Sunteți pe pagina 1din 134

INTIMITATEA NOPII

SANDRA BROWN
CAPITOLUL 1
Isobel nu era prea sigur dac fcuse o greeal.La nceput,bineneles,avusese
ndoieli.Dar reuise n cele din urm s treac peste ele,zicndu-i c erau doar
emoiile i ezitrile inerente.Era,totui,un pas important s prseasc locurile att de
familiare din Earl's Court,Londra,unde-i avea apartamentul,pentru a se muta n
inuturile muntoase ale Scoiei,chiar dac fusese invitat acolo de o prieten,chiar dac
o atepta i o slujb i o cas cu tot confortul,inclus n contract.
Cory zicea c nu-i ntreag la minte.Probabil c,fr sciala constant a fiicei sale,ar
fi ajuns s cread ea nsi acest lucru.Astfel,dei de obicei se ntmpl

contrariul,atitudinea lui Cory nu fcuse dect s-o conving pn la urm c procedeaz


bine.
N-avea cum s nu fie binevenit orice schimbare care ar fi ndeprtat-o pe fata ei de
treisprezece ani din mediul viciat al aglomeraiei urbane i al colegilor de coal.
Totui,Isobel privea perspectiva plecrii cu oarecare nervozitate.De fapt,de cnd
murise Edward,ntmpina astfel orice problem ce se ivea.De mult timp hotrse s-i
fie singurul stpn,ns de data asta dezrdcinarea ei i a lui Cory de singura cas pe
care o avusese fiica ei era o decizie mai serioas ca oricnd.
Ct despre Edward,nimeni nu se ateptase s moar.La patruzeci i cinci de ani ar mai
fi putut tri mult vreme,cel puin aa i nchipuia ea nainte.Nu bea,nu fuma,era un
stlp al comunitii.Iar mama lui i spusese lui Isobel cu toat seriozitatea cnd aceasta
pomenise prima oar de plecarea n Scoia,c era mare pcat c nu ea,Isobel,fusese la
volanul mainii zdrobite de trenul deraiat la barier,care-1 omorse pe Edward dar o
cruase pe Isobel,aceasta alegndu-se doar cu cteva zgrieturi.La urma urmei,Edward
ar mai fi avut nc attea de fcut n viat,pe cnd ea nici mcar nu ncercase s-i
arate ncrederea n viitorul comun i s se converteasc la religia
lui.Da,era adevrat,recunoscuse Isobel - dei doar in sinea ei.i pentru asta i fcuse
de multe ori mustrri de contiin dup moartea lui.Faptul c nu fusese de acord s
treac la iudaism era unul din desele motive de ceart ntre ei,ns,dei nelegea i era
de acord cu toate argumentele i cu toate cauzele pentru care luptau
evreii,nemaivorbind de faptul c avea chiar muli prieteni evrei,sentimentele ei erau
prea controversate ca s poat lua o astfel de decizie.i n plus,nu fusese niciodat de
prere c religia,de oricare fel ar fi e mai important dect nelegerea uman.n
copilrie cltorise mult cu tatl ei n colurile cele mai btute de soart ale lumii i
ajunsese la convingerea c ceea ce conteaz mai mult e credina n sine i nu credina
n cine tie ce Dumnezeu mitic.Isobel nu tia care din cele dou credine e mai
bun,aa c se hotrse s le considere pe amndou la fel.
Totui,Edward nu-i mprtise opiniile,dei cnd se cstoriser o asigurase c nu o
va obliga s fac nimic din ce nu-i convine.Cu toate astea,timp de paisprezece
ani,dup numeroase certuri,Isobel i dduse seama c n promisiunile lui exista i
reversul medaliei.
Asta era i principala cauz a nenelegerii ei cu mama lui.i ceruse oare prea mult?
Doamna Jacobson nu fusese de fapt de acord ca fiul ei s se nsoare cu nimeni,fiindc
se simea prea bine purtndu-i de grij i fcnd totul ca s aib o via tihnit.n
calculele ei nu intrase niciodat o adolescent orfan fr un ban n buzunar i care
abia reuea s se mpace cu moartea tatlui.

Privind n urm,ca de multe ori de cnd murise Edward,Isobel trebuia s recunoasc


totui c poate i d-na Jacobson avea dreptate n felul ei.Poate c Edward fusese prea
btrn pentru ea,poate c,pe de alt parte,ea cutase pe cineva s ia locul
tatlui.Oricum,anii petrecui mpreun fuseser n cea mai mare parte fericii.Cel puin
n msura n care erau majoritatea mariajelor din cercul ei de prieteni.
Dispariia brusc a lui Edward fusese o lovitur pentru toi chiar i pentru Cory,care n
ultimii doi ani din viaa tatlui ei fcuse tot ce putuse ca s-1 mulumeasc.De cnd
plecase de la coala particular (la care chiar mama lui insistase ca ea s se
duc),mutndu-se la coala de stat din apropiere,Cory devenise un copilproblem.Bineneles,bunica ei susinea c asta se datora n primul rnd faptului c
Isobel o privase de identitate de vreme ce o lsase s fie nghiit de sistemul
nvmntului de stat.Isobel i Edward,atunci cnd mama lui nu-i fcea splaturi pe
creier nu erau de aceeai prere.Pur i simplu incontien i spirit independent,era de
prere Isobel,atunci cnd dirigintele lui Cory,pentru a nu tiu cta oar,i raporta
despre ce era n stare fiica ei s fac.Lipsea de la coal sistematic,vorbea murdar,se
preta la mici furturi din magazine.Cory era ntr-adevr vinovat de toate acestea Nici
gnd s se strduiasc s ia note mari,sau s aspire la vreo fcultate aa cum sperase
Isobel nsi cndva,astfel nct diavolia de treisprezece ani fcuse tot ce-i sttuse n
putin s-i necjeasc prinii.Mai mrav ns,este faptul c nici mcar nu-i era ct
de ct ruine.i fcea chiar plcere s-i creeze o reputaie att de proast.
Cteodat Edward spunea c poate ar fi fost mai bine dac ar fi ascultat-o pe mama lui
i ar fi trimis-o pe Cory n continuare la coala particular.Dar Isobel l convingea de
fiecare dat c nu era aa.Deja se simea prea tare influena doamnei Jacobson n viaa
fiicei lor,de vreme ce Cory se tot trezea dnd citate din vorbele bunicii ori de cte on
nu i se fcea pe plac.Moartea lui Edward de acum zece luni i dduse lui Isobel un
respiro.n golul creat n viaa celor dou,ea i Cory s-au apropiat mai mult dect
putuser vreodat n ultimii ani.Isobel ncepuse chiar s spere c,paradoxal,moartea
soului ei avea s aduc schimbri n bine.C,n sfrit,Cory i putea da seama ce
scurt e viata,ceea ce s-ar fi ntmplat ntr-adevr dac doamna Jacobson n-ar fi gsit
de cuviin s-i bage din nou nasul unde nu-i fierbe oala.
Pn la moartea lui Edward,Isobel avusese jumtate de norm n biroul unui
avocat.Fiind cstorit aa de tnr i pentru c rmsese nsrcinat foarte devreme,a
trebuit sa atepte pn ce Cory a nceput coala s se poat apuca s nvee s devin
secretar.Edward i aa nu era de acord ca ea s munceasc i doar faptul c lui Cory i
trebuiau mereu haine i nclminte,iar acestea erau foarte scumpe,1-a fcut s i dea
n cele din urm consimmntul s lucreze.Iar lui Isobel ajunsese chiar s-i plac s
munceasc.Ceea ce nu-i plcuse nainte era s-i petreac zilele ateptnd plicticoasele

diminei de discuii la o cafea cu doamna Jacobson,sau ascultndu-le pe prietenele


acesteia brfind pe oricine nu se ncadra n codul lor strict de bune maniere.Isobel nu
se ndoia c i ea era vizat n acelai fel din momentul n care ncepuse s lucreze
pentru Gordon Isaacs.Dar nu avea un program ncrcat,aa c era ntotdeauna acas
cnd sc ntorcea Cory de la coal.
Moartea lui Edward schimbase totul.n noile circumstane n care situaia financiar se
nrutise,jumtatea de norm nu mai ajungea.Asigurarea rmas de la Edward abia
dac
acoperea
ipoteca
pus
pe
apartament.Iar
cheltuielile
pentru
ntreinere,lumin,mncare,cldur,toate sub presiunea inflaiei o fceau s-i dea
seama c i trebuia o slujb ntreag pentru a putea supravieui.
Doamna Jacobson le sugerase s se mute la ea.Casa ei,o vil pompoas n stil
victorian,n St.John's Wood,era mult prea mare pentru o singur persoan,zicea ea.De
ce Dumnezeu s munceasc Isobel cnd tot ce avea ea,soacra ei,urma s-i rmn
oricum lui Cory dup ce murea.Iar compania celor dou i-ar mai alunga
plictiseala,nemaipunnd la socoteal ajutorul n cas i in plus,era sigur c i Edward
ar fi vrut tot asta.Isobel intrase atunci n panic,alt reacie nici nu ar fi putut s
aib.Ideea de a locui cu mama lui Edward i de a deveni servitoare nepltit n cas
era ceva de nenchipuit Poate c era brutal din partea ei,sau nepoliticos,sau
nerecunosctor s gndeasc aa,poate chiar o prostie! Dar Isobel tiuse,c nu va putea
accepta n nici un caz o astfel de ofert.Cory era i aa greu de stpnit,iar influien a
bunicii ei ar fi fcut-o de-a dreptul imposibil.Iar aceasta era doar un aspect.Isobel tia
c n-ar fi putut niciodat s triasc aa cum i place n casa aceea.Fr servici,fr
prieteni,fr independen,ar fi ajuns s duc o via de plant.Aa ceva nu trebuia s
se ntmple,ar fi dus-o n prazul nebuniei.
i cnd era la captul rbdrii,cnd doamna Jacobson ncepuse s o atrag de partea ei
pe Cory facndu-i cadouri scumpe de genul compact discurilor,promindu-i c o va
trimite n Statele Unite n vacan,c o va lsa s-i decoreze singur camera cnd va
veni s locuiasc la ea,Isobel ddu din ntmplare peste Clare Webster pe Oxford
Street.Ea i Clare fuseser colege de coal.Pe la paisprezece ani tatl lui Isobel
hotrse c educaia mbcsit pe care i-o putea da el ca profesor de istorie antic nu
era de ajuns.De aceea o trimisese la o coal de fete n Sussex i,dei ea ncercase s se
mpotriveasc,cuvntul tatlui era lege.
Pe lng aceasta,dup cteva sptmni ncepuse chiar s-i plac i promisiunea tatlui
ei c dac va munci i va obine calificrile necesare o va lua cu el,era un imbold
suficient Se mprietenise acolo cu Clare,fiica unui chirurg londonez.n casa cruia
fusese oricnd binevenit.ns timpul i mprejurrile nu le-au permis s pstreze
legtura dup absolvire Tatl lui Clare era scoian i cnd acesta,un medic de ar,se

mbolnvise.Dr Webster se transferase la un spital din Glasgow pentru a fi mai


aproape de prini.Asta se ntmplase la cteva sptmni dup ce fetele terminaser
coala i cu mai puin de o lun dup ce Isobel mplinise optsprezece ani.Dar Isobel se
pregtea la acea vreme s plece n Americ de Sud pentru a se altura tatlui ei pentru
un an de practic nainte de a-i continua studiile la Oxford,aa c era prea preocupat
de viitorul ei ca s se mai gndeasc la plecarea lui Clare.Abia cnd a aflat c tatl ei a
murit ntr-o avalan de roci,i dduse seama ct de singur este.N-avea prieteni
apropiai,nici rude,i cu banii nu sttea bine deloc.Cu toat amrciunea care o
mpresura,trebuise s se angajeze n Sainsburg pentru a se putea ntreine,astfel c
speranele ei de viitor au fost ngropate n Yucatan,odat cu el.
Iat de ce ntlnirea cu Clare pe strada Oxford i-a prut aproape profetic.De aproape
paisprezece ani nu se mai vzuser i,dei la nceput i mai scriseser,cu timpul
pierduser legtura i nu mai tiau nimic una de alta.
Dar Clare a recunoscut-o pe Isobel de cum a vzut-o,dei Isobel nu prea era sigur de
cealalt.Femeia mbrcat elegant i purtnd podoabe scumpe abia de mai aducea cu
adolescenta durdulie pe care i-o amintea,iar din atitudinea Clarei i-a dat curnd
seama c aceasta avea i o csnicie reuit.
Clare insistase s mearg undeva s ia masa ca s-i poat povesti ce mai fcuser
ntre timp,dar Isobel ncercase s refuze politicos dar ferm.Trebuia s fie la birou n
mai puin de jumtate de or,ceea ce i explicase lui Clare cu nu prea mare prere de
ru,fiindc nu era n dispoziia necesar ca s-o asculte cum i vorbete despre ct de
greu e s gseti un taxi n Londra n vremurile astea.Isobel nici nu-i mai amintea
cnd urcase ultima oar ntr-un taxi,i cum,n plus,perspectiva de a-i petrece o nou
sear ngrozitoare cu d-na Jacobson se arta la orizont.Era cu nervii la pmnt i
ncerca s gseasc n minte vreo soluie s evite mcar de data asta ntlnirea cu
soacra ei.Clare nu voia s aud de argumentele ei,facnd-o s-i aminteasc de fata
care,cu ani n urm,o convinsese s mearg la discoteca Gordon i apoi s mai stea o
or.n fine,se consolase ea,era o ocazie mai special i poate c totui lui Clare ar
putea s-i dea prin cap cum s se sustrag din ghearele d-nei Jacobson.
i iat c aa a fost.Spre marea ei mirare,Clare avea cheia tuturor problemelor.Tatl
su,care i prsise serviciul cnd i murise propriul tat lundu-i locul n
Invercaldy,avea nevoie de secretar a tatlui sau,dar aceasta era prea btrn lucrase
acolo mai bine de patruzeci de ani.Acum domnioara Mc Leavy ieise la pensie i se
dusese la sora ei n Dundee,aa c postul precum i csua bine ngrijit n care
locuise,rmseser libere,Isobel nu era prea convins.Nu nc.Iari ideea de a-i
schimba nu doar serviciul ci ntregul mod de via,era destul de nspimnttoare.Dei
Clare o ncuraja,ea se ndoia c i-ar putea fi prea uor.tia din experien c un servici

i o cas nu gseai pe toate drumurile.Oricum,nu n Londra.Oamenii cereau


calificare,recomandri i cum se putea s nu fie i ali cndidai? Ce s mai vorbim de
proprietarul blocurilor care poate avea alte planuri pentru spaial locativ.Clare i
ntrerupse protestele.Satul sau micul orel Invercaldy era nici mai mult nici mai puin
dect proprietatea familiei soului ei,i spuse.Acesta,Colin Lindsay,era fratele Contelui
de Invercaldy,aa c nu va ezita s-i acorde aceast favoare lui Isobel.
Chiar i aa Isobel avea ndoieli.Ideea n sine nu era rea,asta nu putea s-o nege.S
plece din sumbra Londr cu strzile ei mohorte pentru a locui n aerul proaspt de
munte,n zona cea mai frumoas a Scoiei,era ca o promisiune a Paradisului.Dar n
acelai timp,Isobel era ndeajuns de practic s-i dea seama c nu se putea entuziasma
ndeajuns de ideea de a se despri definitiv de tot ce cunotea,pentru locuri n care
nici nu fusese vreodat.n plus,nu putea s nu se gndeasc i la mama lui
Edward.Sigur,ei nu-i plcea deloc,dar trebuia s o ia i pe Cory n consideraie,n fond
era bunica ei.
Promindu-i lui Clare c va mai cntri posibilitatea,s-a ntors la lucru fr prea mare
tragere de inim.Adevrul e c lui Cory i-ar fi priit de minune s se ndeprteze pentru
totdeauna poate de influenele nefaste ale Londrei.Dar simea deja o team nedefinit
pentru ce-i putea rezerva viitorul.i atunci,deodat,cnd s-a ntors n seara aceea de la
servici,totul parc explodase.Intrase n apartament ca s-o gseasc pe Cory stnd
indolent pe un scaun i pe d-na Jacobson la telefon,vorbind agitat cu cine stie cine.
Dei ncercase s o fac pe Cory s-i spun ce se petrecea,aceasta nu catadicsise s-i
rspund.n cele din urm nelesese despre ce era vorba.Era destul de clar din
atitudinea d-nei Jacobson c la cellalt capt al firului era directorul colii lui Cory i
nainte de a putea pune vreo ntrebare,o auzise pe mama lui Edward spunndu-i
celuilalt c o retrgea pe nepoata ei de la coal.
ncercase ea s-i ia telefonul din mn imediat,dar d-na Jacobson,soacra,nu o
lsase,pornit s-i fac o scen care cu siguran c s-ar fi auzit n receptor,aa c
trebuise s abandoneze i s tac.ns cnd femeia nchisese telefonul n cele din urm
i o anunase cu snge rece c fiica ei va urma de acum o coal particular pentru fete
n St.John's Wood,i c,de vreme ce urmau s se mute la ea,era i aa mai
aproape.Isobel izbucnise furioas.Nu fusese n intenia ei s aduc vorba de
Scoia.Toat dup-amiaza i n drum spre cas se tot gndise la o modalitate mai
diplomatic de a le spune de propunerea fcut de Clare.Dar cnd o vzuse pe d-na
Jacobson hotrt ca,de vreme ce Isobel nu o mai putea controla pe Cory,s devin ea
stpn pe situaie,atunci nu mai avusese alt soluie.
Scndalul care a urmat a fost dintre cele mai mizerabile,iar Isobel ar fi dat orice s-1 fi
putut evita,cel puin n faa lui Cory.Vestea pe care i-o dduse d-na Jacobson,cum c

nepoata ei fusese prins fumnd marijuana dup nite tufe,era ndeajuns de


ngrijortoare ca s nu mai lipseasc privarea ei de autoritate n faa fiicei.Apoi,cnd
Isobel a ncercat s gseasc o porti de ieire din asemenea situaie pomenind de
slujba oferit n Invercaldy,mama lui Edward mersese pn-ntr-acolo nct putuse s
fac o afirmaie plin de ur n legtur cu moartea fiului ei.Isobel tiuse,nu-i vorb,c
d-na Jacobson o considerase ntotdeauna vinovat de accident,i asta era i aa cumplit
pentru ea; dar s i se spun n fa c mai bine-ar fi murit dracului,asta era cu totul
altceva.Aa c,n ciuda lacrimilor lui Cory i cu incriminrile nestvilite ale femeii din
faa ei,Isobel i telefonase lui Clare la hotel i i spusese c accept.Aceasta o mai
ncurajase puin spunndu-i,c domnul Webster abia ateapt s-o revad,astfel nct
trei sptmni mai trziu,cnd s-au urcat n trenul de Glasgow n gara de la King s
Cross,Isobel se simea ncreztoare n propria decizie.n plus,nu era ceva ireversibil, i
spuse.Dac lucrurile nu mergeau bine se puteau ntoarce oricnd la
Londra.Apartamentul avea s fi intrat pe minile vreunui agent imobiliar dar odat ce1 vindea puteau oricnd s o ia de la capt cu banii pe care i primeau.La nceput
privind pe fereastra trenului la peisajul agrest al Angliei,scldat ntr-un soare nefiresc
de cald de septembne Isobel a reuit s ignore ncrncenarea posomort a lui Cory i
s se bucure de privelite.Doar ea,mama ei,de cnd murise tatl i petrecuse viata
plecnd dintr-un loc n altul.Doar pentru faptul c n ultimii paisprezece ani prinsese
rdcini ntr-un anume loc nu nsemna c trebuia s i rmn acolo.i ar fi fost bine i
pentru Cory dac ar fi ncetat s-i plng singur de mil.n ce o privea,n afar de
cteva vacane petrecute n Frana,abia de mai cltorise n viaa ei.Nu vzuse aproape
nimic din Anglia,ca s nu mai vorbim de Scoia,aa c era timpul s nu mai fie att de
convins c Londra e centrul universului.
Trenul ajunse n sfrit s strbat zona periferic a oraului Glasgow i atunci Isobel
i ddu seama c,n ciuda celor petrecute,nc nu putea fi sigur c alesese calea cea
bun,iar cnd trenul opri n gara central din Glasgow,era deja convins c fcuse de
fapt o mare greeal.Cory de abia dac spusese vreo dou vorbe pe tot parcursul
cltoriei i asta doar cnd Isobel o ntrebase cte ceva.Se ncpna s-i arate
suprarea,spernd ca lacrimile s-i schimbe mamei sale hotrrea,aa c se nchisese
ntr-o tcere grav nct,cu fiecare clip,i arta tot mai clar mamei c nu va accepta
niciodat limitarea moral pe care o presupunea viata ntr-un orel prpdit,de fapt
mai mult un sat.Avea de gnd s se declare o venic inadaptat i rzvrtit,mai
dificil ca oricnd.Trenul ncetinea apropiindu-se de staie,n timp ce un altul pornise
n direcia opus lund vitez.Isobel simi o nevoie nebuneasc s deschid ua lateral
i s se arunce mpreun cu bagajele i,firete,cu Cory,n trenul ce alerga spre

sud.O,Doamne,s m ntorc la Londra,se gndi.Cum i putuse nchipui c va putea sa


ndure aa o dezrdcinare.
Trenul se opri,scrind din toate ncheieturile.Jur-mprejur pasagerii se agitau s-i
dea jos bagajele,gata sa coboare aa c i ddea seama c nu vor mai putea rmne la
infinit n aceeai poziie chiar dac pe Cory prea s o lase total indiferent sosirea la
destinaie.Isobel se ridic.
M scuzai,astea sunt bagajele dumneavoastr?
Un brbat ntre dou vrste,care sttuse pe irul de scaune din partea opus de cnd
oprise trenul n Edinburgh,le vorbise cu un uor accent din Scoia de Jos.Vznd-o pe
Isobel cum se rzboia cu dou valize mari,o geant de voiaj i cu o fiic recalcitrant
pe care se strduia s le dea jos din tren,se oferi s-o ajute s coboare valizele care erau
nc sus.
Da,astea dou,rspunse ea dnd recunosctoare din cap,n timp ce o ndemna pe
indispusa Cory s se ridice de pe scaunul ei,fr totui s dea de neles i celorlali c
ar ntmpina mpotrivire.V mulumesc mult.Sunt chiar grele.
A nici o problem,spuse brbatul,fcndu-le loc s ias din vagon Isobel se
conform,trgnd-o pe Cory dup ea i cobor pe peron simind c o cuprinde un
sentiment de dezndejde neputincioas.
Aici era mult mai frig,asta se simea de cum ieeai.n Londra,o cmu subire i un
pulover vechi de-al lui Edward,cu o jachet scurt,fuseser de-ajuns.Aici vntul rece i
se strecur de ndat pe gtul gol,vnturndu-i uviele rebele de un blond castaniu pe
fa.Se felicit n gnd c-i legase ct de ct prul pentru cltorie Acum avea
senzaia c se putea ntmpla
V ateapt cineva? ntreb iar brbatul,aeznd valizele ea,iar Isobel se ntoarse
spre el cu un zmbet stnjenit i nervos.
Eu..nu,rspunse,uitndu-se ncurcat n jur,fiindc o ngrijora faptul c Glasgow-ul
era mai aglomerat dect i imaginase.Nu,aici schimbm trenurile,se simi datoare,s-i
explice,dup instruciunile lui Clare.titi mergem la Fort Williams.tii cumva de pe
ce peron pleac trenul?
Cum s v spun eu domni,tiu eu ce tren vrei s luai dar pleac din gara Queen
Street,rspunse brbatul cu o urm de zmbet comptimitor.E cam la un sfert de or de
mers pe jos de aici.Cred c e mai bine s luai un taxi.
A,asta mai lipsea!Cory rostise astfel nentrebat primele cuvinte de cnd prsise
King's Cross,iar Isobel i arunc o privire tioas nainte de a se ntoarce spre cel care
i dduse informaia.E drept,nici pe ea nu o ncnta perspectiva,dar nu avea de gnd
s-i arate sentimentele.

Un taxi,murmur ea,dnd din cap aprobator,iar brbatul i art plin de solicitudine


ieirea din gar
M-a oferi s v art chiar eu drumul,dar m ateapt soia,adug el.Isobel tocmai
se grbea s-l asigure c se pot descurca singure fr probleme,cnd observ
deodat,fr s ndrepte ochii ntr-acolo,un alt brbat care le privea,prnd c le
studiaz atent...Peronul se golise repede,fiindc majoritatea celorlali pasageri se
grbiser s ia taxiuri i autobuze sau fuseser ntmpinai de rude sau prieteni.Puinii
care rmseser erau,ca i ele,strini prin prile locului i nu prea tiau ncotro s-o
ia,aa c aveau nevoie de ceva timp s se obinuiasc puin cu mprejurimile.
ns brbatul care le privea acum nu era unul din ei.Mai degrab ai fi crezut c nici nu
coborse din tren odat cu ele.Rezemat de peretele slii de ateptare,cu prul lung i
uor zburlit de vnt,prea c se afl acolo de mai mult vreme.Jacheta de
piele,atrnnd descheiat pe umerii largi,era fr doar i poate foarte scump,iar
cmaa neagr strns pe corp i pantalonii strmi de stof neagr nu preau nici ele
luate de la vreun magazin de mna a doua.Cizmele negre cu toc jos i completau
inuta,iar Isobel,creia nu-i sttea n obicei s observe brbaii sau cu ce sunt
mbrcai,simi un fior nedefinit de-a lungul spinrii.Cine putea fi? se ntreb.De ce le
privea cu
insisten? Nu cunotea pe nimeni n Scoia i n nici un caz vreun brbat ale crui
trsturi suple i ntunecate preau s etaleze toat frumuseea celtic motenit de
generaii.
S tii c nu-s dispus s car un munte de bagaje,declar Cory cu impertinen n
timp ce brbatul care le ajutase se ndeprta,iar Isobel se ntoarse spre fiica ei cu o
uoara enervare nfrnat.
Nici n-avem un munte de bagaje,Cory,i rspunse printre dini,apoi se ndrept de
spate observnd n acelai timp c brbatul cellalt,cel care pn atunci le privise
linitit,se desprinsese de zid i se ndrepta ncet spre ele,aparent fr un scop anume.
Pot s v ajut cu ceva? se interes,iar Isobel i ddu seama uimit c n-avea nici
urm de accent scoian.Fusese att de sigur c era de prin prile locului nct rmase
oarecum descumpnit de vorbirea lui lene.
Hmm...nu,rspunse ea refuznd s-i ntlneasc privirea.Citise,undeva c atta
vreme ct contactul vizual nu avea loc o femeie putea s evite neplcerile unei
ntlniri.Se uit n spatele lui,unde vedea un hamal mpingnd un cru pe
peron,i,apucnd-o pe Cory de bra,o mpinse ntr-acolo.
Mergi i cheam-1,te rog,s ne ajute la bagaje i s ne spun de unde s lum un
taxi.

Chiar trebuie?Cory era evident mai interesat de ceea ce se petrecea ntre mama ei
i strinul ciudat dect n a-i aduce pe hamal.Din felul cum l privea pe necunoscut pe
sub gene,Isobel i ddu seama c ntr-un an-doi va avea de ntmpinat o nou
problem n ce-o privea pe fiica ei.
Da,trebuie ncepu ea,cnd brbatul vorbi din nou.
Suntei Isobel Jacobson,aa e? V-am auzit strignd-o pe fat Cory,aa c acum sunt
aproape convins.Isobel nghii n sec i de data asta nu mai evit s-1 priveasc n
ochii care,observ din nou cu mirare,erau aproape la fel de negri ca pletele.
Dar cine suntei? ntreb ea far s-i mai poat reine surprinderea,n timp ce Cory
i propti o mn n sold i adopt acea poziie pe care Isobel o numea n sinea ei
atitudine provocatoare.
Rafe Lnsy,rspunse el,buzele subiri dezvelind un ir de dini albi uor
neregulai.Sunt cumnatul lui Clare.Am venit la Glasgow cu afaceri,aa c m-am oferit
s vin s v iau cu maina la Invercaldy.Cumnatul lui Clare!
Isobel l privea nmrmurit i nc nu-i venea s cread.n timp ce zmbetul lui se
transforma ntr-un rnjet fr maliiozitate.
S v art permisul de conducere? se oferi,ducndu-i mna la buzunar,ns Isobel
i reveni imediat din uimire.ntr-adevr,doar cineva care o cunotea pe Clare ar fi
putut ti cine erau ele.ns Clare spusese c fratele soului ei era conte de
Invercaldy,iar acesta cu siguran c nu i inspira asemenea denumire.Era n primul
rnd prea tnr,probabil cu un an-doi mai n vrst dect ea,iar n al doilea rnd nici un
aristocrat,din cte tia ea,n-ar fi purtat prul att de lung care i trecea cu cteva degete
de gulerul jachetei M rog,nu n secolul sta vreau s zic,se corect ea,amintindu-i de
pletele luxuriante ale celor ce adoptaser moda pornind de la prinul Bonnie
Charlie.Acum,c se gndea mai bine,vedea o oarecare asemnare ntre Rafe Lindsay i
acei impuntori conductori ai Scoiei de Sus,dac era ntr-adevr scoian.Sau poate
era vreun frate mai mic,ns inu s-i rspund,acum destul de sigur pe ea,facnd-o pe
Cory s-i arunce o privire dezgustat:
Nu-i nevoie.Dar vd c n-avei accent.
Era o remarc destul de prosteasc i el putea s-o ignore,ns i replic pe loc:
A,nu? Bine dar,dac a fi tiut c-avei interes pentru vorba autentic nu-mi
ascunzeam accentul se maimuri el,oferindu-i pe tav toate vocalele muiate pe care
le-ar fi putut atepta de la accentul scoian.Apoi fcnd un gest lejer ctre hamal cu
micri experte pe care Isobel nu putea s nu le invidieze,artndu-i bagajele:
Maina-i afar.Mergem?Pentru prima dat de cnd prsiser Londra n dimineaa
acelei zile,Cory prea s-i fi recptat buna dispoziie.Dup un schimb de priviri cu
mama sa,i arunc pe umr geanta de voiaj i o lu n urma lui Rafe Lindsay i a

hamalului.Firete,pe Isobel nu putea s n-o ncnte asemenea schimbare de


atitudine,aa c se gndea c mcar pentru asta trebuia s-i fie
recunosctoare.ns,mergnd ncet n urma tuturor,i ddea seama c propriile ei
sentimente era mai mult dect confuze.
CAPITOLUL 2
Cum a putut s-i dea prin cap s faci una ca asta? l ntreb contesa Dowager de
Invercaldy pe fiul mai mare,cu o indignare nedisimulat.Apoi,rsucindu-i cu
nervozitate perlele la gt,continu:
Ce prere or s-i fac de familia noastr dac te pori ca i cum ai fi doar un
angajat prpdit? Pentru Dumnezeu,Rafe,nici nu vreau s-mi nchipui ce-ar zice tatl
tu dac-ar fi n via!
M ndoiesc c m-ar condamna la spnzurtoare,rspunse Rafe sec,lund vasul de
cristal i turnndu-i generos whisky n pahar.N-am fcut dect s o aduc cu
maina,mam.Doar n-am rpit femeia,ce naiba!
Nu,dar n primul rnd n-o cunoteai i-o ntoarse mama sa.Cum ai putut s-o agi
aa,n gar,ca un terchea-berchea ordinar? Ce crede acum despre tine? i ce faci dac
duce vorba ncolo i-ncoace c a agat-o contele de Invercaldy?
Ei da,am agat-o,zise el i ddu pe gt jumtate din coninutul paharului.
Rafe,tii foarte bine ce vreau s spun.Ea poate s spun ce vrea.Poate chiar s te
acuze c ai...ai fost att de...nerbdtor s-o ntmpini,c ai mers la Glasgow special
pentru asta.
Aiurea,mam,tii c n-ai dreptate.Fiul ei o privea acum cu o atitudine mai puin
tolerant.i termin whisky-ul i se uit la ea cu rceal.
M-am ntlnit cu Phillips.Ar trebui s tii asta,doar tu ne-ai fixat ntlnirea.
Da,cum s nu tiu,dar n afar de mine i de tine cine mai tie asta? Nu cred c-o s
porneti cu maina prin ora s anuni pe toat lumea ce afaceri ai fcut pe ziua de azi.
l privi cum lua din nou sticla i strnse din dini vzndu-1 cum i toarn iar.
Presupun c trebuie s-i mulumesc pentru faptul ca mcar nu erai beat cnd ai
adus-o.Adic presupun c nu erai.Sper c nu te-ai dus n biroul lui Phillips duhnind?
Rafe nu catadicsi s rspund iar contesa dadu napoi,ca i cum se simea c intrase pe
un teren alunecos.
M rog,dar ea,cum era ea? Clare zice c are i o fat.Bnuiesc c n-o s se prea
distreze n Invercaldy dup ce-a locuit atta vreme n Londra.Spune-mi,se poart ca
nite sudice ngrozitor de autentice? Vreau s zic,dintre cele care consider c
civilizaia se oprete n gara de la nord de Watford.
Rafe se ntoarse spre ea,cu paharul din nou plin n mn.

S tii c habar n-am ce gndesc ele despre noi,mam,rspunse pe un ton aspru.Dar


nu sunt nite prost crescute,dac la asta te referi.Femeia pare educat,iar Clare spune
c tatl ei a fost un fel de istoric.Cu fata e alt problem.La treisprezece ani...nelegi?
A,o Lolita de buzunar! exclam exasperat mama.Trebuia s-mi nchipui c aa se
va ntmpla cnd am acceptat s angajm o englezoaic.De ce te-ai lsat convins de
Clare c tie ce face,fir-ar s fie! Acum or s se instaleze n casa doamnei McLeay,i
de-acolo nu le mai scoate nimeni!Rafe scoase un oftat:
E nevoie s-i amintesc,mam,c nsui domnul Webster a fost de acord s-o
angajeze pe doamna Jacobson? i la urma urmei,pentru el o s i lucreze.Websterii o
tiu de vreo douzeci de ani,dac am neles bine.Doar c ea i Clare n-au mai pstrat
legtura dup ce s-au mutat Websterii.
Doamna Jacobson! Contesa Dowager sc indign din nou.i cu soul ei ce s-a
ntmplat? Asta poi s mi-o spui? i ea ci ani are? Treizeci i? Patruzeci?
Rafc se uit n pahar gnditor.
Mai puin,spuse pe un ton neutru,nu prea sigur de ce simea nevoia s clarifice
situaia.Nu-i psa deloc ce gndea mama sa despre vrsta tinerei femei.Ct despre
aceasta,abia de vorbise n cele aproape dou ore ct durase drumul pn la
Invercaldy.Ct timp el se ocupase de valize,s le urce n portbagaj ea se ghemuise pe
bancheta din spate a Range Roverului,lsndu-1 singur cu ndrzneaa Cory care pru
s n-aib nici un scrupul mai apoi s ncalce ordinele mamei sale astfel c urcase pe
scaunul din fa,lng el.
Cam tnr pentru o vduv,nu crezi? Vocea mamei i ntrerupse gndurile i atunci
Rafe duse paharul la gur.
Clare a spus c soul ei a murit ntr-un accident,adug n cele din urm,spernd s-i
nchid gura cu asta.Dup prerea contesei Dowager,nimeni din cei nscui la nord de
Clyde nu merita atenie.
i ce importan are? Doar nu crezi c-o s ai prea mult de-a face cu ea?
Probabil c nu,admise mama sa cu superioritate.Cred c ai dreptate.n orice caz,
s-ar putea chiar s nu le plac aici i s plece.Mcar att putem spera.
hm.Rafe se ndrept cu paharul n mn spre emineu,aezndu-i vrful cizmei pe
grilaj i privind sclipirea lemnelor arznd.Dei cldirea avea un sistem de nclzire
central adecvat,zona era bogat n lemn i era ndeajuns ca s poat face i focul carei plcea contesei att de mult.
Dar acum,privirea aintit la flcrile ondulate i albstrui nu-i mai aducea lui Rafe
linitea interioar,iar gndurile nu-i mai erau uor de stpnit Nu voia,dar simea o
anume curiozitate pentru Isobel Jacobson.Atitudinea ei rezervat i strnea interesul i
pentru prima oar de la moartea lui Sarah se trezea cu gndul la o alt femeie,pentru

care simea altceva dect obinuitul dispre.Nu c ar fi fost atras n vreun fel de
ea,ncerca s-i dea singur asigurri,ncercnd s-i par nepstor sie nsui,cu
cndoarea obinuit i prea doar ru pentru ea.Probabil c nu-i era tocmai uor s se
trezeasc-deodat vduv i cu o asemenea fat de crescut.Dup prerea lui,Cory oare chiar aa o chema? - avea nevoie de strune zdravene.
Privelitea ce se dezvluia dincolo de geamurile csuei era spectaculoas.Chiar i n
lumina ce scdea cu repeziciune,Isobel nu se putea opri s nu priveasc minute n ir
pe geamul dormitorului nspre minunata mbinare de cer i pmnt ce se ntindea ct
vedeai cu ochii.Vedea cmpii nconjurnd blnde un lac destul de ntins,turme de vaci
de pe meleagurile muntoase ale Scoiei pscnd netulburate pe lng stufri.Copacii
se vedeau golii din loc n loc de frunze,dar n alte zone etalau splendidele culori ale
toamnei.i munii,val dup val de coame ntunecate,dormitau sub un cer nc pictat n
delicatele culori ale apusului.
Soarele coborse deja dup creste cnd Rafe Lindsay oprise maina n faa casei i le
spusese c au ajuns,ns norii de chihlimbar nc mai purtau n ei cldura astrului
zilei.Culoarea se schimba mai aproape de piscuri,n nuane de roz i mov pn la rou
aprins,iar ici i colo,n petele de albastru,o lumin timid vestea apariia cte unei
stele.Luna nu ieise,iar umbrele serii s-au ntunecat curnd ctre noapte,ns Isobel
nici nu-i dduse seama.
Poate era nc prea devreme,dar deja simea c ar putea s fie fericit n locurile
acestea.Ceea ce o mira s se surprind gndind,mai ales c fusese n acea stare
confuz pe timpul cltoriei i n special n ultima parte.
Nu era obinuit s se poarte familiar cu brbaii,cel puin nu cu brbaii att de
tineri.i n nici un caz nu cu brbai care artau ca Rafe Lindsay
Ducndu-i viaa alturi de Edward,care o privea mai degrab ca pe proprietatea lui,se
dezobinuise s se mprieteneasc cu ali brbai,dac fusese vreodat obinuit cu
asta,se simi nevoit s recunoasc.Se mritase la doar optsprezece ani i,n afar de
tatl ei,Edward fusese singurul brbat pe care-1 cunoscuse mai bine.
Da,fusese drgu din partea cumnatului Clarei s le atepte la gar,fiindc,din
conversaia acestuia cu Cory,prietena ei nu dduse indicaii de genul acesta,iar dac sar fi dus la staia din Queen Street,ar fi trebuit s atepte destul de multior pn le
venea legtura,iar trenul mergea mai ncet dect o main i mai i ocolea.
Cu toate acestea,tia c fusese prea puin sociabil pe parcursul cltoriei.O lsase pe
Cory s se acomodeze cu el,mai ales c o avantaja poziia pe scaunul de lng ofer Ar
fi fost jenant s o pun la punct n faa lui Rafe Lindsay a a c s-a mulumit s-i
treac de urt cu un cine de vntoare aezat tot n spate,care-i artase de la nceput
prietenia repezindu-se s o ling pe obraji.Un fapt curios,csua nu era ncuiat,iar

nsoitorul lor le prsise,dup ce crase bagajele n holul de la intrare Isobel i


mulumise,dei se trezise cam trziu,iar el mai spusese ceva i asta fusese tot.Cu un
zmbet fugar,el se urcase din nou n maina de ultim mod i,cu un gest politicos de
salut,se ndeprtase n vitez.
Acum Isobel termin de aranjat coninutul valizelor ntr-un dulap imens i,ntorcnduse cu faa la u,o vzu pe Cory n prag.Aceasta nu prea o ajutase la
despachetat,fiindc o preocupase mai mult alegerea dormitorului de la parterul casei
Dar Isobel nu se suprase.Ei i revenea numai micul dormitor din capul scrilor,la
etaj,n care vederea era mai frumoas Casa era de altfel att de bine mobilat i dotat
cu toate cele necesare,c oricum toate camerele preau mici.Bine c nu se apucaser s
care mobila de la Londra i o vnduser,i-aa n-avea cum s ncap aici.
Cnd mncm? se interes Cory cu glas mieros.Uitndu-se la ceas,Isobel vzu c
trecuse de opt.Fusese att de prins n aranjatul hainelor,preocupat s nu ncarce i
mai mult spaiul i aa nu prea ncptor,nct uitase complet c trebuia s pregteasc
cina.
A,n-are importan,rspunse uitndu-se n jur mulumit.Clare a spus c ne las
nite mncare n frigider S ne uitm ce-i nuntru.
M-am uitat eu,zise Cory fr s se mite din loc.Sunt ceva ou,brnz i un borcan
cred c de iaurt.Pe cuvntul meu,ai crede c suntem vegetariene.N-a putut i ea s ne
lase nite sandwich-uri cu salam i nite friptur? Mulumirea lui Isobel se risipi ca
prin farmec.
Mai bine zi mersi c e i-att,i rspunse rstit.Ce-ivtrebuie salam? E att de
gras,doar.
Vrei s zici c untul nu e,i din sta vd c ne-a procopsit,nu se ls Cory mai
prejos.i e i pine neagr.Auzi,pine neagr!Isobel i spuse c nu trebuie s o lase pe
Cory s-i strice bucuria primei seri petrecute n noua lor cas.
N-o s peti nimic dac mnnci o dat pine neagra,i mai spuse,ndemnnd-o cu
un gest s plece la buctrie.Fac eu i nite omlet.Omlet cu brnz.Iar ca desert
mncm iaurtul.Cory o lu n jos pe scrile nguste,bodognind ca asta se ntmpl
dac te apuci s locuieti la ar.
Cred c nu gseti nici un bufet Mc Donald's pe o raz de treizeci de mile de
aici,mai mormi,convins c asta e o distan enorm.Ct despre Isobel,ea se temea c
de fapt cel mai aproape magazin alimentar serios e i mai departe.
Iar domnioara Mc Leay asta ct de btrn zici c era? ntreb Cory dup ctva
vreme,ntinzndu-se cu coatele pe masa de lemn de pin i privind-o pe mama ei cum
pregtea masa.Pot s pun pariu c era o fosil de nouzeci.Uite ce mobil de mod
veche,parc ar fi din vremea lui Noe!

Mie una mi se pare chiar drgu,mrturisi Isobel,adinirnd arcada care desprea


buctria de camera de zi i observnd divanul nvelit n catifea fin i scaunele
sculptate,pe care deja le simea familiare.Sigur,mesele erau cam multe,mprtiate prin
cas i fr folosin imediat,iar toate briz-brizurile astea nu se poate s-i fi trebuit
domnioarei Mc' Leay.Dar atmosfera general a casei era primitoare,iar Isobel sc
gndi c va fi de-a dreptul plcut cnd vor aprinde i focul Deocamdat,se
mulumeau cu un reou electric.Era i un soi de cazan n buctrie,care probabil
nclzea caloriferele pe care le vzuse prin camere,dar trebuia s atepte pn a doua zi
ca s poat vedea la lumina zilei despre ce era vorba.
Nu-i prea mare,nu? insist Cory,n timp ce Isobel umbla prin sertare,cutnd
rztoarea pentru brnz.Bunica zicea c probabil o s fie o cas care a aparinut
vreunui fermier cine tie cnd.Crezi c aa e? Crezi c nainte de a locui btrna a fost
a unui fermier?
Casele de fermier n-aveau nclzire central,i rspunse enervat Isobel,abinnduse s nu spun ceva urt de soacra ei.Hai mai bine i uit-te n bufet,te rog.Clare zicea
c gsim tot ce ne trebuie,nu vezi pe undeva o rztoare pentru brnz?Dac n-o
gsesc,probabil c-o s trebuiasc s frm brnza cu mna.
Cory se ridic n picioare fr chef i fcu ce i se zisese.Dar n afar de dou cutii cu
praf pentru sup - pe care Isobel oricum le suspecta c expiraser - bufetul era gol.
Totui,dezamgirea n-avea s in prea mult.La o examinare mai atent,gsi sub
aragaz un sertar n care,ntr-adevr,se gseau vasele i ustensile de buctrie de tot
felul Printre acestea se gsea i o rztoare manual,iar Isobel o lu s o spele la
chiuvet n timp ce Cory se aez din nou la mas
Clare asta...,ncepu ea dup un timp,iar Isobel ridic ochii spre ea.
Vrei s spui doamna Lindsay,o corect fr enervare,apoi cntri cu privirea
grmjoara de brnz ras.
Da,bine,se strmb Cory.Doamna Lindsay,s zicem E mritat cu fratele lui Rafe?
E mritat cu fratele domnului Lindsay,da,zise Isobel scuturndu-i brnza de pe
mini,apoi ntorcndu-se la tigaia de pe aragaz.Probabil c ai s-o cunoti mine.A spus
c-o s treac s vad cum ne-am instalat.Cory ddu indiferent din umeri,semn c
perspectiva o lsa rece.
Dar crezi c e nsurat? se aventur,revenind la subiectul anterior de discuie.Vreau
s zic,Rafe.Adic,fie,domnul Lindsay,spuse ea oftnd ostentativ cnd vzu expresia de
pe faa mamei sale.Domnul Lindsay e un tip de mna-nti,ce zici? Ai vzut ce gene
lungi are?

Ce am vzut eu a fost c te-ai cam ntrecut cu vorba n main,rspunse


Isobel,nefiind dispus s se lanseze ntr-o discuie despre calitile lui Rafe Lindsay,iar
Cory fcu o fa ofensat.
Mcar eu am deschis gura,n loc s stau acolo ca o momie,i arunc ea cu
obrznicie.Nici mcar n-ai zmbit i tu,de form,cnd s-a scuzat c ai stat cu cinele.
Dar abia de-1 cunosc pe omul asta,Cory.Isobel se trezi din nou n defensiv.Doar
fiindc s-a oferit s ne ia cu maina nu nseamn c trebuie s-mi i plac.De
fapt,prerea mea este c-i mai degrab arogant.Cred c tatl tu n-ar fi fost prea
ncntat s-1 cunoasc.
Ehei,zise Cory cu un ton care nu lsa nici o umbra de ndoial asupra prerii ei n
privina lui Edward,pi lui tata nu i-ar fi plcut nici un brbat care s-ar fi uitat la tine
ceva mai lung.Tata e,era,groaznic de demodat.i brusc se terse ncurcat n colul
ochilor cu mna,continund,asta i-am zis-o mereu.
tiu c-i ziceai.Isobel o privi pe Cory cu o emoie la care nu s-ar fi ateptat.Dei se
mplinea aproape un an de la accident,amndou puteau fi luate pe nepregtite de o
replic de genul acesta,iar perdaful pe care se pregtea s i-1 trag se opri nainte de a
rosti vreo vorb,fiindc simea un nod n gt.Fusese,oricum,o zi foarte solicitant n
mai multe privine,aa c putea doar s spere c se vor adapta ct de curnd n noua
situaie.
Acum s nu te apuci s-mi plngi,interveni deodat Cory cu ngrijorare n glas i
mai nesigur pe ea,iar Isobel fcu un efort s se sustrag din gnduri i s scuture din
cap.
Nu,nu.Se opri o clip,apoi continu hotrt: dar,oricum,nu cred c-mi place cum
vorbeti despre tatl tu S tii c nu era demodat.Nu tocmai.Era doar...mai puin
interesat de mod i de nzrelile tineretului.
Asta cu siguran,zise Cory,acum i ea cu glasul mai hotrt,vznd c mama ei i
revenise.Dar asta nu nseamn ca tu s te pori ca i cum te-ai apropia de
pensionare.Nu spun c eti tnr ca mine,dar nici btrn nu eti
A,merci.
i s nu-mi spui c n-ai observat ce bine arat Rafe.
Cory,de cte ori s-i mai spun,nu m intereseaz brbaii chiar dac arat bine sau
nu.Aa c spune-mi mai bine dac vrei s-i pun i ie brnz n omlet.
Cina improvizat era chiar mai bun dect se ateptase Isobel.Laptele pe care-1 lsase
Clare era gustos i nesmntnit,iar n loc de cafea,findc n-aveau cu ce s-o prepare,a
trebuit s se mulumeasc cu ness.Dar ness-ul mbuntit cu lapte proaspt i nu din
soiul srccios cu care se obinuiser acas,era de-a dreptul delicios,aa c se
delectau de-acum cu a doua ceac n momentul n care se auzi un ciocnit la u.

Isobel nu se simi ca ntotdeauna n largul ei c trebuia s mearg s deschid


fiindc,dup perdelele nflorate,noaptea era ntunecat ca n miezul pmntului i dei
raiunea i spunea c erau ferite de hoi i criminali nu putea s ias din vechile
obiceiuri cu una cu dou.
Dar nu te duci s vezi cine e?Cory se uit la ea cu o oarecare umbr de nelegere
aa c dndu-i seama c o putea speria pe fiica ei far rost Isobel se ridic de la mas.
Da,cred c ar fi cazul s m duc,zise ea cu o aparent indiferen,pe care de altfel
era departe de a o simi.ns auzi deodat vocea lui Clare:
Isobel! Eu sunt! voce care-i risipi orice urm de team.Ajunse la u n doi timp i
trei micri,rsuci cheia i deschise.Clare intr n hol rspndind o adiere de parfum
franuzesc.Avea o hain de blan moale i deas de culoare bej-glbui i cizme lungi
care contrastau cu simplitatea antreului nsi i spuse Isobel,dar ce s mai vorbim de
propria ei mbrcminte care o fcea s par servitoarea ce-i deschide stpnei.Nu,nu
era drept s gndeasc aa,nu era vina lui Clare c ea nu se obosise s se schimbe.
Isobel,scumpa mea,exclam Clare,fcnd gestul de a o sruta cu fineea
adus,probabil,de obinuin.A,i tu trebuie s fii Cory.Bun,drag.Mama ta nu mi-a
spus ct ai crescut!Se ndrept spre Cory i Isobel o vzu pe fat cum tresare,gata s se
retrag.Din fericire ns,Clare nu avea de gnd s le fac pe amndou s se simt
prost ncercnd s o srute i pe Cory.n loc de asta,se mulumi s-i adreseze un
zmbet fermector,iar apoi se ntoarse din nou spre prietena sa.
Ei,acum s vedem,zise ea,ce crezi despre vilioara asta? Nu-i aa c e intim i
plcut? Are tot ce-i trebuie?
Da,cred c da,rspunse Isobel gndindu-se la ultima ntrebare.Uite,am despachetat
totul i ne-am instalat.Am luat i masa,iar acum ne beam cafelua de sear.Nu vrei i
tu o ceac?
Vai,nu,chiar nu vreau.Clare ddu din cap aproape speriat,ca i cum doar ideea n
sine putea s-i fac ru.Eu i Colin abia ne-am ntors de la cin,am luat-o cu familia
Urquhart,Robert i Jessica adic,i nici nu m gndesc s mai nghit vreo
pictur.Rse ca o feti i adug:
tii,sunt o pereche att de drgu! El este primar n Invercaldy.
neleg.Isobel ddu din cap aprobator i,dndu-i seama c poate fusese cam
indiscret,Clare se uit n jur.
Trebuie s recunosc,sunt uluit de ct de repede ai terminat cu aranjatul.M
ateptam s v gsesc ntr-un morman dc haine.Probabil c trenul a ajuns i el o dat la
timp.A venit cumva domnul Mac Gregor s v ia de la gar? Bnuiesc c asta a
fost.Zmbi din nou.Oricum,vd c ai ajuns,acesta-i principalul.

Domnul Mac Gregor?Isobel nu tia ce s cread.Cine era domnul Mac Gregor? Era
sigur c brbatul spusese c-1 cheam Lindsay.Da,nu exista nici un dubiu,chiar Cory
pomenise numele sta,cu puin timp n urm,cnd o mutruluia pe mama sa c nu
vorbise n main.Dar,nainte s apuce s spun ceva,Cory interveni n discuie:
Ne-a luat de la Glasgow,spuse ea aruncndu-i mamei o privire vag complicitar.A
spus c pe trenuri nu prea te poi baza i de-asta a venit s ne aduc el.
Clare se ntoarse spre fat,sprncenele creionate maroniu strngndu-se ntr-o
ncrunttur.
Vrei sa spui c Tom Mac Gregor s-a dus personal pn la Glasgow,ncepu
ea,nevenindu-i s-i cread urechilor i cu o expresie de uimire ce-i mpietrea i mai
tare trsturile palide parc sculptate,ale feei.Cory rnji ctre mama sa,cu subneles.
Cred c a spus c-1 cheam Rafe,arunc ea bomba,cu ndemnarea nepstoare a
unui agent de propagnd electoral,Da,mi aduc perfect aminte,Rafe,nu aa a
zis,mam? i nici Mac Gregor,ci Lindsay.i ls niel capul pe o parte.Dar stai
puin,cred c tot Lindsay v cheam i pe dumneavoastr,nu-i aa?
Isobel i ddu imediat seama ce insinua fiica sa.n mod evident,nu-i plcea deloc
Clare,i mai ales aerul de superioritate familiar pe care-1 afia de cnd intrase n
cas.tiind c mama ei se simte intimidat,ntinse ea nsi o capean,ca apoi s
savureze n voie nfrngerea dumanului.Clare rmsese tablou.
Rafe,ngn ea cu jumtate de gur.Rafe v-a ateptat la Glasgow! Dar...uluirea ei
era mai mult dect evident,dar nu pot s cred! Cum s fac el aa ceva?! i de unde
tia c v gsete acolo? ntreb de-a dreptul suprat,privind-o pe Isobel.
Isobel i trecu o mn prin pr,enervat la rndul ei.Clare reaciona cu totul
aiurea.Pentru ce,la urma urmei,trebuia s se poarte ca i cum Cory i cu ea chiar
ceruser s fie luate de cineva de la gar.Doamne Dumnezeule,nu era clar ca bun ziua
ce se ntmplase? Rafe Lindsay se dusese la Glasgow cu treburi i se hotrse aa,de
capul lui,s-i fac o favoare cumnatei sale i s o atepte pe prietena ei la gar.Numai
c acum Clare nu se mai purta nici pe de parte ca o prieten cu Isobel,nici mcar nu se
purta ca i cum Isobel era ndreptit s se afle aici.ntreaga ei atitudine era de ofens
total,ca i cum Isobel ndrznise s-i ncalce teritoriul.
Cred c voia doar s fac un bine,spuse Isobel n cele din urm,dndu-i seama c
tonul ei luase o nuan de rceal.Practic,am fost ultimii care am prsit
peronul,fiindc nu ne-ai spus nici mcar c trebuie s schimbm i staia nu doar
trenul,iar el s-a ntmplat s ne vin n ajutor.Dar,i repet,credeam c tii de treaba
asta.

Nu tiam,spuse Clare trgnd adnc aer n piept,ncercnd,se vede,s-i recapete


calmul.Nu tiam,cum naiba s tiu,nu l-a fi...Se opri,iar cnd ncepu din nou s
vorbeasc,o fcu mult mai ncet,ca pentru ea:
Cred c nici Colin sau mama lui n-au tiut.Dar de fapt e o atitudine tipic a lui
Rafe.Pe el nu-1 poi ncadra n vreo lege omeneasc.
M rog,cum spui tu,murmur Isobel dorindu-i s o vad odat plecat,poate cnd
venea dimineaa putea s priveasc totul cu mai mult obiectivitate,fiindc i reveneau
toate ndoielile anterioare.mi pare ru,continu,poate consideri c am abuzat n vreun
fel sau altul,dar n-am fcut-o intenionat.Acum,dac nu te superi,suntem cam obosite
i...
Sigur,neleg,zise Clare schimbndu-i brusc atitudinea i afind un zmbet destul
de vag.Cred c suntei ntr-adevr obosite.Iar eu trebuie s plec,fiindc-mi nchipui c
bietul Colin se tot ntreb pe unde oi fi umblnd.I-am spus c pe la voi trec doar dou
minute.Isobel se strdui s se arate politicoas:
Mulumim pentru vizit i-arunc o privire spre buctrie - pentru mncare.S-mi
spui ct i datorm.
Ei asta-i,cum s-mi datorai ceva?Clare era din nou stpn pe ea aa c,sco ndu-i
o mnu din buzunar,ncepu s i-o trag pe degete.
Ce conteaz o plas de cumprturi ntre prietene?continu afectat,aruncndu-i o
privire fugar lui Cory,ca apoi s se uite din nou spre Isobel.Dar trebuie s
recunosc,tii s-i faci intrarea n stil mare,drag.Nu orice angajat se poate mndri c la avut ca ofer pe Contele de Invercaldy!
CAPITOLUL 3
Cnd s-a trezit n dimineaa urmtoare,Isobel a stat cteva minute bune n pat
ascultnd tcerea.De atta timp,zgomotul strzii - oameni,maini - nu pierea nici
mcar n ntunecimea nopii,astfel nct oricnd putea s simt oraul pulsnd ca o
fiin,vie la doar cteva zeci de pai de ua ce o desprea de el.
Dar aici,stnd aa ntins,lsndu-se nvluit de gnduri despre cum avea s se
desfoare prima zi plin n Invercaldy,singurele sunete pe care le putea percepe erau
cele prea puin familiare ale naturii.Se auzea undeva un scatiu fcnd scndal n vrful
unuia din copacii de la marginea grdinii casei; o vac mugea n alt parte,mai mult de
indignare dect de mulumire,iar pe acoperi gngurea o pereche de gugutici.De altfel
se prea c sunetele guturale pe care acetia le scoteau cu insisten o treziser aa de
devreme.
Dar asta era tot ce-i ajungea n urechi.Nu zgomot nfundat de motoare,nici
claxoane,nici frne brute,care la Londra erau n meniul de diminea.Nici mcar

potaul nu se ghicea facndu-i turul obinuit i fluiernd de fiecare dat cnd arunca
vreun ziar.Doar vntul uiera uor prin streini i se auzea cte un pocnet prin care
casa se dezmorea ca s nceap o nou zi.
Nici din camerele de jos nu venea nici un zgomot,aa c spera c fata ei nc dormea
dus.Abia trecuse de ora apte,i spuse ceasul de mn pe care-1 pusese pe noptiera de
lng pat.De obicei acas avea probleme chiar i la opt cnd voia s-o trezeasc pe
Cory.Acas...
Ddu la o parte ceea ce e o acoperea - cearafuri,pturi i o cuvertur veche brodat; se
vede c domnioara Mc Leay nu se prea aventura s cumpere lucruri sofisticate de
genul cuverturilor de catifea scump sau plpumi nemeti.Isobel se ndrept
descul,n vrful picioarelor,ctre fereastr.De-acum aici era acas,asta trebuia s-i
intre n cap.Era frig i n cmaa ei subire de noapte,ncepu s tremure dar trase
perdelele i se uit afar la privelitea ciudat ns ncnttoare.Era aceeai ca i n
ziua trecut,ns nu arta la fel.Acum cerul era de o culoare difuz,de levnic,iar spre
orizont se distingeau nuane glbui nsoind,de bun seam,rsritul soarelui.Munii
din deprtare erau cufundai nc n ntuneric,iar lacul prea o oglind opac,ncrcat
de mister.Chiar i turmele ce pteau pe mal preau nvluite ntr-o nebuloas,ceea ce
le ddea un aer de irealitate,iar reflexele lor n ap pluteau ntr-un abur nedefinit.
Isobel respir adnc,iar rsuflarea ei se condensa imediat pe geam.Asta i aduse aminte
c putea s capete o pneumonie,stnd aa dezbrcat n frig.E drept,faptul c nu era
nici urm de trafic n strad nu o deranja,dar cu frigul nu putea s glumeasc,aa c ori
vedea ce se poate face cu cazanul central,ori se mbrca mai gros dect era
obinuit.i trase capotul pe ea,din fericire un capot lung i clduros,i mai puse pe
umeri un jerseu i cobor scrile.Cel puin tia c aveau s-i soseasc lucrurile
personale trimise prin pot,aa c plpumile urmau s mbunteasc mcar
condiiile de dormit,gndea ea ndreptndu-se spre buctrie.Umpluse dou lzi mari
cu ornamente,cri,lenjerie de pat i alte lucruri,precum i cu hainele pe care nu le
putuser cra singure.Se atepta s le primeasc ntr-o zi,dou.Pn atunci trebuia s
se mulumeasc doar cu ce era.Trgnd perdelele n buctrie,avu o nou surpriz O
ditamai pisic neagr sttea pe pervazul exterior,ateptnd n mod clar s fie lsat
nuntru.Dup ce umplu ceainicul i-1 puse pe foc,Isobel deschise ua din spate iar
pisica,se ddu imediat jos de pe geam i intr elegant n cas.
Aerul care nvlise n cas odat cu venirea pisicii era ca de ghea,aa c Isobel
nchise repede ua i ddu drumul la radiator.
Tu a cui oi mai fi? zise ncet,apoi se strmb la gndul c vorbea cu un animal.Stai
puin,sunt sigur c i-ar prii nite lapte,adug.Sper s ajung pentru toi.

Pisica ncepu s lipie cu spor din castronelul pe care i-l pusese jos,apoi ncepu s-i
frece spinarea de picioarele ei.
Bravo,un prieten pe via,asta-mi eti,eh? zise Isobel cu ironic n glas,ns fr s se
supere la gndul c avea s o aib prin preajm.Niciodat nu inuse vreun animal,dei
cteodat mai aducea vorba n discuiile cu Edward,sugerndu-i c n-ar strica s ia
unul.ns Edward nu suferea cinii,iar doamna Jacobson declarase c avea alergie la
pisici,aa c n ciuda argumentelor ei i ale lui Cory discuiile nu duseser niciodat la
nimic.Apa ncepuse s fiarb,aa c i fcu o crticioar de ceai.Apoi lu ceaca i se
aez la mas,cu crticioar de ceai i cu ,sticla de lapte la ndemn.Era unul din
momentele preferate ale zilei,iar aici,cu coatele sprijinite pe mas i o ceac de ceai
cald n mini,se simi deodat aproape optimist.
Dup cele ntmplate n seara trecut,nu mai spera s-i revin ncrederea n sine.Cnd
se bgase n pat dup plecarea Clarei se simise cu totul deprimat.Dar,se gndea
acum,poate c ea nsi exagerase n mintea ei atitudinea Clarei.Fata cu care fusese
prieten cu ani n urm nu putea deveni ntr-att de odioas cum i se pruse n seara
trecut.Cci totui - gndi mucndu-i buza de jos - ea nsi fusese ocat s afle c
Rafe Lindsay era chiar contele de Invercaldy.Ea nu prea se pricepea,firete,la treburi
din astea,dar i se prea cel puin neobinuit ca un brbat cu asemenea poziie s fac
un astfel de gest pentru cineva necunoscut.i fr mcar s-o anune pe Clare.Cum s
n-o fi lsat pe aceasta fr replic?
Chiar i aa,Isobel nu putea nelege de ce se suprase Clare n halul sta.Ea nu se
simea cu nimic vinovat.Ba chiar l refuzase la nceput i doar explicaiile lui o
fcuser s cread c l trimisese Clare dup ele.
Fcu o strmbtur i ncerc s nu se mai gndeasc la Clare Doamne,ce-o fi crezut el
cnd i spusese c n-avea nevoie de ajutorul lui? i ce cltorie mai avusese,cu Cory
susinnd toat conversaia.Chiar,despre ce vorbiser? Despre filme de groaz n
special,dup cte-i amintea.Era subiectul favorit al lui Cory,i dei nu inea minte ca
Rafe s fi fcut vreo remarc n privina asta,se artase destul de rbdtor.Ddu din
umeri i-i mai turn o ceac de ceai.De fapt,Rafe fusese rbdtor cu amndou,i
continu ea gndurile.i nu pomenise nici mcar o singur dat de faptul c ar fi fost
mai mult dect cumnatul lui Clare.Nici chiar atunci cnd ea i se adresase cu Domnule
Lindsay.Oft uor.
Era cu siguran,atractiv,se simi nevoit s recunoasc.Foarte atractiv,mai bine zis.De
aceea fusese att de surprins vzndu-1 c o fixeaz cu privirea.n mod
normal,brbaii ca el nu se uit la femei ca ea.Trsturile ei nu erau
neplcute,presupunea Isobel,dar,dup prerea ei,nu s-ar fi calificat printre cele mai
atrgtoare femei.Avea o fa rotund i destul de banal,cu ochii mari i puin

distanai,de un cafeniu deschis,nasul drept i o gur cam mare.Nu era frumoas,asta o


tia bine,i dei Edward obinuia s-i spun c e o adevrat femeie,Isobel tia c
ceea ce voia s spun era mai degrab c e o femeie de cas.
n plus,n-ar fi putut niciodat s aspire la elegana lui Clare.Nu putea spune c era
gras,dar cu siguran,nici slab nu era,iar oldurile prea pline i pieptul prea mare o
fceau ntotdeauna s nu se simt n largul ei cnd era privit.Prul i era singura
mndrie,se gndi.i,dei Edward i mama lui ar fi vrut ca ea s se tund,Isobel inea la
convingerile ei.Mai ales c i tatlui su i plcuse aa i mcar atta lucru putea s
fac n amintirea lui.Cnd i ddea drumul din coada n care-l inea majoritatea
timpului se desfura mtsos ca o perdea de culoarea spicului copt pana aproape de
mijloc i,dei cteodat i lua prea mult btaie de cap ca s-1 spele i s-1
usuce,era,dup prerea ei singurul ei atu.
i trsese acum coada peste umr i se juca cu elasticul care-i strngea prul.Cu o
sear nainte se simise prea trist ca s-i mai dea drumul i s-1 perie,cum fcea de
obicei,iar acum era cam nclcit i arta mai ru dect ar fi trebuit.Da,mai bine fcea
un du,sau o baie,se gndi hotrt,fiindc du nu vzuse n sala de baie.Probabil
doamna Mc Leay considera duul un moft necesar,o extravagan modern.Dar poate
ar fi fost posibil s-i instaleze unul,dac se interesa undeva pentru treaba
asta.Deocamdat trebuia s-i dea seama n primul rnd cum funciona cazanul
central.Deschise uia de jos i gndea cum s aprind focul,cnd auzi nite ciocneli
la ua din spatele casei.Era abia apte i jumtate.Cam devreme pentru musafiri,se
gndi,i se uita la degetele care i se murdriser de cenu cnd un brbat apru la
fereastra de la buctrieEra Rafe Lindsay.Ba nu,contele de Invercaldy,se corect n
grab,uitndu-se la el de parc era un fel de miraj prinznd via.Era ca i cum
gndurile sale despre el l aduseser aici,astfel c,dei tia c nu putea fi vorba de
nchipuire,se ndoia vag c l vedea cu adevrat
Am gsit asta n main azi diminea,spuse el,rostind cuvintele cu o claritate
exagerat,astfel c,dac n-ar fi auzit,tot i-ar fi dat seama ce spunea dup micarea
buzelor.inea cu un deget n aer o geant mic de voiaj,cu dungi verzui i
portocalii,iar Isobel i ddu imediat seama c era a lui Cory.
Vrei s deschidei ua?Isobel lu la repezeal o crp,din ntmplare crpa de
buctrie,i se terse pe mini cu o oarecare ezitare Apoi,privindu-i cu ochi critici
capotul i papucii purtai cam mult,se resemn s deschid.
Pisica,de la locul ei de lng radiator unde se spla pe labe,se repezi printre picioarele
noului venit,ceea ce pentru cteva momente o fcu s mai uite de stnjeneal.
Hei,Bothie,vd c te-ai i fcut comod la noua ta stpn,spuse el pe un ton ct se
poate de normal,aplecndu-se s o scarpine pe mica felin ntre urechi,apoi se ndrept

din nou i o privi iar pe Isobel.V plac pisicile? Asta era a domnioarei Mc Leay,dar
n-a putut s-o ia cu ea.Sora ei locuiete intr-un fel de sanatoriu,iar acolo nu-i voie cu
animale.
A,da,cred,zise Isobel dndu-i seama c vocea ei suna cam inhibat,ns nu putea s
i-o controleze.i n ziua trecut i fusese greu s-i suporte privirea direct i
ntunecat,iar acum era i mai ru fiindc era nc n cma de noapte i capot i nici
nu se splase,iar prul era ntr-un hal fr de hal.ntre timp,Rafe Lindsay i etala din
plin stpnirea de sine motenit de la strmoii lui nobili.Chiar i n pantaloni de doc
i cizme de cauciuc - nu verzi,cum ar sugera materialul - cu prul czndu-i neglijent
pe umeri i cu brbia umbrit,neras de o zi,tot i pstra o elegan neafiat pe care
doar buna cretere o poate da.Bineneles,cmaa era probabil fcut de comand,iar
jacheta de piele era dintre cele mai scumpe.ns nu doar nfiarea indica sigurana de
sine.Era ceva interior,la fel de natural ca i zmbetul nepstor pe care i-1 adres.
Foarte bine,zise el,i cteva clipe Isobel nici nu-i aminti despre ce era vorba.De
fapt,din Bothie ajunsese Bothwell,fiindc domnioara Mc Leay era foarte bun la
suflet,se simi el dator s continue,sprijinindu-se cu un umr de tocul uii,apoi o
msur din priviri,ochii lui oprindu-se pe minile ei care nc motoleau crpa de
buctrie.E vreo problem? ntreb el.
Ce probleme...nu,nu sunt,rspunse ea punnd crpa deoparte i uitndu-se la geanta
de voiaj.Mulumesc pentru geant.,..nu se putea hotr s-i spun,domnule
conte,dei probabil c el se atepta la asta.E...e a lui Cory.
Da,mi-am dat seama,ns el nc nu prea dispus s o lase din mn,iar Isobel
ncepu s tremure fiindc aerul rece intra n voie n cas i prin capotul care nu o
camufla n fata frigului.
Vd c v e frig,zise el.Pot s intru?
S intrai l ngn Isobel,ca i cum nu ar fi neles ce spusese,apoi,dndu-i seama
c probabil i casa intra n proprietatea lui i nu prea avea de ales,se ddu un pas
napoi,zicndu-i pe un ton de scuz: Da,dac vrei.
M copleete atta ospitalitate,remarc el cu ironie,n timp ce se desprindea de
tocul uii,pind nuntru.i mpinse sacul de voiaj n minile pline de nervozitate.Vd
c n-ai mai avut de-a face cu un cazan de nclzire cu lemne.
Isobel nu lu n seam remarca i se repezi s nchid ua,aproape prinznd pisica n
graba ei.Bothwell se strecur n cas n ultimul moment cu un aer ofensat i se duse
s-i aline demnitatea rnit pe pervazul ferestrei din buctrie,n timp ce Isobel
ncepu s-i frece minile una de alta,privindu-l rece pe musafirul ei.
De unde ai dedus asta?

V-am vzut cum v uitai la el cnd am trecut pe lng geam,rspunse Rafe


sec.Cum se zice...ca ma n calendar? Da,cred c asta se potrivete.Ca ma n
calendar.
Eu a zice mai degrab c m uitam n gol,se apr Isobel tios,uitnd pentru o clip
c intenionase s-i cear scuze cnd urma s-1 ntlneasc.Idioat nu sunt,doar c
nu-s obinuit s aprind focul asta-i tot.
Pentru asta trebuie lemne,spuse el pe un ton neutru,scondu-i jacheta i azvrlindo pe scaunul cel mai apropiat.Mai bine ai face un ceai i eu m ocup de foc.Isobel se
sperie.
Nu,nu se poate! spuse ea repede,simind c o cuprinde un val de cldur.Vreau s
zic,sunt sigur c m descurc,trebuie s vd doar de unde iau lemnele.nghii
grbit.V mulumesc,domnule,dar nu...Rafe se ntoarse spre ea cu o privire
ntunecat.
Domnule?Isobel strnse din buze.
Adic,domnule conte,vreau s zic.Trebuie s m scuzai,nu sunt obinuit s am dea face cu...cu aristocrai.Colurile gurii lui Rafe se lsar n jos:
Ai stat de vorb cu Clare.
Da,aa e,zise ea,dndu-i seama c nc i venea greu s cread aceasta.
Acum depinde ce-a putut s-i ias din gur,zise el ntorcndu-i mnecile cmii
de un albastru nchis care-i dezveleau muchii braelor.Apoi,dndu-i parc seama c
ea nu se micase din loc,se uit peste umr.
V rog facei nite ceai,doamn Jacobson,iar mie punei-mi doar lapte,nu i
zahr.Fcu o pauza.Avei lapte,neleg? Isobel i muc buzele.
Da,mai e puin.Rafe pufni pe nas cu indignare:
Aha,ma,ghici el.Bothie,hoa btrn!Cine te-a fcut aa lacom?Apoi,uitndu-se
din nou la Isobel i ntorcndu-se cu faa la sob,adug:
O s-1 trimit pe Archie Duncan s v lase vreo doi litri n fiecare diminea de acum
nainte.i tot el v poate aproviziona cu ou i carne,dac vrei.Iar restul se gsete n
Strathmoor,sau chiar aici,n sat,dac insistai.Isobel nghii n sec.
Strathmoor? zise cu jumtate de glas.
E cel mai apropiat ora,explic Rafe,examinnd coninutul unei ldie pentru
lemne,aezat lng cazan.Dar Clare nu v-a spus nimic despre zona asta?
ntreb,aruncnd o privire n jur.Isobel simi nevoia s fac i ea ceva,aa c merse s
umple iar ceainicul cu ap.Cnd se ntoarse,ntlni din nou ochii lui negri i
ptrunztori,i atunci se simi emoionat ca o licean,dar i spuse c era doar pentru
c o gsise aa,nearanjat,dndu-i seama ns c nu credea nici ea.

Pi,mi-a spus despre sat,zise ea dndu-i seama c se afl ntr-o postur jenant
stnd aa mbrcat n haine de noapte i fcnd ceai pentru contele de Invercaldy,mai
ales n timp ce el ncerca s-i aprind focul.Era ceva de neconceput.
Dar nu i cum s ajungei aici,sau c e nevoie de o main ca s v
descurcai,remarc Rafe pe un ton plin de repro,aranjnd n timpul sta vreascuri ca
s aprind focul,iar ea din nou se chinui s-i aminteasc despre ce era vorba,fiindc i
simea privirea,dei sttea ntoars ca s pun ceainicul pe foc,i orice altceva prea c
i pierduse importana.Nu reui dect s murmure ceva nedesluit,iar el schimb
vorba
Dai-mi,v rog,chibriturile.Cred c o s se-aprind.Isobel i ntinse cutia,simindu-i
degetele puternice i reci atingndu-i n treact mna.Aa cum edea ghemuit,n faa
sobei,prea s n-o mai intimideze ca atunci cnd o domina cu statura lui,ns chiar i
aa o fcea s se nfioare ntr-un fel ciudat,adnc i neclar.i spuse c probabil asta se
datora faptului c era cine era,iar ea nu mai sttuse n compania persoanelor de genul
acesta.Dar era mai mult dect att,tia asta.Bunvoina lui o lsa fr replic,iar
familiaritatea cu care o trata prea s nlture bariera social pe care,far s-i dea
seama,ea nsi se strduia s o vad ntre ei.Prezena lui masculin prea o
ameninare pentru viitorul calm i bine pus la punct pe care i-1 ntrevzuse.Rafe
aprinse n sfrit focul se asigur c uia de jos era larg deschis,apoi o nchise pe
cea-mare.Curnd pocnetul linititor al lemnelor arznd ncepu s se fac auzit,iar
Isobel rsufl uurat.
Cnd l vedei c arde de-a binelea,mai punei nite lemne de-acolo,zise el dndu-se
napoi i contemplndu-i opera.Mcar flcrile sunt destul de vioaie,lemnele n-au fost
ude.Isobel ddu din cap:
Chiar v sunt recunosctoare.
Ei,da.Rspundea mereu ntr-un fel neateptat aa c se grbi s-1 asigure c vorbise
serios.
Cum nu? A fost ntr-adevr drgu din partea dumneavoastr s venii s vedei
dac totu-i n regul ncepu ea pe un ton defensiv.Mcar acum avem ap cald.A fi a
fi fcut o baie asear dac...dac.,m rog.
Se opri,dezorientat,dndu-i seama c tonul ei devenise deodat prea familiar i era
mai bine s-i in gura.Ce-1 interesau pe el treburile casnice,la urma urmei Era,cum
s-ar zice stpnul.Iar ea o simpl angajat.Ceainicul ncepu s fluiere aa c Isobel
simi o uurare n faptul c trebuia sa mearg s pregteasc ceaiul.Pentru asta avea de
golit crticioara i trebuia s pun alte plante,iar n timpul sta putea s-i pun ordine
n gnduri.Dintr-un motiv sau altul.Rafe prea s aib un fel de-a se purta care o fcea
s arate ca o blbit neputincioas,aa c abia atepta s l vad plecat.

De-acum i fcuse,cum se spune,datoria fa de ele,aa c probabil n-aveau s se mai


ntlneasc prea des.
Ce credei,are s v plac aici pn la urm? ntreb el,n timp ce ea i fcea cu srg
de lucru turnnd apa cald i mestecnd cu lingura n crticioar.
Acum trebuia s se ntoarc din nou cu faa la el
Eu sper c da,rspunse,evitndu-i privirea,fcndu-i de lucru la bufet i scond
nc o ceac de ceai i o farfuriu.Sigur,e cu totul altceva dect cu ce eram noi
obinuite.Londra e att de aglomerat.E att de zgomotoas c nu-i mai auzi nici
gndurile.
i n-o s v fie dor de glgie i aglomeraie'?
Nu,nu cred,rspunse Isobel simindu-i iar ochii aintii asupra ei,aa c i fcu semn
stnjenit s se aeze pe un scaun.V rog,zise,nu stai jos?
Rafe avu o scurt ezitare,fiindc se prea c era obinuit s se aeze dup ce se aeza
gazda.ns,cnd o vzu c are de gnd s-o fac,i trase i el un scaun de sub mas i se
trnti neglijent pe el.Cu o mn atrnnd pe sptar,se ntinse cu cealalt s ia ceaca pe
care i-o umpluse Isobel i i-o pusese n fa.Ea i drese glasul i zise:
S v mai aduc ceva?Se uit la ea peste marginea cetii.
Ca de exemplu?Cum ntrebarea lui prea mai degrab o glum,nu tiu cum s
rspund.Tot ce-i veni acum n minte era c fata ei avusese dreptate n privina
genelor lui Rafe.Erau lungi,dese i foarte masculine n acelai timp.Iar ochii nu erau
chiar negri,cum crezuse la nceput,ci mai degrab o nuan ntunecat i foarte subtil
de cenuiu.Adnci i sfredelitori,un pericol pentru linitea ei interioar.
Pi...pine prjit,suger ea ca s se distrag,ns el scutur simplu din cap.
Mi-ajunge ceaiul,spuse apoi gnditor.Cnd termin am i plecat i v las s v
organizai,s punei la punct ce mai e nevoie.Cred c John vrea s v ntlneasc mai
trziu.Nu st departe i are o tbli pc poart.E uor dc gsit.Isobel clipi,nedumerit:
John?Nu era greu de ghicit c nu tia despre cine e vorba,iar tcerea lui amuzat
n-o ajuta deloc Apoi creierul ncepu s-i funcioneze din nou.
A,John,vrei s spunei,doctorul Webster.
Da,tatl lui Clare,zise Rafe privind-o cu nelegere.Presupun c nu v-a spus nici
mcar cum l cheam.Clare asta.Dar n-are importan.Oricum,s fii sigur c nu-i
place convenionalismul.
Dar l tiu pe domnul Webster,rspunse Isobel,cu o demnitate ascuns.Nu-i surdea
ideea c Rafe se distra pe socoteala ei i nici nu-i convenea ca lui s-i fie mil de ea
Bine,atunci,spuse Rafe nghiind restul ceaiului i aeznd ceaca pe
farfuriu.nseamn c de-acum cunoatei trei persoane n Invercaldy,spuse
glume.A,s n-o uitm pe fata dumneavoastr.

Hm...da,zise Isobel amintindu-i de scopul iniial al venirii lui acolo.Mulumesc


pentru sacul de voiaj.Cory e cteodat,cum s spun,cam uituc.
Oare?Rafe nu prea convins de ce auzise,dar nu mai spuse nimic,n schimb se ridic
de la mas i i lu jacheta.Apoi,aruncnd-o pe umr,i ddu prul pe spate cu un
gest neglijent i arunc o ultim privire spre cazan.Focul ardea zglobiu,iar buctria
mic se nclzise deja,atmosfera devenind din ce n ce mai plcut.
Presupun c se poate gti i pe asta,spuse el ridicnd un capac i dnd la iveal o
plit cu patru ochiuri mari din fier gros.Isobel nu o vzuse i avea o bnuial c asta
era destul de evident,ns reui s se poarte ca i cum tia de ea.Rafe ddu drumul la
capac.
O s v obinuii cu toate,mai spuse el,i dac avei vreo problem de orice fel,sper
c v putei clca pe mndrie ca s cerei ajutor.
A,cum s nu,rspunse Isobel strngndu-i cordonul capotului i ncepnd s-1
nvrt cu o oarecare nervozitate.V mulumesc nc o dat,domnule......mi pare
ru,cum vrei s v spun? ntreb,oftnd neputincioas.Ochii lui se ntunecar.
Rafe e de-ajuns,rspunse el dup cteva clipe.Pentru un moment Isobel avu senzaia
c voia s o ating,dar Rafe se mulumi s zmbeasc uor i,fr s mai spun ceva,se
ndrept spre u i o deschise.n prag,ns se opri i-i mbrc jacheta,apoi o privi
din nou,peste umr:
Apropo,spuse n timp ce-i aranja gulerul,n-o lsai pe cumnat-mea s-i dea atta
importan.Clare are cteva idei fixe de mic burghez,iar noi nu suntem prea
entuziasmai de ele.
CAPITOLUL 4
Cnd Rafe se ntoarse de la Strathmoor,fratele lui l atepta.Colin sttea la biroul din
bibliotec,uitndu-se prin corespondena fratelui su,aa c ridic o privire oarecum
vinovat cnd l vzu intrnd.
A,te-ai ntors! exclam el punnd grbit scrisorile la o parte i ridicndu-se n
picioare.Te ateptam s bem o cafea.l chemasem pe Cummins acum cteva minute i
am crezut c e el.
Da.Rafe ddu din cap,ncercnd s nu-1 fac pe cellalt s se simt mai vinovat
dect se simea deja spunndu-i c tia perfect ce fcea acolo.
Cred c nu mai dureaz mult cafeaua,continu Rafe.n hol m-am ntlnit cu doamna
Fielding i m-a ntrebat dac vreau i eu.
A,asta-i bine,da,spuse Colin,o vdit uurare netezindu-i trsturile rotunjoare ale
feei,n timp ce ncepuse s-i frece minile i s se ndeprteze de scrisorile
incriminate,ocolind biroul.Al naibii de frig,nu crezi?

Frig? A,da,e frig,mormi Rafe i-1 privi pe fratele su mai tnr cu o uoar
nervozitate.Voiai s m vezi?Colin ridic din umeri:
Nu n mod,special,rspunse el trecndu-i ncurcat o mn prin prul care ncepuse
s se rreasc.M gndisem,aa,s trec pe la tine n drum spre Dalbaig,atta tot.M
duc s discut ceva cu Stuart.Rafe l privi ntunecat,ncruntndu-se.
Kenneth?
Nu Gordon,l corect Colin repezit.Voiam s fiu sigur c are grij de conturile alea
n week-end-ul sta,s nu pierdem cumva aciunile prin vreo ginrie.Dac-mi dai voie
s m exprim aa,se strmb el.
Hm!Rafe abia de-1 asculta pe fratele su.Era cu mintea n alt parte ncercnd s-i
dea seama de ce trecuse de fapt pe la casa celor dou nou-venite n dimineaa aceea.De
fapt nu avusese intenia s intre,voise doar s lase geanta la u,fiindc ele ar fi gsit-o
cu siguran.Cnd trecuse ns pe lng fereastr,vzuse ca Isobel Jacobson se
trezise,aa c reacia fusese mai mult mecanic.
Dar de ce? De ce se hotrse totui s bat la u,ca s-i atrag astfel atenia c se afla
acolo? A,un lucru era sigur,i dduse seama c nu se pricepea s aprind cazanul.Era
att de evident,din felul cum l examina derutat,c nu mai umblase cu aa ceva n
viaa ei.Dar asta nu e o scuz,se gndi mai departe.Era o femeie inteligent,aa c ar fi
gsit repede o soluie i singur.Nu-i aa de greu de aprins un foc.Nu-i nevoie de cine
tie ce ndemnare.Ce,nite lemne acolo,un chibrit i oarecare rbdare.
ns dintr-un motiv sau altul reflexele sale nu ascultaser ndemnurile logicii.i plcea
s cread c era din cauza celor spuse de mama lui cu o sear n urm,ca s i se pun
mpotriv,dar era destul de sincer cu sine nsui ca s recunoasc totui c nu era
asta.Fr ndoial,atitudinea mamei lui l clcase pe nervi,dar cnd btuse la ua lui
Isobel Jacobson nu-i era gndul la mama lui.Colin i drese deodat glasul i apoi se
btu cu palma n piept,ca i cum fusese intenionat ca s-i atrag atenia fratelui su.
A...Clare mi-a zis c ai ntlnit-o pe noua secretar a lui Webster.
Rafe deveni brusc contient c rmsese cam mult cu privirea aintit pe geam,fr
mcar s vad apele limpezi ale lacului Caldy,care se ntindeau la doar cteva zeci de
metri distan de zidurile castelului.Cuvintele lui Colin l smulser n sfrit din
absena prelungit,aa c se uit rece la faa alb a fratelui su:
Ce ziceai?
Am spus c mi-a zis Clare...c ai adus-o cu maina pe noua secretar a lui taicsu,parafraz Colin cam stnjenit.Nu prea se obinuiete,nu crezi? Mama zice c ai
fcut-o doar ca s-o faci pe ea de rs.

Rafe se uit din nou la el,de data asta cu un fel de nelinite ascuns apoi nconjur i el
biroul i se aez ntr-o rn pe scaunul de piele pe care sttuse Colin,cu cteva minute
n urm cnd intrase el.
Mama e paranoic,zise el simplu.i n primul rnd Clare a fost coleg de liceu cu
doamna Jacobson.Aa nu sunt chiar dou strine,nu crezi? Sau pe Clare a lsat-o
memoria i nu-i mai aduce aminte cine e i de unde vine?
Ei,cum s nu-i aminteasc?!Colin se nroi uor,ns zgomotul uii salv situaia
cci,dup civa pai grijulii pe coridor,Cummins,care se afla n serviciul castelului
Invercaldy de patruzeci de ani ncoace,i fcu apariia n camer,cu o tav pe care
aducea o cafetier i dou ceti de porelan fin.
Le pun pe birou,domnule conte? ntreb,aruncndu-i lui Colin doar o privire fugar
i adresndu-i-se lui Rafe,care i rspunse dnd uor din cap.
Mulumesc,spuse el,cnd servitorul aez tava pe birou,n faa lui.Ne punem
singuri.
Da,domnule conte.Cummins se nclin politicos i apoi salut nu prea convins i
nspre brbatul mai tnr,dup care iei sobru din ncpere.Abia se nchise ua n urma
lui,c ndat Colin i art totala indignare:
Ce fiin.Dac n-ar fi fost i-aa aproape de pensionare,te-a fi btut la cap s-i faci
vnt de-aici,Rafe.Se poart att de necivilizat,i de cte ori i cer ceva gsete de
cuviin s uite.
E i el btrn,spuse Rafe calm,fr s se ating de lucrurile de pe tav.i nici nu-1
intereseaz atitudinea lui Clare.Sau ai uitat,Colin?Acesta scoase un oftat zgomotos.
Dar omul sta nu-i dect un servitor,Rafe!
E un angajat,l corect imediat fratele su.i are i el dreptul la puin
consideraie.Mai ales la unu i jumtate n miez de noapte,adug dup o pauz.
Dar Clare nu voia dect nite cacao cu lapte!
Pe care putea foarte bine s i-o fac i singur.
M ndoiesc c i-ar fi convenit doamnei Fielding s-i bage nasul cineva din familie
n buctria ei,zise Colin pufnind pe nas.i nici mcar nu-1 trezise din somn.n
noaptea aia juca,din cte-mi amintesc,cri cu Lucas.Rafe l privi cu rceal:
Era seara lui liber.
Ei gata,bine,zise Colin trntindu-i fric n ceac.Moul e un sfnt iar Clare o
snoab!Dup ce-i turn cafea n ceac i amestec nervos cu linguria,punnd i un
cub de zahr,Colin inu s adauge:
Dar s tii c ea ncearc doar s menin onoarea familiei.Noi suntem superiorii n
Invercaldy,Rafe.Avem datoria s meninem o oarecare etichet,aa,mcar de decor.
Rafe fcu din gur o strmbtur:

i asta,dup tine,nseamn rigiditate,nu? Colin ridic din ceac ochii spre el.
Gseti ceva ru n asta? Rafe ddu din umeri.
Dac nu tii i singur,n-am cum s-i explic.Colin pufni din nou:
Crezi c nu tiu ce-i n capul tu? Tot ce ncerci s faci e s ne distragi atenia de la
defectele tale.Hai,admit,Clare e i ea puin exagerat,dar cred c n cazul sta i dau
dreptate.
i dai,eh?Rafe se sprijini cu minile de marginile biroului i se ridic.Fcu o figur
dezgustat cnd l vzu pe Colin dndu-se napoi cu civa pai,ca i cum se atepta la
o agresare fizic,ns Rafe nu fcu dect s strbat camera ctre sticlele cu butur de
pe o msu.Alese o sticl de scotch i-i turn dou degete ntr-un pahar.
Foarte bine,mai zise.Mi-am notat obieciile la adresa mea.
Dar n-ai de gnd s schimbi nimic,nu-i asa? exclam Colin cu glasul plin de
indignare.Cafeaua nu-i bun,m rog,la ora aceasta a dimineii? Chiar trebuie s-i
distrugi sntatea cu chestia aia nainte de prnz? Pe cuvntul meu,Rafe,chiar i-ai pus
n cap s te omori?Pe faa lui Rafe nu se clinti nici un muchi.
Ce-i pas? i replic.Dac eu n-a mai fi,Clare i cu tine ai avea toate drepturile s
v purtai ca stpni absolui ai domeniului.
Cum poi s spui aa ceva?Colin trnti cu zgomot ceaca pe farfurie,iar lui
Rafe,vzndu-i expresia cu totul ocat,i pru o clip ru de el.Poate nu merita chiar
s-1 trateze ca pe cel din urm om.Colin nu artase niciodat c ar avea ceva cu el n
mod special,iar cnd murise Sarah fcuse tot ce-i sttuse n putin pentru a-1 ajuta s
treac peste momentele grele Doar fiindc soia lui devenise o scorpie i i ddea
dureri de cap nu nsemna s se poarte de parc vina ar fi fost a lui Colin.
mi pare ru,spuse schimbndu-i tonul.N-am vrut s spun asta.M-ai prins ntr-o
pas proast,Col,adug ntristat parc.Nu-s ntr-una din zilele mele bune,aa c nu
mi-o lua n nume de ru.Colin aprob din cap.
E-n regul,amice,zise far ranchiun,iar Rafe se gndi ct de norocos era c fratele
su este ntotdeauna ierttor i nu purta pic nimnui.
De fapt,continu Colin,n-ar fi trebuit s i vorbesc aa.Dumnezeu tie cte ai pe cap
i fr s-mi bag nasul meu mare n afacerile tale.
S-o lsm balt.Rafe czu ntr-o tcere adnc,uitndu-se o clip n pahar i apoi
ducndu-1 la gur.Lu o nghiitur mare,plimbnd prin gur lichidul puternic
alcoolizat pn ce simi c-i amorete limba,apoi l ls s alunece pe gt n
jos.Adevrul era c nu prea i dea nici el seama ce simea.Pn nu demult,crezuse
c,emoional,totul era limpede,ar fi putut s jure c nimic nu se schimbase n ceea ce
simea pentru Sarah,nici dup moartea ei.Dar acum prea c pierde printre degete

convingerea n propriile sentimente.Dintr-un motiv sau altul,ncepuse sa aib


ndoieli,ceea ce nu putea s-1 bucure prea tare.
Nu era de-a dreptul ridicol s gndeasc aa.La urma urmei cnd Sarah murise la
natere,crezuse c n-o s reueasc niciodat s se mpace cu ideea.Era att de
tnr,doar douzeci i opt de ani iar naterea unui copil prea ceva att de simplu,att
de necomplicat.Cu toate modernizrile aduse n medicin ar fi trebuit s nu mai existe
nici un pericol de moarte n saloanele maternitii.ns Rafe avea bnuiala c doctorul
nu-i dduse seama c micuul copil era deja mort pn nu scosese corpul lipsit de
via din trupul lui Sarah.Iar Sarah fusese att de epuizat dup un chin
ndelungat,nct nu avusese puterea fizic s reziste hemoragiei care urmase.
Se ntmplase totul att de repede.Cu doar o sptmn n urm,el i Sarah i
petreceau vremea alegnd nume pentru copil,iar n doar cteva zile se trezise n faa
mormntului proaspt acoperit.Iar apoi,sptmn de sptmn,se trezise mereu cu
sperana,chiar convingerea c o va gsi n pat lng el cnd se trezea.O visa alturi de
el,rznd cu el,vorbindu-i,structura ei micu fiind nc nfloritoare sub povara
binecuvntat a sarcinii.Erau cele mai groaznice vise,fiindc atunci cnd se
trezea,trebuia s suporte ocul adevrului cu aceeai intensitate ca n prima zi.Cel
puin n visele n care o vedea necat n snge nu mai existau sperane dearte.
Iar acum de ce nu-i convenea faptul c n sfrit putea privi n urm fr s se simt
devastat de o disperare neputincioas?i spuse c nu se putea c,dup doi ani
ncheiai,ajunsese s se obinuiasc ntr-att cu durerea,nct ncepuse s-i plac
tovria ei.Sigur,niciodat nu-i va ierta moartea lui Sarah,dar de aici i pn la
complacerea n durere era o distan considerabil.Ar trebui s fie de-a dreptul fericit
c n sfrit ncepuse s accepte inevitabilitatea ntregii situaii,fericit c n sfrit
ajunsese capabil s poat privi cu ali ochi moartea ei.Probabil c mama lui ar fi spus
c era meritul lui Phillips.Doar ea fusese cea care l convinsese s se lase ajutat de
Phillips,iar n ultimele ase luni Rafe i petrecuse vreo dou ore pe sptmn
ascultndu-1 pe btrnul arlatan cum i tot cnta c trebuie s ncerce s nu-i mai
nece necazul n alcool,fiindc nu-i ajut la nimic.Asta o tia i singur Reprizele
prelungite de butur nu fceau dect s-i lase o durere groaznic de cap i,n
consecin n ultimul timp i impuse oarecare restricii.ns mama lui l implorase de
mai multe ori s accepte ajutor psihiatric,aa c i fusese mai simplu s cedeze dect so mai asculte smiorcindu-se i ascunzndu-l.Astfel c acum era convins c Phillips
nu avea nimic de-a face cu ceea ce simea n aceste momente.Dei i fusese greu s
admit,i ddea seama c schimbarea strii de spirit se datorase zilei trecute i
probabil tocmai de aceea se ncpna s nu se bucure de ce simea.l nfuria ideea c
Isobel Jacobson - i fata ei precoce - puteau avea un efect pozitiv asupra strii lui.Ce

Dumnezeu,doar singurul motiv pentru care se dusese la gar era ca s o enerveze pe


mama lui care n-avea dect s-i bage pe gt comoara ei de psiholog,ns el putea chiar
i-aa s se poarte cu totul ieit din standardele ei dac avea chef.Cum fcuse,de
exemplu,azi diminea,se gndi el nemuumit.De ce se simise dator s o ajute iar pe
acea doamn Jacobson.Doar nici mcar nu era genul de femeie de care se simea de
obicei atras.Pe lng diferenele sociale evidente,nu era nici pe departe idealul su de
frumusee feminin.Lui i plceau femeile mignone,ca Sarah,nu acel gen de amazoane
nalte,ale cror forme se ghicesc chiar n cmi brbteti i pantaloni Da,pentru el
era doar mijlocul de a o zbrli pe mama lui,ns l enerva gndul c nou venita l
fcuse s se poarte ntr-un fel att de nepotrivit.Nu voia,nu avea nevoie de asemenea
complicaii.
Oricum,i ntrerupse Colin gndurile,creznd c tot i mai rumega suprarea pentru
purtarea lui Clare,mai bine nu mai pomenim nimic de asta,da?Sunt sigur c doamna
Jacobson a fost bucuroas c n-a mai trebuit s atepte trenul acela nenorocit.i cel
puin a fost un mod plcut pentru ea s fac cunotiin cu zona.Sunt sigur c
Webster,btrnul,o s fie mulumit de toat afacerea.Lui nu i-a fost prea uor s
gseasc o nlocuitoare pentru domnioara Mc Leay i oricum,nu mult lume e dispus
s se mute ntr-un sat uitat de lume n muni,dup ce s-a obinuit cu un mediu
mai...condensat.Rafe nu rspunse acestor remarci.I-ar fi fost greu s spun ceva fr s
se implice i mai tare i n-avea de gnd s ntind coarda prea tare ca mama lui.i-aa
se plngea de el pe unde apuca,iar el obosise s se justifice pentru asta fa de toata
lumea.Aa c n loc s mai zic ceva despre asta,relu o discuie anterioar cu fratele
lui despre grupul venit la vntoare pe domeniu pentru sfritul de sptmn.Sir
Malcom suferise i el pierderea soiei cu ctva timp n urm iar Rafe era convins c nu
era doar o prere faptul c vizitele lui se nteiser n ultimii ani.Bineneles,nu i-ar fi
plcut mamei sale s-i atrag atenia despre asta,remarc el sec.Contesa Dowager i
luase n serios rolul de ndrumtoare a fiului ei mai mare n a deveni un adevrat conte
de Invercaldy,artndu-i mereu ce trebuie s fac,i era de ateptat ca ca s considere
acum c doi ani de doliu erau de-ajuns i s nceap s-i prezinte din nou femei tinere
astfel nct,aa cum fusese cu Sarah,i va cere curnd s ncheie o nou cstorie
potrivit rangului su.
Pe Sarah o ntlnise chiar dup nmormntarea tatlui lui,fiindc n Invercaldy venise
o mulime de lume n acele mprejurri triste de dup moartea btrnului conte.Printre
acetia se afla i o fost coleg de coal a mamei lui Rafe.Celia Urson,vduv i ea.O
adusese i pe fiica ei astfel c ntmpltor sau nu,el se trezise nevoit s ntrein o
conversaie singur cu Sarah Larson.tiuse de la nceput c mama lui avusese ceva de

spus n toat afacerea,ns i plcuse destul de mult de Sarah ca s poat ierta


nscenarea evident a contesei Dowager.i se gndise i el c era timpul s-i
ntemeieze propria familie,mai ales c nsui Colin era deja cstorit,dei era cu doi
ani mai mic,i cu noile responsabiliti ce urmaser inevitabilul morii tatlui,Rafe nu
gsise nepotrivit soarta care i se hrzise.Nu fusese csnicia cea mai fericit,asta
o,tia prea bine.Cu opt ani mai mic dect el,Sarah era mai tnr dect femeile n
compania crora sttuse pn atunci i era uimitor de naiv.Dar farmecul i sttea chiar
n inocena i dulceaa ei,acestea fiind ns i o piedic n cunoaterea reciproc,fiind
nevoie de civa ani ca s se poat obinui unul cu altul n intimitate.Fuseser mai
degrab prieteni dect so i soie i dei lui Sarah nu-i plcuse niciodat cu adevrat
partea sexual a casniciei lor,se purtase ntotdeauna iubitor,devotat i tandru ca o
adevrat femeie.De aceea moartea ei l lsase att de distrus fiindc tocmai nevoile
lui sexuale duseser de fapt la acest sfrit trist.Pentru el era cumplit s se gndeasc
la acest aspect.Colin plec,dup ce i niruise lui Rafe toate detaliile despre partida de
vntoare din acel week-end.Oaspeii aveau s stea la castel i,dei Colin i mama lui
se ocupau de organizarea celor dou zile,fratele lui Rafe nu locuia n cldirea
principal.Pe domeniu existau mai multe reedine,iar Colin i familia lui o ocupau pe
cea mai spaioas,o vil superb cu patru dormitoare,cam la jumtate de mil de
castel.Dup plecarea acestuia,Rafe se aez din nou la birou,lsnd paharul cu scotch
i turnndu-i o ceac de cafea,acum rcit.Se strmb cnd lichidul mai mult rece
dect cald i intr n gur,ns nu mai avea de gnd s comande alt cafea Vina era
doar a lui c nu o buse ct era fierbinte.Chiar i aa,fu surprins c deodat se trezise
c prefer cafeaua rece n locul scotch-ului.Oare ncepuse cu adevrat s-i revin?
Poate voia doar s fie lucid cnd avea s dea ochii cu mama lui,fiindc aceasta era clar
c nu avea s fie ncntat auzind c Rafe se ntlnise iar cu Isobel Jacobson.Se
apucase s dicteze rspunsul pentru o parte din scrisorile mai importante,cnd i atrase
atenia un zgomot n hol,chiar lng ua lui.Recunoscu imediat vocea mamei sale i o
voce piigiat de copil aa c,nchiznd casetofonul,merse i deschise ua.Era nepotul
lui,Jamie,certndu-se cu bunica sa chiar n fata uii.
Dar unchiul Rafe mi-a spus c m las s clresc pe Moonlight nainte s plec iar
la coal! striga el cu convingere,cu acea voce spart,intrat deja n schimbare n
ultimele sptmni.La aproape treisprezece ani Jamie ncepuse s-i piard vocea
ascuit ca de sopran,de copil.Vzndu-l pe Rafe n u,biatul se ntrerupse
brusc,ncurcat apoi relu pe acelai ton.
Spune,unchiule Rafe,nu-i aa c ai zis c m lai s clresc pe Moonlight? Zice
bunica s nu te deranjez,da nu mai am dect o sptmn de vacan.

Rafe se sprijini cu cotul de tocul uii.Era adevrat,i promisese biatului c-i va face
timp i pentru el vacana asta,iar acum,din spirit practic,nu mai era ncntat.n plus,nui surdea ideea fiindc Moonlight fusese iapa lui Sarah i ntr-un moment de
slbiciune i spusese lui Jamie c l las s o ia.ns mereu amnase chiar i s se
gndeasc la asta.
Tocmai i ziceam lui Jamie c nu cred c eti dispus s clreti n dimineaa
asta,spuse contesa Dowager suprat.Cu privirea ei scruttoare i tioas,observase c
Rafe nc nu era brbierit i nici nu purta cravat.
Colin mi-a spus c nu te simi prea bine,zise ea mai departe,evident nemulumit c
trebuia s vorbeasc pe ocolite.Se uit peste umrul lui Rafe n camer i fiul ei i
ddu seama c privirea i rmsese la paharul umplut pe jumtate cu
scotch.Vezi,Jamie,unchiul tu e ocupat,poate alt dat.
Ba nu sunt ocupat,zise Rafe hotrndu-se brusc.i nu tiu cine i-a spus lui Colin c
nu m simt bine,adug el nfruntndu-i privirea mamei sale cu ochii si ntunecai,ca
i cum nu admitea replic.Pot s-mi fac timp o or s merg cu biatul s clrim
Zmbi ctre Jamie,continund.hai mergi i imbrac-te Ne vedem la grajduri.
Jamie sri n sus de bucurie,apoi se uit vinovat la bunica lui.
Scuze,bunic,zise mai mult de form.Se vedea bine c nu tia cum s ajung mai
repede afar,ns biatul i ddea seama c dac se punea ru cu bunica lui i punea
n pericol plcerea promis,aa c se simise dator s-i fac ieirea ct de ct
politicos,dup ce-i aruncase unchiului su un zmbet conspirativ.Rafe tia c paii
repezi ce se auzeau de-a lungul holului se vor transforma n fug de cum ieea din
raza lor auditiv.
Foarte frumos,zise lady Invercaldy privindu-1 cu un repro ostentativ pe fiul su
Trebuia s-mi dau seama c mai bine-mi ineam gura dect s ncerc s-i dau sfaturi
Dar zu Rafe,crezi c e nelept ce faci? S mergi s clreti! Chiar te simi n stare?
N-am s cad de pe cal,dac asta vrei s spui,rspunse Rafe cu rceal,iar mama lui
se ncrunt.
Totui,Jamie nu tie bine s clreasc.Are nevoie de cineva de ncredere.Cineva
care s poat interveni cu snge rece.Cred c pe Moonlight nici n-a mai clrit.Colin
precis nu tie de vagabondul acesta mic i care ascult de toate sfaturile proaste!
Vagabond! zise contrariat Rafe.Pe cuvntul meu,mam,cteodat m ntreb n ce
secol te-ai nscut.
Iar replica asta este exact ce atept eu de la tine,care ai nevoie de un gt de whisky
s poi iei din pat dimineaa,rspunse mama lui de-a dreptul suprat.Oi fi eu de
mod veche,Rafe,dar mcar tiu s-i spun ce zi e azi dac m ntrebi.
Rafe strnse buzele privind-o cu ochii micorai.

Sunt perfect treaz,mam.


Te pomeneti!Contesa fcu un gest artndu-i cu mna paharul de pe mas.
Iar acolo e sirop,presupun Fir-ar s fie,Rafe.pe cine crezi c pcleti? Cnd ai de
gnd s-i vii in fire?Rafe trase aer adnc n piept i simi c toat starea de optimism
pe care o simise pn acum disprea ca prin farmec.Pe cine pclea?se gndi cu
amrciune.Asa e,nu se schimbase nimic.Orice fcea,nu putea s scape de umbrele
trecutului.

CAPITOLUL 5
Pe treapta de la intrare se aflau doi litri de lapte i o duzin de ou cnd se ntoarse
Isobel de la clinic.Laptele era ntr-un bidon de metal,fixat cu o nvelitoare de srm
care l inea n picioare,chiar dac atacatori de genul lui Bothwell ar fi ncercat s-l
rstoarne,gndi ea.Duse laptele i oule n buctrie.Pisica se ncolcise iar pe pervaz
i cnd vzu c se deschise ua,se repezi printre picioarele lui Isobel.
Sc vede c nu a pierdut timpul contele i a inut s-mi arate c nu vorbete
degeaba,gndi ea despachetnd oule din carton,ns,n timp ce-i turna lui Bothvvell
lapte,dup insistenele ei miorlite,simi nite furnicturi n ceaf.Nu fusese totui
necesar ca el s-i bat att capul cu ea,socoti ea ngrijorat,dar trebuia s fie
recunosctoare,n loc s se gndeasc la posibilele consecine ale purtrii lui.La urma
urmei,n-avea motive serioase s cread c se purtase cu ea altfel dect ar fi fcut-o cu
oricare nou-venit n sat.Atitudinea lui Clare fusese principalul motiv de
nenelegere.Iar reacia ei fa de el nu fusese tocmai potrivit.
Se ndrept din umeri nelinitit,ca i cum voia s alunge claritatea neplcut a
gndului c Rafe Lindsay o tulbura mai mult dect se cuvenea pentru o femeie cu
poziia ei social,apoi se duse i umplu ceainicul cu ap.Nu trecuse nici un an de la
moartea lui Edward.Se simea singur,probabil asta era explicaia,i n plus era nc
o strin n locurile astea.Nu trebuia s-i lase ndoielile i noua situaie s-i tulbure
raiunea i sentimentele.Dup discuia cu soii Webster din dimineaa aceea,nu mai
trebuia s aib ndoieli c Rafe nu se purtase n vreun fel selectiv.Bine,era posibil ca i
Clare s exagereze n ce le povestea prinilor ei,dar,oricum,domnul Webster era
convins c de cnd i murise soia,contele cptase reputaia unei totale
imprevizibiliti.
Nu vreau s spun c e bolnav,adugase el repede cnd cuvintele sale o fcuser pe
doamna Webster s-i arunce o privire plin de repro,dar sigur moartea lui Sarah 1-a

afectat foarte mult.Contesa Dowager,mama lui,a cheltuit mult efort i o groaz de bani
ca s-l ajute s treac peste asta i s se vindece.
S se vindece!Isobel l privise nevenindu-i s cread,de parc nu vorbea de aceeai
persoan,mai ales c Rafe se purtase att de rbdtor cu fata ei i i fcuse focul n
aceeai diminea.Ei nu i se pruse c avea nevoie s se vindece de ceva.Mai degrab
arta ca i cum se amuza de tot i asta-1 fcea att de familiar.
n plus,mai i bea,zisese i doamna Webster resemnat s-i spun tot,de parc
adevrul,din dou rele,era cel mai puin periculos.i bietul Colin a trebuit s se ocupe
din ce n ce mai mult de afacerile lui.De cnd a murit Sarah,Rafe a fost mereu att de
neserios.
Ei,asta-i,zise domnul Webster,de data asta nefiind el de acord cu soia lui.Nu cred
c-i putem zice chiar aa,Laura n ce m privete,Rafe nu a neglijat niciodat
domeniul.Tot ce zic e c Isobel n-ar trebui s cread c se poart ntr-un mod special
cu ea.Ceea ce o lmurise despre felul cum le relatase Clare despre cele petrecute,chiar
dac soii Webster o primiser cu mai mare entuziasm dect fata lor.Isobel o lsase pe
Cory acas,dar amndoi i exprimaser dorina de a o ntlni,iar doamna Webster se
oferise chiar s o conduc pe Isobel cu maina n Strathmoor,n ziua urmtoare ca
s-i fac provizii.
Trebuie s mergi s vezi i coala,ca s-i aranjezi lui Cory nscrierea,adugase
doamna Webster,n timp ce sporoviau n salon la o ceac de cafea.Cursurile au
nceput de cteva sptmni,aa c trebuie s te interesezi ct mai repede,zise ca
zmbind.i e i un autobuz pentru elevi,care aduna toi copiii din satele nvecinate n
fiecare diminea,aa c nu poate s-i gseasc scuze s ntrzie.
Isobel zmbise i ea,dei se cam ndoia c lui Cory i se va prea prea interesant
aranjamentul.i-aa faptul c trebuia s mearg la o coal nou era doar unul din
inconvenientele pe care le avea fiica ei de ntmpinat,iar Isobel se gndea ca era mai
bine s o lase mai nti s se obinuiasc mcar n parte cu mprejurimile i apoi s o
supun altor schimbri.Pe lng asta,lui Isobel i surdea ideea c va lucra pentru
doctorul Webster.Micua clinic,construit ca o arip a locuinei Websterilor,era
luminoas i curat i surprinztor de bine dotat.Pe lng ea i domnul Webster,mai
era i o sor medical,Stella Fuller,fiecare din ei avnd cte o camer dnd din sala de
ateptare.La clinic se puteau rezolva majoritatea problemelor minore,iar tratamentele
mai serioase se puteau face la infirmeria din Strathmoore.Deci n general era
mulumit de noua slujb,mai ales c toat lumea prea s o considere binevenit.
Sper c tii s umbli cu un calculator,i spuse sora Fuller cu convingere,n timp
ce-i arta biroul la care avea s lucreze.De cnd a plecat domnioara Mc Leay,domnul
Webster s-a tot chinuit s-i dea seama ce sistem de clasare a hroagelor folosea.Fr

prea mult succes,trebuie s v spun,recunoscu ea ncurcat.Sper c n-o s v suprai


dac e de stat i peste program din cnd n cnd.S-ar putea s fie nevoie pn facei
ordine n dosare.
Am s fac tot ce pot,bineneles,rspunse Isobel aruncnd un ochi spre teancul de
dosare i scrisori aezate lng instrumentele medicale,pe mas.Era clar c nimeni nu
se ocupase prea mult de ele.Avea s-i ia cteva zile doar ca s pun ordine n toate.Se
simi uurat cnd doctorul Webster i spuse c ncepea lucrul de lunea
urmtoare.Mcar mai avea cteva zile pn la week-end ca s se organizeze.Mai avea
de primit lzile cu lucruri,cnd ajungeau,i s se gndeasc la cum s rearanjeze
interiorul
casei.Domnioarei Mc Leay n-avea dect s-i plac s se nconjoare,eu attea
obiecte,dar Isobel simea nevoia s aib mai mult spaiu.Vzuse i un garaj n spatele
casei,aa ca spera c ncpeau n el cteva din lucrurile de care voia s se
debaraseze.tia c,oricum,pn n iarn nu putea sa zugrveasc,ns voia s-i asigure
un confort care s-i dea senzaia de spaiu casnic familiar.
n drumul ctre clinic i napoi vzuse o parte din sat i era greu s nu te simi
optimist n astfel de locuri.Soarele i trimitea razele pe lac,iar munii strjuiau din trei
pri peisajul nlndu-se parc nentimidai de nimic,nct deodat i ddu seama c
era un privilegiu c ajunseser s locuiasc n Invercaldy.Era,ntr-adevr,prea mic s-1
numeti ora i att de ndeprtat de restul lumii,iar ele erau obinuite cu un mod de
via diferit,ns locurile aveau o personalitate vie i o frumusee aparte.De asta avea
nevoie,se gndi,zmbind la vederea fumului ce ieea ncolcindu-se pe hornul unei
case.De asta aveau nevoie,adic.Departe de influena plin de gelozie a doamnei
Jacobson,ea i Cory avea o nou ans de nelegere.
Gndindu-se acum la Cory,i ddu brusc seama c aceasta nu se obosise s o
ntmpine cnd venise acas.Bine,se putea s nu o fi auzit,era posibil s fi fost nc n
camera ei,aranjnd lucrurile.Dar dintr-un motiv oarecare,Isobel nu prea se ncredea n
asemenea explicaie.Cory nu se dduse niciodat n vnt dup treburi casnice.Ua ce
ddea n holul interior,de unde se intra n camera lui Cory i n baie,era deschis.Isobel
intr i o strig pe fiica ei Nu-i rspunse nimeni i cnd intr n camer nelese i de
ce Cory nu era n cas.Nici mcar nu-i fcuse patul,observ Isobel.Dei asta nu avea
prea mare importan,date fiind circumstanele.
Hotrt s nu intre n panic,se ntoarse n buctrie i se uit pe geam.Pisica sri i
ea pe pervaz,lng ea,ca i cum voia s-o liniteasc prin prezena ei,ns nu-i ddu
atenie.Grdina era goal dup cum se vedea,iar n spatele irului de plopi i mesteceni
pajitea de lng lac era i ea pustie.Nici mcar cireada impuntoare de vaci nu se mai

vedea pscnd pe mal i doar o barc ce se putea zri departe pe lac i mai sugera c
nu nimerise la captul pmntului.
Of,Cory,zise ea trgnd aer n piept,iar pisica se arcui lng braul ei parc
ncercnd s-i arate comptimirea.ns Isobel tia c nu trebuia s se ncread n
lingueala ei aa c o mpinse mai ncolo i merse dezorientat n camera de zi.
Ceasul de pe scrin arta aproape doisprezece i jumtate,ceea ce nsemna c lipsise de
acas de vreo dou ore Aa c acum Cory putea fi oriunde.Doamne,doar n-o fi fugit
de-acas,cine tie ce-i mai dduse prin cap? Isobel nici nu se putea gndi ce-ar fi fcut
dac ar fi trebuit s-o dea pe Cory disprut.
i impuse s se calmeze.Era,ca de obicei,o reacie exagerat.Doar fiindc fata ei se
hotrse s mearg singur,s se plimbe singur,nu nsemna c trebuia s se gndeasc
la ce-i mai ru.Zu aa,de ce n-ar fi fost i Cory curioas s vad Invercaldy-ul? Iar
aici nu era Londra,n primul rnd,nu era un risc prea mare s peasc ceva.Ei,dar
oricum,Cory n-ar fi trebuit s plece aa,fr s-i spun,insista o voce n creier.Isobel i
promisese doar c vor iei dup mas la o plimbare de familiarizare,mai ales c aveau
de cumprat cte ceva de la magazinul din sat,pine i cartofi spre exemplu.i i mai
promisese i c vor merge undeva de unde i pot da un telefon bunicii lui Cory,ca s-i
spun femeii c ajunseser cu bine.Respir adnc,ncercnd s se ncurajeze,dar
termin ntr-un oftat prelung.Orict ncerca s vad lucrurile ntr-un mod
raional,mintea o lua mereu pe acelai fga: ce se fcea dac nu se ntorcea Cory
acas? La cine putea s apeleze aici n caz c fata ei dispruse? La soii Webster? La
Clare dac aceasta avea mcar rbdare s-o asculte? Sau la Rafe,se gndi cu o strngere
de inim,dispreuindu-se chiar i pentru simplul fapt c adusese vorba de el.ns,dintre
toi,probabil c era singurul cruia putea s-i pese de necazul ei.Ridicol,i spuse
nelinitit.Doar nu i spuseser Websterii c nu trebuie s aib ncredere n el? Era
beiv i imprevizibil,nu te puteai bizui pe el,chiar dac era nsui contele de
Invercaldy.i,n plus,Isobel nu se vedea lund la telefon legtura cu castelul ca s-i
cear ajutorul.i muc buza de jos,nemulumit.Poate dac s-ar duce s o caute,ar
putea da peste ea.Ua n-o gsise ncuiat,deci Cory n-avusese nici un scrupul s o lase
n plata Domnului.Probabil ca lumea nu se prea teme de hoi prin prile astea
i,oricum nu aveau nimic de valoare.
ntorcndu-se n buctrie,i lu haina pe care o purtase peste cma i pulover cnd
fusese la Websteri,apoi o porni spre u.Bothwell i arunc o privire cercettoare din
ua sufrageriei,ns mai mult dect s dea din coad cu un gest ce putea s nsemne fie
nemulumire,fie aprobare,nu fcu nici o micare s o nsoeasc.
Trdatoareo,i arunc Isobel,i iei trntind ua,apoi tresri deodat fiindc tocmai
vzuse un biat crndu-se pe gardul de la captul grdinii.Era un biat cu pr blond

i trsturi plcute,cam de vrsta lui Cory,ns pentru Isobel asta n-avea importan,de
vreme ce ndrznea s ncalce ceea ce de acum considera c e proprietatea ei.Acum
acesta era cminul su,aa c se pregtea s-i spun biatului vreo dou,cnd o vzu
pe Cory n urma lui,n spatele tufelor epoase.Aceasta nu se descurca la fel de bine ca
biatul,evident din lips de experien,gndi Isobel,i se ncrunt vznd cum o
creang i agase o uvi zdravn din prul ei negru.
Pe toi dracii! ddu Cory un ipt,ns ngrijorarea mustrtoare ce o cuprinsese
instinctiv pe Isobel se risipi cnd auzi rsul nepstor care urm acelui strigt nu prea
ortodox.De mult n-o mai auzise pe fata ei rznd aa cu poft i,n orice caz,biatul
avea i el ceva de comentat n defavoarea ei.
Nu eti mai deteapt dac njuri aa,zise el culegndu-i frunzele din pr i
scuturnd-o pe hanoracul care era,acum observ,haina ei cea mai bun.Orice
neisprvit tie s njure.Mai bine ai fi mai atent,c nu-i vina nimnui,este numai a ta.
Bine,bine,accept Cory critica fr mpotrivire,spre marea mirare a lui Isobel.Dar s
tii c aproape m-a scalpat,asta-i tot.
i asta-i tot o exagerare,zise biatul ducndu-i cam departe cicleala,ns
compensnd-o cu un zmbet larg.i familiar,i spuse Isobel netiind ce s
cread.Biatul era blond,nu brunet,cam scund n loc de nalt,ns asemnarea cu Rafe
Lindsay nu putea s fie doar o prere.S fie copilul lui? se ntreb frecndu-i brbia
cu mna,n timp ce Cory o observa deodat cum sttea pe prag.Umbra prispei o
ascunsese privirii pentru o vreme,dar acum fata i ddu seama de prezena ei.Isobel se
pregti s-i asculte reprourile.Dar Cory i se adres ntr-un mod cu totul neateptat.
A,bun mam,zise ea cu voce joas,uitndu-se peste umr la biatul de lng
ea.Credeam c n-ai s vii aa de repede.
Sigur.Isobel tia c ar trebui s profite de atitudinea lui Cory ca s-i spun ce avea
de gnd,ns deocamdat nu tia cum s nceap.Pe de o parte,era fericit vznd c
fiica ei i gsise,aparent,un prieten,dar pe de alt parte simea c nu-i convine prea
tare prietenia asta n particular.
Apropo,el e Jamie,inu Cory s adauge,iar biatul i zmbi dezarmant de prietenos
lui Isobel.
Bun ziua,doamn Jacobson,zise el traversnd grdina plin de frunze i ntinzndui mna.Sper c nu v-ai fcut griji.Am fost doar pe lac.
Isobel nghii n sec,amintindu-i de barca pe care o zrise mai devreme.
Pe lac,murmur ea,iar Jamie ddu din cap.
Dar nu era nici un pericol,dac la asta v gndii continu el.Apa e att de
calm.Da,e frig ntr-adevr dar nu era nici o ans s facem o baie.

O baie! strig Isobel i,uitndu-se nspre lac,zri barca ntre trestii i se cutremur
de groaz.Dar,Cory,trebuia s atepi s vorbeti nti cu mine nainte de a te aventura
cu barca pe Iac.Vd c vest de salvare nu ai pe tine,aa c spune-mi,ce fceai dac v
rsturnai?Cory fcu un gest nervos.
Mam,nu-mi face scndal acum.M,descurcam eu ntr-un fel.
Ba nu te descurcai deloc,se grbi ea s rspund fiindc toate temerile anterioare i
reveneau i nu prea se mai putea controla.A fost o lips total de responsabilitate s
pleci fr tirea mea.i tii c nu i-a fi dat voie,eti doar contient c habar n-ai s
noi!
Mam!
Nu tii s noi?!
Jamie vorbise n acelai timp cu ea,ntorcndu-se uimit nspre Cory,care se nroise
toat.Acum,cnd i vedea reacia,Isobel nelese cum se desfauraser lucrurile.Era clar
c fata pretinsese c tie s noate,sigur pe ea ca de obicei,iar Isobel ar fi trebuit s-i
dea seama c trebuia s-i in gura n faa lui Jamie.nainte ns de a mai putea
ndrepta cumva situaia,Cory i arunc o privire care spunea totul i trecu n fug pe
lng ea,intrnd n cas.Ua se trnti n urma ei,gata s-i prind coada lui Bothwell
care se strecur din nou n ultima clip,venind s se alinte le picioarele lui Isobel,ca i
cum s-ar fi vrut consolat.
Da,i eu i tu,murmur Isobel cu prere de ru,aplecndu-se i mngind
animalul,iar Jamie se uit la ea,nenelegnd.
Poftim?
A,nimic,zise Isobel ridicndu-se i ncercnd s-i dea seama ce s fac.Vorbeam
singur,zmbi ea stnjenit.A...Tatl tu...tatl tu tie c eti aici?
Jamie ddu din umeri.
Mama tie,rspunse el,iar Isobel clipi din ochi,parc nenelegnd.M rog,de fapt iam zis c merg la bunica,aduga el.Speram s m lase unchiul Rafe s clresc pe
Moonlight,dar am ateptat la grajduri pn mi s-au lungit urechile,i el n-a venit.
Isobel deschise gura,nehotrt.
Ra.,vreau s zic,contele e unchiul tu?
Da,e ddu Jamie din cap.Mama v-a fost coleg,nu? I-am zis i lui Cory,dar nu mi sa prut prea impresionat.
Nu?Isobel i imagin ce figur trebuie s fi fcut Cory cnd aflase c Jamie era
biatul lui Clare.Bine,nu seamn deloc cu maic-sa,observ ea.i de aceea probabil,i
fusese uor lui Cory s treac peste asta.

Ar cam trebui s plec,zise el bgndu-i minile n buzunarele de la geac.Spunei-i


lui Cory c n-are importan dac tie sau nu s noate.De fapt,a putea s-o nv chiar
eu.E o piscin acas la unchiul Rafe i sigur m las dac-i cer voie.
Cred c...ar fi mai bine s-o ntrebi nti pe mama ta,zise Isobel,nevrnd s strice
pietenia cu fosta ei coleg,dei acum se ndoia c i Clare gndea la fel.Pe lng
asta,nu era sigur c era bine pentru Cory s aib de-a face cu familia Lindsay.Ar fi
fost de preferat s-i gseasc prieteni n sat,printre copiii care n-aveau cum s-o fac
nefericit.
Bine.Jamie se mai aplec s o scarpine pe Bothwell ntre urechi i,fluturnd apoi
din mn,o lu pe lng cas,ndreptndu-se spre poart.Isobel merse i ea spre partea
din fa a casei i-1 urmri cum pleac,astfel c i ddu seama c o ia nspre casa
Websterilor.Resemnat,se ntoarse i intr n cas.Se atepta s o gseasc pe Cory n
camera ei,cu ua nchis mpotriva oricrei intruziuni,dar se dovedi c era n
sufragerie.Aceasta se desprinse de lng fereastr cnd intr Isobel,aa c se putea
ghici c l urmrise i ea cu privirea pe Jamie.
Cteva clipe Isobel crezu c fata ei se va ncpna i nu va vrea s-i
vorbeasc,dar,dei tia c ea nu era vinovat pentru minciunile lui Cory,se hotr s
treac peste asta i s se poarte frumos.Se vedea ns c fata depise momentul de
furie i,dei arta nc ofensat,deschise ea discuia.
A plecat?
Jamie? zise ea cu nonalan.
hm,mormi Cory agndu-i degetele de cureaua blugilor.Ce mitoan!
Isobel o privi ncruntat.
tii bine c nu-i aa.
Ba poate c e.Dar ce i-a spus dup ce...dup ce am...ncepu ea pe un ton defensiv.
Dup ce ai ters-o n cas? o complet Isobel fr insinuare n glas,iar Cory se
mbufn.A spus doar c nu-i pas daca tii sau nu s noi.i mi-a mai zis c e biatul
lui Clare.Presupun c tii.
Mare scofal,pufni Cory.N-o s aib mai muli prieteni pe chestia asta.Dar Rafe
Lindsay e unchiul lui,relu ea dup o pauz.Asta tiai? Zice c locuiete ntr-un castel.
Chiar aa?Se strduia s par c n-o intereseaz problema,dar avea motivele ei s nu
vrea s se lanseze ntr-o discuie despre binefctorul lor,nc nu-i spusese lui Cory
despre vizita din dimineaa aceea.Simea c e mai bine s nu pomeneasc de treaba
asta.
Da,ntr-un castel adevrat! exclam Cory i se porni s i-1 descrie,cu toate
amnuntele date de Jamie despre reedina ancestral a conilor de Invercaldy A zis c
e foarte vechi i c pn s ajung Rafe conte era cam drpnat Dar cic s-a cstorit

cu o motenitoare,vezi tu,rnji ea,exact ca n povetile alea siropoase de dragoste pe


care le citete bunica,aa c a cheltuit o avere ca s pun castelul pe picioare
Sigur,fcu ca o strmbtur,nevast-sa a murit,zice Jamie c acum doi ani,iar de atunci
unchiu-su nu prea mai e din cale-afar de sociabil.Dar cnd are o rud ca madam
Lindsay,poi s-l condamni? Bine,eu nu i-am zis asta lui Jamie.Chiar aa proast
n-oi fi.Isobel i scutur o scam de pe umr.
Dar.,nu mi-ai zis cum de ai ajuns s vorbeti cu el,zise ea ca s schimbe
subiectul.Credeam c i-am spus s stai n cas pn m ntorc
tiu c mi-ai spus,oft Cory.Dar m plictiseam de-a binelea i m-am gndit s-i ies
n ntmpinare.El - adic Jamie -se vntura prin faa clinicii.
A,neleg,acum se explic.tir,Websterii sunt bunicii lui.
Da tiam,ddu Cory din cap Dar nu cred c era prea bucuros s dea ochii cu ei.Cnd
i-am zis cine sunt,s-a i oferit s m duc s-mi arate satul.
i nu i-a trecut prin cap s vii s-mi spui ce ai de gnd,nu? protest
Isobel.Zu,Cory!
Pi tiam c n-ai s m lai dac-i ziceam c Jamie tie o barc i c putem iei pe
lac,rspunse Cory cam indispus.Dar s tii c nu era ntr-adevr nici un pericol Doar
ai auzit ce-a zis Jamie.
Jamie e un copil.
Dar are aproape treisprezece ani!
Da,deci e un copil,repet Isobel convins.Dar nu mai pomenesc de asta dac promii
c nu mai faci a doua oar aa ceva.
Bine,bine,se resemn Cory.Apoi,cnd Isobel rsufl uurat c se ncheiase discuia
despre familia Lindsay,Cory adug:
De pe lac se poate vedea castelul,s tii.De fapt i de-asta ne-am dus cu barca.E la
captul cellalt al lacului i are un aspect att de romantic! Crezi c Jamie m-ar duce
dac l-a ruga?
Prerea mea e c mai bine i-ai cuta ali prieteni i s-l lai pe Jamie Lindsay n
pace,ncerc s-i taie Isobel avntul.tiu c maic-sa mi-a fost coleg,dar asta a fost
odat.Acum nu mai avem nimic n comun i cu att mai puin am avea ceva n comun
cu familia contelui.Apoi,dup ce lsase o pauz ca s poat Cory s-i rumege
cuvintele,adug pe un ton schimbat:
Propun s mncm de prnz.Poate dup aceea mi ari i mie
mprejurimile.Apropo,ai vzut vreun magazin'? Nu spun c ne stric s mncm doar
brnz i ou,dar eu una am o poft nebun de cartofi copi!
CAPITOLUL 6

O trezir din nou gugutiucii,aa cum o treziser n fiecare diminea de cnd se


instalase n Invercaldy.Isobel i zicea c ar fi trebuit s se fi obinuit de-acum cu
ei,dar nu o fcuse.Gnguritul lor era un sunet dulce,ns cam prea persistent,iar ea se
simea destul de stresat de toat povestea cu mutatul,astfel c o deranja orice zgomot
mai neobinuit.Din fericire,pe Cory nu preau s-o deranjeze,poate fiindc dormitorul
ei era la parter.Isobel se vzuse nevoit s improvizeze.Fr main nu prea avea cum
s ajung la magazinul universal din Strathmoor,dei i notase programul
autobuzelor.i era mai uor s cumpere de la magazinele din sat,chiar dac aici
preurile erau mult mai piperate.Acum i ddea seama c n-ar fi trebuit s se
grbeasc s vnd maina lui Edward.Dar n Londra nu-i pruse de vreun folos,i
avea ce face cu banii luai pe ea.Aici ns nu mai aveau nici pe departe cheltuielile de
acolo,iar o main se dovedete din ce n ce mai necesar.Se ntreb dac ar fi putut s
cumpere una la mna a doua din banii rmai din vnzarea mobilei.Poate c nu
strica,totui,s ncerce s ajung n Strathmoor,fiindc aici era clar c nu exista un
comer cu maini uzate.
n buctrie observ c era cald cnd cobor scrile,ceea ce era,evident,o mbuntire
fa de situaia din prima zi.Dei radiatoarele nu se grbeau s se nclzeasc imediat
cum le ddea drumul,cldura rspndit de ele contribuia la atmosfera plcut din
cas.De curnd descoperise i cum s fac s rmn cald cazanul pe timpul nopii,iar
acum era de-ajuns s deschid uia i s mai pun lemne i flcrile renteau,vioaie.
Acum,c avea nclzire,lumin i ap cald,Isobel nu mai avea nici o ndoial c se
poate descurca perfect.Bineneles,avea momente cnd nu mai era aa convins,mai
ales cnd i amintea c nu fcuse nici un demers n legtur cu coala lui Cory,iar ea
ncepea de lunea urmtoare s lucreze.Dup incidentul cu Jamie Lindsay se temuse c
fata ei s nu fac cine tie ce prostie.Deja soacra ei o considera nebun c plecase din
Londra,mai lipsea acum s i se ntmple ceva,ct de nensemnat,i avea motiv s-i sar
n cap i s-o califice ca total iresponsabil.
Cory sttea la masa din buctrie n cma de noapte,golind acum a doua cutie de
crochete din cereale,cnd se auzi o main oprind n fa casei.Fermierul care le lsa
laptele venea de obicei prin spatele casei,aa c Isobel ddu din umeri cnd Cory
ridic spre ea o privire ntrebtoare.
Acum i prea bine c apucase s se mbrace,fiindc se i auzi o btaie la u.Chiar
dac bluzonul roz i blugii decolorai vzuser i zile mai bune,prul,ns i cdea pe
umeri n valuri aurii-castanii,aa c ddu un strigt scurt i se repezi s i-1 strng n
coad nainte de a deschide ua.Era Rafe Lindsay .

Isobel i mai adug nite clame n pr cnd deschise ua,iar inima i tresri uor,dar
i veni repede n fire.i lsase minile s cad pe lng corp,astfel nct coada
nemaifiind susinut,czu singur pe spate.
Ceea ce n-o fcea s se simt n largul ei era c n ultimele trei zile se tot strduise s
nu se mai gndeasc la brbatul care sttea n faa ei.Dei nu reuise n ntregime,cel
puin se convinsese c nu va mai avea ocazia s-1 vad prea curnd.Ceea ce i
convenea de minune,dup cte auzise despre el.Ultimul lucru pe care l-ar fi dorit era
s o fac pe Clare,sau pe prinii ei,s cread c o flatase ct de ct atenia acordat de
Rafe.Era doar clar c pe el l amuza teribil s-i scandalizeze rudele iar ea nu voia s
fie obiectul manevrelor lui ostentative
Bun ziua,zise el.iar Isobel se gndi acum ct o nfuria ideea c l gsea la fel de
atrgtor cum i rmsese n memorie.n pantaloni de culoare nchis i un pulover
negru,gros,cu gulerul rsucit,i o jachet de piele ntoars,de un rou nchis,cu
fermoarul nencheiat,avea un aer relaxat i preios n acelai timp,astfel nct ea se
ntreba cum i nchipuise oare ca ar fi fost altceva dect era.i totui,prul era cam
prea lung,iar acum faptul c tia ce tia despre el o fcea s gseasc o motivaie
ascuns n spatele trsturilor ntunecate.Pe chipul lui se rspndea o anume detaare
i nonalan,observ ea,dar asta nu-1 fcea n nici un caz nesuferit.
A,bun ziua,rspunse dup cteva clipe,contient c fata ei sttea cu urechile
ciulite n spatele ei.V...pot ajuta cu ceva?
Rafe o cercet de sus pn jos cu privirea,fcnd-o s nu se mai poat gndi dect la
coada pe care nu i-o aranjase ca lumea,aa c-i trebui un efort de voin s se abin
s verifice ct de prost i sttea.Parc o mnca mna s-i in uviele rebele,dar i
ddu seama ct de ridicol era fcndu-i probleme n legtur cu ce gndea el despre
ea.
M gndeam s-mi ofer ajutorul,rspunse ei privind-o cu o uoar ironie
mechereasc.Tocmai eram n drum spre Strathmoor.M gndeam dac nu ai vrea s
v iau i pe voiIsobel tresri,surprins
Strathmoor? ngim ea,n timp ce Rafe o privea amuzat pe sub gene.
Dac nu cumva avei de mers n alt parte,urm el netulburat,iar Isobel din nou se
simi cuprins de stnjeneal.Era clar,nu prea o aranjau discuiile cu brbaii,i fcu ea
autocritica contient n acelai timp c insinuarea din glasul lui o fcuse de fapt s
roeasc.Puin enervat i pe el i pe ea nsi,i rspunse mai puin prietenos.
Nu cred c avem de fcut vreun drum,mulumesc,zise ea pregtindu-se s-i nchid
ua.E drgu c ai ntrebat dar nu cred c,se cuvine.
Nu se cuvine?n vocea lui acum se ghicea dezgustul aa c se grbi s se corecteze:

Vreau s zic,nu cred c ar fi o situaie prea fericit,spuse repede,ncepnd s


mping uor ua i fcndu-se c nu aude exclamaia indignat a lui Cory.Mulumim
pentru ofert,dar...i zmbi ct putea de politicos,ns o cizm se trnti hotrt pe
prag i o fcu s nu mai poat aduga ceva.
Uite ce e nu-mi pas ce crezi despre motivele mele,zise el fcnd-o s-1 priveasc
de data asta uimit.i nu m intereseaz nici ce idiot i-a bgat n cap c trebuie s faci
pe dracu-n patru s pstrezi distana asta fr nici un rost i s te iei dup nu tiu ce
cod nenorocit!Ochii i se ngustar,cu o strlucire nou de tristee i maliiozitate n
acelai timp,ce se ntea din adncurile ntunecate ale privirii.Continu:
i a putea s-i spun acum c,n circumstanele astea,mai bine ai ncerca s nu m
calci pe nervi.La urma urmei,i casa asta e proprietatea mea,ncheie el mohort.
Isobel mpietri.
Dac v nchipuii c...
Nu-mi nchipui nimic,o ntrerupse el cu un aer de dezgust,sprijinindu-se cu umrul
de tocul uii.Eu zic mai bine s plec i s m ntorc mai trziu pentru a putea ncepe i
noi o conversaie de oameni normali.Sau i sunt att de antipatic nct preferi s iei
autobuzul? Isobel se hotr n cele din urm s-i verifice prul strns n coad.Era
bine prins,dar cteva uvie de culoarea mierii i se prelingeau pe gt,ns,ridicnd
mna,simise bluza cum i se ridic uor,lsnd aerul rece s ptrund pe dedesubt i so ating,nfrigurnd-o.Se grbi s-i trag bluza napoi n jos ns nu nainte ca ochii
lui s fi perceput pentru o fraciune de secund culoarea blnd trandafirie a pielii.
Mai bine ai...
i i-a fi recunosctor s nu m mai iei cu dumneavoastr,suntem de aceeai
vrst i nc nu ne-am hodorogit,spuse el privindu-i mna care ezita pe clan.Isobel
i lu n sfrit inima n dini.
Mai bine intr,ced ea,resemnndu-se la gndul c,oricum,nu prea avea de ales.i
aa aerul de ghea de-acum se instalase n sufragerie i,n plus,avea senzaia c
n-are nici un rost s-1 in n u,mai ales c orice trector putea s vad ce se
petrecea.Dei,oricum,i fcu ea socoteala,maina lui parcat,n fa era suficient de
gritoare.Dar,se mai gndi n timp ce Rafe pea nuntru iar ea i fcea de lucru cu
ncuietoarea,atta timp ct nu era vzut nimeni nu putea fi sigur unde se afla.Doar mai
cteva case aici,la captul strzii High Street,iar el putea s fie n oricare din ele.
Bun ziua!Cory i terminase de-acum micul dejun i,far aprobarea mamei,se
repezise s-1 ntmpine cu entuziasm pe cel care tocmai intrase.Se vedea c n-o
deranjeaz c avea cmaa de noapte cam ponosit,sau c prul negru nepieptnat
arta ciufulit ca penele unei psri zburlite.Se citea pe fata ei c era ncntat s-1
vad pe Rafe,iar Isobel ar fi vrut s se poat purta i ea att de dezinvolt.

Cory,zmbi el i se ndrept alene spre sufragerie,pind peste lucrurile mprtiate


n dezordine pe jos,ns dnd micrilor o graie involuntar,cu minile uor vrte n
buzunarele pantalonilor prini ntr-o curea lat,prea att de lejer i nepstor,nct
Isobel,privindu-1,se vzu nevoit s-i spun c nu trebuie s uite cine este.
Cory se aez,cu o micare bine studiat,pe braul unui fotoliu,iar Rafe i se adres din
nou binevoitor:
Aud c ai petrecut ctva vreme n compania nepotului meu.Mi-a zis Jamie c te-a
dus cu barca pe lac i se pare c l-ai cam impresionat pe tnrul nostru.
Chiar aa?
Cory fcea pe nevinovata,iar Isobel se minuna de duplicitatea fiicei sale.i totui,cine
o vedea pe Cory i putea da seama imediat c se simea flatat de un asemenea
compliment.Felul n care se debarasase n grab de prietenia lui Jamie fusese de
fapt,se vede,un mod de aprare.Ei,acum suntem dou,i zise Isobel cu o oarecare
mhnire.i ddea bine seama c i ea folosea anumite strategii de protecie n privina
familiei Lindsay.
Hai s zicem c ntlnirea voastr n-a trecut neobservat,spuse Rafe cu un ton care
nu nsemna nimic i aruncnd o privire peste umr nspre Isobel.Spune-mi te-ai vzut
cu Clare,am neles? Era clar ce voia s spun,iar Isobel se nchise n ea Da,era clar
acum de ce nu-l mai vzuser de atunci pe Jamie,dac totul ajunsese la urechile lui
Clare.
Eu? Pi,nu ncepu ea cu resemnare,ns Cory izbucni indignat.
Ba da,mam,cum nu te-ai vzut? se repezi ea.
Isobel i ddu imediat seama c fcuse o greeal,dar trebui s asculte neputincioas
ntreaga poveste a vizitei lui Clare n noaptea n care ajunseser n Invercaldy cu toate
detaliile pe care Cory le credea mai picante.
Aa c s-a purtat ngrozitor cu mama,ncheie ea.n timp ce Isobel i fcea probleme
n legtur cu ce se va ntmpla dac Rafe va aduce vorba de a doua lui vizit acas la
ele.Dac i spunea ea nsi lui Cory,acum nu s-ar mai fi fcut de dou ori vinovat n
faa lor.Aa c era i era de ajuns acum ca Rafe s spun ceva despre asta i Cory avea
s devin suspicioas.
Da,neleg,spuse Rafe n cele din urm.
Simindu-i ochii tulburtori fixndu-se din nou asupra ei,Isobel se simi nevoit s se
ndeprteze.Acum ar fi fost prea trziu s-i mai explice de ce inuse secret vizita lui
acolo.Era prea trziu s ncerce s-1 conving c o fcuse doar pentru binele lui.
V e cumnat,nu? spuse Cory pe ton de brf iar Isobel,vznd c fata era pe
punctul de a deveni prea indiscret,nelese c nu mai poate rmne n afara discuiei.

Nu cred c ne privete pe noi n ce relaie este doamna Lindsay cu...cu...vizitatorul


nostru,reui s ncheie,mucndu-i buzele i aruncndu-i lui Rafe o privire vinovat,
ns nendrznind s-1 priveasc drept n ochi nainte de a se uita n alt
parte.Cory,poate te mbraci i tu ca oamenii,doar nu vrei s cread...lumea c noi stm
toat dimineaa n pijamale.Ce spui?
Acum?
Da,acum,zise Isobel autoritar,spernd c fiica ei nu va gsi n asta un prilej s
nceap o nou confruntare de opinii cu mama sa.Nu se sim ea n stare s-i aduc alte
argumente.n orice caz,nu cu Rafe Linsay aici,se corect n gnd.Poate alta va fi
situaia cnd l va vedea plecat.
Bine,gata,m duc,pru dintr-o dat Cory s accepte s fie cooperant.
Isobel tocmai se pregtea s rsufle uurat,cnd Cory se ntoarse ctre Rafe:
Dar v gsesc aici cnd m ntorc,nu? Chiar ne luai la Strathmoor?
Nu ne...
Dac vrea mama ta.Vorbiser aproape n acelai timp i,dei de pe faa lui Isobel
nelesese care vor fi urmrile dac ncerca s-o contrazic,fata nu era dispus s piard
o asemenea ocazie.
Cum s nu vrea? zise ea nelund n seam avertismentul tcut al mamei
sale.Doamna Webster zisese c ne duce ea,ca s fac mama nite cumprturi la
magazinul universal,dar nu ne-a dus.S fie oare pentru c eu am fcut cunotin cu
Jamie? Pot s pariez c n-a fost ncntat s afle lumea una ca asta.
Cory!!Acum suprarea lui Isobel era evident,ns fata ei nu se lsa cu nici un chip.
Pi presupun i eu c n-a fost,zise ea,fcnd o mutr nevinovat.Apoi,adresndu-se
vizitatorului,continu: Ne vedem mai ncolo,da? Porni zglobie spre u,adugnd c
nu st mult.Se ls o tcere stnjenitoare dup ce se nchise ua,iar Isobel se gndi ct
de tipic era pentru ea s se simt jenat.Cory dduse cu bta-n balt,astfel nct mama
ei simi o salvare n apariia lui Bothwell,care i veni la picioare cernd s fie
scrpinat pe cap.Asta i dduse o ocupaie,iar cnd se ridic din nou era mai stpn
pe sine.
mi pare ru,zise ea trecnd pe sub arcada de lemn i ntrnd n buctrie ca s
mreasc distana dintre ea i Rafe Lindsay.Cory nu trebuia s-i permit s vorbeasc
astlel.S fac nite cafea?
Nu,mulumesc,zise Rafe intrnd dup ea n buctrie s priveasc pe geam,
dndu-i peste cap planul.V-ai hotrt deci s rmnei,sau nu?
A,spuse Isobel ndeprtndu-se spre cazanul care rspndea cldur.Cred c da.E
diferit de Londra,normal,dar eram pregtite sufletete.i...lui Cory se pare c-i
place.Doarme bine i mnnc de stinge! A,i mulumim pentru lapte,am vzut c ne

vine n fiecare zi.E mult mai bine dect s trebuiasc s-1 crm de la magazin .Chiar
e un ajutor.Iar oule sunt aa de proaspete! i gustoase.Dac nu suntem atente,ne
mrim colesterolul de n-o s ne mai...
De ce eti aa agitat?
Vocea calm a lui Rafe i opri avntul de a spune ceva,orice,numai s-i in mintea
ocupat cu ceva.i dduse seama c trebuie s par groaznic de ridicol.Pe el nu prea
s-1 intereseze nimic din ce spunea,mai ales c se apucase s-i tot mulumeasc pentru
ceva care,n definitiv,era o favoare mrunt.Tot ce reuise s fac fusese s-i atrag
atenia asupra ei,ceea ce era exact de ce se ferea mai tare.
Nu sunt...agitat,l contrazise ea,dei i ddea seama c n-o crede,doar c nu
cred...nu cred c e bine c v aflai aici...adic nu e o idee prea bun.
Unu,ncearc s nu-mi mai vorbeti aa de oficial i doi: de ce?
Rafe se sprijini de usctorul de lemn,ncrucindu-i minile la piept i privind-o cu
ochi reci i scruttori.Prea relaxat,dar nu era,i ddu ea seama simind o anume
tensiune n atmosfer fiindc i ea se simea groaznic fiind nevoit s-i vorbeasc n
timp ce el era att de prost dispus.Mcar dac nu ar fi fost att de con tient c are n
faa ei un brbat,se gndi nelinitit.Dac ar fi reuit s-i impun s vad n el doar pe
contele de Invercaldy,n loc de cineva care-i ddea fiori pe ira spinrii i i intensifica
toate simurile.Doar la auzul vocii lui simea c-i bate inima ntr-un mod neateptat,iar
prezena lui avea ceva foarte masculin,cu statura vnjoas i cu sigurana de sine pe
care-o afia.Cnd l privea,n minte i se nvlmeau imagini din cele mai
ciudate,multe din ele fcnd-o chiar s se simt ruinat.
Am...vreau s spun din cauz c eti...c eti cine eti,se for ca s par relaxat
adresndu-i-se aa.Ceea ce spusese nu suna ns prea convingtor,iar colurile gurii lui
Rafe se coborr ntr-un gest de nencredere batjocoritoare.Da,i gura lui era un
element care o tulbura,se gndi ea,subire i totui att de senzual.Iar buza de jos era
mai plin,cu o cicatrice abia vizibil la un capt.
Spune-mi,i sunt chiar nesuferit? ncerc el terenul,iar ea tresri vizibil.
Nu vorbi prostii.
Am spus vreo prostie? insist el,iar ea se gndi ct de bine ar fi fost dac ar fi lsato s fac nite cafea.I-ar fi dat cel puin o ocupaie,fiindc aa nu fcea dect s se tot
mping cu spatele n perete,cu nervozitate.
De fapt,nu tiu nimic despre tine,zise ea n cele din urm,ntrebndu-se cum de
ajunsese ntr-o asemenea situaie.Era ceva de domeniul irealului.Toat conversaia asta
era ireal.Iar el ce atepta de la ea s spun?
Nu e mare lucru de tiut,rspunse el dnd nepstor din umeri.Sunt necstorit i
locuiesc n sat.Cu mama.

Adic la castelul Invercaldy,zise Isobel ncet.Asta ai uitat s spui.Ochii lui se


ngustar.
Are vreo importan?
Sigur c are,oft Isobel.i n-ai spus nici c eti vduv.
Ia te uit,spuse el devenind ncordat.Se pare c tii mai mult dect pare.
Pi...zise Isobel ncrucindu-i minile.Dar e adevrat,nu?
i?
i...de ce spui c eti necstorit?
Pentru c sunt.
Dar ai fost.
Devii imposibil,nu crezi? Ddu din umeri.Ei bine,am fost cstorit.Care-i
diferena? Isobel nu tia.Sau,cel puin,tia,dar nu gsea cuvintele s i-o spun.
Pi...probabil c nu-i vreo diferen,zise ea in cele din urm,prea puin convins,
ntrebndu-se dac nu era mai bine s-i fac cel puin ei o cafea.
Pe care nu tia dac era n stare s-o i bea,dar mcar putea s stea o vreme cu spatele la
el.
i aa ne ntoarcem la motivul pentru care nu vrei s accepi invitaia,zise el mai
calm.Fata pare convins c ai de fcut cumprturi n Strathmoor.i m gndesc c
poate vrei s vezi i coala.Cory o s mearg acolo la coal,nu?
Isobel inspir mai tare,i fcndu-i curaj,se ntoarse cu spatele.Sprijinindu-se cu
minile de bufet,ncerc s-i fac ordine n gnduri i s le dea o form n
cuvinte,fiindc i era mai uor s-i vorbeasc fr s se uite la el.
Eu...trebuie s-mi ncep lucrul la tatl Clarei,zise schimbndu-i tonul i mucndui buza de jos.De luni m duc,dac nu tiai Aa c nu cred c e o idee bun s...s i
supr pe Websteri.Nu cred c ar fi de acord dac ar afla c eti aici,presupun.Se ls
tcerea pentru cteva clipe,iar ea se gndi c nu-i va rspunde.ns vocea lui,curios de
reinut,rsun din nou n ncpere.
i ce altceva i-au spus despre mine? Isobel nghe:
Mi-au...nimic,de ce?
Nu prea v pricepei s minii,doamn Jacobson,i zise el ironic,iar ea nmrmuri
cnd vzu c venise chiar n spatele ei .Putea s-i simt respiraia cald ca o adiere pe
ceaf,astfel c simi cum pielea i se umezete uor.Nu-i ddea seama dac era din
cauza lui sau de vin erau doar hormonii ei agitai.
Cred c-mi pot da seama i singur ce i-au ndrugat John i Laura despre
mine,spuse el enervat,apoi se opri o clip n care Isobel se temu c avea s-o ating i
simi c sngele i pulseaz mai tare n tmple.Stai s vd,care ar fi cea mai blnd
descriere pe care mi-ar face-o? A,sigur,sunt un excentric i beau prea mult.Am

dreptate?Isobel i trase capul puin cam brusc,nct clama pe care o prinsese n pr


att de n grab se desprinse i o simi atrnat lng ureche.
Ce faci sau ce nu faci nu m privete pe mine,protest ea,prinzndu-i uviele
czute pe o parte cu un gest oarecum jenat.Iar eu nu cred c m ajui cu ceva dac m
pui ntr-o situaie dificil cu cel care o s-mi fie ef,sau dac...dac i dai sperane lui
Cory c i vei fi vreodat prieten.
i de ce nu? ntreb el,n timp ce cu degete reci o atinse pe gt n treact,ncercnd
s-o ajute s-i prind la loc clama,iar ea se trase furioas ntr-o parte.Las-m! aproape
c-i strig ea,iar apoi scoase far s vrea o exclamaie,vznd c lovise cu piciorul
peste Bothwell,care sttuse pn atunci ncolcit peste papucii ei.
Ca s nu se dezechilibreze,ncerc s se sprijine cu o mn de cazan,ns de data asta
ip de-a dreptul,fiindc o usturime puternic i strbtu palma i degetele.
La dracu! Fir-ar a dracului de treab! azvrli ea printre dini i simi c aproape i
dau lacrimile.
i duse la gur mna fript,suflnd nciudat,iar Rafe mormi ceva neinteligibil.
Stai s vd,zise el,nelund n seam efortul ei de a-i ascunde arsura i aproape
trnd-o dup el spre chiuvet,unde deschise robinetul.
Apa rece ca gheaa i produse un oc,ns i lu imediat durerea.Palma i se rcorea sub
jetul de ap i,dei Rafe nc o inea de ncheietura minii,cu siguran c nu ar fi
ncetat s-o in acolo dac el i-ar fi dat drumul.Rafe nu o fcu ns,innd-o n
continuare de mn,iar durerea ced treptat,nct Isobel i ddu deodat seama de
intimitatea poziiei n care stteau.El se afla pe jumtate n spatele ei,astfel c ea nu
putea s inspire fr s-i simt lui respiraia.Din cauza umrului lui Rafe nu putea
s-i mite mna,iar jacheta i se dduse la o parte nct i simea muchii puternici ai
pieptului apsndu-i spatele.i percepea orice schimbare n respiraia acum mai rapid
din cauza poziiei incomode,i simea i inima btnd ntr-un ritm care i se potrivea
parc propriului ritm al inimii,la unison.
Nu,nu la unison,gndi ea cu o senzaie de disconfort,inima ei btea mai tare,prea
tare,nct parc avea o vitez de dou ori mai marc dect a lui.i fiindc i se ridicase
din nou bluza,i simea acum catrama curelei pe piele.Dar cel mai mult o nfiorau
apsarea hotrt a coapsei i cldura emanat de corpul lui,care-i tulburau simurile
ntr-un fel nemaicunoscut pn atunci.Isuse,Edward n-o fcuse niciodat s simt n
felul acesta,nu-i nvinsese niciodat orice mpotrivire astfel nct s-o fac s nu-i mai
doreasc altceva dect s se lase moale n braele lui i s se lase prad senzaiilor att
de plcute care o nvluiau...
Dar nu putea s fac aa ceva.Nici n-ar fi trebuit s-i treac mcar prin cap s o fac,i
spuse ntr-un efort de a-i veni n fire.Ce fel de femeie era dac i permitea s aib

astfel de gnduri att de curnd dup moartea lui Edward? Poate c nu avuseser o
csnicie prea fericit,dar fusese aa de bun cu ea! Avusese grij de ea nc de pe
vremea cnd era singur i aproape fr un ban i,dei pe atunci asta i se pruse doar o
scuz cam tras de pr n ce privete hotrrea de a se mrita cu el,i fusese mereu
recunosctoare pentru asta.uviele ncpnate ce-i atingeau gtul o readuser cu
totul la realitate i,dregndu-i glasul,spuse:
Mi s-a desfcut prul.
tiu.Vocea lui prea foarte echilibrat,iar Isobel fcu n acel moment lucrul pe care
tia c n-ar fi trebuit s-1 fac: ntoarse capul ctre el s-1 priveasc.Fusese o
greeal.Faa lui era aproape prea aproape,i ddu seama,n timp ce ochii lui fumurii
ntlneau ochii ei de un cprui deschis.Ce incredibili ochi poate s aib,se gndi Isobel
ncercnd s-i ndrepte atenia n alt parte,ns expresia din privirea lui o fcu s-i
in respiraia.Era o cldur blnd i totui att de senzual,cutnd-o pe a ei cu un fel
de sexualitate ameitoare,nvluind-o fr s se poat mpotrivi,contient totui de
flacra care se ntea acum n inima ei.Simi c se clatin de intensitatea acelei priviri
nvluitoare i i ddu seama c-i pierde controlul.ncerc s se gndeasc la detaliile
mai puin tulburtoare,cum ar fi curbura bine trasat a sprncenelor sau cele cteva
vagi riduri din colul ochilor,ns nu putea s nu mai fie contient de faptul c o
privea i de atracia cu dou tiuri pe care o exercita prezena lui lng ea.Ce conta c
nasul i era puin ncovoiat,ca i cum ar fi avut vreun accident n copilrie,sau n colul
gurii exista acea cicatrice care acum i prea mai adnc? Degeaba ncerca s-i
concentreze atenia asupra posibilei cauze care o fcuse s-i apar pe gur,tot ce voia
era s-1 priveasc.i s-i dea seama ce gndea el n acel moment.Iar Rafe,simindu-i
parc amalgamul zbuciumat de emoii,veni i mai aproape; imobiliznd-o de chiuvet
prin faptul c o blocase n amndou prile,fiindc cu mna liber se ntinsese s
nchid robinetul.i n timp ce ea tresrea din nou,simindu-i capul aplecat asupra
gtului ei,i spuse:
Te mai doare?n primul moment nici nu-i ddu bine seama despre ce vorbea.Vru
nti s spun c da,ns durerea vag ce-i mpnzea stomacul pn nspre coapse,nu
avea nimic de-a face cu palma fript.Totui,era o durere i asta,i la fel de
inconfortabil pentru luciditatea ei.Se nvlmea n interior i se rspndea ca un foc
scpat de sub control arznd totul n cale.
Iar cnd buzele lui i mngiar perdeaua mtsoas a prului,dndu-1 la o parte,iar
vrful limbii i atinse pielea delicat a gtului,rspunsul veni aproape
involuntar.Pentru o clip rmase nemicat,apoi i ls capul ntr-o parte pentru a-i
lsa cale liber,nainte de a-i da seama ce face.

ns seducia cald a gurii lui era att de diferit de orice trise pn atunci,nct se
ls n voia acestor simminte.
Sexualitatea pur a srutului i paraliza orice gnd,orice mpotrivire,iar ceea ce
altdat i trezea imaginaia acum o fcea s-i caute cu disperare stpnirea de sine
pierdut.n impulsul de a-i rspunde,de a se nclina mai tare ctre el i de a-i lsa mna
care acum ptrunsese ncet pe sub bluz s-i exploreze partea de jos a unui sn
dureros,i ddu deodat scama cu oroare ce se ntmpla.Ce naiba fac? se ntreb ea
nevenindu-i s cread,lsndu-1 pe omul acesta,aproape un strin,s o ating n acest
fel care i aprea ca un gest cel puin de familiaritate.i Cory era doar la cteva zeci de
pai,putnd s apar dintr-un moment n altul.
i atunci nghe deodat,cu trupul ntr-o micare de retragere,iar ezitrile anterioare
transformndu-se ntr-un zid de mpotrivire.Drept cine o lua? se ntreb
revoltat.Vreun soi de prad uoar? O plcere ieftin? Sau o femeie singur,cutnd
cu disperare orice fel de gest de atenie?Da,disperat s-i aduc un brbat n pat,i
aplic amrt corecia n gnd,folosind cuvintele pe care i le-ar fi aruncat cu siguran
Cory dac ar fi aflat ce se petrecea.i nc cu un brbat care recunoscuse i singur c
era un excentric i un beiv! Poate era i acum beat.Alt motiv nu vedea pentru care
contele de Invercaldy ar fi gsit-o atractiv.Doar pentru c nu se simea n rsuflare nu
nsemna c nu buse.
ns dac i nchipuise c va avea de luptat cu el s se elibereze,greise fr
ndoial.De cum simi n ea o rezisten i ddu imediat drumul i acum putea s se
ndeprteze ct de mult i ngduia buctria.
Cred c...cred c ar fi mai bine s pleci,spuse ncordat,ncrucindu-i din nou
braele i,dei privea n alt parte,i observ gestul dispreuitor.
Dac asta vrei.Vocea i era calm i,dei Isobel tia c ar fi trebuit s nu-i mai
rspund,o nfuria gndul c el l considera c nu-i nevoie s-i cear scuze.
Ce te face s crezi c nu? ntreb ea,lundu-i inima n dini i aruncnd o privire
tioas ctre faa lui ntunecata Dumnezeule! Cine te gndeti c sunt? Rafe i strnse
buzele
Exagerezi acum.
Sigur,exagerez! Vii aici neanunat i neinvitat i te pori ca i cum faptul c stau n
casa care-i aparine ntr-un fel sau altul i d dreptul s te apropii de mine aa,iar eu
sunt cea care exagereaz! mi pare ru,dar dac asta crezi...
Ia nu mai spune attea tmpenii! i tie el vorba cu duritate,iar Isobel nchise
gura,uimit de suprarea din vocea lui.Fir-ar s fie,s-a ntmplat ce s-a ntmplat i
gata.A fost un impuls,o tendin,atta tot.N-a fost premeditat i n nici un caz n-am

avut intenia s te fac s reacionezi n felul sta.Credeam pur i simplu c i tu


ateptai s te ating.Evident,m-am nelat.i acum ce vrei? S-mi cer scuze,presupun.
Isobel simi un frison.
Ar fi un nceput,mcar.Rafe se strmb,dezgustat,iar lui Isobel i se strnse stomacul
vznd c din nou vorbete cum nu ar trebui.Cu toat indignarea ei nu putea s spun
cu mna pe inim c nu ateptase s-o ating.Fusese i atunci extrem de contient de
prezena lui,cum era i acum,i se gndea c totui o durea s vad cum se destrma
orice ans de a deveni prieteni.
Foarte bine,spuse el sumbru,ndreptndu-se de spate i dndu-i prul pe spate cu o
micare agresiv a minii,mi cer scuze.N-ar fi trebuit s-mi permit attea n aa scurt
timp.mi pare ru.Isobel nghii ncurcat.
Mulumesc.
Da.Cu plcere.ns privirea i devenise ca o lam de oel,iar ea atepta acum ca el s
plece.Ceva i spunea c fcuse o mare greeal acuzndu-1 c avusese motive ascunse
n ceea ce fcuse i,n plus,se temea s nu-i cedeze nervii dac el mai rmnea prea
mult pe-acolo.
Presupun c asta nseamn c nu venii cu mine la Strathmoor? zise Rafe n cele din
urm,iar Isobel fcu ochii mari.
Doar nu vrei s spui c nc mai eti dispus s m...s ne iei pn acolo?
i de ce nu?Pe faa lui nu se citea nici o expresie,ns Isobel se simi prost vznd c
poziiile li se schimbaser,iar el vorbea acum de pe cea avantajat.
Pi,ncepu ea,m gndeam c,dup cte i-am zis,n-o s mai poi nici mcar s...m
simpatizezi.El fcu din nou o strmbtur.
i asta de unde-ai mai scos-o? i replic el vznd c ea nu mai zice nimic.Dac te
rzgndeti cumva,d-mi un telefon.l gseti n carte.i dac lai un mesaj,fii sigur
c-1 primesc.
CAPITOLUL 7
Rafe,e rndul tu s mui.Vorbele lui Grace Calder,aruncate la repezeal,aveau o
not nelinitit,astfel c i ddu seama c de ctva vreme privea n gol n loc s se
uite la tabla de ah dintre ei.Ceea ce era o dovad c se gndea n alt parte,iar Grace
nu era genul de femeie care s treac astfel de lucruri cu vederea.
A,scuz-m,zise el contient de faptul c nu-i mai dduse nici o atenie partenerei
sale.Arunc o privire pe tabla de ah i i mut regina ntr-o poziie prin care,la
mutarea urmtoare,i putea ncoli nebunul.M gndeam,se simi dator s-i explice.

Da,se i vede,rspunse Grace scurt,lundu-i regina cu o micare hotrt i facndul s zmbeasc ncordat Dar probabil c nu la joc,mai zise ea dnd drumul reginei n
grmada de piese capturate deja.i e mat.
Rafe se uit la tabla de ah nevenindu-i s cread.Era adevrat,n graba lui de a-i arta
lui Grace c era atent la ce fceau,i fcuse jocul i se lsase prins n capcan,iar
expresia de pe faa lui Grace i dovedea c i ea nelesese acest lucru.
Ei,s m ia naiba! zise el sprijinindu-se pe sptarul scaunului cu un zmbet pe
care-1 spera spit.Eti prea bun pentru mine.Grace.
Ba eu cred c nu i-a fost mintea la joc,asta-i tot,replic ea ncercnd s-i ascund
iritarea.Tu eti mult mai bun la ah dect mine,Rafe,i o tii foarte bine.Erai n avantaj
pn nu i-ai...pierdut interesul.
Rafe i trecu degetele prin pr.Ar fi putut s nege,dar se opri fiindc tia c era
adevrat.Cel puin n privina pierderii interesului.n ultimele dou sptmni i fusese
greu s i mai menin un interes oarecare n orice privin.i.dei tia ca familia pune
totul pe seama lipsei lui obinuite de entuziasm,era contient c starea actual de
confuzie nu avea nimic de-a face cu fosta lui soie.Ba chiar trecuser zile bune de cnd
nici mcar nu se mai gndise la Sarah.Iar acest lucru n sine era un motiv de
ngrijorare.De atta timp se trezise n fiecare diminea cu sentimentul de vinovie
c,orice ar fi ncercat i orict ru i-ar fi fcut cu mna lui era nc n via ,n timp ce
soia i copilul erau mori.
i totui,de mai mult de o sptmn,acest sentiment acut ncetase s-1 mai
rveasc.Bineneles,nici de but nu mai bea ca nainte.i nu se mai trezea cu
ameeala agonizant care ajunsese s fac parte din viata lui.Absena acelui mod
particular de autoflagelare era,probabil,cauza acestor stri de nelinite aproape
permanent.ns nu putea s fie chiar convins de acest lucru.Mai degrab ar fi zis c
cineva i nu ceva era cauza.i dei i se prea ridicol tia foarte bine i cine era acel
cineva
Mai bine hai s ne plimbm.Din nou vocea lui Grace l smulse din reverie,tonul ei
apsat artnd c nc era hotrt s-i distrag atenia de la gndurile lui.Grace era
mai mult dect sincer din fire,iar faptul c mama lui o convinsese,zicea ea,s mai
rmn o vreme la ei dup plecarea la Glasgow a unchiului su,sir Malcom Calder,era
o dovad c i-ar fi convenit o legtur ntre ei.Dar adevrul este c lady de Invercaldy
ar fi fost de acord cu orice legtur care l-ar fi putut determina pe fiul ei s se poarte
iar normal,se gndi Rafe cu cinism.Cu condiia s fie destul de tnr,bogat i firete
nemritat,caliti pe care Grace le avea din plin.
Se ntrebase de ce o adusese sir Malcom pe nepoata lui la Invercaldy.Un week-end de
vntoare,mpucturi,pescuit nu preau cea mai bun alegere peutru o tnr cu

sensibilitatea lui Grace i,ntr-adevr,nici ei nu o antrenaser n vreo activitate


sportiv.De altfel nu o fcuse nici Rafe,lsndu-i pe oaspeii ceilali de la castel n
grija lui Colin.El i Clare veniser,ca de obicei,s-i intre n drepturi,aa c Rafe
fusese mulumit vzndu-i cum fceau pe gazdele n absena lui.
ns la sfritul week-end-ului se dovedise mai dificil s evite musafirii mamei
sale,care nc se aflau la castel.Grace era cea mai insistent n a-i cuta compania,aa
c nu se ndoia c i fcuse oarecare planuri s devin urmtoarea contes de
Invercaldy.Nu-i fcea iluzii c farmecul lui irezistibil ar fi fost motivul atraciei fat
de el.Fusese destul de nepoliticos i o fcuse s neleag c nu-l intereseaz persoana
ei.Nu avea nici o intenie s se nsoare din nou ca s-i dea vreo ocazie ct de mic de
a mai suferi att,cum o fcuse la moartea lui Sarah.Dar mama lui doar la asta putea s
se gndeasc: avea un fiu care trebuia s duc numele mai departe.
Pe lng asta,abia de o cunotea pe Grace,gndi el iritat,o ncruntare vag
modificndu-i linia sprncenelor.Strnse din buze.Da,mai era cineva pe care abia o
cunotea - o femeie -dar n cazul ei nu prea s aib importan...
Nu-l prea bucura s-i dea seama de asta.Poate c nu uitase ultima lor ntlnire,dar
amintirea aceasta nu fcea dect s-i lase o stare de inconfort.Fusese o pur nebunie
din partea lui s se poarte n halul sta! Avea dreptate Isobel s se supere aa de tare
pentru purtarea lui.i avea dreptate s-1 acuze c se folosise de situaie i s-i spun s
plece din casa ei.Pe faa lui apru o expresie de ncordare.La nceput,i aminti,Isobel
i rspunsese.Fr s vrea i ddu seama c-1 cuprinde o vag tulburare a
simurilor.Cnd ntoarse capul s-1 priveasc,nu respingere ghicise el n ochii ei.Nu,nu
asta,n mod sigur.Erau aprini de o lumin nebnuit,iar cnd o atinsese pe gt cu
buzele i simise pe limb gustul pielii ei,o ghicise pierzndu-i controlul de emoie i
respirnd precipitat.
Dar ceva se ntmplase,ceva din ce fcuse el sau amintirea soului ei poate,care o
determinase s-i schimbe att de brusc atitudinea ceea ce corespundea cu propriile
ndoieli.Fusese n pericol s uite cine e i ce face,iar asta nu putea,nu trebuia,s lase s
se ntmple.Mai ales cu o femeie ca ea,se gndi el exasperat O angajat a familiei! Era
de-a dreptul patetic.Nici nu era o frumusee care s-i ia vederea,asta i-ar fi putut da o
scuz pentru dorina de neiertat de a o atinge simpl n acele momente.i nu doar de a
o atinge,i ddu mai apoi seama nciudat.Pentru prima oar de la moartea lui Sarah
simise att de puternic nevoia de a se pierde n carnea unei femei,de a se nconjura de
moliciunea ei,de a gsi n cldura pufoasa a corpului ei uurarea pe care o dorise cu
atta putere
Doamne! De ce? De ce ea? Era att de...comun! Destul de prezentabil,poate,dar n
nici un caz o femeie fatal.Avea ochi frumoi,dar nu aveau nimic special fa de ceea

ce vzuse el pn atunci.Nici mcar genele nu erau prea lungi i la baza ochilor erau
chiar decolorate,ceea ce le facea mai degrab neobservabile dect un amnunt
atrgtor.Iar nasul i era cam proeminent.Nu lung,ci drept i cam dur,desprind oasele
pomeilor mai puin ieii n eviden fiindc faa i era mai mult rotund dect
ascuit.Gura,ei bine,nici gura nu era deosebit prin ceva.Era mare i plin,cu buza de
jos mai groas,ceea ce ar fi fcut-o senzual dac n-ar fi fost celelalte trsturi
care,mbinate,constituiau o fa mai degrab plcut dect frumoas.
Bineneles,prul era superb.Dar era prea lung s-1 poat purta liber,aa c de obicei se
vedea c-1 inea ntr-o coad.Doar cnd i czuse clama i rmsese mai liber n jurul
capului,pn mai jos de umeri.Atunci ar fi vrut s-1 rsuceasc pe degete,s-i treac
mna prin el i s o srute cu el risipit pe gur.i-1 imagina mprtiat pe pern,iar el
deasupra ei,corpul lui ncordat anticipnd deja ce va simi n momentul n care
Rafe!O.Doamne!
Rafe,tu auzi ce-i spun?
Pentru cineva cruia imaginea ei i prea att de banal,i amintea cam prea multe
detalii,se gndi suprat.Ceea ce i ddea un nou motiv s se fereasc din calea ei.Era
un pericol pentru viata lui,pentru viitorul lui,pentru linitea lui sufleteasc.
Rafe,mergem sau nu la plimbare? Tonul enervat al lui Grace i ntrerupse n cele
din urm irul gndurilor nceoate de simuri,astfel c fcu un efort hofrndu-se si rspund ntr-un sfrit.De fapt figura ei ofensat i aprea ca o uurare,fiindc nu-i
producea dect o curiozitate vag.Putea s-i stpneasc orice instinct fa de Grace
Calder,de ce naiba nu putea s-o fac i fa de Isobel Jacobson?
Bine,dac vrei,rspunse el,contient c nu prea deloc entuziasmat.ns Grace l
adusese unde voise,iar acum era ncntat.
Vai,ce m bucur! exclam ea,srind n picioare.M duc s-mi iau pardesiul.Nu stau
mult.
Mai bine nu te grbi,zise Rafe sec.ns Grace nchisese deja ua.iar el rmseser
singur n frumosul salon de oaspei al mamei sale.Acum promisese,dar asta nu
nsemna c i i fcea plcere.Cum urma oricum s se ntunece ntr-o or,dou,poate
c n-avea s fie o plimbare prea lung.
Se ridic aadar n picioare,pind pe covorul care-i pierduse frumuseea de
altdat,de pe vremea cnd fusese fcut n Frana,cu un secol n urm.Camera din
castel n care se afla era n general mobilat n stil francez,cu mesele i scaunele cu o
curbur fin a formelor i un mic birou despre care se spunea c aparinuse chiar
Mariei Antoaneta.Se spunea c fusese adus de str-strbunica lui Rafe,cu muli ani n
urm,chiar nainte de naterea contesei Dowager de acum,ceea ce nu-l mpiedicase s
priveasc dintotdeauna aceast camer ca aparinndu-i mamei sale.Iar cnd l invitase

n dup-amiaza aceea acolo,nu tiuse de intenia ei de a-1 lsa singur cu musafira


ei.nfuriat de faptul c el se ferea mereu de mesele luate n familie,mama lui se
vzuse nevoit s ia msuri mai puin cinstite,aa c acum Rafe sttea la fereastr
privind crestele munilor i ntrebndu-se ct avea de gnd s-1 mai in n arade de
genul sta.Vzuse,cu siguran,c nu-l interesa Grace i c nici o strdanie din partea
ei nu putea s-1 fac s-i schimbe atitudinea.Nu va mai exista o alt contes de
Invercaldy.Jamie era biatul fratelui su aa c va fi motenitorul titlului de noblee.
Clare era n hol cnd Rafe urc scrile.Dup toate aparenele,abia sosise i era pe cale
de a-i da cameristei mnuile i earfa.Umbrele alungite sc ntindeau pe tavanul nalt
arcuit al holului.Pe pereii de piatr ce l susineau se aflau agate sbii i alte arme
strvechi,iar lmpile i revrsau deja lumina ca de miere peste podeaua veche din
lemn de stejar.Franjurile tapieriilor se cltinar de curentul ce indica nchiderea
recenta a uii,iar o raz rtcit de soare cobora de la o fereastr nalt,dnd o
strlucire stranie perlelor de la gtul lui Clare.
ntr-un pulover de camir i o,cma brodat,Clare arta ct de mult i plcea rolul de
castelan n Invercaldy,iar Rafe primi cu oarecare cinism privirea ascuit pe care o
aruncase ea n direcia lui ntotdeauna se purta ca i cum nu l-ar putea suferi.Nu era de
acord cu nimic din ce fcea,ns prea s-i displac i o groaz de alte lucruri nainte
de a se hotr s se mrite cu fiul mai mic al contesei de Invercaldy,fusese clar pentru
toat lumea c ncercase tot posibilul s-1 prind n mreje pe cel mai mare.Timp de
aproape un an folosise orice modalitate care-i putuse trece prin cap i alte cteva
culese din alte mini binevoitoare n a-i oferi sfatul s-1 fac pe Rafe s o bage n
seam.Abia cnd lumea ncepuse s brfeasc pe seama ei,se hotrse s se resemneze
cu Colin,pretinznd c el fusese de fapt adevratul ei obiectiv,dei toi tiau c nu era
aa.Dar asta fusese cu ani n urm,iar timpul atenuase circumstanele n care se
cstorise.Acum toat lumea o tia cumnat a contelui,onorabila doamn Colin
Lindsay,i,dei Rafe o bnuia c nc i poart pic,se prea c o mulumete i titlul
pe care-l obinuse.Rafe,l ntmpin ea acum,lundu-i aerul vag de superioritate pe
care-l iau adulii fa de copii.Mergi undeva?Era mbrcat cu o jachet groas de piele
cafenie,cu pantaloni la fel i un pulover larg i bej,aa c Rafe socoti c inuta lui era
destul de evident ca s mai fie nevoie s fie ntrebat,dar i fcu pe plac i i rspunse:
Da.M gndeam s facem o plimbare.Cum e afar,frig?
Foarte,rspunse ea,nclzindu-i minile la focul harnic ce ardea ntr-un cmin att
de mare c puteau face i frigrui n el.Vine i Grace cu tine?
Vine.Vrei s mergi i tu cu noi? o ntreb,apropriindu-se i el de foc.
Ce spui? i arunc ea o privire uimit i apoi,vznd ironia din ochii lui,i relu
atitudinea rezervat Ei,nu,mulumesc,Rafe.M tem c-s cam ocupat.

Ocupat? ridic Rafe din sprncean.Cu ce?


Pi am venit s-o vd pe mama ta,s discutm despre trgul de toamn,rspunse
Clare repede.Cineva trebuie s fac i lucrurile astea,iar preoteasa a intrat n spital joia
asta.
Eti att de sufletist,Clare,zmbi el ironic.
N-ai dect s-i bai joc,dar cineva trebuie s aib grij s nu se piard obiceiurile,s
menin tradiia
Iar tu eti omul cel mai potrivit,aa-i? spuse rece Rafe.Ce pcat c n-a motenit
Colin titlul.Ai fi fost o contes impecabil! Ochii lui Clare strlucir.
i place s rzi de mine,nu-i aa,Rafe? Vezi s nu te nving cineva cu propriile
arme.Trebuie s se fi nscut i femeia care s-i nfrng arogana asta nesuferit i
zmbetul sta de semizeu!
S atepi tu mult i bine,spuse Rafe cu o violen la care nu se atepta nici el ca i
cum Clare i ghicise cumva gndurile anterioare,i ncruntndu-se brusc: Pi,dup
tine,m-am fcut cam prea selectiv cu femeile,Clare,zise el n efortul de a-i ascunde
propriile neliniti.Spune-mi,i-ai povestit vreodat lui Colin despre week-end-ul acela
n Aviemore? Clare nici nu tresri.
Nu s-a ntmplat nimic n Aviemore,insist ea ncordat,dar Rafe n-avea de gnd s
o lase n pace.
M tem c mai mult din cauza mea dect a ta,rspunse el cu maliiozitate i
apoi,obosit parc de schimbul de replici trecu la alt subiect.Ai mai primit veti de la
Jamie?
Clare trase aer n piept,ntr-un efort vizibil de a-i recpta stpnirea de sine.
Adic de la plecarea lui la coal? ntreb ea cu voce joas.Da,ne-a venit ieri o
scrisoare.Rafe ddu din cap.
i s-a acomodat?
Adic de ce nu s-ar fi acomodat? ntreb ea,reuind cu greu s-i nfrng
indignarea.Toi prietenii lui sunt acolo.Cred c e mai singur n vacan dect n timpul
colii.Copiii din sat sunt att de...necioplii i neprietenoi.Rafe ezit o clip,ns
tentaia era prea mare.
Dar ce zici de Cory Jacobson? ntreb el nevinovat.Am auzit c s-au neles bine.Tu
i mama lui Cory ai fost prietene bune.De ce n-ar fi i copiii votri?
Clare strnse pumnii.
tiu ce vrei s insinuezi,Rafe,dar n-o s-i mearg.De data asta nu muc din
momeal.tim amndoi c acea Cory Jacobson e cu totul nepotrivit ca prieten pentru
Jamie.Dup spusele mamei ei principalul motiv pentru care au plecat din Londra a fost
purtarea imposibil a lui Cory.Fata era de-a dreptul groaznic: i droguri,i...

Droguri?!
M rog,ierburi de-alea ieftine,tot aia,zise Clare la fel de indigant.i umbla cu
gaca,lipsea de la coal i naiba tie ce mai fcea.Iar,din cte-mi face impresia,nici
aici nu se poart mai bine.Rafe i pierdu deodat buna dispoziie.
Dar de ce? Nu i-a spus...doamna Jacobson?
Ce s-mi spun? Nu mi-a spus nimic,cltin Clare din cap.Abia de ne-am vzut de
vreo dou ori de cnd i-a nceput serviciul Dar tiu c deja i-a dat un telefon
directorul colii din Strathmoor,plngndu-se de purtarea lui Cory.Tata spune c dupa
prerea lui,fata e cu totul scpat de sub control.Rafe se ncrunt i mai tare:
De ce?
Da cine tie?ridic din umeri Clare.Nu m privete pe mine.Nu-mi convine s am
de-a face cu ele.Tata zice c fata profit de absena maic-sii.Dar ct vreme Isobel i
face bine treaba...
N-o s-o concedieze,vrei s zici,spuse Rafe sardonic.Dar tu ai vreo prere
proprie,Clare,sau tatate aduce mereu de mn?Clare rmase cu gura cscat:
Acum de ce te legi de familia mea?
Ce m-ar opri? ntreb Rafe la rndul lui,ncpnat.Familia ta nu se d napoi s m
critice de cte ori are ocazia.
i poi s-i condamni pentru asta? zise Clare puin cam dezorientat Nu prea le-ai
dat motive s te admire n ultimii doi ani Dac nu era Jamie...
Se opri,ns Rafe era hotrt s nu lase lucrurile nespuse
Hai,d-i nainte,zise el Dac nu era Jamie,ce? Ochii i strlucir ca o lam
Hai,Clare.S-i scot vorbele cu cletele din gur? Ce legtur are Jamie cu treaba asta?
Clare ddu din mn.
A,nu,nimic,zise ea,fr s-1 priveasc ns n ochi N-are nici o legtur.
De ce nu pot eu s te cred? zise Rafe apropiindu-se mai tare de ea i ea se trezi
prins ntre el i cmin,n timp ce el o privea cu ochii mici.Vrei s spui c dac nu ar fi
fost Jamie,Invercaldy n-ar fi avut urma,la asta te-ai referit,nu-i aa? Dar,scuz-mi
indiscreia,nu asta i i doreti?
Ba da,i-o arunc ea deodat,fiindc ajunsese att de nervoas,nct nu-i mai psa ce
va crede despre ea.i vrei s mai tii ceva? O s fac o figur de un milion de ori mai
bun dect nenorocitul de unchiu-su!Rafe se ddu napoi.
Nu mai spune,zise el cu voce alb i cu o expresie calm.Apoi continu,ca n btaie
de joc: Aa crezi,deci.Vedem noi.
Paii lui Grace apropiindu-se pe scri l fcur s rsufle uurat.Rafe nu ar fi crezut c
i va face vreodat plcere s o vad pe aceasta din urm,dar simi deodat o dorin
puternic de a respira aer proaspt.Vorbele rutcioase ale Clarei fcuser de

nesuportat atmosfera din holul imens i,dei nu era prima lor ceart,fusese printre cele
mai caustice.Problema era s nu o jigneasc pe Clare fr s-1 rneasc i pe Colin,la
care inea prea mult ca s vrea s-i pun n vreun fel linitea familial n pericol.
Eti gata drag? sc alint Grace,iar Rafe se trezi fiindu-i recunosctor prima oar n
via pentru familiaritatea cu care i se adresa.O fcuse pe Clare s-i arunce tinerei o
privire muctoare,astfel nct remarca acesteia din urm,m bucur aa de mult s te
vd veni ca nuca n perete.Ca s completeze tabloul,Rafe o lu uor pe Grace de dup
umerii nguti.
Sigur,i rspunse el la ntrebare Eu i Clare tocmai discutam probleme de
familie,nu-i aa,Clare? Toi avem problemele noastre,presupun,zmbi el doar uor
rutcios.Apropo,Grace,tiai c soia lui Colin i cu mine.
Rafe!Protestul lui Clare rsun cam exagerat,ns Rafe o privi cu inocen i
continu:
...suntem pasionai de schi? La revedere,Clare,mai zise i o conduse pe Grace spre
u.Sper s nu pierzi vremea pn venim noi.Clare l privi cu rceal:
S pierd vremea?
Vorbeam de organizarea trgului de toamn,i aminti el cu un ton glume.Cine
tie,poate se nsntoete preoteasa.Poate te trezeti c nu mai este nevoie de tine.
n spatele zidurilor ce mprejmuiau grdina castelului se ntindeau pn departe
punile ondulate,ntlnindu-se n zare cu munii.Domeniul Invercaldy fusese cndva
att de mare,nct nu putea fi cuprins cu privirea.Dar acum,taxele i moartea mai
multor generaii i spuseser cuvntul.Cu toate acestea,pentru Rafe era nc o plcere
s-i admire inuturile,dar mai ales se simea fericit aici,pe domeniul care,n fapt,i
aparinea.Nu-l supra faptul c acum ravenele i ascunziurile de pe poteci mai
serveau doar la vntoarea de cprioare,dei cndva se prindeau cerbi i mistrei n
desiurile pdurii i unde acum abia de mai ntlneai cte un iepure rtcit.n ru se
gsea cndva somon i nici de la vntoare nu te ntorceai cu mna goal,fiindc
miunau vieti de toate soiurile.
Lu cu el doi cini din hait n drum spre ieire,iar iscusitele animale plecar
nerbdtoare nainte.Aerul era tare i mirosea dinspre locul unde se perpelea
vnatul,iar Rafe i vr minile n buzunare,continundu-i gndurile.
Nu tia nici el de ce simise nevoia s-i arunce vorbele acelea lui Clare.De tiut tiuse
ntotdeauna c fratele i cumnata lui sperau ca Jamie s-i ia cndva locul.i asta va fi
chiar mai curnd dect ar fi trebuit,dac el continua s-i distrug ficatul cu butura.Ce
l deranjase fusese atitudinea ei.Tactica ei ruvoitoare de a-1 ncoli l fcuse pn la

urm s-i spun ce credea.Era att de snoab.O prefcut i o interesat.Iar el voise si taie din elan i ea nelesese perfect la ce se referea.
Grace ncerc s-1 ia de mn,dar el i gsi salvarea aplecndu-se i ridicnd un b
de jos,pentru a-1 arunca n faa cinilor s-1 prind,evitnd astfel o intimitate
nedorit.Adevrul era c remarca lui Clare despre Isobel i Cory l scosese din
srite.Despre defectele lui era obinuit s se vorbeasc.Se ntmplase de attea ori.i
era obinuit s i se reproeze tot felul de lucruri.Dar modul att de dispreuitor n care
vorbise ea despre Isobel l fcuse s-i piard cumptul.Iar acum i era greu s-i
revin.Pmntul de la picioarele lor era noroios.naintnd aa pe sub coroanele
stejarilor i platanilor care mprejmuiau aceast parte a lacului,frunzele foneau sub
paii lor.Vntul ce nsoise ploile din sptmna care trecuse lsaser copacii aproape
golai,iar Grace ncepu s se plng c ghetele ei nu sunt impermeabile.
N-am putea lua Rover-ul pn n Strathmoor s lum cina? suger ea dezvluindui astfel inteniile pe care le avusese de la bun nceput.Aici e aa noroi.i mi-e i frig.
Nu cred c i cinilor le-ar surde o plimbare cu maina,rspunse Rafe indispus,iar
Grace i arunc o privire rnit,fcndu-l s se gndeasc mohort c nu fusese cea
mai bun zi a lui pentru a-i face prieteni i a influena oamenii din
jur.Clare,probabil,n-o s-1 ierte pentru ce-i spusese,iar Grace i va exprima protestele
n faa mamei lui.Ltratul cinilor era o distragere binevenit,se prea c dduser
peste ceva interesant ntre trestiile de pe malul lacului.Abandon orice tendin de a se
conforma dorinei lui Grace i sc grbi ntr-acolo.Pe msur ce se apropia,ncepu s
vad spinarea unui animal plutind lng mal i,gndindu-se c o fi vreo cprioar
necat sau o vidr moart,fluier cinii fiindc nu voia s se apuce s-i aduc vreun
cadavru n putrefacie ateptnd s-i i rsplteasc pentru asta.Dar ei nu-l luar n
seam,aa c i spuse lui Grace s-1 atepte acolo i i fcu drum prin trestii.Noroc c
i luase cizmele de cauciuc,se gndi,vznd c cei doi cini continuau s fac glgie
pentru a-i atrage atenia asupra descoperirii lor.Avea s-i pun n les,s le taie din
avnt.Animale proaste,le njur enervat.i vzu plini de noroi pe labe i uzi pn la
piele.
i atunci fiina de la mal se mic.Pentru o clip Rafe se gndi c fusese din cauza
valurilor,sau poate l nelau ochii n ntunericul ce ncepuse s coboare.Era aoroape
noapte,la urma urmei,iar cerul se ntuneca acum mai repede dect nainte.ns auzi
deodat un geamt abia perceptibil i i ddu seama cu o cutremurare c era o voce
uman.Nu-i mai psa acum de pantalonii de piele udai de mersul prin ap,aa c o lu
prin ppuri,trgndu-i picioarele din noroi la fiecare pas.De acum era i el n
pericol,fiindc se putea afunda n ml.Tot ce putea presupune era c persoana
respectiv i pierduse echilibrul i czuse n lac.

Corpul era ghemuit,iar Rafe fu nevoit s intre mai adnc n ap pentru a-i putea veni
cumva n ajutor.i era team c oricine ar fi fost,nu mai era total contient,i se gndea
la pericolele ocului termic n momentul n care ridic trupul amorit dintre trestii.Era
Cory.
Simi greutatea n brae i vzu ct de uoar era,cnd capul fetei czu pe mna
lui.Faa ei,palid i mnjit cu noroi,era uor de recunoscut chiar i n lumina care abia
de mai persista,iar ochii clipir i se ndreptar ncet spre el.
Rafe? se auzi vocea ei pierit i el se gndi cu amrciune ct de ironic era faptul c
ei i venea att de uor s-i spun pe nume,iar mamei sale nu.
Cory,i spuse el linititor,apoi le ddu un ordin scurt cinilor s plece,n timp ce o
aranja mai bine la pieptul lui.Era ud pn la piele i Rafe simea umezeala
ptrunzndu-i i lui prin jachet.Doamne,ce fcea fata acolo? Nu ar fi trebuit s fie la
coal,sau cel puin n drum spre cas la ora asta a dup-amiezii?
Mi-e frig,spuse ea,i,ca pentru a-1 convinge,ncepu s tremure,fcndu-l s-i dea
seama ct de rece i era,simindu-i pielea ca gheaa.Putea acum foarte uor s fac o
pneumonie sau cine tie ce,i zise cu un sentiment de neputin,ieind in sfrit din
ap.
Cine e? Ce s-a ntmplat?
ntrebrile lui Grace sunau doar pe jumtate ngrijorate.Principala ei preocupare prea
faptul c plimbarea i fusese ratat de nite cini i un individ pe jumtate necat care
ar fi trebuit s se gndeasc ce face nainte de a cdea n lac.
E Cory,zise Rafe fr s i se adreseze cu adevrat.Cory Jacobson,complet,contient
ns c numele nu-i spunea nimic lui Grace.E ud leoarc,zise i tcu o clip.Pe toi
dracii,ce naiba s fac ?
Pune-o jos,nainte s-i strice buntate de hain.mormi Grace nemulumit.Pentru
Dumnezeu,cine e Cory Jacobson asta,Rafe? i ce legtura are ea cu tine?
Rafe ofulger cu privirea.
Deci,dup tine,ce ar trebui s fac?S o las aici s moar de frig,de pneumonie,asta
vrei? E un copil Grace,fir-ar s fie.E ngheat,e speriat,i aa de departe de cas.
Ce,e problema mea?pufni Grace.i nici a ta nu e,cred eu.Cine e? O fat din sat? i
prinii ei? Lor nu le pas pe unde umbl i ce face? Nu vezi ce i se poate ntmpla?
Cred c nimeni nu tie unde e,zise Rate mohort,gndindu-se la ce i spusese Clare
n dup-amiaza aceea.i nchipuia ce putea s simt Isobel cnd va afla despre
povestea asta.i gndul la Isobel l fcu s contientizeze faptul c,n timp ce sttea
acolo certndu-se cu Grace,se fcea din ce n ce mai frig.Asta l fcu s se
hotrasc.Va trebui s o ia la castel.Cum i spusese i lui Grace,fata era prea departe
de cas,iar cu maina nsemna s parcurg cele cinci mile i ceva pe drumurile prost

asfaltate.Fr s mai vorbim de posibilitatea ca Isobel nici s nu fie acolo,iar casa s


fie ncuiat,nct Cory ar trebui s mai petreac nc un sfert de or cu hainele ude,fr
s aib nimic altceva cu ce s se mbrace.Acum era important s-i scoat ce avea pe
ea i s fac o baie fierbinte.Nu mai era vreme s se gndeasc dac fcea bine sau
nu.Fr s mai spun ceva,porni n grab spre castel.Grace i cei doi cini urmndu1.Era serios de mers de acolo de unde o gsise pe Cory i pn la porile castelului
i,dei Rate considerase c era perfect n stare s duc treaba la bun sfrit,cnd ajunse
acas i tremurau minile de-a binelea.
Era uimitor ct de grea devenise fata pe msur ce naintau,iar faptul c era cnd
contient,cnd nu,l fcea s i se par c duce n brae o moart.Spera doar s nu fie
vorba de aa ceva.Isobel i pierduse deja soul cu un an n urm i n-ar fi suportat s o
piard i pe fata ei.
CAPITOLUL 8
Isobel sttea lng Rafe pe scaunul pluat din fata Range Reverului i ncerca s se
opreasc din tremurat.Era o senzaie cumplit s se simt att de rvit.Spera ca
mcar el s nu observe cum i tremurau genunchii sub curbura luminat a bordului
mainii.Uite ce se ntmpl dac-mi iau fust n mprejurri ca asta,gndi ea
prostete.Cu blugi sau ali pantaloni nu s-ar fi observat aa de tare ct era de
tulburat.ns la clinic se mbrca numai n fust.Aa prefera doctorul Webster i,pe
lng asta,se vedea mai bine cnd i punea halatul alb pe care el cerea angajailor s-1
poarte.
Era n halat cnd intrase Rafe n cabinet.Crezuse nti c e un pacient,aa c ieise din
biroul ei pregtit s-i spun c doctorul Webster era plecat s trateze pe cineva
acas.Avusese un oc teribil cnd vzuse cine venise.Era ultima persoan pe care se
atepta s o ntlneasc acolo.
Prima reacie fusese de panic; panic pentru c se speriase c venise pentru ea.Att de
tare se strduise s-i in gndurile departe de el i s-i bage minile-n cap.i
totui,cnd l vzuse acolo,n cabinet,toate strategiile i fur reduse la zero.
Pn atunci nici mcar nu-i dduse seama ct i dorise de fapt s-1 revad.Sau ct de
vie i rmsese n minte imaginea lui.Chipul su neted i era dureros de familiar i,n
cmaa i pantalonii negri,cu geaca verde-mslinie de pnz tare atrnndu-i
descheiat,era tot att de fascinant cum i rmsese n minte.Cteva clipe trebui s se
chinuie s-i in simurile n fru i,ca orice femeie,i prea ru c nu se gndise
s-i aranjeze fusta nainte de a intra.i nu-i fcea iluzii c albul impecabil o
avantaja.i fcea faa mai palid,golind-o de toat cldura,iar prul adunat ntr-un fel
dc coc la baza gtului o fcea att de banal i o mbtrnea.

Nu c i-ar fi fcut singur complimente zicndu-i c lui Rafe i-ar putea place mult
vreme de ca.Deja erau dou sptmni de cnd venise n acea diminea n casa ei.Dar
nu dduse vreun semn c ar vrea s o vad din nou.Ba chiar se artase total
dezinteresat de persoana ei,i tocmai se strduia s se conving c era bucuroas
c,oricare ar fi fost prerea lui Cory,ea nu voia s se implice ntr-o relaie de orice fel
cu el,cnd totul se nruise ntr-o clip prin prezena lui acolo.
Cory avusese un accident.Nu pise nimic,suferise doar un oc,recapitul n gnd.Dar
totui o luase la castel.O gsiser ud pn la piele i doar pe jumtate contient,la
marginea lacului i Rafe era de prere c trebuia chemat doctorul Webster s o vad de
ndat ce se afla unde anume se dusese.Dar deocamdat venise s o aduc pe ea
Cnd auzise despre ce e vorba,Isobel parc primise o lovitur.Nu ipase,nu plnsese,nu
scosese nici un sunet,ns abia de se mai inea pe picioare,nct reacia prompt a lui
Rafe o salvase s nu cad grmad pe podea.Se repezise s o susin,aeznd-o pe cel
mai apropiat scaun,apoi o chemase pe sora Fuller s aib grij de ea.
Isobel nelesese c Rafe se atepta ca aceasta din urma s-i dea un calmant,ns ea
refuzase s ia ceva.Un pahar cu ap but la repezeal n timp ce Rafe o punea n tem
pc sora Fuller cu ce se ntmplase,fusese tot ce acceptase s nghit.Cnd el se
ntorsese din nou ctre ea,era deja n picioare
Sunt gata,i spusese,descheindu-i n grab halatul,iar Rafe i asistenta schimbaser
nite priviri complice.Probabil c amndoi o comptimeau,se gndi acum Isobel
privind panglica parc nesfrit a oselei,lucind n lumina farurilor.Se tia doar c n
general avea necazuri cu fata ei,iar ea i ddea seama c un copil-problem nu era
deloc privit cu ochi buni,n Invercaldy.Pe acolo oamenii i aa aveau tendina s
manifeste suspiciune fa de strini,iar accentul diferit i numele le ndeprtau de
restul lumii fr s fie nevoie de ntmplri ieite din comun.
Era unul din motivele pentru care Cory se adapta att de greu la coala din
Strathmoor,i spunea ea cu ncpnare.Se dovedise c era o aezare foarte
conservatoare i era i de ateptat ca fata ei s ias n eviden.Cory era orice,dar
tears nu era,o informase zilele trecute domnul Dougall.
Iar acum treaba asta! Isobel ncepu din nou s tremure,ca de frig,dei avea un pardesiu
gros i maina lui Rafe era nclzit bine.Ce-i mai dduse lui Cory prin cap s fac?
Dup cte tia Isobel,plecase n dimineaa aceea cu autobuzul ctre coal,ca de
obicei.Dar se vede c nu fusese aa.Dac o gsiser dup-amiaz,nseamn c nici nu
fusese la coal.
i-e cumva ru?Vocea lui Rafe era optit i ngrijorat,dar Isobel nu se amgea c
era mai mult o ngrijorare formal.Trebuie s fie stul de familia Jacobson,se gndi
amrt.De cnd veniser,i aduseser numai btaie de cap.

Chiar i Clare,n care sperase c are o prieten,se dovedise o fire alunecoas.Cnd


intra n clinic,ceea ce se ntmpla foarte des de altfel,se purta ct putea de frumos cu
asistenta,iar pe ea o trata cu indiferen.Mai ales c arbora n continuare acel aer de
superioritate cu care le ntmpinase n prima sear,iar faptul c-1 determinase pe
directorul colii lui Cory s o sune pe Isobel la clinic pentru a se plnge de purtarea
fetei nu-i prea convenise domnului Webster.i strnse genunchii unul lng altul,cu
palmele ntre ei,apoi spuse:
i de ce a fost dus Cory la...la castel? N-ar fi fost mai simplu s o aducei acas?
Nu.Rspunsul lui Rafe fusese scurt i ea i zise c se arta de-a dreptul
nerecunosctoare sugernd c toi ceilali nu se gndeau deloc la binele lui Cory.
Pentru c pentru c era mai aproape castelul de locul unde a fost gsit? se
aventur ea,pe un ton conciliant Ce...cum crezi c a ajuns acolo?
Rafe i arunc o privire ntrebtoare,iar Isobel se strnse n ea Nu-i vedea prea bine
expresia feei,dar i ghicea o oarecare iritare.Spera s nu-i nchipuie c ea l
suspecteaz c ar avea ceva de-a face cu accidentul lui Cory.
Era att de ud i ngheat i n pericol s fac pneumonie sau oc termic sau
amndou,spuse el ncordat.M tem c nu mi-am pus prea serios problema n legtur
cu felul n care a ajuns acolo.
Adic,zise Isobel nghiind n sec,tu ai gsit-o?
Da,eu,zise el nevznd relevana faptului n sine.Are importan?Isobel i muc
buzele.
Doar n msura n care...n care n-am apucat s-i mulumesc,se blbi ea
simindu-se penibil,iar Rafe,cu un oftat,lu o mn de pe volan i i-o puse pe picior,
n semn de consolare.
Acum nu-i cere nimeni s-i stea gndul la mulumit,i spuse direct,degetele lui
puternice ncepnd s-i frmnte genunchiul tremurnd.La naiba,Isobel,nu trebuie smi mulumeti.A fost pur i simplu un noroc c ne-am gndit s ne plimbm pe malul
lacului.Dac n-am fi luat cinii cu noi,m ndoiesc c am fi vzut-o.
Doamne,bine c s-a ntmplat aa,zise Isobel rsuflnd cu uurare.Dar nu neleg ce
fcea acolo.La ora aceea ar fi trebuit s fie nc la coal.
Dar cine tie? zise Rafe retrgndu-i mna,iar Isobel simi ceva de necrezut,un
regret rspndindu-se odat cu ndeprtarea minii lui.
Nu era ntr-o stare n care s-i putem cere explicaii cnd am gsit-o.Dar unul dintre
vntori zice c a gsit o barc n stufri ceva mai devreme,n dup-amiaza asta.El se
gndea la braconieri,dar nu vzuse pe nimeni n zon.Isobel tcu ochii mari.
Crezi c a fost pe lac cu barca?

E posibil.Rafe ncetini i intr printre cei doi stlpi de piatr ai porii i,in timp ce
umbla la schimbtorul de vitez,ochii lui Isobel fur din nou atrai de elegana
minilor lui subiri.E o nebunie i zise,dar simea nevoia s-i ia mna n mna ei i
s-o in aa ca pe singurul lucru stabil ntr-o lume att de schimbtoare.Dumnezeule,se
gndi,n-ar fi trebuit s vin la Invercaldv vreodat! i nu doar din cauza lui
Cory.Chiar ea era acum n pericol.
Eu i sugerez s o lai pe Cory aici la noapte,spuse Rafe dup un timp,iar Isobel
trebui s-1 priveasc din nou
S-o las aici? ngn ea cu voce alb.Eu...dar de ce?
De ce nu? i ntoarse el vorba i,doar pentru o clip,ea se gndi c-1 suprase din
nou.Cnd am plecat s te iau,doamna Fielding,adic menajera,a primit instruciuni s
aib grij de o baie fierbinte pentru Cory i s-o bage n pat.Nu cred c e o idee
strlucit s o iei acum de unde este.Cel puin nu pn mine diminea.E destul spaiu
pentru toat lumea,adug el cu o ncordare n glas.Poi s rmi i tu cu ea,dac vrei.
A,nu.Isobel prea foarte hotrt n privina asta,iar Rafe i arunc o privire
dispreuitoare.
Bine,asta tu o hotrti,mri el.Dar dac te rzgndeti,spune-i cameristei,da?
O pusese la punct cam prea dur,ns Isobel era prea amrt ca s se mai simt
ofensat.
Nici nu m-am...hotrt nc dac o las pe Cory aici,rspunse ea calm,ns palmele
umede dovedeau c nu era att de stpn pe sine.Sunt recunosctoare pentru ofert
dar..
S tii c sunt destule camere i paturi,i-o tie el sardonic.Nu e o tactic pentru a
te aduce la mine n pat.Iar mama e i ea acas,cu o musafir de-a ei.i s nu mai
vorbesc de diverii angajai gata s-i bage nasul!Isobel tresri,ncurcat.
Nici nu m gndeam...
Ei,nu!Schimb din nou viteza,iar privirea ei fu atras involuntar spre muchii
puternici subliniai de croiala pe picior a pantalonilor.Coapsa i se mic,flexibil,cnd
aps pe frn,iar amintirea modului cum o ncolise n buctria casei ei,a felului cum
simise atingerea lui cnd era att de aproape n spatele ei,deveni deodat o imagine
vie n mintea ei.
Chiar se ntmplase acest lucru? se ntreb ea derutat.Sau a fost doar n nchipuirea
ei? Era greu s fac o asociere ntre acest strin nervos i sarcastic i brbatul
tulburtor carc-i trezise instinctele i-i dduse simurile peste cap,nfierbntndu-i
sngele n vine.i totui acesta era cuvntul pentru el.Tulburtor,i el nsui
tulburat.Imprevizibil,cum o avertizase doamna Webster.Greu de ncadrat n vreo
regul i cu un caracter mult prea complex pentru ca ea s-1 poat nelege.

S tii c eti n siguran,spuse el acum,iar ea se ntreb dac nu-i ghicea cumva


gndurile.Rafe rnji,apoi adug cu sadism.
Dac nu m nel...au trecut de-acum nite sptmni bune de cnd nu te-am mai
asaltat i violat,se pare.Isobel se ndrept de spate.
Nu vorbi aiurea! exclam ea nervoas,iar el pufni pe nas!
Atunci nu mai vorbi nici tu aiurea! i replic n timp ce n luminile farului aprur
zidurile unei cldiri de piatr.Vd c te pori de parc ai fi nspimntat ca nu cumva
s sar la tine.
Nu-i adevrat!Isobel era de-a dreptul indignat,dar el nu o asculta.
Am ajuns,spuse el n loc s-i rspund,iar ea,simi din nou un val de panic
ridicndu-se n ea,n timp ce treceau pe sub o arcad a unui perete ce fusese cndva o
parte din zidul de aprare al castelui.Dei Isobel i spunea c nu se afl n dispoziia
necesar pentru a admira peisajul,jocul de lumini n care era scldat faada cenuie
era greu s treac neobservat,iar frumuseea dur a cldirii din faa ei era prea evident
ca s nu-i trezeasc interesul.Timpul i lipsa de ngrijire fcuser ca zidul interior de
aprare s ajung o ruin,iar piatra gola a stlpilor se nla pe cerul nserrii cu o
nepsare rece fat de grijile umane.
n ceea ce fusese o fortrea nu locuia nimeni,observ imediat Isobel i,privind mai
atent,vzu i nite guri n zidul de piatr.Unele creneluri erau drmate,iar psrile i
plantele agtoare fceau ca totul s par vechi i parc ieit din timp.Era ceva de o
frumusee cutremurtoare,de parc se afla fa n fa cu eternitatea.
Lng fortrea se mai afla o cldire,la fel de veche socoti Isobel,ns ntr-o stare
mult mai bun.Era legat de cealalt printr-o galerie lung,ns,judecnd dup
ferestrele lungi i lipsa oricrui zid de aprare,se vedea c nu era menit s reziste n
faa atacurilor.
Amintindu-i apoi ce i spusese Jamie lui Cory despre soia lui Rafe,Isobel simi o
strngere de inim.Din cte povestise biatul,castelul fusese renovat cu banii ei,nct
trebui s-i aminteasc de faptul c cei doi se cstoriser,poate,din alte motive dect
din dragoste.Era posibil ca Rafe s-i fi iubit soia; dac se gndea la purtarea lui dup
moartea ei,o iubise cu siguran.Dar onoarea i prestigiul familiei - i acumularea
material - erau transmise din generaie n generaie,iar acesta era lucrul cel mai
important.Dragostea,de fapt sexul,putea fi cumprat,ns nu se motenea,i era ceva
mult mai ieftin dect o cstorie.
Aproape c nu-i ddu seama cnd Range Rover-ul se opri,devenind contient abia
cnd portiera se deschise i o mn osoas se oferi s o ajute s coboare.Nu era mna
lui Rafe,iar ea se uit peste umr nelinitit.ns el nu mai era n main,iar n
momentul cnd pi pe pmnt puin nehotrt l vzu ateptnd-o la civa pai.

Faptul c scaunul nalt din fa i fcuse fusta s se ridice dezvelindu-i partea de sus a
picioarelor i ddu o senzaie penibil,aa c se grbi s se aranjeze.Nu ns nainte ca
Rafe s-i fi vzut cu un sentiment de plcere,juponul micu.i zmbi i o apuc de bra
mai jos de umr,mpingnd-o uor spre intrarea n cldire.
Vezi am avut dreptate,zise el zeflemitor,n timp ce ea i mulumea jenat brbatului
care-o ajutase s coboare din main.De fapt tu eti o puritan,mai spuse el nevrnd s
ia n seam ncercarea ei de a se elibera de mna lui,iar zmbetul i deveni mai
larg.A,uitam,el era Cummins.Unul din cei mai vechi din personalul castelului.La
nceput de tot a fost valetul tatlui meu,cu decenii n urm.De fapt,el e la Invercaldy
de mai mult vreme dect mine.
Domnule conte!Se oprir amndoi,iar Isobel constat,cu un fel de oc,c majoritatea
oamenilor i se adresau de fapt aa,nct uit s mai profite de momentul lui de
neatenie ca s se elibereze.
Mai avei nevoie de Range Rover n seara asta,domnule conte? ntreab Cummins
cu respect,iar Rafe se uit n jos spre Isobel cu o privire ntrebtoare.
Pi noi...eu am s merg acas,spuse ea grbit,contient de importana
ntrebrii.Nu avea nici cea mai mic intenie s rmn la castel.O va vedea pe Cory,se
va asigura c e n stare s fac drumul pn acas,apoi vor pleca amndou.
Dar n-avea s fie aa de uor.De cum o vzu pe fiica ei,Isobel i ddu seama c
subestimase gravitatea situaiei.Rafe avea dreptate.Nu era bine s o ia pe Cory n
starea n care se afla.Fata avea o febr att de mare,nct Isobel se gndi c era de
mirare c nu-i pierduse cunotina de-a binelea.i puse mna pe frunte i simi ct de
tare ardea,iar pielea i era moale i umed.
Faptul c fata era contient se datora mai mult strii de agitaie provocat de mediul
cu totul nou n care se afla dect propriei strdanii de a rezista fizic temperaturii
ridicate.Transpirase din plin i doar faptul c tia unde se afl o mai liniti pe Isobel
ct de ct.Chiar Rafe prea ngrijorat de starea ei de febra i ncepu s vorbeasc n
oapt cu femeia care avusese grij de Cory,iar Isobel se aez pe marginea patului.
Spune,nu-i aa c-i grozav aici?Primele cuvinte ale fetei fuseser o uurare pentru
Isobel,care uit de toate reprourile pe care i le pregtise n drumul dinspre sat,aa c
lu mna mic n minile ei reci.
Aa-i c e? o aprob ea,uitndu-se fugar n jur la camera luminat de dou lmpi.i
ddea seama c fata ei avea ntr-adevr de ce s fie aa de impresionat.Numai
dimensiunile ncperii erau ndeajuns de impuntoare pentru cineva obinuit cu
modestele camere dintr-o cas normal,dei totul i lua ochii,chiar i patul imens cu
margini sculptate i patru stlpi,susinnd un baldachin de catifea.

S tii c m simt bine,mai spuse Cory,n timp ce Isobel i ddea uviele umede de
pe frunte cu o mn uor tremurnd.Doar c m simt aa de fierbinte! i btrna cine
e? Auzi,a vrut s-mi fac baie! I-am zis c nu-s copil mic.Doar tiu s m spl i
singur.Isobel se uit peste umr la femeia n vrst cu care sttea de vorb
Rafe,spernd c nu auzise vorbele puin flatante ale lui Cory.Doamna Fielding,cum l
auzise pe Rafe spunndu-i,era singura persoan,n afara lui Cummins,pe care o mai
vzuse acolo de la venirea la castel.Rafe o adusese direct n camera unde sttea Cory.
Unde-i Jamie? ntreb deodat aceasta,strngnd-o pe mama ei de mn,iar Isobel
se ncrunt.
Jamie?
Da.Am vrut s-i spun.Am vrut s-i art c tiu i eu s vorbesc la fel de bine ca
el,mi spusese c nu m pricep.Auzi,a zis c fetele nu-s la fel de puternice ca
bieii.Dar n-are dreptate,nu-i aa,mam? i eu am tot atta for ca el.Sau,m
rog,aveam,
pn nu.Se opri brusc,iar Isobel simi nevoia s se ntind i ea pe pat,ntr-att de
slbit era deodat.
L-ai vzut pe Jamie? murmur ea sprijinindu-se ntr-o mn.
A,nu azi,zise Cory repede.Tu n-asculi ce spun? Acum am plecat singur cu
barca.Am vslit i eu,cum vslea el.Doar c nu puteam s in vslele s stea fix n
crlige,apoi s-a ntmplat ce tii i tu.
Dar nu tiu ce s-a ntmplat,spuse Isobel cu vocea tiata,fiindc povestea Corei o
ngrozea.Gndul c fata ei fusese pe lac,fata ei care nu tia s noate,n apa aceea
adnc.Se cutremur,dar Cory era prea prins de povestire ca s observe expresia de
pe faa mamei sale.
Aa c a trebuit s not,tii? zise ea,de parc era vorba de o mare realizare.Chiar am
notat.Nu ai fi crezut c pot,nu? Ei,uite c pot.Am dovedit-o,ntreab-1 pe Rafe.O s-i
spun c aa e.Isobel ddu din cap,ngrozit.Parc i pierduse i glasul.Faptul c fata
mai era n via era chiar o minune.Cum putea acum s o mai certe pentru
nesocotin,cnd era o problem de via i de moarte?
Isobel...Mna lui Rafe pe umr,cum de tiuse c era mna lui i nu a doamnei
Fielding nu voia s se gndeasc acum,veni ca o consolare absurd,iar ea se ntoarse
cu ochii cuprini de lacrimi ctre faa lui negricioas.
Da?Nu ndrznea s mai spun ceva,de team s nu izbucneasc n plns,ns el o
trase de umr,fcnd-o s se ridice asculttoare i s-l priveasc n fa.
Doctorul e pe drum,zise el cu blndee,iar ea i concentra privirea pe gtul lui lsat
liber de gulerul nencheiat al cmii,expunnd o poriune triunghiular de piele
brun.Era mai sigur pentru ea s-i priveasc pieptul pros dect acei ochi care acum

erau mai calzi ca niciodat.Era mai n siguran gndindu-se la culoarea cmii lui
dect s se ntrebe cum ar fi dac i-ar ngropa faa pe pieptul lui puternic.
Ai...ai reuit s iei legtura cu el? ntreb ncet,iar Rafe aprob din cap.
Doamna Fielding tocmai mi spunea c a dat de el n Dalbaig Vine ct de repede
poate,nu cred s dureze prea mult
Slav Domnului.Isobel ar fi vrut s-i mulumeasc,dar era prea obosit i tresat,iar
cnd Cory ncepu din nou s vorbeasc se ntoarse imediat spre ea.Totui cuvintele
fetei erau acum mai mult mormite i,cu toate c ncerca s dea la o parte plapuma de
pe ea,nu mai era n ntregime contient.Se vedea bine c era epuizat.Isobel spera
doar c nu era ceva mai grav de att.Acum ridic ochii spre Rafe i el apuc mna care
se ndreptase ctre el.
Linitete-te,zise el cu voce cald i,aproape involuntar se pare,i duse degetele la
buze.N-am s las s i se ntmple nimic.N-am s las s vi se ntmple nimic,mai spuse
iar privirea i se ntunec.Isobel deschise gura,mohort.
Rafe...
Ce se-ntmpl,Rafe?Vocea strident venea dinspre u,iar Isobel se ntoarse
ntr-acolo cu un aer vinovat,dndu-i seama dup tonul i nfiarea femeii c nu era
doar o servitoare.mbrcat ntr-o rochie de sear neagr i elegant,cu un irag de
perle la gt i un al de mtase pe umeri,mprtia n jur mndria i indignarea ce prea
s fac parte din ea,iar lui Isobel nu i fu greu s i dea seama c era mama lui Rafe.i
retrase imediat mna din mna lui Rafe i apoi se ddu napoi nspre pat aproape
instinctiv,ca pentru a o apra pe cea care sttea ntins acolo,ca i cum simpla ei
prezen o ascundea privirii pe fata ei.Doar lucirea din ochii contesei Dowager era de
ajuns s o fac s-i nghee sngele n vine i se ntreb ce i spusese Rafe cnd o
adusese pe Cory n brae la castel.
Mam,o ntmpin el acum.Auzindu-1,Isobel i ddu seama c nu era ctui de
puin tulburat.Dimpotriv,o privea pe mama lui cu un fel de ndrzneal
provocatoare,iar contesa i fcu de lucru aranjndu-i alul pe spate,nainte de a
continua,cu ncordare n glas:
Ct mai dureaz toat povestea?Rafe ddu din umeri,bgnd minile n buzunarele
jachetei pe care nc nu se gndise s i-o scoat.
O s tim mai sigur cnd vine Webster,rspunse el calm,iar Isobel rmase
impresionat de aerul nepstor.
nc mai simea vibraia atingerii buzelor lui pe pielea degetelor ei.Era nc ngrozit
c se gndise la el n aceste momente,cnd toat atenia ar fi trebuit s-i fie concentrata
asupra lui Cory.i dusese minile la spate,ca ntr-un gest de aprare a propriei

atitudini necontrolate.Nu se simea vinovat doar pentru c fuseser ntrerupi de lady


Invercaldy.inea mai mult de pierderea stpnirii de sine.
Dar Rafe se purta ca i cum nu se ntmplase nimic neobinuit.Ca i cum faptul c
mama lui l surprinsese srutnd mna unei strine era absolut obinuit n casa lor.Nici
mcar nu prea s-i pese ce gndea mama sa.Fiindc Isobel nu simea c are vreun
drept s fie aici.
A,ea e doamna Jacobson,mam,zise el n cele din urm,ntorcndu-se din nou spre
Isobel cu o anume ncordare.Dar bnuiesc totui c i-ai dat seama.
Doamna Jacobson?Contesa Dowager nu i luase un ton prea politicos,iar Isobel
n-o putea nvinovi pentru asta.i rspunse cu un Doamn contes nu prea
convins,spernd c i se adresase cum trebuie.Dar nu era acum momentul s-i fac
griji i cu asta.Rafe i observase ncurcarea i Isobel se temea ca nu cumva s
comenteze n vreun fel.O prezentare att de neavenit? nu putea s-i fac o impresie
prea bun contesei,nct i dorea acum s-i poat lua fata i s plece ct mai repede
de acolo.
Deci,ce se ntmpl dup ce i d Webster prerea? ntreb acum Lady
Invercaldy,iar Isobel i ddu seama c nici ea,nici Rafe n-aveau s-i replice cum ar fi
trebuit,fiindc era i doamna Fielding de fa.
N-am nici cea mai vag idee,rspunse Rafe linitit.Eu unul nu-s doctor,mam.Am
fcut i eu ce-am crezut.
Cum faci mereu,adic.n vocea mamei lui se ghicea acum alt nuan,ns,dei i
luase o expresie plin de repro,trecu pe lng doamna Fielding i se apropie de
pat.Sttu cteva clipe acolo,privind-o pe fata care zcea,roie i neajutorat,cu capul
pe perne,apoi se ntoarse cu privirea de vultur ctre Isobel.
V dai seama c incidentul a avut o ntorstur ct se poate de fericit,doamn
Jacobson? ntreb ea cu rceal msurndu-i din ochi fusta scurt i ifonat i
puloverul bleu din angora,cu o vag urm de dispre.Dac fiul meu nu o gsea,fata
dumneavoastr ar fi murit,dup toate probabilitile.
tiu,zise Isobel,fiind contient c ar fi trebuit s foloseasc i titlul de noblee,dar
nu o fcuse,fiindc ntreaga poveste ncepea s devin prea mult pentru ea,iar
ostilitatea femeii de lng ea era pictura care umplea paharul.mi pare ru.
V pare ru! gsi n sfrit aceasta din urm prilejul s ajung unde voia.E cam
trziu acum s v par ru,nu gsii,doamn Jacobson? Cred c acum ai face mai bine
s v ntrebai ce cuta acolo.Nu trebuia s fie la coal? Adic,bnuiesc totui c
merge la coal,nu? Nu v asigurai c ia autobuzul n fiecare diminea?
Mam,ajunge.Vocea lui Rafe fusese destul de blnd,ns expresia feei sale o fcu
pe mama lui s se ntrerup din vorbit.Aa c,aruncnd o ultim privire spre fata din

pat,se ndrept spre u.ns,trecnd pe lng fiul su,se opri s mai fac o remarc
rstit:
Cred c ar fi fost mai prudent din partea lui Clare dac s-ar fi gndit la lipsa de
experien a doamnei Jacobson n privina vieii ntr-o comunitate izolat,spuse ea
apsnd pe ultimele cuvinte.Nu putem s ne asumm noi rspunderea pentru fiecare
accident care se petrece pe domeniu.
Isobel tresri violent vzndu-se acuzat pe nedrept de ceva care nici nu-i trecuse prin
cap pn atunci,ns nainte de a putea spune ceva n aprarea sa,Rafe o lu pe mama
lui de o mn i o mpinse pe u afar.
Mam,nu vd ce te intereseaz pe tine toat problema asta i spuse agresiv,iar din
ochi i promitea parc o intervenie mai violent dac i s-ar mai fi dat o nou ocazie.
De ce nu mergi s iei cina cu Grace? Eu am s mnnc ceva mai ncolo,dupa ce vd ce
spune Webster.Grace! Cine era Grace?Isobel se dispreui pentru ngrijorarea subit,aa
c se ntoarse pe clcie pentru a se trezi fa n fa cu doamna Fielding,care o privea
fix.Abia de-i dduse vreo atenie menajerei,dar acum era contient de aprobarea
reinut din ochii acesteia.i de ce
s-ar fi uitat la urma urmei n felul acesta la ea? Oare i prea pur i simplu ru pentru
ea,pentru ce i se ntmplase lui Cory? Sau erau alte sentimente care o fceau s simt
nevoia unei comunicri tcute? Curiozitatea,poate? Sau mila? Sau i prea cumva ru
de ea,vznd cum Isobel ncerca din rsputeri s-i ascund reaciile legate de Rafe?
Putei pleca,doamn Fielding,i spuse acum Rafe,rentors n camer.Dar cnd
ajunge Webster,conducei-l aici.
Da,domnule.Menajera i nclin capul,dup ce o salutase cu un gest politicos i pe
Isobel,apoi iei.Nu nchise ua de tot o trase dup ea,lsnd-o s se nchid singur,iar
Isobel i ddu imediat seama c rmsese singur cu Rafe n condiii pe care nu le
putea descrie dect ca familiare.i nepotrivite cu statutul ei,se gndi ea cu tristee.Era
sigur c mama lui Rafe nu ar fi fost de acord s-i vad singuri.
Cum se simte?Aparent nepsndu-i ce ar putea gndi familia lui despre el,Rafe veni
lng ea.n timp ce ea i arunc o privire ngrijorat.
Nu nu prea tiu,zise dup un moment de ezitare.Cred c tot are febr,frisoane,i nu
este prea contient de ce se petrece.Se concentra asupra lui Cory,tiind c ea ar fi
trebuit s-i rein atenia n ntregime,ns i aminti ndat de faptul c i el avea
motive de ngrijorare,fiindc,de fapt,el fusese cel care o gsise.
Nu prea i-a convenit c menajera a ncercat s-i fac baie,zise ea.
A,ddu Rafe din cap i ntinse o mn pe fruntea lui Cory pentru a vedea ct de
fierbinte mai era Vd c are febr destul de mare.Dar cred c am gsit-o la timp N-ai
de ce te teme.Cum am spus,n-am s las s i se ntmple nimic ru.

Cum poi fi aa de sigur?Aproape c se forase s vorbeasc,dar dac i nchipuia


c asta ar fi putut risipi intimitatea bizar care se nscuse ntre ei,se nela.n loc s se
supere,Rafe i ndrept imediat atenia de la Cory la ea i,nainte ca Isobel s-i dea
seama,se trezi cuprins n braele lui.
Aa simt eu,i spuse el linititor,aezndu-i capul pe umrul su.
Intenia lui fusese pur i simplu s o ncurajeze,tia asta.Voia s o mbrbteze,iar ea
ar fi exagerat dac s-ar fi gndit c avea altceva n plan ns cnd degetele lui lungi
ncepur s i se joace pria pr.ncepu din nou s simt furnicturi pe ira spinrii,iar
cnd nchise ochii apropierea lui ncepu s o nvluie alungndu-i toate reinerile
Dar.,n-ai cum s tii,insist ea,ncercnd s se agae de ultima frm de
raiune.ns buzele ei ncepur s alunece de-a lungul gtului puternic i simi deodat
gustul tare al pielii lui att de masculine.
Ba tiu,o contrazise el abia murmurat micndu-se astfel nct i cuprinse oldul
ntre coapsele lui puternice.Ai ncredere n mine,adug el,mngindu-i cu o mn
gtul pe sub prul des.O srut pe cretetul capului,iar ea i ddu seama c rsuflarea
lui devenea precipitat,ca i a ei.Curnd o s apar i doctorul i dac e nevoie de
ceva,orice,voi avea grij eu s nu-i lipseasc.
Dar de ce faci toate astea? ncerc ea s se mpotriveasc,nu fiindc s-ar fi ndoit de
el,ci pentru a-i menine atenia asupra realitii.Se simi mpresurat de corpul lui,de
cldura trupului su i de vaga realizare a faptului c i el transpirase.Chiar i acel
miros aspru era ameitor i i simi excitaia trdat de o micare n zona coapselor.
Stia c ar fi cazul s se desprind,trebuia s se desprind de el nainte ca altceva i mai
nebunesc s se ntmple ns nc nu se ndura .Era ca i cum se aprindea un foc
undeva,n interior,se gndi ea molatec n timp ce Rale i mngia lobul urechii cu
degete aspre,nti fusese o scnteie,dar prinsese via i,nainte de a-i da seama ce se
ntmpla,i scpase de sub control.
Iar cnd degetele lui i alunecar sub brbie,trgndu-i faa nspre a lui,nu se mpotrivi
dei tia ce urma,dei tia ce se atepta de la ea n acel moment nu mai putea judeca,iar
cnd l simi aplecndu-se peste faa ei i desfcndu-i buzele moi,simi c aproape o
las genunchii.
i de ce n-a face-o? i simi ea rsuflarea mbtnd-o nct avu senzaia c nu la
ntrebarea ei i rspundea acum,ci la propriile ntrebri interioare.
Eu...Cory s-ar putea trezi,spuse ea necat dp emoie,ns cuvintele i pieir de pe
gur cnd l simise invadnd-o cu buzele i limba.Cu o blndee care-i fcea inima s
bat nebunete,iar sngele se precipita n tmple,fierbinte,n timp ce srutul lui se
prelungea i devenea mai dur,transformnd mai mult ntr-o victim neputincioas
dect ntr-un participant,i se nvrtea capul,n timp ce instinctul i se avnta ctre eluri

necunoscute de raiune.Tot ce putea s fac era s-1 nsoeasc dincolo de realitate,n


lumea n care nu mai exist nici o urm de control i raiune.
i apoi Cory scoase deodat un sunet,iar totul reveni nvrtindu-se la realitate,ns
Rafe nu-i ddu drumul imediat.
Mai trziu,spuse el optit,sprijinindu-i o clip brbia de fruntea ei.i nainte ca ea
s contientizeze sensul acelei remarci,adug.
Acum scuz-m.Cred c a venit Webster.
CAPITOLUL 9
De-acum se luminase bine de ziu cnd Isobd deschise ochii.Soarele ptrundea printro crptur n perdea,iar ea sttu cteva momente ntins, ntrebndu-se de ce nu
auzea gugutiucii.N-o mai trezir ca de obicei i,de fapt camera ntreag prea ciudat
de tcut i strin.i deodat i aduse aminte unde era.i de tot ce se ntmplase n
seara trecut.O,Doamne! Cory fusese gsit,pe jumtate necat,n lac,iar Rafe nsui
fusese cel care o gsise.
Clipi de cteva ori,nghii i i ridic mna grea nc de somn s vad ct e ceasul.i
pru ciudat c trebuie s-i dea mneca puloverului la o parte ca s poat vedea i n
timp ce se strduia s contientizeze ct e ora,simea disconfortul bluzei mototolite pe
corp.Era aproape opt aa c se ridic,ameit,din pat ns o privire nspre oglinda mare
de Veneia o fcu s se opreasc din micare,fiindc intenionase s se ndrepte spre
u,cu gndul s se asigure s starea fiicei sale nu se nrutise ntre timp.Imaginea
din oglind,ce o nfia cu prul ciufulit i cu hainele n dezordine,era
descurajant.Nu se putea plimba prin castel n halul sta ca i cum ar fi la ea
acas.Orict de ngrijorat ar fi fost trebuia s fac un efort s se aranjeze mai nti.
i asta nu avea s fie prea uor,i ddu seama,cutnd zadarnic cu ochii o perie de pr
sau un pieptene.i dei cnd se ntinsese n pat fusese sigur c nu va adormi se vede
c nu rezistase i czuse ntr-un somn lung pn dimineaa De aceea arta acum att de
jalnic.Mcar s-i fi dat jos puloverul i cmaa i s-i fi mpletit prul.Dar la patru
dimineaa nu se mai gndise la asemenea amnunte.i nici nu o putea face n
mprejurrile respective,se gndi ea acum uitndu-se n jur la toate lucrurile ce indicau
un confort deosebit cu pereii acoperii de tapiserii i patul cu baldachin,care cu patru
ore n urm trecuser neobservate.Atunci privise ncperea doar ca pe un simplu loc
unde se putea odihni,lsnd pe altcineva s o vegheze pe fata ei.
Tresri amintindu-i cine rmsese cu Cory.Era sigur c Stela Fuller nu-i nchipuise
c va petrece o noapte la castel.i doctorul Webster nu fusese foarte de acord cu
aranjamentul.Prima sugestie a doctorului fusese c ar fi fost mai bine s o duc la
infirmeria din Strathmoor.Era n favoarea chemrii unei ambulane,ca s se spele pe

mini de responsabilitate.Ceea ce ar fi nsemnat s o duc de la castel,i aminti Isobel


oftnd.Era clar c Websterilor nu le convenea situaia respectiv.
i cine le putea reproa ceva? se gndi,mucndu-i buzele.Dac ar fi fost vorba de
hotrrea ei i doar a ei,probabil c ar fi fost de acord n cele din urm.Dup cte se
ntmplaser n seara aceea,voia cu disperare s plece din castel.Nu-i putea da seama
care era jocul lui Rafe,ns tia c pn la urm va avea de suferit.
Dar,bineneles,Rafe avusese ultimul cuvnt.Dup ce ascultase cu atenie vorbele
doctorului,i spusese c nu se putea s o duc pe Cory de acolo.Era bolnav i,cu
medicamente puternice i ngrijire special,nu exista nici un motiv pentru care nu i-ar
fi putut reveni i acolo n scurt timp.Era tnr i rezistent i,pe de alt parte,era sigur
c Isobel ar fi fost mai mulumit s o tie pe fata ei mai aproape.Bineneles c era,se
gndi ea,dei erau i alte locuri unde ar fi putut s-o aib aproape.Acas,de
exemplu.Aa c,de cum se simea ct de ct mai bine,avea s o ia oricum acas.
Dar deocamdat nu putea face nimic.Chair dac asta i crea probleme cu Websterii.Nu
era chiar att de naiv s cread c nu se vor auzi vorbe pe seama lor.Clare oricum va
fi prima care se va arta indignat i,de obicei,protestele ei se rspndesc peste tot ca
fulgerul.ns n seara trecut totul se ncheiase aa cum voise Rafe cnd doctorul
Webster se mpotrivise ca sora Fuller s stea cu fata,zicnd c poate nu-i convenea s
vin de acas n miez noapte,Rafe spusese c poate foarte bine s gseasc o asistent
particular.i adugase chiar c,dac doctorul Webster credea ca nu se descurc n
situaia de fat,putea s apeleze la serviciile altui doctor.Aa c,aruncnd paie pe foc
pusese capt unei discuii care nu ducea nicieri.
n plus,doctorul Webster era ntr-adevr destul de experimentat ca s fac fa
situaiei.Lucrase ani de zile n spitale din Anglia i Scoia i ntlnise tot soiul de boli
i rni.Isobel nu se ndoia c fata ei era pe mini bune.Dac aceste mini erau convinse
sau nu c era datoria lor s fac acest bine,asta era alt problem.i cel puin Stella
Fuller nu avusese nimic de comentat.
Isobel i petrecuse orele de pn la patru dimineaa lng asistent,privind-o pe Cory
cum doarme.Era un somn binevenit,dei temperatura fetei era nc motiv de
ngrijorare,dar Stella era o persoan minunat.O asigurase c antibioticele pe care le
lsase doctorul nainte de a pleca la urmtorul lui pacient vor face febra s scad n
cele din urm,n ct timp se va ntmpla asta,nu putea spune.Dar tot ce se putuse face
fusese fcut.Nu ar fi ctigat nimic facndu-i ntruna griji far motiv.
tia c aa era,ns tot nu putuse s i nfrng ngrijorarea.Nici acum nu putea
nelege de ce plecase Cory pe lac.i urmrile acestei ntmplri erau ceva la care nu
voia s se gndeasc.

tia i c ar trebui s-i dea un telefon doamnei Jacobson.Mama lui Edward ar trebui s
afle de accidentul nepoatei sale,ns ideea de a-i declara neputina n situaia de fa
doamnei Jacobson,o descuraja total.Btrna ar fi luat probabil primul tren spre Scoia
i vechile incriminri ar fi luate de la capt.
Ar fi vrut s-1 lase pe Rafe s o pun la punct i pe soacra ei.Era clar c i-ar fi venit
mult mai uor dect i venea lui Isobel.Doamna Jacobson era,n felul ei,la fel de
snoab cum era Clare.Era chiar posibil s-i ierte greelile lui Isobel dac Rafe o invita
la castel.O idee prosteasc,se gndi,nelinitit.Nu putea sa atepte ajutorul lui Rafe n
orice problem avea.Poate c mama lui nu fusese chiar att de deplasat n afirmaii,la
urma urmei.Poate c ea,Isobel,chiar lsa impresia c atepta mereu ajutorul lui.i nici
mcar nu-l prea mai vzuse de la plecarea doctorului,i aduse acum aminte,cutndui pantofii i pind pe covorul gros,ndreptndu-se spre fereastr.n camer era cam
frig,dei nu aa cum era la ea n cas dimineaa,ns i simea picioarele
ngheate.Dup venirea doamnei Fuller,presupusese c Rafe plecase s se culce.Abia
cnd l vzuse din nou,dup cteva ore,nc mbrcat i cu o umbr de barb pe linia
obrazului,i dduse seama c se nelase.
i se suprase,i aminti.Se suprase c Isobel i petrecuse cea mai mare parte a nopii
pe un scaun care nici mcar nu se putea numi confortabil i se suprase fiindc nimeni
nu se oferise s-i aduc ceva de mncare.Sora Fuller i luase,firete,cina acas,nainte
de a pleca la castel,ns Isobel venise direct de la clinic.
Dnd draperiile la o parte,se ntreb ce gndea Stella despre relaia dintre el i ea.Se
vedea c nu e doar formal i,pentru cineva obinuit s-i priveasc pe cei din familia
Lindsay cu un respect indestructibil,era probabil cel puin curioas.Se bucura ntr-un
fel c Rafe sfrise prin a chema un servitor s o conduc n aceast camer de
oaspei.Putea s-i imagineze la ce s-ar fi gndit Stella dac s-ar fi oferit s-o duc el
nsui.
Dar ea nu voise s o lase pe Cory,chiar i aa.i de aceea schimbul de cuvinte care
urmase ntre ea i Rafe fusese mai mult o controvers.Ca s-i mai potoleasc avntul
de a face attea pentru ea,refuzase s bea din ceaiul pe care i-l trimisese n camer i
nu se atinsese nici de sandviurile de pe farfurie.Acum se uit la tava rmas plin i
i spuse c probabil nu realiza nimic cu un astfel de gest.
Nerbdtoare,abia se uit spre privelitea oferit de lacul mngiat de razele soarelui i
la munii roiatici nainte de a se ndeprta de geam,cu gndul s gseasc baia.O a
doua u,n afara celei pe unde intrase n noaptea aceea,i inspira ceea ce cuta i,dei
o deschise cu circumspecie,vzu c era chiar ce-i nchipuise.
Gsi imediat o perie i un pieptene,i rsufl uurat.Dup ce-i ddu cu ap pe fa i
i clti gura,se apuc s-i perie n grab prul,nainte de a-1 mpleti ntr-o coad

groas.Cu hainele nu era mare lucru de fcut,dar cel puin acum arta mai ngrijit.
Spera ca mcar pe contesa Dowager s nu o ntlneasc.i ddea scama c n-ar fi fost
o ntmplare prea fericit.
Cafea,domnule conte?Rafe deschise ochii pe jumtate i se ntreb de ce se
vnzolea Cummins deasupra lui ca un corb cutnd o prad.l durea capul i cnd
ncerc s se mite spinarea protest cu o neptur puternic n regiunea lombar.Se
simea nepenit i amorit i nici nu era n apele lui.
Scoase un mormit,iar Cummins o lu drept un semn c nu-l auzise.
V ntrebam dac vrei nite cafea,domnule conte repet el cu rbdare.Nu e dect
opt i un sfert,dar m gndeam c v intereseaz s aflai c domnioara Jacobson pare
s se simt ceva mai bine n dimineaa asta.
Domnioara Jacobson.Isobel? Nu,Cory.
Rafe fcu un efort i sc ridic n capul oaselor,descoperind c se afla de fapt pe
scaunul de piele din biroul lui Acum se explic durerea de cap i nepeneala groaznic
din oase,ddu el din cap ca pentru sine.Dar mcar nu era mahmur.n ciuda
tentaiei,reuise s nu pun un strop de alcool n gur noaptea trecut.
Mulumesc,spuse el acum,ntrebndu-se de ce nu pusese Cummins pur i simplu
tava pe birou i nu plecase.Btrnul ar fi trebuit s-i dea seama c nu era una din
dimineile lui cele mai bune.Dei,n cazul acesta,motivele nu erau foarte clare.
Da domnule conte,zise Cummins,lsnd tava jos,apoi se ndeprt, cu minile
mpreunate peste burta uor proeminent.Mulumesc,domnule conte.Rafe reui s se
adune,ridicndu-se cu chiu i vai ntr-o poziie mai confortabil i,trecndu- i mna
peste brbie,gura i adopt o poziie ntrebtoare.Faptul c servitorul era nc acolo,era
n sine ceva neobinuit,chiar prea gritor i nainte de a se ntinde s ia ceaca se uit
bnuitor la cl.
Ei?Cummins oft.
E totul pe placul dumneavoastr,domnule conte? ntreb politicos,iar Rafe se
stpni s nu-i zic vreo dou.
E-n regul,zise uitndu-se nepstor la tava de pe birou.Nu-i face
griji,Cummins,m simt bine.Sunt treaz,crede-m.i poi s-i spui doamnei contese c
vin i eu curnd la micul dejun.Aa c nu-i face griji.
Nu-mi fac griji,domnule conte,rspunse Cummins rmnnd nemicat i evident
ofensat de remarca lui Rafe.i m bucur s aud c v simii bine,avnd n vedere ce
noapte agitat ai avut.M...doar m gndeam c poate vrei s tii c doamna contes
Dowager tocmai viziteaz pacienta.i cred c e ncntat i dumneaei de starea

fetei.Acum discut cu doamna Fuller dac e posibil s fie continuat tratamentul acas
la doamna Jacobson.
Ce spui?Acum Rafe se trezi de-a binelea,iar Cummins sc ddu un pas napoi,puin
dezorientat.
Ziceam c.
La dracu! am auzit ce-ai spus.Rafe se ridic acum n picioare,simind cum i
trosnesc ncheieturile i strmbndu-se fiindc l apucase o durere ascuit n ira
spinrii
De ce nu mi-ai spus asta de la nceput? strig el,njurnd din nou.i de cnd
viziteaz mama pacienii pe care de fapt vrea s-i vad plecai?
Pi eu de asta am venit,domnule conte,zise Cummins aplecndu-se uor de
spate.Am venit imediat s v spun.
Da,bine.Ai dreptate,zise Rafe,dei n tonul lui nu era nimic conciliant,iar expresia
feei i arta doar o enervare ncpnat.Iar eu sunt un nerecunosctor i...
Se opri,dndu-i seama c n-ar fi fost prea potrivit s-i verse toi nervii pe Cummins.
Acum,dac-mi dai voie,am s las licoarea asta apetisant pentru mai trziu.M
cheam datoria,cum se spune.Nu putem s o lsm pe mama s fac o impresie
proast musafirilor,nu?Tonul zeflemitor nu se potrivea cu vorbele care ar fi trebuit s
fie ct se poate de formale,ns Cummins tia c nu trebuie s se certe cu el.Tnrul
conte,cum nc l mai numeau angajaii,nu putea s-i sufere pe cei ncei la minte i
adevrul era c numai o persoan de genul sta s-ar fi amestecat n ceea ce i fcea pe
toi s spere ntr-o schimbare n bine a lui Rafe.
De fapt nu-i prea psa ce gndeau alii despre el.Se ndrept spre coridorul
ngust,lund-o apoi pe scrile acoperite cu mochet,pn la etajul urmtor.Era prea
preocupat s ajung mai repede sus i s vad ce avea contesa de gnd vorbind n lipsa
lui cu doamna Fuller.Chiar credea c putea s le conving pe cele dou s plece far
s-i spun i lui? Se gndea oare c-i va fi uor,de vreme ce el era att de greu de
abordat dimineaa?Rafe pufni pe nas,nervos.Era vina ei dac i nchipuia aa
ceva.Probabil c nici nu observase ct de puin buse n ultima vreme.Fusese prea
preocupat cu manevrele legate de Grace i de el.
Auzi voci nainte de a ajunge n faa uii deschise a camerei unde sttea Cory.Voci
ridicate,i n-ar fi fost de mirare s fi fost vorba de sora Fuller i de mama sa.Dar
recunoscu fr dificultate i vocea lui Isobel,nct avu o strngere de inim dndu-i
seama,cu o senzaie neplcut,c era vorba de instinctele de protecie matern.
Intr n camer i se opri lng u,contemplnd scena cu ochi critici.Erau toate acolo:
mama lui,asistenta i Isobel,iar dou dintre ele erau prinse ntr-o ceart care
n-avea cum s-i fac vreun bine pacientei.

Isobel se nroise la fa,i ddu el seama imediat,iar ochii i czur far s vrea pe
trsturile ei,acum necontrolate.Cu ochii strlucind,poate chiar din cauza lacrimilor,cu
obrajii netezi cuprini de o roea evident,din cnd n cnd ducndu-i minile la
fa,era altfel dect cnd o vzuse seara trecut,dar totui o recunotea att de
bine.Gura generoas era deschis i vulnerabil,iar buza de jos,pe care o alintase cu
buzele lui,era mucat din cnd n cnd de irul de sus al dinilor.i mpletise
prul,dar se vedea c nu avusese rbdare s-1 pieptene cum trebuie.uviele de pr
galben-maroniu i atrnau pe lng tmple i firioare catifelate i nconjurau gtul,ca
ntr-un dans.Rafe simi c i se strnge stomacul.Era adorabil,se gndi uimit.Pentru el
cel puin,era absolut i incredibil de adorabil! i totui nu era nimic izbitor la ea.Prul
aproape aten,ochii mai mult verzi dect cprui n dimineaa asta,o figur mai mult
confortabil dect sofisticat.Ce putuse s gseasc la ea? Nu-i ddea seama.Nici nu
voia s se gndeasc la asta.Dar orice ar fi fost,orice ar fi avut Isobel,o gsea cu totul
irezistibil.Cldura ei i feminitatea l ameeau aa cum nu reuise nici o femeie
naintea ei.Nici mcar Sarah...Dar asta de-acum era prea mult.Prea mult s vrea s aib
de-a face cu asemenea gnduri,s accepte.i prea ru pentru ea,dar atta tot,i spuse
cu ncpnare,fr s-i dea seama c cele trei femei din camer ar fi putut crede c
expresia de pe faa lui se datora altor cauze.O srutase...dar se ndoia c fusese primul
care s o fac dup moartea soului ei.Faptul c avusese impulsul de a-i potoli
simurile n extazul oferit de moliciunea cald a corpului ei inea absolut de partea lui
instinctual.Sttuse prea mult timp fr o femeie.i lsa libidoul nfometat s-i pun
stpnire pe raiune.
Cuvintele folosite acum de mama sa i spuneau prea puin.Lucruri ca s profitai sau
aa o presupunere neruinat nu reueau s-l aduc cu picioarele pe pmnt.Cteva
clipe
sttu
aa,nemicat,lsnd
sentimentele
pentru
Isobel
s-1
cotropeasc.Apoi,strigtul ei E nedrept! i strpunse deodat gndurile.
Dar,nainte de a putea interveni,Cory o fcu n locul lui.Se simea vizibil mai bine n
dimineaa asta,fiindc roeaa bolnvicioas care-i colorase obrajii dispruse i,dei
era cam palid,n ochi i rsrise o lumin plin de via.Sttea ntins pe
pat,ascultnd-o pe mama sa cum ncerca s se apere n faa contesei de Invercaldy i
simindu-se.dup toate probabilitile perfect n postura de centru al ateniei.
Curios,i ddu seama c starea ei nu-l bucura.Da,i prea bine c boala lui Cory nu
devenise un pericol real,de dragul lui Isobel,dac nu de altceva.Dar faptul c mama lui
avea ocazia s-i manifeste nemulumirile i ddea un sentiment extrem de neplcut de
frustrare.
Bun!Salutul adresat de Cory,dei cam slab,le atrase atenia celorlalte persoane din
camer.Dei sora Fuller nu participase la disput,se uit speriat la Rafe,care sttea

ostentativ n prag.Chiar i mama lui prea cam derutat de brusca diversiune,iar Isobel
i strnse braele la piept ntr-un gest de defensiv.
Ce naiba se petrece aici?Rafe i ddu seama c ntrebarea lui sunase nedorit de
rstit,dar imaginea feei chinuite a lui Isobel l rscolea pe dinuntru.Pn atunci nu se
considerase eroul binefctor al nimnui,dar acum simea c ar fi luptat i cu diavolii
iadului ca s-i apere demnitatea.
Nu c ar fi putut-o descrie pe mama lui ca pe o diavoli,admise el cam
neconvins,vznd-o cum i ia poziia ei eapn i se ntoarce s-1 nfrunte.Chiar i la
ora asta a dimineii prul i era coafat cu grij,iar rochia de mtase i perlele erau
impecabile.Era o aristocrat n toat puterea cuvntului,aa cum i apra punctul de
vedere,i l-ar fi intimidat i pe el cndva cu atitudinea ei de superioritate dispreuitoare
Nu cred c e cazul s-i foloseti aici limbajul acesta de bodeg,Rafe,spuse ea pe un
ton care nu admitea contrazicere.Dac ai dureri de cap,du-te i trateaz-i-le n alt
parte.Doamna Jacobson i cu mine discutam despre nsntoirea fetei.
Aa? zise Rafe netulburat de ncercarea ei de a-1 ndeprta.
_ Da zise contesa i,pentru a nu-l lsa s contracareze,ridic mndr brbia.Eti
cam...obosit,Rafe,mai spuse folosind bineneles,un eufemism pentru dezgusttor,i
ddu el seama.Poate e mai bine s m lai pe mine s pun lucrurile la punct.Sunt
sigur c domnul Webster va fi de acord cu mine,a fost de fapt o furtun ntr-un pahar
cu ap.Rafe se sprijini cu spatele de tocul uii,dndu-i seama ct de prost se simea
Isobel,dar era hotrt s nu cedeze.Aceast confruntare cu mama lui mocnea de mai
mult vreme i nu era dispus s se lase dominat.
Ce anume? ntreb el,aruncndu-i lui Cory o privire complice.Lumineazm,mam.Cu ce vrei s fie Webster de acord?Mama lui strnse din buze.
Sunt sigur,c tii foarte bine la ce m refer,Rafe.De asta ai i venit,nu-i aa? mi
nchipui c cineva - Cummins,cine altul - i-a luat libertatea de a te informa despre
discuia mea cu doamna Jacobson.mi imaginez c i-a spus i c fetia asta,fcu ea
un gest nervos ctre Cory,nu e att de bolnav cum s-a crezut.Aa c,dup cum
vezi,nu ai nici un motiv s n-o lai s plece la casa domnioarei Mc Leay s-i revin
complet.Dou-trei zile de odihn i va fi ca nou.
Ba nu.Rafe se desprinse din cadrul uii,ndreptndu-se spre pat.i arunc,lui Cory
un zmbet fugar i apoi se uit drept n ochii mamei sale.
i acum e casa doamnei Jacobson,zise el.Nu a domnioarei Mc
Leay.Apoi,ntorcndu-se iar spre Cory,o ntreb:
Deci,cum te simi?

Cum adic nu? izbucni cu voce spart mama lui mpiedicndu-l s aud ce spunea
Cory.Cu o brutalitate care nu-i sttea n fire,l apuc de bra i-1 ntoarse cu fata spre
ea.
Am stabilit,mai spuse ea,toate astea mpreun cu doamna Jacobson i e de acord cu
mine.Pur i simplu nu se...cade s mai stea aici.
Am spus nu,zise Rafe calm,dei n vocea lui se simea enervarea.Azi-noapte
Webster a zis c o s tie mai bine ce-i de fcut peste patruzeci i opt de ore Aa c cu
am de gnd s respect indicaiile lui,orict ai ncerca tu acum s-1 convingi de alte
lucruri.Lady Invercaldy fcu un gest de mnie
Of,eti beat! exclam ea spernd ca asta s-1 pun la punct,ca o msur extrem.Se
uit cu furie spre fiul ei i cnd vzu c nu-l impresioneaz,o lu spre u.
Mai vorbim noi,Rafe,i arunc ea,iar asta era o ameninare clar,nu o
promisiune.Dup ce i mai vii n fireDup ieirea ei,se ls o tcere grea.Rafe i ddu
seama c doamnei Fuller i venea s intre n pmnt,iar Isobel acum arta i necjit,i
furioas n acelai timp i avea dreptate,se gndi el cu prere de ru N-o mai vzuse
niciodat pe mama lui purtndu-se att de absurd.Dorea de-a dreptul cu disperare s le
vad pe cele dou afar din castel.Dar de ce? Ce-i fcuser de se purta aa cu ele?
Nu-i prea suntem la inim,nu?
Cu nepsarea ei obinuit fa de codul manierelor elegante,Cory mai atenu din
tensiunea din atmosfer,iar sora Fuller profit de ocazie i se strecur,neobservat,n
ncperea alturat.Abia cnd se nchise ua,Rafe i ddu seama de micarea
ei,dar,judecnd dup expresia de pe faa lui Isobel,nu fusese o micare prea bine
venit.
Se sili s-i ndrepte atenia spre Cory i i zmbi.
Pe mine e suprat,nu pe voi,o asigur el blnd,strduindu-se s ia un ton ct mai
normal.Dar tu chiar c ari mai bine n dimineaa asta.Cnd te-am gsit,parc erai un
oarece murat.Cory rse,dar nainte de a putea spune ceva,Isobel interveni.
Vreau s o duc pe Cory acas,zise ea cu hotrre n glas,iar protestul indignat al
fetei l ajut pe Rafe s o contrazic.
Nu cred c e nelept,ncepu el,gndindu-se c-i prea ru c nu apucase s se
brbiereasc,fiindc i vzu privirea scrutndu-i fata umbrit Dar se ndoia c ar fi avut
alt efect n afar de propria linite sufleteasc n ceea ce privete imaginea
lui n faa ei.
Nu m intereseaz ce crezi tu,rspunse ea.Rafe se gndi n treact ct de departe
ajunseser n ultimele douzeci i patru de ore.Isobel se nroi,ca i cum gndurile ei
erau ndreptate spre acelai lucru,apoi continu repezit:

Vreau s o iau pe Cory acas acum,azi.Eu n-am cerut nimnui s o aduc aici i
deci nu cred c are nimeni dreptul s m acuze de a fi profitat de o cunotin
trectoare.Ea,i era evident despre cine vorbea,ea spune c mi-am nchipuit prea
multe,c n-ar trebui s iau n serios nimic din ce ai spus i c faptul c o inei pe Cory
la castel poate s lase servitorilor cine tie ce impresie greit.
Isobel...
Aa c i mulumesc pentru ce ai fcut pentru Cory,insist ea,nelsndu-l s
intervin,tiu c ,se opri ea o clip ca pentru a se redresa,tiu c fr tine ar fi fost cu
mult mai grav situaia.Adic,zise ea vzndu-l c ridic din sprncene,ar fi putut s
moar! Dar n-a murit.A supravieuit,iar pentru asta i sunt foarte recunosctoare.Dar
nu mai e absolut nici un motiv ca ea s nu vin cu mine.
Ei,hai,mam! o privi Cory cu un dezgust nedisimulat.Nu-i face jocul!Asta i
vrea,nu-i dai seama? Se simte clcat pe coad c lui Rafe i place mai mult de noi
dect de mpiedicata aia de Grace.
Cory! strig Isobel cu oroare.Cere-i scuze imediat,se grbi ca s adauge,fcnd un
gest de jen teribil cu minile.ns,dei pentru el contau mai mult sentimentele lui
Isobel dect ale fetei sale,Rafe nu gsi de cuviin s i se alture de data asta.
N-are nici o importan,spuse el,gndindu-se ct de mult ar vrea s o ia n brae pe
femeia dezorientat i s o fac s-1 priveasc Imi nchipui c a auzit o parte din
discuia dintre mama i Grace cnd am ajuns aici ieri sear.M tem c are
dreptate.Mama crede c poate s-mi controleze viaa dup bunul ei plac.Ei bine,nu
poate,spuse el strngnd din dini.
Chiar i aa...
Chiar i aa,nimic,zise el pierzndu-i rbdarea.Nu-i plcea c o vedea att de
ndrjit s i ias totul cum vrea ea.De fapt,nici el nu-i ddea prea bine seama de ce
era att de ncpnat s nu o lase s o ia pe Cory,ns asta simea c trebuie s
fac.n acel moment nu avea deloc chef s se ghideze dup logic,aa c vocea i
devenea mai tioas cnd urm:
Vrei s-i asumi responsabilitatea unei eventuale reveniri a bolii?
Asta-i o exagerare!
Oare?Poate era,ntr-adevr,dar refuza s accepte acest lucru.
Acas cine o s aib grij de ea? Sau vrei s lipseti de la serviciu ca s stai tu cu
ea? ntreb el,n cutare de argumente.O vzuse c ezit.Chiar far s-i priveasc faa
chinuit,o vedea schimbndu-i greutatea de pe un picior pe altul i frecndu-i
minile una de alta.
Cory n-are nevoie de cineva care s stea cu ea n permanen,zise ea n cele din
urm,ns n ochi i sclipi o urm de lacrim cnd l privi.Nu e dect o rceal!

i dac nu e?Isobel respir adnc,iar cldura rspndit de trupul ei i invada


deodat nrile lui Rafe.Era ceva att de pregnant,nct simea c nu-i mai poate
ascunde sentimentele.Ochii lui se mblnzir i se ndreptar ctre deschiztura
nesigur a buzelor ei,cu o nuan de intimitate care nu lsa loc nici unei ndoieli.Pentru
o clip,nesfrit parc,simi n ea fora uimit a unui rspuns mut i atunci tiu c
amintirea serii trecute rmsese vie n mintea fiecruia dintre ei.Tentaia de
a-i vedea mplinit dorina rspunznd propriilor ei dorine era aproape de
nccontrolat,iar Rafe simea reacia involuntar a corpului su cu o contientizare pur
fizic.Dar apoi ca i ntoarse privirea i,ca i cum nevoia de a rupe vraja era
disperat,i ced,n sfrit.
Bine,spuse ea i se vedea c e la captul puterilor.Bine,dac domnul Webster crede
c aa-i mai bine,Cory poate s mai stea aici pn mine.Dar eu,eu trebuie s plec
acum.
CAPITOLUL 10
Rafe o duse pe Isobel acas dup ce doctorul fcuse o nou vizit la castel,de data asta
nu n Range Rover,ci ntr-o main mai mic,ns cu aceeai form,aa c putu s-i
distrag atenia privindu-i alctuirea interioar.Avea o cutie de viteze cu patru
opiuni i un mecanism de reglare automat.Potrivit de minune cu o osea de ar
acoperit cu frunze aduse de vntul nopii i crpat din loc n loc,gndi.
Rafe nu prea dispus s continue discuia anterioar.Acum c-i ieise totul aa cum a
dorit,prea perfect mulumit s-i concentreze toat atenia asupra conducerii
autovehiculului.De parc nici nu existase acel moment n camera unde sttea
Cory,acea clip de atracie total pe care o intuise i din partea lui.Acum prea
rece,ndeprtat,imun n aparen fa de tensiunea nervoas pe care o simea ea.Pentru
el era totul un joc,se gndi,pe care pentru cine tie a cta oar l juca,nu cu ea ci cu
mama lui.
M ntreb dac Webster se ateapt ca tu s vii azi la lucru,zise el deodat,iar Isobel
se simi mndr n sinea ei pentru faa indiferent pe care o ntoarse spre el.
De ce nu?Era o ntrebare fr rost,iar muchii contractai ai feei lui artau c
aceasta era i prerea lui.
n locul tu m-a duce s m odihnesc,i spuse ca i cum nu-i auzise ntrebarea.
Ari aa de obosit.i.'.,nervoas.Cory o s se fac bine,i promit.Ai auzit ce-a spus
Webster.E mulumit de starea ei.
Crezi? ntreb ea,dndu-i seama c nu reuea prea bine s-i stpneasc
emoia.Atunci n-ar fi fost mai simplu s m lase s o iau acas?Rafe ls s-i scape un
oftat.

Am crezut c am stabilit c..


Vrei s spui c tu ai stabilit,nu eu,rspunse Isobel,lovit de nepsarea din glasul
lui.Nu m ncnt deloc s te foloseti de Cory i de mine...de Cory i mine.
Era bine prima dat,zise el far rutate,iar ea se nroi apoi continu:
S ne foloseti ca pioni mpotriva mamei tale.tiu c de fapt nici tu nu vrei cu
adevrat s stea Cory la castel.Cel puin nu acum,cnd e i iubita ta acolo.E doar o
tactic de a-i enerva familia...
Nu am nici o iubit.Rafe i rspundea,cum se atepta,la altceva dect i cerea,lsndo pe moment fr replic.Apoi ntoarse privirea spre geam i spuse:
Ba ai.
Nu am,i spun,se ncpn el,apsnd pe frn i,dei Isobel i petrecuse drumul
ateptnd cu nerbdare s se vad ajuns acas,acum se uita n jur cam nemulumit c
se vedea acas.
Ajunseser ns,iar Rafe opri n faa casei.Isobel privi ferestrele tcute cu un sentiment
apropiat de disperare.Nu avea nici un motiv.Chiar dac n momentul acesta Cory nu
era cu ea,avea s fie curnd.Doar fiindc soarele intrase ntr-un nor ntunecat iar cerul
devenise apstor,nu avea motiv s se simt att de mohort.Dar,cu toate
acestea,cnd Rafe opri motorul i deschise portiera,i pru ru c se artase att de
rutcioas.Ultimul lucru pe care-1 voia era o nou controvers cu el,mai ales acum,c
nu mai era nimeni n jur s-i dea prerea.
Eu...i mulumesc,zise ea pe neateptate,lundu-i-o nainte i deschiznd portiera de
pe partea ei,apoi iei nainte ca el s apuce s se ofere s-o ajute.Pentru c m-ai adus
acas,complet ea,masndu-i uor un umr.Adic,pentru tot.mi pare ru dac i par
nerecunosctoare.
Chiar ti pare ru ?Rafe se sprijini de botul mainii,jucndu-se cu cheile,iar
ea.nesimindu-se n stare s i replice,o lu ncet pe poteca ce ducea spre u Spre
uurarea ei gsi cheia imediat aa c descuie i apoi se ntoarse spre el.
La ce or s vin mine dup Cory? La nou e prea devreme? La zece?
Vedem noi,zise Rafe desprinzndu-se de lng maina i venind spre ea.Intrm
puin?
Dar eu eu trebuie s merg la lucru!Era doar o eschivare nereuit,tiau amndoi
asta.
Mai trziu,spuse el,trecnd pe lng ea i deschiznd ua.Hai nuntru.Vreau s vd
dac totu-i n regul.
Asta pot s-o fac i eu.Isobel se strduia s-i pstreze calmul,dar i venea greu cu el
att de aproape nct i putea simi rsuflarea umed n obraz.El i ddea seama de

deruta ei,se gndi ea nemulumit.Doamne,de ce-i fcea una ca asta? i,aparent fr


s-i dea mult osteneal.
Vrei s-i spun ce pot eu s fac? ntreb el privind n jos spre ea,iar ei ncepu s i
fug pmntul de sub picioare.Hai,intr,Isobel,nainte de a-mi da ocazia s-i art.
Isobel trecu prin hol i merse drept n buctrie,gsindu-i de lucru la cazan ca s-i
regseasc cumptul.Spre uurarea ei,mai gsi ceva jar,aa c puse cteva surcele i
hrtie,sufl pn vzu c ia foc,apoi mai puse cteva lemne i se ridic,lund ibricul
din bufet.
Cafea? ntreb ea stpn pe sine,contient c el nchisese ua de la
intrare,traversase sufrageria i sttea acum cu un umr sprijinit de arcada de lemn ce
desprea cele dou ncperi.Nu se putuse gndi la altceva s i spun,ncerca s-i
gseasc o scuz pentru c intrase dup ea n cas.i aa nu mai aveau ce s-i spun
Totul fusese spus deja.
Dac vrei.Acceptase prea puin entuziasmat i,dei nu se simea n stare s susin o
discuie,Isobel se sprijini de usctor i vorbi.
Nu te intereaz prerea mea,aa-i?i spuse ncordat.n momentul acesta...n
momentul acesta mingea e n terenul tu.
Care minge?
Asta,zise ea artnd cu mna n jur.Faptul c eti aici Cory,la castel.
N-a fost alegerea mea,nu?
Nu,zise Rafe ndreptndu-se.Nu,ai fost chiar prea clar n privina asta.
Ei,i la ce te ateptai?
M ateptam s avem i noi o discuie normal,mcar o dat.Ca ntre prieteni.
O discuie...spuse ea i se opri.tii c nu putem fi niciodat prieteni.
Se vede c nu putem,strnse el din dini.i e vina ta sau a mea?
Isobel simea c i se aprinde faa.
Nu e vina nimnui,spuse ea simindu-se,fr s vrea,ruinat.Pur i simplu nu,nu se
poate.
Fiindc mama a spus ce a spus?
Nu.Eu...m rog,da.Poate c...
Sau din cauz c azi-noapte s-au ntmplat nite lucruri? Isobel nghii n sec.
Nu s-a ntmplat nimic azi noapte,spuse ea jucndu-se cu un prosop de buctrie
Noi...tu...eu am fost dus de val.Rafe se strmb.
i mai departe nu poi ajunge,nu?
Rafe..
A,i-ai amintit cum m cheam.

Cum a fi putut s uit? murmur ea nelinitit i nainte ca el s poat profita de


ocazie,continu repede:
Ct despre Cory...
Ce te-a fcut s crezi c a avea o iubit? ntrebarea o lu pe neateptate i cteva
clipe se uit la el far s spun nimic.
Pi...ce importan are?
Are pentru mine.Rafe se juca cu catarama curelei care i alunecase uor mai jos de
mijloc.Vznd c ea nu vorbea,i zise:
Spune ceva.Isobel i muc buzele,dndu-i seama c ochii i rmseser pe
degetele lui care se jucau cu catarama,lungi,senzuale,atrgndu-i atenia asupra
pantalonilor strni pe picior.
Cory...Cory spunea de o anume Grace,spuse ea n cele din urm,nefiind dispus s
admit c devenise curioas din clipa cnd el pomenise acest nume n faa mamei
lui.Cine e Grace?
Grace? fcu el impasibil.Pi,s-mi aduc aminte.Se mut de pe un picior pe altul i,n
aceast micare,contient sau incontient,micor distana dintre ei.
O cheam Grace Calder i e nepoata lui sir Malcom Calder.Sir Malcom este,era un
vechi prieten al tatlui meu.i mai mult nu cred c tiu despre ea,zise el dndu-i prul
pe spate gnditor,ncruntndu-se.Evident,i btea joc i fiindc acum era doar la un
pas de ea,Isobel se feri s mai vorbeasc prea tare:
Dac aa spui tu...
Nu m crezi? zise el ntinznd o mn spre o uvi mtsoas aurie,aezndu-i-o
dup ureche.Isobel,Isobel,ce m fac eu cu tine?Isobel spuse,cu rsuflarea ntretiat.
N-am zis c nu te cred.
Nu,eu am spus.
tii ce vreau s spun,zise ea lipindu-se mai tare de usctor.Sunt sigur c tii exact
ce vreau s spun.Se uit la ea cu o intensitate brusc n priviri.
Poate c de data asta tiu.Tcu o clip,iar mna i alunec pe lng ureche
mngndu-i obrazul pn la linia fremttoare a gtului i pieptului.Degetele atinser
uor unul din sni ntr-o intimitate ce prea neintenionat,apoi mna se retrase.
Problema e,ce atepi tu de la mine s-i spun?
Nimic,zise ea necat,simindu-i gura uscat.Nu vreau...nu cred c ar mai trebui s
spui nimic.
Nu? spuse el cu privirea pe linia pieptului ei a crei micare abia vizibil o
trda.Eti sigur?

Doamne!Cu un geamt disperat,Isobel i cobor brbia.Acum nu-l putea privi.Chiar


faptul c se afla aici,c i rsturna cu uurin planurile,o fcea s-i fie team i
tia,far putin de tgad c el era contient de vulnerabilitatea ei.
Ce-i cu tine?Era prea aproape,iar ea nu avea unde s se retrag.Cu minile sprijinite
de usctor,de-a o parte i de alta a ei,Rafe i fcea orice ncercare de ndeprtare
imposibil.Dei ntrebarea lui era destul de nevinovat,Isobel nu tia cum s-o ia.
Tu eti de vin,zise ea ncordndu-se mai tare,refuznd s-i accepte blndeea.Cred
c.,ar fi cazul s pleci.
Nu asta vrei s spui,zise el,iar Isobel recunoscu n sinea ei,nspimntat,c aa
era,ns insist:
Ba da!Isobel se vedea ncolit i ncerca s-i concentreze atenia asupra vrfului
ghetei lui,care ieea n eviden sub curbura puternic a piciorului lui.
Spune-mi...spune-mi te rog cnd pot veni dup Cory.Am s...chem un
taxi.Clare...Clare spunea ceva de un anume domn...Mac Gregor...
La naiba cu Clare,zise Rafe ncet dar cu ciud,cu o mn strecurndu-i-se pe sub
brbie i ridicnd-o cu blndee.Te temi de mine,Isobel? Asta e? o ntreb el
mngindu-i cu degetul mare buza de jos,cu o micare plin de senzualitate De cine tie team? De mine? De tine nsi?Acum urma s-o srute din nou.tia asta.n ochii lui
apruse privirea aceea,acea cldur pasionat care i trimitea n snge un val
fierbinte,pulsndu-i n tmple i cobornd n stomac de unde se rspndea nspre
coapse.Voia s se ndeprteze de el,ns el acum se aplecase asupra ei,iar corpul ei
vibrnd i trda excitarea adus de apropierea trupului lui.Rafe i deprtase
picioarele pentru a-i ine echilibrul i acum Isobel putea s i simt palpitaia
masculin lipit de corpul ei.
Stai,nu-ti fie team de mine,opti el,n timp ce i umezea buzele.i apoi,ca i cum
nu mai putea rezista ispitei,i zdrobi gura cu gura lui cuprins de o febr
pasional.Avea buzele fierbini i flmnde.Cu limba ncerca s pun stpnire pe
ea,fr s gseasc mpotrivire.Atingerea umed i catifelat gsea rspuns n
simurile ei gata s se supun invaziei mngietoare.Era cu totul ameit i uimit i
mbtat,necat n senzualitatea lui,dar imens de fericit.
Cu un geamt neputincios,i trecu braele pe dup gtul lui.Degetele i se mpletir n
pr,de unde i ddu imediat seama ce voiser s fac din clipa cnd l vzuse prima
oar.Prul lui Rafe era des i moale i plin de via sub atingerea minilor ei l simea
printre degete n timp ce i mngia pielea capului i l trase mai tare nspre
ea,deschiznd mai tare gura pentru a-i accepta invazia senzual.
Pentru cteva clipe lungi i pasionate,uit de toate promisiunile pe care i le fcuse i
i ddu fru liber instinctului.Nimeni,nici mcar Edward,n-o fcuse vreodat s simt

ceea ce simea cu Rafe.Era ceva magic.El,Edward,i spunea ntotdeauna c e o femeie


prea sentimental,i zicea c e dulce,dar pasiv - ceea ce nu era adevrat.Rafe o excita
ntr-un mod pe care nici nu-l visase,iar pentru vraja acestei nebunii era dispus s i
lase contiina s alunece n vid.
Mai trziu avea s se ngrozeasc de propria neruinare.Se ntrebase dac nu cumva
Edward bnuise de ce era ea n stare i nu vrusese s-o lase s-i dea seama.Dar nu!
Dorinele lui Edward se potriveau cu firea lui,moderate,nepretenioase.Nu era el genul
care s-i piard controlul,s fie tentat s fac dragoste cu ea n buctrie!
Dar cnd Rafe i cutase lobul fin al urechii,prinzndu-1 ntre dini,nainte de a cobor
pe gt n jos,ea nu se mpotrivise.Cnd i desfcu prul cu micri tandre,lsndu-1 s
alunece n toat splendoarea lui pe umeri,l ls s fac ce voia.Era ceva extrem de
senzual n atingerea buzelor lui de prul ei i respiraia lui nbuit de plcere i
trimitea furnicturi de-a lungul spinrii.
Era prea ameit ca s mai poat face altceva dect s se lase n voia lui,iar cnd mna
lui i se strecur pe sub bluz scoase i ea un geamt uor.Voia s-i simt
atingerea.Voia s-1 simt mngindu-i snii dureroi i s-1 lase s-i frmnte cu
palmele.l dorea.O.Doamne.l dorea ntr-adevr,l dorea mai mult,cu mult mai mult
dect dorise vreodat pe cineva,ns,n cele din urm,contientizarea propriei
vulnerabiliti o readuse,la nceput cu mpotrivire,cu picioarele pe pmnt.i dduse
seama c,dac ea nu-l oprea,cl singur nu avea de gnd s sc opreasc.Avea acum
senzaia c se folosea de ea doar pentru a-i potoli vreo dorin disperat i,dei era
flatat la gndul c el o dorea,se temea n adncul sufletului c nu era de fapt aa.
i,Dumnezeule! erau chiar n dreptul geamului de la buctrie.Dac venea cineva la
ua ei,nici n-avea cum s nu-i vad.Chiar voia s-i distrug reputaia,folosind-o ca
substitut pentru femeia pe care o iubea de fapt? Brfele s-ar fi rspndit cu iueala
fulgerului.Nu doar o strin,ci i o neruinat pe deasupra.
Dar nu era aa,se gndi suprat,trecndu-i o mn peste fa.i totui,cu puloverul
ridicat i cu sutienul descheiat,iar fusta mototolit n sus pe coapse,cine ar fi putut-o
numi altfel? Aa c l mpinse cu minile strnse pumn,fiindc mcar unul dintre ei
trebuia s-i vin n fire i s reacioneze.Trebuia s-i dovedeasc siei c femeia pe
care o iubise Edward nu era aceast dezmat cu ochii slbatici.
Ochii lui Rafe strluceau,umezi,i protest vag vzndu-se adus brusc la realitate.Ce ar
fi fcut,se ntreb Isobel,dac ea nu l-ar fi oprit? Chiar ar fi fcut dragoste
acolo,sprijinii att de puin elegant de usctorul pentru vase? I se fcu pielea de
gin,mai mult de repulsie fa de propriile reacii dect fa de ale lui.Sau poate ar fi
urcat scrile cu ea n brae,spre dormitorul de sub streain,acel dormitor virginal,pe
care era sigura ca domnioara Mc Leay nu-l ntinase niciodat.Ideea de a mpr i patul

cu Rafe,patul pe care de-acum l privea ca pe al ei personal,era pe att de


revolttoare,pe ct de tulburtoare.Cnd murise Edward fusese convins c nu va mai
vrea s mpart patul cu nimeni,niciodat.Chiar gndul c o putea face cu Rafe era o
trdare a tot ce crezuse pn atunci.
Acum se retrase de lng el,i strnse prul la spate ct de ct,i trase puloverul i
merse s nchid aragazul,unde apa fierbea n legea ei.Bothwell sttea pe pervazul
exterior al ferestrei,iar Isobel se ntreb prostete ce-o fi gndind despre ei.Capul
blnos arta indignat i stropit,aa c se ntreb dac nu cumva sttuse acolo toat
noaptea.Cel puin,pisoiul nu putea s spun cuiva ce vzuse,se consol ea n
gnd,deschiznd ua s-1 lase s intre.Ct de dependent era de oameni,se gndi,mai
mult dect oricare dintre noi.
Conduci?n timp ce Isobel se ntorsese nadins s nu-l priveasc n fa,Rafe se
sprijinise de chiuvet.Spre deosebire de ea,el nu ddea att de clar de neles ce fcuse
cu cteva momente n urm,iar dac genele i atrnau mai greu dect de obicei i
vorbele lui aveau o incoeren abia observabil,Isobel se ndoia c altcineva i-ar fi dat
seama ce era cu el.
Dac tiu s conduc? l ngn ea acum,asigurndu-se c rmsese o distan ntre
ei.Pi de ce vrei s tii?
S neleg c da? zise el linitit,bgnd o mn n buzunarul jachetei.Rafe se
ndrept de spate i,cum Isobel i pndea orice micare,i observ imediat uoara und
de ironie care-i strbtu faa.
Deci poi s foloseti Shogun-ul,nu? adug el,ndreptndu-se ctre arcada de
lemn.Ls pe una din multele msue ale domnioarei Mc Leay un set de chei.
i sugerez s te ntorci pe la ase jumtate.
S m ntorc?Isobel i ddu seama c vorbele ei preau stupide, dar nu se putuse
opri. Despre ce naiba vorbea?
La castel, i explic el netulburat, iar ochii i erau acum pe att de reci, pe ct
fuseser nainte de fierbini. Poi s ne nsoeti la cin.tiu c oricum,Cory s-ar
bucura s te aib lng ea i poi s-o mai lai pe doamna Fuller s se odihneasc.
Isobel fcu ochii mari.
n seara asta?
Att tii s spui? o repezi el.Nu,adug el pufnind nervos.Mine diminea.N-am zis
aa?Vii la cin,cum spuneam,i petreci noaptea...Isobel nghii.
Asta nu se poate!
De ce s nu se poat?
Pentru c nu se poate.Lui Isobel nici nu-i venea s cread c Rafe putea mcar s
sugereze aa ceva.Se blbi:

Eu...mama ta...
Mama mea n-are nimic de-a face cu asta,zise el pe un ton de ghea.Nu poi sta
aici,adug el,dnd din umeri.Prin urmare,asta e soluia cea mai potrivit.
Bineneles c nu era aa.Asta nici mcar nu se putea numi soluie i i ddu seama
c,dac n-ar fi fost att de nerbdtoare s-1 vad plecat,ar fi putut s i-o spun.Dar
fusese ntr-adevr nerbdtoare,chiar plin de nervozitate din cauza prezenei lui
acolo.i i fusese i team.Nu doar de puterea pe care o avea asupra ei,ci de propria ei
slbiciune.Chiar i atunci,purtnd acea discuie ciudat,se simise din nou n pericol.
Faptul c se grbise s-i aranjeze hainele pe ea nu-i ajutase la nimic.Pieptul o durea
iar lna moale a puloverului o irita.Oare el tiuse asta? se ntreb.i dduse oare
seama ct era de ncordat? Se simise de parc i se jupuise pielea,iar carnea moale de
dedesubt era cumva pedepsit.
Cnd l vzuse ieind n sfrit din cas,ncepuse s tremure att de tare nct nici nu
contientizase faptul c pe mas rmseser cheile lsate de el.Abia atunci i ddu
seama ce nsemnase de fapt ntrebarea lui iar denumirea de Shogun cpta neles
imediat.Bineneles,nfc atunci cheile i se duse dup el dar era prea trziu i cnd l
vzu aezat pe bancheta din spate a Range Rover-ului nelese c acesta fusese planul
lui de la nceput.
Se simi prost cnd i ddu seama c Range Rover-ul avea un ofer. Se ntreb o clip
dac nu cumva omul venise pn la u fr s fie auzit. Dar apoi alung repede acest
gnd. Rafe era contele de Invercaldy. Nimeni,cu att mai puin oferul,nu i-ar fi
permis s-i ia asemenea liberti. Pe lng aceasta,maina fusese parcat pe strad
mai la vale.Ateptase rbdtor,se gndi ea mai linitit dar cu oarecare sarcasm,dispus
s stea acolo orict ar fi avut stpnul lui chef s-1 lase s atepte.
Ceea ce nsemna c maina mai mic i era la dispoziie toat ziua. Nu c ar fi avut
intenia s o foloseasc. Nu la nceput,n orice caz. Abia cnd ajunse la clinic,pe
jos,iar doctorul Webster insist s i lase ziua liber,i ddu seama de avantaje.
Doamna Webster nu se art ncntat de decizia soului ei.Fiindc trebuise s-i in
locul Stellei Fuller n absena acesteia,nu era prea nelegtoare.
Cum ai putut s o lai pe Cory s se plimbe de capul ei pe domeniu i s creeze
asemenea probleme? ntreb ea suprat. Poate Clare a fcut o greeal cnd i-a
propus slujba. Un copil ca al tu e obinuit se vede,cu strzile oraului. Pericolele de
acolo sunt i ele serioase,nu m ndoiesc,dar mcar nu afecteaz lumea din jur.
Care lume din jur, vru s ntrebe Isobel, dar apoi nelese. Contesa Dowager nu era
singura care se opunea oricrei relaii ntre ea i Rafe. Ar fi vrut s le poat spune c
nu ea fusese cea care dusese mai departe acea legtur nceput aproape ntmpltor
ntre ea i Rafe.Dar n acel moment avea alte lucruri mai presante pe cap nti trebuia

s-i dea telefon doamnei Jacobson. Apoi, va merge pn la Strathmoor. Era i ea o


dat liber i se hotr s i cumpere lui Cory mncrurile preferate de la magazinul
universal,acum,c avea ocazia.Cum era de ateptat,doamna Jacobson primi vestea
accidentului lui Cory chiar cu mai puin nelegere dect oricine.Nici mcar faptul c
nepoata ei era acum n ngrijire la castelul Invercaldy nu o mai mbuna.Nu avu nici un
scrupul n a o nvinui pe Isobel pentru ce se ntmplase i cu toate asigurrile pe care i
le ddu aceasta,rmase convins c fata era pe patul de moarte.
Mine ajung acolo,o anun ea,iar Isobel nici nu avu curajul s se gndeasc la
posibilele consecine ale unei astfel de vizite.n ultimele trei sptmni ajunsese,
de altfel,la concluzia c erau i lucruri mai rele dect protecia exagerat a doamnei
Jacobson.Iar acum i dorea chiar o protecie mpotriva insistenelor lui Rafe.
Totui,reui s o fac s-i amne vizita pentru alt zi.Pn ce nu primea asigurarea
doctorului Webster n privina lui Cory,nu putea fi sigur c fata ei putea fi adus
acas chiar a doua zi.i pn nu venea,i spusese ea btrnei doamne,nu era frumos din
partea lor s pretind contelui i familiei lui s gzduiasc un val de vizitatori n castel.
Bineneles,doamna Jacobson i obiectase cum c bunica lui Cory nu era un val de
vizitatori,dar nelesese logica din argumentele ei.
Vezi doar s faci tot posibilul s ai grij de ea cum trebuie i s te asiguri c-i pe
mini bune,spuse ea n cele din urm.Cory nu e un copil oarecare.E nepoata mea.
Isobel se ndoia c asta spunea mare lucru mamei lui Rafe sau Websteri-lor,ns
perspectiva serii care urma o fcu s-i ndrepte gndurile pe alt fga.Orice ar fi zis
Rafe,ea nu putea crede c familia Lindsay o va primi cu braele deschise la masa
lor.Era doar una din provocrile lui Rafe,iar ea era din nou pus n situaia de a deveni
apul ispitor.Cu toat hotrrea de a nu se mai ntoarce la castel,Isobel se trezi din
nou acolo la ase i.jumtate.Parc Shogun-ul la intrare,netiind unde s-1 pun n alt
parte,apoi rsufl oarecum uurat cnd o vzu pe doamna Fielding ieindu-i n
ntmpinare.
Fata dumneavoastr v ateapt, doamn Jacobson, spuse ea politicos, iar Isobel
ghici c primise ordin s se asigure c venirea ei acolo nu deranja treburile casei.
Lsai maina unde este, mai spuse menajera. Lucas sau altcineva o s vin s o duc
la garaj mai trziu.i, ca i data trecut, Isobel nu vzu pe nimeni n drum spre camera
lui Cory. Holurile erau ntunecate, iar lmpile aruncau doar o lumin palid, cu umbre
lungi pe pereii nali. Tot pe perei atrnau portrete sumbre ale generaiilor de mult
apuse, iar Isobel simi c ncep s o doar ochii n timp ce o urma pe doamna Fielding
pe coridor. Chiar faptul c picturile acelor scoieni n costume de epoc i aminteau
cumva de Rafe i crea un sentiment de disconfort. Figurile nemicate aveau o rceal
neprietenoas i nu aveau cldura aceea pe care o simea n caracterul lui. Cory o

atepta, aa cum i spusese i camerista i, n timp ce mnca dintr-o friptur de vit n


snge, din care Isobel vzu c fata ei se nfrupta cu mare poft, aceasta i spuse c de
fapt i ea ar fi bucuroas s mearg acas. Fusese, dup cte se prea, o zi lung pentru
ea, iar Cory se plictisea de obicei repede cnd nu avea ceva de fcut. l vzuse i pe
Rafe, i spuse ea, ceea ce i ddu mamei un frison de nelinite, ns n afar de el n-o
mai vizitase nimeni, cu excepia asistentei i servitoarei.
Aici n-au televizoare n dormitoare, mai spuse, dup ce o camerist lu tava de pe
msu. Poi s-i nchipui aa ceva? Cu toi banii lor i nu au nici un teletizor! Isobel
nu putu s nu zmbeasc.
Nu toal lumea e dispus s-i petreac timpul liber cu ochii ntr-o cutie, zise ea.
Mai sunt i altele pe lumea asta.
A, da. Sigur, se strmb Cory. Reviste, presupun. Doamna Fielding mi-a adus nite
reviste, dar i alea erau aa de pliticoase! Toate despre cai, cini i peti! M gndeam
i eu c au Vogue sau Tatler. Sau chestii de-astea.
Probabil c au, zise Isobel morocnoas, ghicind c mama lui Rafe n-ar fi fost
pentru nimic n lume dispus s-i alunge plictiseala lui Cory cu reviste de-ale ei.
Oricum, mine te iau acas. i poimine vine bunica n vizit.
Chiar? sri Cory n sus de bucurie,iar Isobel fu nevoit s recunoasc n sinea ei
c,n ce o privea pe fiica ei,venirea mamei lui Edward nsemna dulciuri i cadouri i
un aliat atunci cnd era certat.
i ct st? ntreb Cory.
Pi...nu prea tiu,zise Isobel gndindu-se c ar fi vrut i ea s tie.Vedem noi.
Dup o clip de tcere,zise:
Acum,vrei s-mi spui i mie de ce nu te-ai dus ieri la coal?
Pentru c nu m-am dus,ddu Cory din umeri i apoi continu,pe un ton
rutcios.Dar vd c te-ai gtit n seara asta.Mergi undeva?
Isobel oft.Chiar se ntrebase ct timp i va lua lui Cory pn s observe c era
mbrcat mai special.Rochia neagr de catifea croit strns pe corp era destul de
simpl,dar mnecile lungi o avantajau,iar faptul c era scurt i punea n eviden
picioarele.
Sunt,adic am fost,invitat s iau cina cu...contele i familia lui,recunoscu ea
ncet.Acum spune-mi,de ce nu erai la coal,n loc s te aventurezi singur cu barca pe
lac?
Eti invitat la cin aici?! strig Cory cu o uimire neprefcut i,dei Isobel tia c
se eschiva din nou s-i rspund la ntrebare,nu putea s-o nvinoveasc pe fat c
avea aceeai reacie pe care o avea i ea n sinea ei.

Da,spuse ea controlnd cu mna s vad dac prul i sttea prins bine.l mpletise i
l strnsese ntr-un coc pentru seara asta.Era o pieptntur mai sofisticat dect cea pe
care i-o fcea de obicei i spera ca asta s-i dea ncredere n ea.
Pi m-a invitat contele,zise ea.Nu i-a spus?
Nu,rspunse Cory cu o tresrire.Deci de asta i-a bgat nasul pe-aici miorlita aia de
Grace!
Grace? nghii Isobel n sec.Vreau s zic,domnioara Calder?
Da O tii?
tiu...despre ea,admise Isobel nu prea ncntat.Nu voia s-i dezvluie
sentimentele,dar nu se abinu s nu ntrebe:
i ce-a vrut?
Pi,una,alta..Isobel se gndi c fata ei i intra iar n piele.n ochii ei se ghicea acum
un interes speculativ
De fapt a ntreb de tine.Habar n-am de ce.Isobel i umezi buzele,nervoas.
Adic despre ce...ce anume despre mine?
Unde locuieti,dac eti cstorit,ci ani ai,ddu Cory din umeri.I-am spus c Rafe
e prieten cu noi.i e,nu? Altfel de ce te-ar fi invitat la cin?Chiar,de ce?
Isobel i-ar fi dorit s aib rspunsul la ntrebarea asta.
Cred c pur i simplu i-a prut ru pentru mine,zise ea n cele din urm,ntrebnduse dac nu cumva chiar acesta era adevrul...
CAPITOLUL 11
Rafe sttea n fereastra deschis,lsnd aerul rece al serii s-i mai aline durerea de
cap.Nu buse,mai bine zis nu mai mult dect ceilali.Un whisky nainte de cin,dou
pahare de vin la mas i un brandy dup,toate acestea nu erau de ajuns pentru a-i
provoca vreo indispoziie.Cndva,poate,ar fi fost,dar n ultimii ani devenise chiar
renumit prin faptul c putea s bea singur o sticl de whisky,iar ce mai sorbise ici i
colo n seara asta nu se apropia nici pe departe de acest record.
De fapt,nici nu simise nevoia s bea.Faptul c avusese de furc cu Grace i cu mama
lui i dduse o ocupaie ndeajuns de solicitant i,dei Isobel fcuse tot ce putuse s
arate c se simte bine,el tiuse ns c nu era aa.
i acesta era de fapt cauza pentru care l durea capul Oricte scuze ar fi cutat s-i
gseasc,orict i spunea c nflcrarea pentru aceast Jacobson nu era dect un foc
de paie,ceea ce simea i spunea altceva.
Problema mai grav era c o dorea.Chiar i acum,stnd aici,cu un vnt rece btndu-i
n fa,o dorea.Doar gndindu-se la corpul ei cald i nvluitor,la prul de mtase care
i cdea pn aproape de olduri,simea o durere vag n abdomen.Atinsese prul

acela,l rsucise pe degete,l umezise cu buzele i i nchipuia cum ar arta rsfirat pe


o pern.i nu pe orice pern,i zise ncordat,iar trupul i se cutremur far voia lui. Pe
perna lui,n patul lui.Da,o voia acolo,goal,lng el.Simi o contracie involuntar i
nedorit,aa c se vzu nevoit s-i dea drumul la curea.i scosese nainte i
jacheta,iar acum se descheie i la primul nasture de la cma,i mai reveni puin,iar
pe fa i apru o strmbtur,dndu-i seama ce i se ntmpla.Cel puin nu mai era
nimeni n jur,ca martor al frustrrii lui.Ce naiba era cu el? Nu mai simise niciodat
aa,nici mcar cnd se cstorise cu Sarah.Oricum,el tiuse ntotdeauna c relaia lor
era mai mult cerebral dect fizic i,dei dusese o via nu prea cuminte nainte de
cstorie,fusese convins c ce trise lng Sarah i era de ajuns.
n plus,chiar simpla idee c Sarah i-ar fi permis attea cte i permisese Isobel n ziua
aceea,n buctria ei,era o absurditate.Ar fi fost o insult adus sensibilitii ei.Fusese
o doamn n adevratul sens al cuvntului.Dac s-ar fi purtat cu ea aa cum se purtase
cu Isobel,s-ar fi simit jignit,umilit.Orice fel de senzualitate o fcea s se simt
penibil,aa c el se nvase repede s nu-i arate adevratele porniri.
Dar o iubise,i spuse ncpnat.La naiba,o mai iubea i acum.Se lsa condus de
partea ntunecat a caracterului lui,ngduia unei pure atracii fizice s i nbue
sentimentele cele mai delicate.
Suprat,nchise fereastra n faa ntunericului de afar i ncepu s mearg cu pai leni
prin camer.Se purta ca un adolescent cruia i s-au aprins urechile,se gndi nciudat.
Nu se gndea dect cum s-o aduc pe Isobel n pat.Dac voia att de mult o femeie,de
ce nu mergea pur i simplu la Glasgow s-i gseasc una?
Dar tia c nu l-ar fi satisfcut o relaie sexual ntmpltoare.Era disperat s aib o
femeie,dar nu orice femeie.Fiindc,dac ar fi fost aa,Grace l-ar fi atras demult De
cnd plecase unchiul ei,fcuse tot posibilul s-i strneasc interesul.Bineneles,miza
ei era mai mare,dar nu avea nici o garanie c-i va merge.
i totui,dup seara asta,chiar i ea trebuie s fi neles cum stteau lucrurile,i spuse
nemulumit.Cel puin mama lui i dduse seama demult,era sigur de asta.De aceea
insistase att s o vad pe Cory plecat de la castel i fusese att de furioas cnd
aflase c Isobel va veni la cin.
S tii c vorbesc serios cnd spun c trebuie s- i vii n fire Rafe!i strigase
ea,tremurul uor din voce trdndu-i enervarea extrem.Nu-i de ajuns c Webster i
asistenta lui vin i pleac la orice or din zi i din noapte? Trebuie s o distrm i
pe maic-sa?E chiar nevoie s-i amintesc,Rafe,c aceasta e totui casa mea?
i a mea,dac nu m nel,i rspunsese el pe un ton neutru,contient c la replica
asta mama lui dduse puin napoi.De ce n-a putea s invit i eu o musafir dac am

chef?Mai schimbm puin rolurile,c pn acum te-ai tot ocupat tu de aceasta pentru
mine!
Dac ar fi o musafir cum trebuie a fi foarte de acord,i replicase lady
Invercaldy.Da,crezi c nu-mi dau seama ce-i n capul tu,Rafe?E modul tu de a te
rzbuna pe mine c am invitat-o pe Grace s mai stea cteva zile,nu-i aa? Foarte
bine,dac aceasta te deranjeaz,am s-o rog s plece.
Grace nu e problema mea,i aruncase Rafe la rndul lui. Dac ar fi mcar att de
simple lucrurile,se gndi acum. Ar fi vrut s-i poat spune cineva ce anume avea
Isobel Jacobson de-1 fcea s-i piard minile n felul acesta.
Ei bine,eti cu totul iresponsabil,declarase mama lui n cele din urm.i.orice ai
spune,tiu c am dreptate. Nu pot s cred c te intereseaz ntr-adevr doamna
Jacobson.O foloseti doar ca pe o arm mpotriva mea.
Rafe oft,golindu-i plmnii i rmnnd o clip aa. Probabil c avea dreptate mama
lui,se apostrof el.Lu fotografia fostei soii de pe msua de lng pat,unde o inea
ntotdeauna,i privi intens imaginea ei plin de blndee. Interesul pentru Isobel nu era
real,i ddu el asigurri. Era doar o aberaie. Un inconvenient minor. Aceasta era
singura femeie pe care o iubise vreodat.i totui.
Btaia la u l opri brusc din meditaie Se uit n grab la ceas i vzu c trecuse deja
de unsprezece.La ora aceasta era ntr-adevr neobinuit s-1 caute cineva.
Explicaia posibil a acestei bti l fcu s-i bat inima mai repede. Cory,se gndi
speriat. Trebuie c era Cory.La urma urmei starea ei putea s se i agraveze.i spusese
doamnei Fielding s-l cheme dac apare vreun motiv de ngrijorare. Puse fotografia
nrmat la locul ei,travers ncperea i deschise ua cu un gest hotrt.Pentru o clip
i trecu prin minte c poate era Isobel,ns,privindu-i cizmele naintnd pe
covor,alungase gndul cu ndrtnicie.n primul rnd nici nu tia unde e camera
lui...Era Grace.Rafe strnse n mn clana uii,contient c simea o dezamgire
frustrant,aproape nedorit.Orice i-ar fi impus s gndeasc,faptul c era alt
femeie,i nu Isobel,invadndu-i teritoriul,l ls cu un sentiment de gol i de
vulnerabilitate.Chiar distructiv,se gndi cu o strngere de inim.Era aceasta o nou
strategie a mamei lui? Dac da,atunci mai bine ar profita de ea.
Dar tia c nu o va face.Nu putea.Orict de ispititoare ar fi fost ideea de a face invers
de cum se atepta mama lui,nu avea nici cea mai mic dorin s se culce cu
Grace,condiionat sau necondiionat.n plus,i ddu seama din ce n ce mai
suprat,mama lui nu era genul care s ncurajeze asemenea purtri.Grace venise deci
din propria iniiativ,mbrcat ntr-o rochie de satin negru.Dar de cum aceasta
deschise gura,el i ddu seama c,indirect,tot mama lui era n spatele vizitei inopinate.

A,Rafe! exclam Grace,privirea luminndu-i-se la vederea lui,cu evident


aviditate,nainte de a privi peste umrul lui n camer.Speram s nu te fi culcat nc.
Se uit din nou la el i Rafe i ddu seama c nu se putea s nu fi observat c era pe
jumtate dezbrcat.
Plec mine diminea,zise ea apoi,i voiam s-mi iau la revedere.
La revedere? rsun ca un ecou vocea lui Rafe,mai ntrebtor dect intenionase.Era
ultimul lucru la care s-ar fi ateptat i deruta i era evident.
Da,la revedere,rspunse Grace aproape n oapt cu o mn urmrindu-i
provocatoare linia gtului ctre deschiztura n V a rochiei. Acolo degetele zbovir,
n spaiul dintre snii mici, apoi nfrunt privirea uimit a lui Rafe.
tiu c uneori pleci foarte devreme, aa c mi-era team s nu te pierd mine, zise
ea. Rafe reui s-i mascheze surprinderea spunnd i el un adevr n care credea doar
pe jumtate.
Cam brusc hotrrea, nu? protest el politicos. Credeam c nu te grbeti s te
ntorci la Glasgow.
Pi,ncepu Grace n timp ce degetele ncepeau s alunece pe sub marginea
rochiei,m gndeam c te-ai bucura s ma vezi plecat.Elizabeth mi-a spus c eti
cumva ncurcat cu doamna Jacobson,iar eu nu vreau s-i stau n cale.Vreau s spun c
la nceput nu mi-a venit s cred.Adic,de cnd a murit Sarah,ai fost aproape
inabordabil.Dar poate chiar i-ar prii o legtur n momentul acesta.i dup seara
aceasta...Rafe i nclet maxilarul.
Cnd i-a spus mama c sunt,ncurcat cu doamna Jacobson?
Ce conteaz? zise Grace privind din nou peste umrul lui n camer,pentru ca apoi
s revin pe faa lui ntunecat.Ochii ei spuneau mai mult dect insinuarea din voce.
De ce nu m invii nuntru,schimb ea deodat tonul,s discutm acolo? Pe coridor
e cam rece i,dup cum vezi,rochia mea e cam subire.
Rafe o privi enervat i apoi ochii lui percepur o alt micare.Mai era cineva acolo,la
captul coridorului.La nceput o suspect pe mama lui care,la urma urmei,putea s fi
venit s vad dac el se prinsese n momeala pe care o aruncase mai devreme.Persoana
se trase imediat napoi,de cum i ddu seama c a fost observat.
Ce naiba...?Cu o njurtur,Rafe o ddu ntr-o parte pe Grace i o lu ntr-acolo pe
coridor.Devenea tot mai convins c era mama lui i aceasta l nfuria groaznic.Cum
ndrznise,n primul rnd,s discute cu Grace despre ce fcea sau ce nu fcea el? Cum
ndrznise s-1 acuze de iresponsabilitate i apoi s insinueze c interesul lui pentru
Isobel era trector i n acelai timp sordid?Faptul c el nsui fcuse o deducie
similar nainte,nu-i veni acum n minte.Modul cum ncercase s priveasc atracia lui
pentru Isobel era lsat n urm n mintea lui,aa cum era n momentul acesta i femeia

rmas n ua camerei.Era furios i i era ciud,astfel c abia atepta acum s spun tot
ce avea pe suflet,chiar dac ar fi nsemnat s-o jigneasc pe mama lui.
Dar cnd ajunse la captul coridorului,contesa nu era acolo.Umbra care se grbi n
direcie opus la vederea lui era de fapt chiar a lui Isobel i nu i fu greu s-i dea
acum seama c ea i nu mama lui o vzuse pe Grace n faa camerei sale.
Avu o reacie rapid i far ezitare.n ciuda eforturilor de a se convinge c Isobel nu
nsemna nimic pentru el,c efectul pe care prezena ei l avea asupra simurilor lui era
fizic i nimic mai mult,la vederea panicii de pe faa ei i se tiar picioarele.Putea s-i
dea seama ce-i nchipuia ea acum,dup ce o zrise pe Grace,aproape dezbrcat,aa
c nu se putu opri i o strig pe nume.
Isobel se opri,ns din felul n care-i inea spatele puin aplecat cnd i ntoarse capul
ctre el,i ddu seama c nu era bucuroas c trebuia s-o fac.Pe faa ei se citea faptul
c se simea umilit i suprat i,dei fcea un efort s par sigur pe ea,privirea i era
absent i dezorientat.
M cutai?ntrebarea lui Rafe nu era adresat prea blnd,aa c i ddu seama c
nu va grimi rspunsul ateptat.
Eu...cred c am luat-o pe un coridor greit,murmur ea prea puin convins,
ncetinindu-i paii cam fr voia ei.Rafe o admir pentru hotrrea cu care voia s-1
contrazic.
Am fost doar s vd cum i este lui Cory,spuse ea umezindu-i buzele.A adormit.
A adormit? zise Rafe ncercnd s rectige terenul pierdut. N-ar fi trebuit s fii i
tu n pat? Credeam c dormi.
Da,zise Isobel puin trist.Sunt sigur c aa credeai. Rafe arunc o privire n
spate.i apoi,linitindu-se la gndul c Grace nu-i putea auzi,spuse ceva de care se
mir i el.
De ce nu vii s vezi unde dorm eu?Iar rspunsul lui Isobel veni prompt,cum era de
ateptat.
Nu cred c vreau.
De ce nu?
De ce nu? l ngn ea i el i nchipui c i cuta cuvintele.Pai...nu crezi c o
vizitatoare e de-ajuns?
N-am chemat-o eu pe Grace ncoace,i rspunse el ncet. Iar cnd Isobel ridic
nencreztoare din sprncene,se simi uor iritat de faptul c trebuia s ia o poziie
defensiv fa de ea.
S tii c e adevrat ce-i spun,zise el cu insisten n glas,spunndu-i c n-avea de
fapt nici un rost,ns neputnd s se opreasc.Doamne,Isobel,i nchipui c ar fi rmas

n u dac eu aveam nevoie de compania ei? A aprut doar cu vreo dou minute
nainte de a-i...rtci tu drumul.Ironia din vocea lui era clar.
Aceasta e adevrul,ncheie el.Isobel privi n direcia celeilalte femei cu ochi
cercettori,ca i cum dintr-acolo putea s vin o lmurire asupra spuselor lui Rafe.
M rog,zise ea neconvins,e posibil.
Mulumesc,zise el zeflemitor.
Dar...spuse ea cu privirea oprindu-se asupra curelei desfcute i Rafe se ntreb cum
de ochii ei aveau un efect att de nnebunitor.Trebuie s recunoti c am motive s m
ndoiesc.
Tocmai m pregteam s m culc,zise Rafe exasperat nu att de minciunile pe care
se vedea nevoit s le spun,ct de faptul c ea nu-l credea.Trebuie s vorbim,continu
el,cobornd vocea.Te rog.Isobel l privi nelinitit.
Nu acum.
De ce nu acum?
Domnioara Calder...
S-o ia naiba pe domnioara Calder! i rspunse Rafe repezit i o prinse pe Isobel de
ncheietura minii.Isobel...
A,pe mine s m scuzai! exclam Grace sarcastic pe un ton care nu-i putea ascunde
furia.Tnra se opri lng ei.Fr ca Isobel i Rafe: s-i dea seama,se ndreptase spre
ei din captul holului,iar Rafe i ddu imediat seama c ar fi trebuit s atepte s o
vad plecat nainte de a-i da fru liber sentimentelor.
Bine,ne vedem mai ncolo,drag,zise Grace,lundu-i o poziie n care rochia neagr
i dezvelea un umr.Vd c acum ai minile ocupate.Vezi,s fii cuminte,bine?
Privirea ei poposi asupra feei nroite a rivalei sale,apoi merse mai departe pe
culoar,iar Rafe tiu nainte s o aud ce avea s spun Isobel.
Eu trebuie s plec...
De ce?Isobel ridic ochii n sus,exasperat.
tii de ce,i spuse ea repede n timp ce Grace le arunca o ultim privire
dispreuitoare,nainte de a disprea n camera ei.Aceasta...aceasta nu se cade.
Nici ce s-a ntmplat azi diminea nu se cdea n mod special,i spuse el
serios,lund o poziie defensiv care nu-l putea ajuta cu nimic.Isobel,continu el mai
repede,am nevoie de tine! Vorbesc sincer.Am nevoie de tine.Nu...nu-mi ntoarce
spatele acum.Mcar vino s bei cu mine un phrel.
N-ar fi trebuit s-i cedeze.tia aceasta.Dar,ct vreme era vorba de el,se prea c nu
era n stare s fac altceva.i de ce? Pentru c l credea c avea nevoie de ea? Pentru
c-i prea ru c-i pierduse soia i c avea attea griji i responsabiliti? Nu!

Dac era cinstit,trebuia s recunoasc fa de ea nsi c legtura ei cu Rafe Lindsay


venea din nevoia ei n aceeai msur ca din a lui.Orict ncerca s-i gseasc
scuze,nimic nu schimba faptul c evenimentele din seara aceasta sc datorau mai mult
slbiciunii ei dect a lui.
Nu avusese intenia s cerceteze castelul.Nu voise dect s se ntoarc n camera ei i
s ncerce s doarm.Nu c i-ar fi fost prea somn dup cele dou ore penibile petrecute
n compania lui Grace i a mamei lui Rafe.Dar de acum aceasta trecuse i a doua oar
probabil c nu va mai avea de suportat o astfel de experien.Tot ce voise s fac
fusese s verifice dac totu-i n regula cu fata ei i apoi s se retrag la culcare.Nici
nu-i trecuse prin cap s se aventureze prin castel.
Sau i trecuse?Trebuia s admit c se ntrebase pe unde era dormitorul lui
Rafe.Camera n care o gzduiau pe ea era frumoas i confortabil i spusese,aa c
era foarte normal s se ntrebe cum putea s arate camera unui conte.Dar cnd ieise
din camera lui Cory,paii i se ndreptaser aproape fr voia ei n direcia opus.De
fapt fcuse cteva zeci de pai pe covorul moale al coridorului pn s-i dea seama ce
fcea.i apoi,ei bine,tentaia de a continua era prea mare,aa c doar momentul n care
i vzuse pe Rafe i Grace la u i dduse seama unde o dusese curiozitatea.
Mi-e team c pot s-i ofer doar o butur local spuse Rafe din spatele ei,iar ea se
ntoarse cu o privire puin confuz ca s-l vad ntinzndu-i un pahar mare fr picior.
A,nu...nu beau whisky,protest ea,ns el i puse paharul n mn.
F o excepie,spuse el linitit ducnd el nsui un pahar la gur i privind-o peste
marginea lui.mi pare ru pentru seara aceasta,adug.N-a ieit cum a fi vrut.
Nu,presupun c n-a ieit zise Isobel mirosind suspicioas paharul i gustnd.De fapt
a ieit cum m ateptam,mai zise ea strmbndu-se dup ce nghiise butura.
Rafe ddu din umeri.
Dac n-ar fi fost Grace acolo..
Mama ta ar fi reacionat la fel,l asigur Isobel sec Aa cum ar reaciona i dac ar
ti c sunt aici,acum.Se uit o clip n jur la ncperea decorat ntr-un mod
surprinztor de spartan.
Acesta-i dormitorul tu,nu? Chiar dac suntem amndoi mbrcai, dac mama ta
ar...Rafe scoase un oftat ..
Ce-ar fi s luam discuia de la nceput?Spuneam c mi pare ru pentru seara
aceasta. Sincer.N-a fi vrut s te simi prost. Voiam doar s te am lng mine.
Isobel i arunc o privire suspicioas:
i n compania a nc dou persoane care din diverse motive,sau poate din acelai
motiv,se corect ea,nu m pot nghii?
N-ar fi trebuit s fie aa,o privi Rafe puin nervos.Azi diminea...

Mai bine s uitm ce-a fost azi diminea,l ntrerupse Isobel scurt,lund apoi o gur
prea mare de whisky i aproape necndu-se.Se ndeprt i aez paharul pe
mas,pentru a nu-i mai da ocazia s fac nc o dat greeala aceasta,apoi se ntoarse
spre el,hotrt.
Nu crezi nici tu ce spui,i zise Rafe punnd i el paharul pe mas,iar aceast micare
simpl,dar gritoare,o fcu s nghee.
Ba cred,se grbi ea s-1 asigure,nainte de a-1 lsa s-i vin idei.Dei tu ai alt
prere,eu nu sunt una din femeile acelea care,pentru c le-au murit brbaii,caut
disperate atenia altora.Eu...pentru mine aspectul fizic al csniciei noastre n-a fost...n-a
fost niciodat att de important.
Te cred.Acceptarea lui laconic a contrazicerii ei o fcu s clipeasc,dar
apoi,temndu-se s nu-l aud fcnd i vreo alt remarc,se grbi mai departe:
i...i nu m intereseaz s am...s am relaii cu tine.Rafe i micor ochii,iar felul
cum se mrea astfel intensitatea privirii ntunecate o fcu s dea napoi.
i-am cerut eu aa ceva? o ntreb el,iar vocea lui rece avea ceva amenintor.
Dac-mi amintesc bine,te-am invitat aici la un pahar.Nimic mai mult.Nu i se pare o
propunere nevinovat?Isobel i frmnta buzele ntr-o agitaie tcut.Apoi,fiindc
oricum nu avea prea mult de pierdut,exclam.
Nu-i adevrat i tii foarte bine! Nu m-ai chemat aici doar s bem un pahar.tim
amndoi,aa c de ce nu ncetezi cu aradele?Rafe ridic din sprncene:
i atunci de ce ai acceptat invitaia? zise el foarte calm iar Isobel,dndu- i deama
c nu se gndise nainte de a vorbi,rmase fr replic.ncerc s rectige terenul
pierdut.
Am...pi,fiindc te-am crezut,la nceput,mini ea stnjenit i tiind c el nu credea
o iot.Uite,mai bine a pleca acum,pn nu ncepem s spunem lucruri pe care nu le
credem nici noi.
Sau aninte de a face ceva necugetat,nu?zise Rafe linitit,iar ea ddu repede din
cap,oftnd.Chiar dac de fapt este ceea ce vrem amndoi?Isobel intr n panic.
N-am spus aceasta.
Nu?
Nu,doar i-am explicat.Am crezut c ai neles,zise ea ezitant.
Ce s neleg?Simi c ncep s-i ard obrajii i muc buzele
Pi...cnd i-am spus c aspectul fizic al csniciei mele cu Edward nu era...nu era
important,ai spus c m crezi.
i?Isobel cltin enervat din cap.
Acum o faci nadins.

Nu fac nimic nadins,spuse Rafe bgndu-i minile n buzunare i uitndu-se


deliberat,se gndi Isobel,la modul precar n care erau ncheiai pantalonii Te cred c
relaia ta cu fostul so nu se baza prea mult pe aspectul fizic
De ce? nghii Isobel n sec.Poate vrei s spui c nu am destul experien?
Ceva de genul acesta.Rspunsul lui o nfurie i se ntreb de ce. Ar fi trebuit s se
atepte la aceasta.Era,ntr-adevr,lipsit de experien,dac se gndea bine.N-ar fi
putut spune c avusese cu Edward o relaie pasionat. Fuseser n primul rnd prieteni
i abia pe planul doi iubii.O situaie care-i convenise foarte bine pn acum
in s te informez c eu i Edward am avut o csnicie foarte fericit,i spuse
nepat.
Chiar aa?
Da,spuse ea strngnd din pumni. i doar pentru c soia ta...
Las-o pe Sarah n pace!n glasul lui era o ameninare clar,dar Isobel obosise s-i
mai primeasc ameninrile.
i de ce a face-o? rspunse ea enervat.i ea e moart,mi pare ru pentru ea,dar
prefer s fiu acuzat c sunt frigid dect excentric! Iar pentru tine e o simpl scuz i
o eschivare politicoas,fiindc de fapt e ceva care te depete!
Taci!
A,spuse Isobel ridicnd din sprncene.Tu poi s rzi ct vrei de mine,dar eu nu...
Am zis s taci! strig el i nainte ca ea s se poat bucura de victorie,ntinse brusc o
mn i o apuc de ncheietur,trgnd-o nspre el.Taci,repet de data aceasta mai
ncet,apsndu-i buzele cu degete tremurtoare pe care apoi,cu un geamt nbuit,le
nlocui cu buzele lui.
Isobel l mpinse instinctiv cu minile duse la pieptul lui ns doar pentru o clip,cci
minile nu mai voiau s reacioneze.Nu c ar fi avut vreun rost,se gndi ea obosit,n-ar
fi reuit s-1 ndeprteze.Fora ei nu se putea compara cu a lui,iar cuvintele ei,se
vede,l provocaser ntr-att nct acum nu mai era cale de ntoarcere.
n plus,n timp ce gura lui furioas o rscolea pe a ei,iar minile tremurnde i
desfceau prul,nu mai simea acea dorin ncpnat de a-i rezista.Cu toat
sinceritatea trebuia s recunoasc acum c aceasta i dorise de cnd l vzuse n faa ei
la cin n seara aceea,cnd orice privire de-a lui i trezise o senzaie de sfreal n
stomac.ncercase s nu se uite la el mai ales c mama lui i Grace le urmreau orice
micare.Dar foamea de el fusese o necesitate fizic,aa c nu fusese n stare s-i
fereasc mereu privirea de ochii lui aprini.Iar acum acea foame fusese nlocuit cu o
dorin pe care ncerca s o potoleasc,dar orict de strns o mbria Rafe,simea c
tot nu e de ajuns,chiar dac o mn a lui i strngea mijlocul, lipindu-i trupul cald de
al lui. Orict se mpleteau degetele lui n prul ei lung. Nu era destul, nu erau

ndeajuns de aproape. Voia s-1 simt i mai aproape, fr bariera stnjenitoare a


hainelor ce i separau.i trecu palmele peste pieptul lui, simindu-i muchii
fremttori. Pe sub mtasea subire a cmii, pielea era uor acoperit de fire moi, iar
lui i se tie respiraia cnd i simi degetele descheindu-i i descoperindu-i pielea
umed.Se desprinse uor de buzele ei i scoase un sunet gfit,srutndu-i gtul fin i
curba obrazului.Dar cnd ultimul nasture se descheie,astfel nct minile ei nu mai
ntlneau obstacole,gura lui o cut din nou pe a ei,cu o disperat convingere c nu
datora nimic gndurilor sale de remucare,ci datora totul simurilor arznde.Ptrunse
mai tare cu limba n gura ei,posesiv i posedat,iar rspunsul ei instinctiv fu ntmpinat
cu un nou geamt de plcere.
Acum ncepur s se mite i minile lui,senzuale,mngindu-i curba spatelui,nainte
de a o ridica i a o lipi de el.Prin aciunea lui,Isobel ajunse s-1 simt palpitnd de
dorin,cald i instinctiv i cobor minile acolo unde,pe abdomen,cureaua sttea gata
desfcut.
Doamne! se nec el,n timp ce simea minile ei inocente provocndu-i acea
senzaie ameitoare,care-1 fcu s o doreasc i mai tare.Se npusti mai cu putere
asupra corpului ei,iar gura lui o cut cu i mai mult senzualitate pe a ei,n timp ce
mna ei frmnta spatele i picioarele li se mpleteau.
Fir-ar s fie,Isobel,nu-i dai seama ce mi faci,murmur el cnd o simi frecndu-se
de piciorul lui i,uitndu-se n ochii lui vzu c-i dispruse rceala,nlocuit de
ntunecimea emoiilor nvlmite pe care nici ea,nici el nu i le mai puteau ascunde
tii, spune-mi c tii, mai spuse el, privind-o cu un amestec de tristee i frustrare.
Dac nu vrei s-i fac i eu acelai lucru, mai bine iei de aici. Acum!
Dar aceasta vrei s fac? ntreb ea cu vocea ntretiat i rspunsul l tia deja. Nu-i
mai psa ce-l provoca s fac. Nimic din ce trise alturi de Edward n-o pregtise
pentru ce se ntmpla acum,pentru dorina plin de durere pe care o simea n braele
lui Rafe,iar ideea de a-1 lsa aici i de a se ntoarce singur n camera ei nici mcar nu
mai merita luat n consideraie.
tii ce vreau,zise acum Rafe,iar tremurul din vocea lui i trda pierderea stpnirii
de sine i,dei tia prea bine ce nsemna aceasta,Isobel simi nevoia s-1 mping
dincolo de limit.
Vrei s fiu...Sarah ? se aventur ea,dorind acea ultim confirmare,iar el protest
ncet nainte de a-i apropia din nou faa de a ei.
Nu! mormi el respirnd repede.Sarah niciodat...niciodat n-a fost ca tine!
i,cu un geamt,o lu n brae i se ndrept cu ea spre pat..

CAPITOLUL 12
Rafe se trezi cu un simmnt ciudat de fericire Pentru cteva minute sttu
aa,ntins,bucurndu-se de acea senzaie i de neobinuit limpezime a minii,nsoit
de perfecta sntate a trupului,fr s-i lase gndurile s i ntrerup starea de
beatitudine.Se simea puin nepenit,poate,i avea o durere vag n zona lombar,dar
asta nu-l deranja.i era destul s tie c nu se gndise la fosta soie de cum deschisese
ochii,iar soarele trimindu-i razele prin perdea era acum o bucurie i nu o acuzare.
ns,inevitabil,motivele pentru care la fereastr nu erau trase draperiile ncepur s-1
frmnte.Valetul le trgea ntotdeauna i,dac acum erau date la o parte,nseamn c
fusese acolo s le trag.Dar cnd? i de ce? i de ce nu acoperise fereastra napoi cu
ele? n ciuda senzaiei de amoreal,i for creierul s fac legturile necesare.
i deodat se lumin.Cam prea devreme pentru precara lui linite sufleteasc.Deci
tocmai sttuse la fereastr n seara trecut,nainte de a fi auzit-o pe Grace btnd la
u.i nainte de a-i ntrerupe Isobel i de a o aduce cu el acolo...Atunci corpul i se
ncord i se ntoarse pe perne n partea cealalt.Inima btea s-i sparg pieptul,
aproape cu durere,iar sngele i nvlea n obraji.Se uit la locul gol de lng el,fr
s-i vin s cread.Isobel,se gndi el ntunecat.O adusese pe Isobel n patul lui.Clipi de
cteva ori,n timp ce consternarea lsa locul iritrii.Acum oare unde era? Doamne,ce
putuse s fac?Acum nu mai avea nici o speran s se mai simt relaxat ca acum
cteva minute i,cu o njurtur slbatic,se ridic brusc din pat.Strnse din
dini,simind o durere n ira spinrii,ceea ce-1 fcu s se mite mai cu atenie,i,
dndu-i seama c era gol puc,deschise dulapul pentru a-i lua halatul de cas.Nu
ns nainte de a observa urmele de snge de pe umeri,ca o acuzare,aa c se ntoarse
ctre oglinda nalt s vad dac era ntr-adevr rnit.Urmele roiatice i readuser n
memorie unghiile lui Isobel mucndu-i carnea,zbuciumat,iar o clip avu un
sentiment straniu de mulumire care i aduse un zmbet fugar pe buzele subiri.Dar nu
dur dect o fraciune de secund,fiindc amintirea celor ntmplate n noaptea aceea
nu putea s piar att de uor.
nchise ochii pentru un moment,dorindu-i s se poat gndi la altceva,dar creierul i
era prea limpede ca s se poat distrage de la ce-1 frmnta de fapt.i revenir pe
ecranul memoriei imagini vii nfaindu-1 pe el i pe Isobel nlnuii i nu reui s le
alunge.Putea s se foreze s nu le mai vad,dar pasiunea acelor clipe l stpnea n
continuare.Doamne! Deschise ochii,contient c minile i transpiraser i i tremurau
uor n timp ce i lega cordonul halatului.Asta l supra.Reuea s scape dintr-o
nchisoare,doar pentru a se arunca orbete n alta? i cum putuse s fac una ca asta,cu
Sarah privindu-1 de pe noptier?Lu fotografia,ns de data aceasta imaginea calm a
soiei lui nu mai reui s-1 liniteasc.Cu o vag senzaie de disperare,arunc

fotografia ntr-un sertar,nesimindu-se n stare acum s-o priveasc n ochi pe


Sarah,neputnd nici mcar s se confrunte cu el nsui.
i totui amintirea celor ntmplate n timpul nopii refuza s-i piar din minte.n ciuda
sentimentului de vinovie pentru trdarea memoriei lui Sarah,avea o team vag de a
n-o fi trdat i pe Isobel.Sigur,era o consolare s tie c ea era la fel de inovat de ce se
ntmplase ca i el,dar oare era adevrat? Cnd o atinsese,nu doar n noaptea aceea,dar
i cu sptmni n urm,tiuse c ea era aproape inocent n privina relaiilor
sexuale.Da,fusese mritat i nu se considera mai neexperimentat dect alte femei
mritate,dar se nela.Orice se petrecuse ntre ea i soul acela al ei,nu fusese vorba de
pasiune.O iubise,probabil,iar ea cu siguran crezuse c-1 iubete.Poate chiar l
iubise,n felul ei,fu Rafe dispus s admit,dei nu preafizic din relaia lor nu cunoscuse
rac odat mipluurea la care ajunseser unul n braele lntr-adevar.recunoscu Rafe
ncntat.i totui aspectul pur fizic din relaia lor nu cunoscuse niciodat mplinirea la
care ajunser unul n braele altuia.ntr-adevr,recunoscu Rafe vrnd-nevrnd,nici el
nu mai cunoscuse asemenea satisfacie cu nimeni altcineva.
Dar fusese doar o satisfacie fizic i spuse,intrnd nervos n baie.i poate c acum i
acorda o importan exagerat,fiindc trecuse att de mult timp de cnd nu mai fcuse
dragoste cu o femeie.De cnd murise Sarah,acea parte a naturii lui umane pruse c
murise odat cu ea i nimeni nu mai reuise s-i strneasc interesul.Se considerase
amorit inviolabil,pn n dup-amiaza cnd vzuse acea femeie cu trsturi
rotunjite,dar destul de comune,ateptnd n gara din Glasgow.Strnse din dini.Nu era
adevrat,i spuse,i pruse ru pentru ea,atta tot. Iar dorina de a o supra pe mama
lui l determinase s nu mai raioneze.Faptul c i fcuse plcere s stea de vorb cu
ea,chiar s o zgndreasc,admise el ncordat nu avea de-a face cu iubirea,ci,
dimpotriv,cu dragostea fizic.
Se aplec spre oglind,examinndu-i umbra de barb crescut peste noapte cu mai
mult grij dect era nevoie,i simea obrazul aspru la pipit i continu deliberat
micarea palmei n ncercarea de a uita ct de neted era pielea lui Isobel.Fin i
catifelat,i aminti el,ncercarea masochist de a se elibera de gndul la ea eund
lamentabil.Fusese att de cald,fierbinte i prea-plin de pasiune,nflorind la atingerea
lui ca o floare n razele soarelui!
i amintea fiecare detaliu din ce se ntmplase dup ce o dusese n pat,i amintea cum
o aezase pe cuvertura de satin,de tremurul involuntar al corpului ei cnd i desfcuse
rochia i cnd spatele ei atinsese rcoarea satinului.i amintea cum i strecurase
minile pe dup gtul lui,amnndu-i lui Rafe efortul de a-i trage de pe brae mnecile
strmte i,dei devenise mai nerbdtor cnd nu mai simise gustul ei ntrerupt de
acele manevre necesare,buzele ei l consolar imediat mngindu-le pe ale lui i

cutndu-i vrful limbii,i aminti el cutremurndu-se i ct de neinhibat i pruse


atunci.Bineneles,pn la urm reuise s-i trag rochia n jos pn la mijloc i,dei
purta sutien,snii erau plini,umflai i ncordai,aproape c ieeau din cupe.i aminti
cum nu mai reuea s desfac ncheietoarea de nerbdare,ca apoi s simt n minile
tremurnde globurile grele.Apoi le cuprinsese cu gura pe fiecare n parte,sugnd ca un
copil din vrfurile rozalii.Doamne ct o dorise de tare.Chiar i fr curea,pantalonii
erau mult prea strmi pe el.Dar,cnd se trsese napoi s-i desfac fermoarul,Isobel i
dduse minile la o parte.Rznd provocatoare,l descheiase ea nsi,deschizndu-i
pantalonii cu grij i lundu-i sexul dureros cu minile mngietoare
O fcuse att de priceput,i aduse el aminte ncordat i i simi respiraia cum se
accelereaz iar,i simise minile atingndu-1,blnd,fremttoare,cu palme de
expert,nnebunise pur i simplu.
La dracu,strecur acum printre dini.Se simea excitat doar gndindu-se la tot ce
fcuser.i la ea.Fusese att de dulce,de plin de imaginaie,gata s-i rspund! Att
de dornic s-i fac lui plcere.Cum ar fi putut el s ghiceasc ce minuni fcea modul
ei nesofisticat de a face dragoste?
Dar pn atunci nu avusese motive s-i bat capul cu un viitor nebulos i
ndeprtat.Pentru prima oar n via acum nu gndea,ci doar simea,fr s vrea s
aib n vedere posibilele consecine ale aciunilor sale.O voia pe Isobel.Voia s fac
parte din ea.Voia s se ngroape n carnea ei cald i s-i potoleasc foamea
dezlnuit de ea. i aminti cum i dduse rochia jos, apoi ciorapii, fr s-i pese ce
fcea cu ele. Apoi i scosese propriile haine, le smulsese de pe el fr nici cea mai
mic grij s nu le rup Nevoia de a o avea n brae, de a se ntinde lng ea pe pat,
corp lng corp, atingndu-i pielea de a ei, fusese singurul lucru pe care-1 avusese n
minte. i pruse, doar n acele clipe, se asigur el, c ntreaga lui via fusese numai un
prolog al acestui moment. i voia s-1 prelungeasc, s-1 simt, s se scalde n
perfeciunea lui de netgduit.i fusese ntr-adevr perfeciunea cnd i simise snii
strivii de pieptul lui, abdomenul ei moale fiind o pern pentru coapsele lui vii n
ateptare.i reveni n minte momentul n care ea i desfcuse picioarele s-i fac lui
micrile mai uoare,apoi scosese gemete de plcere cnd venise cu totul asupra ei.
Bineneles,aceste clipe luxuriante nu duraser mult. O dorea att de tare,nct orice
micare inocent a ei l aprindea mai tare. Chiar i aa,cnd se ridicase n coate s o
priveasc nevoia de a ndulci mai mult momentul,de a-1 face perfect i pentru ea,cum
era pentru el,l copleise.
Cu tandree infinit,i folosise buzele ca s-i traseze linia dinspre sni spre abdomenul
plat i apoi mai jos,ctre zona ntunecat a firelor ondulate,pn ce,cu degetele,

ncepuse s-i exploreze feminitatea. Respiraia ei ntretiat i micrile brute cu care


l prinsese ea de umeri i artaser inocena n acest aspect al relaiei sexuale,apoi i
aminti c i trecuse prin minte c n aceast privin semna cu fosta lui soie. Dar asta
durase doar o fraciune de secund,i aminti el,contient c modul cum rspundea
Isobel degetelor i gurii lui era exact ce i dorise el.Gemetele ei de plcere i
ncntare,felul n care-i arcuise spatele,l prinsese de mn l aduseser la limita
ndurrii,ns cnd n cale din urm i gsise uurarea n ea tandreea acestor clipe
fcuser ca momentul s valoreze mai mult.
Cu toate acestea,nu putuse s nu observe vaga ei consternare cnd l simise copleindo.Fusese sigur c ea nu se gndise c l poate avea att de complet,iar faptul c-i
fcuse dovada fusese o parte din plcerea acelor clipe.Nu voise s-o fac s se
gndeasc la fostul ei so,dar nu-i putuse nfrna sentimentul de mulumire de sine i
satisfacie cnd nelesese c Edward niciodat nu-i inspirase astfel de reacii,iar faptul
c o vedea agndu-se att de strns de el fusese mai mult dect i putuse imagina.
Se concentrase ns i,cu o oarecare hotrre,se meninuse n limitele raiunii i o
lsase cu grij s se obinuiasc nti cu el nainte de a face alte micri.n
plus,puinele minute n care ateptase i dduser timpul necesar s-i pun sub control
emoiile astfel c,atunci cnd trecuse la fapte,nu se mai comportase ca un licean care
nu se poate ine n fru.Oricum,prima dat nu fusese att de relaxat cum i plnuise.
Dup o prelungire a ateptrii,emoiile lui Isobel nu mai fuseser nici ele controlate.Cu
abandonarea ei total,i anihilase i lui reinerea,ducndu-1 pn la punctul de unde nu
mai exist ntoarcere.
Fcuser dragoste nfometai,fierbinte,pasionat,fiecare folosindu-se de cellalt fr
limite i ajungnd amndoi n punctul culminant ntr-un timp surprinztor de
scurt.Att de scurt de fapt,nct Rafe mai reui s o ia apoi de la capt,cu aceeai
pasiune.Lucrul cel mai incredibil fusese c Isobel i rspunsese att de delicios tuturor
cerinelor aproape din instinct,nct el i dduse seama c ea nu mai avusese pn
atunci o asemenea experien.Suspiciunile lui anterioare legate de lipsa ei de
experien nu erau nimic pe lng felul cum ea ajunsese prima dat n punctul
culminant.Sunetele pe care le scotea i modul convulsiv n care ncerca s-i ascund
reaciile i dovediser pe deplin c era o novice n ce privete plcerile propriului
corp.Nu mai era de mirare c nu voise s discute despre relaiile ei cu Edward.Acel
brbat trebuie c fusese total insensibil,nevznd ct de dornic s rspund era ea.
Iar el fusese prea sensibil i ddu acum seama,amintindu-i ct de furios fusese cnd
ea l acuzase pe el c nu avusese o csnicie satisfctoare.Atunci fusese att de
enervat,de nciudat c ea putuse sugera aa ceva.Nu voise s se gndeasc la
Sarah.Nici nu voise s-i aud numele pronunat de Isobel.Considerase ntotdeauna

csnicia lui ca pe ceva sacru.i totui acum se gndea dac nu l lovise cumva exact
unde-l durea.Altfel de ce reacionase aa? Dar nu,se asigur el suprat,el i Sarah
fuseser foarte fericii mpreun.Fusese o fericire calm,cu care puine cupluri se pot
mndri. Dar, i exista un mare dar, recunoscu el cu tristee, este simpla mulumire de
ajuns ntr-un mariaj? n special la un brbat i o femeie de vrsta lor. Mulumirea nu
era pentru cei n vrst, pentru cei trecui de flacra i febra tinereii? Oare nu s-ar fi
plictisit de Sarah, dac nu l-ar fi incitat ateptarea copilului? i dac ea i copilul ar fi
trit,ar fi reuit s rmn mereu la fel de rbdtor cu ea aa cum fusese pn la
moartea ei?Se ncrunt,lund crema i frecndu-i obrajii i brbia cu ea.Era o
prostie.i lsa imaginaia s o ia naintea raiunii.Doar pentru c Isobel i cu el
petrecuser o noapte pasional instinctual,acum i cuta scuze s-i justifice
aciunea.Doar ea nu fusese forat s rmn.El nu o obligase n nici un fel i doar
pentru c se dovedise mai inocent dect i imaginase el,nu era un motiv s se simt
vinovat pentru c o sedusese.
Nu,nu o sedusese,i spunea ndrjit,lund lama i ncepnd s o manevreze nu prea
atent.Nu putea s fie vorba de seducere la o femeie care fusese mritat mai mult de
zece ani.Dac ei i prea ru de ceea ce se ntmplase,dac de aceea dispruse
apoi,strecurndu-se noaptea ca un ho,atunci asta era problema ei,nu a lui.Nu-i plcea
s recunoasc asta,dar poate c mama lui avusese dreptate.Poate c era timpul s-i
gseasc o nou soie.Devenea de acum prea introspectiv.Fusese o vreme cnd nici nu
i-ar fi fcut probleme n legtur cu o femeie cu care dormise o noapte,cnd abia o
cunotea.Nu putea s presupun c ea era ndrgostit.Doar de la bun nceput,el fcuse
toate avansurile.Oricum,examinndu-i i tieturile fcute din mnuirea neatent a
lamei pe obraz,mintea i se ntorcea din nou la Isobel,ntrebndu-se de ce plecase.i
spuse c nu conta,c nu-i psa,ns faptul rmnea acelai,plecarea ei l zgndrea.
Asta l fcea s se simt prost,era ca i cum ei i era ruine de ce fcuse.
Doamne,tiuse de la nceput c ea i va aduce necazuri,din ziua cnd dduse cu ochii
de ea.Dar se gndise c nu pentru el ci pentru mama lui.Niciodat nu se gndise c
pentru el.Cnd i fcuse duul i se mbrcase,era deja opt i jumtate i se hotrse s
i se alture mamei sale la micul dejun,n loc s-1 mai cheme pe Cummins s-i aduc o
tav cu ceva de mncare n biroul cu biblioteca.Perspectiva de a sta la masa cu Isobel
tiind amndoi ce triser n acea noapte,ceea ce era nc o imagine vie n mintea
lui,era i o provocare i o ncercare.i nu n ultimul rnd pentru c voia s-i
dovedeasc sie nsui c exagera importana acelei nopi.
Dar cnd intrase ntr-una din camerele de zi,acolo unde familia i lua de obicei masa,
o gsi doar pe cumnata lui.Clare i bea cafeaua,frunzrind ziarul de diminea,iar
aversiunea pe care o simea de obicei pentru ea se atenu din cauza ngrijorrii

provocate de lipsa Isobelei.Nu se putea s nu fi tiut c o vor atepta la micul dejun al


familiei.Sau poate i lua masa de diminea cu fata ei? i ddu seama c nici nu se
gndise mcar la Cory de cnd se trezise i n-o vzuse pe Isobel lng el.
Bun dimineaa,spuse el scurt,observnd c nici pe locul mamei sale nu sttuse
nimeni i c Grace ori mncase mai devreme,ori mncase n pat.Vd c te-ai trezit
devreme.Clare i zmbi formal i mpturi ziarul cu o precizie meticuloas.
Am venit cu tata,spuse ea n cele din urm,iar Rafe se ncrunt.
Tata? o ngn el,expresia de pe faa lui oglindindu-i confuzia.Webster e la castel?
Cory! S-a ntmplat ceva? se ncrunt el mai tare.
Bineneles c nu,rspunse Clare cu o urm de iritare.Dup prerea mea,fata asta nu
are nimic.Tot ce i trebuie e puin disciplin.Rafe strnse buzele.
Mda.Am senzaia,Clare,c nu i-am cerut prerea,rspunse el sarcastic.S neleg c
tatl tu i d acum verdictul?Asta ar explica de ce nu e Isobel la mas,se gndi el cu
uurare
A,1-a i dat deja,rspunse Clare aerian,mai turnndu-i cafea n ceac i ntinznd
cafetiera spre el.Vrei i tu? Mai e nc fierbinte.
Nu,Rafe far a cuta s fie politicos i apoi ncerc s-i schimbe tonul cu unul mai
civilizat.Isobel unde e? Clare duse ceaca la gur.
S-a dus,zise simplu,dar cu o satisfacie evident.A plecat acum jumtate,de or.
Tata trebuia s mearg la un pacient la Dalbaig, aa c a trecut nti pe aici. Rafe se
uit la ea cu ochii mari.
A plecat Isobel?! spuse el uimit, iar Clare ddu din cap.
Cu tot cu fata ei.Tata a spus c de-acum e refcut aa c nu mai avea nici un rost s
stea.Au plecat cam dup ora opt cum ziceam.mi nchipui c Isobel a vrut s treac
nti pe acas nainte de a merge la clinic.
Rafe se ngrozi cnd i ddu seama de dezamgirea cumplit care l cuprinsese la
primirea vetii.Se simea pierdut,trdat,abandonat,sfiat de chinurile interioare ale
amrciunii i trdrii.Dumnezeule,sigur tia c el va vrea s-o vad n dimineaa
asta.Sigur i dduse seama ce va simi el cnd nu o va mai gsi la castel.Mcar s fi
putut sta de vorb Sau poate prin asta voia s-i spun ct de puin nsemnase pentru ea
noaptea ce trecuse?
Pari...surprins,observ Clare,iar Rafe se ntreb dac pe faa lui se citea deruta total
din sufletul lui
Cum? ntreb el.Cum au plecat? Le-ai vzut cnd s-au dus?Clare l privi cu o
maliiozitate amuzat.
Au luat Shogun-ul,rspunse ea.Parc tu i-1 mprumutasei lui Isobel,nu? a dug ea
nevinovat.De fapt,s-a dus i Lucas cu ele.Ca s-o ajute pe Isobel,cu fata ei,i s aduc

maina napoi.Rafe njur,cu voce joas,dar cu ciud i,judecnd dupa expresia de pe


faa Clarei,tia exact ce era n sufletul lui Se pare c i plcea s-1 vad aa tulburat
i,dup ct o ironizase el n trecut,n-o putea nvinui prea mult pentru rutatea de acum
fat de el
Da neleg,zise el atunci,revenindu-i oarecum i iei din camer cu destul
demnitate,se gndi el n timp ce nchidea ua.
A,nu vrei ceva de mncare?o auzi pe Clare strignd n urma lui i,dei tentaia de
a-i vrsa suprarea asupra ei era mare,Rafe i nbui pornirea.
CAPITOLUL 13
Isobel spla farfuriile dup micul dejun cnd auzi o btaie la u.
Contient c sngele i pulsa n urechi,semn c inima i btea nepermis de tare,sttu
cteva clipe n cumpn,tiind c trebuie s rspund i totui disperat n dorina de a
putea evita acest lucru.
Cory era nc n pat.i dusese acolo micul dejun acum o jumtate de or,spunndu-i
ns c dac vrea poate s se i scoale.Casa era cald i atmosfera plcut i bnuia c
fata ei prefera s-i petreac ziua uitndu-se la televizor dect zcnd n pat.Asta
fcuse i ziua trecut,dup fuga lor precipitat de la castel.i pn cnd Isobel gsea
timp s mearg la Strathmoor i s stea de vorb cu directorul colii,nu avea de gnd
s-o trimit pe fat acolo.n plus,astzi venea i bunica lui Cory.Doamna Jacobson va
avea i ea,fr ndoial,cte ceva de zis.
Dar,oricum,nu putea s vin chiar aa de diminea,se gndi Isobel uitndu-se la
ceasul de mn.Abia era ora opt i jumtate i tia din experien c o singur
persoan ar fi putut s vin la ora asta acolo.Trebuia s fie Rafe i,dei i petrecuse
toat ziua trecut ateptnd nerbdtoare s-l vad venind,el se pare c alesese calea
cea mai puin evident.
Trase aer n piept i se terse pe mini cu prosopul de buctrie.Ei bine,tot aveau s se
ntlneasc odat i odat.Trebuia s fie bucuroas c cel puin Cory era nc n pat.i
aa i va fi greu s-l priveasc n ochi,nu mai era nevoie i de curiozitatea nnscut a
lui Cory,pndindu-le orice micare.
Una peste alta,genunchii tot i tremurau cnd se ndrept spre u.Doamne,ce va face?
Ce-i va spune? Ce-i spui unui brbat care i-a ntors pe dos lumea ta stabil i linitit?
El nu ncercase s-i ascund faptul c atracia pentru ea era fizic i nimic mai mult.
Bunule Dumnezeu, tiuse la ce s se atepte. tiuse de la nceput care fusese reacia lui
la moartea soiei.Cerule, tot ce se ntmplase fusese din cauz c ea i pusese la
ndoial calitatea relaiei cu Sarah. Aa c de ce nu-i inuse gura? Doar nu era n firea

ei s jigneasc, s apar ca un monstru.tia asta. Dac ar fi vrut ntr-adevr,s scape de


el,Rafe ar fi lsat-o s plece.
Problema era c ea se artase total neexpenmentat n noaptea aceea.Neexperimentat
n mai multe privine recunoscu ea,amintindu-i ignorana ei n legtur cu nevoile
propriului ei corp.Dar anii petrecui cu Edward nu o pregtiser pentru nici un fel de
relaie sexual adevrat.Se gndise ntotdeauna c avusese o csnicie reuit i fusese
ntr-adevr,dar mai mult pentru c ea nu tiuse ce ar fi trebuit s atepte.
Crescut fr mam,nici chiar discuiile secrete de la coal nu i lsaser o impresie
prea puternic i,n multe privine Edward nu fcuse dect s ia locul tatlui ei n
ocaziile nu prea regulate cnd el cuta satisfacerea nevoilor fizice,o fcea repede i
neimplicndu-se emoional,iar Isobel,n ignorana ei,presupunea c era vorba de
propriile lipsuri mai degrab dect de neputina lui.
i n plus,n anii aceia ai csniciei,cnd ar fi putut s pun la ndoial acea
convingere,o avusese pe Cory i asta i fusese adevrata bucurie.Fusese,e drept,total
nepregtit pentru a crete un copil i,cu ajutorul doamnei Jacobson,ajunsese s cread
c nici nu e n stare s se descurce. De aceea, ce s-a ntmplat acum dou nopi fusese
att de zguduitor pentru ea, nct se grbise s prseasc a doua zi castelul, nainte
chiar ca Rafe s se trezeasc. Nu avusese nevoie de sugestiile insinuante ale Clarei c
abuzase destul de ospitalitate. Ea nsi voise s plece ct mai repede. Voise s uite.
i spusese c are nevoie de timp, s i pun ordine n gnduri, n sentimente, s-i
revin nainte de a da din nou ochii cu Rafe. Ceea ce pentru el nsemnase pur i simplu
o descrcare senzorial, pentru c nsemnase mult mai mult i trebuia s se
gndeasc n linite la ce i se ntmplase. Avea nevoie de timp; s fie singur cu ea
nsi o vreme, astfel c atunci cnd l va ntlni din nou s poat s-1 priveasc n
ochi i s-i vorbeasc. Cteva ore, se gndise n timp ce Clare aranja cu oferul s o
duc acas i s aduc maina napoi erau de ajuns.Cteva ore. Dar acum se vedea,
douzeci i patru de ore mai trziu, nc incapabil de a-i oferi o explicaie coerent
pentru fuga ei de la castel.
Bineneles, se ateptase ca el s nu se mpace cu ideea.i se mira c i luase att de
mult timp ca s protesteze i s o caute, Rafe nu era omul care s aib prea mult
rbdare, tia asta.i i va cere o explicaie. Mcar de ar fi putut i ea s afieze aceeai
indiferen pe care Rafe o folosea ca pe un mod de aprare cu atta uurin.
Dar n-ai de gnd s deschizi ua, mam? Vocea lui Cory o readuse brusc pe Isobel
pe pmnt.n timp ce ea retria momentele fierbini din noaptea petrecut n patul lui
Rafe,Cory ieise din patul ei i sttea acum lng ea.Nu se mbrcase, era nc n
cma de noapte.Dar ochii erau mari i strluceau de nerbdare, iar Isobel se ntreb
dac nu cumva vizitatorul btuse de mai multe ori n timp ce ea visa cu ochii deschii.

A, eu... i zise Isobel mucnau-i buzele, iar faa lu o figur ngrijorat.


Ce-i cu tine? ntreb ea mai mult curioas, ncruntnd din sprncene. Hei, nu cumva
ai plns?
Nu! spuse Isobel acum indignat, dar cnd i trecu o mn pe obraz vzu c era
umed. Mi-a intrat ceva n ochi, atta tot, mini ea, ngrozit c o putea face cu atta
snge rece. ... de ce nu te duci napoi n pat, scumpa mea? Oricine ar fi cred c nu
vrei s te vad n cma de noapte.
i de ce nu? ddu Cory din umeri, hotrt s nu se mite din loc. Probabil c e
domnul Webster, a zis c vine n vreo dou zile s m vad. Nu-i aminteti?
A, a, da! zise Isobel cu vdit uurare, i toat nelinitea i dispru ca prin farmec.
Da, sigur, am i uitat. Se grbi ctre u.
Probabil c ai dreptate. zise ca. Vai de mine sper c nu-i nchipuie c l-am pus
intenionat s atepte
i de ce i-ar nchipui? spuse Cory privind-o atent pe mama ei. Doar nu i-e fric de
el, mam?Isobel i arunc peste umr fetei sale o privire nelinitit i-apoi scoase
lanul i descuie ua. Nu voia s se gndeasc acum la ce se referise Cory cu remarca
asta obscur, dar cnd deschidea ua toate ndoielile anterioare i revenir brusc.
mi pare ru... ncepu ea, gata s-i ofere doctorului Webster o scuz politicoas
pentru c-1 fcuse s piard timp, dar vzu c i greise socotelile. De cum aps pe
clan o mn puternic trase ua n lturi i n prag se ivi o femeie n vrst, cu o
statur masiv i impuntoare, trsturi puin masculinizate i prul negru mpnzit dc
fire argintii. Pi fr s spun nimic peste prag i la vederea lui Cory, i desfcu larg
braele i se ndrept spre ea s o ia n brae la pieptul generos,nu nainte de a arunca
un comentariu mormit la adresa femeilor neputincioase care nu-s n stare s fie mame
Bunic! strig ncntat Cory,iar Isobel trebui s mearg s ridice valiza lsat pe
treapta de la intrare i s nchid ua Ca de obicei,Ruth Jacobson se prefcea c nu
cunoate regulile politeii i bunului sim. Pe de alt parte,Isobel o rugase s atepte
pn azi,ceea ce femeia chiar fcuse,dar se vede c luase trenul din Fort Wiluam cu o
zi n urm,ca s poat ajunge aici ct putea de repede. Aa c era de mirare c nu
ajunsese chiar la micul dejun,gndi Isobel enervat.Probabil c trebuia s-i fie
recunoasctoare pentru asta.
Ah, ce m bucur c te vd, drgua de tine, se miorlia acum doamna Jacobson,
ignornd-o total pe Isobel. Mi-am fcut attea griji pentru tine, Cory. N-am zis eu c o
s-i par ru mamei tale c te-a adus ntr-un loc att de pierdut n spaiu?
Dar nu-i chiar aa de ru aici, protest Cory, uitndu-se peste umrul bunicii sale
nspre mama ei cu o privire aproape defensiv. i nu-i vina mamei c am czut eu n
lac!

Ai czut n lac! strig doamna Jacobson strngnd-o mai tare la piept. Doamne, mi
pierd nti biatul, unicul biat, iar acum aud c nepoata mea aproape c a murit de oc
termic! Nici nu m mir c n-a rmas din mine o umbr a celei care am fost! Cory se
eliber din braele ei.
Nu exagera,bunic,i strig ea rznd.O s ncep s-mi fac probleme doar n ziua n
care n-o s-i mai plac s mnnci.
Cory!Isobel se vzu nevoit s intervin i asta pru s-i aminteasc femeii c nu-i
salutase nora,aa c se ntoarse spre ea.
Ei,nu conteaz,zise ea gesticulnd larg Are dreptate Nu am slbit nici un
kilogram,dimpotriv,m tot ngra.Cnd sunt ngrijorat mnnc,aa c am mncat
ntr-una de cnd i-a venit ideea asta absurd s-mi duci nepoata departe de cas i de
familie.Isobel oft.
Asta e casa lui Cory acum,rspunse ea cu hotrre,ncercnd s nu pun la inim
atitudinea soacrei sale. i familia ei suntem amndou,nu doar dumneata.
Ruth pufni pe nas,nervoas:
Poi s mai afirmi aa ceva,acum c era ct pe-aici s o pierzi?
Isobel simi c ncepe s tremure.
Nu s-a pierdut nimeni.Cory a avut un accident i cu asta gata! N-a fost vina mea.
Femeia fcu un gest de nencredere
i ce s-a ntmplat de fapt? Cum a ajuns s cad n ap? ntreb ea,refuznd s
foloseasc,cuvntul lac Tu unde erai cnd s-a ntmplat?
La servici.
La servici? zise doamna Jacobson ntorcndu-se iar ctre Cory i lund-o protector
de dup umeri. i poi s-mi spui asta i s susii c nu-i vina ta?
Da, zise Isobel privindu-i fata cu neajutorare n ochi. Am... am crezut c era la
coal.
La coal!
Da, bunic, aa e, zise Cory ndeprtndu-se de ea din nou, dar de data asta cu o
urm de iritare pe fa. Mama credea c sunt la coal, dar eu nu m dusesem, zise ea
plccndu-i capul. Ursc coala aia! E oribil!
Cory!!Isobel protestase mai mult din reflex, dar far efect n faa privirii
triumftoare a doamnei Jacobson. Ca de obicei, mama lui Edward era fericit cnd
putea s le nvrjbeasc pe cele dou, iar faptul c lui Cory nu-i plcea la Strathmoor
era exact scnteia de care avea nevoie.
Ar trebui s o lai s stea la mine, declar Ruth acum, trgnd-o pe Cory dup ea i
aezndu-se amndou pe sofa. Ar fi foarte mulumit la coala Lady Eleanor. Asta

voiam demult s-i spun. Edward ar fi fost de aceeai prere. i, zise ea strngnd-o pe
dup umeri pe Cory, asta vrei i tu, scumpo, aa e?
Doar btaia neateptat la u mpiedic discuia s devin ceart n toat
regula.ntreruperea i ddu timp lui Isobel s adune argumente.Schimbul de replici cu
mama lui Edward ntotdeauna o punea n dezavantaj,n primul rnd fiindc,spre
deosebire de Ruth,ei nu-i plcea s rneasc pe nimeni.
Scuzai-m,zise ea i,lsndu-le pe cele dou s se consoleze una pe alta,se duse s
deschid.Era Rafe.Pentru,o clip,apariia lui o fcu s-i piar glasul.Fusese sigur c
de data asta va fi domnul Webster,iar acum vechile gnduri i reveneau mai vii ca
niciodat,nct simi c nu-i n stare nici s se mai mite.Dintre toi cei care ar fi putut
fi acum la u,el era cel pe care spera s nu-l vad i i putea imagina reacia lui Ruth
cnd Cory i va spune cine e.
Bun.Salutul lui Rafe era tulburtor de familiar,iar Isobel trebui s-i suprime
impulsul fizic de a se arunca n braele lui.n ciuda raiunii era un impuls mult prea
puternic i se dispreuia pentru c-1 simea.Dar n situaia de fa prea cineva pe care
se putea bizui n conflictele care-i ntunecau linitea.
Dar nu i spuse ea ndrjit.Oricare ar fi motivul pentru care e aici, nu venise s i
ofere ajutorul.Poate l mpinsese curiozitatea i nevoia de a-i liniti contiina,alte
motive nu putea s aib. Poate voia s-i mulumeasc pentru c-i fusese alturi cnd
avusese nevoie de o femeie.Acum i era clar c ceea ce mpriser nu nsemnase la fel
de mult pentru el,altfel ar fi venit s o caute nc din ziua trecut,s se asigure c
noaptea aceea nu fusese ceva de moment.
Bun,reui s-i rspund n sfrit,contient c acum Cory i doamna Jacobson le
ascultau fiecare cuvinel.Voiai ceva?Rafe clipi derutat i n ochii lui se ghici o nuan
de anxietate adnc.Apoi,cu un tremur uor al buzelor,nclin din cap.
Voiam s te vd.
Chiar? spuse Isobel umezindu-i buzele uscate i uitndu-se cam nelinitit peste
umr.Nu pot s-mi nchipui de ce.
Nu poi,nu? spuse Rafe cu o enervare clar n voce,iar ea sper s nu-i dea prin cap
s spun ceva interpretabil pentru cine avea urechi s aud.Pot s intru?
E Rafe,o auzi Isobel pe Cory explicndu-i bunicii ei.tii.Rafe e contele,adug ea
cu o nuan de mndrie n glas.Spune-i s intre mam,strig ea Vreau s i-1 prezint
bunicii.
Eu..Isobel tia c nu putea s o refuze pe Cory.Pe lng aceasta,asta era casa lui,i
spuse acum cu amrciune.Putea s-l opreasc s intre?
Pi intr,accept ea n cele din urm,fcndu-i loc.Mama lui Edward e aici.

A!Expresia de pe faa lui Rafe se calm i Isobel se gndi c el i nchipuia c din


cauza aceasta avusese ea ezitri.Doamne, putea oare brbatul sta s fie att de
insensibil? se ntreb ea nevenindu-i s cread. Chiar i nchipuia c puteau trece
peste ce se ntmplase i s continue ca nainte?
Dup ce puse lanul, observ c fiica ei fcuse deja prezentrile. Isobel ar fi vrut s-i
poat lua haina i poeta i s-i lase pe toi trei s se descurce far ea.Oricum trebuia
s plece la serviciu. Rafe nu se putea s nu tie asta; Oare chiar de asta venise?
neleg c dumitale trebuie s-i mulumesc pentru c nepoata mea mai triete,
spuse doamna Jacobson dup ce avuseser loc prezentrile, iar Rafe se mulumi s
zmbeasc vag.
A fost o pur ntmplare, v asigur, zise el, observnd din priviri c Isobel sttea
nehotrt n u. Ai venit azi noapte? ntreb el ridicnd o sprncean.
Nu,azi diminea,rspunse Ruth,cu atenia mprit ntre noul venit i nora ei.Cum
am auzit de accidentul lui Cory,am luat primul tren de Glasgow.
Rafe m-a crat n brae pn la castel,povesti Cory,vznd c nu mai e luat n
seam.Apoi i-a mprumutat mamei o main ca s poat s m viziteze.
Chiar aa? rspunse doamna Jacobson cu insinuare n glas,iar Isobel njur n
gnd.Dar nu i se pare c vobeti puin cam nepoliticos,drag? Nu cred c domnul
conte i-a dat permisiunea s-i spui......Rafe.i arunc lui Rafe o privire
complice,zmbind,dar i de data aceasta Cory avea chef s se contrazic.
Aa-i spune i mama,zise ea,uitndu-se ctre Isobel ca pentru a-i cere aprobarea.i
nu-l deranjeaz,nu-i aa,Rafe?
Nu n mod special,rspunse el,nainte ca Isobel s-i gseasc cuvintele s dea un
rspuns.Deci,cum o mai duci,Cory? Vd c tot te mai joci de-a oarecele i pisica cu
mama ta.Vd c baia n lac i-a priit,la urma urmei.Cory se umfl n pene,mndr c
devenise centrul ateniei,dar pe doamna Jacobson nu prea s-o amuze deloc rspunsul
lui Rafe.
V e aa de uor s uitai c baia n lac,cum i spunei,putea s-o omoare? exclam
ea suprat.Dac n-ai fi gsit-o,ceea ce a fost o minune,Isobel n-ar mai fi fcut acum
pe deteapta! Nici mcar n-a fost n stare s se asigure c fata a ajuns la coal!
Isobel simi c-i urc sngele n obraji dar,ca i nainte,Rafe i lu libertatea s
rspund el:
A,nu cred c directorul colii din Strahmoor ar fi ncntat dac prinii celor cinci
sute de copii i-ar da telefoane s se asigure c odraslele lor au ajuns acolo unde au
spus c se duc,remarc el sec.Doamna Jacobson se nroi la rndul ei.
Nu asta sugeram eu i cred c tii prea bine,rspunse ea n timp ce Cory se
comporta ntr-un fel de neiertat,pufnind-o rsul.i,dup cum spune chiar ea,nici nu-i

place coala aceea.Iar Isobel ar fi putut cel puin s se asigure c a luat autobuzul.
Cory nu mai e un copil,spuse Rafe la fel de calm,iar Isobel i ddu seama c nu-l
putea lsa la nesfrit s vorbeasc n locul ei,aa c fcu un pas nainte.
Prerea mea e c nu mai are importan cine a fost de vin,Cory se simte bine
acum,spuse ea ncordat,contient de privirea lui Rafe asupra ei.i asta conteaz,nu?
Da,sigur,zise doamna Jacobson trgnd aer n piept.M ntreb ce scuz ai s gseti
dac se ntmpl i a doua oar aa ceva.Isobel tresri.
Nu se mai ntmpl.
Nu,nu se mai ntmpl,zise doamna Jacobson ridicndu-se masiv n picioare,ca i
cum efortul celorlali de a se uita n sus la ea o punea n avantaj.Pentru c o iau pe
Cory cu mine napoi la Londra,unde e locul ei.Poate s nceap s mearg la colegiul
Lady Eleanor chiar i la mijlocul trimestrului.Dac tu insiti s stai...la coada
lacului,asta e treaba ta.Pe Cory n-o mai obligi s sufere pentru ideile tale.
Stai puin,ncepu Isobel nfierbntat.
Da,cred c asta e o idee bun.Aprobarea neateptat a lui Rafe fa de spusele
femeii o fcu pentru cteva clipe s rmn far glas. Faptul c i lua dreptul s-i
spun prerea era stnjenitor n sine pentru Isobel. Iar faptul c i lua partea soacrei
sale era chiar prea de tot.
Poftim?! strig ea, n timp ce doamna Jacobson nu-i mai ncpea n piele, iar Rafe
i bg minile n buzunarele jachetei de piele, examinnd-o cu privirea, linitit.
Spuneam c, dup mine, ar trebui s o lai s plece.
Asta am neles.
A, zise Rafe aparent jignit. mi pare ru. Credeam, c tu...
Ce n-am neles este cine i d dreptul s-i dai prerea, rspunse Isobel furioas.
Cory e fata mea. A mea! Eu hotrsc unde locuiete i cu cine!
Credeam doar...
Nu-mi pas ce credeai!Isobel l fulger cu privirea,contient c era n pericol s-i
dea fru liber sentimentelor i s-i trag o palm peste fa att de plin de
nonalan.i venea s se repead asupra lui i s-l loveasc cu pumnii.Cum ndrznea
s-i fac una ca asta?Cum ndrznea s sugereze c lui Cory i-ar fi mai bine fr ea?
Dar apoi i ddu seama c disputa lor nu trecuse neobservat,n sensul c se vzuse
foarte bine ct de familiar i vorbea ea cuiva cruia ar fi trebuit s-i arate respect i
curtoazie.Doamne,putea s-i nchipuie care ar fi fost reacia lui Ruth dac ea l-ar fi
plmuit pe Rafe.i aa nelesese c situaia era cam ciudat.Nu mai lipsea dect un
astfel de gest ca s-i fi confirmat suspiciunile.
Dac v mai intereseaz i prerea mea n toat afacerea,cred c acum ar fi cazul s
m ascultai i pe mine,zise Cory deodat de pe sofa,ridicndu-i genunchii i

cuprinzndu-i cu braele.S tii,mam,c nu m-a supra s plec la Londra.N-ai nevoie


de mine aici.Iar bunica i aa st singur.
i eu sunt singur,protest Isobel n gnd,ns se temea ca aceast remarc s nu-i
inspire i alt comentariu fetei sale.Tot ce mai lipsea era ca soacra ei s-i nchipuie c
ea avea relaii intime cu Rafe i n-ar mai fi avut pace cu ea.Cum se numea o femeie ca
ea? O mam denaturat? Da,asta era.tia c mama lui Edward n-ar fi ezitat s apeleze
la lege dac i-ar fi dat prin cap s o cear n custodie pe nepoata sa.
Ei...o s vorbim noi,spuse ea lui Cory i aruncndu-i o privire frustrat lui Rafe.Dar
nu acum.Trebuie...trebuie s merg la lucru.Am s ntrzii,mai zise ea uitndu-se la
ceas,dar nereuind s nregistreze ora.
Te duc eu,zise Rafe imediat i dei gndul de a sta cu el n main dup ceea ce
fcuse n aceast diminea o fcea s se cutremure,nu prea avea cum s protesteze.
Bine,dac vrei,zise ea nvins,trecnd pe lng el i intrnd n buctrie,cutnd
derutat nici ea nu tia ce.
i fac eu ceva de mncare bunicii,se oferi Cory venind dup ea,dar Isobel simea c
nici lng fiica ei nu poate s stea n momentul acela.
tii unde gseti ce-i trebuie,ngim ea i,apucndu-i cu o mn haina i cu
cealalt poet,se ntoarse n sufragerie Apoi trgnd aer n piept s-i vin n fire mai
spuse:
Ne vedem mai trziu....,doamn Ruth.Cory v va pregti ceva de mncare.
Afar aerul era tios i aspru,mirosind a frunze arse.Nu erau dect vreo cinci minute
de mers pe jos pn la clinic,iar acum c ajunsese afar unde nu mai putea fi auzit
Isobel nu mai avea motive s-i ascund reaciile
Merg pe jos,zise ea ridicndu-i gulerul pardesiului i pregtindu-se s i fac ce
spusese,ns Rafe o apuc de mn.
Ba nu mergi pe jos,spuse el,cu o voce din care pierise orice,urm de nelegere.
Vreau s stm de vorb i nici nu m gndesc s amn treaba asta. Isobel l privi cu
ostilitate
Nu crezi c ai spus ce-ai avut de spus?
Nu tocmai,spuse Rafe sumbru,trgnd-o dup el. Range Rover-ul parcat mai
departe i fiindc s-ar fi putut totui s fie privii din cas,Isobel l ls s deschid
portiera i intr n main. Dar i strnse picioarele i, cnd el nconjur prin fa i
intr prin dreapta, se asigur c distana dintre ei era ct se putea de mare.
Rafe nu fcu nici o remarc n legtur cu micarea ei, dei poate c observase. Se
mulumi s ntoarc cheia i s apese pe accelerator. Range Rover-ul porni uor pe
panta nu prea abrupt, dup ce lsase un tractor s treac n sens opus, iar oferul fcu

un gest prietenos cu mna, apoi prinseser vitez i ajunser n strada principal,


trecnd n goan pe lng clinica doctorului Webster.Isobel protest imediat:
Oprete maina! strig ea, bjbind s deschid portiera. Dar aceasta era ncuiat,
ceea ce probabil c nu avea mare importan de vreme ce i aa nu putea s sar din
main, i spuse tensionat. De acum viteza depise treizeci de mile pe or.
Linitete-te,spuse Rafe pierzndu-i rbdarea.Nu m-am gndit s te rpesc.M
gndeam doar c avem de vorbit lucruri care nu intereseaz i alte persoane.Sau poate
vrei s afle i pacienii lui Webster de certurile dintre noi?
Nu m-a fi mirat dac asta ar fi fost chiar n intenia ta,replic ea nciudat,tiind c
era pe punctul de a izbucni n lacrimi.Acum nu-i ajungea c-i distrusese precara linite
pe care i-o gsise,acum amenina s-i influeneze i relaiile cu fata ei.
Foarte bine.Plin de nervi,Rafe aps brusc pe frn,iar Range Rover-ul se opri
imediat.Nu erau n faa clinicii,dar nici din sat nu ieiser nc,iar o femeie trecu pe
lng ei uitndu-se nuntru cu ochi cercettori.
Vorbim aici,zise el oprind motorul i sprijinindu-se cu minile pe vorbim.Propun s
discutm nti problema lui Cory.Eti furioas c am spus c sunt i eu de prere s
plece cu bunica sa...
Cum naiba s nu fiu? zise Isobel cu vocea tremurnd ns plin de o indignare
ndreptit.Cum poi s intervii ntre mine i Cory?Nu tii nimic despre relaia dintre
noi.
Ce tiu este c fata asta nu se simte bine aici.tiu c nu e fericit la coal i c mai
mult lipsete dect se duce.
Cine i-a spus asta? Rafe ddu din umeri:
Are vreo importan?
Cum s nu aib? Ce,de-acum ne i spionezi?
Of,Isobel!Rafe i trecu degetele lungi pun pr i,n ciuda circumstanelor,Isobel nu
putea s nu-i aduc aminte ce simise cnd atinsese ea nsi acele uvie nesupuse.
Poate nu tii,dar fac i cu parte ntr-un fel din conducerea colii din Strathmoor i nu
mi-a fost greu s aflu ce se petrece.
i presupun c domnul Dougall i-e i prieten!
Cine,directorul? Nu,nu n mod special.De fapt,cred c e cam btut n cap,dar asta nu
nseamn c sunt de acord cu purtarea lui Cory.
A,cum ai putea s fii?
Isobel,oft Rafe.De ce te pori ca i cum i-a fi duman? Nu i sunt,s tii.
Cu prieteni ca tine,mai bine m lipsesc.
i nu te ncpna s-mi tot ntorci vorba.Tot ce vreau e s te ajut i nu cred c
fornd-o pe Cory s mearg la Strathmoor mpotriva voinei ei i rezolvi problemele.

Las-o s stea la bunica ei o vreme.Dup cum o vd eu pe btrn,nu cred s reziste


mult.
Nu m intereseaz ce crezi,spuse Isobel privindu-l cu lacrimi n ochi.De nu te-a fi
ntlnit niciodat! Mcar acum las-m s triesc linitit.Rafe mri,nervos.
Nu crezi nici tu ce spui.Se ntoarse apoi i o cuprinse cu un bra pe dup umeri.i
trecu uor degetele prin prul ei lung strns n coad,iar ea simi un fior cuprinznd-o
far s vrea.
tii doar de ce m aflu aici,zise el.N-o lsa pe Cory s se aeze ntre noi.Doar nu
crezi c dup noaptea pe care am avut-o am s evit s te mai vd?Isobel se scutur de
sub mngierea minii lui,ntorcndu-i faa dezgustat spre el.
M gndeam c exact asta vrei, spuse ea dispreuitoare. Ai obinut ce ai vrut, acum
las-m n pace! Nu vreau s te mai vd!
CAPITOLUL 14
Vinerea Isobel avea ntotdeauna zi scurt. Fiindc de multe ori venea i smbta la
lucru, doctorul Webster i ddea o jumtate de zi liber. Ar fi putut s cear plata
pentru ziua n plus, dar a preferat timpul liber. Aa se putea duce la Strathmoor dac
voia sau putea s mai trebluiasc prin cas.
La nceput, n timpul petrecut acas se simise incredibil de singur. Chiar dac i
spunea c dac Cory ar fi fost la Strathmoor, tot singur s-ar fi simit, sentimentul nu i
disprea. Nimic n-o putea face s uite c fata ei nu era la coala local. Era la sute de
mile distan, la Londra i numai dac nu se rzgndea ea nsi i se ntorcea acolo ar
trece sptmni, luni chiar, pn s o vad din nou.
Perspectiva era nfiortoare i tia c doamna Jacobson spera ca pn la urm s-i dea
ei dreptate. Mai devreme sau mai trziu,susinea ea,Isobel va renuna la ideile sale
nebuneti i se va ntoarce la Londra,la casa din St.John's Wood i la protecia
sufocant a soacrei sale.
i se gndea c aa se va i ntmpla.Cu toate c planurile sale de viitor erau aici,o
iubea prea mult pe Cory ca s se despart de ea att de curnd.Era doar o chestiune de
timp acum s i semneze demisia,resemnat.
Faptul c o lsase pe Cory s plece cu bunica ei nc o mai contraria i acum.Niciodat
nu i trecuse prin cap c va lua o asemenea decizie.Dar fusese dorina lui Cory i
dorina soacrei ei.Iar dup intervenia de neiertat a lui Rafe balana se nclinase
definitiv n defavoarea ei.
n plus perspectiva de a o trimite pe Cory napoi la coala din Strathmoor nu era foarte
promitoare.Faptul c descoperise c fata ei i petrecea timpul mai mult pe afar
dect n clas o dusese la disperare.N-avea cum s o duc ea nsi la coala,ca s se

asigure c acolo ajungea.i,Doamne ferete,erau lucruri mult mai ngrozitoare dect o


baie n lac care i se putea ntmpla unei adolescente.Cum ar mai fi avut vreodat
linite dac fata ei ar fi fost rpit,violat sau i mai ru'?
n asemenea mprejurri,colegiul Lady Eleanor fusese o posibilitate mai atrgtoare.
Cel puin pn putea s strng destui bani ca s poat gsi o soluie mai bun.De
aceea acceptase pn la urm propunerea soacrei sale i o lsase pe Cory s plece la
Londra.Acceptase aceasta de vreme ce,n momentul de fa,soacra ei putea face mai
multe pentru Cory dect putea ea nsi s fac.
Asta nu recunoscuse ns n faa nimnui,ci doar ei nsi.i n special nu n faa lui
Rafe Lindsay,i ddu ea seama acum,n timp ce ieea din clinic n acea vineri la
prnz, la o lun dup evenimentele care nsemnaser att chin pentru ea.Oricte scuze
putea s-i gseasc,nu-i va ierta niciodat faptul c i cedase doamnei Jacobson.
Chiar tiind ct de mult nsemna fata ei pentru ea,acceptase ns o ndeprtare de ea.
Bineneles,Rafe n-o crezuse cnd i spusese c nu vrea s-l mai vad niciodat.n
zilele care urmar plecrii lui Cory la Londra,el venise de mai multe ori acas la
ea,aprnd din senin la cele mai neobinuite ore din zi i din noapte,hotrt s o
conving s-i schimbe decizia.Fcuse tot posibilul,dar far rezultat.Isobel refuzase
s-l asculte i doar acum,cnd durerea despririi de Cory se mai risipise,ncepu s
ntrezreasc o semnificaie mai profund a sentimentului de pierdere a ceva drag.
Dar asta era absurd,ridicol,se gndi cu ndrtnicie,nevrnd s-i permit ca amintirea
celeilalte trdri s-i retrezeasc sentimente pe care le voia demult uitate.Era mai bine
s nu-i mai readuc n memorie cele ntmplate ntre ea i Rafe.Avea sentimentul c
dac i-ar fi dat fru liber acelei slbiciuni ar putea dezveli o ran ce nu se va mai
putea vindeca.Iar el nu mai continuase s o caute.Se sturase curnd de ncpnarea
ei i acum se mplineau cteva sptmni de cnd nu-l mai vzuse deloc.Se gndise c
probabil e plecat pe undeva dar nici nu-i trecea prin cap s-i ntrebe pe Websteri
despre asta. Pe lng asta, nu o mai interesa ctui de puin, i spunea hotrt. i n
ciuda unei temeri de moment c nu era aa, era convins c acea noapte petrecut
mpreun nu lsase urmriri nedorite. Dei de mult vreme nu mai luase pastile
mpotriva sarcinii, nu avea nici un semn c ar atepta un copil.N-avea de ce s se
ngrijoreze.Dar,i exista aici un mare dar,o fcea,totui.Adic avea o anume
ngrijorare,care cretea,odat cu trecerea zilelor.i nu n legtura cu Rafe,i ddea ea
asigurri,n momente mai puin tensionate.El nu avea nevoie de cineva s-i fac grji
pentru el.Grijile veneau din felul n care se purtase ea cu el.i ct de uor i venise s l
condamne pentru ceva care de fapt nu se ntmplase din vina lui.
De aceea avea acum acel sentiment de gol interior de cte ori se gndea la el,i ddu
seama n cele din urm.De aceea se trezea n fiecare diminea cu o senzaie de

tensiune,ca i cum o ameninare plutea deasupra capului ei.Nu era doar faptul c i era
dor de Cory.i era dor i de Rafe.nvinuindu-1 pentru propriile greeli,dduse cu
piciorul prieteniei lui.
Civa stropi de ploaie i atinser faa n timp ce se ntorcea acas.Era frig i avea o
bnuial c burnia se va transforma n ninsoare peste noapte.Era clar c aici,n partea
muntoas a Scoiei,era mult mai frig dect la Londra.Oamenii de prin partea locului
prevesteau deja o iarn grea.
Bothwell nu era n locul obinuit pe pervazul din buctrie cnd ajunse n spatele
casei.Asta o surprinse.Pisica o atepta ntotdeauna,nerbdtoare s-i primeasc poria
de lapte pe care i-o ddea ntotdeauna.Spera s nu i se fi ntmplat nimic.Nu tia ce ar
fi fcut dac ar fi disprut acum i ea.i scoase cheile dar,nainte de a o alege pe cea
potrivit,ua se deschise.Spre marea ei mirare,era chiar Cory,privind-o nerbdtoare,
iar Bothwell i se ncurca la picioare,cu coada n sus.
Bun,mam,spuse Cory cu vocea ciudat de rguit ca i cum ar fi fost rcit,sau
poate c plnsese.Pun pariu c nu te-ateptai s m gseti acas.
Asta e afirmaia anului,gndi Isobel nmrmurit,strduindu-se s-i pun creierul n
funciune.
Nu.Nu,chiar nu m ateptam,aprob ea,incapabil s emit o judecat coerent n
acel moment.Intr aproape automat pe u i o nchise n urma ei,spijinindu-se apoi de
ea
E...e i bunica ta cu tine? De ce nu m-ai anunat c vii?
N-am putut,spuse Cory n doi peri,bgndu-i minile n buzunarele blugilor,apoi se
uit la mama ei cu o privire tulburat.M bucur mam c te vd.Nici nu tii ct m
bucur! i-a fost dor de mine?Era tipic pentru Cory s pun aa o ntrebare,se gndi
Isobel nc incapabil s reacioneze,apoi trecu pe lng Cory i se ncrunt,privind
camera goal.
Dar bunica unde-i? ntreb n loc s rspund.Ai dormit n alt parte azi noapte? De
ce nu mi-ai dat telefon?
N-am putut,zise Cory mucndu-i buza de jos.Bunica nu-i cu mine.
Cum?! spuse Isobel ncepnd n sfrit s neleag ceva,dei o cuprinse spaima.Dar
ce s-a ntmplat? E bolnav? ntreb ea ncet,ncercnd s gseasc o explicaie
plauzibil pentru prezena lui Cory aici.Doamne,nu i s-o fi ntmplat ceva? tiu c am
mai bodognit-o eu cteodat,dar rul nu i l-am dorit.
Nu,nu,mam.N-a pit nimic,zise Cory repede,iar Isobel nelese c nu minea
Eu...bunica nici nu tie c sunt aici.Isobel se aez pe sptarul unui scaun de lng ea.
Nu se poate! exclam ea ngrozit.

Ba da,spuse Cory,trgndu-i nasul,iar Isobel i imagin c dac plnsese ntradevr,o fcuse de teama reaciei mamei sale.Am...am luat avionul pn la Glasgow
azi diminea.Apoi...,ezit ea un moment,apoi i-am telefonat lui Rafe din Fort William
i a venit i m-a luat.Isobel fcu ochii mari.i dduse telefon lui Rafe.Simea c-i fuge
pmntul de sub picioare i se aez pe scaun de-a binelea.n toate sptmnile astea
de cnd nu-l mai vzuse,nici nu-idduse prin cap c fata ei va pune pur i simplu mna
pe telefon i l va chema aa, pe nepus mas s o aduc n Invercaldy. Dar nti
trebuia s se lmureasc.
Cum... cu ce ai luat biletul de avion? ntreb ea cu glas pierit. Unde crede bunica ta
c eti?
La coal,spuse Cory trgndu-i nasul din nou i se arunc pe un fotoliu din faa lui
Isobel.Doamne,mam,a fost groaznic! Mult mai ru dect la coala din Strathmoor.
Bunica m duce la coal n fiecare diminea i m ia dup-mas Nu m las s ies
din cas,oricum,nu singur.Iar fetele de la colegiu sunt att de plicticoase!
Isobel ncerc s nu dea atenie suprrii lui Cory Cum de nu vzuse pn acum ce
egoist era fata ei? i c se gndea ntotdeauna doar la propria persoan?
i avionul? i aminti ea linitit.Cum ai putut s-i iei bilet de avion?
Cory ls capul n jos.
Am folosit cartea de credit a bunicii.
Ce-ai fcut? zise Isobel ngrozit.
Doar mi-a spus c pot s-o folosesc,exclam Cory pe ton defensiv.A zis c dac
vreau s fac vreo comand de casete sau compact discuri s folosesc cartea ei de
credit!
Casete i discuri nu nseamn an bilet de avion,rspunse scurt mama ei,fcndu-i n
gnd socoteala ct o va costa s dea banii napoi.i ct a costat biletul,exact? Cory i
spuse,vrnd-nevrnd,grbindu-se apoi s-i gseasc i alte scuze pentru ceea ce
fcuse.
Am crezut c-ai s te bucuri c m vezi,spuse ea.Mi-a fost dor de tine,chiar dac nu
m crezi.i de casa asta umed,zise ea privind n jur.Asta e casa mea de...
Cory!
Nu las-m s termin.Vorbesc serios,mam.Bunica m inea aa din scurt,spuse ea
strmbndu-se.Nu-i nchipui ce m punea s fac,de exemplu s spl cada de cte ori
fceam baie.i dac lsam o oset pe jos n camera mea fcea o criza de isterie.
Astea cred c-s exagerri!
Ba nu! zise Cory indignat.Cred c toi btrnii sunt aa.tii,se enerveaz din orice
i nu ies din tabieturile lor.Cred c pentru c-s btrni.Nici nu tii cum am ateptat s
pot s-o terg din casa aia.N-are dect s rmn cu banii ei.Eu prefer s stau cu tine.

Isobel se ridic i se ntoarse cu spatele mai mult ca s nu fie ea vzut dect s n-o
vad pe Cory.Problema era c,n sinea ei,se trezea c-i ine partea fetei sale.tia mai
bine ca oricine ct de imposibil putea s devin mama lui Edward dac-i sttea
cineva mpotriv.
Bineneles,ce fcuse Cory era de neiertat,aa c primul lucru pe care-1 va face va fi
s-i dea telefon soacrei sale s-i spun ce se ntmplase.Bine mcar c nc nu apucase
s vad c fata lipsete.Din cte tia doamna Jacobson,Cory era nc la coal.
i poate c cel mai bun lucru ar fi chiar s o trimit napoi,se gndi ea.S-i in o
predic bun i s-o bage n primul tren.Asta i merita Cory,orice s-ar zice.Cel puin ca
s le dovedeasc tuturor c nu insista s fie totul cum vrea ea,cum crezuser toi.
Dar mai era ceva la mijloc,ceva de care nu se simea mndr,dar era destul de sincer
s recunoasc.Dup cum se purtase mama lui Edward cu fata ei,n nfrngerea soacrei
sale era o dreptate mai presus de raiune.i,orict ar fi greit Cory,i dovedise c nu
putea fi cumprat.De aceea Isobel tiu c n-o va trimite pe fata ei cu primul tren
napoi la King's Cross.Sngele ap nu se face,iar ea o iubea pe Cory mai mult dect
orice pe lune.Cu excepia lui Rafe,auzi undeva o voce micu,ntoarcerea lui Cory
oblignd-o s neleag c sentimentele pentru el nu se schimbaser.El fusese cel
care-i spusese c fata ei se va ntoarce,i aminti acum cu amrciune.Dumnezeule,de
ce nu-l crezuse? oft ea.
i cum...cum ai ajuns la staia de la Fort William?ntreb ea acum,simind nevoia
s-i nbue dezolarea din suflet.Poate c era mai bine s se gndeasc la Rafe doar n
legtur cu ce fcuse pentru fata ei.Nu voia s se gndeasc la modul cum se purtase
ea cu el.
Am luat autobuzul,zise Cory repede,simind se pare fisura n sistemul ofensival al
mamei sale.Aveam i ceva bani la mine.Nite mruni,nu altceva,adug ea,
nroindu-se,vrnd parc s treac peste acest subiect.
Chiar i aa...ncepu Isobel uitndu-se la ceas.
A,da,vrei s zici,cum am ajuns aici att de repede? i ddu seama Cory imediat.Pi
am dormit noaptea asta la o coleg.N-o tii tu.O cheam Virginia Harmon.Nu-i prea
simpatic ea,dar locuiete aproape de Heathrow.Aa chiar mi-a fost uor.I-am spus lui
Ginny,cum i zicem noi,ce am de gnd s fac i m-a ajutat.Aa c am putut s iau
avionul devreme,dimineaa,spre Glasgow.Dup aceea tii i tu ce-am fcut.
Credeam c ai spus c bunica nu te lsa nicieri fr ea.
A,cu Ginny e altceva,oft Cory.Doamna Harmon a fost coleg de coal bunica.Aa
c n-am avut probleme s m lase s dorm o noapte acolo.Isobel scutur din cap.
Deci n-ai minit-o doar pe bunica,ai minit i familia Harmon.

i-am zis,mam,Ginny s-a oferit s m ajute,spuse Cory jucndu-se cu vrful


piciorului pe covor.
Hm...zise Isobel hotrnd c va redeschide altdat subiectul.Deci...pe la ce or ai
ajuns n Fort William?Cory ddu din umeri:
Nu tiu.Pe la unsprezece,bnuiesc.
i de ce i-ai dat lui...Rafe telefon? De ce n-ai luat pur i simplu un taxi pn n
Invercaldy?Cory se aplec n fat,sprijinindu-se cu coatele de genunchi i uitndu-se
pe covor,ca i cum era ceva interesant acolo
Pentru c...pentru c tiam c ai s te nfurii pe mine Isobel nghii n sec:
Ce spui?
Am zis, tiam c ai s te nfurii.Nu pentru c m-am ntors,ci pentru modul n care
am fcut-o,aa,fugind de-acas.
A,neleg.
Ba nu nelegi,spuse Cory uitndu-se la ea pe sub sprncene.Am fcut aa pentru c
aa trebuia s fac.Dac-i spuneam bunicii ceva,gsea ea cum s m conving c n-am
dreptate.i de la ea sigur nu primeam banii de care aveam nevoie.n orice caz,nu atia
ct s m pot ntoarce aici.Vrea s stau cu ea,mam,nu doar acum,ci toat viaa.
Isobel avu o strngere de inim.
Nu...nu vd de de a trebuit totui s-l implici i pe Rafe n toat treaba asta.
Pentru c voiam s stau de vorb cu el,mormi Cory.M gndeam c poate vrea s
vorbeasc el cu tine,dac vrei chiar s tii ce era n capul meu.tiam cnd am plecat c
pe el l interesezi cumva,aa c speram...
Ce vrei s spui? izbucni Isobel nainte ca fata ei s poat ncheia.Cum adic,zise ea
dup un moment,tiai c l interesez?
Vrei s spui c nu tii ce vreau s zic? se uit mustrtor Cory la ea.Ei,mam,nu mai
sunt un copil! Am vzut cum s-a uitat la tine cnd a venit aici ultima oar.Iar n
noaptea cu accidentul,nu eram chiar incontient...L-am vzut cnd te-a srutat.Nu
poi s pretinzi acum c am visat.i Rafe a i recunoscut,de altfel.
Isobel rmase cu gura cscat.
Ce-a fcut Rafe?
A recunoscut,zise Cory ncet,uitndu-se iar la covor.Dar tot n-a vrut s vin s
vorbeasc el pentru mine.A zis c nu vrei s stai de vorb cu el.
Isobel duse mna la frunte,ngrozit.
Cory,s nu-mi spui c l-ai antajat s te ajute ameninndu-l c spui cuiva despre ce
a fost ntre noi?
Nu! strig Cory,ngrozit la rndul ei.Dar tot i-ai pus ntrebri...indiscrete.

Doar pentru c a venit vorba, rspunse Cory repede.Pe cuvntul meu,mam,drept


cine m iei? Doar pentru c tu te-ai ncpnat s uii ce-a fcut pentru mine,nu
nseamn s fac i eu la fel.
N-am uitat! protest Isobel,dndu-i seama c ridicase vocea prea tare i strduinduse s-i suprime indignarea.Nite...ceai,spuse apoi ca pentru ea,scondu-i paltonul.
Trebuie s-mi fac nite ceai,continu,privind din nou ctre fata ei.Dup aceea vreau
s-mi spui exact ce ai vorbit cu...contele.i cnd spun exact,neleg absolut tot ce ai
vorbit,Cory.Nu doar ce crezi c a vrea s aud de la tine.
Deci am luat numrul de telefon al castelului de la centralist,explic acum Cory
dup ctva timp,n timp ce stteau amndou la masa din buctrie.inea cu
amndou minile cana cu ceai pe care i-o dduse mama ei i lsa cldura s o
nvluie.
i nu m-au lsat de la nceput s vorbesc cu Rafe,continu ea.Abia cnd i-au dat
legtura fratelui lui la telefon am reuit s-l conving cine sunt.
i? ntreb Isobel nerbdtoare.
A,sta,adic fratele lui Rafe,mi-ar fi nchis probabil telefonul.Dar Rafe,am senzaia
c a spus c pe fratele lui l cheam Colin i lucrau mpreun n bibliotec,i presupun
c a avut el o bnuial cine-i la telefon i...
i deci ai vorbit cu Rafe,ncerc Isobel s o grbeasc,fr s par prea
nerbdtoare.i cum i-a prut...ce anume a spus?
A zis c vine s m ia,continu Cory nepsatoare.Ce voiai s zic?
Ar fi putut s refuze.Cory ddu din umeri.
Rafe n-ar fi fcut una ca asta.Nu-i el omul,zise ea,iar lui Isobel i trecu prin cap o
veche zical,i anume c din gura copiilor iese adevrul.
Bine,bine zise ea.Deci te-a luat din Fort William.
Da de lng gar,aprob Cory din cap.A venit ntr-un Mercedes imens! spuse ea cu
ochii strlucind.M ateptam s vin cu Range Rover-ul,dar n-a fost aa.
Nu asta m intereseaz,cu ce main a venit,o ntrerupse Isobel,ncercnd s nu-i
mai piard cumptul.Ce-a mai fost dup asta? Te-a adus direct aici?
Pi,am intrat ntr-un expres i am mncat cte un hambruger i am but o Cola
nainte de a pleca,zise Cory ncruntndu-se Prea obosit i cred c i-a prut bine c
l-am mai scos la aer.Acolo mi-a zis c nu crede c te poate influena n vreun fel.A
spus c nici nu vorbeti cu el.
Ei,Cory!
i nu-i aa?
Nu,zise Isobel,dar simi c-i urc sngele n obraji

Bine,el a spus c aa e,zise Cory,privind-o hoete.A zis c-l consideri pe el vinovat


c eu am plecat la bunica.Zicea c a ncercat s-i vorbeasc,dar nici n-ai vrut s-l
asculi.Isobel duse cana cu ceai la gur i sorbi.Nu s-ar fi ateptat n nici un caz ca
Rafe s-i spun lui Cory c ei doi nu-i mai vorbeau.
Dar nu se ateptase nici ca fata ei s-i cear lui ajutorul ca s-o mbuneze pe ea.Acum
ce-i nchipuia oare Rafe? Ce credea despre ea,despre amndou?
E adevrat? insist Cory acum,fr s ia n seam tulburarea mamei sale. C dac e
aa,prerea mea e c trebuie s i ceri scuze.Eu i scrisesem de fapt bunicii nainte s
vin,zicndu-i c vreau s vin s stau la ea,spuse Cory vinovat.tiu c am cam srit
calul,mam,i mi pare ru.M gndisem c poate te convinge bunica s te ntorci.
CAPITOLUL 15
Rafe,scuz-m c i vorbesc n starea n care eti,dar nu vrei s-mi spui i mie ce ai
cutat azi diminea n Fort William?
Rafe i ridic fruntea din pumni i se uit obosit la mama lui.Doamna Invercaldy
intrase n bibliotec s-l caute i dei tia c ar fi fost politicios s se ridice n
picioare,Rafe rmase pe scaun,cu coatele pe birou.
Nu i-a spus Colin? ntreb el,fiindc nu se ndoia c fratele su o informase pe
contes despre telefonul lui Cory.Am fost s o iau de la gar pe fata doamnei
Jacobson.
i s-o aduci n Invercaldy? strnse mama lui din buze.M i mir c te-ai mai ntors
la castel dup asta.Doamna Jacobson...n-a inut s-i arate...recunotina?
Rafe se ntunec la fa iar ea,ca i cum i dduse seama c spusese prea multe
continu grbit:
M rog,ai mai ncercat s-o vezi,nu poi s negi.Colin zice c te-ai dus pe la ea acas
de cteva ori.Chiar m mir c nu te-ai apucat iar de but,c doar aa-i rezolvi de
obicei problemele.Rafe i ls o mn s cad cu zgomot pe birou,iar mama lui se
retrase cu un pas cnd l vzu c se ridic nervos n picioare.
Nu-i scap nimic,mam,aa-i? ntreb el dezgustat.M faci s cred c-i pare chiar
ru c nu m mai simt vinovat pentru moartea lui Sarah.
Nu fi ridicol!
Adic asta e ridicol? i ncrunt Rafe sprncenele negre.N-am pus gura pe butur
de sptmni de zile i o tii foarte bine.i totui nu reziti s nu-i bagi nasul n
treburile mele!Mama lui cltin din cap.
Ti-as fi recunosctoare dac ai renuna la limbajul acesta de mahala Rafe.i nu cred
c m poi nvinui dac sunt suspicioas n legtur cu renunarea ta la butur pentru

c c nici normal nu te-ai purtat,recunoate,n afar de drumul la Fort William,nu te-ai


clintit de la castel.Rafe se ncrunt i mai tare:
Fac ce cred eu c trebuie s fac.
A,sigur! Doar c nu-i mai vizitezi deloc partenerii de afaceri.
Doar am angajai s aib grij de asta,rspunse Rafe neclintit.Iar tu l ai pe Colin s
se ocupe de comisioanele tale,dac Stuart nu-i n stare.Iar eu,treaba mea ce
fac.Acum,dac nu te superi,sunt ocupat.
Femeia aceea e la mijloc,nu-i aa? exclam lady Invercaldy indignat.Doamna
Jacobson parc o cheam.Adic Isobel,dac aa nu-i place.Din cauza ei te-ai fcut
pustnic,bnuiesc.De ce te temi s o mai vezi? Ce i-a fcut? Ce-i cu ea? Rafe privi n
jos,spre birou.
N-ai s m crezi dac-i spun.
Hai,s-auzim.Foarte bine,spuse el privind-o n ochi.Cred c m-am ndrgostit de
ea.Contesa nghe.
Nu vorbeti serios.
i-am spus c n-ai s m crezi.
Dar...ncepu ea,cutnd o justificare pentru protestul ei.O iubeti pe Sarah!
Sarah a murit.
Da,bine.Ai iubit-o pe Sarah,atunci.
Da,am crezut i eu asta.Dar n-am fost niciodat ndrgostit de ea.
Mama lui fcu un gest de enervare.
Bineneles c ai fost.
Nu,spuse Rafe oftnd.tiu c-i vine greu s m crezi,mam,dar motivul pentru care
am fost att de drmat la moartea ei n-a fost doar faptul c am inut la ea.Era pentru
c m nvinuiam pe mine nsumi de moartea ei.M simeam rspunztor.Dac Sarah
n-ar fi fost nsrcinat cu mine poate c acum ar fi trit nc.
Asta-i o copilrie! Rafe se strmb.
Acum vd c suntem i noi de acord n ceva.
Nu vreau s spun c...nu-i adevrat.S tii c te-am observat,Rafe.Am vzut ce
reacii ai avut la nmormntarea ei Erai distrus! Nu ncerca s minimalizezi nite
sentimente doar ca s-i justifici...atracia sexual pentru doamna Jacobson!
Nu minimalizez nimic,spuse Rafe privind-o calm.Sunt ndrgostit de Isobel,mam.
Poate c nu vreau nici eu lucrul acesta,poate nu-mi place c sunt ndrgostit,dar sunt.
i atunci ce ai de gnd s faci? Rafe ridic din umeri.
Poate c n-am s...fac nimic.
Deci nu-i ceva serios,nu? se ag lady Invercaldy de ceea ce spusese el.Ei,Rafe,tiu
c te simi atras de ea.Am vzut din seara aceea cnd ai adus-o la cin.Dar asta nu e

dragoste.Crede-m,tiu ce spun.Dac te-ai fi culcat cu ea,i ddeai i tu seama c e un


foc de paie.
Dar am fcut-o.
Ce-ai fcut? simi mama lui c pierde teren.
M-am culcat cu ea,rspunse Rafe linitit.mi pare ru c te dezamgesc,mam,dar
faptul c am dormit cu ea n-a fcut dect s agraveze lucrurile.
Lady Invercaldy duse o mn la gt,simind c se sufoc.
Doamne,Rafe,doar nu vrei s spui c ai de gnd s te nsori cu ea?
Dar nu spuneai chiar tu c trebuie s-mi fac ordine n via mam? i aminti el,iar ea
fcu un gest dezgustat.
Presupun c...ea gsete toat afacerea foarte amuzant! zise ea cu rutate.Cred c
abia ateapt s-i bat joc de noi!
N-a spune,zise Rafe,pierindu-i deodat orice chef.Contrar prerii tale,mam,Isobel
nu mai vrea s-mi vorbeasc.Am ncercat s-i spun ce simt,dar nici nu vrea s aud.
Contesa se ncrunt.
i de-asta ai...ai devenit inabordabil i retras ca un clugr?
Rafe se aez din nou pe scaun.
Dac-i aa,n-ai de ce s te temi,mam.Aa c fii bun,am de lucru.
Lady Invercaldy i frec minile una de alta.
Rafe,de ce Dumnezeu mi faci una ca asta? Foarte bine,recunosc,n-am fost eu prea
nelegtoare cu tine n trecut,dar tot ce vreau e s te vd fericit.
Oare? zise Rafe privind-o cu tristee i n ochii lui se ghicea scepticismul.Nu avea
grij,mam,nu te nvinuiesc de nimic.i nici n-am de gnd s-mi nec iar,necazul n
butur.Cum spune Isobel,nu dovedesc nimic prin asta,poate doar c sunt un idiot
nenorocit.
Erau trei mile din sat pn la Castelul Invercaldy pedrumul de ar.Pe osea era mai
mult,dar cum Isobel n-avea main,nu era nevoie s-o ia pe acolo.Ar fi putut s
nchirieze un taxi de la domnul Mac Gregor,dar prefera s nu atrag atenia
nimnui.Ea i Cory i aa provocaser destule brfe n sat.Ca locuitori ai aezrii,le
prindea perfect rolul de strine.Zidurile castelului ncepur acum s se arate,drepte i
cenuii,proiectate pe cerul ntunecat de noiembrie.Czuser i civa fulgi de zpad
cu puin nainte i o prevenise pe Cory s nu ias din cas n lipsa ei.Dar dup ce
primise o spuneal de la bunica ei,Cory era de-acum chiar foarte mulumit s nu
fac altceva dect s moie pe canapea.I se luase o piatr de pe inim cnd
convorbirea la telefon se terminase,mai ales c nu fusese nevoit s-i vorbeasc ea
nsi doamnei Jacobson.Adevrul e c aceasta spusese vrute i nevrute la telefon.Nu

fusese nicidecum uurat s afle c nepoata ei era n siguran i,furioas,se plnsese


de faptul c fata era dezordonat,apoi ntrebase ct de curnd i va putea plti Isobel
costul biletului,dei Isobel luase hotrrea s-i strng reducndu-i lui Cory de
buzunar,promisese c va trimite un cec chiar n dup-amiaza aceea.i va trece,se
gndea Isobel,mai ales c nu era prea probabil ca femeia s renun e att de u or la
nepoata ei.i,cine tie,se gndi acum Isobel,poate pn la urm chiar se vor ntoarce
amndou la Londra.Chiar dac cele cinci sute de mile distan fa de Rafe ar fi
probabil o lovitur greu de suportat pentru ea.
Lucas trebluia la garaje.Spla o main n genul celei descrise de Cory.Probabil era
chiar cea cu care Rafe o adusese n dimineaa aceea de la Fort William,i spuse Isobel
bucuroas n primul rnd s vad n sfrit o fa prietenoas Lucas avea s-i spun
unde e Rafe.Voia doar s-i cear scuze i s-i mulumeasc,apoi s plece.
Bun ziua,spuse ea oprindu-se lng ofer,stnjenit,contient c jacheta ei gri de
f i blugii decolorai nu ofereau o imagine prea impuntoare.Este acas...contele?
Lucas deschise gura,dar trecu un timp pn s spun ceva Era un brbat trecut de
patruzeci de ani,gndi Isobel,cu o statur vnjoas de atlet.Dar era un om blnd i bun
i,spre deosebire de doamna Fielding,nu avea aerul acela rece i formal.
Pi unde s fie n alt parte? spuse el acum,dnd drumul buretelui n gleat i
tergndu-i minile de pantaloni Vrei s vorbii cu el?
Dac se poate,recunoscu Isobel dnd din cap i btnd din picioare,nfrigurat.
Ai...putea s-i spunei c-s aici? N-a vrea s...intru,s deranjez pe cineva.
Rnjetul prietenos al lui Lucas i ddu de neles c tie la ce se refer,dar rspunsul lui
nu fu chiar cel la care se atepta:
De ce nu-i spunei chiar dumneavoastr,zise el artnd cu capul spre grajdurile cu
cai.E acolo cu domnul Colin. Se gndea s-i dea una din iepe nepotului Jamie.
A,zise Isobel simind c-i pierde glasul. Bine,atunci poate... Dar n clipa aceea trei
persoane ieir dintr-una din cldiri.Unul din ei trebuie s fie fratele lui Rafe.l
recunoscu mai ales din asemnarea cu biatul lui.Jamie era i el printre cei trei,u or de
distins i vizibil ncntat de ceea ce tocmai se petrecuse nuntru.Dar ochii lui Isobel
se oprir asupra lui Rafe,Rafe care i sfia inima,Rafe care prea acum mbtrnit i
obosit aa cum spusese i Cory,Rafe pe care-1 iubea,i pe care,din nefericire,nu se va
putea opri s-l iubeasc.O vzu imediat i,dei se atepta s o evite,el se scuz imediat
fa de ceilali i porni ncet ctre ea.
Isobel,spuse el i dei tonul era calm i controlat,privirea i era ntunecat i
obosit.Cory...te-ai ntlnit cu Cory? S-a ntmplat ceva?
Isobel nu-i gsea cuvintele.Prea c trecuse att de mult timp de cnd nu-l mai
vzuse,aa c acum simea doar dorina copleitoare de a-i lua minile nmnuate

ntr-ale ei i de a-1 ruga s o ierte.Rafe era mbrcat n pantaloni negri i un palton


negru descheiat,iar nfiarea lui i prea dureros de familiar.Iar senzaia de
intimitate pe care o simise ntotdeauna n prezena lui era i acum vie,ca i cum nimic
ru nu s-ar fi petrecut.
Nu...nu s-a ntmplat nimic,l asigur n cele din urm,evitnd s priveasc acei
tulburtori ochi negri i concentrndu-i atenia asupra umrului lui drept.
n acest fel se uita cumva i n spate,nspre Jamie,fr s vrea.Fratele lui Rafe tia
acum c ea a venit,aa c nu se mai putea ascunde de mama lor,iar aceasta avea s afle
n scurt timp.
Voiam doar...s-i mulumesc pentru...pentru c ai adus-o acas.
Rafe o privi scruttor,cu ochii mici,apoi se uit la Lucas cu nervozitate.
Nu putem vorbi aici,zise el.Vino n cas.Colin i Jamie tocmai plecau.
A,nu,spuse ea gesticulnd cu mna,ntr-o micare defensiv,fiindc lady Invercaldy
n-avea dect s afle,dar asta nu nsemna c e i pregtit s dea ochii cu ea.Nu putem
vorbi aici,afar? ntreb ea.Nu am prea multe s-i spun.
Rafe ezit,privind n jur la fratele i nepotul su care se ndreptau spre castel,Jamie
nefiind prea entuziasmat.
S mergem ntr-unul din grajduri,spuse el i dei ea era contient de privirile cu
subneles ale lui Lucas i nu se simea n largul ei, o apuc pe dup umeri cu o mn
nmnuat.Hai nuntru,e mai cald,zise el.Lucas,vezi s nu ne deranjeze nimeni.
Da,domnule,rspunse oferul,dnd politicos din cap,iar Isobel se vzu nevoit s-l
nsoeasc pe Rafe n mprejmuirea larg,simind privirea acuzatoare a lui Lucas n
spate.Oare ce gndea?se ntreb nelinitit,bucuroas totui c mcar ceilali plecaser.
i la urma urmei,ce mai conta? i aa nu va mai avea ocazia s vin pe aici s dea
ochii cu ei.n grajd era cum spusese Rafe cald i plcut.Civa cai i ntinser gturile
spre ei cnd i vzur apropiindu-se,iar o iap cenuie l apuc pe Rafe cu dinii de
mnec.Isobel zmbi distras pentru moment de ncercarea animalului de a se face
simit iar Rafe scoase un mr din buzunar i l ntinse,lsndu-l s-i mnnce din
palm.
E Moonlight spuse el vznd c o intereseaz,iar ea se apropie i mngie calul pe
bot.A fost a lui Sarah,dar acum i-am dat-o lui Jamie.i-aa n-o mai scoate nimeni la
aer iar el vrea s clreasc i altceva dect poneiul lui.
A,spuse Isobel tresrind,fiindc numele fostei lui soii venise ca un du rece.Pentru
cteva clipe uitase cu totul chiar i de ce venise acolo.i fusese de ajuns c era cu
Rafe,c i simea respiraia i cldura corpului att de aproape.Dar cnd auzi numele
lui Sarah,se trezi brusc la realitate i se ddu instinctiv ntr-o parte.
Voiai s vorbeti cu mine despre Cory?

Rafe o urmase,spre surprinderea ei i dndu-i seama c se cam nghesuise ntr-un


col,la propriu i la figurat Isobel se vzu nevoit s spun ce avea de spus.
Am am venit s-mi cer scuze,spuse ea,bgnd minile n buzunare i sfidndu-1 cu
privirea.Ai avut dreptate,iar eu am greit.Cory s-a ntors,aa cum ai spus tu.Dar de fapt
tii toate astea.mi pare ru c i-a dat btaie de cap azi diminea,i c a pus prea
multe ntrebri.Rafe ddu din umeri,privind-o atent.
Nu m-a deranjat.
Pe mine da,spuse ca ridicnd brbia.Trebuia s-mi dea telefon.
Rafe i scoase mnuile i le ngrmdi n buzunare.
Poate se temea c o vei trimite cu trenul napoi la Londra,suger el linitit.N-ar fi
avut de ales,fiindc tu erai n avantaj fa de ea.
N-a fi fcut aa ceva.
Nu,zise Rafe la fel de calm.M rog,se gndise c poate i voi fi aliat.Nu tia c noi
doi nu ne-am mai vzut.Nu tia c am chiar mai puine anse s-i pledez cauza n faa
ta dect ea nsi.Isobel oft.
Da,mi-a spus.
i-a spus? ntreb el cu o oarecare resemnare.Atunci,presupun c nu mai ai acum
probleme n privina ei.Acum s-a ntors,poi s stai linitit.Sper c n sfrit se va
obinui i ea cu locul acesta.i.ezit el o clip,a putea vorbi eu cu directorul,dac tu
crezi c ajut la ceva.
Nu.Refuzul lui Isobel nu era prea hotrt,iar Rafe sc ncrunt.
Cum vrei.
Nu,adic...ncepu Isobel mucndu-i buzele cu panic,e drgu c te-ai
oferit,dar...dar nu cred c o pot trimite pe Cory napoi la Strathmoor.
Nu? zise Rafe fcnd un pas spre ea din reflex,dar oprindu-se cnd i ddu seama
c n-avea dreptul s cear explicaii.i atunci,oft el,ce va face?
Isobel nu mai suporta privirea lui ptrunztoare.Ls capul n jos,uitndu-se acum la
vrful piciorului cu care fcea semicercuri n praful de pe podeaua grajdului.ntrebarea
e,spuse ea n cele din urm ce voi face eu,fiindc m gndeam s m ntorc la Londra.
Se ls tcerea.O tcere att de intens,nct aproape c devenea audibil.i n
mijlocul ei se auzeau btile propriei inimi, gndi Isobel. i btea att de tare n urechi.
nct era sigur c Rafe n-avea cum s n-o aud, la rndul lui.
Cnd Rafe se mic, Isobel tresri, ns el nu fcu dect s se sprijine cu o mn de
perete, deasupra unei grmezi de paie destinat animalelor. Privirea ei rmase fixat
asupra umerilor lui puternici i a capului cobort n piept i asupra aerului su dureros
de obosit, ca i cum ar fi fost total dobort.

Rafe, spuse ea blnd, temndu-se ca nu cumva s i se fi ntmplat ceva ru, ceva ce


nu voia s-i spun ei, iar el i ridic privirea, sprijinindu-i capul de zidul de
crmid.
Nu pleca,spuse el brusc,rguit.Te rog,nu pleca.Pot s triesc cu gndul c suntem
ca doi strini,atta vreme ct tiu c pot s te vd oricnd dac vreau.Dar dac pleci la
Londra,nu tiu ce sunt n stare s fac.Isobel se cltin o clip,derutat.
Asta e o ameninare?
La naiba,nu,spuse el ncercnd s schieze un zmbet.Cum s te amenin? Doar nu
am nimic cu care s te antajez.n afar de tine...gndi ea.i strnse palmele una lng
alta.
Atunci...ce vrei s spui?
Ei,nu tiu nici eu,spuse el rznd forat.Cred c a putea s fac pn la urm ceea ce
Clare i-a dorit ntotdeauna,s renun la titlu n favoarea lui Colin.Ar jubila dac ar
ajunge contes de Invercaldy,aa Jamie ar rmne automat motenitor.Biatul i-aa o
s primeasc titlul pn la urm.i sunt sigur c mama consider c eu merit mult mai
puin dect Colin s m numesc conte.
i de ce ai face una ca asta?
Poate c simt nevoia s m eliberez. Cine tie? zise el privind din nou n jos. Poate
c v voi veni dup tine. Nu mi-a plcut niciodat Londra, dar asta era nainte.
Dar nu poi s faci asta! zise Isobel nspimntat. Nu-mi pas ce vrea mama ta,
Invercaldy e al tu, e dreptul pe care nu i-1 poate lua nimeni. Nu trebuie s-i dai cu
piciorul. i, oricum,de ce ar fi Jamie motenitorul? Ar trebui s ai i tu pn la urm
un biat.
Dar nu voi avea,chiar dac ar trebui,zise Rafe sec.Dac tu pleci,posibilitatea asta se
reduce la zero,mai spuse el,dndu-i capul pe spate i privind sumbru ctre grinzile din
tavan.M crezi c am sperat s rmi nsrcinat? Dup toi anii tia n care m-am
blestemat c am lsat-o pe Sarah nsrcinat,m-am rugat pur i simplu s ai un copil.
Isobel nghii,ncurcat.
De ce?O privi pe sub gene.
Tu de ce crezi? ntreb,puin iritat.Eti nadins aa imposibil,sau vrei s m vezi
umilindu-m? spuse el strngnd din dini.Foarte bine,am s m umilesc dac asta
vrei.Voiam s aflu de la tine c ai nevoie de mine,s vii s-mi spui c singur nu vrei
s dai natere unui copil.Voiam s-mi spui c m vrei pe mine,spuse el ntunecat,
aproape cu furie.Mcar pe jumtate ct te vreau eu! Isobel nu-i putea crede urechilor.
Dar nu...nu-s nsrcinat,se blbi ea,iar el o privi chinuit.
tiu.

Dar...a putea s fiu,se aventur ea nesigur.Nu m-ar deranja s mai ncercm o


dat.Rafe se repezi spre ea:
Ce-ai spus? Isobel nghii din nou.
Am spus c...Rafe se desprinsese de perete.
La naiba,am auzit foarte bine ce-ai zis,spuse el cu iritare,cutndu-i privirea.Dar
ce-ai vrut s spui prin asta? Ai spus mai nainte c pleci.
Am... n-am tiut c a avea de ales, recunoscu Isobel, ntinznd o mn spre el. Am
crezut c o mai iubeti nc pe Sarah. Doamne,.Rafe, nu m privi aa. Te... te iubesc.
Tot ce vreau e s te vd fericit i... dac nc mai vrei s ai un copil, eu sunt gata s
ncerc.Rafe scoase un sunet necontrolat, mai mult un geamt de frustrare dect de
bucurie.
Cerule! Isobel, murmur el lund-o brutal de umeri n timp ce ea se arunca n
braele lui. Tu nu nelegi c dac te am pe tine nu mi trebuie nimic altceva? Eti tot
ce am vrut vreodat, tot ce am cutat n via. Eti singura femeie creia m-am druit
ntru totul, cu trup i suflet!
Parc mai ieri mi spuneai c vrei un copil cu mine,nu? ntreb Isobel cu mndrie,n
timp ce soul ei se ridica din pat auzind strigtele de foame din camera bieelului Ce
pcat c nu-l poi hrni i tu,zise ea descheindu-i cmaa de noapte Ai mai vzut
vreodat un copil aa de lacom?
Rafe i urmri biatul cum sugea de la pieptul mamei sale,simind o urm de
invidie.De ase sptmni de cnd se nscuse copilul,snii lui Isobel crescuser mari i
apetisani.Cum de altfel era tot corpul ei,gndi el,strecurndu-se din nou sub plapum
i desftndu-se mngind contururile calde ale trupului ei.Triau mpreun de mai
bine de un an i nc nu-i venea s cread.Era soia lui,mama fiului su i femeia pe
care o iubea tot mai mult cu trecerea timpului.
Ct i trebuie acum s mnnce? ntrb lene Rafe,atingnd-o cu buzele pe umrul
cald i gola Cnd ai spus c vrei s-l alptezi tu,nu mi-am nchipuit c a putea fi
gelos.Isobel rse:
Ei,cum s fii gelos?
Ba chiar sunt,zise Rafe cu mai puin convingere.Fiindc vreau s fii a mea i
numai a mea,adug el glume.Ce bine c fiica ta s-a ntors la coal.Mcar avem
cteva sptmni n care s stm singuri pn la Crciun.
Isobel zmbi i trecu biatul la cellalt sn.Cel din care supsese rmsese moale i
ptat cu lapte,iar Rafe se aplec s culeag o perl rmas n vrf.Senzaia dat de
atingerea lui pe acea zon att de sensibil o fcu s simt deodat o nou dorin.
Dumnezeule,se gndi ea simind c cedeaz acelei dorine, l voia nuntrul ei acum,

fierbinte i puternic i flmnd.Cu obinuita lui intuiie fa de dorinele ei,Rafe i


observ carnea vibrnd i i arunc un zmbet moale.Pretinse c i vine s cate i,cu o
mn la gur,se ls pe spate.
Doamne,ct sunt de obosit! zise el nadins,nchiznd mecher ochii.Nu vrei s-l pui
pe David n ptuul lui?Isobel l gdil pe picior cu degetele de la propriile picioare.
Ba nu,ai s-l duci tu,zise ea blnd,cocond copilul dolofan pe umr i coborndu1 pe gtul lui.
Uite,e pe jumtate adormit.Aa-i c e nemaipomenit? Hai,Rafe,nu atepta s se
trezeasc iar.Rafe ridic copilul de pe el i l duse asculttor n camera lui.Era patru
dimineaa i afar era nc o bezn tcut n jurul castelului adormit.Cel puin
dimineaa va veni doica s se ngrijeasc de bebelu,gndi Rafe.Acum putea s o aib
pe Isobel doar pentru el,pentru patru sau cinci ore de fericire.
l atepta cnd se ntoarse n pat,cu cmaa aruncat pe un scaun,picioarele ei calde
fiind nerbdtoare s se ncolceasc n jurul lui.Se cufund n braele ei calde i se
gndi ct de norocos era ntr-adevr.Nu doar c o avea lng el pe singura femeie pe
care o iubea cu adevrat,mai avea i un biat care i fcea fericirea complet.
i pe Cory,i mai spuse,mpletindu-i degetele n prul ca mtasea de porumb al lui
Isobel care cu ajutorul lui Jamie se acomodase perfect la coala unde mergea i
nepotul lui i,spre surprinderea i bucuria lui i a ei,ncepuse s aib rezultate din ce n
ce mai bune.Dac o fcea doar ca s-l impresioneze pe Jamie,asta conta mai
puin,faptul c i luase studiile n serios era cel mai important lucru i chiar doamna
Jacobson fusese impresionat de afirmaia fetei c voia s mearg i la universitate.
Te iubesc,i murmur Isobel n ureche,cutndu-i cu limba pulsul fin,iar el mormi
de plcere.
Da,te cred,spuse el gsindu-i gura fr dificultate.Hm...i-am spus vreodat c eti
delicioas? Ai un gust de milioane,fiul meu n-are de ce se plnge.
Nici taic-su aprob Isobel,ncolcndu-i gtul cu minile, iar el se aez ntre
coapsele ei. O fcu s-i in respiraia de plcere, n timp ce o ptrundea.
Nu te opri, zise ea. Nu te opri.
Nici nu-mi trece prin cap, spuse Rafe cu glasul necat, lsnd-o s-1 nvluie cu
moliciunea dulce a crnii. l nlnuise strns, trgndu-1 mai aproape n timp ce el
gemea sub magia mplinirii supreme a unirii lor.
Ctva timp mai trziu,cnd sttea ntins lng soia lui simindu-i formele calde i
rotunde lipite de el,Isobel vorbi iar:
Crezi c mama ta va sta cu noi de Crciun? ntreb ea ncet,iar Rafe oft,contrariat.
Ce conteaz? mormi el jucndu-se n prul ei.Vorbim mine
Ai spus c vine.

Ea a spus asta,zise Rafe linitit.Dragostea mea,nimic n-o s o in departe.Acum are


un nepot cu care se poate mndri ncolo i ncoace.
Hm...se ndoi Isobel.Cu un an n urm,chiar nainte de cstoria lor,lady Invercaldy
plecase ntr-o cltorie prelungit s o viziteze pe sora ei din Noua Zeeland i nu se
ntorsese pn nu primise vestea c noua ei nor atepta un copil.De atunci,ea i Isobel
ajunseser la un fel de armistiiu i,dei Isobel se ndoia c vor fi vreodat
prietene,mcar se nelegeau n privina dragostei pentru David.
O s vin,o asigur Rafe din nou,nelegnd c era important pentru ea,iar Isobel se
trase i mai aproape,mulumit.i nu uita,continu el,c i doamna Jacobson va fi
prezent.Abia atept s le vd mprietenindu-se.Am eu senzaia c se vor nelege de
minune.
A,da,zise Isobel i l cuprinse cu braele.Uitasem de Ruth.Nu credeam s-ajung
vreodat s spun asta,dar m bucur c nu se las intimidat de nimeni.i aminteti ce-a
fcut la cununie?Am crezut c mama ta o s moar cnd Ruth a cerut somon afumat n
locul fazanului.
Da,mi amintesc..
Crezi c m va ierta vreodat Clare pentru c i-am suflat motenirea? Acum am
senzaia c ea crede c eram nsrcinat cu David nainte de cstorie.Sunt sigur c a
strmbat din nas c am nscut la ceva mai mult de nou luni de la cstorie.Rafe fcu
o figur exasperat.
Mie,unul,nu-mi pas ce crede Clare,i zise el.Tot ce am eu de zis e c dac m mai
zgndri aa te trezeti iar nsrcinat,mai devreme n loc de mai trziu.Isobel rse:
i am zis eu c nu mi-ar conveni? ntreb ea cu nonalan,iar zmbetul blnd al lui
Rafe i pru o poart deschis spre Paradis.
SFARSIT