Sunteți pe pagina 1din 134

1

Saxton Burr



Asaltul Turnului






2

Capitolul I

Anglia este o ar mic i suprapopulat. Nu e uor s gseti
aici un spaiu destul de vast i liber pentru genul de centru de
antrenament pe care vroia s-l nfiineze serviciul secret de
informaii MI6. MI6 avea nevoie de cel puin trei kilometri ptrai
de pmnt, cu construcii, ceea ce nu se gsete n fiecare zi la
orice rscruce de drumuri.
Dar ntmplarea a vrut ca, exact n momentul cnd MI6 ncepea
s caute, s fie ngropat un oarecare conte. Acest conte fusese la
Eton, nainte de marele rzboi, prietenul unui om numit J, eful
MI6. Cu alte cuvinte, n negura timpurilor, ns prietenia lor
supravieuise peste ani. Aceasta durase n timp ce J devenea unul
dintre cei mai remarcabili maetri ai contraspionajului din lumea
liber, iar contele se nla la gradul de general plin de decoraii i
devenea n consecin membru distins al Parlamentului. ns nici
cea mai nalt distincie nu-l putuse mpiedica pe un om s cad
de pe cal i s-i rup gtul, exact ceea ce se ntmplase cu
contele.
J asist la funeralii pe domeniul familial. Dup ceremonia
funebr, noul conte l invit n vasta bibliotec ntunecoas cu
lambriuri de stejar. i acolo i fcu lui J o propunere n privina
domeniului.
tii ce nseamn drepturile de succesiune, domnule, spuse
tnrul. Ar trebui s putem pstra domeniul principal. ns tatl
meu era destul de demodat. Prefera s pstreze ct mai mult
pmnt. Nu prea dispunem de bani, prin urmare vom fi nevoii s
vindem proprietatea din Herefordshire.
ntr-adevr? spuse J cu un calm neltor.
Da. Nu este foarte mare, nu mai mult de ase sute de
hectare. Iar casa este un gen de construcie victorian enorm, de
pe care n fiecare sptmn cad cteva igle sau un co. ns
grajdurile sunt n stare bun i exist destul loc. n plus este
foarte izolat. Pmnturile sunt mpdurite, totul este mprejmuit
cu ziduri care au fost destul de bine ntreinute. Tatl meu era un
pic hm! intolerant cu intruii i braconierii. Chiar a avut cteva
neplceri cu autoritile comitatului.
tiu, murmur J, care cunotea domeniul, unde fusese


3
adeseori invitat.
Adevrul este c, relu tnrul conte, cred c tatl meu ar fi
vrut ca dumneavoastr s putei deine pmnturile noastre din
Herefordshire.
Eu? De ce eu? ntreb J cu un calm i mai neltor.
Ei bine! Nu-i aa, el spunea mereu c v-ai ocupa de un gen
de serviciu secret. MI6 sau ceva de genul acesta. tii, ceva gen
James Bond, hei!
i chiar dac aa stau lucrurile? zise J. Ce legtur ar avea
aceasta cu domeniul?
Tatl meu s-a gndit c, dac aa stau lucrurile, ai putea
avea nevoie de un centru de antrenament. Un centru bine
camuflat, unde n-ai fi deranjai de turiti, automobiliti sau
oricine altcineva.
J ddu din cap. Datorit profesiei sale tia s rmn impasibil,
att de bine, nct nu se lumin ca vin pom de Crciun i nu vdi
nici o umbr de entuziasm. Dar totui inspir destul de profund
nainte de a rspunde:
neleg.
Trebuie s-o vindem, continu tnrul conte. M ndoiesc c
legea ne permite s-o cedm prin donaie. Dar voi avea grij ca
preul s fie ct mai sczut. tiu c n zilele noastre serviciile de
informaii nu ntorc banii cu lopata.
Cu excepia celor din America, spuse J cu un zmbet ironic.
Creditele i echipamentul de care dispuneau colegii si
americani fuseser ntotdeauna pentru el un motiv de iritare.
Acetia posedau probabil cel puin dousprezece domenii i mai
vaste dect cel pe care-l oferea tnrul conte.
Aa este, ns cred c tatlui meu i-ar fi plcut s-l putei
cumpra ieftin. tii, era mereu nclinat spre latura practic a
lucrurilor, s-i fac datoria fa de buna i btrna Anglie i aa
mai departe.
ntr-adevr, spuse J cu vocea sa grav. Chiar i-a riscat viaa
n dou rzboaie pentru aceasta.
Tnrul conte roi uor. Pentru a-i ascunde jena, se ndrept
spre msua de servit i prepar dou scotch-uri tari cu sifon. Apoi
reveni, se aez n fotoliul su i cei doi brbai discutar serios
despre afacerea lor.
Odat ncheiat acordul, fur suficiente dou convorbiri
telefonice cu Londra i cteva cuvinte mzglite pe o foi smuls
din blocnotesul de lng telefon. i MI6 se pomeni virtual n


4
posesia a ase sute de hectare de pmnturi bune din
Herefordshire, la mai puin de douzeci de lire pentru hectar.
Cu aceasta, J se ntoarse la Rover-ul su i ddu alte dou
telefoane de pe radio-telefonul prevzut cu un dispozitiv de
bruiere. Tot la Londra. Primul apel fii pentru cineva pe nume
lordul Leighton.
Leighton, avem ceea ce ne trebuie pentru noul centru de
antrenament.
Extraordinar. Unde se afl?
Nu-i spun, chiar i pe o linie bruiat, pentru c nu-i ajut
cu nimic.
Desigur, desigur.
Plec spre Londra peste cteva minute. Poi veni la clubul meu
mine la prnz ca s lum masa mpreun?
Bineneles.
Bine, atunci pe mine!
l sun apoi pe Richard Baxter.
Ah! Richard, biatul meu, cum o mai duci?
Acceptabil. M-am ntors din Scoia. Puin pescuit, puin
escaladare, tii dumneavoastr.
Pescuit de ce, Richard?
J tia c Baxter era mai curnd un amator de fuste, rmnnd
totodat un gentleman. J nici nu-l aproba, nici nu-l dezaproba.
De somon, domnule, nu de altceva, replic Baxter cu o
uoar nuan de repro.
Perfect, perfect. Ei bine, am gsit un locuor pentru centrul
de antrenament despre care i-am vorbit.
Destinat noilor ageni dac vor fi gsii?
ntocmai.
De fapt, ai gsit nite indivizi pentru a-i antrena acolo?
De unde s tiu? Primul-ministru mi-a promis un raport
acum zece zile, dar nc n-am primit nimic.
ntr-adevr, nu mai e mult pn la alegeri i probabil are
altceva n minte.
Cu siguran.
Aceasta era una dintre cauzele pentru care J nu numai c
fcuse din Richard Baxter unul dintre cei mai buni ageni ai si
din MI6, dar l i iubea ca pe un fiu. Richard putea ntotdeauna
ghici ce fcea o alt persoan i din ce cauz. Element preios n
societate i mai ales pentru a supravieui n teren. Aceast calitate
l ajuta s vrjeasc o gazd la un cocteil din Mayfair i s


5
zdrniceasc planurile obscure ale unui agent rus din SMERSH
n munii Cehoslovaciei. Richard Baxter fcuse i una i alta.
Orice ar fi, relu J, mi-ar place s iei masa cu mine la clubul
meu. S zicem mine la prnz. Va fi i lordul Leighton.
Cu plcere, domnule.
Perfect, Richard, perfect.
J ntrerupse convorbirea, porni la drum i conduse Rover-ul n
afara grilajelor. Acoperiul imensei construcii din secolul al XVIII-
lea strlucea la soare dup ploaia matinal. J zmbi. Tnrul
conte care era de acum ncolo stpn aici putea ntr-adevr lua n
zeflemea patriotismul i simul datoriei fa de buna i btrna
Anglie, ns tocmai i-l ndeplinise pe al su, fr s-i dea seama.
Fcuse cadou Proiectului Dimensiunea X un lucru care-i lipsea de
atta timp.
La drept vorbind, Proiectul Dimensiunea X ducea lips de multe
lucruri, diferite i adeseori incompatibile. Uneori acest proiect i
amintea o gigantic vntoare de vulpi ntr-o step nvluit n
cea, pe un teren neltor, cu cel mult doisprezece vntori i cel
puin douzeci de vulpi. Nu se putea spera n prinderea tuturor
animalelor, ns se putea cel puin ncerca a le hrui pe toate n
aceeai direcie.
Astfel, far doar i poate, ajutorul acordat Proiectului
Dimensiunea X nsemna un ajutor acordat Angliei. ntr-un cuvnt,
proiectul consta n trimiterea unui om ntr-o serie de dimensiuni,
altele dect cea normal, pentru a supravieui sau a muri acolo. Se
spera c acesta va supravieui i va explora noul spaiu. i, n
cazul cnd ar descoperi acolo resurse sau tehnici necunoscute n
Dimensiunea Normal, sau DN, le-ar aduce n Anglia.
Lsnd la o parte latura abstract pentru a ajunge la detalii
concrete (acestea erau la vreo zece mii sau mai multe), Proiectul
Dimensiunea X era ceva mai puin simplu. Acesta ncepuse dintr-o
ntmplare n ziua cnd lordul Leighton unise creierul lui Richard
Baxter cu un ordinator. Lordul Leighton era atunci, ca i n
prezent, cel mai remarcabil savant din Anglia, precum i cel mai
exasperant. Zmislise ideea de a crea o combinaie ntre mintea
uman i cea electronic, superioar celei a omului i
ordinatorului separai. Extraordinar.
Pentru aceast experien avuse nevoie de cel mai perfect
specimen, att fizic ct i moral, care putea fi gsit. Acest
specimen fusese Richard Baxter. Prin urmare, Leighton conectase
specimenul la ordinatorul su i Baxter se pomenise n ceea ce


6
avea s fie denumit Dimensiunea X. Ajunsese acolo gol ca un
vierme, dar spiritul su inventiv i corpul su splendid l
meninuser n via. Din fericire, lordul Leighton reuise s
inverseze procesul care l expediase pe Baxter n Dimensiunea X i
s-l aduc napoi n Anglia, n complexul ordinatoarelor de sub
Turnul Londrei. Prima dat aceasta fusese simplu de tot.
Dar foarte repede Proiectul Dimensiunea X ncepu s dea
natere unor complicaii n toate direciile, ca nite tentacule ale
unei gigantice caracatie. Cei mai emineni savani englezi nu au
fost n stare s reproduc mcar un eantion din materialele
avansate sau din tehnologia pe care Baxter le aducea din
Dimensiunea X. Bineneles, mai devreme sau mai trziu, aveau s
reueasc o strpungere. Dar, ntre timp, primul-ministru nu era
deosebit de fericit. Trebuia s justifice milioanele de lire pe care le
nghiea proiectul n faa unui Parlament nu prea ngduitor. Prin
urmare, nu era de mirare c era suprat.
Fr ndoial c lucrurile ar fi fost mai simple dac Baxter ar fi
putut fi trimis de mai multe ori n aceeai dimensiune. ns pn
acum aceasta se dovedise imposibil. Erau obligai s-l proiecteze n
direcia general a Dimensiunii X n sperana c va ateriza undeva
i va reui s supravieuiasc acolo. Acest tir la ntmplare nu
mbuntea nici eficacitatea proiectului, nici dispoziia lordului
Leighton, a lui J, a primului-ministru i a lui Richard Baxter.
i, bineneles, exista problema lui Baxter nsui. Nu i se putea
reproa nimic, desigur. ntr-adevr, la nceput avusese cteva
necazuri psihologice diverse, o nclinaie spre butur, nite crize
de impoten, toate acestea fiind rezultatul reaciilor imprevizibile
ale creierului su fa de ordinator. Dar acum prea s se fi
stabilizat. Dup paisprezece cltorii n Dimensiunea X, nc mai
era acel specimen fizic i mental perfect pe care-l aveau la
dispoziie.
Exact aceasta era problema. Era prea perfect. De fapt, era
singurul om din lumea liber care putea cltori n Dimensiunea X
i reveni de acolo sntos fizic i moral. Chiar dac J nu i-ar fi
fcut personal attea griji pentru Baxter, aceast situaie nu putea
s dureze. Trebuia remediat, preferabil ct mai repede cu putin.
Dac norocul l prsea pe Baxter ntr-o Dimensiune X, proiectul
s-ar fi oprit brusc, scrind. Ce dracu, s-ar fi oprit scrind i
dac peste Baxter ddea un afurisit de taxi londonez!
Prin urmare, lui Baxter i se cuta deja de doi ani un
nlocuitor. Mai muli, la drept vorbind. Odat ce avea s existe o


7
adevrat echip de cltori n Dimensiunea X, Baxter s-ar fi
putut retrage. Poate ar fi putut s se ocupe de centrul de
antrenament sau, dac se ntorcea n Dimensiunea X, ar fi putut
pleca acolo ca eful grupului? Aceasta era o posibilitate. Oare
Leighton nu cutase modaliti de a trimite prin ordinator mai
muli oameni concomitent? Bineneles. Leighton avea tendina s
se gndeasc la tot felul de nebunii i s fug n acelai timp dup
nenumrai iepuri. Precum i tendina de a cere bani pentru
vnarea acestora.
Dar pentru a-i folosi ntr-un mod sau altul pe noii indivizi,
acetia trebuiau mai nti gsii. Mai devreme sau mai trziu,
eforturile combinate ale lui J i ale primului-ministru aveau s
descopere perlele rare. Atunci vor trebui antrenai. Supui unei
instruiri foarte specializate. Un antrenament pe care nu l-ar fi
putut urma n serviciul lor secret, n C.I. A., sau n colile Trupelor
Speciale ale Marinei Regale. i nu puteau fi fcui s-l urmeze nici
ntr-unul dintre aceste centre fr riscul de a compromite Proiectul
Dimensiunea X. Cum se poate explica de ce un agent trebuia s
nvee s mnuiasc sabia grea medieval, arcul i buzduganul?
Prin urmare, era nevoie de un centru special, numai pentru
proiect, unde aceti indivizi s nvee toate aceste bizare arte
mariale de care aveau nevoie n Dimensiunea X. Achiziia lui J
urma s rezolve la fix aceast problem.
i poate c domeniul ar fi putut servi i n alte scopuri dect al
unui centru de antrenament. Fiecare dintre noile idei ale lordului
Leighton antrena tot mai mult munc de birou, mai multe cldiri,
mai multe laboratoare. Nu mai exista suficient spaiu n complexul
subteran de sub Turnul Londrei. Transferul laboratoarelor i
ordinatoarelor n Herefordshire merita luat n considerare.
Domeniul urma s devin o anex a complexului londonez, pe care
avea s-l elibereze puin. Anexa vestic. Da, denumirea nu era rea.
Era chiar o idee bun. O idee att de bun, nct J continu s-o
nutreasc pe tot parcursul drumului spre Londra.


8

Capitolul II

Ei, bine, Richard, ce crezi despre aceast idee?
Baxter se nl uor pe scaunul su Chippendale i ridic ochii
din farfuria goal spre faa ridat a lui J.
Nu vreau nimic altceva dect s particip, domnule. Ei, drcie!
Mi se pare o idee excelent de a pregti dinainte un centru de
antrenament. Sper c primul-ministru va fi de acord.
Las pe mine, mormi lordul Leighton, trecndu-i o mn
noduroas prin prul su alb. ns toate acestea sunt foarte bune,
J, doar c nu-l poi lua imediat pe Richard. Ordinatorul este
pregtit, totul este deja programat. Intenionam s-l rog s se
prezinte la raport mine dup-amiaz.
Ceea ce i fcu Baxter a doua zi. Preliminariile nu se schimbau;
rutina era aceeai, ca i de celelalte paisprezece ori. La drept
vorbind, aa-zisele preliminarii de rutin ameninau s devin
groaznic de plictisitoare. nsui lordul Leighton nu tia foarte
multe despre Dimensiunea X sau despre procedeele care l
proiectau acolo pe Baxter. Lordul Leighton nu putea fi sigur c
omisiunea uneia dintre proceduri ar reprezenta o ameliorare sau
un pericol. Ca atare, Baxter i btrnul savant se dedar tuturor
gesturilor obinuite, cu aceeai meticulozitate contiincioas cu
care piloii de vntoare urmeaz lista de control nainte de
decolare.
Baxter se duce n vestiar vzut..
Baxter se dezbrac n ntregime vzut.
Baxter i ntinde pe tot corpul o unsoare neagr, greoas,
pentru a-l proteja de arsurile electrice vzut.
Baxter iese din vestiar i se aeaz n fotoliu vzut.
(i, ca de obicei, fotoliul instalat n micua cabin de sticl i
amintete de scaunul electric, iar cauciucul scaunului pare de
ghea sub fesele sale goale).
Lordul Leighton intr n cabin i se agit, fixnd electrozii cu
cap de cobr pe tot corpul lui Baxter vzut.
(i, ca de obicei, cnd lordul Leighton termin, Baxter pare s
fie acoperit cu o plant crtoare pe ct de bizar, pe att de
tropical. Nite fire de toate culorile pornesc de la electrozi n
mruntaiele ordinatorului).


9
Lordul Leighton iese de-a-ndrtelea, i examineaz opera cu
un ochi n acelai timp i critic i mndru i se apropie de consola
principal vzut
Baxter se ls pe sptar att ct i permiteau electrozii i privi
njur. Panourile enorme ale ordinatorului, cu cptueala lor gri,
mat i crachelat, se nlau peste tot n jurul su, precum
ruinele unui ora prsit i uitat. Lordul Leighton, n picioare
lng consola principal, mbrcat n bluza sa alb, ptat,
semna cu un gnom fericit s locuiasc n aceste ruine. Baxter
aspir profund i se for pe ct era n stare s-i elibereze
tensiunea din corp. De acum ncolo nu mai exista rutin. Nu putea
s prevad nimic, nu putea dect s spere.
Leighton se ntoarse spre el. Un moment Baxter crezu c
btrnul savant avea s-l ntrebe dac e pregtit. ns ntrebarea
nu apru dect n ochii splcii ai lordului, nu i pe buzele sale.
i Baxter rspunse la fel, dnd uor din cap. Mna deformat a lui
Leighton se agit un pic, degetele se micar i se lsar n jos.
Marea manet roie se ls i ea n jos.
n momentul cnd mic maneta, apru un uierat surd, foarte
ndeprtat, venind de jos. Acesta umplu urechile lui Baxter,
provocndu-i dureri de dini. Putea fi luat drept zgomotul unei
gigantice freze dentare a stomatologului i, cu un reflex instinctiv,
Baxter nchise ochii i strnse pumnii.
Dar nici o durere acut nu-i strpunse vreun dinte. uieratul
tnguitor crescu n intensitate, se umfl i deveni un vuiet
asurzitor.
Amintea mai degrab zgomotul unui avion cu reacie care se
pregtea de decolare. Baxter simi cum n jurul su ntunericul
devenea tangibil i ncepea s palpite, s tremure, s freamte pe
pielea sa goal. Avea impresia c se afl ntr-un imens bol de sup,
ngheat, pe care cineva l scutura cu putere. Iar vuietul uiertor
nu nceta nici pentru o clip s-i sfie urechile.
Zgomotul se amplific i mai mult i Baxter simi c avea gura
larg deschis i urla de durere n timp ce sunetul l traversa. Era
un zgomot capabil s-i fac praf timpanele, s-i gelatinizeze
creierul, s-i transforme tot corpul ntr-un terci rou. Dac sunetul
era real, Baxter nu mai avea de trit dect cteva secunde, tia
acest lucru. ns teribilul uierat i umplu totalmente mintea, nct
nu mai rmnea loc pentru fric.
Zgomotul spori i mai mult n intensitate. Depi punctul n
care creierul lui Baxter nc-l mai putea accepta. Tcerea se


10
npusti asupra sa ca un pumn colosal, zdrobindu-l n ntuneric.


11

Capitolul III

Mai nti Baxter fu contient de un zumzit provocat de insecte.
Acestea se gseau n iarba nalt, care cretea n jurul capului su,
cuprins de durere. Auzindu-le, avu o surpriz plcut. Dup
zgomotul de comar al trecerii sale din Dimensiunea Normal, nu
s-ar fi mirat dac ar fi surzit. Poate c sunetul nu avusese nici o
realitate fizic? Acesta putea fi o simpl halucinaie produs n
creierul su care se zbtea sub influena ordinatorului lordului
Leighton.
Iarba nu era numai nalt, ci rigid i ascuit. i nepa i
zgria pielea goal. Lent, anevoie, contient de durerea atroce din
capul su, Baxter se ridic i privi njur. Micarea sperie insectele,
care tcur sau se strduir s-o tearg iute. Unele zburar prin
faa ochilor lui, ca nite uoare fulgere sclipitoare, nite pete roii,
negre, violete. Zumzitul se ndeprt, iarba ncet s mai tremure.
Se lumina de ziu i o cea matinal plutea n aer deasupra
solului. O licrire aurie pe cer anuna iminenta apariie a soarelui;
ziua promitea s fie frumoas. Dar n fiile nvolburate de pcl
se nlau ase gigantice forme ntunecate, nalte i sinistre. Se
ridicau la o nlime extraordinar, circa doi kilometri, dac putea
aprecia corect distana n cea. Totui forma lor era mult prea
regulat pentru a fi natural.
Baxter se ridic n picioare i, cum ceaa ncepea s se
mprtie, i ddu seama c se afla la poalele celui de-al aptelea
dintre aceste turnuri gigantice. Toate apte formau un cerc enorm,
cu diametru de cel puin cinci kilometri. n centru, desluea un
spaiu degajat, nfundat, de circa opt sute de metri lime, perfect
rotund. Aici solul era gol, neted, ca un teren de manevre sau un
loc pentru defilare. Era pavat cu dale glbui, care reflectau din ce
n ce mai strlucitor soarele care rsrea.
Baxter ridic ochii pentru a examina turnul care l domina. Fu
nevoit s-i rsuceasc gtul, reuind cu greu s-i zreasc vrful.
Aproape c amei. Edificiul se nla att de sus, pe o temelie att
de subire, nct se atepta s-l vad deodat cltinndu-se i
nruindu-se peste el, zdrobindu-l de stncile i vegetaia deas
care-l nconjura.
Cele apte turnuri preau la fel de identice ca apte maini de


12
aceeai marc i model care ies de pe aceeai band cu excepia
culorilor. Cel care-l domina pe Baxter era de un verde-nchis
strlucitor, care i amintea de un fruct copt de avocado. Fcnd
ocolul cercului, de la stnga la dreapta, celelalte erau portocaliu,
azuriu-nchis, galben-auriu, rou strlucitor, negru mai i alb
sclipitor. Cu excepia celui negru, erau toate att de netede i
lustruite, nct soarele care se reflecta pe laturile lor l orbea.
Fiecare dintre cele apte turnuri se nla la aproape doi
kilometri pe o temelie a crei latur nu avea nici o sut cincizeci de
metri. Baxter nu era expert n arhitectur, ns era n stare s.
Recunoasc o tehnologie de construcie avansat cu zeci de ani,
dac nu cu secole, fa de tot ce era cunoscut n Dimensiunea
Normal. De unde se iviser aici aceste apte turnuri, aparent
izolate? Ceaa se mprtiase acum aproape n ntregime. Nu
reuea s vad vreo urm a altor edificii dincolo de cercul
turnurilor i nici un semn c acestea ar fi locuite.
i ridic din nou privirea ctre cel verde. n acel moment obinu
pe neateptate rspunsul la ntrebarea cu privire la eventualii
locuitori. De jur mprejurul fiecruia dintre cele apte turnuri, la
vreo aizeci de metri de sol, era un balcon cu limea de circa
cincisprezece metri. Nite siluete minuscule, ce preau aa din
cauza distanei, tocmai se iviser pe acest balcon, deasupra lui
Baxter. Nu putea spune din primul moment dac vedea nite fiine
umane sau nite creaturi fantastice i poate mai puin simpatice.
i apoi una dintre siluete naint pn la marginea balconului.
Fr a se opri, fr a ezita, ea mai fcu un pas n gol. Baxter i
reprim un strigt i fcu ochii mari. Se atepta s-o vad plonjnd
i zdrobindu-se de stncile i tufiurile de la baz.
Dar nu. Silueta prea s pluteasc, cobornd lent, de parc nu
cntrea mai mult dect un balon de spun. n timp ce cobora,
Baxter i ddu seama c era un brbat mbrcat din cap pn-n
picioare n acelai verde-nchis ca i placajul turnului. I se pru,
de asemenea, c desluete o sabie strlucind n soare la centura
omului.
Pentru o clip, se ntreb dac n-ar fi trebuit s se ascund,
pentru a atepta derularea evenimentelor. La baza turnului erau
suficiente adposturi. Un bru de grohoti, stnci, tufiuri, copaci
ofilii, ierburi nalte i mici vgune se ntindeau pe aproape o mie
cinci sute de metri n jurul turnului verde. Celelalte ase preau de
asemenea nconjurate de aceeai perdea de vegetaie prsit.
Oare aceti oameni pstrau terenurile respective ntr-un scop


13
recreativ ca nite parcuri sau pur i simplu nu aveau nici un
interes pentru ele? Baxter i aminti de Vistorii din Xura, care
lsaser un ora ntreg prad ruinelor n timp ce ei se cufundau n
visurile lor
1
.
Se opri, nelegnd c ncerca s se dedea unei analize nu
numai premature, ci i inoportune. Brbatul n verde era acum la
mai puin de treizeci de metri deasupra capului su i continua s
coboare uniform. Indiscutabil, omul avea o sabie nu, dou la
centur. Pe cap avea un coif cilindric, cu nite plci care i protejau
obrajii i o creast pe care fremta un pana din pene verzi. Era
absolut evident un rzboinic.
Baxter nelegea acum de ce omul cobora fr efort. Era agat
de un gen de trapez zburtor. Trei bare solide dintr-un metal verde
strlucitor formau un triunghi echilateral. Rzboinicul sttea n
picioare pe una dintre bare i se inea de nite curele fixate de
cadrele laterale. ns Baxter nu vedea nici o frnghie, nici un fir
metalic fixat de trapez. Oare aceti oameni nvinseser cumva
gravitaia, precum neobinuiii meneli din lumea Stpnului
Ghearilor? Aceasta era interesant, ns Baxter i mai aminti o
dat c nu era momentul s se lase prad acestui joc al analizei i
ipotezei.
Oare trebuia s se bage n adpost sau s mearg n
ntmpinarea rzboinicului? Aproape c era prea trziu s se
ascund. De altminteri, mai devreme sau mai trziu tot va fi nevoit
s fac cunotin cu locuitorii acestei dimensiuni. Totul lsa s se
neleag c aici existau nite lucruri care meritau s fie aduse n
Dimensiunea Normal. Civilizaiile avansate le ofereau mereu ceva
nou, iar acest popor prea realmente foarte avansat.
n momentul cnd Baxter lu aceast decizie, rzboinicul n
verde atinse pmntul. Acesta nu rmase pn la sfrit pe
trapezul su, ci sri de pe el de la mai puin de trei metri nlime,
pentru a ateriza cu o rostogolire perfect, ca un acrobat sau
parautist. Baxter lu aminte cu atenie. Aceasta presupunea un
nivel de antrenament ridicat al soldailor din aceast dimensiune.
Brbatul se ridic aproape instantaneu n picioare i, n timp ce
trapezul ateriza lng el, l ridic i duse spre gur extremitatea
superioar a triunghiului. Probabil c n trapez era un microfon,
ns vocea rzboinicului era destul de puternic pentru a fi auzit

1
Vezi Rzboiul celor dou lumi, de acelai autor, Ed. Z2000,1998 (n.
tr.).


14
de pe balcon, cu aizeci de metri mai sus, far nici un sprijin
electronic. Baxter l auzi limpede, ascuns n spatele unui tufi, la
vreo treizeci de metri.
Eu, Kir-Noz, rzboinic de prim rang al Turnului arpelui,
declar c sunt primul la sol n aceast zi de rzboi mpotriva
Turnului Vulturului. Fie ca cei care in Cartea Onoarei s noteze
acest lucru.
Rzboinicul ls s cad trapezul i desfcu ambele brae,
scondu-i din teac sbiile. Acestea strlucir la soare, ambele
curbate, ambele cu mnerul verde emailat, una lung i alta mai
scurt. Apoi le bg napoi n teac i se ndeprt ncet de baza
turnului, uitndu-se unde punea piciorul.
Parcursese vreo cincisprezece metri cnd Baxter se ridic din
tufiul su. Rzboinicul fcu nite ochi buimaci n faa acestei
apariii neateptate i rmase cu gura cscat, cu o nfiare
complet idioat. Baxter fcu doi pai nainte, ntinznd ambele
mini desfcute ntr-un gest de pace.
Salut, rzboinice, zise el.
Baxter putea fi sigur c rzboinicul avea s-l neleag, tot aa
cum i el nsui avea s-i neleag graiul. n timpul trecerii n
Dimensiunea X, regiunile creierului lui Baxter care dirijau vorbirea
i limbajul se transformau. Datorit acestor schimbri, el debarca
de fiecare dat ntr-o nou dimensiune cunoscnd instinctiv limba
local. Acest fapt nu-l mai surprindea att de mult ca n primele
sale cltorii, dar nc nu nelegea prea bine motivele. (Nu mai
mult ca lordul Leighton, de altfel.) Aceast capacitate nu era mai
puin preioas n aceast a cincisprezecea incursiune dect cu
ocazia celei dinti. Limbajul semnelor era perfect n romanele de
aventuri, n situaiile reale, unde viaa putea depinde de un mesaj
repede transmis i corect neles.
Vznd c rzboinicul era prea zpcit pentru a-i rspunde,
relu:
Numele meu este Baxter. Eu vin panic s vizitez poporul
Turnului arpelui, dintr-un inut ndeprtat numit Anglia. Vreau
s vorbesc cu cpeteniile Turnului arpelui.
Aceste cuvinte prur s-l readuc la via pe rzboinic.
Maxilarul su se nchise la loc, clnnind i minile sale coborr
pe mnerele sbiilor.
Nu eti din Melnon?
Ce este Melnon? ntreb Baxter.
Omul l privi de parc tocmai ntrebase Ce este soarele? sau


15
Ce este ploaia?
Melnon este lumea, replic el cu rceal. Eti din aceast
lume, da sau nu?
Am venit n lumea zis Melnon din Anglia. Vin cu intenii
panice.
Spui c vii de Dincolo?
Cu un bra rzboinicul cuprinse orizontul din spatele cercului
de turnuri.
Dac tot ceea ce se gsete n afara turnurilor din Melnon
este Dincolo, atunci i rspund da, vin de Dincolo.
Baxter nu prea tia dac faptul de a fi de Dincolo va face s fie
considerat drept un monstru sau un zeu. Prin urmare, se strdui
s nu fie prea categoric. ns aceste subtiliti erau n aparen de
prisos, cel puin n ceea ce-l privea pe acest rzboinic.
Nu poi fi de Dincolo. Pentru c aceasta nu-i o lume i nu
exist oameni altundeva dect n lume. Faci parte din Poporul
Inferior al unuia din celelalte turnuri. Sau poate c (rzboinicul
ezit de parc se pregtea s foloseasc un limbaj obscen) unul din
celelalte turnuri a renegat nelepciunea de Rzboi a Melnonului.
Ele trimit oameni n Pmnturile Necultivate pn la poalele
Turnului arpelui pentru a pune mna i a-l ucide pe primul la
sol! strig Kir-Noz scondu-i din teac ambele sbii, care se
ridicar uiernd. Turnul care a dat uitrii nelepciunea de Rzboi
a Melnonului i va plti ndrzneala la timpul respectiv. ns tu o
vei plti imediat!
Acestea fiind spuse, omul se npusti asupra lui.
Baxter nu fu luat prin surprindere. nc de la primele cuvinte de
ameninare, el se dduse napoi doi pai i se ghemui, n gard, n
timp ce Kir-Noz nc vorbea, examinase solul de la picioarele sale,
cutnd nite pietre de mrime convenabil. Nu existau. Atunci
cnd Kir-Noz se npusti, Baxter i ncord muchii i sri cu
amndou picioarele odat, far elan, dintr-un singur salt, pentru
a cdea napoi cu doi metri mai la dreapta. Kir-Noz se deplasa prea
repede pentru a se opri. El arj direct spre locul unde se aflase
Baxter. Sbiile sale despicar golul cu o furie care ar fi fost
ngrozitoare dac nu ar fi fost att de ridicol. n sfrit, i curm
elanul, se ntoarse i i vzu adversarul n picioare ntr-o parte.
Kir-Noz reveni la atac. Baxter fcu un nou salt ntr-o parte, nc
o dat Kir-Noz i continu avntul. Cnd secvena se repet
pentru a treia oar, Baxter ncepu s-i pun ntrebri cu ce gen
de rzboinic avea de-a face. Nu prea nelegea dac acesta era cam


16
slab cu duhul, pe jumtate orb sau fusese att de prost antrenat,
nct nu nvase niciodat s-i in adversarul sub observaie.
Consideraia pe care o avea la nceput despre calitile soldailor
din aceast dimensiune se diminu considerabil.
Incompetena lui Kir-Noz urma s-i fie benefic. Nu dorea deloc
s-l ucid pe acest rzboinic. Dar dac Kir-Noz ar fi fost capabil,
ct de ct, Baxter ar fi avut destul btaie de cap s treac
nenarmat peste barajul scnteietor al celor dou arme ascuite.
Lucrurile erau aa cum erau, avea tot timpul pentru a inventa
diverse iretlicuri. ntre timp continua s sar n pri pentru a
evita arjele de taur ale lui Kir-Noz. Anii ndelungai de
antrenament de lupt cu minile goale i acutizaser reflexele i i
transformaser muchii picioarelor n arcuri de oel; prin urmare,
era sigur c putea continua s evite aceste atacuri necugetate. Dar
nu dorea deloc s-l ucid pe rzboinic.
ncetul cu ncetul, Baxter l atrase pe Kir-Noz n iarb, pe stnci,
din ce n ce mai departe de Turnul arpelui. Vroia ca ceilali, sus
pe balcon, s poat vedea ce i se ntmpl tovarului lor. Cnd
Kir-Noz reveni la atac pentru a noua oar, erau la cel puin o sut
de metri de baza edificiului, ntr-un mic cmp presrat cu movilie
de pmnt i iarb. Cnd Baxter sri ntr-o parte, se ls s cad
pe genunchii ndoii. Minile sale smulser doi pumni de rn.
Se ridic repede i se nfia rzboinicului, care i stvilea nc o
dat elanul.
Hei, Kir-Noz! strig el. Sunt aici, nelept rzboinic al
Turnului arpelui. De ce sunt att de greu de dibuit?
Tonul ironic i provoc celuilalt o explozie de furie.
Cnd te voi ucide, Baxter, o voi ruga pe regina Mir-Kasa s
trimit un mesaj turnului tu. Ai ti au insultat grav nelepciunea
de Rzboi a Melnonului, trimind s ne urmreasc un om care
nu poart sabie, dar care sare i gesticuleaz ca un copila din
Poporul Inferior care se joac n gunoi!
Cu siguran, ripost Baxter rznd. Probabil stpnii mei
nu neleg nimic din nelepciunea de Rzboi a Melnonului. i cnd
m vei ucide le vei putea spune orice. Dar mai nti trebuie s m
ucizi. Deci, hai, Kir-Noz! Arat-mi ce tie s fac un rzboinic al
Turnului arpelui n afar de a-i agita sbiile de parc ar alunga
nite mute de pe o grmad de murdrie!
Acest ultim sarcasm l scoase din rbdri pe Kir-Noz. ncepu s
chellie, s urle, s mrie ca o fiar slbatic i se npusti din
nou asupra adversarului. De aceast dat, n loc s sar, Baxter


17
i destinse ambele brae i arunc cei doi bulgri de pmnt n
faa agresorului su.
ns acetia nu-i atinser deloc inta. Kir-Noz i vzu venind i
ntr-o clipit cele dou sbii ncovoiate ale sale uierar i lovir,
ncrucindu-se cu viteza fulgerului. Ambii bulgri se dezintegrar
ntr-un nor de praf i iarb cioprit.
Viteza reaciei lui Kir-Noz fusese cu mult mai mare dect ar fi
crezut Baxter. ns propriul su antrenament era cu mult mai bun
i reflexele sale la fel de rapide. nainte ca praful bulgrilor s fi
czut, el se npusti asupra rzboinicului. Rsucindu-se pe piciorul
stng, i balans piciorul drept cu o vitez pe care Kir-Noz nsui
nu era n stare nici s-o egaleze, nici s-o pareze. Piciorul lui Baxter
avea o btaie mai lung dect sabia mare i l atinse pe Kir-Noz n
burt n timp ce cele dou lame coborau. Rzboinicul se ndoi ca
un briceag, poticnindu-se de-a-ndrtelea, ns nu-i ls armele
din mn. Baxter continu s avanseze, i repezi tiul minii
peste ncheietura stng a lui Kir-Noz i nfac din zbor sabia cea
mai scurt n timp de cdea.
Destul de straniu, vederea uneia dintre sbiile sale n mna lui
Baxter pru s-l rensufleeasc pe Kir-Noz. El respir mai normal,
se ndrept i i examin adversarul. Baxter i susinu, privirea cu
un respect considerabil. Antrenamentul rzboinicului putea fi
limitat, ns era indiscutabil rapid i tia s ncaseze loviturile
extraordinar de bine.
Hei, Kir-Noz! Oare voi nesocoti nelepciunea de Rzboi a
Melnonului dac te atac cu aceast sabie contra celei pe care i-am
lsat-o?
Kir-Noz pru nehotrt.
Ar fi mai bine s consult Consiliul nelepciunii, mormi el. Ei
nu
Nu sunt aici, interveni Baxter. Haide, Kir-Noz. Zici c eti
rzboinic de prim rang. Aceasta cu siguran ar trebui s-i
permit s decizi cum s ucizi un duman. Cine sunt rzboinicii de
prim rang din Turnul arpelui? Nite copilai care se in scai de
fustele mamei lor? Poate chiar nite copilai din Poporul Inferior?
Kir-Noz chelli ca un dement i se npusti asupra lui. Dac nu
s-ar fi resimit nc n urma atacului violent, poate c Baxter ar fi
fost mort pe loc. ns sabia lung a lui Kir-Noz uier la doar
civa centimetri de urechea sa. Fu nevoit s pareze frenetic cu
sabia scurt pentru a respinge reversul ndreptat asupra burii
sale. Consider preferabil s se in din nou la distan.


18
ns acum c l avea pe Baxter la ndemn, Kir-Noz era ultimul
om din Melnon care l-ar fi lsat s-i scape. Reveni la atac cu sabia
sa scnteind ntr-o cascad de lovituri, pe care Baxter le par cu
destul greutate, n ciuda forei i ndemnrii sale. i ddu
seama c ncepea s-i piard suflul, c picioarele sale protestau.
n timp ce soarele urca pe cer, sudoarea ncepu s curg iroaie de
pe el, s-i nepe ochii, s-i fac mna s alunece de pe mnerul
armei. i Baxter ncepu s bnuiasc faptul c rezistena lui Kir-
Noz ar putea fi ntr-adevr mai mare dect a sa. Acesta era un
gnd foarte ngrijortor. nsemna c ar trebui s treac el nsui la
atac nainte de a obosi i, mai mult, a-i pierde rapiditatea.
i, ceea ce era i mai important, trebuia s atace cu sabia.
Acum era evident c n Melnon lupta era extrem de stilizat,
conform nelepciunii de Rzboi. Dac vroia s-i ntreasc
propria reputaie i s se fac bine vzut, va trebui s-l nving pe
Kir-Noz cu armele i dup regulile Melnonului. i nu vroia deloc
s-l ucid pe om. Kir-Noz era puternic, redutabil, iar dac era
nvins ntr-o astfel de manier nct s-i respecte adversarul, ar fi
devenit cu siguran un aliat preios.
Odat lmurindu-i bine toate acestea n mintea sa, Baxter
nelese c trebuia s acioneze far ntrziere. Sabia lui Kir-Noz l
zgriase de dou ori, lsnd nite tieturi subiri sngernde.
Tiul trebuia s fie ascuit ca un brici. Avnd n vedere greutatea
lamei, tiul ar fi tiat carnea i osul ca hrtia. Baxter tia acum
c nu putea risca nici cea mai uoar ran a sbiei lui Kir-Noz.
Rzboinicul de prim rang purta nite cizme verzi la jumtatea
pulpei piciorului, cu tlpi grele. Baxter remarc deodat c acesta
arunca mereu o privire rapid spre sol nainte s fandeze.
Bineneles! Era obinuit s lupte pe teren neted, nivelat. Poate
acest cmp de manevre att de bine nivelat din centrul cercului
era o aren de lupt pentru rzboinicii celor apte turnuri? La
rndul su, Baxter era descul. i oriunde, n orice moment, avea
agilitatea unei capre-negre i o stabilitate la fel de sigur. Pas cu
pas, ncepu s se retrag ctre un spaiu acoperit cu pietri i
bolovni, atrgndu-l pe Kir-Noz n urma sa. ns acesta era n
prezent mult prea absorbit de dorina sa de a-i veni de hac acestui
duman exasperant pentru a se uita ncotro se ndreapt. Prin
urmare, l urma pe Baxter de parc ar fi fost n les.
Baxter ajunse la marginea terenului accidentat. l vzu pe Kir-
Noz uitndu-se la pietri i bolovani. Rzboinicul recunoscu un sol
neltor, ns continu s avanseze furibund, vdit hotrt s nu


19
mai piard timpul. Fanda i avansa att de repede, nct Baxter
abia avea timp s se retrag.
n cele din urm, piciorul lui Kir-Noz se sprijini pe un bolovan
care se cltina. Nu se cltin cu totul, dar pentru o fraciune de
secund fu nevoit s lupte pentru a nu-i pierde echilibrul. n timp
ce piciorul i aluneca de pe piatr, el se afund n pmntul moale,
att de profund, nct pietriul l acoperi. Kir-Noz se arunc ntr-o
parte, ncerc cu disperare s-i smulg piciorul din pmnt i
pentru o clip se pomeni ntr-un echilibru instabil.
Baxter profit imediat de asta. Printr-un salt se npusti peste
Kir-Noz cu sabia sa scurt, lovind cu vrful n abdomenul mbrcat
n plato cu toat fora i rapiditatea de care mai dispunea.
Simultan i repezi tiul minii stngi peste braul drept, narmat
cu sabia lung. Lovitura n abdomen l rsturn pe spate pe Kir-
Noz. i ridic arma, ns tiul dur al minii lui Baxter se repezi a
dou oar. i simi plesnind osul braului i auzi suspinul
uiertor al lui Kir-Noz care i reprima un urlet de durere. Atunci
Baxter se ls s cad ntr-un genunchi lng rzboinicul dobort
la pmnt i i smulse sabia din mna nemicat. Apoi se ridic i
i apropie vrful de gtlej.
Ei bine, Kir-Noz, te-am nvins cu armele tale. Ba chiar te-am
nvins cu o sabie scurt contra uneia lungi. Ce spune
nelepciunea ta de Rzboi despre aa ceva?
Kir-Noz pstr pentru un moment tcerea, mucndu-i buza i
strmbndu-se de durere, cu faa plin de sudoare. Baxter desfcu
curelele coifului cilindric i l scoase. Gestul pru s-l nvioreze
puin pe Kir-Noz.
Nu tiu ce spune nelepciunea de Rzboi despre ceea ce ai
fcut tu, Baxter. Poate pentru c nimeni n Melnon n-ar fi crezut
c ceea ce ai fcut adineaori se poate ntmpla. Sunt un rzboinic
de prim rang al Turnului arpelui de peste zece ani, am participat
la peste cincizeci de rzboaie duse n conformitate cu nelepciunea
de Rzboi fr a vedea vreodat un rzboinic ca tine. ntr-adevr,
pretinzi c eti de Dincolo?
Anglia nu se afl nicidecum n Melnon, aceasta-i sigur,
confirm Baxter cu un zmbet larg.
Kir-Noz reui i el la rndul su s surd slab.
Nu, ntr-adevr. Poate chiar ar fi mai bine s spui c eti de
Dincolo. Altminteri, n-ai putea fi dect un rzboinic al unuia dintre
celelalte turnuri. Chiar s-ar putea crede c faci parte din Poporul
Inferior i i prseti Casta pentru a te refugia n alt turn. n


20
ambele cazuri vei fi ucis. ns dac spui c eti ceva care nu-i
gsete locul n legea i tradiiile noastre n sfrit, cel puin nu
vei fi ucis pn cnd Consiliul nelepciunii nu va elabora nite legi
pentru a regla cazuri asemntoare cu al tu. i poate c nu vei fi
ucis deloc. Poate
Kir-Noz nu reui s-i duc la bun sfrit fraza. Baxter se ridic
printr-o sritur, agitnd ambele sbii i scond o njurtur. Kir-
Noz se ridic anevoie ntr-un cot i privi n jurul su.
De parc ar fi aprut din pmnt, vreo patruzeci de rzboinici n
verde formau un cerc mare n jurul lor. Feele de sub coifuri nu
erau deloc amabile.


21

Capitolul IV

Pentru o clip Baxter fu absolut sigur c de data aceasta nu va
avea nici o scpare. Avnd n vedere dificultatea cu care reuise
s-l domine pe unul dintre aceti rzboinici, nu avea nici o
speran de supravieuire ntr-o nfruntare singur contra
patruzeci! Chiar dac foarte puini dintre ei erau de soiul lui Kir-
Noz. Se simea aproape epuizat.
Cum oare reuiser s coboare n jurul su fr s-i remarce?
Fr ndoial, trebuiau s existe trapeze peste tot n jurul
balconului Turnului arpelui. Ar fi putut cobor prin spate i ocoli
pe jos temelia. i, gndindu-se mai bine, fusese att de preocupat
de Kir-Noz, nct ar fi putut veni s-l calce n picioare i o turm de
elefani fr s-i atrag atenia.
Baxter deschise gura pentru a lansa o provocare cercului de
rzboinici, cnd Kir-Noz i fcu auzit propria voce de stentor.
Hei, rzboinici ai Turnului arpelui. Eu, Kir-Noz, rzboinic de
prim rang, v ntreb ce avei de gnd s facei cu acest om?
ntrebarea neateptat i furioas a unuia dintre ai lor pru s-i
fi uluit pe toi rzboinicii. Fu necesar un moment de rgaz nainte
ca unul dintre ei s rspund. Un rzboinic aproape de statura lui
Baxter avans i chelli:
l vom ucide, Kir-Noz, n conformitate cu nelepciunea de
Rzboi i prin aceasta ne vom nscrie numele n Cartea Onoarei.
Cei care merg mpotriva nelepciunii de Rzboi a Melnonului
trebuie s fie pedepsii, n caz contrar Melnonul va deveni
neputincios. i dac Turnurile din Melnon devin neputincioase, cei
de Dincolo vor putea s apar i s ne extermine.
Kir-Noz izbucni n rs.
tiu toate acestea, Nris-Pol. Nu uita c eu eram rzboinic de
prim rang cnd tu nu erai dect candidat. Termin cu recitarea
primei lecii din Cartea nelepciunii de Rzboi! Este prea trziu s
ne aprm turnul contra celor de Dincolo, deoarece rzboinicul
care m-a nvins adineaori este de Dincolo.
Chiar dac cei patruzeci de rzboinici ar fi fost atini de o
descrcare electric, acetia n-ar fi fost mai surprini. Se auzir
nite murmure de stupefacie i nite cuvinte asemntoare cu
njurturile. Rzboinicul nalt zis Nris-Pol se strmb.


22
Aceasta-i o glum foarte proast, Kir-Noz. Nu exist via
uman Dincolo. Dac este ntr-adevr de Dincolo, atunci nu-l vom
trata ca pe un rzboinic n conformitate cu nelepciunea de
Rzboi. Vom face apel la un maistru pentru a-l conduce, ca i cum
ar fi vorba de o creatur din Poporul Inferior, declar el.
ntorcndu-se spre unul din oamenii si, continu:
Du-te, folosete tele-vorbitorul i cheam-l pe Maestrul
Principal.
Omul era pe punctul s se supun, cnd Kir-Noz rcni:
Ateptai, gloat de imbecili. Am fost primul la sol astzi i
sunt rzboinic de prim rang cu mult timp naintea oricruia dintre
voi! Cu siguran cu mult timp naintea acestui burduf gol de Nris-
Pol! Vei rmne pe loc i m vei asculta, nu vei pleca nainte de
a primi autorizaia mea, altfel voi avea dou vorbe de spus
Consiliului nelepciunii. ntr-adevr, nelepciunea de Rzboi este
sfnt i consiliul tie cum s-i trateze pe cei care o nesocotesc,
dup cum v vei da seama dac nu v inei limba!
Vocea lui Kir-Noz avea mai mult for dect ar fi crezut Baxter.
Auzindu-l, rzboinicii din cerc luar poziia de drepi, chiar i Nris-
Pol. n linitea brusc, Kir-Noz continu:
Acest om nu este un rzboinic al altui turn trimis n
Pmntul Necultivat, nclcnd nelepciunea de Rzboi, deoarece
el are asemenea cunotine de lupt pe care nici un rzboinic din
Turnurile din Melnon nu le-a atins vreodat pe parcursul celor
cincisprezece generaii ale noastre.
Un motiv n plus pentru a-l ucide, strig Nris-Pol. Ne va
perverti, va antrena candidaii pe ci contrare nelepciunii de
Rzboi.
Nu fi att de sigur, Nris-Pol, replic Kir-Noz. Gndete-te c,
dup ce m-a respins prima dat, a pus mna pe o sabie i m-a
nvins. O singur sabie i cea scurt pe deasupra, contra celei
lungi. i m-a nvins cu ea pe mine, Kir-Noz, de o sut
aptesprezece ori nvingtor n rzboaie.
i nvingtorul tu, Nris-Pol, n dousprezece exerciii de
antrenament, adug unul dintre soldai. Cnd l-ai nvins ultima
dat, Nris-Pol?
Nris-Pol mormi o njurtur i Kir-Noz continu:
Iar cnd m-a vzut czut la pmnt, mi-a vorbit n loc s m
ucid lent. Aceasta vrea s spun c nu poate fi o creatur din
Poporul Inferior, care ar fi nvat din ntmplare arta unui
rzboinic. Pn i o fiin din Poporul Inferior din Turnul


23
Leopardului n-ar fi cruat un rzboinic din alt turn. Iar cei din
oricare alt turn m-ar fi jugnit cu un cuit tocit i mi-ar fi smuls
ochii i degetele nainte de a-mi tia gtul. O tii cu toii. Ai vzut
de ce este n stare Poporul Inferior cnd se nfurie. Dac se nfurie,
nici o fric nu l-ar putea reine. Deja i-ar fi riscat viaa evadnd i
ridicnd mna asupra mea. Ce-ar fi avut de pierdut? tii bine c
un om care nu are nimic de pierdut este cu att mai redutabil.
Fii atent, Kir-Noz, mri Nris-Pol. Vorbeti despre Poporul
Inferior cu prea mult ngduin. Amintete-i ce i s-a ntmplat
fratelui tu Bryg-Noz nainte de a continua pe acest ton.
Bryg-Noz era un pzitor loial al nelepciunilor de Rzboi i de
Pace, ripost cu rceal Kir-Noz. tii asta. i tii de ce a fost trimis
n rndul Poporului Inferior. Rvneai la locul su n patul reginei
Mir-Kasa. Se pare c, chiar dac ocupi momentan poziia sa, habar
nu ai de poziiile sale. Se zice c Mreia Sa nu este mulumit de
asta, precum i de tine. Poate c n curnd va gsi un pretext
pentru a te trimite n rndul Poporului Inferior.
Acest potop de insulte l reduse pe Nris-Pol la blbieli i ipete
incoerente. Ceilali rzboinici se strduiau s rmn nepstori,
ns Baxter reui s observe c unii i reprimau zmbetul: Limba
lui Kir-Noz prea s fie la fel de iute i ascuit ca sabia sa. n timp
ce Nris-Pol bolborosea i se supunea, interveni un rzboinic
bondoc, cu un tors ca un butoi, cu prul grizonat ieind de sub
coif:
Tot ceea ce spui este foarte bine, Kir-Noz, dar avem oare timp
s stm aici o venicie? n curnd va suna ora patru i la ora patru
trebuie s-i ntlnim pe rzboinicii din Turnul Vulturului pe
Cmpul-de-Lupt. Dac mai rmnem aici s discutm, nu vom
avea timp s alegem un rzboinic pentru a te nlocui. i atunci
vom fi nevoii s mergem s-i nfruntm pe Vulturi n lupt cu un
om mai puin sau s pierdem cinci puncte nc de la nceputul
luptei pentru ntrzierea noastr. Doar dac mai eti n stare s
lupi
Kir-Noz cltin din cap.
Am braul drept rupt, Pen-Jerg.
Bine, atunci s-l trimitem pe acest om care te-a nvins sus,
ca s rmn printre cei din Poporul Inferior pn se termin ziua
noastr de lupt. Ne vom ocupa de el mai trziu.
Kir-Noz mai cltin o dat din cap cu mnie.
Aceasta ar fi o dezonoare pentru un om care s-a dovedit a fi
indiscutabil un mare rzboinic. Ruinea l-ar coplei, l-ar priva de


24
talentele sale de lupttor dac l surghiunim printre cei din
Poporul Inferior.
E adevrat, recunoscu Pen-Jerg, dar exist o alt cale?
Da. Eu nu pot lupta astzi mpotriva Vulturilor. Fie ca acest
om s m nlocuiasc. Poate c nu nelege fiecare cuvnt din
nelepciunea de Rzboi, ns l-ai vzut luptndu-se. Nu credei c
are nelepciunea de Rzboi n suflet?
Pen-Jerg aprob i nu fii singurul. ns Nris-Pol ls s-i scape
un mrit de animal i protest:
Suntei nebuni c ascultai aceste neghiobii! Vulturii
Aadar, eu spun neghiobii, iar rzboinicii ti alei pe
sprncean sunt nite nebuni? Bine, bine, Nris-Pol! N-ai vrea s
mergi s repei asta n faa Consiliului nelepciunii?
Aceasta l reduse pe Nris-Pol la tcere la fel de eficient cum ar fi
fcut o lovitur de mciuc n moalele capului. Baxter constat c
majoritatea rzboinicilor din cerc preau uurai. n mod evident,
ncepuser s se sature de ipetele, mrielile i proasta dispoziie
a lui Nris-Pol.
Dup cum spune Pen-Jerg, Vulturii nu ne vor atepta o
venicie, declar Kir-Noz. nelepciunea de Rzboi accept c, dac
toi rzboinicii zilei respective aleg n unanimitate un nou om,
acesta poate fi scutit de ritualuri. Suntei de acord s-i acordai
votul vostru?
Eu i-l acord cu plcere, rspunse Pen-Jerg i v sftuiesc pe
toi s facei acelai lucru. tim c Kir-Noz este un om de onoare
care cunoate perfect cele dou nelepciuni de Rzboi i de Pace.
Am ncredere n judecata sa cu privire la acest om. l aleg pentru a
ni se altura, pentru a ne completa numrul n aceast zi de
rzboi mpotriva Vulturilor.
i eu la fel, spuse vecinul su.
i eu.
i eu la fel!
Eu l aleg.
Strigtele de consimmnt fcur repede ocolul cercului i veni
rndul lui Nris-Pol. Kir-Noz fcu semn lui Baxter s se aplece spre
el i i opti:
Dac spune nu, s-a terminat. Nu voi putea face nimic pentru
tine, pentru c nelepciunea de Rzboi spune c votul trebuie s
fie liber i unanim.
Baxter ddu din cap, dar nu se putu mpiedica s nu se ntrebe
dac aceast ngrmdire de reguli i obiceiuri care se numea


25
nelepciunea de Rzboi i merita ntr-adevr numele. Aiureala de
Rzboi i se prea mai corect. Iar dac nelepciunea de Pace, care
crmuia treburile civile ale Melnonului, era la fel de complex i
neverosimil, numai Dumnezeu tia ce se putea ntmpla n
interiorul turnurilor!
ntre timp Nris-Pol medita. Era evident c i venea greu s ia o
decizie. n cele din urm ridic din umeri i bombni:
Foarte bine. Haosul de Dincolo risc s loveasc astzi
Melnonul, ns nu m voi opune nebuniei voastre pentru
moment. l aleg pe acest om.
Aceasta puse capt oricrui pericol de opoziie. Peste cteva
minute ntreg grupul votase pentru Baxter. El se ridic i i privi pe
aceti oameni care deveneau deodat tovarii si, n conformitate
cu straniile obiceiuri pe care nc nu le nelegea.
mi facei o mare onoare, alegndu-m pe mine, un om de
Dincolo, pentru a participa la aceast zi de lupt. Fie ca o
pedeaps teribil s cad asupra mea dac voi nesocoti
nelepciunea de Rzboi a Turnurilor din Melnon.
De asta s fii sigur, mormi Nris-Pol.
Ajunge, declar Kir-Noz. Baxter, eti ales pentru a m nlocui.
Pen-Jerg, cum nu pot fi astzi printre voi, te rog s pori panaul
de comandant. Eti cel mai demn din toat compania asta.
ntinse mna spre coiful pe care i-l scosese Baxter i smulse din
el panaul verde pe care Pen-Jerg l primi cu respect. Apoi Kir-Noz
i descheie centura i i-o ntinse lui Baxter.
Vei avea nevoie de dou sbii i de o centur pentru a le
purta. Cum nu m pot servi de ale mele pentru moment, nu vd de
ce n-ai profita tu de ele. Strduiete-te s te serveti bine de ele.
Sunt extrem de onorat, rspunse Baxter, nclinndu-se.
Regret c nu avem timp s te echipm cu o armur. i asumi
un risc teribil mergnd n lupt doar cu o centur i dou sbii.
M ndoiesc, zise Baxter. Doar dac Vulturii nu au un
rzboinic la fel de remarcabil ca tine, m voi ntoarce napoi fr
nici o zgrietur.
La drept vorbind, era cu mult mai puin ncreztor dect
pretindea, dar considera c era bine s par astfel. Kir-Noz zmbi.
ntr-adevr, ai putea avea dreptate. Oricum ar fi, Vulturii vor
avea astzi o surpriz. Cnd te vor vedea c apari n halul acesta,
te vor lua drept o prad uoar. M ntreb de ct timp vor avea
nevoie s-i deschid ochii.
Timpul necesar ca primul meu adversar s ajung la pmnt.


26
S sperm, Baxter. Acum, Pen-Jerg, cere-i maestrului
troliului s trimit un elevator i condu-i pe rzboinicii notri
mpotriva Vulturilor pentru a-i nvinge.
Pen-Jerg salut i se ntoarse spre oamenii si.
Ei bine, trezii-v niel! Astzi avem de dat o btlie. Aranjai-
v n coloane i urmai-m!


27

Capitolul V

Prerea pe care i-o fcuse Baxter despre antrenamentul
rzboinicilor redeveni defavorabil cnd Pen-Jerg i conduse de-a
curmeziul Pmntului Necultivat spre Cmpul-de-Lupt. Ei nu
defilau pas cu pas, ci mergeau n dezordine, mai mult sau mai
puin n ir indian, ultimii trndu-se la o sut de metri de primii,
ca nite colari distrai, mpiedicndu-se de bolovani cu cizmele lor
grele, poticnindu-se pe pmntul accidentat acolo unde picioarele
goale ale lui Baxter naintau cu uurin.
El se ntreba ce s-ar fi ntmplat cu aceast aduntur de
soldai, fiecare n parte pricepui, dar lipsii de coordonare, dac ar
fi czut ntr-o ambuscad. Bineneles, n plin zi oamenii postai
pe balcon puteau observa tot ce se deplasa pe pmnt, la baza
turnului. Dar dac unul din celelalte turnuri trimitea noaptea un
pluton din cincizeci de rzboinici i i ascundea n tufiurile i
vgunile din apropierea marginii exterioare a Pmntului
Necultivat? Aici putea fi ascuns un batalion i erau destule locuri
pentru un atac prin surpriz. i atrase atenia asupra acestei
posibiliti lui Pen-Jerg, care l privi cu o min ngrozit.
S nu spui niciodat aa ceva cu voce tare, rzboinice
hm! Cum i spunea Kir-Noz?
Baxter. Din Anglia.
Bine! Baxter. Este imposibil ca celelalte turnuri s aib o idee
att de monstruoas. Aceasta ar fi ar fi o sfidare a nelepciunii
de Rzboi!
Baxter o lu de bun i evit s adauge c, dac celelalte
turnuri nu puteau folosi tactici de ambuscad, Turnul arpelui ar
trebui s profite de aceasta. Ambuscada contravenea nelepciunii
de Rzboi, prin urmare nu se mai punea problema. Aceasta
explica, bineneles, de ce terenul care nconjura turnurile era att
de slbatic i mpdurit. Nu avea nici o importan, deoarece
rzboinicii din turnuri tiau c nici unul dintre adversarii lor n-
avea s se ascund acolo.
Deci toate rzboaiele voastre au loc pe Cmpul-de-Lupt?
ntreb el.
Pen-Jerg l privi cu comptimire.
Bineneles. Dar acolo de unde vii tu se procedeaz altfel?


28
Desigur. Ne luptm pretutindeni unde una dintre tabere
crede c ar avea avantaj.
Ce se ntmpl dac dou pri aleg locuri diferite?
Uneori rzboiul nu are loc. Se ntmpl de asemenea ca una
dintre tabere s-i ating locul ales naintea celeilalte. Atunci
aceasta poate, uneori, obine o victorie important, far a suferi
prea multe pierderi.
Nu mi se pare foarte corect.
tiu, spuse Baxter, ns la englezi rzboiul nu se face pentru
a fi corect, nici pentru a fi supus unei oarecare nelepciuni de
Rzboi. Atunci cnd ne luptm, o facem pentru a ctiga i toat
lumea i d struina.
nc o dat Pen-Jerg nu reui s-i reprime expresia de dezgust.
i Poporul vostru Inferior la fel?
Ce este, de fapt, Poporul Inferior?
Oamenii lipsii de onoare i nelepciune, Baxter. Cei care nu
sunt demni s duc un rzboi. Cei care nu sunt buni dect s
spele coridoarele i nivelele turnurilor i s slujeasc Poporul
Superior, care posed onoarea i nelepciunea. Oare oare ai vrea
s m faci s cred c n Anglia nu exist Popor Inferior?
Vocea lui Pen-Jerg era cea a unui om care ncearc s neleag
un lucru de neconceput.
E aproape adevrat, rspunse Baxter.
Pen-Jerg ridic braele ctre cer. n mod cert, nu tia dac avea
de-a face cu un imbecil, un nebun sau un individ extrem de
viclean, care fcea parte dintr-un popor ale crui obiceiuri nu le-ar
fi putut nelege niciodat. i, la fel de evident, nu-i prea psa de
asta. Merse un moment n tcere, apoi se ntoarse din nou ctre
Baxter.
Ascult, spuse el cu voce joas, poate c spui adevrul. Sau
mini. Mi-e indiferent. Dar te implor, n numele celor dou
nelepciuni de Rzboi i de Pace, s nu mai vorbeti despre ceea
ce reprezint rzboiul i pacea n Anglia sau nu tiu pe unde.
Foarte puini oameni te vor nelege aici. i cei care vor nelege te
vor tr n faa Consiliului nelepciunii i reginei Mir-Kasa pentru
a fi judecat. Atunci te-ai putea atepta s fii trimis n rndul
Poporului Inferior, vei fi dezonorat pentru totdeauna i nu vei mai
putea purta arme. A fi foarte dezamgit s vd c Turnul arpelui
pierde un rzboinic ca tine doar pentru c nu eti n stare s-i ii
gura
Dar


29
Ajunge! Nu-i aminteti ce s-a spus despre un rzboinic
numit Bryg-Noz?
Nu tiam c era un rzboinic.
Da, cel mai celebru din ultimii zece ani, chiar mai celebru
dect fratele su Kir-Noz. Era Elector Principal, Ghid al
candidailor, Intendent al reginei Mir-Kasa. Se credea c nimic n
Turnul arpelui nu era peste puterile sale. Dar a czut. A czut
deoarece punea mereu n discuie nelepciunea noastr de Rzboi,
care ne supravegheaz rzboaiele i nelepciunea de pace,
conform creia fiecare Turn din Melnon este mprit n Poporul
Superior i Poporul Inferior. Cu excepia Turnului Leopardului,
adug Pen-Jerg pe un ton dojenitor.
mi dau seama, murmur Baxter.
La drept vorbind, nu nelegea mare lucru, n afar de
necesitatea de a urma sfatul lui Pen-Jerg i a tcea. Pentru
moment aceasta era suficient.
Bine. Taci i cu toate c eti de altundeva, poi totui
deveni un rzboinic al Turnurilor din Melnon. Voi, ceilali, n
numele nelepciunilor, dai puin din coate! le strig Pen-Jerg
oamenilor si. Vom pierde puncte dac i lsm pe aceti Vulturi
blestemai s ajung la cmp naintea noastr!
Rzboinicii din Turnul arpelui o rupser la fug pn la
marginea Cmpului-de-Lupt, unde Pen-Jerg ordon oprirea. El
contempl centrul cmpului.
De la marginea Pmntului Necultivat, terenul cobora n pant
abrupt pn la nivelul cmpului, cu peste treizeci de metri mai
jos. Panta era acoperit cu o iarb gras, deas i la fel de
minuios tiat ca o peluz de la periferie, contrastnd prin verdele
su strlucitor cu cptueala galben a cmpului. Aceast fie de
gazon avea limea de cel puin o sut de metri i era desprit n
apte seciuni prin alinieri de pietre de culoare roz. Da, roz.
Aceast culoare i se pru mai nti ridicol lui Baxter, apoi i zise
c, pe verde, aceasta era cea mai vizibil i nu amintea nuana nici
unui turn.
Cinci dintre aceste seciuni erau deja ocupate de nite oameni
care mergeau ncolo-ncoace, numeroi, purtnd veminte n
culoarea turnului lor. Cea a arpelui i cea situat exact n fa
erau goale. Baxter remarc faptul c n seciunea arpelui fuseser
plantate nite flori de un verde-pal, poriunea reprezentnd
conturul unei reptile gigantice cu capul ridicat pentru a lovi. n
seciunea Vulturilor era o enorm siluet alb, reprezentnd un


30
vultur cu aripile desfcute. Baxter observ atunci mrluind o
coloan de mici puncte albe. Sosea adversarul de rzboi din ziua
respectiv. Pen-Jerg ridic braul i trupa arpelui ncepu s
coboare panta. Baxter nu se putu abine s nu pun o nou
ntrebare:
De ce seciunile Vulturilor i erpilor sunt goale, Pen-Jerg?
Probabil c Pen-Jerg i nchipui c ntrebarea era inspirat de o
legitim curiozitate, deoarece nu se ls rugat pentru a rspunde:
Aa cere nelepciunea de Rzboi. Deoarece exist
suspiciunea c, dac oamenii din turnuri care duc rzboiul vor
vedea aceasta, se vor nfuria pierzndu-i cmpul. Ar risca s
alerge i s se amestece cu ceilali rzboinici, fcnd din rzboi un
masacru dezordonat, precum acele rzboaie pe care spui c le
ducei n Anglia.
Mai cu seam Poporul Inferior, presupun.
Ce spui, Baxter? strig Pen-Jerg. Poporul Inferior nu
prsete niciodat turnurile! Nu sunt nvai s foloseasc
elevatoarele i troliurile. nelepciunea de Pace o interzice. Nu pot
dect s sar de pe balcoane i s se zdrobeasc de bolovanii din
Pmntul Necultivat. Nu, nelepciunea de Rzboi ne previne
contra furiei Poporului Superior. Luptndu-se doar sub privirile
rzboinicilor din celelalte turnuri, cei care duc rzboiul sunt
mpiedicai s ncalce nelepciunea de Rzboi.
neleg, dar dac rzboinicii celorlalte turnuri ar dori victoria
unei tabele asupra alteia?
Acest lucru este de asemenea interzis de nelepciunea de
Rzboi. Ar fi ceea ce se cheam o Alian i turnul care ar
propune-o ar fi imediat dezonorat, iar rzboinicii si capturai ar fi
trimii printre cei din Poporul Inferior Dar ajunge cu ntrebrile,
Baxter. Suntem aproape de Cmpul-de-Lupt.
Baxter tcu. De altfel, ar fi fost mai bine s pstreze pentru el
lucrurile pe care vroia s le spun. Respectarea nelepciunii de
Rzboi trebuia s fie destul de precar, dac se avea n vedere ct
prea de anormal. Faptul c persistase n turnuri timp de
cincisprezece generaii era un miracol. Dar poate c
Baxter alung acest gnd. Nu era nici locul, nici momentul
potrivit pentru aceasta. De altfel, dac oamenii din turnuri erau
fericii astfel, n acest sistem aparent prosper la urma urmei, era
treaba lor. ntre timp, urma s se desfoare un rzboi i trebuia
s supravieuiasc.
Cmpul n sine era mprit n apte segmente prin alte alinieri


31
de pietre roz. Altele conturau un cerc cu diametru de trei sute de
metri, exact n centru. n timp ce soldaii arpelui alergau spre
cerc, Baxter i ddu brusc seama c era pe punctul de a se
arunca ntr-o lupt ale crei reguli le ignora complet.
Pen-Jerg, zise el repede, exist vreun pasaj specific al
nelepciunii de Rzboi pe care ar trebui s-l cunosc pentru a
lupta?
Lupta este tot ce poate fi mai simplu. Dac Vulturii recunosc
c ai fost ales legitim i c ai dreptul s pori armele lui Kir-Noz,
nu vei avea, ca s spunem aa, probleme.
Da, bineneles! Dar cum se lupt?
nc o dat Baxter fii msurat din cap pn-n picioare de parc
era un copil napoiat.
n singurul mod legal! Fiecare turn i aliniaz rzboinicii n
patru rnduri a cte zece. Omul care se afl n capul fiecrui rnd
se lupt mpotriva adversarului din faa sa pn cnd unul dintre
ei cade. Apoi este rndul celui de-al doilea i aa mai departe.
Trebuie s foloseti cele dou sbii i s nu ncerci s treci n
spatele adversarului tu.
neleg. i ct timp dureaz aceast aceast lupt? spuse
Baxter, abinndu-se la timp s spun aceast stupiditate.
Pn cnd toi oamenii dintr-o tabr sunt nvini sau o
tabr ar ctiga attea lupte, nct cealalt nu ar mai avea nici o
ans s-o ajung din urm.
i tabra care cedeaz sau care a pierdut mai muli oameni
este nvins?
Ai neles foarte bine. Eti foarte sigur c englezii nu s-au
luptat niciodat astfel?
Nu sunt sigur.
Din cte tia, singurii care ncercaser s lupte n acest mod
erau cavalerii francezi din Evul Mediu. i arcul de lupt englez
pusese capt nebuniei lor, tacticii lor i nsi cavalerilor, foarte
prompt. Se ntreb ct timp va fi necesar pentru ca aceeai
catastrof s se ntmple cu aceste popoare ale turnurilor, cu jocul
lor rigid pe care ei l numeau rzboi.
Acum cele dou coloane se apropiau de centrul cercului
delimitat. Rzboinicii din Turnul Vulturului purtau exact aceeai
mbrcminte ca cei ai arpelui, pn la cele mai nensemnate
detalii. ns a lor era de un alb strlucitor i comandantul purta
un lung pana alb pe creasta coifului su.
Dou secunde mai trziu acest comandant l zri pe Baxter.


32
Stai! rcni el i toat coloana se opri brusc n urma sa. Cine
este aceast aceast creatur sau dracu tie ce, aceast fiin pe
care o aduci semi-dezbrcat la rzboi, Pen-Jerg? i, n primul
rnd, de ce pori tu panaul de comandant? Credeam c astzi Kir-
Noz trebuia s-i comande pe erpi.
ntr-adevr, comandante Zef-Dron. ns el a vrut s fie
primul la sol. n Pmnturile Necultivate l-a ntlnit pe acest
rzboinic, Baxter.
Pen-Jerg fcu un scurt rezumat a ceea ce se ntmplase i cnd
anun c Baxter fusese ales pentru a-l nlocui pe Kir-Noz, cellalt
comandant scutur cu tristee din cap.
Cnd ai spus c acest om gol l-a nvins pe Kir-Noz; am
crezut c este vorba de o deplorabil glum de prost gust. i acum
mi declari c a fost ales i c a primit chiar armele lui Kir-Noz! mi
juri c aceasta este adevrat, juri pe nelepciunea de Rzboi?
Jur.
Zef-Dron ridic din umeri cu un aer resemnat.
nelepciunea de Rzboi nu-mi permite s m opun alegerii
rzboinicului tu, dar oare el are de gnd s lupte aa, gol-puc?
Exact, rspunse Baxter.
Nu vreau s-mi pierd timpul ntrebndu-te de unde i-a venit
ideea c vei putea face aceasta i c vei scpa cu via. Primul tu
adversar te va face bucele. Dar dac tu i Pen-Jerg credei c
viaa ta nu face dect o ceap degerat, cum dorii!
Baxter zmbi larg.
Nu-i numra nici victoriile, nici supravieuitorii nainte s
mor, Zef-Dron. Riti s atepi mai mult dect crezi.
Gata cu plvrgeala, bombni comandantul Vulturilor. S
ias nainte martorii, s depun jurmntul de rzboi i s
terminm odat cu asta.
Martorii erau rzboinicii celorlalte turnuri. Nu era necesar s fie
invitai s ias n fa, deoarece se repeziser pe cmp imediat
cum observaser discuia dintre cei doi comandani. n cteva
minute cel puin trei sute de rzboinici mbrcai n cinci culori
diferite se adunar n cele cinci seciuni rezervate martorilor. Cu o
singur excepie, acetia n-au ncercat s fac puin ordine n
rndurile lor, ci stteau n picioare, se aezaser sau chiar se
lungiser, pe unde i cum nimeriser; aveau mai mult nfiarea
unor participani la picnic dect a unor rzboinici.
Excepia o reprezentau cei patruzeci de soldai n galben-
portocaliu. Seciunea lor era mpodobit cu un cap de leopard,


33
artndu-i dinii. Ei se aezaser n dou rnduri foarte ordonate.
Pen-Jerg le arunc o privire i mormi:
Afurisiii de Leoparzi! tiu c ne pot face de rs doar
aezndu-se astfel. i aceasta i enerveaz pe rzboinicii notri
cnd trebuie s-i nfrunte. De aceea Leoparzii sunt aproape
ntotdeauna nvingtori. Fr aceasta ar fi fost terminai de mult,
cu toate manipulrile nelepciunii de Pace pe care le ntreprind.
Nu tiu dac poi s m crezi, dar nchipuie-i c i las chiar i pe
oamenii din Poporul Inferior s se ridice la un rang nalt!
Baxter nu scoase nici un cuvnt i reui chiar s-i imprime o
expresie de dezgust, dar i promise s stabileasc ct mai curnd
posibil o legtur cu Turnul Leopardului. Dac aceti erau mai
puin stingherii de regulamentele lor i mai puin preocupai de
caste dect celelalte Turnuri din Melnon
Un ordin sec al lui Pen-Jerg l scoase pe Baxter din meditaiile
sale.
Ocup-i locul, Baxter!
Unde este?
Un zmbet scurt lumin faa ntunecat a lui Pen-Jerg.
Dac eti capabil s-l nvingi pe Kir-Noz, poate c ar trebui
s-i dm ocazia s dovedeti c Zef-Dron e un burduf plin cu
vnt. i-ar place s fii ef de rnd?
Baxter nu putea spune cinstit c i plcea aceast idee. ns, pe
de alt parte, acesta ar fi fost cu siguran cel mai bun mod de a-i
dovedi valoarea. Cu condiia s nu fie prea muli rzboinici de
clasa lui Kir-Noz.
Ddu afirmativ din cap.
Perfect. Atunci treci n capul celui de-al treilea rnd.
Baxter rezist tentaiei de a rspunde printr-un salut militar
ironic. Se ntoarse, fr a spune nimic i se duse s-i ocupe locul
care-i fusese atribuit n formaia rzboinicilor arpelui.


34

Capitolul VI

Dup ce-i primir ordinele, rzboinicii celor dou turnuri nu
mai trgnar, nu se mai poticnir. Miunnd ca nite furnici
ocupate, se grbir s-i ocupe poziiile ntr-o tcere disciplinat.
n cinci minute, cele dou tabere se aezar n formaie de patru
rnduri, a cte zece oameni. Cei doi comandani se ineau puin
mai ntr-o parte, n dreapta lui Baxter, supraveghindu-i
formaiile.
Ei schimbar o ultim privire, apoi fiecare se ntoarse ctre
oamenii si i rcni:
S nceap rzboiul!
Odat cu aceasta, cpeteniile de rnd ale fiecrei tabere
naintar n spaiul degajat de circa cincisprezece metri dintre cele
dou grupuri.
Baxter merse ncet, cu un pas uor, deja concentrat n poziia
de lupt, cu sabia mare ridicat deasupra capului, pentru a lovi,
cealalt nlat pentru a se apra. Adversarul su cu cel puin un
cap mai nalt dect el, dar la fel de lat n spate i musculos, nu i
lu nici o precauie. n timp ce se apropia, Baxter l vzu zmbind
satisfcut. Evident, se gndea c un om care lupta aproape gol i
att de nervos, nct nu era n stare nici mcar s se in drept,
avea s fie un adversar uor. Baxter tia c nu va reprezenta
niciodat un adversar uor!
Erau la ase-apte metri deprtare, cnd cellalt se puse n
sfrit n gard. Dar o fcu cu un aer aproape nepstor, parc
pentru a arta c nu avea, ntr-adevr, nevoie s-i etaleze
ndemnarea pentru a-l nvinge pe Baxter. Acesta i permise un
zmbet. Un adversar prea sigur pe sine mergea la abator.
l ls pe rzboinicul Vulturului s treac primul la atac. Omul
se npusti, fent cu sabia scurt la capul lui Baxter i, n acelai
timp, lama lung ncovoiat uier pe orizontal. Aceasta era
destinat s treac pe sub garda adversarului i s-l taie pur i
simplu n dou.
ns sabia scurt a lui Baxter sget atunci ca limba unui arpe
i par lovitura. Oelul lovi cu un zgomot rsuntor. Pentru o clip
braul rzboinicului fu amorit de violena ocului. n acel moment
braul stng al lui Baxter se rsuci i sabia sa scurt se strecur


35
sub lama lung pentru a se nfige n coapsa expus a adversarului.
ntre timp, cu braul drept el i repezi sabia lung peste coiful alb.
Nu-l despic, ns lovitura fu suficient pentru a-l dobor definitiv.
Baxter se retrase printr-o sritur pentru a-l lsa pe rzboinicul
Vulturului s se prbueasc greoi n fa. De la primul asalt al
omului i pn la ultimul su spasm lupta nu durase mai mult de
treizeci de secunde.
Adversarul urmtor naint, aruncnd o privire mai degrab
nervoas efului de rnd dobort. Dar i reveni i i fcu semn lui
Baxter c trebuiau s scoat cadavrul din cercul de lupt. l apuc
de picioare, Baxter de umeri i l transportar ntr-o parte. Apoi se
nfruntar, ambii n poziie de lupt.
Al doilea Vultur nu era la fel de ndemnatic ca primul, dar
rezist mai mult, tocmai pentru c aceast lips de ndemnare l
mpiedica s se npusteasc asupra lui cum o fcuse primul. Se
mulumi s rmn n aprare i Baxter trebui n cele din urm s
treac la atac i s-i sparg garda cu ase lovituri rapide. La cea
de-a aptea, Baxter l atinse suficient de violent la umr pentru a-i
strpunge n acelai timp armura i carnea. ni sngele, omul
i scp din mini ambele sbii i cobor capul n semn de
supunere. Baxter l ndeprt cu un gest i l atept pe al treilea.
Acesta era cel mai nalt dintre rzboinicii pe care-i vzuse n
Melnon. Avea cel puin un metru nouzeci i cinci. ns greutatea
sa l fcea mai lent i, n aparen, aceast ncetineal se extindea
i asupra spiritului su. Nu avea nici o idee de atac, cu excepia
arjei nesbuite, ca un taur furios, pentru a ncerca s-i coboare
garda i s-l doboare doar prin fora brut. Fcu acest lucru att
de furibund i cu atta perseveren, nct Baxter fu obligat s-l
ucid cu un revers la gtlej pe deasupra deschizturii gtului
armurii. Albul strlucitor deveni rou de snge. Omul glgi, se
nbui i se cltin. Baxter se retrase la timp pentru a nu fi strivit
sub greutatea sa cnd se prbui.
Fur necesari cte doi rzboinici din fiecare tabr pentru a
transporta imensul cadavru pe margine. Spectacolul l
impresionase att de mult pe urmtorul adversar al lui Baxter,
nct acesta pomi la lupt deja nvins. Nu fcu nici un efort pentru
a se apra i mai puin pentru a ataca. Pur i simplu se npusti
asupra lui Baxter, urlnd ct l ineau plmnii, agitndu-i
amndou sbiile ca nite aripi ale unei mori de vnt, hotrt cel
puin s moar ntr-un mod spectaculos.
Nu reui nici att. Baxter observase imediat c avea de-a face cu


36
un copil. N-avea nici o poft s-l ucid i chiar ar fi preferat s-i
asume el nsui nite riscuri pentru a evita acest lucru. Cnd
tnrul fu lng el, Baxter czu ntr-un genunchi, att de
neateptat, nct cele dou sbii ale atacatorului uierar n gol. n
acest moment i nainte ca biatul s-i poat reveni, cele dou
lame ncovoiate ale lui Baxter se nlar. Miza pe propria sa
rapiditate i pe sigurana privirii sale, ochind dou inte foarte
mici: cele dou ncheieturi subiri ale minilor. Cele dou sbii ale
sale i atinser inta i ambele arme ale adversarului zburar ct
colo. Baxter le art cu un gest, fcndu-i semn tnrului s le
ridice i s spele putina. Apoi i zmbi.
Data viitoare, far panic, l sftui el. Astfel, vei supravieui
mai mult timp. i cred c vei supravieui pentru a deveni un
rzboinic celebru al Vulturilor, ntr-o bun zi dac eti
cumptat.
Biatul l privi un moment cu nite ochi att de rotunjii, nct
fu cuprins de ngrijorare. nclcase cumva nelepciunea de Rzboi,
ntr-un fel sau altul? Apoi i ddu seama c putanul ncerca s-
i stpneasc lacrimile, lucru ce nu se potrivea deloc unui
rzboinic al Turnurilor din Melnon.
Mulumesc, efule de rnd, murmur el, n sfrit cu o voce
nbuit i, ridicndu-i armele, plec cltinndu-se.
Cel de-al cincilea fu nvins cu uurin, att de uor, nct
Baxter se ntreb dac omul n-o fcuse dinadins, pentru a evita
rnile, moartea sau captivitatea. Cel de-al aselea fcu mai multe
eforturi, ns fr prea mult succes. Baxter angaj cu el o lupt
corp la corp, att de clasic pe ct o putea face cu dou sbii
ncovoiate. Ridic un genunchi ctre piciorul adversarului i, cnd
cellalt se ndoi, i trase o lovitur, cu latul lamei peste grumaz. De
data asta, Baxter i asum dreptul de a-l captura; rzboinicul
urma s fie recuperat contra unei rscumprri n natur sau n
oameni din Poporul Inferior, pe care avea s-o fixeze Turnul
arpelui.
n timp ce camarazii lui Baxter din rndul al treilea l luau pe
prizonier, el observ n ochii lor ceva asemntor cu respect
amestecat cu team. Ridic din umeri. Fr ndoial, dduse
dovad de rezisten, dar nc nu avusese nevoie de prea mult
ndemnare. Pn acum, adversarii si fuseser inabili, ngrozii
sau prea siguri pe ei. tia c, mai devreme sau mai trziu, va
trebui s nfrunte un Vultur la fel de bun ca Kir-Noz.
Cel de-al aptelea rzboinic era iute, deloc impresionat de ceea


37
ce vzuse. Avea o aprare excelent i nite brae rapide ca
fulgerul i masive ca ramurile unui stejar.
Din fericire, Baxter nu-i ddu prea mult osteneala s-i nving
rezistena. Ataca far ncetare, cu vrful i tiul, n toate direciile
i cu toate vitezele posibile. n cele din urm, i strpunse garda cu
vrful sbiei lungi. Acesta i se nfipse n gur, ceea ce-l fcu s dea
napoi, scuipnd snge i dini. ocul i durerea l fcur s-i
coboare pentru un moment garda i Baxter lovi jos, n coaps.
Sngele ni iroi pe cizma alb i rzboinicul i ls sbiile,
nelegnd c pierduse, prea mult for i repeziciune pentru a
spera s fac fa unui nou atac. Cum Baxter nu era pe deplin
sigur de asta, l ls s se ntoarc spre formaia sa.
De aceast dat, intervalul ntre adversarii si fu mai lung i
Baxter reui s arunce o privire n dreapta i n stnga pentru a
vedea cum se desfoar lupta. n al patrulea rnd, n stnga sa,
Vulturii i erpii erau la egalitate, fiecare la cel de-al treilea
rzboinic, cte o victorie fiecare. n dreapta sa, n cel de-al doilea
rnd, erpii aveau un avantaj clar. i aici ei erau la cel de-al treilea
rzboinic al lor, iar Vulturii la cel de-al cincilea. nainte ca Baxter
s reueasc s vad ce se ntmpl n primul rnd, cel de-al
optulea adversar iei n fa.
Dintr-o singur privire i ddu seama c acesta era cel mai
periculos. Dac Vulturii aveau un rzboinic la fel de strlucit ca
Kir-Noz, cu siguran acesta era.
Omul nainta lent, grav, fr a scpa nici o clip din ochi figura
lui Baxter, dar inndu-i sbiilor n poziie chiar nainte de a se
afla la loc deschis. Baxter fcu la fel. i nu trecu imediat la atac,
ca n celelalte cazuri. Se ncord n poziie defensiv i pentru un
moment cei doi adversari se nvrtir ncet unul n jurul celuilalt.
Deodat, far s dea cel mai mic semn de avertisment i mai
repede ca fulgerul, rzboinicul lovi. Baxter calcul traiectoria celor
dou lame ncovoiate i, ntr-o fraciune de secund, le ridic pe
ale sale pentru a para, ns fu aproape prea trziu. Sabia lung
uier pe lng urechea sa i doar o rsucire frenetic a bustului l
salv de o tietur la bra. Continundu-i micarea, fand n jos
cu sabia scurt, ns i grei lovitura i izbi lateral peste cuirasa
alb.
Cei doi oameni ncepur din nou s se nvrt unul n jurul
celuilalt. Nu se mai msurau, deoarece fiecare tia c va avea
nevoie de toat fora i ndemnarea pentru a supravieui, fr a
mai vorbi de victorie. nvrtindu-se, i tot ncruciau far ncetare


38
sbiile, scond constant scntei i scrnete de oel lovit. i lupta
continua. Baxter se ngrijora din ce n ce mai mult. Nu putea
sparge garda acestui adversar, ba chiar era contient c n-o va mai
putea ine prea mult timp nici pe a sa. Omul era prea puternic,
prea rapid. Baxter simea cum l cuprinde oboseala. Dac
ncetinea, era pierdut.
i nu putea recurge la tiina sa de lupt fr arme. Aceasta ar
fi fost fr ndoial o nclcare a nelepciunii de Rzboi i ar fi pus
capt oricrei sperane de a se nla n ochii poporului Turnurilor
din Melnon. Pcat, se gndi el, deoarece n mod evident rzboinicii
nu aveau nici cea mai mic noiune despre aceasta. i-ar fi putut
surprinde total adversarul cu cteva lovituri de karate, poate
suficient pentru a-i recpta superioritatea. ns era imposibil.
Oare, ntr-adevr, aa era? Un om dezarmat, n aparen, la
discreia nvingtorului, pentru a fi ucis, capturat sau eliberat
dup dorina acestuia. i dac acest om era dezarmat dar nu se
supunea, ci vroia s continue s lupte? n acest moment, logica
nelepciunii de Rzboi ar fi trebuit s fie n favoarea egalizrii ct
mai mult posibil a riscurilor, pentru ambii oameni i ambele
turnuri. Dar dac un om renun de bun voie la orice egalitate?
Lui Baxter i-ar fi plcut s fie la curent mai mult cu subtilitile
acestei faimoase nelepciuni. Ar fi vrut s fie sigur c n
raionamentul su nu era nimic care ar fi dus la un dezastru. ns
nu prea putea s strige Stop! pentru a-l consulta pe Pen-Jerg.
Arunc o privire rapid spre comandantul erpilor, care nu se
micase de la nceputul rzboiului. Figura sa era impasibil ca o
statuie de piatr, ns Baxter remarc nite picturi de sudoare pe
fruntea lui, care nu preau s fie cauzate numai de cldura
soarelui.
Se consacr din nou n ntregime luptei, lund decizia. Era o
aventur, cu toate neplcerile pe care le presupunea aceasta. i
trebuia s fie ct mai abil posibil pentru a nu risca s aib
necazuri cu nelepciunea de Rzboi. Dar foarte curnd trimise ct
colo nelepciunea de Rzboi i subtilitile sale rafinate, la toi
dracii i atept un moment prielnic. Spera c acesta nu va
ntrzia s apar. Urma s aib nevoie de toat fora i rapiditatea
sa.
Din fericire, adversarul su ncepuse i el s oboseasc. Nu
destul pentru a-i permite lui Baxter s-i strpung garda, ns
suficient pentru a-i da posibilitatea s ctige ici-colo cte o
secund. Omul reveni l atac, apoi nc o dat i nc o dat. A


39
patra oar Baxter vzu combinaia de lovituri pe care o pndea, la
care spera. i inea ambele sbii n gard, ns destul de jos n
momentul cnd celelalte dou lovir.
Un dublu clangg! Baxter desfcu ambele mini i ls armele.
Acestea czur la pmnt cu un zgomot surd. Cellalt se uit la
ele, apoi examin figura lui Baxter i nu observ pe ea nici o urm
de supunere. ns nelepciunea de Rzboi era explicit:
Mi te predai ca prizonier? ntreb el.
Reui s nu-i trmbieze prea mult victoria, ns era evident c
era foarte mulumit de sine. Baxter i nchipuia ce onoare ar fi fost
pentru acest soldat s priveze Turnul arpelui de un rzboinic att
de redutabil. i zmbi, artndu-i toi dinii ntr-o grimas de
sfidare.
Deloc, prietene. Vei avea parte de cadavrul meu sau de
nimic doar dac, bineneles, nu voi avea parte eu de al tu.
Rzboinicul avu nevoie de un moment pentru a-i reveni din
uluire. Ca i Kir-Noz, el rmase cu gura cscat, cu ochii ct
cepele, de parc Baxter s-ar fi transformat subit ntr-un animal
ciudat. n sfrit, scutur din cap.
Eti sigur de asta, rzboinice? N-a vrea s te dezonorez,
dup ce te-am vzut luptnd att de grozav. Cu siguran vei fi
admis pentru rscumprare.
Fr nici o ndoial, replic Baxter. S zicem c prefer
moartea, chiar i unei capturri onorabile. i apoi s vedem dac
poi duce cadavrul meu n Turnul Vulturului sau dac eu l voi
duce pe al tu n Turnul arpelui.
Omul scutur din nou din cap, nchipuindu-i c avea de-a face
cu un nebun. Nu putea refuza s reia lupta, ns era evident c
aceasta nu-l ncnta. Baxter simi o und de regret pentru c-i
folosea planul mpotriva acestui om, ns i trecu repede cnd
cellalt se npusti la atac. Sabia lung se ridic foarte sus i
cobor uiernd, intind capul i ncercnd s-l crape ca pe un
pepene galben.
Baxter se ghemui, apoi cu o detent brusc a picioarelor sri
sub sabia care cdea. Simi lama tindu-i umrul, dar n aceeai
clip pumnul su se zdrobi de figura rzboinicului. Capul acestuia
fu aruncat n spate, dar el uit pentru o clip c mai inea sabia
scurt, astfel nct ar fi putut cu uurin s-i strpung lateral
adversarul.
Baxter profit de acest moment prielnic pentru a-i nfca
braul stng i a-i rsuci ncheietura minii. Rzboinicul


40
Vulturului trecu n zbor planat pe deasupra umrului su ntr-o
arunctur de judo perfect. Lovi att de violent solul, nct se
pomeni cu rsuflarea tiat i i ls din mini armele. nainte ca
s-i poat recpta respiraia sau sbiile, Baxter ngenunchease
pe pieptul lui, cu ambele mini strnse n jurul grumazului. Cea
mai uoar zdruncintur a braelor sale puternice i-ar fi rupt
gtul. i cellalt nelegea perfect acest lucru. Cnd i recpt
suflul, el mic din buze i, n cele din urm, reui s articuleze
dou cuvinte cu o voce rguit:
M predau.
Baxter izbucni n rs.
Cu att mai bine. Deoarece nici eu nu vreau s te ucid.
Ridic-te, ia-i sbiile i ntoarce-te n rndurile Turnului
Vulturului.
Rzboinicului i trebui un minut bun pentru a nelege c Baxter
l lsa s plece liber. Cnd n cele din urm aceast idee ptrunse
n capul su, ea pru s-i redea pe loc toat vitalitatea. Se ridic
printr-o sritur, de parc fusese culcat de un furnicar, i apuc
ambele arme i se ntoarse spre tabra sa, att de repede ct l
ineau picioarele. Baxter i recupera sbiile i se las pe vine,
pentru a-i atepta cel de-al noulea adversar. Spera din tot
sufletul ca oamenii rmai din cel de-al treilea rnd al Vulturilor s
fie cu toii nite copii sau nite btrni. Nu se simea suficient de
puternic s nfrunte pe altcineva.
Cel de-al noulea naint n cele din urm i cel de-al zecelea
la fel. Unul lng altul merser ncetior ctre Baxter, se oprir i
i aruncar la pmnt sbiile. Din gtlejurile rzboinicilor celor
dou turnuri nir strigte, urlete. Strigte de stupefacie ale
Vulturilor, urlete de bucurie i de triumf ale erpilor. Chiar i
erpii rnii aclamau.
Comandantul Zef-Dron se apropie, cltinnd din cap, de parc
nu-i venea s-i cread ochilor. naint spre Pen-Jerg i i spuse cu
o voce rsuntoare:
Pen-Jerg, i declar pe Vulturi nvini n rzboiul de astzi.
Turnul arpelui este nvingtor.
Apoi cltin din nou din cap i continu pe un ton mai puin
oficial:
Nu-mi vine s cred. Opt Vulturi nvini de acest rzboinic i
doi oameni care refuz s-l nfrunte. Cnd m gndesc i eu
care credeam c va fi fcut bucele de primul su adversar! Hei,
voi, ceilali! strig el, ntorcndu-se spre oamenii si. Eliberai-i pe


41
prizonierii arpelui i adunai-i pe morii i rniii notri. E timpul
s ne ntoarcem la turnul nostru.
Pe Vulturi nu-i mai interesa deloc continuarea evenimentelor.
Zpcii, tcui, acetia se supuser. n cteva minute coloana lor
se aranj din nou n formaie i plec, traversnd Cmpul-de-
Lupt, ctre imensa siluet a turnului lor strlucitor. Doar urmele
de cizme i drele de snge deja uscat de soare dezvluiau c aici
avuse loc un rzboi.
erpii i martorii asistaser i ei n tcere la plecarea Vulturilor,
de parc isprava lui Baxter i-ar fi lipsit de grai. Cnd coloana de
rzboinici n alb aproape dispruse, martorii se ridicar i
ncepur s se mprtie. Baxter urmri cu o atenie deosebit
contingentul bine antrenat al Turnului Leopardului. Acetia cel
puin preau c vor s mai rmn. Nu se aranjar dect cu regret
n dou rnduri perfecte i, n cele din urm, plecar n pas
cadenat, cntnd un cntec de mar.
Plecarea Leoparzilor ddu semnalul. Acetia ieir brusc din
muenia lor i, ntr-un tumult de strigte asurzitoare, toi cei care
puteau merge se npustir, l nconjurar pe Baxter. Acesta simi
zeci de mini pipindu-l, trgndu-l n toate prile, ridicndu-l. Se
ntreb pentru o clip dac urma s fie rupt n buci de propriii
si prieteni dup ce supravieuise unei diminei ntregi, de lupt.
n cele din urm, mulimea se mprtie. Baxter se pomeni
clare pe umerii a doi dintre cei mai nali rzboinici, inut n
echilibru de minile altor ase care se mpingeau. O nou ovaie se
nl cnd apru n vzul tuturor.
i apoi vocea tuntoare a lui Pen-Jerg acoperi strigtele.
Rzboinici ai Turnului arpelui, aclamai-l pe noul rzboinic
de prim rang Baxter!
De aceast dat, aclamaiile fur att de asurzitoare, nct
Baxter ardea de dorina de a-i astupa urechile cu minile.


42

Capitolul VII

Rzboinicii Turnului arpelui l crar pe Baxter pe umerii lor,
traversnd tot Pmntul Necultivat pn la poalele turnului.
Epuizarea, slbirea tensiunii, pierderea de snge din umrul su
rnit i provocau ameeli. Dar nu ntr-att nct s-l mpiedice s
mediteze furibund.
Nu trecuse de amiaza primei sale zile n dimensiunea Turnurilor
din Melnon. Cu toate acestea, reuise deja s fie acceptat ca
rzboinic al unuia dintre turnuri i nc rzboinic de prim rang.
Dispunea de un nume, o reputaie, un rang, prietenia sau cel
puin susinerea a doi ali importani rzboinici ai arpelui i era
aureolat cu prestigiul de a fi ctigat aproape de unul singur un
rzboi n folosul noului su turn. Dac era s dea crezare
aclamaiilor celor care l crau, acesta era un lucru care se
ntmpla o dat ntr-o generaie, cel mult.
Baxter i zise c pentru moment nu se descurca prost.
Pentru moment Nu avea nici cea mai vag idee despre
posibilele pericole ale situaiei. i nici nu putea s aib vreuna att
timp ct nu afla mult mai multe despre viaa din interiorul
Turnului arpelui. i a celorlalte, adug el n sinea sa. Mai cu
seam a Turnului Leopardului. Acest turn de rzboinici foarte
disciplinai merita o cercetare aprofundat, dac avea vreodat
ocazia s-o fac fr prea multe riscuri. ns nici mcar nu tia
dac existau relaii panice ntre turnuri, n viaa de zi cu zi. n
cele din urm, se sftui s nu-i mai fac probleme, s nu se
gndeasc la viitor i s profite la maximum de primirea care-l
atepta ca erou n Turnul arpelui.
Nu fu decepionat. Probabil Pen-Jerg trimisese mesageri nainte
pentru a-i anuna triumful. n timp ce coloana nc se tra prin
Pmnturile Necultivate, Baxter observ deja c balconul era
negru sau, mai curnd, verde de lume. Elevatoarele urcau i
coborau ntruna, aducnd alte persoane la sol, unde ateptau
peste dou sute de rzboinici. Cnd sosi, aclamaiile rencepur,
att de asurzitoare, nct ncepu s-l doar capul. Rsufl uurat
cnd fu lsat la pmnt i nconjurat. Ar fi fost i mai uurat dac
i-ar fi lsat un pic mai mult loc s respire. l auzi pe Pen-Jerg
rcnind:


43
Ce? Elevatorul pentru rnii nc nu-i aici? Regina Mir-Kasa
n-a dat ordine? Ce! Insinuezi c Mreia Sa nu s-a gndit la tot
pentru a ntmpina un erou? Dar, fir-ar s fie de
Dup care urm o descriere extrem de amnunit a
obinuinelor cuiva, a strmoilor si i a eventualului su destin.
Invectivele fur apoi urmate de o descriere la fel de amnunit a
eroismului lui Baxter. Fr nici un dubiu, Pen-Jerg inteniona s-l
fac s intre i mai mult n pmnt de ruine pe cel care pregtise
prost primirea eroului. Descrierea continu timp de cinci minute
bune, ntrerupt din cnd n cnd de noi ovaii zgomotoase.
Aceasta nu se termin dect atunci cnd Pen-Jerg fu la captul
puterilor. Baxter avu impresia c acestuia i plcea nespus de mult
s se prezinte n faa unui public impuntor, dac putea gsi unul.
Aceste ocazii perfecte erau, probabil, rare.
Rou i transpirat, comandantul i croi n cele din urm o
trecere prin mulimea de rzboinici adunai n jurul lui Baxter i se
propi n faa lui, dominndu-l cu toat statura sa. Baxter profit
de ateptarea elevatorului pentru a pune cteva ntrebri.
Ce se ntmpl acum, Pen-Jerg?
Comandantul inspir profund.
Pentru tine va cobor elevatorul pentru rnii. Ar fi trebuit s
fie aici deja, ns acest
tiu. Te-am auzit descriindu-l. De fapt, descrierea ta a fost
auzit probabil pn-n vrful Turnului Vulturului!
Pen-Jerg zmbi larg.
Foarte posibil. Dar ca s revenim la tine Vei urca pn la
balcon n elevator. Apoi te vom conduce pn la puul
rzboinicilor, pe unde vei urca n sala de recepie. Acolo te va
ntmpina regina Mir-Kasa. Cred c Nris-Pol (Aici se opri,
gndindu-se fr ndoial c ceea ce urma s spun nu era pentru
urechile tuturor.) Dar regina te va ntmpina i va confirma
situaia ta de rzboinic de prim rang i i va da un nume de
onoare n cadrul Poporului Superior al Turnului arpelui. Dar
nainte de asta trebuie s ai de asemenea un nume obinuit, aa
cum e regula Melnonului. Care era numele mamei tale?
Bun ntrebare! De ce?
E foarte simplu. Fiecare persoan are un nume al su, un
prenume, alturat numelui mamei sale. Pe mine, de exemple, m
cheam Pen, iar pe mama mea Jerga. Astfel, eu sunt Pen-Jerg.
Mama reginei noastre, regin naintea ei, era Kasa i a numit-o pe
fiica sa Mir. Prin urmare, acum suntem guvernai de Mir-Kasa.


44
Baxter ddu din cap i consider preferabil s nu pun ntrebri
despre regi. Nu credea c acetia existau i menionarea lor putea
fi s zicem, indecent. n Turnul arpelui, cel puin, evocarea
genealogic se fcea dup mam. Poate c acesta era un
matriarhat, n care femeile domneau singure. n acest caz, poate c
rzboinicii nu erau dect o clas de subordonai, iar rzboaiele lor
cu reguli rigide ar fi fost mai puin lipsite de sens. Consiliul
nelepciunii ar putea fi
Baxter se opri brusc. Nu era antropolog, chiar dac trise i
luptase printre nite popoare care i-ar fi fcut s viseze pe toi
antropologii, ba chiar s-i vnd sufletul pentru a le cerceta. i
chiar i antropologii nu erau predispui s se lase n asemenea
mod prad unor ipoteze i presupuneri. Pentru moment avea o
problem mult mai stringent: numele su.
Mama mea se numea Elizabeth, zise el.
Este ngrozitor de lung. Fr nici o ndoial vom putea aranja
s fie nscris aa cum se cuvine n Cartea de Onoare i peste tot
unde-l vor impune scribii. Dar s fii numit astfel n fiecare
moment Nu l-am putea oare prescurta n Liza?
Fie i Liza.
Prin urmare, vei fi cunoscut att printre rzboinici, ct i n
Cartea de Onoare sub numele de Baxter-Liza. Eti de acord?
Desigur.
De altfel, Baxter credea c nu avea de ales n aceast privin.
i not c Pen-Jerg accepta linitit istoria provenienei sale dintr-
un popor necunoscut, numit englezi. Acum, cnd dovedise c
putea face lucrurile n conformitate cu nelepciunea de Rzboi,
nimeni, se pare, nu era dispus s discute despre locul su de
origine. Un alt punct marcat n favoarea sa. ns era bine s mai
discute despre altceva.
Pen-Jerg, exist oare aici vreun medic pentru a m ngriji?
Acest al optulea adversar mi-a tiat destul de puternic umrul.
Sau nimeni n-a remarcat aceasta?
n vocea sa era o nuan de sarcasm, ns aproape imediat o
regret.
Da, bineneles! rspunse Pen-Jerg. Bineneles c va veni un
medic s te vad, poate chiar Primul Chirurg. Am vzut cu toii
rana. Dar n-ai spus nimic, am crezut c vroiai s n-o bagi n
seam, aa cum fac eroii adevrai.
i voi continua s n-o bag n seam, declar Baxter cu
fermitate. Ea nu mai sngereaz (aproape adevrat) i nu-mi


45
produce mare durere (total lipsit de adevr). ns chiar i eroii pot
muri sau pot deveni incapabili s lupte pentru turnul lor dac-i
neglijeaz complet rnile. Prin urmare, acest chirurg s fac tot ce
poate.
Baxter nu tia dac, vorbind astfel, nu avea s coboare de pe
piedestalul su de erou. ns tia n orice caz c i-ar fi plcut s fie
mai puin erou i n via, dect foarte erou i mort din cauza
infectrii unei rni lsate fr ngrijire!
nainte ca Pen-Jerg s aib timp s rspund, din mulime
rsun un strigt; elevatorul pentru rnii era pregtit. Acesta era
un co mare mpletit, de form dreptunghiular, cu fundul
capitonat. Rnitul putea s stea nuntru n picioare, s se aeze
sau s se culce, n funcie de gravitatea rnii sau de preferinele
sale personale. Baxter se aez. Evident, urma s aib o nfiare
mai puin impozant dect dac ar fi stat n picioare, n toat
splendoarea nlimii sale, ns nu era deloc sigur c-i putea
pstra echilibrul cnd coul avea s oscileze, urcnd la peste
aizeci de metri spre balcon. Se vedea deja adoptnd o poz eroic
i teatral, rsturnndu-se i zdrobindu-se la poalele turnului.
Aceasta ar fi pus capt celor dou cariere ale sale, cea normal
(dac se putea spune astfel) i cea provizorie, de rzboinic al
Turnului arpelui.
Se cr n co, se aez i fcu un semn cu capul. Acolo sus
cineva scoase un strigt i acest gen de leagn se cutremur i
ncepu s urce n vzduh. De aproape, Baxter vzu c era ridicat i
cobort cu ajutorul a dou frnghii sau cabluri incredibil de
subiri, fixate cu nite bucle metalice la fiecare extremitate. Fr
nici o ndoial, elevatoarele normale erau echipate cu acelai
sistem. i zise c aceste frnghii meritau o examinare detaliat.
Erau doar puin mai groase dect un fir de a de cusut obinuit
i, cu toate acestea, aceste dou fire l ridicau pe Baxter, elevatorul
i toate celelalte, o greutate total de mai multe sute de livre. Chiar
mai mult, deoarece rama dispozitivului era confecionat din bare
de metal de cel puin trei centimetri grosime.
Elevatorul se apropia rapid de balcon. Baxter vzu n curnd
sute de capete aplecate peste balustrad, care l priveau cu
curiozitate. n aceast mulime erau i nite femei, primele pe care
le vedea. Fr ndoial, acestea nu aveau dreptul s coboare la sol.
Brbaii erau aproape toi mbrcai n rzboinici, ns unii purtau
nite robe lungi i largi, de culoare verde i o plrie cu boruri
mari. Femeile erau i ele mbrcate n verde, dar majoritatea cu


46
capul descoperit i toate rochiile aveau o croial i un stil diferit.
Baxter vzu de toate, de la caftane voluminoase care acopereau i
ascundeau totul, de la gt pn la glezne, pn la tunici scurte,
aproape transparente.
Elevatorul ajunse la marginea balconului i nc o dat nite
mini puternice se ntinser pentru a-l ajuta s ias din coul su.
Ridicnd privirea, Baxter vzu, cu vreo cincisprezece metri mai
sus, nite pasarele nguste, care porneau de la nite ui mici ale
turnului pn la nivelul marginii balconului. La extremitatea
fiecrei pasarele se afla un troliu mare, lng care era aezat un
brbat gol, cu capul ras, legat de o glezn de balustrad. Unul
dintre ei ncepu s nvrt manivela troliului su. Unul dintre
elevatoare, balansndu-se la captul pasarelei, ncepu s coboare
ncet ctre balcon. Un rzboinic care-l atepta urc n el, grandios
i se ag de rame. Aparatul plonj n afara cmpului vizual.
ntre timp, pe balcon, nite brbai i femei se ngrmdeau n
jurul lui Baxter, exclamnd, fcnd comentarii referitoare la
nfiarea sa, rnile sale i alte lucruri care aproape c-l fceau s
roeasc. Se pare c francheea reprezenta o virtute n Turnurile
din Melnon. n sfrit, mulimea se ddu la o parte n faa forei i
mugetelor de taur ale lui Pen-Jerg. Rzboinicul ntinse o mn
spre Baxter i l ridic n picioare.
Destul! tun el. Vei avea tot timpul s-l admirai i s-i
punei ntrebri despre Prenumele su de Onoare. Pentru moment,
este n puterea reginei Mir-Kasa.
Mai cu seam ceea ce are ntre picioare! lans o femeie. Cnd
regina va vedea asta, nu-l va lsa niciodat!
M ntreb ce va crede despre aceasta Nris-Pol, replic un
rzboinic i izbucni ntr-un hohot de rs gros, necuviincios.
Linite, ceat de limbui! zbier Pen-Jerg.
Era rou i congestionat, dar nu numai din cauza cldurii.
Absolut evident, nu aprecia deloc discutarea n public a politicii de
alcov. Nici Baxter. Se ls condus, fr s scoat nici un cuvnt,
prin mulime i l urm pe Pen-Jerg n interiorul turnului.
Un coridor lung ncepea de la u i ducea n zig-zaguri spre
centrul edificiului. Acesta era aproape n ntregime gol, cu excepia
cte unui rzboinic, pe ici-colo, care prea s fie de gard. Pe
alocuri n zid erau ncastrate zbrele de metal lustruit. Baxter putu
s observe nite fee palide, cu ochii adncii n orbite, ncadrate
de un pr negru i lung, care l priveau printre bare.
Ce se afl n spatele acestor ziduri? ntreb el.


47
Nimic din ceea ce te privete sper, rspunse Pen-Jerg,
insistnd asupra ultimelor cuvinte. Doar un nivel al cartierelor
Poporului Inferior. Ar fi mai corespunztor cu nelepciunea de
Pace ca noi, ceilali, Poporul Superior, s nu trebuiasc s trecem
prin nivelele lor, orict de puin dureaz. ns atunci cnd au fost
construite turnurile, nelepciunile de Pace i de Rzboi nc nu
existau, troliurile i elevatoarele erau mai puin perfecionate dect
astzi. S-a considerat bine i nelept s fie amplasat balconul
acolo unde se afl. i nimeni n-a considerat necesar s-l mute mai
sus.
La ce nlime ar trebui s fie mutat?
La o nlime de cel puin trei ori mai mare, ca s se afle
deasupra nivelelor Poporului Inferior i a slilor de lucru. Dac
balconul era mutat, am fi avut cu mult mai puine relaii cu
Poporul Inferior i aceasta ar fi mbuntit rasa rzboinicilor.
Exist printre noi nite slbnogi care n acest moment pot folosi
elevatoarele de la nlimea acestui balcon. ns dac acesta ar fi
fost de trei ori mai nalt deasupra Pmntului Necultivat, lipsa lor
de curaj ar fi ieit la iveal.
Baxter nu se putu abine s nu gndeasc c nu era deloc ru
c balconul se afla la nlimea actual. Deja nu-i surdea prea
mult ideea de a-i arunca pe tinerii oameni curajoi pe trapezul
zburtor de la aizeci de metri de sol. La dou sute sau dou sute
cincizeci de metri, ar fi riscat mult s-i dea n vileag propria lips
de curaj.
Cotir spre stnga ntr-un culoar transversal. Dup un moment,
Pen-Jerg se opri n faa unei ui ornate ca o pictur care
reprezenta un rzboinic n armur, cu ambele sbii scoase din
teac. Aps un buton, ua alunec far zgomot i i fcu semn lui
Baxter s treac nuntru.
Acum se aflau ntr-o vast sal rotund, zugrvit n ntregime
n diverse tonaliti de verde pastelat. n timp ce Baxter se uita n
jurul su, simi podeaua vibrnd sub picioarele sale i toat sala
ncepu s se ridice. Aceasta urca att de repede, nct fu nevoit s
nghit cu for de mai multe ori pentru a-i destupa urechile. Pen-
Jerg l privi zmbind.
Da, puul rzboinicilor urc mai repede dect toate celelalte
puuri ale Turnului arpelui. Iar puurile din Turnul arpelui sunt
cele mai rapide dintre toate. Avei nite sisteme de acest gen n
Anglia, Baxter-Liza?
Desigur.


48
ovinismul ludros al lui Pen-Jerg l mir un pic pe Baxter.
Starea de spirit cu care poporul turnurilor prea s plece la rzboi
evoca mai degrab pe cea a unei echipe de fotbal dect a unei
armate. i nici mcar nu era o asemnare bun, avnd n vedere
numrul de meciuri de fotbal sau rugby care se terminau cu nite
rzmerie i mai sngeroase dect rzboiul care tocmai luase
sfrit. Orice ar fi, cugetarea lui Pen-Jerg lsa s se presupun c,
sub aparenele de fair-play, rivalitile ntre turnuri se desfurau
rapid.
Sala-ascensor ncetini. n cele din urm se opri i ua se
deschise cu un suspin. Afar atepta un comitet de recepie: un
rzboinic grbovit, cu prul alb i doi demnitari n rob lung i cu
plrie larg de civili. Ambii purtau cte o insign pe plrie,
primul un gen de peni aurit, cellalt o mic fiol.
Eti onorat, Baxter-Liza, zise Pen-Jerg. Primul Rzboinic,
Primul Scrib i Primul Chirurg ai Turnului arpelui se afl aici
pentru a te ntmpina i a te pregti pentru audiena la regina Mir-
Kasa. Nu m ateptasem la asemenea onoare, chiar i pentru tine.
Baxter nu prea tia care trebuia s fie reacia sa, prin urmare se
mulumi s se ncline att de adnc ct putu. Era suficient. Cei
trei oameni i ntoarser salutul i l conduser, precum i pe Pen-
Jerg, n urmtoarea sal. Aceasta era mobilat cu canapele
luxoase i un birou imens, cu o cad vast, ncastrat n pmnt
cu toate dispozitivele imaginabile. Primul Scrib se aez la birou,
deschise un panou de la suprafa i scoase de acolo un mic
microfon pe un picior lung, telescopic. Apoi aps un buton i
aproape pretutindeni pe birou ncepur s clipeasc nite
indicatoare..
Vorbete spre acest aparat de nregistrare, Baxter-Liza. De
obicei, nu procedm aa. n mod normal, persoana care trebuie s
fie prezentat Mreiei Sale are deja toate detaliile vieii sale
nregistrate n creierul metalic. ns tu provii din s zicem, de
altundeva dect Turnurile din Melnon. Sunt multe lucruri pe care
le cunoatem despre cei din propriul nostru turn, dar pe care nu le
cunoatem despre tine. Iar atta timp ct rmnem n ignoran,
nu putem ti dac eti demn s-o ntlneti pe regina Mir-Kasa sau
s primeti onoruri. Vorbete, Baxter-Liza. ntre timp, Primul
Chirurg i va ngriji rana. Apoi i se va servi butur i mncare.
Baxter consimi. Prea ntr-adevr s mai aib cteva obstacole
de depit nainte ca situaia sa s fie sigur. De fapt, ar fi trebuit
s se atepte la aa ceva. Exersa o profesie unde fusese nvat


49
foarte devreme s mint cu cel mai natural aer din lume, n caz
contrar nu ar fi supravieuit suficient timp pentru a nva acest
lucru mai trziu. Povestise i dejucase nite istorii de acoperire
mult mai complicate dect tot ceea ce ar fi putut socoti necesar
printre aceti oameni.
Cu colul ochiului l zri pe Primul Chirurg aranjndu-i
instrumentele i pansamentele pe una dintre canapele. Baxter i
drese glasul i ncepu:
Numele meu este Richard Baxter, Baxter-Liza pentru poporul
Turnurilor din Melnon. Sunt nscut n Anglia, n


50

Capitolul VIII

Baxter vorbi n microfon timp de aproape o or. Uneori era
nevoit s se ntrerup i s strng din dini, cnd chirurgul i
cerceta rana, o freca cu sare sau o cosea la loc cu un ac, care
aciona asupra lui ca o sul de cizmrie. ns omul prea s-i
cunoasc bine meseria i peste o or ran fu curat, nchis la
loc, pansat i mult mai puin dureroas.
Dup terminarea interogatoriului, avea gtul uscat. Ceru ceva
de but.
Desigur, rspunse Primul Rzboinic. Ce doreti? Avem ap,
vin de Fujol, Wolmans
i aa mai departe. Erau cel puin vreo douzeci de denumiri de
buturi, dar pentru Baxter nu aveau nici o semnificaie, tot att
dac cuvintele ar fi fost din sanscrita medieval. Ridic o mn
pentru a opri acest torent de ospitalitate.
Nite ap mi-ar prinde foarte bine, l asigur el.
Vroia s-i pstreze limpezimea gndurilor nainte de a o ntlni
pe regina Mir-Kasa. i pe urm, ceea ce era mai important, era mai
dificil de strecurat un drog sau o otrav n apa pur dect ntr-o
butur care ar fi putut s-i mascheze gustul. Fr nici o ndoial,
un psihiatru aezat confortabil n cabinetul su din Londra ar fi
catalogat o asemenea atitudine drept paranoic. Baxter prefera s-o
considere drept un elementar bun sim.
nc o dat, aprob Primul Rzboinic, dai dovad de
nelepciunea unui erou. Vinul sau oricare alt butur aprinde
sngele i ncetinete vindecarea rnilor. Iar apa elimin
dezechilibrele interne i accelereaz cicatrizarea. Nu-i aa,
Chirurgule?
ntr-adevr.
Primul Rzboinic se apropie de birou i ntinse braul peste
umrul scribului pentru a apsa pe un buton ntr-un ritm
complex. Dup cteva clipe rsun un bip-bip i un indicator rou
clipi de trei ori.
Apa ta va sosi, spuse btrnul rzboinic. i am cerut de
asemenea s vin servitoarele pentru baie, precum i o servitoare
pentru mbrcminte. Poate c regina Mir-Kasa va dori s te vad
aa cum eti, deoarece nu-i place ca ceva s-i mpiedice


51
curiozitatea. Aa este natura femeilor i a reginelor. ns ea poate
dori de asemenea ca tu s fii mbrcat aa cum se cuvine.
Desigur, zise Baxter.
Era un cuvnt pe care-l gsise folositor n numeroase
dimensiuni, pentru a-i da mai mult sau mai puin acordul cu
privire la nite subiecte pe care nu le prea nelegea. i mai not
ceva n minte. Regina Mir-Kasa era probabil o femeie care tia ce
vroia i tia s-i impun autoritatea. Bine sau ru? Pn una
alta, era imposibil de tiut acest lucru.
Probabil c servitoarele nu erau prea departe, deoarece sosir n
mai puin de dou minute. Erau patru, toate absolut goale, cu
excepia unei mti care le acoperea gura i nasul i a unor
mnui pn l coate. De fapt, erau mai mult dect goale. n afara
unui mic smoc de pr n cretetul capului, erau complet rase.
Pielea lor lucea din cauza unei grsimi sau unui ulei cu miros
antiseptic. Baxter le cercet cu un dezgust, abia mascat, dei toate
erau tinere i bine proporionate.
Una dintre ele ducea un platou verde emailat cu o cup mic i
un urcior mare. Celelalte trei aveau nite saci mari care conineau
foarte probabil articole de toalet i veminte. Baxter se ridic, se
duse ctre purttoarea de ap i, fr nici o ezitare, lu urciorul i
i turn o cup de ap.
Un puternic zgomot metalic l fcu s tresar i s rmn
nemicat. Fata scpase platoul din mn i prea ncremenit.
Deschise nite ochi mari, ngrozii, a cror privire se deplasa de la
apa vrsat pe covor la Baxter, la Primul Rzboinic i invers.
Figura Primului Rzboinic era la fel de nepenit, dar cu o
expresie de furie apropiat de apoplexie. J pru s fac un efort
pentru a se calma i cltin din cap, mai mult cu tristee dect cu
mnie.
Ah, Baxter-Liza, mi pare foarte ru c efa Servitorilor a fost
att de neglijent, nct a trimis nite creaturi att de mizerabile
pentru a-l servi pe eroul rzboiului acestei zile. Ar fi trebuit s-i
cunoasc mai bine personalul. Voi avea grij s fie trimis n
Poporul Inferior pentru aceasta.
Primul Scrib ddu din cap.
Poate c ar fi mai bine s fie pur i simplu trimis pentru o
sptmn n sala Plcerii. Oare este raional s ceri de la ea s
tie care dintre servitoare pot fi demne de ncredere pentru a-l
servi pe Baxter-Liza, un om care habar nu are despre
nelepciunea de Pace? Trebuie s tii, i spuse el sever lui Baxter,


52
c nici o Persoan Superioar nu poate lua ceva direct din minile
cuiva din Poporul Inferior. Poporul Inferior trebuie ntotdeauna s
pun ceea ce aduce la pmnt la picioarele celor din Poporul
Superior.
Desigur, habar nu am de multe din aspectele nelepciunilor
voastre de Pace i Rzboi. Dar, n acest caz, de ce ar trebui
pedepsit cineva? Dac eu sunt cel vinovat de ignoran, atunci
Linite! tunar n cor cei trei demnitari. Un cuvnt n plus
din partea ta i va fi necesar s fie pedepsite toate cele patru
servitoare, n locul uneia singure care a greit. Ceea ce erai ct pe
ce s spui este interzis cuiva din Poporul Superior n prezena
unor creaturi din Poporul Inferior.
Baxter nu nelegea prea bine, dar considera mai sigur s tac.
Era evident c nu putea face nimic pentru srmana fat. Primul
Rzboinic relu, pe un ton mai serios:
Greeala aparine i trebuie s aparin Persoanei Inferioare.
Dac aceasta ar fi fost bine instruit i supus nelepciunii de
Pace, niciodat nu te-ar fi lsat s te apropii de platou. L-ar fi lsat
s cad la pmnt nainte s-o poi face.
Baxter se simi obligat s fac o obiecie, doar din pur logic:
Dar n acest caz n-a fi avut parte de apa mea.
Expresia feei Primului Rzboinic pru s se mpart ntre rs i
dezaprobare.
nelepciunea de Pace nu spune nimic despre apa ta. Dac l-
ar fi lsat s cad, ea n-ar fi fost dect uor pedepsit, pentru
murdrirea covorului. ns astfel va primi pedeapsa capital,
deoarece, n caz contrar, s-ar reduce autoritatea nelepciunii de
Pace.
Aceste cerine preau s pun capt discuiei. Baxter ridic din
umeri, zicndu-i c ar face mai bine s se resemneze i s
renune s caute logic sau ceva asemntor cu bunul sim n
nelepciunile de Rzboi i de Pace ale acestor oameni.
Primul Rzboinic se apropie de servitoarea vinovat. Celelalte
trei se ndeprtar de ea i aceasta rmase izolat, ncremenit.
Primul Rzboinic i smulse masca, apoi duse mna la propria
centur i desprinse bagheta alb, care era agat de ea, innd-o
cu precauie de o extremitate de argint. O ridic, apoi o ndrept
spre sol. Lent, de parc articulaiile sale ar fi necesitat o ungere,
fata ngenunche i ls capul n jos. Primul Rzboinic aps pe
ceafa sa cu extremitatea verde a micii baghete.
n aceeai clip gura fetei se deschise larg de tot i n sal se


53
repercut cel mai nfricotor strigt pe care Baxter l auzise
vreodat ieind dintr-un gtlej uman. Nu era n stare s-i
imagineze gradul de durere care putea provoca un asemenea
strigt. Nici mcar nu ncerca. Fata ncepu s tremure violent, de
parc ar fi suferit de un frig nemaipomenit. Strigtul continu
pn cnd nu mai avu aer n plmni. Atunci ochii i se ddur
peste cap i ea czu n fa, nc agitat de convulsii. Primul
Rzboinic inea bagheta n acelai loc. Acum spasmele servitoarei
se asemnau cu cele ale unei rme tiate n dou, un lucru pe care
Baxter nu-l vzuse niciodat, nici nu se gndise mcar s-l vad la
o fiin uman. Cnd brbatul se ridic i desprinse bagheta de
ceafa, fata ncetase n sfrit s se mai mite.
Primul Rzboinic se ddu napoi, apoi, cu un aer extrem de
dezgustat, i trecur cizma sub abdomenul fetei i o ntoarse pe
spate. Ea czu, de parc toate oasele i s-ar fi transformat n
gelatin i expresia de dezgust a Primului Rzboinic se intensific.
Cea a lui Baxter de asemenea.
Ochii fetei erau dou bltoace roii, din care se scurgea sngele,
iroind din toate orificiile din urechi, din nas, din gur, din vagin.
Acesta ieea n relief pe paloarea pielii sale, la tmple, la
ncheieturile minilor, la glezne, pe sni i pe burt.
Primul Rzboinic contempl cu amrciune sngele care pta
covorul verde imaculat i bombni:
Mi-am pierdut ntr-un mod jalnic ndemnarea, Baxter-Liza.
nc acum civa ani, nu m-a fi fcut vinovat de o administrare a
pedepsei capitale att de ineficient. Atunci puteam face s
suporte o servitoare vinovat timp de un sfert de or, douzeci de
minute, fr ca aceasta s-i piard cunotina. Dar acum mi-e
ruine. Va trebui s cer s mi se ncredineze cteva dintre
urmtoarele administrri de pedepse capitale pentru a-mi recpta
forma. Poate c vei dori s m ajui, Baxter-Liza? Va trebui s
nvei toate gradele de pedeaps ale Poporului Inferior, dac
trebuie s te ridici la un rang att de nalt cum cred eu.
Desigur, zise Baxter.
Nu ndrznea s spun altceva. N-o putea face, fr ca vocea s-
i dezvluie foarte limpede prerea. Administrarea pe care tocmai
o vzuse i fcea sil. Gndul de a fi nevoit ntr-o zi s-o aplice l
fcea i mai bolnav. Nu se mai punea problema s cear ceva de
mncare.
Primul Rzboinic, far a observa maxilarele ncletate ale lui
Baxter, se ntoarse din nou la birou i aps pe buton urmnd un


54
alt ritm. Apoi se ntoarse spre celelalte trei servitoare. Ridicnd
minile, art ctre Baxter, apoi gesticul un moment. n
aparen, era interzis comunicarea oral cu Poporul Inferior. ns
fetele nelegeau probabil aceste semne, deoarece artar la rndul
lor spre Baxter, apoi spre cad. Una dintre ele se duse s
rsuceasc robinetele aurite. Alta i fcu semn s-i scoat
centironul. Baxter se supuse, intr n cada de marmur i se
aez. Apa se ridica n jurul lui, uor parfumat i la temperatura
ideal. Simi murdria i sudoarea de diminea prsindu-i
corpul, iar muchii destinzndu-se. Cu greu reui s nu aipeasc.
Deodat rsun un gong i accentele sale sonore se repercutar
ntre pereii slii. Cei trei demnitari fcur un salt i se privir
ntre ei cu o surprindere amestecat cu fric. Servitoarele srir i
mai sus, lsnd s cad periile, spunurile, flacoanele cu ulei pe
care le scoseser din saci. Unul dintre flacoane se sparse de
marginea czii i imediat se rspndi un miros ameitor. Baxter
nl capul.
Ce este Ce se mai ntmpl?
Primul Chirurg fu cel dinti care-i recpt darul vorbirii.
Regina Mir-Kasa!
Ce! Regina Mir-Kasa? A murit, este ncoronarea sa sau ce?
ntreb Baxter cu nerbdare.
Vocea sa puternic pru s le readuc celor trei brbai un pic
din curajul i demnitatea lor. Primul Rzboinic suspin i i
rspunse:
i-am spus c Mreia Sa este o femeie autoritar, care nu
permite nimnui s se opun voinei sale.
Ei i?
Vine ncoace. Acest gong o anun.
Da, vine ncoace, repet Primul Scrib. Aceasta contravine
tuturor normelor. nc nu eti pregtit aa cum se cuvine. Putem
Sunt al dracului mai bine pregtit dect voi! retez Baxter,
mprit ntre mnie i amuzament la vederea acestor trei lungani
sadici, complet debusolai de nerespectarea tradiiei de ctre
regina Mir-Kasa. i v sftuiesc ca cineva s se duc prompt s-i
deschid. n Anglia considerm extrem de imprudent s lsm o
regin s atepte dup u!


55

Capitolul IX

A face s atepte o regin era n aparen la fel de neindicat n
Melnon, ca i n Anglia. Cel puin aceasta fu impresia pe care o
avu Baxter, vznd expresia de pe faa reginei Mir-Kasa cnd ua
se ddu la o parte.
Aceasta intr semea, trufa i impuntoare. Era aproape de
aceeai nlime cu Baxter. Ochii si mari, ntunecai, scnteiau la
fel de strlucitor ca pietrele preioase ale diademei care-i prindea
grmada de pr negru, iar buzele sale roii, crnoase, erau strnse
n semn de dispre. Avea o fa bronzat, pe care strluceau dou
pete roii, care nu se datorau deloc artei machiajului, far nici un
rid, cu toate c urmele grizonate din prul su ddeau la iveal
faptul c regina trecuse cu mult de patruzeci de ani. Nici corpul
su nu-i dezvluia vrsta. Acest lucru se vedea cu uurin,
deoarece purta o tunic mulat i o jup lung i larg, aproape
transparent. Culoarea era i mai uluitoare. n locul invariabilului
verde monoton, Mir-Kasa era mbrcat n gri argintiu, iar prin
urzeala esturii subiri strbteau cteva fire roii i violete.
Picioarele sale fine erau nclate n sandale violete.
Baxter avu tot timpul s-o urmreasc pe regin, deoarece
aceasta se opri nemicat n prag, pentru a-i fulgera cu privirea pe
cei trei demnitari speriai, adunai n spatele biroului. Un gest
autoritar al unei lungi mini regale i patru rzboinici mbrcai n
acelai gri argintiu intrar n sal i i nconjurar suverana.
Aceasta avea aerul unui general nvingtor, care intr ntr-o ar
cucerit n fruntea unei armate. Baxter avu impresia c foarte
puin lipsea ca ea s-i fac s intre n aciune pe cei patru
rzboinici ai si.
Parc citindu-i gndurile, toi patru i scoaser din teac
sbiile lungi, cu o scrnire de oel. Atunci cele trei personaje
oficiale prur i mai nervoase, dac era cu putin. Primul Scrib
se cltin i ar fi czut, dac nu se aga de birou. Baxter observ
c cele trei servitoare preau mai puin nfricoate dect
reprezentanii Poporului Superior.
n ochii lui Mir-Kasa era o expresie care-l neliniti. Era plcerea
fr pic de ruine a puterii, mai cu seam a puterii de a inspira
groaza, care se asemna cu nebunia. Baxter se ntreb dac avea


56
ntr-adevr interesul s ctige prietenia acestei regine. Pe de alt
parte, dac dumnia ei nu-i putea aduce nimic altceva dect
moartea
n cele din urm Mir-Kasa se plictisi s-i fac subordonaii s
tremure. Ea fcu un nou gest i cei patru rzboinici i bgar
sbiile n teac, se retraser i se aliniar lng perete, cu braele
ncruciate. Regina i cobor privirea asupra fetei administrate.
Zmbi ironic.
Care-i cauza ntrzierii? O simpl problem de administrare?
Da, Mreia Ta. Ea
Un al treilea gest l reduse la tcere pe Primul Rzboinic.
Exist un timp i un loc pentru toate, minunatul meu
servitor, dup cum spune nsi nelepciunea de Rzboi.
Administrrile pot fi aplicate n alt parte dect aici i n alte
momente. Plecai cu toii, nu mai am nevoie de voi.
Dar
Primul Chirurg fu cel care adunase destul curaj pentru a ridica
glasul.
Nu!
Mir-Kasa nu-l ridicase pe al su, ns cei trei brbai se
cutremurar. Ieir att de repede pe u, nct Primul Chirurg i
uit trusa. Un semn cu mna i cele trei servitoare i urmar. O
nclinare a capului i veni rndul rzboinicilor. Ua se nchise cu
un zgomot uor, lsndu-i singuri pe Baxter i regina Turnului
arpelui.
Baxter era ncordat i simea o excitare care nu era n ntregime
erotic, chiar dac bnuia foarte tare ce era n mintea reginei. S
se afle singur cu aceast femeie era asemntor cu a se afla n
compania unui tigru domesticit, dar nfometat.
Ei bine, noul meu rzboinic de prim rang! Mir-Kasa te
accept!
Baxter nu prea tia dac trebuia s se ridice gol-puc din cad.
Se descurc nchinndu-se cu respect, rmnnd aezat n apa
care-l acoperea pe jumtate. Regina izbucni n rs. Acum nu mai
ncerca s impresioneze, nici s terorizeze, prea mult mai
natural. Avea un rs frumos, gutural i o voce grav i
melodioas.
Fr ceremonii cu mine aici hm?
Baxter-Liza, Mreia Ta.
Fr ceremonii, i spun. Scuip pe protocol ori de cte ori pot.
i, dac a putea, a scuipa pe oamenii ceremonioi. ns chiar i


57
eu nu sunt liber nc. Mi s-a spus c provii dintr-o ar care s-
ar afla Dincolo, Baxter-Liza. Este adevrat?
Este adevrat.
Rapoartele care mi-au fost fcute aa indic. ns la fel de
adevrat este c majoritatea rzboinicilor care se supun arpelui
vd minunii n tot ceea ce nu ine de nelepciunea de Rzboi.
Srmani imbecili! Oare poporul tu are asemenea idei? Englezii, mi
se pare?
ntr-adevr. Da, avem i noi asemenea persoane, ns nu
avem o astfel de nelepciune de Rzboi ca a ta.
Din fericire, se gndi Baxter. i fr asta ne vine destul de greu
s luptm. Totui, regina fcu ochii mari.
Fr nelepciune de Rzboi? Dar cum v luptai atunci?
Baxter ncerc s-i explice, ns regina i impuse tcere printr-
un gest. Ea i zmbi, cu un aer care nu putea fi calificat dect
desfrnat. Planurile pe care i le fcea pentru a petrece timpul
mpreun nu mai lsau nici un dubiu.
Baxter-Liza, a vrea s te am lng mine n calitate de
Intendent al Reginei. Acesta este un post care trebuie s-i revin
unui rzboinic de prim rang ce posed, n plus, anumite caliti.
Pentru moment acest post este ocupat de ctre un necioplit, pe
nume Nris-Pol Ah, vd c-l cunoti. ns m enerveaz. ncepe
s-i piard celelalte caliti. i de la nceput n-a fost mare lucru
de capul su. Prin urmare, cred c ai putea foarte bine s-l
nlocuieti. i apoi
Ea se ntrerupse i rmase att de mult timp nehotrt, nct
Baxter ndrzni s ntrebe:
i apoi?
Regina cobor vocea, de parc s-ar fi temut s nu fie auzit.
Apoi, dac ai nite caliti ntre urechi la fel cu cele dintre
picioare, am putea trece la alte lucruri. Tu vei putea trece la alte
fapte i vei putea atinge nite culmi pe care nici un brbat din
Melnon nu le-a atins vreodat.
Cuvintele lui Mir-Kasa erau echivoce, ns pentru urechile
experte ale lui Baxter tonul nu era. Visa la puterea absolut, cu
Baxter ca prin-consort. De ce un strin pentru o astfel de poziie?
De ce nu? Nu va avea nici un fel de loialitate fa de nelepciunea
de Rzboi sau de Pace sau fa de sistemul Poporului Superior i
Inferior, precum i fa de tradiiile sufocante ale Turnurilor din
Melnon. El ar fi fost o unealt nou de care ea s-ar putea folosi
pentru a mtura totul i a scpa de dumani. Lui Baxter nu-i


58
surdea deloc, dar cnd trebuia s aleag ntre a ncleca tigrul i
a se lsa sfiat
Ddu din cap, lsndu-i privirea s dezvluie restul gndului.
Zmbetul lui Mir-Kasa se lrgi ntr-att, nct Baxter crezu c
acesta urma s-i cuprind tot capul. Apoi ea i smulse diadema i
o arunc pe covor. Prul lung i negru czu n cascade peste
spinarea sa, care era foarte frumoas, dreapt i supl,
asemntoare cu cea a unei fete tinere. Baxter zmbi la rndul
su.
Ca i cum acest surs ar fi fost un afrodiziac, ea se cutremur,
i muc buza inferioar, cu nrile palpitnd i Baxter i vzu
snii ridicndu-se cnd ea inspir profund.
Iei din apa asta! i ordon ea aproape mnioas. Nu, nu te
terge. Vreau s te simt ud lipit de mine. i vreau s vd cum te
compori cu o femeie. O femeie, Baxter, nu o regin. Deoarece, de
acum nainte i pe parcursul tuturor acelor momente cnd vom fi
singuri, nu voi fi pentru tine o regin, ci o femeie. E clar?
Dac vorbele lui Mir-Kasa n-ar fi fost clare, expresia feei sale ar
fi fost suficient. Judecnd dup pofta pe care o vedea n ochii ei
mari, viitorul ex-Intendent ar fi putut fi un eunuc. Se ndoia de
aceasta i credea mai degrab ca Mreia Sa Mir-Kasa, regina
Turnului arpelui, era cuprins de o poft cumplit.
Iei din cad i naint gol-puc, iroind pe covor i lsnd n
urma sa o dr umed. Privirea sa czu asupra cadavrului
servitoarei. Dac Mir-Kasa vroia s fac dragoste lng aceast
sinistr amintire despre viaa din turnuri
Asta vroia. Baxter se resemnase cnd ea veni ctre el cu ochii
seminchii, cu gura deschis. Fcuse dragoste n nite
circumstane i mai puin agreabile i cu nite femei cu mult mai
puin atrgtoare. Poate c prul i trda vrsta lui Mir-Kasa, dar
cu siguran nu alt parte a corpului su. Snii tari se uguiau
sub estura tunicii, iar pielea gtului era ntins i neted.
Ea se arunc n braele lui Baxter i i lipi buzele de gura
umed i fierbinte. Chiar numai acest srut fu pentru el un poem
erotic aproape nnebunitor. Pentru o clip Baxter avu impresia
ngrijortoare c aceast femeie urma s-l nghit, s-l sfie, s-l
mistuie. Aceast viziune era ct pe ce s-l lase far erecie. Apoi
simi minile reginei alunecnd pe corpul su, far subtiliti
inutile. i cuprinser virilitatea ridicat i se puser pe munc cu o
intensitate cumplit. Un gnd travers mintea lui Baxter: aceast
virilitate n-avea s reziste prea mult timp ridicat cu asemenea


59
tratament. i atunci avea s rmn cu buza umflat! i
bineneles nu Intendent al Reginei, aceasta era sigur.
ntre timp minile lui Baxter nu rmneau far activitate. Ele
mngiau, frmntau, ciupeau corpul crnos prin veminte. Cuta
de asemenea o metod de o dezbrca, deoarece simea cum apare
n el o furie clocotit. O dorea la fel de goal ca el.
Vemintele reginei nu preau s aib nici nasturi, nici copci,
nici fermoare. Baxter fu cuprins de o ndoial. Va trebui s le
smulg sfiindu-le? Apoi i veni un alt gnd, ca o fixaie. Dac n-o
dezbrca repede, nu va putea deloc s-i dea ceea ce ea dorea att
de evident. Duse minile spre rscroiala gtului tunicii i le
nclet de ea.
Citi atunci n ochii lui Mir-Kasa un consimmnt indiscutabil.
Degetele sale se strnser mai tare pe estur i trase n jos, cu
toat fora. Stofa era trainic, dar nu suficient pentru a rezista
muchilor lui Baxter. Tunica se rupse aproape pe toat lungimea
sa i alunec de pe umerii reginei. Snii eliberai nir
tremurnd.
Erau admirabili, nu exista alt cuvnt. Baxter n-ar fi gsit altul,
chiar dac ar fi fost calm. i era departe de a fi. Lu snii ntre
mini i simi mameloanele ncordndu-se sub mngierile sale.
Mir-Kasa i ls capul pe spate i scoase un puternic suspin de
extaz.
Prea c aerul se spulberase din corpul su, mpreun cu toate
puterile. Se abandon lipit de Baxter att de neateptat, nct
acesta fu ct pe ce s-o lase s cad. ns i strnse la timp
braele, ndoi genunchii i i aplec gura spre buzele oferite. Un
nou srut nesios i ea alunec. Se rostogoli i se rsuci pe covor,
cu prul desfcut n jurul feei sale transfigurate de pasiune.
Acum gemea ca o mic fiar rnit i degetele sale se
ncletaser din nou de Baxter. Acesta i nbui un geamt, i
muc buza pentru a se controla, att de experte i erau
dezmierdrile. n genunchi, i strecur minile sub jup, urc de-
a lungul coapselor goale, apoi i mai sus. Nu purta absolut nimic
pe dedesubt. Degetele abile ale lui Baxter descoperir blnia deja
umed, precum iarb dup rou, se aventurar acolo, explorar.
Mir-Kasa i dezveli dinii. Pasiunea aproape c o urea, ns ar fi
trebuit cu mult mai mult pentru a rci ardoarea lui Baxter. Nimic,
poate cu excepia unei lovituri de mciuc n cap, nu l-ar fi putut
smulge de lng aceast femeie care se rsucea n faa sa pe covor.
Femeia, nu regina.


60
Trase de centura elastic a jupei i apru ncet un abdomen
uluitor de plat, cu scobitura unui buric foarte micu. Apoi veni
rndul oldurilor curbate, a blniei negre, la fel de umed dup
cum o simise, a coapselor lungi Baxter smulse jupa cu un gest
nervos, aproape dement.
Mir-Kasa se ridic imediat i se aez n faa lui, cu picioarele
desfcute, cu gura deschis, cu ochii nchii, la fel de goal ca el.
i ridic braele i se ag de umerii lui, ridicndu-se n timp ce
el sttea n genunchi n faa sa. i acolo, n aceast poziie, cu
brutalitate, Baxter o penetr pe regina Turnului erpilor.
Nu fcu nici un gest, nici o micare, nu ls s-i scape nici un
sunet n timp ce membrul incredibil de ncordat i umflat ptrunse
n ea. Cnd o penetr, muchii si pelvieni ncepur s se
contorsioneze i s se contracteze cu o caden expert ca i
minile sale. De aceast dat, Baxter nu-i putu reprima strigtul,
ntr-att de suprauman era efortul de a se stpni i a nu se
abandona imediat.
Mir-Kasa atinse prima scopul lor comun. Deodat ochii i se
ddur peste cap, braele sale se ncolcir n jurul lui Baxter ca
nite tentacule. Corpul i se ncovoie, scuturat de spasme violente i
l fcu s cad pe spate, culcndu-se peste el. i bg i mai
adnc membrul n ea.
O mic parte din mintea sa, unde mai rmsese raiune, i
spunea c trebuie s se mai stpneasc, s continue, s ncerce
s-o satisfac pn la capt. n rest, nu mai asculta dect de
ordinele slbatice ale corpului su. i aceste ordine fur
ndeplinite. Baxter i arcui spinarea, i mpinse mai sus bazinul
i se revrs n ntregime n ea.
I se pru c tot sngele, toate celulele i vor urma sperma.
Pentru o clip avu viziunea grotesc a corpului su deshidratat,
nepenindu-se i dezumflndu-se sub regina Mir-Kasa. Apoi
viziunea dispru. Precum i spasmul, dup un timp.
Baxter se ntinse pe covor, complet epuizat fizic i mental, de-
abia contient de durerea din umrul su rnit. Nu era deloc mai
contient nici de povara reginei culcate peste el, nemicat, care
lsa acum membrul flecit s alunece din interiorul ei. Rmaser
astfel o bun bucat de timp, gfind, scldai n propria sudoare.
Cu preul unei lupte eroice a spiritului mpotriva materiei,
Baxter fu primul care-i reveni. Cel puin primul care pronun
nite cuvinte coerente.
Mir-Kasa, habar nu am care sunt calitile mele, dar ale


61
tale
Era capabil s gseasc calificativele corespunztoare, dar nu
avea nevoie de aceasta. Nite gropie mici brzdar obrajii reginei,
iar faa sa obosit fu luminat de un zmbet.
Calitile tale, Baxter, sunt mai mult dect suficiente. Ceea
ce ai ntre picioare Pe cuvnt, este o capodoper de care poi fi
mndru.
Ea se ls s alunece de pe corpul lui Baxter i se rostogoli pe
spate, nc gfind, cu snii si frumoi tremurnd. ntinse o
mn i mngie cu blndee capodopera i, cu un nou zmbet,
zise cu o voce mai sigur:
Te ntrebi oare de ce te-am dorit imediat? Dup rzboi aa
rnit cum erai
Era o ntrebare care prea s cear acelai rspuns pe care
Baxter l-ar fi dat nestnjenit:
Da, ntr-adevr.
Era o ncercare. Dac te dovedeai dac puteai s-i
demonstrezi calitile n timp ce erai obosit
Ce minunii n-a fi n stare s svresc n plin form?
termin pentru ea Baxter, pe un ton puin ironic.
Cu vrful degetelor ea i mngie buzele.
Nu rde. Calitile tale sunt Ei, bine, n cele mai bune
momente ale sale Nris-Pol nu i-ar fi ajuns nici pn la glezn. i
nici nu va avea ocazia s-o fac. Mine vei deveni Intendentul
Reginei Turnului arpelui.
i ce va trebui s fac n acest post cu excepia repetrii
acestei performane?
Ea rse.
Ah, o vei repeta, o dat i de mai multe ori, pn la saturare,
n aceast poziie i n multe altele, toate pe care le vom putea
nscoci mpreun. Sper c ai de asemenea nite caliti i n cap.
i sper c acest cap va conduce restul. Ador varietatea i n-am
avut deloc parte de ea n ultimul timp.
Voi face tot ce pot, promise Baxter i adug cu un zmbet:
Cu o asemenea inspiratoare, cum ar putea fi altfel?
Din nou o scurt apariie a gropielor, ns de aceast dat
regina i recpt imediat seriozitatea.
Ceea ce i-am spus reprezint o mare parte din ceea ce vei
avea de fcut, ns nu cea mai important. Aceasta este ceea ce
toat lumea va ti c faci. Dar sper c nimeni nu va bnui ceea ce
este cel mai important lucru. El va fi cel mai periculos i va da de


62
asemenea rezultate remarcabile.


63

Capitolul X

Primul rezultat al numirii lui Baxter n postul de Intendent al
Reginei fu c Nris-Pol, predecesorul su, se transform dintr-un
simplu sceptic zeflemitor ntr-un duman activ i confirmat.
Baxter nu putea deloc s-i poarte pic pentru aceasta. S faci
parte din Consiliul nelepciunii i s-o vezi pe regin nlturndu-te
era deja destul de iritant. S vezi un om aprut literalmente de
nicieri ridicat nu numai la rangul de erou, ci i n propriul tu
post, era i mai ru. i mai ru dect toate era s-o vezi pe regin
explicnd de ce era numit acest nou-venit i nou erou. Uzanele i
bunele maniere o obligau s-i mascheze uor motivele, ns
nimeni nu se putea nela. Nris-Pol era nlturat din intenden i
din patul reginei pentru c Baxter-Liza fcea mai bine dragoste.
Nris-Pol era un brbat mndru i dispoziia sa deveni la fel de
morocnoas ca cea a unui urs nfometat.
Cu toate acestea, nu putea face nimic dect s bombne, s
bodogneasc i s rspndeasc zvonuri insidioase. n numele
legii, tradiiei i bunului sim, intendena era la discreia total a
reginei. Bunul sim era far ndoial considerentul principal,
deoarece una dintre ndatoririle intendentului era satisfacerea
pasiunilor Mreiei Sale. Cu unele regine aceasta era o bagatel.
Cu altele, precum Mir-Kasa i mama sa Ben-Kasa, aceasta era o
misiune pretenioas, care-i epuiza pe majoritatea intendenilor.
Prin urmare, fie c legea o stipula sau nu, preferinele reginei
aveau ntietate. Orice Consiliu al nelepciunii care ar fi neglijat
acest fapt s-ar fi dovedit extrem de lipsit de virtutea al crei nume
l purta.
ncetul cu ncetul, Baxter ncepu s-i dea seama despre modul
n care se desfurau lucrurile n Turnurile din Melnon.
Cel puin, n Turnul arpelui. Fiecare turn i avea conductorii
si, regulile sale, rivalitile sale. Iar Turnul Leopardului se
deosebea i mai mult de celelalte. Baxter nc nu descoperise care
erau aceste deosebiri i nu credea c-i putea permite s-o ntrebe
pe Mir-Kasa. Cel puin pentru moment.
Dar n ceea ce privete problemele Poporului Inferior i
Poporului Superior din Turnul arpelui ea se dovedea foarte
elocvent.


64
Cei din Poporul Inferior se reproduc ca nite animale. Acolo
jos, la nivelele inferioare, se mperecheaz la grmad, cu oricine i
oricum.
Baxter se aventur s ntrebe:
Eti foarte sigur c e din vina lor?
Regina l privi de parc faa sa s-ar fi acoperit brusc de pete
galbene i verzi.
Fii atent, prea vorbeti ca Bryg-Noz. El repeta ntruna c
Poporul Inferior este mizerabil pentru c noi l obligm s triasc
n condiii mizerabile i multe alte prostii de genul acesta. Actuala
generaie a Poporului Inferior nu este bun de nimic. Dar cu
timpul da, cu timpul vom vedea.
Ceea ce urma s se petreac cu timpul se referea evident la
proiectele secrete ale lui Mir-Kasa. i era evident c, printre
schimbrile n ordinea lucrurilor din Melnon pe care le putea gndi
regina, ajutorul oamenilor din Poporul Inferior cu siguran nu-i
gsea locul.
De ce toat lumea sare n sus i url de groaz sau de furie
cnd cineva vorbete despre ajutorul care ar putea fi dat Poporului
Inferior?
Este absolut normal! n toate turnurile, cu excepia celui al
Leopardului, Poporul Inferior este cu mult mai numeros dect cel
Superior, de cel puin cinci ori mai muli. Datorit nelepciunii de
Rzboi, Poporul Superior nu are dect sbiile i baghetele sale de
administrare a pedepsei. i nu exist dect aproximativ o baghet
la zece oameni. Dac vreodat cei din Poporul Inferior i-ar
nchipui c noi i respectm sau ne temem de ei, ar putea s se
ntrebe de ce triesc n asemenea condiii. Chiar le-ar putea veni
ideea s ocupe nivelele superioare pentru a ne ataca. i n acest
caz am fi obligai s-i ucidem pe toi nainte ca ei s fac acelai
lucru cu noi.
neleg.
ntr-adevr, Baxter? Uneori mi pun ntrebri. Dar nu
conteaz. Dac faci ceea ce vreau, nu-mi pas de ceea ce crezi.
Numai pstreaz-i gndurile pentru tine.
Era un sfat pe care Baxter i-l ddea adeseori de la sosirea sa n
aceast dimensiune. ns devenea din ce n ce mai dificil s-l
urmeze. Se hotr s schimbe conversaia, cel puin parial.
Oare ntreinerea ntregului Popor Inferior nu necesit
cheltuieli ngrozitoare? Mi se pare c trebuie s existe metode mai
puin costisitoare pentru a face s se execute puinele munci pe


65
care par s le ndeplineasc.
Bineneles, eforturile sale de a discuta logic fur n van. Mir-
Kasa inspir zgomotos pe nas i spuse cu dispre:
Din nou spui nite prostii. Ce vom deveni fr Poporul
Inferior care s ne serveasc? i ce poate ctiga la noi o persoan
n afara dreptului de a avea mai muli servitori din Poporul
Inferior? nelepciunea de Rzboi reduce preul rzboaielor noastre,
iar nelepciunea de Pace ne reduce necesitile. Dac n-am avea
de chinuit i comandat Poporul Inferior, am risca s dm rzboaie
mai importante. Poate c am vrea s ne mbrcm cu toii diferit,
sau s ncercm s avem mai mult mobil, sau s avem o mas
mai copioas dect vecinii notri. N-am putea supravieui mult
timp n acest mod.
Baxter nu reui s reziste tentaiei de a face observaia c n
Anglia se tria foarte bine astfel.
Da i nu avei Popor Inferior n Anglia, dac ar fi s-i dau
crezare. Ei bine, n-avei nevoie de el. ns noi avem. Fr Poporul
Inferior, Turnurile din Melnon s-ar prbui n praful i
mrciniurile Pmntului Necultivat i oamenii ar uita n curnd
c aici s-a nlat Melnonul.
Baxter ncepea s cread c prbuirea i uitarea erau tot ceea
ce merita Melnonul. Nu era sigur c ar exista n unul din cele
apte turnuri ceva care merita osteneala de a fi luat cu sine,
nvat sau chiar cercetat. Viaa acestor oameni prea a fi un ir
monoton de rzboaie, de politic i intrigi meschine, de mese
lipsite de gust (nouzeci de varieti de produse sintetice) i de
ncercri neputincioase de a se distinge prin mbrcminte, atta
timp ct era ilegal s pori o alt culoare dect cea a propriului
turn. Era un miracol c toi locuitorii celor apte turnuri nu
muriser demult de plictiseal.
Cu excepia amorului cu regina, Baxter n-avea mare lucru de
fcut. ndatoririle sale de intendent erau nensemnate; nite
maitri profesioniti ddeau toate ordinele necesare pentru ca totul
s mearg bine. Efectu totui o reform, numind un maistru de
prim rang pentru administrarea celor vinovai din Poporul
Inferior, n loc s se ocupe personal de aceasta, dup cum cerea
tradiia. Trebuia s-i mrturiseasc faptul c nu era suficient de
insensibil pentru a-i privi pe oameni rsucindu-se i urlnd sub
zvcnirile baghetei. Dar nu putea, bineneles, s-i fac o
asemenea mrturisire lui Mir-Kasa. Prin urmare, i inu un lung
discurs despre onoarea de rzboinic aa cum era aceasta neleas


66
n Anglia.
Ar fi contrar onoarei, demnitii i gloriei mele s folosesc
bagheta. Aceasta nu-i o arm de rzboinic, deoarece nu poate fi
folosit mpotriva unui brbat sau unei femei care vrea s lupte
sau s fug. Nu-i dect un instrument de pedepsire (era s zic de
tortur) i de execuie a criminalilor. Nu poate fi nimic altceva.
Aa crezi, ai? De aceea i te mpotriveti?
Simind c Mir-Kasa i bate joc de el, Baxter aprob ncet. Ea
zmbi.
Poate c ntr-o zi te voi face s-i schimbi prerea.
M ndoiesc.
Nu m mir. Ai nite idei fixe despre bine sau ru. Prea fixe,
uneori. ns cred c ntr-o bun zi bagheta te va face s le dai
uitrii i vei fi foarte surprins s ii una n mn.
i adres un nou zmbet enigmatic i i lu minile pentru a le
lipi de snii si. Timp de cteva zile Baxter se ntreb ce dorise s
spun i apoi uit aproape cu desvrire aceast ntmplare.
Avnd destul timp liber, reui s exploreze turnul, cel puin
nivelele rezervate Poporului Superior. l interesau mai ales slile de
lucru, unde nite mainrii complexe produceau toat alimentaia,
toat mbrcmintea, toate celelalte necesiti, pornind de la
elementele de baz care proveneau Dumnezeu tie de unde. Baxter
nu credea c actualii locuitori ai turnurilor erau capabili s fi creat
aceast tehnologie avansat, ns trebuia s recunoasc faptul c
se foloseau foarte bine de ea. Muncitorii, clasa inferioar a
Poporului Superior, preau s fie i cei mai rezonabili.
Aveau loc de asemenea reuniuni ale Consiliului nelepciunii.
Acesta era alctuit din cinci mari demnitari ai turnului Primul
Rzboinic, Primul Scrib, Primul Chirurg, Primul Maistru, Primul
Muncitor, precum i din ase femei care reprezentau restul
Poporului Superior. Acestea erau alese n fiecare an. Dup ce le
vzuse i le auzise, Baxter presupuse c erau probabil alese dup
numrul brbiilor lor i dup numrul de cuvinte pe care le
puteau pronuna pentru a nu spune nimic.
Pe parcursul celei de-a doua reuniuni, avur de judecat un
rzboinic pentru nclcarea nelepciunii de Rzboi. Acesta era
acuzat c ncercase s treac n spatele adversarului n timpul
rzboiului din ajun. Nefericitul ncerc s se apere, ns fu redus
la tcere de njurturile furioase ale Primului Rzboinic. Fusese
condamnat s fie despuiat public de armura i armele sale, s
ndure zece minute, de administrare medie (de asemenea, n


67
public) i s fie apoi exilat pentru totdeauna n Poporul Inferior.
Dup ceea ce Baxter auzise povestindu-se o dat ce peau
prizonierii, nu era o pedeaps neobinuit, nici extrem de sever.
Seara nu se putu abine s nu vorbeasc despre aceasta cu
regina.
Oare este ntr-adevr nelept de a trimite atia rzboinici i
oameni capabili din Poporul Superior n rndurile Poporului
Inferior? La urma urmei, acetia nu-i pierd capacitile dac sunt
exilai. Mi se pare c exist un risc; ntr-o zi sau alta ei s-ar putea
uni i-ar putea gsi o cpetenie i or s ridice Poporul Inferior la
revolta care v sperie att de mult pe toi.
Mir-Kasa izbucni ntr-un hohot de rs aspru:
Nu nelegi construcia minii Poporului Superior, Baxter.
Coborrea printre oamenii Poporului Inferior le distruge spiritul i
capacitile. Nu mai sunt dect nite umbre ale lor, se scufund i
mai jos dect Poporul Inferior.
Pentru urechea expert a lui Baxter aceste cuvinte nu prur
totui att de infailibile. Mir-Kasa prea mai degrab s in un
discurs la o adunare public dect s exprime ceea ce credea cu
adevrat. Nu se putu abine s nu-i pun ntrebri i s intre la
bnuieli.
Acestea se confirmar. ntr-o sear, dup opt zile, Mir-Kasa n
persoan l conduse pe Baxter ctre nivelele inferioare. i n
aceeai noapte afl n sfrit detaliile planurilor lui Mir-Kasa cu
privire la Melnon, la turnul su, la Poporul Superior i Inferior.


68

Capitolul XI

Baxter i Mir-Kasa erau culcai n patul uria, printre
cearafurile nclcite i pernele aruncate n dezordine. Regina era
ntins pe spate ntr-o poziie admirabil de abandonat, cu privirea
confuz i prul desfcut ntr-un evantai negru pe aternuturile
albe. Vznd-o astfel, o persoan neavizat ar fi spus c acolo se
afla o femeie pe deplin satisfcut, lipsit de orice dorin sexual.
Baxter o cunotea mai bine. tia ct de neltoare putea fi
aceast aparen. Existau nite semne revelatoare, tremurul gurii
roii, degetele lungi uneori crispate, mna care se aventura din
cnd n cnd ctre membrul su flecit. ntr-o bun zi, Mir-Kasa
avea s-i cear mai mult dect era n stare s dea. Acesta ar fi fost,
probabil, dangtul de clopot pentru cariera i puterea sa n Melnon
i poate chiar pentru existena sa. Cu siguran, acesta avea s fie
nceputul sfritului.
Se auzir la u cinci lovituri straniu distanate. Baxter sri din
pat i strecur o mn sub pern, pentru a nfca sabia scurt
care se afla acolo mereu.
Cine este? strig el.
Vocea sa o scoase pe Mir-Kasa din transa sa erotic. Ea se
ridic, cltin din cap i fcu un gest linititor cu mna.
Nu te ngrijora, Baxter. Este omul trimis de Bryg-Noz.
mbrac-te i adu-mi rochia neagr.
Baxter se supuse, ns numele lui Bryg-Noz i puse n micare
rotiele creierului. Bryg-Noz, fratele mai mare al lui Kir-Noz,
surghiunit de ani de zile n Poporul Inferior? Nu putea fi deloc o
coinciden. ns cum un fost rzboinic degradat i aflat n
dizgraie ndrznea s-i trimit mesageri reginei? Baxter avea
impresia c misterul devenea tot mai de neptruns.
Cnd Mir-Kasa i el fur complet mbrcai, ea i fcu semn s
deschid ua. Un maistru de rangul trei intr i se nchin adnc.
Fie ca toate binecuvntrile nopii s se rspndeasc asupra
Mreiei Sale, zise el. Bryg-Noz m-a trimis s anun c totul este
gata.
Foarte bine.
Mir-Kasa se duse s ia dintr-un dulap o centur larg, de
culoare verde, n care erau strecurate dou pumnale n teci.


69
narmeaz-te, Baxter. Vom cobor la nivelele inferioare. Cred
c vei gsi acolo rspunsurile la toate ntrebrile despre planurile
mele.
Te voi urma pretutindeni unde m vei conduce, zise Baxter.
Era o replic politicoas, minuios aleas pentru a-i ascunde
propria surescitare. Poate c acum va putea nelege ion pic mai
bine modul lipsit de sens n care erau dirijate afacerile n Turnurile
din Melnon.
O urm pe Mir-Kasa, afar din apartamentele regale i n puul
reginei. Cabina cu care coborr era mult mai mic dect cea a
rzboinicilor i vopsit n culoarea cenuie, care-i plcea att de
mult reginei, dar cobora la fel de repede. Peste cteva minute,
ajunser la nivelul balconului, n centrul reelei de coridoare care
duceau spre ieire.
Baxter credea c Mir-Kasa avea s-o ia pe unul dintre aceste
culoare i s ias pe balcon, ns aceasta nu fcu dect civa
metri, dup care coti ntr-un pasaj ngust, absolut ntunecos.
Regina i maistrul preau s cunoasc drumul, ns Baxter nu se
putu abine de la o oarecare ngrijorare.
Dup vreo cincizeci de pai, maistrul se opri i se apropie de zid.
Ciocni de cinci ori. O ntreag poriune din zid alunec cu un
zgomot uor. O slab lumin verde strbtu prin deschiztur.
Baxter putu s observe atunci o scar cu trepte de piatr, uzate,
care cobora n spiral.
Nu te teme de nimic, Baxter, zise regina. Ceea ce intenionez
s fac trebuie pregtit n cel mai mare secret.
El ddu din cap i-l urm pe maistru i pe Mir-Kasa pe scar.
Credea c aceste trepte se vor termina dup o coborre de
aproximativ aizeci de metri, cnd scara ar fi atins nivelul
Pmntului Necultivat. Dar nu. Aceasta continua s coboare i
nelese c trebuiau s mearg pn la cea mai adnc dintre
temeliile turnului.
Dup nc vreo aizeci de metri mai jos, n faa micului grup
apru o u. Maistrul ciocni de cinci ori i batantul alunec,
uiernd puin. De data aceasta n semintuneric se afla o siluet
uman. Cnd naintar n interior, Baxter fu sigur c aceasta era
Bryg-Noz, att de mult semna cu fratele su.
Bryg-Noz era puin mai nalt dect Kir-Noz i mai zvelt. Avea
prul puin mai grizonat i ochii mai splcii i obosii dect cei ai
fratelui su, dar, fcnd abstracie de aceasta, ar fi putut fi
gemeni.


70
Bryg-Noz se adres reginei cu o voce cuteztoare. Era evident c
nu-l impresiona.
Aadar, iat-l pe puternicul strin care l-a nvins pe fratele
meu. Oare mintea i este la fel de iute ca sbiile?
Poi s m crezi pe cuvnt, Bryg-Noz. tii c m pricep n
alegerea brbailor.
n ceea ce privete o anumit ntrebuinare a brbailor, da.
n ceea ce privete capacitatea acestora s cugete la fel de bine
precum te pot satisface vom vedea.
Vrei s te ceri cu mine, Bryg-Noz? murmur regina, aproape
fcnd nazuri.
Era ceva surprinztor. Dac vreodat altcineva ar fi ncercat s
se certe cu ea n asemenea manier, Mir-Kasa ar fi fost cuprins
de o furie nebun i ndrzneul ar fi fost pedepsit n mod
memorabil i dureros. ns cu Bryg-Noz era aproape blnd. La
urma urmei, gndi Baxter, fuseser amani. Trebuia s rmn
ceva.
Bryg-Noz ridic din umeri.
Vreau pur i simplu s m asigur c ai judecat corect,
Mreia Ta. Aadar Oare acest Baxter-Liza trebuie s asiste la
ncercarea din aceast sear?
Da. Cred c va putea da sfaturi bune referitor la folosirea
baghetelor mari. Poporul su, are nite metode aparte de lupt.
Cred c ei folosesc n mod curent aceste sisteme.
Bryg-Noz l ntreb din privire pe Baxter. Acesta ddu din cap.
N-ar fi putut nelege mai puin din aceast conversaie nici dac
s-ar fi desfurat n limba mongol. ns i se prea mai nelept,
fr ndoial, s aprobe.
Bine, zise Bryg-Noz i ntoarse capul pentru a striga ncetior
n ntuneric. Kun-Rala!... Pregtete ncercarea.
Desigur, rspunse o voce feminin melodioas.
Maistrul nchise atunci ua scrii n urma lor. Imediat, n
ntuneric sclipi o alt lumin verde, palid.
Baxter vzu c ei se aflau pe podeaua din pmnt bttorit a
unei imense sli boltite, de cel puin aizeci de metri lime i
peste treizeci nlime. Pereii i plafonul nu erau colorai n
verdele general, ci ntr-un gri splcit, dintr-un material
zgrunuros, asemntor cu piatra, murdrit i erodat de timp. Aici,
n adncimile Turnului arpelui, nu era necesar s se vopseasc
totul n verde i s se curee. Baxter vzu n sfrit micul grup care
atepta.


71
Erau cinci, patru purtnd tunica zdrenuit a Poporului Inferior
i o fat n ntregime goal. Unul dintre membrii Poporului Inferior
naint i ridic o mn pentru a-i saluta pe Bryg-Noz i pe regin.
Suntem gata, zise el.
Acest el era o ea. Avea o voce limpede i proaspt. Baxter
observ conturul snilor sub tunica verde n zdrene i dou sbii
scurte pe oldurile subiri. O femeie din Poporul Inferior care purta
sbii, ddea i primea ordine n prezena reginei! nelepciunea de
Pace cu siguran nu fcea legea n aceast sear n subteran!
Un alt membru al grupului purta de-a curmeziul pieptului un
sac mare. l ls la pmnt i l deschise. Scoase din el un
instrument asemntor cu baghetele de administrare, dar de
dou ori mai lung i de dou ori mai gros. Acesta nu era verde, ci
gri argintiu, iar n jurul unei extremiti se aflau civa cilindri de
treizeci de centimetri lungime, ca nite pile gigantice ale unei tore
electrice. Omul i-l ntinse fetei, Kun-Rala, care i trecu repede
degetele dedesubt, ca un trgtor de elit, care examineaz o arm
de un model nou.
Foarte bine, declar ea, ntorcndu-se spre cellalt membru
al Poporului Inferior. F s porneasc fata.
Lui Baxter i se pru c percepe o uoar modificare a vocii lui
Kun-Rala cnd pronun aceste cuvinte.
Omul i desprinse de la centur o baghet obinuit i o atinse
cu ea pe fata goal. Foarte uor, la genunchi, nu la ceaf. Prin
urmare, n loc s urle i s cad pentru a se rsuci de durere la
pmnt, ea nu ls s-i scape dect un geamt slab. Apoi se rsuci
i o lu la fug.
Alerg spre central slii, ctre peretele opus. Fugea att de
repede, nct picioarele sale albe nu erau dect o pat neclar n
micare. Baxter se ntreb unde credea c poate fugi. Nu vedea nici
o alt ieire dect scara pe care veniser ei, iar fata i ntorcea
spatele.
ns nu ajunse prea departe. Era la treizeci-patruzeci de metri i
nc fugea cnd Kun-Rala lipi iute lunga baghet de umrul su.
Un bra subire, nite degete lungi traser de un mner. O
pocnitur, un uierat, un miros de ozon i fata se evapor. Acum
o clip era acolo, n clipa urmtoare nu mai era nimic, n afar de
un soi de cea nsngerat care cdea ncet n locul unde fusese o
fiin uman. Baxter simi cum i se urc fierea n gt. Se stpni
cu preul unui efort eroic i i ntoarse faa nepstoare ctre
regina Mir-Kasa, care prea s-i pndeasc reacia.


72
Ei bine, Baxter! Oare englezii dispun de nite arme
asemntoare cu baghetele noastre mari?
Nu ntocmai, Mreia Ta. ns noi aveam nite lucruri care
pot funciona la fel de bine.
N-ar fi mrturisit c aceast aceast raz a morii depea cu
mult tot ceea ce exista n Anglia, nici c demonstraia fusese ct pe
ce s-l fac s vomite.
Te ateptai s gseti o asemenea arm aici, n Melnon?
Nu, cu siguran nu.
Ei bine, nici nu existau acum cteva anotimpuri. Este ideea
unui muncitor de prim rang i este o idee foarte bun, nu i se
pare?
Da, dar la ce servete? neleg ntr-adevr c aceasta este o
mbuntire imens pe lng baghetele normale, ns cu
siguran nu ai nevoie de aa ceva pentru
Pentru a pedepsi Poporul Inferior? Desigur nu, Baxter. Aceste
baghete sunt fcute pentru a fi folosite mpotriva rzboinicilor.
Rzboinicilor din celelalte Turnuri din Melnon. i asupra Poporului
Inferior, dac va trebui.
Repede, n fraze scurte, ea i vorbi despre adevratul su
proiect, explicndu-i c baghetele mari, capabile s ucid de la
distan, erau punctul su forte. Schi pentru Baxter un tablou
extrem de clar, chiar prea clar.
Ceea ce visa era s provoace Poporul Inferior din celelalte
turnuri ca acesta s se revolte mpotriva Poporului Superior. Poate
c nu aveau s reueasc cu adevrat. ns vor zgudui i vor slbi
att de mult celelalte turnuri, nct acestea urmau s fie nite
przi uoare pentru rzboinicii din Turnul arpelui.
narmai cu baghete mari? ntreb Baxter.
Posibil. Dar sper c nu ne vom servi de ele altundeva. Ele
sunt n primul rnd menite s m apere i s apere Poporul
Superior nelept din Melnon.
Prin Poporul Superior nelept nelegea pe cei care vor
consimi s-o urmeze i s se supun puterii sale absolute. Ea
credea c acetia vor fi numeroi, atunci cnd va asigura Turnului
arpelui suveranitatea suprem. ns, cu toate acestea, nu putea fi
sigur de ntreg Poporul su Superior. i cu siguran aveau s fie
destui care aveau s protesteze, dac aflau ce plnuia. Provocarea
la rscoal a Poporului Inferior era una dintre cele mai
abominabile nclcri ale nelepciunii de Pace i cel mai
nensemnat zvon ar fi provocat o vlvtaie de reacii.


73
i, natural, este mereu posibil ca Poporul Inferior al
propriului meu turn s afle ce se ntmpl i s se revolte. Atunci
i-ar ucide la fel de bine att pe nelepii, ct i pe nebunii din
Poporul Superior i ar lsa Turnul arpelui prea slbit pentru a-mi
susine domnia asupra Melnonului. Prin urmare, trebuie s m
apr mpotriva celor din Poporul Superior care ar vrea s se opun
i mpotriva Poporului Inferior care mi-ar ataca partizanii din
Poporul Superior. De unde i baghetele mari.
ntr-un cuvnt, baghetele mari urmau s narmeze garda
personal a lui Mir-Kasa, instrumentul domniei sale personale
asupra Turnului arpelui i tuturor celorlalte turnuri. Cu ele, o
asemenea armat ar fi fost invincibil, iar domnia lui Mir-Kasa
asigurat.
ns unde putea fi alctuit aceast armat personal pentru ca
ea s fie gata n caz de necesitate? Unde, n Turnul arpelui, se
putea aciona n secret?
Rspunsul srea n ochi. La nivelele Poporului Inferior, a
acestor creaturi mizerabile, ale cror fapte i gesturi nu interesau
cu nimic Poporul Superior. Astfel, cnd Bryg-Noz a fost degradat i
surghiunit n Poporul Inferior n toat regula a plecat cu
instruciuni i sfaturi din partea lui Mir-Kasa. Nu avea deloc
nevoie de acestea din urm, deoarece era extrem de inteligent. i
de fiecare dat cnd un membru al Poporului Superior era
pedepsit, dac Mir-Kasa avea ncredere n el sau ea, le spunea
despre Bryg-Noz i i trimitea la el. Acesta tiuse s se foloseasc
bine de ei. i acum erau
Ci, Bryg-Noz?
Bryg-Noz i rzboinica Kun-Rala schimbar o privire pe care
Baxter o surprinse. O privire de complici. Din fericire, Mir-Kasa nu
observ nimic.
ntr-adevr, rspunse Bryg-Noz, la ultimul recensmnt erau
peste dou sute.
Nu-i ru, prietene, ns aceasta nu-i suficient pentru noi.
Bineneles, zise Kun-Rala. tim c exist peste o mie de
baghete mari n compartimentele secrete ale slilor de lucru. ns
este de ajuns o persoan limbut i Nris-Pol sau altcineva ca el vor
rscula tot turnul mpotriva noastr. i tu ai de pierdut la fel de
mult ca i noi. Prin urmare, te implor s nu ne forezi s acionm
mai repede dect ar fi prudent.
Regina i arunc o privire plin de furie glacial i Baxter sper
c Kun-Rala va nva s-i stpneasc un pic mai mult limba i


74
iritarea, dac trebuia s fie amestecat ntr-o revoluie. Totui
regina inspir profund i ridic din umeri.
Este evident c voi vei fi cei aflai n pericol, prin urmare este
corect s am ncredere n judecata voastr. Dar te previn, se va
sfri ru pentru voi, dac aflu c ai zbovit atunci cnd nu mai
exista pericol. Haide, Baxter. Cred c ai vzut destul pentru
aceast sear, nu?
Cu siguran, Mreia Ta.
Urmnd-o pe regin n semintunericul verde al scrii, Baxter
suci i rsuci n mintea sa evenimentele serii. Nu se nelase;
regina Mir-Kasa avea de gnd s dea totul peste cap n Melnon
pentru a-i spori puterea personal, nu pentru a-i ajuta pe
oameni. Intrase ntr-un joc mult mai periculos i cu o miz cu
mult mai important dect i nchipuise Baxter.
ns din acest joc de puzzle mai lipseau nite piese. Unde erau
depozitate aceste baghete mari Va ndrzni el s-o ntrebe? i oare
Bryg-Noz i amazoana Kun-Rala erau n ntregime de acord cu Mir-
Kasa cu privire la scopul revoluiei? Privirea pe care o
schimbaser i ddea de gndit. Era un alt punct pe care trebuia
s-l lmureasc nainte de a intra n aceast aventur.


75

Capitolul XII

Baxter se nela creznd c avea timp suficient.
De fapt nu avea dect dou zile. Era foarte puin pentru a
descoperi ceea ce vroia, chiar dac s-ar fi putut deplasa liber n
Turnul arpelui i ar fi pus toate ntrebrile pe care le vroia. Aceste
dou zile le petrecu aproape n ntregime n pat. n cele din urm o
aduse pe Mir-Kasa la un asemenea grad de saturaie, epuizare i
inerie, nct aceasta nu mai putea i nu mai dorea s-i cear
nimic. Dac situaia depindea de virilitatea sa, nu risca nimic.
ns aceasta depindea de multe alte lucruri, dup cum i aminti
regina n dimineaa celei de-a treia zile. Se scular i se mbrcar
n vemintele lor de ceremonie, pentru a asista la reuniunea
Consiliului nelepciunii. Mir-Kasa prea mai rezervat i mai
ncordat ca de obicei i Baxter o ntreb dac nu era bolnav.
Nu. Cel puin, adug ea cu un zmbet desfrnat, nu n acele
pri ale corpului pe care n-ai ncetat s le epuizezi n aceste
ultime dou zile. Nu, sunt puin ngrijorat n privina subiectului
reuniunii de astzi. Este o reuniune deschis.
Prin ce se deosebete de celelalte?
Dup cum arat denumirea sa, este deschis pentru toi
membrii Poporului Superior care doresc s participe la ea i s ia
cuvntul, n legtur cu orice lucru. Aceasta d Poporului Superior
impresia c are ceva influen. n general, reuniunile nu duc la
nimic, dect la o mulime de flecreli inutile, trncneli i certuri
meschine. Din fericire, ele nu au loc dect de dou ori pe an.
N-ai putea s-o amni pe aceasta?
Mir-Kasa ridic din umerii goi.
O asemenea soluie ar fi tot ce se poate mai ru. Ar avertiza
ntreg Poporul Superior din Turnul arpelui c se ntmpl nite
lucruri pe care eu ncerc s le ascund. Nu, vom ncerca s trecem
de acest obstacol cum putem mai bine. Pn la urmtoarea vor
trece dou anotimpuri. i n dou anotimpuri
Expresia sa dezvlui suficient ceea ce nu spunea.
i terminar mbrcarea. nsoii de garda cenuie a reginei,
coborr la nivelul slii de consiliu. n anticamera de ascultare se
afla deja o mulime nerbdtoare s aud dezbaterile consiliului
transmise prin difuzoare. Lista cetenilor care doreau s ia


76
cuvntul era deja afiat pe u. Baxter i Mir-Kasa o parcurser
i nu reuir s-i rein un suspin de uurare, nedescoperind pe
ea numele lui Nris-Pol.
Este bine, ns nu perfect, murmur regina. Unul dintre
partizanii si sau el nsui nc poate invoca legea trdrii.
Ce-i aceasta?
Un individ declar c are de prezentat consiliului o chestiune
de trdare mpotriva nelepciunilor i automat capt dreptul s
ia cuvntul naintea tuturor. Bineneles, dac acuzaia este fals,
aceasta se ntoarce mpotriva lui.
Bineneles. ns consiliul are tendina s se lase prad
panicii ndat ce se pune problema nclcrii nelepciunilor. Nu
trebuie aprofundate mai mult acuzaiile, mai ales cele necugetate?
Ai perfect dreptate, Baxter. La fel se ntmpl i n Anglia?
Uneori, bombni Baxter, gndindu-se la vntorile de
vrjitoare i alte epurri. ns am cltorit n multe alte ri i am
vzut adeseori de ce sunt n stare oamenii aflai la putere, prin
urmare aproape nimic nu m mir nici nu-mi scap.
Mir-Kasa intr n sala consiliului i i ocup locul. Baxter se
aez n dreapta sa. Ceilali membri sosir unul dup altul, att de
pompoi ct erau n stare. Muli erau absolut ridicoli i Baxter cu
greu se abinu s nu izbucneasc n rs. n cele din urm toat
lumea i ocup locurile i se trecu la ordinea de zi. Baxter avu
impresia c unii membri ncercau s scape ct mai repede cu
putin de problemele curente, de parc se grbeau s treac la
altceva. Dou dintre femei i Primul Rzboinic i se pruser
deosebit de nerbdtori. l urmrea atent pe Primul Rzboinic,
ncercnd s descifreze expresia de pe faa sa ridat. De cteva ori
privirile lor se ncruciar i mereu Primul Rzboinic i ntorcea
ochii. Aceasta nu era deloc pe placul lui Baxter.
Se ntreba cum s-o previn pe regin, ns nu avu ocazia. Mir-
Kasa se ridic i pronun cuvintele oficiale care deschideau
consiliul dup toate regulile.
ndat ce ea tcu, n anticamera de ascultare se auzir nite
strigte, nite murmure, o busculad. Baxter se ncord i l vzu
pe Primul Rzboinic fcnd acelai lucru. Vzu de asemenea o
indiscutabil licrire de triumf n ochii si.
Ua slii zbur ntr-o parte i apru Nris-Pol, n armur de un
rou iptor, purtndu-i nu numai cele dou sbii regulamentare,
ci i alta, una lung, n bandulier.
Va invoca legea trdrii, opti Mir-Kasa. Armura roie este


77
inuta tradiional a celui care va aduce o acuzaie pasibil de
administrare capital. Ea simbolizeaz dorina sa de a vrsa
snge pentru a apra turnul sau pentru a-i sprijini acuzaia.
Baxter ddu din cap, ns puin i psa de explicaia reginei.
Centimetru cu centimetru, i mpingea napoi scaunul de la mas
pentru a avea loc s fug sau s se apere dac era cazul. i i
verific de asemenea discret cele dou sbii, pentru a se asigura c
le putea scoate rapid din teac. Nu tia pn unde inteniona s
ajung Nris-Pol.
Acesta avans pn la mas i ridic braul drept. Mna sa
nmnuat n rou l indic pe Baxter, cu un gest teatral. Rmase
n aceast poziie pn cnd fu sigur c toat lumea era cu ochii
pe el. Baxter fu nevoit s recunoasc faptul c omul era ntr-
adevr nzestrat de la natur pentru a se da n spectacol.
Consilieri! rcni Nris-Pol cu o voce care fcu s se cutremure
pereii. Invoc legea trdrii pentru a lua cuvntul n consiliu
deschis.
Se uit la Mir-Kasa parc pentru a o sfida dac i refuza acest
drept. Ea aproape c nu ezit nainte de a spune:
Consiliul te ascult, este dreptul tu. i este de asemenea
dreptul reginei i a Consiliului nelepciunii Turnului arpelui s
te pedepseasc imediat dac nu ne spui nimic ntemeiat.
Baxter i ncruci minile, n aa fel nct acestea nu erau
dect la civa centimetri de garda sbiilor sale.
l acuz de trdare pe Intendentul Reginei, relu Nris-Pol,
rzboinicul de prim rang Baxter-Liza.
Care este natura trdrii mele? ntreb Baxter cu o voce
distant i glacial.
ncerci s rzvrteti Poporul Inferior mpotriva
Restul frazei fu acoperit de nite exclamaii pline de groaz i de
strigte de furie. Acestea ncepuser, dup cum se atepta Baxter,
din partea Primului Rzboinic i a celor dou femei aliate, nainte
de a face ocolul mesei i a gsi un ecou n mulimea din
anticamer, care njura i ipa.
Tiai difuzorul, ordon Mir-Kasa. Putem asculta acuzaiile
far a avea nevoie de urletele acestei haite de animale.
Baxter vzu fruntea reginei brobonindu-se puin de sudoare; ea
i muca uor buza. Una dintre femei nu una dintre aliatele lui
Nris-Pol zise respectuos:
mi cer scuze Mreiei Sale, ns legea consiliului deschis este
explicit. Cei care se afl n anticamera de ascultare au dreptul de


78
a auzi ceea ce se spune n consiliu, mai cu seam ntr-o chestiune
de trdare.
Foarte bine, zise Mir-Kasa cu iritare, ns nu suntem obligai
s ascultm vociferrile lor. Acesta este Consiliul nelepciunii i
nu o ceat de copii care trebuie s tremure la vocea prinilor lor!
Nris-Pol avu suficient prezen de spirit pentru a se aga de
ajutorul pe care i-l acorda regina.
Da, refuz s asculi vociferrile poporului turnului. Refuz
s m asculi i ntr-o zi apropiat planurile lui Baxter-Liza se vor
coace i vei auzi nite vociferri pe care nu le vei putea ignora.
Acestea vor fi urletele Poporului Inferior ridicndu-se mpotriva ta,
cernd sngele tu, ncercnd s anuleze nelepciunea de Rzboi
i nelepciunea de Pace.
Nris-Pol se lans atunci ntr-o descriere detaliat, nfricotoare
i terifiant, a tot ceea ce avea s se ntmple cnd avea s se
revolte Poporul Inferior. ns evit cu grij s menioneze cum avea
s procedeze Baxter pentru a aa aceast rebeliune i a nfptui
toate aceste grozvii.
Tumultul era n cretere att n sala de consiliu, ct i n
anticamer. De-abia ar fi fost auzit explozia unei bombe, cu att
mai puin o cerere a dreptului la aprare i la combatere a
acuzaiilor. Unele fee ntoarse ctre Baxter erau att de
ncrncenate, nct acesta i verific din nou poziia sbiilor. i
zise c mulimea care urla n spatele uii era capabil s dea
nval pentru a-l lina pe loc. n acest caz, s-ar fi vrsat destul
snge, cu mult mai devreme dect prevedea Nris-Pol i acesta n-ar
fi fost numai cel al lui Mir-Kasa sau al lui Baxter.
n cele din urm, Nris-Pol nu mai gsi nici cuvinte de spus, nici
suflu pentru a le pronuna. Cnd vocea isteric a agitatorului tcu,
cele ale agitailor sczur n intensitate i isteria lor se calm.
Linitea se aternu peste cele dou sli. Privirile se ntoarser ctre
Baxter i ctre Mir-Kasa. Acum era rndul ei s joace.
ns tcerea se meninu, pn cnd Baxter fu sigur c nervii
erau gata s plesneasc cu zgomot, precum coarda unei viori prea
ntinse. El trase adnc aer n piept i i strecur minile spre
sbiile sale. n sfrit, Mir-Kasa i arunc o privire scurt i se
ridic.
Nris-Pol, consilieri, zise ea cu o voce grav, intendentului
meu i-a fost adus o monstruoas acuzaie de trdare. Eu l
consider un om cinstit. O clip! strig ea, ridicnd mna pentru a
ntrerupe mormiturile de protest. Poate c era ns este clar c s-


79
a lsat prad rului. (Feele se destinser, cu excepia celei a lui
Nris-Pol, care arbor un zmbet triumftor.) Prin urmare, el nu
mai este demn s rmn nici n postul su, nici printre membrii
Poporului Superior. n conformitate cu nelepciunea de Pace,
numai eu am dreptul s pronun sentina mpotriva lui.
Se ntoarse ctre Baxter i l privi n ochi.
Baxter-Liza, fost Intendent al reginei, te surghiunesc din
rndurile Poporului Superior. Declar c vei fi exilat n Poporul
Inferior pentru a tri i muri acolo, dup cum i va fi soarta.
Niciodat, att ct mi ai de trit, nu vei reveni printre cei din
Poporul Superior. n caz contrar, vei fi imediat executat. Grzi ale
reginei! strig ea. Ducei-v s-l aruncai pe Baxter-Liza n
rndurile Poporului Inferior!


80

Capitolul XIII

Iniiativa att de rapid a lui Mir-Kasa reduse pentru un
moment opoziia la tcere. Suficient timp ca s soseasc grzile.
eful lor se nchin foarte adnc n faa reginei, apoi se ntoarse
ctre Baxter:
Vino cu noi, trdtorule. nmneaz-i Primului Rzboinic
aceste arme pe care nu eti demn s le pori.
Baxter se ridic pentru a se supune, ns, auzindu-i titlul,
Primul Rzboinic iei din muenia sa.
Mreia Ta, blbi el.
Da? fcu rece Mir-Kasa.
Aceasta nu are sens nu neleg
Ce nu are sens i ce nu nelegi?
Primul Rzboinic redeschise gura, ns nu gsi nimic de zis.
nainte ca altcineva s ndrzneasc s nfrunte furia evident a
reginei, grzile l nconjurar pe Baxter i l mpinser ctre u.
Cnd trecu prin faa lui Nris-Pol, remarc expresia feei
acuzatorului su. Rzboinicul avea aerul de a fi primit de la regin
o lovitur de picior n burt. i Baxter nelegea de ce exilat printre
membrii Poporului Inferior, ar fi fost n afara puterii lui. i ar fi fost
un recrut de calitate pentru armata lui Bryg-Noz. Nris-Pol era pe
deplin contient de prima eventualitate. Baxter spera c habar nu
avea de cea de-a doua.
Grzile se grbir i nu ncetinir dect dup ce traversar
anticamera de ascultare i mulimea bombnitoare din ea. Pe
culoar se oprir o clip pentru a-i lega minile la spate, apoi
pornir din nou i mai repede. Lui Baxter i venea greu s-i
pstreze echilibrul pe pmntul alunecos i de cteva ori unul
dintre gardieni trebui s-l in s nu cad pe burt. Erau cu toii
la fel de nervoi ca i el, probabil din aceleai motive. Poate c nu
aveau chef s fie amestecai n conspiraia lui Mir-Kasa, dar mai
cu seam nu vroiau s fie amestecai n linarea prizonierului lor.
Iar acesta avea s rmn un pericol sigur att timp ct n-aveau
s-l conduc cu toat graba n securitatea relativ a nivelelor
Poporului Inferior.
Cei ase gardieni scoaser cu toii un suspin de uurare cnd
ua puului rzboinicilor se nchise n urma lor i cabina i ncepu


81
coborrea. ns atunci cnd ua se deschise din nou, ei fur din
nou n alert. Doi dintre ei ieir n coridor i se uitar n toate
prile nainte de a le face semn celorlali s-i urmeze. Baxter
nelegea aceast pruden. Nu putea ti ct timp avea s-i
trebuiasc lui Nris-Pol pentru a-i reveni din surprindere i a urla
ordine n toate difuzoarele ctre toi partizanii si din turn. i avea
desigur pretutindeni.
Primul Rzboinic i cele dou consiliere erau de partea sa, ns
n-ar fi putut progresa att de repede fr susinerea unei bune
pri din mulime. Baxter spera c nu avea totui atia partizani
nct s fie tentat s unelteasc propria sa revoluie mpotriva lui
Mir-Kasa.
Cnd primii doi gardieni semnalar c drumul este liber, toi
ase l nconjurar din nou pe Baxter i pornir n fug spre o u
ncastrat. Acolo se oprir din nou i eful grupului recit cuvinte
rituale de proscriere i de excludere din rndurile Poporului
Superior. Aceasta dur cteva minute, nainte ca el s-i taie
legturile prizonierului cu sabia i s rcneasc un ordin scurt:
n pielea goal!
Toi gardienii fiind cu mna pe mnerul sbiei, Baxter consider
preferabil s nu discute. i scoase coiful i ncepu s-i desfac
copcile armurii. n timp ce i scotea tunica peste cap, l auzi pe
unul dintre gardieni exclamnd:
Dar ce este
i apoi un zgomot de pai care se apropia i scrnirea uor de
recunoscut a sbiilor scoase din teac. i azvrli tunica mai mult
n grab dect cu demnitate i se ntoarse exact la timp pentru a
vedea cinci rzboinici narmai oprindu-se n apropierea grupului.
Toi cinci erau cu sabia n mn. Cei ase gardieni scoaser i ei
sbiile din teac. eful lor i msur cu privirea pe noii venii.
Ce facei aici, prieteni? Aceasta este problema reginei, nu a
voastr, nici a celor pe care-i servii.
Unul dintre cei cinci mormi cu dispre:
Deloc. Este problema tuturor celor din Turnul arpelui care
cred n nelepciunea de Pace. Acest aceast creatur de Dincolo
a venit printre noi, a ctigat bunvoina reginei i ncearc acum
s rzvrteasc Poporul Inferior. Dac regina este att de lipsit de
discernmnt, nct nu poate judeca cum
Ai grij ce vorbeti, soldat!
eful grzilor renun la cuvntul prieten i degetele sale se
crispar pe mnerul sbiei.


82
Ai grij de tine nsui, aprtor al trdtorilor, scrni
cellalt. i cine este el pentru tine, mai nti? Te-am auzit
excluzndu-l din Poporul Superior, n conformitate cu
nelepciunile. Deci, conform nelepciunii de Pace, el face acum
parte din Poporul Inferior i nici o lege a Poporului Superior nu-i
poate fi aplicat. Nici un rzboinic din Poporal Superior nu-l poate
apra. Nici mcar regina!
eful gardienilor aprob fr tragere de inim. Baxter njur n
sinea sa. nc o dat urma s fie prins n capcan de insuportabila
supunere fa de legi a acestui popor blestemat.
i aceasta putea fi ntr-adevr ultima.
Este adevrat? l ntreb el pe eful gardienilor reginei.
Omul nu gsi de cuviin s rspund cuiva din Poporul
Inferior. ns ddu totui afirmativ din cap.
Atunci retragei-v i dai-mi o ans egal mpotriva acestor
tmpii, strig Baxter. i pot rupe n buci far s m obosesc
mcar.
Cu gura cscat, eful l privi fix pe Baxter:
Dar nu poi
S m apr? S m ia dracu dac voi rmne aici nemicat
i voi lsa banda lui Nris-Pol s m doboare ca pe o sclav!
i, nainte ca unul dintre ei s aib timp s reacioneze la
aceast cugetare, Baxter trecu la aciune: Mna sa stng se ridic
i pumnul su l lovi pe eful gardienilor peste grumaz. Omul se
cltin. n timp ce cdea, Baxter se aplecri smulse cele dou sbii
de la centura acestuia.
Ridicai-v eful i splai putina! mri el ctre gardienii
reginei. Nu am nimic cu voi. i ai face bine s v ducei s-o
prevenii pe Mir-Kasa c Nris-Pol i trimite soldaii s se
mpotriveasc justiiei sale regale. Haide, tergei-o, v spun! Sunt
destul de mare ca s-mi port singur de grij, precum i s m ocup
de majoritatea acestor gunoaie!
Fusese aruncat n rndurile Poporului Inferior, ns tonul su
era unul de comand. i mai ales acest ton fu auzit de gardieni,
care i dduser ascultare. Ridicar corpul nemicat al efului lor
i disprur n coridor, de parc ar fi fugit de un incendiu. Baxter
profit de surprinderea celor cinci adversari pentru a se lipi cu
spatele de zid. Apoi i flutur sbiile n aer i zmbi cu slbticie.
Aadar? Cine vrea s moar primul? Sau nimeni dintre voi
nu este demn s serveasc Poporul Inferior, nici mcar s i se
alture?


83
Aceast insult provoc un iure furibund, aa cum sperase.
Era un atac mult prea dezordonat pentru a putea reui mpotriva
unui adversar competent. Baxter era mai mult dect competent, i
fu foarte uor s nfig o sabie n gtlejul unui om i s-i taie
braul celui de-al doilea. Urletul su se repercut pe culoar ca
suflul unei explozii.
Imbecilul, mri unul din supravieuitori. Va asmui tot
turnul. Tu, i strig el vecinului su. Fugi la difuzor, spune-i lui
Nris-Pol c avem nevoie de ntriri. Cel puin ase rzboinici.
Repede, i spun!
Omul o lu din loc ca din puc i ultimii doi rzboinici se
ntoarser ctre Baxter.
Aadar, Nris-Pol este eful vostru. Aceasta nu m mir,
bineneles. ns poate c o va interesa pe Mir-Kasa.
Nu vei fi tu cel care i-o va spune, zise unul dintre rzboinici.
Nu vei supravieui suficient timp.
Ah, aa? Ai uitat de rzboiul mpotriva Vulturilor? replic
Baxter i sri.
Dac ar fi vrut s scape de ei, ar fi putut-o face cu uurin,
ns tia c pe termen lung n-ar fi avut alt siguran dect n
spatele uii, n cartierele Poporului Inferior. Problema sa era s
rmn n via pn cnd glgia atrgea pe cineva care ar fi
putut i ar fi dorit ntr-adevr s-i deschid. Apoi dar va vedea
pe urm.
Nris-Pol i alegea bine rzboinicii. Era clar. Ambii erau
extraordinari i Baxter nu-i putea permite s-l piard din vedere
pe nici unul. Zidurile coridorului repercutau ecourile continue ale
sbiilor ncruciate. Baxter ncepu s se team c acest zgomot de
duel avea s atrag musafiri nedorii.
Apoi auzi ua alunecnd cu acel zgomot pe care ncepea s-l
recunoasc. Nite pai rsunar grbii n spatele su i el se
arunc ntr-o parte. n timp ce se lipea de zid, o siluet subire n
inut de rzboinic ni prin u, fluturnd dou sbii.
Noul venit l ignor pe Baxter i se npusti direct asupra celor
doi tovari ai lui Nris-Pol. i ntr-o clip se pomeni intrat n lupt
corp la corp cu acetia. n secunda urmtoare deveni evident c
avea de a face cu nite adversari mult mai puternici dect el. Sabia
lung a efului grupului se abtu cu un zgomot asurzitor i cea a
noului venit zbur n vzduh pentru a cdea ct colo. Apoi se
npusti cel de-al doilea rzboinic, nfc braul stng al
atacatorului i l rsuci. Scond un strigt ascuit de durere, noul


84
venit i ls din mn i sabia scurt.
ns n graba lor de a-l nvinge pe acest necunoscut, cei doi
rzboinici uitaser de Baxter. Acesta le aminti imediat,
desprinzndu-se de zid ntr-un iure nprasnic. Sabia sa lung
strluci i vrful se nfipse n gura deschis a efului, sprgndu-i
dinii, tindu-i limba, strpungndu-i cerul gurii pn la creier.
Rzboinicul ddu ochii peste cap i se prbui ca un morman, att
de brusc, nct Baxter scp sabia din mn.
Cellalt nu trase nici un folos din asta. Chiar nainte ca eful
su s ating solul, l lsase n pace pe noul venit i, n timp ce
Baxter se pregtea s-l nfrunte, i lu tlpia, fugind ca un
bezmetic.
Baxter se aplec asupra noului venit, care era aezat pe pmnt
i i masa braul lovit.
A fost o stupizenie absolut! mormi el. Nici mcar n-ai
ncercat s-i coordonezi atacul cu al meu! Dac ai fi fcut-o, aceti
doi cretini nu ne-ar fi scpat!
tiu, murmur cellalt, ridicnd ctre Baxter o fa palid,
cu nite ochi imeni.
El tresri.
Kun-Rala!
Da, sufl ea.
Apoi se ridic i l nfc de bra pentru a-l tr prin u ctre
teritoriul Poporului Inferior.
Vino cu mine, repede! Trebuie s coborm lng Bryg-Noz!
Dar cum se face c ai urcat?
Te implor, nu putem rmne aici. Acela a scpat cu fuga i va
preveni toat lumea i
Din cauza ta a scpat cu fuga, replic furios Baxter.
Nu-i plcea s fie trt ca o alup la remorc far s tie de ce.
Suportase destul din partea dumanilor si i dracu s-l ia dac
avea s se lase dus cu vorba de ctre prietenii si dac acetia i
erau prieteni!
Dou secunde mai trziu regret c vorbise cu atta mnie.
Faa lui Kun-Rala se ncrei i izbucni n lacrimi. Baxter scrni
din dini. I-ar fi plcut ca aceast fat s se decid, pentru a ti
dac era un rzboinic sau o femeie. Nu tia ct fcea ca femeie,
ns ca rzboinic rezultatul era destul de jalnic. O lu n brae, o
strnse la pieptul gol. Cldura, fora braelor sale prur s-o
calmeze. Cu o voce mai sigur l rug din nou:
Te implor, Baxter-Liza. tiu c nu sunt bun de nimic n


85
lupt. ns Bryg-Noz nu avea multe persoane de ncredere pentru a
le trimite s te atepte. Iar eu te pot conduce la el. Las-m s fac
aceasta, te implor! Trebuie s nelegi c nu-i mai rmne nimic
de fcut aici. i ne poi ajuta. Trebuie s ne ajui!
Baxter se ntreba de ce trebuia s fac aa ceva. ns consider
c nu era momentul s pun prea multe ntrebri. Hotrrea sa fu
luat o clip mai trziu, cnd auzi un zgomot de pai i nite voci
numeroase care se apropiau cu toat viteza.
Kun-Rala se eliber repede i lipi o mn de zid. Probabil
apsase pe un mecanism ascuns, deoarece ua se nchise n urma
lor. Paii i glasurile se oprir de cealalt parte. Nite pumni furioi
loveau n u. Kun-Rala l privi pe Baxter cu un aer ngrozit.
Te implor, Baxter-Liza. Coboar cu mine s te ntlneti cu
Bryg-Noz! Pot crede c eti att de periculos, nct vor fora ua. i
atunci ne vor ucide pe amndoi!
Baxter nu prea avea de ales. Sau avea ncredere n aceast fat,
sau ieea napoi i i ncerca norocul mpotriva rzboinicilor pe
care Nris-Pol cu siguran i adusese afar. i dup glgia pe care
o fceau trebuiau s fie cel puin doisprezece.
Bine, Kun-Rala, condu-m la Bryg-Noz.


86

Capitolul XIV

l gsir pe Bryg-Noz jos de tot, ntr-o cmru mic, de lng
vasta sal unde Baxter asistase la demonstraia baghetelor mari.
Generalul armatei clandestine a lui Mir-Kasa se ridic pentru a-l
ntmpina, cu mna ntins.
Fii binevenit n rndurile noastre, Baxter-Liza. Sau este prea
devreme s fii acceptat printre noi?
El fcu un gest scurt i civa oameni rezemai de perete se
ridicar, scond sbiile din teac. Baxter izbucni n rs.
S-ar putea spune c nu ai mai mult ncredere n mine dect
am eu n tine. Am lsat-o pe Kun-Rala s m conduc aici pentru
c nu aveam nici un chef s mor imediat. Iar acolo sus, exact asta
riscam s fac. Erau peste doisprezece tovari ai lui Nris-Pol care
loveau n u cnd am cobort.
Un semn cu capul al lui Kun-Rala confirm aceste cuvinte.
Bryg-Noz l examin un moment pe Baxter, apoi oft i se ntoarse
spre oamenii si care i bgar la loc sbiile n teac.
Ai face bine s ne povesteti ce s-a ntmplat astzi, Baxter.
Povestete totul, ce-ai chibzuit, ce ai vzut i ai auzit tu personal.
El nu se ls rugat. Faa lui Bryg-Noz se alungi tot mai mult pe
parcursul povestirii. Baxter vzu lacrimi strlucind n ochii lui
Kun-Rala i iroind pe obraji. n fundul camerei, unul dintre
oameni njur ncetior. n cele din urm Baxter tcu i Bryg-Noz
scoase un nou suspin.
Afurisit istorie, Baxter. Acum spune-mi cum nelegi
proiectele reginei Mir-Kasa referitoare la viitorul Melnonului.
Probabil c le-ai auzit destul de des.
Da, far nici un dubiu. ns vreau s tiu ce crezi tu despre
ele. Poate c le-ai auzit i neles n alt mod dect mine.
Baxter i spuse sincer. Pe msur ce vorbea, vedea cum ochii lui
Bryg-Noz se rotunjeau i i pierdeau expresia plictisit. n sfrit
acesta se ridic i ncepu s mearg ncolo i ncoace, cu un
zmbet larg pe buze.
neleg. neleg foarte bine. i tu crezi c pe Mir-Kasa n-o
preocup dect propria sa putere i nici ntr-un caz Poporul
Inferior sau viitorul Melnonului cu un singur popor unit?
Mi se pare c aceasta este la fel de vizibil precum Turnurile


87
din Melnon n cmpie, replic Baxter categoric.
Bryg-Noz veni spre el i i puse ambele mini pe umeri.
Atunci cred c ne nelegem. Dac ai fi crezut c Mir-Kasa se
intereseaz cu adevrat de altceva n afar de propriul su viitor
dar nu conteaz. Vreau s te ntreb un lucru. Ai vrea s ni te
alturi i s ne ajui s facem din Melnon un ora liber, cu un
popor liber, nici Superior, nici Inferior? S punem capt
rzboaielor, s punem capt nelepciunii de Rzboi, nelepciunii
de Pace, s nu ne mai folosim cunotinele doar n beneficiul
anumitor persoane?
Programul mi se pare ambiios.
i este. ns ce putem face altceva? Astzi Melnonul este
strns ntr-un lan. Dac putem sparge acest lan, s-l nlocuim cu
ceva mai bun
Oare putei?
Nimic nu ne mpiedic s ncercm, zise Bryg-Noz cu
simplitate.
Dac Bryg-Noz ar fi rspuns altfel, Baxter s-ar fi alturat acestei
micri pentru a face din Melnon un ora al popoarelor libere,
ns numai pentru a-i salva pielea pn la ntoarcerea sa n
Dimensiunea Normal. De preferin, cu una dintre baghetele mari
subsuoar, dar nainte de toate viu. Era aproape tot ce putea spera
s aduc din aceast dimensiune de fanatici legai de regulamente.
Dar Bryg-Noz era cinstit i nu-i fcea iluzii cu privire la
posibilitatea de a mtura trecutul Melnonului i a-i construi de
unul singur viitorul. ns vroia ntr-adevr s ncerce. i acest gen
de revoluionari i plcea lui Baxter. Dac Bryg-Noz ajungea s
domneasc asupra Melnonului, existau anse mari ca turnurile s
nu schimbe o tiranie sngeroas cu alta.
Dup ce i-au pecetluit acordul cu o strngere de mini, cei doi
brbai se aezar i Baxter primi n sfrit explicaia pe care o
atepta de cnd Kun-Rala l trse dup ea pe scar.
Regina Mir-Kasa nu bnuia tot ceea ce Bryg-Noz i ai si aveau
de gnd s fac cu armata sa personal. Rsculaii erau de acord
s mearg cu ea pn la un anumit punct; nu vroiau nimic altceva
dect s rstoarne Poporul Superior al celorlalte turnuri. Aciunea
avea s fie sngeroas, dar ce era de fcut? Numai cnd Turnul
arpelui avea s domneasc asupra Melnonului, atunci suverana
sa avea s se pomeneasc n omaj.
Urmrindu-i cele dou scopuri, Bryg-Noz i tovarii si fceau
recrui att printre membrii Poporului Inferior, ct i printre cei ai


88
Poporului Superior, surghiunii de ctre Mir-Kasa. n locul celor
dou sute anunai, aveau peste patru sute de partizani de
ncredere i o list de simpatizani de patru ori mai lung.
Acestea fuseser planurile pn n prezent. ns cu Nris-Pol pe
picior de rzboi, trebuiau evident fcute schimbri. Dac Nris-Pol
poseda deja puterea despre care vorbea Baxter, acesta era sfritul
securitii subterane a celor din Poporul Inferior. El putea, la fel de
uor ca regina Mir-Kasa, s trimit aici spioni. Iar cnd ar fi
descoperit ceea ce se ntmpla, i-ar fi fost uor s-o acuze pe regin
de trdare. Baxter constatase urmrile unei asemenea acuzaii.
Mir-Kasa ar fi avut noroc scpnd cu via, iar Nris-Pol ar fi
domnit asupra Turnului arpelui.
Atunci avea s gseasc cu siguran sala de lucru unde erau
depozitate baghetele mari. Ce ar putea face un om cu sute de
baghete capabile s dezintegreze un rzboinic de la cincizeci de
metri sau mai mult era evident. Aveau s moar zeci de mii de
oameni, att din Poporul Superior, ct i din cel Inferior, de ndat
ce avea s porneasc la cucerirea Melnonului, fie c ieea sau nu
nvingtor.
n consecin, Turnul arpelui nu mai putea adposti micarea.
Erau nevoii s fug cu arme i bagaje.
n Turnul Leopardului? ntreb Baxter.
Bryg-Noz tresri de mirare.
Cum ai ghicit?
Zu, am i eu ochi s vd. Parc ar vrea cu orice pre s se
deosebeasc de celelalte turnuri. i am auzit discuii. Se spune c
Leoparzii i fac mai puine griji cu privire la ierarhia dintre
Poporul Superior i Poporul Inferior.
Este adevrat. Prin urmare, sunt singurii spre care ne putem
ndrepta.
Dar oare vor fi de acord s participe la un rzboi mpotriva
tuturor celorlalte Turnuri din Melnon?
Cnd le vom arta baghetele mari i cnd le vom povesti
despre Nris-Pol cred c cel puin ne vor asculta. Ct despre a se
lsa convini, aceasta-i alt problem. Dar nainte de toate trebuie
s-i scoatem pe ai notri din acest turn i s-i ducem la Leoparzi.
Prea un lucru relativ simplu. O subteran pornea de la una
dintre sli pentru a iei peste opt sute de metri n Pmntul
Necultivat. Aceasta exista de la construirea turnului i fusese de
multe ori folosit de grupuri secrete. Odat ieii din tunel, nu le-
ar fi fost deloc greu s mearg pn la Turnul Leopardului. Ajuni


89
acolo, ar fi ateptat dimineaa i ar fi cerut azil.
Ar trebui s lum cu noi cteva baghete mari, zise Baxter.
Leoparzii vor vrea, desigur, s li se fac o demonstraie. i apoi
acestea ne vor fi de folos cnd ne vom ntoarce n Turnul arpelui.
Fr nici o ndoial, zise Bryg-Noz, ns Mir-Kasa nu ne-a dat
dect una singur i aceasta aproape c i-a pierdut puterea. Este
evident c nu are o ncredere oarb n noi.
Pe cuvnt, n acest caz trebuie ca cineva s urce n sala de
lucru i s aduc cteva, n seara cnd vom prsi turnul. Cine
tie unde se afl, pentru a m cluzi? Deoarece ar fi mai bine s
fiu eu cel care va merge ncolo. Nu sunt de nenlocuit pentru voi,
cunosc destul de bine nivelele superioare i sunt probabil cel mai
bun rzboinic din Turnul arpelui, dac va avea loc o lupt. ns
nu cred c vom ajunge pn acolo Am mai fcut aa ceva n
Anglia n timpul cltoriilor mele i am destul experien.
Vreau s te cred ntr-adevr, Baxter-Liza i accept oferta ta.
ns ai avea nevoie de un companion pentru a-i pzi spatele.
Las-m s-l nsoesc, Bryg-Noz, interveni Kun-Rala. M pot
deghiza n rzboinic sau n maistru, iar Baxter n servitor. A
putea s-i duc armele sub vemintele mele i el o ram de
transport pentru baghete.
Foarte bine. Aa vei proceda amndoi n seara evadrii.
Acum trebuie s stabilim sarcinile tuturor celorlali.
Bryg-Noz nu se uit la Kun-Rala, dup cum nu-i observ nici
expresia ochilor cnd l privi pe Baxter. ns acesta o vzu bine.
Prin urmare, nu rmase foarte surprins cnd ea intr n aceeai
noapte n mica ncpere mizerabil, care i fusese oferit. Era pe
cale s adoarm linitit pe salteaua sa din paie, cnd ua se
ntredeschise i Kun-Rala se strecur n camer. El tresri i se
ridic.
Ce faci aici? o ntreb Baxter, fr a ti prea bine dac era
suprat sau nveselit.
Nici eu nu prea tiu ce fac n acest moment, replic ea cu un
zmbet viclean, ns tiu ce voi face n curnd.
Purta una dintre lungile tunici verzi ale celor din Poporul
Inferior, un vemnt mai degrab urt i diform, pe care l
mbuntise cu o centur strns, care-i scotea n relief talia
subire i snii zveli. Baxter nu se putu abine s nu-i opreasc
privirea asupra lor i, la rndul su, Kun-Rala i parcurgea cu
ochii ntreg corpul. Brbatul dduse la o parte cuverturile i era
aezat gol-puc pe saltea.


90
Ea se duse s nchid ua, apoi veni s se aeze lng saltea.
Eu n-am avut deloc ocazia s fiu femeie, tii. Am fost
nevoit s fiu un rzboinic pentru cauza noastr aproape din
totdeauna. Sunt mndr de aceasta, ns mi-ar plcea foarte mult
s nv s fiu femeie, Baxter i cred c m-ai putea nva foarte
bine.
Baxter nu-i putu mpiedica simurile s se trezeasc, dar se
ntreb dac era ntr-adevr momentul.
De ce acum, Kun-Rala? Noi
Noi putem muri poimine sear. Poate c vom muri
mpreun, ns aceasta nu-i tot ceea ce a dori s facem mpreun.
Vreau s m nvei cum s fiu femeie, nainte de a muri, dac
trebuie s mor n acea noapte Te implor, Baxter-Liza!
Baxter nu mai avea nevoie s spun da, corpul su rspundea
pentru el. i dac Kun-Rala vroia s nvee s devin femeie, ea
tia deja suficient pentru a recunoate excitarea unui brbat, cnd
aceasta btea la ochi. Se lungi lng el i l cuprinse n brae.
Baxter i simi supleea i cldura corpului sub tunica subire i
propriul su corp spuse da i mai viguros. Ea deveni contient
de membrul tare care palpita lipit de ea i un zmbet i tremur pe
buze.
Minile lui Baxter dezlegar singure centura tunicii. Kun-Rala
ridic braele i degetele lui Baxter merser de-a lungul coapselor
sale, sub rochie, mngiar carnea fraged, apoi, cu un gest scurt,
smulser tunica i o aruncar ntr-un ungher. Kun-Rala nu purta
nimic pe dedesubt i n semintuneric corpul su prea s
strluceasc ciudat.
Acum minile lui Baxter puteau hoinri liber, smulgnd gemete
slabe atunci cnd se apropiau de punctele sensibile. Vrful snilor
era unul dintre acestea: bobocii de trandafir ntunecai i fini se
ridicau la prima atingere uoar. Kun-Rala ls s-i scape un slab
da nbuit. Atunci Baxter zbovi asupra snilor si pentru un
timp mai lung, pn cnd aceast stimulare o fcu s gfie, s
geam i s se contorsioneze. n acelai timp, propriile ei mini
pipiau nendemnatic corpul lui Baxter. Dezmierdrile lor erau
ezitante i stngace, ns delicate. ns aceast nendemnare l
excita i mai mult pe Baxter. Simi o durere plcut n ale cnd
degetele lui Kun-Rala alunecar pe muchii de oel ai abdomenului
i se ncletar pe umrul su.
Nu-i ntrerupse dezmierdrile din cauza aceasta, deoarece
ghicea c Kun-Rala nc mai avea nevoie s fie pregtit nainte de


91
a fi suficient rtcit ntr-o cea erotic. Abandon mameloanele
i frmnt snii tari, din ce n ce mai puternic, din ce n ce mai
repede. Tnra i ddu capul pe spate i nchise ochii. Cealalt
mn a lui Baxter simea umiditatea crescnd dintre coapsele ei
fusiforme. Explor aceast umiditate i oldurile lui Kun-Rala
ncepur s se legene, s tresar, mai nti lent, apoi frenetic.
n sfrit el vzu, simi i o auzi c e pregtit. Se rostogoli spre
ea, ns tnra fcu acelai lucru, mai repede dect el. Pi peste
trupul brbatului, apoi l nclec. Baxter se ridic, ea czu napoi
i atunci el o penetr.
Era att de excitat, att de grbit, nct primul spasm avu loc
chiar din prima clip. Ea scutur din cap, i nfipse ambele mini
n prul tuns scurt, muchii si pelvieni se cutremurar convulsiv
i organul palpitant al lui Baxter fu inundat. Femeia se rsturn
pe spate, att de arcuit, nct lui i se pru c avea s-i rup
alele, apoi czu n fa, cu snii turtii de torsul ud leoarc de
sudoare al lui Baxter. ns el nu-i conteni micrile ascendente i
descendente i ea cu att mai mult. Kun-Rala atinse un al doilea
orgasm i la al treilea Baxter ajunse concomitent cu ea. Cele dou
corpuri mpreunate se arcuir ntr-un spasm incredibil, gemetele
lor se contopir.
Ea se ls s cad domol pe pieptul musculos i, de aceast
dat rmase nemicat mult timp. Nici el nu se mica mai mult. n
sfrit i recpt suficient respiraia pentru a murmura:
i-a fost team c nu tii cum s fii femeie, fie?
Ea se ghemui fericit la pieptul lui i el o cuprinse din nou.
Pentru un moment crezu c ncearc s-l revigoreze. Dar deloc.
Ghemuit pe pieptul su, ea adormi linitit. Baxter o imit n
curnd.


92

Capitolul XV

Baxter regla curelele ramei de transport pentru a o face ct se
putea de confortabil. Din fericire, n-avea s-o care dect civa
kilometri. Dou ore de mar cu pas rapid trebuiau s le permit s
ajung, lui i lui Kun-Rala, la picioarele Turnului Leopardului,
unde aveau s atepte cei pe care Bryg-Noz avea s-i conduc prin
subteran. Precum i, spera Baxter, un comitet amical de primire
din Turnul Leopardului.
Pn acum totul se desfurase perfect. Bryg-Noz era un om cu
experien, care se mrginise la un plan foarte simplu. Peste
jumtate din contingentul su trebuia s rmn n Turnul
arpelui, minuios ascuns. Acetia aveau s fie gata s intre n
aciune cnd venea momentul cuceririi turnului. Cei dou sute de
rzboinici vajnici i vor urma cpetenia prin tunel pentru a
alctui, odat ajuni n Turnul Leopardului, nucleul unei armate
de eliberare. Aveau s plece noaptea i dimineaa aveau s fie
departe. n acest timp Baxter i Kun-Rala trebuiau s urce n sala
de lucru unde erau ascunse baghetele mari i s ia cel puin
dousprezece. Dup care urmau s foloseasc elevatoarele pentru
a cobor la nivelul solului i s se alture primului grup.
Gata? o ntreb Baxter pe Kun-Rala.
Gata.
Ea i scoase bagheta din teaca agat de centironul de
maistru, adopt o expresie posac i art spre scar. Baxter lu
la rndul su nfiarea unui cine btut, care se potrivea foarte
bine unei creaturi din Poporul Inferior i i tr picioarele pn la
u. Dac putea pstra aceast expresie, era aproape sigur c n-
avea s-l recunoasc nimeni. Era plin de grsime i praf, iar capul
su fusese ras n ntregime.
Urcar ncet pe scara secret pentru a-i crua forele. Cnd
ieir n coridor, se ndreptar spre puul Poporului Inferior. Kun-
Rala ar fi preferat s continue pe jos pn la sala de lucru, cu
peste o sut de metri mai sus, ns Baxter o fcu s-i schimbe
hotrrea. La aceast or din noapte era puin lume, din Poporul
Superior sau Inferior, care se plimba, cu excepia ctorva grupuri
de lucru ca i ei. Iar economia de timp i de energie ar fi fost
preioas, mai cu seam dac ar fi fost obligai s lupte. Baxter


93
spera c nu, ns nu putea fi sigur.
Fur nevoii s parcurg peste aizeci de metri pe teren
descoperit, prin culoar, de la ua scrii la pu. ntlnir un grup de
lucru din Poporul Inferior condus de un candidat la rangul de
maistru, care se nclin n faa lui Kun-Rala, ns nu zise nimic.
Era un semn bun.
Nu era nimeni n cabina puului care-i duse n cteva secunde
ctre nivelele superioare. i nimeni n coridorul de la ieire. ns
cnd ajunser la colul celui care ducea spre slile de lucru,
vzur un gardian postat n faa uii principale.
Baxter njur n sinea sa i o trase pe Kun-Rala la perete, ntre
ei i gardian erau opt metri, strlucitor iluminai i doar circa
treizeci de centimetri ntre acesta i dispozitivul unui sistem de
alarm recent instalat.
E ceva nou, opti Kun-Rala. Niciodat Poporul Superior nu a
postat gardieni aici.
Fii recunosctoare c nu-i dect unul. Cred c i putem veni
de hac. Dac vrei s-i dezgoleti snii
Kun-Rala l privi zpcit.
Da, dezgolete-te pn n talie. Apoi vei avansa i te vei arta
gardianului. Ar trebui s-i ndrepte privirea asupra ta pentru
cteva secunde. Aceasta mi va fi de ajuns.
Nu poi fugi pn acolo far ca el s te vad i s dea alarma?
N-am nici o intenie s-o fac, spuse Baxter cu un zmbet larg,
mngindu-i sabia scurt. Aceast mecherie se arunc foarte
bine. Haide, grbete-te
i ddu o palm uoar peste fese i ea ntoarse spre el o privire
de adorare pur. Apoi i descheie n fa tunica, o fcu s alunece,
scoase braele i avans ncet n culoar, ncercnd s-i legene
senzual oldurile. Din pcate, aceast impresie era mai degrab
ratat.
ns restul era de ajuns. Gardianul csc ochii mari vznd-o
mergnd spre el, apoi deschise gura. n acel moment Baxter fcu
un pas la vedere i sabia sa scurt sclipi zburnd n vzduh. i tie
figura gardianului cu un zgomot slab, de satr nfipt n carne.
Exclamaia de surprindere se transform ntr-un glgit jalnic i el
se prbui, cu ochii i gura nc deschise.
Fr s-i dea oboseala s-i ridice tunica, Kun-Rala scoase
repede o cheie din punga centurii i descuie ua slilor de lucru.
Repede, zise ea. Bag-l n tomberon. Dac-l lsm aici, l-ar
putea vedea cineva. i atunci vor scotoci slile.


94
Vocea nu-i tremura; prea n ntregime stpn pe sine. Baxter
aprob i slt cadavrul pe umeri. n aceeai clip auzi nite pai
n urma sa. Ls jos corpul, smulse sabia scurt din figura
despicat i se rsuci pentru a-l nfrunta pe inamic.
ncremeni. Fu rndul su s deschid larg gura i ochii. n
spatele su Kun-Rala scoase un ipt uor. n faa lor sttea Pen-
Jerg, cu ambele sbii scoase din teac, cu un zmbet ntrebtor pe
buze.
Baxter-Liza, murmur el.
Ei da!
Tu n-ar trebui s fii aici, zise Pen-Jerg. Ai putea fi pedepsit
pentru aceasta, tii. i presupun c tu l-ai ucis pe gardian?
Baxter ddu afirmativ din cap. Sesiz c Pen-Jerg spusese c
ar putea fi pedepsit i nu c va fi. Rspunse printr-o ntrebare,
pe un ton puin ironic:
i tu ce faci aici la aceast or din noapte, Pen-Jerg, viteazule
comandant? Inspectezi cumva posturile gardienilor pentru Nris-
Pol?
Pen-Jerg tresri, de parc Baxter l-ar fi lovit i se strmb, apoi
scuip pe solul strlucitor.
Pentru Nris-Pol? Nu, fac un rond pe cont propriu. Nris-Pol a
lansat nite zvonuri stranii despre lucruri i mai stranii care s-ar
petrece n Poporul Inferior. Vreau s vd personal dac spune sau
nu adevrul Acum nu mai tiu. Ce faci aici?
Baxter i spuse, trecnd cu vederea doar revolta plnuit a
Poporului Inferior i baghetele mari. tia c Pen-Jerg n-ar fi
suportat prima i era mai bine s nu tie nimic despre celelalte.
Cnd tcu, rzboinicul rmase att de mult timp fr a scoate
vreun cuvnt, nct Baxter ncepu s se neliniteasc. Dac aprea
altcineva, mai puin prietenos? n cele din urm, Pen-Jerg cltin
ncetior din cap. Baxter i ncord muchii, pregtit s sar
asupra lui, pentru a ncerca s-l ucid repede i fr zgomot.
Rzboinicul i ghici gndul i zmbi.
Calmeaz-te, Baxter-Liza. Dac ceea ce faci este pentru
regina Mir-Kasa cu toate defectele sale i mpotriva puterii lui
Nris-Pol, atunci nu te voi mpiedica. A putea chiar sta de gard n
timp ce tu i prietena ta facei ce avei de fcut. Cred c ar trezi
mai puin curiozitatea dect acesta
mpinse uor cadavrul cu vrful piciorului. Apoi l ridic pe mort
pe umerii si, n timp de Baxter i Kun-Rala se repezir n slile de
lucru. n timp ce fugeau din una n alta, Kun-Rala l privi nervos


95
pe Baxter.
Putem avea ncredere n el?
Da, atta timp ct nu tie exact ce facem. Nu-l simpatizeaz
mai mult ca noi pe Nris-Pol. i, de altfel, avem de ales?
Ea fu nevoit s recunoasc faptul c nu aveau de ales.
Sala pe care o cutau era situat la peste treizeci de metri de
ua principal. Era plin de nite mainrii ciudate, montate pe
mese de marmur. Lui Baxter i-ar fi plcut s aib timp s le
cerceteze, ns timpul era exact ceea ce le lipsea mai mult.
Kun-Rala fugi spre una dintre mainrii i o puse n funciune.
Un bzit surd umplu camera. Apoi ea se strecur sub mas i
Baxter avu impresia c ntoarce cadranul unei ncuietori cu cifru.
Un declic, un zgomot cunoscut al unei ui deschizndu-se i, ntr-
un ungher, o comod nalt. O parte din perete se rsuci, scond
la iveal un alcov ntunecos. Baxter vzu strlucind formele
sinistre a sute de baghete mari.
I se altur lui Kun-Rala n alcovul secret i se grbi s ia cu
braul baghetele pentru a le nghesui n sacul fixat de rama de
transport. Cnd avu o ncrctur att de grea, nct putea cra
fugind sau luptndu-se, se ntoarse ctre Kun-Rala.
Am vreo cincizeci. S-o tergem.
Ateapt
Ea era lsat pe vine lng rasteluri i unea mai multe cilindre
ale baghetelor mari. Apoi ncolci un fir pe vrful cizmei i l trase
pe pmnt pn la u. n sfrit, se ridic i se terse pe mini.
Hai! Dac cineva calc pe acest fir sau trage de el, va
declana tuburile de for legate de acesta. Iar ele le vor declana
pe cele ale tuturor baghetelor mari din alcov.
Baxter nu se simi n apele sale.
i ce va provoca aceasta?
Nu tiu. Numai muncitorul care le-a inventat i regina tiu.
Presupun c va ucide lumea de la mai multe nivele, n sus i n
jos; ar putea chiar arunca n aer ntreg turnul, dar nu cred. n
orice caz, nimeni nu va ti niciodat ce a fost aici nuntru.
i baghetele pe care le transportm, n cazul cnd am fi
capturai?
Voi duce una sub tunica mea. Dac nu vom putea fugi, voi
declana tuburile de for. Din noi nu va rmne nici ct pentru a
arunca n tomberon.
Baxter i reprim un fior i reui s zmbeasc. Poate c Kun-
Rala nu era nc o amant ideal i nu era prea capabil ca


96
rzboinic. Dar n ceea ce privea mintea limpede pe care o avea ntr-
o pur misiune de spionaj, rar ntlnise pe cineva asemntor.
Spera c avea s se salveze vie i nevtmat din aceast
aventur. Peste civa ani, o minte ca a ei avea s devin preioas
pentru Melnon. Se asigur c sacul su era bine nchis i prsi
slile urmat de Kun-Rala.
Pen-Jerg atepta nc pe culoar, dar cadavrul dispruse.
Fr necazuri? ntreb Baxter.
Nimic care s m depeasc, afirm cu veselie rzboinicul.
Au trecut mai multe persoane, ns nici una nu tia c nu eram eu
gardianul. ns necazurile vor ncepe imediat ce vor bga de seam
c ua nu mai este pzit.
Atunci s ne grbim. Pen-Jerg, arat-ne drumul. n acest fel
vor crede c ne escortezi.
Cu Pen-Jerg n fa, se grbir spre puuri. Cnd ajunser lng
cel al maitrilor, ua se deschise i de acolo ieir patru rzboinici
bine narmai. Pen-Jerg i msur sever cu privirea.
Ce facei aici, la asemenea or?
Noi eu bigui unul dintre ei.
Dac nu putei s-mi explicai de ce cutreierai coridoarele n
plin noapte ca nite rndai din Poporul Inferior, va trebui s v
iau numele.
Unul dintre ei i reveni, sub influena ameninrii:
Inspectm grzile speciale postate de Nris-Pol. Iat
autorizaia noastr.
i i pipi nfrigurat agrafa pungii de la centur.
Las, zise Pen-Jerg. Ducei-v s v ndeplinii misiunea.
i mpinse pe Baxter i Kun-Rala n cabin i ua se nchise n
spatele lor, Pen-Jerg scoase un suspin de uurare.
Uf! Era ct pe ce! Acum, Baxter, roag-te la nelepciuni sau
la zeii pe care-i avei voi n Anglia. Dac dau alarma nainte ca noi
s ieim din acest pu
Cabina ajunse la nivelul balconului nainte ca ei s aud vreun
zgomot. Dar, n timp ce ieeau, cabina i coridorul rsunar de o
zarv imens. Ua ncepu s se nchid n timp ce ieea Kun-Rala
i i prinse un col al tunicii. Far a ncetini fuga, se dezbrc de ea
i o ls pe pmnt, cu tot cu bagheta de administrare. Pe
dedesubt nu purta dect centironul cu sbiile i bagheta mare.
Altceva nimic. Baxter i Pen-Jerg nu aveau nici timp, nici poft s-
i ncnte ochii. Rzboinicul se repezi n fug spre balcon, cu
Baxter i Kun-Rala pe urmele sale.


97
Baxter cra peste treizeci de kilograme n spinare, ns
adrenalina care se vrsa n sistemul su i ddea aripi. Meninu
aceeai vitez cu Pen-Jerg pn la ua balconului. Kun-Rala i
ajunse imediat din urm. Rzboinicul deschise ua i le fcu semn
s treac.
S-a dat alarma, zise el. tii s punei n funciune
elevatoarele?
Da.
Bine. Cobori n Pmntul Necultivat i nelepciunile s v
nsoeasc.
Dar tu?
Nu-i face griji pentru mine, replic Pen-Jerg, scondu-i din
teac cele dou sbii i ntorcndu-se cu faa spre coridor. Acum
fugii!
tiau amndoi c Pen-Jerg avea s rmn pentru a nfrunta o
moarte aproape sigur, dar se supuser ultimei sale comenzi. Se
npustir pe balcon i fugir spre cel mai apropiat grup de
elevatoare.
Aceste aparate erau n mod normal manevrate de nite servitori
de troliu, mai mult din raiuni de fast i de ceremonie, dar i
pentru a njosi i mai mult Poporul Inferior. ns rzboinicii din
Melnon nu erau att de idioi, nct s depind n ntregime de
servitorii de troliu. Fiecare dintre elevatoare era echipat cu un
dispozitiv electronic complet, care putea, fi mnuit de cel care-l
folosea. De fapt, dup ce erau activate aceste comenzi, troliurile nu
mai puteau nici ridica, nici cobor aparatul. Ceea ce era foarte
comod pentru dou persoane care ncercau s scape de nite
urmritori care aveau necaz pe viaa lor. ns firele trapezurilor, n
ciuda triniciei lor, puteau fi tiate i Baxter tia c vor fi, dac
cumva oamenii lui Nris-Pol nu mai erau inui n loc de Pen-Jerg.
Cnd ajunser la elevatoare, auzir n spatele lor un zgomot de
pai grbii i nite strigte de mnie. Apoi o clip de tcere i se
auzi vocea lui Pen-Jerg, puternic i furioas. Baxter nu putea
distinge cuvintele, ns tonul era de ajuns. Zgomotul care le urm
de asemenea, cel al unor sbii ncruciate. Pen-Jerg intra n ultima
sa lupt, pentru a salva nite oameni hotri s distrug sistemul
pe care-l iubise i servise toat viaa.
Totui, nu era momentul s cugete la ironia sorii. Degetele lui
Baxter butonar iute comenzile elevatorului. Lng el, Kun-Rala
fcea acelai lucru, mai nendemnatic. Nu nvase gesturile
corespunztoare dect din cri.


98
ns zgomotul de zngnit de arme nc mai continua cnd
terminase. Alturi de Baxter, ea contempla ntunericul de sub ei.
Noaptea prea atotstpnitoare, cu excepia unor slabe licriri de
candele de pe balcoanele celorlalte turnuri. Baxter o vzu
tremurnd.
Nu te uita n jos, o sftui el repede.
Ea ddu din cap, nervos.
Gata?
O nou cltinare a capului. Baxter i strecur minile n curele,
inndu-le puternic, i puse picioarele desfcute pe bara de jos i
se uit cum l imita Kun-Rala.
S mergem!
Aps cu degetul mare pe butonul coborre i, cu un uor
bzit, elevatorul ncepu s se scufunde n ntuneric.
n timp ce treceau de marginea balconului, zgomotul luptei
crescu brusc n intensitate. Baxter se ntreb ci oameni trebuia
s nfrunte Pen-Jerg. Erau probabil muli. ns rzboinicul tia s
lupte. Poate c ar fi putut s-i doboare pe toi i s fug spre un
elevator. Poate
Speranele i fur spulberate de un strigt puternic i un horcit
deasupra lor. Apoi se auzi zgomotul surd al unei cderi i nite
rcituri. n cele din urm o siluet ntunecat plonj lng Baxter
i ntr-o secund dispru n ntuneric. Peste alte cteva secunde de
jos se auzi un vag zgomot surd.
Rzboinicul preferase s se arunce de la nlimea balconului n
ntmpinarea morii, dect s rite s fie prins, apoi torturat. i
acum oamenii lui Nris-Pol se deplasau liber pe balcon. Baxter tia
c o sabie nu putea s taie firele, dar lng fiecare elevator erau
nite instrumente speciale de tiat. Ct timp avea s treac pn
oamenii care vedeau rsucindu-se troliurile vor nelege ce se
ntmpl i vor deschide cutiile cu instrumente? Dac mai
ntrziau un minut-dou, el i Kun-Rala ar fi fost n siguran, la
sol. i atunci
O sclipire orbitoare de lumin portocalie l sget. i deodat
Kun-Rala nu mai era lng el. Jos de tot, o pat distinct disprea
n ntuneric. i un alt zgomot surd ajunse la urechile sale.
Baxter scoase un strigt de groaz i strnse curelele pn
ncepur s-l doar minile. Atept, temndu-se la fiecare btaie
de inim s plonjeze brusc dup Kun-Rala. Firele continuar s se
depene, n zumzetul lor linitit, pn cnd deodat simi sub
picioarele sale solul pietros.


99
Baxter ls imediat elevatorul i greutatea din spatele su l
fcu s cad n genunchi.
Apoi se ridic i privi n jurul su. Vagi siluete alergau pe balcon
i auzea un ndeprtat murmur de voci. Fu nevoit s lupte
mpotriva tentaiei de a smulge din sacul su una dintre baghetele
aductoare de moarte i s-o ndrepte spre balcon. ns bunul sim
i reveni la timp. Fugi s se culce pe burt chiar la baza turnului.
Rmase acolo pn cnd murmurul se ndeprt i dispru
complet.
n aparen, oamenii lui Nris-Pol nu remarcaser c funcionau
dou elevatoare. i strigtul lui Baxter, cnd o vzuse cznd pe
Kun-Rala, i convinsese pe cei care tocmai tiaser funia c l
omorser pe unicul fugar. Acest strigt l salvase.
ns el n-o putuse salva pe Kun-Rala. Lucrul acesta l
nnebunea. Niciodat ea nu va mai avea ocazia s nvee s fie
femeie. Niciodat nu se va mai putea servi de sngele su rece i
de inteligena sa pentru a construi un nou Melnon. Pentru prima
dat de la sosirea n aceast dimensiune, Baxter se simi extrem
de ndatorat s fac ceva referitor la subiectul autoritii
nelepciunii din Melnon. Dou persoane de valoare muriser n
aceast sear, contribuind la distrugerea ei. Lui Baxter i-ar fi
plcut s-i vad murind i pe civa dintre cei de teapa lui Nris-
Pol.


100

Capitolul XVI

Se lumina de ziu cnd Baxter ajunse cltinndu-se la poalele
Turnului Leopardului. Se cltina, deoarece ducea n braele sale
corpul lui Kun-Rala, iar n spinare povara grea a baghetelor. Kun-
Rala era moart cnd o gsise, bineneles, ns nu se putu hotr
s-o prseasc acolo unde czuse.
Puin mai departe descoperi i cadavrul lui Pen-Jerg, care zcea
n iarba scldat n snge, cu ochii larg deschii. Rzboinicul
murise probabil din cauza rnii nainte de a atinge solul. Nu mai
putea face nimic pentru el, aa c Baxter o strnse mai tare pe
Kun-Rala i plec poticnindu-se n noapte.
Fu uurat s vad c Bryg-Noz i cei dou sute de partizani ai
si parcurseser drumul fr incidente. Erau cu toii acolo, aezai
pe pmnt n faa turnului. i fu i mai uurat s vad urcnd i
cobornd nite elevatoare. Turnul Leopardului i ntmpina
prietenete pe refugiai, dup cum speraser. Cel pui pentru
moment
Bryg-Noz se ridic grbit i alerg spre Baxter. Cu faa
ntunecat, o contempl pe Kun-Rala ntins pe iarb. i scoase
pelerina i o acoperi. Apoi nu se mai ocup dect de problemele
curente i i smulse lui Baxter istorisirea evenimentelor nopii.
Zici c Nris-Pol pare a fi temut i detestat? ntreb el cnd
Baxter ajunse la rolul jucat de Pen-Jerg.
Nu tiu dect ceea ce mi-a povestit Pen-Jerg. ns acesta era
un om nelept i cinstit, care tia s deschid ochii. Cred c-l
putem crede pe cuvnt.
Bine. S atace un Turn al arpelui unit nu le-ar surde deloc
Leoparzilor. ns un turn dezbinat, care-i detest cel mai influent
rzboinic, e altceva. Sper c Consiliul Cpeteniilor acestui turn ne
va asculta n curnd.
Consiliul Cpeteniilor?
Ei nu-l numesc Consiliul nelepciunii, Baxter. Aceasta este
una dintre numeroasele deosebiri pe care le vei descoperi n
Turnul Leopardului. ns nu-i critica prea deschis. Este un popor
mndru, cruia nu i-ar fi deloc pe plac s i se explice cum
funcioneaz totul n Anglia. i nu trebuie s-i ofensm.
Baxter ddu afirmativ din cap.


101
Avu tot timpul s descopere deosebirile existente n Turnul
Leopardului, deoarece trecur aproape opt zile pn cnd Consiliul
Cpeteniilor i primi pe refugiai. Pe parcursul acestei sptmni,
acetia nu avur altceva de fcut dect s se mbieze, s
plvrgeasc ntre ei i s urmreasc viaa turnului.
Era imposibil a considera democratic Turnul Leopardului. Aici
se rentlnea, cu anumite variante, sistemul normal din Melnon,
ns fr stupiditatea i brutalitatea care-l dezgustaser att de
mult pe Baxter. Exista indiscutabil un Popor Superior, care ocupa
toate posturile de rspundere i un Popor Inferior de servitori. ns
un membru al Poporului Inferior se putea ridica i deveni
rzboinic, scrib sau medic n rndurile Poporului Superior, exact
aa cum spusese Pen-Jerg. i chiar cei care rmneau n Poporul
Inferior nu aveau de ndurat administrarea cu o moarte
ngrozitoare pentru nite vagi devieri de la etichet. Trebuiau s
dea dovad de respect i deferen fa de Poporul Superior, ns
nu li se cerea nici o slugrnicie, nu erau njosii i brutalizarea
cuiva din Poporul Inferior reprezenta un delict grav. Baxter nu
putea spune c i-ar fi fcut plcere s triasc n Turnul
Leopardului, ns cel puin aceast existen nu l-ar fi nnebunit
de tot, precum n Melnon.
Ca i n celelalte turnuri, sistemul social era ct se putea de
apropiat de matriarhat. Consiliul Cpeteniilor era alctuit din zece
femei care trebuiau s voteze n unanimitate n privina
problemelor cruciale, cum era de exemplu rzboiul mpotriva
Turnului arpelui. Nu exista regin. Cele zece consiliere numite pe
via se schimbau la preedinie, fiecare pentru un an. Primul
Rzboinic, Primul Chirurg etc. Existau, ns nu participau la
lucrrile consiliului dect ca invitai i nu aveau drept de vot. Pe
de alt parte, demnitarii masculini aveau cu mult mai mult
libertate pentru a-i conduce serviciile dup bunul lor plac. Ct
despre nelepciunile de Rzboi i de Pace, acestea nu se respectau
dect de form.
Bineneles c acest Consiliu al Cpeteniilor nu accept cu
inim uoar ideea unui rzboi nverunat mpotriva altui turn i
mai puin un rzboi care ar fi dus inevitabil la o revoluie social n
ntreg Melnonul. n ciuda sfaturilor lui Baxter, Bryg-Noz nu
ascunse scopul final vizat de el. De fapt, n lipsa baghetelor mari i
a pericolului ca Nris-Pol s pun mna pe acestea, revoluionarilor
arpelui le-ar fi fost refuzat categoric orice ajutor.
Dac Nris-Pol ncerca ntr-adevr s pun mna pe baghetele


102
mari, ar fi rezolvat problemele tuturor. Iar soluia ar fi fost vzut
i auzit n ntreg Melnonul. ns aceasta nu era pe placul lui
Bryg-Noz. Nu vroia s-i vad turnul natal distrus de ambiia
prosteasc a lui Nris-Pol. ncerca n primul rnd s-l distrug pe
Nris-Pol. Baxter la fel.
Prin urmare, fcur o demonstraie a baghetelor mari. n
minile acum bine antrenate ale lui Baxter, una dintre ele
dezintegr n cea sngeroas doi criminali condamnai la moarte.
Aceasta i fcu pe Leoparzi s fac ochii mari. Dezvluirile lui Bryg-
Noz despre Nris-Pol i ambiiile sale i fcuser s se holbeze pe
muli alii. Peste dou zile, rzboinicii Leopardului devenir
partizani nflcrai ai nfruntrii.
La drept vorbind, i destinui ntr-o sear Baxter lui Bryg-
Noz, sunt de prere c dorina lor de a lupta ascunde altceva.
Cum adic?
Probabil se simt puin umilii, oprimai, s fie condui
astfel de ctre femei. Cred c pentru ei acest rzboi este cea mai
bun ocazie pe care o vor avea vreodat s fac ceva de capul lor.
Posibil. ns dorina lor nu schimb nimic. Consiliul
Cpeteniilor trebuie s-i dea aprobarea n unanimitate i pn
acum ei nici mcar nu ne-au invitat s lum cuvntul n faa lui.
Invitaia att de ateptat le parveni peste cteva zile, dar nu
ddu nici un rezultat. Bryg-Noz i Baxter i aprar cauza pe care
o relataser deja de douzeci de ori, n faa celor zece femei, cea
mai tnr n vrst de cel mult treizeci de ani, cea mai n vrst
o vrjitoare btrn, cu pielea ca pergamentul, ns cu mintea
ager, care avea probabil o sut de ani. Toate zece ascultar
politicos, ns preedinta lor vorbi aparent n numele tuturor cnd
declar:
Vom studia aceast idee. Aici, n Turnul Leopardului, nu ne
nchinm far rezerve n faa nelepciunilor de Pace i de Rzboi,
ns tim ce este bine pentru turnul nostru. i pentru moment nu
putem spune dac ceea ce cerei este o binefacere pentru noi.
Revenii mai trziu, mai ntrebai o dat i poate c vei primi un
rspuns.
Inutil de spus c Bryg-Noz ddu fru liber unei furii
monumentale odat ieit din sala de consiliu. Baxter pierdu o
groaz de timp s-l calmeze. n cele din urm, reui s-l fac s
bea nite vin i nc nite vin i nc. n curnd Bryg-Noz fu ntr-o
asemenea stare, nct ar fi cntat osanale nelepciunilor dac i s-
ar fi cerut. ns Baxter i suger doar c poate nu era necesar s


103
atepte ca acest consiliu s aprobe totul.
Nu vd de ce n-a putea s m neleg cu unii dintre
rzboinicii lor i cel puin s fac nite planuri. Vom avea nevoie de
tactici i arme absolut noi pentru a lua cu asalt un turn bine
aprat. Aceasta nu s-a mai ntmplat niciodat, nu-i aa?
N-n-nu.
Nici mcar nu tiu dac au ce ne va trebui. Pot descoperi n
cteva zile i s-i spun ce am aflat.
Mi mi se pare c este o idee, hc, ex excelent.
Acesta fu acordul pe care-l obinu Baxter nainte ca Bryg-Noz s
fie obligat s se npusteasc n sala de baie. Era de ajuns.
Prin urmare, Baxter petrecu urmtoarele zile stnd de vorb cu
rzboinicii i muncitorii din Turnul Leopardului i examinnd
slile lor de lucru. tia c pregtirea pentru acest rzboi avea s fie
relativ uoar, n comparaie cu unele lucruri pe care fusese nevoit
s le fac n Dimensiunea X. Nu trebuia s fie nevoit s antreneze
nite lupttori pornind de la zero, nici s reinventeze nite arme
uitate de secole, nici s-i nvee pe rzboinici mnuirea lor. Nici
mcar nu avea nevoie s confecioneze diferite unelte. Practic, totul
exista deja. rui grei de metal, ciocane cu dou capete, suluri de
frnghie de elevator, incredibil de uoar i rezistent, produse
chimice pentru obinerea fumului
Porunci totui s fie confecionate mii de sulie de aproape doi
metri lungime. Fiecare rzboinic din fora de asalt avea s duc cu
el un mnunchi de dousprezece n spate i s le mpart celor din
Poporul Inferior al arpelui. Acestea urmau s fie folosite de ctre
brbaii i femeile care nu aveau nici un antrenament, ceea ce-i va
provoca lui Nris-Pol o extraordinar durere de cap. Un om narmat
cu una din aceste sulie nu avea s fie, bineneles, egalul unui
rzboinic narmat cu o sabie, ns putea cu siguran s in la
distan orice persoan narmat cu o baghet mic.
n timp ce Baxter pregtea rzboiul, Bryg-Noz nu rmnea pasiv
pe latura politic. Peste o sptmn dup prima reuniune a
consiliului, cei doi brbai se ntlnir pentru a face schimb de idei
n faa unui urcior de vin. Bryg-Noz prea s-i fi recptat
ncrederea.
Aproape ca am reuit, Baxter. Opt dintre cele zece cpetenii
vor vota pentru rzboi i ne vor da mn liber s folosim resursele
Leoparzilor.
i celelalte dou?
Prima pur i simplu se hotrte mai greu. Toat lumea


104
spune c va vota pentru rzboi cnd va veni momentul.
Ar face bine s se grbeasc. Nris-Pol nu va rmne pentru
vecie cu minile ncruciate.
Se va grbi. Celelalte opt o hruiesc ntruna. Problema este
cea de-a zecea, Ye-Jaza, cea mai tnr. Este extraordinar de
ncpnat i irascibil. Nimeni nu ndrznete s ncerce s-o
influeneze, de team s nu voteze mpotriva a tot ce vor ncerca s
fac pentru urmtorii douzeci de ani.
Aadar, nu se poate face nimic cu ea?
Bryg-Noz ridic din sprncene, l privi atent pe Baxter, apoi, cu
oarecare ezitare, i spuse:
Poate Eti destul de capabil cu femeile, nu-i aa?
ntr-adevr
Se zice c la treizeci de ani Ye-Jaza este nc virgin. Dup
ct se pare, o femeie are tendina s se lase puternic influenat de
primul brbat care care face din ea o femeie, dac nelegi ce
vreau s spun.
Poate, poate De multe ori aceasta nu-i dect o legend.
Totul depinde de brbat i de femeie.
Nu te mai nvrti ca pisica pe lng blidul cu smntn,
Baxter, exclam Bryg-Noz. ntr-un cuvnt Ai fi gata s-o seduci pe
Ye-Jaza pentru a vedea dac i va da ascultare?
Sunt de acord. Dac este att de ncpnat i are un
caracter att de nesuferit, poate din cauza asta este nc virgin. i
dac i vine ideea s m acuze de viol? A fi pasibil de pedeapsa
capital n Turnul Leopardului, la fel ca trdarea la erpi.
tiu, zise Bryg-Noz i apoi adug cu o uurin forat: mi-ai
spus odat c nu eti indispensabil, sau mi se pare mie?
ntr-adevr.
Baxter nu putea nega, ns i muca furios degetele c, de data
aceasta, nu tiuse s-i in gura.


105

Capitolul XVII

Baxter n-o vzuse pe Ye-Jaza dect o dat, la reuniunea
Consiliului Cpeteniilor. Aceast ntrevedere sumar nu-i
dezvluise nimic despre caracterul ei. i amintea o femeie micu
i subire, cu faa usciv, aproape osoas, nconjurat de o claie
de pr negru-albstrui, pe care-l purta foarte lung, ca o fat
tnr. Nimic din ceea ce Baxter ar fi considerat seductor, dar
nici urt. Ddea impresia c rmne n afara discuiei, cu un aer
rezervat i trufa. O bnuia c tia prea bine ce vroia pentru a se
lsa ispitit de o strategie att de simplist ca cea propus de
Bryg-Noz. ns acesta se strduia degeaba, Baxter nu vedea ce-ar
fi putut face altceva n afar de a atepta la nesfrit ca Ye-Jaza s
se hotrasc. i nu aveau timp s atepte.
Nu aveau timp, pentru c poziia lui Nris-Pol n Turnul arpelui
se ntrea pe zi ce trecea. Periodic, grupul clandestin rmas n turn
trimitea un mesager i mesajele erau mereu aceleai. Nris-Pol i
ntrea garda. Nris-Pol surghiunise n Poporul Inferior apte
rzboinici influeni care i se mpotriveau, acuzndu-i pe nedrept de
trdare i de nclcare a legilor nelepciunilor. Nris-Pol trimisese
n slile de plcere patru femei care-l vorbiser de ru. Nris-Pol
fcuse asta, Nris-Pol fcuse cealalt, Nris-Pol, Nris-Pol, mereu
Nris-Pol
i regina Mir-Kasa ce naiba face n acest caz? trnti Baxter
ntr-o zi. Nu poate face nimic mpotriva lui Nris-Pol?
Poate s rmn n via, replic aspru Bryg-Noz.
Suferea din cauza ncordrii i mai mult dect Baxter. n fiecare
zi era tot mai brzdat de riduri i firele argintii din prul su
preau tot mai numeroase.
Este aproape tot ceea ce poate face, adug el. Doar dac
Ce?
Doar dac nu ne ghicete planurile noastre i cele ale lui
Nris-Pol. Nu este proast. Departe de a fi. Prin urmare, poate c
ateapt ca noi s atacm, s ne distrugem reciproc.
Ei, drace! Lsnd-o unic suveran a Turnului arpelui sau
a ceea ce va rmne din el! Dac ea tie ntr-adevr ce plnuim,
aceasta n-ar fi foarte complicat din partea sa. Dar cu siguran
habar nu are c vrem s rsculm Poporul Inferior.


106
Sper, bombni Bryg-Noz.
Din fericire, sosi o veste bun, nainte ca prul lui Bryg-Noz s
fie complet alb. Ye-Jaza l invit pe Baxter s cineze n intimitate n
apartamentele sale.
Extraordinar! exclam Bryg-Noz. Vei putea s ncepi s faci
impresie asupra ei. Dar, n numele nelepciunilor, n-o lua prea
repede!
Ai spus bine c tiu cum s procedez cu femeile, bombni cu
rutate Baxter. Atunci las-m s judec singur.
ns la acea cin Baxter nu avu nici o ocazie s-o ia repede sau
ncet. Era intim, n sensul c nu erau mai mult de doisprezece
comeseni. Preau s se afle acolo mai ales pentru a-i asigura un
public lui Ye-Jaza. Dac fusese tcut i rezervat la reuniune,
acas la ea i scoase prleala. Timp de dou ore practic nu nchise
gura, dect pentru a nghii. Limbuia ei ar fi putut fi de o
plictiseal ngrozitoare, dac n-ar fi avut o minte ager i chiar
strlucitoare. Purtat mai cu msur, conversaia sa ar fi putut fi
fascinant. ns toat seara Baxter n-a avut ncotro dect s
asculte aceast gazd autoritar.
Bryg-Noz, care se lsase prad unei sperane exagerate, fu
grozav de descurajat de raportul lui Baxter.
ntr-adevr nu puteai face nimic?
Da, bineneles, ripost tios Baxter. A fi putut-o smulge pe
Ye-Jaza din fotoliul ei i s-o violez pe mas n faa tuturor, printre
vesel i argintrie! Asta vroiai?
Bryg-Noz fcu spume la gur, dar nu zise nimic. Peste patru zile
Baxter primi o nou invitaie de la Ye-Jaza la cin. De aceast dat
nu erau dect ase persoane i el gsi cel puin una dintre ocaziile
pe care le cuta. Ceva ce spusese Ye-Jaza i aminti de una dintre
aventurile sale din Dimensiunea X. Profitnd de faptul c gazda sa
i trgea respiraia, ncepu s povesteasc nite anecdote din
cltoriile sale. Fusese ntotdeauna maestrul unei conversaii
destul de captivante, dar tia c de aceast dat trebuia s fie
fermector.
Reui. nainte ca Ye-Jaza s fie gata s-i reia tiradele, Baxter
reinuse atenia celorlali patru invitai. Pe el l ascultar pe
parcursul celor dou ore ct dur cina. Erau evident fascinai. Ye-
Jaza i roase furios frul timp de cteva minute; s fie ndeprtat
de la conversaie la propria sa mas era ceva nou pentru ea. Apoi
se calm i ncepu s asculte. ncetul cu ncetul, expresia feei sale
se schimb, deveni interesat, apoi fascinat i, n sfrit, ntr-o


107
oarecare msur surprins. Cnd seara lu sfrit, cu mult mai
trziu ca de obicei, ea l urmri cu privirea pe Baxter cnd iei, cu
un aer ct se poate de captivat.
Timp de patru zile fu o linite total. Apoi, ntr-a cincea, se
petrecur dou lucruri. Baxter primi o nou invitaie de la Ye-Jaza,
adus de aceast dat de ctre un mesager i redactat pe o hrtie
parfumat. Iar din Turnul arpelui sosi o veste care anuna c
regina Mir-Kasa l numise Intendent al Reginei pe tnrul frate al
lui Bryg-Noz, Kir-Noz. Bryg-Noz fu extrem de ngrijorat, netiind
prea bine dac era ceva bun sau ru.
Cte puin din fiecare, zise el n cele din urm, cu un oftat.
Dac Mir-Kasa poate numi pe cineva care este att de potrivnic lui
Nris-Pol, ea nu este probabil complet neputincioas. Iar Kir-Noz va
fi omul necesar pentru. A da nite ordine i a sta ntre ea i
ambiiile lui Nris-Pol.
ns aceasta va face din el prima int a lui Nris-Pol, nu?
Da. Urmtoarea sa manevr va fi condamnarea la moarte a
fratelui meu. Nu poate fi altfel. Prin urmare, trebuie s fim
pregtii s lovim naintea lui.
De aceast dat, Bryg-Noz nu fu nevoit s-l ndemne la aciune
pe Baxter. tia c va aciona ct va putea de repede.
Baxter fu ct pe ce s-i ating scopul n aceeai sear. Cnd
ajunse n sufrageria lui Ye-Jaza, vzu c masa era pus pentru
dou persoane.
Ea apru cteva minute mai trziu i Baxter se ntreb cine pe
cine ncerca s seduc. Purta o rochie lung, transparent, esut
cu fire de aur i brodat din mtase verde, care se ncreea n jurul
picioarelor sale zvelte. Prea s nu aib nimic pe dedesubt. Prul
era ridicat n coc nalt pe micul su cap aristocratic, cu o mic
diadem de aur strlucitoare. Prea puin stingherit i vocea sa
era vdit ncordat cnd l ntmpin i l rug s ia loc.
Masa fu servit, mult mai condimentat ca de obicei, ceea ce le
trezi setea. Baxter constat c Ye-Jaza bea mult vin. n curnd
ochii ncepur s-i strluceasc, gesturile devenir mai animate,
rsul mai degajat. Baxter era din ce n ce mai contient de reala
sa seducie fizic. i era din ce n ce mai puin capabil s-o
slbeasc din ochi, mai ales atunci cnd ea se ddea pe spate i
micii si sni perfeci se uguiau sub estura uoar a rochiei.
Sosir desertul i o alt sticl de vin. Rsul lui Ye-Jaza era i
mai vesel, aproape copilresc. Prea s renune la orice seriozitate.
Cu toate acestea, nu se ntmpl nimic mai mult i Baxter


108
consider preferabil s nu fac nimic doar dac-l ruga Ye-Jaza.
n sfrit se ridic, fiind atent unde calc. Cntrea aproape de
dou ori mai mult dect gazda sa i buse cu mult mai puin, dar
vinul era foarte tare.
Ea se ridic de asemenea, mpleticindu-se pe tocurile nalte,
ocoli masa i se apropie de Baxter, din ce n ce mai aproape, pn
cnd i atinse braele. Baxter nu se mic, lsnd-o pe ea s fac
primul pas..
Ea se apropie i mai mult i el se aventur s-o mbrieze. i
vzu gtul alb contractndu-se i fruntea nalt brobonind de
sudoare. ncet, Baxter i mngie spatele, urc pn la umeri,
degetele sale alunecar pe gt, sub micile urechi fine. Simea prin
estura transparent cldura corpului ei zvelt, abdomenul puin
bombat lipit de el. Fu cuprins de o dorin sincer cnd i mul
una dintre mini pe un sn.
Gtul lui Ye-Jaza se contract din nou. Apoi ea scoase un
suspin tremurtor.
N-n-nu, gemu ea. Nu, eu nu nu tu nu trebuie
Nu-l respinse, ns Baxter ls braele n jos i se ddu napoi,
privind-o n ochi. Preau mai mari ca niciodat i erau scldai n
lacrimi.
Voi reveni, i murmur el i iei din camer.
Ajuns n culoar, scoase un suspin profund de uurare. Atracia
fizic era indiscutabil, precum i reaciile corpului netiutor al lui
Ye-Jaza. ns ea trebuia s decid dac i va lsa acest corp s se
trezeasc pe deplin sau va ncerca s-l stpneasc. Baxter se
ntreb de ct timp va avea nevoie.
Bryg-Noz l atepta cnd se ntoarse n apartamentele sale. Era
vizibil surescitat, ns remarc totui expresia lui Baxter.
Ei?
Puin a lipsit.
Crezi c vei ajunge pn acolo data viitoare?
De unde vrei s tiu? explod Baxter. Femeile cele mai
normale sunt imprevizibile. Cele care sunt nc virgine la treizeci
de ani, cu att mai mult. i, de altfel, ce te face s crezi c o
singur noapte va face din Ye-Jaza sclava mea? Poate vor trebui
sptmni
tiu, Baxter, mormi Bryg-Noz, tiu bine, dar n sfrit
Am primit tiri importante din Turnul arpelui. Nris-Pol a
organizat un rzboi mpotriva Turnului Boului. Trimite o sut de
rzboinici.


109
Baxter fluier ncetior. Acesta era de departe cel mai
considerabil grup de rzboinici de care auzise vreodat vorbindu-
se. n general erau patruzeci, ca cel din prima sa zi din Melnon,
cteodat cincizeci. Dar o sut?
Cine sunt? ntreb el iute.
Bryg-Noz pru derutat.
Ce vrei s spui?
Sunt cu toii rzboinici din faciunea lui Nris-Pol, cu toii
dumani sau un amestec dintre acetia? Ar fi o mare diferen!
Ah! Da, da, neleg. Din cte tiu, nu trimite dect rzboinici
care nu fac parte din faciunea sa.
Asta-i ru. S-ar zice c vrea s scape de cea mai mare parte a
opoziiei, trimindu-i la rzboi. Astfel ar fi liber s acioneze
mpotriva lui Mir-Kasa, de exemplu.
Sau s descopere baghetele mari.
Precis. Cnd trebuie s aib loc acest rzboi?
n cea de-a dou zi a urmtoarei decade.
Baxter fcu o grimas. Nu mai erau dect apte zile. O
sptmn nu era deloc de ajuns pentru a pregti totul, chiar dac
ncepeau imediat. i n-o puteau face. Dar nici nu puteau atepta
cu braele ncruciate.
Prietene, i zise el lui Bryg-Noz, cunoti planurile noastre de
rzboi. Primul Rzboinic de aici la fel. Trebuie s v ntlnii
imediat i s ncepei s alegei nite oameni pentru poziiile-cheie.
Vom declana atacul nostru n ziua rzboiului lor mpotriva
Turnului Boului. Descotorosii de o sut de rzboinici ai arpelui,
vom avea o sarcin mai uoar.
ns Bine! Foarte bine. Dar dac Primul Rzboinic este
surprins
tiu. i va pierde postul. ns nu va fi aa. Cel puin nu din
partea singurei cpetenii de care trebuie s ne temem, Ye-Jaza. Eu
i voi da de lucru!
i vei da de lucru, repet Bryg-Noz. mi pari mult mai
ncrezut, aa deodat
i sunt mai mult sau mai puin. ns chiar dac nu eram
Vrei s ne asumm riscul s gsim balconul Turnului arpelui
ocupat de oamenii lui Nris-Pol, toi narmai cu baghete mari?
Bryg-Noz nu fu nevoit s rspund. Cei doi brbai se aezar
pentru a trasa planurile btliei. Baxter i trimise de asemenea un
bileel lui Ye-Jaza, invitnd-o s cineze la el. Aceasta era o abatere
ndrznea de la eticheta Turnului Leopardului, ns tia c, dac


110
ea accept, cel mai greu lucru va fi fcut.
Ea accept. Baxter uit de planurile sale de rzboi pentru a
pregti febril primirea. Cina, vinurile, decorul, propria sa inut
(doar un ort i nite cizme), alese totul pentru a crea cea mai
destins i mai erotic atmosfer care putea fi nchipuit.
Att de bine, nct era destul de sigur pe sine cnd Ye-Jaza sosi
n seara urmtoare. Era strlucitoare. Rochia sa era confecionat
dintr-o multitudine de franjuri mrunte care se ncreeau la fiecare
pas, negre i roii i diadema din argint. Nu mai tremura toat,
ns el o simi ncordat cnd o lu de mn pentru a o conduce la
mas.
Ea nu-l scp din ochi pe Baxter n timp ce servitorii mergeau
ncolo i ncoace, aducnd felurile fine de mncare i vinurile. Din
cnd n cnd i trecea vrful limbii peste buze. Bu repede trei
pahare de vin, aproape fr s se ating de farfuria sa. Prea s
fac aceasta intenionat i Baxter nelegea c ea tia ce plnuia el.
Singura ntrebare era Ce credea ea despre aceasta?
Un minut mai trziu Baxter afl. Punndu-i jos paharul, ea l
privi, cu un zmbet straniu.
tiu ce vrei, Baxter-Liza. Nu tiu dac vreau i eu. ns
doresc s-mi pstrez mintea limpede pentru a m hotr. Nu voi
mai bea. ns vei veni lng mine, Baxter-Liza i vei ncerca s m
iei.
Cu siguran nu era cea mai clduroas invitaie pe care o
primise vreodat de la o femeie. ns totui inima i tresri. ansa i
se oferea. De el depindea s profite ct mai bine.
Se ridicar concomitent i se ndeprtar de mas. Baxter
ntinse braele i Ye-Jaza avans lent, ca i cealalt dat. Cnd el o
cuprinse, i ncolci braele n jurul gtului. Se ag de el cu o
for surprinztoare, de parc ar fi avut nevoie de o susinere dect
din pasiune.
O mngie pe spate, strecurnd vrfurile degetelor printre
franjuri. i simi pielea goal, neted, cald, tare. Auzi un geamt
scurt. Minile sale coborr mai jos, ctre rotunjimile crnoase. Ea
gemu din nou i strnse convulsiv braele.
El nclin capul i ncepu s-o srute. Mai nti un srut cast pe
frunte, apoi pe ochi, vrful nasului (pe care-l avea destul de mare),
obraji, gt i, n sfrit, buzele.
Acestea erau uscate i rmaser un moment strnse. n sfrit,
se ntredeschiser i, dup o ezitare, se desfcur n arztoare
petale umede, care preau s vrea s-l nghit pe Baxter. Limba sa


111
ni i o mngie pe a lui. i vzu ochii dndu-i-se peste cap i
nchizndu-se; se temu o clip c i va pierde cunotina. Timp de
o venicie, i se pru, ea rmase aa, palid, tremurnd, abia
respirnd. i apoi minile sale se nviorar i nu-l mai respinser.
Le apucar pe ale lui Baxter i le conduser pe abdomenul su, pe
sni, printre franjuri.
Avea nite sni de feti, att prin mrime ct i prin
consisten. Baxter simi n cuul palmelor sale mameloanele
ridicndu-se i ntrindu-se. Se ntreb confuz oare ce culoare
aveau.
Minile lui Ye-Jaza se puser din nou n micare, alunecar pe
umerii lui Baxter, de-a lungul spinrii i l strnser i mai
puternic. El nelese atunci c depise ultimul obstacol. Ye-Jaza
asculta acum chemarea corpului su, un corp care atepta cu
nerbdare s fie transformat.
Baxter auzea de asemenea chemarea propriului su corp, prin
urmare o ridic n brae, srutnd-o pe buze. Era i mai uoar
dect i nchipuise. O duse fr efort n dormitor i o puse pe pat.
Apoi se ntoarse pentru a-i scoate ortul i cizmele.
Se temea un pic c aceast pauz o va face s-i schimbe
prerea. Dar se nelase. Cnd se ntoarse spre ea, gol, cu
membrul ridicat ca un bompres, ea nu se mic. Ochii i se
rotunjir vznd acest membru vanitos. Dar n privirea sa nu era
nici team, nici ezitare. Ye-Jaza prea s se fi retras ntr-o lume
personal, dincolo de orice rezisten dar poate i dincolo de
orice reacie.
Baxter se lungi lng ea. i relu mngierile, zbovi ndelung
asupra snilor i i simi respiraia accelerndu-se. Apoi minile
sale alunecar repede pe abdomenul plat, pentru a se strecura
ntre coapse. Ea i desfcu ncet picioarele i fu scuturat de un
frison ndelungat. Nu un orgasm, nu nc. Doar reacia la nite
senzaii noi, de necontrolat, depind tot ceea ce-i imaginase
mintea sa i simise corpul su pn acum.
ncet, treptat, Baxter ddu la o parte franjurile, pn cnd ea
rmase la fel de goal ca el. Ye-Jaza i cobor privirea asupra
corpului ei dezgolit, un pic surprins s se vad astfel, ns nu zise
nimic i nu se ncord. Scuturnd din cap, ls s-i scape un
strigt scurt. Blnia sa umed era att de neagr, nct prea
aproape albastr. Baxter observ c mameloanele umflate, n
erecie, erau de un superb maron ciocolatiu.
Ye-Jaza gfia acum de dorin i nu scpa din ochi membrul


112
mndru al lui Baxter, de parc ar fi vrut s-l atrag n ea doar prin
fora acestei priviri. El nu mai atept mult. Ridicndu-se pe
ambele brae, ocup poziia, cu mare grij, deoarece tia c ea nu
va putea sau nu va dori s-l ajute. i apoi, n timp ce ea i
desfcea instinctiv coapsele, alunec nuntru.
Simi o uoar rezisten i mpinse cu delicatee. Atunci totul
ced i el se scufund deodat. Ea scoase un strigt, cu o voce
ascuit, ns imediat umiditatea sa cald se strnse n jurul lui,
att de brusc, nct fu rndul lui Baxter s lase s-i scape un
strigt. tia c ar trebui s se rein ct mai mult cu putin n ea,
deoarece orgasmul su avea s se lase mult ateptat, prima dat.
ns a ti i a face erau dou lucruri diferite. Foarte diferite, n
timp ce ea se contorsiona sub el i l cuprindea cu braele i prile
cele mai intime ale corpului su.
I se pru c se scurse o venicie pn cnd tnra reacion n
cele din urm. Dar aceast reacie fu de o violen ngrozitoare. Ye-
Jaza hohotea de plns, urla, zgria, se ridica, tresrea, se rsucea
n toate prile. Odat cu ultima contracie nnebunitoare a
vaginului su, ochii i se ddur peste cap i i pierdu cunotina.
De parc n treizeci de ani de virginitate se acumulase o cantitate
fantastic de energie, gata s fie eliberat ntr-o singur clip.
ns dac Ye-Jaza i eliberase toat energia, ea o recuper
repede. i gsi chiar mai mult dect ar fi crezut vreodat posibil.
Trei zile ntregi trecur nainte ca ea s prseasc apartamentele
lui Baxter. n acest moment erau amndoi la captul puterilor i
nu se prea ineau pe picioare. Lui Ye-Jaza nu-i trebui dect o
singur experien pentru a deveni sclava amorului. n special,
sclava amorului lui Baxter.
Brbatul i ndeplinise n mod strlucit cea mai important
parte a misiunii sale. Ye-Jaza rmase la fel de mndr i
ncpnat fa de toat lumea. ns nu mai era dect argil n
minile lui Baxter. i i ddu acordul la rzboiul mpotriva
Turnului arpelui.


113

Capitolul XVIII

Se lumina de ziu i soarele era la fel de azuriu ca n dimineaa
sosirii lui Baxter n Melnon, ns turnurile erau nc acoperite cu
cea, precum i Pmntul Necultivat din jurul Turnului arpelui,
unde se tupilau i ateptau cinci sute de rzboinici, alei pe
sprncean.
Nu fuseser alei att de minuios pe ct i-ar fi dorit Baxter,
ns nu le putea nicicum refuza refugiailor arpelui dreptul de a
contribui la eliberarea locuinei lor. i trei sute sau mai muli
dintre brbaii Leopardului, dintre cei mai buni, trebuiau s
compenseze aceast slbiciune. Mai erau de asemenea cele dou
sute de lupttori clandestini din interiorul turnului. Baxter i
Bryg-Noz lansau mpotriva lui Nris-Pol cea mai important for de
rzboi care fusese vreodat vzut n Melnon de cel puin dou
secole ncoace. i ea avea s fie i mai puternic de ndat ce
suliele pe care fiecare om le cra aveau s fie mprite celor din
Poporul Inferior.
Prin urmare, aveau de partea lor fora, curajul i hotrrea, ns
ndemnarea, simul subtil al btliei care s le spun cnd
trebuie s loveasc i cnd trebuie s atepte oare le posedau?
Baxter ridic ochii spre soare. Avea s afle fr ntrziere.
Privi n jurul lui. Cineva care ar fi supravegheat balconul n-ar fi
putut bnui c cinci sute de oameni erau ascuni n Pmntul
Necultivat, gata s treac la atac. Toate feele i armele fuseser
unse cu o crem de culoare brun-cenuiu i toat lumea era
mbrcat n verde decolorat. Fusese nevoit s lupte pentru a-i face
pe rzboinicii Leopardului s renune la inuta lor galben-
portocalie att de vizibil. Unii comandani chiar ncercaser s
invoce nelepciunea de Rzboi, ns Consiliul Cpeteniilor i
reduse la tcere.
Ceaa ncepea s se mprtie sub razele de soare. Baxter se
nl un pic pentru a vedea dac grupul de rzboi aprea pe
balcon. Spera c acesta se va grbi. Vroia ca cei o sut de
rzboinici s se afle n drum spre Cmpul-de-Lupt nainte ca cei
din turn s-i declaneze atacul. n caz contrar, grupul de rzboi
avea s intre n lupt. Ca s nceap ziua cu o btlie pe tot
frontul contra la o sut de rzboinici antrenai nu era deloc pe


114
gustul su.
Cteva siluete ncepur s apar la balustrada balconului, nu
prea numeroase. Urmau nc tradiia blestemat a nelepciunii de
Rzboi ns nu pentru mult timp.
Baxter i purta cele dou sbii obinuite, precum i o baghet
lung ntr-o teac de stofa, n bandulier, la spinare. Aceasta era
rezervat strict pentru cel mai ru caz: problemei de via sau
moarte. Bryg-Noz i Baxter credeau amndoi c ar fi mai bine s
petreac ntreaga zi de lupt fr a dezvlui mai mult dect era
necesar existena acestor arme redutabile. Folosirea lor n plin
conflict ar fi declanat un haos total.
Siluetele de pe balcon erau mai numeroase. nc nu era nici un
semn de schimbare a rutinei obinuite, nici de contientizare a
vreunui pericol. Un om sttea mai ntr-o parte. Baxter vzu
strlucind un elevator, care cobor i se balans exact n faa
omului. Primul la sol l lu. Imediat ce ajunse jos, Baxter auzi
declaraia oficial la o sut de metri de locul unde se ascundea.
Imediat i ncepur i ceilali coborrea, elevatoarele devenir
din ce n ce mai numeroase. Baxter simi cum i bate inima i
percepu de asemenea ncordarea celor patruzeci de oameni care-l
nconjurau. Trebuiau s formeze o for de diversiune i s nu
intre n lupt dect dac nu exista alt modalitate de a distrage i
ocupa grupul de rzboi. inta lor principal era balconul i
ntlnirea cu cei din fora principal de asalt.
Deodat, printre cei care ateptau pe balcon se produse o
tulburare i nite sbii strlucir la soare. Una dintre siluete fu
mpins peste balustrad. O form ntunecat plonja drept n jos
de la peste aizeci de metri, btnd disperat din mini. Un mic val
de praf se ridic atunci cnd omul atinse solul. Peste o clip veni
rndul celui de-al doilea, apoi a altor doi. Unul dintre acetia prea
s fie mbrcat n inuta de lucru a Poporului Inferior, ns chiar i
ochiul de vultur al lui Baxter nu putea fi sigur de asta.
Acum era sigur c ceva luase o ntorstur foarte proast n
atacul din interiorul turnului. Acesta trebuia s fie lansat de la
cele mai joase nivele ctre balcon, s-l curee, apoi s coboare
elevatoarele pentru oamenii de la sol. Astfel atacatorii n-ar fi
trebuit s urce luptnd pe scrile nguste, unde tot avantajul ar fi
fost de partea aprtorilor. ns acest atac nu trebuia s fie
declanat nainte ca grupul de rzboi s se afle n drum spre
Cmpul-de-Lupt. Cineva comisese o greeal i fusese dat
alarma. Baxter njur copios cu jumtate de voce.


115
O clip mai trziu o nou greeal. De aceast dat din partea
unuia dintre oamenii lui Baxter. Uitnd s mai atepte semnalul,
el se ridic din ascunziul su i lans din rsputeri bomba
fumigen. Atunci Baxter njur cu voce tare, cu un rget care se
rostogoli peste tot Pmntul Necultivat. Nite rotocoale groase de
fum verde se desfurar brusc n jurul su, c rspuns la prima
bomb, n timp ce cercetaii schimbau mesajul. Urechea fin a lui
Baxter percepu nite strigte de lupt de cealalt parte a turnului,
n timp ce principalul grup de asalt ieea din ascunziul su i
trecea la aciune.
Nu mai pierdu timpul s njure. Rul era fcut. Acum se punea
problema s salveze ce se mai putea salva. Baxter se ridic la
rndul su, lu o bomb fumigen din sacul agat de centur i o
lans ct putu de departe spre grupul de asalt. Fumul gros verde
se rspndi i i acoperi repede cmpul vizual, amestecndu-se cu
ceaa, pentru a forma o perdea impenetrabil.
Vzndu-l pe Baxter n aciune, cei patruzeci de rzboinici l
imitar. Grupul de asalt dispru n fumul care se rspndea acum
n ambele pri, n fa i n spate. Peste cteva clipe, dup
explodarea primei bombe, Baxter se pomeni nconjurat de un
perete verde, opac i mictor. Cu puin noroc, oamenii si i
grupul de asalt aveau s fie complet invizibili de pe balcon. Acolo
sus nu aveau nici cea mai mic idee ce se ntmpl la sol.
Scoase din sac o brasard alb pe care i-o leg de braul stng.
Toat lumea din ambele tabere era n verde, era necesar ntr-
adevr un semn de recunoatere pentru a nu-i confunda pe
atacatori i aprtori. Spera c nici un om nu va uita aceast
precauie, n caz contrar cu att mai ru pentru ei. Nu inteniona
s se opreasc pentru a pune ntrebri.
n sfrit, duse la buze un fluier i sufl din rsputeri. Ceaa,
fumul, propriii si nervi ncordai deformau bizar sunetul. Acesta
pru s se repercuteze de zidurile tuturor celor apte turnuri ca un
strigt nfricotor de agonie. ns n spatele lui Baxter i de
ambele pri rsunar imediat paii oamenilor care fugeau cu pas
iuit. Nite siluete difuze n fum, direct spre turn i grupul de
rzboi. Rzboinicii din Melnon erau obinuii cu duelurile, nu cu
btliile pe tot frontul. Cei ai arpelui nu vor fi deci capabili s
reziste unui atac n mas. ns nici rzboinicii Leopardului nu prea
aveau suficient antrenament pentru a-l efectua. Baxter spera c
surpriza, rapiditatea i ecranul de fum aveau s-i ajute. i scoase
din teac ambele sbii i se npusti nainte.


116
Baxter purta nite sandale uoare, ca i oamenii si i fugea cu
uurin pe terenul denivelat. ns ceilali alergau i mai repede.
Nu parcurse nici jumtate din drum i auzi deja n faa sa strigte
de lupt i de moarte, precum i zgomotul sbiilor ncruciate.
Apoi se npusti ntr-un vrtej mai dens de fum i se pomeni n
plin centrul btliei. O mic siluet nervoas se npusti asupra lui
cu sabia ntins. Nu avea brasarda alb pe bra. Baxter par din
reflex. Sabia sa scurt se nfipse att de puternic, nct strbtu i
armura i carnea. Sngele ni pe verdele strlucitor, omul scoase
un urlet i se cltin, dndu-se napoi.
El czu peste unul dintre oamenii lui Baxter, forndu-l s se
opreasc. O sabie lung uier prin perdeaua de fum i tie cu
precizie capul revoltatului. ns aceasta l ncetini la rndul su pe
adversar, destul de mult ca Baxter s se ndrepte n fa, s treac
pe sub garda sa i s-i expedieze o lovitur ntre picioare.
Omul se ndoi i sabia lui Baxter lovi. Capul zbur o secund n
vzduh, apoi se rostogoli lng primul.
Aceasta fu prima i ultima nfruntare pe care Baxter reui s i-
o aminteasc limpede. ncepnd cu momentul cnd cel de-al doilea
cap atinse solul, btlia pru s se desfac i s se nvlmeasc
n jurul su ntr-un interminabil haos de lovituri de corpuri n
micare, de sbii strlucitoare, de urlete. i aminti c i pierduse
sabia scurt sub reversul unui rzboinic uria i c ripostase cu o
lovitur de karate la gtlej. Apoi se poticni de un cadavru care se
rostogoli deodat sub picioarele sale, se rostogoli la rndul su
pentru a evita o sabie lung. Apoi se ridic printr-un salt, n
spatele adversarului, i fcu o foarfec la gt i i-l rupse ca pe un
morcov.
Se auzi chiar urlnd:
Oprii-v! Rzboinici ai arpelui, oprii-v! Nu venim dect
pentru a-l distruge pe Nris-Pol, un pericol pentru noi toi! Nu
suntem dumanii votri!
ns nimeni din grupul de rzboi nu-l crezu. De altfel, nici nu se
atepta la asta.
n sfrit, lupta ncepu s se calmeze, fumul s se mprtie.
Civa supravieuitori din grupul de rzboi fugir drept n fa, n
Pmntul Necultivat, urmrii de civa oameni ai lui Baxter. Alii,
mai puin nnebunii, alergar spre elevatoare i ncepur s urce.
ns Baxter prevzuse aceasta. Civa dintre oamenii si se
npustir n fa, balansnd nite cabluri uoare. Le nvrtir n
jurul capului, apoi le lansar n aer. Greutile le rsucir n jurul


117
firelor elevatoarelor i le ncurcar. nainte ca oamenii de pe
elevatoare s reacioneze, cei de la sol legau trainic cablurile de
nite rui solizi. Cteva lovituri bune de ciocan i nfigeau n
pmnt. Mai departe nu urma dect o tragere a funiei ntre troliul
de deasupra i ruul de dedesubt.
n general, cel care ceda era troliul, care nu rezista la o tensiune
suplimentar. Unul cte unul, troliurile cedar i lsar
elevatoarele s cad. Civa rzboinici supravieuir czturii
pentru ca oamenii lui Baxter s fie nevoii s lupte cu ei. ns
Baxter l vzu pe unul dintre ei plonjnd vertical, de la peste
douzeci de metri. Acesta se rostogoli pe pmnt ca un vierme
tiat n dou, cu coloana vertebral vizibil rupt. Baxter alerg
spre el i i puse capt suferinelor cu o lovitur de sabie.
n timp ce se ridica, o suli lansat de sus se nfipse la mai
puin de doi metri de el. Ridic furios capul, ns bg de seam c
n jurul cozii era nfurat i legat un petec de hrtie. l lu i l
citi.
Balconul e al nostru. Fora principal de asalt i ocup poziia.
Altur-te nou ct mai repede. Bryg-Noz.
Era ntr-adevr scrisul lui. Baxter se ntoarse spre oamenii si i
rcni:
Avem balconul! Ne vor cobor elevatoarele. Toat lumea s m
urmeze!
Grupul de rzboi nu mai era periculos. Jumtate din oameni
erau mori sau rnii, cealalt jumtate fugise, demoralizat de
acest atac neateptat, venit din fumul de comar. n timp ce-i vor
reveni, btlia principal din turn avea s ia sfrit, n bine sau n
ru.
Baxter atepta nerbdtor, n timp ce elevatoarele coborau unul
dup altul i oamenii si teferi se urcau n ele. Fumul aproape
dispruse acum i putea s vad o mulime dens pe balcon. O
bun parte dintre ei erau narmai cu sulie.
Cnd ultimul su om urc, Baxter lu n sfrit un elevator.
Firul se ncord, trapezul se cutremur i se balans n vzduh.
Rezist i strnse din dini. Lupta nu-l impresionase deloc, vzuse
altele cu mult mai rele. ns micarea de pendul a acestui aparat
care se nla rapid era un lucru cu care nu avea s se obinuiasc
niciodat, orict timp ar fi petrecut n Melnon.


118

Capitolul XIX

Bryg-Noz l ajut pe Baxter s treac de pe elevator pe balcon.
Btrnul avea braul drept nfurat cu un pansament grosolan,
murdrit cu snge uscat, ns prea s se in destul de bine. Pe
picioare. n orice caz, vocea sa era destul de clar cnd i red pe
scurt situaia. Practic toat fora de asalt urcase i acum se
scoteau provizoriu din funciune elevatoarele i troliurile.
De ce? ntreb Baxter.
Nu vrem ca oamenii lui Nris-Pol s fug spre celelalte turnuri.
i nu vrem ca rzboinicii celorlalte turnuri s vin n ajutorul lui
Nris-Pol. Trebuie s dm aceast lupt ntre noi.
Bine. i suliele i Poporul Inferior?
Peste o mie sunt deja narmai. i inem pentru moment jos.
De ce dracu facei asta? tun i fulger Baxter. Trebuie s
mergem repede. Nu avem timp s ne facem snge ru n privina
detaliilor, nici s ncercm s pstrm sub control Poporul Inferior.
Baxter se lovi brusc peste frunte, n timp ce-i venea un gnd, o
palm att de sonor, nct Bryg-Noz tresri.
Ce ai, Baxter-Liza?
Puurile nc funcioneaz?
Da.
Perfect. nseamn c Nris-Pol nc nu-i d seama de
importana acestui atac. n caz contrar, ar fi oprit puurile i ne-ar
fi lsat s urcm luptnd pe scri, la fiecare nivel. Ne-ar fi trebuit
sptmni ntregi. Dar fiindc puurile funcioneaz Poi s-mi
dai cei mai buni cincizeci de lupttori ai ti?
Cincizeci? Ce vrei s faci?
Vreau s urc n apartamentele regale, pentru a le ocupa.
Nris-Pol trebuie s-o apere pe Mir-Kasa. Chiar dac nu vrea,
rzboinicii ar face-o probabil far ordinele sale, sau chiar n pofida
lor. Doar dac, bineneles, nu are intenia s-o ucid
l vzu pe Bryg-Noz cutremurndu-se la acest gnd.
Oricum ar fi, relu Baxter, atacul meu ar trebui s atrag
cteva sute de oameni ai lui Nris-Pol la nivelul superior. Fr
ndoial, n-ar rmne destui pentru a apra scrile, mai ales dac
dai drumul celor din Poporul Inferior.
S le dau drumul? ns ei


119
tiu perfect ce vor face. ns ai provocat deja cele mai mari
stricciuni, declannd atacul prea devreme. Vei mai ezita s faci
un pas n plus, un pas care i-ar putea aduce victoria i s pierzi
tot ceea ce ai nfptuit pn acum? Vrei ca biata Kun-Rala s fi
murit degeaba?
Sgeata i atinse inta. Bryg-Noz nchise pentru o clip ochii i
Baxter i vzu buza inferioar tremurnd. Ddu ncet din cap i
murmur cu o voce nbuit:
i ai putea-o, de asemenea, salva pe Mir-Kasa
Baxter i zise c ntre ei doi existase probabil o afeciune real,
cndva. ns nu avea timp de pierdut cu sentimentele lui Bryg-
Noz. Zvonul despre ceea ce vroia s fac se rspndise deja pe
balcon. Civa oameni l nconjurau, trgeau de el, cereau s fie
alei. Nu-i putu reprima emoia n faa unei asemenea ncrederi
inspirate de reputaia sa, n timp ce urma s-i conduc, poate,
ntr-o misiune sinuciga.
Cu cei cincizeci de oameni dup el, Baxter se repezi ctre puul
reginei. Cabinele erau concepute pentru a transporta uor
douzeci i cinci de oameni. Trimise jumtate din grupul su spre
puul rzboinicilor, cu ordinul de a urca la nivelul apartamentelor
reginei. Nu-i plcea s-i divizeze astfel forele, dar nu se punea
problema s urce pe scri la aproape o mie de metri nlime. i
vroia ca oamenii si s ajung n form pentru lupt.
Ua puului se deschise n timp ce Baxter i conducea coloana
spre ea. i scoase din teac ambele sbii i se opri n loc, vzndu-
l pe Primul Rzboinic n persoan n fruntea propriului su pluton,
pe culoar. Apoi veni rndul Primului Rzboinic s rmn
nmrmurit, s fac ochii mari i s strige un ordin celor care mai
erau n cabin.
Baxter i arunc n aer sabia scurt, strpungnd armura unui
om n timp ce ieea din cabin. Acesta apuc sabia care ieea din
abdomenul su, scoase un strigt glgit i se prbui. Corpul su
bloc glisiera uii, meninnd-o deschis, n timp ce cei din cabin
se strduiau s-o nchid. Baxter sri, cu sabia lung n aer.
Aceasta cobor i capul omului aplecat spnzur hidos. Acum dou
cadavre blocau ua i cei din interior renunar s-o nchid, i
scoaser sbiile din teac i se ngrmdir n jurul lui Baxter,
scond strigte incoerente. Cu ochii holbai i gura deschis, nu
reprezentau o privelite prea atrgtoare.
ns erau prea furioi sau prea nfricoai pentru a mnui bine
sabia. Nici unul nu se apropie de Baxter. El se ddu napoi i


120
propriii si oameni atacar i se rostogolir peste aprtorii
turnului, care erau copleii de numrul de doi contra unul, fr a
mai vorbi de groaza care i fcea s-i piard capul. ase czur n
tot attea secunde.
Primul Rzboinic nu fcu nici un gest pentru a-i scoate sbiile
din teac, nici pentru a se apra n alt mod. De asemenea, nici
unul dintre oamenii lui Baxter nu-l considerar periculos, nici
mcar demn de a fi atacat. Rmase n via ceva mai mult timp
dect oamenii si i ncepu chiar s se strecoare pe lng peretele
coridorului, cutnd febril cu privirea o ieire. Deodat rsunar
nite strigte i urlete asurzitoare, urmate de pai grbii i o hait
din Poporul Inferior apru pe coridor, agitnd nite sulie. Primul
Rzboinic avu timp exact s ridice n sus braele i s urle: N-n-
nuuuuuu! nainte ca cei din Poporul Inferior s se npusteasc
asupra lui. Aceti oameni cunoteau prea bine dragostea lui fa
de bagheta de administrare. Cnd terminar s-l strpung cu
suliele, Primul Rzboinic nu mai reprezenta dect o grmad
cioprit, un terci sngeros, care zcea n mijlocul culoarului.
Baxter abia dac-i acord o privire i se gndi la ceea ce
semnifica sfritul su. Dac cei de sus l trimiseser pe Primul
Rzboinic n persoan pentru a comanda jos contraatacul, ei bine,
ideile lor despre ceea ce se ntmpla aici trebuiau s fie nc i mai
confuze dect i nchipuise Baxter. Prin urmare, trebuiau lovii
nainte s aib timp s le limpezeasc puin.
i mpinse oamenii n cabina puului i l puse n micare fr
s le dea mcar timp s bage de seam. Civa se dezechilibrar i
czur.
Cnd se apropiar de nivelul apartamentelor reginei, Baxter le
strig:
Imediat ce se va deschide ua atacai!
n cabin rsunar nite rsete i, mpreun cu ele, scrnirea
sbiilor scoase din teac. Baxter simi ncetinirea, apoi cabina se
opri i ua alunec uor.
Cei douzeci i cinci de oameni nir din ea cu o violen care
ar fi fcut s cedeze chiar i un numr de zece ori mai mare.
Urlau, chelliau, rcneau njurturi i cele mai grosolane epitete
pe care le cunoteau i fceau nite mulinete teribile cu sbiile lor.
n coridor erau cel mult treizeci de oameni pentru a le face fa n
acest moment. Atacul lui Baxter i zdrobi ca o lovitur de berbece.
Foarte muli din cei treizeci se prbuir nc din primele clipe.
Nu erau nici mori, nici mcar rnii, n majoritatea lor, ns


121
simplul impact fizic al acestui asalt i rsturnase. Totui, chiar
dac erau teferi i neatini cnd czuser, deveniser mai puin
sau deloc cnd ncercaser s se ridice. Baxter i oamenii lui
miunau peste tot, lovind cu vrful i tiul, precum i cu
picioarele i pumnii. Armura care rezista sbiei nu putea
ntotdeauna mpiedica coastele s fie rupte cu o lovitur bun de
picior. n curnd solul fu presrat cu un numr crescnd de
cadavre, iar spaiul dintre corpuri deveni ncet rou de snge i
lunecos. Chiar nainte ca Baxter s-i dea bine seama, primii
aprtori erau scoi din lupt, mori sau pui pe fug.
ns acetia nu erau nici pe departe singurii pe care-i postase
Nris-Pol la acest nivel i Baxter pricepu acest lucru imediat. De
fapt, se prea c Nris-Pol i pstra principalele trupe de rezerv n
jurul apartamentelor reginei. Ua celuilalt pu se deschise, de
acolo ni cel de-al doilea grup al lui Baxter i apoi urm
contraatacul inamic, bubuind prin coridor, n numr de aproape o
sut de rzboinici.
Se npustir asupra celui de al doilea grup al lui Baxter nainte
ca acesta s aib timp s se desfoare. De aceast dat cei ai lui
Baxter fur masacrai fr s neleag ce se ntmpla cu ei.
Strigtele de durere, urletele de furie, zornitul armelor alctuiau
un vacarm infernal. Civa reuir s scape pentru a se altura
primului grup, dar majoritatea murir pe loc. Totui, i dduser
lui Baxter timpul s-i rearanjeze oamenii n linie compact. Att
de bine, nct atunci cnd trupa lui Nris-Pol i relu atacul, reui
s o ntmpine. Se isc o lupt i mai ndrcit, nct Baxter
pierdu firul a ceea ce se ntmpla n jurul su.
Trebuia s fie n ase locuri concomitent, s conduc
contraofensiva, s-i adune pe cei care cedau, s rensufleeasc
inimile, s reia atacul, s aib grij de ce s-ar fi ntmplat n
eventualitatea c ar fi fost atacai din spate. Din cnd n cnd,
avea satisfacia s-i simt sabia nfigndu-se ntr-un adversar i
s vad o bre n formaia inamic. Dar n curnd nu mai rmase
dect cu douzeci i doi de oameni, apoi optsprezece, apoi
aisprezece. ncetul cu ncetul, Baxter ddea napoi, fcnd s se
retrag mica sa for i s se ndeprteze de apartamentele reginei.
tia c o lsa vulnerabil pe Mir-Kasa, c propria sa moarte nu era
dect o chestiune de minute. ns era hotrt s rmn n via
cu ct mai muli dintre oamenii si i s lupte atta timp ct ar fi
putut respira, mica i ridica sabia.
Tumultul btliei se ntei i atunci la urechile lui Baxter


122
ajunser nite zgomote absolut noi. Un tropit de cizme,
scrnetul loviturilor de sbii. Acestea veneau acum din fundul
culoarului, din spatele atacatorilor lor. Auzi alte strigte, Trdare!
Trdare!, precum i Mir-Kasa!
Cineva i ataca din spate pe oameni lui Nris-Pol i Baxter ar fi
dat un bra s zicem, un deget pentru a afla cine era. ns
vedea cu propriii si ochi c rzboinicii lui Nris-Pol ezitau, se
ntorceau nervos, se retrgeau puin. Cei care se aflau chiar n faa
micii trupe a lui Baxter i lsar n jos armele. Atunci el lu o
decizie rapid i fcu doi pai mari n faa oamenilor si, agitndu-
i cele dou sbii nsngerate. Rcni:
La atac!
i se npusti asupra liniilor inamicului, fr s se uite dac
ceilali l urmau. Fuseser supui la destule ncercri mpreun n
aceast zi, nct era sigur c acetia vor face acelai lucru.
l urmar. Cei aisprezece rzboinici, lac de snge i de sudoare,
lovir dumanul aproape concomitent cu el. Primele trei rnduri se
dezintegrar, n plin confuzie. Civa oameni se luptar, alii se
ddur la o parte, majoritatea pur i simplu fcur stnga-
mprejur, ca s-o tearg.
Sau cel puin ncercar. Atacai din fa i din spate, oamenii lui
Nris-Pol erau din ce n ce mai ngrmdii unul n altul. Mulimea
lor bloca ntreg coridorul i nu aveau mcar suficient loc pentru a-
i folosi armele. Baxter i ai si i tiar o trecere prin aceast
mulime, ntmpinnd din ce n ce mai puin rezisten, pe
msur ce panica cuprindea rndurile dumanului. Baxter vedea
deja n fundul coridorului linia de sbii care avansa ncet cu
strigtele Mir-Kasa!
n cele din urm, cele dou fore se ntlnir. Cea mai mare
parte dintre tovarii lui Nris-Pol murir pe loc, dar civa se
predaser, aruncndu-i armele i ngenunchind n semn de
supunere. Preau zpcii de ceea ce tocmai li se ntmplase, ns
doi-trei l fulgerar totui pe Baxter cu privirea, n timp ce trecea
prin spatele lor, pentru a le lega minile. Unul dintre ei mormi:
Ateapt puin s se ntoarc cpetenia noastr! Vei fi ceva
mai puin mndri, tu i banda ta nesplat!
Baxter nu avu timp s se ntrebe ce vroia s spun omul. Unul
dintre rzboinicii celeilalte fore se repezi spre el pentru a-l nfca
de bra.
Baxter-Liza! Baxter-Liza! Kir-Noz vrea s-i vorbeasc. Vino
repede, pentru c este pe moarte.


123
Baxter i bg ambele sbii n teac i l uim n fug. l gsir
pe Kir-Noz puin mai departe, sprijinit de peretele unui mic alcov.
Din gura sa curgea snge, fcndu-i figura i mai palid. O privire
i fu suficient pentru a vedea c mesagerul nu minise. Kir-Noz nu
mai avea de trit dect cteva minute.
Fratele fratele meu Ce face? ntreb rzboinicul cu o voce
joas, dar nc limpede.
Este rnit, dar va supravieui pentru a conduce Turnul
arpelui.
Sper. Tu trebuie s-l gseti pe Nris-Pol. Este un loc
n slile de lucru
Stomacul lui Baxter nghe. Nris-Pol gsise baghetele mari?
Vroia s pun ntrebarea, ns limba i se lipi de cerul gurii. Kir-Noz
totui i rspunse:
A spus arm nou i va ucide pe toi cei care i se
mpotrivesc. Pe tine n primul rnd te urte cum o urte i
pe Mir-Kasa.
Ea ce face? ntreb ncet Baxter.
A luat otrav, sufl Kir-Noz. Este moart.
Apoi capul i czu i peste cteva secunde muri.


124

Capitolul XX

Baxter se ridic suspinnd. Dac Bryg-Noz ntr-adevr avea s
conduc Turnul arpelui, el avea s fie foarte izolat n timpul
domniei. Fratele su, Mir-Kasa, Kun-Rala cu toii erau mori.
Baxter se ntoarse i fcu un pas ctre oamenii care ddeau la o
parte cadavrele, pentru a degaja coridorul i a-i conduce pe
prizonieri.
Acest pas i salv viaa. n aceeai clip n spatele su se
produse o deplasare puternic de aer, auzi un uierat brusc i se
ntoarse exact la timp pentru a-l vedea pe unul dintre oamenii si
n fundul culoarului, evaporndu-se ntr-un nor roiatic.
Instantaneu Baxter sri n alcovul unde zcea Kir-Noz i se lipi de
perete. Aerul pri din nou i un alt om se transform n cea
roie.
Scondu-i febril bagheta mare din sac, Baxter gndea cu toat
viteza. Ci oameni narmai cu baghete mari aruncase Nris-Pol n
lupt? Era i Nris-Pol printre ei? Baxter spera din tot sufletul.
Un al treilea prit, o a treia pat roie pe pmnt. Atunci
oamenii se mprtiar, abandonnd prizonierii, abandonndu-l pe
Baxter, abandonnd terenul ctigat, pentru a disprea ntr-o fug
nebun, cuprini de panic. Erau capabili s nfrunte curajoi un
numr de trei ori mai mare de dumani, ns nu baghetele ucigae.
Baxter avea totui dou motive de consolare. Se pare c nu
exista dect un singur om narmat cu o baghet mare i aceast
arm nu putea trage dect n linie dreapt. Adversarul lui Baxter
nu-l putea ochi fr s se aeze el nsui pe linia de ochire. Prin
urmare, pentru Baxter era suficient s rmn acolo unde era i,
cu puin noroc, curiozitatea sau setea de rzbunare l-ar fi atras pe
duman n cmpul su vizual. Se strdui s se destind ct mai
mult posibil, far a-i pierde deloc vigilena.
Se scurse un minut, apoi dou, apoi trei. Coridorul, ntreg
nivelul preau tcute ca un mormnt. Baxter fu nevoit s atepte
cel puin zece minute pn s aud zgomotul unui pas, unui
singur pas, ncet, prudent. Dup o venicie, cum i se pru, fu
urmat de un alt pas, apoi de mai muli, mai repezi. Baxter se
surprinse reinndu-i respiraia. Apoi ls s-i scape o slab
exclamaie de surprindere, vzndu-l pe Nris-Pol aprnd la colul


125
coridorului.
Baxter iei la loc deschis, punndu-i pe umr bagheta mare.
nainte ca ochii rotunjii al lui Nris-Pol s se poat ncrucia cu ai
si, aps pe trgaci. i aps degeaba. Trgaciul ruginise.
Nris-Pol nici mcar nu avu timp s neleag situaia, cu att
mai puin s se bucure de victorie. Baxter deja reaciona. Avea
obiceiul s nvee s se serveasc de o arm n toate modurile
posibile, chiar i cele mai neverosimile. Se antrenase n aruncarea
baghetelor mari, precum i n folosirea lor ca ciomege. Acestea
cntreau cincisprezece livre i, lovind cu mnerul n fa, puteau
cauza destule stricciuni.
Astfel, cnd bagheta lui Nris-Pol se ridic pentru a-l ochi, cnd
degetul acestuia se crisp pe trgaci, Baxter sri asupra lui. i
ridic bagheta mare i lovi cu ea din toate puterile. Din simplu
reflex, Nris-Pol o ridic pe a sa pentru a para lovitura care-i ochea
capul. Cele dou baghete se izbir cu un zgomot puternic, metalic,
att de violent, nct Baxter fu ct pe ce s-o scape din mn pe a
sa. Dar de scpat o scp Nris-Pol. Bagheta Sa se rostogoli pe
pmnt i Baxter sri asupra lui, ridicndu-i arma pentru a-i
sparge capul.
Lovitura czu n gol. Capul lui Nris-Pol nu se mai afla acolo
unde credea Baxter. Rapid ca fulgerul, rzboinicul fcuse stnga-
mprejur i galopa deja. Baxter l urm. Ghicise destinaia lui Nris-
Pol. tia c trebuia s-l opreasc, mii de viei depindeau de acest
lucru. Dac omul descoperise baghetele mari, remarcase oare
capcana lui Kun-Rala? Posibil. i poate c fugea ntr-acolo foarte
hotrt ca nimeni s nu domneasc asupra Turnului arpelui,
dac el nu putea fi stpnul acestuia.
Baxter fugea repede, dei luptase din zori de ziu. Dar Nris-Pol
i-o lu nainte. l vzu aruncndu-se prin ua unui pu i apoi
vzu indicatorul aprinzndu-se n timp ce cabina plonja. Fr s
se opreasc, fr s njure mcar, Baxter spori viteza i continu
s fug spre urmtorul pu. Printr-o ntmplare miraculoas,
cabina nu era dect la o distan de cteva nivele; o apsare pe
buton o fcu s coboare n cteva secunde. Se arunc n ea i
cobor cu o vitez vertiginoas. ns avea peste un minut ntrziere
fa de Nris-Pol. Cteva secunde erau pe deplin suficiente pentru
ca rzboinicul disperat s-i duc la bun sfrit sinistrul su plan.
Baxter reui cu greu s nu-i rein respiraia n timp ce cabina
plonja. i mai greu i veni s nu se ngrijoreze de prezena
rzboinicilor n slile de lucru sau n mprejurimi. ns trebuia s


126
treac, trebuia s-l ajung pe Nris-Pol, trebuia s reueasc, mort-
copt. i ddu seama c i se ncurcau gndurile i respir profund,
ncercnd s se calmeze. Tocmai reuise cnd cabina se opri.
Ua se deschise. Baxter cunotea drumul spre slile de lucru,
prin urmare nu avu nevoie s se mai uite n jur. Sri din pu,
rsturnnd doi maitri narmai cu baghete de administrare, care
se ntinser ct erau de lungi i l privir cu stupoare galopnd
prin coridor.
Baxter i abandonase bagheta ruginit n cabin, pentru a
putea fugi mai repede. ns Nris-Pol mai avea un avantaj
considerabil. Baxter i auzea tropitul pailor n faa sa. l vzu
apoi pe Nris-Pol npustindu-se n sala unde erau depozitate
baghetele mari. i nu ndrzni s-l urmeze acolo imediat. Omul
putea cu uurin s pun mna pe alt baghet mare i s fie
pregtit s-l transforme n cea roie. nc o dat Baxter se lipi de
un perete, se strecur pe lng el i arunc o privire prudent prin
u.
Nris-Pol era pe jos, n genunchi. inea cu o mn mnunchiul
de tuburi, iar cu cealalt fcea ceva cu firele. Sau cel puin ncerca
s fac ceva. Baxter i auzi njurturile nciudate i nnebunite i
scoase un suspin de uurare. Capcana lui Kun-Rala nu
funcionase! n orice alt moment, aceasta ar fi fost un dezastru,
dar n prezent era o binefacere pentru Turnul arpelui. Nris-Pol
gsise baghetele mari prea trziu i i fusese team s le mpart
oamenilor si. Acum avea s plteasc pentru cele dou greeli ale
sale. Baxter se repezi n sal.
i el comise o greeal. Una singur, nensemnat, ns putea
totui s-i fie fatal. I crezuse pe Nris-Pol nnebunit, pe jumtate
dement, redus la neputin din cauza panicii. Dar n timp ce
Baxter ataca, Nris-Pol se rsuci, nfc de jos o unealt grea i o
arunc direct n el. Baxter sri n sus, ns unealta l lovi n
genunchiul drept. O durere fulgertoare i urc n ntreg piciorul i
fu ct pe ce s cad. Reui totui s-i ridice ambele sbii i s
nainteze cu greu.
n acel moment Nris-Pol l-ar fi putut ucide. ns, vzndu-l pe
Baxter naintnd spre el, acesta clac. Era prea mult pentru nervii
si ncordai, scoase un puternic strigt animalic i se npusti spre
u, trecnd pe sub sbiile adversarului.
Baxter se ntoarse i l urm. Gsi putere s alerge, n ciuda
durerii din genunchi, n ciuda oboselii. Nu numai s alerge, ci s
alerge repede. Nu era dect la civa pai de Nris-Pol cnd ddur


127
n coridorul puurilor.
n timp ce se ndreptau spre ui, n coridor se repercut un
bubuit extraordinar. Solul, pereii, tavanul se cutremurar,
aruncnd o ploaie de moloz peste cei doi. Toate indicatoarele
puurilor se stinser, iar cteva explodar ntr-o jerb de cioburi de
sticl.
Baxter nu avu nevoie de urletul de furie al lui Nris-Pol pentru a
nelege ce se ntmplase. Undeva, foarte departe, deasupra sau
dedesubtul lor, cineva ntrerupsese brusc curentul puurilor.
Pentru restul luptei, trebuiau cu toii s foloseasc scrile.
Nris-Pol se repezi ctre cea mai apropiat u a scrii nainte s
se potoleasc ecourile ntreruperii curentului. Plonj pe trepte cu
civa pai naintea lui Baxter. Dac s-ar fi oprit s lupte, l-ar fi
putut nvinge sau cel puin l-ar fi putut reine destul de mult timp
pentru a le permite oamenilor si s vin n ajutor. ns Nris-Pol
nu judeca mai mult dect un cine turbat. Nu mai avea dect o
singur idee, s scape de acest uria acoperit de snge, care l
urmrea, agitndu-i sbiile strlucitoare.
Coborr amndoi scara n spiral. Respiraia lui Baxter uiera,
avea plmnii n flcri, picioarele din cauciuc. Junghiuri
groaznice n genunchi i urcau pn la creier de fiecare dat cnd
piciorul su drept clca pe o treapt.
La un moment dat, se poticni i fu ct pe ce s se rostogoleasc
peste capul fugarului. De cteva ori auzi nite gemete nnebunite
care indicau c i Nris-Pol se mpiedica. ns reuea s rmn n
picioare i chiar s-i pstreze avantajul.
Nris-Pol era nc n fa cnd ajunser la captul scrii, cu
peste o sut cincizeci de metri mai jos; cei doi oameni nir
dintr-un coridor la nivelul balconului. Nris-Pol arunc o privire
ngrozit peste umr i se avnt n direcia balconului, cu Baxter
pe urmele sale. Acesta din urm observ civa rzboinici ai lui
Bryg-Noz, nite oameni din Poporul Inferior narmai; pe de o
parte, i spunea c trebuie s-i cheme ca s pun mna pe Nris-
Pol, ns, pe de alt parte, i repeta c lupta trebuia s se
desfoare doar ntre el i Nris-Pol.
n sfrit, ieir pe balcon i Nris-Pol continu s fug direct
spre balustrad, far s ncetineasc. Nu ncetini nici cnd ajunse
n dreptul ei, se izbi violent i se rsturn. Nici mcar nu scoase
un strigt. Plonj de la peste aizeci de metri n cea mai mare
tcere.
Cderea lui Nris-Pol n-o provoc imediat pe cea a Turnului


128
arpelui. ns aceasta uur considerabil lucrurile cnd aprtorii
aflar despre moartea cpeteniei lor. Ei descoperir de asemenea
c cei din Poporul Inferior se rspndeau pretutindeni n turn,
narmai cu sulie cu care i strpungeau pe toi membrii Poporului
Superior pe care-i ntlneau. Moralul aprtorilor czu, sbiile lor
de asemenea. Cu mult nainte de ora cinei, orice rezisten
ncetase. Peste o or oamenii lui Bryg-Noz i aliaii lor din Poporul
Inferior ocupau deja ntreg turnul i chiar reuiser s repun n
funciune puurile.
Baxter confisc apartamentele Primului Rzboinic, pentru a face
din ele postul su personal de comandament. De pe geam se uita
cum apune soarele peste Melnon, cu turnurile din vest imense i
ntunecate n lumina apusului. Erau mai multe felinare ca de
obicei pe celelalte turnuri, ceea ce nu-l surprindea deloc. Cu
siguran, toat lumea urma s petreac o noapte far somn. i
aceasta nu avea s fie ultima. ns Turnul Leopardului i Turnul
arpelui aveau nite rzboinici cu ochii n patru. Ele nu aveau s
fie surprinse sau distruse, nici n aceast sear, nici n alt
noapte. i odat ce nu aveau s fie distruse, fostul sistem din
Melnon avea s dispar pentru totdeauna.
Baxter tocmai se gndea c nu mncase de mult timp, cnd sosi
un rzboinic al Leopardului pe care-l cunotea. Aducea un mesaj
de la Ye-Jaza, pe hrtia sa de scrisori parfumat. Acest parfum i se
pru deplasat lui Baxter, care nu respirase toat ziua dect
mirosuri de snge i sudoare. ns desfcu scrisoarea i un surs
amar i ncrei buzele cnd o citi. O mototoli i o arunc jos.
Ce-i acolo, onorabile Baxter-Liza? ntreb rzboinicul.
Ye-Jaza vrea s vin s se ntlneasc cu mine aici n
aceast sear aici, n Turnul arpelui. Vrea s vad ce s-a
nfptuit
Caut senzaii ieftine, mormi cu rutate rzboinicul.
Armura sa era crpat i deformat de lovituri, iar picioarele
acoperite cu snge. Se luptase cumplit toat ziua i era, n ceea ce
privete spectatorii n cutare de senzaii tari, de aceeai prere cu
Baxter.
Cere imposibilul, declar Baxter. Va trebui s i-o spun.
Rzboinicul scutur din cap cu dezgust.
Nu fi att de ncrezut, Baxter-Liza. Ye-Jaza este geloas,
extraordinar de geloas. Dac n-o lai s vin, va crede c eti cu
alt femeie. i atunci
Rzboinicul nu vru s spun mai multe. Baxter oft.


129
tiu. Va face tot ce va putea ca s rup aliana dintre cele
dou turnuri.
Da i este n stare chiar s ncerce s porunceasc s te
ucid. Ar fi o catastrof pentru Melnon, dac-mi pot permite s-o
spun. Ceea ce ai fcut nu numai astzi, ci
tiu, tiu. Vom vorbi mai trziu despre aceasta. Prin urmare
a face mai bine s-o las s vin. Poi s te duci s-i spui. ns alege
nite rzboinici foarte siguri pentru a o escorta. N-am ntr-adevr
nici un chef s fie strpuns de o suli a celor din Poporul Inferior
n cazul n care nu va fi recunoscut.
Rzboinicul salut i iei fr s adauge nimic. Baxter se ls s
cad greoi ntr-un fotoliu. De ce nu? se gndea el. Mir-Kasa
murise, Kun-Rala, de asemenea. Nu mai avea nici o femeie n
Melnon, n afar de Ye-Jaza. Ar fi fost relativ uor s pstreze buna
dispoziie i s salveze aliana. i, cntrind bine totul, tnra era
o companie foarte plcut, acum cnd treizeci de ani de virginitate
ncpnat fuseser mturai i aruncai la gunoi.
Intrai, zise el distrat cnd auzi un nou ciocnit la u.
Aceasta se deschise i patru rzboinici l mpinserm camer pe
Primul Chirurg al Turnului arpelui. Baxter se ridic stupefiat.
Iat pe cineva neateptat, zise el. Te credeam mort.
Ei bine, nu sunt, replic tios Primul Chirurg, care prea
mult mai stpn pe sine dect n ziua cnd Baxter l vzuse
tremurnd la anunarea venirii lui Mir-Kasa. Nu mai mult dect
majoritatea celorlali medici, scribi i muncitori. Am reuit s ne
ncuiem n apartamentele noastre. ns vom iei de acolo dac ne
promii s ne protejezi de Poporul Inferior. De fapt chiar suntem
gata s lucrm pentru tine i Bryg-Noz, dac ne tratezi bine.
Oboseala i nclcea ntr-att gndurile, nct pentru moment
nu nelese prea bine ce vroia s spun Primul Chirurg. n sfrit
nelese i tresri.
De ce? ntreb el iute.
Hm! Ceea ce ai fcut astzi, n Turnul arpelui, nu mai
poate fi reparat. Muli au murit deja. Alii vor muri dac nu se face
nimic. Atunci la ce bun? Suntem nvini. Cel puin medicii i
scribii au suficient bun sim pentru a nelege acest lucru.
Fr a fi invitat, se aez ntr-un fotoliu, de parc picioarele l-ar
fi refuzat s-l mai duc prea mult timp. Baxter rmase drept,
sucind i rsucind gndurile n mintea sa. Cooperarea membrilor
Poporului Superior era ntr-adevr lucrul la care el i Bryg-Noz se
ateptau cel mai puin. ns dac aceasta era oferit, dac Primul


130
Chirurg vorbea n numele celorlali ei bine! Sarcina lui Bryg-Noz
avea s fie cu att mai uoar! Baxter ddu ncetior din cap.
Foarte bine. Accept oferta ta. Rzboinici, conducei-l pe acest
om la Bryg-Noz. Ar fi bine ca el s aib ultimul cuvnt.
Micul pluton ocoli fotoliul pentru a pune mna pe chirurg, ns
acesta ridic o mn.
Ateptai. Mai am s-i spun ceva, Baxter-Liza.
Te ascult..
Am un mesaj de la regina Mir-Kasa.
Surprinderea l fcu pe Baxter s se aeze brusc.
Mir-Kasa? Dar Dar ea a murit! A luat otrav!
Primul Chirurg zmbi cu condescenden, totui destul de
nervos i cltin din cap.
Nu era dect un drog care a cufundat-o ntr-un somn att de
profund, nct putea fi cu uurin confundat cu moartea. Am
fcut-o s-l ia azi diminea, nc de la nceputul atacului, pentru
ca oamenii lui Nris-Pol s n-o caute ca s-o ucid. S-a trezit i cere
s te vad.
Acestea fiind zise, rzboinicii l scoaser afar repede, nainte s
mai poat spune vreun cuvnt.
Nici Baxter nu putu spune nimic pentru un moment. Iar cnd
vorbi, o fcu pentru a njura temeinic i copios. Nu regreta c Mir-
Kasa nu murise, bineneles, ns noua situaie amenina s
complice serios lucrurile. I-ar putea oare trimite un alt mesaj lui
Ye-Jaza, rugnd-o s nu vin? Posibil, dar la ce ar folosi? i ce
neplceri ar provoca aceasta?
Nu, va trebui s foloseasc iari puul pentru a urca n
apartamentele regale i a-i explica situaia lui Mir-Kasa. Ea era
mai n vrst, mai experimentat. Poate c i mai neleapt i mai
indulgent n ceea ce privete o istorie de acest gen. Poate c n-ar
fi aranjat mare lucru n cele din urm, dar cel puin n aceast
sear l-ar fi scutit pe Baxter de neplceri. Bineneles, cu excepia
cazului cnd Ye-Jaza ar fi pretins un amor pe care el, mult prea
epuizat, nu putea s-l practice. i era foarte probabil s pretind
aa ceva.
Existau momente n viaa lui cnd putea aprecia avantajele
vieii monahale.
Se ridic greoi din fotoliu su i se ndrept spre sala de baie.
Mir-Kasa se atepta desigur ca el s se debaraseze de murdria sa,
de sudoare i de snge. Dou servitoare se apropiar pentru a-l
ajuta s se dezbrace de armur.


131
n timp ce acestea ntindeau braele spre el, avu impresia c
tavanul se fisura cu un zgomot infernal. Un vuiet, un bubuit
rsun att de violent, nct n capul su explod o durere
fulgertoare. Fu aproape orbit. Un gen de voal negru i czu peste
ochi i n acest ntuneric i se pru c un vnt turbat spulbera totul
n jurul su, glacial, terifiant, ridicndu-l de la pmnt i lundu-l
cu sine n fisura din tavan. ns nu-i era fiic. Ordinatorul l
cutase, l gsise, l nfcase i l aducea n Dimensiunea
Normal, departe de Melnon, de problemele i de femeile sale
geloase.
Vntul continu s sufle cu putere n timp ce Baxter era
proiectat din ce n ce mai sus. Vedea cum nivelele trec unul dup
altul, ca nite fulgere, contopindu-se toate, deoarece el se nla cu
mult mai repede dect o cabin de pu. i apoi travers acoperiul
Turnului arpelui i vntul l duse n noaptea din Melnon. Pentru
un moment ndelungat nc mai deslui cele apte turnuri care
formau un cerc vast sub el, luminile lor strlucind n ntuneric.
Apoi fu cuprins de frig, durerea explod din nou n capul su i nu
mai vzu nimic.


132

Capitolul XXI

Baxter se ridicase din patul su de spital i fcea gimnastic
atunci cnd infirmiera i anun pe J i lordul Leighton. Urc din
nou n patul su, chioptnd puin de piciorul drept. Genunchiul
era aproape complet vindecat i nu mai avea motive s stea n
micul spital al complexului subteran. ns acesta era obiceiul: de
fiecare dat cnd se ntorcea din Dimensiunea X l ineau sub
observaie, i fceau un examen medical complet de rutin i l
interogau. Uneori revenise cu nite rni sau nite maladii care l-ar
fi rpus n cteva ore sau cteva zile.
J i lordul Leighton i strnser mna i J l examin din cap
pn-n picioare cu un aer patern.
Ce face genunchiul, Richard?
Fr probleme, este aproape normal.
Perfect. Atunci te poi pregti s prseti spitalul de ndat
ce medicii i vor da acordul. i s-i iei cteva zile de concediu pe
deplin meritate.
Baxter se mir.
Credeam c vroiai s v ajut n organizarea noului centru de
antrenament, chiar dup ntoarcerea mea.
Leighton mormi:
Pentru moment nu-i chiar att de necesar. La urma urmei
n sfrit Nu te putem epuiza fr s-i acordm un pic de
concediu.
Btrnul savant, contrar obinuinei sale, prea mai puin sigur
pe el i de ceea ce spunea. Baxter se ntreb ce mesaj secret se
ascundea n spatele unui comportament att de insolit. J zmbi
larg.
Haide, haide, bunul meu prieten, s fim sinceri cu Richard.
El are dreptul s tie totul. Vrei s-i spui tu sau vrei s-o fac eu?
Prin urmare, exista ntr-adevr un motiv pentru situaia jenant
n care se afla lordul Leighton. Probabil se ivise ceva ce se opusese
proiectului centrului. Leighton zmbi vag, tui uor i n cele din
urm spuse:
La drept vorbind, Richard, exist un mic scandal n legtur
cu centrul nostru.
Baxter ridic din sprncene i se neliniti imediat.


133
O problem de securitate? Cineva a trdat?
Nu, nu, nimic asemntor. Este mai mult ceva personal.
tii, aveam un arhitect, perfect abilitat pentru munca secret, gata
s ne prezinte planurile sale pentru restaurarea casei. Puteam
avea deplin ncredere n el. ns din pcate ancheta noastr de
securitate ancheta de securitate a MI6
J i arunc o privire ironic lordului Leighton care, lucru
extraordinar, se ncurc.
Hm! Ancheta de securitate ne-a dezvluit un detaliu din
viaa acestui hm! Domn.
Deci? fcu Baxter, cruia chestiunea ncepea s i se par
interesant.
Ei, bine, el avea o amant foarte tnr, aproape
adolescent, n Soho. i soia sa a aflat. O situaie absolut
dezolant pentru ea, trebuie s-o recunoatem.
Far nici o ndoial.
Totui, dup comportamentul adoptat de lordul Leighton,
aceasta nu era totul.
S-ar prea c ea l-a urmrit n Soho, l-a surprins cu fata i i-
a omort pe amndoi cu satrul de buctrie.
Aceast explicaie fu pronunat precipitat, dintr-o singur
suflare, dup care lordul Leighton oft profund i i terse fruntea
de sudoare cu o batist murdar.
Aadar, continu J n locul su, proiectul este provizoriu n
pan. Am reuit s muamalizm afacerea i s ascundem presei
soarta srmanului imbecil. Dar trebuie s nelegi c este o situaie
teribil de jenant.
Baxter izbucni n rs.
neleg foarte bine. Mai cu seam n ceea ce-l privete pe
arhitect. Poate c ar fi trebuit s se propun voluntar pentru
Proiectul Dimensiunea X. Acest ordinator blestemat este uneori
foarte comod pentru a pune un tip la adpost de nite femei
geloase!
Leighton i J l privir pe Baxter cu oarecare curiozitate. Acesta
nelese c ei nc nu avuseser ocazia s asculte nregistrrile
raportului su. Prin urmare, le explic n ce situaie se afla exact
n momentul ntoarcerii sale, mprit ntre Mir-Kasa i Ye-Jaza.
Leighton catadicsi s rd scurt, iar J s zmbeasc i mai scurt.
n acest caz, suntem bucuroi c te-am readus napoi la
timp.
i eu sunt foarte fericit c m-am ntors.


134
Ceea ce reprezenta un adevr indiscutabil.