Sunteți pe pagina 1din 320

Jules Verne

Cinci sptmni n balon

Capitolul 1
Sfritul unui discurs foarte aplaudat. Prezentarea
doctorului Samuel Fergsson. Excelsior1 . Portretul
doctorului n ntregime. Cin la Travellers club2 .
Numeroase toasturi de circumstan.
La edina Societii regale de geografie din Londra,
din piaa Waterloo 3, care se inea n ziua de 14
ianuarie 1862, era o mare afluen de auditori.
Preedintele Francis M... fcea onorabililor si colegi o
comunicare important, deseori ntrerupt de aplauze.
Acest discurs, de o rar elocven, se termin cu
cteva fraze sforitoare, pline de patriotism tumultuos:
Anglia a pit totdeauna n fruntea celorlalte
naiuni (cci, dup cum s-a putut observa, naiunile
merg ntotdeauna una n fruntea alteia) datorit
curajoilor ei cltori i descoperirilor lor geografice.
(Numeroase aprobri) Doctorul Samuel Fergsson, unul
din glorioii ei fii, nu-i va dezmini originea. (Aplauze
din toate prile: Nu! Nu!) Aceast ncercare, dac
izbutete (Va izbuti!), va contopi, completndu-le,
cunotinele rzlee despre cartologia3 african
(aprobri furtunoase), iar dac d gre (Niciodat!
Niciodat!) va rmne cel puin una dintre cele mai
ndrznee ncercri ale geniului omenesc! (Toi bat din
picioare cu frenezie.)
Ura! Ura! izbucni adunarea, electrizat de aceste
cuvinte emoionante.
Ura pentru curajosul Fergsson! strig un
asculttor mai expansiv.
1
2
3

Excelsior tot mai sus (n limba latin n text).


Travellers Club Clubul cltorilor.
Cartologie tiin care se ocup cu studiul hrilor.

n toat sala izbucnir strigte de admiraie.


Numele lui Fergusson se afla pe buzele tuturor. Faptul
c numele lui era rostit de atia englezi ne
ndreptete s credem c dobndise un ciudat
prestigiu.
Sala
de
edine
fremta
de
entuziasmul
participanilor. Se gseau aici muli cltori curajoi,
acum obosii i mbtrnii, pe care un temperament
nestatornic i dusese cndva n cele cinci pri ale
lumii. Toi trecuser din punct de vedere fizic sau
moral prin mai multe sau mai puine ncercri,
izbutind s scape teferi din naufragii i incendii, de
securile indienilor i de mciucile slbaticilor, de
stlpul caznelor i din mna antropofagilor polinezieni.
Dar nimic nu putuse ncetini btile inimilor lor, n
timpul discursului lui sir Francis M... De cnd i
aminteau cei prezeni, acesta fusese, fr ndoial, cel
mai mare succes oratoric nregistrat la Societatea
regal de geografie din Londra. Dar n Anglia
entuziasmul nu se mulumete numai cu vorbe. El
bate moned mai repede dect maina de btut monezi
de la The Royal Mint.
Chiar n aceeai edin se vot, n favoarea
doctorului Fergsson, o prim de ncurajare, care se
ridica la suma de dou mii cinci sute de lire. Suma era
proporional cu mreia proiectului.
Unul din membrii societii l ntreb pe preedinte
dac doctorul Fergsson nu va fi prezentat oficial.
Doctorul este la dispoziia adunrii, rspunse sir
Francis M...
S intre, strigar toi, s intre! Face s vezi cu
proprii ti ochi un om de o ndrzneal att de
nemaipomenit!

Poate c propunerea asta de necrezut, spuse un


btrn comodor4 apoplectic, nu este dect o pcleal.
i dac n realitate doctorul Fergsson nu exist?
strig o voce rutcioas.
Ar trebui inventat! rspunse un membru mucalit
al acestei serioase societi.
S intre doctorul Fergsson! spuse atunci, simplu,
sir Francis M...
i doctorul intr, ntmpinat de un tunet de
aplauze, care dealtfel nu-l emoionar ctui de puin.
Era un om cam de patruzeci de ani, de nfiare
obinuit; temperamentul su sanguin se trda prin
culoarea aprins a obrazului. Avea o nfiare rece, cu
trsturile obrazului regulate, cu un nas puternic,
semnnd cu linia etravei5 unei corbii, aa cum au de
obicei oamenii predestinai descoperirilor. Privirea
foarte blnd, mai mult inteligent dect ndrznea,
ddea mult farmec fizionomiei sale; braele-i erau lungi
i pea cu sigurana unui cltor ncercat.
Din toat nfiarea lui se desprindea o gravitate
linitit, nct, privindu-l, nimeni nu l-ar fi putut
bnui nici de cea mai nevinovat nelciune.
Ca urmare, uralele i aplauzele nu ncetar dect n
clipa cnd doctorul Fergsson ceru, printr-un gest
amabil, s se fac linite. Atunci, celebrul oaspe se
ndrept spre fotoliul ce-i era pregtit, i, n picioare,
drept, cu privirea energic, ridic spre cer arttorul
minii drepte, rostind acest singur cuvnt:
Excelsior!
Nu! Niciodat vreo ntmpinare neateptat a
domnilor Bright i Cobden sau vreo cerere de fonduri
Comodor grad n marina Angliei i Americii, superior aceluia de
cpitan.
5 Etrav partea dinainte a unei corbii.
4

extraordinare fcut de lordul Palmerston, pentru


ntrirea malurilor stncoase ale Angliei, nu obinuse
un asemenea succes. Discursul lui sir Francis M... fu
cu mult depit. Doctorul era n acelai timp mre,
impuntor, cumptat i stpnit; el caracterizase
situaia cu un singur cuvnt:
Excelsior!
Btrnul comodor, ctigat cu totul de acest om
ciudat, ceru publicarea integral a discursului lui
Fergsson n The Proceedings of the Royal
Geographical Society of London 6.
Dar cine era doctorul acesta i ce voia s
ntreprind?
Tatl su, un viteaz cpitan din marina englez, i
asociase fiul, nc din cea mai fraged vrst,
pericolelor i aventurilor profesiunii sale. Acest copil,
demn de ncredere, care prea s nu fi cunoscut
vreodat frica, dovedi n curnd c are un spirit vioi, o
inteligen de cercettor i o nclinare remarcabil
pentru lucrri tiinifice. Afar de asta, mai dovedi i o
pricepere neobinuit n a scpa din ncurctur; de
mic ieise cu faa curat din toate ncercrile chiar i
atunci cnd se folosise prima oar de o furculi, cu
toate c aceast isprav le izbutete, n genere, att de
rar copiilor.
Lectura crilor care povesteau cltorii ndrznee,
ntreprinztori pentru explorarea mrilor, i nflcra
curnd imaginaia. Urmrea cu pasiune descoperirile
care caracterizeaz prima jumtate a secolului al XIXlea; visa gloria unor Mungo-Park, Bruce, Cailli,
Levaillant i puin, cred, chiar pe aceea a unui Selkirk
Buletinul Societii regale de geografie din Londra. (Nota n textul
francez.)
6

sau a unui Robinson Crusoe, care nu i se prea mai


prejos dect a celorlali; Cte ore nu-i petrecuse el
mpreun cu Robinson Crusoe pe insula acestuia,
Juan Fernandez? Adeseori mprtea ideile celebrului
marinar prsit; cteodat, ns, i critica planurile i
proiectele; cu siguran c el le-ar fi ntocmit mai bine,
sau, n orice caz, mcar tot att de bine! Dar cu
siguran c el n-ar fi prsit niciodat acea insul
ncnttoare, unde Robinson Crusoe era fericit ca un
rege fr supui... nu, chiar dac ar fi devenit primlord al amiralitii.
V las s v gndii n ce msur se dezvoltaser
aceste nclinaii n timpul tinereii sale aventuroase,
petrecut n cele patru coluri ale lumii. Tatl su, care
era un om cult, se strduia, dealtfel, s consolideze
aceast inteligen vie prin studii serioase de
hidrografie, fizic i mecanic, mbinate cu unele
cunotine de botanic, medicin i astronomie.
La moartea vrednicului cpitan, tnrul Samuel
Fergsson, n vrst de douzeci i doi de ani, fcuse
nconjurul lumii. Rmas singur, se nrolase n corpul
inginerilor bengalezi i se distinsese prin mai multe
isprvi. Dar viaa de soldat nu-i plcuse; nu voia s
comande, dar nici s se lase comandat. i dduse
demisia i plecase spre nordul Peninsulei indiene, pe
care o strbtuse de la Calcutta la Surat, cnd
vnnd, cnd adunnd plante. O simpl plimbare de
amator.
De la Surat trecuse n Australia, unde, n 1845,
luase parte la expediia cpitanului Stuart, cruia i se
ncredinase misiunea de a descoperi acea Mare
Caspic despre care se presupunea c exist n centrul
Noii Olande.

Samuel Fergsson se ntoarse n Anglia cam prin


1850, i, stpnit mai mult dect oricnd de demonul
descoperirilor, l nsoi pe cpitanul Mac Clure, pn n
1853, n expediia care ocolea continentul american,
de la strmtoarea Behring la Capul Farewell.
n ciuda oboselilor de tot soiul i a climatului
felurit, constituia lui Fergsson rezist minunat.
Reuea s se simt bine n mijlocul celor mai mari
lipsuri; era tipul cltorului perfect, al crui stomac se
strnge i se dilat dup voin, ale crui picioare se
ntind sau se chircesc dup culcuul improvizat, care
adoarme la orice or din zi i se trezete la orice or
din noapte.
Aa c nu ne surprinde faptul de a-l regsi pe
neobositul nostru cltor vizitnd, ntre 1855 i 1857,
tot vestul Tibetului, n tovria frailor Schlagintweit,
i aducnd cu el, din aceast explorare, ciudate
observaii de etnografie. n decursul acestor cltorii,
Samuel Fergsson fusese corespondentul cel mai activ
i mai interesant al ziarului Daily Telegraph, ziar de un
penny, al crui tiraj urc pn la o sut patruzeci de
mii de exemplare pe zi, fcnd fa cu greu celor
ctorva milioane de cititori. De aceea, doctorul, fr s
fie membru al vreunei instituii savante, nici al
Societii de geografie din Londra, Paris, Berlin, Viena
sau Petersburg, nici al Travellers Club i nici mcar
al lui Royal Polytechnic Institution7, unde domnea
atotputernic prietenul su, statisticianul Kokburn, era
totui bine cunoscut.
Ca s-i fie pe plac, acest savant i propuse ntr-o zi
s rezolve urmtoarea problem: cunoscnd numrul
de mile parcurs de doctor n jurul lumii, s se spun
7

Institutul regal politehnic.

cu cte mile era mai lung drumul strbtut de el cu


capul, dect cel cu picioarele, innd seama de
diferena razelor celor dou cercuri. Sau, cunoscnduse numrul de mile parcurs pe de o parte de capul, iar
pe de alta de picioarele doctorului, s i se calculeze cu
precizie nlimea!
Dar Fergsson se pstra totdeauna departe de tagma
savanilor, fiind dintre cei care in la fapte, nu la vorbe;
gsea c e mai bine s-i foloseti timpul cercetnd, nu
discutnd, descoperind, nu flecrind.
Se povestete c, ntr-o zi, un englez venise la
Geneva s viziteze lacul. Se urcase ntr-una din acele
trsuri vechi, cu bncile dispuse lateral, ca n
omnibuze, dar, ntmpltor, se aezase cu spatele spre
lac; trsura parcursese n linite drumul ei circular,
fr ca el s se fi gndit mcar o dat s-i ntoarc
privirea. Totui englezul nostru se napoiase la Londra
ncntat de lacul Geneva.
n schimb, doctorul Fergsson i ntorsese de multe
ori capul n timpul cltoriilor sale; i-l ntorsese att
de bine nct vzuse multe. Dealtfel, asta-i era firea i
avem motive temeinice s credem c era fatalist,
bazndu-se pe sine nsui i chiar pe Providen. Se
simea mai mult mpins dect atras spre aceste
cltorii i strbtuse lumea, asemenea unei
locomotive care nu se conduce singur, ci pe care
drumul o conduce. Nu-mi urmez eu drumul, spunea
adesea, ci drumul m urmrete pe mine.
Aa c nu vom fi surprini de sngele rece cu care
primise aplauzele Societii regale; nefiind orgolios i,
cu att mai puin vanitos, sttea deasupra acestor
nimicuri. Propunerea pe care o fcuse preedintelui sir
Francis M... i se prea foarte simpl... i aproape nu
lu n seam imensul efect ce-l producea.

Dup edin, doctorul fu condus la Travellers


Club, n Pall Mall, unde se pregtise n onoarea lui un
osp foarte bogat. Mrimea poriilor oferite era
proporional cu importana personajului, iar morunul
servit cu acest prilej nu msura nici mcar trei
chioape mai puin dect Samuel Fergsson nsui.
Se nchinar numeroase pahare cu vinuri din
Frana, n cinstea celebrilor cltori care-i ctigaser
faima pe pmntul Africii. Se bu n sntatea sau n
amintirea lor, n ordine alfabetic, ceea ce e foarte
englezesc;
pentru
Abbadie,
Adams,
Adamson,
Anderson, Arnaud, Baikie, Baldwin, Barth, Batouda,
Beke; Beltrame, du Berba, Bimbachi, Bolognesi,
Bolwik, Bolzoni, Bonnemain, Brisson, Browne, Bruce,
Brun-Rollet, Burchell, Burkhardt, Burton, Caillaud,
Caillie, Campbell, Chapman, Clapperton, Clot-Bey,
Colomieu, Courval, Cumming, Cuny, Debono, Decken,
Denham, Desavanchers, Dicksen, Diekson, Dochard,
Duchaillu, Duncan, Durand, Duroul, Duveyrier,
Erhardt, dEscayrac de Lauture, Ferret, Fresnel,
Galinier, Galton, Geoffroy, Golberry, Hahn, Halm,
Harnier, Hecquart, de Heuglin, Hornemann, Houghton,
Humbert, Kaufmann, Knoblecher, Krapf, Kummer,
Lafargue, Laing, Lajaille, Lambert, Lamiral, Lampriere,
John Lander, Richard Lander, Lefebvre, Lejean,
Levaillant, Livingstone, Maccarthie, Maggiar, Maizan,
Malzac, Moffat, Mollien, Monteiro, Morrison, MungoPark, Neimans, Overwey, Panel, Partarrieau, Pascal,
Pearse, Peddie, Peney, Petherick, Poncet, Prax,
Raffenel, Rath, Rebmann, Richardson, Riley, Ritchie,
Rochet dHaricourt, Rongwi, Roscher, Ruppel,
Saugnier, Speke, Steidncr, Thibaud, Thompson,
Thornton, Toole, Tousny, Trotter, Tuckey, Tyrwitt,
Vaudey, Veyssiere, Vincent, Vinco, Vogel, Wahlberg,

Warrington, Washington, Werne, Wild i, n sfrit,


pentru doctorul Samuel Fergsson care, prin ncercarea
sa de necrezut, urma s contopeasc lucrrile acestor
cltori i s completeze seria descoperirilor despre
Africa.

Capitolul 2
Un articol din Daily Telegraph. Rzboiul ziarelor
savante. M. Petermann l susine pe prietenul su,
doctorul Fergsson. Rspunsul savantului Koner.
Parisul particip la evenimente. Diferite propuneri
fcute doctorului
Daily Telegraph public a doua zi, n numrul su
din 15 februarie, un articol conceput astfel:
Se va afla, n sfrit, taina ntinselor inuturi ale
Africii. Un Oedip modern ne va da cheia acestei enigme,
pe care savanii a aizeci de secole n-au putut-o
descifra. Altdat, cutarea izvoarelor Nilului fontes
Nili quaerere era privit ca o ncercare nesbuit, o
himer, un lucru irealizabil.
Doctor Barth a ajuns pn-n Sudan, pe drumul
indicat de Denhain i Claperton; doctorul Livingstone ia ntins numeroasele i cuteztoarele sale cercetri de
la Capul Bunei Sperane pn n bazinul Zambezi;
cpitanii Burton i Speke au deschis civilizaiei
moderne, prin descoperirea Marilor Lacuri, trei drumuri;
punctul lor de ntretiere, punct la care n-a putut ajunge
nici un cltor, este nsi inima Africii. Spre el trebuie
s tind toate eforturile noastre.
Or, lucrrile acestor ndrznei pionieri ai tiinei vor
fi continuate prin cuteztoarea ncercare a doctorului
Fergsson, ale crui frumoase explorri au fost deseori
apreciate de cititorii notri.
Acest curajos descoperitor i propune s strbat, n
balon, toat Africa, de la rsrit la apus. Dup cum am
aflat, punctul de plecare al surprinztoarei cltorii va fi
insula Zanzibar de pe coasta oriental. Ct despre
punctul de sosire, numai Providena l poate cunoate.

Aceast explorare tiinific a fost propus, n mod


oficial, ieri, la Societatea regal de geografie; s-a votat
suma de dou mii cinci sute de lire pentru acoperirea
cheltuielilor de cltorie.
i vom ine pe cititorii notri la curent cu aceast
ncercare, fr precedent n analele cercetrilor
geografice.
Dup cum era de ateptat, articolul fcu mult
vlv. La nceput el strni un val de nencredere;
doctorul Fergsson trecu drept una din acele fiine ce se
hrnesc cu iluzii, un fel de domnul Barnum, care,
dup ce a lucrat n America, se pregtea s fac
Anglia.
n numrul pe februarie al Buletinului Societii
de geografie din Geneva apru un rspuns glume,
care i btea joc n mod spiritual de Societatea regal
din Londra, de Travellers Club i de morunul
fenomenal.
Dar domnul Petermann, n ale sale Mitteilungen8,
publicate la Gotha, reduse la cea mai deplin tcere
ziarul din Geneva. Domnul Petermann l cunotea
personal pe doctorul Fergsson i garanta pentru
curajul cuteztorului su prieten.
Dealtfel, foarte curnd, ndoiala nu mai fu posibil.
La Londra se fceau pregtirile de cltorie; fabricile
din Lyon primiser o important comand de tafta,
necesar construirii aerostatului; n sfrit, guvernul
britanic pusese la dispoziia doctorului vasul Resolute,
condus de cpitanul Pennet.
n curnd ncepur s vin de pretutindeni mii de
scrisori de ncurajare, se primir felicitri. Se publicar
pe larg amnuntele proiectului n Buletinul Societii
8

Mitteilungen Comunicri.

de geografie din Paris; un articol important apru n


Noile Anale de cltorii geografice, istorice i
arheologice ale lui M.V.A. Malte-Brun, iar o lucrare
amnunit publicat n Zeitschrift fur Allgemeine
Erdkunde9, de ctre doctorul W. Koner, demonstra n
mod strlucit posibilitatea explorrii, ansele ei de
succes, felul obstacolelor, imensele avantaje ale
cltoriei pe calea aerului. Singura rezerv pe care o
fcea era asupra punctului de plecare. El propunea
mai curnd Masuah, mic port al Abisiniei, de unde se
avntase, n 1768, James Bruce, n cutarea izvoarelor
Nilului. Dealtfel, admira fr rezerv spiritul energic al
doctorului Fergsson i curajul acestui om clit, care
concepuse i voia s ncerce o asemenea cltorie.
North American Review nu vedea cu plcere o
asemenea glorie rezervat Angliei, lua n glum
propunerea doctorului i-i sugera s se abat i prin
America, din moment ce tot va fi pe drumul cel bun.
Pe scurt, fr s mai socotim ziarele din lumea
ntreag, nu se gsea o singur publicaie tiinific,
de la Journal des missions vangliques pn la
Revue algrienne et coloniale, de la Annales de la
propagation de la foi pn la Church Missionary
Intelligencer, care s nu descrie faptul sub toate
aspectele.
La Londra i n ntreaga Anglie se fceau pariuri
considerabile cu privire la:
1. Existena real sau imaginar a doctorului
Fergsson;
2. Seriozitatea inteniei lui, n care unii credeau, n
vreme ce alii socoteau c nici nu se va ncerca s fie
pus n practic;
9

Zeitschrift fr Allgemeine Erdkunde Revist de geografie general.

3. Posibilitile de reuit;
4. ansele sau neansele doctorului Fergsson de a
se ntoarce, n registrul de pariuri se nscriser sume
enorme, ca i cnd ar fi fost vorba de cursele de cai de
la Epsom.
Aadar, ncreztorii sau nencreztorii, ignoranii
sau savanii, toi aveau privirea aintit asupra
doctorului Fergsson. ntr-un cuvnt, el deveni omul
zilei. Ddea cu plcere informaii precise asupra
expediiei sale. Te puteai apropia de el cu uurin,
cci era omul cel mai simplu din lume. Muli
aventurieri ndrznei cerur s mpart cu el gloria i
primejdiile ncercrii sale; dar el nu primi, fr s
lmureasc totui motivul refuzului su. Numeroi
inventatori de mecanisme bune pentru crmuirea
balonului venir s-i propun sistemele lor. Doctorul
ns nu voia s primeasc pe nici unul. Cnd era
ntrebat dac nu cumva descoperise el nsui ceva n
aceast privin, refuza ntotdeauna s dea vreo
explicaie, i continua s se ocupe mai srguincios ca
oricnd de pregtirile cltoriei.

Capitolul 3
Prietenul doctorului. nceputul acestei prietenii.
Dick Kennedy la Londra. O propunere neateptat
i nelinititoare. Proverb puin ncurajator. Cteva
cuvinte despre martirii din Africa. Avantajele unui
aerostat. Taina doctorului Fergsson
Doctorul Fergsson avea un prieten. Nu unul care se
asemna cu el, un alter ego, cci nu poate exista
prietenie ntre dou fiine prea asemntoare una cu
alta.
Dar dac aveau caliti, aptitudini, temperamente
deosebite, Dick Kennedy i Samuel Fergsson aveau n
schimb aceleai sentimente unul pentru altul, ceea ce
nu-i stingherea deloc, ba dimpotriv! Dick Kennedy era
un scoian n toat puterea cuvntului: deschis
hotrt i ncpnat. Locuia n oraul Leith, aproape
de Edinburgh o adevrat periferie a Btrnei
afumate10. Se ocupa uneori i cu pescuitul, dar
pretutindeni i ntotdeauna rmnea un vntor
pasionat, ceea ce nu era deloc surprinztor la un fiu al
Caledoniei, care colindase munii din Highlands. Avea
faima unui minunat inta cu carabina; despica
gloanele, ochind tiul unui cuit nfipt n int n
dou jumti att de egale, nct, cntrindu-le apoi,
nu putea gsi o diferen prea mare ntre ele.
Fizionomia lui Kennedy o reamintea pe aceea a lui
Halbert Glendinning, aa cum o zugrvete Walter
Scott n Mnstirea: nlimea sa depea ase
picioare engleze11. Plin de graie i uurin n micri,
Btrna afumat porecl dat oraului Edinburgh (Nota n textul
francez.)
11 Aproximativ 1,83 m. Un picior msur egal cu aproximativ 0,33 m.
10

prea totui nzestrat cu o putere de uria. Avea un


obraz ars de soare, ochii vii i negri, o ndrzneal
fireasc i era foarte hotrt. n sfrit, n toat fiina
sa era ceva bun i zdravn, care-i ddea acel vinoncoa, specific scoianului.
Cei doi prieteni se cunoscuser n India, pe vremea
cnd aparinuser amndoi aceluiai regiment. n timp
ce Dick vna tigri i elefani, Samuel aduna plante i
insecte; fiecare era ndemnatic n felul lui. Multe
plante rare czuser n mna doctorului, plante care
pentru a fi culese cereau tot atta osteneal ct pentru
a obine o pereche de coli de filde. ntre ei se nscuse
o prietenie de neclintit, mprejurrile i despreau
cteodat, dar afeciunea i lega totdeauna.
De la ntoarcerea lor n Anglia, fuseser deseori
desprii din cauza expediiilor ndeprtate ale
doctorului, dar, la napoiere, acesta se ducea regulat
s stea cteva sptmni cu prietenul su, scoianul.
Dick evoca trecutul; Samuel pregtea viitorul. Unul
privea nainte, cellalt napoi, lucru care dovedete
spiritul nelinitit al lui Fergsson i calmul desvrit al
lui Kennedy.
De la cltoria pe care o fcuse n Tibet trecuser
doi ani, n care timp doctorul nu mai pomenise nimic
de vreo nou explorare. Dick presupunea c instinctul
de cltor i gustul pentru aventuri al prietenului su
se potoliser i era ncntat. Cci, gndea el, dac nu
se astmpr, va sfri ru ntr-o zi sau alta. Orict ai
fi de obinuit cu tot felul de oameni, cltoriile printre
antropofagi i animale slbatice sunt totdeauna
primejdioase. Kennedy l ndemn deci pe Samuel s
se potoleasc, deoarece fcuse destul pentru tiin i
prea destul pentru ct recunotin pot s arate
oamenii.

La toate acestea, doctorul se mulumea s nu


rspund nimic; rmnea gnditor, adncit n calcule
secrete; nopile i le petrecea fcnd socoteli, ba chiar
experiene, cu nite obiecte ciudate, despre care
nimeni nu putea pricepe ce nfieaz. Se simea c o
idee mare i frmnt mintea. Ce-l preocup oare? se
ntreba Kennedy, dup ce prietenul su l prsise n
luna ianuarie, pentru a se ntoarce la Londra.
Rspunsul l afl ntr-o bun zi, citind un articol al
ziarului Daily Telegraph.
Doamne Dumnezeule! strig el. Nebunul!
Smintitul! S strbat Africa n balon! Asta mai lipsea!
Iat dar ce punea la cale de doi ani ncoace!
nlocuii semnele de exclamaie cu lovituri de
pumni n cap aplicate cu ndejde i vei avea o idee
despre ndeletnicirea la care se dedase bunul Dick, n
timp ce vorbea astfel. Cnd femeia sa de ncredere,
btrna Elspeth, vru s insinueze c ar putea fi o
pcleal, el i rspunse:
A! Ce, nu-mi cunosc eu omul? Nu seamn asta
cu o isprav de-a lui? Auzi, s cltoreti prin aer!
Iat-l acum gelos i pe vulturi! Nu, cu siguran c aa
ceva nu se va ntmpla! Am s-l mpiedic! Hei, dac lam lsa n voia lui, ar fi n stare s plece ntr-o bun zi
i n lun!
Chiar n aceeai sear, Kennedy, ngrijorat i scosdin fire, lu trenul din gara General Railway, iar a
doua zi sosi la Londra. O trsur l ls peste trei
sferturi de or n faa csuei doctorului din Soho
Square, Greek Street. Noul venit strbtu peronul i se
anun prin cinci lovituri puternice n u. i deschise
chiar Fergsson.
Dick? glsui el, fr prea mare surprindere.
Chiar eu! rspunse repede Kennedy.

Dar cum, scumpul meu Dick, tu la Londra, n


timpul vntorii de iarn?!
Da, eu la Londra.
i ce treab ai aici?
S mpiedic o nebunie fr seamn.
O nebunie? ntreb doctorul.
Este adevrat ce scrie n ziarul sta? ntreb, la
rndul su, Kennedy ntinzndu-i exemplarul din
Daily Telegraph.
Oh, de asta vorbeti? Ziarele sunt foarte
indiscrete. Dar stai jos, scumpul meu Dick.
N-am s stau jos. Ai ntr-adevr de gnd s
ntreprinzi cltoria asta?
Chiar aa; pregtirile merg bine, i eu...
Unde sunt pregtirile astea ale tale, s le fac
buci? Unde sunt, ca s le sfrm?
Vrednicul scoian se nfuriase de-a binelea.
Linitete-te, dragul meu Dick! relu doctorul. i
neleg enervarea. Eti suprat pe mine pentru c nu
i-am destinuit nimic n legtur cu noile mele
proiecte.
El numete asta proiecte noi!
Am fost foarte ocupat, continu Samuel, fr s
ia n seam ntreruperea. Am avut mult de lucru! Dar
fii linitit, n-a fi plecat fr s-i scriu...
Ei, tii c m faci s rd?...
Pentru c am intenia s te iau cu mine.
Scoianul fcu o sritur, pe care n-ar fi dispreuito nici chiar o capr slbatic.
Aha, spuse el, aadar vrei s ne nchid pe
amndoi la spitalul Bedlam!12
Spitalul Bedlam spital de nebuni din Londra. (Nota n textul
francez.)

12

M-am bazat pe sprijinul tu, dragul meu Dick, i


te-am ales pe tine, refuznd pe muli alii.
Kennedy, din ce n ce mai uimit, ncremenise.
Dac ai s m asculi zece minute, urm linitit
doctorul, ai s-mi mulumeti.
Vorbeti serios?
Foarte serios!
i dac nu vreau s te-nsoesc?
Ai s vrei!
Dar, n sfrit, dac totui nu vreau?
Voi pleca singur.
S ne aezm jos, spuse vntorul, i s vorbim
fr patim. Deoarece nu glumeti, merit osteneala s
stm de vorb.
Dac nu vezi vreo piedic, dragul meu Dick, s
dejunm i n acelai timp s vorbim.
Prietenii se aezar unul n faa celuilalt, dinaintea
unei msue, pe care se aflau o mulime de tartine i
un ceainic enorm.
Dragul meu Samuel, spuse vntorul, proiectul
tu este nesbuit; nu pare nici serios, nici cu putin
de nfptuit.
Asta vom vedea numai dup ce-l vom ncerca.
Pi tocmai de-asta nu trebuie s faci ncercarea.
De ce, m rog?
Dar primejdiile, dar piedicile de tot felul?
Piedicile, rspunse serios Fergsson, sunt fcute
pentru a fi nvinse, ct despre primejdii, cine se poate
luda c le ocolete? n via totul e primejdie; cine
tie, poate c e foarte primejdios s te aezi la mas
sau s-i pui plria pe cap! Dealtfel, e bine s
socoteti c ceea ce trebuie s se ntmple s-a i
ntmplat i s vezi n viitor prezentul, cci viitorul nui dect un prezent ceva mai ndeprtat.

Ei asta-i! exclam Kennedy ridicnd din umeri. Ai


rmas acelai fatalist.
Acelai, dar n nelesul bun al cuvntului. S nu
ne preocupm deci de ce ne rezerv soarta i s nu
uitm neleptul nostru proverb englezesc: Omul
nscut s fie spnzurat n-o s se nece niciodat.
Nu se putea obiecta nimic acestui raionament,
ceea ce nu-l opri totui pe Kennedy s reia o serie de
argumente uor de nchipuit, dar prea lungi pentru a fi
redate aici.
Dar, n sfrit, spuse el dup o or de discuii,
dac vrei neaprat s strbai Africa, dac aceasta este
necesar pentru fericirea ta, de ce n-o faci pe cile
obinuite?
De ce? rspunse doctorul, nsufleindu-se. Pentru
c toate ncercrile de pn acum au dat gre. Pentru
c de la Mungo-Park, asasinat pe Niger, pn la Vogel,
disprut n Wadai, de la Oudney, mort la Marmur, i
Clapperton, mort la Sackatu, pn la francezul
Maizan, tiat n buci, de la maiorul Laing, ucis de
tuaregi, pn la Roscher din Hamburg, masacrat la
nceputul anului 1860 pe lista martirilor africani au
fost nscrise numeroase victime! Pentru c nu e cu
putin s lupi mpotriva elementelor naturii, a
foamei, a secetei, a frigurilor, mpotriva animalelor
slbatice i uneori chiar mpotriva populaiilor
btinae. Cnd o anumit aciune nu poate fi fcut
ntr-un fel, trebuie ntreprins n altul! n sfrit,
pentru c acolo unde nu poi trece de-a dreptul,
trebuie s treci pe de lturi sau pe deasupra!
Uor de spus!
Ei bine, relu doctorul cu foarte mult snge rece,
de ce a avea s m tem? Ai s recunoti c mi-am
luat toate msurile n aa fel, nct s nu fiu ngrijorat

de putina unei prbuiri a balonului meu. Dac totui


voi fi nelat, m voi pomeni pe pmnt i atunci m
voi afla n condiiunile obinuite ale tuturor
exploratorilor dinaintea mea. Dar balonul meu nu m
va dezamgi; nici nu trebuie s ne gndim la aa ceva.
Ba, dimpotriv, trebuie s ne gndim i la asta!
Ba nu, dragul meu Dick! Am de gnd s nu m
despart de el; pn ce nu voi ajunge pe coasta
apusean a Africii. Cu balonul sta totul e cu putin.
Fr el, m pasc primejdiile i obstacolele obinuite
unei asemenea expediii; cu el ns, n-am s m tem
nici de cldur, nici de puhoaiele de ap, nici de
furtuni, nici de simun13, nici de climatul nesntos,
nici de animalele slbatice, nici de oameni! Dac mi-e
prea cald, urc, dac mi-e frig, cobor; depesc munii,
trec pe deasupra prpstiilor, a fluviilor, stpnesc
furtunile, trec peste torente, ca o pasre! Merg fr s
obosesc, m opresc fr s am nevoie de odihn!
Plutesc deasupra unor ceti noi. Zbor cu iueala
uraganului, cnd la nlimi ameitoare, cnd la o sut
de picioare de la pmnt, i harta african se
desfoar dinaintea ochilor mei pe marele atlas al
lumii!
Bunul Kennedy ncepea s se simt emoionat;
spectacolul evocat l ameea. Se uit la Samuel cu
admiraie i cu team. Se i simea legnat n spaiu.
Stai! spuse el. Stai puin, dragul meu Samuel! Ai
gsit mijlocul cu ajutorul cruia s poi conduce
balonul?
Ctui de puin. Asta-i o utopie.
Atunci vei merge...

13

Simun vnt puternic i fierbinte care bate n Sahara.

Unde m va duce Providena! Totui e sigur c de


la rsrit la apus.
i cum asta?
Pentru c m voi folosi de vnturile alizee, a cror
direcie este constant.
Ah, ntr-adevr! spuse Kennedy gnditor.
Vnturile alizee... da, bineneles... la nevoie se poate...
e ceva.
Ceva? Nu, bunul meu prieten, asta e totul!
Guvernul englez mi-a pus la dispoziie un vapor; de
asemenea, am stabilit ca trei-patru vase de navigaie
s supravegheze coasta occidental n timpul cnd se
presupune c voi sosi... Peste trei luni, cel mai trziu,
voi fi la Zanzibar, unde voi umfla balonul i de acolo ne
vom avnta...
Adic i eu?! exclam Dick.
Mai ai vreo obiecie de fcut? Vorbete, prietene
Kennedy!
O obiecie? A avea o mie, dar, pn una, alta,
spune-mi te rog numai att: dac ai de gnd s
cercetezi inutul, dac ndjduieti c ai s te poi
urca i cobor dup voin, n-ai s poi face treaba
aceasta fr s pierzi hidrogenul din balon; pn acum
nu s-a gsit alt procedeu i tocmai asta a mpiedicat
totdeauna lungile peregrinri prin atmosfer.
Dragul meu Dick, nu-i voi spune dect un
singur lucru: nu voi pierde nici un atom de hidrogen,
nici mcar o molecul.
i vei cobor cnd vei dori?
Voi cobor cnd voi dori.
n ce fel?
sta-i secretul meu, prietene Dick. Ai ncredere n
mine, iar deviza mea s fie i a ta: Excelsior.

S fie Excelsior! rspunse vntorul, care nu


tia o boab latinete.
Dar era nc foarte hotrt s se opun prin toate
mijloacele posibile plecrii prietenului su. Aa nct
se purt ca i cum s-ar fi nvoit i se mulumi s-l
observe. Ct despre Samuel, plec de ndat s
supravegheze pregtirile de cltorie.

Capitolul 4
Explorri africane. Barth, Richardson, Overweg,
Werne, Brun-Rollet, Peney, Andrea Debono, Miani,
Guillaume Lejean, Bruce, Krapf i Rebmann,
Maizan, Roscher, Burton i Speke
Calea aerian pe care voia s-o urmeze doctorul
Fergsson nu fusese aleas la ntmplare. Punctul su
de plecare fusese studiat n mod serios, i nu fr
temei se oprise la insula Zanzibar. Aceast insul
situat aproape de coasta oriental a Africii, se gsea
la 6 latitudine sudic, adic la patru sute treizeci de
mile geografice14 sub Ecuator.
De aici pornise ultima expediie trimis spre Marile
Lacuri, ca s descopere izvoarele Nilului. Dar e bine s
artm ce explorri spera doctorul Fergsson s lege
ntre ele. Erau dou mai nsemnate: aceea a doctorului
Barth, din 1849, i aceea a locotenenilor Burton i
Speke, din 1858. Doctorul Barth era un hamburghez
care obinuse pentru el i compatriotul su, Overweg,
ngduina de a se altura expediiei englezului
Richardson, nsrcinat cu o misiune n Sudan.
Aceast ar imens se afl ntre 15 i 10
latitudine nordic; nseamn c, pentru a ajunge
acolo, trebuie s naintezi mai mult de o mie cinci sute
de mile n interiorul Africii. Pn atunci, inutul nu
fusese cunoscut dect de Denham, Clapperton i
Oudney, care-l strbtuser ntre anii 1822-1824.
Richardson, Barth i Overweg, care ineau mult s-i
desvreasc investigaiile, sosiser la Tunis i
Tripoli, ca i predecesorii lor, i de acolo la Murzuk,
14

688 km.

capitala Fezzanului. Mai departe, prsir linia


perpendicular pe Ecuator i-i schimbar brusc
direcia nspre apus, spre Ght, cluzii, nu fr
greutate, de tuaregi. Dup ce fuseser de nenumrate
ori jefuii, insultai i atacai, caravana lor ajunse n
octombrie la marea oaza Asblen. Aici, doctorul Barth
se despri de tovarii si, fcu o excursie n oraul
Aghades i se rentlni cu ei, spre a porni iar la drum
la 12 decembrie. Expediia ajunse n provincia
Damerghu. Acolo, cei trei cltori se desprir, i
Barth i urm drumul spre Kano, unde izbuti s
ajung cu trud, pltind tributuri foarte nsemnate.
n ciuda unei febre puternice, el prsi oraul la 7
martie, nsoit de un singur servitor. Scopul principal
al cltoriei sale era s descopere Lacul Ciad, de care-l
despreau nc trei sute cincizeci de mile. Aa c
nainta spre est i ajunse n oraul Zuricolo, n Bornu,
inima marelui imperiu central al Africii. Acolo afl de
moartea lui Richardson, rpus de oboseal i de
lipsuri, dar asta nu-l mpiedic s mearg mai departe,
i astfel ajunse la Kuka capitala inutului Bornu,
aezat pe marginea lacului. n sfrit, dup douzeci
i una de zile, la 14 aprilie, adic dup dousprezece
sptmni i jumtate de la prsirea oraului Tripoli,
ajunse la Ngomu.
l regsim la 29 martie 1851, alturi de Overweg,
plecnd s viziteze regatul Adamaua de la sudul
lacului i ajungnd pn n oraul Yola, aezat ceva
mai jos de 9 latitudine nordic. Este extrema limit
sudic atins de acest ndrzne cltor.
n luna august se ntoarse la Kuka; de acolo
strbtu pe rnd Mandara, Barghimi, Kanem i atinse,

ca extrem punct estic, oraul Masena, aezat la 1720


longitudine estic15.
La 25 noiembrie 1852, dup moartea lui Overweg,
ultimul su tovar, porni spre apus, vizit Sockoto,
travers Nigerul i sosi, n sfrit, la Tembuctu, unde
lncezi timp de opt luni, ndurnd insultele eicului,
suferine grele i mizerie. Dar prezena unui cretin n
ora nu putea fi mult vreme ngduit; fulanii16
ameninau s-l asedieze. Doctorul prsi oraul la 17
martie 1854 i se refugie la frontier, unde tri treizeci
i trei de zile, n cele mai crunte lipsuri. n noiembrie
se ntoarse la Kano; ajunse apoi din nou la Kuka, de
unde, dup patru luni de ateptare, relu drumul spre
Denham; revzu Tripoli spre sfritul lunii august a
anului 1855 i sosi la Londra, la 6 septembrie, singur,
fr tovarii si.
Aa decursese ndrznea cltorie a lui Barth.
Doctorul Fergsson i notase cu grij c el se oprise la
4 latitudine nordic i 17 longitudine vestic.
S vedem acum ce-au fcut locotenenii Burton i
Speke n Africa Oriental.
Diferitele expediii, care merseser n susul Nilului,
nu ajunseser niciodat la misterioasele izvoare ale
acestui fluviu. Dup relatrile medicului german
Ferdinand Werne, expediia ncercat n 1840, cu
sprijinul lui Mehmet-Ali, se oprise la Gondokoro, ntre
paralelele nordice 4 i 5.
n 1855, Brun-Rollet, originar din provincia Savoia,
numit consul al Sardiniei n Sudanul oriental, n locul
lui Vaudey care murise n chinuri, plec din Karthum
Fa de meridianul englez, care trece prin observatorul de la
Greenwich. (Nota n textul francez.)
16 Fulani sau felatahi popor rspndit n Africa Central (Senegal), n
jurul izvoarelor Nilului.
15

i, sub numele de Yacub, negustor de gum i de piei,


ajunse la Belenia, dincolo de 4 latitudine nordic, i
se ntoarse bolnav la Karthum, unde deceda n 1857.
Nici doctorul Peney, eful serviciului medical
egiptean, care ajunsese cu un grad mai jos de
Gondokoro, cltorind pe un mic vas cu aburi, i care
se ntorsese s moar, sfrit de oboseal, la Karthum,
nici veneianul Miani, care ajunsese la paralela a doua,
ocolind cataractele de la sud de Gondokoro, nici
negustorul maltez Andrea Debono, care ptrunsese i
mai mult pe Nil, nu putuser depi aceast limit.
n 1859, Guillaume Lejean, nsrcinat cu o misiune
de ctre guvernul francez, se duse la Karthum prin
Marea Roie i se mbarc pe un vas de pe Nil, cu un
echipaj de douzeci i unu de marinari i douzeci de
soldai. nfrunt mari primejdii printre negrii rzvrtii,
dar nu putu depi nici el Gondokoro.
O expediie condus de dEscayrac de Lauture
ncerc i ea s ajung la faimoasele izvoare...
Dar cltorii erau totdeauna oprii de acest punct
fatal.
Trimiii lui Neron atinseser odinioar 9
latitudine; prin urmare, n optsprezece secole nu se
ctigaser dect 5 sau 6, adic ntre trei sute i trei
sute aizeci de mile geografice.
Mai muli cltori ncercaser s ajung la izvoarele
Nilului, pornind de pe coasta oriental a Africii.
ntre anii 1768 i 1772, scoianul Bruce plec din
portul abisinian Masuah, strbtu Tigru, vizit ruinele
de la Axum, crezu c a dat peste izvoarele Nilului,
acolo unde de fapt nu erau, i nu ajunse la nici un
rezultat serios.
n 1844, doctorul Krapf, misionar anglican,
ntemeie un aezmnt religios la Monbaz, pe coasta

Zanzibarului, i descoperi, n tovria preotului


Rebmann, doi muni la o deprtare de trei sule de mile
de coast; erau munii Kenya i Kilimandjaro, pe care
domnii de Heuglin i Thornton i urcaser, n parte,
mai nainte.
n 1845, francezul Maizan debarc singur la
Bagamayo, n faa Zanzibarului, i ajunse la Deje-laMhora, unde eful tribului l omor n chinurile cele
mai groaznice.
n 1859, n luna august, tnrul cltor Roscher,
din Hamburg, porni cu o caravan de negustori arabi
i ajunse la lacul Nyassa, unde fu asasinat n timpul
somnului.
n sfrit, n 1857, locotenenii Burton i Speke,
ofieri din armata Bengalului, fur trimii de
Societatea regal de geografie din Londra s exploreze
Marile Lacuri africane; ei prsir Zanzibarul la 17
iulie i o luar drept spre apus.
Dup patru luni de suferine nemaipomenite, dup
ce bagajele le fuseser jefuite iar hamalii sugrumai,
ajunser la Kazeh, centru de ntlnire al negustorilor i
caravanelor; erau n inima rii Lunii. Acolo culeser
informaii preioase cu privire la obiceiurile, forma de
guvernare, religia i flora rii. Apoi se ndreptar spre
primul din Marile Lacuri, Tanganyika, aezat ntre 3
i 8 latitudine sudic; ajunser acolo la 14 februarie
1858 i vizitar diferitele populaii de pe maluri, n cea
mai mare parte canibali.
Pornir din nou la 26 mai i se ntoarser la Kazeh
la 20 iunie. Burton, sfrit de oboseal, zcu acolo
cteva luni. n acest timp Speke merse spre nord,
strbtnd peste trei sute de mile, pn la lacul
Ukereue, pe care-l zri la 3 august, fr s-i poat
vedea mai mult dect o margine, la 230 latitudine.

Reveni la Kazeh la 25 august i porni cu Burton


spre Zanzibar, pe care-l revzur n luna martie a
anului urmtor. Dup aceea, cei doi ndrznei
exploratori se ntoarser n Anglia i Societatea de
geografie din Paris le decern premiul su anual.
Doctorul Fergsson reinu cu grij faptul c ei nu
trecuser nici de 2 latitudine sudic, nici de 29
longitudine estic. Aa c el trebuia s fac legtura
ntre explorrile lui Burton i Speke i cele ale
doctorului Barth, ceea ce nsemna c se obliga s
strbat un inut mai mare de 12.

Capitolul 5
Visurile lui Kennedy. Articole i pronume la plural.
Insinurile lui Dick. Plimbare pe harta Africii. Ce
gseti ntre dou vrfuri de compas. Expediii
actuale. Speke i Cirant, Krapf, de Decken i de
Heuglin
Doctorul Fergsson i grbi pregtirile de plecare.
Conducea n persoan construcia aerostatului su,
innd seama de anumite modificri, asupra crora
pstra o tcere desvrit. Cu mult timp nainte,
ncepuse s studieze srguincios limba arab i
diversele dialecte mandinglieze: datorit uurinei cu
care nva limbile strine, fcu progrese uimitoare.
Deocamdat, prietenul su, vntorul, nu-l prsea
nici o clip; fr ndoial se temea c doctorul s nu-i
ia zborul fr s-i spun un cuvnt. n legtur cu
acest subiect, i inea mereu cele mai convingtoare
discursuri, care ns nu-l influenau deloc pe Samuel
Fergsson, i sfrea cu rugmini patetice, care-l
tulburau tot aa de puin. Dick l simea cum i lunec
printre degete.
Bietul scoian ajunsese de plns; nu mai putea
privi albastrul cerului, fr s fie cuprins de groaz. n
somn se simea legnat pn la ameeal i n fiecare
noapte avea impresia c se prbuete de la nlimi
nemsurate. Trebuie s mai adugm c n timpul
acestor groaznice comaruri czuse o dat sau de dou
ori din pat. Prima sa grij fu s-i arate lui Fergsson
cucuiul pe care i-l fcuse la cap.
ine seam, adug cu subneles, am czut de la
trei picioare nlime, nu mai mult, i uite ce cucui!
Judec i tu!

Insinuarea, plin de melancolie, nu-l impresiona


ns pe doctor.
Nu vom cdea! spuse el.
Dar dac, totui, vom cdea?
Nu vom cdea!
Rspunsul era clar i Kennedy n-avea ce s mai
adauge.
Cu deosebire l nfuria faptul c doctorul era gata
s dispun i de el, adic de Kennedy, dup bunul su
plac. l considera n mod irevocabil ca pe tovarul lui
de cltorie aerian. n privina asta nu mai era nici o
ndoial. Samuel abuza ntr-un chip inadmisibil de
pronumele personal la persoana nti plural.
Noi naintm..., noi vom fi gata la..., noi vom
pleca la...
i mai ales de adjectivul posesiv:
Balonul nostru..., nacela noastr..., explorarea
noastr... Adesea chiar la plural: pregtirile
noastre..., descoperirile noastre..., ascensiunile
noastre...
Dick se nfiora, cu toate c era hotrt s nu plece,
dar nu voia s-i supere prea mult prietenul. Ba,
trebuie s mrturisim c, fr s-i dea prea bine
seama de ce face, ceruse s i se trimit de la
Edinburgh cteva costume potrivite i cele mai bune
puti de vntoare.
ntr-o zi, dup ce recunoscuse c, dac s-ar fi
bucurat de un noroc nemaipomenit, expediia ar fi
putut avea oarecare sori de izbnd, se prefcu c se
supune dorinei doctorului. Dar, pentru a amna
cltoria, ncepu s se foloseasc de tot felul de
tertipuri. Mai nti se leg de folosul cltoriei i de
rostul ei... Descoperirea izvoarelor Nilului era oare ntradevr necesar? Cu asta omenirea va fi oare mai

fericit? i cnd popoarele Africii vor fi civilizate, vor fi


ele mai fericite? i este oare sigur c civilizaia se afl
n Europa i nu tocmai acolo, n Africa? Nu era mai
bine s atepte?... Africa putea fi cu siguran
strbtut, ntr-o bun zi, n chip mult mai puin
primejdios... ntr-o lun, n ase luni sau nainte de a
se mplini un an, vreun explorator avea s ajung fr
ndoial...
Insinurile produceau un efect cu totul contrar
scopului urmrit i doctoral fremta de nerbdare.
Aadar, pctosule, prieten cu dou fee, vrei s
se bucure altcineva de gloria aceasta? Adic s-mi
dezmint trecutul? S dau napoi n faa unor piedici
mrunte? n felul acesta, prin ovieli lae, s-mi art
eu recunotina fa de tot ce au fcut pentru mine i
guvernul englez, i Societatea regal din Londra?
Dar... fcu Kennedy, care ntrebuina des aceast
conjuncie.
Dar, relu doctorul, tu nu tii c aceast
cltorie trebuie s contribuie la succesul a tot ce se
ntreprinde n prezent? N-ai aflat c ali exploratori
nainteaz acum spre centrul Africii?
Totui...
Ascult-m cu atenie, Dick, i arunc-i ochii pe
harta asta.
Dick se supuse, resemnat.
Mergi de-a lungul Nilului, spuse Fergsson.
Merg, rspunse scoianul, asculttor.
Ajungi la Gondokoro...
Am ajuns. i Kennedy se gndea ct de uoar
era o cltorie pe hart...
nfige unul din vrfurile acestui compas, relu
doctorul, n oraul pe care cei mai cuteztori
exploratori abia l-au depit.

L-am nfipt.
Iar acum caut pe coast insula Zanzibar, la 6
latitudine sudic.
Am gsit-o.
Mergi pe aceast paralel pn ajungi la Kazeh.
S-a fcut.
Urc pe meridianul 33 pn ajungi la nceputul
lacului Ukereue, unde s-a oprit locotenentul Speke.
Am ajuns! nc puin i a fi czut n lac.
Ei bine, tii tu ce avem dreptul s credem dup
informaiile date de populaiile de pe maluri?
Nu-mi pot nchipui.
C lacul acesta, care la sud atinge 230, se
ntinde spre nord pn la dou grade i jumtate
deasupra Ecuatorului.
ntr-adevr!
Or, din aceast extremitate septentrional
pornete o ap care trebuie neaprat s ntlneasc
Nilul, dac nu este chiar el.
Foarte ciudat!
i acum nfige al doilea vrf al compasului pe
aceasta extremitate a lacului Ukereue.
S-a fcut, prietene Fergsson.
Cte grade crezi c sunt ntre aceste dou
vrfuri?
Abia dou.
i tii cam ce reprezint asta?
Ctui de puin.
Asta reprezint abia o sut douzeci de mile,
adic nimic.
Aproape nimic, Samuel.
i nu tii ce se ntmpl acum?
Nu, pe viaa mea!

Ei bine, iat: Societatea de geografie socotete ca


foarte important explorarea acestui lac ntrezrit de
Speke. Sub auspiciile sale, locotenentul Speke astzi
cpitan, s-a ntovrit cu cpitanul Grant din armata
Indiilor. Ei conduc acum o expediie numeroas i bine
subvenionat, cu misiunea de a ajunge pn la lac, de
unde s se ntoarc la Gondokoro. Au primit o
subvenie de peste cinci mii de lire i guvernatorul
Capului le-a pus la dispoziie soldai hotentoi. Au
plecat din Zanzibar la sfritul lui octombrie 1860. n
timpul acesta, englezul John Petherich, consulul
maiestii sale la Karthum, a primit de la ForeignOffice17 circa apte sute de lire; un vas cu aburi
trebuie s fie echipat la Karthum, ncrcat cu provizii
suficiente i ndreptat spre Gondokoro, unde s
atepte caravana cpitanului Speke, pe care s fie n
msur s-o aprovizioneze.
Bun plan! spuse Kennedy.
Vezi bine deci c trebuie s ne grbim, dac vrem
s lum parte la aceast explorare. Dar asta nc nu-i
totul. n timp ce se merge cu pai siguri spre
descoperirea izvoarelor Nilului, ali cltori nainteaz
plini de curaj spre inima Africii.
Pe jos? fcu Kennedy.
Pe jos, rspunse doctorul, fr s bage de seam
insinuarea. Doctorul Krapf i propune s ajung n
vest pe rul Djob, situat sub Ecuator. Baronul de
Decken a prsit Monbaz, a explorat munii Kenya i
Kilimandjaro i ptrunde spre centru.
Tot pe jos?
Tot pe jos, sau pe mgari.

17

Foreign-Office ministerul de externe britanic.

Pentru mine e absolut acelai lucru, replic


Kennedy.
n sfrit, relu doctorul, domnul de Heuglin,
viceconsulul Austriei la Karthum, a organizat de
curnd o expediie foarte important, al crei scop
principal este s-l caute pe cltorul Vogel trimis n
Sudan n 1853, pentru a lua parte la lucrrile
doctorului Barth. Vogel a prsit Bornu n 1856,
hotrt s exploreze aceast ar necunoscut, care se
ntinde intre Lacul Ciad i Darfur. Dar de atunci n-a
mai reaprut. Nite scrisori, sosite n iunie 1860 la
Alexandria, spun c a fost asasinat din ordinul regelui
Wadai. Iar altele, adresate de ctre doctorul Hartmann
tatlui exploratorului, spun c, dup relatrile unui
felatah din Bornu, Vogel s-ar afla prizonier la Wara,
aa c nu s-a pierdut nc orice speran. S-a alctuit
un comitet, sub preedinia ducelui regent de SaxaCoburg-Gotha. Prietenul meu Petermann este
secretarul acestui comitet: sumele de bani necesare
expediiei, la care au contribuit i numeroi savani, sau adunat printr-o subscripie naional. De Heuglin a
plecat la Masuah, n luna iunie, i, n timp ce caut
urmele lui Vogel, are misiunea de a explora inutul
cuprins ntre Nil i lacul Ciad, adic de a face legtura
ntre descoperirile cpitanului Speke i acelea ale
doctorului Barth. n felul acesta, Africa va fi strbtut
de la rsrit pn la apus18.
Perfect, relu scoianul, deoarece toate merg aa
de bine, ce s mai facem noi acolo?
Doctorul Fergsson se mulumi numai s dea din
umeri.
Dup plecarea doctorului Fergsson s-a aflat c de Heuglin, n urma
unor discuii, o luase pe alt drum dect cel hotrt i comanda
expediiei fusese ncredinat lui Munziger. (Nota n textul francez.)
18

Capitolul 6
Un servitor ciudat. El vede cu ochii liberi sateliii
lui Jupiter. Dick se ia la har cu Joe. ndoial i
credin. Cntritul. Joe Wilson primete o
jumtate de coroan
Doctorul Fergsson avea un servitor, Joe, nzestrat
cu o fire minunat. Avea o ncredere absolut n
calitile stpnului su i-i purta un devotament fr
margini; i ghicea dinainte dorinele i ntotdeauna i le
ndeplinea n chip desvrit. Un Caleb 19, care nu era
niciodat morocnos ci, dimpotriv, ntotdeauna vesel.
Orict ai fi cutat, n-ai fi putut gsi unul mai nimerit
dect el. Fergsson i se ncredinase cu totul n privina
amnuntelor vieii sale, i nu greise. Nespus de cinstit
era acest Joe! Un om care-i comand masa ntocmai
cum ai face-o tu, care-i face bagajele i nu-i uit nici
ciorapii, nici cmile, care-i ine cheile, i cunoate
secretele i nu abuzeaz de ele!...
Dar ce nu nsemna doctorul pentru cinstitul Joe!
Cu ct respect i cu ct ncredere accepta hotrrile
lui! Tot ce gndea doctorul era bine; tot ce spunea era
cugetat; tot ce dorea se putea face; tot ce ntreprindea
era cu putin de ndeplinit; tot ce nfptuia era
minunat. Dac l-ai fi tiat pe Joe n buci, ceea ce
sunt sigur c n-ai fi fost n stare s facei, tot nu i-ar
fi schimbat prerea despre stpnul su.
Aa nct, atunci cnd doctorul plnui s strbat
Africa pe calea aerului, pentru Joe totul fu limpede; nu
mai existau piedici. Din clipa n care Fergsson se
hotrse s plece, era nendoielnic c avea s-l ia i pe
19

Caleb personaj biblic.

credinciosul su ajutor; acest biat de treab tia asta


perfect de bine, cu toate c nu i-o spusese nimeni.
Dealtfel, avea s-i aduc doctorului cele mai mari
foloase, datorit inteligenei i minunatei sale agiliti.
Dac ar fi trebuit s se numeasc un profesor de
gimnastic pentru maimuele din Grdina zoologic
i aa destul de sprintene cu siguran c Joe ar fi
obinut postul. Pentru el era o jucrie s sar, s se
caere, s alerge i s fac tot felul de nzdrvnii.
Dac Fergsson era eful, iar Kennedy mna sa
dreapt, Joe avea s le execute dispoziiile. El i
nsoise i pn atunci stpnul n mai multe cltorii
i-i nsuise oarecare cunotine tiinifice. Dar mai
mult se distingea prin blndee i printr-un optimism
ncnttor.
Totul i se prea uor, logic, firesc, i ca urmare nu
simea nevoia s-se plng de ceva sau s
bombneasc. Printre alte caliti se mai bucura de o
vedere nespus de bun. El i cu Moestlin, profesorul
lui Kepler20, posedau rara facultate de a vedea fr
ochelari sateliii lui Jupiter i de a putea numra n
grupul Pleiadelor paisprezece stele, ultimele fiind de
mrimea a noua. Se putea folosi fr gre de ochii si
n orice mprejurare, ceea ce nu nsemna c devenise
un ngmfat.
innd seama de ncrederea pe care o avea Joe n
doctor, nu trebuie s ne mire nesfritele discuii
dintre Kennedy i vrednicul slujitor al acestuia. Unul
se ndoia, cellalt credea. Unul era prudena
clarvztoare, cellalt ncrederea fr margini. Astfel,

Kepler astronom german (157l-l630), autorul celor trei legi celebre,


pe care se sprijin principiul atraciei universale.
20

doctorul se gsea ntre ndoial i credin. Dar trebuie


s spun c nu-i psa nici de una, nici de alta.
Ei bine, domnule Kennedy? spunea Joe.
Ei bine, biete?
Iat c se apropie momentul. Se pare c ne
mbarcm pentru plecarea n lun.
Vrei s spui ara Lunii, care nu-i tot att de
departe, dar, fii pe pace, drumul e la fel de primejdios.
Primejdios cu un om ca doctorul Fergsson?
N-a vrea s-i spulber iluziile, dragul meu Joe,
dar ce pune el la cale e pur i simplu isprava unui
smintit: nu va pleca.
Nu va pleca? Atunci nu i-ai vzut balonul la
atelierul domnilor Mitchell din Borough21.
Nici n-o s m duc s-l vd.
Pierdei un spectacol frumos, domnule! Ce lucru
minunat! Ce linie frumoas! Ce nacel ncnttoare!
Ce bine ne vom simi n ea!
Aadar, te gndeti serios s-l nsoeti pe
doctor?
Eu? Dar am s-l nsoesc oriunde va dori! replic
Joe cu convingere. Asta ar mai lipsi, s-l las s plece
singur, dup ce am cutreierat toat lumea mpreun!
Dar cine s-l sprijine cnd va fi obosit? Cine s-i
ntind o mn viguroas, ca s sar peste o
prpastie? Cine s-l ngrijeasc dac se mbolnvete?
Nu, domnule Dick. Joe va fi totdeauna la postul su,
aproape de doctor. Dar ce spun eu? Alturi de doctorul
Fergsson.
Eti un biat de treab!

Borough mahala din partea de sud a Londrei. (Nota n textul


francez.)

21

Dealtfel, venii i dumneavoastr cu noi, relu


Joe.
Fr ndoial, fcu Kennedy, adic v nsoesc ca
s-l mpiedic pe Samuel pn-n ultima clip s comit
o asemenea nebunie, l voi urma chiar pn la
Zanzibar, pentru ca, acolo, mna unui prieten s poat
opri de a-i duce la ndeplinire planul su nebunesc.
V rog s m iertai, domnule Kennedy, ns nu-l
vei opri deloc. Doctorul Fergsson nu e un zpcit. Se
gndete mult pn s ntreprind ceva, dar cnd s-a
hotrt nici dracul nu-l mai poate face s renune.
O s vedem!
Nu v amgii cu ndejdea asta. Dealtfel,
important e c mergei cu noi. Pentru un vntor ca
dumneavoastr, Africa e un inut minunat Aa c,
oricum n-o s v par ru de cltoria ce-o vei face.
Nu, cu siguran c n-am s regret, mai ales
dac ncpnatul sta i va da n sfrit seama de
realitate.
Fiindc veni vorba, spuse Joe, tii c astzi ne
cntrim?
Cum aa, ne cntrim?
Fr ndoial! Doctorul Fergsson, dumneavoastr
i eu toi trei ne vom cntri.
Ca jocheii?
Ca jocheii! Dar s nu v nelinitii, nu vei fi
nevoit s slbii dac vei fi prea greu. O s v ia cum
suntei.
Nu m voi cntri! spuse scoianul cu trie.
Dar, domnule, se pare c e nevoie de asta pentru
buna funcionare a aparatului su.
Ei bine! O s mearg i altfel!
Asta-i acum! i dac nu ne vom putea ridica n
aer din cauza lipsei unor calcule precise?

Ei zu! Dar nici nu doresc altceva!


Se poate, domnule Kennedy! Domnul doctor vine
ndat s ne ia.
Nu voi merge!
N-o s-i facei una ca asta.
Ba am s i-o fac.
Bine! spuse Joe, rznd. Vorbii aa pentru c
nu-i el aici, dar cnd o s v spun direct: Dick,
trebuie s-i cunosc n mod exact greutatea, v vei
supune fr ndoial.
n aceast clip, doctorul intr n cabinetul su de
lucru, unde avea loc convorbirea, i l privi pe
Kennedy, care nu se simea n largul su.
Dick, i spuse, vino mpreun cu Joe; trebuie s
tiu ct cntrii fiecare.
Dar...
Poi s rmi cu plria n cap. Vino!
i Kennedy l urm.
Se duser cu toii la atelierul domnilor Mitchell,
unde se pregtise unul din cntarele acelea, zise
romane. Doctorul trebuia neaprat s cunoasc
greutatea nsoitorilor si, pentru a stabili echilibrul
aerostatului. Aa c-l puse pe Dick s se urce pe
platforma cntarului. Fr s i se mpotriveasc,
acesta spuse cu jumtate de glas:
Bine, bine! Asta nu m oblig la nimic.
O sut cincizeci i trei de livre22, constat
doctorul, nscriind cifra n carnetul su.
Sunt prea greu?
A de unde, domnule Kennedy! rspunse Joe.
Dealtfel, eu sunt uor, aa c se va compensa.

22

Livr veche msur de greutate, de aproximativ 1/2 kg.

i Joe trecu plin de atta entuziasm n locul


vntorului, nct, n grab, fu gata s rstoarne
cntarul. Lu poziia n care el, Joe, l maimurea pe
Ahile de la intrarea n Hyde-Park, i arta minunat
chiar fr scut.
O sut douzeci de livre, nscrise doctorul.
Ei, ei! fcu Joe cu un zmbet de satisfacie.
De ce zmbea, nici el n-ar fi putut spune.
Acum e rndul meu, spuse Fergsson, nscriind n
dreptul su o sut treizeci i cinci de livre. Toi trei,
adug apoi, nu cntrim mai mult de patru sute de
livre.
Domnule doctor, relu Joe, dac expediia
dumneavoastr ar cere-o, a putea foarte bine s
postesc, ca s slbesc vreo douzeci de livre.
Nu-i nevoie, biete, rspunse doctorul. Poi s
mnnci ct pofteti: iat o jumtate de coroan, ca s
te osptezi i s bei dup voia inimii.

Capitolul 7
Amnunte de geometrie. Calculul capacitii
balonului. Aerostatul dublu. nveliul. Nacela.
Aparatul misterios. Alimente. Socoteala final
Doctorul Fergsson se ocupa de mult vreme de
amnuntele expediiei sale. E de la sine neles c
balonul, acest minunat vehicul sortit s-l transporte
prin aer, era obiectul grijii lui permanente.
De la nceput, ca s nu dea prea mari dimensiuni
aerostatului, se hotr s-l umfle cu hidrogen, gaz de
paisprezece ori i jumtate mai uor dect aerul i mai
uor de produs; afar de asta, dduse cele mai bune
rezultate n experienele cu aerostate.
Dup calcule foarte precise, doctorul gsise c
obiectele indispensabile cltoriei, plus aparatul su,
vor cntri patru mii de livre, aa nct trebuia s afle
care era fora ascendent n stare s ridice aceast
greutate, i totodat s vad ce capacitate avea s aib
balonul.
O greutate de patru mii de livre reprezint o
deplasare a spaiului de patruzeci i patru de mii opt
sute patruzeci i apte de picioare cubice23, ceea ce
nseamn c patruzeci i patru de mii opt sute
patruzeci i apte de picioare cubice de aer cntresc
circa patru mii de livre.
Dnd balonului capacitatea de patruzeci i patru de
mii opt sute patruzeci i apte de picioare cubice i
umplndu-l n loc de aer cu hidrogen, care este de
paisprezece ori i jumtate mai uor, nseamn c
greutatea lui scade la dou sute aptezeci i ase de
23

1661 metri cubi. (Nota n textul francez.)

livre, rezultnd o diferen de trei mii apte sute


douzeci i patru de livre. Tocmai diferena aceasta
dintre greutatea gazului din interiorul balonului i
greutatea aerului nconjurtor face cu putin
nlarea aerostatului.
Totui, dac s-ar introduce n ntregime cantitatea
de gaz de care vorbim, balonul s-ar umple complet. Or,
asta trebuie evitat, deoarece, pe msur ce urc n
straturile mai puin dense ale atmosferei, gazul din
interior tinde s se dilate, ceea ce duce la ruperea
nveliului; aa c, de obicei, balonul se umfl pn la
dou treimi din capacitatea lui.
Dar doctorul avea anumite proiecte, cunoscute
numai de el, pe baza crora se hotr s umple
aerostatul doar pe jumtate. De aceea, cum totui
acesta trebuia s cuprind patruzeci i patru de mii
opt sute patruzeci i apte de picioare cubice de
hidrogen, fusese nevoit s-i dea o capacitate aproape
dubl. l construise n form oval, care se tie c este
mai avantajoas. Diametrul lui orizontal era de
cincizeci de picioare, iar cel vertical de aptezeci i
cinci; n felul acesta obinuse un sferoid a crui
capacitate se ridica pn la cifra rotund de nouzeci
de mii de picioare cubice24.
Dac ar fi putut ntrebuina dou baloane, ansele
de izbnd ar fi fost mai mari. ntr-adevr, n cazul
cnd unul din ele s-ar fi defectat n aer, ar fi putut,
aruncnd ncrctura, s-i continue cltoria cu
ajutorul celuilalt. Dar manevrarea a dou aerostate e

Aceast dimensiune nu are nimic extraordinar. Montgolfier


construise la Lyon, n 1784, un aerostat a crui capacitate era de
340.000 picioare cubice sau 20.000 metri cubi, care putea ridica o
greutate de 20 tone, adic 20.000 kilograme. (Nota n textul francez.)
24

foarte grea, deoarece trebuie s le dai amndurora o


for egal de ascensiune.
Dup chibzuial ndelungat, Fergsson reunise,
datorit unui aranjament ingenios, n acest singur
balon, foloasele a dou baloane, fiind scutit de
neajunsurile amintite. Pe scurt, construise dou
baloane de mrimi diferite nchise unul n altul.
Balonul exterior, care avea dimensiunile artate mai
sus, cuprindea un balon mult mai mic, de aceeai
form, al crui diametru orizontal nu avea dect
patruzeci i cinci de picioare, iar diametrul vertical,
aizeci i opt de picioare. Prin urmare, capacitatea
balonului interior nu era dect de aizeci i apte de
mii de picioare cubice. El trebuia s pluteasc n gazul
nconjurtor. ntre cele dou baloane se afla o supap
care le ngduia, la nevoie, s comunice ntre ele.
Acest aranjament prezenta avantajul c, pentru a
cobor, se ddea drumul nti gazului din primul
balon. i chiar dac acesta ar fi trebuit s fie golit cu
totul, cel mic rmnea neatins. Apoi se puteau
descotorosi de nveliul exterior, ca de o greutate
inutil, iar al doilea aerostat, rmas singur, nu mai era
expus capriciilor vntului, aa cum se ntmpl cu
baloanele pe jumtate dezumflate. Mai mult: n caz de
accident, cum ar fi fost de pild vreo sprtur n
nveliul balonului exterior, cellalt prezenta avantajul
de a fi aprat.
Cele dou aerostate erau construite din tafta dubl
de Lyon, acoperit cu gutaperc. Combinaia de gum
i rin ddea o impermeabilitate absolut. n acelai
timp, nu putea fi atacat nici de acizi, nici de gaze. La
polul superior al balonului, unde rezistena trebuia s
fie mai mare, nveliul fusese dublat.

Acest nveli putea pstra gazul un timp nelimitat.


Nou picioare ptrate de tafta cntreau o jumtate de
livr. Dar suprafaa balonului exterior fiind de circa
nousprezece mii ase sute de picioare ptrate,
nveliul su cntrea ase sute cincizeci de livre,
nveliul celui de al doilea balon, avnd o suprafa de
numai nou mii dou sute de picioare ptrate, nu
cntrea dect cinci sute zece livre. n total deci
aerostatul atingea o mie o sut aizeci de livre.
Plasa care susinea nacela era fcut din frnghie
de cnep, foarte solid. Cele dou supape, al cror rol
era asemntor aceluia al unei crme de vapor,
fuseser obiectul unor studii minuioase.
Nacela, de form circular i cu un diametru de
cincisprezece picioare, era fcut din rchit, ntrit
cu o uoar armtur de fier. Dedesubt avea resorturi
elastice, care s amortizeze loviturile la aterizare.
Greutatea ei, mpreun cu aceea a plasei, nu depea
dou sute optzeci de livre. n afar de aceasta, doctorul
mai pusese s i se construiasc patru chesoane din
tabl groas de dou linii25, care erau legate ntre ele
prin evi prevzute cu robinete. Mai adug i o
serpentin cu un diametru cam de douzeci i patru
de linii, care se termina prin dou brae de lungime
neegal, primul msurnd douzeci i cinci de
picioare, iar cellalt numai cincisprezece picioare.
Chesoanele erau dispuse n nacel n aa fel nct
s ocupe ct mai puin spaiu. Serpentina, care
trebuia s fie adaptat mai trziu, fu mpachetat
separat, mpreun cu o pil electric Bunsen, foarte
puternic.

25

Linie msur veche francez, egal cu 2,25 milimetri.

Aparatul fusese att de ingenios combinat nct,


mpreun cu cele douzeci i cinci de galoane26 de ap
aflate ntr-un rezervor special, nu cntrea mai mult
de apte sute de livre.
Instrumentele destinate cltoriei constau din dou
barometre, dou termometre, dou busole, un
sextant 27, dou cronometre i o lunet, cu care s se
cerceteze obiectivele ndeprtate, aflate n afara
drumului urmat de balon i la care deci nu se putea
ajunge. Observatorul din Greenwich se pusese la
dispoziia expediiei, cu toate c doctorul nu-i
propusese s fac experiene de fizic. El voia numai
s-i fixeze direcia n care avea s pluteasc i s
determine poziia rurilor, munilor i a oraelor
principale.
i mai pregtise trei ancore de fier care rezistaser
la proba de ncercare, precum i o scar de mtase,
uoar i rezistent, lung de vreo cincizeci de
picioare. Calculase de asemenea greutatea exact a
proviziilor, ce constau din ceai, cafea, biscuii, carne
conservat i un preparat din carne uscat care, ntrun volum mic, cuprindea un numr mare de substane
hrnitoare. n afar de o suficient cantitate de rachiu,
mai pregtise i dou rezervoare cu ap, cuprinznd
fiecare douzeci i dou de galoane.
Alimentele trebuiau s fie consumate dup o
anumit regul, nct greutatea ridicat de aerostat s
se micoreze treptat, echilibrul unui balon n
atmosfer fiind foarte sensibil. Pierderea unei greuti,

Un galon 4,5 litri.


Sextant instrument cu care se msoar nlimea unghiular a
atrilor deasupra orizontului, folosit n navigaie spre a se determina,
pe baza unor calcule perfecte, poziia unei nave.
26
27

orict de nensemnate, poate s cauzeze o deplasare


demn de luat n seam.
Doctorul nu uitase nici cortul care trebuia s
acopere o parte din nacel, nici pturile care alctuiau
singurul aternut pentru cltorie, nici putile
vntorului, cu proviziile de puc i gloane.
Iat rezultatele diferitelor sale calcule cu privire la
ncrctura aerostatului:
Fergsson
135 livre
Kennedy
153
Joe
120
Greutatea primului balon
650
Greutatea balonului al doilea
510
Nacela i plasa
280
Ancore i instrumente
190
Puti i pturi, cort, diverse materiale, carne i
preparate de carne uscat, biscuii, ceai, cafea, rachiu:
386
Ap
400
Aparate
700
Greutatea hidrogenului
276
Lest pentru meninerea echilibrului 200
Total
4.000 livre
Aceasta era socoteala celor patru mii de livre pe
care doctorul i propunea s le ridice n aer. Pentru
meninerea echilibrului nu lua cu sine dect un lest de
dou sute de livre. Numai pentru cazurile
neprevzute, spunea el, cci, datorit aparatului su,
spera s nu-l ntrebuineze.

Capitolul 8
Aerele lui Joe. Comandantul lui Resolute. Arsenalul
lui Kennedy. Ultimele pregtiri. Masa de adio.
Plecarea din 21 februarie. edinele tiinifice ale
doctorului Duveyrier. Livingstone. Amnuntele
cltoriei aeriene. Kennedy redus la tcere
Pe la 10 februarie, pregtirile se apropiau de sfrit;
aerostatele, unul nchis n cellalt, erau cu totul
terminate. Fuseser amndou supuse unei puternice
presiuni de aer; ncercarea dovedi rezistena lor i n
acelai timp grija cu care fuseser construite.
Joe nu mai putea de bucurie. Alerga ntruna din
Greek Street la atelierele domnilor Mitchell, totdeauna
ocupat, dar vesel, mndru c va participa la aceast
cltorie i dnd cu plcere amnunte celor care nu-l
ntrebau despre ea. Cred chiar c vrednicul biat
ctigase cteva jumti de coroan cu prezentarea
aerostatului, cu explicarea ideilor i planurilor
doctorului, sau ngduind unora s-l zreasc pe
acesta printr-o fereastr ntredeschis, ori anunndui cnd ieea de acas ca s-l poat vedea pe strad.
Faptul nu trebuie s ne supere, deoarece avea
oarecare
drepturi
s
speculeze
admiraia
i
curiozitatea contemporanilor si.
La 16 februarie Resolute i arunca ancora n faa
Greenwich-ului. Era un vas cu elice, de opt sute de
tone, cu bune caliti de plutire i care fusese
nsrcinat s aprovizioneze ultima expediie n
regiunile polare a lui sir James Ross. Comandantul
Pennet era mai mult un savant dect un militar, ceea
ce nu-l mpiedica ns s aib la bord patru tunuri
grele de marin. Ce-i drept, acestea nu fcuser

niciodat vreun ru cuiva, servind doar la producerea


celor mai panice bubuituri din lume.
Cala vasului fusese pregtit pentru ncrcarea
aerostatului, care fu aezat nuntru cu mult bgare
de seam, n ziua de 18 februarie. l adpostir n
fundul calei, spre a-l feri de accidente. Nacela i
accesoriile ei, ancorele, frnghiile, proviziile de
alimente, rezervoarele de ap ce trebuiau umplute la
sosire, n sfrit, totul fu ncrcat aa cum trebuia,
sub supravegherea lui Fergsson.
Se mai mbarcar zece tone de acid sulfuric i zece
tone de fier vechi pentru producerea hidrogenului.
Cantitatea era mai mare dect se cuvenea, pentru a
face fa eventualelor pierderi.
Instalaia care producea gazul, compus din vreo
treizeci de butoiae, fu pus cu mult grij n fundul
calei.
Pregtirile se terminar n seara zilei de 18
februarie. Dou cabine confortabile ateptau pe doctor
i pe prietenul su Kennedy. Acesta din urm,
jurndu-se ntruna c nu va pleca, sosi la bord cu un
adevrat arsenal de vntoare: dou puti excelente cu
cte dou evi i o carabin dintre cele mai bune de la
fabrica Purdey Moore i Dickson din Edinburgh. Cu o
asemenea arm, vntorul putea trimite cu uurin
de la dou mii de pai un glonte n ochiul unei capre
slbatice. Pentru mprejurri neprevzute mai luase cu
el i dou revolvere Colt, care trgeau ase gloane
unul dup altul. Cutia cu praf de puc, sacul cu
cartue, alicele i gloanele, n cantiti ndestultoare,
nu depeau greutatea hotrt de doctor.
Cei trei cltori se instalar la bordul vasului n
ziua de 19 februarie, primii cu onoruri de ctre
cpitan i ofieri. Doctorul pstra mereu o atitudine

rezervat, preocupat numai i numai de expediia sa.


Dick ncerca s-i ascund emoia, pe cnd Joe srea
n sus de bucurie, glumind i rznd necontenit. El
deveni imediat mucalitul echipajului, n mijlocul
cruia i se pstrase un loc.
n ziua de 20 februarie, Societatea regal de
geografie ddu un mare banchet de adio n onoarea
doctorului Fergsson i a lui Kennedy. Comandantul
Pennet i ofierii si luar de asemeni parte la acest
osp nsufleit, care prilejui nenumrate toasturi
mgulitoare. Se nchin att de mult n sntatea
comesenilor, nct ai fi zis c fiecare va avea asigurat
o existen de centenar. Sir Francis M... prezida, cu o
emoie reinut i plin de demnitate.
Spre surprinderea sa, Dick Kennedy avu n mare
msur parte de aceste felicitri. Dup ce se bu
pentru ndrzneul Fergsson, gloria Angliei, trebui s
se bea i pentru nu mai puin curajosul Kennedy,
cuteztorul su tovar, Dick se nroi ca focul, ceea
ce fu luat drept modestie, i aplauzele se dublar
fcndu-l pe Dick s roeasc i mai mult. n timpul
desertului sosi un mesaj din partea reginei care i
saluta pe cei doi cltori i le ura succes n ncercarea
lor. Acest fapt i oblig la noi toasturi n cinstea preagraioasei sale maiesti. Comesenii se mprtiar la
miezul nopii, dup ce se desprir ntr-un chip
mictor, strngndu-i minile cu cldur.
Brcile vasului Resolute ateptau la podul
Westminster. Comandantul lu loc ntr-una din ele,
nsoit de pasagerii i ofierii si, i curentul Tamisei i
duse repede spre Greenwich. La ora unu, pe bord
dormeau toi.
A doua zi, 21 februarie, la ora trei dimineaa,
cuptoarele duduiau. La ora cinci, Resolute ridic

ancora i, mpins de elice, se ndrept cu vitez spre


gurile Tamisei.
Nu mai e nevoie s spunem c toate convorbirile de
pe bord se refereau numai i numai la expediia
doctorului Fergsson. Fie c-l vedeai, fie c-l auzeai,
doctorul i inspira o ncredere att de mare, nct
foarte curnd nimeni, n afar de scoian, nu se mai
ndoia de succesul cltoriei.
n timpul drumului, n orele libere, doctorul inea
corpului ofieresc un adevrat curs de geografie. Tinerii
ofieri se interesau amnunit de descoperirile fcute
n Africa n ultimii patruzeci de ani. Fergsson le povesti
despre explorrile lui Barth, Burton, Speke, Grant, le
zugrvi inutul asaltat acum din toate prile de
investigaiile tiinifice.
n nord, tnrul Duveyrier explora Sahara i
aducea la Paris pe efii tuaregi. Se pregteau, datorit
sugestiei guvernului francez, dou expediii care,
cobornd din nord i ndreptndu-se spre apus,
trebuiau s se ncrucieze. La sud, neobositul
Livingstone nainta mereu spre Ecuator i, din martie
1862, ptrundea, n tovria lui Mackenzie, n susul
rului Rovoonia. Cu siguran c secolul al XIX-lea navea s treac fr ca Africa s-i fi dezvluit tainele,
ascunse de ase mii de ani.
Interesul auditorilor crescu i mai mult cnd
doctorul le povesti amnuntele pregtirilor sale de
cltorie. Voir s-i verifice calculele i el lu bucuros
parte la discuie.
Mai toi se mirau de cantitatea relativ mic de
alimente pe care i-o luase eful expediiei. ntr-o zi,
unul din ofieri i ceru doctorului lmuriri n aceast
privin.
V surprinde? ntreb Fergsson.

Fr ndoial.
Dar ce durat presupunei c va avea cltoria
mea? Luni ntregi? E o mare greeal. Dac s-ar
prelungi, am fi pierdui; nu ne-am mai ntoarce
niciodat. Trebuie s tii c nu sunt mai mult de trei
mii cinci sute, s spunem patru mii de mile de la
Zanzibar pn la coasta Senegalului. Or, strbtnd
cte dou sute patruzeci de mile n dousprezece ore,
ceea ce nu este nici mcar viteza trenurilor noastre,
ne-ar ajunge apte zile ca s traversm Africa.
Dar atunci n-ai pute;i vedea nimic, n-ai face
nici observaii geografice, nici cerceta inutul cu deamnuntul.
Dar, rspunse doctorul, dac-mi stpnesc
balonul, dac m urc i cobor dup voin, m voi
putea opri oricnd i oriunde mi se va prea potrivit,
mai ales cnd voi fi ameninat s fiu trt, de cureni
prea violeni.
i desigur c-i vei ntlni, spuse comandantul
Pennet. Unele uragane fac mai mult de dou sute
patruzeci de mile pe or.
Vedei? replic doctorul. Cu o asemenea vitez sar putea traversa Africa n dousprezece ore. n zori
am pleca de la Zanzibar, iar seara am merge la culcare
la Saint-Louis.
Dar, ntreb un ofier, poate nainta un balon cu
o asemenea vitez?
Asta s-a mai vzut, rspunse Fergsson.
i a rezistat?
Perfect. Era pe vremea ncoronrii lui Napoleon,
n 1804. Aeronautul Garnerin lans din Paris, la ora
unsprezece seara, un balon care purta urmtoarea
inscripie n litere de aur: Paris, 25 Brumar, anul XIII,
ncoronarea mpratului de ctre S.S. Pius VII. A doua

zi dimineaa, la ora cinci, locuitorii Romei vedeau


plannd balonul pe deasupra Vaticanului, strbtnd
cmpia roman i cznd n lacul Bracciano. Aa c,
domnilor, un balon poate rezista unor asemenea
viteze.
Un balon, da, dar un om? ndrzni s spun
Kennedy.
Desigur c i un om! Cci un balon este
totdeauna nemicat n raport cu aerul care-l
nconjoar; nu el merge, ci masa de aer. Dac ai
aprinde o lumnare n nacel, flacra ei n-ar plpi.
Un aeronaut care s-ar fi ridicat cu balonul lui
Garnerin, n-ar fi avut de suferit n nici un caz de pe
urma acestei viteze. Dealtfel, eu nu in s experimentez
o asemenea vitez i dac m voi putea aga n timpul
nopii de vreun arbore sau de vreun accident al
terenului, o voi face fr ndoial. Tocmai de aceea
lum cu noi provizii pentru dou luni i, pe deasupra,
nimic nu-l va putea mpiedica pe ndemnaticul nostru
vntor s ne aduc vnat din abunden, atunci cnd
vom cobor.
Ah, domnule Kennedy, ce minunate isprvi o s
facei acolo! spuse un tnr elev de marin, privindu-l
cu invidie pe scoian.
Fr s mai inem seam, urm altul, c plcerea
va fi dublat de o mare glorie.
Domnilor, rspunse vntorul... sunt foarte
mgulit... de complimentele dumneavoastr... dar nu
am pentru ce s le primesc...
Cum? se auzi din toate prile. Ai de gnd s nu
pleci?
Nu voi pleca.
Nu-l vei nsoi pe doctorul Fergsson?

Nu numai c nu-l voi nsoi, dar nu m gsesc


aici dect pentru a-l opri n ultimul moment.
Toate privirile se ndreptar spre doctor.
Nu-l luai n seam, rspunse acesta linitit. E o
problem pe care nu trebuie s-o discutai cu el. De
fapt, el tie foarte bine c va merge.
Pe sfntul Patrick! strig Kennedy. Iau ca
martor...
Nu mai lua pe nimeni ca martor, prietene Dick.
Eti msurat i cntrit, i tu i praful tu de puc, i
putile i gloanele, aa c s nu mai vorbim despre
asta.

Capitolul 9
Ocolul Capului Bunei Sperane. Puntea din fa.
Cursuri de cosmografie predate de profesorul Joe.
Despre dirijarea baloanelor. Despre cercetarea
curenilor atmosferici. Evrica!
i ntr-adevr, din ziua aceea pn la sosirea lor la
Zanzibar, Dick nu mai deschise gura, nu mai vorbi nici
despre cltorie, nici despre altceva. Pur i simplu,
tcu.
Resolute luneca repede spre Capul Bunei Sperane.
Timpul se meninea frumos, cu toate c marea
devenise mai agitat.
La 30 martie, dup douzeci i apte de zile de la
plecarea din Londra, muntele Table se profila la
orizont; oraul Cap, aezat la poalele unui amfiteatru
de coline, putu fi zrit cu lunetele marine, i curnd
Resolute arunc ancora n port. Dar comandantul nu
poposi acolo dect pentru a lua crbuni; treaba dur o
zi. A doua zi, vasul mergea spre sud, pentru a ocoli
capul meridional al Africii i a intra n canalul
Mozambic.
Joe nu era la prima sa cltorie pe mare. Nu trecu
mult i se simi pe bord ca la el acas. Toat lumea l
iubea pentru sinceritatea i buna sa dispoziie. O mare
parte din celebritatea doctorului se rsfrngea i
asupra lui. Oamenii din echipaj l ascultau ca pe un
oracol, i la urma urmei nu se nela nici el mai mult
ca oricare alt oracol.
n timp ce Fergsson i continua expunerea n
cercul ofierilor, Joe trona pe puntea din fa a vasului
i fcea istorie n felul su, dup un procedeu

ntrebuinat dealtfel de cei mai mari istorici ai


timpurilor.
Se discuta, bineneles, despre cltorii aeriene. Joe
ntmpina greuti n a convinge spiritele ndrtnice
s accepte o asemenea experien, dar odat
acceptat, imaginaia marinarilor, stimulat de
nscocirile lui Joe, nu mai cunotea margini.
Strlucitul povestitor i convinsese auditoriul c
dup aceast cltorie vor mai face altele. Cltoria de
acum nu era dect nceputul unei lungi serii de aciuni
supraomeneti.
Vedei voi, dragii mei, dup ce ai gustat acest fel
de cltorie nu te mai poi lipsi de ea, iar la viitoarea
noastr expediie, n loc s mergem orizontal, vom
merge drept n sus, urcnd fr ncetare.
Ei drcie! Pn-n Lun? fcu unul dintre
asculttori, uimit.
Pn-n Lun!? ripost Joe. Nu, pe legea mea, aa
ceva e prea obinuit! Toat lumea poate ajunge n
Lun. Dealtfel, acolo nu este ap i trebuie s iei cu
tine provizii enorme, iar dac ii s respiri, trebuie s
iei chiar i aer n sticlue.
Ei! Dar dac gseti acolo rachiu? ntreb un
marinar, mare iubitor de butur.
S lsm asta, biete. Nu-i vorba de Lun; ne
vom plimba printre stelele acelea frumoase, pe
planetele acelea ncnttoare, despre care mi-a vorbit
de attea ori doctorul Fergsson. Aa c vom ncepe
prin a vizita Saturnul...
Acela care are un inel? ntreb un subofier de
administraie.
Da, un inel de cstorie. Numai c nu se tie ce
s-a fcut cu nevast-sa!

Cum, o s mergei chiar aa de sus? glsui un


elev marinar, nmrmurit. Atunci doctorul tu este
dracul n persoan!
Dracul? E prea bun ca s fie drac.
Dar dup Saturn? ntreb unul dintre
asculttorii cei mai nerbdtori.
Dup Saturn? Vom vizita Jupiter, un inut
ciudat, tii, unde zilele au numai nou ore i jumtate
e bine acolo pentru lenei i unde un an dureaz
ct doisprezece ani, ceea ce este avantajos pentru cei
care nu mai au de trit dect ase luni; li se mai
prelungete viaa!
Doisprezece ani? strui elevul de marin.
Da, micuule, aa c dac te-ai fi nscut acolo,
maic-ta te-ar fi alptat i astzi, iar btrnul de colo,
care merge pe-al cincizecilea an, ar fi un copila de
patru ani i jumtate.
De necrezut! exclam elevul de marin.
Este adevrul adevrat! fcu Joe cu convingere.
Dar ce vrei? Cnd continui s lncezeti n lumea
asta, nu nvei nimic, rmi netiutor ca un porc de
mare. Venii puin n Jupiter i o s vedei! Dar trebuie
s te ii bine acolo, cci Jupiter are satelii nu prea
comozi.
Oamenii rdeau, dar l credeau numai pe jumtate.
Le vorbea despre Neptun, unde marinarii sunt bine
primii i de Marte, unde militarii ocup un loc de
frunte, ceea ce pn la urm devine plictisitor. Ct
despre Mercur, nesuferit lume triete acolo! Numai
hoi i negustori, care se aseamn att de bine ntre
ei, nct e greu s-i deosebeti pe unii de ceilali. i, n
sfrit, le zugrvi un tablou al lui Venus, cu adevrat
ncnttor.

Iar cnd ne vom ntoarce din expediie, spuse


binevoitorul povestitor, vom fi decorai cu Crucea
Sudului, care strlucete sus la cheutoarea lui
Dumnezeu.
i-o vei ctiga pe bun dreptate! spuser
marinarii.
Aa treceau, n convorbiri vesele, serile lungi pe
puntea din fa, n vreme ce expunerile instructive ale
doctorului i urmau cursul. Se vorbea ntr-o zi despre
dirijarea baloanelor i Fergsson fu rugat s-i spun
prerea n aceast privin.
Nu cred, spunea el, c s-ar putea ajunge s se
conduc baloanele. Cunosc toate sistemele ncercate
sau propuse; nici unul n-a izbutit, nici unul nu poate
fi pus n practic. E de la sine neles c am fost
obligat s m ocup de aceast chestiune care are atta
importan pentru mine, dar n-am putut-o rezolva cu
mijloacele puse la ndemn de mecanica actual. Ar
trebui s se descopere un motor cu o putere
nemaipomenit, att de uor ct nu v putei nchipui,
i nc nici atunci nu ar putea nvinge unii cureni mai
repezi. Dealtfel, pn acum s-a ncercat s se dirijeze
mai curnd nacela dect balonul, ceea ce e o greeal.
Totui, i se rspunse, este o mare asemnare
ntre un aerostat i o corabie care poate fi dirijat dup
voin.
Ba nu! rspunse Fergsson. Se aseamn foarte
puin, sau deloc. Aerul este mult mai puin dens dect
apa n care corabia nu se scufund dect n parte, n
vreme ce aerostatul plutete cu totul n atmosfer i
rmne nemicat fa de mediul nconjurtor.
Credei atunci c tiina aerostaticii i-a spus
ultimul cuvnt?

Nici pomeneal! Trebuie cutat altceva. De pild,


dac un balon nu poate fi dirijat, mcar s fie
meninut n curenii atmosferici prielnici. Pe msur
ce urci, ei devin mai uniformi i au o direcie
statornic; nu mai sunt tulburai de vile i de munii
care brzdeaz suprafaa globului. tii doar c
aceasta e cauza principal a schimbrii vnturilor i a
inegalitii forei lor. Or, dup determinarea acestor
cauze, balonul nu va avea dect s se plaseze n zona
curenilor care-i convin.
Dar atunci, relu comandantul Pennet, ca s te
menii n zona acestor cureni va trebui s urci sau s
cobori ntruna; iat adevrata greutate, scumpul meu
doctor!
i de ce, scumpul meu comandant?
S ne nelegem: socotesc c asta ar fi o greutate
i o piedic pentru cltoriile de lung durat, dar nu
pentru simple plimbri aeriene.
i motivul, v rog?
Pentru c nu urci dect cu condiia s arunci
lestul, nu cobori dect pierznd gazul. Cu aceste
manevre i epuizezi repede proviziile de gaz i
ncrctura.
Scumpul meu Pennet, aici e toat problema.
Asta-i singura greutate pe care tiina trebuie s caute
s-o nving. Nu-i vorba de a dirija baloanele, ci de a le
face s coboare fr s dea drumul la gazul care
reprezint puterea, sngele i sufletul lor, dac se
poate spune astfel.
Ai dreptate, drag doctore, dar problema n-a fost
nc dezlegat: mijlocul nu a fost nc gsit pn
acum.
Iart-m, dar a fost gsit.
De cine?

De mine.
De dumneata?
E de la sine neles c altminteri n-a fi riscat
traversarea Africii n balon. Dup douzeci i patru de
ore, n-a mai fi avut nici un pic de hidrogen!...
Dar nu ai pomenit nimic despre asta n Anglia!
Nu. Nu ineam s strnesc o discuie public. Nu
mi-ar fi fost de nici un folos. Am fcut n tain
experiene pregtitoare i am fost mulumit, aa c nu
aveam nevoie s aflu mai mult.
Ei bine, dragul meu Fergsson, te putem ntreba
care-i este taina?
Iat-o, domnilor! Sistemul meu e foarte simplu...
Atenia auditoriului era ct se poate de ncordat.
Doctorul i expuse invenia n felul urmtor:

Capitolul 10
ncercri anterioare. Cele cinci chesoane ale
doctorului. Arztorul cu hidrogen i oxigen.
Caloriferul. Sistemul de manevrare. Succes sigur
S-a ncercat adeseori, domnilor, urcarea sau
coborrea dup voin, fr s se piard balastul sau
gazul unui balon. Un francez care se ocup cu
aeronautica, domnul Meunier, a vrut s realizeze
aceasta comprimnd gazul ntr-un recipient interior.
Un belgian, domnul doctor van Hecke, a ncercat s
obin, cu ajutorul unor aripi i al unor lopele, o
for vertical, care ns a fost nendestultoare n
majoritatea cazurilor. Rezultatele practice obinute
prin aceste diferite mijloace nu sunt demne de luat n
seam.
M-am hotrt s atac problema fr ocol. Mai nti
am nlturat cu totul lestul, rmnnd s-l
ntrebuinez numai n caz de for major, cum ar fi de
pild defectarea aparatului meu, sau nevoia de a m
ridica ntr-o clip, ca s m feresc de vreun obstacol
neprevzut.
Sistemul meu de urcare i coborre const numai
n dilatarea sau contractarea gazului nchis n
interiorul aerostatului, prin modificarea temperaturii
lui. Iat cum ajung la acest rezultat:
Ai vzut mbarcndu-se, odat cu nacela, mai
multe vase a cror ntrebuinare v este necunoscut.
Sunt cinci vase. Primul poate cuprinde aproximativ
douzeci i cinci de galoane de ap, la care, pentru a fi
mai bun conductoare de electricitate, adaug cteva
picturi de acid sulfuric. Aceast ap poate fi
descompus cu ajutorul unei puternice pile Bunsen.

Apa, dup cum tii, se compune din dou pri


hidrogen i o parte oxigen. Acesta din urm, sub
aciunea curentului electric, se adun la polul pozitiv
al pilei, de unde trece n al doilea vas. Al treilea vas,
aezat deasupra acestuia i avnd o capacitate dubl,
primete hidrogenul, care se adun la polul negativ.
Dou robinete, unul cu un debit dublu faa de cellalt,
fac s comunice aceste din urm dou vase cu al
patrulea, care se numete vasul de amestec. Aici se
amestec cele dou gaze provenite din descompunerea
apei. Capacitatea acestui vas este de patruzeci i unu
de picioare cubice28. n partea lui superioar se afl o
eava de platin, prevzut cu un robinet.
Cred c-ai neles, domnilor: aparatul pe care vi-l
descriu este pur i simplu un arztor de oxigen i
hidrogen, a crui cldur o ntrece pe aceea a
cuptoarelor obinuite.
Odat lmurii asupra acestei prime pri, trec la a
doua parte a aparatului:
Dedesubtul balonului meu, care este nchis
ermetic, ies dou evi, la mic deprtare una de alta.
Una atinge straturile superioare ale gazului, pe cnd
cealalt, mai scurt, pornete din mijlocul celor
inferioare. Aceste evi sunt prevzute din loc n loc cu
articulaii puternice de cauciuc, care le ngduie s se
adapteze oscilaiilor aerostatului.
Amndou coboar pn n nacel, unde intr ntrun vas de fier, de form cilindric, numit vas de
nclzire. Acest vas este nchis la cele dou capete cu
capace puternice, fcute din acelai metal.
eava care pornete din partea inferioar a
balonului ptrunde n vasul de nclzire prin capacul
28

Un metru i cincizeci centimetri cubi. (Nota n textul francez.)

de jos i ia forma unei serpentine care, ridicndu-se


ntocmai ca ghiventurile unui urub, ajunge aproape
pn sus. nainte de a iei de aici, strbate fundul unei
piese conice cu baza concav, ca o jumtate de sfer,
cu gura ndreptat n jos. Ieind din vasul de nclzire,
eava merge, dup cum v-am spus, pn n straturile
superioare ale balonului.
Piesa concav de care vorbeam este de platin, ca
s nu se topeasc sub aciunea arztorului, cci
robinetul acestuia este aezat pe fundul vasului de
fier, la mijlocul serpentinei, i flacra poate atinge uor
bolta piesei concave.
Dumneavoastr tii, domnilor, ce este un calorifer
din acelea destinate s nclzeasc apartamentele i
tii cum funcioneaz. Aerul este mpins n nite
conducte care strbat un cuptor, i astfel ajunge n
apartament cu o temperatur mai ridicat. Or, ceea ce
v-am descris eu, nu este, la drept vorbind, dect un
calorifer29.
ntr-adevr, ce se va ntmpla? Odat arztorul
aprins, hidrogenul din serpentin se nclzete i urc
repede pe eava care-l duce n partea superioar a
aerostatului. La baza serpentinei fcndu-se vid, gazul
din partea inferioar a balonului este atras n vasul de
nclzire, de unde va cuta s se duc n sus; se
stabilete astfel, n evi i n serpentin, un foarte
puternic curent de gaz, care iese din balon i se
ntoarce necontenit, nclzindu-se fr ncetare.
Or, gazele i mresc de patru sute optzeci de ori
volumul la fiecare grad de cldur. Aa c, ridicnd

Aici e vorba, desigur, nu de un calorifer n accepiunea actual a


cuvntului, ci de un sistem de nclzire prin aer condiionat.

29

temperatura cu 1830, hidrogenul din aerostat se va


dilata cu 18x480, sau cu o mie ase sute paisprezece
picioare cubice31 i va deplasa deci o mie ase sute
paisprezece picioare cubice de aer mai mult, ceea ce-i
va mri fora de ascensiune cu o sut aizeci de livre,
corespunztoare aruncrii unei cantiti egale de
ncrctur. Dac mresc temperatura cu 18032,
gazul se dilat cu 180x480; n cazul acesta, va deplasa
aisprezece mii apte sute patruzeci de picioare cubice
mai mult i fora sa ascendent va crete cu o mie ase
sute de livre.
nelegei, domnilor, c pot s obin uor diferene
de echilibru considerabile. Volumul aerostatului a fost
calculat n aa fel nct, atunci cnd e umplut pe
jumtate, deplaseaz o cantitate de aer absolut egal
cu greutatea nveliului, gazului i a nacelei ncrcate
cu cltori i cu toate accesoriile. Cnd este umplut
pn la acest punct, st n aer, n echilibru; nici nu
urc, nici nu coboar.
Ca s urc, ridic gazul la o temperatur superioar,
cu ajutorul arztorului meu; prin acest exces de
cldur se obine o presiune mai mare, care umfl mai
mult balonul i acesta urc n msura n care fac s se
dilate hidrogenul.
Coborrea se face, bineneles, modernd flacra
arztorului i lsnd temperatura s scad Aa c
urcarea va fi, n general, mult mai rapid dect
coborrea. Ceea ce este dealtminteri foarte avantajos,
deoarece n-am niciodat interesul s cobor repede, ci,

18 Fahrenheit 10 Celsius. Gazele i mresc de 1/267 ori


volumul la un grad Celsius. (Nota n textul francez.)
31 Circa aizeci i doi metri cubi. (Nota n textul francez.)
32 100 Celsius
30

dimpotriv, tocmai printr-o urcare foarte rapid, s pot


evita obstacolele. Pericolele sunt jos, nu sus.
Dealtfel, dup cum v-am spus, am o anumit
cantitate de balast, care-mi ngduie s m urc i mai
repede, dac e necesar. Supapa, aezat n partea
superioar a balonului, nu mai are alt rol dect acela
al unei supape de siguran. Balonul i pstreaz
mereu aceeai ncrctur de hidrogen. Schimbrile de
temperatur, pe care le provoc n masa de gaz nchis,
au numai scopul de a face s urc sau s cobor.
Acum, domnilor, ca amnunt practic, mai adaug
urmtoarele: arderea hidrogenului i a oxigenului n
vasul de nclzire produce vapori de ap. Aa c am
nzestrat acest vas, la partea lui superioar, cu un tub
de degajare, prevzut cu o supap, care se deschide la
o presiune de cel puin dou atmosfere; prin urmare,
de ndat ce a atins aceast presiune, aburul iese
afar de la sine.
Iat acum cifre exacte:
Douzeci i cinci de galoane de ap descompuse n
elementele componente dau dou sute de livre de
oxigen i douzeci i cinci de livre de hidrogen. Aceasta
nseamn, la presiunea atmosferic, o mie opt sute
nouzeci de picioare cubice33 din primul i trei mii
apte sute optzeci de picioare cubice34 din cel de al
doilea, n total cinci mii ase sute aptezeci de picioare
cubice35 de amestec.
Or, robinetul arztorului meu, deschis complet, d
drumul la douzeci i apte de picioare cubice36 pe

33
34
35
36

aptezeci de metri cubi de oxigen. (Nota n textul francez.)


O sut patruzeci de metri cubi de hidrogen. (Nota n textul francez.)
Dou sute zece metri cubi. (Nota n textul francez.)
Un metru cub. (Nota n textul francez.)

or, producnd o flacr de cel puin ase ori mai


puternic dect o lamp de iluminat din cele mai mari.
Pentru a menine la o nlime potrivit, nu voi arde
n medie mai mult de nou picioare cubice37 pe or.
Cele douzeci i cinci de galoane de ap ale mele
reprezint, deci, ase sute treizeci de ore de navigaie
aerian, sau ceva mai mult de douzeci i apte de
zile.
Dar deoarece pot cobor cnd vreau i-mi pot
rennoi provizia de ap pe drum, cltoria mea poate
dura orict. Asta este taina, domnilor. Este simpl i,
ca orice lucru simplu, nu se poate s nu reueasc.
Dilatarea gazului i contractarea gazului din aerostat
iat sistemul meu, care nu are nevoie nici de aripi
suprtoare, nici de vreun motor. Un calorifer cu care
s realizez schimbrile de temperatur i un arztor
pentru a-l nclzi nu este nici incomod, nici greu. Prin
urmare, cred c am ntrunit toate condiiile serioase
pentru a izbndi.
Cu aceste cuvinte, doctorul Fergsson i ncheie
lmuririle i fu aplaudat cu cldur de toat lumea.
Nu i se putea face nici o obiecie; totul fusese prevzut
i rezolvat.
Totui, spuse comandantul, ncercarea e
primejdioas.
Ce nsemntate are asta, rspunse doctorul,
simplu, din moment ce se poate pune n practic?

37

O treime de metru cub. (Nota n textul francez.)

Capitolul 11
Sosirea la Zanzibar. Consulul englez. Locuitorii nu
vd cu ochi buni cltoria cu aerostatul. Fctorii
de ploaie. Umflarea balonului. Plecarea din 18
aprilie. Ultimul adio. Victoria
Un vnt mereu prielnic grbise mersul vasului
Resolute spre locul de destinaie. Navigaia n canalul
Mozambicului fu neobinuit de linitit. Traversarea
maritim prevestea i o bun traversare aerian. Cu
toii ateptau nerbdtori clipa sosirii i voiau s dea o
mn de ajutor la ultima revizuire a pregtirilor
doctorului Fergsson. n sfrit, vasul se apropie de
localitatea Zanzibar, situat pe insula cu acelai
nume, i n ziua de 15 aprilie, la ora unsprezece
dimineaa, arunc ancora n port.
Insula Zanzibar, stpnit de imamul38 din Mascat,
aliat al Franei i al Angliei, este cu siguran una din
cele mai frumoase colonii. n port vin numeroase
corbii din inuturile nvecinate. De coasta african o
desparte numai un canal, care n partea cea mai lat
nu depete treizeci de mile.
Pe insul se face un comer intens, cu cauciuc,
filde, dar mai ales cu lemn de abanos39, deoarece
Zanzibarul este un mare trg de sclavi. Traficul se
ntinde dealtminteri pe toat coasta oriental a Africii,
pn sub latitudinile Nilului. Domnul G. Lejean a
vzut fcndu-se aici comer cu sclavi, chiar de ctre
vase cu pavilion francez.
Imam preot la mahomedani.
Comer cu lemn de abanos expresie prin care se nelegea
comerul cu sclavi negri.

38
39

De ndat ce vasul Resolute arunc ancora,


consulul englez al Zanzibarului veni pe bord s se
pun la dispoziia doctorului, ale crui proiecte le
urmrise n ziarele europene timp de o lun de zile.
Pn acum fcuse parte din tabra cea mare a
nencreztorilor.
M ndoiam, spuse el, ntinzndu-i mna lui
Samuel Fergsson, acum ns nu m mai ndoiesc.
i puse locuina la dispoziia doctorului, a lui Dick
Kennedy i, bineneles, a bravului Joe.
Prin bunvoina lui, doctorul putu s citeasc
diferite scrisori, pe care consulul le primise din partea
cpitanului Speke. Acesta, mpreun cu nsoitorii si,
suferise ngrozitor din cauza timpului ru i a foamei,
chiar nainte de a ajunge n inutul Ugogo. naintau
foarte greu i nu credeau c vor mai putea trimite aa
de curnd tiri.
Iat primejdii i lipsuri pe care noi vom ti s le
evitm, spuse doctorul.
Bagajele celor trei cltori fur transportate n casa
consulului; ntre timp se fceau pregtiri pentru
debarcarea balonului pe plaja din Zanzibar. n
apropierea catargului de semnalizare se afla un turn
uria, care putea fi un adpost sigur mpotriva
vntului de rsrit. Aceast construcie, semnnd cu
un butoi aezat vertical, pe lng care butia din
Heidelberg ar fi prut un simplu butoia, era o
fortificaie, pe a crei platform vegheau beluci
narmai cu sulie.
Dar iat c odat cu debarcarea aerostatului,
consulul fu avertizat c populaia insulei se va
rzvrti. Nimic nu-i mai primejdios dect o pasiune
fanatic. tirea sosirii unui strin, care avea de gnd
s se ridice n aer, i ndrji pe btinai. Negrii, mult

mai ntrtai dect arabii, vzur n acest proiect


intenii dumnoase religiei lor. i nchipuiau c se
pregtea ceva mpotriva Soarelui i a Lunii, atrii
venerai de populaia african, astfel c se hotrr s
se opun expediiei nelegiuite.
Consulul, pus n gard, se sftui cu doctorul
Fergsson i cu comandantul Pennet. Acesta nu voia s
se lase intimidat de ameninri, dar prietenul su l
potoli:
Cu siguran c vom iei nvingtori; nii
pzitorii imamului ne vor da la nevoie o mn de
ajutor. Dar, dragul meu comandant, un accident poate
avea loc pe neateptate; un atac prin surprindere ar
putea pricinui balonului un ru de nereparat i
cltoria ar fi compromis cu siguran; aa c trebuie
s lucrm cu mare bgare de seam.
Dar ce e de fcut? Dac debarcm pe coasta
Africii, vom ntmpina aceleai greuti! Ce-i de fcut?
E foarte simplu, interveni consulul. Privii
insulele acelea, de dincolo de port. Debarcai
aerostatul pe una din ele, nconjurai-v cu o gard de
marinari i nu vei mai avea nici un risc.
Perfect! ncuviin doctorul. Aa vom fi la largul
nostru, pentru a ne desvri pregtirile.
Comandantul fu de acord cu acest sfat.
Resolute se apropie de insula Kumbeni. n cursul
dimineii de 16 aprilie, balonul fu pus n siguran, n
mijlocul unei poieni nconjurate de pdure deas.
Au nfipt n pmnt doi stlpi, nali de cte optzeci
de picioare, la o distan potrivit unul n faa celuilalt.
Un sistem de macarale, fixate n partea de sus a
stlpilor, ngduia ca aerostatul dezumflat s fie
nlat cu ajutorul unui cablu transversal. Balonul
interior fiind prins de vrful celui exterior putea fi

ridicat odat cu el. evile pentru introducerea


hidrogenului au fost fixate la orificiile de umflare,
aflate la baza fiecrui balon.
n ziua de 17 fu pus n stare de funciune
instalaia de produs gaze. Aceasta era format din
treizeci de butoaie, n care, prin amestecul fierului
vechi i al acidului sulfuric cu o mare cantitate de ap,
lua natere hidrogenul. Gazul obinut astfel se aduna
ntr-un rezervor central ncptor, dup ce n trecere
era curat, iar de acolo se ducea n cele dou
aerostate prin evile respective. n felul acesta, n
amndou baloanele intra o cantitate de gaz perfect
determinat.
Pentru aceast operaie urma s se ntrebuineze o
mie opt sute aptezeci de galoane de acid sulfuric,
aisprezece mii cincizeci de livre de fier40 i nou sute
aizeci i ase de galoane de ap.
Operaia ncepu n noaptea urmtoare, spre ora trei
dimineaa, i dur aproape opt ore. A doua zi,
aerostatul, acoperit de plasa sa, se legna graios
deasupra nacelei, de marginile creia atrnau o
mulime de saci plini cu pmnt, cu scopul de a o ine
pe sol. Aparatul de dilatare fu urcat cu mare grij la
locul lui, i evile care ieeau din aerostat fur
adaptate vasului cilindric.
Ancorele, frnghiile, instrumentele, pledurile de
cltorie, cortul, alimentele, armele urmau s ia i ele
n nacel locul ce le era destinat. Provizia de ap se
aduse de la Zanzibar. Cele dou sute de livre de
ncrctur fur repartizate n cincizeci de saci, aezai
pe fundul nacelei, dar la ndemna cltorilor.
Pregtirile se terminar pe la ora cinci seara. n jurul
40

Mai mult de opt tone de fier. (Nota n textul francez.)

insulei vegheau nencetat santinele, iar brcile vasului


Resolute brzdau canalul.
Negrii continuau s-i arate mnia prin strigte,
strmbturi i srituri. Vrjitorii se agitau printre
grupurile nfuriate, andu-le; civa fanatici
ncercar s ajung la insul not, dar fur ndeprtai
cu uurin.
Atunci ncepur cu farmece i descntece. Fctorii
de ploaie, care pretindeau c puteau comanda norilor,
chemar n ajutor uraganele i torentele de grindin.
Pentru aceasta, dup ce culeser frunze din toate
soiurile de copaci, le puser s fiarb pe un foc
potrivit; apoi sacrificar un berbec, nfigndu-i n
inim un ac lung. Dar, n ciuda ceremoniilor lor, cerul
rmnea senin, astfel c se aleser numai cu berbecul
mort i cu strmbturile lor zadarnice. Ca urmare, se
dedar unor orgii furioase, mbtndu-se cu tembo, o
butur foarte tare, preparat din suc de cocos, i cu o
berc peste msur de ameitoare, numit togwa.
Cntecele lor, nu prea melodioase, dar ritmice,
continuara pn noaptea trziu.
Un ultim osp i reuni pe cltori spre ora ase
seara, la masa comandantului i a ofierilor. Kennedy,
pe care nimeni nu-l mai ntreba nimic, murmura
cuvinte de neneles, fr s-l piard din ochi pe
doctorul Fergsson.
Ospul fu ns trist. Apropierea clipei supreme le
inspira tuturora gnduri grele. Ce le rezerva soarta
ndrzneilor cltori? Se vor mai gsi ei vreodat n
mijlocul prietenilor, vor mai reveni oare la cminul lor?
Dac vor rmne fr mijloace de transport, ce se va
ntmpla cu ei printre populaiile slbatice, n
inuturile neexplorate sau n mijlocul imenselor
pustieti? Aceste gnduri, inute departe pn atunci,

ncepur s le frmnte imaginaia, and-o peste


msur. Doctorul Fergsson, mereu calm, mereu
nepstor, vorbea ba de una, ba de alta. Dar degeaba
ncerca s risipeasc tristeea molipsitoare a
comesenilor, cci nu izbutea.
Deoarece se temeau de oarecare demonstraii
potrivnice, doctorul i nsoitorii si se culcar la
bordul vasului Resolute.
La ora ase dimineaa prsir cabinele i se
ndreptar spre insula Kumbeni.
Balonul se legna uor n adierea vntului de
rsrit.
Sacii cu pmnt fur nlocuii cu douzeci de
marinari, care apucar zdravn de frnghii.
Comandantul Pennet i ofierii si erau prezeni la
aceast plecare solemn.
n clipa aceea, Kennedy se ndrept cu pai siguri
spre doctor, i lu mna i-i spuse:
Aadar, Samuel, e sigur c pleci?
Foarte sigur, dragul meu Dick.
Recunoti c am fcut tot ce-am putut ca s
mpiedic cltoria?
Totul.
Atunci contiina mi-e mpcat din acest punct
de vedere i te nsoesc.
Eram sigur! rspunse doctorul, a crui fa trda
o vie emoie.
Clipa despririi sosi. Comandantul i ofierii si
mbriar din toat inima pe curajoii lor prieteni,
inclusiv pe vrednicul Joe, care era mndru i bucuros.
Fiecare din cei de fa voia s dea mna cu doctorul
Fergsson.
La ora nou, cei trei tovari de drum se suir n
nacel; doctorul aprinse arztorul i potrivi flacra n

aa fel ca s produc o cldur rapid. Balonul, care-i


pstra pe pmnt un echilibru desvrit, dup cteva
minute se ridic. Marinarii ncepur s fileze frnghiile
care ineau balonul i acesta se nl cam la douzeci
de picioare deasupra pmntului. Doctorul sttea n
picioare, ntre cei doi tovari ai si.
Prieteni, strig el descoperindu-se, s dm navei
noastre aeriene un nume care s-i aduc noroc. S-o
botezm Victoria.
Un ura puternic rsun n mijlocul insulei, n
clipa aceea, fora de ascensiune a aerostatului crescu
uimitor de mult.
Fergsson, Kennedy i Joe adresar un ultim adio
prietenilor lor.
Dai drumul! strig doctorul.
i Victoria se ridic repede n aer, n timp ce
tunurile grele de marin ale vasului Resolute bubuiau
n cinstea ei.

Capitolul 12
Traversarea strmtorii. Mrima. Prerile lui Dick i
propunerile lui Joe. Reet de cafea. Uzaramo.
Nefericitul Maizan. Muntele Duthumi. Hrile
doctorului. O noapte pe un nopal
Aerul era limpede i vntul sufla potrivit. Victoria
urc aproape perpendicular pn la nlimea de o mie
cinci sute de picioare, indicat de coloana barometric
printr-o presiune de aproximativ cincizeci de milimetri.
La aceast nlime, un curent mai puternic
mpinse balonul spre sud-vest. Un spectacol mre se
desfura naintea ochilor celor trei cltori!
Insula Zanzibar se vedea n ntregime i, datorit
culorii ei mai nchise, se distingea ca pe o vast
planisfer. Cmpurile luau nfiarea unor mostre de
esturi n diferite culori; pdurile i crngurile
apreau ca nite pete verzi. Locuitorii insulei parc
erau pitici.
ncetul cu ncetul, uralele i strigtele se stinser n
aer; numai bubuiturile tunurilor fceau s vibreze
partea inferioar a aerostatului.
Ce frumos e! strig Joe, rupnd primul linitea ce
domnea n nacel.
Nu i se rspunse. Doctorul era ocupat cu
observarea variaiilor barometrice i luarea de note
referitoare la diferite amnunte ale ascensiunii.
Kennedy nu se mai stura privind vasta panoram.
Razele fierbini ale soarelui ajutau funcionarea
nclzitorului, astfel c presiunea gazului crescu mai
mult i Victoria atinse repede nlimea de dou mii
cinci sute de picioare. Resolute prea o simpl barc,

iar coasta de vest a Africii aprea ca un ntins chenar


de spum.
Nu spunei nimic? ntreb Joe.
Privim, rspunse doctorul, ndreptndu-i luneta
spre continent.
Ct despre mine, eu simt nevoia s vorbesc.
N-ai dect, Joe. Vorbete ct i place.
Joe scoase un ir apreciabil de sunete
onomatopeice. Exclamaiile sale nu mai conteneau.
n timpul traversrii canalului, doctorul socoti
nimerit s rmn la aceeai nlime; putea observa
coasta pe o ntindere mult mai mare. ntre timp i
arunca regulat privirea pe termometrul i barometrul
atrnat n interiorul cortului ntredeschis. Un al doilea
barometru, aezat n afar, trebuia s-i serveasc
noaptea n orele de veghe.
Dup dou ore, Victoria, mpins de vnt cu o
vitez de peste opt mile, se apropia de coast. Doctorul
se hotr s micoreze nlimea. Reduse flacra
arztorului i ndat balonul cobor la trei sute de
picioare.
Se gseau deasupra acelei pri de pe coasta
oriental a Africii care poart numele de Mrima. iruri
de manglieri41 i aprau rmurile; refluxul lsa s li se
zreasc rdcinile groase, roase de apele Oceanului
Indian. Dunele, care formau o linie de-a lungul
rmului, se ntindeau pn la orizont. Spre nord-vest
se ridica piscul muntelui Nguru.
Victoria trecu prin apropierea unei aezri
omeneti, pe care doctorul o recunoscu dup hart ca
fiind satul Kaole. ntreaga populaie, adunat laolalt,
scotea urlete de furie i de team. Dar zadarnic
41

Manglier arbore rinos i aromatic, crete mai ales n India.

aruncar sgei spre monstrul aerian care se legna


maiestuos n aer; acesta rmase neatins.
Vntul btea acum spre sud, dar pe doctor nu-l
mai neliniti deloc direcia aceasta; ea i ngduia,
dimpotriv, s urmeze calea artat de cpitanii
Burton i Speke.
n sfrit, Kennedy deveni tot att de vorbre ca i
Joe; schimbau ntre ei fraze admirative:
Diligenele sunt un fleac! spuse unul.
Vapoarele nu fac dou parale! adug cellalt.
Cile ferate nu-s bune de nimic! ripost Kennedy.
Cu trenul traversezi rile fr s le vezi!
Cu balonul se schimb socoteala! relu Joe. Nici
nu simim c mergem i natura se ostenete singur
s se desfoare naintea ochilor notri!
Ce spectacol! Ce minune! Ce extaz! Un vis ntr-un
hamac!
Ce-ar fi dac am dejuna? ntreb Joe, cruia
aerul i fcuse poft de mncare.
Asta-i o idee, biete!
Oh, pregtirea dejunului nu va lua mult timp!
Biscuii i carne conservat.
i cafea la discreie, adug doctorul. i dau voie
s iei puin cldur de la arztorul meu; are mai
mult dect i trebuie, i n felul acesta nu ne vom
teme nici de incendiu.
Ar fi ngrozitor! rspunse Kennedy. Parc am
avea deasupra noastr o cutie cu praf de puc.
Nu-i chiar aa, rspunse Fergsson. Dac
hidrogenul totui s-ar aprinde, s-ar consuma ncetul
cu ncetul i am cobor pe pmnt, ceea ce e drept c
nu ne-ar conveni; dar nu te teme, aerostatul nostru
este nchis ermetic.
Atunci s mncm, spuse Kennedy.

Poftii, domnilor! glsui Joe. Iar eu, osptndum odat cu dumneavoastr, voi face n acelai timp o
cafea, despre care mi vei spune apoi cum v-a plcut.
Este adevrat, confirm doctorul, c, printre alte
mii de virtui, Joe are un talent deosebit n pregtirea
acestei delicioase buturi. O face dintr-un amestec al
crui secret n-a vrut s mi-l dezvluie niciodat.
Ei bine, domnule, deoarece suntem n plin aer,
pot s v ncredinez reeta mea. Este pur i simplu un
amestec din pri egale de moca, burbon i rionunez.
Peste cteva clipe servi butura n trei ceti
aburinde i astfel ncheiar un dejun substanial,
ntregit de buna lor dispoziie.
Regiunea se deosebea printr-o mare fertilitate. Sub
bolta de verdea se vedeau crri nguste i
ntortocheate. Balonul trecea pe deasupra unor lanuri
de porumb i orz, n plin dezvoltare. Ici i colo se
vedeau cmpii imense de orez, plantele distingndu-se
limpede, cu tulpinile lor drepte i cu florile de culoarea
purpurei.
n alte locuri se zreau capre i oi, nchise n nite
cuti mari, ridicate pe pari, desigur ca s fie aprate de
leoparzi.
ipetele i manifestrile de uimire la vederea
Victoriei se repetar n mai multe sate i doctorul
Fergsson se meninea cu pruden la o nlime
potrivit, ca s nu fie nimerit de sgei. La amiaz,
privind harta, doctorul socoti c se gseau deasupra
rii Uzaramo.
inutul era plin de cocotieri, bumbac i de un soi
de arbori care dau fructe asemntoare pepenelui. Pe
deasupra lor, Victoria prea c zburd jucu.
Deoarece era vorba de Africa, lui Joe toat aceast
vegetaie i se prea foarte fireasc. Kennedy zrea

iepuri i prepelie, care preau c nu ateapt dect


un glon, dar, innd seama de neputina de a aduna
vnatul, vntoarea nu ar fi nsemnat dect risip de
praf de puc.
Mergnd cu o vitez de dousprezece mile pe or,
aeronauii ajunser curnd deasupra satului Tunda, la
380 longitudine.
n locul acesta, spuse doctorul, Burton i Speke
au fost stranic scuturai de friguri, nct la un
moment dat au crezut c expediia le era primejduit.
Dar asta nu a fost tot, cci, ndat ce s-au ndeprtat
puin de coast, oboseala i lipsurile au nceput s se
fac foarte simite.
ntr-adevr, n acest inut malaria bntuie
necontenit. Doctorul fu chiar nevoit s se urce mai
sus, ca s scape de miasmele pmntului umed, ale
crui emanaii erau rscolite de un soare arztor. Pe
alocuri se zrea o caravan odihnindu-se ntr-un
kraal, ateptnd rcoarea serii ca s poat porni din
nou la drum. Erau locuri ntinse, nconjurate de
garduri de mrcini i de desiuri, n care traficanii se
apr nu numai de fiare, ci i de triburile prdalnice
ale inutului.
La vederea Victoriei, indigenii fugeau risipindu-se.
Kennedy ar fi dorit s-i priveasc mai de aproape, dar
Samuel se mpotrivi categoric.
efii sunt narmai cu flinte, spuse el, i balonul
nostru ar fi o int prea uoar pentru un glon.
Oare o gaur de glon ne-ar pricinui prbuirea?
ntreb Joe.
Nu imediat, dar curnd aceast gaur s-ar
transforma ntr-o ruptur mare, prin care s-ar scurge
tot hidrogenul.

n cazul acesta, trebuie s ne inem la o distan


respectabil. Oare ce gndesc ei vzndu-ne plutind
astfel n aer? Sunt sigur c au poft s ne adore.
N-au dect s ne adore, dar de la distan,
remarc doctorul. Uite, inutul i schimb nfiarea.
Satele sunt mai rare, manglierii nu se mai vd; la
aceast latitudine, vegetaia dispare. Solul devine
accidentat i indic apropierea munilor.
ntr-adevr, spuse Kennedy, mi se pare c vd n
partea aceea cteva nlimi.
Spre vest e lanul munilor Urizara; cred c acela
e muntele Duthumi, n spatele cruia ndjduiesc s
ne adpostim, ca s petrecem noaptea. Voi mri
flacra arztorului. Suntem obligai s ne meninem la
o nlime de cinci pn la ase sute de picioare.
Stranic idee ai avut, domnule! spuse Joe.
Operaia nu este nici grea i nici obositoare; ntorci un
robinet i gata.
Iat-ne mai la largul nostru spuse vntorul
dup ce balonul se mai ridicase. Strlucirea soarelui n
nisipul rocat devenea de nesuportat.
Ce arbori minunai! strig Joe. Nu e nevoie nici
de o duzin ca s faci o pdure.
Sunt baobabi, rspunse doctorul Fergsson. Ia
uitai-v, se vede unul al crui trunchi are o
circumferin de vreo sut de picioare. Poate c tocmai
aici, sub acest copac, a pierit Maizan n 1845, cci ne
aflm deasupra satului Deje la Mhora unde s-a
aventurat fr nsoitori. A fost prins de cpetenia
acestui inut, legat de baobab, i negrul acesta slbatic
l-a tiat ncetul cu ncetul. Bietul Maizan n-avea dect
25 de ani!
i Frana n-a rzbunat o asemenea crim?
ntreb Kennedy.

Frana a reclamat. Saidul din Zanzibar a fcut tot


ce i-a stat n putin ca s pun mna pe uciga, dar
n-a izbutit.
Atunci s nu ne oprim! spuse Joe. Dac suntei
de aceeai prere, s urcm repede, domnule.
Cu mare plcere, Joe, cu att mai mult cu ct
naintea noastr se ridic muntele Duthumi. Dac
socotelile mele sunt exacte, l vom depi nainte de
ora apte seara.
Nu vom cltori noaptea? ntreb vntorul.
Nu, pe ct ne va fi cu putin, dei, lund unele
precauiuni i pstrnd atenia mrit, nu ar fi
primejdios, dar nu-i de ajuns s traversezi Africa;
trebuie s-o i vezi.
Pn acum n-avem de ce s ne plngem,
domnule. n locul unui pustiu, gsim inutul cel mai
fertil i cel mai cultivat din lume! S mai dai crezare
geografilor!
S-ateptm, Joe, s-ateptm. Vom vedea mai
trziu.
Pe la ase i jumtate seara, Victoria se gsea n
faa muntelui Duthumi. Ca s-l treac, trebui s se
nale la mai mult de trei mii de picioare, iar pentru
aceasta doctorul nu avu dect s ridice temperatura
cu 1842. Se putea spune ntr-adevr c-i manevra
balonul cu mna. Kennedy i indica obstacolele ce
trebuiau trecute, i Victoria zbura prin aer pe deasupra
piscurilor.
La orele opt, balonul cobor pe coasta opus, mai
puin prpstioas dect cealalt. Fur aruncate
ancorele i una din ele, ntlnind ramurile unui copac
enorm, se prinse cu putere de ele, Joe cobor pe
42

10 Celsius.

frnghie i o nepeni cu cea mai mare grij. I se


ntinse apoi scara de mtase i el reveni sus.
Aerostatul rmase aproape nemicat, la adpost de
vnturile de rsrit. Cltorii i pregtir cina i,
nfometai de plimbarea aerian, fcur un mare gol n
proviziile lor.
Ct am parcurs azi? ntreb Kennedy, nghiind
nite buci ngrijortor de mari.
Doctorul determin latitudinea i longitudinea
locului, cu ajutorul Lunii, i consult admirabila hart
care-i servea de cluz; fcea parte din atlasul Die
neusten Entdeckungen in Afrika43, publicat la Gotha
de prietenul su, savantul Petermann, care i-l
trimisese. Atlasul urma s-i serveasc doctorului n tot
timpul cltoriei, deoarece cuprindea itinerarul lui
Burton i Speke spre Marile Lacuri, Sudanul, dup
doctorul Barth, Senegalul de jos, dup Guillaume
Lejean, i delta Nigerului, dup doctorul Baikie.
Fergsson mai luase i o lucrare, care ntrunea toate
cunotinele cu privire la Nil, intitulat: The sources
of the Nile, being a general survey of the basin of that
river and of its head stream, with the history of the
Nilotic discovery by Charles Beke, Th. D.44
Mai avea cu el i admirabilele hri publicate n
Buletinele Societii de geografie din Londra. Astfel,
nici un punct din inuturile descoperite nu putea s-i
scape.
Fixndu-i poziia pe hart, vzu c se gsea la 2
latitudine i la o sut douzeci de mile spre vest.
Die neusten Entdeckungen in Afrika Cele mai noi descoperiri n
Africa
44 Izvoarele Nilului, cu o privire general asupra bazinului acestui
fluviu i a cursului su principal, n istoria descoperirilor privitoare la
Nil, de Charles Beke.
43

Kennedy i atrase atenia c mergeau spre sud. Dar


direcia aceasta i convenea doctorului, care voia, pe
ct i era cu putin, s recunoasc urmele lsate de
naintaii si.
Garda de noapte i-o mprir n trei schimburi,
aa ca fiecare s vegheze pe rnd asupra celorlali doi.
Doctorul era n schimbul nti, de la ora nou,
Kennedy de la miezul nopii i Joe de la ora trei
dimineaa.
nvelii n pleduri, acetia doi din urm se ntinser
sub cort i dormir linitii, n timp ce doctorul
Fergsson veghea asupra lor.

Capitolul 13
Schimbarea timpului. Frigurile lui Kennedy.
Medicamentul doctorului. Cltoria pe jos. Bazinul
Imenge. Muntele Rubeho. La ase mii de picioare
nlime. Popas de o zi
Noaptea fu linitit; totui, smbt dimineaa,
cnd se trezi, Kennedy se plnse de oboseal i friguri.
Timpul se schimbase; cerul, acoperit cu nori groi,
prea c se pregtete de un nou potop. Ce inut trist
acest Zungomero, unde tot timpul anului ploua, afar
doar de vreo cincisprezece zile, n luna ianuarie!
Curnd, o ploaie violent se abtu asupra
cltorilor. Sub ei, drumurile, npdite de nulahi, un
fel de torente de scurt durat, deveniser
impracticabile; dar chiar i fr asta erau greu de
strbtut, din cauza tufiurilor spinoase i a lianelor
uriae.
Se simeau emanaiile puternice de hidrogen
sulfurat, despre care vorbea cpitanul Burton.
Dup spusele lui, gri doctorul, i trebuie s
mrturisesc c are dreptate, i vine s crezi c n
spatele fiecrui tufi e ascuns un cadavru.
Urt ar! adug Joe. i, pe deasupra, se pare
c domnul Kennedy nu se simte prea bine dup
noaptea petrecut aici.
ntr-adevr, am febr destul de mare, glsui
vntorul.
Nu e de mirare, dragul meu Dick. Ne gsim ntruna din cele mai nesntoase regiuni ale Africii. Dar
nu vom rmne aici mult timp. La drum!
Datorit ndemnaticei manevre a lui Joe, ancora
fu desprins i, cu ajutorul scrii, el se ntoarse napoi

n nacel. Doctorul dilat mult gazul i Victoria i


relu zborul, purtat de un vnt destul de puternic.
Jos abia se mai zreau cteva colibe prin ceaa ru
mirositoare. Regiunea i schimb nfiarea.
n Africa se ntmpl adesea ca alturi de inuturi
cu desvrire sntoase s se gseasc mici regiuni
neprielnice vieii. Kennedy era ruinat c trupul su
robust fusese dobort de febr.
Totui, nu e cazul s m-mbolnvesc, spuse,
nvelindu-se cu pledul i culcndu-se sub cort.
Ai puin rbdare, scumpul meu Dick! rspunse
doctorul Fergsson. Te voi vindeca repede.
M vei vindeca?! Pe legea mea, Samuel, dac ai n
farmacia ta vreun leac care s m pun pe picioare,
d-mi-l s-l iau imediat. l voi nghii cu ochii nchii.
Am ceva mai bun dect asta, prietene Dick, i
bineneles c i-l voi da. E un leac care te va scpa de
friguri, fr s coste nimic.
i care e leacul?
Foarte simplu. M voi urca deasupra norilor care
ne neac, ieind din aceast atmosfer otrvitoare.
Mai rabd numai zece minute, pn se dilat
hidrogenul.
Nu trecuser cele zece minute i cltorii notri,
urcnd, depiser zona umed.
Ateapt puin, Dick, i vei simi influena
aerului curat i a soarelui.
Stranic leac! spuse Joe.
Leacul cel mai firesc.
O, de asta nici nu m ndoiesc!

l trimit pe Dick la aer, aa cum se face de obicei


n Europa. Dac-a fi n Martinica, l-a trimite pe
Pitons45, ca s fie departe de frigurile galbene.
Hei, dar balonul sta e un paradis! spuse
Kennedy, care se i simea mai bine.
n orice caz, ne duce ntr-acolo! rspunse Joe cu
seriozitate.
Norii, ngrmdii n clipa aceea sub nacel, aveau
o nfiare ciudat. Se rostogoleau unii peste alii i se
amestecau ntr-o strlucire minunat, reflectnd razele
soarelui. Victoria ajunse la o nlime de patru mii de
picioare. Termometrul arta o oarecare scdere de
temperatur. Pmntul nu se mai vedea. La vreo
cincizeci de mile spre vest, muntele Rubeho i nla
piscul scnteietor. El forma hotarul rii Ugogo, la
3620 longitudine.
Vntul sufla cu o vitez de douzeci de mile pe or,
iar cltorii nu-l simeau. Nu simeau nici o
zdruncintur, n-aveau nici mcar senzaia plutirii.
Peste trei ore, prezicerea doctorului se mplini.
Kennedy nu mai simea nici un fel de febr i dejuna
cu mult poft.
Leacul sta e mai bun dect sulfatul de chinin,
spuse el cu satisfacie.
Hotrt, adug Joe, aici am s m retrag la
btrnee!
Pe la ora zece dimineaa, atmosfera se limpezi, i n
nori se fcu o mare sprtur. Pmntul apru iar;
Victoria cobor pe nesimite. Doctorul cut un curent
care s-l duc mai spre nord-est, i-l ntlni la ase
sute de picioare deasupra solului. Terenul devenea
accidentat, chiar muntos.
45

Pitons munte nalt n Martinica.

inutul Zungomero, cu ultimii cocotieri care


creteau la aceast latitudine, se pierdu spre rsrit.
n curnd se ivir piscurile unui munte, dominnd
nlimile nconjurtoare. Alte cteva vrfuri se ridicau
ici-colo. Trebuia mult grij ca s nu te loveti de
conurile acestea ascuite, care se iveau pe neateptate,
parc nind din pmnt.
Sunt stnci n jurul nostru! strig Kennedy,
alarmat.
Fii linitit, Dick, nu le vom atinge.
Original sistem de cltorie, n orice caz! replic
Joe.
ntr-adevr, doctorul i conducea balonul cu o
ndemnare uimitoare.
Dac am fi pornit pe jos, spuse el, ar fi trebuit s
strbatem terenul acesta noroios, trndu-ne printr-o
mocirl nesntoas. Din Zanzibar pn aici, jumtate
din vitele noastre de povar ar fi murit de oboseal.
Am fi artat ca nite fantome i am fi fost cuprini de
disperare. Am fi dus o lupt nencetat cu cluzele
noastre i cu hamalii. Ziua am fi avut o cldur
umed, de nesuportat, copleitoare! Noaptea, un frig
adesea de nendurat, pe lng faptul c am fi fost
expui la nepturile unor mute care ptrund prin
pnza cea mai groas i care te nnebunesc! Ca s nu
mai vorbim de fiare i de populaiile slbatice!
Prerea mea e s nu ncercm aa ceva, replic
Joe.
Nu exagerez nimic, relu doctorul Fergsson cci,
dac asculi povestirile cltorilor care au avut
ndrzneala s se aventureze n aceste inuturi, te
podidesc lacrimile.
Pe la unsprezece depiser bazinul Imenge.
Triburile, mprtiate pe aceste coline, ameninau

zadarnic Victoria cu armele lor. Ajunser, n sfrit,


deasupra ultimelor zone accidentate, care precedau
Rubeho; ele formeaz al treilea i cel mai nalt lan, al
munilor Usagara.
Cltorii i ddeau perfect seama de conformaia
orografic46 a rii. Aceste trei ramificaii, dintre care
Duthumi formeaz prima treapt, sunt desprite de
cmpii ntinse, longitudinale; coama munilor se
compune din conuri rotunjite, spaiul dintre ele fiind
presrat cu stnci neregulate i cu tot felul de roci.
Povrniul cel mai abrupt al munilor se gsete n
faa coastei Zanzibarului; n schimb, pantele
occidentale nu sunt dect nite platouri nclinate.
Depresiunile de teren sunt acoperite cu un pmnt
negru i roditor, cu o vegetaie abundent. Diferite
cursuri de ap se ndreapt spre aezri i se vars n
Kingani, n mijlocul unor plcuri uriae de sicomori,
tamarini, arbori pe care cresc tigve, i palmieri.
Atenie! spuse doctorul Fergsson. Ne apropiem de
Rubeho, al crui nume nseamn n limba localnicilor
ara Vnturilor. Am face bine ca linia de intersecie a
acestor muni s-o trecem la o anumit nlime. Dac
harta mea este exact, apoi va trebui s ne ridicm la
mai mult de cinci mii de picioare.
Vom avea de multe ori prilejul s atingem aceste
mari nlimi?
Rareori munii Africii par s aib o nlime
destul de mic n comparaie cu piscurile Europei i
ale Asiei. n orice caz, Victoria va trece peste ei fr s
se poticneasc.
n scurt timp, hidrogenul se dilat sub aciunea
cldurii i balonul ncepu s urce simitor. Dealtfel,
46

Orografia de la grecescul oro (munte), descrierea munilor.

dilatarea hidrogenului nu prezenta nimic periculos i,


pn acum, enorma capacitate a aerostatului nu
fusese folosit dect pe trei sferturi. Barometrul arta
o nlime de ase mii de picioare.
Vom merge oare mult timp astfel? ntreb Joe.
Atmosfera din jurul Pmntului are o nlime de
ase mii de stnjeni47, rspunse doctorul. Cu un balon
te-ai putea ridica foarte sus, ceea ce au fcut domnii
Brioschi i Gay-Lussac. Dar din cauza presiunii
atmosferice sczute i-a podidit sngele pe gur i pe
urechi. Le lipsea i aerul necesar respiraiei. Acum
civa ani doi francezi ndrznei, domnii Barral i
Bixio, se aventurar i ei n regiunile nalte, dar
balonul a plesnit.
i au czut? ntreb repede Kennedy.
Fr ndoial, dar aa cum se cuvine s cad
nite savani, adic fr s fi pit ceva.
Ei bine, domnilor, spuse Joe, suntei liberi s
ncercai dumneavoastr cderea. Ct despre mine,
care nu sunt dect un ignorant, prefer s rmn ntr-o
regiune potrivit, nici prea sus, nici prea jos. Nu
trebuie s fim prea ambiioi.
La ase mii de picioare, densitatea aerului se
micoreaz simitor: sunetul se transmitea cu greutate
i vocea se auzea mai slab. Nu mai puteai vedea
desluit detaliile peisajului. Privirea nu mai percepea
dect ntinderi destul de neprecise. Oamenii, animalele
deveniser cu totul invizibile; oselele erau nite fire de
a n zigzag, lacurile nite iazuri.
Doctorul i tovarii si se simeau ntr-o stare
anormal. Un curent de o extrem repeziciune i ducea
pe deasupra unor muni sterpi, pe ale cror vrfuri se
47

Stnjen msur veche egal cu 1,966 m.

vedeau, spre marea uimire a cltorilor, imense


ntinderi de zpad. nfiarea acestor muni rscolii
dovedea frmntarea apelor din primele zile ale lumii.
Soarele strlucea la zenit i razele sale cdeau
vertical pe crestele pustii. Doctorul ntocmi un plan
exact al acestor muni care sunt formai din patru
culmi bine definite, aproape n linie dreapt, i dintre
care cea mai dinspre nord este cea mai ntins.
n curnd Victoria cobor pe cealalt parte a
muntelui Rubeho, de-a lungul unei coaste mpdurite
i presrate cu pomi de un verde foarte nchis. Apoi
vzur creste i rpe, rspndite ntr-un soi de pustiu,
care preceda inutul Ugogo. Mai departe se ntindeau
cmpii galbene, dogoritoare, presrate ici i colo de
plante caracteristice zonelor srturoase i de tufiuri
spinoase.
Cteva desiuri, care se transformau mai ncolo n
pduri, nfrumuseau orizontul. Doctorul se apropie de
sol, ancorele fur aruncate i una din ele se ag de
ramurile unui sicomor uria. Cobornd repede, Joe
nepeni ancora cu bgare de seam. Doctorul ls
arztorul aprins, ca s pstreze o oarecare for de
ascensiune, care s menin aerostatul n aer. Vntul
se linitise deodat.
Acum, spuse Fergsson, ia dou puti, prietene
Dick, una pentru tine i alta pentru Joe, i ncercai s
aducei cteva ciozvrte de antilop pentru masa de
sear.
La vntoare! strig Kennedy.
Trecu peste marginea nacelei i cobor. Joe sri din
creang n creang i-l atept jos, ntinzndu-i
braele.
Balonul fu uurat de greutatea celor doi tovari,
aa nct doctorul putu s sting de tot arztorul.

S nu zburai de aici, domnule! strig Joe.


Fii linitit, biete, sunt bine ancorat. mi voi pune
n ordine notele luate pe drum. Vntoare bun i fii
prudeni! Dealtfel, de la postul meu voi observa
inutul, i la cel mai mic lucru suspect voi trage un foc
de carabin. Acesta va fi semnalul de adunare.
Am neles, rspunse vntorul.

Capitolul 14
Pdurea de arbori care dau gum. Antilopa albastr.
Semnalul de adunare. Un asalt neateptat.
Kanyeme. O noapte sub cerul liber. Mabunguru.
Jihue-la-Mkoa. Provizie de ap. Sosirea la Kazeh
inutul sterp, uscat, cu un pmnt argilos, crpat
de cldur, prea pustiu. Ici i colo se zreau cteva
urme de caravane, de oseminte omeneti nlbite, pe
jumtate mcinate i ngropate n praful lor. Dup o
or i jumtate de mers, Dick i Joe ptrunser ntr-o
pdure de arbori care dau gum. naintau cu ochii la
pnd i cu degetul pe trgaciul armei. Nu tiau la ce
se pot atepta. Fr s fie un mare puca, Joe
mnuia cu ndemnare o arm de foc.
Ce bine e s mergi pe jos, domnule Dick, i
totui, locul sta nu-i prea prielnic, spuse el, lovind
bucile de cuar cu care era presrat terenul.
Kennedy i fcu semn s tac i s se opreasc.
Trebuia s tii cum s nlocuieti lipsa cinilor i,
orict de sprinten ar fi fost Joe, nu putea nlocui totui
nasul unui ogar.
n albia unui torent, unde mai rmseser cteva
bltoace, se adpa o turm de vreo zece antilope.
Graioasele animale, presimind un pericol, preau
nelinitite; dup fiecare nghiitur i ridicau cu
vioiciune capul ginga, adulmecnd aerul cu nrile lor
delicate, n direcia vntorilor.
n timp ce Joe sttea nemicat, Kennedy ocoli
cteva desiuri, puse puca la ochi i trase. Turma
dispru ntr-o clip; numai o antilop, lovit n umr,
se prbui. Kennedy se arunc asupra przii.

Era un blawe-bock, un animal minunat, de un


albastru palid ce ddea n cenuiu, cu pntecele i
partea dinuntru a picioarelor albe ca zpada.
Bun vnat! strig vntorul. E o specie foarte
rar de antilop i sper s-i pot tbci pielea n aa fel
ca s se pstreze bine.
Ce v trece prin gnd, domnule Dick?
Chiar aa! Privete ce pr splendid are!
Dar doctorul Fergsson nu va ngdui niciodat o
asemenea suprancrctur.
Ai dreptate, Joe! Este, totui, regretabil s
prseti un animal att de frumos!
N-o s-l prsim cu totul, domnule Dick. Vom
scoate din el toate foloasele nutritive pe care le poate
da i, dac-mi ngduii, m voi achita de treaba asta
tot aa de bine ca i preedintele onorabilei corporaii a
mcelarilor Londrei.
Cum doreti, prietene. tii, totui, c, n calitate
de vntor, m pricep i eu tot att de bine s jupoi un
vnat pe ct m pricep s-l ucid.
Sunt sigur de asta, domnule Dick, aa c nu v
sfiii s facei o vatr din trei pietre aezate una peste
alta; lemne uscate avem destule i n cteva minute voi
ti s ntrebuinez crbunii dumneavoastr.
Numaidect, glsui Kennedy.
Improvizar vatra i peste cteva secunde focul
plpia.
Joe scoase din trupul antilopei vreo dousprezece
costie i muchii cei mai fragezi, care se transformar
curnd n fripturi la grtar, foarte gustoase.
Au s-i fac plcere prietenului Samuel, spuse
vntorul.
tii la ce m gndesc, domnule Dick?
Desigur c la friptura ta.

Ctui de puin. M gndesc la mutra pe care am


face-o dac n-am mai gsi aerostatul.
Ce idee! Crezi c doctorul ne va prsi?
Nu, dar dac i s-a desprins ancora?
Cu neputin! Dealtfel, lui Samuel i-ar fi uor s
coboare din nou balonul; l manevreaz cu mult
siguran.
Dar dac-l ia vntul i nu se mai poate ntoarce
aici, la noi?
Haide, Joe, destul cu presupunerile tale; nu sunt
deloc plcute!
Ah, domnule Dick, tot ce se ntmpl pe lumea
asta este firesc i se poate ntmpla orice; aa c
trebuie s prevedem totul...
n clipa aceea rsun un foc de puc.
Hei! fcu Joe.
E carabina mea! i cunosc detuntura!
E semnalul!
Ne amenin ceva!
Poate pe el! replic Joe.
Vntorii strnser n grab friptura i pornir
napoi, cluzindu-se dup urmele pe care le lsase
Kennedy. Desimea frunziului i mpiedica s zreasc
aerostatul, de care ns nu puteau fi departe.
n clipa aceea rsun nc un foc de puc.
Trebuie s ne grbim! spuse Joe.
Hei, alt detuntur!
mi face impresia unui atac.
Hai mai repede!
i pornir, alergnd din rsputeri. Cnd ajunser la
marginea pdurii, n prima clip vzur Victoria la
locul ei, cam la dou mile de acolo, i pe doctor n
nacel.
Dar ce s-a ntmplat? ntreb Kennedy.

Dumnezeule mare! strig Joe, a crui ager


vedere ne este cunoscut.
Uite, colo, o ceat de negri mpresoar balonul.
ntr-adevr, vreo treizeci de ini se mbulzeau
gesticulnd, urlnd, srind mprejurul sicomorului.
Civa, crai n copac, ajunseser pn la ramurile
cele mai nalte. Pericolul prea de nenlturat.
Stpnul meu e pierdut! strig Joe.
Haide, Joe, pstreaz-i sngele rece i ochete
bine!
Viaa a patru din nvlitori e n minile noastre.
nainte!
Strbtuser o mil n fug, cnd din nacel se
auzi un nou foc de puc. Glonul nimeri o fptur
care se crase pe funia ancorei. Un corp fr via
czu din creang n creang i rmase atrnat la vreo
douzeci de picioare deasupra pmntului, cu braele
i cu picioarele blbnindu-se n aer.
Ia te uit! fcu Joe, oprindu-se. Cu ce se mai ine
dihania asta de copac?!
Ce ne privete? rspunse Kennedy. Hai s fugim
mai repede.
Domnule Kennedy, strig Joe izbucnind n rs, e
o maimu! Nu sunt dect maimue.
Mai bine maimue dect oameni, spuse Kennedy
repezindu-se n mijlocul cetei care urla.
Era ntr-adevr o colonie de cinocefali48, destul de
periculoi, slbatici i violeni, ngrozitori la vedere, cu
botul lor de cine. Totui, dup cteva focuri de arm,
hoarda o lu la fug, schimonosindu-se i lsnd n
urm cteva victime.

48

Cinocefal specie de maimue.

ntr-o clip, Kennedy se ag de scar; Joe se


car pe sicomor i desfcu ancora. Nacela cobor
pn la el, ngduindu-i s se urce n ea fr greutate.
Dup cteva minute, Victoria se ridica n aer i se
ndrepta spre est, dus de un vnt potrivit.
Stranic asalt! spuse Joe.
Te credeam mpresurat de indigeni!
Din fericire, nu erau dect nite maimue,
rspunse doctorul. Dar, oricum, atacul acesta ar fi
putut avea cele mai grave urmri. Dac s-ar fi desprins
ancora sub scuturturile lor repetate, cine tie unde
m-ar fi dus vntul!
Ce v spuneam eu, domnule Kennedy?
Ai avut dreptate, Joe, dar, cu toate c aveai
dreptate n clipa aceea tu pregteai friptura de
antilop, la a crei vedere mi lsa gura ap.
Cred i eu, rspunse doctorul, carnea de antilop
e delicioas.
Putei s-o gustai, domnule, masa e servit.
Pe legea mea, spuse vntorul, friptura asta are o
arom care nu-i deloc de dispreuit.
Exact! Am s m hrnesc cu antilop pn la
sfritul zilelor mele, rspunse Joe cu gura plin; i
am s-o nsoesc cu un pahar de grog, ca s mearg mai
uor.
Joe pregti butura care fu sorbit cu evlavie.
Pn aici totul a mers destul de bine, spuse el.
Ba foarte bine! ripost Kennedy.
Spunei, domnule Dick, regretai c ne-ai
nsoit?
A fi vrut s-l vd pe cel care m-ar fi mpiedicat so fac! rspunse vntorul cu o expresie hotrt.
Acestea se petreceau cam pe la ora patru dupamiaz. Victoria ntlni un curent mult mai rapid;

balonul se nl uor i, n curnd, coloana


barometric indica o nlime de o mie cinci sute de
picioare deasupra nivelului mrii. Ca s-l menin aa,
doctorul fu obligat s dea hidrogenului o puternic
stare de dilatare; arztorul funciona fr ncetare.
Pe la ora apte, Victoria plutea deasupra bazinului
Kanyeme. Doctorul recunoscu de ndat vastul inut
deselenit, ntins pe o suprafa de zece mile, cu satele
sale pierdute n mijlocul baobabilor i al arborilor ce
dau fructe numite papaia. Aici se afl reedina
unuia dintre sultanii rii Ugogo, a crei civilizaie este
mai puin napoiat, unde omul i vinde mai rar un
membru al familiei. Dar oamenii i animalele triesc
laolalt, n colibe rotunde, construite fr lemn i care
seamn cu nite cli de fn.
Dup Kanyeme, terenul deveni sterp i pietros; dar
dup o or, la o oarecare distan de Mdaburu, ntr-o
depresiune roditoare, vegetaia deveni din nou
abundent. Vntul se potoli, ziua era pe sfrite i
atmosfera prea adormit. Doctorul cut zadarnic la
diferite nlimi un curent prielnic.
Vznd calmul naturii, se hotr s petreac
noaptea n aer i, pentru mai mult siguran, se
ridic la vreo mie de picioare nlime. Noaptea se ls
tcut i minunat nstelat.
Dick i Joe se ntinser n culcuul lor linitit i
adormir adnc, n timp ce doctorul veghea. La miezul
nopii l nlocui scoianul.
Dac intervine cel mai mic incident, s m
trezeti, i spuse Fergsson. i mai ales nu pierde din
ochi barometrul. Pentru noi, el este busola!
Noaptea fu rece; temperatura sczuse cu 27 n
comparaie cu cea din timpul zilei. Odat cu
ntunericul ncepu i concertul nocturn al animalelor,

pe care setea i foamea le scoteau din vizuinile lor;


rsuna orcitul ca de sopran al broatei or, nsoit
de schellind acalilor, n timp ce basul impuntor al
leilor susinea acordurile acestei orchestre vii.
Dimineaa cnd i relu postul, doctorul consult
busola i-i ddu seama c vntul i schimbase
direcia n timpul nopii. n aproximativ dou ore,
Victoria se abtuse cu treizeci de mile spre nord-est.
Trecu pe deasupra regiunii Mabunguru, inut pietros,
presrat cu blocuri lucitoare de sienit i plin de stnci
prvlite pretutindeni. Mase conice, asemntoare
stncilor din Karnak, acopereau ntinderea, ca nite
monumente druidice; ici i colo se vedeau nlbite
numeroase schelete de bivoli i elefani; arbori erau
puini, excepie fcnd partea de est, unde se gseau
pduri ntinse, la adpostul crora se vedeau cteva
sate.
Pe la ora apte apru, ca o uria carapace, o
stnc rotund cu un diametru de aproape dou mile.
Suntem pe drumul cel bun, spuse doctorul
Fergsson. Iat Jihue-la-Mkoa, unde ne vom opri puin.
Voi rennoi provizia de ap necesar arztorului; s
ncercm s ne agm de ceva.
Nu prea sunt arbori, rspunse vntorul.
Totui s ncercm. Joe, arunc ancorele!
Pierzndu-i puin cte puin din fora sa de
ascensiune, balonul se apropie de pmnt. Ancorele
czur; una din ele se nepeni ntr-o crptur de
stnc i Victoria rmase nemicat.
Nu trebuie s ne nchipuim c doctorul ar fi putut
stinge cu totul arztorul n timpul acestor popasuri.
Echilibrul balonului fusese calculat la nivelul mrii; or,
inutul se ridica tot mai mult, atingnd o nlime de
ase pn la apte sute de picioare. Tendina balonului

aici era s coboare chiar mai jos de sol, aa c trebuia


susinut printr-o anumit dilatare a gazului. Numai n
cazul n care, lipsind vntul, doctorul ar fi lsat nacela
pe pmnt, aerostatul, uurat de greutatea ei
considerabil, s-ar fi susinut n aer, fr ajutorul
arztorului.
Hrile indicau bli imense pe povrniul de apus
al masivului Jihue-la-Mkoa. Joe pomi ntr-acolo,
singur, cu un butoia cam de zece galoane; gsi fr
greutate locul indicat, nu departe de un sat pustiu, i
lu provizia de ap i se ntoarse n mai puin de trei
sferturi de or. Nu vzuse nimic neobinuit, afar doar
de nite uriae capcane pentru elefani; ba chiar
fusese ct p-aici s cad ntr-una din ele, n care zcea
un schelet pe jumtate mcinat.
Din aceast excursie aduse un fel de momoane, pe
care maimuele le mncau cu lcomie. Doctorul
recunoscu fructul arborelui Mbambu, foarte
abundent pe partea apusean a masivului Jihue-laMkoa.
Fergsson l ateptase pe Joe cu oarecare nerbdare,
deoarece un popas orict de scurt, pe acest pmnt
neospitalier, i inspira totdeauna team. Apa fu
nlocuit fr greutate, deoarece nacela coborse pn
aproape de pmnt. Apoi Joe smulse ancora i se urc
sprinten alturi de stpnul su. Acesta a
numaidect flacra i Victoria se nl din nou n
vzduh.
Se gseau la vreo sut de mile de Kazeh,
important aezare din interiorul Africii, la care,
mulumit unui curent de sud-est, puteau ndjdui s
ajung n timpul zilei. Mergeau cu o vitez de
paisprezece mile pe or. La aceast vitez, dirijarea
aerostatului devenea destul de grea; nu se puteau urca

prea sus, fr s dilate foarte mult gazul, deoarece


nsi nlimea mijlocie a inutului era de trei mii de
picioare. Or, pe ct era posibil, doctorul prefera s nu
foreze dilatarea. Aa c urmar cu mult ndemnare
erpuirile unui defileu destul de anevoios i trecur
prin apropierea satelor Themvo i Tura-Wels. Acesta
din urm face parte din Unyamwezy, inut minunat, n
care arborii ating cele mai mari dimensiuni; dintre toi,
cactuii sunt cei mai nali.
n jurui orei dou, pe o vreme minunat i sub un
soare arztor, care fcea s dispar cel mai
nensemnat curent de aer, Victoria plutea deasupra
oraului Kazeh, situat la o deprtare de trei sute
cincizeci de mile de coast.
Am plecat din Zanzibar la ora nou dimineaa,
spuse doctorul Fergsson consultndu-i notele, i
dup dou zile de cltorie am strbtut aproape cinci
sute de mile geografice. Cpitanilor Burton i Speke leau trebuit patru luni i jumtate ca s fac acelai
drum!

Capitolul 15
Kazeh. Trgul glgios. Apariia balonului Victoria.
Waganga.
Fiii
Lunii.
Plimbarea
doctorului.
Populaia. Tembe regal. Nevestele sultanului. O
beie regal. Joe adorat. Cum se danseaz n Lun.
ntoarcerea. Dou luni pe firmament. Nestatornicia
mreiilor divine
Kazeh, punct important din Africa central, nu este
totui un ora. La drept vorbind, n regiune nu exist
orae. Kazeh nu este dect o aezare omeneasc,
ascuns n ase rpe imense. Sunt nchise acolo
csue srccioase, colibe de sclavi, cu cte o
curticic i o grdini cultivat cu grij; ceapa,
cartofii, vinetele, dovlecii i ciupercile, cu un gust
nentrecut, cresc acolo de minune.
Unyamwezy este ara Lunii prin excelen, parcul
roditor i splendid al Africii. n centru se gsete
districtul Unyanembe, un inut minunat, unde triesc
n trndvie cteva familii de oameni. Acetia au fcut
mult vreme nego cu gum, filde, stamb i sclavi n
interiorul Africii i n Arabia. Caravanele lor au
strbtut regiunile ecuatoriale; ele pornesc i acum n
cutarea obiectelor de lux i de plcere pentru
negustorii mbogii, care duc n inutul acesta
fermector, ntre femei i servitori, cea mai orizontal
i mai puin agitat existen, stnd mai tot timpul
ntini, rznd, fumnd sau dormind.
n jurul acestor rpe se gsesc numeroase csue
srccioase de indigeni, apoi ntinderi vaste, unde se
in trgurile, cmpii de cnep i ciumfaie, pomi
frumoi i umbrare rcoroase. Acesta-i Kazehul. Aici e
locul de ntlnire al caravanelor: cele din miazzi, cu

sclavii i ncrctura lor de filde; cele din apus


aducnd pentru triburile din regiunea Marilor Lacuri
bumbac i obiecte de sticl.
n aceste trguri domnete o permanent agitaie,
un zgomot infernal, pe care-l fac strigtele hamalilor
metii, sunetul tobelor i al trmbielor, nechezatul
catrilor, zbieretele mgarilor, cntecul femeilor,
ipetele copiilor i loviturile bastonului din lemn de
palmier ale jemadarului49, btnd msura acestei
simfonii pastorale. Aici se expun n dezordine, i se
poate spune, ntr-o dezordine fermectoare, stofe
bttoare la ochi, mrgele, coli de rinocer, dini de
rechin, miere, tutun i bumbac. Aici se practic
negourile cele mai ciudate, unde fiecare obiect nu are
dect valoarea dorinei pe care o trezete.
Dar iat c agitaia, micarea, zgomotul ncetar
deodat. Victoria tocmai apruse n nlimi, plutea
maiestuos i cobora, ncetul cu ncetul, pe o linie
vertical.
Brbai, femei, copii, sclavi, negustori arabi i
negri, toi disprur strecurndu-se n tembe i
colibe.
Dragul meu Samuel, spuse Kennedy, dac vom
produce asemenea efect, apoi ne va fi greu s stabilim
relaii comerciale cu oamenii acetia.
S-ar putea face totui, spuse Joe, o operaie
comercial foarte simpl i anume: s coborm ncet i
s lum mrfurile cele mai preioase, fr s ne pese
de negustori; ne-am mbogi!
Bine, bine! replic doctorul. Acestor indigeni li sa fcut fric n primul moment, dar nu vor ntrzia s
se ntoarc, fie din superstiie, fie din curiozitate.
49

Jemadar eful caravanei.

Credei?
Vom vedea numaidect. Dar e prudent s nu ne
apropiem prea mult. Victoria nu este un balon blindat,
aa c nu se poate apra nici mpotriva unui glon,
nici a unei sgei.
Crezi, deci, dragul meu Samuel, c ai s intri n
tratative cu africanii?
Dac e cu putin, de ce nu? rspunse doctorul.
Trebuie s se gseasc n Kazeh negustori arabi mai
instruii, mai puin slbatici. Mi-amintesc c domnii
Burton i Speke n-au avut dect cuvinte de laud
pentru ospitalitatea locuitorilor oraului. Aa c putem
ncerca.
Apropiindu-se pe nesimite de pmnt, Victoria i
prinse una din ancore de vrful unui copac din
apropierea locului unde se inea trgul.
n clipa aceea, toat populaia scoase cu bgare de
seam capul din vizuini. Civa waganga, care
puteau fi recunoscui dup insignele lor fcute din
scoici conice, naintar cu ndrzneal. Erau vrjitorii
locului. Purtau la cingtoare tigve mici, negre, unse cu
grsime, i alte diferite obiecte de magie, de o
murdrie, dealtfel, foarte impuntoare.
ncetul cu ncetul, populaia se strnse pe lng ei;
femeile i copiii i nconjurar. Toboarii se ntreceau
unii pe alii, scond din tobele lor zgomote
asurzitoare. Mulimea prinse s-i plesneasc palmele
una de alta, ntinzndu-le apoi spre cer.
E felul lor de a se ruga, spuse doctorul Fergsson.
Dac nu m-nel, suntem sortii s jucm un rol mare.
Atunci, domnule, jucai-l!
Chiar tu, vrednicul meu Joe, ai s devii, poate,
un zeu.

Ei, domnule, asta nu m nelinitete deloc! i


apoi, tmia nu-mi displace.
n clipa aceea, unul dintre vrjitori, un mayanga,
fcu un gest i vuietul se stinse lsnd loc unei tceri
adnci. Vrjitorul le spuse cltorilor cteva cuvinte,
dar ntr-o limb necunoscut. Nenelegndu-le,
doctorul Fergsson rosti la ntmplare ceva n arab, i
ndat i se rspunse n aceeai limb. Oratorul inu o
cuvntare lung, plictisitoare, foarte nflorit i foarte
ascultat. Curnd, doctorul i ddu seama c Victoria
era luat pur i simplu drept Luna n persoan, care
binevoise s se apropie de ora, cu cei trei fii ai si,
cinste ce n-avea s fie niciodat uitat de locuitorii
acestui Pmnt pe care-l ndrgete Soarele.
Doctorul rspunse cu mare demnitate c Luna i
fcea la fiecare o mie de ani cltoria ei prin toate
colurile Pmntului, deoarece simea nevoia a se
arta mai de aproape celor ce-o adorau, aa nct i
rug s nu se simt stingherii, ci s se foloseasc de
divina ei prezen, pentru a-i aduce la cunotin
nevoile i dorinele lor.
Vrjitorul rspunse, la rndul su, c sultanul
mwani, bolnav de civa ani, avea nevoie de ajutorul
Cerului i-i invit pe oamenii Lunii s mearg la el.
Doctorul transmise invitaia tovarilor si.
i ai de gnd s te duci? ntreb vntorul.
Fr ndoial. Oamenii acetia mi se par
binevoitori. Atmosfera e calm; vntul nici mcar nu
adie! N-avem de ce ne teme pentru Victoria.
Dar ce-ai s faci?
Fii linitit, dragul meu Dick! O voi scoate la capt
folosind puinele mele cunotine medicale! Apoi,
adresndu-se mulimii: Lunii fiindu-i mil de

suveranul scump al fiilor Unyamwezy, ne-a nsrcinat


s-l vindecm. S se pregteasc pentru a ne primi.
Zgomotele, cntecele, demonstraiile se dublar i
ntregul furnicar de capete negre se puse din nou n
micare.
Acum, prieteni, spuse doctorul Fergsson, trebuie
s prevedem totul. S-ar putea ca, la un moment dat,
s fim obligai s-o tergem la iueal, aa c Dick va
rmne n nacel, pentru a se menine, cu ajutorul
arztorului, o suficient for de ascensiune. Ancora
este nfipt bine; n-avem de ce ne teme. Eu voi cobor
pe pmnt. Joe m va nsoi; numai c va rmne la
picioarele scrii.
Cum, ai s te duci singur? ntreb Kennedy.
Domnule Samuel, strig Joe, nu vrei s v
urmez pn la capt?
Nu, voi merge singur. Aceti oameni de treab i
nchipuie c marea lor zei, Luna, a venit s le fac o
vizit, aa c sunt protejat de superstiie; n-avei nici o
team i rmne fiecare la postul pe care vi l-am
hotrt.
Dac tu o doreti... rspunse vntorul.
Ai grij de dilatarea gazului.
Am neles.
Strigtele indigenilor se nteir. Cereau cu energie
intervenia cereasc.
Uite! Uite! spuse Joe. Mi se par cam poruncitori
cu buna lor Lun i cu fiii ei divini...
Doctorul, lundu-i cu el farmacia, cobor pe
pmnt, precedat de Joe. Acesta, grav i demn, cum se
cuvenea, se aez la captul scrii, cu picioarele
ncruciate, dup obiceiul arab, i o parte din mulime
l ncercui cu respect.

n acest timp, doctorul Fergsson, condus n sunetul


instrumentelor, escortat de dansuri religioase, nainta
ncet spre tembeul regal, aezat destul de departe de
ora. Era aproape ora trei i soarele mprtia raze
fierbini. Nu putea s strluceasc mai puin ntr-o
asemenea mprejurare.
Doctorul pea demn; waganga l nconjurau i
ineau n fru mulimea. n curnd le iei nainte fiul
natural al sultanului, un tnr destul de bine fcut,
care, potrivit obiceiului rii, era singurul motenitor al
bogiilor tatlui su, nlturnd astfel pe copiii
legitimi. El se prostern n faa fiului Lunii. Acesta l
ridic binevoitor.
Peste trei sferturi de or, procesiunea entuziast,
trecnd pe crri umbroase i prin mreia vegetaiei
tropicale, ajunse la palatul sultanului, un fel de cldire
ptrat, numit ititenya, aezat pe povrniul unei
coline. n afar, casa avea un fel de pridvor, cu
acoperiul de coceni sprijinit pe nite stlpi de lemn,
care aveau pretenia de a fi sculptai. Zidurile erau
mpodobite cu linii lungi de argil rocat, care
ncercau s reproduc figuri de oameni i de erpi.
Acoperiul casei nu se sprijinea chiar pe ziduri, aa c
aerul putea ptrunde nuntru n voie. Dealtminteri,
ferestre nu existau, ci numai o deschiztur care ar fi
vrut s se numeasc u.
Doctorul Fergsson fu primit cu mari onoruri de
ctre gazd i de favorii, oameni frumoi, puternici,
sntoi. Prul lor, desprit ntr-un mare numr de
codie, le cdea pe umeri. Tatuaje negre i albastre le
brzdau obrajii de la tmple pn la gur. Urechile lor
lbrate suportau nite discuri de lemn i nite plci

fcute din copal50. Erau mbrcai cu o pnz pictat


n culori foarte vii. Soldaii erau narmai cu sulie,
arcuri, sgei otrvite, sbii scurte cu un singur ti,
cu sime, paloe lungi cu dini ca de ferstru, i cu
mici toporite.
Doctorul ptrunse n palat. n ciuda bolii
sultanului, trboiul, care era ngrozitor, deveni i mai
mare. Oaspetele observ deasupra uii nite cozi de
iepure i nite coarne de zebr, atrnate n chip de
talisman. Fu primit de ceata nevestelor maiestii sale,
n acordurile armonioase ale upatu-ului, un fel de
imbal fcut din fundul unei oale de aram, i n
bubuitul hilindo-ului, o tob nalt de vreo cinci
picioare, scobit dintr-un trunchi de arbore, n care
doi oameni loveau din rsputeri.
Cele mai multe dintre femei preau foarte frumoase
i rdeau, punnd tabac i thang n pipe mari, negre;
preau bine fcute sub rochiile lor lungi, purtate cu
graie, peste care erau ncinse cu un fel de fustie
scurte din fibre de palmier. ase dintre ele manifestau
aceeai veselie, cu toate c stteau deoparte, fiind
destinate unui chin groaznic. La moartea sultanului
urmau s fie ngropate de vii alturi de el, ca s-l
distreze n singurtatea veniciei.
Dup ce cuprinse dintr-o privire ntregul tablou,
doctorul Fergsson se apropie de patul de lemn al
suveranului. Vzu acolo un brbat de vreo patruzeci
de ani, abrutizat cu desvrire de orgii de tot felul i
pentru care nu se mai putea face nimic. Boala, care se
prelungea de ani de zile, nu era dect o beie
permanent. Beivul regal i pierduse aproape

50

Copal rin mirositoare a unor arbori din zona tropical.

cunotina i tot amoniacul din lume nu l-ar mai fi


putut pune pe picioare.
n timpul acestei vizite solemne, favoriii i femeile
stteau aplecai, cu genunchii ndoii.
Cu ajutorul ctorva picturi dintr-un ntritor
violent, doctorul nsuflei o clip trupul abrutizat:
sultanul fcu o micare, dup ce de cteva ceasuri nu
mai dduse nici un semn de via. Mulimea ncepu s
manifesteze n cinstea doctorului, dar acesta, plictisit,
mpinse n lturi pe admiratorii si i iei din palat,
ndreptndu-se spre Victoria. Era ora ase seara.
Joe atepta ntre timp, linitit, la captul de jos al
scrii, pe cnd mulimea i aducea cele mai felurite i
impresionante omagii. El le primea ca un adevrat fiu
al Lunii. Pentru un zeu, avea aerul unui om destul de
cumsecade, modest, prietenos chiar cu tinerele
africane care nu se mai saturau contemplndu-l.
Dealtfel, Joe le inea discursuri binevoitoare.
Adorai-m, domnioarelor, adorai-m, le
spunea el. Dei fiu de zei, sunt un drac de treab!
I se aduser darurile menite s mbuneze
divinitile i pe care indigenii le depuneau de obicei n
nite colibe numite mzimu, venerate de toi: spice de
orz i o butur numit pombe. Joe se crezu obligat
s guste din acest soi de bere tare, dar cerul gurii sale,
dei obinuit cu gin i whisky, nu-i putu suporta tria.
Se strmb ngrozitor, ceea ce mulimea lu drept un
surs binevoitor. Fetele cntar n cor o melodie
trgnat i executar un dans grav n jurul lui.
Ah, dansai! spuse el. N-am s m las mai prejos
dect voi! V voi arta i eu un dans din ara mea.
i ncepu un dans repede i vesel, micnd din
picioare, din genunchi, din mini, fcnd strmbturi
ciudate, n chipuri de necrezut, dnd astfel oamenilor

o curioas imagine a felului cum danseaz zeii n


Lun. Africanii ncepur deodat s-i imite gesturile i
sriturile. Nu pierdeau nici o micare, nu uitau nici o
atitudine; luase natere o harababur i o agitaie care
nu se pot exprima prin cuvinte.
n toiul veseliei, Joe l zri pe doctor. Acesta se
ntorcea n mare grab, nconjurat de mulimea care
urla i mergea alandala. Vrjitorii i efii preau foarte
nfierbntai: l nconjurau amenintori.
Ciudat schimbare! Ce se ntmplase? Sucombase
cumva sultanul n minile nendemnatice ale
medicului ceresc?
De la postul su, Kennedy vzu primejdia, fr s-i
neleag cauza. Balonul, mpins puternic de dilataia
gazului, trgea de frnghia care-l inea, nerbdtor s
se ridice n aer.
Doctorul ajunse la picioarele scrii. O team
superstiioas mai reinea nc mulimea i o
mpiedica s se dedea!a violene mpotriva persoanei
lui. Urc repede treptele i Joe l urm sprinten.
Nu-i nici o clip de pierdut, i spuse Fergsson. Nu
ncerca s desprinzi ancora! Voi tia funia! Urmeazm!
Dar ce s-a ntmplat? ntreb Joe, urcndu-se n
nacel.
Ce s-a ntmplat? ntreb Kennedy, innd n
mn carabina.
Privii! rspunse doctorul, artnd spre orizont.
Ei bine? ntreb vntorul.
Ei bine, uite luna!
ntr-adevr, luna se nla roie i splendid ca un
glob de foc pe un cer albastru. Ea era, desigur. Ea i
Victoria. Ori existau dou luni, ori strinii se dovedeau
a fi nite neltori, nite zei mincinoi. Acestea erau

gndurile fireti ale mulimii. De aici i schimbarea n


purtarea ei.
Joe nu-i putu stpni un hohot de rs.
Populaia din Kazeh, nelegnd c-i scap prada,
scotea urlete prelungi. intir balonul cu arcuri i
flinte.
Dar unul dintre vrjitori fcu un semn i armele se
aplecar. Vrjitorul se cr n copac, cu intenia de a
apuca funia ancorei i a trage aparatul pe pmnt.
Joe se repezi cu o toporica n mn.
S tai? ntreb el.
Ateapt, rspunse doctorul.
Dar negrul sta?...
Poate c ne vom salva ancora i in s-o salvez. De
tiat vom putea s-o tiem n orice moment.
Vrjitorul, ajuns n copac, rupse crengile i izbuti
s desprind ancora. Dar, tras cu putere de aerostat,
aceasta l prinse de picioare. Vrjitorul porni spre
mpriile atmosferice, clare pe ancor, ca pe un cal
naripat. Mulimea rmase ncremenit vznd c unul
dintre waganga se nla la cer.
Ura! strig Joe, n timp ce Victoria urca repede
datorit forei de ascensiune ce-o mna.
Se ine bine, spuse Kennedy. Un mic voiaj nu-i
face ru.
O s-l dm deodat peste cap? ntreb Joe.
Doctorul glsui:
Ar fi o ruine! l vom aeza uurel pe pmnt i
cred c, dup o asemenea aventur, puterea lui de
magician va crete neobinuit n ochii contemporanilor
si.
Sunt n stare s fac din el un zeu, strig Joe.
Victoria ajunsese la o nlime de aproximativ o mie
de picioare. Negrul se inea agat de funie. Tcea i

ochii i erau ncremenii, n ei se citea groaza


amestecat cu mirarea.
Un vnt uor de la apus mpingea balonul afar din
ora. Peste o jumtate de or, vznd un inut pustiu,
doctorul micor flacra arztorului i se apropie de
pmnt. La douzeci de picioare de sol, negrul lu la
iueal o hotrre: i ddu drumul, czu n picioare i
ncepu s fug spre Kazeh, n timp ce, uurat
deodat, Victoria urc spre cer.

Capitolul 16
Semne
de
furtun.
ara
Lunii.
Viitorul
continentului african. Cele mai noi maini.
Privelitea inutului la apusul soarelui. Flora i
fauna. Furtun. Zona de foc. Cerul nstelat
Uite ce nseamn s te dai drept fiul Lunii fr
nvoirea ei! spuse Joe. Satelitul sta era ct p-aici s
ne joace o fest! Domnule doctor, nu cumva prin leacul
dumneavoastr i-ai stricat reputaia?
La drept vorbind, ntreb Kennedy, cine-i acest
sultan din Kazeh?
Un beiv nrit, pe jumtate mort, i al crui
sfrit nu va nsemna o pierdere prea mare, rspunse
doctorul. Dar morala pe care trebuie s-o tragem de aici
e c onorurile sunt trectoare i c nu trebuie s ii
prea mult la ele.
Cu att mai ru! replic Joe. mi sttea bine s
fiu adorat! S fac pe zeul dup nchipuirea mea! Dar ce
s-i faci? S-a artat luna i nc foarte roie, ceea ce
dovedete desigur c era suprat.
n vreme ce Joe examina astrul nopii dintr-un
punct de vedere cu totul nou, nori groi, sinitri i
apstori, se ngrmdiser spre nord. La trei sute de
picioare nlime sufla un vnt destul de puternic, care
mpingea Victoria spre nord-est. Deasupra balonului,
bolta albastr se meninea senin, dar se simea c
atmosfera este ncrcat.
Pe la opt seara, cltorii se gseau la 3240
longitudine, i 417 latitudine. Sub influena furtunii
care se apropia, curenii atmosferici i duceau cu o
vitez de treizeci i cinci de mile pe or. Sub ei se
desfurau cu iueal cmpiile uor unduite i

roditoare din Mfouto. Privelitea era minunat i cei


trei cltori o admirau ncntai.
Suntem n plin ar a Lunii, spuse doctorul
Fergsson. Cu siguran c inutul poart acest nume,
dat nc din antichitate, din cauz c luna a fost
adorat aici, n toate timpurile. Este, ntr-adevr, un
inut minunat i cu greu s-ar putea ntlni o vegetaie
mai frumoas.
N-ar fi tocmai firesc dac am gsi-o n jurul
Londrei, rspunse Joe, dar ar fi tare plcut! De ce oare
lucruri att de frumoase se gsesc tocmai n rile
acestea napoiate?
Dar cine poate ti, replic doctorul, dac inutul
acesta nu va fi ntr-o bun zi civilizat?
Crezi aa ceva? ntreb Kennedy.
Fr ndoial, dragul meu Dick. Privete mersul
evenimentelor, studiaz migrrile succesive ale
popoarelor i vei ajunge la aceeai concluzie ca i
mine. inutul acesta deasupra cruia zburm, mai
rodnic, mai bogat, mai plin de via ca altele, va deveni
cndva un regat de seam, unde vor avea loc
descoperiri mai uimitoare nc dect aburul i
electricitatea.
Ah, domnule, a vrea s vd aa ceva!
Te-ai nscut prea devreme, biete!
Cred, zise Kennedy, c epoca n care industria va
absorbi totul va fi extrem de plicticoas. Tot inventnd
maini, oamenii vor sfri prin a fi distrui de ele. Miam imaginat ntotdeauna c ziua de apoi va sosi atunci
cnd vreun cazan enorm, supranclzit la 3000 de
atmosfere, va face Pmntul s sar n aer.
Adaug, spuse Joe, c americanii nu sunt cei mai
proti mnuitori ai mainilor.

Ai dreptate, rspunse doctorul, sunt mari


meteri. Dar s nu ne lsm tri n astfel de discuii,
s ne mulumim s admirm inutul acesta al Lunii,
dac ne e dat s-l vedem.
Soarele,
strecurndu-i
ultimele
raze
sub
ngrmdirea de nori, mpodobea cu aureola lui cele
mai mici ridicturi ale solului; arborii uriai, ierburile
arborescente, muchii de pe jos, fiecare i avea partea
sa din aceast revrsare de lumin. Pe terenul uor
ondulat rsreau ici i colo mici coline conice. Nici un
munte la orizont. Tufiurile de neptruns, jungle
spinoase despreau luminiurile, unde se vedeau sate
numeroase; aliori uriai le nconjurau cu fortificaii
naturale, amestecndu-se cu ramurile n form de
corali ale copacilor.
n curnd, Malagazari, unul din rurile principale,
care alimenteaz lacul Tanganyika, ncepu s
erpuiasc pe sub tufiurile de verdea. n albia sa se
vrsau numeroase ruri i ruoare, formate de
torentele care iau natere n perioadele de revrsare a
apelor, sau de heleteiele adncite n straturile
argiloase ale solului. Pentru observatorii de la nlime,
totul prea o reea de cascade, aruncat pe ntreaga
suprafa de apus a rii.
Animale cu cocoae mari pteau n poienele
bogate, abia vzndu-se dintre ierburile nalte.
Pdurile ofereau privirii minunate soiuri de arbori, ca
nite buchete enorme, n care se refugiau lei, leoparzi,
hiene, tigri, ca s scape de ultimele raze fierbini ale
soarelui. Uneori, un elefant fcea s se mite vrfurile
copacilor, i se auzea trosnetul crcilor care cedau sub
colii lui de filde.
Stranic inut de vntoare! strig Kennedy
entuziasmat. Un glon aruncat la ntmplare, n plin

pdure, ar ntlni oricnd un vnat vrednic de el! Nam putea s ncercm puin?
Absolut deloc, dragul meu Dick, se apropie
noaptea, o noapte amenintoare, nsoit de furtun.
Or, furtunile sunt cumplite prin inuturile astea, unde
pmntul se aseamn cu o imens butelie electric.
Avei dreptate, domnule, spuse Joe. Cldura e
nbuitoare, iar vntul s-a linitit cu totul; se simte c
se pregtete ceva.
Atmosfera este suprancrcat cu electricitate,
rspunse doctorul. Orice fiin vie este sensibil la
aceast stare a cerului, care precede lupta elementelor
naturii, i mrturisesc c nu am fost niciodat
impresionat cum sunt acum.
Ei bine, ntreb vntorul, n-ar fi cazul s
coborm?
Dimpotriv, Dick, a prefera s urc. M tem s
nu fiu trt prea departe de drumul meu, din cauza
ncrucirii curenilor atmosferici.
Aadar, vrei s prseti direcia pe care am
urmat-o?
Dac mi va fi cu putin, rspunse Fergsson, m
voi ndrepta mai curnd spre nord, cam cu 7 sau 8.
Voi ncerca s urc spre latitudinile unde se presupun a
fi izvoarele Nilului; poate c vom zri oarecare urme ale
expediiei cpitanului Speke, sau poate chiar caravana
domnului de Heuglin. Dac sunt exacte calculele mele,
ne gsim la 3240 longitudine i a vrea s trec peste
Ecuator.
Ia uite! strig Kennedy, ntrerupndu-i
prietenul. Ia uit-te la hipopotamii aceia care ies din
heleteie, ca nite mase de carne sngernd, i la
crocodilii care aspir cu zgomot aerul!

Se nbu! glsui Joc. Ah, ce minunat cltorim


noi i nici nu ne pas de jivinele care foiesc acolo jos.
Domnule Samuel! Domnule Kennedy! Ia uitai-v la
irurile de animale care merg n rnduri dese! Sunt cu
siguran vreo dou sute; sunt lupi, nu-i aa?
Nu, Joe, sunt cini slbatici; o ras renumit,
care nu se teme s atace chiar leii. Pentru un cltor
ntlnirea cu ei e ngrozitoare. Este sfiat pe loc.
Bine! Atunci nu Joe va fi acela care-i va lua
sarcina s le pun botni. i apoi, dac aa le e felul,
nu prea trebuie s fim suprai pe ei.
Sub influena furtunii apropiate, tcerea cuprinse
vzduhul, ncetul cu ncetul. Aerul dens nu mai putea
transmite sunetele. Atmosfera prea vtuit i,
asemenea unei sli cptuite cu tapierie, i pierdea
orice sonoritate. Pasrea-aligator, cocorii, gtele roii
i albastre se ascundeau n frunziul copacilor nali.
Natura ntreag prevestea un apropiat cataclism.
La ora nou seara, Victoria rmase nemicat
deasupra Msene-ului, regiune cu nenumrate sate, ce
abia se distingeau n umbr; cteodat, rsfrngerea
unei raze, rtcit pe apa posomort, arta c pe
acolo erau anuri la distane egale i, n spatele unui
ultim lumini, puteai zri forma nemicat i
ntunecat a palmierilor, tamarinilor, sicomorilor i a
aliorilor uriai.
M nbu! spuse scoianul, trgnd cu putere,
din adncul plmnilor, aerul rarefiat. Nu ne mai
micm; n-ar fi mai bine s coborm?
Dar furtuna? ntreb doctorul, destul de
nelinitit.
Dac i-e team c vei fi luat de vnt, mi se pare
c nu e nimic de fcut.

Poate c furtuna nu va izbucni n noaptea asta,


glsui Joe. Norii sunt foarte sus.
Tocmai acesta-i motivul care m face s nu urc
deasupra lor. Ar trebui s urcm la o nlime prea
mare, s pierdem pmntul din vedere i s nu tim
toat noaptea dac i ncotro naintm.
Hotrte-te, dragul meu Samuel! Ct mai
grabnic!
E suprtor faptul c a ncetat vntul, relu Joe.
Ne-ar fi ndeprtat de furtun.
E ntr-adevr regretabil, prieteni, cci norii sunt
un pericol pentru noi, deoarece dau natere la cureni
opui, care ne pot prinde n vrtejurile lor. i apoi,
fulgerele ne pot incendia. Pe de alt parte, dac am
arunca ancora, agndu-ne de un copac, puterea
vijeliei ne-ar putea azvrli la pmnt.
Atunci ce s facem?
Trebuie s meninem Victoria ntr-o zon mijlocie,
ntre primejdiile pmntului i cele ale cerului. Avem
ap pentru nclzitor n cantitate suficient, iar cele
dou sute de livre de lest sunt neatinse. La nevoie, m
voi servi de ele.
Vom veghea alturi de tine, spuse vntorul.
Nu, prieteni, punei la adpost proviziile i
culcai-v. V voi trezi la nevoie.
Dar, domnule, n-ar fi bine s v odihnii i
dumneavoastr, att timp ct nu ne amenin nc
nimic?
Nu, mulumesc, biete, prefer s veghez. Balonul
nu se mic i, dac nu se schimb nimic, mine
diminea ne vom gsi n acelai loc.
Bun seara, domnule!
Noapte bun, dac este cu putin!

Kennedy i Joe se lungir sub pleduri. Doctorul


rmase singur sub cerul fr margini.
n vremea aceasta, bolta norilor cobora pe nesimite
i ntunericul devenea tot mai adnc. Norii negri
nconjurau globul terestru, ca i cnd ar fi vrut s-l
sfarme. Deodat, un fulger violent, tios, brazd
noaptea; lumina lui nc nu pierise, cnd adncimile
cerului fur zguduite de un tunet nfiortor.
Sus! strig Fergsson.
Cei doi tovari care dormiser, trezii de tunetul
nspimnttor, i ateptau ordinele.
Coborm? ntreb Kennedy.
Nu! Balonul n-ar rezista. S urcm mai nainte ca
norii s se transforme n ap i s se dezlnuie
vntul.
Zicnd acestea, deschise la maximum robinetul
arztorului.
Furtunile de la tropice se dezlnuie cu o
repeziciune uimitoare. Un alt fulger izbucni n noapte
i fu urmat imediat de alte douzeci. Cerul era brzdat
de descrcri electrice, care priau sub picturile de
ploaie.
Am ntrziat, spuse doctorul. Acum trebuie s
strbatem o zon de foc, cu balonul nostru plin de gaz
inflamabil.
S coborm pe pmnt! Pe pmnt! repeta mereu
Kennedy.
Riscul de a fi trsnii ar fi aproape acelai i s-ar
aduga pericolul de a fi sfiai ntr-o clip de ramurile
vreunui arbore.
Urcm, domnule Samuel.
Mai repede, i mai repede!
n aceast parte a Africii n timpul furtunilor
ecuatoriale fulger de multe ori, de cte treizeci,

treizeci i cinci de ori pe minut. Cerul este cuprins de


flcri i bubuiturile tunetului nu mai contenesc.
Vntul se dezlnui cu o violen nspimnttoare,
n atmosfera aprins, frmntnd norii incandesceni.
Prea c suflul unui ventilator imens aa vlvtaia.
Doctorul Fergsson i meninea vasul de nclzire la
temperatura maxim; balonul se dilata i urca mereu.
Kennedy, n genunchi, n centrul nacelei, inea pnzele
cortului. Nacela se nvrtea n chip ameitor i cltorii
ndurau
oscilaii
ngrijortoare.
n
nveliul
aerostatului se ivir mari guri prin care vntul btea
furios, fcnd taftaua s geam. Un fel de grindin,
nsoit de un zgomot tumultuos, brzda atmosfera i
cdea rpind asupra Victoriei. Aerostatul urca, totui,
mai departe; fulgerele descriau tangente arztoare n
jurul balonului. Victoria se gsea n mijlocul focului.
S fim pregtii pentru orice ntmplare, spuse
Fergsson, chiar i pentru incendiu. S-ar putea s ne
prbuim pe neateptate.
Vocea lui abia ajungea la urechile tovarilor si,
dar ei i puteau vedea chipul, care rmnea linitit n
mijlocul fulgerelor; doctorul privea calm fenomenele de
fosforescen ce ddeau natere la egrete luminoase
flfind pe plasa aerostatului.
Balonul se nvrtea, se rsucea, dar continua s
urce. Dup un sfert de or depise zona de furtun;
emanaiile electrice se desfurau acum sub el,
asemenea unei cununi mari de focuri de artificii
atrnate de nacel.
Era unul din cele mai frumoase spectacole pe care
natura le poate oferi omului. Jos, furtuna. Sus, cerul
nstelat, linitit, mut, nepstor, cu luna care i
proiecta razele blnde deasupra norilor dezlnuii.
Doctorul Fergsson consult barometrul; i arta o

nlime de dousprezece mii de picioare. Era ora


unsprezece noaptea.
Slav cerului, suntem n afara oricrui pericol!
spuse el. Ne putem menine la aceast nlime.
A fost nspimnttor, glsui Kennedy.
Nu-i nimic, replic Joe. ntmplarea asta aduce
puin variaie n cltorie i nu-mi pare ru c am
vzut furtun de la o nlime ceva mai mare dect de
obicei. Un spectacol minunat!

Capitolul 17
Munii Lunii. Un ocean de verdea. Se arunc
ancora. Elefantul remorcher. Foc alimentat.
Moartea pachidermului. Vatr de ar. Osp pe
iarb. O noapte pe pmnt
Luni, pe la ora ase dimineaa, soarele se nl la
orizont, norii se mprtiar i un vnt plcut
mprospta primele licriri ale dimineii.
Pmntul, plin de miresme, se ivi din nou naintea
ochilor cltorilor notri. Balonul, nvrtindu-se pe loc
n mijlocul unor cureni potrivnici, i schimbase
direcia foarte puin. Prin contractarea gazului,
doctorul cobor n cutarea unui curent care s-l duc
mai spre nord. Dar cut mult vreme zadarnic.
Vntul l tr spre vest, pn aprur n zare celebrii
Muni ai Lunii, care se desfoar n semicerc, n jurul
lacului Tanganyika. Lanul lor, puin accidentat, se
desena pe orizontul albstrui; prea o fortificaie
natural, inaccesibil pentru exploratorii centrului
Africii. Cteva piscuri singuratice purtau urmele
zpezilor eterne.
lat-ne ntr-un inut neexplorat, spuse doctorul.
Cpitanul Burton a naintat mult spre vest, deci nu a
putut ajunge la aceti muni faimoi, ba chiar le-a
negat existena afirmat de Speke, tovarul su de
drum. El pretindea c erau o nscocire a imaginaiei
acestuia din urm. Pentru noi, prieteni, nu mai e cu
putin nici o ndoial.
Vom trece peste ei? ntreb Kennedy.
Nu. Ndjduiesc s gsesc un vnt prielnic, care
s m duc la Ecuator. Dac va fi nevoie, voi atepta i
voi manevra cu Victoria, aa cum manevreaz o corabie

care-i arunc ancora, ca s scape de influena


vntului potrivnic.
Prevederile doctorului nu ntrziar s se
adevereasc. Dup ce fur ncercate mai multe
nlimi, Victoria porni spre nord-est cu o vitez medie.
Mergem pe drumul bun, spuse el, consultndu-i
busola. Ne aflm la dou sute de picioare deasupra
pmntului, tocmai bine pentru a recunoate
inuturile. Ca s descopere lacul Ukereue, cpitanul
Speke s-a ndeprtat mai spre est, n linie dreapt,
peste Kazeh.
Vom merge mult timp n felul acesta? ntreb
Kennedy.
Poate. Scopul nostru este s naintm mereu,
pn la izvoarele Nilului. i mai avem de strbtut
ase sute de mile pn la limita extrem atins de
exploratorii venii din nord.
i nu vom cobor pe pmnt, nici mcar ca s ne
dezmorim picioarele? ntreb Joe.
Ba ar trebui. Dealtfel, ar trebui s ne economisim
i proviziile. i tu, bunul meu Dick, va trebui s ne
aprovizionezi n drum cu carne proaspt.
La ordinele tale, prietene Samuel.
Va trebui s ne mprosptm de asemenea i
rezerva de ap. Cine tie dac nu vom fi tri spre
inuturi sterpe? Aa c trebuie s lum msuri de
prevedere.
La amiaz, Victoria se gsea la 2915 longitudine i
la 315 latitudine. Trecea peste satul Uyofu, limita
nordic a Unyamwezy-ului, de-a curmeziul lacului
Ukereue, care nu se putea zri nc.
Populaiile mai apropiate de Ecuator par s fie mai
puin civilizate i sunt guvernate de monarhi absolui,

al cror despotism este fr margini. Cele mai


numeroase aezri se gsesc n provincia Karagua.
Cei trei cltori hotrr s se apropie de pmnt,
undeva unde locul avea s fie mai prielnic. Era nevoie
s se fac un popas mai lung i aerostatul trebuia
revzut cu grij. Flacra arztorului fu micorat.
Curnd, ancorele aruncate din nacel atinser blriile
nalte ale unei prerii imense. De la o anumit nlime,
cmpul prea acoperit cu o iarb tuns, dar, n
realitate, vegetaia avea o nlime de vreo opt picioare.
Victoria atinse uor vrful ierburilor i merse
nainte fr s se aplece, asemeni unui fluture uria.
Nu se vedea nici un obstacol. Era ca un ocean de
verdea, fr nici o nvolburare.
Vom merge mult vreme aa, spuse Kennedy. Nu
zresc nici un arbore n drumul nostru. Vntoarea mi
se pare zdrnicit.
Ateapt, dragul meu Dick. Nici n-ai putea vna
n ierburile acestea mai nalte dect tine. Pn la urm
vom gsi totui un loc prielnic.
Plimbarea era fermectoare, o adevrat navigaie
pe marea aceasta de un verde aproape transparent,
care unduia uor la adierea vntului. Nacela prea c
despic valurile. Din cnd n cnd, o droaie de psri,
splendid colorate, neau din ierburile nalte, scond
strigte voioase. Ancorele se afundau n lacul nflorit,
lsnd napoi o dr care apoi se nchidea, ntocmai ca
urma lsat de o corabie. Deodat balonul fu puternic
zguduit. Fr ndoial c ancora se prinsese n vreo
crptur de stnc, ascuns sub iarba uria.
Ne-am agat! spuse Joe.
Arunc scara! porunci vntorul.
Nu sfrise aceste cuvinte, cnd un ipt ascuit
strbtu aerul.

Din gura celor trei cltori se auzir exclamaii


ntretiate:
Dar ce-i asta?
Un ipt ciudat!
Uite, ne micm!
S-a desprins ancora!
Ba nu! Se mai ine! spuse Joe care trgea de
funie.
Se mic stnca!
Ierburile ncepuser s se mite nvalnic i curnd
o form lung, lucie, se art deasupra.
Un arpe! strig Joe.
Un arpe! strig i Kennedy, narmndu-se cu
carabina.
Ei, nu! fcu doctorul. Este o tromp de elefant.
Un elefant, Samuel?
i Kennedy duse arma la umr:
Ateapt, Dick, ateapt!
Fr ndoial, animalul ne trage dup el.
i ne trage n direcia cea bun, Joe, n direcia
cea bun!
Elefantul nainta cu oarecare repeziciune. Ajunse
curnd la un lumini, de unde putea fi vzut n
ntregime. Dup mrimea sa uria, doctorul i ddu
seama c e un mascul. Avea doi coli albicioi,
minunat curbai i lungi de aproximativ opt picioare;
braele ancorei erau puternic prinse ntre ei. Animalul
ncerca zadarnic cu trompa s scape de funia care-l
inea prins de nacel.
nainte! Curaj! striga Joe, n culmea bucuriei,
and ciudata vietate. Iat un nou sistem de
cltorie! Nici s nu mai aud de cal, numai de elefani!
Dar unde ne duce? ntreb Kennedy, agitnd
carabina care-i ardea minile.

Ne duce exact unde vrem s mergem, dragul meu


Dick! Puin rbdare!
Wig a more! Wig a more!, cum spun ranii din
Scoia, strig vesel Joe. nainte! nainte!
Animalul alerga ntr-un galop foarte iute, zvrlindui trompa ntr-o parte i n alta; n salturile sale
scutura cu violen nacela.
Doctorul, cu toporul n mn, era gata s taie la
nevoie funia.
Dar, spuse el, nu ne vom despri de ancor
dect n ultima clip.
Cursa dur aproape o or i jumtate. Animalul nu
prea deloc obosit. Uriaii pachidermi pot s strbat
distane considerabile, i de la o zi la alta i regseti la
deprtri imense, aidoma balenelor cu care seamn
n mrime i repeziciune.
De fapt, spuse Joe, putem spune c am prins un
cetaceu i nu facem dect s imitm manevra
pescuitorilor de balene.
Dar schimbarea ce surveni n conformaia terenului
l oblig pe doctor s-i modifice mijlocul de locomoie.
Cam la trei mile deprtare, spre nordul preriei, se
vedea o pdure deas de camaldori, aa c balonul
trebuia s fie desprit de remorcherul su.
Kennedy fu nsrcinat s opreasc elefantul din
mers. Duse carabina la umr, dar poziia neprielnic
n care se afla nu-i ngduia s inteasc animalul cu
succes. Primul glon se turti de easta acestuia ca de o
plac de fier. Animalul nu prea deloc tulburat. La
zgomotul detunturii, i iui pasul; viteza lui era aceea
a unui cal n galop.
La dracu! spuse Kennedy.
Ce cap tare! adug Joe.

Voi ncerca dou-trei gloane conice, n partea


moale dintre gt i picioarele din fa, spuse Dick,
ncrcndu-i cu atenie carabina.
Apoi trase. Animalul scoase un urlet ngrozitor i i
continu goana cu mai mare vitez.
Trebuie s v viu n ajutor, domnule Dick, spuse
Joe, narmndu-se cu una din puti.
i dou gloane se nfipser n pntecele
animalului. Elefantul se opri o clip, i ridic trompa,
apoi i relu goana spre pdure, scuturndu-i capul
necontenit; sngele i curgea iroaie din rni.
S continum s tragem, domnule Dick!
Ct mai repede! adug doctorul. Nu mai avem
dect douzeci de stnjeni pn la pdure!
Rsunar nc zece focuri. Elefantul fcu o sritur
nspimnttoare. Nacela i balonul trosnir att de
tare, de parc totul s-ar fi sfrmat. n zguduitur,
toporul czu din mna doctorului...
Clipa era ngrozitoare: funia ancorei, bine legat, nu
putea fi nici desfurat, nici tiat cu cuitele.
Balonul se apropia cu repeziciune de pdure, cnd,
deodat, animalul primi un glon n ochi tocmai n
clipa n care ridicase capul. ndat se opri ovind i
genunchii i se ndoir; pntecele lui era acum n btaia
putii vntorului.
Un glon n inim! spuse Dick, descrcndu-i
carabina pentru ultima oar.
Elefantul scoase un rcnet cumplit de moarte. Se
mai ridic o clip, rotindu-i trompa, dar apoi czu cu
toat greutatea pe unul din coli, sfrmndu-l dintr-o
dat. Era mort.
I s-a rupt un col! strig Kennedy. Fildeul acesta
ar valora, n Anglia treizeci i cinci de guinee suta de
livre!

Aa de mult? se mir Joe, cobornd pe pmnt


pe funia ancorei.
La ce-i folosesc regretele, dragul meu Dick?
rspunse doctorul Fergsson. Suntem negustori de
filde? Am venit aici s facem avere?
Joe cercet ancora; era prins zdravn de colul
care rmsese neatins. Samuel i Dick srir pe
pmnt, n timp ce aerostatul, pe jumtate dezumflat,
se legna deasupra capului elefantului ucis.
Ce animal minunat! strig Kennedy. Ce
dimensiuni! Nici n India n-am vzut unul de mrimea
asta.
Nu-i nimic surprinztor, dragul meu Dick.
Elefanii din centrul Africii sunt cei mai frumoi.
Anderson-ii, Cumings-ii i-au vnat n mprejurimile
Capului n asemenea msur, nct ei au emigrat spre
Ecuator, unde-i vom ntlni adeseori n turme
numeroase.
Deocamdat, rspunse Joe, sper c vom gusta
puin din exemplarul acesta! M nsrcinez s v
pregtesc o mas gustoas din carnea lui. Domnul
Kennedy va vna o or, dou. Domnul Samuel va
inspecta Victoria, i n acest timp eu voi gti.
Foarte bine, glsui doctorul, f-i datoria.
Ct despre mine, spuse vntorul, mi voi lua
bucuros cele dou ore de libertate, pe care Joe a
binevoit s mi le acorde.
Du-te, prietene, dar fr imprudene. S nu te
deprtezi.
Fii linitit.
i Dick, narmat cu puca, se afund n pdure.
Joe i ncepu treaba. Mai nti fcu n pmnt o
groap adnc de dou picioare, o umplu cu ramuri
uscate, rupte de elefani atunci cnd i deschid

drumuri prin pdure i care se gseau aici peste tot.


Dealtminteri, chiar urmele elefanilor se vedeau nc.
Dup ce umplu groapa, ngrmdi deasupra ei alte
crci, fcnd un fel de rug, nalt de dou picioare, i-i
ddu foc.
Apoi se ntoarse spre elefantul ucis, care czuse la
numai vreo zece stnjeni de pdure, i despic
ndemnatic trompa, a crei baz avea o lime de
aproape dou picioare; alese partea ei cea mai delicat,
apoi tie picioarele spongioase ale animalului. Acestea
sunt, ntr-adevr, bucile cele mai bune, aa dup
cum la bivolul american partea cea mai bun este
cocoaa, la urs, laba i la mistre, cpna.
Dup ce rugul arse n ntregime, groapa curat de
cenu i de crbuni rspndea o cldur dogoritoare.
Bucile de elefant, nvelite n frunze aromate, fur
puse n fundul acestui cuptor improvizat i acoperite
apoi cu cenu cald. Dup aceea, Joe ridic deasupra
un al doilea rug, iar cnd lemnele se consumar,
carnea era tocmai bine fript. Priceputul nostru
buctar o scoase din cuptor, o puse pe frunze verzi i
orndui masa n mijlocul unei pajiti minunate. Aduse
biscuii, rachiu, cafea i scoase ap proaspt dintr-un
pru din apropiere.
Era o adevrat plcere s vezi bucatele astfel
pregtite i Joe se gndea cu destul modestie c va fi
i mai plcut s le mnnci. O cltorie fr osteneal
i fr pericole? repeta Joe. O mas la ora asta,
legnat ca-n hamac! Ce se poate cere mai mult? i
domnul Kennedy care nu voia s vin cu noi!
n vremea aceasta, doctorul Fergsson se ocupa cu
examinarea amnunit a aerostatului; care nu prea
s fi suferit prea mult din cauza furtunii; taftaua i
gutaperca rezistaser admirabil. Lund nlimea

solului i calculnd fora de ascensiune a balonului,


vzu cu satisfacie c hidrogenul era n aceeai
cantitate;
nveliul
pstrase
impermeabilitatea
absolut.
Cltorii prsiser Zanzibarul de numai cinci zile.
Carnea uscat nu fusese nc atins; proviziile de
biscuii i de carne conservat erau n cantitate
suficient pentru o cltorie lung, aa c numai
rezerva de ap trebuia rennoit. evile i serpentinele
preau s fie n perfect stare; mulumit articulaiilor
de cauciuc, se adaptaser tuturor oscilaiilor
aerostatului.
Dup ce termin acest examen, doctorul ncepu s
pun ordine n nsemnrile sale. Fcu i o schi foarte
izbutit a inutului nconjurtor, cu preria care se
ntindea ct vedeai cu ochii, cu pdurea de camaldori
i
cu
balonul
nemicat
deasupra
trupului
monstruosului elefant.
Peste dou ore, Kennedy se ntoarse cu o legtur
de potrnichi grase i o ciozvrt de oryx, un soi de
cprior slbatic, aparinnd celei mai sprintene spee
de antilop. Joe se grbi s pregteasc suplimentul
ospului lor.
Masa e servit! strig el n curnd, cu tonul cel
mai mbietor.
Cei trei cltori se aezar pe pajitea verde. Gsir
c picioarele i trompa de elefant erau gustoase.
Bur, apoi fumar. i havanele delicioase i
rspndir pentru prima oar parfumul peste
fermectorul inut.
Kennedy mnca, bea i fuma ct patru. Se
mbtase: i propuse prietenului su, doctorul, n mod
serios, s se stabileasc n pdurea aceasta, s

construiasc n ea o caban din frunzi i s


ntemeieze dinastia Robinsonilor africani.
inutul prea att de linitit, att de pustiu, nct
doctorul hotr s petreac noaptea pe pmnt. Joe
fcu un cerc de foc, baricad indispensabil mpotriva
animalelor slbatice. Hienele, cangurii, acalii, atrai
de mirosul crnii de elefant, ddeau trcoale prin
mprejurimi. Kennedy fu obligat s-i descarce de
cteva ori carabina asupra unor musafiri prea
cuteztori. Noaptea ns se scurse fr nici un incident
suprtor.

Capitolul 18
Karagua. Lacul Ukereue. O noapte pe o insul.
Ecuatorul. Traversarea lacului. Cascadele. Aspectul
inutului.
Izvoarele
Nilului.
Insula
Benga.
Semntura lui Andrea Debono. Steagul cu stema
Angliei
A doua zi, la ora cinci dimineaa, se ncepur
pregtirile de plecare. Joe sparse colii elefantului cu
ajutorul toporului, pe care, din fericire, l gsise. Din
nou liber, Victoria i purt pe cltori spre nord-est cu
o vitez de optsprezece mile.
Doctorul i precizase cu luare-aminte poziia, n
seara precedent, orientndu-se dup stele. Se aflau la
240 latitudine sub Ecuator, adic la vreo sut aizeci
de mile geografice.
Trecur pe deasupra a numeroase sate, fr s se
preocupe de strigtele provocate de apariia Victoriei.
Fergsson i nsemn conformaia locurilor, n linii
sumare. Trecu peste povrniurile Rubemhe, aproape
tot att de rpoase ca i vrfurile Usagara, i ntlni
mai trziu, la Tenga, primele nlimi ale lanurilor
muntoase Karagua, care, dup prerea lui, porneau cu
siguran din Munii Lunii. Vechea legend, care fcea
din aceti muni leagnul Nilului, se apropia de
adevr, deoarece ei se mrginesc cu lacul Ukereue,
izvorul presupus al apelor marelui fluviu.
Ajuns la Kafuro, o mare aezare a negustorilor din
inut, zri n sfrit, n deprtare, lacul att de cutat,
pe care cpitanul Speke l ntrezrise la 3 august 1858.
Samuel Fergsson era emoionat. Se apropia de unul
din punctele importante ale explorrii sale. Cu luneta

la ochi, nu pierdu nici un col din inutul misterios, pe


care privirea sa l descoperea treptat.
Sub ei se vedea solul, n general sterp. Abia dac se
iveau cteva rpe cultivate. Mai departe, terenul
presrat cu conuri de nlime mijlocie devenea plat n
apropierea lacului. Lanurile de orz nlocuiau pe cele de
orez. Aici cretea planta din care n acest inut se fcea
vin, i mwani, o plant slbatic, ntrebuinat n
locul cafelei. Vreo cincizeci de colibe circulare,
acoperite cu un fel de trestie nflorit, alctuiau
capitala inutului Karagua.
Se zreau cu uurin feele nmrmurite ale
oamenilor, aparinnd unei rase destul de frumoase,
cu tenul cafeniu. Printre plantaii treceau femei a cror
corpolen era de necrezut. Doctorul i uimi pe
tovarii si de drum lmurindu-i c aceast
corpolen, foarte apreciat aici, se datora unui regim
obligatoriu de lapte covsit.
La prnz, Victoria se gsea la 145 latitudine
austral. La ora unu, vntul o mpingea spre lac. Acest
lac fusese botezat, de ctre cpitanul Speke, Nyanza
Victoria 51. Limea lui putea s fie aici cam de
nouzeci de mile. Cpitanul gsise la extremitatea sa
meridional un grup de insule, pe care le numise
Arhipelagul Bengalului. i continuase cercetrile
pn la Muanza, pe coasta de est, unde fusese bine
primit de sultan. Fcuse lucrrile de triangulaie52
pentru planul acestei regiuni, dar nu-i putuse
procura o pirog, ca s-l traverseze i ca s viziteze
marea insul Ukereue, foarte populat, guvernat de

Nyanza lac, n limba btinailor.


Triangulaie operaie trigonometric, cu ajutorul creia se face
planul unui teren, mprindu-l n triunghiuri.

51
52

trei sultani, i care n timpul refluxului devine doar o


peninsul.
Spre marele regret al doctorului, care ar fi vrut s
determine coasta de sud a lacului, Victoria se apropia
de el pe la nord. Marginile, acoperite de tufiuri
spinoase i de mrciniuri nclcite, dispreau cu
totul ascunse de milioane de nari, colorai n
cafeniu deschis. inutul prea s fie nelocuit. Se
vedeau crduri de hipopotami, lfindu-se n pdurile
de trestii sau cufundndu-se n apele albicioase ale
lacului.
Vzut de sus, lacul oferea privirii, spre vest, o
suprafa aa de ntins, nct ai fi spus c e o mare.
Distana de la un mal la altul era destul de nsemnat,
ca s fac imposibil stabilirea de comunicaii ntre
ele. Dealtfel, pe-aici bntuie furtuni dese i puternice,
deoarece vnturile bat cu furie n acest bazin nalt i
neadpostit.
Doctorul se orienta cu greu i se temea s nu fie
dus spre est. Dar, din fericire, un curent prielnic l
mpinse direct spre nord, astfel c la ora ase seara
Victoria poposi pe o mic insul pustie, la 030
latitudine i la 3252 longitudine, la douzeci de mile
de coast.
Cltorii se putur aga de un copac i, spre
sear, vntul potolindu-se, rmaser linitii, prini de
ancor. Nu se puteau gndi s coboare pe pmnt.
Aici, ca i pe malul lacului, un nor gros de nari
acoperea solul. Joe cobor din pom, acoperit de
nepturi, dar nu se supr, att de fireasc i se prea
treaba aceasta a narilor. Doctorul, mai puin
optimist, se deprt ct putu mai mult de funie, numai
ca s scape de nemiloasele insecte, care zburau cu un
zumzet ngrijortor. El stabili ndat c nlimea

lacului, n raport cu nivelul mrii, era aceea pe care o


determinase cpitanul Speke i anume, trei mii apte
sute cincizeci de picioare.
Iat-ne deci pe o insul! spuse Joe, care se
scrpina de credeai c i va frnge ncheieturile
minilor.
I-am fcut repede nconjurul cu privirea,
rspunse vntorul, dar, n afar de aceste
binevoitoare insecte, nu se mai zrete nici o fiin vie.
Insulele cu care este presrat lacul, rspunse
doctorul Fergsson, nu sunt, la drept vorbind, dect
resturile unor coline scufundate. S ne socotim fericii
c am gsit acest adpost, deoarece malurile lacului
sunt locuite de nite triburi fioroase. Aa c putei
dormi, cci cerul ne pregtete o noapte linitit.
Dar tu nu te culci, Samuel?
Nu, n-a putea nchide ochii. Gndurile mi-ar
alunga somnul. Mine, prieteni, dac vntul va fi
prielnic, vom merge drept spre nord i poate c vom
descoperi izvoarele Nilului, aceast tain neptruns.
N-a putea dormi tiindu-m att de aproape de ele.
Kennedy i Joe, pe care preocuprile tiinifice nu-i
tulburau att de mult, adormir de ndat adnc,
vegheai de eful expediiei.
Miercuri 23 aprilie, la ora patru dimineaa, pe un
cer cenuiu, Victoria se pregtea de plecare. Noaptea
prsea cu greu apele lacului nvluit ntr-o negur
adnc, dar un vnt violent risipi curnd ceaa. Timp
de cteva minute, Victoria se legn n direcii diferite;
dup aceea porni, n sfrit, direct spre nord.
Doctorul Fergsson btu bucuros din palme:
Suntem pe drumul cel bun! strig el. Azi sau
niciodat, vom vedea Nilul. Prieteni, privii, trecem
peste Ecuator! Intrm n emisfera noastr!

Oh! fcu Joe. Credei, domnule, c Ecuatorul


trece ntr-adevr pe aici?
Chiar pe aici, dragul meu!
Ei bine, cu voia dumneavoastr, mi s-ar prea
potrivit s-l udm, fr s mai pierdem vremea.
S-a fcut! Un pahar de grog! rspunse doctorul
rznd. Ai un fel de a nelege cosmografia, care nu-i
deloc neplcut.
i aa fu celebrat pe Victoria trecerea Ecuatorului.
Balonul mergea cu vitez. n vest se vedea coasta
joas i accidentat; n fund, platourile mai ridicate
din Uganda i din Usoga. Viteza vntului devenea
peste msur de mare, aproape de treizeci de mile pe
or.
Apele Lacului Victoria, frmntate cu violen,
spumegau ca valurile unei mri. Talazurile, care se
mai legnau nc dup potolirea trectoare a vntului,
i artar doctorului c apa putea s fie foarte adnc.
Pe toat ntinderea lor zri numai vreo dou brci
rudimentare.
Prin nlimea la care se afl, lacul este, desigur,
izvorul natural al fluviilor din partea oriental a Africii,
spuse doctorul. i vaporii de ap care se irosesc prin
evaporarea afluenilor si se adaug din nou la apele
lui sub form de ploaie. Mi se pare c de aici izvorte
i Nilul.
Vom vedea, spuse Kennedy.
Pe la ora nou se apropiau de coasta de vest, care
prea o regiune pustie, mpdurit. Vntul ncepu s
bat puin dinspre est i se putea zri cellalt mal al
lacului, care fcea un intrnd, terminat printr-un
unghi
foarte
deschis,
spre
240
latitudine
septentrional. Muni nali i niruiau piscurile
pleuve spre aceast extremitate a Lacului Victoriei.

ntre ei era o trectoare adnc, plin de meandre,


prin care curgea un ru clocotitor.
n timp ce conducea aerostatul, doctorul Fergsson
examina inutul cu o privire lacom:
Privii, strig el, privii, prieteni! Povestirile
arabilor erau exacte! Ei vorbeau de un fluviu care
izvorte din partea de nord a lacului Ukereue, i acest
fluviu exist, iar noi mergem de-a lungul lui. Iat, are
o vitez comparabil cu a noastr! i acest firicel de
ap, care curge sub picioarele noastre, se duce,
desigur, s se amestece cu valurile Mediteranei! E
Nilul!
E Nilul! repet Kennedy, molipsit de entuziasmul
lui Samuel Fergsson.
Triasc Nilul! spuse Joe, folosind cuvntul lui
preferat cnd era bine dispus.
Stnci
enorme
mpiedicau
ici-colo
cursul
misteriosului fluviu. Apa spumega formnd cataracte
i cureni repezi toate aceste detalii ntreau
convingerea doctorului. Din munii nconjurtori se
revrsau numeroase torente, spumegnd n cdere.
Din pmnt neau priae rzlee, ncrucindu-se,
amestecndu-se, ntrecndu-se n iueal, i toate
alergau spre rul care se transforma n fluviu, dup ce
le absorbea.
Acesta-i desigur Nilul! repeta doctorul cu
convingere. Originea numelui su ca i a apelor sale la pasionat n aceeai msur pe savani. S-a spus c
numele este de origine greac, copt53, sanscrit54, dar

53
54

Limba copt limba unei populaii din Egipt.


Limba sanscrit limba veche indian.

n-are importan din moment ce pn la urm a fost


nevoit s-i dezvluie taina izvoarelor sale55.
Dar, spuse vntorul, cum poi s fii sigur c
acest ru i cel pe care cltorii l-au vzut mai la nord
este unul i acelai?
Dac vntul ne mai favorizeaz o or, vom avea
dovezi sigure, de nenlturat, de care nu s-ar putea
ndoi nimeni, rspunse doctorul.
Munii deschideau vi largi, n care se vedeau
numeroase sate i lanuri de susan, durah i trestie de
zahr. Triburile acestui inut se artau agitate, ostile.
Preau mai aproape de furie dect de adoraie,
presimeau apropierea unor strini i nu a unor zei.
Descoperirea izvoarelor Nilului de ctre strini prea a
le da simmntul c li se fur ceva. Victoria trebuia s
se in dincolo de btaia sgeilor.
Ar fi greu s ne apropiem de locurile astea, spuse
scoianul.
Cu att mai ru pentru indigeni, replic Joe; vor
fi lipsii de farmecul conversaiei ce-ar putea s-o aib
cu noi.
Totui, trebuie s cobor mcar pentru un sfert de
or, spuse doctorul Fergsson. Altminteri nu pot
constata rezultatele explorrii noastre.
Este absolut necesar, Samuel?
Absolut necesar i vom cobor, chiar dac ar
trebui s ne folosim de puc!
Treaba-mi convine, spuse Kennedy mngindu-i
carabina.
La ordinele dumneavoastr! glsui Joe,
pregtindu-se de lupt.
Un savant bizantin vedea n Neilos un nume aritmetic, N reprezenta
50, E 5, I 10, L 30, O 70, S 200, cifre care totalizeaz numrul zilelor
anului. (Nota n textul francez.)
55

Nu e pentru prima dat, spuse doctorul, cnd


tiina se face cu arma n mn. Un asemenea lucru sa ntmplat unui savant francez n munii Spaniei, pe
cnd msura meridianul pmntesc.
Fii linitit, Samuel, i ai ncredere n cei doi
pzitori ai ti.
Am ajuns, domnule?
Nu nc. Ba chiar ne vom mai urca, deocamdat,
pentru a cuprinde n ntregime i exact configuraia
inutului.
Hidrogenul fu dilatat, i n mai puin de zece
minute Victoria plutea la dou mii cinci sute de
picioare deasupra solului. De la nlimea aceasta, se
putea vedea o reea de ruri nclcite, pe care fluviul le
primea n albia lui. Dinspre vest, din cmpiile mnoase
ale inutului, nvleau i mai multe.
Nici douzeci de mile nu ne mai despart de
Gondokoro, spuse doctorul, fcnd punctul pe hart56,
i avem mai puin de cinci mile pn la locul atins de
exploratorii venii din nord. S ne apropiem de pmnt
cu bgare de seam.
Victoria cobor pn la aproape cinci sute de
picioare deasupra solului.
Acum, prieteni, fii gata la orice.
Suntem gata, rspunser Dick i Joe.
Bine!
Balonul urma albia rului la nlimea de numai o
sut de picioare, n locul acesta, Nilul msura cincizeci
de stnjeni n lime i indigenii se frmntau
zgomotos n satele de pe amndou malurile. Puin
mai ncolo, fluviul forma o cascad perpendicular de
A face punctul pe hart a determina i a nsemna pe hart locul
unde te gseti.
56

vreo zece picioare nlime i, prin urmare, cu


neputin de trecut.
Desigur c asta e cascada indicat de domnul
Debono! exclam doctorul.
Bazinul fluviului se lrgea, presrat cu insule
numeroase, pe care Samuel Fergsson nu le pierdea din
ochi: prea c este n cutarea unui punct de
orientare, pe care nu-l zrea nc.
Kennedy salut cu o mpuctur pe cei civa
negri care naintaser ntr-o barc, pn sub balon.
Glonul, fr s-i ating, i oblig s se napoieze ct
mai repede la mal.
Cltorie bun! le ur Joe. Dac-a fi n locul lor,
n-a mai ndrzni s m ntorc! Mi-ar fi stranic de
fric de un monstru care arunc fulgere.
Dar iat c doctorul Fergsson i lu luneta i o
ndrept spre o insul din mijlocul fluviului.
Patru pomi! strig el. Privii acolo!
ntr-adevr, la captul insulei se ridicau patru
arbori izolai.
E insula Benga! Ea e, desigur! adug el.
Ei i? ntreb Dick.
Vom cobor acolo.
Dar insula pare locuit, domnule Samuel!
Joe are dreptate. Dac nu m nel, se vede un
grup de vreo douzeci de indigeni.
O s-i punem pe fug; nu va fi greu, rspunse
Fergsson.
Bine, aa s fie! ncuviin vntorul.
Soarele era la zenit i Victoria se apropia de insul.
Negrii, care aparineau tribului Makado, ncepur s
scoat strigte puternice. Unul flutura n aer plria-i
fcut din scoar de copac. Kennedy o lu drept int,
trase, i plria zbur frmiat. Atunci se isc o

nvlmeal general. Indigenii se aruncar n fluviu


i l trecur not. De pe ambele maluri porni o ploaie de
sgei care nu reprezenta ns nici o primejdie pentru
aerostat, a crui ancor se nfipse ntr-o sprtur de
stnc. Joe cobor pe pmnt.
Scara! strig doctorul. Urmeaz-m Kennedy!
Ce vrei s faci?
S coborm. mi trebuie un martor.
Iat-m.
Joe, s pzeti bine.
Nici o grij, domnule, mi iau toat rspunderea!
Vino, Dick! spuse doctorul, punnd piciorul pe
pmnt.
l trase pe vntor dup ei spre un grup de stnci
care se ridica la captul insulei. Acolo cut ctva
timp, scotocind prin mrcini, pn i nsngera
minile. Deodat l apuc pe vntor de bra:
Privete! spuse el.
Litere! strig Kennedy.
ntr-adevr, se puteau vedea perfect dou litere
spate n stnc, foarte cite: A D.
A.D.! relu doctorul Fergsson. Andrea Debono!
Chiar semntura cltorului care a naintat cel mai
mult de-a lungul Nilului.
Nu mai ncape nici o ndoial, prietene Samuel.
Eti convins acum?
E Nilul! Nu ne mai putem ndoi.
Doctorul privi pentru ultima oar preioasele
iniiale, a cror form i ale cror dimensiuni le copie
ntocmai.
i acum, spuse el, la balon!
S mergem repede, cci, uite, civa indigeni se
pregtesc s treac din nou fluviul.

Nu ne mai intereseaz acum! Numai s ne duc


vntul spre nord cteva ore i vom ajunge la
Gondokoro, unde vom strnge minile compatrioilor
notri!
Peste zece minute, Victoria se nla din nou,
maiestuoas, n timp ce doctorul Fergsson, n semn de
succes, desfura steagul cu stema Angliei.

Capitolul 19
Nilul. Muntele tremurtor. Amintiri din patrie.
Povestirile arabilor. Nyam-nyam-ii. Victoria fuge de
salva de tunuri. Ascensiunile aerostatice. Doamna
Blanchard
Care-i direcia noastr? ntreb Kennedy, cnd i
vzu prietenul consultnd busola.
Nord-nord-vest.
La naiba, dar nu mergem spre nord!
Nu, Dick, i cred c vom ntmpina greuti pn
s ajungem la Gondokoro. n orice caz, ns, am fcut
legtura ntre explorrile din est i cele din nord; nu
trebuie s ne plngem.
Victoria se deprta ncet, ncet, de Nil.
O ultim privire spre aceast latitudine de
netrecut, pe care nici cei mai curajoi cltori n-au
putut-o depi vreodat! glsui doctorul. Desigur c
acestea sunt triburile slbatice, semnalate de Domnii
Petherick, dAmoud, Miani i acel tnr cltor,
domnul Lejean, cruia i datorm cele mai bune
lucruri cu privire la Nilul de sus.
Prin urmare, ntreb Kennedy, descoperirile
noastre se potrivesc cu prezicerile tiinei?
ntocmai! Izvoarele Fluviului Alb, ale Bahr-elAbiadului, se revars dintr-un lac ntins ca o mare.
Aici se nate Nilul. Nici vorb, va pierde din poezia de
pn acum, cci oamenilor le plcea s cread n
originea cereasc a fluviului. Cei vechi l numeau
ocean, i nu erau departe de convingerea c el izvora
din soare! Dar trebuie s facem o concesie i s
acceptm, cnd i cnd, ceea ce ne nva tiina.

Poate c nu vor exista ntotdeauna savani, dar vor


exista oricnd poei.
Se vd nite cataracte, spuse Joe.
Sunt cataractele de la Makedo, care se gsesc la
3 latitudine. Pcat c n-am putut urmri timp de
cteva ore cursul Nilului.
Iar colo, naintea noastr, spuse vntorul,
zresc vrful unui munte.
E muntele Logwek, muntele tremurtor al
arabilor; inutul a fost vizitat de domnul Debono, care
l-a parcurs sub numele de Latif Efendi. Triburile din
vecintatea Nilului se dumnesc i duc ntre ele un
rzboi de exterminare. Fr ndoial c-i dai seama ce
pericole a avut de nfruntat acest explorator.
ntre timp, Victoria era dus de vnt spre nord-vest.
Ca s ocoleasc muntele Logwek, trebuia s caute un
curent piezi.
Prieteni, le spuse doctorul celor doi tovari,
ncepem cu adevrat traversarea noastr african.
Pn aici am mers, n majoritatea cazurilor, pe urmele
predecesorilor. De acum nainte ne aruncm n
necunoscut. Oare ne va lipsi curajul?
Niciodat! strigar ntr-un glas Dick i Joe.
Atunci, la drum.
La ora zece seara cltorii ajunser n dreptul
muntelui, trecnd peste pduri, rpe, sate mprtiate,
i acum mergeau de-a lungul povrniurilor sale line.
Strbtuser cu ajutorul unui vnt repede, n ziua
aceea memorabil de 23 aprilie, dup un drum de
cincisprezece ore, o distan de peste trei sute cincizeci
de mile.
Dar n ultima parte a cltoriei se ntristaser. n
nacel domnea o linite desvrit. Doctorul Fergsson
era oare absorbit de descoperirile pe care le fcuse?

Cei doi tovari ai si se gndeau cumva la cltoria


pe deasupra unor regiuni necunoscute? Poate c da.
Numai Joe se dovedea i acum stpnit de filozofia
nepsrii, ns respecta tcerea celor doi tovari.
La ora zece seara, Victoria arunc ancora pe coasta
muntelui. Dup o mas substanial se culcar, unul
rmnnd de paz. A doua zi se trezir cu gnduri
mult mai senine. Timpul era frumos i vntul sufla n
direcia cea bun. Prnzul, care pe Joe l nveseli mult,
izbuti s le readuc i celorlali buna dispoziie.
Regiunea pe care o strbteau acum era imens. Avea
cam aceeai mrime ca a Europei i se ntindea ntre
munii Lunii i munii Darfur.
Fr ndoial c strbatem acum ceea ce se
presupune a fi regatul Usoga. Unii geografi au susinut
c exist n centrul Africii o depresiune vast, un lac
imens. Vom vedea ndat dac presupunerea are vreun
smbure de adevr.
Dar cum s-a putut face aceast presupunere?
ntreb Kennedy.
Dup povestirile arabilor. Arabii povestesc multe,
poate chiar prea multe. Civa cltori, sosii la Kazeh
sau la Marile Lacuri, au vzut sclavi venii din
inuturile centrale, i-au ntrebat despre ara lor, au
fcut legtura ntre aceste mrturii i au tras anumite
concluzii. Povestirile acestea au totdeauna un miez de
adevr i, vezi tu, nu se nelau cu privire la originea
Nilului.
ntr-adevr! rspunse Kennedy.
Numai aceste documente au dat posibilitatea s
se ncerce ntocmirea unor hri. Iar eu voi urma
drumul orientndu-m dup o astfel de hart, pe care
la nevoie o voi rectifica.
Oare ntreaga regiune este locuit? ntreab Joe.

Fr ndoial. Triburile mprtiate pe


meleagurile acestea sunt cuprinse sub denumirea
general de Nyam-Nyam, nume care nu-i altceva dect
o onomatopee; reproduce zgomotul mestecatului.
Perfect! zise Joe. Nyam-Nyam!
Drag biete, dac aceast onomatopee ar lua
natere din cauza ta, nu i s-ar mai prea att de
perfect.
Ce vrei s spunei?
C triburile astea sunt antropofage.
Suntei sigur?
Foarte sigur; unii pretindeau c indigenii acetia
au coad ca patrupezii, dar s-au lmurit pn la urm
c acel apendice era de la pieile de animale cu care se
acoper.
Cu att mai ru! O coad e foarte potrivit s
goneti narii!
Tot ce se poate, dar trebuie s socoteti asta o
scorneal, ca i capetele de cini pe care cltorul
Brun-Rollet le atribuia unor btinai.
Capete de cini? Destul de comod ca s poi ltra
i chiar ca s fii canibal!
Din pcate, adevrat e faptul c triburile acestea
sunt foarte crude, nesioase de carne de om, pe care o
caut cu pasiune.
A dori s nu se pasioneze prea tare pentru
persoana mea, zise Joe.
Te cred!! rse Kennedy.
Da, domnule Dick. Dac va trebui vreodat s fiu
mncat ntr-un ceas de foamete, atunci asta s se
ntmple spre folosul stpnului meu i al
dumneavoastr. Dar s-i hrnesc pe indivizii tia,
doamne ferete, a muri de ruine!

Bine, Joe drag, ne-am neles, contm pe tine


cnd se va ivi prilejul.
La dispoziie, domnilor.
Joe vorbete aa ca s-avem grij de el i s-l
punem la ngrat.
Tot ce se poate, rspunse el, omul e un animal
att de egoist!
Dup-amiaz, cerul se acoperi cu o cea
nbuitoare, care cobora pn la pmnt abia de
puteai distinge prin pcl obiectele de jos. Aa c,
temndu-se s nu se loveasc de vreun obstacol
neprevzut, doctorul ddu pe la ora cinci semnalul de
oprire. Noaptea trecu linitit, dar trebuir s-i
dubleze atenia din cauza ntunericului adnc.
n decursul dimineii urmtoare, musonul sufl cu
mare violen. Ptrundea furios n cavitile inferioare
ale balonului, scutura cu putere apendicele prin care
treceau evile de dilatare, astfel c trebuir fixate cu
funii, lucru de care Joe se achit cu mult
ndemnare. El constat totodat c orificiul
aerostatului era nchis ermetic.
Faptul are o ndoit nsemntate pentru noi,
spuse doctorul Fergsson; evitm n primul rnd
pierderea unui gaz preios i apoi nu lsm n urma
noastr o dr inflamabil, care s-ar putea aprinde.
Lucrul ar fi suprtor, spuse Joe.
Ne-am prbui la pmnt? ntreb Dick.
Prbui, nu. Gazul ar arde linitit i noi am
cobor ncetul cu ncetul. Un asemenea accident s-a
ntmplat
unei
aeronaute
franceze,
doamna
Blanchard, care, aruncnd focuri de artificii, i-a
incendiat balonul. Dar n-a czut brusc i cu siguran
c n-ar fi fost omort, dac nacela nu s-ar fi izbit de
un pom, care a zvrlit-o la pmnt.

S sperm c nou nu ni se va ntmpla aa


ceva, spuse vntorul. Pn acum cltoria nu mi s-a
prut periculoas i nu vd ce ne-ar putea mpiedica
s ne ajungem scopul.
Nici eu nu vd, dragul meu Dick. Dealtfel,
accidentele au fost pricinuite totdeauna fie din
imprudena aeronauilor, fie de proasta construcie a
aparatelor lor. Totui, din cteva mii de ascensiuni cu
aerostate, nu se numr mai mult de douzeci de
accidente mortale. n genere, aterizrile i plecrile
sunt cele mai primejdioase. Aa c, n asemenea
cazuri, nu trebuie s neglijm nici o precauiune.
A sosit ora mesei, spuse Joe. Ne vom mulumi cu
carne conservat i cafea, pn ce domnul Kennedy va
gsi mijlocul s ne ospteze cu o bucat bun de
vnat.

Capitolul 20
Sticla cereasc. Smochini palmieri. Mammouth
Trees. Arborele rzboiului. Echipajul naripat.
Luptele
dintre
dou
populaii.
Masacrul.
Intervenie divin
Vntul deveni violent i neregulat. Victoria nainta
prin aer, n adevrate salturi. Aruncat cnd spre
nord, cnd spre sud, nu ntlnea nici o adiere
constant.
Mergem foarte repede, fr s naintm mult,
spuse Kennedy, observnd desele oscilaii ale acului
magnetic.
Victoria nainteaz cu o vitez de cel puin treizeci
de leghe pe or, spuse Samuel Fergsson. Aplecai-v i
vei vedea ct de repede dispare cmpia din ochii
notri. Uite, pdurea asta pare c se npustete n
calea noastr.
Pdurea s-a i transformat n lumini, rspunse
vntorul.
Iar luminiul, ntr-un sat, adug Joe, dup
cteva clipe. Uite chipurile nmrmurite ale negrilor.
E foarte firesc, rspunse doctorul. La prima
apariie a baloanelor, ranii francezi au tras asupra
lor, lundu-le drept montri aerieni, aa c-i este
ngduit i unui negru din Sudan s fac ochii mari,
vzndu-ne.
Pe legea mea, exclam Joe, n timp ce Victoria
trecea peste un sat la o nlime de 100 de picioare, s
tii c le arunc o sticl goal, cu voia dumneavoastr,
domnule doctor. Dac ajunge ntreag la ei, o vor
adora. Dac se sparge, din buci i vor face
talismane.

i spunnd acestea, arunc o sticl care se fcu,


bineneles, ndri. Indigenii se repezir afar din
colibele lor rotunde, scond strigte puternice.
Puin mai departe, Kennedy strig:
Privii arborele acesta ciudat! Partea lui de jos e
de o specie, iar cea de sus alta.
Hm! exclam Joe. n ara asta arborii cresc unii
peste alii.
Este pur i simplu un trunchi de smochin,
rspunse doctorul, pe ramurile cruia s-a prins puin
pmnt vegetal. ntr-o bun zi, vntul a aruncat pe el
o smn de palmier i palmierul a crescut ca n plin
cmp.
Stranic sistem! spuse Joe. Am s-l import n
Anglia. Ar folosi mult parcurilor Londrei, fr s mai
socotim c am nmuli pomii fructiferi; am avea grdini
n nlime. Cu siguran c asta va fi pe placul micilor
proprietari.
n clipa aceea, Victoria trebui s urce, ca s treac
peste o pdure cu arbori mai nali de trei sute de
picioare, un fel de smochini seculari.
Minunai arbori! strig Kennedy. N-am vzut ceva
mai frumos ca aceste veritabile pduri. Ia uite,
Samuel!
nlimea acestor smochini este cu adevrat
extraordinar, dragul meu Dick, dar ea n-ar provoca
mirare n inuturile cu pduri din Lumea Nou.
Cum, exist i arbori mai nali?
Fr ndoial, aceia pe care-l numim mammouth
trees. S-a gsit n California un cedru nalt de patru
sute cincizeci de picioare, nlime care depete
turnul Parlamentului i chiar marea piramid a
Egiptului. La baz, trunchiul avea o circumferin de o
sut douzeci de picioare, iar straturile lui concentrice

dovedeau c existena copacului era mai veche de


patru mii de ani.
Domnule, faptul nu e deloc surprinztor! Cnd
trieti patru mii de ani, nu-i nimic mai firesc dect s
ajungi la o asemenea nlime.
Dar pe cnd discutau, n locul pdurii apru un
grup de colibe aezate n cerc n jurul unei piee. n
mijloc se nla un singur arbore i, vzndu-l, Joe
exclam:
Ei bine, dac de patru mii de ani face asemenea
flori, n-am de ce s-l felicit.
i art spre un sicomor uria al crui trunchi
disprea cu totul sub o grmad de oase omeneti.
Florile de care vorbea Joe erau capete de curnd
tiate, atrnate de pumnale fixate n scoar.
Arborele rzboiului la canibali! explic doctorul.
Indienii iau numai pielea, africanii iau capul cu totul.
Chestie de mod! spuse Joe.
Dar satul cu capete nsngerate rmase n urm.
Ceva mai departe, un alt sat oferea un spectacol la fel
de respingtor: cadavre mncate pe jumtate, schelete
zcnd n praf, membre omeneti risipite ici i colo,
toate lsate la dispoziia hienelor i acalilor.
Sunt se vede trupuri de criminali; aa cum se
obinuiete n Abisinia, acetia sunt lsai prad
fiarelor, care i devoreaz n linite, dup ce i-au ucis.
Procedeul nu-i mult mai crud dect
spnzurtoarea, spuse scoianul. E doar mai murdar,
asta-i tot.
n regiunile sudice ale Africii, vorbi din nou
doctorul, btinaii se mulumesc s-i nchid pe
criminali n propria lor colib mpreun cu fiarele, i
chiar cu familia. Se d foc i totul arde. Asta se

numete cruzime, i dac spnzurtoarea e mai puin


crud, e n schimb la fel de barbar.
Cu vederea-i ptrunztoare de care tia s se
serveasc att de bine, Joe semnal cteva crduri de
psri carnivore, care zburau la orizont.
Sunt vulturi, strig Kennedy, dup ce-i
recunoscu cu ajutorul lunetei. Minunate psri, a
cror vitez este tot att de mare ca a noastr.
Cerul s ne pzeasc de atacurile lor! glsui
doctorul. Pentru noi sunt mult mai de temut dect
fiarele sau dect triburile de slbatici.
i vom alunga cu mpucturi, rspunse
vntorul.
A vrea, dragul meu Dick, s nu avem nevoie de
ndemnarea ta. nveliul balonului nostru nu ar
rezista unei mpunsturi a ciocului lor. Din fericire,
cred ns c aceste psri sunt mai mult
nspimntate dect atrase de aparatul nostru.
Stai! Am o idee, spuse Joe. Ideile mi vin astzi
cu duiumul. Dac am pune la nacela noastr un
echipaj de vulturi vii care s ne duc prin aer?
Nu prea cred ca sistemul s izbuteasc cu nite
psri att de ndrtnice din fire, rspunse doctorul.
I-am dresa, rspunse Joe. n loc s le punem
zbale, le-am pune ochelari speciali care le-ar dirija
vederea; n felul acesta, ar merge la stnga sau la
dreapta, dup voia noastr.
D-mi voie bunul meu Joe s prefer echipajului
naripat, un vnt prielnic. Hrana lui cost mult mai
puin i este mult mai sigur.
V dau voie, domnule, dar mi pstrez ideea.
Era ora prnzului. De ctva timp Victoria mergea
mult mai ncet; inutul nu mai fugea sub balon, ci se
desfura domol. Deodat, la urechile cltorilor

ajunser strigte i fluierturi. Se aplecar i zrir


ntr-o cmpie deschis un spectacol care-i emoiona.
Dou triburi se luptau cu nverunare i ncruciau
prin aer o sumedenie de sgei. Combatanii,
nerbdtori s se ucid unii pe alii, nu bgaser de
seam apariia Victoriei. Erau vreo trei sute i se
bteau ntr-o nvlmeal de nedescris; cei mai muli
dintre ei, roii de sngele rniilor, nfiau o
privelite cumplit. Cnd, n sfrit, vzur aerostatul,
lupta ncet o vreme; urletele se nteir, cteva sgei
fur aruncate spre nacel i una dintre ele ajunse
destul de aproape ca Joe s-o poat prinde n mn.
S urcm, ca s fim n afara loviturilor! strig
doctorul Fergsson. S nu fim imprudeni! Nu e
ngduit!
Mai bine s cutm un curent care s ne poarte
mai departe.
Mcelul continu cu lovituri de secure i de sulie.
Cum un duman era dobort, adversarul se grbea si taie capul. Femeile, amestecate n nvlmeal,
adunau capetele nsngerate i le ngrmdeau unul
peste altul la marginea cmpului de lupt. Adesea se
bteau pentru a cuceri aceste hidoase trofee.
Cumplit privelite! strig Kennedy, adnc
scrbit...
Dezgusttori indivizi! spuse i Joe. Dac-ar purta
uniform, ar fi ca orice rzboinici.
Am o poft nebun s intervin n lupt, vorbi din
nou vntorul, ridicnd puca.
Nu, nu, se grbi s-l opreasc doctorul, s nu ne
bgm n treburile altora. tii tu de partea cui e
dreptatea ca s joci rolul Providenei? Mai bine s
ocolim acest spectacol dezgusttor. Dac marile
cpetenii ar putea domina cu privirea, ca i noi, teatrul

luptelor pe care le angajeaz, poate c nu le-ar mai


trebui atta snge i cuceriri.
Victoria se ridic dilatndu-se. Urletele hoardei n
delir i mai urmrir cteva clipe. Apoi, mpins spre
sud, balonul se deprta de aceast scen de mcel i
canibalism.
Terenul era acum variat, cu numeroase cursuri de
ap care se ndreptau spre est. Ele se vrsau desigur
n afluenii lacului Nu sau ai fluviului Gazelles, despre
care Guillaume Lejean dduse amnunte att de
interesante.
Dup un drum de o sut cincizeci de mile, odat cu
venirea nopii, Victoria arunc ancora la 27
longitudine i la 420 latitudine septentrional, dup
ce strbtuse o sut cincizeci de mile.

Capitolul 21
Zgomote ciudate. Un atac nocturn. Kennedy i Joe
n pom. Dou mpucturi. Ajutor! Ajutor!
Rspunsul
n
limba
francez.
Dimineaa.
Misionarul. Planul de salvare
ntunericul nopii devenea de neptruns. Doctorul
nu putuse recunoate inutul: balonul fusese ancorat
de un arbore foarte nalt, a crui form abia o
distingea n umbr. Potrivit obiceiului, i ncepuse
paza de la orele nou, iar Dick l nlocui la miezul
nopii.
S veghezi bine, Dick, s veghezi cu mare grij!
E ceva nou?
Nu! Totui mi s-a prut c am surprins zgomote
nedesluite sub noi. Nu prea tiu unde ne-a dus
vntul; ceva mai mult pruden nu ne poate strica.
Poate ai auzit strigtele unor animale slbatice?
Nu! Mi s-a prut cu totul altceva. n sfrit, la cel
mai mic semn de primejdie, s ne trezeti fr
ovial...
Fii linitit!
Doctorul ascult nc o dat, atent, n noapte;
neauzind nimic, se nveli cu ptura i adormi
numaidect.
Cerul era acoperit cu nori groi, dar nici o adiere de
vnt nu strbtea aerul. Victoria, prins cu o singur
ancor, nu se mica.
Kennedy, rezemat cu coatele n bordul nacelei, n
aa fel ca s poat supraveghea arztorul, contempla
linitea ntunecat. Dar cum se ntmpl adesea cnd
eti nelinitit i atepi s se ntmple ceva, cercetnd
orizontul, i se pru deodat c vede nite luminie

nedesluite. La un moment dat, i se pru c zrete


una la o distan de dou sute de pai, dar nu fu dect
un fulger, dup care nu mai vzu nimic. Era, fr
ndoial, una din acele false senzaii luminoase pe care
le percepe ochiul ntr-un ntuneric adnc.
Kennedy se liniti i czu din nou n contemplare,
cnd deodat un uierat ascuit strbtu aerul. Era
strigtul unui animal, al unei psri de noapte, sau
ieise din gura unui om?
Dndu-i seama de gravitatea situaiei, Kennedy se
gndi s-i trezeasc tovarii de drum; apoi i spuse
c, n orice caz, fie c era vorba de oameni, fie de
animale, primejdia se gsea nc la mare deprtare,
aa c mai nti i revizui armele, iar dup aceea, cu
ajutorul lunetei, i ainti din nou privirea n noapte.
Curnd vzu cum se strecoar sub pom forme neclare.
ntr-o raz de lun, care strbtu ca un fulger norii,
vzu nedesluit un grup de oameni micndu-se n
umbr. i aminti de aventura cu cinocefalii i puse
mna pe umrul doctorului. Acesta se trezi imediat.
Linite! spuse Kennedy. S vorbim ncet.
E ceva?
Da, s-l trezim pe Joe.
ndat ce Joe se trezi, vntorul povesti ce vzuse.
Iar blestematele acelea de maimue? ntreb Joe.
E posibil, dar trebuie s ne lum msuri de
aprare.
Joe i cu mine, spuse Kennedy, vom cobor n
copac cu ajutorul scrii.
Iar n vremea aceasta, continu doctorul, eu voi
lua msurile necesare ca s ne putem ridica repede.
Ne-am neles.
S coborm, spuse Joe.

S nu v folosii de arme dect n caz de absolut


nevoie, glsui doctorul. N-are rost s ne artm
prezena prin aceste locuri.
Dick i Joe rspunser printr-un semn, apoi
coborr fr zgomot n arbore i se aezar pe
crengile groase de care se prinsese ancora.
Ascultau de vreo zece minute, mui i nemicai n
frunzi, cnd, deodat, scoara copacului trosni uor.
Joe l apuc de mn pe scoian.
Auzii?
Da, se apropie.
Dac-i un arpe? uieratul acela pe care l-ai
auzit...
Nu! Pare s fi fost un zgomot fcut de un om.
Prefer o ntlnire cu btinaii, se gndi Joe. Mi-e
scrb de reptile.
Zgomotul se apropie, spuse Kennedy dup cteva
clipe.
Da! Cineva urc, se car.
Vegheaz n partea asta, eu voi veghea n
cealalt.
Bine.
Se aflau izolai n vrful unei ramuri orizontale, n
mijlocul pdurii de crengi a uriaului boabab de care
se prinsese ancora. Desimea frunziului fcea
ntunericul i mai adnc. Joe se plec la urechea lui
Kennedy i, artndu-i partea de jos a copacului,
spuse:
Negrii!
Cei doi cltori prinser chiar cteva oapte, Joe
duse puca la umr.
Ateapt! opti Kennedy.
ntr-adevr, civa negri se craser n boabab.
Apreau din toate prile, strecurndu-se printre

ramuri ca reptilele, crndu-se ncet, dar sigur. Se


trdau prin mirosul pe care-l avea corpul lor, frecat cu
o grsime puturoas. Curnd, chiar n dreptul ramurii
pe care stteau Kennedy i Joe, se ivir dou capete.
Atenie! spuse Kennedy. Trage!
Dou detunturi rsunar n aer i se amestecar
cu ipete de durere. Hoarda dispru nspimntat.
Dar atunci se auzi un strigt ciudat, neateptat,
imposibil! O voce omeneasc rosti clar n limba
francez:
Ajutor! Ajutor!
Kennedy i Joc, nmrmurii, se ntoarser n
nacel ct putur de repede.
Ai auzit? i ntreb doctorul.
Fr ndoial!
Un francez e n minile lor!
Un cltor!
Un misionar poate.
Nenorocitul, l omoar, l martirizeaz! strig
vntorul. Doctorul ncerca zadarnic s-i ascund
emoia.
Nu e nici o ndoial, spuse el. Un nefericit francez
a czut n minile lor. Dar nu vom pleca, nainte de a
face tot ce se poate pentru a-l salva. Auzind
mpucturile noastre, o fi ndjduit ntr-un ajutor
neateptat. Nu-i vom dezamgi aceast speran. Nu
gndii i voi la fel?
Ba da, Samuel, i suntem gata s te ascultm.
S ntocmim un plan i chiar n dimineaa asta
s ncercm s-l rpim.
Dar cum vom scpa de negri? ntreb Kennedy.
Pentru mine este limpede, spuse doctorul, c,
dup felul n care au ters-o, nu cunosc armele de foc,

aa c va trebui s profitm de spaima lor. Dar trebuie


s ateptm zorii zilei nainte de a ne pune pe treab.
Nenorocitul sta... Nu trebuie s fie departe,
cci...
Ajutor! Ajutor! repet vocea, de data aceasta mai
slab.
Slbaticii! strig Joe furios. Dac-l ucid n
noaptea asta?
Auzi, Samuel? exclam Kennedy apucndu-l de
mn pe doctor. Dac-l omoar n noaptea asta?
Nu cred! Popoarele primitive i omoar
prizonierii n plin zi; au nevoie de soare!
Dac-a profita de noapte, spuse scoianul, ca s
m strecor pn aproape de acest nenorocit?
V nsoesc, domnule Dick!
Stai, prieteni! Intenia v face cinste i se
potrivete cu inima i cu curajul vostru, dar ne vom
pune n primejdie toi, i, mai mult, i vom strica celui
pe care voim s-l salvm.
De ce? ntreb Kennedy. Btinaii sunt
nspimntai. Nu se vor mai ntoarce.
Dick, te implor, ascult-m! Dac din ntmplare
te surprind, totul e pierdut!
Dar nenorocitul acela care ateapt, care
ndjduiete? Nimeni nu-i rspunde? Nimeni nu-i vine
n ajutor? O s cread c l-au nelat simurile, c n-a
auzit nimic...
Putem s-l linitim, spuse doctorul Fergsson.
i stnd n picioare n mijlocul ntunericului,
fcndu-i minile plnie, strig din rsputeri, n
limba strbunului:
Oricine ai fi, ai ncredere! Trei prieteni vegheaz
asupra dumitale!

Un urlet grozav i rspunse, nbuind rspunsul


prizonierului.
l sugrum! l vor sugruma! strig Kennedy.
Intervenia noastr nu a fcut altceva dect s-i
grbeasc sfritul. Trebuie s acionm!
Dar cum, Dick? Ce vrei s faci pe ntunecimea
asta?
O, dac-ar fi ziu! strig Joe.
Ei bine, dac-ar fi ziu? ntreb doctorul cu un ton
ciudat.
Nimic mai simplu, Samuel, rspunse vntorul.
A cobor pe pmnt i a mprtia ceata asta
mizerabil.
i tu, Joe? ntreb Fergsson.
Eu, domnule, a fi mai prudent. I-a spune
prizonierului s fug ntr-o anumit direcie.
i cum ai face s ia cunotin de acest sfat?
Cu ajutorul sgeii pe care am prins-o n zbor i
de care a lega un bilet; sau, pur i simplu, vorbindu-i
cu voce tare, deoarece negrii nu ne neleg limba.
Planurile voastre, prieteni, nu pot fi puse n
practic. Admind c izbutete s nele vigilena
clilor si, cea mai mare greutate pentru nenorocit va
fi s fug. Ct despre tine, dragul meu Dick, cu mult
ndrzneal i profitnd de spaima produs de armele
noastre de foc, planul tu poate ar izbuti. Dar dac nu
izbutete, ai fi pierdut. Astfel c ar trebui s salvm
dou persoane n loc de una. Nu, trebuie s procedm
altfel!
Dar s procedm imediat, rspunse vntorul.
Poate c vom reui, glsui doctorul, apsnd
asupra cuvntului din urm.
Domnule, nu cumva vei izbuti s risipii bezna
asta?

Cine tie, Joe?


Ah! Dac reuii, v proclam primul savant al
lumii.
Cteva clipe doctorul nu rspunse: se gndea. Cei
doi tovari l priveau emoionai. Erau foarte micai
de aceast situaie extraordinar. Apoi Fergsson relu:
Iat planul meu, spuse el. Ne-au rmas dou
sute de livre de lest, deoarece sacii pe care i-am luat cu
noi sunt nc neatini. Admit c prizonierul, un om
vdit epuizat de suferin, cntrete tot att ct
oricare dintre noi. Dac am renuna la o parte din lest
egal cu greutatea lui, ne-ar mai rmne nc vreo
aizeci de livre de aruncat, atunci cnd am avea nevoie
s urcm mai repede.
Prin urmare, cum gndeti s acionezi? ntreb
Kennedy.
Uite, Dick, tu admii c dac izbutesc s ajung
pn la prizonier, i lundu-l n nacel, arunc o
cantitate de lest egal cu greutatea lui, nu am
schimbat nimic din echilibrul balonului? Bine! Dar
dac vreau s obin o urcare mai rapid pentru a
scpa de trib, trebuie s ntrebuinez un mijloc mai
puternic dect arztorul; or, aruncnd i restul de lest
la momentul oportun, sunt sigur c m voi nla cu o
mare repeziciune.
Evident!
Da, dar se ivete i un neajuns, i anume, c,
pentru a cobor mai trziu, va trebui s pierd o
cantitate de gaz proporional cu lestul aruncat. Iar
gazul acesta e un lucru preios. Totui, nu-i putem
regreta pierderea, cnd e vorba de salvarea unui om.
Ai dreptate, Samuel, trebuie s sacrificm totul
pentru a-l salva!

S ne punem atunci pe lucru. Aranjai sacii pe


marginea nacelei, n aa fel nct s-i putem arunca
dintr-o dat.
Dar ce facem cu ntunericul?
El ne ajut, pentru c ne ascunde pregtirile i se
va risipi abia dup ce vom fi gata. ngrijii s avei
toate armele la ndemn. Poate c va trebui s
tragem. n carabin avem un glon, n cele dou puti,
patru, n cele dou revolvere, dousprezece, n total
aptesprezece, care se pot trage ntr-un sfert de minut.
Dar poate c nu va fi necesar s facem atta zgomot.
Suntei gata?
Suntem gata, rspunse Joe.
Sacii erau pregtii i armele de asemenea.
Bine, spuse doctorul, fii cu ochii n patru. Joe va
trebui s arunce balastul i Dick s ridice prizonierul;
dar s nu facei nimic nainte de a da eu ordin. Joe.
du-te mai nti i desprinde ancora, apoi urc ndat
napoi, n nacel.
Joe cobor pe funie i se ntoarse dup cteva clipe.
Victoria sttea n aer, aproape nemicat. n acest
timp, doctorul se asigur c n rezervorul de amestec
era o cantitate suficient de gaz, care la nevoie ar fi
putut s alimenteze arztorul, fr s recurg un timp
la aciunea pilei Bunsen. Scoase cele dou fire
conductoare, izolate pn atunci care serveau la
descompunerea apei. Apoi, scotocind n sacul lui de
cltorie, gsi dou buci de crbune cu vrful
ascuit, pe care le fix la captul fiecrui fir.
Prietenii l priveau n tcere, fr s neleag. Dup
ce-i termin lucrul, doctorul, n picioare, n mijlocul
nacelei, lu n fiecare mn cte un crbune i le
apropie vrfurile...

Deodat, ntre cele dou vrfuri se produse o


lumin puternic orbitoare, nsoit de un bubuit
nspimnttor. O fie enorm de lumin electric
sfie ntunericul nopii.
Oh, domnule! exclam Joe.
Tcere! spuse doctorul.

Capitolul 22
Mnunchiul de lumin. Misionarul. Rpirea la
lumin artificial. Puin speran. ngrijirile
doctorului. Traversarea unui vulcan
Fergsson proiect spre diferite puncte din spaiu
puternica sa fie de lumin i o opri pe un loc de
unde se auzeau strigte de groaz. Cei doi tovari ai
si aruncar ntr-acolo o privire iscoditoare.
Boababul, deasupra cruia Victoria se meninea
aproape nemicat, se nla n mijlocul unui lumini;
ntre cmpurile de susan i de trestie de zahr erau
vreo cincizeci de colibe joase i conice, n jurul crora
furnica un trib numeros.
La o sut de picioare dedesubtul balonului se ridica
un stlp la piciorul cruia zcea o fptur omeneasc,
un brbat tnr, de cel mult treizeci de ani, cu prul
lung, pe jumtate gol, slab, nsngerat, cu capul czut
n piept ca un Crist pe cruce.
Un misionar! Un preot! strig Joe.
Biet nenorocit! spuse Dick.
l vom salva, prietene, l vom salva.
Mulimea negrilor fu cuprins de o spaim uor de
neles, zrind balonul asemntor unei comete
enorme, cu o coad orbitor de luminoas. La strigtele
lor, prizonierul i nl privirea. Ochii i strlucir
nsufleii de ndejde i, fr s neleag prea bine ce
se petrece cu el, i ntinse minile ctre salvatorii
neateptai.
Triete! Triete! strig Fergsson. l vom salva.
Suntei gata, prieteni?
Suntem gata, Samuel!
Joe, stinge arztorul!

Ordinul doctorului fu ndeplinit. O adiere abia


simit mpingea ncet aerostatul spre locul unde se
afla prizonierul. n acelai timp, prin contractarea
gazului, balonul cobora uor.
Vreo zece minute continu s pluteasc n mijlocul
razelor luminoase. Fergsson proiect asupra mulimii
mnunchiul lor strlucitor, care alerg pe sol
aruncnd ici-colo pete vii de lumin. Tribul, stpnit
de o fric de nedescris, dispru treptat n colibe, astfel
c n jurul stlpului nu mai rmase nimeni. Doctorul
avea deci dreptate s se bazeze pe apariia fantastic a
Victoriei, care proiecta raze de soare n ntunericul de
neptruns.
Nacela se apropia de pmnt. n timpul acesta,
civa negri mai ndrznei revenir totui, strignd
slbatic. Kennedy i i pregtise puca, dar doctorul i
interzise s trag. Nemaiavnd puterea s se in n
picioare, preotul rmase n genunchi. Nu era nici
mcar legat de stlp, deoarece, dat fiind slbiciunea
sa, legturile ar fi fost de prisos. Cnd nacela se
apropie de pmnt, vntorul l apuc de mijloc i-l
trase nuntru, chiar n clipa n care Joe arunca,
brusc, dou sute de livre de balast. Doctorul se atepta
ca balonul s urce cu o mare repeziciune, dar,
mpotriva ateptrilor sale, dup ce se nl trei,
patru picioare, rmase nemicat.
Ce ne ine? strig el ngrozit.
Civa slbatici se apropiau scond strigte
nfricotoare.
Oh! fcu Joe, aplecndu-se n afar. Un negru sa agat de fundul nacelei!
Dick! Dick! strig doctorul, bidonul cu ap!
Dick nelese intenia prietenului i, ridicnd unul
dintre bidoanele cu ap care cntrea mai mult de o

sut de livre, l arunc peste bord. Victoria, uurat


deodat, fcu o sritur de trei sute de picioare n aer
n mijlocul urletelor tribului, care vzu cum era rpit
prizonierul.
Ura! strigar cei doi tovari ai doctorului.
Deodat balonul fcu un nou salt i urc cu mai
bine de o mie de picioare.
Ce-i asta? ntreb Dick, care fu ct pe ce s-i
piard echilibrul.
Nimic, pulamaua i-a dat drumul, spuse
Fergsson, i Joe, aplecndu-se, putu s-l zreasc pe
slbatic, cu minile ntinse, rsucindu-se n aer i
zdrobindu-se de pmnt.
Doctorul ndeprt atunci capetele firelor electrice
i ntunericul se ls din nou. Era ora unu dup
miezul nopii. Francezul, leinat, deschise n sfrit
ochii.
Suntei salvat! i spuse doctorul.
Salvat! rspunse el n englezete, cu un surs
trist. Salvat de la o moarte crud! Frailor, v
mulumesc, dar zilele mele sunt numrate, chiar orele,
cci nu mai am mult de trit.
i misionarul, sfrit, czu din nou n somnolen.
E pe moarte! strig Dick.
Nu! Nu! rspunse Fergsson, aplecndu-se
deasupra lui. Dar este foarte slbit. S-l culcm sub
cort!
l ntinser ncetior pe ptur i se uitar cu mil
la acest biet trup istovit, acoperit de cicatrice i de rni
nc sngernde, n care fierul i focul lsaser urme
dureroase. Doctorul rupse o batist i fcu o compres
pe care o ntinse peste rni, dup ce le spl mai nti.
i ddu aceste ngrijiri foarte atent i cu ndemnare,
ca un adevrat medic.

Apoi, lund din farmacia sa un ntritor, turn


cteva picturi pe buzele preotului. Acesta i mic
slab buzele tremurnde i abia avu puterea s
murmure:
Mulumesc, mulumesc!
Doctorul nelese c pacientul lui avea nevoie de
odihn total.
Ls perdelele cortului i se ntoarse la conducerea
balonului. innd seama de greutatea noului su
oaspete, aruncase din nacel o sut optzeci de livre de
balast, aa c balonul se meninea fr ajutorul
arztorului. La primele raze ale soarelui, un curent de
aer l mpinse ncetior spre vest-nord-vest.
Fergsson l privi cteva clipe pe preotul care aipise.
De-am putea s-l inem n via pe acest tovar
de drum, trimis de ntmplare! spuse vntorul. Ai
vreo speran?
Da, Dick, cu ngrijiri, n aerul curat...
Ct a suferit omul sta! spuse Joe cu emoie n
glas. E mai ndrzne ca noi dac a venit singur n
mijlocul acestor triburi.
Fr ndoial, rspunse vntorul.
Ct inu ziua, doctorul nu ntrerupse somnul
bolnavului, un somn adnc, ntrerupt de vaiete, care-l
ngrijorau pe Fergsson.
Spre sear, Victoria rmase nemicat n bezn.
Rmase tot astfel i n cursul nopii. n timp ce
Kennedy i Joe fceau pe rnd de straj la cptiul
bolnavului, Fergsson veghea pentru sigurana tuturor.
A doua zi de diminea, Victoria se deplasase foarte
puin spre apus. Ziua se anuna limpede i frumoas.
Bolnavul putu s cheme pe noii si prieteni cu o voce
mai ntrit. Ridicar perdelele cortului i el respir

fericit aerul proaspt al dimineii. Cum v simii? l


ntreb Fergsson.
Se pare c mai bine, rspunse el. Dar pe voi,
prietenii mei, nu v-am vzut dect n vis. Abia de pot
s-mi dau seama ce s-a petrecut. Spunei-mi cine
suntei, ca s v pot pomeni n rugciunile mele.
Suntem cltori englezi, rspunse Samuel;
ncercm s traversm Africa n balon i, n timpul
cltoriei, am avut fericirea s v salvm.
tiina i are eroii ei! spuse misionarul.
Suntei misionar? ntreb doctorul.
Sunt un preot al misiunii Lazariste. Era ct peaici s fiu sacrificat!... Dar dumneavoastr venii din
Europa. Vorbii-mi de Europa, de Frana. Nu am
primit tiri de acolo de cinci ani.
Samuel Fergsson, rspunznd dorinei lui, i vorbi
mult despre Frana. Apoi i pregti cteva ceti de ceai,
pe care bolnavul le bu cu plcere, cptnd astfel
putere s se ridice puin i, vzndu-se purtat prin
seninul cerului, ncepu s surd.
Suntei nite cltori curajoi, spuse el, de aceea
vei reui n ncercarea voastr ndrznea. Voi v vei
revedea prinii, prietenii, patria...
Tnrul preot era att de slbit, nct trebuir s-l
culce din nou. Rmase ctva timp ca fr via.
Fergsson nu-i putu stpni emoia. Simea cum se
stinge viaa unui om. Aveau s-l piard oare att de
repede? Trebui s sacrifice cea mai mare parte din
provizia de ap pentru a-i rcori tmplele
nfierbntate. l ngriji cu duioie i ndemnare.
Bolnavul rentea puin cte puin n braele sale.
Vorbii limba dumneavoastr matern, i spuse
el; o neleg i v va obosi mai puin.

Misionarul era un tnr din satul Aradon, din


Bretania. Din cea mai fraged vrst se simise atras
de cariera preoeasc. Vru s adauge acestei viei i
primejdia i intr n rndurile preoilor din misiune, al
crei fondator a fost sfntul Vincent de Paul. La vrsta
de douzeci de ani, i prsise ara pentru a pleca pe
pmntul neospitalier al Africii. i de acolo, pas cu
pas, trecnd peste toate obstacolele, nfruntnd
lipsurile, naintase pn n mijlocul triburilor care
locuiau n regiunile afluenilor Nilului superior. Apoi
czuse prizonier la unul din cele mai slbatice triburi
din Nyambarra. Dup ce tribul, mprtiat printr-una
din luptele att de obinuite n aceste locuri, l lsase
n prsire, el, n loc s se ntoarc din drum, i
continuase pelerinajul. Zilele cele mai linitite, pe care
le petrecuse atunci fuseser acelea n care era
considerat nebun. Se familiarizase cu dialectele
regiunii. n sfrit, nc doi ani strbtuse regiunile
slbatice i de aproape un an se stabilise n mijlocul
tribului Nyam-Nyam, cunoscut sub numele de Barafri.
nainte cu cteva zile, eful tribului murise, iar el
fusese nvinuit de sfritul lui neateptat i btinaii
hotrser s-l jertfeasc; chinul dura de 40 de ore;
azi la amiaz trebuia s moar, aa cum bnuise
doctorul. Cnd auzise focuri de arm, i ieise din fire
i ncepuse s strige: Ajutor! Ajutor!, iar cnd o voce
necunoscut i strigase cuvinte de mbrbtare,
crezuse c viseaz.
Nu-mi pare ru c mor, adug el.
Nu-i pierde curajul, i rspunse doctorul.
Suntem lng dumneata, te vom salva de la moarte
aa cum te-am salvat de la supliciu.
Nu cer atta, spuse preotul resemnat.
Binecuvntat fie Domnul care mi-a dat nainte de

moarte bucuria de a strnge mini prietene i de a


auzi limba rii mele.
Puterile misionarului slbir din nou. Astfel, ziua
se scurse ntre speran i ngrijorare. Kennedy era
foarte micat, iar Joe i terge lacrimile pe ascuns.
Victoria nainta ncet. Ctre sear, Joe semnal
spre vest o lumin imens. La latitudini mai ridicate,
ar fi fost luat drept aurora boreal; cerul prea n
flcri. Doctorul examina fenomenul.
Nu poate fi dect un vulcan n erupie! spuse el.
Dar vntul ne duce ntr-acolo! rspunse
Kennedy.
Bine, vom trece deasupra lui, la o nlime care
ne va pune n afar de orice pericol.
Dup trei ore, Victoria se gsea n mijlocul
munilor. Poziia sa exact era 2415 longitudine i
442 latitudine.
n faa aerostatului, un crater aprins revrsa
torente de lav topit i zvrlea buci de stnc la o
mare nlime; fluvii de foc lichid cdeau n cascade
orbitoare.
Era un spectacol mre, dar primejdios, cci vntul,
cu o putere constant, purta balonul spre atmosfera
incendiat. Obstacolul care nu putea fi ocolit, trebuia
nvins; flacra arztorului fu mrit la maximum i
Victoria ajunse la ase mii de picioare, lsnd ntre ea
i vulcan un spaiu mai mare de trei sute de stnjeni.
Preotul putu s priveasc de la nlime craterul
din care izbucneau cu vuiet mii de mnunchiuri
luminoase.
Ce frumusee! exclam el.
Revrsarea de lav arztoare acoperea coasta
muntelui cu un adevrat covor de flcri. Jumtatea
inferioar a balonului strlucea n noapte; o cldur

dogoritoare urca pn la nacel. Doctorul Fergsson se


grbi s se ndeprteze de locul primejdios.
Pe la ora zece seara, muntele nu se mai vedea dect
ca un punct rou la orizont. Victoria i urma linitit
cltoria, la o nlime mai mic.

Capitolul 23
Mnia lui Joe. Moartea preotului. Priveghiul.
Ariditate. nmormntarea. Blocurile de cuar.
Halucinaia lui Joe. Povara preioas. Trecerea
peste Munii Auriferi. nceputurile disperrii lui
Joe
O noapte minunat se lsase pe ntinsul
pmntului. Preotul adormise ntr-o complet stare de
moleeal.
N-o s-i revin! vorbi Joe. Bietul tnr! Dac are
30 de ani!
i va da sfritul n minile noastre! spuse
doctorul cu disperare. Respiraia i slbete ntruna i
nu pot face nimic pentru a-l salva!
- Ticloii! exclam Joe cu furie. i cnd te
gndeti c acest preot cumsecade a gsit cuvinte s-i
plng i s-i scuze, s-i ierte!
Cerul i-a druit o noapte frumoas, drag Joe,
poate ultima. De-acum nainte nu va mai suferi i
moartea sa va fi de fapt un somn linitit.
Muribundul rosti cteva cuvinte ntretiate.
Doctorul se apropie; respiraia bolnavului devenea
greoaie, avea nevoie de aer. Perdelele cortului fur date
n lturi i el respir cu nesa adierea uoar a nopii
linitite. Stelele licreau n lumini tremurnde i luna
l mbrca n linoliul alb al razelor sale.
Prieteni, spuse el cu vocea slab, m sfresc!
Dumnezeu s v rsplteasc i s v scoat la liman.
Nu-i pierde sperana! i rspunse Kennedy. Nu
este dect o slbiciune trectoare! Nu vei muri! Oare
poate muri cineva n aceast frumoas noapte de var?

Moartea e aici! rspunse misionarul. tiu! Lsaim s-o privesc n fa.


Kennedy l ridic.
Doamne, Dumnezeule, ai mil de mine! strig
muribundul.
Faa preotului se lumin. Departe de pmntul ale
crui bucurii nu le cunoscuse vreodat, n noaptea
care-l nvluia cu lumina ei dulce, prea c triete o
via nou. Ultimul lui gest fu o binecuvntare pe care
o ddu prietenilor si de o zi i czu din nou n braele
lui Kennedy, al crui obraz era scldat n lacrimi.
Mort! spuse doctorul, aplecndu-se deasupra lui.
Mort!
i, ca i cum s-ar li neles, cei trei prieteni
ngenunchear i se rugar n tcere.
Mine diminea, opti Fergsson, l vom ngropa
n acest pmnt al Africii pe care l-a udat cu sngele
lui.
Restul nopii, corpul fu vegheat, rnd pe rnd, de
doctorul Fergsson i de Joe, i nici un cuvnt nu-i
tulbur linitea. Fiecare plngea.
A doua zi, vntul btea dinspre sud i Victoria
nainta ncet pe deasupra unui platou nesfrit, icicolo se vedeau cratere stinse, vguni slbatice, stnci
ngrmdite unele peste altele, bolovani i gropi, i nici
o pictur de ap pe crestele uscate.
Spre amiaz, doctorul se hotr s coboare ntr-o
vgun, n mijlocul stncilor de formaie vulcanic,
pentru a ngropa corpul misionarului. Deoarece nu
exista nici un pom de care s ancoreze, trebuia s
foloseasc munii nconjurtori drept adpost, tot ei
urmnd s le nlesneasc aducerea nacelei la pmnt.
Dar, aa cum fuseser nevoii s arunce o parte din
lest, ca s coboare, trebuiau s lase s se scurg o

cantitate proporional de gaz, aa c Fergsson


deschise supapa balonului exterior. Hidrogenul se
scurse i Victoria cobor ncet n vgun.
ndat ce nacela atinse pmntul, doctorul nchise
supapa. Joe, inndu-se cu o mn de marginea
exterioar a nacelei, adun cu cealalt o grmad de
pietre care trebuiau s nlocuiasc propria sa greutate,
apoi sri pe pmnt. Acum, putnd s se foloseasc de
ambele mini, adun mai mult de cinci sute de livre de
pietre, pe care le ngrmdi n nacel. Astfel, doctorul
i Kennedy putur s coboare i ei. Victoria se afla n
echilibru, propria-i for de ascensiune neputnd-o
ridica de la pmnt.
Dealtfel, nu era nevoie de o mare cantitate de
pietre, cci blocurile adunate de Joe aveau o greutate
considerabil, fapt care atrase atenia lui Fergsson.
Pmntul era presrat cu cuar i roci de porfir.
Ciudat descoperire! i spuse doctorul.
Kennedy i Joe fcur civa pai spre a alege un
loc unde s sape o groap. n vguna aceasta, cu
malurile nalte, era o cldur extraordinar, care
ddea impresia unui cuptor. Trebuir s curee nti
terenul de pietre i s sape apoi o groap destul de
adnc, pentru ca animalele slbatice s nu poat
dezgropa cadavrul. Aezar dup aceea nuntru, cu
pietate, corpul preotului; pmntul czu peste el, iar
deasupra ngrmdir buci de stnc n loc de
lespede funerar.
n acest timp, doctorul sttea nemicat, cufundat n
gnduri. Nu auzea chemrile tovarilor si i nici nu
cuta s se adposteasc, mpreun cu ei, de ari.
La ce te gndeti, Samuel? l ntreb Kennedy.
La un contrast ciudat al naturii. La un curios
efect al fatalitii. tii voi n ce pmnt a fost ngropat

acest om, acest srman suflet care i-a dat viaa


pentru binele oamenilor?
Ce vrei s spui? ntreb scoianul.
Preotul se odihnete ntr-un zcmnt de aur.
Un zcmnt de aur?! exclamar Kennedy i Joe.
Da, de aur! rspunse doctorul linitit. Bolovanii
pe care-i clcai n picioare, ca i cum ar fi pietre fr
nici o valoare, sunt cel mai curat minereu aurifer!
Imposibil! Imposibil! fcu Joe.
Nu vei fi nevoii s cutai prea mult n
crpturile de ardezie, ca s gsii bulgri mari de aur.
Joe se aplec asupra bucilor de piatr,
mprtiate peste tot. Kennedy era gata s-l imite.
Linitete-te, bunul meu Joe, i spuse doctorul.
Haide, gndete-te puin. La ce ne servete toat
aceast bogie? Nu putem s-o lum cu noi.
Nu putem s-o lum? Asta-i bun!
E cam grea pentru nacela noastr. La nceput
nici n-am vrut s-i dezvlui descoperirea asta, de
team s nu regrei prea mult.
Cum, strig Joe, s prsim asemenea comoar?!
S lsm balt o asemenea avere care ne aparine
numai nou?
Ia seama, prietene! Te-a cuprins lcomia! Mortul
acesta pe care l-ai ngropat nu te-a nvat adevrata
valoare a aurului?
Tot ce spunei e adevrat, rspunse Joe, dar, n
sfrit, este vorba de aur! Domnule Kennedy, nu m
ajutai s adun cteva milioane?
Ce s facem cu ele, srmanul meu Joe? rspunse
vntorul, abia stpnindu-se s nu zmbeasc. Noi
nu am venit aici s ne mbogim i nu ne vom
mbogi.

Sunt cam grele milioanele i nu se pot pune uor


n buzunar, spuse doctorul.
Pn la urm, Joe gsi o soluie:
N-am putea nlocui lestul de nisip cu acest
minereu?
Bine! Sunt de acord, spuse Fergsson, dar s numi faci mutre cnd vom zvrli cteva mii de lire peste
bord.
Mii de lire? rspunse Joe. Este cu putin ca
toate acestea s fie aur?
Da, prietene, aici este un rezervor, n care natura
a ngrmdit de secole bogiile sale; cu asta s-ar
putea mbogi ri ntregi. O Australie i o Californie
unite n fundul unui deert.
i aceste comori vor rmne nentrebuinate?
Poate! n orice caz, iat ce vom face, ca s te
consolez...
V va fi greu, rspunse mhnit Joe.
Ascult, vom ntocmi o schi exact a acestui
loc, i-o voi da, iar la ntoarcerea n Anglia o vei arta
concetenilor ti, dac i se pare c aurul ar putea si fac fericii.
Domnule, vd bine c avei dreptate; m voi
resemna, deoarece nu se poate altfel. S ne umplem
nacela cu acest preios minereu. Ceea ce va rmne la
sfritul cltoriei va fi totui un ctig.
i Joe se puse pe lucru, muncind din rsputeri.
Astfel ngrmdi n nacel peste o mie de livre de
minereu, buci de cuar n care era nchis aurul, ca
ntr-o scoar tare.
Doctorul l privea zmbind. i fcu calculele i
stabili c mormntul se afla la 2223 longitudine i la
455 latitudine septentrional. Apoi se ntoarse spre
nacel, dup ce arunc o ultim privire asupra

ridicturii de pmnt sub care odihnea corpul


srmanului francez. Ar fi vrut s ridice o cruce
modest i necioplit la mormntul acesta prsit n
mijlocul pustiului Africii, dar n vecintate nu se afla
nici un copac.
Dumnezeu l va recunoate, zise el.
n mintea lui Fergsson se strecurase o preocupare
destul de serioas: ar fi dat mult din aurul de aici
pentru a gsi puin ap; ar fi dorit s o nlocuiasc pe
aceea din rezervorul aruncat, dar nu era cu putin n
inuturile acestea sterpe. Trebuind s alimenteze fr
ncetare arztorul, ncepuse s lipseasc apa de but.
i propuse, deci, s nu neglijeze nici o ocazie pentru a
spori rezerva.
ntorcndu-se la nacel o gsi ncrcat cu pietrele
lui Joe; se urc n ea fr s scoat o vorb. Kennedy
i lu locul obinuit. Joe l urm, aruncnd o privire
lacom asupra bogiilor vgunii.
Doctorul aprinse arztorul, serpentina se nclzi,
curentul de hidrogen se stabili n cteva minute, gazul
se dilat, dar balonul nu se urni din loc.
Joe l privea ngrijorat pe stpnul su, fr s
scoat un cuvnt...
Joe! spuse doctorul.
Joe nu rspunse.
Joe, m auzi?
Joe fcu semn c aude, dar c nu vrea s neleag.
Vrei s-mi faci plcerea i s arunci o parte din
minereu? relu Fergsson.
Domnule, dar mi-ai promis...
i-am promis s nlocuiesc lestul, atta tot.
Totui...
Vrei s rmnem pentru totdeauna n pustiul
sta?

Joe arunc o privire disperat spre Kennedy, dar


vntorul ddu din cap, neputincios.
Ei, Joe?
Arztorul nu mai funcioneaz? se ncpna
Joe.
Arztorul e aprins, doar vezi bine, balonul ns
nu se va ridica dect dac ai s-l uurezi puin.
Joe se scrpin dup ureche, lu o bucat de
cuar, cea mai mic din toate, o cntri, o recntri, o
juc n mini (avea o greutate de 3-4 livre) i o arunc.
Victoria nu se ridic.
Ei, spuse el, nu ne ridicm nc?
Nu nc! rspunse doctorul. Continu.
Kennedy rdea. Joe arunc nc vreo zece livre.
Balonul rmase nemicat. Joe pli.
Srmanul meu biat! spuse doctorul. Dick, tu i
cu mine cntrim, dac nu m nel, aproape patru
sute de livre. Aadar, Joe, trebuie s te scapi de o
greutate cel puin egal cu a noastr, ca s putem
rmne noi.
S aruncm patru sute de livre? strig jalnic Joe.
i chiar ceva mai mult, pentru a ne ridica! Haide!
Curaj!
Oftnd din adncul plmnilor, vrednicul Joe
ncepu s uureze balonul. Din cnd n cnd se oprea.
Urcm? ntreba el nelinitit.
nc nu! i se rspundea.
Se mic! primi n sfrit rspunsul ateptat.
Continu! repet Fergsson.
Urc! Sunt sigur!
Continu! rspunse Kennedy.
Atunci Joe, lund cu disperare nc un bloc, l
zvrli din nacel. Victoria se ridic la o sut de picioare

i, cu ajutorul arztorului, depi curnd culmile


dimprejur.
Acum, Joe, spuse doctorul, dac reuim s
pstrm aceast ncrctur pn la sfritul
cltoriei, i rmne nc o frumoas avere i vei fi
bogat pn la sfritul zilelor tale.
Joe nu rspunse nimic i se ntinse cu plcere pe
patul su de minereu.
Vezi, dragul meu Dick, relu doctorul, ce poate
face, din cel mai bun biat din lume, puterea acestui
metal? La cte patimi, lcomii i crime ar da natere
cunoaterea unei asemenea mine! E jalnic!
Spre sear, Victoria naintase cu nouzeci de mile
spre vest. Se gsea astfel, n linie dreapt, la
paisprezece mii de mile de Zanzibar.

Capitolul 24
Vntul nceteaz. Apropierea de deert. Scderea
proviziei de ap. Nopile la ecuator, ngrijorarea lui
Samuel Fergsson. Situaia aa cum este. Energicele
rspunsuri ale lui Kennedy i ale lui Joe. nc o
noapte
Victoria i petrecu noaptea ntr-o linite
desvrit, agat de un arbore singuratic, aproape
uscat. Cltorii putur s se bucure astfel de somnul
de care aveau atta nevoie. Din ncercrile zilelor
precedente rmseser cu amintiri triste.
Spre diminea, cerul ncepu s se nclzeasc,
relundu-i strlucirea limpede. Dup cteva ncercri
nereuite balonul se ridic i ntlni un curent de aer
nu prea puternic, care-l mpinse ctre nord-vest.
Nu mai naintm, spuse doctorul. Dac nu m
nel, am fcut jumtate din cltoria noastr aproape
n zece zile, dar, n felul n care mergem acum, ne vor
trebui luni de zile pentru a o termina. i asta e cu att
mai suprtor, cu ct suntem ameninai s rmnem
fr ap.
Dar vom gsi, rspunse Dick. Este cu neputin
s nu ntlnim n acest inut ntins vreun ru sau
mcar o balt.
Bine ar fi.
Poate c ncrctura lui Joe nu ne las s
naintm?
Kennedy vorbea aa ca s-l tachineze pe vrednicul
biat; o fcea dealtfel cu uurin, deoarece trecuse i
el prin halucinaiile lui Joe. Acum, fiindc nu lsase s
se vad nimic, putea s se arate mai tare; dealtfel,
vorbea pe un ton glume. Joe i arunc stpnului o

privire jalnic, dar doctorul nu rspunse nimic. El se


gndea, ascunzndu-i groaza, la ntinsele deerturi
ale Saharei. Acolo trec sptmni n care caravanele
nu gsesc un pu ca s-i potoleasc setea. Astfel c
urmrea cu mare atenie cele mai mici depresiuni ale
solului.
Aceste griji, precum i ultimele incidente
schimbaser simitor starea sufleteasc a celor trei
cltori; vorbeau mai puin i rmneau mai mult
cufundai n gnduri.
Vrednicul Joe se schimbase de cnd i cufundase
privirile n oceanul de aur; tcea i privea cu lcomie
pietrele ngrmdite n nacel, fr valoare astzi, dar
mine de nepreuit.
Aspectul acestei pri a Africii era ngrijortor.
Deertul aprea ncetul cu ncetul. Nici un sat, nici
mcar un grup de colibe! Vegetaia se rrea; abia mai
apreau cteva plante pipernicite ca pe terenurile
npdite de ierburi uscate din Scoia; ncolo, numai
grmezi de nisip alburiu, de pietre nchise i de
mrcini. n mijlocul acestei uscciuni, faa pustie a
pmntului avea nfiarea unor muchii stncoase,
ascuite i tioase. Aceste semne care artau
apropierea unui pmnt sterp i ddeau de gndit
doctorului Fergsson. Prea c nici o caravan nu
nfruntase vreodat inutul acesta uscat; altfel ar fi
lsat urme vizibile de tabere, oseminte nlbite, de
oameni i de animale. Dar nu se vedea nimic. i
simeai c n curnd regiunea pustie va continua cu o
imensitate de nisip.
Nu se mai putea da ns napoi; trebuiau s mearg
nainte. Doctorul nu cerea prea mult; ar fi dorit doar o
furtun care s-l trasc dincolo de inutul acesta. i

pe cer, nici un nor! La sfritul zilei, Victoria nu


parcursese nici treizeci de mile.
Cel puin dac n-ar fi lipsit apa! Abia de mai aveau
trei galoane57. Fergsson puse deoparte un galon pentru
a potoli setea arztoare pe care o cldur de 90
Fahrenheit58 o fcea insuportabil; mai rmneau
dou galoane pentru alimentarea arztorului. Dar
cantitatea asta nu putea produce dect patru sute
optzeci de picioare cubice de gaz, iar arztorul
consuma aproape nou picioare cubice pe or, astfel
c nu mai puteau zbura dect cincizeci i patru de ore.
Toate acestea erau socotite riguros matematic.
Cincizeci i patru de ore! spuse doctorul
tovarilor si. Oricum, sunt hotrt s nu cltoresc
noaptea, ca s nu pierdem vreun pru, izvor sau vreo
balt. Ne rmn trei zile i jumtate de cltorie, n
care trebuie s gsim ap cu orice pre. Am crezut de
cuviin, prieteni, s v previn asupra acestei situaii
serioase, ca s tii c nu rezerv dect un singur galon
de ap pentru setea noastr, i va trebui s ne
impunem o raie redus.
S bem cu poria! spuse vntorul. Dar nu
trebuie s disperm nc; spui c mai avem trei zile
naintea noastr?
Da, dragul meu Dick.
Ei bine, cum regretele noastre nu vor mbunti
cu nimic situaia, n trei zile vom avea destul timp s
vedem ce este de fcut; pn atunci s fim cu mult
bgare de seam.
La masa de sear, poriile de ap fur msurate cu
socoteal, iar cantitatea de rachiu din groguri mrit.
Treizeci de litri i jumtate. (Nota n textul francez.)
90 Fahrenheit 32 Celsius. Termometrul Fahrenheit are punctul
de nghe la 32 i punctul de fierbere la 214.

57
58

Dar trebuia s te fereti de butura asta, care, n loc


s te rcoreasc, te nclzea i-i provoca sete.
Nacela rmase n timpul nopii ntr-o vale adnc i
larg, al crei fund semna cu un platou. Ea se gsea
la abia opt sute de picioare deasupra nivelului mrii.
Aceast mprejurare i ddu puin ndejde doctorului.
i amintea de presupunerile geografilor asupra
existenei unei mari ntinderi de ap n mijlocul Africii.
Dac acest lac exista, trebuia s ajung la el. Dar nici
o schimbare nu se producea pe cerul senin.
Dup noaptea linitit, cu cerul minunat, plin de
stele, urm o zi ca i cea dinainte, cu raze arztoare de
soare, care ncingeau vzduhul.
La ora cinci dimineaa, doctorul ddu semnalul de
plecare, dar Victoria rmase nemicat un timp destul
de ndelungat, ntr-o atmosfer de plumb. Doctorul ar
fi putut s scape de aceast cldur intens ridicnduse n zonele superioare, ns ar fi trebuit s consume o
cantitate mai mare de ap, ceea ce nu era ngduit.
Aa c se mulumi s-i menin aerostatul la o mie de
picioare deasupra solului. Un curent slab l mpingea
spre vest.
Dejunul se alctui din puin carne uscat. La
amiaz, Victoria fcuse abia cteva mile.
Nu putem nainta mai repede, spuse doctorul. Nu
poruncim, ci ne supunem!
Ah, dragul meu Samuel, spuse vntorul iat o
ocazie n care un propulsor n-ar fi de dispreuit.
Fr ndoial, Dick, admind ns c n-ar
consuma ap pentru a se pune n micare, cci altfel
am fi n aceeai situaie. Pn astzi, dealtfel, nu s-a
inventat nimic folositor n direcia asta. Baloanele sunt
nc n stadiul n care se aflau corbiile nainte de
descoperirea mainii cu vapori. Au trebuit ase mii de

ani ca oamenii s-i imagineze palele59 roilor


hidraulice i ale elicelor. Mai avem deci de ateptat!
Ce cldur blestemat! spuse Joe, tergndu-i
fruntea de pe care curgeau iroaie de sudoare.
Dac am avea ap, cldura asta ne-ar fi
folositoare, cci ar dilata hidrogenul din aerostat i
astfel serpentina ar necesita o flacr mai slab. Ah,
blestematul acela, din cauza cruia am pierdut
preioasa cutie cu ap!
Nu regrei ce-ai fcut, Samuel?
Nu, Dick, pentru c am scpat pe un nenorocit
de la o moarte oribil. Dar cele o sut de livre de ap
pe care le-am aruncat ne-ar fi fost acum de folos, ne-ar
fi asigurat nc dousprezece, treisprezece zile de
drum, adic tocmai ct ar fi durat traversarea
deertului.
Cel puin am fcut jumtate de cltorie? ntreb
Joe.
Ca distan, da, ca durat, nu. Se pare c vntul
tinde s nceteze cu totul.
Lsai, domnule, spuse Joe, nu trebuie s ne
plngem, am scos-o bine la capt pn acum i, orice
s-ar ntmpla, nu-mi pierd sperana. Vom gsi ap, v-o
spun eu!
ntre timp, pmntul devenea din ce n ce mai
sterp. Povrniurile munilor auriferi pieriser n
deprtare; se vedeau doar ultimele urme ale unei
vegetaii srace. Ierburile rare nlocuiau copacii
frumoi din vest. Cteva fii de iarb, de un verde
alterat, luptau mpotriva nvlirii nisipului. Stncile
mari, prvlite din crestele unor nlimi ndeprtate,
Pale piese n form de lopat sau de cup, dispuse ca nite spie n
jurul unui butuc care, nvrtindu-se, preseaz asupra apei, dnd
natere forei de propulsie.
59

frmate n cdere, se mprtiau n buci ascuite,


care se prefceau ntr-un nisip zgrunuros i apoi ntro pulbere fin.
Iat Africa, aa cum i-o nchipuiai, Joe; am avut
dreptate s-i spun: ai rbdare!
Ei bine, domnule, rspunse Joe, iat ceva, cel
puin firesc: cldura i nisipul. Ar fi absurd s caui
altceva ntr-un asemenea inut. Vedei, adug el
rznd, eu n-am avut ncredere n pdurile i cmpiile
voastre; era un nonsens nu merita s vii de aa de
departe, ca s regseti cmpia Angliei. Iat, pentru
prima oar m cred n Africa i nu sunt suprat s o
gust puin.
Spre sear, doctorul constat c aerostatul nu
naintase n tot timpul zilei acesteia arztoare dect
douzeci de mile. Un ntuneric cald nvlui Victoria, de
ndat ce soarele dispru ndrtul orizontului,
asemntor unei linii drepte.
A doua zi era joi, 1 mai. Zilele se succedau cu o
monotonie exasperant, fiecare diminea era la fel cu
dimineaa precedent; n miezul zilei, razele soarelui
ardeau cu aceeai intensitate, i noaptea acumula n
ntunericul ei o cldur pe care ziua ce venea o trecea
nopii urmtoare. Vntul, abia simit, se asemna mai
mult cu rsuflarea unui muribund dect cu o adiere i
puteai presimi clipa n care avea. s se sting de tot.
Cu toat situaia trist n care se gseau, doctorul
i pstra calmul i sngele rece, demne de un caracter
tare. Cu luneta la ochi, cerceta toate punctele
orizontului. Vedea rrindu-se mereu ultimele coline i
disprnd orice urm de vegetaie; naintea sa se
ntindea toat imensitatea deertului.
Cu toate c nu lsa s se vad nimic,
responsabilitatea care apsa asupra lui l preocupa

mult. Pe aceti doi oameni, Dick i Joe, amndoi


prietenii lui, i antrenase aa de departe, numai prin
puterea prieteniei i a datoriei. Fcuse oare bine? Nu
nsemna c ncerci s strbai drumuri pe care nu iera ngduit s mergi? Nu ncerca el oare s
depeasc limitele posibilului n aceast cltorie?
Oare cunoaterea acestui continent ingrat nu era
rezervat secolelor viitoare?
i dup cum se ntmpl n orele de descurajare,
toate aceste gnduri se nmulir n mintea sa printr-o
irezistibil asociaie de idei; logica i raionamentul i
pierdur ntietatea. Dup ce-i ddu seama de ceea
ce n-ar fi trebuit s fac, acum se ntreba ce-i rmnea
de ntreprins. Oare ar fi fost cu neputin s se
ntoarc? Nu existau oare cureni de aer superiori care
s-i poat duce ctre inuturi mai puin sterpe? De
regiunile strbtute era sigur; nu cunotea ns
inutul pe care trebuia s-l traverseze de acum nainte.
Contiina l ndemn s se explice sincer cu cei doi
tovari ai si. De aceea le art exact care era
situaia, le art ce se ndeplinise i ce rmsese de
fcut; la nevoie se puteau ntoarce, sau cel puin
puteau ncerca s se ntoarc. Acum, care era prerea
lor?
Eu nu am alt prere dect aceea a stpnului
meu, rspunse Joe. Ce va suporta el, voi suporta i eu.
l voi urma oriunde se va duce!
i tu, Kennedy?
Eu, dragul meu Samuel, nu sunt omul care s se
lase cuprins de dezndejde. Nimeni nu cunoate mai
bine dect mine primejdiile acestei ntreprinderi, dar
nu am voit s le vd din moment ce tu le nfruntai.
Sunt astfel al tu, trup i suflet. Prerea mea este c,
n situaia actual, trebuie s perseverm, s mergem

pn la capt. Pericolele, dealtfel, mi se par tot att de


mari i pe drumul de ntoarcere. Aadar, nainte! Poi
s te bizui pe noi.
V mulumesc, prieteni vrednici! rspunse
doctorul, emoionat. M ateptam la ntregul vostru
devotament, dar aveam nevoie i de aceste cuvinte de
ncurajare. nc o dat, v mulumesc!
i toi trei i strnser minile, clduros.
Ascultai-m, relu Fergsson. Dup nsemnrile
mele, suntem la aproape trei sute de mile de Golful
Guineii, aadar deertul nu se poate ntinde la
nesfrit, pentru c aceast coast este locuit i
regiunea a fost cercetat pn la o anumit distan,
n interior. Dac va trebui, ne vom ndrepta spre
coast i este imposibil s nu ntlnim o oaz sau un
pu, de unde s ne putem mprospta provizia noastr
de ap. Dar ne lipsete vntul i fr el rmnem
aproape nemicai n aer.
S ateptm cu resemnare, spuse vntorul.
Pe rnd, fiecare cercet zarea, dar n zadar; n tot
timpul acestei zile, care nu se mai isprvea, nu apru
nimic care s le dea vreo speran.
La apusul soarelui, ale crui raze orizontale se
prelungeau n linii de foc peste esul imens, disprur
i ultimele ondulaii ale terenului. Era deertul. Ca i
n ziua precedent, cltorii, fr s depeasc o
distan mai mare de cincisprezece mile, consumaser
treizeci i cinci de picioare cubice de gaz pentru
alimentarea arztorului, i din cei opt litri de ap
sacrificaser doi, ca s-i potoleasc setea chinuitoare.
Noaptea trecu n linite, n prea mare linite.
Doctorul nu dormi deloc.

Capitolul 25
Puin filozofie. Un. nor la orizont. n mijlocul
ceii. Balonul neateptat. Semnalele. O privire
exact asupra Victoriei. Palmieri. Urmele unei
caravane. Un pu n mijlocul deertului
A doua zi, aceeai senintate a cerului, aceeai
imobilitate a aerului. Victoria se ridic pn la o
nlime de cinci sute de picioare, dar foarte puin se
mic spre vest.
Suntem n plin deert! spuse doctorul. Privii ce
imensitate de nisip. Ce spectacol ciudat! Ce ciudat
creaie a naturii! De ce colo o vegetaie abundent, iar
aici aceast uscciune, la aceeai latitudine, sub
aceleai raze ale soarelui?
ntrebarea, dragul meu Samuel, m ngrijoreaz
puin, rspunse Kennedy; cauza m preocup n mai
mic msur dect faptul. Situaia, aa cum se
prezint, iat ce are nsemntate acum.
Trebuie s filozofm puin, dragul meu Dick. Ce
ne poate strica?
S filozofm, a vrea i eu; avem timp, fiindc
abia ne micm. Vntului i este team s sufle:
doarme.
Asta nu va dura mult, spuse Joe. Mi se pare c
zresc civa nori spre vest.
Joe are dreptate, rspunse doctorul.
Bine! fcu Kennedy. Deci credei c ne vom
bucura de norul sta, c ne va aduce o ploaie bun i
un vnt bun, care s ne rcoreasc feele?
Vom vedea, Dick, vom vedea.
Azi e vineri i mie nu-mi plac vinerile.

Ei bine, sper c presupunerile tale vor fi


rsturnate chiar azi.
O doresc i eu! Uf, fcu el, tergndu-i faa,
cldura este un lucru bun, mai ales iarna, dar vara nu
trebuie s abuzm de ea! Crezi c aria soarelui i-ar
putea face vreun ru balonului nostru? l ntreb
Kennedy pe doctor.
Nu, cptueala de gutaperc a taftalei suport
temperaturi i mai ridicate. Aceea la care am supus-o
n interior, cu ajutorul serpentinei, a fost cteodat de
15860 i se pare c nveliul nu a suferit.
Un nor! Un nor adevrat! strig n acel moment
Joe, a crui vedere ptrunztoare se lua la ntrecere cu
toate lunetele.
ntr-adevr, nori dei, acum vizibili, se ridicau ncet
deasupra orizontului. Preau adnci, alctuii dintr-o
ngrmdire de nori mici, care pstrau invariabil forma
lor iniial, de unde doctorul trase concluzia c n
masa lor nu sufla nici un curent de aer.
Aceast mas compact de nori apruse ctre ora
opt dimineaa i abia la unsprezece acoperi soarele,
fcndu-l s dispar cu totul ndrtul perdelei lor
groase; n aceeai clip, partea lor inferioar se ridic
deasupra orizontului, care strluci n plin lumin.
Este un nor izolat, spuse doctorul. Nu trebuie s
ne bizuim prea mult pe el. Privete, Dick, are aceeai
form ca azi-diminea.
ntr-adevr, Samuel, nu ne aduce nici ploaie, nici
vnt, cel puin nou.
E de ateptat, cci se menine la o mare nlime.

60

70 Celsius.

Dar, Samuel, ce-ar fi dac am cuta s ajungem


noi la acest nor, care nu vrea s se sparg deasupra
noastr?
mi nchipui c asta nu ne va folosi prea mult,
spuse doctorul. Va fi o risip de gaz i, n consecin,
i una considerabil de ap. Dar, n situaia noastr,
nu trebuie s neglijm nimic; vom urca.
Doctorul mri flacra arztorului; n spiralele
serpentinei se dezvolt o cldur violent i curnd,
sub aciunea hidrogenului dilatat, balonul se ridic. La
aproape o mie cinci sute de picioare de pmnt
ntlnir masa opac a norului, i, meninndu-se la
aceast nlime, balonul intr ntr-o cea deas, fr
s dea peste cea mai mic adiere de vnt; ceaa prea
lipsit de umiditate, nct obiectele care intrau n
contact cu ea rmneau aproape uscate.
Norii izbutir s dea aerostatului o mic micare de
naintare abia simit, i nimic mai mult. Doctorul
constatase cu tristee rezultatul mediocru obinut prin
manevra sa, cnd, deodat, l auzi pe Joe strignd cu o
vie surpriz:
Ei, asta-i acum!
Ce este, Joe?
Domnule doctor, domnule Kennedy, uitai-v ce
ciudat!
Ce este?
Nu suntem singuri aici! S tii c ni s-a furat
invenia.
A nnebunit? ntreb Kennedy.
Joe nmrmurise de uimire.
Oare soarele s fi zpcit capul acestui srman
biat? se ntreba doctorul.
Ai putea s-mi spui... ddu s-l ntrebe.

Dar privii, domnule! spuse Joe, artnd un


punct n spaiu.
Da, da! strig i Kennedy la rndul su. E de
necrezut! Samuel, Samuel, privete!
Vd, rspunse linitit doctorul.
Un alt balon, ali cltori ca i noi.
ntr-adevr, la vreo dou sute de picioare, un
aerostat cu nacela i cltorii si plutea n aer,
urmnd exact acelai drum ca Victoria.
Ei bine, spuse doctorul, nu ne rmne dect s le
facem semn. Ridic pavilionul, Kennedy!
Se prea c pasagerii celuilalt aerostat avuseser
acelai gnd, odat cu ei, cci acelai drapel repet
acelai salut cu aceleai gesturi.
Ce nseamn asta? ntreb vntorul.
Parc-ar fi maimue, spuse Joe; i bat joc de noi.
Ceea ce nseamn, rspunse Fergsson, rznd, c
eti tu nsui, dragul meu Dick, acela care face
semnalul; ceea ce nseamn c suntem noi nine, n
cea de a doua nacel. Balonul acela nu este altceva
dect Victoria noastr.
Cu tot respectul pe care vi-l port, spuse Joe, nu
m putei face s cred niciodat aa ceva!
Urc-te pe marginea nacelei, Joe. Mic braele i
vei vedea.
Joe ascult i-i vzu micrile reproduse exact i
n aceeai clip.
Nu este dect efectul unui miraj, spuse doctorul,
nimic altceva; un simplu fenomen optic. El se
datorete rarefierii inegale a straturilor de aer; asta e
totul.
Este minunat! repet Joe, cruia nu-l mai
ajungea timpul s nmuleasc experiena, prin
micarea braelor sale.

Ce spectacol ciudat! relu Kennedy. E o plcere


s-o vezi pe mndra noastr Victoria. tii c are un
aspect frumos i o inut maiestuoas?
Dumneavoastr ai explicat bine chestiunea, n
felul dumneavoastr, rspunse Joe, dar rmne,
totui, un fenomen ciudat.
Curnd ns, imaginea se terse cu ncetul, norii se
ridicar la o mai mare nlime i prsir Victoria care
nu ncerc s-i mai urmeze. Dup o or disprur n
naltul cerului.
Vntul prea s slbeasc i mai mult. Doctorul,
disperat, se apropie de pmnt.
Pe la orele patru, Joc semnal un mic relief pe
imensul platou de nisip i putu curnd s afirme c la
o distan nu prea mare se nlau doi palmieri.
Palmieri! tcu Fergsson. Atunci exist precis aici
o fntn, un pu!
i lu o lunet, pentru a se asigura c Joe nu se
nelase.
n sfrit! Ap! Ap! exclam el. Suntem salvai,
cci, orict de puin naintm, naintm totui, i pn
la urm vom ajunge.
Ei bine, domnule, spuse Joe, dac pn atunci
am bea din apa pe care o avem? Aerul este intr-adevr
nbuitor.
S bem, biatule!
Nici unul dintre ei nu se ls rugat. Se consum
aproape un litru de ap, ceea ce reduse provizia la
numai trei litri i jumtate.
Ah, cum te ntrete! spuse Joe. Ct e de bun
apa! Niciodat berea de Perkins nu mi-a fcut atta
plcere.
Astea sunt avantajele lipsurilor, rspunse
doctorul.

Oricum, slabe avantaje, observ vntorul.


La ora ase, Victoria plana deasupra palmierilor.
Erau arbori subiri, plpnzi, secai de sev, dou
spectre de arbori, fr frunze, mai mult uscai dect
verzi. Fergsson i privi nspimntat.
La rdcina lor se distingeau pietrele pe jumtate
roase ale unui pu. Dar aceste pietre, sfrmate
pulbere de fierbineala soarelui, preau c nu
formeaz altceva dect nite grmezi de praf uniform.
Nici urm de umiditate. Lui Samuel i se strnse inima
i era gata s le mprteasc tovarilor si teama
care-l cuprinsese, cnd exclamaiile acestora i
atraser atenia.
Ct vedeai cu ochii, spre vest, se ntindea un lung
ir de oseminte albite, iar fntna era nconjurat de
schelete frmate. O caravan ajunsese pn aici,
marcndu-i trecerea cu acest morman de oseminte.
Cei mai slabi czuser unul cte unul n nisip; cei mai
tari, ajuni pn la acest izvor mult dorit, i gsiser o
moarte oribil chiar la marginea lui.
Cltorii se privir plind.
S nu coborm, spuse Kennedy, s fugim de
acest spectacol ngrozitor! Nu vom gsi acolo nici o
pictur de ap.
Nu, Dick, trebuie s ncercm. Mai bine s
petrecem noaptea aici, dect altundeva. Vom cerceta
puul pn la fund. Odat a fost aici un izvor, poate a
mai rmas ceva din el.
Victoria ateriz. Joe i Kennedy puser n nacel o
greutate de nisip egal cu a lor i coborr. Alergar
apoi spre pu i ptrunser nuntru pe o scar
aproape distrus. Izvorul prea s fi secat de muli ani.
Spar ntr-un nisip sec i frmicios, cel mai arid
nisip. Nu era nici urm de umezeal.

Doctorul i vzu venind la suprafa, transpirai,


frni, acoperii cu un praf fin, abtui, descurajai,
disperai. nelese zdrnicia cercetrilor lor, fapt la
care dealtfel se ateptase, i nu spuse nimic. i ddea
seama c, din acel moment, va trebui s aib curaj i
energie pentru trei. Joe ducea resturile unui burduf
zbrcit, pe care l arunc mnios n mijlocul
osemintelor mprtiate pe pmnt.
n timpul cinei, cltorii nu scoaser nici un
cuvnt: mncau n sil.
i totui nu suferiser nc de chinurile setei.
Dezndejdea lor privea mai mult viitorul.

Capitolul 26
O sut treisprezece grade. Prerile doctorului.
Cercetri disperate. Arztorul se stinge. O sut
douzeci i dou de grade. Contemplarea
deertului. O plimbare prin noapte. Singurtate.
Nereuit. Proiectele lui Joe. Rgaz de-o zi
Drumul parcurs de Victoria, n cursul zilei
precedente, nu depise zece mile i pentru ca s se
menin n aer se consumase, aizeci i dou de
picioare cubice de gaz.
Smbt dimineaa, doctorul ddu semnalul de
plecare.
Arztorul nu mai poate funciona dect ase ore,
spuse el. Dac n ase ore nu vom descoperi o surs de
ap sau o fntn, nu tiu ce se va ntmpla cu noi.
Astzi adie un vnt slab, spuse Joe, dar se poate
ntri, adug el, vznd tristeea vdit a lui
Fergsson.
Zadarnice sperane! Era o atmosfer calm, una
din acele atmosfere care n mrile tropicale in
corbiile n loc. Cldura devenea insuportabil i
termometrul arta, la umbr, sub cort, 11361.
Joe i Kennedy, ntini unul lng altul, cutau s
uite aceast situaie, dac nu n somn, cel puin n
toropeal. Omul care nu poate s se sustrag
gndurilor printr-o munc sau o ocupaie material
este de plns. Aici ns nu era nimic de ncercat;
trebuia s supori situaia, fr s-o poi mbunti.
Chinurile setei ncepur s se fac simite; rachiul,
departe de a potoli nevoia imperioas de a bea, din
61

45 Celsius.

contra, o mrea i-i merita pe drept cuvnt numele de


laptele tigrilor, nume dat de btinaii Africii. Mai
rmseser nc doi litri de ap, i aceea cald. Nici
unul nu-i mai lua ochii de la picturile acestea
preioase, dar nimeni nu ndrznea s-i moaie buzele.
Doi litri de ap n mijlocul unui deert!
Doctorul Fergsson, cufundat n gndurile sale, se
ntreba dac a procedat chibzuit. N-ar fi fost mai bine
s-i fi pstrat apa pe care o consumaser zadarnic
pentru a se menine n atmosfer? Strbtuse o
oarecare distan, fr ndoial, dar era oare mai
avansat? Ce importan ar fi avut faptul c s-ar fi gsit
cu aizeci de mile n urm, din moment ce se aflau la
aceeai latitudine i tot fr s fi gsit ap de but?
Sperana l mpinsese pe Samuel nainte i, totui,
aceste dou galoane de ap ar fi putut s ajung
pentru nou zile de popas n deert. Cte schimbri nu
s-ar fi putut produce n nou zile! Poate, de asemenea,
pstrnd apa, ar fi putut s se ridice aruncnd din
balast, chiar dac ar fi pierdut gaz la coborre. Dar
gazul balonului era sngele su, viaa sa.
Se ls astfel prad miilor de gnduri, stnd cu
capul n mini, ore ntregi. Trebuie s facem un ultim
efort, i spuse, spre ora zece dimineaa. Trebuie s
ncercm pentru ultima oar s descoperim un curent
atmosferic care s ne duc nainte. Trebuie s riscm
ultimele noastre resurse.
i n timp ce tovarii si dormitau, nclzi
hidrogenul aerostatului pn la o temperatur nalt.
Acesta, din cauza dilataiei gazului, se umfl i urc
drept pe razele perpendiculare ale soarelui. Doctorul
cut un curent favorabil de la cinci sute de picioare
pn la cinci mile, dar zadarnic, fiindc punctul de
plecare rmnea cu ndrtnicie dedesubtul lui. O

linite absolut prea c domnete pn la ultimele


limite ale aerului respirabil. n sfrit, se termin i
apa de alimentaie, arztorul se stinse din cauza lipsei
gazului, pila Bunsen ncet s mai funcioneze i
Victoria cobor ncet pe nisip, chiar n locul unde
nacela i lsase urmele mai nainte.
Era amiaz. Doctorul i determin poziia: se
gseau la 1935 longitudine i la 651 latitudine, la o
distan de aproape cinci sute mile de Lacul Ciad, la
mai bine de patru sute mile de coasta occidental a
Africii.
La coborre, Dick i Joe se trezir din toropeala lor
apstoare.
Ne oprim? ntreb scoianul.
Trebuie, rspunse Samuel cu un ton grav.
Tovarii si l neleser. Ca urmare a depresiunii
sale constante, solul se gsea la nivelul mrii; balonul
se meninea ntr-un echilibru desvrit i ntr-o
nemicare absolut.
Greutatea cltorilor fu nlocuit cu o ncrctur
corespunztoare de nisip i ei coborr. Fiecare era
preocupat de propriile-i gnduri, de aceea timp de
cteva ore nu-i vorbir. Joe pregti masa, compus
din biscuii i pemmican62, din care mncar foarte
puin. O nghiitur de ap fierbinte complet aceast
mas trist.
n timpul nopii nu veghe nici unul, dar nici nu
dormir. Cldura era nbuitoare. A doua zi nu mai
rmsese dect o jumtate de litru de ap; doctorul o
puse deoparte, hotrndu-se s nu se ating de ea
dect la cea mai mare nevoie.

62

Pemmican un preparat din carne uscat.

M sufoc! strig Joe. Nici nu m mir, urm el,


dup ce consultase termometrul. Cldura crete! Sunt
14063.
Nisipul arde ca i cum ar iei dintr-un cuptor,
spuse vntorul. Nici un nor pe cerul de foc! S
nnebuneti!
S nu disperm, spuse doctorul. La aceast
latitudine, dup clduri mari, urmeaz inevitabil
furtuni. Dei cerul este de o senintate apstoare, sar putea produce schimbri n mai puin de o or.
Dar, n sfrit, e vreun indiciu? relu Kennedy.
Ei bine, mi se pare c barometrul are o uoar
tendin de coborre, spuse doctorul.
Cerul s te aud, Samuel, cci iat-ne pironii la
pmnt ca nite psri cu aripile sfrmate.
Cu singura deosebire c aripile noastre sunt
neatinse i sper c ne vom putea servi nc de ele,
dragul meu Dick.
Ah, vntul, vntul! strig Joe, de ne-ar duce pn
la o ap sau pn la un pu! Nu ne-ar lipsi nimic:
proviziile noastre sunt suficiente i am putea atepta o
lun, fr s suferim. Dar setea este lucrul cel mai
crunt.
Setea, ca i contemplarea continu a deertului i
descurajase pe cltorii notri. Nu se vedea nici o
ridictur de pmnt, nici o grmad de nisip, nici o
pietricic pentru a-i odihni ochiul. Aceast ntindere
nesfrit producea o senzaie de nelinite, numit
rul deertului. Nepsarea cerului de un albastru
ters i galbenul nisipului nesfrit te nspimntau.
n atmosfera incendiat, cldura prea vibrant ca
deasupra unei plite incandescente. Te cuprindea
63

60 Celsius.

disperarea n faa acestui calm neclintit i nu se


ntea n tine nici o ndejde care s te fac s crezi c
situaia s-ar putea schimba, cci imensitatea era ca o
eternitate. Astfel, nenorocii, lipsii de ap la aceast
temperatur torid, ncepur s manifeste simptome
de halucinaie; ochii li se mrir i privirea li se
tulbur.
La cderea nopii, doctorul se hotr s combat
aceast stare ngrijortoare, printr-un mers rapid.
Dorea s mearg cteva ore, nu pentru a face
cercetri, ci pentru a se mica.
Haidei, credei-m pe mine, va fi mult mai bine,
le spuse tovarilor si.
Imposibil! N-a putea face nici un pas, rspunse
Kennedy.
Eu prefer s dorm, fcu Joe.
Somnul i odihna ns v vor fi fatale, prieteni.
mpotrivii-v acestei toropeli; haide, venii!
Doctorul nu putu obine nimic de la ei i plec
singur prin noaptea nstelat. Pi nti anevoie, ca un
om slbit i dezobinuit de mers; dar i ddu curnd
seama c acest exerciiu i va prinde bine. naintase
cteva mile spre vest i ncepuse s se nvioreze, cnd,
deodat, l cuprinse ameeala; i se pru c se afla
deasupra unei prpstii, i simi genunchii ndoinduse sub el. Singurtatea l nspimnta; se simea
pierdut n mijlocul ntinderii nemrginite. Victoria
dispruse cu totul n ntuneric. Doctorul fu covrit de
spaim... El, nenfricatul, ndrzneul cltor! Voi s se
ntoarc din drum, dar picioarele nu-l ascultau. Strig,
dar nici un ecou nu-i rspunse: vocea lui cdea n
spaiu ca o piatr ntr-o prpastie fr fund. Slbit, se
culc pe nisip, singur n mijlocul tcerii deertului.

La miezul nopii i reveni n simiri, n braele


credinciosului Joe Acesta, ngrijorat de lunga lui
absen, lundu-se dup urmele lsate limpede n
nisip, l gsise leinat.
Ce s-a ntmplat? l ntreb.
Nimic, bunul meu Joe, un moment de slbiciune,
atta tot!
Nimic, ntr-adevr, dar ridicai-v, sprijinii-v de
mine i s ne ntoarcem la Victoria.
i astfel, ajutat de Joe, doctorul strbtu drumul
napoi.
A fost imprudent s v aventurai astfel! Puteai
s fii prdat, spuse Joe rznd. Dar acum s vorbim
serios.
Vorbete, te ascult.
Trebuie neaprat s lum o hotrre. Situaia
noastr nu mai poate dura aa dect cel mult cteva
zile, i dac nu vom avea vnt suntem pierdui.
Doctorul nu rspunse.
Ei bine, trebuie ca unul dintre noi s se sacrifice
pentru ceilali i acela voi fi eu, spuse Joe.
Ce vrei s spui? Ce plan ai?
Un plan foarte simplu: s-mi iau provizii i s
merg nainte, pn cnd voi ajunge undeva. n timpul
acesta, dac vei avea vnt prielnic, vei pleca fr s
m ateptai. n ceea ce m privete pe mine, dac
ajung la vreun sat, m voi descurca prin cteva
cuvinte arabe pe care mi le vei nota i, sau v voi
aduce ajutoare, sau mi voi lsa pielea acolo. Ce prere
avei de propunerea mea?
E un plan nesbuit, dar demn de sufletul tu
bun, Joe. Din pcate e cu neputin de nfptuit; nu
ne vei prsi.

n sfrit, trebuie ncercat ceva; asta nu v poate


ncurca, pentru c v repet, nu m vei atepta. i a
putea reui.
Nu, Joe, nu! Nu ne vom despri! Ar fi o durere n
plus pe lng celelalte. A fost scris s se ntmple aa
i poate c e scris ca mai trziu s fie altfel. S
ateptm deci cu resemnare.
Fie, dar v previn c v mai dau nc o singur zi;
nu voi atepta mai mult. Astzi este duminic, sau mai
bine-zis luni, cci s-a fcut ora unu spre diminea;
dac mari nu plecm, eu mi voi ncerca norocul. Este
un plan hotrt, n mod irevocabil.
Doctorul nu rspunse. Peste puin ajunse la nacel
i se aez lng Kennedy. Acesta era cufundat ntr-o
linite absolut, dar nu dormea.

Capitolul 27
Clduri ngrozitoare. Halucinaii. Ultimele picturi
de ap. Noaptea disperrii. ncercare de sinucidere.
Simunul. Oaza. Leul i leoaica
A doua zi, prima grij a doctorului fu s consulte
barometrul. Coloana de mercur nu indica o depresiune
demn de luat n seam. Nimic! i spuse el. Nimic!
Iei din nacel, pentru a examina condiiile
atmosferice; aceeai cldur, aceeai puritate a
aerului, aceeai nemicare.
Trebuie oare s disperm? strig el.
Joe, absorbit, tcea, simindu-se foarte ru, n
prada unei grozave agitaii. Suferea groaznic de sete.
Buzele i limba, umflate, abia puteau s articuleze un
sunet. Se mai gseau cteva picturi de ap; fiecare
tia, fiecare se gndea i se simea atras de ele, dar
nici unul nu ndrznea s fac un pas.
Aceti trei tovari, aceti trei prieteni, se priveau
cu ochi rtcii, cu o lcomie animalic, vdit mai
ales la Kennedy. Puternica sa constituie fizic fusese
mai repede dobort de aceste lipsuri grele. Tot timpul
zilei fu stpnit de delir, mergea nainte i napoi
scond strigte slbatice, mucndu-i pumnii, gata
s-i deschid vinele, pentru a-i bea sngele.
A! strig el. ar a setei, mai bine te-ai numi
ara dezndejdii!
Apoi czu ntr-o stare de adnc prostraie; nu i se
mai auzea dect respiraia uierndu-i printre buzele
nsetate.
Spre sear, Joe fu cuprins, la rndul su, de un fel
de nebunie. Acest ntins deert de nisip i se prea un
lac imens cu ap clar i limpede; se arunc de

nenumrate ori pe pmntul nfierbntat, cu intenia


s bea, i se ridica cu gura plin de nisip.
Blestem, ap srat! urla cu mnie.
Atunci, n timp ce Kennedy i Fergsson stteau
ntini, fu apucat de dorina de nenvins de a bea cele
cteva picturi de ap, lsate ca rezerv. Dorina era
mai tare ca el. nainta spre nacel trndu-se n
genunchi i sorbea din ochi sticla n care lichidul
prea c se mic. O privi cu pupilele nespus de mari,
o apuc i o duse la buze. n clipa aceea auzi un glas
cu un accent sfietor:
Vreau s beau! Vreau s beau!
Era Kennedy, care se trse pn la el. Nenorocitul
i fcea mil; el cerea ap n genunchi, plngnd.
Joe i ntinse sticla i Kennedy sorbi toat apa,
pn la ultima pictur.
Mulumesc! spuse apoi.
Dar Joe nu-l mai auzi; czuse i el n nisip.
Nici unul nu tia ce se mai ntmplase n noaptea
aceea ngrozitoare. Mari dimineaa, nenorociii i
simir minile i picioarele slbind din ce n ce mai
mult sub revrsrile de foc ale soarelui.
Cnd Joe ncerc s se ridice, i fu peste putin.
Arunc o privire n jurul lui. n nacel, doctorul,
copleit, cu braele ncruciate pe piept, privea cu ochii
fici un punct imaginar n spaiu. Kennedy era
nspimnttor; i blbnea capul cnd spre
dreapta, cnd spre stnga, ca un animal slbatic n
cuc. Deodat, privirile vntorului czur pe
carabina sa, al crei pat depea marginile nacelei.

Ah!
strig
ridicndu-se
cu
un
efort
supraomenesc, aruncndu-se asupra armei i
ndreptndu-i nnebunit eava spre gur.

Domnule, domnule! strig Joe, repezindu-se s-l


opreasc.
Las-m, las-m! Pleac! se scutur scoianul
horcind.
ncepur s se lupte cu nverunare.
Pleac, sau te omor! strig Kennedy.
Dar Joe se agase de el cu putere. Se zbtur aa
aproape un minut, fr ca doctorul s-i ia n seam.
Deodat, n timpul ncierrii, carabina se descrc.
La zgomotul detunturii, doctorul se ridic, drept, ca
un spectru, i privi n jurul lui...
Apoi, brusc, privirea lui se nsuflei, ntinse mna
spre orizont i, cu o voce care nu mai avea nimic
omenesc, strig:
Acolo, acolo, jos!
Era atta energie n gestul su, nct Joe i
Kennedy se desprir i-i ndreptar privirea spre
locul artat.
Cmpia se frmnta ca o mare furioas n timp de
furtun. Valuri de nisip se revrsau unele peste altele
n mijlocul unui praf gros: o trmb64 imens venea
dinspre sud-est, nvrtindu-se cu mare repeziciune;
soarele dispruse ndrtul unui nor opac, a crui
nemsurat umbr se prelungea pn la aerostat;
praful fin se revrsa cu uurina unor molecule lichide.
i acest flux, naintnd, ctiga mereu teren. Ochii
doctorului Fergsson strlucir de energie i ndejde.
Simunul! strig el.
Simunul! repet Joe, fr s neleag prea mult.
Cu att mai bine! strig cu furie disperat
Kennedy. Cu att mai bine, vom muri!
Trmb sau tromb vrtej de aer, care ridic praful, nisipul sau
apa mrii, pn la mari nlimi.

64

Cu att mai bine! rspunse doctorul. Dar,


dimpotriv, vom tri!
i ncepu s arunce cu repeziciune nisipul care
ngreuna nacela.
Tovarii si neleser n sfrit i i se alturar.
i acum, Joe, spuse doctorul, arunc afar
cincizeci de livre din minereul tu!
Joe nu ezit. Totui nu s-ar putea spune c nu-l
ncerc nici o prere de ru. ndat, balonul se ridic.
Era i timpul! strig doctorul.
Simunul venea ntr-adevr cu repeziciunea
fulgerului. nc puin i Victoria ar fi fost sfrmat,
fcut buci, distrus. Tromba imens fu ct pe-aici
s loveasc balonul, care scp sub o ploaie de nisip.
Mai arunc lest! i strig doctorul lui Joe.
Poftim! rspunse acesta, aruncnd o bucat
enorm de cuar.
Aerostatul urc repede deasupra trombei de nisip
i, prins de imensa deplasare a aerului, fu dus cu o
vitez incalculabil peste aceast mare n fierbere.
Samuel i Joe nu vorbeau; priveau i sperau,
nviorai de vrtejul vntului.
La ora trei, vrtejul ncet. Jos, nisipul forma un
mare numr de dune. Cerul i relu senintatea de la
nceput.
Victoria rmase nemicat, plannd deasupra unei
oaze, o insul de pomi verzi, ca o pat n mijlocul
acestui ocean de nisip.
Ap! Este ap acolo! strig doctorul.
ndat, deschiznd supapa superioar, ddu
drumul hidrogenului i cobor pe sol, la dou sute de
pai de oaz. n patru ore, cltorii depiser o
distan de dou sute optzeci de mile.

Nacela fu imediat echilibrat i Kennedy, urmat de


Joe, cobor pe pmnt.
Luai-v putile! strig doctorul. Luai-v putile
i fii prudeni!
Dick i lu carabina sa, iar Joe o puc, naintar
repede spre copaci i ptrunser n aceast verdea
proaspt, care le promitea izvoare bogate de ap. Nu
luau seama la urmele de animale, ntiprite de curnd
ici i colo, pe pmntul umed.
Deodat, la vreo douzeci de pai de ei, se auzi un
rget.
E rgetul unui leu! spuse Joe.
Cu att mai bine! rspunse enervat vntorul. Ne
vom lupta! Te simi puternic atunci cnd trebuie s
lupi.
Fii prevztor, domnule Dick, viaa tuturor
depinde de viaa unuia singur.
Dar Kennedy nu-l ascult; nainta cu ochii aprini,
cu arma pregtit, teribil n ndrzneala lui.
Sub un palmier, un leu enorm, cu coama neagr,
sttea n poziie de atac. Abia l zri pe vntor, c se
i npusti n salturi asupra lui, dar nici nu-i sfrise
primul salt, cnd un glon l inti drept n inim,
fcndu-l s cad mort.
Ura! Ura! strig Joe.
Kennedy se repezi spre pu, alunec pe scrile
umede i se ntinse n faa unui izvor cu ap limpede,
n care i muie cu lcomie buzele; Joe fcu la fel, i
ndat nu se mai auzi dect plescitul lor.
Ia seama, domnule Dick, spuse Joe, dup un
timp, abia respirnd, s nu abuzm.
Dar Dick, fr s rspund, continua s bea,
scufundndu-i capul i braele n aceast ap
binefctoare, mbtndu-se cu ea.

i domnul Fergsson? ntreb Joe.


Acest singur cuvnt l readuse la realitate pe
Kennedy. Umplu o sticl pe care o luase cu el i se
ndrept spre scrile puului. Dar rmase nmrmurit.
Un enorm corp opac nchidea deschiderea. Joe,
care l urma pe Dick, trebui s se dea i el ndrt.
Suntem nchii!
E imposibil! Ce nseamn asta?
Dick nu apucase s termine vorba, cnd un rget
ngrozitor l fcu s neleag cu ce duman avea de-a
face.
Un alt leu! strig Joe.
Nu, o leoaic! Ah, animal blestemat! Ateapt!
spuse vntorul, ncrcndu-i repede carabina.
n clipa urmtoare trase, dar animalul dispruse.
nainte! strig el.
Nu, domnule Dick, nu l-ai omort dintr-o
singur lovitur; se poate s fie prin apropiere; poate
ne ateapt, i primul dintre noi care va aprea va fi
pierdut!
Dar ce s facem? Trebuie s ieim! Samuel ne
ateapt!
S atragem animalul n curs. Luai puca mea
i dai-mi carabina dumneavoastr.
Care i-e planul?
Vei vedea.
Joe i scoase haina de pnz, o puse n vrful
armei i o art ca pe o momeal deasupra
deschizturii. Animalul, furios, se arunc asupr-i;
Kennedy, care atepta la ieire, i sfrm capul cu un
glon.
Urlnd, leoaica se rostogoli pe scri, peste Joe.
Acesta credea c labele uriae ale animalului l-au i

nhat, cnd rsun o a doua detuntur, i Fergsson


apru la intrare, cu puca fumegnd n mn.
Joe se ridic repede, trecu peste trupul animalului
i-i ntinse doctorului sticla plin cu ap.
S-o duc la buze i s-o goleasc pe jumtate fu
pentru Fergsson treab de-o clipit. Cei trei cltori
mulumir din suflet Providenei care i salvase ca prin
minune.

Capitolul 28
O sear minunat. Buctria lui Joe. Disertaie
asupra crnii crude. Povestea lui James Bruce.
Visurile lui Joe. Bivuac. Barometrul coboar.
Barometrul urc. Preparativele de plecare. Uraganul
Seara fu plcut i ei o petrecur dup o mas
reconfortant, la umbra proaspt a mimozelor. Se
consum ceai i grog din plin. Kennedy strbtuse
micul domeniu n toate direciile, scotocise toate
tufiurile, fr s gseasc ns vreo vietate. Ei erau
singurele fiine ale acestui paradis terestru. Se
ntinser sub pturi i noaptea trecu linitit, fcndui s uite prin tot ce trecuser.
A doua zi, 7 mai, soarele strlucea din plin, dar
razele sale nu puteau ptrunde prin perdeaua de
verdea. Doctorul hotr s atepte, n acest loc, un
vnt prielnic, deoarece avea provizii destule.
Joe transportase buctria lui portativ i-i
demonstra talentele culinare, consumnd ap din plin,
fr nici o grij.
Ce curioas succesiune de necazuri i bucurii!
exclam Kennedy. Belugul sta dup lipsa de
dinainte! Ah! Fusesem ct pe-aici s nnebunesc!
Dragul meu Dick, vorbi doctorul, fr Joe n-ai
mai fi acum aici, discutnd despre toate acestea.
Bun prieten! spuse Dick, ntinzndu-i mna lui
Joe.
Nu avei pentru ce s-mi mulumii, rspunse
acesta; fiecare la rndul lui, domnule Dick.
Ndjduiesc, totui, c nu vom mai avea ocazia s-mi
pltii cu aceeai moned.

Ct de slab e constituia omului! relu


Fergsson. S ne lsm nfrni numai de atta!
Pentru puin ap, ai vrut s spunei? Se pare
c elementul sta e foarte necesar vieii.
Fr ndoial, Joe, oamenii rezist mai mult timp
fr mncare dect fr ap.
Cred de altfel, la nevoie, mnnci ce se gsete,
chiar i pe semenul tu, dei asta e o mncare care i
rmne mult timp n gt!
Cu de-alde astea slbaticii nu-i fac probleme,
spuse Kennedy.
Da, dar sunt slbatici i-s obinuii s mnnce
carne crud; iat un obicei de care mi-e sil.
E ntr-adevr dezgusttor, vorbi doctorul, i
nimeni n-a crezut povestirile primilor cltori n Africa.
Acetia spuneau c numeroase triburi se hrneau cu
carne crud, dar nimeni nu credea. Referitor la asta,
James Bruce a trecut printr-o ntmplare ciudat.
Povestii-o, domnule, avem tot timpul s v
ascultm, spuse Joe ntinzndu-se alene pe iarba
proaspt.
Cu plcere. James Bruce e un scoian din
comitatul Stirling, care, ntre anii 1768-l772, a
strbtut toat Abisinia pn la lacul Tyana cutnd
izvoarele Nilului. Apoi s-a ntors n Anglia, unde a
publicat o carte despre cltoriile sale, dar abia n
1790. Volumul a fost primit cu mult nencredere.
Obiceiurile abisinienilor erau aa de diferite de
obiceiurile engleze, c nimeni nu voia s cread.
Printre altele, James Bruce spunea c popoarele Africii
orientale mncau carne crud. Acest amnunt a
ridicat ntreaga lume mpotriva sa. Putea s spun
orice, nimeni nu s-a dus s-l controleze!

Dar Bruce era un om foarte curajos i foarte


irascibil. Aceste ndoieli asupra celor povestite de el l
iritau la culme. ntr-o zi, ntr-un salon din Edinburgh,
n prezena, sa, un scoian a fcut iar gluma pe
socoteala crnii crude i a declarat rspicat c aa
ceva nu e nici posibil i nici adevrat. Bruce n-a spus
nimic, a ieit din salon i s-a ntors dup cteva clipe
cu un biftec crud, dat cu sare, cu piper, dup moda
african. Domnule, a spus el scoianului, ndoindu-v
de un fapt pe care l-am afirmat mi-ai adus o injurie
grav. Creznd c nu e posibil, v-ai nelat. Pentru a o
dovedi tuturor, vei mnca imediat acest biftec crud,
sau mi vei da socoteal de cuvintele rostite.
Scoianului i-a fost fric i s-a executat cu o
strmbtur. Atunci, cu cel mai desvrit snge rece,
James Bruce a adugat: Admind chiar c faptul nu
e adevrat, cel puin nu vei mai susine c nu e
posibil!
Bun ripost! exclam Joe. Dac scoianul a
fcut cumva o indigestie, a meritat-o din plin! i dac
la ntoarcere se va ndoi cineva de cltoria noastr...
Ce-ai s faci?
Am s-i pun pe cei ce se ndoiesc s mnnce
buci din Victoria, fr sare i fr piper!
Petrecur astfel ziua n glume plcute. Odat cu
puterea, le revenea i sperana, odat cu sperana, i
ndrzneala. Amintirea trecutului se tergea cu
repeziciune n faa, viitorului.
Joe n-ar fi dorit s mai prseasc niciodat acest
adpost ncnttor; era o mprie a visurilor, i el se
simea ca acas. Doctorul trebui s calculeze poziia
exact a locului i o trecu n carnetul lui de cltorie,
cu mare scrupulozitate: 1543 longitudine i 832
latitudine. Kennedy nu regreta dect un singur lucru:

faptul c nu putea vna n aceast pdure n


miniatur. Dup prerea lui, situaia era lipsit de
ineditul pe care l-ar fi putut da prezena animalelor
slbatice.
Totui, dragul meu Dick, relu doctorul, uii
repede. Dar leul i leoaica?
Eh! fcu el, cu dispreul pe care-l are adevratul
vntor pentru animalul dobort. Dar, n definitiv,
prezena lor n aceast oaz ne face s presupunem c
nu suntem prea departe de regiuni mai fertile.
Slab dovad, Dick! Aceste animale, mpinse de
foame i de sete, parcurg deseori distane
considerabile. n cursul nopii viitoare, am face bine s
aprindem focuri i s veghem cu mult atenie.
Foc la temperatura asta? Dar, n sfrit, dac
trebuie, o voi face! A simi ns o adevrat durere s
dm foc la pdurea asta care ne-a folosit att de mult.
Vom fi foarte ateni s nu o incendiem, pentru ca
i alii s poat gsi aici, la nevoie, un refugiu n
mijlocul deertului nisipos, rspunse doctorul.
Vom vedea, domnule, dar credei c oaza asta
este cunoscut?
Desigur, Joe, este un loc de popas pentru
caravanele care trec prin centrul Africii i viaa lor s-ar
putea s nu-i plac.
Ce, sunt i pe aici Nyam-Nyam-ii aceia
ngrozitori?
Bineneles; dealtfel, sta-i numele tuturor
triburilor din aceste inuturi i, n aceeai clim,
aceleai rase trebuie s aib aceleai obiceiuri.
Ce s-i faci! La urma urmei, e firesc. Dac
slbaticii ar avea gusturile unor gentlemeni, care ar
mai fi diferena? Iat c exist i oameni care nu s-ar

lsa rugai ca s nfulece biftecul scoianului, ba chiar


cu scoian cu tot!
Joe se duse s pregteasc focurile de noapte,
fcndu-le ct mai mici. Din fericire, precauiunile fur
inutile i fiecare din ei, pe rnd, se bucur de un somn
linitit.
A doua zi, timpul nu se schimbase: se meninea, cu
ncpnare, frumos. Balonul rmase nemicat, fr
ca vreo oscilaie, ct de mic, s trdeze prezena
vntului. Doctorul ncepu s fie din nou ngrijorat. n
cazul cnd cltoria s-ar fi prelungit astfel, proviziile nar mai fi fost suficiente. Dup ce erau aproape s
moar din lips de ap, vor muri oare de foame? i
recapt ns ncrederea, cnd vzu mercurul
cobornd simitor n barometru: erau semnele vdite
ale unei apropiate schimbri n atmosfer.
Se hotr s fac preparativele de plecare, pentru a
folosi prima ocazie. Trebui apoi s restabileasc
echilibrul aerostatului, i Joe fu nevoit s sacrifice o
considerabil parte din preiosul su minereu. La
nceput se cam codi, dar cnd doctorul i demonstr c
nu putea ridica o greutate att de mare i l puse s
aleag ntre aur i ap, Joe arunc n nisip o mare
cantitate din bolovanii preioi, fr s mai stea pe
gnduri.
Cei ce vor veni dup noi, spuse el, vor fi mirai c
gsesc o comoar ntr-un asemenea loc.
Dar dac le va gsi vreun savant?
Nu te mai ndoi, dragul meu Dick. Va fi foarte
surprins i-i va publica surpriza n nenumrate ziare.
ntr-o bun zi, vom auzi vorbindu-se de un depozit de
cuar aurifer n mijlocul nisipurilor Africii.
i asta din pricina lui Joe!

Tot restul zilei, doctorul atept zadarnic s se


produc o schimbare n atmosfer. Cldura fu att de
mare, nct ar fi fost insuportabil fr umbra oazei.
Termometrul arta, la soare, 14965. O adevrat
ploaie de foc strpungea aerul. Fu cea mai nalt
temperatur observat pn atunci.
Joe pregti, ca i n ajun, bivuacul pentru noapte.
n timpul veghei doctorului i a lui Kennedy, nu se
ntmpl nimic nou. Dar spre ora trei dimineaa, n
timpul veghei lui Joe, temperatura sczu brusc, cerul
se acoperi cu nori i ntunericul deveni mai adnc.
Repede, sculai-v! strig Joe, trezindu-i cei doi
tovari. Repede! ncepe vntul!
n sfrit, spuse doctorul privind cerul, vine
furtuna! Spre Victoria, spre Victoria!
Era i timpul s ajung la ea. Victoria, aplecnduse sub puterea uraganului, tra dup sine nacela, care
grpa nisipul n urma ei.
Dac, din ntmplare, o parte din balast ar fi czut
la pmnt, balonul ar fi plecat fr ca ei s mai aib
sperana de a-l regsi vreodat.
Dar Joe cel iute de picior alerg din toate puterile i
opri nacela, n timp ce aerostatul se ntinse pe nisip,
riscnd s se sfie. Doctorul i relu locul, aprinse
arztorul i arunc surplusul de greutate.
Privind pentru ultima oar arborii oazei, care se
ndoiau sub furtun, cltorii, folosind vntul dinspre
vest, disprur n noapte, la o nlime de dou sute de
picioare deasupra pmntului.
Din momentul plecrii, cltorii naintar cu mare
repeziciune. Se grbeau s prseasc deertul care le
primejduise viaa.
65

69 Celsius.

Capitolul 29
Semne de vegetaie. Ideea fantezist a unui autor
francez.
ara
minunat.
inutul
Adamova.
Explorrile lui Speke i Burton i legtura lor cu
cele ale lui Barth. Munii Atlantica. Fluviul Benue.
Oraul Yola. Masivul Bagele. Muntele Mendif
Spre ora nou i un sfert dimineaa, se ivir cteva
semne de vegetaie, ierburi care pluteau deasupra
mrii de nisip, vestindu-le, ca i lui Cristofor Columb,
apropierea pmntului fertil; mldie tinere scoteau
din loc n loc capul, printre pietricelele care, pe msur
ce aerostatul nainta, se mreau devenind stncile
acestui ocean. Coline mai pronunate ncepeau s se
onduleze la orizont. Profilul lor, nvluit n cea, se
contura vag i monotonia disprea. Doctorul salut cu
bucurie schimbrile acestea. Fu gata s strige, ca un
marinar care e de veghe pe catarg, pmnt! pmnt!
O or mai trziu, sub ochii lor se desfura
continentul, cu un aspect mai puin slbatic, mai
puin plat, mai puin gol. Civa arbori se profilau pe
cerul cenuiu.
Suntem ntr-un inut populat? ntreb vntorul.
Populat este un fel de a spune, domnule Dick. Nu
se vd nc locuitori.
Dup felul n care naintm, nu vom mai atepta
mult, spuse Fergsson.
Oare suntem tot n ara negrilor, domnule
Fergsson?
Da, Joe, i ateptm s ajungem n ara arabilor.
Arabi, domnule, arabi adevrai, cu cmile?
Nu, fr cmile. Asemenea animale sunt rare, ca
s nu spun necunoscute, n aceste inuturi. Ar trebui

s mergem cteva grade mai spre nord, pentru a le


ntlni.
Pcat!
i pentru ce, Joe?
Pentru c, dac vntul ne-ar fi defavorabil,
cmilele ne-ar putea folosi.
Cum?
Mi-a venit o idee. Le-am putea nhma la nacel,
lsndu-le s ne remorcheze mpotriva vntului. Ce
credei?
Srmanul meu Joe, ideea asta a avut-o altul
naintea ta. Ba a fost folosit de un autor francez,
foarte spiritual66, e drept, ntr-un roman. Cltorii
sunt purtai ntr-un balon, tras de cmile; sosete un
leu care devoreaz cmilele, nghite funia care le lega
de nacel, o trage n locul lor i aa mai departe. Vezi
c totul aparine fanteziei i n-are nimic comun cu
felul nostru de locomoie.
Joe, puin umilit la gndul c de ideea sa se
folosise altcineva mai nainte, se ntreba ce animal, la
rndul lui, ar fi putut devora leul. Nu gsi ns i
ncepu s cerceteze din nou inutul.
Sub privirile lor se ntindea un lac de mrime
mijlocie, cu un amfiteatru de coline, care nu puteau fi
socotite muni, se vedeau vi erpuitoare, numeroase
i fertile, i pomii cei mai variai, ale cror ramuri se
mpleteau ntr-o nclceal de nedescris. Elaiul67
predomina, purtndu-i frunzele lungi de cincisprezece
picioare pe crengile acoperite de spini ascuii;
bombaxul68 ncrca vntul n trecere cu puful fin al
seminelor sale; parfumurile ptrunztoare ale
66
67
68

Mery. (Nota n textul francez.)


Elai arbore tropical.
Bombax arbore tropical asemntor bumbacului.

pendanusului 69, acest kenda al arabilor, mblsmau


aerul pn la nlimea la care zbura Victoria;
papayerul70, cu frunzele palmate, sterculierul71 care d
nuca de Sudan, baobabul i bananul completau flora
bogat a acestor regiuni intertropicale.
Ce inut minunat! spuse doctorul.
Iat i animale! Trebuie s fie pe aproape i
oameni, spuse Joe.
Ah, ce elefani minunai! exclam Kennedy. Oare
n-ar fi posibil s rmnem un pic s vnm pe aici?
Cum s ne oprim cu un curent aa de violent,
dragul meu Dick? Nu, gust puin din chinurile lui
Tantal. Te vei despgubi mai trziu.
Cu ceea ce se vedea jos, puteai pe drept cuvnt s
ai imaginaia unui vntor. Lui Dick i btea inima
s se sparg i degetele i se crispau pe patul armei.
Fauna acestei ri echivala cu flora ei. Boul slbatic
se tvlea n ierburile nalte, sub care disprea cu
totul. Elefani cenuii, negri sau galbeni, cu adevrat
uriai, treceau ca o tromb prin mijlocul pdurii,
rupnd, mistuind, pustiind, lsnd ca semn al trecerii
lor pdurea devastat. Pe versantul mpdurit al
colinelor se prelungeau cascade i cursuri de ap,
ndreptate spre nord. Acolo, hipopotamii se scldau cu
zgomot; lamantinii72, lungi de dousprezece picioare,
cu corpul n form de pete, se expuneau la soare pe
marginea apei, ndreptnd spre cer mamelele lor
rotunde, umflate cu lapte. Era o menajerie rar ntr-o
ser minunat, unde mii de psri sclipeau n mii de
culori printre plante arborescente. Dup aceast
69
70
71
72

Pendanus arbore tropical.


Papayer arbore tropical, al crui fruct este comestibil.
Sterculier arbore tropical.
Lamantini mamifere, cetacee, ierbivore, depind 3 m lungime.

bogie a naturii, doctorul recunoscu minunatul inut


Adamova.
Mergem pe urmele descoperirilor moderne; am
reluat calea ntrerupt de cltori, prieteni! Vom putea
lega lucrrile cpitanilor Burton i Speke cu explorrile
doctorului Barth. I-am prsit pe englezi pentru a
regsi un hamburghez, i n curnd vom ajunge la
punctul cel mai ndeprtat, descoperit de acest
ndrzne savant.
Mi se pare, spuse Kennedy, c, judecnd dup
drumul pe care l-am parcurs, ntre regiunile explorate
de cei doi savani se gsete un inut ntins.
Se poate calcula uor; ia harta i vezi care este
longitudinea punctului meridional al lacului Ukereue,
atins de Speke.
Se gsete la aproape treizeci i apte de grade.
i oraul Yola, pe care-l vom depi ast-sear i
la care a ajuns Barth, unde e situat?
La aproape 12 longitudine.
Deci o diferen de douzeci i cinci de grade.
tiind c fiecare grad corespunde unei distane de
aizeci de mile, ajungem la o socoteal total de o mie
cinci sute de mile.
O plimbare frumoas pentru oamenii care ar
merge pe jos! spuse Joe.
Ar fi totui cu putin. Livingstone i Moffat
ptrund mereu n interior. Nyassa, pe care au
descoperit-o, nu este att de departe de lacul
Tanganyika, descoperit i de Burton. Aceste inuturi
imense vor fi desigur explorate nainte de sfritul
secolului. mi pare ru, ns, adug doctorul
consultndu-i busola, c vntul ne poart att spre
vest. A fi dorit s mergem spre nord.

Dup un parcurs de dousprezece ore, Victoria se


gsea la hotarele Nigritiei73. Primii locuitori ai acestui
pmnt, arabii Chuas, i pteau turmele nomade.
Vrfurile semee ale munilor Atlantica, pe care nu
clcase nc picior de european i a cror altitudine
este apreciat la o mie trei sute de stnjeni, se vedeau
la orizont. Povrniul lor occidental ndreapt toate
apele din aceast parte a Africii spre ocean; sunt
Munii Lunii ai acestei regiuni.
n sfrit, naintea ochilor cltorilor apru un
fluviu adevrat i doctorul recunoscu, dup imensele
furnicare din vecintate, c este Benue, unul din cei
mai mari aflueni ai Nigerului, acela pe care indigenii lau supranumit Izvorul apelor.
Fluviul acesta, le spuse doctorul nsoitorilor si,
va ajunge ntr-o zi s fie calea natural de comunicaie
cu interiorul Nigritiei. Unul dintre curajoii notri
cpitani a ptruns n susul apei, pe vaporul La
Pleiade, pn la localitatea Yola. Vedei dar c suntem
ntr-o regiune explorat.
Numeroi sclavi munceau cmpul cultivnd sorgul,
un fel de mei care formeaz baza lor alimentar.
Indigenii priveau uimii zborul Victoriei, care trecea ca
un meteor.
Seara, cltorii se oprir la patruzeci de mile de
Yola. n faa lor se profilau cele dou piscuri ascuite
ale muntelui Mendif.
Doctorul arunc ancorele, care se agar de vrful
unui copac mai nalt. Dar un vnt foarte puternic
blbnea att de violent aerostatul, nct uneori l
culca orizontal, ceea ce fcea ca poziia nacelei s fie
foarte periculoas.
73

Nigritia nume dat cteodat Sudanului.

Fergsson nu nchise ochii toat noaptea. De mai


multe ori se gndi s taie cablul de legtur i s fug
din faa vijeliei. n sfrit, furtuna se liniti i oscilaiile
aerostatului ncetar s mai fie ngrijortoare.
A doua zi, vntul era mai domol, dar i ndeprt pe
cltorii notri de oraul Yola, care, reconstruit de
fulani, trezise curiozitatea lui Fergsson. Totui trebui
s se resemneze, ndreptndu-se spre nord i chiar
puin spre est.
Kennedy propuse s se fac un popas n aceast
regiune cu vnat mbelugat. Joe pretindea c era
nevoie de carne proaspt, ns obiceiurile slbatice
ale locuitorilor, atitudinea lor dumnoas i cele
cteva focuri de arm trase asupra lor l determinar
pe doctor s continue cltoria. Treceau pe deasupra
unui inut unde se desfurau masacre i incendii,
unde luptele nu mai ncetau, inut n care sultanii i
stpnesc regatele prin cele mai groaznice mceluri.
Sumedenie de sate cu populaie numeroas i colibe
lungree se ntindeau ntre locuri de pune, cu iarb
nalt, presrat cu floricele violete. Colibele,
asemntoare unor stupi uriai, erau aprate de
garduri nalte, cu creste ascuite.
Cu toate eforturile doctorului, balonul nainta spre
nord-est, spre muntele Mendif, care dispruse n
mijlocul norilor. Piscurile nalte ale acestor muni
separ bazinul Nigerului de bazinul Lacului Ciad.
Curnd apru n zare muntele Bagele, cu cele
douzeci i opt de sate de pe coastele sale, adunate ca
puiorii n jurul clotii. Un spectacol minunat pentru
cei care aveau putina s domine i s cuprind cu
vederea toat privelitea. Prin vguni se ntindeau
cmpuri de orez i de alune de pmnt.

La ora trei, Victoria se gsea n faa muntelui


Mendif. Nu-l puteau ocoli, aa c trebuiau s treac pe
deasupra lui. Doctorul ddu balonului o nou for de
ascensiune de aproape o mie ase sute de livre, cu
ajutorul unei temperaturi mrite la 18074. Balonul se
ridic la peste opt mii de picioare. Era cea mai mare
nlime atins n timpul acestei cltorii i
temperatura sczu ntr-att, nct doctorul i tovarii
si trebuir s se foloseasc de pturi.
Fergsson grbi coborrea, deoarece anvelopa
aerostatului se umflase la maximum. Avu totui timp
s constate originea vulcanic a muntelui, ale crui
cratere stinse nu mai erau dect nite prpstii
adnci. Grmezi mari de excremente de psri ddeau
coastelor muntelui Mendif aparena unor stnci
calcaroase. Era acolo ngrmnt, care ar fi ajuns
pentru tot pmntul Statelor Unite.
La ora cinci Victoria, aprat de vnturile de sud,
nainta ncet de-a lungul coastelor muntelui i se opri
ntr-o poian mare, departe de orice aezare
omeneasc. ndat ce pmntul fu atins, se luar toate
msurile ca balonul s fie bine fixat i Kennedy, cu
puca n mn, se ndrept spre cmpia nclinat.
Curnd se ntoarse cu o jumtate de duzin de rae
slbatice i cu un soi de sitari, pe care Joc i prepar
cu cea mai mare pricepere.
Masa fu plcut, iar noaptea o petrecur ntr-o
odihn desvrit.

74

100 Celsius.

Capitolul 30
Mosfeia. eicul. Denham, Clapperton, Udney, Vogel.
Capitala inutului Loggum. Toole. Linite deasupra
regiunii Kernak. Guvernatorul i curtea sa. Atacul.
Porumbeii incendiatori
A doua zi, la 11 mai, Victoria i relu drumul
aventuros. Cltorii aveau ncredere n balon, aa cum
au marinarii n corabia lor.
Uragane cumplite, clduri tropicale, ascensiuni
periculoase, coborri i mai periculoase din toate
acestea ieiser cu bine. S-ar putea spune c Fergsson
conducea balonul cu o singur micare; aa c, dei
nu cunotea punctul de sosire, nu se mai temea de
rezultatul cltoriei. n locurile acestea, ns, prudena
i obliga s ia cele mai severe precauiuni. Ceru,
aadar, prietenilor si, s fie pregtii pentru orice
ntmplare, n orice clip. Vntul i purta acum spre
nord i pe la orele nou zrir marele ora Mosfeia,
aezat pe un deal, ntre doi muni nali. Mosfeia avea
o poziie strategic greu de cucerit. Puteai ajunge la el
pe o singur cale: un drum ngust ntre o ntindere
mltinoas i o pdure.
n clipa apariiei lor, un eic, mbrcat n culori vii,
nsoit de o escort clare, precedat de iscoade i
trmbiai, care-l croiau drum nlturnd crengile din
cale, i fcea intrarea n ora.
Doctorul cobor, pentru a-i privi mai de aproape pe
indigeni, dar cnd acetia vzur balonul, se
nspimntar ngrozitor i ncepur s fug ct i
ineau picioarele sau ct i puteau duce caii.
Numai eicul rmase nemicat. i lu arma, o
ncrc i atept mndru.

Doctorul se apropie la o nlime de vreo cincizeci


de picioare i-l salut n limba arab, cu vocea sa
plcut.
La auzul acestor cuvinte venite din cer, eicul
desclec, se prostern n praful drumului i doctorul
nu-l mai putu scoate din adoraia sa.
Ar fi cu neputin ca aceti oameni s nu ne ia
drept fiine supranaturale, deoarece pe primii europeni
venii printre ei i-au socotit o ras supraomeneasc.
Cnd eicul va povesti ntlnirea, desigur c va
mpodobi ntmplarea cu toat puterea imaginaiei.
Gndii-v ce vor face din noi ntr-o zi legendele...
Ar fi foarte suprtor, rspunse vntorul. Din
punct de vedere al civilizaiei, ar fi mai bine s ne
socoteasc simpli oameni. Asta le-ar da negrilor o cu
totul alt prere despre europeni.
De acord, dragul meu Dick, dar ce putem face?
Orict ai explica savanilor acestui inut mecanismul
unui aerostat, ei nu vor nelege nimic i vor admite
ntotdeauna intervenia supranaturalului.
Domnule, ntreb Joe, ai vorbit despre primii
europeni care au explorat inutul. Care sunt ei, v rog?
Dragul meu, ne aflm pe drumul urmat de
maiorul Denham; el a fost primit de sultanul din
Mandara, chiar la Mosfeia. Prsise Bornu-ul i-l
ntovrise pe eic, ntr-o expediie contra felatahilor;
a asistat la atacul oraului, care rezista curajos
gloanelor arabe, numai cu sgeile sale, reuind s
pun pe fug trupele eicului. Toate astea ns nu
erau dect un pretext pentru omoruri, jafuri i
prdciuni. Maiorul a fost jefuit cu desvrire,
dezbrcat de haine, i nu s-ar fi ntors niciodat la
Kuka, oraul capital al regiunii Bornu, dac, pentru a

scpa din mna nvingtorilor, nu s-ar fi ascuns sub


burta unui cal ce fugea n galop nebun.
Dar cine era maiorul Denham?
Un curajos englez care, din anul 1822 pn n
1824, a condus o expediie n Bornu, ntovrit de
cpitanul Clapperton i de doctorul Udney. Ei au
plecat din Tripoli n luna martie, au ajuns la Murzuk,
capitala Fezzanului i, mergnd pe drumul pe care l-a
urmat mai trziu doctorul Barth pentru a se ntoarce
n Europa, au ajuns, la 16 februarie 1823, la Kuka, n
apropierea Lacului Ciad. Denham a ntreprins diferite
explorri n Bornu, Mandara i pe malurile orientale
ale lacului. n acest timp, la 15 decembrie 1823,
cpitanul Clapperton i doctorul Udney intrar n
Sudan i ajunser pn la Sakaton, iar Udney muri de
oboseal i epuizare, n oraul Murmur.
Aceast parte a Africii, spuse Kennedy, a
pricinuit, aadar, pierderi printre oamenii de tiin!
Da, inutul este fatal. Mergem direct spre
regiunea Barghimi, pe care Vogel a strbtut-o n
1856, pentru a ptrunde pn la Wadai, unde a
disprut. Tnrul acesta, n vrst de douzeci i trei
de ani, a fost trimis pentru a conlucra cu doctorul
Barth; ei se ntlnir la 1 decembrie 1854. Apoi Vogel
ncepu s exploreze inutul. Ctre sfritul anului
1856, el i fcea cunoscut, n ultimele sale scrisori,
intenia de a cerceta inutul Wadai, n care nici un
european nu ajunsese nc. Se pare c a ptruns pn
la Wara, capitala inutului unde, dup unii, a fost
fcut prizonier, iar dup alii a fost omort, pentru c
ar fi ncercat ascensiunea unui munte sfnt din
regiunea aceea. Dar moartea exploratorilor nu trebuie
acceptat aa de uor, deoarece aceasta presupune c
nu mai e nevoie s fie cutai. Astfel, de cte ori nu a

fost anunat oficial moartea doctorului Barth, ceea ce,


pe drept, l-a suprat foarte mult. Este deci posibil ca
Vogel s fi fost fcut prizonier de sultanul din Wadai,
care ndjduise s obin bani pentru rscumprarea
lui. Baronul de Neimans porni i el spre Wadai, dar
muri n drum, la Cairo, n 1855. tim acum c domnul
de Heuglin se gsete pe urmele lui Vogel cu o
expediie trimis de la Leipzig. Aa c vom afla curnd
despre soarta acestui cltor tnr i ndrzne75.
Mosfeia dispruse de mult la orizont. Mandara i
desfura n vzul cltorilor minunatele sale bogii:
pdurile de salcmi i plante erbacee din cmpiile de
indigo i bumbac. Shari, care se vrsa la optzeci de
mile mai departe n Lacul Ciad, curgea n rostogoliri
aprige.
Doctorul art tovarilor si, pe harta lui Barth,
cursul apei:
Vedei, spuse el, c lucrrile acestui savant sunt
foarte precise. Ne ndreptm direct spre districtul
Loggum i poate chiar spre capitala Kernak. Acolo a
murit, n vrst de abia douzeci i doi de ani,
srmanul Toole. Era un tnr englez din regimentul
80, care-i gsi moartea dup ce se ntlnise cu
maiorul Denham. Acest inut imens poate fi foarte bine
numit cimitirul europenilor.
Cteva brci lungi de cincizeci de picioare coborau
cursul fluviului Shari. Victoria, la o mie de picioare de
pmnt, atrgea foarte puin atenia indigenilor.
Vntul, care suflase cu oarecare putere pn atunci,
avea tendina s scad.

Din scrisorile primite de la Munzinger, noul ef al expediiei din El


Obeid, reiese, fr posibilitate de ndoial, c Vogel a murit. (Nota n
textul francez.)
75

Vom fi oare din nou prini ntr-o zon calm?


ntreb doctorul.
Nu-i nimic! Acum nu ne mai temem nici de lipsa
de ap, nici de pustiu!
Nu, dar ne temem de populaii mai primejdioase
dect pustiul i lipsa de ap!
Privii, spuse Joe, ceva care seamn cu un ora.
Este Kernak. Ultimele adieri ale vntului ne
poart ntr-acolo i, dac ne intereseaz, putem s-i
facem planul exact.
Nu ne apropiem? ntreb Kennedy.
Nimic mai uor, Dick! Ne aflm deasupra
oraului! Dai-mi voie s strng puin robinetul
arztorului; coborrea noastr nu va ntrzia.
Peste o jumtate de or, Victoria rmsese
nemicat, la dou sute de picioare deasupra solului.
Iat-ne, spuse doctorul, mai aproape de Kernak,
dect ar putea fi de Londra un om cocoat n cupola Sf.
Paul. Astfel putem privi n voie.
Ce e cu zgomotul sta ca de ciocnae, care se
aude din toate prile?
Joe privi cu atenie i vzu c zgomotul era
pricinuit de numeroi estori, care-i bteau n aer
liber pnzele ntinse pe trunchiuri de arbori.
Capitala districtului Loggum se vedea ntreag, ca
i cum ar fi fost desenat pe un plan; era un adevrat
ora, cu case aliniate i cu strzi largi. n mijlocul unei
piee mari se inea un trg de sclavi. Era o mare
afluen de vase de transport, cci indigenele din
Mandara, cu picioarele i cu minile foarte mici, se
bucurau de mare cutare i se gseau aici de
cumprat foarte convenabil.
La apariia Victoriei, se petrecu acelai lucru ca i
n alte pri: nti strigte, apoi o mirare profund.

Afacerile fur prsite, lucrul fu ntrerupt i zgomotul


ncet. Cltorii rmseser ntr-o imobilitate perfect,
nepierznd nici un detaliu al acestui ora populat;
coborr chiar la aizeci de picioare deasupra lui.
Atunci iei din locuina sa guvernatorul inutului
Loggum, cu un steag verde i ntovrit de muzicani
care suflau din toate puterile n nite instrumente,
fcute din coarne de bivol, scond sunete aspre.
Mulimea se adun n jurul lui.
Doctorul Fergsson cut s se fac auzit, dar i fu
peste putin.
Aceti oameni, care aveau fruntea nalt, prul
crlionat, nasul aproape acvilin, preau un popor
mndru i inteligent, dar prezena Victoriei i tulbura
ntr-un chip ciudat. Se vedeau clrei alergnd n
toate direciile. Era limpede c trupele guvernatorului
se adunau s lupte mpotriva extraordinarei apariii.
Joe flutur n zadar batiste de toate culorile; nu
obinu nici un rezultat.
n vremea aceasta, eicul, nconjurat de curtea sa,
ceru s se fac linite i rosti un discurs, pe care
doctorul nu putu s-l neleag, fiind vorba de o arab
amestecat, dar i ddu seama, dup limba
universal a gesturilor, c erau invitai s plece. Nici el
nu dorea altceva, ns i era imposibil s-o fac, din
cauz c vntul ncetase.
Imobilitatea balonului l scoase din srite pe eic,
iar curtenii si ncepur s urle pentru a obliga
monstrul s-o ia din loc. Curtenii preau personaje
foarte ciudate din pricina celor cinci-ase cmi de
diferite culori, pe care le purtau. Aveau un pntec
enorm, care prea nenatural. Doctorul le explic
tovarilor si, mirai, c acest port era un mijloc de al lingui pe sultan. Rotunjimea abdomenului arta

ambiia oamenilor. Toi aceti oameni grai gesticulau


i strigau; dar unul, care prea s fie prim-ministru,
judecnd dup grsimea sa, striga mai tare dect toi.
Mulimea negrilor i amesteca urletele cu strigtele
curtenilor, gesticulnd ca maimuele, ceea ce producea
o micare uniform a peste zece mii de brae. Cltorii
ns nu se intimidar. Atunci soldaii, narmai cu
arcuri i sgei, se aezar n linie de btaie. Victoria
i dilat hidrogenul i se nl linitit dincolo de
zona periculoas. eicul i ndrept arma spre balon,
dar Kennedy, care l urmrea, i sfrm cu un glon
arma din mn.
Dup aceast lovitur neateptat, urm o
zpceal general; toi o luar la fug i se ascunser
prin colibe, prin case i oraul rmase pustiu tot restul
zilei. Veni noaptea; vntul nu se pornise. Trebuiau s
se resemneze s rmn nemicai, la trei sute de
picioare nlime.
Nici un foc nu strlucea n noapte. Domnea o
linite de mormnt. Doctorul i ncorda atenia;
linitea asta putea ascunde o capcan. i Fergsson
avea dreptate s vegheze. Spre mijlocul nopii, oraul
apru ca un rug; mii de raze luminoase se ncruciau
ca nite rachete, formnd o estur de linii de foc.
Ce ciudat! spuse doctorul...
Dar ce-i asta? glsui Kennedy. S-ar spune c
incendiul urc i se apropie de noi.
ntr-adevr, n hrmlaia strigtelor ngrozitoare i
a pocniturilor de arm, focul urca spre Victoria. Joe se
pregti s arunce o parte din lest. Fergsson i lmuri
ndat fenomenul.
Mii de porumbei, ale cror cozi erau mbibate cu
materii combustibile aprinse, fuseser aruncai

mpotriva Victoriei; nspimntai, ei zburau formnd


n atmosfer zigzaguri de foc.
Kennedy i descrc armele asupra lor, dar ce
putea s fac mpotriva unei armate att de
numeroase? Porumbeii nconjuraser nacela i
balonul, ai crui perei reflectau lumina, prnd
nvluii ntr-o reea de foc. Doctorul zvrli fr nici o
ezitare nc o bucat de cuar i astfel ajunse n afara
zonei unde zburau psrile primejdioase.
Timp de dou ore porumbeii se mai vzur ici i
colo, n noapte; apoi, puin cte puin, numrul lor
sczu, luminile se stinser.
Acum putem s dormim linitii, spuse doctorul.
Locuitorii acestor inuturi au o imaginaie bogat.
Da, ei ntrebuineaz n mod curent porumbeii,
ca s incendieze colibele satelor, dar de data aceasta
satul a zburat mai sus dect incendiatorii lui.
Cu siguran c un balon n-are a se teme de
dumani, spuse Kennedy.
Ba da, replic doctorul.
Care sunt aceia?
Imprudenii pe care-i duce n nacel. Aa c,
prieteni, s fim ntotdeauna i peste tot foarte ateni.

Capitolul 31
Plecarea n noapte. Cei trei. Pasiunea lui Kennedy.
Msuri de prevedere. De-a lungul fluviului Shari.
Lacul Ciad. Apa lacului. Hipopotamul. Un glon
pierdut
Pe la trei dimineaa, Joe, care era de paz, vzu
cum oraul ncepe s dispar dedesubtul lor. Victoria
pornise. Doctorul i Kennedy se trezir. Consultnd
busola, Fergsson constat cu satisfacie c vntul i
purta spre nord-est!
Avem noroc! spuse el. Vom ajunge chiar astzi la
Lacul Ciad.
Este vorba de o ntindere mare de ap? ntreb
Kennedy.
Considerabil, dragul meu Dick! S-ar putea s
aib o sut douzeci de mile n lungime i tot atta n
lime.
Faptul c vom trece peste o mare ntindere de
ap va aduce puin variaie n cltoria noastr.
Dar n-avem de ce s ne plngem; cltoria e
foarte variat i, mai ales, se desfoar n condiiile
cele mai bune.
Fr ndoial, Samuel. Afar de lipsurile ndurate
n deert, nu am ntmpinat nici un pericol serios.
Adevrul este c Victoria noastr s-a comportat
totdeauna minunat. Astzi este 12 mai, iar noi am
plecat la 18 aprilie; avem deci douzeci i cinci de zile
de drum. nc dousprezece zile i vom ajunge.
Unde?
Nu tiu nc, dar ce importan are?
Ai dreptate, Samuel, s lsm Providenei grija de
a ne conduce i de a ne pstra sntoi, aa cum

suntem acum. Nici nu s-ar zice c am trecut peste cele


mai infestate inuturi.
Putem fi mulumii de noi.
Ura, pentru cltoriile aeriene! strig Joe. Iatne, dup douzeci i cinci de zile, sntoi, bine
hrnii, odihnii... Poate prea odihnii, cci picioarele
au nceput s-mi amoreasc i nu m-a supra dac
a putea s mi le dezmoresc, mergnd treizeci de mile
pe jos.
i vei mplini dorina pe strzile Londrei, Joe.
Dar, ca ncheiere, am plecat trei, ca Denham,
Clapperton i Overweg, ca Barth, Richardson i Vogel,
i, mai norocoi dect naintaii notri, suntem nc
mpreun toi trei. Este foarte important s nu ne
desprim, n cazul cnd unul dintre noi s-ar afla pe
pmnt i Victoria ar trebui s urce pentru a scpa de
un pericol neateptat, cine tie dac l-am mai vedea
vreodat. Aa c eu i spun deschis lui Kennedy: nu-mi
place s se deprteze pretinznd c vneaz.
mi vei ngdui, totui, prietene Samuel, s-mi
satisfac fantezia asta. N-ar fi ru s ne refacem
proviziile; dealtfel, nainte de plecarea noastr, m-ai
lsat s ntrevd o serie de vntori grozave i pn
acum nu prea m-am bucurat de ele, pe drumul urmat
de Anderson i Cumming.
Dragul meu Dick, te nal memoria, sau
modestia te face s uii isprvile tale? Mi se pare c,
fr s mai vorbim de micul vnat, ai pe contiin o
antilop, un elefant i doi lei.
Bine, ce nseamn asta pentru un vntor
african, care vede trecnd pe dinaintea putii sale
toate animalele pmntului? Uite! Privete turma
aceea de girafe!

Astea girafe? se mir Joe. Sunt numai ct un


pumn!
Pentru c ne aflm la o mie de picioare deasupra
lor. De aproape ai vedea c sunt de trei ori mai nalte
dect tine.
i ce zici de turma asta de gazele? ntreb
Kennedy. i de struii tia care alearg cu iueala
vntului?
tia sunt strui? ntreb Joe. Sunt gini, ca
toate ginile!
Samuel, nu putem s ne apropiem?
Putem s ne apropiem, Dick, dar nu s aterizm.
Atunci, la ce bun s ucizi nite animale care nu-i vor
folosi la nimic? Dac ar fi vorba s omori un leu, un
tigru, o hien, ai nelege; ar fi un animal slbatic mai
puin! Dar s ucizi o antilop, o gazel, fr alt folos
dect satisfacerea superficial a pasiunii tale de
vntor? Nu face s-i dai atta osteneal. n sfrit,
prietene, vom cobor la o sut de picioare de sol i,
dac vei putea descoperi vreun animal slbatic, ne vei
face plcere trimindu-i un glon n inim.
Victoria cobor puin cte puin, dar rmase la o
nlime la care s fie n afar de orice pericol. n acest
inut slbatic i suprapopulat, trebuiau s se fereasc
de primejdiile neateptate.
Cltorii urmau acum cursul fluviului Shari.
Malurile ncnttoare ale apei dispreau sub umbra
copacilor de nuane diferite; liane i plante agtoare
erpuiau n toate direciile, formnd o mbinare
ciudat de culori. Crocodilii se tolneau la soare sau se
aruncau n ap, cu repeziciunea unor oprle; se
hrjoneau ieind la mal pe numeroasele ostroave verzi,
presrate de-a lungul fluviului.

Depir astfel districtul Maffatay, rsfat n


mijlocul unei naturi bogate i pline de verdea.
Pe la ora nou dimineaa, doctorul Fergsson i
prietenii si ajunser la malul meridional al Lacului
Ciad, acea Mare Caspic a Africii, a crei existen
fusese socotit mult timp ca o poveste, marea
interioar la care ajunseser expediiile lui Denham i
Barth.
Doctorul ncerc s-i fixeze configuraia actual a
terenului, care era cu totul diferit de aceea din anul
1847. ntr-adevr, nu este cu putin s ntocmeti o
hart exact a acestui lac. El este nconjurat de
mlatini greu de strbtut, n care Barth fusese pe
punctul s-i piard viaa. De la un an la altul,
mlatinile, mpnzite de trestii i de papirui care ating
o nlime de cincisprezece picioare, sunt acoperite de
nvala apelor i mresc ntinderea lacului. Deseori
oraele aezate pe maluri sunt pe jumtate necate,
aa cum s-a ntmplat cu Ngomu n 1856. Acum, pe
locul unde se ridicau locuinele din Bornu se scldau
hipopotamii i aligatorii76.
Soarele i revrsa razele orbitoare peste faa
linitit a lacului.
Doctorul vru s constate felul apei, despre care se
crezuse mult vreme c ar fi srat. Apropierea de
suprafaa ei nu prezenta nici un pericol, astfel c
aerostatul cobor foarte jos. Nacela aluneca deasupra
undelor ca o pasre n zbor, la o nlime de numai
cinci picioare.
Joe scufund o sticl i o scoase pe jumtate plin;
gustar apa, dar gsir c nu este prea bun de but.
Avea un uor gust de natriu.
76

Aligator specie de crocodil, atinge uneori cinci metri lungime.

n timp ce doctorul nota rezultatul experienei, o


detuntur de arm rsun lng el. Kennedy nu
rezistase ispitei de a trage un foc asupra unui
hipopotam oribil. Animalul, care respira linitit,
dispru la zgomotul detunturii, fr s arate c
glonul vntorului i-ar fi fcut vreun ru.
Ar fi fost mai bine s-l njunghiai! spuse Joe.
i cum?
Cu una din ancorele noastre. Ar fi fost o momeal
bun pentru un asemenea animal.
Hei, spuse Kennedy, Joe are ntr-adevr o idee...
Pe care v rog s n-o punei n practic, rspunse
doctorul. Animalul ne-ar trage dup el, acolo unde nu
avem ce cuta, mai ales acum cnd suntem lmurii
asupra calitii apei Lacului Ciad.
i petele sta se poate mnca, domnule
Fergsson?
Petele tu, Joe, este un mamifer din genul
pachidermelor! Se spune despre carnea lui c este
minunat la gust i constituie obiectul unui comer
intens, fcut de triburile de pe malurile lacului.
n cazul sta, mi pare ru c focul de arm al
domnului Dick nu a dat rezultate mai bune.
Pe animalul acesta nu-l poi omor dect dac-l
loveti n burt sau ntre coaste; pesemne c glonul
lui Dick nu l-a vtmat ctui de puin. Dar ne vom
opri la extremitatea nordic a lacului, dac locul mi se
va prea prielnic. Acolo, Kennedy se va gsi n plin
menajerie i va fi despgubit din plin.
A vrea, spuse Joe, ca domnul Dick s vneze
hipopotami, ca s pot gusta carnea acestui animal. C
doar n-o s ne hrnim n centrul Africii cu sitari i
prepelie, ca n Anglia.

Capitolul 32
Capitala regiunii Bornu. Insulele Biddiomah.
Vulturii. ngrijorrile doctorului. Prevederile sale.
Un atac n atmosfer. nveliul balonului se rupe.
Cderea. Devotamentul sublim. Coasta nordic a
lacului
De cnd ajunsese la Lacul Ciad, Victoria ntlnise
un curent care se ndrepta mai mult spre est. Civa
nori temperau cldura zilei. Se simea, dealtfel, puin
micare de aer deasupra ntinderii de ap; dar ctre
ora unu, balonul, trecnd piezi peste partea aceasta a
lacului, nainta din nou deasupra pmntului, pe o
ntindere de apte-opt mile.
Dei la nceput aceast direcie l cam nemulumi,
doctorul nu se mai plnse cnd zri oraul Kuka,
faimoasa capital a regiunii Bornu. Putu s-o vad
cteva clipe, nconjurat de zidurile ei de argil alb.
Cteva moschei, destul de grosolan construite, se
ridicau greoaie deasupra aglomerrii de case arabe,
asemntoare unor zaruri, n curile caselor i n
pieele publice creteau palmieri i arbori de cauciuc,
mpodobii cu o bolt de frunzi lat de peste o sut de
picioare. Joe observ c umbrelele acestea naturale,
imense, erau n raport direct cu aria razelor soarelui,
astfel c ajunse la concluzii plcute n legtur cu
natura care se dovedise att de prevztoare.
Kuka se compune, n realitate, din dou orae
distincte, desprite printr-un dendal, un bulevard
larg de trei sute de stnjeni, care de obicei e ticsit de
pietoni i clrei. De o parte se ridic oraul bogat, cu
case nalte i sntoase; de cealalt parte se nghesuie
oraul srac, o ngrmdire trist de colibe joase,

conice, unde locuiete populaia nevoia. Kennedy


gsi c ar semna cu un Edinburgh ntins pe o
cmpie, cu cele dou orae ale sale complet deosebite.
Dar cltorii abia apucaser s vad toate acestea
c, datorit instabilitii care caracterizeaz curenii de
aer din acest inut, un vnt opus i duse brusc napoi
pe o distan de aproape patruzeci de mile deasupra
Lacului Ciad.
Li se oferi atunci un alt spectacol: puteau vedea
numeroase insule ale lacului, locuite de biddiomahi,
pirai sngeroi i foarte temui, a cror vecintate era
tot aa de primejdioas ca aceea a tuaregilor din
Sahara. Slbaticii se pregteau, curajoi, s primeasc
Victoria cu lovituri de sgei i de pietre, dar aceasta,
zburnd ca un uria crbu, se grbi s depeasc
insulele.
Joe, care ntre timp cercetase orizontul, i spuse lui
Kennedy:
Pe legea mea, domnule Dick, dumneavoastr,
care v gndii mereu la vntoare, privii colo ceva
care v va plcea.
Ce este, Joe?
i de data asta nimeni nu se va opune focurilor
de arm.
Dar ce este?
Vedei colo crduri de psri mari, care se
ndreapt spre noi?
Psri? ntreb doctorul lundu-i luneta.
Se vd! rspunse Kennedy. Sunt aproape o
duzin.
Paisprezece, dac nu v suprai! rspunse Joe.
S dea Dumnezeu s fe de o specie vtmtoare
pentru ca bunul nostru Samuel s nu mai aib nimic
de obiectat.

Nu voi protesta, rspunse Fergsson, dar a fi


preferat ca psrile acestea s fie ct mai departe de
noi.
V temei de ele?! exclam Joe.
Sunt vulturii mrilor, Joe, i nc specia cea mai
mare. Dac ne atac?
Ne vom apra, interveni Kennedy. Doar avem un
arsenal ntreg pentru a le primi cum se cuvine! Dar nu
cred ca psrile astea s fie att de primejdioase.
Cine tie? rspunse doctorul.
Dup zece minute, crdul se apropiase n btaia
putilor; cele paisprezece psri strpungeau aerul cu
ipetele lor rguite i naintau spre aerostat, mai mult
furioase dect speriate de prezena lui.
Cum ip! se mir Joe. Ce zgomot diavolesc! De
bun seam, nu le convine c le-am nclcat domeniul
i c ne-am permis s zburm ca ele.
ntr-adevr, au o nfiare destul de rzboinic,
i dac ar fi narmate cu o carabin Purdey Moore, ma teme de ele.
Nu au nevoie de aa ceva, rspunse Fergsson,
care devenise serios ngrijorat.
Vulturii mrilor zburau cu o repeziciune fantastic,
n cercuri mari, care ns se micorau, apropiindu-se
puin cte puin de Victoria. Uneori i schimbau pe
neateptate direcia, ntr-un unghi ndrzne de brusc,
cu viteza unui bolid.
Doctorul, nelinitit, hotr s se ridice, pentru a
scpa de vecintatea periculoas. Dilat hidrogenul
balonului, care nu ntrzie s se nale. Dar vulturii,
nefiind dispui s-i prseasc, se ridicar i ei.
Au aerul c sunt suprai, spuse vntorul
ncrcndu-i arma.

ntr-adevr, psrile se apropiau, i cteva din ele,


ajungnd chiar pn la cincizeci de picioare, preau c
nfrunt armele lui Kennedy.
Abia m mai pot stpni s nu trag n ele, spuse
acesta.
Nu, Dick, nu! S nu le nfuriem fr motiv. Ar
nsemna s le provocm.
Dar a scoate-o uor la capt! Uor!
Te neli, Dick!
Avem pentru fiecare dintre ele cte un glon!
i dac se nal spre partea superioar a
balonului, cum le mai nimereti? nchipuie-i c te-ai
afla n prezena unor lei, pe uscat, sau a unor rechini,
n mijlocul oceanului. Pentru aeronaui, situaia este
tot att de periculoas.
Vorbeti serios, Samuel?
Foarte serios, Dick!
Atunci s ateptm?
Ateapt! Fii gata pentru atac, dar s nu tragi
fr ordinul meu.
Psrile se apropiara la o distan foarte mic.
Acum puteai s distingi perfect gtul lor pleuv, ntins,
iar n clipa cnd se sforau s ipe, li se vedeau i
mourile cartilaginoase, mpodobite cu umflturi
violete, zbrlite din cauza furiei. Erau din specia cea
mai mare. Corpul lor avea o lungime de peste trei
picioare; partea de jos a aripilor albe strlucea n
soare; s-ar fi spus c sunt rechini naripai, cu care
dealtfel se asemnau foarte mult.
Ne urmresc! spuse doctorul, vznd cum
psrile se ridic odat cu balonul. i noi urcm n
zadar, cci ele pot zbura mai sus dect noi.
Ei bine, ce e de fcut? ntreb Kennedy.
Doctorul nu rspunse.

Ascult, Samuel, relu vntorul, sunt


paisprezece psri. Trgnd cu toate armele noastre,
avem aptesprezece lovituri. N-am putea n felul sta
s le mpucm sau mcar s le mprtiem? Eu m
nsrcinez cu o parte din ele!
Nu m ndoiesc de dibcia ta, Dick. Le socotesc
moarte pe acelea care vor ajunge n btaia putii tale,
dar i repet c dac atac partea superioar a
balonului, unde nu vei putea s le vezi, vor sparge
nveliul care ne susine i ne aflm, dup cum tii, la
o nlime de trei mii de picioare.
n acel moment, una din psri, mai ndrznea,
se ndrept int spre Victoria, cu ciocul i ghearele
pregtite s sfie.
Foc, foc! strig doctorul.
Abia strigase, i pasrea, lovit de moarte, se
prbui rotindu-se n spaiu. Kennedy i luase una
din putile cu dou evi... Joe o puse la umr pe
cealalt. Vulturii, speriai de detuntur, se deprtar
pentru un moment, dar ndat se ntoarser la atac,
mai furioi.
Cu primul glon, Kennedy retez capul celui mai
apropiat. Joe frnse aripa altuia.
Mai sunt unsprezece! spuse el.
Dar deodat, psrile, schimbnd tactica, se
ridicar, de parc s-ar fi neles, deasupra Victoriei;
Kennedy l privi pe Fergsson.
Cu tot curajul i nepsarea sa, acesta pli; urm
un moment de linite ngrozitoare. Apoi se auzi un
prit, asemntor cu zgomotul pe care l face o
bucat de mtase sfiat, i nacela i pierdu
stabilitatea sub picioarele celor trei cltori.

Suntem pierdui! strig Fergsson, privind


barometrul, care se ridica repede. Apoi adug: Joe,
lestul, jos...
n cteva clipe, orice urm de cuar dispru.
Cdem totui! Golete rezervoarele de ap! Joe
auzi? Ne prbuim n lac!
Joe se supuse. Doctorul se aplec peste bord; Lacul
Ciad prea c vine spre el ca un flux uria; toate
detaliile terestre se mreau vznd cu ochii; nacela se
afla la numai dou sute de picioare deasupra apei.
Proviziile, proviziile! strig doctorul.
Fu aruncat i cutia care coninea proviziile.
Cderea deveni mai puin rapid, totui continuau s
se prbueasc.
Aruncai! Aruncai! strig doctorul pentru ultima
oar.
Nu mai este nimic de aruncat! spuse Kennedy.
Ba da! rspunse Joe. i dispru peste bordul
nacelei.
Joe, Joe! strig doctorul, nspimntat. Dar Joe
nu-l mai putea auzi.
Victoria, uurat, ncepu s urce i ajunse curnd
la o mie de picioare n aer; vntul, ptrunznd cu furie
n nveliul dezumflat, o mpingea spre coastele nordice
ale lacului.
Pierdut! spuse vntorul cu un gest disperat.
Pierdut, pentru a ne salva pe noi! rspunse
Fergsson.
i curajoii oameni simir izvorul cald al lacrimilor
pe obraz. Se aplecar, cutnd s disting vreo urm a
srmanului Joe, dar se deprtaser prea mult de locul
unde se aruncase el.
Ce facem? ntreb Kennedy.

Vom cobor pe pmnt, ndat ce ne va fi cu


putin, i apoi vom atepta.
Dup un drum de aizeci de mile, Victoria cobor pe
o coast pustie, la nordul lacului. Ancorele fur fixate
de un arbore mai ridicat, i vntorul le nepeni bine.
Veni noaptea, dar nici Fergsson, nici Kennedy nu
putur dormi.

Capitolul 33
Presupuneri. Restabilirea echilibrului Victoriei.
Noile calcule ale doctorului Fergsson. Vntoarea
lui Kennedy. Explorarea complet a lacului Ciad.
Tangalia. ntoarcerea. Lari
A doua zi, la 13 mai, cltorii mai nti cercetar
partea coastei unde se aflau. Era un fel de insul ce
rsrea dintre mlatini; jur mprejurul ei creteau
trestii de nlimea copacilor din Europa. Mlatinile, cu
neputin de trecut, fceau ca poziia Victoriei s fie
sigur. Trebuia supravegheat numai rmul lacului.
ntinderea imens de ap se lrgea spre vest; la orizont
nu vedeai nimic, nici maluri, nici insule.
Cei doi prieteni nu ndrzneau s pomeneasc de
srmanul lor tovar. Kennedy fu primul care
mprti doctorului prerile sale.
Poate c Joe nu este pierdut! spuse el. E un biat
ndemnatic i un nottor fr pereche. Nu i-a fost
greu s treac not de la Frith of Forth la Edinburgh. l
vom revedea; cnd i cum, nu tiu nici eu, dar nu
trebuie s neglijm nimic pentru a-i da posibilitatea s
ne regseasc.
Dumnezeu s te aud, Dick, rspunse emoionat
doctorul. Vom face tot ce este cu putin s ne regsim
prietenul. S ncepem prin a ne orienta! Dar, nainte
de toate, s eliberm Victoria de anvelopa exterioar
care nu ne mai servete. O s scpm de o greutate
considerabil, de ase sute cincizeci de livre, ceea ce
merit oboseala.
Doctorul i Kennedy se puser pe lucru, dar
ntmpinar greuti mari. Taftaua, rezistent, trebuia
smuls bucat cu bucat, n fii nguste, pentru a

putea fi scoas prin ochiurile plasei. Ruptura produs


de ciocurile psrilor de prad se ntindea pe o
lungime de cteva picioare.
Operaia inu vreo patru ore; constatar c balonul
interior, acum degajat complet, nu suferise deloc.
Victoria se micorase cu o cincime. Diferena aceasta
destul de mare l mir pe Kennedy.
Nu te ngrijora, Dick. Vom reface echilibrul i,
dac Joe va reveni, ne vom relua cltoria mpreun
cu el, n mod normal.
Dup cte mi aduc aminte, Samuel, n
momentul cderii nu eram prea departe de o insul...
ntr-adevr, mi amintesc, dar insula asta, ca
toate celelalte ale Lacului Ciad, este desigur locuit de
pirai, care au fost fr ndoial martorii catastrofei
noastre. i dac Joe cade n minile lor, ce i se va
ntmpla? Numai superstiiile lor ar putea s-l salveze.
i repet, Joe este un om care o scoate totdeauna
la capt. Am ncredere n dibcia i inteligena lui.
i eu! Acum, Dick, tu vei vna n mprejurimi,
fr s te ndeprtezi prea mult. Trebuie s ne
rennoim neaprat proviziile, care au fost, n cea mai
mare parte, aruncate.
Bine, Samuel, nu voi lipsi mult timp.
Kennedy lu o arm cu dou evi i i fcu loc prin
ierburile nalte, spre un desi destul de apropiat.
ndat, detunturi repetate vestir o vntoare
rodnic.
n acest timp, doctorul fcu bilanul obiectelor
pstrate n nacel i stabili echilibrul celui de al doilea
aerostat. Le rmseser vreo treizeci de livre de
pemmican, puin ceai i cafea, un galon i jumtate de
rachiu i unul din rezervoarele de ap. Carne uscat
nu mai aveau ns deloc.

tia c, prin pierderea hidrogenului din primul


balon, puterea de ascensiune se redusese cu aproape
nou sute de livre, astfel c fu nevoit s se bizuie pe
ceea ce rmsese, pentru a restabili echilibrul. Victoria
avea acum o capacitate de aizeci i apte de mii de
picioare cubice i coninea treizeci i trei de mii patru
sute optzeci de picioare cubice de gaz. Aparatul de
dilataie prea s fie bun; nici pila, nici serpentina nu
erau stricate. Fora de ascensiune a noului balon era
deci de trei mii de livre. Adunnd greutatea aparatelor,
a cltorilor, a proviziei de ap, a nacelei i a
accesoriilor ei, ncrcnd cinci galoane de ap i o sut
de livre de carne proaspt, doctorul ajungea la un
total de dou mii opt sute treizeci de livre. Putea deci
s mai pun nc o sut aptezeci de livre de lest,
pentru cazurile neprevzute, cnd aerostatul s-ar fi
gsit n dezechilibru.
Dup ce lu toate aceste msuri, nlocui greutatea
lui Joe cu un supliment de lest. i petrecu ntreaga zi
cu aceste treburi i le termin abia la ntoarcerea lui
Kennedy.
Dick aduse o sumedenie de psri: rae slbatice,
becae, liie i fluierari77, i ncepu s se ngrijeasc
de prepararea i afumarea vnatului. Fiecare bucat,
nfipt ntr-o epu, fu suspendat deasupra unui foc,
fcut din lemne verzi. Cnd i se pru c bucile de
carne sunt destul de bine ptrunse de cldur i fum,
treab la care dealtfel se pricepea foarte bine, le
depozit n nacel. Rmnea s ntregeasc
aprovizionarea a doua zi.
Seara i gsi pe cltorii notri n plin activitate.

77

Fluierar sau nep pasre de balt cu ciocul lung.

Cina lor fu alctuit din pemmican, biscuii i ceai.


Dup ce le strnise pofta de mncare, oboseala i mbie
la somn. n timpul orelor de veghe, fiecare dintre ei
asculta ncordat n noapte, prndu-i-se c-l aude
uneori pe Joe strignd. Dar vai, ct de departe era
vocea mult dorit!...
Cnd se lumin de ziu, doctorul l trezi pe
Kennedy.
M-am gndit mult, spuse el, la ceea ce trebuie
fcut pentru a-l regsi pe Joe.
Orice plan ai avea, sunt de acord cu el.
Mai nti, e foarte important ca Joe s tie unde
suntem...
Fr ndoial! Dac i-ar nchipui c l-am
prsit?
Ne cunoate prea bine! Niciodat nu i-ar trece
aa ceva prin minte. Dar trebuie s afle locul unde ne
gsim.
n ce fel?
Vom face o ascensiune.
Dar dac vntul ne duce n alt parte?
Din fericire, asta nu se va ntmpla. Vezi, Dick,
briza ne poart spre lac, lucru care ar fi fost suprtor
ieri; astzi, ns, ne este folositor. Sforrile noastre se
vor mrgini la a ne menine n tot timpul zilei deasupra
ntinderii de ap. Astfel, Joe ne va vedea acolo unde
privirile sale se ndreapt fr ncetare. Poate va izbuti
s ne arate locul unde este ascuns.
O va face, dac este singur i liber.
Chiar dac este prizonier, relu doctorul, ne va
vedea i va nelege scopul cercetrilor noastre.
Indigenii nu au obiceiul s-i nchid prizonierii. ns
deoarece trebuie s prevedem toate cazurile, ce vom

face dac nu gsim nici un semn, dac nu a lsat nici


o urm despre trecerea sa?
Vom ncerca s ne ntoarcem spre partea nordic
a lacului i, pe ct ne va fi posibil, vom cuta s fim
vzui. Acolo vom atepta, vom cerceta, vom scotoci
rmurile, la care Joe va ncerca, fr ndoial, s
ajung i nu vom prsi aceste locuri nainte de a fi
fcut tot ce este cu putin pentru a-l regsi.
S plecm, glsui vntorul.
Doctorul i nsemn poziia exact a locului pe
care l prseau; stabili, dup hart i dup
msurtori, c se gseau la nord de Ciad, ntre oraul
Lari i satul Ingemini, ambele vizitate de maiorul
Denham. n vremea asta, Kennedy i complet
provizia de carne proaspt.
Cu toate c blile dimprejur purtau urma trecerii
rinocerilor, hipopotamilor i lamantinilor, nu avur
prilejul s ntlneasc nici unul din aceste enorme
animale.
La apte dimineaa, desprinser cu greutate ancora
din copac, treab pe care Joe ar fi ndeplinit-o cu
mult pricepere. Gazul se dilat i Victoria ajunse din
nou la nlimea de dou sute de picioare. La nceput,
balonul ovi, nvrtindu-se pe loc. Dar, n sfrit, luat
de un curent repede, nainta deasupra lacului i n
curnd fu purtat cu o vitez de douzeci de mile pe
or. Doctorul l manevr necontenit la nlimi ce
variau ntre dou sute i cinci sute de picioare.
Kennedy trgea mereu focuri de arm.
Deasupra insulelor, cltorii coborr mai jos, fr
nici un fel de precauiuni, cercetnd cu privirea
desiurile, pretutindeni unde vreo umbr sau vreo
scobitur de stnc ar fi putut servi de adpost

tovarului lor. Trecur pe aproape de pirogile78 care


strbteau lacul. La apariia lor, pescarii din brci se
aruncar n ap, cuprini de spaim, i fugir not
spre rm.
Nu se vede nimic! spuse Kennedy, dup dou ore
de cercetri.
S ateptm i s nu ne pierdem curajul. Nu
putem fi prea departe de locul accidentului.
La ora unsprezece, Victoria strbtuse nouzeci de
mile. Apoi ntlni un nou curent de aer, care o mpinse
ctre est cam aizeci de mile, sub un unghi aproape
drept. Pluti deasupra unei insule mari i foarte
populat, pe care doctorul o lu drept Farram, capitala
biddiomahilor. Din fiecare tufi se atepta s-l vad
aprnd pe Joe. Dac era liber, ar fi putut ajunge fr
ntrziere la prietenii si. Dar dac era prizonier? n
jurul lor nu se vedea i nu se mica nimic. Simeau ci cuprinde disperarea.
La ora dou, Victoria ajunse n faa oraului
Tangalia, situat pe marginea oriental a Lacului Ciad,
care era punctul cel mai ndeprtat atins de Denham
n explorarea sa.
Pe doctor l ngrijora direcia constant a vntului.
Se vedea purtat spre est, mpins spre centrul Africii,
ctre pustiurile nesfrite.
Trebuie neaprat s ne oprim i s aterizm,
spuse el. Trebuie s ne ntoarcem deasupra lacului,
mai ales pentru Joe; de aceea este necesar s ncercm
a gsi un curent contrar.
Mai mult de o or cercet diferite zone. Victoria se
ndrepta spre maluri, dar, din fericire, la o mie de

78

Pirogi brci lungi.

picioare, un vnt foarte puternic o purt spre nordvest.


Era cu neputin ca Joe s fi fost reinut pe una
din insulele lacului: ar fi gsit, desigur, un mijloc prin
care s-i manifeste prezena. Poate c l trser spre
rm. Acestea erau gndurile doctorului, cnd revzu
rmul nordic al Lacului Ciad. Iar gndul c Joe s-ar fi
putut neca era de neconceput. O idee groaznic trecu
totui prin mintea lui Fergsson i a lui Kennedy: n
aceste inuturi erau numeroi caimani79. Nici unul,
nici altul nu avu curajul s-i mrturiseasc teama,
ns ideea i urmrea ntr-att, nct, la un moment
dat, doctorul spuse fr ocol:
Crocodilii nu triesc dect pe malurile insulelor
sau ale lacului; desigur c Joe a avut ndemnarea s-i
ocoleasc. Dealtfel, sunt puin periculoi; africanii se
scald fr s se team de atacurile lor.
Kennedy nu rspunse; prefera s tac dect s
vorbeasc despre aceast posibilitate groaznic.
La ora cinci seara, doctorul semnal oraul Lari.
Locuitorii munceau la culesul bumbacului, n faa
colibelor mpletite din trestie, n mijlocul ogrzilor
curate i ngrijit ntreinute. Oraul o ngrmdire de
aproape cincizeci de colibe se afla ntr-o mic
depresiune a terenului, o vale cuprins ntre muni nu
prea nali.
Violena vntului purta aerostatul mai departe
dect i-ar fi convenit doctorului. Dar pentru a doua
oar izbuti s-i schimbe direcia i ajunse exact la
punctul de plecare, deasupra insulei unde petrecuse
noaptea precedent. Ancora, n loc s se fixeze de
Caimani un soi de crocodili cu coada lung, care ating lungimea
de 6 metri.

79

crengile unui arbore, se prinse ntr-un ghem de trestii,


foarte rezistent, amestecat cu mlul cleios al blii. n
condiiunile acestea, doctorului i era foarte greu s
stpneasc aerostatul, dar, odat cu cderea nopii,
vntul se domoli. Cei doi prieteni veghear mpreun,
stpnii de nelinite.

Capitolul 34
Uraganul. Plecarea forat. Pierderea unei ancore.
Gnduri triste. O hotrre luat. Tromba. Caravana
nghiit. Vnt potrivnic i prielnic. ntoarcerea
spre sud. Kennedy la postul su
La trei dimineaa, vntul deveni aprig, suflnd att
de puternic, nct Victoria nu mai putea s rmn pe
pmnt, cci ar fi fost n primejdie; trestiile loveau
nveliul balonului, gata s-l rup.
Trebuie s plecm, Dick, spuse doctorul. Nu
putem rmne aici n situaia aceasta.
Samuel, dar Joe?
Nu-l prsesc, desigur. Chiar dac uraganul near duce la o sut de mile spre nord, tot am reveni. Aa,
ns, punem n primejdie sigurana tuturor.
S plecm fr el? strig scoianul ndurerat.
Crezi c mie nu-mi sngereaz inima ca i ie?
glsui Fergsson.
Sunt la ordinele tale! S plecm! ncuviin
vntorul.
Dar plecarea era foarte greu de nfptuit. Ancora,
nfundat adnc, rezista sforrilor lor; balonul,
trgnd n direcia contrar, nu fcea altceva dect s-o
nfunde mai mult. Kennedy nu izbuti s-o smulg i,
dealtfel, n poziia n care se gseau, manevra devenea
primejdioas, riscnd ca Victoria s se nale mai
nainte ca ei s se fi putut urca n nacel.
Dndu-i seama de pericol, doctorul i spuse
scoianului s se urce n nacel i se resemna s taie
frnghia ancorei. Victoria fcu o sritur de trei sute de
picioare n aer i porni direct spre nord.

Fergsson nu putea face altceva dect s se supun


vijeliei i, ncrucindu-i braele, se ls cuprins de
gnduri triste.
Dup cteva clipe de linite deplin, se ntoarse
spre Kennedy, care era cufundat de asemenea n
tcere.
Poate n-ar fi trebuit, spuse el cu un oftat adnc,
s ntreprindem o astfel de cltorie! i-l scutur un
suspin de durere.
Abia acum cteva zile ne felicitam de reuita
cltoriei noastre, de faptul c am scpat din toate
primejdiile ntlnite i toi trei ne strngeam minile,
rspunse vntorul.
Bietul Joe! Ce fire blnd! Ce suflet bun i cinstit!
Ameit pentru moment de bogie, s-a sacrificat apoi
bucuros. Ce departe e acum de noi!... i vntul acesta
care ne duce cu o vitez de nenvins!
Dar, Samuel, admind c a gsit adpost la
triburile de pe malul lacului, nu ar putea face ca i
cltorii care le-au vizitat naintea noastr, ca
Denham, ca Barth? Acetia i-au revzut patria.
Bietul meu Dick! Joe nu cunoate un cuvnt din
limba indigenilor. Este singur i n-are nimic la el.
Cltorii despre care vorbeti nu plecau niciodat
dect nsoii de escorte narmate, pregtii pentru
aceste expediii, trimind efilor de triburi numeroase
daruri. i totui, nici ei nu au putut evita suferine i
tributuri dintre cele mai groaznice. Ce-o s fac
nenorocitul nostru tovar? Este ngrozitor cnd te
gndeti. Niciodat n-am simit o durere mai mare.
Dar vom reveni, Samuel!
Vom reveni, Dick, chiar dac ar trebui s
parcurgem drumul pe jos, pn la Lacul Ciad, chiar
dac ar trebui s ne punem n legtur cu sultanul din

Bornu. Arabii nu au pstrat o amintire proast despre


primii europeni.
Te voi urma, Samuel, rspunse cu energie
vntorul, poi s te ncrezi n mine. Mai curnd vom
renuna la reuita cltoriei noastre... Joe s-a jertfit
pentru noi; noi vom face la fel dac va fi nevoie.
Hotrrea aceasta le mai ddu puin curaj. Se
simeau mbrbtai de acelai gnd. Fergsson fcu
totul pentru a gsi un curent care s-i apropie de Ciad,
dar coborrea devenea imposibil, att din cauza
terenului lipsii de orice vegetaie, ct i din cauza
violenei uraganului.
Victoria strbtu n acest fel inutul tibbuilor80.
Trecur dincolo de Belad i Djerid, un deert plin de
mrcini, la frontiera Sudanului. Ptrunser apoi n
pustiul nisipos, brzdat de urmele caravanelor. Ultima
linie de vegetaie se confunda cu cerul spre sud, la
orizont, nu departe de oaza principal din aceast
parte a Africii, unde cele cincizeci de puuri sunt
umbrite de pomi falnici. Le fu cu neputin s se
opreasc.
Corturi de pnz vrgat, cmile care i ineau
capetele ca de viper culcate n nisip mai nviorau din
loc n loc pustietatea. Victoria trecea pe deasupra lor ca
o stea luminoas. Strbtu astfel, n trei ore, o
distan de aizeci de mile, fr ca Fergsson s-i poat
domoli viteza.
Nu putem s ne oprim, nu putem s coborm.
Nici un arbore, nici o ridictur de pmnt! Vom trece
oare peste toat Sahara? ntr-adevr, parc totul este
mpotriva noastr!

80

Tibbus sau teda trib din Sahara oriental.

Vorbea astfel, cuprins de furia disperrii, cnd vzu


deodat, spre nord, cum nisipurile deertului se
ridicau i se roteau n vrtejuri groase de praf, sub
impulsul unor cureni potrivnici.
O caravan risipit, rscolit, disprea sub
avalana de nisip; cmilele, nvlmite unele peste
altele, scoteau strigte jalnice; din negura nbuitoare
se nlau ipete i urlete.
Uneori ieea la iveal cte un vemnt vrgat, n
culori vii. Mugetele furtunii dominau scena aceasta
pustiitoare. Curnd, nisipul se adun n mase
compacte, astfel c acolo unde era nainte o cmpie
neted se ridic o colin nc n micare, mormnt
imens al unei caravane nghiite.
Doctorul i Kennedy asistau, palizi i speriai, la
ngrozitorul spectacol. Nu puteau stpni balonul, care
nu mai asculta de dilataia gazului i se nvrtea n
mijlocul curenilor potrivnici. Prins n vrtej, Victoria
se rotea cu o repeziciune vertiginoas. Nacela oscila
puternic, instrumentele agate sub cort se loveau
unele de altele, gata s se sparg, evile serpentinei se
ndoiau, gata s plesneasc, iar rezervoarele de ap se
ciocneau cu un zgomot asurzitor.
La doi pai unul de altul, cltorii nu se auzeau.
Agai de funii cu minile crispate, ncercau s in
piept furiei uraganului. Kennedy, cu prul rvit,
privea fr s vorbeasc. Doctorul i recptase
ndrzneala care-l caracteriza n momentele de
primejdie i nu-i trda emoiile violente nici chiar
atunci cnd, dup o ultim nvrtire, Victoria se opri
deodat, ntr-o linite neateptat. Vntul dinspre
nord ieise nvingtor i o mpingea n direcia
contrar, cu o repeziciune tot att de mare ca i la
venire, pe drumul parcurs n timpul dimineii.

Unde mergem? strig Kennedy.


Unde ne va duce Providena, dragul meu Dick.
Am greit cnd m-am ndoit de ea. Cred c ne
ntoarcem spre locurile pe care nu speram s le mai
revedem vreodat.
Pmntul, care fusese att de plat i de lipsit de
orice alt form de relief cnd goneau nainte, era
acum rscolit ca valurile mrii pe vreme de furtun;
deertul se acoperise din distan n distan cu iruri
de ridicturi, de curnd formate; vntul sufla cu
violen, iar Victoria zbura prin spaiu.
Direcia urmat de cltori nu era tot aceea din
cursul dimineii, astfel c, pe la ora nou, n loc s
regseasc malurile Lacului Ciad, vzur deertul
ntinzndu-se nc sub privirile lor.
Kennedy i atrase atenia doctorului.
Nu are nici o nsemntate, rspunse acesta.
Pentru noi, are importan numai revenirea spre sud.
Vom ntlni oraele Bornu, Wuddie sau Kuka i atunci
nu voi ezita s m opresc!
Dac tu eti mulumit, sunt i eu, spuse
vntorul, dar nu mi-ar fi pe plac s traversm
deertul ca aceti nenorocii arabi. Ce-am vzut a fost
oribil.
Aceasta se ntmpl deseori, Dick. Traversarea
deertului este mai periculoas dect aceea a
oceanului: deertul prezint toate primejdiile mrii,
chiar i pe aceea de a fi nghiit de valuri, valuri de
nisip, bineneles; nu mai pun la socoteal oboseala i
lipsurile cele mai grele.
Mi se pare, spuse Kennedy, c vntul tinde s se
liniteasc; nisipul spulberat este mai puin compact,
ondulaiile terenului se fac mai line, orizontul se
lumineaz.

Cu att mai bine; trebuie s-l cercetm atent cu


luneta, ca s nu ne scape nimic neobservat.
M nsrcinez eu, Samuel, ca la ivirea primului
copac s-i dau de veste.
i Kennedy se aez n partea din fa a nacelei, cu
luneta n mn.

Capitolul 35
Pania lui Joe. Insula Biddiomah. Adoraie.
Insulele nghiite de ape. Malurile lacului. Arborele
erpilor. Cltorie pe jos. Suferine, nari i
furnici. Foamea. Trecerea Victoriei. Dispariia
Victoriei. Disperare. Mlatina. Un ultim strigt
Ce se ntmplase cu Joe n timpul zadarnicelor
cercetri ale tovarilor si?
Dup ce se aruncase n ap i ieise la suprafa,
prima lui grij fu s cerceteze cerul. Vzu Victoria la o
mare nlime deasupra lacului, urcndu-se cu
repeziciune i micorndu-se din ce n ce, pn ce
dispru spre nord, luat de un curent repede. Prietenii
erau salvai.
Este bine c m-am gndit s m arunc n lac! i
spuse el. Desigur c i Kennedy ar fi fcut la fel, cci
este normal ca un om s se sacrifice pentru a salva ali
doi.
Ideea c fcuse o fapt bun linitindu-l, Joe
ncepu s se gndeasc la el. Se afla n mijlocul unui
lac imens, nconjurat de triburi necunoscute,
slbatice. Un motiv mai mult s caute s scape din
ncurctur cu propriile lui mijloace. Dealtfel, nu era
speriat de situaia n care se gsea.
nainte de atacul psrilor de prad, care dup
prerea lui se purtaser ca adevrai vulturi ai mrilor,
vzuse la orizont o insul. Se hotr s se ndrepte spre
ea, folosindu-se de toate cunotinele sale de nottor,
dup ce mai nti se descotorosi de mbrcmintea
care-l stnjenea. Nu-l speria o curs de not de cinci,
ase mile, aa c tot timpul ct se afl n ap nu se
gndi dect s nainteze sigur i cu putere.

Dup o or i jumtate, distana care-l desprea


de insul se micorase simitor. Pe msur ns ce se
apropia de pmnt, ncepea s-l preocupe un gnd, la
nceput fugar, dar apoi din ce n ce mai strnitor: tia
c malurile erau pline de aligatori uriai, a cror
lcomie o cunotea.
Orict s-ar fi strduit s gseasc totul ct se poate
de firesc, vrednicul biat ncerca o emoie de nenvins.
Se temea ca nu cumva carnea alb s fie hrana
cutat de crocodili, aa c nainta cu ochii la pnd,
cu mare bgare de seam. Cnd ajunse la aproape
dou sute de metri de malul umbrit de pomi verzi,
simi un miros ptrunztor de mosc.
Uite, i spuse, teama mea era ndreptit!
Caimanul trebuie s fie pe aproape. i se afund
numaidect n ap, dar nu destul de repede spre a
scpa de atingerea unui corp enorm, a crui epiderm
solzoas l zgrie. Se socoti pierdut i ncepu s noate
cu viteza pe care o poate da numai disperarea; dup
un timp, reveni la suprafaa apei, respir i dispru
din nou. Timp de un sfert de or simi o groaz de
nedescris, pe care nu o putea nfrnge, cu toat firea
sa optimist. 1 se prea c aude ntruna, n spate,
zgomotul flcilor enorme, gata s-l nghit.
Se strecura uor, ntre dou curente de ap, cnd,
deodat, se simi apucat de bra, apoi de mijloc. Bietul
Joe abia avu vreme s se mai gndeasc o dat la
Fergsson, apoi ncepu s se lupte cu dezndejde. Dar
nu se simea tras spre fundul lacului, aa cum fac
crocodilii pentru a-i devora prada, ci spre suprafa.
Doar apucase s respire i s deschid ochii, c se i
vzu ntre doi negri cu pielea ca abanosul. Africanii l
ineau puternic i scoteau strigte ciudate.

Iat-i pe negri n locul caimanilor! nu se putu opri


de a exclama Joe. Pe legea mea, e mai bine aa! Dar
cum ndrznesc tia s se scalde aici?
Nu tia c locuitorii insulelor Lacului Ciad, ca i ali
negri, se scald fr team n apele pline de crocodili,
crora nu le dau nici o atenie.
Crocodilii din lacul acesta se bucur de reputaia,
ndreptit dealtfel, de a fi nite reptile inofensive.
Dar oare Joe nu scpase de un pericol pentru a da
de altul? Se ls n voia mprejurrilor, neputnd face
altfel, i-i urm pe negri, la mal, fr s arate c-i este
fric.
Desigur, i spuse el, oamenii tia au vzut
Victoria zburnd deasupra lacului ca un monstru al
aerului, au fost martori la cderea mea i se vor purta
bine cu un om picat din cer. Acestea erau gndurile
lui cnd ajunse la rm, n mijlocul unei mulimi care
urla, o mulime de toate vrstele, brbai i femei, toi
de aceeai culoare. Se gsea n mijlocul unui trib al
biddiomahilor, cu pielea neagr, tuciurie. Nu avea de
ce s se ruineze de goliciunea lui, pentru c era
mbrcat dup ultima mod a inutului.
Dar nainte de a-i da seama de situaie, descoperi
c este obiectul unei vii adoraii, ceea ce l mai liniti,
dei i veni n minte povestea din Kazeh.
Presimt c voi deveni un zeu, un fiu al Lunii.
Prefer meseria asta alteia, cnd n-am de ales. Trebuie
s ctig timp. Dac Victoria se ntoarce, voi profita de
noua mea situaie, pentru a oferi adoratorilor mei
spectacolul unei nlri miraculoase.
Pe cnd Joe gndea astfel, mulimea se aduna n
juru-i. Negrii se prosternau, urlau, l pipiau i
deveneau din ce n ce mai familiari; din fericire avur
i ideea s-i ofere un prnz minunat, compus din lapte

acru i orez pisat, amestecat cu miere. Curajosul tnr


lu una din mesele cele mai copioase din viaa sa i
ddu mulimii o nalt idee despre felul cum mnnc
zeii la ocazii mari.
Cnd se ls seara, vracii insulei l luar
respectuos de mn i-l duser la un soi de colib
mpodobit cu talismane; nainte de a intra, Joe
arunc o privire ngrijorat spre o grmad de oase ce
se ridica n jurul acestui sanctuar.
Dup ce-l nchiser n colib, avu timp destul s se
gndeasc la situaia sa.
n timpul serii i o parte din noapte auzi cntece de
srbtoare, sunetele unor tobe, zgomot de fiare lovite,
urlete de coruri, ce nsoeau dansurile cu care oamenii
nconjurau coliba sfnt, agitndu-se i strmbnduse necontenit.
Joe auzea acest asurzitor ansamblu prin pereii de
lut i trestie ai colibei. Poate c n alte mprejurri ar fi
ascultat cu plcere ciudata ceremonie, dar acum n
mintea lui se zbtea un gnd foarte neplcut.
Examinnd cu optimism situaia, i se prea ntng i
n acelai timp ngrijortor faptul c se rtcise ntr-un
inut slbatic, n mijlocul unui astfel de trib. Puini
cltori, dintre cei care ndrzniser s se aventureze
n aceste locuri, i mai revzuser patria. Se putea
ncrede oare n adoraia btinailor? Se ntreba dac
n acest inut adoraia nu mergea pn la jertfirea
celui adorat.
n ciuda acestei perspective, dup cteva ore de
frmntri, oboseala i birui gndurile negre. Czu
ntr-un somn adnc, care s-ar fi prelungit desigur
pn dimineaa, dac n-ar fi fost trezit de o umezeal
neateptat. Curnd, umezeala se transform n ap i
apa urc pn i ajunse la jumtatea corpului.

Ce-i asta? se ntreb Joe. O inundaie, o tromb, o


nou metod de cazn a acestor negri? Pe legea mea,
nu voi atepta ca apa s-mi ajung la gt!
Nrui zidul cu o lovitur de umr i se gsi unde?
n mijlocul lacului! De insul, nici urm! Se
scufundase n timpul nopii! n locul ei se ntindea
imensitatea Lacului Ciad.
Trist ar pentru locuitorii ei! i spuse Joe
relund cu vigoare exerciiile de not.
Cuteztorul tnr fusese salvat de unul din
fenomenele obinuite ale Lacului Ciad; numeroase
insule, care preau rezistente ca stnca, dispruser
astfel. Deseori, populaia de pe rmuri i adpostise pe
nenorociii salvai din asemenea cumplite catastrofe.
Dar Joe nu cunotea particularitatea aceasta a
lacului, fapt care nu-l opri s o foloseasc. Zri o barc
rtcit i se sui n ea. Era un fel de trunchi de pom,
scobit grosolan; din fericire, se gsea n ea i o pereche
de vsle. Profitnd de un curent rapid, se ls purtat
n voia lui.
S ne orientm, i spuse el. Steaua Polar, care
ne face totdeauna serviciul de a ne arta pretutindeni
drumul spre nord, m va ajuta i pe mine. Recunoscu
mulumit c era purtat de curent spre malul
septentrional al Lacului Ciad.
La orele dou, spre diminea, acost pe o
ridictur acoperit cu slcii spinoase, care chiar
pentru un filozof ca el prea foarte nepotrivit, dar
ddu de un arbore crescut parc ntr-adins acolo
pentru a-i oferi un pat ntre crengile sale. Ca s fie mai
n siguran, Joe se urc n copac i atept, fr s
doarm prea mult, primele raze ale dimineii.
Joe arunc o privire asupra copacului care-l servise
de adpost n timpul nopii; un spectacol neateptat l

umplu de groaz: ramurile erau ticsite de cameleoni i


erpi ncolcii, care acopereau ntreg frunziul. Ai fi
spus c e vorba de un arbore de o specie nou, care
producea reptile.
Reptilele ncepeau s se trasc, unduindu-se,
nclzite de primele raze ale soarelui. Joe sri din
mijlocul ghemului uiertor i se arunc la pmnt, cu
o puternic senzaie de dezgust i team.
Iat o ntmplare care nu va fi crezut de nimeni,
i spuse el. Nu tia c, n ultimele lui scrisori,
doctorul Vogel atrsese atenia asupra acestei
ciudenii a malurilor Ciadului, unde reptilele sunt
mai numeroase dect n orice alt ar din lume.
Dup cele ce vzuse aici, Joe se hotr s fie n
viitor mai prevztor i, orientndu-se dup soare,
porni la drum, ndreptndu-se spre nord-est. Ocolea
cu cea mai mare grij colibele, bordeiele, ntr-un
cuvnt, tot ce putea fi locuit de om.
De cte ori nu i se ndreptaser n timpul acesta
privirile spre cer! Ndjduia s zreasc Victoria i, cu
toate c o cuta zadarnic, ncrederea n prietenii si
rmase neclintit. i trebuia o mare trie de caracter ca
s-i examineze situaia cu atta ncredere. Foamea se
aduga oboselii. Hrana, compus din rdcini i din
mduva arbutilor, la care se adugau fructele
palmierilor, nu putea s ntremeze un om. Totui, fr
s in seama de oboseal, Joe naint treizeci de mile
spre vest. Trupul i era zgriat n zeci de locuri de
trestiile de pe malul lacului i de miile de spini ai
tufiurilor de acacia i mimoze. Picioarele nsngerate
i ngreuiau mersul.
Dar, n sfrit, trecnd peste suferinele ndurate,
odat cu venirea serii, se hotr s petreac noaptea pe
malul Lacului Ciad. Acolo trebui s ndure nepturile

groaznice ale milioanelor de insecte: mute, nari i


furnici de o jumtate de chioap, care acopereau
pmntul n ntregime.
Dup dou ore, din puina mbrcminte care-l mai
acoperea nu rmsese nici o fie; insectele devoraser
totul. Fu o noapte ngrozitoare, o noapte n care nici
mcar o or de somn nu-i fu hrzit cltorului
obosit. n vremea aceasta, mistreii, bivolii slbatici,
ajuvii81, nfuriai, ddeau trcoale prin tufiuri i pe
lng malul lacului. Concertul acestor animale feroce
rsuna n noapte. Joe nu ndrznea s se mite.
Resemnarea i rbdarea lui fur greu puse la
ncercare.
n sfrit se fcu ziu. Joe se ridic repede i,
imaginai-v dezgustul pe care-l ncerc, vznd cu ce
animal scrbos i mprise culcuul: o broasc
rioas! Da, o broasc rioas lung de cinci chioape,
un animal monstruos, respingtor, care-l privea cu
ochi mari, rotunzi. Joe simi c i se ntoarce stomacul
pe dos; apoi, revenindu-i, alerg s se scalde n lac.
Baia i liniti puin mncrimea care-l chinuia.
Dup ce mestec vreo cteva ierburi, i continu
drumul cu ncpnare i struin. Nu mai tia ce
face i, totui, simea n el o putere care nfrngea
dezndejdea; stomacul, mai puin resemnat dect el,
se plngea! Fu obligat s se ncing strns cu o lian
n jurul mijlocului. Din fericire, setea i-o putea potoli
la fiecare pas, i, amintindu-i de suferinele din
deert, se mngia oarecum gndindu-se c este mai
uor s supori chinurile foamei dect ale setei.
Unde poate fi Victoria? se ntreba. Vntul sufl
dinspre nord! Balonul se va ntoarce deasupra lacului.
81

Un fel de lamantini foarte periculoi.

Desigur c Samuel a fcut o nou manevr ca s-i


restabileasc echilibrul, dar pentru asta a avut destul
timp ieri, nct n-ar fi cu neputin ca astzi... Dar s
m port ca i cum a fi n situaia de a nu-l mai
revedea niciodat. Dealtfel, dac a putea ajunge la
unul din marile orae din jurul lacului, m-a gsi n
situaia cltorilor despre care ne-a povestit Fergsson.
De ce oare n-a scoate-o la capt ca i ei? Civa s-au
ntors! Ce Dumnezeu?! Hai, curaj!
Mergnd i vorbind astfel cu el nsui, curajosul
Joe ddu peste un grup de slbatici n mijlocul
pdurii. Se opri la timp, aa c acetia nu-l vzur.
Negrii se ndeletniceau cu nveninarea sgeilor cu suc
de alior, ocupaia de cpetenie a triburilor acestor
inuturi, pe care o ndeplinesc cu un fel de ceremonial
solemn.
Nemicat, ntr-un desi, inndu-i rsuflarea, Joe
ridic ochii i deodat zri printre crengi balonul. Era
chiar Victoria, care se ndrepta spre lac, la numai o
sut de picioare deasupra lui.
Dar cum s se fac auzit? Cum s se arate? Nu era
cu putin. Ochii i se umplur de lacrimi, ns lacrimi
de bucurie, nu de disperare. Prietenii si l cutau; nul prsiser! Trebuia s atepte plecarea negrilor i
atunci s prseasc ascunztoarea, ca s fug pe
malul Lacului Ciad. Dar Victoria se pierdu n naltul
cerului.
Joe se hotr s atepte. Desigur c aerostatul avea
s treac din nou! i ntr-adevr, trecu iari, dar mai
spre est. Joe alerg, dnd din mini i strignd
zadarnic! Un vnt violent tra balonul cu o putere de
nenvins.
Pentru prima oar ndejdea i energia l prsir pe
bietul biat. Se socoti pierdut i crezu c stpnul su

plecase fr s se mai ntoarc. Nu mai ndrznea s


se gndeasc. Aproape nebun de dezndejde, cu
picioarele nsngerate, cu trupul nvineit de lovituri,
merse n netire toat ziua i o bun parte din noapte.
Se tra cnd n mini, cnd n genunchi, i vedea
apropiindu-se momentul n care, prsit de puteri,
avea s moar.
naintnd astfel, ajunse n faa unei mlatini, sau,
mai bine zis, unde bnuia c e o mlatin, deoarece
ntunericul nopii nu-i ngduia s-i dea seama de
locuri. Czu pe neateptate ntr-un noroi cleios, care-l
trgea la fund. n ciuda sforrilor depuse, n cteva
minute noroiul i ajunse pn la mijloc.
M ateapt deci moartea! i spuse Joe. i ce
moarte!
Se zbtea cu furie, dar sforrile sale nu fceau
dect s-l afunde i mai mult n mormntul pe care
nefericitul i-l spa singur. Nici mcar o bucat de
lemn, nici o trestie de care s se poat aga! Ochii i se
nchideau.
Prieteni, ajutor, ajutor! strig, dezndjduit.
i glasul disperat, izolat, nbuit, se pierdea n
singurtatea nopii.

Capitolul 36
Nori la orizont. O armat de arabi. Urmrirea. El
este? Cderea de pe cal. Un glon trimis de
Kennedy. Manevr. Rpirea n zbor. Joe este salvat
Din clipa n care-i reluase postul de observaie, n
partea din fa a nacelei, Kennedy nu ncet s
cerceteze orizontul. Dup puin timp, se ntoarse spre
doctor i spuse:
Privete colo jos, o ceat de oameni sau animale,
n mers, dac nu m nel. Nu se poate vedea bine! n
orice caz strnete un adevrat nor de praf.
N-o fi vreun vnt potrivnic, o tromb de aer care
s ne mping spre nord? ntreb Samuel.
i se ridic n picioare, pentru a cerceta orizontul.
Nu cred, Samuel, rspunse Kennedy. Este o
turm de gazele sau de bivoli slbatici!
Poate, Dick, dar se gsete la nou sau zece mile
de noi i n-o pot vedea bine nici cu luneta.
n orice caz, nu-l vom pierde din vedere. Acolo se
ntmpl ceva neobinuit, ceva ce m intrig; s-ar
spune c este o manevr de cavalerie. i uite, privete,
nu m nel, sunt ntr-adevr clrei!
Doctorul privi cu atenie.
Cred c ai dreptate, spuse el. Este un detaament
de arabi sau tibbui. Alearg n aceeai direcie cu noi,
avnd ns o vitez mai mic; i vom ajunge uor. ntro jumtate de or vom putea s-i vedem i s hotrm
ce-i de tcut.
Kennedy i lu din nou luneta i privi cu atenie.
Grupul clreilor devenea din ce n ce mai vizibil; o
parte din ei se ndeprtau.

Fr ndoial, relu Kennedy, este o manevr sau


o vntoare. S-ar spune c oamenii acetia urmresc
ceva. Tare a vrea s tiu ce anume!
Rbdare, Dick. Dup puin timp i vom ajunge ii vom ntrece chiar, dac vom goni mereu la fel de
repede. Noi naintm cu o vitez de douzeci de mile pe
or i nu e cal care s poat susine o asemenea
ntrecere.
Kennedy continua s priveasc n jos cu atenie;
dup cteva minute spuse:
Sunt arabi care alearg din toate puterile. i vd
perfect. Sunt vreo cincizeci. i recunosc dup
burnusurile82 care se umfl n btaia vntului. Fac un
exerciiu de cavalerie; conductorul lor se afl la o sut
de pai nainte i ceilali se grbesc pe urmele lui.
Oricine ar fi, nu sunt de temut, Dick, dar, dac
va fi nevoie, m voi ridica mai sus.
Ateapt! Ateapt puin, Samuel! glsui
Kennedy. i dup un timp, adug: Ciudat! Se
ntmpl ceva de care nu pot s-mi dau seama exact.
Dup micrile lor i dup alctuirea neregulat a
formaiei, arabii au aerul c urmresc ceva; parc n-ar
face un exerciiu de cavalerie.
Eti sigur, Dick?
Sigur. Nu m nel. Este o vntoare, dar
vneaz un om? n frunte nu-i conductorul lor, ci un
fugar.
Un fugar? ntreb Samuel, emoionat.
Da!
S nu-l pierdem din vedere i s ateptm.
Ctigar repede trei sau patru mile asupra
clreilor, care alergau cu o repeziciune uimitoare.
82

Burnus vemnt de ln cu glug, ntrebuinat de arabi.

Samuel! Samuel! strig Kennedy cu glasul


tremurtor.
Ce e, Dick?
Am o halucinaie? Este oare posibil?
Ce vrei s spui?
Ateapt.
i vntorul, tergnd repede sticla lunetei
continu s priveasc.
Ei, ce e? ntreb doctorul.
Samuel, este el!
El! strig acesta din urm.
El, spunea totul; nu era nevoie s se pronune
nici un nume.
E clare, la o distan de abia o sut de pai de
dumanii lui.
E ntr-adevr Joe! fcu doctorul plind.
Nu poate s ne vad din cauza goanei! adug
Kennedy.
Ne va vedea, rspunse Fergsson micornd
flacra arztorului. n cinci minute vom fi la cincizeci
de picioare de sol, n cincisprezece minute vom fi
deasupra lui.
Trebuie s-l prevenim cu un foc de arm.
Nu! Joe nu se poate ntoarce; e nconjurat!
Ce s facem atunci?
S ateptm, s ateptm!
Dar arabii?
i vom ajunge i i vom ntrece; nu suntem dect
la dou mile de ei. Numai s reziste calul lui Joe.
Ah! exclam Kennedy.
Ce este?
Kennedy scoase un strigt de dezndejde, fiindc l
vzuse pe Joe aruncat jos. Calul su, pe ct se prea
la captul puterilor, se prvlise istovit la pmnt.

Ne-a vzut! strig doctorul. Cnd s-a ridicat ne-a


fcut semn.
Dar arabii l vor ajunge din urm! Ce mai
ateapt? Ah, curajosul biat! Ura! strig vntorul,
care nu se mai putea stpni.
Joe se ridicase ndat i, n clipa n care unul din
clreii cei mai apropiai se npusti asupr-i, el se feri
cu o sritur de panter, se arunc pe cal i i
continu fuga. Un strigt puternic se ridic n aer.
Arabii, preocupai s-l urmreasc, nu vedeau
Victoria care plutea la cincizeci de pai n urma lor i
numai la treizeci de picioare deasupra pmntului.
ntre ei i fugar era o distan de numai douzeci de
lungimi de cal. Unul se apropia din ce n ce mai mult
de Joe i se pregtea s-l strpung cu lancea, cnd
Kennedy duse arma la ochi i, fr nici o ovial, inti
i-l dobor la pmnt cu un singur glon. La auzul
detunturii, Joe nici nu ntoarse capul.
Civa arabi, vznd Victoria, i ntrerupser cursa
i se prbuir cu faa la pmnt; ceilali i
continuara urmrirea.
Dar ce face Joe? strig Kennedy. Nu se oprete.
Procedeaz foarte bine aa, Dick. L-am neles: se
menine n direcia aerostatului i se bizuie pe
priceperea noastr. Stranic biat! l vom rpi de sub
nasul arabilor. Suntem la numai dou sute de pai de
el!
Ce trebuie s facem? ntreb Kennedy.
Las puca deoparte!
S-a fcut! glsui vntorul, lsnd arma jos.
Poi s ii n brae o sut cincizeci de livre de lest?
i mai mult chiar.
Nu, att va fi suficient.

Doctorul ngrmdi sacii de nisip n braele lui


Kennedy.
Aeaz-te n partea cealalt a nacelei i fii gata s
arunci lestul cu o singur micare. Dar s nu-i dai
drumul fr ordinul meu.
Nici o grij!
Altminteri nu vom izbuti s-l salvm pe Joe.
ncrede-te n mine.
Victoria se afla deasupra grupului de clrei, care
goneau n galop pe urmele lui Joe. Doctorul inea
scara desfcut, n partea din fa a nacelei, gata s-o
arunce la momentul potrivit. Joe pstra o distan de
aproape cincizeci de picioare ntre el i urmritori, pe
care, n sfrit, Victoria i depi.
Atenie! l preveni Samuel pe Kennedy.
Sunt gata!
Ferete-te, Joe! strig doctorul, cu vocea sa
puternic, aruncnd scara ale crei prime trepte
ridicar jos o dr de praf.
La strigtul doctorului, Joe ntoarse capul, fr s
opreasc goana calului. n clipa cnd scara ajunse
lng el, se ntinse i-o prinse n mini.
D-i drumul! i strig doctorul lui Kennedy.
S-a fcut!
Scpat de o greutate mai mare dect a lui Joe,
Victoria se ridic repede la o sut cincizeci de picioare.
Joe se agase zdravn de scara care se legna n
aer i acum urca treptele cu agilitatea unui acrobat.
ndat ajunse la tovarii si, care-l mbriar.
Arabii scoaser un strigt de uimire i furie.
Fugarul le fusese rpit din zbor i Victoria se ndeprta
cu repeziciune.

Domnule Fergsson, domnule Dick! ngim Joe.


Apoi, sfrit de oboseal i de emoie, lein, n timp ce
Kennedy striga, aproape n delir:
Salvat! Salvat!
Cred i eu! spuse Fergsson, care-i recptase
calmul lui de nezdruncinat.
Joe era aproape gol; braele-i nsngerate i trupul
acoperit de vnti erau dovada suferinelor ndurate.
Doctorul i pansa rnile i-l culc sub cort. Bravul
biat i reveni curnd n simiri i ceru un pahar cu
rachiu. Doctorul nu-l refuz, innd seama c se afla
n faa unui om care trebuia tratat n mod excepional.
Dup ce bu, Joe strnse minile prietenilor si i se
declar gata s-i povesteasc peripeiile. Dar nu i se
ngdui s vorbeasc. Peste puin timp czu ntr-un
somn adnc, de care avea mult nevoie.
Victoria se ndrept piezi spre vest. Sub influena
unui vnt puternic, trecu din nou deasupra marginii
deertului plin de mrcini, i, dup ce strbtu o
distan de aproape dou sute de mile de la locul de
unde fusese rpit Joe, ctre sear, depi al zecelea
grad de longitudine.

Capitolul 37
Drumul spre est. Joe se trezete, ncpnarea lui.
Sfritul paniei lui Joe. Tagelel. ngrijorrile lui
Kennedy. Drumul spre nord. O noapte aproape de
Aghades
n timpul nopii, vntul se potoli i Victoria rmase
linitit n vrful unui sicomor. Doctorul i Kennedy
fcur de paz cu rndul i Joe se bucur de un somn
odihnitor, timp de douzeci i patru de ore.
Iat leacul care-i trebuia, spuse Fergsson. Natura
se nsrcineaz cu vindecarea lui.
Spre ziu, vntul se ntei din nou, dar era
schimbtor, btea cnd spre nord, cnd spre sud. n
cele din urm, Victoria fu mpins spre vest.
Doctorul, cu harta n mn, recunoscu inutul
Damergu, un teren vlurit, fertil, cu coline fcute din
trestie mpletit cu crengi de asclepia83; n cmpiile
cultivate, clile de grne erau aezate pe cte o schel,
spre a le feri de invazia oarecilor i a termitelor.
Peste puin timp, cltorii ajunser deasupra
oraului Zinder, uor de recunoscut dup marea sa
pia de execuii. n mijlocul ei se ridic arborele
morii, la picioarele cruia vegheaz un clu; oricine
trece pe sub umbra copacului e spnzurat ndat.
Consultndu-i busola, Kennedy spuse:
Ne ndreptm iari spre nord.
Ce importan are? Dac ajungem la Tembuctu,
nu avem de ce s ne plngem. Niciodat nu s-a
ntreprins o cltorie mai frumoas i n condiii mai
bune.
83

Asclepia plant cu semine mtsoase.

Nici cu o sntate mai bun! rspunse Joe,


artndu-i faa vesel printre perdelele cortului.
Iat-l i pe bunul nostru prieten, pe salvatorul
nostru! strig vntorul. Cum te simi?
Absolut normal, absolut normal, domnule
Kennedy. Niciodat nu m-am simit mai bine. Nimic nar putea nviora mai mult un om, dect o scurt
cltorie de plcere, urmat de o baie n Lacul Ciad.
Nu este aa, domnule doctor?
Prietene! rspunse Fergsson, strngndu-i mna.
Cte griji ne-ai pricinuit!
Dar credei c eu am fost linitit gndindu-m la
soarta dumneavoastr? V putei luda c mi-ai
pricinuit o fric grozav.
Nu ne vom nelege niciodat, Joe, dac iei
lucrurile aa!
Vd c nici dup ce a czut din nlimi nu s-a
prea schimbat, adug Kennedy.
Devotamentul tu a fost sublim, biatule, i ne-a
salvat, cci altfel Victoria ar fi czut n lac i nimeni nar fi putut s-o scoat de acolo.
Dac devotamentul meu, cum v place s numii
cderea mea, v-a salvat pe dumneavoastr, oare nu ma salvat i pe mine? Fiindc iat-ne pe toi trei
mpreun i sntoi! Deci nu avem s ne reprom
nimic n tot ce s-a ntmplat.
Nu te poi nelege cu biatul sta! spuse
vntorul.
Cel mai bun mijloc s ne nelegem este s nu
mai vorbim despre ce a fost, glsui Joe. Ce s-a
ntmplat, s-a ntmplat! Bun sau ru, nu se mai
poate ndrepta.
ncpnatule! spuse rznd doctorul. Cel puin,
vrei s ne povesteti peripeiile tale?

Dac inei neaprat, v voi povesti, dar mai nti


s pregtim gsc asta, cci vd c domnul Dick nu ia pierdut timpul degeaba.
Bine, Joe.
n cazul acesta, vom vedea cum suport stomacul
europenilor un vnat din Africa.
Gsc fu fript la flacra arztorului i devorat
ndat. Joe nghii o bun parte din ea, ca unul care
nu mncase de cteva zile.
Dup ceai i groguri, povesti prietenilor aventurile.
Vorbea cu oarecare emoie, nfind ntmplrile cu
filozofia sa obinuit. Doctorul nu se putu opri de a
nu-i strnge mna de cteva ori, cnd vzu c
vrednicul biat fusese preocupat mai mult de salvarea
lor dect de a sa. n ce privea scufundarea insulei
Biddiomah, i explic lui Joe c fenomenul se repet
foarte des pe Lacul Ciad. Continundu-i povestirea,
Joe ajunse la clipa n care, prins n mocirl, scosese
un ultim strigt de disperare.
M credeam pierdut, urm el, i gndurile mele
se ndreptau spre dumneavoastr. Am nceput s m
zbat, cum nici nu v pot spune. Eram hotrt s nu
m las nghiit fr lupt. Cnd, deodat, ce vd? La
doi pai de mine, un capt de frnghie de curnd
tiat. Am fcut un ultim efort i, cu chiu cu vai, am
izbutit s m apuc de ea. Trgnd, am vzut c rezist.
Am tras din nou, cu ndejde i, n sfrit, iat-m
ajuns pe pmnt tare. La captul frnghiei zresc o
ancor. Ah! dac n-avei nimic mpotriv, am s
numesc ancora asta ancora salvrii. Am recunoscuto: o ancor a Victoriei. Am neles c dumneavoastr
ai aterizat acolo. Am urmat direcia frnghiei care-mi
indica locul unde fusese balonul i, dup noi sforri,
am ieit n sfrit din mocirl... Dup ce mi-am refcut

puterile, am umblat o parte din noapte fr team,


ndeprtndu-m de lac. Am ajuns, n cele din urm,
la marginea unei pduri, parc fr capt. Acolo, ntr-o
ngrditur, pteau fr grij civa cai. Sunt
momente n via cnd oricine tie s clreasc, nu e
aa? Nu m-am gndit mult i, srind n spatele unui
patruped, iat-m gonind spre nord. Nu v voi pomeni
nici de oraele pe care nu le-am vzut, nici de satele pe
care le-am ocolit. Am strbtut cmpuri nsmnate,
am srit peste desiuri, peste garduri, am dat pinteni
calului, l-am mboldit, l-am ndemnat. n sfrit, am
ajuns la marginea cmpiilor cultivate. Bun. Deertul!
mi convine: voi vedea mai bine i mai departe naintea
mea. Ddeam trcoale prin mprejurimi, n sperana c
voi gsi Victoria ateptndu-m. Dar nimic! Dup trei
ore de galop dau, ca un prost, peste o tabr de arabi.
Ce vntoare! Domnule Kennedy, un vntor nu tie
ce este aceea o vntoare, dac nu a fost vnat el
nsui. i chiar dac ar vrea s tie, nu-l sftuiesc s
ncerce. Calul meu cdea de oboseal.
Arabii m nconjuraser; la un moment dat m-am
prbuit, apoi am srit pe calul unuia din ei i n clipa
aceea v-am vzut. Restul l tii. Victoria alerga dup
mine i m-ai prins din zbor... Nu aveam dreptate s
m ncred n dumneavoastr? Domnule Samuel, vedei
ct de simplu a fost totul? Nimic mai normal pe lume.
Sunt gata s-o iau de la capt, dac v-ar fi de folos;
dealtfel, dup cum v-am mai spus, nici nu merit s
mai vorbim despre ce-a fost.
Bunul meu Joe, rspunse doctorul cu emoie, nu
ne-am
nelat
bizuindu-ne
pe
inteligena
i
ndemnarea ta!

Ei, domnule, n-ai dect s te lai dus de


evenimente i pn la urm o scoi la capt. Cel mai
bine este s iei lucrurile aa cum sunt.
n timpul istorisirii lui Joe, balonul strbtuse
repede o mare parte a inutului. Kennedy le atrase
atenia asupra unui grup de colibe care prea c
formeaz un ora. Doctorul consult harta i
recunoscu trguorul Tagelel din Damergu.
Regsim drumul urmat de Barth. Aici s-a
desprit el de cei doi tovari ai si, Richardson i
Overweg. Primul urma s ia drumul spre Zinder, iar al
doilea spre Maradi. V amintii c, dintre aceti trei
cltori, Barth este singurul care a revzut Europa.
Aadar, spuse vntorul, urmrind pe hart
direcia Victoriei, mergem din nou direct spre nord?
Direct, dragul meu Dick!
i asta nu te ngrijoreaz?
De ce?
Pentru c drumul acesta ne duce drept spre
Tripoli, pe deasupra unui deert ntins.
Oh, dar nu vom ajunge att de departe, prieteni;
cel puin aa ndjduiesc.
Unde crezi c ne vom opri?
Bine, Dick, dar nu eti curios s vizitezi
Tembuctu?
Tembuctu?
Vei fi al cincilea sau al aselea european care a
vzut acest ora misterios.
S mergem spre Tembuctu!
Atunci las s ajungem nti ntre al
aptesprezecelea i al optsprezecelea grad latitudine,
iar acolo o s cutm un vnt favorabil, care s ne
mping spre vest.

Bine! rspunse vntorul. Dar mai avem mult de


mers spre nord?
Cel puin o sut cincizeci de mile!
Culcai-v, domnule, spuse Joe. Culcai-v i
dumneavoastr, domnule doctor. Avei nevoie de
odihn, dup cte am observat.
Vntorul se ntinse sub cort, dar Fergsson, care
nu se lsa dobort de oboseal, rmase la postul de
observaie.
Peste trei ore, Victoria trecea pe deasupra unui
teren acoperit cu pietri, cu iruri de munte de granit,
nali i sterpi. Unele piscuri izolate ajungeau pn la
nlimea de patru mii de picioare. Girafe, antilope i
strui alergau cu o sprinteneal uimitoare prin
pdurile de salcmi, mimoze i curmali. Dup
uscciunea deertului, vegetaia punea stpnire peste
tot ntinsul. Era inutul tribului Kailuas, care, ca i
periculoii lor vecini, tuaregii, umblau cu faa
acoperit cu o bucat de pnz.
La orele zece seara, dup un drum minunat de
dou sute cincizeci de mile, Victoria se opri deasupra
unui ora important. Lumina lunii ngduia s se vad
o parte a localitii, pe jumtate n ruine; ici-colo, sub
o raz de lumin, se zreau moschei. Doctorul lu
poziia stelelor i gsi c se aflau la latitudinea lui
Aghades. Acest ora, odinioar un nfloritor centru
comercial, ncepuse s decad nc de pe vremea cnd
fusese vizitat de Barth.
Profitnd de faptul c nu puteau fi vzui n
ntuneric, aruncar ancora la vreo dou sute de mile
de ora, ntr-un ntins lan de mei.
Noaptea se scurse destul de linitit. Pe la ora cinci
se lumin de ziu, i, tot atunci, un vnt uor mpinse
balonul spre vest i puin spre sud.

Fergsson se grbi s foloseasc acest prilej. Victoria


se ridic repede i porni, parc purtat pe un
mnunchi de raze de soare.

Capitolul 38
Traversarea rapid. Hotrri prudente. Caravane.
Avers nentrerupt. Gao. Nigerul. Golberry,
Geoffroy, Gray. Mungo-Park. Laing. Ren Cailli.
Clapperton. John i Richard Lander
Ziua de 17 mai fu linitit, lipsit de orice incident.
ncepea s se vad din nou deertul. Un vnt moderat
purta Victoria spre sud-vest. Balonul nu se abtea nici
la dreapta, nici la stnga; umbra sa proiecta pe nisip o
linie perfect dreapt.
Doctorul refcuse provizia de ap nainte de
plecare; se temea c nu vor putea ateriza n aceste
inuturi locuite de tuaregii aueliminieni. Platoul, aflat
la o mie opt sute de picioare deasupra nivelului mrii,
cobora spre sud.
Seara, cltorii ajunser la 16 latitudine i 4055
longitudine, dup ce strbtuser o sut optzeci de
mile de cale aerian monoton, de la Aghades la
Murzuk, pe deasupra drumului bttorit de cmile.
n cursul acestei zile, Joe prepar ultimele buci
de vnat afumat pe care le pstraser i servi la mas
o frigruie de sitar foarte gustoas.
Vntul era prielnic, astfel c doctorul hotr s
continue drumul n cursul nopii, pe care luna,
aproape plin, o umplea cu lumina ei argintie.
Victoria se ridic la o nlime de cinci sute de
picioare i, n timpul acestei cltorii nocturne de
aproape aizeci de mile, i urm calea, att de
linitit, nct n-ar fi putut tulbura nici somnul unui
copil.
Duminic dimineaa, o nou schimbare a vntului
i purt spre nord-vest. Civa corbi zburau foarte sus,

iar spre orizont se vedea un stol de vulturi, ns din


fericire destul de departe.
Ivirea lor i amintea lui Joe o ntlnire neplcut,
fcndu-l s se gndeasc la buna idee a doctorului,
de a lua n cltoria lor dou baloane.
Ce am fi fcut cu un singur nveli? spuse el.
Acest al doilea este ceea ce e alupa pentru o corabie;
n caz de naufragiu, o poi folosi oricnd pentru a te
salva.
Ai dreptate, prietene, numai c alupa m
ngrijoreaz ntructva, cci ea nu poate nlocui
corabia.
Ce vrei s spui? ntreb Kennedy.
Vreau s spun c noua Victoria nu valoreaz ct
cea veche. Fie c estura a fost greu ncercat, fie c
gutaperca s-a topit din cauza cldurii aparatului de
dilatare, am constatat o oarecare pierdere de gaz; nu
prea mare pn acum, dar, n orice caz, vrednic s fie
luat n seam. Avem o tendin de coborre i, pentru
a ne menine, sunt nevoit s dilat mai mult hidrogen.
La naiba! spuse Kennedy. Nu vd care ar putea fi
leacul.
Nu exist nici unul, dragul meu Dick, i de aceea
am face bine s ne grbim, evitnd chiar popasurile
din timpul nopii.
Suntem nc departe de coast? ntreb Joe.
Care coast, biatule? tim noi oare unde ne
duce ntmplarea? Tot ce pot s-i spun este c
Tembuctu se afl la patru sute de mile spre vest.
i ct timp ne va trebui s ajungem pn acolo?
Dac vntul nu ne va ndeprta prea mult de
direcia noastr, ndjduiesc s ajungem acolo mari
spre sear.

Aadar, spuse Joe artnd un ir lung de oameni


i de animale care erpuiau prin deert, vom ajunge
mai repede dect caravana aceasta.
Fergsson i Kennedy se aplecar i vzur o mare
mbulzeal de oameni i de animale; erau mai mult de
o sut cincizeci de cmile, din acelea care pentru
dousprezece mii mutkali84 de aur merg de la
Tembuctu la Tafilet, purtnd n spate o greutate de
cinci sute de livre. Toate cmilele aveau sub coad un
mic sac n care se adunau excrementele lor, singurul
combustibil pe care se putea conta n deert.
Aceste cmile ale tuaregilor sunt specia cea mai
bun; ele se pot lipsi de ap de la trei la apte zile, iar
de mncare, dou zile; iueala lor este superioar celei
a cailor i se supun cu inteligen poruncilor
khabirului cluza caravanei. Sunt cunoscute n inut
sub numele de mehari.
n vreme ce doctorul ddea aceste lmuriri,
tovarii priveau mulimea de brbai, femei i copii,
care naintau anevoie prin nisipul mictor, inut n
loc numai de cteva mrciniuri, de ierburi ofilite i
tufiuri srccioase.
Joe l ntreb pe doctor cum de izbuteau arabii s
se orienteze prin deert i s dea de cursurile de ap
rspndite pe imensa lui ntindere.
Arabii, rspunse Fergsson, sunt nzestrai cu un
deosebit sim de orientare; acolo unde un european se
rtcete, ei merg cu cea mai mare siguran; o piatr,
orict de mic, un tufi, un mnunchi de iarb le
ajunge pentru a-i gsi drumul. Noaptea se orienteaz
dup steaua Polar. Nu fac mai mult de dou mile pe
or, iar n timpul cldurilor mari de la amiaz se
84

Mutkal 125 franci dinaintea primului rzboi mondial.

odihnesc. Aa c i dai seama ct le trebuie ca s


strbat Sahara, care e un deert de peste nou sute
de mile.
ntre timp, Victoria dispru din faa privirilor mirate
ale arabilor, care, desigur, i invidiau viteza.
Spre sear, balonul trecea la 220 longitudine, iar
n timpul nopii mai depi un grad.
Luni, vremea se schimb cu desvrire; ncepu s
cad o ploaie torenial, nct era nevoie de mari
eforturi pentru a rezista potopului i a face fa
creterii n greutate pe care el o pricinuia balonului i
nacelei. Nentreruptul torent lmurea existena blilor
care mpnzeau inutul. Aici se ivi din nou vegetaia de
mimoze i tamarini.
Era regiunea Sonray, cu sate ale cror case aveau
acoperiuri asemntoare unor cciuli, o regiune puin
muntoas, cu cteva coline brzdate de rpe, pline de
ap, peste care treceau n zbor sitarii i bibilicile. Icicolo, un torent puternic tia drumurile; indigenii l
traversau, agndu-se de cte o lian ntins ntre
arbori. Pdurile se transformau n jungle, n care foiau
aligatorii, hipopotamii i rinocerii.
n curnd vom vedea Nigerul, spuse doctorul. n
apropierea fluviilor mari, inutul se transform.
Fluviile acestea pot fi nchipuite ca nite drumuri
mictoare care au adus cu ele mai nti vegetaia, iar
mai trziu vor aduce civilizaia. Nigerul a fcut s se
ridice de-a lungul cursului lui, pe o distan de dou
mii cinci sute de mile, cele mai importante orae ale
Africii.
Asta-mi amintete de un mare admirator al
Providenei, care i aducea laude pentru grija de a fi
fcut ca marile orae s fie strbtute de fluvii.

La ora prnzului, Victoria trecea pe deasupra


localitii Gao, un trguor compus din colibe
srccioase, care, n trecut, fusese o mare capital.
Pe aici a trecut Barth Nigerul, cnd s-a napoiat
din Tembuctu, spuse doctorul. Acesta e vestitul fluviu
al antichitii, rivalul Nilului; superstiia pgn i
atribuie o origine divin. Ca i Nilul, a atras atenia
geografilor din toate timpurile; explorarea lui, ca i
aceea a Nilului, a cerut sacrificiul multor viei
omeneti.
Aici cursul Nigerului avea o mare lrgime; apele
sale se rostogoleau nvolburate spre sud, dar cltorii
notri, purtai de vnt, abia putur s-i vad ciudatele
erpuiri.
S v mai povestesc ceva despre fluviul acesta, de
care ne-am i ndeprtat, spuse Fergsson. Sub numele
de Dhiuleba, Mayo, Egghirreu, Quorra i altele, el
strbate cteva ri i n lungime ar putea rivaliza cu
Nilul. Toate numirile acestea nu nseamn altceva
dect fluviul n limba inuturilor pe care le strbate.
Doctorul Barth a urmat acest drum? ntreb
Kennedy.
Nu, Dick. Prsind Lacul Ciad, Barth a trecut
prin oraele principale din Bornu i a tiat calea
Nigerului la Say, la 4 deasupra lui Gao, apoi a
ptruns pn n inima inuturilor neexplorate, pe care
Nigerul le nchide n cotul ce-l formeaz acolo. Dup
opt luni de sforri obositoare a ajuns la Tembuctu,
drum pe care noi l vom face n numai trei zile, dac
mai ine vntul acesta puternic.
S-au descoperit izvoarele Nigerului? ntreb Joe.
De mult vreme, rspunse doctorul. Dorina, de a
cunoate Nigerul i afluenii si a atras muli
exploratori i a putea s vi-i numesc pe cei mai

nsemnai dintre ei: ntre 1749 i 1758, Adamson a


cercetat fluviul i a vizitat Gorea; ntre 1785 i 1788,
Golberry i Geoffroy au strbtut deerturile
Senegambiei i au ajuns n ara maurilor, care i
asasinaser pe Saugnier, Brisson, Adam, Riley,
Cochelet i pe ai ali nefericii. Urmeaz celebrul
Mungo-Park, prietenul lui Walter Scott, scoian ca i
el. Trimis de Societatea african din Londra n anul
1795, a ajuns la Bambarra, a vzut Nigerul, a ptruns
n interior cinci sute de mile; n tovria unui
negustor de sclavi a cercetat rmul Gambiei i s-a
ntors n Anglia n 1797. A plecat din nou, la 30
ianuarie 1805, nsoit de cumnatul lui Anderson, de
desenatorul Scott, i de un grup de muncitori. Au
ajuns la Gorea, unde s-au alturat unui detaament
de treizeci i cinci de soldai i au revzut Nigerul la 19
august. Din cauza oboselii, a lipsurilor, a inutului
nesntos, din patruzeci de europeni nu au mai rmas
n via dect unsprezece. La 16 noiembrie, soia lui
Mungo-Park a primit ultimele scrisori de la el, iar peste
un an s-a aflat de la un negustor din inutul acela,
care ajunsese la Bussa pe Niger, la 23 decembrie, c
barca nenorocitului cltor se rsturnase n
cataractele fluviului iar el fusese mcelrit de indigeni.
Groaznicul lui sfrit nu i-a oprit din drum pe
ceilali exploratori?
Dimpotriv, Dick, pentru c pe lng misiunea de
a cerceta fluviul o mai aveau i pe aceea de a gsi
nsemnrile exploratorului, n 1816, s-a organizat la
Londra o expediie, la care a participat i maiorul
Gray. Expediia a ajuns la Senegal, a ptruns pare-se
pn la Fouta-Djallon, a vizitat populaia fulan i s-a
ntors n Anglia, fr alt rezultat. n 1822, maiorul
Laing a explorat toat partea occidental a Africii,

nvecinat cu posesiunile engleze, i a ajuns cel dinti


la izvoarele Nigerului. Dup documentele sale, izvorul
acestui fluviu imens nu este mai lat de dou picioare.
Se poate sri uor peste el, spuse Joe.
Ei, ei, uor! rspunse doctorul. Numai c, dac ii
seam de tradiie, nu-i chiar aa. Cel ce ncearc s
sar peste acest izvor este nghiit numaidect de ape;
cel ce vrea s ia ap din el se simte ndeprtat de-o
mn invizibil.
mi dai voie s nu cred nimic din toate astea?
ntreb Joe.
Sigur. Dup cinci ani, maiorul Laing a pornit s
strbat Sahara i a ajuns pn la Tembuctu, unde, la
cteva mile mai sus, a murit sugrumat de ctre Ulad
Shiman, care voia s-l oblige s treac la credina
musulman.
nc o victim! spuse vntorul.
Atunci, un tnr curajos a ntreprins explorarea
cu mijloacele sale proprii, foarte reduse, i a izbutit s
duc la capt cea mai ndrznea cltorie a
timpurilor noastre: vorbesc despre francezul Ren
Cailli. Dup felurite ncercri fcute n 1819 i n
1824, a plecat din nou, la 19 aprilie 1827, din RioNunez; la 3 august, a ajuns la Tim, sfrit de oboseal,
bolnav i att de slbit, nct nu i-a putut continua
cltoria dect dup ase luni, n ianuarie 1828, cnd
s-a alturat unei caravane. mbrcat cu un costum
oriental, a ajuns la Niger la 10 martie, a ptruns pn
n oraul Jenn, de unde s-a mbarcat pe un mic vas i
a cobort pe fluviu pn la Tembuctu, unde a ajuns la
30 aprilie. Un alt francez, Hubert, n 1670, i un
englez, Robert Adams, n 1810, au vzut i ei acest
ora ciudat, dar Renne Cailli a fost primul european
care a adus date exacte. La 4 mai, el a prsit oraul;

la 9 mai, a recunoscut locul unde fusese asasinat


maiorul Laing; la 19, a ajuns la El-Arauan i a prsit
acest ora comercial, pentru a strbate, nfruntnd mii
de primejdii, inuturile ntinse dintre Sudan i
regiunile Africii septentrionale. n sfrit, a intrat n
Tanger i, la 28 septembrie, s-a mbarcat pentru
Toulon. Astfel a traversat Africa de la est spre nord, n
nousprezece luni, cu toate cele o sut optzeci de zile
de boal.
Un cltor foarte ndrzne! spuse vntorul. i
ce s-a mai ntmplat pe urm cu el?
Din cauza sforrilor fcute, a murit la treizeci i
nou de ani. Un englez a fcut i el aceeai ncercare,
fr s izbuteasc. E vorba de cpitanul Clapperton,
tovarul lui Denham. n 1829, el a ptruns n Africa
pe coasta de vest n golful Benin, pe urmele lui MungoPark i ale lui Laing, i a regsit n Bussa documentele
privitoare la moartea lui Mungo-Park. A ajuns la
Sackatou, unde a czut prizonier, i i-a dat sfritul
n braele credinciosului su ajutor, Richard Lander.
Dar ce s-a ntmplat cu Lander? ntreb Joe,
foarte curios.
A izbutit s ajung pn la coast i s se
napoieze la Londra, aducnd hrtiile cpitanului i
darea de seam exact asupra cltoriei lui. i-a oferit
apoi serviciile sale guvernului, pentru a completa
cercetrile asupra Nigerului. L-a luat cu el pe fratele
su, John, al doilea copil al unor oameni modeti din
Cornouailles i amndoi, de la 1829 la 1831, au
cobort cursul fluviului de la Bussa pn la vrsare,
descriind drumul, ora cu ora, mil cu mil.
Aadar, cei doi frai au avut o soart mai bun
dect ceilali? ntreb Kennedy.

Da, cel puin n cursul acestei explorri; fiindc,


n 1833, Richard a ntreprins a treia cltorie pe Niger
i a pierit, lovit de un glon rtcit, aproape de
vrsarea fluviului. Vedei, deci, prieteni, c inutul pe
care-l strbatem noi a fost martorul faptelor unor
nobili cltori, care n-au avut ca rsplat dect
moartea.

Capitolul 39
ara de la Cotul Nigerului. Privelitea fantastica a
Munilor Hombori. Kabra. Tembuctu. Planul
doctorului Barth. Decaden. Ce se va mai ntmpla
Doctorul povesti tovarilor si numeroase detalii
asupra inutului pe care-l strbteau n cursul acestei
posomorte zile de luni. inutul, destul de puin
accidentat, nu punea nici o piedic naintrii lor.
Singura grij a doctorului era vntul blestemat dinspre
nord-est, care, suflnd cu violen, i ndeprta de
latitudinea la care se afla Tembuctu.
Nigerul, dup ce curge spre nord pn la acest
ora, cotete apoi, dnd natere unei mari cderi de
ap, i se prvlete, sub forma unui imens mnunchi
luminat, n Oceanul Atlantic. n acest cot al Nigerului,
inutul este foarte variat: n unele locuri foarte fertil, n
altele foarte sterp. Cmpiilor necultivate le urmeaz
cmpiile de porumb, care sunt apoi nlocuite cu
terenuri ntinse, acoperite cu dracil. Toate speciile de
psri de ap: pelicani, liie, pescrui triesc n
crduri numeroase pe marginile torentelor i
mlatinilor.
Din cnd n cnd, se vedea cte o tabr de-a
tuaregilor, adpostii sub corturile lor de piele. n jurul
micilor gospodrii, femeile mulgeau cmilele sau
fumau din pipe groase.
Pe la ora opt seara, Victoria naintase cu peste dou
sute de mile spre vest i cltorii fur martorii unui
spectacol minunat: cteva raze de lun i fceau loc
printr-o sprtur a norilor i, alunecnd prin ploaie,
cdeau asupra lanului muntos Hombori. Nimic mai
straniu dect aceste creste de bazalt, care se profilau

n siluete fantastice pe cerul ntunecat, amintind


ruinele unui ora din Evul Mediu sau banchizele
regiunilor arctice care apar n nopile ntunecoase n
faa cltorului uimit.
O privelite ca n Misterele lui Udolphe, spuse
doctorul. Anne Radcliff nu ar fi artat aceti muni sub
un aspect mai nspimnttor!
Pe legea mea, rspunse Joe, n-a vrea s m
plimb singur, seara, n aceast ar a fantomelor. Dac
s-ar putea, a lua cu mine peisajul acesta n Scoia. Sar potrivi foarte bine pe malurile lacului Lomond, i
turitii s-ar mbulzi s-l admire.
Balonul nostru nu este att de mare nct s-i
permit asemenea fantezie. Dar mi se pare c direcia
noastr se schimb. Ei bine, spiritele rele ale inutului
sunt foarte binevoitoare cu noi: ne trimit un vnt din
sud-est, care ne va readuce pe drumul bun.
ntr-adevr, Victoria i relua calea spre nord i, n
dimineaa zilei de douzeci, trecea pe deasupra unei
reele ncurcate de canale, torente i ape care
deveneau aflueni ai Nigerului. Multe din aceste
canale, acoperite de o iarb deas, preau cmpii
bogate.
Doctorul regsi aici drumul urmat de Barth, dup
ce acesta se mbarcase pe fluviu, pentru a cobor pn
la Tembuctu. Lat de opt sute de stnjeni, Nigerul
curgea ntre dou maluri bogate n cruciferi i
tamarini. Turme de gazele zvelte i amestecau
coarnele inelate cu ierburile uriae, unde aligatorii
pndeau n tcere.
iruri lungi de mgari i cmile, ncrcate cu
mrfuri, treceau pe sub arborii minunai. La un cot al
fluviului, apru deodat o ngrmdire de case joase,

aezate n amfiteatru, pe ale cror terase i acoperiuri


era pstrat nutreul cules din inutul nconjurtor.
E Kabra! strig doctorul cu bucurie. E portul
Tembuctului. Oraul se afl la o deprtare de cinci
mile de aici.
Aadar, suntei mulumit, domnule? ntreb Joe.
ncntat, biete!
Bine! Atunci totul este minunat!
ntr-adevr, pe la orele dou, sub privirile
cltorilor se desfura regiunea deertului Tembuctu,
care avusese odinioar, aidoma Romei i Atenei, colile
sale de savani i catedrele sale de filozofie.
Fergsson urmri detaliile planului fcut de Barth i
se convinse de exactitatea lui.
Oraul formeaz un triunghi vast, ntr-o imens
cmpie de nisip alb; unul din vrfurile triunghiului se
ndreapt spre nord i ptrunde ntr-o margine a
deertului; de jur mprejurul lui nu se vede nici o
vegetaie, afar de cteva graminee, mimoze i
pomiori pitici.
Vzut din zbor, Tembuctu prea o ngrmdire de
bile i zaruri, aruncate la ntmplare. Strzile, foarte
nguste, erau mrginite de case numai cu parter,
construite din crmid uscat la soare i din colibe
de paie i trestie, unele conice, altele prismatice. Pe
terasele lor stteau tolnii civa locuitori n
mbrcmintea lor strlucitoare, cu lancea sau puca
n mn; ct despre femei, nu se vedea nici una la
aceast or.
Se spune c femeile acestui inut sunt frumoase,
glsui doctorul... Privii cele trei turnuri ale celor trei
moschei, care au mai rmas. Oraul a deczut, nu mai
are splendoarea de odinioar. n vrful triunghiului se
ridic moscheea Sankora, cu galeriile sale susinute de

arcade, ntr-un stil destul de curat. Puin mai departe,


n apropierea cartierului Sane-Gungu, se afl
moscheea Sidi-Yahia i cteva case cu dou etaje. S
nu cutai nici palate, nici monumente. eicul este un
simplu negustor, iar reedina sa regal este
tejgheaua.
Mi se pare c se vd metereze pe jumtate
drmate, spuse Kennedy.
Au fost distruse de fulani, n 1826. Atunci oraul
era cu o treime mai mare dect acum, cci Tembuctu
din secolul al XI-lea, obiect al lcomiei generale, a
aparinut
succesiv
tuaregilor,
sonrayenilor,
marocanilor i fulanilor. Astzi, acest mare centru al
civilizaiei, unde un savant ca Ahmed-Baba avea n
secolul al XVI-lea o bibliotec de o mie ase sute de
manuscrise, nu este altceva dect un depozit comercial
al Africii centrale.
Localitatea
prea
ntr-adevr
lsat
prad
nepsrii, cuprins de paragina att de molipsitoare a
oraelor care dispar. Drmturi uriae se adunau la
periferie i, mpreun cu movilele din pia, formau
singurele accidente de teren.
Trecerea Victoriei strni oarecare micare; se btu
toba. Dar ultimul savant din aceste locuri abia o fi
avut timp s observe noul fenomen, i balonul, mpins
de vntul deertului, relu calea cursului erpuitor al
fluviului. n curnd, Tembuctu nu mai era dect o
amintire din cltorie.
Acum vntul poate s ne conduc unde vrea,
spuse doctorul.
Numai de ne-ar duce spre vest! rspunse
Kennedy.

Chiar de ar fi s revenim la Zanzibar pe acelai


drum i s traversm oceanul pn n America, tot nu
m-a teme, spuse Joe.
Ar trebui ca mai nti s fie cu putin, Joe.
i ce ne lipsete pentru asta?
Hidrogenul, biete! Fora de ascensiune a
balonului se micoreaz vznd cu ochii, de aceea va
trebui s-l crum mult, ca s ne poat duce pn la
rm. Voi fi nevoit s mai arunc din lest; suntem prea
grei. Iat ce nseamn s nu faci nimic! S stai toat
ziua ntins ca un lene n hamacul tu! Te ngrai i
atrni mai greu. Cltoria noastr este o cltorie
pentru lenei; la ntoarcere, toat lumea ne va gsi
ngrozitor de grai.
Nu te grbi. Ateapt sfritul! rspunse
vntorul. tii tu oare ce ne mai rezerv cltoria?
Suntem nc departe de captul ei. Samuel, n care
punct crezi c vom atinge rmul Africii?
Mi-e foarte greu s-i rspund, Dick. Suntem n
voia vntului, care este foarte schimbtor, dar, n
sfrit, m voi socoti fericit dac ajungem la Sierra
Leone i la Portendick; n anumite pri ale acelor
inuturi vom ntlni prieteni.
i va fi o plcere s le strngem mna. Dar cel
puin mergem n direcia dorit?
Nu prea, Dick, nu prea. Privete acul busolei;
naintm spre sud i urcm spre izvoarele Nilului.
O ocazie minunat de a le descoperi, dac nu ar
fi cunoscute, spuse Joe. Nu s-ar putea, la nevoie, s
gsim altele?
Nu, Joe, dar fii linitit. Sper s nu ajungem pn
acolo.
La cderea nopii, doctorul arunc ultimii saci de
lest i Victoria se nl. Cu toate c arztorul

funciona cu toat presiunea, abia putea menine n


aer balonul, care se gsea la aizeci de mile spre sud
de Tembuctu. A doua zi se trezir pe malurile
Nigerului, nu departe de lacul Debo.

Capitolul 40
Temerile doctorului Fergsson, Direcia permanent
spre sud. Norul de lcuste. Jenne. Sego.
Schimbarea vntului. Regretele lui Joe
Albia fluviului era mpnzit de insule mari, printre
care trecea un curent foarte repede. Pe una din ele se
ridicau cteva colibe de pstori, dar, deoarece viteza
Victoriei se mrea, era cu neputin s le determini
poziia exact. Din nenorocire, balonul se ndrepta i
mai mult spre sud i, n cteva clipe, depi lacul
Debo.
Fergsson cut ali cureni atmosferici la diferite
nlimi, fornd chiar foarte mult dilataia, dar n
zadar. Renun la manevra care mrea pierderea
gazului, presnd n nveliul slbit al aerostatului. Nu
spusese nimic, dei era foarte ngrijorat. Vntul
neschimbat care-l purta spre partea meridional a
Africii i strica toate socotelile. Nu mai tia pe cine i pe
ce se poate bizui. Ce se va ntmpla cu ei n mijlocul
barbarilor, care populau coastele Guineei, dac nu vor
putea ajunge pe teritoriul englez sau francez? i
direcia actual a vntului i purta spre regatul
Dahomey, printre triburile cele mai slbatice, la
cheremul unui rege care sacrifica, n serbri publice,
mii de victime omeneti. Acolo ar fi fost pierdui!
Pe de alt parte, balonul se uzase i doctorul simea
c nu-l mai poate stpni. Totui, din pricin c
timpul se schimbase puin, ndjduia c sfritul ploii
va aduce o oarecare schimbare i n curenii
atmosferici. Aa nct nu-i fu pe plac cnd l auzi pe
Joe spunnd:

Hei! Dac inem seama de norul care se apropie


de noi, nseamn c ploaia se va ntei, i de data asta
se va transforma n potop.
nc un nor! fcu Fergsson.
i nc unul grozav! rspunse Kennedy.
Cum n-am mai vzut! adug Joe.
Stai, nu v grbii, spuse doctorul, punnd
deoparte luneta. Nu este un nor.
Dar ce este? ntreb Joe.
Este un stol!
Un stol?
De lcuste.
Asta-i acum, lcuste!
Miliarde de lcuste care vor trece ca o tromb
peste inut. Va fi vai de noi dac se vor abate asupra
balonului; nveliul va fi devastat.
Nu cred c ar fi n stare de una ca asta!
Ateapt puin, Joe. n zece minute stolul va fi
lng noi i te vei convinge cu ochii ti.
Fergsson avea dreptate. Norul gros, opac, cu o
ntindere de cteva mile, venea cu un zgomot asurzitor,
proiectnd o umbr imens pe pmnt. Era o legiune
numeroas din acele lcuste numite cosai. La o sut
de pai de Victoria, ele se npustir asupra unui inut
nverzit. Peste un sfert de or, lcustele i reluar
zborul i cltorii putur s disting de departe arborii
i tufiurile despuiate cu totul, de parc ar fi fost
cosite. Ai fi spus c o iarn venit brusc transformase
cmpia n pmntul cel mai sterp.
Ai vzut, Joe?
Am vzut, domnule. E foarte curios, dar i
normal. Ce face n mic una, o fac n mare mii de
lcuste.

Este o ploaie ngrozitoare, mai ngrozitoare dect


grindina, prin devastrile ei, spuse vntorul.
i este cu neputin s te fereti de ea, glsui
Fergsson. Cteodat, locuitorii incendiaz pdurile i
chiar recolta, ca s opreasc zborul insectelor, dar
primele lor rnduri se arunc n flcri, le sting, i
restul trece cu uurin mai departe. Din fericire, n
aceste inuturi exist i o recompens pentru pagubele
pe care le aduc; indigenii le adun n cantitate mare i
le mnnc, se spune, cu plcere.
Sunt racii aerului, din care regret c nu am putut
gusta i eu, ca s-mi dau seama! spuse Joe.
Spre sear se art un inut mltinos; pdurile
erau nlocuite de grupuri de copaci izolai. Pe malurile
fluviului se distingeau cteva plantaii de tutun i
mlatini, n care creteau nutreuri grase. Pe o insul
mare era aezat oraul Jenne cu cele dou turnuri ale
moscheii sale cu ziduri de lut. Aerul era mbibat de
mirosul ngrozitor ce se nla din milioanele de cuiburi
de rndunele, aflate pe ziduri. Printre case, se vedeau
cteva vrfuri de baobabi, mimoze i curmali. Chiar i
noaptea oraul prea n plin activitate.
Jenne este ntr-adevr o aezare comercial care
furnizeaz toate cele necesare oraului Tembuctu.
Brcile, pe fluviu, caravanele, pe drumurile adumbrite,
transport pn acolo felurite produse ale industriei
locale.
Mi-ar plcea s coborm n ora dac aceasta nu
ne-ar ntrzia din drum, spuse doctorul. Sunt desigur
aici muli arabi care au cltorit n Frana i n Anglia
i crora nu li s-ar prea ciudat mijlocul nostru de
locomoie. Dar nu ar fi prudent.
S lsm vizita pentru excursia urmtoare, spuse
Joe, rznd.

Dealtfel, dac nu m nel, vntul are o tendin


uoar s sufle de la est. Nu trebuie s pierdem o
asemenea ocazie.
Doctorul zvrli cteva obiecte nefolositoare; mai
multe sticle goale i o ldi cu carne, care nu mai
putea fi consumat, izbutind astfel s menin Victoria
ntr-o zon favorabil proiectelor sale.
La patru dimineaa, primele raze ale soarelui
luminau Sego, capitala inutului Bambarra, uor de
recunoscut dup cele patru orae care o compun,
dup moscheile sale, n stil maur. Dar nici locuitorii
nu-i vzur pe cltori, nici cltorii nu-i putur vedea
pe locuitori; balonul zbura repede i direct spre nordvest. Doctorul se mai liniti puin.
nc dou zile n direcia asta, cu viteza pe care o
avem acum, i vom ajunge la fluviul din Senegal.
i vom fi ntr-o ar prieten? ntreb vntorul.
Nu chiar, dar, dac Victoria nu va mai putea s
nainteze, la nevoie vom putea ajunge pe jos la aezri
locuite de francezi. Dac ns va putea s pluteasc
mai multe sute de mile, vom ajunge la coasta
occidental, fr oboseal, temeri sau primejdii.
i acesta ar fi sfritul cltoriei! spuse Joe.
Pcat! Dac nu ar fi plcerea de a povesti i altora
peripeiile noastre, nu a dori s mai coborm pe
pmnt niciodat. Ce spunei: vom fi crezui?
Cine tie, dragul meu Joe? Cltoria noastr va
rmne, totui, un fapt netgduit de nimeni: mii de
martori ne-au vzut plecnd de la o coast a Africii,
mii de oameni ne vor vedea ajungnd la cealalt
coast.
ntr-adevr, va fi greu s spun cineva c n-am
strbtut Africa, rspunse Kennedy.

Ah, domnule Samuel, glsui Joe, oftnd, regret


mult pietrele mele de aur masiv. Ele ar fi dat mult
greutate istorisirilor noastre i crezmnt sigur
ntmplrilor. Druind cte un gram de aur fiecrui
auditor, a fi adunat n jurul meu o sumedenie de
oameni care s m asculte i s m admire!

Capitolul 41
Apropierea de Senegal. Victoria coboar din ce n
ce. Se arunc tot felul de lucruri. Preotul El-Hadji.
Domnii Pascal, Vincent i Lambert. Un rival al lui
Mahomed. Muni greu de trecut. Armele lui
Kennedy. Manevra lui Joe. Popas deasupra unei
pduri
La 27 mai, de la ora nou dimineaa, inutul
prezenta un aspect nou: povrniurile domoale se
schimbaser n coline, care prevesteau apropierea
munilor. Trebuiau s treac peste lanul muntos care
desparte bazinul Nigerului de bazinul Senegalului i
care determin scurgerea apelor, fie n Golful Guineei,
fie n micul golf de la Capul Verde.
Aceast parte a Africii, pn la Senegal, este
socotit ca foarte periculoas. Doctorul Fergsson o tia
din povestirile naintailor si, care suferiser multe
lipsuri i trecuser prin multe primejdii printre negrii
slbatici. Climatul nesuferit ucisese pe cei mai muli
dintre tovarii lui Mungo-Park. Fergsson se hotr ca,
sub nici un motiv, s nu aterizeze n aceste inuturi
neospitaliere.
Dar nu se puteau odihni o clip. Victoria cobora
simitor. Trebuir s arunce o serie de obiecte, mai
mult sau mai puin utile, mai ales n momentul cnd
erau nevoii s treac peste vreun pisc, i asta se
repet de mai multe ori pe un parcurs de peste o sut
douzeci de mile. Obosiser urcnd i cobornd; dar
balonul, aceast nou stnc lui Sisif pierdea mereu
din nlime. Aerostatul, umflat prea puin, se lungise,
i vntul forma buzunare largi n nveliul slbit.
Kennedy nu se putu opri de a remarca:

Nu cumva balonul are o sprtur?


Nu, rspunse doctorul, dar gutaperca s-a stricat
de tot, sau s-a topit din cauza cldurii, i hidrogenul
se scurge prin mtase.
Cum am putea s mpiedicm pierderea asta?
E cu neputin. Nu ne rmne dect s uurm
balonul, s aruncm tot ce putem arunca.
Dar ce anume? rspunse vntorul, privind
nacela destul de goal.
S ne debarasm de cort, a crui greutate este
considerabil.
Joe, cruia i se adresa acest ordin, se urc
deasupra cercului care unea corzile plasei, izbuti s
desprind uor perdelele groase ale cortului i le
arunc peste bord.
Asta va face fericit un trib ntreg de negri, spuse
el. Se vor mbrca un milion de indigeni, deoarece sunt
foarte modeti n materie de mbrcminte.
Balonul se ridicase puin, dar nu mult dup aceea
vzur limpede c se apropiau iari de pmnt.
S coborm, spuse Kennedy, i s vedem ce se
poate face cu nveliul.
i repet, Dick, nu avem nici o posibilitate de a-l
repara.
Atunci ce vom face?
Vom sacrifica tot ce nu ne este absolut trebuitor.
Vreau s ocolim cu orice pre aceste regiuni; pdurile
peste care trecem acum nu sunt nici ele mai sigure.
Sunt locuite de lei, hiene? ntreb Joe cu dispre.
Nu, biete, pe aici triesc oamenii cei mai cruzi
din Africa!
De unde tii?
De la cltorii care au fost naintea noastr. Apoi
francezii, care stpnesc Senegalul, au avut legturi cu

populaia locului, n timpul ct colonelul Faidherbe a


fost guvernator, i s-au fcut legturi i cu triburile din
interiorul inutului. Ofieri, cum sunt domnii Pascal,
Vincent, Lambert, au adus din expediiile lor
documente preioase. Ei au explorat inuturile de la
cotul Senegalului, unde rzboiul i jaful n-au lsat
dect ruine.
Dar ce s-a ntmplat?
n 1854 un preot senegalez, numit El-Hadji,
dndu-se drept purttorul de cuvnt al lui Mahomed,
a mpins triburile s se rzboiasc cu necredincioii,
adic cu europenii. Acest El-Hadji a adus nenorocire i
distrugere n toate inuturile dintre fluviul Senegal i
afluentul su Falem. Trei hoarde de fanatici condui
de el rscoleau inutul fr s crue nici mcar un sat
sau vreo colib, jefuind i mcelrind oamenii. Au
naintat pn n valea Nigerului, pe lng oraul Sego,
care a fost mult timp n primejdie. n 1857, au urcat
nspre nord i au asediat fortul Medina, ridicat de
francezi pe malul fluviului. Fortul a fost aprat de Paul
Holl, care a rezistat eroic mai multe luni, fr hran,
aproape fr arme, pn a sosit colonelul Faidherbe n
ajutor. Atunci El-Hadji i banda lui au trecut din nou
Senegalul i au ajuns la Kaarta, unde au continuat
jaful i mcelul. Acesta e inutul n care s-a refugiat cu
bandiii i v garantez c nu va fi o plcere s cdem
n minile lor.
N-o s ne lsm prini, spuse Joc, chiar de-ar fi
s aruncm i pantofii din picioare ca Victoria s se
poat nla.
Nu suntem departe de fluviu, dar prevd c
balonul nostru n-o s poat zbura peste el, spuse
doctorul.

Dac am ajunge mcar pn la mal, tot ar fi bine,


vorbi Dick.
O s ncercm, i rspunse doctorul, dar un lucru
m ngrijoreaz.
Ce anume?
Vom avea de trecut munii i va fi greu, deoarece
nu pot mri puterea ascensional a aerostatului, chiar
de-a face cea mai mare cldur cu putin.
Atunci s ateptm i o s vedem!
Biata Victoria, suspin Joe, m-am legat de
balonul sta ca un marinar de corabia lui i-mi va fi
greu s-l prsesc. E drept c nu mai e ca la nceput,
dar nu trebuie s-l vorbim de ru! Ne-a folosit din plin
i o s mi se rup inima s-l las.
Fii linitit, Joe, n-o s-l prsim, fie c vrem, fie
c nu. Ne va servi pn n ultima clip pn ce va fi la
captul puterilor; i mai cer nc 24 de ore.
Bietul balon e pe duc, spuse Joe uitndu-se la
aerostat.
Samuel, dac nu m nel, uite la orizont munii
despre care vorbeai, spuse Kennedy.
ntr-adevr! rspunse doctorul, examinndu-i cu
luneta. Mi se par foarte nali i va fi foarte greu s
trecem peste ei.
Nu am putea s-i evitm?
Nu cred, Dick. Uite ce spaiu imens ocup!
Aproape jumtate din orizont. Parc s-ar strnge n
jurul nostru; sunt i la stnga, i la dreapta noastr.
Trebuie neaprat s trecem peste ei.
Aceste obstacole primejdioase preau s se apropie
cu mare repeziciune, sau, mai bine-zis, vntul puternic
precipita aerostatul spre piscurile lor ascuite. Da,
trebuiau cu orice pre s se ridice, altfel se ciocneau de
ei.

S golim rezervorul de ap, spuse Fergsson. S


pstrm provizii numai pentru o zi!
Poftim! fcu Joe, ndeplinind poruncile.
Balonul s-a ridicat? ntreb Kennedy.
Puin; cam cincizeci de picioare, rspunse
doctorul, cu ochii la barometru. Dar nu este de ajuns.
ntr-adevr, vrfurile nalte ale munilor veneau
spre cltori, ca i cum s-ar fi aruncat asupra lor.
Balonul era departe de a fi deasupra lor; ar fi trebuit
s se mai nale cu cinci sute de picioare pentru a-i
domina. Provizia de ap a nclzitorului fu aruncat de
asemenea peste bord; nu pstrar dect civa litri,
dar nici asta nu fu de ajuns.
Totui trebuie s trecem, spuse doctorul.
S aruncm rezervoarele, tot sunt goale, propuse
Kennedy.
Arunc-le!
Poftim! fcu Joe. E trist c ne descompunem
bucat cu bucat.
Joe, te rog s nu repei dovada de devotament de
rndul trecut! Jur-mi c, orice s-ar ntmpla, nu ne
vei prsi.
Fii linitit, domnule, nu ne vom mai despri.
Victoria ctigase o nlime de nc aproape
douzeci de stnjeni, dar munii erau mai nali. n
faa lor se ridica un adevrat perete prpstios, care
ntrecea cu dou sute de picioare nlimea balonului.
Dac nu izbutim s-l depim n zece minute,
nacela noastr se va sfrma de stnci, spuse
doctorul.
Ce este de fcut, domnule Samuel? ntreb Joe.
Pstreaz numai provizia de pemmican i arunc
toat carnea, care atrn greu.

Balonul, uurat cu cincizeci de livre, se ridic


simitor, dar asta nu ajuta la nimic, dac nu se nla
deasupra irului muntos. Situaia era ngrozitoare.
Victoria nainta cu o mare vitez. Simeau c se vor
sfrma; desigur c lovitura avea s fie groaznic.
Doctorul privi mprejurul lui, prin nacel.
Dick, fii gata ca la nevoie s-i sacrifici armele!
S-mi sacrific armele?! exclam vntorul
tulburat.
Prietene, dac i-o voi cere, nseamn c va fi
necesar.
Samuel! Samuel!
Armele, proviziile de gloane i praful de puc ne
pot costa viaa!
Ne apropiem! strig Joe. Ne apropiem!
Zece stnjeni! Muntele ntrecea Victoria cu nc zece
stnjeni.
Joe lu pturile i le arunc. Zvrli i civa saci cu
gloane i cu praf de puc, fr s-i mai spun lui
Kennedy.
Balonul se nl, depi vrful primejdios i partea
lui superioar fu luminat deodat de razele soarelui.
Dar, din pcate, nacela rmnea mai jos de nlimea
unui al doilea pisc, de care amenina s se sfrme
inevitabil.
Kennedy, Kennedy, strig doctorul, arunc
armele, de nu, suntem pierdui!
Ateptai, domnule Dick, ateptai! strig Joe.
Kennedy se ntoarse i l vzu disprnd peste bord.
Joe, Joe! strig el nspimntat.
Nenorocitul! exclam doctorul.
Piscul munilor era n acest loc lat de aproape
douzeci de picioare, iar mai departe cobora ntr-o
pant domoal. Nacela ajunse la nivelul acestui platou

destul de uniform, aproape trndu-se pe un teren


acoperit cu pietre ascuite, care scriau la trecerea
ei.
Trecem! Trecem! Am trecut! strig o voce care-l
fcu pe Fergsson s tresar.
Joe, agat cu minile de marginea de jos a nacelei,
alerga pe creast, uurnd astfel balonul de greutatea
sa. Dar era silit s se in cu putere, cci putea s-l
scape. Cnd ajunse pe panta cealalt a muntelui i n
fa se deschise prpastia, Joe se ridic n mini cu o
micare hotrt i, agndu-se de frnghiile
balonului, veni lng tovarii si.
N-a fost prea greu, spuse el.
Curajosul meu Joe! Prietene! exclam doctorul cu
bucurie.
Ah, am fcut-o nu pentru dumneavoastr, ci
pentru puca domnului Dick! i datoram asta de la
ntmplarea cu arabul. mi place s-mi pltesc
datoriile i acum suntem achitai! i ntinzndu-i
vntorului arma lui preferat, adug: a fi regretat
mult s v vd fr ea.
Kennedy i strnse mna cu putere, fr s poat
spune ceva.
Victoria trebuia s coboare, ceea ce i era foarte
uor. Balonul se gsi curnd la dou sute de picioare
de sol i rmase n echilibru... Terenul prea foarte
accidentat; prezenta numeroase ridicturi, greu de
ocolit n cursul nopii cu un balon care nu putea fi
dirijat.
Seara se lsa repede i doctorul se hotr s se
opreasc pn a doua zi, dei nu o dorea.
Vom cuta un loc prielnic pentru a poposi, spuse
el.
Ah, rspunse Kennedy, te-ai hotrt n sfrit!

Da, m-am gndit mult la planul pe care-l vom


ndeplini; mai avem timp, deoarece este abia ora ase
seara. Arunc ancorele, Joe!
Joe i ndeplini porunca i cele dou ancore atrnau
acum dedesubtul nacelei.
Vd pduri nesfrite, spuse doctorul. Cnd vom
ajunge deasupra lor, ne vom aga de un arbore.
Pentru nimic n lume nu vom consimi s coborm pe
pmnt.
Am putea s coborm? ntreb Joe.
La ce bun! V repet c ar fi periculos s ne
desprim. Dealtfel, am nevoie de ajutorul vostru
pentru o munc anevoioas.
Victoria, care ajunsese deasupra ntinsei pduri, se
opri brusc: ancorele se fixaser. Spre sear, vntul
sczu i balonul rmase aproape nemicat deasupra
unei pduri de sicomori, adevrat ocean de verdea.

Capitolul 42
ntrecere de generozitate. Ultimul sacrificiu.
Aparatul de dilataie. ndemnarea lui Joe. Miezul
nopii. Straja doctorului. Straja lui Kennedy; el
adoarme, incendiul. Urletele, n afar de pericol
Doctorul Fergsson ncepu prin a-i stabili poziia,
orientndu-se dup stele. Se gseau la douzeci i
cinci de mile de Senegal.
Tot ce putem face, spuse el, dup ce-i
nsemnase locul pe hart, este s depim fluviul; dar
cum nu exist nici pod, nici vreo barc, trebuie s-l
trecem neaprat cu balonul. Pentru asta e nevoie s-l
mai uurm.
Dar nu vd cum vom reui, spuse vntorul, care
se temea s nu-i fie sacrificate armele. Numai dac
unul dintre noi se hotrte s rmn n urm. E
rndul meu s cer aceast onoare!
Ei asta-i! rspunse Joe. Eu abia m-am obinuit
i...
Nu este vorba s te arunci din balon, prietene, ci
s te ntorci pe jos pn la coastele Africii. Eu rezist la
drum lung i sunt un bun vntor, replic Kennedy.
ntrecerea voastr n generozitate este inutil,
spuse Fergsson. Sper c nu vom ajunge la aceast
msur extrem. Dealtfel, dac ar fi nevoie, am
strbate mpreun inutul, fr s ne desprim.
ntocmai! spuse Joe. O plimbare ne-ar fi de folos.
Dar mai nainte, relu doctorul, vom ntrebuina
un ultim mijloc pentru a uura Victoria.
Care? ntreb Kennedy. Sunt foarte curios s-l
cunosc.

Trebuie s ne debarasm de rezervoarele de ap


ale nclzitorului, de pila Bunsen i de serpentin:
cntresc aproape nou sute de livre, greu de crat
prin aer.
Dar, Samuel, nu vei mai putea dilata gazul!
Ne vom lipsi de asta.
Dar...
Ascultai-m, prieteni. Am calculat exact ce ne
mai rmne ca putere de ascensiune; ajunge pentru a
ne putea transporta pe noi i puinele obiecte care neau mai rmas. Cntrim abia cinci sute de livre,
mpreun cu cele dou ancore pe care in s le pstrez.
Dragul meu Samuel, spuse vntorul, tu eti mai
competent dect noi n aceast materie. Tu singur vei
hotr. Poruncete ce trebuie s facem i noi ne vom
supune.
La ordinele dumneavoastr, adug Joe.
V repet, prieteni, orict de groaznic ar fi
hotrrea, trebuie s sacrificm aparatul nostru.
Sacrific-l! repet Kennedy.
La lucru! spuse Joe.
Treaba nu era uoar. Trebuia demontat aparatul,
pies cu pies. Demontar mai nti rezervorul de
amestec, apoi vasul de nclzire i la urm rezervorul
pentru descompunerea apei. Pentru a smulge
recipientele din fundul nacelei, de care erau bine
fixate, fu nevoie de eforturile unite ale celor trei
cltori. Dar Kennedy era puternic, Joe ndemnatic i
Samuel att de ingenios, nct reuir. Piesele fur
rnd pe rnd aruncate afar i disprur, fcnd
goluri largi n frunziul sicomorilor.
Ce se vor mai mira negrii, spuse Joe, cnd vor
gsi obiectele astea n pdure.

Trebuir apoi s se ocupe de evile dinuntrul


balonului, care se legau de serpentin. Joe reui s
taie articulaiile de cauciuc, la cteva picioare
deasupra nacelei. Cnd ajunse ns la evi, operaia
deveni mai grea, pentru c erau fixate la capetele lor
superioare i legate cu srm de cercul supapei.
Atunci Joe i art minunata sa ndemnare; cu
picioarele goale, pentru a nu zgria nveliul, izbuti,
crndu-se pe fileu, dei balonul oscila, s se urce
pn la vrful exterior al balonului i acolo, agat cu
o mn de suprafaa alunecoas, dup mii de greuti,
desfcu piuliele exterioare care ineau evile. Acestea
se desprinser uor i fur scoase prin supapa de jos
pe care apoi o strnser bine. Victoria, uurat de o
greutate considerabil, se ridic n aer, ntinznd
puternic frnghia ancorei.
Aceste diferite operaiuni se terminar cu bine, dar
cu preul multor eforturi. Ctre miezul nopii mncar
n fug o cin compus din pemmican i grog rece,
cci doctorul nu mai putea pune cldur la dispoziia
lui Joe. Acesta, ca i Kennedy dealtfel, era mort de
oboseal.
Culcai-v i dormii, prieteni, le spuse Fergsson.
Voi face primul de straj; la ora dou, l voi trezi pe
Kennedy, la patru, Kennedy l va trezi pe Joe; la ora
ase vom pleca i cred c aceasta va fi ultima zi a
cltoriei noastre cu balonul.
Fr s se lase rugai, cei doi prieteni se culcar n
fundul nacelei i adormir repede, cznd ntr-un
somn adnc.
Noaptea era linitit. Civa nori treceau pe
deasupra lunii, la ultimul ptrar; razele ei abia
rzbeau ntunericul. Fergsson, sprijinit n marginea
nacelei, privea n jurul lui, supraveghind cu atenie

perdeaua ntunecat a frunziului de dedesubt. Cel


mai mic zgomot i prea suspect i cuta s-i explice
chiar i freamtul uor al frunzelor. Era n starea
aceea de spirit n care temeri vagi i tulbur mereu
mintea. La sfritul unei asemenea cltorii, dup ce
depeti attea piedici, n clipele dinaintea ajungerii
la el, temerile sunt mai vii, emoiile mai mari; i se
pare c inta fuge dinaintea ochilor.
Dealtfel, situaia prezent nu oferea nici o
siguran. Se aflau n snul unui inut slbatic, iar
mijlocul lor de transport, n definitiv, putea da gre n
orice clip. Nu se mai bizuia pe balon ca nainte. Era
departe vremea cnd l manevra cu ndrzneal, fiind
sigur pe el.
Sub aceste impresii, doctorului i se prea cteodat
c aude zgomote nelmurite n adncul pdurii; crezu
chiar c zrete o strfulgerare de lumin printre
arbori i cercet locul cu luneta, dar nu vzu nimic.
Ascult, fr s aud cel mai mic zgomot; o linite
adnc domnea peste tot. Avusese, desigur, o
halucinaie.
Dup ce-i termin orele de paz, l trezi pe
Kennedy, recomandndu-i o atenie desvrit, i se
ntinse lng Joe, care era cufundat ntr-un somn
adnc.
Kennedy i aprinse linitit pipa, apoi se frec la
ochi, pe care abia-i inea deschii. Se aez ntr-un col
i ncepu s fumeze, pentru a-i goni toropeala. Un
vnt uor cltina vrfurile copacilor i legna nacela,
mbiindu-l la somn. Voi s reziste, deschise ochii de
mai multe ori, privi n noapte fr s vad nimic i, n
sfrit, dobort de oboseal, adormi.
Ct timp rmsese cufundat n starea asta de
incontien? Nu-i putu da seama cnd se trezi

deodat la zgomotul unor prituri. Se frec la ochi i


se detept de-a binelea. O cldur puternic i ncinse
obrajii. Pdurea era n flcri.
Foc! Foc! strig, fr s neleag ce se petrece.
Cei doi tovari se trezir.
Ce s-a ntmplat? ntreb Samuel.
Incendiu! rspunse Joe. Dar cine poate...
n acel moment izbucnir urlete de sub frunziul
luminat puternic.
Ah! strig Joe. Slbaticii au dat foc pdurii, ca s
fie siguri c vom arde.
Fr ndoial c e vorba de fanaticii lui El-Hadji,
spuse doctorul.
Un cerc de foc nconjura Victoria; trosnetul
crengilor uscate se mbina cu gemetele ramurilor verzi;
lianele, frunzele, toat vegetaia se zvrcolea n focul
distrugtor. Privirea nu putea cuprinde dect un ocean
de flcri. Arborii uriai se profilau n vpaie cu
ramurile prefcute n jeratic; pdurea incendiat o
mare n flcri se rsfrngea n nori i cltorii preau
nvluii ntr-o sfer de foc.
S coborm pe pmnt i s fugim! strig
Kennedy. Este singurul nostru mijloc de salvare!
Fergsson l opri hotrt i, ndreptndu-se spre
frnghia ancorei, o tie cu o lovitur de cuit. Flcrile
prelungi se ridicau spre balon, dar Victoria, eliberat
de legturile care o ineau, se urc n aer la mai bine
de o mie de picioare.
Strigte ngrozitoare, nsoite de focuri de arm,
izbucnir din pdure. Balonul, prins de un curent de
aer, venit odat cu lumina zorilor, se ndrept spre
vest.
Era ora patru dimineaa.

Capitolul 43
Talibaii. Urmrirea. Un inut devastat. Vnt
moderat. Victoria coboar. Ultimele provizii.
Sriturile Victoriei. Aprarea cu locuri de arm.
Vntul se rcorete. Fluviul Senegal. Cataractele
Guineei. Aer cald. Traversarea fluviului
Dac nu am fi avut prevederea s uurm nacela
ieri sear, spuse doctorul, am fi fost pierdui, fr
ndejde de scpare.
Iat ce nseamn s faci lucrurile la timp,
rspunse Joe. Te salvezi i nimic nu este mai normal.
Nu am scpat nc de pericol, spuse Fergsson.
De ce te temi? ntreb Dick. Victoria nu poate
cobor fr voia ta, i chiar dac ar cobor?
Dac ar cobor, Dick, privete!
Marginea pdurii fusese depit i cltorii vzur
vreo treizeci de clrei n pantaloni largi i burnusuri
flfinde. Erau narmai, unii cu lnci, iar alii cu flinte
lungi. Urmreau, n galopul cailor, aerostatul, care
avea o vitez destul de mic.
La vederea cltorilor, urmritorii izbucnir n
strigte puternice, ridicndu-i armele. Pe chipurile
arse de soare se citea mnia i ameninarea, care
preau i mai de temut din cauza brbilor lor rare i
epoase. Alergau cu uurin pe aceste platouri joase
i pe povrniurile uoare care coborau pn la
Senegal.
Sunt din tribul Talibas, temuii fanatici ai lui ElHadji! spuse doctorul. A fi preferat s m aflu n
mijlocul pdurii, nconjurat de fiare slbatice, dect s
cad n minile acestor bandii.

Nu au o nfiare prea plcut! spuse Kennedy.


i par puternici.
Din fericire, nu zboar, rspunse Joe. Or, asta e
ceva.
Privii, spuse Fergsson, aceste sate n ruine i
colibele arse! Asta e opera lor: acolo unde se gseau
vaste ntinderi cultivate au prjolit i au devastat totul.
n sfrit, nu ne pot ajunge, vorbi Kennedy. i
dac reuim s trecem fluviul, suntem n siguran.
Desigur, Dick, dar nu trebuie s coborm,
rspunse doctorul, cu ochii la barometru.
n orice caz, Joe, spuse Kennedy, nu ar fi ru s
ne pregtim armele.
Asta nu ne va strica, domnule Dick. Ce bine am
fcut c nu le-am aruncat!
Carabina mea! Sper s nu m despart niciodat
de ea, strig vntorul.
i Kennedy o ncrc grijuliu. Avea gloane i praf
de puc n cantiti ndestultoare.
La ce nlime ne meninem? l ntreb pe
Fergsson.
La apte sute cincizeci de picioare, dar nu mai
avem posibilitatea s urcm sau s coborm, spre a
cuta cureni favorabili; acum suntem la cheremul
balonului.
Asta e suprtor! spuse Kennedy. Vntul este
destul de slab. Dac am fi ntlnit un uragan
asemntor celui din zilele trecute, i-am fi ntrecut de
mult pe bandiii tia.
Mieii galopeaz ncetior pe urmele noastre,
spuse Joe. Ai zice c au ieit la plimbare.
Dac nu am fi prea departe, mi-ar face mare
plcere s-i dau jos din a, unul dup altul.

Cred i eu! replic Fergsson. Dar atunci n-ar fi


greu nici pentru ei s ocheasc, i balonul nostru ar fi
o int lesne de atins pentru flintele lor. nchipuie-i n
ce situaie ne-am afla dac ar strpunge nveliul.
Talibaii i urmrir n tot cursul dimineii. La ora
unsprezece, cltorii abia naintaser cu cincisprezece
mile spre vest.
Doctorul pndea la orizont cel mai mic nor. Se
temea de o schimbare n atmosfer. Ce s-ar ntmpla
cu ei dac ar fi mpini spre Niger? Dealtfel, constat
c balonul tinde s coboare; din momentul plecrii,
pierduse din nlime mai mult de trei sute de picioare
i Senegalul trebuia s fie la o deprtare de vreo
dousprezece mile, adic nc trei ore de drum.
n clipa aceea, atenia doctorului fu atras de noi
strigte. Talibaii se agitau, ndemnndu-i caii.
Doctorul, consultnd barometrul, nelese cauza
acestor urlete.
Coborm? ntreb Kennedy.
Da, rspunse Fergsson. Drace! gndi Joe.
Dup un sfert de or, nacela se gsea la o nlime
de numai cincizeci de picioare, dar aici vntul sufla cu
mai mult putere. Talibaii galopau. O salv de focuri
sfie cerul.
Prea departe, nepricepuilor! strig Joe. Mi se
pare c ar fi bine s ne inem la distan de aceti
oameni.
i, ochind n unul din clreii din fa, trase.
Talibasul se prbui la pmnt; tovarii si se oprir
i Victoria ctig teren.
Sunt prudeni, spuse Kennedy.
Pentru c sunt siguri c ne vor prinde, rspunse
doctorul. i vor reui, dac mai coborm. Trebuie
neaprat s ne ridicm iari.

Ce s aruncm peste bord? ntreb Joe.


Tot ce a rmas din provizia de pemmican. Sunt
treizeci de livre de care ne putem lipsi.
Joe execut ordinul.
Victoria, a crei nacel aproape atingea pmntul,
se ridic nsoit de strigtele talibailor, dar o
jumtate de or mai trziu ea cobora din nou, cu
repeziciune; gazul se pierdea prin porii nveliului.
Curnd, nacela atinse din nou pmntul. Negrii lui
El-Hadji se aruncar spre ea: dar, cum se ntmpl n
asemenea
mprejurri,
lovindu-se
de
pmnt,
aerostatul fcu o sritur, pentru a se prbui din nou
la o mil mai departe.
Aadar, tot nu vom scpa! spuse Kennedy furios.
Arunc rezerva de rachiu, Joe! strig doctorul.
Arunc i instrumentele, tot ce poate avea o greutate,
chiar i ultima noastr ancor, dac trebuie.
Joe smulse barometrele, termometrele, dar era prea
puin i balonul, care se ridicase un moment, czu din
nou pe pmnt. Talibaii alergau pe urmele lui; acum
se aflau la o distan de dou sute de pai.
Arunc putile! strig doctorul.
Cel puin nu nainte de a le fi descrcat!
rspunse vntorul.
i patru focuri succesive lovir n grmada
clreilor; patru talibai se prbuir n mijlocul
strigtelor furioase ale bandei. Victoria se ridic din
nou, fcnd salturi mari ca o minge enorm de gum,
care se lovete de pmnt. Ciudat era spectacolul
acesta al nenorociilor care cutau s fug, prin
srituri gigantice i care, ca i Anteu85, preau s
capete fore noi de ndat ce atingeau pmntul.
85

Anteu erou din mitologia greac.

Dar situaia aceasta trebuia s aib un sfrit. Era


aproape de amiaz. Victoria se sleia, se golea, se
lungea; nveliul se nmuie i cutele de tafta,
desfcute, flfiau unele peste altele.
Suntem pierdui! spuse Kennedy.
Joe i privi stpnul, fr s scoat un cuvnt.
Nu! rspunse acesta. Mai avem nc peste o sut
cincizeci de livre de aruncat.
Ce? ntreb Kennedy, creznd c doctorul a
nnebunit.
Nacela! spuse Fergsson. S ne agm de plas.
Putem s ne inem de ochiurile fileului i aa s
ajungem la fluviu. Repede! Repede!
i oamenii acetia curajoi nu ezitar s ncerce
acest ultim mijloc de salvare. Se agar de ochiurile
fileului, aa cum le indicase doctorul. Apoi, Joe,
inndu-se cu o mn de plas, tie frnghiile nacelei.
Aceasta czu n clipa cnd aerostatul era pe punctul
de a se prbui definitiv.
Ura! Ura! strig Joe, n timp ce balonul se ridica
la trei sute de picioare n aer.
Talibaii i ndemnau caii, care goneau n galop
nvalnic, dar Victoria, prins de un vnt mai puternic,
i ntrecu ndreptndu-se repede spre o colin, care se
profila la orizont, spre vest. Pentru cltori era o
ntmplare fericit, cci puteau s o depeasc, n
timp ce hoardele lui El-Hadji erau nevoite s se
ndrepte spre nord, pentru a o ocoli.
Cei trei prieteni se ineau agai de plas. Reuir
s-o lege dedesubtul lor n aa fel, nct forma un fel de
buzunar zburtor.
Deodat, dup ce depir colina, doctorul strig:
Fluviul, fluviul Senegal!

ntr-adevr, la o distan de dou mile, fluviul se


vedea pe o ntindere foarte mare rostogolindu-se la
vale; rmul opus, fertil i mult mai puin nalt, oferea
un adpost sigur i un loc prielnic pentru coborre.
nc un sfert de or, spuse Fergsson, i suntem
salvai.
Dar le fu dat s se ntmple altfel. Balonul,
dezumflat, cobora ncet deasupra unui teren lipsit
aproape de orice vegetaie, format din povrniuri mari
i cmpii presrate cu pietre; se vedeau abia cteva
tufiuri i o iarb deas, uscat de aria soarelui.
Victoria atinse de cteva ori pmntul i se ridic
iar; salturile ei se micorau din ce n ce. n cele din
urm, se ag cu partea superioar a plasei de
crengile nalte ale unui baobab, singurul copac rtcit
n mijlocul acestui inut pustiu.
S-a sfrit! spuse vntorul.
i numai la o sut de pai de fluviu! rspunse
Joe.
Cei trei nenorocii coborr pe pmnt. Doctorul i
conduse spre Senegal.
n acest loc, apele fluviului fceau un zgomot
asurzitor. Ajuni la rm, doctorul recunoscu n
cderea de ap din faa lor cascada Guina. Nici o barc
pe rm, nici un suflet omenesc!
Senegalul cdea de la o nlime de o sut cincizeci
de picioare, cu un zgomot asurzitor; curgea de la est
spre vest i linia stncilor, care-i bara cursul, se
ntindea de la nord spre sud. La picioarele cascadei se
ridicau alte stnci, de forme ciudate, ca nite animale
enorme, antediluviene, mpietrite n mijlocul apelor.
Imposibilitatea de a trece peste vltoarea aceasta era
vdit. Kennedy nu-i putu reine un gest de
dezndejde.

Dar doctorul Fergsson strig energic, plin de curaj:


Nu este totul pierdut!
tiam eu! rspunse Joe, cu ncrederea pe care o
avea n stpnul su, ncredere pe care n-o pierdea
niciodat.
Vederea ierburilor uscate dimprejur i inspirase
doctorului o idee ndrznea; era singura speran de
salvare. i conduse repede prietenii la locul unde se
gsea aerostatul.
Avem un avans de cel puin o or fa de bandiii
tia! spuse el. S nu pierdem timpul, prieteni! S
adunm o cantitate mare de iarb uscat. mi trebuie
cei puin o sut de livre.
Pentru ce? ntreb Kennedy.
Nu mai am gaz, dar ce are a face? O s traversez
fluviul cu ajutorul aerului cald.
Ah! curajosul meu Samuel! Eti ntr-adevr un
om mare!
Joe i Kennedy se puser pe lucru i dup scurt
timp o cpi imens fu adunat lng balon.
n
vremea
asta,
doctorul
mrise
orificiul
aerostatului, tindu-i partea inferioar; mai nti
avusese grij s-l goleasc, prin supap, de hidrogenul
ce mai rmsese. Apoi ngrmdi o mare cantitate de
iarb uscat sub nveli i o aprinse.
Nu-i nevoie de prea mult timp spre a umple un
balon cu aer cald. O temperatur de 18086 e
suficient pentru a scdea la jumtate greutatea
aerului dinuntru, rrindu-l.
Deoarece nu duceau lips de iarb uscat, Victoria
ncepu s ia din nou forma rotund. Focul se nteea

86

100 Celsius.

datorit ngrijirilor doctorului i aerostatul se mrea


vznd cu ochii.
Era unu fr un sfert.
n clipa aceea, hoarda talibailor apru la dou
mile spre nord, venind ntr-un galop furtunos, nsoit
de strigte.
n douzeci de minute vor fi aici! spuse Kennedy.
Iarb, iarb, Joe! Peste zece minute ne vom ridica
n aer.
Victoria se umflase pe trei sferturi.
Prieteni, agai-v de plas!
S-a fcut! rspunse vntorul.
Dup zece minute, cteva zguduituri ale balonului
artau tendina lui de a se ridica.
Talibaii se apropiau; acum se aflau la numai cinci
sute de pai.
inei-v bine! strig Fergsson.
Nici o grij, doctore, nici o grij!
Doctorul mpinse nuntru nc o mare cantitate de
iarb.
Balonul,
complet
dilatat
de
creterea
temperaturii, se ridic, frecndu-se de crengile
copacului.
Pornim! strig Joe.
Un foc de puc i rspunse i un glon l atinse n
umr; dar Kennedy, aplecndu-se, i descrc arma
cu o mn i dobor nc un inamic.
Strigte de mnie, cu neputin de redat,
ntmpinar ridicarea aerostatului, care se urc la o
nlime de aproape opt sute de picioare.
Un vnt puternic l prinse n btaia lui,
pricinuindu-i legnri periculoase, n timp ce curajosul
doctor i prietenii si contemplau prpastia
cataractelor care se cscau sub privirile lor. Dup zece
minute, n care nu schimbaser nici o vorb,

ndrzneii notri cltori coborau, ncetul cu ncetul,


spre cellalt mal al fluviului.
Acolo se aflau vreo doisprezece oameni n uniform
francez,
care
i
priveau
surprini,
uimii,
nspimntai. V nchipuii uluirea lor cnd vzur
balonul ridicndu-se de pe malul drept al fluviului. Nu
erau departe de a crede c asistau la un fenomen
ceresc. Dar efii lor, un locotenent i un sublocotenent
de
marin,
cunoteau
din
ziarele
europene
ndrznea, ncercare a doctorului Fergsson i-i
ddur seama imediat de cele ce se ntmplau.
Balonul, dezumflndu-se puin cte puin, cdea
mpreun cu ndrzneii si cltori, agai de plas,
dar nu era sigur c-ar putea ajunge la mal. Aa c
francezii se aruncar n fluviu i prinser n brae pe
cei trei cltori, n clipa n care Victoria se prbuea, la
civa stnjeni de rmul drept al Senegalului.
Doctorul Fergsson! strig locotenentul.
El nsui, cu cei doi prieteni ai si, rspunse
linitit doctorul.
Francezii i scoaser din ap, n timp ce balonul
dezumflat, trt de un curent repede, se ndeprta ca o
minge uria. ndat apele Senegalului l trr n
cataractele Guina, nghiindu-l.
Biata Victoria! spuse Joe.
Doctorul nu-i putu reine o lacrim; deschise
braele i cei doi prieteni, sub impresia unei mari
emoii, i se aruncar la piept.

Capitolul 44
Concluzii. Proces-verbal. Aezrile franceze. Postul
Medina. Vaporul Basilic. Saint-Louis. Fregata
englez. ntoarcerea la Londra
Expediia, care se afla pe malul fluviului,. fusese
trimis de guvernatorul Senegalului i se compunea
din doi ofieri, domnii Dufraisse, locotenent din
infanteria marinei, i Rodamel, aspirant87, precum i
dintr-un sergent i apte soldai. De dou zile se
ocupau cu stabilirea punctului cel mai favorabil
pentru fixarea unui post la Guina i avuseser astfel
prilejul s vad sosirea doctorului Fergsson.
Ne putem uor imagina felicitrile i mbririle
cu care fur copleii cei trei cltori. Francezii,
asistnd ei nii la ndeplinirea acestui plan
ndrzne, deveneau martorii principali ai doctorului
Fergsson. Aa c doctorul le ceru mai nti s constate
oficial sosirea lor la Guina.
Desigur c nu vei refuza semnarea unui procesverbal? l ntreb pe locotenentul Dufraisse.
La ordinele dumneavoastr! rspunse acesta.
Englezii fur condui la un post de paz provizoriu,
stabilit pe malurile fluviului. Acolo se bucurar de
ngrijirile cele mai atente, punndu-li-se la dispoziie i
provizii din belug.
Tot acolo fu ntocmit, n termenii urmtori,
procesul-verbal care se gsete i astzi n arhivele
Societii de geografie din Londra:
Noi, subsemnaii, declarm c, n ziua artat mai
jos, i-am vzut sosind, agai de fileul unui balon, pe
87

Aspirant sublocotenent de marin.

doctorul Fergsson i pe cei doi tovari ai si,


Richard 88 Kennedy i Joseph89 Wilson. Balonul a czut
la civa pai de noi n albia fluviului i, trt de
curent, s-a prbuit n cataractele Guina. Drept care
am semnat prezentul proces-verbal, mpreun cu susnumiii, pentru a servi de dovad. Fcut la cataractele
Guina, la 24 mai 1862.
Samuel Fergsson, Richard Kennedy, Joseph Wilson,
Dufraisse, locotenent din infanteria marinei, Rodamel,
sublocotenent de marin, Dufays, sergent, Flippeau,
Mayor, Pelissier, Lorois, Rascagnet, Guillon, Lebel,
soldai.
Aici se sfrete minunata cltorie a doctorului
Fergsson i a curajoilor si tovari, verificat de
martori siguri. Acum se gseau ntre prieteni, n
mijlocul unor triburi mai ospitaliere, care ntreineau
bune raporturi cu francezii.
Sosiser la Senegal la 24 mai, i la 27 ale aceleiai
luni ajunser n portul Medina, situat pe fluviu, puin
mai la nord. Ofierii francezi i primir cu braele
deschise i le acordar cea mai larg ospitalitate.
Doctorul i prietenii lui se mbarcar apoi pe
vaporul Basilic, care cobora Senegalul pn la vrsarea
lui.
Dup paisprezece zile, la 10 iunie, ajunser la
Saint-Louis, unde fur primii de guvernator cu cele
mai mari onoruri. Acolo se ntremar repede dup
oboseala i emoiile prin care trecuser.
Dealtfel, Joe spunea tuturor: La urma urmei a fost
o cltorie cam searbd, i dac cineva e dornic de
emoii, nu-l sftuiesc s-o ntreprind; pn la urm
88
89

Dick este diminutivul de la Richard.


Joe este diminutivul de la Joseph.

devine plictisitoare. Fr aventurile de pe Lacul Ciad i


din Senegal, cred c-am fi murit de urt!
O fregat englez era gata de plecare; cei trei
cltori se mbarcar; la 25 iunie ajunser la
Portsmouth, iar a doua zi la Londra.
Nu v vom descrie primirea care li s-a fcut de
Societatea regal de geografie, nici atenia de care s-au
bucurat. Kennedy plec imediat la Edinburgh, cu
vestita sa carabin, cci era grbit s-o liniteasc pe
btrna sa ngrijitoare.
Doctorul Fergsson i Joe au rmas aceiai oameni
pe care i-am cunoscut noi. Totui, o schimbare
luntric se produsese, fr tiina lor: deveniser
prieteni.
Ziarele din ntreaga Europ nu mai ncetau cu
laudele la adresa ndrzneilor exploratori, n ziua n
care public notele de cltorie, Daily Telegraph ajunse
la un tiraj de nou sute aptezeci i apte de mii de
exemplare.
Doctorul Fergsson inu o edin public la
Societatea regal de geografie, unde povesti expediia
lor aeronautic i obinu, pentru el i pentru cei doi
prieteni, medalia de aur, destinat s rsplteasc cea
mai remarcabil explorare a anului 1862.