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Documents darchologie syrienne XIII

Le martyrion Saint-Jean
dans la moyenne valle de lEuphrate
0

Fouilles de la Direction Gnrale des Antiquits


Nabgha au nord-est de Jarablus

Rana SABBAGH, Fayez AYASH, Janine BALTY,


Franoise BRIQUEL CHATONNET & Alain DESREUMAUX

Ministre de la Culture
Direction Gnrale des Antiquits et des Muses
Damas 2008
2

Responsables de publication :
Dr. Bassam Jamous
Dr. Michel Al-Maqdissi
Moussa Dib el-Khoury

Couverture : Le pavement de mosaque Nabgha

Table des matires

Avant-propos : Sur les pas de Michel le syrien ......


Situation et contexte archologique....
Le matriel .
Le pavement de mosaque ..
Linscription ...
Bibliographie ..
Table des figures

5
7
9
11
23
29
31

LE MARTYRION SAINT-JEAN

AVANT PROPOS

Sur les pas de Michel le syrien


Michel AL-MAQDISSI
(Direction Gnrale des Antiquits et des Muses)

Avec la publication du pavement de mosaque trouv fortuitement dans la rgion de


Jerablus, larchologie byzantine de la Syrie du Nord fait un pas en avant. Aprs les
ensembles monumentaux trouvs Tell Biaa, Dibsi Faraj et Tell Amarneh, nous
pouvons commencer entrevoir plusieurs agglomrations chrtiennes fouilles cites
auparavant par Michel le Syrien dans son ouvrage monumental. Mais le travail est loin
dtre accompli car nos informations demeurent trs maigres. Dans cette partie de la
moyenne valle de lEuphrate, ltat de la documentation des sites excavs est
nettement dsquilibr. En effet, nous possdons plus dinformations sur les sites
prclassiques et spcialement ceux de lge du Bronze.
La dcouverte de ce pavement et surtout de ses deux inscriptions syriaques
monumentales va tmoigner de la richesse de cette rgion cette priode. Nous
esprons que dans les prochaines annes la fouille du site de Al-Nabgh al-Kebir se
poursuive et permette dtudier larchitecture du monument religieux, et que les sites
mentionns par Michel le Syrien soient identifis afin de dvoiler une des pages les plus
brillantes de la rgion et de la Syrie du Nord.

DOCUMENTS D'ARCHEOLOGIE SYRIENNE XIII

LE MARTYRION SAINT-JEAN

Situation et contexte archologique


Le monument tudi ici prsente un caractre exceptionnel, tant par lintrt et la
qualit de son dcor et par la date de linscription que par ce quil fait connatre de
lhistoire culturelle et religieuse de la Syrie au dbut de lpoque byzantine.
La mission syrienne dAlep dirige par le Dr Yusef Kanjo a effectu une campagne
de fouille durgence dans le village dal-Nabgha al-Kebira dans le canton de Ghendura
(rgion de Jarablus), au nord-est dAlep. La fouille a eu lieu la suite dune dcouverte
fortuite. Le site fouill se trouve sur une sorte de plateau dans la plaine au nord-ouest de
Jarablus, deux kilomtres au sud du petit village dal-Nabgha quil domine : cest l
que fut dcouvert, en fvrier 2007, un important pavement de mosaque, comportant
notamment une inscription syriaque. Les conditions de la fouille nont malheureusement
pas permis de ltendre au-del du pavement lui-mme. Aucun bloc taill napparaissait
en surface qui aurait pu laisser deviner lexistence dun btiment antique. Au nord, des
lignes de pierres non appareilles peuvent ventuellement tre interprtes maintenant
comme provenant de la ruine des btiments lintrieur desquels se trouvait le
pavement dgag en urgence. En outre, louest du pavement, un immense bloc
monolithe dune taille exceptionnelle, avec un arrondi en forme de stle une de ses
extrmits, a t dgag. On nen connat pas la destination. Il est maintenant vident
quune fouille programme devrait tre entreprise afin de comprendre lensemble des
vestiges. En attendant, la Direction gnrale des antiquits et des muses a souhait
faire connatre au plus vite ce pavement dont ltude prliminaire est indispensable la
fouille de lensemble auquel il appartient.
La dcouverte dun tel pavement de mosaque mrite dtre souligne, dans une
rgion o le dveloppement du christianisme syriaque, entre Jarablus et Mabbug, fut
dterminant pour toute lhistoire de la Syrie du Nord, cur de ce qui est devenu lglise
syriaque orthodoxe. Or les tmoignages archologiques et pigraphiques syriaques ny
sont pas si nombreux. Cest aussi ce qui fait lintrt de ce monument particulirement
ancien. En effet, linscription est probablement la plus ancienne date atteste ce jour
dans le corpus syriaque.
Rana Sabbagh et Fayez Ayash ont procd au relev de lensemble de la mosaque et
lanalyse du matriel. Janine Balty sest charge de lanalyse technique et
iconographique. Franoise Briquel Chatonnet et Alain Desreumaux ont tudi
linscription.

DOCUMENTS D'ARCHEOLOGIE SYRIENNE XIII

LE MARTYRION SAINT-JEAN

Le matriel archologique
Rana SABBAGH et Fayez AYASH
(Direction Gnrale des Antiquits et des Muses)

Dans les dblais recouvrant la mosaque, ont t trouvs des tessons de cramique
dont vingt-deux formes. Lexistence de dblais nous a empchs de distinguer les
diffrentes strates archologiques ; cest pourquoi nous navons pas pu identifier
clairement les priodes doccupation. Grce ltude cramologique, nous avons pu
dterminer ces priodes qui schelonnent de lpoque hellnistique lpoque romaine,
puis de lpoque byzantine lpoque islamique.
Lpoque hellnistique
La figure 1/1 est une base paisse daguantharia. Cette forme est trs rpandue
cette priode. La pte gris clair est constitue de matriaux fins.
Nous avons galement recens des tessons de cramique sigille orientale.
Lpoque romaine
La figure 2/1 reprsente une lvre en argile brun rouge. La pte possde des
inclusions de quartz et est recouverte dun engobe.
La figure 2/2 figure une base de couleur beige clair. La pte prsente des inclusions
de minraux rouges ainsi que des bulles dair.
La figure 2/3 est une lvre noire avec de petits morceaux de quartz dans la pte.
La figure 2/4 est une lvre beige clair. La pte a t mlange avec des tessons
minuscules de cramiques rouges.
Le matriel des priodes byzantine et islamique se caractrise, dune part, par deux
lampes et des tessons dcor incis et roulette, dats du Ve sicle et, dautre part, par
une lampe de lpoque abbasside.
La figure 3/1 reprsente une lampe de pte brune.
La figure 3/2 est la seconde lampe dont la pte brun rouge prsente des inclusions de
quartz.
La figure 3/3 figure la lampe islamique. La pte gris-beige, inclusions de quartz,
conserve des traces de cuisson.
Nous avons retrouv des tessons de cramique Foscigny imports dAnatolie.
La figure 4/1 est une lvre Foscigny faite dune pte rouge clair sans inclusions de
minraux.

DOCUMENTS D'ARCHEOLOGIE SYRIENNE XIII

Les jarres domestiques de lpoque byzantine


La figure 5/1 figure une lvre de pte brun rouge engobe noir sur la face externe.
La figure 5/2 est galement une lvre, mais de pte brune.
La figure 5/3 est une lvre de pte brun rouge inclusions de quartz et engobe noir
sur la face externe.
La figure 5/4 reprsente une lvre brun clair dont la pte prsente de petits morceaux
de quartz et de minraux noirs. Sur la face extrieure de la pte, nous relevons des
traces de cuisson noires issues des activits domestiques (cuisine)
La figure 5/5 reprsente une base de couleur variant du beige au brun. La pte, aux
inclusions de quartz, conserve des traces de cuisson sur les deux faces.
La cramique byzantine
La figure 6/1 est une lvre brun clair avec de petits morceaux de quartz et de
minraux noirs dans la pte. Nous relevons des traces de peinture rouge et beige sur la
face externe.
La figure 6/2 figure une lvre de couleur brun clair, inclusions de quartz et avec des
restes de peinture rouge.
La figure 6/3 est une lvre de pte brun rouge inclusions de quartz.
La figure 6/4 figure une base de couleur beige fonc inclusions de quartz.
La cramique islamique (omeyyade, abbasside, ayyoubide et mamlouk)
Les figures 7/1 et 7/2 reprsentent deux lvres de couleur brun fonc inclusions de
quartz. La pte de la seconde est galement compose de petits minraux noirs.
Les figures 7/3, 7/4 et 7/5 sont des bases. La premire prsente une pte beige
inclusions de minraux noirs et glaure bleu argente. La seconde est beige
lextrieur et beige rose lintrieur. Cette base provient probablement dune cruche
eau. La troisime, beige fonc, est constitue dune pte fine, brunie sur la face interne.
Un des tessons dcor incis provient dune jarre domestique de lpoque abbasside
(fig. 8).
Tous les tessons ont malheureusement t retrouvs dans les dblais et aucun sur la
mosaque. nous navons pas de forme complte. Ces types de cramique existent dans
les sites prs du Moyen-Euphrate et au Nord de la Syrie. Nous aimerions poursuivre les
fouilles de ce btiment religieux afin de trouver des niveaux non perturbs et de
dterminer la stratigraphie archologique. Cela nous permettrait de mettre en relation
les couches contemporaines de celle de la mosaque.
Nous avons galement dcouvert un morceau de colonne, dun diamtre de 27 cm et
dune longueur de 159 cm, et un chapiteau (fig.) au sud du pavement. Une monnaie en
laiton (fig. 9) a t trouve au nord (diamtre : 1,78 cm ; paisseur : 0,2 cm). Lavers
figure un buste dphbe vtu dune toge romaine et portant une couronne tresse. Il
sagit de Thodore, fils dArcadius (378-395) : une inscription latine longe le bord de la
monnaie : DN. ARCAD....DOMINUS NOSTER. Le revers reprsente galement un
jeune homme, mais celui-ci est arm. Il tient une lance dans la main droite et un glaive
dans la main gauche. Il porte une armure de guerrier, un plastron et une cape recouvrant
ses deux paules et tombant sur sa main gauche. Le mot latin VIRUS est galement
inscrit sur le bord droit de la monnaie. Une Victoire aile, vtue dune longue robe, se
tient devant lui et le couronne de la main droite.
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La mosaque
Janine BALTY
(Centre dtude de la mosaque)

Le pavement de mosaque qui occupe lensemble de lespace fouill (fig. 10) mesure
9,59 5,34 5,37 m. Il se compose, douest en est, de deux tapis conscutifs, de surface
ingale, enserrs dans une bordure unitaire de 0,6 m de largeur, se dveloppant sur trois
cts seulement : au nord, louest et au sud ; lest, elle est en effet remplace par une
inscription en syriaque qui stale, du nord au sud, de part et dautre dun large
emmarchement deux degrs menant vers une zone non encore explore. Le raccord
avec le mur est de 0,21 m au nord, 0,19 m louest et varie de 0,13 0,16 m au sud.
Quelques lacunes endommagent le pavement, mais elles concernent surtout la
bordure ; lune de ces lacunes (ct nord, presque langle du premier tapis) porte la
trace dune importante rparation 1 (fig. 11).
On dcrira successivement le tapis occidental le plus grand des deux , le tapis
oriental et enfin la bordure, en proposant pour chacun deux une srie de confrontations
susceptibles de dfinir un contexte stylistique et de fonder une datation.
Tapis occidental
Ce tapis, orient douest en est, dune largeur de 3,80 m, stend sur une longueur de
5,40 m. Il prsente une composition gomtrique complexe, base de grands octogones
placs sur la pointe, entours de carrs et de losanges plus petits ; les huit losanges ainsi
rassembls forment une toile, tangente aux octogones par quatre de ses pointes. Ce
type de composition appartient une riche srie qui se dveloppe surtout dans le dernier
quart du IVe sicle et qui regroupe des compositions base doctogones et dhexagones,
flanqus de carrs, de triangles, de losanges ou de motifs dtoiles. Octogones et
hexagones sont le plus souvent en position orthogonale ce qui nest pas le cas ici et
portent en leur centre un mdaillon variablement dcor ; dans lespace rest libre entre
loctogone ou lhexagone et le cercle, a pris place, dans la plupart des cas, un dcor de
pastilles blanches ou noires, qui voque un dcor clout (cest pourquoi on utilise
aussi lappellation de clous ), marquant les angles des polygones 2.
lorigine, la composition doctogones (souvent dsigne comme octogone
dvelopp ou octogone toil ) se prsentait comme une composition centre, ne
1

Cf. ci-dessous

DONCEEL-VOUTE 1988, p. 117, 124 ( clous ) ; BALTY 1999, p. 142-144 ( pastilles ).

11

DOCUMENTS D'ARCHEOLOGIE SYRIENNE XIII

comportant ds lors quun seul octogone accompagn de carrs et de losanges 3 : on


peut en citer des exemples ds la deuxime moiti du IIIe sicle Antioche 4 ou
Palmyre 5; la mode sen conserve dailleurs galement plus tard, ainsi que lattestent un
tapis de la synagogue dApame (mosaque dEuthalis, 392) 6 et plusieurs pavements
Antioche 7. Cest cependant en composition de surface quelle connat son plus grand
succs, partir de la deuxime moiti du IVe sicle. On la rencontre notamment au cours
des annes 360 dans ldifice paen mis au jour sous la cathdrale dApame ou dans
lglise cinq nefs de Tell Arr, non loin de Khan Sheikhoun 8. Bien que frquemment
utilises, ces compositions doctogones sont rarement identiques, tant les crateurs se
sont ingnis diversifier les schmas, en changeant la disposition des figures
gomtriques, les octogones sordonnant tantt selon laxe orthogonal, tantt selon la
diagonale et les cts tant adjacents soit des carrs, soit des losanges ou des
hexagones allongs. Sur la mosaque de Nabgha, les octogones sont prsents sur la
pointe, ainsi quon la not, chacun de leurs cts tant adjacent un carr : une erreur
sest cependant glisse dans la ralisation de loctogone de langle infrieur droit, o
lun des cts ( gauche) porte un losange au lieu dun carr, ce qui entrane une
modification du schma (fig. 12) ; on y reviendra.
Les compositions ntant presque jamais vraiment identiques, les parallles prcis
sont difficiles reprer, mais lon est incontestablement dans une mme tendance
stylistique o leffet densemble est le mme et o limpression caractristique de
volume animant la surface (impression due au jeu des carrs et losanges) ne manque pas
dapparatre ; le dcor clout nest pas absent non plus. On citera parmi les
parallles dats les plus proches la mosaque de lglise de Hs, dans le Djebel Zawiye
(inscription de 388/389), o quatre octogones placs aux extrmits dune croix centrale
portent des losanges sur les autres cts; les carrs liant entre eux les losanges donnent
lillusion de solides en perspective 9. Lglise de Rayn, dans la mme rgion, offre un
ensemble de tapis non moins intressants, la date de 411 donne par une
inscription 10 : devant le chur, une composition centre de neuf octogones occupe un
espace carr ; loctogone central est entour de carrs adjacents chacun de ses cts et
de losanges lextrieur des angles, comme sur la mosaque de Nabgha, mais les
3

Dcor 2002, pl. 373.

LEVI 1947, pl. XLVI b et CIV b (Maison du Mnandre, salle 13) ; CVII f (Maison de lHomme de
lettres, niveau suprieur, salle 2).
5

BALTY 1981, p. 418 (n. 467).

BALTY 986, p. 8 et fig. 9.

LEVI 1947, pl. CXI a-b (complexe de Yakto, fin IVe s.) ; CXXV a (Maison de la Table servie,
niveau suprieur, dbut Ve s.) ; LXXXII a-b (Maison de G et Saisons, niveau suprieur, datation
revoir).
8

Les mosaques de lglise de Tell Arr sont dates de 376 par une inscription ; encore indites, elles
sont en partie conserves au muse de Maarret en-Noman, en partie in situ.
9

DONCEEL-VOUTE 1988, p. 118 fig. 81 ; Dcor 2002, pl. 388 e.

10

DONCEEL-VOUTE 1988, p.265-266 et pl. hors texte 12.

12

LE MARTYRION SAINT-JEAN

octogones latraux, lis par un des carrs la figure centrale, prsentent des losanges
sur les autres cts ; le dcor de clous est employ sur deux des octogones et lhabituel
effet de volume se constate galement. Toujours dans la nef centrale, larrire du
bma, une composition de dodcagones scants a pour base des hexagones dcor
clout , entours de carrs et de triangles. Dans le collatral nord enfin, une nouvelle
composition dhexagones dcor clout offre une variante, o une toile quatre
branches spare les hexagones. Ce qui frappe surtout dans les tapis de Rayn, cest la
prsence de trs nombreux animaux parmi les motifs de remplissage; on y reviendra.
Dans l glise ancienne de Huart (au nord dApame) se retrouve trs
fragmentaire aujourdhui la mme composition neuf octogones qu Rayn 11; une
date en 420/421 est donne par la trouvaille rcente dune inscription 12 (mais cette date
vaut-elle pour toute lglise ?). En 432, dans lglise de Sorn, la composition
doctogones, carrs et losanges se modifie par ladjonction de deux grands carrs,
faisant pendant aux octogones 13. Enfin, un nouveau tmoignage dat apparat dix ans
plus tard, en 442, Tayyibet el-Imam : la composition doctogones senrichit de grands
carrs et de croix 14 ; mais ici le caractre des remplissages a totalement chang.
Deux autres parallles encore doivent tre cits, trs proches de notre mosaque, mais
malheureusement non dats. La mosaque de lavant-nef de lglise dHir esh-Sheikh
prsente en effet une srie de sept octogones sur pointe, aligns horizontalement et
relis entre eux par un losange, exactement comme Nabgha ; leffet de volume est
frappant et le dcor clout se retrouve aussi, cette diffrence prs que des rubans
ondoyants partent ici des clous, qui semblent ds lors rattachs les uns aux autres 15.
Dans lglise de Qumhan enfin, un des tapis du collatral sud porte une composition
orthogonale de trois octogones, spars par des hexagones allongs qui forment avec les
carrs et les losanges une srie de volumes parfaitement distincts. Les octogones sont
chargs dun cercle inscrit, mais le dcor clout est absent 16.
Si ces compositions, qui se rattachent toutes au mme courant stylistique, donnent
des indications intressantes au plan chronologique, cest cependant ltude des
remplissages qui permet de prciser mieux encore la date. On constate ainsi que les
remplissages des compositions les plus anciennes (glise de Tell Arr, 376 ; Antioche,
martyrion de Qausiy, 387 ; glise de Hs, 388/389 ; synagogue dApame, 392) sont
exclusivement gomtriques et appartiennent au rpertoire bien connu du style arc-enciel : lignes brises, damiers en alternance de couleurs, motifs en perspective, nuds
de Salomon, etc. Ds 411, lglise de Rayn, se dessine une tendance nouvelle : ct
des remplissages arc-en-ciel , se manifeste le got des reprsentations animalires.
Cette constatation se confirme quand on largit lexamen des remplissages aux

11

CANIVET 1987, p. 240-241 et pl. CXLVIII.1.

12

Communication orale de M. Gawlikowski et N. Khoury.

13

DONCEEL-VOUTE 1988, p. 302-304 et pl. hors texte 13.

14

ZAQZUQ-PICCIRILLO 1999, p. 443-464 et pl.

15

DONCEEL-VOUTE 1988, p. 124-131 et pl. h. t. 6.

16

JOUEJATI-MADWAR 2005, p. 777 fig. 2 et p. 782 fig. 9.

13

DOCUMENTS D'ARCHEOLOGIE SYRIENNE XIII

mosaques dates qui prsentent des compositions autres que les octogones : ainsi, dans
lglise de Khirbet Muqa (394/395), deux types de composition entrelacs en vogue
lpoque - offrent un dcor de plantes et doiseaux, ct de lornementation
gomtrique 17. Le mme cas doit tre signal lglise de Murik, o de surcrot
quelques herbivores sajoutent aux oiseaux. Il en va de mme dans lglise de la
Citadelle Dibsi Faraj (sur lEuphrate), gnralement date au dbut du Ve sicle 18.
Lintroduction doiseaux et de plantes caractrise aussi les mosaques de lglise dHir
esh-Sheikh, dans le mme esprit potique que dans lglise de Khirbet Muqa (394/395) ;
on remarque encore la multiplication des canthares do sortent des rameaux de vigne
ou de lierre et la prsence, de ci, de l, dun motif dentrelacs. En raison de cette proche
parent avec les mosaques de Khirbet Muqa, il est tentant de placer les mosaques de
Hir esh-Sheikh au tournant des IVe/Ve sicles.
Un autre point fixe important dans la chronologie des mosaques de cette poque est
le trs riche ensemble de pavements de la cathdrale de Hama, dat de 416 par une
inscription 19. La caractristique essentielle de cet ensemble rside dans la prdilection
marque pour les compositions dentrelacs et une certaine fidlit au rpertoire
gomtrique arc-en-ciel . Aucun lment floral ou animal nest intgr ces
schmas. On notera, en revanche, quune composition libre thmes nilotiques apparat
ds ce moment. Sorn, en 432, les losanges sont dcors de losanges embots et
lornementation des petits carrs reste fidle au rpertoire gomtrique mais les
octogones et les grands carrs portent exclusivement des figures animales. Tayyibet
el-Imam enfin, en 442, les motifs gomtriques sont limits aux zones de transition et
aux bordures ce qui est aussi le cas des motifs dentrelacs; le rpertoire des scnes
animalires jouit en revanche dun bel essor qui se confirmera dans la seconde moiti
du sicle; mais la principale innovation du dcor rside dans lutilisation de vignettes
architecturales reprsentant diffrents types dglises 20 et cet aspect ne nous retiendra
pas ici.
la lumire de ce large contexte, examinons les motifs de remplissage mis en uvre
sur la mosaque de Nabgha. Ces motifs varient selon les figures gomtriques quil
sagissait de dcorer.
Les losanges, dont la surface est relativement rduite, offrent une gamme dcorative
limite : figures embotes, figures boucles (cercles, fuseaux) 21, nuds de Salomon
simples, tresses, feuilles de lierre opposes par la base mais cependant aussi deux
plantes fleuries.
Le rpertoire exploit dans les carrs est beaucoup plus tendu : les motifs de style
arc-en-ciel stricto sensu (tuiles, lignes brises, damiers...) sont relativement rares
mais nont pas totalement disparu (on en compte quatre en tout) ; les motifs secondaires
17

BALTY-CHEHADE-VAN RENGEN 1969, p. 10-17 et pl.

18

DONCEEL-VOUTE 1988, p. 70-74 et pl. h. t. 1.

19

ZAQZUQ 1983, p. 143-178.

20

ZAQZUQ-PICCIRILLO 1999, p. 455-463.

21

Dcor 2002, p. 38-39.

14

LE MARTYRION SAINT-JEAN

de ce style sont plus nombreux : solides en perspective orients en diffrentes


directions ; mandres de svastikas (deux exemples) ; nuds de Salomon (simples et
doubles) ; figures boucles (cercles et carrs) ; fleurons; composition dcailles ; sixfeuilles et quatre-feuilles ; quatre cercles marqus au centre, non contigus. Mais on
soulignera surtout une nette prdilection pour un dcor combinant plante et animal (dixneuf exemplaires conservs et peut-tre un ou deux compltement dtruits) ; il sagit
plutt doiseaux, semble-t-il, mais il est malais de prciser car la plupart des images
dtres vivants une exception prs (fig. 13) ont t fortement abmes au cours de
la crise iconophobe 22.
Les six octogones enfin ont reu un traitement plus original et plus soign encore.
Les quatre premiers, louest, aux deux registres infrieurs de la mosaque, sont
chargs dun mdaillon circulaire inscrit, faisant apparatre aux angles, les habituelles
pastilles blanches, alternativement grandes et petites, sur fond vert ou sur fond jaune. Se
rpondant deux deux, en diagonale, ces octogones visent voquer, dirait-on, les
principales nouveauts du rpertoire dcoratif prsentes sur la mosaque : dune part,
lintrieur dune bordure verte, le semis de fleurettes ouvertes et en boutons (fig. 14),
ainsi que lentrelacs complexe de huit cercles en couronne 23 (fig. 15) et, dautre part,
lintrieur dune bordure jaune, le canthare do schappe un rameau de vigne avec
feuilles, grappes et vrilles 24 (fig. 16) et la colombe (en bonne partie dtruite) figure
entre deux plantes (fig. 17). Les deux derniers octogones prsentent des compositions
encore plus ambitieuses, qui exigeaient davantage despace, si bien que le schma du
cercle inscrit a t abandonn et que les images stalent sur tout le fond blanc des
octogones, cerns dun simple trait noir. Bien que dnatur par les interventions
iconophobes, le contenu des images se devine tant bien que mal : droite, un arbre
divise en deux lespace et des plantes marquent, de part et dautre, la ligne de sol, tandis
que se dtache, devant larbre, une silhouette danimal (peut-tre un bovid) devenue
informe (fig. 18) ; gauche, la scne est trs abme et difficile lire : il semble mme
que la lecture se faisait du nord au sud, si lon en croit le sens des branches feuillues
conserves; une zone remanie atteste la prsence, lorigine, dun animal. Ces deux
paysages annoncent le thme qui sera dvelopp dans le second tapis.
Ce qui frappe, dans le choix de ces ornements, cest la prfrence donne dabord
aux lments emprunts la nature plantes, oiseaux, animaux , ensuite au dcor
base dentrelacs, sans que pour autant le rpertoire traditionnel soit compltement
nglig (mandres de svastikas, regroupement de cercles, solides en perspective et
motifs arc-en-ciel ). Cette tendance se retrouve, identique, dans la mosaque de
lavant-nef, Hir esh-Sheikh, dont la date certes nest pas assure par une inscription
mais qui trouve bien sa place, on la vu, au tournant des IVe-Ve sicles. La confrontation
avec le pavement de lglise de Rayn (411) montre un mme got pour les
reprsentations animalires et lutilisation des mmes figures boucles, nuds de
22

Cf. ci-dessous.

23

Dcor 2002, pl. 308 b.

24

Pour un parallle trs proche : LEVI 1947, pl. CXXV a (Maison de la Table servie, niveau
suprieur).

15

DOCUMENTS D'ARCHEOLOGIE SYRIENNE XIII

Salomon doubles ou autres motifs entrelacs. la cathdrale de Hama, en 416, cest la


prfrence pour lentrelacs qui saffirme, sans exclure cependant une composition libre
doiseaux dans un paysage nilotique.
Ces diffrentes constatations orientent donc la datation de notre mosaque vers les
premires dcennies du Ve sicle.
Tapis oriental
Ce tapis, plus petit que le premier (longueur : 2,60 m. ; largeur : 3,80 m), nen est pas
moins important, marquant, en quelque sorte, au plan visuel, le terme dune progression
spatiale : il est dailleurs prsent dans un cadre qui lui appartient en propre, ce qui nest
pas le cas de lautre (fig. 19). Il est toutefois difficile de bien juger de limpression quil
devait produire lorigine, vu les destructions iconophobes quil a subies. Il nest
cependant pas impossible de le dcrire dans lensemble. Il comporte deux registres
superposs, dlimits par des plantes, chacun des registres tant son tour divis en
deux parties par un arbre central, un grenadier au registre infrieur et un cyprs audessus. La surface rectangulaire globale est ainsi partage en quatre panneaux
secondaires portant chacun une scne bien dfinie : il ne sagit donc pas dune
composition o les animaux voluent librement dans un large paysage, comme sen
rpandra la mode vers le milieu du Ve sicle et surtout plus tard 25.
De ces quatre scnes, une seule est vraiment lisible : droite du cyprs, dans langle
suprieur droit, un chien bondissant un dogue reconnaissable ses petites oreilles
portes vers lavant attaque par derrire un lopard au pelage tachet, dj bless
(celui-ci a, par hasard, chapp la destruction, sauf la tte) (fig. 20). gauche du
cyprs, la scne a disparu dans une rfection ; mais le long de la bordure, deux arbres
(fig. 21) orients nord-sud (dont celui de droite est certainement un cdrat ; lautre est
plus difficile identifier) semblent indiquer que la scne cet endroit se lisait
perpendiculairement ; peut-tre supposera-t-on lexistence l dun passage ouvrant au
nord, comme pourrait le faire croire aussi un changement de dcor dans lencadrement
gnral du tableau 26. Les deux scnes, de part et dautre du grenadier se lisaient
vraisemblablement partir de louest : on devine des animaux (en tout cas un lion,
gauche) en pleine course, au-dessus dune large plante ; mais ltat de la mosaque ne
permet gure den distinguer davantage. Seuls les arbres sont demeurs intacts. Le
cyprs est excut dune manire assez schmatique dans des tons de verts scands de
lignes noires et blanches ; le grenadier, plus russi, montre ses fruits bien
caractristiques, qui se dtachent en rouge et rose sur le fond sombre du feuillage,
ralis en deux tons de vert (fig. 22). Les plantes talent abondamment, en vert et noir,
leurs tiges souples sur tout le tableau. Enfin, surmontant assez maladroitement la
composition, deux paons (abms eux aussi) se font face tout en haut du tapis, de part et
dautre de la cime du cyprs.

25

Pour lvolution du rpertoire au Ve sicle : BALTY 1984, p. 440-467 (= BALTY 1995, p. 89-108).

26

Cf. ci-dessous.

16

LE MARTYRION SAINT-JEAN

Deux questions essentielles se posent propos de ce deuxime tapis : 1) Est-il


contemporain du premier ? 2) Que signifient les destructions et rparations sommaires
qui le dfigurent ?
lexamen attentif de la mosaque, la premire de ces questions me parat rsolue
demble par la position respective des deux tapis sur lensemble de la surface : lun
conduit visiblement lautre, sans solution de continuit et sans trace de remaniement
ultrieur entre les deux ; la bordure est dailleurs unitaire pour les deux ; de surcrot, le
thme de ce second tableau est annonc et dj partiellement trait (avec une facture
identique) dans les deux derniers octogones du premier tapis. Mais cest prcisment
ces thmes animaliers et lapparente libert de composition avec laquelle ils sont mis en
uvre qui auraient pu, premire vue, semer le doute et suggrer une datation plus
basse. Une analyse de cette composition conduit toutefois rviser ce jugement trop
htif qui avait t tout dabord le mien. Les animaux apparaissent, en effet, dans les
images mosaques ds le dbut du Ve sicle et mme, si lon songe plus
particulirement aux oiseaux, la fin du IVe. Le meilleur parallle pourrait se trouver,
une fois encore, dans le pavement dj cit de lglise de Rayn. La seule innovation
mais elle est dimportance rsiderait ici dans la suppression du cadre gomtrique et
son remplacement par des lments naturels (arbres et plantes) qui en tiennent lieu. Il
nest donc pas ncessaire dassigner une date postrieure ce second tapis.
Quant la deuxime question, elle relve, on le sait, dun problme beaucoup plus
gnral : le problme de ce quon appelle aujourdhui plutt iconophobie
quiconoclasme et qui est bien connu pour les provinces antiques dArabie et de
Palestine. Dans ces provinces, en effet, de trs nombreux pavements portent la trace de
destructions et de rparations, non seulement des figures humaines mais aussi des
figures animales. Le travail est toujours excut avec beaucoup de soin par les
mosastes, qui utilisent le plus souvent les tesselles mmes du pavement dorigine : il
est clair que ce sont les intresss ( savoir les chrtiens) eux-mmes qui se sont chargs
de ces destructions imposes. Le phnomne a t trs longuement tudi et a donn
lieu une bibliographie abondante quil serait impossible dnumrer ici ; aussi, me
bornerai-je un rapide survol de la question 27. Lavis gnral aujourdhui est
dattribuer un dit du calife Yazid II cette interdiction de reprsenter des images
dtres vivants dans les lieux de culte chrtiens pour permettre aux musulmans aussi dy
entrer et dy prier. Le seul point de contestation est dordre chronologique : dat pour
les uns de 721, il naurait vu le jour, selon Gl. Bowersock, que dans les derniers mois de
723 28. Comme Yazid est mort la fin de janvier 724 et que son successeur Hisham a
aussitt aboli ldit, la crise iconophobe naurait dur qu peine quelques mois, ce qui
expliquerait que, dans certaines glises dArabie, le travail soit rest inachev. Mais
jamais jusquici, pareilles manifestations diconophobie navaient t dcouvertes hors
dArabie et de Palestine o elles ne sont dailleurs pas systmatiques. Dans les glises
dAntiochne ou dApamne, le phnomne nest pas attest ; mais on se demandera si

27

PICCIRILLO-ALLIATA 1994, p. 158-161 ; OGNIBENE 2002, passim ; PICCIRILLO 2002, p. 243248 ; en dernier lieu, BOWERSOCK 2006, p. 91-111.
28

BOWERSOCK 2006, p. 105-106.

17

DOCUMENTS D'ARCHEOLOGIE SYRIENNE XIII

les quelques glises que le hasard nous a donn de mettre au jour dans ces rgions
taient encore en fonction (ou seulement visibles) en plein VIIIe sicle, dans des zones
o le christianisme avait peut-tre moins bien survcu quen Arabie ou en Palestine.
Quoi quil en soit, les remaniements qui affectent la mosaque de Nabgha sont
identiques ceux que lon peut observer Khirbet es-Samra, Massuh ou Umm er-Rasas
par exemple 29 : on a supprim des figures doiseaux, de bovids ou de fauves en les
remplaant par des surfaces de cubes uniformes, qui gardent plus ou moins la forme de
limage primitive (fig. 23-24). Cette remarque est doublement importante : certes, elle
montre que la crise iconophobe ne sest pas limite aux provinces mridionales, mais
elle atteste aussi que lglise de Nabgha, et par consquent aussi le couvent auquel
appartenait lglise, tait toujours en activit en 723, au moment o ldit de Yazid tait
promulgu, puisque celui-ci a t suivi dexcution. Notons que la mosaque, qui
remontait aux premires dcennies du Ve sicle, tait demeure dans un tat de
conservation remarquable.
Bordure
Une bordure unitaire, dune largeur de 0,60 cm, enserre lensemble (tapis
gomtrique, tapis animaux et inscription) sur trois des cts. Bien quinterrompue ici
ou l par des destructions (deux lacunes du ct sud, une louest et une autre,
restaure, au nord, qui affecte en partie aussi le champ gomtrique), elle se laisse
aisment reconstituer. Appartenant aux compositions de mandres de svastikas redans
et retour invers 30, elle prsente dj une srie de rectangles dcors qui interrompent le
dveloppement continu des mandres. La composition de base ne comporte, en effet,
quune succession de mandres de svastikas, qui peuvent tre de diffrents types, plats
ou en perspective 31; une complication du motif consiste introduire, entre les mandres
de svastikas, des carrs sans dcor, tels quon les trouve par exemple Antioche, la
Maison du Mnandre ou du Cadran solaire, dans la deuxime moiti du IIIe sicle 32 ;
mais partir du IVe sicle, ces carrs ou rectangles portent un dcor gomtrique ou
figur : un des plus beaux exemples apparat la Villa Constantienne (toujours
Antioche), o des scnes de genre garnissent les rectangles, spars les uns des autres
par des mandres en perspective 33. Par la suite, ce type de bordure connat un grand
succs au tournant des IVe/Ve sicles, Antioche encore 34 ou dans lglise de Hir eshSheikh 35. Lengouement se poursuit aux Ve et VIe sicles : on citera, parmi beaucoup
29

PICCIRILLO 1993, fig. 373-387 (Umm er-Rasas), fig. 438-440 (Massuh), fig. 601-602 et 611-612
(Kh. es-Samra).
30

Dcor 1985, pl. 39 e.

31

Ibid., pl. 35 d.

32

LEVI 1947, pl. XLIX d et CXLIII a (Maison du Cadran solaire) ; CIV d (Maison du Mnandre).

33

Ibid., pl. LII-LXI.

34

Ibid., pl. CXXIII a (Maison de lAmazonomachie) ; LXVI a-LXVII c (Tombe de Mnmosyne) ;


CXXVII a-c (Maison du Lion enrubann) ; on trouve mme une utilisation du schma en composition de
surface : ibid., pl. CXXVIII c (Maison du Tapis vert, niveau suprieur).
35

DONCEEL-VOUTE 1988, p. 126 fig. 93.

18

LE MARTYRION SAINT-JEAN

dautres, un exemple bien dat de la cathdrale dApame (533) 36. Les remplissages
sont souvent gomtriques, de style arc-en-ciel , mais ils peuvent tre aussi
animaliers : les deux options sont utilises simultanment Hir esh-Sheikh.
Nabgha, la composition mise en uvre noffre pas deffet de perspective : les
mandres de svastikas sont plats, excuts en deux ou plusieurs couleurs, selon les
endroits (noir/gris bleu/rouge/rose/vert), entourant des rectangles assez allongs, de
dimensions constantes, sauf deux reprises o ils sont plus longs. Partant de langle
sud-est, sous linscription, la bordure se poursuit ainsi rgulirement du ct sud mais
prsente langle sud-ouest un rectangle plus long ; le rythme redevient normal sur les
cts ouest et nord. Contrairement ce que lon aurait attendu, cet encadrement de
mandres sarrte avant langle nord-est et nest donc pas symtrique par rapport
linscription. Or, il ne sagit pas ici de cassure ni de rfection ; cest sans aucun doute
larchitecture du btiment lui-mme qui doit expliquer lasymtrie. La bordure se
termine en effet sur un long rectangle, charg dun motif dentrelacs ; aprs quoi,
commence un autre type de dcor, caractristique des zones de raccord ou de passage,
savoir une ligne de carrs dentels sur la pointe, non contigus 37 (fig. 25). Or, la prsence
de ce nouveau motif correspond prcisment lendroit o, dans limage du tapis aux
animaux, deux arbres ont t placs en sens inverse de la lecture du tableau, comme
pour marquer lemplacement dune entre de ce ct ; linterruption de la bordure et le
recours un schma spcifique viennent donc renforcer lhypothse quun passage
souvrait au nord vers un autre espace ; mais la mosaque est casse juste aprs la
premire ligne de carrs sur la pointe.
Reste examiner la question des remplissages. Sils sont tous gomtriques, ils
nappartiennent cependant pas, pour la plupart, au style arc-en-ciel proprement dit
(lignes brises et tesselles en alternance de couleurs) : on compte toutefois deux
exemples de damiers mais en deux couleurs seulement (blanc/noir) ; la prfrence a t
donne ici des associations de figures gomtriques adjacentes (deux ou trois
hexagones oblongs spars par des triangles), tangentes (deux octogones carr
central), scantes (trois octogones carr central), contigus (six carrs sur la pointe) ou
non contigus (ligne de quatre cercles) 38 ; trois quatre-feuilles 39 ; deux hederae
opposes par le sommet et enfin deux motifs dentrelacs (lun est en partie dans une
lacune, lautre constitue le dcor du rectangle plus long qui termine la bordure au
nord 40 (fig. 26).
De mme que la composition, ces remplissages sont bien caractristiques de la fin du
e
IV sicle ou du dbut du Ve.

36

Ibid., 207 fig. 187.

37

Dcor 1985, pl. 5 a.

38

Ibid., pl. 43 a-f.

39

Ibid., pl. 46 a.

40

Ibid., pl. 82 a ( chanette de losanges couchs et de cercles tangents en entrelacs ).

19

DOCUMENTS D'ARCHEOLOGIE SYRIENNE XIII

Facture et atelier
Sinscrivant dans un courant stylistique marqu par le dynamisme et la fantaisie, la
mosaque de Nabgha a t excute par des artisans de qualit. La composition,
relativement complexe, est en effet mise en place avec beaucoup dhabilet et de
prcision, selon diffrents quadrillages dont les angles tombent toujours exactement au
centre des octogones ; laxe mdian vertical qui est le mme pour les deux tapis
passe juste au milieu de chacun des losanges verticaux et du tronc des deux arbres. On
notera, de surcrot, que ces losanges verticaux, dont la fonction est de marquer laxe,
portent tous un dcor qui accentue la verticalit : les losanges dentels embots
alternent avec les fuseaux boucles tandis quun motif de tresse verticale occupe le
centre ; on ne remarque pareille cohrence du dcor aucun autre endroit du tapis : ce
ne peut donc tre leffet du hasard. Cette attention apporte la disposition des
lments rgulateurs rend dautant plus tonnante lerreur dj signale sur le pourtour
de loctogone de langle sud-ouest ; cette erreur a, en effet, pour consquence de briser
la ligne des losanges verticaux (cest--dire laxe) et dinterrompre le dessin de ltoile
de losanges, qui est un lment fondamental de la composition. Ce qui sest pass, cest
que le groupe form par les deux losanges et le carr (dessinant un solide en
perspective) a t tout simplement invers et il suffit de la faire pivoter, par la pense,
pour retrouver le schma originel et remettre sa juste place, sur laxe mdian, le
losange dcor dun fuseau boucles. Cette observation fournit peut-tre une indication
sur la manire dont les mosastes travaillaient, en regroupant les figures pour viter les
dformations. Sil ny a pas, ailleurs que sur laxe mdian vertical, de vritable
organisation des motifs, on constate cependant une certaine recherche dans leur
disposition : on veille par exemple ce que des motifs du mme genre ne se suivent pas.
Cest particulirement visible dans le cas des oiseaux : les carrs qui les contiennent
alternent, de faon parfois systmatique, avec des carrs dcor diffrent ; ce systme
est attest autour de loctogone semis de fleurettes et de celui au canthare ; il est peuttre appliqu aussi autour de loctogone entrelacs mais ici une lacune empche de
contrler et il en va de mme pour loctogone de langle nord-est. Les deux autres ne
prsentent pas un schma rgulier de disposition.
Quant aux remplissages eux-mmes, ils sont raliss avec grand soin : fermet du
dessin et choix nuanc des couleurs. Ce nest pas cependant que la palette soit
spcialement riche : rouge/rose/vert/gris bleu/jaune/blanc/noir ; mais le savoir-faire est
remarquable, en particulier dans le rendu du rpertoire arc-en-ciel , o lhabile
alternance des tons et la fermet du trait transforme la surface en volume. Toujours au
plan des coloris, on notera la symtrie en diagonale des bordures respectives des quatre
premiers octogones, alternativement jaunes ou vertes ; mme sil ne semble pas y avoir
de principe directeur pour les autres figures, une grande harmonie se dgage de
lensemble.
En dpit de la qualit assez gale de lexcution, on supposera que diffrentes mains
ont collabor au travail, comme il est dusage : soulignons en effet ltonnante virtuosit
de la composition dentrelacs sur fond jaune laquelle rpond, au nord, llgante
lgret de limage du canthare ; places sur la ligne mdiane, ces deux compositions
desprit nouveau ont t certainement confies des mosastes plus expriments.
Lexcution des oiseaux et animaux est plus difficile apprcier, en raison des

20

LE MARTYRION SAINT-JEAN

dommages que les images ont subies. Pour les lments vgtaux, si lon excepte le
cyprs, dune facture assez sche, les arbres et surtout les plantes, fleuries ou non,
tmoignent dune excellente technique. On remarquera enfin que les tesselles du fond
blanc du second tapis, au pied des arbres transversaux, sont disposes en ventail. Le
mandre de svastikas de la bordure, le plus souvent en deux couleurs (rose et noir) mais
parfois davantage, est dun dessin ferme et rgulier ; les remplissages, assez simples,
sont sans doute dus des artisans moins spcialiss.
Au total, la mosaque est de trs bonne qualit, dmontrant la prsence dans cette
rgion dun atelier quon serait tent de qualifier davant-garde . Do venait-il ? Vu
les trs nombreux rapprochements quon a pu tablir avec la production dAntioche et
compte tenu du style toujours singulier qui caractrise les mosaques ddesse
dailleurs gnralement funraires et absentes pour lpoque qui nous occupe , il
semble bien que lon puisse attribuer la mosaque un atelier itinrant, venu de la
capitale.
Conclusion
La mosaque de Nabgha constitue donc une dcouverte du plus haut intrt.
Tmoignage expressif sur le renouvellement du rpertoire dcoratif qui marque le
tournant des IVe-Ve sicles, elle permet de mesurer la prcocit et la rapidit du
phnomne et de mieux en apprcier lextension gographique. Avant quelle ne vienne
sajouter au dossier, on aurait pu croire 41 que ce rpertoire modifi et enrichi navait
rencontr de succs quen Antiochne et en Apamne 42, alors quil semble, au
contraire, que le mouvement parti des grandes villes, dAntioche en particulier, ait t
assez gnral. Cette rnovation tait dailleurs devenue indispensable pour satisfaire aux
exigences dune nouvelle clientle : dabord les glises, qui se multipliaient foison
depuis les dits de Thodose favorables au christianisme, ensuite les propritaires des
grandes demeures, dont les gots avaient chang et qui souhaitaient se montrer ouverts
aux tendances novatrices.
Les commanditaires de la mosaque ici tudie avaient tenu, eux aussi, exploiter le
riche programme qui leur tait propos : semis de fleurettes, entrelacs, images de
plantes et danimaux. Cest la rencontre simultane de ces diffrentes compositions,
dans le cadre mme de lancien rpertoire, qui fait loriginalit de ce pavement et
permet de le situer relativement haut dans le Ve sicle. Mais cette datation incite ds lors
revoir la chronologie de certaines mosaques dAntioche que D. Levi avait sans doute
places trop bas dans lvolution, faute davoir pu disposer dexemples attestant
lapparition de ces nouveaux motifs. Ainsi serait-il tentant de remonter au premier quart
du Ve sicle la fameuse mosaque du Lion enrubann, de mme que les pavements du
niveau suprieur de la Maison de la Table servie ou ceux de la Maison de G et des
Saisons 43.
41

Mis part le pavement dj cit (cf. ci-dessus) de lglise de la Citadelle Dibsi Faraj sur
lEuphrate.
42

BALTY 1999, p. 141-150 et pl. L-LVIII.

43

LEVI 1947, p. 626 (pour le tableau chronologique).

21

DOCUMENTS D'ARCHEOLOGIE SYRIENNE XIII

Autre point sur lequel notre mosaque apporte des informations importantes : la crise
iconophobe. Il semble en effet, la lumire des destructions constates Nabgha, que le
problme avait eu une porte plus large quon ne lavait imagin jusquici et que,
dpassant les frontires de lArabie et de la Palestine, il avait affect dautres rgions o
le christianisme stait maintenu jusqu la date de ldit de Yazid II.
Enfin, la mosaque est accompagne dune inscription ce qui est toujours une
source dintrt non ngligeable.

22

LE MARTYRION SAINT-JEAN

Linscription syriaque
Franoise BRIQUEL CHATONNET et Alain DESREUMAUX
(Orient et Mditerrane, C.N.R.S., Paris)

La partie la plus orientale de la mosaque, de part et dautre dune marche deux


degrs qui menait un locus encore non dgag, porte une inscription, qui prend la
place, de ce ct, de la bordure gomtrique prsente sur les trois autres cts. Le texte
de linscription ne prsente pas de solution de continuit entre les deux parties, ce qui
implique que la mosaque a t ralise aprs lemmarchement, soit dans la phase de
construction, soit lors dun embellissement postrieur. Le dbut de linscription est
malheureusement endommag, mais il est probable que les lignes partiellement
conserves marquaient bien le dbut du texte : de fait, un assez large espace non inscrit
est prserv au-dessus de la premire ligne dcriture et celle-ci est aligne sur la
premire ligne de la bordure, comme lest la dernire ligne inscrite.
Linscription est crite en noir sur fond blanc ; le trac des lettres parat avoir t
ralis en premier et le fond compos autour des lettres ensuite, la largeur du trait
dcriture quivalant la dimension des tesselles (0,8 cm de ct). Le texte se rpartit
en 11 lignes gauche de la marche et 11 lignes droite ; il se lit de gauche droite (du
nord au sud), les lignes apparaissant verticalement quand on se trouve dans la salle,
tourn vers lest 44. Surface inscrite gauche : 105 x 53 cm ; surface inscrite droite :
1.09.5 x 55 cm ; interligne : 9.5 cm ; module moyen des lettres : 4.5 cm ; plus grande
lettre : T : 7.5 cm ; plus petite lettre : Y : 3 cm.

44

. Comme cest le cas dun grand nombre dinscriptions syriaques, anciennes et mdivales. La
verticalit de lcriture syriaque correspond aux pratiques des scribes. Pour des exemples nets sur
mosaques, voir linscription de la basilique de la Nativit Bethlem (KHNEL 1993,p. 203 et pl. XII)
et, daprs la disposition de la croix, celle qui est conserve au muse de Deir ez-Zor (BRIQUEL
CHATONNET 1996).

23

DOCUMENTS D'ARCHEOLOGIE SYRIENNE XIII

Le texte conserv se lit ainsi : partie gauche (fig. 27 et 28)

[ ......]
[ ......]
[ ......]
[......]
[ ....]






Partie droite (fig. 29-30) :



Traduction :

[] a t mosaqu 45 ce martyrion qui est dans Saint-Jean. Aux jours du suprieur


du couvent, Mar Barnaba, on a commenc dans ce martyrion et aux jours du suprieur
du couvent, Mares, on a termin. Seigneur, souviens-toi, dans le royaume, du diacre
Thodote et du diacre Qosma et du mosaste No et de Jean, qui ont assum la charge
pour Notre-Seigneur et qui ont mosaqu cette maison afin que quiconque lit prie pour
eux.

45

Le verbe employ,
, drive du grec kubos, cube , do tesselle . Ce nest pas le terme
utilis habituellement en syriaque.

24

LE MARTYRION SAINT-JEAN

Les deux parties du texte sont de deux factures diffrentes, dans la palographie
comme dans le mode dagencement des tesselles. Elles ont probablement t fabriques
par deux artisans diffrents, qui pouvaient travailler en parallle, peut-tre No et Jean
dont les noms sont cits. La disposition dune ligne trs resserre la fin de la premire
partie est peut-tre le signe que, lorsque le premier artisan est arriv la fin de son
travail, il navait pas la possibilit de reporter le membre de phrase en question dans
lautre partie. Linscription elle-mme est peu prs rgulirement justifie : elle
respecte un cadre de tesselles blanches dune largeur de 5 filets de raccord avec le tapis
dans la premire partie et de 6 dans la seconde.
tude palographique
Cette inscription est crite dans une criture estrangelo analogue celle des premiers
documents syriaques chrtiens. Cest notamment le cas pour les formes des , /, , ,
, , , , , , . Elle prsente mme pour certaines lettres des formes tout fait
remarquables, qui laissent penser quelle peut tre trs ancienne.
Le se prsente sous deux formes bien distinctes : lune, qui est celle de
lestrangelo, est atteste dans les inscriptions dessniennes des IIe et IIIe sicles et ne
prsente pas encore le pied qui est courant dans les plus anciens documents syriaques
chrtiens, manuscrits et inscriptions, partir du Ve sicle. Lautre, plus simple, est un
trait vertical, qui annonce la forme serto, mais sen distingue par un ductus assez
nettement oblique et une ligature gauche. Cette forme est atteste dans lcriture
cursive des parchemins syriaques du moyen Euphrate 47, qui sont dats des annes 240.
Elle ne lest plus, notre connaissance, dans les manuscrits et inscriptions sur pierre du
e
V sicle.
Les , aux deux dents de hauteur gale et symtrique, en forme de U, se distinguent
aussi bien de ceux des inscriptions ddesse que de la forme estrangelo. On trouve
cependant dans lcriture courante ancienne, des formes qui semblent annoncer ce
ductus, notamment dans les parchemins du moyen Euphrate.
Les sont trs pointus, formant un angle, et ne se distinguent pratiquement pas des
.
Le est particulirement remarquable. ct de la forme estrangelo classique, avec
une allure un peu carre due la technique de la mosaque, on rencontre dans la
deuxime partie de linscription une forme haute et troite, en demi-lune ouverte
gauche, avec ligatures droite et gauche sattachant au milieu du croissant. Les seuls
parallles connus se trouvent dans les parchemins du moyen Euphrate, au IIIe sicle, et
dans le colophon dun manuscrit du dbut du VIe sicle 48.
Le en position finale est compltement spar de la lettre prcdente, mme si
celle-ci est normalement lie gauche : cest particulirement le cas dans le nom
.
Il se prsente comme un simple trait sous la fin du mot.
46

Toutes les lettres sont attestes, sauf le gomal.

47

TEIXIDOR 1989 ; 1990 ; 1991-1992.

48

Ms. BL Add. 14542, f. 94r. Voir HEALEY 2000.

25

DOCUMENTS D'ARCHEOLOGIE SYRIENNE XIII

Le a tantt la forme rectangulaire habituelle de lestrangelo des manuscrits


anciens, tantt une forme plus trapzodale.
On notera enfin lalignement incongru du , qui est entirement crit au-dessus de
la ligne de rglure et se lie par la boucle infrieure la lettre suivante.
Le a la forme dun triangle vide, dont la pointe, en bas, est parfois ouverte. La
ligne suprieure de la lettre est parfois concave.
Certaines ligatures ne sont pas conventionnelles : se liant au milieu de la hampe du
suivant, li la partie verticale du dans .
Enfin, il faut noter que les seyome sont prsents, mais trs disjoints.
Plusieurs traits palographiques rapprochent donc indubitablement cette inscription
du corpus dessnien 49. Les traits cursifs sont frquents, comme il est habituel dans les
inscriptions sur mosaque 50. On a ici une forme de lcriture moins normalise que dans
les manuscrits estrangelo et qui porte quelques caractres cursifs dj proches du
serto 51. Cest un signe de la trs haute antiquit de cette inscription dans le corpus
syriaque. La csure frquente des mots, inhabituelle en syriaque, en est un autre indice.
Remarques linguistiques
L encore, les traits darchasme sont clairs :
absence de semi-voyelles dans
(pour
), dans ( pour ) , dans
( pour )et dans ( pour
). Par contre, prsence dun dans .
emploi de pour
: pour
. Une forme parallle est
atteste dans des inscriptions dessniennes, comme dans une inscription dans une
grotte prs de Kabahaydar 52 o lon trouve pour
tombeau .
La forme pour est atteste dans un manuscrit des Vitae Patrum 53. Il sagit
ici dune forme dimpratif.
et
est remarquable, mais ne semble pas
Lalternance entre
correspondre une nuance de sens, puisque dans les deux cas, il sagit de dater un
moment par rapport la fonction dun suprieur de couvent.
tude onomastique
Lonomastique est varie : linscription cite des noms grecs (Thodote, Cosmas), un
nom aramen de forme grecque (Mares) ou de forme originale (Barnaba) et deux
anthroponymes tirs de la Bible (No et Yuhannon). Le nom nest pas encore
attest en syriaque, mais la transcription pour Tho est, semble-il, courante 54. Le
49

DRIJVERS et HEALEY 1999.

50

HEALEY, 2000.

51

BRIQUEL CHATONNET 2001.

52

AS 59 dans DRIJVERS ET HEALEY 1999, ligne 3.

53

PAYNE SMITH 1879-1901, IV, col. 4437.

54

PAYNE SMITH 1879-1901, IV, col. 4427, s.v.


Thodosios.

26

pour Thodulos et

pour

LE MARTYRION SAINT-JEAN

nom est trs ancien et se rencontre souvent dans le monde hellnistique et


romain ; il peut se trouver sous la forme 55. Le nom est rpandu dans
le monde byzantin ancien 56. Le nom est aussi un ancien nom hellnistique qui
fut employ dans lantiquit tardive et le monde proto-byzantin. Cest le nom dun
moine trs connu de lpoque de Thodoret de Cyr 57. Il est vraisemblable que cest
cette forme quil faut lire ici, en scriptio defectiva mme sil nest pas exclu dy trouver
la forme, moins courante, semble-t-il, 58.
Quant Barnaba, cest videmment un nom smitique, qui a connu une certaine
fortune dans le monde judo-hellnistique et continua dtre port aux poques romaine
et byzantine. On le trouve dans des inscriptions grecques chrtiennes sous la forme
.
Le premier suprieur porte le titre de Mar, mais pas le second. Une hypothse
possible cette diffrence de titulature pourrait tre que le second, encore en fonction
lors de la fabrication de linscription, ntait pas mort. Il faudrait donc en conclure
quon ne faisait pas encore usage du titre pour tout dignitaire ecclsiastique, comme ce
sera le cas plus tard, et encore de nos jours.
Datation
Le dbut de linscription portait probablement la date. Selon le formulaire habituel,
elle devrait commencer par lexpression
, suivie du nombre danne en toutes
lettres. La finale correspond srement au chiffre sept 59. Si cest le nombre
des centaines, et comme le comput utilis dans le monde syriaque tait celui de lre
sleucide, dit re des Grecs , cela signifie que linscription daterait des annes 400,
donc du Ve sicle, hypothse qui correspond bien ce que lon peut conclure des
caractristiques palographiques et linguistiques. Elle est galement cohrente avec
lanalyse iconographique des tapis. Une ligne
, comprenant 7 lettres, est
plausible, puisque la premire ligne conserve en comprend 8, et quelle est un peu plus
longue.
la fin de la deuxime ligne, on lit clairement les lettres , prcdes de la hampe
suprieure dune lettre qui pourrait tre un . Le chiffre , huit , est
probablement restituer. Il pourrait avoir t prcd de , la fin du chiffre des
centaines, et de la copule . Comme le nun na pas la forme finale, tait li au mot
suivant, qui tait sans doute
: un autre chiffre des dizaines serait en effet spar et
aurait impliqu la prsence de la dsinence la fin de . Il serait donc plausible
de restituer le dbut ainsi :

55

. D. FEISSEL, Bulletin pigraphique 1989, n 921.

56

Par exemple Gaza au milieu du VIe sicle (Supplementum Epigraphicum Graecum (SEG) 50,
2000, no 1489), au Sina dans la 2e moiti du VIe sicle (id., n 1897), etc.
57

. Histoire des moines de Syrie XX (Sources Chrtiennes p. ) et, bien sr, lhte de saint Symon
son arrive Telnishin.
58

Par exemple, dans une inscription dApamne, date de 550 A.D. (SEG 48, 1998, n 1849).

59

On aurait aussi pu penser

quatre , mais sur certains clichs le est clairement visible.

27

DOCUMENTS D'ARCHEOLOGIE SYRIENNE XIII


...............
Linscription est probablement dater de 718 AS, soit 406/407 de lre chrtienne.
Le texte tmoigne que le locus pav de cette mosaque appartient un couvent dont
il cite deux suprieurs successifs, Barnaba et Mares, ainsi que deux diacres, Thodote et
Cosmas. Lglise dont le martyrion faisait partie tait consacre saint Jean, peut-tre
Jean-le-Baptiste, qui sont consacres de nombreuses glises de Syrie-Palestine au
dbut de lpoque byzantine. On ignore le nom du couvent qui ntait pas forcment
celui du nom de lglise. Les deux suprieurs cits ne sont, notre connaissance,
reprs dans aucun document historique.
Linscription est incontestablement une des plus anciennes inscriptions syriaques
chrtiennes dates trouves en Syrie et dans le monde syriaque ; elle est mme peut-tre
la plus ancienne dcouverte ce jour 60 et mme le plus ancien document syriaque
chrtien dat, puisquelle prcde de quelques annes le fameux manuscrit ddesse BL
Add. 12150, qui date de 411 AD. Elle montre la haute antiquit dun certain nombre
dinstitutions et de structures ecclsiastiques. Au dbut du Ve sicle, la fonction de
suprieur du monastre est dj trs clairement atteste. Quant lagencement des
glises, elle atteste lexistence cette haute poque, lintrieur de lglise, dun locus
appel beit sohdo, le martyrion ; il est en effet probable que lexpression dsigne
une partie de ldifice, comme le montre lexpression dabmar Yuhannon, qui est dans
(lglise) Mar-Jean . Il sagit donc dun tmoignage historique de valeur tout fait
exceptionnelle.

60

Jusqu prsent, on considrait que ctait linscription de Dar Qita (LITTMANN 1934, no 4), qui
date de 482 de lre dAntioche, soit 433-434 de lre chrtienne. Voir galement linscription de
Rabboula nouvellement dcouverte (BRIQUEL CHATONNET, DESREUMAUX et MOUKARZEL 2008).

28

LE MARTYRION SAINT-JEAN

Bibliographie
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DOCUMENTS D'ARCHEOLOGIE SYRIENNE XIII


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30

LE MARTYRION SAINT-JEAN

Table des figures


Fig. 1 Cramique hellnistique
Fig. 2 Cramique dpoque romaine
Fig. 3 Lampes
Fig. 4 Lvre Foscigny
Fig. 5 Jarres byzantines
Fig. 6 Cramique byzantine
Fig. 7 Cramique islamique
Fig. 8 Tesson abbasside
Fig. 9 Monnaie
Fig. 10 Vue densemble de la mosaque
Fig. 11 Rparation langle nord du tapis occidental
Fig. 12 Erreur dans la composition
Fig. 13 Exemple doiseau non dtruit
Fig. 14 Semis de fleurettes
Fig. 15 Entrelacs complexe
Fig. 16 Canthare et rameau de vigne
Fig. 17 Colombe entre deux plantes
Fig. 18 Animal devant un arbre
Fig. 19 Vue densemble du tapis oriental
Fig. 20 Dogue poursuivant un lopard
Fig. 21 Arbres marquant lentre nord-est
Fig. 22 Grenadier avec ses fruits
Fig. 23 Exemple de destruction iconophobe
Fig. 24 Exemple de destruction iconophobe
Fig. 25 Motif gomtrique marquant lentre nord-est
Fig. 26 Dernier rectangle de la bordure : entrelacs
Fig. 27 Premire partie de linscription (nord) : photo
Fig. 28 Premire partie de linscription (nord) : relev
Fig. 29 Deuxime partie de linscription (sud) : photo
Fig. 30 Deuxime partie de linscription (sud) : relev
Carte

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Syria, tome LVII, 1980, (type 1) p. 245. 5

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.DRIJVERS et HEALEY 1999 14

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.HEALEY, 2000 15
..BRIQUEL CHATONNET 2001 16

30

. 17 Vitae Patrum

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.PAYNE SMITH 1879-1901, IV, col. 4437 17
18

PAYNE SMITH 1879-1901, IV, col. 4427, s.v. pour Thodulos et . pour Thodosios.

.D. FEISSEL, Bulletin pigraphique 1989, n 921 19

20

21

)Supplementum Epigraphicum Graecum (SEG) 50, 2000, no 1489

(1897

(Sources Chrtiennes p. ) Histoire des moines de Syrie XX

.Telnishin
22

.(SEG 48, 1998, n 1849) A.D

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718 406/407.

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(LITTMANN 1934, no 4) Dar Qita

Rabboula

.(MOUKARZEL 2008

32

) BRIQUEL CHATONNET, DESREUMAUX et

BL Add. 12150
411 . .
" " .

beit sohdo " " .
" dabmar Yu annon )( ".
.

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ZAQZUQ 1983: A. ZAQZUQ Dcouvertes de mosaques (en arabe) Ann. arch. arabes syriennes
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Planche 1

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Planche 2

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fig. 5

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