Sunteți pe pagina 1din 321

CUTRI PERICULOASE

SANDRA BROWN
CAPITOLUL 1
-Te pup.Melina Lloyd mim un srut n direcia surorii ei gemene.Am comandat
un vin alb italian.Rece,uor i nu prea aromat,dup cum spunea chelnerul care a
fost aici.Vorbeam de el i uite-1 c vine.Gillian se aez pe un scaun n faa ei.
Chelnerul oferi paharul de Pinot Grigio,vrsnd puin vin pe mn n timp ce-i
rsucea capul ras de la una la alta.
-O,Doamne sfinte!
-Suntem identice,spuse Gillian,scutindu-1 s mai ntrebe.
-Am rmas far grai.Asemnarea e de-a dreptul nucitoare.Melina i zmbi
glacial.

-Sora mea ar dori ceva de but.Dac se poate.Tonul vocii ei,la fel de rece ca
vinul,atrase atenia omului.
-Desigur,zise el,pocnindu-i clciele.Scuze,scuze.Doamn?
-Ap mineral.Cu mult ghea i puin lmie,te rog.
-M ntorc prontomente cu butura i ca s v spun specialitile zilei.
-De-abia atept,murmur Melina,n vreme ce chelnerul se ndeprta.
Gillian se aplec n fa i opti:
-Prontomente e un cuvnt?
-Dar nucitoare?Surorile izbucnir n rs.
-M bucur c te vd vesel,remarc Gillian.Cnd am ajuns aici,preai suficient
de fnoas ca s-i ari colii.
-Sunt puin iritat,admise Melina.A trebuit s conduc un autor la aeroport n
dimineaa asta,ca s prind cursa de cinci cincizeci i opt.Cinci cincizeci i opt!
Autorii cltoresc la asemenea ore scandaloase doar pentru a ne nfuria pe
noi,agenii nsoitori.
-Cine era individul sta att de matinal? Cineva interesant?
-I-am uitat numele.E la prima carte:Tratai-v copiii ca pe nite animale de cas.
Subintitulat: Cu rezultate uimitoare.
-Putii de doi ani fac sluj i latr la comand?
-Nu tiu.N-am citit-o.Dar cineva a fcut-o.Ocup locul trei pe lista celor mai
bune cri publicate de New York Times.
-Glumeti.
-Jur c nu.Dac are priz la public,o s se vnd.n ziua de azi,pn i eu pot
scrie o carte.Numai c nu-mi trece prin minte nimic interesant.Czu pe gnduri
cteva clipe.Eventual s scriu despre faimoii i infamii pe care i-am cunoscut i
de-abia i-am suportat timp de o zi.ns probabil c a fi dat n judecat.
Chelnerul se ntoarse cu apa mineral pentru Gillian i cu un co din argint cu
pine.i recit monologul sofisticat,ce cuprindea mai multe adjective dect
feluri de mncare.Se retrase mbufnat dup ce surorile comandar doar jumti
de avocado umplute cu salat de crevei.Melina i ntinse coul lui Gillian,care
rupse o felie de pesmet garnisit cu miez de nuc.
-Dar despre gemeni? Ai putea scrie despre asta.
-Aa,n general? Domeniul ar trebui limitat.
-Cei care se mbrac la fel i ceilali?
-Posibil.
-Care se ntrec pentru a capta atenia prinilor?
-i mai bine.Ce zici de comunicarea printr-o nefireasc telepatie?

Melina sorbi puin vin,privind-o pe Gillian peste marginea paharului.


-Asta m face s constat c sora mea geamn pare teribil de interiorizat astzi.
Ce s-a ntmplat?nainte de a rspunde,Gillian nghii repede pesmetul i i
scutur degetele de firimituri.
-Am fcut-o.
-Ai fcut-o?
-tii tu.Involuntar i cobor glasul.Lucrul la care m-am gndit n ultimele cteva
luni.Melina fu ct pe-aci s se nece cu excelentul vin italian.Ochii ei
cenuii,replic fidel a ochilor lui Gillian,se ndreptar spre mijlocul surorii
ei,mascat de tblia mesei.Gillian rse.
-Nu se vede.M rog,nu nc.Am venit aici direct de la clinic.
-Adic azi? Chiar acum? A putea deveni mtu n timp ce vorbim?
Gillian rse din nou.
-Aa cred.Dac chestiile alea mici fac ce-ar trebui s fac,dac se duc acolo
unde trebuie,notnd n susul curentului.
-Doamne,Gillian.Mai lu o gur de vin.Chiar ai fcut-o? Ai fcut-o.Te pori aa
de...normal.Eti att de relaxat.
-Ginecologul ar fi ncntat s m vad aa.i-a permis s-mi spun s m
relaxez.De parc a fi putut.n primul rnd,pentru c suporturile alea metalice
erau reci ca gheaa i nu prea te ndemnau la relaxare.Pe urm,era vorba despre
punctul culminant al mai multor luni de frmntri luntrice.N-am luat uor
decizia asta.Inseminare artificial,folosind sperma unui donator.Gillian cntrea
de luni de zile argumentele pro i contra.Melina era convins c sora ei geamn
reflectase ndelung asupra acestui subiect,ns continua s aib cteva
nelmuriri.
-Ai studiat chestiunea din toate punctele de vedere,Gillian?
-Cred c da.Aa sper.Dei s-ar putea s existe aspecte la care nu m-am gndit.
Aceste aspecte neluate n seam o ngrijorau pe Melina,dar nu-i exprim
temerile.
-Uneori deveneam att de nehotrt,inct eram tentat s resping ideea.Voiam
s contest pn i faptul c-mi trecuse vreodat prin minte i s uit de ea.Dar
gndul sta pusese stpnire pe mine i n-am mai putut scpa de el.
-sta-i un semn bun.Atunci cnd ceva ne acapareaz in asemenea msur,exist
de obicei un motiv serios.
-Din punct de vedere fizic,n-a existat nici un impediment.Sunt perfect sntoas.
Am citit tot ce-am gsit despre metodele alternative de concepere a unui copil.
i cu ct citeam mai mult,cu att mai contrariat deveneam.

Sincer vorbind,am ncercat chiar s m conving c n-are rost.


-i?
-i n-am gsit nici un motiv s n-o fac.Zmbi fericit.Aa c am fcut-o.
-Te-ai dus la Clinica Waters? Gillian ncuviin.
-Au multe succese i o reputaie solid.Mi-a plcut doctorul.A fost foarte
amabil.Rbdtor.Mi-a explicat totul amnunit.Am luat o hotrre bine
documentat.ncntarea ce se citea pe chipul ei demonstra c Gillian era de-a
dreptul fericit.
-De ce nu mi-ai spus?A fi venit cu tine dac mi-ai fi cerut.Te-a fi inut de
mn.i-a fi acordat tot sprijinul.
-tiu asta,Melina.Tu i cu Jem suntei singurii oameni cu care am discutat
despre asta.mi pare ru c nu i-am comunicat hotrrea mea.ns,Melina
..Ochii i se umezir i o privi rugtor.Te rog s nelegi.Am trecut punctele de
vedere i opiniile tale i ale lui Jem prin filtrul predispoziiilor voastre.
-Eu...
-Ascult-m,te rog.Dup ce s-a spus i s-a fcut totul,dup ce au fost exprimate
toate sugestiile.eu am fost cea nseminat.Dac o s fie bine,eu o s port ftul i
o s nasc copilul.Aa c eu trebuia s iau decizia.Singur.Am vrut s-i spun,
dup ce am luat hotrrea,dar n-am vrut ca ea s fie....
-Schimbat.
-Nici mcar pus la ndoial.
-Dar eu o respect.Serios.i ntri spusele lund mna lui Gillian i strngndu-io.Jem a fost acolo?
-Nu.
-Tot nu-mi vine s cred,zise Melina,aruncnd iari o privire spre pntecele ei.
Cum au...? Cum e de fapt...?
-Ieri,un test de urin indica o cretere a activitii hormonale,ceea ce nseamn
c urma s am o ovulaie n urmtoarele douzeci i patru pn la treizeci i ase
de ore.Am sunat la clinic i am stabilit o ntlnire.E ceva foarte special.Acolo
folosesc un cateter intrauterin.Melina o asculta fermecat pe Gillian,care-i
descria procedura.
-Te-a durut?
-Deloc.
-De unde provenea sperma?
-De unde crezi? Melina zmbi.
-M gndeam la locul geografic.
-Clinica Waters are propria ei banc de sperm,dar prefer s nu foloseasc

o mostr de pe plan local pentru un pacient din aceeai zon.


-Bine gndit.
-A mea provine de la o foarte cunoscut banc de sperm din California.Mostra
a sosit azi-diminea ntr-un recipient cu ghea.Apoi a fost dezgheat i
splat...
-Poftim?
-sta-i termenul.Sperma e amestecat cu o protein i introdus ntr-o
centrifug,astfel nct ceea ce se pune n cateter s fie...Rse.Sperm
concentrat,cred c aa poate fi numit,ncheie ea.
-M gndesc la o mie de bancuri pe tema asta,dar o s-mi in gura.
-Mulumesc.
-Simi ceva deosebit?
-Nimic.De fapt,am i moit dug intervenie.Trebuia s rmn culcat vreo
jumtate de or.mi amintesc c a venit infirmiera,mi-a spus s m mbrac i s
m duc n biroul directorului.Acesta mi-a vorbit cu optimism despre succesele
lor i m-a sftuit s nu m descurajez dac n-o s mearg de prima oar.Pe urm
am plecat i-am venit direct aici.Mulumit de explicaiile primite de la Gillian,
Melina se ls pe sptarul scaunului i privi cu atenie chipul surorii ei.
-Mam,mam.E de-a dreptul nucitor.Dup ce fcur haz din nou amintindu-i
de uimirea chelnerului,ea spuse:
-Mie mi se pare c cea mai delicat treab a fost s faci pipi pe bucica aia de
hrtie pentru test.
-A fost nevoie de o anume ndemnare.Am ajuns destul de priceput.
-i,sincer...Melina se opri i ddu din mini,ca pentru a alunga fraza
neterminat.Nu conteaz.N-ar trebui s spun nimic.
Gillian nelesese la ce se gndea sora ei.
-Voiai s zici c tu preferi metoda clasic de fertilizare.Melina trase cu un pistol
imaginar spre ea.
-M cunoti bine.
-Tata spunea mereu c ne seamn i minile.
-Consider-m vulgar,zise Melina,ridicnd exagerat din umeri dar eu prefer
carnea i sngele cateterelor i suporturilor.Metalul rece nu are aceeai putere de
seducie ca un piept fierbinte de brbat i nite picioare proase care se freac de
mine sub aternut.Ca s nu mai vorbesc despre instrumentul sexual.
-Te rog!Nu pomeni despre instrumentul sexual.
-Nu i-a lipsit rsuflarea sacadat?Acea minunat ascensiune?Senzaia aia
geO,doamne ,viaa e frumoas?Nici mcar puin?

-Nu e vorba despre sex.N-am fcut-o pentru senzaii tari.Am fcut-o ca s am un


copil.Melina suspin.
-Te tachinez doar.ncrucindu-i braele pe mas,ea continu pe un ton serios:
Adevrul fundamental e c vrei un copil.
-Aa e.sta-i adevrul fundamental.
-Asta-i bine,spuse Melina,zmbindu-i afectuos surorii ei.Dup un moment de
gndire,adug: Pcat c Jem trage cu gloane oarbe.Ai fi putut mpuca doi
iepuri dintr-un foc.Sex i un copil n acelai timp.Chelnerul le aduse comanda.
Mncarea era ornat cu panselue i arta prea bine pentru a fi consumat.
Folosind furculia,Gillian se juca cu floarea aezat deasupra salatei de crevei.
-Jem i-a fcut vasectomia cu mult nainte de a m cunoate.
-Eu consider asta un mare noroc.Melina ridic paharul cu vin n semn de urare.E
un tmpit.
-Melina,spuse Gillian reprobator.
-mi pare ru.Dar nu-i prea,iar Gillian tia c scuza nu era sincer.Dar e un
neisprvit,Gillian.Nu te face fericit.
-Nu-i adevrat.Sunt fericit.
-Zu?Mie nu-mi pari ndrgostit lulea.Doar dac nu mi-a scpat ceva.Aa s
fie?
-Evident c i-a scpat.l iubesc pe Jem.Melina nl o sprncean cu
scepticism.
-Serios,insist Gillian.Dar care relaie e perfect?Nu poi avea totul deodat.Ar
nsemna s ceri prea mult cuiva dac ai pretinde s-i mplineasc toate nevoile
i dorinele.
-n cazul tu,un copil.i-ai dorit unul de cnd erai tu nsi o copil.Tu te jucai
cu ppuile,n vreme ce eu preferam patinele cu rotile.
-Tot mai vrei s participi la Derbiul patinatorilor?
-Da,i sunt iritat c a aprut modelul sta cu roile pe un singur rnd,cu care
mergi mult mai greu.Gillian rse.
-Uneori mama ne putea deosebi doar uitndu-se la genunchii notri.
-Ai mei erau julii.Rserp,amintindu-i ns treptat zmbetul Melinei dispru.
-Dac sterilitatea lui Jem e obstacolul n calea unei relaii perfecte,cere-i s
renune la vasectomie.
-Am deschis o dat discuia asta.Nici n-a vrut s aud.
Atunci cum a reacionat la decizia ta?
-Surprinztor de bine.

De fapt,de cte ori aveam ndoieli,el m-a ncurajat s merg pn la capt.


-Hmm.Melina era mirat de ce auzea.Ei bine,aa cum i-am mai spus,e un tip
teribil.
-S nu vorbim despre Jem.De cte ori vorbim despre el,ajungem s ne certm i
nu vreau s-mi stric ziua.n ce-1 privete pe Jem,hai s admitem c nu ne
nelegem.n regul?
-Din partea mea,da.Mncar o vreme n tcere,apoi Melina zise:
-nc ceva.Gillian protest,dar sora ei continu: Dac procedura are succes i vei
nate,va fi un test dur pentru sentimentele lui Jem.
-M-am gndit la asta.
-Ai grij,Gillian.Dac apare un copil,s-ar putea ca realitatea s nu fie aa de roz
pe ct pare.Momentele pentru poze nu apar la fel de des ca scutecele murdare.E
posibil ca Jem s nu fie la fel de nelegtor pe ct te-a lsat s crezi.i,ca s fiu
corect,probabil c i nchipuie c o s se descurce.
Se opri i lu o nghiitur de vin,dup care se hotr s-i exprime gndurile
care-o tulburau.Ea i cu Gillian fuseser ntotdeauna de o sinceritate brutal una
faa de cealalt.
-M tem c atitudinea lui se va schimba dup naterea copilului.Oricrui brbat
i vine greu s accepte ceea ce,la urma urmei,nseamn progenitura altuia,nu-i
aa?n cel mai fericit caz,Jem va pstra anumite ndoieli.Pote i unele
resentimente.
-Anticipez o anume reticen,zise Gillian.i am inut cont de ea.Dar nu-mi
puteam ntemeia decizia pe posibiliti i speculaii.Trebuia s ncetez cu
ntrebri gen i dac?,altfel n-a mai fi fcut-o niciodat.Dac tot m-am
hotrt,e preferabil s-o fac mai devreme dect mai trziu.Peste cteva luni,
mplinim amndou treizeci i ase de ani.
-Nu-mi aminti.
-Eu am fost tot timpul contient c ceasul meu biologic bate.Nu-1 mai puteam
ignora.
-neleg.Gillian puse jos furculia.
-Serios,Melina? Chiar nelegi?Fiecare din ele i dorise mereu aprobarea
celeilalte.Melina preuia prerea lui Gillian i avea ncredere n ea mai presus de
orice; la fel proceda i sora ei.
-Da,rspunse ncet Melina,neleg.Numai c nu-i mprtesc sentimentul.Eu
n-am simit niciodat nevoia presant de-a avea un copil.Cu un zmbet trist,
adug: Mai bine aa,nu? Viaa mea,viitorul meu,totul e legat de afaceri.
Se ntinse peste mas i o btu uor pe mn pe Gillian.

-Poate c instinctul matern e singurul lucru care ne deosebete.Cred c tu ai luat


amndou poriile,pe-a ta i pe a mea.Dac e ceva att de puternic,ai fi greit
ignorndu-1.Trebuia s-i dai curs; altfel n-ai fi fost niciodat fericit.Cred c
decizia pe care ai luat-o a fost cea potrivit pentru tine.
-O,Doamne,sper c da.Dei tia ce semnificaie avea aceast experien pentru
Gillian Melina fu surprins de emoia din vocea surorii ei.
-mi doresc foarte mult un copil,dar dac...dac acest copil nu m vrea?
-Poftim?
-Dac instinctul meu matern e fals i eu nu sunt o mam bun?
-Nici o ans.
-Spui aa fiindc tii c asta vreau s aud,Melina.
-Spun ntotdeauna ceea ce cred.O s fii o mam ideal.
-Vreau s fiu.Expresia lui Gillian,tonul vocii ei i trdau hotrrea.De i nici una
dintre ele nu se emoionau din senin,Gillian prea gata s izbucneasc n
plns,fapt ce putea fi atribuit creterii activitii hormonale sau reprezenta un alt
semn al profunzimii sentimentului ei.Ea se stpni i zise:
-Dintre toate hotrrile pe care le-am luat n via,asta e cea mai important.
Dintre toate deciziile pe care s-ar putea s le iau n viitor,asta va rmne cea mai
important.Nu vreau s euez.Pur i simplu nu accept.
-i n-o s euezi,declar ferm Melina.
-Vreau ca pruncul meu s fie la fel de fericit cu mine pe ct de fericit voi fi eu
cu el.Sau cu ea.
-O s se considere cel mai norocos copil din lume.Mi-a dori s fiu la fel de
sigur i de alte lucruri pe ct sunt de sta.Vei avea un succes formidabil ca
mam,Gillian.Aa c scoate-i din minte posibilitatea eecului.Gonete-o.
ngroap-o.N-o s se ntmple.Sprijinul ferm acordat de sora ei hotrrii pe careo luase o fcu pe Gillian s zmbeasc uurat.Clipi des,ca s-i alunge
lacrimile.
-n regul.ndoielile mele sunt izgonite i ngropate n mod oficial.
-Ei bine,slav Domnului c am scpat de problema asta.Melina ridic din nou
paharul.
-Pentru tine i pentru tiina medical modern.Sper c mormolocii ia
microscopici i fac treaba!Ciocnir paharele.Gillian zise:
-Rata succesului-chiar dac toate sistemele funcioneaz,ca n cazul meu-e de
numai douzeci i cinci de procente.S-ar putea sa fie nevoie de mai multe
ncercri.
-Nu asta ne-a spus mama nainte de prima ntlnire cu bieii.

Rser,amintindu-i de pudoarea mamei lor atunci cnd venea vorba despre sex
i de averismentele ei cu privire la potenialele riscuri.
-i aduci aminte de lectura aia? Nu tiam c exist attea eufemisme pentru
prile corpului i pentru relaiile intime!exclam Melina.Dar mesajul transmis
limpede era c o singur dat este suficient ca s faci un copil.
-O s vedem.Doctorul m-a asigurat c tia sunt buni nottori.
-Chiar aa le-a zis,nottori?
-Jur.Chicotir ca nite adolescente la auzul unei glume porcoase.n cele din
urm,Melina i fcu semn chelnerului s ia farfuriile i comand cafele.
-Ce tii despre donator?
-E doar un numr,selectat de pe o list de donatori echivalent cu un catalog
Spiegel.Dintre toi candidaii,el s-a potrivit cel mai bine preteniilor mele.
-Culoarea prului.Culoarea ochilor.Forma corpului.
-Astea,mpreun cu nclinaiile,pregtirea i coeficientul de inteligen.
-Deci ai cerut doar un numr dintr-un catalog? ntreb nedumerit Melina.
-E o procedur tiinific.
-Biologie.Reproducerea uman redus la cea mai clinic form.
-Exact.
-Dar...Gillian zmbi,nelegnd c fusese prins n curs.Surorile nu puteau
ascunde vreun gnd una de alta pentru mult vreme.
-Dar eu sunt o fiin uman,iar trupul meu nu e o eprubet pentru teste.Nu pot fi
att de obiectiv pe ct ar trebui.Privind n gol,spuse calm:Cu ajutorul unei
persoane far nume,sper s creez o nou fiin.Un copil.O personalitate.Un
suflet.Firete c m ntreb cine e donatorul i cum arat.
-Cum s-ar putea altfel?Sigur c te ntrebi.N-ai nici o informaie?
-Nimic.Probabil c e un student la medicin care a avut nevoie de nite bani de
buzunar.
-i cruia i place s se masturbeze.De fapt,tuturor le place asta,nu?
Melina i fcu cu ochiul brbatului aezat la masa alturata.Omul i zmbi,flatat
de acel semn.Observnd manevra,Gillian o mustr discret:
-Vezi cum te pori.
-Nu tie ce-am spus.i din acest punct de vedere,erau diferite.Melina avea
tendina de a spune ce gndete,pe cnd Gillian era mai rezervat.Melina spunea
i fcea lucruri la care se gndea i Gillian,ns era prea inhibat s le pun n
practic.Aveau aceleai porniri,dar Melina le ddea fru liber:plonja cu capul
nainte de pe cea mai nalt trambulin.Gillian rmnea mai mult timp cu
degetele picioarelor prinse de marginea ei nainte de a ndrzni s sar.Melina

admira circumspecia surorii ei.Gillian pretindea c e invidioas pe curajul


Melinei.Lsndu-1 pe domnul de la masa alturat s cread ce voia,Melina o
ntreb pe Gillian ct avea s dureze pn cnd se va ti dac inseminarea
artificial avusese succes.
-O s m duc peste o sptmn pentru un test sanguin.
-O sptmn ntreag!i s-a impus vreo restricie?
-Nici una.M pot ocupa de activitile mele cotidiene.
-Lucrezi?
-Am o ntlnire azi dup-amiaz.
-Sexul?
-Feminin.
-Foarte amuzant.nelegi ce vreau s spun.
-neleg ce vrei s spui,dar nu,nu exist restricii.De fapt,doctorul mi-a spus c,
dac am un partener care e de acord s am un copil,ne-ar ncuraja s facem
dragoste ct mai curnd E ceva benefic,din punct de vedere psihologic,pentru
cuplurile sterile care au recurs la sperma unui donator dup ce toate celelalte
ncercri au euat.Dac cei doi au relaii intime n ziua inseminni,exist
ntotdeauna posibilitatea ca...
-Sperma partenerului s fie cea care fertilizeaz ovulul
-Exact. Melina i aps tmplele cu degetele arttoare.
-Doamne,asta duce...
-Departe.tiu.Exist o mulime de aspecte ale chestiunii.Nenumrai factori de
luat n considerare.Probleme etice i religioase care trebuie studiate i rezolvate
favorabil.Dar nu regret c am fcut-o.i nici n-o s ncep s m ndoiesc de
hotrrea mea acum,dup ce am pus-o n practic.De fapt,dac n-o s rmn
gravid acum,o s ncerc n mod sigur nc o dat.Pn de curnd,gndurile
mele despre maternitate erau confuze.Se situau ntr-un viitor ndeprtat.
Acum,dup ce am fcut pasul necesar pentru a rmne nsrcinat,s-au
cristalizat.Vreau un copil,Melina,scutece murdare i tot restul.Vreau asta foarte
mult.Un fiu sau o fiic de care s am grij.Cineva care s aib nevoie de
dragostea mea.Cineva care s m iubeasc.Melina simi un nod n gt.
-ncerci s m faci s plng?
Gillian i reinu lacrimile.Mngindu-i abdomenul,zise:
-O s fie o sptmn lung.Melina i trase nasul,nemulumit c devenise att
de sentimental.
-Ai nevoie de distracie,afirm ea.Ceva care s-i alunge gndurile i s fac
timpul s treac mai repede.

-Ca de exemplu?
-M gndesc.i lovi uor buzele cu degetele,apoi faa i se lumin.Avea o idee
excelent,dar urmat imediat de exasperare.La naiba!exclam ea,lovind cu
palma tblia mesei.Nu-mi vine s cred c sunt pe cale s-i propun aa ceva.
-Ce anume?
-Ei,ce dracu'!spuse ea,hotrndu-se brusc.Se aplec peste mas i zise cu
entuziasm:Du-te n locul meu n seara asta.
-Ce? Unde?
-Ghici pe cine nsoesc n seara asta.
-Nu-mi pas.
-Ba da.Pe Christopher Hart.
-Astronautul?
-A-ha.Ti-au strlucit ochii cnd i-ai rostit numele.
-Dac mi-au strlucit,dei m ndoiesc,a fost pentru c sunt impresionat c sora
mea a fost aleas s nsoeasc o asemenea personalitate.Nu cumva s-a ntors de
curnd dintr-o misiune n spaiul cosmic?
-Acum trei luni.A ndeplinit o misiune dificil de salvare a unui important satelit
militar.Esenial pentru pacea mondial sau ceva de genul sta.
-Ce face la Dallas?
-Primete un premiu de la o asociaie universitar.i dau nu tiu ce mare
diplom,la un banchet oficial care va avea loc la Adolphus.Zmbi maliios.Vrei
s-1 cunoti?
-Habar n-am de meseria ta!exclam Gillian.Aa cum tu nu tii s vinzi
proprieti comerciale.
-Munca ta e dificil.E vorba despre rate ale dobnzilor,planuri i aa mai
departe.A mea e floare la ureche.Ce crezi c trebuie s tii?
-O mulime de lucruri.
-Nu prea.l iei pe om la nceputul serii i-1 prseti la sfritul ei.
Desigur,simplifica mult descrierea activitii ei.i fcuse ucenicia timp de mai
muli ani,nainte ca patronul ei s se pensioneze i s-i vnd ei afacerea.Sub
conducerea ei,firma i extinsese activitatea.
n esen,n afar de cazul cnd o celebritate vizita Dallasul nsoit de propriul
su anturaj,ea,ori unul dintre cei trei funcionari ai ei,atent selecionai i
antrenai,rspundea de acea persoan pn cnd pleca n siguran spre
urmtoarea destinaie.Ea era ofer,confident,ghid la cumprturi-orice dorea
clientul s fie.Uneori bombnea c i pierde timpul n mod ridicol,ins
nemulumirea ei era mai mult un moft pentru c munca i plcea.Afacerea

prosperase fiindc era priceput.Nu-i fcea griji dac Gillian i inea locul ntr-o
sear.Ca i ea,Gillian,care avusese de-a face cu oameni strini,nu va rmne
mut n prezena lui Christopher Hart.Vnduse proprieti unor oameni mult mai
importani dect acel cosmonaut.n plus asta ar fi inut-o departe de Jem
Hennings pentru o sear,ceea ce n ochii Melinei reprezenta un ctig.
-tii unde e Adolphus,da?
-Las-o balt,Melina,zise Gillian,rostind apsat fiecare cuvnt
-El locuiete la hotelul Mansion.l iei de acolo i-1 duci n centru pe la...
-Nu m asculi.
-Nu ascult scuze nentemeiate.Nu mi-ai oferit nici un motiv serios pentru care s
nu te duci.
-Cum vine asta? Nu mai suntem copii.Adulii nu se joac aa.
-Ne-am putea descurca printr-o substituire.
-Sigur c am putea,dar nici nu intr n discuie.
-De ce?
-Fiindc e o nebunie.
-Colonelul Hart nu m cunoate de-o via.Care-i problema?
Gillian continua s-i ignore argumentele.
-Am i eu treburile mele!Sunt pe cale s conving o agenie de publicitate s
semneze un contract de servicii n valoare de trei milioane.M ntlnesc cu ei azi
dup-amiaz,pentru a pune la punct termenii afacerii cu vnztorul.Pe deasupra,
Jem vine la mine disear.Aa c i mulumesc pentru idee,dar rspunsul e nu.
-Christopher Hart e tare,tare,tare,o tachin ea cu voce cntat.
-O s-mi vorbeti despre el mai trziu.
-Ultima ans.S te duci,s te duci...
-Nu,Melina.
-Te-ai dus.ncruntat i bombnind c Gillian era o morocnoas,Melina ceru
nota i insist s plteasc ea.Dup ce ieir din restaurantul elegant,doi angajai
de la parcare le aduser mainile.Unul din tineri le privea att de concentrat,nct
aproape c lovi cellalt automobil cu spatele.n timp ce-i luau rmas-bun,
Melina fcu o ultim ncercare.
-O s regrei c ai ratat ocazia asta.
-Oricum,i mulumesc.
-Gillian omul e un erou naional!Ai putea petrece seara cu el.Ar putea fi cel mai
frumos cadou pe care i-1 fac dup ce i 1-am prezentat pe iluzionistul la.
-i mulumesc pentru gndul bun.
-A,m-am prins.Mai eti i-acum bosumflat.

-Bosumflat?
-Fiindc n-am reuit s-i aranjez o ntilnire cu Kevin Costner luna trecut.
Gillian,i-am spus de o mie de ori c are un program foarte ncrcat.Nu exista
nici o ans.Rznd,Gillian se aplec i o srut pe obraz.
-Nu sunt bosumflat.Te iubesc,surioar.
-i eu.
-Distreaz-te cu astronautul.Melina fcu cu ochiul,lungind cuvintele:
-Fii sigur c o s-ncerc.
-Vreau amnunte,i replic Gillian,suindu-se n main.Ct mai concrete.
-Promit.Te sun imediat ce ajung acas.
Un vnt puternic btea peste podiul deertic,ridicnd nisipul care eroda
suprafaa muntelui,nainte de a se risipi printre tufiuri.Pe culme,acolo unde
aerul era mai rarefiat i mai rece,acelai vnt scotea sunete de castaniete
lovindu-se de frunzele nglbenite ale plopilor.
Aezarea situat n mijlocul plcului de plopi se armoniza att de bine cu
mprejurimile,nct era aproape invizibil pentru automobilitii de pe autostrada
care erpuia prin podiul deertic.Terasa umbrit de la al treilea nivel al cldirii
centrale servea de templu n aer liber pentru cel aflat acolo.Sttea cu genunchii
pe o pern mbrcat n catifea maro,brodat cu migal.Firele aurii i argintii
strluceau n lumina soarelui ce se filtra printre copaci.Perna era un dar ce-i
fusese oferit de un admirator.Se spunea c fusese adus din Rusia de nite
emigrani la nceputul secolului.O amintire de familie,care se aflase n posesia
celui ce i-o druise,i de aceea constituia un sacrificiu,un formidabil omagiu
adus celui cruia i fusese dat.Omul sttea cu capul nclinat.Prul blond i des
prea aproape alb i era mtsos.inea ochii nchii.Buzele i se micau n
tcere,formulnd cuvinte de rug.Palmele i erau mpreunate sub brbie.Prea
chintesena evlaviei.Atins de harul divin.Binecuvntat de Dumnezeu.Sprijinit de
Dumnezeu.Dar nu era aa.Un brbat ntr-un costum nchis la culoare,cu o croial
sever,apru pe ua larg de sticl ce separa terasa de ncperea mare din
interior.Fr s scoat un sunet,el se apropie de omul care se ruga,ls o coal de
hrtie lng silueta ngenuncheat i se retrase la fel de tcut pe ct venise.
Omul ce se ruga i ntrerupse monologul adresat Cerului,ridic biletul i vzu
pe el tampila cu data i ora.Era din ziua acea.Cu mai puin de un ceas n urm.
n timp ce citea mesajul dactilografiat,un zmbet vag i lumin trsturile
frumoase.Degetele lungi i subiri apsar biletul la piept de parc valoarea lui
ar fi fost inestimabil.nchise din nou ochii i,extaziat,i ridic faa spre soare.

El nu invoc numele Domnului,ci opti,plin de respect,alt nume: Gillian Lloyd.


CAPITOLUL 2
Colonelul Christopher Hart i consult discret ceasul,dar nu suficient de discret
pe ct dorise.George Abbott,unul dintre brbaii aezai n faa lui,se aplec spre
el.
-nc o ceac de cafea? Sau poate ceva mai tare de data asta? ..Christopher-sau
eful,cum fusese poreclit de colegii de la NASA-zmbi i ddu din cap:
-Nu mulumesc.Am o conferin de pres nainte de banchetul din seara
asta.Vreau s am capul limpede.
-N-o s te mai reinem mult.Fraza fusese rostit de Dexter Longtree,un brbat
taciturn care lsase conversaia n seama partenerului su.Vocea lui Longtree,
neted i rece ca o piatr lustruit,se lsa apstor asupra celorlali.Zmbetul su
prea forat i nelalocul lui pe un chip att de aspru,ars de soare i n contrast
suprtor cu reeaua de riduri din jurul ochilor adncii n orbite i a celor din
jurul gurii cu buze subiri.Doar buzele schiau zmbetul,prnd nefiresc de
ncordate.De cnd ncepuse ntrunirea,cu aproape o or n urm,Longtree nu se
micase dect pentru a-i pune ndulcitor n cafea i a duce din cnd n cnd la
gur eleganta ceac de porelan.Mna lui aspr prea n stare s zdrobeasc,far
s strng prea tare,ceaca i farfurioara.Cnd nu sorbea din cafea,i inea
minile pe coapse.Abbott,n schimb,nu avea astmpr.Scosese de mai multe ori
paiul din paharul lui de ceai cu ghea,dndu-i mereu alt form,pn cnd
ajunsese s-1 nnoade.Se juca cu chibritul din scrumiera curat,i schimba tot
timpul poziia pe scaun,de parc ar fi avut hemoroizi,i legna genunchiul
i,spre deosebire de Longtree,era numai zmbet.Longtree avea un aer
amenintor.Abbott era agreabil.Nu se tia n cine se ncredea mai puin
eful.Dorind s ncheie discuia,el zise:
-Apreciez interesul vostru,domnilor.Mi-ai dat mult de gndit.Abbott i drese
glasul cu nervozitate
-Noi speram,domnule colonel,c ne-ai putea oferi un rspuns pe care s-1
ducem cu noi.
-Astzi?exclam eful.Vrei un rspuns acum?
-Nu ceva definitiv,se grbi Abbott s precizeze.Doar o aluzie,ca s zic aa,n
privina deciziei finale.
-Aa ceva e lipsit de realism.eful se uit la Dexter Longtree,a crui privire
rmnea nenduplecat.Retragerea mea de la NASA nu va avea loc n
urmtoarele cteva luni,iar ce-o s fac dup aceea e un mister pn i

pentru mine.Se strdui s surd.Nici mcar nu tiu unde o s locuiesc.


-M rog,firete c nou ne-ar plcea s te stabileti n statul nostru de batin,
New Mexico,zise Abbott,pe un ton prea puternic pentru linitita ncpere n care
se aflau.Ai crescut n New Mexico.Noi continum s-i solicitm prezena acolo.
-Mulumesc,zise scurt eful.Nu toate amintirile lui din copilrie erau frumoase.
-O s ne stabilim cartierul general la Santa Fe.Ar fi bine dac ai locui prin
apropiere.
-Bine,dar nu obligatoriu,interveni Longtree.
-Nu,sigur c nu,fu de acord Abbott.Era un linguitor care aproba toate opiniile
lui Longtree.Dexter vrea s spun c treaba asta o s-i lase mai mult libertate
ca s te poi ocupa i de alte lucruri.Ai putea s-i vezi de propriile interese-ct
vreme nu intr n conflict cu ale noastre,desigur.Ar fi o situaie reciproc
avantajoas.Pur i simplu.Avea aerul unui negustor de maini vechi ncercnd s
ncheie o afacere,iar rnjetul care-i dezvelea dinii nu sugera deloc ncredere.
-M tem c nu-i chiar att de simplu,domnule Abbott.Longtree vorbi din
nou.Vocea lui i suger efului imaginea unui arpe micndu-se ntr-o ap
sttut.
-Domnule colonel Hart,neleg c ai nite rezerve.
-Un joc de cuvinte neintenionat,chicoti Abbott.Fu singurul care rse de gluma
stupid.eful nu-i lua ochii de la Dexter Longtree; nici unul nu zmbea.
-Da,am multe rezerve.
-n legtur cu organizaia?eful nu se grbi s rspund.Nu voia s-i ofenseze,
dei eful Dexter Longtree l intimida.Apa din nord-vestul statului New
Mexico,el purta plete lungi pn n talie,care-i atrnau ca nite falduri de mtase
neagr peste reverele hainei.Dac n-ar fi clipit din cnd n cnd,l-ai fi putut
confunda cu o statuie de broz aflat ntr-un muzeu de art din sud-vest.Pe de alt
parte,eful i fcuse armata sub comanda unor militari severi,care probabil
c ar fi pus pletele lui Longtree pe bigudiuri. Rspunznd la ntrebarea sa,eful
zise.
-Preocuprile mele nu sunt legate neaprat de Asociaia Indienilor Americani.
Acesta era numele grupului pe care intenionau sa-1 nfiineze.Conform
propunerii formale pe care i-o trimiseser efului naintea acelei ntlniri,
serviciile AIA urmau a fi acordate oricrui trib sau rezervaii care avea nevoie
de ajutor.Acele servicii acopereau o arie larg,de la asisten juridic,strngerea
de fonduri i pn la constituirea de grupuri pentru susinerea sau respingerea
unor proiecte de legi care-i vizau direct pe indienii americani.Avocaii i ceilali
profesioniti de la care obinuser deja angajamente fuseser de acord s

colaboreze fr salariu,n funcie de necesiti.AIA i oferea efului un onorariu


anual pentru a fi reprezentantul organizaiei,purttorul ei de cuvnt n faa massmedia i la Washington.Lsnd la o parte chestiunile pecuniare,reacia lui
iniial fusese s-i refuze i nu cu un simplu Nu,ci cu un hotrt-Nu-ce naiba.
Rmnnd ct de neutru se putea,el spuse:
-Am auzit i am citit lucruri care mi se par extrem de tulburtoare.
-Ca de exemplu?
-Ca de exemplu civa indieni americani care s-au mbogit folosind dreptul de
exploatare a resurselor minerale,jucnd la cazinouri i abuznd de alte surse de
profit din rezervaii,n vreme ce muli alii continu s triasc sub nivelul
naional de srcie.Bogia nu e mprit n mod egal Uneori nu e mpr it
deloc.Asta m deranjeaz.Mult.Abbott se ag de vorbele lui:
-Un motiv n plus s te implici.Ai putea modifica situaia asta.Ai schimba
lucrurile.sta-i scopul nostru.eful se ntoarse ctre brbatul agitat.
-Nu exist i alte organizaii care ofer servicii similare?
-Ba da,i sunt bune.Dar noi sperm s fim cei mai buni.Dumneata ne-ai putea
conferi o not distinct.
-De ce eu?
-Deoarece eti un erou naional,primul indian american devenit astronaut.Ai
ajuns n spaiul cosmic!
-Dar asta nu m ndreptete s fiu avocatul cuiva.
-Dimpotriv,domnule colonel Hart.Atunci cnd vorbeti,oamenii te ascult.Mai
ales doamnele,adug Abbott.Hart se uit la el i ddu disperat din cap.
-Ai fi dispui s m angajai nainte de-a ti mcar ce-a spune ntr-o anume
adunare? Nu v gndii deloc la simpatiile mele politice? Nici nu m-ai ntrebat
ce principii de via am.
-Dar...Longtree stop dezaprobarea lui Abbott ridicnd mna.Cellalt tcu
imediat.
-Las-1 pe domnul Hart s spun ce gndete,George.
-Mulumesc.N-avea rost s continue discuia,fiindc se hotrse deja.Acum
aveau s afle i ei.nainte de-a m altura vreunei organizaii autoproclamate sau
vreunui grup pentru servicii publice,ar trebui mai nti s fiu convins c acele
persoane nu-i urmresc propriile interese.Apoi ar trebui s fiu convins c
grupul respectiv e interesat de persoana mea ca om.Nu ca indian.
Urm o lung tcere,ntrerupt n cele din urm de ctre Longtree:
-Dezavuezi apartenena dumitale etnic?
-N-a putea,chiar dac a vrea.Porecla mea de acolo vine.

Dar nici n-am profitat de pe urma sngelui meu de indian.N-a accepta un post
pentru care a fi recomandat doar de ascendena mea.Abbott rse cu nervozitate.
-Faptul c eti un descendent al lui Quanah Parker constituie pentru noi un
avantaj formidabil.
-El era pe jumtate alb.Abbott nu mai avu replic.Dup nc o pauz
stnjenitoare,fu limpede c Longtree nelese avantajul unei retrageri la timp.
Se ridic n picioare,iar eful i ddu brusc seama ct de scund era.Conduita lui
l fcuse s par mult mai nalt dect era n realitate.El spuse:
-I-am dat colonelului Hart destule subiecte de meditaie pentru o singur dupamiaz,George.Omul trebuie s ajung n seara asta la un banchet important.
eful se ridic i ei n picioare.Abbott prea ncurcat,de parc n program
intervenise o modificare de ultim moment,iar ei uitaser s-1 avertizeze.n cele
din urm,se ridic i el.
-V mulumesc pentru votul de ncredere,spuse eful,ntinznd mna spre
Longtree.Sunt flatat de ofert,dar nepregtit s-mi asum vreun angajament.
-Atunci va trebui s avem grij s fii pregtit.Strnse mna efului,scurt i cu
for.
-Eti de acord s ne ntlnim mine diminea,ca s continum discuia?
-Plnuisem s m ntorc devreme la Houston.
-Noi ne sculm devreme.Dumneata spune-mi ora i locul.De fapt,numai aveau
ce discuta.eful tiuse ce rspuns va da nc dinaintea acelei ntlniri.O
acceptase doar din politee.Argumentaia lor nu-1 fcuse s se rzgndeasc.
Longtree avea o nfiare prosper,nicidecum cea a unui indian care se chinuia
s-i ctige existena ntr-o rezervaie,ori a cuiva care avea de gnd s lupte
pentru cei nevoiai,ncercnd s ndrepte relele care copleeau triburile indiene.
Dar ticlosul viclean n-avea s-1 fac s cedeze la ntlnirea matinal
-La ora nou? ntreb eful militros.Lum micul dejun aici,la Promenade?
-E n regul,rspunse apaul.Abbott strnse mna efului,i porni repede dup
Longtreee,care ieea din bar.Ctiva clieni se ntoarser s-l priveasc.Dexter
Longtree era o figur aparte,dar nu prea se potrivea cu mulimea de oameni
nstrii din salonul elegant al hotelului Mausion,mai ales datorit ortului cu
franjuri,brodat cu mrgele,pe care-1 purta peste pantaloni.
-E actor sau ce...eful se ntoarse ctre chelneria care se apropiase discret i-i
pusese ntrebarea.
-Nu,e un indian adevrat.
-Zu? Oho.Dup ce Abbott i Longtree se fcur nevzui,ea i zmbi efului.
-Pot s v mai aduc ceva,domnule Hart?

-Acum nu,mulumesc.
-Atunci poate c o s mai trecei pe la noi nainte de a pleca.
-S-ar putea s mai beau un pahar nainte de culcare.
-V atept.Era obinuit cu flirturile.Primise propuneri neruinate prin pot,
nsoite uneori de fotografii indecente.Primise erveele cu numere de camere
notate pe ele n barurile hotelurilor din toat ara.Odat,n timpul unui dineu
oficial de la Casa Alb,o femeie i strecurase n palm o pereche de chiloi n
timp ce-i strngeau minile.Nu ducea lips de atenia femeilor,ns tnra
chelneria era foarte atrgtoare.Deprinsese zmbetul ocant al fetelor din
Dallas,acea combinaie irezistibil dintre o frumoas timid din sud i o slujnic
ndrznea de ferm.eful era sensibil la farmecul ei.
Dar,fir-ar s fie,ce tnr era!Sau poate el mbtrnise.n tineree,n zilele lui
bune,i-ar fi luat zmbetul drept ceea ce era,adic o invitaie direct,pe care ar fi
acceptat-o.ns nu mai era tnr i o parte din pornirile lui se domoliser.i ddu
un baci gras,apoi,fr s mai piard timpul,se ntoarse n camera lui i intr
sub du.Dup cum i promisese personalul hotelului,smochingul su fusese
clcat i se afla n dulap.Cizmele negre de cow-boy strluceau ca oglinda.
Bu un whisky mic n vreme ce se mbrca,apoi se spl fr mil pe dini i
fcu gargar cu ap de gur.Nu se cdea ca un indian s se prezinte la o
conferin de pres mirosind a ap de foc,nu-i aa?
Mustrndu-se cu asprime,i puse cmaa plisat i prinse butonii de onix la
manete.Mai tot timpul era cu capsa pusa cnd era singur.De ast dat,motivul
izbucnirii lui fusese conversaia cu Abbott i Longtree.
Ce trebuia s dovedeasc el? De ce mai simea nevoia s-i demonstreze siei c
avea dreptate sau s se justifice? N-avea pentru ce s-i cear scuze.Excelase n
tot ce ncercase s fac.In sporturile de la colegiu.n antrenamentele de zbor de
la Air Force.Pe avioanele de vntoare.n rzboi.n programul spaial.
Se strduise s reueasc,n pofida ascendenei sale.Crescuse ntr-o rezervaie.i
ce dac? Nu avusese parte de favoruri speciale.Nu se inuse cont de acest lucru.
Cu toate acestea,nelegea ce reclam preioas era el pentru programul spaial.
Logica i spunea c NASA n-ar fi ncredinat trei misiuni spaiale i echipajele
lor unui om nepregtit s le comande.
ns cealalt parte a fiinei lui,cea indian,avea s se ntrebe mereu dac nu
cumva roile sistemului fuseser unse pentru el,astfel nct la universitatea pe
care o urmase la Air Force i la NASA s aib o imagine mai bun.Hai s ne
gndim i la putiul indian.Asta ne-ar face o reclam grozav.Poate c nici unul
dintre cei pe care-i cunoscuse nu spusese asta vreodat sau poate c nici mcar

nu o gndise,ns el detesta gndul c vreunul ar fi putut s-o fac.Exact cum le


spusese lui Longtree i Abbott,nu-i folosise niciodat ascendenta ca un avantaj.
Dac cineva considera asta drept o negare a originii sale l privea personal,dar
era al naibii de pcat.i tampon faa cu o ap de colonie slab i i trecu
degetele prin prul negru,aspru i drept.Genele sale de indian fuseser
dominatoare:avea pr i pomei de coman.Mama lui fusese coman n
proporie de cincisprezece,aisprezecimi.Dac n-ar fi fost str-strbunicul lui,ar
fi semnat i mai mult cu un indian.ns,un brbat certre i deirat de la o
ferm aflat pe o fie de pmnt din Oklahoma se ndrgostise de strstrbunica lui,la scurt timp dup ce Teritoriul Indian devenise stat.De la el,
Christopher Hart motenise un trup nalt i zvelt,dar i nite ochi pe care prima
lui iubit i apreciase ca fiind de un albastru Paul Newman.Ochii fuseser una
dintre scuzele tatlui su pentru a-i prsi.Din nefericire,avea ceva din sngele
lui.Iritat de acele gnduri,i puse ceasul la min i i ncheie manetele.nainte
de a prsi ncperea,arunc o privire pe itinerarul care-i fusese trimis prin fax la
biroul din Houston.Verific numele nsoitorului su i-1 reinu.
De fapt,ar fi preferat s plece singur din zona exclusivist Turtle Creek unde se
afla hotelul Mansion,situat pe un teritoriu particular.Avnd adresa i folosindui simul de orientare,ar fi ajuns cu uurin la hotelul Adolphus.Grupul care
urma s-i acorde premiul insistase ns s accepte un nsoitor.
E mai mult dect un simplu ofer.Se pricepe la mass-media i-i cunoate pe
toi reporterii locali i se spusese.O s fii mulumit c Melina Lloyd o s te
protejeze.Altfel,ai fi asaltat de lume.Dup ce iei pe ua hotelului,o femeie de
apropie de el.
-Domnul colonel Hart?Femeia purta o rochie de sear neagr,simpl,croit
elegant.Soarele i iriza n uvie multicolore prul,aproape la fel de negru ca al
lui,strns ntr-o parte.Nu avea breton i purta ochelari de soare.
-Dumneata trebuie s fii domnioara Lloyd.Ea ntinse mna.
-Melina.
-Spune-mi eful.Zmbir i i strnser minile.Ea ntreb:
-Cum e camera dumitale? Mulumitoare,presupun.
-Am gsit i co cu fructe i o sticl de ampanie.Personalul m-a tratat regete.
-Pentru asta sunt celebri.Ea fcu semn spre un Lexus de ultimul tip,parcat la
captul trotuarului protejat de copertin.Un portar deschisese deja portiera
dindreptul pasagerului.Melina i ddu un baci substanial tnrului.
-S conducei fr probleme,domnioara Lloyd,i spuse acesta,fcndu-le semn
cu mna.

-Probabil c vii des aici,remarc eful.Ea rse


-Nu eu.Civa dintre clienii mei stau aici-cei cu adevrat celebri,adug ea,
privindu-1 piezi.Cnd vreau s m rsf,vin aici s iau masa.mi place s
studiez oamenii i,n plus,au o sup de broasc estoas grozav.
-Am reinut amnuntul.
-Potrivete aerul condiionat cum i place.Prul ntunecat i foni pe umeri n
timp ce ea ntorcea capul s observe traficul nainte de a porni.eful fu nvluit
de o adiere de parfum.
-M simt bine.Mulumesc.
-Cnd ai sosit la Dallas?
-Pe la ora dou,azi dup-amiaz.
-Asta-i bine.Ai avut ceva timp s te relaxezi.
-Am fost la piscin.
-Apa nu era prea rece?
-Nu pentru mine.Am notat cteva lungimi de bazin i m-am bronzat puin.
Ea opri la culoarea roie a semaforului i ntoarse capul.
-Te-ai bronzat?Asta-i o glum de indian,nu-i aa?El rse,ncntat c ea pricepuse
i c n-o stnjenea s comenteze acel subiect.
-Aa e.Melina zmbi,iar el i dori ca ea s-i scoatochelarii,pentru a vedea
dac ochii e se potriveau cu restul feei.Mai ales cu gura.Gura ei l fcea s
cread n pcat.Cnd Melina ridic piciorul de pe frn i aps pe acceleraie,
tivul rochiei i se ridic civa centimetri deasupra genunchiului.estura foni
excitant frecndu-se de lenjeria intim diafan.Un sunet frumos.Un genunchi i
mai frumos.
-Ce preferi?El i ridic ochii de la coapsa ei.
-Poftim?
-Am ap mineral i buturi rcoritoare n frigiderul din spatele meu.
-Aha.O,nimic,mulumesc.
-Mi s-a spus s te pregtesc pentru un auditoriu numeros n seara asta.tii despre
conferina de pres iniial?
-n holul de la etajul doi.Ea ncuviin.
-Au acces doar cei cu un permis special.Nu uita c dineul ncepe oficial la ora
apte treizeci,dar conferina de pres nu trebuie s dureze pn atunci.O s m
avertizezi printr-un semn cnd vrei s termini,fie c asta se va ntmpla dup
cinci ntrebri sau dup cincizeci.La semnalul dumitale,eu o s prezint scuze i o
s te grbesc spre sala de bal unde are loc banchetul.n felul sta,eu o s par tipul
ru.

-Nu cred c ar gndi cineva asta.


-C sunt tipul ru?
-C eti orice fel de tip.Melina nu era proast; recunotea complimentele atunci
cnd le auzea.i mai arunc o privire de dup lentilele ochelarilor de soare.
-Mulumesc.
-Gillian?
-Bun,Jem.
-Iubito,tocmai mi-am verificat mesajele i sunt ncntat.Pn la urm ai fcut-o?
-Chiar nainte de prnz.
-i?
-O s aflu rezultatul peste o sptmn.
-Cnd te-ai hotrt?
-Ieri.Am avut cteva crize,mi s-au rcit picioarele,dureri abdominale,dar mi-a
trecut
-De ce nu m-ai sunat? A fi venit cu tine.Mi-ar fi plcut s fiu acolo.
-mi pare ru,Jem,dar am vrut s fiu singur.N-am sunat mai devreme pentru c
m-am ntlnit cu sora mea la prnz.A durat prea mult.Era s ratez ntlnirea de
dup-amiaz i de-abia am avut timp s-i las un mesaj la pota vocal.
-I-ai spus Melinei?nainte ca ea s rspund,el zise: Sigur c i-ai spus Melinei.Ea
ce crede?
-E ncntat c eu sunt entuziasmat.
-i eu sunt entuziasmat.
-M bucur.i mulumesc c mi-ai susinut decizia.
-Am ceva pentru tine.O surpriz.O am de ceva timp,dar am ateptat s te
hotrti.A vrea s i-o aduc.Ea simea c era nerbdtor s-i mprteasc
surpriza,dar nu-i dorea companie.ncercnd s-1 refuze delicat,zise:
-Jem,tiu c plnuisem s ne vedem n seara asta,dar n-ai vrea s-o lsm pe alt
dat?
-S-a ntmplat ceva? Nu te simi bine?
-M simt bine,dar sunt foarte obosit.A fost...o experien extrem de epuizant.
N-am neles dect mai trziu ce implicare emoional am trit.
-n ce sens? Te-ai suprat?Ai plns?
-Nimic de genul sta.E greu de explicat.
-M convinsesei c e vorba despre o procedur clinic perfect igienic.
-Aa a fost.
-Atunci nu neleg cum de-a putut fi att de emoional...

Cum spuneai? Implicarea?Jem era nclinat s analizeze totul amnunit.Dar n


seara aceea nu era dispus s suporte analiza lui.ncercnd s-i ascund iritarea
spuse:
-Vreau doar s stau ctva timp singur.S m gndesc.La mai multe lucruri.Nu
putem s-o lsm balt?
-Sigur,putem s-o lsm balt.Din tonul lui, ea i ddu seama c se simea
rnit.M gndeam c ai dori un sprijin plin de dragoste ntr-o noapte att de
important cum e asta.E limpede c m-am nelat.n clipa aceea,ea regret c-1
refuzase.De ce nu alesese o cale mai rapid,acceptnd ca el s vin i s-i dea
cadoul? Ar fi fost mult mai puin stresat.Dar nainte ca ea s-i fac o invitaie el
zise brusc:
-Te sun mai trziu,Gillian.Apoi nchise.
CAPITOLUL 3
Domnioar Lloyd,v-am lsat maina acolo,ca s nu mai fii nevoit s ateptai
la coad.Cnd eful i Melina ieir din hotel,dup terminarea banchetului,
valetul apru i le art automobilul Lexus,parcat n apropiere.Motorul era
pornit.eful constat satisfcut c aerul condiionat funciona.Oficial,venise
toamna,ns calendarul nu era sincronizat cu sistemul de termoreglare al
organismului su.Asudase n smoching.Banchetul durase mult.Fiecare dintre
vorbitorii programai i prelungise discursul mai mult dect timpul alocat.Pn
s-i vin rndul s-i rosteasc alocuiunea de acceptare a premiului,eful se
plictisise.Era fericit c scpase i recunosctor valetului c-i ajutase,pe el i pe
Melina,s evite contactul cu mulimea care se scurgea pe uile hotelului.
n timp ce se ndreptau spre main,valetul galonat ntreb:
-Cum e n spaiul cosmic,domnule colonel Hart? Astronautul i rspunse cu
scurta lui replic standard:
-Ca n alt lume.
-Trebuie s fi fost grozav.
-Aa a fost.eful i mai ddu o bancnot de cinci dolari pe lng cea primit de
la Melina.
-Mulumesc,domnule.Drum bun.i puser centurile de siguran,iar Melina l
felicit pentru discursul su.
-Ai fost excelent.Dup ce-o s prseti programul spaial,poi face carier
innd conferine.
-Muli dintre fotii cosmonaui fac asta.
-Ai vreo ambiie n sensul sta?

-M gndesc la mai multe.


-De exemplu?El i desfcu nasturele hainei.
-N-am putea vorbi despre altceva? Cu un aer ofensat,ea exclam:
-mi pare ru.N-am vrut s fiu indiscret.
-Nu e vorba despre asta,doar c...
-De fapt,nu e necesar s vorbim.Simte-te n largul dumitale,las-i capul pe
sptar,nchide ochii i odihnete-te.Trebuia s-mi dau seama c ai vorbit destul
pn acum.Probabil c ultimul lucru pe care i-1 doreti e o conversaie.
-Melina.eful ntinse mna i-i atinse braul,pentru a o face s nceteze cu
scuzele.N-am vorbit prea mult.Ca s fiu sincer,mi-ar face plcere o conversaie.
Dar nu despre mine,OK? Am obosit s tot vorbesc despre mine.Putem discuta
despre altceva?
-Sigur.Despre ce?
-Despre sex?
-Foarte bine,rspunse ea netulburat.Vrei s cunoti prerea mea despre
subiectul sta?
-Te rog.
-Ei bine,mai nti cred c toat lumea ar trebui s aib parte de el.El rnji.
-Eti istea.
-Mi s-a mai spus.Uneori,n detrimentul meu.
-Te deranjeaz dac-mi dau jos haina?
-Deloc.El i scoase smochingul i-la arunc pe bancheta din spate,apoi i
desfcu papionul i i descheie nasturele de la gulerul cmii.
-Ah! E mult mai bine.
-Vrei ceva de but? i propuse ea.
-Un whisky tare?
-M gndeam mai curnd la o Cola dietetic sau la ap mineral.
-Nu m-ar deranja cte o pictur din fiecare.
-Un whisky,ziser amndoi la unison i izbucnir n rs.Dup ce ncetar,el o
privi direct,cu un aer serios.
-Te ateapt cineva acas?Ea nu nelese imediat ntrebarea.i ntoarse capul
spre el abia cnd ajunser la un stop.El se uit int n ochii ei cenuii.
-De ce?
-Pentru c a vrea s te invit s bem ceva.Am vreun motiv s n-o fac?
Ea ddu din cap,apoi i ntoarse privirea spre osea i puse motorul n
funciune.
-Bine,atunci vrei s vii cu mine s bem ceva?

-efule,nelegi deosebirea dintre un agent nsoitor i cellalt tip,mai senzual,


nu-i aa?El ar fi trebuit s se team c depise anumite limite i c o jignise,
numai c ntrebarea ei fusese nsoit de un zmbet provocator.i duse mna la
inim.
-N-am vrut s sugerez dect c eti o profesionist.Tresrind,el adug:
O,Doamne,nici acum n-am nimerit-o,nu-i aa?Explic-mi n ce const meseria
dumitale.
-n nimic,spuse ea rznd.Relaxndu-se,el spuse:
-Vorbete-mi despre munca ta.Ea i prezent versiunea n linii mari,apoi intr n
detalii.
-Cea mai mare parte a timpului o petrec n main,cutreiernd oraul i avnd
grij ca respectivul client s ajung la toate ntlnirile i conferinele de pres la
timp,relaxat i ntr-o stare de spirit pozitiv.ncerc s-1 protejez de orice incident
care poate interveni pe parcurs.
-Cum ar fi?
-Blocarea traficului.Anularea unor ntlniri n ultimul moment.Adugiri de ultim
moment la program,mbolnviri.Aproape tot ce-i poate trece prin minte.
Uneori,programul e att de ncrcat,nct abia am timp pentru deplasri.Din
cauza asta car toat marfa aia cu mine,spuse ea,dnd capul pe spate,pentru a rta
spre recipientul cu provizii.Am pn i o trus de prim-ajutor,o trus de cusut i
erveele umede.
-erveele umede?
Am escortat cndva o vedet de televiziune care avea mania de a da mna cu
publicul.Se spla dup fiecare asemenea contact.-Cine era?
Ea nl capul i-1 privi chior.
-Vrei s-i divulg secretele clienilor mei?
-Eu n-am nici un secret.Zmbetul maliios de pe chipul lui l contrazicea.
-n regul,zise ea trgnat.Oricum,erveelele umede sunt bune i pentru a
terge petele de machiaj de pe esturile de culoare nchis.
-Serios? Ia te uit.Mereu nvei cte ceva.
-Eu am nvat improviznd.Tot treaba mea e s m asigur c respectivul client
primete cele cuvenite i c va clca-fie c merit sau nu-pe un covor rou,
oriunde se duce.
-Asta o pot confirma i eu.Ea i zmbi.
-nseamn c voi primi o medalie de aur pentru seara asta.Dumneata trebuia s
fii eliberat de orice rspundere,cu excepia susinerii discursului.Pentru c-i
fcea plcere s-o asculte,continu s-i pun ntrebri.

Afl astfel c meseria ei nu se rezuma ntotdeauna la ofat i organizarea unei


conferine de pres.
-S zicem c un client vrea companie-eu i-o ofer.l duc oriunde dore te s
mearg:la restaurant,la un parc de distracii,la concert,la un film.Un client mai
vechi de-al meu,aun autor care pleac n fiecare primvar n turnee de lansare a
crilor sale,ador s joace biliard.n felul sta se destinde i uit de
preocuprile profesionale.De cte ori vine n ora,jucm biliard.
-Presupun c-l lai mereu s ctige.
-Pe dracu! 'eful rse.
-Nu-i displac aceste mici ocupaii suplimentare?
-Aceste mici ocupaii suplimentare,cum le numeti,i readuc pe clieni la mine
i-mi asigur alii noi.Informaia circul,mai ales printre autorii care fac turnee
n mod regulat.Sigur,i noi,agenii de escort,acordm note celebritilor.Cine-i
simpatic,cine-i ciudat,cine-i de groaz.El i studie profilul.Nu putea fi el singurul
brbat care observase ct de atrgtoare era.Cineva aflat departe de confortul
cminului ai fi tentat s cltoreasc cu ea toat ziua,n spaiul strmt al unei
maini.
-Trebuie s existe undeva o limit.A acestor mici ocupaii suplimentare,vreau s
zic.
-Localurile unde se face strip-tease i barurile unde se servete cu snii goi sunt
excluse.Nu procur prostituate sau homosexuali.Dac asta caut,trebuie s se
descurce singuri.Desigur,nu intr n discuie narcoticele.i...i arunc o privire.
-Hai s-i explic:am nsoit odat un actor care m-a pipit pe drumul de
ntoarcere la hotel.Am oprit maina,l-am mbrncit afar i l-am lsat n plata
Domnului.
-Au fost repercusiuni?
-Cui putea s se plng? Soia i este i impresar.Ea m-a angajat.n plus,imensa
lui trufie nu i-ar fi ngduit s admit c fusese refuzat.
-D-mi un punct de reper.
-Un crai trecut de vrst medie.
-mi vin n minte cincizeci.De teatru,film sau TV?
-De film.
-Asta micoreaz numrul.Care sunt iniialele lui?
-Ar fi prea simplu.
-Unde te-a pipit?Ea i arunc o privire sfioas.
-Deasupra taliei sau dedesubt? Spune-mi mcar asta.
-efule!

-Bine,m rog.Va trebui s dau fru liber imaginaiei.Ea l privi aspru,dar n sinea
ei se amuza.
-Deasupra.
-Hmm.Nu pot nvinui un tip pentru c a fcut o ncercare.
-Eu da.A face tot ce-mi st n putin pentru a satisface nevoile i dorinele unui
client.n limite rezonabile.
-Ah,Doamne.
-Ce?
-Pi' m gndeam s formulez o cerere.Sper s-o consideri n limite rezonabile.
-Jem!
-S nu te nfurii c nu te-am sunat n prealabil,zise el repede.Trebuia s te vd,
Gillian.Mai ales dup ce conversaia noastr s-a ncheiat pe un ton att de amar.
-i eu m-am simit penibil.
-Atunci,pot s intru? Doar pentru cteva clipe.Promit s nu stau mult.
Nu era ncntat s-1 vad,ba chiar i displcea aceast vizit neanunat.Avea
prostul obicei de-a aprea far s se anune,lucru pe care ea l considera o
violare a intimitii.Dar el i zmbea dulce,rugtor,iar pragul uii nu era locul
ideal pentru o discuie despre defectele de caracter.Pi ntr-o parte i-1 ls s
intre.
-Dup cum vezi,nu ateptam vizita vreunui domn.
-Ari minunat.Te prefer fr machiaj.
-nseamn c ar trebui s consuli un oculist.Rznd ncet,o trase spre el i-o
srut uor pe buze.Era suficient de contient pentru a nu-i fora norocul cu un
srut senzual.Cnd se retrase,i ridic ochii spre prosopul nfurat n jurul
capului.
-mi place pn i turbanul.
-mi recondiionez prul.Dei nu era nici ora nou seara,ea se mbrcase deja
pentru noapte-pantaloni scuri i o bluz.Era o inut confortabil,dar nu ceva
deosebit.Se simi n inferioritate pentru c Jem arta ca scos din cutie.Chiar i n
pantaloni kaki i cma polo.Ca de obicei,era foarte elegant.
Lundu-i mna,o conduse n camera de zi i o aez pe canapea,lng el.
-Trebuia s vin n seara asta,Gillian.Nu voiam s atept pn mine ca s-i dau
cadoul.i strecur mna n buzunar i scoase o cutiu mbrcat n catifea.
-Jem!Cnd ai spus surpriz,m-am gndit c te referi la flori.Sau la ciocolat.
N-ar trebui s atepi pn dup testul sanguin,cnd o s tim dac sunt ntradevr nsrcinat?

-Vreau s tii c sunt mereu alturi de tine.


Fie c rmi gravid acum,fie c va trebui s ncerci din nou,doresc s
mprtesc acest eveniment lng tine.Vreau s m implic n existena copilului
nc de la nceput.Ea arunc o privire spre cutie i,pre de o clip,se temu c el
inteniona s-o cear n cstorie.ns cutia era prelung,nu ptrat,cum sunt cele
pentru verighete.Cnd Jem deschise capacul cu arc,lu strigtul ei de uurare
drept o exclamaie de ncntare.
-i place?
-E minunat,Jem.Lanul de aur era foarte subire,ns destul de rezistent pentru a
susine un medalion n form de inim,btut cu rubine.
-M-am gndit c i pune n valoare culoarea tenului.
-E minunat.Serios.El scoase lanul din cutie i-1 potrivi la gtul ei,ncheindu-1
cu clema minuscul.Apoi,lund-o de umeri,o ntoarse cu faa spre el,foarte
ncntat de sine.
-E perfect.Hai s vezi.O duse ctre oglinda de deasupra mesei de toalet.
Medalionul era ntr-adevr frumos i arunca scnteieri roiatice pe pielea ei.
ntorcndu-se spre el,ea se rsfa:
-Eu sunt minunat,nu?
-Eti minunai i sexy.Chiar dac ai capul nfurat ntr-un prosop.O s fii
minunat i sexy i n timpul sarcinii.Cnd o s fiu umflat ca un balon? ......
El i puse palma pe abdomenul ei i cu cealalt mn o trase mai aproape.
-Chiar i atunci.O srut pe gt i opti:Gillian,te doresc!Te rog las-m s
rmn. Cnd mna i alunec ntre coapsele ei,l opri cu un zmbet timid.
-mi pare ru,Jem.
-Care-i problema?
-Nu-mi cere s rmi n seara asta,fiindc nu vreau s te refuz.
-Atunci nu m refuza,spuse el,ntinznd iari mna spre ea.Femeia nu-i ced
atunci cnd ncerc s-o trag spre el,i i acoperi faa cu palmele.
-Pur i simplu nu pot s stau cu tine n noaptea asta.E greu de explicat.N-am
reuit s te fac s nelegi la telefon i nu pot nici acum.
-Eu pot s-mi explic,zise el sec.Azi ai luat masa cu Melina.
-Ce legtur are Melina? replic ea tios.
-Tu s-mi spui.De cte ori o vezi,eu devin,ca din ntmplare,o pacoste.
-Nu-i adevrat.
-Atunci care-i problema?
-Nu pot s m exprim.
-ncearc.Ea fcu o pauz,apoi zise:

-M simt stnjenit s fac dragoste imediat dup aplicarea procedurii.


-Eu am citit c medicii ncurajeaz cuplurile s fac amor dup asta.Gillian fu
surprins c Jem tia ce recomnadau experii.Fcuse cu siguran cercetri pe
cont propriu asupra subiectului.
-E adevrat.Intimitatea imediat dup aceea e ncurajat pentru cupluri...
-Noi suntem un cuplu.
-Nu un cuplu care ncearc de ani de zile s fac un copil.
-Deci noi suntem oarecum diferii.Zmbind fermector,el o lu de talie.
-E o chestiune personal,Jem,zise ea,eliberndu-se din minile lui.n seara asta,
nu-mi st nici mintea,nici sufletul la dragoste,iar asta n-ar fi corect fa de tine i
nici nu ne-ar face plcere.Cnd vzu c el se pregtea s aduc alt argument,ea
i puse degetele pe buzele lui.Te rog.Vreau s nelegi.F-mi pe plac.Las-m n
noaptea asta cu durerea mea de cap.
Fr tragere de inim,el i srut degetele,apoi vrful nasului.
-Foarte bine.A fi un nemernic dac n-a face aa.O s m duc acas i-o s fac
un du rece.Poate dou!Cred c va trebui s m obinuiesc cu aceste
inconsecvene hormonale,nu?
-Presupun c o vei face,rspunse ea,zmbindu-i.Ne putem vedea mine.
-Lum masa mpreun?
-Sun-m de diminea.O s-mi verific programul pentru prnz.Dar ne vedem
sigur mine.l conduse la u,unde el o srut uor pe buze.
-Medalionul e de-a dreptul minunat,i zise ea,mngind bijuteria de la gt.
-Tu eti minunat.Te iubesc.
-i eu te iubesc.
CAPITOLUL 4
Mncare mexican?Cu un aer inocent,eful spuse:
-Ce credeai c aveam de gnd s-i cer?Melina observ c brbatul i stpnea
cu greu un zmbet maliios.
-Nu mncare mexican.
-Sunt nnebunit dup ea.Pe deasupra,mi-e o foame de lup.
-Nu i-a plcut cina?
-N-am putut-o mncadin cauza celor care-mi vorbeau i a autografelor pe care
le-am tot dat.Nu exist vreun restaurant n drum?
-Mncare mexican se gsete uor.
-Exist un loc deschis aa trziu?
-Nu e nici ora zece.

-Eti sigur?i consult ceasul pentru a verifica ora.


Banchetul mi s-a prut interminabil.Cteva minute mai trziu,intrar n parcarea
unui restaurant fast-food.Dei ora cinei trecuse,activitatea era n toi.
-Vrei s fim servii la main sau mergem nuntru?Un ir lung de maini
nconjura cldirea,ateptndu-i rndul la ghieu.nuntru,restaurantul nu prea
aglomerat.
-Eu n-am nimic de ascuns,zise el.Melina trase maina ntr-un loc liber din
parcare.Coborr i,n timp ce se ndreptau spre u,ea remarc:
-N-avem nimic de ascuns,dar suntem prea elegant mbrcai. Sunt sigur c toat
lumea o s cate gura la noi.
-Consensul face puterea.Rostind aceste vorbe,el i strecur braul pe dup talia
ei i o lipi de trupul lui.
Doamne,ce bine era! Fr a zmbi prostete ori a face pe timida i neajutorata n
prezena brbailor,acum se simea mic,delicat i profund feminin.Din clipa
n care-1 vzuse,se ntrebase cum s-ar simi dac ar sta att de aproape de
el.Realitatea i depise ateptrile.Astronautul era un tip grozav.Mergnd mai
departe cu gluma,e i frec nasul de prul ei.
-Nu permit nimnui s ne deranjeze.Ajunseser aproape de u.Un brbat se
apropia din interior,innd n mn un pachet cu mncare.Omul ajunse la u
primul i o deschise politicos pentru ei,dndu-se la o parte.eful era tot cu nasul
n prul ei,scond n joac mormituri agresive.i mulumi absent brbatului
pentru c le inuse ua deschis.Aproape c-1 depiser,cnd omul izbucni:
-Domnioara Lloyd? Gillian Lloyd?Ea se opri i se ntoarse spre el.Era mbrcat
cu nite pantaloni kaki largi i cu un tricou ponosit.i mpinse ochelarii de
vedere la rdcina nasului i zise:
-Credeam c suntei ea.eful se uit de la ea la strin i,reacionnd ca un
mascul ce-i apr teritoriul,o trase i mai aproape de el.Zmbind neajutorat,ea
se blbi.
-mi...mi pare ru,eu nu...ncurcat de faptul c ea nu-1 recunotea,omul nghii
n sec,punndu-i i mai mult n relief proeminentul mr al lui Adam.
-Sunt Dale Gordon.Lucrez la Waters.
-A,da,sigur.Bun seara.Brbatul i mut privirea de la ea la ef.Ochii si miopi
observar mna lui Hart aezat pe talia ei i rmaser pironii acolo cteva
secunde.Apoi se uit din nou la ea,cu un aer confuz i trist.Situaia devenise
stnjenitoare.Melina nu tia de ce,drept care zise pe un ton vesel:
-Se pare c toat lumea dorete mncare mexican n seara asta.
-Cum? Dale Gordon prea s fi uitat unde se afla.

Ea facu semn spre punga din mna lui.


El o privi zpcit pre de o clip,apoi rspunse blbit:...da...da.Voiam
o......gustare.
-Atunci,poft bun.
-i dumneavoastr la fel.eful o mpinse uor nainte.i continuar drumul n
restaurant i se aezar la coada de lng tejghea.
-Un prieten? ntreb el.Cum i s-a adresat?
-E clar c m-a confundat cu sora mea,Gillian.Asta se ntmpl tot timpul.n
cazul de fa,mi-a fost mai uor s pretind c-1 cunoteam dect s-i explic c
nu sunt ea.
-Semnai att de mult?
-Suntem identice.Chipul lui deveni imobil.
-Glumeti.
-Nu.Suntem gemene identice.El i privi ochii,prul,faa,struind cteva clipe
supra gurii.Melina simi cum i se nfierbnt obrajii sub privirea lui.Cnd se uit
din nou n ochii ei,brbatul murmur:
-Cum pot exista dou femei cu aceeai nuan de gri a ochilor?
Surzndu-i,ea ntreb:
-sta e cumva un compliment?
-O da i ca s nu existe vreo nenelegere,d-mi voie s fiu mai clar,domnioar
Lloyd.Eti o femeie foarte atrgtoare.
-Mulumesc,domnule colonel Hart.
-Mi se pare greu de crezut c...Gillian?Ea ncuviin.C ea e la fel de
atrgtoare.Se privir n ochi ndelung,pn fur ntrerupi de femeia care lua
comenzile.
-Salut,oameni buni.Ce servii n seara asta? eful i drese glasul.
-Ce-ai vrea s iei,Melina?
-Sunt invitat la cin?
-Se subnelege.
-Atunci,orice.Toate mncrurile mi plac.n timp ce el fcea comanda,ea arunc
o privire n spate,ctre ua pe care intraser.Brbatul care se recomandase Dale
Gordon nu mai era acolo,ns omul acela i crease o senzaie ciudat-parc ar fi
trecut printr-o pnz de pianjen,ca i cum cineva cu o respiraie fetid i-ar fi
suflat n ceaf.n clipa n care eful descuia ua apartamentului su de la
Mansion i-i fcea loc s intre,ea uit incidentul.
-M bucur c ai avut ideea asta fiindc i mie mi era foame.Ea i ddu jos
pantofii,apoi nconjur camera de zi i aprinse veiozele.

-Miroase delicios.Hotrr s mnnce la msua pentru cafea.


n timp ce ea despacheta alimentele i le aeza,el se duse la bar i turn whisky
n pahare.
-Vrei i ap?
-Cu ghea,te rog.El puse un pahar n faa ei,apoi se aez pe podea i ridic
paharul.
-Pentru mncruri grase i colesterol mrit.ncepur s mnnce cu lcomie,
fcnd haz de hmeseala lor.Coaja crocant a plcintei se desfcea uor,aa c
n-aveau dect s ia cu degetele brnza,lptucile i carnea condimentat.
-Ai crede c n-am mncat de-o lun,observ el.Sau c de-abia m-am ntors dintro misiune.
-Mncarea astronauilor nu e gustoas?
-E bun,dar...e...tii...Era att de absorbit de vorbele lui,nct,pn cnd vocea i
se stinse,nu-i ddu seama c-i sugea arttorul.La asta se uita el.La asta era
concentrat,nu la hrana astronauilor din misiunile spaiale.
Roind,i ls cu stngcie mna n poal.
-M-am tiat n hrtia de la pung.Cred c...sare...sau mi-a intrat ceva...
Apoi tcu i ea,fiindc el nu asculta.i urmrea micarea buzelor,dar nu ddea
atenie cuvintelor.n cele din urm,ochii lor se ntlnir.
-Despre ce vorbeam? ntreb el.
n drum spre main,Dale Gordon arunc pachetul nedesfcut cu mncare ntrun co de gunoi; era mult prea suprat ca s mai mnnce.
Aproape ngreoat,se sui n automobil i se prbui pe locul oferului.i
mpreun minile peste volan i i rezem fruntea rece i umed pe ele,trgnd
cu lcomie aer n piept pentru a-i alunga senzaia de vom.l npdi o sudoare
rece.Era o noapte blnd,ns nu att de cald nct s justifice transpiraia lui
abundenta.Tricoul i era ud leoarc atunci cnd Gillian Lloyd i brbatul nalt i
frumos ieir din restaurant dup ce-i fcuser cumpraturile.Sporovind i
rznd,se urcar ntr-un Lexus,pe care ea l conducea.
Dale Gordon rsuci cheia n contact,grbit s porneasc motorul i s-i
urmreasc.Pn la elegantul hotel,drumul fu scurt.Auzise de el,dar nu fusese
niciodat acolo.Trunchiurile copacilor de pe peluza din faa intrrii erau
mpodobite cu becuri,dei nu era Crciunul.Fntna artezian supraetajat
scnteia i mproca ap.Automobilul Lexus alunec pe aleea circular.Dale
Gordon o depi,fcu o ntoarcere din trei timpi i o lu napoi.i vzu pe cei
doi,ajutai de un valet din parcare,ndreptndu-se ctre intrarea discret de sub

copertina alb.Gillian Lloyd intra ntr-un hotel cu un brbat.Un brbat care o


pipise n public de parc ar fi fost de fapt proprietatea lui.Iar ea i
ngduise.Nu,de fapt,chiar acceptase cu plcere.Asta nrui lumea lui Dale
Gordon.
-Ei,cum e?eful terminase de mncat i sttea rezemat cu spatele de sofa cu
paharul n mna sprijinit pe genunchiul ridicat.Melina se uita la degetele lui
puternice care ineau paharul.Mini mari.Ridicndu-se,ea i ntoarse ntrebarea
-Cum e ce?
-S ai o sor geamn.Ea strnse bucile de ambalaj i erveelele pe care le
puse n punga goal.
-Cum te simi atunci cnd eti ntrebat ce simi cnd eti n spaiul cosmic?
-i-e imposibil s rspunzi i te obosete s ncerci?Ea zmbi.
-Cam aa ceva.
-Scuze.
-E o ntrebare frecvent.Te iert.
-E bine.Fiindc eu i-a ierta aproape orice dac te-ai uita la mine aa.
Ea i cobor glasul,pentru a i-1 acorda cu tonul de intimitate din vocea lui.
-Cum m uit?
-La fel cum te uitai n timpul discursului meu.
-Eram atent din politee.
-Erai foarte sugestiv.
-Nu m uitam n vreun fel deosebit.
-O,ba da.
-Nu c i-a accepta argumentaia,domnule colonel,dar cum i-ai imaginat c m
uitam la dumneata?
-Ca i cum ai fi tiut al naibii de bine c m concentram cu greutate asupra
discursului pentru c i priveam picioarele.
-Mi-a fost rezervat exact acel scaun,exact la acea mas,ripost ea.Nu eu le-am
ales.
-Dar ai tras toate foloasele din situaia asta.Ea ddu din umeri cu nepsare.
-ntotdeauna stau pe scaun cu picioarele ncruciate.
-n pantofi cu tocuri nalte?
-De obicei.
-Purtnd o fust neagr i scurt?
-Nu-i chiar att de scurt.
-Destul de scurt pentru a-mi strni imaginaia.Ea se prefcu ofensat.

-Sunt o doamn,colonele Hart.


-Cu fiecare fibr a fiinei dumitale.
-Felul cum m priveti nu prea m face s m simt o doamn.
-A,deci acum e vorba despre privirea mea.
-E corect s-i pltesc cu aceeai moned.
-n regul.Cum m uit la dumneata? Cum te face s te simi privirea mea?
-De parc a fi un cornet de ngheat ntr-o sear fierbinte de var.Trecur
cteva secunde ncrcate de tensiune erotic,pn cnd el se aplec i i puse
paharul pe masua pentru,cafea.
-Melina?
-Da?
-O s ne culcm mpreun?O sgeat excitant i gsi inta,fcnd-o s-i in
respiraia.
-Am o reputaie de aprat.
-i eu.Ea rse ncet.
-Dar reputaia dumitale e cea a unui afemeiat.
-Iar a dumitale e c evii avansurile.Ezitnd numai o clip,ea rspunse:
-Nu.Apoi se ridic,ocoli masa i se opri exact n faa lui.ntreab pe oricine
despre Melina Lloyd i i se va spune c e o femeie impulsiv.Face doar ce i se
pare potrivit la un moment dat.El rmsese pe podea,dar o urmrise cu atenie,
zbovind pentru a-i studia conturul siluetei.O ntreb cu glas rguit:
-i ce pare potrivit?
n apartamentul lui Dale Gordon era cu puin mai cald dect afar; n seara
aceea,cnd ptrunse n singura lui camer,aerul i se pru umed i sttut.
Garajul pentru o singur main fusese transformat n spaiu de locuit cu zece
ani nainte de Pearl Harbor,iar de la acea renovare iniial puine mbuntiri
mai fuseser aduse.Singura concesie fcut modernitii era un aparat de aer
condiionat,care arunca vara aer umed i rece,iar iarna-aer umed i cald.Din
nefericire,aparatul era fixat n cadrul singurei ferestre din ncpere,ceea ce nu
era doar o violare grosolan a regulamentului contra incendiilor,dar crea i o
problem de ventilaie.Ca urmare,aerul pe care Dale Gordon l inhala n trupul
lui firav,cu un uierat ascuit,era sttut,sufocant i insuficient.
i ddu jos tricoul i-1 arunc pe patul strmt.Se lovi cu palmele peste pieptul
osos,aproape concav,ndeprtnd sudoarea ce curgea pe pielea palid.Sfrcurile i
se ntriser,brusc nfiorate.Erau foarte roii,ncercuite de fire de pr blond,rar.

Cuprins de o grab nebun,-ddu ocol camerei nengrijite,aprinznd mai multe


luminri.Minile i tremurau n timp ce inea flacra chibritului lng fitilele
care fuseser aprinse de attea ori nct se carbonizaser.De obicei ardea
lumnrile pn la ultimul strop de cear.Cldura i fumul lumnrilor fcur s
creasc zpueala din camer,ns Dale Gordon nu observ,fiind ocupat s-i
arunce pantofii din picioare,s-i dea jos pantalonii i chiloii.
Gol,se ls n genunchi n faa unui altar improvizat.Cnd se lovir de podeaua
goal din ciment,rotulele lui scoaser un zgomot de nuci care se sparg.Dale
Gordon nu-1 auzi i nu-i psa de durerea care-1 nsoi.Chinul lui era de natur
emoional,spiritual,ns ct se poate de real.Se simea de parc toi diavolii
iadului s-ar fi aflat n trupul lui i ncercau s ias afar prin organele sale
vitale,croindu-i drum cu ghearele.Ateptase n maina lui pn cnd
automobilul Lexus ieise de pe aleea hotelului Mansion.Gillian Lloyd era
singur.Se ducea acas.Dup ceasuri ntregi de desftare sexual cu brbatul
nalt i brunet,cu trsturi de indian,dar cu ochi de un albastru intens.
Lui Dale Gordon nu-i psa de el.Nici mcar nu voia s-i tie numele.Important
era ce fcuse Gillian cu el.Dale nu avea o experien sexual care s-i serveasc
drept termen de comparaie.Oricum,tia ce fceau un brbat i o femeie atunci
cnd erau singuri.Vzuse poze.Vzuse i filme.De cte ori vizualiza preludiul
lasciv la care se dedase Gillian i i imagina frumoasele ei brae i picioare
ncolcite n jurul trupului brbatului n timp ce acesta o poseda ca un animal,era
copleit de o criz de plns necontrolat.Plngea n hohote,vrsnd lacrimi din
belug,n vreme ce se ruga n faa altarului su.Suspinele i zguduiau trupul att
de violent nct aproape c i se auzeau oasele lovindu-se sub piele.Se ruga sincer
i plin de remucri fiindc nu era doar vina lui Gillian,ci i a lui.El
greise.ngrozitorns rugciunile de iertare nu erau suficiente.Ca s plteasc
pentru teribila lui greeal,trebuia s se autopedepseasc....
Ridicnd pnza cu franjuri ce acoperea dulapul care-i servea de altar,trase unul
din cele trei sertare.nuntru se afla un bici,compus din mai multe fii late.
nfc mnerul ptat de sudoare cu mna dreapt,rosti o rugciune scurt,
apoi,ridicnd biciul peste umr,i plesni spinarea.Se biciui de mai multe ori,
pn cnd sngele ncepu s curg pe anul ngust al coloanei vertebrale,
picurnd pe podea.Apoi i pierdu cunotina.
ntr-un trziu se trezi i constat c zcea pe podeaua stropit de snge,cu
genunchii strni la piept,tremurnd.nepenit,se ridic n picioare i porni
cltinndu-se ctre baia separat de restul ncperii de o perdea jerpelit.Fcu un

du rece.Apoi,lsnd apa s se usuce pe el,lu un prosop,merse la altar i ncerc


s tearg sngele de pe duumea.Era cumplit.Fcuse mare mizerie.
Petele roii rmase pe prosop i amintir i de sngele lui Iisus,care
cursese atunci cnd acesta fusese intuit pe cruce.S se compare cu acel
preaslvit profet i martir era o fanfaronad,tia asta,dar i gsi astfel alinarea.
Totui autoflagelarea fusese doar prima etap a penitenei sale.Trebuia s i se
confeseze fratelui Gabriel.Orict de umilitor ar fi fost,trebuia s-i spuna fratelui
Gabriel c el,Dale Gordon,i trdase ncrederea,i misiunea euase.Cu obrajii
scldai n lacrimi se duse la telefon.Apuc receptorul,temndu-se de ce urma s
fac.Era trziu.Poate c ar fi trebuit s atepte pn a doua zi diminea.
Nu,momentul zilei nu conta.El era neobosit.La telefoanele de la Templu se
rspundea n permanen.n plus,fratele Gabriel dduse dispoziie s i se aduc
imediat la cunotin vetile bune.Ca i cele proaste.Dale Gordon tia pe de rost
numrul de telefon.l formase chiar n acea diminea.Telefonul acela fusese
prilej de bucurie.Sunase ca s raporteze c i ndeplinise misiunea ncredinat
lui.i ce mndru fusese!Iar acum...acum apruse problema asta.Inima i btea cu
putere n timp ce asculta ritul care-i semnala c legtura fusese fcut.Dup
cinci apeluri,un telefon aflat n complexul din muni,la mare distan de
apartamentul sordid al lui Dale Gordon,fu deschis.
-Pace i iubire.Cu ce v pot ajuta?
CAPITOLUL 5
Ziua se anuna umed,temperatura era destul de plcut,ns umiditatea mare o
fcea nbuitoare.Dale Gordon transpira abundent.Rnile de pe spate l usturau
din cauza sudorii srate,dar lui nu-i psa.Mrluia pe trotuar,ca un soldat ce
era.Un soldat bun i supus,concentrat asupra misiunii sale,nu asupra obstacolelor
care l-ar fi mpiedicat s-o ndeplineasc.In tcerea de dinaintea zorilor,respiraia
lui greoaie era singurul zgomot.Nimic nu-i lumina drumul.Luna ca un corn
subire atrna deasupra orizontului,la apus.Pn la rsritul soarelui mai era o
or.Dar chiar i n semintuneric,Dale Gordon nu bjbia.Dei nu mai fusese peacolo niciodat,nimerea drumul.El atribuia sigurana pailor si ndrumrilor
divine.Fratele Gabriel l ncredinase c drumul i va fi drept i sigur i,ca
ntotdeauna,avusese dreptate.Fratele Gabriel putea nfptui miracole,prin simpla
putere a minii lui.Pn i pe cinii din mprejurimi i fcuse s tac.Nici unul nu
ltrase n semn de avertisment.Dale Gordon nu-i notase adresa,pentru c o
memorase.Privea drept nainte,pn cnd ajunse n dreptul casei,unde execut
ncet o ntoarcere militar,pentru a o studia.Era o cas cu un singur etaj,n stilul

tradiional.Faada fusese construit din crmizi.Cptueala din scnduri era


alb,iar ua din fa nchis la culoare.Albastr,poate verde poate chiar neagr,
greu de spus pe ntuneric.Peluza prea bine ngrijit.
Ar fi trebuit s lase aprins o lumina la poart,ca msur de precauie,i zise
Dale Gordon n vreme ce urca pe alee.Nu se temea c va fi zrit de ea sau de
vecini.Fusese asigurat c e de nenvins,iar el credea asta.Trei trepte scunde
duceau l ua din fa,flancat de ghivece cu crizanteme nflorite.Fcndu-i
palmele cu n jurul ochilor,privi cu atenie prin fereastra n form de evantai ce
forma treimea superioar a uii.Vzu doar o licrire alb-albastr,venind din
interiorul casei.Restul cldirii era n ntuneric.Aps pe clan.Ua era ncuiat,
ncepu s verifice metodic ferestrele din fa.A treia era deschis.
Dac acolo exist un sistem de securitate i se declaneaz vreo alarm,trebuie
s fii pregtit s acionezi rapid.nainte s soseasc vecinii sau poliia.
Fratele Gabriel se gndise la toate.Dale Gordon i terse palmele asudate pe
pantaloni i rsufl iute de cteva ori,ca un halterofil pregtit s ridice haltera.
Precauia se dovedi inutil,deoarece,atunci cnd ridic n grab fereastra,nici o
alarm nu fu activat.Timp de treizeci de secunde rmase nemicat i ncerc s
sesizeze vreo micare n cas.Neauzind nimic,se ridic pe pervaz i intr pe
fereastr.Ochii i erau deja acomodai cu ntunericul.Se afla n camera ei de zi.n
aer plutea un miros plcut,de flori.Adulmecnd miresmele,ajunse la o mas din
captul camerei,unde gsi un bol de cristal plin cu petale uscate de flori i
baghete de scorioar.Se aplec i trase adnc n piept parfumul delicat.El nu
trise niciodat ntr-o cas att de dichisit.I-ar fi plcut s mai zboveasc dar i
se ordonase s-i ncheie misiunea nainte de rsritul soarelui,aa c i
ndrept spatele i privi n jur.Ar fi dorit s poat aprinde lumina,ca s vad i
celelalte lucruri din camer.Tnjea s mai ntrzie printre obiectele pe care ea le
atingea n fiecare zi.Pe msue erau risipite cri,reviste i fotografii
nrmate,ns era prea ntuneric pentru a distinge cine era n poze.Fu tentat s ia
una n chip de amintire,ca s poat avea ceva ce-i aparinuse ei,dar rezist
acestei tentaii.Ar fi nsemnat s fure,iar el nu era un ho.
Se deplas cu grij,evitnd mobilele.Podeaua era dintr-un lemn de esen
tare,ns el pea uor,pentru ca scndurile s nu scrie.Lumina pe care o
vzuse de la ua din fa venea dinspre buctrie.Se gndi s-o sting,apoi hotr
c nu mai conta.Se pregtea s plece din buctrie,cnd zri un pahar pe o
poli.n el erau vreo dou linguri de lichid.ntinse mna dup el,apoi avu o
ezitare.Fratele Gabriel i spusese s nu ating ceva dac nu era necesar? ns
fratele Gabriel n-avea s afle niciodat,nu-i aa?

Dale Gordon lu paharul i bu lichidul care nu era dect ap chioar.Cu toate


acestea,se simi puin ameit.l mbta gndul c bea dup ea,c atingea cu
buzele i limba o suprafa pe care ea pusese gura de curnd.Experiena avea o
semnificaie aproape religioas.Inima i btea la fel de tare ca atunci cnd
ascultase benzile cu nregistrarea predicior fratelui Gabriel.i plimb limba pe
marginea paharului,nuntru i n afar.Respiraia i se acceler pn se
transform n gfial.Simea o excitaie despre care tia c era sexual i,ca
atare,imoral.Stop! Ce fcea el acolo? Nu trebuie s-i abat atenia de la
misiune.Nu trebuia s se lase prins n mrejele netrebnicei trfe care era Gillian
Lloyd.Puse jos paharul i se ntoarse,refuznd simbolic tentaia.Se ntoarse n
grab n camera din fa,unde se opri ca s se calmeze i s se orienteze.
Din camera principal,n direcie opus fa de sufragerie i buctrie,pornea un
hol ntunecat.Trei ui ddeau n el.Una trebuia s fie a camerei n care dormea
ea.Imaginndu-i c era doar o umbr,Dale Gordon strbtu tiptil culoarul.
n prima camer n care intr vzu un birou,un calculator,cartoteci i un fax.Pe o
planet fixat pe perete se aflau note scrise de mn i cri de vizit.Deci,era
camera ei de lucru.A doua u ddea ntr-un dormitor mic.Patul era acoperit cu o
cuvertur de o nuan deschis,iar la un capt era mpturit o plapum
demodat veche.Mai erau un fotoliu i o mas rotund,acoperit cu o pnz care
se asorta cu ptura.Camera de oaspei,i zise el,i se ntoarse n hol.
nzestrat cu un acut sim al mirosului,Dale Gordon tiu,nainte de-a intra pe ua
de la captul holului,c avea s-o gseasc acolo.Simea parfumul amponului
ei.Aroma pielii ei,nclzit n timpul somnului,avea consistena unui gust n gura
lui.n camer era bezn,dar ochii i se obinuiser att de mult cu ntunericul
nct o putea vedea limpede.Inima i bubuia n piept,dar nu de team sau
nelinite,ci de entuziasm,de emoia de a se afla att de aproape de ea.Una dintre
cele deosebite.Cel puin aa fusese pn cnd...
Nu,nu va strui asupra acestui aspect i nici nu se va nfuria.Dac s-ar fi gndit
la brbatul nalt care o murdrise i-i pngrise trupul,s-ar fi mbolnvit din
nou.Dac i-ar fi imaginat-o inndu-1 strns,gemnd de plcere la o asemenea
profanare,ar fi putut s vomite.Dormea pe burt,cu capul ntors ntr-o parte.Un
obraz,un ochi i o ureche delicat erau expuse vederii lui.Respira uor.Prul ei
negru i mtsos era rsfirat pe pern.Pe podea,lng pat,zceau dou articole de
mbrcminte.Se aplec i le lu.O pijama.Bluza scurt fr mneci se ncheia
cu nasturi.Mngie bumbacul moale care-i acoperise snii i l mirosi trgnd
adnc parfumul lui n piept.l lu ameeala gndindu-se la pielea ei frecndu-se

de estur,la snii ei care-i dduser form.Pnza delicat i scosese n relief


sfrcurile,la care ar fi supt un prunc.Numai c acolo nu era nici un prunc.
ntristat,ls bluza de pijama pa piciorul patului,dar pstr sortul,strngndu-l
uor n palme.Dei tia c n-avea cum s rein cldura trupului,i nchipui c
pnza era nc fierbinte.Fierbinte i umed n locul ce-i acoperea sexul.ntoarse
ortul pe dos,l ntinse peste vintrele lui i ncepu s se frece de el.
Chiar i prin straturile de mbrcminte simi c ejaculase.Pentru Dale Gordon
era o senzaie rar.nc de la acel episod din gimnaziu,cnd ceilali biei i
dduser jos chiloii,rznd de micimea penisului su,el renegase chestia aia
dezgusttoare adpostit ntre picioarele lui.Detesta faptul c trebuia s-o
ating,fie i numai pentru a urina sau n timp ce-o spla.i o tot spla,pn cnd
i se prea curat.Se simea umilit n acele diminei cnd se scula i i ddea
seama c penisul l trdase n somn,c aternutul lui era ptat...aa cum fusese i
n acea diminea cnd mama lui descoperise ce lucruri urte fcea el n pat
noapte de noapte.Ea l determinase s se ciomgeasc singur pn cnd
sngerase i se dezbrase de obiceiurile i gndurile necurate.
Fratele Gabriel era de acord cu mama lui.Satisfaciile trupeti erau imorale.
Trebuia s se pstreze pur,deoarece aspectul carnal reprezenta un blestem pentru
oamenii religioi.Aa-i spusese fratele Gabriel,iar Dale Gordon nelegea
adevrul sta acum mai bine ca niciodat.Fiindc,dac nu era atent,aceast
plcere pe care o ncerca avea s-1 copleeasc,s-i ntunece judecata i s-i
pun n pericol misiunea.Totui se simea bine frecnd ortul lui Gillian Lloyd
de pantaloni.Att de bine,nct nu se putea opri s n-o fac.Nu-i putu stpni un
geamt adnc de extaz animalic i de ruine cucernic.Geamtul o trezi pe
femeie.nti deschise ochii,dar nu se mic,de parc ncerca s-i aminteasc
unde era i s neleag ce-o trezise.Apoi,ca i cum l-ar fi simit n preajm,se
rsuci pe spate i ip.Nu fu un ipt.Nu se auzi tare,ci doar o jumtate de strigt,
de parc fusese strns de beregat.
-Bun,Gillian. Ea l privi cu gura cscat.
-Ce caui aici?l recunoscuse!Acum l tia.i tia faa.Iar el se simi mndru,fiind
convins c era ultima fa pe care ea avea s-o mai vad.
CAPITOLUL 6
Domnioar Melina Lloyd!Trezit dintr-un somn adnc,aruncase ptura de pe
ea,nfcase un halat i ieise poticnindu-se din dormitor,croindu-i drum ca
teleghidat spre u,cu intenia de-a o deschide pentru a face s nceteze ritul
insistent al soneriei.Ameit i zpcit,i trebuir cteva secunde pentru a

constata c nu visa,c era ntr-adevr treaz i sttea n picioare n faa unor


poliiti din Dallas.Cu privirea nceoat,observ maina patrulei parcat pe
alee.
-Domnioara Lloyd?
Ea i ddu la o parte o uvi de pr de pe fa.
-Da,mi cer scuze,eram...Ce dorii?
-Eu sunt caporalul Lewis,iar el e caporalul Caltrane.
-S-a ntmplat ceva?
-Putem s intrm?n acea clip se trezi de-a binelea.Poliitii nu veneau la ua
cuiva la o or att de matinal pentru a vinde bilete la balul lor de binefacere.
Dac locuina i-ar fi fost cuprins de flcri,dac vreun lunetist ar fi asediat zona
sau ar fi existat alt situaie de urgen,sirenele luminoase de pe maina lor ar fi
clipit intermitent,iar ei ar fi strigat,grbii,ordine.Nu nu veniser s-o avertizeze
asupra vreunui dezastru potenial.Ceva ngrozitor se ntmplase deja.
Altfel,caporalii Lewis i Caldrane n-ar fi cerut permisiunea s intre n cas.
Nu s-ar fi ferit s-o priveasc n ochi.
-Ce s-a ntmplat? Strnse cu putere marginea uii.Spunei-mi.
Lewis ntinse mna spre ea,dar femeia l respinse i se retrase n hol.Cei doi o
urmar.Caldrane nchise ua,n timp ce colegul lui ncerc s se apropie de ea.
-Ar fi bine s luai loc,domnioar Lloyd.
-Nu vreau s iau loc.Vreau s tiu ce se ntmpl i de ce ai venit aici.
Poliitii neleser c era mai nelept s vorbeasc direct.Lewis,purttorul de
cuvnt al patrulei,zise:
-Sora dumneavoastr...Au fost nite...of...probleme la ea acas.Fie azi-noapte,fie
azi-diminea,devreme.Nu suntem nc siguri.
-Ea a pit ceva?Caltrane se uit la vrfurile pantofilor lui solizi.Lewis tui,
innd mna la gur,dar avu cel puin curajul s-o priveasc n ochi.
-Da,doamn.M tem c da.A fost gsit moart azi-diminea.
Se simi de parc cineva i-ar fi lovit pieptul cu un berbec.Aerul i ni pe gur
cu un zgomot puternic.Genunchii i se muiar.Lewis ntinse iari mna,i ea i
permise s-o sprijine n timp ce se lsa pe un scaun.Camera se cltina,stomacul i
se ntorsese pe dos,iar urechile preau s-i fi luat foc.O perdea de ntuneric
cobor asupra ei.Reui s nu-i piard cunotina,ns respira neregulat..Lewis i
ceru lui Caldrane s-i aduc un pahar cu ap,iar acesta pru uurat c prsea
camera.Melina i acoperi gura cu palma umed; degetele i erau reci ca gheaa
i i tremurau.Ochii i se umpluser de lacrimi,lacrimi provocate de oc,nu de
mhnire.Era prea devreme pentru mhnire.Tria un sentiment de nencredere.

Pur i simplu aa ceva nu se putea ntmpl.Trebuia s fie vorba despre un vis


urt,din care urma s se trezeasc.Uurat,ar fi rostit o rugciune scurt de
mulumire pentru c fusese doar un vis.i l-ar fi amintit mai trziu,n timpul
zilei,i-ar fi fcut vreo prostioar pentru a alunga amintirea lui cumplit.
Pn a doua zi,avea s-1 uite cu totul.Sau,dac nu era un comar,era o teribil
greeal.Poliia nimerise la alt cas,la alt persoan.Comiseser o grav
eroare.Avea s dea n judecat Departamentul de Poliie din Dallas fiindc o
fcuse s treac prin asemenea momente.
Nu nu,o clip.Avea s trimit fiecrui serviciu al departamentului cte un co cu
fructe,brnz i crnai,pentru c ea urma s se bucure grozav c ei se nelaser.
Dar cnd i ridic privirea nlcrimat spre poliist i-1 ntreb dac era sigur,
nelese c gndurile despre comaruri i erori fuseser nite simple fantezii.
-Una dintre vecinele surorii dumneavoastr tie c ea se scoal devreme.S-a dus
s mprumute nite cafea azi-diminea,pe la ora apte i jumtate.A sunat de
mai multe ori la u.Maina domnioarei Lloyd era acolo,aa c vecina i-a zis
c trebuia s fie acas.tia unde se afla ascuns cheia de rezerv i a intrat n
cas.A gsit-o n dormitor.Caltrane se ntoarse cu un pahar cu ap.Lewis l lu i
i-1 ddu Melinei.Temndu-se c o s verse dac va ncerca s nghit ceva,ea l
puse pe marginea mesei.Lewis continu:
-Vecina a dat numele dumneavoastr anchetatorului.El ne-a trimis aici s v
ntiinm.
-Cum...cum s-a ntmplat?Lewis l privi stingherit pe colegul lui,ns nici unul
nu avu curajul s-i rspund.
-Spunei-mi,le ceru ea cu voce spart.Ziceai c au fost nite probleme.Ce fel de
probleme?La cuptor?A fost asfixiat?A avut un atac de cor sau o reac ie
alergic?Ce?
-A,nu,doamn.Pare s fie'o crim.Se auzi un uier cnd Melina expir.
-mi pare ru,domnioar Lloyd,dar n-am cum s m exprim mai delicat.Sora
dumneavoastr a fost ucis,cu bestialitate.
-Cu bestialitate?repet ea cu glas subire.
-Anchetatorii sunt deja la locul faptei.O echip de criminaliti e pe drum.Sri n
picioare.
-M duc acolo.
-N-ar fi un lucru nelept,zise repede Lewis,tind cu mna aerul dintre ei.Corpul
surorii dumneavoastr va fi luat...
-M duc acolo.Alerg n dormitor,arunc halatul i cmaa de noapte de pe
ea,nfc o pereche de jeani i o cma din dulap,se mbrc,apoi i vr

picioarele ntr-o pereche de adidai.Lu portofelul i cheile de la main i n


mai puin de dou minute se ntoarse la poliitii aflai lng ua din fa.
Vznd-o strngnd n mn cheile mainii,Lewis se oferi s-o conduc acolo.
-O s conduc eu,spuse ea,dndu-1 la o parte din drum.
-Nu v pot lsa s conducei n starea n care v aflai,domnioar Lloyd.Ai fi
un pericol att pentru dumneavoastr,ct i pentru ceilali oferi.Poate dac ar
veni un prieten...
-Of,n regul.O s merg cu dumneata.Dar,te rog,hai s plecm.
-Nu uitai,casa e locul unei crime,zise el.S-ar putea s n-avei voie s intrai.
-A vrea s vd cine m poate opri.
Drumul de la casa Melinei pn la cea a lui Gillian dura exact unsprezece
minute.l cronometraser.Dar la acea or,zonele unde se aflau coli erau foarte
aglomerate.Tcutul Caltrane condusese sub limita de vitez,astfel c scurta
cltorie dur mai mult dect de obicei.Lewis,care sttea pe scaunul din fa,o
ntrebase de cteva ori: V simii bine,domnioar Lloyd?
Ea nu-i rspunsese.Sigur c nu se simea bine,iar el tia asta.Nu se zbtea i nu
ipa deoarece i lipsea energia pentru o criz de isterie.Era prea amorit de oc
pentru a mai plnge,prea blocat pentru a ntreprinde ceva concret.Nu fcea
dect s priveasc absent pe geamul mainii,ncercnd s pun ordine n cele
ce-i fuseser relatate,lucruri pe care nu le putea pricepe.Imposibil.Nu se putea
ntmpl aa ceva.Pentru toi ceilali nu era dect o zi obinuit.Mamele i
mboldeau copiii spre coal.Cuplurile i coordonau n grab programul nainte
de-a e sruta la desprire.Pensionarii citeau ziarul de diminea sau urmreau
emisiunile de tiri de la televizor.
n afar de ea,toat lumea i vedea de treburi,bine mersi i fr griji.Se simea
ofensat de nepsarea celorlali fa de tragedia pe care o tria.n viaa ei tocmai
se petrecuse un eveniment cutremurtor,ireversibil.De-acum nainte,nimic
n-avea s mai fie la fel.Pierderea surorii ei gemene era definitiv.Avea s fie
venic.Chiar nimeni nu nelegea asta?Pe lng iritarea provocat de cei pentru
care acea zi era una normal,ea le invidia i inocena.i dorea cu disperare s
poat da timpul napoi,la perioada n care o schimbare de program,un ciorap
gurit sau o unghie rupt constituia necazul zilei.Voia s se ntoarc la ziua de
ieri,la noaptea trecut,cu o or n urm,cnd dormise linitit,ignornd complet
tragedia creia urma s i fac fa.
Sperane dearte.Totul era mult prea real,aa cum se dovedi cnd ddur colul
spre cldirea n care se comisese crima.Mai multe ambulane i vehicule oficiale

erau parcate la ntmplare pe strad.O band galben fusese ntins n jurul


ntregului perimetru al casei cu coloane albe,i cu ua de un negru
lucitor.Brbai i femei n uniform ndeplineau diverse nsrcinri,ori se
nvrteau prin preajm,ncercnd s par ocupai.
Pe ambele trotuare ale strzii,vecinii se adunaser n grupuri mici.Unii erau deja
interogai de poliie.
-Pn acum nu exist martori,o inform Lewis,observnd direcia n care privea
ea.Din cauza aglomeraiei de pe strad,maina de patrulare i reduse mult
viteza,apoi Caltrane o opri.
-Nu poi s claxonezi sau s faci ceva? ntreb Melina pierzndu-i rbdarea.
-mi pare ru domnioar Lloyd.Din nefericire,locul unei crime atrage
ntotdeauna mulimea.Atunci cnd un puti pe biciclet ni n faa lor,nervii i
cedar.
-Ah,ce naiba,strig ea,scoatei-m de aici!Lewis trebuie s fi simit c ea i
perde controlul i l ndemn pe Caldrane s parcheze ct mai aproape de
trotuar.
Apoi cobor i deschise portiera din spate.Melina l mpinse i strbtu n fug
restul drumului spre cas,ignornd privirile curioase ale vecinilor.Cnd trecu,
aplecndu-se,pe sub banda galben,civa poliiti alergar spre ea,strigndu-i s
se opreasc.Fr s-i ia n seam,ea pomi rapid pe pajite.Ajunse la ua din fa
i intr n hol.Acolo,trei poliiti o prinser,mpiedicnd-o s mearg mai
departe.
-Trebuie s-o vd...Luai minile de pe mine! Gfind,Lewis se apropie n fug.
-E sora victimei.
-Geamn!l corect ea,cu o voce care i se pru iptul rguit al unei nebune.
Vreau s-o vd.V rog s m lsai s intru.Trebuie s-o vd.
-Zu,domnioar Lloyd,nu i-ai dori asta.Nu acum.Un brbat n civil se apropie
i se legitim:
-Caporal-ef Lawson,de la Divizia omucideri.
-Lsai-m s intru,v rog.V rog.
-neleg nevoia dumitale de-a te convinge c e moart,domnioar Lloyd.Credem,te neleg.
-Atunci lsai-m s-o vd.El ddu hotrt din cap,dar i vorbi tot calm:
-Specialitii adun probe.Cu ct mai puini oameni se afl acolo,zise el,facnd
un semn scurt spre dormitorul din captul culoarului,cu att mai mari sunt
ansele de a strnge dovezi care s ne conduc la un suspect.Vrei s tii cine-a
ucis-o pe Gillian,nu-i aa? i vrei s afli de ce,corect?

Tehnica de abordare a detectivului provenea dintr-un manual de psihologie.Se


vedea c avea experien n abordarea rudelor victimelor unor crime violente.n
orice caz,stilul su calm o liniti pe Melina,care ncet s se zbat n minile
poliitilor.Lawson o privea n ochi cu puterea unui hipnotizator.n orice alt
situaie,omul la n-ar fi dominat-o cu atta for,ns ea nelegea,cu partea
lucid a minii,c dorea ca cineva s dein controlul.Voia pe cineva care s
refac o aparen de ordine n viaa ei transformat fr nici un avertisment n
haos.
-O s colaborm ca s obinem nite rspunsuri,n regul? ntreb el.Ea i
cltin capul.
-Bun,vreau ca oricine a fcut asta,s fie prins,judecat i condamnat.De aceea e
mai bine s stm departe de locul crimei.Altfel,acesta ar putea fi rvit,iar cel
care i-a omort sora ar iei basma curat.
-Eu nu vreau...Se opri,nghiind n sec de emoie.Nu vreau s ias basma curat.
Vreau s fie prins i pedepsit.
-Atunci am czut de acord.Brbatul fcu o micare brusc,iar poliitii i ddur
drumul cu pruden i se retraser civa pai.
-Dumneata tii ce s-a ntmplat? El o ndrum spre camera de zi.
-S ne aezm undeva.Vreau s-i pun cteva ntrebri.Un tehnician care aplica
praf pentru amprente o mpiedic s se uite n dormitor.Poate c se amgise
singur creznd c era pregtit pentru ce-ar fi putut vedea acolo.Scenele
asemntoare de la televizor i din filme nu-i ddeau tria de a nfrunta cruda
realitate.Situaia n care se afla era mult mai grea dect i-ar fi putut imagina sau
dect ar fi putut descrie vreun film.Pe lng ciudatele imagini i zgomote,se mai
simea i un miros neobinuit,care o ngreoa.Dup ce Melina se aez pe
canapea,Lawson o ntreb dac voia s-i aduc ceva.Ea ddu din cap.
-Nimic de but?
-Nu mulumesc.Detectivul se instal pe taburetul din faa sofalei.
-Ar trebui s anunm pe cineva?
-Pe...O podidi plnsul.Lacrimile ncepur s-i curg pe obraji.i nasul i
curgea.Lawson i fcu un semn unei poliiste s aduc nite batiste de hrtie i
femeia veni imediat cu ele.Melina i terse ochii i i sufl nasul.
-Eram gata s spun c trebuie anunat sora mea.nelegi,suntem...eram foarte
apropiate.Cu un aer sumbru,brbatul ddu din cap.
-Prinii dumitale?
-Au decedat.
-Ali frai sau surori?

-Nu,spuse ea,dregndu-i glasul.Doar noi dou.Detectivul se ncrunt,n semn de


regret.
-tiu c i-e greu,domnioar Lloyd.i se va cere s identifici cadavrul.
Melinei i se puse un nod n gt,ns ddu din cap nelegtoare.
-Vecina care a gsit-o a identificat-o imediat.Semeni foarte mult cu ea.
-Ce s-a ntmplat,domnule detectiv?Nu-i putea aminti gradul lui,dar omul n-o
corect.Lawson i fcuse de la nceput impresia unui brbat solid.Avea un bust
n form de cutie,strns ntr-o jachet cu civa centimetri mai scurt i cu o
msur mai mic.Tunsoarea lui de aviator fcea ca i easta s par ptrat.Gtul
era gros,iar sprncenele stufoase formau o linie dreapt,deasupra ochilor
ptrunztori.Probabil c n tineree fcuse sport.Fotbal sau lupte.Aspectul lui
masiv l fcea s par dur,dar cu ea se purta blnd,cu compasiune.
-N-o s te menajez,domnioar Lloyd.A fost ucis cu un obiect ascuit,probabil
un cuit.
-A fost njunghiat?
-De mai multe ori.i scp un geamt surd.i ncruci braele la piept i se
aplec nainte,legnndu-se ncet n sus i-n jos cu ochii nchii.
-mi pare ru,opti detectivul.Eti sigur c nu vrei s stea cineva cu dumneata?
Ea respinse ideea,dnd energic din cap.
-A fost violat?
-Medicul legist o examineaz acum.S-au fcut fotografii.Dup ce o s fie dus la
morg,o autopsie complet...
-Domnule detectiv,l ntrerupse ea,a fost violat?
-Sincer s fiu,nu-i pot spune.Nu pare s fi fost agresat sexual,dar te rog s
nelegi c n acest moment nu putem fi siguri.
-Mulumesc pentru sinceritate.Lawson i schimb poziia pe taburet,apoi scoase
un carnet i un pix din buzunarul de la piept.
-Vrei s-mi rspunzi la cteva ntrebri?
-Sigur.Vreau s fiu de ajutor att ct pot,dar trebuie s facem asta chiar acum?
-Cu ct mai repede stabilim un mobil,cu att mai rapid vom ti de unde s
ncepem cutarea unui suspect.
-De unde s tiu eu care a fost mobilul asasinului?
-Vom ncepe cu viaa cotidian a surorii dumitale,cu prietenii ei,
cunotinele,obiceiurile i aa mai departe.Pe urm vom pleca de la aceste date.
Dnd din cap n semn c nelege,Melina i terse ochii,i sufl nasul i,cu un
semn din mn,l ndemn s nceap.
-Avea dumani de care ai cunotin?

Nu.
-Vreun fost so gelos?
-N-a fost niciodat mritat.
-Vreun fost iubit sau prieten gelos?
-Nu.
-Vreun fost funcionar sau vreun coleg ruvoitor?
-Se nelegea bine cu toat lumea.
-Din cte tii dumneata.
-Domnule Lawson,dac ar fi avut vreun duman,eu a fi tiut.
-i spunea totul?
-Da.
-Chiar i detalii din viaa ei intim?
-Nu pot fi sigur c-mi spunea totul,dar n-ar fi putut pstra un secret fa de
mine,dup cum nici eu nu puteam.Ne intuiam una alteia starea de spirit dup ce
schimbam un singur cuvnt,fie i la telefon.A fi simit dac ar fi ngrijorat-o
ceva sau cineva.Exista ntre noi aceast..telepatie.E un fenomen obinuit n
cazul gemenilor.
-Am auzit de asta.A vorbit vreo dat de cineva care-o urmrea?Ea ddu din
umeri.
-Nu.
-i nu-i vine n minte nimeni care i-ar fi putut purta pic?
-Nimeni.Brbatul lovi carnetul cu pixul i i muc buza de jos.
-Poftim? ntreb ea.El se mic pe taburet.
-Ei bine,noi nu credem c a fost un atac ntmpltor.Nici o spargere obinuit
sau o tlhrie.Nimic nu pare deranjat i parc nu lipsete nimic,dei,mai trziu,
dumneata ne vei ajuta s stabilim asta trecnd prin camere i verificnd.Am
gsit i un medalion cu rubine pe noptiera de lng pat.Era la vedere.Un ho nu
l-ar fi ignorat.
-Era un dar de la Jem.I1-a adus chiar asear.Detectivul ciuli urechile i schimb
o privire cu ceilali ofieri ce stteau n preajm i ascultau.
-Jem Hennings.Ddu din cap exasperat.Nu-mi vine s cred c nu l-am pomenit
pn acum.Am uitat cu totul de el.Nu m gndeam...
-Cine e?
-Brbatul cu care se ntlnea ea.
-Prieten?
-Da.

-Ai un numr de telefon unde poate fi gsit?Ea se uit alarmat la grupul de


poliiti.
-Da,dar...nu e posibil ca Jem s fie amestecat n treaba asta.
-Ar trebui,totui,ntiinat.Corect? Iar dac a fost aici asear,trebuie neaprat s
vorbim cu el.Ea i ddu numele firmei de brokeraj la care lucra Jem Hennings.
-Ajunge acolo devreme,nainte de deschiderea bursei de la New York.
-nseamn c acum ar trebui s fie acolo.Lawson l nsrcin pe Caltrane s-i dea
telefon.Cheam-1 aici.Nu-i spune ce s-a ntmplat.Melina l urmri cu privirea
pe poliistul care se retrgea cu telefonul mobil n mn.ntorcndu-se ctre
Lawson,ea spuse:
-Dar asta-i o cruzime teribil,nu?
-Ceea ce a pit sora dumitale e de o cruzime teribil,domnioar Lloyd Asta-i
nc un motiv pentru care nu cred c jaful a fost mobilul.Dac e prins asupra
faptului,un tlhar poate s intre n panic i s loveasc violent i
rapid.Reacioneaz reflex,iar cineva sfrete prin a fi ucis.Fr premeditare.Ea
se uit ctre dormitor i zise ncet:
-N-a fost aa? Crezi c a fost o crim premeditat!El ncuviin cu un aer
sumbru.
-Cred c sora dumitale a fost...inta.i e mai mult dect un instinct.Dovezile
indic treaba asta.Caldrane se apropie i,vorbind pentru prima dat,spuse:
-Hennings e pe drum.Lawson fcu semn cu capul c nelesese,dar continu s-o
priveasc n ochi pe Melina.
-Ce relaie avea sora dumitale cu domnul Hennings?
-Se ntlneau.
-De ct timp se ntlneau?
-S m gndesc...Fcu un calcul mintal.De aproape un an.
-Era o relaie intim?
-M ntrebi dac erau amani? ripost ea cu fn,iar cnd el ncuviin,i zise:
Da,aveau raporturi sexuale.E important treaba asta,domnule Lawson?
-S-ar putea.Ce fel de tip e Hennings?
-Ce fel? Prosper.Supradotat.Arat bine.
-Etnia?Melina l privi ncurcat pe detectiv.
-Nu sunt sigur.Hennings e un nume irlandez sau englez,nu! Zu,nu vd ce
importan are,spuse ea,uor iritat.
-i eti sigur c Hennings era singurul brbat cu care se ntlnea sora dumitale?
-Unde vrei s ajungi?
-Dup prerea dumitale, Hennings e genul de brbat gelos?

-Nu tiu.Poate.De ce?Detectiv Lawson....Se ntrerupse cnd auzi roile trgii


scrind pe podeaua din hol.Nu-i mai aminti cnd se ridic,fcu civa pai,
ovitori,apoi se sprijini de sptarul unui fotoliu.Cadavrul fusese pus ntr-un sac
cu fermoar i apoi legat cu curele de targ.
-Vreau s-o vd.Lawson o sftui s-1 lase pe medicul legist s duc trupul n ora
i s-1 pregteasc pentru identificarea oficial.
-Vreau s-o vd,repet ea.Dup o lung ezitare,Lawson i ddu acordul,fr
tragere de inim.Se duse mpreun cu ea spre targa.Lawson le fcu semn
infirmierilor,care desfcur fermoarul doar att ct s se vad faa.
Era att de rigid i de palid,de parc ar fi fost modelat din cear.Ar fi putut fi
chiar faa ei,cu excepia petelor maronii de pe pielea foarte alb.Acele pete o
zpcir pe moment,apoi nelese c erau picturi uscate de snge.
i simi genunchii nmuindu-se.
-O s lein,mai apuc ea s spun.
CAPITOLUL 7
Domnioar Lloyd?O poliist btu ncet n ua acoperit cu pudr a
camerei.V simii bine?
Bine?M simt bine?Pe dracu nu,nu m simt bine.Nu rosti cu voce tare gndurile
pline de sarcasm.Femeia avea intenii bune.
-E-n regul,rspunse ea.O s ies ntr-o clip.Avusese o criz de astm,dar greaa
i trecuse,lsndu-i doar o senzaie de gol,att emoional,ct i fizic.i ud faa
i gtul cu ap rece,i clti gura i se spl pe mini.Arta oribil,dar nu-i trecu
prin minte nici un motiv pentru care asta ar mai fi contat.Cnd deschise ua de la
baie,poliista i zmbi cu simpatie.
-Pot s v aduc ceva?
-Da.Pe detectivul Lawson.Poliista o conduse napoi n camera de zi,unde
detectivul ngenunchease n faa unei ferestre.Alt poliist i spunea c afar
fuseser gsite urme de pai.
-O s dm cu pudr.S-au luat deja amprente dup urmele de pai.O s lum i
probe de sol.
-Paharul din buctrie?
-A fost mpachetat.Lawson ddu din cap i se ridic n picioaredestul de
greoiu.Poliista i atrase atenia.
-Domnioara Lloyd vrea s vorbeasc cu dumneavoastr.
-Sigur.n timp ce el se apropia,Melina se pregti pentru disputa despre care tia
c avea s urmeze.

-Vreau s vd dormitorul.El ddu din cap.


-Nu cred c e recomandabil.
-Dumneata pomeneai de probe care indic faptul c Gillian a fost inta atacului.
Dac vd despre ce e vorba,poate c o s reuesc s fac puin lumin.
-O s avem fotografii.
-De ce s le mai ateptm?
-Nu e o imagine plcut.
-Iar eu nu sunt o mimoz hipersensibil.tiu c trebuie s fie plin de snge.Am
vzut pete pe faa ei.i dumneata spuneai c a fost njunghiat de mai multe
ori.tiu la ce s m atept.
-Nu pe de-a-ntregul.i cobor privirea pre de cteva secunde,apoi o ridic din
nou,cu un aer de scuz.Nu i-am pomenit de asta pn acum,fiindc ai avut
destule de nduratOare ce omisese? Putea fi ceva i mai ru? l privi insistent,cerindu-i pe tcute s nu-i ascund nimic.
-E ceva scris pe pereii dormitorului.
-Scris?
-Se pare c el..Dup mrimea urmelor de pai pe care le-am gsit lng
fereastr,suspectul nostru e un brbat.Se pare c a nmuiat o crp n sngele
surorii dumitale i a mzglit nite,m rog,nite obsceniti pe perei.Stomacul
Melinei se ridic i cobor ca un val uria.Dac n-o fcea,avea s-i imagineze
ani de zile,scene de comar.Voia s vad camera aa cum era,nu o imagine
creat n mintea ei.Trebuia s cunoasc realitatea,nu o abstraciune.Trebuia s
vad acea ncpere ca s poat face fa situaiei i,spera ea,s o pun la pstrare
ntr-o cmru a sufletului ei.Dac nu se confrunta acum cu acea imagine i n-o
nelegea,n-ar fi reuit niciodat s-o zvorasc n adncul ei.Necunoscutul
nspimnttor s-ar fi perpetuat la nesfrit,hruind-o mereu.
-Trebuie s vd unde i cum a murit sora mea,domnule detectiv.Brigada de
examinare a locului crimei i terminase treaba.Oamenii duseser echipamentul
ntr-o camionet i plecaser,lsnd casa pe mna detectivului de la Omucideri.
Acum,Lawson hotra cine intra n acea camer.Anchetator experimentat,el se
uit cu atenie n ochii Melinei.Privirea ei nelinitit exprima hotrre.Brbatul
oft,ca un om ce renuna la o disput pe care tia c a pierdut-o.
i fcu semn spre hol i-o lu nainte; se opri n pragul dormitorului,ateptnd ca
ea s-1 ajung din urm.Melina ptrunse n ncpere,pregtit pentru ce era mai
ru.n realitate,reui s priveasc locul crimei cu detaare,deoarece nu avea nici
o legtur cu vreo alt mprejurare din viaa ei.Nu avea termen de comparaie.

Masacrul era att de oribil nct nu-1 putea asocia cu nici o alt experien
anterioar.ocul fu ns att de puternic,nct i se pru c se cufund ntr-o ap
rece ca gheaa.O nucea i,n egal msur,o proteja.Nu era dureros,fiindc toate
senzaiile i nghear brusc.Vznd patul pe care murise sora ei,simurile i se
blocar.n felul acesta sensibilitatea ei reui s suporte atacul.Dup
fotografiere,aternuturile fuseser luate de pe pat,mpachetate i trimise la
laboratorul de criminalistic,pentru analize.n mijlocul saltelei se vedea o pat
mare de snge,care nu se uscase.Melina o privea fix,ncremenit de oroare.
-Bnuim c asasinul a stat cam n locul unde eti dumneata acum,i zise Lawson.
Am gsit nite noroi mprtiat pe podea,pe care trebuie s-1 fi adus pe tlpi de
afar.Probabil c ea dormea.
-Aa sper. Remarca ei abia se auzi.
-A fost gsit zcnd pe spate.Goal.E ceva normal?Aa dormea de obicei?
-Cred c da.Nu ntotdeauna.
-Am gsit o bluz de pijama pe pat,dar nu i pantalonii.Ea l privi,ateptnd
amnunte,ns el i evit privirea.
-Pe brae i mini nu sunt semne c ar fi opus rezistena.Totul pare s se fi
petrecut repede.Dac asta poate fi o alinare.Ea i mut privirea de la saltea spre
noptiera acoperita cu praf pentru amprente.Pudra murdrise puin i medalionul
cu rubine.Ea se uit ntrebtor la Lawson.
-Da,spuse el.Melina lu medalionul i-1 strnse n pumn.Pereii preau c strig
pentru a fi luai n seam.Nu fiindc ea ar fi putut evita s-i observe.Literele erau
mari i bine conturate,cu excepia celor din care curseser dre de snge.
Ucigaul se simise destul de sigur pe sine pentru a zbovi ca s-i scrie mesajul.
CURV PIPOAC.TRFA COLORAILOR.Se uit la cuvinte,ntrebndu-se
mai nti cine putea fi nebunul care s le fi scris,minunndu-se apoi de furia
nestpnit sau de psihoza incurabil care-1 adusese pe acel individ ntr-un
asemenea hal de depravare.Apoi reciti cuvintele,concentrndu-se asupra
semnificaiei or.ntr-o clip,le descifr.Revelaia o izbi ca o lumin orbitoare,i
duse mna la ochi i se ddu napoi,strignd.
-O,Doamne,o,Doamne!Se ntoarse i ncerc s fug din camer
dar se lovi de Lawson.
-Domnioar Lloyd!Ce s-a ntmplat? Ce este?
-O,Doamne ip ea.Se atepta s fiu eu! Trebuia s fiu eu!Melina ncerc s
scape din minile brbatului n timp ce se trgea spre hol,dar el era mai puternic
i nu-i ddu drumul.Dup ce ieir din camer,el o sprijini de perete.Ea nchise

ochii i i muc buza de jos,ncercnd s opreasc zgomotele ascuitece-i


ieeau din gt.Lawson o prinse de umeri,scuturnd-o uor.
-Spunei-mi.Ce e cu cuvintele alea?Ce nseamn?Dinspre ua din fa se auzi
glgie.
-Lsai-m s intru.Mi s-a spus s vin aici.Ce s-a ntmplat? Ce se petrece?
Jem Hennings ncerca s-i croiasc drum printr-un cordon de poliiti n
uniform
-Dumneata eti Hennings? strig detectivul Lawson.
-Tu cine dracu' eti?Ceilali poliiti se supuser semnului brusc fcut de Lawson
i se ddur la o parte,lsndu-1 pe Jem Hennings s intre.Acesta se ndrept
spre Lawson,care-i art insigna.
-Poliia din Dallas.Vdit nedumerit,Jem trecu pe lng detectiv i o lu pe
Melina de mn.
-Pentru Dumnezeu,Gillian,eti palid ca o stafie.Te simi bine?Ce dracu' se
ntmpl?nainte ca ea s-i poat rspunde,Lawson spuse:
-Gillian a fost luat cu o ambulan.
-O ambu...De ce?Apoi se ntoarse spre Melina.Care-i problema?I s-a ntmplat
ceva lui Gillian?Jem ntoarse privirea spre femeie.Nimeni nu scoase un cuvnt.
Cnd vorbi din nou,vocea i era rguit.Poate s-mi spun cineva,v rog,ce se
ntmpl?
-mi pare ru c trebuie s-i dau eu vestea,domnule Hennings.Jem veni n faa
detectivului.Gillian e moart.A fost gsit n patul ei azi-diminea.
El deschise gura,dar nu scoase nici un sunet.Fcu un pas napoi,cltinndu-se,
nevenindu-i s cread.Apoi se rsuci ctre ceilali poliiti adunai lng ua din
fa,de parc ar fi dorit ca ei s contrazic incredibila veste.
n cele din urm,reui s bolboroseasc:
-E imposibil.Expresia de pe chipul poliitilor trebuie s-1 fi convins,pentru c
i acoperi gura timp de cteva secunde,apoi i cobor mna spre brbie.
-Vrei s stai jos,domnule Hennings?El scutur din cap.
-Spuneai c a fost...a fost ucis?
Privirea i rtcea dincolo de ei,apoi,nainte ca vreunul s poat reaciona,o lu
din loc.
-Stai!
-Jem!Minile lor se ntinser n gol.Nimeni nu-1 putu opri.Brbatul se opri cnd
ajunse n pragul dormitorului
-O,Doamne,gemu el.O,nu.Se lu cu minilie de cap.
-Jem,mi pare ru.

-Melina...? Ce...?Ea trecu n spatele lui i-i puse minile pe umeri.


-Haide,Jem.S ne aezm undeva.Am nevoie de tine.Avem nevoie unul de altul.
Suspinele lui i impresionar pe cei din jur.Sprijinindu-se unul de altul,merser
mpleticit n camera de zi,unde se aezar alturi pe canapea.El i cut mna,i-o
strnse,o duse la buze i-i srut ncheietura.
-Melina,mi pare ru.Doamne,ce ru mi pare.Tu ai gsit-o?
-Nu,o vecin care a venit de diminea s mprumute nite cafea.
Melina fu micat vznd lacrimi n ochii lui.Spre lauda sa,Lawson i ls cteva
minute singuri,ca s se consoleze unul pe altul.n cele din urm,se aez pe
taburet,dizgraios,cu umerii masivi aplecai,ca o broasc ghemuit pe o frunz
de nufr.Jem i revenise.i terse faa cu batista,apoi i se adres lui Lawson:
-Ce s-a ntmplat?Detectivul i prezent detaliat faptele cunoscute.
-A avut mai multe rni prin njunghiere;cteva i-au fost fatale.Se pare c e vorba
de un act de rzbunare.Comis la mnie,cu siguran.
-Pe cine-ar fi putut mnia Gillian?
-Asta urmeaz s aflm.Orice ne spui ne-ar putea fi folos.Jem ddu ncet din
cap,iar Lawson continu.Cnd ai vorbit cu ea ultima dat?
-Asear.Am venit aici s-i aduc un cadou.Un medalion cu rubine.
-L-am gsit pe noptier.
-E la mine,Jem.Melina desfcu palma.Bijuteria lsase o urm n form de inim
pe mna ei.Jem o lu i zmbi melancolic.
-Arta minunat la gtul ei.l purta cnd am plecat.
-La ce or? ntreb Lawson.
-Pi,pe la nou,cred,rspunse el,scrpinndu-se pe frunte.Trebuie s discutm
despre asta acum? Am nevoie de un rgaz.
-M-ai ndatora dac mi-ai rspunde la cteva ntrebri.Fr chef,Jem i facu
semn detectivului s continue.
-Ct timp ai stat aici?
-Nu mult.Gillian se pregtea s se culce atunci cnd am venit.I-am dat cadoul i
am plecat.
-Doar i-ai dat cadoul i ai plecat?
-n esen.Lawson nu coment,dar l privi cu atenie pe Jem.
-Asta-i o bijuterie scump,domnule Hennings.A fost asear vreo ocazie
deosebit?
-Da.
-Vrei s ne-o mprteti?
-A fost ceva intim.

-Intim.
-Corect.Lawson i muc buza de jos,ca i cum ar fi meditat la o contradicie.
-Prin urmare,doar ai venit i ai plecat.n jurul orei nou.
-Da.
-i spuneai c domnioara Lloyd se pregtea de culcare cnd ai ajuns aici.
-Era foarte obosit.Avusese o zi grea.Era deja n pijama.
-n pijama.
-Nu vorbesc limpede,detectiv Lawson? Sau ai probleme cu auzul? ntreb Jem
iritat.De ce-mi repei rspunsurile? Iisuse! Logodnica mea a fost gsit moart...
-Logodnic?
-Logodnic?Melina i Lawson vorbir n acelai timp,fr s-i ascund
surprinderea.
-Erai logodii? ntreb detectivul.Ignorndu-1,Jem se ntoarse ctre ea cu un aer
trist.
-Asta trebuia s fie vestea cea bun,Melina.mi pare ru c a trebuit s-o auzi n
aceste mprejurri tragice.
-Erai logodii? ntreb i ea.
-tiu c voi dou nu aveai secrete,dar eu i Gillian ne-am neles s nu spunem
nimnui o vreme.
-Cnd s-a ntmplat asta?
-Acum cteva sptmni.
-Ai fixat data nunii?
-Nu.Le-am luat n ordinea prioritilor.El o privi cu neles,iar ea i ddu seama
c se referea la inseminarea artificial,despre care era limpede c nu voia s
vorbeasc n faa lui Lawson.
-neleg.
-A fost greu s pstrm secretul,zise el,zmbind trist.Mai ales fa de tine.
-Presupun.
-Nu purta inel de logodn,observ Lawson.Eti sigur c era ceva oficial i c
domnioara Lloyd dorea s se mrite cu dumneata?Jem se ntoarse spre detectiv.
-Bineneles c sunt sigur.Ce-i nchipui? C inventez? Lawson ridic din umeri.
-Aa e?
-De ce-a face-o?
-Pentru c ar fi mai uor pentru un anchetator s cread un logodnic,dect un
prieten care vine seara cu un cadou scump,dar nu petrece noaptea aici.
Te-ai nfuriat fiindc Gillian te-a trimis la plimbare asear i nu te-a invitat s
rmi?Jem sri n picioare.

-Crezi c eu am fcut asta?strig el,artnd spre dormitor.Eu am iubit-o.Urma s


fie soia mea.
-Calmeaz-te,Hennings.Lawson nu fu tulburat de izbucnirea lui Jem.Nimeni nu
i-a adus vreo acuzaie.Formulez doar nite ipoteze.
-Ipotezele dumitale miros urt.
-Vreau doar s m asigur c am neles corect povestea dumitale.
-Nu e o poveste.E adevrul.
-Bine.Stai jos.Jem fierbea de furie,dar i relu locul pe canapea.
-i-a aplicat i ie ancheta de gradul trei,Melina?
-A trebuit s rspund la nite ntrebri.
Lawson continu,ca i cum nimic nu s-ar fi ntmplat:
-Spuneai c domnioara Lloyd era n pijama.
-Da,uier Jem.n ort i bluz.
-Nu avea nimic pe ea atunci cnd a fost gsit.
-Probabil c s-a dezbrcat cnd s-a suit n pat.
-Am gsit bluza.ortul,nu.Jem aborda un aer eapn.
-Aluzia dumitale e ofensatoare att fa de Gillian,ct i fa de mine.
-Nu fac nici o aluzie.De ce reacionezi aa? n semn de protest,Jem rmase tcut.
Lawson i continu interogatoriul:Dup ce-ai plecat de-aici,te-ai dus direct
acas?
-Da.
-Poate confirma cineva treaba asta?
-Portarul de la blocul meu.Locuiesc ntr-un bloc turn,imediat dup Oak Lawn.
Am lsat maina ngrijitorului din parcare.A rmas acolo pn azi-diminea,
cnd am plecat la birou.Poi s verifici.
-O s-o fac.
-Nu e nevoie,detectiv Lawson.i-ai pierde timpul.Jem ntoarse brusc capul spre
ea.
-Ce vrei s spui,Melina?Att el,ct i Lawson fur surprini nu doar de vocea ei
calm,ci i de afirmaia fcut.Pn i ceilali poliiti din camer se oprir din
treab ca s asculte.Poliista care fusese att de amabil cu Melina o privea
curioas.Ea se adres detectivului:
-Nu e nevoie s discui cu personalul din blocul lui Jem.Pot confirma eu
versiunea lui.
-Melina,ce...
-tiu c ai fost aici asear,la ora noua.Ai plecat pe la nou i-un sfert.

Dup...dup aceea,mi-am splat balsamul cu care mi ddusem pe pr.Pre de


cteva clipe,el o privi fr s neleag.Apoi csc gura surprins.
-Erai...
-Eu,zise ea blnd.Eu am fost aici cu tine asear.Jem era prea uimit ca s poat
vorbi,aa c ea se ntoarse ctre detectiv,care o privea acum surprins i suspicios
n acelai timp.
-Cnd eram copii,sora mea i cu mine ne schimbam adesea identitatea,explic
ea.Le jucam feste celor care aveau grij de noi,nvtorilor,prietenilor,pn i
rudelor.Pentru noi era un joc de copii,o ncercare de a vedea dac reuim s-i
pclim.Niciodat n-am fost prinse.Se ntoarse spre Jem,care continua s se uite
la ea cu evident nencredere.Cred c am reuit i acum.
Regsindu-i cu greu vocea,el bigui:
-Dar...te-am srutat.
-Iar eu te-am oprit nainte s devii prea insistent.i aminteti?Jem nu reuea s
neleag.
-Dar de ce? De ce asear? Melina trase adnc aer n piept.
-A fost ideea mea.O fantezie stupid,frivol.I-am sugerat-o ieri la prnz.Gillian a
refuzat,din motive ntemeiate.Mi-a amintit c nu mai suntem copii,dar eu am
sunat-o mai trziu, i-am insistat.I-am spus c nu m simeam prea bine,ceea ce
nu era tocmai adevrat,dar am btut-o la cap pn a acceptat s schimbm
rolurile asear.Eu am fost cu tine aici,Jem.Ea l-a nsoit pe clientul meu.
-Ce nseamn nsoit? vru s tie Lawson.Melina explic detectivului n ce
consta munca ei.
-Asear trebuia s-1 iau pe colonelul Christopher Hart...
-Astronautul? o ntrerupse Jem.Ea ncuviin.
-Trebuia s-1 duc la un banchet la Adolphus,s-i organizez conferina de pres
i-aa mai departe.Lacrimile i nceoar ochii.Gillian s-a dus n locul meu.Din
cauza asta am reacionat att de violent la cuvintele de pe perete.
Lawson puse datele cap la cap i ddu trist din cap.
-Colorai.Christopher Hart.Are snge de indian,nu-i aa?
-Dac uciderea surorii mele are vreo legtur cu el,atunci eu trebuia s fiu
omort.
-Stai puin.Jem era agitat i furios.Bine,neleg aluzia la Hart.E evident.Dar
restul,acele...acele mizerii despre Gillian.Ce-ar trebui s nsemne?
Lawson pufni i i ls ochii n carnet.Vocea lui Jem se nl cu o octav:
-Melina.Ce nseamn?Era o ntrebare justificat.Avea dreptate s-o pun.Dar,ca
i detectivul,Melina nu-l putu privi n ochi pe Jem Hennings.

CAPITOLUL 8
Chiar nu am nimic nou de spus.Fcu un semn de mulumire cu capul spre
chelnerul care-i umpluse din nou ceaca de cafea.Avea nevoie de licoarea
nviortoare.Se simea mizerabil.De cnd se trezise,nu fusese n apele lui,i
starea de spirit nu i se ameliorase.ntlnirea cu Longtree i Abbott,care era o
pierdere de timp,nu fcea dect s-i nruteasc dispoziia.
-Ei bine,sunt dezamgit,spuse Abbott.Vorbesc i n numele efului Longtree.
Longtree nu spusese nimic,dar privirea lui struia pe faa efului.Acesta trebui
s se concentreze pentru a nu se simi ncurcat de acea cuttur nenduplecat.
-Asta nu nseamn c nu apreciez interesul pe care mi-1purtai,spuse
Hart.Dimpotriv.Obiectivele pe care le-ai stabilit pentruAIA mi se par
admirabile.Sunt nite cauze demne de toat consideraia,care trebuie aduse la
cunotina publicului.Numai c...
La naiba.Nu tia cum s-i formuleze refuzul,fr s-i insulte.Detesta s fie pus
ntr-o asemenea situaie;De asemenea i displcea faptul c era nevoit s se
gndeasca la asta,cnd tot ce dorea era s-i aminteasc de noaptea trecut.
-Nu m-am hotrt nc,zise el scurt.Pn cnd pensionarea mea de la NASA va
deveni oficial,nu vd rostul altor discuii.
-Dar atunci cnd i vei face planuri de viitor,o s iei n considerare oferta
noastr? insist Abbott.Fii mcar de acord s te mai contactm o dat.Peste
aizeci de zile,s zicem?Din nou,eful fu obligat s dea un rspuns echivoc.
-Cred c,indiferent ce a decide s fac,prefer s rmn independent.Fr intenia
de a jigni,domnule Abbott,eu...
-Nu vrei s fii considerat ca fcnd parte dintre indieni.eful se ntoarse ctre
Longtree,care vorbise prima dat dup aproape jumtate de or.
-N-am spus asta.
-Dar asta ai vrut s spui.Hart i zise c-i epuizase toate resursele.La urma
urmei,i ofensase.Longtree i dduse seama c el vorbea pe ocolite.Atunci de ce
n-ar fi ncetat s mai aib o atitudine corect politic.De ce s nu treac peste
toate tmpeniile i s le pun capt chiar aici,chiar acum,scutindu-i pe to i s
piard vremea?Dac se gndea bine,nu le datora nimic.Nici mcar diplomaie
-Da,domnule Longtree.Asta am vrut s spun.Asocierea cu grupul vostru nu m
atrage.Dac suntei bine intenionai,meritai felicitri.E un demers nobil. Dar
sunt muli ani de cnd eu n-am mai fost nici mcar n preajma unei rezervaii.Mam disociat de acea lume i nu doresc s revin n snul ei.Niciodat n-am pus
realizrile mele pe seama sngelui meu de indian,dar nici eecurile.A aprea

drept escroc,mai ales n ochii indienilor americani pe care i-a reprezenta,dac


a avea pretenia s le fiu purttor de cuvnt.N-am nimic n comun cu poporul
indian,cu excepia unor gene.
-Cu alte cuvinte,AIA are nevoie de dumneata,ns dumneata n-ai nevoie de
AIA,zise Longtree.
-Eu n-a fi att de necuviincios.
-Dar asta-i esena spuselor dumitale.
Btrnul prea hotrt s-1 enerveze i s-1 fac s se simt o jigodie.
Foarte bine.El ns nu era dispus s se mai nvrt n jurul cozii.
-Aa e.N-o s-mi las numele exploatat de nimeni i de nici o organizaie,mai
ales cnd interesul acestora fa de mine e legat de scopuri personale i
unilaterale.i sincer vorbind,cred c despre asta e vorba acum.Dac a accepta
oferta voastr,n-ar exista avantaj reciproc.Dup cum afirmai att de direct,voi
avei mai mare nevoie de mine dect am eu de voi.
Calm,Longtree i lu ervetul din poal,l mpturi i-1 puse lng farfurie.
Abbott prea pregtit pentru o nou disput,ns privirea sever a lui Longtree l
avertiz s-o lase balt.
-Mulumesc c ai acceptat s ne ntlnim,zise Longtree,ridicndu-se n picioare.
Se ridic i Hart,astfel nct cei doi brbai se aflar fa-n fa.Dei era cu un
cap mai nalt dect Longtree,Hart se simea mai mrunt.l irit din nou faptul c
ei nu primiser refuzul lui cu tact.l obligaser s se poarte ca un idiot.Nu voia
s colaboreze cu ei,ns detesta faptul c plecau cu o prere negativ despre
el.ntr-un efort de conciliere,spuse:
-i respect poziia,ef Longtree.Sper c i dumneata o respeci pe-a mea.
Longtree nu lu n seam replica,dar l sfredeli cu privirea pe Hart n timp ce-i
strngea cu putere mna.Hart simi o nevoie iraional s-i elibereze mna.
Longtree zise:
-O s vin o vreme-curnd,prevd eu cnd dumneata o s ai nevoie de noi,
colonel Hart.
-Christopher Hart?La auzul numelui su,eful se ntoarse.Un brbat ct un
butean i vr sub nas o insign.
-Caporal-ef Lawson,Divizia omucideri de la Poliia Dallas.
Longtree lsase mna efului.Cnd se ntorsese,se ateptase s vad un solicitant
de autograf,cineva care-1 vzuse lund micul dejun i-1 recunoscuse dup
recenta conferin de pres.De fapt,n ediia din acea diminea a luiDallas
Morning News apruse un articol elogios despre banchetul din seara precedent,

nsoit de o fotografie fcut n timp ce rostea discursul de acceptare.Dar


brbatul masiv,mbrcat civil,nu prea amorezat de el.Nici mcar nu zmbea.i
nici cei doi poliiti n uniform care-1 flancau.Directorul restaurantului se
apropie de ef.
-mi pare ngrozitor de ru,domnule colonel Hart.I-am sugerat s-mi permit s
v chem afar,dar el...
-E-n regul.eful ridic mna stopnd scuzele exagerate i i se adres
detectivului:Te pot ajuta cu ceva?
-Cred c da.
eful i zise c ar fi trebuit s mai ia cel puin o gur din cafeaua neagr i
tare.I-ar fi fost de folos nc un dram de cofein.n capul lui era un talmebalme.Seara trecut nu buse dect un whisky,dar se simea mahmur.Poate
fiindc dormise prea puin i fcuse prea mult amor.M rog,nu prea mult.La
drept vorbind,nu destul.
-Scuz-m,ai spus c eti de la Omucideri?
-Exact.
-Eti sigur c eu sunt cel pe care l caui?
-Dumneata eti astronautul?
-Da.
-Atunci am gsit pe cine cutam.A vrea s-mi rspunzi la cteva ntrebri.
-Sigur.n legtur cu ce?
-Cu uciderea lui Gillian Lloyd.eful nu se putu stpni i izbucni ntr-un hohot
de rs.Deci asta era.O fest!Ce tipi!Mtur cu privirea mesele ocupate din
restaurant.Toi clienii ncetaser s mnnce i se uitau la ei,dar nici o fa
nu-i era cunoscut.Totui,aveau s se dea curnd n vileag.Cine pusese la cale
renghiul sta avea s sar din spatele mobilierului sau al palmierilor din ghivece,
rznd cu lacrimi.Aa se ntmplase n acea duminic dup-amiaz,cu doi ani n
urm,cnd era singur acas,urmrind linitit un meci de fotbal din campionatul
naional,ntre Dallas i San Francisco.Steve Young tocmai trimisese o pas
lung n repriza a treia,cnd cineva sunase la u.Pe treptele din fa sttea o
femeie nsrcinat,pe care n-o vzuse niciodat.Lng ea se afla un poliist
masiv,cu o mutr amenintoare.Femeia ncepuse s-i aduc nite acuzaii
oribile,cu un glas care-ar fi putut sparge geamurile.Spunea c Hart o violase la o
petrecere,cu opt luni n urm,c i strecurase un drog n butur,i transmisese o
boal veneric,lsnd-o gravid i apoi o ameninase c o va ucide dac va
dezvlui faptul c o agresase sexual.

Dou minute duraser acuzaiile femeii,pn cnd eful i regsise vocea i


apelase la poliist,care flutura amenintor un baston.El i spusese c n-o vzuse
n viaa lui pe acea femeie i c habar n-avea despre ce dracu' vorbea.
Femeia continuase s rcnesc acuzaii grave,asortate cu amnunte att de
intime despre el i fizicul lui,nct Hart ncepuse s se ndoiasc de sinceritatea
protestelor lui.Apoi,ngrozindu-1 cu totul,femeia i sfiase rochia n fa,
scosese perna care-o ajutase s simuleze graviditatea i i dezgolise snii
seductori.Pe unul era scris La muli,iar pe cellalt ani!Apoi i fcuse cu
ochiul i strigase: surpriz!.Civa dintre cei mai zurbagii prieteni ai lui de la
NASA ieiser poticnindu-se din ascunztorile unde sttuser prpdindu-se de
rs.Aduseser cu ei destul butur i mncare pentru a organiza o petrecere adhoc.Poliistul,care participase la fars,le urase,nainte de a pleca,distracie
plcut,atrgndu-le atenia s nu fac prea mult zgomot.Fata,care era
dansatoare de cabaret,rmsese ca s-i ofere srbtoritului un extraordinar dans
din buric i s ntrein restul invitailor ct timp fuseser suficient de treji
pentru a-i aprecia talentele.eful nu mai vzuse a patra repriz a meciului i nu
aflase rezultatul dect a doua zi.Acum,i zise c era vorba de acelai gen de
fars.El i cercul su de prieteni ncercau mereu s se ntreac unul pe altul,
nscocind feste care s-1 fac pe cel care era inta lor s par complet stupid.
Poanta de-acum era a naibii de bun.Trebuia s-o paseze pclicilor.Numai c
ziua lui de natere era peste ase luni.
S fi fost o petrecere surpriz cu ocazia pensionarii lui?Dar mai avea destule
sptmni pn la pensionare.n afar de asta,nu s-ar fi organizat o petrecere n
alt parte dect la Houston,unde locuiau cei mai muli dintre prietenii i asociaii
lui.Iar poliistul sta,acest Lawson,arta de parc n-ar fi auzit niciodat cuvntul
umor.Brusc,i dori s poat retrage acel hohot de rs.
-Revin imediat la dumneata.Se ntoarse pentru a se scuza fa de Longtree i
Abbott,ns ei plecaser deja i erau aproape de ieire.nainte de-a iei pe u,
Longtree i arunc efului o privire aspr.
-Se pare c prietenii dumitale te-au prsit,zise poliistul.eful se apropie de
detectiv,furios mai ales de sarcasmul din tonul acestuia,dar i de acea diminea
mizerabil.Lund o atitudine de comandant,se adres pe un ton militros:
-Despre ce e vorba? Nu tiu nimic despre nici o omucidere.
-Domnilor,n-ai dori s mergei ntr-un loc mai discret?
Directorul hotelului luase locul efului de sal.Discreia i reputaia hotelului
fiind cele mai importante preocupri ale sale,i ndrum pe cei doi spre
ieire.eful l urm pe director ntr-un birou,unde rmase singur cu

Lawson.Oare poliitii n un uniform pzeau ua,n caz c el inteniona s


fug?
Colonelul fu cel care lans ofensiva.
-Vrei s-mi spui despre ce dracu' e vorba?
- Despre uciderea luiGillian Lloyd.
-Da,ai mai spus asta.N-am auzit de ea i mi displace al naibii de tare faptul c
poliia din Dallas m pune ntr-o situaie jenant n public.
-N-ai auzit de...
-i-am spus doar.i...Se ntrerupse,dndu-i seama ct de imprudent era s
vorbeasc cu poliia despre o crim far s aib un avocat alturi.Mai bine a
suna la biroul meu.
-Pentru ce?
-Pentru sfaturi.
-Sfaturi juridice? Ai nevoie de un avocat,domnule colonel Hart? Ai ceva de
ascuns?eful scrni din dini,ca s nu-1 dea dracului pe Lawson.Pn cnd se
vor clarifica lucrurile,ar fi fost imprudent i provocator.
-NASA n-ar admite s fiu interogat despre ceva att de serios cum e o crim,n
lipsa unui avocat.Asta nu m acuz i,n plus,nu tiu nimic despre crim.E vorba
doar despre bun-sim.NASA e foarte sensibil n privina imaginii publice a
astronauilor si.
-Sunt convins,zmbi Lawson.D-i drumul,sun.eful cumpni situaia.Poate c
reacionase exagerat.ncepuse acea zi prost dispus pentru c se sculase singur.La
asta se adugase ntlnirea de la micul dejun cu Longtree.Slav Domnului c-i
ncheiase socotelile cu ei.Longtree i Abbott ieiser pentru totdeauna din viaa
lui,dar ultima ntlnire i lsase,far s tie de ce,un gust amar.Apoi fusese
hruit i fcut de rs n public de un poliist mbrcat cu o jachet ce nu i se
potrivea.Avea motive s fie nervos.Silindu-se s afieze calm i nonalan,se
sprijini de biroul directorului i i ncruci minile la piept.
-n regul,detectiv Lawson.Cine e Juliet...
-Gillian.Numele de familie e Lloyd.A fost gsit n patul ei azi-diminea.Era
goal i avea mai multe rni,majoritatea n zona inferioar a abdomenului i n
regiunea pubian.Noi credem-sperm-c mai toate loviturile au fost aplicate
dup moarte,deoarece am gsit acolo un lac de snge.Asasinul a scris cu sngele
ei nite obsceniti pe peretele dormitorului.Acum i-am ctigat
atenia,domnule colonel?O ctigase cu siguran.eful zise:
-mi pare ru.Sincer.E...e ceva teribil.Dar tot nu neleg de ce-mi spui mie toate
astea.N-am cunoscut-o pe aceasta doamn.N-am ntlnit-o niciodat...

Apoi,n minte,fcu nite legturi.


-Iisuse,opti el.Acum m-am prins.Lloyd.Sora geamn a Melinei?
Lawson ncuviin.Hart respir adnc i i trecu mna peste ceaf.Pre de o
clip,privi n gol,ncercnd s digere vestea ocant i impactul teribil pe care
trebuie s-1 fi avut,mai ales asupra Melinei.Cu doar cteva ceasuri n urm,
fcuse dragoste cu ea.Acum era undeva n ora,ncercnd s se obinuiasc cu
gndul asasinrii brutale a surorii ei gemene.Clipi din ochi i se uit la Lawson.
-Melina se simte bine?
-Rezist.
-A vrea s-o sun.O sunase deja de dou ori n acea diminea,dar nu-i rspunsese
nimeni.
Intenionase s-o sune pn cnd o va gsi,dar nu se gndise c o va face pentru
a-i prezenta condoleane.
-Nu-i o idee bun,i zise Lawson cnd l vzu scond telefonul mobil din
buzunarul jachetei de piele.Acum e prea tulburat.El spera ca Melina s se
bucure auzindu-i vocea.Doar n-o s discute despre Melina sau despre ce se
petrecuse ntre ei cu o noapte n urm cu acest detectiv.Punnd telefonul la
loc,murmur:
-Cred c ai dreptate.
-Ce tii despre ea? ntreb Lawson.
-Abia ieri am cunoscut-o.Reinuse...
-Da,mi-a explicat cu ce se ocup
-E foarte priceput.Zmbi,amintindu-i-o la conferina de pres,dirijndu-i pe
reporteri ntr-o manier pe care ei preau s-o adore.Att femeile,ct i brbaii.E
foarte capabil.Aducndu-i aminte de sursul ei cnd cedase rugminilor lui
de a mai rmne nc puin,se ntreb dac ea se nvinuia,dac nu-i reproa c
rmsese cu el toat noaptea,dac nu cumva se dojenea aspru c nu-i protejase
sora.Hart spuse mai mult pentru sine:
-Doamne,trebuie s se simt cumplit.nl capul i-1 privi pe Lawson.tii
ine-a fcut-o?
-Nu nc.
-Vreo pist?
-Cteva.Scrisul de pe perei,de exemplu.Aa am fcut legtura ntre crim i
dumneata.
-i mine?Pn atunci,eful nu se ntrebase de ce-1 cutase detectivul.Cnd
auzise vestea cutremurtoare,se gndise mai nti la Melina i la situaia prin

care trecea ea.Nu fcuse legtura ntre el i cele ntmplate.Afirmaia lui Lawson
l aduse la realitate.Numai c el nu tia nc despre ce era vorba.
-N-am ntlnit-o pe Gillian,domnule detectiv.Dac ai ndoieli,poi s-o ntrebi pe
Melina.
-De fapt,Melina ne-a pus pe urmele dumitale.
-Nu pricep.
-O s pricepi.O s-i explicm noi totul.
-Care noi?
-Eu.Melina.Ne ntlnim n ora.Astzi,la dou i jumtate.Simea compasiune
pentru Melina,ns nu nelegea de ce era el trt n ancheta privind uciderea
surorii ei.
-Astzi,la dou i jumtate,am de gnd s fiu n maina mea,pe autostrada
I-45,undeva ntre Dallas i Houston.
-Nu-i recomand s-o faci.Ai fi chemat imediat napoi.eful l privi lung,i i se
adres pe un ton tios:
-Spune-o pe leau,Lawson.Sugerezi c am vreo legtur cu moartea acestei
femei?Lawson se mulumi s-i ntoarc spatele i se ndrept spre u.
-La dou i jumtate,etajul trei al cldirii sediului poliiei,n centru.ntreab de
mine.Deschise ua.Cum era de ateptat,poliitii n uniform stteau n spatele
ei.Poate c vrei s suni un avocat de la NASA nainte de ntlnire.Ddu s ias
apoi se opri i se ntoarse.Eti prea uor de recunoscut ca s te poi ascunde
mult vreme,domnule colonel.Asta n caz c te gndeti la aa ceva.
-i-ai demonstrat credina i loialitatea,frate Dale.Mult peste ateptrile mele.
Dale Gordon,la telefonul din camera lui,se nfiora de plcere.
-Mulumesc.
-Eti absolut sigur c Gillian Lloyd a fost sanctificat cum se cuvine?
Fratele Gabriel tia s foloseasc vorbele.Reporterii televiziunii din Dallas
numiser misiunea lui un act de violen aparent neprovocat.Sanctificarea lui
Gillian Lloyd fusese cea mai important tire a emisiunilor de la prnz.Artaser
imagini ale casei ei,cu poliiti miunnd peste tot.Artaser targa pe care trupul
ei era dus la ambulan.Reporterul ce transmisese de pe strada lui Gillian,avnd
drept fundal casa ei,denumise misiunea lui o crim atroce.Reporterul acela nu
nelegea.Puini ar fi neles c era necesar ca Gillian Lloyd s fie uci...
sanctificat.
-Da,frate Gabriel,a fost sanctificat.
-A suferit?

-Nu.Am fost rapid i precis,aa cum mi-ai cerut,aa cum m-ai asigurat c o s fiu
la momentul potrivit.Am simit fora i motivaia pe care spuneai c le voi simi.
-Ai fcut treab bun,fiule.Nimeni nu-i mai spusese fiulepn atunci.Tatl lui
dispruse nainte ca el s se nasc.Mama lui l numise n multe feluri,toate
oribile,dar niciodatfiu!
-S-mi faci o relatare,frate Dale.Vreau s le-o aduc la cunotin discipolilor de
aici,din Templu.Templul!Fratele Gabriel urma s-l laude n faa discipolilor
care-i ctigaser dreptul de a tri cu el n Templu!
Cuvintele nvlir din gura lui.Niciodat nu vorbise att de elocvent.Cu aceeai
precizie cu care i ndeplinise misiunea,i fcu fratelui Gabriel un rezumat.
Adug faptelor eseniale mici detalii,pentru ca fratele Gabriel s neleag cu
ct atenie i dusese sarcina la bun sfrit.
-Sper c n-ai lsat urme?
-Nu,frate Gabriel.Nu-i spuse c atinsese paharul din buctrie.Oricum,nu conta,
fiindc poliia n-avea s-i ia niciodat amprentele.Chiar dac ar fi gsit
amprente,ele nu i-ar fi condus la el.Nu pomeni de cuvintele scrise pe perei.Asta
fusese o inspiraie de ultim moment i i aparinea.Maic-sa folosise ntotdeauna
cuvinte urte.Erau foarte eficiente pentru a face pe cineva s se simt mrunt,
fr valoare,pentru a-1 convinge c merit o pedeaps aspr.
El se gndise c Gillian Lloyd merita s fie rnit i insultat cu vorbe obscene.
La urma urmei,l ispitise mai mult dect puterea lui de a rezista.Era vina ei c el
comisese pcatul de-a se biciui.Fiind att de aproape de femeia care zcea goal
pe aternuturi moi,nu se putuse stpni s nu-i ating penisul scrbos i s-1
frece pn cnd se ntrise.Nici despre asta nu-i spuse nimic fratelui Gabriel.
-Excelent,excelent.Vocea melodioas a fratelui Gabriel era ca o mngiere pe
cap.Pentru c te-ai descurcat att de bine,o s-i dau alt nsrcinare.
Dac Dale Gordon n-ar fi fost deja ntins pe pat,innd n mn cuitul ptat de
sngele lui Gillian Lloyd,probabil c s-ar fi prbuit pe podea,copleit de
bucurie.
-Pentru tine i pentru Program,orice,frate Gabriel.
-sta-i genul de entuziasm pe care mi-a dori s-1 aib toi discipolii.
Dale Gordon se nroi de plcere.
-Ce vrei s fac pentru tine?
-Nu pentru mine,zise fratele Gabriel,cu smerenia ce-1 caracteriza.Pentru
Program.
-Sigur.

-Te previn c trebuie s te gndeti cu atenie nainte de a accepta.De data


asta,este vorba despre o misiune foarte dificil.Mult mai greu de realizat dect
sanctificarea lui Gillian Lloyd.Simindu-se plin de for i ncredere n
sine,Dale Gordon se umfl n pene:
-Pot s-o realizez,frate Gabriel. Orice-ar fi.D-mi o misiune i o s-o-ndeplinesc.
Bucuros!
CAPITOLUL 9
S-i aduc ceva,Melina?
-Nu,mulumesc.Jem o privi mai atent.
-Te irit faptul c toat lumea te ntreab acelai lucru?
-Puin,recunoscu ea,cu un zmbet vag.O butur rcoritoare n-o s m ajute.
Dar v mulumesc pentru atenia i grija pe care mi le acordai
-Nimeni nu tie ce s spun i nici ce s fac.
-neleg.Fiindc nici eu nu tiu.Sunt amorit.Sosiser cu puin nainte de ora
stabilit i li se ceruse s-l atepte pe Lawson ntr-o camer mic,lng Serviciul
CIF-Crime mpotriva Persoanelor-al poliiei din Dallas.Mai multe mobile erau
ngrmdite n ncpere,dar nici unul dintre angajai nu putea pretinde c are un
birou personal.
Lawson aranjase s le fie pus la dispoziie acel birou.Melina era deja stul de
oamenii care-o priveau cu atenia prudent acordat unui om cu reacii
imprevizibile.Ochii lui Jem erau roii de-atta plns.De obicei,orgoliul l fcea
s-i pstreze nealterat imaginea.Aerul su de superioritate i deranja adesea pe
cei din jur.n acea diminea,ns,era tras la fa i nesigur de sine.Din respect
pentru situaia creat,vanitatea lui i acordase o zi liber.Lu mna Melinei i o
frec ntre palmele lui.
-Ai minile reci.Ca i Gillian.Ea n-avea niciodat minile calde.O tachinam tot
timpul pentru asta.Melina i reinu un suspin,refuznd s se lase copleit de
durere ntr-un loc att de jalnic.
-Nu-mi pot imagina viaa far ea,Jem.
-Nici eu.
-Dar n viaa ta intrase abia de un an.Cu mine a fost din clipa cnd s-a divizat
prima celul.Era o parte din mine.Fcea parte din mine.
-mi dau seama ce simi.De fapt,nu-i ddea seama,dar nici ea nu arbitra un
concurs ca s stabileasc a cui durere era mai mare.
-Ai anunat la biroul ei? ntreb el.
-Aflaser deja de la tiri.

-Doamne,e cumplit.
-Erau rvii,ns dornici s m ajute.Unii dintre ei m-au cutat acas.
nainte s-i prseasc pentru a lua legtura cu Christopher Hart,Lawson le
ceruse lui Lewis i Caltrane s-o conduc acas.Jem se oferise s-o duc el i s
stea cu ea,ns Melina preferase s fie singur,aa c acceptase s plece cu
maina poliiei.Totui,spre marea ei disperare,vestea asasinrii surorii ei se
rspndise rapid i muli prieteni,vecini i colegi veniser deja s-i prezinte
condoleane; poliistul Caltrane abia gsise loc s parcheze.Grupul de persoane
ndoliate o urmase nuntru,adunndu-se n camera de zi.Una dintre agentele de
vnzri-cumprri zisese:
-Nu tiu dac i-a spus.Ieri,Gillian a ncheiat cea mai mare afacere pe care a
negociat-o vreodat.
-Da,mi-a vorbit despre asta la mas.Pentru o agenie de publicitate,nu?
Tnra femeie ncuviinase.
-Am srbtorit-o nainte de a pleca de la birou,ieri dup-amiaz.Prea att de
fericit.Parc plutea.Nici nu bnuia...Incapabil s-i termine fraza,femeia
izbucnise n lacrimi; un coleg ncercase s o calmeze.
Refrenul deveni familiar.Gillian Lloyd fusese foarte apreciat i respectat.Cel
puin aa prea,judecnd dup numrul celor care fie trecuser pe-acolo,fie
sunaser ca s-i prezinte condoleanele i s ntrebe cnd urmau s aib loc
funeraliile.Funeraliile.Cum s-ar fi putut mcar gndi la aa ceva? Prinii lor
avuseser prevederea s includ aceast chestiune n testamente.Gillian i
Melina i dojeniser din cauza acestei obsesii a morii,spunndu-le c o
asemenea preocupare era macabr.Atenia prinilor fa de detalii se dovedise
ns benefic.Muriser,la trei luni unul de altul,infarctul tatlui lor urmnd
cancerului de pancreas al mamei.n ambele cazuri,gemenele nu trebuiser dect
s completeze nite formulare.Acum,gndul de-a organiza nmormntarea
surorii ei o nspimnta.Nu pot face planuri pn cnd medicul legist nu-mi va
lsa...corpul ei,le spusese ea celor care ntrebaser.Nu tiu cnd se va
ntmpl asta.Presupun c Jem o s afle.
Prietenii i colegii lui Gillian preau la fel de surprini ca i Melina atunci cnd
aflar despre logodna neanunat,ns considerar c nu era momentul potrivit
pentru comentarii.Fuseser surprini,dar se abinuser s cear informaii
suplimentare.Totui,impresionant era faptul c,dei suferina ei nu avea termen
de comparaie,nu rmsese singur n aceast dur ncercare a sorii.Existau
oameni pe care se putea bizui.

Dac ai nevoie de mine,Melina,sun-m. Melina,te rog s m suni dac i


trebuie ceva. Pentru tine,vin imediat.tii c mi-am pierdut sora anul
trecut,ntr-un accident de main.neleg ce simi.Te rog s m suni dac vrei s
stm de vorb.Cu toate bunele intenii ale prietenilor ei,Melina nu tia cum ar
fi putut s procedeze.n vreme ce fierbea cafeaua i telefonul mobil se ncrca,ea
se scuzase,plecnd s fac un du i s se mbrace Pe cnd se ndrepta ctre
dormitor i auzise vorbind n oapt despre ct de bine fcea fa situaiei.
Prostii de fapt era drmat.ntorsese robinetul duului la maximum.Sub jetul
puternic de apa nu se mai stpnise i ncepuse s geam i s suspine.n spaiul
placat cu faian unde nimeni n-o putea auzi,plnsese amarnic pentru pierderea
surorii ei i pentru complicitatea sa la acea tragedie.
Uurat vremelnic,ieise de sub du i ncercase s uite machiindu-se.i fusese
imposibil,aa nct renunase aproape imediat.Se mbrcase cu gesturi mecanice.
Se micase de parc s-ar fi supus instruciunilor unui hipnotizator invizibil,care-i
sugera ce are de fcut.Se ntrebase dac va mai fi vreodat n stare s pun capul
pe pern i s adoarm sau s se bucure de o mncare gustoas,sau s se duc la
o petrecere,s fac sport sau s rd? Oare viaa i va mai oferi vreo bucurie?
Nu,atta vreme ct moartea surorii ei nu va fi rzbunat.
Acum,stnd n acea camer neaerisit din sediul poliiei,i repet n gnd
jurmntul pe care-1 fcuse mai devreme,cu voce tare,privindu-se n oglinda de
la baie: moartea surorii ei avea s fie rzbunat,chiar i cu preul vieii ei.
Ura fa de uciga mocnea n pieptul ei.Nu fusese niciodat o fiin
rzbuntoare.Nu urse pe cineva.Unii i displcuser,dar niciodat nu urse pe
cineva i nu dorise s vad o fiin uman dndu-i ultima suflare.Ura pe care o
resimea fa de acel criminal far chip i nume era att de feroce nct o
nspimnta.
-Ai avut vreun client azi?ntrebarea lui Jem o smulse din sumbra meditaie.
-Spre norocul meu,nu.
-Are cine s-i in locul?
-Din fericire.I-am anunat c s-ar putea s lipsesc cteva sptmni.Vor verifica
programul i vor face modificrile de rigoare.O s fie bine.Afacerea n-o s aib
de suferit.
-Melina,nu pot s cred...
-Ce anume?
-Nu pot s cred c Gillian s-a pretat la un asemenea truc.C a mers n locul tu
asear.Nu-i sttea n fire s fie nechibzuit i imprudent.Pare...
-Ceva ce-a fi fcut eu,zise ea,terminnd fraza n locul lui.

-N-am gndit asta n sens critic.


-E-n regul.Eu m nvinovesc.N-a mai sugera niciodat aa ceva.
-Gillian a mai fcut-o pn acum?
-i-am spus.Cnd eram copii.
-Dar nu s-a mai ocupat de vreun client de-al tu?
-Nu,asta a fost prima dat.
-i de ce asear?
-Fr vreun motiv deosebit,Jem.A fost o glum,o idee care mi-a venit la mas.
Dar el nu se mulumi cu explicaia ei.
-Ca s-1 poat cunoate pe acel personaj,Christopher Hart? Voia Gillian s
ntlneasc o celebritate? Un astronaut? Sau ce?
-N-a fost vorba de el.A fost...
-Nu conteaz,o ntrerupse el.Nu vreau s mai vorbesc despre asta.
-A fost o idee stupid,copilreasc,pentru care-mi asum ntreaga
responsabilitate.
-Se poate s fi fost ideea ta,ns Gillian era rspunztoare pentru aciunile ei.
Putea s fi spus nu.Ea i pierdu rbdarea.
-Nu o acuza!Atunci prea o glum nevinovat.N-avea de unde s tie c va fi
ucis.i smulse mna dintr-a lui i se ridic n picioare.
-Scuz-m.
-Acum te-am suprat.
-Nu,sunt doar iritat.
-Melina...
-Dispariia ei este prea recent pentru a asculta critici la adresa ei,Jem.Pus la
punct,el i trecu mna prin pr
-Ai dreptate,ai dreptate.tiu c te nvinuieti singur.Nu trebuia s abordez
subiectul sta.
-Trebuie s ies de-aici.
-Nu poi pleca.Ni s-a spus s-1 ateptm pe Lawson.
-Nu plec din cldire.M duc pn la toalet.
-Te conduc.
-Nu,zise ea,cnd l vzu c intenioneaz s-o conduc.Stai aici,n caz c vine
Lawson,spune-i c m ntorc imediat.
-Eti sigur c te simi bine?
-M simt bine.Afirmaia era fr acoperire.La toalet,se aplec i i propti
coatele pe marginea chiuvetei,masndu-i fruntea i ncercnd s ndeprteze
durerea atroce de cap ce-o chinuia de cnd plnsese n hohote sub du.

Cteva minute mai trziu,intr o poliist.


-Domnioar Lloyd.M scuzai c v deranjez,dar detectivul Lawson dorete s
v ntoarcei.Toi v ateapt.
-Vin imediat.
-V simii bine?
-Da,mulumesc.
-Mai stai cteva minute,dac vrei.
-E-n regul.Cteva minute n plus n-aveau s amelioreze starea n care se afla.
Schind un zmbet de circumstan,nchise poeta i plec.Se opri la o cimea,
scoase dou tablete dintr-o cutie pe care o avea n geant,le nghii i se aplec
s bea ap.Cnd se ntoarse,n faa ei se afla Christopher Hart.
-Bun.
-Bun.Sursul lui exprima compasiune.Porni spre ea,dar fu oprit la jumtatea
drumului de un brbat care se apropie cu un carnet n mn.
-Domnul colonel Hart? Sunt caporalul Crow.Am auzit c venii astzi pe-aici.i
eu sunt parial indian.Choctaw.Suntei amabil s-mi dai un autograf pentru
putiul meu? Are nou ani.E un fanatic al spaiului cosmic.Vreau s spun c e
interesat de tot ce are legtur cu asta.
-Te caut eu mai trziu,n regul,caporal? nainte de a pleca.Acum am ntrziat la
o ntlnire cu detectivul Lawson.
-A,sigur.Scuze pentru...tii,ntrerupere.
-Nici o problem.O s-i dau bucuros un autograf pentm fiul dumitale,dup
ntlnirea pe care-o am.Omul plec,stnjenit.eful se ntoarse ctre ea i ridic
dezolat din umeri.
-mi pare ru.Uneori,oamenii nu gsesc momentul potrivit.
Apoi strbtu distana dintre ei din doi pai i ajunse att de aproape nct ea
simi mirosul proaspt al aerului de toamn i al soarelui,impregnat n jacheta lui
din piele.Adusese miresmele de afar cu el.nainte ca Melina s neleag ce
voia s fac,el i mngie brbia cu degetul mare.Instinctiv,ea i trase capul
napoi.
-Te-ai stropit puin,zise el,artndu-i pictura de ap de pe deget.Se terse,apoi
ls mna jos.Melina,eu...Rmase cu privirea pierdut cteva clipe.Doamne,nu
tiu ce s-i spun.mi pare ru pentru sora ta.
-Mulumesc.Ea i-ar fi dorit s ncheie conversaia aici,dar el continu cu voce
grav,tulburtoare.
-Dup noaptea trecut,cine ar fi putut crede c ne vom ntlni ntr-o secie de
poliie? Ddu din cap nedumerit.Nu neleg ce se petrece aici.Nu tiu de ce l-ai

trimis pe detectivul la s m caute i care-i rolul meu n toat povestea.Pn o


s pricep,nu judec pe nimeni.ns indiferent de toate astea,vreau s tii c-mi
pare foarte ru pentru ce i s-a ntmplat lui Gillian.E oribil.Ridic minile,
neajutorat.mi pare al naibii de ru.Asta-i tot ce pot s spun.
n ciuda eforturilor ei de a se stpni,ochii i se umplur de lacrimi.
-Doamne,mi pare ru,spuse el mbrind-o i srutnd-o pe pr.Contactul cu
trupul lui i provoc dou reacii distincte rmase cu rsuflarea tiat i trupul i
se ncord.Hart prea s nu fi observat,deoarece o srut tandru pe frunte.
-Trebuie s fie cumplit pentru tine.Detest,detest asta Cnd o s fii pregtii,se
auzi o voce.Se deprtar unul de altul i se ntoarser.Lawson era acolo,ifonat
i eapn.i curios.
Hart o urm pe Melina n camer,unde se aflau deja Lawson,Alan Birchman,
avocatul desemnat de NASA pentru a-1 asista,i nc un brbat,care fu prezentat
drept Jem Hennings,logodnicul lui Gillian Lloyd.Hart i transmise n oapt
condoleane.Hennings le primi cu rceal,fapt care l-ar fi nedumerit pe ef dac
nu s-ar fi gndit la motivele pentru care Melina se purta cu el ca i cu un
strin.Dei,n acele mprejurri,ea avea dreptul s se poarte cum voia.Pierduse
pe cineva drag,victim a unei violente i sngeroase crime.N-ar fi acuzat-o nici
dac s-ar fi dat cu capul de perei.Vestea ocant pe care o primise n acea
diminea justifica orice comportament.Aa c,dac reacia ei era una de
retragere i voia s fie distant,el nu putea dect s accepte.
Pe de alt parte,dorea s-i exprime compasiunea fa de ea,s-o conving ct de
ru i prea pentru ce i se ntmplase.ns Melina prea hotrt s nu-1
priveasc n ochi.N-o fcuse de cnd intraser n camer.Lawson l punea la
curent pe Birchman cu detaliile pe care le obinuser anchetatorii pn
atunci.Avocatul,pe care eful l cunoscuse doar cu cteva minute n urm,era un
brbat cu nfiare distins.Purta ochelari cu rame de argint,un costum de trei
mii de dolari i avea pe obrazul stng o pat din natere de culoare viinie,care
cobora spre gt.Se ntlniser n hol,la ascensor.Urcnd spre locul de
ntlnire,eful i mulumise pentru promptitudinea cu care rspunsese apelului
su.M bucur c am fost disponibil,spusese acesta.Fr aiureli,far palavre,
far brfe,Birchman i intrase n rolNASA mi-a oferit o analiz a situaiei.
Care-i versiunea dumitale?
Lui Hart nu-i plcuse expresia versiune,dar se resemnase,acomodndu-se cu
ritmul rapid impus discuiei de ctre avocai.Asear am cunoscut-o pe Melina
Lloyd.A fost nsoitoarea mea la banchetul de la Adolphus. Ce tii despre

victima asasinatului? N-am cunoscut-o.n afar de cazul n care m aflu aici


pentru a confirma alibiul Melinei sau ceva de genul sta,n-am idee de ce am fost
implicat n aceast afacere.Lawson putea s-i cear s-i confirmi alibiul azidiminea.Eti sigur c nu trebuie s tiu i altceva?Nu-mi place s fiu
descoperit n faa prii adverse.Nu tolerez asta din partea clientului pe care-1
reprezint.eful i nbuise mnia i spusese cu rceal:Dup dumneata,apoi
se dduse la o parte pentru ca Birchman s poat iei din lift la etajul trei.Atunci
o zrise pe Melina.Birchman intr direct n subiect:
-Fiindc ne-am adunat cu toii,primul lucru pe care a dori s-1 tiu este de ce i
s-a cerut colonelului Hart s vin aici.Dac declaraia lui ar fi ajutat la
rezolvarea cazului,ar fi putut foarte bine s-o dea n biroul meu.
-Stai puin,zise Lawson.eful nu-1 condamn pe detectiv pentru c-1 domolise
pe Birchman.Se aflau pe teritoriul lui.El convocase adunarea i inteniona s-o
conduc aa cum credea de cuviin.N-avea s se lase dirijat de un avocat
arogant,care ctiga probabil la un caz mai mult dect detectivul ntr-un an.
Lawson i ndrept umerii,fcnd s se ntind custurile hainei.
-Adevrul e,domnule Birchman,c n-au fost fcute toate prezentrile.
-Poftim? Hart mprtea confuzia avocatului,i-l privi bnuitor pe Lawson.
-i place s vorbeti n arade,nu-i aa,Lawson?Vrea cineva,adug el,privindo pe Melina,s-mi explice de ce sunt eu indispensabil pentru aceast anchet?
-Cred c voi doi ar trebui s facei cunotin.Lawson,observnd ncotro se uita
Hart,fcu semn cu capul spre Melina.Hart i mut privirea de la detectiv la
ea.Melina l privea,cu o expresie ciudat care nu trda nimic din ce gndea,iar el
ar fi dat un milion de dolari ca s tie ce se petrecea n spatele acelor ochi
cenuii.Apoi l privi din nou pe detectiv i spuse nedumerit:
-Melina i cu mine ne-am cunoscut asear.
-Nu,nu-i aa.Hart deschise gura ca s protesteze,dar Lawson,care se distra de
minune,ridic o mn pentru a-1 opri.
-Femeia pe care ai cunoscut-o asear a fost Gillian.Trecur cteva clipe pn
cnd percepu cuvintele,dar chiar i atunci nu le nelese sensul.
-Gillian? Nu,domnule detectiv.Am fost cu Melina.Se uit spre acesta ateptnd o
confirmare.Spune-i.Ea l privi un moment,apoi ddu ncet din cap.Cnd nelese,
cnd toate micile false indicii ale lui Lawson i inexplicabila rezerv fa de el a
Melinei fuzionar ntr-o explicaie,Hart simi cum i se destind trsturile.i
msur cu privirea chipul,gura,prul,silueta.O privi adnc n ochi,convins c ea
era femeia cu care fusese noaptea trecut.
-Tu ai fost,declar el cu voce rguit.Sunt sigur.

-A fost Gillian,zise ea ncet,de parc ar fi vorbit numai cu el.Hart nu credea.Pur


i simplu,nu putea fi adevrat.Femeia care se uita acum la el era cea care...
care...Amintirile se npustir asupra lui ca un val uria.ntr-o clip rememora
fiecare zmbet,fiecare suspin,fiecare expresie i nuan,fiecare atingere.N-o
putea confunda pe femeia din faa lui cu alta.Ea se ridic i pi spre el cu mna
ntins.
-Sunt Melina Lloyd,domnule colonel Hart.Am fost angajat ca nsoitoarea
dumitale asear,dar m-a nlocuit sora mea geamn.Hart privea inta mna
Melinei ca i cum n-ar fi tiut ce s fac n cele din urm,i reveni i i-o
strnse.Era aceeai mn,fir-ar s fie.Pielea mtsoas,mrimea,felul cum se
potrivea n palma lui.
-Nupot s cred,gndi el cu voce tare.Asemnarea e nefireasc. Ea zmbi.
-Aa s-a spus din ziua n care ne-am nscut.
-Dar vocea dumitale...
-Nici vocile noastre nu le putea deosebi nimeni.Consternat,el continua s-o
priveasc.Prul,ochii,buzele,toate erau identice,cu deosebirea c seara trecut
fusese machiat.Ea sau Gillian.Gillian.Care fusese gsit moart azi-diminea.
Inspir cu greu,ndurerat.
-Nu pot s cred c a fost ucis.Brusc,totul deveni clar.Acum nelegea de ce voia
Lawson s-1 interogheze.El era unul dintre ultimii oameni care-o vzuser n
via pe Gillian Lloyd.Poate chiar ultimul.Cu excepia asasinului.Contientiza
faptul c nc strngea mna Melinei; i ddu drumul,iar ea i relu locul lng
Jem Hennings.Brbatul fusese prezentat drept logodnicul lui Gillian?Logodnicul
ei?Hart l privi cu interes sporit.Hennings i ntoarse privirea,indignat.Era rou la
fa i prea s vibreze undeva n adnc,precum un ibric gata s dea n
clocot.Hart i zise c i datora nite scuze.
-mi pare ru,rosti el.Apoi adug:Pentru Pierderea.
-Ticlosule,strig Jem i se arunc asupra lui Hart.
CAPITOLUL 10
Nimeni nu se ateptase la acel atac,dei furia lui Hennings fusese evident.Doar
Hart bnuise ce avea s urmeze.Nu era omul care s caute glceav,dar dac era
atacat nu btea n retragere.Avusese parte de asemenea situaii i intuise
lovitura.Melina i Birchman reacionar cu strigte de uimire.Lawson l prinse
pe Hennings de umr i ncerc s-1 trag napoi,ns brbatul lovea zdravn cu
pumnii.Hart reui s pareze primele lovituri,ns pn la urm Hennings l pocni
n obraz.Asta l enerv ndeajuns ca s-i plteasc cu aceeai moned.Pumnul lui

ni n direcia adversarului,dar Lawson l trase la timp pe Hennings din calea


lui.
-ncetai!Acum!Hennings,ce dracu'?Detectivul se lupt s-1 domoleasc i,n
cele din urm,reui.mpingndu-1 cu putere pe Hennings,l fcu s se retrag
cltinndu-se.Dezechilibrat,acesta ateriz pe un scaun.Lawson ip la el: Mai f
o dat tmpenia asta i o s-i rcoreti fundul ntr-o celul!Apoi i potrivi haina
strmt,i trecu mna prin pr i se calm.Scuze pentru vorbele urte,Melina.
-Te scuz.M pregteam s rostesc unele i mai urte.Apoi,furioas,i se adres lui
Hennings:
-Ce naiba faci,Jem? Ce-ai pit?
-i spun eu ce-am pit.Dac nu era el,Gillian ar fi fost n via.A fost ucis din
cauza lui.Rostind ultimul cuvnt,vocea i se frnse.i ngrop faa n mini i
ncepu s plng n hohote.Hart se ntoarse ctre Lawson.
-Despre ce dracu' vorbete?ntreb el.
i de ce nu mi-ai explicat situaia mai devreme? Puteai s-mi spui c Gillian a
nlocuit-o pe Melina.A fi fost pregtit...
-Tocmai din cauza asta nu i-am spus.Voiam s-i vd reacia,voiam s aflu ct
de mult tii.
-Sau tiai c o s ias un spectacol grozav.Presupun c te-ai amuzat teribil.
Lawson ignor ofensa.
-i se va explica totul.Dar e cazul s ateptm pn se vor calma spiritele.
-Nu,refuz Melina sugestia detectivului.Hart vzu lacrimi n ochii ce exprimau o
hotrre neclintit.mi vine s fac la fel ca Jem,spuse ea.mi vine s plng n
hohote.Nu mi-am dorit s vin aici.Nimeni dintre noi nu vrea.Dar dac ntlnirea
asta va scoate la iveal nite piste valabile,dac o s ajute la descoperirea
asasinului surorii mele,atunci o s plng mai trziu.A vrea doar s ne-apucm
de treab,ca s putem pleca.
-Am neles,zise detectivul.O s fiu ct mai concis.Mulumesc c mi-ai acordat
nelegere.
-Mulumete-mi gsind i arestnd persoana care ne-a adus n situaia asta,zise
ea scurt.Pumnul lui Hennings fcuse s sngereze obrazul lui Hart.Acesta i
terse sngele cu batista pe care i-o dduse Birchman.La nceput nu-1 duruse;
fusese prea surprins ca s mai simt ceva.Acum,ocul trecuse.Simurile puteau
nregistra durerea.Rana de pe obraz i provocase o durere ntrziat.La fel se
nmplase i cu vestea morii lui Gillian.La nceput fusese ocat,ca de o
explozie.Substituirea gemenelor.Uciderea lui Gillian.Prea multe informaii ca s

poat fi asimilate dintr-o dat.Acum simea cu acuitate acea pierdere,care era cu


mult mai chinuitoare dect rana sngernd de pe obraz.
Ea era moart.Acea minunat femeie dispruse;o pierduse pentru totdeauna.O
noapte.Nici mcar o noapte ntreag.Doar cteva ceasuri.ns nite ceasuri
incredibile.Le voia napoi.O voia pe ea napoi.I se prea ciudat s plng pentru
o femeie pe care de-abia o cunoscuse.Nu-i ctigase dreptul s-o jeleasc aa
cum fcea Melina sau Hennings.Drept urmare,i manifest tulburarea n
singurul mod pe care-1 avea la indemn: i ddu fru liber mniei:
-Ce dracu a vrut s spun afirmnd c Gillian a fost ucis din cauza mea?
-Ai nevoie de un pansament pentru rana de pe obraz? ntreb Lawson cu un calm
enervant.
-Nu!Nu, ce naiba.Ca i Melina,a vrea s se termine ct mai repede povestea
asta.Spune-mi de ce crede tmpitul sta c sunt rspunztor pentru asasinarea lui
Gillian.Fu surprins auzindu-i vocea spart. Poate c era mai frustrat dect dorea
s recunoasc.Se uita la Melina i fu uimit s constate c ea l urmrea
cu atenie,ca i cum ar fi ncercat s-i citeasc gndurile.
-Domnule colonel,n-ai vrea s iei loc i s ne povesteti despre seara pe care ai
petrecut-o cu Gillian?Lawson l ndrum spre un scaun,pe care Hart,alias eful,
se ls recunosctor.
-Ce vrei s tii? ntreb el plictisit.
-nainte de-a ncepe,a dori s vorbesc cu clientul meu,zise Birchman.N-am
discutat pn acum ntre patru ochi.Insist s-o facem nainte ca el s rspund la
vreo ntrebare.Lawson se gndi la cariera avocatului,apoi ddu din umeri.
-Sigur.Probabil c am putea lua o pauz.Hennings,Melina,zise el fcndu-le
semn s prseasc ncperea.Birchman i trase scaunul mai aproape de ef.
-Ce-i face obrazul?
-N-o s mor din asta.Despre ce vrei s vorbim? Avocatul se simi ofensat de
tonul efului.
-Te sftuiesc s nu-i dai aere fa de mine,domnule colonel Hart.Oi fi dumneata
bun n domeniul dumitale,dar eu sunt foarte bun ntr-al meu.Ai zburat cu rachete
n spaiul cosmic i-ai fost blondul rsfat al NASA.Arunc o privire ctre prul
negru al efului.ntr-un anume sens.
-Treci la subiect.
-Problema e c efilor n-o s le pice bine dac te faci de rahat.
eful fu uimit de expresia trivial.Era obinuit cu limbajul grosolan.Vulgaritile
erau ceva normal printre militari,dar nu se ateptase la asta din partea

spilcuitului avocat.Presupuse c Birchman folosise expresia pentru a-i capta


atenia i reuise.
-Ascult.
-Imaginea unui astronaut de la NASA e impecabil,ntotdeauna a fost aa.
Sigur,au existat i civa renegai n istoria programelor spaiale,dar trsnile lor
au fost tinuite.eful nu fcu nici un fel de comentarii i avocatul continu:
-N-am avut timp s fac dect investigaii minime n privina dumitale nainte dea veni,continu Birchman.Din cte mi-am dat seama,dosarul dumitale e
ireproabil.Eti simpatizat de efii i colegii dumitale,brbai i femei.Ai un
temperament vulcanic,ns te potoleti la fel de repede cum te-ai aprins i te
grbeti s-i ceri scuze i s-i asumi responsabilitatea greelilor dumitale.
-Te rog,m faci s roesc.Avocatul se ncrunt auzind remarca insolent a
efului,dar continu,fr s slbeasc ritmul:
-Eti heterosexual.N-ai fost niciodat cstorit.Ai dovedit discreie n relaiile
dumitale cu femeile-despre care se spune c au fost multe.Cea mai constant
idil a dumitale a fost cu mass-media,care te-a prezentat favorabil nc de la
nceputul carierei dumitale.De cte ori apari la televizor,cu nfiarea dumitale
holywoodian,cu farmec natural i un discurs coerent,NASA jubileaz.Eti
simbolul ei actual.Contribui la crearea unei bune imagini,iar cei de-acolo vor s-o
menin astfel nct contribuabilii s nu reclame congresmenilor colosalele
eecuri i marile sume pe care instituia le obine de la bugetul naional,bani
ce-ar putea fi cheltuii pe construirea de locuine pentru cei far adpost i pe
salvarea pdurilor de conifere.
-Eti foarte meticulos,domnule Birchman,ns toate astea sunt irelevante,de
vreme ce o s m retrag curnd de la NASA.
-Asta aduce n discuie ceea ce-ar trebui s fie prima preocupare-viitorul
dumitale.Orice domeniu ai inteniona s abordezi...
-Nu m-am hotrt nc.
-i respect decizia,dar respect-m i dumneata pentru c ncerc s te feresc s
comii vreo greeal acum,care i-ar distruge imaginea de erou naional.
Presupun c te bucuri de toate veniturile suplimentare asociate acestui titlu.
eful aprob scurt din cap.
-Eti un om talentat,domnule colonel Hart.Inteligent.O marf valoroas pe pia
liber.Dar hai s fim sinceri.O mare parte din valoarea dumitale pe piaa
locurilor de munc se va datora fostei cariere de astronaut.Mai mult dect
talentul,farmecul,cariera se va cota la cel mai nalt nivel.Retrage-te cu
binecuvntarea celor de la NASA i orice viitor i-ai imagina i va fi asigurat.

ncearc s-o faci n umbra unui scandal i te va costa scump,pentru tot restul
vieii dumitale.Birchman se opri i expir adnc nainte de-a continua:
-Deocamdat,nu tiu ce fel de schimbare au pus la cale asear gemenele alea,de
ce s-au nlocuit una pe alta.Mai mult,nici nu-mi pas.Tot ce vreau s aflu de la
dumneata e dac trebuie s fiu nelinitit de investigaiile lui Lawson pentru
stabilirea faptelor.
-Nu.Avocatul l privi cu atenie pe ef,apoi se ls pe sptarul scaunului,evident
uurat.
-Excelent.Iat regulile de baz.Nu faci nici o remarc.Absolut nici una.F
economie de cuvinte.Nu intra n detalii.Nu le spune nimic care nu are legtur
cu uciderea acestei femei.Ai neles?
-Am neles.Birchman o porni ctre u,dar se opri nainte de a-i chema pe
ceilali nuntru.
-Sunt curios de un lucru.Cnd ai venit aici i-ai dat seama c n-o cunoscusei
niciodat pe Melina Lloyd?eful neg,dnd din cap.
-E aa de mare asemnarea dintre ele?
-Nici nu-i poi imagina.
-Melina,de ce nu stai pe scaunul sta?Lawson i-1 inea,iar ea se aez,
mulumindu-i printr-o nclinare a capului.Imediat ce toi luar loc,poliistul
ncepu discuia cu Christopher Hart.
-Nu faci parte dintre suspeci,domnule colonel.Detectivul se opri,permindu-i
efului s rspund.Deoarece acesta refuz s nghit momeala,Lawson adug:
Amprentele tlpilor dumitale sunt cu mult mai mari dect cele pe care le-am
gsit n casa victimei.Christopher Hart strnse din dini.Din locul unde sttea,
Melina observ c era nfuriat de sugestia viclean a lui Lawson c dac n-ar fi
fost urmele de pantofi,ar fi putut fi un eventual suspect-Dar Hart era prea
inteligent ca s se lase provocat de poliist.Sfaturile avocatului su i
schimbaser atitudinea.Prea mai calm dect nainte,mai reinut.i mai era cevadevenise detaat.Mai devreme,ochii lui albatri dezvluisem emoii trectoare.
Acum,aceiai ochi deveniser impenetrabili,duri i reci.
-Ce-am vrea s auzim de la dumneata,domnule colonel,spuse Lawson,e relatarea
ultimelor cteva ore de via ale lui Gillian Lloyd.Apatic,eful l ntreb:
-Ce vrei s tii?
-Cnd ai vzut-o prima dat?El explic n ce fel se ntlniser,apoi le povesti
despre conferina de pres i banchet.

-N-a fi ghicit niciodat c nu Gillian era nsoitoarea angajat,i se adres el


Melinei.Se descurca asemeni unui profesionist.
-Era foarte capabil.i te rog s-mi spui Melina.El se declar de acord,i relu
istorisirea:
-Dup ce s-a terminat banchetul,m-a condus la hotel.
-Nu v-ai oprit pe drum?
-O dat.I-am cerut s ne oprim ca s lum ceva de mncare.A acceptat,spunnd
c datoria unui nsoitor era s satisfac nevoile i cererile clientului.Aa
e,Melina?
-Aa e.Jem vorbi pentru prima dat de cnd reveniser n camer
- Pentru Dumnezeu,nu putem sri peste episodul cu mncarea?Vreau s ajungem
la chestia cu mesajul de pe perete.
-Mesajul de pe perete?eful se uit la Lawson,cerndu-i explicaii.Detectivul l
privea pe Jem.
- Nu te supra,domnule Hennings,te-am rugat s te controlezi.Apoi se ntoarse
spre ef.Ai luat mncare la pachet?
-Da.
- i unde-ai dus-o?
-n camera mea de la Mansion.
-Gillian te-a nsoit?
-Da,rspunse el far a ovi.Am cumprat destul pentru amndoi.Ea a
recunoscut c-i era foame.Am mncat pe msua pentru cafea din apartamentul
meu.
-La restaurant nu mai erau mese libere? Exasperat,eful zise:
-Voiam s beau ceva.Aveam Bourbon n bar,dac vrei s tii i asta.Am but un
pahar.
-i Gillian?
-Tot unul.
-Ct timp a stat n apartamentul dumitale?
-Pn am terminat de mncat.Nu-mi amintesc la ce or a plecat.
-A vzut-o cineva plecnd?
-Nu tiu.N-am condus-o.Poate c ar fi trebuit.Melina vzu c Birchman l
avertizase din priviri,dar o fcuse att de discret nct probabil c celorlali le
scpase.
-Deci ai mncat.Ai but cte un pahar de whisky.Ce-ai mai fcut?
-Am vorbit.

-Ai vorbit.Lawson se ncrunt,de parc ncerca s-i imagineze scena.Ai vorbit


acolo,la msua pentru cafea?
-De ce nu vorbeti limpede i nu ntrebi ceea ce doreti de fapt s afli,Lawson?
-n regul.Te-ai culcat cu ea?
CAPITOLUL 11
Rspunsul lui Hart fu scurt:
-Nu.
-Ei bine,cineva crede contrariul.Lawson scoase mai multe fotografii,de douzeci
pe douzeci i cinci de centimetri,din plicul pe care-1 adusese cu el i i le ddu
efului.Nepregtit pentru ce avea s vad,el smulse pozele din mna
detectivului.Dar suprarea lui fu de scurt durat.O singur privire aruncat
primei fotografii l fcu s se schimonoseasc.Ridicndu-i mna la frunte,
mormi:
-O,Iisuse.
-mi dai voie?Birchman ntinse mna; eful i ddu prima poz.Apoi le cercet
pe toate,nainte de-a i le trece avocatului su.Pre de o clip,rmase cu privirea
pierdut,apoi o privi pe Melina.
-Melina,eu...Rmas fr cuvinte,ridic minile spre ea cu un gest de neputin,pe
urm le ls jos cu indiferen.
-Ei bine?Dup ce susinu privirea ei nc vreo cteva clipe,se uit la Jem,care
pur i simplu mrise punndu-i ntrebarea:
-Ai fcut ce scrie pe perete?Mi-ai regulat logodnica?
-Jem!
-Eti ofensat,Melina? strig el.Simte-te ofensat de el,nu de mine!
-Poate c domnul Hennings ar trebui scos de-aici.Lawson ignor sugestia lui
Birchman i i se adres lui Jem:
-Ultimul avertisment,Hennings.nc o ieire ca asta i te dau afar.
-A,nu,stau aici,spuse Jem,scuturnd ncpnat din cap.Vreau s aud ce-are de
zis scrntitul sta n aprarea lui.
-Orice am de zis,o s-i zic surorii lui Gillian.Tonul efului era categoric.Nu ie.
- Jem, vrei te rog s te calmezi? ntreb ea obosit.
- O s m calmez, fiindc nu vreau s pierd nici o vorb a Domnului Astronaut.
Lawson relu discuia,ntrebnd de ce-ar fi scris cineva asemenea cuvinte.
- Trebuie s fie o frm de adevr acolo,Hart.
- M ntrebi pe mine...

- Domnule colonel, interveni Birchman i ntinse mna ca s-1 opreasc.Hart i-o


ddu la o parte.
-la e snge,corect? spuse el,artnd spre fotografii,care ajunseser din nou la
detectiv.mi ceri s gsesc eu sensul? Te atepi s-i explic ce-a scris un ticlos
dement cu snge pe peretele dormitorului unei femei,dup ce-a ucis-o? Eu nu
sunt psihiatru.i nici vreun detectiv priceput.Atunci de unde dracu' s tiu de ce
a fcut-o? Indiferent cine a fcut asta,zise el,ntinznd iari mna spre poze,e
bolnav mintal.Alienat.De ce dracu' te atepi s gsesc eu vreun sens?
-n regul,calmeaz-te.
-Pe naiba.
-Ai avut azi-noapte relaii sexuale cu Gillian Lloyd?
-Ce i-am spus eu?
-Mi-ai spus c nu.
-Deci ai rspunsul.A prsit camera i...
-La ce or?
-i-am spus c nu-mi amintesc.Lawson o privi pe Melina.
-La ce or s-a ntors acas?
-Trziu.Cred c ntre dou i trei.Lawson se ntoarse ctre ef,cu o expresie
sarcastic pe chip.
-Ai vorbit o grmad de vreme.Jem prea s se stpneasc cu greu,dar efului
nu-i era team.Purtarea lui deveni mai curnd dispreuitoare.
-Nu-mi amintesc la ce or a plecat.N-am idee de ce-a fost ucis.Asta e.i cu asta
am terminat.Se ridic n picioare,dar Lawson l som s se aeze.Atunci cnd
Birchman protest,avocatul i poliistul se lansar ntr-o ceart aprins.Jem i
arunc efului o privire amenintoare,apoi se retrase ntr-un col i se ntoarse
cu spatele la ceilali.n tot acest rstimp,Christopher Hart nu-i luase ochii de la
Melina.Ochii lui o sfredeleau ca nite raze laser.
-Mai am cteva ntrebri i pe urm cred c o s terminm cu colonelul Hart,i
spuse Lawson avocatului.
-Ar fi bine ca aceste ntrebri s aib legtur cu anchetarea crimei,domnule
detectiv.Lawson i concentra atenia asupra efului i-1 ntreb dac observase
pe cineva urmrindu-i,pe el i pe Gillian,cu o sear n urm.
Hart sttea cu braele ncruciate pe piept.
-Nu.Dar nici nu m-am uitat.De ce-a fi fcut-o?
-Ea a telefonat cuiva?
-Ct timp a fost cu mine,nu.
-Ceea ce nseamn aproape toat seara.eful ddu din umeri.

-Au existat cteva clipe cnd n-am fost mpreun; presupun c ar fi putut suna
pe cineva,dar eu n-am vzut-o dnd vreun telefon.
-Nici primind?
-Nici primind.
-A vorbit cu cineva?
-Sigur.Cu toat lumea-portari,angajai din parcare,cei de la conferina de pres,
oamenii de la banchet.
-Vreo persoan suspect?Cineva neobinuit?Cineva care s se fi comportat
ciudat?
-Nu.
-Cineva cu care s fi dat nas n nas din ntmplare? Vreun fost coleg de coal?
Vreun prieten vechi? Vreun vecin sau cunoscut?
-Nu,nu i nu.
-n timpul serii,ai schimbat vreo vorb cu cineva-tu sau ea?
-Nu.Melina,spuse el,ntorcndu-se dintr-o dat spre ea.tiu c ai contat pe mine
pentru a furniza vreo pist.mi pare rau.Nu pot.
- Dac ai fi avut ce s-i aminteti,ai fi fcut-o,zise ea zmbind cu tristee.Chiar
dac ar fi intervenit vreun incident stnjenitor,cum a sugerat domnul Lawson,
probabil c nu i-ai fi dat seama.Ea l-ar fi rezolvat imediat.
- N-a fost nimic de genul sta... Se ntrerupse brusc. Stai puin.Ea se aplec n
scaun.
-Domnule colonel?
-mi amintesc ceva.Se gndi cteva secunde,n vreme ce toi ceilali l priveau cu
speran.Pe urm se ntoarse ctre Lawson.A fost un tip.La restaurant.Ieea n
timp ce noi intram.A vorbit cu ea.I-a spus pe nume.I-a zis Gillian.
Hart o privi pe Melina.
-Ea se pricepea al naibii de bine s pretind c eti dumneata,dar ntlnirea n-a
tulburat-o deloc.Cnd am ntrebat-o de ce a numit-o tipul Gillian,mi-a explicat
c omul o confundase cu sora ei.Acum neleg cum de s-a putut ntmpl asta.
-Cum l chema? ntreb Lawson.
-A spus,dar...
-Care era numele?
-Nu tiu,ce dracu.Nu eram atent la nimeni n afar de...Ddu cu ochii de Jem,
care-1 asculta din colul unde se refugiase.eful ls fraza neterminat i
continu:Nu sunt sigur c Gillian 1-a recunoscut,nici mcar dup ce tipul i-a
spus numele.Au fcut schimb de amabiliti.Eu n-am dat importan
incidentului,ns acum,amintindu-mi...

-Ce?
-S-ar putea s m nel,Melina,cred c tipul a tulburat-o.
-n ce fel? dori Lawson s tie.eful ddu din cap.
-Nu sunt sigur.Am avut impresia c individul a dezgustat-o.De fapt,i pe mine
m-a cam dezgustat.Era un personaj ciudat.
-Adic? Descrie-1.Lawson deschisese carnetul i i pregtise pixul.
-nalt.Palid.Foarte slab.Purta ochelari de vedere,cu lentilele foarte groase.n
plus,i alunecau mereu de pe nas.Dar nu att aspectul fizic l fcea s par
straniu,ct felul cum se purta.Felul n care o privea pe Gillian.
-Cum o privea?
-De parc...i cut cuvintele potrivite.De parc era ocat,poate chiar puin
derutat s-o vad acolo.Mai ales cu...ezit,cu mine.
-Eti sigur c el a crezut c era Gillian? ntreb Lawson.
-Aa i s-a adresat,rspunse eful.i ea nu 1-a corectat,nu s-a dat drept Melina
fa de el.
-Dac,din vreun motiv oarecare,acest om s-a simit ofensat s-o vad pe Gillian
Lloyd cu colonelul Hart,specul Birchman,a spune c ai un suspect,domnule
detectiv.
-Dar de ce s-l irite faptul c o vzuse cu mine? Hart se uit la Jem.Doar dac
era un prieten de-al vostru i a tras o concluzie greit.
-Eti penibil,zise batjocoritor Jem.Nu nelege nici unul dintre voi c a nscocit
povestea asta? A creat un personaj fictiv ca s abat atenia de la el.Minte!
eful ni de pe scaun.
-Ticlosule.Apoi i zise c era nelept s se stpneasc i s renune.Se
ntoarse brusc spre Melina.Melina,l-am vzut pe tip.Am vorbit cu el.Ea i
susinu privirea cteva clipe,apoi se uit la Lawson.
-Merit fcut o verificare,nu?Dac omul la arta aa de ciudat,poate i
amintete i altcineva de el.
-Asta-i tot ce ne poi spune despre el,Hart? Colonelul i trecea degetele prin
pr,agitat.Furia nu-1 prsise nc.
-Da.Toat ntlnirea a durat douzeci,poate treizeci de secunde.
-I-ai vzut maina?
-Nu.
-Mai povestete-ne o dat.Poate c-i mai aminteti ceva.Hart avu tendina de a
refuza,dar,privind-o pe Melina,continu:
-Omul a inut ua deschis pentru noi n timp ce intram n restaurant.I s-a adresat
lui Gillian,spunndu-i pe nume.Nu cred c ea 1-a recunoscut.A fost ca n acele

momente jenante cnd cineva,pe care se presupune c-1 cunoti,i vorbete,dar


nu-1 poi localiza i nu-i aminteti numele lui.
-Toi am trecut prin asemenea momente,zise ea.
- Dar el i-a mprosptat memoria.
-Da,spuse eful,ca rspuns la imboldul lui Lawson.Cred c i-a spus numele,dar
poi s-mi pui pistolul la tmpl i tot nu mi-1 amintesc.
-ncearc.
-A spus c nu-i poate aminti,domnule detectiv,interveni Birchman cu fn.
-Birchman,asta e ancheta mea,da?eful prea s se fi retras n sine.Melina l
urmrea cum se strduia s-i aminteasc.Trsturile feei erau ncordate de
efortul de a rememora amnunte uitate.Creierul su era ca un computer.Coninea
mai multe informaii dect putea reine un om obinuit-date tehnice,tiinifice i
aeronautice dificile erau stocate acolo,date de care avea nevoie pentru a-i face
meseria.Trebuia doar s se concentreze ca s scoat la lumin vreo informaie
atunci cnd avea nevoie de ea,tot aa cum cineva ar fi adus pe ecranul
computerului un fiier salvat.
-Chiar dup ce i-a spus numele,nu cred c Gillian a fcut vreo legtur pn
cnd a spus...Disputa dintre Lawson i Birchman ncet.
Amndoi tcur,ca s-1 asculte pe ef.
-Fir-ar s fie,ce-a spus?Hart nchise ochii i se frec la rdcina nasului.
-A spus...de la...Deschise brusc ochii.Waters.Waters.Asta a spus.
-Waters!Lawson se uit atent la femeie.
-Asta nseamn ceva,Melina?
-Clinica Waters.
-Ce-i asta?
-O,Doamne,gemu Jem,lovindu-i palma cu pumnul.tiam eu c inseminarea aia
artificial a fost o idee greit.Am fost tot timpul mpotriva ei.
Ea i arunc o privire furioas,dar continu s vorbeasc:
-Clinica Waters,explic ea.Specializat n sterilitate.Gillian a fost ieri acolo.
-Pentru ovulaie,mormi Jem.Lawson se art surprins:
-Gillian era pacient?
-Da.
-De ce?
-Cred c e important,domnule detectiv,faptul c acel om a recunoscut-o.Lawson
se ncrunt concesiv,apoi vr sinistrele fotografii n plic.
-Suntei cu toii liberi.
-Ce-ai de gnd s faci? ntreb Melina.

-Am de gnd s verific locul,s vd dac lucreaz pe-acolo vreun tip cu


nfiare ciudat.O s te sun cnd o s aflu ceva.Hart,continu el,a vrea s
rmi n ora pn cnd se va termina afacerea asta.
-Nu-i poi cere clientului meu s-i stea la dispoziie n timp ce dumneata
anchetezi o crim,protest Birchman.Asta poate dura luni de zile.
n drum spre u,Lawson se opri i i se adres astronautului:
-Bircham are dreptate.Nu te pot obliga s rmi,dar simt c o vei face.Nu pentru
c e datoria dumitale ceteneasc s ajui la prinderea asasinului unei femei i
nici pentru c ne-ai oferit cea mai bun pist de pn acum i-a putea avea
nevoie de dumneata pentru identificarea brbatului misterios.Cred c,fiind un
om cumsecade,mereu,ai vrea s mai zboveti aici n semn de politee fa de
cealalt domnioar Lloyd.Cea aflat n via.n regul?Iei cu pai apsai,
lsnd un gol n mica ncpere.Birchman se mic primul.i lu servieta i i
facu semn efului spre u.
-Dup dumneata.n loc s-1 urmeze,eful se ntoarse ctre Melina:
-mi pare teribil de ru pentru pierderea pe care ai suferit-o.
-Mulumesc.Regret neplcerile pe care i le-a provocat nenorocirea asta.
-Prin comparaie, nu nseamn nimic.
-Pardon,interveni brutal Jem.Discuia asta a durat deja prea mult.Se nghesuia n
spatele ei de parc ar fi vrut s-i mping pe toi pe u.Birchman i eful i
croir drum prin labirintul de birouri din camer spre coridor i ascensor; Melina
i Jem i urmar.Imediat dup ce Birchman aps butonul liftului,poliistul n
haine civile care-1 abordase mai devreme pe astronaut se apropie timid,scond
un carnet i cerndu-i emoionat un autograf.Sosi ascensorul.
-Eu mai rmn puin,zise eful,strngndu-i scurt mna avocatului.Te sun mai
trziu la birou.Birchman intr n lift.Jem o mpinse pe Melina spre ua
ascensorului.Oprindu-se brusc,ea zise:
-Du-te nainte,Jem.Vreau s merg la toalet.
-M rog,e-n regul,spuse el i se strecur printre uile ce se nchideau automat,
ncercnd cu stngcie s le in deschise.Ne vedem mai trziu.Uile se
nchiser,dar ea nu se ndrept ctre toalet.eful o privi curios,n timp ce scria
autograful pentru fiul poliistului.
-Mulumesc,efule,spuse omul,salutndu-1.
-Cu plcere.Mult noroc fiului dumitale.Ddu mna cu poliistul,care se ndeprt
cu trofeul n mna.eful aps butonul liftului.
-Cobori?
-Te rog.Am minit cnd am spus c vreau s merg la toalet;

-neleg,zise el,dei era limpede c nu pricepuse.Tcur,uitndu-se la uile


nchise ale ascensorului.Tcerea dur suficient de mult pentru a deveni
stnjenitoare.Cnd sosi liftul,el i fcu semn s intre i o urm.Dup ce cabina
ncepu s coboare,Melina se ntoarse ctre Hart.
-mi cer scuze pentru Jem.
-Nu e vina dumitale.
-M simt penibil din cauza lui.S-a purtat ca un idiot.
-N-o s te contrazic.Schi un zmbet,la care ea nu-i rspunse.
-Voiam s vorbesc cu dumneata ntre patru ochi.
-Foarte bine.
-S-i spun ct de la eti.
-Poftim?
-Eti un la,domnule colonel Hart.
-Am auzit asta de prima dat,zise el cu asprime.Ai vrea s-mi spui ce te face s
crezi asta?
-Sigur c da.Uile se deschiser la etajul unu,dar ea rmase pe loc.Jem n-avea
dreptate s te atace,dar nu s-a nelat fcndu-te mincinos.nainte ca el s-o poat
contrazice,ea continu:
Ai fost mult prea la ca s rspunzi sincer la ntrebarea lui Lawson.
-Care ntrebare?
-Dac te-ai culcat cu Gillian.Vezi dumneata,eu tiu c ai fcut-o.
CAPITOLUL 12
eful trnti ua apartamentului su de la Mansion,i arunc jacheta pe un fotoliu
i se duse direct la bar.Era tentat s bea un whisky,dar i turn pn la urm o
butur rcoritoare.Lu cana,se ndrept spre canapea i se arunc pe perne.
Dac ar fi inspirat profund,ar fi putut simi parfumul lui Gillian,impregnat n
pernele canapelei,iar asta ar fi fost o amintire prea dureroas.Un sunet aspru,
sugrumat de emoie ni din gura lui nainte de-a i-l putea stpni.Se ridic n
capul oaselor i puse cana pe msua pentru cafea, apoi i propti coatele pe
genunchi,i trecu degetele prin pr i i sprijini fruntea n palme.Disperarea l
cuprinse ca o armur din zale.Strnse pleoapele i respir ncet.
Iisuse.Cum de i se ntmplase aa ceva?De ce?Pe care zeu uitase s-l mbuneze
N-avea s plng.Astronauii nu plng.I se puse un nod n gt i,cnd deschise
ochii,genele i erau suspect de umede.
Lu cana i bu,gndindu-se la cuvintele Melinei.Se strduise al naibii de tare s
rmn furios.Ea i aruncase mnua,apoi o ridicase n grab,ducnd drapelul

unei indignri virtuoase lsndu-1 cu ochii-n soare,cum s-ar zice.Iar cnd el


ncercase s se duc dup ea i s-i cear socoteal,fusese acostat de un brbat
ce sttea la coad s-i plteasc tichetul de trafic la unul din ghieele pe care
poliia le punea cu generozitate la dispoziia publicului.n timp ce ddea mna
cu omul ca s-i mulumeasc pentru complimentele rostite n gura mare,Melina
dispruse.Pe drumul de ntoarcere la hotel,ncercase s-i ae mnia strnit de
ea.l fcuse mincinos i la.Pe Hennings ar fi fost n stare s-1 strng de gt
dac i-ar fi spus aa ceva.Avea tot dreptul s fie suprat.Nu fusese n stare s-i
pstreze mnia,pentru c nu-1 lsa contiina.tia c nu avea dreptate.
Furia era un sentiment sntos.O izbucnire temperamental era ceva obinuit.
Dar pe asta-orice-ar fi nsemnat asta-nu reuea s-o controleze.Dac nici mcar
nu putea identifica emoia care-1 sfia luntric,cum ar fi reuit s-o stpneasc?
O femeie minunat fusese ucis cu brutalitate.O tragedie,cu siguran.ns
relaia lui cu Gillian fusese att de efemer nct nu era convins c merita s
triasc o nefericire att de chinuitoare.Totui nu putea s se spele pur i simplu
pe mini i s uite.Nu tirada lui Lawson despre datorie i decen l reinea
acolo.Avea un puternic sim al responsabilitii,ns nu neaprat fa de poliia
din Dallas.Detectivul pusese bine problema atunci cnd i spusese s rmn
pentru a-i face Melinei un serviciu,ns nici mcar asta n-ar fi fost de-ajuns ca
s-1 mpiedice s se ntoarc la Houston.Nu,altceva l obliga s rmn i s
asiste la anchet pn la sfrit.Ceva insesizabil.Un sentiment pe care nc nu-1
percepea.Terminndu-i butura,puse cana pe mas i se ntinse pe canapea.
Lsnd n mod contient emoiile deoparte,deoarece preau s nu duc la nici o
concluzie,hotr s abordeze chestiunea pragmatic,aa cum ar fi procedat cu o
problem ntr-o misiune spaial.Va analiza separat fiecare element al acestei
enigme.Prin eliminare,avea s ajung in cele din urm la sursa tulburrii sale
luntrice,deci la o soluie.
Furia lui era,ntr-o anumit msur,justificat.Nu-i fcea plcere s fie implicat
n anchetarea unei crime,din motive evidente,dar i dintr-unul mai puin evidentse mplinea astfel o fatalitate pe care sperase s-o poat evita.
Toat viaa lui ateptase s se ntmple ceva cumplit,ca de exemplu o crim.
Fcea parte dintr-o minoritate i,aa cum se ntmpl cu tinerii oricrei
minoriti,fusese nevoit s munceasc mai mult,s fac eforturi susinute,s fie
mai tare.Trebuise s dovedeasc faptul c e mai bun dect ceilali.Fusese urmrit
cu mai mare atenie,pe considerentul c,la un moment dat,ar fi putut s
greeasc.Aa nct crescuse anticipnd i temndu-se de Cderea Din Graii-cu
majuscule.Cel puin acum,cnd Cderea se produsese,nu mai avea de ce s-i fie

fric.Mai mult,remarcele fcute ntre patru ochi de Birchman i atinseser


inta.NASA n-ar fi privit cu ochi buni pe unul dintre bieii si de marc,
avnd un dosar impecabil pn atunci,dac ajungea s fie interogat de poliie n
legtur cu asasinarea unei tinere cu care petrecuse ultimele ceasuri de dinaintea
crimei.Indiferent de natura ntrebrilor poliiei,implicarea de orice fel era o not
proast.Foarte proast.Dar,la naiba,nu era vina lui.Cu ce greise el? Nu era
rspunztor pentru faptul c un nebun sadea avusese acea reacie atunci cnd l
vzuse cu Gillian Lloyd.
Te-ai culcat cu ea?ntrebase poliistul.Da.Fcuser dragoste,e bine?Dar de unde
tia Melina c el minise?Avusese oare un aer vinovat cnd rspunsese la
ntrebarea direct a lui Lawson?Aflase de minciun prin telepatia dintre gemeni?
Sau i spusese Gillian?Sau poate... poate c Melina doar tatonase terenul i se
ntmplase s ghiceasc.Poate c Gillian schimbase locul cu Melina tocmai
pentru a-i ctiga dreptul de a se luda.Poate c ea colecionase brbai aa cum
unele femei colecionau cupoane de dobnzi.Dorise s bifeze rubrica astronaut
pe lista ei.Nu,nu.Gndurile astea l dezgustau.Existau femei care i nregistrau
palmaresul sexual,aa cum,de altfel,fceau i unii brbai.i el fusese un trofeu
pentru astfel de femei.Dar Gillian nu fcea parte din acea categorie.
El avea destul experien ca s-i dea seama de acest lucru.Adevrul era c
dorina fusese reciproc i nu se manifestase dup ce terminaser de mncat i
buser un pahar de bourbon.ncepuse din clipa n care se priviser n ochi.De la
acea prim strngere de mn,de la primul zmbet;ntreaga sear fusese un
preludiu continuu,care culminase cu...Fir-ar fa fie,nu avea s se gndeasca la
asta.Nu voia.Refuza.Ca s-i abat atenia,lu telefonul mobil.Verific mesajele
de la birou,apoi pe cele primite acas i petrecu urmtoarele cincisprezece
minute rspunznd doar apelurilor foarte importante.ntrebat cnd avea s se
ntoarc la Houston,el formul nite scuze vagi pentru ntrziere.Oricum,motivul
real se va afla n curnd.Era doar o chestiune de timp pn cnd numele su avea
s apar n gazete,legat de asasinarea unei femei din Dallas.N-ar fi fost asta o
tire senzaional pentru pres? S primeasc un premiu de la o asociaie
universitar ntr-o zi,pentru ca n urmtoarea s fie interogat de poliie n
legtur cu o crim.Iar ntre timp...
Ce naiba.Dac toate gndurile i se ntorceau la noaptea trecut,n-avea dect s se
lase n voia lor.Evitase asta toat ziua,din clipa n care se trezise i constatase c
ea plecase.Nu-i ngduise s se gndeasca la cele ntmplate.
D-o-ncolo,i zisese n timp ce se ddea jos din pat,prost dispus.Avea treab,

trebuia s ntlneasc nite oameni.Ei doi se amuzaser cteva ceasuri i


fcuser amor.i pruse ru c ea nu rmsese peste noapte,dar n-avea s moar
din atta lucru.ns dup acea atitudine de mascul ofensat,sfrise prin a suna de
dou ori nainte de micul dejun i se enervase atunci cnd i rspunsese robotul.
Apoi,apruse Lawson,alungndu-i din minte orice alte gnduri n afar de cele
privitoare la ceea ce se petrecuse.Acum ns,avea timp s recapituleze
evenimentele.De ce nu?Poate c va scpa de frmntri.Poate chiar va gsi o
alt pist,vreun detaliu semnificativ,uitat pn atunci,care ar fi ajutat ancheta lui
Lawson.Prin urmare,motivele pentru care te gndeti la treaba asta sunt nobile?
se ntreb el cu sarcasm.Rahat.Voia s se gndeasca la asta fiindc dorea s-o
fac.Punct.Lsndu-se pe pernele canapelei,nchise ochii i i se pru c ea sttea
din nou n faa lui n timp ce el edea pe podea,lng msua pentru cafea.
Ce i se pare corect? ntrebase el,spernd ca ea s-i mprteasc ideea de a
face singurul lucru firesc n acel moment.
Ea ntinsese mna la ceaf i desfcuse clema fermoarului,trgndu-1 ncet n
jos.i scosese un umr de sub rochie,apoi pe cellalt,lsnd-o s-i coboare pn
la talie; apoi rochia czu dezvelindu-i coapsele i fcuse un pas lateral.
Se auzise optind rguit: Fir-a al naibii.S consider asta drept un vot
favorabil? Apoi i pusese minile pe talia ei i o trsese spre el.O srutase
chiar deasupra chilotului,atingnd-o uor cu dinii i cu limba.n timp ce ea se
lsase ncet n genunchi,el continuase s-i srute trupul. Cnd ajunsese la
sutienul negru fr bretele,ntinsese mna i i-1 desfcuse,srutndu-i snii;ea i
trecuse minile prin prul lui.Nu mai tia exact cum ajunseser de-acolo pe
canapea.i amintea doar c se tvliser nlnuii pe perne,minile lui
ncercnd s-o mngie peste tot.O auzise optind:Unul dintre noi are prea multe
haine pe el, n vreme ce minile ei i cutau nasturii cmii.Ea l mpinsese
ntre perne i ngenunchease pe podea,ntre genunchii lui.i descheiase cu
greutate nasturii.l domolise i-i dduse rznd minile deoparte de cte ori
nerbdarea l fcea s ncerce s-o ajute.Dar atunci cnd i luase n palme snii,
mngindu-i sfrcurile,ochii ei se ntunecaser de dorin.
n cele din urm,toi nasturii fuseser descheiai.Ea i dduse cmaa la o parte i
se aplecase ca s-i srute pieptul.Atingerea buzelor ei era la fel de uoar ca
rsuflarea care-i mngia pielea.i simea din cnd n cnd limba umed i
muctura delicat a dinilor,n timp ce ea cobora spre buric.
i inea respiraia acum,aa cum i-o inuse noaptea trecut,atunci cnd ea i
scosese cureaua i-i desfcuse fermoarul pantalonilor.i strecurase mna sub
ortul lui i murmurase zmbind maliios: Nu-i de mirare c i se spune eful.

Apoi el gemuse ncet i i strecurase degetele n prul ei mtsos n timp ce


gura ei i mai mtsoas l nvluise,facndu-1 s se topeasc de plcere.
Telefonul sun,smulgndu-1 din visul erotic,i acoperi faa cu minile apoi,
njurnd,ntinse mna dup telefonul mobil.Chiar i dup ce-1 deschise,ritul
continu.De-abia atunci i ddu seama c suna telefonul din camer.Se ntinse
peste canapea ca s ridice receptorul.
-Ce este?
-Colonelul Hart?
-Cine e?
-Dexter Longtree.
-Ce doreti?Fusese grosolan,dar nu-i mai psa.i spusese tot ce avusese de spus
btrnului ef n acea diminea.Pusese capt oricrei sperane de-a avea vreo
colaborare.Credea c fusese clar.De-atunci se ntmplaser multe.Nimic bun,
numai ntmplri tragice.Dac era prost dispus,cu att mai ru.
-Totul e-n regul?
-De ce n-ar fi?
-Ultima dat cnd te-am vzut aveai probleme cu poliia.
-Nu probleme,doar...
-Dac-i aminteti,eu prevzusem c s-ar putea s ai curnd nevoie de mine.
-Nu,zu,Longtree,ai avut o viziune sau ceva de genul sta?Eti vrjitor?
Dup o scurt pauz,btrnul ef ntreb.
-Dispreuieti cele spirituale,colonel Hart?
-Dispreuiesc oamenii care nu pot admite un rspuns negativ i nu-i vd de
afurisitele lor de treburi.
-Dar dumneata eti treaba mea,afirm calm Longtree.Dumneata,tot ce faci i i
se ntmpl prezint interes i importan pentru mine.eful era din ce n ce mai
iritat.
-Asta-i problema dumitale.i-am spus ieri i i-am repetat azi-diminea c nu
vreau s fac parte din grupul dumitale,c interesele mele i cele ale AIA sunt
incompatibile.
-i c noi avem nevoie de dumneata mai mult dect ai dumneata nevoie de noi.
-Deci ai recepionat.
-Da,ai fost foarte clar.Fcu o pauz att de lung nct eful era pe cale s se
scuze i s nchid telefonul; apoi Longtree adug: Speram c te-ai rzgndit,c
nite mprejurri nefericite te-au ndemnat s-i schimbi prerea.

eful simi un fior rece pe ira spinrii.i trecu prin minte c viaa lui ncepuse s
coboare n spiral pe cnd se afla n toalet,dup ntlnirea de ieri cu Longtree i
Abbott.
-Ascult,nemernicule,dac...
-E limpede c nu te-ai rzgndit.O s-i mai dau un rgaz de gndire.Dar s-1
foloseti cu grij.La revedere,colonel Hart.
-Stai puin,strig eful n receptor,dar Longtree nchisese.eful trnti receptorul
i ncepu s se plimbe prin ncpere,ncercnd s neleag cum stau lucrurile.
Oare s existe o legtur ntre Longtree,partenerul su Abbott i ce i se
ntmplase lui Gillian? Sacrificaser ei o femeie nevinovat pentru a declana un
scandal din care s-1 salveze pe el? Asta l-ar fi ndatorat fa de ei, nu?
njur cu un talent care se dezvoltase de-a lungul multor ani.
Dac aa stteau lucrurile,dac exista cea mai mic legtur ntre Longtree i
crim,ar trebui s-1 anune imediat pe Lawson.Dar ce s-i spun? C bnuia c
fusese compromis? nainte de-a se hotr cum s acioneze,telefonul sun din
nou.Btrnul pletos nu pierdea nici o clip,nu? eful smulse receptorul.
-Alte ameninri,Longtree?
-Cine-i Longtree i cu ce te amenin? Era Lawson.
-Nu conteaz,mormi eful.
-Cine...
-E btrnul cu care au luat micul dejun.E vorba despre...afaceri,zise el iritat.
Complicate.Fr legtur cu cele ntmplate.Ce doreti?
-Hart?
-Da.
-L-am gsit.
-Pe cine?
-Pe scrntitul pe care ni l-ai descris.Dur o secund sau dou ca s-i schimbe
direcia gndurilor.Se ls pe marginea canapelei,pentru a digera aceast nou
informaie.Lawson continu:
-l cheam Dale Gordon.Lucreaz la Clinica Waters.Am comunicat personalului
de-acolo descrierea dumitale,iar ei l-au identificat.
-L-ai interogat? Care-i versiunea lui?
-Nu era acolo.A lsat azi-diminea un mesaj pe robotul de la birou,n care
spunea c e bolnav i c nu vine la lucru.Sunt n drum spre casa lui.
-Sper s mearg bine.Mult noroc.
-A vrea s vii i dumneata.
-Eu? De ce?

-Pentru a nu interoga cine tie ce fraier nevinovat; vreau s fiu sigur c el e tipul
care a vorbit cu dumneata i cu Gillian.
-Nu pentru asta sunt fcute dispozitivele de recunoatere?
-Asta ar presupune o arestare.Tipul sta ciudat pe care l-ai descris n-a fost vzut
prsind locul crimei.n acest moment,nu e suspect.Oficial.
-Cu alte cuvinte,vrei s vin acolo-oficial-ca s-i acoperi spatele n caz c nu dai
peste individul cutat.
-tiam c o s nelegi.Acum intrm pe aleea de la Mansion.Eti pregtit?
-Bun ziua.Aici e Clinica Waters,zise o voce plcut.
-Bun ziua,numele meu e Melina Lloyd.Vreau s vorbesc cu detectivul Lawson,
de la poliia din Dallas.Ar trebui s fie acolo.Vrei s mi-1 dai la telefon,v rog?
Fcu o pauz i adug: Am ncercat s-1 sun la telefonul mobil,dar se pare c
nu-i funcioneaz.E foarte important s vorbesc cu el.
Fr nici un chef,recepionera spuse:
-A fost aici mpreun cu alt poliist.
-A fost?
-Au plecat acum cincisprezece minute.
-L-au arestat pe domnul Gordon?
-Cum spuneai c v numii?
-Melina Lloyd.
-Nu tiu nimic despre asta,domnioar Lloyd.
-Sora mea a fost victima unei crime pe care o ancheteaz detectivul.A fost sau
nu arestat domnul Gordon?nvase un lucru n acea zi: oamenii i exprimau
suprarea n mod diferit.Jem era neconsolat.Se nvrtea mai tot timpul de colocolo,ca i cum s-ar fi rtcit ntr-o cea mintal i emoional,dar avea i
momente de instabilitate,ca atunci cnd l atacase violent pe Christopher Hart.
Prea s-1 bucure compasiunea prietenilor, spre deosebire de ea care considera
sufocant faptul de a fi permanent nconjurat de oameni ce voiau s-o ajute. Ca s
scape de ei, se retrsese n dormitor,invocnd nevoia de a dormi puin.Se
ntinsese pe pat,dar nu reuise s aipeasc.Ochii o usturau de atta plns chiar
dac i inea nchii.Nici vorb s doarm.Mai mult,dorina ei de rzbunare o
obliga s acioneze,nu s lncezeasc.
Dar ce putea ea face? Nu inteniona s se alture celorlali,aflai n camera de zi
i n buctrie,unde se adunase un morman de caserole i salate congelate.
Strbtu dormitorul n lung i-n lat,pn cnd nu mai putu ignora progresul,dac
exista aa ceva,fcut de ancheta lui Lawson.tia c detectivul nu ar fi fost

ncntat de amestecul ei,dar ncercase s afle ceva de la o recepioner a Clinicii


Waters.
-Ei bine?
-Nu l-au arestat pe Dale...pe domnul Gordon.Nu era aici.A sunat azi-diminea,
spunnd c-i bolnav.Cred c detectivul s-a dus la el acas.Coborndu-i
vocea,femeia ntreb: Ce-a fcut?Ignornd ntrebarea,Melina ceru adresa
de-acas a lui Dale Gordon.
-mi pare ru.Nu v pot da informaia asta.
-V rog,insist ea,dar telefonul se nchise.Se aez pe marginea patului i i
aplec att de mult capul nct brbia aproape c-i atingea pieptul.Doamne,era
obosit.Epuizat.ntre omoplai,simea o arsur din cauza muchilor ncordai.
Poate c ar fi trebuit s in seama de sfatul prietenilor i s ia o pilul pentru
dormit.Dou.Trei.Oricte ar fi trebuit ca s-o doboare.Uitarea total ar fi fost o
binecuvntare.Dar asta era scparea laului.Ca i minciuna,i zise ea cu
amrciune.Gsise cel puin o oarece alinare n expresia ruinat a lui
Christopher Hart cnd i dduse seama c fusese prins cu minciuna.
Dar nu voia s exploreze acel curs al gndurilor ei,aa c se ntoarse la ideea
pilulelor.Ce-ar fi rezolvat medicamentele? Nimic.N-ar fi uurat confruntarea cu
moartea surorii ei; doar ar fi amnat-o.n plus,nu-i ctigase nc dreptul la
uitare.Avea multe de fcut pn s merite s scape de chin.Se ntreb ce-ar putea
face.Apoi i veni o idee.ngenunchind n faa noptierei,trase al doilea sertar i
scoase o carte mare.
-Gordon? Lawson btu din nou la ua din fa a locuinei.Neprimind rspuns,i
ceru poliistului care-i nsoea s-i telefoneze lui Gordon.Keating,nou la brigada
de omucideri,se strduia s-i fac bine treaba,mai ales fa de un veteran ca
Lawson.
-Am sunat.De dou ori.Nici un rspuns.
-Maina-i aici,observ Lawson.Ce-a spus femeia? Art spre doamna n vrst,
locatara casei mai mari de care aparinea apartamentul din garaj.Femeia sttea la
poarta din spate,sprijinit ntr-un baston,urmrindu-i curioas i bnuitoare,n
timp ce un cine de Pomerania ltra la picioarele ei.
-E proprietreasa lui,raport Keating.Nu 1-a vzut azi.Spune c de obicei
lucreaz ziua i nu se ntoarce pn la ase,chiar mai trziu.St acas doar n
week-end-uri.
-Triete singur?

-Da,i n-are prieteni.Nu 1-a vzut niciodat nsoit de cineva.Zice c-i linitit,i
pltete chiria la timp i se plnge doar cnd cinele i face nevoile prea
aproape de ua lui.
-n locul lui,a fi mpucat de mult javra aia blestemat.eful,care urmrea
conversaia de la civa pai distan,fu de acord cu Lawson.Iubea animalele,
ns ltrturile ascuite ale celului se nfigeau ca nite ace n timpanele
lui.Lawson spuse:
-Eu intru.Du-o pe femeie n cas.Keating alerg spre btrn i,ignornd
protestele ei,o conduse n cas.Lund celul,l arunc pur i simplu dup ea.
-Hart,ascunde-te.S-ar putea s ne atepte.eful trecu n spatele mainii far
nsemne a poliiei.I se prea c urmrete un film n tip ce detectivii,cu armele
scoase,luar poziie de fiecare parte a uii.Lawson l strig din nou pe Gordon i,
neprimind rspuns,izbi scurt ua fragil,dnd-o de perete.
Cei doi poliiti intrar n fug.eful se ncorda asteptnd mpucturile,dar
detectivii strigau c nuntru nu era nimeni.Apoi,pre de cteva minute,n
apartamentul din garaj se aternu tcerea,ntrerupt doar de ltratul n surdin al
cinelui aflat n casa principal.n cele din urm,Lawson apru n pragul uii
deschise.
-Hart.i fcu semn s se apropie.eful observ c Lawson i pusese pistolul n
toc.
-A disprut,zise Lawson,pe un ton ciudat.A vrea s te uii i s caui nite
semne de identificare.Dup cum arat locul sta,tipul e un psihopat.Se ntoarse
spre cas,strignd peste umr: Nu atinge nimic.Apoi se opri i-1 privi pe ef.Ai
un stomac rezistent,nu-i aa?
-Pn acum,n-am avut probleme.
-Da,m rog,acum o s i se par ca o zi petrecut pe plaj.Apoi adug n oapt:
Am vzut azi mai mult snge ca de obicei.n micul apartament,aerul era
nbuitor i mirosea ca ntr-un abator.Motivul deveni curnd evident.Aa cum l
avertizase Lawson,peste tot se vedea snge.Dale Gordon zcea pe spate,ntins pe
podea,n faa unui soi de altar.Trupul lui forma o cruce: braele erau ntinse
lateral cu palmele n sus;picioarele i se ncruciau la glezne.i tiase venele de
la ncheieturi.Lng cadavru se afla un cuit i ochelarii de vedere,de parc i-i
dduse jos n ultimul moment,nainte de a lua poziia lui Hristos pe cruce.
Brbatul era gol.
-El e? ntreb Lawson.eful ddu aprobator din cap.Auzi n deprtare o siren ce
anuna apropierea unei ambulane.

-Lawson?Keating iei din spatele unei draperii.inea n minile nmnuate un


ort.
-Se potrivete cu bluza de pijama pe care ai gsit-o n dormitorul lui Gillian
Lloyd?Lawson oft dezgustat.
-L-a luat ca amintire.Keating ntinse ortul,pentru ca Lawson i eful s poat
vedea urmele de lichid uscat.Hart simi un nod n stomac.njur,i aps
degetele pe ochi i-i frec zdravn,ncercnd s ndeprteze imaginea
vemntului ptat.Lawson l ntreb pe Keating dac mai gsise ceva.
-nc mai caut.Dup ce vr ortul ntr-o pung pentru probe,ncepu s
scotoceasc prin camer.Ca s-i abat gndurile de la ce vzuse,eful ntreb:
-sta-i cuitul cu care a atacat-o pe Gillian?
-Sngele de pe el va fi comparat cu al victimei.Dup ce obin raportul medicului
legist,o s tiu dac rnile se potrivesc cu lama.Pun pariu c rspunsul e da n
ambele cazuri.El e omul nostru.
eful se uit la poliist,cu impresia c acesta i ascundea ceva.
-Ce mai e?
-Era un tip cu tulburri mintale,admise detectivul,ncruntndu-se.nainte s te
chem nuntru,am gsit o grmad de materiale despre Gillian Lloyd i
fotografii de-ale ei.Acolo.i art dulapul care-i servise lui Godon drept altar.
-Fotografii?
-Poze nevinovate,despre care ea nu tia,fcute n timp ce se afla n cabinetul de
examinare al clinicii.
-Iisuse.
-Da,i asta se poate spune,zise Lawson strmbndu-se.Era un fel de fanatic
religios.Uit-te n jur.Sunt mai multe lumnri dect ntr-o biseric.Icoane.Un
bici cu urme de snge pe el.Pot s jur c-i sngele lui.O ntreag colecie de
literatur apocaliptic.Nite tmpenii de groaz.Mie mi se pare c tria un
conflict.Un fanatic religios,puternic atras de Gillian Lloyd.Nu se putea controla.
-Mai ales dup ce-a vzut-o cu mine.
-Presupun,cuget Lawson.A vzut-o la clinic.A devenit obsedat de ea.i-a
construit nite fantezii sexuale legate de ea.Apoi a zrit-o asear cu dumneata.A
devenit gelos i i-a pierdut raiunea.A rezolvat problema de-a n-o putea pstra
pentru sine, omornd-o.Un geamt i fcu pe cei doi s se ntoarc.n spatele lor
sttea Melina Lloyd.Dup expresia de pe chipul ei,eful nelese c auzise cel
puin o parte din spusele lui Lawson.Detectivul o ntreb ce naiba cuta
acolo.Hart o lu de umeri i ncerc s-o scoat pe u,dar ea se opuse.
-sta-i cel care a ucis-o? De ce? De ce?

-Nu trebuia s vii aici,spuse Lawson cu asprime.


-Hai afar,cu mine,zise eful,lund-o de bra.
-Nu!Melina fcu un pas ctre cadavru,dar Hart i bloca drumul.Vreau s-i vd
faa!
-Cum ai ajuns aici? ntreb Lawson.
-O,am procedat ca un detectiv.L-am cutat n cartea de telefon.D-te la o parte!
strig ea cnd eful o mpiedic din nou s nainteze.Vreau s-1 vd.Vreau s-1
vd pe asasinul ei.Vreau s m conving c e mort.
-Melina,te rog.eful i lu minile n minile lui.O inu pn cnd ea pru s-i
piard voina de a lupta.La primul semn de renunare,Hart se grbi s-o scoat
afar,unde o mbri.Ea se prbui la pieptul lui,suspinnd fr lacrimi.
Zgomotul sirenei se stinse,n timp ce ambulana intr pe alee.Btrna
proprietreas,speriat i zpcit,iei n calea infirmierilor care mpingeau
grbii o targ.
-S-a ntmplat ceva cu domnul Gordon? strig ea dup ei.Vecinii se adunau pe
trotuarul umbrit de arbori.Cei mai muli preau pensionari.Drama real ce avea
loc sub ochii lor era mai interesant dect emisiunile de dezbateri de la televizor.
Atmosfera era tensionat.eful i mngie Melinei prul.
-N-ai nevoie de aa ceva.N-ar trebui s fii aici.Ea se smulse din braele lui.
-De ce nu? la mi-a ucis sora.
-Aa se pare.
-Atunci trebuie s fiu aici.l sgeta cu privirea.Nu i dumneata.Cnd ai minit n
privina relaiei cu Gillian,a fost clar c vrei s te distanezi de ea.De toat
povestea asta.Atunci ce caui aici?
-M-a chemat Lawson.A fost mai mult dect insistent.Credea c o s-l
interogheze pe Gordon i dorea ca eu s-1 identific.
-Ai fcut-o?
-Da.Fr nici o ndoial.El e tipul.
-Deci ai rezolvat problema.De ce te mai nvri pe-aici? Atacul ei l oc i-l
nfurie.Venise acolo ca s dea o mn de ajutor.Ar fi putut s-i petreac ntr-o
mie de alte feluri acea zi plcut de toamn dect s priveasc un mort n pielea
goal,zcnd ntr-o balt de snge nchegat.Dup sinuciderea lui Gordon i cu
dovezile adunate,cazul avea s fie nchis.El fcuse tot ce putuse.Lawson nu mai
avea nevoie de el.i dac se gndea mai bine,ea avea dreptate: ce cuta el acolo?
-Al naibii s fiu dac tiu de ce m-nvrt pe-aici.Dar,nainte de-a pleca,vreau s
tii un lucru.
-Ce anume...?

-Faptul c detest ce i s-a ntmplat lui Gillian.Mai mult dect crezi dumneata,i
mai detest,al naibii de tare,faptul c am jucat un rol n tragedia asta.Apropiindui faa de chipul ei,adug:Dar m bucur c Gillian m-a nsoit asear i nu
dumneata.
CAPITOLUL 13
Lamesa County,cel mai mic district din New Mexico,prea ntins deoarece era
slab populat.erifului Max Ritchey i convenea situaia.Unora,peisajul ce se
vedea prin parbrizul mainii li s-ar fi putut prea dezolant.Pentru el,era
confortabil ca pntecele matern.Se nscuse i crescuse n Lamesa County.Trise
acolo toat viaa,cu excepia celor doi ani petrecui la colegiul din Las Cruces perioad de care nu-i amintea cu plcere - i a timpului ct fcuse parte din Air
Force.Acceptase o pensionare timpurie din serviciul militar,fr nici un grad,
revenise n Lamesa County,se nsurase cu o fat din partea locului i avea trei
copii-un biat i dou fete.nainte de a deveni erif,cariera lui fusese la fel de
banal ca i serviciul militar.Se ocupase de aprovizionare i fusese vnztor ntrun magazin cu articole de fierrie,ns,dup ce ratase de dou ori ocazia de a
deveni director adjunct,renunase i i ncercase norocul vnznd maini uzate
i aparatur electronic.Nici comerul nu era punctul lui forte.n acel an,familia
lui trecuse prin greuti financiare de care scpase numai n urm cu apte
ani,cnd el obinuse o slujb de ajutor de erif.
Sttuse numai trei ani n acea funcie,dup care fusese contactat i ndemnat s
candideze pentru funcia de erif.Adversarul su nu constituia o problem,iar lui
Ritchey i se garantase victoria.Numrul alegtorilor din acel an fUsese extrem
de sczut.Cu toate acestea,Ritchey fusese foarte surprins dup ce numrtoarea
voturilor l declarase nvingtor.La urmtoarele dou alegeri nu fusese contestat,
ceea ce el considera drept un semn c lumea era mulumit de activitatea lui.
i plcea s fie erif,i plceau uniforma cafenie i biroul strmt pe care-1
mprea cu trei adjunci lipsii de ambiie.i plcea s patruleze cu maina i s-i
vad pe oameni salutndu-1 cu respect.i plcea c avea dreptul s poarte
arme.nvase de timpuriu cum s foloseasc armele de toate tipurile i i pstra
ndemnarea de bun inta antrenndu-se n deert,unde trgea n cutii i sticle
despre care soia lui credea c le strngea ca s le vnd.
Talentul lui de trgtor nu fusese ns pus la ncercare n timpul serviciului.n
ultimii apte ani avuseser loc puine infraciuni n Lamesa County.Cu doi ani n

urm se petrecuse acolo un viol.Un adolescent din zon agase o autostopist


pe autostrad.Golanul dispruse de mult cnd fata reclamase fapta.Nu reuise
s-1 identifice;autorul nu fusese niciodat prins.
n rezervaie fusese comis o crim.Un brbat i prinsese nevasta n patul altuia
i-i omorse pe amndoi.Poliia independent a rezervaiei se ocupase de
anchet,dei nu fusese cine tie ce mister de rezolvat.Rolul lui Ritchey se
limitase la completarea documentelor.Fusese o evident crim dubl,o crim
pasional.De regul,i lsa pe indieni s-i soluioneze propriile conflicte.Nu
avea dispute cu ei,iar oamenii apreciau politica lui de neintervenie,dorindu-i ca
toate ageniile guvernamentale s-o adopte.
Toamna trecut,civa biei fuseser prini intrnd prin efracie ntr-un liceu
rival,cu scopul de a tunde lna de pe capul de bizon care era mascota
adversarilor.De fapt,l amuzase capul la de bizon fr pr.Bieii fuseser
eliminai pentru cteva zile de la coal,iar prinii cumpraser alt cpn.
Din cnd n cnd,Ritchey nchidea n celul cte un beiv,pn cnd omul se
trezea,sau punea capt unei discuii mai aprinse ntre soi.Cam asta era gama de
infraciuni din districtul su.Ca atare,primise cu entuziasm telefonul de la un
anume caporal-ef Lawson.
-Poliia din Dallas,zisese omul,cu vocea cavernoas a unui fumtor nrit.
-Cu ce v pot ajuta?
-Anchetez o crim.Victima e o femeie alb,de treizeci i cinci de ani.
Ritchey sorbea din cafea i asculta datele cazului.-Scris pe perei? Respingtor.
- Aa a fost. L-am prins pe criminal. Puin cam trziu,cum se mai ntmpl.
Lawson continu cu descrierea bizarei sinucideri.
- E sinistru tot ce s-a ntmplat,concluzion detectivul.
- Se pare c e un caz ncheiat.
- Vreau s mai rezolv nite chestiuni mrunte.Tipul sta,Gordon l cheam,e
genul de singuratic,al naibii de ciudat,i cu o inteligen peste medie.Era
tehnician de laborator la o clinic de tratare a sterilitii,de altfel priceput n
meseria lui.
-Nu mai spune.
-Se nelegea bine cu colegii,ns tria retras.Nu se combina cu alii i nu btea
cmpii la o cafea,nelegi ce vreau s zic? n afar de obsesia lui pentru victim,
prea s nu fi avut alte preocupri.Nu juca popice,nici jocuri pe computer.Nu
participa la ntrunirile bisericeti.sta este lucrul ciudat.
-De ce?

-Pentru c era foarte religios.Cunoti cumva un frate Gabriel?eriful Ritchey


rse.
-Cine nu-1 cunoate?
-De exemplu eu.Adic,am auzit de el,dar nu i-am urmrit emisiunea de la
televizor,nici nu i-am ascultat predicile pn cnd am descoperit cadavrul lui
Dale Gordon i-am nceput s-i cercetez hrtiile.
-Ce legtur are un criminal cu fratele Gabriel?
-Aici ai dumneata un cuvnt de spus,domnule erif Ritchey.Ca urmare a acestui
telefon urca acum Ritchey drumul erpuit i ngust de munte,care ducea la
aezarea din vrf.Rspundea astfel cererii lui Lawson de-a purta o discuie cu
fratele Gabriel.Urma s-1 ntrebe de ce-1 sunase Dale Gordon,de zece ori n luna
aceea.
-De ce nu-1 suni dumneata? ntrebase eriful.
-A putea s-o fac.Dar m-ar purta pe drumuri.Oamenii devin bnuitori i nervoi
la telefon i nu mai spun nimic.Pe dumneata te cunosc.Ai putea obine mai mult.
E doar o chestiune de form,pentru finalizarea investigaiei.
Ritchey era suficient de iste ca s-i dea seama c nu se putea duce neanunat la
un cetean celebru al districtului.Fratele Gabriel era proprietarul ntregului
munte pe care se afla construcia.Ultimul lucru pe care i-1 dorea eriful Ritchey
era s-l ofenseze pe faimosul evanghelist.Fratele Gabriel era mpotriva acestei
denumiri.Ceilali predicatori de la televizor dduser o conotaie greit
cuvntului.n plus,el nu semna cu ceilali i detesta s fie trecut n aceeai
categorie.eriful Ritchey i anunase telefonic vizita.Era ateptat.Cnd opri n
faa intrrii Templului,un paznic veni lng geamul portierei i zise:
-Pace i iubire,domnule erif.
-Pace i iubire,rspunse el,simindu-se oarecum penibil.Paznicul l privi cu
atenie,verific bancheta din spate,apoi se ntoarse la cabina lui i deschise
poarta acionat electronic.De acolo,mai avea de mers vreo opt sute de metri
(nou sute aizeci,mai exact) pn n centrul aezrii.
Pe lng cldirea principal,se aflau mai multe construcii,printre care nite
dormitoare comune pentru cei care triau i munceau acolo.Una dintre case era o
coal de cult,cu un teren de sport bine echipat.Cldirea care avea o anten
pentru satelit pe acoperi adpostea fr ndoial studioul de televiziune de unde
fratele Gabriel transmitea variatele sale programe.
Casa fr ferestre era postul de comand al complicatului sistem de securitate,
necesar pentru a proteja o personalitate de renume mondial precum fratele
Gabriel.Se spunea c i recrutase gardienii din armate i trupe de comando din

ntreaga lume,alegnd cu grij soldaii i mercenarii cei mai buni,antrenai s


protejeze efi de state i pregtii s moar,dac era nevoie,pentru a-i asigura
protecia.Fratele Gabriel avea nenumrai adepi.Firete,un om cu o asemenea
putere i influen asupra vieii spirituale a multor brbai i femei i atrsese i
numeroase critici.i era sensibil la ele.El tria n ceea ce numea o lume
carnal,unde sufletele pierdute erau obinuite s fac aproape orice,uneori
pentru a crea senzaie,alteori pentru a atrage atenia din motive de securitate al
aezrii era extins i dotat cu aparatur de ultim or.Ritchey mai fusese acolo o
singur dat.Se simea puin intimidat.tia c fiecare micare i era
supravegheat de camere video amplasate strategic.Simea c este urmrit din
camerele postului de comand n timp ce cobora din main i urca treptele
de granit spre intrarea impuntoare a cldirii principale.Se simea ca un pctos
ce se apropie de Porile Raiului!Nu era sigur c va fi primit.Era emoionat i
ngrijorat n vreme ce apsa butonul din dreapta masivelor ui de sticl.
l vzu pe gardianul aezat n spatele unei console din holul de marmur.
-eriful Ritchey?Vocea venea dintr-un difuzor aflat exact deasupra capului su.
-Da,domnule.
-Eti amabil s-i scoi plria?
-O,sigur.i ddu jos plria cu boruri largi i rmase practic n poziie de drepi.
Auzi declicul metalic,dup ce fu decuplat mecanismul de nchidere.mpingnd
ua grea,ptrunse ntr-o oaz de marmur pastelat.Se auzea o muzic lent.
Gardianul,n uniform,artnd ca scos din cutie,i zmbi cu simpatie.
-Eti ateptat sus.Ia liftul pn la etajul trei.
-Mulumesc.i n cabina liftului existau camere video.Ritchey ncerc s-i
ascund sfiala,strduindu-se s nu se blngne de pe un picior pe altul i nici s
nu-i dreag glasul.Dup o urcare lin,fr zgomot,uile se deschiser i el iei
din cabin.Un brbat l ntmpin; eriful l recunoscu ca fiind omul de ncredere
al fratelui Gabriel,nalt,drept,cu voce grav,mbrcat impecabil,cu o garoaf alb
la reverul hainei negre.
-Bun ziua,domnule erif Ritchey.mi pare bine c te revd.A trecut ceva vreme.
-Bun ziua,domnule Hancock.Strnse politicos mna ngrijit ce-i fusese ntins.
-Fratele Gabriel te ateapt.Fr alte vorbe,Ritchey fu condus ntr-o sal enorm,
care-i aminti de Marea Camer de la petera Carlsbad,cea pn la care trebuia s
mrluieti kilometri ntregi prin petera adnc i ntunecat.Dar cnd ajungeai
acolo,nelegeai c meritase i timpul,i efortul.Aa i se prea t aceast
ncpere.Peste tot,numai aur-stucatura,mobila,clanele uilor,balamalele.Tot ce
putea fi din aur era din aur.Pereii erau tapetai n albastru regal,o estur

lucioas,probabil mtase.Tot tavanul era o pictur uria,ca n bisericile din


Europa,pe care le vzuse n poze.Nu voia s cate gura,ns arunc iute o privire
i vzu o mulime de nori pufoi,pictai n roz,i ngeri cu aripi.
Covorul prea mai lat dect un teren de baschet,iar biroul,mai mare dect un
vagon de tren; brbatul aezat n spatele lui era mai impozant dect o statuie.
Fratele Gabriel zmbi i-i facu semn s se apropie.
-erif Ritchey.ntotdeauna e o plcere s te vd.Doreti ceva de but?
-,nu,nu,mulumesc,se blbi eriful i se aez pe fotoliul indicat,care i
amintea de un tron,cu sptar nalt,din lemn sculptat i aurit.De fapt,nu prea
confortabil.Fratele Gabriel i mpreun degetele lungi i subiri,apoi i sprijini
braele pe birou.
-De ce mi-ai cerut aceast ntlnire?Max Ritchey nu avusese niciodat nclinai
homosexuale,dar nu putea s nu remarce frumuseea fratelui Gabriel.Fruntea
nalt,ochii verzi,ptrunztori,nasul subire i drept,buzele pline,a cror
drglenie era atenuat de brbia despicat i maxilarul ptrat O coam
stufoas de pr blond-auriu i ncununa capul.Omul era de-o frumusee
nepmntean.Prea ngerul Gabriel cobort pe pmnt.Privindu-1 cuprins de
vraj,eriful Ritchey i drese glasul i ncerc s gseasc o poziie mai
confortabil n fotoliu.
-Detest s v plictisesc cu treaba asta.Nu e nimic important,sunt sigur.
Fratele Gabriel se uit la el, ntrebtor.
-E ca un fel de legtur ntre oamenii legii,continu Ritchey.Dac unul dintre ei
i cere un serviciu,ncerci s i-1 oferi.
-Binecuvntai s fie cei ce-aduc pacea,cci ei vor fi numii copiii Domnului.
Ritchey zmbi.
-M rog,eu am vzut destui care nu prea acionau precum copiii Domnului.
Fratele Gabriel surise dnd la iveal dou iruri de dini de un alb strlucitor.
-i admir pe pzitorii legii.Cum te pot ajuta?
-Am primit azi-diminea un telefon din Texas.De la Dallas.M-a sunat un
detectiv de la Omucideri pe nume Lawson.Apoi i relat povestea pe care i-o
spusese Lawson.Fratele Gabriel nu avu nici o reacie pn spre sfrit,cnd se
nfiora uor.
-nspimnttor.O s m rog pentru sufletele victimei i al bolnavului care a
ucis-o.Domnule Hancock,te rog s-i menionezi n pomelnicul de astzi.
Ritchey ntoarse capul,surprins s-1 vad pe domnul Hancock aezat pe un
divan,n cellalt capt al ncperii.Fusese att de tcut nct eriful nu-i dduse
seama c se mai afla n ncpere.

-Desigur,frate Gabriel.Predicatorul l privi din nou pe Ritchey.


-Tot nu neleg ce legtur are asta cu mine.
-Am s v spun.Ritchey i schimb poziia n fotoliu,ferindu-se de privirea
ptrunztoare a fratelui Gabriel.Conform facturii sale telefonice,acest Dale
Gordon a sunat de mai multe ori la Templu.De zece ori,mai exact.Lawson voia
s tie dac ai putea aduce unele lmuriri n privina asta.
-Dar cazul e rezolvat,nu-i aa?
-El spunea c vrea doar s pun la punct nite chestiuni mrunte.
-Chestiuni mrunte?
-Aa zicea el.
-Eu detest chestiunile mrunte.
-Sunt sigur c e doar ceva de ordin tehnic.Fratele Gabriel ncuviin,dnd din
cap.
-Domnule Hancock,eti amabil s verifici registrul nostru telefonic?
Hancockse duse ctre o cabin din lemn,de dimensiunile unei rulote aezate
vertical.n spatele uilor duble se aflau trei monitoare de computer i o mulime
de dispozitive.Hancock se aez la un pupitru i ncepu s lucreze la una dintre
console.
-Din fericire pentru dumneata i pentru colegul dumitale de la Dallas,pstrm
nregistrarea tuturor telefoanelor primite,explic fratele Gabriel.
-Nu-mi nchipuiam c asta o s v creeze neplceri.
-Nici o problem.Mai devreme ai refuzat ceva de but.Pn cnd gsete
domnul Hancock nregistrrile,poate c te conving s te rzgndeti.Mai relaxat
acum,dup ce-i ndeplinise misiunea oficial fr urmri nedorite,Ritchey zise
c i-ar prinde bine ceva rece.
-Dac nu deranjez.
-Nici un deranj.Fratele Gabriel aps pe un buton al telefonului.Trimite aici un
crucior cu buturi rcoritoare,te rog.Cruciorul trebuie s fi fost pregtit
dinainte,fiindc,de ndat ce fratele Gabriel i formul cererea,Ritchey auzi ua
din spatele lui deschizndu-se.
-A,Mary,adu-1 ncoace.Cnd Ritchey ntoarse capul,nu reaciona imediat.Mary
avea vreo douzeci de ani,o fa mic,ncadrat de o mulime de bucle de pr
negru,strlucitor i era mbrcat n uniforma albastr a Templului.Culoarea i
punea n eviden trsturile frumoase,bujorii din obraji i ochii ntunecai.i
arunc o privire timid erifului, dar atenia i era ndreptat asupra fratelui
Gabriel, n timp ce ducea cruciorul spre biroul masiv.
- Ce doreti, domnule erif? ntreb predicatorul.

- , orice.Fata deschise o cutie i turn butura acidulat ntr-un pahar cu


cuburi de ghea pe care i-1 oferi erifului,mpreun cu un erveel de pnz.
Acesta lu paharul,evitnd s-o priveasc,i-i mulumi n oapt.
Fratele Gabriel btu cu palma braul fotoliului.Fata ocoli biroul i rmase n
picioare lng el.Fratele Gabriel i strecur braul n jurul taliei ei,o trase mai
aproape i i puse palma pe abdomenul ei,mrit de o sarcin avansat.
-Mary e una dintre comorile noastre,domnule erif Ritchey,se lud predicatorul.
De ct timp eti cu mine,Mary?
-De cnd aveam zece ani,rspunse ea cu voce stins.
-Am rebotezat-o Mary pentru c mi amintete de portretele Madonei.Nu-i aa
c-i minunat?Ritchey ncuviin tcut.Paharul rmsese neatins n mna lui.
-S-a descurcat excepional,zise fratele Gabriel,ncepnd s-o mngie.A fost un
exemplu pentru ceilali copii;o elev bun,o ncntare pentru profesorii ei.De
fapt,a excelat n tot ce-a nvat.n tot.O trase n joac de o bucl,iar ea chicoti.
Apoi se aplec i-o srut pe abdomenul proeminent.Rznd satisfcut,adug:
Dup cum vezi,domnule erif,suntem ndrgostii unul de cellalt.
Profund jenat,eriful Ritchay rspunse cu voce rguit:
-Da,vd asta.
-Sper s-o in pe Mary cu mine la Templu mult,mult vreme.A,domnule
Hancock,mulumesc.Asistentul lsase hrtia imprimat pe birou.n timp ce o
examina,fratele Gabriel continua s mngie burta lui Mary,de sub snii
voluptuoi pn ntre coapse,ntr-un mod ce sugera familiaritate i intimitate.
Fata privea capul aplecat al evanghelistului cu adoraie i ncredere total.
Max Ritchey i simea inima n gt.Paharul ncepuse s se nclzeasc n mna
lui.Era ngrozit,dezgustat,i n acelai timp fascinat.Nu-i putea lua ochii de la
acea scen.
-A,da,murmur fratele Gabriel dup o vreme.Acum mi-am amintit.ntr-adevr,o
poveste foarte trist.Lu mna fetei i-o puse pe pieptul lui,mngind-o cu
afeciune.Oaspetelui su uluit i spuse: Domnule erif Ritchey,cnd o s-i
relatezi lui Lawson,de la poliia din Dallas,povestea trist a domnului
Gordon,sunt sigur c se va convinge c Dale Gordon era un pervertit sexual
jalnic i nebun.
CAPITOLUL 14
La dou zile dup asasinarea lui Gillian Lloyd i sinuciderea lui Dale Gordon,

Lawson nchidea dosarul cazului.Ultima lui ndatorire oficial era s-i aduc la
cunotin Melinei Lloyd concluziile sale.Deschise o cutie de Dr Pepper,lu o
nghiitur i form numrul.Dup ce se salutar cu voce stins,el zise:
-Analizele de laborator au confirmat presupunerile noastre.Pe cuitul lui Gordon
era sngele surorii dumitale.Pe mner exist doar amprentele lui.Se potrivesc cu
cele ridicate de pe pervazul ferestrei i de pe paharul din buctrie.Sperma de pe
ortul de pijama e a lui.
-Concentraia de sruri pentru baie gsite pe pielea ei indica faptul c se
mbiase cu puin timp n urm,poate chiar nainte de-a se culca.Chiar dac Hart
minise i ntreinuse relaii sexuale cu ea,dovezile dispruser prin splare.n
orice caz,nu se gsiser probe ale vreunei agresiuni sexuale.Gordon nu o violase.
Lawson considera asta drept o mic favoare din partea jigodiei.
-Nu pun la ndoial dovezile materiale,domnule detectiv Lawson.Sunt convins,
ca i dumneata,c Dale Gordon e vinovatul.Eu mi pun ntrebri n legtur cu
motivaia lui.De ce-a ucis-o?
-M tem c rspunsul a disprut o dat cu el.Eu am conceput o ipotez
documentat.Gordon era alienat,unul dintre acei indivizi rtcii care,din
nefericire,se strecoar n sistem.Nu avea cazier la poliie.
Nu intrase niciodat n vreo belea.Nu se certase cu vecinii sau colegii.Avea o
slujb bun.Avea chiar un masterat n biologie de la Arlington.Dar,din punct de
vedere social,era un proscris.Dup spusele celor pe care i-am interogat despre
trecutul lui-profesori i foti vecini -,n-a avut un model masculin n adolescen.
Nu tim ce s-a ntmplat cu tatl lui.Mama lui,fost prostituat,era o fiin
despotic i o fanatic religioas care-1 agresa emoional i,putem presupune,
fizic.n orice caz,a creat un inadaptat reprimat sexual.De cnd a murit ea,cu mai
muli ani n urm,Gordon a trit singur n apartamentul la nenorocit.Dintr-un
motiv oarecare,era obsedat de Gillian.Poate c ea a fost cndva politicoas cu
el,iar omul a luat-o drept un act de seducie.Cine tie? Tipul era dezamgit pe
multe planuri,altfel de ce-ar fi adoptat postura de crucificat nainte de-a muri?
Oricum,cnd a vzut-o pe sora dumitale cu Hart,s-a produs n mintea lui un
scurt-circuit.
-i a njunghiat-o.
-De douzeci i dou de ori.Raportul de autopsie o spune clar.Rnile se
potrivesc cu lungimea i forma cuitului.Lovitura fatal a fost cea de la gt.I-a
tiat artera carotid,ceea ce explic sngele abundent.Alt lovitur i-a fost
aplicat drept n inim.Optsprezece rni au fost fcute dup ce murise.N-a
suferit.

-Trebuia s fi fost eu,zise ea ncet.


-Nu te pot lsa s gndeti aa,Melina.Mut receptorul la cealalt ureche i trase
o duc din cutie.Melina era n stare s poarte vina n suflet toat viaa.Nu era
normal.Nici corect.Ce idee,s schimbe rolurile; fusese o tmpenie a naibii de
mare pentru nite femei n toat firea,gndi el.
-Cum a obinut fotografiile cu ea? ntreb Melina.Lawson nu i le artase,dar i
vorbise despre ele.
-Printr-o gaur mic,fcut n peretele dintre laboratorul lui i una dintre
camerele de examinare de la clinic.Oamenii de-acolo au fost scandalizai.
-Mi se pare normal.O tcere lung ct o zi de post se aternu ntre ei.Poliistul i
drese uor glasul.
-M gndeam c ai vrea s tii toate astea nainte de-a nchide dosarul,i zise el.
-Nu pare...Familia unei victime avea ntotdeauna reineri n legtur cu
anchiderea unui dosar.Chiar i ntr-un caz clar,precum acesta,rudele nu voiau s
admit c persoana drag lor murise pentru simplu motiv c altcineva dorise ca
ea s moar.Se temea s nu aud i acum acelai refren.Era frnt de oboseal,iar
pe biroul lui se aflau deja alte cazuri care ateptau s fie rezolvate,ns i plcea
Melina Lloyd.O i respecta.
Dduse dovad de mult curaj,iar el admira o asemenea atitudine.
Se auzi ncurajnd-o s spun la ce se gndea.
-Nu pare ce?
-Nu pare tipic pentru un brbat nchis n sine s comit cu atta ndrzneal o
crim.Mi se pare ciudat c Dale Gordon a avut curajul sta.A existat ceva n
viaa lui care s sugereze o violen latent?
-Nu,dar am descoperit nite convorbiri pe care le-a avut cu un anume predicator
de la TV.
-Care dintre ei?
-Fratele Gabriel.
-Blondul,care-i arat mereu dinii?
-Ala e.Gordon era un fan al lui.Sau poate,un adept.Cartierul general al fratelui
Gabriel e n New Mexico.E numit Templul.Oricum,Gordon a sunat acolo de
multe ori,ns cele mai multe apeluri au fost luna trecut. L-am trimis pe eriful
de-acolo s fac o verificare.
-i?
- A vorbit chiar cu predicatorul,care i-a amintit de Dale Gordon.sta-i un tip pe
care-1 sun mii de oameni,dar tia exact despre cine vorbea eriful.Se pare c

Gordon suna la orice or - ziua,la miezul nopii,dimineaa devreme.Aa reiese


din facturile lui telefonice.
- De ce suna?
- Pentru rugciuni; Mai ales legate de poftele lui.
- Pofte sexuale?
-O s te scutesc de amnuntele pe care mi le-a dat eriful,aa cum i le-a relatat
fratele Gabriel.Treburi dezgusttoare.n orice caz,Gordon a sunat foarte devreme
n dimineaa zilei n care a fost asasinat Gillian.I-a spus predicatorului c urma
s fac un lucru ru.Pn atunci,lucru ru nsemna masturbare,urmat de
autoflagelare.
-Doamne Sfinte.
-Cum spuneam,mama lui l maltratase ru n copilrie.El considera dorina
sexual i fanteziile legate de femei,n cazul sta Gillian,drept un pcat.Probabil
c-i purta pic surorii dumitale pentru c-1 excitase.n mintea lui,ea semnifica
pierzania,l meninea impur,ceea ce intra n conflict cu fervoarea lui religioas.
-Aa c a avansat de la masturbare la crim.
-Treaba e ncurcat.O detesta,dar era i obsedat de ea.Cnd a zrit-o cu Hart,a
luat-o razna.Fratele Gabriel regreta vestea sinuciderii lui Gordon,ns a
recunoscut c nu-1 surprinde.El i dduse sfaturi lui Gordon n acea noapte,dar
nu era sigur c mesajul lui fusese recepionat.Spunea c Gordon trecuse n acea
noapte printr-un moment mult mai dificil dect de obicei,aa c nsrcinase pe
unul dintre consilierii lui s-1 sune dup cteva ore.Gordon a pretins c era n
regul,c se simea mult mai bine dect nainte,c discuia cu fratele Gabriel i
dduse noi sperane.
-Dar s-a sinucis la scurt timp dup aceea.
-Da.
-M bucur c a fcut-o,afirm ea pe un ton neutru.Dac Dale Gordon nu s-ar fi
sinucis,l-a fi omort eu.Lawson nu-i susinea pe cei care i fceau singuri
dreptate,dar nu putea spune cu mna pe inim c o condamna pe Melina pentru
ceea ce simea.Puse raportul autopsiei n dosar.Pentru el cazul era ncheiat.
-Cred c am discutat despre toate aspectele.
-Mulumesc pentru amnunte.
-Am neles c ai incinerat cadavrul.
-Ieri.De ndat ce a fost eliberat de la morg.ntocmisem documentele dinainte.
Mine dup-amiaz o s aib loc un serviciu funerar.Melina i comunic locul i
ora.Lawson nu participa la funeraliile victimei unei crime pe care o investiga,

dect atunci cnd cazul nu era rezolvat,i voia s vad care dintre cei prezeni
putea deveni un suspect potenial.
-mi pare foarte ru pentru tot ce s-a ntmplat,Melina.i transmit condoleanele
mele i pe cele ale departamentului.
-Mulumesc.Dup ce nchise telefonul,poliistul aez aproape cu regret dosarul
n teancul celor ce ateptau s fie depozitate n arhiv.nchiderea cazului
nsemna c nu mai avea de ce s ia legtura cu Melina Lloyd.I-ar fi plcut s-o
ntlneasc n alte mprejurri.La vreo petrecere,de pild.
Sigur,ea nu s-ar fi uitat de dou ori la un tip scund i robust ca el.Era atras mai
degrab de genul Christopher Hart.Aa se ntmplase i cu Gillian.Hart nu
sttuse cu minile-n sn.Poate c logodnicul se lsase amgit,dar Lawson nu
crezuse nici o clip c Gillian plecase din apartamentul de la hotel al
astronautului fr s treac mai nti prin patul lui.Un tip ca Hart nu vorbea cu
o femeie pn la dou sau trei dimineaa.Nu cu o femeie care arta ca Gillian
Lloyd.i ca Melina.ntinznd mna dup urmtorul dosar,Lawson mormi:
-Al naibii norocos.
Fratele Gabriel se odihnea n somptuosul su pat.inea minile mpreunate pe
piept i ochii nchii.Dac i-ar fi avut deschii,s-ar fi uitat la tavanul pictat dc
deasupra patului,asemntor celui din camera de primire.Cele dou fresce
nfiau viziunea lui asupra vieii de apoi.Imaginea pe care i-o formase el
despre rai era mai senzual dect n religia clasic.Cu excepia razelor de soare
ce strpungeau norii,pictura de pe tavan putea fi considerat o reprezentare n
ulei a unei orgii romane.Femeile,surprinse n poziii ostentativ erotice,aveau
toate chipuri i forme minunate,i veminte diafane;atunci cnd aveau.
n schimb,existau puini brbai i toi artau mai degrab a eunuci dect a
gladiatori.Figura lui lisus,din centrul picturii,semna izbitor cu cea a fratelui
Gabriel,alias Alvin Medford Conway.Se nscuse n Arkansas,cu patruzeci i
ase de ani n urm,fiind cel mai mic copil al proprietarului unui teren de
depozitare a deeurilor,care avea deja ali apte copii de mbrcat i hrnit.
Micului Alvin nu i se acorda prea mult atenie i era lsat liber s hoinreasc
pe strzile orelului.ntr-o astfel de expediie fr int descoperise biserica.
Originala bisericu protestant era situat la marginea oraului,acolo unde Main
Street se unea cu autostrada statal.Capela din indril alb era desprit de
cimitirul bine ntreinut de un gard scund din rui.Turla zvelt,neagr avea o
cruce n vrf.Motivul de mndrie l constituiau cele ase ferestre nalte i
nguste,cu vitralii,cte trei de fiecare parte a bisericii.Dousprezece rnduri de

bnci din lemn masiv erau desprite de un culoar central,acoperit cu un vechi


covor rou ce ducea spre altar.
n spatele balustradei unde se ddea mprtania se nla amvonul,iar dup
acesta,n fiecare diminea de duminic,sttea n faa enoriailor preotul.n timp
ce enoriaii i agitau din cnd n cnd evantaiele de hrtie oferite prin
bunvoina biroului de pompe funebre,predicatorul i ndruma turma.Le spunea
cum s-i chiverniseasc banii,cum s-i educe copiii far s recurg la
btaie,cum s fie generoi cu cei mai puin norocoi dect ei,cum s fac s nu
mai njure,s nu bea,s nu joace jocuri de noroc i s nu danseze,cum s nceap
s se spovedeasc,cum s nu rvneasc la mgarul,la taurul sau la nevasta
vecinului.Tnrul Alvin Conway n-avea habar dac existau tauri n oraul
lor.Nici mcar nu prea tia ce-i la un taur,dar acea parte a mesajului era lipsit
de importan.Totui,restul acelei predici,cea despre omul care rvnea,avusese o
semnificaie mrea i modificase cursul vieii tnrului Alvin Conway.
La nceput,pe biatul de unsprezece ani l atrseser spre biseric ferestrele cu
vitralii.n acea zi de iulie,cnd afar fusese att de cald nct aerul se albise,iar
Alvin cuta ceva de fcut ca s-i petreac timpul pn la ora cinci,se ntmplase
s fie n preajma bisericii.O mai vzuse i nainte,dar nu-i acordase niciodat
prea mare atenie.n acea zi nbuitoare,plictiseala l ndemnase s se opreasc
i s-o priveasc mai de aproape.Cu picioarele murdare nfipte pe un petic de
pmnt plin de buruieni prfuite,scrpinndu-i alene o urzictur cptat cu o
zi nainte,sttea vizavi de biseric i se ntreba ce s-ar ntmpl dac ar arunca o
piatr ntr-una din acele ferestre frumoase,strlucitoare.Ce scandal s-ar fi iscat!
Ar fi fost pedepsit,probabil cu cureaua,de tatl lui.Mama lui ar fi ipat,i-ar fi
spus c nu era bun de nimic i c avea s sfreasc la pucrie nainte de-a
mplini douzeci i unu de ani,ca i fratele lui mai mare.
Dar merita s-o fac,orict btaie ar fi luat.Cel puin le-ar fi abtut atenia
babacilor lui de la nentreruptele certuri provocate de lipsa de bani i de situaia
surorii lui,al crei prieten o lsase gravid,iar acum era de negsit.Dac oamenii
l-ar fi dus de urechi pe Alvin acas,ai lui ar fi fost obligai s-1 ia ct de ct n
seam,mcar aa,pentru variaie.
nc mai cntrea argumentele pro i contra ale trsnii pe care-o punea la
cale,cnd auzi dinuntrul bisericii acordurile unei orgi.Travers cu curaj
strada,vag contient de smoala fierbinte care-i frigea tlpile.Urc far zgomot
treptele bisericii i ntredeschise ua.Aerul rcoros dinuntru i nvlui fata
nroit de cldur.n biseric,o doamn drgu aezat n fata orgii era asupra
melodiei pe care o interpreta.Dinspre o u din interior,vzu un brbat intrnd n

biseric.ncepu s strbat culoarul,distribuind nite cri enoriailor.Alvin afl


mai trziu c acelea erau cri de imnuri religioase,n care erau tiprite notele i
cuvintele unor cntece.
-n aceast dup-amiaz cni foarte frumos,domnioar Jones,remarc brbatul.
-Mulumesc,domnule pastor.
Pastorul l observase pe Alvin iindu-se prin crptura uii dar nu-1 alungase.i
vorbise prietenos,i fcuse semn s intre i spusese fiule,l btuse pe umr i-1
invitase s vin la slujb duminica.O s m uit dup tine,spusese el.
Dup acea prim vizit,Alvin venise regulat la biseric.i plcea s-o priveasc pe
doamna de la org,care acompania un grup de cntrei despre care aflase c
formau un cor.Femeia i mica minile i picioarele n acelai timp.El nu putea
pricepe cum de nu se ncurca.Dirijoarea corului,soia pastorului,era o doamn
durdulie,pistruiat,care cnta uneori singur.Avea o voce att de puternic nct
i tremura gua,iar cnd se oprea,toat lumea striga,Amin!
Alvin nu cunotea imnurile,dar se ridica n picioare o dat cu ceilali i i mica
buzele,prefacndu-se c i el cnt.Unii oameni nici n-aveau nevoie de cartea de
imnuri.Cunoteau cuvintele pe dinafar.Cnd se fcea colecta,toat lumea ddea
bani.Deoarece banii se obineau att de greu n casa lui Alvin,acesta fusese
lucrul cel mai surprinztor pe care-1 vzuse la biseric.Familia lui i btea joc
de el,fiindc devenise micul lor habotnic,ns Alvin nu lipsise n nici o
duminic de la slujb n acea var i nici mai trziu,atunci cnd evantaiele cu
chipul lui Iisus-nu cuvntul folosit ca njurtur,ci altcineva,care tria n rai,cu
Dumnezeu i Sfntul Duh-fuseser nlocuite cu radiatoare,pentru a nclzi aerul
din biseric.Predicile pastorului erau,ns,adevrata surs de cldur.Ele i
nfierbntau pe toi cei care le ascultau,indiferent de anotimp sau temperatur.
Predicatorul impunea atenie prin vocea lui.Cnd vorbea,cei prezeni preau s
nu observe ct de incomode erau bncile i ct de tare le chioriau maele cnd
venea vremea prnzului.Ascultau fiecare cuvnt pe care-1 rostea.Chiar dac
uneori i dojenea cu asprime pentru apucturile lor pctoase i pentru poftele
lor netrebnice,ei l iubeau i veneau de fiecare dat s-1 asculte.
ntr-o duminic,la scurt vreme dup ce Alvin fusese primit n familia
credincioilor,pastorul inuse acea predic usturtoare despre invidie.Biatul
aflase c invidia nsemna s vrei ceva ce nu puteai avea.n ceea ce-1 privea,el se
gndise la o mnu de base-ball,la o biciclet sau la puca pentru vnat cerbi,pe
care unul dintre fraii lui mai mari o obinuse recent n mod misterios.
Pe msur ce asculta,nelegea c invidia se referea la multe alte lucruri,chiar i
la femei.Predicatorul se nfuriase de-a dreptul atunci cnd vorbise despre un tip

numit Regele David,care privise o femeie ce se mbia.Dei Alvin nu nelesese


toate amnuntele,prinsese esenialul.Nu trebuia s te legi de o femeie care nu era
a ta.n sptmna ce urmase,n ultima zi de mai,Alvin Medford Conway
mplinise doisprezece ani.nti iunie era ultima zi de coal.El srbtorise
nceputul vacanei de var ducndu-se la pescuit.Cnd ajunsese la locul lui
favorit de lng ru,fusese dezamgit s vad o main parcat n apropiere,la
umbra unui ulm nalt.Cineva pusese stpnire pe bulboana lui preferat.Apoi
recunoscu maina cu care pastorul se ducea n vizit la bolnavi,nevoiai i la cei
czui n pcat.Dac trebuia s mpart bulboana cu cineva,cel puin acela era
pastorul,pe care-1 admira pentru puterea pe care-o avea asupra oamenilor.
Exact n clipa n care Alvin se pregtea s-1 salute,auzi nite zgomote despre
care tia c n-aveau nici o legtur cu pescuitul.
CAPITOLUL 15
Apropiindu-se tiptil,Alvin reui s vad un cuplu aezat pe o ptur ntins n
iarb,care fcea amor.Alvin tia totul despre treaba asta.ntr-o sear,pe cnd
avea vreo apte ani,i auzise pe fraii lui uotind ntre ei i nelesese c puneau
ceva la cale.Dup cin,cnd bieii ieiser la plimbare,el i urmrise pn la
casa unei trfe btrne i privise prin fereastra deschis cum fraii lui se suiau
unul dup altul peste ea.Unul dintre frai l descoperise pe spion,l trsese
nuntru i-i dduse o palm peste cap,fiindc se purtase ca un spion Ceilali
rseser,l tachinaser i-1 ntrebaser ce credea despre ce-i vzuse facnd.Alvin
rnjise i zisese c i se prea ceva normal,iar fraii lui se amuzaser i mai tare.
Apoi,cu ajutorul trfei,i fcuser o demonstraie.
Totui,nu-i imaginase c pastorul o fcea ca s se distreze.Nu n aer liber i n
plin zi.El crezuse c predicatorul i soia lui o fceau n ntuneric,sub
aternuturi,dup ce spuneau o rugciune.ns pastorul fcea amor aproape la fel
ca fraii lui.La nceput,lui Alvin i se pruse amuzant s vad bucile albe ale
pastorului ridicndu-se i cobornd ritmic.Apoi observ frumuseea picioarelor
ncolcite n jurul acelui fiind alb.Nu i-ar fi trecut deloc prin cap c o doamn
bondoac precum soia pastorului putea avea picioare att de zvelte.Pe urm
constat c braele nlnuite pe ceafa pastorului nu aveau pistrui.Descoperi c
nu soia pastorului era inta acelui efort intens,ci domnioara Jones,organista.
Descoperirea l suprase att de tare pe Alvin nct nu mai pescuise n acea zi,
nici n urmtoarea.Se refugiase ntr-o main prginit,abandonat la captul
terenului pentru deeuri al tatlui su.Fundul saiului era complet ruginit i prin

gurile lui crescuser blrii.Tapieria decolorat l zgria i era ncins,dar


Alvin petrecu acolo dup-amiaza i toat ziua urmtoare,simindu-se trdat.
Pastorul era un escroc ordinar.Fcea exact lucrurile pe care le nfiera i
mpotriva crora tuna i fulgera.Pastorul nu era mai bun dect prliii lui de
frai,care beau,fumau,njurau,jucau cri,dansau,preacurveau i nu le psa dac
se vor duce sau nu n iad.Alvin se gndise n mod serios s se duc n
urmtoarea diminea de duminic la biseric,s se ridice n picioare i s le
spun tuturor credincioilor despre pastor i domnioara Jones i despre tot ce-i
vzuse fcnd lng ru.Treptat,ns,sentimentul c fusese trdat fu nlocuit de
altul,mai puternic: admiraia.Pastorul i fcuse pe toi s cread c avea o
legtur direct cu Atotputernicul.Predica despre focul i pucioasa care-i
ateptau pe pctoii acestei lumi,ns nu artase prea speriat de iad cnd o
clrise pe domnioara Jones lng ru,n plin zi.Pastorul avea ce era mai bun
din ambele lumi.El avea permisul.Deinea cheia.Gsise soluia unei viei fericite.
Fr s tie,acel preot deczut stabilise cursul vieii lui Alvin Medford Conway.
Biatul nelesese instinctiv c avea un destin mre.Pn atunci,nu tiuse cum s
i-1 mplineasc.Acum avea direcia,i aduse aminte de toi oamenii care
veneau n fiecare duminic la biseric pentru a le fi iertate pcatele i lipsa de
credin.i aminti cum nu-i puteau lua ochii de la omul din amvon,cum patosul
lui i inea intuii pe bncile aspre de lemn,cum l mbriau pe treptele bisericii
dup slujb,spunndu-i ct de important era el pentru vieile lor.
i ddeau mici dovezi de apreciere.i ncredinau sufletele lor.Pastorul zmbea,le
strngea minile i le accepta darurile ca pe o rsplat meritat.Pastorul avea
dreptate.Aleluia i amin.n luna august a acelui an,domnioara Jones prsise pe
neateptate oraul.Se optea c avea probleme i se dusese s locuiasc la
rudele ei din Oklahoma.Pastorul i soia lui bondoac,gravid cu al patrulea
copil,fuseser transferai la alt biseric din alt ora.Enoriaii erau nefericii.
Plnseser la ultima lui predic i-i aduseser o generoas ofrand.
nlocuitorul era mai vrstnic i mai urt.Predicile lui erau uscate ca pudra de
talc,iar Alvin se ndoia c putea pcli pe cineva,mai ales pe prjina lui de
nevast,cu o fa de prun uscat i o dispoziie care sugera constipaie cronic.Alvin nu se mai dusese la biseric,dar ncepuse s predice n faa oglinzii i la
bulboana de pescuit.Se strduise s elimine accentul regional din vorbire i i
exersase vocea pn cnd ajunsese s sune ca vocea oamenilor de la televizor.
Repetase gesticulaia minilor.Compusese rugciuni emoionante i memorase
pasaje ntregi din Biblie.Cnd mplinise paisprezece ani,avusese ocazia s- i
testeze ndemnarea.O fat dm clasa a zecea l invitase la o slujb de revigorare

a credinei,ce avea loc la biserica de care aparinea Atunci cnd enoriaii


fuseser invitai s fac mrturisiri spontane,el se ridicase i
vorbise,impresionndu-i pn la lacrimi pe cei prezeni.n acea sear,pe cnd se
ntorceau acas,Alvin pretinsese c fusese ndemnat de duhul sfnt s se
opreasc chiar acolo unde erau i s se roage.Fata virase de pe osea ntr-un
crng.Cei doi se suiser n patul din camioneta tatlui ei,pe care o mprumutase
n acea sear,i ncepuser neprevzuta edin de rugciuni.
Nu se rugau de mult vreme cnd duhul sfnt l mboldise s se nchine la altarul
trupului fetei,adic s-i pun faa ntre coapsele ei.Fata se nchinase la trupul lui
ntr-o manier asemntoare.n drum spre cas ea se gndi c,n mod sigur,
Domnul aciona pe ci misterioase.Alvin,la rndul lui,cpt certitudinea c se
afla pe drumul spre ceva mre.Treizeci i doi de ani mai trziu,ntins ntr-un pat
cu tblie de aur,zmbi,amintindu-i de putiul costeliv,descul,cu picioarele
murdare,btndu-se cu fraii lui pentru ultima bucat de pui prjit.
Acum avea buctarii lui care-i pregteau mesele.Avea un fizioterapeut care
veghea ca hrana bogat n proteine s nu se transforme n grsime.Avea un
croitor ce-i confeciona o garderob care s-i pun n valoare trupul perfect.
i iubea trupul,i plcea fora ascuns sub pielea sa neted.Avea pieptul
larg,acoperit cu un pr ce prea muiat n aur.i trecu alene degetele peste
el,bucurndu-se de senzaia nviortoare,viril a acelei atingeri.i ntinse cu
voluptate picioarele lungi,musculoase,ncordndu-le i relaxndu-le alternativ.i
ridic minile spre tavan i le studie.Artau destul de puternice pentru a ndoi
oelul i suficient de delicate pentru a legna un nou-nscut.
Potrivit,i zise el n timp ce mna i cobora ncet spre sex.Testiculele i erau la
fel de tari ca i n noaptea cnd i-o trsese fetei copleite de duhul sfnt,pe patul
din camioneta tatlui ei.i mngie penisul i-1 simi irigndu-se cu snge,
lungindu-se,ntrindu-se.Femeia de ling el se mic,apoi se trezi.Se ridic n
capul oaselor i-i zmbi.Avea un copil.Sfrcurile ei erau mari i cafenii.El le
prefera pe cele mai mici,rozalii,mai virginale,ns trebuia s fac i unele
sacrificii.Femeia se aez n genunchi pregtindu-se s-1 ncalece,dar el o opri.
-De data asta,numai cu gura.Foarte ncet,nchiznd ochii,i ls gndurile s-i
zboare,iar mintea l duse din nou la Alvin.Ce component din bagajul ereditar al
familiei Conway l fcuse aa de frumos? se ntreb el.i aducea cu greu aminte
cu cine semna din familie,ns n memoria lui nu exista nici o rud atrgtoare.
Prsise casa printeasc la scurt timp dup absolvirea liceului i nu se mai
uitase niciodat napoi.Nici mcar nu-i anunase c pleac.O vreme,se ntrebase
ce gndiser ai lui cnd se treziser ntr-o bun diminea i constataser c el

dispruse.Asta dac observaser cumva.Probabil c nu,o zi sau dou,apoi


crezuser poate c se necase ori c i se ntmplase cine tie ce.O gur mai puin
de hrnit.Prinii lui erau probabil mori,dar mai avea cu siguran frai care
triau.l recunoscuse vreunul din ei la televizor? Puin probabil,cci ar fi venit
s-i cear bani pn acum.n mod sigur era cel mai artos dintre ei,dar i
amintea c fusese permanent tachinat din cauza podoabei lui capilare.Pe vremea
aceea,i detesta prul,ns acum se bucura c nu i se nchisese la maturitate.
Culoarea alb-aurie devenise semnul lui distinctiv.Sugera o comparaie cu
Arhanghelul Mihail sau cu Gabriel Vestitorul,de la care i luase numele.
Dar asta se ntmplase mai trziu,mult mai trziu,dup ce trecuse prin colegiu i
seminar.Se nscrisese doar pentru a nva dogmele fundamentale,dar studiul i
fcuse mai mult plcere dect i nchipuise.Muncise intens i petrecuse n
egal msur nvnd convingerile necredincioilor i studiind teologia.Se
hotrse s porneasc o cruciad n numele uneia din pri.Dac voia s nving,
trebuia s cunoasc argumentele adversarilor.
Dup terminarea seminarului,acceptase o slujb de pastor la o biseric.Curnd
constat c i irosea talentul n acea mic i jalnic parohie.l plictisea s tot
asculte jurminte,s boteze copii,s-i viziteze pe bolnavi i s-i ngroape pe
mori.Era att de uor s-i determine pe oameni s-i dea de mncare duminica i
s-i aduc ofrande.I se pru mai interesant s le defloreze fiicele.El era destinat
pentru ceva mre.De ce s se limiteze la mruniuri?Ca atare,se mutase ntr-un
ora mai mare,la o biseric mai mare.Singura diferen consta n calitatea
prnzurilor de duminic i n mrimea ofrandelor.Fiicele erau cam la fel peste
tot.Desigur,tuturor le plcea s fac amor cu el,ns ceea ce le da satisfacie era
plcerea de a divulga secretul pastorului i de a contribui la cderea lui n pcat.
Fiecare se considera femeia ce-l fcuse s se ciasc n genunchi i aproape s
renune la preoie.Le plcea rolul de cocot,de Dalila.Cu ct mai perverse
credeau c sunt,cu att mai amuzant era situaia.
A treia biseric la care ajunsese avea suficiente fonduri pentru a transmite slujba
de duminic diminea la un post lo-cal.Curnd,parohia ctig timp de antenla o televiziune ce emitea n dialectul zonei i transmisia se extinse la nivel regional.Avusese un succes att de mare,nct renunase la amvonul bisericii i se
consacrase evanghelismului televizat.Dar de ce s se fi rezumat la graniele
statului? De ce s nu se extind la nivel naional? Chiar global?
Iar restul,prieteni,e istorie.Ar fi vrut s rd,dar era greu s rzi cnd aveai o
minte a naibii de ager.Acum,preoia i aducea fratelui Gabriel multe milioane
de dolari.Alvin Medford Conway avea adepi n ntreaga lume,care cereau

pentru a-i satisface preteniile.Deinea controlul asupra minii nenumrailor


simpatizani,exercitnd asupra oamenilor o influen la fel de mare,poate chiar
mai mare dect unefdestat.Cu un an n urm,apruse alturi de papa la o
conferina religioas internaional,ce avusese loc n Belgia.Btrinul pontif de la
Roma fusese mai puin aclamat dect fratele Gabnel.Papa i ceilali lideri
religioi reprezentau trecutul.Fratele Gabriel nsemna viitorul,sperana noului
mileniu.Puterea lui prea nelimitat.Dar,lucru i mai important,avea un plan abil
pentru adobndi i mai mult.
-Frate Gabriel.Deschise ochii,auzind prin interfonul invizibil vocea lui Hancock.
-Da.
-mi cer scuze c te deranjez,dar apelul pe care-1 ateptai tocmai a sosit.Vrei
s-1 primeti?
-Acord-mi cinci minute.
-Bineneles.
-S termin,frate Gabriel?i zmbi femeii i-i mpinse capul n jos.
-Sigur.
-Ai de fcut colect?
-Nu n seara asta.Pierderea era premeditat,dar nici mcar celor puternici nu li se
putea cere s lucreze tot timpul.Dup ce binecuvnt femeia i o srut afectuos
pe obraz,o trimise napoi n cldirea cu dormitoare,unde aceasta ocupa o camer
mpreun cu copilul ei.mbiat i nfurat ntr-un halat gros din plu alb,iei din
camer i se duse la birou.Exact la cinci minute dup ce fusese informat despre
primirea telefonului,aps butonul ce licrea pe tastatura telefonului.
-Aici e fratele Gabriel.Chiar dac-i auzea interlocutorul prin difuzorul
aparatului,nu-i fcea griji c ar fi putut fi interceptat de altcineva.Camera
era izolat acustic i de trei ori pe zi erau cutate eventuale dispozitive de
ascultare.Computerul su i reeaua telefonic erau i ele protejate de sisteme de
securitate,frecvent nlocuite pentru a ine pasul cu cea mai avansat
tehnologie...i permanent supravegheate,ca s se previn vreun act de trdare din
partea cuiva aflat n interiorul aezrii.Dup un scurt schimb de amabiliti,cel
ce sunase zise:
-Am veti bune i veti foarte bune.
Domnul Hancock i aez n fa un pahar cu un deget de coniac.
-Ascult.
-Cazul Dale Gordon a fost nchis n mod oficial.Din punctul de vedere al poliiei
din Dallals,ancheta privind asasinarea lui Gillian Lloyd s-a ncheiat cu succes.
-Asta-i o veste bun.

-Dale Gordon i-a fcut datoria.


-i-a fcut-o bine.A fost supus pn la capt.Dar poate fi uor nlocuit.Lucrez
deja la treaba asta.Totui,regret c am pierdut-o pe Gillian Lloyd.Prea
candidatul perfect.
-Asta m aduce la vestea i mai bun.Fratele Gabriel i ngdui o pauz retoric.
Se pare c ai uitat ceva din dosarul lui Gillian Lloyd.Are o sor geamn.
-O sor geamn?n pofida atitudinii relaxate,inima fratelui Gabriel ncepu s
bat mai tare.Uitase asta.Atunci cnd citise informaia,i se pruse neimportant.
Dar acum era cu totul altceva!
-Leit sor-sa.O cheam Melina.
-Melina.i plcea cum suna.Aproape biblic.Ar trebui urmrit pista asta.Cu ce
obstacole ne confruntm?
-Cu puine,a zice.
-E mritat?
-Nu.i nici nu are o relaie serioas n momentul de fa.Gemenele erau foarte
apropiate,iar ea e dezndjduit dup moartea lui Gillian.Are nevoie disperat de
cineva tandru,iubitor.Fratele Gabriel chicoti.
-Perfect pentru dumneata.
-Aa m gndeam i eu.Exist ns un impediment.La o mie ase sute de
kilometri distan,fratele Gabriel se ncrunt.Ducnd paharul la buze,inspir
adnc aroma licorii nainte de a bea.
-Impediment?
-Christopher Hart.Fratele Gabriel se ncrunt i mai tare.
-Ce-i cu el?
-Cred c ea ar putea fi atras de omul sta.
-Tipul sta a pngrit pe unul dintre cei mai buni candidai ai notri.Refuz s
mai pierd unul din cauza lui.
-S-ar putea s m nel.Dar am prins nite zvonuri.M-am gndit c ai vrea s tii
c el ar putea fi un obstacol.Poate singurul.Fratele Gabriel sorbi iari din
coniac,inndu-1 mult timp n gur nainte de a-1 nghii.Apoi zise calm:
-nseamn c trebuie fcut ceva.
-O s m ocup eu.
-Excelent.Te-ai descurcat bine i vei fi rspltit,domnule Hennings.
-Mulumesc,frate Gabriel.
-Pace i iubire.Dup ce nchise,fratele Gabriel i ceru domnului Hancock s-i
aduc dosarul lui Gillian Lloyd.
-E nregistrat pe dischet.

-Verific n computer pentru mine,te rog.Se duse ctre cabina computerului,


sorbind ncet din coniac,n timp ce domnul Hancock forma codul dosarului.
Atunci cnd fotografia ei apru pe ecranul monitorului,domnul Hancock
coment nedreptatea de-a o fi pierdut.
-Crezi c sora ei o s fie la fel de potrivit?
-L-ai auzit pe domnul Hennings,el tie mai bine.Dorind s fie singur cu ea,i
fcu semn domnului Hancock s plece.Se aez n faa ecranului i citi datele
culese din dosarele de la Clinica Waters.mprosptndu-i memoria cu
informaiile eseniale despre Gillian,se simi la fel de nclzit de gndul c ea
avea o sor geamn,pe ct l nfierbntase coniacul scump.Atinse ecranul,
imaginndu-i senzaia pe care ar fi avut-o dac i-ar fi mngiat obrazul cu
degetele.
-Melina,opti el pe un ton seductor,de parc i-ar fi vorbit unei iubite.O s fii
man cereasc pentru mine.
CAPITOLUL 16
Sunt surprins de mulimea care s-a adunat.Capela era plin.Jem Hennings se
uit peste umr la lumea care continua s vin.
-Nu tiu de ce eti surprins,Melina.Gillian avea muli prieteni.N-aveai de unde
s-i cunoti pe toi.
-Voiam s spun c ea ar fi fost ncntat de numrul celor prezeni aici.
-N-am vzut niciodat attea flori.
-Sunt minunate,nu-i aa? O s le trimit la un sanatoriu dup slujb.Acas nu mai
am unde s le pun i-ar fi pcat s se piard.
-Ceea ce m surprinde pe mine e caracterul religios al serviciului funerar,zise
el,privind programul tiprit.Ea se uit uimit la el.
-Ai fost logodnicul lui Gillian i nu tiai c era profund credincioas?
-Nu mergea la biseric.
-Dar credina era important pentru ea.Credeam c tii asta.Ea...Curios s afle
ce-o fcuse s se opreasc la mijlocul frazei,Jem ntoarse capul i i urmri
privirea.
-Ce caut sta aici? ntreb el cu dispre.
-Vrea s prezinte condoleane,presupun.Christopher Hart sttea alturi de ceilali
n partea din spate a capelei.Ea avu un oc vzndu-1 acolo,mai ales dup
schimbul de replici de la locuina lui Dale Gordon.Fusese aspr,iar el i pltise
cu aceeai moned.Melina nu se ateptase s-1 mai vad vreodat.
Privirile li se ntlnir,apoi ea ntoarse capul.

-Dac prezena lui te deranjeaz,pot s-i cer s plece.Ea se ngrozi la gndul c


Jem ar fi putut crea o scen la funeraliile surorii ei.
-S nu ndrzneti!
-ncerc doar s te protejez.
-Ei bine,s n-o faci.N-am nevoie de protecie.
-Nu de astronaut vreau s te protejez,ci de vreo suprare.Gillian ar fi dorit s am
grij de tine.Simindu-se prost fiindc-l repezise,ea l lu de mn.
-Mulumesc,Jem.Ai fost sensibil i un adevrat sprijin pentru mine,iar eu i sunt
recunosctoare mai mult dect i nchipui.El i mbri umerii i o strnse
uor.
-Dac te rzgndeti n privina Omului-rachet,o s fiu mai mult dect fericit
s-1 dau afar.Tcur,dar Melina continua s se ntrebe de ce se afla acolo
Christopher Hart.Nu numai la ceremonie,dar chiar i n Dallas.Lawson l
eliberase cu siguran de orice rspundere.Cum de nu se afla deja la Houston.
Amintirea serii petrecute cu Gillian i a ceea ce urmase n mod normal ar fi
trebuit s treac pe planul doi fa de responsabilitile sale profesionale i de
agenda lui foarte ncrcat.Pn i faptul c rmsese n Dallas mai mult dect
fusese necesar era surprinztor.Poate c sentimentul de vinovie l mpinsese
s-i prezinte ultimele omagii femeii cu care se culcase n noaptea n care
aceasta fusese ucis.Spre lauda lui,prea s se poarte respectuos.Nu fcea nimic
care s atrag atenia asupra lui.Ba mai mult,ncerca s se fac ct mai puin
remarcat.Din cauza celebritii lui,ncercarea era zadarnic,ns ea i admira
efortul.Preotul se apropie i-o ntreb dac era pregtit pentru nceperea
slujbei.Ea spera s nu se dea n spectacol fa de ceilali,dar i era greu s-i
stpneasc lacrimile atunci cnd fur citite pasaje din Biblie i se cntar
imnuri religioase.Unul dintre colegii lui Gillian,care fusese rugat s-i fac
elogiul,vorbi cu mult elocin.
-E nc greu pentru noi s ne dm seama i cu att mai puin s nelegem c o
tnr sensibil i plin de via a fost smuls dintre noi cu atta cruzime.Cred
c Gillian ar fi vrut ca noi s folosim prilejul acestei tragedii pentru a ne aminti
n fiecare zi ct de preioas i minunat e viaa.Cred c aceasta e motenirea pe
care ar fi dorit s ne-o lase.
-Bine spus,are dreptate,opti Jem,strngnd-o de mn.Dup binecuvntare,
Melina iei afar,sub un cer ce amenina cu ploaia.Strnse nenumrate mini,fu
mbriat de multe ori i ascult tot felul de istorioare legate de sora ei.n cele
din urm,lumea se mprtie ndreptndu-se spre parcare.

-Domnioara Lloyd?Ultima persoan care se apropie de ea era o femeie de vreo


cincizeci i cinci de ani.Avea o siluet robust,ns bine proporionat,un aer de
om practic i un chip blnd.
-Numele meu e Linda Croft.Lucrez la Clinica Waters.Sora dumitale era o
persoan adorabil.Am ntlnit-o doar de cteva ori,dar sper s nu consideri o
impolitee faptul c am venit la slujba funerar.
-Deloc,doamn Croft.i mulumesc c ai venit.
-Nu pot s cred c a murit.Am vzut-o chiar la nceputul sptmnii.
-De fapt,cu o zi nainte de-a fi ucis a fost la clinic,nu?
-Deci tiai c era pacientt noastr?
-tiam c fusese inseminat artificial.Nu-mi divulgai vreo informaie
confidenial.ntre mine i sora mea nu existau secrete.
-Asemnarea dintre voi e nemaipomenit,remarc femeia.Cnd te-am vzut la
capel,mi s-a tiat rsuflarea.mi ziceam c vestea morii ei trebuia s fi fost o
greeal ngrozitoare.
-Mcar de-ar fi fost.Linda Croft ntinse mna i-i atinse braul.
-mi pare foarte ru pentru dumneata.E o pierdere teribil.
-Da,aa e.Melina l zri cu colul ochiului pe Jem care atepta nerbdtor n
parcare,fcndu-i semn s vin la main.ncepuse s bureze.El deschisese o
umbrel.Una de un rou intens.Melina n-armai fi putut s vad vreodat
culoarea asta fr s se gndeasc la cuvintele scrise cu snge.Cuprins de un
fior,zise:
-i mulumesc nc o dat c ai venit,doamn Croft.
-Crezusem c am avut suficiente necazuri la Waters.Dup ce s-a ntmplat cu
copilul familiei Anderson.O,draga mea.Sper c nu te-am reinut de la alte
treburi.Ca s explice schimbarea abrupt a subiectului,Linda Croft fcu semn
spre o siluet nalt,mai retras.
-M tem c-1 mpiedic s vorbeasc cu dumneata.A rmas n urm,ateptnd s
termin eu.N-ar fi trebuit s bat cmpii.Christopher Hart mergea pe trotuar,prin
ploaie.De fapt,prea s n-o fi observat.Ignorndu-1 pe Jem cnd trecu pe lng
el,nu-i ncetini paii pn cnd ajunse la portiera unei elegante maini sport de
dou locuri.O deschise cu o telecomand aflat pe inelul pentru chei i se
strecur n fotoliul jos.Motorul bubui asurzitor i automobilul se ndeprt n
vitez.
-...o rpire n urm cu cteva luni,domnioar Lloyd?
-Poftim? i concentra din nou atenia asupra femeii.Christopher Hart ateptase
s vorbeasc cu ea? Ce-ar fi avut de spus?

-Nou-nscutul luat de la spital? Dup ce-i atrsese atenia asupra lui Christopher
Hart,Linda Croft reluase discuia de unde rmsese.i soii Anderson erau
pacienii notri.Nici n cazul sta nu divulg vreun secret.S-a anunat la tiri.Acest
cuplu a ncercat ani de zile s aib un copil i pn la urm a recurs la
inseminare artificial.Excelenii notri medici au avut succes la a doua
ncercare.N-am vzut nicicnd doi oameni att de fericii.Apoi,a doua zi dup ce
s-a nscut,copilul a fost rpit.
-Acum mi amintesc.i a mai fost gsit?
-Din cte tiu,nu.ngrijorat,Linda Croft spuse: N-ar fi trebuit s vorbesc despre
asta.Ai oricum destule necazuri.Domnul s te binecuvnteze,domnioar Lloyd.
-Cine era? ntreb Jem,conducnd-o spre maina lui.Credeam c n-o s mai
scapi de ea.
-O cheam Linda Croft.
-O prieten de-a ta?
-N-am ntlnit-o niciodat.Lucreaz la Clinica Waters.A cunoscut-o pe Gillian i
a venit s-mi spun ct de ru i pare c am pierdut-o.Jem ddu absent din cap.
-Pe el l-ai vzut?
-El nsemnnd eful? Jem o privi mirat.
-Deci acum e ef?Obosit,ea i roti capul,ncercnd s-i relaxeze muchii.
-Toat lumea i spune ef,Jem.Pn i presa.N-am vorbit cu el.
-Sttea ascuns.
-Dar a renunat i-a plecat,ceea ce poate c e mai bine.
Nu mai avem ce s ne spunem.Dup viteza cu care a ieit din parcare,probabil c
acum e la jumtatea drumului spre Houston.
n realitate,ea fusese dezamgit c nu putuse s vorbeasc cu el nainte de a
pleca.Ar fi dorit s-i cear scuze pentru...ei bine,pentru tot,ncepnd cu acea
substituire nefericit i pn la purtarea ei la ultima lor ntlnire.Dar scuzele erau
doar una dintre cauzele pentru care ar fi dorit s discute cu el,pe celelalte nu voia
s le recunoasc.De aceea,i zise lui Jem:
-Nu,cu siguran e mai bine c a plecat fr s stm de vorb.Maina demar.O
vreme se auzi doar zgomotul ritmic al tergtoarele de parbriz.ntr-un trziu,el
spuse:
-Am primit un telefon de la Lawson.Presupun c i tu.Atept ncuviinarea
ei,apoi zise: i-a spus c a nchis cazul?
-El pare satisfcut.

-El pare satisfcut.Tu nu eti?Melina nu era dispus s vorbeasc despre asta n


acel moment.N-avea chef de vorb.Cum Jem o privea de parc atepta detalii,ea
zise oftnd:
-Bnuiesc c nu pot fi la fel de obiectiv ca un detectiv n legtur cu asasinarea
surorii mele.Pentru el,ea a fost un numr de dosar.Reprezenta o problem pe
care dorea s o rezolve repede,ca s se poat duce cu amicii la o bere sau s vad
un meci de fotbal,sau s fac dragoste cu soia lui.
-Lawson e nsurat? Aveam impresia c e burlac.
-Ai neles ce vreau s spun,zise ea iritat.Afia o detaare profesional pe care
aproape c i-o invidiam.
-De ce?
-Fiindc a dori s privesc crima asta cu snge rece.Mi-a dori s pot ndeprta
emoiile din ecuaie i s-o analizez aa ca Lawson.
-n ce scop,Melina?Ca s-mi risipesc ndoielile.Ca s m conving c totul s-a
ntmplat exact aa cum spune Lawson.Ca s m asigur c n-a existat i altceva
n motivaia lui Dale Gordon.Ca s fiu sigur c n-a fost omis ceva important.
Nu-i mprti lui Jem nimic din gndurile ce-o tulburau.
-n nici un scop,presupun.Cazul e nchis,se mulumi ea s constate.
-Dac vrei prerea mea,m bucur c tipul care-a omort-o pe Gillian s-a sinucis.
-Asta a fost i prima mea reacie.
-Tindu-i venele,i-a scutit pe contribuabili de costul unui proces i-al deteniei,
iar pe noi de suprarea de-a retri ntreaga dram.mi pare ru doar c nu i-am
dat eu lui Gordon ceea ce merita.Cu o zi n urm,ea afirmase un lucru
asemntor n faa lui Lawson.Acum i-ar fi dorit s poat discuta cu Dale
Gordon pentru a-1 ntreba de ce-o fcuse.De ce? Fusese vorba doar despre o
obsesie sexual,de actul unui individ foarte bolnav?
Dale Gordon era mort,dar asta nu nsemna nimic.Se putea nc specula asupra
motivelor lui Gordon.Rezumatul fcut de Lawson n-o convinsese,nu-i rezolvase
dilema.Prea se potrivea totul bine,prea era limpede,dei rmseser ntrebri fr
rspuns,aa considera ea.N-ar fi avut odihn pn n-ar fi obinut acele
rspunsuri.De parc-i citise gndurile,Jem zise:
-Nu prea te bucuri c s-a terminat,Melina.
-Ba da.Zmbi vag.Sunt doar foarte obosit.
-Am eu un remediu.
-i eu-un somnifer.
-La sfrit,sigur,admise el.Dar nainte de asta,o mas cald.Ceva preparat de
mine.Dup un prnz bun i o baie fierbinte o s-i fac celebrul meu masaj la

ceafa i pe spate.Sunt sigur c Gillian i-a vorbit despre specialitatea mea.i,pe


urm,somniferul.
-Te-ai supra prea tare dac i-a spune c pot sri peste etapele preliminare ca
s iau doar somniferul?
-Da,fiindc stafia lui Gillian m-ar bntui venic dac n-a avea grij de tine.
-Jem...
-Nu accept s m refuzi.
eful nu pricepea de ce se simise obligat s participe la serviciul funerar i de
ce era oarecum descumpnit c o fcuse.Sigur,fusese un comportament
decent.Intenionase chiar s-i transmit personal Melinei condoleane,ns avnd
n vedere ultima lor conversaie,probabil c procedase mai bine plecnd nainte
de-a avea ocazia s vorbeasc cu ea.
Totui,nu putea nelege de ce mai zbovea acolo.Colaborase la ancheta lui
Lawson,furnizndu-i chiar pista care i-1 pusese pe tav pe asasin.Participase la
serviciul funerar.Melina l vzuse acolo.i ndeplinise obligaiile morale i
sociale.Asta era tot.Asta trebuia s fie tot.Cu aceast gnd,intr n bar.
-Un bourbon cu ap.Barmanul i turn butura.
-Ia zi,nu cumva eti...
-Nu,nu sunt,dar m confund muli.Era un bar elegant,dintr-un cartier de lux
frecventat de vedete ale sportului,de parvenii i de artiti.Barmanul era obinuit
cu celebritile i le respecta intimitatea atunci cnd i se cerea.i facu efului un
semn.
-Rndul urmtor e din partea casei.
-Mulumesc.Dar sta mi ajunge.Se ntmpl ns c eful ceru i al doilea
pahar,spernd c alcoolul va avea efectul anestezic pe care i-1 dorea.S-ar fi
ntors bucuros cu un taxi la Mansion,urmnd s-i recupereze maina mai
trziu,dac ar fi reuit s se chercheleasc puin,s ajung la acel grad de
intoxicare dup care s nu-i mai pese de ce gndea Melina Lloyd despre el.
Dar singurul efect pe care-1 avea bourbonul asupra lui consta n aceea c-1
fcea s se simt i mai ticlos.Reproul Melinei fcut lng apartamentul lui
Gordon l lovise n plin.Eldorise s se disocieze de anchetarea crimei.Minise n
privina relaiei lui cu Gillian,Melina pusese punctul pe i-el ncercase s nu se
implice prea tare.Nu doar n investigaie,ci n tot.Mai ales n legtur cu
oamenii.Bnuia c psihologii ar fi avut o zi plin dac s-ar fi apucat s analizeze
de ce pentru el era o regul s in oamenii la distan,de ce zona lui de refugiu
se dovedea mai mare dect a majoritii oamenilor.De fapt,nu prea era un tip

retras.n realitate,i plceau oamenii.Era sociabil.Se descurca n societate.Nu-i


tremurau genunchii dac trebuia s vorbeasc n faa unui public i nu-i
displcea s fie fotografiat.Exista,ns,o limit a accesibilitii,pe care i-o
impunea Persoana public era una,iar cea particular cu totul alta.Stvilea
intenia oricui de a-1 cerceta ndeaproape.Din punct de vedere
profesional,detaarea lui reprezenta o calitate.Pilotase avioane de vntoare cu
mintea limpede,calm,interzicndu-i s se gndeasc la potenialul distructiv al
aparatului cu care zbura.Era necesar o anume neutralitate atunci cnd comanda
un echipaj spaial i lua decizii dificile,ce puteau fi hotrtoare facnd diferena
dintre succes i eec,dintre via i moarte.Ins n viaa particular aceast
neutralitate i crease probleme.Ea reprezenta motivul pentru care nu avusese
niciodat o relaie de durat cu vreo femeie,motivul pentru care nu se
cstorise.O csnicie presupunea o sensibilitate pe care el nu era dispus s-o
ofere.Fusese de o sinceritate brutal atunci cnd le spusese lui Longtree i
Abbott c prefera s rmn indepen-dent.Orice altceva n afar de independen
i se prea costisitor.
eful era contient de aceast trstur de caracter pe care unii ar fi putut-o numi
slbiciune.Dar,n pofida ei,se simi ngrozitor din cauza celor ntmplate lui
Gillian ca urmare a faptului c fusese vzut cu el.Credea oare Melina c el era
de piatr? Fusese chiar revoltat de uurarea lui Alan Birchman dup ce el
obinuse de la Lawson permisiunea de a pleca.
,Ai scpat,domnule Hart,i spusese vesel avocatul.Eti liber s-i vezi de
drum.Noaptea dumitale cu Gillian Lloyd te-ar fi putut costa scump,dar graie
domnului Gordon ai scpat.Cuvintele avocatului i se pruser dezgusttoare.
Vorbeau despre dou mori.Una,nevinovat.Cealalt,jalnic.
i amndou tragice.Se bucura c nu fusese stnjenit de o anchet a poliiei cu
toate consecinele ei,dar nu mprtea atitudinea blazat a avocatului.
n plus,ceea ce avocatul nu tia era faptul c noaptea petrecut cu Gillian l
costase scump.N-avea s-o uite mult vreme.Acea femeie petrecuse cu el ultimele
ore ale vieii ei.Asta conferea acelor ceasuri o semnificaie deosebit i mult
amrciune.Hai,descarc-i sufletul,efule.Nimeni nu-i poate citi gndurile,aa
c,pentru Dumnezeu,fii sincer cu tine nsui -totul fusese deosebit,i nu doar din
cauza sexului.Avusese i pn atunci femei grozave,dar pe nici una n-o rugase
s rmn la el atunci cnd aceasta voia s plece.
i amintea c se trezise cnd ea ncercase s-1 dea la o parte.
-Nu-mi place c te deranjez.El adormise cu capul ascuns la subsuoara ei,cu
obrazul lipit de sn.

-Trebuie s plec,opti ea,trecindu-i degetele prin prul lui,ncercnd s-i ridice


capul.El mormise un protest i i lipise capul de ea.Gillian rsese ncet.
-efule,trebuie s plec.Dezmeticindu-se,el ridicase capul.
-Cum aa?
-E trziu.
-Sau prea devreme.Depinde cum priveti lucrurile.i privise snii delicai i
suflase uor peste un sfrc,care reacionase.Ea i optise numele suspinnd,iar el
se ntinsese ct era de lung lng trupul ei incredibil de frumos.
-Nu vreau s pleci.Rmi.
-N-ai prefera s dormi singur pn mine diminea?El se apropiase ncet,iar
Gillian simise c era excitat.Ochii ei cptaser nuana fumurie care devenise,n
cteva ore,culoarea lui preferat.Aplecndu-i capul,i optise: Rmi.Buzele
lui se apropiaser de sfrcul ei ntrit.Ea gemuse ncet,excitat.
-Nu joci cinstit,efule.
-Triez al naibii de mult.Instinctiv,ea i arcuise trupul ca s sporeasc presiunea
ereciei lui,iar el murmurase:
-Ca i tine.Zmbindu-i,el i strecurase palmele pe sub braele ei,ndicndu-i-le
deasupra capului.Coapsele ei se relaxaser i se deprtaser.El i fix minile i
o ptrunsese.
-Hmm.Nu cred c o s plec curnd.
-O s mai vii?Ea i rsucise oldurile pentru a primi atacurile lui blnde.
- Fr discuie. O s vin sigur.
-Domnule.eful se dezmetici,netiind de cte ori l strigase barmanul.
-Scuze.
-nc un rnd?
-Avei cafea?
-Fcut acum trei ore.
-Perfect.I se aduse cafeaua,care se dovedi oribil.Fixnd lichidul uleios,vedea
zmbetul lui Gillin i-i auzea vocea,o gusta,o simea.i putea aminti totul.Totul.
Nu,nu chiar totul,i zise el ndrjit.Exista acel ceva care continua s-i scape.
Ceva important care persista i nu-i ddea pace.Despre ce dracu' era vorba? Care
era problema din subcontientul lui care nu voia s dispar? Apruse n timpul
discuiei lui Lawson cu ei.Ceva ce spusese cineva fcuse s apar un gnd
suprtor care dispruse aproape imediat,lsnd totui n mintea lui o umbr ce
struia nc.Dar ce era i cine spusese acel ceva? Lawson? Hennings? Melina?
Orice-ar fi fost,acela era motivul pentru care nu plecase din Dallas,care l
determinase s rmn pentru serviciul funerar,motivul pentru care nu putea

ntoarce spatele acelui episod din viaa sa,cel care transformase acea poveste
ntr-un episod,n loc s rmn un simplu incident nefericit.Era o ameninare la
adresa neimplicrii sale caracteristice i totodat un lucru al naibii de
important.Iar el nu-i ddea seama ce dracu' era!
Baiul se aglomerase.Zgomotul devenise mai puternic.eful nu nregistra ce se
petrecea n jurul lui.Era concentrat asupra imaginii acelei camere strimte de la
sediul poliiei.De parc ar fi urmrit o pies de teatru,scotea la lumin fiecare
micare a celor prezeni i asculta dialogurile.Cu o acuratee a memoriei aproape
perfect,trecu totul n revist.O dat i nc o dat.
Abia n timpul celei de-a treia evocri,nelese.i atunci,aproape c se prbui de
pe scaunul de la bar.Privea int,far s le vad,formele,dimensiunile i culorile
sticlelor cu buturi aliniate n spatele barului.Nu auzea rsul femeii aezate pe
scaunul de lng el.Nucit de ceea ce memoria sa inuse pn atunci secret,era
neatent la nghesuiala i la glumele rostite n jurul lui.Ascunzndu-i faa n
mini,murmur cu amrciune:
-Ticlosul.
-efule.Hei,amice,ai pit ceva?eful ridic ncet capul i-1 privi pe tnr fr s
neleag,apoi i adres un zmbet trist.
-Am participat la nite funeralii.Ale unei femei.
-Ei,btrne,scuze.eful i mulumi dnd din cap.
-Hai s facem socoteala.Se simea uurat.n sfrit pricepuse de ce se simea
ancorat n acea tragedie,ns habar n-avea ce putea face.

CAPITOLUL 17
Pereii ncperii aveau culoarea alb-verzuie a piureului de cartofi ce sttea n
frigider de mai multe zile.Nu existau ferestre.Linoleumul de pe podea apucase
i vremuri mai bune.Plcile de insonorizare din tavan erau ptate,iar unele se
ncovoiaser.Computerul era ns nou,doar tastatura prea uzat.Lucy Myrick
refiizase s se despart de ea cnd vechiul echipament fusese nlocuit cu o
generaie mai nou de computere.Folosea de atta timp acea tastatur,nct
literele i simbolurile de pe clape se terseser.Cineva care nu cunotea ordinea
lor n-ar fi putut s-o foloseasc.Femeia i-ar fi mprumutat mai degrab periua
de dini dect tastatura.Lucy Myrick nu semna deloc cu agentul FBI tipic.Prul
de culoarea morcovului i cretea direct proporional cu procentajul umiditii
din atmosfer i era blestemul vieii ei.Calonile preau s-o dispreuiasc,

deoarece,dei consuma cu miile m fiecare zi,nici una nu voia s-i rmn n


trup.Era subire ca o in,pentru a o cita pe bunica ei.Dat fiind nlimea ei
peste medie-un metru i aptezeci i cinci-i coama ei zburlit de culoarea
focului,fusese comparat rutcios cu un chibrit aprins.Totui,nfiarea ei
neobinuit n-o mpiedicase s-i realizeze visul.Se purta amabil cnd era
tracasat i plin de energie cnd era descurajat.Hotrrea i perspicacitatea ei
o fcuser s fie admis n cadrul FBI.Absolvise academia i obinuse permisul
de portarma,ns arma ei preferat era computerul.
Nu se gndise niciodat s fac munc de teren.Din cauza aspectului ei,n-ar fi
fost luat n serios nici de poliiti,nici de infractori.Activitatea sub acoperire nu
intra n discuie-s-ar fi potrivit ca nuca-n perete n orice misiune.Oricum,nu era
atras de o astfel de munc.Pe ea o interesau informaiile.Combinnd
posibilitile computerelor cu interesul ei pentru criminalistic,dobndise postul
de analist de informaii.n esen,ea era cercettor.Studia dosarele poliiei din
toate punctele de vedere,fcea comparaii ntre crime,cuta paralelisme i
moduri similare de operare,ncerca s gseasc anumite coincidene acolo unde
nu se aflau i conexiuni care preau s nu existe.Treaba ei era s descopere
criminali n serie sau grupuri de criminali care,altfel,n-ar fi fost adui niciodat
n faa justiiei.Lucy i caracteriza munca prin dou vorbe: caut i distruge.
Era aproape de sfritul zilei de lucru.Csc,se ntinse i arunc o privire la
ceasul din perete.Avea de ales: ori pleca la sfritul programului,urmnd s se
confrunte cu traficul de vrf din Washington,ori mai lucra puin,pn cnd
aglomeraia se mai domolea.n oricare dintre cazuri,ar fi ajuns acas cam la
aceeai or.n orice caz,nu voia s ajung prea trziu ca s nu piard programul
de la televizor,care ncepea la opt.
Din programul sptmnal,emisiunile din acea sear i plceau cel mai mult.
Acea sear...Brusc,se aplec n fa,concentrndu-se asupra informaiei care
tocmai apruse pe ecran.O citi de trei ori i,de fiecare dat,inima i btu mai
tare.Era o sarcin pe care i-o dduse Tobias.Voia s-i fac pe plac,pentru c el...
ei bine,fiindc el era Tobias,iar ea i purta o dragoste puternic.
Zece minute mai trziu,o lu la fug pe scri,fr s mai atepte ascensorul.Ar fi
putut s sune la biroul lui Tobias i s-i cear s nu plece pn la sosirea ei,ns
o amuza ideea de a nvli la el cu rsuflarea tiat,cu obrajii nfierbntai de
entuziasm,umflndu-i pieptul costeliv.i exact aa proced.Tobias tocmai i
lua trenciul din cuier.
-M bucur c te-am prins,zise ea pe nersuflate.Cnd el se ntoarse,abdomenul ei
ncepu s tresalte.

-Ce s-a ntmplat,domnioar Myrick? Domnioar Myrick.Nu doar Myrick,aa


cum i se adresau ceilali colegi.Nu tia dac acest formalism era un semn bun
sau ru.Poate c el nici nu-i cunotea prenumele.Sau poate c nu ndrznea s fie
prea familiar.Cel puin aa-i plcea ei s cread.
Hank Tobias nu era doar cel mai artos negru pe care-1 vzuse ea vreodat,ci i
cel mai artos brbat.Jucase n echipa de fotbal a colegiului.Funda.i,dac era
s dea crezare microbitilor din birou,fusese destul de bun pentru a ajunge
profesionistCu toate acestea,el optase pentru o carier alturi de oamenii legii.
Era iste.Se mbrca minunat.i,cel mai grozav lucru,era celibatar.Viaa lui
amoroas fcea obiectul unor constante speculaii,dar opinia general era c
Hank Tobias n-avea timp pentru o relaie serioas,fiind prea devotat muncii
lui.Pe Lucy explicaia asta o satisfcea.
-S-mi pun trenciul sau s-1 las n cuier? ntreb el privind hrtiile imprimate
din mna ei.Se ntreba ct de importante erau i cam ct timp ar mai fi trebuit s
rmn la birou ca s le citeasc.
-Las-1 n cuier.
-M temeam c o s spui asta.El ag trenciul i se aez n spatele biroului.
Ce-ai acolo?
-Clinicile pentru infertilitate.Mi-ai cerut s urmresc legturile dintre copiii
concepui acolo i rpiri.
-Ai gsit ceva?
-Doar rpirile te intereseaz? Alte infraciuni nu?
-Ca de pild?
-Crime.Tobias ntinse mna dup hrtii.
-Dallas,i spuse ea cnd el ncepu s cerceteze hrtiile.Gillian Lloyd.
Femeie,tip caucazian,treizeci i cinci de ani.A fost gsit njunghiat mortal n
patul ei,cu trei zile n urm.Poliia din Dallas a atribuit crima unui anume Dale
Gordon,care era angajat la...
-Las-m s ghicesc.
-Bine.Clinica Waters,mai exact,unde Gillian Lloyd era pacient.
Tobias ridic ochii de pe hrtii.
-Ce fel de pacient?
-Nu exist informaii,dar se poate presupune...
-Nu presupune niciodat.
-Da,domnule.Roi att de intens nct pistruii nu i se mai distingeau.O s
cercetez motivul vizitelor lui Gillian Lloyd la clinic.
-Cstorit?

-Celibatar.El se ridic de la birou i se duse la un fiet.Lucy i privi coapsele n


timp ce recapitula restul informaiilor,iar el scotocea dup alt dosar.Gsind ce
cuta,ridic mapa pe care o avea n mn.
-Rpirea copilului Anderson.Tot n Dallas.Se uit prin materialele din dosar
pentru a-i mprospta memoria.Ce crezi? Tot Clinica Waters.Cuplul a conceput
prin inseminare artificial.Femeia a dat natere unui biat normal.Dou zile mai
trziu,copilul a fost rpit de la spital.
-Ca i n cazul cuplului din Kansas City,de anul trecut.Dar n Dallas s-a
ntmplat mai recent,nu-i aa?
-Anul sta,n februarie.
-ns din cte mi amintesc,zise Lucy,clinica din Kansas City nu fcea parte din
reeaua Waters.
-Nu,dar era asemntoare.Oferea aceeai gam de servicii cuplurilor sterile.
-Sau femeilor singure care vor s aib un copil. i ea se gndise la posibilitatea
asta.Pn atunci,in viaa ei nu apruse nici un Domn Potrivit.Nici vreun Domn
Mcar Apropiat,la drept vorbind.Dac voia un copil,putea s-1 aib fr
concursul unui partener.Tobias nchise dosarul cu un gest hotrt.
-Anun biroul din Dallas c o s m duc acolo n seara asta.Vreau s vorbesc cu
detectivul care a investigat cazul Lloyd.
-Se numete Lawson.
-Lawson.Vreau s-mi dea tot sprijinul cnd o s-1 interoghez pe Dale Gordon.
-Ah,mi pare ru,domnule Tobias.N-am apucat s-i spun.Tobias nu fu deloc
ncntat s aud c Gordon i luase viaa.
-Fir-ar s fie.
-S-a sinucis la cteva ore dup crim.
n apartamentul lui s-au gsit probe materiale.Sngele victimei pe cuitul despre
care s-a stabilit ulterior c a fost arma crimei.Amprentele lui la locul faptei.
Sperma lui pe ortul ei.
-Ce simplu,zise el calm i se adnci n gnduri.Lucy profit de ocazie ca s-i
admire chipul ncruntat de concentrare.Chiar prea n ordine,nu? i aminteti de
ceva,domnioar Myrick?Slav Cerului c-i amintea.
-Cazul dinOakland,California.Cred c la sfritul anului 1998.Octombrie sau
noiembrie.Kathleen Asher,o celibatar de vreo treizeci de ani,a fost ucis la
cteva zile dup ce a nscut n urma unei inseminri artificiale.Criminalul a fost
gsit mort la cteva ceasuri,dup ce-i trsese un glon n cap.
-Foarte bine.Crezi c se poate vorbi de acelai stil?

-A dori s mai fac cercetri.S sap mai adnc.Poate c mi-au scpat nite cazuri
similare.Acum,dup ce tim legtura pe care-o cutm,a vrea s m ntorc la
alte dosare,s ntind o plas mai larg.
-Bine.Las alte probleme i concentreaz-te asupra acestei chestiuni.Dac afli
ceva ce-ar putea avea o legtur ct de vag cu aceste cazuri,informeaz-m.
-Dac dau de ceva,o s afli imediat.Orict de vag ar prea informaia.
Ignorndu-i privirea de ndrgostit,Tobias rsfoi din nou paginile cu informaii
adunate de Lucy n legtur cu crima din Dallas.
-Serviciul funebru a avut loc azi.Cea mai apropiat rud e Melina Lloyd,sora
ei.O discuie cu ea ar putea fi foarte util.
-Vrei s-o caut la telefon?
-Da,ns nu pot vorbi cu ea acum.Stabilete o or pentru mine diminea.Insist
asupra urgenei,dar nu-i spune motivul exact.
-Sigur.ncercnd s-i alunge dezamgirea din voce,ea zise: Deci pleci oricum?
N-ar putea s discute cu ea cei din Dallals?
-Sunt sigur c ar putea,numai c,nainte de asta,ar trebui s vorbesc eu cu agenii
de-acolo.Dac vorbesc chiar eu,ctig timp.n plus,vreau s discut personal cu
ea,s-mi dau seama ce fel de om era Gillian Lloyd.
-Biata femeie,spuse Lucy,dnd din cap.Sper c i-a revenit.A trebuit deja s fac
fa unui oc sptmna asta.
-M ntreb cum o s se mpace cu ideea c uciderea surorii ei ar putea face parte
dintr-o conspiraie.Tobias era lng telefon,intenionnd s-i pregteasc
deplasarea la Dallas.
-Ce fel de conspiraie? ntreb Lucy.Cu receptorul n mn,el rspunse ndrjit:
-E treaba noastr s aflm.
-Melina.Jem btu n ua bii i-i repet numele.Te simi bine?
Ea i nbui un suspin i se strdui s rspund cu o voce normal:
-M simt bine.
-S-i mai aduc ceva? Mai vrei un pahar cu vin?
-Nu,mulumesc.Dac i-ar fi dat seama c plngea,ar fi insistat s-o liniteasc,
ns ea nu-i dorea dect s fie lsat n pace.
-S m chemi dac ai nevoie de mine,i spuse el prin u.Ea i stpni suspinele
pn cnd fu aproape sigur c Jem plecase,apoi rencepu s plng cu lacrimi
amare.i curgeau din ochi,se prelingeau ncet pe obraji,apoi picurau in cad.
Trupul i se scutura de hohote care vlureau suprafaa apei.

Sentimentul pierderii o copleise pe de-a-ntregul-minte,trup,suflet.l tria intens


cu toat fiina.i totui,moartea surorii ei i se prea uneori ireal.i era imposibil
s-o accepte,n pofida serviciului funebru din acea dup-amiaz.
ns era real.Vzuse cadavrul.Gndindu-se la viitor,nu vedea dect sptmni i
luni de tristee.O ngrozea gndul c trebuia s le triasc.Perspectiva era
descurajant,epuizant.De vreme ce pierderea era real,i dorea s poat dormi
un an sau doi i s se trezeasc doar dup ce durerea ar fi fost de domeniul
trecutului.n cele din urm,ncet s mai plng,iar lacrimile ei nu mai provocar
dect mici ncreituri la suprafaa apei.Extenuat,i sprijini capul de marginea
czii i nchise ochii.ritul telefonului o trezi din amoreal.n primul moment
inteniona s-1 lase s sune,apoi hotr c era mai bine s rspund acum dect
s fie nevoit s sune pe cineva mai trziu.ntinse mna dup receptorul fr fir
pe care-1 luase cu ea n baie.
-Alo.n acelai timp rspunse i Jem la derivaie.
-Alo.
-O caut pe domnioara Melina Lloyd.
-Eu sunt.Vorbesc eu,Jem.Atept ca el s nchid,apoi zise: Sunt Melina Lloyd.
- mi cer scuze c te deranjez,domnioar Lloyd.neleg c ai organizat azi un
serviciu funerar pentru sora dumitale,Gillian.
- Cine e la telefon?
- Numele meu e Lucy Myrick.Lucrez la FBI.nghe. Lacrimile de pe obraji se
uscar instantaneu.Rmase complet nemicat. Putea auzi pocnetele bulelor de
spum din jurul ei.Voia s trag mai aproape grmada de clbuc,ca pe o
mantie.Apa i se pru dintr-o dat rece,dei cu numai cteva clipe n urm se
bucurase de cldura ei relaxant.Dar nu ocul o paralizase i-o nfiorase.n mod
inexplicabil,se ateptase la acel telefon sau la ceva asemntor.nelesese cumva
c asasinatul nu putea fi explicat aa de uor.Chiar i atunci cnd Lawson
nchisese dosarul,n sinea ei tiuse c mai era ceva,c ancheta detectivului fusese
incomplet,c el descoperise doar ce era evident,c misterul continua s
nconjoare uciderea surorii ei.nghii n sec.
-Cu ce te pot ajuta,domnioar...mi cer scuze.
-Myrick.Vorbesc n numele agentului special Hank Tobias.Ar dori s vorbeasc
cu dumneata mine.Ct mai repede.
-Despre ce?
-La ce or i-ar conveni?
-Trebuie s fie n legtur cu uciderea surorii mele.
-De ce spui asta?

-Pentru c mi-am pltit impozitele i n-am incitat pe nimeni la revolt.nc,i-o


trnti Melina.Te rog s nu faci pe sfioasa cu mine,domnioar Myrick.
Asasinarea surorii mele e singura infraciune cu care am avut legtur
sptmna asta.Pentru care alt motiv m-ar cuta FBI-ul?
-mi pare ru c te-am iritat.Sincer.Da,domnul Tobias vrea s te vad n legtur
cu uciderea surorii dumitale.
-Detectivul Lawson,de la poliia din Dallas,rspunde de acest caz.El deine mai
multe informaii dect mine,mai ales n ce privete aspectele tehnice.
-De fapt,domnul Tobias vrea s discute cu dumneata nite chestiuni mai
personale.
-Mai personale dect s fii njunghiat mortal cu un cuit de buctrie?
Ignorndu-i sarcasmul,Myrick continu cu blndee:
-Sora dumitale a fost pacient a Clinicii Waters,corect?
-De cnd e asta treaba FBI-ului?
-Ce or i-ar conveni mine,domnioar Lloyd?Dei era pe punctul de a izbucni
din nou,Melina se opri.Lucy Myrick era doar un mesager.Chiar dac tia
motivele ntlnirii cerute de Tobias,n-avea s le divulge.
-Ora nou.La mine acas.i ddu adresa.
-Va fi acolo.l va nsoi agentul Patterson,de la biroul din Dallas.
-De unde vine domnul Tobias?
-De la Washington.
-D.C.?
-Exact.Domnul Tobias se va ntlni cu dumneata mine diminea la ora nou,
domnioar Lloyd.Noapte bun.Gnditoare,Melina aps butonul de nchidere a
liniei,apoi se lovi uor cu receptorul n frunte.FBI? Tocmai de la Washington?
Vor s afle despre Clinica Waters? Ce dracu'...
-Melina! Jem ciocnea n ua bii.
-Ies ntr-o clip.Cam asta a fost baia relaxant,i zise ea n timp ce se tergea i
ieea din cad.Dintre toate sugestiile lui Jem,doar baia i plcuse.Ar fi preferat
s fie singur n acea sear,ns el i dduse toat silina s-o rsfee.
Aa cum promisese,o fcuse s bea un pahar cu vin i s asculte muzic,n timp
ce el pregtea masa.Vinul i muzica mpreun cu zgomotul hipnotic al ploii de
afar o calmaser.Nu simise c-i era foame,dar spaghetele preparate de Jem
fuseser delicioase.Dup mas,ea se oferise s spele vasele,ns el insistase ca ea
s se cufunde ntr-o baie cu spum.Din pcate,ceea ce-ar fi trebuit s fie cea mai
relaxant parte a serii se transformase ntr-un moment tensionat,n urma
telefonului primit de la Lucy Myrick.Cnd iei din baie,nfurat ntr-un halat

din flanel,Jem o ^dormitorul alturat.Ca s-i ascund nelinitea provocata de


conversaia telefonic,i zmbi
-Ai avut dreptate.Exact asta mi trebuia.
-Cine a fost?
-Cine? ntreb ea,fcnd pe nevinovata.Apoi i ddu seama c nu ardea lumina.
El o stinsese i aprinsese luminri n toat camera.Melina aps butonul veiozei
de pe noptier.
-La telefon.
-Aha.N-o cunosc.O client de-a lui Gillian.A fost plecat din ora i-a auzit
vestea abia azi dup-amiaz,cnd s-a ntors.Nu intenionase s-l mint,dar nu
voia s spun nimnui,nici mcar lui Jem,despre interesul manifestat de FBI fa
de asasinarea lui Gillian pn cnd nu afla despre ce era vorba.
-Trebuia s rspund eu mai devreme,ca s nu fii deranjat la baie.
-Oricum,m nfierbntasem.Era timpul s ies.
-Acum e timpul pentru marea final.
-Ai fost ocupat,remarc ea,msurnd cu privirea luminrile i patul fcut.
-Dac tot eram aici,zise el nepstor.Unele flori s-au ofilit.Le-am dus pe toate la
buctrie.
-Mulumesc.O s le duc la coul de gunoi mine diminea.Dup ntlnirea cu
agentul special Tobias de la FBI,gndi ea.
Jem se aez pe marginea patului i btu cu plama locul de lng el.Melina ezit.
-Nu te simi obligat s-i respeci promisiunea,Jem.S-a fcut trziu.
-Nu foarte trziu.
-Dar trebuie s fii la fel de obosit ca i mine.
-N-o s m cert cu tine,Melina.i-am promis un masaj la ceaf i pe spate i asta
am de gnd s fac.Dect s nceap o disput care ar fi creat ostilitate i ar fi
sectuit-o de puina energie care-i mai rmsese,Melina se aez lng el pe
marginea patului i se ntoarse cu spatele.
-Cinci minute.Pe urm tu pleci,iar eu m vr n pat s fac nani.
-Dup cinci minute o s m rogi s te mai masez.Melinei nu prea-i convenea
situaia.De fapt,nu se mpca deloc cu ea.Era fals.El i cobor gulerul halatului
pn la umeri, ca s aib acces la ceafa ei.Cnd i puse minile pe pielea
ei,Melina i ddu seama c le unsese cu ulei.
-Vd c mai pori medalionul.Jem insistase ca ea s-1 accepte.Gillian ar fi vrut
s-1 ai tu,i spusese el.La nceput l refuzase.Pe urm acceptase,iar acum se
bucura c procedase aa.Bijuteria avea s-i aminteasc mereu jurmntul ei de a
se rzbuna.Dac hotrrea ei ar fi slbit vreodat,putea pipi pietrele roii,

amintindu-i de cuvintele scrise cu snge pe pereii dormitorului.Gndindu-se la


ele,muchii i se ncordar.Jem i ddu seama.
-Ai nevoie de masajul sta.Muchii ti sunt numai noduri.Ea i trase capul de
lng gura lui,care se apropiase prea mult de urechea ei.
-Asta n-ar trebui s te surprind,innd cont de cele ntmplate.
-Ai avut nite zile infernale,aa e.Apoi,adug: Dar Gillian e moart,Melina.
Trebuie s nvm s trim cu gndul sta.Relaxeaz-te.Degetele mari i se
afundaser la baza gtului ei.Era o senzaie plcut,iar ea i-o spuse.El chicoti.
-i-am spus c sunt bun.
-N-ai exagerat.
-Gillian se ddea n vnt dup masajele mele.
-neleg de ce.
-Erau adesea un preludiu amoros.n mintea ei,afirmaia i se pru teribil de
nepotrivit,dar o lu drept o glum.
-mi dai mai multe informaii dect vreau,Jem.El rse i extinse masajul spre
umeri.
-tii,e amuzant,Melina
-Ce?
-Faptul c am putut fi pclit de substituirea pe care-ai pus-o la cale,tu i cu
Gillian n seara dinaintea morii ei.n calitate de logodnic,ar fi trebuit s v
deosebesc.
-N-ai bnuit nici o clip c eu i-am rspuns la u,cu prosopul pe cap?
-Nu.Nici mcar cnd te-am srutat.
-Te-am oprit cnd ai ncercat s m srui mai apsat.Nu te-a fi lsat s m
srui aa.
-A fost destul de apsat.Minile lui ncetar s-o mai maseze i rmaser pe
umerii ei.Destul de apsat ca s m excite,preciz el.
Melina sri de pe pat i se rsuci cu faa spre el,strngndu-i halatul la gt.
-E revolttor s-mi spui aa ceva.El rse.
-Te tachinam.ntinznd mna,el strui.Melina,te rog.Doar nu crezi c am vorbit
serios,nu?
-Cred c e timpul s pleci.
-Melina,ce Dumnezeu.A fost o glum.
-N-a fost amuzant.El i nclin capul.
-Nu,mi nchipui c n-a fost.Cnd ridic privirea spre ea,ncerc s arate ca un
copil plin de remucri,expresie pe care ea o cataloga cutat i ofensatoare.mi
pare ru.

-Accept scuzele.Acum,te rog,spune noapte bun ca s m pot culca.


Se ntoarse i prsi dormitorul.Paii ei rapizi,ca i atitudinea n general sugerau
c trebuia s o urmeze.Jem se opri doar s-i ia haina de pe sptarul sofalei.Ea i
inea ua din fa deschis.
-nc o dat,mulumesc pentru c ai pregtit masa,spuse ea cu rceal.
-De ce am senzaia c sfrim aceast zi trist ntr-o not amar?
-Este o zi trist,Jem.O zi foarte trist.Ct a mai rmas din ea vreau s fiu
singur,s m cufund n tristeea mea.De cnd au aprut poliitii ia la u,n-am
fost o clip singur.Vreau s-mi jelesc sora.El ddu din cap.
-Unele lucruri sunt prea intime pentru a putea fi mprtite.
-Mulumesc pentru nelegere.Cnd ajunse n dreptul ei,se opri.
-O s trec mine diminea pe-aici,s vd ce mai faci.
-Mine diminea m duc la sala de gimnastic.
-Eti sigur c o s faci fa unui antrenament?
-Exerciiile or s-mi fac bine.
-Atunci o s te caut n cursul zilei.
-Sun mai nti.l suporta tot mai greu.Voia s-1 vad plecat.Imediat.El se
aplec i-o srut pe obraz.Ea facu un efort s se fereasc.
-Noapte bun.Jem iei n ploaie i alerg spre maina lui.Ea nchise ua,o
ncuie,apoi se sprijini de ea,trgnd adnc n piept aerul purificator.Nu era deajuns.Se ntoarse grbit n baie,curndu-se cu frenezie de atingerile lui i de
uleiul pe care-1 folosise.i frec pielea pn cnd dispru orice urm.
-Faimosul masaj la ceaf,pe dracu',mormi ea presrndu-i pudr pe umeri.
Brusc,se opri.Fie c urechile i jucau feste,fie c auzise ntr-adevr un zgomot,
venit din cealalt parte a casei.Ascult cu atenia ncordat.Cnd zgomotul ca de
zgrietur se repet,ea l localiza n dormitor.Se duse acolo i nelese c nu era
dect o creang de copac ce btea n fereastr,mpins de vntul n rafale.
Graie FBI-ului,fcuse o criz de nervi.i nu era firesc? Vzuse n ultimele zile
mai mult snge dect n toat viaa; mai nti pe cel al surorii ei,la locul
crimei,apoi n apartamentul sordid,ca de pe alt lume,al lui Dale Gordon.
Se nvrti prin dormitor,suflnd n luminrile pe care le aprinsese Jem.Ii
aminteau de locul acela oribil,cu un altar sinistru,cu perdeaua ce desprea baia
de restul camerei i de nebunul care trise acolo.Avea fotografii,spusese
Lawson.Gordon o pozase pe Gillian in cele mai intime momente de la Clinica
Waters.Era prea dezgusttor s se gndeasc la asta.I se facu pielea ca de
gin,iar ea i frec braele prin estura halatului.

Nici somnul,att de dorit,n-avea s vin dac nu se calma i singura cale de a se


liniti era s nu se mai gndeasc la nimic.Contrar celor spuse lui Jem,n-avea
intenia s ia vreun somnifer.Nu voia s ia medicamente,mai ales c Tobias
urma s fie acolo a doua zi de diminea,la ora nou.Era o ntlnire la care dorea
s aib mintea limpede.Omul venea s caute rspunsuri la nite ntrebri.Nu tia
c i ea avea ntrebri de pus.Vin,i aminti ea.Poate c un pahar de vin ar
relaxa-o suficient ca s poat dormi,far s fie mahmur de diminea.Ea i Jem
nu goliser sticla la mas.Fr a aprinde lumina,se duse n buctrie i lu sticla
de vin din frigider.n timp ce-1 nchidea cu oldul i ntindea mna liber dup
un pahar,ua din spate fu deschis cu o izbitur.Primul lucru pe care l vzu fu
sngele.Din nou snge.
CAPITOLUL 18
Melina nchise frigiderul ca s se sting lumina becului din interior i izbi sticla
de o poli.Vinul de California i cioburile se mprtiaser pe halatul ei i pe
podea.Flutur gtul ciobit al sticlei spre silueta nsngerat,de lng canatul uii.
-Pleac de-aici sau te lovesc.Chem poliia.Brbatul ptrunse mpleticindu-se n
ncpere.Sngele i picura dintr-o tietur urt de pe obraz i din alta,deasupra
ochiului umflat.
-Nu i-1 recomand pe Lawson n rol de poliist-minune.
-efule!Melina ls din mn sticla spart i,fr s-i pese de cioburile de pe
podea,alerg spre el.Mai nti nchise ua,ca s nu intre ploaia,apoi l conduse
ctre un scaun din buctrie.
-Ce i s-a ntmplat? Ai avut un accident?
-Las-1 n pace,zise el n timp ce ea ntindea mna spre comutator.
-De ce?
-Fiindc nu sunt sigur c n-am fost urmrit pn aici i...
-Ai venit cu maina?Hart de-abia se inea pe picioare.
-Nu.Martorii m-au vrt ntr-un taxi.I-am cerut oferului s m lase la col i deacolo am venit pe jos.
-Ai spus martori? La ce?
-Mai trziu.Fr lumini.Dac m caut pe mine,e foarte posibil s te caute i pe
dumneata,iar cu luminile aprinse suntem o int grozav.
-int? Pentru cine? Cine sunt ei? Despre ce naiba vorbeti?
n timpul acestei conversaii dezlnate,ea cuta un prosop pentru vase.Uitase pe
moment unde le inea,dar gsi n cele din urm sertarul i scoase mai multe.Un
ciob de sticl i se nfipse n clciul gol,dar ea nu se opri s-1 scoat.Aplic

prosopul pe obrazul nsngerat al lui Christopher Hart.El gemu cnd simi


apsarea.
-Ticlosul a redechis rana pe care mi-a fcut-o Hennings.
-Ce ticlos? ncepe cu nceputul i f-m s neleg.Cine i-a fcut asta?
-Am fost atacat la ieirea dintr-un bar de pe Greenville Avenue.
-Atacat? Un jaf? Ai anunat poliia?
-Nu.
-De ce nu?
-Ai un calmant?
-Oh...
-Orice.
-Stai aici.Protejndu-i clciul n care-i intrase ciobul,Melina iei n goan din
buctrie.Cut nnebunit ntr-un dulpior din baie,aruncnd n chiuvet mai
multe flacoane cumprate fr reet i cteva medicamente expirate.Pn la
urm,gsi ce cuta.Cnd se ntoarse cu sticlua n mn,l vzu pe ef stnd n
pragul uii de la baie,sprijinindu-se cu o mn nsngerat de toc i innd
prosopul pe obraz cu cealalt mn.Ea scutur o tablet n palm.
-Pentru o durere de dini.De anul trecut.
-Ce-i asta?Dup ce ea i spuse,el ddu din cap i prinse pilula cu dou degete.
-Am mai luat din astea.Tot pentru dini.
-E o doz medie,dar nu tiu dac i pierde sau nu efectul n timp,ca vitaminele.
Umplu un pahar cu ap de la robinet i i-1 ntinse.eful nghii tableta i-i
napoie paharul.
-Mulumesc.
-Scoate-i jacheta i stai aici.Melina ls jos capacul toaletei.Dezbrcndu-i
jacheta de piele,el i arar becul puternic de deasupra capului.
-Asta-i o camer interioar,i explic ea.De afar nu se vede lumina.Vreau s-i
vd faa.El se aez i i ddu capul pe spate.
Tietura nu prea lung,era ns adnc.
-Trebuie cusut.
-Ai nite leucoplast?
-Cred c da.
-Atunci se rezolv.Pune mai nti ceva pe ran.
-Eti sigur? Ar putea rmne cicatrice.Zu,cred c trebuie...El art spre
dulpiorul deschis unde era o sticl cu dezinfectant.Melina tampona rana cu el,
fcndu-1 pe Hart s scape o njurtur.
-La coala de astronaui v nva limbajul sta? ntreb ea.

-E un curs obligatoriu.
-Trebuie s-1 fi absolvit cu brio.
-Primul la toate testele.Dup ce cur rana,ea i ddu un tampon de tifon
mbibat cu dezinfectant.
-Pentru tietura de deasupra ochiului.N-arat chiar aa de ru,dar trebuie
curat.Melina hotr c numai leucoplastul nu era suficient,aa c pregti un
bandaj pe msua de toalet.
-Ai o arm,Melina?Uluitoarea ntrebare fu rostit n timp ce ea tia o f ie de
leucoplast de pe bobin.Aceasta i czu din mn.
-Arm? Ca,de exemplu,un pistol?
-Ai?
-De ce?
-Ai?
-Nu.
-Termin-i treaba.Avem de vorbit.Lucrnd rapid,ea unse amndou rnile cu un
antibiotic,apoi o acoperi pe cea de pe obraz cu un petic de tifon,peste care lipi
strns leucoplastul.
-Probabil c o s se mbibe curnd cu snge.O s i-1 schimb.
Nu-i trecu prin minte s-1 ntrebe dac va sta acolo pn cnd va fi nevoie s-i
schimbe pansamentul.Nu-1 ntreb nici ct avea de gnd s rmn sau dac n
urma atacului hotrse s vin la ea.Prea un lucru stabilit c ea i cu eful erau
implicai n treaba asta-orice-ar fi nsemnat treaba respectiv-i c el avea s mai
zboveasc o vreme acolo.Asta o fcea s se simt n siguran,dar i
dezorientat.n siguran,pentru c se bucura c are un aliat,pe cineva inteligent
i calm,cineva care,chiar i btut i sngernd,nu intra n panic,ci rmnea cu
mintea limpede,n fine,cineva care-i mprtea revolta i poate o parte din
vin,n legtur cu cnma.Tulburat,fiindc acel cineva era eful Hart,a crui
simpl prezen ntr-o camer i provoca o agitaie luntric.Cnd era n
apropiere,ca acum,i provoca nite reacii fizice stinjenitoare.Cum ar fi,de
pild,tremurul degetelor cu care ncercase de dou ori pn s reueasc s mai
lipeasc o fie de leucoplast peste bandaj.Contientiza faptul c sttea ntre
coapsele lui,c se apleca spre faa lui,c l atingea i c voia s fac toate astea.
Cnd termin de fixat leucoplastul,i retrase n grab minile i se deprta de
el.Era tot ce putea face ca s evite s-i tearg minile umede pe halat,ori s-i
strng gulerul la gt sau s schieze un gest de nervozitate care i-ar fi dat de gol
reacia stupid,adolescentin.

-ncearc s apei puin bandajul,spuse ea.El se ridic i examina rezultatul n


oglind,atingnd ntr-o doar pansamentul.
-Mulumesc.
-Ce punem la ochi?
-Poate nite ghea.
-M-ntorc imediat.Intr din nou chioptnd n buctrie i merse n vrful
picioarelor printre cioburile mari de sticl,sperind s nu calce pe cele mai
mici,pe care nu le vedea n ntuneric.Remarca lui despre posibilitatea de a
deveni o int o fcuse excesiv de prudent; aa c nu aprinsese lumina.Umplu
n grab o pung cu cuburi de ghea din frigider i o nfur ntr-unui dintre
prosoapele care nu era ptat de snge.Cnd se ntoarse l auzi avertiznd-o din
dormitor:
-Sunt aici.Era tolnit ntr-un fotoliu dintr-un col ntunecat al camerei,cu un
picior aezat pe taburet i cu cellalt pe podea.i pusese jacheta peste genunchi.
Prea complet epuizat.
-i-e foarte ru,nu-i aa?El i zmbi strmb,lu punga improvizat de ghea i
i-o puse pe ochi.
-Ar trebui s m simt mai n form ca s-mi fie foarte ru.Melina i lu jacheta
de pe genunchi,o scutur i o ag n cuier.Apoi se ntoarse spre el i-1 ntreb:
-Vrei un prosop pentru pr?
-O s se usuce.
-N-ai i alte rni? Vnti sau coaste nipte? Vreun cucui? O comoie? Vreo
hemoragie intern? El ddu din cap.
-Doar ce se vede.
-N-ar trebui s mergi la spital ca s fii sigur?
-Ai lsat urme de snge pe covor.Uitndu-se n jos,ea vzu urmele ce marcau
drumul ei spre ieirea din dormitor i napoi.
-Am clcat pe un ciob de sticl.
-Aa peti dac m amenini cu o sticl spart.
-Nu tiam c eti dumneata.Vizitatorii mei sun de obicei la ua din fa,nu intr
trntind de perete ua din spate.
-Ce-i face piciorul?
-Ciobul a rmas n clci.
-Mai bine vezi cum l scoi.
-Dar vreau s aud...El n-o mai asculta.nchisese ochii.Poate c pilula calmant
fusese mai puternic dect crezuser sau pur i simplu era extenuat.

Melina se aez pe capacul toaletei i i puse piciorul pe genunchi,ca s-i


examineze clciul.Ciobul era destul de mare ca s se vad,aa c l scoase cu o
penset.Cur locul ce sngera cu acelai antiseptic folosit pentru rnile efului
i acoperi tietura cu un plasture.chioptnd,se ntoarse n dormitor.Hart
sforia ncet.Melina se aez pe marginea patului,aproape de locul unde sttuse
lng Jem Hennings cu mai puin de o or n urm.
Multe se ntmplaser ntre timp.Dar mai presus de toate surprizele care
surveniser de cnd i urase lui Jem noapte bun-apariia brusc a lui
Christopher Hart,faptul c fusese atacat,rnile lui,ntrebarea despre arm-cel mai
ciudat i se prea faptul c el putea s adoarm i s sforie linitit ntr-o
asemenea situaie.
Timp de zece minute,Melina nu se mic.Sttea tcut pe pat i-1 privea cum
doarme.Apoi,de parc fusese programat s se scoale dup ce dormise exact ase
sute de secunde,ochii lui se deschiser.Vznd-o,i zmbi i opti:
-Bun.
-Bun.ntinznd o mn spre ea,zise trgnat:
-De ce stai aa departe?
-Eu...Apoi,dndu-i seama de greeala lui,zmbi n chip de scuz i-i aminti cu
blndee: Eu sunt Melina.El i ls mna jos,brusc ntristat i i schimb poziia
n fotoliu,trecndu-i degetele prin pr.
-tiam asta.
-Pentru o clip,cred c ai uitat.Ocolind rspunsul,el ntreb:
-Am sforit?
-Nu,ai avut o stare comatoas.
-Scuze.
-Ar trebui s ncerci s te mai odihneti vreo opt ore.Doar dac n-ai o comoie;
n cazul sta,trebuie s stai treaz.
-i-am spus c n-am nici o comoie.
-n regul.Dup o scurt pauz,ea ntreb: Cum de-ai tiut unde locuiesc?
-Mi-a dat adresa Lawson.i-am trimis flori.
-Aha.N-am citit nc toate crile de vizit.Mulumesc.
-Cu plcere.eful i privea int vrful cizmei.Manetele pantalonilor erau
umede,observ ea,dar n cizme nu-i intrase ap.Prea s nu-i pese de picturile
de snge care ptaser pielea nclrilor,ntr-un trziu,el o privi.
-De unde-ai tiut?
-Ce?
-Despre mine i Gillian.

-C v-ai culcat mpreun? El ddu scurt din cap.


-Ea mi-a spus.Cnd a ajuns acas,n noaptea aceea.eful i privi din nou vrful
cizmei.
-Nu l-am minit pe Lawson cnd i-am spus c nu tiu la ce or a plecat.Nu i-a
luat rmas-bun.i arunc o privire scurt nainte de a relua examinarea cizmei.A
plecat pe furi,n timp ce dormeam.
-S-a gndit c era mai bine s se retrag.Poate ar fi fost stnjenitor s mai
zboveasc pn diminea.El o privea de parc ar fi ateptat continuarea
explicaiei.Unii brbai nu suport dimineaa ce urmeaz dup o noapte de amor.
Gillian a crezut c doreai s te scoli singur.
-A crezut greit.
-Aha.M rog.Cteva scurte pauze despriser replicile.N-avea de unde s tie
asta.Nu era familiarizat cu protocolul vizitelor de o noapte.Simi privirea
sfredelitoare a ochilor albatri.E adevrat,insist ea.Din punctul sta de vedere,
ne deosebeam.
-Aa spunea i ea.
-Serios?
-Jucnd rolul tu,se descria drept impulsiv.Spunea c Melina Lloyd acioneaz
aa cum simte pe moment.Ea zmbi cu tristee.
-Asta m descrie destul de bine pe mine,dar nu pe Gillian.Ea era mult mai
precaut.Ar trebui s te simi flatat,efule.i-a nclcat propriile criterii
culcndu-se cu dumneata.Trebuie s fi fost cu totul deosebit pentru ea.
-Atunci de ce a...
-i-am explicat de ce-a plecat far s-i ia rmas-bun.
-Da,da,mormi el.Spui c a ajuns aici ntre dou i trei?
-S-a scuzat c ntrziase,dar eu eram treaz i-o ateptam.
-Ca s auzi cum s-a derulat seara?
-Da.
-i? ntreb el.Melina se zbrli la el.
-Ce vrei,o not? Un calificativ? Pe o scar de la unu la zece? Sau ar fi de-ajuns o
simpl clasificare gen admis-respins? Nu i se pare cam pueril?
-Schimbarea rolurilor ntre gemene nu e tot aa? ntreb el,ridicnd vocea.
Dnd din mn a lehamite,ea se ridic n picioare.
-Aici ne deprtm de la subiect.Uitnd s-i menajeze piciorul,i ls greutatea
pe clci i se strmb.
-Te doare piciorul?

-De ce-ai venit aici,efule? Ce s-a ntmplat n seara asta de-ai venit s-mi
spargi ua?
-Am fost la un bar pe...
-Greenville.Asta mi-ai spus-o.
-Eram n drum spre main cnd m-au atacat doi tipi.
-i te-au btut mr.
-Da,i ncercau s m vre ntr-o camionet,promindu-mi c or s m ucid.
Cred c s-ar fi inut de cuvnt dac n-ar fi aprut alt main n parcare.Atunci
au srit n camionet i-au ntins-o.Oamenii din cealalt main i-au dat seama
c eram rnit i s-au oferit s m ajute; au vrut s cheme poliia.Eu le-am spus c
era o ceart de familie i c preferam s-o rezolv singur,i-am rugat s m duc la
un taxi...Restul l cunoti.
-Ai putea s-i descrii pe agresori?
-Purtau ochelari de schi.
-Ochelari? Doamne Sfinte.Ai vzut numrul camionetei?
-Era prea ntuneric.N-am observat nici mcar statul.Maina avea o culoare
nchis.N-a putea preciza care.
-N-au ncercat s-i ia ceva? ntreb ea,uitndu-se la ceasul aviatorului.
-Nu erau hoi,Melina.Mi-au spus de la nceput c voiau s m ucid,i chiar i-am
crezut.Nu erau nite amatori.Eu nu sunt la,dar...Amintindu-i c ea l numise
exact aa,adug pe un ton sec: n ciuda prerii tale.n orice caz,tipii ia m-au
convins.M-ar fi omort.eful nu era genul de om care s exagereze pericolul
unei bti.N-avea nevoie de efecte speciale pentru a atrage atenia.Reuea asta
fr s-i dea silina.Nu trebuia s inventeze poveti cu dragoni scond foc pe
gur ca s arate ca Ft-Frumos.
-De ce crezi c te-au ales pe dumneata?
-N-am fost ales dintr-o mulime,Melina,zise el,pierzndu-i rbdarea.ia stteau
i m ateptau.Pe mine,nu pe altcineva.
-i-au spus pe nume?
-Nu asculi ce-i spun?
-Bine,bine.Te cunoteau.Asta-i o treab foarte serioas.De ce n-ai anunat
imediat poliia?El i muc buza,apoi continu s vorbeasc pe un ton blnd,dar
apsat:
-Gndete-te puin.Acum trei zile,Gillian a fost ucis n patul ei.Ea fusese o
int.Cuvintele scrise pe perei fceau aluzie la mine i la faptul c m culcasem
cu ea.Treaba asta a iritat pe cineva.

-Pe Dale Gordon.Elrse batjocoritor.


-n seara asta nu m-a atacat vreo afurisit de fantom.Poate c tu crezi n
coincidene,ns eu,nu.n ce m privete,cred n cauz i efect.Dac bate un
clopot,caui o cauz,un motiv pentru care bate.Mi s-a inoculat prin antrenament
ideea de-a urmri semnalele de avertisment i a le acorda imediat atenie.
Sigur,uneori poi nelege greit semnalele.Uneori poate fi vorba despre o alarm
fals.Dar trebuie s verifici.Semnalele de avertisment sunt transmise cu un
scop,acela de-a te avertiza asupra unui pericol.Eu consider c o crim,o
sinucidere i o tentativ de asasinat sunt semnale de avertisment care transmit c
ceva nu se potrivete deloc n toat povestea asta
-Crezi c uciderea lui Gillian i atacul din seara asta au vreo legtur?
-Da.Mai mult,i dumneata crezi asta.El tcu i o privi insistent,dup care
continu: Dac nu m nel n privina dumitale,ai considerat c explicaia lui
Lawson a fost puin cam prea exact.Nu eti total de acord c lucrurile s-au
petrecut aa cum susine el.Nu eti convins c Dale Gordon a acionat de unul
singur.Am dreptate?Privirile lor se nfruntar.Melina se crispa.Apoi l ntreb pe
un ton moale:
-Vrei un ceai?
CAPITOLUL 19
Ceai?
-Eu beau uneori ca s m relaxez.
-Ai ncercat vreodat whisky?
-Dup un calmant?
-E i mai bine.
-S vd ce am.Melina prsi ncperea.n absena ei,eful studie camera n care
se afla.Era feminin,dar far zorzoane.Ordonat,ns nu exagerat.Pe noptier
vzu o fotografie nrmat a gemenelor.Se ridic din fotoliu,lu fotografia i
compar cele dou chipuri zmbitoare.
-Poi s spui care sunt eu?Melina se ntorsese cu dou pahare nalte.
-Nu.Mulumesc.Ea ezit nainte de a-i da butura.
-NU,mulumesc?El lu paharul.
-Nu,nu v pot deosebi.i mulumesc pentru butur.
-Cu plcere.
-Vd c ai acceptat sugestia mea.
-A durat mai puin dect s prepar un ceai.Fcu semn spre poz.Eu sunt cea din
dreapta.El privi din nou instantaneul,ddu din cap i murmur:

-Fir-ar s fie.Puse fotografia nrmat pe noptier,apoi se ntoarse la fotoliu.


Melina sttea pe pat,cu spatele sprijinit de tblie,i continua s se uite la poz.
-nc n-am jelit-o.
-N-ai avut timp.
-Aa cred.
-O s te loveasc brusc.Pe neateptate.Ca o grmad de crmizi care-i cad n
cap.Vei nelege c a disprut cu adevrat.Abia atunci vei suferi.
-Vorbeti din experien,efule? Ai pierdut pe cineva apropiat?
-Pe mama.Acum apte ani.A fost greu.
-Cnd au murit prinii notri,Gillian i cu mine ne-am sprijinit reciproc,ca s
putem depi situaia.
-Deci ai fost doar voi dou? Nu mai ai frai sau surori?
-Doar noi dou.Acum,doar eu.i trecu gnditoare degetul peste buza paharului.
Apoi ridic privirea spre el: Dar tatl dumitale?
-Triete.Era tot ce voia s spun despre acest subiect,iar Melina intui ceva,
fiindc nu mai insist.Dup o tcere lung ce puse capt discuiei despre cei
mori,el remarc: E o situaie ciudat,Melina.
-Adic? Sunt de acord cu dumneata,ns care e motivul exact pentru care crezi
c e ciudat?
-De obicei,cnd am norocul s mpart patul cu o femeie minunat,bnd ceva,nu
vorbesc despre moarte,mori i mistere nerezolvate.Ea zmbi,ns fr a fi
amuzat.
-Nici pentru mine nu mai e nimic normal.Uciderea surorii mele a schimbat totul.
-Atunci o s fii de acord cu mine c,de cnd am ntlnit-o pe Gillian,de cnd voi
dou ai schimbat rolurile,s-a ales praful de viaa mea.
Melina sri din pat ca ars,dezgolindu-i un picior i dedesubt.Trnti paharul pe
noptier i-l nfrunt nfuriat:
-tii ce mi-a trecut acum prin minte? Nimic din toate astea nu s-ar fi ntmplat
dac nu erai dumneata.
-Ai dreptate.Afirmaia lui calm o ului.Se ateptase la o ripost.
Cum aceasta nu veni,nu-i mai rmase nimic de spus.S-a consumat accesul de
furie? Eti pregtit s m asculi?Ea i relu mbufnat locul pe pat,
ncrucindu-i braele la piept.eful o ntreb politicos dac voia s-i mai
toarne de but.Ea refuz.
-Bine,ncepu el,atunci hai s dm totul pe fa,s privim i s aflm dac putem
gsi vreun sens.De acord?

-De ce faci asta? ntreb ea.n ziua aceea,la poliie ai spus clar c i displace
implicarea n toat povestea,c eti un martor nevinovat i c abia atepi s
pleci.
-La nceput,aa am gndit.Nu voiam s fiu trt ntr-o porcrie n care n-aveam
nici un amestec.Dar ai dreptate.A fost o dovad de egoism din partea mea s
gndesc aa.Acum simt altfel.
-De unde schimbarea asta brusc? Dup ce ai fost ameninat cu moartea? Sau
vreo mustrare de contiin?
-O mustrare contient,zise el zmbind.Melina nu reaciona la zmbeul lui.n
regul,ceart-m.O merit.M-am purtat ca un tmpit.
-Te eschivezi.El ezit,apoi zise ncet:
-N-a vrea s-i mprtesc motivul pentru care m aflu aici.
-Are legtur cu Gillian?
-n parte.n mare parte.Nu ddu explicaii,ns,din fericire,ea accept versiunea
prescurtat.
-Altceva?
-Cred c acela care a ucis-o pe Gillian a ncercat s m ucid i pe mine n seara
asta.Reuise s-i capteze atenia.Melina l asculta.Ostilitatea ei nu mai era att de
puternic.Cel puin m-au fcut s cred c urma s fiu ucis.S-ar putea s fi fost
doar o ncercare de intimidare.
-Deci recunoti c eti speriat.
-Mai mult iritat.Poate de vin e doar sngele meu indian care clocotete,dar
nimeni nu m atac pe ntuneric,ncerend s m rpeasc i spunndu-mi c o s
mor fr s ia o btaie zdravn de la mine.Ea se gndi cteva clipe,apoi nl
minile cu un gest neputincios.
-Dar ucigaul lui Gillian e mort.efule.
-Te satisface ideea c Dale Gordon a acionat de unul singur?
-E rezonabil.
-Atunci ce cutai la el acas,seara trecut? Melina l privi surprins.
-Am trecut i eu pe-acolo,mrturisi el.Banda galben care nconjura locul se afla
tot acolo,ns eu m-am dus cu sperana c o s m conving c nebunul la e
singurul rspunztor de uciderea lui Gillian.Te-am vzut stnd n main i
fixnd cu privirea att de intens locul la nfiortor,nct nici nu m-ai observat
cnd am trecut.Faptul c erai acolo mi-a ntrit bnuiala c lui Lawson i-a scpat
ceva.n toat treaba asta e ceva mai mult dect nebunul la jalnic.
-M-am dus acolo spernd acelai lucru,mrturisi ea.S m luminez.S gsesc o
logic acestui sfrit.Ceva.

-i-ai plecat...?
-Cu aceeai senzaie ca i dumneata.Trebuie s mai fie ceva.Nu cred c individul
la sinistru a acionat din proprie iniiativ.Mai curnd a fost manipulat.
-Crezi c cineva tia c era obsedat de Gillian i s-a folosit de asta ca s-1 pun
s-o ucid?
-Cam aa ceva.
-Dar cine? De ce? Gillian nu avea dumani.Hart termin restul de whisky din
pahar.Nici butura,nici calmantul nu-i atenuase pulsaia dureroas din
obraz.Simea cum i se umfla ochiul,dei inea pachetul de ghea peste
el.Constatnd c nu-i folosea,l puse deoparte.
-Exist doi brbai,indieni americani,care am venit s m vad.i povesti despre
cele dou ntlniri avute cu Dexter Longtree i George Abbott.Melina asculta
fr s comenteze.
-Abbott nu-i dect lingu,dar Longtree e un ef.Face parte dintr-un consiliu
intertribal,are o mare influen i muli bani.Sperau s m conving s intru ntrun grup pe care-1 formeaz ei.i descrise Asociaia Indienilor Americani i
obiectivele acesteia.
-Vor s fiu purttorul lor de cuvnt.
-Sun grozav.
-Pe dracu'.
-Nu-i aa?
-N-am fost niciodat implicat n problemele indienilor.i n-o s fiu niciodat
capul lor de afi,adic o marionet.
-Crezi c la asta s-au gndit? ndoiala ei l indispuse.
-Eu...Da!Au ncercat s-mi foreze mna ca s-mi iau un angajament chiar atunci
i acolo.Le-am spus s-i vad de drum.Oricum,ceva n sensul sta.Pe urm m-a
sunat Longtree,la cteva minute dup ce fusesem interogat de Lawson,i a fcut
o aluzie neclar la mprejurri nefericite i la necazuri cu poliia,creznd c
acestea m-au fcut s m rzgndesc.Nu trebuia s-i spun mai multe pentru ca
ea s priceap despre ce era vorba.Se ncruntase i l privea curioas.
-Crezi c cei care te-au atacat au fost trimii de Longtree.
-Mi-a trecut prin minte.
-Erau indieni?
-N-a putea spune.Amintete-i c purtau ochelari.
-Dar e lipsit de sens,efule.Ei nu te vor mort.Vor s fii susintorul lor.
-Cum spuneam,poate c mi-au transmis doar un mesaj dur.Privind-o cu atenie,
adug: Fiindc n-am inut seama de primul.

-Primul? Ea i cut privirea,apoi exclam ncet: Uciderea lui Gillian?


El se duse ctre pat i se opri n faa ei.
-Ar fi putut-o folosi?
-Adic s-o fi pus s se culce cu dumneata?
-Cam aa ceva.Ea rse scurt.
-i-ai pierdut minile?n primul rnd,ea n-ar fi acceptat niciodat s se
prostitueze pentru cineva.
-Nu sugerez...
-i n al doilea rnd,n-a fost ideea ei s schimbm rolurile n seara aia,ci a mea.
I-am explicat treaba asta lui Lawson,dar dumneata n-ai fost prezent la discuie.
Eu am sugerat ca Gillian s se ntlneasc cu dumneata.Ea a respins iniial ideea.
Am sunat-o ns mai trziu i-am fcut presiuni asupra ei.
-De ce a cedat pn la urm?
-Presupun c voia s te ntlneasc.Sau...
-Ce?
-Nimic.Ea i ntoarse privirea.Nu tiu de ce s-a rzgndit.
-Prostii,zise el furios.Nu aveai secrete una fa de alta.Mereu ai spus asta.
-Dar nici nu ne trdam secretele.
-Acum nu mai conteaz.Ea e moart.Melina izbucni mniat:
-Mulumesc foarte mult,dar nu-i nevoie s-mi aminteti de asta.De fapt,vreau s
pleci.Acum.Detesta s-o vad cu lacrimi n ochi,dar insista att pentru protecia
ei,ct i pentru a lui.Fr voia lor,fuseser amestecai n ceva misterios i
potenial periculos.El trebuia s tie despre ce era vorba.Trebuia s rezolve
situaia,chiar dac asta nsemna s-o rneasc vremelnic pe acea femeie att de
greu ncercat pnn moartea surorii ei.n nconjur umerii cu braul.
-Melina,Longtre sau altcineva ar fi putut ajunge la Gillian ntre ora prnzului i
momentul n care s-a hotrt s se ntlneasc cu mine?
-S ajung la ea?
-Poate c au ameninat-o.
-Mi-ar fi spus.Ar fi chemat poliia.
-i dac o ispiteau cu bani?
-Devii tot mai jignitor.eful insist.
-Ar fi putut apela la contiina ei civic,convingnd-o c ar fi fcut un serviciu
unei minoriti?
-Nu.Gillian fcea acte de caritate.Susinea numeroase cauze.Dar nu avea o
nclinaie deosebit pentru indienii americani.
-Pn cnd s-a culcat cu mine.

-Ticlosule.Se zbtu s se elibereze din strnsoarea lui,ns el n-o ls.


-Melina,de ce s-a rzgndit Gillian?
-Nu tiu!
-Ba tii,strui el.De ce-a mers cu mine n noaptea aia?
-i-am spus.
-O minciun.De ce s-a rzgndit?
-Din cauza inseminrii artificiale!Strigtul ei fu urmat de o tcere,n care se
auzea doar rsuflarea lor uiertoare.
-Ce dracu-i asta?
-nseminare artificial.Gillian s-a supus n acea zi acestei proceduri.Ia,te
rog,mna de pe umerii mei.eful i ddu drumul imediat.
-Da,am auzit asta.Cnd eram cu toii la secia de poliie.
-E cale lung pn la conspiraia efului Longtree al dumitale,nu?
-De ce s-au dus ea i cu Hennings la o clinic pentru tratarea infertilitii?
-A fost doar ea.Voia s aib un copil.A fost inseminat cu sperma unui donator
anonim.
-Voia un copil,dar nu neaprat cu Hennings?
-Asta mi-a spus la prnz n ziua aceea.El se ridic i ncepu s se plimbe prin
ncpere,spernd c micarea l va ajuta s-i pun gndurile n ordine.
-Tot nu neleg ce legtur avea asta cu mine.Ea i muca buza de jos,ca i cum
ar fi evaluat oportunitatea continurii acestui subiect.
-Ce e,Melina?
-Bnuiesc ceva.Dar e doar o bnuial,zise ea apsat.Ai neles?
-Am neles.Melina trase adnc aer n piept.
-Cuplurile care recurg la metode alternative de concepie...El ddu din cap,
ndemnnd-o s continue.Experii recomand s aib relaii sexuale n aceeai zi.
El o privi ntrebtor ateptnd ca ea s continue.Pentru c n-o facu,el complet
punctele rmase n suspensie.
-n regul.Asta neleg.Pentru ambii parteneri,dar mai ales pentru brbat,e un
lucru sntos,psihologic vorbind.
-Corect.
-Atunci de ce n-a rmas Gillian acas n seara aia,ca s se culce cu Hennings?
-El e steril.A fcut vasectomie.Semnificaia celor spuse de ea l tulbur.Se ls
pe taburet.Pe un ton mai blnd,Melina zise:
-Gillian nu te-a nsoit n noaptea aia cu intenia ferm de-a se culca cu
dumneata.N-ar fi folosit un brbat n felul sta,mai ales fr asentimentul i buna
lui tiin.Dar n noaptea aia,cnd s-a ntors acas,mi-a spus ct de mare a fost

atracia reciproc dintre voi.Cel puin asta a fost impresia ei,c atracia era
reciproc.El ncuviin.
-Poate c n sinea ei-i-i amintesc c nu e dect o presupunere,care ar putea fi
total greit-Gillian s-a gndit c ai putea fi un donator de sperm potrivit.Trecu
cteva clipe,apoi adug: Dei,dac ai folosit ceva...El ridic ochii spre ea,dar i
fu greu s-i susin privirea.
-Ai folosit? ntreb ea.
-Sigur.
-neleg.
-Ea nu i-a spus?
-Nu despre asta.Aveam prezervative.
-Aha.El i ntoarse privirea i,o vreme,nici unul nu mai spuse nimic.Tcerea era
stnjenitoare.eful vorbise cu bieii despre prezervative nc din liceu,dar nu
discutase niciodat despre asta cu o femeie i n nici un caz n afara patului.
Simi o mare uurare cnd Melina relu discuia:
-Gillian nu mai avea de ce s se ntlneasc cu dumneata mai trziu,efule,l
asigur ea cu blndee.Procedura f asese o experien foarte important pentru
ea.Ca s se elibereze de tensiunea acelei zile,a mers cu dumneata,pentru a se
amuza.La asta m-am gndit i eu de la nceput i-am ndemnat-o s se duc.S
nu se mai gndeasc la inseminare i s scape de tensiunea deciziei pe care o
luase.Ea s-a dus.Te-a ntlnit.V-ai simit atrai unul de altul i ai acionat n
consecin.
-sta-i doar un rezumat al faptelor.
-Ea nu fcea parte din nici un plan.Nu aciona la ndemnul lui Longtree sau al
altcuiva.
-Ai dreptate.Oftnd,el se ridic de pe taburet i se ls greoi n fotoliu.N-am avut
nici o clip impresia c ncerca s m pcleasc.Eu eram ovielnic.Cu un aer
absent,i trase cmaa din pantaloni i ncepu s se frece pe abdomen.Deci ce
ne rmne?
-i-e foame?
-Ce? Pe urm,dndu-i seama c ea observase gestul lui necontrolat,zise:
Nu,nu mi-e foame.M doare.i descheie nasturii cmii.Examinndu-i bustul,
descoperi nite pete ntunecate pe coaste.Cnd nl capul o surprinse
studiindu-1 cu interes.
-Ai vnti.
-Nu-i mare lucru.
-Gillian mi-a spus c eti minunat.El nghii n sec.

-Cum?
-Ea a spus minunat.sta-i cuvntul pe care 1-a folosit.eful nu reui s
gseasc nici un rspuns.Nu tia ce s zic. Ochii ei zboveau n zona centurii
lui,ceea ce-1 intimida.Era jenat s afle c Gillian vorbise despre el.i-ar fi dorit
s tie ce anume spusese i ct de amnunit fusese conversaia celor dou
surori.Dou surori,chiar gemene fiind,aveau o limit atunci cnd i destinuiau
viaa sexual.Dei Melina considerase pueril curiozitatea lui,ar fi dat orice ca s
afle cum l evaluase Gillian.Grozav? Slab?
Dup un timp care i se pru o venicie,ea i ridic privirea i se uit drept n
ochii lui.Totui,nu i-o putea imagina pe Gillian zicnd:Am fcut sex oral cu
el.Gndurile efului erau atrase ctre acea amintire erotic,prima din multele
rmase dup noaptea petrecut mpreun la hotel.Era acolo,la periferia spiritului
su,cochetnd cu el,torturindu-1,excitndu-1 mpotriva voinei lui.
Dar Melina l ntrebase ceva,iar el nelegea c trebuie s-i dea un rspuns
potrivit.
-Lawson? Ce zisese ea despre detectiv?
-Mai devreme ai comentat stupiditatea lui.
-Vorbeam serios,spuse el,recunosctor pentru divagaie.Poate c e un tip corect
i un detectiv destul de priceput.Cred c a abordat cazul cu intenii bune,dar e
foarte aglomerat.Lucreaz mult i e prost pltit.Cu ct poate rezolva mai repede
un caz,cu att mai bine.A luat de bune probele existente.
-Probe care erau cam prea evidente.
-Exact Pentru cineva care a trecut printr-un dezastru psihic i a comis o crim cu
snge rece,Dale Gordon era teribil de organizat.A lsat la vedere toate probele
astfel nct ultimul imbecil s ajung la concluzia c el era asasinul.Gheaa din
pung se transformase ntr-un lichid rcoros,dar i calm oarecum durerea cnd
o aplic pe ochi.Apoi Melins l pocni cu un upercut verbal:
-n fine,poate c FBI o s fac puin lumin n misterul sta.El scp punga cu
ghea din mn.
-Ai chemat FBI-ul?
-Nu.Ei m-au sunat pe mine.Or s vin aici la ora nou.Ea arunc o privire spre
ceasul de pe noptier.Poi s rmi aici.
CAPITOLUL 20
-M-a minit.Auzind aceste cuvinte,fratele Gabriel se ncrunt.Detesta din
principiu telefoanele primite la miezul nopii,dac nu le atepta.De obicei,
dormea ca un prunc,iar apelurile nocturne i tulburau odihna.Pe deasupra,

aduceau i veti proaste.Telefonul recent al lui Dale Gordon era o prob n


sensul sta.Gordon sunase n pragul isteriei,ca s raporteze ntlnirea lui Gillian
Lloyd cu astronautul.Ce noapte lung i far somn urmase! Pn la urm,totul
fusese n regul,iar lucrurile continuaser s mearg bine i n timpul anchetei
poliiei.Acum ce mai era?
ncercnd s atenueze ocul vetilor proaste,domnul Hancock i adusese o
ceac de ciocolat fierbinte.El lu o nghiitur.Era aa cum i plcea-fierbinte
i stropit cu rachiu de ment.n vreme ce cldura i se rspndea n trup,spuse:
-Presupun c te referi la Melina Lloyd.
-Da,rspunse Jem Hennings.M-a minit.
-Ce fel de minciun i-a spus?
-A fost contactat de FBI.Fratele Gabriel puse jos ceaca de ciocolat,suprarea
lui transformndu-se n panic.-Deunde tii?
-Eram acolo i am rspuns la derivaia telefonului.Ea credea c am nchis,ns eu
am ascultat.A cutat-o o femeie care vorbea n numele agentului special Hank
Tobias.
-De la biroul din Dallas?
-Din Washington.Vestea era tot mai rea.
-Diavolii,uier fratele Gabriel.
-Aa e.Sunt sigur c ei or s aduc pe lume Anticristul.
-Prostii,i-o trnti fratele Gabriel.Nu sunt aa de puternici i nici aa de
inteligeni.Erau nite parazii,asta erau.Dar nite parazii ale cror minciuni
puteau zdruncina credina.Lui nu-i era team de acea agenie guvernamental.
Credea c talentele i puterea lui de convingere depeau pe ale lor.Cu toate
astea,acorda o mare atenie obstacolelor pe care ei le-ar fi putut ridica n calea
plcutei sale activiti religioase,dac i-ar fi pus n minte s-o fac.
Fusese pastor la prima biseric din cariera sa pe vremea cnd avusese loc
sinuciderea n mas de la Jonestown.Evenimentul l fascinase.Jim Jones fusese
vorbit de ru n mass-media,condamnat de mai multe guverne,blamat de oamenii
de rnd.Pn i pastorul Alvin Conway i ncepuse predica dintr-o diminea de
duminic printr-o rugciune,mpreun cu enoriaii,pentru sufletele care o luaser
pe ci att de greite.ns el avea o mare stim,nemrturisit,pentru liderul acelui
cult,fiindc exercitase o asemenea influen i determinase foarte muli oameni
s fac un gest att de dramatic.Dup episodul Jonestown,instituiile nsrcinate
cu respectarea legii i concentraser i mai mult atenia asupra liderilor religioi
i a adepilor acestora.Dezastrul sectei davidienilor din Waco,Texas,le iritase.

FBI-ul i alte agenii nu voiau ca un alt David Koresh s le fac oamenii de rs


la CNN i n faa ntregii lumi.Prea c aceste agenii guvernamentale aveau
picpe orice lider spiritual care se bucura de o puternic susinere n minile i
sufletele oamenilor.El avea adepi devotai printre angajaii acestor agenii.
L-ar fi ntiinat imediat despre orice investigaie sub acoperire avnd ca obiect
activitatea lui.ns cea mai bun tactic era s evite strnirea curiozitii.
-Tobias se ntlnete cu Melina mine diminea la ora nou,i spuse Hennings.
-Zici c ea a minit?
-Cnd am ntrebat-o cine a sunat,a nscocit o poveste.Nu voia ca eu s tiu
despre ntlnirea ei cu agentul Tobias.Fratele Gabriel i ngust ochii.
-Ce te face s crezi asta?
-Pi,m-a minit.
-I-ai dat vreun motiv s n-aib ncredere n dumneata?
-Dup trdarea lui Gillian,am tratat-o cu toat blndeea.Jem Hennings fusese
detaat la Dallas a doua zi dup prima vizit a lui Gillian la Clinica Waters.Ea se
dusese acolo doar pentru a afla dac era posibil s aib un copil prin inseminare
artificial,folosind sperma unui donator.Dup ce-o vzuse,Dale Gordon
raportase entuziasmat la Templu c gsise alt candidat ideal pentru Program.
Hennings fusese trimis direct la Dallas,ca s-i nceap noua misiune.Se
infiltrase n viaa ei mprietenindu-se mai nti cu una dintre colegele lui Gillian
de la firma comercial unde lucra.Pn la urm se descurcase i-i fusese
prezentat.Hennings se pricepea s-i fac treaba i avea experien.Nu durase
mult pn cnd el i Gillian ncepuser s se ntlneasc.
El nu abordase niciodat cu ea problema copiilor,ns cnd ea o adusese n
discuie i-1 ntrebase ce prere avea despre femeile singure care nteau n
urma unei inseminri artificiale,Hennings o ncurajase,fr s se arate prea
entuziasmat.Sigur,nu se punea problema ca el s fie printele copilului ei.O
condiie preliminar pentru pstrarea poziiei lui Hennings la Templu era
vasectomia.(Fratele Gabriel nu gsise nc o cale de-a elimina relaiile sexuale
dintre adepi precum Hennings i candidaii selecionai pentru Program.)
Gillian Lloyd fusese a treia candidat pe care Hennings trebuia s-o conving s
accepte procedura de inseminare artificial.Celelalte dou nscuser deja.O
reuit excelent.Ei i puseser mari sperane n Gillian,ns ea trdase
Programul druindu-se astronautului.Cel puin aa era de presupus,iar n cadrul
Programului nu se admiteau riscuri de acest gen.Pierderea ei fusese o decepie
teribil,dar sperana renviase prin sora ei geamn,Melina.Hennings continua s
vorbeasc:

-Tobias vrea s-i pun Melnei nite ntrebri despre Clinica Waters.
Fr s ridice vocea,dar pe un ton ferm,fratele Gabriel zise:
-Aceast ntlnire nu trebuie s aib loc.nelegi asta,nu?
-Desigur.
-Pot avea ncredere c te descurci?
-M descurc.
-Nu e specialitatea dumitale.A putea trimite pe altcineva...
-M descurc,repet Hennings,pe un ton ferm.Apoi,coborind glasul,adug: Cu
tot respectul cuvenit.Fratele Gabriel zmbi i lu satisfcut nc o nghiitur de
ciocolat.Nimic nu era mai eficient pentru a motiva un om dect competiia.
Hennings s-ar fi strduit de dou ori mai mult ca s fie sigur c n-avea s fie
trimis alt adept pentru a ndrepta greelile lui.
-i n legtur cu cealalt problem a noastr de la Dallas?Dup o uoar
ezitare,Hennings rspunse:
-Din nefericire,rmne o problem.Fratele Gabriel i ndrept privirea spre
domnul Hancock,care ridic semnificativ din sprneene.
-nelesesem c s-a rezolvat asear.
-i eu la fel,domnule,zise Hennings.S-a fcut o ncercare.Au fost aduse nite
pagube.
-Eu nu la pagube m gndisem.
-Nici eu.mprtesc dorina dumitale de a-1 elimina.Oare gelozie simise fratele
Gabriel n vocea lui Jem Hennings? Se prea c,atunci cnd avea de-a face cu
Christopher Hart,Hennings nu-i respecta cu strictee ordinele.Era minat de
gelozie,dup noaptea pe care Gillian o petrecuse cu faimosul astronaut.Se hotr
s exploateze situaia.
-M mbolnvete gndul c ei doi au fost mpreun.Am vzut nite fotografii
de-ale ei.Ce ten avea! i un chip foarte senzual.Detest gndul c el a mngiat-o.
C a ptruns-o.Dumneata erai singurul pe care-1 desemnasem pentru aceast
plcere deosebit.
-Da,domnule,spuse Hennings cu voce ncordat.
-Un celibatar cu faima colonelului Hart trebuie s fi avut multe femei.
tie cum s ofere plcere.
-Probabil.Fratele Gabriel zmbi discret,gndindu-se la strlucita lui capacitate de
a manipula oamenii.I se prea chiar prea uor.
-n orice caz,continu el,m uimete faptul c omul care a pngrit-o pe Gillian
a noastr a rmas nepedepsit.
-Nu pentru mult vreme,frate Gabriel.

-Satana s-a folosit de el.nelegi asta,nu-i aa?


-Da.
-Red-mi ncrederea n dumneata,Jem.Jem Hennings i ceru binecuvntarea,iar
fratele Gabriel i-o acord.Dup ce nchise telefonul,se ntoarse ctre domnul
Hancock,care observ imediat proasta dispoziie a efului.
-Urt treab.Foarte urt.Fratele Gabriel goli ceaca de ciocolat,apoi o
mpinse nfuriat la o parte.
-Vreau ca situaia din Dallas s fie sub control.
-Sunt convins c aa va fi.
-Ce tii despre nlocuitorul lui Gordon?
-Clinica are cinci candidai pentru acel post.Doi dintre ei sunt oamenii notri.
-Ai grij ca unul din ei s obin slujba.E o clinic activ.Vreau s am pe cineva
acolo.
-Desigur.Cu gndul la Melina Lloyd,se juca absent cu un prespapier,din cristal.
Christopher Hart determinase dispariia unui bun de pre.Nu era pregtit s mai
piard unul,dei Hennings i spusese deja c detectase nite vibraii ntre
ei.Fratele Gabriel ncepea s fie ngrijorat de ideea c Jem Hennings nu era n
stare s duc la bun sfrit sarcina de-a o manipula pe Melina.Poate c era mai
circumspect dect sora ei geamn.Dac aa stteau lucrurile,Hennings n-avea
voie s fac vreo greeal.
-S-i mai aduc ceva,frate Gabriel?Domnul Hancock tia ntotdeauna cnd se
simea apsat de enorma greutate a responsabilitilor sale.
-Ce-mi recomanzi,domnule Hancock?
-Pe Leslie,afirm Hancock fr ezitare.Era evident c se gndise deja la asta.O
fat minunat.Blond.A venit la noi anul trecut,din Iowa.
-A,da.n minte i apru imaginea unei fete nalte i robuste de la ar,cu pistrui
pe nas.
-Am interceptat de curnd o scrisoare pe care a trimis-o prinilor ei,i spuse
domnul Hancock.Din nefericire,lui Leslie i e dor de cas.Pastorul izbucni
mniat:
-Triete ca o prines,ntr-un palat.Cum poate s-i fie dor de Iowa?
Mai mult dect orice,detesta ingratitudinea.
-Dup cum spune n scrisoare,se simte singur,neapreciat i neiubit.Fratele
Gabriel se ridic de la birou i porni ca o vijelie spre dormitor.
-Cheam-o pe Leslie,domnule Hancock.n seara asta i eu m simt singur,
neapreciat i neiubit.

-Melina?Ea murmur ceva neinteligibil n pern.eful o scutur de umr.


-Haide.Mic-i fundul.Au sosit.Ea se rsuci i deschise ochii clipind.
-Ce?Cine?
-Tipii de la FBI.Melina ddu ptura la o parte,se ridic n patru labe i se ntinse
spre fereastr-totul dintr-o singur micare.Ridic jaluzeaua i privi prin
crptur.Lng trotuar era parcat o berlin bleumarin,din care coborser doi
brbai-un negru i un alb.Se uitar n susul i n josul strzii,ca i cum ar fi vrut
s fac o evaluare a zonei,apoi pornir pe alee.Melina privi ceasul de pe
noptier.l pusese s sune la ora opt treizeci.Era opt i douzeci i cinci.
-Sunt matinali bieii.
-Am auzit cnd s-a oprit maina.Asta m-a trezit.eful acceptase propunerea ei
de-a rmne acolo peste noapte.Dormise n camera de oaspei,ns era limpede
c avusese o noapte grea.Ochiul nvineit se umflase i era aproape nchis,iar pe
bandajul de pe obraz apruse o pat ntunecat n centru.efiil avea pantalonii pe
el,ns era descul i fr cma.
-mbrac-te repede,zise el i i arunc o pereche de pantaloni i un tricou,luate la
nimereal din dulap.Nu cred c e bine s tie c m aflu aici.Dei nu-i plcea c
eful cotrobise prin dulap i-i ddea ordine,i zise c avea dreptate.Nu-i putea
primi pe cei de la FBI n cmaa de noapte.Oricum era destul de neplcut c nu
apucase s se machieze i s-i bea cafeaua.
Era clar c nici eful n-avea mintea limpede.Se uita zpcit la genunchii ei.
-efule.El nl capul,uor nedumerit.
-Trebuie s m mbrac,zise ea,artnd spre hainele pe care el i le aruncase.
-A,da.M duc n camera de oaspei.ntorcndu-se n grab,el o porni spre u.
-efule?El ntoarse capul.
-Cee?
-De ce nu vrei ca ei s tie c eti aici? El i art rnile de pe fa.
-Asta ar cere o explicaie.Pn acum nu avem nici una.Grbete-te.
Melina se mbrc n timp record i tocmai se ncla cu o pereche de tenii cnd
auzi soneria.Trecnd pe lng camera de oaspei,observ c ua era
ntredeschis.
i aranja prul n timp ce traversa camera de zi,apoi puse mna pe clan exact
n momentul n care soneria se auzi pentru a doua oar.
-Scuze,spuse ea gfind,n timp ce deschidea ua.
-Domnioara Lloyd?Ochii ofierului federal se ndreptar spre mica pasre
imprimat pe tricoul ei.Ea i trecu jenat mna peste ea.
-Ai venit mai devreme cu o jumtate de or.

-Ne cerem scuze.Traficul n-a fost att de aglomerat pe ct ne ateptam.Eu sunt


agentul special Hank Tobias.Dnsul e agentul Patterson.Cei doi i scoaser n
acelai timp legitimaiile.Melina se ddu la o parte i le facu semn s intre.
-Luai loc.Tobias se aez acolo unde-i indicase ea.Agentul observ inuta ei
neglijent.
-Te-am trezit cumva?
-Mrturisesc c da.N-am reuit s adorm pn dup ora trei.De cnd a fost
asasinat sora mea,nu prea am dormit noaptea.
-neleg,zise abtut Patterson.Condoleane.
-Mulumesc.
-Nu ai prieteni sau pe cineva din familie care s stea cu dumneata?Ea se gndi la
ef,care sttea ascuns n camera de oaspei.Nu-i era nici prieten,nici rud,aa c
rspunsul ei nu va fi chiar o minciun.
-Am prieteni care s-au oferit s stea cu mine,ns mie mi place intimitatea.
-Poate c e o decizie neleapt.Tobias zmbi,ns Melinei nu-i ls impresia c
aa reaciona el de obicei.Suferina e ceva foarte intim.
-Dorii cafea? Mie mi-ar prinde bine.
-i mie.Domnule Patterson?
-Ar fi grozav.Eti amabil.
-Dureaz mai puin de un minut Apoi o s putem discuta.Abia atept s aud ceavei s-mi spunei.
-i noi la fel.i ls pe cei doi n camera de zi i se duse n buctrie.Uitase
complet de mizeria de-acolo.Camera putea fi declarat zon calamitata.Pe podea
erau cioburi de sticl,vin vrsat i snge,att al ei,ct i al efului.Masa era plin
de prosoape ptate de snge.S peasc pe podea,chiar i nclat,era
riscant.Sticla se sfarma sub tlpile de cauciuc ale teniilor ei.Lu mtura i
fraul din oficiu i se pregti s curee locul,cnd i fcur apariia Tobias i
Patterson.
-Ce s-a ntmplat aici? ntreb Tobias.Melina nu le putea spune adevrul fr s
le atrag atenia asupra prezenei efului.
-Eu,,am avut un mic accident asear.
Tobias,un om evident obinuit s ia n considerare toate faptele,continua s-o
priveasc.
-S-a stins lumina n timpul furtunii,improviza ea o explicaie.ntunericul brusc
m-a surprins aici.Am scpat din mn o sticl cu vin i am clcat pe un pahar
spart Sfri ridicnd din umeri,cu un aer autocritic.Eram prea obosit asear ca

s mai fac curat.Tobias se uita la petele de snge de pe podea i la prosoapele


mnjite.
-Te-ai tiat la picioare.
-Mi-a intrat un ciob n clci.
-Ai fost la spital?
-La spital? A,nu,n-a fost aa de grav.Doar o tietur mic.
-i-a curs atta snge?Ea i mut privirea de la el la Patterson,apoi din nou la
Tobias.Rznd nervos,rspunse:
-tii doar ct de rele pot fi uneori nepturile astea.Credeam c n-o s se mai
opreasc sngerarea.
-Ar trebui s fii mai atent,Melina.
-Aa e.Sunt de acord.n mod sigur ar trebui s fiu mai atent.
ntorcndu-se n grab spre polia dulapului,trase cafetiera de pe maina de gtit.
-n avionul cu care ai venit,ai luat micul dejun,domnule agent Patterson?
-Suc,cafea i o brio,dac asta se poate numi micul dejun.
Ea ntoarse capul i le zmbi dezarmant celor doi.Ca atare,nici unul dintre ei nu
se atept s se ntmple ceea ce urm.Aranjamentul floral de pe poli se ofilise
cu cteva zile nainte.Cu o sear n urm,Jem l adusese n buctrie,pentru a fi
aruncat la gunoi.Florile erau vetede i ntunecate la culoare.Apa de la fundul
vazei era vscoas i ncepuse s emane un miros neplcut.
Ea ntinse mna spre buchetul care avea nc agat un nur roz cu o carte de
vizit,se ntoarse i arunc vaza grea,cu flori cu tot,n capul lui Tobias.l lovi n
tmpl,crpndu-i pielea.
-Ce dracu'!Omul rcni de durere i se ddu napoi pn la mas,izbind un co cu
fructe care czu pe podea.Portocalele i merele se rostogolir printre cioburi i
flori ofilite stropite cu ap sttut.n vreme ce Tobias se chinuia s-i recaperte
echilibrul,Patterson se npusti asupra ei.Melina l evit i ncerc s sar peste
Tobias ca s fug pe u,dar acesta ntinse brusc mna i-o prinse de glezn.Ea
czu n fa,se lovi de tocul uii i ncepu s strige.Aprut brusc,eful o trase
ntr-o parte i intr n buctrie cu o cros de golf n mn.Cei doi fur uimii s1 vad,iar el profita de situaie.Rsucindu-se cu toat fora,l plesni pe Patterson
cu crosa de golf peste coaste.Patterson se prbui.
eful l izbi din nou cu putere n ceafa.Omul scoase un mormit i i pierdu
cunotina,dar spinarea lui i servi de trambulin lui Tobias,care se arunc asupra
efului.

-Melina,fugi!Abia apuc s rosteasc avertismentul,c Tobias l i nfac i-1


azvrli pur i simplu n perete.Scp din mn crosa de golf i-ar fi fost cu
siguran dobort,ns gsi ca prin miracol destul putere ca s-i proiecteze
cotul n gtul lui Tobias.Acesta se ddu napoi mpleticindu-se,apoi i ls
capul n jos i atac,mpingndu-1 pe ef prin u,pn n hol.Pe urm sri
napoi.Tobias trnti ua nchiznd-o,se rsuci i ntinse o mn spre Melina,n
vreme ce smulgea cu cealalt un pistol dintr-un toc ascuns sub hain.
Fusese rapid,ns nu att de iute nct Melina s nu poat reaciona.Ea puse
mna pe crosa de golf.nainte ca el s scoat mna de sub jachet,ea l pocni
peste ncheietur,rupndu-i osul.eful reveni sprgnd ua i aplic o lovitur de
karate peste ceafa lui Tobias.Mna inert scp pistolul,brbatul ddu ochii
peste cap,genunchii i se muiar i se prbui ca un sac de ciment.
Patterson nc nu-i revenise.eful i puse minile pe genunchi i i roti capul
ntre umeri.Respira greu,zgomotos.Tui,apoi i terse nasul sngernd cu dosul
palmei.
-Sper din suflet c ai avut un motiv ntemeiat s strigi.
-tia nu sunt de la FBI.
-Eti ct de ct sigur?
-Unul din ei mi-a spus Melina.
-i-a spus Melina.
-Nu crezi c asta nu prea st n firea unui agent FBI dur i respectabil?
-Poate.Dar eu n-a putea numi sta un motiv ntemeiat ca s ataci un agent
federal.
-Asta nu-i tot.Asear mi s-a spus c Patterson e de la biroul din Dallas.Cnd lam ntrebat a zis c a sosit de la Washington azi-diminea...
-Am auzit
-De ce-ar mini un agent FBI?
-Rahat,zise el,prnd astfel s rezume prerea lui despre ntreaga situaie,mai
ales a nasului su,care continua s sngereze.M dau btut.De ce?
-Nu tiu.Acum,dup ncheierea luptei,instinctul ei de conservare diminua,
Iar bunul-sim i reintra n drepturi.Poate c imaginaia ei fusese exacerbat.n
urma evenimentelor din acea sptmn,era posibil s fi reacionat exagerat,s fi
cutat cu atta nverunare balauri nct s nu-i mai recunoasc pe bieii buni.
Dac aa stteau lucrurile,nu numai ea ar fi avut necazuri,ci i eful.
-S-ar putea s m nel,spuse ea descumpnit.Hart ngenunche lng Tobias i-i
scoase din buzunar micul portact negru.Se uit la el,apoi i-1 ntinse Melinei.

-Pare adevrat.Fotografia de pe legitimaie prea autentic.Ea i acoperi gura


i murmur:
-Ah,fir-ar s fie.eful se ridic n picioare i,pre de cteva clipe,se privir adnc
n ochi.ntr-un trziu,el zise:
-Eu nu cred.
-Nici eu,spuse ea,respirnd uurat.El ddu din cap n direcia dormitoarelor.
-Adu cheile.
CAPITOLUL 21
Doamne...!Exclamatia neterminat fusese rostit de agentul FBI Patterson atunci
cnd se ntlni cu agentul special Hank Tobias n buctaria Melinei Lloyd.Timp
de cteva clipe,cei doi evaluar n tcere pagubele.n cele din urm,Patterson se
ntoarse ctre agentul de la Washington,ca s-i cear o prere mai avizat.
-Ai vreo idee?Tobias strivi cu tocul pantofului o petal ofilit.
-n afar de faptul c aici a avut loc un fel de altercaie,nimic nu mi-e clar.
Dup ce constatase c Melina Lloyd nu rspundea la ritul soneriei,Tobias
ncercase ua din fa i constatase c era descuiat.O deschisese i o strigase pe
Melina.Vocea i fusese absorbit de tcerea casei pustii.
Oare l pclise? Ezitarea de a fi interogat semnifica de obicei implicarea,de un
anume gen,ntr-o infraciune.Dar dac ea fusese obligat s-i lase casa
nesupravegheat i descuiat,asta putea avea alte semnificaii.i nu se putea
gndi la nimic bun.Sau-posibilitatea asta l umplu de spaim-Melina avusese o
soart asemntoare cu a surorii ei.
n tcere,fcndu-i semne cu mna,ptrunse mpreun cu Patterson nuntru.
Desprindu-se,Tobias o luase spre acea parte a casei ce cuprindea camera de
zi,sufrageria i buctria.Patterson se furiase pe hol.Strigaser curnd unul la
altul c locuina era pustie.Tobias i vrse pistolul n toc i sttea n pragul uii
de la buctrie,ncercnd s-i dea seama,n timp ce-1 atepta pe Patterson,ce
naiba se ntmplase acolo.i ndrept brbia spre cealalt arip a casei.
-Cum arat n partea aia?
-Sunt dou dormitoare.S-a dormit n amndou.n baie e un prosop de buctrie
ptat cu snge.Bandaje.Picturi de snge uscat pe covor i pe faa de pern ntr-o
camer ce pare a fi de oaspei.O pung plin cu ap.
-Ap?
-S-ar putea s fi fost ghea.
-Asta pare logic.Dac a fost cineva lovit n cap cu vaza aia.Patterson ncuviin.

-Despre asta-i vorba.Ua dulapului e deschis,dar nu s-a umblat n el,i nici n


sertarele biroului.Cutia cu bijuterii e plin.Nu sunt semne de furt.Nici de
btaie,n afar de cele de-aici.n vreme ce analiza n gnd informaiile din
raportul verbal al lui Patterson,i trecu absent mna peste cravata scump din
mtase.Era argintie i se potrivea perfect cu cmaa,care se asorta cu dungile
albe ale costumului su bleumarin.Nu avea alt hobby n afar de exerciiile
zilnice n sala de gimnastic.Nu pleca n vacan spre destinaii exotice.Nu avea
barc,nici schiuri,nici vreun set de crose pentru golf.Conducea maina justiiei,
care era singurul su vehicul.Tria singur ntr-un mic apartament,folosind al
doilea dormitor n chip de dulap suplimentar.Hainele erau unica lui slbiciune i
le purta ca un manechin.
-Deci toat aciunea a avut loc aici,cuget el cu voce tare.
-Numai dac nu mi-a scpat ceva.
-O s arunc i eu o privire,zise Tobias.
-N-o s m simt ofensat.n loc s porneasc n direcia dormitoarelor,Tobias se
ndrept cu bgare de seam spre cellalt capt al buctriei,clcnd pe lng
pereii ncperii ca s nu deranjeze ceva ce-ar fi putut deveni mai trziu prob a
unei infraciuni de care nu tia nc nimic.Acoperi mnerul uii din spate cu o
batist i o deschise.
-Garajul e gol.Unde-i maina ei? ntreb el retoric.
-Vrei s sun la poliie?
-Aa a zice.
-i ce s le spun?
-Al naibii s fiu dac tiu.Nu sunt semne de intrare prin etracie.Nici vreun
cadavru.
-S fie vorba despre o rpire?
-Probabil,admise Tobias cu un aer absent Patterson puse mna pe telefon.
Agentul special prsi buctria,trecu prin camera de zi,care era n ordine,i iei
pe hol.Intr mai nti n dormitorul pentru oaspei;dormise cineva de curnd
acolo.Observ pe faa de pern o pat de snge.i nc ceva.Tobias se aplec s
priveasc mai atent.Stabili ce era i reinu informaia n memorie,dar ls totul
neatins,pentru a fi colectat i catalogat de ctre poliie.
Iei de-acolo i intr n dormitorul principal,unde se opri lng patul
femeii.Cmaa de noapte prea s fi fost scoas la repezeal,nu sfiat ntr-o
lupt violent.Numai una dintre pernele de pe pat avea imprimat urma unui
cap.Dormise singur.Remarc fotografia nrmat de pe noptier i tocmai o
studia cnd apru Patterson.

-Sunt pe drum.Apoi,observnd ce-i reinuse atenia lui Tobias,zise: Am vzut-o


mai devreme.Uimitor,nu?Tobias aflase c surorile Lloyd erau gemene.i spusese
Lawson,cnd se ntlniser n acea diminea:Se puteau substitui far probleme
una alteia.Eu nu le-a fi putut deosebi.Cu excepia faptului c Gillian era
moart.La cererea lui Tobias,detectivul de la Omucideri le furnizase i cteva
informaii despre trecutul celor dou.
-Amndou au avut succes n carierele lor.Amndou -celibatare.Nici una n-a
mai fost cstorit.Dei Gillian era logodit.
-Ce tii despre el?
-Un tmpit,zisese Lawson laconic.Rmne ntre noi.
-Poi s fii mai exact?
-Un tmpit autentic.Dac tot ce le spusese Lawson ulterior despre Jem Hennings
era adevrat,descrierea se potrivea.Tobias zisese:
-Sunt sigur c i-ai verificat alibiul.
-E curat.n plus,nu avea nici un motiv s-o fac.Prea sincer tulburat.
-i Melina? dorise Tobias s tie.
-n ce sens?
-Ea avea vreun motiv? Detectivul negase energic.
-Nici mcar o asigurare pe via.Gemenele hotrser s fie motenite de nite
organizaii de caritate.Dup plata funeraliilor i a facturilor restante,toate
bunurile lui Gillian au ajuns acolo.
-Melina s-a mpcat cu situaia asta?
-N-am ntrebat-o,n-am crezut c e cazul.Ele i-au donat i motenirea de la
prini,acum civa ani.Nu reprezenta o avere,dar era o sum frumuic.Nici una
din ele nu s-a atins de un cent din banii ia.La sfritul ntlnirii,Lawson
afirmase:
-Dac prerea mea nseamn ceva pentru voi,Melina Lloyd e curat ca lacrima.
-Nu ea a fost ultima persoan care a vzut-o pe Gillian n via?
-Ba da,zisese detectivul.n afar de uciga.Dac v gndii la o conspiraie,pariez
pe boaa mea stng c ea nu-i implicat.Tobias plecase de la acea ntlnire cu o
imagine clar a Melinei i a surorii ei.Era evident c gemenele aveau acelai
sistem de valori.i,aa cum demonstra i fotografia aceea,asemnarea fizic era
aproape perfect.
-Lawson n-a exagerat,remarc el,cutndu-i n hain telefonul mobil.
-Vrei s-1 suni?
-Cazul lui a fost nchis,dar e un gest de politee...Ct vorbesc eu cu el,sun la
serviciul de circulaie i afl-i numrul mainii.S vedem dac o putem gsi.S-ar

putea s fie parcat n faa vreunui magazin,unde s-o fi dus s cumpere


detergent,ca s scoat petele de snge de pe covor.
-Chiar crezi c a fcut mizerie n cas i asta a mpiedicat-o s-i aminteasc de
ntlnirea cu noi?Tobias se gndi la crimele i rpirile care l determinaser s
caute un numitor comun.Nite femei fuseser njunghiate cu cruzime aparent
fr motiv,apoi criminalii se sinuciseser nainte de-a putea fi interogai.Nounscuii dispruser fr urm.Numitorul comun:clinicil pentru tratarea
infertilitii.Implicaiile erau nspimnttoare.
Cu un aer grav,Tobias rspunse ntrebrii lui Patterson.
-Nu.Nu cred.
Extrem de iritat,Jem Hennings btea cu stiloul n carnetul de pe birou.Bursa se
deschisese,negocierile erau n toi,iar el ce fcea? i pierdea timpul preios,
aductor de venituri evalund pagubele.n ultimele cteva zile,vetile proaste l
inundaser asemenea valurilor nspumate ale oceanului.De cnd fusese
descoperit cadavrul lui Gillian,se simea de parc i-ar fi inut mereu rsuflarea.I
se prea tot mai greu s ia o gur de aer,iar acum avea senzaia c plmnii erau
pe cale s-i plesneasc.
-n regul,ce n-a mers bine?
-El era acolo.
-Cine?
-Astronautul.Stiloul lui Jem i opri btaia rapid.
-Christopher Hart era cu Melina? n casa ei?Hart le dduse cu o sear n urm
papucii foroilor stora care rasoliser treaba ncercnd s-i fac de petrecanie.
Trebuia s par opera unor ecologiti care se mpotriveau programului spaial
fiindc obinuse fonduri ce-ar fi putut fi cheltuite mai cu folos pentru protejarea
planetei.Jem compusese scrisoarea ce urma s fie descoperit asupra lui Hart
atunci cnd avea s-i fie gsit cadavrul plutind n Trinity,cu un glon n cap.
ns Hart avusese noroc.Cnd trectorii devenir martori,ecologitii cu
ochelari de schi fugiser.ntorcndu-se mai trziu cu alt main i fr ochelari,
nu-1 mai gsir acolo pe Hart.Jem puse oamenii s-1 caute n tot Dallasul,de la
parcarea barului,unde-i lsase maina peste noapte,pn la hotelul Mansion.
Dup ce-i raportase fratelui Gabriel vetile proaste,nu mai dormise toat
noaptea.i n tot timpul sta,Hart sttuse bine mersi la Melina.
Resentimentele fa de Hart l ardeau pn n adncul sufletului.
Cu o sear n urm,Melina l dduse afar din cas,invocnd extenuarea i
dorina de-a fi singur.E limpede c aversiunea ei fa de musafiri nu era

valabil i pentru Christopher Hart,i zise Jem ca amrciune.Un motiv n plus


ca s-1 urasc.ns ura lui Jem era mai presus de gelozie.Hart i strica reputaia
n ochii fratelui Gabriel.Din cauza lui,risca s piard ncrederea i respectul
acestuia.Era un motiv ntemeiat ca s-1 ucid.Uitnd de bursa titlurilor de
valoare i de venitul potenial pe care-1 pierdea pentru clienii si i pentru
sine,ignorind notele telefonice care-i erau vrte sub nas de o secretar insistent
i prefcndu-se c nu vede semnalul luminos de pe ecranul computerului ce-1
ateniona c-i sosise un E-mail,Hennings mormi amenintor n receptor
-Ia-o de la nceput i spune-mi ce s-a ntmplat.Era mai ru dect se ateptase.
-Melina i-a dat seama de ceva?
-Fie asta,fie c nu-i plac oamenii de la FBI.Banditul fusese recrutat pentru
sarcina aia de nsui frateleGabriel,care-1 botezase i-1 nrolase n armata lui de
elit,dndu-i numele Joshua,rzboinicul din Vechiul Testament.Jem nu-i
cunotea adevratul nume.Nimeni nu i-1 tia.Omul avusese attea pseudonime
nct uitase i el cum l chema de fapt.Joshua se fcuse remarcat n Harti,unde se
ocupase de treburile murdare ale lui Duvalier.Nu ezita s ucid.Ba chiar l
pasiona.Cealalt slbiciune a lui era fratele Gabriel,pe care l adora.Acesta i
ctigase dragostea i loialitatea necondiionate dup ce-i eliberase fratele,alt
mercenar,dintr-o nchisoare din Maiaysia.Joshua ar fi trecut i prin foc pentru
fratele Gabriel.Jem i nelegea loialitatea i-i admira dibcia de criminal,ns n
acel moment era n stare s-1 strng de gt.Joshua se plngea c se alesese cu
un cucui la tmpl,ca dovad a antipatiei Melinei fa de FBI.
-Cred c i ncheietura minii mi-e rupt.Nu tiu ce-a nver unat-o mpotriva
noastr.
-Trebuia s obii legimitaiile cu o sear nainte.
-Dar sunt cele mai bune pe care le puteam procura,susinu Joshua.Adevratul
Tobias ar fi avut de furc pn s-i dea seama c sunt false.
-Atunci,trebuie s fi spus voi ceva nepotrivit.Jem l puse pe Joshua s-i relateze
ntlnirea pas cu pas,cuvntcucuvnt.
-Asta e,cretinule,uier el cnd Joshua ajunse la partea cu zborul lui Patterson de
la Washington.tia c el vine de la biroul din Dallas.
-Nu mi-ai spus asta.
-Ba i-am spus.
-Nu mi-ai spus,insist Joshua cu rceal.
-Ei bine,aa v-ai dat de gol.Joshua i descrise lupta.
-Cum ne-am venit n fire,am i ntins-o.
-i nu era nici urm de Melina sau Hart?

-O roiser.Maina ei dispruse.Joshua ratase neutralizarea lui Hart i o lsase pe


Melina s dispar.Poate c atta ndoctrinare spiritual l vlguise.Ce alt
explicaie putea exista pentru faptul c o dduse n bar -i nc ru-n ultimele
dou misiuni pe care le avusese?sta era riscul pe care i-1 asumai folosindu-te
de oameni maleabili.Cei care puteau fi manipulai att de uor nu beneficiau de
o inteligen deosebit.Dale Gordon,de pild.Fusese un geniu n tiin i n
acelai timp devotat Programului.Dar,de ndat ce-i ndeplinise misiunea,
devenise irecuperabil.Din nefericire,fusese att de stupid nct s nu distrug
fotografiile i informaiile adunate despre Gillian.Aa intrase clinica n vizorul
anchetatorilor.Jem Hennings n-ar fi fcut o asemenea greeal.l rodea i acum
faptul c fratele Gabriel ordonase uciderea lui Gillian i sinuciderea lui Gordon
fr ca mcar s-1 consulte.Fusese sincer ocat atunci cnd ajunsese la ea acas
i-i vzuse cadavrul.Cuvintele scrise pe perete i dduser primul semn c
includerea ei n Program fusese pus sub semnul ntrebrii,ns abia dup
ntlnirea cu Lawson,cnd auzise descrierea lui Dale Gordon fcut de
Chistopher Hart,nelesese ce se ntmplase i de ce.
Fratele Gabriel nu putea fi nvinuit.De vin era Gordon care nu examinase cu
atenie situaia i nu fusese mai meticulos.Gordon,idiot blestemat,i zise
el.Dac n-ar fi dovedit neglijen,Jem n-ar fi fost nevoit s aib de-a face cu alt
incompetent
-M-ai dezamgit,Joshua,zise Jem.
-Trebuia s-l fi mpucat din prima pe tip i s fi nhat fata cnd ne-a deschis
ua.Ar fi fost mai uor.Tot teatrul la s-a dovedit de rahat,zise Joshua
batjocoritor.Jem i ignor accentul critic,referitor la strategia pe care-o
propusese.
-N-am altceva de fcut dect s-i raportez fratelui Gabriel eecul vostru.
Acest nume impunea team i respect.Fratele Gabriel era purttorul de cuvnt al
Domnului,singura persoan de pe Pmnt creia Dumnezeu i ncredinase
viitorul omenirii,pn i cel mai puternic brbat ar fi fost neputincios n faa
ameninrii cu dezaprobarea lui.A te opune fratelui Gabriel echivala cu a ridica
pumnul spre Dumnezeu.
-N-am euat,l contrazise Joshua,nu att de pocit pe ct ar fi dorit Jem.Avem i
alt soluie,i aminteti?i Jem i aminti.l suprase att de mult nereuita lor
nct aproape uitase planul de rezerv!
-Eti sigur c o s mearg?
-O s mearg.Ei nu pot disprea.Ce vrei s le facem? Ei i tipului?

Era o ntrebare foarte nimerit.Ct de multe ghicise Melina i ct reuise s pun


cap la cap? n afar de el,cine-ar mai fi putut ti c FBI-ul urma s-o viziteze n
acea diminea? Dac el s-ar fi confruntat cu situaia asta,cum ar fi explicat-o?
i dac ea anunase poliia sau FBI-ul?i trebuia timp s se gndeasc,s pun
lucrurile n ordine,s analizeze situaiile neprevzute.
-Dup ce afli unde sunt,nu faci nimic pn nu m anuni pe mine,l instrui pe
Joshua.Ordinul nu se potrivea cu mercenarul i cu tovarul lui,oameni de
aciune,care-i purtau acum o dumnie de dou ori marelui Christopher Hart.Jem
putea ncuraja resentimentul sta.
-Christopher Hart e un duman al Programului.A pngrit-o pe Gillian Lloyd.
S-ar putea s-o fi pngrit deja i pe Melina.
-Trebuie distrus.
-Asta ni s-a cerut s facem.Vocea lui Jem vibra de virtuoas fervoare.Spera c
exprimase conotaiile spirituale ale pedepsirii lui Hart,n timp ce,n sinea lui,
spera ca tipii ia s-1 pulverizeze pe ticlos,facndu-1 s sngereze n cizmele
de cow-boy.
-Stai ct mai aproape de ei,fr s fii vzui.Acum v cunosc feele.Dac v
vd,suntei terminai.Joshua se simi ofensat.
-Nu sunt idiot.
-Totul dovedete contrariul,zise Jem n oapt.ine-m la curent.
De ndat ce nchise,apru i secretara,fluturndu-i alt not pe sub nas.
-Nu poate atepta?
-Nu cred,rspunse ea gngurind.Apoi se ntoarse i se deprta cu un aer afectat.
-Domnul Hennings?Jem se roti cu tot cu scaun.n biroul su intraser doi
brbai.Unul era nalt,negru,mbrcat impecabil i l privea n ochi pe Jem att
de imperativ nct acesta l observ pe cellalt doar cu coada ochiului.Prezena
lui prea nensemnat.Jem fu ct pe ce s-i dea drumul n pantaloni,ns reui
s se ridice n picioare,afind un zmbet amabil,dar ntrebtor.
-Sunt Jem Hennings.Cu ce v pot fi de folos? Brbatul scoase un mic portvizit
din piele.
-Sunt agentul special Tobias,de la FBI.
CAPITOLUL 22
Ai un comisionar personal? ntreb eful amuzat dup ce ea ncheie conversaia
la telefonul mobil.
-Ce-i ru n asta?
-Nimic.De fapt,sunt impresionat,Melina.

Ea i arunc o privire fioroas,iar el se prefcu nspimntat.


-Doar n-o s-mi dai cu o vaz n cap,nu?Fr s ia n seam replica lui,Melina se
ridic de pe pat.Spaiul dintre cele dou paturi duble era att de ngust nct el fu
nevoit s-i trag genunchii ntr-o parte pentru ca ea s poat trece.
-M bucur c o s-mi fac ea cumprturile.I-am spus de ce am nevoie.Ea o s
trguiasc i-o s-mi trimit totul aici,cu un taxi.
-n mod obinuit,n-ai asemenea pretenii.Nu i-a cerut o explicaie?
-i nchipuie,probabil,c am o relaie cu cineva.Printre clienii ei se numr
oameni bogai i celebri.Nu i-ar fi pstrat mult timp dac ar fi scormonit dup
informaii i ar fi divulgat secrete.Discreia e esenial.
-Ca i n meseria ta.Gillian mi-a explicat c nu destinuii secretele unui client
altcuiva.
-S-ar repercuta nefavorabil asupra afacerii.
-Tot nu mi-ai explicat de ce ai nevoie de haine de lux.
-Cei care ne caut vor urmri cumprturile fcute cu cri de credit,dar poate c
nu se vor gndi la firma Neiman.Tot trebuia s-mi iau nite haine de schimb,or
asta mi s-a prut cea mai bun soluie.M-ai atenionat s nu uit cheile.Le-am
luat.Dumnezeu tie cnd o s pot merge acas,iar sta cam bate la ochi,zise
ea,artnd spre tricoul pe care-1 purta.i roti privirea prin camera mohort,
impersonal.Dup ce se opriser la un bancomat i luaser destui bani ca s le
ajung pentru cteva zile,trseser la un motel de pe autostrada interstatal,care
avea o parcare nesat de camioane cu remorc.Li se dduse o camer standard.
l privi n cele din urm cu un aer abtut.
-efule,ascult.S-ar putea ca asta s fie casa mea pentru o vreme,ceea ce nu
nseamn c i dumneata trebuie s locuieti aici.
-Ce-i face clavicula? ntreb el,mai mult pentru a-i atrage atenia c-i masa
osul.Ls mna n jos.
-Bine.Nu trebuia s-i spun c tiam despre aventura dumitale cu Gillian.Dac
nu te-a fi fcut mincinos i la,ai fi plecat linitit de la ntlnirea cu Lawson.
-Crezi c e fisurat?
-Clavicula? Nu.
-Rupt?
-Nu,spuse ea,dnd iritat din cap.Probabil c o s se nvineeasc,dar asta o s
fie tot.Frngndu-i minile,adug: M detest fiindc te-am trt n porcria
asta.El oft resemnat.
-Vrei neaprat s vorbim despre treaba asta? n regul,n-am nimic mpotriv.

Nu m-ai trt dumneata,Melina.Am fost implicat de la bun nceput.Poate far smi dau seama,dar asta e realitatea.Pe Gillian au ucis-o pentru c a locuit o vreme
cu mine.Se pare c urmez eu.n ambele cazuri,vreau s cunosc motivul.
-NASA te-ar proteja.Oricine te-ar fi atacat asear,n-ar mai avea acelai curaj
dac NASA ar aprea n spatele dumitale.l rug s sune la FBI.
-i ce s le spun?
-C n primul moment i-ai nchipuit c ne-au atacat hoii azi-diminea.
-Hoii! exclam el,rznd scurt.
-Ai srit n aprarea mea.Cnd i-ai dat seama de greeal,te-ai ngrozit.Eu am
fugit nainte s m poi reine.
-i crezi c ei or s nghit povestea asta? ntreb el ironic.Exclus.Iar eu refuz s
m ascund dup NASA.Artnd spre faa lui rnit,adug: Asta-i o btlie
personal.
-Cum te mai simi acum?
-N-ai vrea s tii.Nasul nu-i mai sngera.Imediat dup ce ajunseser la motel,el
se splase i ea i nlocuise pansamentul de pe obraz.inuse o pung cu ghea la
ochi i umfltura se micorase vizibil.Dar nc mai arta ca un fost boxer care i
supralicitase forele.
-mi pare ru,efule.
-M rog,cel puin de data asta le-am tras-o i eu.n ciuda glumelor lui i a
insistenei cu care afirma c fusese implicat de la nceput,ea tot se simea
rspunztoare.
-i maina dumitale?
-Rmne acolo,n chip de momeal.Nu m pot duce dup ea.
-Or s-o caute i pe-a mea acum.Ce putem face?
-La asta m gndesc,zise el,btndu-se peste frunte.
-Grozav pereche de proscrii suntem.Se aez din nou n faa lui i rse cu
tristee.Nu mi-a fi imaginat sub nici o form c o s port o conversaie ca asta.
El zmbi.
-Nici eu.
-Nu tiu cum s m port cnd m ascund de cineva.
-Cred c o s nvm stnd mpreun.
-Tot ce se poate.El scoase telefonul mobil din buzunarul jachetei i sun la
Mansion.i explic recepionerului c fusese nevoit s plece pe neateptate i i
exprim dorina ca bagajele s-i fie trimise cu un taxi n locul unde se afla n
acel moment.Ddu adresa motelului,dar nu-i preciza numele.
-Ct mai repede posibil,v rog.Dup ce nchise,zise: Deja m-am dat de gol.

Ascultndu-1 absent,Melina se lovea gnditoare cu telefonul peste obraz.


-Nu cred asta.
-Ce?
-C Tobias i Patterson erau ageni federali.tiu,tiu,legitimaiile preau
autentice.Dar escrocii tiu cum s fac rost de nite falsuri reuite.
-ntr-un singur fel putem afla.Sunnd la FBI
-Sun la FBI.Vorbiser n acelai timp.Aa peam i cu Gillian,i spuse ea,n
timp ce forma numrul informaiilor interurbane.Ochii li se ntlnir.Orice
referire la sora moart le alunga zmbetele.i acum se ntmpl la fel.
-Pot s uit,temporar,zise el ncet.Dar mi revine n minte ca o amintire ocant.
-i mie.Potrivit indicaiei afiate pe ecranul telefonului trebuia s apese un buton
dac voia ca numrul s fie format automat.Ea se conform,apoi i spuse ncet
efului:
-Gillian s-a simit foarte bine.nainte ca el s-i cear amnunte,i se fcu legtura.
-Da,ncerc s dau de agentul special Hank Tobias.Avei numrul lui?
-V pot face legtura direct cu biroul lui.Ea acoperi microfonul.
-O,Doamne.E adevrat.
-Deci ne-am ars.I se rspunse pe un ton clar,rspicat.Ea ceru s vorbeasc cu
Tobias,dar i se spuse c nu era disponibil.
-V poate ajuta altcineva?
-Domnioara...Se concentra i i aminti ca prin miracol numele ei.Myrick.
-Rmnei la aparat.Melina se uit la ef i ddu din cap,plin de cin.
-O s-mi asum ntreaga rspundere.A fost greeala mea,efule.O s m asigur c
ei neleg...Fu ntrerupt de o voce pe care o recunoscu imediat.
-Sunt Lucy.
-Am vzut-o pe Melina asear,rspunse Jem Hennings la ntrebarea lui Tobias.
De ce? Despre ce e vorba? I s-a ntmplat ceva? O,Doamne,s nu-mi spui c a
pit i ea ceva.
-Nu trebuie s tragem concluzii pripite,i zise Tobias calm.Am avut o ntlnire
cu ea azi-diminea,iar ea nu era acolo,ncerc doar s dau de urma ei.
-Ai avut o ntlnire cu Melina? De ce? Ce-a fcut? Ocolind rspunsul,Tobias l
ntreb:
-tii cumva unde-ar fi putut s se duc azi-diminea? Am sunat la biroul ei.N-a
lsat nici un mesaj.
-La sala de gimnastic.Mi-a spus c voia s fac puin micare n dimineaa
asta.

-La ce sal?
-mi pare ru,nu tiu la ce club e nscris.Dup ce i ceru lui Patterson s afle
amnunte,Tobias se ntoarse ctre Jem Hennings.
-La ce or ai vzut-o asear?Hennings se uita ncurcat cnd la Tobias,cnd la
Patterson,care vorbea n oapt la telefonul mobil.
-Ah.Ia s vedem...pe la zece,zece i jumtate.Am luat masa la ea acas.Ne-am
odihnit o vreme.Melina era frnt.Ultima sptmn a fost un comar pentru
ea.Ai aflat despre logodnica mea,Gillian,nu-i aa? Sora Melinei.
-Am avut o lung discuie azi-diminea cu caporalul-ef Lawson.
-Aha.Deci tii.Anchetai asasinarea lui Gillian?
-Voiam doar s-i punem cteva ntrebri domnioarei Lloyd.
-Despre ce?
-De asear n-ai mai vorbit cu ea?
-Nu.I-am spus c o s-o caut n cursul zilei de azi,dar nu ne-am fcut nici un plan.
-Era singur cnd ai plecat de la ea?
-Contrar voinei mele.Fcuse o baie prelungit i se pregtea s se bage n
pat.De fapt,m-a dat afar ca s se poat culca.Eu unul credcar fi trebuit s stea
cineva cu ea.Cel puin vreo cteva zile.ns ea e foarte independent.Nici nu
voia s-aud de aa ceva.Tobias avea o expresie impasibil.Patterson ncheie
convorbirea i raport c una dintre angajatele Melinei fusese de acord s sune
la sala de gimnastic pe care aceasta obinuia s-o frecventeze.
-Nu-i st n fire s nu se prezinte la o ntlnire,continu Hennings.E o
profesionist.Meseria ei e s stabileasc ntlniri.Dar bnuiesc c,dup ct a
suferit sptmna asta,nu se mai poart ca de obicei.
-n ce sens?
-E neatent.Distrat.O s fie dezolat cnd o s afle c a uitat de ntlnirea cu
dumneata.Poi ncerca s-o suni la telefonul ei mobil,zise Hennings,strduindu-se
s se fac util.Am numrul.
-i eu l am.Tobias sunase de mai multe ori,dar i rspunsese doar robotul.
-Dac ai sunat-o,probabil c ai dat peste robot,spuse Hennings.Gillian se enerva
de fiecare dat cnd Melina nu rspundea.ine telefonul nchis ca s nu-i
deranjeze clienii.
-Pari s-o cunoti la fel de bine ca pe logodnica dumitale.
-Erau att de apropiate nct,dac o cunoteai pe una,aproape c tiai totul i
despre cealalt.Eu m-am ndrgostit de Gillian,dar am ajuns s-o consider pe
Melina sora mea,aa c vreau s-o ajut pe ct pot,zise Hennings pe un ton grav.
Despre ce e vorba? Are vreo problem?

Tobias scoase o carte de vizit din buzunarul hainei i i-o ddu brokerului.
-Ai putea s ne dai o mn de ajutor dac o s afli ceva despre ea.
-Asta-i tot?
-Deocamdat.
-A vrea s tiu ce se ntmpl.
-Dorim doar s stm de vorb cu ea.
-O s inei legtura cu mine? ntreb Hennings nelinitit.
-Bineneles.Pe culoar,n timp ce se ndreptau spre ascensor,Patterson zise:
-Lawson n-a exagerat.Tipul e un tmpit autentic.
-Care se poticnete dorind s fie de ajutor.
-Crezi c a minit spunnd c a plecat asear de la ea?A fost acolo azidiminea?
-Nu tiu asta,dar un brbat a dormit n patul din camera de oaspei.
-De unde tii?
-Tipul are pr de culoare deschis i ondulat.
-Poftim?Telefonul mobil al lui Tobias sun.
-Da.
-Mi-am ctigat dreptul la iubirea dumitale.
-De ce,domnioar Myrick? Tocmai am vorbit cu Melina Lloyd.
-Negru,un metru optzeci i cinci nlime,mbrcat trsnet.Astea-s vorbele ei.
Magnific.Tot vorba ei.Gen Denzel Washington.Melina i repeta efului
trsturile fizice ale lui Hank Tobias,aa cum i le descrisese Lucy Myrick.Pe
Patterson nu-1 cunoate,fiindc el lucreaz la biroul din Dallas.
-Aadar,cnd l-ai ntrebat pe acel Patterson din casa dumitale despre zborul de
azi-diminea,el a minit.
-Poate c pn la urm n-o s fiu trimis ntr-o nchisoare federal.
-Nici eu nu cred,fu de acord eful.Fiindc Tobias al nostru nu era aa de nalt i
n nici un caz nu semna cu Denzel Washington.
-Costum ponosit,pantofi ieftini.n nici un caz n-a considera trsnet o
asemenea mbrcminte.
-Cum ar face oricine are un comisionar personal.
-Vrei,te rog,s ncetezi cu asta?
-Comisionarul tu i cunoate meseria.Se uit la fesele ei.Msura e perfect.
Hainele noi fuseser aduse cu o jumtate de or n urm.Ea nu specificase clar
dimensiunile,aa c vnztoarea de la Neiman trimisese dou perechi de
pantaloni,o fust i pulovere asortate.Adugase o jachet subire de ln,trei

seturi de lenjerie intima,dou perechi de pantofi i o cma de noapte.O saco


mai mic fusese umplut cu produse cosmetice i obiecte de toaleta,mpreun cu
un bilet neruinat de la comisionar,pe care scria Distreaz-te.Melina fcuse
repede un du i i pusese o pereche nou de pantaloni,schimbndu-i tricoul cu
un pulover din camir.Fr s ia n seam complimentul efului,i spuse c
domnioara Myrick i promisese s ia imediat legtura cu Tobias.
-M-a asigurat c el o s sune,aa c mi-a cerut s las telefonul deschis.
-Ce-o s-i spui?
-Habar n-am.Contez pe inspiraia de moment.
-Cine mai tia despre ntlnirea cu el?
-Nimeni.
-A fost cineva.
-Lucy Myrick a sunat asear,cnd eram n cad.Jem i cu mine am rspuns...
Privirile li se ntlniser ca atrase de magnet.
-Hennings era acolo cnd ai primit telefonul?
-M-a ntrebat mai trziu cine-a sunat.
-I-ai spus?
-Am inventat o poveste.Ochii efului cptar o expresie gritoare,dar nu
continuar discuia,pentru c ncepu s sune telefonul ei.Verific apelul pe
ecran,dar nu recunoscu numrul.Cel puin nu era al lui Jem.Chiar c nu tia ce iar fi putu spune acum.La al patrulea apel,rspunse.
-Alo.
-Domnioara Lloyd? Sunt agentul special Tobias.
-mi cer scuze c am ratat ntlnirea.
-Eu am sosit la nou.
-Prea trziu,dup cum s-a dovedit.
-Te simi bine?
-Am avut i zile mai bune.
-Ce s-a ntmplat azi-diminea?Am intrat n casa dumitale.Am vzut mizeria,
sngele.Eti rnit?
-Nu.
-Dar colonelul Hart? E rnit?l sget cu privirea pe ef,care-i urmrea replicile.
El ridic din sprnccnc ntrebtor.Ea ddu uor din cap.Fiindc Melina nu-i
rspunse la ntrebare,Tobias zise:
-A dori foarte mult s vorbesc cu dumneata.Spune-mi unde te afli.
-Nu nc.Mai nti vreau s aflu de ce te intereseaz uciderea lui Gillian.
-Pentru c a fost pacient a Clinicii Waters.

-Clinica are muli pacieni.n afar de sora mea,nici unul nu a fost njunghiat
mortal sptmna asta.De ce-a avut parte de o asemenea soart,domnule Tobias?
-Asta ncerc s aflu.
-Trebuie s ai o bnuial.
-Nu n acest moment
-Ceva tot i-a atras atenia asupra morii lui Gillian.El ezit,apoi zise:
-O serie de alte crime.
-Crezi c Dale Gordon a fost un criminal n serie?
-Nu.Am verificat asta,spuse el sec.EI are legtur doar cu moartea surorii
dumitale.
-Atunci elementul comun l constituie faptul c toate victimele au fost pacieni ai
unei clinici din reeaua Waters? Asta e rspunsul,nu-i aa?
-S-ar putea,numai c nu toate clinicile respective sunt afiliate la Waters,explic
el.Una din paciente se trata la un cabinet particular.O a doua s-a dus la alt
clinic privat,cu o reputaie la fel de solid ca i Waters.O asemnare izbitoare
ntre cazul surorii dumitale gemene i un altul din Oakland,California,o
constituie faptul c amndou au fost inseminate artificial cu cteva zile nainte
de asasinarea lor,ca i faptul c suspecii i-au luat viaa nainte de-a putea fi
interogai de ctre autoriti.
-Doamne,zise ea cu un tremur n glas.Despre cte crime de genul asta este
vorba?El se abinu s rspund.O vreme,cei doi tcur.Ochii albatri ai efului o
priveau ntrebtor.ntr-un trziu,Tobias zise:
-Pentru moment,asta-i tot ce pot spune,domnioar Lloyd.N-ai vrea s te
ntlneti cu mine i cu agentul Patterson?
-Am ncercat o dat.N-a mers.
-Cine-a fost la dumneata acas azi-diminea?
-Nu tiu cine erau.Dumneata ai aflat? I-ai ntrebat?
-S-i ntreb?
-Cnd ai ajuns la mine acas.
-Casa era pustie,domnioar Lloyd.
-Plecaser,exclam ea.eful i ndrept spatele.Plecaser? repet el n oapt.
Tobias o ntreb dac impostorii rmseser n cas dup ieirea ei.
-n stare de incontien.Pe podeaua buctriei,i spuse Melina.El rumeg
informaia cteva clipe,apoi i ceru s-i descrie pe cei doi.Melina i fcu o
prezentare sumar,consultndu-se din ochi cu Hart n privina nlimii i
greutii.El i confirm afirmaiile dnd din cap.
-Am fost pclit.La nceput.

-i pe urm?
-Pe urm,nu.Cel puin am fost suficient de prudent ca s plec de-acolo.
-Am gsit mare mizerie n buctrie i urme de snge pe covorul din dormitor.
Ea i relat cum se tiase la clci cu o noapte n urm.
-Dormi cu picioarele pe pern,nu cu capul? o ntreb el.
-Poftim?
-Pe perna din dormitorul pentru oaspei era snge.i un fir de pr.Presupun c
amndou aparin colonelului Hart.Ea nu-1 contrazise,nici nu-i confirm
bnuiala.
-Am citit dosarul ntocmit de Lawson,domnioar Lloyd.tiu c Hart i-a
petrecut seara dinaintea asasinatului cu Gillian.Ei doi s-au mai ntlnit nainte de
acea sear?
-Ai dosarul lui Lawson? Credeam c a fost clasat n mod oficial.
-Eu l-am redeschis oficial.
-neleg.
-Care-i treaba? E vreo problema?
-inem legtura.Melina nchise i trnti telefonul,de parc i-ar fi ars mna.
-Ce s-a ntmplat? eful prea ncordat ca un arc ntins.
-N-or s-o lase s se odihneasc n pace,zise Melina,poate mai agitat dect era
necesar.Slav Cerului c am incinerat-o.Altfel,probabil c ar fi exhumato.A,apropo,tie c eti cu mine.
-Pe cine suni acum?Ea luase din nou telefonul i form rapid numrul.
-La Clunkers.
-LaClunkers?
CAPITOLUL 23
Am localizat-o,i raport Jem domnului Hancock.Oamenii mei o urmresc chiar
n clipa asta.Te rog s-i spui fratelui Gabriel c situaia e sub control.
Jem era cam mbufhat pentru c nu luase direct legtura cu fratele Gabriel,fiind
nevoit s-1 foloseasc pe Hancock drept intermediar.
-O s-1 informez imediat dup ncheierea ntlnirii pe care o are n clipa de
fa,dei nu va fi surprins s afle c lucrurile au reintrat n normal.Are toat
ncrederea n dumneata,domnule Hennings.
-Asta-i o veste bun.Jem spera ca ncrederea fratelui Gabrielsa-i atenueze
amrciunea din glas.Aa se i ntmpl.
-E i una proast?
-Cred c e un lucru la care fratele Gabriel ar trebui s se gndeasca bine nainte

de a trece la fapte.
-Continu.
-Christopher Hart e tot cu ea.Fcu o pauz,pentru impresie,apoi adug: Acum
mpart o camer ntr-un motel jalnic pentru oferi de camioane.Sunt sigur c
fratele Gabriel va ajunge la aceeai concluzie ca i mine n privina
incompatibilitii Melinei cu Programul.Cu un aer abtut,domnul Hancock l
asigur c va transmite informaia.
-Nu c a pune la ndoial judecata fratelui Gabriel,zise Jem,dei exact asta
fcea,dar m ntreb dac e corect o asemenea abordare conservatoare.
Mai devreme,fusese nevoit s raporteze al doilea eec al lui Joshua.Comunicase
i vestea proast c astronautul petrecuse noaptea n casa Melinei i se luase la
btaie cu Joshua ca s-o protejeze.Atunci i se ceruse s-i supravegheze
ndeaproape,dar Joshua nu mai trebuia s acioneze nainte de a-1 anuna pe el.
Din cauza interesului manifestat de FBI,fratele Gabriel nclina s cread c ei ar
fi greit n materie de pruden.Jem nelegea dorina fratelui Gabriel de a nu
trezi suspiciuni,ns n ceea ce-1 privea,ardea de nerbdare s-1 vad pedepsit pe
Hart,fiindc se culcase cu logodnica lui.i de-abia atepta ca Melina s-i
primeasc pedeapsa cuvenit pentru c-1 respinsese cu o sear n urm.
Domnul Hancock rspunse la sugestia lui cu o tipic afirmaie neutr:
-De ndat ce fratele Gabriel se va decide n privina celei mai bune soluii
menite s contribuie la rezolvarea acestei probleme,vei fi informat,domnule
Hennings.
-O s fiu pregtit.Jem nchise telefonul,cu senzaia c scorul era strns.Nu
repurtase o victorie deplin,ns recomandarea lui nu fusese categoric
respins.Mai devreme sau mai trziu Hart avea s se confrunte cu situaia,dei
poate c nu att de repede pe ct ar fi dorit Jem.i sdise smna ndoielii n
legtur cu Melina.Planurile pentru participarea ei la Program riscau s fie
blocate.Din punct de vedere fizic,ea era ideal.Calitile ei morale reprezentau
cu totul alt chestiune.Melina fusese dintotdeauna mai activ sexual dect
Gillian.Insinua c avusese muli amani,recrutai chiar i dintre faimoii si
clieni.Dac nc nu se culcase cu Hart,era mai mult dect probabil c avea s-o
fac.Gndul la cei doi l nfuria pe Jem,mai ales de cnd Melina l respinsese cu
dispre n seara precedent i-i spusese clar c ea nu mprtea sentimentele pe
care Gillian le nutrise fa de el.Probabil c-1 dduse afar fiindc-1 atepta pe
Hart.Foarte bine,Jem Hennings avea,cu siguran,s supravieuiasc-ba chiar s
prospere-i fr ea.Era,totui,legat prin jurmnt s-i aduc la cunotin fratelui
Gabriel carenele ei.

Fratele Gabriel aplica o pedeaps rapid pentru ticloie moral! Firete,spiritul


i braul Atotputernicului se aflau n spatele ei.Pn la urm att Hart,ct i
Melina aveau s primeasc ceea ce meritau.ntre timp,n-aveau cum s scape.
eful i miji ochii n spatele ochelarilor de soare.
-De unde tii c o s ias?
-Nu tiu.Dar clinica e nchis zilnic de la unu pn la dou i jumtate.Bnuiesc
c n acest interval pleac personalul la mas.El i cu Melina stteau pe o banc
de fier,n spatele unui copac mare,ce se nvemntase n culorile toamnei.Petice
de pajite i rzoare de flori erau legate prin alei de beton ce formau modele
geometrice n parcul de form perfect ptrat.Amplasat n centrul unui complex
medical,acesta era nconjurat,pe toate cele patru laturi,de cldiri identice cu trei
etaje.Clinica Waters ocupa etajul doi al uneia dintre ele.
Bagajele i fuseser aduse la motel de un ofer de taxi,care nu se abinuse s nu
fac o remarc sarcastic la adresa drasticei scderi a nivelului su de confort
-Ai rmas fr parale,este?Apoi observnd tieturile i vntile de pe faa lui,
ntrebase: Sau ai fost jefuit?
-Mi-a rmas suficient ca s te pltesc.
-Douzeci de dolari.
-Ia treizeci i cinci,i nu m-ai vzut n viaa ta.
-Patruzeci,i uit i de mama.Dup un du fierbinte i dup ce-i schimb
hainele,se simise puin mai bine,dei,la rstimpuri,obrazul care-i pulsa dureros
l mpiedica s uite de ran.Dei Melina l pansase,el considera c tietura se
nchisese suficient de mult ca s nu mai fie nevoie de alt bandaj.ns ochiul
umflat nu suporta lumina soarelui nici mcar dinapoia lentilelor fumurii.
Disconfortul era suficient pentru a-i justifica starea de spirit.Dar nu i-o putea
explica pe cea a Melinei.De cnd vorbise cu Tobias,prea nnebunit de spaim.
Avea de gnd s-i acopere urmele.Pltiser camera de motel cu bani ghea.
Plecaser fr gnd de ntoarcere,deoarece abandonaser maina ei acolo.
-Dac te atepi la o curs de urmrire,s-ar putea s avem necazuri,o avertizase
eful n timp ce ascundea bagajele lor pe bancheta din spate a mainii recent
achiziionate.Clunkers,despre care vorbise ea mai devreme,se dovedise a fi o
firm prpdit de nchiriere a mainilor.Nu aveau vehicule fabricate n ultimul
deceniu,dei ofereau garanii n privina strii de funcionare i a siguranei n
exploatare.
-Proprietarul de la Clunkers a fost coleg de liceu cu mine i cu Gillian,i spusese
Melina.Am pstrat legtura,iar el mi datoreaz un serviciu.
-Ce-ai fcut pentru el?

-i aminteti de Prietena Anului din revistaPlayboy,de anul trecut?


-Foarte bine.
-Am escortat-o pe ea i pe nsoitorii ei cnd au trecut prin Dallas.Cu acest prilej
i-am fcut rost fostului meu coleg de un exemplar al revistei cu autograf.
-Nu cred s fi fost prea complicat.Probabil c ea a semnat mii de exemplare.
-Nu i dac el i-a cerut s semneze i s adauge un Tu eti aici.
-Aha.Cnd prietenul ei adusese maina,ea intenionase s plteasc pentru
cteva zile n avans,dar el s-a opus categoric.
-Nici vorb,Melina.Rezolvm asta mai trziu.Omul o asigurase c nimeni n-o s
afle de afacerea ncheiat de ei n acea zi.Prsind motelul,eful i luase cheia de
contact.
-Las-m s conduc eu de data asta.
-Numai eu tiu unde trebuie s ajungem.
-Eu conduc mai bine i mai repede.O s-mi spui tu unde mergem.Trecuse la
volan,punnd astfel capt discuiei.Dei orice om al legii care i-ar fi cutat
numrul de nmatriculare ar fi gsit maina parcat ntre dou camioane din
spatele motelului,n timpul drumului,ea continuase s se uite cu atenie,pe
geamul aburit din spate.Acum i scruta bnuitoare pe toi cei care traversau
parcul.Neastmprul ei era contagios.
-n caz c va trebui s compar n vreun proces n viitorul apropiat,zise el,a vrea
s tiu dac facem ceva ilegal.
-Nu sunt sigur.Evitarea FBI-ului e o infraciune?
-Adic ncercarea de a te eschiva pentru a nu depune mrturie?
-E o infraciune?
-Obstrucionarea justiiei este.
-Asta facem noi?
-Pori acelai gen de bikini.Ea ntoarse repede capul.
-Ce?El i-ar fi dorit s poat citi n ochii din spatele lentilelor.Ca i atunci cnd
fusese cu Gillian.i amintea c voise ca Gillian s-i scoat ochelarii de soare,ca
s-i poat vedea culoarea ochitor.Vzuse ochii Melinei,ns l interesa mai mult
expresia privirii.
-I-am observat cnd m-am dus n baie s fac du.I-ai pus la uscat pe vergeaua
perdelei.Au acelai model ca i cei pe care-i purta Gillian.
-Folosea acelai comisionar.
-Mi-am nchipuit.Conversaia lncezea.Sau aa credea el.Dup un moment ea
spuse:
-De ce naiba vorbeti despre asta acum cnd nu tim cum s ne salvm pielea?

-A fost doar o remarc inofensiv.Ca s mai omorm timpul ct ateptm.


-i lenjeria mea i s-a prut cel mai potrivit subiect?
-l aveam n minte.N-a trebuit niciodat s dau jos lenjeria cuiva de pe vergeaua
perdelei.
-N-ai mai trit pn acum cu o femeie?
-Nu.
-Nu mi-a fi nchipuit.El ddu din cap.
-Dumneata ai trit vreodat cu un brbat?
-Nu.
-Atunci,ct timp o s fim colegi de camer,o s am grij s las jos colacul
closetului.Ea rse.
-Mulumesc.E un gest foarte drgu din partea ta.Sunetul rsului ei,nclinarea
capului,arcuirea gtului,zmbetul...Uitndu-se la ea,simea cum i se strnge
inima,i numai aa se putea stpni s n-o mngie.Se bucur c semna cu
Gillian,fiindc i plcuse totul la Gillian.Chipul,forma lui,prul,nuana pielii,
zmbetul,toate l atrseser.Din clipa n care o vzuse,se simise atras irezistibil.
Dar i plcea i Melina,i tocmai de aceea i-ar fi dorit s nu arate exact ca
Gillian.Era cel puin deconcertant i straniu s-i plac amndou,iar ele s
semene att de mult nct s par una i aceeai persoan.Risca s-i ias din
mini.Trebuia s-i aminteasc n permanen c ea nu era Gillian.Lng el se
afla acum Melina,nu Gillian,cea care se cuibrise lng el n pat,fierbinte i
satisfcut,optindu-i cu voce dulce,somnoroas:
-efule.
-Da.
-N-a fi vrut s ratez asta pentru nimic n lume.El o trsese mai aproape i-o
srutase pe umr,fr s tie c acelea erau ultimele cuvinte pe care avea s-o
aud rostindu-le.Dup aceea,adormiser.A doua zi diminea se trezise singur,
dar hotrt s-i aud vocea i s-i vad din nou chipul pe perna lui.Ct mai des
posibil.Acum privea chipul.Numai c era al Melinei.I se prea tot mai greu s le
separe n minte.
-Iat-o,zise Melina.Un grup de persoane mbrcate n halate albe prsea cldirea
prin uile turnante.
-E doamna cu pr crunt,nu? mi amintesc c v-am vzut discutnd dup
nmormntare.n timp ce o urmreau cu privirea,Linda Croft se desprinse de
grup,ndreptndu-se ctre o arip a patrulaterului ce servea drept garaj cu mai
multe niveluri.Melina se ridic de pe banc i pomi ca din puc.
-S mergem.

Garajele erau de obicei nite locuri ce-i ddeau fiori,iar filmele de la Hollywood
le sporiser proasta reputaie,fcndu-le scene ale tuturor atrocitilor posibile.n
afar de Linda Croft,nu se mai afla nimeni la nivelul oranj.Ea i descuia maina
cnd Melina i cu Hart se apropiar.Femeia tresri speriat.
-Doamn Croft,sunt Melina Lloyd.i aminteti?Asistenta i duse mna durdulie
la piept,vrnd parc s-i potoleasc btile inimii.
-Sigur.Domnioara Lloyd Melina i scoase ochelarii.
-mi pare ru c te-am speriat.
-Bine c eti dumneata i nu un cuitar.i ndrept privirea spre ef.
-El e Christopher Hart,zise Melina.Colonelul Hart,Linda Croft.
-Te-am vzut la nmormntare i te-am recunoscut de la emisiunile de tiri,spuse
ea.mi pare bine,domnule colonel Hart.
-i mie.
-Ce-ai pit la fa? Dac nu sunt prea indiscret.
-Am fost tlhrit asear.
-ngrozitor! i-au luat ceva?
-Puin din mndria mea.Ea i ntoarse zmbetul.
-Te reinem de la vreo treab?
-M duc s mnnc acas,deci am ceva timp.Trebuie s-mi hrnesc i pisicile.
-N-o s te reinem mult,o asigur Melina.Vreau doar s te ntreb ceva.Ceva
despre care mi-ai vorbit la nmormntarea lui Gillian.Linda Croft i nclin
capul,curioas.Melina continu:
-Ai considerat ntristtor faptul c doi dintre pacienii clinicii czuser victime
unor crime.Gillian a fost ucis.Copilul unui cuplu a disprut.
-Al soilor Anderson.
-Mie i colonelului Hart ni se pare foarte interesant coincidena asta.
Linda Croft i mut privirea de la unul la altul.
-Cum adic interesant?Femeia devenea prudent.N-aveau s ajung nicieri
dac Melina nu observa acest lucru.ns era limpede c fusese pe faz,fiindc
schimb imediat tactica:
-Soii Anderson trebuie s fi fost distrui.Vreau s iau legtura cu ei i s le
transmit compasiunea mea pentru ce li s-a ntmplat.De-abia acum mi dau
seama ct de mult trebuie s fi suferit cnd le-a fost rpit copilul.
-A,m rog...
-Aa c m ntrebam dac ai putea s-mi spui cum s dau de ei.
-Te referi la adresa lor?
-Sau numrul de telefon.

L-a fi cutat singur,dar nu-mi amintesc prenumele domnului Anderson.


eful cuprinse cu braul umerii Melinei i-o trase mai aproape de el.
-Melina,cred c,fr s vrem,am pus-o pe doamna Croit ntr-o situaie delicat.
Pricepnd aluzia,ea zise:
-O,Doamne,nu m-am gndit la asta.Ar nsemna s nclci vreun regulament?
-M tem c da,rspunse femeia,evident mhnit fiindc nu putea s-i ajute.
N-avem voie s discutm despre pacienii notri sau s dm informaii.Orice
imixtiune n intimitatea lor ar contraveni deontologiei profesionale.Serviciile pe
care le oferim sunt de o natur att de personal,nct probabil c nelegei
necesitatea discreiei.
-Desigur.eful simi trupul Melinei sprijinindu-se de el,de parc ar fi suferit o
mare deziluzie.Mi-am nchipuit c,de vreme ce presa a acordat o atenie aa de
mare rpirii copilului Anderson,povestea e cunoscut de toat lumea.
-Nu,soii Anderson au fost neclintii n hotrrea lor de a nu-i divulga adresa i
prenumele.
-n mprejurrile date,e de neles motivul.Nici eu n-a fi vrut ca asasinarea lui
Gillian s fie att de mult mediatizat.Zmbi ntristat.Numai c prea puini
oameni neleg dubla pierdere pe care-am suferit-o eu,a lui Gillian i-a copilului
pe care l-ar fi putut avea.O dat cu ea,a murit i sperana mea de-a avea un nepot
sau o nepoat.M gndeam c cineva care a suferit la fel de mult ar putea.
Prefcndu-se sleit de puteri,facu o pauz i trase adnc aer in piept.
-mi pare ru c te-am deranjat,doamn Croft.Iart-m c te-am pus ntr-o
situaie att de delicat.Ai fost foarte amabil c ai venit la nmormntarea lui
Gillian.N-o s te mai reinem.N-a vrea s-i strici programul.Mulumesc.
-La revedere,doamn Croft,zise eful,atingnd uor mna femeii.Mi-a fcut
plcere s te cunosc.O conducea pe Melina spre ieire,cnd Linda Croft bigui:
-Le-am trimis periodic cri potale.Ei se ntoarser ncet.nainte de-a continua,
Linda Croft i umezi cu nervozitate buzele.
-Mici mesaje de ncurajare.Cunoatei stilul.Fruntea sus.Viitorul e promitor.
Lucruri de genul sta.Soii Anderson sunt att de amabili nct mi rspund,deci
locuiesc tot la adresa pe care-o am eu.E trecut n agenda mea de acas.Putei
merge cu mine.Casa ei se afla ntr-o zon a Dallasului cunoscut sub denumirea
strzile M,deoarece acolo toate numele de strzi ncepeau cu litera M.Era un
cartier rezidenial mai vechi,dar n ultimii ani devenise iari modern.Pe msur
ce pensionarii vindeau sau decedau,persoane singure i tinere familii cumprau
vechile case i le renovau.Situat ntre dou case recent modernizate,vila Lindei
Croft prea o matroan din alte vremuri ce ncerca s-i pstreze demnitatea.

-Casa Albei ca Zpada,remarc Melina cu un aer absent,n vreme ce eful oprea


maina lng trotuar.Linda Croft le facu semn din pragul porii mici,apoi
deschise ua arcuit din fa,situat ntre dou ferestre ncadrate de ipci
verticale.
-Du-te dumneata.Te descurci mai bine dect mine.
-E vorba despre relaia aia brbat-femeie,zise el.
-E problema dumitale brbat-femeie.Mecanismul hormonal nu funcioneaz la
fel de bine pentru toat lumea.El cobor i porni n fug pe alee.Linda Croft
dispruse deja nuntru,pentru a-i anuna pisicile c mama venise acas.
-Intr,domnule colonel Hart.Ptrunse direct n camera de zi.Era plin cu
fotografii de familie,pernie pentru ace i mirosea a pisic.n timp ce atepta,
mele,cel puin ase,ncepur s-i dea trcoale,rsucindu-i cozile n jurul
gleznelor lui.Linda Croft se ntoarse din spatele casei,ntinzndu-i o foaie liniat
pentru scrisori,pe care era scris cu cerneal violet o adres.
-E mpotriva regulamentului,dar domnioara Lloyd are inima zdrobit de
moartea surorii ei.Dup prerea mea,oamenii sunt mai importani dect
regulamentele.Poate c o discuie cu cei care au fost acolo o va ajuta.
-Melina i mulumete.i eu i rmn recunosctor.eful i strnse mna.Ea i-o
reinu o clip sau dou mai mult dect permitea politeea,-mi aminteti de soul
meu.
-A fost un om norocos.Ea roi,aa cum se cuvenea.
-Era foarte frumos.Avea ceva snge de indian.O pictur sau dou de Cherokee,
adug ea cu un zmbet.N-a fi crezut c o s treac pragul casei mele un om
aa de celebru.
-Eu sunt cel care m simt onorat.i lu rmas-bun.n timp ce cobora pe alee,ea
strig dup el:
-Ai grij de tietura aia,s nu rmi cu vreo cicatrice.eful se sui n main i-i
ddu Melinei hrtia,apoi rmase.O clip privind fix prin parbriz,dincolo de
capota mat i zgriat a mainii.
-Ce este? ntreb ea.
-M simt mizerabil.
-Mai vrei o aspirin?
-Nu fizic.M deranjeaz felul n care am manipulat-o.
-neleg ce vrei s spui,oft ea.E ca i cum am fi pclit-o pe zna bun a
Cenuresei.
-A,mulumesc.Asta m face s m simt mult mai bine.El porni
maina,deprtndu-se de trotuar.Barul unde fusese nevoit s-i abandoneze

automobilul se afla la doar cteva strzi mai ncolo.i modelul sport pe care-l
avea el i rabla pe care o conducea n acel moment erau automobile,dar asta
reprezenta singura semnare dintre ele.Tnjea dup viteza i uurina cu care
manevra maina lui i era tentat s treac pe lng parcarea unde-o lsase,doar
ca s vad dac se mai afla acolo n bun stare.Se ndoia c,dac i-ar fi ateptat
cineva,i-ar fi recunoscut n maina aia,dar nu-i putea asuma riscul.Rezistnd
tentaiei,ocoli un cvartal i porni ctre autostrad.
-Depinde de unghiul din care priveti lucrurile,zise Melina,care se gndea tot la
manipularea Lindei Croft.Procednd aa,am putea preveni uciderea altei femei
sau rpirea copilului altui cuplu.
-sta-i motivul pentru care faci investigaia de una singur? Ca s prentmpini
alte crime?
-Nu-i un motiv suficient?
-E foarte nobil.i arunc o privire.Dar eti sigur c,dincolo de chestia asta,nu se
ascunde dorina de rzbunare?Cu glasul ngroat de o hotrre neclintit,ea
rspunse:
-E i rzbunare.Cu siguran.
-Ce-i cu gunoiul sta? Tobias se ncrunt dezgustat.Mai vzuse n cariera lui i
alte comelii,multe dintre ele mai dezordonate i mai murdare dect
apartamentul lui Dale Gordon.ns puine aveau un aspect att de respingtor.
-Materiale despre ziua de apoi,i explic detectivul Lawson,n timp ce Tobias
rsfoia o brour cu copertele uzate.Era plin de ilustraii nfaind nenorocirile
care aveau s se abat peste oameni la sfritul lumii.Decapitri.Eviscerri.Copii
strpuni de sbii.
-Gordon era obsedat de apocalips.i-am vorbit despre telefoanele pe care i le-a
dat acelui personaj,fratele Gabriel.Dup ce plecaser de la firma de brokeraj
unde lucra Hennings,Tobias i Patterson se ntlniser cu detectivul acas la
Melina Lloyd i-i relataser episodul cu cei doi impostori.Mhnit,Lawson
recunoscuse c,dei Dale Gordon fusese ucigaul lui Gillian Lloyd,cazul nu i se
mai prea la fel de limpede ca la nceput.Le sugerase celor doi ageni federali s
cerceteze apartamentul lui Gordon,spernd c,n mizeria de-acolo,ei vor gsi o
direcie spre care s-i ndrepte investigaiile.Lsndu-i pe ceilali criminaliti s
adune probe,cei trei plecaser mpreun la apartamentul lui Gordon.
Tobias i amintea foarte bine de predicatorul de la televizor.
-Fratele Gabriel a intrat n conflict cu unii lideri religioi.Acetia l acuz c ar fi
eful unei secte.

-S-ar putea,opina Lawson.N-ar fi exclus nici ca bisericile tradiionale s fie


geloase pe numrul adepilor lui.Din Europa,Asia,Africa.El nu e prezent doar
aici.Poate fi ntlnit pretutindeni.
-Te-ai documentat,nu glum.Tobias era impresionat de cercetrile fcute de
Lawson.Arta ca un mardeia btrin,dar n pofida acestei nfiri,avea o minte
ager.
-Mi-a reinut atenia fascinaia lui Gordon fa de fratele Gabriel,explic
detectivul.Consilierii care primesc apelurile telefonice la Templul din New
Mexico mi-au spus c Gordon suna att de des nct nu mai tiau cum s scape
de el,dei au recurs la o exprimare eufemistic.Vorbesc prea mult despre pace i
iubire ca s brfeasc un discipol.Mai ales unul mort.Oricum,susineau c
Gordon prea preocupat de Armagheddon.
-Nu sunt expert n culte religioase,dar avem specialiti n domeniul sta,spuse
Tobias.Le-am citit cu regularitate rapoartele.Dale Gordon se ncadreaz n
profilul unui sectant.Dispre fa de sine.Inadaptare social.Fratele Gabriel
trebuie s fi reprezentat pentru el att ideea de tat,ct i aceea de salvator,un om
care-1 iubea i-1 accepta,cu toate pcatele lui.Cnd i s-a alturat,a devenit parte
integrant dintr-o mare familie de credincioi.Aceasta i-a conferit imediat lui
Gordon o identitate.Devotamentul fa de fratele Gabriel a devenit viaa
lui,excluznd orice altceva.
-Nu chiar orice altceva,zise Patterson din cellalt capt al ncperii ntunecoase.
Mai-tnrul agent FBI se apropie,avnd n mn un teanc de fotografii.
- Le-am gsit n spatele unor scnduri czute sub pat.Probabil c le-ai trecut cu
vederea,i zise el lui Lawson.Lawson i drese glasul cu un aer afectat. Avea
aproape tot atia ani de experien ca i vrsta lui Patterson.Oamenii legii din
provincie i purtau pic FBI-ului,atunci cnd oamenii si veneau i le luau
cazurile-mai ales unul deja clasat.Spernd ca detectivul s nu-i manifeste fi
acest resentiment,Tobias coment cu diplomaie:
-E uor s omii ceva n grmada asta de gunoi.Ce-avem aici?
ntinse mna dup fotografii.Spre lauda sa,Patterson ddu i el dovad de
diplomaie,mprind teancul de poze ntre Tobias i Lawson.
-Nuduri de femei.Tobias le examina sumar,tot mai nfuriat pe mortul n casa
cruia se aflau.
-Nu e pornografie obinuit,nu-i aa?Nu ncpea nici o ndoial c femeile nu
tiuser c erau fotografiate.Unele purtau halate scurte,de genul celor folosite
pentru un consult medical.Altele n-aveau nici o hain pe ele.Toate erau tinere i
preau sntoase.

-A fcut pozele la clinic.Lawson le vorbi despre orificiul pe care l descoperise


n peretele laboratorului.
-Astea trebuie s fi fost alte paciente.Am gsit cteva poze ca astea,cu Gillian
Lloyd,zise Lawson.Acolo,la altar.
-Altar pe dracu',spuse Patterson.Sper c Dumnezeu n-a fost ntr-o dispoziie
milostiv cnd a murit nemernicul sta.Tobias se ncrunt auzind comentariul
deplasat al tnrului agent,dar nu-1 dojeni.
-S conchidem n acest caz c Gillian Lloyd nu era singura obsesie a lui
Gordon?Lawson i nl umerii masivi.
-Ce slujb avea Gordon la clinic? ntreb Patterson.
-Aici vine partea frumoas.Aa nelegea Lawson s-i avertizeze c urmau s
aud ceva neplcut.
-Gordon era androlog.N-auzisem de cuvntul sta.A trebuit s-1 caut n
dicionar.E vorba despre tehnicieni de laborator care lucreaz cu mostrele din
bncile de sperm i din clinicile pentru combaterea sterilitii.Se ocup de
depozitare,congelare,splare etc,cu alte cuvinte de toate procedurile necesare
pentru pregtirea spermei n scopul inseminrii artificiale,de un fel sau
altul.Intrauterin sau n vitro.Fcu o pauz i oft,dndu-le rgazul s-i
imagineze despre ce era vorba.Avnd n vedere ceea ce am aflat despre el,simt
cmisefacerucndmgndesccmnuia...asta.nelegi?
-Da,neleg.Dup un moment de gndire,Tobias zise: tii ce mai neleg?
-Trebuie s percheziionm clinica aia.Tobias i arunc o privire lui Patterson.
-Eti fruntaul clasei.
CAPITOLUL 24
Strbtnd ncperea cu pai mari,George Abbott i rodea o unghie,mncat
deja pn la carne.
-Nu neleg de ce.
-i-am explicat doar.Dexter Longtree msura dimensiunile biroului fr
mobilier,folosindu-se de cizmele sale ca etalon.De la vrf la clci,de la clci la
vrf,parcurgea ncet distana.
-Ei bine,iart-m,Dexter,zise Abbott rznd nervos.Poate c eu nu comunic att
de bine cu eul meu spiritual ca dumneata.Nu cred n visuri i viziuni.Las
tmpeniile astea n grija btrnilor tribului. Longtree nl capul i-1 privi pe
Abbott cu asprime.
-Fr suprare, mormi el.

-Fr suprare.Longtree continu s msoare ncperea cu pasul pn cnd


acoperi distana dintre cei doi perei.Scond un creion i o bucat de hrtie din
buzunarul de la piept al cmii,scrise rezultatul.Era doar o aproximare,dar
contribuia la ntocmirea planului primului sediu al AIA.
-Nu sugerez dect c ar trebui s-1 presm ceva mai mult,continu Abbott.
-Nu-i nevoie s-1 presm.
-Acum are proaspt n minte discuia cu noi.Dac trece prea mult timp,o s uite
i c a auzit vreodat de AIA.Acum e momentul s acionm,s facem presiuni.
-Ne-am spus tot ce era de spus.
-Un tip de talia lui Hart e asaltat din stnga i din dreapta de oameni care-i cer
servicii,ba una,ba alta.S scrie o carte.S in un discurs.S viziteze o coal.S
dea un autograf.El nu le poate face pe toate,aa c rspunsul la orice solicitare e
negativ.Abbott plesni din palme.
-i spun,Dexter,doar cei care insist obin ceva de la el.Longtree termin de
numrat bornele electrice i i fcu o nsemnare pe hrtie.
-Hart nu vrea s fie rugat.
-Pe dracu',oricui i face plcere,l contrazise Abbott,atacnd alt unghie.Am
putea s ne ducem la Houston.S plecm mine.Sau cel trziu poimine.Va
trebui s mergem cu maina.N-avem bani pentru avion.Poate o s petrecem o
noapte pe drum,i la dus,i la-ntors.O s-1 invitm la mas.ntr-un loc drgu.Cu
fee de mas albe,vin alb,tot tacmul.S-1 convingem c nu suntem slbatici.
Apoi o s-i adresm rugmintea.i arunc o privire lui Longtree.Presupun c nu
vrei s-i tai prul.Longtree ascultase planul lui George abia stpnindu-i rsul.
-Ar fi o cltorie inutil,George.Christopher Hart va veni la noi.
Abbott i deprta mna de la gur.
-Va veni la noi? La noi? Vorbim despre acelai tip? Vocea lui cpt o not
strident.De-abia atepta s scape de noi.Longtree i ghicise gndurile lui
Abbott.El credea c tot ce spunea lumea despre Dexter Longtree nu era probabil
o minciun,c brfele aveau un smbure de adevr.n majoritatea cazurilor,eful
Longtree reprezenta o for de care trebuia s se in seama.Era puternic.
Ptima.Hotrt.Autoritar.ns uneori o lua puin razna.Avea o pan n minus la
boneta de rzboinic.O sgeat aruncat dintr-o tolb plin.Ceilali i loveau
tmplele i i scuturau capul cu un aer ntristat.
-Asta-i tragedia,explicau btrnii.Uneori l mai tulbur.Dei Abbott era elev
cnd se ntmplase,auzise cum nnebunise Longtree.i revenise treptat i cu
mult suferin,dar prea predispus la recidive.Fr ndoial c Abbott credea c
n acel moment avea o astfel de criz,n fond,putea s cread ce dorea.

-George,nimic din ce-am spune noi nu l-ar convinge pe Christopher Hart s ni se


alture.Va lua decizia cnd va fi pregtit.Doar el.Va veni de undeva din sinea
lui.Dar Abbott nu-1 asculta.Se gndea deja la altceva.
-Am putea majora avansul.S-i mrim onorariul.
-Oferta noastr a fost rezonabil i corect.
-Poate ar trebui s-i acordm o prim,ca la atleii profesioniti.Nu tiu de unde-o
s gsim bani.Cheltuielile cu locul sta aproape c ne vor lichida contul.Poate c
ar trebui s amnm nchiderea spaiului.
-n cazul lui Hart,nu banii sunt problema.
-Nu,n cazul lui Hart problema e c nu vrea s fie indian.Abbott scuip o achie
de unghie de pe vrful limbii.Pe dinafar poate prea indian,dar n inima lui e
alb.Mi-ar plcea s-i spun ticlosului sta ngmfat s se duc-n m-sa.
O umbr de zmbet alunec peste chipul lui Longtree.
-Bun idee,George.Foarte convingtoare.Sunt sigur c n felul acesta l-am atrage
de partea noastr.Iritat,Abbott lovi cu piciorul o cutie goal de rcoritoare,pe
care fostul locatar o uitase acolo,fcnd-o s se rostogoleasc cu zgomot pe
podeaua goal.Ai dreptate.Avem nevoie de ncrezutul la. Asta m face s revin
la ideea mea iniial.S-1 presm.S facem apel la contiina lui.
-Christopher Hart e un om cu contiina curat.Din nou, Abbott i nesocoti
vorbele.
-Ce zici de asta? Ne gndim la un stimulent material care nu ne-ar costa nimic
pe moment.O cas n rate,sau o main Asta e! O main.Poate c vorbim cu
Fred Eagle ca firma lui s ne doneze o main nou.
-i-ai dori un purttor de cuvnt care a trebuit s fie mituit? Corupia din
rezervaii,privind jocurile de noroc i contractele de construcii,era una dintre
problemele aflate pe agenda de lucru a grupului.De altfel,Hart n-ar putea fi
mituit.Abbott i arunc minile n sus,declarndu-se nvins.
-Atunci ce propui?
-S mergem direct la agenia imobiliar i s depunem banii pentru nchirierea
acestui spaiu nainte s fie revendicat de alii.
-Fr un angajament al lui Hart? Vrei s pornim treaba fr el?
-Avem asigurat sprijinul lui,George.
-De unde tii?
-tiu.
-Dintr-o viziune de-a dumitale?Insensibil la nepturile lui,Longtree pomi spre
ieire.
-Eu tiu.Colonelul Hart nu tie.Dar va afla.Curnd.

Jem Hennings cobor din main,rspunznd vag la salutul angajatului din


parcare.Portarul n uniform o lu nainte i-i inu ua deschis.Jem i mulumi
cu o nclinare a capului,apoi reaciona cu ntrziere.
-Cine eti dumneata? Un nou angajat?
-E prima mea zi de lucru,domnule.M numesc Harry Clemmet.
-Sunt Jem Hennings.De la etajul aptesprezece,apartamentul D.
-Da,domnule Hennings.V rog s m anunai dac avei nevoie de ceva.
Deja m perie pentru un baci gras de Crciun,i zise Jem,continundu-i
drumul prin hol.Se afla la jumtatea drumului spre ascensor cnd l strig Harry.
-Suntei un om foarte norocos,domnule Hennings.Jem nu se simea deosebit de
norocos n acea zi.De fapt,nu fusese deloc o zi plcut.Era preocupat i n-avea
nici un chef de conversaie cu personalul de serviciu.Dar nu se tia niciodat
cnd ar fi putut avea nevoie de vreun ajutor.Se ntoarse.Portarul rnjea la el cu
toat gura.
-Norocos?
-Da,domnule.V-am cunoscut logodnica.Nu-i spusese Harry zmbreul c era n
prima lui zi de lucru? Jem se ntoarse ncet napoi.
-Cum puteai s-o cunoti? Unde-ai ntlnit-o,Harry? Simind c ceva nu era n
regul,noul portar ngim:
-n...n dup-amiaza asta.Cnd a trecut pe-aici s ia nite lucruri pentru
dumneavoastr.
Dup ce prsi blocul turn unde locuia Jem,eful anun c trebuia s ajung la
o nelegere.
-n legtur cu ce? ntreb ea.
-Cu cazarea.M-am sturat de moteluri proaste i ieftine,Melina.
-Dar ai stat doar ntr-unul.
-Ceea ce e deja prea mult.
-i era curat.
-Ceea ce nu mi se pare o minune.Se instalar ntr-un apartament de hotel,tot
modest dup standardele lui,dar cu cteva trepte mai sus fat de motelul de pe
autostrad.
-N-ai folosit o carte de credit,nu? l ntreb ea dup ce revenise de la recepie.
- Bani ghea. Recepionerul m-a ntrebat care e numrul mainii.
-l tiai?
-Nu.I-am dat unul fictiv, dar el n-a verificat.

Mi-a fcut cu ochiul i mi-a urat edere plcut. Crede c am venit aici pentru o
escapad amoroas. Un nebun.Evident.Fiindc recepionerulle repartiza o
camer cu un singur pat dublu.Nici unul din ei nu remarc asta.n funcie de
turnura pe care o vor lua evenimentele acelei seri,era posibil s nu rmn peste
noapte acolo.Dac totui nnoptau la hotel,exista o canapea n salon.Ea ar fi
dormit acolo.Pentru c era deprimant s-i petreac noaptea n aceeai camer cu
eful din mai multe motive,la care se gndea cu jen.Date fiind mprejurrile,
pn i ideea intimitii cu el prea nepotrivit.Ironia sorii fcea ca aceleai
circumstane s-i readuc pe amndoi acolo.Cine putea contesta c era
atrgtor? Pn i respectabila Linda Croft fusese impresionat de farmecul lui
natural.
Oricrei femei aflate n imediata lui apropiere i-ar fi trecut prin minte cteva idei
romantice,chiar dac probabilitatea de a le pune n practic era nul.
Desigur,intimitatea dintre ea i ef nu intra n discuie.n acel moment.n acea
situaie.i innd seama de identitatea fiecruia dintre ei.
-Simt nevoia s m rcoresc,zise ea ndreptndu-se spre camera de baie.
Cnd iei dup cteva minute,l gsi pe ef aezat pe marginea patului,uitnduse la televizor.i facu semn s se apropie i mri volumul sunetului.
-Nu sta-i tipul?Ea se aez lng el.
-Ba da.Chipul fratelui Gabriel umplea ecranul televizorului.Era prezentat n cea
mai favorabil lumin.mbrcat ntr-un costum crem nchis,cu o cma bleu i
cravat asortat,prea s iradieze puritate trupeasc i sufleteasc.O flacr
luntric i lumina ochii verzi.
-Frumos,nu?
-Aa s-ar prea.Dac-i place genul de englez blond.Ea se ncrunt ironic la
el,apoi urmri ceea ce spunea fratele Gabriel.
V simii rtcii i singuri chiar printre cei care pretind c v iubesc.neleg
acest sentiment de nstrinare.Prinii votri nu sunt niciodat mulumii de
voi.Preteniile efilor votri sunt exagerate.Copiii nu v respect.Aa-ziu votri
prieteni v ponegresc i v trdeaz.Uneori,chiar i partenerii votri de via v
ridiculizeaz i v fac s v simii nensemnai.Ascultai-m,zise el,coborndui vocea grav la un ton i mai jos,confidenial.M ascultai,copiii mei? Dac
auzii sunetul vocii mele,percepei glasul celui care v iubete cu adevrat.
Ascultai ce v spun,fiindc de asta depinde viitorul vostru n eternitate.
Fcu o pauz retoric,apoi continu,accentund cuvintele.Pentru mine nu
suntei nensemnai.Eu v iubesc.Nu-mi doresc dect s v apr de dispreul

celorlali.Al prinilor,al efilor,profesorilor,prietenilor,soiilor,soilor,ale cror


declaraii de iubire sunt false.False,sublinie el.
Vreau s v aduc la mine i s v adopt n familia mea.Ea e mare,ntradevr.Numr deja milioane de membri.Dar am pstrat locuri pentru voi.Doar
pentru voi.Locurile voastre speciale vor rmne neocupate dac nu le acceptai.
tiu ce gndii.Cum poate fratele Gabriel s m cunoasc pe mine? Ascultai ce
v spun.Aceste ndoieli sunt prsila diavolului.Nu le pstrai n voi.Alungai-le!
Fiica mea,fiule,iubiilor,spuse el ncet,eu v cunosc.Vreau s edificm mpreun
noua ordine mondial.
-Noua ordine mondial? Ce nseamn asta?
-t.Melina i fcu semn s tac.Ascultar emisiunea pn la capt,cnd fratele
Gabriel rosti o rugciune de binecuvntare plin de nflorituri retorice.Pe ecran
aprur o adres de E-mail i una de Internet,suprapuse peste imaginea
Templului,cu un apus strlucitor de soare n fundal.Telespectatorii erau
ndemnai s-i procure lucrri de documentare.
-Care de bun seam ofer rspunsuri la toate problemele vieii.
-Da.M ntreb de unde le-a obinut,adug eful,reducnd volumul sunetului.
-Se adreseaz celor de teapa lui Dale Gordon rspndii n toat lumea.
-i multor altora,Melina.i printre cei angrenai n programul spaial exist
civa care pretind c el le-ar fi schimbat vieile.
-Glumeti!
-Fiica unuia dintre colegii mei e nscris la coala lui.
-Cum poate o persoan inteligent s admit ideea c un singur om deine toate
rspunsurile?
-Simplu,zise el,dnd din umeri.Le spune ce vor ei s aud.Invoc cele mai rele
temeri ale lor-refuzul i neacceptarea.Doar el le nelege valoarea.Este singurul
care-i preuiete.Dac ei i se altur,vor face parte din elit.
-Incredibil.nspimnttor.
-Nu chiar incredibil,dar cu siguran nspimnttor.Mult lume i-a nchipuit c
Hitler avea dreptate.El e exemplul perfect al puterii pe care un om o poate
exercita asupra minilor multora.Dar gndete-te la toi liderii mai mruni de
secte care au devenit ntre timp cunoscui.Melina i frec nfiorat braele,dar
nu din cauza temperaturii sczute din ncpere.Tipul sta nu se consider un
profet sau un pastor.El e zeitatea doctrinei lui.El deine secretul vieii i,dac-l
urmezi,i devansezi pe toi ceilali.Ea pufni cu dispre la auzul acestei idei.
-Undeva pe drumul su,el 1-a ocolit cu totul pe Dumnezeu.

-Eti credincioas,Melina?Calmul vocii lui i reinu atenia.Rspunse cu


solemnitate:
-Da.Dumneata nu eti?
-Eu cred n tiin.Dup ce cntri o clip spusele lui,ea l ntreb dac dorise
dintotdeauna s fie astronaut.
-De cnd m tiu am fost fascinat de spaiul cosmic,am vrut s nv ct mai
multe despre planete i Lun,despre constelaii.n adolescen obinuiam s ies
pe furi noaptea din cas i s m duc cu bicicleta la periferia oraului,acolo
unde cerni era senin.Cercetam stelele ceasuri ntregi,spernd s zresc un
meteorit,un balon meteorologic sau un satelit.Primii astronaui au fost eroii
mei.Prin urmare,cred c se poate spune c,n strfundul minii mele,mi-am dorit
dintotdeauna s fiu cosmonaut.ns nu-mi nchipuiam c am vreo ans.-De ce?
-Pn la absolvirea liceului,am trit ntr-o rezervaie.
-i?
-i perspectivele erau limitate.
-Atunci de ce nu faci ceva n sensul sta? El o privi cu atenie.
-n ce sens?
-S te alturi acelui grup de sprijin.eful se ncrunt.Spune,ce te mpiedic?
Longbush la?
-Longtree.
-i pui la ndoial integritatea?
-Parial.El scutur din umeri,ncercnd parc s scape de povara ntrebrilor
ei.Nu tiu.
-Dac nu tii,poate c ar trebui s afli.
-Nu-i vorba doar despre el.
-Atunci despre ce? Nu-i dau bani destui?
-Nici asta.Mi-au spus c sunt liber s fac i altceva,ct vreme interesele mele
nu intr n conflict cu politica lor.
-Mie mi se pare c n-ai dect de ctigat.
-De ce discutm despre asta? ntreb el argos.Eu m-am hotrt.I-am refuzat.
-Dar nu eti mulumit de decizia dumitale.
-Ce te face s crezi asta?
- Faptul c m repezi.De ce eti aa fnos,efule?Dac ai luat o hotrre n
deplin cunotin de cauz,de ce te ncruni la mine cnd vorbesc despre asta?
Melina l privi provocator,iar el fu incapabil s se uite n ochii ei.i-e team c
te vor dezamgi,c te vor prsi?Apoi, cu o voce mai blnd,ntreb.Sau i

nchipui c n-o s te ridici la nlimea ateptrilor lor?El ridic din sprncene i


fluier ncet.

-Oho!Arunci cu sgei otrvite,Melina.


-Ha,ha.Ce umor indian.l privi cercettor cteva clipe.Asta e,nu-i aa?
-Asta,care?
-Eti un tip supradotat care detest eecul,efule,spuse ea,pe un ton de blnd
mustrare.Ar trebui s-i ngdui cteva mici eecuri i s-i dezvoli tolerana fa
de propria persoan atunci cnd faci o greeal.El se aplec,apropiindu-i faa de
a ei.
-Dumneata ai fcut-o?
-Ce?
-Ai fost ngduitoare fa de tine? Ea inspir adnc.
-Fiindc am inversat rolurile n seara aia?
-Ai fcut-o?Dup o vreme,ea zise:
-Depun eforturi n acest sens.Dar e greu i,pn n prezent,complexul de
vinovie s-a dovedit mai puternic.
-i admir sinceritatea.
-Mulumesc.
-Atunci i propun s schimbm subiectul
-N-am nimic mpotriv.eful i ndrept ncet spatele.
-Cnd m aflam n cosmos,la ultima mea misiune,am spus o rugciune.Ea
rmsese nemicat,ascultndu-1 cu atenie.El ddu jenat din umeri.De fapt,cred
ca nu prea era o rugciune.Nu ceva de genul sta,zise,fcnd semn cu capul spre
televizor.Nimic din ce se-aude n mod obinuit la biseric.Restul echipajului
dormea.Eu m uitam afar.La tot ce m nconjura.Era ceva att de vast,de-Fcu
o pauz,incapabil s gseasc cuvintele potrivite pentru a desene ntinderea
universului.Eatt de frumos,Melina.Prin comparaie,m fcea s m simt inutil.
Mic i nensemnat Dar n acelai timp...legat Legat de ceva chiar mai copleitor
dect nsui spaiul cosmic.Cum ar fi Dumnezeu!,bnuiesc.Aa c eu,of,am
rostit n minte,nelegi,un fel de mic rug de mulumire pentru c era acolo i
fiindc eu fusesem ales pentru a privi o imagine mica,rarefiat a sa.Dup o
clip,ridica privirea spre ea.Asta e.
-E de-ajuns.Ea strnse din pleoape,pentru a ine n fru lacrimile cc ameninau
s-i inunde ochii,i nghii nodul din gt.Sub nici o form n-ar fi dorit s-l pun
ntr-o situaie delicat dup ce el i deschisese sufletul n faa ei.Simea nevoia

s-i spun c era mgulit pentru c el i mprtise o amintire att de


intim,ns n-o fcu.Voia s-i ating obrazul aspru i s-1 asigure c nu trebuie
s se simt ruinat fiindc avusese o revelaie,dar se abinu.Iar s-1 ating ar fi
fost riscant din mai multe puncte de vedere.n schimb,zise ncet:
-Poi s te bizui pe tiin i,n acelai timp s fii credincios,efule.
-Da.Probabil.i drese glasul i se ridic n picioare,se duse la marginea
patului,apoi se propti n tblie i se ntinse pe cuvertur,fr s se descale.i
scoase telefonul mobil i sun la biroul lui,apoi la casa din Houston,dar nu primi
rspuns la nici unul dintre mesaje.Mai ddu un telefon la hotelul Mansion i
ntreb dac exista vreun mesaj pentru el.Asculta.Simind c se uita la ea,Melina
i arunc o privire peste umr.El nchise telefonul.
-Tobias.
-Te-a cutat?
-Probabil c Lawson i-a spus unde stau.Mi-a lsat vorb s-l sun ct mai curnd
posibil.Spunea c e ceva urgent.
-Ai de gnd s-i telefonezi?El cltin din cap.
-Dac o fac,m implic oficial ntr-o anchet a FBl-ului. Mai devreme sau mai
trziu,presa o s afle.A prefera s acionez neoficial.Dar poate c ar trebui s
pstrm numrul pe care l-a lsat pentru orice eventualitate.Cnd i citi numrul,
ea spuse:
- E numrul lui de telefon mobil.
-i-l aminteti?
- M pricep la aa ceva. Asta imi amintete c n memoria telefonului lui Jem
erau introduse mai multe numere.Unele erau inscripionate.Altele,nu.Mi le-am
notat repede,n caz c m las memoria.Le putem verifica mai trziu.Poate c
unul dintre ele o s ne ajute s aflm de ce m-a atacat.
-Deci crezi c Hennings a tras cu urechea la conversaia ta,atunci cnd ai stabilit
ntlnirea cu Tobias?
-Nu putea fi altcineva.Trebuie s fi fost Jem.
-Numai dac nu i s-au interceptat convorbirile telefonice.Asta era o idee
alarmant.
-De ctre cine? De ce?
-Nu spun c aa s-a ntmplat.Acum fac pe avocatul diavolului,enunnd cteva
posibiliti.Ea se gndi o clip,apoi ddu cu ncpnare din cap.
-Jem e implicat.tiu asta.
-Intuiie feminin?

-Poate c da,ns e o senzaie foarte puternic.Din dimineaa n care a fost


descoperit cadavrul,el s-a purtat foarte ciudat.Amintete-i c la biroul lui
Lawson a pretins c s-a opus dintotdeauna inseminrii artificiale.Gillian mi
spusese exact contrariul.C de fapt Jem o mboldea s aib un copil.Aa c fie a
minit-o pe ea,fie pe noi.O vreme,rmase cu privirea pierdut.
-Altceva? insist eful.
-Minte n legtur cu logodna.Gillian mi-ar fi spus dac aveau de gnd s se
cstoreasc.Sunt absolut sigur de asta.Jem mi-a prezentat nite scuze
neconvingtoare cu privire la motivul pentru care i juraser s pstreze
secretul,ns minea.
-Dac minte n privina logodnei,ce altceva mai ncearc s ascund?
-Exact asta m ngrijoreaz.
-E posibil s fie rspunztor n vreun fel de uciderea ei?
-Detest un asemenea gnd,dar mi-a trecut prin minte,recunoscu ea.
Expresia care apru pe chipul efului o fcu s se bucure c nu se numra
printre dumanii lui.Spera s nu ajung niciodat n postura asta.Pielea prea s i
se fi ntins pe oasele feei,scond i mai mult n eviden tieturile i vntile.
-Te dor rnile?
-N-am nimic.
-Eti sigur?
-Da.El o cntri cu privirea.Poate c i-ai ratat vocaia.
-De infirmier?
-De anchetator.S-1 informez pe Tobias despre rezervele tale?
-Cum vrei.Melina se ntinse pe partea opusa a patului i i trase perna sub
cap.Doamne,m simt epuizat!
-Munca de detectiv e o treab obositoare.n apartamentul lui Jem fusese teribil
de nervoas,ateptndu-se s apar fie el,fie poliia.Riscase s fie arestat pentru
c intrase acolo,dar aciunea se dovedise a fi o pierdere de timp.
-Speram s ajung la vreun rezultat.Dac Jem Hennings are o latur ntunecat,io ascunde bine.Sunt sigur c n apartamentul lui nu exista nici o prob care s
indice vreo legtur cu ucigai pltii sau ce-or fi fost indivizii care-au venit azidiminea la mine acas.
-Ceva de citit?
-Forbes,Money,Robb Report,reviste pe care te atepi s le gsee la un agent de
burs.Nici un calendar,agend,registru de adrese ori list de telefoane.Nici
chitane sau bilete.De fapt,nu exista nici o bucat de hrtie.Locul era curat ca
lacrima.

-I se potrivete.Aa trebuie s arate o locuin de burlac.


-Am fost o dat acolo cu Gillian,la cin.Am observat atunci c totul lucea de
curenie.Buctria lui prea un laborator.n primul moment am pus asta pe
seama faptului c avea o prieten.ns e limpede c aa triete de obicei.
-Mai degrab i impusese s cread c-1 iubea.
Se opri i ddu din cap cu tristee.
-Totdeauna l-am considerat un tip nervos i constipat,dar acum,dup ce am aflat
mai multe despre el,nu-mi dau seama cum de-a putut s-o atrag pe Gillian.
-Ea l iubea?Ea se gndi puin nainte de a-i rspunde i i alese cu grij
cuvintele:
-Mai degrab i impusese s cread c-l iubete.
-De ce?
-Zu,efule,mi vine greu s discut cu dumneata viaa amoroas a lui Gillian.
-N-am dreptul s-o cunosc?Am petrecut o noapte mpreun.Ce s-a ntmplat ntre
noi nu mi s-a prut a fi sordid.Nu-mi place s consider asta drept o neltorie.
-Mustrri de contiin?
-Din cauza lui Hennings? Nu.Dac Gillian l-ar fi iubit cu adevrat,atunci,da.Dar
nu cred asta,aa c nu se pune problema,zise el hotrt.
-Ea se apropia de patruzeci de ani,ceea ce,s recunoatem,pentru o femeie e ca
un telefon ce d deteptarea.E momentul bilanului.Cred c Gillian vedea n Jem
ultima sa ans de-a stabili o relaie adevrat.
-Nu mi se pare un motiv prea serios.
-De fapt,nu prea st n picioare.
-I-ai mprtit rezervele tale n privina lui Hennings? o ntreb el.
-Deseori.Chiar i n ziua aia,n timpul mesei.
-A vrea s tiu ce era n mintea ei n noaptea aceea,zise el calm.i-a exprimat
vreun regret cnd a ajuns acas?Ea ntoarse capul spre el.Ochii lui albatri o
sfredeleau.
-Nu-i pot spune secretele ei,efule.
-Nu sunt secrete.Eu am fost acolo.
-Atunci dumneata...
-Dar vreau s aud ce-a spus.Ai afirmat mai devreme c se simise foarte bine.
i-a zis c am fcut du mpreun?
-Nu.De fapt,a intrat sub du imediat ce-a ajuns acas.
-N-am fcut du mpreun.Ea se uit la ef cu o disperare amestecat cu furie.
-A,neleg.A fost o capcan.Ai vrut s verifici ct tiu eu n realitate.
-mi pare ru.

-Du-te dracului! Ea ncerc s se ridice,dar el i prinse mna,reinnd-o pe pat.


-Te rog,Melina.Vorbete-mi.Spune-mi ce gndea ea.Te rog.
El voia s afle ce simise Gillian n noaptea aia,dar ea intuise i nevoia lui de a
ti.Probabil c avea legtur cu motivele care-l determinaser s se implice n
continuare,dei,n orice moment s-ar fi putut retrage,lsnd-o s investigheze
singur crima.De aceea,hotr c el merita s cunoasc cteva din gndurile lui
Gillian.Dar nu putea discuta despre asta n timp ce-1 privea,aa c i trase mna
i ntoarse capul pe pern,uitndu-se n tavan.
-Mi-a spus c nu a fost sedus,ci dimpotriv,ea a preluat iniiativa.Aa i
aminteti i dumneata? Simi ncuviinarea lui.Se temea s nu te dezamgeasc
din cauza asta.l simi din nou cltinnd din cap nainte de a rosti cu o voce
rguit:
-N-a fost cazul.
-Atunci e bine.El atepta mai mult.Cnd ezitarea ei de-a continua deveni
evident,el o ntreb:
-Ce mai e,Melina?
-efule...
-Te rog.Ea inspir adnc,apoi expulza brusc aerul:
-Brbaii...s-ar putea...
-Continu.Brbaii s-ar putea.
-Fli.
-Cu ce? Ea rse ncet.
-Cu totul.
-Mai exact?
- tii bine.l fix cu privirea,apoi se uit din nou n tavan.
- De cte ori a...
-Aha.Pe urm,dup o scurt pauz:Gillian i-a spus de cte ori?
-Nu explicit.
-De mai multe ori.
-Am bnuit.
-Atunci cum putea s fie ndrgostit de Hennings?Ea i arunc rapid o privire.
Adic,o persoan poate grei o dat,Melina.S acioneze sub imperiul
momentului i s regrete imediat.S-i zic: O,Doamne,ce-am fcut? i s fie
cuprins de remucri.N-a fost aa.i-a spus Gillian ct de...
-efule,te rog s ncetezi.
-...intens a fost trirea aia? Cum nu m puteam stura de ea?Ochii lui ardeau
cnd o priveau peste patul care,dintr-o dat,devenise prea ngust pentru ea.

Tulburat,se ridic n capul oaselor,puse picioarele pe podea i-i ntoarse


spatele.Se uit la ceasul de la mn.
-Probabil c o fi ajuns acas.Ar trebui s plecm.Se ridic de pe pat i ncepu
s-i adune lucrurile.Ia-i bagajele.S-ar putea s nu ne mai ntoarcem aici.
n timp ce-i strngeau hainele n tcere,percepeau ecourile tcute ale
subiectelor pe care le discutaser i ale multor lucruri ce rmseser nerostite.
Dup ce termin,Melina verific dac nu uitase nimic,apoi se apropie de u,cu
amndou minile ocupate.
-O deschid eu.eful veni n spatele ei.Aproape,ntinzndu-se pe lng ea,puse
mna pe clan,dar n-o aps.Melina.Ea i simea respiraia n pr i cldura
trupului pe spinare.
-Ai cunoscut-o pe Gillian mai bine ca oricine.Ea ddu scurt din cap.
-Cum ar fi putut s-1 iubeasc pe Hennings i s se culce cu mine?
Trecu mult timp pn s-i regseasc glasul,i chiar i-atunci de-abia se auzi.
-Nu putea.n seara aia n-a fost vorba despre Jem.Sau despre inseminare.Sau
despre dorina de-a avea un copil.N-a pomenit dect de dumneata.
El se aplec uor n fa,pn cnd ea simi mai mult dect cldura trupului su
pe spinare; l simi pe el.
-Aveam nevoie s aud asta.
-Nu,efule,l implor ea cu o oapt rguit.
-Ce?
-Nu uita c eu sunt Melina.Nu Gillian.
CAPITOLUL 25
Tony i Candace Anderson locuiau ntr-un cartier elegant din nordul Dallasului,
cu peluze bine ntreinute.Fiecare garaj avea cel puin dou vehicule,dintre care
unul era o camionet.Proprietarii de case din aceast zon i puteau permite si dea copiii la coli particulare,s schieze n vacan la Vail i s frecventeze
clubul select din apropiere.
-Frumoas zon,remarc eful.
-Hm.Probabil c Melina nu observase.Se temea de primirea pe care soii
Anderson ar fi putut s le-o rezerve.Ateptaser pn spre sfritul dup-amiezei
nainte de a veni acolo,deoarece era mai sigur c i vor gsi pe amndoi acas.
Casa lor,cu o arhitectur modern,era amplasat la captul unei fundturi
scurte.Aleea i conduse pe ef i pe Melina n faa unei ui,construit mai ales
din sticl tiat oblic,astfel c-1 vzur pe Tony Anderson apropiindu-se nainte

de-a deschide ua.n interiorul casei latr un cine,ns fr tragere de inim i


deloc ameniitor.
-Domnul Anderson? ntreb Melina.
-Eu sunt.
Era de nlime potrivit cu o nfiare mai puin obinuit.Tenul lui sugera c
petrecuse mult timp n aer liber;trupul lui zvelt,atletic ducea cu gndul la
practicarea tenisului sau golfului.AmicaUar cu pruden,i privi pe amndoi
ntrebtor.
-Numele meu e Melina Lloyd. Domnul e Christopher Hart.Anderson se uit la
brbatul de lng ea,chipul su btut de vnt exprimnd deopotriv surpriza i
curiozitatea.
-Astronautul?
-Tony!Candace Anderson ar fi putut fi efa galeriei echipei Dallas Cowboys.
Avea i silueta,i chipul i ochii mari ca de cprioara.Purta nite blugi ponosii,
rupi la genunchi,i o bluz tricotata,ce-i ajungea pn la talia ngust.ns cu
toat frumuseea ei,chipul purta amprenta tristeii,iar ochii de cprioar aveau o
privire rnit.Veni timid spre soul ei i rmase aproape de el,de parc ar fi
cutat aprare i sprijin.
-n primul moment n-am tiut de unde s te iau,i spuse Tony Anderson.
-ncntat de cunotin.Tony prea plcut impresionat c-i strngea mna,dar i
surprins.
-Ah,ea e soia mea,Candace.Candace,domnul Christopher Hart.i domnioara...
Scuze.
-Lloyd.Melina Lloyd.Putem s v rpim cteva minute? Ne pare extrem de ru
c nu v-am anunat nainte de-a veni ncoace.Dar m temeam c n-ai fi acceptat
s ne ntlnim dac v sunam n prealabil.
-Pentru ce s ne ntlnim?Vocea lui Tony Anderson deveni brusc tioas,ceea ce
nsemna c nelesese deja motivul vizitei lor.i puse protector braul n jurul lui
Candace.Melina zise:
-n legtur cu rpirea fiului dumneavoastr.Candace i ls brbia n piept.
Orice urm de amiciie dispru din atitudinea lui Tony.Deveni ostil.
-Eti reporter,domnioar Lloyd?
-Nu,sunt o victim.Sau cel puin sora mea a fost.A murit asasinat n urm cu
cteva zile.
-Am citit despre asta n ziare.Candace nl capul i se uit la Melina.
-Era sora dumitale geamn.

-Da.Eu cred c ntre rpirea fiului dumitale i uciderea surorii mele exist o
legtur.Candace o privi curioas.
-i Gillian a fost pacienta Clinicii Waters.
-Asta e? Asta-i legtura? ntreb Tony cu asprime.ntinse mna spre u.M
ndoiesc. eful facu un pas nainte.
-V rog,am putea s intrm?Celebritatea avea avantajele ei.Rareori i exploata
faima,dar n acel moment se simea ndreptit s-o fac.
-V rog.E foarte important pentru Melina.Poate c i pentru dumneavoastr.
-N-o s stm mult,adug ea.Tony se uit la Candace,care ddu ncet din cap.Cei
doi i conduser ntr-o camer aflat n vecintatea buctriei.Se vedea c tocmai
terminaser de cinat.Farfuriile se aflau nc pe mas.ncperea n care intrar era
confortabil,cu un televizor cu ecran mare,rafturi pline cu cri i un retriever
auriu,care sttea ncolcit pe covoraul din faa emineului.Cinele se uit alene
la ef i Melina,apoi i continu moiala.In timp ce luau loc,Tony nchise
politicos televizorul.El se aez pe canapea lng soia lui i-i cuprinse mna
ntre palmele sale.ncreztoare,ea i vr umrul sub braul lui.Preau foarte
devotai unul altuia.Cu excepia durerii vizibile pricinuite de pierderea suferit,
eful i invidia.i plcea acea camer confortabil,cinele,evidenta intimitate
fizic i sentimental dintre cei doi soi.La fiecare gest al ei,brbatul reaciona cu
o armonioas micare de rspuns,de parc trupurile lor s-ar fi deprins s se
regleze unul dup cellalt far efort.Puteau comunica printr-o privire.O atingere
prea gritoare.Relaia lor era ntr-adevr de invidiat.
n acel moment,eful se gndi la sine.Ca s ajungi s punici cu alt persoan la
un asemenea nivel,trebuia s renuni la toate zidurile de aprare.Tony deschise
discuia:
-Nu ne face nici o plcere s discutm cu strinii despre rpirea lui Anthony.
Exceptnd cazul n care cineva ar deine informaii ce ne-ar putea ajuta s-l
gsim.
-Din nefericire,m aflu aici ca s caut mai multe informaii dect pot s
dezvlui,recunoscu Melina.
-Nu tiu cum te-am putea ajuta.
-Sora mea Gillian a fost inseminat artificial la Clinica Waters,cu mai puin de
douzeci i patru de ore nainte de uciderea ei.Colonelul Hart i cu mine credem
c exist o legtur ntre crime i clinic.Tony se ntoarse ctre ef:
-Ce loc ocupi dumneata n toat povestea asta?
-Bun ntrebare.Am petrecut aproape toat noaptea cu Gillian.Ea a plecat din
camera mea foarte trziu i a fost ucis cu puin timp naintea zorilor.

Tony prea jenat s-i pun ntrebarea,dar Candace o formul:


-Dumneata ai fost donatorul ei de sperm,domnule colonel Hart?
-Spune-mi efiul.Nu,n-am fost eu.
-Sora mea a recurs la un donator anonim,explic Melina.
Iart-mi lipsa de delicatee,dar trebuie s ntreb:
Pentru a-1 concepe pe Anthony a fost folosit sperma dumitale?
-Nu m deranjeaz ntrebarea,rspunse Tony.Mi-am pierdut de mult timp
senzaia de ruine.Din clipa n care un cuplu intr ntr-o clinic specializat n
combaterea sterilitii,trebuie s-i lase mndria i modestia la u.Pentru c
tehnicile folosite pentru concepere,testele la care eti supus,sinceritatea cu care
trebuie s rspunzi la cele mai personale ntrebri despre viaa ta sexual i
obiceiurile intime ajung pn la urm s te fac insensibil.
Rspunsul la ntrebarea dumitale e negativ.Eu sunt steril.Medicii cred c din
cauza medicamentelor care mi s-au administrat n copilrie.Oricum,eu secret o
cantitate neglijabil de sperm.Nu am scrupule n privina utilizrii unui
donator.De fapt,dup ce am epuizat toate celelalte posibiliti,eu am fost cel care
a sugerat-o pe asta.Trsturile fizice i preocuprile donatorului au coincis n
mare msur cu ale mele,dei aspectul acesta nu ne interesa cu adevrat nici pe
mine,nici pe Candace.Noi voiam doar un copil sntos.Facnd abstracie de acea
tehnic biologic,Anthony era copilul meu.Fiul meu.
Att eful,ct i Melina se prefcur c n-aud scrnetul din vocea lui,provocat
de emoie.Dar lacrimile dm ochii lui Candace erau mai greu de ignorat.
-mi pare foarte ru c v pun ntr-o situaie delicat,zise Melina cu sinceritate.
Dac n-ar fi fost vorba despre ceva teribil de important,n-a fi fecut-o.
-n regul,spuse Candace.Dup rpirea lui Anthony,i noi am cutat nite
rspunsuri.Mi se pare fireasc nevoia ta de a ti exact ce s-a ntmplat cu sora
dumitale geamn.Pe urm,le relat ceea ce ei tiau deja.n cea de-a doua zi de
via,copilul sntos i n perfect form,n greutate de trei kilograme i patru
sute de grame,fusese rpit de la spital.
-Eu i cu biatul ne aflam ntr-o camer separat,explic ea.Tony ieise s ia
ceva de mncare.Anthony dormea ntr-un ptu aezat lng patul meu.Se
apropia ora mesei,aa c m-am gndit s m duc la toalet nainte ca el s se
trezeasc.Am intrat n WC.N-am stat mai mult de dou sau trei minute.Cnd am
ieit,ptuul era gol.Ultimele cuvinte de-abia se auziser.Fcea eforturi
supraomeneti ca s-i pstreze calmul.eful observ c i Melina i stpnea
cu greu emoia.Se lupta cu lacrimile i i apsase buzele cu degetele,dorind
parc s le opreasc tremurul.Tony continu povestea:

-Videocamerele de supraveghere au nregistrat o femeie mbrcat cu un


halat,care a intrat n camer i a ieit cu o grmad de rufe murdare,dup toate
aparenele.Presupunem c l-a nvelit pe Anthony n lenjeria aia.A fost suficient
de istea ca s-i fereasc faa de videocamere,de parc ar fi tiut unde erau
amplasate.
Dar s-a vzut ndeajuns pentru a se putea stabili c nu fcea parte din personal.
FBI-ul a confruntat fotogramele ei cu bazele lor de date.
Au fcut studii pe calculator,pentru a determina rasa,vrsta aprozimativ i aa
mai departe.Dar n-au ajuns la nici un rezultat.Nu se potrivea cu nici o descriere a
altor suspeci de rpiri.
-Dei cineva att de inteligent i curajos putea s-i schimbe cu uurin
nfiarea,interveni Candace.
-Nici unul din oferii mainilor aflate n acea zi n parcarea spitalului n-a
furnizat vreun indiciu.Anchetatorii locali i cei federali au examinat toate
posibilitile.S-a presupus c femeia a fost luat de cineva la oarecare distan de
spital,apoi cei doi au plecat mpreun cu Anthony.Pruse ceva att de normal,
nct nu atrsese atenia nimnui.n orice caz,n-au existat martori ai vreunei
ntmplri neobinuite petrecute n preajma spitalului.
-N-ai primit vreo cerere de rscumprare? ntreb Melina.
-Oricine l-ar fi rpit pe Anthony,dorea copilul,nu bani.eful se aplec i ntreb
amabil:
-Ce te face s spui asta,Candace?
-tiu c biatul e n via.Simt asta.
-S-au fcut cercetri minuioase pentru gsirea...trupului su,zise Tony cu
greutate.Anchetatorii s-au gndit c poate cineva mi purta pic sau c a fost
vorba de vreo grupare radical ce a protestat n felul sta mpotriva inseminrii
artificiale.Nu s-a gsit nici urm de biat.Nici vreo ptur de spital,scutece,
brar de identificare,nimic.Eu i Candace credem c fost luat de cineva care i
dorea un copil.Vorbise din nou cu voce spart i de ast dat Candace fu cea
care-l domoli.i trase mna dintr-a lui i i puse braul subire pe umerii lui,
mbrindu-l i optindu-i ceva cu tandree.eful observ c Melina renunase
la efortul de a se stpni i lsase lacrimile s-i curg pe obraji.Prea extrem de
vulnerabil,plngnd n tcere,dar cu mult simire,cu inima frnt de drama
familiei Anderson i poate c,ntructva,i de a ei.n scurta perioad de cnd o
cunoscuse,ea dovedise o extraordinar bravur,hotrre,autocontrol i curaj
adevrat.Era uor s admiri o femeie nzestrat cu o asemenea for.Dar stmea
i mai mult admiraie atunci cnd compasiunea o fcea s plng nestingherit.

O vreme,nimeni nu vorbi.Cinele se scul i se ndrept agale spre cei doi.De


parc ar fi fost obinuit cu aceste scene nduiotoare,el scheun i i puse capul
masiv pe coapsa lui Tony.Din reflex,brbatul l mngie i-1 scarpin dup
urechi.Apoi cinele se ntoarse i se instala din nou n faa emineului,punndui botul pe labe i privindu-i cu tristee stpnii.
Deprimat,eful i mut privirea de la fidelul animal la imaginile de pe ecranul
televizorului.La emisiunea fr sonor erau nfiate o cas incendiat i trei
victime.n cele din urm,Melina i terse lacrimile i ntrerupse tcerea:
-Brbatul care a ucis-o pe sora mea se numea Dale Gordon.Era angajat la
Clinica Waters.
-Am citit n ziare,zise Candace.Dar nu-mi amintesc s fi lucrat cineva cu numele
sta acolo.
-Un tip nalt,usciv,preciza eful,amintindu-i cum arta Gordon atunci cnd el
i cu Gillian intraser n restaurant n acea sear.Cu prul blond i rar.Ochelari
de vedere cu lentile groase.Cu un aer ntng.
-Aha!Exclamaia lui Candace atrase toate privirile asupra ei.Chipul ei era mai
nsufleit dect fusese la sosirea lor.
-mi amintesc de el.Insista s vorbeasc cu mine ori de cte ori aveam
programare la clinic.ntorendu-se spre soul ei,spuse:i-l aminteti i
tu,iubitule.Mi-a adus un ursule de plu la spital.Tony i aduse brusc aminte.
-Tipul la?eful schimb o privire rapid cu Melina.
-Gordon a venit la spital cu un cadou pentru copil? A intrat n camera dumitale?
-Da.A fost foarte amabil.Mi-a fcut o poz cu Anthony n brae.nc de la
nceput,din momentul n care am devenit pacient,prea s manifeste un
interes sincer pentru...Faa lui Candace Anderson se fcu alb ca varul.Termin
fraza cu un aer pierit...un interes sincer pentru mine.
-i pentru Gillian,zise eful,remarcnd c Melina era incapabil s vorbeasc.
i cuprinsese umerii cu braele de parc i-ar fi fost frig.El le povesti soilor
Anderson despre ntlnirea lui i-a lui Gillian cu Gordon i despre reacia
ciudat a brbatului.
-Era evident suprat fiindc o vzuse cu mine.A sfirit prin a o ucide pentru ceea
ce el trebuie s fi considerat infidelitatea ei.i asumase oarecum rolul de
protector al ei.
-i eu am avut aceeai impresie,zise Candace.Numai c prea foarte bucuros
dup ce a reuit inseminarea,iar eu am nscut.
-A fost foarte emoionat cnd 1-a vzut pe Anthony,spuse Tony.Aproape c-i
venea s plng.Ni s-a prut jenant.

-Mie mi-a fost mil de el,continu Candace.Credeam c era doar un brbat


singur,care se interesa personal de succesele clinicii fiindc n-avea propria sa
familie.Tony reveni la subiectul iniial:
-Credei c are vreo legtur cu rpirea lui Anthony?
-E posibil,nu? rspunse Melina.
-Dar s-a sinucis,nu-i aa? Tot mai ndurerat,Candace i strnse soul de mn.
Dac tia unde e Anthony,informaia asta a murit o dat cu el.
-Nu neaprat,zise eful posomort.Clinica aia deine cheia tuturor enigmelor.
-Ce vrei s spui?
-De unde tii?Melina se uit la el,stupefiat.
-Tony,zise eful,d mai tare sonorul,te rog.Trebuie s auzi tirea asta.
Anderson ntinse mna dup telecomand,iar ei prinser sfritul frazei.
...cadavrul a fost gsit n aceast sear,dup ce victima lipsise de la ntlnirea
sptmnal cu partenerii de bridge.O femeie nlcrimat vorbea printre
sughiuri la microfonul ce-i fusese vrt sub nas.
N-a lipsit niciodat.Cnd am vzut c nu mai apare n seara asta,am tiut c s-a
ntmplat ceva.Am venit aici i-am gsit-o
ntorcndu-se cu faa spre videocamer,jurnalista preciza c nu fusese stabilit
mobilul crimei.Anchetatorii de la secia omucideri au declarat c victima pare
s fi fost lovit mortal,probabil cu ciocanul descoperit lng trupul ei.
Camera schimb prim-planul jurnalistei cu o imagine mai ampl,nfind
activitatea din fundal.O targa ce ducea un sac nchis cu fermoar se ndrepta spre
o ambulan.Poliia face investigaii i interogheaz vecinii,dar nimeni nu
afirm c a vzut...Deodat,Melina i pierdu rsuflarea,vznd ce atrsese
atenia efului-o cas asemntoare cu aceea a Albei ca Zpada.Era chiar vila
Lindei Croft,cu ipci verticale la ferestre i ua din fa cu arcad.
Melina se ntoarse ctre el,cu o expresie de oroare ntiprit pe chip.Lacrimile
care fceau s-i strluceasc ochii erau ale unui om grav ofensat.
-Ticloii!eful se ridic n picioare,apoi se aplec i-i lu mna.O trase lng el
i le spuse soilor Anderson:
-Voi nu ne cunoatei!Credei,probabil,c suntem nebuni,dar v asigur c nu e
aa.Victima acelei crime...zise el,artnd spre televizor.Am vizitat-o azi.A lucrat
la Clinica Waters.Ea e cea care s-a abtut de la deontologia profesional i ne-a
dat adresa voastr.Cineva n-a vrut ca noi s ne ntlnim i s ne mprtim
prerile.Candace i aps degetele pe buzele palide.
-Asta nseamn c Dale Gordon n-a reprezentat sfritul acestei afaceri.
eful ddu afirmativ din cap.

-Oricine s-ar afla n spatele ei,e mai important dect acel jalnic pervers.V
sftuiesc s plecai de-aici n seara asta.Luai-v cinele i disprei.
-Dar poliia?ntreb Candace.N-ar trebui s-i sunm?S anunm FBI-ul?
-Desigur,dar o s fac eu asta,din alt loc.Agentul Tobias e...
-De la Washington? l cunoatem,zise Tony.Ne-a pus cndva nite ntrebri.
-Deci l-ai recunoate?
-Sigur.E un brbat frumos.
-Bine.Le povesti pe scurt ce se ntmplase n acea diminea acas la Melina.
-Tony...Candace se ag de braul soului ei,temtoare.
Dar el nu mai ezit nici o clip.Se duse la un birou din cellalt capt al camerei
i scrise ceva pe o foaie de hrtie,apoi o rupse din carnet i i-o ntinse efului.
-Numrul telefonului meu mobil.Numai Candace l cunoate.Oriunde mergem,l
lum cu noi.inei-ne la curent.Prinse mna efului ca s i-o strng,dar se uit
la Melina i zise:
-Dac aflai ceva despre fiul nostru,indiferent ce,vrem s tim.
-Avei cuvntul meu c aa voi face.
Pe drum,n timp ce se aflau n main,eful zise:
-Slav Domnului c au avut destul ncredere n noi nct s plece dracului deacas.Mi-au plcut.
-i mie.Foarte mult.i Linda Croft mi-a plcut.Trebuia s-o fi avertizat asupra
posibilului pericol! i acoperi faa cu minile i suspin: O,Doamne,efule.Noi
i-am provocat moartea.
-N-am ucis-o noi,Melina.Nu eu.Nici dumneata.ntinse mna i-i cuprinse
genunchiul.i eu m simt la fel de ru,dar nu noi am ucis-o,dup cum n-am
omort-o nici pe Gillian.Altcineva a intrat n casa ei i-a lovit-o cu un ciocan.
-Aa-ziii ageni FBI?
-Ei ar fi primii suspeci.Gndindu-se ct de neajutorat i nspimntat trebuie
s fi fost Linda Croft n faa celor doi brbai,ea i pierdu cumptul i ncepu s
hohoteasc.
-Era aa de blnd i inocent.Asta face ca totul sa fie att de ngrozitor,strig
ea,rpus de durere.Femeile nevinovate i copiii sunt victimele acestor crime.
Sora mea.Mcelrit n timp ce dormea,cnd era total lipsit de aprare.Bieelul
soilor Anderson,furat ca un...ca un mr din pia.Cine putea s fac aa ceva?
Numai un monstru ar fi fost n stare s provoace atta suferin cu premeditare.
i strnse pumnii i se lovi peste coapse.
-Melina...

-Bieii oameni.Acei oameni frumoi,tineri,sntoi sunt distrui! i nu ispesc o


pedeaps pentru vreo greeal teribil.Singurul lor pcat a fost c-i doreau un
copil,strig ea,nlcrimai
-Melina,nceteaz!
-Nu pot,nu pot,suspin ea.
-Ba da,poi.Poi.Fie din cauza glasului su calm,fie pentru c o strngea aproape
dureros de genunchi,ea i reveni treptat n fire.Dup ce inspir adnc de cteva
ori,se uit la el i ddu din cap,pentru a-1 anuna c-i recptase stpnirea de
sine.
-Ai terminat? ntreb el.
-mi cer scuze.
- Nu-i cere,zise el zmbind strmb.Dac te linitete asta i spun c i mie mi-ar
prinde bine s m descarc.ns n-o fcu, i probabil c din cauza asta el zbura cu
rachete,n vreme ce ea n-avea nici un chef s comande un echipaj de astronaui.
Povestea lui Candace Anderson i provocase exteriorizarea emoiilor.Care
atinseser paroxismul la aflarea vetii c Linda Croft fusese ucis.Niciodat nu
trise un asemenea amestec nclcit de turbare i disperare, amplificat de
sentimentul propriei neputine.Nu-i dorea dect s tie n ce direcie trebuie
s-i ndrepte acea furie mistuitoare.i terse faa cu minile,ncercnd s
nlture urmele unei crize neobinuite pentru ea.i ddu prul pe spate.Pe deplin
stpn pe sine,zise:
-efule,vreau s tiu de ce i s-a ntmplat asta lui Gillian.Vreau s tiu de ce a
fost rpit copilul soilor Anderson.Vreau s tiu cine se afl n spatele ntregii
poveti.
-Clinica.
-n ce scop? Oamenii de-acolo au menirea de a ajuta femeile s fac copii.n
afar de asta,Tobias mi-a spus c nu toate clinicile care au legtur cu crimele
sunt incluse n reeaua Waters.Factorul comun par s-1 constituie pacienii,nu
instituiile.
-Numitorul comun e inseminarea artificial.
-Ca n cazul lui Gillian.
-Ca n cazul lui Gillian.Numele czu ca o cortin ntre ei.Ea se ntreb dac
menionarea numelui ei avea vreo legtur cu gestul de a ndeprta mna efului
de pe genunchiul ei.Dar n-ar fi putut strui asupra acestei chestiuni.Trebuia s se
gndeasc la lucruri mult mai importante.
Scondu-i telefonul mobil,form un numr.I se rspunse la al doilea apel.
-Tobias.

-Sunt Melina Lloyd.


CAPITOLUL 26
Mandatul de percheziie fusese prezentat la Clinica Waters cu puin timp nainte
de nchiderea instituiei.Personalului i se ceruse s rmn pe loc.Oamenii
urmau s fie interogai individual de ctre poliitii Tobias i Patterson.Toi
preau profesioniti devotai i ceteni educai n spiritul respectului fa de
lege,acest lucru fiind valabil i pentru cei patru medici i andrologul care fusese
angajat cu o zi n urm,n locul lui Dale Gordon.Lanul de clinici extins la nivel
naional i avea sediul cen-tral la Atlanta.Comitetul de conducere urma s
ajung n acea sear cu avionul la Dallas.O percheziie ntr-o instituie,efectuat
de o agenie nsrcinat cu respectarea legii,era o problem de imagine public
pentru orice firm.
Cnd instituia respectiv nlesnea crearea vieii umane,interesul sporea n mod
ngrijortor.Cnd primi telefonul de la Melina,Tobias era ocupat cu
supravegherea percheziiei.O ntreb unde se afla n acel moment.
-Detectivul Lawson e cu dumneata? ntreb ea.
-De ce?
-E acolo?
-Da.
-Spune-i c ar trebui s se intereseze de crima care a avut loc pe strada
McCommas.
-Ce crim?
-tie el.Sau cineva din departamentul lui.S-a anunat deja la tiri.Numele
victimei e Linda Croft.A fost angajat la Clinica Waters.Am vorbit cu ea ieri.
-Iisuse!murmur Tobias.Rmi la telefon.Nu nchide.Acoperi microfonul
aparatului i-1 strig pe Lawson,care veni din alt ncpere a clinicii.tii ceva
despre vreo crim petrecut pe strada McCommas?
-Am auzit de ea.
-Victima a lucrat aici.Melina Lloyd a vorbit ieri cu ea.Detectivul nu mai avea
nevoie de explicaii suplimentare.
-M ocup eu de asta,spuse Lawson,apoi se ntoarse i prsi ncperea.
Tobias relu conversaia la telefon.
- Se ocup Lawson de treaba asta.Unde eti, domnioar Lloyd? Colonelul Hart
mai e cu dumneata?
-Noteaz-i adresa asta.i ddu n grab numrul unei case.
- Stai puin.Ce-i asta?

- Adresa de-acas a lui Tony i Candace Anderson.i aminteti de ei? Ei i-au


reinut numele.
-Cuplul al crui copil a fost rpit.Le-am pus cteva ntrebri.
-Dar ai omis s-i ntrebi dac au avut un vizitator neobinuit la spital.
-Neobinuit?
-n afar de membrii familiei i prietenii apropiai,ghici cine-a venit s-i vad la
spital,le-a adus daruri i-a fcut poze mamei i copilului? Dale Gordon.
Tobias i trecu mna prin prul tuns scurt.Nu-i aducea aminte dac-i ntrebase
pe nefericiii soi chiar i despre vizitatori.Despre strini,da.Ai vzut pe cineva
stnd la pnd n hol? Sau n afara acestei camere? V-a ameninat recent
cineva?La vremea respectiv,nu se gndise la Gordon sau la alt persoan care
avea legtur cu clinica.ncercase s descopere o pist n acea criz a rpirilor de
nou-nscui,creznd c vinovaii fceau parte dintr-o filier ce se ocupa cu
vnzarea copiilor.
-Soii Anderson nu vor fi acas,i spuse Melina Lloyd.
i-au prsit locuina pentru a se ascunde,aa cum am fcut i eu,aa cum ar fi
trebuit s-o sftuiesc i pe Linda Croft s procedeze de vreme ce autoritile par
incapabile s-i protejeze pe oamenii buni mpotriva celor ri.
Tobias nu coment observaia ei critic.
-Totui,continu ea,dac trimii pe cineva la adresa soilor Anderson,s-ar putea
s-i prinzi pe brbaii care au venit la mine acas azi-diminea,cei care,dup
toate probabilitile,au ucis-o pe Linda Croft.E doar o sugestie,desigur.N-am
pretenia s te nv eu cum s-i faci meseria,domnule agent Tobias.Dar am fost
sunat asear de la biroul dumitale,iar de azi-diminea nu fac dect s alerg ca
s-mi salvez viaa.Am stat de vorb cu Linda Croft i dup cteva ceasuri i-a
pierdut viaa.Dac aceast curs continu,Tony i Candace Anderson vor fi
urmtorii pe lista dumitale de victime.Tobias nu-i ls mndria rnit s-i
ntunece mintea.Not adresa,i-o repet Melinei pentru verificare,apoi i-o ddu
unui ofier de poliie,ordonndu-i s trimit imediat o main acolo.
-Unde eti,Tobias? ntreb Melina.El i spuse.
-Percheziionm cldirea,dei nu putem verifica fiele medicale fr o hotrire
judectoreasc,iar asta o s ia ceva timp.Sper s-o obin mine.
-Mai exact,ce caui?
-Percheziionm laboratorul.
-Locul de munc al lui Gordon.
-Da.
-Ce fcea el acolo? n afar de nite poze nenorocite printr-o gaur din perete.

El ezit nainte de-a rspunde.


-Prepara eantioanele de sperm ngheat.
-Pentru inseminare.
-i fertilizare n vitro.Le-am cerut medicilor s suspende procedurile de
inseminare cu sperm ngheat pe parcursul investigaiei amnunite pe care
urmeaz s-o efectum.
-Ce fel de investigaie amnunit?
-Aceast clinic din reeaua Waters ofer toate serviciile,n afara eantioanelor
de la alte bnci de sperm,recurg i la propriile resurse.Am de gnd s
interoghez fiecare donator.
-N-or s considere treaba asta drept o violare a intimitii?
-Probabil.Dar vreau s compar imediat fiecare eantion nregistrat i depozitat
aici cu alt eantion,obinut ntr-un mediu supravegheat i cu testul ADN
efectuat.n timpul pauzei ce urm,Melina reflect asupra acestei informaii.Intrun trziu,ea zise:
-Pentru a determina dac fiecare eantion din banc provine chiar de la
donatorul specificat pe etichet.El i ddu un rspuns evaziv:
-Nu pot continua ancheta pn cnd nu m lmuresc cum stau lucrurile.
- Cu alte cuvinte,trebuie s testezi fiecare eantion ca s vezi dac sperma cu
eticheta Donator XYZ provine chiar de la donatorul XYZ i nu de la donatorul
ABC.Era prea istea ca s nu-i creeze probleme.El avea o prere proast despre
Dale Gordon,mai ales dup ce vzuse fotografiile ascunse n apartamentul
lui.Cum se explica interesul manifestat de un tehnician de laborator fa de
pacieni? Era doar un pervers care fcea pe ascuns fotografii unor femei goale?
Sau nu se limita numai la asta?Tobias nclina spre cea de-a doua posibilitate.
Dac sperma unui donator era manipulat sau substituit n momentul
inseminrii artificiale,consecinele inimaginabile care ar fi decurs de aici ar fi
avut un rsunet uria.Posibilitatea comiterii unei asemenea atrociti mpotriva
unei femei sau a unui cuplu care nu bnuia nimic era nspimnttoare.
De parc i-ar fi citi gndurile,Melina Lloyd zise:
-Crezi c sperma a fost nlocuit,nu-i aa? Nedorind s strneasc panica n
rndul publicului,el spuse:
-Nu tiu.
-Dar e posibil.
-S-a mai ntmplat,admise el rezervat.Cu civa ani n urm,un ginecolog...

-...a populat o regiune ntreag cu progeniturile sale.i folosea sperma n locul


celei aparinnd donatorului sau a partenerului.mi amintesc.i crezi c Dale
Gordon fcea acelai lucru?
-El e primul pe care-1 vom testa.
-Pornind de la ceea ce a rmas pe pijama.
-Da.O s facem o comparaie cu eantioanele depozitate aici.
-El era n msur s fac substituirile,observ ea calm.Fr ca nimeni s tie sau
mcar s bnuiasc.
-Te rog s nu te grbeti cu concluziile,domnioar Lloyd.D-mi voie s
menionez c Gordon nu se ncadreaz n profilul unui egocentrist care ar face
aa ceva.De fapt,se situeaz la polul opus.Colegii lui de-aici pretind c era un
om de tiin meticulos.Avea nite fie excelente.Detesta orice imixtiune care
l-ar fi distras de la munca sa.Andrologul angajat n locul lui susine c n-a vzut
niciodat un laborator att de bine ntreinut.Dup spusele personalului deaici,prea s fie un cercettor devotat muncii lui i avea sentimentul c,
desfurnd o activitate pus n slujba vieii,contribuia la edificarea umanitii.
-Aa credea i doctorul Frankenstem.
-Asta-i doar una dintre ipotezele pe care am luat-o n calcul,sublinie Tobias.S-ar
putea s fiu departe de adevr.Recunosc c am mai greit.
-Eu nu cred asta.Acest om de tiin exemplar,constructor al societii mi-a ucis
sora,iar eu am de gnd s aflu de ce.Remarca ei i atinse un punct sensibil.
-Domnioar Lloyd,unde te afli? Eti martora mai multor crime.Dac nu te
prezini cu informaiile ce-ar putea ajuta la elucidarea lor,s-ar putea s fii
nvinuit de obstrucionarea justiiei.
-Da,mi-a mai vorbit cineva de asta.
-Atunci o s...La dracu! njur el.Vorbea de unul singur.Melina i repet efului
replicile lui Tobias,pe care n-avusese cum s le aud.Glasul i tremura cnd i
vorbi despre Gordon.
-Iisuse! Oare el nlocuia sperma?
-Tobias are n vedere mai multe variante,dar asta e esena chestiunii.
-Asta nseamn c Gillian...S-ar fi putut ca ea s...ngropndu-i faa n mini,
Melina gemu:
-O,Doamne!
-i-eru?Ea i scutur cu violen capul i-i fcu semn s trag pe dreapta.
Maina nu se oprise cnd ea mpinse portiera i iei mpleticindu-se afar.Pn
s coboare el i s ocoleasc maina, ea i golise coninutul stomacului.

El i puse o mn pe ceaf i i susinu fruntea cu cealalt palm.Ea ncerc s-1


ndeprteze,ns eful rmase nemicat.O mai zglir cteva convulsii.Cnd
greaa ncet,el o ajut s se ndrepte i o sprijini cu spatele de aripa
automobilului.
-Te simi mai bine?i ddu la o parte cu blndee o uvi de pr de pe obrazul
umed i rece.Evitndu-i privirea,ea rspunse:
-M simt ngrozitor.
-La fel ca i mine cnd m-am aruncat cu simulatorul?
Sau cnd am fost aruncat cu simulatorul? Nu fi caraghioas! Scoase o batist din
buzunarul pantalonilor i-i tampona buzele.
-Mulumesc.Cred c asta-i o premier n viaa mea-s vomit n faa unui brbat.
-Ai avut un motiv ntemeiat s i se fac ru.Cnd ridic privirea spre el,eful
vzu lacrimi sticlindu-i n ochi.Reflectau farurile mainilor ce treceau vjind pe
bulevard.
-Gillian era att de bucuroas i ncreztoare n succesul procedurii,spuse ea.i
dorea din tot sufletul un copil.Crezi c greea cu ceva? Trebuia pedepsit pentru
asta?
-Melina.O nlnui cu braele i-o mbria strns.tii c nu aa se procedeaz.
-Atunci cum a putut un lucru att de frumos,de minunat s fie mnjit i
transformat n ceva att de revolttor?
-Nu poi fi sigur c Gillian...
-Nu,nu pot fi sigur.Se nfiora.Nici mcar nu pot s concep c Gordon a folosit
propria lui sperm.La gndul sta simt c mi se face ru.El continua s-o in
strns n brae,mngindu-i prul,apoi i ddu drumul i-o ajut s se urce n
main.
-Acum,ncotro? ntreb el,nscriindu-se n trafic.
-Acas.eful o privi cu surprindere,n vreme ce ea zmbea strmb.
-Acolo vreau s merg.La cada mea.La patul meu.La perna mea.
-Dar i-e team.
-mi doresc s-o fi alertat i pe Linda Croft.Dac procedam aa,i-ar fi putut lua
nite msuri de precauie.El conducea maina fr s aib o anume destinaie n
minte.
-Sunt sigur c Lawson ori Tobias i-ar asigura protecia.
-Nu e o soluie,ripost ea prompt.Dac m-ar ine sub cheie nu m-a putea mica.
n plus,nu mi-ar spune dect ce-ar vrea ei s tiu.N-a avea nici o putere.N-a
putea s ajung pn la...
-La ce?

-Nimic.
-La cel care a ordonat uciderea lui Gillian? Atunci cnd ea se uit la el,i citi
rspunsul n ochi.
-Nu trebuie s rmi alturi de mine,efule,spuse ea calm.Cnd am vorbit cu
Tobias n-am pomenit de dumneata.El bnuiete c eti cu mine,dar eu nu i-am
confirmat supoziia.
-Mulumesc.
-Dumneata nu eti implicat.
-Ce tot spui acolo? ntreb el nfuriat.Sunt implicat n cel mai nalt grad.Nu m-ar
deranja s ajung eu primul la persoana rspunztoare de ntreaga poveste.
-S-ar putea s avem necazuri.
-Sunt gata s-mi asum riscul sta.
-Ar putea deveni o relatare teribil de pres,care i-ar putea influena viitorul i
i-ar distruge ntreaga carier de la NASA.
-i avocatul mi-a spus acelai lucru.Dar nu m-a convins s renun,i nici
dumneata nu poi s faci nimic.Dac asta devine o problem,va trebui s-o tratez
ca atare,nu?
-S-o tratez ca atare,murmur ea.Asta mi-a spus i Jem asear.Gillian e moart,
Melina.Va trebui s lum lucrurile aa cum sunt.
-tii,cu ct aud mai mult de jigodia asta,cu att l detest mai abitir.Ea scoase o
bucat de hrtie din geant i lu n mn telefonul mobil.
- Ia s vedem pe cine obinuiete s sune Jem.
- n timp ce faci asta, eu o s cumpr ceva de mncare. Intr pe aleea de lng un
Burger King i se aez la rndul de la ghieu.
- Pentru mine doar o Cola, te rog.
- Cu zahr i cofein?
-Bineneles.eful comand un cheeseburger,cartofi prjii i dou pahare mari
de Cola.Pn s vin cu mncarea,Melina sunase deja la dou dintre numerele
gsite n memoria telefonului lui Hennings,care se dovediser a fi numerele de
rezerv de la biroul lui i de la robotul de-acas.Dup ce form a treia secven
de cifre,nchise repede i puse telefonul la piept.El muc din sandvi.
-Ce e?
-Numrul lui Gillian.Am auzit vocea ei nregistrat.eful fu tentat s-i cear
Melinei s formeze din nou numrul,ca s-i aud i el glasul,dar se rzgndi.L-ar
fi descumpnit,aa cum era limpede c o tulburase i pe ea.Ea rmase mult timp
cu privirea aintit n gol,apoi form cu ncpnare numrul urmtor de pe
list.n vreme ce atepta s sune,lu o nghiitur din butura rece.

Cnd i se rspunse la telefon,eful observ c ea era s se nece cu Cola.


-Poftim? zise ea.Melina se ntinse repede peste scaun i puse telefonul la
urechea lui,ca s poat auzi vocea feminin de la captul liniei atunci cnd
repet:
-Ai sunat la Templu.Pace i iubire.Hotrt,Melina aps pe butonul de
nchidere a telefonului.eful zise:
-sta-i numele lcaului predicatorului...
-Fratele Gabriel.
-Al reedinei lui din New Mexico.
-Numrul e n memoria telefonului lui Jem.Sun adesea acolo.eful rsuci cheia
n contact,i maina ncepu s huruie.Trase maneta schimbtorului de viteze spre
mararier,iar vehiculul ni din parcare.Roile scrinir,scond fum,cnd eful
opri lng o lad de gunoi ca s arunce resturile de mncare.n clipa urmtoare,
el aps pedala acceleraiei i ndrept maina spre banda rapid a oselei.
-Hennings e ntr-adevr credincios? ntreb eful n timp ce intra pe rampa unde
se pltea taxa de autostrad.
-Deloc.A fost chiar surprins de slujba de nmormntare oficiat la cimitir.
-Presupun c ar putea fi o coinciden interesul manifestat att de el,ct i de
Gordon fa de predicile fratelui Gabriel.
-M ndoiesc.Dac ar fi fost o coinciden,Jem ar fi menionat-o.
-Nici eu nu cred.Doar c gndesc cu voce tare.
-Dac are numrul nregistrat n memoria telefonului,nseamn c interesul lui e
mai mult dect trector.A spune c e vorba de devoiune.
-Ce tii despre Hennings? Despre familia lui?
-Prinii lui au murit,nu are nici frai,nici surori.Doar un vr ndeprtat,care
triete la Londra.
-Toate astea pot fi nite minciuni de complezen spuse de un om care vrea s-i
ascund trecutul.De unde e originar?
-El spune c din Oregon.
-Dar nu eti sigur?
-Nu sunt sigur de nimic.E cumplit,nu? S fii apropiat de cineva i s nu-1
cunoti deloc.
-Ar fi trebuit s fie cumnatul tu.
-Exclus.Mai devreme sau mai trziu,Gillian s-ar fi dumirit n privina lui.
Cnd ajunser la ieirea de pe ramp i ncetinir ca s plteasc taxa,ei trseser
concluzia c,ntr-o anume msur,Jem era implicat n toat povestea.Crima.Dale
Gordon.Atacul asupra efului.Brbaii din casa Melinei.Linda Croft.

-E mai mult dect un participant ocazional,zise ncordat eful,de-abia micndui buzele.Cred c ticlosul joac un rol esenial n ntreaga poveste.
-Nu neleg, zise Melina consternat.Jem e steril.
-Sau aa pretinde el.
-Ce brbat ar susine aa ceva? i cum se leag toate astea de fratele Gabriel?
Aveau mai multe ntrebri dect rspunsuri. Sperau s-1 sperie pe Jem cu ele.
-Eti un pasager teribil,Melina,remarc eful cnd opri la un stop.
-Iar dumneata conduci nebunete.
-Spuneai s ne grbim.M-am conformat.Numai c a fi preferat s conduc
maina mea.
-Doamne ferete.Acum sunt i eu recunosctoare pentru rabla asta.De fapt,se
bucura c-i cedase locul la volan.Ea era un conductor auto priceput,care avea
puin rbdare cu oferii mocii,dar nu i-ar fi asumat niciodat riscurile pe care
i le permitea el.El ofa bine,ns mult prea repede i cu o cutezan ce-o fcuse
de mai multe ori s tresar de spaim.Dar dac n felul sta reduceau durata
cltoriei,cu att mai bine.Era nerbdtoare s-1 nfrunte pe Jem.
-Acum vin ncoace.Jem se simea uurat fiindc putea s-i dea o veste bun
domnului Hancock.Ultimele sale informaii nu fuseser att de optimiste.
-Eti sigur?
-Au luat-o pe drumul cel mai drept dinspre nordul Dallasului.Ar putea s se duc
i n alt parte,dar,dup toate aparenele,vin s m vad pe mine.
Omisese cu bun tiin s menioneze vizita Melinei i a lui Hart la soii
Anderson.Atunci cnd Joshua i prietenii lui ajunseser la casa de la
periferie,familia Anderson dispruse,iar n fa era parcat o main a poliiei.
Un obstacol nedorit,dar nu fatal.Cuplul avea s ias n cele din urm la lumin.
Pe de alt parte,ce rost ar fi avut s-i atrag atenia fratelui Gabriel asupra
acestei
situaii? Pentru el n-ar fi fost dect un alt motiv de ngrijorare.Nici despre Linda
Croft nu spusese nimic.El dduse acel ordin.De ndat ce Joshua i raportase ce
avea de gnd s fac Melina dup ce ptrunsese n apartamentul lui far s
foreze ua,el l instruise pe Joshua s-o reduc definitiv la tcere pe infirmier.
Era puin probabil ca femeia s tie ceva ce s-ar fi putut dovedi duntor,ns el
prefera s elimine pn i acea posibilitate.Fusese o zi dificil,plin de
evenimente.Din cauza Melinei i a prietenului ei indian,fratele Gabriel era
mpovrat cu tot soiul de necazuri.De ce s agraveze situaia,vorbindu-i despre
Linda Croft i soii Anderson?Scutindu-1 de alte neplceri,i fcea fratelui
Gabriel un serviciu.

-Sunt la cteva minute distan de mine,i spuse domnului Hancock.Potrivit


ultimului raport,se aflau la intersecie.Or s ajung aici...Ah,sun interfonul.Te
rog s nu nchizi,domnule Hancock.Se duse la interfonul de lng u i ridic
receptorul.
-Da.
-Avei oaspei,domnule Hennings.
-Da,pe cine?
-Tnra doamn care a venit mai devreme i a pretins c e logodnica
dumneavoastr.Jem l dojenise cu asprime pe noul portar pentru c o lsase pe
logodnica lui n apartament,din moment ce aceasta murise de patru zile.
-E i un domn cu ea,adug omul pe un ton respectuos.
-Trimite-i sus,te rog.
-Da,domnule Hennings.
-nc ceva,Harry.Or s vin curnd nc doi domni.Cnd ajung,trimite-i i pe ei
sus.Nu-i nevoie s mai suni.
-Sigur domnule.
-S nu-i spui domnioarei Lloyd despre ceilali doi.
-Am neles,domnule.Jem relu convorbirea cu Hancock.
- Sunt aici,urc la mine.Joshua e la mic distan n urma lor.
- Femeia nu trebuie agresat, domnule Hennings.
- Mi-ai spus deja.
-Fratele Gabriel a insistat n aces sens.Nu vrea ca ea s fie rnit.M rog,nu
grav.
-neleg,zise el,dei nu pricepea. De ce nu a alegea fratele Gabriel rul cel mai
mic? De ce s-o crue pe Melina? Programul n-avea nevoie de ea.Existau mii de
alte femei pe lume,la fel de potrivite ca i ea,dar care ar fi fost mult mai uor de
stpnit.Probabil c fratele Gabriel nu putea s-o considere,femeia care a
scpat,aa cum ar fi procedat un om obinuit.El nu fcea parte din tagma
oamenilor obinuii.Pentru fratele Gabriel,Melina era o piatr de ncercare ntr-o
misiune de inspiraie divin.Ca atare,ea avea nevoie de ndrumare
spiritual,ndoctrinare i disciplin.Era admirabil din partea lui c voia s-o
mntuiasc i nu considera sfidarea ei drept un afront personal.Jem nu avea o
asemenea noblee sufleteasc.i venea tot mai greu s fie ngduitor.Nu putea
pune insultele ei repetate pe seama unor deficiene spirituale.Erau nite jigniri
strigtoare la cer,pe care pur i simplu nu le putea trece cu vederea i nici ierta.
-Nu-i face griji,domnule Hancock,zise el cu blndee.Oamenii tia sunt
profesioniti.Joshua tie ce are de fcut.

-N-am nici o ndoial n privina asta.Hancock nchise primul.Jem hotr atunci


c,la prima ocazie cnd urma s mai transmit un raport,avea s cear cu
insisten-nu s solicite-o ntrevedere ntre patru ochi cu fratele Gabriel.i
displcea faptul c informaiile lui erau filtrate de Hancock,un om pe care el l
considera doar un secretar onorabil.Totui,la gndul c Melina i Christopher
Hart se ndreptau spre el,neplcerea provocat de arogantul domn Hancock ced
locul unor chestiuni mai presante.

CAPITOLUL 27
Cnd intrar n hol,portarul i ntmpin cu un aer mohort.Nu devenise mai
prietenos dup ce vorbise cu Jem.
-Mi-a spus c putei s urcai,domnioar Lloyd.
-Mulumesc.
-M-ai pus ntr-o situaie foarte neplcut fa de domnul Hennings.De ce m-ai
minit c suntei logodnica lui?
-Deci...domnul Hennings tie c am fost n apartamentul lui mai devreme?
-Da,domnioar.
-Grozav,mormi eful.n drum spre ascensor,el privi nervos peste umr.Ea facu
la fel i vzu c omul din parcare tocmai le bga maina n garajul cavernos de
la subsol.Ar fi preferat s-o fi lsat n faa blocului,dar din pcate nu se gndiser
s cear acest lucru.Temerile ei erau la fel de mari ca ale efului.Cnd intrar n
lift,el aps pe butonul fiecrui etaj.Ea l privi ntrebtor.
-De ce faci asta?
-Crezi c am fost urmrii?
-Nu sunt sigur.N-am observat,dar...Dup o scurt pauz,el spuse:
-Nu-i pot explica de ce,ns am senzaia c n-am fost nici o clip singuri.
-i eu am aceeai impresie.
-Dac ne urmrete cineva,vreau s-i ngreuiez ct mai mult sarcina,zise
el,artnd spre discurile luminate de pe panoul liftului.
-Ia toate precauiile pe care le doreti.Acum,dac stau s m gndesc,Jem trebuie
s fie furios fiindc i-am scotocit prin apartament.Nici mcar n-a sunat ca s m
ntrebe de ce am fcut asta.
-Nu-i a bun,remarc eful n timp ce ascensorul ncepu sa urce.
Liftul oprea la fiecare etaj, iar ei se simeau n pericol de fiecare dat cnd se
deschideau uile.Mai existau dou ascensoare,aa c nu riscau s-i incomodeze

pe ceilali locatari ai blocului.n orice caz, nimeni nu atepta liftul la vreunul din
etaje.Cnd se oprir la etajul cincisprezece,eful i facu semn s coboare.
-Apartamentul lui Jem e la aptesprezece.
-tiu.Ea nu mai coment i iei din lift.El o ndrum n direcia semnului de
ieire slab luminat de la captul coridorului.Cnd ajunser acolo,eful mpinse
ua ce ddea spre casa scrii.nainte s-o nchid,arunc o privire n urm.
Culoarul din spatele lor era pustiu.Becul de pe coridor mprtia o lumin
discret,indirect,care le permitea locatarilor s vad ge unde mergeau,dar n
acelai timp avea i un aspect estetic.n schimb,n casa scrii,iluminatul era strict
funcional.
Lmpile fluorescente alb-albastre i fcuser pe ea i pe ef s se simt ca sub
fasciculul unui reflector.eful i facu semn cu mna s pstreze tcerea.Singurul
sunet care se auzea era produs de respiraia lor uoar.Dup ce trecur cel puin
aizeci de secunde,Melina ridic o privire ntrebtoare spre ef.El ddu din cap
i-i transmise prin semne s rmn nemicat i tcut nc puin.
ntr-un trziu,eful i mpinse brbia n sus.Pind far zgomot,urcar cele dou
iruri de trepte pn la etajul aptesprezece.La u,eful se opri i se uit la
ea.De acord? opti el.Melina ridic din umeri nehotrt,apoi se rzgndi i ddu
cu putere din cap.eful deschise ua.Linitea ce domnea n coridor era tulburat
doar de sunetele nbuite ale unui televizor,care se auzea dintr-un apartament.n
timp ce ei nc mai ezitau,o u se deschise la captul holului,i Jem Hennings
iei afar.Cu un amestec de nerbdare i iritare se uit spre ascensoare,apoi i
consult ceasul.n clipa n care ddu s se ntoarc n cas,arunc o privire de-a
lungul coridorului i avu o reacie ntrziat cnd i zri.
-Ce facei pe scar?
-Ne meninem n form.Mergnd unul lng altul,Melina i eful se apropiar
cu pruden de el.
-M ntrebam de ce dureaz att de mult.Portarul m-a sunat acum cinci minute.
Ascensoarele ajung rareori aa de greu.Jem i plimb privirea de la ea spre
ef.Proverbialul musafir nepoftit.
-i eu m bucur s te vd,Hennings.Ai de gnd sa ne invii nuntru sau trebuie
s discutm pe hol,unde vecinii ar putea auzi cum ai pus la cale uciderea Melinei
azi-diminea?
-Uciderea? repet el rznd.Asta dovedete ct de bine informat eti.
Cu un gest al minii,le facu semn s intre.n clipa n care ea facu un pas
nainte,eful i puse o mn pe bra.
-Dup dumneata,Hennings.Jem rse din nou,de parc ar fi auzit o glum bun.

Cu toate astea,intr n apartament naintea lor.eful trase ua dup el,iar ea


observ c o lsase puin crpat.Probabil c asigura astfel o cale de ieire fr
piedici,dei,n orice confruntare cu eful,Jem ar fi fost cu siguran nvins.
-Dorii ceva de but? ntreb cordial gazda.
-Asta nu-i o vizit de curtoazie.
-Nu,Kemo Sabe,rspunse el adresndu-i efului un zmbet comptimitor.Nici
nu mi-ar fi trecut prin minte un asemenea gnd.Voi doi ai fost ocupai,facnd pe
detectivii toat ziua,nu-i aa? Cnd se ntoarse ctre ea,zmbetul i dispru,ca i
falsa cordialitate.Nu i-ai acoperit prea bine urmele cnd ai ptruns n
apartamentul meu,Melina.
-Nu mi-am propus nici o clip lucrul sta.Am obinut ce cutam.
-Ce anume?
- O cheie. Numai c nu tiu cum s-o interpretez.Jem se ls pe sptarul canapelei
i i ntinse braele lateral,vrnd parc s spun c-i sttea la dispoziie.
- Dale Gordon,Jem, zise ea far alt introducere.
- Ce-i cu el?
-l cunoteai.
-Da.i ddu seama c eful, ca i ea,era oarecum surprins de sinceritatea lui.Nu
se ateptaser ca el s fie att de amabil.De fapt,eful intenionase s obin
chiar i cu fora adevrul de la Jem Hennings,n cazul n care el ar fi rspuns
evaziv la ntrebrile lor.Francheea lui Jem o fcea pe Melina i mai prudent.El
n-ar fi admis c-1 cunoscuse pe asasinul logodnicei lui dac n-ar fi fost sigur de
protecia cuiva i de faptul c acest adevr n-o s fie adus niciodat la cunotina
autoritilor.
-Cu ce ocazie l-ai cunoscut,Jem? tiu c tu i cu Gillian nu eraiprieteni cu el.
-n nici un caz.Se nfiora uor.De fapt,omul m nspimnta.Relaia noastr era
strict profesional.Gordon,ca i mine,a lucrat pentru aceeai instituie.
-La Clinica Waters? ntreb efiil.
-Nu,efule.Ea pricepuse mai repede.Lucreaz pentru fratele Gabriel.
-tii,Melina,zise Jem,ncrucindu-i nepstor gleznele i braele,dintre voi
dou,am considerat ntotdeauna c tu eti mai reuit.Mai puin flexibil i
ncreztoare.O idee mai inteligent.Ea reveni la subiectul discuiei,far s ia n
seam afirmaiile lui provocatoare.
-Ce faci pentru fratele Gabriel?
-nc nu i-ai dat seama? o ntreb el ind ironic.Dac tot ai devenit detectiv
amator n ultima vreme,credeam c ai rezolvat misterul pn acum.Mai ales
dup ce ai vorbit cu Linda Croft i soii Anderson.Ai obinut toate piesele

acestui puzzle,numai c n-ai reuit s asamblezi imaginea.Melina era sigur c


eful voia ia fel de mult ca i ea s tie cum aflase despre ntlnirile lor cu Linda
Croft i soii Anderson,dar i impuse din nou s nu se abat de la subiect.
-A substituit Gordon sperma lui...
-Sperma lui? Dumnezeule,nu! Ce idee sinistr!
-Atunci pe-a ta.El rse.
-Eu sunt steril.i aminteti?
-Deci mcar treaba asta e adevrat?
-Da,Melina,mcar treaba asta e adevrat.Am fcut o vasectomie cu ani n
urm.E obligatoriu,declar el pe un ton practic.M-au sterilizat nainte de a-mi
ncredina slujba asta.eful ntinse minile i-1 nha pe Jem de gulerul cmii,
scuturndu-1 cu putere,aa cum fcuse i n biroul lui Lawson.
-Prea mult vorbrie! Care-i misiunea ta,Hennings?
-Sunt observator.i supraveghez cu atenie pe cei selectai.
-Selectai?
-Cum a fost Gillian.Cum o s fie n curnd Melina.ntoarse capul spre ea i-i
adres un zmbet care o facu s se nfioare.N-o s-i mai ofer nici o explicaie
atta timp ct slbaticul sta n-o s-i ia minile de pe mine.Ea i facu un semn
scurt efului.Acesta i ddu drumul lui Jem,ns nu prea ctui de puin
domolit.Jem rmase impasibil.Cu o mulumire de sine enervant,i ndrept
cmaa,i aranja gulerul i trase mnecile.Abia dup aceea continu:
-Dac femeia e cstorit sau are o relaie stabil cu un brbat,observatorul ei
poate fi un vecin sau un coleg de serviciu.Cineva apropiat,care s n-o scape din
ochi.Cum a fost cazul lui Candace Anderson.Supraveghetorul ei era femeia carei fcea curenie n cas de trei ori pe sptmn.Dar pentru femei singure,de
genul lui Gillian,trimit brbai ca mine,pentru a le deveni prieteni.
-Ea i-a fost repartizat?
-Dup prima ei vizit la clinic.
- Deci ntlnirea voastr a fost premeditat?
- Da,Melina, rspunse el rbdtor,cu un aer superior Am fost trimis la ea.Ca un
nger pzitor Ezita n privina inseminrii artificiale,aa c eu am ncurajat-o.
Am asigurat-o c era o idee grozav i c eu,ca prieten al ei,aveam s-o susin
ndeaproape.Din ziua n care a fost inseminat,trebuia s-o copleesc cu atenii.
Dar nu mi s-a oferit aceast ocazie, nu-i asa?ntmpltor,n seara cnd am venit
s celebrm evenimentul, mi-am irosit afeciunea cu tine.
-De ce a fost ucis Gillian, Jem?n loc s-i dea un rspuns direct,el continu
explicaia n felul su:

-Dac Gillian n-ar fi fost fertilizat de prima dat,a fi ndemnat-o s fac o nou
tentativ.Dac prima ncercare ar fi avut succes,ei bine,atunci a fi avut grij de
ea pe durata sarcinii.A fi tratat-o ca pe o prines,fiindc ntr-adevr fusese
aleas pentru a fi nnobilat.Gillian s-ar fi simit adorat.M-a fi ngrijit s
primeasc tot ce i-ar fi dorit sau ar fi avut nevoie.A fi supravegheat-o,ca s m
asigur c nu periclita n nici un fel sntatea ftului pe care-1 purta n pntece i
c nu se deprta de la calea cea dreapt.n acel moment se uit la ef.
ns,desigur,a clcat strmb.Ai ntinat-o.Ai fcut-o inutil pentru Program.
eful i strnse pumnii.
-Deci e adevrat.Ai pus la cale uciderea lui Gillian fiindc i-a petrecut noaptea
cu mine.Fcu un pas amenintor spre Jem,dar Melina ntinse braul,s-1
opreasc.
-Nu,efule.Vreau s aud.Orict de greu mi-ar fi,vreau s aud ntreaga poveste.
-Mulumesc,Melina.Jem l privi dispreuitor pe ef,apoi i se adres ei din nou:
Cei selectai nu au voie s ntrein relaii intime cu altcineva n afar de
prietenii ori supraveghetorii lor.
-Pentru c numai aceia sunt sterili,zise ea.
-Ah! exclam el.ncepi s faci progrese.n timp ce totul prindea contur n mintea
ei,Melina ddea ncet din cap.
-Subiecii sunt selecionai.Gillian.Candace Anderson.Femei tinere i sntoase.
Jem zmbi.
-Superioare din toate punctele de vedere.O lumin se aprinse n ochii efului.
-Manipulai genetic copiii.
-Candace Anderson e o femeie frumoas,nu-i aa?ntreb retoric Jem.Un
exemplar cu un fizic perfect.i foarte inteligent.Binecuvntat cu un talent
nnscut pentru muzic.Sperm s-o putem folosi din nou.Aa cum o s
procedm i cu tine,Melina.Acum.O vei nlocui pe Gillian.Ea a czut prad
propriei senzualiti,aa c tu ai fost selectat s preiei tafeta.Glasul lui era
ciudat de trgnat.
-Gillian ar fi fost perfect.Dale Gordon a recunoscut imediat lucrul acesta.Era
treaba lui,nelegi,s remarce posibilele candidate,apoi s le examineze.O sarcin
uoar,de vreme ce avea acces la fiele lor medicale.Din punct de vedere
fizic,Gillian era ideal.i nzestrat cu o inteligen superioar.n plus,n-avea o
relaie statornic,ceea ce ar fi putut deveni suprtor.Una peste alta,ea era cea
mai potrivit candidat pentru Program.Acum e rndul tu,Melina.
O lovi nflcrat peste mini,strngndu-le ntre palmele sale umede.Zmbind
extaziat,zise:

-M bucur att de mult pentru tine.Apoi i explod capul.


CAPITOLUL 28
eful execut un placaj cu tot corpul,care-o expedie pe Melina la podea,lsnd-o
far suflare.El ateriza deasupra ei.La civa centimetri distan zcea decapitat
Jem Hennings.Fereastra larg ce ddea spre cerul de deasupra Dallasului fusese
spart.eful nregistra totul ntr-o fraciune de secund.O rsuci pe Melina,apoi
ntinse mna dup cablul de alimentare al veiozei i l smulse din priz.Camera
se cufund n ntuneric.
-Cine...unde...
-Eu a zise c de Pe acoperiul cldirii de vizavi,rspunse el blbielii Melinei.
Trebuia s-o neleag.Oricine-ar fi fost mprocat cu snge i achii de oase ar f
fcut pn acum o criz de isterie.Ea era fie o femeie a naibii de curajoas,fie
ocat.Iar asta nsemna c putea s cedeze nervos n orice moment.
- Ai pit ceva?Ea l privi tcut,pn cnd el repet ntrebarea i-i rosti numele
rspicat.
- Nu. Nu.
- Nu te mica.
-efule...
Stai aa...El se duse pn la buctrie i se ntoarse cu un sul de prosoape din
hrtie.
-terge-i faa.Repede.Ea fcu ce i se spusese,curandu-i n grab obrajii i
fruntea.eful rupse colul unui prosopi frec petele rmase.
-Scoate-i jacheta.Ea se supuse n tcere.El constat mulumit c puloverul de
sub jachet era curat.
-Eu sunt murdar? Ea l privi cu atenie.
-Nu pot...nu pot...nu cred.Ct timp trecuse? Douzeci de secunde? Treizeci?
Patruzeci?
-Trebuie s ieim de-aici.
-Noi suntem urmtoarele victime?
-Nu dumneata.Le eti necesar pentru Program,i rspunse el sarcastic.
-Mai bine mor.
-Eu prefer s triesc.Haide.O ajut s se ridice n picioare.Fugir spre u,cu
corpurile aplecate.Cnd ajunser acolo,el smulse receptorul interfonului din
furc.
-Cum l cheam pe portar?
-,Henry.Harry,se corect ea,chiar n clipa cnd omul rspunse.

-Ajutor!Au nnebunit!rcni eful n receptor.Aici a izbucnit un incendiu.


Harry,m auzi? Ajutor! Foc! Foc!Apoi ddu drumul receptorului,lsndu-1 s
atrne lng perete.O nha pe Melina de mn i iei n goan pe hol.Pn s
ajung la ua de la casa scrii,aflat la captul coridorului,alarma de incendiu
ncepuse deja s iuie asurzitor.n spatele lor uile se deschideau una dup alta.
Cunoscnd firea omeneasc,el se temea c locatarii aveau s ezite nainte de a
renuna la tihna din apartamentele lor atta timp ct pericolul nu era
confirmat.Mai conta i pe reinerea concetenilor si n relaiile cu vecinii.Se
ndoia c i-ar fi dat cineva seama c nu locuia acolo.Dnd nebunete din
brae,eful strig:
-Fugii,toat lumea.Cobori la parter.A izbucnit un incendiu la apartamentul
D,de unde se ntinde cu repeziciune.Un locatar de ia un etaj inferior,care
reacionase la alarm i se aventurase pn n casa scrii,strig n sus:
-Chiar e un incendiu?
-La aptesprezece D,i rspunse Melina.Ieii cu toii pe palier!
Pn s coboare ei mai multe iruri de trepte,mulimea se mbulzea deja pe
scri,adic exact ce sperase eful s se ntmple atunci cnd dduse alarma.
-Ce facem cnd ajungem jos? l ntreb Melina cu sufletul la gur.
-Al naibii s fiu dac tiu.Sper s se produc o agitaie suficient de mare ca s ne
putem strecura afar.In orice caz,ine-te de mna mea.
Ea i strnse mna n chip de rspuns,n timp ce ajuta o femeie mbrcat ntr-un
sari s coboare treptele cu doi copii somnoroi.Chiar nainte de-a ajunge n
hol,eful auzi sirenele urlnd.Cnd intrar n hol,vzur agenii de paz
nsrcinai cu securitatea cldirii ndrumnd lumea spre o ieire lateral.Sosiser
deja dou maini de pompieri.Oameni n uniforme de protecie srir din ele i
pornir n fug ctre intrarea unde Harry biguia ceva nnebunit.eful se bucur
c portarul era ocupat i nu-i observase n mulimea care se ngrmdea n faa
uii nguste a ieirii de serviciu.
-Las-i capul jos,i spuse el n timp ce se strecurau spre u.
naintar cu ochii n pmnt.Cnd ajunser n faa uii,el o trase spre marginea
gloatei,dar rmaser intenionat n umbr,n vreme ce personalul de securitate
ndruma lumea spre trotuarul de vizavi,n parcarea cldirii din care bnuia el c
fuseser trase focurile de arm.Se opri brusc,recunoscnd dou figuri familiare
n mulimea de locatari.Cei doi se uitau disperai njur,dar nu fiindc s-ar fi
temut de incendiu.Studiau feele celor ce ieeau din cldire.eful o ntoarse pe
Melina i schimbar direcia.
-Nu te uita napoi.Fii atent.Falii ageni FBI.Pun pariu c ei au tras.

-Dar de ce s-1 mpute pe Jem? Erau la ordinele lui,nu?


-Aa i nchipuia el.Nelinitit,ea i muc buza de jos.
-Ce facem?
-Pi am putea ncerca s discutm cu ei.
-Bun idee,zise ea sarcastic.
-Sau l-am putea suna pe Tobias.Ori pe Lawson.Unul din ei ne-ar ajuta.
-ns ne-ar i reine.n sinea lui,eful recunotea c el i Melina erau nite proti
fiindc nu profitau de protecia pe care FBI-ul i poliia local ar fi putut s le-o
asigure.i riscau vieile-n primul rnd el.Acum,dup ce Hennings fusese
nlturat,probabil c urmtorul glon avea numele lui scris pe el.Fcuser deja
dou ncercri euate de a-1 pedepsi pentru c o ntinase pe Gillian,nlturndo astfel din Program.i se revolt la gndul c Melina era vizat pentru a-i lua
locul.Sigur,tot ce spusese Hennings putea s fie doar trncneala unui nebun.
Exista posibilitatea ca el i amicul lui Gordon,perversul sexual,s fie nite
fanatici care rstlmciser mesajul bine intenionat al fratelui Gabriel pentru ai justifica planurile aberante.Dar poate c nu,iar asta era o perspectiv
ngrozitoare.Dac fratele Gabriel autorizase acest program de manipulare
genetic,exista riscul declanrii unei catastrofe la nivel global.eful se vzu
nevoit s admit necesitatea de a anuna autoritile.
Pe de alt parte,nu cunotea nc toate aspectele.In acel moment,era nc vorba
despre o cruciad personal i nu voia ca altcineva s poarte lupta n locul
lui.Poate c acea mndrie nepotrivit,ori pur i simplu ncpnarea,reprezenta
o motenire de la strmoii lui,care de-abia acum ieea la iveal.Oricum ar fi
fost,hotr s se bizuie pe curajul sau.
-Eu zic s mizm totul pe-o carte,dar e cauza dumitale,Melina,spuse el calm,
fcndu-se cu greu auzit n vacarmul din jur.Gillian a fost sora dumitale.
-A fost sora meageamn.E o chestiune personal.
-i pentru mine.
-Atunci sta-i rspunsul dumitale.
-n regul.Dar acum,dup ce luaser hotrrea,nu puteau iei din acea situaie
dificil,care era i primejdioas.El crease haos cu sperana c vor iei
neobservai din cldire.Dar strategia lui avea cteva neajunsuri majore.n primul
rnd,mergeau pe jos.Nu puteau s recupereze rabla din garajul blocului,fiindc
intrarea era blocat de mainile pompierilor.Pe deasupra,avea s se afle curnd
c alarma declanat fusese un iretlic pentru a acoperi uciderea lui Jem
Hennings.Urmndu-i irul gndurilor,Melina zise:
-Trebuie s plecm de-aici.

-Ct mai repede.Dup ce-or s descopere cadavrul lui Hennings,toi purttorii de


insigne oficiale ne vor cuta ca s ne pun ntrebri.Portarul Harry n-o s ne uite
aa de uor.Mai ales pe dumneata.Se uit la pantofii ei far toc.Dac o s fie
nevoie,poi s alergi?
-Da.Fac asta de trei ori pe sptmn.
- Care-i cea mai apropiat zon comercial?Cu trafic intens i lume mult.
- Pe strada Oak Lawn.Pe-acolo,spuse ea,fcnd un semn discret cu capul.
- Sunt chiar n spatele dumitale.Ia-o ncet din loc.ncearc s nu atragi atenia.
O prinse uor de talie.Pornir agale prin mulimea ce se nvrtea de colo-colo,
unii dintre locatari exprimndu-i deja scepticismul n legtur cu
izbucnirea unui incendiu i formulnd critici la adresa tehnologiei nesigure care
declana deseori alarme false.Ajunseser aproape de marginea gloatei cnd
eful ntoarse capul,ca s verifice dac erau urmrii.l zri pe negrul care se
dduse drept Tobias,la vreo douzeci de metri distan.i ntindea gtul i i
rsucea capul n stnga i-n dreapta,supraveghind masa de brbai,femei i copii
ce prsiser blocul.Deodat,omul se ntoarse i-1 vzu pe ef.Acesta nu avu
timp s-i aplece capul.Privirile li se ntlnir.
-Fugi! zise el Melinei,mpingnd-o uor,exact n clipa n care auzi un strigt n
spatele lor.Ea o lu imediat la goan prin parcare.Nu ezit nici cnd ajunser la
gardul viu,ci l sri ca un atlet i continu s fug ct o ineau picioarele.Strada
era pustie.O traversar n goan.El auzi roi scrnind n spatele lor,ntoarse
capul i vzu c brbaii care-i urmreau evitaser n ultimul moment s se
ciocneasc de o camionet.ntmplarea le distrase atenia ndeajuns ct s-i
permit Melinei s se arunce ntr-un gard viu nalt i des ce mrginea un loc
viran.Acolo nu ajungeau luminile strzii.Din cauza terenului accidentat,eful
aproape c se ciocni de stlpul unui indicator metalic,dar reui s-1 evite,
lovindu-se doar n rotul.
-Pe-aici,zise Melina cu rsuflarea tiat,cnd ajunser la captul ndeprtat al
terenului.l conduse pe terasamentul unei linii secundare de cale ferat spre un
alt loc viran,care avea n centru o cas pustie.Dup ce nconjurar imobilul,el i
lu mna i o opri.Se lipir amndoi de peretele exterior.Lemnul avea un miros
sttut,de mucegai,i emana o duhoare de mortciuni intrate n descompunere.
-E n regul? uier el ncercnd s-i recapete suflul.
-Ne mai urmresc?
-Nu vreau s-mi asum riscuri.Ct mai e pn acolo?
-Dou-trei blocuri.Vezi luminile?Deasupra acoperiurilor i-a vrfurilor
copacilor,el zri strlucirea luminilor din centrul comercial.

-S mergem..Multe dintre casele vechi din zon deveniser sediile unor firmemagazine de antichiti,saloane de coafur,birouri de avocai-care erau nchise la
acea or.Se deplasau la adpostul ntunericului,ascunzndu-se pe dup copaci,
garduri i aibuti.Ea l ntreb peste umr.
-i cnd ajungem acolo...?
-Opreti primul taxi pe care-1 vezi.Taxiurile nu erau uor de gsit ntr-un ora ca
Dallasul,unde numrul mainilor aproape c-l depea pe acela al locuitorilor.El
conchise c ar fi avut mai multe anse s gseasc unui pe lng restaurante i
baruri,unde oamenii preferau s ia un taxi pn acas dect s rite o amend
consistent.i croir drum printr-o parcare aglomerat,care deservea mai
multe restaurante.Oameni care se duceau sau se ntorceau de la cin le aruncau
priviri curioase.eftil nu-i lu n seam.Se bucura c trotuarele erau aglomerate
i pe strad circulau o mulime de maini.
-O s ncercm s ne pierdem printre oameni,zise el,lund braul Melinei.
Dac n-ar fi fost transpiraia ce le curgea pe fee,ar fi putut trece drept o pereche
ce se ntlnise ca s ias n ora.
-Acolo,spuse el,observnd un taxi care oprise la intrarea unui restaurant.
Se strecurar prin traficul intens i traversar n fug strada,suindu-se pe
bancheta din spate de ndat ce trei japonezi,coborr din taxi.
- ncotro? i ntreb oferul.
- Deocamdat,ia-o spre sud, pn la autostrada 45.eful o mpinse pe Melina n
sptarul banchetei.Nu mai fu nevoie s-o avertizeze s-i aplece capul.
- Acolo, opti ea.Sub litera R a firmei restaurantului.Falsul Tobias i partenerul
su preau deplasai n mulimea de tineri, transpirai cum erau, cu piepturile
umflate de efort,pclii.eful i inu sub observaie pn cnd taxiul se
ndeprt.
-Nu ne-au vzut,o ntiina el,prbuindu-se epuizat pe banchet.Rmase cu
ochii nchii o vreme,strduindu-se s inhaleze ct mai mult aer.ntr-un trziu,
ntreb: Cum te simi?Ea i ridicase poalele jerseului,folosindu-1 drept prosop.
Avea faa ngropat n el.n clipa aceea,el observ c-i tremurau umerii.
-Melina.ntinse braul i-o trase mai aproape de el.
-Ai fost n vreun soi de curs? ntreb oferul.
-Da.ntr-un blestemat de maraton.Acum vezi-i de treab i condu mai departe.
-Ce i-a cunat pe mine?Ignorndu-1 pe oferul curios,eful i trecu degetele
prin prul umezit de transpiraie al Melinei.
-E-n regul.Nu plnge.Eti n siguran.Cnd ea nl capul,eful fu surprins s
constate c nu plngea deloc.Rdea.

-Nu tiu ce se-ntmpl cu mine!exclam ea n oapt.Tocmai am vzut capul


zdrobit al unui om.Am anunat un fals incendiu.Am fost urmrit de nite tipi
ri,care-aveau de gnd s ucid pe unul din noi sau pe amndoi.M feresc de
FBI.i eu rd?ns,de-abia termin de vorbit,c faa i se schimonosi i lacrimile
i nir din ochi.Lundu-i ceafa n palm,eful i aps capul pe pieptul lui i
continu s-1 maseze,n timp ce ea sughia i suspina amarnic.
efului nu-i plcea s vad o femeie plngnd.Lacrimile nsemnau emoii care
trebuia evitate-team,nfrngere,suferin,dezamgire,furie.Cnd o femeie
Izbucnea n plns,i doreai s fii oriunde n alt parte,mai ales dac erai
rspunztor pentru acele lacrimi.
ns pe el nu-1 deranja reacia Melinei.Avea tot dreptul s se descarce printr-o
porie zdravn de plns.Pn atunci,vdise un curaj extraordinar.Ar fi angajat-o
n echipajul lui n orice moment.Dovedise c nu-i pierdea cumptul ntr-o
situaie de criz.Acum,dup ce criza trecuse,era ndreptit s reacioneze
Astfel.O strnse mai tare,proptindu-i brbia in cretetul capului ei i-i mngie
spatele cu o mn n timp ce cu cealalt o inea de ceaf.O ls s plng pn i
secar lacrimile.Nu se mic pn cnd nu fii sigur c ea se potolise.Apoi i puse
un deget sub brbie i-i ridic faa.
-i-e mai bine?
-Mai nti vomit,pe urm m pun pe plns.Grozav partener mai sunt!
El zmbi,iar ea i rspunse cu un surs.i sprijinea ceafa pe braul lui ndoit.
Dup ce-i terse o lacrim cu buricul degetului mare,rmase cu mna lng
obrazul ei.Cealalt i-o puse pe poriunea de piele dezvelit dintre poala
jerseului ei ridicat i centura pantalonilor.Buzele ei fremtar,ntr-o inspiraie
rapid.Nu i-ar fi luat ochii de la ea dect dac i-ar fi spus cineva c se stinsese
soarele.Brusc,simi mna ei,pn cu cteva clipe n urm strns pumn,aezat
undeva sub cureaua lui.I se uscase gtul,dar reui s-i opteasc numele:
-Melina...
-Ia zi, ,nu te supra sau mai tiu eu ce,zise oferul,da vreau s tiu pn unde
mergem nainte de-a o lua pe autostrada 45.Melina se mic prima.Cu regret,el
i ndrept spatele i se deprt de ea.Pe urm,ea i netezi puloverul,i terse
obrajii nlcrimai cu dosul palmei i i ddu la o parte prul din ochi.
eful i spuse oferului n ce direcie s-o ia.
-Mergi spre est.El o urmrea pe Melina, care se prefcea fr succes c acel
moment - nu tia cum altfel s-l numeasc - nu avusese loc, ns eful intuia c,
dac n-ar fi fost ntrerupi, probabil c ar fi sfrit prin a-i apsa buzele pe
scobitura gtului ei,acolo unde se cuibrise un pandantiv cu rubine.

Melina se agita,nervoas.Prea c nu tia ncotro s-i ndrepte ochii.Pn la


urm,i adun forele i se uit la el.
-Unde mergem?
-Nu i-e fric s zbori cu avionul,nu-i aa?
CAPITOLUL 29
Fratele Gabriel era la ora de rugciune.Conform ritualului,se ruga de trei ori pe
zi-nainte de micul dejun,nainte de cin i nainte de culcare.Rugciunile din
acea sear erau exuberante,fiindc avusese o zi rodnic.Predica pe care o
nregistrase n cursul dup-amiezei pentru emisiunea lui de televiziune se
dovedise extrem de inspirat.Vorbise despre necazuri.Nu despre Necazurile,
scrise cu majuscul,din Apocalipsa Noului Testament,ci despre micile neplceri
care apar n viaa de zi cu zi.Le mprtise adepilor si soluia pentru a rezolva
acele scitoare suprri.Dai-mi-le mie,i implorase el,pe cel mai sincer ton cu
putin.Lsai-le s cad pe umerii mei. Le explicase c acel transfer era posibil
doar dac cei care se simeau mpovrai aveau ncredere absolut n el i n
capacitatea lui de a le ameliora calitatea vieii.De fapt,nu-i era prea greu s-i
propvduiasc ideea,fiindc el nsui credea n ea.El putea mbunti vieile
oamenilor.Demonstrase o perfeciune la care adepii si ar fi trebuit s aspire.El
le oferea iubire celor privai de ea.Promisiunea unei noi ordini mondiale,pe care
le-o fcuse nu o dat,ddea sperane celor dezndjduii.El era bunvoina
personificat.Bunvoina personificat.Hmm.Frumoas expresie.Trebuia s-o in
minte.n curtea de sub balconul su,copiii se jucau.n fiecare sear dup
cin,timp de treizeci de minute,erau liberi s faca tot ce le plcea.n afara de
urmrirea programelor de la televizor.
Cu excepia emisiunilor care-1 aveau pe el ca invitat,televizorul era interzis n
acea aezare.Ca i ziarele,posturile de radio i crile,dac nu le aproba el
personal.Voia ca nimic s nu tulbure minile celor care,n virtutea meritelor lor
personale,erau ndreptii s triasc la Templu i s lucreze nemijlocit pentru
misiunea lui.n seri senine i blnde ca aceea,copiii aveau voie s se joace n
curte,ceea ce reprezenta o ocazie ideal pentru ei s-1 vad rugndu-se.Nu
trebuia s existe nici o ndoial n minile lor cu privire la devoiunea lui.Spera
s cultive n fiecare dintre ei dorina de a atinge acel nivel.
Copiii erau supravegheai de mamele lor sau de nlocuitoarele acestora,dar el
insistase ca fiecare dintre ei s aib deplin libertate de-a se juca aa cum i
plcea.Cum altfel ar fi putut depista fora i nzestrrile fiecruia dintre ei?
Biatul la va deveni oare un om de tiin? Avea fata aia calitile unui

vindector?Joel era un atlet nnscut,Margaret-o intelectual.William avea


talentul s se nconjure de prieteni fideli.Sarah era o bun actri,dar i un bun
diplomat atunci cnd se iscau dispute.ntrezrea el oare n David calitile unui
om ntreprinztor? Avea oare Jennifer remarcabile nsuiri de lider?
Firete,bieii l interesau mai mult dect fetele.Acestea urmau s devin
femei,iar principala lor ndatorire era evident.ns fratele Gabriel tria cu
picioarele pe pmnt.Femeile ptrunseser cu greu n industrie,politic,comer,n
fiecare domeniu al societii,mai cu seam n America de Nord i n Europa
Occidental.Atta timp ct se va menine tendina respectiv,el trebuia s-i
adapteze planurile la situaia de fapt. Fetele erau pregtite s ptrund n aceleai
domenii de activitate ca i bieii.n realitate, existau zone de interes n care ele
i devansau chiar pe colegii de sex masculin.i studia pe toi, le urmrea tipul de
comportament,atenia depistarea slbiciunilor care i-ar fi putut elimina din
cadrul Programului.Numai foarte puin dintre copii nu corespundeau
standardelor lui,ceea ce vorbea de la sine despre calitatea procesului de selecie
pe care-l proiectase el.n genunchi,cu capul plecat,cufundat n rugciune,el i
petrecea serile planificnd viitorul fiecrui copli.Lua n considerare toate
schimbrile ce urmau s aib loc atunci cnd aveau s fie trimi i n lumea larg
ca s pun n aplicare planurile pentru care fuseser creai.Gndul n sine i
ddea ameeli.
-Amin.Se ridic n picioare i lu de jos pernia ruseasc pentru rugciuni.
Cineva observ c el nu se mai ruga i l salut.El fcu semn cu mna.
Imediat,toii ochii din curte se aintir asupra lui.Se ntreceau s-i capteze
atenia.
-Uit-te la mine,frate Gabriel.Joel arunc o minge de baschet care trecu prin co.
O vedet n devenire a NBA? Dac asta urma s se ntmple,se gndea ct de
muli tineri l-ar fi considerat un model.Cte viei ar influena,pe ci i-ar fi putut
converti.i not n minte s aduc un antrenor care s dezvolte nzestrarea lui
Joel.l aplaud cu entuziasm.
-Bun treab,i strig el biatului.Leslie,rncua din Iowa,ridicase privirea spre
el cu orgolioas veneraie.De cnd l vizitase,atitudinea ei se mbuntise
considerabil.I se raportase c nu se mai simea prsit i nu mai tnjea dup cei
de-acas.Se dedicase cu trup i suflet studiilor i treburilor casnice.
El i fcu semn cu ochiul,iar ea roi,aa cum se cuvenea,n pat,dovedise o
senzualitate lumeasc,trdndu-i originea rneasc.Ce bucic grozav era!
ns deocamdat nu putea s-o cheme din nou.Celelalte ar fi devenit geloase.

Mary,fata cu un superb pr negru,crlionat,i pusese amndou minile pe


burta umflat.Era dulce precum un fruct copt,gata s crape.Sub bluz,sfrcurile
la fel de mari ca nite degete preau pregtite s-i dea copilului s sug.
Deodat,fratele Gabriel se simi rvit de dorin.Sarcina ei era prea avansat
pentru o relaie sexual normal,dar existau i alte ci de-a obine plcerea.Se
hotr s trimit dup ea mai trziu.Mai fcu un semn cu mna i se ntoarse ca
s intre n cas.Bunvoina personificat.Cuvintele i trecur din nou prin minte.
Sloganul sta ar fi artat bine pe un panou,scris cu litere de aur sub o fotografie
a lui,nfindu-1 cu braele ntinse ntr-un gest de iubire nemrginit.
Domnul Hancock l atepta cu un aperitiv preparat exact aa cum i plcea
lui.Dup ce-i lu perna de rugciune i-i oferi butura,domnul Hancock zise:
-Te-a sunat cineva din Dallas.Fratele Gabriel i privi asistentul cu neles,iar
domnul Hancock ncuviin discret.Dup ce lu o nghiitur din pahar,acesta
ridic receptorul.
-Da,Joshua.
-M-am ocupat de problema dumitale.
-Ascult.Din cauza caracterului delicat al acelei convorbiri,nu deschise difuzorul
telefonului.Nici n-avea s pun ntrebri sau s fac declaraii care l-ar fi putut
incrimina ulterior.Avea toat ncrederea n diversele msuri de securitate i n
dispozitivele care le asigurau.Dar exista ntotdeauna o posibilitate ca ele s nu
fie att de sigure pe ct ar fi trebuit.Nu te puteai bizui cu totul pe tehnologie.Iar
pe oameni,nici att.Joshua zise:
-Individul la credea c primim ordine de la el.Nu i-a trecut prin minte c,de azi
dup-amiaz,am nceput s primim ordine direct de la dumneata.Un papagal
nenorocit!Fratele Gabriel tia din experien c oamenii ardeau de dorina de a-i
face pe plac.Cu ct i luda mai puin,cu att mai tare se strduiau s-i intre n
graii.De exemplu,dac dorea s obin n pat maximum de plcere de la o
femeie,arbora o min plictisit i distrat.Atunci ea se ddea peste cap ca s-i
aprind simurile.Acelai lucru se putea spune i despre brbai.Dac nu prea
impresionat,ei se ludau cu isprvile lor,iar el afla ce voia sa tie far s fie
nevoit s-i trag de limb.Cum era de ateptat,dup o scurt pauz,Joshua
continu:
-A fost un co nscris de sus.Nici o ans de scpare.Fratele Gabriel regreta c-1
pierduse pe Jem Hennings.n ultimii civa ani,Hennings fusese un colaborator
valoros.Dar se transformase brusc ntr-o povar.Era primejdios de aproape de
ancheta declanat n urma asasinrii lui Gillian Lloyd.Dale Gordon trecuse far

probleme drept psihopat.Dar autoritile aveau s studieze amnunit implicarea


lui Hennings,ceea ce le-ar fi putut conduce la porile Templului.
Mai mult dect att,Hennings rezolvase problema Linda Croft de capul lui,far
s cear aprobare.Bineneles,el era de acord cu modul n care acionase
Hennings.Dar,cum putea un simplu adept s fie att de insolent nct s ia de
unul singur decizii de o asemenea importan?Henning i fcuse bine treaba,
ns nu era de nenlocuit.Mai fuseser i alii antrenai pentru acest gen de
activitate i ateptau cu nerbdare s primeasc o nsrcinare.Nu mai avea rost
s se gndeasc la Jem Hennings.Fratele Gabriel l alung din minte.
-Ce veti ai despre cealalt chestiune?Ezitarea lui Joshua era gritoare.Fratele
Gabriel sorbi din butur,ncercnd s-i stpneasc nerbdarea.n cele din
urm,Joshua mormi:
-S-ar putea spune c batem pasul pe loc.Deci Christopher Hart era nc n via,
iar Melina Lloyd nu fusese capturat.l npdi un val de furie.
-De ce?
-N-avem de-a face cu nite fraieri,s tii.
-Eu am de-a face,i-o trnti fratele Gabriel.Strngea att de tare paharul n mn,
nct risca s-1 sparg.Sper c nu vrei s m dezamgeti,zise el subliniind
fiecare cuvnt pe un ton amenintor.Domnul din seara asta...
-Da,domnule.
-M-a dezamgit.Presupun c nu vrei s faci la tel.Joshua nu excela prin
inteligen,ns nelese aluzia la Jem Hennings.
-Nu,domnule.
-Atunci te sftuiesc s-mi aduci veti bune pn mine diminea.
ncheie convorbirea brusc,apoi ddu pe gt nfuriat restul de butur.
-nc unul? ntreb Hancock.
-Da.i pe urm vreau s-o trimii pe Mary la mine.
-Pe...
-Mary,Mary,repet el iritat.O tii.
-Dar,frate Gabriel,e gravid n opt luni i jumtate.
-tiu n cte luni e! strig el.De ce se ceart toat lumea cu mine n seara asta?
i simea venele ncordate sub pielea capului i a gtului.Rareori i pierdea
cumptul.i mai rar i se ntmpl asta n prezena domnului Hancock.Se
ntoarse,ca s nu fie nevoit s vad expresia ofensat de pe chipul asistentului
su.Nici nu voia ca domnul Hancock s fie martorul lipsei lui de control.S te
pierzi cu firea era o slbiciune omeneasc.Dar pentru fratele Gabriel,orice form
de manifestare a slbiciunii reprezenta un stigmat.Din cauza acelei femei,i zise

el cu amrciune.Se gndea la Gillian Lloyd.Furia lui,toate ghinioanele din


ultimele cteva zile puteau fi puse pe seama ei i a nopii pe care-o petrecuse cu
astronautul.Iar acum,sora ei geamn se dovedea a fi la fel de enervant.
-Domnule Hancock,spuse el deodat.
-Da,domnule.
-Ai terminat de verificat trecutului Melinei Lloyd?nc studiez problema,
domnule.N-am vrut s v prezint raportul nainte de a fi sigur c e complet.
-i apreciez meticulozitatea,zise el,ncercnd s-i repare greeala fa de
asistentul su.Dar de ndat ce vei fi sigur c ai toate datele,te rog s m
informezi nentrziat.Vreau s tiu tot ce se poate ti despre femeia asta
ncepnd cu ziua n care s-a nscut.
-Desigur,domnule.O s m apuc de treab imediat dup ce o s-o chem pe
Mary.Vrei s cinai acum sau mai trziu?
-O s sun cnd mi se face foame.
-Da,domnule.Intr n dormitor i nchise ua dup el.Ateptnd-o pe fata msura
ncperea cu pai mari,gndindu-se nu la ea,ci la Melina.Probabil c i ea era o
trfa,cum fusese i Gillian,i zise el cu dispre.
Nici o femeie,orict de atrgtoare,nu valora ct toate necazurile pe care le
provoca.Nu era mai nsemnat dect un nar ntr-o sear de var.Ce
absurditate s-i nchipuie c Programul ar avea de suferit dac Melina n-ar
participa la el.Programul era mai important dect ea i dect toate femeile din
lume.O muiere nu-i putea stvili evoluia i nici mcar s i-o stnjeneasc.
Dar mndria nu-i permitea s-o scoat pur i simplu din calcul i s-o uite.Situaia
declanase o competiie a voinelor,un rzboi nedeclarat ntre ei.Dac el
capitula,ce mesaj ar fi transmis? Ce exemplu le-ar da soldailor de pe cmpul de
lupt care se confrunt n fiecare zi cu obstacole,n timp ce-i ndeplinesc
misiunea? i-ar pierde credina n el dac ar auzi c fusese nvins de o biat
femel.efi de state din ntreaga lume l sunau ca s-i cear sfaturi i cuvinte de
ncurajare.Un brbat cu puterea pe care o deinea el nu putea ngdui ca lumea
s spun despre el c ar fi fost anihilat de o femeie.Impactul negativ al unei
asemenea capitulri ar fi fost teribil.Aa ceva era inadmisibil.
Melina Lloyd refuzase s accepte destinul pe care i-1 alesese sora ei i se aliase
cu FBI.Din cauza ei l pierduse pe Jem Hennings,care fusese un bun de pre
pentru Program.Se ataase de acelai brbat care o pngrise pe Gillian.Pentru
toate aceste pcate,ea trebuia s fie adus n faa lui ca s-i primeasc pedeapsa.
Abia dup aceea,cnd ea i-ar fi manifestat cina,el s-ar fi gndit s-o ierte,s-o
binecuvnteze,s-o mbrieze i s-o fac membr a familiei sale.Pn la urm,ea

ar fi acceptat darul bunvoinei lui.Sigur c ar fi acceptat.Cine n-ar fi vrut s se


numere printre aleii si?El avea s conduc lumea.
-Ce-i aici?eful pltise oferului de taxi,care-i lsase,dup cum se prea,n
mijlocul unei pustieti.Contururile Dallasului licreau n deprtare pe linia
orizontului,la nord.Regiunea era att de izolat nct oferul se speriase.Se
grbise s plece,rsucind roile ntr-o ntoarcere brusc,i dispruse n direcia
din care veniser.Drumul pe care o luaser n clipa n care prsiser autostrada
se termina ntr-o fundtur,la locul unde se aflau acum ea i cu Hart.
El o lu de mn i aproape c o tr ctre o cldire acoperit cu tabl ondulat.
-M lai pe mine s vorbesc.
-Bine.Oricum,mi-a pierit graiul.
Cldirea semna cu o cutie de conserve tiat pe lungime i aezat cu partea
concav n jos.Un reflector industrial strlucea n mijlocul faadei,luminnd
suprafaa betonat din faa construciei,ce se ntindea pe o distan de civa
metri.Ea observ c n sting lor se afla o pist de aterizare.n spate era o bezn
deplin.n faa lor,un ciobnesc german i dezvelise colii.
-efule!Melina l trase cu putere de mn,oprindu-1 pe loc.n aceeai clip,pe
ua ngust a cutiei de conserve iei un brbat.tergndu-i minile cu o crp de
un rou splcit,el i miji ochii n lumina reflectorului de deasupra capului.Se
prea c nu-i considera o ameninare,pentru c-i comand cinelui s se
potoleasc.Apoi li se adres:
-Cu ce v pot ajuta?
-Sunt Christopher Hart.
Minile unsuroase ce ineau crpa nepenir.Omul rmase cu gura cscat.
eful pi n lumin,pentru ca brbatul s-l vad mai bine.
-Ia te uit,fir-a al naibii.
-Nu tiam dac mai eti aici i ai prvlia deschis.
-E deschis Nu prea avem de lucru.Ce-ai pit la fa? eful nu-i ddu nici o
explicaie.Nu-i spuse nici mcar o minciun.Cei doi se privir cteva clipe,apoi
eful fcu prezentrile:
-Melina,el e Pax Royston.Pax,ea e Melina.Brbatul ddu scurt din cap.
-Doamn.
-ncntat de cunotin.n acele mprejurri,replica ei politicoas suna ridicol.
Nu se afla la o petrecere,iar ntre cei doi brbai exista o tensiune subtil,de
origine necunoscut.n vreme ce interlocutorul lor i cntrea din priviri,ea l

examina pe Pax.Era mbrcat ntr-o salopet ptat de ulei,care se nchidea cu un


fermoar n fa.Chipul lui avea ridurile adnci ale unui fumtor nrit,
mbtrnindu-1 prematur.Omul arunc o privire dincolo de ei,cutnd,
evident,mijlocul de transport care-i adusese acolo.
-Ai fost parautai ?
-Am venit cu taxiul.
-Cu taxiul,repet el,ca i cum cuvntul i era strin.De la Dallas?
-Eti singur aici?
-Doar eu i Bandit.Le arunc o privire curioas.Vrei s intrai?n contrast cu
lumina puternic de afar,interiorul era ntunecos.Avur nevoie de cteva clipe
pn s-i obinuiasc ochii.La un televizor alb-negru,aezat pe un butoi de dou
sute de litri,se transmitea un meci de hochei.Rex ddu sonorul mai ncet.Bandit
mirosi curios mna Melinei,apoi,acceptndu-i prezena,porni n grab spre un
castron cu ap i ncepu s lipie zgomotos.
-i ngrozete pe oameni,dar e inofensiv pentru un cine de paz,spuse Pax.
-nseamn c suntem norocoi.Ea i zmbi,iar Pax i ntoarse zmbetul.
-Vrei nite cafea?
-Un avion,spuse eful,punnd capt brusc flecrelii.Am nevoie de un avion.
Singurele avioane parcate n hangar se aflau n diverse stadii de dezmembrare.
Era limpede c Pax lucra la unul dintre ele cnd sosiser ei.Un bec aprins ntr-o
carcas metalic atma deasupra unui motor dezmembrat.Pri din el zceau
mprtiate pe o carpet veche,roas la margini.
-Cu un singur motor,continu eful.Nu ceva elegant.
-Unde mergei?
-Ai aa ceva sau nu? ntreb Hart,far s ia n seam curiozitatea lui Pax.
-Da,am unul.n spate.
-Se poate zbura cu el?
-Eti zburtor?eful i arunc o privire rezervat.Pax ddu din umeri.
-Atunci se poate zbura cu el.Melina tot nu-i putea explica animozitatea tacit
dintre cei doi,ns era evident,profund.eful i ceru lui Pax cheile avionului.
-Vreau s-1 verific.Pax porni agale ctre un birou cu perei de sticl.eful se
ntoarse spre ea.
-Poate c are s-i vnd ceva de mncare.Butur la cutie,ce mai crezi c ai
nevoie.i nu uita s te duci la toalet.O s ne oprim s alimentm aparatul de
zbor,ns drumul va fi lung ntre pauze.
-Mergem n New Mexico,nu-i aa?Pax se ntoarse cu cheia i cu o bucat de
hrtie avnd scris pe ea numrul de pe coada avionului.

-E dincolo de ua din spate,la dreapta.Este un aparat mic,simpatic.Reparat de


curnd
-Mulumesc.Melina i cu Pax l privir pe ef strbtnd hangarul,printre
avioane i bltoace de benzin i ulei.Ua din din spate se nchise zgomot n
spatele lui.Pe urm,Pax se ntoarse ctre ea.
-Ce zici de-o cafea?
-Nu,mulumesc.Dar a lua cte ceva pentru cltorie.Nite gustri i buturi
rcoritoare,dac ai.El o conduse la dou automate vechi pentru rcoritoare si
gustri.
-Buturile sunt reci,dar nu garantez c mncarea e proaspt,spuse el,artnd
spre pachetele nvelite n celofan,atrnate de un crlig nuntrul automatului.Am
uitat cnd a venit ultima dat furnizorul.Ea ncepu s caute monede n poet.
-Nu te mai osteni.Cu o cheie,Pax deschise automatele.Servete-te.
n timp ce alegea marfa,Melina zise:
-N-am zburat niciodat cu eful.
-Nu trebuie s-i faci probleme.E un pilot excelent.Are nite reflexe
excepionale.
-Ai fost colegi n armat?
-S-ar putea spune i aa.
-nainte s te lansezi n afaceri,ai lucrat i dumneata la NASA?
Brbatul pufni auzind-o.
-Nu,doamn.
-Dar v cunoatei de mult?
-Dinainte de-a o da n bar.Fcu semn spre unul din automate.Plcinelele alea
cu nuc sunt destul de bune.
-mi ajunge ct am luat,i zise ea,dezamgit c Pax nu-i explicase ce nsemna
datul n bar cu eful.Care fusese cauza? O femeie? Un avion? Avusese loc
vreo ncierare ntre ei,ca s vad cine era cel mai bun pilot? Poate c Pax fusese
respins de la programul spaial i l pizmuia pe ef care se dovedise mai
norocos.Prevenitor,Pax cut peste tot o pung,pe care o descoperi n cele din
urm n cutia de gunoi.
-Am cumprat ieri nite alimente,i explic el,vrnd gustrile i rcoritoarele n
punga de plastic.Mai mult hran pentru cine.Afurisitul sta mnnc aproape
ct un cal.Auzir deschizndu-se ua din spate i cizmele efului bocnind pe
podeaua din beton n timp ce el se ntorcea n hangar.
-Arat bine,i spuse el lui Rex.

-i-am zis.eful se ntoarse ctre ea i-o ntreb dac fusese la toalet.Melina


cltin din cap.
-Du-te.Dup ce o s dau nite telefoane,o s putem pleca de-aici.
-Pe-acolo.Pax i art o u.Dar te avertizez c nu e chiar o toalet pentru
doamne.Avea perfect dreptate.Chiuveta i scaunul closetului erau ruginite.Pe
podea se aternuse un strat de funingine unsuroas.Posterul prins cu piuneze pe
perete nfia nu doar o singur femeie goal,ci un ntreg ansamblu,toate n
aceeai atitudine vulgar.i mai trivial era inscripia de pe autocolantul lipit pe
suportul pentru prosoape de hrtie.Melina folosi toaleta,apoi se spl pe fa i
pe mini cu o coaj decolorat de spun.Cnd arunc o privire fugar n oglinda
crpat de deasupra chiuvetei,rmase cu gura cscat.Pe fa i pe gt avea nite
pete ntunecate.Se aplec s priveasc mai atent.Era snge.Sngele lui Jem.i pe
pr se vedeau urme.Reprimndu-i panica,inspir adnc,apoi i vr capul sub
robinet.Apa era foarte rece,dar ea i inu capul sub uvoiul ce bolborosea pn
cnd acesta rmase limpede,necolorat de snge.i terse prul cu nite prosoape
de hrtie,apoi i trecu degetele prin el,aranjndu-1 ct de ct.Nu mai zbovi s
se dichiseasc.Orice ncercare de a-i ameliora nfiarea ar fi fost zadarnic.Ar
fi trebuit s procedeze metodic.I se prea c trecuser ani de zile de cnd fcuse
duul din acea diminea,la motelul pentru camionagii.i nici nu avea asupra sa
propriile obiecte de toalet.Bagajele lor rmseser n maina aflat n garajul
blocului lui Jem.Cnd iei din toalet eful continua s vorbeasc la telefonul
mobil.i observ prul umed dar se abinu s-i pun vreo ntrebare.Ptrunse n
biroul murdar unde Pax sttea ntr-un fotoliu rotativ.Bandit era lng el,cu capul
pe coapsa lui Pax,care-1 mngia ntre urechi.
-Cred c din cauza asta nu se d la oameni,remarc el zmbindu-i drgstos
ciobnescului german.Prea l-am rsfat.Am fcut din el un molu.
-Se pare c ai stabilit o relaie profitabil pentru amndoi.Pax art spre prul ei
ud.
-Trebuie s fie pe undeva un prosop.
-O s se usuce repede.Ochii Melinei rtcir prin birou,oprindu-se asupra unei
fotografii n care Pax era n compania unei femei,iar n spatele lor se zrea firma
luminoas de la Golden Nugget Casino.
-Aceea e doamna Royston?
-Nu,o prieten.
-Te duci des la Vegas?
-Louisiana e mai aproape,zise el,referindu-se la cazinourile din Bossier
City.Mergem acolo de cte ori avem ocazia.Stm la un pahar de vorb.Ei i plac

automatele pentru buturi.n timp ce vorbea,l privi pe ef prin peretele murdar


de sticl al biroului.Voi suntei...?Ghicindu-i gndul,ea ddu din cap.
-A avut o relaie cu sora mea.El se art surprins.
-Serios?
-Hmm.
-Eu credeam...
-Nu.Pax mormi ceva ininteligibil.Privirea lui sceptic era greu de suportat,aa
c,riscnd s se dea de gol,ea ntoarse capul.ntrebarea lui i aminti de scena
petrecut pe bancheta din spate a taxiului.O scen foarte periculoas,foarte
nepotrivit,foarte prosteasc,dar care,spre regretul ei,nu fusese dus pn la
capt.Flecreala lor se ncheie cu un schimb jenat de replici.Ea se art
interesat de o hart a statului Texas de pe perete,in timp ce Pax continua s-1
mngie pe Bandit.Cteva minute mai trziu,eful termin de vorbit la telefon i
se apropie de birou,dar rmase n prag.Vr mna n buzunarul blugilor i scoase
trei bancnote de o sut de dolari,pe care le arunc pe biroul lui Pax.
-Atia-s toi banii pe care mi pot permite s-i cheltuiesc,fiindc n-a vrea s-i
pltesc cu cartea de credit.Luat prin surprindere,Pax arunc o privire spre
Melina,dar ea nu-i ddu nici o explicaie.innd seama de dorina efului,l lsa
pe el s vorbeasc.Ceva nu era n regul acolo.Melina nu tia ce anume,dar de
team s nu spun vreo prostie i s perturbe un echilibru fragil,se hotr s tac
din gur.
-tii c sunt solvabil pentru restul de plat,i spuse eful mecanicului.O s-i
pltesc cnd aduc avionul napoi.
-Am ncredere.
-Sper,pentru c o s-i spun ceva important.Fcu o pauz,ca s se asigure c Pax
l urmrea cu atenie.Ia-i cinele i prietena i prsete oraul n noaptea
asta.Du-te la Bossier City.La Vegas.Du-te oriunde,numai pleac de-aici.
Melina i ddu seama c eful trsese cu urechea la conversaia lor n timp ce
vorbise la telefon.Pax se ncrunt iritat.
-Ai de gnd s-mi spui ce dracu' se ntmpl?
-Nu,i rspunse eful sec.Ai zis c ai ncredere n mine.Sper s fie aa.Nu pune
ntrebri,f ce i-am spus.Pleac.Imediat.Sunt anse mari s apar aici doi tipi,iar
atunci o s vrei s fii departe.Pax l studie o clip,apoi zise:
-Nu te-am vzut de ani de zile.N-am primit nici un semn de la tine.Pe urm
aterizezi la miezul nopii dintr-un afurisit de neant,artnd ca un copil molestat
pe un afi,cu o femeie superb dup tine,care pare epuizat-scuz-m c am
observat asta,Melina.Intri cu pai apsai n hangarul meu,purtndu-te de parca

ai fi nsui Dumnezeu,pe urm nchiriezi un avion pentru care nu poi plti.n


sfrit,mi ceri s prsesc locul unde-mi fac afacerile i s plec din ora,iar eu
n-am dreptul s ntrebcum aa?
-Nu,nu ai dreptul.
-Ei bine,astea-s tmpenii.Spune-mi de ce-a tine seama de cel mai mrunt lucru
pe care mi-1 ceri.eful se chinui s-i rspund,apoi zise cu asprime.
-Pentru c eti tatl meu i nu vreau s fiu rspunztor dac i se ntmpl ceva
ru.
CAPITOLUL 30
Tobias se uit la cadavrul lui Jem Hennings i scp a doua njurtur din acea
sear,dup cea rostit mai devreme,cnd Melina i trntise telefonul n nas.
-Trebuie s beau ceva,zise Lawson.Tobias rnji sumbru.
-Fac eu cinste.De ndat ce obinem nite rspunsuri.
Dac cei doi ar fi trebuit s petreac mai mult timp mpreun,probabil c ar fi
sfrit prin a se dezagrea enorm unul pe cellalt.Tobias nu mai ntlnise un om
att de prost mbrcat ca Lawson.Detectivul din Dallas l considera pe Tobias un
filfizon.Agentul FBI era un maniac al sntii care eliminase din alimentaie
zahrul rafinat i grsimile; Lawson se ddea n vnt dup hrana preparat
rapid,de preferin ct mai gras.Tobias era un mptimit al artelor interpretative
i se abona n fiecare stagiune la spectacole de balet,oper sau concerte
simfonice.Lawson participase la un singur concert live n viaa lui.La Willie
Nelson.n aer liber.Se ntorsese acas picat de purici.Petrecuser o singur zi
mpreun,care fusese plin de evenimente,i n acel interval dobndiser,mai
mult n sil,res-pect unul fa de cellalt.Lsar cadavrul n seama medicilor
legiti i ieir pe hol,unde Lawson relu conversaia.
-Am cteva rspunsuri pentru dumneata.Portarul -a descris exact pe Melina
Lloyd i pe Christopher Hart.Ei au venit s-1 vad pe Hennings cu mai puin de
cincisprezece minute nainte de declanarea alarmei false.i consult carnetul.
Asta s-a ntmplat la nou i opt minute.Ora estimat a morii e undeva ntre
nou i nou i-un sfert.
-Doar nu sugerezi...
-Nimic.i spun doar cum stau lucrurile.
-Scuze pentru ntrerupere.Continu.
-Oamenii care locuiesc la acest etaj i amintesc de o pereche-ghici cu cine se
potrivete descrierea?-care striga la ei din casa scrii c a izbucnit un incendiu la
apartamentul D.

-Au creat o diversiune.


-Asta bnuiesc i eu,zise Lawson.O s-i cerem unui expert s stabileasc
traiectoria gloanelor,dar,dac agresorul n-a avut aripi,trebuie s fi tras din
cldirea de vizavi.Am pus nite biei de-ai mei s cerceteze cu atenie
acoperiul i camerele cu ferestre ce dau n partea asta,ns a fi n stare s
pariez c n-or s gseasc nimic.
-Vreun trgtor de elit?
-Ei bine,nu e vorba despre obinuita crim pasional.Doar nite gloane dumdum ar putea s pulverizeze astfel un craniu,spuse el,referindu-se la tipul de
cartue care explodeaz dup impact.Dou au fost trase ntr-o succesiune
rapid.Unul dintre locatari susine c a auzit o pocnitur.Poate dou.ns fiind
att de aproape una de alta,puteau suna ca una singur.Primul glon a spart
fereastra.L-am gsit.Geamul e aa de sfarmat,nct e ndoielnic c ar putea fi
pus n legtur cu o arm,chiar dac am gsi-o,lucru de care m ndoiesc n mod
serios.Al doilea cartu se afl nc n materia cenuie care 1-a ajutat cndva pe
Hennings s gndeasc.Agresorul era un om cu experien.tia ce face i-a avut
boae s-o fac.Un tip de un curaj nebun i far teama de-a fi prins.
Obosit,Tobias se frec la ochi.
-E din ce n ce mai bine,nu? Crezi c Melina Lloyd i Lhnstopher Hart l-au
vzut pe trgtor?
-M ndoiesc.Dar se aflau aici cnd a murit Hennings.veioza era scoas din
priz,explic detectivul.n apartament nu exist lustre.Chiar i un inta
expert,avnd o lunet cu infrarou,n-ar fi nimerit att de exact,la mai puin de o
secund dup spargerea geamului,dac apartamentul n-ar fi fost luminat.
Oricum,e greu de crezut c agresorul i-ar fi vzut pe cei trei -Melina Hart i
Hennings-pe ntuneric.Deci,cineva a scos veioza din priz i-s al naibii de sigur
c nu Hennings a fcut asta.Dupa cum nu el s-a ters cu prosoape de hrtie.
Tobias cuget un moment la cele auzite.
-Fereastra se sparge,Hennings e mpucat,unul dintre ei stinge veioza,apoi
creeaz o diversiune ca s poat iei n siguran din cldire.
Lawson zise:
-Aa se pare.Puini oameni i amintesc s-i fi vzut afar,dar dup aceea au
disprut fr urm.
-Nu rspund la telefonul mobil.
-Au lsat o main n garajul de-aici.n portbagaj erau dou sacoe,una
aparinnd evident lui Hart,cealalt ei.Hainele sunt noi.Au nc etichetele pe ele.

i spuse lui Tobias c dduser de urma unui comisionar de la Neiman,care


recunoscuse c-i livrase Melinei hainele n acea zi.
-I-am descris jacheta pe care am gsit-o lng cadavrul lui Hennings.El i-a
trimis-o.Acum nu mai arat aa de nou.
-Se deplaseaz rapid.
-Oricum,mai uor dect nainte.Am cercetat maina cu care au venit aici.Nu e a
ei.Automobilul lui Hart a fost lsat n parcarea unui club de noapte din ora.
Tobias i trecu o mn peste fa.Ancheta preliminar de la Clinica Waters nu
scosese la iveal nimic concludent despre Dale Gordon,n afar de faptul c avea
calificarea i posibilitatea de a manipula eantioane de sperm.Nu existau dovezi
c o fcuse.Tobias l nsrcinase pe Patterson s ia legtura cu donatorii.Treaba
asta l fcuse pe agentul FBI din Dallas sa strmbe din nas.
-Nu trebuie s-i privesc cum se masturbeaz,nu?
Tobias oft. ...
-Eantioanele vor fi colectate ntr-un laborator al clinicii de ctre personalul
medical.Treaba dumitale e s-i contactezi pe donatori i s-i aduci aici.Ai
neles?
-Da,domnule,zise uurat agentul mai tnr.
-Avea ceva asupra lui? ntreb Tobias,atrgndu-i atenia lui Lawson asupra
trgii pe care se afla cadavrul lui Hennings i care era dus spre ascensor.
-Nimic.Nici mcar un tichet de parcare.Singura cumprtur cu cartea lui de
credit a fost pandantivul pe care i 1-a dat lui Gillian-de fapt,Melinei -n seara
dinaintea crimei.
-Hei,Lawson.Unul dintre ceilali detectivi i vr capul pe u i-i facu semn s
intre n apartament.Tobias se pregti s-1 urmeze,dar telefonul lui ncepu s
sune.Lucy Myrick avea senzaia c se nscuse n acea camer far ferestre i cu
perei uri.De fapt,culoarea lor dezgusttoare cptase o nuan roz,deoarece
erau privii de nite ochi injectai.Se sturase s triasc numai cu hran
rece,far poria zilnic de alimente mai consistente.Cofeina i ntinsese nervii la
maximum,dei,n acelai timp,se simea ameit din cauza lipsei de somn.Simea
nevoie s fac un du.
-Dar nu regret ce fac din dragoste,ce fac din dragoste,fredona ea.Dragostea
pentru munca ei,dragostea pentru Tobias o ineau acolo de dou zile,lucrnd fr
ncetare,n cutarea legturii dintre gemenele Lloyd,Dale Gordon i soii
Anderson.Recent,Tobias mai aruncase un nume n acea combinaie.
Jem Hennings.Tip caucazian,brbat.Data naterii: 10 februarie 1960,cum aprea
pe permisul de conducere,eliberat de statul Texas doar unsprezece luni n urm.

nlimea:un metru i aptezeci i apte.Greutatea:aptezeci i cinci de


kilograme.Elegant,genul dandyNumai c serviciul de asisten social nu-l avea
nregistrat cu numrul pe care-l dduse firmei la care lucrase-pn n acea sear.
Nici IRS nu meniona la acel numr plata vreunui impozit.
-E ceva putred n Danemarca,medita cu voce tare Lucy.De fapt,era vorba despre
statul Dakota de Sud Citi informaia de trei ori nainte de a-1 suna pe Tobias.
-Sunt Lucy.
-La Washington e ora unu noaptea.
-mi datorezi o grmad de ore suplimentare i un week-end la Chesapeake.Ai
putea s adaugi chiar i o sticl sau dou de vin bun.
-Ai gsit ceva.
-Dakota de Sud.Acum apte ani.O anume Janine Hennings,n vrst de
cincisprezece ani.Slab la nvtur,nhitat cu o gac de golani,rebel
acas.n general stpnit de amoc.Luat sub arip de o infirmier de coal,pe
nume Dorothy Pugh.Femeia e numai suflet,buntate i delicatee.n cteva
luni,Janine se transform cu 180 de grade.Descoper religia.Se roag tot
timpul.Pace i iubire,i tot tacmul.Sfritul anului colar se apropie.Dorothy
Pugh demisioneaz din slujb i se mut n New Mexico.Janine e neconsolat i
fuge dup ea.Prinii sunt nelinitii.Janine a mers prea departe pe drumul
sta.Pentru ei,e tot o fiic pierdut.Bnuiesc c Dorothy Pugh e membr a unei
secte religioase.Apeleaz la serviciile unui distrugtor de secte...
-Ce?
-Eu am inventat termenul,zise Lucy cu mndrie.Un psihiatru capabil s
dezintoxice un creier care a fost splat.
-M-am prins.Continu.
-Domnul i doamna Hennings prsesc mpreun cu psihiatrul Dakota de Sud ca
s-o salveze pe Janine.
-i?
-i nu ajung niciodat acolo.Maina pe care o nchinaser pentru cltorie a fost
gsit ntr-o tabr din Colorado,n perfect stare.Dar ocupanii ei dispruser.
-O crim?
-Fr ndoial.Dar far nici o pist.Fr cadavre.Nici snge.Sau vreun semn de
lupt.Nimic.Alt familie trsese n apropiere,dar plecase n ora s cineze.Au
plecat devreme,a doua zi de diminea,i n-au observat c n jurul celeilalte
maini nu erau semne de via.Ploaia din noaptea aia a spulberat orice ans de-a
gsi urme de roi.Anchetatorii n-au nici un punct de plecare.Cei trei parc
fuseser rpii de extraterestri.Nu s-a gsit niciodat vreo urm de-a lor.

-Cine a anunat dispariia lor?


-Credeam c n-o s mai ntrebi.Jameson,alias Jem Hennings,fiul i fratele mai
vrstnic.S-a ngrijorat vznd c prinii lui nu-1 sunau,aa cum promiseser s
fac n fiecare sear,de pe drum.
-A fost considerat suspect?
-Avea un alibi beton.Fusese la lucru n cele dou zile de la plecarea prinilor i
a cinat cu prietenii n ambele seri.Era imposibil s mearg pn n Colorado i s
se ntoarc att de repede.Dar dup tragedie,a lichidat toate bunurile,s-a mutat i
a nceput s foloseasc un numr fals la asistena social.
-Miroase a conspiraie.
-Un singur prieten a primit veti de la el dup ce a prsit Dakota de Sud,
continu Lucy entuziasmat.Ghici de unde-a scris.Informaie confidenial.Din
Oakland,California.
-Unde se afl Kathleen Asher.
-Pn acum,nici o legtur,dar a paria pe week-end-ul la n Chesapeake c o
s gsesc una.Pn atunci,dispariia soilor Hennings i a psihiatrului rmne un
caz nerezolvat n Colorado.Dup acea ntmplare,Hennings s-a lamentat n
public.i-a manifestat durerea n faa reporterilor.Vai de mine.Prinii mei au
disprut,sora cea mic a fugit ca s se alture unei comuniti religioase. Blabla,bla-bla.Observ c nu s-a referit la aceast organizaie religioas ca la o
sect.
-Nu mai e cazul s ntreb,nu?
-Templul fratelui Gabriel.
-Lucy.
-Da.
-O s fii mama copiilor mei? nainte ca ea s-i revin ndeajuns pentru a-i
rspunde,el nchise telefonul.Lawson!Detectivul iei n goan pe ua
Apartamentului,amai agitat dect l vzuse Tobias vreodat.
-O s faci ca trenul cnd o s auzi ce nume e nregistrat pe robotul lui Hennings.
Tobias rnji.
-Am aflat naintea dumitale.
-Puteai s-mi fi spus.De cnd decolaser,eful fusese inta privirii acuzatoare a
Melinei.El ocolise prudent Love Field i Aeroportul Fort Worth din Dallas,
ntorcndu-se departe spre est,apoi zburnd ctre nordul zonei metropolitane
nainte de a orienta aparatul spre vest.Zburar o jumtate de or pn s treac
de puzderia de lumini ale suburbiilor.Acum,micile aezri se vedeau ca nite

pete luminoase pe o ptur neagr.Noaptea era senin.Luna prea o linie


curbat,neglijabil i,fiindc nu rspndea lumin,stelele strluceau intens.
Fiind ocupat cu pilotarea avionului,se putea preface c nu-i observase
privirea.Dar n-avea cum s ignore o admonestare vehement.
-Ce s-i fi spus?
-Nu face pe prostul,efule.
-Nu era ceva important.
-Poate,dar e interesant.
-Din ce motiv?
-Mai nti,tatl dumitale e alb.
-tiai c sunt pe jumtate alb.Pn i Dale Gordon aflase c sunt o corcitur.Ai
vzut vreodat un indian pursnge cu ochi albatri?
-De ce eti att de dur?
-Nu mai fi att de curioas!
-De ce nu-i place tatl dumitale?
-Iisuse,n-ai de gnd s ncetezi?
-Ia nite cartofi.
-Cum? ...
-Cartofi prjii.Ea deschise o pung i i-o ntinse.El o privi zpcit,iar ea i
zmbi forat.Am ncetat.eful vr mna n pung i i umplu gura cu cartofi.
Consumase mult energie de cnd nghiise n grab cteva buci de
cheesburger.Melina mnca pe rnd cartofi prjii i hran uscat pentru animale.
-Interesant combinaie,remarc el.
-Mi-e foame.
-Bine.Dar dac o s i fac iari ru,nu uita c acum nu pot trage pe dreapta.
-Nu ai pungi speciale?
-Asta-i o curs fr pretenii.i zmbir.eful art spre gura ei.i-a rmas o
firimitur.Ea atinse cu limba un col al buzelor.Dincolo.Melina lu firimitura de
cartof cu vrful limbii,iar el percepu conotaia erotic a gestului.
eful ntoarse capul.Verific aparatele de msur.Privi cerul.Cut ceva s-i
distrag atenia de la tulburtoarea ei prezen.
-Ce alte preparate culinare mai avem?
-S vedem.Floricele cu arom de smntn i arpagic.
-Dumnezeule!
-i plac?
-Prefer mncarea pentru astronaui.

-Nu mai avem.Ea scotoci mai adnc n saco.Arahide n ciocolat,pe care nu i


le recomand.Au o tent cenuie.i fulgi de porumb cu arom de friptur.
Crede-m,astea erau cele mai bune produse de-acolo.
-Te cred.O s iau nite hran uscat pentru animale.Ea i ddu cutia.Cnd eful
i mulumi,ochii li se ntlnir din nou.
-Ce-a fcut Pax ca s-i displac?
-Nu-mi displace.
-Aha.Deci ostilitatea aia evident era doar n imaginaia
-Prezena noastr i-a displcut.Melina rmase n ateptare.Nu mai puse alt
ntrebare dar arbora o min preocupat,pe care el o consider receptiv
-Pax a lucrat n cadrul Forelor Aeriene.Staiona la Holloman.Mama era angajat
civil la baz.Genul minion.Presupun c pentru el reprezenta o noutate,o fat
indian frumoas.Oricum,s-au cstorit la cteva luni dup ce s-au cunoscut,iar
eu m-am nscut nainte de aniversarea primului an de cstorie.O vreme,am
alctuit o familie fericit.Cea mai veche amintire a mea e legat de un spectacol
aerian,care a avut loc la baz.in minte c tata se flea cu mine n faa
prietenilor lui.Unul dintre ei mi-a dat gum de mestecat,prima din viaa
mea.Cunoti genul,ptrelele ale acoperite cu glazur care se pot procura din
automate.Omul m-a lsat s aleg culoarea pe care o doream.Pe urm,tata m-a
dus la avioane i mi-a explicat ct de sus puteau zbura i ct de repede se
deplasau.tia attea lucruri nct mi se prea cel mai detept om din lume.
M-a purtat pe umeri,ca s pot vedea pe deasupra mulimii.La nceput mi-a fost
fric,dar el i-a pus minile pe genunchii mei,s m in bine.Mi-a zis s m in
de prul lui.Orict de tare l-a fi tras de pr,nu se plngea.tiam c nu m-ar fi
scpat.Cred c m iubea.i pe ea.Se opri la timp,ca s nu cad n ridicol.Nu-i
plcea s cutreiere pe trmul amintirilor,mai ales n acea zon.Melina l obliga
s scoat la suprafa aduceri aminte pe care le abandonase n mod deliberat
ntr-un trecut ndeprtat.Munca lui l ajutase s adopte o atitudine dur fa de
sentimentalisme.Petrecuse ani n ir antrenndu-se s reacioneze mecanic n
situaii dificile,o tehnic pe care presupunea c o transferase i n domeniu vieii
personale.Aciona exclusiv pe baza unor impulsuri cerebrale,atent ca nu cumva
emoiile s-i ntunece judecata.Era uor s te lai condus de raiune.Problemele
sufleteti preau mult mai dificile.Cei slabi de nger nu trebuia s se confrunte
cu chestiuni sentimentale.
-Mai e ceva de but acolo? ntreb el mbufnat.Ea deschise o cutie i i-o ntinse.
-Ce te-a fcut s te rzgndeti? n legtur cu dragostea pe care i-o purta Pax.
-Credeam c eti deosebit.

-De cine?
-De alte femei.Femeilor le place s vorbeasc.S revad.S analizeze.S discute.
S disece.Sunt dornice s tie ce-i face pe oameni s funcioneze-mai ales pe
brbai.
-Pentru c suntei att de fascinani.
-A,mulumesc,doamn,zise el pe un ton trgnat.
-Calmeaz-te,cow-boy.Vorbeam la modul general.Toi brbaii.Felul cum
gndii i reacionai n diverse situaii e interesant.Probabil fiindc reacia
voastr e att de diferit de aceea a femeilor.Deosebirea m intrig.
-Deci i plac brbaii?
-Foarte mult.
-Da? Se ntoarse ctre ea.Cnd preferi s faci dragoste?
-Cnd sunt dispus...
-Nu pe nepregtite,nu?Ea strmb din nas ncruntat.
-Bine,atunci,spuse el,s discutm despre politic.Ce prere ai despre poziia
Kuwaitului?
-E rsuflat bancul,efule.
-L-ai auzit?
-mi place,dar colegul meu zice c-i o poziie riscant,spuse ea,citnd poanta
glumei.
-Credeam c-i un banc militar.
-A circulat i-n alte cercuri.
-Atunci care e poziia dumitale preferat?Melina pstr un aer rezervat.El ridic
din sprncene, ncercnd s-i smulg un zmbet,ns Melina nu ced.Nu voia s
i se abat atenia cu flirturi.eful oft resemnat.
-Care-a fost ultima ntrebare'?
-Ce te-a fcut s crezi c Pax nu te mai iubea?
-Presupun ca sentimentul a disprut cu timpul.El era mecanic de avion.Nu putea
zbura din cauza unei probleme la urechea intern,ns lucra la bombardierele
care erau testate n deert.Slujba l obliga s lipseasc de acas lungi perioade de
timp.O activitate strict secret.Cel puin asta a fost scuza pe care a invocat-o.
ntr-o noapte,cnd s-a ntmplat s fie acas,am auzit-o pe mama plngnd.i
reproa infidelitatea.Pe-atunci nu tiam dac avea sau nu o prieten,dar dup
discuia aia n-au mai dormit n aceeai camer,aa c probabil i gsise pe
cineva.Csnicia lor a mers din ce n ce mai prost.Poate c pentru a-i adormi
contiina,a nceput s fac aluzii glumee la ochii mei.Ai observat probabil c el

are ochii cprui.Cum pot doi prini cu ochi cprui s aib un copil cu ochi
albatri,mai ales cu atta snge indian n el?Acele acuzaii voalate de adulter,
care erau total nefondate,au distrus-o pe mama.Au demoralizat-o complet,i sunt
sigur c asta era i intenia lui.Oricum,au divorat.Cnd misiunea lui s-a ncheiat,
s-a ntors n Texas,unde se nscuse.Venea s m vad n New Mexico atunci
cnd putea.ns n perioada adolescenei mele,vizitele lui au devenit tot mai
rare.ncerca s pun pe picioare o afacere cu avioane de la sol-pur i simplu-i
zicea c-i era greu s vin,fie i pentru cteva zile.Desigur,gsea ntotdeauna
timp s se duc la Las Vegas.n timpul unei vacane de var,mama mi-a sugerat
s m duc la Dallas i s stau vreo dou sptmni cu el.Probabil c-i frngea
minile,ns el mi trimisese o invitaie,aa c m-am dus.
Avusese o mulime de prietene,dar cea din perioada aia sttea mpreun cu
el.Firete,m hrneam cu visul oricrui copil a crui familie fusese destrmat.
Ateptam un miracol care s-i reuneasc pe prinii mei.N-o puteam suferi pe
Betry,sau Becky,sau Betsy,ori cum o fi chemat-o pe prietena lui.
Ca s-i fac n ciud,m-am purtat ca un trengar.
Aveam vreo treisprezece ani.Eram infatuat.Ursuz.Sarcastic.ntr-o dup-amiaz,
ea s-a enervat fiindc mi pusesem picioarele pe msua pentru cafea,dup ce mi
ceruse de mai multe ori s nu fac asta.Cnd a venit Pax,ea a tunat i-a fulgerat
mpotriva mea.A spus: tiu c maic-sa e indian,dar pentru Dumnezeu,putea
s-1 nvee bunele maniere!Eu m-am nfuriat i-am nceput s ip la ea: S
taci! M-am uitat la Pax,cutnd sprijin:Spune-i.Spune-i s nu se mai lege de
mama.El a dat din umeri i-a zis: Pi,Chris,mama ta e indian.
Pe urm mi-am dat seama c nu m mai ducea pe la prietenii si.Nu se mai
luda cu mine cum fcuse cu ani n urm,la spectacolul aerian.La coal eram o
vedet sportiv,figuram pe panoul de onoare,n consiliul elevilor cercetai,dar
n-aveam nici o poz realizat n casa lui.De parc n-ar fi dorit s aib amintiri
palpabile despre existena mea i a mamei.Aadar,le-am zis s se duc dracului,
mi-am fcut bagajele i-am plecat n aceeai sear.Am stat ceasuri ntregi n
staia de autobuz pn s vin o curs ce mergea spre vest.Pe drumul de peste o
mie de kilometri,mi-am jurat s-1 reneg,aa cum m renegase i el pe mine.Miam schimbat pn i numele, prelundu-1 pe cel de domnioar al mamei.Nu
mai voiam s am de-a face cu el.Nici acum nu vreau.Dac n-a fi fost disperat
n seara asta,nu m-a fi dus s-i cer un serviciu. Melina l ascultase n tcere,fr
s fac vreun comentariu sau s rosteasc platitudini.El o privi,vrnd s-i
verifice reacia.Tot timpul ct vorbise,ea rmsese nemicat.Dup aceea,Melina
inspir,apoi expir i nghii n sec.

-Atunci l-ai vzut ultima oar? ntreb ea ncet.Cnd ai plecat din casa lui?
El ncuviin.
-Pe urm a ncercat s m sune de mai multe ori,dar am refuzat s vorbesc cu el.
Vreo civa ani,mi-a trimis cadouri de Crciun,dar a renunat vznd c i le
trimiteam napoi nedesfcute.La absolvirea liceului,am primit o sut de dolari pe
care am pstrat-o fiindc aveam nevoie de bani la colegiu Dar din acea zi,nu neam mai vzut pn astzi.
-Mama dumitale nu s-a recstorit? El rse scurt.
-A murit cu gndul la el.E de crezut aa ceva? i bnuiesc c i-a trimis pe ascuns
veti despre mine pn n ultima ei zi de via.
-Te-a recunoscut imediat.
-Are televizor.
-i-a urmrit evoluia.
-Probabil.
-Eu tiu.El o privi tios.
-Pe biroul lui era o tietur dintr-un ziar,n care se relata despre ultima dumitale
misiune,i spuse ea calm.Atunci mi ziceam c era o chestie grozav ca un fost
camarad s fie att de mndru de celebrul su prieten,nct s decupeze dintr-un
ziar un articol dedicat lui.N-am fcut nici un comentariu,fiindc nu voiam s-1
pun n ncurctur.Sigur,gestul capt alt sens acum,cnd tiu c Pax e tatl
dumitale.
-Era doar o tietur dintr-un ziar,Melina.
-Hmm,poate.Dar felul cum a vorbit despre talentele dumitale de pilot...
i calculase pauza.O folosea ca s-1 ademeneasc.Chiar dac-i dduse seama,
el nu rezist,se ntoarse spre ea,ndemnnd-o tacit s continue.
-M-a asigurat c n-o s am probleme n timpul zborului,fiindc eti un pilot
excelent i pentru c ai cele mai bune reflexe pe care le-a remarcat vreodat la
cineva.
-Nu m-a vzut niciodat zburnd.
-Din cte tii dumneata.
-M rog,nu conteaz,fiindc...Se ntrerupse brusc i,aplecndu-se n fa,privi cu
atenie prin parbriz.
-Ce e? ntreb nelinitit Melina.Ce vezi? El se gndi o clip,apoi mormi:
-Ticlosul!
-efule,ce e?
-Tocmai am priceput cum ne-au dat de urm.

CAPITOLUL 31
Falii ageni FBI?
-Da.i-am mprtit mai devreme senzaia mea c nu suntem niciodat singuri?
Ei bine,n-am fost.Ne-au urmrit cu mijloacele secolului douzeci i unu.Uit-te
acolo,sus.Mai mult ca sigur.Vezi?Aproape imediat ea zri obiectul luminos,aflat
n micare.
-E un satelit.
-Exact.Un aparat de emisie-recepie transmite date care pot fi localizate printrun...
-Satelit.Poi ti unde te afli n orice moment.i zice PGA sau aa ceva.El zmbi.
-SPG.Satelit de poziionare global.
-E folosit de poliie.Am vzut nite filme.Dar acum s-au rspndit foarte mult.
Gillian mi-a spus c voia i ea s-i cumpere un aparat din sta.Un coleg de-al ei
l folosea tot timpul ca s gseasc adresele.
-Ei bine,tipii tia au propriul lor dispozitiv,murmur el.Dac au plasat un
emitor-receptor asupra ta,te pot localiza oriunde n lume.
-Emitoarele astea nu sunt nite aparate de mari dimensiuni legate de glezn sau
ncheietura minii?
-Tehnologia a fcut progrese.Sunt mult mai mici acum.
-efule,a fi tiut dac mi-ar fi pus cineva vreun aparat din sta.
-Dar Hennings?Ea cntri acea posibilitate,apoi clrin din cap.
-Nu.Dac nu punem la socoteal strngerile de mn sau btile de consolare pe
umr,m-a atins o singur dat asear cnd mi-a dat un pandantiv cu rubine.
-i-a dat un pandantiv cu rubine?
-nainte de-a intra dumneata sprgnd ua.Asta-i alt poveste,spuse ea cu un aer
absent,mucndu-i concentrat buza.Nu putea s mi-1 pun pe haine.N-aveam
dect un halat pe mine.n plus,am plecat de-acas far haine azi-diminea.tii
asta.Deodat,i duse mna la gt.Pandantivul.eful n-o vzuse nici o clip fr
acea bijuterie.O purtase i n dimineaa cnd se ntlniser n biroul lui Lawson.
-Hennings i 1-a dat?
-n seara dinaintea crimei,cnd m-a confundat cu Gillian.Am lmurit treaba asta
cu Lawson la locul faptei,dar dumneata nu erai acolo.Reprezenta un cadou menit
s celebreze inseminarea.Jem a insistat s-l pstrez eu.
-Hennings a fost...Ce termen a folosit? Supraveghetorul lui Gillian?
-Spionul ei e mai corect,zise ea cu dispre.Ducnd mna la ceaf,Melina desfcu
repede lanul subire din aur i ncepu s examineze inima din rubine.
-Se deschide? ntreb el.

-Nu.Nu are fund.Dac ar avea,lumina n-ar putea ptrunde prin pietre.


-Nu m pricep la nestemate.Ea studie montura filigranat a pietrelor,apoi oft
dezamgit:
-Nimic.
-La naiba.eful era nedumerit.Medalionul pruse o ascunztoare plauzibil.
Verific-i sacoa.
-Jem putea avea deseori acces la ea.i rsturn coninutul n poal i ncepu s-1
analizeze.Avea un portact cu cri de credit,cteva monede i banii luai de la
bancomat n acea diminea.Verific fiecare despritur,trecndu-i degetele
peste custuri.
-Tampoane?
-Am acas.
-Rujuri.Melina avea dou.Le deurub,dar erau ntregi i nu se umblase la
ele.Examina capacul fiecruia.
-Nimic.
-Pixuri?
-Niciodat.De fiecare dat le mprumut de la alii.El se gndi cteva clipe,apoi
zise:
-n afar de cutia pentru medicamente,mai ai ceva n saco de care nu te
despari?
-Nu.Toate adresele i numerele de telefon pot fi copiate.Le pstrez n computer.
-Cnd o s aterizm...
-Arunc tot,inclusiv telefonul.El ncuviin.
-i dac nu ne pierd urma,o s tim c avem de-a face cu ceva mai important
dect noi amndoi.
-Ca de exemplu?N-o liniti deloc atunci cnd i spuse:
-mi asum riscul s ghicesc.
-Melina.
-Hmm? O apsa ceva pe coaps,i era o senzaie att de plcut nct simea
nevoia s-o amplifice.
-Aproape am ajuns.Trezete-te.Ea deschise cu greu ochii.Apsarea pe care o
simise era a minii efului.Fr s-i dea seama,ea i masa dosul palmei.Melina
i retrase repede mna,ca s-o poat ndeprta i el pe-a lui.Se ridic n capul
oaselor i clipi des.Aterizaser undeva n Texas,pe o fie ngust de
pmnt,numai ca s-i procure combustibil i s mearg la toalet.

Btea un vnt rece.eful insistase ca ea s mbrace jacheta lui de piele n timp ce


traversau o pist de aterizare pustie,mergnd spre un atelier ceva mai pu in nalt
ca hangarul lui Pax.Aruncar telefonul ei mobil i sacoa cu tot ce era nuntru
ntr-o cutie de gunoi.Ea nu-i amintea mare lucru de dup decolare.Cscnd n
spatele palmei ntinse,ntreb:
-Ct timp am dormit?
-Cam o or.Melina oft adnc.
-Nu mai in minte cnd am dormit ultima dat o noapte ntreag.
Cel puin nu de cnd o treziser doi poliiti din Dallas,aducndu-i vestea c
fusese descoperit cadavrul surorii ei.Pn acum cteva zile,nu avusese parte de
prea multe necazuri.Existaser,desigur,cteva surprize,mai mult sau mai puin
plcute.Dar,n esen,dusese o via ordonat.n fiecare diminea,tia destul de
exact la ce s se atepte de la ziua ce ncepea.
S zboare spre New Mexico n toiul nopii,cu un avion de dou locuri ce avusese
recent nevoie de o reparaie capital,i s-ar fi prut o nebunie.Dar,pentru ca toat
povestea asta s capete sens,nu trebuia dect s-i aminteasc de motivul care o
declanase:sora ei geamn fusese ucis.Cine decisese ca Gillian s fie
asasinat?Se afla oare aa-zisul om al lui Dumnezeu n spatele Programului,aa
cum afumase Jem? Exista vreo reea de manipulare genetic? Foloseau oare
indivizii respectivi femei nevinovate n chip de animale de prsil,de
incubatoare umane?Era prea cumplit s se gndeasc la asta,totui,nimic nu
depea cu adevrat limitele imaginaiei.Cte femei,mpreun cu copiii
lor,fuseser sacrificate n numele acestui Program? Copilul soilor Anderson?
Probabil.Jem spusese: Am dori s-o folosim din nou,referindu-se la Candace
Anderson.Se cutremura de fiecare dat cnd i amintea c Jem i zmbise cu o
satisfacie descurajant i-i spusese c Programul avea nevoie de ea acum,dup
dispariia lui Gillian.Din acel moment,cutarea de rspunsuri depise stadiul
rzbunrii pentru uciderea surorii ei.Dei acest obiectiv era primordial,trebuia
acum s acioneze i pentru propria ei aprare.
ntrerupndu-i irul gndurilor,eful spuse:
-i eu am dormit foarte puin.
-Nu e prea linititor s-i spui asta pasagerului dumitale cnd te pregteti de
decolare.El rnji.
-O nimica toat.
-Vrei s-i dau jacheta?
-Pstreaz-o.Melina se bucur c nu trebuia s renune la ea.i plcea s se
cuibreasc n jachet,nu numai din cauza moliciunii pielii,dar i a mirosului

lui,de care era impregnat.Ctigaser o or ca urmare a schimbrii fusului orar


dup traversarea piscului muntos,iar hublourile avionului continuau s fie
ntunecate.Pe pmnt nu se vedeau lumini,nici balize,nici vreun punct de reper
cu ajutorul cruia s se poat orienta.
-efule,spuneai c aproape am ajuns.Unde?
-Drept n fa.
-E un ora?
-O pist de aterizare.
-Ca a lui Pax?
-Nu aa de bine amenajat.Nici sta nu era un lucru linititor.
-tie cineva c sosim?
-Am transmis un plan de zbor.O s ne ntmpine cineva acolo.Am fcut nite
aranjamente la telefon n timp ce stteai la uet cu Pax.
-Eu nu...Vezi muntele la,da?
-Ce munte? Am glumit,spuse el cnd Melina l privi ngrozit.Vd muntele.tiu
ce am de fcut,nu?
-Sigur c tii.Scuze.
Chiar i cu asigurarea lui,atunci cnd micul avion pru s ating creasta
muntelui,ea i nfrnse impulsul de a-i ridica picioarele,pentru a ajuta aparatul
s treac peste vrf.Melina rsufl uurat cnd l depir.Apoi avionul se
nclin brusc.
-efule!
-Panta e prea abrupt ca s m pot apropia direct.Cobor n cercuri.Gndete-te la
un oim.Ea ncerc s-i imagineze o pasre de prad alunecnd pe curenii de
aer,dar nu vedea n faa ochilor dect peretele stncos al muntelui,care prea att
de aproape nct puteai s-1 atingi cu mna.
-Uite i luminile,observ eful.Dou iruri de reflectoare se aprinseser
dedesubt,pentru a delimita o pist de decolare ngust.
-Luminile funcioneaz,admise ea.Cu calm i competen,eful execut dou
spirale lente n hul abrupt dintre muni.Reduse treptat altitudinea,astfel nct,
atunci cnd intr n linie dreapt,avionul prea s ating vrful buruienilor.
Pmntul aluneca sub ei i,cteva secunde mai trziu,el aez avionul pe pist.
Fusese cea mai lin aterizare pe care o vzuse Melina,indiferent de tipul i
dimensiunile aparatului de zbor.
-Bun treab,zise ea scurt.

-Mulumesc.Parcar lng un hangar mic.El opri motorul.Elicea i reduse


turaia pn la o btaie lent,ritmic,pe urm se opri.El i arunc o privire.Cu o
voce optit,eful mrturisi:
-Am fcut puin pe grozavul.
-Mi-am dat seama.
-Voiam s te impresionez.
-Ai reuit.
-i s te asigur c n-ai nici un motiv s-i fie fric.
-Nu mi-a fost.Nu prea.
-Cu mine eti n siguran,Melina.Ea i studie chipul cteva clipe,apoi opti:
-Nu,efule.Cu dumneata sunt n pericol.
-De ce?Rspunsul ei fu ntrerupt de o btaie brusc n geam.Nici unul dintre ei
nu observase c cineva mersese pe arip ca s ajung la ua avionului,aflat
lng fotoliul pasagerului.Surprins,Melina ntoarse capul repede i se sperie la
vederea chipului ndreptat spre ea.Era luminat de o lantern,al crei fascicul l
fcea i mai nfricotor.Avea tenul ciupit de vrsat i nite pomei ce preau
suticient de ascuii pentru a tia i lemnul.Ochii erau doar nite fante,gura-o
cresttur ngust ntre dou cute adinei cobornd dinspre nasul coroiat.n
mijlocul estei,omul avea o crare lat de un centimetru.
Cozile ncrunite i ajungeau pn aproape de talie.Artarea se uit dincolo de
ea,spre ef.
-Hart?Melina urmri privirea indianului,ntorcndu-i capul ctre astronaut.El
trebuie s fi observat stupefacia de pe chipul ei,deoarece zise:
-Calmeaz-te,Melina.Nu e colecionar de scalpuri.Apoi adug cu un aer
sumbru: Sunt foarte sigur.Dar cinci minute mai trziu,eful era convins c,
undeva pe drum,iele fuseser ncurcate,semnalele amestecate sau c entitatea
care dirija destinele se distra grozav pe socoteala lui.Niciodat,n timpul celor
trei misiuni spaiale la care participase,nu avusese o senzaie att de puternic de
irealitate.Intrusul nu vorbea aproape deloc.Nici mcar nu-i spuse numele.Dup
ce se convinse c ei erau cei pe care fusese trimis s-i ntmpine,le mormi nite
instruciuni pentru debarcare.Cobor o scar pe sub aripa avionului,apoi o lu
agale spre atelier,s sting luminile de pe pist.N-o ajutase pe Melina s se dea
jos i nu le lsase lanterna.Atepta la volanul unui camion cu remorc,al crui
motor era pornit cnd ajunser ei acolo.
n faa lor se ntindea un teren accidentat,izolat i pustiu.Vntul uiera prin
numeroasele crpturi ale cabinei i prin gaura din podea,n care Melina se ferea
s cad inndu-i picioarele ntr-o parte,aproape acoperindu-le pe-ale efului.

Sttea ghemuit ntre el i ofer,drdind de frig,pentru c nici jaheta de piele


n-o mai nclzea.oferul prea s caute toate obstacolele de pe drum.Camionul
se zdruncina peste pietre,strnind junghiuri n spinarea efului, care i inea
flcile ncletate ca s nu-i clnne dinii.O ncercare de a discuta ar fi zadarnic
i epuizant.Ar fi trebuit s strige pentru a se face auzii n zgomotul infernal al
motorului i n urletul vntului ce lovea cabina n rafale. Cltorir ntr- tcere
mohort.Dup o vreme care li se pru o venicie,dei nu se scurseser dect
patruzeci de minute,camionul urc o pant iar ei zrir,n lumina cenuie a zilei
o construcie n depresiunea aflata dedesubt.eful i recapt optimismul,dar tot
att de brusc i-1 pierdu.Aceea nu putea fi destinaia lor.Casa era prea modest,
iar camioneta parcat n fa prea veche.Totui,oferul aps pedala frnei
pentru a ncetini mersul camionului i coti pe o alee de pmnt,mrginit de
nite pietre,menit s nfrumuseeze intrarea spre cas,care putea fi considerat
oricum,numai aspectuoas nu.eful se aplec peste Melina i strig la ofer:
-Eti sigur c ai neles bine? tii unde trebuie s ne duci?
-Aici.El i arunc o privire Melinei i ddu din umeri repetnd laconic: Aici.
Scrnind din roi i cutremurndu-se,camionul opri la civa centimetri de
treptele ce duceau spre ua casei.oferul parc acolo i ls motorul n
funciune.
-Cred c trebuie s coborm,zise Melina.
-Aa s-ar prea.eful se ddu jos din cabin i-i ntinse mna.Ea cobor.
-Mulumesc,i zise el oferului care schimb viteza,ridic piciorul de pe frn i
acceler,nainte ca eful s fi nchis ua.
-Domnul Personalitate,mormi el,alungnd cu mna fumul i praful,n timp ce
camionul se ndeprt huruind.
-Jed tace i face.Se ntoarser amndoi spre locul de unde venise vocea,n cadrul
uii deschise a casei se profila silueta lui Dexter Longtree.
CAPITOLUL 52
La ndemnul efului,Melina urc treptele,privindu-1 int pe Longtree.
-Melina Lloyd,iar el e eful Dexter Longtree.
-Bun venit,domnioar Lloyd.
-Te rog s-mi spui Melina.
-Intrai.Longtree se ddu la o parte,iar ea intr naintea lor n cas.eful se opri
n prag s-i strng mna lui Dexter.
-i mulumesc.Cnd te-am sunat,aveai tot dreptul s m trimii la dracu'.
Buzele severe ale btrnului schiar un zmbet fugar.

-Ei bine,ziua de-abia a nceput.l invit pe ef nuntru.Un dispozitiv fixat n


tavan arunca un cerc de lumin n mijlocul ncperii,lsnd colurile n ntuneric.
Din cte i ddea seama eful,mobila era veche,uzat,cu muchiile roase.Cel mai
atrgtor loc din camer era emineul,unde ardea un foc mocnit.Melina se
ndrept spre el i ntinse minile ctre flcri.
-Hmmm.Ce bine! Se ntoarse cu spatele la vatr i ncepu s-i frece braele.
-n dimineile friguroase,mi nepenesc ncheieturile,zise Longtree.Un foc mi
prinde bine.Melina i zmbi lui Longtree,i el i rspunse cu un surs.n clipa
aceea,eful simi o mpunstur de gelozie iraional,juvenil,cum i se
ntmplase i atunci cnd ea devenise att de prietenoas cu Pax.
-Nu vreau s profitm de pe urma dumitale,spuse Hart,apropiindu-se de foc.i
de Melina.
-Nu e vorba despre asta,colonele Hart,i zise Longtree.Noi eram predestinai s
ne mai ntlnim.Te ateptam.
-M ateptai? Pn acum cteva ceasuri,nici eu nu tiam c o s ajung fie i peaproape de New Mexico.Cum puteai dumneata s-mi ghiceti gndurile?
Longtree i arunc o privire lung,indescifrabil,apoi ntreb dac le era foame.
-Foarte,rspunse candid Melina.El le fcu semn s-l urmeze.
Melina o lu din loc fr ezitare.eful rmase puin n urm.
Nu voia s fie prea prietenos cu Longtree. Atunci cnd devenise evident c
trebuia s vin n New Mexico i s intreprindo investigaie ct mai discret,
pentru a afla tot ce putea despre fratele Gabriel i secta lui, eful se ntrebase pe
cine cunotea n zon.N-avea rude.Mama lui murise cu muli ani n urm.Nu
pstrase legtura cu prietenii lui din rezervaie.Dup absolvirea liceului,
renunase la acea perioad a vieii sale fr nici o urm de nosta gie.Un fost
astronaut,cu care zburase n prima misiune spaial,se retrsese la Albuquerque,
dar eful nu prea era dispus s-i cear ajutorul.Deocamdat,nu voia ca NASA s
afle despre aceasta poveste.Nu se punea problema ca fostul lui coleg s-i trdeze
ncrederea,ns ezita s recurg la acea soluie nainte de a fi absolut necesar s-o
fac.Acum nu intra n joc numai reputaia lui.Viaa lui i a Melinei erau n
pericol.n nici un caz nu trebuia ca mass-media s-i ndrepte atenia asupra lor.
tiind prea bine ca avea s-i creeze obligaii,l sunase pe Longtree.i explicase
n cteva cuvinte ce voia de la el,pe urm ncheiase,ntrebndu-1: M poi
ajuta?Longtree fusese de acord s pregteasc pista de decolare i-i promisese
c-i va atepta cineva cu un mijloc de transport.eful insistase s-i plteasc
pentru acele servicii i precizase c era vorba doar despre o afacere,far alte
implicaii.Longtree protestase.Nu pretindea bani pentru ceea ce considera a fi un

serviciu.eful nu se lsase convins.n cele din urm,Longtree acceptase s


primeasc bani n schimbul timpului pierdut i al deranjului.
Dar eful nu-i fcea iluzii.i ddea seama c,pn la urm,i s-ar fi putut
prezenta o factur mai mare dect era dispus s plteasc.Din nefericire,nu avea
de ales.n buctrie era mai mult lumin i cldur dect n camera de zi.
Melina i oferi ajutorul,dar Longtree trsese pentru ea un scaun cromat-modelul
anilor '50.Zmbindu-i drept mulumire,ea se aez la mas.O ntreb dac voia
s bea ceva,iar ea ceru ceai.
-i dumneata,colonele Hart?
-Spune-mi eful.Lu loc la mas,n faa Melinei.O ceac de cafea,dac e deja
fcut.n mna efului apru curnd o can aburind.In timp ce Longtree le
pregtea masa,eful i roti privirea prin buctrie.Instalaiile erau vechi,
tencuiala pereilor crpat i lovit,iar pe linoieum se vedeau urme murdare de
pai.Longtree purta blugi,iar n picioare avea nite cizme uzate.Pe marginea
buzunarului de la cma,se zrea o gaur; dei purtarea i inuta lui erau la fel
de maiestuoase ca de obicei,nu prea acelai brbat prosper pe care-1 ntlnise n
barul de la Mansion.n timp ce-i sorbea ceaiul,Melina ntreb unde se afla cea
mai apropiat rezervaie,iar Longtree o inform c se afla pe teritoriul unei
rezervaii nc din clipa n care aterizase.
-Habar n-aveam.Mi-am nchipuit c o rezervaie e mai...linitit.mi cer scuze
pentru ignoran.
-Mi-a dori ca toate ideile preconcepute despre indieni s fie la fel de
inofensive,i spuse el,cu nc unul din rarele lui zmbete.Le puse n fa
farfuriile cu mncare,apoi i-o aduse i pe-a lui i se aez la mas.Melina oft
dup prima nghiitur.
-Delicios!Era doar omlet cu unc i pine prjit,ns efului ncepuse s-i
lase gura ap de ndat ce aroma mncrii gtite umpluse buctria.Se strduia
s nu nfulece cu lcomie.l lud i el pe buctar.Longtree zise:
-A trebuit s nv s gtesc dup moartea soiei mele.
-S-a ntmplat recent? ntreb Melina cu blndee.
-Cu mult vreme n urm.
-Copii?El ezit,apoi rspunse:
-Nu.Continuar s mnnce n tcere.Dup ce terminar,Longtree strnse
farfuriile i le puse pe o poli,mai turn cafea efului i ceai Melinei,apoi se
aez pe scaun.
-Spunei-mi de ce v aflai aici.eful se uit spre Melina.

-E povestea ta.Versiunea prescurtat pe care i-o prezent lui Longtree oferea o


imagine de ansamblu destul de exact a celor ntmplate de la ultimul ei prnz
eu Gillian.Dup ce-i exprim regretul de a fi schimbat rolurile cu sora sa
geamn,Melina fcu o pauz, ca i cum s-ar fi ateptat ca el s fac vreo
remarc.Dar chipul su dltuit parc n piatr rmase imobil.
Ea sfri prin a spune:
-Poate c eful i cu mine prem puin paranoici n ncercarea de a descoperi tot
soiul de planuri n spatele evenimentelor,dar noi suntem de alt prere.I-am
vzut pe aceti oameni-oricine-ar fi ei i pe oricine ar reprezenta-n aciune.Pe
ct de sigur sunt c m aflu aici,pe att de ferm e convingerea mea c ei i-au
ucis pe Linda Croft i pe Jem Hennings.
-Acesta din urm a recunoscut n faa noastr c a favorizat aplicarea unui fel de
plan de manipulare genetic,spuse eful.El l numea Programul.Implicaiile
sunt inimaginabile,mai ales dac avem n vedere numrul adepilor fratelui
Gabriel.n tot timpul relatrii lor,Longtree rmsese nemicat i tcut ca o
stnc.
-i voi nclinai s credei c el se afl n spatele acestui complot? spuse ntr-un
trziu.
-Nu tim,rspunse Melina cu sinceritate.Detest s acuz pe cineva de un lucru att
de cumplit far s am certitudini.ns Jem a recunoscut c el i cu Dale Gordon
au lucrat pentru fratele Gabriel.Pacienii clinicii,care trebuie s ndeplineasc
anumite criterii,sunt inseminai cu sperm ce s-ar putea s nu provin de la
donatorii alei de ei.De asta se ocupa Gordon.Dac inseminarea era ncununat
de succes,cineva precum Jem avea grij de pacient n timpul sarcinii,pentru a
nu i se ntmpl nimic ru.
-Ca de exemplu s se culce cu mine,adug eful cu amrciune.Fratele Gabriel
propvduiete instaurarea unei noi ordini mondiale.Dup prerea mea,asta se
potrivete cu scenariul conceperii de copii i explic de ce vrea el ca naterea
acestor copii s fie controlat i s rmn pur.
-Sunt convins c,dac Gillian ar fi rmas gravid i s-ar fi lsat supravegheat
de Jem pe durata sarcinii,copilul ar fi fost rpit ca i bieelul soilor Anderson,i
spuse Melina lui Longtree.tim c Jem nu voia ca eu s vorbesc cu cei de la
FBI.
-ncepusem s cred c ordinul de-a ne mpuca a fost dat de Hennings,spuse
eful.Dar dup ce-am vzut ce i s-a ntmplat...Experiena mea militar mi
permite s afirm c ordinul a venit de la cel mai nalt nivel.
Dup un moment de gndire,Longtree ntreb:

-Copiii tia rpii,unde sunt dui? n ce scop?


-Asta am venit s aflm aici,spuse eful.Tabra fratelui Gabriel nu e prea
departe de-aici.Ce tii despre ea?
-Pn la Templu sunt vreo sut aizeci de kilometri n linie dreapt.Eu nu tiu
nimic bun despre omul sta.Expresia de pe chipul lui Longtree deveni mai
sumbr dect de obicei.El,sau mai degrab secta lui,a nelat un trib n
adjudecarea unui teren.El voia muntele lor.n mod normal,ei nu l-ar fi vndut.
Cred c a constrns un ef de trib s-i cedeze terenul pe care se instalaser
oamenii lui.
-Cum?
-Ce tiu sigur,n afar de zvonuri,e c eful de trib avea dou fiice.Dou tinere
frumoase i educate.Despre una se pretinde c s-a sinucis chiar nainte ca tatl ei
s vnd proprietatea.Melina sri n sus.
-Se pretinde?Longtree ddu cu subneles din umeri.
-Aa s-a spus.Unii i-au pus ntrebri.Cealalt fiic a efului a rupt orice legtur
cu familia i prietenii pentru a se altura sectei fratelui Gabriel.Ultima oar am
auzit despre ea ca locuia la Templul,construit pe proprietatea ce-a aparinut
cndva acelora pe care ea i-a renegat.S-au fcut multe speculaii n legtur cu
gradul de implicare a fratelui Gabriel n acea dubl tragedie.Dar coincidena e
prea gritoare pentru a fi ignorat.eful se uit la Melina.
-Am impresia c ticlosul la e mult mai diabolic dect am crezut noi.Ea l
ntreb pe Longtree dac bnuia c la Templu erau reinui oameni mpotriva
voinei lor.
-M ndoiesc c sunt inui n lanuri.Dar controlul minii e o restricie i mai
puternic.
-Fratele Gabriel a fost vreodat anchetat? ntreb eful
-Vrei s spui,de oamenii legii?Btrnul cltin din cap Nu,din cte tiu eu.Poliia
local i cea a statului l las n pace.i pltete taxele,se supune legilor.Cei de
la FBI nu vor un alt Waco.
-n plus,fratele Gabriel propvduiete cumptarea,remarc Melina.Nu e
mpotriva guvernului.Cel puin nu fi.eful observ c,n vreme ce vorbea,ea
i inea ochii nchii i i masa fruntea.Arta de parc starea de veghe ar fi
suprasolicitat-o.
-nainte de-a lua cu asalt Templul,trebuie s ne odihnim.Ea se uit la el.
-M simt bine.
-Nu pot spune acelai lucru despre mine.Avem unde s dormim cteva ceasuri?
l ntreb el pe Longtree.eful rmase n buctrie,n timp ce Longtree i arta

Melinei unde se putea culca.Cnd se ntoarse btrnul,el era la chiuvet,splnd


farfuriile murdare cu ap fierbinte.
-Nu te mai obosi,colonele Hart.
-Mcar atta lucru pot face,efule.Trebluir mpreun vreo cteva minute,pn
cnd masa fu curat i toate farfuriile puse la muiat n ap cu detergent.
-O s le spl mai trziu,zise Longtree.Mai vrei nite cafea?
-Nu,mulumesc.M-a ntinde i eu puin.Dar nu se ndrept spre ua ce ducea la
celelalte camere.Se ntoarse n schimb la mas.Longtree i puse un scaun n faa
lui i atept calm ca interlocutorul su s spun ce avea de zis.eful se simea
stnjenit de privirea btrnului.
-Nu la asta m ateptam.
-La asta?eful arunc o privire prin buctrie.
-M ateptam...n colul buzelor subiri ale lui Longtree flutur un zmbet vag.
-La ceva mai elegant.
-Credeam c eti bogat.
-Asta a fost ideea lui George Abbott.
-neleg,zise eful,dei nu pricepea.
-George a vrut s-i fac o impresie bun.Credea c o s fii mai uor de convins
dac n-o s prem att de nevoiai.Am strns bani ca s-mi cumpr un costum
nou.O adevrat risip.Unde o s-1 port? Zmbi din nou.Bnuiesc c o s fiu
ngropat cu el.
-i din ce trieti?
-Am o diplom de avocat,dar clienii mei sunt sraci.Am i o ciread mic de
vaci.
-Stai singur aici?
-Soia mea a murit acum douzeci i ase de ani.eful i ls privirea n jos,
ntristat de faptul c adusese n discuie un subiect care-1 ndurera evident pe
Longtree.Nu se atepta s primeasc explicaii i fu surprins cnd btrnul i le
ddu.
-Era gravid cu primul nostru copil.Fusese o sarcin uoar,fr complicaii.
Cnd au cuprins-o durerile facerii am dus-o la clinica din rezervaie,ns aceasta
era prost echipat i cu personal insuficient pentru a rezolva o asemenea
urgen.Ani de zile,consiliul a cerut fonduri pentru mbuntirea serviciilor i
modernizarea clinicii,dar solicitrile noastre au fost ntmpinate de fiecare dat
cu un refuz.Starea soiei mele s-a nrutit rapid.Nu mai aveam timp s-o
transport la alt spital sau s aduc aici un obstetrician.O priveam,incapabil s fac

ceva,cum sngera abundent.Fiul meu afost scos la lumin,dar avea cordonul


ombilical n jurul gtului.N-a respirat nici o clip.I-am nmormntat mpreun.
Ceasul de pe perete ticia anormal de tare n tcerea ce urma.ntr-un trziu,eful
se mic pe scaun.
-mi pare ru c i-am mprosptat aceste amintiri dureroase.
-S nu-i par.Mi-am pierdut minile o vreme,dar mi-am revenit.Pn la urm.
De atunci pn n ziua de azi,ori de cte ori m gndesc la ntmplarea aia,devin
i mai hotrt s mbuntesc viaa din rezervaie.Cred c spiritele profit de
moartea lor ca s-mi menin treaz fermitatea.eful l privi intens pe Longtree
i vzu un om convingtor.De ce nu-i dduse seama de lucrul acesta pn
atunci? Ar fi trebuit s priveasc dincolo de costumul scump,n inima celui
care-1 purta.
-De ce m-ai lsat s cred ntr-o amgire?
-Servea scopului nostru,dei nu n felul cum plnuise George.Mai trziu,m-am
bucurat c acceptasem acel truc,fiindc reacia dumitale mi-a dezvluit
caracterul pe care speram s-1 descopr la dumneata.Nu ncpea nici o ndoial
c eti un om integru.eful rse ncet,subestimndu-se.
-Ai atins nite puncte sensibile.M-ai fcut s m gndesc la asta.Longtree ddu
aprobator din cap.
-Nu mi-ar plcea ca prerea dumitale despre mine,bun sau rea,s stea la baza
deciziei pe care-o vei lua.ntmpltor,eu cred c ai fost trimis la noi.La grupul
nostru de sprijin.Ca s ne ajui.S acionezi n sensul aducerii indienilor
americani n secolul douzeci i unu cu mndria,demnitatea i motenirea
noastr intact.Unii au impresia c nu le putem dobndi pe primele far a
renuna la ultima.Eu,nu.Nu cred c motenirea noastr trebuie sacrificat ca s
putem progresa i s ne alturm restului lumii modeme.
E regretabil c muli dintre oamenii notri s-au autoamgit.Au invocat statutul
lor de indieni drept scuz pentru slbiciunile lor.Alcoolism,deprimare,lips de
ambiie.Cauza esenial a acestor slbiciuni e foarte real.Suntem nc tributari
unor prejudeci rasiale flagrante i odioase.tiai c procentul victimelor unor
crime violente e de dou ori mai mare dect n cazul celorlali americani? Crime
comise de membrii altor etnii,nu de indieni.Nu e doar prerea mea.i
statisticile spun acelai lucru.Avem dumani.Acionm contrar propriilor noastre
interese.Pe ambele fronturi,sunt multe de fcut.
-Nu sunt omul potrivit,efule Longtree,zise astronautul.
-N-ai fi cerut ajutor asear dac n-ai fi simit o legtur de rudenie cu noi.
-Sunt indian doar pe jumtate,doar tii asta.

-Tot aa era i Quanah Parker.eful zmbi afectuos,amintindu-i de povetile


mamei sale despre faimosul lor strmo.Ca i n cazul nvrii limbii,eful nu
mai inea minte cnd aflase despre fetia de nou ani Cynthia Ann Parker,ce
fusese rpit n 1836 de la Parker 's Fort,Texas,de nvlitorii comani.In timpul
adolescenei,nvase limba lor i le adoptase obiceiurile.Se mritase cu eful
Peta Nacona,cruia i druise trei copii-doi biei i o fat.
Trise printre comani vreme de douzeci i patru de ani,apoi fusese descoperit
de grnicerii texani i redat familiei sale,mpreun cu fiica sa.Totui,nu se
reacomodase niciodat i se stinsese din via la scurt timp dup moartea fiicei
sale.Legenda susinea c murise de inim rea,din cauza despririi de soul i
bieii ei.Quanah era adolescent cnd mama lui czuse prizonier.Ii urm tatlui
su la efia tribului i deveni un rzboinic temut.Ani de zile,purtase rzboaie
teribile cu armata american,far s piard nici o btlie.
Dar n 1875,rmas far provizii,capitul i i duse oamenii la Fort Sili,n actuala
Oklahoma.Influenat de mama sa i de felul n care ea se acomodase cu viaa
comanilor,Quanah proced exact pe dos.Lu numele ei de familie i i ncuraja
poporul s se adapteze la cultura anglo-saxon.Oamenii nvaser s cultive
pmntul.Vorbitor de englez,eful Quanah Parker ntemeie coli i fu numit
judectorul unei rezervaii.l considera prieten pe preedintele Theodore
Roosevelt.Ferocele rzboinic de altdat deveni politician.Purta i aici rzboaie
n numele poporului su,dar cmpul lui de lupt era Sala Congresului.
-Unii comani n-au avut ncredere n Quanah,pentru ei era pe jumtate alb,tii
asta,zise Longtree.i purtau pic fiindc adoptase stilul de via al omului
alb.Dac ni te-ai altura n-ai fi scutit de critici din partea unor indieni
americani.Dar ce om celebru nu are adversari? Din punctul meu de vedere,
sngele dumitale amestecat reprezint un avantaj.Cum a fost i pentru Quanah
Parker.Dup un moment de reflecie,eful spuse:
-O s m gndesc la asta.
-Asta-i singura promisiune pe care i-o cer.
-Fr legtur cu ospitalitatea dumitale de astzi?
-N-a mai avea ncredere n dumneata dac un serviciu att de mic ar putea
influena o hotrre att de important.Se aternu o tcere apstoare,pe care
doar ticitul ceasului o ntrerupea.Cnd vorbi din nou,Longtree schimb
subiectul:
-Gillian,sora geamn,i plcea?Ochii btrnului preau s-1 sfredeleasc pn
n adncul sufletului,cerindu-i deplin sinceritate.eful se auzi spunnd:

-Da.mi plcea mult.Longtree ddu din cap cu nelepciune,pe urm schimb din
nou subiectul:
-Ce strategie vrei s aplici?
-S m duc la Templu i s-1 nfrunt pe fratele Gabriel.Longtree se ncrunt.
-Nu cred c o s fie aa de simplu.Mi s-a spus c porile sunt supravegheate.Cu
camere video i-aa mai departe.Cum ai de gnd s ptrunzi acolo?
-Ai vreo sugestie?
-eriful de-acolo,pe nume Max Ritchey,colaboreaz cu poliia din rezervaie.
Pare un om rezonabil.Ai putea ncepe cu el.
-Mulumesc pentru sfat.eful se ridic i se ntinse.Smt frnt.Scuz-m,dar o s
trag un pui de somn.Te deranjeaz dac fac un du?
-Va trebui s-o ntrebi pe Melina.La baie se ajunge prin dormitor.
-n regul.
-Eu o s plec curnd s rezolv nite probleme i nu m ntorc pn la mijlocul
dup-amiezei.Simii-v ca acas.tiind c Longtree ar fi fost stnjenit de o
manifestare prea expresiv a gratitudinii,eful zise simplu:
-Mulumesc pentru tot.
-Cu plcere.Era n drum spre u cnd Longtree l chem napoi,spunndu-i
pentru prima dat ef n loc de colonel.El se ntoarse.
-Da.Btrnul zise:
-Quanah Parker n-a renunat la toate obiceiurile comanilor.Spre consternarea
celor de la Biroul pentru Problemele Indienilor,practica poligamia.
eful ridic nedumerit din umeri.Longtree zise:
-Se pare c strmoul dumitale considera c era posibil s iubeti dou femei n
acelai timp.M-am gndit c te-ai simi mai uurat dac ai ti lucrul acesta.
CAPITOLUL 33
eful btu la u.
-Intr.Melina era aplecat de la mijloc,cu capul n jos,i i tergea prul ud cu
un prosop.Avea pe ea doar sutienul i chiloii.Vznd-o att de sumar mbrcat,
eful se opri din drum.
-Scuz-m.Parc mi-ai spus s intru.Cu o micare unduit,ea i ndrept spatele
i i arunc pe spate prul umed.
E vreun mister? M gndeam c,dac ai vzut-o pe Gillian...
-Te-am vzut i pe dumneata.
-Nici lenjeria mea intim nu i-e strin.E adevrat.ns arta cu totul altfel pe
ea

dect atrnat pe vergeaua unei perdele din faa duului.O privea cu gura
cscat,ca un colar.Snii stteau umflai deasupra cupelor sutienului cu
sfrcurile ca nite pete ntunecate sub estura ivorie.i acolo,chiar n locul de
sub buric,o atinsese prima oar cu buzele.Nu pe ea,fir-ar s fie! Pe Gillian.
-efule.Nu te simi bine?Nu,nu se simea bine.Inima i btea s-i sparg pieptul
iar gura parc-i era plin cu vat .
-Ba da.
-S tii c sunt eu,n came i oase.
-Nu te contrazic.
-Dar ari de parc ai fi vzut o fantom.Era adevrat.Tria o nefericit
experien de deja-vu.Cu excepia vntii de la clavicul,pe care o cptase
dup ce se lovise de tocul uii n lupta cu falsul Tobias,semna perfect cu
Gillian.Erau identice n toate privinele.n asemenea msur nct i se
redeteptar n cteva secunde zeci de amintiri erotice.
Curbura oldurilor se potrivea perfect cu palma lui.Pe o anumit poriune,pielea
era acoperit cu un puf deschis la culoare,ca de piersic.Acea scobitur devenea
deosebit de sensibil la mucturi.Cnd o atingea acolo,ea gemea ncet,excitat.
-Scuze.i reprim impulsul de-a se freca puternic la ochi,precum un personaj de
desene animate aflat n faa unei nluci.Dar i ntoarse privirea.Uor mbufnat,
zise: Putea s fi btut Longtree la u.De unde tiai c sunt eu?
-Dup zgomotul pailor.Prima oar am observat asta cnd umblai prin hangarul
lui Pax.Ai un mers foarte distinct.
-Aha.i ddu seama c faa lui era probabil,ncordat,fiindc ea l privea cu
nesiguran.
-Uite,efule,dac te-am fcut s te simi stnjenit,mi cer scuze.Gillian era sora
cea pudic.Amintindu-i cum se ridicase ea n picioare i i dduse plin de
farmec rochia jos n acea sear,el spuse cu glas ngroat:
-Nu prea.
-Zu?
-Hmm.Ea se gndi o clip la afirmaia lui,apoi zise:
-Dar ea pretindea c e Melina,i aminteti?
-Aa e.Privindu-1 tot stingherit,ea spuse:
-Dac preferi s m mbrac...
-n nici un caz.
-M simt epuizat.Gndul s m culc n hainele pe care le port de cnd...
-Nu e nevoie s-mi dai explicaii,Melina.Am fost surprins s te vd aa.Un
brbat n-are n fiecare zi norocul s dea peste o femeie pe jumtate goal.

ncerc s zmbeasc,ns nu prea tia dac ar fi reuit s par sincer.De fapt,era


aproape sigur c n-ar fi fost deloc convingtor.Oricum,ea lu de bun afirmaia
lui,aprobnd-o cu un cscat.Melina se aez pe marginea patului,i puse din nou
prosopul pe cap i ncepu s frece energic uviele de pr.eful se chinuia s
spun ceva inteligent.
-Longtree sugera s lum legtura cu eriful din zona Templului.
-S-ar putea s fie o idee bun.
-Cu autoritatea local de partea noastr,am avea mai multe anse s ptrundem
n tabr.Spune c e pzit.
-Cum o s-1 convingem pe erif c nu suntem doi nebuni de legat?
-Avem de parcurs o distan de o sut aizeci de kilometri,aa c ne putem gndi
pe drum ce s spunem.
-Cu maina? Credeam c o s mergem cu avionul.
-E sugestia ta,dar dac te intereseaz prerea mea...
-Cnd se opri,ea i arunc o privire.
-Spune-o.
-Azi diminea am putut s ne strecurm aici pentru c Longtreear a fcut
pregtiri i pista de decolare e privat i izolat.Dar dac doi strini aterizeaz
pe un aerodrom public,ar putea atrage atenia.
-Ai dreptate.E mai bine s nu se tie de sosirea noastr i s ajungem acolo
nainte de lsarea ntunericului dac e posibil,ca s putem arunca o privire n jur.
-i cu ofatul e o problem major.Nu avem mijloc de transport.
-Sunt sigur c eful Longtree o s ne gseasc o main.
-i eu sunt sigur,dac o s i-o ceri dumneata,zise el,aproape n oapt.
-E un domn foarte distins,nu-i aa?Prerea strlucit pe care i-o formase ea
despre gazda lor l irit.Fu de acord c Longtree prea un brbat decent,dar nu
mprtea entuziasmul Melinei.
-E n regul,presupun.
-mi place cum arat.
-i place?
-nfiarea lui.Felul n care arat.
-Arat ca un btrn indian plin de riduri.Ea se ncrunt reprobator la ef.
-ns ridurile i sporesc farmecul.Are trsturi att de falnice,de...Se opri,cutnd
epitetul potrivit,i n cele din urm gsi unul.De nobile.eful avea o replic acr
la afirmaia ei,dar se mulumi s-i dreag glasul.Vrnd s fie obiectiv,zise:
-A avut i el parte de necazuri.Apoi i relat despre drama lui Longtree.
-Ce cumplit! spuse ea la sfrit.i soia,i copilul.

-Da,e o tragedie.Ea rmase o vreme cu privirea pierdut,apoi se uit la el.


-mi amintete de dumneata.
-Ce? exclam el.
-Nu fizic,evident.Ci n privina felului cum v meninei...neatini.Autocontrolul
sta sever.
-Presupun c asta face parte din firea indianului.Nu se spune despre noi c
suntem un popor stoic?Vorbise pe jumtate n glum,dar ea i se adres pe un ton
grav.
-Poate.Dar am impresia c dumneata i cu eful Longtree avei mai multe n
comun.Pn s-i rspund el,Melina ls prosopul umed pe podea i se ntinse n
pat,trgndu-i cuvertura pn sub brbie.
-Doamne,nu-mi amintesc s fi fost vreodat aa de obosit.i potrivi perna sub
cap.Ochii i se nchiser imediat.
-Nu te deranjeaz dac folosesc duul,nu?
-Nu e duul meu,murmur ea.Apoi se rsuci ntr-o parte i ridic genunchii pn
la talie.eful intr n baie.De ndat ce nchise ua,i desfcu prohabul ca s
scape de apsarea propriului accesoriu mndru i nobil.Rmase acolo,
sprijinindu-i fruntea i palmele de lemnul uii,cu ochii nchii,respirnd
ncet,adnc pentru a-i pstra autocontrolul sever pe care Melina i-1 atribuise n
mod eronat.Cnd se ntoarse cu faa spre camer,observ c pusese prosopul
folosit pe bar.ncperea mirosea a spun,past de dini i piele umed.Piele de
femeie.Piele goal,catifelat de femeie.Pielea lui Gillian.Pielea Melinei.
eful deschise robinetele i se dezbrc.
Micrile lui erau smucite,nervoase.Se spuni,se ampon i,cnd iei din
baie,folosi tubul cu past,splndu-se pe dini cu degetul arttor,cum fcuse
probabil i Melina,fiindc nu-i luaser cu ei nici mcar periue de dini cnd
plecaser din Dallas.n tot acest timp se ntreba ce naiba voise s spun Longtree
cu acea remarc irelevant despre capacitatea lui Quanah Parker de a iubi mai
multe femei n acelai timp.ndeprt gndul,considernd c toate acestea sunt
vorbe de clac.Se numrau printre fleacurile alea mistice despre viziuni i alte
tmpenii,cu care el nu fusese niciodat de acord.n tribul mamei lui existaser
btrni cu prul crunt,slinos i cu chipurile btute de vnt care l speriaser de
moarte n anii copilariei.n timpul ceremoniilor,litaniile lor,psalmodiate cu voce
joas,gutural l nspimntaser.Adolescent fiind,le ridiculizase prostia.
Dexter Longtree nu recursese la litanii,dar aproape jumtate din ce spusese era
nvluit n insinuri i enigme.eful nutrea convingerea c btrnul vorbea aa
pentru a lsa impresia c avea acces pe tanmul spiritelor.Longtree voia s fie

considerat un btrn vraci nelept capabil s descifreze tot soiul de semne


ascunse.
-Prostii,mormi el n timp ce-i trgea blugii.El era om de tiin.Credea n ceea
ce dovedise el sau n ceea ce vzuse ori experimentase el nsui.Divagaiile lui
Longtree erau provocate de droguri,din cte-i ddea el seama.Sau poate c-i
pierduse minile.Recunoscuse c o luase puin razna cnd i muriser soia i
copilul.Poate c fusese nebun de legat n toi anii care se scurseser de-atunci.
Nu conta.Colonelul Christopher Hart nu ddea crezare nici unei opinii exprimate
de un btrn cu chipul falnic i nobil,pe care Melina l ndrgea.
Cnd iei din baie,era ntr-o stare mizerabil.Ls chiar i ua s se trnteasc
zgomotos de perete.Melina nu se mic,i trsese blugii pe el n eventualitatea
c ea ar fi protestat fiindc se suise n pat lng ea.
Dar de ce n-ar fi fcut-o?El pilotase blestematul la de avion n timp ce ea
moise pe scaun.n ultimele dou zile,viaa lui fusese la fel de primejduit ca i
a ei.De ce s-ar fi instalat pe sofaua incomod din mohorita camer de zi cnd
patul confortabil din dormitor era destul de mare pentru amndoi?
Dar cnd se ntinse lng ea,Melina nu scoase nici un sunet de protest.Respiraia
i rmase regulat i profund.Nu avu nici o reacie cnd el i btu perna de mai
multe ori.Nu ddu nici un semn c ar fi tiut sau i-ar fi psat c el se ntinsese
lng ea.Nu tia dac ar fi trebuit s se simt uurat sau iritat.
-Luai loc,domnilor.eriful Max Ritchey le art celor doi brbai fotoliile de pe
partea opus a biroului su.Dorii s bei ceva rcoritor?
-Nu,mulumim,rspunse Lawson.Tocmai am luat masa deprnz.Fasole verde
fiart.
-Cum v-a plcut?
-Delicioas.
-Bine.Bine.Instalndu-se confortabil n scaunul de la birou,eriful trecu la
subiect.N-ai btut atta drum de la Dallas pn aici ca s v delectai cu
specialitile noastre.Cu ce v pot ajuta?
-i aminteti c ai vorbit cu mine la telefon acum cteva zile? ntreb Lawson.
-Sigur.Era vorba despre un caz de omucidere.
-Gillian Lloyd.
-Aveam impresia c acel caz a fost clasat.Cunoteai identitatea vinovatului,nu?
Cnd mi-ai telefonat,mai aveai de rezolvat doar nite probleme mrunte.
-E adevrat.Detectivul i relat din nou faptele,dei Ritchey i le amintea.

-Dup cum i-am raportat,detectiv Lawson,m-am dus la Templu i am fcut


cercetri n legtur cu acest Dale Gordon.Cei de-acolo i-au amintit de
el,fiindc suna foarte des i era evident un dezaxat.Srit bine de pe fix.Cred c
sinuciderea lui dovedete treaba asta.Nedumerit,eriful ridic braele.Atunci
care-i problema? Mai e ceva n legtur cu crima i sinuciderea,la care nu te-ai
gndit iniial.
-Ceva mai mult dect att,erif Ritchey.Pe un ton sumbru i far s-i aleag
cuvintele,agentul special Tobias i furniza informaiile necesare.
Pe msur ce-1 asculta,spaima lui Ritchey cretea.Fiecare fraz era asemenea
unei pietre adugate la o grmad,ce se tonsforma ntr-un morman de griji cu
care trebuia s se lupte.Cnd aceti doi brbai apruser neanunai la
departamentul lui,i dduse seama c veneau cu veti proaste.Un detectiv de la
Omucideri,din afara statului,nu venea la Lamesa County nsoit de un agent FBI
de la Washington dac nu investiga un caz de importan naional.Instinctiv,
Max Ritchey tia c viata lui,practic fr evenimente,bine organizat,echilibrat
era pe cale s fie serios zdruncinat.Spera s fac n aa fel nct s nu-i fie
complet dat peste cap.
-Examinm acum glonul care 1-a ucis pe Jem Hennings,spunea Tobias.Dar
ansele de a-i descoperi proveniena sunt aproape nule.Dup toate
probabilitile,a fost tras de un profesionist.
-Cum ar fi un uciga pltit? ntreb Ritchey.
-Exist i posibilitatea asta,rspunse evaziv Tobias.Lawson continu discuia:
-Hennings a fost logodnicul lui Gillian Lloyd.Dale Gordon a lucrat la clinica
unde ea a fost inseminat artificial cu o zi nainte de-a fi ucis.Hennings avea
legturi cu secta fratelui Gabriel,unde o s facem investigaii.S-a confirmat c
Dale Gordon comunica,n mod regulat,cu Templul.N-ai dect s tragi dumneata
concluziile,adug el,ridicnd din umeri.Ritchey tresri surprins i exclam:
-Doar nu vrei s insinuezi c fratele Gabriel are vreo legtur cu aceste trei
mori.
-Nicidecum.Ritchey nu se ls amgit de dezminirea agentului FBI rostit pe un
ton blnd.
-Atunci de ce v aflai aici?
-Pentru c altcineva crede c fratele Gabriel e implicat,i spuse Lawson.Sora lui
Gillian Lloyd.Geamn.Sosia ei.O cheam Melina Lloyd.Era cu Hennings cnd
a fost mpucat.Ritchey i trase gnditor buza de jos.

-Dac acest Hennings i trgea clopotele surorii ei cu vreun scop ilegal,ea ar fi


avut toate motivele,spuse el,citind o replic pe care-o auzise recent n serialul
su preferat.Sunt sigur c v-ai gndit la asta.
-Bineneles,dar acuzaia nu st n picioare.Hennings a fost mpucat prin
fereastr,de vizavi.Nu 1-a ucis ea,dar e martor ocular.Vrem s-o interogm
nainte s fac vreun gest necugetat.
-La ce te referi?
-Ar putea,bunoar,s ia cu asalt porile castelului fratelui Gabriel.Ea caut
rspunsuri,la fel ca i noi,i zise Lawson.
-Noi-domnul Lawson i cu mine,i dumneata,domnule erif-suntem constrini s
obinem rspunsuri pe ci legale,i explic Tobias.Din nefericire,domnioara
Lloyd nu acioneaz sub imperiul unei astfel de constrngeri.S-a dovedit a fi o
persoan foarte capabil.A reuit s ne evite i are cea mai puternic motivaie
posibil.Rzbunarea.
-S-ar putea ca i ea s-o fi luat razna.De unde tii c nu e la fel de instabil psihic
precum Dale Gordon.Tobias contest presupunerea cltinnd hotrt din cap.
-Fr ndoial c s-a implicat emoional,ns e ntreag la minte.Alt angajat al
Clinicii Waters a fost ucis ieri dup-amiaz la cteva ore dup ce a vorbit cu
domnioara Lloyd,adug el,dup ce fcu o pauz pentru a sublinia importana
informaiei.neleg c eti ocat,domnule erif.Ai i de ce.Domnioara Lloyd tie
c a descoperit ceva i nu cred c o s se opreasc nainte de a obine nite
rspunsuri.Nu va renuna pn cnd nu va afla de ce a fost ucis sora ei
geamn.Detectivul Lawson i cu mine suntem aproape siguri c ea o s-i fac
apariia aici.
-Ct de curnd,adug detectivul.Ritchey ddu drumul unui oftat prelung.
-O s anun imediat Templul,dar dac ea ori altcineva ar fi ncercat s se
infiltreze acolo,a fi auzit.Msurile de securitate luate de fratele Gabriel sunt
extrem de severe.
-De ce? ntreb Lawson.
-ntreab-1 pe John Lennon.Sau pe designerul la din Florida.Fratele Gabriel are
faim internaional.Oamenii importani sunt intele ideale pentru nite tercheaberchea care vor s-i vad numele n ziare.Tobias se ncrunt,ngndurat.
-Eti sigur c nu exist alt motiv care s justifice asprimea msurilor de
securitate de la Templu?
-Care ar fi acela? Agentul FBI se aplec n fa. Ritchey observ c butonii
franuzeti de la manete erau gravai cu iniialele lui.
-erif Ritchey, ai ptruns vreodat n incinta Templului?

-Doar de dou ori.Ultima dat am fost aeum trei zile cnd l-am ntrebat pe
fratele Gabriel despre Dale Gordon
-Ce te-a frapat acolo?
-Nu prea neleg la ce te referi.Tobias fu iritat de replica lui,n vreme ce Lawson
prea pregtit s stoarc informaii de la el cu minile sale butucnoase ptrate.
-Te intereseaz impresiile mele despre acel loc?Terenul e foarte curat.Cldirile
sunt...
-M refer la starea general de spirit.La oameni,zise Lawson,ntrerupndu-1.Ai
vzut vreo dovad n sprijinul supoziiei c oamenii erau inui acolo mpotriva
voinei lor?Ritchey hohoti sec.
-Glumeti,nu-i aa?Cei doi brbai l privir cu nepsarea unor cli cu glugi.
eriful zmbi nervos i i drese glasul.
-Din cte tiu eu,pentru adepii fratelui Gabriel e o onoare s triasc i s
munceasc acolo.Oamenii i disput aceast favoare.Exist un sistem de
recompense.Dac faci ceva deosebit pentru sect,obii un loc la Templu.Ceva de
genul sta.
-Fii mai explicit!
-Poftim?
-Spuneai c dac un adept face ceva deosebit pentru sect...
-Fapte bune.Strngere de fonduri.Prozelitism.Nu asta urmresc majoritatea
religiilor? S dobndeasc popularitate?
-Ai cunoscut vreodat pe cineva care a trit la Templu i-apoi a plecat? ntreb
Tobias.
-Nu,rspunse el sincer.Asta nu nseamn c nu se ntmpl i aa ceva.Numai c
eu nu tiu pe nimeni.Se uit la ei nedumerit.Dar de ce ar vrea s plece de-acolo
cineva care s-a strduit din rsputeri s fie admis?
N-ar fi ca i cum ar fugi din rai?Prsir biroul erifului i urcar din nou n
maina ageniei.Tobias trecu la volan.Lawson era impresionat de autoritatea
de care se bucura agentul FBI.Aranjase s fie ntmpinai la aeroportul
Albuquerque,unde li se pusese la dispoziie o main.Plecaser de-acolo spre
Lamesa,capitala districtului.Cu un singur telefon,Tobias rezolva imediat o
problem.Lawson nu putea s obin nici mcar un pix dac nu completa un
formular.
-Ce crezi despre Ritchey? ntreb Lawson n timp ce se ndeprtau.
-Greu de spus,dar am impresia c a fost cam pe jumtate sincer.
-Asta-i i senzaia mea.Toate afirmaiile lui erau atent cntrite.

-Poate din cauza mndriei.i displac strinii care-i bag nasul n districtul
lui,cutnd elemente infracionale.Asta ar nsemna c el nu-i face treaba cum se
cuvine.Sau...
-Sau?
-Poate c omul spunea adevrul gol-golu,numai c noi am devenit paranoici.
-S-ar putea,admise Lawson.Caut motivaii ascunse n spatele fiecrui stlp de
gard.ntr-un trziu,adug: Pe de alt parte,e posibil ca Ritchey s fie un adept
convins.Poate c d socoteal unei justiii aflate mai presus de cea a
districtului,a statului sau de legile federale.
-Vrei s spui c fratele Gabriel i-ar putea avea pe Ritchey i pe ali reprezentani
locali ai legii n buzunarul de la hain?
-Cine poate ti unde se oprete influena lui? Noi am aflat c se ntinde pn la
Dallas.
-i pn n Dakota de Sud.Acolo a fost cooptat Hennings.-Vrei s spui c
educatoarea i-a convertit pe Hennings i pe sora lui mai mic i,atunci cnd
prinii lor au fcut scandal,au fost eliminai?
-Cineva i-a fcut s dispar.
-l bnuieti pe fratele Gabriel?
-Sau pe un adept zelos aflat n slujba lui.
-Cu aprobarea lui?
-Cumplit publicitate,nu?
-Dac are discipoli capabili s ucid pentru el...ntorcndu-se s-l priveasc pe
Tobias,i exprim gndurile cu voce tare:Asta nseamn c atunci cnd Dale
Gordon a ucis-o pe Gillian Lloyd,e posibil s fi acionat n urma ordinelor
primite de la Templu.
-M-am gndit la asta.Expresia ntiprit pe chipul lui Lawson deveni
amenintoare.
-Vreau s discut cu predicatorul sta splcit ntre patru ochi.A fi n stare s
pariez pe o friptur de vit contra unei sticle de whisky c individul nu-i att de
cucernic pe ct sugereaz faa aia drgu i zmbetul dulce.
-Batem palma.Dar eu nu mnnc came de vit.Lawson rse.
Chicotind la auzul reaciei sale,Tobias rspunse la telefonul mobil.
-Da,Lucy,ce e? Ascult,i mulumi pentru veti,pe urm,nchiznd telefonul,se
ntoarse ctre Lawson i zmbi.Chestia aia ntre patru ochi...o s i se ofere
prilejul mine diminea.Avem audien la ef.
-De ce mine diminea? Am putea merge acolo chiar acum...

-N-avem motive plauzibile s-1 suspectm.Nu exist nici o legtur direct cu


Gillian Lloyd sau Dale Gordon-cu excepia telefoanelor,pe care el le-a explicat
deja-i nici cu Jem Hennings.Ne-a acordat o audien ca un gest de bunvoin i
n aceste condiii va trebui s purtm discuia.
-Pn cnd o s obinem eantioanele de sperm de la donatorii Clinicii Waters
i-o s facem testele ADN pentru a demonstra c Gordon le substituia,avem la
dispoziie doar o grmad de presupuneri.n acest moment,nici mcar nu tim cu
certitudine c sperma a fost substituit.i chiar dac dovedim acest lucru,nu
exist nici o prob menit s fac legtura dintre aceast falsificare i fratele
Gabriel,cu excepia unui discipol mort,despre care tim c era un psihopat.n
concluzie,nu avem motive plauzibile pentru a interoga un eminent cleric.
-Pe dracu'.Vexat,Lawson i trecu o mn prin prul epos.tiu c ai dreptate.Din
punct de vedere legal,acionezi ca la carte.Dar instinctele mele mi spun c
fratele Gabriel e n spatele ntregii afaceri.Lawson rumeg ideea timp de un
minut.Dar Melina Lloyd? Ce crezi despre ea?
-C o s vin aici s-1 nfrunte.
-i eu sunt de aceeai prere.Dup o clip,adug: La naiba! Sincronizarea e
totul,nu?
-Cum adic?
-M gndeam.Dac a fi aflat mai devreme despre pista de la Clinica Waters,a
fi luat probe din cadavrul lui Gillian Lloyd.Ea fusese inseminat artificial cu mai
puin de douzeci i patru de ore naintea morii.
-i dac testul ADN ar fi dovedit c probele nu aparin donatorului ales de ea...
-Sau lui Christopher Hart.
-...atunci ai fi avut dovada c nlocuirea s-a fcut la clinic.
-Dar l prinsesem deja pe criminal,spuse Lawson morocnos.Cadavrul nu
prezenta urme de sperm.Rnile de cuit erau att de elocvente n privina cauzei
morii,nct n-aveam nici un motiv s nu-i restituim Melinei trupul pentru
incinerare.Tobias i spuse c era pe cale s obin o hotrre judectoreasc
pentru exhumarea rmielor pmnteti ale femeii din Oakland,California.
-Dup aceea,o s comparm testul ADN al embrionului din corpul lui Kathleen
Asher cu cel al donatorului ales de ea.Jigur toate astea necesit timp.Cu o prob
din trupul lui Gillian Lloydamfigrbitlucrurile.
-mi pare ru,mormi Lawson.
-M rog,dup cumziceai,atunci nu deineai informaiile pe care le ai acum.Era
delicat din partea lui Tobias c-l absolvea de rspundere.La rndul su,se simi
dator s-i rspund cu aceeai moned.

-Am luat cu mine dosarul dac vrei s te mai uii prin el.
-Bineneles,spuse Tobias.M ateapt o noapte lung i,oricum,n-am altceva
mai bun de fcut.
CAPITOLUL 34
-Melina?
-Hmm?
-E aproape trei.Oftnd adnc,ea se rsuci pe spate i-1 privi ncruntat pe ef,cu
ochii pe jumtate deschii.
-De ce trebuie s m scoli de fiecare dat?
-Fiindc dormi prea mult.
-Visam.
-Ce?
-Nu-mi amintesc.
-Un vis frumos?
-Aa cred.Se ntinse cu voluptate.Ct e ceasul?
-Adineauri i-am zis.
-N-am auzit,recunoscu ea cu un zmbet somnoros.Mai spune-mi o dat.
Dar el nu mai rosti nici un cuvnt,iar ei nu-i trebuir mai mult de cteva secunde
ca s priceap,aa cum el deja o fcuse,intimitatea momentului.Pumnii lui se
sprijineau de o parte a capului ei,ngropai n pern.Braele i susineau greutatea
corpului,astfel c fiecare muchi era bine reliefat.De pe chipul efului dispruse
orice urm de zmbet.Albastrul ochilor lui prea s se fi intensificat,aa cum
culoarea cerului se ntunec imediat dup apusul soarelui,schimbndu-se din
violet n indigo,imperceptibil,dar sigur.Mnat de un impuls,ea ntinse mna i
i-o plimb peste faa lui.Mai nti i netezi sprncenele,apoi oft plin de
compasiune cnd i atinse cu delicatee rana de pe obraz.i trecu degetul de-a
lungul nasului subire,apoi peste conturul buzelor.
Zbovea asupra fiecrei trsturi,de parc degetele ei ar fi vrut s-o pstreze n
amintire.Cptnd ncredere,i ls mna mai jos i-i mngie sub pectoralul
drept.Pielea lui emana o cldur pe care ea tnjea s-o simt aproape.Urmrea cu
privirea degetele care atinser uor cteva coaste,apoi urcar din nou spre
curbura pieptului su.i mngie sfrcul cu degetul mare.
ncurajat de respiraia lui accelerat,ea facu un gest ndrzne.i nl capul i
i trecu limba peste sfrcul excitat.njurnd ncet,el ddu la o parte cuvertura,se
ls peste ea i i ngropa faa n decolteul ei.i srut snii cu lcomie cnd
acetia se nlar peste cupele sutienului.Barba lui neras i zgria pielea,dar era

o senzaie erotic i,fr ca ea s-i fi spus ceva,i simi oldurile ridicate de pe


pat,pentru ca el s se descheie la li.i frec buzele de sfrcurile ei,pn cnd
acestea se ntrir,mpungnd estura ce-i acoperea,i,nainte ca ea s-1 roage,el
desfcu sutienul i-i acoperi snii cu srutri.Simea n profunzime fiecare
micare a buzelor lui.i nfipse minile n prul lui i gemu de plcere.
Cu o voce joas,grav,el o ndemn s-i desfac prohabul.Ea cut orbete liul
i nasturii ce refuzau s se descheie.Primul era deja desfcut,ns cnd ncerc
mai jos,ntmpin rezisten.El mormi ceva incomodat i amndoi rser
ncet.Pn la urm,ea reui s desfac toi nasturii i trase blugii de pe oldurile
lui.eful i ndrept mna spre erecia lui i-i strnse degetele n jurul ei.
Cnd ea ncepu s-l maseze ritmic,el nchise ochii i gemu de plcere,
dezvelindu-i dinii.
-Mai ncet.Ea se supuse,iar el i lipi fruntea de a ei.O,Doamne,ce bine.S-mi
spui acum dac nu-i place.
-mi place.
-Arcuiete-i spatele.
-efule,zise ea gfind.
-tiu.i eu.Dar nu vreau s ne grbim.Mai bine renun la asta.spuse el,dndu-i
mna la o parte. i vr degetele mari sub elasticul chiloilor i-i trase jos. Apoi
lundu-i gleznele n mini i ngenunchind,i desfcu ncet picioarele.Prima ei
reacie fu s se mpotriveasc,ori s se acopere cu mna,sau s-i ntoarc
ruinat capul.Dar privirea lui pasionat era plin de tandree.O fcea s se simt
nlat,nu umilit.Ochii lui i cercetar pe ndelete trupul,pn cnd fur atrai
ca de un magnet de privirea ei.Rmaser uitndu-se unul la altul,n vreme ce
minile lui alunecau de-a lungul gambelor.ncepu s-o maseze uor,cu degete
puternice.Pe urm,minile o luar din nou n sus,strngnd uor poriunea
delicat de deasupra genunchilor.i continuar drumul pe coapse,pn cnd
degetele lui rsfirate acoperir partea de jos a abdomenului ei,iar degetele mari
se ntlnir n centru.n tot acest timp,el o privea n ochi.Degetele mari o
mngiau pe rnd.Devenir alunecoase.Gsir locul comorii.O dezmierdar
delicat.Violena senzaiilor i sgeta trupul.i muc buza de jos.Respiraia i
deveni rapid i neregulat.Pleoapele i se zbteau,iar imaginea lui se nceoa.
-Dac nu te opreti,gfi ea,o s am un orgasm.
-Asta doreti,nu?
-Dar te vreau nuntru.El o ptrunse.Minile lui alunecar posesiv sub oldurile
ei i-o ridicar spre el.Era imposibil s-o fi ptruns mai adnc.Cu toate acestea,ea
i prinse fesele,i-1 trase spre sine.Fiecare micare era plin de dorin,dar i de

druire.Abia i mai putea stpni frenezia.Ciudat,nu-i era team de ea.n loc s


se retrag din faa ei,i rspundea cu o totala lipsa de inhibiie i cu egal
ferocitate.El rsufla rguit,i ngropa faa sub brbia ei i gemu:
-Te...regulezi...ca...Apoi avu orgasmul i strig un nume.
-Hei,Tobias,vrei s auzi ceva ciudat?
-Pe-acas nu mai treci?
-Sunt acas,rspunse Lucy Myrick de la o distan de peste trei mii de kilometri.
Informaia asta a aprut exact cnd prseam biroul,aa c am imprimat-o i-am
luat-o acas cu mine.Mi-am hrnit petiorul de aur,la timp ca s previn o
rbufnire de canibalism.M-am delectat cu o baie prelungit,am atacat o farfurie
cu mncare dietetic,am deschis o sticl cu vin ieftin i-abia acum m uit peste
material.Mai devreme,n cafeneaua de lng motel,Tobias mncase un sandvi
cu brnz topit n rgazul de timp care-i fusese necesar lui Lawson ca s
nfulece dou porii de cheeseburger cu ardei iute i mult ceap.Pe urm se
despriser,urmnd s se ntlneasc iari la micul dejun.Tobias fcuse un
du,iar acum sttea sprijinit de tblia patului,cu o pern sub cap i un pahar de
butur n mn.Nu obinuia s bea prea des,dar n acea sear simea c merita
un whisky cu sifon.Se afla ntr-un teritoriu strin.Fr zgomotele familiare ale
traficului de afar,tcerea deertului era asurzitoare.Nu se putea acomoda cu
picturile naive ce decorau pereii lambrisai ai camerei sale,nici cu viaa
indienilor Pueblo pe care-o nfiau.Dei ceruse o camer pentru nefumtori,pe
msua de toalet se afla o scrumier,de forma unui arpe cu clopoei ncolcit i
gata s atace.Avea ochi roii de sticl,ce luceau n lumina televizorului.
i fcea bine s aud vocea familiar a lui Lucy,prescurtnd cuvintele cu
accentul ei din nord-est,n locul vocilor nazale din sud-vest.
-Ce material?Lucy ncepu s-i dea explicaii:
-Acest frate Gabriel m ngrozete!
I-am vzut emisiunea asear,la televizorul de la birou.Noua ordine mondial
prea suna a propagand nazist ca s fie pe gustul meu.Eu l-a ntreba: Cine
urmeaz s stabileasc aceast nou ordine mondial? Dei am o bnuial
ascuns n privina persoanei vizate de el.Oricum,am fcut nite cercetri i am
fost uluit de rspndirea acestui aa-zis cult al lui.Nu e un predicator oarecare
de la televizor.Predicile lui sunt traduse simulta n treizeci i ceva de limbi.Are
adepi n ri cu religie predominant iudaic,musulman,catolic sau budist.
Liderii religioi de acolo sunt alarmai de numrul tot mai mare de convertii.

Doctrina lui nu e tocmai cretin.De fapt nici mcar nu se bazeaz pe Sfnta


Scriptur.l menioneaz rareori pe Iisus Hristos,i-atunci doar ca pe un exemplu
de smerenie.Dar aceste lacune dogmatice nu i-au micorat fora de atracie,care
pare s fie universal.Femeia oft adnc.Aa am ajuns la Interpol.
Interesat,Tobias ls paharul pe noptier.
-Sunt sigur c exist o logic n spatele acestei decizii.
-Pi,am dat ntmpltor peste legturile lui Jem Hennings atunci cnd noi am...
-Cnd dumneata,o corect Tobias.
-Mulumesc frumos,zise ea cu aplomb.Cnd mi-am extins investigaiile la scar
naional,am scos la iveal mai multe cazuri ce semnau izbitor cu uciderea lui
Gillian Lloyd i cu rpirea copilului soilor Anderson.De-abia astzi m-am
gndit s le anchetez i pe cele din strintate.i ce crezi?
-Sunt numai urechi.
-n ultimii doi ani,cinci femei din Europa au avut parte de moarte violentcitete crim sau accident-dup ce fuseser inseminate artificial.Toate erau
celibatare,sntoase,artau bine i aveau o inteligen superioar.Mai mult,n
acelai interval de timp,trei copii concepui n vitro sau prin inseminare
artificial,folosind sperm de la donatori,au fost rpii la scurt timp dup natere.
Doi din paturile lor de-acas,unul de la spital.
-Dar statistic Lucy...
-Am verificat deja,zise ea,anticipnd obiecia lui.Doar o singur femeie
nsrcinat-din Portugalia,mi se pare-a fost ucis n aceeai perioad.Era
mritat i rmsese gravid pe cale natural,iar motivul atacului asupra ei 1-a
constituit jarul.Criminalul a fost prins i-a recunoscut c o alesese la ntmplare,
datorit bijuteriilor pe care le purta.Cu excepia celor trei menionate,
toate celelalte rpiri au avut drept scop rscumprarea.ntr-unul din cazuri un
infractor recidivist a molestat un copil.Cazurile celelalte s-au soluionat fie prin
redarea copiilor supravieuitori familiilor,fie prin descoperirea ulterioar a
cadavrelor lor.
Tobias ar fi trebuit s tie c Lucy verifica toate faptele nainte de a-i transmite
vreo informaie.
-i cei trei copii concepui la o clinic de inseminare?
-Nu trebuie s-i mai spun,nu-i aa?
-Nici urm de ei,presupun.Ca i copilul soilor Anderson.
-Exact.Ea l ls s cugete timp de treizeci de secunde,intuind c ncerca s-i
ordoneze gndurile n funcie de aceste noi date.

-O s sap mai adnc,i spuse ea n cele din urm.S vd dac gsesc vreo
legtur ntre aceste cazuri i discipolii fratelui Gabriel.
-Bine,dar mai nti odihnete-te.
-Mulumesc.Asta faci i dumneata n noaptea asta?
-E un fel de-a spune.Arunc o privire carnetului gros,ce cuprindea dosarul
asasinrii lui Gillian Lloyd.Acceptase oferta lui Lawson de-a i-1 mprumuta
pentru acea sear,dar nu se atinsese de el.N-avea nici un chef s revad
informaii pe care deja le cunotea.
-Unde eti acum? ntreb Lucy
-La umbra Templului fratelui Gabriel.
-Mincinosule!
-Nu,i jur.Din patul meu de la motel vd luminile reedinei.
-A vrea s fiu acolo cu dumneata.Adic n zon,l lmuri ea n grab.A dori
s-1 ntreb pe fratele Gabriel cnd a murit Dumnezeu i l-a lsat pe el n loc.
-ine-m la curent cu ce afli mine.
-Neintrziat.Cum arat?
-Ce?
-Camera de motel.
-Genul oprete-dar-nu-sta-prea-mult.Aternuturile sunt curate,dar pernele sunt
grele. i descrise scrumiera cu aspect sinistru.
-Glumeti.Eu a avea comaruri.Nu exist nici un fel de atracii?Pat care
vibreaz cu fise? Filme porno cu tax?
-Pe televizor exist o brour cu lista filmelor pentru aduli recunoscu el.
-E vreun titlu pe care-1 cunosc?
-La revedere,Lucy.
-Pe sta nu l-am vzut.El nchise telefonul rznd.Conversaia cu ea i ridicase
simitor moralul.
Melina fu prima care se ddu jos din pat.Fr s-i arunce vreo privire,i lu
lenjeria intim i se retrase n baie.Cteva clipe mai trziu,el auzi duul curgnd.
eful i ls antebraul pe ochi i umplu tcerea cu njurturi mormite.Din tot
ce i s-ar fi putut ntmpl,cine ar fi bnuit aa ceva? Cnd ieise de la hotelul
Mansion i-o vzuse pe Gillian Lloyd pentru prima dat,i-ar fi nchipuit el c,n
numai cteva zile,avea s fie implicat n anchetarea morii sale i-avea s se
culce cu sora ei geamn?S se culce cu ea? Simpatic eufemism,dar foarte
inexact.El,colonelul Christopher Hart,astronaut i persoan public,semnatar de
autografe i erou al elevilor,o regulase pe sora geamn a lui Gillian,copia ei

fidel,savurnd toate senzaiile carnale posibile.Se pierduse n ea la fel cum i se


ntmplase i cu Gillian.Asta fcea din el un adevrat psihopat.Pi nu era aa?
Ua de la baie se deschise i Melina iei,complet mbrcat.ntreb pe un ton
sec:
-Longtree n-a venit nc?
-Cred c am auzit micare n buctrie.Ea travers ncperea i ntinse mna spre
clan.
-Atunci cnd o s fii gata...
-De obicei nu fac o femeie s plng,Melina.Fr s se ntoarc,ea deschise ua
i zise:
-Te atept,apoi nchise ua n urma sa.
-La naiba,uier el i arunc ntr-o parte cuvertura.Cinci minute mai trziu veni
i el n buctrie.Ea sttea la mas,bea un pahar cu ap i vorbea cu Longtree.
Melina nu-i ddu atenie,ns Longtree l ntreb dac dorete ceva de but.
-Un pahar cu ap,te rog.
-eful Longtree a avut amabilitatea s ne mprumute camioneta lui,spuse
Melina,far s-1 priveasc.
-E foarte generos.Btrnul i ntinse un pahar cu ap.
-M-am gndit c s-ar putea s avei nevoie de ea.Rezervorul e plin.Am mai fcut
rost de o hart i am marcat drumurile pe care v sftuiesc s-o luai.Ar fi mai
bine s evitai autostrzile principale.mpinse pe mas harta mpturit i un inel
cu chei.eful le lu,mulumind scurt.
-Nu tiu cnd o s-i putem napoia camioneta.
-Jed o s m duc oriunde vreau s merg.Melina se uit la ceasul din perete,apoi
se ridic n picioare.
-i mulumesc pentru ajutorul pe care ni l-ai dat.n vreme ce ea i strngea mna
lui Longtree,eful observ ceva.
-Pandantivul lui Gillian.Melina atinse inima cu rubine de la gt,spunndu-i:
-Tocmai l-am pus la loc.
-Credeam c l-ai aruncat o dat cu sacoa.
-L-am verificat,i aminti ea.n afar de asta,nu vreau s m despart de el.Poate c
e ultimul lucru pe care 1-a atins nainte de-a se duce la culcare n noaptea aia.
El se gndi o fraciune de secund, apoi ntinse mna.
-Hai s ne uitm mai atent,Melina.Lumina e mai puternic aici dect n avion.
Ea ezit o clip,apoi scoase pandantivul i i-i ddu.El l balans n fa,inndu-l
astrfel nct s poat vedea lumina prin pietrele translucide.n clipa aceea zri un
punct ntunecat n adncul inimii,chiar lng montura de aur.Era minuscul.

Trebuia s-1 caui cu atenie,aa cum fcea el,dei putea fi confundat foarte uor
cu un defect al pietrei sau al monturii.
-Ai o dalt pentru ghea?l ntreb pe Longtree.Dup cteva secunde,puse
vrful uneltei n acel loc.Longtree i Melina priveau nelinitii peste umrul lui.
Pe neateptate,o achie mic sri de-acolo i ateriz pe muamaua ce acoperea
masa.Avea culoarea minei de creion i era mai mic dect gmlia unui ac.eful
o mpunse de mai multe ori cu vrful ascuit al daltei.
-Acum ce mai zici de minunatul cadou al lui Hennings? Melina sri n sus.
-Ticlosul.mi pare ru c a murit.Mi-ar fi plcut s-i spun ce creatur demn de
dispre a fost.eful i explic lui Longtree cum funciona Sistemul de Poziionare
Global.
-Tehnologia a avansat mai mult dect mi-a fi nchipuit.Sunt sigur c un
transmitor att de mic nu poate fi procurat de pe pia.Ceea ce nseamn c
numai infractorii au acces la el.
-O,Doamne,exclam Melina.n curnd or s-i fac apariia.mi pare att de ru,
efule Longtree.n schimbul ospitalitii dumitale,noi i-am pus viaa n pericol.
-Nu v facei griji din pricina mea.
-Are dreptate,i zise solemn eful.Sunt nite oameni ri.Ieri au ucis doi oameni.
Se afl pe statul cuiva de plat,probabil al fratelui Gabriel i i fac treaba foarte
bine.
-Voi ai reuit s scpai de ei.
-Ca prin urechile acului.Chiar dac am demontat transmitorul,sta e ultimul
loc din care a emis semnale.Vor ncerca s ne dea de urm aici.Ai vreun loc
unde s te duci,s locuieti vreo cteva zile?Btrnul indian zmbi.
-Indienii americani au fost alungai de pe pmnturile lor vreme de trei sute de
ani.Nu m-a putea privi n oglind dac a lsa doi tlhari s m goneasc deacas.Pot s-mi port singur de grij.i spunnd asta,se duse la un sertar i scoase
de-acolo un pistol.
-Luai sta cu voi.
-S-ar putea s ai mai mult nevoie de el dect noi.
-Insist.i ddu efului pistolul i o cutie cu cartue.tii s-1 ncarci?
n primul moment,eful vru s refuze pistolul,dar fu de-ajuns s-i aminteasc
de soarta lui Hennings ca s se rzgndeasc.i ceru lui Longtree s ncarce
revolverul.
-Ca msur de precauie,o s las prima camer goal,i explic el.Va trebui s
apei de dou ori pe trgaci la prima mpuctur.

-Nu pot s plec i s te las aici far o arm sau un mijloc de transport,i zise
Melina.
-Nu mi-e team.Destinul meu nu e n minile unor ucigai pltii.Prnd amuzat
de idee,Longtree le fcu semn spre u.Dac vrei s ajungei la Lamesa nainte
de lsarea ntunericului,ar fi bine s plecai acum.Soarele apune repede n
spatele munilor.La u,eful prinse cealalt mn a btrnului.Se privir intens,
iar nelegerea ce se stabili ntre ei fcu inutile cuvintele.
CAPITOLUL 35
De obicei,o femeie nu plnge dup ce face dragoste cu mine,Melina.Ea nu-i
putea ntoarce spatele i s ias din camer,cum fcuse acas la Longtree.Nu-i
rmnea dect sar din cabina camionului.ns la nouzeci de kilometri pe or
era ndoielnic c avea s fac asta.Putea, totui, s-l ignore.Dur att de mult
pn cnd ea rspunse,nct el se gndi c-i trecuse prin minte o asemenea
posibilitate.ntr-un trziu,ea zise:
-Nu trebuia s se ntmple,efule.
-Dar s-a ntmplat.Aa c hai s vorbim despre asta.
-De ce s n-o lsm moart?
-Pentru c seamn cu un neg uria pe vrful nasului cuiva.Ai prefera s-1 ignori
i s te prefaci c nu e acolo.tii chiar c aa ar trebui s procedezi.Dar e
imposibil.E acolo i tu l vezi.
-i mai acuzi femeile c vor ntotdeauna s lmureasc lucrurile,mormi ea,
ntorcnd capul ca s priveasc pe geam.
-Ai plns,Melina.A vrea s tiu de ce.
-Fiindc a fost o idee neinspirat.
-Pentru o idee neinspirat,ne-am simit grozav de bine.Ea se uit la el,apoi i
mut repede privirea pe linia orizontului.
-N-am spus c nu m-am simit bine.
-Deci suntem de acord cu asta.Ceea ce face ca ntrebarea mea iniial s fie i
mai oportun.De ce ai plns?Minutele treceau.eful i zise din nou c ea
inteniona s-1 ignore,dar pn la urm Melina vorbi i,spre surprinderea
lui,fcu urmtoarea afirmaie:
-Gillian mi-a spus c n-ai srutat-o dect dup ce-ai fcut dragoste.
Uluit,el ntoarse capul spre ea.
-Ce?Ea i aintise privirea asupra lui.
-I-ai spus c era ca i cum ai fi lsat partea cea mai bun la urm.sta a fost aa,
doar un fel de-a vorbi?Stingherit,el i ntoarse privirea la drum.

-Pe mine nu m-ai srutat,continu ea.Nu pe buze.Nici mcar o dat.


-Nu-i mare lucru.
-N-ar fi fost dac o fceai.Cred c e semnificativ gestul tu.Mai ales dup cele
spuse de Gillian.Ea atinsese o coard sensibil,aa nct,ca s se apere,el ricana:
-tii,mi se pare anormal felul n care voi dou ai discutat despre partida noastr
de amor,cu detalii att de intime.
-Ca i cum ar fi perfect normal s foloseti o femeie ca nlocuitor pentru alta.
-Azi n-a fost vorba despre asta.
-N-a fost?
-Nu.O sgeta cu o privire nfuriat,pe msura vocii lui ridicate.Poate c nu te-am
srutat dup aceea-lsnd ce era mai bun la urm-fiindc plngeai!Te-ai gndit
la asta? Sau poate c nu te-am srutat pe gur pentru c m ocupam de alte pri
ale corpului tu.
-Pri,da.ns nu te ocupai de mine.
-N-a fi fcut dragoste cu tine dac nu voiam.
-A,voiai,spuse ea,rznd ncet,cu tristee.Am simit asta.Biologic,voiai sut la
sut.Dar sentimental erai ademenit de Gillian.El strnse din dini.Ce-ar fi putut
spune? Dac zicea: Ai dreptate,i-ar fi rnit mndria.Dac spunea: Te neli,ar fi
simplificat excesiv lucrurile.Iar dac ar fi afirmat:Ce naiba,nu tiu,Melina,ar fi
spus adevrul gol-golu.Culmea e c ea prea cel mai puin dispus s cread
adevrul.Ar fi fcut-o s se simt mai bine sau ar fi agravat lucrurile dac i-ar fi
explicat c,pn n urm cu cteva ore,fusese capabil s o separe n minte pe ea
de Gillian?Acum,dup ce fcuse dragoste cu ea,dup ce o simise,o savurase,i
cunoscuse unduirile i-i auzise gemetele,deosebirile dintre ele se estompaser.
Era o practic incorect pentru mintea i trupul lui s continue n felul sta.I se
prea nedrept i fa de Melina, pe care ncepuse s-o plac i s-o respecte.La fel
de nedrept ar fi fost i fa de Gillian,care-l atrsese prima i care i lsase o
amintire de neters.
- Nu te obosi s gseti un rspuns elegant,efule.tiu c la Gillian te gndeai n
dup-amiaza asta.Numele ei l-ai strigat.El o privi din nou cu asprime.Nu i-ai
dat seama?zise ea,observndu-i surprinderea.El ddu din cap.
-Asta ai fcut,spuse ea calm.I-ai strigat numele.Cu patim.
-O,Doamne,Melina,mi pare ru.Ea schi un zmbet.
-N-ai de ce s-i ceri scuze.Cuvintele rostite n timpul,acelui moment sunt de-o
sinceritate brutal.Faptul c ea l iertase pentru o gafa att de oribil l fcea s
se simt i mai mizerabil.Pentru a-i mpca contiina,trebuia s profite de
ocazie ca s lmureasc lucrurile cu ea.Temndu-se ca nu cumva s renune.

eful devie camionul de pe drum.Acesta se izbi de pmntul tare,pietrificat i


pn la urm se opri la vreo treizeci de metri de la osea.El opri motorul i se
ntoarse ctre ea.
-Te-am minit,Melina.Ea l privea nedumerit,cu gura deschis.Fcuse ochii
mari,dar i inea aintii asupra lui.El o privea cu aceeai intensitate,aa cum
privise marcajele pistei cnd aterizase cu avionul.I se prea foarte important s
fie bine neles.
-M-ai neles corect.nc din clipa cnd ne-am ntlnit n biroul lui Lawson,ai
ghicit ce era n mintea mea.Voiam s m distanez de toat povestea asta.O
iubeam pe Gillian,dar preferam s-o fac n intimitate,nu sub luminile
reflectoarelor televiziunii,care presupuneam c va fi atras de amestecul meu.
i,sincer,m irita faptul c acea singur noapte din viaa mea -orict de grozav
ar fi fost-putea s-mi anuleze toate privilegiile pe care le ctigasem.Acea
ntlnire unic,ntmpltoare,romantic era n stare s distrug tot ce realizasem
printr-o munc att de grea.Dar chiar i dup ce Lawson mi-a spus c ancheta se
ncheiase i c puteam s-mi vd de drum,ceva continua s m scie.Acel ceva
far nume m-a fcut s rmn pe-aproape.Abia n seara ce-a urmat dup
nmormntarea lui Gillian am priceput despre ce era vorba.Fcu o pauz,ca s
dea de neles c acesta reprezenta miezul chestiunii.Cnd Dale Gordon a ucis-o
pe Gillian,era posibil s-1 fi omort i pe copilul meu.O vzu pe Melina
nghiind n sec,dar,nainte ca ea s scoat vreun cuvnt,continu grbit:
-i aminteti c,atunci cnd am venit la tine acas n seara aia,btut i
nsngerat,m-ai ntrebat de ce m-am rzgndit? De ce m implicam?
-Pentru c cineva ncercase s te ucid,rspunse ea cu glas rguit.i-ai imaginat
c atacul avea legtur cu asasinarea lui Gillian.Asta ai spus.
-Era adevrat.ns doar parial.n aceeai conversaie,m-ai ntrebat dac
folosisem un prezervativ cnd fusesem cu Gillian.i-am zis c da.Ea ncuviin.
-A fost o minciun.N-am folosit.Nici mcar o dat.
-Aha.i ls ochii n poal,unde i inea minile ncletate.Nici azi n-ai folosit.
-A fost ceva total iresponsabil din partea mea.
-Nu trebuie s-i faci griji din cauza mea.
-M nelegi greit,Melina.Motivul-singurul motiv -pentru care am abordat
subiectul sta a fost ncercarea de a-i explica de ce m-am implicat,de ce am
acceptat s-mi risc reputaia i cariera,ca i viaa,dup cum s-a dovedit,ca s dau
de captul acestei afaceri.i lu o mn i o strnse ntre palmele sale.

-Era prima perioad optim de inseminare din ciclul lui Gillian,nu? Hennings a
remarcat asta n biroul lui Lawson,dar nu m-am gndit la semnificaia faptului
dect mai trziu.Ea avea ovulaie.De aceea fusese inseminat artificial n acea zi.
-Da.
-Aa c existau anse mari ca eu s-o fi lsat gravid n acea noapte.Chiar tu ai
spus asta cnd m-ai ntrebat despre prezervative.
Pieptul i fu strbtut dintr-o dat de un val de emoie;intensitatea ei l surprinse,
cum se ntmplase i n acea sear de la barul din Greenville Avenue,cnd
nelesese ntr-un trziu de ce nu putea s renune la ntreaga poveste i s uite c
petrecuse vreodat o noapte cu o femeie pe nume Gillian Lloyd.
-Vezi tu,Melina,fiindc tatl meu m-a respins,eu am jurat c,dac o s am
vreodat un copil,o s fiu lng el.A fi o prezen constant n viaa lui.M-ar
cunoate i s-ar bizui pe mine ca pe un printe,n fiecare zi a vieii lui.L-a
proteja chiar dac mi-a risca propria mea via.i strnse mna cu putere.Aa
c,dac exist fie i o ans minim ca Gillian s fi rmas nsrcinat,iar copilul
meu s fi murit o dat cu ea,vreau s pun mna pe ticlosul care are pe contiin
crima asta.Ea ntinse mna spre el,iar eful se ls tras la pieptul ei.Melina l
mbri strns,i mngie capul i-i opti cuvinte de consolare.Snii ei l
alinau,ca i vocea ei blnd.Era o senzaie plcut s cedezi din cnd n cnd
controlul altcuiva.Pe rnd,el renun la toate sistemele de aprare.ncet s mai
fie ofier,ori comandant,ori om celebru.Era doar un brbat.Nici mcar att.
Redevenise micul Christopher,cutnd sprijinul i consolarea pe care nu-i
permisese niciodat s le caute.Dup o vreme,ea l ndeprt.Lacrimi i brzdau
faa,iar cnd i vorbi,de-abia i se auzea vocea:
-Nimeni n-ar fi tiut n afar de tine.Totui,puteai s pleci.
-Nu.Nu,nu puteam.Lacrimile i se rostogoleau pe obraji.
-efule,te-ai ndrgostit de Gillian? n acele cteva ore ct ai fost mpreun,te-ai
ndrgostit de ea?Evitase ntrebarea nc de cnd i-o pusese prima dat,n faa
oglinzii,n dimineaa cnd se sculase i constatase c ea plecase.O rennoise
atunci cnd aflase de uciderea ei i suferise la gndul c o pierduse pentru
totdeauna.i iari,cnd sttuse n acel bar i pricepuse c relaia lor de-o noapte
le-ar fi putut schimba viaa.De cte ori simea c o dorea pe Melina,l bntuia
ntrebarea aia,care,pn n acea dup-amiaz,l oprise s acioneze conform
dorinei.i de aceea se simea acum att de vinovat,dup ce-i cedase.Obosise
ncercnd s scape de rspunsul pe care-1 cunotea,rspunsul pe care-1 tiuse tot
timpul.
-Da,mrturisi el cu glas rguit.Aa s m ajute Dumnezeu,am iubit-o.

eriful Ritchey i schimb poziia n scaunul incomod.Dup ceasul lui,atepta


de peste o jumtate de or.Respectase regulile protocolului i dduse telefon
nainte de-a veni acolo.Fusese stabilit o or de ntlnire i el sosise la timp.I se
prea de neconceput s fie lsat s atepte n felul sta,mai ales dup ce spusese
limpede c era urgent s-1 vad pe fratele Gabriel n acea sear.
-Ct crezi c mai dureaz?Domnul Hancock se ntoarse din faa computerului la
care lucra de la sosirea lui Ritchey.
-Nu tiu.Vrei s te servesc cu ceva?
-Nu,mulumesc.Apoi,nervos,adug: E ceva foarte important.
-Da.Ai mai spus asta,i i-am transmis ntocmai mesajul fratelui Gabriel.
Ceea ce nu era deloc o scuz ori o explicaie pentru ntrziere.Mai trecur alte
cincisprezece minute pn cnd masivele ui aurite se deschiser i fratele
Gabriel iei din dormitorul su.Purta un halat de baie,care ntrecea n elegan
tot ce vzuse Ritchey pn atunci,chiar i n cataloagele de mod.Era din
mtase.Cordonul legat n jurul taliei zvelte a fratelui Gabriel avea ciucuri lungi
la capete.
-Bun seara,domnule erif Ritchey.Uitndu-i suprarea,Ritchey sri n picioare
i i trecu nervos degetele peste borul plriei.
-Ce mai faci,frate Gabriel?
-Foarte bine,mulumesc.Beau un brandy.Vrei i dumneata?
-Sunt n timpul serviciului.
-Desigur.Vrei altceva?
-Nu mulumesc.Era n picioarele goale.Bronzate i musculoase,nite picioare
grozave pentru un brbat.Ritchey le privea int,n timp ce predicatorul traversa
degajat ncperea.Halatul de mtase nu ascundea mare lucru.Richey se strdui s
nu observe protuberana evident a sexului su ori despictura dintre fese cnd
omul sttea cu spatele.Era gol puc sub halat,ns Ritchey fu mai degrab
surprins dect jignit de indecena lui.Fratele Gabriel lu paharul cu brandy de la
Hancock,care i-l pregtise i-1 dusese la birou.Se aez i i ncruci nepstor
picioarele lungi.
-M-ai sculat din pat,domnule erif Ritchey,aa c sper ca problema s fie
ntr-adevr urgent.
-Nu m-am gndit c te culci aa devreme.mi cer scuze dac te-am trezit.
-Nu m-ai trezit.Eram n pat,dar nu dormeam.Acum spune-mi ce nu sufer
amnare pn mine diminea.Ritchey se simea stingherit.
-Nu te-a fi deranjat,dar m-am gndit c treaba asta nu sufer amnare.

Fratele Gabriel sorbi din brandy,savurndu-1 cteva clipe nainte de a-1 nghii.
-Asta a fost nelegerea pe care am ncheiat-o acum apte ani,nu-i aa? i
pstrezi slujba de erif ct timp doreti.n schimb,eu primesc informaii de prima
mn despre orice chestiune referitoare la mine sau la sect.
-Da,domnule,asta a fost nelegerea.Sunt ntru totul de acord cu ea.
-Deci,care-i problema?
-Aceeai ca i data trecut.Fratele Gabriel i arunc o privire scurt domnului
Hancock.Acesta plec de lng computerul sofisticat i veni lng biroul fratelui
Gabriel,considernd n mod evident c Ritchey merita mai mult atenie dect
oricare alt ndeletnicire.Hancock l irita pe erif mai mult dect fratele Gabriel,
dac aa ceva era posibil.Cum puteai avea ncredere ntr-un brbat care purta o
floare la butonier?Singurul om din districtul Lamesa care deprinsese obiceiul
sta era antreprenorul de pompe funebre.Asocierea celor doi l nelinitea pe
Ritchey.
-Presupun c te referi la uciderea acelei tinere din Dallas,zise fratele
Gabriel,revenind la motivul vizitei.
-Din nefericire.
-Ai vorbit cu ofierul anchetator?
-Aa cum mi-ai spus.Deunzi,de ndat ce m-am ntors la birou.
-I-ai exprimat regretul meu c a fost implicat un om ce pretindea a fi discipolul
meu?
-I-am repetat vorbele dumitale ntocmai.
-I-ai raportat domnului Hancock c detectivul a fost mulumit de explicaia
dumitale i c dosarul a fost nchis.
-Aa mi s-a spus.ncet s-i nvrt plria n mini i-o puse pe genunchi.Pe
urm,azi dup-amiaz,m-a vizitat detectivul la,Lawson.Era cu un agent FBI.
-Agentul special Tobias.Uluit,Ritchey l privi ntrebtor pe Hancock.Omul prea
dltuit n marmur.ntorcndu-se ctre fratele Gabriel,eriful ntreb:
-De unde tii?
-Mi-a solicitat o ntrevedere mine.Nu m vezi alarmat,nu-i aa? Mi-ai stricat
seara degeaba.
-Au venit aici ca s-o caute pe sora geamn a victimei.
-Pe Melina Lloyd,zise blnd fratele Gabriel.Ritchey fu surprins s afle c fratele
Gabriel tia i despre ea.De parc i-ar fi citit gndurile,predicatorul adug:
-Nu eti singura mea surs de informaii,domnule erif Ritchey.
-Nu,domnule.Evident c nu.
-Ce-i cu Melina Lloyd? Ce i-a spus Tobias?

-Crede c o s vin ncoace i se temea s nu comit un act necugetat.S se


rzbune,ceva de genul sta.Fratele Gabriel chicoti.
- S se rzbune?Pe mine?Pentru ce?Cu siguran nu m consider pe mine
rspunztor fiindc un nebun i-a ucis sora.
- A rsturnat o grmad de stnci n Dallas n cutare de rspunsuri.Se pare c
Dale Gordon n-a ales-o ntmpltor pe Gillian Lloyd.O cunotea de la o clinic
pentru combaterea sterilitii,unde ea fusese inseminat artificial.i
asear,logodnicul lui Gillian Lloyd a fost mpucat i ucis.Tobias susine c aici
e mna unui profesionist.Melina Lloyd este zguduit de toat povestea i crede
c rspunsul se afl la dumneata,sau n cadrul sectei,deoarece att Gordon,ct i
Hennings,logodnicul,au avut legturi cu ea.Timp de cteva clipe,fratele Gabriel
cntri infonnatiile primite.n cele din urm,zise:
-Sunt curios s tiu de ce a venit FBI-ul mai nti la dumneata.Dac Tobias
crede sincer c femeia asta m vneaz din nite motive ilogice,de ce n-a venit
direct la mine s m avertizeze?
-Pentru c...Ritchey se temuse de acest moment al ntlnirii,iar acum sosise i el
simea cum l npdise transpiraia,i drese glasul,dar vocea i suna tot firav:
Pentru c nu exclude posibilitatea ca deduciile ei s fie corecte.Urm nc o
pauz lung.Fratele Gabriel nu schi nici un gest.Doar licrul rece din ochii lui
i trda linitea luntric,iar Ritchey bnui c era furios.Milioane de adepi l
considerau un sfnt,un profet,un salvator.Posibilitatea de a fi implicat n mai
multe crime i-ar fi alterat n mare msur imaginea.
-Tobias a spus asta?Ritchey simi c putea s rsufle linitit.
-Nu direct.Dar a pus o sumedenie de ntrebri sugestive.Nu era greu de neles
unde voia s ajung.Fratele Gabriel i propti cotul pe braul capitonat al
fotoliului,sprijinindu-i brbia n palm.Atepta,asculta,iar Ritchey pricepu
aluzia.i repet,cuvnt cu cuvnt,conversaia avut cu Lawson i Tobias.
Dup ce termin,i umezi nelinitit buzele.
-Trebuie s-i spun,frate Gabriel,cu tot respectul cuvenit,c eu mi fac unele griji
cnd intr n aciune FBI.Predicatorul i fcu semn asistentului su s-i umple
paharul.Ritchey atept ca domnul Hancock s ia carafa,apoi privi lichidul auriu
prelingndu-se din can n pahar.Fu turnat cu atta pricepere,nct nici mcar nu
srir stropi.Fratele Gabriel inu paharul ntre palme,ca s nclzeasc butura.
-Mai exact,ce nelegi prin aceast afirmaie,domnule erif Ritchey? C i faci
unele griji cnd intr n aciune FBI.
-Pi...ce neleg e...c punndu-m ntr-o situaie delicat mi asum nite riscuri.

Nu pot fi la fel...de evaziv cu agenii guvernamentali cum am fost cu ali oameni


care-au venit s-i bage basul pe-aici i s pun ntrebri despre viaa din
aezarea asta.Fratele Gabriel ridic paharul spre lampa de birou i aprecie
culoarea lichidului n lumina ce strlucea prin el.
-Cu alte cuvinte,loialitatea dumitale fa de mine ar fi pus la ncercare.
-Nu.Nu,domnule.Poi conta pe loialitatea mea.tii asta.ns...
Nu-i gsea locul sub privirea sfredelitoare a fratelui Gabriel.
-ns ce?
-ns aici e vorba despre Biroul Federal de Investigaii.Tipii ia nu lucreaz de
mntuial.Dac le-a trecut prin minte c eu protejez...Vreau s spun c,dac se
ngroa gluma,va trebui s-mi apr propriile interese.Sunt sigur c nelegi asta.
Fratele Gabriel zmbi.
-Sigur c da.neleg foarte bine.Pentru c i eu am propriile mele interese de
aprat.Se uit la Hancock,iar acesta reaciona prompt la ordinul nerostit Travers
ncperea i intr n camera fratelui Gabriel prin uile aurite.
- Vorbete-mi despre Tobias,spuse degajat fratele Gabriel.E un tip detept sau e
un ntng?
- Foarte detept,a zice.Convingtor.Bun observator mbrcat la patru ace.
- i Lawson?
- Arat i se poart ca un fost boxer.Nu e la fel de rafinat ca Tobias.
Zmbind satisfcut, predicatorul i mngie brbia.
-Pot s jur c sunt foarte furioi,netiind unde-o s apar Melina LJoyd
- Par nelinitii din cauza ei, de acord Mi-am trimis ajutoarele s cerceteze toate
motelurile din district, ca s vad dac a tras undeva.
- E incredibil de inteligent.Se va afla acolo unde nu v ateptai.Tobias i
Lawson l-au menionat pe colonelul Hart? Ritchey cltin din cap.
-Cine-i sta?
-Ah,Mary,zise fratele Gabriel.Privirea lui era ndreptat spre un loc din spatele
lui Ritchey.Vino aici,scumpa mea.
CAPITOLUL 36
ntorcndu-se,eriful Ritchey o recunoscu imediat-era i aceeai fat pe care o
vzuse cu cteva zile n urm.Nu ncpea nici o ndoial c venea direct din
patul fratelui Gabriel.La fel de evident prea faptul c din pricina ei predicatorul
se retrsese att de devreme n acea sear.Prul ei negru i crlionat era ciufulit
i avea obrajii mbujorai.Purta un halat alb,mult mai simplu croit dect cel al
fratelui Gabriel,dar se vedea clar c i ea era tot att de goal pe dedesubt ca i

el.Halatul i fcea sarcina mai vizibil dect uniforma de coal pe care o purtase
cnd fusese el acolo ultima dat.Snii i se umflaser.Pielea abdomenului era att
de ntins nct buricul i se dilatase,profilndu-i conturul sub estur.
Ca i data trecut,fratele Gabriel o trase n poala lui.
-Acum nelegi de ce ezitam s m dau jos din pat n seara asta,domnule erif.
Ritchey nu se simea n stare s rspund.Nici mcar cu un semn din cap.
nfiarea lasciv a fetei i ceea ce sugera ea l ngrozeau.i venea s-o ia la
goan.Dorea cu disperare s se agae de iluziile pe care i le fcuse despre
fratele Gabriel.Nu voia s fie acolo,nu voia s triasc acea senzaie de anihilare
a amgirii de sine.Fratele Gabriel mngie obrajii trandafirii ai fetei.
-Deoarece Mary a venit la mine cnd era foarte tnr,am putut s-o educ aa
cum se cuvine.A fost avantajos pentru amndoi.Nu-i aa,Mary?
-Aa e,frate Gabriel.
-De fapt,a fost puin suprat pe mine n seara asta.i atinse n joac buzele
mbufnate.A trebuit s fiu foarte atent cu ea,foarte blnd,pentru c sarcina e
foarte avansat.Nimic nu trebuie s pun n pericol viaa copilului.Nu-i aa,
Mary? i adres fetei un zmbet fericit.Sigur,Mary nu e numele ei adevrat.Eu
i-am spus Mary dup ce a venit la Templu.Cum te chema nainte?
Ea ridic din umeri.
-Domnule Hancock,i aminteti?
-Oleta.
-Oleta? Fratele Gabriel hohoti dezgusttor.Un nume de oap.O aluzie neplcut
la tinereea mea.Nu-i de mirare c l-am schimbat cu ceva mai potrivit.Lu n
joac unul dintre crlionii fetei,apoi i cobor degetele spre pieptul ei.i dai
seama ce privelite minunat ar oferi un copil sugnd la aceti sni?
Ritchey era incapabil s vorbeasc.Plria i czuse pe podea,ns el n-o
ridicase,fiindc nici mcar nu observase.Tot mai scrbit,l urmrea pe Gabriel
dezmierdnd-o pe fat.Supunndu-se orbete,ea nu protesta i nici nu prea
ruinat.De fapt,torcea ca un pisoi.El i cu domnul Hancock puteau s nici nu
fie acolo.Ea nu era contient de prezena lor,ntreaga ei atenie fiind
concentrat asupra fratelui Gabriel.
-Desigur,exist un neajuns al ederii lui Mary aici de atta vreme,remarc n
treact fratele Gabriel.Viaa ei la Templu ar putea fi neleas greit de ctre
neiniiai.Aceia ar ponegri-o.Cine-ar pricepe viaa pe care-a avut-o aici?M uit
la ea i vd un potir sfnt care ar trebui preuit i respectat.Dar dumanii no tri
ar vedea-o ntr-o lumin total diferit.I-ar adresa vorbe de ocar.I-ar spune
lucruri teribile.Dup ce-a stat att de mult aici,ar fi o proscris oriunde n alt

parte.i abtu atenia de la snii lui Mary ca s-1 priveasc pe Ritchey. Ai


arunca n gura lupilor o fat att de frumoas?Gndete-te la asta, cnd o s mai
ai probleme de contiin sau cnd o s te simi obligat s-i ajui pe cei de la
FBI.ntinse palma peste burta fetei i-o mngie cu afeciune,dar nu-i lu ochii
de la Ritchey.
-Spuneai c trebuie s-i aperi interesele.i promit,domnule erif,c i eu am s
fac acelai lucru.Apoi ridic brbia lui Mary i-o srut cu pasiune.Limba fetei
intra i ieea din gura brbatului.Mna ei mic dispru sub halatul lui de mtase
i ncepu s-1 dezmierde cu patim.Rznd satisfcut,fratele Gabriel i ndeprt
mna i i-o srut.
-Acum,pleac.napoi n pat.Vin i eu imediat.Spune-i la revedere erifului,pe
urm fugi.Fata se ddu jos din poala fratelui Gabriel.
-La revedere,erirule,repet ea mecanic.Apoi se ntoarse i intr n dormitor.
Ritchey era cuprins de grea.l npdise o sudoare rece,cleioas,iar capul i vuia
ameitor.Se simea profund revoltat,dar incapabil s-i manifeste repulsia.i
chiar dac ar fi fost tentat s-o fac,predicatorul n-ar fi dat doi bani pe opinia
lui.Altfel n-ar fi fcut caz de relaia lui sexual cu fata.Privind cum se ndeprta,
fratele Gabriel oft.
-Ce copil adorabil!i ce talent pentru felaie.Apoi i frec palmele cu iueal.
Ei,despre ce vorbeam?A,da.Despre ciclitoarea Melina Lloyd.Te asigur,
domnule erif Ritchey,ca n-ai de ce s te temi n privina asta.Chiar acum,n
timp ce vorbim,problema e aproape rezolvat.
Maina ajunse pe culme,apoi reduse viteza i cobor coasta dealului.Dexter
Longtree atepta i privea cu atenie.Melina i Hart se temuser c transmitorul
avea s-i aduc acolo pe oamenii ri.Era evident c sosiser.Rareori trecea cte
un vehicul,dup lsarea nopii,pe acea poriune izolat de drum.i cine-ar fi
cobort dealul cu farurile stinse?Armata l trimisese pe Longtree n Vietnam,pe
vremea cnd acelei ri nc i se mai spunea zon de conflict,iar btliile erau
numite ambuscade.El participase la lupte i,dei deplngea ideea de rzboi,
fusese un bun soldat.Zece ani mai trziu,luptase mpotriva statului,ntr-un alt
gen de btlie,participnd la demonstraiile Micrii Indienilor Americani
ndreptate contra guvernului federal.
Fusese arestat i nchis de multe ori pentru c luase parte la proteste ce
ncepuser panic nainte de-a deveni amenintoare.Acum simea familiara
cretere a adrenalinei,o senzaie pe care o trise de attea ori n timpul btliilor,

fie n junglele Asiei de Sud-Est,fie pe culoarele din cldirile guvernului


american.Nu era fric.La vrsta lui nu se mai temea de moarte.Nu inea neaprat
s-o accepte.Dar cnd avea s vin,nu i-ar fi rezistat prea mult.Moartea era doar o
trecere,nu un sfrit.n plus,aa cum i spusese Melinei,destinul lui n-avea s fie
decis de nite ucigai pltii.Btile inimii i se accelerar uor.nelegea acum c
dusese dorul acestui sim tulburtor al previziunii.Btrnilor li se ngduia
rareori s ia parte la concursuri de vitejie.Chiar dac vreunul se dovedea a fi un
bun strateg,i se ncredina funcia de consilier.Lupta corp la corp era rezervat
celor mai tineri i mai puternici.i prea bine c se afla din nou pe cmpul de
lupt.Oamenii tia aveau poate un echipament sofisticat.Probabil c excelau i
n privina instinctelor i a ndemnrii necesare pentru a fi asasini profesioniti.
Dar el era indian.Uneori merita s gndeti ca unul adevrat.Apropiindu-se de
poarta lui,maina ncetini,apoi trecu mai departe.
-Bun tactic,mormi el.Automobilul merse vreo patru sute de metri,apoi se
opri.Longtree nu-l mai vedea,ns auzi motorul oprindu-se.n acea noapte nu
btea vntul,ca s mascheze zgomotul.Dar chiar i furun s fi fost,n-ar fi
contat.Trise toat viaa n acea rezervaie.Cunotea sunetele nopii i le putea
distinge cu uurin.Atepta cu rbdarea unei stnci erodate de vnturi i ploi.
Vedea excelent pe ntuneric-o calitate de pre ntr-o noapte n care luna era doar
o achie argintie.Dup cteva minute zri nite umbre deplasndu-se lng
poarta lui.Se uit cu atenie i deslui siluetele a doi brbai.Acetia ezitar,apoi
alergar ghemuii,srind de la o umbr la alta ca s mascheze apropierea de cas.
Longtree lsase toate becurile aprinse.Lumina rece de la ferestrele camerei de zi
sugera c televizorul era deschis.Dexter auzea sunetele nbuite ale unui film
despre medici.Dar aceti oameni n-aveau s se ndrepte spre cas.Nu de la
nceput.Nu dac dispozitivul lor de detectare era ntr-att de sofisticat pe ct
credea Hart.Aveau s-o caute pe Melina n magazia aflat la vreo dou sute de
metri n spatele casei.Din ascunztoarea lui,Longtree vzu c indivizii se sftuir
n oapt la adpostul unui jgheab de ap din interiorul arcului pentru cai,apoi o
luar spre magazie,unde pusese transmitorul.Tot acolo lsase intenionat i o
lantern aprins,ca s-i ajute pe intrui s depisteze locul n ntuneric.
Cei doi trecur la mai puin de zece metri de el,fr s-1 vad,i btrnul i privi
mai atent.Unul era negru,cellalt-alb.Corespundeau descrierii lui Hart.Dup ce
se deprtar,el iei pe furi din spatele stivei cu lemne pentru foc i porni dup
ei.Fiindc naintau cu precauie,avur nevoie de aproape cinci minute ca s
strbat distana dintre cas i magazie.Longtree gfia cnd ajunse la locul de
observaie pe care i-1 alesese mai devreme.Dar cnd se sprijini de lespede,i

reveni.Respira adnc,fr zgomot.i privi pe cei doi care se lipir de pereii


exteriori ai magaziei,apoi o luar la fug de-a lungul lor,pn cnd ajunser
de o parte i de alta a uii.La semnalul unuia dintre ei,celalalt lovi u a cu
piciorul,apoi,cu pistoalele n mn,nvlir amndoi nuntru.Exclamaiile lor
de surpriz i njurturile rcnite sfiar linitea nopii.Se ateptaser s-i
gseasc acolo pe Melina Lloyd i Christopher Hart,nu mormane de blegar,pe
care Longtree l depozitase acolo ca s-1 vnd ca ngrmnt.
Sufocai de duhoare i cu gurile nchise,ncercnd s-i curee blegarul de pe
pantofi,cei doi ieir afar mpleticindu-se.Acolo fur asaltai de oamenii care
sttuser culcai pe acoperiul magaziei,ateptnd ocazia s sar.
Negrul reui s trag la ntmplare cteva focuri cu pistolul semiautomat,apoi fu
trntit la pmnt de un tnr care scoase un ipt nfiortor,ce-1 surprinse pn i
pe Longtree.Altul trase cu puca spre cerul nopii n vreme ce ateriza n crca
albului.Bieii se distrau.Dup ce-i dezarmar pe cei doi,le nctuar minile la
spate i i mpinser nainte.O lance apru din ntuneric i se nfipse la c iva
centimetri de picioarele lor.Zbrni amenintor,pe urm rmase nemicat.
-Mam,Doamne,zise albul cu gras tremurat.
-Taci,i ordon negrul.Longtree iei din spatele lespezii i porni spre ei cu pai
mari.i pusese boneta ceremonial de rzboi.Doar ca s se distreze.Ca s-i
sperie.Apropiindu-se,observ c-i intimidase.Chiar i negrul prea mai puin
arogant.Longtree se opri n faa celor doi,rmnnd tcut un timp ndelungat.
ntr-un trziu,negrul rse zgomotos.
-Cine m-ta i nchipui c eti,vreun ef de trib apa?Unul dintre biei l pocni
n rinichi cu patul putii fr s-1 rneasc,dar destul de tare ca s-i atrag
atenia i s-1 fac s priceap c ei nu tolerau lipsa de respect.Longtree le vorbi
n limba lui matern.Repet fraza de trei ori.
-Ce zice? l ntreb nnebunit albul pe partenerul su.Ce zice?Longtree se uit la
pantofii lor plini de baleg.
-Am spus c suntei ntr-un mare rahat.
Majoritatea copiilor din dormitor adormiser deja,dar fratelui Gabriel i plcea
s fac un tur al cldirii atunci cnd ei erau n pat.n acea sear, alesese s
viziteze crea.Faptul c fusese cu Mary i se bucurase de trupul ei mplinit i
strnise dorina de a-i vedea copilaii.Crea era sterilizat ca un laborator
tiinific,dar se depuseser mari eforturi pentru a se crea acolo un spaiu
confortabil cu o temperatur i o umiditate constante.Imagini viu colorate,

ilustrnd versuri pentru copii,decorau pereii.Figuri mobile i alte jucrii


interactive erau ataate de paturi.Nite difuzoare ascunse transmiteau n surdin
muzic clasic.ncredinase dezvoltarea psihic a copiilor unor experi care tiau
foarte bine cum s le stimuleze intelectul i s le sporeasc puterea de a nva.
Dar el supraveghea personal toate aspectele educaiei astfel c,din cnd n cnd,
muzica era ntrerupt de vocea lui nregistrat pe band;uneori citea versuri
pentru copii,alteori interpreta un cntec de leagn.O idee strlucit,i zise.Voia
ca glasul lui s se ntipreasc n memoria involuntar a fiecrui copil.
Din nefericire,n ciuda planificrilor lui i a rigurosului proces de selectare prin
care trebuia s treac toate mamele,deficiene genetice ntmpltoare se
manifestau la cte un copil care nu se ridica la nlimea ateptrilor n privina
inteligenei sau a calitilor sale fizice.Ca printr-o coinciden,acei copii aveau
tendina de a contracta pneumonie,n urma creia sucombau cu toii.
Dar el nu strui prea mult asupra acestor ghinioane,aa cum nu deplnsese nici
moartea lui Dale Gordon sau a lui Jem Hennings.Atunci cnd o persoan nceta
s-i mai fie util,i-o scotea din minte.Merse de la un pat la altul,acordnd
atenie fiecarui copil n parte.De fapt,el dorise s viziteze crea dup ce se
asigurase c majoritatea bebeluilor dormeau.i plceau mai mult cnd erau
curai i tcui,iar el nu trebuia s vada scutece murdare i urme de vom sau s
aud scncete fr rost.i plcea s-i priveasc atunci cnd dormeau.Plimbnduse printre irurile de paturi,,l mngia cu dragoste pe fiecare,amintindu-i de
fresca din Capela Sixtina,ce-l reprezenta pe Dumnezeu ntinznd mna spre cea
mai copleitoare creaie a sa,Adam.i plcea s simt moliciunea pielii lor,s
compare dimensiunile minii lui cu trupurile lor micue i s i-i imagineze
devenind nite tineri cu membre puternice i chipuri frumoase.i plcea s se
gndeasc la ei ca la nite reproduceri ale sale.Cnd ajunse la un pat gol,se
ntoarse ctre infirmiera care l nsoise de cnd intrase acolo.
-E pentru copilul lui Mary,i explic Dorothy Pugh pe un ton politicos.O s aib
o fat.Urmeaz s nasc peste dou sptmni.
-Am auzit.Dorothy Pugh fusese infirmier ntr-un district colar din Dakota de
Sud,atunci cnd fratele Gabriel auzise de devotamentul ei fa de secta lui.
Activitatea ei misionar era impresionant; i adusese numeroi adepi.Luase
legtura cu ea i se oferise s-i finaneze un curs pentru ngrijirea nounscuilor.Ea era ncntat la gndul c va tri i va lucra la Templu.Dup
absolvirea cursului,cnd auzise c treaba ei consta n supravegherea copiilor
nscui n cadrul Programului,i manifestase cu atta entuziasm recunotina
nct fratele Gabriel se simise stnjenit.Cel puin aa pretinsese fa de cei

prezeni acolo.Devotamentul ei fa de Program era nemrginit.El se simea n


siguran lsndu-i copiii lui n grija ei pn cnd ajungeau la nivelul urmtor,
alturndu-se celor care se trau de-a builea i ncepeau s mearg.
-Vreau s fiu anunat de ndat ce Mary intr n chinurile facerii.
-Desigur,frate Gabriel.
-i dac va trebui s evacuezi dormitorul copiilor n grab...
-Am fcut numeroase repetiii,frate Gabriel.Dac vreodat dumanii notri ne
vor amenina cu invazia,copiii vor fi mutai imediat.
-Faci o treab foarte bun.i mngie obrazul.Ea roi cu ochii strlucind de
adoraie,ceea ce-i ddea un farmec aparte.Dei era prea vrstnic pentru
Program,poate c avea s-i rsplteasc loialitatea.Trebuia s-i aminteasc s-i
spun domnului Hancock s-o trimit la el ntr-una din seri.Ea i-ar fi dat toat
silina s-i plac.Gndul l fcu s zmbeasc.
-Frate Gabriel.Domnul Hancock se apropiase n obinuita sa maniera
discret.tiu c i displace s fii ntrerupt n rarele momente cnd stai cu copiii,
dar cred c e vorba despre ceva important.Simind ncordarea din vocea
domnului Hancock,i alung din minte gndul la o sear amoroas cu
infirmiera.Se ndrept mpreun cu asistentul spre coridor.n timpul zilei,holul
vast era scldat n lumina soarelui ce intra prin tavanul de sticl.Rsuna de larma
copiilor i de vocile personalului care le ngrijea att trupurile,ct i minile.
Acum era ntunecat i pustiu.Domnul Hancock inea n mn o staie de emisierecepie.
-eriful Ritchey a plecat de aici?
-Sigur.I-am dat ordine precise.Trebuie s stea cu ochii pe Tobias i Lawson i s
urmreasc apariia Melinei Lloyd i-a lui Hart.Joshua l informase deja c cei
doi se aflau ntr-adevr pe teritoriul statului New Mexico.Atepta vestea
capturrii,ntrebndu-se de ce le trebuia atta timp lui Joshua i partenerului su.
Domnul Hancock se ncrunt.
-Maina de patrulare a erifului e tot n parcare.
-Dar a plecat cu cel puin o or n urm.
-A prsit biroul dumitale.N-a trecut de gardianul de la recepie.
-Atunci unde e?
-Gardienii,verific toate toaletele pentru brbai.
-Toaletele pentru brbai? exclam fratele Gabriel.Nu-i trebuie o or ca s
urinezi.n plus,n toate exist videocamere.
Se poate ti dintr-o privire dac folosete vreo toalet.
-Sunt sigur c nu trebuie s ne facem griji.

-Ba sigur c trebuie s ne facem griji,i-o ntoarse predicatorul.Ce se ntmpl cu


dumneata,Hancock?
-Nu vreau s spun dect...
-Un brbat narmat e de negsit.Nu se temea de Ritchey.eriful era un la,un
melc.Total lipsit de verticalitate.N-ar fi priceput ce-i aia mndne nici dac ar fi
fost njurat i,n plus,se dovedise coruptibil atunci cnd acceptase trgul cu
fratele Gabriel.Dar alesese un moment al naibii de nepotrivit ca s dispar,acum
cnd avea sarcini importante de ndeplinit.
-Vreau s fie gsit imediat.
-Da,domnule.Hancock chem doi gardieni.Ca o msur de precauie,le-am
ordonat acestor oameni s stea cu dumneata i s nu te piard din ochi.
-Nu e nevoie.
-Te rog,frate Gabriel.F-mi hatrul sta.
-Ah,bine,accept el pe un ton nerbdtor.Se ntoarse ctre apartamentul lui,
flancat de cei doi gardieni solizi.Spumega de furie.Alvin Medford Conway era
pe cale s dobndeasc o glorie nepieritoare.Avea s scrie istoria.Numele lui va
fi imortalizat,fr a fi necesar martirizarea sa prealabil.O personalitate de
statura lui nu trebuia s-i fac griji din cauza idioilor care-i purtau pic.Toate
acele Melina Lloyd din lumea larg nu valorau nimic n ochii lui.Pn i
detectivii de la Omucideri i agenii FBI erau nite nenorocii,nite rahai de
musc fa de el i de ceea ce avea s nsemne el pentru viitorul omenirii.
eriful Max Ritchey ocupa o poziie att de mrunt n lanul trofic nct putea
fi neglijat.Dar reuise s-i strice seara fratelui Gabriel,iar lucrul acesta era de
neconceput.
CAPITOLUL 37
Nu reuiser s ajung la Lamesa nainte de lsarea ntunericului,dar nici nu era
mare lucru de vzut.n centrul aezrii se aflau cteva cldiri comerciale, nirate
ca rufele pe o sfoar de o parte i de alta a autostrzii statale.eful remarc
printre ele indispensabila banc,pota,complexul alimentar i o farmacie care
adpostea i frizeria.O rulot fusese transformat n bibliotec public.Doamnele
din Lamesa i puteau aranja prul i manichiura la Marta,care vindea i pine
indian prjit,preparat n buctria ei.Exista i un motel,unde un panou
luminos cu neon rou informa cltorii c aveau camere libere.n acea sear,doar
o main se afla n parcarea din fa.Campusul colii publice,care avea clase de
la grdini pn la a dousprezecea,ocupa o suprafa de vreo patru mii de metri

ptrai la periferia oraului.Plcuri mici de case rzleite din loc n loc constituiau
zonele rezideniale.
-Ai mncat vreodat pine prjit,Melina?
-Cum e asta?
-Delicioas.mi amintete ct de nfometat sunt.Fr s-o mai ntrebe,opri la un
chioc unde se vindeau sandviuri.Construcia era suficient de mare ct s
adposteasc o main de gtit,la care se pregteau burgeri,pui i plcinte cu
carne.
-Micul dejun al lui Longtree s-a digerat de mult.Melina ncuviin,ns el i
ddu seama c ea nu se gndea la mncare.Era absorbit de muntele ce se nla
din deert n partea vestic a oraului.n vrful lui se afla Templul.eful ncerc
s-i alunge o senzaie ru prevestitoare i o ntreb pe Melina ce voia s
mnnce.
-Mi-e indiferent.Cobor din main i se duse la fereastr.Un singur om fcea
toat treaba.Dup ce i lu comanda,prji feliile de pui i cartofii,apoi i le servi
efului pe fereastr.Mncar n cabina camionului,de unde se vedea bine
muntele.
-Ketchup? Sare? i oferi Melinei cte un plic din fiecare.
-Mulumesc.eful i folosea paiul ca s sparg gheaa din butur,cnd acesta
scri pe plasticul paharului.Fusese un zgomot puternic,ce-1 fcu s rd.
-Ce e? ntreb ea.
-Nimic.Umorul brbailor.
-Rzi fiindc te-ai gndit la un vnt?
-Melina,ce limbaj! Sunt ocat.
-Tu? Laureatul NASA al vulgantilor i obscenitilor?El rnji.
-Nu fi aa de pretenioas.Un om trebuie apreciat atunci cnd se poart ca un
brbat.
-Ca un puti,vrei s spui.Rnjetul i se li.
-Te-ai distra s te ntlneti cu unul.
-Ce?
-S te ntlneti.tii tu,la cin.ntr-un restaurant.
-Aha.Fiecare dintre ei deveni contient de absurditatea situaiei;dei se
cunoteau att de bine,nu se ntlniser n ora niciodat.Era un teritoriu rmas
neexplorat.i ea trebuie s fi gndit la fel,deoarece i pstr buna dispoziie.
-mi amintesc de restaurante,zise Melina,lingndu-i degetele de ketchup.tiu
pn i s folosesc tacmurile.

-i eu.Cnd sunt ntr-o zi bun.Dar muntele se profila amenintor n faa lor.n


pofida ncercrii lor de a lega o conversaie banal,muntele era o prezen pe
care n-o puteau ignora prea mult vreme.Chiar i de la civa kilometri distan,
aezarea prea c strlucete de la iluminatul de siguran.efului nu-i plcea s
admit,nici mcar fa de sine,ct de descurajat se simea.El i cu Melina se
ateptaser ca Templul fratelui Gabriel s fie impuntor,dar acum,cnd erau
practic n umbra lui,el se ntreba cum dracu' aveau s fac o bre n
sistemul de securitate.Indiferent dac reueau sau nu,consecinele ar fi fost
grave.Ciudat,nainte de a se duce la Dallas avusese o atitudine egoist n
legtur cu viitorul su dup retragerea de la NASA.ns acum,dup ce-l
ntlnise pe Longtree i vzuse cum tria,dup ce-i ascultase opiniile exprimate
calm,dar convingtor,simea nevoia s fac ceva ct mai repede pentru a
mbunti viaa indienilor americani ce se zbteau i acum n srcie si
disperare.Nu fusese niciodat entuziasmat de sngele lui indian.Longtree i
schimbase atitudinea,insuflndu-i sentimentul nrudirii cu ei.Ori poate zcuse
amorit,ateptnd ca el s-1 recunoasc i s-1 accepte.i pe urm mai era i
Melina.Ce era cu Melina?Corect ar fi fost s spun c avea sentimente
contradictorii.Se simise atras de ea doar fiindc era dublura lui Gillian? O
vreme,aa crezuse.Acum nu mai era att de sigur.Voia s fie din nou cu ea.S
descopere ce pierduse fiindc n-o srutase pe gur.Dar cum putea s-o doreasc
pe ea i totui s pretind c fusese ndrgostit de Gillian?
Ce porcrie! Un lucru era sigur: atunci cnd venea vorba despre sentimentele
lui,o fcea de oaie-pentru a vorbi pe leau.El se deprinsese s abordeze lucrurile
ntr-o manier strict pragmatic.Aveai o problem? i cutai originea i-o
rezolvai.Uor.Fr complicaii sentimentale.Nu aa stteau lucrurile i n cazul
de fa.Dar,nainte de-a se confrunta cu viitorul lui sau cu sentimentele
sale,trebuia s se concentreze asupra fratelui Gabriel,care tria ntr-o adevrat
fortrea.
-NASA nu consum atta lumin nici n timpul lansrii nocturne a unei misiuni
spaiale,remarc el aruncnd resturile ntr-o cutie de gunoi i ntorcnd iari
camionul spre centrul oraului.Chiar dac el i cu Melina urmau cile oficiale i
obineau o audien la predicator,nu li s-ar fi permis s cutreiere nestingherii
Templul i s scormoneasc prin cotloane i ncperi.Ar fi vzut doar ce voia
fratele Gabriel s le arate.Iar dac urcau acolo far aprobarea erifului i reueau
s se strecoare prin sistemul de securitate...i putea imagina titlurile ce-ar fi
aprut n ziare:ASTRONAUT ARESTAT PENTRU VIOLAREA
PROPRIETII.NASA DEZAPROB ISPRVILE FOSTULUI

COMANDANT.ECHILIBRUL MINTAL AL PILOTULUI SPAIAL E PUS


LA NDOIAL.ntr-adevr era o nebunie.Mai avea timp s renune.l putea
suna pe Tobias,lsndu-i pe agenii federali s preia controlul din acel moment.
Las-o moart,i zise,alungind ideea nainte de-a fi fost complet formulat.
Nu,ce dracu'.Era implicat.Avea s mearg pn la capt.Biroul erifului,pe
care-1 zriser mai devreme pe strada principal,se afla ntr-o cldire izolat,din
argil.eful ntoarse camionul spre unul dintre locurile nguste de parcare,apoi
opri motorul.
-Acum ce facem?Melina rsufl adnc.
-Nu tiu.Cred c ar trebui s intrm,s spunem ce-avem pe suflet i s vedem
care-i reacia lui.
-sta-i planul tu?
-Ai unul mai bun?El deschise portiera i se ddu jos.Ocoli cabina ca s-o ajute s
coboare,dar ea era deja lng camion,i i freca braele.Temperatura sczuse i
mai mult la aceast altitudine fa de proprietatea lui Longtree.
-Vrei s-i dau jacheta? i propuse el.
-O s m nclzesc nuntru.Pe ua biroului era lipit cu band adeziv o not
scris de mn,care informa pe oricine l-ar fi cutat c eriful urma s se
ntoarc n scurt timp.Omul scrisese grijuliu i ora la care plecase.eful se uit la
ceas.
-Ce-o fi nsemnnd pentru el n scurt timp.E plecat de aproape trei ceasuri.
Se uitar pe fereastr i nu vzur pe nimeni.
-Ce fel de erif las biroul pustiu? Nu are ajutoare?
-S-ar putea s fie n patrulare.Melina era evident iritata de aceast amnare
neateptat.
-Cred c n-avem alt soluie dect s intrm i s ateptm.Ua era descuiat.
Ptrunser nuntru.De bun seam eriful prevzuse c noaptea aceea avea s
fie rece,pentru c lsase centrala termic deschis.
-Ei bine,cel puin n-o s tremuri de frig.eful i ddu jos jacheta i-o atrn ntrun cuier de lng u.
-Ai putea coace prjituri aici.Biroul era mic,de form ptrat,cu un coridor ce
pornea din mijlocul peretelui din fund.Pe un panou se vedeau obinuitele afie
cu persoane cutate.O hart mare,amnunit a districtului acoperea aproape un
perete ntreg.Mai existau i trei fiete nalte,dar,dup cum arta biroul lui
Ritchey,acolo nu prea se lucra cu hrtii.eful i atrase atenia Melinei asupra
cureniei ce domnea acolo,dar,cnd se ntoarse,constat c ea dispruse.
Strbtea holul,explornd celelalte ncperi.

-Ce e n spate? strig el.


-O ncpere mic,unde e o cafetier uitat pe foc.i camere de odihn.
Apoi se auzi un ipt i exclamaia:
-O,nu!eful alerg n hol,lovindu-se cu cotul de tocul uii cnd iei.l durea ru,
iar antebraul i mna i amorir parial,dar continu s fug.Paii lui mari
strbtur holul n cteva secunde i,cnd se opri brusc n faa singurei celule,
cizmele i alunecar pe gresia podelei.Melina sttea ghemuit pe podea,n
celul.inea ceva strns la piept i plngea n hohote.
-Ce dracu'...ngenunche lng ea i o nlnui cu braul.
-Melina...
-O,efule,efule,suspin ea.mi pare aa de ru.Apoi ea i ddu braul la o parte
i-1 rsuci spre capul lui.Ceea ce inea ea la piept lovi locul de pe obrazul
lui,unde rana iniial se cicatrizase.El se ddu napoi,ateriznd n fund,cu
picioarele deprtate.i duse palma la obrazul care-i exploda de durere i rcni:
-Ce dracu'?Melina sri n picioare i alerg pe ua celulei,pe care o trase dup
ea.Ua se ncuie cu un zgomot metalic puternic,care rsun n ncperea
pustie.Ea se lipi cu spatele de peretele opus i ls arma din mn-un prespapier
din alam cu forma statului New Mexico,pe care l gsise probabil pe biroul
erifului.eful vedea stele verzi,dar reui s se ridice n picioare.Faa i sngera,
dar el nu-i ddu seama de asta dect atunci cnd nfac gratiile celulei i
observ c mna dreapt era nroit de snge.
-Ce dracu faci? ip el.Ea respira precipitat,cu gura ntredeschis.Avea ochii
mrii i nu clipea,privindu-1 int,oripilat de ceea ce fcuse.
-M duc acolo.La Templu.El zgli gratiile,ca un nebun dintr-un ospiciu.
-Deschide dracului ua,Melina.Ea cltin din cap i ncepu s se deplaseze ncet
spre u.
-mpreun,n-or s ne lase niciodat nuntru,efule.i muc buza de jos,dar nu
putu s-i stpneasc suspinul.mi pare ru c te-am lovit.O,Doamne,ct de ru
mi pare.El zgli i mai tare gratiile.
-Melina...
-Nu.i inu ochii strns nchii,de parc n felul sta i-ar fi astupat i urechile ca
s nu aud rugminile lui.Trebuie s-o fac singur.Ea a fost sora mea geamn.
Rzbunarea e datoria mea,i...i nu vreau s supori consecinele.Nu merii aa
ceva.
-Ascult-m,spuse el cu cel mai pomncitor ton.O s fii ucis dac iei cu asalt..
-Mie n-o s-mi fac nici un ru.ie,da.Dar mie,nu.
-N-ai de unde s tii.Acum d-mi drumul de aici.

- N-o s pesc nimic,repet ea.


-Ce te face s fii aa de sigur?Ea nghii n sec,apoi se ntoarse i alerg pe
hol,ridicnd din umeri:
-Am o arm secret.
Tobias se resimea de pe urma ultimelor dou zile.La nevoie,corpul su era
antrenat s funcioneze odihnindu-se doar cteva ceasuri.Dar ultimele dou zile
l dduser peste cap.nsi cltoria l epuizase.Dac mai aduga la asta
complexitatea cazului-poate i paharul de whisky pe care-1 buse mai devremenu era de mirare c de-abia mai reuea s-i in ochii deschii.
Cazul sta prea al naibii de stratificat.nveliul exterior fusese uciderea lui
Gillian Lloyd.Al doilea strat l reprezentase sinuciderea lui Gordon,urmat de
atacul asupra Melinei.Alt strat,uciderea Lindei Croft.Apoi descoperirea
duplicitii lui Jem Hennings i,n sfrit,asasinarea lui...Tobias avea motive
ntemeiate s cread c,o dat ndeprtate toate straturile,l-ar fi gsit n miezul
ntregii afaceri pe fratele Gabriel.i dac numai cteva dintre ipotezele n
legtur cu el se dovedeau a fi adevrate,cazul sta avea s declaneze o reacie
n lan,strnind un val uria de indignare.Cu o or n urm,i pusese contiincios
n poal dosarul privind uciderea lui Gillian Lloyd i-1 deschisese.Dar se
concentra greu,iar de cteva ori se surprinsese aipind.
Dac ar fi tiut ce cuta,ar fi fost ca i cum ar fi plecat n cutarea unei
comori.Dar el nici mcar nu era sigur de existena acesteia.S-ar putea s nu fi
rmas nici o pist necercetat.Fie Lawson,fie el ar fi gsit-o cu siguran pn
acum.Rsfoi la ntmplare fasciculele care mpreau aspectele cazului pe
categorii i,pentru a nu tiu cta oar,trecu n revist elementele pe care le tia
deja.Locul faptei.Trecutul lui Dale Gordon i profilul personalitii.Declaraii de
la Melina,Christopher Hart,Jem Hennings i vecina care descoperise cadavrul.
Raportul autopsiei.
Informaii despre Clinica Waters.
Trebuia s fie recunosctor reelei de nivel naional pentru c personalul fusese
att de cooperant,de la preedintele companiei pn la ultimul lucrtor.Angajaii
l ajutaser pe agentul Patterson s-i localizeze pe donatorii de sperm i s-i
ndemne s colaboreze cu anchetatorii,far s li se mai trimit citaii.Cei de la
clinic pruser sincer nencreztori i scandalizai de purtarea lui Dale
Gordon.Tobias credea c implicarea instituiei era pur ntmpltoare.

Se ls pe tblia patului i nchise ochii.La televizor se transmitea n reluare


Cheers.El asculta dialogul,zmbind la o replic pe care Sam i-o adresa lui
Woody.Dar curnd,nici mcar acea comedie alert nu-1 mai putu ine treaz.
Capul i alunec ntr-o parte.Mintea lui contient i nchise pe rnd circuitele
de comand.Era pe jumtate adormit.i n aceast stare de spirit aflat n cdere
liber,apru o scnteie.Ceva citit recent.
Fu trezit brusc de nelegerea alarmant a faptului c,dac n-ar fi prins acum
acea licrire de gnd,ea s-ar fi stins.Fusese precum sclipirea unui licurici ntr-o
noapte foarte ntunecat.Aprut pre de o secund,ca i cum ochii i-ar fi jucat
feste.Prea vag pentru a fi fost real.Totui,el tia c instinctele nu-1 nelau i c
era ceva important.Esenial.Ce anume?
-Gndete-te,fir-ar s fie!
inu ochii strns nchii i se ciupi att de tare de vrful nasului,nct resimi o
durere acut.
-Gndete-te!
Apoi,deodat licri din nou i strluci mai intens,mai mult timp.Se ridic n
capul oaselor i rsfoi surescitat fasciculele dosarului,pn cnd gsi ce cuta.
Parcurse n vitez prima pagin',pe um aproape c o smulse din agraf n graba
de-a ajunge la urmtoarea.Prima dat omisese nsemnarea,iar acum,refcu
traseul lecturii,se opri i citi.Apoi reciti.Se sprijini din nou de tblia patului,
uitndu-se cu privirea pierdut la televizor.Carla spunea ceva,ns remarca ei
rutcioas nu fu nregistrat de Tobias.El asimila metodic acest fapt mrunt dar
de importan capital,care fusese pn atunci umbrit de informaii aparent mai
valoroase.Cnd n sfrit descoperi logica celor ntmplate,sri din pat,deschise
ua aproape smulgnd-o din ni i o lu la fug spre camera lui Lawson.
CAPITOLUL 38
Cnd drumul drept deveni prea abrupt,i schimb brusc direcia,urcnd n
serpentin pe panta muntelui.Acum era ngust i ntunecat,mai riscant de parcurs
deoarece palmele asudate de emoie ale Melinei i alunecau mereu de pe
volan.Nu mai condusese niciodat un camion.Prea greoi i lat ct un tanc,mult
mai greu de manevrat dect automobilul ei.Din fericire,eful lsase cheile
camionului n buzunarul jachetei,pe care o nfacase din cuierul de lng u
cnd se repezise afar.I se ntorcea stomacul pe dos cnd se gndea ct de grav
trebuie s-1 fi rnit.Simea i acum impactul prespapier-ului asupra obrazului
su i pielea crpndu-se din nou.Dar ea tia c nici mcar lovitura nu-1 duruse
att de tare ct faptul c ea l pclise.Fusese ceva oribil,dar necesar pentru a-1

proteja.Nu-i putea imagina cum avea s se sfreasc acea noapte.Dar trebuia


s fie pregtit pentru tot ce era mai ru.Surorile Lloyd i fcuser destule
necazuri lui Christopher Hart.Nu voia s fie rspunztor i pentru altele.
Ajunse pe neateptate n faa porii,ceea ce poate c era un lucru bun.Dac ar fi
vzut-o mai devreme i ar fi avut timp s se gndeasc la ce va urma,i-ar fi
putut pierde curajul,n ciuda hotrrii ei.Fcu,aadar,un viraj,dar fu nevoit s
frneze imediat,pentru a nu se izbi de poarta luminat de reflectoare.In gheret
vzu un brbat mbrcat ntr-o uniform bleumarin,cu nsemnele sectei fratelui
Gabriel brodate cu fir auriu pe buzunarul de la piept.Omul iei afar i se
apropie de camion.Ea cobor geamul portierei.
-Pace i iubire,zise el. Formula de ntmpinare suna stupid,de vreme ce brbatul
era narmat,iar poarta i gardul alturat aveau pe marginea de sus srm
ghimpat.ns ironia situaiei prea s-i scape gardianului.
-V pot ajuta cu ceva,doamn?
-Am venit s-1 vd pe fratele Gabriel.Omul zmbi cu indulgen.Sosirea
neanunat a unui adept care cerea o audien la Sfinia sa nu era un lucru
neobinuit.
-Fratele Gabriel s-a retras s se odihneasc.Putei auzi un mesaj nregistrat din
partea lui dac formai 1 -800...
-Spune-i c a venit s-1 vad Melina Lloyd.
-mi pare ru,doamn,ns...
-Dac nu-l suni imediat ca s-1 informezi c sunt aici,mine o s-i pierzi slujba.
Ar fi o greeal teribil,care i-ar periclita poziia n noua ordine mondial.n
locul dumitale,a prefera s-l deranjez dect s m joc cu situaia mea din viitor.
Brbatului i pieri zmbetul afabil.Se retrase n gheret,unde ea l vzu ridicnd
un receptor i vorbind la el.Atept,cu ochii aintii asupra ei.ntr-un trziu,pru
s devin foarte atent.Vorbi din nou n receptor,apoi ddu din cap i
nchise.Distant,cu un aer autoritar,gardianul spuse:-Va trebui s lsai camionul
aici.Se temea oare fratele Gabriel de maini-capcan? Dac era iste,ar fi trebuit
s se team,mai ales dac ar fi ieit la iveal faptul c el sabota clinicile pentru
combaterea sterilitii substituind sperma lui celei aparinnd donatorilor alei de
pacieni.Ajunsese la concluzia asta pe drumul de la casa lui Longtree ctre
Lamesa.Avusese timp s chibzuiasc asupra ei pe drumul de peste o sut
cincizeci de kilometri, i era singura concluzie logic.Revolttoare logic!
Dac fratele Gabriel urma s instituie o nou ordine mondial, n-ar fi vrut ca
viitorii si ceteni s aib drept tai indivizi cu aspect fizic neatrgtor, instabili
emoional i inadaptai social de teapa lui Dale Gordon.Jem era steril.Fr

ndoial, alii ca ei fuseser manipulai pentru a crede n doctrina lui confuz,iar


ei se consacraser punerii acesteia n practic.Nu puteau fi considerai
instigatori,ci doar intermediari.Fratele Gabriel era egocentristul.El avea
complexul divinitii.Folosind femei alese cu grij,el se multiplica pe sine Cel
puin aa procedase pn atunci.Lucrarea lui abject avea s nceteze n acea
noapte.Cobor din cabina camionului.
-Cheile rmn la mine.Ea ls inelul cu chei n mna ntins a gardianului.
-Restul drumului o s merg pe jos?
-Vine cineva s v ia.Melina atept n faa porii.Bineneles,paznicul n-o invit
n gheret.Era probabil mbufnat fiindc ea l fcuse de ruine.Melina mbrcase
jacheta din piele a efului,dar acolo,n vrful muntelui,era i mai frig dect n
ora.i lipi braele de corp n vreme ce atepta s-o conduc cineva nuntru.i
clnneau dinii,ns nu-i ddea seama dac sta era efectul frigului sau al
fricii.Teama ei spori atunci cnd vzu lumina unor faruri ce se apropiau de
poart din interior.Poarta acionat electronic se deschise.Dar pe ea nu iei cel
care trebuia s-o duc la predicator.
-V rog,dai-v napoi,doamn,i ceru gardianul.De ndat ce ea ajunse la
marginea drumului,trei autocare ieir pe poart i ncepur s coboare pe
drumul de munte.N-aveau nici un fel de nsemne.Geamurile erau opace.Nu se
putea vedea cine sau ce se afla n ele,dar o contrarie faptul ciudat c prseau
Templul la acea or trzie.
-Ce e cu autobuzele astea? Unde se duc?Fr s ia n seam ntrebarea ei,
gardianul i fcu semn spre poart.
-Acolo e maina dumneavoastr.Din cauza autobuzelor,nu vzuse berlina
apropiindu-se.O atepta de partea cealalt a porii,cu portiera din spate
deschis Melina intr pe poart i se apropie de main.n acelai timp,un brbat
scoase capul pe ua din spate.
-Domnioara Lloyd? Urc,te rog.Tonul vocii lui nu era nici prietenos,nici ostil,ci
doar neutru.Furioas pe sine,fiindc intrase de bunvoie n brlogul lupului,ea se
strecur pe bancheta din spate,lng el.
-Eu sunt domnul Hancock,consilierul personal al fratelui Gabriel.
Doi gardieni stteau n fa.oferul ntoarse maina i urc pe un drum erpuit,
strjuit de plopi i plante perene.Nu se mai rosti nici o vorb.Melina se simea
uurat c nu trebuia s fac conversaie,pentru c tia c glasul i-ar fi
tremurat,trdndu-i frica.Domnul Hancock nu avea o nfiare sinistr -garoafa
de la rever i ddea un aer afectat -,dar nu-i inspira ncredere din instinct.
Fr discuie,aezarea era impresionant.Avea o arhitectur magnific,

excepional din toate punctele de vedere.Maina opri n faa cldirii centrale.


Gardianul din fa cobor iute din main ca s-i deschid portiera i s-o ajute s
coboare.Melina ignor mna ntins i se ddu jos cu o micare rapid.
-Pe-aici.Ea l urm pe Hancock pe o scar cu trepte joase,care ducea la un perete
din sticl prin care se vedea un hol de marmur.
-Parola,v rog.Ea tresri auzind vocea imaterial ce bubui din nite difuzoare
ascunse.
-Trompeta lui Gabriel,zise Hancock.Imediat,ua fu descuiat prin acionarea
unui dispozitiv electronic.El o mpinse i-i facu semn s intre.
- Avei parole?
- Nu ntotdeauna. Doar cnd credem c e necesar.Dac m-a fi aflat ntr-o
situaie critic,a fi dat parola respectiv,iar gardianul ar fi refuzat s deschid.
-i credei c n noaptea asta e necesar o parol?
-Am avut motive s ne lum precauii suplimentare.Numrul gardienilor de la
posturi a fost dublat.ntr-adevr,n mai multe puncte ale holului vast se aflau
brbai narmai,mbrcai n uniform.Se ntreb dac ea era pricina acelor
msuri de precauie suplimentare.Dac nu ea,atunci ce sau cine? Tobias i
Lawson?Se afla oare aezarea n stare de alert fiindc FBI-ul se interesa de
sect?innd seama de numeroasele msuri de securitate la vedere,ea presupuse
c va trebui s treac printr-un detector de metale,dar de la u pn la
ascensoare nu mai erau alte puncte de control.n cabina liftului,ea l ntreb pe
Hancock de ct timp lucra pentru fratele Gabriel.
-Nu-mi amintesc s fi existat vreo vreme cnd nu eram n serviciul lui,sun
rspunsul su prompt.La etajul trei,n captul coridorului se afla un set de ui
duble de cel puin ase metri nlime.Hancock deschise una i o invit
nuntru.Nimic din ce vzuse pn atunci n-o pregtise pentru impresia pe care
avea s i-o provoace cartierul general al fratelui Gabriel.
Mai nti fu uluit de risipa de obiecte aurite.Draperii din catifea de un albastru
regal erau trase n faa unui perete pe care-1 bnuia plin de ferestre.Fresca de pe
tavan se afla la limita obscenitii.I se prea cu att mai dezgusttoare cu ct
figura mesianic din centrul ei semna izbitor cu predicatorul blond.
-Melina.Domnul Hancock i oferi un scaun.
-Nu mulumesc.
-Te deranjeaz dac i spun Melina?
-N-are importan cum mi spui.
-Doreti ceva de but?
-nceteaz cu prostiile,domnule Hancock.N-am venit sa stau la taclale.

Am fcut tot drumul sta pn aici ca sa-1 acuz pe ticlosul la egocentric c


mi-a ucis sora.
-Minunat!
La auzul vocii familiare,schi gestul de a se rsuci rapid.Dar,ca s nu-i ofere
acea satisfacie,prefer s se ntoarc fr grab.
Fratele Gabriel venea spre ea cu graia impresionanta a unui tigru.Prea s
cunoasc cel mai avantajos loc din ncpere,deoarece pi ntr-un fascicul de
lumin discret,rspndit de o lamp camuflat n tavanul pictat.l sclda ntr-o
nuan ivorie,care nu fcea dect s pun n valoare nfiarea cu tente aurii.
-M ateptam s fii o femeie foarte interesant.Una cu un spirit ptima.Cu un
curaj extraordinar.O cntri din ochi,evalundu-i senzualitatea.Nu m-ai
dezamgit.Bine-ai venit,Melina,draga mea.Era cel mai frumos brbat pe care-1
vzuse ea vreodat.
Timp de cel puin jumtate de or,eful blestem totul -celula n care se afla,pe
femeia care-1 ncuiase acolo,durerea ce-i pulsa n obraz,propria lui naivitate.
njura n gura mare n timp ce msura celula cu pai mari,btnd nerbdtor din
picior,ntorcndu-se mereu la gratii,nfcndu-le i zglindu-le nfuriat,
strignd spre hol fr s-1 aud nimeni.
n cele din urm,se arunc pe patul tare,incomod i se strdui s se calmeze.
Dac i ieea din fire,nu rezolva nimic.El fusese n spaiul cosmic,ce naiba,
ndeplinise trei misiuni ncununate de succes,iar pe una dintre ele chiar o
comandase.Era suficient de inteligent ca s gseasc o soluie de ieire oint
celul aflat n Oraul Nimnui.ns resursele lui erau limitate.Nu se putea
strecura printre gratii.N-avea cum s sape n podea,fiindc era din beton.Nu
exista fereastr.Dispozitivul de iluminat?Era montat n tavan,nconjurat de o
plas din srm.Dac ncerca s metereasc ceva acolo, s-ar fi putut electrocuta,
ceea ce reprezenta cu siguran un mijloc de a evada, ns unul pe care prefera
s-1 evite.Supapa de instalaie de aer condiionat? Era un dreptunghi de cel mult
cincisprezece pe opt centimetri,dei fcea o treab grozav pompnd aer
fierbinte n celul.Din cauza cldurii i scosese jacheta.n buzunarul ei se afla
cheia de la camion,care ar fi putut fi folosit ca s deschid ncuietoarea sau s
taie gratiile.Vzuse doar o mulime de filme n care evadarea dintr-o nchisoare
pruse ridicol de uoar Se aga de-un fir de pai.n orice caz,soluia asta ieea
din discuie.N-avea jacheta la el.Prin urmare,n-avea nici cheia,nici telefonul
mobil,nici pistolul...Ah,drace! Pistolul era la Melina.l luase cu ea la Templu.

Gndul la ea i la pericolul n care se afla fii de ajuns ca s-1 fac pur i simplu
s nnebuneasc.Ea era fie cea mai curajoas femeie pe care avusese onoarea s-o
cunoasc vreodat...fie o cretin,ce se amgea cu gndul c nu putea pi nimic.
Pistolul era arma secret la care se referise? Fr ndoial.Ce altceva putea fi?
Oare chiar credea c o s se strecoare n locul la cu o arm? i chiar dac ar fi
reuit,ar fi folosit-o? Ar fi comis o crim? Rzbunarea nu putea fi invocat
pentru justificarea unui asasinat.n orice caz,nu n faa jurailor.Mai ales n
condiiile n care nu exista o dovad concret a legturii lui Dale Gordon cu
fratele Gabriel i,prin urmare,cu uciderea lui Gillian.
Dar ncepea s divagheze.Cum dracu' avea s ias de-acolo? Putea s ipe,s
rcneasc,dar ar fi fost o pierdere de suflu i energie.Cldirea era pustie i,din
cte-i amintea,nu existau n apropiere vecini care s-1 poat auzi.
Pn la urm,se resemna cu statutul de captiv.Nu fcea dect s-i risipeasc
energia pe care ar fi trebuit s-o pstreze pentru momentul cnd eriful avea s se
ntoarc i s-l elibereze.Apropo,pe unde umbla acel contiincios pzitor al
legii? Dispruse de aproape patru ceasuri.Mormind nc o blasfemie,i puse
braul peste ochi.ncerc s nu ia n seam durerea persistent care se rspndea
dinspre obraz n toat easta.Melina fusese ngrozit de ceea ce fcuse.Expresia
de pe chipul ei,cnd se lipise de perete i-1 privise stupefiat printre gratiile
celulei,dezvluise ndoiala ei c fusese n stare de aa ceva.Se ntrecuse pe sine
prin acea capacitate de-a lua msuri extreme.Ca s-o rzbune pe Gillian,ar fi fi
comis acte pe care altminteri le-ar fi considerat de neconceput,ceea ce nu era un
gnd linititor,avnd n vedere destinaia ei..
Dar ea putea fi i tandr,i zise el,amintindu-i dupa-amiaza cnd fcuser
amor.i plcuse francheea cu care recunoscuse c-1 dorea.Fusese destul de
ndrznea nct s-1 mngie ea prima.O femeie care putea fi att de lipsita de
inhibiii,far ca acest lucru s-i atenueze feminitatea,era demn de admirat.
Se ntreb: Dac n-ar fi cunoscut-o pe Gillian mai nti,dac Melina l-ar fi nsoit
n acea sear,evenimentele ar fi luat alt turnur?Cnd ar fi intrat la
restaurant,Melina i-ar fi spus probabil lui Dale Gordon: mi pare ru,dar e clar
c m-ai confundat cu sora mea,Gillian.El ar fi rs de acea confuzie.Gordon nu
i-ar fi ieit din mini,iar Gillian ar fi rmas n via.
S-ar fi culcat cu Melina n noapte aia? Cine tie? Probabil.Fiindc ele semnau
foarte mult.Aceleai caracteristici care-1 atrseser la Gillian atunci,l atrgeau
acum la Melina.Ea continua s-i pstreze vie amintirea lui Gillian.Ca n ziua
aia,cnd ea...Cursul gndurilor i se ntrerupse brusc.Derula amintirea ca pe o

caset video.Aps iari butonul de pornire.nchise ochii.Urmri scena n


spatele pleoapelor.i nc o dat.Acolo!Aia! Involuntar.
Nepstor.Firesc.Un lucru aparent lipsit de importan.ns incredibil de
semnificativ.eful sri n sus.
-O,Doamne!nelegerea faptului i acceler btile inimii.Erau puternice i
rapide.I se auzea rsuflarea n cldirea tcut.Uor, uor.Nu te ambala!Mai sunt
zece secunde pn la lansare.Mai cerceteaz o dat. Reexamineaz situaia.
Se conform, calm i raional.Motoarele rachetelor se aprinser. Decolarea.
eful sri de pe pat i se arunc de-a dreptul n gratiile celulei, urlnd:
- S m scoat dracului cineva de-aici!
n aceeai clip,ua de la biroul erifului se deschide cu o izbitur.
-Hei,la de-acolo! Vino ncoace,ip eful.Cnd o luar la fug pe hol,Lawson
era n frunte.Un negru frumos l urma ndeaproape.Lawson descifra imediat
expresia de pe chipul efului.
-tii ce-a fcut.Iar eful zise:
-Sunt sigur c o s-1 ucid.
CAPITOLUL 39
M bucur att de mult c eti aici,Melina.Fratele Gabriel era deosebit de
frumos.Un motiv n plus ca oamenii s se simt atrai de el.Iradia vitalitate i
prea s strluceasc luntric,ca i cum ar fi putut rspndi lumin,chiar i ntr-o
camer ntunecat.Dar cele mai frumoase reptile aveau i cel mai mortal venin,
n timp ce se apropia de ea,Melina se ddu napoi,reacie ce pru s-1 amuze.
Zmbind,el i.
-Melina,Melina.De ce m evii?
-Pentru c nu vreau s fiu contaminat.
-Deci e adevrat.Ai de gnd s tragi n mine cu pistolul la ridicol cu ase
gloane.n clipa urmtoare vr mna n buzunarul jachetei efului i scoase
arma,pe care i-o arunc apoi lui Hancock.
-n tocul uilor de-acolo,exist un detector cu raze X-de genul celor din
aeroporturi,dar mult mai sensibil,i explic el,artnd spre uile duble pe care
intraser ea i cu Hancock.Transmite semnale la monitoarele din dormitorul
meu,la computerul domnului Hancock de-acolo i la centrul de supraveghere.
Aa c,vezi tu,n-aveai cum s te strecori cu el aici.i atinse obrazul.Chiar ai
crezut c o s fie aa de uor s m ucizi?Ea i ddu mna la o parte.
-Nu am venit aici ca s te ucid.Vreau s trieti.
-Zu? Eram sigur c l-ai adus pentru mine.M-ai fcut curios.Continu.Te rog.

-Vreau s afle toat lumea c eti un diavol.Abia atept s te vd condamnat


pentru crimele tale i pe urm sper s trieti mult timp n spatele gratiilor,ca s
ai mii de zile la dispoziie ca s chibzuieti la toate relele pe care le-ai fcut.
Chicotind,el i slt un old pe colul biroului i ncepu s-i legene cu
indolen piciorul.
-Asta-i o sentin teribil de aspr,Melina.Ce am fcut ca s-o merit?
-Ai ordonat uciderea surorii mele gemene.
-Ah,scumpa de Gillian.Moartea ei a fost o pierdere teribil.Am vzut fotografii
de-ale ei.
-Pozele dezgusttoare ale lui Gordon?
-i nite instantanee pe care le-a fcut Jem Hennings.Mi-a plcut mai ales unul
n care se strmba la obiectiv.Purta o plrie de pai cu boruri largi,care mi s-a
prut fermectoare.Agasat de aparenta lui stpnire de sine,ea strig:
-Tu ai ucis-o!El o privi int,dezaprobnd cu blndee vocea ei ridicat.
-Asta a fost isprava ei,nu a mea,Melina.
-Vei s spui c ea a ales s fie njunghiat cu brutalitate?
-Spre ghinionul ei,moralitatea surorii tale nu egala frumuseea exterioar.
Acelai lucru se putea spune despre el,ns ea nu dori s-i abat atenia
subliniind acest lucru.
-Ai ucis-o pentru c i-a petrecut aproape toat noaptea n compania colonelului
Hart.
-Ce delicat ai spus-o,zise el cu acelai ton amuzat de subapreciere.Apoi,fr
urm de zmbet,adug:Gillian a fcut o alegere greit.
-Alegere?Bine,hai s vorbim despre alegere.Care a fost alegerea ei cnd a fost
inseminat cu sperma ta?
-Ce mai conta pentru ea?Oricum folosea un donator anonim.Deci,ipoteza ei
fusese corect.Se agase de o firav speran c se nelase.I se fcea grea
gndindu-se la femeile pe care le pervertise el.Aproape c le invidia ignorana.
Ar fi fost mai ru s tie.Poate.Simea nevoia s-1 loveasc,s-1 rneasc.
Strnse pumnii.Doar printr-un efort de voin reui s-i stpneasc furia.
-Dale Gordon.i pentru moartea lui eti rspunztor.
-Regret c l-am pierdut.Devotamentul lui fa de mine era nemrginit.
-L-ai exploatat ca s-1 determini s se sinucid.El i flutur neglijent mna,de
parc viaa acelui jalnic om n-avea nici o importan n afar de semnificaia pe
care o prezentase pentru el.
-Ai sperat c ancheta privind asasinarea lui Gillian o s se opreasc dup
sinuciderea lui.

-Nu vrei s te lai,Melina,o dojeni el blnd.Dei i admir tenacitatea i


devotamentul fa de Gillian,sptmna asta ne-ai dat mult de furc.
-Btuii ia pe care i-ai trimis la mine acas...
-Joshua i ajutorul lui.
-Cine sunt?
-Discipoli loiali.Buni soldai.
-Nu aa de buni,zise ea sfidtor.eful i cu mine am reuit s scpm de ei.De
mai multe ori.Remarca dispreuitoare nu-i czu bine.
Continua s-i legene piciorul alene,de parc n-ar fi avut nici o grij pe lume.
Dar muchii feei preau mai puin mobili.Zmbetul i devenise uor rigid,iar
ochii-ceva mai reci.Spuse:
-Ai avut noroc.Mai ales colonelul Hart.
-Ce rost a avut atentatul la viaa lui?
-Tu ce crezi,Melina?
-A fost pedeapsa pentru c s-a culcat cu Gillian.
-Pedeaps pe care o merita.Gillian a fost onorat...
-Nu prea-mi vine s-i zic o onoare,spuse ea dispreuitor.
-Fusese aleas pentru un scop mre.
-Asta nseamn c fusese aleas ca s-i poarte copilul?
-Exact zise el.
-Dar eful era foarte apropiat de ea.
-A pngrit-o.
-A avut grij de ea.
-A regulat-o.Acea prim fisur din armura lui,pe care ea o observase mai
devreme,se lrgea.Putea folosi acel amestec de mnie i gelozie n avantajul
ei.Avea s i-1 strneasc,precum o durere de dini.Aplecndu-se spre ei,i zmbi.
-i a iubit-o,opti ea.Ea mi-a spus c nu se mai stura de el.De gura lui,de sexul
lui.El era puternic,aspru,viril.Sora mea mi-a mrturisit c nu mai ntlnise n
viaa ei un amant att de bun,capabil s ofere plcere unei femei.De-abia atepta
s fac din nou amor cu el.Mi-a spus c,dac ar fi rmas gravid n acea zi,spera
ca tatl s fie Christopher Hart i nu donatorul de sperm.
El cobor imediat de pe birou,cu faa nroit de furie.
-A meritat s moar.
-Le ucizi pe toate dup ce i fac cte un copil?
-Doar pe cele care se dovedesc a fi nite trfe,ca Gillian.
-i restul?
-i triesc viaa,far s tie nimic.

-Cum e Candace Anderson.


-De exemplu.
-i nu te deranjeaz c soii Anderson sufer dup fiul lor i se roag s-l
gseasc sntos?
-Ct egoism din partea lor!
-Egoism? exclam ea,uluit.
-Fiul lor o duce bine aici.
-Fr prinii lui.
-Eu sunt printele lui. Aa n-avea s ajung nicieri.Abord alt tactic. La
nceput se folosise de furia lui amestecat cu gelozie pentru a obine rspunsuri.
Acum avea s apeleze la monumentalul su egocentrism.
-Cum ai inventat un plan att de strlucit?
-Din ntmplare,la drept vorbind.Revenindu-i,el se aez din nou pe colul
biroului.Ani de zile,Programul a vizat doar femeilecare veneau aici,la Templu,s
triasc i s munceasc Dar numrul lor nu era destul de mare.Pe urm,s-a
ntmplat s dau peste un articol despre folosirea inseminrii artificiale pentru
nmulirea animalelor pe cale de dispariie.Desigur,metoda se utiliza cu succes
de mai multe decenii pentru reproducerea vitelor.Ea crezu c o s vomite chiar
acolo,pe valorosul covor oriental.
-i ai aplicat tehnica la oameni.
-Tehnologia exista.Trebuia doar s gsesc printre adepii mei oameni cu
cunotine de andrologie i talent pentru treaba asta.
-i suficient de perveri ca s substituie sperma.El n-o contrazise,adugnd:
-i destul de istei ca s nu se lase prini.
-Cte femei au fost...Incapabil s-i termine ntrebarea,ea nghii n sec.
-Inseminate de mine?O s te surprind numrul.Nu toate au rmas gravide.
Dintre cele care-au rmas,nu toate au dus sarcina pn la sfrit.Dar procentajul
eecurilor e destul de redus.Avem o cldire cu dormitoare care atest succesul
nostru.Auzindu-1 cum se luda,nimeni n-ar fi bnuit c se referea la fiine
umane.
-i faci totul de-aici?
-Mai avem dou aezminte,unul n Europa,altul n Asia.i fcu cu ochiul.
Bineneles,sperma e colectat acolo unde m aflu eu.
-i cum e pstrat? E expediat?
-Cu mare pricepere.Totul e foarte tiinific,te asigur.
-Dac Gillian ar fi trit i i-ar fi nscut un copil,l-ai fi rpit ca pe biatul soilor
Anderson?

-Ar fi fost adus aici,crescut,iubit.


-Pentru asta exist mamele.
-Avem doici,Melina.Copiilor nu le lipsete nimic,nici mcar lapte de la sn.
-Le lipsesc mamele lor,adevratele lor identiti,familiile lor.
El cltin din cap.
-Eu am devenit familia lor,i pot s le satisfac toate nevoile.Femeile care i
poart n pntece sunt o necesitate biologic,nimic mai mult.Cnd oamenii mei
de tiin vor reui s produc uterul n afara corpului,femeile vor deveni
inutile.Asta va impulsiona considerabil Programul.Arbor un aer melancolic,i
mrturisesc c nutresc o mare dragoste pentru mame,fiindc ele ndeplinesc un
rol esenial.Dar n-au nici un drept asupra copiilor.Ei mi aparin mie,organizaiei
mele.Cu excepia nfirii lui extraordinare,prea la fel de normal ca orice alt
brbat.Avea un glas distins,de o remarcabil rezonan,dar n rest nu se deosebea
cu nimic de semenii si.Manierele sale erau alese,dar nu cu mult diferite de ale
altora,ns dincolo de aceste aparene se ascundea un psihopat.Nu vorbea
bombastic i nu fcea spume la gur.Nu ipa ca un fanatic.Dar fiecare cuvnt pe
care-1 rostea era absolut demenial.
-Eti nebun.n loc s se supere,el zmbi trist.
-Asta-i o prere greit despre majoritatea oamenilor mari,Melina.Cunoti mcar
un personaj istoric cu realizri importante n domeniul tiinei,medicinei,
arhitecturii,religiei sau politicii care s nu fi fost ridiculizat? Menioneaz un
singur geniu care s nu fi fost iniial neneles i etichetat drept nebun.Nu pot
lsa scepticismul oamenilor mruni s m ndeprteze de la obiectivul meu.
-Care-i acela? S populezi lumea cu mici frai Gabriel?El rse.
- Draga mea,ai un fel minunat de-a te exprima.Frazele tale simplific mult
lucrurile, dar ai sesizat esena planului.
-Noua ta ordine mondial.
-Vd c mi-ai ascultat predicile,zise el,aparent doar n civa ani,copiii mei vor
fi gata s-i asume rolurile ce le au de ndeplinit.Vor avea putere i mijloace
nelimitate,aa cum doar au visat fotii lideri mondiali.Guvernele vor fi conduse
de ei.Vor controla economia mondial,comerul global i comunicaiile.
Arta i cultura vor fi modelate de ideile i creaiile lor.Ei vor stabili ce trebuie s
citeasc marele public,ce s vad,s aud,s gndeasc.Ei vor dicta unde s se
poarte rzboaiele,cine va trage foloase de pe urma lor i cine va iei nvingtor.
Concomitent cu aceast micare,va exista o transformare spiritual,o revolt
universal mpotriva religiilor tradiionale.
-Ah! Aici ai vrut s ajungi.

-Dup acest haos ecumenic,va aprea o mic religie mondial.


-Tu.
-Eu.ncrederea lui n sine era att de mare nct te nfiora.
-Chiar crezi c eti capabil s realizezi aceast nou ordine mondial?
-O realizez,spuse el satisfcut.Mase de oameni o ateapt cu nerbdare.Sunt
dornici s-o adopte,s m adopte.Dar nc n-a sosit timpul.i pn la momentul
oportun,trebuie s acionm n secret,pentru a ne atinge elul,Melina.i dai
seama ce nebunie general s-ar declana dac planurile mele ar fi dezvluite
prematur,nainte ca toi copiii mei s fie destul de mari pentru a-i asuma rolurile
pentru care sunt att de atent educai?
-Cupluri ca soii Anderson ar nvli aici.
-Ai pus punctul pe i
-Femeile care au rmas nsrcinate prin once metoda de inseminare artificial ar
intra n panic.
-Exact.
-Ar fi terorizate la gndul unui incest ntmpltor.
-Nu e nc posibil,zise el.Prima generaie de copii n-a ajuns nc la pubertate.
Dar ne-am pregtit pentru o asemenea eventualitate.Am pus deja n aplicare un
sistem de urmrire care va mpiedica fraii i surorile sau fiii i mamele s se
acupleze n viitor.nchiznd cteva clipe ochii,se nfior.
-Doamne...n orice caz,continu el afabil,n-ar avea nici un rost s informm
publicul nainte de momentul potrivit.
-Ai putea fi oprit.
-Iar eu n-am s permit aa ceva.i lovi genunchii cu palmele i zise oftnd: Prin
urmare,m aflu n situaia dificil de-a nu ti ce s fac cu tine.
Ea i ndrept umerii.
-N-o s m ucizi.El ridic o sprncean aurie,n semn de tcut ndoial.
-Dup cum ai demonstrat cu prisosin,nu eti stupid,i spuse ea.Prea muli
oameni tiu c am venit aici s te nfrunt.El zmbi larg.
-Nici o problem.Avem un plan pentru mprejurri neprevzute.Nu-i aa,
domnule Hancock?
-Bineneles,frate Gabriel.Melina l privi nelinitit pe Hancock,care sttea ntre
ea i u.
-Vezi tu,Melina,ca i Gillian,ai fcut o serioas greeal decalcul.O proast
alegere,cum s-ar spune.Aceast alegere nefericit te-a transformat ntr-o femeie
lipsit de importan.
-i Programul?

-n ce sens?Se prefcea c pricepe greu.Mai mult,asta l amuza.


-Credeam c te-ai gndit s-i iau eu locul lui Gillian.
-Aa intenionam.Dar,spre marea mea mhnire - sincer,marea mea mhnire-am
descoperit c tu i Gillian nu erai,de fapt,identice.
- Dar eram identice.
- Nu,zise el,lungind cuvntul. Exista o deosebire.i,raportat la Program,m tem
c deosebirea asta are o importan capital.Ochii lui minunai devenit triti,
plini de compasiune.I se lsar i colurile gurii.
-Tu Melina,nu ai nici o valoare pentru mine.Tie,draga mea,i-a fost extirpat
uterul.
CAPITOLUL 40
Jem Hennings nu tia asta,nu-i aa? Fratele Gabriel continu pe acelai ton
sarcastic.Ca o sor bun,Gillian n-a comentat niciodat problemele tale
medicale.Coborndu-i glasul pn la o oapt confidenial,preciza: Problemele
tale de femeie.Dei i venea greu,din cauza tonului jignitor al fratelui Gabriel
Melina i pstr expresia impasibil.
-Gillian nu i-a vorbit niciodat domnului Hennings despre acele scitoare
chisturi ovariene pe care le-ai descoperit pe cnd aveai doar douzeci i apte de
ani.Noroc c s-au dovedit a fi benigne.Dup operaie,nu s-au ivit complicaii.
Singura problem o constituia ns faptul c nu mai aveai organe de
reproducere.
-De unde ai...cum...
-Cum am aflat? Hennings era bun,dar n aceast privin nu i-a fcut temele.Era
prea nerbdtor s-o nlocuiasc pe Gillian.Domnul Hancock a verificat ceva mai
atent trecutul tu.i lu mna i-o aps ntre palmele sale.
-Presupun c ai venit aici creznd c i-ai putea negocia viaa n schimbul
contribuiei tale la realizarea Programului.Te-ai gndit c o s ezit s-i fac
vreun ru,de vreme ce fusesei selectat s nati pe unul dintre copiii mei n
locul lui Gillian.Din nefericire...Ddu din umeri cu tristee i compasiune.Cnd
o s soseasc agentul Tobias-iar noi tim c o va face curnd,nsoit probabil de
ctre detectivul din Dallas,poate chiar i de colonelul Hart-va descoperi c
Templul fusese scena unei drame.O femeie nebun,creznd n mod eronat c eu
aveam vreo legtur oarecare cu uciderea surorii ei,a reuit s fac o bre n
sistemul nostru de securitate.Dei indus n eroare i nnebunit,aceast tnr
era foarte descurcrea.A ajuns pn la apartamentul meu,unde m-a ameninat

cu o arm de foc mult prea mare i grea pentru mna ei mic.Dar intransigena i
ddea putere i,pre de cteva minute,a ajutat-o s m in n btaia armei.
Totui,cnd a fost n cele din urm ncolit i i s-a ordonat s lase pistolul,ea i
1-a dus la tmpl.Ls cuvintele s produc efectul scontat,apoi continu: Dup
ce se va face curenie,autoritile vor avea acces nentrziat la Templu.Dac
eti cuminte,Melina,o s-i destinui un mic secret.Domnul Hancock a
nregistrat fiecare document ntr-un cod pe care doar el l poate descifra.t,s
nu spui nimnui.i duse chiar i degetul la buze i-i facu cu ochiul.Se comporta
ca un dement.
-Dar pentru FBI sau oricine ar studia documentele,ele vor prea ale unui
cetean american cinstit,far nici un fel de tendine infracionale.Noi nu
beneficiem de scutirea de taxe aplicat bisericilor.Noi ne pltim taxele.Cultul
nostru nu e antiguvernamental.Dup cum tii,eu propovduiesc patriotismul.
Fcu semn spre steagul american dintr-un col al camerei.Da,vor gsi copiii
mpreun cu mamele lor trind mpreun fericii ntr-o aezare comunal.
Aceast alegere fcut de ei nu ncalc cu nimic legile.Vor constata c coala
noastr e acreditat,fiind de un nivel superior multor aezminte de acest gen.
Aici se afla i un centru medical.Eu,desigur,voi deplnge deteriorarea psihic a
lui Dale Gordon i voi fi mhnit de tragicele evenimente declanate de un fost
discipol care, spre groaza mea, au culminat cu teribila ta sinucidere.
- Pace i iubire, zise ea calm.
- Exact,Melina.Zmbetul lui satisfcut cerea palme.Ea se mulumi ns s-i
retrag mna dintr-a lui i s fac un pas napoi.
-Ai uitat cteva amnunte.
-Nu cred,ns a fi bucuros s-i aud observaiile.
-Tobias i Lawson tiu c pstrai o strns legtur cu Dale Gordon.eful 1-a
auzit pe Jem recunoscnd c amndoi lucrau pentru tine.
-Explicabil.Hennings i Gordon au ticluit planul sta mpreun.Ei au denaturat
mesajul meu,l-au pervertit ca s se potriveasc cu viziunea lor despre o nou
ordine mondial.Joshua i...
-Joshua?
-Omul care s-a dat drept Tobias.A fost angajat de Hennings.Eu n-am tiut nimic
despre asta.E limpede c au avut o nenelegere,poate n legtur cu onorariul
lui.El s-a ntors mpotriva lui Hennings i 1-a ucis.
-Joshua ar putea spune o poveste diferit.
-Joshua are un talent unic de a se transforma,ca s-i piard urma.A mai fcut-o
nu o dat.

-S zicem c Jem i Dale Gordon au urzit planul sta,spuse ea.Le-ar fi fost greu
s-1 aplice far cooperarea ta.Trebuia s le trimii sperm.
-I-am trimis eantioane lui Gordon pentru analize.
-Lui...
-Ca s caute eventuale anomalii genetice pe care nu voiam s le transmit
urmailor mei.Fcea teste n timpul liber,la cererea mea.Am rmas mut de
uimire cnd am descoperit ce s-a ntmplat cu acele eantioane dup ce le-am
trimis.Ea i muc buza de jos.
-Copiii de-aici.
-Mamele vor susine pe bun dreptate c le-am fecundat pe multe dintre ele.S
faci copii n afara cstoriei poate fi considerat de unii un pcat,dar dup prerea
mea reprezint o rspundere sacr.Cu siguran nu e un delict pentru care s fii
condamnat.
-Dar le vor face teste ADN celorlali,care vor dovedi ca sunt copiii ti.
-Care ceilali? ntreb el nevinovat.
-Copilul soilor Anderson.Ceilali copii rpii care-au fost adui aici.Cei...Se opri
brusc.Apoi,amintindu-i,spuse ncet: Cei din autobuze.El i arunc o privire
domnului Hancock.
-Se refer la autobuzele noastre de producie?
-Aa se pare,frate Gabriel.Sunt singurele autobuze de care tiu.
Fratele Gabriel ntoarse privirea spre ea,ca i cum ar fi vrut s spun: Altceva?
-Apropo,scuz-mi neglijena.Nu i-am mulumit pentru c ai incinerat cadavrul
lui Gillian,eliminnd astfel posibilitatea testrii ADN a esutului intrauterin.Nu
s-ar fi dovedit amestecul meu n inseminarea fcut de Gordon cu sperma mea,
dar investigaia s-ar fi putut prelungi,iar programul meu e foarte ncrcat.Zu c
n-a fi avut timp pentru aa ceva.M bucur c toat povestea e aproape ncheiat
i c pot s-mi vd de treab.
-Ai uitat ns de cealalt femeie care a fost ucis din ordinul tu la cteva zile
dup ce a rmas gravid.Tobias a cerut s fie deshumat.Vor testa fetusul.
-i se va potrivi cu ADN-ul meu.Din fericire,am donat sperm la banca de
sperm ce aprovizioneaz clinica unde a fost ea pacient.Exist o explicaie
logic pentru orice schimbare a eantioanelor.Ea i susinu privirea cteva clipe,
contient de demen.
-Se pare c ai acoperit toate urmele.
-Ne strduim s fim meticuloi.N-am fi avut succes dac nu eram.Ani de...
Spre deplina lui surprindere,ea ncepu s rd.
-Melina.

-Detest s-i spulber iluzia succesului, dar ai omis ceva, predicatorule.


Nu-i plcur nici cuvintele ei, nici tonul dispreuitor.Se ndrept brusc spre ea.
- Domnule Hancock,nu vd ce rost are s-o mai lungim.Hancock i nfc braele
pe la spate.Ea se supuse fr s se zbat, ceea ce constitui o alt surpriz pentru
fratele Gabriel.Nici cnd Hancock i duse eava pistolului lui Longtree la tmpl,
ea nu schi vreo micare.
-Deci acum m sinucid,sta-i planul?
-sta-i planul.Fratele Gabriel se apropie la civa centimetri de ea.mi pare
teribil de ru c a trebuit s se sfreasc n felul sta,Melina.i trecu degetele
peste obrazul ei, peste gt, peste sni. Sincer mi pare ru.
Atingerea lui o dezgusta,ns nu-i ddu satisfacia de-a se umili.
-Nici nu tii ct de ru o s-i par dac-i ordoni s apese pe trgaci.
-i de ce,m rog?
-Pentru c una e s dai un ordin i s pui pe altcineva s ucid pentru tine,i cu
totul altceva s priveti o femeie n ochi i s-o omori cu mna ta.
-Va trebui s-mi spui ceva mai inteligent.
-Foarte bine.Dac m ucizi,te vei distruge pe tine.El zmbi.
-E o ghicitoare,Melina?Ea n-avea s tie niciodat ce-1 zpcise mai mult-rsul
ei blnd sau rspunsul la ghicitoare,rostit ncet.
i retrase instinctiv mna.Faada se prbui.Prefctoria dispru i,o dat cu
ea,i fratele Gabriel.Cel care o privea acum cu o ur cumplit era Alvin Medford
Conway.i tot el fu cel care-i facu semn nfuriat lui Hancock s-o lase n pace.
Ptrunderea n Templu se dovedi a fi mai uoar dect anticipase Tobias.Nu fu
lipsit de obstacole,dar nici nu se ncheie cu un eec,aa cum s-ar fi putut
ntmpl.Se temuse de o serie ntreag de neajunsuri ori schimburi de focuri cu
membru sectei FBI respingea publicitatea negativ i,dac s-ar fi reeditat
situaiile anterioare,cnd fuseser rnii sau ucii oameni,cariera lui ar fi avut de
suferit n anii necesari efectuam unei anchete minuioase.
Dar cnd i art legitimaia gardianului din gheret,tnrul fu impresionat de
prezena lui Tobias i a oamenilor ce-1 nsoeau.Fiindc ar fi durat prea mult s
cheme ali ageni din Santa Fe sau Albuquerque,chiar dac ar fi venit cu
elicopterul,i deoarece l declaraser dezertor pe eriful local,ajutoarele lui
Tobias erau nite poliiti din rezervaia indian care cuprindea i o poriune a
districtului.l mai nsoeau Lawson i Hart.Dac Tobias ar fi bnuit ca Hart avea
s insiste s vin cu ei,l-ar fi lsat ncuiat n celul.Dar aa,se afla acolo,artnd

de parc purtase deja o btlie n acea sear.nghiind n sec de team,tnrul


gardian al Templului ntreb:
-S-a comis vreo infraciune?
-n seara asta ai lsat o femeie s ptrund n Templu?
-Da,domnule.Cam acum o or.
-nseamn c tu ai fcut ceva ru.Ea e o ameninare pentru fratele Gabriel.
Deschide poarta.
-Pot s-1 sun pe eful meu?n scurt timp,se auzi duduind motorul unui Jeep pe
partea cealalt a porii.Un brbat cobor i se ndrept spre ei,cu un aer defensiv
i suspicios.Era luminat din spate de farurile pe care uitase s le sting.
-Sunt Baker,eful pazei,zise el printre gratiile de fier.Ce s-a ntmplat?
-Sunt agentul special Hank Tobias,FBI.
Baker nu prea impresionat de funcia lui Tobias.Ba dimpotriv,ostilitatea lui se
accentua.
-Repet,ce s-a ntmplat?Cnd fu informat c viaa fratelui Gabriel era n pericol,
omul deveni doar ceva mai receptiv la ideea de a-i lsa nuntru.
- Oamenii mei tiu c femeia n cauz e aici. Rezolvm noi problema.
- Ascult,zise Tobias,nu-mi pas dac dansezi cu erpii sau i mutruluieti pe
putanii de pe-aici.ncerc doar s prentmpin asasinarea fratelui Gabriel n
noaptea asta.i dac nu crezi c ameninarea e serioas,uit-te ce i-a fcut lui
femeia asta.Art cu degetul mare n direcia lui Hart,iar Baker msur cu
privirea tietura urt,nengrijit de pe obrazul lui i drele de snge care i se
uscaser pe fa.
-i el e considerat un prieten de-al ei.Acuma,dac vrei s ajungi mine pe micul
ecran i s explici de ce am fost mpiedicai s-i salvm viaa efului tu,e n
regul.Eu nu sunt un fan de-al lui.Nu am nici un interes personal n treaba
asta,n afar de ndeplinirea obligaiilor mele profesionale,care n seara asta se
concretizeaz n arestarea unei femei narmate i periculoase,care amenin viaa
unei persoane publice.
-N-am nevoie de permisiunea ta ca s arunc n aer poarta asta pentru a-mi face
treaba.Dar a prefera s nu irosesc timp i efort.Pe scurt,vreau s-i spun c n-ai
de ales dect ntre a-mi uura sau ngreuia sarcina.Lawson fu mai puin
diplomat.i scoase pistolul de calibru nou milimetri.
-Deschide blestemata asta de poart!Poarta fu deschis,dar Baker se opuse
primei solicitri a lui Tobias.
-nchide camerele video.
-Nu pot face asta far aprobarea domnului Hancock.

-Cine-i domnul Hancock?


-Consilierul personal al fratelui Gabriel.
-Unde-i domnul Hancock?
-n biroul fratelui Gabriel.Cu el i cu domnioara Lloyd.Hart pi n fa i
ntreb:
-Acolo exist camere video?Tobias nu-i reproa c pusese ntrebarea.Se pregtea
s-o fac i el.
-E singura zon din toat aezarea unde nu sunt permise camerele video,le spuse
eful securitii.
-Dar ei ne pot vedea?
-Dac se uit la monitoare.
-Atunci,dac nu vrei s-o anuni pe domnioara Lloyd c ne aflm aici,
determinnd-o s acioneze necugetat,ar trebui s deconectezi camerele video.
Baker vorbi la staia de emisie-recepie i ordon s fie oprite videocamerele.
Apoi se ntoarse la Jeep i le ceru s-1 urmeze.
-Eu merg cu el,zise Lawson.E mai bine s nu-1 scap din ochi.Trei minute mai
trziu,nsoii de Baker,fur primii n holul cldirii centrale.Numrul oamenilor
narmai ce patrulau acolo l neliniti pe Tobias.Urma s se ntmple un dezastru.
-La ce etaj e biroul? ntreb el.Fiindc Baker nu rspunse imediat,Lawson i
ddu un ghiont n spinare.
-Ai surzit sau ce ai?
-La trei.O s v art eu.
-Nu,tu stai aici.La un semn al lui Tobias,unul dintre poliitii din rezervaie i lu
rapid lui Baker arma i staia radio.Omul ncepu s vocifereze,dar Tobias l
amenin c-1 pune n ctue dac nu se potolete.
-Asta e pentru protecia dumitale.Ceea ce era o tmpenie,iar Baker tia.Continu
s mormie,dar fu destul de iste nct s nu atace un agent FBI n timpul
misiunii.Tobias alese trei oameni i le ordon s rmn la parter,ca s-i
supravegheze pe Baker i pe gardieni.
-Asta e valabil i pentru dumneata,i spuse el astronautului,care se nghesuia
spre lift n urma tuturor.O s dai o mn de ajutor la supravegherea lui Baker.
-Pentru nimic n lume.
-La viaa dumitale m gndesc.
-Eu rspund de ea.
- Nu n noaptea asta.Nu vreau s fie ucis un erou naional n timpul serviciului
meu.Acum iei din lift.n timp ce cobora din cabin, se uit pe rnd la fiecare
poliist din rezervaie.Unul cte unul, ei ieir din lift i i se alturar.Tobias tia

cnd era depit de situaie.Avusese nevoie de fore,iar poliia din rezervaie


reprezentase singura lui resurs tia n ce fel obinuse fratele Gabriel terenul
pentru Templul su.De aceea l surprinsese faptul c eful poliiei din rezeivaie
ezitase s-i mprumute civa oameni pentru acea noapte.Invocase drept scuz
lipsa personalului,determinat de faptul c fuseser trimii n alt misiune.
Tobias nu tia dac spunea adevrul.Indienii americani manifestau o nencredere
amestecat cu antipatie fa de agenii federali,o suspiciune nnscut i pe
deplin justificat,ce fusese dobndit n decurs de mai multe generaii.El i
nchipuise c,negru fiind,avea ceva n comun cu indienii.
Dar nu n aceeai msur ca Hart.Dac n-ar fi fost el,probabil c cererea lui ar fi
fost respins.ns,aa cum se dovedise mai trziu,atunci cnd Hart i solicitase
efului poliiei s-i fac acel serviciu personal,fusese imediat alctuit o echip
de opt oameni.Recunotea,de asemenea,calitile de lider ale lui Chris-topher
Hart,care erau admirabile i de invidiat.Cu o singur privire,le impusese respect
celor opt oameni i tia,far s mai verifice,c autoritatea lui Hart asupra lor o va
nltura pe-a lui.
-Putem s-o lum pe scri,spuse Hart.
-Intrai,zise Tobias scurt. n timp ce urcau,i verificar armele.Grupul iei din
lift i se apropie n tcere de uile duble.Cnd ajunser n faa lor,auzir:Dac
m ucizi,te distrugi pe tine.Apoi pe fratele Gabriel spunnd: E o ghicitoare,
Melina?.Nu.Rspunsuri.Dac m ucizi,va muri i copilul tu.Christopher
Hart auzise destul.Trecu de Tobias i deschise ua cu o izbitur.Oamenii
nvlir n camer.Cu armele pregtite s trag.ntr-o clip,Tobias evalua
situaia i strig:
-Arunc pistolul i d-i drumul!Poliitii indieni se desfurar n evantai,de-a
lungul perimetrului camerei.Unele arme erau ndreptate asupra fratelui Gabriel,
altele spre brbatul narmat,n care Tobias l identificase pe Hancock.
eful n-avea nici o arm asupra sa,dar glasul i suna amenintor cnd se apropie
de Hancock i zise calm:
-Dac i faci vreun ru,te ucid.Tobias tia c omul nu glumea.
-M ocup eu de asta,Hart.Dar el prea s nu-1 fi auzit.
-Gillian,ai pit ceva?
-Gillian?ntrebarea fusese rostit de fratele Gabriel,pe care pn atunci Tobias l
ignorase.
-Las-o n pace! i ordon el brbatului care nc inea pistolul la tmpla lui
Gillian Lloyd.Fratele Gabriel vorbi din nou,de ast dat cu o remarcabil
stpnire de sine,avnd n vedere ocul pe care-1 suferise:

-Domnule Hancock,acum poi s-i dai drumul.N-o s m ucid n faa attor


martori.Domnilor,ai venit exact la timp.Hancock ezit o clip,apoi la un semn
al fratelui Gabriel,ls pistolul jos i-1 arunc pe podea.Poliistul cel mai
aproape de el l mpinse cu piciorul.Christopher Hart pi n fa.El i Gillian
Lloyd ntinser braele unul spre altul.Lund-o de mn,el o trase deoparte.
Schimbar o privire care-1 impresiona pn i pe burlacul convins care era
Tobias.Nu durase mai mult de o fraciune de secund,ns fusese foarte intens.
Apoi ea i mut privirea de la Hart i se adres pastorului:
-Eu sunt Gillian.
-Mini.
-A trecut aproape o sptmn de cnd am fost inseminat.O simpl analiz a
sngelui va demonstra dac am rmas ori nu gravid.
- E adevrat,ticlosule,zise eful. Ea este Gillian.
- Nu-i rmne dect s le dai crezare,spuse Tobias.Am citit azi-noapte raportul
de autopsie.L-am citit,nu l-am rsfoit,cum fcusem nainte.Cadavrul pe care 1-a
examinat medicul legist n-avea uter, nici ovare.
- Mie mi-a scpat treaba asta,recunoscu Lawson Melinei lloyd i-a fost extirpat
uterul.
-tie le spuse Gillian.Hancock a descoperit asta cnd i-a verificat trecutul.
Fratele Gabriel zmbi afabil.
-Ia te uit,ce surpriz! Tu eti Gillian.ncntat s te cunosc
-Du-te dracului!ntorcndu-se ctre Hart,ea zise: Dac Longtree n-ar fi lsat
prima camer a ncrctorului goal,mi-a fi pierdut viaa.Apsase pe trgaci.
Hart fcu un pas amenintor spre Hancock,dar Tobias l strig cu asprime,iar el
rmase pe loc.Dei era posibil ca nu ordinul lui s-1 fi oprit,ci mna lui Gillian
pus pe braul lui.Tobias se uit la fratele Gabriel i fu surprins s constate c
acesta zmbea.
-N-am fost prezentai cum se cuvine.Presupun c dumneata eti agentul Tobias.
-Aa e.
-Aveam ntlnire mine.De ce-ai venit n seara asta?
-Sub pretextul de a-i salva viaa.
-Pretext?
-A vrea s te interoghez n legtur cu asasinarea Melinei Lloyd,a Lindei Croft
i a lui Jem Hennings,spuse Lawson.Predicatorul se ntoarse ctre el.
-Iar dumneata trebuie s fii Lawson.Msur cu privirea hainele demodate i
mototolite ale detectivului.Reputaia dumitale i-a luat-o nainte,domnule
Lawson.Nu pot pricepe de ce ai vrea s m interoghezi.

N-am fost nici mcar n apropierea Dallasului cnd oamenii ia i-au dat duhul.
Lawson mri pur i simplu la el.Fratele Gabriel l ignor i se uit din nou la
Tobias.
-Domnioara Lloyd-Gillian,cum am aflat-i-a croit drum pn aici n seara
asta,formulnd acuzaii i ameninri cu moartea.
-Minte,spuse ea calm.
-A ndreptat o arm spre mine.Domnul Hancock tocmai o dezarmase cnd ai
dat buzna aici.
-Trei autobuze pline cu copii au plecat de aici cnd am sosit eu,zise Gillian.Sunt
sigur c o s-1 gsii pe copilul soilor Anderson printre ei.
-Echipamente video i de radio,explic fratele Gabriel,dnd din umeri
nedumerit.Le transportm cu autobuzele cnd transmitem dintr-o zon
ndeprtat.
-Exist i o cldire aici,cu dormitoare pline de copii,spuse ea.
-Exist,ntr-adevr,admise el rznd.Aparin brbailor i femeilor care triesc i
lucreaz aici,la Templu.Ea se nal.Moartea surorii ei a...
-Taci dracului din gur,mri Lawson.
-Lawson,zise Tobias.Apoi i se adres fratelui Gabriel: De ce ineai o arm la
tmpla ei? Era nevoie de asta ca s-o potoleti?
-Aa a crezut domnul Hancock.Ea,mpreun cu acest Colombo,susin ideea
aberant c eu sunt ntructva rspunztor pentru uciderea surorii ei.Domnul
Hancock nu fcea dect s-o rein pn cnd avea s fie chemat eriful local.
-Nu e nevoie s fiu chemat.La auzul altei voci,toi ochii se ntoarser ctre
brbatul n uniform care iei din spatele draperiilor grele de catifea, inea strns
n mn un revolver,aintit asupra fratelui Gabriel.
-Nu e doar cuvntul acestei doamne mpotriva afirmaiilor tale.O s le spun eu
tot ce vor s tie despre tine.
-eriful Ritchey! Deci acolo ai disprut.
-Ultimul loc la care te-ai fi ateptat,zise eriful,zmbind dispreuitor.Ca s te
citez.
-Cum ai reuit?
-Am intrat n absena ta i a lui Hancock.Aa-ziii gardieni care s-au ntors cu
voi nu s-au obosit s cerceteze dac se afla ceva n spatele draperiilor.
Fratele Gabriel se uit la Hancock,care-1 privea cu dumnie pe erif.
-Oamenii ia trebuie nlocuii.Pe urm,ntorcndu-se spre Ritchey,zise: Poi s
explici de ce stteai ascuns n spatele draperiilor?

Ritchey strnse mai tare pistolul ntins spre el,dar minile i erau la fel de sigure
ca i vocea.
-Vreau s te aud pe tine spunnd asta.Tobias se gndea: Drace,chestia asta n-am
prevzut-o.
-Mai uor cu arma aia,erifule Ritchey.ns pe Ritchey nu-1 interesa dect
persoana fratelui Gabriel.Avea ochii plini de lacrimi,dar lui nu-i psa de ele.
-Vreau s te aud spunndu-i numele.
-Numele cui?
-Numele Oletei,ip el.N-o cheam Mary.i nu era o trf atunci cnd ai pus
mna pe ea.Mi-ai transformat fetia mea scump cu pr crlionat ntr-o trf!
Spuneai c,dac o s vin s triasc aici,o s fie tratat ca o prines.C o s
aib o via mai uoar,o s primeasc o educaie mai bun dect mi puteam eu
permite s-i ofer.Dar tot ce-ai nvat-o a fost cum s...Vocea i se sparse.Fu
incapabil s-i termine fraza.
-erifule Ritchey,pune-i arma n toc i...
-Nu.N-o s-1 las s zmbeasc i s bat cmpii despre treaba asta.
-Dac poate s rspund la nite acuzaii,o va face n instan.Dar Ritchey
cltin energic din cap,respingnd argumentele calme ale lui Tobias.Unul dintre
poliitii din rezervaie se ndrept prudent spre el,ns eriful observ micarea
cu colul ochiului i-1 avertiz pe brbat s nu se apropie mai mult.
-napoi!Asta-i treaba mea cu el.M poi mpuca dac vrei,dar o s-1 ucid
oricum.De la distana asta,l nimeresc sigur.Fratele Gabriel se uit nnebunit la
Tobias.
-Eti de la FBI,pentru numele Domnului.F ceva!
-Cine-i Mary? Despre ce vorbete?
-Mi-am vndut fetita pentru o insign,gemu Ritchey.O insign M-ai convins c e
spre binele ei.Pentru mntuirea ei spuneai.Ziceai c toat lumea o s fie
mulumit.Dar i-ai rpit inocenta i ai transformat-o ntr-o trf.
Omul lmurea n grab lucrurile.Tobias voia cu disperare s mpiedice vrsarea
de snge.Al oricui.
-Ritchey! Pune arma jos.Acum!
-erifule,l-ai auzit pe agentul Tobias,zise mieros fratele Gabriel.nceteaz cu
tmpeniile.Mary n-a fost o inocent.Era nscut s fac tot ce face.N-am
exercitat nici un fel de presiuni asupra ei.ntreab-o.O s-i spun ct de mult i
place s m iubeasc.Deodat trsturile congestionate ale erifului se
decontractar.i terse lacrimile.i,cu un calm uimitor,spuse:
-O s mori.

CAPITOLUL 41
tia ce face.Agentul Tobias se adres grupului de persoane care se adunaser n
biroul erifului,negsind un loc mai potrivit.eful reglase instalaia termic la o
temperatur suportabil.Ajutoarele erifului,care fuseser chemate acolo,
fcuser cafea.Se micau ca nite roboi,ocai de ncarcerarea efului lor,eriful
Ritchey.Era supravegheat ca s nu se sinucid.Ua dintre biroul din fa i holul
ce ducea la celul fusese nchis.
Gillian se bucura c nu putea vedea holul,i-ar fi revenit in minte nite amintiri
urte,dei era de-ajuns s se uite la faa efului ca s-i aduc aminte ce-i fcuse.
Mai bine zis o parte din ce-i fcuse.Dar nici pe departe cea mai rea.Tobias
continu:
-L-a mpucat pe Conway - Alvin Medford Conway, alias fratele Gabriel - n
burt.A tras dou gloane nainte s-l putem opri.N-avea de gnd s-1 omoare pe
loc.Voia s-1 fac s se gndeasc la moarte.Unitatea medical de la Templu nu
putea s-i acorde ngrijirile necesare fratelui Gabriel,aa c sunase la 911
-A decedat n ambulan,la opt sute de metri de spitalul de urgen,le spuse
Tobias.A petrecut o lung jumtate de or n dureri atroce,uitndu-se cum
sngera,tiind c n-avea s scape cu via.Ritchey a obinut ce-a dorit.
Lawson scoase un fornit de satisfacie,apoi trase o duc zdravn de cafea.
-i fata lui Ritchey? ntreb un poliist din rezervaie.Tobias le destinui ce-i
spusese eriful.
-Omul ncercase deja mai multe slujbe.Avea datorii.Conway a luat legtura cu el
i-au czut la nelegere.Au pus la cale rpirea Oletei,care e considerat i-acum
un caz nerezolvat.Doamna Ritchey i va recpta fiica despre care credea s
fusese rpit cnd avea zece ani.i ls ochii n pmnt,privind locul dintre
mocasinii lui cu ciucuri.
-Am neles c fata urmeaz s nasc un copil al fratelui Gabriel.
Gillian l auzi pe ef njurnd n barb.
-i-a vndut fata pentru sclavie sexual?
-n fond,asta a fcut,rspunse Tobias.Dei l cred atunci cnd spune c s-a gndit
la binele ei.Abia de curnd a aflat care era de fapt rolul ei la Templu.Fratele
Gabriel o folosea ca s-i asigure cooperarea lui Ritchey i tcerea lui.n noaptea
asta,stpnit de un complex de vinovie a luat-o razna.E bucuros c
predicatorul a murit i are de gnd s confirme declaraia dumitale,domnioar
Lloyd.
-Spune-mi Gillian.Te rog.n clipa urmtoare,auzir glgie afar.

Doi brbai fur mpini n ncpere,cu minile nctuate la spate.Gillian i


eful i recunoscur imediat.Erau pzii de mai muli indieni voinici,narmai
pn-n dini,dar zmbitori.Unul dintre ei avea pictate pe obraji dou dungi de
vopsea,n culori de rzboi.El facu un pas nainte.
-Agentul Tobias?El se ridic n picioare i ntinse mna.
-Sunt agentul Tobias.
-Suntem poliiti din rezervaie,dar lucrm sub acoperire.I-am arestat pe aceti
oameni n urma unei plngeri de violare a proprietii,dar n maina lor am gsit
un adevrat arsenal.n afar de puti automate pentru care nu au permis,am mai
descoperit echipament de supraveghere de pe piaa neagr i o cutie cu droguri
de contraband din Mexic.Le arunc o privire lui Gillian i Hart.Avem motive s
credem c au legtur cu cazul dumneavoastr.
-El e cel care s-a dat drept dumneata,zise Gillian,identificndu-1 pe negrul ce-i
zicea Tobias.Fratele Gabriel i spunea Joshua,dar probabil c e un pseudonim.Ne
urmreau,pe mine i pe ef.Ea l observ pe Dexter Longtree abia n clipa n
care acesta iei din spatele unui tnr nalt.inea n mn pandantivul cu rubine
i transmitorul pe care-1 scoseser din el.
-Mulumesc,zise Tobias politicos,evident impresionat de nfiarea impuntoare
a lui Longtree.Puse probele pe birou,apoi se ntoarse ctre cei doi brbai
nctuai,privindu-1 ncruntat pe acela care ndrznise s se dea drept el.
-Cum te cheam?
-Du-te-n m-ta.
-i iniialele tatlui? ntreb Lawson.Toi rser.
-Vorbim mai trziu,i spuse Tobias lui Joshua,pe un ton amenintor.
Agenii FBI care sosiser de curnd de la Santa Fe i predaser pe Joshua i pe
partenerul su far nume.Cei doi fur scoi afar i urcai n maini diferite,spre
a fi transportai n ora.eful se ridic de pe scaun i se apropie de Longtree.
Gillian li se altur. Brbaii i strnser mna. eful i mulumi.
-M bucur c am putut da o mn de ajutor,rspunse Longtree.De fapt,a fost
amuzant.Zmbir cu toii,iar eful zise:
-A vrea s tiu mai multe despre AIA.Btrnul indian l privi lung.
-Nu-mi datorezi nimic.
-Poate c nu.Dar sunt dator fa de mine nsumi.O lumini strluci n ochii
btrnului.
-A fi ncntat s fixm o ntlnire,cnd doreti.
-Pstrm legtura.Dup ce se salutar din nou,Gillian lu mna lui Longtree i o
inu ntre palmele sale.Era aspr la pipit,cald,puternic,inspirnd ncredere.

-Ai fost nemaipomenit de cumsecade.n afar de asta,i-ai riscat viaa de dragul


meu.i sunt recunosctoare.Ezit,pe urm,acionnd dintr-un impuls,l mbria
scurt,strns.Fr s par deranjat,el o btu pe umr nainte de a-i da drumul.i
mulumesc,efule Longtree.
-Cu plcere,Gillian.Respectuoi,poliitii din rezervaie l lsar s ias primul,
apoi pornir unul dup altul n urma lui.Abia dup ce disprur pe u,Gillian i
ddu seama c Longtree i se adresase pe numele ei real.Se uit la ef.Privirile li
se ncruciar.
-Cnd i-ai spus...
-Nu i-am spus.
-Atunci cum a...
-Nu tiu.Pare s cunoasc o groaz de lucruri de care noi n-aveam habar.
Vocea lui Lawson le ntrerupse schimbul de replici.
-Cum se va desfura n continuare investigaia? Tobias explic:
-Mine va sosi aici o unitate operativ.ntre timp,agenii din Santa Fe i
Albuquerque vor rmne la Templu,ca s fie siguri c nu se va distruge sau vicia
vreo prob.i filialele din strintate ale sectei i-au suspendat activitatea.Au
fost scoase din circuit de ctre unitatea operativ.Clasificarea datelor din
computerele lui Hancock o s fie o treab grea.Gillian interveni:
-Fratele Gabriel mi-a spus c totul a fost codificat i c numai domnul Hancock
deine cifrul.
-Experii notri au mai spart codun.S-ar putea sa dureze cteva luni,dar sunt
convins c-1 vor sparge pe acela al lui Hancock.
-Poate c o s coopereze el,zise eful.
-M ndoiesc.Chiar guvernul 1-a nvat s n-o fac.Hancock a fost agent CIA.n
ziua cnd s-a pensionat,i s-a alturat fratelui Gabriel.Remarcnd surpriza
ntiprit pe chipurile lor,adug: Domnioara Myrick mi-a dat informaia asta
acum vreo jumtate de or dup ce i-a verificat dosarul.
-nspimnttor,spuse ncet Gillian.i semnificativ.S-ar putea s nu aflm
niciodat ct de extins e influena fratelui Gabriel.
-S sperm c influena asta a disprut o dat cu el,spuse eful.
-S-ar putea s ntmpinm rezisten din partea adepilor fanatici,i avertiz
Tobias.Trebuie s fim pregtii pentru eventualele urmri neplcute.Ct de
serioase vor fi,rmne de vzut,dar muli vor considera c am distrus un om pe
care nsui Dumnezeu 1-a ales.
-Fratele Gabriel nu vorbea n numele Domnului,protest Gillian.
-S sperm c i ei vor ajunge la concluzia asta dup ce vor deveni publice toate

nvinuirile care i se aduc.Se gndir o vreme la aceast chestiune.Gillian i


aminti c eful avea un coleg care-i trimisese fiica la coala de la Templu.Cum
vor reaciona oamenii cnd aveau s afle ce demon fusese fratele Gabriel?
Cohorte de adepi s-ar fi simit trai pe sfoar.Alii,refuznd s accepte
adevrul,ar fi putut deveni violeni.Cnd Dale Gordon o vzuse cu eful,ea nui imaginase consecinele acelei ntlniri.ntreb:
-Au fost gsite autobuzele? Tobias ncuviin.
-Au fost interceptate pe o rut direct spre Mexic.Erau pline cu echipament de
televiziune.i patruzeci i apte de copii.Gillian oft uurat.
-Toi preau s fie sntoi,dei erau speriai fiindc fuseser dai jos din
autobuze.Au fost predai autoritilor din New Mexico.Ageniile de stat,
acionnd la ordinul guvernatorului,au cooperat extrem de bine.Cu exces de zel.
Printre ngrijitorii care s-au ocupat de expedierea copiilor azi-noapte se aflau
Dorothy Pugh i sora lui Hennings.Doi dintre copii erau ai ei.
-Tatl fiind fratele Gabriel?
-Aa presupunem.L-a scuipat pe ofierul care a ntrebat-o.
-i copilul soilor Anderson?
-n grupa lui de vrst erau mai muli biei.Va trebui stabilit care dintre ei e al
lor.
-eful i cu mine le-am promis s-i sunm de ndat ce aflm ceva.Am numrul
de la telefonul lor mobil.Tobias se rsuci stnjenit pe scaun i tui,ducnd mna
la gur.
-Exist un aspect neplcut al problemei care probabil c nu i-a trecut prin minte.
Gillian,mpreun cu ceilali,l privi ntrebtor.
-S-ar putea ca soii Anderson s nu mai vrea biatul n aceste condiii.De fapt,
bnuiesc c majoritatea cuplurilor ai cror copii au fost rpii i vor refuza de
ndat ce vor afla identitatea tatlui.Este cu totul altceva s fii inseminat de un
donator anonim pe care l-ai ales tu.Dar cnd tii c sperma aparinea de fapt
unui nebun...Ls nerostit sfritul frazei.
-Iisuse,exclam Lawson.La asta nu m-am gndit.ns Gillian o fcuse.Gndul
sta o mistuise de cnd se bnuise prima dat c Dale Gordon substituia
eantioanele de sperm n laboratorul lui.Ideea o ngreoase ntr-att nct
vomitase la marginea drumului.I se fcea ru gndindu-se din nou la asta.
Tremurnd,i duse palmele la gur i sufl n ele,ca s-i nclzeasc degetele
reci.Rmase cu privirea pierdut.ntr-un trziu,cnd i limpezi gndurile,
nelese c discuia trena i toi o priveau.Tobias i drese glasul.
-Cred c m-a auzit toat lumea.De ce ai pretins c eti Melina?

Ea i mut privirea de la el la Lawson,pe urma de la Lawson la ef.Dar nu reui


s se uite mai mult n ochii efului.Aa c i se adres lui Lawson:
-Dumneata ai spus ceva.Detectivul aproape c scp cana cu cafea din mn.
-Eu?
-Atunci cnd cei doi poliiti au venit acas la Melina n acea diminea,nu mi sau adresat pe numele meu.Sau dac au fcut-o,n-am reinut.Fusesem trezit
dintr-un somn adnc.N-am nregistrat dect faptul c sora mea geamn fusese
ucis.
-Mai nti,de ce erai acas la Melina?
-Dup ce am plecat...Avu o ezitare i,n loc s rosteasc numele efului,zise:
Dup ce am plecat de la hotelul Mansion,m-am dus acas.Melina dormea deja.
Am sculat-o.Am stat o vreme de vorb.Aa am aflat c venise Jem la mine,s-mi
druiasc pandantivul.L-am lsat acolo,pe noptier.Melina mi-a dat toate
detaliile vizitei,aa c,la momentul potrivit,puteam s-1 fac pe Jem s cread c
eu eram femeia pe care-o vzuse cu o sear n urm.
-Hristoase,devine complicat,remarc Lawson.
-i pentru mine,recunoscu ea cu un zmbet slab.Melina a insistat s-o las s
doarm la mine,de vreme ce tot se afla acolo.Era logic.Aa c eu mi-am petrecut
restul nopii la ea acas.Pre de o clip,se simi copleit de oribilele amintiri din
acea prim jumtate de or dup ce aflase c sora ei fusese njunghiat mortal.
-Cnd am venit n grab la mine acas,dumneata,domnule Lawson,m-ai
mpiedicat s intru n dormitor.M-ai avertizat c c a putea distruge probele de
la locul crimei i-ai spus: Vrei s tii cine-a ucis-o pe Gillian, nu-i aa?
Iar ntrebarea asta a fost ca o palm peste fa.M-am calmat, dac se poate spune
aa.Atunci am neles eroarea dumitale.Eu eram luat drept Melina.Evident c
ucigaul comisese aceeai eroare.Cnd am vzut cuvintele scrise pe perete am
neles c eu trebuia s mor,fiindc eu fusesem cu eful.Dar cine-ar fi tiut? i
de ce s fi fost ucis pentru asta? M-am hotrt s nu restabilesc adevrul nainte
de a afla mai multe.Apoi a sosit Jem,iar lucrurile au luat o ntorstur cu
adevrat bizar.Iniial,el n-a tiut c eu-Gillian-petrecusem noaptea cu eful i
nici c fratele Gabriel ordonase crima.Pn n acel moment,surpriza lui a fost
sincer.Dar cnd am anunat c Gillian se dusese cu eful n locul Melinei,i
dup ce Jem a vzut cuvintele scrise pe perete,a neles de ce a trebuit s fie
ucis Gillian.Probabil c bnuia pn i faptul c Dale Gordon fusese
asasinul.Din cauza asta,n biroul lui Lawson,el l ntrerupea tot timpul ori de cte
ori ef ncerca s-1 descrie pe Gordon.Dar chiar i nainte de asta,am bnuit c
Jem era implicat ntr-un fel oarecare.De ce-a minit n legtur cu logodna? De

ce-a pretins c era mpotriva inseminrii artificiale cnd el m ncurajase din


clipa n care am avansat prima oar ideea asta? Pn s aflu rspunsurile la
aceste ntrebri,trebuia s m protejez.i puteam face asta cu condiia ca
Gillian s rmn moart.Jem n-a bnuit nimic.Eu nu-mi puteam ascunde
aversiunea,dar el i cu Melina nu se neleseser niciodat.A fost uor s-1 fac s
cread c eu eram ea.Mai greu mi venea s m prefac fa de ceilali.
Nu rezist s nu-i arunce o privire efului.El avea ochii aintii asupra ei.Relu
istorisirea n grab,uitndu-se la Lawson:
-Am mrturisit c ne-am nlocuit una pe alta n noaptea precedent,pe urm team lsat s crezi c ne-am reluat identitile la sfritul nopii.N-o fcusem.
-Nu te-am ntrebat deloc cnd v-ai reluat identitile? Ea cltin din cap.
-Ai ntrebat doar la ce or s-a ntors acas Gillian de la Mansion.Am venit pe la
dou i jumtate n acea noapte,dar m-am dus acas la Melina dup ce-am vzuto cteva minute.Ea a dormit n patul meu i a murit n locul meu.
Emoionat,fu nevoit s-i dreag glasul nainte sa poat continua.
-mi era greu s vd c toi m jeleau pe mine,cind de fapt pe Melina ar fi trebuit
s-o plng.Am fost,de mai multe ori,gata s cedez sub presiunea acestei
situaii.Singurul lucru care m-a inut tare a fost hotrrea de-a gsi persoana
rspunztoare pentru moartea ei.
-Ct timp i nchipuiai c o s dureze substituirea? ntreb Lawson.
-Ct timp a fi continuat s fiu Melina? Atta vreme ct ar fi fost necesar ca s-i
rzbun moartea.Nu m-am gndit mai departe.Presupun c am comis o
infraciune,nu-i aa? Dndu-m drept altcineva.
-O s verific,mormi Lawson.Tobias zise:
-Ai dat n vileag crimele fratelui Gabriel.Asta m intereseaz pe mine.
Gillian se ntoarse ctre ef:
-Mi-era aa de team c o s uii faptul c l-am vzut pe Dale Gordon.In ziua
cnd am fost la biroul lui Lawson,unde se presupunea c ne ntlneam pentru
prima oar,te mboldeam s-i aminteti cum ai dat nas n nas cu el la restaurant.
Trebuia s-1 fac pe Lawson s priceap c Dale Gordon era o pist,dar n-o
puteam dezvlui eu.
-L-ai recunoscut n seara aia?
-Imediat,dei nu tiam de unde.Asta pn n momentul cnd a spus c lucra la
Clinica Waters.Pe urm mi-am amintit ca-l vzusem acolo.Vorbise cu mine de
cteva ori.i fcuse i...alte lucruri,evident. Se nfior, gndindu-se la
fotografiile realizate far tiina ei.

- Atunci am aflat c avea o sor geamn, le spuse eful celorlali. Mi-a spus c
Gordon trebuie s-o fi confundat cu sora ei, Gillian.
-Dar dumneata erai Gillian, zise Lawson, puin nedumerit.
- Pretinznd c e Melina, i aminti eful. Lawson se ncrunt la ea.
-Acum eti sigur c eti Gillian?
-Da,spuse ea cu un zmbet stins.Eu sunt.
-Ea e,confirm Tobias.Raportul autopsiei atest c Melina a tost cea ucis.
-Eram ngrozit c o s descoperi nepotrivirea,i spuse ea lui Lawson.De ce-ar fi
inseminat o femeie far organe genitale?
-Din cauza asta te-ai grbit s incinerezi cadavrul.
-Da.Pe urm,cnd dumneata,domnule Tobias,mi-ai spus c Lawson i-a dat
dosarul anchetei,m-am temut c o s afli dumneata.
-N-am aflat.Pn asear.Am alergat s-i spun lui Lawson i am venit n goan
aici,s-i cerem lui Ritchey ajutorul ca s te localizm.In schimb,am dat de
colonelul Hart ncuiat n celul,teribil de furios.Ea l privi pe ef.
-Ei i-au spus.El deschise gura s-i rspund,ns vorbi Lawson pentru el:
-N-a fost nevoie s-i spunem.i-a dat seama singur.
-Serios? ntreb ea cu glas rguit.Cnd?n acel moment unul dintre ajutoarele
erifului,care-1 supraveghea pe Ritchey,deschise ua ntrerupndu-i:
-Domnule agent Tobias,vrea s vorbeasc cu dumneavoastr.Dorete s tie
dac trebuie s-i vad soia.Spune c nu poate da ochii nici cu ea,nici cu ceilali
copii.
-Vin imediat.Tobias se ridic,suspendnd oficial ntrunirea.Le spuse efului i
lui Gillian c le rezervase o camer la motel.
-Mine,la ora zece,o s vin un elicopter i-o s ne duc pe toti la Albuquerque.
De-acolo putei lua avionul spre Dallas.i arunc o privire efului.Sau unde
vrei.Numai s-mi lsai un numr de telefon unde v pot gsi.Or s fie multe
mruniuri de pus la punct.Birocraie.
Telefonul su mobil sun.II deschise i rspunse.
-Tobias.A,da,Lucy.Mulumesc c m-ai sunat.Nu-i nimic altceva n seara asta.
Du-te acas.Odihnete-te.Poi relua lucrul mine.Te-am sunat doar ca s-i spun
nc o dat c ai fcut o treab remarcabil n cazul sta.De-a dreptul
remarcabil.Le ntoarse spatele,dar Gillian l auzi adugnd: i ca s te ntreb ce
flori i plac.Da.Flori.

CAPITOLUL 42
Trebuia s-i fi ataat eu nsumi un transmitor.Gillian deschisese ua camerei
de hotel i-1 vzu pe ef cu minile proptite pe tocul uii,ca o barier uman.Era
foarte ncruntat.
-Bat la ua asta de cinci minute.
-Eram sub du.Ceea ce trebuia s fie evident,avnd n vedere halatul alb de
plu,n care se nfaurase.i pieptn prul ud,ns din capetele uvielor i
picura ap pe gt.
-De trei zile las mesaj la biroul tu i la telefonul de-acas.De ce nu mi-ai
rspuns la apeluri?
-Cine i-a spus c sunt aici?
-Tobias.
-El a fcut spturi?
-Dup ce l-am ameninat c o s-i trimit pe cap departamentul de relaii publice
de la NASA. Ar avea de ce s-i fac griji.
- Nu m-am putut ntoarce la mine acas,efule.Nu vreau s mai pun vreodat
piciorul acolo.Iar acas la Melina... mi s-a prut c ar fi o alt violare a
intimitii ei dac m-a duce acolo.
-Ai de gnd s m ii pe hol?Ea se ddu la o parte, pe urm nchise ua n urma
lui.
-Am vorbit azi dup-amiaz cu Candace Anderson.
-i-au luat copilul,tiu.Mi-a spus Tobias.Era n al noulea cer.Spuneau c nu
le-a trecut niciodat prin minte s renune la el.
-Are doar apte luni i jumtate.Sper c,dac a avut tulburri afective,ele s fie
minime.
-Or s le vindece ei.Ea era la fel de ncreztoare ca i eful.
-Ai vorbit cu Pax?
-Bandit e sntos.i el la fel.O s mergem la o bere sptmna viitoare.Totul e al
naibii de bine.Acum...
-Vrei s bei ceva?
-Nu! zise el nerbdtor.i voiajul napoi la Dallas? Credeam c o s fii n avion
cu mine.
-Ce-i face faa?
-E n copci.
-Cte?
-apte,cred.La aeroport,m-am dus pn la toalet i,cnd am ieit i nu te-am
vzut,m-am gndit c te-ai suit deja n avion.

-O s rmi cu o cicatrice.
-O s m fac s art nenfricat i periculos.
-Deja ari aa.
-Dar nu erai n avion i eu m-am vzut pclit,stnd lng Lawson.
Care,apropo,e fermecat de tine.
-Lawson?
-Pe mine m detest.Pufnete de cte ori se uit la mine.
-Eu am luat alt curs.
-Ca s m evii?
-Aveam ceva important de fcut,efule.
-Ce?
-Analiza sngelui.El ridic brbia,de parc i-ar fi smuls cineva prul de la ceaf.
-Aha.N-avea curajul s ntrebe,dar avea o expresie att de chinuit pe chip,nct
ea nu-1 mai inu n tensiune.
-Negativ.El nghii n sec.
-Ar fi putut s fie al meu.
-M-am gndit la asta.Ea observ un spasm n colul buzelor lui,care putea sa fi
fost un semn de regret.?
-Dar putea s fi fost i-al lui.i dac era aa...nchise ochii,dar lacrimile i se
scurser printre pleoape i se prelinser pe obraji.El i rosti ncet numele i-i lu
faa ntre palme.
-mi pare ru,efule.
-Ru?
-Pentru aa de multe lucruri.Deschise ochii.Habar n-aveam c o s te ntlnesc n
seara aia.Nu tiam ce-o s m faci s simt n clipa n care te-am vzut.Cnd am
mers n camera ta,cnd am nceput...
-t.
-Nu m-am gndit nici mcar la inseminarea artificial.Nu mi-a trecut prin
minte.Jur c nu.
-Te cred.
-M crezi? El ncuviin.
-Fiindc nici eu nu m-am gndit la nimic altceva.Ea ridic mna ca s-i dea la o
parte o uvi de pr negru de pe frunte.
-tii ct de greu mi-a fost s nu m topesc de cte ori te priveam? n dupamiaza aia,n biroul lui Lawson,trecuser doar dousprezece ore de cnd
plecasem din patul tu,dar trebuia s m port ca o strin.Credeam c o s mor
de dorina de-a te strnge n brae i de-a fi mbriat.O vzusem pe Melina

zcnd moart,vzusem dormitorul i tot sngele la.Eram copleit de


durere.nfricoat.Simeam nevoia unui sprijin,i l ateptam din partea ta.
-tii ct de vicios m-am simit dorind-o pe Melina la fel de mult ca pe Gillian?
-Cnd i-ai dat seama?
-Cnd eram n celul.
-Cum?
-Nu m puteam stpni s n-o compar pe Melina cu Gillian.De cte ori o
fceam,sfream prin a gsi o mulime de asemnri,dar nici o deosebire.Nici
mcar una.i am nceput s m gndesc la Gillian n timp ce mnca plcint n
noaptea aia.Cum i supsese degetul dup ce pusese sare pe o tietur.Era un
gest extrem de sexy.La fel reacionase i Melina n acea dup-amiaz.
Ea facu ochii mari,aducndu-i brusc aminte.
-Cnd am mncat cartofi prjii n camionul lui Longtree.Mi se redeschisese
tietura i sarea m nepa.Nici mcar nu mi-am dat seama de asta.
-Nici eu.Pn cnd am nceput s m gndesc mai intens.Cele dou imagini s-au
suprapus n mintea mea.Acelai deget.Supt n acelai fel.Am pus totul cap la cap
i s-a potrivit.O podidir iari lacrimile.
-Am fost att de nedreapt cu tine.Te-am fcut s treci prin attea necazuri.O s
m poi ierta vreodat?El se sprijini de pat i se aez pe el,apoi o ndemn s
vin n poala lui.i ddu jos jacheta i i descheie butonii, apoi i trase peste
cap cmaa ncheiat cu nasturi.ntre timp,ea i dduse jos blugii.El i dezleg
cordonul halatului i-1 ls s cad.Nici unul din ei nu mai avea rbdare.Ea se
ntinse pe pat i se ls ptruns.
-tiam eu,i opti el.Eram sigur c nu m puteam nela.Aa ceva e imposibil de
copiat.Nu se ntmpl de dou ori n via.Nu la cteva zile distan.
Se mbriar strns i rmaser aa mult vreme.Apoi el i vr minile sub
halatul ei,i mngie spatele i oldurile,lsndu-le pe talie.Ea i frec nasul de
prul lui,i srut uor obazul bandajat,apoi atinse ncet vntaia urt de pe
clavicul.
-Cum e?
-Nu m mai doare.
-Trebuia s-1 omor pe ticlos.i ls capul pe snii ei i i mngie sfrcul cu
limba.Ea scoase un scncet.
-Extrem de sensibil,murmur el,srutndu-i sfrcul cu tandrec.i aici.i trecu
mna ntre trupurile lor i o mngie ntr-un fel care-o fcu s-i in rsuflarea.
-Ai vorbit cu Melina despre asta?Incapabil s scoat un cuvnt,ea cltin din
cap.

-N-aivorbit?
-Nu,efule.Nu i-am mrturisit nimic.Era ceva prea intim.Prea special.
-Dar ai mprit totul.
-Nu i pe tine.Degetele ei i atinser uor pieptul,apoi coborr spre abdomen.i
lu mna i o duse la gur,srutnd-o uor.Am vrut s te pstrez numai pentru
mine.
-Deci tot ce mi-a spus Melina c-i zisese Gillian erau de fapt...
-Sentimentele mele.Vorbele mele.Lucruri pe care nu i le puteam spune,dar
voiam s le tii.El i acoperi snii cu minile,frecnd ncet protuberantele cu
palmele.
-De ce-ai plns dup ce-am fcut dragoste?
-Pentru c voiam s-i spun ce simeam i nu puteam.Cnd mi-ai rostit numeleGillian-mi-ai zdrobit inima.De bucurie.i disperare.
-Cum spuneai,vorbele unui brbat n acel moment special sunt de-o sinceritate
brutal.
-Nu-i aa?
-Atunci era,zise el cu glas aspru.Ea ncepu s-i legene ncet oldurile.n fa,
apoi n spate.Aproape c nu se mica,dar era de-ajuns.Fiecare balans lent i
smulgea cte un geamt.Ea i strnse oldurile ntre coapse.Cu un gest posesiv,el
i rsfir palmele peste fesele ei degetele lsar urme adnci n carne n timp ce
el ndruma fiecare ondulare.Erau aproape,aproape.Aa c fu surprins cnd el
spuse
-Stai!i o ridic de pe el.O ntoarse repede i o intui pe pat.Fr risip de
micri,se dezbrc de tot,i ddu halatul la o parte i se ntinse peste ea.Cnd el
o ptrunse din nou,ea i mpinse oldurile spre el.
-Nu,nu te mica,nu te mica,mormi el.
-Dar...Gura lui o acoperi pe-a ei.Fu un srut lung i flmnd.Buzele li se
contopir ntr-o recunoatere sincer a dorinei,a nevoii i a vulnerabilitii.Apoi
schimbar tactica.Zmbindu-i,buzele i limbile de-abia li se atingeau.Se
aau,se tachinau,cochetau.El i opti numele,iar ea i rspunse la fel.Apoi
srutul deveni o expresie foarte suav,tandr i sincer a afeciunii.Dar pn la
urm,pasiunea izbucni din nou,schimbnd natura srutului.Rolurile lor erau bine
definite de felul n care limba lui fcea dragoste cu gura ei.La sfrit el se trase
napoi i se uit n jos la chipul ei.
-Eti nemaipomenit de frumoas,opti eful.Dei era nemachiat,Gillian se
simea frumoas.Avea obrajii mbujorai.i simea buzele pline,mucate i
umede n mod sugestiv.i trecu limba peste buza de jos i gust srutul lor.

-i teribil de sexy.ncolcindu-i gtul cu braele,ea zise:


-S nu-mi ascunzi nimic.N-o fcur,nici unul,nici cellalt.Rmaser ntini pe
pat mult vreme.ntr-un trziu,el se ridic,i srut fruntea,nasul,obrajii,la sfrit
buzele,apoi cuvintele i se rostogolir uor.
-Sunt ndrgostit de tine,Gillian.
-tiu.Mi-ai spus.
-Nu conteaz.Credeam c vorbesc cu Melina.Ea ddu din cap i opti:
-Dar eu te ascultam.
SFARSIT