Sunteți pe pagina 1din 929

1

2



ROBERT JORDAN


Volumul 1

Seria Roata Timpului





ROBERT JORDAN

The Eye of the World




3


Versiune ebook: 1.0




4

PROLOG

Piscul Dragonului

Palatul nc se mai cutremura din cnd n cnd, pe msur
ce pmntul huruia din adncuri, amintindu-i de ceea ce se
petrecuse, i gemea de parca nu-i venea s cread. Razele de
soare care ptrundeau prin fisurile din perei fceau s
sclipeasc fuioarele de praf care tot mai pluteau n aer. Peste
tot, pe perei, pe podele, pe tavane, se vedeau urmele prjolului.
Dungi negre i late strbteau vopseaua scorojit i luciul
frescelor ale cror culori fuseser cndva vii i vesele;
funinginea acoperea drmturile frizelor de oameni i animale,
care preau c ncercaser s plece pn ce avea s se
liniteasc haosul. Morii zceau peste tot, brbai, femei i
copii, culcai la pmnt, n timp ce ncercau s fug, de
fulgerele care luminaser fiecare coridor, sau cuprini de
flcrile care izbucniser de pe urma acestora, sau rmai
prizonieri n piatra care se revrsase peste tot, ca i cum ar fi
fost vie, nainte s se lase iari linitea. Printr-un ciudat
contrast, tapiseriile colorate i tablourile, toate nite
capodopere, atrnau nc la locul lor, neatinse, cu excepia
poriunilor n care pereii umflai le strmbaser poziia.
Mobilele meteugit lucrate, ncrustate cu filde i aur,
rmseser pe loc; se drmaser doar cele care fuseser
atinse de podeaua care se vlurise. Mintea care provocase
distrugerea lovise drept la int, fr s bage n seam lucrurile
neimportante.
Lews Therin Telamon rtcea prin palat, inndu-i cu iscu-
sin echilibrul atunci cnd pmntul se cltina.
Ilyena! Iubito, unde eti?
Poala mantiei sale, de culoare cenuiu deschis, se umezi de
snge, atunci cnd pi peste cadavrul unei femei care zcea cu
ochii nc deschii, ncremenii a nencredere; frumuseea ei
blaie fusese distrus de groaza ultimelor clipe.
Iubita mea soie, unde eti? Unde se ascund cu toii?
5

Privirile i czur asupra propriei imagini, reflectate ntr-o
oglind care atrna strmb pe un perete de marmur, umflat
din loc n loc. Cndva, vetmintele sale fuseser de o elegan
regal, colorate n cenuiu, stacojiu i aur; acum, stofa frumos
esut, adus de negutori de dincolo de Marea cea Mare, era
rupt i murdar, plin de praf, acelai praf care-i nclia
prul i pielea. Pipi o clip simbolul cusut pe mantie, un cerc
pe jumtate alb i pe jumtate negru, culorile fiind separate de
o linie erpuit. Simbolul acela nsemna ceva. Dar cercul
brodat nu-i putea ine atenia treaz pentru prea mult vreme.
La fel de mirat, se privi n oglind. Vzu un brbat nalt, de-
abia ajuns la vrsta mijlocie, chipe cndva, dar acum cu prul
mai mult alb dect castaniu i cu chipul ridat din cauza
ncordrii i a grijilor, cu ochi ntunecai, care fuseser martori
la prea multe grozavii. Lews Therin chicoti, apoi i ddu capul
pe spate. Rsul su rsun prin slile lipsite de via.
Ilyena, iubito! Vino ncoace, drag soie. Trebuie s vezi
i tu asta.
n spatele su vzduhul se vluri, sclipi, apoi se ncheg,
dnd la iveal silueta unui brbat care privi n jur i se strmb
o clip, dezgustat. Nu era la fel de nalt ca Lews Therin i era
mbrcat numai n negru, cu excepia dantelei albe ca zpada
de la guler i a modelelor argintii care mpodobeau vrfurile
rsucite ale cizmelor sale nalte pn la glezne. Pi atent,
inndu-i cu grij mantia ca s nu ating morii. Podeaua nc
tremura de pe urma cataclismului, dar atenia brbatului era
ndreptat asupra celui care se privea n oglind i rdea.
Prin al Dimineii, rosti el. Am venit s te iau.
Rsul ncet brusc, iar Lews Therin se ntoarse, fr s par
surprins.
Aha, un oaspete. Ai Glas, strine? n curnd va fi vremea
pentru Cntare, iar pe aici sunt cu toii bine venii s ia parte.
Ilyena, iubito, avem un oaspete. Ilyena, unde eti?
Brbatul n negru fcu ochii mari de uimire, se repezi spre
cadavrul femeii cu prul auriu, apoi se napoie la Lews Therin.
Lua te-ar Shaitan, oare mna te-a atins deja att de
adnc?
6

Numele sta, Shai, murmur Lews Therin, tremurnd
i ridicnd o mn ca i cum ncerca s in ceva la distan.
Nu trebuie s-l rosteti. E primejdios.
Deci mcar atta i aminteti. Primejdios pentru tine,
prostule, nu pentru mine. Ce-i mai aminteti? Trezete-te, idiot
orbit de Lumin! N-am s te las s sfreti aa, nepstor, cu
mintea rtcit! Amintete-i!
O clip, Lews Therin rmase cu ochii holbai la mna sa
ridicat, fascinat de drele de negreal. Apoi se terse pe haina
nc i mai murdar i i ndrept atenia ctre cellalt.
Cine eti i ce vrei?
Brbatul n negru i ndrept umerii, arogant.
Cndva, mi se zicea Elan Morin Tedronai, dar acum
Distrugtorul Speranei, se auzi oapta lui Lews Therin;
o amintire i zvcni n minte, dar el ntoarse capul, ferindu-se.
Deci tot i mai aminteti cte ceva. Da, Distrugtorul
Speranei. Aa mi-au spus oamenii, dup cum i ie i-au spus
Dragonul, dar, spre deosebire de tine, eu mi port numele cu
bucurie. Mi l-au dat ca s m fac de ruine, dar mai am nc
vreme s-i fac s ngenuncheze i s-l adore. Tu ce ai s faci cu
numele tu? Dup ziua de azi i se va spune Ucigaul de Neam.
Ce-ai de gnd s faci?
Lews Therin se ncrunt, privind n lungul slii distruse.
Ar trebui ca Ilyena s fie aici, s ntmpine oaspetele,
murmur el absent, apoi ridica glasul. Ilyena, unde eti?
Pmntul se cutremur; corpul femeii cu prul auriu
treslt, ca i cum i-ar fi rspuns, dar ochii lui nu l zrir.
Elan Morin fcu o grimas.
Uit-te la tine, zise el cu dispre. Cndva, erai primul
dintre Slujitori. Cndva purtai Inelul de Tamyrlin i edeai pe
Tronul nalt. Cndva stpneai cele Noua Sceptre de Putere. i
acum, uit-te la tine! O zdrean de om, jalnic, distrus. Dar nu-
i de ajuns. M-ai umilit n Sala Slujitorilor. M-ai nfrnt la Porile
din Paaran Disen. Dar acum eu sunt cel mai mare. N-am s te
las s mori pn ce nu-i dai seama de asta. Iar cnd vei muri,
ultimul tu gnd va fi ntruchiparea deplin a nfrngerii tale,
i vei vedea c este desvrit. Sau, poate, nici nu te las s
mori
7

Nu neleg de ce nu apare Ilyena. Ce-o s m mai certe
dac i se va prea c i-am ascuns un oaspete. Sper c i place
conversaia, ea e nnebunit dup asta. Ai grij. Ilyena i va
pune attea ntrebri, c s-ar putea s ajungi s-i spui tot ce
tii.
Dndu-i mantia cea neagr pe spate, Elan Morin i arcui
palmele.
Pcat de tine, murmur el, c nu e aici vreuna dintre
Surorile tale. Eu niciodat nu m-am priceput la Vindecare, iar
acum urmez calea unei alte puteri. Dar chiar i una dintre ele
i-ar fi putut oferi cteva clipe de trezie, dac nu apucai s-o
distrugi mai nti. Eu pot s fac ceva la fel de potrivit pentru
ceea ce vreau s obin.
Zmbetul care-i apru brusc pe fa exprima cruzime.
Numai c mi-e team c vindecarea lui Shaitan e diferit
de cea pe care o cunoti tu. Vino-i n fire, Lews Therin!
ntinse minile, iar lumina se micor, de parc o umbr
acoperise soarele.
Lews Therin fu cuprins de durere i ip, un ipt care
venea din adncurile fiinei lui, un ipt cruia nu-i putea pune
capt. Pe ira spinrii i se ntinser flcri; prin vene i se
scurse acid. Se prvli pe spate, cznd pe podeaua de
marmur; capul su se lovi de piatra i zvcni. Inima ncepu
s-i bat de-i sprgea pieptul; fiecare btaie i trimitea prin trup
o nou flacr. Neajutorat, el ncepu s se zvrcoleasc. n loc
de craniu avea un glob care se zvrcolea, pe punctul s crape.
Strigtele sale rguite rsunar prin tot palatul.
ncet, foarte ncet, durerea se domoli. Trecur parc mii de
ani nainte s se opreasc de tot, iar el nc mai tresrea slab,
trgnd cu greu aer n piept prin gtlejul rnit. Mii de ani se
scurser, parc, nainte s izbuteasc s se ntoarc pe o parte,
cu muchii moi i flecii, apoi s se ridice pe mini i pe
genunchi. Privirea i se opri pe trupul femeii cu pr auriu, iar
ipatul care izbucni din el le ntrecu pe toate cele scoase mai
devreme. mpleticindu-se, de-abia inndu-se pe picioare, el se
tr cu greu pe podea pn la ea. Adunndu-i toate puterile pe
care le mai avea, o lu n brae. Minile i tremurau n timp ce-i
8

ddea prul pe spate, descoperindu-i chipul cu ochii larg
deschii.
Ilyena! Lumina s m-ajute, Ilyena!
Trupul i se ls protector peste al ei; suspinele lui erau
ipetele adnci ale unui brbat care nu mai avea pentru ce s
triasc.
Nu, Ilyena, nu!
O poi avea la loc, Ucigaule de Neam. Marele Stpn al
ntunericului o poate readuce la via, dac primeti s-l
slujeti. S m slujeti pe mine.
Lews Therin i ridic ochii, iar brbatul n negru, fr s
vrea, fcu un pas napoi, ferindu-se de privirea lui.
De zece ani, Distrugtorule, spuse ncet Lews Therin, ca
oapta unei lame de oel scoase din teaca ei, de zece ani
stpnul tu ticlos a distrus lumea. i acum asta. i
fgduiesc c
Zece ani! Neghiob jalnic! Rzboiul sta nu ine de zece
ani, ci de la nceputul vremii. Noi doi ne-am luptat de o mie de
ori pe msur ce Roata se nvrtea, de o mie de mii de ori, i o
s ne mai luptam pn ce timpul moare i Umbra iese
nvingtoare!
Brbatul n negru i sfri vorba cu un strigt, cu pumnul
ridicat, i veni rndul lui Lews Therin s se trag napoi, cu
rsuflarea tiat, din faa strlucirii din ochii Distrugtorului.
Cu mare grij, el o ls pe Ilyena jos, trecndu-i cu blndee
degetele prin pr. Se ridic. Avea ochii necai n lacrimi, dar
glasul i era de oel:
Nu exist iertare pentru toate celelalte fapte pe care le-ai
fcut, Distrugtorule, dar pentru moartea Ilyenei i fgduiesc
c te voi lovi n aa fel nct stpnul tu nu te va mai putea
face la loc. Pregtete-te s
Amintete-i, neghiobule! Amintete-i de asaltul tu
zadarnic asupra Marelui Stpn al ntunericului! Amintete-i
de riposta lui! Amintete-i! Chiar n clipa asta, cei O Suta de
Tovari frm lumea n buci i, cu fiecare zi, ali o sut li se
altur. Ce bra a ucis o pe Ilyena cea cu pr de aur, Ucigaule
de Neam? Nu al meu. Nu al meu. Ce bra i-a culcat la pmnt
pe toi cei crora le curgea prin vene un strop din sngele tu,
9

pe toi cei pe care-i iubeai, care te iubeau? Nu al meu,
Ucigaule de Neam. Nu al meu. Amintete-i i afl care e preul
de pltit dac i te mpotriveti lui Shaitan!
Lews Therin ncepu brusc s transpire. Sudoarea i ls
dre umede prin praful i murdria de pe chip. i aminti, ca
prin ceaa, ca visul unui vis, dar tia c totul era adevrat.
Geamtul su se izbi de ziduri, geamtul unui om care toc-
mai descoperise c-i atrsese blestemul asupra sufletului su
cu propria mn; el i brzd faa cu unghiile, ca pentru a
smulge de acolo imaginea a ceea ce fcuse. Pe unde se uita,
ochii si ddeau de mori. Erau rupi n buci, sau frmai,
sau ari, sau disprui pe jumtate n piatr. Peste tot zceau
chipuri fr via pe care le cunotea i le iubea. Btrni
slujitori i prieteni din copilrie, tovari credincioi de a lungul
anilor lungi de lupt. i copiii si. Fiii i fiicele sale, culcai la
pmnt ca nite ppui sfrmate, ale cror jocuri se
curmaser pentru totdeauna. Cu toii, ucii de mna sa.
Chipurile copiilor l acuzau, ochii goi l ntrebau de ce o fcuse,
iar lacrimile lui nu ajungeau s le rspund. Rsul
Distrugtorului l biciuia i-i neca gemetele. Nu mai putea
suporta chipurile, durerea. Nu mai putea ndura s mai
rmn nici o clip n acel loc. Cu disperare, se ntinse spre
Adevratul Izvor, spre Saidin cel Ptat, i Pluti.
Pmntul din jurul su era plat i gol. Prin apropiere curgea
un ru, drept i lat, dar Lews Therin simea c, de jur mprejur,
cale de o sut de leghe, nu era niciun om. Era singur, att de
singur pe ct putea fi un brbat aflat nc n via, dar nu
putea scpa de amintire. Ochii l urmreau prin nesfritele
caverne ale minii sale. Nu se putea ascunde din calea lor.
Ochii copiilor. Ochii Ilyenei. i ntoarse chipul ctre cer, cu
lacrimile sclipindu-i pe obraji.
Iart-m, Lumin!
Dar nu credea c iertarea putea veni vreodat. Pentru ceea
ce fcuse, nu exista iertare. i totui strig spre cer i ceri
ceea ce nu credea c ar fi putut primi.
Iart-m, Lumin!
Era nc n contact cu Saidin, jumtatea brbteasc a
Puterii care conducea universul, care fcea s se nvrteasc
10

Roata Timpului, i simea mna uleioas care-i ntina
suprafaa, rmas de pe urma ripostei Umbrei, murdria care
osndise lumea. Din pricina lui. Din pricin c, n trufia sa,
crezuse c oamenii puteau fi pe potriva Creatorului i puteau
face la loc ceea ce Creatorul furise, iar ei stricaser. Asta
crezuse, n trufia sa.
Sorbi adnc din Adevratul Izvor, i apoi i mai adnc, ca
un om care murea de sete. n scurt vreme, adunase mai mult
din Puterea Suprem dect putea conduce fr ajutorul
altcuiva; se simea de parc pielea i luase foc. ncordndu-se,
se for s mai adune, ncerc s o soarb pe toat.
Iart-m, Lumin! Ilyena!
Aerul se transform n foc, iar focul, n lumin lichid.
Fulgerul care czu din ceruri ar fi strpuns i ar fi orbit orice
ochi care l-ar fi zrit, fie i pentru o clip. Se prbui din
vzduh, l strbtu nflcrat pe Lews Therin Telamon i se
scurse n mruntaiele pmntului. Piatra se fcu abur la
contactul cu el. Pmntul se zvrcoli i tremur ca o fptur vie
aflat n ghearele morii. Dunga sclipitoare dinui numai
pentru o clip, legnd cerul de pmnt, dar i dup ce dispru
pmntul tot tremura, ca marea pe timp de furtun. Piatra
topit erupse cinci sute de picioare n aer, iar solul care gemea
se nl, aruncnd uvoiul arztor din ce n ce mai sus. De la
miaznoapte i de la miazzi, de la rsrit i de la apus, vntul
ncepu s sufle, rupnd copacii ca pe nite beioare, strignd
ascuit i npustindu-se ca pentru a ajuta muntele s creasc
din ce n ce mai sus spre cer. Mereu spre cer.
n sfrit, vntul se potoli; pmntul nc mai tremura
uor, de parc ar fi murmurat ceva. Din Lews Therin Telamon
nu mai rmsese niciun semn. Pe locul n care se aflase era
acum un munte, care se nla mai multe mile ctre cer, cu
lava topit care nc se scurgea din vrful su neregulat. Rul
cel lat i drept fusese mpins mai departe de munte i silit s
fac un cot, iar apoi s se despart pentru a forma la mijloc o
insul lung. Umbra muntelui aproape c atingea insula; se
ntindea ntunecat peste pmnt, ca braul ru prevestitor al
profeiei. O vreme, nu se mai auzir dect murmurele
nfundate, ca de protest, ale pmntului.
11

Pe insul, vzduhul sclipi i se ncheg. Apru brbatul n
negru, care rmase cu ochii aintii la muntele de foc ce se
nla din cmpie. Chipul i se schimonosi de furie i dispre.
Nu poi scpa aa uor, Dragonule. ntre noi doi,
povestea nu s-a terminat. Nu se va termina pn la sfritul
veacurilor.
Apoi el dispru, iar muntele i insula rmaser pustii.
Ateptnd.



12





Iar Umbra a czut pe Pmnt, i Lumea s-a frmat piatr
cu piatr. Oceanele s-au retras, iar munii au fost nghiii, i
popoarele s-au mprtiat prin cele opt coluri ale Lumii. Luna
era ca sngele, iar soarele era precum cenua. Mrile fierbeau,
iar cei vii i invidiau pe cei mori. Totul era sfrmat i totul se
pierduse, n afara amintirii. i mai presus de orice rmsese o
amintire, a celui care adusese Umbra i Frngerea Lumii. i i s-
a spus Dragonul.
(din Aleth nin Taerin alta Camora, Frngerea Lumii.
Autor necunoscut, Vrsta a Patra)



Iar n acele zile s-a-ntmplat, aa cum se mai ntmplase i
nainte i se va mai ntmpla, ca ntunericul s se lase greu
asupra pmntului, mpovrnd sufletele oamenilor, iar cele
verzi s se usuce i sperana s moar. i oamenii i-au strigat
Creatorului, spunndu-i: O, Lumin a Cerurilor, Lumin a
Lumii, fie ca n final Cel Fgduit s se nasc din munte, aa
cum spun profeiile, cum a fost n vremurile trecute i cum va fi
din nou n cele ce vor veni. Fie ca Seniorul Zorilor s cnte
pmntului, pentru ca toate cele verzi s creasc i mieii s
zburde prin vi. Fie ca braul Seniorului Zorilor s ne
adposteasc de ntuneric, iar marea sabie a dreptii s ne
apere. Fie ca Dragonul s pluteasc din nou pe aripile timpului.
(din Charal Drianaan te Calamon, Ciclul Dragonului.
Autor necunoscut, Vrsta a Patra)



13

CAPITOLUL 1

Un drum pustiu

Roata Timpului se nvrte mereu, iar Vremurile vin i trec,
lsnd n urm amintiri care devin legend. Legendele plesc i
se transform n mituri, i pn i miturile sunt de mult uitate
atunci cnd Vrsta care le-a dat via se ntoarce. ntr-o Vrst,
creia unii i spuneau cea de a Treia, una ce nc urmeaz s
vin, dar e de mult apus, o pal de vnt izbucni n Munii de
Negur. Vntul nu era nceputul nceputurilor, cci micrile
Roii Timpului nu cunosc nceputuri i sfrituri. Era doar un
nceput printre attea altele.
Iscat de sub piscurile mereu nconjurate de nori de pe urma
crora munii i primiser numele, vntul sufl spre rsrit,
peste Dealurile Nisipoase care cndva, nainte de Frngerea
Lumii, fuseser malul unui mare ocean. Apoi se prvli spre
inutul celor Dou Ruri, strbtnd pdurea nclcit numita
Pdurea de la Apus, i se abtu asupra a doi brbai care
mergeau, cu o cru i un cal, de a lungul drumului pietruit
numit Calea Carierei. Cu toate c primvara ar fi trebuit s
nceap de mai mult de o lun, vntul purta cu el un suflu de
ghea, ca i cum ar fi preferat s aduc nori de zpad.
Rafalele i lipeau lui Rand alThor mantia de spate; i
ncurcau bucata de ln de culoarea pmntului printre
picioare, apoi o fceau s fluture n spatele lui. Biatul i dorea
s fi avut un surtuc mai gros sau s-i fi pus nc o cma.
Aproape de fiecare dat cnd ncerca s-i trag mantia pe
lng corp, aceasta se prindea n tolba care-i atrna la old.
Oricum, nu prea l ajuta dac ncerca s-i in mantia cu o
singur mn n cealalt avea arcul, cu o sgeat deja
pregtit, gata s trag.
Dup ce o rafal foarte puternic i smulse mantia din
mn, el arunc o privire spre tatl su, pe deasupra spinrii
iepei loase, maronii. Se simi cam ca un prostnac pentru
faptul c voise s se asigure c Tam era nc acolo dar era
una din acele zile n care totul prea cu putin. Vntul vuia
14

atunci cnd se nteea, dar, n afar de asta, tot inutul era
cufundat ntr-o tcere grea. Prin comparaie, scritul uor al
osiei prea foarte zgomotos. n pdure nu cnta nici o pasre,
de pe nici o creang nu se auzeau chiiturile veverielor. Nu c
s-ar fi ateptat s le aud nu ntr-o aa primvar.
Numai copacii care nu-i pierdeau frunzele sau acele n
timpul iernii mai erau nc verzi. Mnunchiuri de crengue
czute din tufiurile rmase din anul care trecuse se ntindeau,
ca nite pnze maronii de pianjen, peste ancurile de stnc
de sub copaci. i buruienile erau puine cele mai numeroase
printre ele erau urzicile, iar restul erau tot felul de soiuri cu
ghimpi sau cu ace sau buruienile puturoase care-i lsau un
miros de mucegai pe nclri dac le clcai cumva, din
greeal. Pe jos, acolo unde copacii adunai laolalt ineau o
umbr deas, nc se mai vedeau petice de zpad. Nici acolo
unde reuea s ajung, lumina soarelui nu avea nici putere,
nici cldur. Soarele palid se nlase deasupra copacilor, la
rsrit, dar lumina lui era oarecum ntunecat, ca i cum s-ar
fi amestecat cu umbra. Era o diminea tulbure, numai bun
pentru gnduri neplcute.
Din instinct, biatul atinse coada sgeii; era pregtit s o
ridice i s i-o lipeasc de obraz ntr-o clip, aa cum l
nvase Tam. Iarna fusese destul de rea i pe la ferme, mai rea
dect oricare dintre cele de care-i aminteau fie i cei mai
btrni din sat, dar pesemne c n muni fusese i mai
cumplit, dac era s se ia dup numrul de lupi care fuseser
silii s nvleasc n inutul celor Dou Ruri. Lupii atacau
periodic arcurile de oi i strpungeau cu colii pereii
grajdurilor, ca s ajung la vite i la cai. Ba oile mai fuseser
atacate i de uri, dei nimeni nu-i mai vzuse prin acele locuri
de ani ntregi. Dac ieeai din cas dup lsarea ntunericului,
nu mai erai n siguran. Oamenii cdeau prad fiarelor la fel
de des ca oile, i asta nu ntotdeauna dup asfinit.
Tam mergea cu pai mari de cealalt parte a Belei, spriji-
nindu-se n suli ca ntr-un toiag, nebgnd n seam vntul
care-i fcea mantia maronie s fluture ca o flamur. Din cnd
n cnd, atingea uor oldul iepei, ca s-i aminteasc s-i
continue drumul. Cu pieptul sau puternic i cu faa lat, oferea
15

concretee atmosferei acelei diminei, ca o stnc nemicat, n
mijlocul unui vis vag. Dei obrajii si ari de soare erau ridai,
iar prul nu mai avea dect cteva uvie negre printre cele
crunte, era n el un smbure de duritate, de parc nici mcar
un potop nu l-ar fi putut culca la pmnt. Acum pea
netulburat pe drum. Fie, prea s spun mersul sau, deci
fiecare cresctor de oi trebuie s se pzeasc de uri i de lupi,
dar fiarele ar face bine s nu ncerce s-l opreasc pe Tam
alThor din drumul spre Emonds Field.
Tresrind cuprins de un sentiment de vinovie, Rand se
ntoarse cu ochii la partea sa de drum; calmul lui Tam i
adusese aminte de sarcina pe care o avea. Era cu un cap mai
nalt dect tatl su, mai nalt dect oricare alt brbat din
inut, i nu prea semna cu Tam, dect poate la limea
umerilor. Ochii si cenuii i nuana roiatic a prului erau o
motenire de la mama sa, din cte i spusese Tam. Ea nu
fusese dinspre partea locului, iar Rand nu prea i mai amintea
dect de zmbetul de pe chipul ei; totui, n fiecare an i punea
flori pe mormnt i primvara, la srbtoarea Bel Tine, i
vara, la Ziua Soarelui.
n crua care nainta legnat se aflau dou butoiae cu
rachiu de mere, fcut de Tam, i opt butoaie ceva mai mari cu
cidru, care, dup o iarna ntreag de ngrijiri, de-abia prinsese
puin trie. n fiecare an, Tam venea cu aceste produse la
hanul Izvorul de Vin, druindu-le pentru srbtoarea de Bel
Tine; aa c, dup cum o declarase, nu avea de gnd nici n
aceast primvar s se lase intimidat de lupi sau de vntul
rece. Chiar i aa, nu mai fuseser n sat de sptmni ntregi.
Nici mcar lui Tam nu prea-i venea s cltoreasc mult zilele
astea. Totui, el i dduse cuvntul c va aduce rachiul i
cidrul, dei ntrziase chiar pn n ajunul srbtorii. Pentru
Tam era important s-i in cuvntul. Rand era pur i simplu
fericit s plece de la ferm, aproape la fel de fericit ca i pentru
faptul c venise ziua de Bel Tine.

n timp ce Rand supraveghea partea sa de drum, ncepu s-
l ncerce o senzaie, din ce n ce mai intens, c l urmarea
cineva. O vreme, ncerc s n-o bage n seam. Printre copaci
16

nu se mica nimic, i nu se auzea dect zgomotul vntului. Dar
senzaia nu numai c persista, ci devenea i mai puternica.
Prul de pe brae i se ridicase; pielea l mnca, de parc l
durea ceva pe dinuntru.
Nervos, el i schimba poziia arcului, ca s se poat
scrpina, i i spuse c ar fi cazul s nu-i mai fac idei. Nu
era nimic n pdure pe partea lui de drum, iar dac ar fi fost
ceva pe cealalt parte, i-ar fi spus Tam. Arunc o privire peste
umr i clipi surprins. Pe drum, la nu mai mult de douzeci
de lungimi n spate, o siluet clare, nvluit n mantie, i
urmrea. i calul, i clreul erau la fel de ntunecai, de un
negru mat i fr strlucire.
Obinuina, i nimic altceva, l mpiedica s se opreasc n
loc n timp ce privea.
Mantia clreului l nvluia din cap pn n picioare;
gluga i venea mult peste fa, aa c nu se vedea nimic din el.
Rand se gndi n treact c era ceva ciudat n nfiarea
clreului; ns ceea ce-l fascina cu adevrat era deschiztura
umbrita a glugii. Nu reuea s zreasc dect foarte vag con-
tururile feei, dar avea senzaia c privea drept n ochii
necunoscutului. i nu-i putea lua privirea de la el. Stomacul i
se strnse de nelinite. De sub glug nu se zrea dect o
umbr, dar simi un val de dumnie care-l lovi att de
puternic, de parc ar fi vzut limpede un chip schimonosit de
ur fa de toate fpturile vii, i mai ales fa de el. Faa de el,
mai presus de orice.
Dintr-odat lovi o piatr cu clciul i se mpiedic, lundu-
i ochii de la Clreul cel ntunecat. Arcul i czu pe drum i
numai faptul c ntinsese mna i se prinsese de frul Belei l
opri s nu se prvleasc i el pe spate. Sforind surprins,
iapa se opri, ntorcndu-i capul s vad cine o prinsese. Tam
se ncrunt la el peste spinarea Belei:
Ei, biete, ai pit ceva?
E un clre, zise Rand gfind, n timp ce se ndrepta
din ale. Un strin, care ne urmrete.
Unde? ntreb brbatul mai vrstnic, ridicndu-i sulia
cu vrful lat i privind n urm cu mare grija.
Acolo, pe
17

Dar Rand tcu brusc, odat ntors spre locul n care se
uitase ceva mai devreme. Drumul din spatele lor era gol.
Nencreztor, el privi n pdure, pe ambele pri ale drumului.
Copacii cu crengi goale nu ofereau niciun loc bun pentru o
ascunztoare, i totui nici urm de cal sau clre. Biatul
prinse privirea nedumerit a tatlui su.
Era acolo. Un brbat ntr-o mantie neagr, pe un cal
negru.
N-a vrea s-i pun cuvntul la ndoial, biete, dar
atunci unde a disprut?
Nu tiu. Dar era acolo.
Dintr-o micare, Rand i ridic arcul i sgeata care-i
czuser. ntr-o clip, cerceta penele din coada sgeii, apoi o
puse la loc n arc i-l ncord pe jumtate. Apoi ns se opri. Nu
avea n ce s inteasc.
Zu c era.
Tam i cltin capul crunt.
Ei, dac zici tu, biete. Atunci hai s vedem. Un cal las
urme de copite, chiar i pe pmntul sta bttorit.
O apuc spre spatele cruei, cu mantia fluturndu-i n
vnt.
dac le gsim, atunci tim sigur c a fost. Dac nu m
rog, n zile ca asta orice om poate avea vedenii.
Brusc, Rand i ddu seama ce fusese n neregula cu
clreul (pe lng faptul c apruse ntr-un chip att de
ciudat). Vntul care-i biciuia i pe el, i pe Tam nu-i micase
acestuia nici mcar una dintre cutele mantiei. Dintr-odat,
biatului i se usc gura. Pesemne c-i se pruse. Tatl su
avea dreptate. O diminea ca asta putea s fac pe oricine s
aib vedenii. Numai c nu-i venea s cread. Dar cum s fac
s-i spun tatlui sau c brbatul care prea s fi disprut pur
i simplu n vzduh purta o mantie pe care vntul n-o putea
atinge?
Cu o expresie ngrijorat, i miji ochii, cercetnd pdurile
care-i nconjurau. Artau altfel dect de obicei. Era obinuit s
se plimbe liber prin pdure, aproape de cnd nvase s
mearg, nvase s noate n lacurile i praiele din Pdurea de
la Apus, dincolo de ultimele ferme aflate la apus de Emonds
18

Field. Cercetase i Dealurile Nisipoase ceea ce mult lume
spunea c aducea ghinion iar odat, mpreun cu prietenii si
cei mai apropiai, Mat Cauthon i Perrin Aybara, ajunsese chiar
pn la poalele Munilor de Negur cu mult mai departe dect
ajunseser n viaa lor cei mai muli oameni din Emonds Field.
Pentru ei, o cltorie n satul vecin, n sus, pe Dealul Strjii,
sau n jos, pn la Deven Ride, era o mare ocazie. Pe nicieri, n
toate aceste drumuri, Rand nu dduse peste vreun loc care s-l
nspimnte. Cu toate acestea, azi, Pdurea de la Apus nu mai
era locul pe care i-l amintea. Un brbat care putea disprea
att de brusc putea s-i reapar la fel, pe neateptate, poate
chiar lng ei.
Nu, tat, nu-i nevoie.
Tam se opri surprins, iar Rand ncerc s-i ascund
fstceala jucndu-se cu gluga mantiei.
Cred c ai dreptate. N-are sens s cutm ceva ce nu
exist, mai ales c avem lucruri mai bune de fcut s
ajungem n sat i s scpm de vntul sta.
Mi-ar prinde bine o pip, zise Tam ncet, i o can cu
bere undeva la cldur. Apoi, zmbind larg, adug dintr-
odat: i pare-mi-se c eti nerbdtor s-o vezi pe Egwene.
Rand reui s zmbeasc slab. Avea o sumedenie de lucruri
pe suflet, n momentul respectiv, iar fata Starostelui era
undeva, n josul listei. Nu-i mai trebuia nici o alt tulburare. De
un an ncoace, de cte ori se ntlneau, ea l fcea s se simt
din ce n ce mai nelalocul lui. i, mai ru, parc nici nu-i
ddea seama. Nu, era limpede nu voia s se mai gndeasc i
la Egwene.
Tocmai cnd spera ca tatl su s nu-i dea seama c era
speriat, Tam spuse:
Biete, amintete-i: flacra i hul.
Ciudat lucru ce-l nvase Tam: s se concentreze asupra
unei flcri, una singur, n care s-i verse toate emoiile
fric, ur, mnie pn ce mintea i se golea. Numai s devin
una cu hul rmas, apoi putea face orice voia aa i spusese
Tam. Nimeni din Emonds Field nu mai vorbea aa. i totui,
tocmai Tam ctiga n fiecare an ntrecerea de tras cu arcul de
la Bel Tine, cu ajutorul flcrii i al hului. Rand credea c,
19

anul acesta, avea i el o ans s ocupe un loc bun dar numai
s izbuteasc s rmn n hu. De vreme ce Tam adusese
vorba despre asta, era limpede c-i observase tulburarea; dar
nu mai pomeni nimic altceva.
Tam o mboldi pe Bela s porneasc din nou la drum i i
reluar mersul; brbatul mai n vrst umbla cu pai mari, de
parc nu se ntmplase nimic ieit din comun i nici nu s-ar fi
putut ntmpla vreodat. Rand i dorea s-i fi putut urma
exemplul. ncerc s-i goleasc mintea, dar hul i tot scpa
printre degete, nlocuit de imaginea clreului cu mantie
neagr.
Voia s cread c Tam avea dreptate, c nu existase niciun
clre dect n mintea lui, numai c amintirea senzaiei de ur
era mult prea vie. Era limpede c fusese cineva acolo. Iar acel
cineva i dorea rul. Biatul se tot uit n urm, pn ce n
jurul lor aprur acoperiurile ascuite, de stuf, ale caselor din
Emonds Field.
Satul se afla la marginea Pdurii de la Apus, care se tot
rrea, pn ce ultimii copaci rzlei se amestecau printre casele
solid construite. Spre rsrit, pmntul cobora ntr-o pant
uoar. Dei prin jur erau rspndite i petice de pdure,
mprejurimile satului, pn la Codrul cu Bli, cu ngrmdeala
lui de ruri i lacuri, erau pline de ferme i de cmpuri i
puni mrginite cu garduri vii. Spre apus, pmntul era la fel
de fertil, iar punile de acolo erau aproape n fiecare an verzi;
dar n Pdurea de la Apus se gseau foarte puine ferme. Iar pe
msur ce te apropiai de Dealurile Nisipoase, acestea dispreau
cu totul ca s nu mai vorbim de inutul din jurul Munilor de
Negur, care se nlau peste cretetele copacilor din Pdurea
de la Apus, ceva mai departe de Emonds Field, dar foarte
vizibili. Unii spuneau c pe acolo pmntul era prea stncos
dar tot inutul celor Dou Ruri era plin de pietre.
Alii spuneau c locul aducea ghinion. Civa mormiau
cum c n-avea rost s te apropii de muni mai mult dect era
nevoie. Oricum ar fi stat lucrurile, numai oamenii cei mai
ndrznei i aveau fermele n Pdurea de la Apus.
Dup ce crua trecu de primul rnd de case, n jurul ei
ncepur s roiasc cete ntregi de copilai i de cini. Bela
20

pea rbdtoare, fr s bage de seam plozii zgomotoi care
se mpiedicau pe sub nasul ei, jucndu-se de a prinselea sau
cu cercul. n ultimele luni, jocurile i rsul copiilor fuseser
destul de rare; chiar dup ce vremea se mai mblnzise, copiii
rmneau n case de frica lupilor. Pesemne c numai
apropierea Srbtorii i convinsese s ias iari la joac.
Dar Srbtoarea i influena i pe cei mari. Obloanele late
fuseser trase i, aproape n fiecare cas, gospodinele ieiser
la geam, ncinse cu oruri i cu prul prins n basmale,
scuturnd cearafurile sau scond saltele i punndu-le pe
pervaz la aer. Dei frunzele copacilor nu ncoliser, nici o
femeie nu era dispusa s o prind Bel Tine nainte s-i fi
terminat curenia de primvar. n fiecare curte se vedeau
preuri atrnate pe sfori, iar copiii care nu reuiser s scape
afara, pe ulie, i vrsau furia lovindu-le cu bttoarele. Pe
multe dintre acoperiuri se vedeau stpnii caselor care se
plimbau de colo-colo, verificnd stuful, ca s observe dac nu
cumva stricciunile iernii le cereau s-l cheme n ajutor pe
meterul Cenn Buie.
Tam se opri de cteva ori, pentru scurt vreme, intrnd n
vorb cu unul sau altul. De vreme ce nici el, nici Rand nu
plecaser de la ferm de mai multe sptmni, fiecare voia s
se pun la curent cu mersul lucrurilor de prin zona lor.
Oamenii din Pdurea de la Apus nu apruser prea des n ora.
Tam le vorbi tuturor despre stricciunile provocate de furtunile
din timpul iernii, devenite din ce n ce mai rele, de mieii nscui
mori, de cmpurile maronii pe care, n mod normal, ar fi
trebuit s ncoleasc grnele i s nverzeasc punile, de
stolurile de corbi care soseau n locul psrilor cnttoare.
Erau poveti destul de triste n timp ce, de jur mprejurul lor,
lumea se pregtea de Bel Tine, oamenii care-l ascultau pe Tam
cltinau din cap cu ngrijorare. Era la fel peste tot.
Cei mai muli dintre asculttori ridicau din umeri i
spuneau:
Ei, cu voia Luminii, o s trecem i prin asta.
Iar ali rnjeau i adugau:
i chiar i fr voia ei, tot o s scpm.
21

Aa era felul celor mai muli oameni din inutul celor Doua
Ruri. Nite oameni care erau silii s priveasc grindina care le
strica recoltele sau lupii care le furau mieii, i apoi s-o ia de la
capt, iar i iar, indiferent de cte ori li se ntmpla, nu
renunau att de uor. Cei mai muli dintre cei care renunau
plecaser de mult.
Tam nu s-ar fi oprit s stea de vorb cu Wit Congar, dac
brbatul nu ar fi ieit n uli, forndu-i s se opreasc,
altminteri Bela ar fi drept peste el. Cei din neamurile Congar i
Coplin membrii lor se cstoriser de attea ori ntre ei nct
nimeni nu mai tia unde se termina un neam i ncepea celalalt
erau, cu toii, bine cunoscui, de la Dealul Strjii pn la De-
ven Ride, i poate chiar pn la Taren Ferry, drept crcotai i
scandalagii.
Trebuie s ajung cu astea la Bran alVere, Wit, zise Tam,
artnd spre butoaiele din cru, dar brbatul ciolnos
rmase pe loc, cu o figur acr. Pn la venirea lor sttuse
ntins pe treptele din faa casei sale, nu urcat pe acoperi, dei
stuful prea s aib mare nevoie de ngrijirile lui Jupn Buie.
Wit Congar nu prea niciodat dispus s se apuce de treab
sau s duc la bun sfrit ceea ce ncepuse. Aa erau cei mai
muli din neamurile Coplin i Congar, dac nu i mai ru.
Ce ne facem cu Nynaeve, alThor? ntreb Congar. N-
avem ce face cu aa o Metereas n Emonds Field.
Tam oft adnc.
Nu-i treaba noastr, Wit. De Metereas se ocupe
femeile.
Pi, alThor, ar fi mai bine s lum msuri. Ne-a zis c o
s avem o iarn blnd. i o recolt bun. Acum, numai s-o
ntrebi ce-i optete vntul, c se i ncrunt la tine i-i
ntoarce spatele.
Dac ai ntrebat-o aa cum faci tu de obicei, Wit, zise
Tam rbdtor, ai noroc c nu i-a tras i una cu bul pe
spinare. Acuma, nu te supra, butura
Nynaeve alMeara e pur i simplu prea tnr pentru o
Metereas, alThor. Dac Soborul Femeilor nu face nimic,
trebuie s-o fac Sfatul.
22

Ce te privete pe tine Metereasa, Wit Congar? tun un
glas de femeie.
Wit clipi stingherit cnd nevast-sa iei furioas din cas.
Daise Congar era de dou ori ct brbatu-su, o femeie cu
chipul ncruntat i fr nici o uncie de grsime pe trup. l privi
urt, cu minile n olduri.
ncearc tu s te amesteci n treburile Soborului, i ai s
vezi dac-i place s n-ai ce mnca dac nu-i gteti singur.
Ceea ce n-ai s faci n buctria mea. i hainele o s-i le speli
singur i o s-i faci i patul. Dar nu sub acoperiul meu.
Dar, Daise, scnci Wit, nu fceam dect s
Pe mine s m iertai Daise, Wit, zise Tam. Lumina s v
scalde pe amndoi.
O mboldi iari pe Bela s porneasc, ocolindu-l pe
brbatul cel slbnog. Pe moment, atenia lui Daise era
ndreptat asupra brbatului su, dar nu-i putea lua mult s-i
dea seama cu cine vorbise acesta.
Din acest motiv, tatl i fiul nu primiser niciuna dintre
invitaiile de a se opri s mbuce sau s bea ceva. De cum l
vedeau pe Tam, gospodinele din Emonds Field treceau la atac,
ca ogarii care au zrit un iepure. Absolut toate tiau pe cte
cineva care ar fi putut fi o nevast numai bun pentru un
vduv, stpn peste o ferm bogat, chiar i unul care locuia n
Pdure.
Rand mergea la fel de repede ca Tam, i poate chiar mai
repede. Cteodat, cnd Tam nu era prin preajm, era i el
ncolit i nu avea cum scpa fr grosolnie. Aezat pe un
scunel lng focul din buctrie, i se ofereau pateuri, prjituri
cu miere sau plcinte cu carne. i n tot timpul sta, ochii
gospodinei l cntreau i-l msurau la fel de precis ca balana
i metrul unui negutor, n timp ce i povestea c mncarea nu
era nici pe departe la fel de bun ca aceea pe care o fcea sora
ei, rmas vduv, sau verioara ei mijlocie. C doar Tam nu
ntinerete, obinuiau ele s zic. Era foarte bine c-i iubise
atta soia asta suna bine pentru urmtoarea femeie din viaa
lui , dar era n doliu de mult prea mult timp. Tam avea nevoie
de o femeie bun. E limpede ca bun ziua, spuneau ele (sau
ceva asemntor, n orice caz), c un brbat pur i simplu nu
23

poate tri fr o femeie care s-i poarte de grij i s-l scoat
din necazuri. i mai rele erau cele care, ajunse n acel moment
al discuiei, se opreau gnditoare i-l ntrebau, cu o neglijen
bine cutat: de fapt el, Rand, ci ani mplinise?
Precum cei mai muli oameni din inutul celor Dou Ruri,
Rand avea o fire foarte ncpnat. Strinii spuneau
cteodat c aceasta era trstura dinti a localnicilor, c le
puteau da lecii i catrilor i chiar i pietrelor. De cele mai
multe ori, gospodinele erau femei bune i blnde, dar lui Rand
nu-i plcea s fie mpins de la spate; iar ele l fceau s se
simt mnat cu un b. Aa c i continu drumul cu pai
repezi, dorindu-i ca Tam s-o mai grbeasc i pe Bela.
n scurt vreme, ulia se termin, drept n mijlocul Pajitii
un spaiu larg aflat chiar n mijlocul satului. De obicei, aceasta
era acoperit cu iarb deas, dar n aceast primvara nu se
vedeau dect cteva petice proaspete, printre cele maro-glbui,
cu iarb uscat, i cele negre, acolo unde pmntul rmsese
gol. Un crd mare de gte umbla de colo-colo, uitndu-se cu
lcomie pe jos, dar fr s gseasc nimic de ciugulit; cineva i
priponise i o vac gestant, lsnd-o s pasc cele cteva fire
care crescuser.
Spre captul de apus al Pajitii era chiar Izvorul de Vin,
care nea dintr-o stnc joas. uvoiul nu seca niciodat,
avea suficient putere s culce un om la pmnt i era att de
dulce la gust, nct numele i se potrivea de minune. De acolo
pornea i rul cu acelai nume, care curgea cu repeziciune spre
rsrit; malurile sale erau nesate de slcii pn la moara lui
jupn Thane i chiar i dincolo de ea, pn ce se desfcea n
mai multe priae care se afundau n adncurile mltinoase
ale Pdurii. n dreptul Pajitii, rul era traversat de dou puni
joase, cu balustrade din lemn, i de un pod ceva mai lat i
ndeajuns de solid pentru a putea suporta greutatea cruelor.
Podul de crue nsemna locul n care Calea Nordului, care
cobora dinspre Taren Ferry i Dealul Strjii, devenea Drumul
Vechi, care ducea spre Deven Ride. Unora dintre strini li se
prea caraghios c drumul avea un nume la miaznoapte i
altul la miazzi, dar aa fusese dintotdeauna, din cte tiau cei
24

din Emonds Field, aa c asta era situaia. Pentru cei din
inutul celor Doua Ruri, era un motiv suficient.
De cealalt parte a podurilor se nlau deja rugurile pentru
focurile de Bel Tine, trei grmezi bine cldite de buteni,
aproape ct o cas. Trebuia s fie ridicate pe pmnt gol,
firete, nu pe Pajite, orict ar fi fost ea de uscat. Pe Pajite se
desfurau, n schimb, acele momente ale Srbtorii care nu
aveau loc n jurul focurilor.
n apropierea Izvorului de Vin, vreo douzeci de femei mai
n vrst cntau ncetior, n timp ce ridicau Stlpul Primverii.
Trunchiul drept i zvelt al unui brad, curat de crengi se nla
la zece picioare n aer, chiar i din groapa n care era nfipt. O
ceat de fete, prea tinere ca s-i poarte prul mpletit, stteau
picior peste picior i priveau cu jind; din cnd n cnd, ngnau
i ele frnturi din cntecul femeilor.
Tam o mboldi pe Bela, ca pentru a o face s se grbeasc,
dar ea nu-l lu n seam, iar Rand i feri cu grij ochii de la ce
fceau femeile. n dimineaa urmtoare, urma ca brbaii s se
prefac surprini de apariia Stlpului; apoi, la prnz, femeile
nemritate aveau s danseze n jurul acestuia, mpodobindu-l
cu panglici lungi, colorate, n timp ce brbaii nensurai
cntau. Nimeni nu tia de unde venea obiceiul sau ce raiuni
avea nc un lucru care fusese aa dintotdeauna; era ns o
scuz pentru cntece i dansuri, care-i atrgeau foarte tare pe
oamenii din inutul celor Dou Ruri.
Toat ziua de Bel Tine urma s fie ocupat cu cntece,
dansuri i ospee, cu cte o pauz pentru ntreceri i
concursuri de tot felul. Se ddeau premii nu numai pentru cel
mai bun arca, ci i pentru trasul cu pratia sau lupta cu
ghioaga. Erau concursuri de ghicitori i arade, ntreceri la
trasul de frnghie, la ridicarea sau aruncarea greutii, premii
pentru cel mai bun cntre, cel mai bun dansator i cel mai
bun scripcar, pentru cel mai rapid la tunsul oilor i chiar
pentru cel mai priceput la jocul cu bile sau la aruncarea la
int.
Bel Tine trebuia s soseasc dup ce primvara ncepuse cu
adevrat, se nscuser primii miei i ncoliser primele recolte.
Totui, cu tot frigul care nu se ddea plecat, nimeni nu avea de
25

gnd s renune la Srbtoare. Cu toii aveau nevoie de puin
distracie. i, lucrul cel mai grozav dintre toate, se zvonea c se
plnuia un mare foc de artificii pe Pajite dac primul
negutor din an aprea la vreme, firete. Despre asta se
vorbise foarte mult; trecuser zece ani de la ultimul foc de
artificii, iar lumea nc l pomenea.
Hanul Izvorul de Vin se nla la captul dinspre rsrit al
Pajitii, chiar lng Podul de Crue. Primul cat era din piatr
de ru, dei fundaia era dintr-o piatr mai veche, despre care
unii spuneau c fusese adusa din muni. Catul al doilea, vruit
n alb unde, de douzeci de ani ncoace, locuia Brandelwyn
alVere, hangiul i starostele din Emonds Field, mpreun cu
soia i fiicele sale era, de jur mprejur, puin mai larg dect
primul. Acoperiul din igl roie, singurul de acest fel din sat,
sclipea n lumina slab a soarelui, iar pe trei dintre cele
dousprezece couri nalte ale hanului ieea fum.
La miazzi, de partea cealalt a rului, se ntindeau
rmiele unei alte fundaii din piatr, mult mai mare, care
dup cte se spunea fcuse odat parte din han. Acum, n
mijlocul ei cretea un stejar uria, cu un trunchi gros de
treizeci de pai i cu crengi groase ct un trup de brbat. Pe
timp de vara, Bran alVere ntindea mese i bnci sub coroana
stejarului, la umbr, unde oamenii se puteau aeza pentru a
bea un phrel, bucurndu-se de adierea vntului, i pentru a
sta de vorb sau a ntinde o tabla pentru jocul de pietre.
Ei, biete, am ajuns.
Tam se ntinse s apuce frul Belei, dar ea se opri n faa
hanului nainte ca mna lui s ating cureaua de piele.
tie drumul mai bine ca mine, chicoti brbatul.
De ndat ce scritul osiei se opri, Bran alVere iei din
han, prnd, ca ntotdeauna, s se mite foarte sprinten pentru
un om de mrimea lui era aproape de dou ori mai voluminos
dect oricine altcineva din sat. Chipul su rotund, acoperit de
pr crunt i puin cam rar, se destinse ntr-un zmbet. n
ciuda frigului, hangiul era numai n cma, ncins cu un or
alb ca zpada. Pe piept i atrna un medalion de argint, care
reprezenta o balan.
26

Medalionul, mpreun cu balana cea adevrat, folosit
pentru a cntri monedele aduse de negutorii care veneau
din Baerlon s cumpere ln i tutun, era nsemnul
Starostelui. Bran nu-l purta dect cnd avea de a face cu
negutorii sau la srbtori, ospee i nuni. Acum i-l pusese
la gt cu o zi mai devreme, dar, firete, noaptea care urma era
Noaptea Iernii, ajunul srbtorii de Bel Tine, cnd toat lumea
fcea vizite aproape toat noaptea, oferind i primind mici
daruri, mbucnd cte ceva i bnd cte un phrel la aproape
fiecare cas. Dup iarna asta, se gndi Rand, pesemne c
Noaptea Iernii i se pare o scuz suficient s nu mai atepte
pn mine.
Tam, strig Starostele, grbindu-se spre ei. S m scalde
Lumina, ce bine c te vd, n sfrit. i pe tine, Rand. Ce mai
faci, biete?
Bine, jupn alVere, zise Rand. Dar dumneavoastr?
Dar Bran i ndreptase deja atenia din nou spre Tam.
ncepusem s cred c n-ai s mai vii anul sta cu
buturile. N-ai zbovit niciodat atta.
Nu prea-mi vine s prsesc ferma, Bran, rspunse Tam.
Mai ales cu toi lupii tia. i cu aa o vreme
Bran pufni.
Ce mi-a dori ca lumea s mai vorbeasc i despre
altceva dect despre vreme. Cu toii se plng, iar unii, care ar
trebui s aib capul pe umeri, se ateapt s fac eu ceva ca s
se ndrepte. Tocmai mi-am petrecut douzeci de minute cu
jupneasa alDonel, explicndu-i c n-am ce s fac n privina
berzelor. Ce-o fi crezut c pot face eu?
Cltin din cap.
Semn ru, anun un glas rguit, c nu sunt cuiburi de
berze pe acoperiuri, cnd vine Bel Tine.
Cenn Buie, un brbat noduros i oache ca o rdcin
btrn, veni spre Tam i Bran i se opri lng ei, sprijinit ntr-
un baston, aproape la fel de nalt ca el i la fel de noduros.
ncerc s-i priveasc pe amndoi brbaii deodat, cu ochii si
mici i aprini.
O s fie i mai ru, ascultai-m pe mine.
27

Ce, te-ai fcut ghicitor, de te apuci s tlmceti
semnele? ntreb Tam sec. Sau asculi i tu ce optete vntul,
ca Meteresele? De fapt, vnt e din plin. i unele rafale se isc
nu departe de aici.
Bate-i tu joc, mormi Cenn, dar dac n scurt vreme nu
se nclzete, ca s ncoleasc grnele, o s se goleasc multe
pivnie pn s avem ce recolta. Pn la iarna viitoare, se prea
poate s nu mai rmn n via dect corbii i lupii, n tot
inutul celor Dou Ruri. Asta dac se poate numi iarna
viitoare. Poate va fi tot iarna asta.
Ei, ce vrei s spui cu asta? ntreb Bran, cu asprime.
Cenn i privi acru.
tii bine c n-am multe lucruri bune de spus despre
Nynaeve alMaera. Pe de o parte, e prea tnr pentru o ei,
dar n-are a face. Soborul Femeilor protesteaz, paremie-se,
dac Sfatul ndrznete fie i s vorbeasc despre treburile lor,
dei ele i vr nasul ntr-ale noastre de cte ori le vine cheful,
adic aproape tot timpul, sau aa se pare
Cenn, l ntrerupse Tam, unde vrei s ajungi?
Uite unde, alThor: dac o ntrebi pe Metereas cnd se
sfrete iarna, i ntoarce spatele. Poate c nu vrea s ne
spun ce-i optete vntul. Poate c-i optete c iarna nu se
va mai sfri niciodat. Poate c de acum o s fie numai iarn,
pn ce Roata se ntoarce i Vrsta asta se termin. Aici voiam
s ajung.
Poate o s zboare i porcii, replica Tam, iar Bran i
ridic braele, exasperat.
Lumina s m pzeasc de proti. Tocmai tu, Cenn, care
faci parte din Sfat, s rspndeti vorbele astea demne de un
Coplin. Ia ascult: avem i aa destule probleme, fr
Atenia lui Rand fu abtut de la discuia brbailor de
cineva care-l scutur tare de mnec i-i opti la ureche:
Haide, Rand, ct stau ei la ceart. Pn nu te pun la
treab.
Rand privi n jos i rnji fr voia lui. Mat Cauthon se
ghemuise n spatele cruei, pentru ca Tam, Bran i Cenn s
nu-l vad, ndoindu-i trupul deirat ca o barz care ncearc
28

s se fac mic. Ochii cprui ai lui Mat sclipeau rutcios, ca
de obicei.
Eu i Dav am prins un castor btrn, foarte suprat c l-
am scos din vizuina. O s-i dm drumul pe Pajite, s vedem ce
o s-o mai ia fetele la fug.
Zmbetul lui Rand se fcu mai larg: lui nu-i se mai prea
att de amuzant ca n urm cu un an sau doi, dar Mat prea s
nu mai creasc niciodat. Arunc o privire spre tatl su
brbaii stteau tot cu capetele apropiate, vorbind toi trei
deodat , apoi spuse, coborndu-i i el vocea:
Am promis s descarc cidrul din cru. Dar ne putem
ntlni mai trziu.
Mat i ddu ochii peste cap.
S tragi de butoaie! Ardem-ar, mai bine a juca pietre cu
sor mea cea mic. Dar am i lucruri mai importante dect
castorul. Sunt nite strini n inutul celor Dou Ruri. Seara
trecut
O clip, Rand uit s mai respire.
Un clre? ntreb el cu sufletul la gur. Un brbat ntr-
o mantie neagr, pe un cal negru? A crui mantie nu se mic
n btaia vntului?
Lui Mat i se terse zmbetul de pe chip i rspunse ntr-o
oapt i mai nceat:
L-ai vzut i tu? Credeam c numai eu. S nu rzi, Rand,
dar m-a speriat.
Nu rd. i pe mine m-a speriat. Puteam s jur c m
urte i c vrea s m omoare.
Pe Rand l strbtu un fior. Pn atunci nu avusese
niciodat senzaia c cineva ar fi vrut s-l omoare, cu adevrat.
Lucruri de astea pur i simplu nu se ntmplau n inutul celor
Dou Ruri. O btaie cu pumnii, hai, mai treac mearg sau o
trnt, dar nu omoruri.
Nu tiu ce s zic despre partea cu ura, Rand, dar tot era
foarte nfricotor. Nu fcea dect s stea pe cal, cu ochii la
mine, chiar la intrarea n sat dar nu mi-a fost niciodat aa
de fric. i pe urm mi-am ntors privirea, numai o clipa i s
tii c nu mi-a fost uor , i, cnd m-am uitat iari,
29

dispruse. Snge i cenu! Au trecut trei zile i numai la asta
m gndesc. mi tot vine s m uit peste umr.
Mat ncerc s rd, dar i iei un fel de croncnit.
Ciudat, ce face frica din tine. i vin tot felul de idei. tii
c m-am gndit numai pentru o clip ns c ar putea fi Cel
ntunecat?
ncerc iar s rd, dar de data asta nu se mai auzi nimic.
Rand trase adnc aer n piept. i ca s-i aminteasc, dar i
din alte motive, ncepu s turuie:
Cel ntunecat i cu toi Rtciii sunt ferecai n Shayol
Ghul, dincolo de Mana Pustiitoare, nchii de Creator nc din
momentul Creaiei, ntemniai pn la sfritul zilelor. Mna
Creatorului apr lumea, iar Lumina strlucete peste noi toi.
Se opri o clip, trase iar aer n piept i continu:
n plus, chiar dac ar fi liber, ce s caute Pastorul Nopii
n inutul celor Doua Ruri, uitndu-se dup bieii de la
ferme?
Nu tiu. Dar tiu c acel clre era pur i simplu
malefic. S nu rzi. Pot s jur. Poate era Dragonul.
Da vd c eti plin de gnduri vesele, mormi Rand. Eti
mai ru dect Cenn.
Maic mea mi-a zis mereu c o s vin Rtciii dup
mine, dac nu m port frumos. Iar asta aducea nemaipomenit
cu Ishamael sau cu Aginor.
Toate mamele i sperie copiii, vorbindu-le de Rtcii,
zise Rand sec, dar celor mai muli le trece, cu vrsta. Dac tot
veni vorba, poate era Baubaul.
Mat l privi strmb.
Nu mi-a fost aa frica de cnd Nu, nu mi-a fost
niciodat aa fric i nu-mi vine greu s recunosc.
Nici mie. Tata a crezut c m-am speriat de umbrele de
sub copaci.
Mat ncuviin mohort i se sprijini de roata cruei.
Aa i taic-meu. I-am spus lui Dav i lui Elam Dowtry,
i amndoi au stat de veghe ca nite ulii, de cnd au auzit, dar
n-au vzut nimic. Acum, Elam crede c am vrut s-l trag pe
sfoar. Iar Dav zice c pesemne strinul e din Taren Ferry i
umbl s fure oi sau gini. Auzi, un ho de gini!
30

Insultat de idee, biatul tcu.
Probabil c totul e o prostie, zise Rand n cele din urm.
Poate chiar umbl dup furat oi.
ncerc s-i nchipuie asta, dar era ca i cum i-ai fi
imaginat un lup stnd de paz n faa gurii de oarece, n locul
pisicii.
Ei, mie nu mi-a plcut cum s-a uitat la mine. i nici ie,
dac e s judec dup felul n care ai srit la mine. Ar trebui s
spunem cuiva.
Am i fcut-o, Mat, amndoi, i nu am fost crezui. i dai
seama cum ar fi s ncercm s-l convingem pe jupn alVere
de povestea asta, fr ca el s-l fi vzut pe individ? Ne-ar
trimite la Nynaeve, s vad dac suntem bolnavi.
Acum suntem doi. N-o s cread nimeni c ni s-a prut.
Rand se scrpin uor n cretet, gndindu-se ce s spun.
Mat era de pomin n tot satul. Puin lume scpase de farsele
lui. Numele su era pomenit de cte ori srma de rufe se rupea
i ajungea n noroi sau cnd vreunui fermier i se desfcea
cureaua de la a i cdea drept n mijlocul drumului. Nici nu
era nevoie ca Mat s fie prin preajm. Aa un sprijin nu-i era de
niciun folos.
Dup o clip, spuse:
Taic-tu ar crede c tu m-ai pus s spun ca tine, iar al
meu
Arunc o privire pe deasupra cruei, ctre locul n care
discutaser Tam, Bran i Cenn, i se trezi privind drept n ochii
tatlui su. Starostele nc-l mai dojenea pe Cenn, care l
asculta ntr-o tcere posomort.
Bun dimineaa, Matrim, zise Tam voios, ridicnd una
din lzi pe marginea cruei. Vd c-ai venit s-l ajui pe Rand
s descarce cidrul. Bravo ie.
Mat sri n picioare de la primul cuvnt i ncepu s dea
napoi:
Bun dimineaa, jupn alThor. i dumneavoastr, jupn
alVere. Jupn Buie. S v scalde Lumina. Tata m-a trimis s
Firete, zise Tam. i, firete, dat fiind c un flcu ca tine
i face treaba pe dat, ai i terminat ce aveai de fcut. Ei,
biei, cu ct ducei mai repede cidrul n pivnia jupnului
31

alVere, cu att mai repede putei merge s-l vedei pe
Menestrel.
Menestrel! exclam Mat, oprindu-se brusc locului, n
aceeai clip n care Rand ntreb:
i cnd ajunge?
n toat viaa lui, Rand vzuse numai doi Menestreli n
inutul celor Dou Ruri. Cnd venise primul dintre ei era nc
att de mic, nct sttea i-l privea de pe umerii lui Tam. Un
Menestrel n sat, n timpul srbtorii, cu harpa i flautul, i
povetile, i toate cele, era n Emonds Field urma s se
vorbeasc de Srbtoarea asta nc zece ani, cu sau fr
artificii.
Ce prostie, mormi Cenn, dar tcu dup ce Bran i
arunc o privire care avea n ea toat autoritatea Starostelui.
Tam se sprijini de cru pe partea sa, cu braul pe ldi.
Da, un Menestrel, i a ajuns deja. Jupn alVere mi-a
spus c este chiar acum ntr-o camer, la han.
Da, da, i a sosit n miez de noapte, zise hangiul
cltinnd dezaprobator din cap. A bocnit la ua din fa pn
ce mi-a trezit toat familia. Dac nu era Srbtoarea, i-a fi
spus s-i duc singur calul n grajd i s doarm acolo cu el,
ct ar fi de Menestrel. Ce prere avei, s vin aa, pe
ntuneric?!
Rand fcu ochii mari de mirare. Nimeni nu ieea noaptea
din sat, nu n vremuri ca acestea i, oricum, nu singur.
Meterul de acoperiuri ncepu iar s mormie ca pentru sine,
de data aceasta cu glasul prea sczut pentru ca Rand s
neleag mai mult de un cuvnt sau dou: nebun i mpotriva
firii.
Nu poart o mantie neagr, nu-i aa? ntreb dintr-odat
Mat.
Burta lui Bran se cutremur de rs.
Neagr! Mantia lui e ca mantiile tuturor Menestrelilor pe
care i-am vzut. Mai mult petice dect mantie, i plin de
culori.
Rand se surprinse chiar i pe sine nsui cnd izbucni n
hohote de rs, izvorte din senzaia de uurare. Ideea c
amenintorul clre n negru ar fi putut fi Menestrelul era
32

caraghioas, i totui Biatul i puse o mn peste gur,
stnjenit.
Vezi, Tam, zise Bran. Nu prea s-a mai rs n sat de cnd
a venit iarna. Acum, pn i mantia Menestrelului e motiv de
rs. Numai pentru asta i merit s-l aducem din Baerlon.
Orice ai zice tu, spuse deodat Cenn, eu tot cred c e o
risip prosteasc de bani. Ca i artificiile pe care ai struit s le
cumperi.
Deci sunt i artificii, zise Mat, dar Cenn continu, fr
s-l bage n seam.
Ar fi trebuit s ajung de o lun, cu primul negutor din
an, numai c n-a venit niciun negutor, aa-i? i dac nu vine
pn mine, ce facem cu ele? Mai inem o Srbtoare, numai
de dragul lor? Asta dac le aduce, firete.
Cenn, oft Tam, eti la fel de nencreztor ca oamenii din
Taren Ferry.
Pi, unde-i negutorul? Ia zi, alThor.
De ce nu ne-ai spus? ntreb Mat cu durere n glas. Tot
satul s-ar fi distrat, ateptnd, la fel de bine ca i cu
Menestrelul. Sau aproape. Vedei bine n ce stare sunt toi,
numai ce s-a zvonit c vor fi artificii.
Da, vd, zise Bran, aruncnd o privire spre meterul de
acoperiuri. i dac a ti sigur de unde a pornit zvonul dac
a crede, de pild, c s-a plns cineva de preuri, ntr-un loc n
care putea fi auzit, n condiiile n care anumite lucruri ar
trebui s rmn secrete
Cenn i drese vocea.
Oasele mele sunt prea btrne pentru vntul sta. Dac-
mi dai voie, m duc s vd dac jupneasa alVere are s-mi
dea i mie nite vin fiert i dres, ca s m nclzesc. Jupne
Staroste, alThor
nainte s-i fi terminat vorba, se i ndrept spre han; cnd
ua se nchise n spatele lui, Bran oft:
Uneori mi se pare c Nynaeve are dreptate n legtur
cu Ei, acuma nu mai conteaz. Iar voi, tinerilor, ia gndii-v
o clip. E drept c toat lumea e ncntat de artificii, chiar
dac-i doar un zvon. Dar ce ar fi dac negutorul nu ar ajunge
la timp, dup atta ateptare? Iar cu vremea asta, cine tie
33

cnd vine. Lumea o s fie de cincizeci de ori mai ncntat de
Menestrel.
i s-ar fi simit de cincizeci de ori mai trist dac el n-ar
fi venit, rosti Rand ncet. Dac s-ar fi ntmplat aa, nici mcar
Bel Tine nu ar fi putut s-i mai nveseleasc pe oameni.
Ai capul pe umeri, numai s vrei s-l foloseti, glsui
Bran. ntr-o bun zi, o s-i ia locul n Sfat, Tam. Ascult ce-i
spun. i o s se descurce cel puin la fel de bine ca anumite
persoane la care m gndesc eu acum.
Vorbria asta nu ajut la descrcat crua, zise Tam
scurt, dndu-i Starostelui prima ldi cu rachiu. Vreau s m
nclzesc la foc, o pip i o can din berea ta cea bun.
Lund cea de a doua ldi pe umeri, adug:
Rand o s-i fie recunosctor pentru ajutor, Matrim. ine
minte, de cum ai dus cidrul n pivni
Dup ce Tam i Bran disprur n han, Rand i privi
prietenul.
Nu-i musai s m-ajui. Dav n-o s mai in castorul prea
mult.
Ei, ce mai? spuse Mat, resemnat. Cum a zis taic tu, cu
ct l ducem mai repede n pivni
Lund un butoia cu cidru n ambele mini, se grbi spre
han, cu pai mari.
Poate e i Egwene pe aici. Cnd te vad cum te holbezi la
ea ca vielul, m distrez mai bine dect cu orice castor.
Rand, care tocmai i aeza arcul i tolba n cru, se opri.
Reuise s nu se mai gndeasc deloc la Egwene, ceea ce era
destul de ciudat. Dar era foarte probabil ca ea s fie pe undeva
prin han. Nu prea avea cum s-o evite. Firete, trecuser cteva
sptmni de cnd n-o mai vzuse.
Ei? i strig Mat din faa hanului. N-am zis c-o s-o fac
singur. Vezi c n-ai ajuns nc n Sfat.
Tresrind, Rand lu un butoia i-l urm. Poate c, pn la
urm, ea nu era acolo. Ciudat, dar asta nu-l fcea s se simt
mai bine.


34

CAPITOLUL 2

Strinii

Cnd Rand i Mat trecur prin sala mare, ducnd cu ei pri-
mele butoiae, jupn alVere umplea deja dou cni cu cea mai
bun bere neagr pe care o avea, fcut chiar de el, scond-o
dintr-unul dintre butoaiele nghesuite lng un perete. Scrpi-
nici, motanul cel galben al hanului, edea ntins pe butoi, cu
ochii nchii i coada ncolcit peste lbue. Tam sttea n faa
cminului mare, din piatra de ru, umplndu-i pipa cu
mutiucul lung, cu tutun dintr-un vas bine lefuit pe care
hangiul l inea mereu pe policioara simpl din piatr. Cminul
era lung ct jumtate din ncperea mare i ptrat. n
nlime, ajungea aproape ct umrul unui brbat, iar focul
care trosnea n vatr reuea s alunge frigul de afar.
Fiind ajunul Srbtorii, o zi att de plin, Rand se atepta
s nu-i gseasc nuntru dect pe Bran, pe tatl su i
motanul, i totui erau de fa nc patru membri ai Sfatului,
cu Cenn cu tot, care edeau n faa focului, n jiluri cu
sptarul nalt, cu cte o can n mn i cu capul nconjurat de
norii de fum care li se nlau din pipe. n mod ciudat, niciuna
dintre tablele pentru jocul de pietre nu fusese ntins, i toate
crile lui Bran zceau nefolosite pe raftul din faa vetrei.
Brbaii nici mcar nu vorbeau, ci stteau tcui, cu ochii
pironii n fundul cnilor cu bere, sau se loveau nerbdtori cu
mutiucul pipei peste dinii din fa, ateptndu-i pe Tam i pe
Bran s vin lng ei.
n astfel de vremuri, ngrijorarea era la ordinea zilei pentru
toi membrii Sfatului Satului i n Emonds Field, i, probabil,
n Dealul Strjii sau Deven Ride. i poate chiar n Taren Ferry,
dei nimeni nu tia precis ce gndeau locuitorii de pe acolo.
Numai doi dintre brbaii din faa focului, Haral Luhhan,
fierarul, i Jon Thane, morarul, catadicsir s le arunce cte o
privire celor doi biei care intraser n ncpere. De fapt, jupn
Luhhan nu se mulumi cu o privire. Braele fierarului erau
groase ca picioarele unui om obinuit i foarte musculoase. El
35

purta nc orul lung, de piele, de parc se grbise s ajung
la ntrunire drept de la fierrie. Se ncrunt la amndoi bieii,
apoi se ntoarse nepat n jil, continund s-i nfunde
tutunul n pip cu degetul su mare, i el foarte gros.
Curios, Rand i ncetini mersul, dar reui cu greu s-i
nbue un ipt de durere cnd Mat l lovi cu piciorul n
glezn. Prietenul su i fcu insistent semn cu capul n direcia
uii din fundul slii celei mari i se grbi ntr-acolo fr s-l
mai atepte. chioptnd uor, Rand l urm, ceva mai ncet.
Ce a mai fost i asta? ntreb el, de ndat ce ajunser n
coridorul care ducea la buctrie. Mai c nu mi-ai frnt
Mo Luhhan, gri Mat, iindu-se peste umrul lui Rand,
ca s vad ce se petrecea n sala mare. Cred c bnuiete c eu
am fost cel care
Se ntrerupse brusc atunci cnd jupneasa alVere iei n
grab din buctrie, nvluit n mireasma pinii de-abia
scoase din cuptor. Avea n mn o tav pe care erau cteva
pini cu coaja groas, pentru care-i se dusese faima n tot
satul, i farfurii cu murturi i brnz. La vederea mncrii,
Rand i aminti dintr-odat c nu luase n gur dect o bucat
de pine nainte s plece de la ferm, n zori. Stomacul i
chiori stnjenitor.
Jupneasa alVere, o femeie zvelt, cu prul mpletit ntr-o
cosi care-i atrna pe un umr, i privi pe amndoi cu un
zmbet matern.
Dac v e foame, gsii din astea n buctrie. De fapt,
bieilor de vrsta voastr le e mereu foame. i, la urma urmei,
nici nu ine de vrst. Dac preferai s ateptai, n dimineaa
asta mai coc i nite prjituri cu miere.
Ea era una dintre puinele femei cstorite din zon care nu
ncerca s o fac pe peitoarea cu Tam. Ct despre Rand,
atitudinea ei matern fa de el se rezuma la a-i zmbi cu
cldur i la a-i pregti cte o gustare de cte ori venea la han,
numai c la fel fcea cu toi tinerii din mprejurimi. E drept c
uneori l privea de parc ar fi vrut s fac mai multe pentru el,
dar se mulumea cu privirile, iar biatul i era profund
recunosctor.
36

Fr s mai atepte vreun rspuns, intr n sala mare. De
ndat, se auzi zgomotul scaunelor trite pe podea, cci
brbaii srir n picioare i ncepur s laude mirosul pinii.
Jupneasa alVere era, de departe, cea mai bun buctreas
din Emonds Field, i toi brbaii din mprejurimi de-abia
ateptau s aib ocazia de a edea la masa ei.
Prjituri cu miere, zise Mat plescind din buze.
Mai ateapt, i rspunse Rand ferm, sau nu mai
terminm niciodat.
Deasupra treptelor care coborau n pivni, chiar lng ua
buctriei, atrna o lampa, iar jos, n ncperea cu perei de
piatr, lipit de han, se mai afla una, care sclda pivnia ntr-o
lumin puternic, lsnd n penumbr doar colurile cele mai
ndeprtate. Rafturile de lemn, nirate de a lungul pereilor,
adposteau butoiae de rachiu i de cidru i butoaie mai mari,
pline cu bere sau vin. Unora li se dduse deja cep. Multe dintre
butoaiele cu vin erau nsemnate cu creta, de mna lui Bran
alVere, care notase anul n care-i fuseser aduse, negutorul
ambulant de la care le cumprase i oraele de provenien. n
schimb, toat cantitatea de bere i de rachiu era produs de
fermierii din inutul celor Dou Ruri sau de Bran nsui.
Uneori, negutorii ambulani, sau chiar i marii negutori,
aduceau rachiu sau bere de prin alte pri dar acestea nu
erau la fel de bune precum cele din inut i mai i costau foarte
mult, aa c nimeni nu cumpra dect poate o dat, ca s le
ncerce.
Ei, zise Rand, n timp ce aezau butoiaele pe rafturi, ce
ai fcut, de te fereti de jupn Luhhan?
Mat ridic din umeri.
Mai nimic. I-am spus lui Adan alCaar i unora dintre
mucoii cu care e prieten Ewin Finngar i Dag Coplin c
nite fermieri au zrit duli-strigoi scond foc pe nri i
alergnd prin pdure. Au nghiit o pe loc.
i de asta s-a suprat jupn Luhhan pe tine? ntreb
Rand, nencreztor.
Nu chiar, rspunse Mat, apoi fcu o pauz i cltin din
cap. Vezi tu, am mnjit doi dintre cinii lui cu fin, pn ce i-
am fcut albi de tot. Pe urm le-am dat drumul pe lng casa
37

lui Dag. De unde s tiu c o s fug pe dat napoi acas?
Chiar c nu e vina mea. Dac jupneasa Luhhan n-ar fi lsat
ua deschis, cinii n-ar fi avut cum intra n cas. C doar nu
am vrut eu s-i umplu casa de fin. Rse scurt i continu:
Am auzit c i-a dat afar din cas cu mtura, i pe cini, i pe
mo Luhhan.
Rand clipi speriat, dar ncepu i s rd.
n locul tu, mi-ar fi mai fric de Alsbet Luhhan dect de
fierar. E aproape ct el de puternic, i mult mai iute la minte.
Da nu conteaz. Dac zoreti pasul, poate nu te observ.
Judecnd dup chipul lui Mat, s-ar fi zis c biatul nu
gusta gluma.
Totui, atunci cnd trecur din nou prin sala mare, Mat nu
mai avu niciun motiv s se grbeasc. Cei ase brbai i
trseser jilurile n faa cminului, foarte aproape unul de
cellalt. Tam, cu spatele la foc, vorbea cu glasul sczut, iar
ceilali se aplecaser spre el ca s-l aud mai bine, att de
concentrai nct n-ar fi observat nici dac n ncpere ar fi dat
buzna o turm de oi. Rand ar fi vrut s se apropie ca s aud
despre ce vorbeau, dar Mat l trase de mnec i-i arunc o
privire chinuit. Oftnd, i urm prietenul i se ntoarse la
cru.
Cnd ajunser iar n coridor, gsir la capul scrilor o tav
cu prjituri cu miere, fierbini, care umpleau ncperea cu
mirosul lor dulce. Erau acolo i dou cni i o caraf plin cu
cidru aburind, dres cu mirodenii. n ciuda propriilor
avertismente de mai nainte, Rand se trezi c trebuia s fac
ultimele dou drumuri ncercnd s in i un butoia i o
prjitur fierbinte ca focul.
Dup ce aez ultimul butoia n raft, i terse firimiturile
de la gur, n timp ce Mat i ls i el povara jos, i spuse:
Acuma, ia povestete-mi despre Mene
Pe scri se auzi zgomot de pai, i n pivni nvli Ewin
Finngar, gata s cad din picioare de grbit ce era, cu chipul
su rotund strlucind de nerbdarea de a le mprti vetile.
Sunt nite strini n sat, ncepu el, ncercnd s-i trag
rsuflarea i aruncndu-i o privire piezi lui Mat. Duli strigoi
n-am vzut, dar am auzit c a dat cineva cu fin cinii lui
38

jupn Luhhan. i am mai auzit c jupneasa Luhhan tie cam
cine ar fi de vin.
Ewin avea doar paisprezece ani, i, din pricina diferenei de
vrst dintre ei, Rand i Mat nu prea luau, de obicei, n seam
nimic din ce le spunea. De data aceasta ns, schimbar o
privire uluit, apoi ncepur s vorbeasc n acelai timp.
n sat? ntreb Rand. Nu n pdure?
n aceeai clip, Mat adaug:
Avea o mantie neagr? I-ai zrit chipul?
Ewin privea uimit de la unul la altul, apoi, cnd Mat fcu
un pas amenintor spre el, ncepu grbit s vorbeasc.
Firete c i-am zrit chipul. Iar mantia e verde. Sau
cenuie, poate. Se schimb, de parc i-ar lua aceeai culoare
cu ce e mprejur. Cteodat nici nu-l vezi, chiar dac te uii
drept la el, dac nu se mic. Iar a ei e albastr precum cerul i
de zece ori mai elegant dect toate hainele de srbtoare pe
care le-am vzut n viaa mea. i ea e de zece ori mai drgu. E
o doamn de vi nobil, ca n poveti. Precis c-i aa.
Ea? zise Rand. Despre cine vorbeti?
Se holb la Mat, care-i pusese ambele mini n cap i inea
ochii strns nchii.
De ei voiam s-i spun, mormi Mat, nainte s m iei
cu
Se ntrerupse, deschise ochii i-i arunc o scurt privire lui
Ewin.
Au ajuns asear, continu Mat dup o clip, i i-au luat
camere aici, la han. I-am vzut cnd au sosit clare. Ce cai,
Rand. N-am vzut niciodat cai aa de nali sau aa de bine n-
grijii. Ai zice c pot s galopeze la nesfrit. Cred c el lucreaz
pentru ea.
E n slujba ei, se amesteca Ewin. Aa se zice n poveti:
n slujba ei.
Mat continu, de parc nici nu l-ar fi auzit:
Oricum, el ascult de ea i face tot ce i se spune. Numai
c nu arat a servitor. Poate c-i soldat. Dup cum i poart
sabia, zici c-i parte din trupul lui, ca mna sau piciorul. Pe
lng el, grzile negutorilor arat ca nite cini de pripas. Iar
ea, Rand Nu mi-am nchipuit niciodat c poate exista
39

vreuna ca ea. Parca e desprins din povetile unui Menestrel.
Arat precum. precum el, apoi se opri, l privi urt pe Ewin
i ncheie cu un oftat: Precum o doamn de vi nobil.
Dar cine sunt? ntreb Rand.
Cu excepia marilor negutori, care soseau o dat pe an s
cumpere tutun i ln, i a celor ambulani, n inutul celor
Dou Ruri nu veneau niciodat, sau aproape niciodat,
oameni din afar. Poate c mai ajungeau ei pn pe la Taren
Ferry, dar Emonds Field era prea departe, spre miazzi. n
plus, cei mai muli dintre negutori veneau pe acolo de ani de
zile, aa c nu erau, propriu zis, strini. Erau doar oameni din
afar. Un strin adevrat nu mai apruse n Emonds Field de
aproape cinci ani iar acela ncercase s se ascund, pentru
c-l pndeau ceva necazuri n Baerlon, pe care nimeni din sat
nu le nelegea. i nici nu rmsese prea mult.
Ce vor? adug Rand.
Ce vor? exclam Mat. Nu-mi pas ce vor. Strini, Rand,
nite strini cum n-ai visat niciodat. Gndete-te!
Rand deschise gura, apoi o nchise la loc, fr s zic nimic.
Din pricina clreului cu mantie neagr, era nelinitit ca o
pisic nimerit n mijlocul unei haite de cini. Problema era c
prea o mare coinciden ca trei strini s apar n sat n
acelai timp. Trei admind c mantia individului de care
auzise nu-i schimba niciodat culoarea n negru.
O cheam Moiraine, zise Ewin, rupnd tcerea care se
lsase. L-am auzit spunndu-i aa. Moiraine, aa-i spunea.
Doamna Moiraine. Pe el l cheam Lan. i chiar dac Meteresei
nu-i plac, mie-mi plac.
Ce te face s crezi c lui Nynaeve nu-i plac? ntreb
Rand.
Azi diminea, doamna i-a cerut Meteresei s-i arate
drumul, rspunse Ewin, i i-a zis copil.
Rand i Mat scoaser un fluierat ncetior, iar Ewin se grbi
s le explice, ncurcndu-se n cuvinte.
Doamna Moiraine nu tia c vorbete cu Metereasa.
Cnd a aflat, i-a cerut scuze. Zu. i a ntrebat cte ceva
despre ierburi i despre lumea din Emonds Field, cu mult
respect, ca orice femeie din sat ba chiar cu mai mult respect
40

dect unele. Ea pune tot timpul ntrebri, despre vrsta unora,
de ct vreme triesc aici i ei, nu mai tiu, tot felul. Oricum,
Nynaeve i-a rspuns de parc mncase agurid. Iar cnd doam-
na Moiraine s-a ndeprtat, Nynaeve se holba la ea ca m rog,
nu era foarte prietenoas, credei-m pe cuvnt.
Doar att? se mir Rand. tii cum e Nynaeve. Anul
trecut, cnd Cenn Buie i-a zis c-i o copili, l-a lovit n cap cu
bul i doar el e n Sfat, i mai e i n vrst, de-i poate fi
bunic. Tot timpul se aprinde, dar de cum s-a ntors pe clcie,
i trece.
Pentru mine, i atta e prea mult, murmur Ewin.
Mie nu-mi pas pe cine bumbcete Nynaeve, chicoti
Mat, ct vreme nu-s eu la. Dar anul sta o s fie cea mai fru-
moas Srbtoare din toate timpurile. Un Menestrel, o doamn
nobil ce s vrei mai mult? Cui i mai trebuie artificii?
Un Menestrel? ntreb Ewin, cu glasul din ce n ce mai
ascuit.
Haide, Rand, continua Mat, fr s-l bage n seam. Aici
am terminat. Trebuie s-l vezi pe individul sta.
O porni n fug pe scri, iar Ewin ni pe urmele lui, stri-
gndu-i:
Chiar e un Menestrel, Mat? Nu-i ca atunci cu dulii-
strigoi, nu? Sau cu broatele?
Rand rmase o clip n urm, ca s micoreze lumina
lmpii, apoi se grbi dup ei.
n sala mare, Rowan Hum i Samel Crawe se alturaser
celorlali, aa c acum se afla acolo ntregul Sfat. Venise rndul
lui Bran alVere s vorbeasc, iar glasul lui, de obicei
rsuntor, era att de cobort, nct, dincolo de cercul de jiluri
nghesuite laolalt, nu rzbtea dect un murmur, ca un tunet
ndeprtat. Starostele i ntrea vorbele lovindu-i palma cu
arttorul celeilalte mini i i privea pe rnd pe toi ceilali. Cu
toii ncuviinau din cap, auzindu-i spusele, dei Cenn o fcea
cu mai puin tragere de inim dect restul.
Modul n care se aezaser brbaii, aproape stnd unii
peste alii, spunea foarte multe. Vorbeau despre lucruri care
erau numai pentru urechile Sfatului, cel puin deocamdat. Nu
41

le-ar fi plcut s-l prind pe Rand trgnd cu urechea. Cu
regret, acesta se ndeprt. i rmnea Menestrelul. i strinii.
Ajuns afar, vzu c Bela i crua dispruser; pesemne
c Hu sau Tad, bieii de la grajduri, le duseser nuntru. Mat
i Ewin stteau n faa hanului, la civa pai de u, cu
mantiile btute de vnt, uitndu-se urt unul la altul.
O dat pentru totdeauna, ltr Mat, nu-mi bat joc de
tine! Chiar e un Menestrel! Acuma, car-te. Rand, spune-i tu
ntngului stuia c nu-l mint, ca s m lase-n pace.
Strngndu-i mantia pe lng corp, Rand nainta spre ei
ca s-l ajute pe Mat, dar cuvintele i pierir de pe buze, atunci
cnd simi prul ridicndu-i-se pe ceaf. Din nou, cineva l
urmrea. Nu se compara cu senzaia pe care i-o lsase
clreul cu gluga, dar nici nu era plcut, mai ales c nu
trecuse prea mult timp de la acea ntlnire.
Arunc o privire spre Pajite, fr s vad altceva dect ce
vzuse i nainte: copii la joac, oamenii pregtindu-se de
Srbtoare. de-abia de-i arunca n treact cineva cte o privire.
Stlpul Primverii rmsese singur, n ateptare. Uliele
lturalnice rsunau de agitaie i de strigtele copiilor. Totul
era cum trebuia s fie. Numai c pe el l urmrea cineva.
Apoi ceva l fcu s se ntoarc i s-i ridice ochii. Pe
marginea acoperiului de igl al hanului se aezase un corb
mare, care se cltina uor din pricina rafalelor de vnt coborte
din muni. i nclinase capul pe o parte, iar unul din ochii si
mici, strlucitori i negri se fixase chiar asupra lui, se gndi
Rand. nghii n sec i se simi dintr-odat cuprins de o mnie
puternic.
Mnctor mpuit de hoituri ce eti, murmur el.
M-am saturat s se holbeze cineva la mine, mri Mat,
iar Rand i ddu seama c prietenul su venise lng el i se
ncrunta, i el, la corb. Schimbar o privire, apoi, n acelai
timp, minile lor se npustir s apuce cte o piatr. Pietrele
zburar drept la int, iar corbul pi n lturi; pietrele
trecur uiernd prin locul din care tocmai se mutase.
Fluturndu-i o dat aripile, pasrea i culc din nou capul pe
o parte, fixndu-i cu un ochi negru i mort, fr fric, fr
vreun semn c se-ntmplase ceva.
42

Rand rmase uluit, holbndu-se la pasre.
Ai vzut vreodat un corb fcnd asta? ntreb el, ncet.
Mat cltin din cap, fr s-i ia ochii de la corb.
Niciodat. Nici vreo alt pasre.
E o pasre murdar, se auzi un glas de femeie din
spatele lor, melodios, n ciuda undei de repulsie din tonul su;
nici n vremurile cele mai bune s nu avei ncredere n ea.
Scond un strigt ascuit, corbul i lu zborul cu atta
putere, nct dou pene negre i se desprinser i plutir n jos,
de pe marginea acoperiului. Uimii, Rand i Mat se ntoarser,
urmrind pasrea care zbura repede, peste Pajite i nspre
Munii de Negur, care se nlau n spatele Pdurii, pn ce
rmase din ea numai un punctule, undeva spre apus, care
apoi dispru cu totul.
Privirea lui Rand czu asupra femeii care vorbise. i ea
urmrise zborul corbului, dar acum se ntoarse, i ochii li se
ntlnir. Biatul rmase cu gura cscat. Pesemne c aceasta
era Doamna Moiraine, i era exact aa cum spuseser Mat i
Ewin, sau poate i mai i.
Cnd auzise c i spusese lui Nynaeve copil, i o
imaginase btrn. Dar nu era. Sau, cel puin, nu se putea
hotr ce vrst s-i dea. La nceput, crezu c era de o seam
cu Nynaeve, dar, cu ct o privea mai mult, cu att i ddea
seama c trebuia s fi fost mai n vrst. Ochii ei mari,
ntunecai, aveau n ei ceva de om matur, semnul unei
cunoateri pe care nimeni n-o putea dobndi de tnr. O clip,
Rand se gndi c ochii aceia erau dou huri adnci, pe cale
s-l nghit. Era limpede i de ce Mat i Ewin o numiser o
doamn din povetile Menestrelilor. Se mica att de graios,
i cu un aer poruncitor, care-l fcea s se simt stnjenit i
mpiedicat. de-abia de-i ajungea pn la piept, dar era att de
semea, nct tocmai nlimea ei prea cea cuvenit, iar el,
nalt cum era, se simea nelalocul su.
Una peste alta, nu semna cu nici o persoan din cele pe
care le vzuse n viaa lui. Gluga larg a mantiei i ncadra
chipul i prul negru, care cdea n bucle moi. Nu mai vzuse
niciodat o femeie adult care s-i poarte prul despletit; toate
fetele din inutul celor Dou Ruri de-abia ateptau ca Soborul
43

Femeilor din satul lor s decid c erau suficient de n vrst
pentru a-i prinde prul. i vemintele strinei erau la fel de
ciudate. Mantia ei era din catifea albastr precum cerul, cu
broderii groase din fir de argint frunze, corzi de vi, flori, care
mpodobeau tivul stofei. Cnd se mica, rochia ei sclipea uor
era tot albastr, dar mai nchis dect mantia, cu dungi crem.
La gt i atrna un colier fcut din zale groase de aur; un alt
lnior, tot de aur, mai subire, era prins n pr, i pe el se
vedea o piatr albastr, scnteietoare, care-i atrna chiar pe
frunte. Mijlocul i era ncins cu o curea lat, esut din fir de
aur, iar pe arttorul minii stngi avea un inel de aur n form
de arpe ncolcit, care-i nghiea coada. Rand nu vzuse
niciodat un asemenea inel, dei recunoscu Marele arpe,
simbol al veniciei, mai vechi chiar dect Roata Timpului.
Vetminte mai elegante dect cele de srbtoare, spusese
Ewin i avusese dreptate. n inutul celor Dou Ruri, nimeni
nu se mbrca aa. Niciodat.
Bun dimineaa, jupneas Doamn Moiraine,
bigui Rand, nroindu-se la fa din pricina ncurcturii pe
care o fcuse.
Bun dimineaa, Doamn Moiraine, i inu isonul Mat,
puin, dar numai puin, mai n largul lui.
Ea zmbi, iar Rand se trezi ntrebndu-se dac putea face
ceva pentru ea, ceva care s-i ofere pretextul s mai rmn
prin preajma ei. tia c le zmbete tuturor, dar i se prea c-i
se adreseaz numai lui. Era ntocmai ca n povestea vreunui
Menestrel, o poveste care prindea via. Mat rnjea prostete.
mi tii numele, prinse ea a vorbi, prnd ncntat, fr
s tie c prezena ei acolo, orict de scurt, urma s fie
subiect de discuie n sat pentru nc vreun an. Dar s-mi
spunei Moiraine, nu Doamn. i pe voi cum v cheam?
Ewin ni n fa, nainte ca vreunul din ceilali doi s
apuce s vorbeasc.
Pe mine m cheam Ewin Finngar, Doamn. Eu le-am
spus cum v cheam; aa au aflat. L-am auzit pe Lan rostindu-
v numele, dar nu trgeam cu urechea. n Emonds Field n-a
mai fost nimeni, niciodat, aa ca dumneavoastr. i mai e n
sat i un Menestrel, venit pentru Bel Tine. Iar la noapte e
44

Noaptea Iernii. Nu vrei s trecei i pe la noi pe acas? Mama
face plcinte cu mere.
O s vedem, rspunse ea, punnd o mn pe umrul lui
Ewin; ochii i sclipeau amuzai. Nu tiu dac pot eu s m com-
par cu un Menestrel, Ewin. Dar v-am spus s-mi zicei cu toii
Moiraine.
Apoi se uit ntrebtor spre Rand i Mat.
Eu sunt Matrim Cauthon, Doa Moiraine, se
blbi Mat, fcnd o plecciune eapn i nendemnatic i
ridicndu-se, rou la fa de ruine.
Rand tocmai se ntreba dac s fac i el aa ceva, ca
brbaii din poveti, dar, vzndu-l pe Mat, se mulumi s-i
spun numele. Mcar de data asta nu-i se mai ncurc limba.
Moiraine privi de la el la Mat i napoi. Rand se gndi c, n
clipa aceea, zmbetul de pe buzele ei, o simpl ridicare a
colurilor gurii, semna cu cel pe care-l purta Egwene cnd
avea vreo tain de ascuns.
Ct stau n Emonds Field, s-ar putea s am, din cnd n
cnd, nite trebuoare de fcut, zise ea. N-ai vrea s m
ajutai?
Auzindu-i cum se ntreceau s-i ofere serviciile, rse.
Poftim, rosti apoi, iar Rand rmase surprins cnd o vzu
punndu-i n palm o moned i strngndu-i degetele peste
ea, cu ambele sale mini.
Nu-i nevoie, ncepu el, dar ea i fcu semn s nu mai
protesteze i-i ddu i lui Ewin o moned, apoi i strnse mna
lui Mat, aa cum fcuse i cu Rand mai nainte.
Ba sigur c e, rspunse ea. Doar n-o s muncii pe
degeaba. Luai asta ca pe un gaj i inei-o cu voi, ca s v
amintii c ai fost de acord s venii la mine cnd v cer. De
acum, avem o nvoial.
N-am s uit, ciripi Ewin.
Mai trziu o s stm de vorb, aduga ea, i trebuie s-
mi povestii totul despre voi.
Doamn adic, Moiraine? ntreb Rand ovielnic,
dup ce ea se ntoarse s plece.
Ea se opri, i privi peste umr, iar biatul trebui s nghit
n sec, ca s poat continua.
45

De ce ai venit n Emonds Field?
Chipul ei rmase neschimbat, dar dintr-odat el i dori s
nu fi pus ntrebarea, dei nu-i ddea seama de ce. Oricum, se
grbi s-i explice:
mi pare ru dac am fost grosolan. Doar c nimeni nu
vine n inutul celor Dou Ruri, n afar de negutorii cei
mari i de cei ambulani, atunci cnd zpada nu-i prea adnc
i pot s ajung aici din Baerlon. Aproape nimeni. Oricum,
nimeni aa ca dumneata. Cteodat, grzile negutorilor spun
c aici e fundul pmntului, i pesemne c aa trebuie s li se
par tuturor celor din afar. Aa c m ntrebam
Atunci, zmbetul ei se terse ncet, ca i cum i s-ar fi adus
aminte de ceva. O clip, nu fcu altceva dect s-l priveasc.
Cercetez istoria, glsui ea ntr-un trziu, i adun vechi
istorisiri. Locul acesta, cruia voi i spunei inutul celor Dou
Ruri, m-a interesat dintotdeauna. Cteodat studiez povetile
despre ce s-a-ntmplat aici, cu mult vreme n urm; aici, i n
alte locuri.
Poveti? ntreb Rand. Dar ce s-o fi putut ntmpla n
inutul celor Dou Ruri ca s intereseze pe cineva ca adic,
ce s-o fi putut ntmpla pe aici?
i cum s-i spunem altfel, dect inutul celor Dou
Ruri? adug Mat. Aa i s-a spus dintotdeauna.
Pe msur ce Roata Timpului se nvrte, zise Moiraine,
ca pentru sine, parc privind n gol, locurile poarta multe
nume. i oamenii poart multe nume, multe chipuri. Chipuri
diferite, dar mereu acelai om. i totui nimeni nu cunoate pe
dea-ntregul Marea Pnz pe care o ese Roata i nici mcar
Pnza unei Vrste. Putem doar s privim, s cercetm i s
sperm.
Rand se holba la ea, neputnd s mai spun vreun cuvnt,
nici mcar ca s-o ntrebe ce voia s zic. Nici nu era sigur c
vorbele erau pentru urechile lor. i ceilali doi amuiser,
observ el. Ewin rmsese cu gura larg cscat.
Moiraine i ndrept din nou atenia spre ei, i toi trei
tresrir, ca i cum s-ar fi trezit din somn.
Mai trziu o s stm de vorb, le fgdui ea, dar nimeni
nu-i rspunse. Mai trziu.
46

Se ndrept spre Podul de Crue, prnd mai degrab s
pluteasc deasupra pmntului, dect s calce pe el, cu mantia
care-i se revrsa pe lng trup, ca o pereche de aripi.
Dup ce ea plec, un brbat nalt, pe care Rand nu-l mai
observase pn atunci, se desprinse din faa hanului i o urm,
cu o mn pe mnerul lung al sabiei. Vemintele lui erau de un
verde cenuiu cam nchis, care se topea n frunzi sau n
umbr, iar mantia i se vlurea n btaia vntului, schimbndu-
i culoarea, de la cenuiu la verde i la brun. Uneori, mantia
aceea prea s dispar cu totul, pierzndu-se n peisajul de
dincolo de ea. Prul brbatului era lung, ncrunit la tmple,
strns cu o legtur ngust de piele, legat n jurul frunii.
Chipul era coluros i ascuit, atins de vreme, dar fr riduri, n
ciuda firelor crunte. Vzndu-l cum se mica, Rand nu se
putea gndi dect la un lup.
Trecnd pe lng cei trei biei, i cercet din priviri, cu
ochii si albatri i reci ca zorile din miez de iarn. S-ar fi zis
c-i cntrete n minte, dar pe chip nu-i se oglindea niciun
semn despre ce-i spunea balana. Grbi pasul, pn ce o
ajunse pe Moiraine, apoi ncetini ca s poat merge pe lng ea,
aplecndu-se s-i vorbeasc. Rand i ddu seama c, fr s
vrea, i inuse rsuflarea.
Acesta-i Lan, rosti Ewin cu vocea rguit, de parc i el
i inuse rsuflarea din pricina acelei priviri stranii. Pun pariu
c-i Strjer.
Nu fi prost, rse Mat, dei cam tremurat. Strjerii sunt
numai n poveti i, oricum, ei au sbii i armuri acoperite cu
aur i de pietre preioase i i petrec tot timpul la miaznoapte,
n Mana Pustiitoare, luptndu-se cu rul, i cu trolocii, i cu
altele de soiul sta.
Ar putea fi Strjer, strui Ewin.
Ai vzut aur pe el sau pietre preioase? l repezi Mat.
Avem noi troloci n inutul celor Dou Ruri? Oi asta avem.
M ntreb ce s-o fi ntmplat pe aici, de intereseaz pe cineva ca
Moiraine.
Orice e cu putin, rspunse Rand, vorbind rar. Se zice
c hanul e aici de o mie de ani, poate i mai mult.
O mie de ani de oi, i-o ntoarse Mat.
47

Un bnu de argint! izbucni Ewin. Mi-a dat un bnu de
argint, ntreg! Ia gndii-v ce de lucruri pot s-mi cumpr cnd
vine negutorul ambulant.
Rand deschise pumnul ca s se uite la moneda pe care o
primise, i, de uimire, aproape c-o scp pe jos. Moneda era
mare i groas, de argint, avnd pe ea imaginea unei femei care
inea n echilibru o flacr pe dosul minii. Biatul nu tia de
unde provenea, dar l vzuse pe Bran alVere cntrind banii pe
care-i aduceau negutorii din mai multe inuturi, aa c-i
putea da seama cam ct valora. Cu atta argint, puteai
cumpra un cal de oriunde din inutul celor Dou Ruri, ba-i
mai i rmnea ceva.
Se uit la Mat i vzu pe chipul acestuia aceeai expresie
uluit care, pesemne, se oglindea i pe al lui. Rsucindu-i
mna, pentru ca Mat s poat vedea moneda, dar nu i Ewin,
ridic ntrebtor dintr-o sprncean. Mat ncuviin i, pentru
cteva clipe, se uitar unul la altul, uimii i fermecai.
Ce fel de treburi o fi avnd? ntreb, n cele din urm,
Rand.
Nu tiu, zise Mat cu hotrre, i nu-mi pas. i nici n-o
s cheltuiesc banii. Nici cnd vine negutorul ambulant.
Cu asta, i ndes moneda n buzunarul de la hain.
ncuviinnd din cap, Rand fcu la fel, cu gesturi ncete. Nu
era sigur din ce cauz, dar vorbele lui Mat preau cumva
potrivite. Moneda nu trebuia cheltuit. Era un dar din partea
ei. Nu-i ddea seama la ce-i mai putea fi de folos argintul,
dar
Credei c ar trebui s o pstrez i eu pe-a mea? ntreb
Ewin. Chinul nehotrrii i se vedea pe fa.
Numai dac vrei, zise Mat.
Cred c i-a dat-o s-o cheltuieti, adug Rand.
Ewin i privi moneda, apoi cltin din cap i vr bnuul
de argint n buzunar.
O s-o pstrez, se hotr el pe un ton jalnic.
Las, i-a rmas Menestrelul, zise Rand, iar biatul mai
tnr se nvior.
Dac se trezete odat, adug Mat.
Rand, ntreb Ewin, chiar exist un Menestrel?
48

Ai s vezi, rspunse Rand, rznd; era limpede c Ewin
nu se lsa convins pn nu ddea cu ochii de Menestrel.
Cndva, tot trebuie s coboare el.
Dinspre Podul de Crue se auzir strigte, iar cnd Rand
se uit s vad ce se-ntmpl, ncepu s rd cu poft. O
mulime, din ce n ce mai mare, de steni de la btrni cu
prul alb pn la prunci care de-abia nvau s mearg
nsoea o cru mare, cu coviltir, care se ndrepta spre pod,
tras de opt cai; pe exteriorul pnzei atrnau tot felul de
boccele, ca nite ciorchini. Sosise, n sfrit, negutorul
ambulant. Strini, un Menestrel, artificii i negutorul
ambulant. Era cea mai frumoasa Srbtoare de Bel Tine din
toate timpurile.


49

CAPITOLUL 3

Negutorul ambulant

Mnunchiurile de cratie legate laolalt se ciocneau cu
zgomot, n timp ce crua negutorului ambulant trecea
huruind peste scndurile groase care alctuiau Podul de
Crue. Brbatul trase de huri i opri caii n faa hanului; o
grmad de steni i fermieri, sosii cu ocazia Srbtorii, erau
nc adunai n jurul su. Din toate direciile soseau din ce n
ce mai muli oameni, care sporeau numrul celor nghesuii n
jurul uriaei crue cu coviltir, ale crei roi erau mai nalte
dect statura unui om; cu toii se uitau int la negutorul
ambulant, aflat deasupra lor, pe capr.
Brbatul din cru era Padan Fain, un individ cu faa
palid i ciolnos, cu brae descarnate i nasul mare, coroiat.
Din cte i amintea Rand, Fain venise n Emonds Field n
fiecare primvar, cu crua i atelajul su, zmbind i rznd
n permanen, de parc ar fi tiut o glum pe care n-o mai tia
nimeni altcineva.
Imediat ce caii se oprir, n clinchetul clopoeilor de pe
hamuri, ua hanului se deschise larg i apru Sfatul, n frunte
cu jupn alVere i cu Tam. Ei i croir drum cu pai hotri,
chiar i Cenn Buie, printre ceilali oameni care i cereau
nfrigurai negutorului ace, dantel, cri sau cine tie ce alte
lucruri.
Fr tragere de inim, mulimea se ddu la o parte ca s-i
lase s treac, dar, pe urmele lor, cu toii ncepur iar s se
nghesuie, cutnd fr ncetare s se fac auzii de negutor.
Mai presus de orice, i cereau veti.
Pentru steni, acele, ceaiul i celelalte lucruri de acest fel
nu erau musai cele mai importante din crua unui negutor
ambulant. La fel de importante erau vetile din afar, noutile
petrecute n lume, dincolo de inutul celor Dou Ruri. Unii
negutori povesteau pur i simplu ce tiau, fr vreun
meteug, ca i cum totul nu era dect o grmad de gunoi cu
care nu voiau s aib de-a face. Altora trebuia s le scoi
50

vorbele din gur cu cletele; de-abia vorbeau i nu le plcea
deloc s-o fac. Fain, dimpotriv, sporovia de bunvoie, dei de
multe ori i tachina asculttorii i lungea povestea, dnd un
spectacol la fel de reuit ca un Menestrel. i plcea s fie n
centrul ateniei i se plimba ano prin mulime, ca un coco
sfrijit, cu toi ochii aintii asupra lui. Lui Rand i trecu prin
minte c era foarte posibil ca lui Fain s nu-i convin s
gseasc n Emonds Field un Menestrel adevrat.
Negutorul ambulant se tot agita cu friele cailor, de parc
voia musai s le lege ntr-un anume fel, bgndu-i i pe
brbaii din Sfat n seam la fel de mult ca i pe steni, adic
aproape deloc. nclina din cap nepstor, fr s salute ns pe
cineva. Zmbea fr s vorbeasc i le fcea distant cu mna
celor cu care se mprietenise n mod special cu toate c
prietenia fusese pentru el mereu ceva destul de rece: se btea
pe spate n semn de salut cu cei cu care se-ntlnea, dar
altminteri nu se apropia deloc de ei.
Stenii i tot cereau s vorbeasc, ridicnd glasurile din ce
n ce mai mult, dar Fain, fcndu-i de lucru cu diverse
mruniuri de pe capr, atepta ca mulimea i nerbdarea s
ating pragul pe care i-l dorea. Numai membrii Sfatului
rmseser tcui. Ei i pstrau demnitatea cuvenit poziiei
pe care o ocupau, i totui norii de fum de pip, din ce n ce
mai groi, care se nlau deasupra capetelor lor, trdau chinul
la care erau supui.
Rand i Mat i fcur loc prin mulime, apropiindu-se ct
puteau de mult de cru. Rand s-ar fi oprit la jumtatea
drumului, dar Mat se strecur prin nghesuial, trgndu-l
dup el, pn ce ajunser chiar n spatele brbailor din Sfat.
Credeam c rmi la ferm pn dup Srbtoare, i stri-
g lui Rand Perrin Aybara, peste toat hrmlaia.
Ucenicul fierarului era cu aproape un cap mai scund dect
Rand, avea prul cre i era att de ndesat, nct prea ct un
brbat i jumtate, cu umeri puternici i brae aproape la fel de
groase ca ale lui jupn Luhhan. El ar fi putut s-i fac loc prin
mulime cu mare uurin, dar nu-i sttea n fire. Dimpotriv,
se deplasa cu foarte multa grij i-i cerea iertare de la oamenii
care ns nu bgau de seam aproape nimic n afara
51

negutorului ambulant. Cu toate acestea, Perrin continu s-
i cear iertare i ncerc s nu mbrnceasc pe nimeni, n
timp ce i croia drum spre Rand i Mat.
nchipuii-v, zise el, cnd ajunse n sfrit n apropiere,
Bel Tine i negutorul ambulant, amndou deodat. Pun
rmag c sunt ntr-adevr artificii.
i nu tii nici pe jumtate ce se ntmpl, rse Mat.
Perrin l privi bnuitor, apoi se uit ntrebtor la Rand.
Aa e, strig Rand, apoi fcu un gest spre mulimea din
ce n ce mai deas de oameni care vociferau cu toii. Mai trziu,
i explic mai trziu. Mai trziu, am zis!
n acea clip, Padan Fain se ridic pe capr i, pe dat,
mulimea se potoli. Ultimele cuvinte ale lui Rand rsunar n
mijlocul unei liniti depline, surprinzndu-l pe negutor cu un
bra ridicat deasupra capului i cu gura deschis. Cu toii se
ntoarser s se holbeze la Rand. Omuleul sfrijit de pe capr,
care se atepta ca toat lumea s-i soarb primele cuvinte de
pe buze, l privi lung i sfredelitor. Rand se nroi tot i-i dori
s fi avut statura lui Ewin, ca s nu ias att de tare n
eviden. i prietenii si se mutar, stnjenii, de pe un picior
pe altul. Nu trecuse mai mult de un an de cnd Fain i bgase
pentru prima oar n seam, recunoscndu-i drept brbai. n
general, Fain nu avea timp pentru niciunul dintre cei prea mici
pentru a cumpra lucruri din crua lui. Rand spera c nu
fusese din nou redus la rang de copil n ochii negutorului.
Dregndu-i puternic glasul, Fain i smuci mantia groas.
Nu, nu mai trziu, declam negutorul ambulant,
ridicnd din nou un bra, cu un gest solemn. Chiar acum am
s v spun.
n timp ce vorbea, fcea gesturi largi, revrsndu-i spusele
asupra mulimii.
Voi credei c ai avut necazuri aici, n inutul celor
Dou Ruri, nu-i aa? Ei bine, toat lumea are necazuri, din
Mana Pustiitoare pn la miazzi, n Marea Furtunilor, de la
Oceanul Aryth din apus i pn la Pustiul Aielilor, din rsrit.
i chiar i mai departe. Zicei c iarna a fost mai aprig dect
oricare alta, friguroas de v nghea sngele n vine i v
trosneau oasele? Ah, dar iarna a fost geroas i aprig peste
52

tot. n inuturile de la Hotare, iernii voastre i s-ar spune
primvar. Dar primvara nu mai vine, zicei? Lupii v-au
omort oile? Poate c au atacat i oamenii? Asta e? Pi, s
vedem. Primvara ntrzie peste tot. Peste tot sunt lupi,
flmnzi, dornici de fiecare bucic de carne n care-i pot vr
colii, fie oaie, fie vac, fie om. Dar sunt lucruri i mai rele dect
lupii sau iarna. Exist unii care ar fi mulumii s aib parte
numai de micile voastre necazuri.
Fcu o pauz, ateptnd rspuns.
Ce ar putea fi mai ru dect lupii care omoar oile i
oamenii? ntreb Cenn Buie, iar alii murmurar a ncuviinare.
Oamenii care se omoar ntre ei, rspunse negutorul
ambulant, pe un ton tragic, iscnd oapte de uluire, care se
nteir pe msur ce el povestea mai departe. E rzboi, asta
spun. E rzboi n Ghealdan, rzboi i haos. Zpezile din
Pdurea Dhallin sunt roii de snge. Vzduhul e plin de corbi i
de croncnitul lor. Armatele mrluiesc spre Ghealdan.
Naiuni ntregi, clanuri i oameni de vaz i trimit soldaii la
lupt.
Rzboi?
Cuvntul neobinuit se rostogoli ovielnic de pe buzele lui
jupn alVere. Nimeni din inutul celor Dou Ruri nu avusese
vreodat de-a face cu rzboiul.
De ce se rzboiesc?
Fain rnji, iar Rand avu impresia c i btea joc de izolarea
stenilor fa de lume, i de netiina lor. Negutorul ambulant
se aplec nainte, de parc voia s-i mprteasc Starostelui o
tain, dar oapta sa era de fapt menit s rzbat prin
mulime, i aa se i petrecu.
Stindardul Dragonului a fost nlat, iar oamenii se
adun s-i se opun. i s-l sprijine.
Din toate gtlejurile deodat se nal un oftat, iar Rand se
simi, n ciuda voinei sale, cuprins de un fior.
Dragonul, gemu cineva. Cel ntunecat umbl liber prin
Ghealdan!
Nu Cel ntunecat, mri Haral Luhhan. Dragonul nu e
Cel ntunecat. i, oricum, sta-i un fals Dragon.
53

S auzim ce are de spus jupn Fain, vorbi starostele, dar
nimeni nu se lsa aa de uor; oamenii strigau din toate prile,
glasurile de brbai i femei nlndu-se unele peste altele.
E la fel de ru ca i Cel ntunecat!
Dragonul a frnt lumea, nu?
El a iscat totul! El a fcut s vin Vremea Rtcirii!
Cunoatei profeiile! Cnd renate Dragonul, o s fie mai
ru dect n cele mai urte nchipuiri!
Nu-i dect unul din falii Dragoni. Nu se poate s fie
altfel!
i ce nsemntate are asta? Amintii v de ultimul dintre
falii Dragoni. i el a strnit un rzboi. Mii de oameni au murit,
nu-i aa, Fain? A asediat Illian.
Sunt timpuri rele! De douzeci de ani, nimeni nu s-a mai
dat drept Dragonul Renscut, iar acum au fost trei n ultimii
cinci ani. Timpuri rele! Uitai-v ce se-ntmpl cu vremea!
Rand schimb cte o privire cu Mat i cu Perrin. Ochii lui
Mat scnteiau de ncntare, n schimb Perrin se strmba
ngrijorat. Rand i amintea perfect de toate povetile pe care le
auzise despre brbaii care-i spuneau Dragonul Renscut, i,
chiar dac pn la urm se dovediser nite impostori pentru
c muriser sau dispruser fr s ndeplineasc vreo profeie
tot fcuser lucruri ndeajuns de rele. Naiuni ntregi nimicite
de rzboi, ceti i orae incendiate. Morii cdeau ca frunzele
de toamn, i fugarii se nghesuiau pe drumuri, ca oile ntr-un
arc. Aa spuneau negutorii ambulani i marii negutori, i
toi oamenii din inutul celor Dou Ruri care aveau puin bun
sim i credeau pe cuvnt. Lumea urma s se sfreasc, dup
cum spuneau unii, cnd adevratul Dragon avea s se
trezeasc din nou la via.
ncetai! strig starostele. Tcere! Nu v mai dai de
ceasul morii din pricina propriilor nchipuiri. Lsai-l pe jupn
Fain s ne povesteasc despre acest fals Dragon.
Oamenii ncepur s se liniteasc, dar Cenn Buie refuz s
se lase redus la tcere.
Dar este oare un fals Dragon? ntreb meterul de
acoperiuri, cu o voce sumbr.
54

Jupn alVere clipi ca i cum ar fi fost luat prin surprindere,
apoi se rsti la el:
Nu fi neghiob btrn, Cenn!
Dar era prea trziu: Cenn izbutise s ae din nou
mulimea.
Nu se poate s fie Dragonul Renscut! Lumina s ne
ajute, nu se poate!
Prost btrn ce eti, Buie! ii neaprat s-i atragi
nenorocul, aa-i?
Mai lipsete s rosteti numele Celui ntunecat! i-a luat
Dragonul minite, Cenn Buie! ncerci s ne faci ru tuturor!
Cenn privi sfidtor n jur, ncercnd s-i intimideze din
priviri pe cei care-l dojeneau, i ridic glasul:
Nu l-am auzit pe Fain s vorbeasc despre un fals
Dragon. Voi l-ai auzit? Cscai ochii! Unde sunt recoltele, care
ar trebui s fie deja pn la genunchi, sau mai bine? De ce e
nc iarn, cnd primvara trebuia s fi venit de o lun?
Civa i strigar mnioi s-i in gur.
Nu tac! Nici mie nu-mi plac astfel de vorbe, dar refuz s-
mi vr capul n pmnt i s atept s vin unul din Taren
Ferry s-mi taie gtul. i de data asta nu-l mai atept nici pe
Fain s-i fac mendrele. Ia, negutorule, vorbete desluit.
Ce-ai auzit? Ei? Brbatul sta e un Dragon fals?
Fain nu ddu niciun semn c vetile pe care le adusese l-ar
fi tulburat. Nu fcu dect s ridice din umeri i s-i duc un
deget ciolnos la nas.
Pi, la asta cine poate rspunde limpede, pn ce nu se
termin totul?
Se opri i rnji n felul lui secretos, rotindu-i ochii peste
mulime ca i cum i-ar fi imaginat reacia oamenilor i i s-ar fi
prut amuzant.
Un lucru tiu, zise el, foarte nonalant, anume c
brbatul poate folosi Puterea Suprem. Ceilali nu puteau. El
ns poate conduce. Pmntul se crap la picioarele dumanilor
si i zidurile puternice se nruie la porunc. Fulgerul cade
cnd l cheam el i lovete acolo unde-i arat. Asta am auzit,
de la nite oameni de ncredere.
55

Se ls o tcere uluit. Rand i privi prietenii. Perrin arta
de parc vedea n faa ochilor nite lucruri care nu-i plceau,
dar Mat tot mai prea ncntat.
Tam, o idee mai tulburat dect i sttea n fire, l trase pe
Staroste la o parte, dar nainte s-i fi putut spune ceva, Ewin
Finngar izbucni:
O s nnebuneasc i o s moar! n poveti, brbaii
care pot conduce Puterea nnebunesc de fiecare dat, se
prpdesc i mor. Numai femeile o pot atinge. Nu tie i el
asta?
O scatoalc de a lui jupn Buie l fcu s se ndoaie de
durere.
Gata cu flecreala, biete, se rsti Cenn, fluturndu-i
pumnul noduros n faa lui Ewin. Poart-te cu respectul
cuvenit i las asta pe seama celor mai n vrst. Hai, car-te
de aici!
Linitete te, Cenn, mri Tam. Biatul e curios i atta
tot. Numai de prostiile tale nu aveam nevoie.
Parc n-ai avea atia ani n spate, adug Bran. Amin-
tete-i, o dat pentru totdeauna, c faci parte din Sfat.
Chipul brzdat de riduri al lui Cenn se ntunec din ce n ce
mai tare, pe msur ce Tam i Starostele l dojeneau, pn ce
deveni aproape purpuriu.
Doar tii despre ce soi de femei vorbete. Nu te mai
ncrunta la mine, Luhhan, nici tu, Crawe. sta-i un sat plin de
oameni cumsecade, i e ndeajuns de ru s-l avem n mijlocul
nostru pe Fain sta care ne vorbete despre fali Dragoni care
folosesc Puterea, i fr s-l mai punem la socoteal pe biatul
sta prostnac, vrjit de Dragon, care s aduc vorba despre
Aes Sedai. Despre unele lucruri e pur i simplu mai bine s nu
pomeneti, chiar dac voi avei de gnd s-i dai prostului de
Menestrel voie s v spun toate povetile pe care le dorii. Nu-i
bine i nu-i firesc.
N-am vzut, n-am auzit i n-am mirosit niciodat un
lucru despre care s nu poi pomeni, vorbi Tam, dar Fain nc
nu isprvise.
Femeile Aes Sedai au luat deja masuri, glsui tare
negutorul ambulant. Mai multe dintre ele au plecat din Tar
56

Valon clare, spre miazzi. De vreme ce brbatul sta poate
mnui Puterea, numai ele l pot nfrnge, orict s-ar lupta
ceilali, i numai ele se pot ocupa, dup aceea, de soarta lui
dac reuesc s-l nfrng.
Cineva din mulime gemu cu glas tare i chiar i Tam i
Bran schimbar cte o privire ngrijorat. Stenii se adunau
laolalt, n grupuri mici, iar unii i strngeau mantiile pe lng
corp, dei, la drept vorbind, vntul se mai domolise un pic.
Sigur c o s-l nfrng, strig cineva.
Falii Dragoni o pesc mereu, pn la urm.
Trebuie s-l nfrng, nu-i aa?
i dac nu, ce se ntmpl?
n cele din urma, Tam reuise s-i opteasc ceva la ureche
Starostelui, iar Bran, ncuviinnd din cnd n cnd, i fr s
bage n seam hrmlaia din jurul lor, l atept s termine,
apoi i nl, la rndul lui, glasul:
Ascultai-m cu toii! Tcei i ascultai-m!
Strigtele se potolir din nou, pn ce devenir doar nite
murmure.
Astea nu-s nite simple veti din afar. Trebuie s fie cer-
cetate de Sfat. Jupn Fain, vino, rogu-te, cu noi n han. Avem
s-i punem cteva ntrebri.
Pai, chiar mi-ar prinde bine o can cu vin fiert i dres,
rspunse negutorul ambulant, chicotind; sri din cru, i
terse palmele pe hain i-i ndrept vesel mantia. Vrei, v
rog, s vedei de caii mei?
Vreau s tiu i eu ce are de spus! se auzir mai multe
glasuri protestnd.
Doar n-o s-l ducei cine tie pe unde! Nevast-mea m-a
trimis s cumpr ace!
Acest din urm glas era al lui Wit Congar. El i ls umerii
n jos, sub povara privirilor piezie pe care-i le aruncar unii,
dar rmase pe poziii.
Avem i noi dreptul s punem ntrebri, strig cineva din
spatele mulimii. Eu
Linite! tun Starostele, reuind s-i reduc pe toi la o
tcere uluit. Dup ce Sfatul va fi aflat tot ce trebuie, jupn
57

Fain se va ntoarce s v spun toate noutile. i s v vnd
oale i ace. Hu! Tad! Ducei caii lui jupn Fain n grajd.
Tam i Bran se aezar de o parte i de alta a
negutorului, restul membrilor Sfatului adunndu-se n
spatele lor, i astfel tot grupul se strecur n hanul Izvorul de
Vin, nchiznd sec ua n nasul celor care ncercau s-i fac i
ei loc. Acetia bubuir n u, dar, drept rspuns, se auzi un
singur strigt al Starostelui:
Ducei-v acas!
Oamenii se adunar n faa hanului, comentnd cu voce
joas ce le spusese negutorul ambulant, i ce nsemna asta,
i ce fel de ntrebri punea Sfatul, i motivele pentru care ar
trebui s li se dea i lor voie s asculte i s pun ntrebri.
Unii trgeau cu ochiul pe ferestrele din fa ale hanului, iar
civa ncepur chiar s-i ia la ntrebri pe Hu i pe Tad, dei
nu era ctui de puin limpede ce ar fi trebuit s tie acetia
din urm. Cei doi grjdari, oameni zdraveni i linitii, nu
rspunser dect prin cte un mormit i-i vzur de treab,
deshmnd caii de la cru, unul cte unul; dup ce
terminar, nu se mai ntoarser.
Rand nu bg n seama mulimea. El se aez pe un col al
vechii fundaii din piatr, i strnse mantia pe lng trup i
rmase cu ochii aintii spre ua hanului. Ghealdan. Tar Valon.
Pn i numele erau ciudate i fascinante. Erau locuri pe care
le tia numai din povetile negutorilor ambulani i ale
grzilor marilor negutori. Aes Sedai, rzboaie i Dragoni
farnici: despre toate acestea vorbeau povetile spuse noaptea
trziu, la gura vetrei, n timp ce o lumnare arunca umbre
stranii pe perete, iar vntul uiera, lovindu-se de obloane. Una
peste alta, i se prea mai bine s aib parte de furtuni de
zpad i de lupi. Totui, pesemne c viaa din afara inutului
celor Dou Ruri era diferit era ca i cum ai fi trit n
mijlocul unei poveti spuse de un Menestrel. O aventur. O
aventur de lung durat. O via ntreag de aventuri.
ncet, ncet, stenii se rspndir, fr s nceteze s
murmure i s clatine din cap. Wit Congar se opri o clip s se
holbeze n interiorul cruei prsite, de parc s-ar fi ateptat
s gseasc un alt negutor ambulant ascuns nuntru. n
58

cele din urma, rmaser numai civa tineri. Mat i Perrin
venir i ei lng Rand.
Cred c toat povestea asta e mai tare i dect
Menestrelul, zise Mat, ncntat. M ntreb dac o s ajungem i
noi s-l vedem pe falsul Dragon.
Perrin i cltin capul, acoperit cu un pr des.
Eu nu vreau s-l vd. Altundeva, poate, dar nu n
inutul celor Dou Ruri. Nu i dac asta nseamn rzboi.
Nici dac asta nseamn s ne trezim aici cu Aes Sedai,
adug Rand. Sau ai uitat cumva cine a iscat Frngerea? E
adevrat c Dragonul a pornit-o, dar cei care au frnt cu
adevrat lumea au fost Aes Sedai.
Am auzit odat o poveste, ncepu Mat, vorbind rar, de la
una din grzile unui negutor de ln. El zicea c Dragonul va
renate n momentul cel mai greu pentru omenire i c ne va
salva pe toi.
Dac asta credea, era un prostnac, rosti ferm Perrin. i
tu la fel, c ai stat s-l asculi.
Biatul nu prea mnios; nu era iute din fire. Numai c,
uneori, fantezia lui Mat, iute ca argintul viu, l scotea din srite,
i atunci glasul i trda oarecum starea.
mi nchipui c i-a mai zis i c, dup aceea, o s trim
cu toii ntr-o nou Vrst a Legendelor.
N-am zis c l-am i crezut, protesta Mat. Doar l-am
ascultat. A auzit i Nynaeve, i am crezut c o s ne jupoaie de
vii pe amndoi. El adic Strjerul mi-a zis c foarte muli
oameni cred n asta, numai c le e fric s mrturiseasc, le e
fric de Aes Sedai i de Copiii Luminii. Dup ce s-a npustit
Nynaeve la noi, n-a mai vrut s-mi spun nimic. Iar ea ne-a
prt negutorului, care a zis c nu o s-l mai ia niciodat cu
el.
Bravo lui, zise Perrin. Dragonul s ne salveze? Asta-mi
pare o vorb demn de Coplin.
n ce strmtoare am putea ajunge, ca s vrem s ne
salveze Dragonul? se ntreb Rand. E ca i cum i-am cere
ajutor Celui ntunecat.
59

Asta nu mi-a zis, rspunse ovielnic Mat. i n-a
pomenit nici de vreo nou Vrst a Legendelor. A spus c
lumea va fi rupt n buci la venirea Dragonului.
Asta chiar c ne-ar salva, rosti Perrin sec. O alta
Frngere.
Ardem-ar focul! mri Mat. ncerc numai s v povestesc
ce am auzit i eu.
Perrin clatin din cap.
Vreau doar ca femeile alea Aes Sedai i cu Dragonul, fals
sau adevrat, s stea departe. Poate aa, inutul celor Dou
Ruri va fi cruat.
Chiar crezi c sunt Iscoade ale Celui ntunecat? se
ncrunt Mat gnditor.
Cine? ntreba Rand.
Aes Sedai.
Rand i arunc o privire lui Perrin, care ridic din umeri.
Povetile, ncepu el rar, dar Mat l ntrerupse.
Nu toate povetile spun c ele l-ar sluji pe Cel ntunecat,
Rand.
Pe Lumin, Mat, zise Rand, ele au iscat Frngerea. Ce
mai vrei?
Ei, aa o fi, ofta Mat; n clipa urmtoare ns, zmbea din
nou. Mo Bili Congar zice c nu exist. Nici Aes Sedai. Nici
Iscoadele Celui ntunecat. Zice c-s doar poveti. Zice c el nu
crede nici n Cel ntunecat.
Perrin pufni.
Vorbe de Coplin, de la un Congar. Nu-i firesc?
Mo Bili a rostit i numele Celui ntunecat. Pun pariu c
asta n-o tiai!
Pe Lumin! exclam Rand.
Rnjetul lui Mat se fcu mai larg.
S-a ntmplat primvara trecut, chiar nainte ca
gndacii s-i atace cmpurile numai pe ale lui, nu i pe ale
altora. Chiar nainte ca toi cei din casa lui s se mbolnveasc
de friguri galbene. L-am auzit cu urechile mele. i acuma zice
c nu crede, dar cnd i cer s mai spun o dat numele Celui
ntunecat, arunc dup mine cu cte ceva.
60

Eti ntr-att de prost nct s faci una ca asta, Matrim
Cauthon?
Nynaeve alMeara apru n mijlocul lor, cu cosia de culoare
nchis petrecut peste un umr i aproape zbrlit de mnie.
Rand se ridic grbit. Metereasa, o fat zvelt i care de-abia i
venea lui Mat pn la umr, prea n clipa aceea mai nalt
dect toi ceilali, i nici nu mai conta c era tnr i drgu.
Cnd s-a-ntmplat asta, am bnuit eu ceva despre Bili
Congar, dar m-am gndit c mcar tu ai mai mult minte dect
s-l provoci la aa ceva. Oi fi ndeajuns de mare ca s te-nsori,
Matrim Cauthon, dar de fapt i de drept maic-ta n-ar fi trebuit
s-i dea drumul din sforile cu care te inea legat de orul ei.
Mai e puin i rosteti i tu numele Celui ntunecat.
Nu, Metereas, protesta Mat; expresia de pe chipul lui
arata c i ar fi dorit s fie oriunde, numai acolo nu. Mo Bili
adic jupn Congar a fcut-o, nu eu! Snge i cenu, pi
eu
Ia vezi cum vorbeti, Matrim!
Rand i ndrept spatele, dei privirea ei fioroas nu era
pentru el. Perrin prea la fel de abtut. Ceva mai trziu, unul
dintre ei avea cu siguran s se plng de faptul c fuseser
certai de o femeie care nu era cu mult mai n vrst dect ei
aa se ntmpla ntotdeauna dup dojenile lui Nynaeve, dei
niciodat de fa cu ea; numai c, n prezena ei, diferena de
vrst prea ndeajuns de mare. Mai ales dac era suprat.
Bul pe care-l inea n mn avea un capt gros i unul
subire ca o nuia iar ea nu se sfia deloc s-l foloseasc
mpotriva celor pe care-i bnuia c se comport prostete. Orice
vrst i orice poziie aveau, puteau s-o-ncaseze peste cap,
peste mini sau peste picioare.
Rand era att de atent la Metereas, nct, n prima clip,
nici nu-i ddu seama c aceasta nu era singur. Dup ce-i
observ greeala, ncepu s se gndeasc s-o tearg orice i-ar
fi spus Nynaeve dup aceea, i orice i-ar fi fcut.
n spatele Meteresei, la civa pai, sttea Egwene, care-i
privea atent. Era de aceeai nlime cu Nynaeve i avea acelai
ten nchis la culoare, aa c, n acel moment, putea s par o
imagine n oglind a dispoziiei n care se afla aceasta din
61

urm. Sttea cu braele ncruciate pe piept i cu buzele
strnse dezaprobator. Gluga mantiei sale moi i cenuii i
umbrea faa, iar n ochii ei mari, cprui, nu mai era nici urm
de zmbet.
Cinstit ar fi fost, se gndea Rand, ca el s aib cteva
avantaje n faa ei, fiind cu doi ani mai n vrst; dar nu era
aa. Nici n cele mai bune momente ale sale nu era prea
ndemnatic cu vorbele, atunci cnd li se adresa fetelor din sat
nu ca Perrin, n orice caz; iar atunci cnd Egwene l privea
aa atent, cu ochii mari de tot, ca i cum nici o frm din
atenia ei nu se ndrepta n alt parte, pur i simplu nu reuea
s-i mai stpneasc vorbele. Poate totui izbutea s plece de
ndat ce Nynaeve termina cu ei. Totui, tia c n-o s-o fac,
dei nu-i ddea seama de ce.
Rand alThor, vrei s nu te mai holbezi ca un miel
bezmetic, rosti Nynaeve, i s-mi spui de ce vorbeai despre
lucruri de care ar trebui s avei bunul sim s v ferii, viei ce
suntei?
Rand tresri i-i lu ochii de la Egwene; n momentul n
care Metereasa ncepuse s vorbeasc, pe chipul ei nflorise un
zmbet care-l nedumerea. Glasul lui Nynaeve era tios, dar i
ea avea pe chip un nceput de zmbet tiutor; pn la urm,
Mat izbucni n hohote de rs. Zmbetul Meteresei dispru, iar
ea i arunc lui Mat o privire care-l fcu s-i rmn rsul n
gt.
Ei bine, Rand? ntreb Nynaeve.
Cu colul ochiului, el o vzu pe Egwene, care tot mai
zmbea. Ce i s-o fi prnd aa de caraghios?
Era destul de firesc s vorbim despre asta, Metereas,
se grbi el s zic. Negutorul ambulant, Padan Fain i
toi Jupn Fain a adus veti despre un fals Dragon undeva
prin Ghealdan i despre rzboi i Aes Sedai. Sfatul a fost de
prere c sunt lucruri ndeajuns de importante ca s stea cu el
de vorb. Iar noi, despre ce altceva s vorbim?
Nynaeve scutur din cap.
Deci de asta crua negutorului a rmas aici, prsit.
Am auzit oamenii care se grbeau s-i ias n cale, dar nu
puteam s plec de lng jupneasa Ayellin pn nu-i scdea
62

febra. Zici c Sfatul i pune ntrebri negutorului despre ce se
ntmpl n Ghealdan? Aa cum i cunosc eu, i pun numai
ntrebri greite. Numai Soborul Femeilor poate afla ceva cu
adevrat folositor.
Potrivindu-i bine mantia pe umeri, ea intra n han. Egwene
n-o urm. Cnd ua se nchise n spatele lui Nynaeve, fata se
post n faa lui Rand. Nu se mai ncrunta, dar privirea ei fix l
nelinitea. Se uit spre cei doi prieteni, dar ei se duser mai
ncolo, prsindu-l cu nite rnjete largi pe buze.
N-ar trebui s-i permii lui Mat s te amestece n toate
prostiile astea, Rand, ncepu Egwene, solemn ca nsi Mete-
reasa; apoi, brusc, se puse pe chicotit. Nu te-am mai vzut
artnd aa de cnd Cenn Buie v-a prins, pe tine i pe Mat,
urcai n merii lui; pe atunci aveai zece ani.
El se mut de pe un picior pe altul i i privi prietenii care
stteau n apropiere; Mat vorbea i gesticula nsufleit.
Dansezi cu mine mine?
De fapt, nu asta voia s spun. Voia ntr-adevr s danseze
cu ea, dar, n acelai timp, ar fi dat orice s scape de
stnjeneala care l cuprindea fr gre atunci cnd era lng
ea. Aa se simea i acum.
Colurile gurii ei se ridicar ntr-un zmbet slab.
Dup amiaz, rspunse ea. Diminea sunt ocupat.
Dinspre ceilali se auzi exclamaia lui Perrin:
Un Menestrel!?
Egwene se ntoarse spre ei, dar Rand i puse o mn pe
bra:
Ocupat? Cum aa?
n ciuda frigului, ea i ddu gluga pe spate i, cu un gest
aparent nepstor, i trase prul peste umr. Cnd o vzuse
ultima data, prul i cdea pe umeri n bucle ntunecate, legat
numai cu o panglic roie; acum ns, fusese mpletit ntr-o
cosi lung.
Biatul se holb la cosi ca la o viper, apoi arunc o
scurt privire spre Stlpul Primverii, care acum rmsese
prsit pe Pajite, gata pentru ziua urmtoare. Diminea urma
ca femeile nemritate, dar ajunse la vrsta mritiului, s
danseze n jurul su. Rand nghii n sec. Nici nu-i trecuse prin
63

cap c Egwene avea s ajung la vrsta potrivit n acelai timp
cu el.
Dac ajunge cineva la vrsta mritiului, ngim el, nu
nseamn ca trebuie s-o i fac. Nu imediat.
Firete ca nu. Poate niciodat.
Rand clipi uimit.
Niciodat?
De obicei Meteresele nu se mrit. Am luat lecii de la
Nynaeve, tii? Ea zice c am har, c pot nva s ascult vntul.
Mi-a zis c nu toate Meteresele pot s-o fac, dei aa pretind.
Metereas! strig el amuzat, fr s observe sclipirea
periculoas din ochii fetei. Pi, Nynaeve va fi Metereas aici cel
puin nc vreo cincizeci de ani. Probabil c i mai mult. O s-i
petreci viaa fcndu-i ucenicia cu ea?
Mai sunt i alte sate, rspunse ea nsufleit. Nynaeve
zice c satele de la miaznoapte de Taren i aleg aproape
ntotdeauna o Metereas din alt parte. Li se pare c, n felul
sta, ea n-o s aib preferai printre oamenii din sat.
Buna dispoziie a biatului se topi la fel de repede cum
apruse.
S pleci din inutul celor Dou Ruri? Pi, aa n-am s
te mai vd niciodat.
i vrei s zici c nu i-ar plcea? Nu mi-ai dat niciun
semn c i-ar psa, n ultima vreme.
Nimeni nu pleac din inutul celor Dou Ruri, continu
el. Poate doar cte cineva din Taren Ferry, dar ia sunt oricum
oameni ciudai. Nici nu seamn cu noi, ceilali.
Egwene scoase un oftat de exasperare.
Poate sunt i eu ciudat. Poate mai vreau s vd i alte
locuri, despre care am auzit din poveti. La asta nu te-ai
gndit?
Ba firete c da. i eu cad pe gnduri uneori, dar tiu s
fac diferena ntre vise i realitate.
i vrei s spui c eu nu? rosti ea, furioas, i-i ntoarse
de ndat spatele.
Nu asta voiam s spun. Vorbeam despre mine. Egwene?
Ea i trase mantia pe lng trup, ca un zid care s-o
despart de el, i, nepat, se duse civa pai mai departe.
64

Biatul i frec suprat fruntea. Cum s-i explice? Nu era
prima dat cnd ea i rstlmcea vorbele, scond din ele
altceva dect avusese intenia s pun acolo. n dispoziia n
care era acum, un singur pas greit n-ar fi fcut dect s
nruteasc lucrurile, iar Rand era destul de sigur c aproape
orice ar fi gsit de spus ar fi fost greit.
Atunci, Mat i Perrin se ntoarser. Egwene nu-i bg n
seam. Ei o privir ovielnic, apoi se adunar n jurul lui
Rand.
i Perrin a primit o moned de la Moiraine, zise Mat. La
fel ca ale noastre.
El se opri o clipa, apoi adug:
i l-a vzut i pe clre.
Unde? ntreba Rand. Cnd? L-a mai vzut cineva? Ai
spus cuiva?
Perrin i ridic braele groase, fcndu-i semn s o ia mai
ncet.
Pe rnd, pe rnd. L-am vzut la marginea satului, privind
fierria, chiar ieri, la apus. Mi-a dat fiori, zu aa. I-am spus lui
jupn Luhhan, dar cnd s-a uitat el, nu mai era nimeni. Mi-a
zis c am nceput s am vedenii. Dar atunci cnd am stins
focul i am strns uneltele, i-a luat cu el ciocanul cel mai gros.
N-a mai fcut asta niciodat.
Deci te-a crezut, socoti Rand, dar Perrin ddu din umeri.
Nu tiu. L-am ntrebat de ce i-a luat ciocanul, dac nu
erau dect nite vedenii, i mi-a zis ceva despre lupii care au
devenit ntr-att de ndrznei nct intr i n sat. Poate a
crezut c asta am vzut, dar ar trebui s tie c pot s
desluesc un lup de un brbat clare, chiar i n amurg. tiu ce
am vzut, i nimeni nu m poate face s cred altceva.
Eu te cred, rosti Rand. Adu-i aminte c l-am vzut i eu.
Perrin mormi satisfcut, ca i cum pn atunci nu fusese
sigur de asta.
Ce tot vorbii acolo? ntreb deodat Egwene.
Pe dat, Rand i dori s fi vorbit mai ncet. Ar fi fcut-o,
dac i-ar fi dat seama c fata i asculta. Mat i Perrin, rnjind
ca nite ntngi, se ddur peste cap s-i povesteasc despre
ntlnirile lor cu clreul cu mantie neagr, dar Rand rmase
65

tcut. Era sigur c tia ce urma s le spun Egwene, dup ce
terminau.
A avut dreptate Nynaeve, vorbi solemn Egwene, dup ce
cei doi biei tcur. Niciunul din voi nu trebuia dezlegat din
sfori. Mai exist i oameni care clresc, aflai de la mine. Asta
nu-i face s fie montri cobori din povetile Menestrelilor.
n sinea lui, Rand se felicit avusese perfect dreptate. Ea
ns se ndrept acum spre el.
i tu te apuci s rspndeti asemenea poveti! Uneori n-
ai pic de minte, Rand alThor. Iarna a fost i aa destul de
nfricotoare; nu mai speriai copiii!
Rand fcu o strmbtur amar.
N-am rspndit nimic, Egwene. Dar am vzut ce-am
vzut, i nu era un fermier care-i cuta vaca rtcit.
Egwene trase adnc aer n piept i deschise gura, dar nu
mai apuc s mai zic nimic, cci ua hanului se deschise i
un brbat cu o claie de pr alb iei n grab, de parc-l
urmrea cineva.


66

CAPITOLUL 4

Menestrelul

Ua hanului se trnti n spatele brbatului cu pr alb, iar el
se ntoarse pe clcie, uitndu-se urt la ea. Era zvelt i ar fi
fost nalt dac nu ar fi umblat cu umerii adui, dar se mica
sprinten, n ciuda faptului c arta n vrst. Mantia lui prea
o aduntur de petice, cu forme ciudate i de mrimi diferite;
erau sute de petice, divers colorate, care fluturau la fiecare
adiere. De fapt, Rand observ c era destul de groas, n ciuda
a ceea ce spusese jupn alVere, iar peticele erau doar cusute
pe deasupra, n chip de podoabe.
Menestrelul! opti ncntat Egwene.
Brbatul cu pr alb se rsuci, cu mantia fluturndu-i n
vnt. Haina sa cea lung avea mneci ciudate, care atrnau, i
buzunare mari. Mustile groase, la fel de albe ca prul de pe
cap, i tremurau n jurul gurii, iar chipul su era zbrcit ca un
copac care ndurase multe vitregii. Fcu un gest poruncitor
ctre Rand i ceilali, cu pipa sa cu mutiucul lung, bogat
mpodobit, din care se nla un fir de fum. Ochii si albatri
se ieau sfredelitori de sub sprncenele albe i stufoase.
Rand se holb la ochii brbatului aproape la fel de mult pe
ct se holbase la restul nfirii sale. Toi oamenii din inutul
celor Dou Ruri aveau ochii nchii la culoare, la fel ca
majoritatea negutorilor, i a grzilor lor, i a tuturor celorlali
oameni pe care-i vzuse pn atunci. Cei din neamurile Congar
i Coplin l batjocoriser pentru ochii si cenuii, pn n ziua
n care se hotrse s-i trag lui Ewal Coplin un pumn n nas;
i ce-l mai betelise Metereasa pentru asta. Se ntreb dac
exista vreun loc n care nimeni s nu aib ochii nchii la
culoare. Poate de acolo vine i Lan.
Ce loc mai e i sta? ntreb Menestrelul, cu o voce joas
care prea, cumva, mai puternic dect a celorlali oameni;
chiar sub cerul liber prea c rsun ntre pereii unei vaste
ncperi. rnoii din satul de pe deal mi-au spus c pot ajunge
aici nainte de lsarea ntunericului, dar n-au precizat i c ar
67

fi trebuit s plec cu mult nainte de prnz. Cnd, n sfrit,
ajung, nfrigurat pn n mduva oaselor i dornic de un pat
clduros, hangiul vostru ncepe s bombne c-i prea trziu, ca
i cum a fi fost un porcar vagabond i nu cel pe care Sfatul
Satului l implorase s-i expun talentul la srbtoarea asta
minunat. i nici mcar nu mi-a spus c tot el e i starostele.
i ncetini vorba, ca s poat rsufla, i i nvlui pe toi
ntr-o uittur sclipitoare, apoi se porni de ndat:
Cnd am cobort s-mi fumez pipa n faa focului i s
beau o can cu bere, toi oamenii din sala mare se holbau la
mine ca i cum eram cel mai neisprvit dintre cumetrii lor i nu
cutam dect s mprumut ceva bani. Un moulic ncepe s-
mi fac moral despre ce soi de poveti ar trebui s spun sau
s nu spun, apoi o copili ip la mine s ies afar i m
amenin cu o ditamai bta dac nu m mic ndeajuns de
repede. Cine a mai auzit ca un Menestrel s fie tratat n felul
sta?
Chipul lui Egwene era un spectacol n sine; se holba cu
ochii mari la Menestrel, primul pe care-l vzuse n carne i
oase, dar n acelai timp ardea de dorina s-i ia aprarea lui
Nynaeve.
Iertai-ne, jupn Menestrel, lua cuvntul Rand, contient
c i el rnjea prostete. Era Metereasa noastr, i
Cine, feioara aia drgu? exclam Menestrelul. Mete-
reasa satului? Pi, la vrst ei, ar face mai bine s cocheteze cu
bieii dect s prevad vremea i s se-ngrijeasc de bolnavi.
Rand se foi stnjenit de pe un picior pe altul, ndjduind ca
Nynaeve s nu aud vreodat aceasta prere. Cel puin nu
nainte ca Menestrelul s-i fi terminat numrul. Perrin clipi
speriat auzindu-i cuvintele, iar Mat fluier neauzit, de parc
amndurora le-ar fi trecut prin cap acelai lucru.
Brbaii fceau parte din Sfatul Satului, continu Rand.
Sunt sigur c nu aveau intenia s par lipsii de politee.
Problema e c de-abia am aflat de rzboiul din Ghealdan i de
brbatul care pretinde a fi Dragonul Renscut. Falsul Dragon.
Un grup de Aes Sedai se ndreapt ncoace dinspre Tar Valon.
Sfatul ncearc s hotrasc dac suntem cumva n pericol i
prin locurile astea.
68

Se tia demult asta, pn i n Baerlon, rosti dispreuitor
Menestrelul, ultimul loc din lume n care sosete vreo tire.
Fcu o pauza, i roti privirile de jur mprejurul satului i
adug sec: Sau aproape ultimul.
Apoi i czur ochii pe crua cu coviltir din faa hanului,
rmas n prsire, cu oitea prbuit pe pmnt.
Aa, mi s-a prut mie c era i Padan Fain acolo,
nuntru, adug el, cu aceeai voce grav, a crei rezonan
fusese ns nlocuit cu o not de dispre. Fain sta s-a
priceput dintotdeauna s rspndeasc vetile rele cu
repeziciune. Cu ct sunt mai rele, cu att se grbete mai tare.
E mai mult corb dect om.
Jupn Fain vine deseori n Emonds Field, jupn
Menestrel, ncepu Egwene, cu o umbr de suprare care
rzbtea prin ncntarea pe care o resimea. E un om foarte
vesel i aduce veti mai mult bune dect rele.
Menestrelul o privi o clipa, apoi zmbi larg.
Ia uite ce fat frumoasa! i-ar trebui nite trandafiri s
i-i prinzi n pr. Din pcate, eu nu pot scoate trandafiri din
piatr seac, cel puin nu anul sta dar ce-ai zice s-mi dai o
mn de ajutor cnd mi fac numrul? S-mi dai flautul cnd
am nevoie de el sau alte instrumente. De obicei, mi iau ca
ajutor fata cea mai frumoas pe care o gsesc.
Perrin chicoti, iar Mat, care chicotise i el pe nfundate,
izbucni n hohote de rs. Rand clipi surprins; Egwene l privea
suprat, iar el nu scosese nici mcar un sunet. Fata i
ndrept spatele i spuse, cu un glas mult prea linitit:
i mulumesc, jupne Menestrel. Te ajut cu plcere.
Thom Merrilin, rosti Menestrelul, iar ei se holbar
surprini. Thom Merrilin m cheam, nu jupn Menestrel.
i ndrept pe umeri mantia pestri i, dintr-odat, glasul
pru s-i rsune iari ca ntre pereii unei mari ncperi.
Cndva am fost Bard de Curte, iar acum, ntr-adevr, am
ajuns la mreul rang de Maestru Menestrel, dar m cheam,
pur i simplu, Thom Merrilin; Menestrel este numai un titlu cu
care m mndresc.
69

Apoi fcu o plecciune att de complicat, fluturndu-i
mantia, nct Mat ncepu s aplaude, iar Egwene scoase un
murmur apreciativ.
Jupn jupn Merrilin, rosti Mat, care, dup
vorbele Menestrelului, nu tia prea bine ce form de adresare
s aleag, ce se ntmpl n Ghealdan? tii ceva despre falsul
Dragon? Sau despre Aes Sedai?
i se pare c-a fi un negutor ambulant, biete? mormi
Menestrelul, lovindu-i podul palmei cu pipa, pe care apoi o
fcu disprut undeva ntr-un buzunar al mantiei sau al
surtucului pe care l purta; Rand nu reui s-i dea seama
unde sau cum dispruse obiectul. Sunt Menestrel, nu gur
spart. Iar despre Aes Sedai, am luat hotrrea s nu tiu
niciodat nimic. E mult mai sigur aa.
Dar rzboiul, continu Mat cu nsufleire, numai c
jupn Merrilin l ntrerupse imediat.
n rzboaie, biete, nite proti ucid ali proti pentru tot
felul de motive prosteti. Asta-i tot. Eu m aflu aici n numele
artei.
Brusc, el ntinse un deget spre Rand.
Tu, biete. nalt mai eti. Mai ai de crescut, dar nu prea
cred s mai fie prin inut vreun brbat aa nalt ca tine. i pun
rmag c nu-s nici muli cu ochi ca ai ti. Una peste alta, ai
ditamai umerii i eti nalt ca un Aiel. Cum te cheam?
ovind i fr s-i dea prea bine seama dac nu cumva
brbatul i btea joc de el, Rand i spuse numele; dar
Menestrelul i ndreptase deja atenia ctre Perrin.
Iar tu eti aproape ct un Ogier. Cam pe acolo. Cum te
numeti?
Poate dac a fi de dou ori pe att, rse Perrin. Team
mi-e c eu i Rand suntem doar nite oameni obinuii, jupn
Merrilin, nu fpturi plsmuite din povetile dumitale. Sunt
Perrin Aybara.
Merrilin se trase de musta.
I-auzi. Fpturi plsmuite din povetile mele. Aa zici tu?
Pesemne ca voi, biei, suntei tare umblai prin lume.
Rand ramase tcut, convins, de acum, c erau inta unei
batjocuri, dar Perrin vorbi rspicat.
70

Cu toii am ajuns pn n Dealul Strjii i la Deven Ride.
Nu sunt muli pe aici care s se fi dus aa departe.
Nu se luda degeaba nu-i sttea n fire s-o fac. Spunea
pur i simplu adevrul.
i am mai vzut i Smrcul, adug Mat; asta chiar c
aducea cu o laud. Adic mlatina din fundul Codrului cu
Bli. Acolo nu se duce chiar nimeni n afar de noi e plin de
nisipuri mictoare i de puuri cu noroi. i nici n Munii de
Negur nu se duce nimeni, dar noi am fost o dat. Cel puin
pn la poale.
Aa departe? murmur Menestrelul, continund s se
trag de musti.
Lui Rand i se pru c ncerca s-i ascund un zmbet i-l
vzu i pe Perrin ncruntndu-se.
Poart ghinion s urci pe muni, zise Mat, ca i cum s-ar
fi scuzat c nu mersese mai departe. Toat lumea tie.
Astea-s prostii, Matrim Cauthon, l ntrerupse Egwene,
suprat. Nynaeve spune c
Se opri i roi uor, aruncndu-i lui Thom Merrilin o privire
care nu mai era att de prietenoas ca nainte.
Nu-i frumos s-i bai Nu e
Se nroi i mai tare i tcu. Mat clipi de parc ncepea s
bnuiasc i el ce se-ntmpl.
Ai dreptate, copil, rosti spit Menestrelul. mi cer cu
umilin iertare. M aflu aici ca s v distrez. Of, of, gura asta
bogat mereu mi-a adus necazuri.
N-om fi cltorit noi aa de mult ca dumneata, zise sec
Perrin, dar ce are a face nlimea lui Rand?
Uite care-i treaba, biete. Ceva mai trziu o s v cer s
ncercai s m ridicai de la pmnt, dar n-o s o putei face.
Nici tu, nici prietenul tu cel nalt Rand ai zis, nu? nici
nimeni altcineva. De asta ce mai zici?
Perrin chicoti dispreuitor.
Cred c pot s ncerc chiar acum.
Dar cnd biatul fcu un pas spre el, Thom Merrilin i fcu
semn s se retrag.
Mai trziu, biete, mai trziu. Cnd se va fi adunat mai
mult lume s ne vad. Un artist are nevoie de public.
71

De cnd ieise Menestrelul din han, pe Pajite se adunaser
vreo douzeci de persoane, biei i fete, inclusiv nite copii
care trgeau cu ochiul, fermecai i tcui, din spatele celor mai
n vrst. Cu toii preau c ateapt de la Menestrel nite
minunii. Brbatul cu prul alb le arunc o privire pru s-i
numere , apoi cltin uor din cap i oft.
Ei, cred c-a putea s v dau un mic exemplu. Asta ca s
le putei spune i celorlali, da? Doar o idee despre ce-o s
vedei mine la Srbtoarea voastr.
Fcu un pas napoi i deodat sri n vzduh, rsucindu-se
i dndu-se peste cap, apoi ateriznd drept n vrful fundaiei
de piatr, cu faa la ei. Mai mult dect att, chiar n momentul
n care atinse pmntul cu picioarele, n mini i aprur trei
mingi una roie, una alb i una neagr pe care ncepu de
ndat s le nvrteasc prin aer.
Privitorii lsar s le scape o oapt pe jumtate de
mirare, pe jumtate de plcere. Pn i Rand uit de suprare.
Rnji scurt spre Egwene i primi drept rspuns un zmbet
ncntat, apoi se ntoarser amndoi s se holbeze la Menestrel.
Vrei s-auzii poveti? strig Thom Merrilin cu glas
puternic. tiu multe poveti i am s vi le spun. Am s le fac s
prind via n faa ochilor votri.
De undeva apru i o minge albastr, care se altur
celorlalte, apoi una verde i una galben.
Poveti despre rzboaie aprige i despre mari eroi, pentru
brbai i biei. Pentru femei i fete, ntregul Ciclu Aptarigine.
Poveti despre Artur Paendrag Tanreall, Artur Arip de oim,
Artur Marele Rege, care a domnit odinioar peste toate
inuturile, de la Pustiul Aiel pn la Oceanul Aryth i chiar i
dincolo de acesta. Poveti minunate despre oameni i locuri
ciudate, despre Omul Verde, despre Strjeri i troloci, despre
Ogieri i Aieli. Cele o mie de poveti ale lui Anna, neleptul
Sftuitor. Jaem Prpdul uriailor. Cum l-a fermecat Susa pe
Jain Neopritul. Mara i cei trei regi neghiobi.
Povestete-ne despre Lenn, strig Egwene. Cum a zburat
el spre Lun n burta unui vultur de foc. Vorbete-ne despre
fiica sa, Salya, care umbla printre stele.
72

Rand o privi cu coada ochiului, dar ea prea absorbit de
Menestrel. Niciodat nu-i plcuser povetile despre aventuri i
lungi cltorii. Preferatele ei erau ntotdeauna cele amuzante,
sau povetile despre femei care pcleau ali oameni, presupui
a fi mai detepi dect toi ceilali. Era convins c ea ceruse s
aud poveti despre Lenn i Salya ca s-i fac n ciud. Era cu
neputin s nu-i dea seama c lumea din afar nu era un loc
potrivit pentru oamenii din inutul celor Doua Ruri. S asculi
poveti aventuroase, sau chiar s visezi la ele, era una; s le
vezi desfurndu-se n jurul tu era cu totul altceva.
Astea-s poveti de demult, zise Thom Merrilin i, dintr-
odat, ncepu s jongleze cte trei mingi cu fiecare mn.
Poveti din Vrsta de dinaintea Vrstei Legendelor, spun unii.
Poate i mai vechi. Dar inei minte bine, eu cunosc toate
povetile Vrstelor care au trecut i vor veni din nou. Vrste n
care oamenii domneau peste ceruri i stele i Vrste n care
omul rtcea prin lume ca tovar al fiarelor. Vrste minunate
i Vrste nfricotoare. Vrste care au luat sfrit cnd din
ceruri a nceput s curg foc i Vrste osndite de zpezi i de
gheuri care au acoperit pmnturile i mrile. Cunosc toate
povetile i pe toate le voi spune. Poveti despre Mosk Uriaul,
cu Lancea lui de Foc care ajungea oriunde n lume, i despre
rzboaiele lui cu Alsbet, Regina Tuturor. Poveti despre
Vindectoarea Materese, Mama Minunatului Ind.
De acum, mingile ncepuser s se roteasc n minile lui
Thom n dou cercuri care se intersectau. Glasul su prea o
incantaie, iar n timp ce vorbea, se rotea uor, ca i cum i
supraveghea spectatorii pentru a le urmri reaciile.
Am s v povestesc despre sfritul Vrstei Legendelor,
despre Dragon i ncercarea lui de a-l slobozi pe Cel ntunecat
n lumea oamenilor. Am s v spun despre Vremea Nebuniei,
cnd lumea a fost frnt de ctre Aes Sedai; despre Rzboaiele
Troloce, cnd oamenii s-au luptat cu trolocii pentru a stpnii
pmntul; despre Rzboiul de O Sut de Ani, cnd oamenii s-
au luptat unii cu alii i cnd au fost furite neamurile care
exist i azi. Am s v povestesc aventurile brbailor i ale
femeilor, ale celor bogai i ale celor sraci, mari i mici, semei
i umili. Asediul Coloanelor Cerului. Cum l-a vindecat Karil,
73

gospodina, pe soul ei care sforia. Regele Darith i cderea
Casei
Brusc, potopul de cuvinte se opri, n acelai timp cu rotirea
mingilor pe care Thom le adun pur i simplu din aer,
rmnnd tcut. fr ca Rand s-o observe, Moiraine se
alturase asculttorilor. Lan era lng ea, dar trebuia s te uii
cu mare atenie ca s-l vezi. O clip, Thom se uit chior la
Moiraine, rmnnd cu chipul i trupul nepenite, n afara
micrilor prin care fcu mingile s dispar n mnecile largi de
la surtuc. Apoi i fcu o plecciune, desfcndu-i larg mantia.
Cu iertciune, dumneavoastr precis nu suntei de prin
mprejurimi
Doamna! uier uimit Ewin. Doamna Moiraine.
Thom clipi, apoi fcu o nou plecciune, i mai adnc.
mi cer din nou iertare hmm, Doamn. N-am vrut s
m art lipsit de respect.
Moiraine fcu un gest uor de nepsare.
Nici n-am crezut asta, jupn Bard. Iar numele meu este,
pur i simplu, Moiraine. E adevrat c nu sunt de pe aici, sunt
o cltoare ca i dumneata, departe de cas i singur. Pentru
un strin, lumea poate fi plin de primejdii.
Doamna Moiraine aduna istorisiri, complet Ewin.
Istorisiri despre lucruri care s-au ntmplat n inutul celor
Dou Ruri; dei eu, unul, habar n-am ce s-ar fi putut
ntmpla prin locurile astea despre care s merite s faci o
poveste.
Atunci cred c o s-i fie pe plac i povetile mele Moi-
raine, zise Thom, privind-o ntr-un mod evident bnuitor; se
vedea c nu-i prea plcea s-o ntlneasc acolo. Dintr-odat,
Rand se ntreb ce soi de distracii i se puteau oferi unei
doamne ca aceea ntr-un ora ca Baerlon sau Caemlyn cu
siguran c nu putea fi ceva mai grozav dect un Menestrel.
Asta ine de gusturi, jupn Bard, rspunse Moiraine.
Unele poveti mi plac, altele nu.
Thom fcu nc o plecciune, i mai adnc dect primele,
nclinndu-i trupul deirat pn aproape de pmnt.
74

Te asigur c niciuna dintre povetile mele nu va
displcea. Toate vor fi plcute i distractive. i mi faci o onoare
prea mare. Sunt doar un Menestrel; att, i nimic mai mult.
Drept rspuns la plecciunea lui, Moiraine nclin capul cu
un gest graios. Vreme de o clip aduse nc i mai mult cu o
doamn nobil, aa cum o numise Ewin, care primea omagiile
supuilor si. Apoi se ntoarse pe clcie, iar Lan o urm, ca un
lup care nsoete o lebd plutind pe oglinda apei.
Thom rmase cu ochii dup ei, ncruntndu-i sprncenele
stufoase i netezindu-i cu dosul palmei mustaa lung, pn
ce-i vzu ajuni la jumtatea Pajitii. Nu-i convine deloc, se
gndi Rand.
Nu mai jonglezi puin, te rugm? ntreb Ewin.
nghite foc, strig Mat. Vreau s te vd nghiind foc.
Harpa! striga un glas din mulime. Cnt la harp.
Altcineva pomeni de flaut. Dar tocmai atunci, ua hanului
se deschise, iar brbaii din Sfat ieir cu pai apsai, cu
Nynaeve printre ei. Padan Fain nu se afla acolo, dup cum vzu
Rand; pesemne c negustorul ambulant se hotrse s rmn
la cldur, n sala mare, cu vinul su dres cu mirodenii.
Mormind ceva despre o duc tare de rachiu, Thom Mer-
rilin sri repede jos de pe vechea fundaie. fr s-i pese de
strigtele celor care-l urmriser pn atunci, se strecur pe
lng membrii Sfatului nainte ca acetia s fi ieit bine pe u.
Ce-i sta, Menestrel sau Rege? ntreb iritat Cenn Buie.
Bani buni cheltuii aiurea, eu aa cred.
Bran alVere ddu s se ntoarc dup Menestrel, apoi
cltin din cap.
S-ar prea putea ca omul la s fac mai mult stricciuni
dect lucruri bune.
Nynaeve, preocupat s-i strng mantia pe lng corp,
pufni zgomotos.
Dac aa i-e voia, Bran alVere, f-i griji din pricina
Menestrelului. Mcar el se afl chiar n Emonds Field, ceea ce
nu se poate spune despre falsul Dragon. Dar dac tot i faci
griji, afl c mai sunt i alii pe aici care chiar ar trebui s te
preocupe.
75

Cu voia dumitale, Metereas, zise scoros Bran, las n
seama mea s hotrsc din pricina cui s-mi fac griji.
Jupneasa Moiraine i jupn Lan sunt oaspei la hanul meu,
nite oameni cuviincioi i respectabili; eu aa zic. Nu ei au fost
cei care m-au fcut neghiob n faa ntregului Sfat. Nu ei au
fost cei care au spus brbailor din Sfat c toi la un loc n-au
minte nici ct unul singur.
Oricum, mi se pare c am fost prea blnd, replic
Nynaeve, ndeprtndu-se fr mcar s arunce vreo privire
napoi i lsndu-l pe Bran pe gnduri, cutnd s-i dea un
rspuns pe msur.
Egwene l privi pe Rand de parc ar fi dorit s-i spun ceva,
dar n loc de asta se lu repede pe urmele Meteresei. Rand tia
c trebuia s existe vreo cale prin care s-o opreasc s plece
din inutul celor Dou Ruri, dar nu-i trecea prin minte dect
una singur, pe care nu era gata s-o apuce, chiar dac ea ar fi
fost de acord. n plus, Egwene aproape c-i spusese limpede c
nu era de acord, ceea ce-l fcea s se simt i mai ru.
Tinerica asta are nevoie de un brbat, mormi Cenn
Buie, nlndu-se pe clcie; era deja rou la fa i chipul i se
ntunec din ce n ce mai mult. Nu tie ce-i la respectul
cuvenit. Noi suntem membrii Sfatului, nu nite bietani care-i
intr ei n curte i
Starostele pufni zgomotos pe nas, apoi, dintr-odat, se
ntoarse spre btrnul meter de acoperiuri.
Taci din gur, Cenn! Nu te mai purta ca un Aiel cu vlul
negru tras peste ochi!
Brbatul cel slbnog rmase mpietrit locului de uimire.
Starostele nu-i pierdea niciodat cumptul. Bran l fulger cu
privirea.
Fir-ar s fie, dar avem lucruri mai bune de fcut aici
dect s ne prostim. Sau ai de gnd s ari c Nynaeve are
dreptate?
i cu asta, se ntoarse n han, cu pai apsai, i trnti ua
n urma lui. Membrii Sfatului i aruncar cte o privire lui
Cenn, apoi plec fiecare n drumul lui, n afar de Haral Luh-
han, care rmase s-l nsoeasc pe meterul cu chipul
mpietrit, vorbindu-i ncet. Fierarul era singurul care-l putea
76

face pe Cenn s-i vina n fire. Rand i iei n ntmpinare
tatlui su, cu prietenii dup el.
Nu l-am vzut niciodat pe jupn alVere aa de suprat,
zise nti de toate Rand, ceea ce-i atrase din partea lui Mat o
privire dezgustat.
Starostele i Metereasa nu prea se neleg, l lmuri
Tam, iar astzi s-au neles mai puin dect de obicei. Asta-i
tot. n fiecare sat e la fel.
i ce-i cu falsul Dragon? ntreba Mat, iar Perrin
murmur i el ceva, nerbdtor. Ce se aude cu Aes Sedai?
Tam clatin ncet din cap.
Jupn Fain nu tia mult mai mult dect apucase deja s
spun. Cel puin nu lucruri care s ne intereseze pe noi. Ne-a
vorbit despre lupte ctigate i pierdute, despre orae cucerite
i recucerite, dar toate, slav Luminii, n Ghealdan. Necazurile
nu s-au ntins, din cte tia jupn Fain.
Pe mine m intereseaz luptele, zise Mat, iar Perrin
adug:
Ce v-a spus despre asta?
Pe mine, Matrim, luptele nu m intereseaz, vorbi Tam.
Dar sunt convins c, puin mai trziu, o s-i fac plcere s v
povesteasc toate cele chiar el. Ceea ce m intereseaz este c
n-ar trebui s ne facem griji pentru ce se ntmpl aici, din cte
a decis Sfatul. N-am putut gsi niciun motiv pentru care
femeile Aes Sedai s vin ncoace, n drumul lor spre miazzi.
Ct despre cltoria de ntoarcere, nu pare probabil ca ele s
vrea s strbat Codrul Umbrelor i s treac not Rul Alb.
Auzind asta, Rand i ceilali chicotir. Erau trei motive
pentru care nimeni nu intra n inutul celor Dou Ruri dect
prin miaznoapte, pe la Taren Ferry. Primul motiv, firete, erau
Munii de Negur aflai la apus, iar Smrcul nchidea la fel de
bine regiunea, pe la rsrit. La miazzi se afla Rul Alb, care-i
lua numele de la felul n care stncile i bolovanii fceau ca
apele sale repezi s fiarb i s spumege. Iar dincolo de el se
afla Codrul Umbrelor. Puini oameni din inutul celor Dou
Ruri trecuser vreodat dincolo de Rul Alb, i nc i mai
puini se ntorseser, odat ajuni acolo. Totui, lumea era n
general de acord c acest Codru al Umbrelor se ntindea cel
77

puin o sut de mile spre miazzi, fr nici o potec i niciun
sat, dar plin de lupi i de uri.
i cu asta, basta, n ceea ce ne privete, zise Mat, care
prea cel puin dezamgit.
Nu-i chiar aa, replic Tam. Poimine o s trimitem
oameni n Deven Ride i Dealul Strjii i chiar n Taren Ferry,
ca s aranjeze s stm cu toii de straj. Clrei care s
vegheze malurile Rului Alb i ale Tarenului, i alii care s
patruleze prin interiorul inutului. Ar trebui s facem asta chiar
mine, dar numai starostele a fost de acord cu mine. Ceilali au
gsit de cuviin c n-ar trebui s cear nimnui s-i petreac
Srbtoarea clrind prin inutul celor Dou Ruri.
Dar parc spuneai c n-avem de ce s ne facem griji,
observ Perrin, iar Tam cltin din cap.
Am spus c n-ar trebui s ne ngrijorm, biete, nu c n-
am avea motive. Am vzut oameni care au murit pentru c s-au
lsat convini c nu are cum s li se ntmple ceva ce n-ar fi
trebuit s li se-ntmple. Mai mult, luptele o s scoat la iveal
fel de fel de oameni. Cei mai muli o s ncerce numai s ajung
undeva n siguran, dar alii o s caute o cale s profite de pe
urma tulburrilor. Celor dinti o s le dm o mn de ajutor,
dar odat cu ei trebuie s ne ateptm s apar i ceilali.
Pe nersuflate, Mat ntreb:
Pot s particip i eu? Ct mi-a dori! tii c m pricep la
fel de bine la clrit ca oricine din sat.
Vrei s ai parte de cteva sptmni de frig, de plictiseal
i de dormit pe pmntul tare? chicoti Tam. Probabil c altceva
n-o s fie. Eu aa ndjduiesc. Suntem destul de ferii, chiar i
din calea fugarilor. Dar dac eti hotrt, vorbete cu jupn
alVere. Rand, e vremea s ne-ntoarcem la ferm.
Rand clipi surprins.
Credeam c rmnem aici pentru Noaptea Iernii.
Am treburi de rezolvat la ferm i am nevoie i de tine.
Chiar i aa, mai avem ore bune de stat. A vrea s m
ofer i eu voluntar pentru strji.
Plecm chiar acum, rspunse tatl su pe un ton care nu
accepta nici o replic, apoi adaug ceva mai blnd: O s ne-
ntoarcem mine i o s ai timp destul s vorbeti cu Starostele.
78

i timp destul i pentru Srbtoare. Te mai las cinci minute,
apoi vino n grajd.
Vii i tu cu noi s faci de straj? l ntreb Mat pe Perrin,
dup ce plec Tam. Pun rmag c n inutul celor Dou
Ruri nu s-a-ntmplat niciodat ceva de soiul sta. Pai, dac
ajungem la Taren, poate vedem soldai sau cine tie ce. Poate
chiar nite Spoitori.
Cred c vin i eu, zise ncet Perrin, dac jupn Luhhan
n-are nevoie de mine.
Rzboiul e n Ghealdan, se rsti Rand, apoi, cu un efort,
i cobor vocea: Rzboiul e n Ghealdan, iar Aes Sedai sunt
Lumina tie pe unde, dar nu pe aici, oricum. n schimb,
brbatul cu mantie neagr este aici, n caz c ai uitat.
Ceilali se uitar ncurcai unul la altul.
Scuze, Rand, mormi Mat. Dar nu mi se ofer prea des
prilejul de a face altceva dect s mulg vacile lui taic meu.
Sub privirile uimite ale celorlali, el i ndrept umerii.
Pi, chiar le mulg, i n fiecare zi, aa s tii.
Clreul negru, i aminti Rand. Dac face vreun ru
cuiva?
Poate c-i vreun fugar din rzboi, zise Perrin, fr
convingere.
Orice ar fi, rosti Mat, o s-l gseasc strjile.
Poate, vorbi Rand, dar s-ar zice c poate s dispar cnd
vrea. Poate ar fi mai bine s tie c trebuie s-l caute.
O s-i spunem lui jupn alVere, cnd vorbim cu el
despre straj, propuse Mat, iar el le va spune celor din Sfat, i
ei vor spune mai departe.
Sfatul! exclam nencreztor Perrin. O s avem noroc
dac Starostele nu ne rde n nas. Jupn Luhhan i tatl lui
Rand au deja impresia c noi doi avem vedenii.
Rand oft:
Dac e s-o facem, mai bine o facem acum. Ce conteaz c
ne rde n nas azi sau mine?
Poate c, propuse Perrin, privindu-l pe furi pe Mat, ar
trebui s ncercm s-i mai gsim i pe alii care l-au vzut. La
noapte o s ne-ntlnim aproape cu toat lumea, prin sat.
79

Mat se ncrunt i mai tare, dar tot nu zise nimic. Cu toii
neleser c Perrin voia s spun c le-ar fi trebuit nite
martori mai de ncredere dect Mat.
C-i azi, c-i mine, tot aia e, adug Perrin, vzndu-l
pe Rand c ovie. i nu cred c-ar strica s mai avem pe cineva
cu noi, cnd mergem s-i vorbim. Eu unul a zice c jumtate
dintre oamenii din sat de partea noastr ne-ar prinde foarte
bine.
Rand ncuviin cu gesturi lente. Parc-i i rsuna n urechi
rsul lui jupn alVere. Ar fi fost, desigur, mult mai bine s mai
aib nite martori. Iar dac ei trei l vzuser pe individ,
trebuiau s mai fie i alii. Era limpede.
Atunci rmne pe mine. La noapte, voi doi gsii pe cine
mai putei, iar mine mergem la Staroste. Apoi
Ceilali doi l privir tcui, fr ca vreunul s ntrebe ce
urmau s fac dac nu mai gseau pe nimeni altcineva care s-
l fi vzut pe brbatul cu mantie neagr. Totui, ntrebarea li se
citea limpede n ochi, iar el nu avea ce s le rspund. Oft din
greu.
Acuma trebuie s plec. Tata o s se-ntrebe dac n-am
czut cumva ntr-o groap.
i luar rmas bun, iar Rand se duse repede spre curtea
grajdurilor, unde crua cu roi mari sttea proptit n oite.
Grajdul era o cldire lung i ngust, cu un acoperi nalt, de
stuf. Despriturile cu podeaua acoperit cu paie se ntindeau
pe ambele laturi ale ncperii ntunecoase, n care lumina
ptrundea numai prin deschiderea uilor duble de la unul din
capete. Opt dintre ele erau ocupate de caii negutorului
ambulant, care tocmai i roniau ovzul, iar alte ase, de caii
masivi de Dhurran, echipajul pe care jupn alVere l nchiria
fermierilor, atunci cnd acetia aveau de crat cantiti care le
depeau puterile. n afar de acestea, numai trei desprituri
mai erau ocupate. Uitndu-se la cai, Rand i spuse c-i poate
recunoate fr probleme pe stpnii acestora. Armsarul nalt,
cu pieptul lat, care-i ddea mndru capul pe spate, trebuia s
fie al lui Lan. Iapa alb i zvelt, cu gtul lung, care, chiar i n
box, pea repede i graios ca o fat care dnuiete, nu-i
putea aparine dect lui Moiraine. Iar cel de-al treilea cal
80

necunoscut, un jugan zdravn, mare i slab, de un maroniu
stins, i se potrivea perfect lui Thom Merrilin.
Tam sttea n captul grajdului, innd-o pe Bela de o funie
legat de gt i vorbind ncet cu Hu i Tad. nainte ca Rand s
fi apucat s fac doi pai, tatl su le fcu semn cu capul
bieilor de la grajduri i o scoase pe Bela, lundu-l i pe Rand
dup el, fr vreo vorb.
Cei doi nhmar n tcere iapa flocoas. Tam prea att de
adncit n gnduri, nct Rand nu scoase nici o vorb. Nu-i
prea convenea ideea de a ncerca s-i conving tatl n
legtur cu clreul cu mantie neagr iar pe Staroste, nici
att. A doua zi aveau timp destul, dup ce Mat i ceilali vor fi
gsit i pe alii care-l vzuser. Dac-i mai gseau i pe alii.
Cnd crua se urni din loc, Rand i lu arcul i tolba din
spate, legndu-i tolba la cingtoare cu micri stngace n
timp ce mergea repejor pe lng cru. Cnd ajunser la
ultimul ir de case din sat, puse o sgeat n arcul pe care-l
ducea pe jumtate ridicat i aproape ncordat. Nu era nimic de
vzut n afara unor copaci, cei mai muli dintre ei desfrunzii,
dar biatul i ndrept umerii. Clreul negru le putea cdea
n spate nainte ca vreunul dintre ei s-i dea seama. Dac nu-
i inea arcul la ndemn, era posibil s nici n-aib timp s-l
ncordeze.
tia ns c nu poate menine coarda ntins pentru mult
vreme. El nsui i fabricase arcul, iar Tam era unul dintre
puinii oameni, n afar de el, care-l puteau ncorda cu totul.
Rand i arunc privirea mprejur, cutnd ceva care s-i abat
gndurile de la clreul negru. Nu era un lucru prea uor,
avnd n vedere c se aflau n mijlocul pdurii, cu mantiile
btute de vnt.
Tat, zise el n cele din urm, fcnd un efort s-i ia
ochii de la pdurea dimprejur i s priveasc spre Tam, peste
spatele Belei, nu neleg de ce Sfatul a inut s-i pun ntrebri
lui Padan Fain. Mi se pare c hotrrea la care ai ajuns putea
fi luat pe loc. Starostele i-a speriat de moarte pe toi, vorbin-
du-le despre Aes Sedai i despre falsul Dragon aici, n inutul
celor Dou Ruri.
81

Oamenii sunt ciudai, Rand. Chiar i cei mai buni. Uit-
te la Haral Luhhan. Jupn Luhhan e puternic i curajos, dar
nu suport s vad animale mcelrite. Se albete la fa ca
varul.
i asta ce are a face? Toat lumea tie c jupn Luhhan
nu suport vederea sngelui, dar nimnui nu-i pas, n afara
de Coplini i de Congari.
Uite ce are, biete. Oamenii nu gndesc i nu se
comport ntotdeauna aa cum ai crede tu c au s-o fac. Cei
de acolo, din sat au rbdat grindina care le-a culcat recolta la
pmnt, vntul care a rsturnat toate acoperiurile din inut,
lupii care le-au omort jumtate din turme; au rbdat, i-au
suflecat mnecile i au luat-o de la nceput, aa cum vor face i
acum. O s mormie, dar n-o s piard vremea. ns d-le tu o
veste, ct de mic, despre Aes Sedai i despre falsul Dragon din
Ghealdan, i ai s vezi c, n scurt timp, o s le treac prin cap
c Ghealdan nu-i chiar aa de departe, dincolo de Codrul
Umbrelor, iar calea cea dreapta din Tar Valon nspre Ghealdan
trece foarte aproape de noi, pe la rsrit. Ca i cum grupul de
Aes Sedai n-o s prefere s o apuce pe drum, prin Caemlyn i
Lugard, n loc s strbat inuturi slbatice. Pn mine
diminea, jumtate din sat ar fi ajuns la convingerea c
ntregul rzboi este gata s cad pe capetele noastre. Ne-ar lua
sptmni ntregi s le scoatem din cap ideea asta. i de ce mai
Bel Tine am avea parte Aa c Bran le-a dat ideea, nainte s-o
descopere singuri. Au vzut c Sfatul discut problema, iar de
acum trebuie s fi auzit i ce am hotrt. Ne-au ales s facem
parte din Sfat pentru c au ncredere n noi c putem rndui
lucrurile n felul cel mai bun pentru toi. Au ncredere n
prerile noastre. Chiar i n a lui Cenn, ceea ce mi nchipui c
nu-i prea mgulitor pentru noi ceilali. Oricum, oamenii vor
auzi c n-au de ce s-i fac griji, i o vor crede. Nu c n-ar fi
putut ajunge la aceeai concluzie pn la urm ar fi fcut-o i
singuri, dar aa nu ne vom strica Srbtoarea, i nimeni nu va
trebui s-i petreac sptmni ntregi fcndu-i griji pentru
ceva ce, probabil, nu se va-ntmpla. Iar dac, n ciuda tuturor
lucrurilor, se ntmpl ei bine, strjile ne vor anuna i vom
82

avea vreme s facem ce putem. Totui, eu chiar nu cred c se
va ajunge la asta.
Rand i umfl obrajii. Pesemne c a face parte din Sfat era
un lucru mai complicat dect crezuse el. Crua nainta hurdu-
cindu-se pe Calea Carierei.
L-a mai vzut cineva pe clreul sta ciudat, n afar de
Perrin? ntreba Tam.
Da, Mat, dar
Rand clipi surprins, apoi se holb la tatl su, peste
spinarea Belei.
M crezi? Trebuie s m-ntorc. Trebuie s le spun.
Strigtul lui Tam l opri chiar cnd se ntorcea pe clcie,
pregtindu-se s-o ia la fug napoi spre sat.
Stai, biete, stai! Crezi c am ateptat atta ca s-i spun
asta fr niciun motiv?
Fr tragere de inim, Rand i relu drumul pe lng
crua care continua s scrie linitit, tras de rbdtoarea
Bela.
De ce te-ai rzgndit? i de ce nu le pot spune i
celorlali?
O s afle ndeajuns de curnd. Cel puin Perrin. De Mat
nu-s chiar sigur. La ferme, vestea va ajunge atunci cnd se va
putea, dar n Emonds Field, cel puin, ntr-un ceas nu va mai
rmne nimeni dintre cei peste aisprezece ani, sau cel puin
dintre cei pe care te poi baza, care s nu tie c ne d trcoale
un strin, i nc unul pe care, dup toate aparenele, nu ai
vrea s-l ai alturi la Srbtoare. Iarna a fost i aa destul de
grea, chiar i fr aceast veste care s-i sperie pe tineri.
La Srbtoare? sri Rand. Dac l-ai fi vzut, nu l-ai fi
vrut nici la zece mile mprejur. Nici la o sut.
Aa o fi, zise Tam linitit. S-ar putea s fie numai un
fugar din calea necazurilor din Ghealdan sau, i mai probabil,
un ho care crede c o s-i vin mai uor s terpeleasc de pe
aici dect din Baerlon sau Taren Ferry. Chiar i aa, nimeni de
prin partea locului nu-i permite s se trezeasc fr vreun
lucru. Iar dac omul sta ncearc s se fereasc de rzboi la
urma urmei, nici asta nu-i o scuz pentru a-i speria pe ceilali.
83

Odat straja rnduit, ar trebui fie s-l gseasc, fie s-l sperie
i s-l fac s plece.
Sper s-l alunge. Dar cum se face c azi diminea nu
m credeai, iar acum, da?
Biete, atunci a trebuit s-mi cred propriilor ochi i n-
am vzut nimic, rspunse Tam, cltinndu-i capul vrstat cu
fire albe. Pare-se c numai tinerii l pot vedea pe individul sta.
Totui, povestea a ieit la iveal cnd Haral Luhhan a pomenit
c Perrin s-a speriat de propriile nchipuiri. i fiul cel mare al
lui Jon Thane l-a vzut, i la fel i Bandry, biatul lui Samel
Crawe. Ei, cnd patru dintre voi spunei c ai vzut ceva i
suntei cu toii nite biei cu capul pe umeri , am nceput i
noi s ne gndim c poate individul chiar exist, fie c-l putem
vedea, fie c nu. Aa am zis cu toii, n afar, firete, de Cenn.
Oricum, de asta i mergem acas. Fiind amndoi plecai,
strinul sta poate pune la cale cine tie ce pe acolo. Dac n-ar
fi vorba despre Srbtoare, nici mine nu m-a ntoarce. Dar n-
o s rmnem acuma nchii n case, numai pentru c ne d
unul trcoale.
Nu tiam de Ban i de Lem, rosti Rand. Noi, ceilali,
aveam de gnd s ne ducem mine la Staroste, dar ne fceam
griji c nici el nu ne va crede.
Prul crunt nu nseamn c ne-am i prostit, replic sec
Tam. Aa c fii cu ochii n patru. Poate-l vd i eu, dac se mai
arat.
Rand se hotr s fac exact ce i se spusese. Cu
surprindere, i ddu seama c parc i mersul i era mai uor.
Nodurile dureroase din umeri i dispruser. Era nc speriat,
dar nu att de ru ca mai nainte. El i Tam erau la fel de
singuri pe Calea Carierei ca diminea, dar, cumva, i se prea
c tot satul se afl alturi de ei. Ceea ce conta era c tiau i
alii i c-l credeau. mpreun, oamenii din Emonds Field se
puteau descurca, indiferent ce fcea clreul cu mantie
neagr.


84

CAPITOLUL 5

Noaptea Iernii

Cnd crua ajunse la ferm, soarele coborse deja pe
jumtate spre asfinit. Nu era o cas mare, nici pe departe tot
att de ncptoare precum unele dintre fermele care se
ntindeau spre rsrit, locuine care se mriser de a lungul
anilor ca s poat adposti familii ntregi. n inutul celor Dou
Ruri, aceasta nsemna trei sau patru generaii sub acelai
acoperi, cu tot cu mtui, unchi, veri i nepoi. Tam i Rand
erau considerai altfel dect restul lumii, att pentru c locuiau
singuri, ct i pentru c lucrau pmntul n Pdurea de la
Apus.
Aici majoritatea camerelor se aflau la acelai nivel, un
dreptunghi perfect, fr aripi sau alte dependine. Sub
acoperiul foarte nclinat, din stuf, ncpeau dou camere de
dormit i un pod. Chiar dac varul de pe pereii groi de lemn
se cam dusese, casa era nc bine ngrijit, cu acoperiul
reparat temeinic, cu uile i obloanele bine fixate i nchise.
Casa, ura i arcul de oi formau vrfurile unui triunghi n
jurul ogrzii, unde civa pui se aventuraser s scurme n
pmntul ngheat. Lng arcul de oi era un opron deschis
pentru tunsul oilor i o troac din piatr pentru nmuiat. Lng
cmpurile dintre ograd i copaci se vedea nedesluit vrful
nalt i ascuit al unei magazii pentru pstrarea tutunului, cu
ziduri groase. Puini fermieri din inutul celor Doua Ruri
puteau s se descurce fr s vnd ln i tutun cnd veneau
negutorii.
Cnd Rand arunc o privire n arcul de oi, berbecul turmei,
cu coarne puternice, se uit la el, dar cea mai mare parte a
oilor negre rmaser netulburate, cu capul n mncare. Lna
oilor era groas i crea, dar era nc prea frig pentru a le
tunde.
Nu cred c omul cu mantie neagr a venit aici, strig
Rand ctre tatl su, care se plimba agale n jurul casei, cu
85

sulia la ndemn, uitndu-se cu atenie pe jos. Oile n-ar fi
att de linitite dac ar fi trecut cineva pe aici.
Tam ncuviin, dar nu se opri. Dup ce fcu turul complet
al casei, nconjur ura i arcul de oi, cercetnd n continuare
pmntul. Verific pn i afumtoarea i magazia pentru
pstrarea tutunului. Scoase o gleat de apa din fntn, i
umplu cuul palmei, o mirosi i apoi o atinse precaut cu
vrful limbii. Izbucni ntr-un rs rguit, apoi ddu apa pe gt
dintr-o nghiitur.
Cred c n-a venit, i spuse lui Rand, tergndu-se pe
mn de pieptul surtucului. Toat povestea asta despre oameni
i cai pe care nu-i vd i nu-i aud m face s m uit bnuitor la
orice. Vrs apa de fntn n alt gleat i porni spre cas,
cu gleata ntr-o mn i cu sulia n cealalt. O s pun de o
tocan pentru cin. i, dac tot suntem aici, ne-am putea
apuca i de nite treburi.
Rand se strmb, regretnd Noaptea Iernii din Emonds
Field. Dar Tam avea dreptate. La ferm treaba nu se termina
niciodat; de ndat ce isprveai de fcut un lucru, se mai
iveau alte dou. ovi, dar i pstr arcul i tolba la ndemn.
n caz c aprea clreul negru, nu avea deloc intenia s-l
nfrunte narmat doar cu o splig.
Mai nti trebuia s o duc n grajd pe Bela. Dup ce o
deshm i o ls ntr-o despritur n ur, lng vac, i
scoase mantia i buum iapa cu omoioage de paie uscate,
apoi o esl cu dou perii. Se cr pe scara ngust pn n
pod i ddu jos nite fn ca s-i dea de mncare. i aduse i un
cu de ovz, dei nu mai era dect puin, i dac vremea nu se
nclzea curnd, mult timp de aici ncolo nici nu aveau s aib
mai mult. Vaca fusese muls n dimineaa aceea nainte de zori,
i dduse un sfert din ct ddea de obicei; prea c, pe msur
ce iarna continua, avea din ce n ce mai puin lapte.
Rmsese destul mncare ca s le ajung oilor pentru
dou zile ar fi trebuit ca acum s fie deja la pune, dar nu
exista niciun loc demn de acest nume , dar le mai puse ap.
Trebuiau adunate i oule. Nu erau dect trei. Ginile preau
c devin din ce n ce mai iscusite n a le ascunde.
86

Tocmai se ndrept cu o splig n mn spre gradina de
legume din spatele casei, cnd Tam iei i se aez pe o
bncu n faa urei ca s repare un ham, rezemnd sulia n
spatele lui. Aceasta l fcu pe Rand s se simt mai puin
stnjenit de arcul pus pe mantie, la un pas de el.
Nu ieise mare lucru din pmnt, i mai mult buruieni
dect orice altceva. Varza era sfrijit, doar cte un vrej de fasole
sau de mazre se vedea pe ici, pe colo, i nu era nici o urm de
sfecl. Nu plantaser tot, bineneles; doar o parte, n sperana
c frigul va nceta la timp i se va face o oarecare recolt nainte
ca pivnia s se goleasc. Spatul nu i lu mult timp, ceea ce
n anii dinainte i-ar fi convenit, dar acum se ntreba ce va fi
dac nu se va face nimic anul acesta. Un gnd nu foarte plcut.
i mai trebuiau sparte i lemnele de foc.
Lui Rand i se prea ca trecuser ani de zile de cnd tot
trebuia s sparg lemne de foc. Dar nemulumirea nu avea s
nclzeasc n cas, aa c lu toporul, i rezem arcul i tolba
n spatele butucului i se apuc de treab. Pin pentru un foc
iute i fierbinte, stejar pentru ardere ndelungat. Peste puin
timp se nclzise destul ct s-i scoat surtucul. Cnd
grmada de lemne tiate se fcu suficient de mare, le stivui
lng o latur a casei, lng alte stive care erau deja acolo.
Unele ajungeau pn la streain. De obicei, n aceast
perioad a anului, stivele de lemne erau mici i puine la
numr, dar nu i anul acesta. Tot tind i stivuind, tind i
stivuind, Rand se pierdu n ritmul toporului i al deplasrii
lemnului care se aduna. Mna lui Tam pe umrul lui l aduse
napoi la realitate, i n primul moment clipi surprins.
Amurgise ct lucrase el i deja se fcea noapte. Luna plin
se ridica deasupra vrfurilor copacilor, lucind palid i umflat
de parc urma s le cad n cap. i vntul se rcise fr ca el
s-i fi dat seama, iar nori zdrenuii goneau pe cerul ntunecat.
Hai s ne splm, biete, i s mncm ceva. Am dus
deja ap s facem o baie fierbinte nainte de culcare.
Sun bine ceva fierbinte, zise Rand, apucndu-i repede
mantia i punndu-i-o n jurul umerilor. Cmaa i era ud
leoarc de sudoare i vntul, de care uitase n toiul micrilor
toporului, prea c ncearc s o nghee, acum c terminase
87

lucrul. i nbui un cscat, tremurnd de frig n timp ce i
aduna restul lucrurilor.
i de-abia atept i s m culc. Cred c a putea dormi
pn se termin Srbtoarea.
Vrei s punem rmag? ntreba Tam cu un zmbet, iar
Rand rnji.
Nu ar fi pierdut Bel Tine nici dac n-ar fi dormit o
sptmn ntreag. Nimeni n-ar fi fcut asta.
Tam fcuse risip de lumnri, iar focul trosnea n cminul
mare de piatr, aa nct camera principal prea cald i
vesel. n afar de cmin, n camer mai era o mas mare de
stejar, destul de lung ct s ncap la ea doisprezece oameni
sau chiar mai muli, dei rar fusese atta lume n jurul ei de
cnd murise mama lui Rand. De-a lungul pereilor erau cteva
scrinuri i cufere, cele mai multe meteugit fcute chiar de
Tam, iar n jurul mesei stteau scaune cu sptarul nalt.
Scaunul cu perni pe care Tam l numea scaunul lui de citit
era pus piezi n faa focului. Rand prefera s citeasc lungit pe
scoara din faa cminului. Raftul de cri de lng u nu era
nici pe departe aa de mare precum cel de la hanul Izvorul de
Vin, dar crile se gseau greu. Puini negutori ambulani
aduceau mai mult de o mn de cri, iar cele care erau
trebuiau s ajung la toat lumea.
Chiar dac ncperea nu arta proaspt frecat cu peria,
aa cum i ineau casele cele mai multe neveste de fermier
suportul de pip al lui Tam i Cltoriile lui Jain Neopritul erau
pe mas, n timp ce alt carte cu legtur de lemn se gsea pe
pernia de pe scaunul lui de citit; o bucat de ham care trebuia
reparat zcea pe bncua de lng cmin, iar nite cmi de
crpit stteau grmad pe un scaun chiar dac nu era aa de
imaculat, era totui curat i n bun rnduial, avnd acel
aer de locuit, la fel de cald i de mngietor ca focul. Aici puteai
s uii de frigul de afar. Aici nu era niciun fals Dragon. Nici
rzboaie, nici femei Aes Sedai. Nici brbai n mantii negre.
Mirosul de la ceaunul cu tocan agat deasupra focului
umplea camera i i strni lui Rand o foame de lup.
Tatl sau opri legnatul ceaunului cu tocan cu o lingur
de lemn cu coad lung, apoi gust.
88

nc puin.
Rand se grbi s se spele pe fa i pe mini; erau un urcior
i un lighean pe polia de lng u. i dorea s fac o baie
fierbinte, s ndeprteze sudoarea i frigul, dar asta nu se va
putea dect dup ce apa din cazanul cel mare din camera din
dos va fi avut timp s se nclzeasc.
Tam scotoci ntr-un scrin i scoase o cheie lung ct mna.
O rsuci n ncuietoarea mare, de fier, de la u. La privirea
ntrebtoare a lui Rand, l lmuri:
E mai bine s fii cu bgare de seam. Poate e doar o
nchipuire sau poate c vremea m face s vd lucrurile mai n
negru, dar Oft i juc cheia n palm. M duc s m ocup de
ua din dos, spuse, i dispru n spatele casei.
Rand nu-i amintea ca vreuna din ui s fi fost vreodat
ncuiat. Nimeni din inutul celor Dou Ruri nu ncuia uile.
Nu era nevoie. Cel puin, nu pn acum.
De deasupra, din camera lui Tam, se auzi un hrit, ca i
cum ceva era trt pe podea. Rand se ncrunt. Afar de cazul
n care Tam se hotrse brusc s mute mobilele din camer,
nsemna c scotea cufrul vechi pe care l inea sub pat. Alt
lucru care nu se mai ntmplase niciodat, din cte i amintea
Rand.
Umplu un ceainic mic cu ap pentru ceai i l aga ntr-un
crlig deasupra focului, apoi puse masa. Lucrase el nsui
strchinile i lingurile. Obloanele din fa nu fuseser nc
nchise, i din cnd n cnd privea cercettor afar, dar era
ntuneric bezn i nu se vedeau dect umbrele fcute de lun.
Clreul negru ar fi putut cu uurina s fie prin preajm, dar
Rand ncerc s nu se gndeasc la asta.
Cnd Tam se ntoarse, Rand l privi surprins. Avea o
cingtoare groas n jurul mijlocului, i de cingtoare atrna o
sabie, cu un btlan de bronz pe teaca neagr i un altul pe
plselele lungi. Singurii brbai pe care i vzuse vreodat Rand
purtnd sbii erau grzile negutorilor. i Lan, firete. Nu-i
trecuse niciodat prin cap c i tatl lui ar putea avea o sabie.
Cu excepia btlanilor, semna foarte mult cu sabia lui Lan.
De unde o ai? ntreb el. Ai cumprat-o de la un
negutor ambulant? Ct ai dat pe ea?
89

Tam scoase ncet arma; lumina focului juc pe tiul
scnteietor. Nu semna deloc cu lamele simple, grosolane pe
care le vzuse Rand n minile grzilor negutorilor. Nu era
mpodobit cu pietre preioase sau cu aur; totui, n ochii lui
prea impuntoare. Pe lama foarte uor curbat i ascuit
numai pe o parte era un alt btlan gravat n oel. La marginea
plselelor, garda era astfel lucrat nct s semene cu un firet.
Prea aproape fragil pe lng sbiile grzilor negutorilor;
acelea aveau de cele mai multe ori dou tiuri i erau suficient
de groase nct s dobori cu ele un copac.
Am cumprat-o cu mult timp n urm, rspunse Tam,
departe de aici. i a fost mult prea scump; doi gologani e prea
mult pentru o sabie ca asta. Maic-ta nu a fost de acord, dar ea
era ntotdeauna mai chibzuit dect mine. Eram tnr pe
atunci, i la vremea aceea mi s-a prut c face toi banii.
Maic-ta a vrut ntotdeauna s scap de ea, i de cteva ori m-
am gndit c avea dreptate, c ar trebui pur i simplu s-o dau
de poman.
Rsfrngerea focului fcea ca lama s par n flcri. Rand
tresri. i imaginase adesea cum ar fi s aib o sabie.
S-o dai de poman? Cum ai putea s dai o sabie ca asta
de poman?
Tam zise cu dispre:
Nu prea e de folos cnd duci oile la pscut, nu-i aa? i
nici nu poi s ari sau s culegi cu ea.
Se uit o vreme int la sabie, ca i cum s-ar fi ntrebat ce
fcea cu aa ceva. n cele din urm oft din greu.
Dar dac nu e doar nchipuirea mea, dac ni se schimb
norocul, poate c n urmtoarele zile o s-mi par bine c am
pstrat-o totui n cufrul la vechi.
Vr ncetior sabia la loc n teac i i terse mna de
cma cu o strmbtur.
Cred c tocana s-a fcut. O s-o pun n strchini ct faci
tu ceaiul.
Rand ncuviin i lu cutia de ceai, dar voia s afle totul.
Ce l fcuse pe Tam s cumpere o sabie? Nu-i putea da seama.
i unde o gsise? Ct de departe? Nimeni nu pleca vreodat din
inutul celor Dou Ruri; sau foarte puini, n orice caz.
90

Avusese ntotdeauna o vag bnuial c tatl su ieise din
inut mama lui nu fusese din partea locului , dar o sabie?
Avea o mulime de ntrebri de pus dup ce se vor fi aezat la
mas.
Apa pentru ceai clocotea i trebui s apuce toarta
ceainicului cu o crp ca s-l dea jos din crlig. Fierbineala i
ajunse imediat la mn. n timp ce se ndeprt de foc,
ndreptndu-i spatele, o btaie puternic n u fcu s
zngne ncuietoarea. Nu se mai gndi nici la sabie, nici la
ceainicul fierbinte pe care l inea n mn.
Vreun vecin, opti ovitor. Jupnul Dautry care vine s
cear
Dar pn la ferma lui Dautry, cel mai apropiat vecin, era
cale de un ceas chiar i la lumina zilei, iar Oren Dautry, chiar
dac venea mereu cu neruinare s ia cu mprumut, nu ar fi
plecat noaptea din cas.
Tam aez ncet strchinile cu tocan. Se ndeprt ncet de
mas. Sttea cu ambele mini pe plselele sabiei.
Nu cred, ncepu el, i ua se deschise brusc, iar buci
din ncuietoarea de fier se rostogolir pe podea.
O siluet umplea cadrul uii, mai mare dect orice om pe
care l vzuse vreodat Rand, o siluet n zale negre care i
atrnau pn la genunchi, cu epi la ncheieturi, coate i umeri.
O mn inea strns o sabie grea, n form de coas; cealalt
mn i o pusese peste ochi, ca i cum ar fi vrut s se apere de
lumin.
Rand simi cum l cuprinde o uurare ciudat. Oricine ar fi
fost, nu era clreul cu mantie neagr. Apoi vzu coarnele
rsucite de berbec pe capul care atingea pragul de sus al uii,
iar unde ar fi trebuit s se afle gura i nasul era un bot pros.
i ddu seama de toate acestea n rstimpul unei rsuflri
adnci, ce se transform ntr-un rcnet nfricoat i, fr s se
gndeasc, azvrli ceainicul fierbinte spre capul pe jumtate
omenesc.
Cnd apa clocotit i mproc faa, creatura url, pe
jumtate strigt de durere, pe jumtate mrit de animal. Chiar
n clipa n care ceainicul i atinse inta, sabia lui Tam luci.
Urletul deveni brusc un glgit i silueta uria se rsturn pe
91

spate. nainte s fi atins pmntul, o alta ncerc s-i fac loc
cu ghearele pe lng ea. Pn ca Tam s loveasc din nou,
Rand ntrezri un cap diform, cu coarne ca nite epi, i dou
trupuri uriae blocau acum ua. i ddu seama c tatl su
striga la el.
Fugi, biete! Ascunde-te n pdure!
Trupurile din cadrul uii se smucir cnd altele de afar
ncercar s le scoat de acolo. Tam i vr umrul sub masa
masiv; o slt cu greu, gfind, peste grmad.
Sunt prea muli ca s le inem piept! Iei prin spate! Du-
te, du-te, vin i eu!
n clipa n care se ndeprt, Rand se simi cuprins de
ruine pentru c i dduse ascultare att de repede tatlui su.
Ar fi vrut s stea i s-l ajute, dei nu tia cum ar fi putut face
asta, dar frica pusese stpnire pe el, iar picioarele i se micau
singure. Se npusti afar din camer, ndreptndu-se spre
partea din spate a casei, alergnd mai repede ca niciodat. n
urma lui, dinspre ua din fa, se auzeau trosnete i strigte.
Ajunsese cu mna pe bara pus de-a curmeziul uii din
dos, cnd privirea i czu pe ncuietoarea de fier care nu era
niciodat ferecat. Doar c ast sear Tam fcuse exact acest
lucru. Lsnd bara la locul ei, se repezi la o fereastr din
lateral, o ridic i deschise obloanele. Era ntuneric bezn.
Luna plin i norii mnai de vnt fceau ca umbre pestrie s
se fugreasc prin curte.
Umbre, i spuse. Doar umbre. Ua din dos scri cnd
cineva de afar, sau ceva, ncerca s o deschid. I se usc gura.
Un trosnet zgli ua i l fcu s se grbeasc; se strecur pe
fereastr ca un iepure care intr n vizuin i se ghemui lng
cas. n camer, lemnul zbura n achii cu un zgomot de tunet.
Se for s se ridice puin, s priveasc nuntru, doar cu
un ochi, doar pe la colul ferestrei. Nu putea distinge prea
multe n ntuneric, dar i aa era mai mult dect ar fi vrut s
vad. Ua sttea ntredeschis, iar siluete ntunecate intrau cu
luare aminte n camer, vorbind cu glasuri sczute i guturale.
Rand nu nelegea nimic din ce spuneau; vorbele sunau
aspru, nepotrivite cu limba omeneasc. Topoare, i sulie, i
obiecte cu vrfuri de metal reflectau slab razele rzlee ale lunii.
92

Se auzea trit de cizme pe podea, dar i un cnit ritmic, de
copite.
ncerc s-i umezeasc gura. Trase puternic aer n piept i
strig ct de tare putu:
Vin i prin spate!
Bolborosise mai degrab aceste cuvinte, dar mcar reuise
s le spun. Nu fusese sigur c o s izbuteasc.
Sunt afar! Fugi, tat!
i o rupse la fug, ndeprtndu-se de ferm.
Din camera din dos rsunau urlete rguite n acea limba
ciudat. Sticla se fcea ndri, cu un sunet puternic i
sfredelitor, i ceva czu cu un zgomot surd n spatele lui. Bnui
c unul dintre ei sprsese fereastra ca s ias n loc s ncerce
s-i croiasc drum prin deschiztur, dar nu se uit napoi ca
s vad dac avea dreptate. Ca o vulpe care fuge de ogari, se
npusti spre umbrele cele mai apropiate fcute de lun, ca i
cum s-ar fi ndreptat spre pdure, apoi se ls pe burt i se
tr spre ur i spre umbrele ei mai mari i mai ntunecate.
Ceva i czu pe umeri i se zvrcoli, netiind prea bine dac
ncerca s se bat sau s se elibereze, pn cnd i ddu
seama ca se lupta cu noua coad de splig la care lucrase
Tam.
Prostule! Rmase o clip ntins acolo, ncercnd s-i
recapete suflul. Coplin prost! n cele din urm, ncepu iar s
se trasc de a lungul prii din spate a urei, trgnd dup el
coada de splig. Nu era mare lucru, dar tot era mai bine
dect nimic. Se uit cu bgare de seam de dup colul urei la
curte i la cas.
Nu se vedea nici urm de creatura care srise afar dup el.
Putea fi oriunde. Vnndu-l, nendoielnic. Poate c se furia
nspre el chiar n clipa aceasta.
arcul de oi din stnga lui vuia de behituri speriate; turma
se mica n cerc, ca i cum ar fi ncercat s gseasc o ieire.
Forme ntunecate licreau n ferestrele luminate din partea din
fa a casei, i zngnitul oelului pe oel rsuna n ntuneric.
Deodat, Tam sri cu tot cu una dintre ferestre, ntr-o ploaie de
sticl i lemn, innd nc sabia n mn. Czu n picioare, dar,
n loc s se ndeprteze de cas, se npusti spre partea din
93

spate, nelund n seama creaturile monstruoase care se
buluceau dup el prin fereastra spart i pe u.
Lui Rand nu i venea s cread. De ce nu ncerca s scape?
Apoi nelese. Tam i auzise ultima dat vocea venind dinspre
spatele casei.
Tat! strig. Sunt aici!
Tam se rsuci n plin mers, dar nu fugi spre Rand, ci piezi
fa de el.
Fugi, biete, strig el, gesticulnd cu sabia ca i cum ar
fi fost cineva n faa lui. Ascunde-te!
Vreo dousprezece forme gigantice se repezir dup el, iar
vzduhul vuia de strigte nverunate i de urlete ascuite.
Rand se trase napoi n umbrele din spatele urei. Dac
sttea acolo nu putea fi vzut din cas, n caz c vreuna dintre
creaturi mai era nuntru. Cel puin pentru moment era n
siguran. Dar nu i Tam. Tam, care ncerca s le ndeprteze
pe creaturi de el. Minile i se ncletar pe coada de splig, i
trebui s strng din dini ca s-i nbue un hohot de rs. O
coad de splig. S-i msori puterile cu una dintre acele
creaturi cu o coad de splig nu semna nici pe departe cu
jocul cu ghioaga mpreun cu Perrin. Dar nu-l putea lsa pe
Tam s le nfrunte singur.
Dac m mic ca i cum a vna un iepure, i opti, n-o
s m aud i nici n-o s m vad.
ipete lugubre rsunau n ntuneric, i Rand ncerc s sca-
pe de nodul care-i se pusese n gt.
Seamn mai degrab cu o hait de lupi nfometai.
Se ndeprt pe furi de ur, lund o spre pdure, innd
att de strns coada de splig nct l dureau minile. La
nceput, ct era nconjurat de copaci, se simise linitit. l
ajutau s se ascund de creaturile care atacaser ferma, orice
ar fi fost ele. Totui, n timp ce se strecura prin pdure,
umbrele fcute de lun se deplasau, dnd impresia c
ntunericul pdurii se schimba i se mica i el. Copacii se
desenau amenintor; crengile se ncrligau spre el. Dar erau
doar copaci i crengi? Aproape c auzea mritul chicotelilor pe
care i le nbueau n gtlej n vreme ce-l ateptau. Urletele
urmritorilor lui Tam nu mai rsunau n noapte; dar, n linitea
94

care le luase locul, se cutremura de fiecare dat cnd vntul
fcea s-i se ating membrele unul de cellalt. Se ghemuia din
ce n ce mai mult, se mica din ce n ce mai ncet. de-abia
ndrznea s mai respire, de team s nu fie auzit.
Deodat o mn i acoperi gura pe la spate i o strnsoare
de fier i prinse ncheietura. nnebunit, ncerc s-l apuce pe
atacator cu mna liber, peste umr, zgriindu-l cu unghiile.
Nu-mi rupe gtul, biete, se auzi oapta rguit a lui
Tam.
l copleise o senzaie de uurare, care i nmuie muchii.
Cnd tatl lui i ddu drumul, czu n genunchi, gfind de
parc ar fi alergat ntruna. Tam se ls jos lng el, sprijinin-
du-se ntr-un cot.
Nu a fi ncercat s fac asta dac a fi tiut ct de mult ai
crescut n ultimii ani, spuse Tam ncetior. Ochii i se micau
necontenit n timp ce vorbea, pndind atent n ntuneric. Dar
trebuia s m asigur c nu o s vorbeti tare. Unii troloci aud
precum cinii. Poate chiar mai bine.
Dar trolocii nu sunt dect
Rand ls cuvintele s se sting. Nu numai o poveste, nu
dup seara aceasta. Dup cte tia el, puteau fi troloci, sau
chiar Cel ntunecat.
Eti sigur? opti el. Vreau s zic chiar troloci?
Sunt sigur. Dei ceea ce i-a fcut s vin n inutul celor
Dou Ruri N-am vzut niciunul nainte de seara asta, dar
am vorbit cu oameni care au vzut, aa c mai tiu cte ceva.
Poate c destul ct s scpm cu via. Ascult cu atenie. Tro-
locii vd mai bine dect oamenii n ntuneric, dar lumina
puternic i orbete, cel puin pentru o vreme. Poate c sta e
singurul motiv pentru care am scpat de atia. Unii te pot
urmri dup miros sau dup zgomot, dar se spune c sunt
lenei. Dac reuim s ne inem departe de ei destul de mult
timp, ar trebui s renune.
Toate acestea nu-l linitir dect foarte puin pe Rand.
n poveti, trolocii i ursc pe oameni i l slujesc pe Cel
ntunecat.
Biete, dac aparine ceva turmelor Pstorului Nopii,
aceia sunt trolocii. Ucid din plcerea de a ucide, aa mi s-a
95

spus. Dar asta e tot ce tiu, afar de faptul c nu te poi
ncrede n ei dect dac se tem de tine, i nici atunci prea mult.
Rand se nfior. Nu credea ca ar vrea s ntlneasc pe
cineva de care i-ar fi team unui troloc.
Crezi ca nc sunt pe urmele noastre?
Poate c da, poate c nu. Nu par foarte inteligeni. Odat
ce am intrat n pdure, i-am trimis spre muni pe cei care m
urmreau, fr mare greutate. Tam i pipi partea dreapt,
apoi i duse mna la fa. E mai bine totui s ne purtm ca i
cum ne-ar pndi nc.
Eti rnit.
Nu vorbi tare. E doar o zgrietur, i oricum nu putem
face nimic acum. Cel puin se pare c vremea se nclzete. Se
ls pe spate suspinnd adnc. Poate c n-o s fie prea ru
dac ne petrecem noaptea afar.
n sinea lui, Rand jinduia la surtuc i la mantie. Copacii do-
moleau mult puterea vntului, dar rafalele care rzbeau erau
tioase ca un cuit ngheat. Atinse ovielnic faa lui Tam i se
crisp.
Arzi. Trebuie s te duc la Nynaeve.
Mai ateapt niel, biete.
Nu avem timp de pierdut. E drum lung pe ntuneric.
i nfipse bine picioarele n pmnt i ncerc s-l ridice pe
tatl su. Un geamt de-abia nbuit de dinii ncletai ai lui
Tam l fcu s-l pun repede din nou jos.
Las-m s m odihnesc puin, biete. Sunt obosit.
Rand se izbi puternic cu pumnul n coaps. Dac s-ar fi
aflat n cas, la adpost, unde ar fi avut foc i pturi, mult ap
i scoar de copac, poate c ar fi fost de acord s atepte zorile
nainte s o nhame pe Bela i s porneasc cu Tam spre sat.
Aici nu avea nici foc, nici pturi, nici cru i nici cal. Dar
toate acestea se aflau nc la ferm. dac nu l putea duce pe
Tam pn acolo, ar fi putut ncerca s aduc cel puin cte
ceva la Tam. Dac trolocii plecaser. Trebuiau s plece, mai
devreme sau mai trziu.
Se uit la coada de splig, apoi o azvrli. Scoase n
schimb sabia lui Tam. Lama lucea stins n lumina palid a
lunii. Avea o senzaie ciudat innd plselele lungi n mn;
96

greutatea i mrimea erau neobinuite. Spintec de cteva ori
aerul cu sabia, dup care se opri, oftnd. Era uor s spinteci
aerul. Dar dac era s nfrunte un troloc, cu siguran s-ar fi
putut ntmpla s o ia la fug sau s ncremeneasc pe loc i
s nu se mai poat deloc mica pn cnd trolocul ar flutura
una din sbiile acelea ciudate i nceteaz! Nu ajut la
nimic!
Pe cnd se scula n picioare, Tam l prinse de bra.
Unde te duci?
Avem nevoie de cru, rosti blnd. i de pturi.
Fu surprins de uurina cu care desprinse mna lui Tam de
pe mneca lui.
Odihnete-te, o s m ntorc.
Ai grij, murmur Tam.
Nu vedea faa lui Tam la lumina lunii, dar simea c are
privirea aintita asupra lui.
O s am.
O s fiu cu bgare de seam, ca un oarece care cerceteaz
cuibul unui oim, i spuse.
Se furi n ntuneric, tcut ca o umbr. Se gndea la toate
dile cnd jucase leapa n pdure cu prietenii lui, pe vremea
cnd erau copii, pndindu-se unul pe altul i silindu-se s nu
fie auzii pn cnd nu puneau mna pe umrul cuiva. Nu tia
de ce, dar acum nu reuea s fac s par totul un joc.
naintnd tiptil din copac n copac, ncerc s-i fac un
plan, iar pn ajunse la marginea pdurii, fcuse zece i
renunase la toate. Totul se nvrtea n jurul ntrebrii dac
trolocii mai erau nc acolo. Dac plecaser, putea pur i
simplu s mearg pn la ferm i s ia lucrurile de care avea
nevoie. Dac ns mai erau nc acolo n acest caz nu i mai
rmnea dect s se ntoarc la Tam. Nu i plcea acest gnd,
dar, dac era ucis, nu i-ar mai fi fost de niciun folos lui Tam.
Se uit iscoditor spre ferm. ura i arcul de oi erau doar
nite contururi ntunecate n lumina lunii. Totui, lumina se
revrsa prin ferestrele din fa ale casei i prin ua deschis.
Sunt doar lumnrile pe care le-a aprins tata sau trolocii care
ateapt?
97

Tresari spasmodic la auzul ipatului ascuit al unei
cucuvele, apoi se prbui lng un copac, tremurnd. Aa nu
avea s ajung nicieri. Lsndu-se pe burt, ncepu s se
trasc, innd anevoie sabia n faa lui. Merse cu brbia n
rn pn n spatele arcului de oi. Chircit lng zidul de
piatr, ascult. Niciun sunet nu tulbura noaptea. Se ridic cu
grij, ct s se uite peste zid. Nu mica nimic n curte. Nu se
zrea nici o umbr prin ferestrele luminate ale casei sau n
cadrul uii. Bela i crua mai nti, sau pturile i celelalte
lucruri? Lumina l fcu s se hotrasc. ura era cufundat n
ntuneric. nuntru putea fi orice i nu avea cum s afle nainte
de a fi prea trziu. Cel puin avea s vad ce era prin cas.
Pe cnd se ghemuia din nou, se opri brusc. Nu se auzea
niciun sunet. Poate c multe dintre oi se linitiser deja i se
culcaser din nou, dei nu prea foarte verosimil, dar
ntotdeauna erau cteva treze chiar i n miez de noapte,
foindu-se de colo pn colo, behind cnd i cnd. de-abia
putea distinge moviliele ntunecate ale trupurile oilor de pe
pmnt. Una se afla aproape sub el.
ncercnd s nu fac niciun zgomot, se ridic pe zid pn
reui s ntind mna spre forma nedesluit. Ddu cu degetele
de ln crea, apoi de ceva umed; oaia nu se mic. Se ddu
napoi, fr suflare, aproape lsnd s i scape sabia cnd czu
pe pmnt, lng arc. Ucid din plcere. Cu, o mn
tremurtoare, se terse de snge n rn.
i spuse cu asprime c nimic nu se schimbase. Trolocii
fcuser mcel, apoi plecaser. Continu s-i repete asta ct
timp travers curtea tr, inndu-se ct mai aproape de
pmnt, dar ncercnd i s se uite n toate prile. Nu crezuse
vreodat c va ajunge s invidieze rmele.
n faa casei se lipi de zid, sub fereastra spart, i ascult.
Nu se auzea dect sngele care i zvcnea surd n urechi. Se
ridic ncetior i privi nuntru.
Ceaunul de tocan zcea rsturnat n cenua din vatr.
Camera era plin de achii i de buci mari de lemn,
rspndite peste tot; nici o mobil nu mai era ntreag. Pn i
masa sttea strmb, din doua picioare nu mai rmseser
dect nite cioturi grosolane. Fiecare sertar fusese scos i fcut
98

buci; toate dulapurile i scrinurile erau deschise i multe ui
se mai ineau doar ntr-o balama. Lucrurile erau mprtiate
peste drmturi i totul era presrat cu alb. Fin i sare,
dac era s judece dup sacii spintecai, prbuii de pe cmin.
Patru trupuri contorsionate zceau grmad printre
drmturi. Troloci.
Rand l recunoscu pe unul dintre ei dup coarnele de
berbec. Ceilali artau la fel, un amestec respingtor de chipuri
umane distorsionate de boturi, coarne, pene i blan. Minile
lor, aproape omeneti, i fceau i mai monstruoi. Doi dintre ei
purtau cizme; ceilali aveau copite. Se uit fr s clipeasc
pn cnd ncepur s-i ard ochii. Niciunul dintre troloci nu
se mic. Pesemne erau mori. Iar Tam atept.
Intra n fug prin ua din fa i se opri, nemaiputnd
respira din cauza putorii. Duhnea mai ru ca ntr-un grajd
nernit de luni de zile. Pereii erau mnjii cu dre scrboase.
ncercnd s respire pe gur, se repezi s scormoneasc prin
talme-balmeul de pe podea. n unul dintre dulapuri fusese un
burduf de ap.
Un hrit n spatele lui l fcu s se cutremure i se
ntoarse, ct pe ce s cad peste ce mai rmsese din mas. i
recpt echilibrul i scoase un geamt, ncletndu-i dinii,
ca s nu-i clnne, pn cnd l durur maxilarele.
Unul dintre troloci se ridic n picioare. Un bot de lup ieea
n afar de sub ochii nfundai n orbite. Ochi fr expresie,
insensibili, dar cu toate acestea att de omeneti. Urechile i
proase i ascuite se micau necontenit. Pi cu copitele lui
ascuite de capr peste unul dintre tovarii si mori. Aceleai
zale negre pe care le purtau i ceilali se frecau de pantalonii lui
de piele i avea o sabie uria, n form de coas, atrnat la
bru.
Mormi ceva, gutural i ascuit, apoi spuse:
Ceilali plecat. Narg stat. Narg detept.
Cuvintele erau stlcite i greu de neles, articulate de o
gur care nu fusese fcut pentru rostirea omeneasc. Tonul se
voia linititor, dar Rand nu-i putea dezlipi privirea de la dinii
lui ptai, lungi i ascuii, care strluceau de fiecare dat cnd
creatura vorbea.
99

Narg tie unii cteodat ntorc. Narg ateptat. Nu nevoie
de sabie. Pune sabie jos.
Pn n clipa n care trolocul vorbi, Rand nu i dduse
seama c inea tremurnd sabia lui Tam n faa lui, cu ambele
mini, cu vrful ndreptat spre creatura uria. Se nl
deasupra lui, depindu-l cu mult n nlime, iar pieptul i
braele l-ar fi fcut pn i pe jupnul Luhhan s par un pitic
pe lng el.
Narg nu vrea ru.
Mai fcu un pas spre el, gesticulnd.
Pune sabie jos.
Prul negru de pe dosul minilor trolocului era des, ca o
blan.
Nu te apropia! strig Rand. Ar fi vrut ca vocea s i fie
mai ferm. De ce ai fcut asta? De ce?
Vlja daeg roghda! Mritul se transform repede ntr-un
rnjet. Pune sabie jos. Narg nu vrea ru. Myrddraal vrea
vorbete tine. O licrire de emoie strbtu chipul diform.
Team. Alii vin, tu vorbeti Myrddraal. Mai fcu un pas i puse
una din minile lui mari pe plselele sabiei. Pune sabie jos.
Rand i umezi buzele. Myrddraal! Cea mai nfricotoare
parte a povetii devenise ast sear realitate. Dac urma s se
ntlneasc cu Pieritul, trolocii pleau prin comparaie. Trebuia
s scape. Dar dac trolocul ar fi scos lama masiv din teac, nu
ar fi avut nici o ans. Se for s zmbeasc, tremurtor.
Bine.
Cum trolocul strngea i mai puternic sabia, i ls
minile s cad pe lng corp.
O s vorbesc.
Rnjetul de lup deveni mrit, i trolocul se arunc asupra
lui. Rand nu-i imaginase c o creatur att de masiv se putea
mica cu atta agilitate. Disperat, ridic sabia. Trupul
monstruos se izbi de el, lipindu-l de perete. ntr-o clip,
plmnii i se golir de aer. Cut s-i recapete suflul n timp
ce se prbueau amndoi pe podea, trolocul deasupra lui.
nnebunit, se zbtu sub greutatea zdrobitoare, ncercnd s se
fereasc de minile groase care bjbiau dup el i de flcile
care ncercau s-l apuce.
100

Deodat trolocul se zvrcoli, apoi rmase nemicat. O
vreme, strivit i nvineit, pe jumtate sufocat de trupul de
deasupra lui, Rand nu fcu dect s rmn ntins, fr s i
vin s cread. i reveni ns repede, cel puin ct s se
smulg de sub trupul eapn. eapn pentru vecie. Lama
nsngerat a sabiei lui Tam ieea din spatele trolocului. Pn
la urm se pare c o ridicase la timp. i Rand avea minile
acoperite de snge i o pat mare, nchis la culoare, pe pieptul
cmii. Avea o senzaie intens de grea i nghii n sec,
ncercnd s nu verse. Tremura la fel de tare ca atunci cnd i
fusese cel mai team, dar de data asta de uurare c era nc
n via.
O s se ntoarc i alii, spusese trolocul. Ceilali troloci se
vor ntoarce la ferm. i un Myrddraal, Pieritul. Povetile
spuneau c Pieriii aveau douzeci de picioare nlime, ochi de
foc i clreau pe umbre n loc de cai. Cnd Pieritul se ntorcea
ntr-o parte, disprea i niciun zid nu l mai putea opri. Trebuia
s fac lucrurile pentru care venise i s plece repede.
Ddu trupul trolocului la o parte ca s ajung la sabie,
gfind din pricina efortului, i aproape c o lu la fug cnd
vzu ochii deschii privindu-l fix. i trebuir cteva clipe ca s-
i dea seama c aveau acea privire sticloas pe care o d
moartea.
i terse minile de o zdrean flenduroas de diminea
fusese o cma de a lui Tam i scoase lama din trupul tro-
locului.
ncepu s curee sabia, dar apoi ddu drumul zdrenei pe
podea, cu prere de ru. Nu e momentul pentru curenie, i
spuse cu un rset pe care reui s-l nbue doar ncletndu-
i dinii. Nu vedea cum ar mai putea vreodat s curee destul
de bine casa nct s poat locui din nou n ea. Pesemne c
duhoarea nprasnic intrase pn i n lemnrie. Dar nu avea
vreme s se gndeasc la asta. Nu avea timp pentru curenie.
Poate c nu mai avea timp pentru nimic.
Era sigur c nu-i amintea toate lucrurile de care vor avea
nevoie, dar Tam atepta, iar trolocii urmau s se ntoarc. Adu-
n ce i aduse aminte pe fug. Pturi din camerele de la etaj i
crpe curate ca s i bandajeze rana lui Tam. Mantiile i
101

surtucele. Un burduf de ap pe care l lu cu el cnd mergea cu
oile la pune. O cma curat. Nu tia cnd o s aib timp s
se schimbe, dar voia s scape de cmaa ptat de snge cu
prima ocazie. Punguele cu scoar de salcie i alte leacuri erau
ntr-un morman ntunecat, cu aspect noroios, pe care nu se
putea convinge s-l ating.
Una dintre gleile cu apa pe care le adusese Tam nc mai
era lng cmin, rmas n mod miraculos ntreag i neatins,
i umplu burduful, i spl n grab minile i se mai uit o
dat n jur s vad dac nu uitase ceva. i gsi arcul printre
drmturi, frnt n dou exact acolo unde era mai gros. Ls
bucile s cad, nspimntat. Hotr c va trebui s se
mulumeasc cu ce adunase deja. Stivui grbit totul afar.
nainte s plece din cas dezgrop un felinar din
harababura de pe podea. nc mai era gaz n el. l aprinse de la
una dintre lumnri, nchise obloanele ca s nu intre vntul,
dar mai ales ca s nu atrag atenia i se repezi afar, cu
felinarul ntr-o mn i cu sabia n cealalt. Nu tia ce o s
gseasc n ur. Dup ce vzuse ce se ntmplase n arcul de
oi, nu mai era prea ncreztor. Dar avea nevoie de cru ca s-
l duc pe Tam la Emonds Field i avea nevoie de Bela pentru
cru. Nevoia l fcu s spere puin.
Uile urei erau deschise, una scrind din balamale n
btaia vntului. La prima vedere nuntru totul prea
neschimbat. Dar apoi vzu despriturile goale, cu uile scoase
din balamale. Bela i vaca dispruser. Se ndrept iute spre
spatele urei. Crua era rsturnat pe o parte, iar jumtate
din spie erau rupte. Dintr-o osie nu mai rmsese dect o
cioat lung de un cot.
Disperarea creia i inuse piept pn acum puse stpnire
pe el. Nu era sigur c l va putea duce pe Tam pn n sat,
chiar dac tatl su ar suporta s fie crat. Suferina pricinuit
de drum l-ar putea ucide pe Tam mai grabnic dect
fierbineala. Cu toate acestea, era singura ans. Aici fcuse tot
ce se putea. Cnd ddu s plece, privirea i czu pe osia rupt
care zcea pe pmntul acoperit cu paie. Deodat zmbi.
Puse n grab felinarul i sabia pe jos i n clipa urmtoare
se lupta cu crua, aplecnd-o n spate ca s o fac apoi s
102

cad drept, cu un trosnet de spie rupte, dup care i vr
umrul sub ea ca s o rstoarne pe partea cealalt. Osia
nevtmat se vedea desluit. nfcnd sabia, ncepu s
sparg resturile de lemn uscat. Spre plcuta lui surpriz,
loviturile fceau s sar achii din lemn i termin de tiat la
fel de repede ca i cu o secure bun.
Dup ce scoase osia, se uit uimit la lama sabiei. Chiar i
cea mai ascuit secure s-ar fi tocit dac ar fi tiat cu ea lemnul
acela vechi i tare, dar sabia arta la fel de bine ascuit ca mai
nainte. Atinse tiul cu degetul mare i l vr ndat n gur.
Lama era nc tioas ca briciul.
Dar nu avea timp s se mire. Stinse felinarul nu era
nevoie s mai dea i foc la ur , apuc osiile i fugi napoi
spre cas s ia ce lsase acolo.
Una peste alta, era o povar incomod. Nu grea, dar dificil
de inut i de mnuit, osiile de cru micndu-i-se i rsu-
cindu-i-se n brae n timp ce nainta poticnindu-se peste
cmpul arat. Dup ce intr n pdure, l stnjenir i mai mult,
agndu-se de copaci i cteodat aproape doborndu-l la
pmnt. I-ar fi fost mai uor s le trasc dup el, dar ar fi
nsemnat s lase o dr adnc n urma lui. Inteniona s
atepte ct mai mult pn s fac asta.
Tam era exact acolo unde l lsase, din cte se prea
adormit. Rand spera c dormea. Devenit dintr-odat temtor,
ls jos povara i puse mna pe faa tatlui su. Tam nc mai
respira, dar febra crescuse.
Atingerea l detept pe Tam, dar l aduse ntr-o stare de
trezie tulbure.
Tu eti, biete? opti el. mi fceam griji pentru tine. Vise
despre vremurile apuse. Comaruri.
Adormi din nou, murmurnd ncetior.
Nu-i face griji, spuse Rand. l acoperi cu surtucul i cu
mantia ca s-l apere de vnt. O s te duc la Nynaeve ct de
repede pot.
n timp ce continua s vorbeasc, i scoase cmaa ptat
de snge, ca s se liniteasc i pe el, dar i spre binele lui
Tam, aproape fr s bage de seam frigul n graba lui de a
103

scpa de ea, i o puse de ndat pe cea curat. Aruncnd
cmaa cea veche, se simi ca i cum tocmai ar fi fcut baie.
O s ajungem numaidect n sat, iar Metereasa o s le
ornduiasc pe toate. O s vezi. O s fie totul bine.
Acest gnd l cluzi n timp ce i puse surtucul i se
aplec s se ngrijeasc de rana lui Tam. Vor fi n siguran de
ndat ce vor ajunge n sat, iar Nynaeve l va vindeca pe Tam.
Trebuia doar s l duc pn acolo.


104

CAPITOLUL 6

Pdurea de la Apus

La lumina lunii, Rand nu vedea prea bine ce fcea, dar rana
lui Tam prea mai degrab o tietur puin adnc de-a lungul
coastelor, nu mai mare de-o palm. Ddu din cap, nevenindu-i
s cread. l vzuse pe tatl su cu rni mai adnci alt dat,
fr ca asta s-l fi oprit din treab mai mult dect i trebuia ca
s-i curee rana. fr s zboveasc, l cercet pe Tam din cap
pn-n picioare, cutnd o alt ran, mai primejdioasa, care s
fi pricinuit fierbineala, dar nu gsi nimic altceva. Aa nensem-
nat cum prea, acea tietur stingher era totui destul de
serioas; carnea din jurul ei era fierbinte la atingere. Era chiar
mai fierbinte dect restul corpului lui Tam, care era att de
ncins, nct l fcea pe Rand s i ncleteze maxilarele. O
fierbineal att de nprasnic putea ucide sau putea face s
nu mai rmn dintr-un om dect umbra a ceea ce fusese. Ud
o crp cu ap din burduf i o puse pe fruntea lui Tam.
ncerc s spele i s bandajeze rana tatlui su cu
blndee, dar, cu toate acestea, gemete nbuite curmau
murmuratul slab al lui Tam. Crengi nenfrunzite se desenau
nedesluit n jurul lor, parc ameninndu-i atunci cnd se
micau ca btute de vnt. Cu siguran c trolocii i vor vedea
de drum n momentul n care nu vor izbuti s i gseasc pe
Tam i pe el, atunci cnd se vor fi ntors la ferm i vor fi gsit
casa tot goal. ncerc s se conving s cread asta, dar felul
nemilos i iraional n care distruseser casa nu prea i
ngduia s fie att de ncreztor. S crezi c vor renuna
nainte de a fi ucis tot ce ar fi ntlnit n cale era periculos, un
risc nesbuit la care nu i permitea s se supun.
Troloci! Mi-ajute Lumina, troloci! Creaturi ieite din
povetile Menestrelului, aprnd din noapte ca s bat la u.
i Pieritul. M scalde Lumina, Pieritul!
Deodat i ddu seama c inea nemicate capetele
nelegate ale bandajului. Am ncremenit ca un iepure care a
105

vzut umbra unui oim, i spuse cu dispre. Cltinnd furios
din cap, termin de strns bandajul n jurul pieptului lui Tam.
Chiar dac tia ce are de fcut, chiar dac fcea ce trebuia
tot i era fric. Cnd trolocii se vor ntoarce, vor ncepe negreit
s cerceteze pdurea din jurul fermei ca s gseasc vreo urm
a celor care le scpaser. Trupul celui pe care l ucisese le va
spune c acei oameni nu se afl prea departe. Cine tia ce ar
face Pieritul sau ce ar putea face? n plus, ceea ce i spusese
tatl lui despre auzul trolocilor i rsuna tot att de clar n
urechi ca i cum Tam tocmai ar fi rostit acele cuvinte. Se trezi
mpotrivindu-se impulsului de a acoperi gura lui Tam cu mna,
ca s i potoleasc gemetele i murmurele. Unii te urmresc
dup miros. i ce pot eu s fac? Nimic. Nu i permitea s
iroseasc timp ngrijorndu-se din pricina a ceva care nu sttea
n puterile lui.
Nu trebuie s faci niciun zgomot, i opti tatlui su la
ureche. Trolocii o s se ntoarc.
Tam vorbi cu o voce linitit, rguit:
Eti nc frumoas, Kari. Frumoas ca atunci cnd erai
fat.
Rand se strmb. Mama lui murise cu cincisprezece ani n
urm. Dac Tam credea c nc mai tria, atunci nseamn c
fierbineala era mai cumplit dect crezuse el. Cum putea fi m-
piedicat s vorbeasc, acum c tcerea putea nsemna via?
Mama vrea s nu faci zgomot, murmur Rand. Se opri ca
s scape de nodul care-i se pusese brusc n gt. Avusese mini
pline de gingie; mcar att i mai aducea aminte. Kari vrea
s nu faci zgomot. ine. Bea.
Tam se apuca s bea lacom din burduf, dar, dup cteva
nghiituri, ntoarse capul i ncepu s murmure din nou cu
glas sczut, prea ncet ca Rand s neleag ce spune. Spera c
era prea ncet i pentru trolocii care erau pe urmele lor.
Se reapuc de ndat de treab. nfur trei dintre pturi
n jurul i ntre osiile luate de la cru, ncropind o targ. Nu
va putea s o apuce dect de la un capt, iar cellalt capt se
va tr pe pmnt, dar va trebui s se mulumeasc cu att.
Tie cu cuitul de la cingtoare o fie lung din ultima ptur
i leg cte un capt al fiei de fiecare dintre osii.
106

l puse pe Tam pe targ ct mai uurel cu putin, cris-
pndu-se la fiecare geamt de-al lui. Tatl su pruse
ntotdeauna de nenvins. Nimic nu-l putea vtma; nimic nu-l
putea opri sau mcar ncetini. Faptul c acum se afla ntr-o
asemenea stare aproape c l fcea pe Rand s i piard tot
curajul pe care reuise s i-l adune. Dar trebuia s mearg
mai departe. Asta era tot ceea ce l fcea s continue. Trebuia.
Cnd Tam fu ntins n cele din urma pe targ, Rand ovi,
apoi desprinse sabia de la brul tatlui su. Cnd i-o leg n
jurul mijlocului, avu o senzaie ciudat; l fcea s se simt
ciudat. Cingtoarea, teaca i sabia cntreau mpreun doar
cteva livre, dar, cnd vr sabia n teac, i se pru c atrn
greu.
Se mustr, mniat. Nu era nici momentul, nici locul pentru
plsmuiri prosteti. Nu era dect un cuit mai mare. De cte ori
nu i imaginase cum ar fi s poarte sabie i s aib aventuri?
Dac fusese n stare s ucid un troloc cu ea, atunci cu
siguran ar putea s i in la distan i pe alii. Doar c tia
mult prea bine c reuita de la ferm nu fusese dect noroc
chior. Iar cnd visase cu ochii deschii la aventurile pe care ar
fi putut s le triasc, nu-i imaginase nici c o s i clnne
dinii de fric, nici ca o s fug prin noapte ca s scape cu
via, nici c tatl su o s fie pe moarte.
l nveli fr zbav pe Tam cu ultima ptur rmas i
puse burduful i restul de crpe pe targ, lng tatl su.
Trgnd adnc aer n piept, se ls n genunchi lng osii i i
petrecu fia de ptur peste cap. i venea peste umeri i sub
brae. Apuc osiile i se ridic n picioare. Umerii lui suportau
aproape ntreaga greutate. Nu prea prea greu. ncercnd s
mearg cu pas domol, porni spre Emonds Field, cu targa
rcind pmntul n urma lui.
Hotrse deja s i croiasc drum pn la Calea Carierei i
s mearg apoi pe ea pn n sat. Aproape nendoielnic,
pericolul era mai mare mergnd pe drum, dar lui Tam nu i-ar fi
fost de niciun folos dac Rand s-ar fi rtcit orbecind prin
pdure i prin bezn.
Mergnd pe ntuneric, iei lng Calea Carierei aproape fr
s-i dea seama. Cnd nelese unde se afl, i se puse un nod
107

n gt. ntoarse grbit targa i o tr napoi n pdure, apoi se
opri ca s i recapete rsuflarea i s i potoleasc btile ini-
mii. nc gfind, se ntoarse spre rsrit, spre Emonds Field.
Era mai anevoios s mearg printre copaci dect s l duc
pe Tam pe drum, iar ntunericul i ngreuna naintarea, dar s o
ia pe drum ar fi fost nebunie curat. Scopul era s ajung n
sat fr s ntlneasc niciun troloc; fr ca mcar s zreasc
vreunul, dac ar fi fost dup el. Trebuia s presupun c tro-
locii erau nc pe urmele lor i c, mai devreme sau mai trziu,
i vor da seama c au pornit spre sat. Era cel mai probabil loc
spre care se puteau ndrepta, iar Calea Carierei cel mai
probabil drum pe care o puteau apuca. De fapt, se gsea mai
aproape de drum dect i-ar fi dorit. Noaptea i umbrele de sub
copaci preau a nu-i adposti dect prea puin de privirea
cuiva care ar fi mers pe drum.
Strlucirea lunii care se strecura printre crengile nenfrun-
zite mprtia doar atta lumin ct s i amgeasc ochii i s
cread c vede pe unde calc. Rdcinile ameninau s i pun
piedic la fiecare pas, rugi btrni l mpiedicau s nainteze,
iar povrniurile ori ridicturile neateptate aproape c l
fceau s se prbueasc, atunci cnd piciorul lui nu mai
ddea dect de aer acolo unde credea c era pmnt solid, sau
l fceau s se mpiedice cnd vrful cizmei ddea de rn n
timp ce nainta. Murmuratul lui Tam se transforma n geamt
ascuit ori de cte ori osiile treceau zdruncinndu-se peste vreo
rdcin sau peste vreun bolovan.
Nesigurana l fcea s se uite iscoditor n ntuneric pn
cnd i ardeau ochii, s asculte cu mai mult atenie ca
niciodat. Orice fonet de crengi, orice fit al acelor de pin l
fceau s se opreasc, cu urechile ciulite, de-abia mai
ndrznind s respire de teama c ar putea s nu aud vreun
zgomot care s l pun n gard i de team c ar putea auzi un
astfel de zgomot. Nu mergea mai departe dect n momentul n
care era sigur c nu era dect vntul.
Pe nesimite, oboseala i se strecur n brae i n picioare,
sporit de vntul nopii care i nesocotea parc n btaie de joc
mantia i surtucul. Greutatea trgii, care i pruse att de mic
la nceput, ncerca acum s l doboare la pmnt. Acum nu se
108

mai poticnea doar cnd se mpiedica. Strdania aproape
necontenit de a nu cdea l ostenea la fel de mult ca trasul
trgii. Se trezise nainte de revrsatul zorilor ca s se apuce de
treburi i, cu tot cu drumul pn la Emonds Field, avusese
parte de o zi de munc plin. ntr-o sear obinuit s-ar fi
odihnit n faa cminului, citind o carte din micua colecie a lui
Tam nainte de culcare. Frigul ptrunztor i intra n oase i
stomacul i aducea aminte c nu mncase dect prjiturile cu
miere ale jupnesei alVere.
Mormi n barb, nciudat c nu luase nimic de mncare de
la ferm. Cteva minute n plus nu ar fi nsemnat mare lucru.
Cteva minute, ct s gseasc nite pine i nite brnz. Tro-
locii nu s-ar fi ntors dac ar mai fi stat cteva minute. Sau
mcar s fi luat nite pine. Firete, jupneasa alVere va strui
s i dea ceva cald de mncare de ndat ce vor ajunge la han.
O farfurie aburind plin cu tocan groas de miel. i nite
pine coapt de ea. i mult ceai fierbinte.
Au trecut peste Zidul Dragonului ca un puhoi, spuse
Tam brusc, cu o voce puternic, mnioas, i au splat
pmntul cu snge. Ci au murit pentru pcatul lui Laman?
Rand rmase mut de uimire. Obosit, ls targa jos i i
scoase legtura. Urma lsat de fia de ptur n carnea de pe
umeri l ardea. Micndu-i umerii ca s i-i dezmoreasc, se
ls n genunchi lng Tam. Bjbind dup burduful de ap,
privi cercettor printre copaci, ncercnd n zadar, la lumina
palid a lunii, s vad ce se petrecea i n susul, i n josul dru-
mului, nu numai la douzeci de pai distan. Nimic nu mica
acolo; doar umbre. Nimic altceva dect umbre.
Nu e niciun puhoi de troloci, tat. Nu acum, n orice caz.
Curnd vom fi n siguran n Emonds Field. Bea puin ap.
Tam ddu la o parte burduful de ap cu o mn care prea
a-i fi redobndit aproape ntreaga for. l apuc pe Rand de
guler, apropiindu-i faa de a lui pn cnd Rand simi pe obraz
fierbineala corpului tatlui su.
i numeau slbatici, rosti Tam struitor. Neghiobii,
spuneau c pot fi dai la o parte ca nite gunoaie. Cte btlii
pierdute, cte orae arse pn n temelii nainte s neleag
adevrul? nainte ca neamurile s lupte mpreuna mpotriva
109

lor? l slbi pe Rand din strnsoare i vocea i se umplu de
tristee. Cmpul de la Marath acoperit de mori; nu se auzea
dect croncnitul corbilor i bzitul mutelor. Turnurile teite
din Cairhien arznd n noapte ca nite tore. Tot drumul pn
la Zidurile Strlucitoare au prjolit i au mcelrit nainte s fie
ntori napoi. Tot drumul pn la
Rand i acoperi gura cu mna. Se auzi din nou, un zgomot
nfundat i ritmic, venind de undeva de printre copaci, stingn-
du-se i apoi crescnd, dup cum sufla vntul. ncruntndu-se,
Rand ntoarse ncetior capul, ncercnd s i dea seama de
unde venea. ntrezri cu coada ochiului o micare, iar n clipa
urmtoare era ghemuit deasupra lui Tam. Tresri, dndu-i
seama c ine plselele sabiei strns n mn, dar toat atenia
lui se concentra asupra Cii Carierei, ca i cum drumul ar fi
fost singurul lucru real de pe lume.
Umbrele tremurtoare de la rsrit luar treptat forma unui
cal i a unui clre, n urma crora veneau siluete nalte i
masive, care umblau mrunt i repede ca s in pasul cu
calul. Lumina palid a lunii fcea s luceasc vrfurile sulielor
i tiurile topoarelor. Lui Rand nu i trecu nici o clip prin
minte c ar putea fi oameni din sat, venii s i ajute. tia cine
erau. O simea, ca i cum i-ar fi scrnit oasele chiar nainte s
se fi apropiat destul de mult nct lumina lunii s scoat la
iveal mantia cu glug ce acoperea clreul, o mantie care nu
era umflat de vnt. Toate siluetele preau negre n ntuneric,
iar copitele calului fceau acelai zgomot ca oricare altele, dar
Rand putea deosebi acest cal dintr-o mie.
n spatele clreului n negru veneau siluete de comar,
care aveau cornuri, boturi i ciocuri, troloci mrluind pe
dou coloane, cizme i copite lovind pmntul n acelai ritm,
ca i cum ar fi ascultat de acelai glas. Rand numr douzeci
n timp ce treceau pe lng el. Se ntreb ce fel de om ar
ndrzni s nesocoteasc atia troloci, sau mcar pe unul
singur.
Coloana mrluitoare dispru spre apus, zgomotul
nbuit al pailor stingndu-se n ntuneric, dar Rand rmase
pe loc, complet nemicat, aproape fr s respire. Ceva i
spunea c nainte de a se mica trebuie s fie sigur, absolut
110

sigur, c s-au ndeprtat. ntr-un final trase adnc aer n piept
i ncepu s se ridice.
De data aceasta calul nu fcu niciun zgomot. n linitea
lugubr care se lsase, clreul se ntoarse; calul su
ntunecat se oprea la fiecare civa pai n timp ce o lua napoi
pe drum, mergnd domol. Vntul ncepu s sufle n rafale mai
puternice, uiernd prin copaci; mantia clreului rmnea
neclintit precum somnul morii. Ori de cte ori calul se oprea,
capul acoperit cu glug se mica dintr-o parte n alta, privind
scruttor n pdure, cutnd. Calul se opri din nou chiar peste
drum de Rand, chipul adumbrit de sub glug ntorcndu-se
spre locul unde sttea el, ghemuit deasupra lui Tam.
Mna lui Rand strnse spasmodic, cu i mai multa putere,
plselele sabiei. Simi privirea sfredelitoare, aa cum se
ntmplase i de diminea, i, chiar dac nu o vedea, se
cutremur din pricina urii pe care o bnuia ascunzndu-se n
spatele ei. Brbatul ce prea nfurat ntr-un giulgiu ura totul,
orice fiina vie. n pofida vntului tios, faa lui Rand era
acoperit de broboane de sudoare.
Dup aceea calul i continu drumul, pind fr zgomot,
apoi oprindu-se, pn cnd Rand nu mai vzu dect un contur,
undeva departe pe drum, ce de-abia se mai desluea n
ntuneric. Ar fi putut fi orice, dar Rand nu i lu nici o clip
ochii de la el. Se temea c, dac l va pierde din privire, data
viitoare cnd l va vedea pe clreul cu mantie neagr, calul cel
tcut se va afla chiar deasupra lui.
Deodat, umbra se npusti napoi, trecnd pe lng el ntr-
un galop mut. Clreul se uita doar n fa n timp ce gonea n
noapte spre apus, spre Munii de Negur. Spre ferm.
Rand se prbui la pmnt, trgnd cu nesa aer n piept i
tergndu-i sudoarea rece de pe fa cu mneca. Nu i mai
psa de pricina pentru care veniser trolocii. Ar fi preferat s
nu afle niciodat, atta vreme ct totul ar fi luat sfrit. Se
scutur, i adun puterile i l cercet de ndat pe tatl su.
Tam nc murmura, dar cu un glas att de sczut, nct Rand
nu desluea cuvintele. ncerc s i dea s bea, dar apa i se
prelinse pe brbie. Tam tui i se nec din cauza unui firicel de
111

ap care i ptrunsese n gur, apoi ncepu din nou s
murmure, ca i cum nu s-ar fi oprit niciodat.
Rand mai ud puin crpa de pe fruntea lui Tam, mpinse
burduful de ap la loc pe targ i se strecur din nou ntre osii.
Porni ca i cum ar fi avut parte de un somn bun, dar
puterile nu l inur mult. La nceput oboseala i era mascat de
fric, dar, dei frica struia, oboseala iei la iveal. Curnd
nainta din nou poticnindu-se, ncercnd s uite de foame i de
muchii care l dureau. Se concentr s pun un picior n faa
celuilalt fr s se mpiedice.
i imagina Emonds Field, casele luminate pentru Noaptea
Iernii, cu obloanele deschise, oamenii aruncndu-i n treact
urri cnd mergeau ncoace i ncolo, ducndu-se n vizite,
scripcile umplnd strzile cu Nesbuina lui Jaem i Btlanul ce
zboar. Haral Luhhan va bea prea multe rachiuri i va ncepe
s cnte Vntul n orz cu o voce de broasc ntotdeauna fcea
aa pn cnd nevast-sa va reui s l potoleasc, iar Cenn
Buie va vrea s arate c danseaz la fel de bine ca ntotdeauna;
Mat va plnui ceva ce nu se va petrece exact aa cum
intenionase el i toat lumea va ti c el este rspunztor,
chiar dac nimeni nu o va putea dovedi. Aproape c i venea s
zmbeasc gndindu-se la cum va fi.
Dup un timp Tam vorbi din nou:
Avendesora. Se spune c nu face semine, dar au adus
un copcel n Cairhien, un puiet. Un dar mprtesc de mare
pre pentru rege.
Cu toate c prea furios, de-abia vorbea ndeajuns de tare
pentru ca Rand s l neleag. Cine ar fi fost n stare s l aud
ar fi auzit i targa trndu-se pe pmnt. Rand continu s
mearg, ascultnd doar pe jumtate.
Nu fac niciodat pace. Dar au adus un puiet n semn de
pace. A crescut vreme de o sut de ani. O sut de ani de trit n
nelegere cu cei care nu fac pace cu strinii. De ce l-a tiat? De
ce? S-a pltit cu snge pentru Avendoraldera. S-a pltit cu
snge pentru mndria lui Laman.
Vorbele i se stinser nc o dat ntr-un murmur. Istovit,
Rand se ntreb ce ar putea visa acum Tam. Avendesora. Se
spunea despre Copacul Vieii c are tot felul de nsuiri
112

miraculoase, dar nici o poveste nu amintea de vreun puiet sau
de ei. Nu era dect unul, i acela aparinea Omului Verde.
De diminea s-ar fi simit caraghios dac ar fi stat s se
gndeasc ndelung la Omul Verde i la Copacul Vieii. Nu erau
dect poveti. Oare chiar aa era? De diminea i trolocii erau
doar o poveste. Poate ca toate povetile erau la fel de adevrate
ca vetile pe care le aduceau negutorii, toate istorisirile
Menestrelului, toate povetile spuse sear la gura sobei. Poate
c urma s-l ntlneasc de adevratelea pe Omul Verde, sau
un uria Ogier, sau un Aiel slbatic, cu vl negru pe fa.
i ddu seama c Tam ncepuse din nou s vorbeasc,
cteodat doar murmurnd, alteori destul de tare ct s poat
fi neles. Din cnd n cnd se oprea s i recapete suflul, apoi
continu, ca i cum ar fi vorbit n tot acest rstimp.
Btliile sunt ntotdeauna ncinse, chiar pe zpad.
Cldura sudorii. Cldura sngelui. Doar moartea este rece.
Povrniul munilor singurul loc care nu duhnea a moarte.
Trebuia s m ndeprtez de acea miasm de acea privelite
am auzit un copil plngnd. Cteodat femeile lor luptau cot la
cot cu brbaii, dar de ce o lsaser s vin, nu nscu
singur acolo, nainte s moar din pricina rnilor acoperi
copilul cu mantia, dar vntul a luat mantia copilul,
nvineit de frig. Ar fi putut s moara i el plngea acolo.
Plngea n zpad. Nu puteam lsa copilul acolo nu aveam
copii am tiut dintotdeauna c vrei copii. tiam c o s-l
ndrgeti, Kari. Da, fato. Rand e un nume frumos. Un nume
frumos.
Deodat lui Rand i se nmuiar picioarele. Poticnindu-se,
czu n genunchi. Tam gemu din cauza zdruncinturii, iar fia
de ptur i ptrunse lui Rand adnc n carne, dar el nu lu n
seam niciunul dintre aceste lucruri. Dac s-ar fi trezit fa n
fa cu un troloc n acest moment, nu ar fi schiat niciun gest,
s-ar fi uitat doar int la el. Privi peste umr la Tam, care se
cufundase din nou ntr-un murmur fr cuvinte. Aiureaz din
pricina fierbinelii, i spuse abtut. Fierbineala provoac
ntotdeauna vise urte, iar aceasta era o noapte prielnic
pentru comaruri, chiar n absena febrei.
113

Eti tatl meu, spuse cu glas tare, ntinznd o mn ca
s l ating pe Tam, iar eu sunt
Febra crescuse. Foarte mult.
ncruntat, se sfor s se ridice n picioare. Tam murmur
ceva, dar Rand refuz s mai asculte. Sprijinindu-se cu toat
greutatea n hamul improvizat, ncerc s nu se concentreze
dect s pun picioarele grele ca plumbul unul n faa celuilalt
i s ajung la Emonds Field, unde vor fi n siguran. Dar nu
putea face s nceteze ecoul vorbelor care rsunau nc n
strfundurile minii lui. Este tatl meu. Aiura din pricina
febrei. Este tatl meu. Aiura din pricina febrei. Lumin, cine
sunt eu?


114

CAPITOLUL 7

Afar din pdure

Pe cnd Rand nc mai nainta cu greu prin pdure, se ivi
lumina tulbure a zorilor. La nceput nici nu o vzu. Cnd, n
cele din urm, i ddu seama c era diminea, se uit
surprins la ntunericul care se risipea. Indiferent de ceea ce era
evident c vede, cu greu i venea s cread c petrecuse toat
noaptea ncercnd s strbat distana dintre ferm i Emonds
Field. Firete, s mergi pe Calea Carierei la lumina zilei, cu
bolovanii ia, era mai uor dect noaptea prin pdure. Pe de
alt parte, i se prea c trecuser zile ntregi de cnd l vzuse
pe clreul cu mantie neagr i sptmni de cnd el i Tam
ncepuser s ia masa de sear acas. Nu mai simea fia de
ptur spndu-i adnc n umeri; de fapt, nu i mai simea
deloc umerii de amoreal i nici picioarele, de altfel. Cu totul
alt poveste era cu celelalte pri ale corpului. Respiraia
greoaie i ardea de mult vreme gtul i plmnii, iar foamea l
chinuia, dndu-i o senzaie de grea.
Tam tcuse cu ceva timp nainte. Rand nu era sigur ct
vreme trecuse de cnd murmurele conteniser, dar nu
ndrznea s se opreasc acum ca s vad ce se ntmpla cu el.
Dac s-ar fi oprit acum, nu ar mai fi fost n stare s se
urneasc din loc. Oricum, indiferent care ar fi fost starea lui
Tam, nu ar fi putut face altceva dect ceea ce fcea deja.
Singura speran era s ajung n sat. Istovit, ncerc totui s
iueasc pasul, dar picioarele lui nepenite, ca de lemn, i
continuar mersul anevoios. Abia dac bga de seam frigul i
vntul.
Simi dintr-odat un iz de fum. Dac simea mirosul
fumului care ieea din couri, asta nsemna cel puin c
aproape ajunsese n sat. Totui, zmbetul obosit care tocmai
ncepuse s i nfloreasc pe buze i se preschimb ntr-o privire
ncruntat. Aerul era greu de fum, mult prea greu. La ce vreme
era, chiar dac ar fi fost aprins focul n fiecare vatr din sat,
fumul tot era prea gros. i revzu cu ochii minii pe troloci
115

venind dinspre rsrit, din direcia lui Emonds Field. Se uit
scruttor n fa, cutnd s deslueasc primele case, gata s
strige dup ajutor de ndat ce ar fi vzut pe cineva, chiar dac
ar fi fost Cenn Buie sau unul dintre Coplini. O voce slab din
strfundurile lui nc i spunea s spere c mai era cineva acolo
care s i ajute.
Deodat vzu desluit o cas printre ultimii copacii cu
crengi desfrunzite i nu putu dect s mearg mai departe.
Intr mpleticindu-se n sat, sperana cednd treptat locul
disperrii.
Din jumtate din casele din Emonds Field nu mai
rmseser dect nite mormane carbonizate de moloz. Couri
de crmid acoperite de funingine ieeau din grmezile de
lemnrie nnegrit ca nite degete murdare. Din drmturi
nc se mai ridicau fuioare subiri de fum. Steni cu fee
ntunecate, unii dintre ei nc mbrcai n cmi de noapte,
scormoneau n cenu, ba scond la iveal un vas de gtit, ba
doar rscolind pur i simplu cu un b prin drmturi, fr
speran. Uliele erau presrate cu lucrurile care fuseser
salvate din flcri: oglinzi nalte, scrinuri lcuite i cufere mari
stteau n rn printre scaunele i mesele ngropate sub
aternuturi de pat, vase de gtit i mici maldre de haine i alte
catrafuse.
Casele din sat preau c fuseser distruse pe srite i la
ntmplare. Cinci case la rnd rmseser neatinse, n timp ce
n alt loc una singur mai era n picioare n mijlocul unei
pustieti.
n captul ndeprtat al Izvorului de Vin trosneau cele trei
ruguri imense pregtite pentru Bel Tine, vegheate de un grup
de brbai. Coloane groase de fum negru, mpestriate cu
scntei jucue, se ncovoiau spre miaznoapte n btaia
vntului. Unul dintre armsarii Dhurran ai lui jupn alVere
tra ceva pe pmnt spre Podul de Crue i spre flcri, dar
Rand nu i ddu seama ce anume era.
nainte de a se fi ndeprtat prea mult de pdure, n
ntmpinarea lui se repezi Haral Luhhan, cu faa acoperit cu
funingine i innd strns n mna lui cu degete groase o
secure. Cmaa de noapte a mthlosului fierar, acum
116

mnjit de cenu, i atrna pn la cizme, iar printr-o ruptur
zdrenuit se vedea arsura umflat i roie, ca lsat de bici,
care i strbtea pieptul. Se ls ntr-un genunchi lng targ.
Tam avea ochii nchii i respira slab i anevoie.
Trolocii, biete? ntreb jupn Luhhan cu vocea rguit
din pricina fumului. i aici. i aici. Ei bine, se poate s fi fost
mai norocoi dect are cineva dreptul s fie. Dac i vine s
crezi asta. Are nevoie de Metereas. Acum pe unde, n numele
Luminii, o mai fi? Egwene!
Egwene, care trecea alergnd pe lng ei, cu braele pline de
cearafuri transformate n bandaje, le arunc o privire fr s-
i domoleasc paii, uitndu-se fix la ceva din deprtare.
Cearcnele pe care le avea n jurul ochilor i fceau s par i
mai mari dect erau de fapt. Apoi l vzu pe Rand i se opri, se
opri cutremurat, respirnd greu.
O, Rand, nu, nu se poate, i tatl tu? Nu cumva a?
Vino, te duc la Nynaeve.
Rand era prea obosit i prea buimcit ca s vorbeasc.
Toat noaptea se gndise la Emonds Field ca la un liman, unde
el i Tam vor fi n siguran. Acum nu prea s fie n stare s
fac altceva dect s se uite descurajat la rochia ei murdar de
negreal. Remarc tot felul de nimicuri nensemnate ca i cum
ar fi fost foarte importante. Nasturii din spate ai rochiei
fuseser ncheiai strmb. i minile i erau curate. Se ntreb
cum de avea minile curate cnd era murdar de funingine pe
obraji.
Haral Luhhan prea c nelege ceea ce i se ntmplase. Pu-
nndu-i toporul peste osii, fierarul ridic partea din spate a
trgii i o mpinse uor, mboldindu-l astfel s o urmeze pe Eg-
wene. Rand se mpletici n spatele ei, ca i cum ar fi mers n
somn. Se ntreb n treact cum de tiuse fierarul c acele
creaturi fuseser troloci, dar nu fu dect un gnd fugar. Dac
Tam i-a recunoscut, nu era niciun motiv ca Haral Luhhan s
nu i fi putut recunoate.
Toate povetile sunt adevrate, murmur el.
Aa se pare, biete, spuse fierarul. Aa se pare.
Rand auzi doar n treact. Se concentr s urmeze silueta
zvelt a lui Egwene. i adunase puterile dorindu-i ca Egwene
117

s se grbeasc, dei, de fapt, ea mergea cu pai pe potriva lor,
aa cum puteau ei nainta cu povara. i conduse jumtate de
drum pe Pajite, pn la casa familiei Calder. Vrfurile stufului
erau carbonizate, iar pereii dai cu var erau mnjii de
funingine. Din casele de alturi nu mai rmseser dect
pietrele de la temelie i dou mormane de cenu i de lemnrie
ars. Una fusese casa lui Berin Thane, unul dintre fraii
morarului. Cealalt fusese a lui Abell Cauthon. Tatl lui Mat.
Chiar i courile se nruiser.
Stai aici, spuse Egwene, uitndu-se la ei ca i cum ar fi
ateptat un rspuns. Cnd vzu c rmneau pe loc, murmur
ceva, apoi se grbi s intre.
Mat? ntreba Rand. Nu cumva a?
Triete, rspunse fierarul.
Puse jos captul trgii i i ndrept uurel spinarea.
L-am vzut puin mai nainte. E de mirare c suntem
nc n via. Dup cum au nvlit n cas i n fierrie, ai fi zis
c ineam aur i giuvaiere acolo. Alsbet i-a crpat unuia easta
cu o tigaie. De diminea a aruncat o privire casei noastre tran-
sformate n cenu i a pornit la vntoare prin sat, narmat
cu cel mai mare topor pe care l-a mai gsit n ceea ce a mai
rmas din fierrie n caz c vreunul dintre ei s-a ascuns n loc
s fi fugit. Dac o s pun mna pe vreunul, aproape c mi se
face mila de el.
Art cu capul nspre casa familiei Calder.
Jupneasa Calder i ali civa au luat la ei nite rnii,
cei ale cror case nu mai sunt n picioare. Dup ce Metereasa
o s-l ngrijeasc pe Tam, o s-i gsim i lui un pat. Poate la
han. Starostele a zis deja c oamenii pot fi primii la han, dar
Nynaeve spune c rniii se vindec mai repede dac nu sunt
aa de muli la un loc.
Rand se prbui n genunchi. Micndu-i umerii ca s se
elibereze de ham, se ndeletnici, cu gesturi obosite, cu
cercetarea nvelitorilor lui Tam. Tam nu se mic i nu scoase
niciun sunet, nici mcar atunci cnd minile nepenite ale lui
Rand l mbrncir uor. Dar cel puin nc mai respira. Tatl
meu. Cellalt n-a fost dect glasul fierbinelii.
i dac se ntorc? ntreb posomort.
118

Roata ese dup cum i este voia, rspunse jupn Luh-
han, tulburat. Dac se ntorc Ei, acum au plecat. Aa c adu-
nm resturile i refacem ceea ce s-a distrus.
Oft. i frec alele cu degetele i faa i se destinse. Rand
i ddu pentru prima dat seama c brbatul cel voinic era la
fel de obosit ca el, dac nu chiar mai obosit. Fierarul se uit la
sat, dnd din cap.
Nu cred c azi o s avem parte de Bel Tine. Dar o s ne
descurcm. ntotdeauna ne-am descurcat. Apuc dintr-odat
toporul i trsturile i se nsprir. M ateapt o mulime de
treab. Nu-i fie team, biete. Metereasa o s aib grij de el,
iar Lumina o s aib grij de noi toi. Iar dac Lumina o s uite
de noi, ei bine, o s ne purtam singuri de grij. Doar suntem
din inutul celor Dou Ruri!
n timp ce fierarul se ndeprt, Rand, nc n genunchi, se
uit la sat, i abia acum l vzu cu adevrat. Jupn Luhhan
avea dreptate, i spuse, i fu surprins s constate c nu era
deloc mirat de ceea ce vedea. Oamenii nc mai scormoneau
printre drmturi, dar chiar n scurtul rstimp de cnd era
acolo din ce n ce mai muli ncepuser s umble ca i cum ar fi
avut o int. Aproape c simea cum devin din ce n ce mai
nestrmutai. Dar i punea ntrebri. i vzuser pe troloci; l
vzuser oare i pe clreul cu mantie neagr? i simiser
ura?
Nynaeve i Egwene ieir din casa familiei Calder, iar Rand
sri n picioare. Sau, mai bine zis, ncerc s sar n picioare;
se cltin, de fapt, poticnindu-se, aproape cznd cu faa n
rn.
Metereasa se ls n genunchi lng targ fr ca mcar
s i arunce o privire. Avea faa i rochia chiar mai murdare
dect Egwene i aceleai cearcne i scoteau ochii n eviden;
avea i ea minile curate. Pipi faa lui Tam i i deschise pleoa-
pele cu degetele. ncruntndu-se, ddu la o parte nvelitorile i
nltur bandajul ca s se uite la ran. nainte ca Rand s
apuce s vad ce se ascundea sub bandaj, Nynaeve acoperise
din nou rana. Oftnd, l nveli din nou pe Tam cu ptura i cu
mantia pn sub brbie, cu mult blndee, ca i cum ar fi
nvelit un copil nainte de culcare.
119

Nu pot face nimic, spuse. Trebui s i pun minile pe
genunchi ca s se ridice n picioare. mi pare ru, Rand.
Porni napoi spre cas, iar Rand rmase o vreme nemicat,
fr s neleag; apoi se ndrept anevoie spre ea i o ntoarse
cu faa la el.
E pe moarte, strig.
tiu, rspunse ea simplu, iar Rand i pierdu cumptul
la auzul rspunsului ei sec.
Trebuie s faci ceva. Trebuie. Doar eti Metereas.
Durerea i schimonosi chipul, dar numai o clip dup
aceea, cu ochii nfundai n orbite, cu vocea hotrt i lipsit
de emoie, redeveni ntruchiparea fermitii:
Da, aa este. tiu ce pot face cu leacurile pe care le am,
dar mai tiu i cnd este prea trziu. Crezi c nu a face ceva,
dac a putea? Dar nu pot. Nu pot, Rand. i mai sunt i alii
care au nevoie de mine. Oameni pe care i pot ajuta.
L-am adus la tine ct de repede am putut, ngim el.
Chiar dac vzuse c satul fusese distrus, i pusese
ndejdea n Metereas. Acum c-i se spulberase i aceast
sperana, se simea sleit.
tiu, spuse ea blnd.
i atinse obrazul cu mna.
Nu este vina ta. Ai fcut tot ce se putea. mi pare ru,
Rand, dar mai sunt i alii de care trebuie s m ngrijesc. M
tem c necazurile de-abia ncep.
O urmri cu o privire absent pn cnd ua casei se
nchise n urma ei. Nu se putea gndi la nimic altceva dect c
Metereasa nu i va ajuta.
Deodat, fu aruncat un pas napoi de Egwene, care se
repezi nspre el, cuprinzndu-l cu braele. Dac l-ar fi
mbriat att de puternic altdat, i-ar fi smuls negreit un
geamt; acum ns Rand se uita tcut la ua n spatele creia i
se spulberaser speranele.
mi pare att de ru, Rand, opti Egwene la pieptul lui.
Lumin, a vrea s pot face ceva.
O mbri.
tiu. Eu trebuie s fac ns ceva, Egwene. Nu tiu ce,
dar nu pot s-l las s
120

Glasul i se sparse, iar ea l mbri i mai strns.
Egwene!
Egwene tresri auzind-o pe Nynaeve strignd-o din cas.
Egwene, am nevoie de tine! i spal-te din nou pe mini!
Se desprinse din braele lui Rand.
Are nevoie de mine, Rand.
Egwene!
I se pru c aude un suspin cnd fata se ndeprt de el.
Odat plecat, Rand rmase singur lng targ. Se uit o
vreme la Tam, nesimind dect o neputina nemrginit.
Deodat chipul i se nspri.
Starostele va ti ce e de fcut, i spuse, ridicnd nc o
dat osiile. Starostele va ti.
Bran alVere tia ntotdeauna ce era de fcut. Uitnd de
oboseal, porni cu ncpnare spre hanul Izvorul de Vin.
Un alt armsar Dhurran trecu pe lng el; curelele hamului
erau legate n jurul gleznelor unei siluete masive, nvelite ntr-o
ptur murdar. Acolo unde se termina ptura se vedeau
braele acoperite cu pr epos care se trau n rn, iar un
col ridicat scotea la iveal un corn de capr. inutul celor
Dou Ruri nu era locul potrivit pentru ca povetile s devin
att de nfricotor de adevrate. Trolocii aparineau lumii de
afar, cci doar Lumina i locurile unde erau femei Aes Sedai i
Dragoni fali puteau ti ce altceva din povetile Menestrelilor
urma s prind via. Dar toate astea nu se puteau ntmpla n
inutul celor Dou Ruri. Nu n Emonds Field.
n timp ce cobora pe Pajite, oamenii l strigau, uneori
dintre drmturile caselor, ntrebndu-l dac i pot fi de
ajutor. Dar el nu auzea dect nite murmure n jurul lui, chiar
i atunci cnd oamenii mergeau o vreme pe lng el n timp ce
i vorbeau. Aproape fr s i dea seama, reui s rosteasc
vorbe care spuneau c nu avea nevoie de ajutor, c se ngrijea
el de tot. Nu le ddea atenie nici atunci cnd se ndeprtau de
el, cu priviri ngrijorate, cteodat adugnd c ar trebui s o
trimit pe Nynaeve la el. Nu i permitea s se concentreze
dect asupra scopului pe care i-l fixase. Bran alVere putea
face totui ceva ca s-l ajute pe Tam. ncerc s nu struiasc
121

asupra ntrebrii ce anume. Dar Starostele o s poat face ceva,
o s aib el o idee.
Hanul scpase aproape nevtmat din grozvia care
distrusese jumtate de sat. Cteva urme de arsur ntinau
pereii, dar iglele roii de pe acoperi strluceau n lumina
soarelui la fel de puternic ca nainte. Din crua negutorului
ambulant nu mai rmseser ns dect cercurile de metal de
la roi, nnegrite, proptite de lada carbonizat a cruei, care
acum zcea pe jos. Cercurile mari i rotunde care inuser
coviltirul erau acum cumplit de strmbate, fiecare n legea lui.
Thom Merrilin sttea turcete pe pietrele vechi de la temelia
casei, tind atent marginile prlite de la peticele de pe mantie
cu o foarfec mic. Cnd Rand se apropie, puse jos mantia i
foarfeca. fr s l mai ntrebe dac avea nevoie sau voia s fie
ajutat, sri jos i apuc partea din spate a trgii.
nuntru? Firete, firete. Nu te teme, biete. Metereasa
noastr o s aib grij de el. De asear m uit la ea cum face;
are mna iscusit i este foarte ndemnatic. Ar putea fi i mai
ru. Asear unii au murit. Poate c nu muli, dar i unul este
prea mult pentru mine. Btrnul Fain a disprut pur i simplu,
i asta e cel mai ru. Trolocii mnnc orice. Ar trebui s
mulumeti Luminii c tatl tu este nc aici, n via; iar
Metereasa o s-l vindece.
Rand nu voia s l mai asculte Este tatl meu! iar
vocea lui Thom se transform pentru el ntr-un zgomot fr
noim, nedemn de luat n seama mai mult dect bzitul unei
mute. Nu mai suporta ca oamenii s l comptimeasc i s
ncerce s i ridice moralul. Nu acum. Nu nainte ca Bran
alVere s i spun cum s i fie de ajutor lui Tam.
Deodat vzu ceva mzglit pe poarta hanului: o linie
curb, scrijelit cu un b ars, avnd captul n form de
lacrim. Se ntmplaser attea, nct aproape c nu l mai
surprinse s gseasc Colul Dragonului nsemnat pe poarta de
la hanul Izvorul de Vin. Nu reuea s neleag de ce ar fi vrut
cineva s l acuze pe hangiu sau pe familia lui c ar fi de partea
rului sau s aduc hanului nenoroc, dar noaptea care trecuse
l convinsese de un lucru: orice era posibil. Absolut orice.
La ndemnul Menestrelului, ridic zvorul i intr.
122

n sala mare de jos nu era nimeni n afar de Bran alVere,
i era frig, cci nimeni nu avusese timp s fac focul. Starostele
sttea la una dintre mese, nmuindu-i tocul n climar, cu
fruntea ncreit de concentrare i capul ncrunit aplecat
deasupra unei foi de pergament. Cmaa de noapte, vrt n
grab n pantaloni, atrna ca un sac n jurul mijlocului lui
imens; i scrpina absent un picior gol cu degetele de la
celalalt picior. Avea tlpile murdare, ca i cum ar fi ieit afar
de mai multe ori, fr ca, n ciuda frigului, s se oboseasc s
i pun cizmele.
Care e necazul? ntreba, fr s ridice privirea. Grbete-
te! Am o mie de lucruri de fcut n clipa asta i nc i mai
multe pe care ar fi trebuit s le fac de acum un ceas. Aa c n-
am nici timp, nici rbdare. Ei bine? D-i drumul!
Jupn alVere? spuse Rand. E vorba de tatl meu.
Starostele ridic brusc capul.
Rand? Tam! Arunc tocul i sri n picioare, rsturnnd
scaunul. Poate c Lumina nu ne-a uitat de tot. Mi-era team c
ai murit amndoi. Bela a intrat n galop n sat la o or dup ce
plecaser trolocii; rsufla din greu i spumega, ca i cum ar fi
alergat tot drumul de la ferm pn aici, i am crezut Dar nu
avem timp de asta acum. O s-l ducem sus.
Apuc partea din spate a trgii, dndu-l pe Menestrel la o
parte cu umrul.
Du-te s o aduci pe Metereas, jupn Merrilin. i
spune-i din partea mea s se grbeasc, tiu eu de ce! Stai
linitit, Tam. Curnd o s te bgm ntr-un pat moale i bun.
Du-te, Menestrelule, du-te!
Thom Merrilin dispru pe u nainte ca Rand s apuce s
vorbeasc.
Nynaeve nu o s fac nimic. A spus c nu poate s-l
ajute. tiam asta Credeam c o s te gndeti dumneata la
ceva.
Jupn alVere se uit i mai ptrunztor la Rand, apoi ddu
din cap.
O s vedem, biete. O s vedem. Dar vocea lui i
pierduse sigurana. Hai s-l ducem n pat. Cel puin o s se
poat odihni n linite.
123

Rand se ls mpins n sus pe scrile din spatele slii
hanului. Se strdui s rmn ncreztor c, ntr-un fel sau
altul, Tam se va face bine, dar i ddu seama c nc de la
nceput speranele fuseser foarte slabe, iar ndoiala care se
strecurase brusc n vocea Starostelui l zgudui.
n partea din fa de la catul al doilea al hanului se gseau
ase camere confortabile, cu toate cele trebuincioase, cu
ferestre ce ddeau spre Pajite. Erau folosite mai ales de
negutorii ambulani sau de oamenii care coborau de pe
Dealul Strjii sau urcau de la Deven Ride, dar i marii
negutori care veneau n fiecare an erau adesea surprini s
gseasc nite odi att de primitoare. Trei dintre ele erau
ocupate acum, i Starostele l zori pe Rand spre una dintre cele
nefolosite.
Plapuma de fulgi i pturile de pe patul cel lat fur grabnic
date la o parte i Tam fu ntins pe salteaua groas de pene, cu
capul sprijinit pe perne umplute cu fulgi de gsc. Nu scoase
niciun sunet cnd fu micat, nici mcar un geamt, doar
respira anevoie, dar Starostele risipi ngrijorarea lui Rand,
spunndu-i s fac focul ca s alunge frigul din camer, n
timp ce Rand scormonea n lada de lng cmin dup buci de
lemn i surcele de aprins focul. Bran ddu la o parte perdelele
de la geam, lsnd s ptrund lumina dimineii, apoi ncepu
s spele cu blndee faa lui Tam. Cnd se ntoarse
Menestrelul, focul din vatr nclzea odaia.
Nu vine, anun Thom Merrilin, intrnd cu pas apsat n
camer. Se uit mnios la Rand, ncruntnd din sprncenele
lui stufoase i albe. Nu mi-ai spus c l dusesei deja la ea. Mai
c nu mi-a luat capul.
Credeam nu tiu c poate Starostele o s tie ce s
fac, o s-o conving s Cu pumnii ncletai de iritare, Rand
se ntoarse spre Bran. Jupn alVere, ce pot face?
Brbatul cel corpolent ddu din cap a neputin. Puse o
crp proaspt muiat n ap pe fruntea lui Tam i evit
privirea lui Rand.
Nu pot s m uit la el cum moare, jupn alVere. Trebuie
s fac ceva.
124

Menestrelul schi un gest, ca i cum ar fi vrut s
vorbeasc. Rand se ntoarse spre el cu nfrigurare.
Ai vreo idee? Sunt dispus s ncerc orice.
M ntrebam doar, spuse Thom, ndesnd cu degetul
tutunul n pipa lui cu mutiucul lung, dac Starostele tie
cumva cine a scrijelit Colul Dragonului pe poart.
Se uit cercettor n gvanul pipei, apoi la Tam i puse din
nou pipa neaprins n gur, cu un oftat.
Cuiva se pare c nu i mai place de el. Sau poate c nu i
place de oaspeii lui.
Rand se uit dezgustat la el, apoi ntoarse capul, privind
int la foc. Gndurile i jucau precum flcrile i, ca i
flcrile, se concentrau asupra unui singur lucru. Nu va
renuna. Nu putea s stea cu minile n sn i s l lase pe Tam
s moar. Tatl meu, i spuse cu nverunare. Tatl meu. De
ndat ce fierbineala va fi trecut, se va putea ocupa i de
aceast poveste. ns mai nti trebuia s fac s i scad febra.
Dar cum?
Bran alVere strnse din buze uitndu-se la spatele ntors al
lui Rand, iar furia cu care l privi pe Menestrel ar fi intuit pe
loc pn i un urs. Thom ns atepta rbdtor, ca i cum nici
nu ar fi remarcat-o.
Pesemne c e fctura vreunuia dintre Congari, sau a
vreunui Coplin, spuse Starostele n cele din urm, dei numai
Lumina tie care dintre ei este rspunztor. Sunt un neam
mare, i dac e ceva ru de spus despre cineva, sau chiar dac
nu e, poi fi sigur c nu vor ovi o clipa s o fac. Pe lng ei
pn i Cenn Buie pare numai lapte i miere.
Crua aceea cu coviltir care a venit chiar nainte de
revrsatul zorilor? ntreba Menestrelul. Nu simiser nici mcar
miros de troloc i nu voiau dect s tie cnd va ncepe
Srbtoarea, ca i cum nu ar fi vzut c din jumtate de sat nu
mai rmsese dect cenua.
Jupn alVere ncuviin, ncruntat:
O ramur a familiei. Dar toi sunt la fel. Neghiobul ala de
Darl Coplin i-a petrecut jumtate de noapte cerndu-mi s i
scot pe jupneasa Moiraine i pe jupn Lan din han, i chiar
din sat, ca i cum satul ar mai exista dac ei ar fi plecat.
125

Rand nu asculta discuia dect pe jumtate, dar aceasta
ultim fraz l mboldi s vorbeasc:
i ce anume au fcut?
Pi, ea a fcut s fulgere din senin, rspunse jupn
alVere. A ndreptat fulgerul drept spre troloci. Ai vzut copacii
distrui. Nici trolocii nu au dus-o mai bine.
Moiraine? ntreb Rand nencreztor, iar Starostele
ncuviin.
Jupneasa Moiraine. Iar jupn Lan parc era un vrtej
cu sabia aia a lui. Ce sabie? El nsui era arma i l gseai n
zece locuri odat, sau cel puin aa prea. Arde-m-ar focul, dar
tot nu mi-ar veni s cred dac nu a putea iei i vedea cu ochii
mei i trecu o mn peste capul chel. Tocmai ncepeau
vizitele de Noaptea Iernii. Aveam toi braele pline de daruri i
de prjituri cu miere i minile tulburate de vin, cnd cinii au
prins a mri i deodat cei doi s-au npustit afar din han i
au luat-o la fug prin sat, strignd ceva despre troloci. Am
crezut c buser prea mult vin. La urma urmei troloci? Apoi,
nainte ca vreunul dintre noi s neleag ce se ntmpl,
acele acele creaturi erau lng noi pe ulie, spintecnd
oamenii cu sbiile, dnd foc la case, urlnd de i nghea
sngele n vine.
Scoase un zgomot ce i arta dezgustul.
N-am fcut dect s fugim, ca ginile cnd intr vulpea
n cote, pn n momentul n care jupn Lan ne-a mai dat
curaj.
Nu e nevoie s fii att de aspru, glsui Thom. Ai fcut tot
ce se putea. Nu toi trolocii care zac acum acolo au fost rpui
de unul din ei doi.
Hmm, da, e adevrat.
Jupn alVere se cutremur.
Cu toate astea e aproape de necrezut. O femeie Aes Sedai
n Emonds Field. i jupn Lan care e Strjer.
O Aes Sedai? murmur Rand. Nu se poate. Am vorbit cu
ea. Nu este Nu
Credeai c sunt nsemnate? replic Starostele cu o
strmbtur. Credeai c au scris Aes Sedai pe spate sau Pri-
mejdie, nu v apropiai? Se izbi deodat cu mna peste frunte.
126

O Aes Sedai. Sunt un prost btrn, nu gndesc limpede. Exist
o ans, Rand, dac vrei s ncerci. Nu pot s-i spun s faci
asta i nici mcar nu tiu dac, n locul tu, a avea curajul s
o fac.
O ans? ntreb Rand. Orice, atta vreme ct poate s-i
fie de ajutor
Femeile Aes Sedai pot s vindece, Rand. Arde-m-ar focul,
biete, doar ai auzit povetile. Tmduiesc i atunci cnd
leacurile dau gre. Menestrelule, ar fi trebuit s i dai seama
mai repede dect mine. Povetile Menestrelilor sunt pline de
femei Aes Sedai. De ce nu ai vorbit fr nconjur, n loc s m
lai s bjbi?
Nu sunt de prin prile astea, rspunse Thom, uitndu-
se cu jind la pipa neaprins, iar cumtrul Coplin nu este
singurul care nu vrea s aib de a face cu femeile Aes Sedai.
Era mai bine ca ideea s vin de la dumneata.
O Aes Sedai, murmur Rand, ncercnd s fac chipul
femeii care i zmbise s se potriveasc oarecum cu povetile.
S fii ajutat de o Aes Sedai era uneori mai ru dect s nu
primeti niciun fel de ajutor, cel puin aa spuneau povetile;
era ca otrava n plcint, iar darurile lor ascundeau
ntotdeauna o capcan, ca momeal pentru pete. Deodat
banul din buzunar, banul pe care i-l dduse Moiraine, prea un
crbune ncins. Se stpnii cu greu s nu i-l smulg din
buzunar i s l arunce pe fereastr.
Nimeni nu vrea s aib de a face cu femeile Aes Sedai,
biete, vorbi Starostele ncetior. Nu vd ce altceva putem face,
dar totui nu e o hotrre uoar. Nu pot s hotrsc eu n
locul tu, ns am vzut-o pe jupneasa Moiraine fcnd numai
bine Probabil c ar trebui s i spun Moiraine Sedai.
Cteodat se uit cu subneles la Tam trebuie s-i ncerci
norocul, chiar dac nu ai prea muli sori de izbnd.
Unele poveti sunt exagerate, ntr-un fel, adug Thom,
ca i cum cineva i-ar fi smuls cuvintele din gur cu cletele.
Unele dintre ele. n plus, biete, ce altceva poi face?
Nimic, oft Rand.
Tam nu se micase deloc; avea ochii afundai n orbite, ca i
cum ar fi zcut de o sptmn.
127

O o s merg la ea.
De partea cealalt a podurilor, l lmuri Menestrelul,
acolo unde se descotorosesc de trolocii mori. Dar ai grija,
biete. Femeile Aes Sedai fac ceea ce fac din pricini numai de
ele tiute, care nu sunt neaprat cele pe care le crede lumea.
Ultimele cuvinte le strig n urma lui Rand, care se i
npustise afar pe u. Trebuia s in plselele sabiei pentru
ca teaca s nu-i se ncurce printre picioare n timp ce fugea,
dar nu avea timp s i-o scoat. Tropi n jos pe scri, apoi se
repezi afar din han, uitnd pentru moment de oboseal. Dac
exista vreo ans, orict de mic, s-l salveze pe Tam, era
destul ca s-l fac s-i biruie istovirea de dup o noapte de
nesomn, cel puin pentru o vreme. Nu voia s se gndeasc nici
la faptul c ansa era legat de o femeie Aes Sedai i nici la
preul pe care va trebui s l plteasc. Ct despre a se gsi de
adevratelea fa n fa cu o Aes Sedai Trase adnc aer n
piept i ncerc s se mite mai iute.
Rugurile se aflau mult dincolo de ultimele case dinspre mia-
znoapte, pe partea dinspre Pdurea de la Apus a drumului
care ducea la Dealul Strjii. Vntul purta coloanele negre i
unsuroase de fum departe de sat, dar, chiar i aa, un miros
ngreotor de dulce, ca mirosul de la o bucat de carne lsat
ceasuri la rnd pe frigare, umplea aerul. Rand i astup nrile
din cauza miasmei, iar cnd i ddu seama de unde venea i se
puse un nod n gt. Iat la ce erau bune rugurile de Bel Tine.
Oamenii care aveau grij de foc i acoperiser nasul i gura cu
buci de pnz, dar, dup cum se strmbau, era limpede c
nu era ndeajuns c umeziser crpele cu oet. Chiar dac
oetul alunga duhoarea, tiau c duhoarea este nc acolo, i
tiau ce anume fac.
Doi brbai dezlegau curelele hamului unui impuntor cal
Dhurran din jurul gleznelor unui troloc. Lan, care sttea
ghemuit lng hoit, dduse ptura la o parte ct s ias la
iveal umerii trolocului i capul cu bot de capr. n timp ce
Rand se apropia cu pai mruni i repezi, Strjerul desfcu un
nsemn de metal de pe umrul cu epi al cmii de zale negre
care acoperea trupul trolocului un trident smluit de
culoarea sngelui.
128

Kobal, anun el.
Arunc tridentul n aer i l prinse cu un mormit.
Am numrat apte trupe pn acum.
Moiraine, aezat turcete pe pmnt nu departe de el,
ddu din cap, istovit. inea pe genunchi un toiag acoperit de
la un capt la cellalt cu frunze de vi-de-vie i flori cioplite n
lemn, iar rochia i era mototolit, ca i cum ar fi purtat o prea
mult.
apte trupe. apte! Att de multe nu au mai luptat
mpreun de la Rzboaiele Troloce. Vetile proaste vin una
dup alta. Mi-e team, Lan. Credeam c am ctigat o btlie,
dar de fapt s-ar putea s ne aflm ntr-o situaie mai grea ca
niciodat.
Rand se uit int la ea, neputnd s vorbeasc. O Aes
Sedai. ncercase s se conving c nu va arta diferit acum c
tia la cine la ce se uita, i fu surprins s vad c ntr-adevr
nu era deosebit. Nu mai arta chiar att de proaspt, cci
avea prul zburlit n toate direciile i o umbr de funingine pe
nas, dar nu era nici foarte diferit. Trebuia s existe ceva la o
Aes Sedai care s arate clar ca era una dintre ele. Pe de alt
parte, dac nfiarea exterioar oglindea interiorul, i dac
povetile erau adevrate, atunci Moiraine ar fi trebuit s
semene mai degrab cu un troloc i nu s arate ca o femeie
falnic a crei demnitate nu era ntru nimic tirbit de faptul c
sttea pe jos n rn. i l putea ajuta pe Tam. Oricare ar fi
preul pe care ar trebui s l plteasc, nainte de orice trebuia
s se gndeasc la Tam. Trase adnc aer n piept.
Jupneas Moiraine vreau s spun Moiraine Sedai.
Se ntoarser amndoi ca s se uite la el, iar privirea ei l
nghe. Nu mai era privirea cald i binevoitoare pe care i-o
amintea de pe Pajite. Faa i era obosit, dar ochii aveau o
uittur de oim. Aes Sedai. Cei care au frnt lumea. Ppuarii
care trgeau sforile i fceau mpriile i neamurile s joace
dup nite planuri pe care numai cei din Tar Valon le
cunoteau.
nc puin lumin n ntuneric, murmur Aes Sedai.
Ridic vocea: Cum visezi, Rand alThor?
Rand se uit la ea, nenelegnd.
129

S visez?
O noapte ca asta te poate face s visezi urt, Rand. Dac
ai comaruri, trebuie s mi spui. Cteodat pot alunga visele
urte.
Nu se ntmpl nimic neobinuit cu E vorba despre
tatl meu. E rnit. Nu e dect o zgrietur, dar fierbineala l
mistuie. Metereasa nu vrea s-l ajute. Spune c nu poate. Dar
povetile
Moiraine ridic din sprncene, iar Rand se opri i i nghii
cuvintele. n numele Luminii, exista oare vreo poveste cu o
femeie Aes Sedai n care ea s nu fie de partea rului? Se uit
la Lan, dar Strjerul prea mai preocupat de trolocii mori
dect de ceea ce ar fi putut spune Rand. Bjbind dup cuvinte
sub privirea ei neclintit, acesta din urm continu:
Eu ah se spune c femeile Aes Sedai tmduiesc.
Dac l poi ajuta dac poi face ceva pentru el oricare ar fi
preul Vreau s zic Trase adnc aer n piept i termin
dintr-o suflare: Voi plti orice pre mi st n puteri dac l ajui.
Orice.
Orice pre, repet gnditoare Moiraine, pe jumtate
pentru sine. Vom vorbi mai trziu despre pre, Rand. Dac o s
fie cazul. Nu-i pot promite ns nimic. Metereasa ta e
priceput. Voi face tot ce pot, dar este peste puterile mele s fac
Roata s nu se mai nvrteasc.
Moartea trece pe la fiecare, mai devreme sau mai trziu,
rosti Strjerul, ncruntat. Afar doar dac eti n slujba Celui
ntunecat, i doar neghiobii sunt gata s plteasc acest pre.
Moiraine scoase un sunet dezaprobator.
Nu fi att de sumbru, Lan. Avem un motiv s srbtorim.
Un motiv mrunt, e drept, dar mcar avem un motiv.
Se folosi de toiag ca s se ridice n picioare.
Du-m la tatl tu, Rand. O s fac tot ce pot ca s-l ajut.
Prea multa lume de aici a refuzat s m lase s ncerc s fiu de
vreun folos. Auziser i ei povetile, adug sec.
E la han, spuse Rand. Pe aici. i i mulumesc, i
mulumesc!
130

Cei doi l urmar, dar pe Rand paii l purtau repede
nainte. ncetini, nerbdtor, ca s-l poat prinde din urm,
apoi se repezi iar nainte i trebui din nou s i atepte.
Te rog, grbete-te, o ndemn el.
Era att de absorbit de faptul c venea cu cineva care s l
ajute pe Tam, nct nici nu chibzui la cutezana de a mboldi o
Aes Sedai.
l mistuie fierbineala.
Lan se uit furios la el.
Nu vezi c e obosit? Chiar i cu un angreal, ce-a fcut
ea asear e ca i cum ar fi alergat prin tot satul cu un sac de
bolovani n spate. Nu tiu dac merii osteneala, pstorule,
indiferent ce ar spune ea.
Rand clipi i nu spuse nimic.
Uurel, prietene, uurel! spuse Moiraine.
Fr s i domoleasc paii, ntinse mna ca s l mngie
pe Strjer pe umr. Lan se aplec protector deasupra ei, ca i
cum i-ar fi putut da putere prin simplul fapt c era aproape de
ea.
Tu te gndeti numai la cum s ai grij de mine. De ce
nu ar face i el la fel cnd e vorba despre tatl lui?
Lan se ncrunt, dar tcu.
Vin ct de repede pot, Rand. Ai cuvntul meu.
Rand nu tia cui s dea crezare: asprimii din ochii ei sau
calmului din vocea ei nu era tocmai blndee, ci mai degrab
fermitate n poruncile ei. Sau poate c se completau una pe
cealalt. O Aes Sedai. Acum nu mai putea da napoi. i potrivi
pasul dup al lor i ncerc s nu se gndeasc la preul despre
care vor vorbi mai trziu.


131

CAPITOLUL 8

La adpost

Intrnd pe u, privirea lui Rand se ndrept spre tatl lui
tatl lui, orice ar ce spune ceilali. Tam nu se micase deloc,
ochii i erau n continuare nchii i respira anevoie, slab i
hrit. Menestrelul cu pr alb se ntrerupse din discuia cu
Starostele care era aplecat deasupra patului, ngrijindu-l pe
Tam i i arunc lui Moiraine o privire stnjenit. Dar
Moiraine nici nu l bg n seam. De fapt, i ignora pe toi, cu
excepia lui Tam, la care se uita ncordat i ncruntat.
Thom i nfipse pipa neaprins ntre dini, apoi o scoase
din nou i se uit urt la ea.
Nici mcar nu poi fuma linitit, mormi el. Mai bine m-
a duce s vd dac nu cumva mi fur vreun fermier mantia
ca s-i acopere vaca. Afar, cel puin pot s-mi fumez pipa.
Iei grbit din camer. Lan l urmri cu privirea; faa lui
ascuit era complet lipsit de expresie.
Nu pot s-l sufr. E ceva care m face s nu am
ncredere la el. Nu l-am vzut deloc asear.
A fost acolo, spuse Bran, uitndu-se ovitor la Moiraine.
Trebuie c a fost, doar nu i-a prlit mantia la focul din vatr.
Lui Rand nu i-ar fi psat nici dac Menestrelul i-ar fi
petrecut toat noaptea ascunzndu-se n grajd.
Tata? o ntreb pe Moiraine rugtor.
Bran deschise gura s vorbeasc, dar, nainte s apuce s
spun ceva, Moiraine zise:
Las-m singur cu el, jupne alVere. Dac rmi aici,
nu o s faci dect s m ncurci.
Bran ovi o clip, nehotrt: nu i plcea s-i se
porunceasc n propriul han, dar nici nu voia s nu dea
ascultare unei femei Aes Sedai. n cele din urm i ndrept
spatele i l lu pe Rand de umr.
Vino, biete. Hai s-o lsm pe Moiraine Sedai s s
s Sunt o mulime de lucruri de fcut jos la care poi s m
ajui. Tam o s cear numaidect o pip i o halb de bere.
132

Pot s rmn? o ntreb Rand pe Moiraine, dei ea nu
prea s remarce dect prezena lui Tam.
Bran l strnse mai puternic de umr, dar Rand nu l lu n
seam.
Te rog! N-o s te stnjenesc. Nici n-o s tii c sunt aici.
Este tatl meu, adaug el, cu o nverunare care l surprinse i
care l fcu pe Staroste s cate ochii de uimire.
Spera c i vor pune nverunarea pe seama oboselii sau a
ncordrii pricinuite de faptul c avea de a face cu o Aes Sedai.
Da, da, rosti Moiraine, nerbdtoare.
i azvrlise neglijent mantia i toiagul pe singurul scaun
din camer, i acum i sufleca mnecile rochiei, dezgolindu-i
braele pn la cot. Toat atenia i era concentrat asupra lui
Tam, chiar i atunci cnd vorbea.
Stai acolo. i tu, Lan.
Fcu un gest vag nspre o banc lung de lng perete. i
plimb ncetior privirea de a lungul corpului lui Tam, de la
picioare pn la cap, dar Rand avea senzaia intens c ntr-un
fel se uita dincolo de el.
Putei vorbi, dac vrei, dar ncet, continu ea absent.
Acum du-te, jupn alVere. Suntem n camera unui bolnav, nu
la sfat. Vezi s nu fiu deranjat.
Starostele mormi ceva n barb, firete nu ntr-att de tare
nct s i atrag atenia, l strnse din nou pe Rand de umr,
apoi, supus, chiar dac fr tragere de inim, nchise ua n
spatele lui.
Murmurnd ceva pentru sine, Moiraine se ls n genunchi
lng pat i i puse ncetior minile pe pieptul lui Tam.
nchise ochii i, vreme ndelungat, nu se mic i nu scoase
niciun sunet.
n poveti, minunile nfptuite de femeile Aes Sedai erau
ntotdeauna nsoite de fulgere i de bubuituri de tunet sau de
alte semne care s arate c se petreceau fapte nemaiauzite i s
vdeasc prezena unor puteri nenchipuite. Puterea. Puterea
Suprem nind din Adevratul Izvor, care fcea s se
nvrteasc Roata Timpului. Dar Rand refuza s se gndeasc
la asta, la faptul c Tam avea de a face cu Puterea, c el nsui
se afla n ncperea unde ar putea fi folosit Puterea. Era deja
133

ndeajuns de ru c se afla n acelai sat. Totui, dup cte i
ddea el seama, se prea putea ca Moiraine s fi adormit. Dar i
se prea c Tam respir mai uor. Trebuie c Moiraine fcea
totui ceva. Era att de cufundat n gnduri, nct tresari cnd
Lan i vorbi ncetior:
Ai o sabie splendid. Are cumva i un btlan pe ti?
Rand se uit o clip la Strjer, nepricepnd despre ce
vorbea. n vltoarea tocmelii cu o Aes Sedai uitase cu totul de
sabia lui Tam. Nu mai prea att de grea.
Da, are. Ce face Moiraine Sedai?
Nu m ateptam s gsesc o sabie cu btlan pe ti ntr-
un astfel de loc, spuse Lan.
E a tatlui meu.
Arunc o privire spre sabia lui Lan, ale crei plsele de-abia
se vedeau ieind de sub mantie; cele dou sbii erau foarte
asemntoare, doar c pe cea a Strjerului nu se vedea niciun
btlan. i ndrept din nou privirea spre pat. Tam respira ntr-
adevr mai uor i nu mai hria. Era sigur de asta.
A cumprat-o cu mult vreme n urm.
E ciudat ca un pstor s cumpere aa ceva.
Rand se uit piezi la Lan. dac un strin i-ar fi pus
ntrebri despre sabie, ar fi nsemnat c i vr nasul n
treburile lui. Dac ns un Strjer fcea acelai lucru Cu
toate aceasta, simi nevoia s spun ceva.
Din cte tiu nu s-a servit niciodat de ea. Spunea c nu
e de niciun folos. Cel puin pn asear. Nici nu tiusem c o
are.
Zicea c nu e de niciun folos? Nu cred c a gndit
ntotdeauna aa. Lan atinse n treact cu un deget teaca sabiei
de la brul lui Rand. Sunt locuri unde btlanul este nsemnul
celui mai iscusit dintre lupttorii cu sabia. Sabia asta trebuie
c a strbtut un drum neobinuit ca s ajung n minile
unui pstor din inutul celor Dou Ruri.
Rand ignor ntrebarea nerostit. Moiraine tot nu se
micase. Oare fcea ceva? Se nfior i i frec braele, ca de
frig. Nu era sigur c voia s tie ce anume fcea o Aes Sedai.
Apoi i trecu i lui prin cap o ntrebare, una pe care nu voia
s o rosteasc, dar la care atepta un rspuns.
134

Starostele
i drese glasul i respir adnc.
Starostele a spus c, dac a mai rmas ceva din sat, asta
e datorit dumitale i lui Moiraine. Se sfor s se uite la
Strjer. dac-i s-ar fi vorbit despre un om din pdure Un
brbat care nspimnta oamenii doar uitndu-se la ei i-ar fi
fost de vreun folos? Un brbat al crui cal nu face niciun
zgomot i cruia vntul nu i umfl mantia. i-ai fi dat seama
ce urmeaz s se ntmple? dac-i s-ar fi vorbit despre el, ai fi
putut, dumneata i Moiraine Sedai, mpiedica aceast
nenorocire?
Nu fr ajutorul a ase dintre suratele mele, rspunse
Moiraine, i Rand tresri.
Era nc ngenuncheat lng pat, dar nu mai inea minile
pe Tam; se ntoarse ca s se uite la cei doi de pe banc. Nu
ridic glasul, dar privirea ei l intui pe Rand la perete.
Dac atunci cnd am plecat din Tar Valon a fi tiut c
voi gsi aici troloci i Myrddraali, a fi adus cu mine ase dintre
ele, ba chiar dousprezece; chiar dac ar fi trebuit s le trsc
pn aici. Singur fiind, s fi tiut cu o lun nainte, i tot nu
ar fi nsemnat mare lucru. Pesemne c nu mi-ar fi fost de
niciun folos. De unul singur nu poi face prea multe, chiar dac
ceri ajutorul Puterii Supreme, iar asear erau probabil mai bine
de o sut de troloci rspndii prin prile acestea. O ceat
ntreag.
Dar tot ar fi fost bine de tiut, rosti Lan, tios, iar tiul
vorbelor era ndreptat spre Rand. Cnd anume l-ai vzut, i
unde?
Acum nu mai are importan, spuse Moiraine. Nu vreau
ca biatul s se simt vinovat de ceva pentru care nu este
rspunztor. Eu sunt la fel de vinovat. Blestematul de corb de
ieri, felul n care se purta, ar fi trebuit s mi dea de gndit. i
ie, de altfel, vechiul meu prieten. Plesci din buze, furioas.
Am avut atta ncredere n mine, nct am devenit ngmfat;
eram sigur c nu se poate ca pecetea Celui ntunecat s fi
ajuns pn aici. Nu ntr-att, nu nc. Eram att de sigur
Rand clipi.
Corbul? Nu neleg.
135

Mnctorii de hoituri.
Gura lui Lan se strmb n semn de dezgust.
Iscoadele Celui ntunecat i gsesc adesea ajutoare
printre creaturile care se hrnesc cu moarte. Mai ales corbi i
ciori. Cteodat, n orae, i obolani.
Rand fu strbtut de un fior. Corbi i ciori ca ajutoare ale
Celui ntunecat? Acum erau corbi i ciori peste tot. Pecetea
Celui ntunecat, spusese Moiraine. Cel ntunecat era tot
timpul prezent iar Rand tia asta , dar dac ncercai s
peti n Lumin, s duci o via dreapt i nu i rosteai
numele, nu i putea face niciun ru. Asta era ceea ce credea
toat lumea, ceea ce nvai odat cu laptele pe care l sugeai
de la mam. Dar Moiraine prea s spun c
Privirea i se opri asupra lui Tam i orice alt gnd i iei din
cap. Faa tatlui su era evident mult mai puin congestionat
dect nainte, iar respiraia prea aproape normal. Rand ar fi
srit n picioare dac Lan nu l-ar fi apucat de bra.
Ai izbutit!
Moiraine ddu din cap i oft.
Nu nc. Sper c e doar o chestiune de timp. Armele tro-
locilor sunt furite n fierriile din valea numit Thakan dar,
chiar pe povrniurile muntelui Shayol Ghul. Unele dintre ele
se infesteaz n acel loc. Metalul poart n el stigmatul rului.
Sbiile infestate fac rni care nu se vindec singure sau care
provoac febre ucigtoare, boli ciudate, fr de leac. Am alinat
durerea tatlui tu, dar pecetea, infecia e nc n el. Lsat de
capul ei, infecia va rbufni din nou i l va nimici.
Dar nu o vei lsa de capul ei.
Cuvintele lui Rand erau pe jumtate rugtoare, pe jumtate
poruncitoare. Fusese ct se poate de surprins de faptul c i
vorbise astfel unei Aes Sedai, dar Moiraine prea c nu bgase
de seam tonul lui.
Nu voi face asta, ncuviin ea simplu. Sunt foarte
obosit, Rand. De asear nu am avut rgaz s m odihnesc. Nu
ar avea nici o importan, dar pentru felul sta de cazn sta
scoase o legturic de mtase din pung este un angreal.
Vzu expresia feei lui Rand. Deci ai auzit despre angreal. Bine.
136

Rand se ddu instinctiv napoi, ndeprtndu-se de ea i de
obiectul pe care ea l inea n mn. Unele poveti aminteau de
angreali, acele relicve ale Vrstei Legendelor pe care femeile Aes
Sedai le foloseau pentru a nfptui cele mai mari minuni. Fu ui-
mit vznd c Moiraine scoate la iveal o figurin de filde
neted, ajuns cafeniu nchis odat cu trecerea timpului. Nu mai
mare de o palm, nfia o femeie n vetminte cu falduri i cu
prul lung revrsndu-i-se peste umeri.
Am pierdut priceperea de a-i face, glsui Moiraine. Att
de mult s-a pierdut, i m tem c pentru totdeauna. Au rmas
att de puini, nct Suprema nscunat Amyrlin aproape c
nu mi-a ngduit s-l iau pe acesta. Este bine pentru Emonds
Field i pentru tatl tu c n cele din urm s-a nvoit. Dar nu
trebuie s speri prea mult. Acum, avndu-l la ndemn, nu
pot face mai mult dect a fi putut face ieri fr el, iar infecia
este puternic. A avut timp s coac.
l poi ajuta, spuse Rand cu ardoare. tiu c poi.
Moiraine schi un zmbet slab, o simpl arcuire a buzelor.
O s vedem.
Apoi se ntoarse din nou spre Tam. Puse o mn pe fruntea
lui. n mna cealalt, fcut cu, inea figurina de filde.
nchise ochii, iar chipul ei cpt o expresie de concentrare.
Prea c de-abia mai respir.
Clreul despre care vorbeai, opti Lan, cel care te-a
nspimntat, era cu siguran un Myrddraal.
Un Myrddraal! exclam Rand. Dar Pieriii au douzeci de
picioare nlime i
Cuvintele i se stinser cnd vzu zmbetul posac al lui Lan.
Cteodat, pstorule, povetile fac lucrurile s par mai
mari dect sunt de fapt. Crede-m pe cuvnt, lumea e destul de
mrea cnd vine vorba de un Jumate-Om. Jumate-Om,
Pndarul, Pieritul, Umbrru; numele depinde de inutul n
care te afli, dar toate nseamn acelai lucru: Myrddraal. Pieriii
sunt din seminia trolocilor, o ntoarcere aproape pn la
materia omeneasca pe care au folosit-o Stpnii Spaimei ca s-i
zmisleasc pe troloci. Aproape. Cci, dac pornirile omeneti
sunt mai puternice, mai puternic este i stigmatul rului care i
sluete pe troloci. Un Jumate-Om are un anumit fel de puteri,
137

cele care izvorsc de la Cel ntunecat. Doar cea mai slab dintre
femeile Aes Sedai nu ar izbuti s se msoare cu un Pierit, dac
ar lupta unul mpotriva celuilalt, dar muli oameni curajoi i
de ndejde au fost rpui de Pierii. De la rzboaiele care au
pus capt Vrstei Legendelor, de cnd Rtciii au fost nchii,
ei sunt creierul care le spune cetelor de troloci unde s
loveasc. n vremea rzboaielor troloce, Jumate oamenii au fost
cei care i-au condus pe troloci n lupt, la porunca Stpnilor
Spaimei.
M-a nfricoat, opti Rand cu glas stins. Doar s-a uitat la
mine i
Se nfior.
Nu trebuie s i fie ruine, pstorule. i pe mine m
nspimnt. Am vzut brbai care fuseser toat viaa soldai
ncremenind cnd vedeau un Jumate-Om, precum o pasre
care se trezete fa n fa cu un arpe. La miaznoapte, n
inuturile de la Hotar, de a lungul Manei Pustiitoare, este o
vorb: privirea unui Fr-de-Ochi nseamn groaz.
Fr-de-Ochi? ntreb Rand, iar Lan ncuviin.
Myrddraalii vd ca vulturii, n ntuneric sau la lumina
zilei, dar nu au ochi. Puine lucruri sunt mai primejdioase
dect s te gseti fa n fa cu un Myrddraal. Eu i Moiraine
Sedai am ncercat s l ucidem pe cel care a fost aici asear, dar
de fiecare dat am dat gre. Jumate-Oamenii mprtesc
norocul Celui ntunecat.
Rand nghii ca s i stpneasc emoia.
Unul dintre troloci mi-a spus c Myrddraalul voia s-mi
vorbeasc. Nu tiam ce nseamn asta.
Lan ridic brusc capul; cuttura ochilor lui albatri era ca
de ghea.
Ai vorbit cu un troloc?
Nu tocmai, ngim Rand.
Lan l intuia cu privirea.
El a vorbit cu mine. Mi-a spus c n-o s-mi fac niciun
ru i c Myrddraalul vrea s-mi vorbeasc. Apoi a ncercat s
m omoare.
138

i umezi buzele i i trecu mna peste pielea noduroasa a
plselelor sabiei. l lamuri, n propoziii scurte i chinuite, cum
se ntorsese la ferm.
Dar l-am omort eu pe el, ncheie Rand. De fapt, din
ntmplare. S-a npustit spre mine, i eu aveam sabia n mn.
Chipul lui Lan se nmuie, dac se poate spune c stnca se
nmoaie.
Chiar i aa, e un lucru demn de a fi povestit, pstorule.
Pn asear, puini erau oamenii de la miazzi de inuturile de
la Hotar care ar fi putut spune c au vzut vreodat un troloc;
cu att mai puin c ar fi ucis vreunul.
i nc i mai puini cei care au rpus un troloc singuri
i fr niciun fel de ajutor, adug Moiraine, cu un glas istovit.
Am terminat, Rand. Lan, ajut-m s m ridic.
Strjerul se grbi s ajung lng ea, dar nu fu mai iute
dect Rand, care se npusti spre pat. Pielea lui Tam nu mai
ardea la atingere, dar faa i era palid, glbejit, ca i cum ar fi
petrecut prea mult vreme departe de cldura soarelui. Avea n
continuare ochii nchii, dar rsufla adnc, normal, ca o
persoan care doarme.
O s fie bine acum? ntreb Rand nelinitit.
Dac se odihnete, da, spuse Moiraine. Cteva
sptmni n pat i va fi din nou ca mai nainte.
Pea ovitor, n ciuda faptului c l inea pe Lan pe bra.
Strjerul ddu la o parte mantia i toiagul de pe perna
scaunului ca s i fac loc s stea, iar Moiraine se aez cu un
oftat. ncet, cu grij, nveli din nou angrealul i l puse la loc n
pung.
Lui Rand i tremura tot corpul; i muc buzele ca s se
abin s nu rd. n acelai timp se vzu nevoit s-i duc
mna la ochi ca s i tearg lacrimile.
Mulumesc.
n timpul Vrstei Legendelor, continu Moiraine, unele
femei Aes Sedai puteau s fac din nou viaa i sntatea s
revin, dac mai rmsese o scnteie, ct de mic. ns
vremurile acelea au trecut pesemne pentru totdeauna. S-au
pierdut att de multe, nu numai priceperea de a face angreali.
Se puteau face attea lucruri la care acum nici nu ndrznim s
139

vism, asta n caz c ne mai amintim de ele. Acum suntem
mult mai puine. Unele haruri s-au pierdut de tot, iar multe
dintre cele care au rmas par mai lipsite de trie. E drept c
trupul are nevoie att de via, ct i de vigoare. Altminteri nici
cea mai nzestrat dintre noi nu poate face nimic ntru
Tmduire. Din fericire, tatl tu este un brbat puternic, att
la trup, ct i la minte. Deocamdat i-a folosit mare parte din
fore luptnd s supravieuiasc, iar acum nu i mai rmne
dect s-i le recapete. Asta o s ia ceva timp, dar infecia a
trecut.
Nu te voi putea rsplti niciodat, i spuse Rand, fr s
i ia ochii de la Tam, dar voi face orice pentru dumneata.
Absolut orice.
i aduse aminte cum vorbiser despre pre i despre promi-
siunea pe care o fcuse. ngenunchind lng Tam, vorbea chiar
mai serios dect nainte, dar tot nu i era uor s se uite la ea.
Orice. Atta timp ct nu face ru satului sau prietenilor
mei.
Moiraine ridic mna, fcndu-i semn s se opreasc.
Dac eti de prere c este nevoie Oricum, a vrea s
vorbesc cu tine. Vei pleca fr ndoial n acelai timp cu noi,
aa c vom putea vorbi pe ndelete.
S plec! exclam Rand, strduindu-se s se ridice n
picioare. E ntr-adevr att de ru? Mi se prea c toat lumea
este gata s se apuce de recldit. Noi, cei din inutul celor
Dou Ruri, suntem oameni aezai. Nimeni nu pleac vreodat
de aici.
Rand
i unde s mergem? Padan Fain spunea c vremea e la
fel de rea peste tot. El e era negutorul ambulant. Trolo-
cii Rand nghii ca s-i nbue emoia. Ar fi vrut ca Thom
Merrilin s nu-i fi spus ce mnnc trolocii.
Cred c lucrul cel mai bun pe care l putem face este s
rmnem aici unde ne este locul, n inutul celor Dou Ruri,
i s refacem totul. Am nsmnat pmntul i curnd o s fie
ndeajuns de cald ca s tundem oile. Nu tiu cine a pomenit
prima dat de plecat pun rmag c a fost unul dintre Co-
plini , dar, oricine ar fi fost
140

Pstorule, l ntrerupse Lan, vorbeti cnd ar trebui s
asculi.
Se uit clipind la amndoi. i ddu seama c mai mult
bolborosise i c vorbise vrute i nevrute n timp ce Moiraine
ncerca s spun ceva. n timp ce o Aes Sedai ncerca s
vorbeasc Se ntreb ce s i zic, cum s se scuze, dar
Moiraine zmbi n timp ce el nc mai chibzuia.
neleg ce simi, Rand, i vorbi, iar el avu sentimentul
stnjenitor c ntr-adevr aa era. Nu te mai gndi la asta.
Gura i se crisp i ddu din cap. Ei, acum vd c nu m-am
fcut neleas. Cred c mai nti ar fi trebuit s m odihnesc.
Tu vei pleca, Rand. Tu eti cel care trebuie s plece, pentru
binele satului.
Eu? Rand i drese glasul i vorbi din nou. Eu? De data
aceasta suna ceva mai bine. De ce s trebuiasc s plec? Nu
neleg nimic. Nu vreau s plec nicieri.
Moiraine se uit la Lan, iar Lan i desfcu braele. l privi
pe Rand de sub legtura de piele care i ncingea fruntea, iar
biatul avu din nou impresia c este cntrit cu o balan
nevzut.
tiai, vorbi deodat Lan, c unele case nu au fost
atacate?
Dar din jumtate de sat nu a rmas dect cenu,
protest Rand, ns Strjerul nu l lu n seam.
Unele case au fost arse doar ca s creeze confuzie. Dup
aceea, trolocii le-au ignorat, i pe ele, i pe oamenii care au
fugit de acolo, afar doar de cazul n care au nimerit n mijlocul
unui adevrat atac. Muli dintre cei care au venit de la fermele
ndeprtate nu au vzut nici picior de troloc, nici mcar de la
distan. Cei mai muli nici nu au tiut c s-a ntmplat ceva
pn nu au ajuns n sat.
Am auzit despre Darl Coplin, spuse Rand ncetior. mi
nchipui c vorbele lui pur i simplu nu au fost pe deplin
nelese.
Dou ferme au fost atacate, continua Lan. A voastr i
nc una. Pentru c era Bel Tine, toat lumea care locuia la cea
de a doua ferm era deja n sat. Muli oameni au scpat pentru
c Myrddraalul nu cunotea obiceiurile locului. Srbtoarea i
141

Noaptea Iernii i-au fcut sarcina aproape cu neputin de
ndeplinit, dar el nu tiuse asta.
Rand se uit la Moiraine, care se lsase pe spate n scaun,
dar ea nu spuse nimic i se mulumi doar s l priveasc cu
degetul la buze.
Ferma noastr i a mai cui? ntreb el n cele din urm.
Ferma Aybara, rspunse Lan. Aici, n Emonds Field, au
atacat nti fierria i casa fierarului, apoi casa jupnului Caut-
hon.
Lui Rand i se usc brusc gura.
N-are nici o noim, izbuti el s spun, apoi tresri cnd
Moiraine i ndrept spatele.
Nu-i aa, Rand, vorbi ea. Au avut un scop precis. Trolocii
nu au venit n Emonds Field din ntmplare i nu au fcut ce
au fcut din plcerea de a ucide i de a prjoli, orict de mult i-
ar ncnta aceste lucruri. tiau foarte bine ce, sau mai degrab
pe cine, urmreau. Trolocii au venit s omoare sau s prind
tineri de o anumit vrst care stau lng Emonds Field.
De vrsta mea? Lui Rand i tremura vocea, dar nu i
psa. O, Lumina! Mat. i Perrin?
E teafr i nevtmat, l asigur Moiraine, doar niel
murdar de funingine.
Dar Ban Crawe i Lem Thane?
Nu au fost niciodat n primejdie, replica Lan. n orice
caz, nu mai mult dect restul lumii.
Dar i ei l-au vzut pe clre, pe Pieritul. i suntem de
un leat.
Casa lui jupn Crawe n-a suferit nici o stricciune,
continu Moiraine, iar morarul i ai lui au dormit linitii n
prima parte a atacului. S-au trezit doar din pricina zgomotului.
Ban e cu zece luni mai mare dect tine, iar Lem, cu opt luni
mai mic. Zmbi rece, remarcndu-i surprinderea.
i-am zis c am pus ntrebri. i am vorbit de tineri de o
anumit vrst. Tu i cei doi prieteni ai ti suntei nscui la
cteva sptmni deprtare unul de altul. Pe voi trei v cuta
Myrddraalul i pe nimeni altcineva.
Rand se mut de pe un picior pe altul, stingherit. Ar fi vrut
s nu se mai uite aa la el, ca i cum privirea ei i-ar fi putut
142

ptrunde n toate cotloanele minii, citindu-i pn i cel mai
ascuns gnd.
Ce-ar putea vrea de la noi? Nu suntem dect nite
fermieri, nite pstori.
Aceasta este o ntrebare fr rspuns n inutul celor
Dou Ruri, rosti Moiraine ncetior, dar rspunsul este
important. Trolocii nu s-au mai artat prin prile astea de
aproape dou mii de ani.
Multe poveti amintesc de atacurile trolocilor, spuse
Rand cu ncpnare. Doar c pe aici nu a trecut niciunul
pn acum. Strjerii sunt cei care se lupt tot timpul cu
trolocii.
Biete, m-atept s m lupt cu trolocii de a lungul Manei
Pustiitoare, vorbi Lan dispreuitor, dar nu aici, la aproape ase
sute de leghe mai spre miazzi. Atacul de asear a fost la fel de
puternic ca acelea pe care m atept s le vd n Shienar sau n
oricare dintre inuturile de la hotar.
n unul dintre voi, glsui Moiraine, sau n toi trei, exist
ceva care l face pe Cel ntunecat s se team.
Nu nu e cu putin. Rand se ndrept poticnindu-se
ctre fereastr i se uit la sat, la oamenii care trebluiau
printre drmturi.
Nu-mi pas ce s-a ntmplat; asta nu e cu putin.
Ceva de pe Pajite i atrase atenia. Se uit int, apoi i
ddu seama c era ciotul nnegrit care mai rmsese din
Stlpul Primverii. Un Bel Tine pe cinste, cu negutor
ambulant, Menestrel i oameni venii din alte pri. l strbtu
un fior i cltin violent din cap.
Nu. Nu, eu nu sunt dect un pstor. Celui ntunecat n-
are de ce s-i pese de mine.
S aduci atia troloci de att de departe fr s strneti
niciun fel de zarv de la inuturile de la Hotar pn dincolo de
Caemlyn a fost o strdanie nemaipomenit, rosti Lan ncruntat.
A vrea s tiu cum de au izbutit. Chiar crezi ca i-au dat atta
osteneala doar ca s ard cteva case?
Vor veni napoi, adaug Moiraine.
143

Rand deschise gura ca s-l contrazic pe Lan, dar spusele
lui Moiraine l fcur s se opreasc. Se ntoarse cu faa spre
ea.
napoi? Nu-i poi mpiedica? Ai reuit asear, chiar dac
fusesei luat prin surprindere. Acum tii c sunt aici.
Poate, rspunse Moiraine. Mi-a putea chema cteva
surate din Tar Valon; s-ar putea s aib timp s ajung aici
nainte s avem nevoie de ele. i Myrddraalul tie c sunt aici,
aa c probabil nu va porni la atac cel puin nu n mod
deschis fr s primeasc ntriri: mai muli Myrddraali i
mai muli troloci. Dac sunt destule femei Aes Sedai i destui
Strjeri, trolocii pot fi nvini, dar nu tiu de cte btlii va fi
nevoie.
O imagine i juca lui Rand n faa ochilor: Emonds Field
preschimbat n cenu. Toate fermele arse. i Dealul Strjii, i
Deven Ride, i Taren Ferry. Numai snge i cenu peste tot.
Nu, exclam, i se simi de parc s-ar fi rupt ceva
nuntrul lui. De asta trebuie s plec, nu-i aa? Trolocii nu vor
veni napoi dac eu nu sunt aici. O ultima rmi de
ncpnare l fcu s adauge: Dac ntr-adevr pe mine m
caut.
Moiraine ridic din sprncene, ca i cum ar fi fost surprins
c Rand nc nu era convins, dar Lan strui:
Eti gata s faci rmag pe sat, pstorule? Pe ntregul
tu inut?
ncpnarea lui Rand se mistui.
Nu, spuse din nou i din nou simi un gol nuntrul su.
Perrin i Mat trebuie s plece i ei, nu-i aa?
S prseasc inutul celor Dou Ruri. S-i prseasc
tatl i casa. Cel puin tatl lui se va face bine. Cel puin va
putea s-l aud spunnd c tot ce se ntmplase pe Calea
Carierei fusese o nerozie.
Cred c am putea merge la Baerlon, sau chiar la Cae-
mlyn. Am auzit c n Caemlyn sunt mai muli oameni dect n
ntregul inut al celor Dou Ruri. Acolo am fi la adpost.
ncerc s rd, dar rsul i sun cavernos.
Mai demult visam s vd Caemlyn. Nu m-am gndit ns
niciodat c se va ntmpla s merg acolo.
144

Tcur o vreme, dup care Lan l sftui:
Nu m-a bizui pe Caemlyn ca adpost. Dac Myrddraalii
vor ntr-adevr s te prind, vor gsi cum. Zidurile nu sunt o
piedic pentru un Jumate-Om. i ai fi neghiob s nu crezi c
vor s te prind.
Rand crezuse c mai disperat de att nu poate fi, dar la
aceste cuvinte se prbui i mai adnc.
Exist un loc unde poi fi la adpost, ncepu Moiraine
ncetior, iar Rand ciuli urechile. n Tar Valon ai fi printre Aes
Sedai i Strjeri. Chiar i n timpul rzboaielor troloce forelor
Celui ntunecat le-a fost team s atace Zidurile Strlucitoare.
Singura dat cnd au ncercat a fost cea mai mare nfrngere a
lor. i n Tar Valon se gsete toat cunoaterea dobndit de
noi, femeile Aes Sedai, de la Vremea Nebuniei ncoace. Unele
frnturi exist nc din Vrsta Legendelor. Tar Valon este
singurul loc unde poi afla de ce eti cutat de ctre
Myrddraali. De ce eti cutat de Printele Minciunii. Mcar att
i pot promite.
Cltoria pn la Tar Valon aproape c depea nchipuirea
lui Rand. O cltorie spre un loc unde va fi nconjurat de
femeile Aes Sedai. Firete, Moiraine l tmduise pe Tam, sau
cel puin aa prea, dar mai erau i toate povetile pe care le
auzise. Destul c se gsea n aceeai ncpere cu o femeie Aes
Sedai; dar s triasc n Tar Valon, nconjurat de ele Iar
Moiraine nc nu-i ceruse rsplata. Era ntotdeauna un pre
care trebuia pltit, aa spuneau povetile.
Ct o s doarm tata? ntreb el n cele din urm. Eu
trebuie s-i spun Nu se poate s se trezeasc i s vad c
am plecat.
I se pru c l auzi pe Lan scond un oftat de uurare. Se
uit atent la Strjer, dar chipul lui Lan era la fel de lipsit de
expresie ca ntotdeauna.
Nu cred s se trezeasc nainte s plecm, zise Moiraine.
Vreau s pornim de ndat ce se va fi lsat ntunericul. Chiar i
o singur zi de ntrziere poate fi fatal. Ar fi mai bine dac i-ai
scrie cteva cuvinte.
La noapte? ntreb Rand nencreztor, iar Lan ncuviin.
145

Jumate-Om Myrddraalul o s-i dea seama curnd c
am plecat. Nu e nevoie s-i nlesnim sarcina mai mult dect
trebuie.
Rand i fcu de lucru cu pturile care l acopereau pe Tam.
Era drum lung pn n Tar Valon.
Atunci Atunci, a face mai bine s m duc s-i caut pe
Mat i pe Perrin.
O s am eu grija de asta.
Moiraine se ridic sprinten n picioare i i lu mantia cu
o energie brusc recptat. i puse mna pe umr, iar Rand se
strdui din toate puterile s nu fac un pas napoi. Nu-l aps
tare, dar era o strnsoare de fier care l inea prizonier, ca un
arpe intuit ntre dinii unei furci.
Ar fi mai bine dac n-am vorbi despre toate astea cu alii.
nelegi? Cei care au scrijelit Colul Dragonului pe poarta
hanului ne-ar putea pricinui necazuri dac ar ti.
neleg.
Rand rsufl uurat cnd Moiraine i lu mna de pe
umrul lui.
O s o rog pe jupneasa alVere s-i aduc ceva de
mncare, continua ea, ca i cum nu ar fi observat reacia pe
care o avusese Rand. Apoi trebuie s dormi. E un drum
anevoios chiar dac eti odihnit.
Ua se nchise n urma lor, iar Rand rmase n picioare,
uitndu-se nspre Tam; privindu-l, dar nevznd nimic. Pn n
acea clip nici nu contientizase faptul c satul era parte din el,
tot aa cum el era parte din sat. i ddea acum seama, pentru
c tia ce anume se rupsese nuntrul lui. Acum era desprit
de sat. Pstorul Nopii l cuta. Prea cu neputin nu era
dect un fermier , dar trolocii veniser cu adevrat, iar Lan
avea dreptate n privina unui lucru: nu putea pune n
primejdie satul doar pentru c spera c Moiraine se nela. Nici
mcar nu putea vorbi cu cineva. Din partea Coplinilor nu te
puteai atepta dect la necazuri dac ar fi aflat una ca asta.
Trebuia s se ncread ntr-o femeie Aes Sedai.
Ai face bine s nu-l trezeti, spuse jupneasa alVere,
dup ce Starostele nchise ua n spatele lui i al nevestei sale.
146

Din tava acoperita cu un tergar pe care o ducea ieeau
aburi, rspndind un miros mbietor. O puse pe scrinul de
lng perete, apoi, cu hotrre, l ndeprt pe Rand de pat.
Jupneasa Moiraine mi-a spus de ce are Tam nevoie, i
vorbi ea blnd, dar nu mi-a zis i c ar trebui s cazi peste el de
oboseal. i-am adus ceva de mncare. Vezi s nu se rceasc.
A vrea s nu-i mai spui aa, se rsti Starostele argos.
Se cuvine s i spui Moiraine Sedai; altfel ar putea s se nfurie.
Jupneasa alVere l mngie pe obraz.
Las asta n grija mea. Am discutat ndelung cu ea. i nu
vorbi tare. Dac l trezeti pe Tam, va trebui s ne dai
socoteal, mie i lui Moiraine Sedai. Scoase n eviden rangul
lui Moiraine ntr-un fel care fcea insistena lui Bran s par
prosteasc. Dai-v amndoi la o parte din calea mea.
Zmbind drgstos soului su, se ntoarse spre pat i spre
Tam.
Jupn alVere se uit nemulumit la Rand.
Este o Aes Sedai. Jumtate din femeile din sat se poart
ca i cum ar face parte din Soborul Femeilor, iar cealalt
jumtate, ca i cum ar fi un troloc. Nici uneia dintre ele nu pare
a-i trece prin cap c trebuie s fii cu bgare de seam n
preajma unei Aes Sedai. E drept c brbaii se uita n
continuare chior la ea, dar cel puin ei nu fac nimic care s-i
poat strni mnia.
Cu bgare de seama, i spuse Rand. Nu era timpul
pierdut ca s nceap s fie cu bgare de seam.
Jupn alVere, ncepu el ncetior, tii cumva cte ferme
au fost atacate?
N-am auzit dect de dou, printre care i a voastr.
Starostele fcu o pauz, ncruntat, apoi ridic din umeri. Cnd
vezi tot ce s-a ntmplat aici, parc e prea puin. Ar trebui s
m bucur c e aa, dar Ei bine, s-ar putea s mai auzim i de
altele pn disear.
Rand oft. Nu era nevoie s ntrebe despre ce ferme era
vorba.
Aici, n sat, au Vreau s zic, se tie ce cutau?
Ce cutau, biete? Nu tiu dac urmreau ceva anume,
poate doar s ne omoare pe toi. A fost aa cum i spuneam.
147

Cinii ltrau, iar Moiraine Sedai i Lan alergau pe ulie, apoi
cineva a strigat c fierria i casa lui jupn Luhhan sunt n
flcri. Casa lui Abell Cauthon a fost cuprins de vlvti iar
asta a fost un lucru ciudat, cci casa asta se afl aproape n
mijlocul satului. n orice caz, dup aceea i-am vzut pe troloci
printre noi. Nu, nu cred s fi cutat ceva anume.
Scoase pe neateptate un hohot de rs rguit, dar se opri,
aruncnd o privire precaut spre nevast; ea ns nu-i dezlipi
ochii de la Tam.
La drept vorbind, continu el cu glas mai sczut, preau
aproape la fel de nedumerii ca noi. M ndoiesc sincer c se
ateptau s gseasc o Aes Sedai i un Strjer pe aici.
Nici eu nu cred, ntri Rand cu o strmbtur.
Dac Moiraine spusese adevrul cu privire la asta, atunci
probabil c spusese adevrul i cu privire la toate celelalte. O
clip se gndi s cear sfatul Starostelui, dar era clar c jupn
alVere nu tia mai multe despre femeile Aes Sedai dect oricine
altcineva din sat. Mai mult, se codea s i spun pn i
Starostelui ceea ce se petrecea ceea ce spunea Moiraine c se
petrece. Nu era sigur de ce se temea mai mult: ca Starostele s-
i bat joc de el sau s-l cread. i frec degetul mare de
plselele sabiei lui Tam. Tatl su umblase prin lume; pesemne
c tia mai multe despre femeile Aes Sedai dect Starostele.
Dar dac Tam ieise ntr-adevr din inutul celor Dou Ruri,
atunci poate c tot ce spusese n Pdurea de la Apus i trecu
minile prin pr, ncercnd s-i alunge astfel de gnduri.
Ai nevoie de somn, biete, spuse Starostele.
Da, aa e, adug jupneasa alVere. Mai c nu cazi din
picioare de oboseal.
Rand se uit la ea, clipind nedumerit. Nici mcar nu-i
dduse seama c jupneasa plecase de lng tatl su. Avea
ntr-adevr nevoie s doarm. Numai gndul la somn l fcea s
cate.
Poi dormi n patul din odaia de alturi, spuse Starostele.
Am fcut deja focul.
Rand se uit la tatl su. Tam dormea nc adnc, iar asta
l fcu s cate din nou.
148

A prefera s rmn aici, dac n-avei nimic mpotriv.
Ca s fiu lng el cnd se trezete.
Chestiunile legate de camera bolnavului ineau de teritoriul
jupnesei alVere, iar Starostele o ls pe ea s hotrasc.
Jupneasa ovi o clip, apoi ncuviin.
Dar s-l lai s se trezeasc singur. Dac-i tulburi
somnul
Rand ncerca s spun ca va face ntocmai, dar vorbele i se
nclcir ntr-un alt cscat. Jupneasa ddu din cap, zmbind.
O s adormi i tu ct ai bate din palme. Dac vrei s
rmi aici, ghemuiete-te lng foc. i bea puin din fiertura
asta de vac nainte s adormi.
Aa o s fac, rspunse Rand. S-ar fi nvoit s fac orice,
atta vreme ct putea rmne n odaie. i n-o s-l trezesc.
S nu care cumva s faci una ca asta, l preveni
jupneasa alVere, pe un ton nenduplecat, dar nu lipsit de
blndee. O s-i aduc o pern i nite pturi.
Cnd, n cele din urm, ua se nchise n spatele lor, Rand
trase singurul scaun din camer lng patul lui Tam i se
aez, astfel nct s se poat uita la tatl su. Firete c
jupneasa alVere vorbea de somn i trosnir flcile cnd
casca dar nu se putea culca nc. Tam se putea trezi n orice
clip i poate c nu va rmne treaz dect puin vreme.
Trebuia s fie acolo cnd se trezea.
Fcu o strmbtur i se rsuci n scaun. Ddu la o parte,
cu un gest absent, plselele sabiei care i ptrundeau n coaste,
nc mai ovia dac s povesteasc sau nu cuiva ceea ce i
spusese Moiraine, dar, la urma urmei, era vorba despre Tam.
Era fr s i dea seama, i nclet puternic maxilarele.
Tatl meu. i pot spune tatlui meu orice.
Se mai rsuci puin n scaun i i sprijini capul de sptar.
Tam era tatl lui i nimeni nu i poruncea ceea ce trebuie i
ceea ce nu trebuie s i spun tatlui lui. Trebuia doar s
rmn treaz pn se detepta Tam. Trebuia

149

CAPITOLUL 9

Istorisirile Roii

Inima lui Rand btea sprgndu-i pieptul n timp ce fugea;
se uit abtut la dealurile golae din jur. Nu era doar un loc
unde primvara ntrzia s vin; aici primvara nu venise
niciodat i nici nu avea s mai vina vreodat. Nu cretea nimic
n pmntul rece care i trosnea sub picioare, nici mcar o
bucat de muchi. nainta anevoie printre stncile de dou ori
mai nalte dect el; pietrele erau acoperite de praf, ca i cum nu
le-ar fi atins niciodat niciun strop de ploaie. Soarele era ca o
minge umflat, de culoare sngerie, mai dogoritor dect n cele
mai toride zile de var i att de strlucitor, nct i ardea ochii;
sttea nemicat n cldarea plumburie a cerului, tulburata, ct
cuprindeai cu privirea, de spumegarea norilor argintii i negru
intens. ns, cu tot vrtejul de nori, nici o adiere de vnt nu
atingea pmntul i, n pofida soarelui dezolant, aerul ncins
era tios, de parc ar fi fost mijlocul iernii.
Rand se uit de mai multe ori peste umr n timp ce fugea,
dar nu i vzu urmritorii. Numai dealuri sterpe i crestele
ntunecate ale munilor, multe avnd n vrf fuioare de fum
negru, care se ridicau spre cer, contopindu-se cu norii
zdrenuii. Cu toate c nu-i vedea urmritorii, i auzea, le
auzea urletele, voci guturale ipnd de bucuria vntorii,
urlnd de fericire la gndul sngelui care avea s curg.
Troloci. Se apropiau, iar el era la captul puterilor.
Cu repeziciunea nscuta din disperare, se car pn n
vrful unei creste ca o lam de cuit, apoi se ls n genunchi
cu un geamt. Sub picioarele lui era un perete de stnc, o
coast abrupt, de o mie de picioare, care ajungea jos ntr-un
mare canion. Pmntul era acoperit de o pnz de pcl
fumegnd, iar suprafaa ei cenuie i compact se rostogolea
n valuri ntunecate, se rostogolea i se izbea de peretele de
stnc de sub picioarele lui, dar mai ncet dect se mic
vreodat valurile unui ocean. Petice de cea luceau rou o
clip, ca i cum dedesubt ar fi izbucnit deodat focuri vii, apoi
150

s-ar fi stins. Tunetul bubuia n strfundurile vii i fulgere
brzdau pcla cenuie, ridicndu-se cteodat spre cer.
Dar nu valea era cea care i sectuia puterile i l fcea
neputincios. Din mijlocul aburilor agitai nea un munte, un
munte mai nalt dect cei pe care i vzuse el pn atunci n
Munii de Negur, un munte la fel de sumbru ca pierderea
oricrei sperane. Vrful acela pleuv de stnc, un pumnal
care strpungea naltul cerului, era izvorul dezndejdii lui. Nu-l
mai vzuse, dar l tia. Amintirea dispru cu iueala argintului
viu cnd ncerca s ajung la ea, dar era nc acolo. tia c era
acolo.
Degete nevzute l atingeau, l trgeau de mini i de
picioare, ncercnd s-l ademeneasc spre munte. Corpul i se
chirci, gata s se supun. Minile i picioarele i nepenir, ca
i cum ar fi avut de gnd s-i nfig degetele n stnc. Sfori
fantomatice i se ncolceau n jurul inimii, trgndu-l,
chemndu-l spre vrful de munte. Lacrimi ncepur s i curg
pe obraji i se prbui la pmnt. Simea cum l prsete
voina, ca apa care se scurge dintr-o gleat sparta. nc puin
i va merge acolo unde era chemat. Se va supune, va face ceea
ce i se va porunci. Deodat descoperi n el un alt sentiment:
furia. S-l mping, s-l trag, doar nu era o oaie care trebuia
mboldit s intre n arc. Furia i se strnse ntr-un nod gros i
Rand se ag de el aa cum s-ar fi agat de o plut dac ar fi
fost luat de ape.
Slujete-m, opti o voce n linitea minii lui. O voce
familiar. Era sigur c ar recunoate-o dac ar asculta cu
atenie. Slujete-m. Scutur din cap, ncercnd s scape de
vocea din capul lui. Slujete-m! Ridic un pumn amenintor
spre munte:
S te mistuie Lumina, Shaitan!
Deodat, n jurul lui se ls un miros greu de moarte. O
siluet nspimnttoare se desena deasupra lui, mbrcat
ntr-o mantie de culoarea sngelui uscat, o siluet cu un chip
Nu voia s vad chipul care se uita nspre el. Nu voia s se
gndeasc la acel chip. i fcea ru s se gndeasc la el,
gndurile i se preschimbau n tciuni aprini. O mn se
151

ntinse spre el. fr s i pese dac o s cad peste margine, se
arunc n gol.
Trebuia s fuga. Departe. Cdea, btnd aerul cu minile,
ncercnd s ipe, dar nu mai avea glas; rmsese fr suflare.
Dintr-odat nu mai era n inutul acela arid, nu mai cdea.
Calea pe iarba vetejit ca pe flori. Aproape c i veni s rd
vznd copacii i tufiurile risipite ici i colo, aa desfrunzite
cum erau, pe cmpia uor vlurit care l nconjura acum. n
deprtare se nla un singur munte, cu vrful ciobit i
despicat, dar acest munte nu i strnea nici team, nici
dezndejde. Nu era dect un munte, dei cumva nelalocul lui
acolo, fr niciun alt munte n preajm.
Un ru lat curgea pe lng munte i pe o insul n mijlocul
rului era un ora aa cum puteai ntlni n povetile
Menestrelului, un ora nconjurat de ziduri nalte care sclipeau
alb argintiu n lumina soarelui. Porni spre zidurile oraului,
deopotriv uurat i bucuros, pentru c tia cumva c n
spatele lor va gsi adpost i tihn.
Cnd se apropie, deslui turnurile care se avntau spre cer,
iar ntre ele pasaje minunate care se ridicau arcuindu-se
deasupra vzduhului. Poduri nalte i boltite legau ambele
maluri ale rului de oraul de pe insul. Chiar i de la distana
se desluea zidria dantelat a acestor boli, la prima vedere
prea delicat ca s in piept apelor repezi care treceau
nvalnic pe sub ele. Dincolo de aceste poduri era adpostul.
Sanctuarul.
Pe neateptate, simi fiori pe ira spinrii; o umezeala
lipicioas, rece ca gheaa, i acoperi pielea, iar aerul din jur
deveni reavn i fetid. O lu la fug fr s se uite n spate, fugi
de urmritorul ale crui degete ngheate i atingeau spinarea i
l trgeau de mantie, fugi de silueta care devora lumina i al
crei chip Nu-i aducea aminte cum arta acel chip, inea
minte doar impresia de groaz. Nu voia s-i aminteasc
vreodat chipul. Gonea, dar pmntul i fugea de sub picioare,
fcnd s se rostogoleasc dealurile i cmpia neted ca-n
palm i i venea s urle ca un cine turbat. Oraul se
retrgea din faa lui. Cu ct alerga mai repede, cu att zidurile
albe i strlucitoare, limanul, se ndeprtau mai mult. Se
152

fcur din ce n ce mai mici, pn ce nu mai rmase dect un
punct palid la orizont. Mna rece a urmritorului su l nha
de guler. tia c va nnebuni dac va fi atins de acele degete.
Sau va fi chiar mai ru. Mult mai ru. Chiar n clipa n care
avu aceasta certitudine, se mpiedica i czu
Nu! ip
i gemu cnd se izbi de pietrele de caldarm, rmnnd
fr suflare. Uimit, se ridic n picioare. Se afla aproape de
unul dintre minunatele poduri pe care le vzuse ridicndu-se
peste ru. Oameni zmbitori treceau pe lng el, mbrcai n
attea culori, nct avea impresia c se gsete ntr-un cmp de
flori slbatice. Unii dintre ei i vorbeau, dar el nu i nelegea,
dei, dup cum sunau cuvintele, ar fi trebuit s priceap. Dar
chipurile erau prietenoase i oamenii i fceau semn s o ia
nainte, s treac podul cu zidria lui complicata, s mearg tot
nainte spre zidurile strlucitoare cu striaii argintii i spre
turnurile de dincolo de ele. Spre adpostul care tia c l
ateapt acolo.
Se altur mulimii care se scurgea peste pod i intr n
ora prin porile masive tiate n zidurile nalte, maiestuoase,
nuntru era un trm minunat, unde i cea mai nensemnat
construcie prea un palat. Parc li se spusese constructorilor
s ia piatr, i crmid, i igl i s fureasc frumusei care
s taie respiraia oamenilor. Nu era nici o cldire, niciun
monument care s nu l fac s se zgiasc. Muzica se revrsa
pe strzi, o sut de cntece diferite, dar toate contopindu-se cu
larma mulimii ntr-o grandioas i vesel armonie. Dulceaa
parfumurilor, mirosul neptor al mirodeniilor i cel mbietor al
mncrurilor, mireasma a nenumrate flori, toate pluteau n
aer, ca i cum toate aromele din lume s-ar fi adunat n acel loc.
Strada pe care intrase n ora, lat i pavat cu piatr
neted, de culoare cenuie, se ntindea drept nainte spre
centrul urbei. La captul ei se zrea nedesluit un turn, mai
mare i mai nalt dect oricare alt turn din ora, un turn de
albeaa zpezii proaspete. Turnul era locul unde avea s fie la
adpost i unde avea s afle lucrurile pe care voia s le tie.
Nici mcar nu visase vreodat s vad un asemenea ora.
Probabil c nu ar avea prea mare importan dac nu s-ar duce
153

chiar imediat la turn. Coti spre o strad mai ngust, unde
scamatorii umblau printre negutorii de fructe ciudate.
n josul strzii, chiar n faa lui, era un turn alb ca zpada.
Acelai turn. nc puin, i zise, i o lu pe alt strad. Dar i
n captul ndeprtat al acesteia se vedea turnul cel alb.
ncpnndu-se, o lu pe alt strad, apoi pe nc una, dar
de fiecare dat ddea cu ochii de turnul de alabastru. Se
ntoarse, ncercnd s fug de el i se opri brusc. n faa lui
se nla turnul cel alb. i era fric s se uite peste umr, se
temea c l va vedea i n spate.
Chipurile din jurul lui erau nc prietenoase, ns pline de
speran spulberat, speran pe care el o nruise. Totui,
oamenii i fceau semn s mearg nainte, iar gesturile le erau
rugtoare. Spre turn. Vedea o nevoie disperat n ochii lor, pe
care doar el o putea satisface; doar el i putea salva.
Foarte bine, i spuse. La urma urmelor, nu voia s
mearg altundeva dect la turn.
Chiar n clipa n care fcu primul pas nainte, dezndejdea
de pe chipurile celor din jur dispru; feele le erau acum
luminate de zmbete. Mergeau i ei odat cu el, i copilaii i
presrau calea cu petale de flori. Se uit peste umr,
nedumerit, ntrebndu-se cui i erau menite acele flori, dar n
spatele lui nu vzu dect ali oameni zmbitori care i fceau
semn s mearg tot nainte. Trebuie c florile sunt pentru
mine, i zise el i se ntreb de ce, deodat, asta nu-i se mai
prea ciudat. Dar mirarea nu inu dect o clipit, apoi pieri;
totul era aa cum se cuvenea.
Oamenii ncepur s cnte: mai nti unul, apoi alii, pn
cnd toate glasurile se ridicar ntr-un imn de slav. Tot nu
nelegea cuvintele, dar din cele dousprezece armonii
ntreesute nea veselia i izbvirea. Muzicanii dnuiau
printre oamenii care mergeau tot nainte; flaute, harfe i tobe se
alturar imnului i toate cntecele pe care le auzise nainte se
contopir ntr-unul singur. Fete dansau n jurul lui, punndu-i
ghirlande de flori frumos mirositoare pe umeri, nfurndu-i-le
n jurul gtului. i surdeau, iar desftarea lor cretea cu
fiecare pas pe care l fcea. Nu se putea opri s nu le rspund
prin zmbete. Simea o dorina arztoare s danseze i el, i,
154

chiar n clipa n care acest gnd i trecu prin minte, ncepu s
danseze ca i cum ar fi tiut paii de mic copil. i ddu capul
pe spate i rse; picioarele i erau mai uoare dect fuseser
vreodat pe vremea cnd dansa cu Nu i aducea aminte
numele, dar prea lipsit de nsemntate.
Aceasta i este ursita, murmur o voce n mintea lui, iar
oapta nu era dect o frm din imn.
Purtndu-l ca o rmuric pe creasta unui val, mulimea se
revrs ntr-o pia uria din mijlocul oraului; i ddu
seama pentru prima oara ca turnul se ridica dintr-un imens
palat de marmur palid, mai degrab sculptat dect cldit.
Zidurile arcuite, domurile umflate i turnurile nalte i
graioase aproape c atingeau cerul. Rmase cu gura cscat
de uimire. Trepte late de piatr neatinsa de vreme urcau din
pia, i mulimea se opri la piciorul scrilor, iar cntecul se
nl i mai puternic. Vocile care deveneau din ce n ce mai
viguroase l mbrbtar. Aceasta i este ursita, murmur din
nou vocea, insistent i nerbdtoare.
Nu mai dansa, dar nu se opri locului. Urc treptele fr
ovial. Aici i era locul.
Porile masive din vrful scrilor erau acoperite de volute,
de sculpturi att de complicate i de delicate, nct nu-i putea
nchipui ct de fin trebuia s fi fost lama cuitului care le
furise. Porile se deschiser brusc i pi nuntru. Se
nchiser n urma lui cu un bubuit ca de tunet.
Te ateptam, uier Myrddraalul.
Rand se ridic eapn n scaun, ncercnd s-i recapete
suflul; tremura i se uita fix. Tam nc mai dormea n pat.
Treptat ncepu s respire mai uor. Lemnele pe jumtate
mistuite ardeau cu flacr vie n cmin i lng vtraie se
nla un morman de crbuni; cineva venise s aib grija de foc
n timp ce el dormea. Ptura care czuse de pe el cnd se
trezise i zcea la picioare. Targa improvizat dispruse, iar
mantia lui i a lui Tam erau agate lng u.
i terse sudoarea rece de pe frunte cu o mn nesigur i
se ntreb dac, rostind numele Celui ntunecat ntr-un vis, i
atrgea atenia ca i cnd l-ar fi rostit cu glas tare.
155

Amurgise; luna era sus pe cer, rotund i umflata, iar
stelele scnteiau deasupra Munilor de Negur. Dormise toat
ziua. i frec un loc dureros dintr-o parte. Se pare c dormise
cu plselele sabiei intrndu-i n coaste. n plus, nu mncase
nimic, i dup noaptea de dinainte nu era de mirare ca avusese
comaruri.
Era lihnit; se ridic nepenit i se ndrept spre masa unde
jupneasa alVere lsase tava. Ddu la o parte tergarul alb. n
ciuda faptului c dormise aa de mult, fiertura de vac era
calda nc; la fel i pinea rumenit. Era limpede c jupneasa
alVere adusese alt tav n loc. Odat ce jupneasa hotra c
ai nevoie de o mas cald, nu se lsa pn ce n-o mncai.
nfulec nite fiertura i nu fcu dect s pun nite carne
i nite brnz ntre dou buci de pine nainte s le bage n
gur. Lund nghiituri mari, se ntoarse din nou spre pat.
Jupneasa alVere se ngrijise i de Tam. Tam fusese
dezbrcat, iar hainele i fuseser curate i stteau acum
frumos mpturite pe msua de la capul patului; era nvelit cu
o ptur care l acoperea pn la brbie. Cnd Rand i puse
mna pe frunte, Tam deschise ochii.
Iat-te, biete. Marin mi-a spus ca eti aici, dar nici
mcar nu m puteam ridica n capul oaselor ca s te vd.
Spunea c eti prea obosit ca s te trezeasc doar ca s m uit
eu la tine. Nici Bran nu poate s o nduplece cnd i pune ceva
n cap.
Vocea lui Tam era stins, dar privirea i era limpede i
hotrt. Moiraine Sedai avea dreptate, i spuse Rand. Dac
se odihnete, o s fie ca mai nainte.
Vrei ceva de mncare? Jupneasa alVere a lsat o tav
aici.
Mi-a dat deja de mncare m rog, dac-i poi spune
aa. Nu m-a lsat dect s beau nite fiertur. Cum poate
cineva s nu viseze urt cnd nu are dect fiertur n
Tam scoase stngaci o mn de sub ptur i pipi sabia de
la brul lui Rand.
Deci n-am visat. Cnd Marin mi-a zis c sunt bolnav, am
crezut c Dar tu eti bine, asta-i tot ce conteaz. Ce s-a
ntmplat cu ferma?
156

Rand trase adnc aer n piept.
Trolocii au omort oile. Cred c au luat i vaca, iar casa
trebuie s fie curat cum se cuvine. Reui s zmbeasc slab.
Am fost mai norocoi dect alii. Jumtate din sat a ars.
i povesti lui Tam tot ce se ntmplase, sau cel puin cea
mai mare parte. Tam ascult atent i puse ntrebri iscoditoare,
aa c Rand se vzu silit s i povesteasc i cum se ntorsese
la ferm din pdure, i aa veni vorba i despre trolocul pe care
l ucisese. Trebui s i spun c Nynaeve fusese de prere c e
pe moarte, ca s i poat explica de ce l ngrijise Moiraine Sedai
i nu Metereasa. Tam fcu ochii mari de uimire, cnd auzi c
era o femeie Aes Sedai n Emonds Field. Dar Rand nu gsi de
cuviin s i povesteasc despre cltoria de la ferm pn n
sat, sau despre temerile lui, sau despre Myrddraalul de pe
drum. Cu siguran nu voia s sufle vreun cuvnt despre
comarurile pe care le avusese ct dormise lng pat. Mai ales
nu vedea de ce i-ar repeta vorbele fr ir pe care Tam le
spusese cnd avusese fierbineal. Nu era nc timpul. ns nu
fu chip s ocoleasc povestea lui Moiraine.
Asta e o poveste cu care s-ar mndri i un Menestrel,
murmur Tam dup ce Rand isprvi de istorisit. Ce ar putea
vrea trolocii de la voi? Sau Cel ntunecat, n numele Luminii?
Crezi c minea? Jupn alVere zicea c Moiraine Sedai a
avut dreptate cnd a spus c numai dou ferme au fost
atacate. i cnd a vorbit despre casa lui jupn Luhhan i
despre cea a jupnului Cauthon.
Tam tcu o clip nainte s rspund.
Spune-mi ce a zis Moiraine. Dar vezi s pstrezi ntocmai
vorbele ei.
Rand se strdui. Cine i putea aminti ntocmai ceea ce
auzea? i muc mrunt buzele, se scrpin n cap i, ncetul
cu ncetul, i repet lui Tam ce spusese Moiraine, ct de bine i
mai aducea aminte.
Cred c asta-i tot, ncheie el. Sunt unele lucruri pe care
cred c le-a spus puin altfel, dar oricum
E destul de bine. Aa i trebuie, nu-i aa? Vezi tu, biete,
femeile Aes Sedai sunt neltoare. Nu mint, cel puin nu de la
157

nceput, dar adevrul spus de ele nu e ntotdeauna adevrul pe
care l crezi tu. Fii cu bgare de seam n preajma ei.
Am auzit i eu povetile, ripost Rand. Nu sunt copil.
ntr-adevr, nu mai eti copil. Tam oft adnc, apoi
ridic din umeri, nemulumit. Dar tot ar trebui s merg i eu cu
tine. Lumea de dincolo de inutul celor Dou Ruri nu se
asemuiete cu Emonds Field.
Era o ocazie s l ntrebe pe Tam despre cum ieise din inut
i tot restul, dar Rand nu profit de ea. Rmase ns cu gura
deschis de mirare.
Pur i simplu? Credeam c o s ncerci s m convingi s
nu plec. Credeam c o s ai o sut de motive s nu plec.
i ddu seama c sperase ca Tam s aib o sut de motive,
i nc unele ntemeiate.
Poate c nu o sut, rspunse Tam, pufnind, dar mcar
cteva tot mi-au venit n cap. Doar c n-au prea mare
importan. Dac trolocii sunt pe urmele tale, vei fi mai n
siguran n Tar Valon dect ai putea fi vreodat aici. Doar s
nu uii s fii prevztor. Femeile Aes Sedai fac tot felul de
lucruri din pricini numai de ele tiute, care nu sunt
ntotdeauna cele pe care le crezi tu.
i Menestrelul a spus ceva de soiul sta, zise Rand
ncetior.
Atunci nseamn c tie despre ce vorbete. Ascult cu
atenie, chibzuiete bine i ai grij ce spui. Astea sunt sfaturi
bune indiferent ce ai face dincolo de inutul celor Dou Ruri,
dar mai ales n preajma femeilor Aes Sedai. i a Strjerilor.
Dac i-ai spus ceva lui Lan, e ca i cum i-ai fi spus lui
Moiraine. Dac este Strjer, atunci e nendoielnic legat de ea i
nu o s-i tinuiasc multe lucruri, probabil nimic.
Rand nu tia prea multe despre legtura dintre femeile Aes
Sedai i Strjeri, dei juca un rol nsemnat n toate povetile
despre Strjeri pe care le auzise vreodat. Era ceva ce avea de a
face cu Puterea, un har dat Strjerilor, sau poate un fel de
schimb. Potrivit povetilor, Strjerii trgeau tot felul de foloase
de pe urma acestei legturi. Se vindecau mai repede dect
restul oamenilor i puteau rezista mai mult timp fr s
mnnce, s bea sau s doarm. Se prea c pot simi prezena
158

trolocilor, dac se aflau destul de aproape, i a altor creaturi ale
Celui ntunecat, ceea ce explica de ce Lan i Moiraine
ncercaser s i previn pe oamenii din sat naintea atacului.
Povetile nu spuneau nimic despre ce foloase trgeau femeile
Aes Sedai de pe urma acestei legturi, ns nu i venea s
cread c ele nu ctigau nimic.
O s fiu cu bgare de seam, fgdui Rand. A vrea doar
s tiu de ce se ntmpl toate astea. De ce eu? De ce noi?
i eu a vrea s tiu, biete. Snge i cenu, ct a vrea
s aflu. Tam oft adnc. Ei, n-are rost s ne mai gndim la ce a
fost. Cnd trebuie s pleci? O s fiu din nou pe picioare ntr-o
zi sau dou i o s m ngrijesc s avem o alt turm de oi.
Oren Dautry are nite oi bune de care poate se va nvoi s se
despart, acum c nu mai sunt puni, iar Jon Thane, la fel.
Moiraine Moiraine Sedai spunea c trebuie s stai n
pat. Zicea ceva de cteva sptmni.
Tam deschise gura s vorbeasc, dar Rand continu:
i a vorbit i cu jupneasa alVere.
Oh. Poate c o s izbutesc s o nduplec pe Marin. Dar
Tam nu prea prea ncreztor. Se uit cu atenie la Rand. Dup
felul n care ai ocolit rspunsul s-ar zice c trebuie s pleci
curnd. Cnd? Mine? Sau ast sear?
Ast sear, rspunse Rand ncetior, iar Tam ddu din
cap cu tristee.
Da. Ei, dac tot trebuie s faci asta, e mai bine s nu mai
zboveti. Dar o s mai vedem noi cum stau lucrurile cu acele
sptmni despre care vorbea Moiraine. Trase de ptur, mai
mult cu enervare dect cu putere. Poate c o s vin i eu dup
voi peste cteva zile. O s v prind din urm. O s vedem noi
dac Marin poate s m in n pat cnd eu vreau s m scol.
Se auzi o btaie uoar n u, i Lan i vr capul n
camer.
Ia-i rmas bun repede, pastorale, i vino. S-ar putea s
avem necazuri.
Necazuri? repet Rand, dar Strjerul se rsti la el, nerb-
dtor:
F bine i grbete-te!
159

Rand i nfac iute mantia. ncepu s-i desfac sabia de
la cingtoare.
Pstreaz-o, spuse Tam. Probabil c o s ai mai mult
nevoie de ea dect mine, dei, dac ne ajut Lumina, nu i va fi
de trebuina nici unuia din noi. Ai grij, biete, auzi?
Nelund n seam mormiturile lui Lan, Rand se aplec s-l
mbrieze pe Tam.
O s m ntorc. i fgduiesc c o s m-ntorc.
Firete c o s te-ntorci. Tam rse. l mbria i el fr
vlag, apoi l mngie pe spate. tiu. i o s avem de dou ori
mai multe oi de care s ngrijeti cnd vii napoi. Acum du-te,
nainte ca la de acolo s se nfurie de tot.
Rand ncerc s mai trag de timp, ncerc s gseasc vor-
bele potrivite pentru ntrebarea pe care nu voia s-o rosteasc,
dar Lan intr n camer, l apuc de bra i l scoase afar.
Strjerul purta o tunic nchis la culoare, de un verde
cenuiu, fcut din solzi de metal.
Trebuie s ne grbim, se rsti el, scrnind din dini de
furie. Nu pricepi ce sunt alea necazuri?
n faa camerei atepta Mat, cu surtucul i mantia pe el i
innd un arc n mn. La bru i atrna o tolb cu sgei. Se
muta de pe un picior pe altul de neastmpr i tot arunca
priviri spre scara, nerbdtor i temtor deopotriv.
Nu prea seamn cu povetile, nu-i aa, Rand? ntreb el
cu glas rguit.
Ce fel de necazuri? insista Rand, dar, n loc s rspund,
Strjerul o lu la fug n faa lui, cobornd treptele dou cte
Dou. Mat se repezi dup el, fcndu-i semne agitate lui Rand
s vin i el.
Se acoperi cu mantia i i prinse din urm jos. Sala cea
mare era luminat slab; jumtate din lumnri se stinseser i
mare parte dintre celelalte se topeau. Nu era nimeni altcineva
acolo n afar de ei trei. Mat sttea lng una dintre ferestrele
din faa, privind pe furi afar, ca i cum ar fi vrut s nu fie
vzut. Lan inea ua puin ntredeschis i se uita iscoditor n
curtea hanului.
160

ntrebndu-se la ce se uitau cei doi, Rand merse s li se
alture. Strjerul i murmur s fie cu grij, dar ntredeschise
ua puin mai mult ca s poat i Rand vedea ce se petrece.
La nceput nu desluea ce anume vedea. O mulime de
steni, vreo treizeci patruzeci, se adunaser lng rmiele
carbonizate ale cruei negutorului ambulant, iar torele
purtate de unii dintre ei risipeau ntunericul. Moiraine sttea
cu faa la ei i cu spatele la han, sprijinindu-se n toiag,
aparent nepstoare. n faa mulimii stteau Hari Coplin,
fratele su, Darl, i Bili Congar. Cenn Buie era i el acolo,
prnd stingherit. Rand fu uimit s-l vad pe Hari agitnd
pumnul ctre Moiraine.
Pleac din Emonds Field! striga fermierul, ursuz. Fu
susinut de alte cteva voci din mulime, i acelea ovitoare, i
nimeni nu fcu vreun pas nainte. Erau gata s nfrunte o Aes
Sedai, dar numai la adpostul mulimii; nimeni nu voia s ias
n eviden. Nu cnd venea vorba despre o femeie Aes Sedai
care avea toate motivele s se simt jignit.
Tu ai adus montrii! urla Darl. Agita o tor deasupra ca-
pului, i vrul su Bili ddu tonul unor ipete precum:
Tu i-ai adus!
E vina ta!
Hari l nghionti cu cotul pe Cenn Buie, i btrnul meter
i uguie buzele i i arunc o privire chior.
Creaturile alea trolocii n-au aprut dect dup ce ai ve-
nit dumneata, murmura Cenn, ntr-att de slab nct de-abia
putea fi auzit. Se uit n stnga i n dreapta, posomort, ca i
cum ar fi vrut s fie n alt parte i ncerca s gseasc o cale
s ajung acolo. Eti o Aes Sedai. Nu avem nevoie de aa ceva
n inutul celor Dou Ruri. Femeile Aes Sedai nu aduc dect
necazuri. Dac rmi, o s fie i mai ru.
Cuvntarea lui nu strni nici o reacie printre steni; Hari
se ncrunt, nemulumit. Deodat nfc tora lui Darl i o
agit nspre Moiraine.
Pleac de aici! strig el. Sau o s te ardem de vie!
Se ls o tcere de mormnt; nu se auzea dect tritul
picioarelor celor care se trgeau napoi. Oamenii din inutul
celor Dou Ruri se aprau dac erau atacai, dar violena era
161

ceva foarte neobinuit pentru ei; nu ameninau oamenii, cel
mult le artau cteodat pumnul. Cenn Buie, Bili Congar i
Coplinii rmaser singuri n faa. Bili prea c vrea s dea i el
napoi.
Hari tresri nelinitit vzndu-se lipsit de sprijin, dar i
reveni repede.
Pleac de aici! strig el din nou, susinut de Darl i, cu
mai puin tragere de inim, de Bili.
Hari se uit furios la ceilali, dar cei mai muli i ocolir
privirea.
Deodat Bran alVere i Haral Luhhan ieir din ntuneric i
se oprir ntre Moiraine Sedai i mulime. Starostele inea
nepstor ntr-o mn ciocanul mare de lemn de care se servea
ca s ndese cepurile n butoaie.
A zis cineva c vrea s dea foc la han? ntreb el pe un
ton linitit.
Cei doi Coplini fcur un pas napoi, iar Cenn Buie se
ndeprt pe furi de ei. Bili Congar se pierdu n mulime.
Nu, nu, se grbi s rspund Darl. N-am zis niciodat
aa ceva, Bran vreau s zic, Staroste.
Bran ddu din cap.
Atunci poate c v-am auzit ameninnd s facei ru
unuia dintre oaspeii mei de la han?
Este o Aes Sedai, ncepu Hari mnios, dar se ntrerupse
cnd Haral Luhhan se mic.
Fierarul nu fcu dect s i ntind braele groase
deasupra capului, ncletndu-i pumnii zdraveni pn i
trosnir degetele, dar Hari se uit la brbatul cel mthlos ca
i cum i ar fi agitat un pumn sub nasul lui. Haral i ncruci
minile pe piept.
Iertare, Hari. Nu voiam s-i curm vorba. Spuneai c?
Dar Hari, cu umerii lsai, de parc ar fi vrut s se fac mic
i s dispar, prea c nu mai avea nimic de adugat.
Sunt uluit, tun Bran. Paet alCaar, biatul tu i-a rupt
piciorul asear, dar azi nu mai avea nimic datorita ei. Eward
Candwin, tu ai zcut pe burt cu spatele spintecat, ca un pete
care urmeaz s fie curat, pn i-a pus ea minile pe tine.
162

Acum pare c toate astea s-au petrecut n urm cu o lun i,
dac nu m nel, nici n-o s se vad cicatricea. i tu, Cenn.
Meterul ncerc s se piard n mulime, dar se opri,
intuit de privirea lui Bran.
Sunt uimit s gsesc pe cineva din Sfatul Satului aici,
Cenn, cu att mai puin pe tine. Braul i-ar atrna nc fr
vlag pe lng trup, numai arsuri i vnti, dac n-ar fi fost
ea. Nu i eti recunosctor, dar nici ruine n-ai?
Cenn i ridic pe jumtate braul drept, apoi i lu ochii
de la el, mnios.
Nu pot tgdui ce a fcut, murmur el, i ntr-adevr
prea c i este ruine. M-a ajutat i pe mine, i-a ajutat i pe
alii, continu el struitor, dar este o Aes Sedai, Bran. De ce au
venit trolocii, dac nu din pricina ei? Nu vrem s avem parte de
femei Aes Sedai n inutul celor Dou Ruri. S se in departe
de noi.
Civa, aflai la adpostul mulimii, ncepur s strige:
Nu vrem necazuri de la Aes Sedai!
Trimite-o de-aici!
Scoate-o de-aici!
De ce au venit, dac nu din pricina ei?
Chipul lui Bran cpt o expresie ncruntata, dar, nainte
s apuce s spun ceva, Moiraine i roti toiagul deasupra
capului, nvrtindu-l cu ambele mini. Rand rmase cu gura
cscata de uimire, ca i stenii, cci de la fiecare capt al
toiagului izbucni cu un uierat o flacr alb, dreapt ca un
vrf de lance n pofida rsucirii toiagului. Chiar i Bran i Haral
se ndeprtar de ea. i ls minile n jos, inndu-le drept n
faa ei; toiagul era paralel cu pmntul, dar nc mai nea din
el o flacr palid, ns mai puternic dect lumina torelor.
Oamenii srir n lturi i i puser minile la ochi ca s se
fereasc de durerea pricinuita de strlucirea flcrii.
Asta a mai rmas din sngele lui Aemon? Moiraine Sedai
nu vorbea tare, dar glasul ei acoperea orice alt sunet. Nite
omulei nensemnai care se dondnesc pentru a avea dreptul
s se ascund precum iepurii? Ai uitat cine ai fost, ai uitat ce
ai fost, dar ndjduiam c a mai rmas ceva, vreo amintire n
163

sngele i oasele voastre. Vreo frm care s va dea puteri
pentru lunga noapte care va s vie.
Nimeni nu scoase nici o vorb. Coplinii artau de parc nu
ar mai fi vrut s deschid gura niciodat.
Am uitat ce-am fost? ntreb Bran. Suntem ce am fost
dintotdeauna. Fermieri cinstii, pastori, meteugari. Oameni
din inutul celor Dou Ruri.
La miazzi, continua Moiraine, e rul pe care voi l
numii Rul Alb, dar la rsrit, departe de aici, oamenii i spun
nc pe numele lui adevrat: Manetherendrelle. n Limba Veche,
Apele din Slaul nalt. Ape nspumate, care altdat curgeau
printr-un inut al nenfricrii i al frumuseii. Cu dou mii de
ani n urm, Manetherendrelle curgea pe lng zidurile unui
ora att de falnic la nfiare, nct pietrarii Ogier veneau s l
priveasc, cuprini de uimire. Ferme i sate erau rsfirate n n-
tregul inut, n ceea ce voi numii Pdurea Umbrelor i dincolo
de ea. Dar toi spuneau despre ei c sunt oamenii din Slaul
nalt, oamenii din Manetheren. Rege le era Aemon al Caar al
Thorin, Aemon, fiul lui Caar, fiul lui Thorin. Regina lui era El-
drene ay Ellan ay Carlan. Aemon, un brbat att de nenfricat
nct cea mai mare laud pe care o puteai aduce cuiva, chiar i
din rndul dumanilor lui, pentru curajul su, era s i spui c
are vitejia lui Aemon. Eldrene, att de frumoas nct se
spunea c florile nfloresc numai ca s o fac pe ea s
zmbeasc. Brbie, frumusee, nelepciune i o dragoste pe
care moartea nu o putea nimici. Plngei, dac mai avei suflet,
pieirea lor, pieirea ultimului crmpei de amintire despre ei.
Plngei pieirea sngelui lor.
Tcu apoi, dar nimeni nu spuse nimic. Rand, ca i ceilali,
era cu totul sub puterea vrjii ei. Cnd Moiraine vorbi din nou,
Rand i sorbi cuvintele cu nesa, i la fel fcur i ceilali.
Timp de aproape dou veacuri Rzboaiele Troloce au
pustiit lumea n lung i-n lat i, n toiul btliilor, flamura
inutului Manetheren, Vulturul Rou, era n primele rnduri.
Brbaii din Manetheren erau ca un ghimpe n coasta Celui
ntunecat, un mrcine care i ngreuia micrile. Slvii-i pe
cei din Manetheren, care nu au ngenuncheat niciodat n faa
164

Umbrei. Slvii-i pe cei din Manetheren, sabia care nu a fost
niciodat nfrnt.
Oamenii din Manetheren erau departe, pe cmpul de la
Dekkar, numit i Cmpul de Snge, cnd sosi vestea c o
armat de troloci se ndrept spre inutul lor. Erau prea
departe ca s poat face altceva dect s atepte s aud de
pustiirea pmntului lor, cci forele Celui ntunecat plnuiau
s i nimiceasc, s distrug stejarul cel puternic tindu-i
rdcinile. Erau prea departe ca s poat face altceva dect s
jeleasc. Dar ei erau brbaii din Slaul nalt.
Fr s ovie, fr s se gndeasc la drumul pe care l
aveau de strbtut, prsir cmpul victoriei i pornir spre
cas, nc plini de praf, de sudoare i de snge. Merser zi i
noapte, fr oprire, cci vzuser grozvia lsat n urm de
armatele troloce i nimeni nu putea dormi cnd o astfel de
primejdie amenina inutul Manetheren. Mergeau ca i cum
picioarele lor ar fi avut aripi, naintau mai repede dect s-ar fi
temut dumanii lor sau dect ar fi sperat tovarii lor. Altdat
drumul acesta ar fi inspirat cntece. Cnd otirile Celui
ntunecat s-au npustit asupra inutului Manetheren, brbaii
din Slaul nalt i nfruntar, cu spatele la Tarendrelle.
Un stean scoase un mic strigt de bucurie, dar Moiraine
continua ca i cum nu l-ar fi auzit.
Vederea otirii care sttea n faa brbailor din Manethe-
ren era de ajuns ca s-i nspimnte i pe cei mai nenfricai.
Cerul era negru de corbi; pmntul era negru de troloci. De tro-
loci i de oamenii lor. Sute de mii de troloci i de iscoade ale
Celui ntunecat, sub cpetenia Stpnilor Spaimei. Noaptea,
focurile aprinse de ei ntreceau stelele n numr, iar cnd s-a
crpat de ziu, s-a vzut c purtau flamura lui Baalzamon.
Baalzamon, Inima ntunericului. Un nume vechi pentru
Printele Minciunii. Cel ntunecat nu putea s fi scpat din
temnia de la Shayol Ghul, cci, dac ar fi fost aa, omenirea
ntreag nu l-ar fi putut nfrunta, dar era multa otire acolo.
Stpnii Spaimei i o for a rului care fcea ca flamura care
alunga lumina s par c se gsete la locul potrivit i care i
umplea de team pe cei care o nfruntau.
165

Cu toate acestea, tiau ce au de fcut. inutul lor se gsea
de partea cealalt a rului. Trebuiau s in otirea i, odat cu
ea, i toat puterea aceea, departe de Slaul nalt. Aemon
trimise soli. I se promise ajutor, dar trebuiau s reziste trei zile
lng Tarendrelle. S reziste trei zile mpotriva unei armate care
ar fi putut s-i nfrng n mai puin de un ceas. Totui,
cumva, prin asalturi sngeroase i aprndu-se cu disperare,
au rezistat un ceas, i apoi nc unul, i nc unul. Trei zile s-
au luptat i, n ciuda mcelului din jur, nu le-au ngduit
dumanilor s treac rul. Dar nici n a treia sear nu sosi
niciun ajutor i niciun sol; continuar s lupte singuri. ase
zile. Nou. Iar n a zecea zi Aemon cunoscu gustul amar al
trdrii. Nu avea s primeasc niciun ajutor i nu se mai
puteau mpotrivi trecerii rului.
Ce au fcut? ntreb Hari. Flacra torelor tremura n
adierea vntului rece al nopii, dar nimeni nu se nfur mai
bine n mantie.
Aemon trecu rul, vorbi Moiraine mai departe,
distrugnd podurile n urma lui. i trimise vorb prin tot
inutul, pentru ca oamenii s poat fugi, cci tia c otirea
care lupta alturi de hoarda de troloci va gsi un mijloc de a
trece peste ru. Chiar cnd vestea ncepea s se rspndeasc,
trolocii prinser s traverseze rul, iar otenii din Manetheren
reluar lupta, ca s ctige cu vieile lor cteva ceasuri, astfel
nct neamul lor s poat scpa. Din oraul din Manetheren,
Eldrene rndui fuga oamenilor ei n adncul pdurilor i n
strfundul munilor.
Dar unii nu au fugit. Mai nti civa, apoi ruri, puhoaie de
oameni merser nu nspre adpost, ci ca s se alture otirii
care lupta pentru pmntul lor. Pstori cu arcuri, fermieri cu
furci, sprgtori de lemne cu topoare. i femeile i nsoir,
ducnd fiecare pe umr ce arm gsise i mrluind cot la cot
cu brbaii lor. Toi care pornir pe acel drum tiau c nu se
vor mai ntoarce. Dar era vorba despre pmntul lor. Fusese
pmntul prinilor lor i avea s fie al copiilor lor. Mergeau s
plteasc preul cuvenit pentru acest pmnt. Nici o palm de
pmnt nu a fost cedat fr s fie necat n snge, ns, n
cele din urm, otirea din Manetheren a fost fcut s se
166

retrag pn aici, n locul cruia i spunei acum Emonds
Field. i aici au fost nconjurai de armatele de troloci.
Avea lacrimi n glas. Erau mormane de troloci mori i de
trupuri ale celor renegai, dar alii i alii ntregeau acele
grmezi de carne, valuri de mori fr de sfrit. Lucrurile nu
se puteau ncheia dect ntr-un singur fel. La cderea nopii,
niciun brbat, nici o femeie care sttuse sub flamura
Vulturului Rou la rsritul soarelui nu mai tria. Sabia care
nu putea fi frnt fusese zdrobit.
n Munii de Negur, singura n oraul pustiu din Mane-
theren, Eldrene simea cum Aemon se stinge i inima ei muri
odat cu el. i n locul inimii ei nu mai ramase dect setea de
rzbunare a dragostei ei pierdute, rzbunare pentru oamenii ei,
pentru pmntul ei. Mnat de durere, se folosi de Adevratul
Izvor i ndrept Puterea Suprema asupra trolocilor. Iar
Stpnii Spaimei murir pe loc, n timp ce ineau sfaturi
secrete sau i ndemnau otenii la lupta. ntr-o clipit, Stpnii
Spaimei i generalii otirii Celui ntunecat fur acoperii de
flcri. Focul le mistui trupurile, iar groaza nimici armata care
tocmai ieise victorioasa.
Acum fugeau ca nite animale din faa focului care se
ntindea n pdure, gndindu-se numai cum s scape. Au fugit
spre miaznoapte, au fugit spre miazzi. Mii s-au necat
ncercnd s treac rul Tarendrelle fr ajutorul Stpnilor
Spaimei, i la Manetherendrelle au drmat podurile de teama
a ceea ce putea veni n urma lor. Unde au dat peste oameni, au
ucis i au prjolit, dar fuga era singurul lor el. Pn cnd, n
cele din urm, nu a mai rmas niciunul n Manetheren. S-au
risipit ca praful n btaia vntului. Rzbunarea final a venit
mai greu, dar a venit ntr-un sfrit, cnd au fost urmrii de
alte neamuri, de alte otiri din alte inuturi i au fost omori.
Niciunul dintre cei care uciseser la Aemons Field nu a mai
rmas n via.
Dar Manetheren a trebuit s plteasc scump. Eldrene se
servise de Puterea Suprema mult peste puterile unei fiine ome-
neti. Cnd generalii otirii dumane murir, muri i ea, iar
flcrile care o mistuir pe ea mistuir i oraul pustiu din
167

Manetheren, pn la temelii, pn nu mai rmaser dect
stncile muntelui. Dar oamenii fuseser salvai.
Nu mai rmsese nimic din ferme, din sate, din ora. Unii
ar spune c nu le mai rmnea nimic de fcut, afar doar s
plece spre alte inuturi, unde s o ia de la nceput. Dar ei au
spus altceva. Pltiser un pre nemaiauzit pentru pmntul lor,
pltiser cu snge i speran, iar acum erau legai de acel
inut cu legturi mai tari dect oelul. Alte rzboaie le-au pustiit
inutul n anii ce au urmat, pn cnd, n cele din urm, acel
col de lume a fost uitat i au uitat i ei de rzboaie i de cum
se poart rzboaiele. Oraul din Manetheren nu s-a mai nlat
niciodat. Turnurile lui avntndu-se spre naltul cerului i
fntnile care mprocau cu ap s-au preschimbat ntr-un vis
care a disprut ncetul cu ncetul din minile oamenilor. Dar i
ei, i copiii lor, i copiii copiilor lor au rmas pe pmntul care
era al lor. Au rmas, ns lungile veacuri care au trecut i-au
fcut s nu mai tie de ce. Au rmas aici pn azi; acum voi
suntei aici. Plngei pentru Manetheren. Plngei ceea ce s-a
pierdut pentru totdeauna.
Flcrile de la capetele toiagului lui Moiraine se stinser, i
ea l ls anevoie n jos, ca i cum ar fi cntrit o sut de livre.
Mult vreme nu se auzi dect uieratul vntului. Apoi Paet
alCaar i fcu loc pe lng cei doi Coplini.
Nu tiu ce s spun despre povestea dumitale, zise
fermierul cu fa prelung. Nu sunt un ghimpe n coasta Celui
ntunecat i nici n-o s fiu vreodat. Dar Wil al meu merge
datorit dumitale, i din pricina asta mi-e ruine c sunt aici.
Nu tiu dac o s m poi ierta, dar, chiar dac n-o s-o faci, eu
tot o s plec. i din partea mea poi s rmi ct vrei n
Emonds Field.
nclinnd scurt din cap, aproape fcnd o plecciune, i
croi drum prin mulime. i alii ncepur s murmure, pocin-
du-se ruinai nainte de a se face nevzui, unul cte unul.
Coplinii, ursuzi i ncruntndu-se nc o dat, se uitar la
chipurile din jurul lor i disprur n noapte fr niciun
cuvnt. Bili Congar plecase naintea verilor lui.
Lan l trase napoi pe Rand i nchise ua.
168

S mergem, biete. Strjerul porni spre spatele hanului.
Venii, amndoi. Hai, repede!
Rand ovi, schimbnd o privire ntrebtoare cu Mat. Ct
vreme Moiraine spusese povestea, nici mcar armsarii Dhur-
ran ai lui jupn alVere nu l-ar fi putut smulge de acolo, dar
acum altceva l inea pe loc. Acum urma s plece cu adevrat:
urma s prseasc hanul i s mearg dup Strjer n noapte.
Se scutur i ncerca s i ntreasc hotrrea. Nu avea de
ales, trebuia s plece, dar avea s se ntoarc la Emonds Field,
orict de lung ar fi cltoria, orict de departe va ajunge.
Ce mai ateptai? ntreba Lan din ua care ducea spre
spatele slii hanului. Tresrind, Mat se grbi spre el.
ncercnd s se conving c pornete ntr-o mare aventur,
Rand i urm, trecnd prin buctria cufundat n ntuneric i
ieind n curtea grajdului.

169

CAPITOLUL 10

Plecarea

Un singur felinar, cu ferestruicile pe jumtate nchise,
atrna ntr-un cui pe un stlp, aruncnd o lumin palid. Cea
mai mare parte a grajdului fusese nghiit de umbre. n clipa
n care Rand intr pe ua care ddea n curte, urmndu-i
ndeaproape pe Mat i pe Strjer, Perrin, care sttuse cu
spatele lipit de ua unei desprituri, sri de la locul lui, fcnd
s fie fnul. Era nvemntat ntr-o mantie grea.
Lan abia ce se opri ca s l ntrebe:
Te-ai uitat aa cum i-am spus, fierarule?
M-am uitat, rspunse Perrin. Nu mai e nimeni aici n
afar de noi. De ce s-ar ascunde cineva?
Paza bun trece primejdia rea, fierarule.
Strjerul arunc o privire rapid prin grajdul cufundat n
ntuneric i spre podul nvluit n umbra deas, apoi cltin
din cap.
Nu mai e timp, murmur el, aproape pentru sine. Ea
spune s ne grbim.
Ca i cum ar fi vrut ca faptele s se potriveasc cu vorbele,
se ndrept cu pai mari spre locul din spatele ochiului de
lumin unde erau priponii cei cinci cai, gata nhmai i
neuai. Doi dintre ei erau armsarul cel negru i iapa cea
alb, pe care Rand i vzuse nainte. Ceilali trei, chiar dac nu
la fel de nali i de zveli, preau cu siguran a fi printre cei
mai buni pe care i puteai gsi n inutul celor Dou Ruri. fr
s zboveasc, Lan ncepu s cerceteze cu grij chingile i
cingtorile de la a i legturile de piele care ineau desagile,
burdufurile de ap i pturile fcute sul din spatele eilor.
Rand se uit la prietenii si cu un zmbet tremurat, ncercnd
din toate puterile s par ntr-adevr nerbdtor de plecare.
Mat remarc pentru prima oar sabia de la brul lui Rand
i arat nspre ea cu degetul.
Eti pe cale s devii Strjer?
170

Scoase un hohot de rs, dar se opri brusc, aruncnd o
privire spre Lan. Aparent, Strjerul nu bgase de seam.
Sau cel puin gard de negutor, continu Mat, cu un
rnjet care prea puin forat.
i ridic arcul, cntrindu-l n mn.
Pentru el nu-i de ajuns o arm de om cinstit.
Rand se gndi o clip s i fluture sabia, dar faptul c Lan
era acolo l fcu s se rzgndeasc. Strjerul nici mcar nu se
uita nspre el, dar Rand era sigur c brbatul era atent la tot ce
se petrecea n jur. Aa c spuse pe un ton exagerat de firesc:
S-ar putea s mi fie de folos. Ca i cum nu era nimic
neobinuit n a avea o sabie.
Perrin fcu o micare, ncercnd s ascund ceva sub
mantie. Rand zri o cingtoare lat de piele n jurul brului
ucenicului fierar, iar de un ochete atrna o secure.
Ce ai acolo? ntreb el.
Gard de negutor, de bun seam, rse dispreuitor
Mat.
Tnrul pletos se uit ncruntat la Mat, ntr-un fel care
sugera c se ntrecuse cu gluma, apoi oft din greu i i ddu
mantia la o parte, scond la iveal securea. Nu era o unealt
obinuit de pdurar. Tiul lat n form de semilun de o
parte a cozii i vrful curbat de cealalt parte o fceau s par
tot att de ciudat pentru Cele Dou Ruri ca sabia lui Rand.
Cu toate acestea, Perrin i sprijini mna pe ea, ca i cum ar fi
fost cel mai firesc lucru din lume.
L-a fcut jupn Luhhan, cu vreo doi ani n urm, pentru
garda unui cumprtor de ln. Dar cnd a fost gata, individul
nu a mai vrut s plteasc suma pentru care se neleseser,
iar jupn Luhhan nu a vrut s ia mai puin. Mi-a dat-o mie
cnd i drese glasul, apoi i arunc lui Rand aceeai privire
ncruntat i amenintoare cu care se uitase mai devreme la
Mat , cnd m-a gsit servindu-m de ea. A spus c ar fi mai
bine s l iau eu, cci tot nu i era de niciun folos.
Servindu-te de ea, chicoti Mat, dar, n momentul n care
Perrin ridic privirea, se grbi s i fac semn s se liniteasc.
ntocmai. E bine ca mcar unul dintre noi s tie s se
foloseasc de o arm adevrat.
171

Arcul la e o arm adevrat, spuse Lan pe neateptate,
i ls mna s cad pe aua calului su mare i negru i i
privi cu gravitate. i tot aa i pratiile pe care le-am vzut la
voi. Nu are nici o importan c pn acum nu le-ai folosit
dect ca s vnai iepuri sau ca s alungai lupii din preajma
oilor. Orice obiect poate fi o arm n mna brbatului sau a
femeii care are curajul i voina de a-l l folosi ca atare. Acest
lucru trebuie s v fie foarte limpede nainte s plecm din
inutul celor Dou Ruri, nainte s prsim Emonds Field,
dac vrei s ajungei teferi n Tar Valon chiar i fr
ameninarea trolocilor.
Vocea i chipul lui, reci ca gheaa i de duritatea pietrei de
mormnt, le nbui zmbetele i vorbele. Perrin fcu o
strmbtur i i trase la loc mantia peste secure. Mat se uita
int la picioare i amesteca paiele de pe jos cu vrful
nclrilor. Strjerul mormi ceva i se ntoarse la cai, iar
tcerea se prelungi.
Nu prea seamn cu ce era n poveti, vorbi n cele din
urm Mat.
tiu i eu, rspunse Perrin, ursuz. Troloci, un Strjer, o
femeie Aes Sedai. Ce altceva mai vrei?
O Aes Sedai, murmur Mat, ca i cum i s-ar fi fcut din-
tr-odat frig.
O crezi, Rand? ntreb Perrin. Vreau s spun, ce ar putea
vrea trolocii de la noi?
Se uitar cu toii, n acelai timp, pe furi, spre Strjer. Lan
prea absorbit de chinga de la aua iepei albe, dar toi trei se
ndreptar spre ua grajdului, ct mai departe de el. Chiar i
aa, se nghesuir unul ntr-altul i vorbir cu glas sczut.
Rand ddu din cap.
Nu tiu, dar a avut dreptate cnd a spus c numai
fermele noastre au fost atacate. i aici, n sat, prima dat au
atacat casa jupnului Luhhan i fierria. L-am ntrebat pe
Staroste. E foarte uor s crezi c pe noi ne urmresc.
Deodat i ddu seama c amndoi l intuiau cu privirea.
L-ai ntrebat pe Staroste? spuse Mat nencreztor. Dar
Moiraine ne zisese s nu vorbim cu nimeni despre asta.
172

Nu i-am spus de ce ntreb, protest Rand. Vrei s spui c
voi nu ai vorbit cu nimeni? Nu ai spus nimnui c plecai?
Perrin ddu din umeri, parc aprndu-se.
Moiraine Sedai a spus s nu pomenim nimnui nimic.
Am lsat rvae, zise Mat. Pentru familie. O s le
gseasc diminea. Rand, maic-mea crede c Tar Valon este
cel mai primejdios loc dup Shayol Ghul.
Chicoti, ncercnd s arate c nu era de aceeai prere cu
ea, dar nu sun prea convingtor.
Ar ncerca s m nchid n beci dac ar crede c mi
trece mcar prin cap s m duc acolo.
Jupn Luhhan e de neclintit, adug Perrin, iar
jupneasa Luhhan e i mai ndrtnic. Dac ai fi vzut o
umblnd prin drmturi, spunnd c ndjduiete ca trolocii
s vina napoi ca s poat pune mna pe ei
Arde-m-ar focul, Rand, exclam Mat, tiu c e o Aes
Sedai, dar trolocii au fost ntr-adevr aici. Ne-a zis s nu
spunem nimnui. Dac nici mcar o femeie Aes Sedai nu tie
ce s fac ntr-o astfel de mprejurare, cine ar putea ti?
Nu tiu.
Rand i frec fruntea cu mna. l durea capul. Nu putea s
i scoat visul acela din minte.
Tatl meu o crede. Cel puin a fost de acord c trebuie s
plecm.
Moiraine apru pe neateptate n u.
Ai vorbit cu tatl tu despre aceast cltorie?
Era mbrcat n gri nchis din cap pn-n picioare, cu
fusta despicat ca s poat calri brbtete, iar inelul cu
arpe era singurul obiect din aur pe care l purta acum. Rand
se uit la toiagul ei; n ciuda flcrilor pe care le vzuse, pe
toiag nu era nici o urm de arsur, nici mcar de funingine.
Nu puteam pleca fr s i spun.
Moiraine l privi cteva clipe, cu buzele strnse, apoi se
ntoarse spre ceilali.
i voi ai fost de prere c un rva nu este de ajuns?
Mat i Perrin se grbir s rspund, asigurnd-o c nu
fcuser dect s lase rva, aa cum le spusese. ncuviinnd
173

din cap, Moiraine le fcu semn s tac, i se uit ptrunztor la
Rand.
Ce s-a ntmplat este deja esut n Pnz. Lan?
Caii sunt gata, anun Strjerul, i avem destule provizii
ca s ajungem pn la Baerlon, ba chiar s ne mai rmn.
Putem pleca oricnd. Cel mai bine ar fi chiar acum.
Nu fr mine.
Egwene se strecur n grajd, cu alul nfurat ca o
boccelu n brae. Rand aproape czu din picioare.
Sabia lui Lan era pe jumtate scoas din teac; cnd vzu
cine este, o vr la loc, iar privirea i deveni inexpresiv. Perrin
i Mat ncepur s biguie ceva, ncercnd s o conving pe
Moiraine c nu i spuseser lui Egwene despre plecare. Femeia
Aes Sedai nu i bg n seam; se uita pur i simplu la Egwene,
lovindu-se uor cu degetul peste buze.
Egwene i acoperise capul cu gluga mantiei de culoare
cafeniu nchis, dar nu ndeajuns ct s i ascund ndrzneala
cu care o privi pe Moiraine.
Am tot ce mi trebuie. i mncare. i refuz s rmn aici.
Probabil c nu o s mai am niciodat ocazia s vd lumea care
se ntinde dincolo de inutul celor Dou Ruri.
Asta nu e o cltorie de plcere n Codrul cu Bli, Eg-
wene, bombni Mat, dar fcu un pas napoi cnd o vzu uitn-
du-se la el pe sub sprncene.
Mulumesc, Mat. tiam i singur. Crezi c doar voi trei
vrei s vedei ce e dincolo? Visez i eu la asta de tot atta timp
ct i voi, i nici prin cap nu-mi trece s scap ocazia.
Cum ai aflat c plecm? se interesa Rand. Oricum, nu
poi merge cu noi. Nu plecam pentru c vrem. Ne urmresc tro-
locii.
Se uit ngduitoare la el, iar Rand se nroi i ncremeni de
indignare.
n primul rnd, i spuse ea cu blndee, l-am vzut pe
Mat furindu-se, ncercnd din rsputeri s nu fie vzut. L-am
vzut pe Perrin ncercnd s ascund ciudenia aia de secure
uria sub mantie. tiam c Lan cumprase un cal, i mi-am
pus deodat ntrebarea de ce avea nevoie de nc unul. i dac
a cumprat unul nsemna c putea s mai cumpere i alii.
174

Asta i faptul c Mat i Perrin se furiau ca nite viei care
voiau s treac drept vulpi ei bine, nu vedeam dect o
explicaie. Nu tiu dac m mir sau nu s te gsesc aici,
Rand, dup toate istorisirile tale despre vise. Dar atta vreme
ct Mat i Perrin erau prtai, ar fi trebuit s m gndesc c o
s fii i tu aici.
Trebuie s plec, Egwene, opti Rand. Toi trebuie s
plecm, altfel trolocii o s se ntoarc.
Trolocii! rse Egwene nencreztoare. Rand, dac ai
hotrt s vezi lumea, foarte bine, dar scutete-m de povetile
tale prosteti.
E adevrat, ntri Perrin, iar Mat ncepu:
Trolocii
Destul, zise Moiraine ncetior, dar vorbele ei le
ntrerupser discuia cu precizia unui bisturiu. A mai observat
cineva toate astea?
Vocea i era blnd, dar Egwene nghii n sec i i ndrept
spatele nainte s rspund.
Dup noaptea trecuta oamenii nu se gndesc dect cum
s recldeasc i ce s fac dac se va ntmpla din nou. Nu
sunt n stare s vad nimic altceva dac nu le este bgat sub
nas. i nu am spus nimnui ce bnuiam. Nimnui.
Foarte bine, rosti Moiraine dup cteva clipe. Poi veni cu
noi.
O expresie uimit travers chipul lui Lan. Dispru ntr-o
clipit, faa sa i redobndi calmul, dar izbucni furios:
Nu, Moiraine!
Acum e parte din Pnz, Lan.
E absurd! ripost el. Nu exist niciun motiv s vin cu
noi; dimpotriv, exist toate motivele s rmn aici.
Exist un motiv, vorbi Moiraine calm. Este parte din Pn-
z, Lan.
Faa ncremenit a Strjerului rmase inexpresiv, dar
acesta ddu uor din cap a ncuviinare.
Dar o s ne urmreasc trolocii, Egwene, interveni Rand.
Nu o s fim n siguran pn nu ajungem n Tar Valon.
Nu ncerca s m sperii ca s rmn, rspunse ea. Merg
i eu.
175

Rand cunotea acest ton. Nu-l mai auzise de cnd Egwene
hotrse c i copiii se puteau cra n cei mai nali copaci,
dar i-l aducea foarte bine aminte.
Dac eti de prere c o s-i plac s fii urmrit de tro-
loci, ncepu el, dar Moiraine l ntrerupse.
Nu avem vreme pentru asta. Pn n zori trebuie s ajun-
gem ct mai departe. Rand, dac o lsm aici, poate s ridice
tot satul n picioare nainte s apucm s facem o mil, iar asta
sigur l-ar pune n gard pe Myrddraal.
N-a face asta, protest Egwene.
Poate s ia calul Menestrelului, glsui Strjerul. O s-i
las destui bani ca s i cumpere altul.
Asta nu se va putea, se auzi vocea puternic a lui Thom
Merrilin din podul cu fn. De data aceasta sabia lui Lan iei de
tot din teac i nu o puse la loc n timp ce se uita n sus nspre
Menestrel. Thom arunc jos o ptur fcut sul, apoi i arunc
n spate cutia cu flautul i harpa i i puse pe umeri dou
desgi umflate.
Satul sta nu mai are nevoie de mine acum i, pe de alt
parte, nu am fost niciodat n Tar Valon. i dei cltoresc de
obicei singur, dup noaptea trecut nu m voi mpotrivi la
ideea de a cltori cu cineva.
Strjerul i arunc lui Perrin o privire piezi, iar Perrin se
foi stnjenit.
Nu m-am gndit s m uit n pod, murmur el.
n timp ce Menestrelul cu picioare lungi cobora din pod pe
scar, Lan vorbi, pe un ton scoros.
i aceasta este parte din Pnz, Moiraine Sedai?
Totul este parte din Pnz, vechiul meu prieten,
rspunse Moiraine cu blndee. Nu putem alege. Dar o s
vedem.
Thom puse piciorul jos i se ntoarse cu spatele la scar,
scuturndu-i fnul de pe mantia acoperit de petice.
De fapt, spuse el pe un ton mai firesc, s-ar putea spune
c in s cltoresc cu cineva. Mi-am petrecut multe ceasuri la
o can de bere ncercnd s m gndesc cum am s-mi
sfresc zilele. Negreit, nu vreau s ajung n ghearele unui
troloc.
176

Se uit chior la sabia Strjerului.
Nu-i nevoie. Nu sunt o bucat de brnz care trebuie
tiata.
Jupn Merrilin, spuse Moiraine, trebuie s plecam
repede, i aproape sigur ne ndreptm spre mari primejdii.
Trolocii sunt nc aproape, iar noi vom merge noaptea. Eti
convins c vrei s ne nsoeti?
Thom i privi pe toi cu un zmbet batjocoritor.
Dac nu este prea primejdios pentru fat, nu poate fi
prea primejdios nici pentru mine. Pe lng asta, ce Menestrel
nu ar fi gata s nfrunte niscai primejdii ca s ajung n Tar
Valon?
Moiraine ncuviin, iar Lan vr sabia n teac. Rand se
ntreb brusc ce s-ar fi ntmplat dac Thom s-ar fi rzgndit
sau dac Moiraine nu ar fi ncuviinat. Menestrelul ncepu s
i neueze calul ca i cum nu s-ar fi gndit niciodat la
altceva, dar Rand observ c se uit de mai multe ori la sabia
lui Lan.
Bine, rosti Moiraine. Ce cal i dm lui Egwene?
Caii negutorului ambulant sunt la fel de ri ca i caii
Dhurran, rspunse Strjerul acru. Sunt puternici, dar merg
ncet.
Bela, propuse Rand, iar privirea pe care i-o arunc Lan l
fcu s i doreasc s nu fi vorbit.
tia c nu o poate face pe Egwene s se rzgndeasc, aa
c nu i mai rmnea dect s dea o mn de ajutor.
Poate c Bela nu e la fel de iute ca restul cailor, dar e
puternic. Am mers i eu cu ea cteodat. Poate s in pasul.
Lan se uit n despritura unde se afla Bela, murmurnd
ceva n barb.
S-ar putea s fie ceva mai buna dect ceilali, spuse el n
cele din urm. mi nchipui c n-avem de ales.
Atunci va trebui s ne mulumim cu ea, ncheie Moi-
raine. Rand, gsete o a pentru Bela. Hai, repede! Am zbovit
deja prea mult.
Rand alese n grab o a i o ptur din opron, apoi o
aduse pe Bela din grajd. Cnd i puse aua, iapa se uit la el cu
o privire somnoroas i surprins. Nu era obinuit, cci Rand
177

clrea fr a. i liniti iapa n timp ce i strngea chingile, iar
Bela accept ciudenia situaiei, mulumindu-se s scuture
doar din coam. Rand lua boccelua lui Egwene i o leg n
spatele eii, iar ea urc pe cal i i potrivi fustele. Nu erau
despicate ca s clreasc brbtete, aa ca i se vedeau
ciorapii de ln pn la genunchi. Purta aceleai nclri din
piele moale ca toate fetele din sat. Nu erau potrivite nici pentru
a merge la Dealul Strjii, darmite pn la Tar Valon.
Tot mai cred c nu ar trebui s vii, opti el. Nu am
nscocit povestea cu trolocii. Dar i promit c voi avea grija de
tine.
Poate c eu voi avea grija de tine, rspunse ea pe un ton
glume.
Vzndu-i privirea exasperat, zmbi i se aplec s i
netezeasc prul.
tiu c o s ai grij de mine, Rand. O s avem fiecare
grij de cellalt. Dar acum ar fi mai bine s te ngrijeti s te
urci pe cal.
i ddu seama c toi ceilali nclecaser i l ateptau pe
el. Singurul cal rmas fr clre era Noru, un cal nalt i sur
cu coama i coada negre, care i aparinea sau i aparinuse
lui Jon Thane. Se urc n a, nu fr greutate, cci Noru i
scutura capul i se cabra cnd Rand ncerc s i pun
piciorul n scar, iar teaca sabiei i se ncurca ntre picioare. Nu
fusese o ntmplare c prietenii si nu l aleseser pe Noru.
Jupn Thane l punea pe surul cel aprig s se ntreac adesea
cu ali cai ai negutorilor, iar Rand nu auzise s fi pierdut
vreodat, dar nici nu auzise c Noru ar fi fost vreodat uor de
clrit. Probabil c Lan pltise o avere ca s l conving pe
morar s l vnd. Cnd se aez n a, micrile lui Noru se
nteir, ca i cum surul ar fi fost nerbdtor s plece. Rand
apuc puternic friele i ncerc s i spun c nu-i se va
ntmpla nimic. Poate ca dac reuea s se conving pe sine,
reuea s i conving i calul.
O bufni ip n noapte, iar stenii tresrir nainte de a-i
da seama ce era. Scoaser un rset nervos i se privir
ruinai.
178

Data viitoare oarecii de cmp o s ne fac s ne urcm
n copac, vorbi Egwene, cu un chicotit ovielnic.
Lan ddu din cap.
Mai bine ar fi fost lupi.
Lupi?! exclam Perrin, iar Strjerul i fcu cinstea de a-i
arunca o privire inexpresiv.
Lupilor nu le plac trolocii, fierarule, i nici trolocilor nu le
plac lupii, i de altfel nici cinii. Dac a auzi lupii urlnd, a fi
sigur c nu sunt troloci n preajm care s ne pndeasc.
Porni n noapte, la lumina lunii, clrind ncet pe calul su
mare i negru.
Moiraine l urm fr s ovie o clip, iar Egwene se inea
aproape de ea. Rand i Menestrelul ncheiau plutonul, venind
n urma lui Mat i Perrin. Spatele hanului era cufundat n
ntuneric i tcere, iar curtea era plin de umbrele pestrie
aruncate de lun. Zgomotul nbuit al copitelor se stinse
repede, pierzndu-se n noapte. n ntuneric, mantia l fcea pe
Strjer s par i el o umbr. Doar nevoia de a-l lsa s
deschid drumul i fcea pe ceilali s nu se nghesuie n jurul
lui. Nu avea s fie deloc uor s ias din sat fr s fie vzui,
hotr Rand pe cnd se apropiau de poart. Cel puin fr s fie
vzui de steni. La multe ferestre din sat se vedeau lumini
palide, glbui i, dei aceste licriri preau foarte mici n
noapte, n dreptul lor se vedeau adesea siluete siluetele
stenilor care stteau de veghe ca s vad ce le aduce noaptea.
Nimeni nu voia s mai fie luat prin surprindere.
Ajuns n partea cea mai ntunecata de lng han, tocmai
cnd se pregtea s ias din curtea grajdului, Lan se opri
brusc, cerndu-le tios s fac linite. Rsuna zgomot de cizme
pe Podul de Crue, i ici i colo pe pod lumina lunii fcea s
sclipeasc buci de metal. Cizmele tropiau pe pod, fcnd s
scrneasc pietrele, i se apropiau cu iueal de han. Nu se
auzea niciun sunet dinspre cei aflai n umbr. Rand bnuia c
prietenilor lui le era prea team ca s mai fac vreun zgomot. i
el era nspimntat.
Paii se oprir n faa hanului, n spaiul ntunecat de
dincolo de lumina slab aruncat de ferestrele din sala cea
mare. Rand i ddu seama cine erau doar n momentul n care
179

Jon Thane fcu un pas nainte, cu o suli sprijinit pe umrul
su voinic i cu pieptul strns ntr-un pieptar vechi acoperit cu
discuri de oel: vreo doisprezece brbai din sat i de la fermele
din apropiere, unii purtnd coifuri sau buci de armur care
zcuser timp de generaii n poduri, acoperite de praf, toi
narmai cu sulie, topoare sau halebarde ruginite.
Morarul arunc o privire iscoditoare prin ferestrele de la
sala cea mare, apoi se ntoarse i spuse tios:
Nu pare s fie nimic aici.
Ceilali formar dou iruri neregulate n spatele lui i
pornir mrluind n noapte, ca i cum ar fi ascultat de ritmul
a trei tobe diferite.
Doi troloci Dhavol i s-a zis cu ei, murmur Lan dup ce
zgomotul cizmelor lor se stinse; dar la urma urmei au ochi i
urechi.
i ntoarse armsarul.
Haidei!
ncet, fr zgomot, Strjerul i conduse napoi prin curtea
grajdului, apoi de-a lungul malului printre slcii, pn la
Izvorul de Vin. ntr-att de aproape de ru, nct apa rece i
repede care scnteia n jurul picioarelor cailor era ndeajuns de
mare nct s ating tlpile clreilor.
Urcnd pe cellalt mal, irul de cai i continu drumul
erpuit sub conducerea ndemnatic a Strjerului, inndu-se
departe de casele din sat. Din cnd n cnd Lan se oprea, f-
cndu-le semn s nu scoat niciun sunet, cu toate c nimeni
nu auzea i nu vedea nimic. De fiecare dat totui, la puin
timp dup ce fcea asta, trecea o patrul de steni i fermieri.
ncetul cu ncetul, se ndreptau spre marginea de la
miaznoapte a satului.
Rand se uit iscoditor la casele cu acoperiuri nalte
cufundate n ntuneric, ncercnd s-i le ntipreasc n minte.
Halal aventurier sunt, i spuse el. Nici nu ieise nc din sat
i deja i era dor de cas. Dar se uit mai departe n jur.
Trecur i de ultimele ferme de la marginea satului i i
continuar drumul prin cmp, paralel cu Calea Nordului care
ducea la Taren Ferry. Rand i spuse c niciun alt cer nu se
putea asemui cu cel din inutul celor Dou Ruri. ntinderea
180

ntunecat a vzduhului prea nesfrit i miliarde de stele
sclipeau ca nite luminie ntr-o mare de cristal. Luna, de o
rotunjime aproape desvrit, era att de aproape, nct, dac
ntindea mna, ar fi putut-o atinge, iar
O siluet neagr trecu n zbor prin faa globului de argint al
lunii. Rand tresri fr s vrea, oprind calul din mers. E doar
un liliac, ncerc el s i spun, dei tia c nu este adevrat.
Liliecii nu erau deloc o privelite neobinuit prin aceste
inuturi i vedeai adesea seara, repezindu-se dup mute i
alte insecte. Aripile acestei fiine aveau aceeai form, dar se
micau cu btile molcome i puternice ale unei psri de
prad. Vna felul n care se nvrtea, descriind arcuri largi,
nu lsa nici o urm de ndoial. Dar mai ngrijortoare era
mrimea acestei creaturi. Un liliac adevrat ar fi trebuit s se
afle la civa pai ca s par att de mare fa de lun. ncerc
s i dea seama ct de departe era cu adevrat i ct de mare.
Trebuia s aib corpul ca de om, iar aripile Trecu iari prin
faa lunii, apoi se npusti n jos, lsndu-se nghiit de noapte.
Strjerul l prinse de mn, iar Rand i ddu seama c Lan
se ntorsese dup el.
La ce tot stai i te uii, biete? Trebuie s ne continum
drumul.
Ceilali ateptau n spatele lui Lan.
Cu toate c se atepta s-i se spun c se lsase biruit de
teama de troloci, Rand i povesti ce vzuse. Spera c Lan i va
spune c fusese ntr-adevr un liliac sau o nlucire.
Strjerul mormi un singur cuvnt, ca i cum i-ar fi
provocat grea.
Draghkar.
Egwene i ceilali se uitar nelinitii la cer, n toate prile,
iar Menestrelul scoase un oftat nfundat.
Da, ncuviin Moiraine. Nu putem spera c ne nelm.
Iar dac Myrddraalul are un Draghkar n slujba sa, o s afle
curnd unde suntem asta dac nu cumva tie deja. Trebuie
s mergem ct mai repede. S-ar putea s izbutim s ajungem la
Taren Ferry naintea Myrddraalului, iar trolocii lui nu vor
nainta cu aceeai iueal ca noi.
Dar ce sunt Dragkharii? ntreba Egwene.
181

De data aceasta Thom Merrilin fu cel care i rspunse, pe
un ton aspru.
n rzboiul de la sfritul Vrstei Legendelor au aprut
creaturi mai nfricotoare dect trolocii i Jumate-Oamenii.
Moiraine i ntoarse dintr-odat capul spre el. Nici mcar
ntunericul nu i putea ascunde asprimea din privire. nainte
ns ca vreunul dintre ei s apuce s mai ntrebe ceva, Lan
ncepu s dea ordine:
Acum o s ne ndreptm spre Calea Nordului. Dac inei
la via, urmai-m ndeaproape i nu v ndeprtai unii de
alii.
i struni calul, iar ceilali galopar n urma lui, fr s
scoat o vorb.

182

CAPITOLUL 11

Drumul spre Taren Ferry

Caii goneau pe Calea Nordului, ndreptndu-se cu iueal
spre miaznoapte, cu coamele i cozile fluturnd n lumina
lunii, lovind ritmic cu copitele pmntul bttorit. Lan era n
frunte calul negru i clreul nvluit n umbr abia se
deslueau n noaptea rece. Iapa alb a lui Moiraine, care
mergea n pas cu armsarul, prea o sgeat palid nind n
ntuneric. Ceilali formau un ir n spatele lor, ca i cum ar fi
fost toi legai de o funie nevzut al crei capt se afla n mna
Strjerului.
Rand era ultimul din ir, exact n spatele lui Thom Merrilin;
ceilali erau undeva mai n fa. Menestrelul nu ntorcea deloc
capul, mulumindu-se s vad ncotro alearg i nu de ce anu-
me fuge. Dac din spate ar fi aprut cumva trolocii, sau Pieritul
pe calul su tcut, sau fiina aceea zburtoare, Draghkarul,
Rand era cel care ar fi trebuit s dea alarma.
La fiecare cteva minute apuca friele i coama lui Noru cu
strnicie i i ntindea gtul ca s vad mai bine ce se petrece
n urma lui. Draghkarul Mai primejdios dect trolocii i
Pieritul, spusese Thom. Dar cerul era pustiu, iar pmntul era
cufundat n bezn i umbre. Umbre care ar fi putut ascunde o
armat ntreag.
Acum c putea alerga dup pofta inimii, surul se npusti n
noapte ca un strigoi, innd cu uurin pasul cu armsarul lui
Lan. Dar Noru voia s mearg i mai repede. Voia s l prind
din urm pe calul cel negru, se sfora s l ajung. Rand
trebuia s strng cu putere friele ca s l mai domoleasc.
Noru se mpotrivea din toate forele, ca i cum ar fi fost vorba
despre o ntrecere i ncerca, la fiecare pas, s devin el
stpnul. Rand se ag de a i de huri, ncordndu-i toi
muchii. Spera din tot sufletul c Noru nu o s simt ct de
nelinitit este. Dac ar fi simit, de bun seam l-ar fi aruncat
din a.
183

Cu trupul lipit de spatele lui Noru, Rand se uita ngrijorat
la Bela i la clreaa sa. Cnd spusese c iapa cea flocoas
putea ine pasul cu ceilali cai, nu se gndise c vor galopa fr
oprire. Acum Bela alerga cum nu o crezuse niciodat n stare.
Lan nu fusese de acord ca Egwene s i nsoeasc. Ar ncetini
oare de dragul ei dac pe Bela ar lsa-o puterile? Sau ar
ncerca s o lase s se descurce singur? Moiraine i Strjerul
erau de prere c Rand i prietenii si erau oarecum
importani, dar, cu toate c Moiraine vorbise despre Pnz,
Rand nu credea c o considerau i pe Egwene important.
Dac Bela rmnea n urm, nu avea de gnd s o
abandoneze, indiferent ce ar fi spus Moiraine i Lan. Dar din
urm veneau trolocii i Pieritul. Din urm venea Draghkarul.
Cu toat puterea disperrii, i strig n tcere Belei s alerge ca
vntul, ncerc n tcere s i dea curaj. Fugi! I se fcu pielea
de gin, iar oasele parc i ngheaser, gata s se crape.
Lumina s te-ajute, fugi! Iar Bela alerg.
Goneau tot nainte, spre miaznoapte, iar timpul nu mai
exista. Din cnd n cnd zreau luminile de la vreo ferm, dar
numai pentru o clipit. Ltraturile cinilor se pierdeau n
ntuneric sau conteneau brusc cnd animalele credeau c i-au
izgonit. Alergau prin bezna strpuns doar de lumina palid i
apoas a lunii; fr de veste, copacii de pe marginea drumului
se nlau amenintori deasupra lor, apoi piereau fr urm.
Erau nvluii n negur, iar zgomotul ritmic al copitelor nu era
tulburat dect de iptul stingher i trist al vreunei psri de
noapte.
Lan ncetini pe neateptate, apoi opri ntregul ir de cai.
Rand nu tia prea sigur de ct timp clreau, dar simea o
durere surd n picioare de la a. n faa lor scnteiau luminie,
ca i cum un ntreg roi de licurici i-ar fi fcut sla printre
copaci.
Rand se uit nedumerit la mulimea de luminie, apoi
rmase cu gura cscat de mirare. Licuricii erau de fapt
ferestre, ferestrele caselor risipite pe coastele i vrful unui
deal. Era Dealul Strjii. Nu i venea s cread c ajunseser
att de departe. Pesemne c nimeni nu mai strbtuse drumul
acesta cu atta iueal. Urmnd exemplul lui Lan, Rand i
184

Thom Merrilin desclecar. Noru sttea cu capul n jos,
rsuflnd greu. Pe gt i pe umeri i se zreau urme de spum,
aproape confundndu-se cu pielea lui cenuie. Rand i spuse
c Noru nu ar mai putea purta pe nimeni n a n noaptea
aceea.
Orict a vrea s las toate satele astea n urm, gri
Thom, cteva ore de odihn ne-ar prinde foarte bine. Cred c
avem destul avans ca s ne putem permite s zbovim puin,
nu?
Rand se ntinse, frecndu-i alele.
Dac tot ne oprim n Dealul Strjii pn n zori, mai bine
am urca pn n vrf.
O pala rzlea de vnt aduse cu sine o frntur de cntec
din sat i un miros mbietor de mncare care i ls gura ap.
n Dealul Strjii oamenii nc mai srbtoreau. Trolocii nu le
stricaser srbtoarea de Bel Tine. Se uit dup Egwene. Se
prbuise de oboseal i sttea sprijinit de Bela. i ceilali
desclecau, oftnd i ntinzndu-se, s-i mai aline durerea din
trup. Doar Strjerul i femeia Aes Sedai nu preau a fi istovii.
N-a zice nu la nite cntece, intr Mat n vorb, cu un
glas ostenit. i poate i o bucat de plcint de oaie la Mistreul
Alb. Fcu o pauz, apoi adug: N-am fost niciodat dincolo de
Dealul Strjii. Mistreul Alb nu e nici pe departe la fel de bun ca
hanul Izvorul de vin.
Nu-i chiar aa de ru la Mistreul Alb, spuse Perrin. A
vrea i eu o plcint de oaie. i nite ceai fierbinte, s mi
scoat frigul din oase.
Nu ne putem opri pn nu traversm Tarenul, anun
Lan tios. Putem poposi cel mult cteva minute.
Dar caii, protest Rand. O s-i omorm dac mergem
mai departe n noaptea asta. Moiraine Sedai, de bun seam
O zrise mergnd printre cai, dar nu bgase de seam ce
fcea. Acum l ddu la o parte i i puse minile pe gtul lui
Noru. Rand tcu. Dintr-odat, calul i ridic puin capul,
necheznd uor, aproape smulgnd hurile din mna lui
Rand. Surul fcu un pas n lturi. Era la fel de odihnit ca i
cum ar fi petrecut o sptmn ntreag n grajd. fr s scoat
o vorb, Moiraine se ndrept spre Bela.
185

Nu tiam c poate face aa ceva, i opti Rand lui Lan, cu
obrajii n flcri.
Ar fi trebuit s bnuieti, rspunse Strjerul. Ai vzut
cum l-a ngrijit pe tatl tu. O s fac s dispar toat
oboseala. Mai nti a cailor, apoi a voastr.
A noastr. i voi?
Eu nu am nevoie, pstorule. Nu nc. i nici ea. Ce face
pentru ceilali nu poate face i pentru ea. Numai unul dintre
noi va face drumul sta obosit. Mai bine ai spera c nu va obosi
prea tare nainte s ajungem n Tar Valon.
i ce se va ntmpla dac obosete? l ntreb Rand pe
Strjer.
Ai avut dreptate n privina Belei, Rand, i spuse Moiraine
de acolo de lng iap. E puternic i la fel de ncpnat ca
voi toi cei din inutul celor Dou Ruri. Orict de ciudat ar
prea, este cea mai puin obosit.
Un ipt sfie ntunericul, parc scos de un om strpuns
de o mie de cuite, i o pereche de aripi se abtu deasupra
capetelor lor. Umbra care i nvluia deveni i mai ntunecoas.
Caii se ddur napoi, nfricoai.
Draghkarul btu din aripi, iar lui Rand i se pru c aerul
devine vscos i lipicios, ca i cum s-ar fi trezit n mijlocul unui
comar. Nici nu apuc s-i se fac team, c Noru i sri n
aer, scond la rndul lui ipete puternice, rsucindu-se n
toate prile, ca i cum ar fi vrut s dea jos de pe el ceva care-i
se agase de piele. Rand, care inea hurile, fu izbit de
pmnt i trt pe jos. Noru necheza ca i cum ar fi fost atacat
de o hait de lupi.
Reui cumva s nu dea drumul la huri; se ajut de
cealalt mn i de picioare ca s se ridice la loc. Srea i se
cltina, tot ncercnd s nu se mai lase dobort la pmnt.
Respira ntretiat. Nu l putea lsa pe Noru s scape. Disperat,
ntinse mna, de-abia atingnd cpstrul. Noru se ddu
napoi, ridicndu-l n aer; Rand nu putu dect s ncerce s se
in, spernd c totui calul se va liniti.
Rand czu, zdruncinndu-se din toate ncheieturile; surul
se potoli dintr-odat, i acum tremura, cu nrile fremtnd,
ochii privind n gol i picioarele nepenite. i Rand tremura,
186

agat de cpstru. O fi fost i dobitocul sta zguduit, i
spuse el. Respir adnc, dar cu greutate, de cteva ori. Abia
dup aceea avu curaj s se uite n jur s vad ce se ntmplase
cu ceilali.
Peste tot domnea haosul. Tovarii si de drum strngeau
cu strnicie hurile cailor zbuciumai, ncercnd, fr prea
mare succes, s domoleasc animalele care se tot ddeau
napoi, clcndu-se n picioare. Doar doi clrei preau a nu
avea nici o grija. Moiraine sttea dreapt n a, iar iapa cea alb
se ndeprta cu pai delicai de harababura de nedescris, ca i
cum nu s-ar fi ntmplat nimic neobinuit. Lan era n picioare,
privind scruttor cerul, cu sabia ntr-o mn i hurile n
cealalt; armsarul negru i zvelt sttea linitit lng el.
n Dealul Strjii veselia contenise. Pesemne c i cei din sat
auziser iptul. Rand tia c vor rmne o vreme tcui, i
poate vor ncerca s afle ce s-a ntmplat, apoi se vor ntoarce
la treburile lor. Nu va trece mult i totul se va terge; vor
rmne doar cntecele, mncarea, dansurile i voia bun.
Poate c atunci cnd vor auzi ce s-a petrecut n Emonds Field,
unii i vor mai aduce aminte i i vor pune ntrebri. Se auzi o
scripc, iar dup o clip i un flaut. n sat srbtoarea
continua.
nclecai! le porunci Lan tios.
i vr sabia n teac i urc pe armsar.
Draghkarul nu s-ar fi artat dac nu i-ar fi spus deja
Myrddraalului unde suntem.
Un alt ipt ascuit se auzi de undeva de sus, mai slab, dar
tot att de strident. n Dealul Strjii muzica se opri brusc nc o
dat.
Acum e pe urmele noastre i o s i arate lui Jumate-Om
drumul. Cred c e pe aproape.
Caii, acum odihnii, dar nspimntai, se ridicau n dou
picioare i se fereau din calea celor care voiau s ncalece.
Suduind, Thom Merrilin fu primul care reui s urce n a, i
nu mai dur mult pn izbutir i ceilali. Toi n afar de unul.
Grbete-te, Rand, strig Egwene.
187

Draghkarul scoase din nou un ipat ascuit, iar Bela apuc
s fac vreo civa pai nainte ca fata s reueasc s o
struneasc.
Grbete-te!
Rand tresri i i ddu seama c, n loc s ncerce s urce
pe Noru, rmsese pe loc, uitndu-se la cer i strduindu-se n
zadar s vad de unde veneau ipetele acelea nfiortoare. Mai
mult, fr s bage de seam, scosese sabia lui Tam din teac,
de parc ar fi vrut s se lupte cu creatura naripat.
Se nroi, dar din fericire ntunericul i ascundea chipul.
innd cu o mn friele, vr cu stngcie sabia la loc n
teac, uitndu-se pe furi la ceilali. Moiraine, Lan i Egwene l
priveau, dar nu tia sigur ct vedeau cu adevrat la lumina
lunii. Restul preau prea preocupai s i in caii n fru ca s
se mai sinchiseasc i de el. Puse o mn pe oblnc i sri n
a, ca i cum ar fi fcut asta dintotdeauna. Avea cu siguran
s afle mai trziu dac vreunul dintre prietenii si vzuse sabia
nu era momentul s se ngrijoreze din pricina asta.
De ndat ce urc n a, pornir din nou n galop, tot
nainte, pe lng dealul n form de dom. Cinii din sat ltrau;
nu treceau cu totul neobservai. Sau poate c, de fapt, cinii
simt mirosul trolocilor, i spuse Rand. Curnd, ltratul
cinilor i luminile satului pierir n urma lor.
Galopau unul lng cellalt, iar caii aproape c se loveau n
timp ce fugeau. Lan le spuse s se mprtie din nou, dar
nimeni nu voia s rmn nici mcar o clip singur n noapte.
Din deprtare, de deasupra capetelor lor, se auzi un ipt.
Strjerul renun i i ls s alerge la un loc.
Rand era chiar n spatele lui Moiraine i al lui Lan, iar surul
se cznea s i fac loc ntre calul negru al Strjerului i iapa
zvelt a femeii Aes Sedai. Egwene i Menestrelul galopau pe
lng el, iar prietenii lui se nghesuiau n spate. Noru, mboldit
de ipetele Draghkarului, alerga att de repede, nct Rand nu
l-ar fi putut potoli nici dac ar fi ncercat, dar tot nu reuea s
i prind din urma pe cei doi cai din fa.
iptul Draghkarului era mai nspimnttor dect
ntunericul. Bela cea voinic alerga n pas cu ceilali cai, cu
188

gtul ntins, iar coada i coama i fluturau n vnt. Moiraine
nu a scpat-o doar de oboseal a mai fcut ceva.
O vedea pe Egwene la lumina lunii, zmbind de ncntare.
Prul i flutura n vnt precum coamele cailor, iar strlucirea
din privirea ei nu era doar rsfrngerea luminii lunii, Rand era
sigur de asta. Rmase cu gura cscat de uimire pn cnd
nghii ceva i ncepu s tueasc.
Pesemne c Lan ntrebase ceva, cci Moiraine strig
deodat, cu o voce puternic, acoperind zgomotul vntului i al
copitelor:
Nu pot! Cu att mai puin de pe un cal n galop. Nu pot fi
ucii cu uurina, nici mcar atunci cnd i vezi. Trebuie s
fugim i s ndjduim.
Galopar printr-un petic de cea subire, care nu ajungea
dect pn la genunchii cailor. Noru trecu dincolo din dou
salturi, iar Rand clipi, ntrebndu-se dac nu cumva i se
pruse. Era prea frig ca s fie cea. Alt petic de cea trecu pe
lng ei, mai mare dect primul. Cretea, ca i cum pcla ar fi
izvort din pmnt. Deasupra lor, se auzeau ipetele furioase
ale Draghkarului. Ceaa i nvltuci o clip pe clrei, apoi se
mistui, apru din nou i se fcu dup aceea nevzut n spatele
lor.
Pcla ca de ghea lsa o umezeal rece pe faa i pe
minile lui Rand. Apoi un zid de un cenuiu deschis se ivi
amenintor n faa lor i deodat se trezir nvluii. Ceaa
groas nbuea zgomotul copitelor, iar ipetele de deasupra lor
preau ndeprtate, ca i cum ar fi trecut printr-un zid. Acum
Rand de-abia mai putea deslui silueta lui Egwene i a lui
Thom Merrilin, care clreau lng el.
Lan nu ncetini.
Nu e dect un singur loc unde putem merge, strig el, iar
vocea i era spart i prea ca nu se adreseaz nimnui.
Myrddraalii sunt vicleni, rspunse Moiraine. O s
folosesc acelai vicleug mpotriva lui.
Continuar s galopeze n tcere.
Ceaa plumburie ntuneca pmntul i cerul, iar clreii,
transformai la rndul lor n umbre, preau c plutesc printre
nori. Parc dispruser pn i picioarele cailor.
189

Rand se foi n a, ncercnd s se apere de ceaa ca de
ghea. Una era s tie c Moiraine putea face tot felul de
lucruri, i cu totul altceva s aib pielea umed i rece din
pricina acestor lucruri. i ddu seama c i inea rsuflarea i
se blestem n gnd. Nu putea ajunge pn la Taren Ferry fr
s respire. Moiraine folosise Puterea Suprem asupra lui Tam,
iar Tam prea c se simte bine. Totui, trebuia s nceap s
respire. Aerul era nbuitor, dar nu era deloc diferit de orice
alt noapte cu cea poate doar ceva mai rece. ncerc s i
spun toate astea, dar nu era sigur c reuea s le i cread.
Acum Lan i ncuraja s nu se ndeprteze, fiecare s
rmn acolo unde s poat vedea siluetele celorlali n
cenuiul umed i ngheat. Cu toate acestea, Strjerul nu
ncetini fuga nebuneasc a armsarului su. Lan i Moiraine,
unul lng cellalt, i conduceau prin cea, ca i cum ar fi
vzut clar ce este n fa. Cei din spate trebuiau s aib
ncredere i s i urmeze. i s spere.
ipetele ascuite care i urmriser se auzeau din ce n ce
mai stins pe msur ce galopau, apoi disprur cu totul, dar
asta nu i liniti prea mult. Pdurea i fermele, luna i drumul
erau nvluite n cea, ascunse. Cinii nc mai ltrau cnd
treceau pe lng ferme, dar acum ltratul se auzea spart i
ndeprtat prin pcla cenuie; singurul zgomot era tropitul
nbuit al copitelor cailor. Nimic nu se schimba n ceaa aceea
fumurie, fr form. Doar durerea crescnd din picioare i
spate trda trecerea timpului.
Rand era sigur c trecuser cteva ceasuri bune. Apucase
att de strns friele, nct nu tia dac o s le mai poat da
drumul, i se ntreb dac va mai putea vreodat s mearg
cum trebuie. O singur dat arunc o privire n urm. Vzu
umbre alergnd prin cea n spatele lui, dar nici mcar nu i
putea da seama ci erau. Sau cel puin dac erau ntr-adevr
prietenii lui. Frigul i umezeala i ptrundeau prin mantie,
surtuc i cma, i ptrundeau n oase aa i se prea. Doar
rafalele de vnt i felul n care calul de sub el i arcuia trupul i
spuneau c se mic. Negreit trecuser cteva ceasuri.
ncetinii, strig deodat Lan. Strngei hurile.
190

Rand fu att de surprins, nct, pn s apuce s-l
opreasc, Noru i fcu loc printre Lan i Moiraine, nind
civa pai nainte. De jur mprejur se zreau case, nite case
ciudat de nalte, dup prerea lui Rand. Nu mai vzuse
niciodat acest loc, dar auzise poveti despre el. nlimea
neobinuit se datora temeliilor nalte din piatr roie moale,
care se dovedeau de folos atunci cnd izvorul ascuns din
Munii de Negur fcea ca rul Taren s se reverse. Ajunseser
n Taren Ferry.
Lan trecu pe lng el pe calul su negru.
Nu fi att de nerbdtor, pstorule.
ncurcat, Rand reveni la locul su fr s i dea nici o
lmurire; ceilali intrau i mai adnc n sat. Faa i ardea, i
pentru moment ceaa era bine venit. Un cine singuratic, care
nu se vedea din pricina ceii reci, i ltr furios, apoi fugi. Din
cnd n cnd, pe msur ce oamenii ncepeau s se trezeasc,
se mai lumina cte o fereastr. n afar de cine i de tropitul
nbuit al copitelor cailor, niciun alt zgomot nu tulbura
linitea ultimului ceas din noapte.
Rand cunoscuse civa oameni din Taren Ferry. ncerc s
i aduc aminte puinele lucruri pe care le tia despre ei. Se
aventurau arareori n ceea ce numeau satele de jos, inndu-
i nasul n vnt, ca i cum ar fi simit un miros neplcut.
Puinii oameni pe care i ntlnise aveau nume ciudate, precum
Vrfdedeal sau Barcdepiatr. Toi cei din Taren Ferry erau
cunoscui pentru viclenia i mecheria lor. Se spunea c, dac
dai mna cu cineva din Taren Ferry, dup aceea trebuie s i
numeri degetele.
Lan i Moiraine se oprir n dreptul unei case nalte i
ntunecate care arta ca toate celelalte case din sat. Ceaa se
ncolci n jurul Strjerului ca un fum cnd acesta sri din a
i urc scrile care duceau la ua din fa, aflat la nivelul
capetelor lor. Ajuns sus, Lan btu puternic cu pumnul n u.
Parc voia s nu facem zgomot, murmur Mat.
Lan continu s bat cu putere. Fereastra casei de alturi
se lumin i cineva ncepu s strige furios, dar Strjerul nu se
opri din bocnit.
191

Deodat ua fu deschisa larg de un brbat ntr-o cma de
noapte care i flutura n jurul gleznelor goale. La lumina lmpii
de gaz pe care o inea n mn se vedea o fa ngust cu
trsturi coluroase. Deschise gura mnios, dar rmase cu ea
deschis; capul i se nvrti, ncercnd s cuprind cu privirea
ceaa, iar ochii i ieir din orbite.
Ce e asta? ntreb. Ce e asta?
Crcei gri i reci se strecurau prin u, iar el se trase grbit
napoi, ncercnd s se fereasc de ei.
Jupn Turnnalt, rosti Lan. Tocmai omul de care am
nevoie. Vrem s trecem de partea cealalt cu bacul dumitale.
Pur pariu c n-a vzut n viaa lui un turn nalt, chicoti
Mat.
Rand i fcu semn s tac. Brbatul cu fa coluroas
ridic lampa puin mai sus i se uit bnuitor la ei. Dup
cteva clipe, jupn Turnnalt spuse argos:
Bacul trece dincolo doar ziua. Nu noaptea. Niciodat
noaptea. i cu att mai puin pe ceaa asta. Venii dup ce
rsare soarele i dispare ceaa.
Ddu s se ntoarc i s plece, dar Lan l apuc de
ncheietur. Luntraul deschise gura, furios. Strjerul ncepu
s i numere monede n palm, una cte una, iar aurul scnteia
n lumina lmpii. Turnnalt i lingea buzele auzind zornitul
monedelor i, ncetul cu ncetul, i apleca tot mai mult capul
spre mn, ca i cum nu i venea s cread ce vedea.
i o s primeti tot pe att cnd ajungem teferi pe malul
cellalt, i fgdui Lan. Dar plecm nentrziat.
Acum? Cuget puin, se muta de pe un picior pe altul i
privi iscoditor la noaptea ceoas, apoi ddu repezit din cap.
Acum pornim. Dar d-mi drumul la mn. Trebuie s-mi scol
oamenii. Doar nu crezi c pot s trec singur bacul pe malul
cellalt.
O s atept la bac, rspunse Lan sec. Dar nu mult timp.
Ddu drumul ncheieturii luntraului.
Jupn Turnnalt strnse la piept pumnul de monede i,
dnd din cap a ncuviinare, nchise ua n spatele lui,
mpingnd-o cu oldul.

192

CAPITOLUL 12

Peste Taren

Lan cobor treptele i le spuse celorlali s descalece i s
vin dup el prin cea cu caii. Din nou trebuiau s se ncread
n Strjer i n faptul c tie unde i duce. Ceaa se nvltucea
n jurul genunchilor lui Rand, ascunzndu-i picioarele, nel-
sndu-l s vad nimic n fa la o distan mai mare de un
metru. Ceaa nu mai era aa de groas ca nainte s intre n
sat, dar Rand de-abia ce reuea s i deslueasc tovarii de
drum.
n afar de ei, nici o alt prezen omeneasc nu clintea
linitea nopii. Se vedea lumin la mai multe ferestre, dar pcla
groas le fcea s par doar nite pete neclare i cel mai adesea
tot ce se vedea era o lucire slab, suspendat n cenuiul din
jur. Alte case, din care se zrea puin mai mult, preau c
plutesc pe o mare de nori sau c nesc brusc din pcl n
timp ce vecinele lor rmn ascunse, ca i cum ar fi fost singure
pe o ntindere de mile ntregi.
Rand era nepenit din pricina drumului lung i se ntreb
dac nu putea gsi o cale s mearg pe jos pn la Tar Valon.
Nu c i-ar fi fost mult mai uor s umble pe jos dect s
clreasc, dar picioarele erau aproape singura parte a
trupului care nu-l durea. Cel puin era obinuit s mearg pe
jos.
O singur dat vorbi cineva ndeajuns de tare ct s aud i
Rand cu claritate:
Trebuie s te ocupi de asta, gri Moiraine, rspunznd
unor vorbe de ale lui Lan pe care nu le auzise. i aa o s-i
aminteasc prea multe, i nu putem face nimic. Dac m ine
minte
Rand i ndrept morocnos pe umeri surtucul acum umed
i se inu aproape de ceilali. Mat i Perrin bombneau ceva,
mormind n barb i nbuindu-i cte o njurtur cnd se
loveau la degetele de la picioare din pricina unui lucru nevzut.
i Thom Merrilin bombnea Rand auzea cuvinte ca mncare
193

fierbinte, foc sau vin fiert , dar nici Strjerul, nici Moiraine
nu i bgau n seam. Egwene mergea n pas cu ei fr s
scoat o vorb, cu spatele drept i capul sus. Mersul i era,
firete, puin ovitor din cauza durerii, cci, la fel ca toi
ceilali, nici ea nu era obinuit s clreasc.
Are parte de aventura pe care i-o dorea, i spuse el
ursuz, i ct vreme avea s fie la fel se ndoia c Egwene va
observa, lucruri att de lipsite de importan precum ceaa, sau
umezeala, sau frigul. I se prea c exist o diferen n felul n
care vezi lucrurile dac pleci de bunvoie n cutarea aventurii
su dac eti obligat s o faci. Dac era s te iei dup poveti,
prea palpitant s galopezi prin ceaa rece, cu un Draghkar i
cine tie ce alt creatur pe urmele tale. Poate c Egwene era
nfiorat de emoie; el simea doar frigul i umezeala i se
bucura s se gseasc din nou ntr-un sat, fie el i Taren Ferry.
Pe neateptate, se mpiedic de ceva mare i cald n
ntuneric: armsarul lui Lan. Strjerul i Moiraine se opriser,
iar ceilali fcur la fel, mngindu-i caii, n ncercarea de a
liniti att animalele, ct i pe ei nii. Ceaa era ceva mai
subire aici, aa c se vedeau unul pe cellalt mult mal bine
dect n ultimul timp, dar nu ntr-att de subire nct s
deslueasc mare lucru n jur. Picioarele le erau nc ascunse
de talazuri plumburii de pcl. Prea c toate casele fuseser
nghiite de negur.
Cu bgare de seam, Rand l duse pe Noru puin mai n
fa i fu surprins auzind cum cizmele lui hrie pe scnduri.
Pontonul. Se ddu napoi cu grij, fcndu-l i pe sur s se dea
ndrt. Auzise c pontonul de la Taren Ferry era ca un pod
care nu ducea nicieri altundeva dect la bac. Se spunea c Ta-
ren este mare i adnc, iar curenii si neltori i biruiesc
chiar i pe cei mai buni nottori. Pesemne c era mult mai lat
dect apa Izvorului de Vin. i mai era i ceaa. Fu o uurare s
simt din nou pmnt sub picioare.
Se auzi un Ssst amenintor din gura lui Lan, tios ca
briciul. Strjerul le fcu semn i se repezi lng Perrin, dnd la
o parte surtucul tnrului ndesat i scond la iveal securea
cea mare pe care acesta o purta la cingtoare. Asculttor, dar
fr s neleag, Rand i desfcu i el surtucul, artndu-i
194

sabia. n timp ce Lan se ndrepta iute napoi spre cal, n cea
aprur lumini sltree i se auzir pai nbuii.
ase brbai cu fee ncremenite i mbrcai grosolan l ur-
mau pe jupn Turnnalt. Torele pe care le duceau alungau un
petic de cea din jurul lor. Cnd se oprir, toi cei din Emonds
Field apreau limpede n faa lor, nconjurai de un zid cenuiu
care prea mai gros din pricin c reflecta lumina torelor.
Luntraul i cercet cu luare aminte, cltinnd din capul lui
ngust, cu nasul ncreit, ca o nevstuic adulmecnd aerul n
cutarea przii.
Lan se sprijini aparent nepstor de a, dar cu o mn
lsat ostentativ pe plselele lungi ale sabiei. Aducea cu un arc
de metal, comprimat, ateptnd s neasc.
Rand se grbi s l imite pe Strjer cel puin punndu-i i
el mna pe sabie. Nu credea c ar putea reui s copieze i
postura aceea lene, dar care purta n sine o ameninare
teribil. Probabil c ar rde dac a ncerca. Perrin slbi puin
cheotoarea securii i i nfipse cu strnicie picioarele n
pmnt. Mat puse o mn pe tolb, dei Rand nu prea i
ddea seama n ce stare mai era arcul lui dup ce l inuse
atta n umezeal. Thom Merrilin fcu seme un pas nainte i
ntinse mna goal, ntorcnd o uor. nvrti brusc mna i un
pumnal i apru printre degete. Plselele i se puser n palm
scond un plesnet i, devenind dintr-odat degajat, Thom se
apuc s i curee unghiile.
Dinspre Moiraine se auzi un hohot uor de rs ncntat.
Egwene btu din palme, ca i cum ar fi privit o reprezentaie la
Srbtoare, apoi se opri i pru stingherit, dei buzele
continuau s i tremure, ca i cum ar fi ncercat s zmbeasc.
Turnnalt nu prea ns deloc amuzat. Se uit int la
Thom, apoi i drese zgomotos glasul.
Cineva a vorbit de mai mult aur pentru a v trece
dincolo. Se uit din nou n jur la ei, cu o privire posac i
viclean. Ce mi-ai dat nainte e acum la loc sigur, ai auzit? N-
avei cum s punei mna pe el.
O s primeti restul, rspunse Land, cnd ajungem pe
malul cellalt. Scutur puin punga de piele care i atrna la
cingtoare i se auzi un zngnit.
195

Ochii luntraului scprar o clip de mnie, dar n cele din
urm ncuviin.
Atunci s pornim, murmur el i pi mndru pe ponton,
urmat de cele ase ajutoare.
Ceaa se mistuia arznd n jurul lor pe msur ce naintau;
crcei cenuii se ncolceau n spatele lor, astupnd cu
repeziciune locul unde se aflaser mai nainte. Rand se grbi s
in pasul cu ei.
Bacul n sine era o barc de lemn cu laturi nalte, n care te
urcai pe o ramp care putea fi ridicat ca s blocheze captul
parmei. De o parte i de alta erau frnghii groase de un bra,
frnghii legate de piloni puternici la marginea pontonului i
care se pierdeau n ntunericul de deasupra rului. Ajutoarele
luntraului i nfipser torele n inelele de fier de pe marginea
bacului, ateptar pn cnd toi i aduser caii pe punte,
apoi traser rampa. Puntea scria sub copitele cailor i
tritul picioarelor, iar bacul se balansa ntr-o parte i ntr-
alta din pricina greutii.
Turnnalt mormi n barb i le spuse mrind s i
liniteasc animalele i s stea n mijlocul bacului, ca s nu-i
stnjeneasc pe oamenii lui. Strig la ajutoarele sale, care
pregteau bacul pentru traversare, ndemnndu-i s se
grbeasc, dar brbaii continuau s se mite cu aceeai
lentoare, indiferent ce le-ar fi spus; de altfel, nici el nu prea
avea tragere de inim i adesea nu i ducea cuvintele pn la
capt, oprindu-se ca s ridice tora i s priveasc iscoditor n
cea. n cele din urm conteni s mai strige la ei i se duse la
pror, unde rmase privind int la pcla ce acoperea rul.
Rmase nemicat pn cnd unul dintre ajutoarele sale l
atinse pe bra; atunci tresri i se uit furios la el.
Ce? Ah. Tu, nu-i aa? Gata? Era i timpul. Ce mai
atepi? i agit minile fr s in seam de tora i de felul
n care caii nechezau i ncercau s se dea napoi. D-te la o
parte! F loc! Mic-te!
Brbatul se supuse i se ndeprt greoi, iar Turnnalt privi
nc o dat la ceaa de deasupra, frecndu-i nelinitit mna
goal de partea din fa a surtucului.
196

Bacul se nclin cnd fur desfcute odgoanele i fu prins
de curent, apoi se nclin din nou cnd se ls n voia
frnghiilor de susinere. Oamenii luntraului, trei de fiecare
parte, nfcar frnghiile din partea din fa a bacului i
ncepur s se ndrepte anevoie spre partea din spate,
murmurnd nelinitii pe msur ce naintau pe rul
nvemntat n cenuiu.
Pontonul dispru i fur nvluii de pcla care se furia n
fii subiri pe puntea bacului, printre torele plpitoare.
Barca se legna uor n voia curentului. Doar micarea ritmic
a oamenilor, n fa ca s apuce frnghiile, apoi n spate,
trgnd de ele, ddea de neles c nainteaz. Nimeni nu
vorbea. Stenii ncercau s se in ct mai aproape de mijlocul
bacului. Auziser c Tarenul este mult mai lat dect praiele cu
care erau ei obinuii; ceaa fcea s li se par infinit mai
ntins.
Dup o vreme, Rand se apropie de Lan. Un ru pe care nu-l
puteai trece cu piciorul sau not i al crui mal nu l puteai
vedea era o privelite sumbr pentru cineva care nu vzuse
niciodat o ap mai lat sau mai adnc dect iazul din Codrul
cu Bli.
Chiar ar fi ncercat s ne jefuiasc? ntreb el cu glas
sczut. Se purta ca i cum i-ar fi fost lui fric s nu fie jefuit.
Strjerul i cercet cu privirea pe luntra i pe ajutoarele
sale niciunul nu prea c ascult nainte s rspund, la fel
de ncet:
La adpostul ceii ei bine, uneori, cnd oamenii fac
ceva pe ascuns, se poart cu strinii aa cum nu ar ndrzni s-
o fac dac ar mai fi i ali ochi care s-i vad. i cei care fac
cel mai repede ru unui strin sunt cei crora le trece cel mai
repede prin minte c strinul va fi cel care le va face ru. Omul
sta Cred c i-ar vinde propria mam trolocilor ca s
primeasc n schimb carne pentru tocan, dac i-ar conveni
preul. M mir c m ntrebi una ca asta. Am auzit i eu cum
vorbesc oamenii din Emonds Field despre cei din Taren Ferry.
Da, dar Da, toat lumea spune c Dar n-am crezut
niciodat c aa ar fi. De fapt Rand i spuse c ar face mai
bine s nu se mai gndeasc deloc la ceea ce tia despre felul
197

de a fi al oamenilor de dincolo de satul lui. Ar putea s-i spun
Pieritului c am traversat rul cu bacul lui, rosti el n cele din
urm. Poate c o s-i pun pe troloci pe urmele noastre.
Lan rse nfundat i sec.
Una e s jefuieti un strin i cu totul altceva s ai de-a
face cu un Jumate-Om. Chiar i nchipui c ar trece troloci cu
bacul de partea cealalt a rului, mai ales pe ceaa asta, orict
de mult aur i s-ar oferi? Sau c ar vorbi cu un Myrddraal, dac
ar avea ncotro? Numai gndul c ar putea s-i se ntmple una
ca asta l-ar pune pe fug. Nu cred c trebuie s-i faci prea
multe griji n privina Iscoadelor Celui ntunecat n Taren Ferry.
Nu n locul sta. Cel puin o vreme suntem n siguran, n
orice caz, nu avem a ne teme de cei de aici. Ai grij de tine.
Turnnalt nu mai privea scruttor n ceaa din fa. ntin-
zndu-i nainte chipul lui ascuit i innd sus tora, se uita la
Lan i la Rand ca i cum era prima dat cnd i vedea cu
adevrat. Scndurile de pe punte scriau sub paii
ajutoarelor lui i sub rarele lovituri de copit ale cailor.
Deodat, dndu-i seama c se uit la el cum i privete,
luntraul se trase napoi. Dintr-un salt se ntoarse s caute din
nou cu privirea cellalt mal sau orice altceva voia el s
gseasc n cea.
Nu mai spune nimic, opti Lan, att de ncet nct Rand
aproape c nu nelese. Nu e momentul s vorbim acum despre
troloci, sau despre Iscoadele Celui ntunecat, sau despre
Printele Minciunii putem fi auzii de urechi strine.
Asemenea vorbe pot pricinui lucruri mult mai rele dect Colul
Dragonului scrijelit pe ua ta.
Rand nu avea nici o tragere de inima s mai pun vreo
ntrebare. Mhnirea pusese i mai mult stpnire pe el.
Iscoadele Celui ntunecat! Ca i cum nu ar fi fost de ajuns s-i
faci griji din cauza Pieriilor, a trolocilor i a Draghkarului. Cel
puin dac vedeai un troloc, l recunoteai imediat.
Pe neateptate, n pcla din faa lor se ivir nedesluit nite
stive de lemn. Bacul se lovi cu o bufnitur de mal i apoi
ajutoarele luntraului se grbir s prind cu odgoane barca i
s coboare cu zgomot rampa, n timp ce Mat i Perrin spuser
n gura mare c Tarenul nu era nici pe departe att de lat ct
198

auziser ei. Lan cobor rampa ducndu-i armsarul de
cpstru, urmat de Moiraine i de ceilali. n timp ce Rand,
ultimul, cobora cu Noru n spatele Belei, jupn Turnnalt
strig mnios:
Hei, stai puin! Oprii-v! Unde mi-e aurul?
l vei primi, se auzi glasul lui Moiraine de undeva din
cea.
Cizmele lui Rand bocnir pe ramp i apoi pe scndurile
pontonului.
i cte un ban de argint pentru oamenii ti, adug Aes
Sedai, ca rsplat pentru c am traversat repede rul.
Luntraul ovi, ntinzndu-i gtul ca i cum ar fi mirosit
primejdia, dar, cnd auzir de argini, oamenii si se smulser
din toropeal. nainte ca Turnnalt s apuce s mai spun ceva,
coborr tropind rampa, unii dintre ei oprindu-se s mai ia o
tor. Luntraul i urm, posac.
Rand i croi drum cu bgare de seam de a lungul
pontonului, copitele lui Noru rsunnd slab n cea. Pcla
plumburie era la fel de groas ca deasupra rului. La captul
pontonului, Strjerul ntindea bani oamenilor, nconjurat de
torele lui Turnnalt i ale ajutoarelor sale. Toi ceilali, n afar
de Moiraine, ateptau ceva mai departe, strni unii n alii,
nelinitii. Femeia Aes Sedai se uita la ru, dar Rand nu i
putea da seama ce vede. nfrigurat, se nfur mai bine n
surtuc, aa ud cum era. Acum ieise cu adevrat din inutul
celor Doua Ruri i i se prea c ntre el i satul lui era mai
mult dect un ru.
Uite, gri Land, ntinzndu-i lui Turnnalt ultima
moned. Dup cum ne-am neles. Nu puse punga la loc, iar
luntraul cu chip de nevstuic o privea lacom.
Pontonul se zgli, scond un scrit puternic. Turnnalt
sri ca ars i ntoarse capul spre bacul nvluit n cea. Torele
care mai rmseser pe punte erau doar nite puncte palide i
neclare de lumina. Pontonul pri, lemnul se frnse cu un
huiet ca de tunet, cele dou lumini se cltinar, apoi ncepur
s se nvrteasc. Egwene scoase un ipt, iar Thom sudui.
199

S-a desfcut! striga Turnnalt. i nfc oamenii i i m-
pinse spre captul pontonului. Bacul s-a desfcut, neghiobilor!
Ducei-v dup el! Ducei-v dup el!
mbrncii de Turnnalt, brbaii fcur civa pai, potic-
nindu-se, apoi se oprir. Luminile slabe de pe bac se roteau din
ce n ce mai repede, i mai repede. Ceaa de deasupra se
rsucea, tras nuntrul apei. Pontonul se cutremur. Bacul
ncepea s se ndeprteze, iar zgomotul lemnului care se crpa
i din care sreau achii era asurzitor.
Un vrtej, spuse unul dintre ajutoare, cu glasul temtor.
Pe Taren nu sunt vrtejuri. Vocea lui Turnnalt era
stins. N-a fost niciodat niciun vrtej
O ntmplare nefericit.
Glasul lui Moiraine, care i ntoarse faa de la ru, prea
cavernos n ceaa care o fcea s semene cu o umbr.
O nenorocire, ncuviina Lan, sec. Se pare c o vreme nu
o s mai treci pe nimeni de partea cealalt a rului. Pcat c i-
ai pierdut barca. Scotoci din nou n punga pe care o inea n
mn. Asta ar trebui s te despgubeasc.
Turnnalt rmase o clip uitndu-se la aurul care strlucea
n mna lui Lan la lumina torelor, apoi umerii i se lsar, iar
privirea i se ndrept spre ceilali pe care i trecuse rul. Abia
desluindu-se din pricina ceii, cei din Emonds Field stteau
linitii. Luntraul scoase un ipt nspimntat i abia
ngimat, smulse monedele din mna lui Lan, se rsuci pe
clcie i o zbughi n cea. Ajutoarele sale erau la jumtate de
pas n urma lui; se mistuir i ei n susul rului, iar lumina
torelor fu iute nghiit de pcl.
Nu ne mai ine nimic aici, hotr Aes Sedai, ca i cum nu
s-ar fi petrecut nimic neobinuit. Ducndu-i iapa cea alb de
cpstru, iei de pe ponton i o lu n sus pe mal.
Rand rmase locului, uitndu-se la rul ascuns n cea.
Poate c a fost doar o ntmplare. Nu sunt vrtejuri, a spus,
dar Deodat i ddu seama c toat lumea plecase. Se grbi
s se caere pe malul uor povrnit.
Dup trei pai, ceaa groas se destrm cu totul.
ncremeni pe loc i se uit int napoi. O dung de-a lungul
malului desprea pcla deas i plumburie de cerul senin al
200

nopii, nc ntunecat, dei strlucirea lunii ddea de neles c
zorile nu erau departe. Strjerul i Moiraine stteau de vorb
lng cai, la civa pai dincolo de hotarul ceii. Ceilali se
strnseser puin mai la o parte; chiar i n ntunericul
strpuns de lumina lunii nelinitea lor era limpede. Toate
privirile erau aintite asupra lui Lan i a lui Moiraine i toi, n
afara de Egwene, se trseser puin napoi, ca i cum nu ar fi
vrut nici s i piard pe cei doi din vedere, dar nici s se
aproprie prea tare. Rand, cu Noru de cpstru, se duse lng
Egwene, iar ea i zmbi. i spuse c strlucirea din ochii ei nu
se datora numai luminii lunii.
Urmeaz linia rului ca i cum ar fi fost desenat cu
penelul, spunea Moiraine pe un ton mulumit. Nu sunt zece
femei n Tar Valon care s poat face aa ceva singure.
Darmite n galopul calului.
Nu m plngeam, Moiraine Sedai, rspunse Thom, pe un
ton sfios, care nu-i sttea n fire, dar n-ar fi fost oare mai bine
s ne mai ascund puin? S zicem pn la Baerlon? Dac
Draghkarul o s se uite pe partea asta a rului, o s pierdem
tot ce am ctigat.
Draghkarii nu sunt foarte istei, jupn Merrilin, rosti sec
Aes Sedai. Sunt nite creaturi de temut, foarte primejdioase, cu
privire ascuit, dar cu minte puin. O s-i spun Myrddraalu-
lui c de partea asta a rului este senin, dar c rul este
acoperit de cea mile ntregi n ambele direcii. Myrddraalul i
va da seama ct m-a costat s fac asta. Va trebui s se
gndeasc i la posibilitatea c vrem s o luam n josul rului,
iar asta l va ncetini. Va trebui s i mpart cutrile. Ceaa
ar trebui s in ndeajuns de mult ct s nu fie sigur c nu am
fcut mcar o parte din drum cu barca. A fi putut s ntind
ceaa pn puin mai ncolo, spre Baerlon, ns atunci
Draghkarul ar fi izbutit s cerceteze tot rul n cteva ceasuri,
iar Myrddraalul ar fi tiut ntocmai ncotro ne ndreptm.
Thom scoase un pufit i ddu din cap.
Te rog s m ieri, Aes Sedai. Sper c nu te-am jignit.
Ah, Moi ah, Aes Sedai. Mat se opri i nghii cu zgomot.
Bacul ah ai vreau s zic nu neleg de ce Vocea i
deveni din ce n ce mai slab, apoi se stinse i se ls o tcere
201

att de profund, nct sunetul cel mai puternic pe care l
auzea Rand era propria respiraie.
n cele din urm, Moiraine vorbi, iar vocea ei rzbtu n
tcerea deplin.
Toi vrei lmuriri, dar, dac v-a explica tot ce fac, n-a
mai avea timp pentru nimic altceva. n lumina lunii, Aes Sedai
prea cumva mai nalt, ridicndu-se aproape amenintor dea-
supra lor. Aflai un lucru. Vreau s v vd la adpost n Tar
Valon. sta e singurul lucru pe care trebuie s-l tii.
Dac mai stm aici, adug Lan, Draghkarul nu va mai
trebui s cerceteze rul. Dac-mi aduc bine aminte i duse
calul nspre partea de sus a rului.
Ca i cum micarea Strjerului i-ar fi luat o greutate de pe
piept, Rand respir adnc. i auzi i pe ceilali fcnd la fel,
chiar i pe Thom, i i aduse aminte de o veche zictoare. S
scuipi un lup n ochi mai bine stai, dect s fii vzut de o Aes
Sedai. Totui, ncordarea sczuse. Moiraine nu se mai ridica
amenintor deasupra nimnui; abia dac i ajungea pn la
piept.
Ce-ar fi s ne odihnim niel, spuse Perrin plin de
speran, terminnd cu un cscat. Egwene, sprijinindu-se de
Bela, oft istovit.
Era primul sunet ce aducea a nemulumire pe care Rand l
auzea din partea ei. Poate c acum i d seama c, la urma
urmei, nu este o aventur mrea. Apoi i aminti, cu un
sentiment de vinovie, c, spre deosebire de el, Egwene nu
dormise toat ziua.
Trebuie s ne odihnim, Moiraine Sedai, gri el. Doar am
clrit toat noaptea.
Atunci ar fi mai bine s vedem ce ne-a pregtit Lan,
rspunse Moiraine. Haidei, venii.
i duse n susul malului, n pdurea de dincolo de ru.
Crengile desfrunzite fceau ca umbrele s par i mai adnci.
La cteva zeci de picioare deprtare de Taren vzur o movil
ntunecata lng o poian. n acel loc, mai demult, un potop
spase pe dedesubt i prvlise la pmnt un ntreg plc de
arbuti, transformndu-i ntr-un ghem mare i nclcit, o
mpletitur aparent solid de crengi, rdcini i trunchiuri.
202

Moiraine se opri, i, deodat, o lumin apru jos, pe pmnt,
venind de sub grmada de copaci.
Azvrlind un ciot de tor n faa lui, Lan iei trndu-se de
sub movil, dup care i ndrept spatele.
Nu sunt musafiri nepoftii, i spuse lui Moiraine. Iar
lemnul pe care l-am lsat aici e nc uscat, aa c am fcut
focul. O s ne odihnim la cldur.
tiai c o s ne oprim aici? ntreb Egwene surprins.
Prea un loc potrivit, rspunse Lan. mi place s fiu
pregtit, pentru orice eventualitate.
Moiraine lu tora din minile lui.
Ai tu grij de cai? Dup ce termini, o s vd ce pot face
ca s-i scap pe ceilali de oboseal. ns acum vreau s vorbesc
cu Egwene.
Rand le vzu pe cele dou femei ghemuindu-se i disprnd
sub grmada mare de trunchiuri de copaci. Era o deschiztur
mic, prin care abia dac te puteai strecura. Lumina torei se
fcu nevzut.
Lan luase i nite traiste i o cantitate mic de ovz, dar nu
i ls pe ceilali s dea jos eile cailor. Scoase ns piedicile
pentru cai pe care le adusese cu el.
S-ar odihni mai bine fr ei, dar, dac trebuie s plecam
repede, s-ar putea s nu mai avem timp s le punem la loc.
Nu mi se pare c au nevoie de odihn, spuse Perrin n
timp ce ncerca s treac o traist peste botul calului sau. Calul
i smuci capul nainte s l lase s pun baierele la locul lor. i
Rand se czni cu Noru i de-abia dup a treia ncercare izbuti
s treac traista peste capul surului.
Ba au, le o ntoarse Lan. i ndrept spatele dup ce
puse piedica la armsarul lui. Da, nc mai pot alerga. Vor fugi
ct de repede pot, dac i lsm, dar pn n clipa n care se vor
prbui mori din pricina oboselii pe care nu au simit-o. A fi
vrut ca Moiraine Sedai s nu trebuiasc s fac ce-a fcut, dar
nu se putea altfel. Mngie gtul armsarului, iar calul i slt
capul, ca i cum ar fi vrut s arate c recunoate atingerea
Strjerului. Trebuie s mergem ncet cteva zile, pn cnd i
revin. Mai ncet dect a vrea. Dar, cu puin noroc, o s fie bine
i aa.
203

Asta? Mat nghii cu zgomot. Asta voia Moiraine s
spun? Cnd vorbea despre oboseala noastr?
Rand mngie gtul lui Noru i se uit n gol. n ciuda
faptului c l ajutase pe Tam, nu voia defel ca Aes Sedai s
foloseasc Puterea Suprem i asupra lui. Lumin, aproape c
a recunoscut c a scufundat bacul.
Cam aa ceva. Lan rse nfundat, fcnd o strmbtur.
Dar nu trebuie s v facei griji c o s murii fugind. Poate
doar dac lucrurile se nrutesc foarte mult. Acum gndii-v
numai c v ateapt o noapte de somn n plus.
Deodat, de undeva de deasupra rului nvluit n cea, se
auzi iptul ascuit al Draghkarului. Pn i caii ncremenir.
Se auzi din nou, de data aceasta mai aproape, sfredelind capul
lui Rand ca nite ace. Apoi ipetele se stinser i, n cele din
urm, disprur cu totul.
Am avut noroc, opti Lan. Ne caut pe ru. Ridic din
umeri i tonul i deveni dintr-odat foarte sec. Haidei s
intrm. Mi-ar prinde bine nite ceai fierbinte i ceva cu care s-
mi umplu burta.
Rand fu primul care se strecur, n patru labe, prin
deschiztura din ncrengturi de copaci i apoi printr-un scurt
tunel. La captul acestuia se opri, nc ghemuit. n fa era un
loc de o form neregulat, o peter din lemn n care puteau
toi ncpea cu uurin. Acoperiul din trunchiuri i crengi de
copaci era foarte jos, aa c doar femeile puteau sta n picioare.
Fumul de la focul care ardea pe un strat de pietre de ru se
ridica i se furia afar; curentul era ndeajuns de puternic ct
s nlture tot fumul, dar mpletitura era prea strns ca s
lase s se vad pn i cea mai mic licrire a focului. Moiraine
i Egwene, care i scoseser mantiile, stteau turcete, fa n
faa, lng foc.
Puterea Suprem, spunea Moiraine, vine din Adevratul
Izvor, fora care pune n micare Creaia, fora pe care
Creatorul a plsmuit-o ca s nvrteasc Roata Timpului. i
lipi minile n fa, apoi le mpinse una n cealalt. Saidin,
jumtatea brbteasc a Adevratului Izvor, i Saidar,
jumtatea femeiasc, se lupt una cu cealalt i n acelai timp
se ajut ca s ofere aceast fora. Saidin ridic o mn, apoi o
204

lsa s cad este pngrit de atingerea Celui ntunecat, ca o
apa pe care plutete un strat subire de untdelemn rnced. Apa
este nc pur, dar nu o poi atinge fr s nu atingi murdria.
Doar Saidar poate fi folosit fr primejdie.
Egwene sttea cu spatele la Rand. Acesta nu i putea zri
chipul, dar vedea cum ascult cu nesa.
Mat l nghionti pe Rand pe la spate i mormi ceva, aa c
intr n petera din lemn. Moiraine i Egwene nu l bgar n
seam. Ceilali se ngrmdir n spatele lui, scondu-i
mantiile umede, aezndu-se n jurul focului i ntinznd
minile spre foc ca s-i le nclzeasc. Lan, care intr ultimul,
scoase dintr-un ungher burdufuri de ap i saci de piele, lu
un ceainic i ncepu s pregteasc ncetior ceaiul. Nu asculta
ce spuneau femeile, dar prietenii lui Rand ncepur s nu-i
mai ntoarc minile pe o parte i pe alta deasupra focului i s
se holbeze pur i simplu. Thom se prefcea preocupat doar s-
i umple pipa bogat ornamentat, dar felul n care se apleca
nspre femei l ddea de gol. Moiraine i Egwene se purtau ca i
cum ar fi fost singure.
Nu, spuse Moiraine ca rspuns la o ntrebare pe care
Rand nu o prinsese, Adevratul Izvor nu poate seca, tot aa
cum un ru care nvrtete roata unei mori nu poate seca.
Izvorul este rul; femeia Aes Sedai roata de ap.
i chiar crezi c o s pot nva? ntreba Egwene. Chipul
i strlucea de ardoare. Rand nu o vzuse niciodat att de fru-
moas i att de departe de el. Pot ntr-adevr s devin i eu
Aes Sedai?
Rand sri n picioare, lovindu-se cu capul de tavanul scund
de buteni. Thom Merrilin l apuc de bra, mpingndu-l din
nou jos.
Nu fi neghiob, murmur Menestrelul. Cercet femeile cu
privirea niciuna nu prea s fi observat ceva, i se uit
comptimitor la Rand. De acum nu mai poi face nimic, biete.
Copila mea, spuse Moiraine blnd, foarte puine sunt
cele care pot nva cum s ating Adevratul Izvor i s se
serveasc de Puterea Suprema. Unele reuesc s nvee mai
bine, altele mai puin. Tu eti una dintre rarele care nu trebuie
s nvee nimic. Cel puin, fie c vrei, fie c nu, vei atinge
205

Adevratul Izvor. Dar fr nvtura pe care o poi primi n Tar
Valon, nu vei ti cum s stpneti pe deplin aceasta for i s-
ar putea s nu supravieuieti. Brbaii care au din natere
capacitatea de a atinge Saidin mor, dac Ajah Roie nu i
gsete i nu i domolete
Thom mormi ceva pe nfundate, iar Rand se foi, negsin-
du-i locul. Brbaii de felul celor despre care vorbea Aes Sedai
erau foarte rari nu auzise dect de trei n toat viaa lui, i,
slav Luminii, niciodat n inutul celor Dou Ruri dar rul pe
care l fceau nainte s fie gsii de femeile Aes Sedai era
ndeajuns de mare nct oamenii s nceap s povesteasc, era
asemenea rzboaielor sau cutremurelor care distrugeau
oraele. Nu nelesese niciodat prea bine ce anume fceau
femeile Ajah. Potrivit povetilor, erau grupuri de femei Aes
Sedai care mai mult complotau i se cioroviau ntre ele, dar
toate povetile erau de acord asupra unui lucru. Principala
ndatorire a femeilor Ajah Roie era s mpiedice o alt Frngere
a Lumii i, astfel, i urmreau pe toi brbaii care visaser
vreodat s stpneasc Puterea Suprem. Mat i Perrin artau
de parc i-ar fi dorit dintr-odat s fie din nou acas, n
paturile lor.
Dar i unele femei mor. Este greu s nvei fr cineva
care s te cluzeasc. Femeile pe care nu le gsim, cele care
triesc, devin adesea n partea asta de lume s-ar putea s
devin Meterese n satele lor. Moiraine se opri, gnditoare.
Sngele vechi este nc puternic n Emonds Field, iar sngele
vechi cnt. Mi-am dat seama cine eti de fapt n clipa n care
te-am vzut. Nici o Aes Sedai nu poate s se gseasc n
prezena unei femei care poate stpnii Adevratul Izvor sau
care este pe cale s se transforme i s nu simt acest lucru.
Scotoci n punga de la bru i scoase o piatr mic i albastr
pus pe un lnior de aur pe care l purtase mai nainte n pr.
Tu eti foarte aproape de transformare, de prima atingere a
Adevratului Izvor. Ar fi mai bine s te cluzesc. Aa vei putea
ocoli urmrile neplcute pe care le ndur cele care trebuie s
i gseasc singure calea.
Egwene fcu ochii mari, se uit la piatr i i umezi de mai
multe ori buzele.
206

Este are Puterea?
Firete c nu, se rsti Moiraine. Nu lucrurile au Puterea,
copila mea. Chiar i angrealul nu e dect o unealt. Asta e doar
o piatr albastr i frumoas. ns poate lumina. Uite.
Minile lui Egwene tremurar cnd Moiraine i puse piatra
pe vrful degetelor. ncerc s se trag napoi, dar Aes Sedai i
inu minile ntr-o mn, iar cu cealalt i mngie cu blndee
capul.
Uit-te la piatr, rosti Moiraine blnd. E mai bine aa
dect s orbeci singur. Scoate-i totul din minte n afar de
piatr. Golete-i mintea i las-te n voia lucrurilor. Nu exist
dect piatra i hul. O s ncep eu. Las-te n voia lucrurilor i
las-m pe mine s te cluzesc. Niciun fel de gnduri. Las-te
n voia lucrurilor.
Rand i nfipse degetele n genunchi i strnse din dini
pn cnd l durur maxilarele. Nu trebuie s reueasc. Nu
trebuie.
Lumina ni din piatr, o strfulgerare de albastru care
dispru imediat; nu era mai strlucitoare ca un licurici, dar
Rand se cutremura ca i cum ar fi fost orbitoare. Egwene i
Moiraine se uitau int la piatr, cu chipurile golite de orice
expresie. Se mai vzu o strfulgerare, apoi alta, pn cnd
lumina de culoarea azurului ncepu s pulseze ca o inim. E
Aes Sedai, ncerc el s-i spun, fr ndejde. Moiraine face
asta. Nu Egwene.
O ultim licrire slab i piatra deveni din nou un simplu
obiect. Rand i inu rsuflarea. Egwene continu s se uite o
vreme la piatr, apoi i ridic privirea spre Moiraine.
Am am avut impresia c simt ceva, dar Poate c te-
ai nelat n privina mea. mi pare ru c i-ai pierdut timpul
cu mine.
N-am pierdut nimic, copila mea. Un uor zmbet de
satisfacie pluti pe buzele lui Moiraine. Tu singur ai fcut s
apar ultima lumin.
Eu? se mir Egwene, apoi se cufund din nou n tristee.
Dar n-a durat dect o clip.
Te pori ca o rncu fr minte. Cele mai multe femei
care ajung n Tar Valon trebuie s nvee luni de zile nainte s
207

reueasc s fac exact ce ai fcut tu. Poi ajunge departe.
Poate chiar Suprema nscunat, ntr-o zi, dac nvei mult i
munceti din greu.
Vrei s spui? Egwene scoase un ipt de ncntare i se
repezi s o mbrieze pe Moiraine. Mulumesc mult. Rand, ai
auzit? O s fiu Aes Sedai!


208

CAPITOLUL 13

Hotrri nsemnate

nainte s se culce, Moiraine ngenunche lng fiecare, pe
rnd, i i puse minile pe capul lor. Lan mormi c nu are
nevoie i c nu ar trebui s i iroseasc puterile, dar nu
ncerc s o opreasc. Egwene era nerbdtoare, Mat i Perrin
erau fr ndoial speriai, dar le era i team s spun nu.
Thom se smuci din minile lui Moiraine, dar aceasta i prinse
capul crunt, aruncndu-i o privire care nu lsa loc de
tocmeal. Menestrelul rmase ncruntat ct timp dura totul. Ea
i zmbi dispreuitoare cnd i lu minile de pe capul lui.
Thom se posomor i mai mult, dar arta nviorat. i ceilali la
fel.
Rand se retrsese ntr-o firid din peretele neuniform unde
spera s fie trecut cu vederea. Ochii aproape c-i se nchiser
cnd i sprijini spatele de nclcitura de crengi, dar se sfor s
priveasc n jur. i duse pumnul la gur, nbuind un cscat.
Puin somn, doar o or sau dou, i o s se simt din nou bine.
Dar Moiraine nu l uitase.
Se nfiora la atingerea rece a degetelor ei pe faa lui i
spuse:
Nu Fcu ochii mari de uimire. Istovirea i se scurgea din
trup ca apa care curge din vrful unui deal; durerile i
suferinele se atenuar, devenir nite amintiri ndeprtate,
apoi disprur. Se holb la ea cu gura deschis. Moiraine se
mulumi s zmbeasc i i lu minile de pe el.
Gata, spuse i, vznd-o stnd acolo, oftnd de oboseal,
Rand i aduse aminte c nu putea face acelai lucru pentru ea
nsi. ntr-adevr, bu doar nite ceai i refuz pinea i
brnza pe care-i le oferea Lan, dup care se cuibri lng foc.
Pru s adoarm n clipa n care se nfur n mantie.
Toi ceilali, n afar de Lan, se culcau pe unde apucau
oriunde izbuteau s gseasc ndeajuns loc ct s-i ntind
picioarele, dar Rand nu-i ddea seama de ce. Se simea ca i
cum ar fi dormit deja o noapte ntreag ntr-un pat bun. Totui,
209

imediat ce se sprijini de peretele de buteni, fu biruit de somn.
Cnd, o or mai trziu, Lan l nghionti ca s l trezeasc, i se
pru c se odihnise trei zile ncheiate.
Strjerul i trezi pe toi, cu excepia lui Moiraine, i impuse
tuturor tcere, ca s nu o tulbure. Chiar i aa, nu le permise
s stea dect foarte puin n tihna adpostului de lemn. nainte
ca soarele s se nale pe cer, toate urmele ederii lor acolo
fuseser terse i erau cu toii n a, ndreptndu-se spre nord,
spre Baerlon, clrind la pas domol ca s nu-i osteneasc prea
mult caii. Ochii lui Moiraine erau nnegurai, dar sttea dreapt
n a, sigur pe ea.
Un strat gros de cea nc mai acoperea rul din spatele
lor, un zid plumburiu care zdrnicea strdaniile soarelui slab
de a-l mistui i care nu lsa s se vad inutul celor Dou
Ruri. Rand privi peste umr n timp ce clrea, spernd s
ntrezreasc totui ceva, chiar i inutul Taren Ferry, pn
cnd malul nvluit n pcl pieri cu totul.
N-am crezut niciodat c o s ajung aa de departe de
cas, vorbi el cnd, n cele din urm, copacii ascunser i
ceaa, i rul. V mai aducei aminte cnd Dealul Strjii ni se
prea departe? Nu era dect acum dou zile. Parc a trecut o
venicie de atunci.
O s ne ntoarcem ntr-o lun sau dou, opti Perrin,
ncordat. Gndete-te numai cte o s avem de povestit.
Nici chiar trolocii nu ne pot urmri la nesfrit, adug
Mat. Arde-m-ar focul, nu pot. i ndrept spinarea, oftnd din
rrunchi, i se ls greu n a, ca i cum nu ar fi crezut o iot
din ceea ce se spusese pn atunci.
Brbai! pufni Egwene. Avei parte de aventura la care
visai i deja v gndii s v ntoarcei acas. i inea capul
drept, dar Rand sesiz un tremur n vocea ei, acum c inutul
celor Dou Ruri nu se mai zrea deloc.
Nici Moiraine, nici Lan nu ncercar s-i liniteasc i nu le
spuser c firete c se vor ntoarce. ncerc s nu se
gndeasc la ce ar putea nsemna asta. Chiar i odihnit, era
plin de ndoieli nu avea nevoie de mai multe. Se coco n a
i ncepu s viseze cu ochii deschii la cum o s aib grij de oi
mpreun cu Tam, pe o pune cu iarb deas i verde, cu
210

ciocrlii cntnd n dimineile de primvar. i drumul pn la
Emonds Field, i Bel Tine aa cum se cuvenea, dnuind pe
Pajite fr alt grij dect aceea de a nu grei paii. Reui s
se piard vreme ndelungat n aceast reverie.
Drumul pn la Baerlon le lu aproape o sptmn. Lan
mormia c merg prea ncet, dar el era cel care stabilea ritmul
i i obliga pe ceilali s-l pstreze. Cu el i armsarul lui, Man-
darb zicea c n Limba Veche nsemna Ti , nu erau defel
cruai. Strjerul alerga de dou ori mai repede dect ei,
galopnd n faa lor, cu mantia sa n culori schimbtoare
fluturnd n vnt, ca s cerceteze ce se afl nainte sau
rmnnd n urm, ca s priveasc drele din spate. ns toi
cei care ncercau s mearg ceva mai repede erau rspltii cu
vorbe tioase despre cum ar trebui s aib grij de animale,
cuvinte muctoare despre ct de bine le va fi s umble pe jos
dac vor aprea trolocii. Nici Moiraine nu era cruat de limba
lui ascuit dac i lsa iapa s iueasc pasul. Aldieb era
numele iepei; n Limba Veche, Vntuldeapus, vntul care
aducea ploile primvara.
Cercetrile Strjerului nu scoaser la iveal nici o dovad
c ar fi urmrii sau c ar sta cineva la pnda. Nu vorbea dect
cu Moiraine despre ceea ce vedea i doar cu glas sczut, ca s
nu fie auzit de ceilali, iar femeia Aes Sedai le spunea ce anume
credea de cuviin c trebuie s tie. La nceput, Rand se uita
peste umr la fel de mult ca i drept nainte. Nu era singurul.
Perrin i ducea adesea mna la secure, iar Mat clrea la
nceput cu o sgeat pregtit n arc. Dar n spatele lor nu se
vedeau nici troloci, nici siluete nvemntate n mantii negre,
iar pe cer nu se zrea niciun Draghkar. ncetul cu ncetul,
Rand ncepu s i spun c poate scpaser cu adevrat de
primejdie.
Nu erau bine ascuni, nici mcar acolo unde pdurea era
deas. Iarna era la fel de aprig la nord de Taren ca i n
inutul celor Dou Ruri. Plcuri de pini, de brazi i de arbuti,
ici i colo dafini i cteva tufe, iar n rest doar crengi despuiate,
de culoare cenuie. Nici mcar socul nu avea frunze. Doar nite
mldie verzi, proaspt rsrite, erau risipite din loc n loc pe
pajitile cafenii, greu ncercate de zpezile din iarna aceea. i
211

aici creteau mai ales urzici usturtoare, ciulini neptori i
caii. Pe pmntul gola mai era nc puin zpad, cteva
petice ntunecate i cteva troiene sub crengile joase ale
copacilor. Toi erau bine nfurai n mantii, cci lumina slab
a soarelui nu ddea pic de cldur, iar frigul nopii era
ptrunztor. Nici aici nu zburau mai multe psri dect n
inutul celor Dou Ruri, nici mcar corbi.
ncetineala cu care naintau nu era deloc tihnit. Calea Nor-
dului Rand continua s i spun aa, dei bnuia c avea un
alt nume aici, la nord de Taren nc ducea drept spre
miaznoapte, dar, la struinele lui Lan, drumul pe care o
apucau ei erpuia adesea prin pdure i nu urma doar crarea
bttorit. Un sat, o ferm sau orice alt semn al civilizaiei i
fcea s ocoleasc mile ntregi ca s le evite, dei acestea erau
foarte puin numeroase. n prima zi, n afar de existena
drumului, Rand nu vzu nici o dovad c oamenii clcaser
vreodat n acea pdure. Se gndi c, i de ar fi mers pn la
poalele Munilor de Negur, nu ar fi fost aa de departe de o
aezare omeneasca ca n ziua aceea.
Prima ferm pe care o vzu o cas mare i un hambar
nchis la culoare, cu acoperiuri ascuite de stuf, un fuior de
fum ieind pe hornul de piatr l ului.
Nu e deloc diferit de cele de acas, remarc Perrin, ui-
tndu-se cu sprncenele ncruntate la ferma din deprtare,
care abia se desluea printre copaci. Oamenii trebluiau prin
curte, netiind nc de prezena cltorilor.
Firete c e diferit, l contrazise Mat. Doar c nu suntem
ndeajuns de aproape ct s ne dm seama.
i spun c nu e deloc diferit, strui Perrin.
Trebuie s fie. La urma urmei, suntem la nord de Taren.
Facei linite, amndoi, mormi Lan. Nu vrem s fim
vzui, mai inei minte? Pe aici. Se ndrept spre apus, ca s
ocoleasc ferma printre copaci.
Uitndu-se n urm, Rand i ddu dreptate lui Perrin.
Ferma semna foarte bine cu cele pe care le puteai vedea n
Emonds Field. Un bieel aducea ap de la fntn, iar nite
copii mai mari aveau grij de oi n spatele unui gard de fier. Era
212

pn i o magazie pentru pstrarea tutunului. Dar i Mat avea
dreptate. Suntem la nord de Taren. Trebuie s fie altfel.
ntotdeauna se opreau cnd lumina nc mai struia pe cer,
ca s aleag un loc nclinat pentru scurgere i la adpost de
vntul care rareori sttea de tot, cel mai adesea doar i
schimba direcia. Focul pe care l fceau era mereu mic i
ascuns vederii chiar i de la civa pai i, odat ceaiul fiert,
turnau ap peste flcri i ngropau crbunii.
La primul popas, nainte de apusul soarelui, Lan ncepu s
i nvee pe biei ce s fac cu armele pe care le purtau, ncepu
cu arcul. Dup ce l vzu pe Mat nfignd trei sgei ntr-un
ghem de mrimea unui cap de om de pe trunchiul crpat al
unui arbust mort, de la o distan de o sut de pai, le spuse
celorlali c e rndul lor. Perrin repet isprava lui Mat, iar
Rand, invocnd flacra i hul, calmul pustiu care lsa arcul s
devin parte din el, sau pe el s devin parte din arc, nfipse
cele trei sgei ale sale una lng alta, cu vrfurile aproape
atingndu-se. Mat l btu pe umr, n semn de laud.
Acum, dac ai avea cu toii arcuri, gri Strjerul sec,
apoi ncepu s rnjeasc i dac trolocii s-ar nvoi s nu se
apropie ntr-att nct s nu le putei folosi Rnjetul i pieri
brusc. S vedem ce v pot nva n caz c vin att de aproape.
i art puin lui Perrin cum s se serveasc de securea cu
lam lat; s ridici securea la cineva, sau la ceva, care avea la
rndul su o arm era cu totul altceva dect s tai lemne sau
s o roteti n joac. l puse pe ucenicul fierar s fac mai
multe exerciii, blocheaz, pareaz, atac, apoi fcu acelai
lucru cu Rand i cu sabia lui. fr salturile nebuneti ntr-o
parte i alta i fr loviturile violente pe care i le imaginase
Rand de fiecare dat cnd se gndise s o foloseasc, ci micri
line, curgnd dintr-una ntr-alta, aproape ca un dans.
Nu e ndeajuns s miti sabia, l povui Lan, dei unii
cred ca e de ajuns. Mintea ine de ea, n mare parte. Golete-i
mintea, pstorule. Golete-o de ur sau de team, de orice.
Mistuie-le. Ascultai i voi, ceilali. Putei face acelai lucru cu
securea sau cu arcul, cu lancea sau cu ghioaga sau chiar cu
minile goale.
Rand se uit int la el.
213

Flacra i hul, opti el ntrebtor. Asta vrei s spui, nu-i
aa? Tatl meu mi-a vorbit despre asta.
Strjerul i rspunse cu o privire n care nu putea citi nimic.
ine sabia cum i-am artat, pstorule. ntr-un ceas nu
pot face dintr-un ran cu picioarele pline de noroi un maestru
sbier, dar poate c mcar te pot mpiedica s-i tai singur
piciorul.
Rand oft i inu sabia sus, n faa lui, cu ambele mini.
Moiraine i privi; chipul ei nu exprima nimic, dar n seara
urmtoare i spuse lui Lan s continue leciile.
Seara mncau ntotdeauna acelai lucru ca la prnz i
diminea, pine nedospit, brnz i carne uscat, doar c
seara aveau ceai fierbinte n loc de ap, ca s le alunece mai
lesne pe gt. Thom i nveselea. Lan nu l lsa pe Menestrel s
cnte la harp sau la fluier nu era nevoie s atrag atenia
oamenilor locului, spunea Lan , dar cel puin Thom fcea
scamatorii i spunea poveti. Mara i cei trei regi neghiobi sau
una din sutele de poveti despre Anla, Sfetnicul cel nelept,
sau ceva plin de izbnzi i aventuri, precum Marele Alai pornit
pe urmele cornului, dar ntotdeauna povestea avea un final
fericit, iar eroii se ntorceau cu bine acas.
Totui, chiar dac inutul din jur era linitit, chiar dac
dintre copaci nu se ivea niciun troloc, iar dintre nori nu nea
niciun Draghkar, lui Rand i se prea c, de fiecare cnd
ncordarea aproape c disprea, reueau ei nii s o fac din
nou simit.
Aa fu i n dimineaa n care Egwene se trezi i ncepu s
i despleteasc prul. Rand o privea cu coada ochiului n timp
ce i strngea ptura. n fiecare sear, dup ce focul era stins,
toi se cuibreau sub pturi, n afar de Egwene i de Aes
Sedai. Cele dou femei se trgeau ntotdeauna la o parte i
vorbeau un ceas sau dou, ntorcndu-se dup ce ceilali
adormiser. Egwene i pieptn prul de o sut de ori.
Numr micrile n timp ce l neua pe Noru, lega desagile i
ptura n spatele eii. Apoi puse pieptenul deoparte, i trecu
prul despletit peste umr i i trase gluga peste cap.
Uimit, Rand o ntreb:
Ce faci?
214

Egwene i arunc o cuttur piezi, dar nu rspunse. Era
prima dat n dou zile cnd i vorbea, i ddu el seama, din
seara pe care o petrecuser n adpostul de pe malul Tarenului,
dar nu se opri.
Toat viaa ai ateptat s i pori prul mpletit n coad
i acum renuni? De ce? Pentru c ea nu-i mpletete prul?
Femeile Aes Sedai nu-i mpletesc prul, rspunse ea
simplu. Cel puin nu atta timp ct nu vor.
Dar tu nu eti o Aes Sedai. Tu eti Egwene alVere din
Emonds Field, iar Soborul Femeilor s-ar nfuria cumplit dac
te-ar vedea aa.
Nu e treaba ta ce ar face Soborul Femeilor, Rand alThor.
i voi fi Aes Sedai. De ndat ce o s ajung n Tar Valon.
Rand pufni dispreuitor.
De ndat ce o s ajungi n Tar Valon. De ce? Lumin,
spune-mi de ce. Doar nu te numeri printre Iscoadele Celui
ntunecat.
Crezi c Moiraine Sedai este una dintre ele? Aa crezi? Se
ntoarse cu faa spre el, cu pumnii ncletai, iar lui Rand i se
pru c are de gnd s l loveasc. Dup ce a salvat satul?
Dup ce l-a salvat pe tatl tu?
Nu tiu cine este este, dar, oricine ar fi, asta nu spune
nimic despre restul femeilor Aes Sedai. Povetile
Nu mai fi copil, Rand! Uit povetile i ncrede-te n ce-i
spun ochii.
Am vzut cu ochii mei cum a scufundat bacul! Poi
tgdui asta? Odat ce-i intr o idee n cap, nimeni nu i-o mai
poate scoate, chiar dac i arat c de fapt te lupi cu morile de
vnt. Dac n-ai fi aa o toant, i-ai da seama!
Toant, da? S-i spun eu vreo dou vorbe, Rand alThor!
Eti cel mai ndrtnic, cel mai ntru!
ncercai s trezii pe toat lumea la zece mile n jur?
ntreb Strjerul.
Stnd acolo cu gura deschis, ncercnd s strecoare i el o
vorb, Rand i ddu brusc seama c ipase. Amndoi ipaser.
Egwene se fcu stacojie pn n albul ochilor, se ntoarse i
plec bodognind un Brbaii tia! care i prea adresat i
Strjerului, nu numai lui.
215

Rand privi cu bgare de seam n jurul taberei. Toat lumea
se uita la el, nu doar Strjerul. Mat i Perrin, cu chipurile
palide. Thom, ncordat de parc urma s o rup la fug sau s
se lupte cu cineva. Moiraine. Pe chipul femeii Aes Sedai nu se
citea nimic, dar ochii ei preau s i sfredeleasc easta. ncerc
disperat s i aduc aminte exact ce spusese despre femeile
Aes Sedai i despre Iscoadele Celui ntunecat.
E timpul s plecm, hotr Moiraine.
Se ntoarse spre Aldieb, iar Rand se nfior, ca i cum ar fi
scpat dintr-o capcan. Se ntreb dac scpase cu adevrat.
Dou seri mai trziu, cnd focul ardea mocnit, Mat i linse
ultimele frme de brnz de pe degete i rosti:
tii, cred c nu mai sunt pe urmele noastre.
Lan era undeva n noapte, aruncnd o ultim privire n jur,
Moiraine i Egwene se trseser deoparte ca s vorbeasc.
Thom moia trgnd din pip, iar cei tineri se bucurau singuri
de foc.
Perrin, care rscolea lene crbunii, rspunse.
Dac nu mai sunt pe urmele noastre, atunci de ce Lan
cerceteaz n continuare?
Aproape adormit, Rand se ntoarse pe partea cealalt, cu
spatele la foc.
I-am pierdut de la Taren Ferry.
Mat se ntinse pe spate, cu minile mpreunate la ceaf,
uitndu-se la cerul luminat de lun.
Dac au fost vreodat cu adevrat pe urmele noastre.
Crezi c Draghkarul ne urmrea pentru c i plcea de
noi? ntreba Perrin.
Eu zic c mai bine nu ne-am mai face griji din pricina
trolocilor i a celorlali, continu Mat ca i cum Perrin nu ar fi
spus nimic, i am ncepe s ne gndim c vedem lumea. Am
ajuns n locul de unde vin povetile. Cum credei c arat un
ora adevrat?
Mergem la Baerlon, mormi Rand somnoros, dar Mat
pufni dispreuitor.
E bine i la Baerlon, dar am vzut harta cea veche pe
care o are jupn alVere. Dac am coti spre miazzi, am ajunge
216

la Caemlyn, iar drumul duce direct la Illian, ba chiar mai
departe.
i ce are Illian aa de nemaipomenit? ntreb Perrin,
cscnd.
n primul rnd, rspunse Mat, nu e plin de Aes Se
Se ls tcerea, iar Rand se trezi brusc. Moiraine se
ntorsese mai devreme. Era i Egwene cu ea, dar privirile lor
erau aintite asupra femeii Aes Sedai, care sttea n picioare la
marginea cercului de lumin pe care l arunca focul. Mat
rmase culcat, cu gura nc deschis, uitndu-se int la ea.
Ochii lui Moiraine reflectau lumina ca nite pietre netede i
ntunecate. Rand se pomeni ntrebndu-se de ct timp sttea
acolo.
Flcii doar ncepu Thom, dar Moiraine l ntrerupse.
Cteva zile de rgaz i suntei gata s renunai. Vocea ei
calm, domoal contrasta puternic cu ochii si. O zi sau dou
de linite i ai uitat deja de Noaptea Iernii.
Nu am uitat, rspunse Perrin. Doar c
Tot fr s ridice glasul, Moiraine l lu ca i pe Menestrel.
Aa gndii toi? Suntei toi gata s fugii la Illian i s
uitai de troloci, de Jumate-Oameni i de Draghkar? i plimb
privirea de la unul la altul strlucirea aceea ca de piatr care
contrasta cu tonul firesc al vocii l nelinitea pe Rand dar nu
ddu nimnui nici o ans s vorbeasc. Cel ntunecat este pe
urmele voastre, ale unuia dintre voi sau ale tustreilor i, dac
v las s v ducei unde vrei, va pune mna pe voi. M
mpotrivesc la tot ce vrea Cel ntunecat, aa c ascultai i nu
v ndoii de adevrul a ceea ce spun. O s v distrug cu mna
mea nainte s l las pe Cel ntunecat s v prind.
Vocea ei, att de monoton, fu cea care l convinse pe Rand.
Femeia Aes Sedai va face ntocmai ce spusese, dac va crede c
e necesar. Adormi greu n noaptea aceea, i nu fu singurul. Nici
Menestrelul nu ncepu s sforie dect trziu, mult dup ce se
stinseser i ultimii crbuni. De data asta, Moiraine nu i ajut.
Discuiile din fiecare noapte dintre Egwene i Aes Sedai
erau o suferin pentru Rand. De fiecare dat cnd se pierdeau
n ntuneric, departe de ceilali, ca s nu fie auzite, se ntreba
ce i spun, ce fac. Ce i fcea femeia Aes Sedai lui Egwene?
217

ntr-o noapte, atept pn cnd toi oamenii se culcar, iar
sforitul lui Thom se auzea ca un fierstru mucnd din
trunchiul unui stejar. Apoi se strecur afar din tabr, nfu-
rndu-se n ptur. Folosindu-se de toat ndemnarea
dobndit pe vremea cnd vna iepuri, se mic odat cu
umbrele aruncate de lun pn cnd reui s se ghemuiasc la
rdcina unui arbust nalt, cu frunze late i vnjoase,
ndeajuns de aproape ca s le aud pe Moiraine i pe Egwene,
care stteau pe un butean la lumina unui mic felinar.
ntreab, spunea Moiraine, i, dac i pot spune acum, o
s-i rspund. nelege c sunt multe lucruri pentru care nu
eti nc pregtit, lucruri pe care nu le poi nva nainte s fi
nvat altele, care la rndul lor cer s nvei multe altele
nainte. Dar ntreab ce doreti s tii.
Cele Cinci Puteri, rosti Egwene ncetior. Pmntul,
Vntul, Focul, Apa i Spiritul. Mi se pare c nu e drept ca
brbaii s fi fost cei mai puternici stpnitori ai Pmntului i
ai Focului. De ce trebuia ca ei s aib cele mai de temut Puteri?
Moiraine rse.
Asta crezi, copila mea? E vreo stnc att de tare nct
vntul i apa s nu o distrug, e vreun foc att de puternic
nct apa s nu-l nbue sau vntul s nu-l sting?
Egwene tcu o vreme, scormonind cu degetele de la picioare
n pmnt.
Ei ei au fost cei care care au ncercat s i elibereze
pe Cel ntunecat i pe Rtcii, nu-i aa? Brbaii Aes Sedai.
Rsufl adnc i continu, mai repede. Femeile nu au luat
parte la asta. Brbaii sunt cei care au fost atini de nebunie i
au frnt lumea.
i-e team, rspunse Moiraine ncruntat. Dac ai fi
rmas n Emonds Field, ai fi devenit Metereas mai trziu.
Asta era planul lui Nynaeve, nu-i aa? Sau ai fi fcut parte din
Soborul Femeilor i te-ai fi ocupat de treburile din Emonds
Field n timp ce brbaii din Sfatul Satului ar fi crezut c fac ei
acest lucru. Dar tu ai fcut ceea ce era de nenchipuit. Ai plecat
din Emonds Field, din inutul celor Dou Ruri, n cutare de
aventur. Ai vrut s faci asta, dar n acelai timp i-e team. i
refuzi cu ncpnare s te lai biruit de fric. Altfel nu m-ai
218

fi ntrebat cum poate deveni cineva Aes Sedai. Altminteri nu te-
ai fi lepdat de toate obiceiurile i rnduielile.
Nu, protest Egwene. Nu mi-e team. Vreau s devin i
eu Aes Sedai.
Ar fi fost mai bine s-i fie fric, dar sper c n-o s-i
schimbi prerea. Puine femei mai sunt astzi nzestrate pentru
o astfel de iniiere i nc i mai puine vor s o fac. Moiraine
vorbea ca i cum ar fi nceput s gndeasc acum cu voce tare.
Cu siguran n-au fost niciodat dou n acelai sat. Sngele
vechi este ntr-adevr nc puternic n inutul celor Dou
Ruri.
Rand se foi n umbr. O rmuric i trosni sub picioare,
nghe, ncepu s transpire i i inu rsuflarea, dar niciuna
dintre femei nu se uit n jur.
Dou? exclam Egwene. Cine mai e? Kari? Kari Thane?
Lara Ayellan?
Moiraine plesci din buze, exasperat, apoi spuse cu
asprime:
Uit c am zis aa ceva. M tem c ea o va lua pe alt
drum. ngrijete-te de tine. Calea pe care ai ales-o nu e deloc
uoar.
Nu o s fac cale ntoars, zise Egwene.
Cum vrei. Dar tot vrei s fii linitit, iar eu nu te pot
ajuta, nu aa cum ai vrea.
Nu neleg.
Tu vrei s tii c femeile Aes Sedai sunt bune i pure, c
brbaii cei cumplii din legende au provocat Frngerea Lumii,
nu femeile. Da, brbaii au fost vinovai, dar nu erau mai
necrutori dect alii. Erau atini de nebunie, nu ticloi.
Femeile Aes Sedai pe care le vei ntlni n Tar Valon sunt fiine
omeneti, la fel ca orice alte femei, doar puterea cu care suntem
nzestrate ne face diferite. Sunt curajoase i fricoase, voinice i
slabe, blnde i crude, apropiate i reci. Dac devii Aes Sedai,
firea ta nu se schimb.
Egwene rsufl adnc.
Cred c de asta mi-era team, c o s fiu schimbat de
Putere. Mi-era team i de troloci. i de Pierit. i Moiraine Se-
dai, n numele Luminii, de ce au venit trolocii n Emonds Field?
219

Moiraine i roti capul i privi int la locul unde se
ascundea Rand. Nu mai ndrzni s rsufle; privirea ei era la fel
de nendurtoare ca atunci cnd i ameninase i i se prea c
putea ptrunde prin ramurile groase ale copacului. Lumin, ce
o s fac dac m prinde ascultnd?
ncerc s se dea napoi, s se piard n umbrele mai
ntunecate. i inea privirea aintit asupra femeilor i se
mpiedic de o rdcin; de-abia izbuti s i recapete echilibrul
i s nu se rostogoleasc n tufiurile uscate, unde trosnetul ca
de artificii al crengilor l-ar fi dat de gol. Gfind, se ndeprt
anevoie, n patru labe, reuind s nu scoat niciun zgomot, mai
mult din ntmplare dect pentru c ar fi fcut ceva. Inima i
btea att de puternic, nct credea c o s-i trdeze prezena.
Neghiobule! S tragi cu urechea la ce spune o Aes Sedai!
Ajungnd napoi la locul unde dormeau ceilali, izbuti s se
strecoare n tcere printre ei. Lan se mic atunci cnd se
ntinse pe jos i i trase ptur pe el, dar se culc din nou,
oftnd. Se ntorsese doar pe partea cealalt n somn. Rand
rsufl uurat.
Cteva clipe mai trziu, Moiraine se ivi din noapte i se opri
ntr-un loc de unde putea cerceta siluetele adormite. Lumina
lunii urzea o aureol n jurul ei. Rand nchise ochii i respir
regulat, rmnnd n acelai timp cu urechile ciulite n caz c
paii s-ar fi apropiat. Dar nu se ntmpl nimic. Cnd deschise
din nou ochii, Moiraine plecase.
Cnd, n cele din urm, adormi, somnul i fu agitat i plin
de vise n care toi brbaii din Emonds Field pretindeau c
sunt Dragonul Renscut, iar toate femeile aveau n pr pietre
albastre, precum cea pe care o purta Moiraine; se trezi asudat.
Nu mai ncerc niciodat s trag cu urechea la ce vorbeau
Moiraine i Egwene.
n cea de a asea zi, renunar la pasul domol i iuir
ritmul. Soarele fr cldur se strecura ncetior spre vrfurile
copacilor, n timp ce o mn de nori subiri pluteau spre
miaznoapte. Vntul izbucni cteva clipe n rafale, iar Rand i
strnse mantia n jurul umerilor, mormind ceva n barb. Se
ntreb dac vor mai ajunge vreodat la Baerlon. Dac judeca
dup distana pe care o strbtuser, era mai mult dect
220

suficient ca s ajung de la Taren Ferry la Rul Alb, dar, de
fiecare dat cnd era ntrebat, Lan spunea c e doar o cltorie
scurt, care de-abia dac merita acest nume. Rand nu mai
nelegea nimic.
Lan se ivi n faa lor ntorcndu-se din pdure, de la una
din cercetrile sale. Smuci de huri i i se altur lui Moiraine,
cu capul aplecat spre ea.
Rand fcu o strmbtur, dar nu puse nici o ntrebare. Lan
refuza pur i simplu s bage n seam astfel de ntrebri.
Dintre ceilali, doar Egwene pru c remarc ntoarcerea lui
Lan, aa de obinuii erau acum cu toate astea, dar i ea se
inu deoparte. Era adevrat c Moiraine Sedai ncepuse s se
poarte ca i cum Egwene ar fi fost rspunztoare de cei din
Emonds Field, dar asta nu nsemna c avea dreptul s i cear
Strjerului s spun ce vzuse. Perrin ducea arcul lui Mat,
nvluit n acea tcere ngndurat care prea a pune din ce n
ce mai mult stpnire pe ei pe msur ce se ndeprtau de
inutul celor Dou Ruri. Mersul lin al cailor i ngduia lui
Mat s ncerce s jongleze cu trei pietricele sub privirea
vigilent a lui Thom Merrilin. Menestrelul le dduse lecii n
fiecare sear, ca i Lan.
Lan isprvi ce avea de spus lui Moiraine, i ea se ntoarse n
a ca s se uite la cei din spate. Rand ncerc s nu se crispeze
cnd l cercet cu privirea. Ochii ei zboviser oare asupra lui
puin mai mult dect asupra celorlali? Avea sentimentul
nelinititor c Moiraine tia cine ascultase n ntuneric n
noaptea aceea.
Hei, Rand, strig Mat, pot s jonglez cu patru! Rand i
fcu semn cu mna, dar fr s se ntoarc. i-am spus c o s
ajung la patru naintea ta. Uite!
Ajunseser n vrful unui mic deal i la picioarele lor, la nici
o mil, printre copacii goi i umbrele lungi ale serii, se ntindea
Baerlon. Rand deschise gura, ncercnd s zmbeasc i s se
uite cu gura cscat n acelai timp.
Un zid din buteni, de aproape douzeci de picioare
nlime, nconjura oraul i, din loc n loc, pe toat lungimea
lui, erau turnuri de paz, tot din lemn. n interiorul zidurilor,
acoperiuri de ardezie i de igl scnteiau n lumina soarelui
221

care apunea, iar rotocoale de fum se ridicau din couri. Sute de
hornuri. Nu se vedea niciun acoperi de stuf. Doua drumuri
late porneau din ora, unul spre rsrit, cellalt spre apus, i
pe fiecare dintre ele erau cel puin zece crue cu coviltir i de
dou ori mai multe care trase de boi ce se ndreptau greoi spre
porile oraului. Fermele erau mprtiate n tot oraul, mai
numeroase la miaznoapte, n timp ce numai cteva se ieau pe
ici, pe colo n pdurea de la miazzi, dar, dac ar fi fost dup
Rand, ar fi putut s nu existe deloc. E mai mare dect
Emonds Field, i Dealul Strjii, i Deven Ride la un loc! i
poate i dect Taren Ferry.
Deci aa arat un ora, murmur Mat, aplecndu-se
peste gtul calului ca s vad mai bine.
Perrin nu fcu dect s scuture din cap.
Cum se poate s triasc atia oameni ntr-un singur
loc?
Egwene se mulumi s priveasc. Thom Merrilin se uit la
Mat, apoi ddu ochii peste cap i pufni nemulumit.
Ora! zise el dispreuitor.
i tu, Rand? ntreba Moiraine. Ce crezi, acum c vezi
Baerlonul pentru prima oar?
Cred c e foarte departe de cas, gri el ncetior, iar Mat
scoase un hohot de rs ascuit.
Trebuie s mergem i mai departe, continua Moiraine.
Mult mai departe. Dar nu avei de ales, dac nu vrei s fugii,
s v ascundei i s fugii din nou tot restul vieii. i scurte v-
ar fi vieile. Trebuie s v aducei aminte de asta cnd drumul
vi se pare greu. Nu avei de ales.
Rand schimb o privire cu Mat i cu Perrin. Judecnd dup
chipurile lor, se gndeau la acelai lucru ca el. Cum putea s le
mai vorbeasc despre alegere dup tot ce le spusese nainte?
Aes Sedai a ales n locul nostru.
Moiraine vorbi mai departe ca i cum nu i-ar fi dat seama
ce gndesc.
Aici ncep din nou primejdiile. Fii ateni la ce spunei
ntre aceste ziduri. i mai ales nu aducei vorba de troloci,
Jumate-Oameni sau altele asemenea. Nu trebuie nici mcar s
v gndii la Cel ntunecat. Sunt muli n Baerlon crora
222

femeile Aes Sedai le plac chiar mai puin dect celor din
Emonds Field i s-ar putea s fie i Iscoade ale Celui ntunecat
pe aici.
Egwene csc gura de uimire, iar Perrin mormi ceva. Mat
se albi la fa, dar Moiraine continu nepstoare:
Trebuie s trecem ct mai neobservai.
Lan i schimb mantia n nuane de cenuiu i verde cu
una de un cafeniu nchis, mai puin bttoare la ochi, dei
dintr-o stof fin i bine croit. i vr mantia n culori
schimbtoare ntr-o desag.
Aici avem alte nume, i anun Moiraine. Eu sunt
cunoscut sub numele de Alys, iar Lan, drept Andra. S nu
uitai asta. Bine. Haidei s intrm n ora nainte de cderea
nopii. Porile Baerlonului sunt nchise de la apusul soarelui
pn n zori.
Lan i conduse pn la poalele dealului i apoi prin pdure,
spre zidul de lemn. Drumul trecea pe lng cteva ferme
niciuna nu era prea aproape i niciunul dintre oamenii care i
terminau treburile pe lng cas nu pru s i observe pe
cltorii care ajunser la porile grele de lemn nchise cu drugi
de fier negru. Erau ferecate, cu toate c soarele nu apusese
nc.
Lan se apropie de zid i trase de o funie tocit care atrna
lng pori. De partea cealalt a zidului se auzi un dangt de
clopot. Deodat, de sub o tichie ponosit de pnz se ivi un
chip zbrcit, care se uit iscoditor n jos de pe partea cealalt a
zidului, privindu-i mnios printre vrfurile retezate a doi
buteni, de undeva de deasupra capetelor lor.
Hei, ce-i asta? E prea trziu ca s deschid poarta. Prea
trziu, am spus. Ducei-v la poarta Whitebridge dac vrei
s
Iapa lui Moiraine fcu vreo civa pai ntr-o parte, aa c
brbatul de pe zid o vedea acum desluit. Dintr-odat,
zbrciturile de pe fa luar forma unui zmbet tirb i omul
pru s ovie nu tia dac s vorbeasc sau s i fac
datoria.
Nu tiam c dumneata eti, jupneas. Ateptai. Cobor
imediat. Ateptai numai puin. Vin. Vin.
223

Capul nu se mai zri, dar Rand i auzea nc strigtele
nbuite prin care le spunea s stea pe loc, c vine. Scrind
din toate balamalele, ca i cum nu mai fusese folosita de mult
vreme, poarta din dreapta se deschise ncetior nspre afar.
Nu de tot ns, ci doar ct s poat trece un cal; paznicul i
vr capul prin crptur, le arunc iar un zmbet tirb i se
ddu din drum. Moiraine intr dup Lan, cu Egwene n spatele
ei.
Rand l mn pe Noru n urma Belei i se trezi pe o strad
ngust cu garduri mari de lemn i acareturi nalte, fr
ferestre, cu porile zvorte. Moiraine i Lan desclecaser deja
i vorbeau cu paznicul cu faa smochinit, aa c Rand cobor
i el de pe cal. Omuleul, mbrcat ntr-o mantie i un surtuc
pline de crpituri, i mototolea tichia n mn i ddea din cap
cnd vorbea. i privi cercettor pe cei care desclecau n spatele
lui Lan i al lui Moiraine i cltin din cap.
Oameni din inutul de Jos. Rnji. Ce faci, jupneasa
Alys, ai nceput s aduni oameni din inutul de Jos cu fn n
pr? l msur apoi cu privirea i pe Thom Merrilin. Tu nu eti
pstor. Mi-aduc aminte c i-am dat drumul nuntru acum
cteva zile. Da, da, aa e. Ei, Menestrelule, nu prea le-au plcut
scamatoriile tale pe acolo, nu-i aa?
Sper c ai inut minte s uii c ne-ai lsat s trecem pe
aici, jupn Avin, gri Lan, vrnd o moned n mna liber a
paznicului. i c ne-ai lsat s intrm din nou.
Nu e nevoie, jupn Andra. Nu e nevoie. Mi-ai dat destul
cnd ai plecat. Destul. Cu toate acestea, Avin fcu banul s
dispar, cu tot atta iscusin ca un Menestrel. N-am spus
nimnui, i nici n-o s spun. Mai ales nu Mantiilor Albe,
termin el, ncruntat.
i uguie buzele ca s scuipe, apoi i arunc o privire lui
Moiraine i se mulumi s nghit n sec. Rand clipi, dar nu
spuse nimic. i ceilali fcur la fel, dei pentru Mat nu fu prea
uor. Copiii Luminii, i spuse Rand gnditor. n povetile pe
care le spuneau negutorii ambulani, marii negutori i
grzile lor, Copiii Luminii erau privii fie cu admiraie, fie cu
ur, dar un lucru era sigur: acetia le urau pe Aes Sedai la fel
224

de mult ca pe Iscoadele Celui ntunecat. Se ntreb dac asta
nu nsemna necazuri i mai mari.
Copiii Luminii sunt n Baerlon? l trase Lan de limb.
De bun seama. Paznicul i blbni capul. Dac-mi
aduc bine aminte, au sosit chiar n ziua n care ai plecat. Pe
aici nimeni nu-i sufer. Dar, firete, cei mai muli nu
ndrznesc s spun asta.
Au zis de ce au venit? ntreba Moiraine ncordat.
De ce au venit, jupneas? Avin era att de uimit, nct
uit s scuture din cap. Sigur c au zis de ce Ah, am uitat.
Ai fost n inutul de Jos. Firete c n-ai auzit dect behitul
oilor. Zic c au venit din pricina celor ce se ntmpl n Gheal-
dan. Dragonul m rog, la care i spune Dragonul. Spun c
face numai rele i se prea poate ca aa s fie i c au venit
s l pun cu botul pe labe. Numai c el e n Ghealdan, nu aici.
Eu cred c spun asta doar ca s par c au de ce s-i bage
nasul n treburile oamenilor. Deja am vzut Colul Dragonului
pe nite pori.
De data asta chiar scuip.
Ai avut multe necazuri din pricina lor? ntreb Lan, iar
Avin cltin cu trie din cap.
Cred c-ar fi vrut, dar Guvernatorul nu are deloc ncredere
n ei. Se mpotrivete s-i lase s intre mai muli de zece odat;
i ce-i nfurie chestia asta! Am auzit c restul au o tabr puin
mai la miaznoapte. Pun prinsoare c fermierii le tot dau
trcoale. Cei care intr n ora se fie de colo pn colo n
mantiile alea lungi ale lor i se uit ngmfai la oamenii
cinstii. Pii n Lumina, le zic, i e ordin. De cteva ori
aproape c s-au luat la btaie cu minerii, cruaii, topitorii i
ilali, chiar i cu Straja, dar Guvernatorul vrea s fie linite, i
pn acum aa a fost. Dac vor s nimiceasc rul, m ntreb
de ce nu se duc n Saldaea. Am auzit c au necazuri pe acolo.
Ori de ce nu n Ghealdan? Oamenii spun c a fost o lupt mare
acolo. Mare de tot.
Moiraine trase uor aer n piept.
Am auzit c spre Ghealdan se ndreptau nite femei Aes
Sedai.
225

Da, aa e, jupneas. Capul lui Avin ncepu din nou s
se blbne. S-au dus n Ghealdan i din pricina asta a nceput
lupta, sau cel puin aa am auzit. Oamenii zic c unele dintre
Aes Sedai au murit. Poate c au murit toate. tiu c unii nu in
cu femeile Aes Sedai, dar eu m ntreb, cine altcineva poate
opri Dragonul fals? Ei? i neghiobii tia afurisii care cred c
pot s fie ei brbai Aes Sedai sau ceva de felul sta. Ce ne
facem cu ei? Sunt i unii care spun nu Mantiile Albe, de bun
seam, i nici eu, alii c poate sta e ntr-adevr Dragonul
Renscut. Aud c poate face tot soiul de lucruri. Se servete de
Puterea Suprem. Sunt mii care l urmeaz.
Nu fi nerod, se rsti Lan la el, iar chipul lui Avin cpt o
min jignit.
Spun ce am auzit i eu, bine? Doar ce am auzit, jupne
Andra. Unii spun c i trimite otirile spre rsrit i miazzi,
spre Tear. Vocea i deveni grav. Cic le ar spune Seminia Dra-
gonului.
Numele nu nseamn mare lucru, rspunse Moiraine
calm. Dac o nelinitise ceva din ceea ce auzise, nu lsa s se
vad nimic. Nimic nu te mpiedic s-i numeti propriul catr
Seminia Dragonului, dac ai chef.
Nu prea cred, jupneas. Avin rse nfundat. Nu i dac
Mantiile Albe sunt prin preajm. i socotesc c nici altora nu
le-ar prea plcea un nume ca sta. neleg eu ce vrei s spui,
jupneas, dar nu Nu catrul meu.
O hotrre neleapt, nendoielnic, rosti Moiraine. Acum
e vremea s plecm.
i s nu-i faci griji, jupneas, striga Avin, cltinnd din
cap, n-am vzut pe nimeni.
Se repezi spre poart i ncepu s o smuceasc nspre el ca
s o nchid la loc.
N-am vzut pe nimeni, n-am vzut nimic.
Poarta se nchise cu o bufnitur, i Avin cobor drugul de
fier cu o funie.
De fapt, jupneas, poarta asta n-a mai fost deschis de
cteva zile.
S te scalde Lumina, Avin, grai Moiraine.
226

Apoi trecu n frunte; ceilali o urmar i se ndeprtar ncet
de poart. Rand se uit o dat n spate i l vzu pe Avin stnd
nc n faa porii. Prea c lustruiete un ban cu poalele
mantiei i rde nfundat.
Drumul i purt pe ulie de pmnt bttorit pe care de-
abia dac ar fi ncput doua crue, fr oameni, pe marginea
crora se ridicau acareturi i, din cnd n cnd, garduri nalte
de lemn. Rand merse o vreme lng Menestrel.
Thom, ce era toat povestea aia despre Tear i Seminia
Dragonului? Tear este un ora ndeprtat, lng Marea
Furtunilor, nu-i aa?
Ciclul Karaethonului, rspunse Thom tios.
Rand clipi. Profeiile Dragonului.
Nimeni nu spune povetile astea n inutul celor Dou
Ruri. n orice caz, nu n Emonds Field. Metereasa i-ar jupui
de vii pe cei care ar ndrzni s fac una ca asta.
Nu m-ar mira din partea ei, glsui Thom sec.
i arunc o privire lui Moiraine, care era n fa, lng Lan,
vzu c nu-l poate auzi i continu.
Tear este cel mai mare port de la Marea Furtunilor, iar
Stnca din Tear este fortreaa care pzete intrarea n port. Se
spune c Stnca a fost prima fortrea nlat dup
Frngerea Lumii i c nu a fost niciodat cucerit, dei
nenumrate armate au ncercat s o ia n stpnire. Una dintre
Profeii spune c Stnca din Tear nu va cdea dect atunci
cnd Seminia Dragonului va ajunge acolo. Alta spune c
Stnca nu va putea fi cucerit dect atunci cnd Sabia-Care-
Nu-Poate-Fi-Atins se va afla n mna Dragonului. Thom zmbi
silit. Dac Stnca este dobort, va fi semn c, ntr-adevr,
Dragonul a renscut. Fie ca Stnca s rmn n picioare pn
cnd eu voi ajunge rn.
Sabia-Care-Nu-Poate-Fi-Atins?
Aa se spune. Nu tiu dac e vorba chiar despre o sabie.
Dar, orice ar fi, se afl n Inima Stncii, citadela din mijlocul
fortreei. n afar de nalii Seniori din Tear, nimeni altcineva
nu poate ptrunde acolo, iar ei nu vorbesc niciodat despre
ceea ce se afl nuntru. Cel puin nu cu menestrelii.
Rand se ncrunt.
227

Stnca nu poate fi dobort pn cnd Dragonul nu are
sabia, dar cum se poate s o aib fr ca Stnca s fi czut
deja? Se crede cumva c Dragonul trebuie s fie unul dintre
nalii Seniori din Tear?
Nu prea cred, rspunse Menestrelul sec. Cei din Tear
ursc tot ce are de-a face cu Puterea, mai mult chiar dect cei
din Amador, iar Amador este cetatea Copiilor Luminii.
Atunci cum se poate mplini Profeia? ntreba Rand. A
vrea eu ca Dragonul s nu renasc niciodat, dar o profeie
care nu se poate mplini nu are nici o noim. Pare o poveste
menita s-i fac pe oameni s cread c Dragonul nu va
renate niciodat. Aa e?
Pui prea multe ntrebri, biete, mormi Thom. O
profeie care s-ar mplini cu uurin n-ar valora nici ea mare
lucru, nu-i aa? Pe neateptate vocea i se nvior. Ei, am ajuns.
Nu tiu unde, dar am ajuns.
Lan se oprise lng un gard de lemn ct un stat de om, care
semna cu toate celelalte pe lng care trecuser. ncerca s i
strecoare lama pumnalului printre dou scnduri. Deodat
scoase un mormit satisfcut, trase i o bucat din gard iei n
afar ca o poart. De fapt, era o poart adevrat, i ddu
Rand seama, doar c era fcut s se deschid numai din
partea cealalt. Se vedea dup zvorul de metal pe care Lan l
ridicase cu pumnalul.
Moiraine intr numaidect, trgnd-o pe Aldieb dup ea.
Lan i zori pe ceilali s o urmeze i intr i el ultimul,
nchiznd poarta dup el.
De partea cealalt a gardului, Rand se trezi n curtea din
spate a unui han. Dinspre buctrie se auzea zarv i zngnit
de strchini, dar ceea ce l uimi fu mrimea hanului: era de
dou ori mai mare dect hanul Izvorul de Vin i, n plus, avea
patru caturi. Mai mult de jumtate dintre ferestre erau
luminate acum, cnd se lsa ntunericul. l uimea acest ora
care adpostea atia strini.
De abia intraser n curte, cnd trei brbai cu oruri din
pnz groas i murdar aprur n poarta mare i boltit a
grajdului imens. Unul dintre ei, un individ vnos, singurul care
nu avea un hrle n mn, se ndrept spre ei, dnd din mini.
228

Ei, voi! Nu putei intra pe aici! Trebuie s mergei prin
fa!
Lan duse din nou mna spre pung, dar, chiar n acea
clip, un alt brbat, la fel de trupe ca jupn alVere, iei n
grab din han. Deasupra urechilor avea cteva smocuri de pr
alb, iar orul lui de un alb strlucitor arta c trebuie s fie
hangiul.
E n ordine, Mutch, strig brbatul care tocmai sosise. E
n ordine. Oamenii tia sunt oaspeii notri. i ateptam. Hai,
ai grij de caii lor. Mare grij.
Mutch ls capul n jos, posac, apoi i chema pe cei doi
tovari ai lui s vin s-l ajute. Rand i ceilali i ddur iute
jos de pe cai desagile i pturile fcute sul, iar hangiul se
ntoarse spre Moiraine. Se nclin adnc n faa ei i i vorbi,
zmbindu-i sincer.
Fii bine venit, jupneas Alys. Fii bine venit. Sunt
bucuros s v vd, pe dumneata i pe jupn Andra. Foarte
bucuros. Ne-au lipsit vorbele voastre pline de nelepciune. Da,
aa e. Trebuie s recunosc c mi-am fcut griji tiind c
mergei n inutul de Jos. Vreau s zic, n astfel de mprejurri,
cu vremea care a luat-o razna i lupii care url noaptea chiar
sub zidurile oraului.
Deodat i lovi palmele de pntecele rotund i cltin din
cap.
Eu stau aici i trncnesc n loc s v duc nuntru.
Haidei, haidei. Mncare fierbinte i paturi calde, asta cred c
vrei. i aici e cel mai bun loc din Baerlon pentru aa ceva. Cu
adevrat cel mai bun.
i o baie cald, nu-i aa, jupn Fitch? spuse Moiraine,
iar Egwene i inu isonul cu nflcrare.
Oh, da.
Baie? repet hangiul. Firete, cea mai buna i mai
fierbinte din Baerlon. Haidei. Fii bine venii la hanul Cerbul i
Leul. Fii bine venii n Baerlon.

229

CAPITOLUL 14

La Cerbul i Leul

nuntru, hanul era la fel de plin pe ct o artaser
zgomotele auzite de afar, i poate chiar mai mult de att.
Clreii din Emonds Field l urmar pe jupn Fitch pe ua din
spate, iar n scurt vreme cu toii se vzur nevoii s se
strecoare pe lng i printre iruri nentrerupte de brbai i
femei cu oruri lungi, care purtau deasupra capului platouri
cu mncare i tvi cu buturi. Servitorii murmurau scuze
repezite atunci cnd tiau drumul cuiva, dar nu ncetineau nici
mcar cu un pas. Un brbat asculta poruncile grbite ale
jupnului Fitch i dispru n fug.
Mi-e team c hanul e aproape plin, i spuse hangiul lui
Moiraine. Nu mai am aproape niciun loc. n fiecare han din
ora e la fel. Cu iarna asta care a fost ce s zic, de ndat ce
s-a dezgheat ndeajuns pentru ca lumea s poat cobor din
muni, am fost potopii , da, sta-i cuvntul potopii de
oameni venii din mine i topitorii, cu tot felul de poveti
ngrozitoare. Lupi i chiar mai ru. Soiul de poveti pe care le
spun oamenii care toat iarna au stat ferecai. Cred c sus
acolo n-a mai rmas nimeni, au venit cu toii ncoace. Dar nu
v fie team. Suntem cam nghesuii, dar pentru
dumneavoastr i jupn Andra voi face tot ce pot. i pentru
prietenii dumitale, firete.
n timp ce vorbea, arunca priviri furie spre Rand i spre
ceilali; n afara de Thom, mbrcmintea i arata drept oameni
de la ar, i chiar i mantia de Menestrel a lui Thom l fcea s
fie un tovar neobinuit de cltorie pentru jupneasa Alys
i jupn Andra.
Stai linitii, o s fac tot ce pot.
Rand se holb la agitaia din jurul su i ncerc s fac n
aa fel nct s nu fie clcat pe picioare; spre deosebire de el,
servitorii de la han nu preau s fie n vreun pericol. Biatul i
tot amintea cum jupn alVere i nevasta lui reueau s se
230

ocupe singuri de han cu puin ajutor, cnd i cnd, din partea
fetelor lor.
Mat i Perrin i tot ntorceau privirile, plini de interes, spre
sala mare, din care, de cte ori se deschidea ua nalt din
captul ncperii, se revars un potop de rsete, cntece i
strigturi vesele. Mormind ceva cum c trebuie s afle
noutile, Strjerul dispru, fr multe vorbe, prin ua batant,
nghiit pe dat de valul de voioie.
Rand ar fi vrut s-l urmeze, dar nc i mai mult avea
nevoie de o baie. Dinspre partea lui, s-ar fi bucurat chiar atunci
de prezena altor oameni i de hazul lor, dar sala cea mare l-ar
fi apreciat mai mult dup ce se spla. Pesemne c Mat i Perrin
simeau acelai lucru Mat se tot scrpina, pe furi.
Jupn Fitch, ncepu Moiraine, neleg c sunt Copii ai
Luminii n Baerlon. Crezi c e cu putin s avem necazuri?
A, jupneas Alys, nu v ngrijorai din cauza asta. Se
ocup cu mecheriile lor dintotdeauna. Pretind c exist o Aes
Sedai n ora.
Moiraine ridic dintr-o sprncean, iar hangiul i desfcu
braele ndesate.
Nu v ngrijorai ctui de puin. Au mai ncercat-o i
altdat. Nu exist Aes Sedai n Baerlon, iar Guvernatorul tie
foarte bine. Mantiile Albe astea cred c dac aduc o Aes Sedai,
adic o femeie despre care pretind c ar fi Aes Sedai, oamenii o
s-i lase s intre cu toii n ora. M rog, cred c unii ar face-o.
Unii. Dar cei mai muli tiu ce pun la cale Mantiile Albe, i-l
sprijin pe Guvernator. Nimeni nu vrea s vad o biat btrn
chinuit numai pentru ca ei s aib un motiv s fac scandal.
M bucur s-aud asta, rosti sec Moiraine, punnd o mn
pe braul hangiului. Min mai e aici? A vrea s-i vorbesc, dac
mai e.
Rand nu mai reui s aud ce rspunsese hangiul, cci toc-
mai apruser slujitorii care veneau s-i conduc la baie. Moi-
raine i Egwene disprur n urma unei femei rotofeie i
zmbree, care ducea un morman de prosoape. Menestrelul,
Rand i prietenii si se luar dup un individ slbu, brunet, pe
nume Ara.
231

Rand ncerc s-l ntrebe pe Ara cte ceva despre Baerlon,
dar omul mai c nu deschidea gura, dect ca s comenteze c
biatul avea un accent ciudat; apoi ns, vederea camerei de
baie l fcu pe Rand s-i treac orice chef de vorb. nuntru se
aflau o duzin de czi nalte, de aram, aezate n cerc pe
podeaua acoperit cu plci de ceramic; aceasta se nclina uor
ctre o scurgere aflat n centrul ncperii vaste, cu perei de
piatr. Lng fiecare cad, pe cte un taburet, era un prosop
gros, frumos mpturit, i o bucat mare de spun galben, iar
de-a lungul unui perete se nirau cazane mari i negre de fier,
pline cu ap, care se ncingeau deasupra focurilor. Pe peretele
din partea opus se afla o vatr plin de buteni care nclzea
nc i mai mult aerul din ncpere.
E aproape la fel de bine ca la Izvorul de Vin de la noi de
acas, zise Perrin, pe un ton sincer, dei nu cu foarte mult
respect pentru adevr.
Thom rse scurt, iar Mat chicoti:
Ia uite, ai zice c am adus cu noi un Coplin fr s ne
dm seama.
Rand i ddu mantia jos de pe umeri, apoi se dezbrc, n
timp ce Ara umplea patru dintre czi. Cu toii i aleser cte
una, la fel de grbii ca Rand. Dup ce vzu c hainele lor
fuseser mpturite i aezate grmad pe taburete, Ara i
aduse fiecruia cte o gleat mare plin cu ap fierbinte i
cte un cu, apoi se aez i el pe un taburet lng u, cu
spatele lipit de perete i cu braele ncruciate, prnd
cufundat n gnduri. Ct timp cei patru se spunir i i
ndeprtar de pe trup, cu ajutorul apei clocotite din glei,
murdria strns ntr-o sptmn, nu se prea ivi prilejul
pentru sporovial. Apoi veni momentul cufundrii n czi, n
care rmaser cu toii mult vreme, bucurndu-se de cldura
apei care le sclda trupul. Ara o ncinsese ntr-att, nct
cufundarea le lu foarte mult i le provoc suspine adnci de
plcere. Aerul din ncpere deveni, din cald, fierbinte i ceos.
Un lung rstimp nu se mai auzi nimic; doar, cnd i cnd, unul
dintre ei respira adnc i linitit, pe msur ce muchii
ncordai li se relaxau, iar frigul, pe care ajunseser s-l cread
venic, le disprea din oase.
232

Mai avei nevoie de ceva? ntreb deodat Ara; degeaba
comenta el accentul altora i el, i jupn Fitch vorbeau de
parc aveau prune n gur. Mai vrei prosoape? Ap fierbinte?
Nu, nimic, rspunse Thom, cu vocea lui rsuntoare;
inndu-i ochii nchii. Menestrelul flutur nepstor din
mn. Du-te i simte-te bine. La momentul potrivit, o s am eu
grij s primeti o rsplat mai mult dect potrivit pentru
serviciile tale.
Cu aceste vorbe, el se ls nc i mai jos n cad, pn ce
apa l acoperi cu totul, n afar de ochi i de nas. Privirea lui
Ara alunec spre taburetele de lng czi, acolo unde se aflau
ngrmdite hainele i bagajele lor. Se uit pe furi la arc, dar
cel mai mult i se oprir ochii asupra sabiei lui Rand i asupra
securii lui Perrin.
Avei necazuri i pe acolo, pe la ar? ntreb el dintr-
odat. n inutul Rurilor, sau cum i mai spunei?
inutul celor Dou Ruri, zise Mat, pronunnd rar i
limpede fiecare cuvnt. Aa i se zice. Ct despre necazuri, de
ce
Cum adic i pe acolo? ntreb Rand. i pe aici sunt
necazuri?
Bucurndu-se de apa care-i sclda trupul, Perrin murmur:
Bine zis, bine zis.
Iar Thom i nl puin trupul i deschise ochii.
Aici? pufni Ara. Necazuri? Minerii care se iau la btaie pe
strzi cnd se crap de ziu nu ne dau nici o btaie de cap.
Nici, ncepu el, apoi se opri i-i privi o clip atent, iar n cele din
urm zise: Vorbeam despre necazuri precum cele din Ghealdan.
Dar nu, mi nchipui c nu. Pe acolo pe la ar sunt numai oi,
aa-i? Nu v suprai. Voiam s spun doar c pe acolo e linite.
Totui, iarna a fost ciudat. Tot felul de ciudenii prin muni.
Deunzi am auzit c prin Saldaea au aprut trolocii. Dar aa-i
pe la Hotare, nu?
Terminndu-i discursul, el rmase cu gura deschis, apoi
o nchise brusc, prnd surprins c vorbise att de mult. La
auzul cuvntului troloci, Rand se ncordase, ns ncercase s
i ascund starea, trgndu-i un prosop peste cap. Pe msur
233

ce individul continua s vorbeasc, se linitise, numai c nu
toi i ineau gura.
Troloci? hohoti Mat; Rand l stropi cu ap, dar Mat i o
terse rnjind de pe fa. Ia numai s-i spun eu cum e cu tro-
locii.
Thom vorbi i el:
Ce-ar fi s nu? M-am cam sturat s te aud cum mi
repei povetile.
E Menestrel, zise Perrin, iar Ara i arunc o privire
dispreuitoare.
Da, i-am vzut mantia. i ai de gnd s dai o
reprezentaie?
Ia stai puin, protest Mat. Cum adic eu repet povetile
lui Thom? Ai?
Orict te-ai strdui, nu le spui aa bine ca Thom, l
ntrerupse grabnic Rand, iar Perrin intr i el n vorb:
Da, tot pui de la tine i tot ncerci s le faci mai bune,
dar nu-i iese.
i le mai i ncurci, adug Rand. Mai bine las-l pe
Thom.
Vorbeau att de repede, nct Ara rmase cu gura cscat,
holbndu-se la ei. Mat se holba i el, de parc toi ceilali, n
afar de el, nnebuniser dintr-odat. Rand se ntreba cum s-l
fac s tac, fr s-i sar n spate. n acel moment, ua se
deschise cu zgomot i apru Lan, cu mantia sa cenuie
spnzurat pe un umr, nsoit de o pala de aer rece care fcu
aburul din ncpere s se subieze un pic.
Ia te uit, exclam Strjerul, frecndu-i palmele, tocmai
asta ateptam.
Ara se repezi s ia o gleat, dar Lan i fcu semn s se
ndeprteze.
Las, m descurc singur.
Lsndu-i mantia pe un taburet, el l lu pe servitor de un
bra i-l scoase din sal, n ciuda protestelor acestuia, apoi
nchise bine ua n urma lui. Atept o clip lng ea,
aplecndu-i capul ca s aud mai bine, apoi se ntoarse ctre
ceilali i spuse, cu glasul mpietrit i sfredelindu-l pe Mat cu
privirea.
234

Noroc c-am venit la timp, rnuule. Tu nu asculi ce-i
se spune?
Da n-am fcut nimic, protest Mat. Voiam doar s-i
spun de troloci, nu de
Apoi se opri i se feri de privirile Strjerului, lipindu-se de
peretele czii.
Nici o vorb despre troloci, rosti sumbru Lan. Nici s nu
te mai gndeti la troloci.
Pufnind mnios, el se apuc s-i umple una din czi cu
ap fierbinte.
Snge i cenu, ai face bine s inei minte: Cel
ntunecat are ochi i urechi pe unde nici nu v ateptai. Iar
dac aud Copiii Luminii c sunt troloci pe urmele voastre, o s
ard de nerbdare s pun mna pe voi. Nu le trebuie mai mult
ca s v acuze c-ai fi Iscoade ale Celui ntunecat. N-ai fi voi
obinuii, dar, de acum nainte, pn nu ajungem la captul
drumului, nu v ncredei n nimeni dect dac v spunem noi,
eu i jupneasa Alys.
Auzindu-l cu ct struin rostea numele pe care-l folosea
Moiraine, Mat clipi ruinat.
Omul la ne ascundea ceva, remarc Rand. Ceva care-i
sttea pe suflet, dar n-a vrut s ne spun ce era.
Pesemne Copiii Luminii, rosti Lan, turnndu-i nc o
gleat de ap n cad. Cei mai muli i consider aductori de
necazuri. Totui, nu chiar toi, iar el nu v cunotea ndeajuns
i n-a vrut s rite. N-avea de unde s tie c n-o s dai fuga la
Mantiile Albe s le povestii.
Rand cltin din cap; locul acesta prea deja mult mai ru
dect ar fi putut ajunge vreodat Taren Ferry.
A zis c au aprut troloci i prin Saldaea, nu? zise
Perrin.
Lan arunc gleata goal pe pardoseal, cu un zgomot
puternic.
Tot nu va lsai pgubai, nu? n inuturile de la Hotare
sunt mereu troloci, fierarule. Bgai-v bine n cap c nu vrem
s atragem atenia nici ct nite oareci pe o cmpie. S nu
uitai asta nici o clipa. Moiraine vrea s v duc vii n Tar
235

Valon, iar eu am s-o fac, dac se poate face, dar dac-i facei ei
vreun ru
Niciunul dintre ei nu mai scoase vreo vorb ct timp i ter-
minar baia i se mbrcar. Dup ce ieir din sala de baie, o
gsir pe Moiraine n picioare, la captul coridorului, mpreun
cu o fat nu mult mai nalt dect ea. Cel puin, aa i se pru
lui Rand c era o fat, dei prul ei nchis la culoare era tuns
scurt, i purta o cma i pantaloni brbteti. Moiraine
spuse ceva, iar fata le arunc brbailor o privire
ptrunztoare, apoi i fcu lui Moiraine un semn de
ncuviinare i dispru cu repeziciune.
Ei, vorbi Moiraine, pe cnd ei se apropiau, sunt sigur c
baia v-a fcut poft de mncare. Jupn Fitch ne-a pstrat o
ncpere retras n care s ne lum cina.
Continu s flecreasc n timp ce le arta drumul; le vorbi
despre camerele pe care aveau s le primeasc, despre
nghesuiala din ora i despre faptul c hangiul ndjduia ca
Thom s blagosloveasc sala mare cu ceva muzic i cu una
sau dou poveti. Dar nu pomeni nimic despre fat dac era,
ntr-adevr, fat.
n ncperea cea retras era o mas de stejar lustruit, n
jurul creia se aflau o duzin de scaune; podeaua era acoperit
cu un pre gros. Cnd intrar, Egwene, cu prul proaspt
pieptnat i strlucitor revrsat pe umeri, se ntoarse de lng
cminul unde se aezase pentru a-i nclzi palmele la flcrile
care trosneau. n timpul lungii tceri din sala de baie, Rand
avusese vreme pentru a se gndi. Avertismentele nencetate ale
lui Lan, cum c nu trebuia s aib ncredere n nimeni, i mai
ales teama lui Ara, care nu ndrznea s se ncread n ei, l
fcuser s-i dea seama c erau cum nu se putea mai singuri.
Pesemne c nu se puteau ncrede dect n ei nii, iar el nu era
foarte convins nici mcar c putea avea ncredere n Moiraine
sau n Lan. Erau numai ei. Iar Egwene rmsese Egwene. Moi-
raine spusese c-i s-ar fi ntmplat oricum, mai devreme sau
mai trziu, s ating Adevratul Izvor. Nu putea stpnii
mersul lucrurilor, iar asta nsemna ca nu era vina ei. i nu se
schimbase era tot Egwene.
236

Deschise gura ca s-i cear iertare, dar Egwene se
ndrept de umeri i-i ntoarse spatele, nainte s fi putut rosti
vreun cuvnt. Privindu-i morocnos spatele, el nghii n sec i-
i nbui toate vorbele pe care avea de gnd s-i le spun.
Fie. Dac aa vrea ea s se poarte, n-am ce s fac.
n acel moment, n ncpere intr jupn Fitch, urmat de
patru femei cu oruri la fel de lungi ca al su, care duceau un
platou cu trei pui fripi i altele pe care se aflau tacmuri de
argint i strchini de lut, precum i alte strchini acoperite. Pe
dat, femeile ncepur s atearn masa, n timp ce hangiul i
fcea o plecciune lui Moiraine.
mi cer iertare, jupneas Alys, c v-am fcut s ateptai
atta, dar sunt aa muli oameni n han, c m i mir c
ajungem s-i mai i servim. Mi-e team c nici mncarea nu-i
att de bun pe ct ar trebui. Doar puii tia, nite napi i ceva
mazre, i un pic de brnz pentru sfrit. Nu, nu-i deloc cum
ar trebui. mi cer cu adevrat iertare.
E un osp, zmbi Moiraine. Pentru asemenea vremuri
tulburi, e chiar un osp, jupn Fitch.
Hangiul mai fcu o plecciune. Prul su ciufulit care
sttea n toate direciile, de parc-i tot trecea mna prin el,
fcea ca plecciunea s par caraghioas, dar zmbetul lui era
att de deschis, nct nu puteai s rzi de el, ci numai
mpreun cu el.
Mulumiri, jupneas Alys. Mulumirile mele.
ndreptndu-se de ale, el se ncrunt i, cu un col al
orului, frec masa pe care de altminteri nu se vedea niciun fir
de praf.
Nu-i nici pe departe ce v-a fi servit acum un an, firete.
Nici pe departe. Iarna-i de vin. Da. Iarna. Pivnia mi se golete,
iar la trg nu gseti mai nimic. i cine-i poate scoate vinovai
pe fermieri? Cine? Nici ei nu tiu cnd o s-ajung s mai
culeag ceva. Nimeni nu tie. Iar carnea de oaie i de vit, care
ar trebui s ajung pe mesele oamenilor, pe aia o iau lupii i
Dintr-odat, el pru s-i dea seama c asemenea discuii
nu-i puteau ncuraja pe oaspeii si s se aeze linitii la
mas.
237

Ce mai trncnesc i eu. Aa merge gura fr mine,
mereu. Merge fr mine. Mari, Cinda, hai s lsm oamenii s
mnnce linitii, adug el, izgonindu-le prin gesturi pe
servitoare; n timp ce ele se grbeau s ias din ncpere,
hangiul se ntoarse i-i fcu nc o plecciune lui Moiraine.
Sper s v prind bine masa, jupneas Alys. Dac mai avei
nevoie de ceva, numai s-mi spunei i v-aduc. Numai spunei.
E o mare plcere s v servesc pe dumneata i pe jupn Andra.
O plcere.
Fcu o ultim plecciune adnc i dispru, nchiznd fr
zgomot ua n urma lui. n timpul acestei scene, Lan se
sprijinise de perete ca i cum era pe cale s adoarm. Acum
ns el ni din loc i ajunse la u n doar doi pai. Lipindu-i
o ureche de tblia uii, ascult cu atenie o vreme, ct s
numeri pe ndelete pn la treizeci, apoi o deschise iute i-i
scoase capul pe coridor.
Au plecat, zise el n cele din urm. Putem vorbi n
siguran.
tiu c ne-ai tot spus s nu ne-ncredem n nimeni, gri
Egwene, dar dac-l bnuii i pe hangiu, de ce mai rmnem
aici?
Nu-l bnuiesc mai mult dect pe oricine altcineva,
rspunse Lan. Numai c, pn ajungem n Tar Valon, i
bnuiesc pe toi. Acolo, o s bnuiesc numai pe unul din doi.
Rand schi un zmbet, creznd c Strjerul fcea o glum,
apoi i ddu seama c pe chipul lui Lan nu se oglindea nici o
urm de veselie. Chiar i bnuia i pe oamenii din Tar Valon.
Oare nu exista niciun loc sigur?
ntrece msura, i mpc Moiraine cu glas linititor.
Jupn Fitch este un om bun, cinstit i de ncredere. Numai c-i
place s vorbeasc, i, chiar cu cele mai bune intenii din lume,
tot ar putea lsa s-i scape ceva n faa cui nu trebuie. Mai
mult, la toate hanurile la care am tras eu pn acum, jumtate
dintre fetele care serveau trgeau cu urechea pe la ui i-i
petreceau mai mult timp cu brfa dect cu fcutul paturilor.
Haidei s ne aezm pn nu se rcete mncarea.
Fiecare i ocup locul n jurul mesei; Moiraine sttea ntr-
unul din capete, iar Lan, n cellalt i, o vreme, cu toii fur
238

prea ocupai s-i umple farfuriile pentru a mai putea vorbi. N-
o fi fost chiar un osp, dar, dup aproape o sptmn de
pine veche i carne uscat, lor aa li se prea. Dup o vreme,
Moiraine ntreb:
Ce ai aflat din sala mare?
Cu toii rmaser nepenii, cu furculiele i cuitele n aer
i cu ochii aintii spre Strjer.
Mai nimic bun, rspunse Lan. Avin avea dreptate, cel
puin din cte se spune. n Ghealdan a avut loc o lupt, iar
Logain a ctigat. Circul o sumedenie de poveti diferite, dar
n privina asta toate spun acelai lucru.
Logain? Pesemne c era falsul Dragon. Era prima dat cnd
Rand auzea pomenit i numele brbatului. S-ar fi zis c Lan l
i cunotea.
i despre Aes Sedai? ntreba ncet Moiraine, dar Lan
scutur din cap.
Nu tiu nimic. Unii spun c au fost ucise cu toatele, alii
spun c niciuna. Pufni i continu: Ba unii spun chiar c au
trecut de partea lui Logain. N-ai n ce s crezi, iar eu n-am vrut
s m art prea interesat.
Da, rosti Moiraine, mai nimic bun n ce mi-ai spus.
Trgnd adnc aer n piept, i ndrept din nou atenia spre
mncare: Dar despre situaia noastr ce se aude?
Aici stm mai bine. Nu s-a-ntmplat nimic ieit din
comun, niciun strin prin mprejurimi care ar putea fi
Myrddraal, iar troloci cu siguran nu-s. Ct despre Mantiile
Albe, sunt ocupai s-i fac necazuri Guvernatorului Adan,
pentru c nu vrea s se-neleag cu ei. Nici n-o s ne bage-n
seam, dac nu ieim n eviden.
Bun, zise Moiraine. Aa mi-a spus i fata de la baie. Are
i brfa importana ei. Ei, acum, continu ea, adresndu-se
tuturor, ne-a mai rmas cale lung, e adevrat, dar nici ultima
sptmn n-a fost uoar, aa c v propun s rmnem aici
n noaptea asta i mine, i s plecm poimine, foarte
devreme.
Toi tinerii rnjir satisfcui; era pentru prima dat cnd
se aflau ntr-un ora. Moiraine zmbi, dar nu se abinu s
ntrebe:
239

Ce zice jupn Andra?
Lan privi feele zmbitoare din jurul su, fr vreo expresie.
Fie, dar numai dac binevoiesc s-i aminteasc exact ce
le-am spus.
Thom pufni n musta.
Oameni de la ar, scpai liberi ntr-un ntr-un ora.
Apoi pufni din nou i scutur din cap.
La ct era hanul de plin, nu se gsir dect trei camere
una pentru Moiraine i Egwene i alte dou pentru brbai.
Rand se trezi c trebuia s stea mpreun cu Thom i cu Lan,
undeva la al patrulea cat, n partea din spate a hanului, foarte
aproape de streaina lat, ntr-o ncpere cu o singur fereastr
mic, dnd n curtea unde se aflau grajdurile. Se lsase
noaptea, iar lumina hanului sclda mprejurimile. ncperea
era mic oricum, iar patul adus n plus, pentru Thom, o fcea
i mai nghesuit dei toate paturile erau nguste. Ba mai
erau i tari, descoperi Rand cnd se arunc ntr-al su. Nu, nu
era nici pe departe o camer bun.
Thom nu zbovi dect pentru a-i scoate flautul i harpa
din cutii, apoi plec, exersndu-i deja gesturile impozante. Lan
se duse cu el.
Ce ciudat, se gndea Rand, n timp ce se frmnta n pat,
neputndu-i gsi o poziie comod. Cu o sptmn n urm,
s-ar fi npustit i el jos, numai la gndul c avea prilejul s
vad spectacolul unui Menestrel, numai s fi auzit vorbindu-se
despre aa ceva. Dar acum trecuse deja o sptmn de cnd
auzea n fiecare sear povetile lui Thom, iar acesta avea s fie
acolo i a doua zi, i n ziua urmtoare, iar baia cald fcuse
s-i dispar nodurile din muchi, pe care le crezuse venice, i
prima mas cald pe care o luase ntr-o sptmn l amorise.
Somnoros, se ntreb dac Lan chiar l cunotea pe falsul
Dragon, Logain. De jos rsunar strigte nfundate pesemne
c oamenii din sala mare l ntmpinau pe Thom, dar Rand
adormise deja.

Coridorul de piatr era ntunecos i plin de umbre, iar n
afar de Rand nu se mai afla nimeni acolo. Nu-i ddea seama
de unde venea lumina, aa puin cum era; pe pereii cenuii
240

nu se vedea nici o lumnare i nici vreo lamp, niciun obiect
care s fi putut produce strlucirea slab care prea, pur i
simplu, s existe acolo. Aerul era nemicat i umed, iar undeva,
n deprtare, se auzea plescitul monoton i sec al unui fir de
ap care curgea. Nu tia unde se afl, dar sigur nu mai era la
han. ncruntndu-se, i frec fruntea. La han? l durea capul
i nu-i putea stpnii gndurile. Fusese ceva legat de un
han? Dar totul dispruse, oriunde ar fi fost.
i umezi buzele i-i dori s fi avut ceva de but. i era
ngrozitor de sete, i se uscase gtul. Plescitul l fcu s se
hotrasc. Neavnd n ce se ncrede, n afar de setea care-l
chinuia, o porni nspre locul din care se tot auzea pic-pic-pic.
Coridorul se ntindea fr vreun altul cu care s se-ntl-
neasc i fr s-i schimbe n vreun fel nfiarea. Nu se
vedeau dect uile masive care apreau din loc n loc, la
intervale regulate, mereu cte dou una de fiecare parte a
coridorului cu lemnul despicat i uscat, n ciuda umezelii din
aer. Umbrele se retrgeau din faa lui, rmnnd la fel de
adnci, fr ca locul n care picura ap s se apropie vreun pic.
Dup multa vreme, se hotr s ncerce una din ui. Se
deschise cu uurin, iar el ptrunse ntr-o ncpere sumbr,
cu perei de piatr.
ntr-unul din perei fuseser spate arcade care duceau
nspre un balcon din piatr cenuie, dincolo de care se afla
cerul, aa cum nu-l mai vzuse niciodat. Nori vrstai, cu
dungi negre i cenuii, portocalii i roii, pluteau ncoace i
ncolo, ca purtai de vnturi puternice, ncolcindu-se i
ncrucindu-se fr ncetare. Nu, nimeni, niciodat, nu putea
s fi vzut un cer ca sta; nu avea cum s existe.
Reui s-i desprind privirile de la balcon, dar nici restul
ncperii nu era mai plcut. Peste tot erau curbe ciudate i
unghiuri neobinuite, de parc ncperea ar fi fost tiat
aproape la ntmplare n piatr, i coloane care preau s
creasc direct din podeaua cenuie. n cmin vuiau flcri n
pllaie, ca nteite de foalele dintr-o fierrie, dar nu ddeau
cldur. Cminul era alctuit din pietre ciudate, ovale; cnd le
privea drept, preau pietre ude i lucioase, n ciuda focului ,
dar cnd se uit cu coada ochiului, i se prur chipuri, chipuri
241

de brbai i femei schimonosite de durere, ipnd fr zgomot.
Jilurile cu sptar nalt i masa lustruit din mijlocul ncperii
erau cu totul obinuite, dar tocmai asta scotea n evidena
restul. n schimb, pe un perete atrna o oglind singuratic i
nicidecum obinuit. Privind n ea, vzu o negur acolo unde ar
fi trebuit s-i vad chipul reflectat. Tot restul ncperii se
vedea exact aa cum trebuia, numai el nu.
n faa vetrei sttea un brbat pe care nu-l observase la
venire. Dac n-ar fi tiut c aa ceva nu era posibil, ar fi zis c
nici nu se aflase nimeni acolo, pn ce nu-i ntorsese privirile.
Brbatul, mbrcat n haine negre, frumos croite, prea n
floarea vrstei; Rand gsi c femeilor li s-ar fi prut artos.
Iar ne ntlnim faa n fa, zise brbatul i, doar pentru
o clip, gura i ochii si devenir pori care duceau n caverne
nesfrite de flcri.
ipnd scurt, Rand iei cu spatele din ncpere, att de
brusc nct se mpiedic pe coridor i se prbui peste cealalt
u, trntind-o de perete. Se ntoarse i se aga de clan, ca
s nu cad pe podea, i se trezi holbndu-se ntr-o ncpere cu
perei de piatr, cu un cer nefiresc care se vedea prin arcadele
deschise spre un balcon i cu un cmin
Nu poi scpa aa uor de mine, gri brbatul.
Rand se ntoarse, trndu-se afar din ncpere, ncercnd
s-i recapete echilibrul fr s ncetineasc. De data aceasta
nu mai era niciun coridor. nepeni, pe jumtate ghemuit, nu
departe de masa lustruit, i-l privi pe brbatul de lng
cmin. Era mai bine dect s priveasc pietrele din care era
fcut cminul, sau cerul.
E un vis, opti el, ndreptndu-se. n spatele lui, auzi
pocnetul uii care se nchidea. E un fel de comar.
nchise ochii, cutnd s se trezeasc. Pe cnd era copil,
Metereasa i spusese c, dac reueai asta, cnd te aflai n
mijlocul unui comar, comarul disprea. Cine? Meterea-
sa? Mcar dac nu i-ar mai fi fugit gndurile. Mcar dac nu l-
ar mai fi durut capul, atunci ar fi reuit s gndeasc limpede.
Deschise iar ochii. ncperea era la fel de tcut ca nainte;
balconul, cerul. Brbatul de lng cmin.
S fie un vis? ntreb acesta. Dar are vreo importan?
242

Din nou, o clip numai, ochii i gura sa devenir pori care
se deschideau spre un cuptor care prea s se ntind la
nesfrit. Glasul nu-i se schimba; nu prea s-i dea seama c
s-ar fi ntmplat ceva.
De data aceasta, Rand tresri un pic, dar reui s se abin
i s nu ipe. E un vis. Trebuie s fie un vis. Cu toate acestea,
se duse cu spatele pn la u, fr s-i ia ochii de la
individul de lng foc, i ncerc clana. Nu se mic; ua era
ncuiat.
Pari nsetat, rosti brbatul de lng foc. Bea.
Pe mas era un pocal, din aur sclipitor, mpodobit cu
rubine i ametiste. Nu fusese acolo mai nainte. i dori s nu
mai tresar de spaim. Era numai un vis. Gura i prea ars.
Sunt, un pic, zise el, ridicnd pocalul.
Brbatul se aplec atent nainte, cu o mn pe sptarul
unui jil, privindu-l. Mirosul vinului dres cu mirodenii i aminti
lui Rand ct i era de sete, ca i cum nu ar mai fi but nimic de
zile ntregi. Oare aa s fie?
Ridicnd pocalul pn la jumtate, se opri. Din sptarul
jilului, atins de degetele brbatului, se ridicau fuioare de fum.
Iar ochii aceia l urmreau cu atta atenie, cu focul care ba se
aprindea, ba se stingea n ei.
Rand i umezi buzele i puse vinul la loc pe mas, fr s-l
guste.
Nu mi-e att de sete cum credeam.
Brusc, brbatul se ndrept de spate, cu chipul lipsit de
expresie. Nici dac ar fi blestemat, dezamgirea lui nu s-ar fi
putut vedea mai limpede. Rand se ntreb ce pusese n vin.
Numai c asta era, firete, o ntrebare prosteasc. Totul era un
vis. Atunci de ce nu se termin?
Ce vrei? ntreb el. Cine eti?
Din ochii i din gura brbatului se nlar flcri; lui Rand
i se pru c le aude i trosnind.
Unii mi spun Baalzamon.
Rand se trezi cu faa la u, smucind disperat de clan. i
pierise orice idee despre vise. Cel ntunecat. Clana nu se
mica, dar el continua s trag.
243

Tu eti oare acela? ntreb deodat Baalzamon. N-o poi
ascunde pe vecie de mine. Nici mcar pe tine nu te poi
ascunde, nici n vrful celui mai nalt munte, nici n petera cea
mai adnc. Te cunosc pn n vrful unghiilor.
Rand se ntoarse cu faa la el la Baalzamon. nghii adnc
n sec. Un comar. ntinse mna n spate, mai trase o data de
clan, apoi i ndrept umerii.
Ce ndjduieti? Faima? vorbi Baalzamon. Putere? Poate
i-au spus c Ochiul Lumii te poate ajuta? De ct faim, de
ct putere are parte o marionet? Sforile care te mic s-au
esut de Veacuri. Taic-tu a fost ales de Turnul Alb, ca un
armsar priponit cu o funie, i dus s-i fac treaba. Maic-ta
era doar o iap de prsile. Totul a fost plnuit. Iar planurile duc
la moartea ta.
Rand i strnse pumnii.
Tatl meu e un om bun, iar mama a fost o femeie bun.
S nu pomeneti de ei!
Flcrile rser.
Deci ai ceva snge n tine. Poate chiar eti acela. i la ce
bun? Suprema nscunat se va folosi de tine pn ce nu va
rmne nimic, cum au pit i Davian, i Yurian Arc de Piatr,
i Guaire Amalasan, i Raolin Dumanul ntunecimii. Aa cum
se folosete i de Logain. Te va folosi pn nu va mai rmne
nimic din tine.
Nu tiu, murmura Rand, cltinndu-i capul. Clipa n
care gndurile i se limpeziser, datorita furiei, trecuse. Dei
bjbia dup ea, nu-i putea aminti cum de reuise mai nainte
s-o prind. Gndurile i se nvolburau. Reui s apuce unul, ca
i cum, prins ntr-un vrtej, s-ar fi agat de o pluta. Se chinui
s vorbeasc, i glasul i deveni din ce n ce mai puternic:
Eti ferecat n Shayol Ghul. Tu i cu toi Rtciii
ferecai de Creator n vecii vecilor.
n vecii vecilor? zise batjocoritor Baalzamon. i duci
viaa ca un gndac de sub o stnc i crezi c mzga n care-i
faci veacul este nsui universul. Moartea timpului mi va aduce
atta putere ct nici nu visezi tu, vierme.
Eti ferecat!
Ntngule, n-am fost niciodat ferecat!
244

Flcrile de pe chipul su izbucnir cu atta for, nct
Rand fcu un pas napoi, ascunzndu-i faa cu minile.
Am stat lng Lews Therin Ucigaul de Neam cnd a
fptuit crima care i-a adus numele. Eu i-am spus s-i omoare
soia, i copiii, i tot neamul, i pe toi cei care-l iubeau i pe
care-i iubise. Eu i-am druit clipa de limpezime n care s-i
dea seama de ce a fcut. Ai auzit vreodat cum strig un om
care-i d sufletul, vierme? Atunci m-ar fi putut lovi. Era cu
neputin s izbndeasc, dar ar fi putut ncerca. n loc de
asta, a abtut asupra sa Puterea Suprem, att de mult, nct
pmntul s-a despicat i pe locul mormntului su s-a nlat
Piscul Dragonului. O mie de ani mai trziu, am mboldit trolocii
s nvleasc spre miazzi, i, timp de trei secole, au devastat
lumea. Nechibzuitele i netiutoarele din Tar Valon au spus c
pn la urm am pierdut lupta, numai c al Doilea Legmnt,
Legmntul celor Zece Neamuri, a fost distrus i n-a mai putut
fi refcut i atunci a mai rmas cineva s-mi se opun? I-am
optit la ureche lui Artur Arip de oim, i toat ntinderea
stpnirii Aes Sedai s-a prbuit. I-am mai optit o dat, iar
Marele Rege i a trimis otile s traverseze Oceanul Aryth, s
treac Marea cea Mare, i astfel a pecetluit dou destine.
Sfritul visului su de a avea un singur inut i un singur
neam, i nc o osnd care va s vin. Eram acolo cnd trgea
s moar i sfetnicii lui i-au spus c doar o Aes Sedai i poate
salva viaa. Am spus o vorb, iar el a poruncit ca sfetnicii s fie
trimii la moarte. Am spus o vorb, iar ultimul strigt al
Marelui Rege a fost c Tar Valon trebuie distrus. Cnd astfel de
brbai nu au izbutit s-mi se mpotriveasc, ce ndejde ai tu,
amrtule? Ai s m slujeti, sau ai s joci dup cum vor
femeile Aes Sedai pn ce mori. i apoi ai s fii cu adevrat al
meu. Morii sunt ai mei!
Nu, opti Rand, e un vis. E un vis!
i crezi c n vise eti la adpost de mine? Privete!
Baalzamon fcu un gest poruncitor, iar Rand ddu s
ntoarc, asculttor, capul, dar n-o fcu; nu voia s se ntoarc.
Pocalul dispruse de pe mas. n locul acela se afla acum
un obolan mare, ghemuit, care clipea orbit de lumin i
adulmeca nesigur aerul. Baalzamon i ndoi degetul, iar
245

obolanul, cu un chiit, i arcui spinarea, ridicndu-i labele
din fa i inndu-i cu greutate echilibrul pe cele din spate.
Degetul se ndoi i mai mult, iar obolanul se prbui pe o
parte, dnd nnebunit din labe, scormonind fr s poat
apuca ns ceva, chiind ascuit, cu spinarea arcuit, tot mai
arcuit. Se auzi un trosnet puternic, ca o creang uscat care
se rupea, i obolanul fu scuturat de un fior adnc, apoi
rmase nemicat, zcnd, cu spinarea ndoita.
Rand nghii n sec.
ntr-un vis se poate ntmpla orice, ngim el.
Fr s priveasc, lovi din nou cu pumnul n u. Mna l
durea, dar tot nu reui s se trezeasc.
Du-te atunci la Aes Sedai. Du-te n Turnul Alb i spune-
le. Povestete-i Supremei nscunate Amyrlin acest vis.
Brbatul rse. Rand simi cldura flcrilor prjolindu-i
chipul.
Asta-i o cale s scapi din mna lor. Atunci, nu te vor mai
folosi. Nu, nu te vor folosi, dac afl c tiu i eu de tine. Dar
oare te vor lsa n via, s poi povesti ce pun ele la cale? Eti
att de prost nct s crezi asta? Pe coastele Piscului
Dragonului s-a rspndit cenua multora de felul tu.
E un vis, spuse Rand, gfind. E un vis, i am s m
trezesc curnd.
Chiar aa?
Cu coada ochiului, Rand vzu degetul brbatului micn-
du-se i ndreptndu-se spre el.
Chiar aa s fie?
Degetul se ncovoie, iar Rand ip, simind cum se arcuiete
de spate; fiecare muchi din trup l silea s o fac.
Oare te vei mai trezi vreodat?

Fr s se poat stpnii, Rand tresri n ntuneric, cu
minile ncletate pe o bucat de stof. O cuvertur. Lumina
palid a lunii scnteia prin singura fereastr din ncpere. Se
vedeau i umbrele celorlalte Dou paturi. Dintr-unul dintre ele
se nla un sforit, ca zgomotul de pnz sfiat: Thom Mer-
rilin. Prin cenua din vatra scnteiau civa crbuni.
246

Aadar, fusese un vis, precum comarul pe care-l avusese
la hanul Izvorul de Vin, n ziua de Bel Tine; tot ce auzise i
fcuse se amestecase laolalt cu poveti strvechi i cu tot felul
de prostii fr rost. i trase ptura pn la umeri tremura,
dar nu din cauza frigului. l durea i capul. Moiraine putea face
oare ceva ca s opreasc visele astea? A zis c ne poate ajuta,
dac avem comaruri.
Pufnind dispreuitor, se ls pe spate. Erau visele astea
chiar att de rele nct s ceara ajutor de la Aes Sedai? Pe de
alt parte, oare nu se adncise n toat povestea ndeajuns de
mult? Prsise inutul celor Dou Ruri, plecase cu o Aes
Sedai.
Numai c, firete, nu avusese de ales. i atunci, nu era de
acum musai s aib ncredere n ea? ntr-o Aes Sedai? Gndul
la toate acestea era la fel de suprtor ca visul. Se ghemui sub
ptur, ncercnd s ajung la linitea hului, aa cum l
nvase Tam, dar somnul nu se grbi s-l cuprind.

247

CAPITOLUL 15

Prieteni i strini

Razele soarelui revrsate peste patul ngust l trezir, n cele
din urm, pe Rand dintr-un somn adnc, dar agitat. i trase
perna peste cap, numai c lumina tot se vedea, iar el nu voia
cu adevrat s adoarm din nou. Dup primul comar veniser
i altele. De amintit, i-l amintea numai pe primul, dar tia
sigur c nu mai voia s aib parte i de altele.
Oftnd, arunc perna la o parte, se ridic i se ntinse, chi-
rcindu-se de durere. Toi crceii de care crezuse c scpase
datorita bii din seara de dinainte erau la locul lor. i nc l
mai durea i capul, dar asta nu-l surprinse. Asemenea vise
puteau s provoace oricui o durere de cap. Celelalte dureri
dispruser deja, dar asta nu.
Paturile erau goale. Lumina se revrsa prin fereastr ntr-
un unghi ascuit; soarele se nlase destul de mult deasupra
orizontului. La ferm, pn la ora asta ar fi mbucat deja cte
ceva i s-ar fi apucat de treburi. Se ddu repede jos din pat,
bombnind suprat. Aveau un ora de vzut, i nici mcar nu-l
treziser i pe el. Mcar avusese cineva grij ca n vasul de
splat s fie ap, clie nc.
Se spl i se mbrc repede, ovind o clipa la vederea
sabiei lui Tam. Lan i Thom i lsaser desagile de la a i
pturile n camer, firete, dar sabia Strjerului nu se vedea pe
nicieri. Lan purtase sabia cu sine, n Emonds Field, nc
dinainte s nceap necazurile, aa c se hotr s-i urmeze
exemplul. Spunndu-i iar i iar c nu o fcea pentru c visase
de attea ori, cu ochii deschii, s se plimbe pe strzile unui
ora adevrat cu sabia la old, se ncinse cu ea i i arunc
mantia pe umr ca un sac.
Cobornd scrile dou cte dou, se grbi spre buctrie.
Pesemne c asta era calea cea mai uoar pentru a face rost de
ceva de-ale gurii, iar n aceast zi, singura pe care i era
ngduit s o petreac n Baerlon, nu avea de gnd s mai
248

piard vremea. Snge i cenu, c doar puteau s m
trezeasc
Jupn Fitch era n buctrie, faa n fa cu o femeie
ndesat, cu braele acoperite de fin, care era, desigur,
buctreasa. Dintre cei doi, femeia prea mai agresiv; i tot
scutura degetul pe sub nasul hangiului, n timp ce fetele care
serveau la mese, spltoresele, bieii de la grajduri i cei care
nvrteau frigrile fugeau de colo colo, vzndu-i de treburi i
ncercnd s se fac a nu bga de seam ce se ntmpla chiar
sub nasul lor.
Cirri al meu e un motan bun, spunea buctreasa pe
un ton ascuit, i s n-aud altceva, pricepi? Dup capul meu,
jupne, nu faci altceva dect s te plngi c-i face treaba prea
bine.
Mi s-a plns i mie lumea, izbuti s rosteasc jupn
Fitch. Mi s-a plns, jupneas. Jumate din oaspei
Nici s n-aud. Nici nu vreau s aud. Dac se plng de
motanul meu, s gteasc ei. Eu i bietul motnel, care nu-i
face dect treaba, o s plecm undeva unde suntem bine venii.
S dea naiba dac nu, ncheie ea, desfcndu-i orul i dnd
s i-l trag peste cap.
Nu! strig jupn Fitch i sri s-o opreasc. ncepur s
dnuiasc n cerc, buctreasa ncercnd s-i scoat orul,
iar hangiul, s i-l trag la loc peste cap.
Nu, Sara, gfi el. Nu face asta. Zu, n-o face! Ce m fac
eu fr dumneata? Cirri e un motan de toat isprava. Minunat,
zu aa. E cel mai bun motan din Baerlon. Dac se mai plnge
cineva, o s le spun s fie mulumii c-i face treaba. S fie
recunosctori. S nu pleci, Sara! Sara?
Buctreasa se opri din loc i reui s-i smulg orul din
mini.
Ei bine, bine, zise ea, cu minile ncletate pe or, fr
s i-l pun nc la loc. Dar dac vrei s pregtesc ceva pn la
prnz, ia mai du-te de aici i las-m s m apuc de treab. O
fi hanul dumitale, dar buctria e a mea. Sau poate vrei s
gteti chiar dumneata? l ntreb, fcndu-se c-i ofer orul.
Jupn Fitch se trase napoi, cu braele desfcute larg.
Deschise gura, apoi se opri i privi n jur, pentru prim dat.
249

Ajutoarele de buctrie se fceau n continuare c nu-i bag n
seam pe cei doi, iar Rand ncepu s se scotoceasc prin
buzunarele surtucului, cu toate c, n afar de moneda druit
de Moiraine, nu avea acolo dect civa bnui de aram i
nite flecutee. Briceagul i gresia cu care-l ascuea. Dou
corzi de rezerv pentru arc i o bucat de sfoar, care se
gndise c-i putea fi vreodat de folos.
Sara, sunt convins, grai jupn Fitch alegndu-i cu grij
cuvintele, c totul va fi nemaipomenit, aa ca de obicei.
i, cu asta, se mai uit nc o dat, bnuitor, la ajutoarele
de buctrie, apoi plec, ct putea de demn. Sara atept s-l
vad plecat, apoi i leg orul la loc, cu micri brute, i-l
pironi cu privirea pe Rand.
Oi vrea ceva de mncare, nu? Ei, hai, poftete, i spuse
ea, cu un rnjet scurt. Nu te muc, s tii, n ciuda a ceea ce-ai
vzut, i n-ar fi trebuit s vezi. Ciel, ia d-i flcului nite
pine, brnz i lapte. Numai asta mai avem acum. ezi, biete.
Prietenii matale au plecat cu toii, n afar de un flcu care am
neles c nu se simea bine, i zic eu c i mata o s vrei s-o
ntinzi.
Una dintre fetele care serveau aduse o tav, iar Rand se
aez pe un scunel. ncepu s mnnce, iar buctreasa se
ntoarse la aluatul pe care-l frmnta, fr s se opreasc din
vorbit.
Acu, s tii, nu tre s te sperii de ce ai vzut. Jupn
Fitch e un om destul de bun, cu toate c brbaii, orict ar fi de
buni, nu sunt cine tie ce chilipir. Lumea asta care se plnge l-
a speriat. i la ce s-or plnge atta? Ce, prefer s vad
obolani vii, sau mori? Cu toate c, la drept vorbind, Cirri nu
prea i las din gur dup ce-i prinde. i peste o duzin? Cirri
nu las niciodat aa de muli s intre n han, zu c nu. Pe
aici e curat, i nimeni nu poate spune altceva. i toi cu
spinarea rupt, ncheie ea, cltinnd din cap, mirat de ciudata
ntmplare.
Pinea i brnza se fcur cenu n gura lui Rand.
Cu spinarea rupt?
Nici nu merit s te mai gndeti la aa ceva, rspunse
buctreasa, fluturnd dintr-o mn plin de fin. Gndete-
250

te la lucruri plcute. Avem un Menestrel, tiai? E n sala mare,
chiar n clipa asta. Dar, stai, c mata ai venit mpreun cu el,
aa-i? Eti unul dintre cei care au venit cu jupneasa Alys ast
noapte, nu? Mda, tiam eu. Da nu prea cred s am eu vreun
prilej s-l vd pe Menestrelul sta, cnd hanul e aa de plin, i
cu attea haimanale coborte din muni, continu ea,
frmntnd aluatul de parc s-ar fi rzbunat pe el. De obicei,
nu primim aa oameni, numai c tot orau-i plin de ei. Cu toate
c, ce s zic, sunt i unii mai de isprav. Pi, n-am mai vzut
un Menestrel nc din toamna trecut, i
Rand mesteca mecanic, fr s simt vreun gust i fr s
asculte ce vorbea buctreasa. obolani mori, cu spinarea
rupt. i termin n grab masa, ngim cteva vorbe de
mulumire i se grbi s plece. Trebuia s vorbeasc
numaidect cu cineva.
ntre sala mare de la Cerbul i Leul i cea de la Izvorul de
Vin, singura asemnare era numele. Cea n care se afla acum
era de dou ori mai lat i de trei ori mai lung, iar pe perei,
sus, erau pictate peisaje viu colorate, cu cldiri frumos
mpodobite i grdini cu copaci nali i flori strlucitoare. n loc
s aib o singur vatr uria, pe fiecare perete se gsea cte
una, iar nuntru se aflau zeci de mese. Aproape toate
scaunele, bncile i taburetele erau ocupate. Toi oamenii, cu
pipa ntre dini i cte o can n mn, edeau aplecai nainte,
cu atenia ndreptat asupra lui: Thom, care sttea n picioare
pe o mas, n mijlocul ncperii; mantia sa multicolor zcea
aruncat pe un scaun, n apropiere. Pn i jupn Fitch
rmsese nemicat, avnd n mn o caraf de argint i o crp
de curat.
La trap, cu copite de argint, i grumaze mndre i
arcuite, declama Thom, prnd cumva c se afl i el n a, n
mijlocul unui lung alai de clrei. Scutur din cap,
fluturndu-i coamele mtsoase. O mie de flamuri flutur pe
cerul nesfrit, n toate culorile curcubeului. O sut de
trmbie cu gtlejul de aram fac vzduhul s tremure, iar
tobele rsuna ca un tunet. Val dup val, uralele se nal cu
miile dinspre privitori, se prvlesc peste acoperiurile i
turnurile din Illian, cad i se sparg neauzite n jurul miilor de
251

urechi ale clreilor, ale cror inimi i priviri scnteiar
datorit sfintei lor meniri. Marele Alai pornete la drum, clare,
pentru a cuta Cornul lui Vaiere, care-i va chema ndrt pe
eroii tuturor Vrstelor, s ias din morminte, din nou, pentru a
lupta de partea Luminii
Menestrelul numea aceast tehnic Declamarea simpl, aa
cum le spusese n nopile din timpul cltoriei spre
miaznoapte, lng foc. Povetile, spunea el, puteau fi recitate
n trei moduri Declamarea grandioas, Declamarea simpl i
Vorbirea obinuit (care era modul n care vorbeai cu cine tie
ce vecin despre recolt o folosea i Thom, dar nu se obosea
niciodat s-i ascund dispreul din voce).
Rand nchise ua fr s intre i se sprijini de perete. De la
Thom n-avea ce sfat s dobndeasc. Moiraine ea ce ar face
dac ar ti?
i ddu seama c oamenii care treceau se holbau la el,
pentru c vorbea de unul singur cu voce sczut. Netezindu-i
surtucul, se ndrept de spate. Trebuia s vorbeasc neaprat
cu cineva. Buctreasa spusese c nu plecaser toi. Se abinu
din greu s nu o ia la fuga.
Btnd la ua camerei n care dormiser ceilali biei, i
vrndu-i capul nuntru, l vzu doar pe Perrin, care zcea n
pat; nici mcar nu se mbrcase. Ridic puin capul de pe
pern pentru a se uita la Rand, apoi nchise ochii din nou.
Tolba i arcul lui Mat se aflau ntr-un col, sprijinite de perete.
Am auzit c nu i-e bine, spuse Rand, intrnd i aezn-
du-se pe celalalt pat. Nu voiam dect s stau de vorb cu
cineva. Eu ncepu el, apoi i ddu seama c nu tia cum s
aduc vorba. Dac i-e ru, continua el, ridicndu-se pe
jumtate n picioare, poate mai bine te las s dormi.
Nu tiu dac am s mai pot dormi vreodat, ofta Perrin.
Am avut un comar, dac vrei s tii, i nu am mai putut
adormi la loc. O s-i zic Mat, nici o grija. Azi diminea a rs
de mine, cnd le-am spus de ce eram mult prea obosit ca s
plec cu ei, dar s tii c i el a visat. Aproape toat noaptea l-
am auzit zvrcolindu-se i mormind n somn. N-o s-mi zici c
asta nseamn c a dormit bine, continu el, acoperindu-i
ochii cu braul su gros. Pe Lumin, tare obosit mai sunt.
252

Poate, dac mai stau aici vreun ceas, o s-mi vin cheful s m
ridic. Dac nu vad oraul din cauza unui comar, Mat o s-i
bat joc de mine pn n vecii vecilor.
Cu micri lente, Rand se aez din nou pe pat. i umezi
buzele, apoi spuse repede:
A omort un obolan?
Perrin cobor braul i se holb la el.
i tu? ntreb el n cele din urm; cnd Rand ncuviin
din cap, cellalt continu: Ce n-a da s fiu iar acas. Mi-a
spus a zis Ce ne facem? I-ai spus lui Moiraine?
Nu. nc nu. Poate nici n-o s-o fac, nu tiu. Tu?
A zis Snge i cenu, Rand, nu tiu, rspunse Perrin,
ridicndu-se brusc ntr-un cot. Crezi c i Mat a visat acelai
lucru? A rs el, dar nu era rsul lui, iar cnd i-am spus c n-
am putut s dorm din pricina unui comar, a fcut o fa
ciudat.
Poate o fi visat i el, zise Rand, vinovat din pricina
uurrii pe care o simea, aflnd c nu era singurul. Aveam de
gnd s-i cer un sfat lui Thom. El a vzut o bun parte a lumii.
Tu tu ce crezi, trebuie s-i spunem lui Moiraine?
Perrin se ls din nou pe pern.
Doar ai auzit povetile despre Aes Sedai. Crezi c n
Thom putem avea ncredere? Crezi c exist cineva pe lumea
asta n care putem avea ncredere? Ascult, Rand, dac ieim
vii din treaba asta i dac ne ntoarcem acas i m mai auzi
spunnd ceva despre plecarea din Emonds Field, fie i pn la
Dealul Strjii, s-mi tragi un ut, ai auzit?
Ei, i tu, rosti Rand, ncercnd s zmbeasc, pe ct
putea. Sigur ca o s ne ntoarcem acas. Hai, scoal-te.
Suntem ntr-un ora i avem o zi ntreag la dispoziie s-l
vizitm. Unde-i sunt hainele?
Du-te tu. Eu mai stau niel ntins, rspunse Perrin, pu-
nndu-i iar braul peste ochi. Du-te, du-te. Te prind din urm
ntr-un ceas, sau cam aa.
Treaba ta, tu pierzi, zise Rand, ridicndu-se. Gndete-te
niel, i ai s-i dai seama. Baerlon, continu el, oprindu-se
lng u. De cte ori am vorbit despre ziua n care o s
ajungem s-l vedem?
253

Perrin rmase ntins, cu ochii acoperii, i nu rspunse
nimic. Dup cteva clipe, Rand iei i nchise ua n urma lui.
Pe coridor, se sprijini de perete, n timp ce zmbetul i se tergea
de pe buze. Tot l mai durea capul; era chiar mai ru, nu mai
bine. Nici gndul de a vizita oraul nu-l mai entuziasma. De
fapt, nu-i trecea prin minte nimic care s-l fi putut face s se
simt ncntat.
Apru o slujnic, cu braele pline de cearafuri, care-l privi
ngrijorat. nainte ca ea s-i fi putut adresa vreo vorba, Rand
plec pe coridor, mbrcndu-i mantia. Thom nu putea s fi
terminat mai avea nc vreo cteva ceasuri de stat n sala
mare. n lips de altceva, mai bine se ducea s vad i el cte
ceva. Poate-l gsea pe Mat, s afle dac Baalzamon trecuse i
prin visele lui. Cobor mai ncet, de data asta, frecndu-i
tmplele.
Scrile se isprveau lng buctrie, aa c o apuc pe
acolo, fcndu-i Sarei un semn din cap, dar grbindu-se mai
departe, atunci cnd ea se apropie, prnd c dorete s
continue discuia. n curtea grajdurilor nu era dect Mutch,
care sttea n u, i nc un grjdar care tocmai intra, crnd
un sac n spate.
Rand l salut i pe Mutch, dar acesta i arunc o privire
posomort i intr n han. Rand ndjdui ca locuitorii din ora
s semene mai degrab cu Sara, dect cu Mutch. Simindu-se
pregtit s vad cum arata un ora, grbi pasul.
Ajuns la ieirea din curte, se opri i czu pe gnduri. Strada
era plin de oameni care se nghesuiau ca oile n arc, nfofolii
de sus pn jos n mantii i cojoace, cu bonetele trase pe ochi
din pricina frigului, strecurndu-se de colo colo cu pai grbii,
de parca vntul care sufla peste acoperiuri i mpingea din
spate, fcndu-i loc cu coatele unii printre alii fr vreo vorb
sau vreo privire. Numai strini, se gndi el. Nimeni nu se
cunoate cu nimeni.
i mirosurile erau ciudate, ptrunztoare, acre, dulci, toate
amestecate la un loc; nasul ncepu s-l mnnce. Nici mcar
cnd Srbtoarea ajungea la culme nu vzuse atia oameni la
un loc, nghesuii. Nici pe jumtate, de fapt. i era o singur
254

strada. Jupn Fitch i buctreasa spuseser c tot oraul era
plin. Tot oraul aa?
Se trase ncet napoi, ndeprtndu-se de poart i de
strada plin de lume. La urma urmei, nu era drept s plece i
s-l lase pe Perrin bolnav n pat. i dac Thom i termina
spectacolul n timp ce el, Rand, era n ora? Poate c
Menestrelul pleca i el, iar Rand trebuia neaprat s discute cu
cineva. Mai bine s mai atepte niel. Oftnd uurat, se
ntoarse cu spatele la strada care gemea de lume.
Numai c ideea de a se ntoarce n han nu-i fcea cu ochiul,
din pricina durerii de cap. Se aez pe un butoi rsturnat, n
spatele hanului, ndjduind ca aerul rece s-i fac bine. Mutch
aprea din cnd n cnd n ua grajdului i se holba la el; pn
i de la distan reuea s disting expresia ncruntat i
dezaprobatoare de pe chipul acestuia. Poate c nu-i plceau
oamenii de la ar? Sau era stnjenit de faptul c jupn Fitch i
ntmpinase cu cldur, dup ce el ncercase s-i alunge
pentru c veniser prin spate? O fi vreo Iscoad a Celui
ntunecat, se gndi Rand, ateptndu-se s-i se par amuzant,
numai c nu-i se pru. Pipi cu degetele mnerul sabiei lui
Tam. Nu-i rmseser prea multe lucruri cu adevrat
amuzante.
Un pstor cu o sabie cu pecetea btlanului, spuse un
glas de femeie. Dup ce am vzut-o i pe asta, mi vine s cred
c totul e cu putina. n ce necazuri ai intrat, rnuule?
Speriat, Rand sri n picioare. Era femeia cu prul tuns
scurt pe care o vzuse mpreun cu Moiraine atunci cnd ieise
din sala de baie, mbrcat tot n pantaloni i cu un surtuc br-
btesc. Din cte i se prea, era puin mai n vrst ca el, cu
ochii negri, chiar mai mari dect ai lui Egwene, i cu o privire
ciudat i ptrunztoare.
Rand te cheam, nu? continua ea. Eu sunt Min.
N-am intrat n niciun necaz, rspunse el; nu tia ce-i
spusese Moiraine fetei, dar i amintea de avertismentul lui Lan
s nu atrag nicidecum atenia asupra lor. Ce te face s crezi
c a avea necazuri? inutul celor Dou Ruri este un loc
linitit, i la fel suntem i noi, toi cei de acolo. Singurele
255

necazuri care se abat peste noi sunt cele legate de recolte sau
de oi.
Linitit? se mir Min cu un surs vag. Am auzit i eu vor-
bindu-se despre voi, oamenii tia din inutul celor Dou
Ruri. Am auzit tot soiul de glume despre pstorii tari de cap i
am ntlnit nite oameni care chiar au trecut pe acolo.
Tari de cap? se ncrunt Rand. Ce glume?
Cei care v cunosc, continu ea ca i cum nu l-ar fi
auzit, spun c suntei mereu politicoi i zmbrei, moi ca
untul. Cel puin pe dinafar. Pe dinuntru, zice-se, suntei tari
ca nite rdcini strvechi de stejar. Dac sapi prea adnc, dai
de piatr, aa zice lumea. Dar la tine i la prietenii ti, piatra
nu-i prea adnc ngropat. Ai crede c a venit o furtun care a
spulberat tot ce era deasupra. Moiraine nu mi-a spus chiar
totul, dar am i eu ochi s vd.
Rdcini de stejar? Piatr? Nu prea aducea cu vorbele
negutorilor sau cu ale oamenilor lor de credin. Iar ultimele
cuvinte l speriar de-a dreptul. Se uit repede n jur; curtea
era goal, iar ferestrele cele mai apropiate erau nchise.
Nu tiu pe nimeni cu numele de cum ai spus?
Ei, jupneasa Alys, dac preferi, zise Min, cu o privire
amuzat care-l fcu s roeasc. Nu-i nimeni pe aproape s ne
aud.
Ce te face s crezi c jupneasa Alys mai are i alt
nume?
Pi chiar ea mi-a spus, rspunse fata, cu atta rbdare
n glas nct el roi din nou. Nu c ar fi avut de ales, de fapt.
Am vzut-o c e altfel de la bun nceput. Cnd a trecut
prima oar pe aici, n drum spre voi. tia de mine. Am mai
discutat la viaa mea i cu altele de soiul ei.
Ai vzut-o? ntreba Rand.
M rog, cred c pot s am ncredere c n-o s dai fuga la
Copiii Luminii, innd cont de tovarii cu care cltoreti. Nu
le-ar plcea s aud ce fac, la fel cum nu le-ar plcea s aud
ce face ea.
Nu neleg.
Ea mi-a spus c vd buci din Pnz, rspunse Min,
rznd ncet i scuturnd din cap. Dup mine, a zice c sun
256

mult prea mre. Pur i simplu vad anumite lucruri, cnd m
uit la oameni, i uneori tiu i ce nseamn. M uit la un
brbat i o femeie care nu i-au vorbit niciodat i tiu c o s
se ia. i aa se i ntmpl. Cam asta ar fi. Iar ea mi-a cerut s
m uit la voi toi la un loc.
Rand se nfior.
i ce-ai vzut?
Cnd suntei la un loc? Un vrtej de scntei n jurul
vostru, mii de scntei, i o umbr mare, mai ntunecat dect
miezul de noapte. E att de grea, nct aproape c m mir c n-
o pot vedea cu toii. Scnteile ncearc s potopeasc umbra,
iar ea ncearc s le nghit, continu fata, ridicnd din umeri.
Suntei vri cu toii n ceva primejdios, dar nu-mi dau seama
de mai mult.
Toi? ngn Rand. i Egwene? Dar ei nu o urmreau
adic
Min pru s nu bage de seam scparea lui.
Fata? E i ea vrt n toat povestea. i Menestrelul. Voi
toi. Eti ndrgostit de ea.
Rand o privi fix, fr s rspund.
De asta mi dau seama i fr s vd nimic. i ea te
iubete, dar nu i-e menita, i nici tu ei. Nu aa cum vrei voi
acum.
Adic?
Cnd m uit la ea, vd acelai lucru ca la jupneasa
Alys. Vd i alte lucruri, lucruri pe care nu le neleg, dar asta
tiu sigur. Iar ea n-o s se mpotriveasc.
Ce prostie, exclam Rand, simindu-se stnjenit.
Durerea de cap i se mai domolise, transformndu-se ntr-o
apsare surd; i se prea c are capul plin de smocuri de ln.
Voia s plece de lng fat i s scape de lucrurile pe care le
vedea ea. i totui
Ce vezi cnd te uii la noi ceilali?
Tot soiul de lucruri, rspunse Min cu un rnjet, de parc
tia ce voia de fapt s-o ntrebe. Strje adic jupn Andra are
deasupra capului apte turnuri prbuite, un prunc n leagn
cu o sabie n mn i Se opri o clip i cltin din cap.
Brbaii ca el nelegi tu sunt mereu nconjurai de attea
257

imagini. Ct despre Menestrel, imaginile cele mai limpezi care-l
nconjoar sunt un brbat nu el care jongleaz cu foc, i
Turnul Alb, iar asta nu are nici o noim pentru un brbat. La
cel mare i cu prul cre vd un lup, o coroan spart i copaci
care nfloresc peste tot n jurul lui. Iar la celalalt un vultur
rou, un ochi pe un taler de balan, un pumnal cu rubin, un
corn i un chip care rde. Mai sunt i alte lucruri, dar, nelegi
tu, de data asta nu pot s-mi mai dau seama deloc ce
nseamn.
Cu asta, ea ramase tcut, ateptnd i zmbind silit n
continuare, pn cnd, n cele din urma, el i drese glasul i
ntreb:
Dar la mine?
Zmbetul ei prea ct pe ce s se transforme ntr-un hohot
de rs.
Cam aceleai lucruri ca la ceilali. O sabie care nu-i
sabie, o coroan cu frunze de laur, din aur masiv, toiagul unui
ceretor, pe tine turnnd ap pe nisip, o mn nsngerat i
un fier ncins, trei femei veghind o targ pe care eti ntins tu, o
stnc neagr ud de snge
Gata, gata, o ntrerupse el nelinitit. Nu-i nevoie s-mi
spui toate astea.
Dar cel mai mult i mai mult vd fulgere. Peste tot n
jurai tu, unele te lovesc, altele nesc din tine. i nu tiu ce
nseamn, n afar de un singur lucru. Noi doi o s ne mai
ntlnim.
i i arunc o privire ciudat, de parc nici asta nu
nelegea ce nseamn.
i de ce nu? rspunse Rand. Tot pe aici o s m ntorc pe
drumul spre cas.
Mda, aa o fi, zise ea i, dintr-odat, rnjetul reapru,
strmb i misterios, iar ea l mngie pe obraz. Dar dac i-a
spune tot ce vd, prul i s-ar crliona mai ceva dect la
prietenul tu cel lat n spate.
El se trase napoi de parca mna ei ar fi fost un fier ncins.
Cum adic? Vezi ceva despre obolani? Sau despre vise?
obolani? Nu, obolani nu. Ct despre vise, poate asta
numeti tu vis, dar eu una nu-i spun aa.
258

Vznd-o cum rnjete, el se ntreb dac nu era cumva
nebun.
Trebuie s plec, i spuse, strecurndu-se pe lng ea.
Trebuie trebuie s m duc s-mi ntlnesc prietenii.
Atunci, du-te. Dar n-ai s scapi.
Chiar dac nu o lu chiar la fug, Rand constat c fiecare
pas pe care-l fcea era mai iute dect cel dinainte.
Fugi, fugi, strig Min n urma lui. De mine tot nu scapi.
Rsul ei l fcu s se grbeasc s strbat curtea i s ias
n strad, n hrmlaia de oameni. Ultimele cuvinte pe care le
auzise erau prea asemntoare cu cele rostite de ctre Baal-
zamon. Grbindu-se prin mulime, se lovi de civa oameni,
alegndu-se cu nite priviri chiore i cu vorbe grele, dar nu
ncetini pasul pn ce nu se ndeprt de han.
Dup o vreme, ncepu s fie atent din nou la locul n care se
afla. i simea capul ca un balon, dar tot se uita n jur i se
bucur de ce vedea. i trecu prin minte c Baerlon era un ora
mre, chiar dac nu semn cu cele din povetile lui Thom.
Rtci pe strzi largi, cele mai multe pavate, i cobor pe alei
nguste i erpuite, apucnd-o pe unde l duceau picioarele i
mulimea de oameni. n timpul nopii plouase, iar strzile
nepavate se umpluser deja de noroi din pricina mulimii; dar,
pentru el, noroiul nu era o noutate. n Emonds Field nu erau
ulie pavate.
Palate nu se vedeau, i doar cteva case erau cu mult mai
mari dect cele de acas, dar fiecare avea acoperi de igla sau
de indril la fel de frumos precum cel al hanului Izvorul de
Vin. i trecu prin cap c avea s vad i palate, cnd avea s
ajung n Caemlyn. Ct despre hanuri, numr nou, toate cel
puin la fel de mari ca Izvorul de Vin i cele mai multe de seama
celui n care trseser. i i mai rmseser multe strzi de
vzut.
Pe fiecare strad era plin de prvlii, cu umbrare de pnz
care se ntindeau peste tarabele pline cu mrfuri, de la
pnzeturi la cri, oale i nclri. Ai fi zis c o sut de crue
ale negutorilor ambulani se rsturnaser, vrsndu-i marfa
pe jos. Se holb att de mult, nct nu doar o dat trebui s o
ia iute din loc, din pricina privirii bnuitoare a vreunui
259

vnztor. Prima data nu nelese, dar cnd, n cele din urm, i
ddu seama, ncepu s se nfurie, pn s-i aduc aminte c,
aici, el era strinul. Oricum, nu putea cumpra cine tie ce.
Rmase cu gura cscat vznd ce sume se plteau pentru cte
o duzin de mere vechi sau o mn de napi zbrcii, de felul
celor cu care n inutul celor Doua Ruri erau hrnii caii; dar
oamenii preau dispui s dea banii.
Dup socoteala lui, oamenii erau cu adevrat muli. O
vreme, numai vederea lor se dovedi ndeajuns pentru a-l
coplei. Unii purtau haine mai frumoase dect toi cei din
inutul celor Dou Ruri aproape la fel de fine ca acelea
purtate de Moiraine i destul de muli aveau mantale lungi,
mblnite, care le ajungeau pn la glezne. Ct despre minerii
despre care vorbea toat lumea de la han, acetia aveau
aspectul ponosit al celor care trudesc sub pmnt. Dar cei mai
muli nu artau altfel dect oamenii cu care crescuse, nici la
chip i nici la mbrcminte. Cumva, se ateptase s-i se par
diferii. De fapt, unii dintre ei aduceau att de bine cu cei din
inutul celor Dou Ruri, nct i putea imagina c fceau
parte dintr-una sau alta dintre familiile pe care le cunoscuse n
Emonds Field. Un individ fr dini i crunt, cu urechile ca
dou toarte, care edea pe o bncu la ua unui han i se
holba posomort n fundul unei cni putea cu uurin s fie
vrul lui Bili Congar. Croitorul flcos care cosea n faa
prvliei putea fi fratele lui Jon Thane amndoi aveau chiar i
un petic de chelie, la ceaf. Un om care prea imaginea n
oglinda a lui Samel Crawe trecu pe lng el cnd ddu un col
i
Fr s-i vin s cread, se holb la un omule cu brae
lungi i nasul mare, care se strecura grbit prin mulime, n
nite haine care preau o boccea de zdrene. Ochii i erau
cufundai n orbite, iar faa sa murdar era slab i tras, ca i
cum nu mai mncase i nu mai dormise de mai multe zile, dar
Rand ar fi jurat Deodat, omuleul zdrenros l vzu i
ncremeni n loc, fr s dea atenie celor din jur, care mai c
nu se mpiedicar de el. Din mintea lui Rand dispru orice
umbr de ndoial.
Jupn Fain! strig el. i noi care credeam c ai
260

ntr-o clip, negutorul ambulant ni din loc, dar Rand
se lu dup el, ngimnd scuze peste umr oamenilor pe care-i
nghiontea. Izbuti s-l zreasc pe Fain prin mulime, pe cnd
acesta tocmai o apuca pe o alee, i se repezi ntr-acolo.
Negutorul ambulant se oprise n loc, aproape de intrarea
aleii pe care un gard nalt o transforma ntr-o fundtur. Cnd
Rand se opri din alergat, Fain se ntoarse cu faa la el, cocon-
du-se de parc i-ar fi fost team i trgndu-se n spate.
Flutur din braele sale murdare, fcndu-i semn s nu se
apropie. Surtucul su era gurit n multe locuri, iar mantia i
era ponosit i sfiat, de parc ar fi avut parte de vremuri
mult prea grele.
Jupn Fain? gri Rand ovielnic. Ce s-a ntmplat?
Sunt eu, Rand alThor, din Emonds Field. Credeam c te-au
luat trolocii.
Fain fcu un gest scurt i fugi civa pai, fr s-i
ndrepte spatele, ctre gura aleii. Nu ncerc s treac pe lng
Rand i nici mcar s se apropie.
Nu! strig el rguit; capul i se mica fr ncetare, de
parc ncerca s vad tot ce se petrecea pe ulia, n spatele lui
Rand. Nu pomeni de continu el, cu glas sczut, ntr-o oapt
gjit, apoi ntoarse capul, uitndu-se la Rand lung i chior.
Nu pomeni de ei. Sunt Mantii Albe prin ora.
Dar n-au nici o pricin s se lege de noi, rosti Rand. Hai
cu mine la Cerbul i Leul. Stau acolo, mpreun cu nite
prieteni. Pe cei mai muli i cunoti i dumneata. O s se
bucure s te vad. Credeam cu toii c-ai murit.
S mor? se rsti indignat negutorul ambulant. Padan
Fain nu moare. Padan Fain tie unde s sar i unde s cad,
zise el, ndreptndu-i zdrenele de parc erau haine de
srbtoare. Aa a fost i aa va fi mereu. O s am parte de via
lung. Mai lung dect
Dintr-odat, chipul i se strnse, iar minile i se ncletar
pe pieptul surtucului.
Mi-au ars crua i toate mrfurile. N-aveau nici o
pricina s-o fac, aa-i? N-am putut s ajung la caii mei. Caii
mei, pe care hangiul cel gras mi i-a ncuiat n grajd. Trebuia s-o
iau iute din loc, ca s nu m aleg cu gtul tiat, i unde am
261

ajuns? Numai hainele de pe mine mi-au mai rmas. Pi, e
drept? Ia zi, e drept?
Caii dumitale sunt n sigurana n grajdurile lui jupn
alVere. Poi s-i iei oricnd. Dac vii cu mine la han, sunt sigur
c Moiraine o s te ajute s ajungi napoi n inutul celor Dou
Ruri.
Aaaa! Asta-i asta-i femeia Aes Sedai, nu? ntreb Fain,
cu o expresie ngrijorat pe chip. Da, poate ncepu el, apoi se
opri, umezindu-i nervos buzele. Ct o s mai rmnei la
cum i-ai zis? Cum se numete? Cerbul i Leul?
Mine plecm, zise Rand. Dar ce are asta de a face cu
Pi, tu habar n-ai, se jelui Fain, c doar ai burta plin i
ai dormit bine ntr-un pat moale. Eu n-am dormit mai deloc din
noaptea aia. Ghetele mi s-au tocit de atta alergtur, iar de
mncat
Chipul i se schimonosi.
Nu vreau s m apropii de nici o Aes Sedai, continu el,
scuipnd cuvintele, vreau s stau departe, departe de ele dar
s-ar putea s fie nevoie. N-am de ales, nu? Cnd m gndesc
s-i vd privirea pironit pe mine, cnd m gndesc c tie
unde sunt
ntinse o mn spre Rand de parc ar fi vrut s-l apuce de
surtuc, dar se opri tremurnd i pn la urm se trase napoi.
Fgduiete-mi s nu-i spui. Femeia aia m sperie. Nu ai
de ce s-i spui, nici o Aes Sedai nu trebuie s tie nici mcar c
exist. Trebuie s-mi fgduieti. Trebuie!
Fgduiesc, grai Rand cu voce blnd. Dar n-are de ce
s-i fie fric de ea. Hai cu mine. Mcar o s ai parte de-o mas
cald.
Poate. Poate, rspunse Fain, frecndu-i gnditor brbia.
Mine zici? Pi, pn atunci N-ai s uii fgduiala? N-ai s-i
spui?
N-am s-o las s-i fac vreun ru, zise Rand, ntrebndu-
se cum ar fi putut s opreasc o Aes Sedai, mpiedicnd-o s
fac ntocmai ce dorea.
Ru n-o s-mi fac, gri Fain. Nu, nu, nu. N-am de gnd
s-o las.
262

i, ca un fulger, se npusti pe lng Rand i se pierdu n
mulime.
Jupn Fain! strig Rand. Ateapt!
Iei n fug de pe uli, la timp ca s vad mantia zdrenuit
disprnd dup un col. Continund s-l strige, fugi dup el,
ncercnd s dea colul. Nu avu rgaz dect s vad spatele
unui brbat i se izbi pe dat de acesta. Czur amndoi
grmad n noroi.
Nu poi s te uii pe unde mergi? se auzi un mormit de
sub el, iar Rand se ridic surprins.
Mat?
Mat se ridic n ezut cu o privire uciga i ncepu s-i
scuture noroiul de pe mantie cu palmele.
Zu c te transformi n orean. Dormi toat dimineaa
i dai peste oameni.
Ridicndu-se n picioare, rmase cu ochii holbai la palmele
sale pline de noroi, apoi bombni ceva i se terse de mantie.
Ia asculta, nici n-ai s ghiceti pe cine am vzut
adineauri.
Padan Fain, zise Rand.
Padan Fa Da de unde ai tiut?
Am vorbit i eu cu el, apoi a fugit.
Deci nu l-au luat tro ncepu Mat, apoi se opri i arunc
o privire bnuitoare n jur, dar se liniti vznd c mulimea
trecea pe lng ei fr s le dea vreo atenie; Rand se bucur n
sinea lui c nvase s aib grij.
Deci nu l-au luat ia. M ntreb de ce a plecat din
Emonds Field, aa, fr niciun cuvnt. Pesemne c a luat-o la
fug de atunci i nu s-a mai oprit pn ce-a ajuns aici. Dar
acuma de ce fugea?
Rand cltin din cap, i-i dori s n-o fi fcut. Capul prea
gata s-i cad de pe umeri.
Habar n-am de ce altceva, dect c-i e fric de M de
jupneasa Alys.
Greu mai era s fie mereu atent la vorbele care-i ieeau din
gur.
Nu vrea ca ea s tie c-i aici. M-a pus s fgduiesc s
nu-i spun.
263

Ei, din partea mea, n-are a se teme, zise Mat. A vrea ca
ea s nu tie nici de mine unde sunt.
Mat?
Oamenii treceau n continuare pe lng ei fr s-i bage n
seam, dar Rand i cobor oricum glasul i se apropie.
Mat, ai avut azi noapte vreun comar? Despre un brbat
care a ucis un obolan?
Mat l privi fr s clipeasc.
i tu? spuse el n cele din urma. i Perrin, pare-mi-se.
Aproape c l-am ntrebat azi diminea, dar Trebuie s-o fi
pit i el. Snge i cenu! Acuma cineva s-a apucat s ne fac
s vism tot felul de lucruri. Rand, aa de mult mi-a dori ca
nimeni s nu tie pe unde sunt.
Azi diminea, la han era plin de obolani mori, grai
Rand, fr s se mai team s rosteasc vorbele, aa cum s-ar
fi temut mai devreme; parc nu prea mai simea niciun fel de
emoie. Aveau spinarea rupt.
I se prea c propriul glas i rsun n urechi. Dac se
mbolnvea, ar fi putut ajunge n situaia de a trebui s mearg
la Moiraine. Constat cu uimire c nici mcar gndul c
Puterea Suprem ar fi putut fi folosit pe pielea lui nu-l mai
deranja.
Mat inspir adnc, i adun mantia i privi mprejur de
parc s-ar fi ntrebat ncotro s-o porneasc.
Ce ni se ntmpla, Rand? Ce?
Nu tiu. Am de gnd s-i cer sfatul lui Thom, dac s
mai vorbesc despre asta i altcuiva.
Nu! Ei nu. Poate lui, da, dar nu i ei.
Bruscheea rspunsului l lua prin surprindere pe Rand.
Deci l-ai crezut?
Nici nu mai trebui s explice la care el se referea;
strmbtura de pe faa lui Mat i arta c nelesese.
Nu, rspunse Mat ncet. Dar m gndesc la mai multe
variante. Dac-i povestim ei, iar el a minit, poate s nu se
ntmple nimic. Poate. Dar poate numai faptul c el a ptruns
n visele noastre e ndeajuns pentru Ei, nu tiu, adug el, i
se opri s nghit n sec. Dac nu-i spunem ei, poate c o s
264

vism din nou. obolani sau nu, oricum visele sunt mai bune
dect i-aduci aminte de bac? Eu zic s nu deschidem gura.
Bine.
Rand i aducea aminte i de bac, i de ameninarea lui
Moiraine, dar cumva toate astea i preau nite lucruri foarte
ndeprtate n timp.
Bine.
Nici Perrin n-o s zic nimic, aa-i? continu Mat, leg-
nndu-se pe clcie. Trebuie s ajungem la el. Dac-i spune, o
s-i dea seama de toat povestea. Sunt convins de asta. Hai.
i porni iute prin mulime. Rand rmase cu ochii aintii n
urma lui, pn ce Mat se ntoarse i-l apuc de bra. Simindu-
l, Rand clipi, apoi se lu dup el.
Ce ai pit? ntreb Mat. Iar adormi?
Cred c am rcit, mormi Rand; capul i rsuna ca o
tob.
Cnd ajungem ndrt, poi s mnnci nite sup de
pui, propuse Mat. Gura nu-i mai tcu nici o clip, n timp ce se
strecurau pe strzile aglomerate. Rand ncerc s asculte i
chiar s mai spun cte ceva din cnd n cnd, dar era prea
greu. Nu era obosit i nu voia s doarm, numai c-i se prea
c plutea. Dup un timp, se trezi c-i povestea lui Mat despre
Min.
Un pumnal cu un rubin? ntreba Mat. Asta-mi place. Nu
tiu ns ce s zic de povestea cu ochiul. Eti sigur c nu
inventa? A zice c trebuia s tie i ce nseamn toate astea,
dac e ghicitoare.
N-a spus c-ar fi ghicitoare, i-o ntoarse Rand. Cred c
ntr-adevr are viziuni din astea. Amintete-i c Moiraine
vorbea cu ea cnd am ieit din baie. Iar ea tie cine-i Moiraine.
Mat se ncrunt la el.
Parc nu trebuia s rostim numele sta.
Aa-i, ngim Rand i-i frec tmplele cu ambele mini;
i venea foarte greu s se concentreze, orict de puin.
Cred c ntr-adevr eti bolnav, replic Mat, ncruntn-
du-se n continuare; brusc, l opri pe Rand, apucndu-l de
mnec. Ia uite!
265

Trei brbai cu platoe i coifuri ascuite de oel, lustruite
de sclipeau precum argintul, i croiau drum n josul strzii
ctre Rand i Mat. Pn i zalele de pe brae le strluceau.
Mantiile lungi, de un alb imaculat, brodate cu un soare auriu
pe partea din stnga, atrnau aproape pn n noroiul i
bltoacele de pe strad. Minile li se odihneau pe mnerul
sabiei i priveau n jur ca i cum ar fi vzut nite scrboenii
care tocmai ieiser de sub un butean putrezit. Nimeni ns
nu le ntorcea privirile. Nimeni nu prea s-i bage n seam.
Oricum, cei trei nu aveau nevoie s-i fac loc. Mulimea se
ddea n lturi din faa mantiilor albe ca din ntmplare,
lsndu-i s peasc ntr-un spaiu liber care se deplasa
odat cu ei.
Crezi c-or fi Copiii Luminii? ntreb cu voce tare Mat; un
trector l privi urt, apoi grbi pasul.
Rand ncuviin. Copiii Luminii. Mantiile Albe. Brbaii care
le urau pe Aes Sedai. Brbaii care le spuneau celorlali cum s
triasc i care le fceau necazuri celor care nu le ddeau
ascultare. Dac necazuri nsemna fermele arse i alte lucruri i
mai rele Ar trebui s-mi fie fric, se gndi el. Sau s fiu
curios. Oricum, ceva dar nu s-i priveasc netulburat.
Nu-mi par cine tie ce, opti Mat. Dar sunt plini de ei, nu
zici?
N-are a face, rspunse Rand. La han. Trebuie s vorbim
cu Perrin.
Ca Eward Congar. i el e mereu cu nasul pe sus,
continu Mat i rnji dintr-odat, cu o sclipire n ochi. i-aduci
aminte cnd a czut de pe Podul de Crue i a trebuit s se
care acas ud leoarc? Asta l-a dezumflat vreo lun de zile.
i ce are asta de a face cu Perrin?
Vezi aia? ntreb Mat, artndu-i cu degetul o cru
care sttea sprijinit n oite, ntr-o alee, chiar n faa celor trei
brbai. nuntru se aflau vreo duzin de butoaie, inute n loc
de o singur proptea.
Ia privete!
Rznd, biatul se npusti ntr-o prvlie aflat la stnga
lor. Rand rmase cu ochii dup el, tiind c ar fi trebuit s fac
totui ceva. Sclipirea din ochii lui Mat nsemna c punea ceva
266

la cale. Curios ns, se trezi c de-abia atepta s vad ce avea
cellalt de gnd. Ceva i spunea c era un lucru greit i
periculos, dar asta nu-l mpiedica s zmbeasc, la gndul a
ceea ce avea s urmeze.
ntr-o clip, Mat apru deasupra lui, crndu-se pe o
fereastr a podului i srind pe acoperiul de igl al prvliei.
Avea pratia n mn, nvrtind o deja. Privirea lui Rand se
ntoarse ctre cru. Aproape imediat se auzi un trosnet
puternic, iar propteaua care inea butoaiele se rupse, chiar
cnd Mantiile Albe ajunseser n dreptul aleii. Oamenii se
ddur la o parte cnd butoaiele se rostogolir peste oitea
cruei, cu un zgomot rsuntor, i ncepur s salte pe strada,
mprtiind noroi i ap murdar n toate direciile. Cei trei
brbai srir n lturi la fel de iute ca toi ceilali, trufia din
privirile lor fiind nlocuit de surprindere. Un trector czu la
pmnt, mprocnd la rndul lui, dar cei trei se micar agil i
evitar cu uurin butoaiele. ns de noroiul care zbura n jur
i le mproca mantiile nu avur cum scpa.
Un brbos cu un or lung iei n fug de pe alee, fluturn-
du-i braele i strignd mnios, dar o singur privire aruncat
celor trei care ncercau n zadar s-i scuture noroiul de pe
mantii se dovedi ndeajuns pentru a-l face s dispar la loc,
nc i mai repede dect la venire. Rand arunc o privire spre
acoperiul prvliei. Mat dispruse. Lovitura nu era mare lucru
pentru un biat din inutul celor Dou Ruri, dar efectul
urmrit fusese cu siguran atins. Rand nu-i putea ine rsul;
i acesta prea cumva nvelit ntr-un smoc de ln, dar tot rs
era. Cnd se ntoarse ndrt cu ochii la strad, cei trei brbai
n mantii albe se uitau fix la el.
i se pare ceva amuzant, da? ntreb unul, care sttea
puin n faa celorlali; avea o privire arogant i nu clipea mai
deloc, cu o scnteie n ochi de parc tia ceva de mare pre, ce
nu mai tia nimeni altcineva.
Rsul lui Rand ncet brusc. Era singur printre noroi i
butoaie cu Copiii. Oamenii care-i nconjuraser pn atunci
descoperiser, fiecare, c aveau ceva mai bun de fcut n susul
sau n josul strzii.
267

De frica Luminii nu-i mai poi mica limba? ntreb
Mantia Alb, a crui fa ngust prea i mai tras din pricina
mniei; se uit dispreuitor la mnerul sabiei care se vedea de
sub mantia lui Rand. Poate c tu eti rspunztor pentru asta,
da?
Spre deosebire de ceilali doi, avea i un nod auriu cusut
dedesubtul nsemnului cu soarele de pe mantie.
Rand ddu s-i acopere sabia, dar, n loc de asta, i trase
mantia napoi pe umeri. Undeva, n strfundurile minii sale, se
minuna singur de ceea ce fcea, dar era un gnd foarte
ndeprtat.
Se mai ntmpl i accidente, i nfrunt el. Chiar i
Copiilor Luminii.
Omul cu fa ngust ridic dintr-o sprncean.
Aa periculos mi eti, tinerelule? ntreb el; nu era cu
mult mai n vrst dect Rand nsui.
Pecetea btlanului, Lord Bomhald, l preveni altul dintre
cei trei.
Omul cu faa ngust arunc din nou o privire ctre
mnerul sabiei lui Rand btlanul de bronz se vedea foarte
bine i, pentru o clip, fcu ochii mari. Apoi privirea i se
ndrept spre chipul lui Rand i pufni dispreuitor.
E prea tnr. Nu eti de pe-aici, da? l ntreb cu rceal
n glas. i vii de unde?
Tocmai am ajuns n Baerlon, rspunse Rand; un fior i
strbtu braele i picioarele; i simea pielea ncins, aproape
fierbinte. Nu se ntmpl s tii un han bun?
Nu-mi rspunzi la ntrebri, se rsti Bomhald. Ce
ticloie se ascunde n sufletul tu de nu vrei s-mi rspunzi?
Ceilali doi l flancar, cu chipul mpietrit i lipsit de
expresie. n ciuda petelor de noroi de pe mantii, acum nu mai
era nimic amuzant la ei.
Rand simi un fior n tot corpul; senzaia de cldur se
transform n fierbineal. Voia s rd, l fcea s se simt aa
de bine. Un glas care-i rsuna n minte i strig c era ceva n
neregul, dar nu se putea gndi dect la ct era de plin de
energie, mai mai s plesneasc. Zmbind, se legn pe clcie
i atept urmarea, ntrebndu-se, vag, ce avea s se ntmple.
268

Chipul cpeteniei se ntunec. Unul dintre ceilali scoase
puin sabia din teac, ndeajuns pentru a da la iveal civa
centimetri de oel, i spuse cu glasul tremurnd de mnie:
Cnd Copiii Luminii pun ntrebri, rnoi cu ochi
cenuii ce-mi eti, afl c ateapt i rspunsuri, ori
Dar se opri cnd brbatul cu chipul ngust i puse un bra
pe piept i-i fcu un semn cu capul n susul strzii. Sosise
Garda Oraului, o duzin de brbai cu tichii rotunde de oel i
surtuce de piele btute cu inte, care duceau cu ei bastoane de
lupt, cu aerul c tiau foarte bine cum s le foloseasc. Se
oprir la vreo zece pai de ei i-i privir n tcere.
Oraul sta i-a pierdut Lumina, mri brbatul care
pusese mna pe sabie, ridicndu-i apoi glasul pentru a striga
ctre Gard: Peste Baerlon s-a abtut umbra Celui ntunecat!
La un gest al lui Bomhald, i vr cu putere sabia la loc n
teac, cu mult for. Bomhald se ntoarse din nou spre Rand.
n ochii lui ardea o lumin ptrunztoare.
S tii, tinerelule, c Iscoadele Celui ntunecat nu ne
scap niciodat, nici chiar ntr-un ora peste care s-a abtut
Umbra. O s ne mai ntlnim noi. Poi s fii sigur!
Se ntoarse pe clcie i se ndeprt cu pai mari; cei doi
tovari l urmar la mic distan, ca i cum Rand ar fi ncetat
s mai existe. Cel puin, pentru moment. Cnd ajunser n
partea aglomerat a strzii, drumul li se deschise, la fel ca mai
nainte, ca din ntmplare. Brbaii din Gard ovir, cu ochii
la Rand, apoi i luar bastoanele pe umeri i o apucar pe
urmele celor trei, numai c se vzur nevoii s-i croiasc
drum prin mulime, strignd:
Facei loc! Trece Garda!
Numai civa oameni se ddur la o parte fr s
crcneasc.
Rand rmsese n ateptare, legnndu-se pe clcie. Fiorul
care-l strbtea era att de puternic, nct aproape c-l fcea
s se cutremure i simea c-i arde pielea. Mat iei din prvlie,
privindu-l int.
Nu eti bolnav, grai el n cele din urm. Eti nebun!
269

Rand inspir adnc i, dintr-odat, totul dispru, ca un
balon spart, fcndu-l s se clatine pe picioare cnd i ddu
seama ce fcuse. Umezindu-i buzele, se uit n ochii lui Mat.
Cred c ar fi mai bine s ne ntoarcem la han, de-acum,
murmur el ovielnic.
Da, rspunse Mat. Cred c da.
Strada ncepuse din nou s se umple; muli dintre cei care
treceau pe lng ei le aruncau priviri chiore, vorbind ntre ei
cu glas sczut. Rand era convins c povestea urma s se
rspndeasc. Un nebun se luase la har cu trei Copii ai
Luminii. Asta da, poveste. Poate c visele m-au fcut s-mi
pierd minile.
Cei doi se rtcir de mai multe ori pe strzile
ntortocheate, dar, dup o vreme, se ntlnir cu Thom Merrilin,
care se plimba solemn, de unul singur, prin mulime.
Menestrelul le spuse c ieise s-i dezmoreasc oasele i s ia
o gur de aer proaspt, numai c, ori de cte ori cineva arunca
o privire spre mantia sa multicolor, anuna cu voce
rsuntoare:
M gsii la Cerbul i Leul, numai ast-sear.
Gsindu-i cu greu cuvintele, Mat ncepu s-i povesteasc
lui Thom despre vis i despre ncurctur n care se aflau, dac
s-i spun sau nu lui Moiraine, dar Rand i se altur i el,
pentru c erau mici diferene ntre felurile n care i-l
reaminteau. Sau poate c fiecare vis a fost puin altfel, se
gndi el. n linii mari ns, totul se potrivea.
Dup numai cteva vorbe, Thom i ndrept toat atenia
spre ceea ce auzea. Cnd Rand pomeni de Baalzamon,
Menestrelul i apuc de umeri pe amndoi i le spuse rstit s-
i in gura, se nl n vrful picioarelor pentru a privi peste
capetele mulimii, apoi i conduse afar din nghesuial ctre o
fundtur n care nu se aflau dect cteva lzi i un cine
galben i costeliv, care se ghemuise ntr-un col ca s scape de
frig.
Thom privi o vreme ctre mulime, ca s vad dac se oprea
cineva s-i asculte, apoi se ntoarse din nou ctre cei doi. Ochii
si albatri i sfredelir, ntre dou priviri pe care le arunca
nspre intrarea n uli.
270

S nu mai rostii numele sta n auzul strinilor, le
porunci el, cu glas sczut, dar foarte serios. Nici mcar n
locurile n care ar putea s se afle strini care s-l aud. E
foarte primejdios, chiar i cnd nu sunt Copii ai Luminii pe
ulie.
A putea eu s-i zic cte ceva despre Copiii Luminii,
pufni Mat, aruncndu-i lui Rand o privire piezi.
Thom nu-l bg n seam.
Dac numai unul dintre voi ar fi visat asta, continu el,
trgndu-se furios de musta. Povestii-mi tot ce v amintii.
Fiecare amnunt.
n timp ce-i asculta, continua s arunce cte o privire n
dreapta i stnga.
i mi-a spus numele celor care au fost folosii, zise
Rand n cele din urm, dup ce povestise tot ce-i amintea.
Guaire Amalasan, Raolin Dumanul ntunecimii.
Davian, adug Mat. i Yurian Arc de piatr.
i Logain, sfri Rand.
Primejdioase nume, mormi Thom, ai crui ochi preau
s-i sfredeleasc i mai adnc dect nainte. Aproape la fel de
primejdioase ca i cel de mai nainte, ntr-un fel sau altul. Cu
toii sunt mori acum, n afar de Logain. Unii au murit de
mult. Raolin Dumanul ntunecimii a trit acum vreo dou mii
de ani. ns primejdia rmne. Mai bine nu le rostii numele cu
voce tare, nici chiar cnd suntei singuri. Cei mai muli nu le-ar
recunoate, dar dac v aude cine nu trebuie
Dar cine au fost? ntreb Rand.
Nite brbai, opti Thom. Nite brbai care au cltinat
stlpii cerului i au fcut lumea s se cutremure din temelii. N-
are a face, continua el cltinnd din cap. Uitai de ei. De-acum
sunt praf i pulbere.
i au fost folosii, aa cum ne-a spus el? ntreb Mat.
i au murit?
S-ar putea spune c Turnul Alb i-a ucis. S-ar putea
spune, repet Thom; i strnse o clip buzele, apoi cltin din
nou din cap. Dar s-i fi folosit? Nu. Asta n-o neleg. Numai
Lumina tie cte rotie mic Suprema nscunat Amyrlin, dar
asta n-o neleg.
271

Mat se nfior.
A spus attea. Numai vorbe nebuneti. Toat povestea cu
Lews Therin Ucigaul de Neam i Artur Arip de oim. i
Ochiul Lumii. Asta ce o mai fi?
O legend, rspunse ncet Menestrelul. Poate. O legend
la fel de nsemnat cum e cornul lui Vaiere, cel puin n
inuturile de la Hotare. Acolo, brbaii pleac n cutarea
Ochiului Lumii, la fel cum tinerii din Illian pornesc s caute
Cornul. Poate c-i o legend.
i acum ce facem, Thom? ntreb Rand. i spunem? Nu
mai vreau vise din astea. Poate tie ea ce-i de fcut.
Poate n-o s ne plac ce face ea, mri Mat.
Thom i privi lung, cugetnd i mngindu-i mustaa cu
dosul palmei.
A zice s v inei gura, rspunse el n cele din urm.
Nu povestii nimnui, cel puin deocamdat. Putei s v
rzgndii oricnd, dac n-avei de ales, dar, odat ce povestii,
s-a terminat i v-ai legat nc i mai mult de de ea.
Brusc, el i ndrepta umerii, fr s se mai cocoeze
aproape deloc.
Biatul cellalt! Ai zis c i el a visat acelai lucru? Oare
are minte destul ca s-i in gura?
Cred c da, rspunse Rand, n acelai moment n care
Mat l lmurea:
Tocmai ne duceam la han s-l prevenim.
Fac Lumina s nu ajungem prea trziu!
Cu mantia fluturndu-i n jurul gleznelor, cu peticele
tremurnd n btaia vntului, Thom o porni la drum cu pai
mari, privind peste umr fr s se opreasc.
Ei? Suntei btui n cuie, sau ce?
Rand i Mat se grbir pe urmele lui, dar el nu-i mai
atept. De data asta, nu se mai opri la vederea oamenilor care-
i admirau mantia, nici mcar cnd l salutau i-l aclamau. Se
repezi pe strzi de parc erau pustii. Rand i Mat aproape c
fugeau ca s se in dup el. Mult mai repede dect se atepta
Rand, ajunser la Cerbul i Leul.
272

Cnd tocmai ddeau s intre, Perrin iei n fug, ncercnd
s-i pun mantia pe umeri fr s se opreasc, i fu ct pe ce
s cad din picioare, ncercnd s nu intre n ei.
Tocmai veneam s v caut, gfi el dup ce-i recpt
echilibrul.
Rand l apuc de bra.
Ai povestit cuiva ceva despre vis?
Zi c nu, i ceru Mat.
E foarte important, spuse i Thom.
Perrin i privi uimit.
Nu, n-am povestit. Nici nu m-am ridicat din pat dect de
vreun ceas, continu el, iar umerii i se lsar. M-am strduit
din rsputeri s nu m gndesc la asta; cum s mai i
povestesc cuiva. Dar lui de ce i-ai spus? mai ntreb, artnd
cu capul spre Menestrel.
Trebuia s povestim cuiva, sau nnebuneam, murmur
Rand.
i explic eu mai trziu, aduga Thom, aruncnd o privire
plina de subnelesuri ctre oamenii care intrau i ieeau din
han.
Bine, rspunse ovitor Perrin, prnd nc nedumerit;
dintr-odat, i trase o palm peste frunte. M-ai fcut aproape
s uit de ce v cutam. Nu c n-a prefera s uit. E Nynaeve
nuntru!
Snge i cenu! strig Mat cu un glas ascuit. Cum a
ajuns aici? Moiraine bacul
Perrin pufni.
Crezi c o poate opri aa un fleac precum un bac scufun-
dat? L-a scos la lumin pe Turnnalt care izbutise, nu tiu cum,
s treac rul ndrt. Nynaeve mi-a povestit c l-a gsit
ascuns n camer i c la nceput nu voia nici s se apropie de
ru, dar l-a fcut ea ntr-un fel s gseasc o barc ndeajuns
de mare pentru ea i calul ei i s-o treac dincolo. A vslit chiar
el. Am neles c nu i-a dat rgaz dect s gseasc un om care
s-l ajute.
Pe Lumin! oft Mat.
i ce caut aici? se interesa Rand, dar Mat i Perrin i
aruncar amndoi o privire plin de dispre.
273

A venit dup noi, rspunse Perrin. Tocmai vorbete cu
cu jupneasa Alys, i e aa mult cldur ntre ele, de zici c
st s ning.
N-am putea s mergem o vreme n alt parte? ntreb
Mat. Taica-meu zice c numai un prost i bag mna de
bunvoie ntr-un cuib de viespi.
Rand l ntrerupse:
Nu poate s ne sileasc s ne ntoarcem. Dup Noaptea
Iernii, ar fi trebuit i ea s-i dea seama. Dac nu, va trebui s-o
facem noi s neleag.
Cu fiecare cuvnt, sprncenele lui Mat se ridicau din ce n
ce mai sus, iar dup ce Rand isprvi, fluier nfundat.
Ai ncercat vreodat s-o convingi pe Nynaeve de ceva ce
nu vrea s neleag? Eu da. Aa c zic s stm afar pn la
cderea nopii, i apoi s ne strecurm nuntru.
Din cte am vzut eu la tnra asta, mormi Thom, nu
cred c se va opri pn ce nu spune ce are de spus. Dac nu-i
se d ocazia ct mai repede, s-ar putea s-o in tot aa, pn ce
o s fac o vlv n jurul nostru pe care nu ne-o dorim.
Cu asta, i puse pe toi trei la punct. Schimbnd cte o
privire, ei traser adnc aer n piept i intrar mrluind
nuntru, ca i cnd ar fi plecat la lupta cu trolocii.

274

CAPITOLUL 16

Metereasa

Intrar n han, cu Perrin n frunte. Rand era att de
concentrat asupra a ceea ce avea de gnd s-i spun lui
Nynaeve, nct nici n-o vzu pe Min nainte ca ea s-l prind de
bra i s-l trag la o parte. Ceilali mai fcur civa pai pe
coridor, nainte s-i dea seama c el se oprise, apoi se oprir la
rndul lor, ca s-l atepte, pe jumtate nerbdtori s plece, pe
jumtate ndjduind s dureze ct mai mult.
N-avem timp de de-astea, biete, gri morocnos Thom.
Min l privi ptrunztor pe Menestrelul cel crunt.
Du-te i mai jongleaz puin, se rsti ea, trgndu-l pe
Rand mai departe de ceilali.
Chiar c nu am timp, i opti Rand. Oricum, nu mai
vreau s te aud spunndu-mi c n-am cum scpa de tine i alte
cele.
ncerc s-i elibereze braul, dar, de cte ori izbutea, ea l
prindea la loc.
Nici eu n-am vreme de prostiile tale. Stai odat locului! i
porunci ea, aruncndu-le celorlali o privire scurt i venind
mai aproape de el, pentru a-i vorbi cu glas sczut. Cu ctva
timp n urm a sosit o femeie mai scund ca mine, tnr, cu
ochi negri i prul negru mpletit ntr-o coad care-i ajungea
pn la mijloc. i ea face parte din toat povestea, la fel ca voi
ceilali.
O clip, Rand se holb la ea fr s spun nici o vorb.
Nynaeve? Cum s fie i ea prta? Pe Lumin, dar despre
mine ce s mai zic?
Nu e cu putin.
O cunoti? opti Min.
Da i ea adic, tu
Rand, scnteile. Cnd a sosit, s-a ntlnit cu jupneasa
Alys i au aprut scntei, dei erau numai ele dou. Ieri nu am
vzut scnteile dect cnd erai mcar trei sau patru la un loc,
dar astzi totul e mai aprins, mai ptima.
275

Se uit la prietenii lui Rand, care ateptau nerbdtori, i
se nfior o clip, apoi se ntoarse din nou ctre el.
M mir c nu ia foc hanul. Astzi suntei cu toii ntr-o
primejdie mai mare ca ieri. De cnd a sosit ea.
Rand arunc o privire spre prietenii si. Thom, cu
sprncenele sale stufoase ridicate ntr-un unghi ascuit, se tot
apleca nainte, ncercnd s gseasc o modalitate de a-l grbi.
N-o s ne fac niciun ru, i rspunse el lui Min. Acum
chiar trebuie s plec.
De data asta, reui s-i elibereze braul. Ea scoase o excla-
maie de iritare, dar el n-o lu n seam, ci se duse napoi la
ceilali, i o pornir cu toii din nou pe coridor. Rand mai privi o
dat napoi. Min i art pumnul i btu din picior.
Ce mai avea de spus? ntreb Mat.
Nynaeve e i ea prta, i rspunse Rand fr s se
gndeasc, apoi i arunc o privire crunt, care-l surprinse pe
cellalt cu gura deschisa.
Dup o clip, pe chipul lui Mat se oglindi o expresie care
ddea de neles c pricepuse avertismentul.
Prta la ce? ntreb ncet Thom. Fata aia tie ceva
despre voi?
n timp ce Rand ncerca s-i adune minile, pentru a gsi
ceva de spus, Mat rspunse morocnos:
Sigur c-i prta. Prta la toate grozviile pe care le-
am avut ncepnd din Noaptea Iernii. Poate c pentru tine nu-i
mare brnz c a venit Metereasa, dar eu, unul, a zice c ne-
ar fi mai bine cu Mantiile Albe.
Fata a vzut-o pe Nynaeve la sosire, i lamuri Rand. A
vzut-o vorbind cu jupneasa Alys i s-a gndit c, poate, are i
ea ceva de-a face cu noi.
Thom l privi piezi i-i mngie mustaa, pufnind ca
pentru sine, dar ceilali preau c-i accept explicaia. Nu-i
convenea s aib secrete fa de prietenii si, dar secretul lui
Min putea fi la fel de primejdios pentru ea, pe ct erau pentru
ei toate tainele pe care le mprteau.
Dintr-odat, Perrin se opri n faa unei ui i, n ciuda
mrimii sale, pru ciudat de nesigur pe el. Trase adnc aer n
piept, i privi tovarii, inspir din nou, apoi deschise ua cu
276

micri lente i intr. Ceilali l urmar, unul cte unul. Rand
era ultimul i trebui s nchid ua dup el, fr niciun pic de
tragere de inima.
ncperea era cea n care mncaser cu o sear n urm. n
vatr ardea un foc, iar n mijlocul mesei se afla o tav de argint,
bine lefuit, pe care se aflau o caraf de argint sclipitor i
cteva pocale. Moiraine i Nynaeve edeau, fiecare la cte un
capt al mesei, fr s-i ia ochii una de la alta. Toate celelalte
scaune erau goale. Minile lui Moiraine se odihneau pe mas,
la fel de nemicate cum i era i chipul. Nynaeve i petrecuse
cosia peste un umr, strngndu-i captul n pumn i tot
trgnd de el, aa cum obinuia s fac atunci cnd se purta
cu i mai mare ncpnare dect de obicei, fa de cei din
Sfatul Satului. Avea dreptate Perrin. n ciuda focului, prea
s fie foarte frig; dinspre cele dou femei preau s vin valuri
de aer ngheat.
Lan sttea sprijinit de polia vetrei, privind int la flcri i
frecndu-i minile ca s se nclzeasc. Egwene, lipit de
perete, i mbrcase mantia i-i trsese gluga. Thom, Mat i
Perrin se opriser n faa uii, nesiguri pe ei.
Ridicnd stnjenit din umeri, Rand se apropie de mas.
Uneori trebuie s iei lupul de urechi, i aminti. Dar,
mpreun cu asta, i veni n minte i o alt zical. Cnd ai
prins lupul de urechi, e la fel de greu i s-i dai drumul, i s te
ii de el. Simi privirea lui Moiraine aintit asupra sa, la fel ca
i cea a lui Nynaeve, i se nroi la fa, dar tot se aez, la
jumtatea distanei dintre cele dou.
O clipa, ncperea ramase n nemicare precum o
sculptura, apoi Egwene, Perrin i, n cele din urma, Mat se
apropiar ovind de mas i se aezar undeva mai ctre
mijloc, mpreuna cu Rand. Egwene i trase gluga i mai jos,
ascunzndu-i jumtate din fa. Niciunul dintre ei nu privea
n jur.
Ei, pufni Thom, din locul su de lng u. Mcar att s-
a fcut.
De vreme ce e toat lumea aici, ncepu Lan, ndeprtn-
du-se de vatr i umplnd un pocal de argint cu vin, poate ai s
primeti, n cele din urm, asta.
277

i oferi pocalul lui Nynaeve, iar ea l privi bnuitoare.
Nu are de ce s-i fie fric, o liniti el cu rbdare. L-ai
vzut pe hangiu aducnd vinul, i niciunul dintre noi doi nu a
avut ocazia s pun ceva n el. Nu-i nici o primejdie.
La auzul cuvntului fric, buzele Meteresei se strnser
cu mnie, dar lu pocalul i murmur o vorb de mulumire.
M-ar interesa s tiu cum ne-ai gsit, continua el.
i pe mine, aduga Moiraine, aplecndu-se. Poate c
acum, dup ce-i i-am adus pe Egwene i pe biei, ai s fii mai
dispus s vorbeti.
Nynaeve lu o gur de vin, apoi i rspunse:
N-aveai unde s mergei, n afara de Baerlon. Dar, ca s
fiu sigura, v-am luat urma. Nu zic c nu v-ai plimbat multa
vreme nainte i napoi. Pesemne c nu v plcea s dai peste
nite oameni de treaba.
Dumneata ne-ai luat urma? ntreb Lan; era pentru
prima oar, de cnd l cunoscuse Rand, c prea surprins,
nseamn c ncep s-mi pierd meteugul.
Nu ai lsat prea multe urme, dar eu sunt la fel de
priceputa ca orice brbat din inutul celor Dou Ruri, poate n
afar de Tam alThor. Pn s moar tatl meu, continua ea
dup un scurt moment de tcere, m lua la vntoare cu el i
m-a nvat tot ce i-ar fi nvat i pe fiii de care n-a avut parte.
l privi sfidtor pe Lan, dar el nu fcu dect s ncuviineze
din cap.
Dac ai putut lua o urm pe care eu am ncercat s-o
ascund nseamn c te-a nvat bine. Puini pot face asta,
chiar i la Hotare.
Fr s rspunde, Nynaeve i plec faa ctre pocalul pe
care-l inea n mn. Rand o privi cu ochii mari. Roise. Nyna-
eve nu se arta niciodat ctui de puin descumpnit.
Mnioas, da; iritat, foarte des; dar niciodat luat pe picior
greit. Acum ns, obrajii i erau roii ca focul, i ncerca s-o
ascund cu ajutorul vinului.
Poate c acum vei binevoi s-mi rspunzi la cteva
ntrebri, glsui linitit Moiraine. Eu i-am rspuns la ale
dumitale cu destul sinceritate.
278

Da, mi-ai ndrugat numai poveti de ale Menestrelilor,
replic Nynaeve. Singurul fapt sigur, dup mine, este c patru
tineri au fost luai cu fora, i numai Lumina tie de ce, de
ctre o Aes Sedai.
i s-a spus deja c lucrul sta nu este cunoscut aici,
replic dur Lan. nva s ai grij ce vorbeti.
i de ce, m rog? ntreb Nynaeve. De ce s v ajut s v
ascundei, ca lumea s nu afle ce suntei de fapt? Am venit s-i
iau pe Egwene i pe biei ndrt n Emonds Field, nu s v
ajut s-i ducei pe sus cine tie unde.
Thom intr i el n vorb cu glasul su dispreuitor:
Dac vrei ca ei s-i mai vad satul sau dumneata, c
veni vorba ar fi mai bine s ai grij. Se gsesc oameni care ar
vrea s-o vad moart, continua el, artnd cu capul spre Moi-
raine, pentru c este ceea ce este. i pe el la fel.
Dup ce art i spre Lan, naint brusc i se sprijini cu
minile pe mas, lng Nynaeve. Era mult mai nalt ca ea, iar
mustile sale lungi i sprncenele groase preau, dintr-odat,
amenintoare. Ea fcu ochii mari i ddu s se lase pe spate,
ndeprtndu-se de el, apoi se ndrept sfidtor de spate. Thom
nu pru s bage de seam, ci continu, cu o voce joas, care
nu prevestea nimic bun:
Un singur zvon, o singura oapt, i ai s-i vezi nvlind
n hanul sta ca furnicile. Att de puternic este ura i dorina
lor de a ucide sau a-i prinde pe oamenii de soiul lor. Dar fata?
Dar bieii? Dar dumneata? Cu toii suntei tovarii lor, cel
puin n ochii Mantiilor Albe. Nu i-ar plcea s-i vezi cum pun
ntrebri, mai ales cnd vine vorba de Turnul Alb. Inchizitorii
lor presupun c eti vinovat nc dinainte s nceap, iar
pentru asemenea vin nu au dect o singur pedeaps. Nu le
pas care-i adevrul, pentru c i nchipuie c deja l cunosc.
Mrturisirea: numai asta caut ei, cu fiarele nroite n foc i
cletii pe care-i mnuiesc. Mai bine amintete-i c exist
secrete prea periculoase pentru a fi rostite cu voce tare, chiar
dac-i se pare c tii cine le aude. Pare-se c n ultima vreme
trebuie s le tot spun asta multora, ncheie el, ndreptndu-se.
279

Bine zis, Menestrelule, l lud Lan, cu aceeai privire
cercettoare de mai nainte. M uimete s vd ct de mult i
pas.
Thom ridic din umeri.
i despre mine se tie c am sosit odat cu voi. Nu-mi
face nici o plcere s-mi imaginez un Inchizitor, cu un fier
nroit n mn, care s-mi spun s m ciesc de pcate i s
pesc n Lumin.
sta, rosti apsat Nynaeve, nu este dect un motiv n
plus pentru care ei trebuie s vin acas cu mine, mine
diminea. Sau chiar n dup amiaza asta, de fapt. Cu ct
scpm mai repede de voi i o pornim spre Emonds Field, cu
att mai bine.
Nu se poate, se mpotrivi Rand, auzind cu bucurie c i
prietenii si vorbiser n aceeai clip.
Aa, privirea piezi a lui Nynaeve nu se putu fixa ntr-un
singur loc; dar ea tot nu crua pe nimeni. Numai c el vorbise
cu o clip mai repede, aa c toi tcur, privindu-l. Pn i
Moiraine se ls pe sptarul scaunului, cu minile ncletate i
cu ochii aintii asupra lui. Nu-i venea deloc uor s nfrunte
fulgerele din ochii Meteresei.
Dac plecam napoi n Emonds Field, se vor ntoarce i
trolocii. Ne vneaz. Nu tiu de ce, dar asta e. Poate c n Tar
Valon putem afla motivul. Poate c putem afla cum s-i oprim.
E singura cale.
Nynaeve i desfcu braele.
Parc-ai fi Tam. A cerut s fie dus pe sus la ntrunirea
stenilor i a ncercat s-i conving pe toi. Cu Sfatul i
ncercase deja norocul. Cine tie cum, jupneasa Alys, asta a
voastr, continu ea, scuipnd numele cu un val de dispre, a
reuit s-l pcleasc. De obicei, are o urm de bun sim n el,
mai mult dect ali brbai. Oricum, Sfatul nu-i dect o
aduntur de proti, de cele mai multe ori, dar nici chiar aa.
Nimeni nu-i chiar aa de prostnac. Au czut de acord c
trebuie s v gsim. Apoi, Tam a cerut s vin el dup voi, dei
nici nu poate s se in pe picioare. Cred c de la el i-ai
motenit grgunii.
Mat i drese vocea, apoi mormi:
280

Dar taic-meu ce a zis?
Se teme c o s te ii de otii cu strinii, i o s se
gseasc cineva s-i sparg easta. Prea s-i fie mai fric de
asta dect de jupneasa Alys, aici de fa. Dar, m rog, el n-a
fost niciodat mai iste ca tine.
Mat prea s nu-i dea seama cum s-i neleag vorbele
sau cum s rspund; nici mcar nu tia dac s mai deschid
gura sau nu.
Precis c ncepu i Perrin, ovitor, adic mi
nchipui c jupn Luhhan nu a fost nici el prea mulumit de
plecarea mea.
i la ce te ateptai? replic dezgustat Nynaeve, nainte
s se ntoarc spre Egwene. Poate c nu trebuia s fiu aa de
mirat c voi trei ai fost n stare de o asemenea neghiobie, dar
despre alii credeam c au mai mult bun sim.
Egwene se ls pe spate, ascunzndu-se dup Perrin.
Am lsat un rva, opti ea ncet, trgndu-i marginea
glugii, de parc i-ar fi fost fric s nu-i se vad prul despletit.
Le-am explicat totul.
Chipul lui Nynaeve se ntunec. Rand oft. Metereasa era
pe punctul s izbucneasc ntr-una din tiradele sale obinuite,
i pesemne c i atepta o spuneala zdravn. Dac lua o
hotrre la mnie, de pild dac apuca s spun c avea de
gnd s-i duc n Emonds Field orice ar fi fost, era de neclintit.
Deschise gura s zic i el ceva
Un rva! ncepu Nynaeve, exact cnd Moiraine spunea:
Metereas, noi dou trebuie s mai discutm.
Dac s-ar fi putut opri, Rand ar fi fcut-o cu drag inim,
dar vorbele ncepur s curg, nestvilite.
Da, foarte bine, dar asta nu schimb nimic. Nu putem s
ne ntoarcem. Trebuie s mergem mai departe.
Spre sfrit, vorbele i se stinser, aa c ncheie ntr-o
oapt, n timp ce i Metereasa i femeia Aes Sedai se uitau la
el, cu acea privire pe care i-o aruncau de obicei femeile cnd se
nimerea n preajma lor la vreo discuie despre treburile
Soborului, o privire care-i spunea c se bgase unde nu-i
fierbea oala. Se ls pe spate, dorindu-i s fie oriunde
altundeva, numai acolo nu.
281

Metereas, crede-m, strni Moiraine, sunt mai n
siguran cu mine dect ar fi n inutul celor Dou Ruri.
Mai n siguran! strig Nynaeve, dndu-i dispreuitoare
capul pe spate. Dumneata i-ai adus aici, la Mantiile Albe, adic
n ghearele celor care, dac Menestrelul spune adevrul, ar fi
gata s le fac ru, i tot din cauza dumitale. Ia spune, Aes
Sedai, ct de ferii sunt?
Exist multe primejdii de care nu-i pot apra, ncuviin
Moiraine, aa cum nici dumneata nu-i poi mpiedica s fie
lovii de trsnet pe drumul spre cas. Dar nu de trsnete
trebuie s le fie frica, i nici mcar de Mantiile Albe, ci de Cel
ntunecat i de slujitorii lui. De asta, eu i pot apra. Atingerea
Adevratului Izvor, a lui Saidar, mi ofer protecie, la fel ca
oricrei Aes Sedai.
Buzele lui Nynaeve se strnser nencreztoare. i Moiraine
se strmb, mnioas, dar continu, cu ncordare n glas, de
parc s-ar fi aflat la limita rbdrii.
Pn i bieii brbai care se trezesc c pot mnui
Puterea pentru o scurt vreme ctig aceast protecie, chiar
dac Saidin i apr uneori, iar alteori influena lui nefast i
face i mai vulnerabili. Dar eu, la fel ca oricare Aes Sedai, pot
s-mi ntind protecia asupra celor din jur. Niciun Pierit nu le
poate face ru, ct vreme sunt n apropierea mea, cum sunt
acum. Niciun troloc nu se poate strecura nici la o sut de pai
de noi, fiindc Lan i simte imediat prezena malefic. Poi s le
oferi mcar jumtate din toate astea, dac se ntorc cu
dumneata n Emonds Field?
Nu ncerci dect s m sperii, o nfrunt Nynaeve. n
inutul celor Dou Ruri, avem o vorb: Cnd lupul se bate cu
ursul, oricine ar iei nvingtor, iepurele tot pierde. Ducei-v
n alt parte, cu rzboaiele voastre, i lsai-i n pace pe
oamenii din Emonds Field.
Egwene, vorbi Moiraine dup o vreme, ia-i pe ceilali i
las-m puin singur cu Metereasa.
Chipul ei era impasibil. Nynaeve se ndrept de spate, ca i
cum s-ar fi pregtit s sar la btaie. Egwene se ridic repede;
dorina de a se purta cu demnitate se lupta n sufletul ei cu
dorina de a evita o confruntare cu Metereasa, cu privire la
282

prul pe care-l purta despletit. Se nelese cu ceilali din priviri.
Mat i Perrin se ridicar n grab de pe scaune, ngimnd
cuvinte politicoase i ncercnd din rsputeri s nu par c o
luau chiar la fug. Pn i Lan o porni spre u, la un semn
fcut de Moiraine, lundu-l pe Thom cu el.
Rand l urm, iar Strjerul nchise ua n urma lor, apoi se
puse de paz pe coridor. Sub ochii lui, ceilali se ndeprtar la
civa pai de u; era limpede c nu li se permitea s trag cu
urechea. Dup ce-i vzu ndeajuns de departe, Lan se sprijini
de perete. Chiar i fr mantia care-i schimba culorile, era
att de tcut, nct puteai cu uurin s nu-l vezi, pn ce nu
ajungeai chiar lng el.
Menestrelul mormi ceva despre faptul c nu merita s-i
piard timpul i plec, nu nainte de a le spune bieilor cu
voce grav, peste umr:
Amintii-v ce v-am zis.
Niciunul dintre ceilali nu mai prea dispus s plece.
Ce a vrut s spun? ntreb Egwene, cu gndurile aiurea
i cu ochii la ua dincolo de care se aflau Moiraine i Nynaeve.
Se tot juca nervoas cu degetele prin pr, de parc nu tia dac
s mai ascund faptul c i-l despletise sau s-i dea gluga pe
spate.
Ne-a dat nite sfaturi, rspunse Mat.
Perrin l privi ptrunztor.
Ne-a zis s nu deschidem gura dect dac tim sigur ce
vrem s spunem.
Pare un sfat bun, glsui Egwene, dar era limpede c nu o
prea interesa discuia.
Rand era cufundat n propriile gnduri. Cum s fie Nynaeve
prta n toate astea? Cum ajunseser ei s se ncurce cu
troloci, cu Pierii i cu Baalzamon care le aprea n vise? Era o
nebunie. Se ntreb dac Min i povestise lui Moiraine despre
Nynaeve. Ce i-or spune acolo nuntru?
Pierduse deja noiunea timpului, cnd, n cele din urm,
ua se deschise. Nynaeve iei i tresri, vzndu-l pe Lan.
Strjerul murmur ceva ce o fcu s-i dea mnioas capul pe
spate, apoi se strecur pe lng ea i intr n ncpere.
283

Nynaeve se ntoarse spre Rand, iar el i ddu seama, de-
abia atunci, c restul dispruser pe tcute. Nu voia s aib
de-a face cu Metereasa de unul singur, dar nu mai putea
scpa, acum c ea i prinsese privirea. i ce privire
ptrunztoare, se gndi uimit. Ce i-or fi spus? Vznd-o c se
apropie, el i ndrept trupul.
Pare c-i se potrivete, de-acum, ncepu ea, artnd
spre sabia lui Tam, dei a fi preferat s nu fie aa. Ai crescut,
Rand.
ntr-o sptmn? rse el, dar cam forat, iar ea scutur
din cap, ca i cum i-ar fi spus c nu nelege nimic. Te-a
convins? mai ntreb el. S tii chiar nu exist alt cale.
Se opri o clip, cu gndul la scnteile lui Min, apoi
continu:
Mergi cu noi?
Nynaeve fcu ochii mari.
S merg cu voi? i de ce, m rog? Mavra Mallen a venit
tocmai din Deven Ride s aib grij de toate pn la ntoarcerea
mea, dar precis c vrea s plece ct mai repede, nc mai sper
s v bgai minile n cap i s venii cu mine acas.
Nu putem.
Cu toate c erau singuri pe coridor, i se pru c vede ceva
micndu-se n dreptul uii deschise.
Mi-ai mai spus, i mi-a spus i ea asta, se ncrunt Ny-
naeve. Dac n-ar fi fost ea la mijloc n Aes Sedai nu trebuie
s ai ncredere, Rand.
Dup cum vorbeti, s-ar zice c ne crezi, spuse el ncet.
Ce s-a ntmplat la ntrunirea stenilor?
nainte s-i rspund, Nynaeve se uit i ea ndrt, spre
u; acum nu se mai mica nimic.
A fost o hrmlaie, dar nu e nevoie ca ea s afle c nu ne
putem vedea de treburile noastre aa cum trebuie. Ct despre
mine, un singur lucru cred: suntei toi n primejdie, ct vreme
v aflai n preajma ei.
Ceva tot s-a ntmplat, insist el. De ce vrei s ne
ntoarcem, dac exist fie i o singur ans ca totul s fie
adevrat? i de ce tocmai dumneata, Metereas, s pleci dup
noi? Dac-i pe-aa, de ce n-a venit chiar Starostele?
284

Chiar c ai crescut, zmbi ea, iar, pentru o clip, asta l
fcu s se mute stingherit de pe un picior pe altul. mi aduc
aminte o vreme n care nu m-ai fi ntrebat unde vreau s m
duc sau ce vreau s fac, orict de ciudat i s-ar fi prut. Cam
cu vreo sptmn n urm.
El i drese vocea i continu, cu ncpnare:
N-are niciun sens. De fapt, de ce ai venit?
Nynaeve arunc iari o privire furi ctre ua la care tot
nu se afla nimeni, apoi l lu de bra.
Hai s facem civa pai n timp ce vorbim.
Se ls din nou condus, iar dup ce se ndeprtaser
ndeajuns de u pentru a nu mai putea fi auzii, Nynaeve
ncepu din nou:
i-am spus, ntrunirea a fost o hrmlaie. Cu toii au
czut de acord c trebuia s trimit pe cineva dup voi, dar
satul s-a mprit n dou. Unii voiau s v salveze, cu toate c
au nceput s se certe, pentru c nu tiau cum, ct vreme
erai mpreun cu o cu una ca ea.
Mulumit c i amintise s fie atent la ce spune, el
ntreba:
Iar ceilali erau de partea lui Tam?
Nu chiar, dar nici nu credeau c e bine s v lsm
printre strini, mai ales cu una ca ea. Oricum, aproape toi
voiau s fac parte din grupul trimis dup voi. i Tam, i Bran
alVere, cu lanul de Staroste n jurul gtului, i Haral Luhhan,
pn cnd Alsbet l-a fcut s stea locului, pn i Cenn Buie.
Lumina s m apere de brbaii care gndesc cu prul de pe
piept. Cu toate c nu tiu s existe unii de vreun alt soi,
continua ea, pufnind din toi rrunchii i privindu-l acuzator.
Oricum, eu mi-am dat seama c trebuia s mai treac o zi,
poate i mai mult, pn s se ajung la vreo hotrre i tiam
cumva c nu puteam atepta att de mult. Aa c am adunat
Soborul Femeilor i le-am spus ce trebuia fcut. Nu pot s
spun c le-a convenit, dar au neles c aveam dreptate. i de
asta am venit. Pentru c brbaii de prin Emonds Field sunt
nite ncpnai cu capul plin de smocuri de ln. Pesemne
c ei nc se mai ceart pe cine s trimit, dei am lsat vorb
c m ocup eu.
285

Povestea lui Nynaeve explica prezena ei acolo, dar nu-l fcu
deloc s se simt mai sigur pe el. Era nc hotrt s-i aduc
napoi.
i acolo, nuntru, ce ai vorbit? ntreb el; pesemne c
Moiraine i dduse toate lmuririle, dar dac i-ar fi scpat
vreuna, putea s contribuie i el.
Tot despre lucruri din astea, rspunse Nynaeve. Voia s
tie mai multe despre voi. S vad dac poate s priceap de ce
ai atras atta atenie asupra voastr m rog, asta dac-i
adevrat.
Oprindu-se din vorb, l privi cu coada ochiului.
i a ncercat ea s-o ascund, dar am vzut c mai mult
dect orice voia s tie dac vreunul dintre voi s-a nscut
altundeva dect n inutul celor Dou Ruri.
Chipul lui Rand se ncord dintr-odat, dar reui s
chicoteasc rguit.
Ce lucruri ciudate i mai trec prin minte! Sper c i-ai
spus c suntem cu toii din Emonds Field.
Firete, rspunse ea; trecuse numai o clip nainte s
deschid gura, att de puin nct nici nu i-ar fi dat seama,
dac nu ar fi urmrit-o cu atenie.
ncerc s se gndeasc la ceva de spus, dar limba prea
s-i se fi transformat ntr-o bucat de piele tare. tie. La urma
urmei, ea era Metereasa, i Metereasa trebuia s tie totul
despre toi. Dac tie, nseamn c n-a fost niciun delir. Of,
tat, Lumina s m-ajute!
Nu i-e bine? ntreb Nynaeve.
Mi-a spus a spus c eu nu sunt copilul lui. Cnd
delira, din pricina fierbinelii. A spus c m-a gsit undeva.
Credeam c e doar
Gtlejul ncepu s-l ard, i tcu.
Of, Rand, of
Nynaeve se opri n loc i-i cuprinse faa n mini. Trebui s
ridice braele, ca s-l poat ajunge.
Cnd au febr, oamenii spun tot felul de ciudenii. Tot
felul de nchipuiri. Lucruri care nu sunt adevrate. Ascult-m.
Tam alThor a plecat s caute aventura pe cnd era cam de
vrsta ta. Chiar i eu mi aduc aminte cnd s-a ntors n
286

Emonds Field, un brbat n puterea cuvntului, cu o soie
strin, cu prul rou, i cu un prunc nvelit n scutece. O in
minte pe Kari alThor cum strngea copilul n brae cu atta
dragoste i cu atta ncntare, ca toate mamele pe care le-am
vzut n viaa mea. Era copilul ei, Rand. Erai tu. Acuma, capul
sus i termin cu toate prostiile astea.
Firete, opti el. Nu m-am nscut n inutul celor Dou
Ruri. Firete.
Poate c Tam avusese ntr-adevr nchipuiri, sau poate c
gsise cndva un prunc prsit, dup o btlie.
De ce nu i-ai spus i ei?
Asta nu-i treaba strinilor.
Mai sunt i alii nscui n alt parte?
Dar, de ndat ce puse ntrebarea, el cltin din cap.
Nu, nu-mi rspunde. Nu-i nici treaba mea.
Totui, ar fi fost bine s tie dac Moiraine era interesat de
el n mod special, mai mult dect de ceilali doi. Oare ar fi fost
bine?
Nu, nu-i treaba ta, ncuviin Nynaeve. S-ar putea ca
asta s nu nsemne nimic. S-ar prea putea ca ea s caute pur
i simplu un motiv, orice motiv, pentru care bestiile alea s fie
pe urmele voastre. Pe urmele tuturor.
Rand reui s schieze un zmbet silit.
Deci chiar crezi c se in dup noi.
Nynaeve scutur prevztoare din cap.
Da tiu c ai nvat s te joci cu vorbele de cnd eti cu
ea.
i ce ai de gnd s faci? ntreb el.
Metereasa l privi lung, iar el o nfrunta fr s ovie.
Ast-sear, am de gnd s fac o baie. Mai departe, om
tri i om vedea, nu-i aa?

287

CAPITOLUL 17

Paznici i vntori

Dup ce Metereasa plec, Rand se duse n sala mare. Avea
nevoie s aud oameni rznd, s uite de ce-i spusese Nynaeve
i de necazurile pe care ea le putea crea.
ncperea era plin de oameni, dar nimeni nu rdea, dei
toate scaunele i bncile erau ocupate. Thom recita din nou,
stnd pe o mas undeva, spre peretele din spate i nsoindu-i
vorbele cu nite gesturi grandioase. Se oprise tot la Marele Alai
pornit pe urmele Cornului, dar, firete, nimeni nu protest. Erau
att de multe poveti de spus despre fiecare dintre Vntori, i
att de muli Vntori despre care s povesteti, nct aveai
nespus de multe istorisiri dintre care s alegi. n ntregul ei,
povestea ar fi inut vreo sptmn i mai bine. Singurul
zgomot care se ntrecea cu glasul i cu harpa Menestrelului era
trosnetul flcrilor din cmine.
Ctre cele opt coluri ale lumii alearg Vntorii, ctre
cei opt stlpi ai cerului, unde sufl vnturile timpului sufl, iar
soarta i prinde i pe cei slabi, i pe cei puternici, apucndu-i
de pr. Acum, cel mai mre dintre Vntori este Rogosh din
Talmour, Rogosh Ochi de Vultur, cunoscut la Curtea Marelui
Rege, temut pe nlimile din Shayol Ghul
Vntorii erau ntotdeauna mari eroi, cu toii.
Rand i zri prietenii i se strecur n locul pe care i-l
fcuse Perrin, la captul unei bnci. Mirosurile din buctrie
care umpleau ncperea i aminteau c era flmnd, dar nici
mcar oamenii crora li se adusese deja mncarea nu o bgau
n seam. Fetele care ar fi trebuit s serveasc stteau
mpietrite i fascinate, cu minile ncletate pe oruri,
privindu-l pe Menestrel, i nimeni nu prea suprat din cauza
asta. Spectacolul era de preferat mncrii, orict de bun ar fi
fost.
nc din ziua naterii sale, Cel ntunecat o nsemnase
pe Blaes cu pecetea sa, dar firea ei nu este stricat Blaes din
Matuchin nu este o Iscoad a Celui ntunecat! Ea este tare ca
288

un trunchi de fag, zvelt ca o creang de salcie i frumoas ca
un trandafir. Blaes cea cu prul de aur. Gata s moar nainte
s se supun. Dar, ce s fie? Rsunnd din turnurile cetii,
trmbiele de aram, ndrznee i trufae. Heralzii i anun
sosirea unui erou la curtea sa. Tobele duduie i talgerele cnt!
Sosete Rogosh Ochi de Vultur s-i aduc degrab cinstire
Tocmeala lui Rogosh Ochi de Vultur se sfri, dup multe
peripeii, dar Thom se opri numai pentru a-i umezi gtlejul cu
o nghiitur de bere, nainte s se apuce de Luptele lui Lian.
Urmar Prbuirea lui Aleth-Loriel i Sabia lui Gaidal Cain, apoi
Ultimul drum al lui Buad din Albhain. Pauzele devenir mai
lungi, pe msur ce timpul trecea, iar cnd Thom ls harpa i
i lu flautul, cu toii i ddur seama c n noaptea aceea se
terminase cu povetile. nc doi brbai se alturar
Menestrelului, unul cu o toba, iar celalalt cu un ambal, dar
rmaser lng mas i nu se urcar alturi de el.
Cei trei tineri din Emonds Field ncepur s bat din palme
de ndat ce rsun prima not din Vntul printre slcii. i nu
numai ei. Cntecul era unul dintre preferatele celor din inutul
celor Dou Ruri i, din cte se prea, i ale celor din Baerlon.
Pe ici, pe colo, unii ncepuser s-i cnte, i nu chiar att de
fals pentru ca oamenii din jurul lor s-i oblige s tac:

Iubirea mea departe-i dus
De vntul uiernd prin slcii,
i tot pmntu-i spulberat
De vntul uiernd prin slcii.
Dar eu am s-o pstrez aproape
n gnd i-n inim, curat,
i aa, cu sufletu-ntrit,
Cu focul dragostei n piept,
Tot am s cnt ca odinioar,
Cnd slcile fonesc n sear.

Al doilea cntec era unul ceva mai vesel. De fapt, Doar o
gleat cu ap s-mi dai pru i mai vesel dect de obicei, spre
deosebire de primul, tocmai ceea ce i dorise i Menestrelul.
Oamenii se repezir s dea mesele la o parte pentru a face loc
289

de dnuit i ncepur s bat din clcie, pn ce pereii se
cltinar de paii lor apsai i de piruetele pe care le fceau.
La sfritul primului dans, perechile se retraser rznd,
lsnd locul altora. Thom cnt primele note din Stolul de gte
slbatice, apoi se opri pentru ca dansatorii s-i ocupe locurile.
Cred c o s ncerc i eu civa pai, spuse Rand, ridi-
cndu-se. Pe dat, Perrin se ridic i el. Mat se mic ultimul,
aa c se trezi c trebuia s rmn la mas pentru a pzi
mantiile, sabia lui Rand i securea lui Perrin.
Vedei c vreau i eu, strig Mat n urma lor.
Dansatorii se rnduir pe dou iruri lungi, faa n fa,
brbaii pe o parte i femeile pe alta. Toba ncepu s rsune,
apoi ambalul prelu i el ritmul, i cu toii ncepur s-i
ndoaie genunchii. Fata din faa lui Rand, cu prul negru
strns ntr-o cosi care-i amintea de cas, i arunc un zmbet
timid, dar apoi i fcu cu ochiul, cu un gest foarte ndrzne.
Thom ncepu s sufle n flaut, iar Rand naint spre fata cu
prul negru; ea i ddu capul pe spate i rse, cnd el o lu pe
sus i o nvrti, apoi o trecu urmtorului brbat din ir.
Cu toii rd, se gndi el n timp ce dansa n jurul noii sale
partenere, una dintre fetele care serveau, al crei or flutura
puternic n toate prile. Singurul chip posomort pe care-l zri
era cel al unui brbat ghemuit lng una dintre vetre, cu o
cicatrice care-i brzda faa, de la tmpl i pn la falca din
partea opus, care-i strmba nasul i-i trgea colul gurii n
jos. Brbatul i prinse privirea i se strmb, iar Rand ntoarse
capul, jenat. Poate ca omul nu putea zmbi din cauza
cicatricei.
i prinse urmtoarea partener dup ce ea se rsuci, i o
nvrti n cerc, apoi o trecu mai departe. Pe msur ce ritmul se
nteea, dans cu nc trei femei, apoi se rentlni cu fata de la
nceput, cu prul ei negru, tocmai cnd ncepu o figur care
schimb cu totul ordinea n care se aezaser iniial. Fata
rdea n continuare i-i mai fcu o dat cu ochiul.
Brbatul cu cicatrice se ncrunt la el. Rand se nroi la fa
i pierdu ritmul. Nu avea nimic cu omul acela i nu dorise s-i
bat joc de el. Chiar nu avea impresia c se uitase prea fix la el.
Dar, cnd se ntoarse s-i vad noua partener, uit complet
290

de el, pentru c tnra care dnuia n braele sale era Nyna-
eve.
De data asta se mpiedic de-a dreptul, mai-mai s cad
sau s-o calce pe picioare. Ea ns se mic ndeajuns de graios
pentru a-i compensa stngcia, zmbind mereu.
Credeam c eti un dansator mai bun de att, rse ea,
nainte ca partenerii s se schimbe din nou.
Rand avu o singur clip la dispoziie pentru a-i veni n
fire nainte s se produc o nou schimbare i s se trezeasc
dansnd cu Moiraine. Jena i senzaia de stngcie de care se
simise cuprins cnd dansase cu Metereasa nici nu se
comparau cu ceea ce simea acum, cu femeia Aes Sedai. Ea
plutea graios pe podea, cu rochia nvrtejindu-i-se n jurul
trupului. Rand era ct pe ce s cada de dou ori, iar ea i
adres un zmbet de ncurajare, care ns nici vorb s-l ajute,
ci-i fcu i mai mult ru. Trecerea la urmtoarea partener,
chiar dac aceasta se dovedi a fi Egwene, fu o uurare.
Vznd-o, i recpt oarecum sigurana de sine. La urma
urmei, dansa cu ea de ani de zile. Prul ei era nc despletit,
dar i-l strnsese la spate cu o panglic roie. Pesemne c nu
s-a putut hotr pe cine s mulumeasc pe Moiraine sau pe
Nynaeve, se gndi el posomort. i inea buzele ntredeschise
i prea c ar vrea s spun ceva, dar rmase totui tcut; ct
despre Rand, el n-avea de gnd s vorbeasc primul, dup
modul n care fusese repezit ceva mai devreme, n sala de mese.
Se privir cu seriozitate i se desprir din nou fr vreo
vorb.
Rand se simi mulumit s se ntoarc pe banc, dup ce se
isprvi dansul. de-abia se aezase, cnd ncepu melodia
urmtoare o gig. Mat se grbi s ajung la locul de dans, iar
Perrin se ls pe cealalt bncu, tocmai cnd el pleca.
Ai vzut-o? ncepu Perrin, nainte mcar s se aeze. Ai
vzut-o?
Pe care dintre ele? ntreb Rand. Metereasa sau
jupneasa Alys? Am dansat cu amndou.
i cu Ae cu jupneasa Alys? se mir Perrin. Eu am
dansat cu Nynaeve. Habar n-aveam c tie. Acas nu lua
niciodat parte la vreun dans.
291

M ntreb, zise Rand gnditor, ce-ar zice Soborul
Femeilor, vznd-o pe Metereas dansnd. Poate c asta-i
explicaia.
Muzica, zgomotul aplauzelor i glasurile care fredonau
melodia devenir prea puternice pentru a mai putea continua
discuia. Rand i Perrin ncepur i ei s bat din palme, n
timp ce dansatorii se nvrteau. De mai multe ori, Rand l
observ din nou pe brbatul cu cicatrice cum se holba la el.
O fi avut tot dreptul s fie nervos, din pricina cicatricei,
numai c Rand nu-i ddea seama ce-ar fi putut face pentru a
mbunti lucrurile. Se concentr asupra muzicii i evit s-l
mai priveasc.
Cntecele i dansurile se prelungir mult n noapte. n cele
din urm, servitoarele i reamintir de ndatoririle lor; cu mare
bucurie, Rand nfulec tocana fierbinte i pinea care-i fusese
adus. Fiecare mnca acolo unde se afla, aezat sau n
picioare. Rand mai dans de nc trei ori, i se descurc mult
mai bine, dei se trezi din nou dansnd cu Nynaeve i chiar cu
Moiraine. De data aceasta, amndou l ludar pentru
pricepere, ceea ce-l fcu s se blbie. Se ntlni din nou i cu
Egwene; fata l privi fix, cu ochii ntunecai i prnd mereu c
vrea s-i spun ceva, dar fr s deschid gura. El rmase la
fel de tcut, dar nu se ncrunt la ea, aa cum i reproase
dup aceea Mat, atunci cnd se ntorsese la mas.
Ctre miezul nopii, Moiraine plec. Egwene arunc o
privire nelinitit de la Aes Sedai spre Nynaeve, apoi se grbi
dup ea. Metereasa le privi cu o expresie neclintit, apoi,
demonstrativ, se ridic s mai danseze un dans i plec i ea,
cu o privire triumftoare, de parc ar fi obinut o victorie n faa
celeilalte.
n scurt vreme, Thom i puse flautul n cutie i ncepu s
se scuze n faa celor care-i cereau s mai rmn. Lan apru i
el, ca s-i adune pe Rand i pe ceilali.
Trebuie s plecm devreme, spuse Strjerul, aplecndu-
se pentru a se putea face auzit pe deasupra zgomotelor, i avem
nevoie de ct mai mult odihn.
292

E un om aici care s-a tot holbat la mine, opti Mat. Un
brbat cu o cicatrice pe fa. Crezi c ar putea fi una din
Iscoadele acelea despre care ne-ai prevenit?
Cum era, aa? ntreb Rand, trgndu-i cu degetul o
linie peste nas, pn la colul gurii. i la mine s-a holbat.
Cercet cu privirea i restul ncperii. Oamenii se
mpuinau, iar cei mai muli dintre cei rmai erau adunai n
jurul lui Thom.
Acum nu mai e aici.
L-am vzut, rosti Lan. Jupn Fitch spune c e un spion
de-al Mantiilor Albe. N-are de ce s ne ngrijoreze.
Aa o fi fost, dar Rand tot i ddea seama c Strjerul era
preocupat de ceva. l privi pe Mat, care avea o expresie
mpietrit pe chip, semn sigur c ascundea ceva. Spion de al
Mantiilor Albe. Oare Bomhald vrea chiar aa de ru s se
rzbune pe noi?
Plecm devreme? ntreb el. Foarte devreme?
Poate aa se puteau ndeprta nainte s se ntmple cine
tie ce.
Odat cu ivirea zorilor, rspunse Strjerul.
Plecar cu toii din sala mare Mat fredona n surdin
frnturi de cntece, iar Perrin se oprea cnd i cnd s ncerce
un pas de dans pe care-l nvase. Li se altur i Thom, foarte
bine dispus. Chipul lui Lan era lipsit de orice fel de expresie. Se
ndreptar cu toii spre scri.
Unde doarme Nynaeve? ntreba Mat. Jupn Fitch zicea
c ultimele camere ni le-a dat nou.
I s-a adus un pat, rspunse sec Thom, n camera cu
jupneasa Alys i cu fata.
Perrin fluier printre dini, iar Mat mormi:
Snge i cenu. N-a vrea s fiu n locul lui Egwene nici
pentru tot aurul din Caemlyn!
Nu pentru prima data, Rand i dori ca Mat s se poat gn-
di cu seriozitate la ceva, vreme de mai mult de dou minute.
Nici situaia lor nu era foarte grozav, la urma urmei.
M duc s iau nite lapte, zise el, ndjduind s-l ajute
s doarm. Poate la noapte nu mai visez.
Lan l privi intens.
293

Ceva nu e n ordine n seara asta. Nu te duce departe i
amintete-i c plecm fie c eti ndeajuns de treaz ca s poi
calri, fie c trebuie s te legm n a.
Strjerul o apuc n sus pe scri, iar ceilali l urmar, ceva
mai puin veseli. Rand rmase singur pe coridor. Dup ce
fuseser atia oameni prin preajm, acum locul prea cu
adevrat pustiu.
Se grbi spre buctrie, unde ddu peste o fat care spla
vasele, aflat nc la treaba. Ea i turn o can cu lapte dintr-o
caraf uria de piatr.
Pe cnd ieea din buctrie, bndu-i laptele, o umbr n
haine negre i terse porni spre el de-a lungul coridorului, ridi-
cndu-i braele palide pentru a-i da pe spate gluga
ntunecat care-i ascundea chipul. Mantia i atrna nemicat,
dei venea spre el, iar chipul Era chipul unui brbat, dar
palid i parc transparent, ca un melc, i fr ochi. Craniul, cu
prul su negru i uleios i obrajii buclai, era neted i fr
expresie, ca o coaj de ou. Rand se nec, vrsnd lapte n jurul
su.
Eti unul dintre ei, biete, rosti Pieritul, ntr-o oapt
rguit, ca zgomotul unei pile petrecute uor peste un os.
Scpnd cana, Rand se ddu napoi. Voia s fug, dar de-
abia izbutea s fac un pas ovielnic. Nu-i putea lua privirea
de la chipul fr ochi; se holba la el, simind cum i se ntorcea
stomacul pe dos. ncerc s strige dup ajutor, s urle, dar
avea gtul ca de piatr. Pn i respiraia devenise dureroas.
Pieritul veni mai aproape, parc plutind, fr s se
grbeasc. Paii lui erpuitori erau graioi i nfiortori;
semna cu o viper, i datorit armurii care-i acoperea pieptul,
ca nite solzi. Buzele subiri i lipsite de culoare se rsucir
ntr-un zmbet crud, prnd i mai batjocoritor din pricina
pielii netede i palide care se ntindea n locurile n care ar fi
trebuit s fie ochii. Pe lng glasul lui, cel al lui Bomhald prea
cald i dulce.
Unde-s ceilali? tiu c-s aici. Vorbete, biete, i te las
s trieti.
Rand se lipi cu spatele de lemn era un perete sau o u,
dar nu se putea ntoarce pentru a vedea unde se afl. Acum c
294

se oprise din mers, simea c nu mai poate face nici o micare.
Se cutremur, privindu-l pe Myrddraal venind mai aproape. Cu
fiecare pas lent, spasmele lui deveneau i mai puternice.
Vorbete, am spus, sau
De deasupra se auzi un zgomot de pai grbii, venind din
susul scrilor, iar Myrddraalul se ntrerupse i se rsuci.
Mantia i atrna nemicat. O clip, Pieritul i inu capul
nclinat, de parc privirea sa cea tainic putea strpunge
peretele de lemn. n mna alb, ca de mort, apru o sabie la fel
de neagr ca mantia. Lumina de pe coridor pru s se ntunece
din pricina acesteia. Zgomotul de pai se auzi mai tare, iar
Pieritul se ntoarse din nou ctre Rand, att de uor, de parc
n-ar fi avut oase n trup. Lama cea neagr se nl; buzele
subiri se traser napoi, ntr-un rnjet ca de fiar.
Tremurnd, Rand i ddu seama c avea s moar. Oelul
ntunecat ca noaptea zbur spre fruntea sa i se opri.
Eti al Marelui Stpn al ntunericului, se auzi vocea, ca
zgomotul unghiilor pe o tbli de ardezie. i aparii.
Rsucindu-se ca ntr-o cea ntunecat, Pieritul se
ndeprt de Rand, pornind pe coridor. Umbrele de la captul
acestuia se nlar s-l primeasc, i dispru.
Apru Lan care cobor dintr-o sritur ultimele trepte i se
opri cu zgomot, cu sabia n mn. Rand se chinui s-i
recapete glasul.
Un Pierit, bigui el cu voce stins. Era
Brusc, i aduse aminte c avea o sabie. Ct fusese Myrd-
draalul acolo, nici nu-i trecuse prin cap. Acum i scoase, cu
gesturi grbite, arma nsemnat cu pecetea btlanului, fr s-i
pese c era prea trziu.
A fugit ntr-acolo!
Lan ddu absent din cap, de parc se concentra, ncercnd
s asculte ceva.
Da. Pleac. Piere. Nu avem timp s-l urmrim acum.
Plecm i noi, pstorule.
Ali pai se auzir pe scri Mat, Perrin i Thom, ncrcai
cu pturi i cu desagile de la a. Mat nc i strngea
aternuturile, chinuindu-se s-i in arcul sub bra.
295

Plecm? ntreb Rand, vrndu-i sabia n teac i lun-
du-i lucrurile din braele lui Thom. Acum? Noaptea?
Vrei s atepi s se ntoarc Jumate-Omul, pstorule?
se rsti nerbdtor Strjerul. Cu nc vreo ase dup el? De
acum tie c ne aflm aici.
Rmn i eu cu voi, i spuse Thom Strjerului, dac nu
ai nimic mpotriv. Prea mult lume i aduce aminte c am
sosit odat cu voi. Mi-e team c mine sta n-o s mai fie un
loc bun pentru prietenii votri.
Poi s vii cu noi, sau poi s te duci unde pofteti, chiar
i n Shayol Ghul, Menestrelule!
Teaca lui Lan rsun din pricina forei cu care i puse
sabia la locul ei. Un biat de la grajduri trecu n fug pe lng
ei, venind pe ua din spate, apoi apru Moiraine, nsoit de
jupn Fitch, iar n spatele lor, Egwene, care-i inea n brae
alul, rsucit ca o boccea. O urm Nynaeve. Egwene prea
speriat pn la lacrimi, dar chipul Meteresei era o masc de
mnie rece.
Lucrurile astea trebuie luate, i explic Moiraine
hangiului. Mine diminea vei avea cu siguran parte de
necazuri. Poate Iscoade ale Celui ntunecat, sau poate i mai
ru. Cnd vine momentul, lmurete-i ct poi de iute c noi
am plecat. Nu te opune. Spune-le tuturor celor care te-ntreab
c am plecat n timpul nopii, i ar trebui s nu mai aib nimic
de mprit cu dumneata. Pe noi ne urmresc.
Nu-i face dumneata griji, rspunse jovial jupn Fitch.
Nici nu te mai gndi. Dac apare cineva prin hanul meu care
ncearc s le fac necazuri oaspeilor pi, o s le zicem noi
vreo dou, eu cu bieii mei. Le zicem vreo dou. i n-o s afle
nimic despre cnd ai plecat, sau unde, i nici mcar dac ai
fost aici sau nu. N-am eu treab cu unii ca tia. Nimeni n-o s
spun nici o vorb despre Domniile Voastre, aici. Nici o vorb!
Dar
Jupneasa Alys, zu c trebuie s m duc s vd de cai,
dac este s putei pleca, ncheie hangiul, smulgndu-i
mneca de care-l inea i pornind nspre grajduri.
Moiraine oft iritat.
Ce om ncpnat! Nu vrea s asculte i pace.
296

Crezi c trolocii ar putea veni ncoace s ne caute?
ntreb Mat.
Troloci! se rsti Moiraine. Firete c nu! Dar nu-i sta
singurul lucru de care trebuie s ne temem. De pild, m ntreb
cum de ne-au gsit.
Fr s ia n seam reacia lui Mat, ea continu.
Pieritul n-are cum s nu-i dea seama c vom pleca,
acum c tim c ne-a gsit, dar jupn Fitch e prea sigur pe el
cnd vine vorba de Iscoadele Celui ntunecat. Crede c sunt
nite prpdii care se ascund printre umbre De fapt, poi da
de ei prin prvlii i pe strzile fiecrui ora, ca i n cele mai
nalte adunri. S-ar putea ca Myrddraalul s-i trimit s
ncerce s ne afle planurile.
i, cu asta, se rsuci pe clcie i plec; Lan se lu pe dat
pe urmele ei.
Pornind spre curte, Rand se trezi lng Nynaeve, care avea
cu ea desagile i pturile.
Deci, pn la urm, vii i dumneata cu noi, spuse el.
Min avusese dreptate.
Chiar era ceva acolo jos? ntreb ea cu glas sczut. Din
cte spunea ea era
Apoi se ntrerupse brusc i se uit la el.
Un Pierit, veni rspunsul lui Rand, uimit c o poate
spune att de linitit. Era cu mine pe coridor, nainte s vin
Lan.
Nynaeve i trase mantia pe lng corp pentru a se apra de
vnt, pe cnd ieeau din han.
O fi ceva pe urmele voastre, nu zic nu. Dar eu am venit
ca s v aduc pe toi n siguran n Emonds Field, i n-am de
gnd s v prsesc nainte de asta. Nu v las eu singuri cu
una ca ea.
Grajdul era plin de lumini, cci slujitorii hanului se ocupau
cu neuatul cailor.
Mutch! striga hangiul, care sttea n ua mpreuna cu
Moiraine. Mic-te ncoace!
Apoi se ntoarse din nou ctre ea, prnd s ncerce s-o
mpace, fr ns s-o asculte cu adevrat, cu toate c i arata
297

foarte mare respect, fcndu-i tot felul de plecciuni ntre dou
porunci date servitorilor.
Caii fur scoi din grajd, n timp ce bieii care-i conduceau
bombneau ncet, plngndu-se de graba i de ora trzie. Rand
i inu bocceaua lui Egwene, dndu-i-o napoi dup ce ea se
urc n spinarea Belei. Fata l privea cu ochii mari i plini de
team. Mcar nu mai crede c e vorba de o aventur.
De ndat ce gndi asta, Rand se simi ruinat. Ea era n
primejdie din pricina lui i a celorlali. Chiar i s se ntoarc
singur n Emonds Field ar fi fost mai sigur dect s mearg
mai departe.
Egwene, tii
Dar cuvintele i murir pe buze. Egwene era prea
ncpnat pentru a se ntoarce pur i simplu, mai ales dup
ce spusese c vrea s ajung tocmai pn n Tar Valon. i cum
rmne cu viziunea lui Min? Face i ea parte din toate astea.
Dar, pe Lumin, din ce?
Egwene, opti el, mi pare ru. Parca nici nu mai gndesc
cum trebuie.
Ea se aplec n a i-l strnse tare de mn. n lumina care
venea din grajd, chipul ei se vedea limpede. Nu mai prea aa
de nfricoat ca nainte.
Dup ce i vzu pe toi n a, jupn Fitch strui s-i
conduc la poart, n timp ce bieii de la grajd le luminau
calea cu lmpile. Pe drum, hangiul cel gras le fcu plecciuni,
asigurndu-i c tainele lor vor rmne neatinse i poftindu-i s
mai vin pe la hanul su. Mutch i privi plecnd, la fel de
posomort ca atunci cnd sosiser.
Uite unul, se gndi Rand, care probabil c n-ar ovi deloc,
dar absolut deloc. Mutch prea gata s-i spun primei
persoane care-l ntreba la ce or plecaser i toate celelalte
lucruri care-i mai treceau prin cap n legtur cu ei. Dup ce
fcu vreo civa pai pe strad, se uit napoi. Rmsese o
singur siluet, n picioare, cu lampa ridicat mult deasupra
capului, care privea dup ei. Nici nu mai era nevoie s-i vad
chipul ca s tie c era Mutch.
La acea or din noapte, strzile din Baerlon erau pustii;
numai cteva sclipiri reueau, pe ici, pe colo, s strbat obloa-
298

nele ferecate, iar lumina lunii, aflat n ultimul ptrar, ovia
din pricina norilor mpini de colo colo de vnt. Din cnd n
cnd, treceau pe lng gura unei alei, fcnd cte un cine s
latre dup ei, dar niciun alt zgomot nu rupea tcerea nopii, n
afar de copitele cailor i de vntul care uiera peste
acoperiuri. Clreii erau nc i mai cufundai n tcere,
nfofolii n mantii i n propriile gnduri.
Strjerul mergea nainte, ca de obicei, cu Moiraine i Eg-
wene la mic distan n spatele lui. Nynaeve se inea, i ea,
aproape de fat, iar ceilali ncheiau alaiul, nghesuii laolalt.
Condui de Lan, caii mergeau ntr-un ritm destul de rapid.
Rand privea ngrijorat strzile din jurul lor i observ c i
prietenii si fceau la fel. Umbrele tremurnde aruncate de
lun i le aminteau pe cele de la captul coridorului, care
preau s se ntind spre Pierit. Atunci cnd din deprtare se
mai auzea cte un zgomot, precum un butoi care cdea la
pmnt, sau un alt cine care ltra, cu toii tresreau i-i
ridicau frunile. ncet-ncet, pe msur ce strbteau oraul,
toi i aduser caii mai aproape de armsarul negru al lui Lan
i de iapa cea alb a lui Moiraine.
La poarta dinspre Caemlyn, Lan desclec i btu cu
pumnul n ua unei cldiri mici, de piatr, lipite de zid. Apru
un paznic somnoros, care se freca la ochi cu pumnii. Auzind
cuvintele lui Lan, se trezi imediat, i se holb la ceilali, pe
lng Strjer.
Vrei s plecai? strig el. Acum? Noaptea? Suntei
nebuni!
Cred c nu se gsete nici o porunc de a Guvernatorului
care s ne mpiedice, glsui Moiraine, care desclecase i ea,
dar se inea mai departe de u i de lumina care se revrsa n
ulia ntunecat.
Pi, de gsit nu se gsete, jupneas, rspunse
paznicul, uitndu-se ctre ea cu ochii mijii, ncercnd s-i
vad chipul. Dar porile stau nchise de la apus pn la rsrit.
Nimeni nu intr dect pe lumin. Asta-i porunca. Oricum, pe
afar sunt lupi. Sptmna trecut au omort o duzin de vite.
Pot s omoare i un om la fel de uor.
299

Nimeni nu intr, dar despre plecri nu se spune nimic,
vorbi Moiraine, pe un ton hotrt, care s pun capt discuiei.
Vezi? Nu-i cerem s ncalci poruncile.
Lan ndes ceva n pumnul paznicului.
Pentru osteneal, opti el.
Aa o fi, zise ncet paznicul, privind obiectul pe care-l
avea n mn; nainte s-l ndese n buzunar, se zri sclipirea
aurului. De fapt, despre plecri nu se spune nimic. Stai o
clip, continu el, i-i vr capul ndrt n csua lui. Arin!
Dar! Ieii i ajutai-m s deschid poarta. Sunt nite oameni
aici care vor s plece. Hai, fr vorb! Facei ce v spun.
Dinuntru aprur ali doi paznici, care se oprir,
somnoroi i uimii, s-i priveasc pe cei opt cltori att de
grbii s plece. mboldii de primul, se grbir s se nhame la
roata uria care fcea zvorul imens s se ridice de pe poart,
apoi trecur la scripetele care deschidea porile. Acesta se auzi
clincnind uor, iar porile bine unse se deschiser fr zgomot
n afar. Totui, nainte s apuce s ias, un glas neprietenos
se auzi din ntuneric.
Ce-i asta? Nu s-a poruncit ca porile s rmn nchise
pn la rsrit?
Cinci brbai n mantii albe pir n raza de lumin care se
revrsa pe ua cldirii paznicilor. Umblau cu glugile ridicate,
pentru a-i ascunde chipurile, dar fiecare dintre ei i inea
mna pe plselele sabiei, iar soarele brodat pe partea stng a
pieptarului mantiilor era o dovad limpede a identitii lor. Mat
murmur ceva neauzit. Paznicii se oprir din treab i
schimbar ntre ei priviri ngrijorate.
Asta nu e treaba Domniilor Voastre, spuse pe un ton rz-
boinic primul paznic i continu, cu un glas ceva mai puin
hotrt, dup ce toi cei cinci i ntoarser spre el capetele
acoperite cu glugi: Copiii Luminii nu au autoritate aici.
Guvernatorul
Copiii Luminii, spuse ncet brbatul care vorbise primul,
sunt stpnii n toate regiunile n care oamenii pesc n
Lumin. Numai acolo unde domnete Cel ntunecat oamenii li
se mpotrivesc, da?
300

i plimb privirea de la paznic ctre Lan i, dintr-odat, i
arunc Strjerului o a doua ochead, ceva mai intens. Acesta
din urma nu se micase din loc; de fapt, prea cu totul n largul
su. Dar nu muli oameni se puteau uita cu atta calm la
Copiii Luminii. Chipul lui Lan era ca de piatr, de parc s-ar fi
uitat la un om oarecare. Cnd Mantia Alba vorbi din nou,
glasul su prea bnuitor:
Ce soi de oameni vor s ias dintre zidurile unui ora la
ceas de noapte, n vremuri ca acestea, cnd lupii rtcesc prin
ntuneric, iar pe deasupra au fost zrii zburnd slujitorii Celui
ntunecat? Un om de la miaznoapte, da? continu el, trgnd
cu ochiul la fia de piele mpletit care-i ncingea fruntea lui
Lan i-i inea pe spate pletele lungi.
Rand se ls mai jos n a. Un Draghkar. Asta trebuia s fie
ceea ce brbatul numise slujitorul Celui ntunecat, dac nu
cumva vorbise despre ceva ce el nu cunotea. Dup apariia
Pieritului la Cerbul i Leul trebuia s se fi ateptat la un Dragh-
kar, dar pe moment avea gnduri mai arztoare n minte.
I se pruse c recunoate glasul brbatului cu mantie alb.
Cltori, rspunse Lan, linitit. Nensemnai pentru
dumneata sau oamenii dumitale.
Copiilor Luminii le pas de toi.
Lan clatin uor din cap.
Chiar vrei s avei alte necazuri cu Guvernatorul? V-a
poruncit deja s nu mai aprei n ora n numr prea mare, ba
a pus chiar s fii urmrii. Ce-o s mai fac dup ce afl c v
legai de nite ceteni de treab, tocmai la porile lui? De ce v-
ai oprit? ntreb el, ntorcndu-se spre paznici. Acetia ovir
o clip, i puser din nou minile pe scripete, apoi se oprir
iar, auzind glasul brbatului cu mantie.
Guvernatorul habar n-are ce se ntmpl chiar sub nasul
lui. Peste tot se ntinde ticloia pe care el nici n-o vede, nici n-
o simte. Dar Copiii Luminii vd totul.
Paznicii se privir; pumnii li se nchideau i li se
deschideau, de parc duceau dorul sulielor pe care le lsaser
nuntru.
301

Copiii Luminii simt mirosul ticloiei, continua Mantia
Alb, rotindu-i privirile spre cei de pe cai. l simim, i tiem
ticloia din rdcin, oriunde am afla-o.
Rand ncerc s se fac i mai mic, dar micarea i atrase
atenia celuilalt.
i aici cine e? Cineva care nu vrea s fie vzut? Ce? Ah!
Brbatul i ddu pe spate gluga cea alb, iar Rand se trezi
privind un chip la care se atepta. Bomhald ddu din cap cu o
satisfacie uor de observat.
Paznicule, te-am salvat fr ndoial de la un mare
necaz. Erai pe punctul s ajui nite Iscoade de ale Celui
ntunecat s fug de Lumin. Ar trebui s fii prt
Guvernatorului, pentru a-i primi pedeapsa, sau poate s fii dat
pe mna Inchizitorilor, care s descopere ce aveai de fapt de
gnd n noaptea asta.
Se opri, ncercnd s vad dac-l nfricoase pe paznic, dar
acesta nu prea afectat.
Nu i-ai dori asta, nu? Atunci i iau eu pe ticloii tia,
n tabra noastr, ca s poat fi cercetai n numele Luminii
n locul tu, da?
Asta vrei, Mantie Alb? S m duci n tabra ta? rsun
dintr-odat glasul lui Moiraine, prnd c vine din toate prile;
la apropierea celor cinci, ea se retrsese n ntuneric, pierzn-
du-se printre umbre. S m cercetezi? continu ea, fcnd un
pas nainte, nvluit n bezn; prea s fi crescut n nlime.
S m opreti din drum?
nc un pas, iar Rand ramase cu gura cscat. Era cu
adevrat mai mare; capul ei era la aceeai nlime cu al lui,
dei se afla n a. Umbrele i nconjurau chipul ca nite nori de
furtun.
Aes Sedai! strig Bomhald i, pe dat, cinci sbii ieir
sclipind din tecile lor. Mori!
Ceilali patru ovir, dar el ddu s-o strpung cu sabia,
de ndat ce o trase din teac. Rand ip vznd toiagul lui
Moiraine care se nal s blocheze lovitura. Lemnul cel delicat
cioplit nu avea cum s opreasc oelul bine clit. Sabia ntlni
toiagul i n jur, ca dintr-o fntn, nir scntei; se auzi un
zgomot, ca un uierat rsuntor, care-l trimise pe Bomhald
302

ndrt prin aer, fcndu-l s se izbeasc de tovarii si. Toi
cinci czur grmad la pmnt. Din sabia lui Bomhald, care
czuse lng el, ndoit n unghi drept i cu lama aproape
topit, se nlar trmbe de fum.
ndrzneti s m ataci! tun ca o vijelie glasul lui Moi-
raine.
Umbrele se nvltucir deasupra ei i o mbrcar ca ntr-o
mantie cu gluga. De acum, se nla la fel de mult ca zidul
oraului. Ochii ei sclipeau de la nlime, ca un uria care
privea insectele de la picioarele sale.
La drum! strig Lan i, dintr-o micare, nfc friele
iepei lui Moiraine, srind, la rndul su, n a. Acum! porunci
el.
Umerii lui atinser porile, cnd armsarul su se strecur
prin deschiztura ngust, ca o piatr slobozita dintr-o pratie.
O clip, Rand rmase mpietrit n loc, cu ochii holbai.
Capul i umerii lui Moiraine continuau s se nale; de acum,
trecuser de nlimea zidurilor. i paznicii, i Copiii Luminii se
trgeau ndrt din calea ei, nghesuindu-se cu spatele lipit de
csua de piatr. Chipul femeii Aes Sedai se pierduse n
ntuneric, dar ochii ei, mari ct discul lunii, sclipeau
nerbdtori, dar i mnioi, atunci cnd se oprir asupra lui.
nghiind n sec, el l mboldi pe Noru cu clciele n coaste i o
porni n galop dup ceilali. Dup vreo cincizeci de pai, Lan le
fcu semn s se opreasc, iar Rand privi n urm. Silueta lui
Moiraine se nla mult deasupra gardului din buteni; capul i
umerii ei erau mai ntunecai dect cerul nopii; o aur argintie,
izvort din discul ascuns al lunii, o nconjura. n timp ce el se
holba cu gura cscat, femeia Aes Sedai pi peste zid. Porile
ncepur s se nchid grabnic. De ndat ce ajunse afar,
reveni dintr-odat la mrimea sa obinuit.
Nu nchidei poarta! strig un glas nesigur dincolo de zid;
Rand avu impresia c era Bomhald. Trebuie s-i urmrim i s-
i prindem!
Dar paznicii i vzur de treab fr s-l bage n seam.
Porile se nchiser, iar cteva clipe mai trziu zvorul se aez
la locul lui, ferecndu-le. Poate c nu toate Mantiile Albe sunt
la fel de dornice ca Bomhald s nfrunte o Aes Sedai.
303

Moiraine se grbi spre Aldieb, mngind botul iepei o
singur dat nainte s-i ascund toiagul sub curelele de la a.
De data asta, Rand nici nu mai trebui s verifice ca s-i dea
seama c toiagul nu avea nici o zgrietur.
Erai uria, opti Egwene cu respiraia ntretiat, foin-
du-se pe spinarea Belei. Nimeni nu mai spuse nimic, dei Mat
i Perrin i traser caii mai departe de Aes Sedai.
Zu? rosti absent Moiraine, n timp ce se urca n a.
Te-am vzut, protest Egwene.
Noaptea, mintea i joac feste, i ochiul vede ceea ce nu
exist.
Nu-i vreme de jocuri, ncepu mnioas Nynaeve, dar Moi-
raine o ntrerupse.
Chiar aa nu-i vreme. S-ar putea s fi pierdut aici tot ce
am ctigat la Cerbul i Leul. Mcar dac-a putea fi sigur c
Draghkarul nu e n vzduh, continu ea, privind nspre poarta
i cltinnd din cap, cu un suspin. Sau dac Myrddraalul ar fi
cu adevrat orb. dac tot mi pun dorine, mcar s-mi doresc
ceva cu adevrat cu neputin. Dar s lsm. Ei tiu ncotro ne
ndreptm, dar, cu puin noroc, n-o s ne ajung. Lan!
Strjerul o apuc spre rsrit, pe drumul spre Caemlyn, iar
ceilali l urmar la mic distan; copitele cailor tropiau ritmic
pe pmntul bttorit. Mergeau uor, la trap, ntr-un ritm pe
care caii l puteau ine mai multe ceasuri, fr ajutor din partea
femeii Aes Sedai. Totui, nainte s fi trecut mai mult de un
ceas de cnd porniser, Mat scoase un strigt, artndu-le ceva
n spate, de unde plecaser.
Ia uitai-v!
Cu toii traser friele i ntoarser capetele. Peste Baerlon
se zrea ntinzndu-se un foc, ca i cum cineva ar fi aprins un
rug uria, ct o cas, care colora marginile norilor n rou.
Scnteile luate de vnt se nlau n vzduh.
L-am prevenit, strig Moiraine, dar nu voia s-o ia n
serios.
Aldieb se mic n lateral, ca un ecou al mniei sale
neputincioase.
Pur i simplu n-a vrut s-o ia n serios.
304

Hanul? ntreba Perrin. Cerbul i Leul? Cum de eti aa
de sigur?
Ct de departe vrei s mergi cu potriveli? ntreb Thom.
Ar putea fi casa Guvernatorului, dar nu e. i nu e nici vreun
hambar, sau soba din cine tie ce buctrie, sau cpia de fn a
bunic-tii.
Poate c Lumina e de partea noastr ast noapte, rosti
Lan, iar Egwene se ntoarse mnioas ctre el.
Cum poi s spui aa ceva? Hanul bietului jupn Fitch
arde! Ar putea s fie i rnii!
Dac au atacat hanul, replica Moiraine, s-ar putea ca
plecarea noastr din ora i demonstraia mea de la poart s
fi trecut neobservate.
Sau poate Myrddraalul vrea s ne fac s credem asta,
adug Lan.
Moiraine ncuviin din cap n ntuneric.
Poate. Oricum, trebuie s ne vedem de drum. n noaptea
asta, nimeni nu o s aib parte de prea mult odihn.
Ce linitit eti, Moiraine, exclam Nynaeve. Dar oamenii
de la han? Sigur sunt rnii, iar hangiul i-a pierdut toat
avuia, din pricina ta! n ciuda tuturor vorbelor tale despre
Calea Luminii, eti gata s mergi mai departe fr s te
gndeti nici o clip la el. Necazurile lui sunt din pricina ta!
Din pricina celor trei, izbucni mnios Lan. Focul, rniii,
tot ce se petrece e din pricina lor. Faptul c preul trebuie
pltit e o dovad c merit. Cel ntunecat i vrea pe bieii tia
ai ti, i trebuie mpiedicat s dobndeasc ceea ce vrea cu
atta ndrjire. Sau poate preferi s-i lsm pe mna Pieritului?
Linitete-te, Lan, vorbi Moiraine. Linitete-te. Meterea-
s, crezi c eu i pot ajuta pe jupn Fitch i pe oamenii de la
han? Pai, ai i dreptate.
Nynaeve ddu s spun ceva, dar Moiraine i fcu semn cu
mna i continu:
Pot s m ntorc de una singur i s dau o mn de
ajutor. Nu prea mult, firete. Asta ar atrage atenia asupra celor
pe care i-am ajutat, lucru pentru care nu mi-ar mulumi
nimeni, mai ales ct vreme Copiii Luminii se afl n ora. i
aa ar rmne numai Lan cu voi, s v apere. E foarte priceput,
305

dar e nevoie de mai mult dect de fora lui dac v gsesc
Myrddraalul i o ceat de troloci. Desigur, ne-am putea ntoarce
cu toii, dei m ndoiesc c v-a putea aduce pe toi napoi n
Baerlon, neobservai. Iar asta v-ar lsa prad celui care a pus
focul, ca s nu mai vorbim de Mantiile Albe. Dac ai fi n locul
meu, Metereas, ce cale ai alege?
A gsi eu ceva de fcut, mormi Nynaeve, fr voia ei.
i pesemne ca l-ai ajuta pe Cel ntunecat s ctige,
rspunse Moiraine. Amintete-i ce i pe cine vrea el.
Suntem n rzboi, la fel ca toi oamenii din Ghealdan, dei acolo
se lupt cu miile, iar aici suntem doar opt. O s-i trimit nite
bani lui jupn Fitch, ca s poat recldi hanul, bani care s
nu-l duc cu gndul la Tar Valon. i nite ajutoare pentru
rnii. Orice altceva n-ar face dect s-i pun n primejdie. Vezi,
lucrurile nu sunt nici pe departe simple. Lan.
Strjerul i ntoarse calul i o apuc iari pe drum.
Din cnd n cnd, Rand privea napoi. Pn la urm nu mai
reui s vad altceva dect strlucirea norilor, i apoi pn i
aceasta se pierdu n ntuneric. Ndjdui c Min era bine.
n jur era nc bezn cnd Strjerul i conduse, n cele din
urm, afar de pe drum, i desclec. Dup socoteala lui Rand,
nu rmseser mai mult de dou ceasuri pn n zori.
Priponir caii, fr s le scoat eile, i fcur tabra, fr s
aprind focul.
Un ceas, i preveni Lan, pe cnd toi, n afar de el, se
nveleau cu pturile; el se pregtea s le vegheze somnul. Un
ceas, apoi trebuie s ne vedem de drum.
Peste ei se ls linitea. Dup cteva minute, Mat vorbi,
ntr-o oapt care de-abia ajunse pn la Rand.
M ntreb ce a fcut Dav cu castorul la.
Rand cltin din cap n tcere, iar Mat ovi, apoi spuse:
Credeam c suntem n sigurana, Rand, tii. De cnd am
trecut rul, niciun semn, apoi am ajuns n ora, cu toate
zidurile alea n jurul nostru. Credeam c suntem la adpost.
Apoi visul. i Pieritul. O s mai fim vreodat la adpost?
Numai dup ce ajungem n Tar Valon, rspunse Rand.
Aa ne-a zis ea.
306

Dar atunci ce-o s fie? ntreb Perrin cu glas sczut, i
toi trei privir silueta ntunecat a femeii Aes Sedai. Lan se
topise n ntuneric; putea fi oriunde. Dintr-odat, Rand csc.
Ceilali tresrir nervoi, auzind sunetul.
Cred c ar fi mai bine s dormim un pic, spuse el.
Oricum, i dac rmnem treji, nu rezolvm nimic.
Ar fi trebuit s fac totui ceva, vorbi ncet Perrin, dar ni-
meni nu-i rspunse.
Rand se rsuci pe o parte, ca s scape de o rdcin care-i
intra n coaste, apoi se ntoarse pe burt, din pricina unei
pietre i a altei rdcini. Locul n care se opriser nu era bun
de tabr, nu ca altele alese de Strjer pe drumul din Taren.
Adormi, ntrebndu-se dac avea s viseze ceva din pricina
rdcinilor, i se trezi cnd Lan l atinse pe umr, simind
dureri la coaste i mulumit c, dac visase ceva, nu-i putea
aminti.
Era nc ntuneric, aa cum se ntmpl chiar naintea
zorilor, dar, dup ce i strnser pturile i le prinser la
spatele eilor, Lan i conduse din nou ctre rsrit. Cnd apru
soarele, mbucar cu ochii mijii puin pine, brnz i ap,
fr s coboare din a, zgribulindu-se n mantii din pricina
vntului. Cu toii, n afar de Lan, care mnc i el, dar fr s-
i mijeasc ochii sau s se zgribuleasc. Se schimbase la loc n
mantia sa multicolor care i flutura pe lng corp, trecnd de
la gri la verde, fr ca el s-o bage n seam dect atunci cnd i
incomoda braul drept. Chipul su rmase fr expresie, dar
ochii si cercetau fr ncetare mprejurimile, ca i cum se
atepta din clip n clip la o ambuscad.

307

CAPITOLUL 18

Drumul spre Caemlyn

Drumul spre Caemlyn nu era foarte diferit de Calea
Nordului, care strbtea inutul celor Dou Ruri. Era, firete,
mult mai larg i existau semne c era i mai mult folosit, dar
era tot o fie de pmnt bttorit, de-a lungul creia se nirau
copaci care ar fi fost la locul lor n inutul celor Dou Ruri,
mai ales c toi erau golai, n afara celor cu frunziul venic.
Totui, pmntul n sine era diferit, cci, la amiaz, drumul
ptrunse printre nite dealuri joase. Uneori, o apuca de-a
dreptul peste ele, dac erau ndeajuns de mari pentru ca
drumul s fi trebuit s ocoleasc prea mult, i ndeajuns de
mici pentru ca truda oamenilor s nu fi fost din cale afar de
istovitoare. Zi de zi, pe msur ce unghiul soarelui se schimba,
ncepu s se observe c drumul, dei prea drept, se curba
foarte uor ctre miazzi, n timp ce nainta spre rsrit. Rand
i petrecuse mult vreme visnd cu ochii deschii n faa vechii
hri a lui jupn alVere la fel ca jumtate dintre bieii din
Emonds Field i, dup ct i amintea el, drumul ocolea o
zon numit Dealurile din Absher, rotindu-se n jurul ei pn
ce ajungea n Whitebridge.
Din cnd n cnd, Lan i punea s descalece n vrful
vreunui deal, de unde putea vedea bine drumul, att n urm,
ct i nainte, precum i locurile dimprejurul lor. Strjerul
cerceta privelitea n timp ce toi ceilali i dezmoreau
picioarele sau mncau, aezai sub un copac.
nainte mi plcea brnza, rosti Egwene, n a treia zi
dup plecarea din Baerlon; edea sprijinit de trunchiul unui
copac, strmbndu-se la ideea unei cine care, din nou, era la
fel ca masa de diminea i la fel cu toate cele la care se putea
atepta n urmtoarele zile. Nici vorb de ceai. Nite ceai bun i
fierbinte, ncheie ea, strngndu-i mantia pe lng trup i ae-
zndu-se mai bine pe lng copac, ntr-o ncercare zadarnic de
a scpa din calea vntului aprig.
308

Ceaiul de plavie i rdcin de inturic i spunea Nyna-
eve lui Moiraine, sunt cele mai bune pentru oboseal.
Limpezesc minile i nltur durerile.
Sunt convins, murmura femeia Aes Sedai, privind-o
lung.
Nynaeve strnse din dini, dar continu pe acelai ton:
Iar dac trebuie s te lipseti de somn
N-avem ceai! i spuse Lan lui Egwene, pe un ton rstit.
Nu facem focul! nc nu-i putem zri, dar sunt acolo, pe
undeva, un Pierit sau doi i trolocii lor, i tiu c am apucat-o
pe drumul asta. Nu-i nevoie s le spunem ntocmai unde ne
aflm.
Nu ceream, murmur Egwene, cu chipul ascuns n
mantie. Numai c-mi prea ru.
De vreme ce dumanii tiu c am apucat-o pe drum,
vorbi Perrin, de ce nu o lum de-a dreptul spre Whitebridge?
Nici mcar Lan nu poate cltori de a curmeziul
inuturilor la fel de repede ca pe drum, l lamuri Moiraine,
ntrerupnd-o pe Nynaeve, mai ales prin dealurile din Absher.
Metereasa oft enervat. Rand se ntreb ce punea la cale;
dup ce, n prima zi, nu o bgase deloc n seam pe femeia Aes
Sedai, Nynaeve i petrecuse ultimele dou zile ncercnd s-i
vorbeasc despre ierburi. Moiraine se ndeprt de Metereas
i continu:
De ce credei c drumul le ocolete? i, pn la urm, tot
ar fi trebuit s ne ntoarcem la el. S-ar prea putea s-i fi gsit
pe dumani n faa noastr, i nu n urm.
Rand prea nencreztor, iar Mat murmur ceva despre ci
ocolite.
Ai vzut vreo ferm n dimineaa asta? ntreb Lan. Sau
mcar fumul ridicndu-se pe vreun co? Nu ai vzut, pentru
c ntre Baerlon i Whitebridge e numai pustietate, iar la
Whitebridge trebuie s trecem rul Arinelle. Acolo se afl
singurul pod la miazzi de Maradon, n Saldaea.
Thom pufni, nfoindu-i mustile.
i ce i-ar putea mpiedica s fi pus deja pe cineva, s ne
atepte la Whitebridge?
309

Dinspre vest se auzi bocetul unui corn. Capul lui Lan se
rsuci imediat, pentru a cerceta direcia din care veniser.
Rand simi un fior. O parte din el rmase ns ndeajuns de
linitit pentru a gndi: Zece mile, nu mai mult.
Nimic, Menestrelule, rspunse Strjerul. Ne ncredem n
Lumin i-n noroc. Dar acum tim cu siguran c sunt troloci
pe urmele noastre.
Moiraine i scutur minile de praf.
E timpul s plecm, hotr ea, urcndu-se pe iapa cea
alb.
Auzindu-i vorbele, ncepur cu toii s-i caute caii,
mboldii de un al doilea sunet de corn. De aceast dat, i
rspunser i altele, ale cror note nalte se revrsar dinspre
apus, ca un bocet. Rand se pregti s-l fac pe Noru s o ia de
ndat la galop, i toi ceilali i pregtir hurile cu aceeai
grab, n afar de Lan i Moiraine. Strjerul i femeia Aes Sedai
schimbar o privire lung.
Nu-i lsa s se opreasc, Moiraine Sedai, vorbi n cele din
urm Lan. O s m ntorc de ndat ce pot. Dac dau gre, vei
ti.
Punndu-i o mn pe aua lui Moiraine, sri n spinarea
armsarului negru i o lu la galop n josul dealului. nspre
apus. Cornul rsun din nou.
Lumina mearg cu tine, ultim stpn al celor apte
Turnuri, opti Moiraine, aproape prea ncet pentru ca Rand s-o
poat auzi; trgnd adnc aer n piept, o ntoarse pe Aldieb
spre rsrit. Trebuie s plecm, le spuse, i porni ntr-un trap
uor, dar constant. Ceilali o urmar ndeaproape.
Rand se rsuci o dat n a pentru a se uita dup Lan, dar
Strjerul se pierduse deja din vedere printre dealurile joase i
copacii dezgolii. Ultimul stpn al celor apte Turnuri, aa l
numise. Se ntreb ce-o fi nsemnat. Credea c nu mai auzise
nimeni n afar de el, dar apoi l vzu pe Thom care-i rodea
vrfurile mustilor, curios i ngndurat. Menestrelul prea s
tie o grmad de lucruri.
Cornul rsun nc o dat, n spatele lor. Rand se foi n a.
De data aceasta erau mai aproape; era convins de asta. Opt
mile, poate apte. Mat i Egwene privir peste umr, iar Perrin
310

se ghemui n a, de parc atepta s-l loveasc cineva n spate.
Nynaeve se duse mai n fa, pentru a-i vorbi lui Moiraine.
Nu putem merge mai repede? ntreb ea. Cornii ia se
apropie.
Femeia Aes Sedai cltin din cap.
i de ce crezi c ne dau de tire c sunt aici? Poate
tocmai ca s ne grbim, fr s ne gndim la ce ne-ar putea
atepta n fa.
Continuar n acelai ritm constant. Din cnd n cnd,
sunetele de corn se auzeau n urma lor i, de fiecare dat,
zgomotul era mai apropiat. Rand ncerc s nu se mai
gndeasc la distana care se micora, dar gndul nedorit i
aprea n minte la auzul fiecrui bocet din gtlejurile de aram.
Cinci mile, se gndea el ngrijorat, cnd Lan apru deodat de
dup dealul din spatele lor, n galop. Ajunse lng Moiraine i
trase friele armsarului.
Cel puin trei plcuri de troloci, fiecare condus de un Ju-
mate-Om. Poate chiar cinci.
De vreme ce ai fost ndeajuns de aproape ca s-i vezi,
rosti ngrijorat Egwene, te puteau zri i ei. Ar putea s fie
chiar pe urmele tale.
Nu a fost vzut, rspunse Nynaeve, care se ndrept de
spate cnd toi se ntoarser ctre ea. Amintii-v, eu i-am luat
urma.
Tcere, porunci Moiraine. Lan ne spune c ar putea fi
cam cinci sute de troloci pe urmele noastre.
Se ls o tcere uluit, apoi Lan vorbi din nou.
i se mai i grbesc. O s ne ajung cam ntr-un ceas.
Femeia Aes Sedai vorbi, ca pentru sine:
Dac i nainte erau att de muli, de ce nu au fost cu
toii folosii n Emonds Field? Iar dac nu erau, cum au ajuns
ntre timp ncoace?
Sunt rspndii peste tot, ca s ne mne, rspunse Lan,
i au iscoade care cerceteaz drumul, mergnd n faa fiecrui
plc.
S ne mne ncotro? se ntreb Moiraine. Ca i cum i-ar
fi rspuns, undeva spre apus rsun un corn, un geamt
prelung cruia, de aceast dat, i rspunser i altele, cu
311

toatele naintea lor. Moiraine i opri calul, iar ceilali o urmar;
Thom i cei din Emonds Field priveau n jur ngrijorai. Cornii
rsunar i naintea, i n urma lor. Lui Rand i se pru a fi un
sunet de triumf.
Acum ce facem? ntreba mnioas Nynaeve. Unde
mergem?
Spre miaznoapte sau spre miazzi, doar att ne-a
rmas, rspunse Moiraine, mai degrab gndind cu voce tare
dect rspunzndu-i Meteresei. Spre miazzi sunt dealurile
din Absher, pustii i moarte, precum i rul Taren, pe care nu-l
putem trece i nu putem ntlni nici o barc. Spre miaznoapte,
putem ajunge la Arinelle nainte de cderea nopii, i am putea
s dm peste barca vreunui negutor. Dac gheurile de la Ma-
radon s-au spart.
Exist un loc n care trolocii nu vor intra, gri Lan, dar
Moiraine se ntoarse spre el cu o micare brusc.
Nu!
Ea i fcu semn Strjerului, care-i apropie capul de al ei,
pentru a putea vorbi fr s fie auzii. Sunetele de corn se
auzir din nou, iar calul lui Rand se foi nervos pe loc.
ncearc s ne sperie, mri Thom, strduindu-se s-i
liniteasc animalul, care prea pe jumtate nervos i pe
jumtate nfricoat, de parc trolocii i ar fi atins inta.
ncearc s ne sperie pn cnd o s intrm n panic i o s-o
lum la fug. Atunci o s fim n minile lor.
Egwene ntorcea capul la fiecare zgomot; ea privea cnd
nainte, cnd n urm, ca i cum cuta s-i vad aprnd pe
primii troloci. Rand ar fi vrut s fac la fel, dar ncerca s-o
ascund. mboldindu-l pe Noru, veni mai aproape de ea.
Mergem spre miaznoapte, anun Moiraine.
Pe cnd prseau drumul i o porneau printre dealurile
nconjurtoare, cornii rsunar din nou, cu un sunet ascuit.
Dealurile nu erau prea nalte, dar drumul era numai
urcuuri i coboruri, fr poriuni plate, pe sub copaci cu
crengile golite de frunze i prin vegetaia moart de pe jos. Caii
urcau cu greu o pant, numai pentru a cobor, ceva mai
repede, pe partea opus. Lan impusese un ritm greu de urmat,
mai rapid dect pe drum.
312

Crengile biciuiau chipul i pieptul lui Rand. Braele i se
prindeau n corzile plantelor agtoare, iar, uneori, acestea i
smulgeau piciorul drept din a. Cornii rsuntori se apropiau
din ce n ce mai mult i se auzeau din ce n ce mai des.
Orict de repede i-ar fi condus Lan, nu fceau foarte mari
progrese. Pentru fiecare metru strbtut trebuia s mearg
unul sau doi n sus sau n jos, i fiecare pas reprezenta un
efort. Iar cornul rsuna tot mai aproape. Dou mile, se gndi
Rand. Poate mai puin. Dup o vreme, Lan ncepu s se uite
cnd ntr-o parte, cnd n cealalt; era prima oara de cnd l
cunoscuse Rand cnd pe chipul su grav se oglindea o expresie
de ngrijorare. La un moment dat, Strjerul se ridic n scri
pentru a privi ndrt, de unde veniser. Rand nu vedea dect
copaci. Lan se aez din nou n a i, fr s-i dea seama, i
ddu mantia pe spate, pentru a-i elibera sabia, ncepnd din
nou s cerceteze pdurea.
Rand prinse privirea lui Mat cu ochi ntrebtori, dar cellalt
nu fcu dect s se strmbe la spinarea Strjerului i s ridice
din umeri neajutorat. Atunci vorbi Lan, peste umr.
Prin apropiere sunt troloci.
Trecur de creasta unui deal i o apucar n jos pe partea
cealalt.
Sunt doar civa, trimii naintea celorlali s cerceteze
inutul. Pesemne. dac dm peste ei, stai lng mine orice ar fi
i facei ce fac i eu. Trebuie s rmnem pe drumul pe care
am apucat-o.
Snge i cenu! mormi Thom, iar Nynaeve i fcu semn
lui Egwene s rmn aproape de ea.
Plcurile rare de arbori venic verzi erau singurele locuri n
care cineva putea rmne cu adevrat ascuns, dar Rand
ncerca s trag cu ochiul n fiecare direcie n acelai timp;
imaginaia sa fcea ca trunchiurile cenuii pe care le zrea cu
coada ochiului s se transforme n troloci. i cornii erau mai
aproape. i drept n spatele lor. Era convins. n spate, i se
apropiau.
Trecur de creasta altui deal. Dedesubtul lor, tocmai
ncepnd s urce, mrluiau nite troloci care duceau cu ei
bee lungi de lemn, n vrful crora se gseau lauri sau crlige
313

mari. Erau muli. irul lor se ntindea pn departe n fiecare
direcie, fr s-i se vad capetele, dar n mijloc, chiar n faa
lui Lan, se afla un Pierit calare.
Cnd oamenii aprur n vrful dealului, Myrddraalul pru
s ovie, dar n clipa urmtoare scoase la iveal o sabie cu
lama neagr, pe care Rand parc i-o amintea vag i tulbure, i
o flutur deasupra capului. irul de troloci ncepu s nainteze
cznit.
Chiar nainte ca Myrddraalul s se fi micat, Lan i scosese
sabia.
Rmnei cu mine! strig el, iar Mandarb o lu la galop
n josul dealului, ctre troloci. Pentru cele apte Turnuri! mai
strig Strjerul.
Rand nghii n sec i i mboldi calul cu clciele; ntregul
grup se lu pe urmele Strjerului. Constat cu surprindere c
avea n mn sabia lui Tam. Ptruns de strigtul de lupt al lui
Lan, gsi i el unul:
Manetheren! Manetheren!
Perrin striga i el acelai lucru:
Manetheren! Manetheren!
n schimb, Mat alese un alt strigt:
Carai an Caldazar! Carai an Ellisande! Al Ellisande!
Capul Pieritului se ntoarse dinspre troloci ctre clreii
care veneau n galop spre el. Sabia cea neagr i mpietri
deasupra capului, iar gluga se mic dintr-o parte ntr-alta, de
parc faa lui fr ochi cerceta grupul de clrei. n clipa
urmtoare, Lan ajunse lng el, n timp ce oamenii se
npusteau asupra irului de troloci. Sabia Strjerului ntlni
oelul negru topit n cuptoarele din Thakan, dar cu un zngnit
puternic, precum btaia unui clopot mare; toat vioaga se
umplu de ecouri, iar n aer se zri o strfulgerare de lumin
albstruie, ca un trsnet prvlit din cer.
Bestiile aproape omeneti, dar cu boturi de fiar se
nghesuir n jurul fiecruia, agitndu-i armele cu care
ncercau s-i dea jos din a. Numai pe Lan i pe Myrddraal i
ocolir. Cei doi se luptau ntr-un cerc pustiu; armsarii lor
negri se micau n acelai timp, la fel ca sbiile care-i
314

rspundeau, lovitur dup lovitur. Aerul era plin de fulgere i
de vpi.
Noru i ddu ochii peste cap i nechez puternic, ridicn-
du-se n dou picioare i lovind cu copitele n chipurile rnjite
i cu coli ascuii din jurul su. Trupurile ndesate se
nghesuiau de jur mprejur, umr la umr. nfigndu-i fr
mil clciele n coastele calului, Rand l sili s nainteze chiar
i aa, fluturndu-i sabia fr s in cont prea mult de
meteugul pe care ncercase Lan s i-l transmit i lovind de
parc tia lemne. Egwene! Disperat, se uit dup ea n timp
ce-i mboldea calul nainte, croindu-i drum printre trupurile
proase ca i cum ar fi secerat blriile de pe jos, care-i
ncurcau paii.
Iapa cea alb a lui Moiraine se npustea ncoace i ncolo,
reacionnd la cele mai mici atingeri de fru. Chipul ei era la fel
de mpietrit ca al lui Lan; deodat, i ntinse toiagul. Trolocii
fur cuprini de flcri i plesnir cu un muget care lsa
pmntul plin de siluete diforme, nemicate. Nynaeve i
Egwene clreau alturi de Aes Sedai, cu micri grbite i
frenetice, cu dinii rnjii aproape la fel de slbatic ca ai unui
troloc i avnd n mini cuitele pe care le purtau la cingtoare.
Lamele scurte nu le puteau fi de niciun ajutor dac vreun troloc
se apropia de ele. Rand ncerc s-l aduc pe Noru mai
aproape, dar calul i luase cpstrul n dini. Necheznd i
lovind cu copita, Noru nainta, orict de tare ar fi tras Rand de
frie.
n jurul celor trei femei se fcu puin loc, cci trolocii
ncercau s fug de toiagul lui Moiraine, dar, dac ei cutau s-o
ocoleasc, veni ea dup ei. Flcrile mugeau, iar trolocii urlau
de mnie i turbare. Pe deasupra tuturor zgomotelor se auzea
sabia Strjerului, izbindu-se de cea a Myrddraalului. n jurul
lor se zri un fulger albastru, apoi altul, i altul.
Un la de la captul unui b flutura nspre capul lui Rand.
Cu o micare ovielnic, el tie unealta n dou, apoi l hcui
i pe trolocul cu bot de capr. Un crlig venit din spate i prinse
umrul i i se ncurc n mantie, trgndu-l napoi. Disperat,
aproape pierzndu-i sabia, se prinse de oblncul eii pentru a
nu cdea. Noru se rsuci, necheznd ascuit. Rand se ag cu
315

spaim de a i de frie; simea cum alunec, ncet, ncet, tras
de crlig. Noru se rsuci cu totul; o clip, Rand l vzu pe
Perrin, aproape prbuit din a, zbtndu-se s-i elibereze
securea de cei trei troloci care-l atacau. l prinseser de un bra
i de ambele picioare. Noru se npusti nainte, i Rand nu mai
vzu n faa ochilor dect troloci.
Unul dintre ei se repezi i-l prinse pe Rand de un picior, si-
lindu-l s-l scoat din a. Gfind, Rand ddu drumul eii
pentru a-l strpunge cu sabia. Pe dat, crligul l trase n
spate; se trezi dincolo de a, deasupra picioarelor din spate ale
lui Noru. Numai friele pe care le inea strns n mn l
mpiedicau s cad. Noru se ridica n dou picioare i nechez
i, chiar n acea clip, fora care-l trgea pe biat n jos
dispru. Trolocul care-i inea piciorul ridic braele i url. De
fapt, toi trolocii ncepur s urle; se auzi un vaiet, de parc toi
cinii din lume ar fi turbat i ar fi nceput s urle n acelai
timp.
Trolocii czur la pmnt n jurul oamenilor, zvrcolindu-
se, smulgndu-i prul i brzdndu-i chipurile cu ghearele.
Toi trolocii. Mucau pmntul, se zvrcoleau de parc voiau
s-i nfig colii n vzduh i urlau, urlau, urlau.
Apoi, Rand l vzu pe Myrddraal. Era nc n a, pe spinarea
armsarului care se smucea scpat de sub control, fluturndu-
i nc sabia cea neagr, dar nu mai avea cap.
N-o s moar pn la cderea nopii! se auzi vocea lui
Thom, care trebui s strige ca s se fac auzit, pe deasupra
gfielilor i a urletelor nedomolite. Nu de tot. Cel puin, aa
am auzit.
La drum! strig mnios Lan, care le adunase deja
mprejurul su pe Moiraine i pe celelalte dou femei i le
condusese pn la jumtatea pantei urmtoare. Mai sunt i
alii!
ntr-adevr, chemrile din corn rsunar din nou,
nbuind gemetele trolocilor prvlii la pmnt, la rsrit, la
apus i la miazzi.
Spre marea lor mirare, un singur om czuse din a Mat.
Rand veni spre el, dar Mat se eliber de laul care-l cuprinsese,
316

dintr-o micare brusc, i adun arcul i se urc din nou n a
fr s aib nevoie de ajutor, dei i inea o mn la gt.
Sunetele de corn se auzir iar, ca ltraturile unor ogari care
au prins mirosul cprioarei. i care se apropiau. Ritmul impus
de Lan fusese i nainte rapid, dar acum era i mai i. Caii
ajunser s urce pantele mai repede dect coborser de pe
dealul dinainte, iar apoi s se arunce pur i simplu n jos, pe
cealalt parte. i totui hituitorii se apropiau mereu, pn ce,
de cte ori zgomotul de corn ncet, se puteau auzi sunetele
guturale scoase de urmritori. n cele din urm, oamenii
ajunser pe creasta unui deal tocmai cnd trolocii aprur pe
dealul din spatele lor. Culmea se umplu de troloci, cu boturile
cscate, urlnd. Printre ei se aflau trei Myrddraali, care-i
umpleau pe toi de groaz. ntre cele dou grupuri erau numai
vreo sut de lungimi de cal.
Inima lui Rand se usca, precum o stafid. Trei!
Sbiile negre ale Myrddraalilor se ridicar la unison. Trolocii
se npustir n josul pantei, scond strigte rguite de triumf
i agitndu-i beele cu lauri la capete.
Moiraine se ddu jos de pe spinarea lui Aldieb. Cu micri
linitite, scoase ceva din punga de la bru i apoi desfcu
obiectul din pnza care-l nvelea. Rand zri filde negru.
Angrealul. Cu el ntr-o mn i cu toiagul n cealalt, femeia
Aes Sedai se nfipse bine pe picioare, cu faa la valul de troloci
care se apropia i la sbiile negre ale Pieriilor, apoi ridic
toiagul sus i-l nfipse n pmnt dintr-o micare.
Pmntul rsun ca un ceainic de fier lovit de un ciocan.
Ecoul se mprtie, i n cele din urm se stinse. Apoi, pentru o
clip, se ls tcerea. Totul se cufunda n tcere. Vntul muri.
Strigtele trolocilor se potolir; pn i nvala lor ncetini i
apoi se opri. Totul rmase n ateptare, vreme de o btaie de
inim. Apoi, ncet, clinchetul nfundat se auzi din nou, pres-
chimbndu-se ntr-un huruit surd care crescu i crescu pn
ce pmntul ncepu s geam.
Sub copitele lui Noru, pmntul se cutremur. Era o
isprav tipic pentru Aes Sedai, precum cele despre care se
povestea; Rand i dori s se afle undeva, foarte departe de acel
loc. Cutremurul deveni mai puternic, pn ce copacii din jurul
317

lor ncepur s tremure. Calul cenuiu se mpiedic i aproape
czu. Pn i Mandarb i Aldieb, rmas fr clrea, se
mpleticir ca nite oameni bei, iar cei aflai nc n a trebuir
s se prind de frie i de coamele cailor, de orice, pentru a nu
cdea.
Femeia Aes Sedai rmase nemicat, la fel ca la nceput,
innd angrealul i toiagul nfipt n creasta dealului; nici ea i
nici toiagul nu se micar deloc, dei pmntul se cutremura i
treslta de jur mprejurul ei. Apoi pmntul ncepu s se vlu-
reasc, pornind din locul n care era nfipt toiagul; valurile se
ndreptau spre troloci precum cercurile de pe oglinda unui iaz,
crescnd pe msur ce naintau, scond din rdcini tufiurile
btrne, ridicnd n vzduh nori de frunze moarte, crescnd
mereu, ca nite talazuri de pmnt care-i nconjurau pe troloci.
Copacii din vioag tremurau ca nite vergi prinse n pumnii
unor bieei. Pe panta care cobora, trolocii czur grmad
unul peste altul, rsturnai de pmntul tremurtor.
i totui, ca i cum nu s-ar fi cutremurat totul n jurul lor,
cei trei Myrddraali ncepur s nainteze n ir. Caii lor negri ca
moartea nu oviau niciun pas, ci naintau la unison. Trolocii
se tvleau pe pmnt, de jur mprejurul negrilor armsari,
urlnd i nfigndu-i minile n coasta dealului care-i slta n
vzduh, dar cei trei Myrddraali se apropiau ncet, ncet.
Moiraine ridic toiagul i pmntul se opri, dar nu
terminase. Art spre vioaga dintre cele dou dealuri i din
pmnt ncepur s se reverse flcri, un izvor nalt de
douzeci de picioare. Femeia i desfcu larg braele, iar focul
se ntinse la stnga i la dreapta ct vedeai cu ochii, ca un zid
care-i desprea pe oameni de troloci. Cldura l fcu pe Rand
s-i acopere chipul cu braele, chiar i acolo, n vrful
dealului. Armsarii negri ai Myrddraalilor, oricte puteri
ciudate ar fi avut, nechezar din pricina focului, se ridicar pe
picioarele din spate i se mpotrivir clreilor care-i
mboldeau, ncercnd s-i sileasc s treac prin flcri.
Snge i cenu, opti Mat cu glasul slab.
Rand ncuviin, zpcit i rmas fr grai. Dintr-odat,
Moiraine se cltin pe picioare i ar fi czut dac Lan nu s-ar fi
dat pe dat jos de pe cal ca s-o prind.
318

La drum, le strig el celorlali, cu un glas dur care
contrasta cu gesturile blnde cu care o ridic n a pe femeia
Aes Sedai. Focul la o s se sting la un moment dat. Grbii-
v! Fiecare clip conteaz.
Zidul de foc trosnea de parc ntr-adevr urma s ard pe
vecie, dar Rand nu se opuse. O luar la galop spre
miaznoapte, pe ct de repede i puteau mboldi caii. Cornii
din deprtare i trmbiau dezamgirea, de parc ar fi tiut
deja ce se ntmplase, apoi, la un moment dat, se potolir.
n scurt vreme, Lan i Moiraine ajunser lng ceilali,
dei Lan o mna pe Aldieb de cpstru, iar femeia Aes Sedai se
cltina n a i se inea cu ambele mini de oblnc.
O s-mi revin repede, spuse ea, vzndu-le privirile
ngrijorate; prea obosit, dar ncreztoare, iar ochii i erau la
fel de vii ca ntotdeauna. Lucrul cu Pmntul i Focul nu e
chiar punctul meu cel mai tare. Dar s lsm asta.
Cei doi trecur din nou n fruntea grupului, grbii, dar nu-
mai la pas. Din cte i se prea lui Rand, Moiraine nu s-ar fi
putut ine n a dac ritmul ar fi fost mai rapid. Nynaeve veni
lng Aes Sedai, sprijinind-o cu o mn. O vreme, n timp ce
grupul strbtea dealurile, cele dou femei vorbir n oapt,
apoi Metereasa vr mna n mantie i-i ddu lui Moiraine un
pacheel pe care aceasta l deschise i nghii coninutul.
Nynaeve i mai spuse ceva, apoi se retrase lng ceilali, fr s
ia n seam privirile lor curioase. n ciuda mprejurrilor, lui
Rand i se pru c avea pe chip o umbr de satisfacie. Dar nu
prea i psa ce avea de gnd Metereasa. i inea mna mereu
pe plselele sabiei, pipindu-l, iar cnd i ddu seama ce
fcea, rmase uimit, cu ochii la ea. Deci aa arat o lupt. Nu
prea i putea aminti mare lucru, niciun detaliu. Totul i se
amesteca n minte, devenind o mas tulbure de chipuri proase
i fric. Fric i dogoare. La momentul respectiv, i se pruse la
fel de cald ca ntr-o zi de var la amiaz. Nu nelegea cum.
Vntul rece ncerca s-i nghee picturile de sudoare pe chip i
pe trup.
i privi prietenii. Mat i tergea sudoarea de pe fa cu
poalele mantiei. Perrin, holbndu-se la ceva din deprtare, i
319

neplcndu-i ceea ce vedea, prea s nu-i dea seama c avea
fruntea scldat n transpiraie.
Dealurile se micorar, iar pmntul ncepu s devin mai
plat, dar, n loc s-i grbeasc, Lan se opri. Nynaeve fcu o
micare, de parc ar fi vrut s vin iari lng Moiraine, dar
privirea Strjerului o fcu s rmn pe loc. El i femeia Aes
Sedai naintar puin i-i apropiar capetele, iar din gesturile
lui Moiraine se vzu c se certau. Nynaeve i Thom rmaser
cu ochii aintii la ei, Metereasa, ncruntndu-se ngrijorat,
iar Menestrelul, mormind ceva cu glas sczut, apoi oprindu-se
s priveasc ndrt de unde veniser. Toi ceilali i ntoarser
capetele. Cine tia ce putea s ias dintr-o ceart ntre o Aes
Sedai i Strjerul ei?
Dup cteva clipe, Egwene i spuse ncet lui Rand,
aruncnd o privire ngrijorat ctre cei doi care nc se certau:
Ce ai strigat atunci, cu trolocii
Apoi se opri, de parc nu era sigur de ce voia s spun.
Da, ce e? ntreb Rand, simindu-se cam ciudat;
strigtele de lupt erau ceva obinuit pentru Strjeri, dar
oamenii din inutul celor Dou Ruri nu fceau astfel de
lucruri, orice le-ar fi spus Moiraine Dar dac Egwene avea de
gnd s-i bat joc de el
Cred c Mat ne-a spus povestea de vreo zece ori.
i nc prost, interveni Thom, iar Mat scoase un mormit
de protest.
M rog, oricum ar fi fost, vorbi Rand, am auzit-o cu toii
de mai multe ori. n plus, trebuia s strigm ceva. Adic, asta
se face ntr-un asemenea moment. Doar l-ai auzit pe Lan.
i avem i dreptul, adug Perrin, gnditor. Moiraine
spune c ne tragem cu toii din oamenii ia din Manetheren. i
ei s-au luptat cu Cel ntunecat, la fel ca noi. Aa c avem
dreptul.
Egwene pufni, ca i cum ar fi artat ce crede despre cele
auzite.
Dar nu despre asta vorbeam. Tu Mat ce strigai?
Mat ddu stnjenit din umeri.
Nu-mi amintesc, rspunse el, privindu-i sfidtor. Zu c
nu. Totul e n cea. Nu tiu ce-am spus, nici de unde mi-a
320

venit ideea i nici ce nseamn. Cred c, de fapt, nu nseamn
nimic, ncheie biatul, cu un hohot de rs, de parc se lua
peste picior pe sine nsui.
Ba ba eu cred c da, spuse ncet Egwene. Cnd ai
strigat, o clip numai o clip, am avut impresia c te neleg.
Dar acum a trecut, oft ea i cltin din cap. Poate c ai
dreptate. E ciudat ce de lucruri i pot trece prin minte ntr-un
asemenea moment, nu?
Carai an Caldazar, gri Moiraine, i toi se ntoarser
ctre ea. Carai an Ellisande. Al Ellisande. Slav Vulturului
Rou. Slav Trandafirului din Soare. Trandafirul din Soare.
Acesta e vechiul strigt de lupt din Manetheren, strigtul
ultimului rege. Eldrene era poreclit Trandafirul din Soare.
Le zmbi lui Egwene i lui Mat, cu toate c s-ar fi zis c
privirea ei se oprise o clip mai mult asupra biatului.
Sngele din stirpea lui Arad e nc puternic n inutul
celor Dou Ruri. Strvechiul snge cnt.
Mat i Egwene se privir, iar toi ceilali i ndreptar ochii
spre ei, Egwene rmsese cu ochii larg deschii i cu gura care
se ncpna s se strmbe ntr-un zmbet pe care ea l
nbuea de fiecare dat, ca i cum nu era sigur de reacia pe
care ar fi trebuit s-o aib, auzind discuia despre sngele
strvechi. Mat, n schimb, nu ovia dac era s te iei dup
chipul su dispreuitor. Rand se gndi c tia ce-i trecea prin
minte prietenului su. Tot la asta se gndea i el. Dac Mat se
trgea din strvechii regi din Manetheren, poate c, de fapt, tro-
locii erau pe urmele lui i nu i urmreau pe toi trei. Gndul l
fcu s se ruineze. Obrajii i se mpurpurar, iar atunci cnd
zri pe chipul lui Perrin o strmbtur vinovat, i ddu seama
ca i celalalt gndise la fel.
N-a putea spune c am auzit vreodat ceva de soiul
sta, vorbi Thom dup o clipa de tcere, apoi se cutremur i
deveni foarte repezit. Dac lucrurile ar fi stat altfel, a fi putut
face i o poveste din toat treaba, dar acum Aes Sedai, vrei
s rmnem aici toat ziua?
Nu, rspunse Moiraine, strngnd friele.
321

Ca i cum i-ar fi ntrit vorbele, dinspre miazzi se auzi un
sunet de corn, cruia i rspunser i altele, dinspre rsrit i
apus. Caii nechezar ncet i se foir nervoi.
Au trecut de foc, glsui linitit Lan, i se ntoarse spre
Moiraine. Nu eti nc ndeajuns de puternic pentru ceea ce ai
de gnd. Nu poi s izbuteti, dac nu te odihneti un pic. Iar
n locul acela nici Myrddraalii, nici trolocii nu vor intra.
Moiraine ridica un bra, de parc ar fi vrut s-l ntrerup,
apoi l ls s cad pe lng corp.
Bine, se rsti ea mnioas. Pn la urm, cred c ai
dreptate, dar tot a fi preferat s mai avem de ales.
i scoase toiagul, care sttuse prins de una din curelele
eii.
Adunai-v cu toii n jurul meu. Ct putei de aproape.
i mai aproape.
Rand l mboldi pe Noru s se apropie de iapa ei. La
struinele lui Moiraine, venir ntr-un cerc din ce n ce mai
strns, pn ce fiecare cal sttea cu gtul ntins peste crupa
sau alele altuia. Numai atunci femeia Aes Sedai se art
mulumit. fr vreo alt vorba, se ridic n scri i rsuci
toiagul peste capetele lor, ntinzndu-se pentru a fi sigur c-i
cuprindea pe toi.
Rand clipi de fiecare dat cnd toiagul i trecea pe deasupra
capului. La fiecare micare, l strbtea un fior. Ar fi putut
urmri toiagul i fr s-l vad, ghidndu-se numai dup
tremurul celor peste care trecea. Nu era nici o surpriz faptul
c Lan era singurul neafectat.
Brusc, Moiraine ntinse toiagul spre apus. Frunzele moarte
se ridicar n aer, iar crengile fonir de parc un vrtej de praf
se deplasa n direcia n care arta ea. Cnd tornada invizibil
dispru, ea se aez la loc n a, cu un oftat.
Trolocilor, le art ea, li se va prea c mirosul i urmele
noastre se ndreapt ntr-acolo. Myrddraalii i vor da seama
pn la urm, dar pn atunci
Pn atunci, spuse Lan, ne vor fi pierdut urma.
Toiagul tu e foarte puternic, se mir Egwene, spre
iritarea lui Nynaeve.
Moiraine plesni din buze.
322

Copil, i-am mai spus, obiectele nu au putere. Puterea
Suprem provine din Adevratul Izvor, i numai gndul cel viu
o poate mnui. Acesta nu-i nici mcar un angreal, ci numai
ceva care m ajut s m concentrez. Lan? termin ea,
strecurndu-i toiagul ndrt, cu un gest obosit.
Urmai-m, le ceru Strjerul, i nu facei zgomot. Stricm
totul dac ne aud trolocii.
i conduse din nou spre miaznoapte, dar nu la fel de
repede ca nainte, ci ntr-un pas vioi, aa cum cltoriser pe
drumul spre Caemlyn. Locurile dimprejurul lor devenir din ce
n ce mai ntinse, dei pdurea nu se rri.
Drumul pe care mergeau nu mai era drept, ca nainte, cci
Lan alesese o cale care erpuia peste pmntul bttorit i
tancurile de stnci, i nu-i mai lsa s-i taie drum printre
tufiurile nclcite, ci le ngduia rgazul de a le ocoli. Din cnd
n cnd, rmnea n urm, cercetnd ngndurat urma pe care
o lsau. Dac ndrznea cineva s scoat un zgomot ct de mic,
de pilda s tueasc, i atrgea din partea lui un mormit
nemulumit.
Nynaeve clrea alturi de Aes Sedai; pe chipul ei,
ngrijorarea se mpletea cu neplcerea. i se mai ghicea ceva
acolo, se gndi Rand, ca i cum Metereasa se vedea aproape
de a-i ndeplini un el. Moiraine clrea cu umerii plecai i
inea friele i aua cu ambele mini, cltinndu-se la fiecare
pas fcut de Aldieb. Era limpede c ncercarea de a lsa o urm
fals, orict ar fi prut de nensemnat pe lng cutremurul i
zidul de foc de mai nainte, o storsese de puteri i era aproape
vlguit.
Rand aproape c-i dorea ca sunetul de corn s se aud din
nou. Mcar aa ar fi avut prilejul de a-i da seama ct de
departe erau trolocii. i Pieriii.
Se tot uita n spate, astfel c nu zri imediat ce se afla
naintea lor. Iar cnd o fcu, rmase uimit, cu ochii holbai. n
ambele pri se ntindea o umbr mare, cu contururi
neregulate, care se pierdea din vedere; n multe locuri era la fel
de nalt ca i copacii care creteau chiar pn la marginea ei,
iar pe ici, pe colo, vrfurile sale se ridicau nc i mai sus. Corzi
desfrunzite de vi-de-vie i plante crtoare o acopereau cu
323

mai multe straturi groase. O coast de munte! Corzile o s ne
ajute s ne crm, dar caii nu-i putem lua cu noi.
Dintr-odat, dup ce se apropiar, vzu un turn. Negreit,
era un turn, nu un anc de stnc, i avea n vrf un dom
ciudat, uguiat.
Un ora! spuse el.
Era acolo i zidul de mprejmuire, iar turnurile care se
zreau erau turnurile de paz de pe zid. Rmase nmrmurit.
Pesemne c era ceva cam de zece ori mai mare ca Baerlon.
Poate de cincizeci de ori.
Un ora, ncuviin i Mat. Dar ce caut aici, n mijlocul
pdurii?
i fr niciun om, spuse Perrin, iar cnd ceilali se uitar
spre el, le art zidul. Credei c oamenii ar lsa corzile de vi
s creasc aa, peste tot? tii c plantele astea pot face orice
perete s se sfrme. Ia uitai-v cum s-a prbuit.
Rand se uit ntr-acolo, i imaginea i rmase n minte,
alturi de impresiile de pn atunci. Perrin avea dreptate. Sub
aproape toate locurile n care zidul era mai scund se gsea cte
o movil acoperit de buruieni, alctuit din pietrele czute din
zidul prbuit. Nu existau dou turnuri de paz care s aib
aceeai nlime.
Oare ce ora o fi fost sta? se ntreb Egwene. i ce i s-o
fi ntmplat? Nu-mi aduc aminte nimic din harta lui tata.
Se numea Aridhol, le explic Moiraine. n zilele
rzboaielor troloce, a fost nfrit cu Manetheren.
Ea se uita int la zidurile masive i prea s nici nu fie
contient de prezena celorlali, nici mcar a lui Nynaeve, care
o sprijinea n a, inndu-i o mn pe bra.
Apoi, Aridhol a murit, iar locul acesta a primit alt nume.
Ce nume? ntreb Mat.
Pe aici, spuse Lan, care-l opri pe Mandarb n faa a ceea
ce fusese cndva o poart ndeajuns de larg pentru cincizeci
de clrei, care s mrluiasc unul lng altul. Acum
rmseser numai turnurile strjilor, sfrmate i acoperite cu
ieder; din poart nu se mai vedea nimic. Pe aici este intrarea.
n deprtare se auzir sunetele ascuite de corni. Lan se
uita n direcia din care venea, apoi privi spre soare, care
324

coborse deja la jumtatea drumului, nspre vrfurile copacilor
de la apus.
Au descoperit c urma e fals. Haidei, trebuie s ne
gsim adpost nainte de amurg.
Ce nume? ntreb iari Mat.
Moiraine i rspunse n timp ce intrau clare n ora.
Shadar Logoth, spuse ea. Se numete Shadar Logoth.

325

CAPITOLUL 19

Umbra care pndete

Pietrele sparte din pavaj trosneau sub copitele cailor, n
timp ce Lan i conducea n ora. Totul era sfrmat, din cte ve-
dea Rand, i prsit, aa cum spusese Perrin. Nu se mica nici
mcar vreo pasre, iar din crpturile zidurilor i din pavaj
rsriser buruieni, mai ales din cele btrne. Casele cu
acoperiul prbuit erau mai multe dect cele ntregi. Zidurile
prvlite revrsau pe strzi grmezi de crmizi i pietre.
Turnurile erau nclinate, abrupte i neregulate, ca nite bee
rupte la mijloc. Moviliele de diferite forme, pe ale cror laturi
creteau civa copaci strmbi, puteau fi rmiele unor
palate.
i totui, ceea ce rmsese era suficient pentru a face ca lui
Rand s-i se taie rsuflarea. Pn i cea mai mare cldire din
Baerlon s-ar fi pierdut n umbra celor de aici. Palate de
marmura alb, avnd n vrf domuri uriae, i ieeau naintea
ochilor oriunde privea. Fiecare cldire prea s aib cel puin
un dom; unele aveau patru sau cinci, i toate de alt form.
Alei lungi, mrginite de coloane, se ntindeau pe sute de pai,
pn la turnurile care preau s ajung la cer. La fiecare
rscruce se vedea o fntn de bronz, sau spirala de alabastru
a vreunui monument, sau o statuie pe piedestal. Chiar dac
fntnile secaser, cele mai multe monumente se prbuiser
i multe statui erau sparte, ceea ce rmsese era att de mre,
nct nu putea dect s se minuneze.
i eu care credeam c Baerlon e un ora mare! Arde-m-ar
focul, ce trebuie s se mai fi distrat Thom. i Moiraine, i Lan.
Era aa de captivat de ceea ce vedea, nct rmase surprins
atunci cnd Lan se opri, dintr-odat, n faa unei cldiri de
piatr alb, care fusese cndva de dou ori ct Cerbul i Leul.
Nu exista niciun semn care s indice ce fusese acolo, pe cnd
oraul era viu i strlucitor putea s fi fost chiar i un han.
Din caturile de mai sus nu rmsese dect o cochilie goal
prin ramele goale ale ferestrelor se vedea cerul de dup amiaz;
326

lemnul i sticla dispruser de mult vreme, dar catul de jos
prea nc solid.
Moiraine, inndu-se n continuare de a, cercet
amnunit cldirea nainte s ncuviineze.
Aici e bine.
Lan sri din a i o ridic pe femeia Aes Sedai n brae.
Ducei caii nuntru, porunci el. Gsii o ncpere mai n
spate pe care s-o folosim ca grajd. Hai, micai-v! Nu suntem
pe pajitea din satul vostru.
i dispru nuntru, cu femeia n brae. Nynaeve cobor cu
micri brute din a i se grbi pe urmele lui, inndu-i
strns n mn punga cu ierburi i leacuri. Egwene o urm.
Amndou i lsaser caii n prsire.
Aducei caii nuntru, mormi Thom, morocnos, i
pufni n musti, apoi se ddu jos din a, cu micri ncete i
epene, i puse minile n olduri i oft prelung, apucnd
cpstrul lui Aldieb. Ei? mai zise el, ridicnd dintr-o
sprncean nspre Rand i prietenii si.
Cu toii se grbir s descalece i adunar i ceilali cai.
Arcada, din care nu mai rmsese nimic care s arate c acolo
fusese cndva o u, era ndeajuns de larg pentru ca
animalele s poat trece, chiar i dou deodat.
nuntru era o ncpere uria, care se ntindea pe toat
limea cldirii, cu o podea murdar de piatr i cteva tapiserii
zdrenuite ntinse pe perei. Culoarea lor plise, ajungnd un
soi de maroniu ntunecat; preau gata s se sfrme la cea mai
mica atingere. n rest, nu mai era nimic. Lan i fcuse un
culcu lui Moiraine, n colul cel mai apropiat, folosind mantia
lui i a ei. Plngndu-se de praf, Nynaeve ngenunche lng Aes
Sedai, scotocind n punga cu leacuri pe care i-o inea Egwene.
Nu mi-o fi plcnd ea prea mult, e adevrat, i mrturisea
Nynaeve Strjerului, cnd Rand ptrunse nuntru, pe urmele
lui Thom, ducndu-i pe Bela i pe Noru, dar eu sar n ajutorul
tuturor celor care au nevoie, fie c-mi plac, fie c nu.
Nu te-am nvinovit de nimic, Metereas, i-am spus
numai s ai grij cu ierburile.
Ea l privi cu coada ochiului.
327

Adevrul e c ea are nevoie de ierburile mele, i
dumneata la fel.
Glasul ei fusese de la bun nceput rstit, iar acum se
ascuea cu fiecare vorb.
Adevrul e c nici ea nu poate face chiar totul, nici
mcar cu ajutorul Puterii Supreme, i c a fcut aproape tot ce
a putut. Dac mai ncerca ceva, se prbuea. i adevrul e c
sabia dumitale n-o mai poate ajuta acum, Stpn al celor apte
Turnuri, dar ierburile mele da.
Moiraine i puse o mn pe braul lui Lan.
Stai linitit, Lan. Nu vrea s-mi fac ru. Numai c nu
tie.
Strjerul pufni dispreuitor.
Nynaeve se opri din scotocit i l privi ncruntat, dar i se
adres lui Moiraine.
Multe lucruri nu tiu. Despre ce vorbeti?
De pild, rspunse Moiraine, afl c lucrul de care am cu
adevrat nevoie este un pic de odihn. i mai e ceva te cred
pe cuvnt. Priceperea i cunotinele dumitale vor fi mai
folositoare dect am crezut. Acum, dac ai avea ceva care s
m ajute s dorm vreun ceas, i s nu m trezesc ameit
Un ceai slab de
Rand nu mai auzi i restul, cci se lu dup Thom, care
ptrunse ntr-o ncpere din spatele primei, la fel de mare i
chiar i mai pustie. Aici era doar praf, care se aternuse
nestingherit, pn s ptrund ei. Pe podea nu se zreau nici
mcar urme de animale sau de psri.
Rand ncepu s desfac eile de pe Bela i Noru, Thom se
ocup de Aldieb i de murgul su, iar Perrin, de calul pe care
venise i de Mandarb. Numai Mat nu fcea nimic; i ls friele
s cad n mijlocul ncperii. Mai erau acolo dou arcade, n
afar de cea prin care intraser.
O alee, anun Mat, dup ce se uitase ntr-acolo. Dar cu
toii puteau s-i dea seama, chiar i din locul n care se aflau.
Cea de-a doua arcad era numai un dreptunghi ntunecat, pe
peretele din spate. Mat trecu ncet pe dedesubtul ei i se
ntoarse mult mai repede, scuturndu-i aprig pnzele vechi de
pianjen care-i se prinseser n pr.
328

Acolo nu-i nimic, spuse el, aruncnd nc o privire nspre
alee.
Vrei s-i vezi de cal sau nu? ntreb Perrin.
El, unul, terminase deja cu al su, iar acum ridica aua de
pe Mandarb. n mod ciudat, armsarul cu ochi fioroi nu era
neastmprat, dei l privea intens.
S tii c nimeni n-are de gnd s fac i treaba ta.
Mat arunc o ultim privire de a lungul aleii, apoi se
ntoarse, oftnd, la calul su. Cnd Rand ls jos aua Belei,
observ c pe chipul celuilalt se aternuse o expresie
posomort. Privirea lui prea pierdut undeva, n deprtare, i
se mica foarte ncet.
Mat, ai pit ceva? ntreba Rand.
Mat ridica aua de pe cal i rmase n picioare, cu ea n
mn.
Mat? Mat!
Mat tresri, mai-mai s scape aua pe jos.
Ce-i? Of czusem pe gnduri.
Pe gnduri? replic Perrin, care tocmai i scotea
cpstrul lui Mandarb, pentru a-l priponi. Parc adormisei.
Mat se ncrunt.
M gndeam la la ce s-a ntmplat mai devreme. La
vorbele alea. Eu
Cu toii, nu doar Rand, se ntoarser s-l priveasc, iar el se
foi stnjenit.
Ei, ai auzit ce spunea Moiraine. Ca i cum un mort
vorbea prin gura mea. Nu-mi place.
Chipul su se nspri, auzindu-l pe Perrin chicotind.
Strigtul de lupt al lui Aemon, asta a spus nu? Poate
c eti Aemon renviat. Dac e s m iau dup ce ne tot
spuneai, cum c Emonds Field i se pare un loc foarte plicticos,
cred c i-ar plcea s fii rege, i un erou renscut.
Nu spune asta! interveni Thom, care rsufl adnc; de
acum, cu toii se uitau la el. Asemenea cuvinte sunt
primejdioase i prosteti. Morii pot nvia sau pot pune
stpnire pe un trup viu, iar asta nu e ceva de care s poi
vorbi cu uurin. Rsuflnd din nou, ca s se liniteasc,
continu: Sngele strvechi, asta a spus. Sngele, nu vreun
329

mort. Am auzit c asta se poate ntmpla, din cnd n cnd. Am
auzit, dei nu m-am gndit vreodat c Erau rdcinile tale,
biete. Ceea ce te unete cu tatl i bunicul tu, stirpea care
merge ndrt pn la Manetheren, i poate i dincolo de asta.
Ei, acum tii c te tragi dintr-o familie strveche. Ar trebui s-o
lai balt i s fii mulumit. Cei mai muli oameni nu tiu mai
multe dect c au avut i ei un tat.
Unii dintre noi nu pot fi siguri nici mcar cu att, se gndi
Rand, amar. Poate c Metereasa avea dreptate. Pe Lumin,
sper s fi avut.
Mat ncuviin, auzind cuvintele Menestrelului.
Da, mi nchipui c-i aa. Numai c, m ntreb crezi c
are de-a face cu ce ni s-a ntmplat nou? Cu trolocii i toate
cele? Adic ei, nu tiu ce vreau s zic.
Cred c ar trebui s uii de asta i s te gndeti c
trebuie s scapi de aici nevtmat, rspunse Thom, scondu-i
din mantie pipa cu mutiucul lung. i mai cred c eu, unul, o
s m duc s trag un fum.
Fluturnd din pip n direcia lor, dispru n ncperea din
fa.
Suntem cu toii la mijloc, nu doar unul, i spuse Rand lui
Mat.
Mat se nfior i scoase un hohot scurt de rs.
Aa-i. Ei, dac tot vorbeti de asta acum, c am terminat
cu caii, ce-ai zice s mergem s mai vedem cte ceva din
oraul sta? Un ora adevrat, fr mulimi de oameni care s-
i dea coate i s te nghionteasc n coaste. i fr nimeni care
s ne priveasc de sus. Mai avem un ceas, poate dou, pn la
asfinit.
Nu cumva ai uitat de troloci? ntreb Perrin.
Mat scutur dispreuitor din cap.
Lan a spus c nu vor intra aici, dup noi, i-aduci
aminte? Ar trebui s asculi cu mai mare atenie ce se vorbete.
mi amintesc, rosti Perrin. i chiar ascult. Oraul sta
Aridhol, nu? a fost nfrit cu Manetheren. Vezi? Ascult.
Aridhol trebuie s fi fost cel mai mare ora de pe timpul
rzboaielor troloce, vorbi Rand, pentru ca lor s le fie nc
team de el. Nu le-a fost team s intre n inutul celor Dou
330

Ruri, iar Moiraine ne-a zis c Manetheren a fost oare cum a
spus? un ghimpe nfipt n coasta Celui ntunecat.
Perrin ridic braele.
Nu mai vorbi despre Pstorul Nopii, te rog.
Ce zicei? rse Mat. Hai s mergem!
Ar trebui s-o ntrebm pe Moiraine, propuse Perrin, iar
Mat ridic braele.
S-o ntrebam pe Moiraine? Crezi c ne-ar lsa s ne
ndeprtm? i de Nynaeve ce prere ai? Snge i cenu,
Perrin, de ce n-o ntrebi i pe jupneasa Luhhan, dac tot e pe-
aa?
Perrin ncuviin, cam fr voia lui, iar Mat se ntoarse,
rnjind, ctre Rand.
Tu ce zici? Un ora adevrat Cu palate, rse el viclean.
i fr Mantiile Albe care s se holbeze la noi.
Rand l privi urt, dar nu ovi dect o clip. Palatele erau
ca desprinse din povestea vreunui Menestrel.
Bine.
Mergnd ncet, ca s nu fie auzii de dincolo, plecar pe
alee, urmnd-o din faa cldirii pn la o strad de pe partea
opus. Mergeau repede, iar dup ce se ndeprtaser ndeajuns
de mult de cldirea din piatr alb, Mat ncepu dintr-odat s
danseze.
Liberi! strig el. Suntem liberi!
ncetini pn ce ajunse s se nvrt n cerc, holbndu-se la
tot ce era mprejur, i rznd n continuare. Umbrele dup-
amiezii se ntindeau lungi i zdrenuite, iar soarele care cobora
colora n auriu oraul n ruin.
Ai visat vreodat c ar putea exista un loc ca sta? Ei?
Perrin rse i el, dar Rand ridic stnjenit din umeri. Nu era
ca oraul din primul su vis, i totui
Dac e s vedem ceva, spuse el, mai bine mergem mai
departe. n curnd va fi ntuneric.
Mat prea s vrea s vad totul, i-i trase pe ceilali dup el
cu mult entuziasm. Se crar pe fntni prfuite, ale cror
bazine erau ndeajuns de mari pentru a-i cuprinde pe toi
oamenii din Emonds Field, i se preumblar prin cldiri alese
la ntmplare, dar numai prin cele mai mari pe care le puteau
331

gsi. Pe unele le neleser, pe altele nu. Un palat era, limpede,
un palat, dar ce era uriaa cldire rotund, cu o cupol mare
ca un deal pe dinafar i cu o singura ncpere monstruoas pe
dinuntru? Dar locul nconjurat de ziduri, deschis spre cer i
ndeajuns de mare pentru a adposti tot satul lor, nconjurat de
iruri ntregi de bnci de piatr?
Mat deveni nerbdtor cnd vzu c nu gsesc dect praf,
pietre sau tapiserii decolorate care se rupeau la cea mai mic
atingere. La un moment dat, ddur peste nite scaune de
lemn, adunate lng un zid, dar toate se fcur praf cnd
Perrin ncerc s ridice unul.
Palatele, cu ncperile lor uriae i goale, dintre care unele
ar fi putut cuprinde tot hanul Izvorul de Vin ba s mai
rmn i ceva loc, n toate direciile , l duser pe Rand cu
gndul numai la oamenii care locuiser acolo. i trecu prin
minte c toi cei din inutul celor Dou Ruri ar fi putut sta
acolo, sub cupola cea rotund, ct despre locul cu bncile de
piatr Aproape c-i putea nchipui c-i vede pe oamenii
ascuni n umbr, care i priveau dezaprobator pe cei trei
intrui care le tulburau linitea.
Pn la urma obosi i Mat, orict ar fi fost de mree
cldirile, i-i aminti c n noaptea de dinainte nu dormise
dect un ceas. Cu toii ncepur s-i aminteasc de asta.
Cscnd, se aezar pe treptele unei cldiri nalte, n faa creia
se aflau mai multe iruri de coloane mari, de piatr, i ncepur
s se certe ce s fac mai departe.
S ne ntoarcem, propuse Rand, i s dormim un pic. i
duse mna la gur, iar dup ce reui s continue, adug: S
dorm, asta vreau.
De dormit, poi dormi oricnd, spuse Mat hotrt. Uit-te
unde suntem. Un ora n ruin. Comori.
Comori? mormi i Perrin, trosnind din flci. Pe aici nu e
nici o comoar. Nu e dect praf.
Rand i duse palma la frunte i privi soarele, ca o minge
roie care sttea spnzurat pe lng acoperiuri.
Se face trziu, Mat. n curnd va fi ntuneric.
Ar putea s fie comori, o inu una i bun Mat. Oricum,
vreau s m sui ntr-unul din turnuri. Uitai-v la cel de acolo.
332

E ntreg. Pun pariu c de acolo de sus se vede mprejur, cale de
mai multe mile. Ce zicei?
Turnurile sunt primejdioase, se auzi o voce de brbat din
spatele lor. Rand sri n picioare i se rsuci, cu mna
ncletat pe plselele sabiei, iar ceilali reacionar la fel de
repede. Vzur un brbat care sttea printre umbrele dintre
coloanele de la captul treptelor. El fcu un pas mic n fa,
ridic braul pentru a-i proteja ochii i apoi se trase la loc.
Iertai-m, vorbi el linitit. Am stat prea mult vreme n-
untru, n ntuneric. Ochii mei nc nu s-au obinuit cu lumina.
Cine suntei?
Lui Rand i se pru c brbatul avea un accent ciudat, chiar
i dup experiena din Baerlon. Pronuna unele cuvinte att de
straniu, nct Rand de-abia l putea nelege.
Ce facei aici? Credeam c oraul este pustiu.
M cheam Mordeth, rspunse brbatul i se opri, de
parc se atepta ca numele s-i fie recunoscut; dup ce
niciunul dintre biei nu ddu niciun semn de recunoatere,
mormi ceva cu glas sczut i continu: V-a putea ntreba i
eu acelai lucru. n Aridhol n-a mai fost nimeni de mult
vreme. De foarte, foarte multa vreme. N-a fi crezut s dau
peste trei tineri hoinrind pe strzile de aici.
Mergem nspre Caemlyn, spuse Rand, i ne-am oprit s
ne adpostim n noaptea asta.
Caemlyn, spuse ncet Mordeth, rotunjind cuvntul, apoi
cltin din cap. S v adpostii, da? Atunci, poate venii
mpreun cu mine.
Tot nu ne-ai spus ce facei aici, spuse Perrin.
Pi, sunt cuttor de comori, firete.
Ai gsit ceva? ntreba Mat, cu sufletul la gur.
Lui Rand i se pru c Mordeth zmbea, dar din pricina
umbrelor nu putea fi sigur.
Da, rspunse brbatul. Mai mult dect m-am ateptat.
Mult mai mult. Mai mult dect pot duce. Nu m-am ateptat ni-
ciodat s gsesc trei tineri puternici i sntoi. Dac m
ajutai s duc ce pot n locul n care mi-am lsat caii, v putei
mpri ceea ce rmne. Ct putei duce. Oricum, tot ce rmne
333

o s dispar, din pricina vntorilor de comori, pn s m pot
ntoarce aici s iau i restul.
V-am spus c trebuie s fie comori ntr-un loc ca sta,
exclam Mat, apoi o zbughi n sus pe scri. O s v ajutm,
desigur. Numai s ne artai drumul.
El i Mordeth se cufundar mai adnc n umbrele dintre
coloane. Rand l privi pe Perrin.
Nu-l putem lsa singur.
Perrin se uit la soarele care apunea i ncuviin. Urcar
treptele cu grij, n timp ce Perrin i pregtea securea de la
cingtoare, iar Rand avea mna ncletat pe mnerul sabiei.
Dar Mat i Mordeth i ateptau printre coloane, Mordeth cu
braele ncruciate pe piept, iar Mat privind nerbdtor
nuntru.
Haidei, i chem Mordeth. O s v art comoara.
Se strecur nuntru, iar Mat l urm. Ceilali nu avur de
ales i se luar dup el. ncperea dinuntru era ntunecat,
dar, aproape imediat, Mordeth o lu n lateral i cobor pe o
scar ngust i rsucit, din ce n ce mai ntunecoas, pn ce
ajunser s-i caute drumul ntr-o bezn deplin. Rand pipia
cu o mna zidul, fr s tie sigur dac mai urma sau nu o
treapt, pn ce nu ddea cu piciorul de ea. Pn i Mat ncepu
s se ngrijoreze, dup cum i suna vocea atunci cnd zise:
Aici, jos, e tare de ntuneric.
Da, da, mormi Mordeth, care nu prea deranjat din
pricina asta. Jos sunt lumini. Haidei.
ntr-adevr, scara rsucit ajunse brusc ntr-un coridor
slab luminat cu ajutorul ctorva tore fumegnde, nfipte ici i
colo, n suporturile de fier de pe perei. Flcrile tremurtoare
i umbrele i ngduir lui Rand s-l priveasc pe Mordeth
pentru prima dat; acesta se grbi pe coridor, fr s se
opreasc nici o clip i fcndu-le semn s-l urmeze.
Era ceva ciudat cu el, se gndea Rand, dar nu-i putea da
seama ce anume. Mordeth era un brbat ngrijit i cam gras, cu
pleoapele czute, de parc se ascundea dup ceva i trgea cu
ochiul. Era scund i complet chel, dar pea de parc era mai
nalt dect oricare dintre ei. i era mbrcat cu nite haine care,
i acestea, erau complet noi i strine n ochii lui Rand. Avea
334

pantaloni negri i strmi, i nclri roii, moi, cu carmbi
rsfrni n jurul gleznelor, un surtuc lung i rou, mpodobit
cu broderii groase de aur, i o cma alb ca laptele, cu
mneci largi, care i ajungeau aproape pn la genunchi. Nu
erau nici pe departe nite vetminte cu care s te mbraci
pentru a umbla printr-un ora n ruin, n cutare de comori.
Dar nu asta l fcea s arate ciudat.
Apoi, coridorul se termin ntr-o ncpere cu perei de
piatr, iar Rand uit de toate ciudeniile pe care le-ar fi putut
avea Mordeth. Scoase un sunet nbuit, iar ceilali i inur
isonul. i aici, lumina venea numai de la cteva tore care
afumau tavanul i fceau ca fiecare obiect s lase umbre n mai
multe direcii, dar ea se reflecta de o mie de ori n pietrele
preioase i n aurul ngrmdit pe podea, grmezi ntregi de
monede i de bijuterii, pocale, platouri i tvi, sbii i pumnale
poleite i ncrustate cu diamante, toate ngrmdite neglijent n
mormane care le ajungeau pn la bru.
Scond un strigt, Mat fcu civa pai nainte i czu n
genunchi n faa unei grmezi.
Saci, opti el cu rsuflarea tiat, pipind aurul. O s
avem nevoie de saci ca s crm toate astea.
Nu putem lua totul, remarc Rand, i privi neajutorat n
jurul su; tot aurul adus de negutori n Emonds Field ntr-
un an de zile nu ar fi fcut nici a mia parte dintr-una din acele
grmezi. Cel puin, nu acum. E aproape ntuneric.
Perrin scoase de undeva o secure, aruncnd nepstor pe
jos lanurile de aur care se ncurcaser n jurul ei. Pe mnerul
negru i strlucitor sclipeau pietre preioase, iar cele dou lame
erau acoperite cu incrustaii delicate de aur.
Atunci, o s-o facem mine, hotr el, cntrind securea n
palm i rnjind. Moiraine i Lan o s neleag, dac le artm
asta.
Nu suntei singuri? ntreb Mordeth; i lsase s i-o ia
nainte, n camera comorii, dar acum i urm. Cine mai e cu
voi?
Cu minile vrte pn la coate n monede, Mat i rspunse,
fr s se gndeasc:
335

Moiraine i Lan. i mai sunt i Nynaeve, Egwene i Thom
Menestrelul. Mergem n Tar Valon.
Rand nghe. Apoi, vznd c Mordeth nu mai spune
nimic, se uit la el.
Chipul brbatului era schimonosit de mnie i de team.
Buzele i se subiaser, lsnd s-i se vad dinii.
Tar Valon! strig el, scuturndu-i pumnii ncletai. Tar
Valon! Adineauri spuneai c mergei n cum i spune n
Caemlyn! M-ai minit!
Dac mai suntei dornic, ncerc Perrin s-l liniteasc,
venim mine s v ajutm.
Cu mare grij, puse securea la loc, n grmada de pocale
ncrustate cu diamante i alte bijuterii.
Numai dac vrei.
Nu. Adic rspunse Mordeth, gfind de parc nu se
putea hotr. Luai ce vrei. n afar de de
Dintr-odat, Rand i ddu seama de lucrul care-l
nedumerise, cu privire la strin. Torele rspndite pe ici i colo
n coridor i nconjuraser pe fiecare dintre ei cu un cerc de
umbre, la fel i cele din sala comorii. Numai c Era aa de
uluit, nct o spuse cu glas tare:
Nu lsai umbr.
Mat scp din mn un pocal, care czu cu zgomot pe
pmnt. Mordeth ncuviin i, pentru prima dat, pleoapele
sale crnoase se ridicar complet. Chipul su buhit pru
brusc descrnat i lacom.
Aadar, gri el, ndreptndu-se i prnd parc mai nalt,
s-a hotrt.
i atunci, totul deveni limpede. Mordeth se umfl ca un
balon, trupul i se schimonosi, capul i ajunse n tavan, umerii
se frecar de perei; umplea tot captul ncperii, tindu-le
orice cale de scpare. Cu obrajii supi, cu dinii rnjii ca o
fiar, se ntinse spre ei, cu minile ndeajuns de mari pentru a
smulge capul unui om.
Rand ip i fcu un salt n spate. Picioarele i se ncurcar
ntr-un lan de aur i czu grmad la podea, rmnnd fr
suflare. Chinuindu-se s trag aer n piept, i cuta sabia, lup-
tndu-se cu mantia care se rsucise mprejurul plselelor.
336

ncperea rsuna de ipetele prietenilor si i de zgomotul scos
de platourile i pocalele de aur care cdeau pe jos. Dintr-odat,
Rand auzi un strigt tremurtor, care-l fcu s nghee de
groaz.
Aproape suspinnd, reui n cele din urm s trag aer n
piept, tocmai cnd i scoase i sabia din teac. Se ridic cu
bgare de seam n picioare, ntrebndu-se care dintre ceilali
scosese strigtul de mai nainte. Perrin se uit la el, cu ochii
mari, din cellalt capt al ncperii, stnd ghemuit i inndu-i
securea, de parc se pregtea s taie un copac. l zri i pe Mat,
care trgea cu ochiul pe dup un morman de comori, cu mna
ncletat pe mnerul unui pumnal pe care-l nfcase de
acolo.
n colul cel mai ntunecat i plin de umbre se mic dintr-
odat ceva, care-i fcu pe toi trei s tresar. Era Mordeth, cu
genunchii sprijinii de piept, ghemuit ct mai departe de ei,
aproape una cu peretele.
Ne-a pclit, gfi Mat. Avea de gnd s ne nele.
Mordeth i ddu capul pe spate i scoase un vaiet care fcu
pereii s se cutremure, umplnd podeaua de praf.
Suntei mori cu toii! strig el. Mori, cu toii!
Apoi ni n picioare i o lu la fug de-a curmeziul
ncperii.
Rnd rmase mut uimire, i aproape c-i scp i sabia
din mn. Pe msur ce Mordeth nainta, se fcea tot mai
subire i mai mic, ca o trmb de fum. Cnd ajunse ct un
deget, ddu de o crptur din peretele de piatr i dispru n
ea. Ecoul ultimului su strigt se mai auzi o clip, dup ce el
dispru, apoi se stinse cu totul.
Suntei mori cu toii!
Haidei s ieim de aici, murmur Perrin cu voce slab,
ncletndu-i mna pe mnerul securii i parc ncercnd s
se uite n toate direciile n acelai timp; aurul i bijuteriile se
mprtiar la picioarele sale, nebgate n seam.
Dar comoara, protest Mat. Doar n-o s-o lsm aici.
Nu vreau nimic din averile lui, se rsti Perrin,
continund s se rsuceasc ncoace i ncolo, apoi ridic
337

glasul i strig la perei: Comoara i aparine, auzi? Nu lum
nimic cu noi!
Rand l privi mnios pe Mat.
Vrei s vin pe urmele noastre? Sau ai de gnd s rmi
aici ca s-i umpli buzunarele, pn ce se ntoarce cu nc zece
ca el?
Mat fcu un gest ctre tot aurul i bijuteriile, dar, pn s
apuce s spun ceva, Rand l apuc de un bra i Perrin de
cellalt. l scoaser din ncpere pe sus, n timp ce Mat se
zbtea i striga dup comoar.
nainte s apuce s fac mai mult de zece pai pe coridor,
lumina, deja slab, din urma lor ncepu s scad i mai mult.
Torele din sala comorii se stingeau. Mat ncet s mai ipe i
toi trei iuir paii. Prima tor din afara ncperii plpi i se
stinse, apoi urmtoarea. Pn s ajung la scara cea rsucit,
nici nu mai era nevoie s-l trasc pe Mat. Fugeau cu toii, cu
ntunericul pe urmele lor. Nici mcar bezna scrii nu-i fcu s
ovie dect o clip, apoi se npustir n sus pe trepte, strignd
ct i ineau puterile, ncercnd s-i sperie pe cei care ar fi
putut fi acolo, ateptndu-i, i ca s nu uite cumva c erau
nc vii.
Ajunser n sala de deasupra, alunecnd i cznd pe mar-
mura prfuit, trecur n grab printre coloane i se prbuir
pe treptele de afar, rostogolindu-se grmad n strada, plini de
vnti.
Rand se ridic i lu sabia lui Tam de pe jos, privind
nesigur n jur. Deasupra acoperiurilor se mai vedea nc mai
puin de jumtate din discul soarelui. Umbrele se ntindeau ca
nite brae ntunecate, pe care lumina slab care mai rmsese
le fcea s par nc i mai negre, umplnd aproape toat
strada. Se nfior. Umbrele aduceau cu Mordeth, care se
ntindea spre ei.
Mcar am ieit, gfi Mat, ridicndu-se de pe jos i scu-
turndu-se de praf, ncercnd zadarnic s par linitit. i
mcar
Oare chiar am scpat? se ntreb Perrin.
De data aceasta, Rand i ddu sigur seama c nu mai era
vorba de imaginaia lui. Simi nepturi la ceaf. Ceva i privea
338

din ntunericul dintre coloane. Se rsuci pe clcie, privind fix
cldirea de dincolo de strad. i de acolo simea priviri aintite
asupra lui. i nclet mna pe plselele sabiei, dei se ntreba
la ce i-ar folosi. Ochii urmritorilor preau s fie peste tot.
Ceilali aruncau priviri ngrijorate n jur; i ddu seama c i ei
aveau aceeai senzaie.
Rmnem pe mijlocul strzii, le spuse el cu voce
rguit.
Privirile li se ntlnir; ceilali doi preau la fel de speriai pe
ct se simea i el. nghii n sec, cu greutate.
Rmnem pe mijlocul strzii, ne inem ct mai departe
de umbre i mergem repede.
Foarte repede, ncuviin pe dat Mat.
Fiinele care-i priveau se inur dup ei. Sau poate c erau
o mulime de asemenea fpturi, o mulime de ochi care i
priveau int, din interiorul tuturor cldirilor. Orict s-ar fi
strduit, Rand nu zrea nici o micare, dar simea privirile
pofticioase i flmnde. Nici nu tia cum ar fi fost mai ru s
fie mii de ochi, sau doar civa, care se ineau dup ei.
n colurile n care nc mai ajungea lumina soarelui
ncetinir pasul, doar puin, privind cu ochii mijii n
ntunericul care prea s se ntind mereu n faa lor. Niciunul
dintre ei nu era prea dornic s ptrund din nou printre
umbre. Nu erau convini c nu se afla cumva cineva acolo,
ateptndu-i. Nerbdarea urmritorilor se fcea simit peste
tot pe unde umbrele se ntindeau peste strad, tindu-le calea.
Strbtur acele locuri n fug, strignd. Lui Rand i se pru c
aude hohote rguite de rs.
n cele din urm, tocmai cnd soarele ncepuse s apun,
ajunser n apropierea cldirii din piatr alb de unde
plecaser mai nainte; li se prea c trecuse o venicie de
atunci. Dintr-odat, privirile care-i urmreau disprur, ct ai
clipi din ochi. Un singur pas, i se trezir singuri. fr vreo
vorb, Rand iui pasul, urmat de prietenii si, apoi o luar de a
dreptul la fug i nu se oprir dect dup ce ajunseser
nuntru; se prbuir pe podea, gfind.
n mijlocul podelei de piatr ardea un foc mic; fumul
disprea printr-o gaur din tavan, ntr-un chip care-i amintea
339

lui Rand de Mordeth, fcndu-l s se simt nelalocul lui. Erau
cu toii acolo n afar de Lan, adunai n jurul focului. Fiecare
reaciona altfel. Egwene, care tocmai i nclzea minile la foc,
tresri vzndu-i pe cei trei care nvlir nuntru i-i duse
minile la piept. Vznd cine era, scoase un oftat de uurare, n
ciuda faptului c ncerc s le arunce o privire foarte sever.
Thom nu fcu altceva dect s mormie cteva cuvinte, cu pipa
n gur, din care Rand nu auzi dect ntngi; apoi,
Menestrelul se apuc din nou s ae focul, cu un b.
Capete de cli ce suntei! se rsti Metereasa, zbrlindu-
se la ei din cap pn n picioare, cu ochii sclipitori i obrajii
roii ca focul. n numele Luminii, de ce ai plecat aa? Ai pit
ceva? N-avei pic de minte? Lan tocmai v caut, i dac nu va
arde vreo dou cnd se ntoarce, s tii c ai scpat uor.
Pe chipul femeii Aes Sedai nu se vedea nici o umbra de
nelinite; singurul semn era c-i inuse rochia ncletat n
pumnii pe care nu-i desfcuse dect la vederea lor. Pesemne c
leacurile lui Nynaeve i fuseser de ajutor, cci era n picioare.
N-ar fi trebuit s facei asta, spuse ea cu un glas limpede
i linitit, ca apa unui lac. O s vorbim noi mai trziu. Acolo s-a
ntmplat ceva, altfel nu ai fi czut aa, unul peste altul.
Povestii-mi.
Spuneai c nu-i nici o primejdie, se plnse Mat, ridicn-
du-se cu greutate n picioare. Spuneai c Aridhol a fost nfrit
cu Manetheren i c trolocii nu pot intra n ora i
Moiraine fcu un pas nainte att de brusc, nct Mat
rmase cu gura deschis, iar Rand i Perrin nici nu mai
apucar s se ridice, ci nghear aa cum erau, n genunchi.
Troloci? Ai vzut troloci pe undeva prin ora?
Rand nghii n sec.
Nu troloci, opti el, apoi toi trei ncepur s vorbeasc
plini de nsufleire, n acelai timp.
Fiecare ncepu de altundeva. Mat pomeni mai nti de
comoar, de parc ar fi gsit-o de unul singur, Perrin ncepu s
explice de ce plecaser fr s anune, iar Rand sri direct la ce
i se prea important, ntlnirea cu strinul dintre coloane. Dar
erau att de furioi, nct niciunul nu povestea ntmplrile n
ordinea adevrat; cum le venea ceva n minte, l pomeneau
340

fr s se gndeasc la ce fusese mai nainte sau ce venise
dup aceea. Nu le psa cine ce povestete. i urmritorii. Cu
toii pomenir de urmritori, ncurcndu-se n cuvinte.
Dei din vorbele lor nu se nelegea mai nimic, erau vdit
nspimntai. Egwene ncepu s arunce priviri ngrijorate ctre
ferestrele goale care ddeau spre strad. Afar se fcuse
aproape noapte; focul prea foarte mic i firav. Thom i scoase
pipa din gur i ascult cu capul aplecat, ncruntndu-se.
Privirea lui Moiraine trda o uoar ngrijorare. Pn ce
Dintr-odat, femeia scoase un uierat i l apuc pe Rand
de bra, strngndu-l cu putere.
Mordeth! Suntei siguri c aa se numea? Gndii-v
bine, cu toii. Mordeth?
Da, murmurar cu toii ntr-un glas, luai pe nepregtite
de tulburarea din glasul ei.
V-a atins? i ntreb ea. V-a dat ceva sau ai fcut ceva
pentru el? Trebuie s tiu!
Nu, spuse Rand. Niciunul dintre noi. Nimic din ce ai
spus.
Perrin ncuviin i el i adug:
Numai c a ncercat s ne omoare. Nu-i destul? S-a
umflat pn ce a umplut jumtate din ncpere, a strigat la noi
c suntem mori cu toii i a disprut. Ca o pal de fum,
ncheie el, ridicndu-i braul ca s le arate.
Egwene scoase un ipt nbuit.
Mat se foi i spuse mbufnat:
Ne-ai zis c suntem n siguran. C trolocii nu intr aici.
Ce era s credem?
S-ar zice c nici nu v-ai gndit deloc la ce fceai,
rspunse Moiraine, prnd din nou calm. Unui om cu mintea
ntreag i-ar fi trecut prin cap s se fereasc de un loc n care
trolocilor le e fric s ptrund.
Mat a fcut-o, vorbi Nynaeve cu mult siguran n glas.
Mereu i trece prin cap cte o otie, iar ceilali i pierd i ultima
urm de minte cnd sunt prin preajma lui.
Moiraine fcu un gest scurt, de ncuviinare, fr s-i ia
ochii de la Rand i de la prietenii lui.
341

Cndva, pe la sfritul Rzboaielor Troloce, o armat i-a
fcut tabra aici, ntre aceste ruine troloci, Iscoade ale Celui
ntunecat, Myrddraali, Stpnii Spaimei, mii i mii. Vznd c
nu mai ies la iveal, au fost trimii cercetai pe urmele lor.
Acetia au gsit arme, buci de armuri i snge peste tot.
i nite mesaje scrijelite pe perei, n limba troloc, prin care ei
i cereau Celui ntunecat s-i ajute n ceasul de pe urm. Dar
oamenii care au venit dup aceea nu au mai gsit nici o urm
de snge sau de cuvinte. Fuseser toate curate. Jumate-Oa-
menii i trolocii nc i mai aduc aminte, i de asta nu intr
aici.
i tocmai aici ne-ai adus s ne ascundem? ntreb
Rand, nevenindu-i s cread. Am fi mai n siguran afar,
ncercnd s scpm cu fuga.
Dac n-ai fi plecat aa, rosti rbdtoare Moiraine, ai ti
c am luat msuri pentru ca aceast cldire s fie aprat. Un
Myrddraal nici nu le-ar observa, cci sunt menite s opreasc
un alt soi de ru, dar fpturile care se afla n Shadar Logoth nu
pot ptrunde aici i nici mcar nu se pot apropia. Diminea
vom putea pleca n siguran; aceste fpturi nu suport lumina
soarelui. Se vor ascunde n adncurile pmntului.
Shadar Logoth? murmur ovielnic Egwene. Parc
spuneai c oraul se numete Aridhol.
Cndva, se numea Aridhol, rspunse Moiraine, i era
unul dintre cele zece Neamuri care au ntemeiat Cel de al
Doilea Legmnt, neamuri care s-au ridicat mpotriva Celui
ntunecat, nc din primele zile dup Frngerea Lumii. n
vremea n care Thorin al Toren al Ban era rege n Manetheren,
regele din Aridhol era Balwen Mayel, Balwen Bra de fier. Pe
cnd totul amenina s se cufunde n bezna disperrii, n
timpul Rzboaielor Troloce, i victoria Printelui Minciunii
prea asigurat, la curtea lui Balwen a sosit un brbat pe
nume Mordeth.
E chiar el? exclam Rand, iar Mat spuse:
Nu se poate!
Privirea pe care le-o arunc Moiraine i reduse la tcere, n
ncpere se ls din nou linitea; nu se mai auzea dect glasul
femeii Aes Sedai.
342

Nu trecuse mult de la sosirea lui Mordeth, i el
dobndise deja ncrederea lui Balwen. n scurt vreme, era cel
mai puternic, dup rege. Mordeth i-a otrvit minile lui Balwen,
iar Aridhol a nceput s se preschimbe. S-a nchis n sine, iar
oamenii si au devenit mai cruzi. Se spune c unii preferau s-i
vad sosind pe troloci, dect pe brbaii din Aridhol. Numai
victoria Luminii conteaz. Acesta a fost strigtul de lupt pe
care Mordeth l-a ales pentru ei, iar brbaii din Aridhol strigau
aceste vorbe, dei prin faptele lor peau departe de calea
Luminii. Povestea e prea lung pentru a v-o spune pe toat,
prea trist i nici mcar n Tar Valon nu este cunoscut n
totalitate. Cum fiul lui Thorin, Caar, a sosit aici ca s ctige
din nou oraul de partea naiunilor nfrite prin Legmntul
celor zece Neamuri, iar Balwen l-a primit aezat pe tron, o
fptur mpuinat i cu ochii sclipind din pricina nebuniei, i
a rs, n timp ce Mordeth zmbea alturi de el, i a poruncit ca
solii, n frunte cu Caar, s fie omori ca fiind Iscoade ale Celui
ntunecat. Cum Prinul Caar a ajuns s fie numit Caar
Ciungul. Cum a scpat el din temniele din Aridhol i a fugit, de
unul singur, la Hotare, urmrit de asasinii blestemai trimii de
Mordeth. Cum s-a ntlnit acolo cu Rhea, care nu l-a cunoscut,
i cum a luat-o de soie, i astfel n Pnz a aprut un fir care a
dus la momentul n care el a murit de mna ei, iar ea i-a luat
viaa n faa mormntului, i Aleth-Loriel a czut. Cum
armatele din Manetheren au venit s-l rzbune pe Caar i au
gsit porile din Aridhol prbuite la pmnt, iar nuntru nici
o fptur vie, ci ceva mai ru ca moartea. n Aridhol nu
ptrunsese niciun duman, n afar de el nsui. Bnuielile i
ura aduseser la lumin o fptur care se hrnea cu ceea ce-i
dduse natere, ceva ascuns chiar la temelia pe care se nla
oraul. Mashadar e nc aici, i ateapt, flmnd. Oamenii nici
nu mai pomenesc de Aridhol, ci l numesc Shadar Logoth,
Locul-n-Care-Umbra-Ateapt sau, cu mai puine cuvinte,
Umbra-Care-Ateapt. Numai Mordeth a scpat de Mashadar,
dar a fost prins de acesta i a rmas, la rndul su, prizonier
ntre aceste ziduri, de-a lungul veacurilor. i alii l-au vzut. Pe
unii i-a subjugat prin daruri care le-au sucit minile i le-au
murdrit sufletul cu o pat care s-a micorat i apoi s-a ntins,
343

pn ce a pus stpnire pe ei sau i-a omort. Dac reuete
vreodat s conving pe cineva s-l nsoeasc pn la ziduri,
pn la hotarele puterii lui Mashadar, i va fura sufletul i se va
hrni cu el. Atunci, Mordeth va pleca, nchis n trupul celui
atins de o soart mai rea dect moartea, pentru a-i rspndi
iari relele n toat lumea.
Comoara, murmur Perrin dup ce ea se opri. Voia s-l
ajutm s o duc n locul n care-i lsase caii. Pun rmag c
locul era, chipurile, undeva n afara oraului, sfri el, tras la
fa; Rand se nfior.
Dar acum suntem n siguran, nu? ntreba Mat. Nu ne-a
dat nimic i nu ne-a atins, suntem n sigurana, nu, cu
msurile pe care le-ai luat?
Suntem n siguran, ncuviin Moiraine. Nu poate
ptrunde aici, nici el, nici vreo alt fptur care slluiete n
ora. i trebuie s se ascund din calea luminii, aa c putem
pleca nestingherii dup ce se face ziu. Acum ncercai s
dormii. O s fim bine aprai pn ce se ntoarce Lan.
Lipsete cam mult, vorbi Nynaeve, privind ngrijorat
afar, n ntuneric; noaptea se lsase cu totul i era neagr ca
smoala.
N-o s peasc nimic, rspunse Moiraine linitit, i-i
ntinse pturile alturi de foc n timp ce vorbea. Soarta lui este
s se lupte cu Cel ntunecat, i i-a fost hotrt nc din
leagn, cnd i s-a dat s in o sabie cu minile sale de prunc.
Pe lng asta, a simi clipa i felul n care ar muri, precum i
el simte mereu ce fac. Odihnete-te, Nynaeve. Totul o s fie
bine.
Dar, tocmai cnd se cuibrea n paturi, Moiraine se opri
puin i privi n strad, de parc i-ar fi dorit, la rndul ei, s
afle de ce ntrzia Strjerul.
Rand i simea braele i picioarele ca de plumb, iar ochii
parc voiau s-i se nchid de la sine, i totui nu adormi prea
curnd, iar cnd o fcu, ncepu s viseze, s mormie i s dea
din picioare, mototolindu-i paturile. Se trezi brusc i privi n
jur cteva clipe nainte s-i aminteasc unde se afla.
Rsrise luna. Era una din zilele ultimului ptrar, cnd din
discul ei rmsese numai o achie care se pregtea s se
344

nnoiasc. Lumina nu reuea s nving bezna. Toi ceilali
dormeau nc, dei nu prea adnc. Egwene i cei doi prieteni ai
si se rsuceau i murmurau ceva ce nu se putea auzi.
Sforitul lui Thom, care, pentru prima oar, nu mai era aa de
puternic, era ntrerupt din cnd n cnd de cuvinte pe jumtate
rostite. i nc nici urm de Lan.
Brusc, Rand avu senzaia c msurile de aprare luate de
Moiraine nu nsemnau nimic. Acolo, afar, n ntuneric, putea fi
orice. Spunndu-i c se purta prostete, mai puse ceva lemne
pe foc, nteind jarul. Focul era prea mic pentru a da prea
mult cldur, dar mcar, aa, lumina ceva mai tare.
Habar n-avea ce-l fcuse s se trezeasc din visul neplcut.
Se fcea c era din nou un bieel, ducnd n mn sabia lui
Tam i cu un leagn n spate, legat n curele, fugind pe strzile
pustii, urmrit de Mordeth, care i striga c nu voia dect s-i
ia o mn. i mai era acolo i un btrn care-i privea fr
clipire, scond un hohot de rs dement.
i adun pturile i se ntinse, privind fix n tavan. Dorea
din tot sufletul s doarm, chiar dac ar fi visat ceva
asemntor, dar nu se putea hotr s nchid ochii.
Pe neateptate, Strjerul intr neauzit n ncpere. Moiraine
se trezi i se ridic n capul oaselor, de parc ar fi sunat ceva.
Lan deschise pumnul i trei obiecte mici czur pe podeaua de
piatr, n faa ochilor ei, cu un zgomot ca de fier. Erau trei
nsemne roii ca sngele, de forma unor cranii cu coarne.
Sunt troloci nuntru, i anun Lan. O s ajung aici n
mai puin de un ceas. Iar Dhavol sunt cei mai ri dintre ei.
i ncepu s-i trezeasc i pe ceilali. Cu micri calme,
Moiraine se apuc s-i adune pturile.
Ci sunt? tiu c ne aflm aici? ntreb ea, de parc nu
era nici o grab.
Nu cred, rspunse Lan. Erau mai mult de o sut,
ndeajuns de speriai pentru a omor tot ce mic, chiar i unul
pe altul. Jumate-Oamenii trebuie s-i conduc ei nii, i sunt
patru pentru un singur plc; chiar i ei par c nu-i doresc
nimic mai mult dect s strbat oraul i s ias ct mai
repede de aici. Nu-i dau prea mult osteneala s cerceteze
mprejurimile i sunt aa de tulburai, nct, dac nu s-ar
345

ndrepta drept spre noi, a zice c nu avem de ce s ne facem
griji.
Se opri ovind.
Mai e ceva?
Doar att, rspunse ncet Lan. Myrddraalii i-au silit pe
troloci s intre n ora. Dar pe Myrddraali cine i-a silit?
Cu toii ascultaser n linite. Acum ns, Thom blestem
cu glas sczut, iar Egwene ntreb, aproape neauzit:
Cel ntunecat?
Nu fi proast, fetio, se rsti Nynaeve. Cel ntunecat e
ferecat n Shayol Ghul de ctre Creator.
Cel puin deocamdat, ncuviin i Moiraine. Nu, nu-i
Printele Minciunii acolo, afar, dar tot trebuie s plecm.
Nynaeve o privi piezi.
S plecm de aici, unde spui c suntem n siguran, i
s strbatem Shadar Logoth pe timp ce noapte.
Sau s rmnem aici i s-i nfruntam pe troloci, replic
Moiraine. Mi-ar trebui Puterea, ca s le fac fa, dar asta ar
distruge toate msurile mele de aprare i ar atrage ncoace
tocmai fpturile pe care voiam s le ocolim. n plus, ar fi ca i
cum am aprinde o pllaie n vrful unuia dintre turnurile de
straj, pe care s-o vad toi Jumate-Oamenii la douzeci de
mile n jurul nostru. Nu a vrea s plec, dar aici noi suntem
iepurii, i ogarii sunt cei care conduc vntoarea.
i dac mai sunt i alii dincolo de ziduri? ntreb Mat.
Atunci ce facem?
Ce voiam de la bun nceput, spuse Moiraine.
Lan i arunc o privire, dar ea ridic un bra i continu:
Atunci eram prea obosit i nu eram n stare. Acum,
ns, m-am odihnit, mulumit Meteresei. Ne vom ndrepta
spre ru. Acolo, avnd spatele aprat de ap, pot s fac n aa
fel nct trolocii i Jumate-Oamenii s nu ne ajung, lsndu-
ne rgazul s mpletim plute pentru a traversa. Sau, i mai
bine, s-ar putea s avem norocul s dm peste barca vreunui
negutor care coboar din Saldaea.
Lan observ c toi cei din Emonds Field erau palizi la fa.
Trolocii i Myrddraalii ursc apa adnc. Trolocilor le e
groaz de ea. Nu pot nota. Un Jumate-Om nu ptrunde n ap
346

dect cel mult pn la bru, mai ales dac-i o ap curgtoare.
Iar trolocii nu fac nici mcar asta, dac pot gsi o cale s scape.
Deci dup ce trecem rul suntem n sigurana, conchise
Rand, iar Strjerul ncuviin.
Pentru Myrddraali va fi aproape la fel de greu s-i fac pe
troloci s construiasc plute ca i s-i sileasc s ptrund n
Shadar Logoth, iar dac totui ncearc s-i fac s treac aa
peste Arinelle, jumtate o s-o ia la fug, iar restul pesemne c
se vor neca.
Luai-v caii, le porunci Moiraine. nc n-am trecut
dincolo.

347

CAPITOLUL 20

Praf n btaia vntului

Cnd plecar din cldirea de piatr alb, pe caii lor care se
foiau nervoi, vntul ngheat ncepu s bat n rafale, gemnd
i nvrtejindu-se n jurul acoperiurilor, fcndu-le mantiile s
fluture ca nite flamuri i mpingnd norii subiri peste discul
aproape ascuns al lunii. Dup ce le poruncise n oapt s nu
se ndeprteze, Lan o apuc n josul strzii, deschiznd drumul.
Caii se foiau i smuceau friele, dornici s scape din locul
acela.
Rand privi ngrijorat cldirile pe lng care treceau, care se
desenau amenintor pe cerul nopii, cu ferestrele lor goale ca
orbitele unui cadavru. Printre ele, preau s se mite umbre.
Din cnd n cnd se auzeau zgomote era vntul care fcea
pietrele s se prbueasc. Mcar au disprut ochii. Dar
uurarea lui nu inu mult. i de ce au disprut?
Thom i cei din Emonds Field erau foarte aproape de el i
foarte grijulii s nu se ndeprteze nici cu un pas. Egwene avea
umerii plecai, de parc ncerca s fac n aa fel nct copitele
Belei s nu mai rsune pe pavaj. Rand nu voia nici mcar s
respire. Orice zgomot putea atrage atenia.
Brusc, descoperi c ntre ei i cei din fa, Strjerul i
femeia Aes Sedai, rmsese un spaiu liber. Cei doi erau la vreo
treizeci de pai mai nainte, i de-abia li se mai vedeau
siluetele.
Rmnem n urm! murmur el, i-l mboldi pe Noru s
grbeasc pasul.
O pal subire de cea, colorat n argintiu i cenuiu,
plutea jos, pe strad, n faa lui.
Oprii! se auzi strigatul nbuit al lui Moiraine, ascuit i
poruncitor, rostit astfel nct s nu rzbat prea departe.
Nesigur pe el, Rand se opri imediat. De acum, vlul de cea
se ntinsese de-a curmeziul strzii, ngrondu-se ncet, ca i
cum s-ar fi revrsat din ce n ce mai mult din cldirile aflate
de-o parte i de alta. Ajunsese la fel de groas ca braul unui
348

brbat. Noru nechez i ncerc s se trag napoi, tocmai
cnd Egwene, Thom i ceilali l ajunser din urm. i caii lor
i ddur capetele pe spate, ferindu-se s se apropie prea mult
de peticul de cea.
Lan i Moiraine venir ncet spre ceaa care se ngroase
cam ct un picior, i se oprir de cealalt parte, nu foarte
aproape. Femeia Aes Sedai cercet vlul de cea care-i
desprea. Rand ridic din umeri, simind un fior de spaim
care-i se nfipsese dintr-odat ntre omoplai. Ceaa era
scldat ntr-o lumin slab, care devenea ns mai
strlucitoare pe msur ce braul tulbure se ngroa. Totui, nu
ajunsese nc nici mcar ct lumina lunii. Caii se foiau
stingherii, chiar i Aldieb i Mandarb.
Ce-i asta? ntreb Nynaeve.
E fora malefic din Shadar Logoth, rspunse Moiraine.
Mashadar. Nu vede, nu gndete i se mic prin ora fr
int, ca o rm care se trte pe pmnt. Dac te atinge,
mori.
Rand i ceilali i lsar caii s se trag iute napoi, dar nu
prea departe. Orict i-ar fi dorit Rand s scape de Aes Sedai,
lng ea era la fel de n siguran ca acas, dac se gndea la
ce se afla mprejur.
i atunci, cum ajungem la voi? ntreb Egwene. Poi s
omori fptura s ne croieti drum?
Moiraine scoase un hohot de rs, scurt i amar.
Fetio, Mashadar e uria, la fel de mare ca nsui Shadar
Logoth. Nici ntregul Turn Alb nu-l poate ucide. Ca s-l vatm
ndeajuns nct s putei trece mi-ar trebui att de mult
Putere nct i-a atrage aici pe toi Jumate-Oamenii ca i cum
a suna dintr-o goarn. Iar Mashadar s-ar repezi s vindece
rul pe care-i l-a face i, poate, s ne prind n plasa lui.
Rand schimb o privire cu Egwene, apoi repet ntrebarea.
Moiraine oft i rspunse:
Nu-mi place, dar nu avem de ales. Fptura asta nu poate
fi peste tot, sub cerul liber. Pesemne c mai exist i alte ci.
Vedei steaua aceea?
i se rsuci n a, pentru a le arta o stea roie, undeva jos
pe cer, ctre rsrit.
349

Mergei mereu ctre ea, i v va duce la ru. Orice s-ar
ntmpla, nu v oprii. Mergei ct de repede putei, dar, mai
presus de toate, nu facei zgomot. Nu uitai de troloci. i de cei
patru Jumate-Oameni.
Dar cum o s v gsim? protest Egwene.
O s v gsesc eu, spuse Moiraine. Fii sigur c pot.
Acum plecai. Fptura asta nu are niciun pic de minte, dar
poate s simt cnd se afl prin preajm ceva cu care se poate
hrni.
ntr-adevr, din braul principal se desprinseser firioare
de cea argintii i cenuii, care pluteau, tremurtoare, prin
aer, precum sutele de tentacule ale fpturilor de pe fundul
lacurilor din Codrul cu Bli.
Cnd Rand, care urmrise trunchiul gros de cea opac,
ridic privirea, Strjerul i femeia Aes Sedai dispruser. El i
umezi buzele cu limba i prinse privirea celorlali. Erau la fel de
ngrijorai ca el. i mai ru, chiar. Preau s atepte cu toii ca
altcineva s fac prima micare. Erau nconjurai de bezn i
de ruine. Pieriii erau pe undeva, pe acolo, i trolocii, poate
chiar dup primul col. Firele de cea se apropiar; erau cam
la jumtatea distanei i nu mai tremurau. i aleseser prada.
Dintr-odat, i simi foarte puternic lipsa lui Moiraine.
Toi ceilali rmseser nc pe loc, cu ochii mari, ntrebn-
du-se ncotro s-o apuce. Rand l fcu pe Noru s se ntoarc,
iar calul o porni la trap, smucind cpstrul ca s poat fugi mai
repede. Ca i cum aceast prim micare l-ar fi fcut
conductorul grupului, toi ceilali l urmar.
Fr Moiraine, nu mai avea cine s-i apere dac aprea
Mordeth. i trolocii. i Rand ncerc s nu se mai gndeasc.
O s se in dup steaua cea roie. Mcar asta putea ine
minte.
De trei ori se vzur silii s se ntoarc, deoarece strzile
erau blocate dintr-o parte n cealalt de movile de pietre i
crmizi peste care caii nu s-ar fi putut cra. Rand i auzea
pe ceilali respirnd uierat, scurt i zgomotos, aproape
cuprini de panic. Strnse din dini, pentru a-i opri i el
gfitul. Mcar f-i s cread c nu i-e fric. Te descurci bine,
cap ptrat! O s-i aduci pe toi n siguran.
350

Ocolir un col i ddur de un val de cea care sclda
pavajul spart, cu o lumin la fel de strlucitoare ca luna plin.
Brae groase ct trupul cailor se ndreptar spre ei. Nimeni nu
mai zbovi. Rsucindu-se, o luar la galop, foarte aproape unii
de alii, fr s le mai pese de zgomotul scos de copite.
n faa lor, pe strad, aprur doi troloci, la nici zece
lungimi de cal.
O clip, oamenii i trolocii nu fcur altceva dect s se hol-
beze unii la alii, cuprini de uimire. Apru o alt pereche de
troloci, apoi alta i alta, ciocnindu-se de cei din frunte i
rmnnd mpietrii n loc la vederea oamenilor. Dar numai
pentru o clip. Dinspre cldiri rsunar urlete guturale, iar
trolocii nir spre ei. Oamenii se risipir ca iepurii.
Calul lui Rand ajunse la galop din trei pai.
Pe aici! strig el, dar auzi acelai ndemn scos de alte
cinci glasuri diferite. Aruncnd o privire iute peste umr, i
vzu tovarii disprnd n mai multe direcii, fiecare urmrit
de troloci.
Erau i pe urmele sale trei, care-i fluturau prin aer beele
cu lauri la capete. I se fcu pielea de gin cnd i ddu
seama c ineau pasul cu Noru. Se ls n jos pe grumazul
calului i-l mboldi, urmrit de strigtele rguite.
n faa lui, strada se ngust. De o parte i de alta erau
cldiri prbuite, care se aplecau ca nite beivi. ncet-ncet,
ferestrele goale se umpleau cu o strlucire argintie, o cea
groas care se revrsa afar. Mashadar.
Rand ndrzni s priveasc peste umr. Trolocii nc
alergau, la mai puin de cincizeci de pai n urma lui. Lumina
care emana din valul de cea era ndeajuns de puternic
pentru a-i zri limpede. De acum, n spatele lor apruse i un
Pierit, iar trolocii preau c fug de el, n aceeai msur n
care-l urmreau pe Rand. n faa biatului, vreo ase brae
cenuii de cea, sau poate i mai multe, tremurau la ferestre,
pipind vzduhul. Noru i ddu capul pe spate i nechez
puternic, dar Rand i nfipse fr mil clciele n coastele lui
i calul se npusti slbatic nainte.
Braele de cea rmaser nemicate cnd Rand trecu n
galop printre ele, dar el se ls foarte jos pe spinarea lui Noru
351

i refuz s le priveasc. Dincolo, drumul era liber. Dac m
atinge vreunul Pe Lumin! l mboldi i mai tare pe Noru, iar
calul ni nainte, nspre bine venitele-umbre. fr s se
opreasc din fug, Rand privi napoi, de ndat ce strlucirea
lui Mashadar ncepu s scad.
Braele tremurtoare ale acestuia blocau jumtate din
drum, iar trolocii oviau, dar Pieritul scoase un bici din coburi
i ncepu s fichiuie din el pe deasupra capetelor fiarelor,
scond un zgomot ca de trsnet i umplnd vzduhul de
scntei. Gheboai, trolocii o apucar dup Rand. Jumate-Om
ovi, cercetnd braele ntinse ale lui Mashadar cu chipul
ascuns sub gluga neagr, apoi se grbi i el s nainteze.
Braele de cea, din ce n ce mai groase, tremurar o clip,
nesigure, apoi lovir ca nite erpi. Cel puin dou se
ndreptar ctre fiecare troloc, scldndu-i n lumina lor
cenuie; boturile se ddur pe spate pentru a zbiera, dar ceaa
se strecur n gurile deschise, nbuind orice zgomot. Patru
brae, groase, se rsucir n jurul Pieritului, iar acesta
mpreun cu calul su tresrir ca ntr-un dans, pn ce gluga
czu, dezvluindu-i chipul palid, fr ochi. Pieritul ip ascuit.
De fapt, nu se auzi niciun zgomot, aa cum se ntmplase i
cu trolocii, i totui ceva reui s strbat valul de cea, un
bocet ptrunztor, asurzitor, ca i cum toate viespile din lume,
adunate la un loc, i-ar fi sfredelit timpanele lui Rand cu toat
groaza care putea s existe. Noru tremur, de parc auzise i
el, i fugi mai iute ca nainte. Rand se ag de el, gfind, cu
gtul uscat ca nisipul.
Dup o vreme, i ddu seama c nu mai auzea strigtul
tcut al Pieritului muribund, i, dintr-odat, tropotul copitelor
calului su i se pru la fel de zgomotos ca un strigt. Smuci
tare de frie i-l opri pe Noru lng un zid prbuit, chiar la
ntlnirea a dou strzi. Un monument fr nume se nla n
ntuneric, n faa lui.
Prbuit n a, ascult, dar nu se auzea altceva dect
sngele care-i pulsa n urechi. Chipul i era scldat ntr-o
sudoare rece, i se nfior cnd vntul i fcu mantia s fluture.
n cele din urm, se ndrept n a. Cerul era mpnzit de
stele, n locurile care rmseser neacoperite de nori, dar
352

steaua roie aflat jos, la rsrit, era uor de observat. O mai fi
cineva n via s-o vad? Or fi fost liberi sau czui n minile
trolocilor? Arde-m-ar Lumina, Egwene, de ce nu te-ai inut
dup mine? Dac erau vii i n libertate, trebuia s urmeze
steaua. Dac nu Ruinele se ntindeau la nesfrit; putea s-i
caute zile n ir, fr s-i gseasc, dac izbutea s se fereasc
de troloci. i de Pierii, i de Mordeth, i de Mashadar. fr
tragere de inim, se hotr s porneasc mai departe.
Strnse friele. Pe una din strzile care se ncruciau se
auzi o piatr, izbindu-se de alta cu un zgomot puternic.
Rmase mpietrit n loc, inndu-i rsuflarea. Era ascuns n
umbr, la un pas de rspntie. Cuprins de panic, se gndi s
se trag mai n spate. Dar ce era acolo? Nu cumva avea s fac
vreun zgomot i s se dea de gol? Nu-i mai putea aminti, i-i
era team s-i ia ochii de la colul cldirii.
Acolo se adunase un vl de bezna, din care se desprindea o
umbr mai lung. Un la, prins n vrful unui b! n aceeai
clip, Rand i nfipse clciele n coastele lui Noru i-i scoase
sabia din teac, dintr-o micare; se npusti nainte, cu un
strigat nearticulat, i flutur sabia cu toat puterea. Numai un
efort disperat i opri tiul s cad. Cu un ipt scurt, Mat se
prbui pe spate, aproape cznd de pe cal i mai-mai s-i
scape arcul din mn.
Rand rsufl adnc i-i cobor sabia; braul i tremura.
Ai mai vzut pe cineva? reui el s ntrebe.
Mat nghii mult n sec, nainte s se ndrepte n a, cu
micri stngace.
Pi pi numai troloci, rspunse el, ducndu-i o
mn la gt i umezindu-i buzele. Numai troloci. Tu?
Rand cltin din cap.
Pesemne c ncearc s ajung la ru. Mai bine am porni
i noi.
Mat ncuviina n tcere, tot pipindu-i gtul, i o pornir
mpreun ctre steaua cea roie. nainte s fi parcurs mai mult
de o sut de pai, n urma lor, n adncurile oraului, rsun
strigatul ascuit al unui corn de al trolocilor. i rspunse un
altul, de dincolo de ziduri. Rand se nfior, dar continu s
nainteze lent, cercetnd locurile ntunecate i ocolindu-le de
353

cte ori se putea. Dup ce trase o dat de frie, de parc avea
de gnd s porneasc n galop, Mat fcu la fel. Nu se mai auzi
niciun sunet de corn, i astfel ajunser n tcere la o
deschiztur n zidul acoperit de ieder, unde fusese cndva o
poart. Rmseser numai turnurile, care se nlau,
sfrmate, pe cerul ntunecat.
Odat ajuns n dreptul porii, Mat ovi, dar Rand i spuse
n oapt:
Crezi c suntem mai n sigurana nuntru dect afar?
Nu ncetini nici mcar cu un pas, iar Mat l urm dup
cteva clipe, ncercnd s priveasc n toate direciile n acelai
timp. Rand rsufl adnc; avea gura uscat. O s scpm. Lu-
min, o s scpm!
Zidurile disprur n urma lor, nghiite de noapte i de
pdure. ncordndu-i auzul ca s prind cel mai mic zgomot,
Rand inu drumul drept ctre steaua cea roie.
Brusc, Thom se ivi din spatele lor, la galop, ncetinind
numai ct s le strige:
Mai repede, ntngilor!
O clip mai trziu, zgomotele i trosnetele care rsunar n
urma lui le ddur de neles c apreau trolocii. Rand i
nfipse clciele n coastele calului, iar Noru ni pe urmele
murgului. i ce se ntmpl cnd vom ajunge la ru fr
Moiraine? Pe Lumin, Egwene!

Perrin edea n a, printre umbre, cercetnd poarta de care
l mai desprea nc o mic distan, i, fr s-i dea seama,
pipia cu degetul lama securii. Prea s fie o cale liber prin
care s ias din oraul ruinat, i totui rmsese acolo vreo
cinci minute, cercetnd-o. Vntul i zburlea prul crlionat i
ncerca s-i rup mantia, dar el se nfofoli cu ea, fr s-i dea
prea bine seama ce fcea.
tia c Mat i aproape toi cei din Emonds Field credeau c
are mintea cam nceat. n parte, din cauz c era att de mare
i, n general, se mica foarte grijuliu dintotdeauna i fusese
team s nu loveasc din greeal pe cineva sau s nu fac
vreun ru, de vreme ce era cu mult mai mare dect bieii cu
care crescuse numai c, n realitate, prefera s gndeasc
354

lucrurile pn la capt, dac putea. Iuimea unei mini
neprevztoare l dusese pe Mat n ncurctur de mai multe
ori, i tot Mat, cu agerimea sa, reuea s-i trag dup el fie pe
Rand, fie pe el, fie pe amndoi.
i simea gtul uscat. Pe Lumin, s nu m mai gndesc
la ncurcturi. ncerc s-i pun din nou ordine n gnduri.
Gndurile prudente erau singura cale de scpare.
Cndva, n faa porii fusese un soi de piaet, avnd n
mijloc o fntn uria. O parte a acesteia era nc acolo, un
grup de statui sfrmate care se nlau dintr-un bazin mare i
rotund. i spaiul liber dimprejur exista nc. Pentru a ajunge
la poart, trebuia s parcurg vreo sut de pai i numai
ntunericul l adpostea de ochii care-l cutau. Nici asta nu era
o idee prea plcut. i amintea nc prea bine de urmritorii
nevzui.
Se gndi la sunetul de corn pe care-l auzise n ora, cu
puina vreme n urm. Aproape c se ntorsese, gndindu-se c
unii dintre ceilali ar fi putut cdea prini, nainte s-i dea
seama c, i dac era aa, nu putea face nimic de unul singur.
Nu mpotriva a oare ct spusese Lan? o sut de troloci i
patru Pierii. Moiraine Sedai a spus s ajungem la ru.
ncepu s se gndeasc la poart. Nici mcar prudena nu-l
ajutase foarte mult, dar se hotrse. naint, lsnd n urm
umbrele adnci, nspre locurile ceva mai puin ntunecate.
Tocmai atunci, la captul ndeprtat al piaetei apru un alt
clre, care se opri n loc. Se opri i el i-i cut securea; nu-i
oferea cine tie ce senzaie de siguran. Dac era un Pierit
Rand? se auzi un strigat uor i tremurat.
Perrin rsufl uurat.
Perrin sunt, Egwene, strig i el, la fel de ncet; dar
ntunericul fcea ca pn i-o oapt s par prea puternic.
Caii se ntlnir lng fntn.
Ai mai vzut pe cineva? ntrebar n acelai timp, i
amndoi rspunser scuturnd din cap.
O s fie bine, murmur Egwene, mngind gtul Belei.
Nu crezi?
Moiraine Sedai i Lan o s aib grij de ei, rspunse
Perrin. O s aib grij de noi toi, dup ce ajungem la ru.
355

Chiar ndjduia s fie aa.
Dup ce trecur de poart, simi o mare uurare, chiar dac
mai erau troloci n pdure. Sau Pierii. ncerc s risipeasc
acele gnduri. Crengile goale ale copacilor nu-l mpiedicau s se
conduc dup steaua cea roie, i de acum Mordeth nu-i mai
putea ajunge. Acesta din urm l speriase mai mult dect orice
troloci.
Curnd aveau s ajung la ru i s se ntlneasc acolo cu
Moiraine, iar ea avea s fac n aa fel nct nici trolocii s nu-i
mai poat ajunge. Credea asta, pentru c avea nevoie s
cread. Vntul fcea crengile s se ating una de alta, iar
frunzele i acele copacilor venic verzi s foneasc. Strigtul
singuratic al unui oim de noapte rsuna n ntuneric, iar el, i
Egwene venir mai aproape unul de altul, ca i cum voiau s se
nclzeasc. Erau foarte singuri.
Undeva, n spatele lor, rsun cornul unor troloci, care
scoase cteva note scurte i tremurtoare, ndemnndu-i pe
vntori s se grbeasc, s iueasc pasul. Apoi, pe urma lor
se nlar urlete rguite, neomeneti, iscate de corn. Urlete
care se ascuir din ce n ce mai tare, pe msur ce bestiile
simeau mirosul de om.
Perrin i ndemn calul la galop, strignd:
Hai!
Egwene l urm, i amndoi i mboldir caii cu clciele,
fr s le pese de zgomot i de crengile care-i fichiuiau.
Galopar printre copaci, condui n egal msur de
instinct i de lumina slab a lunii, pn ce Bela rmase n
urm. Perrin se uit n spate. Egwene lovi iapa i trase de frie,
dar degeaba. Judecnd dup zgomote, trolocii se apropiau,
ncetini i el, ca s n-o lase prea mult n urm.
Grbete-te! i strig.
De acum i vedea i pe troloci, nite siluete uriae care
sreau printre copaci, mugind i rnjindu-i colii pentru a le
nghea sngele n vine. Apuc mnerul securii, care-i atrna la
old, att de strns nct ncepur s-l doar degetele.
Grbete-te, Egwene, grbete-te!
Brusc, calul su nechez, iar el czu, prbuindu-se din a,
cnd calul dispru de sub el. i flutur braele pentru a-i
356

regsi echilibrul i czu cu capul nainte ntr-o ap ngheat.
fr s-i dea seama, czuse de pe marginea unei stnci
abrupte drept n Arinelle.
ocul provocat de apa rece ca gheaa l fcu s icneasc i
s nghit destul de mult ap, nainte s izbuteasc s ias la
suprafa. Simi, mai mult dect s aud, cum i altcineva se
prbuea pe urmele lui i se gndi c pesemne Egwene o
apucase pe acelai drum. Gfind i scuipnd, ncepu s calce
apa; nu era uor s rmn la suprafa surtucul i mantia
sa erau deja ude, iar nclrile i se ngreunaser. Se uit n jur
dup Egwene, dar nu vzu dect sclipirea razelor de lun pe
suprafaa ntunecat a apei, ncreit de vnt.
Egwene? Egwene?
Chiar n faa ochilor si, o suli lovi oglinda apei i-l
mproc n fa. Altele czur n ru n jurul su. Pe mal se
auzir glasuri rguite care se certau, i trolocii ncetar s mai
arunce cu ncpnare, dar, pentru moment, renun i el s
mai strige.
Curentul l ducea n josul apei, dar strigatele groase i
mriturile l urmreau pe mal, innd ritmul. Desfcndu-i
mantia, o ls s pluteasc. Era ceva mai puin greutate care
s-l trag la fund. Cu toate puterile, ncepu s noate ctre
malul cellalt. Acolo nu erau troloci. Cel puin, aa spera.
nota cum fceau cu toii acas, n lacurile din Codrul cu
Bli, micnd din mini i din picioare n acelai timp i
innd capul deasupra apei. Cel puin, ncerca s-i in capul
deasupra apei, dar nu era uor. Chiar fr mantie, surtucul i
nclrile preau s fie la fel de grele pe ct i era trupul. Iar
securea i atrna la bru ameninnd s-l trag pe o parte,
dac nu la fundul apei. Se gndi o clip s i dea drumul; de
fapt, gndul i trecu prin minte de mai multe ori. Ar fi fost uor,
mult mai uor dect s se chinuie s scape de nclri, de
pild. Dar, de fiecare dat cnd se gndea, se imagina pe sine
crndu-se pe malul cellalt, ateptat de troloci. Nu c
securea l-ar fi ajutat prea mult mpotriva a jumtate de duzin
de troloci, sau chiar mpotriva unuia singur, dar era mai bine
dect s lupte cu minile goale.
357

Dup o vreme, ncepu s se ntrebe dac mai putea ridica
securea n mini, chiar dac ddea peste troloci. Braele i
picioarele i erau ca de plumb; fiecare micare era un chin, iar
capul nu-i se mai nla din ap la fel de mult ca nainte,
ncepu s tueasc, din pricina apei care-i intra n nas. Nici o
zi la fierrie nu e uoar, se gndi el ostenit, i chiar atunci
lovi cu piciorul n ceva. Trebui s mai dea o dat ca s-i dea
seama ce era. Fundul. Ajunsese n apa mic. Trecuse rul.
Trgnd aer pe gur, se ridic n picioare, mprocnd cu
ap n jur i gata-gata s se prbueasc. Cu chiu, cu vai, i
scoase securea de la cingtoare n timp ce se tra spre mal,
tremurnd din pricina vntului. Nu vzu niciun troloc. Nici pe
Egwene. Doar civa copaci, rspndii pe mal, i o raz de lun
aternut pe ap, ca o panglic.
Dup ce-i trase sufletul, ncepu iar i iar s strige dup
ceilali. i rspunser nite strigte slabe de pe malul cellalt;
chiar i de la distan, i ddu seama c erau glasurile aspre
ale trolocilor. Prietenii si ns nu rspunser.
Vntul se ntei; gemetele sale nbuir glasurile trolocilor,
iar Perrin se nfior. Nu era ndeajuns de frig pentru ca hainele
sale ude s nghee, dar s-ar fi zis c o lam ngheat i sfia
trupul. Se prinse cu braele, dar tot nu reui s se opreasc din
tremurat. Singur, se cr cu greu pe mal, pentru a gsi un
loc n care s se adposteasc de vnt.

Rand mngie gtul lui Noru, optindu-i vorbe linititoare.
Calul i scutur capul i se mica iute de pe un picior pe altul.
Trolocii rmseser n urm sau aa prea , dar Noru
simea nc mirosul lor puternic. Mat clrea cu o sgeat n
arc, veghind s nu aib parte de vreo surpriz venit din
ntuneric, n timp ce Rand i Thom priveau printre crengi,
cutnd steaua roie dup care s se cluzeasc. Fusese
destul de uor s n-o scape din ochi, chiar i cu toate crengile
de deasupra, ct vreme merseser drept spre ea. Dar apoi
apruser ali i ali troloci n faa lor, ceea ce-i silise s
galopeze ntr-o parte, cu ambele cete pe urma lor, urlnd.
Trolocii puteau ine pasul cu un cal, dar nu pe o distan foarte
lung, aa c pn la urm scpaser de ei, cu urletele lor cu
358

tot. Dar, cu toate ocolurile fcute, pierduser steaua
cluzitoare.
Eu tot v spun c-i pe-acolo, zise Mat, artnd spre
dreapta sa. Ultima dat mergeam spre miaznoapte, iar asta
nseamn c rsritul e acolo.
Uite-o, strig brusc Thom, artnd spre stnga lor
printre crengile dese, drept ctre stea.
Mat mormi ceva neauzit.
Cu coada ochiului, Rand prinse o micare, cnd un troloc
ni dintre copaci fr niciun sunet, legnndu-i bul cu
laul la vrf. Rand lovi calul cu clciele, iar acesta se npusti
nainte, tocmai cnd aprur ali doi, care se desprinser dintre
umbre, pe urmele primului. Un la atinse ceafa lui Rand, provo-
cndu-i un fior pe ira spinrii.
O sgeat strpunse ochiul uneia dintre bestii, apoi Mat
apru lng el, n timp ce caii i purtau printre copaci. Fugeau
ctre ru, i ddu Rand seama, dar fr s fie convins c-i
ajuta cu ceva. Trolocii se ineau pe urmele lor, mai mai s
prind cozile nvolburate ale cailor, dac ntindeau braele.
Dac mai ctigau o jumtate de pas, laurile i puteau trage pe
amndoi jos din a.
Rand se aplec pe grumazul calului pentru a se ine ct mai
departe de lauri. Chipul lui Mat era aproape ngropat n coama
calului su. Dar Rand se ntreb unde era Thom. Oare
Menestrelul hotrse c-i era mai bine de unul singur, de
vreme ce toi cei trei troloci se luaser dup biei?
Dintr-odat, murgul lui Thom apru din ntuneric, la galop,
n spatele trolocilor. Acetia nu avur dect rgazul s arunce o
privire peste umr, surprini, nainte ca braele Menestrelului
s fluture napoi i, imediat, nainte. Razele de lun se
reflectar ntr-o lam de oel. Unul dintre troloci se mpiedica i
czu, rsucindu-se de mai multe ori nainte s rmn
grmad la pmnt, n timp ce un altul czu n genunchi cu un
ipat, ducndu-i ambele mini la spate. Cel de al treilea mri,
dezgolindu-i botul cu dini ascuii, dar, cnd tovarii si se
prbuir, el se rsuci i dispru n ntuneric. Braul lui Thom
fcu din nou aceeai micare, de parc ar fi lovit dintr-un bici,
359

iar trolocul zbier, dar nu se opri din alergat, i strigtele sale
se topir n deprtare.
Rand i Mat se oprir, cu ochii holbai la Menestrel.
Cele mai bune cuite pe care le aveam, mormi Thom,
dar nu fcu nici o micare s coboare din a pentru a-i le lua
napoi. la o s-i aduc pe alii dup el. Sper c rul nu-i prea
departe. i sper
ns se mulumi s clatine din cap i plec imediat. Rand i
Mat se luar dup el.
n scurt vreme, ajunser la un mal jos, unde copacii
creteau chiar pn la marginea apei ntunecate, a crei
oglind vrstat de razele de lun se ncreea n btaia
vntului. Rand nici nu vedea malul cellalt. Nu-i plcea ideea
s treac pe ntuneric, cu pluta, dar era cu att mai puin
dornic s rmn n locul n care se afla. Dac trebuie, o iau
not.
Undeva, departe de ru, rsun un corn de troloc; un sunet
scurt, iute i ascuit, din ntuneric. Era prima dat cnd se
auzea cornul, dup ce se ndeprtaser de ruine. Rand se
ntreb dac asta nsemna c unii dintre tovarii lor fuseser
prini.
N-are rost s stm aici toat noaptea, hotr Thom.
Alegei. n susul ori n josul rului?
Dar Moiraine i ceilali ar putea fi oriunde, protest Mat.
Dac nu alegem bine, n-am face dect s ne ndeprtm de ei.
Chiar aa, rspunse Thom, pocnind din buze i ndem-
nndu-i calul n josul rului, pe lng mal. Chiar aa.
Rand se uit la Mat, care ridic din umeri, i, o vreme, nu
se mai ntmpl nimic. Pe alocuri, malul era ceva mai nalt, n
alte pri mai jos, copacii se ndeseau sau se rreau, alctuind
mici luminiuri, dar noaptea, rul i vntul erau la fel peste tot,
negre i reci. Pe lng asta, nu mai erau troloci. ns Rand nu
le ducea dorul ctui de puin.
Apoi, n faa lui se zri o lumini, foarte foarte mic. Pe
msur ce se apropiar, i ddu seama c era cu mult
deasupra rului, de parca ar fi atrnat n vrful unui copac.
Thom grbi pasul i ncepu s fredoneze n surdin.
360

n cele din urm, vzur i de unde venea lumina era o
lamp, atrnat de unul din catargele unei brci mari de nego,
care fusese ancorat pentru noapte la marginea unui lumini.
Barca avea cam optzeci de picioare n lungime i se cltina uor
din cauza curentului, smucind frnghiile de ancorare legate de
copaci. Pnzele zbrniau i trosneau din pricina vntului.
Lampa lumina puntea, la un loc cu razele de luna, dar nu se
vedea nimeni.
Ei, asta, spuse Thom, cobornd din a, e mai bine dect
mecheriile unei Aes Sedai, nu?
i puse minile n olduri i, chiar i pe ntuneric, se vzu
limpede ct era de mulumit.
Vasul nu pare fcut s care i cai, dar, innd seama de
primejdia n care se afl, i de care noi o s-l prevenim,
cpitanul s-ar prea putea s fie nelegtor. Numai s m lsai
pe mine s vorbesc. i luai-v pturile i desagile, ca s fiu
pregtit dac se ivete ceva.
Rand se ddu jos i ncepu s-i desfac lucrurile legate de
a.
Doar nu vrei s plecam fr ceilali?
Thom nu mai avu prilejul s spun ce voia s fac. n
lumini ddur naval doi troloci, care urlau i-i fluturau
laurile; nc patru erau n spate, la mic distan. Caii se
ridicar pe picioarele din spate i nechezar. Strigtele care
rsunau n deprtare le artau c mai erau troloci care tocmai
soseau.
n barc! strig Thom. Repede! Lsai totul! Fugii!
Spunnd asta, o lu la fug spre barc; mantia peticit i
flutura, iar cutiile cu instrumente din spatele su se ciocneau
una de alta.
Voi, cei de pe barc! strig el. Trezii-v, idioilor! Troloci!
Rand smuci pturile i desagile, reuind s le desfac din
curele, i se inu strns pe urmele Menestrelului. Aruncndu-i
bocceaua peste parapet, sri i el pe punte. De-abia avu
rgazul s vad un om ncovrigat acolo, care tocmai se ridica,
de parc fusese trezit din somn, i czu drept peste el. Brbatul
gemu tare. Rand se mpiedic, iar un crlig nfipt n captul
unui b se lovi de parapet, chiar n locul n care srise el.
361

Peste tot, prin barc, se auzir strigte i zgomote de pai
de a lungul punii.
Dou mini proase apucar parapetul, chiar lng crlig,
i un cap cu coarne de ap se nl deasupra lui. Dezechilibrat,
mpleticindu-se pe picioare, Rand reui totui s-i trag sabia
i s-o fluture prin aer. Trolocul se prbui, cu un strigt.
Peste tot se ivir brbai care alergau, strigau i tiau
frnghiile de ancorare cu securile. Barca se cltina i tremura,
de parc era nerbdtoare s porneasc la drum. Sus, la prova,
trei brbai se chinuiau s lupte cu un troloc. Cineva lovi peste
bord cu o suli, dei Rand nu vzu n ce anume. Se auzi
zbrnitul unei corzi de arc, o dat i nc o dat. Brbatul pe
care clcase Rand se tr mai departe de el, n patru labe, apoi
ridic braele, vzndu-l pe Rand care-l privea.
Crua-m! strig el. Ia tot ce vrei, ia barca, ia tot, dar
cru-m!
Dintr-odat, ceva se izbi de spinarea lui Rand, culcndu-l
pe punte. Sabia i czu din mna ntins. Cu gura cscat,
ncercnd n zadar s trag aer n piept, el se ntinse ctre
sabie. Muchii reacionar cu o ncetineal chinuitoare; se tra
ca un melc. Individul care cerea s fie cruat arunc o privire
temtoare i avid ctre sabie, apoi dispru n ntuneric.
Cu mare greutate, Rand reui s priveasc peste umr, i-i
ddu seama c norocul l prsise. Un troloc cu bot de lup
sttea n echilibru pe parapet, privindu-l i innd n mn
captul sfrmat al unui b, cu care tocmai l lovise. Rand se
strdui s ajung la sabie, s se mite, s se ndeprteze, dar
braele i picioarele de-abia i se trau, fiind numai pe jumtate
sub controlul su. Tremurau i se mprtiau n toate direciile.
Avea senzaia c pieptul i era strns n chingi de fier; n faa
ochilor i jucau pete argintii. Cuprins de panic, i cut o cale
de scpare. Timpul pru s se opreasc n loc, cnd trolocul
ridic bul rupt, de parc voia s-l strpung cu el. Lui Rand i
se prea c bestia se mica acum ca ntr-un vis. Privi braul
gros care se trgea n spate, i parc simea deja captul rupt
care-i sfrma ira spinrii, simea durerea provocat de
lovitur. Se gndi c plmnii i erau pe punctul s plesneasc.
362

O s mor. Ajut-m, Lumin, o s Braul trolocului porni
spre el, cu b cu tot, iar Rand izbuti s ipe, o singur dat:
Nu!
Brusc, barca se cltin, iar din ntuneric apru un lan gros
care-l lovi pe troloc de-a curmeziul pieptului, cu un zgomot ca
de oase sfrmate, aruncndu-l peste bord.
O clip, Rand rmase ntins pe punte, gfind i privind fix
lanul care se cltina nainte i napoi pe deasupra lui. Cu
asta, pesemne c mi-am isprvit norocul, se gndi el. Nu cred
c mi-a mai rmas ceva.
Se ridic n picioare, cltinndu-se, i i lu sabia, innd-
o, mcar o dat, aa cum trebuia, cu ambele mini, cum l
nvase Lan, dar nu mai avea mpotriva cui s-o foloseasc.
Distana dintre barc i mal se mrea vznd cu ochii;
strigtele trolocilor se pierdeau n noapte.
Pe cnd i punea sabia la loc n teac i se sprijinea,
istovit, de parapet, un brbat ndesat, ntr-un surtuc care-i
ajungea la genunchi, veni cu pai mari pe punte s se uite la el.
Prul lung care-i cdea pe umerii lai i barba care-i lsa
descoperit doar buza de sus ncadrau un chip rotund. Rotund,
dar nu moale. Lanul se legn din nou, iar brbatul l prinse,
privindu-l la fel de urt cum l privise i pe Rand mai nainte;
lanul i se opri n palm cu un zgomot sec.
Gelb! tun brbatul. Of, Soart! Unde s-mi fii, Gelb?
Vorbea foarte iute, legnd cuvintele unul de altul, astfel c
Rand de-abia putea s-l neleag.
Nu poi s te ascunzi de mine pe propria barc! Aducei-
mi-l pe Floran Gelb.
Apru un marinar, cu o lamp n mn, iar nc doi
aduser pe sus un brbat pe care-l aruncar drept n mijlocul
cercului de lumin. Rand l recunoscu pe individul care-i
oferise barca. Ochii brbatului se micau n toate prile,
ocolind privirea celui ndesat, care, din cte credea Rand, era
cpitanul.
Pe fruntea lui Gelb se ntindea o vntaie, n locul n care
Rand l lovise cu piciorul.
363

Nu trebuia tu s prinzi lanul sta la locul lui, Gelb?
ntreb cpitanul cu un calm surprinztor, dei la fel de repezit
ca mai nainte.
Gelb pru de-a dreptul uimit.
Dar aa am fcut. L-am legat strns. Recunosc c nu
sunt foarte priceput i c din cnd n cnd m mic cam ncet,
cpitane Domon, dar tot mi fac treaba.
Zici c eti ncet, da? Nu eti aa ncet cu somnul.
Dormi, cnd ar trebui s stai de veghe. Din cauza ta, puteam fi
cu toii ucii.
Nu, cpitane, nu. El a fost de vin, rspunse Gelb,
artnd spre Rand. Stteam de veghe, aa cum trebuia, cnd el
a venit pe furi i m-a lovit cu mciuca.
i atinse vntaia de pe frunte, strnse pleoapele de
durere, apoi l privi urt pe Rand.
M-am luptat cu el, dar apoi au venit trolocii. E n
crdie cu ei, cpitane. E Iscoada Celui ntunecat. E n
crdie cu trolocii.
E n crdie cu maica mare! tun cpitanul Domon. Nu
te-am prevenit i ultima dat, Gelb? La Whitebridge, jos cu tine!
Dispari din ochii mei, pn nu te arunc peste bord chiar acum.
Gelb dispru pe dat, iar Domon ramase o vreme cu
privirile aintite n gol, ncletnd i desfcnd pumnii.
Trolocii tia se tot in dup mine. De ce nu m las n
pace? De ce?
Rand privi peste parapet i constat cu surprindere c
malul nu se mai zrea. Erau doi brbai care ineau de crma
care ieea de la pupa i ali ase pe o parte, care mpingeau
barca n largul rului, ca pe un uria gndac de ap.
Cpitane, vorbi Rand, undeva acolo sunt prietenii
notri. Dac te ntorci dup ei, sunt convins ca te vor rsplti.
Chipul rotund al cpitanului se ntoarse spre el, iar cnd
aprur Thom i Mat, i cuprinse i pe ei cu privirea aceea
lipsita de expresie.
Cpitane, ncepu Thom cu o plecciune, d-mi voie s
Ia venii voi jos, spuse cpitanul Domon, ca s vd ce soi
de fpturi s-a ntmplat s ajung pe puntea mea. Hai. Fugi-
mi-ar norocul, s lege cineva lanul sta blestemat la locul lui!
364

Dup ce marinarii se grbir s pun mna pe lan, el porni
cu pai apsai spre pupa, urmat de Rand i de cei doi tovari.
La pupa, cpitanul Domon avea o cabin ngrijit, la care se
ajungea cobornd cteva trepte; totul prea s fie la locul lui,
pn i surtucele i mantiile care atrnau pe nite crlige de
lemn, n spatele uii. Cabina era lat ct toat barca, avnd n-
tr-o parte un pat mare, iar n cealalt, o mas masiva de lemn.
Exista un singur scaun, cu sptar nalt i brae groase, iar
cpitanul se aez acolo, fcndu-le semn celorlali s-i
gseasc loc pe diversele cufere i bncue care mai erau prin
jur. Mat ddu s se aeze pe pat, dar un mormit puternic l
opri.
Acuma, ncepu cpitanul, dup ce se aezar cu toii. Eu
spun a m numi Bayle Domon, cpitan i proprietar al Picturii,
care spun a fi barca asta. Voi cine o-i fi i unde o-i merge pe
aicea, prin pustietate, i ce pricin oi avea eu s nu v arunc
peste bord, pentru necazurile pe care-mi le-ai adus?
Lui Rand i venea la fel de greu ca mai nainte s
urmreasc vorbirea iute a lui Domon. Cnd nelese n sfrit
ultimele cuvinte ale cpitanului, clipi surprins. S ne arunce
peste bord?
N-am vrut s v facem niciun necaz, zise repede Mat.
Mergem n Caemlyn i de acolo
De acolo unde vedem cu ochii, l ntrerupse Thom, la mo-
mentul potrivit. Aa cltoresc Menestrelii, ca praful risipit de
vnt. Eu sunt Menestrel, nelegei, i mi spune Thom Merrilin,
aduga el, aranjndu-i mantia i fcnd peticele multicolore
s fluture, ca i cum cellalt nu le-ar fi observat. Mucoii tia
de la ar vor s-mi fie ucenici, dei nc nu-s convins c-i
vreau cu mine.
Rand l privi pe Mat, care rnji.
Asta zic a fi n regul, omule, spuse linitit cpitanul Do-
mon, dar nu m lmurete deloc. Ba chiar dimpotriv. Lua-m-
ar Norocul, pi locul sta zic a nu fi pe drumul spre Caemlyn,
de oriunde ai veni, din cte am auzit eu.
Ei, e o poveste ntreaga, spuse Thom, i ncepu pe dat s-
o depene.
365

Din ce povestea, reiei c el, Thom, fusese prins de zpezi
ntr-un ora de mineri, n Munii de Negur, dincolo de Baer-
lon. Aflndu-se acolo, auzise legende despre o comoar care
provenea din vremea Rzboaielor Troloce, dintr-un ora prsit
i czut n ruina numit Aridhol. i se ntmplase ca el s tie
dinainte locul n care se afla Aridhol, de pe o hart care-i fusese
druit cu muli ani n urm de un prieten din Ilian, care
murise, un prieten cruia i salvase odinioar viaa. Cu limb
de moarte, omul i spusese c harta i va aduce mari bogii,
ceea ce Thom nu crezuse pn ce nu auzise legendele. Iar cnd
zpezile se topiser ndeajuns, pornise cu civa tovari,
printre care cei doi care doreau s-i fie ucenici, i, dup o
cltorie plin de greuti reuiser s gseasc oraul prsit.
Dar se dovedise pn la urm c stpnul comorii fusese de a
dreptul un Stpn al Spaimei, i ntr-acolo fuseser trimii
troloci care s-o aduc ndrt n Shayol Ghul. Aproape toate
pericolele care-i ameninaser cu adevrat troloci, Myrddraali,
Draghkari, Mordeth, Mashadar i ncoliser i n povestea lui
Thom, mai devreme sau mai trziu, dei, dac stteai s-l
asculi pe Menestrel, prea c totul fusese ndreptat mpotriva
lui nsui, iar el se comportase cu foarte mult pricepere i
curaj. Dup multe aventuri, cele mai multe avndu-l drept erou
pe Thom, scpaser de acolo, urmrii de troloci, dar se
pierduser unii de alii n ntuneric, pn cnd, n cele din
urm, Thom i cei doi tovari i cutaser adpost n ultimul
loc care le mai rmsese, pe barca cea primitoare a cpitanului
Domon.
Cnd Menestrelul termin, Rand i ddu seama c
rmsese cu gura cscat de o bucat de vreme, i o nchise
repede. Privindu-l pe Mat, vzu c prietenul su se holba la
Menestrel cu ochii mari.
Cpitanul Domon lovi cu degetele n braul scaunului.
Asta zic a fi o poveste pe care muli n-ar crede-o. Dar,
firete, eu am vzut trolocii, nu-i aa?
Fiecare cuvnt e adevrat, rosti sec Thom. i-o spune
unul care a trit-o.
S-o ntmpla s avei cu voi ceva din comoara asta?
Thom i desfcu braele, ntr-un gest de regret.
366

Vai, puinul pe care am izbutit s-l lum cu noi era pe
caii care au rupt-o la fug cnd au aprut ultimii troloci. Nu
mi-a mai rmas dect flautul i harpa, ceva mruni i hainele
de pe mine. Dar, crede-m, cpitane, nu i-ai dori nimic din co-
moara aceea. E pngrit de Cel ntunecat. Mai bine s-o lsam
prad ruinelor i trolocilor.
Deci n-avei bani s v pltii cltoria. Eu nu mi-a lsa
nici fratele s urce pe punte dac nu i-ar putea plti drumul,
mai ales dac mi-ar aduce i troloci n urma lui care s-mi
hcuiasc parapetul i s-mi taie pnzele. i ce pricin oi avea
s nu v trimit not de unde ai venit, ca s scap de voi?
Doar n-o s ne trimitei pe mal? se sperie Mat. Cu toii
trolocii acolo?
Am zis eu ceva de mal? rspunse sec Domon; i cercet o
clip, apoi i ls palmele deschise pe mas. Bayle Domon zic
a fi un om nelegtor. Nu v-a arunca peste bord, dac putem
cdea la nvoial. Acuma, vd c unul dintre ucenici are o
sabie. Eu a avea nevoie de o sabie i, aa om bun cum oi fi,
am s v las s mergei pn la Whitebridge n schimbul ei.
Thom deschise gura, dar Rand spuse repede:
Nu!
Tam nu i-o dduse ca s-o vnd. Pipi mnerul, simind
pecetea btlanului. Ct vreme avea sabia cu el, era ca i cum
l-ar fi avut pe Tam.
Domon clatin din cap.
Ei, dac o fi nu, atunci e nu. Dar Bayle Domon nu d de
poman, nici mcar maic-sii.
Fr tragere de inim, Rand i goli buzunarele. Nu era
mare lucru, doar ceva mruni i moneda de argint pe care i-o
dduse Moiraine. I-o ntinse cpitanului. Dup o clip, Mat oft
i fcu la fel. Thom se uit urt, dar foarte repede ncepu s
zmbeasc, astfel c Rand nu mai tia sigur ce s cread.
Cu un gest iute, cpitanul Domon lu cele dou monede
mari din minile bieilor i scoase o balan mic i o pung
destul de plina dintr-un dulap ferecat n bronz din spatele
scaunului. Dup ce cntri cu grij, puse monedele n pung i
le ddu napoi fiecruia cteva monede mai mici de argint i
bronz. Mai ales bronz.
367

Pn la Whitebridge, spuse el, isclind ceva, cu un scris
foarte ordonat, ntr-un caieel cu coperte de piele.
Cam scump drumul sta pn la Whitebridge, mormi
Thom.
Plus stricciunile vasului meu, rspunse linitit
cpitanul, punnd balana i punga napoi n dulap i
nchizndu-l mulumit. Plus nc puin pentru c mi-ai adus
trolocii pe cap, fcndu-m s plec la drum noaptea, cnd n
locurile astea sunt multe stnci de care m-a putea izbi.
Dar ceilali? ntreba Rand. Nu-i luai i pe ei? De acum
trebuie s fi ajuns la ru, sau vor ajunge n curnd, i o s
vad lampa din vrful catargului.
Cpitanul Domon ridic surprins din sprncene.
S-o ntmpla a crede c stm pe loc, omule? Lua-m-ar
Norocul, cred a fi noi cam la trei sau patru mile deprtare de
locul n care ai urcat. Trolocii i-au fcut pe oamenii mei s
trag din greu la vsle i tiu pe troloci mai bine dect i-ar
dori i ne ajut i curentul. Dar nici n-are a face. Nu m-a
opri iar n noaptea asta, nici dac pe mal ar fi maica-mare, i s-
ar prea putea s nu m mai opresc pn la Whitebridge.
Trolocii se in demult dup mine, i mi-a ajuns. Nu mai vreau
s-i vd, dac pot scpa de ei.
Thom se aplec spre el cu mult interes.
V-ai mai ntlnit cu trolocii i nainte? Acum, n ultima
vreme?
Domon ovi, privindu-l intens, dar cnd vorbi, pru pur i
simplu scrbit:
Am iernat n Saldaea, omule. Nu c mi-a fi dorit, dar
rul a ngheat devreme i gheaa s-a topit trziu. Se zice c,
din vrful celor mai nalte turnuri din Maradon, se vede Mana
Pustiitoare, dar mie nu-mi pas. Am mai fost acolo, i aud
mereu a fi poveti despre trolocii care atac fermele, sau alte
asemenea. Numai c, n iarna asta care a trecut, am vzut a fi
ferme cuprinse de flcri n fiecare noapte. Da, i sate ntregi,
cteodat. Au ajuns pn la zidurile oraului. i ca i cum asta
n-ar fi de ajuns, Cel ntunecat, toat lumea zice, c s-ar ivi i a
veni zilele de pe urma, continu el, nfiorndu-se i scrpinn-
du-se n cap, de parc gndul l-ar fi fcut s-l mnnce pielea
368

capului. de-abia atept s ajung ndrt acolo unde oamenii
cred trolocii a fi doar poveti, iar povetile mele minciuni
gogonate de ale celor care se vntur din loc n loc.
Rand nu-l mai asculta; rmase cu ochii aintii asupra
peretelui din fa i cu gndul la Egwene i la ceilali. Nu prea
drept ca el s fie n siguran la bordul Picturii, n timp ce ei
rmseser undeva, pierdui n ntuneric. Cabina cpitanului
nu mai prea aa confortabil ca mai nainte.
Rmase uimit cnd Thom l trase n picioare. Menestrelul i
mpinse pe amndoi, i pe Mat, i pe el, ctre scar, cerndu-i
scuze peste umr cpitanului Domon pentru purtarea
mucoilor de la ar. Rand urc pe punte n tcere.
Odat ajuni acolo, Thom arunc o privire grbit n jur, ca
s se asigure c nu-i ascult nimeni, apoi mri:
A fi putut s pltesc drumul cu cteva cntece i
poveti, dac voi doi nu v-ai fi grbit s-i artai argintul.
N-a prea crede, se rsti Mat. Mie mi se prea c se
gndea serios s ne arunce peste bord.
Rand se duse cu pai mici ctre parapet i se sprijini de el,
cu privirile aintite nspre rul ntunecat. Nu vedea nimic, nici
mcar malul. Dup o vreme, Thom i puse o mn pe umr, dar
el nu se mic.
N-ai ce s faci, biete. Mai mult, de acum ei sunt
probabil n siguran cu cu Moiraine i Lan. Crezi c exist
cineva mai bun pentru a-i scoate din necazuri?
Am ncercat s-o conving s nu vin cu noi, suspin
Rand.
Ai fcut tot ce-ai putut, biete. Nimeni nu i-ar fi putut
cere altceva.
I-am spus c voi avea grij de ea. Trebuia s m fi
strduit mai mult.
Scritul lemnelor i fonetul pnzelor btute de vnt
ngnau o melodie trista.
Trebuia s m fi strduit mai mult, opti el.

369

CAPITOLUL 21

Ascult vntul

Lumina soarelui, care se strecura peste rul Arinelle, i
croi drum n vioaga, nu prea deprtat de mal, unde edea
Nynaeve, cu spatele lipit de trunchiul unui stejar tnr,
rsuflnd adnc n somn.
i calul ei dormea, cu capul jos i picioarele desfcute, aa
cum dorm caii. Friele erau nfurate n jurul ncheieturii ei.
Cnd razele soarelui czur pe pleoapele animalului, acesta
deschise ochii i i nl capul, trgnd de frie. Nynaeve se
trezi, tresrind.
O clipa, rmase cu ochii aintii n gol, ntrebndu-se unde
era, apoi, cnd i aminti, ncepu s arunce n jur priviri i mai
rtcite. Dar acolo nu erau dect copacii, calul i un covor de
frunze vechi i uscate, aternut pe fundul vioagei. n colurile
cele mai ntunecate, cteva ciuperci, rmase din anul care
trecuse, desenau un cerc pe un bolovan prbuit.
ine-te-ar Lumina, femeie, murmur ea, lsndu-i
umerii n jos, nici mcar o noapte nu poi sta treaz.
Se ridic i i desfcu friele din jurul ncheieturii,
masnd-o vajnic.
Puteai s te trezeti n oala trolocilor, mai opti, pentru
sine.
Frunzele moarte fonir, cnd ea se cr pe buza vii i se
uit n zare. ntre locul unde sttea i ru se aflau numai civa
frasini. Scoara lor crpat i crengile desfrunzite i fceau s
par mori. Dincolo de ei, curgea rul lat, verde albstrui.
Pustiu. Nu se vedea nimic altceva. Pe malul cellalt se aflau
plcuri rare de copaci venic verzi, slcii i pini, dar preau s
fie mult mai puini dect pe malul ei. Dac Moiraine sau
vreunul dintre tineri trecuse dincolo, se ascundea bine. Firete,
nu avea niciun motiv s cread c trecuser, sau c
ncercaser s treac, tocmai pe acolo pe unde se afla i ea.
Puteau fi oriunde chiar i la zece mile n susul sau n josul
rului. Asta dac mai sunt n via, dup noaptea trecut.
370

Furioas pe sine nsi pentru c-i trecuse prin minte o
atare posibilitate, se strecur napoi n vioag. Nici mcar
Noaptea Iernii, sau lupta dinainte de Shadar Logoth, nu o
pregtiser pentru noaptea trecut sau pentru fptura aceea,
Mashadar. Galopul frenetic, felul n care se frmntase,
gndindu-se dac mai rmsese i altcineva n via i
ntrebndu-se cnd avea s ajung fa n fa cu vreun Pierit
sau cu trolocii. i auzise mrind i strignd undeva n
deprtare, iar cntecul tremurtor al cornului o nghease mai
mult dect o putea face vntul, dar, n afar de prima ntlnire
din ruine, nu-i mai vzuse dect o dat, iar atunci era afar.
Zece sau mai muli troloci rsriser ca din pmnt la vreo
treizeci de pai n faa ei, nind pe dat spre ea, urlnd i
strignd, fluturndu-i beele cu crlige la capete. Totui, cnd
ea i ntorsese calul, cu toii tcuser, ridicndu-i boturile
pentru a adulmeca aerul. Rmsese cu ochii aintii la ei, prea
uimit ca s poat fugi, iar ei i ntorseser spatele i
dispruser n noapte. i asta fusese lucrul cel mai nfricotor
din toate.
Cunosc mirosul przii pe care o vneaz, i spuse ea
calului, care se ridicase n picioare, i nu sunt eu aceea. Se
pare c femeia aia, nghii-o-ar Pstorul Nopii, are dreptate.
Porni hotrt n josul rului, ducndu-i calul de cpstru.
Se mica ncet, fiind foarte atent la pdurea dimprejur; faptul
c trolocii nu se luaser dup ea n noaptea precedent nu
nsemna c aveau s-o mai lase s scape, dac ddea din
greeala peste ei. Dar, orict ar fi fost de atent la pdure, era
nc i mai atent la pmntul din faa ei. Dac restul grupului
trecuse rul mai n jos de ea, cndva n cursul nopii, ar fi
trebuit s vad anumite urme, care-i puteau scpa
neobservate, dac se urca n a. Era posibil chiar i s dea de ei
toi, aflai nc pe malul pe care era i ea. Dar dac nu gsea
nimic, rul avea s-o duc, n cele din urm, la Whitebridge, iar
de acolo exista un drum care ducea la Caemlyn i pn n Tar
Valon, dac era nevoie.
Gndul aproape c o fcu s intre n panic. nainte s
plece n aceast cltorie, nu se ndeprtase niciodat de
Emonds Field mai mult dect bieii. Taren Ferry i se pruse
371

un loc ciudat, Baerlon ar fi umplut-o de uimire dac nu ar fi
fost aa pornit s i gseasc pe Egwene i pe ceilali. Dar nu
i ngdui ca toate acestea s-i slbeasc hotrrea. Mai
devreme sau mai trziu avea s-o gseasc pe Egwene i pe
biei sau o cale prin care s-o fac pe femeia Aes Sedai s
plteasc pentru ceea ce li se-ntmplase. Ori una, ori alta, i
fgdui n sinea ei.
Din loc n loc, gsi anumite urme, dar de cele mai multe ori,
orict s-ar fi strduit, nu-i putea da seama dac aceia care le
lsaser erau urmriii sau urmritorii. Unele urme erau de
nclri, care puteau s fi fost la fel de bine ale oamenilor sau
ale trolocilor. Altele erau de copite, precum cele de capre sau de
boi; acestea erau sigur de troloc. Dar nu exista niciun semn
despre care s fie sigur c era al celor pe care-i cuta.
Fcuse cam patru mile, cnd vntul i aduse miros de foc.
Venea de undeva din josul rului, dar nu de prea departe, dup
cum i se prea. ovi doar o clip, nainte s-i lege calul de un
pin aflat puin mai departe de ru, ntr-un desi de arbori
venic verzi, unde ar fi trebuit s rmn bine ascuns. Fumul
putea nsemna troloci, dar singura cale de a afla era s mearg
s vad. ncerc s nu se gndeasc la ce puteau face trolocii
cu focul.
Ghemuindu-se, se strecur de la un copac la altul, bleste-
mndu-i n minte fustele pe care trebuia s le suflece ca s nu
o mpiedice la mers. Fustele nu erau fcute pentru furiat.
Auzind zgomotul unui cal, ncetini pasul, iar cnd, n cele din
urm, trase cu ochiul cu mare grij de dup trunchiul unui
frasin, l vzu pe Strjer care cobora de pe armsarul cel negru,
ntr-un lumini ngust de pe mal. Femeia Aes Sedai edea pe
un butean lng un foc mic, pe care se afla un ceainic cu ap
care tocmai ddea n fiert. Iapa sa cea alb era alturi, ronind
nite buruieni firave. Nynaeve rmase pe loc.
Au plecat cu toii, spuse mohort Lan. Patru Jumate-Oa-
meni au plecat spre miazzi cam cu dou ceasuri nainte de
revrsatul zorilor, din cte-mi pot da seama tii c ei nu las
prea multe urme , dar trolocii au disprut. Pn i leurile,
dei trolocii nu prea obinuiesc s-i ia morii cu ei, dect dac
le e foame.
372

Moiraine arunc ceva n apa clocotit i lu ceainicul de pe
foc.
Am putea ndjdui c s-au ntors n Shadar Logoth i c
au pierit cu toii, dar parc ar fi puin prea mult.
Mirosul mbietor al ceaiului pluti nspre Nynaeve. Lumin,
f s nu-mi chiorie maele.
Nu tiu ce s-a ntmplat cu ceilali. Urmele sunt prea
amestecate ca s mai nsemne ceva.
n ascunztoarea ei, Nynaeve zmbi; eecul Strjerului era
ntr-o mica msur, o rzbunare pentru propriul eec.
Dar mai e un lucru important, Moiraine, continu Lan,
ncruntndu-se; refuz ceaiul pe care i-l oferi femeia Aes Sedai
i ncepu s se plimbe n sus i n jos n faa focului, cu o mn
pe mnerul sabiei i cu mantia care-i schimba culorile la
fiecare pas. Faptul c au aprut troloci, chiar i o sut, n
inutul celor Dou Ruri l pot accepta. Dar asta? Cei care ne
urmreau ieri trebuie s fi fost cam o mie.
Am avut noroc c nu au rmas cu toii s caute n Sha-
dar Logoth. Pesemne c Myrddraalii se ndoiau c ne vor gsi
acolo, dar le era i teama s se ntoarc n Shayol Ghul fr s
fi cutat peste tot. Cel ntunecat nu a fost niciodat un stpn
ngduitor.
Nu ncerca s te faci c nu nelegi. tii ce vreau s spun.
Dac acei o mie de troloci erau aici pentru a fi trimii n inutul
celor Dou Ruri, atunci de ce n-a fost aa? Exist un singur
rspuns. Au fost trimii numai dup ce noi am trecut rul Ta-
ren, cnd a devenit limpede c un singur Myrddraal i o sut
de troloci nu mai erau de ajuns. Dar cum? Cum au fost trimii?
Dac o mie de troloci pot fi adui att de departe spre miazzi
de Mana Pustiitoare, att de repede i pe neobservate ca s
nu mai spunem c au i plecat apoi pe acelai drum oare nu e
cu putin i ca zece mii dintre ei s fie trimii n inima Sal-
daeei, n Arafel sau n Shienar? Hotarele pot fi cucerite n mai
puin de un an.
Iar lumea ntreag poate fi cucerit n cinci ani, dac nu-
i gsim pe biei, rspunse simplu Moiraine. i pe mine m
preocup ntrebarea asta, dar nu am rspunsuri. Cile de tain
sunt nchise; ct despre meteugul Tierii vzduhului, nu a
373

mai existat nc din Vrsta Nebuniei vreo Aes Sedai ndeajuns
de puternic pentru asta. Iar dac nu a scpat vreunul dintre
Rtcii i fac Lumina s nu fie aa, nici acum, i niciodat
, nu exist nc nimeni pe lume care s-o poat face. Oricum,
cred c nici toi Rtciii laolalt nu pot mica din loc o mie de
troloci. Mai bine s ne ocupm de problemele cele mai urgente;
restul trebuie s mai atepte.
Bieii.
Era o afirmaie, nu o ntrebare.
Ct ai fost tu plecat, nici eu nu am stat degeaba. Unul
este n via, dincolo de ru. Ct despre ceilali, exista o urm
slab care ducea n josul apei, dar s-a pierdut dup ce am
gsit-o. Legtura dintre noi se rupsese de mai multe ceasuri,
nainte s-mi ncep cutarea.
Ghemuit dup copac, Nynaeve se ncrunt mirat. Lan se
opri n loc i ntreb:
Crezi c i-au prins Jumate-Oamenii care se ndreapt
acum spre miazzi?
Poate, rspunse Moiraine, apoi i turn o can cu ceai i
continu: Dar nu vreau s cred c ar putea fi mori. Nu pot. Nu
ndrznesc. tii ct de multe lucruri sunt n joc. Trebuie s-i
am pe tinerii tia. M atept s fie vnai de cei din Shayol
Ghul. Accept faptul c s-ar putea s mi se mpotriveasc i
unele din Turnul Alb, poate chiar Suprema nscunat. Exist
mereu Aes Sedai care nu accept dect o singur soluie. Dar
Brusc, ea ls cana jos i se ridic, ncruntndu-se uor.
Dac stai prea mult cu ochii la lup, mormi ea, te muc
oarecele de glezn.
Apoi privi drept spre copacul n spatele cruia se ascundea
Nynaeve.
Jupneas alMeara, de-acum poi s iei, dac vrei.
Nynaeve se ridic iute n picioare, grbindu-se s-i scuture
frunzele uscate de pe rochie. Lan se rsucise cu faa spre copac
de ndat ce privirea lui Moiraine se micase ntr-acolo i i
scosese sabia din teac nainte ca ea s termine de rostit
numele lui Nynaeve. Acum o vr la loc, cu mai mult putere
dect era, de fapt, nevoie. Chipul su era aproape la fel de lipsit
de expresie ca ntotdeauna, dar Nynaeve se gndi c n colul
374

gurii avea, parc, o urm de tristee. Se simi mulumit mcar
c Strjerul nu-i dduse seama c se afla i ea acolo.
Dar mulumirea inu doar o clipa. i ndrept privirea
asupra lui Moiraine i porni spre ea cu pai mari. i dorea s
rmn calm i detaat, dar glasul i tremura de mnie.
n ce i-ai amestecat pe Egwene i pe biei? n ce urzeli
murdare de Aes Sedai vrei s-i foloseti?
Cealalt i lu cana i sorbi uor din ceai, netulburat.
Totui, cnd Nynaeve se apropie, Lan ridic un bra pentru a-i
tia calea. Ea ncerc s dea piedica la o parte i rmase
surprins cnd braul Strjerului nu se mic mai mult dect
ar fi fcut-o o creang de stejar. Nici ea nu era lipsit de putere,
dar muchii lui erau ca fierul.
Ceai? i oferi Moiraine.
Nu. Nu vreau ceai. Nu a bea ceaiul dumitale nici dac
a muri de sete. Nu-i dau voie s-i foloseti pe oamenii din
Emonds Field n urzelile tale ticloase de Aes Sedai.
Nu prea ai dreptul s vorbeti, Metereas, rspunse
Moiraine, prnd mai interesat de ceaiul fierbinte dect de
ceea ce spunea. i dumneata poi folosi Puterea, ntr-o oarecare
msur.
Nynaeve smuci din nou de braul lui Lan, dar acesta tot nu
se mic, aa c se hotr s nu-l bage n seam.
Aa? Cum de nu spui c-a fi i eu vreun troloc?
Zmbetul aternut pe chipul lui Moiraine era att de
mulumit, nct Nynaeve simi c-i venea s-o loveasc.
Crezi c e cu putin ca eu s m aflu fa n fa cu o
femeie care poate atinge Adevratul Izvor i poate conduce
Puterea, chiar dac numai uneori, fr s tiu ce e? Aa cum i
tu ai simit puterile lui Egwene. Cum crezi c mi-am dat seama
c te aflai n spatele copacului? Dac n-a fi fost cu gndurile
aiurea, a fi simit de cum te apropiai. Troloc cu siguran nu
eti, cci atunci a fi simit miasma Celui ntunecat. i atunci,
spune-mi, ce am simit, Nynaeve alMeara, Metereas din
Emonds Field, care poate mnui puterea fr s-o tie?
Lan se uita la Nynaeve ntr-un fel neplcut; prea uimit i
gnditor, dei numai expresia ochilor i se schimbase, iar chipul
i rmsese de piatr. Egwene era deosebit, o tiuse
375

dintotdeauna. Din Egwene urma s ias o Metereas de prima
mn. Sunt nelese, i spuse ea, i ncearc s m ia pe
nepregtite.
Nu mai vreau s-aud nimic. Dumneata
Trebuie s asculi, rosti ferm Moiraine. Bnuisem ceva
nc din Emonds Field, chiar dinainte s te cunosc. Oamenii
mi-au povestit ct era de suprat Metereasa pentru c nu
prezisese iarna grea i ntrzierea primverii. Mi-au spus ct
era de priceput la prevestirea vremii i a recoltelor, ct de
minunate erau leacurile ei i cum, cteodat, vindeca rni care
ar fi putut lsa bolnavul schilod, i o fcea att de bine, nct
nu se mai vedea aproape nici o cicatrice, nu rmnea nici o
urm. Singurele critici pe care le-am auzit la adresa ta veneau
din partea ctorva care se gndeau c eti prea tnr pentru o
asemenea rspundere, iar asta n-a fcut dect s-mi ntreasc
bnuielile. Att de tnr i att de nzestrat.
Jupneasa Barran m-a instruit bine, rspunse Nynaeve,
ncercnd s se uite spre Lan, numai c ochii lui o fceau s se
simt tot nelinitit, aa c se hotr pn la urm s se uite
spre ru, peste capul femeii. Cum de-au ndrznit cei din sat
s brfeasc n faa unei strine? i cine i-a zis c a fi prea
tnr? ntreb ea.
Moiraine zmbi, dar nu se ls abtut de la ceea ce avea
de spus.
Spre deosebire de majoritatea femeilor care pretind c
ascult vntul, tu chiar poi s-o faci, cteodat. Firete, nu are
nimic de a face cu vntul. E ceva ce ine de Aer i Ap. i nu
era nevoie s fii nvat s-o faci; te-ai nscut cu asta, la fel ca
Egwene. Dar tu ai nvat s te descurci, ceea ce ea nc n-a
fcut. La cteva clipe dup ce ne-am ntlnit, am tiut. i aduci
aminte c te-am ntrebat deodat dac tu eti Metereasa?
Oare de ce crezi c-am fcut-o? Nu era nici o deosebire ntre tine
i celelalte fete drgue care se pregteau de Srbtoare. Chiar
dac m ateptam la o Metereas tnr, mi imaginam pe
cineva mai n vrsta dect tine.
Nynaeve i amintea mult prea limpede ntlnirea; femeia,
mai sigur pe ea dect oricare din Soborul Femeilor, mbrcat
cu cea mai frumoas rochie din cte vzuse vreodat, care i se
376

adresa ca unei copile. Apoi, brusc, Moiraine clipise surprins
i, niciuna, nici dou, ntrebase
i umezi cu limba buzele care i se uscaser dintr-odat. Cei
doi se uitau la ea, Strjerul cu chipul su ca de piatr,
neclintit, iar femeia Aes Sedai blnd, dar foarte concentrat.
Nynaeve cltin din cap.
Nu! Nu! Nu-i cu putin. A fi tiut. Nu faci dect s
ncerci s m neli, dar n-o s-i mearg.
Firete c nu tii, spuse Moiraine mpciuitoare. Ce te
putea face mcar s bnuieti? Toat viaa nu ai auzit dect
despre ascultatul vntului. i, oricum, cred c ai prefera s le
spui tuturor celor din Emonds Field c eti o Iscoad a Celui
ntunecat, dect s recunoti, fie i numai n gndurile
dumitale cele mai tainice, c ai de-a face cu Puterea sau cu
temutele Aes Sedai.
Pe chipul lui Moiraine trecu o urm de veselie.
Dar pot s-i spun cum a nceput.
Nu mai vreau s-i mai aud minciunile, protest Nyna-
eve, dar cealalt n-o bg n seam i continu.
Cu opt sau, poate, zece ani n urm vrsta variaz, dar
se ntmpl ntotdeauna n copilrie a existat ceva ce-i doreai
mai mult dect orice altceva pe lume, ceva de care aveai nevoie.
i ai dobndit ce voiai. Poate c a czut o creang din copac, cu
ajutorul creia ai izbutit s iei la malul lacului i s nu te
neci. Poate vreun prieten, sau vreun animal de cas s-a
nsntoit, cnd toat lumea credea c va muri. Pe moment n-
ai simit nimic special, dar cam la o sptmn, sau dup vreo
zece zile, ai avut prima reacie, dup atingerea Adevratului
Izvor. De pild, un pic de febr i nite frisoane care au aprut
pe neateptate i te au silit s rmi n pat, apoi au disprut
dup numai cteva ceasuri. Reaciile difer, dar niciuna nu
dureaz mai mult de att. Dureri de cap, amoreli, tulburare,
toate deodat, sau poate momente n care ai riscat inutil sau
te-ai purtat prostete. O ameeal care te-a fcut s cazi din
picioare i s te-mpiedici de cte ori ncercai s te miti i s nu
poi rosti o vorb fr s te blbi. Mai sunt i alte posibiliti.
i aminteti?
377

Nynaeve se ls s cad pe pmnt; n-o mai ineau
picioarele. i amintea, dar tot cltina dezaprobator din cap.
Pesemne c era o coinciden. Sau poate c Moiraine pusese
mai multe ntrebri n Emonds Field dect crezuse ea. Tare
multe ntrebri mai pusese femeia Aes Sedai. Asta trebuia s
fie. Lan i ntinse mna, dar ea nici nu-l vzu.
S mergem mai departe, gri Moiraine, vznd-o c tace.
Cndva, ai folosit Puterea pentru a-i vindeca fie pe Perrin, fie pe
Egwene. Aa se creeaz o legtur. Poi s simi prezena celui
pe care l-ai vindecat cu ajutorul Puterii. n Baerlon, ai ajuns
drept la Cerbul i Leul, dei nu era hanul cel mai apropiat de
niciuna dintre porile pe care puteai s fi intrat. Cnd ai sosit
dumneata, dintre cei din Emonds Field nu erau la han dect
Perrin i Egwene. Care dintre ei a fost? Sau poate amndoi?
Egwene, bigui Nynaeve.
I se pruse, dintotdeauna, foarte firesc c putea cteodat
s spun cine se apropia de ea, chiar fr s vad; numai acum
ns i ddu seama c era mereu vorba despre cineva la care
leacurile ei dduser rezultate aproape miraculoase. n plus,
tiuse de fiecare dat cnd ngrijirile sale aveau s se
dovedeasc peste ateptri, fusese ntotdeauna sigur cnd
prezisese c recoltele aveau s fie foarte mbelugate sau c
ploile aveau s vin devreme sau trziu. Aa crezuse c trebuia
s fie. Nu toate Meteresele puteau asculta vntul, dar cele mai
bune o fceau. Aa-i spusese mereu jupneasa Barran, aa
cum spusese i c Nynaeve avea s fie una dintre cele mai
bune.
Avea friguri de mlatin, murmur ea, fr s-i ridice
capul din pmnt. Eram nc ucenic la jupneasa Barran, iar
ea m pusese s-o veghez pe Egwene. Eram tnr i nu tiam
c Metereasa avea totul sub control. E groaznic s vezi pe
cineva care sufer de boala asta. Copila era scldat n
sudoare, gemea i se zvrcolea, nct m ateptam s-i aud
oasele trosnind din clip n clip. Jupneasa Barran mi
spusese c febra urma s scad cam ntr-o zi, sau cel mult
dou, dar am crezut c voia doar s fie drgu cu mine i c
Egwene era pe moarte. Cteodat, pe cnd ea era foarte mic,
obinuiam s stau cu ea s-o supraveghez, dac maic-sa era
378

ocupat, aa c am nceput s plng gndindu-m c aveam s-
o vd murind. Un ceas mai trziu, cnd s-a ntors jupneasa
Barran, febra sczuse. S-a mirat, dar s-a ocupat de mine mai
mult dect de Egwene. Am crezut mereu c ea avusese impresia
c-i ddusem ceva copilei, dar mi-era prea fric s mrturisesc;
c ncerca s m liniteasc, pentru a fi sigur c tiam c nu-i
fcusem niciun ru lui Egwene. Dup o sptmn, am czut
pe podeaua din camera ei de zi; ba aveam frisoane, ba ardeam
toat. Jupneasa m-a urcat n pat, dar pn la cin mi trecuse
totul.
Sfrind de vorbit, i ls capul n palme. Bun pild i-a
mai ales, se gndi ea, arde-o-ar Lumina! S folosesc puterea ca
o Aes Sedai. Ca o ticloas de Aes Sedai, Iscoad a Celui
ntunecat.
Ai avut foarte mult noroc, vorbi Moiraine, iar Nynaeve se
ndrept de spate. Lan fcu un pas napoi, de parc nu era
treaba lui ce discutau, i ncepu s-i fac de lucru cu aua lui
Mandarb, fr mcar s le priveasc.
Noroc!
Ai izbutit s obii o frm de control asupra Puterii,
chiar dac nu poi atinge Adevratul Izvor dect din ntmplare.
Dac n-ai fi fcut-o, pn la urm te-ar fi omort. Aa se va
ntmpla, dup cte se pare, cu Egwene, dac reueti s-o
opreti s ajung n Tar Valon.
Dac eu am nvat asta ncepu Nynaeve, apoi nghii
n sec; era ca i cum ar fi recunoscut nc o dat c putea face
ceea ce-i spusese cealalt. dac eu am nvat, poate s nvee
i ea. Nu-i nevoie s ajung n Tar Valon i s fie amestecat n
intrigile dumitale.
Moiraine cltin ncet din cap.
Noi, Aes Sedai, cutm fetele care pot atinge Adevratul
Izvor fr cluzire cu la fel de mult atenie ca i pe brbaii
care o pot face. Nu din dorina de a ne spori numrul cel
puin, nu numai de asta i nici de teama c acele fete s-ar
putea folosi de Putere aa cum nu trebuie. Frma de control
pe care o pot dobndi, dac Lumina se milostivete de ele,
rareori poate face prea mult ru, mai ales c atingerea
Adevratului Izvor este cu neputin fr instruire i nu se
379

petrece dect ntmpltor. i, desigur, ele nu sunt afectate de
nebunia care-i face pe brbai s comit ticloii i fapte fr
sens. Vrem ns s le salvm vieile. Vieile celor care nu
reuesc s nvee s controleze Puterea.
Febra i frisoanele acelea nu puteau omor pe nimeni,
strui Nynaeve. N-au inut dect trei, patru ceasuri. Am mai
avut eu i alte reacii, i nici acelea nu au fost mortale. Iar
dup cteva luni, s-au oprit cu totul. De asta ce mai zici?
Au fost numai reacii, o lamuri Moiraine, rbdtoare. De
fiecare dat, reaciile apar mai aproape de momentul atingerii
Izvorului, pn cnd cele dou ajung s se petreac aproape n
acelai timp. Dup aceea, nu mai exist reacii vizibile, dar este
ca i cum un ceas ar fi nceput s ticie. Un an. Doi. Cunosc o
femeie care a rezistat cinci. Din patru care sunt din natere
nzestrate precum dumneata i Egwene, trei mor dac nu le
gsim i nu le instruim noi. Moartea lor nu este aa
ngrozitoare precum cea a brbailor, dar nici uoar nu e dac
pot spune aa. Convulsii. Strigte. Dureaz mai multe zile, iar
dup ce ncepe, nu se mai poate face nimic, nici mcar de ctre
toate femeile Aes Sedai din Tar Valon laolalt.
Mini. Ai pus multe ntrebri n Emonds Field i ai aflat
despre Egwene i boala ei, despre fierbinelile i frisoanele mele,
totul. Povestea asta e o minciun.
tii c nu-i aa, o contrazise cu blndee Moiraine.
Fr nici o tragere de inim, ovind mai mult dect o
fcuse vreodat pn atunci, Nynaeve ncuviin. Fusese o
ultim ncercare ncpnat de a nega ceea ce era limpede,
iar aa ceva nu avea niciun rost, orict de neplcut ar fi fost
lucrul respectiv. Prima ucenic a jupnesei Barran murise aa
cum spusese femeia Aes Sedai, pe cnd Nynaeve nc se juca
cu ppuile, i mai fusese i o tnr din Deven Ride, cu numai
civa ani nainte. i ea fusese ucenica unei Meterese i putea
asculta vntul.
Eti foarte nzestrat, din cte cred eu, continu Moi-
raine. Cu instruirea cuvenit, poi ajunge chiar mai puternic
dect Egwene, care, din cte mi se pare, poate ajunge una
dintre cele mai puternice Aes Sedai din ultimele veacuri.
380

Nynaeve se ddu napoi din faa celeilalte de parc s-ar fi
ferit de un arpe.
Nu! Nu vreau s am nimic de-a face cu Cu ce? Cu
mine nsmi? Rmase pe loc i continu, cu glas ovielnic:
Am s te rog s nu spui nimnui nimic despre asta, vrei?
Cuvintele aproape c i se oprir n gt. Ar fi preferat s
apar chiar atunci trolocii, dect s fie nevoit s-i spun acelei
femei te rog. Dar Moiraine nu fcu altceva dect s
ncuviineze din cap, iar Nynaeve se mai nsuflei un pic.
Nimic din toate astea nu explic ce ai de gnd cu Rand,
Mat i Perrin.
Cel ntunecat e pe urmele lor, rspunse Moiraine. Dac
el vrea ceva, eu m opun. Poate exista vreun motiv mai simplu
sau mai potrivit?
i termin ceaiul, privind-o pe Nynaeve peste buza cnii.
Lan, trebuie s plecm. Spre miazzi, cred. Mi-e team
c Metereasa nu ne va nsoi.
Nynaeve strnse din buze auzind-o cum spunea Mete-
reas, de parc ddea de neles c ea renunase la un lucru
de pre, n schimbul a ceva fr nici o valoare. Nu vrea s-i
nsoesc. ncearc s m supere, ca s m ntorc acas i s-i
las singuri cu ea.
Oh, ba da, am s vin cu voi. Nu m putei mpiedica.
Nimeni nu va ncerca s te mpiedice, spuse Lan, venind
din nou lng ele, golind ceainicul peste foc i amestecnd
cenua cu un b. Face parte din Pnz? o ntreb pe Moiraine.
Poate c da, rspunse ea gnditoare. Ar fi trebuit s mai
vorbesc o dat cu Min.
Vezi, Nynaeve, aadar eti binevenit, gri Lan, ovind o
clip atunci cnd i rosti numele, de parc ar fi vrut s adauge
Sedai.
Ea se nfurie simindu-se luat peste picior, iritat i de
felul n care cei doi vorbeau despre diverse lucruri n faa ei,
lucruri despre care ea nu tia nimic, fr s binevoiasc s-i
dea vreo lmurire, dar nu voi s le dea satisfacia de a-i ntreba.
Strjerul continu cu pregtirile de plecare, cu micri
msurate, sigure i iui, astfel c termin repede; eile, pturile
381

i toate celelalte fuseser legate cu grij n spatele eilor lui
Mandarb i Aldieb.
O s-i aduc eu calul, o anun pe Nynaeve, dup ce ter-
min cu ultima curelu.
Cu asta, o apuc n susul rului, iar ea i ngdui un
zmbet uor. Dup cum, mai nainte, ea i urmrise stnd
deoparte, aa voia i el s gseasc locul n care-i lsase calul,
fr vreun ajutor. Dar avea s-i dea seama c ea, una, nu lsa
prea multe urme cnd se furia. Ce plcere s-l vad
ntorcndu-se cu mna goal.
De ce spre miazzi? o ntreba pe Moiraine. Te-am auzit
spunnd c unul dintre biei a trecut rul. De unde tii?
I-am dat fiecruia dintre ei cte o pecete. Asta a creat un
soi de legtur ntre ei i mine. Ct vreme sunt n via i au
monedele asupra lor, voi reui s-i gsesc.
Privirile lui Nynaeve se ndreptar n direcia n care plecase
Strjerul, dar Moiraine cltin din cap.
Nu, nu aa. Nu pot dect s aflu dac sunt n via i s-
i gsesc, dac ne pierdem unii de alii. E un lucru nelept, nu
crezi, n mprejurarea de fa?
Nu-mi place s aud c exist legturi ntre dumneata i
cineva din Emonds Field, rspunse ncpnat Nynaeve. Dar
dac asta ne va ajuta s-i gsim
Ne va ajuta. Dac a putea, m-a duce nti dup cel de
peste ru, continu femeia Aes Sedai, cu o und de mnie
neputincioas n glas. E la numai cteva mile de noi. Dar nu-mi
permit s pierd timpul. Acum c trolocii au plecat, el ar trebui
s ajung n sigurana n Whitebridge. Cei doi care au plecat n
josul rului ar putea s aib mai mult nevoie de mine. i-au
pierdut monedele, iar Myrddraalii fie i urmresc, fie ncearc
s ne prind pe toi la Whitebridge. Trebuie s m ocup mai
nti de cei care au mai mare nevoie, oft ea.
S-ar putea ca Myrddraalii s-i fi omort, spuse Nynaeve.
Moiraine clatin uor din cap, de parc voia s spun c
ideea nici nu merita luat n seam. Nynaeve i subie buzele.
i atunci, unde e Egwene? De ea nici mcar n-ai
pomenit.
382

Nu tiu, recunoscu Moiraine, dar ndjduiesc c e n
siguran.
Nu tii? Ndjduieti? Ai vorbit atta despre cum vrei s-i
salvezi viaa ducnd-o n Tar Valon, numai c, din cte tii
dumneata, ar putea fi deja moart.
A putea s-o caut, dndu-le Myrddraalilor mai mult
rgaz pn s ajung s-i ajut pe cei doi care au apucat-o spre
miazzi. Pe ei i vrea Cel ntunecat, nu pe ea. Nici nu i-ar bate
capul cu Egwene, ct vreme adevrata lor prada se afl nc n
libertate.
Nynaeve i aminti de propria ntlnire neplcut, dar
refuz s recunoasc faptul c Moiraine spunea lucruri de bun
sim.
Aadar, nu poi dect s ndjduieti c e n via, dac
a avut noroc. n via, dar poate singur, speriat, rnit chiar,
cale de mai multe zile de cel mai apropiat sat i fr nimeni
care s-o poat ajuta, n afar de noi. Iar dumneata ai de gnd s-
o prseti.
La fel de bine s-ar putea s fie n siguran, cu biatul de
peste ru. Sau n drum spre Whitebridge cu ceilali doi.
Oricum, nu mai exist troloci care s-o amenine, iar ea e
puternic, inteligent i poate foarte bine s-i gseasc
singur drumul spre Whitebridge, dac e nevoie. Ai prefera s
rmi, numai pentru c s-ar putea ca ea s aib nevoie de
ajutor, sau vrei s ncerci s-i ajui pe cei despre care tii sigur
c sunt n primejdie? Ai prefera s ncep s-o caut pe ea i s-i
las pe biei i pe Myrddraalii care sunt, cu siguran, pe
urmele lor s dispar? Orict a fi de ngrijorat pentru
Egwene, Nynaeve, eu lupt mpotriva Celui ntunecat i,
deocamdat, asta-mi cluzete paii.
n timp ce pomenea de toate acele nfiortoare posibiliti,
Moiraine nu-i pierdu nici mcar o clip calmul. Lui Nynaeve i
venea s urle. Clipind des pentru a-i ascunde lacrimile, ea i
ntoarse faa, pentru ca femeia Aes Sedai s n-o poat observa.
Pe Lumin, o Metereas trebuie s aib grij de toi oamenii
din satul ei. Eu de ce trebuie s aleg astfel?
Vine Lan, anun Moiraine, ridicndu-se i potrivindu-i
mantia pe umeri.
383

Vzndu-l pe Strjer care ieea dintre copaci, cu calul ei de
cpstru, Nynaeve nu mai simi dect foarte puin tulburare.
Cu toate acestea, strnse din dini cnd el i nmn friele.
S-ar fi simit puin mai ncreztoare dac pe faa lui s-ar fi
oglindit mcar o urm de mulumire, n locul acelui calm ca de
piatr, de nesuportat. El fcu ochii mari vzndu-i chipul, iar
ea se ntoarse pentru a-i terge lacrimile de pe obraji. Cum n-
drznete s-i bat joc de mine, vzndu-m c plng?!
Vii, Metereas? ntreb rece Moiraine.
Ea i mai roti o dat privirile mprejur, ncet, ntrebndu-se
dac nu cumva Egwene era pe acolo, prin pdure, apoi se urc
pe cal. Lan i Moiraine erau deja n a, apucnd-o spre miazzi.
i urm i ea, cu spatele foarte drept, fr s-i ngduie s
priveasc napoi; n loc de asta, rmase cu privirile aintite
asupra lui Moiraine. Femeia Aes Sedai avea atta ncredere n
puterea i n planurile ei, se gndi Nynaeve, dar, dac nu-i
gseau pe Egwene i pe biei, pe toi, vii i nevtmai, nici
mcar ntreaga ei putere n-avea cum s-o apere. Nici mcar acea
Putere. i eu pot s-o folosesc, femeie. Chiar tu mi-ai spus. Pot
s-o folosesc mpotriva ta!

384

CAPITOLUL 22

Calea aleas

Perrin dormi pn mult dup rsritul soarelui ntr-o mic
dumbrav, sub un maldr de crengi de cedru, tiate la
ntmplare n ntuneric. n cele din urm, acele de cedru care l
nepau prin hainele nc umede izbutir s-l trezeasc, n
pofida oboselii. Era cufundat ntr-un vis despre Emonds Field,
n care se fcea c lucreaz la fierria jupnului Luhhan;
deschise ochii i se uit, fr s neleag nimic, la ramurile
frumos mirositoare care i acopereau faa, cu soarele
strecurndu-se printre ele.
Se ridic uimit, crengile cznd de pe el; unele ns i mai
rmaser agate la nimereal de umeri i chiar de cap, fcn-
du-l s semene el nsui cu un copac. Emonds Field se mistui
cnd i aduse aminte ce se petrecuse, amintiri att de vii,
nct, pentru o clip, noaptea de dinainte i pru mai real
dect ceea ce vedea acum n jurul lui.
Gfind, nnebunit, scotoci n grmad dup secure. O apu-
c repede cu ambele mini i se uit iscoditor n jur, inndu-i
rsuflarea. Nici o micare. Dimineaa era rece i linitit. Dac
erau troloci pe malul de rsrit al rului Arinelle, nu se micau,
cel puin nu n apropiere. Rsufl adnc, ca s se liniteasc,
i puse securea pe genunchi i atept puin s i se
domoleasc btile inimii.
Micul plc de brazi din preajm fusese primul adpost pe
care l gsise cu o sear nainte. Era ntr-att de rar, nct,
dac s-ar fi ridicat n picioare, nu prea l-ar fi ferit de ochii care
ar fi stat la pnd. i ddu jos crengile de pe cap i de pe
umeri, azvrli deoparte restul pturii lui neptoare i se tr n
patru labe spre marginea dumbrvii. Acolo rmase uitndu-se
la malul rului i scrpinndu-se n locurile unde l
mpunseser acele.
Vntul tios care suflase cu o noapte nainte devenise acum
o adiere lin care de-abia dac vlurea suprafaa apei. Rul
curgea repede, linitit i gol. i lat. Cu sigurana prea lat i
385

prea adnc ca s poat fi traversat de Pierii. Pe cellalt mal,
ct reuea s vad n susul i n josul rului, erau doar plcuri
dese de copaci. Nici acolo nu se zrea nici o micare.
Nu tia prea bine cum l fceau s se simt toate acestea.
Se putea lipsi cu uurin de Pierii i de troloci, chiar i pe
cellalt mal, dar ar fi scpat de multe griji dac ar fi aprut
Moiraine Sedai, sau Strjerul, sau, i mai bine, vreunul dintre
prietenii lui. Dac dorinele ar fi aripi, oile ar zbura. Asta
spunea ntotdeauna jupn Luhhan.
Nu-i mai vzuse calul de cnd czuse de pe malul abrupt
spera c izbutise s ias cu bine din ru dar, oricum, era mai
obinuit s mearg pe jos i avea cizme solide, cu tlpi trainice.
Nimic de mncare, dar mai avea nc pratia legat la bru i,
fie cu ea, fie cu ajutorul laului din buzunar, avea s prind n
scurt vreme un iepure. Odat cu desagile pierduse i toate
cele trebuincioase pentru a face focul, dar, dac se cznea
puin, putea face rost de iasc de pe cedri i s se descurce.
Se zgribuli cnd adierea vntului ajunse n ascunziul lui.
Mantia era undeva pe fundul rului, iar surtucul i toate
celelalte haine de pe el erau nc umede i reci de la ap. Cu o
sear nainte fusese prea ostenit ca s-i mai pese de frig i de
umezeal, dar acum simea fiecare fior. Cu toate acestea, hotr
s nu-i ntind hainele la uscat. Chiar dac ziua nu era tocmai
rece, era totui departe de a fi cald.
Problema e timpul, i spuse el oftnd. Haine uscate, peste
puin timp. Un iepure bun de fript i un foc la care s-l frig,
peste ceva timp. i chioria stomacul de foame, dar ncerc s
uite cu totul de mncare. Trebuia s-i chiverniseasc bine tim-
pul. Fiecare lucru la vremea lui, i mai nti cele importante.
Aa se cuvenea s fac.
Urmri cu privirea apele repezi ale rului. El era un nottor
mai puternic dect Egwene. Dac ea ar fi reuit s ajung pe
malul cellalt Nu, nu dac. Locul unde ajunsese traversnd
rul not trebuia s fie n aval. Btu darabana pe pmnt cu
degetele, cntrind, gndindu-se cum ar fi mai bine.
Odat hotrrea luat, nu mai pierdu vremea: lu securea
i porni n josul rului.
386

Pe aceast parte a rului Arinelle nu era pdurea deas de
pe malul de apus. Plcuri de copaci erau risipite din loc n loc
pe ceea ce ar fi fost o pajite dac ar fi venit vreodat
primvara. Unele erau ndeajuns de mari ct s poat fi numite
desiuri, cu brazi presrai ici i colo printre frasinii i arinii
desfrunzii. Mai la vale plcurile de copaci erau mai mici i mai
puin compacte. Nu prea era la adpost acolo, dar trebuia s se
mulumeasc i cu att.
Se avnt cu repeziciune din plc n plc, pe vine, aruncn-
du-se la pmnt cnd ajungea ntre copaci ca s cerceteze
malurile rului, i pe cel pe care se gsea el, i pe celalalt.
Strjerul spusese c rul va fi o piedic pentru Pierii i troloci,
dar oare chiar aa era? Poate c, vzndu-l, i vor nvinge
teama de a trece o ap att de adnc. Continu deci s
priveasc cu bgare de seam din spatele copacilor i s fug
dintr-un ascunzi n altul, iute i ghemuit.
Strbtu aa cteva mile, n salturi, pn cnd, pe
neateptate, la jumtatea drumului spre un adpost
ademenitor de slcii dese, gemu i rmase ncremenit, uitndu-
se inta n jos. Din loc n loc, iarba de anul trecut, acum de un
cafeniu splcit, era presrat cu petice de pmnt gol i, n
mijlocul unui astfel de petic, chiar sub nasul lui, era o urm de
copit, ct se poate de desluit. Un zmbet i se ntinse
ncetior pe fa. Unii dintre troloci aveau ntr-adevr copite,
dar se ndoia c purtau i potcoave, mai ales potcoavele cu
ntrituri duble pe care le fcea jupn Luhhan.
Uitnd de ochii care ar fi putut sta la pnd pe celalalt mal,
se repezi s caute i alte urme. Nu se vedeau prea bine pe
covorul de iarb uscat, dar privirea lui ager izbuti s le
gseasc. Tot mergnd aa, se ndeprta de ru i ajunse la un
plc des de arbuti i cedri care formau un zid mpotriva
vntului i a privirilor iscoditoare. La mijloc se nlau ramurile
unei cucute rzlee.
nc rnjind, i croi drum prin hiul de crengi, fr s-i
pese ct zgomot face. Brusc, ajunse, sub cucut, ntr-o poieni
i se opri. Egwene, cu chipul ntunecat, sttea chircit lng
un foc mic, cu o creang groas n mn, pe care o inea ca pe
o bt i cu spatele la Bela.
387

Cred c ar fi trebuit s strig, zise el, ridicnd stnjenit
din umeri.
Egwene azvrli bta i alerg s-l mbrieze.
Credeam c te-ai necat. Eti nc ud. Hai, stai lng foc
i nclzete-te. i-ai pierdut calul, nu-i aa?
O ls s-l duc lng foc i i ntinse minile deasupra
flcrilor, fericit c dduse de cldur. Egwene scoase din
desagi un pachet nvelit n hrtie cerat i i ddu nite pine i
nite brnz. Pachetul fusese att de strns legat, nct
mncarea era uscat, chiar i dup ce trecuse prin ap. Tu i
fceai griji pentru ea, i ea s-a descurcat mai bine dect tine.
Bela m-a ajutat s traversez rul, zmbi Egwene,
mngind iapa flocoas. A fugit din calea trolocilor i m-a dus
i pe mine cu ea. Fcu o pauz. N-am mai vzut pe nimeni
altcineva, Perrin.
Auzi ntrebarea nerostit. Se uita cu prere de ru la
pachetul pe care l nfur la loc i i linse ultimele frmie
de pe degete nainte s vorbeasc.
N-am vzut nici eu pe nimeni de asear, n afar de tine.
Dar n-am vzut nici Pierii, nici troloci; asta e.
Rand trebuie s fie bine, opti Egwene i se grbi s
adauge: toi trebuie c sunt bine. Trebuie. Probabil c acum ne
caut. S-ar putea s ne gseasc n orice clip. La urma urmei,
Moiraine este Aes Sedai.
Tot mi se aduce aminte de asta, se or el. Arde-m-ar
focul, a vrea s fiu lsat s uit.
Nu te-am auzit plngndu-te cnd nu i-a lsat pe troloci
s ne prind, rspunse Egwene acru.
A vrea doar s fim n stare s ne descurcam i fr ea.
Ridic ncurcat din umeri vznd-o cum l intuiete cu
privirea. Dar bnuiesc c nu putem. M-am tot gndit.
Egwene ridic din sprncene, dar Perrin era obinuit ca
lumea s se mire de cte ori spunea c are vreo idee. Chiar i
atunci cnd avea idei la fel de bune ca ale celorlali, nimeni nu
uita cu ct ncetineal ajungea la ele.
Am putea s ateptam ca Lan i Moiraine s ne gseasc.
Firete, l ntrerupse ea. Moiraine Sedai a spus c o s ne
gseasc dac ne desprim.
388

O ls s termine, apoi continu.
Sau s-ar putea s ne gseasc mai nti trolocii. S-ar
putea ca Moiraine s fi murit i ea. S-ar putea s fi murit cu
toii. Nu, Egwene. mi pare ru, dar aa e. Sper c m nel, c
sunt bine. Sper c n scurt vreme o s-i v