Sunteți pe pagina 1din 188

Zahn Timothy

n seria ODISEEA DRAGONULUI a aprut

Ho i Dragon
n curnd

Sclav i Dragon

Timothy Zahn este unul dintre cei mai importani autori americani
contemporani de science-fiction. S-a nscut n Chicago, Illinois, i a studiat la
Michigan State University, lundu-i diploma n fizic n 1973. Dup obinerea
titlului de master n fizic n 1975 la Universitatea din Illinois, UrbanaChampaign, a nceput studiile doctorale, pe care ns le-a abandonat la scurt
timp. Scriind science fiction doar ca hobby, a devenit apoi scriitor profesionist.
Locuiete mpreun cu soia sa Anna i cu fiul lor Corwin n Bandon, Oregon. A
publicat proz scurt n cele mai importante reviste SF, Cascade Point
aducndu-i un Premiu Hugo pentru cea mai bun nuvel n 1984. Este autorul
a numeroase romane din colecia Star Wars, printre care i bestsellerul absolut
Star Wars. Heir to the Empire. Dintre lucrrile sale mai amintim bine
cunoscutele trilogii Cobra i Black collar. Urmtoarele volume ale seriei Odiseea
Dragonului sunt Dragon and Slave (2005), Dragon and Herdsman (2006), Dragon
and Judge (2007), Dragon and Liberator (2008) (n pregtire la Editura Nemira).
2

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon

timothy zahn

Soldat i dragon
Traducere din limba englez
Alexandru Maniu

NEMIRA
3

Zahn Timothy
Coperta coleciei: Corneliu ALEXANDRESCU
Ilustraia copertei: Jon FOSTER

Descrierea CIP a Bibliotecii Naionale a Romniei


ZAHN, TIMOTHY
Soldat i dragon / Timothy Zahn;
trad.: Alexandru Maniu.
Bucureti, Nemira Publishing House, 2009
ISBN 978-606-8073-29-3
I. Maniu, Alexandru (trad.)
821.111(73)-31=135.1
Timothy Zahn
DRAGON AND THE SOLDIER
2004 by Timothy Zahn
Nemira Publishing House, 2009
Redactor: Ioana STNESCU
Tehnoredactor: Corneliu ALEXANDRESCU
Tiparul executat de Monitorul Oficial R A.
ISBN 978-606-8073-29-3

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


CUPRINS
Capitolul 1 ........................................................................................................................................................................... 6
Capitolul 2 ......................................................................................................................................................................... 12
Capitolul 3 ......................................................................................................................................................................... 20
Capitolul 4 ......................................................................................................................................................................... 27
Capitolul 5 ......................................................................................................................................................................... 32
Capitolul 6 ......................................................................................................................................................................... 39
Capitolul 7 ......................................................................................................................................................................... 45
Capitolul 8 ......................................................................................................................................................................... 52
Capitolul 9 ......................................................................................................................................................................... 56
Capitolul 10........................................................................................................................................................................ 64
Capitolul 11........................................................................................................................................................................ 72
Capitolul 12........................................................................................................................................................................ 76
Capitolul 13........................................................................................................................................................................ 81
Capitolul 14........................................................................................................................................................................ 87
Capitolul 15........................................................................................................................................................................ 94
Capitolul 16...................................................................................................................................................................... 102
Capitolul 17...................................................................................................................................................................... 106
Capitolul 18...................................................................................................................................................................... 112
Capitolul 19...................................................................................................................................................................... 119
Capitolul 20...................................................................................................................................................................... 126
Capitolul 21...................................................................................................................................................................... 134
Capitolul 22...................................................................................................................................................................... 139
Capitolul 23...................................................................................................................................................................... 146
Capitolul 24...................................................................................................................................................................... 156
Capitolul 25...................................................................................................................................................................... 161
Capitolul 26...................................................................................................................................................................... 167
Capitolul 27...................................................................................................................................................................... 172
Capitolul 28...................................................................................................................................................................... 179
................................................................................................................................................................................... 187

Zahn Timothy

Capitolul 1
Urletele shontinilor i K'dailor muribunzi din sala motoarelor se
nteeau. Draycos i astup urechile uguiate cu labele, doar-doar
s-or opri, dar fr folos.
Acum putea s-i vad pe cei prini acolo fapt curios, cci el
nsui se afla sus, n centrul de comand de pe Havenseeker,
adic ht n cealalt parte a navei. Prin globul de navigare se
ntrezreau aparate de zbor necunoscute, elibernd bine tiutele
raze violete ale Urgiei ce mturau n trombe pntecul navei lor.
Urgia era tot mai aproape de el, tot mai aproape... mai aproape...
Se trezi cu o smucitur ce-l fcu s zgrie stratul subire de
plastic de pe podea.
Ai visat urt? l ntmpin un glas blnd.
Draycos clipi pentru a alunga ultimele crmpeie de comar.
Prin ntunecimea camerei zrea patul ngust fixat n peretele opus
al micuei cabine. Noul su tovar, Jack Morgan, sttea rezemat
pe-un cot, cu prul complet rvit.
Da, mi cer iertare c te-am trezit.
Nu-i problem, spuse Jack cscnd. i trecu mna prin pr,
dar nu izbuti s-i dea o form ct de ct fireasc. M bucur totui
c nu erai pe spatele meu cnd ai nceput s tresari. Ce-a fost de
data asta?
Acelai vis, rosti Draycos, arcuind coada ntr-un gest de
suprare specific K'da.
n mod curios, adormise lipit de spatele lui Jack, n obinuita
lui form bidimensional. Oare cnd czuse la podea i devenise
tridimensional din nou? n timp ce visa?
Am revzut nimicirea avangrzii noastre.
6

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Ai vzut din greeal i ceva nsemne pe navele alea de
vntoare Djinn 90? de data asta se bg unchiul Virge n
discuie.
Draycos sget camera de supraveghere. Unchiul Virge era
computerul navei Essenay, dotat cu o personalitate artificial
proiectat de rposatul unchi Virgil. Deseori, dup cum
remarcase dragonul, aceast personalitate se strduia din
rsputeri s fie ct mai enervant.
Nici atunci n-am vzut vreun nsemn. Cu att mai puin m
atept s vd unul n vis.
Bine, bine, nu-i iei din solzi, i rspunse Virge cu fn. Tu
eti cel nerbdtor s-i gseasc pe piraii sau traficanii ia sau
ce erau.
Mercenari, rosti Draycos hotrt. Un soi de grupare militar.
i-am mai spus asta.
Mda, cum zici tu.
i eu sunt la fel de nerbdtor s-i gsim, unchiule Virge,
interveni Jack.
Atunci hai s spunem lucrurilor pe nume. Recunoate,
biete, nu putem cuta acul n carul cu fn. Chiar i cu nobilul
bard-rzboinic K'da alturi de noi, privindu-ne brav n timp ce noi
facem toat treaba.
Abia ce-am nceput cutarea, i aminti Draycos, trecnd cu
vederea peste insult. Unchiul Virge i artase n nenumrate
rnduri c nu d doi bani pe codul lui de rzboinic, pe dorina de
a svri fapte nobile n pofida riscurilor. Considera un astfel de
comportament nepractic, o risip de energie i, nu n ultimul
rnd, cu desvrire prostesc.
De zece zile tot aruncm nvodul i pn acum n-am prins
nimic, ripost unchiul Virge. Eu zic s lsm totul balt i s
mutm afacerea n curtea StarForce, unde i e locul.
Nu putem s facem aa ceva, insist Draycos. Pn nu
descoperim cine se afl n spatele atacului, nu trebuie s m
dezvlui nimnui. Supravieuirea poporului meu depinde de asta.

Zahn Timothy
Hai s fim serioi, se or unchiul Virge, iar Draycos i
nchipui chipul mnios din spatele vorbelor. Nu StarForce i-a
atacat navele. Guvernul Internos nu se ded la acte de genocid.
Cu toate astea, cineva din cadrul StarForce sau al Internos
ar fi putut s fac o nelegere fr tiina celorlali. E prea
riscant. Nu putem cere ajutorul nimnui.
i dac n-o s reuim? n caz c n-ai observat amice, Braul
Orion e-al naibii de ntins. O broscu mic ntr-un iaz uria, asta
suntem. O ncercare demn de-a fi pus n versuri, dar s-ar putea
s ne prind Ziua de Apoi cu buzunarele goale.
Ne-ar trebui o lovitur norocoas, murmur Jack. Una
singur, s ne duc pe drumul cel bun.
Crezi c eu nu-mi doresc asta, biete? rosti unchiul Virge,
dintr-odat grav i mpciuitor.
Draycos simi cum i se ridic solzii de pe creast. De fapt,
unchiul Virge dorea ca Jack s-i lase de izbelite pe dragon i pe
milioanele de refugiai shontini i K'da care chiar n acel moment
fugeau din calea Valahgua i a cumplitei lor Urgii.
Pe scurt, unchiul Virge voia ca Jack s se ntoarc la ocupaia
lui obinuit, cea de a se preocupa doar de sine nsui.
Dar nu ndrznea s-o rosteasc cu glas tare. Unchiul Virgil
fusese un nelegiuit, un escroc i un ho, un om care toat viaa se
gndise numai la sine. Proiectase alter egoul su computerizat
dup chipul i asemnarea sa nainte s moar i se strduise
s-l creasc i pe Jack n acest spirit.
Jack avea o inim bun, asta era limpede pentru dragon. Dar
abia trecuse de paisprezece ani i era pus n faa unei teribile
ncercri. ns chiar i o inim bun trebuia educat, disciplinat.
Draycos avusese o lun rgaz s-l nvee, pe cnd unchiul Virgil i
computerul l povuiau de unsprezece ani. Dac struia prea
mult, biatul ar fi putut s caute refugiu n vechile obiceiuri.
Pe lng asta, n adncul sufletului su Draycos era nevoit s-i
dea dreptate ntr-o anumit msur unchiului Virge. Cu securea
atrnnd deasupra poporului su, poate c ntrecuse ntr-adevr
limita.
8

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Dar ce era s fac?
tiu c-i doreti s reuim, Draycos, spuse Jack,
trecndu-i mna prin pr, din nou fr succes. Dar trebuie s
recunoti c abordarea asta nu d rezultate.
De-acord, spuse unchiul Virge. Sincer s fiu, nu vd cum va
da vreodat. Prea multe Djinn-90-uri zboar pe tot cuprinsul
Braului ca s le lum la puricat. Mai precis, sunt prea multe care
au trecut de la un proprietar la altul n, ca s zic aa,
circumstane suspecte. Nu vom izbuti niciodat s punem mna
pe toate documentele de fabricaie sau de nregistrare.
Deci trebuie s gsim o abordare diferit, concluzion Jack.
Draycos, eti convins c erau mercenari. Cum aa?
Am vzut cum lupt, i aminti dragonul, rotindu-i uor
coada n aer n timp ce studia chipul lui Jack n lumina difuz.
Prea ncordat, de parc i-ar fi adunat tot curajul pentru a lua o
hotrre nedorit.
Dac hotrse s lase totul balt, o fcea ntr-o manier cu
totul neobinuit.
De dou ori i-am observat, o dat cnd ne-au atacat n
spaiu i mai apoi cnd am ncercat s prsim planeta. Se
micau ca nite profesioniti.
Nu nseamn neaprat c erau soldai pltii, rosti unchiul
Virge pe un ton dintr-odat prudent. Se prea poate c observase i
el expresia lui Jack. Poate erau soldai pe bune. Vreo planet
oarecare a fcut probabil un trg cu dumanii ti.
Dac e aa cum spui, ar fi avut trupe de rezerv pregtite, i-o
ntoarse Draycos. N-am fi reuit s scpm cu una, cu dou.
Poate c era o armat prost pregtit, pufni unchiul Virge.
ncotro bai, biete?
M gndeam c mercenarii se studiaz atent ntre ei, rosti
Jack trgnat. Gruprile se spioneaz ntre ele. Deci tiu i ce fel
de nave au ceilali. Ce crezi?
Se prea poate, rspunse unchiul Virge. Dar te previn c e
mult mai greu s pui mna pe nite documente ncriptate, pzite
de mercenari, dect s faci rost de actele de fabricaie ale
9

Zahn Timothy
Corporaiei Aerospaiale Djinnarbi. Parc vrem s ne uurm
munca, nu s-o complicm.
Vrem s reuim prin orice mijloace, spuse Jack. Tcu, iar
Draycos l vzu pregtindu-se pentru ce urma s spun.
Ai dreptate, nu vom izbuti s punem mna pe documentele
alea dect dinuntru.
Cred c glumeti, pufni unchiul Virge de parc cineva tocmai
l lovise cu o creang peste fa. Hai, Jack, aprinde lumina i
strig sur-priz! i hai s ne vedem de-ale noastre.
Ce, crezi c n-am s reuesc? se rsti Jack. De multe ori
copii de vrsta mea sunt ncredinai gruprilor de mercenari.
tii ce pesc copiii ia? ripost unchiul Virge aspru. Sunt
trimii la rzboi.
Jack pru c se dezumfl puin n cmaa lui de noapte.
M descurc eu, spuse el, mai degrab pentru a se ncuraja
pe sine. n prezent nu se duce nici un rzboi mare.
Mercenarii nu angajeaz tinerei ca s le lustruiasc ghetele,
continu unchiul Virge. La fel de mort poi s iei i dintr-un
rzboi mic.
M descurc eu. Jack i ndrept privirile spre dragon.
Draycos, tu eti soldat. Spune-i tu cum st treaba.
Da, spune-i tu, Draycos, l ngn unchiul Virge, strecurnd
o und de isterie n glas.
Nimic ciudat: fiind un computer, chiar i unul care controla
ntreaga nav, unchiului Virge nu-i sttea n putin s-l
determine pe Jack s fac ceva mpotriva voinei sale. Tot ce
putea s fac era s argumenteze. i, dac nu cumva interpreta
greit expresia de pe chipul biatului, Jack luase o hotrre
definitiv. Fr tragere de inim, dar final.
Explic-i ce nseamn s fii soldat, nu se ls unchiul Virge,
spune-i la ce vrst ai luptat tu pentru prima oar. Ci prieteni
au czut rpui sub ochii ti.
n mare parte, unchiul Virge are dreptate, Jack. Dac miza
n-ar fi fost aa de mare, a fi considerat c e prea primejdios
pentru tine. ns...
10

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Oprete-te, l avertiz unchiul Virge. S nu mai spui un
cuvinel.
mi pare ru, dar trebuie. Soarta shontini-lor i a K'dailor
atrn de vrful unui solz rupt. Ne-a mai rmas un rgaz de cinci
luni pn sosesc, aa c n-avem de ales i trebuie s riscm.
Tu s riti, i-o retez unchiul Virge. De ce trebuie s rite
Jack?
Pentru c am promis s-l ajut, spuse Jack.
Iar eu i voi sta alturi pn la capt, adug Draycos.
Minunat, rosti unchiul Virge sarcastic. Un dragon fcut tapet
pe spatele lui. Mi-a crescut ncrederea n ultimul hal.
Termin cu melodrama, l mustr Jack. N-o s-mi fac o
carier din asta. M infiltrez, le sparg baza de date, caut
informaiile despre concuren i mi iau tlpia. Floare la
ureche.
Dac nu te prind ei nti, fcu unchiul Virge. La asta nu te-ai
gndit, aa-i?
M descurc eu, strui Jack. Oricum, Draycos a zis c va fi
alturi de mine pn la capt.
Unchiul Virge rmase tcut.
Deci aa rmne, spuse Jack, trntindu-se la loc n pat.
Dac vrei s fii de ajutor, apuc-te s caui o grupare de
mercenari unde s ncercm. Nu prea mare, dar cu afaceri pe
ntregul Bra Orion. Nu avem folosin de cineva care lucreaz
local. i ai grij s angajeze muli copii de vrsta mea...
i s nu fie deosebit de pretenioi la recrutri, adug
unchiul Virge cu ranchiun. Da, bine, tiu ce s caut.
Cnd gseti ceva, treci pe ECHO i ndreapt-ne spre cel
mai apropiat centru de recrutare. N-are rost s irosim timpul.
Nu, sigur c nu, mri unchiul Virge. Noapte bun, biete.
Jack se ridic din nou.
Draycos, urci la bord? Va trebui oricum s vii pn-n zori.
Dragonul i fix privirile pe ceasul agat n perete, lng patul
lui Jack. Indiferent dac ar fi rupt legtura cu biatul chiar
naintea comarului, tot s-ar fi apropiat de limit nainte ca
rgazul de odihn s se fi sfrit. Un K'da putea rezista ase ore
11

Zahn Timothy
de unul singur, dup care era nevoit s se ntoarc la gazda sa, n
form bidimensional. Orice ntrziere nsemna revenirea la dou
dimensiuni i trecerea n nefiin.
Dar mai avea vreme. Iar trupul su i transmitea ntotdeauna
avertismentele necesare.
Voi veni mai trziu, hotr el, apoi se ridic i-i ntinse toate
membrele. l voi nsoi pe unchiul Virge n cutrile sale despre
mercenari.
O s vezi o droaie de cuvinte complicate pe-acolo, l preveni
unchiul Virge cu acreal. i-un nc de clasa a treia citete mai
bine ca tine.
Aa mai nv i eu, rspunse Draycos calm. Dup numai
zece zile de studiu, avansase mult n descifrarea scrisului uman.
Era mulumit de progresul su, iar Jack era de-a dreptul uluit,
ceea ce fr ndoial l nemulumea pe unchiul Virge. O realizare
notabil pe toate planurile.
Somn uor, Jack, adug n timp ce strbtea cabina.
Mulam, spuse Jack, pe jumtate adormit. Apropo, la ce
vrst ai luptat pentru prima oar?
Draycos se opri la u.
Eram mai tnr ca tine, opti el, ntorcndu-i gtul lung
pentru a-l privi pe biat. Shontinii i K'da au pierdut acea btlie.
Mai tnr ca mine? repet Jack nencreztor. Aveai reguli
mai lejere, nu?
Luptam pentru supravieuire, i aminti Draycos. nc mai
luptm.
Jack rmase tcut. Surprinztor, la fel fcu i unchiul Virge.

Capitolul 2
Planeta Carrion1, gndi Jack, i merita cu prisosin numele.
1

Carrion strv" (n. tr.).


12

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Sau cel puin asta i fu impresia cnd cobor din taxi i se
altur muuroiului de pietoni ce strbteau grbii trotuarele
largi. La o scurt privire aruncat gloatei putea s disting deja
ase tipuri de uniforme, toate aparinnd unor grupri diferite de
mercenari. Posesorii lor, brbai i femei cu nfiare
neprietenoas, creau mici goluri de mulime n jurul lor pe
oriunde treceau. Asemenea unor vulturi trufai venii la osp,
gndi el sumbru, n timp ce oamenii obinuii ncercau s
pstreze o distan ct mai mare fa de ei. Sau poate c reacia
cetenilor era doar n nchipuirea sa. i proiecta probabil
propriile sentimente asupra celor din jur.
Ce naiba cuta n locul sta?
Cea din fa? murmur Draycos de pe umrul su drept.
Jack se uit la cldirea alb dinaintea lor i strmb din nas.
Aia-i. Biroul central de recrutri de pe Carrion al gruprii
Tiul Hangerului.
Hangerul e denumirea turceasc pentru pumnal sau sabie
scurt, interveni unchiul Virge din transmitorul ataat n partea
stng a gulerului. Dateaz din...
Mulumesc, domnule profesor, i-o retez Jack. Numai de
lecii de istorie nu-i ardea acum. Dac n-avei ceva important de
zis, v rog pe amndoi s v inei pliscurile.
Au sosit oare tinerii de la spaioport? ntreb Draycos.
Nu-i zresc, spuse Jack ncetinind, ncercnd s priveasc
peste mulime. Nu dorea s ajung la biroul de recrutri naintea
grupului pe care el i Draycos l vzuser formndu-se la
spaioport. Planul era s se amestece printre ei cnd intrau, s
semneze documentele de nrolare i s nu ias n eviden.
Probabil c i aduc cu autobuzul. ntotdeauna faci mai mult
cu autobuzul dect cu taxiul.
Deci sunt ateptai, l avertiz unchiul Virge. Ceea ce
nseamn c Tiul Hangerului va ti exact ci trebuie s
soseasc.
Se poate. M descurc eu.

13

Zahn Timothy
Nu e prea trziu s renuni, continu unchiul Virge. Am
putea s strngem bani i s cumprm informaiile de care avem
nevoie.
i dac refuz, numai bine i punem n gard. Stai o clip.
naintea lor, un autobuz lucios se opri n faa cldirii albe. Un
biat de vrsta lui cobor ovitor din el.
n regul, au sosit, rosti Jack. nchid, adug el, ducnd
mna la transmitor. Ureaz-mi baft.
Urm un oftat electronic, apoi: Baft.
Jack opri aparatul, l desprinse de guler i l vr n buzunar.
Copiii care ieiser din autobuz se strnseser ntr-un plc n
apropierea bordurii, ateptnd acolo n loc s o ia n direcia
cldirii. Fie se temeau, fie urma s mai apar cineva.
nc nu mi-ai explicat cum stau lucrurile cu contractul de
ucenicie, spuse Draycos de pe umr.
E ca o perioad de pregtire. Din autobuz cobor un adult, o
femeie purtnd uniforma hangerilor. Nu numai c erau ateptai,
dar mercenarii avuseser grij s le trimit o doic la spaioport
pentru a-i pstori pn aici.
Prinii i pun copiii n slujba diferitelor grupri de
mercenari, de obicei ntre doi i cinci ani.
i ce primesc n schimb?
Bani. O cru de bani.
E o form de sclavagism, decret dragonul pe un ton
sumbru. Permit oamenii una ca asta?
Nu tocmai. Femeia se ndrepta cu pai mari spre cldirea
alb, urmat ndeaproape de grupul de copii ce prea un crd de
rute nspimntate, dar asculttoare. Guvernul Internos o
condamn, dar multe lumi populate de oameni trec cu vederea
peste asta. n special acele lumi srace unde nu poi s-i ctigi
altfel pinea.
ntotdeauna exist alt cale. Nu e o atitudine demn de o
societate civilizat.
Bineneles c nu, ncerc Jack s-l liniteasc.
14

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Ba ceva nu-i civilizat, ba altceva nu-i cum trebuie; dragonul
trebuia s-i mai descreeasc solzii de pe frunte. Lucrurile sunt
aa cum sunt. C-i place, c nu-i place, nu poi s le schimbi.
Universul e o uria mainrie cu rotie, spunea adesea
unchiul Virgil. Dac te duce capul, te roteti odat cu ele. Dac
nu, te prind la mijloc.
i sunt att de muli, murmur Draycos, prins nc n
mreaja gndurilor.
Ceea ce ne i dorim, i aminteti? Unchiul Virge spunea c o
singur grupare pe lng Ti mai recruteaz atia copii. Cu ct
vin mai muli, cu att mai uor mi va fi mie s m strecor i s
m amestec cu restul.
neleg raionamentul, spuse Draycos acru. Asta nu
nseamn c trebuie s-mi i plac.
Coborse i ultimul copil din autobuz.
Bine. Trase aer adnc n piept i iui pasul. Acuma-i acum.
Ce-o fi o fi.
Cnd ultimul biat din rnd trecu de poarta cldirii albe, Jack
se strecur n spatele su.
Se pomeni ntr-un hol spaios. n captul cellalt al ncperii,
strjuite de uriaa stem Tiul Hangerului sculptat n lemn, i
ateptau dou birouri bogat ornate. Femeia care-i nsoise pe copii
edea la unul dintre ele, cellalt fiind ocupat de un brbat mai n
vrst, cu prul crunt.
De o parte i de cealalt a ncperii principale, aproape de
intrare, se zrea cte o u neinscripionat. Una dintre ele era
uor ntredeschis, iar Jack ochi mesele i birourile unui
secretariat obinuit. Pe peretele din cellalt capt, n spatele
birourilor luxoase i sub stema de lemn, se ntrezrea o u pe
care fusese pictat un pumnal, iar de-a lungul tiului fusese
gravat ceea ce prea a fi mottoul gruprii.
Numrul tinerilor din hol era peste ateptri. Stteau
ngrmdii ca nite oi, dar chiar i aa ocupau toat ncperea.
Autobuzul pe care l vzuse Jack trebuia s fi fost ultimul
dintr-un ir care transportase probabil copii din mai multe zone
15

Zahn Timothy
ale spaioportului. Se prea c Tiul Hangerului organiza o
sesiune de recrutri mai mare dect i nchipuise.
Brusc i aminti cum o inuse el sus i tare c momentan nu
existau conflicte majore. Trgea ndejde c nu se nelase.
Acolo, opti Draycos, doar ct s-l aud n murmurul care
domnea n hol. Botul dragonului se ii uor de pe pieptul lui Jack,
de sub cma, ndrumndu-l spre stnga. Biatul acela are
hrtii.
Mhm.
Nu erau simple hrtii. Prea a fi un document oficial, dublat de
o fil albastr. Un document pe care Jack nu-l avea.
Asta nu mirosea a bine. Atent, dar cu micri fireti, strbtu
mulimea pn ajunse n spatele biatului.
Ce mai loc... arunc el.
Nemaipomenit, spuse cellalt cu un uor tremur n glas.
Fr doar i poate era pentru prima dat plecat de-acas.
Hei, curaj! ncerc Jack s-l mbrbteze voios, dei numai
voios nu se simea, cci biatul inea n mn hotrrea oficial
de nrolare. Pe un formular oficial Tiul Hangerului. Cu
semntura oficial a Tiului Hangerului n subsol.
i dintr-odat planul lui Jack de a se strecura nuntru ca
parte din mulime nu mai prea floare la ureche.
Da, sigur, fcu biatul. Ca taberele de var. Tu pentru ct
timp eti aici?
Probabil la fel ca tine, ncerc Jack, cutnd din priviri
cifrele de pe formular. Simi cum ceva l apas uor pe clavicul,
cnd Draycos scoase un ochi pentru a privi peste umrul
biatului.
Doi ani, nu?
Prinii ti chiar n-au nevoie de bani, nu? pufni cellalt,
fluturnd formularul n faa lui Jack. Acesta prinse din zbor
numele biatului: Jommy Randolph. Pentru cinci m-au dat. Cinci
ani lungi i lai.
16

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Mai ine-i fleanca, mri o fat lng Jack. Nu prea mai
mare de treisprezece ani, i avea pr negru ca cerneala i ochi
ntunecai ca dou huri.
Cu mine vorbeti? ntreb Jommy cu glas amenintor.
Mai vezi pe altcineva s se smiorcie?
Poate c nimeni nu pricepe ce se-ntmpl. Fcu o jumtate
de pas spre ea. Era clar c n-avea chef de critici.
Fata nu se clinti.
Sau poate C tu eti singurul cruia i se-nmoaie genunchii.
Ai crede c te vr la pr-naie, nu altceva.
Bine zici, prnaie. Am avut odat un unchi...
Linite n spate! un glas puternic despic aerul. Murmurul
ncet numaidect. Zmbind amar n sinea lui, Jack se ndeprt
de Jommy i de fat i ncepu s-i taie drum prin mulime n
direcia ieirii. Unchiul Virge avusese dreptate. Era timpul s le
ureze de bine i s se fac nevzut.
Am zrit un gardian, opti Draycos.
Jack arunc o privire peste umr. ntr-adevr, un gardian se
postase ntre el i u. O namil de om, n uniform complet, cu
un ditamai pucoiul prins la centur.
F stnga, spuse Draycos. ncperea cu ua deschis.
Bun idee.
Se fofil ntr-acolo. Freamtul strbtea din nou ncperea, n
ciuda ordinului de mai devreme.
Poate chiar i imaginau c sunt la coala de vacan.
S ncercm fereastra.
Tu nu intri n camer, rosti Draycos. Am nevoie de cinci
minute singur. Desf-i mneca.
Jack se ncrunt, dar fcu ntocmai, descheindu-i manetele
de la haina de piele pe msur ce se apropia de u. l simea pe
Draycos strecurndu-se pe sub cma de-a lungul braului su
stng, ncercnd s rmn pe ct posibil bidimensional.
Se pregtea n mod evident s neasc de sub mnec. Jack
ns nu nelegea rostul sriturii.
Stteau chiar n faa uii acum, trgnd cu urechea prin
murmurul general. ncperea prea n continuare pustie.
17

Zahn Timothy
Gata?
Draycos i atinse uor braul cu gheara n semn c da. Jack
pi n faa uii, i strecur cu grij mna prin deschiztur i,
cu un val de greutate, Draycos ni prin mnec, revenind la trei
dimensiuni. Jack mai zri un licr de solzi aurii nainte ca
dragonul s dispar n spatele uii.
Cu micri ct mai fireti, i retrase mna i i continu
drumul. Din spate nu se auzea nici un ipt surprins, semn c
biroul era ntr-adevr pustiu.
i urm plimbarea fr rost pe lng mulime, ncercnd s-i
nchipuie ce plnuia Draycos. Inteniona cumva s sar pe
fereastr i s-l ia pe paznic prin surprindere? l vzuse pe
bardul-rzboinic n aciune i tia c era n stare de aa ceva.
ns ieind afar i intrnd din nou n cldire s-ar fi nfiat
furnicarului de pe strad. Cu siguran n-ar fi ncercat una ca
asta. Doar dac situaia era disperat. Nu era disperat nc, nu?
Minutele se scurgeau. Jack rmase n spatele mulimii,
plimbndu-se din cnd n cnd pentru a nu trezi suspiciuni n
momentul n care avea s se ndrepte spre birou. Paznicul sttea
la locul lui, fr ca vreun dragon auriu s-i sar pe neateptate n
crc.
Tinerii treceau unul cte unul pe ua cu pumnal, i ncet, dar
sigur, ncperea se golea. Prea repede totui ca s fie pe placul lui
Jack. Copiii din preajma biroului n care intrase dragonul
plecaser deja de acolo. Cu alte cuvinte, nu mai avea cine s-l
mascheze atunci cnd urma s-i recupereze nsoitorul.
Din nefericire, nu se ateptase la una ca asta. La bordul navei
avea tot soiul de chiibuuri cu care putea s creeze diversiuni.
n vremurile bune, cnd unchiul Virgil era alturi de el,
schimbau planurile din mers. ns niciodat nu se aflaser ntr-o
astfel de situaie, ca soarta a dou popoare s depind de reuita
unei escrocherii de-a lor. Pe-atunci nu trebuia s-i bat capul
dect cu ncheierea unui trg, spargerea unui seif i splarea
putinii nainte s ajung copoii.
Cum se vrse n chestia asta?
18

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Jack se uit la ceilali copii din ncpere i simi cum i se pune
un nod n gt. tia desigur cum se ajunsese aici. Cum dduse
peste nava prbuit a rzboinicilor K'da-shontini unde-l ntlnise
printre drmturi pe dragonul muribund. Cum scpaser de
atacatori i apoi reuiser s-i dea n vileag pe cei care-i
nscenaser lui Jack un furt.
n zilele bune, acolo s-ar fi ncheiat toat afacerea. Unchiul
Virgil ar fi ntors fluiernd spatele promisiunii fcute dragonului
de a-l ajuta s-i gseasc pe dumanii poporului su. L-ar fi
trimis pe Draycos n plata Domnului i, mpreun cu Jack, i-ar fi
vzut mai departe de via. Simplu ca bun ziua.
Prin urmare, ce cuta el aici? Draycos i dduse asigurri c nu
ar rmne mpotriva voinei gazdei sale. De ce nu-l ducea la
StarForce, aa cum l sftuise unchiul Virge? Pentru c-i fcuse
lui Draycos o promisiune? Se molipsise oare cu etica rzboinicilor
K'da?
Trgea ndejde c nu. Se ruga s nu fie aa. Lui Draycos i
edea de minune s fie puternic i cu suflet mare. Era adult i
fusese crescut n spiritul sta. Dar el avea doar paisprezece ani i
era singur-singurel n tot universul. N-avea cum s fac fa
greutilor trind dup codul moral al dragonului.
La o adic, nici nu dorea s le fac fa. i aa era viaa destul
de grea, ce rost avea s-i ia o cruce-n plus n spinare?
Se mpliniser cele cinci minute. ncercnd s par ct mai
firesc, Jack se ndrept spre ua biroului cu pricina. Se sprijini de
tocul uii, cu privirea pierdut prin mulime. Cobor mna i
zgrie uor n lemnul uii. Drept rspuns auzi un hrit similar.
n regul, Draycos era gata. De s-ar uita acum paznicul de la
intrare n alt parte...
Dar n-avea noroc. Paznicul se uita int la Jack, ntr-un fel nu
tocmai plcut.
Jack i plimb ochii prin ncpere, ncercnd s par mai
nevinovat ca un motnel. Asta e, trebuia s-i duc la capt
planul sub privirile paznicului.
Nimic mai simplu. i ncord toate puterile, trgnd ndejde c
dragonul era ntr-adevr pregtit. Se ntoarse brusc, de parc ceva
19

Zahn Timothy
l speriase, i-i strecur uor capul n birou. n acelai moment
i vr mna prin deschiztur.
Neateptata greutate de pe mn aproape-l dezechilibr. Din
fericire, se risipi de ndat ce Draycos se fcu bidimensional i
urc pe braul biatului, la adpostul mnecii. Jack i recpt
echilibrul i se ntoarse.
i mai c se trezi cu picioarele-n aer.
Paznicul nu mai era de mult la intrare. Era chiar n faa lui, cu
minile bine nfipte n reverele jachetei.
i cu o mutr de-i nghea sngele-n vine.

Capitolul 3
Ce caui aici? l lu la rost paznicul pe un ton calm, aproape
respectuos, n contrast cu privirea care acum prea i mai
nspimnttoare.
Mi s-a prut c aud ceva, rspunse Jack, ncercnd s par
surprins i agitat nu c ar fi fost nevoie de cine tie ce talent
actoricesc acum. Care-i problema?
Jack credea c discuia era suficient de linitit pentru a nu
atrage atenia. Se nela.
Sergent? rzbtu o voce din cealalt parte a ncperii.
Am prins un candidat bun de spionaj, domnule. i bga
nasul pe unde nu-i fierbea oala.
Adu-l ncoace, porunci glasul. Paznicul l apuc de guler i l
conduse n grab de-a curmeziul camerei. Ca la un semn,
mulimea se mprtie dinaintea lor, lsnd calea deschis spre
cele dou birouri.
Avea ocazia s-l vad mai bine pe individul de la al doilea birou.
Observ c era mai tnr dect i pruse la nceput. Probabil nu
avea mai mult de treizeci de ani, dei cenuiul prului l
mbtrnea considerabil. 11 privea pe biat calm, cu luare
20

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


aminte. Purta pe guler nsemnele de locotenent. Pe ecusonul
deasupra buzunarului drept al cmii sttea scris BASHT.
Rmase tcut pn ce Jack fu mpins dinaintea lui.
Nume?
Jack Montana, rspunse biatul, scond actele msluite la
bordul navei. De pe Cartier, adug el, artndu-i legitimaia.
Locotenentul n-o lu n seam.
Ce s-a ntmplat?
Jack nghii n sec.
Mi s-a prut c-am auzit un zgomot n birou. Am aruncat o
privire i-att.
N-a fost doar o privire, strui paznicul. L-am vzut cu mna
nuntru...
Basht i tie vorba cu o privire.
Investighezi adesea locuri n care n-ai ce cuta?
Unchiu' m-a nvat aa, rspunse Jack nesigur. Mi-a
povestit mai demult de-o grupare care infiltra soldai n centre de
recrutare. La un semn ieeau din ascunztori i deschideau focul.
Un murmur de surpriz strbtu mulimea de tineri. Expresia
de pe chipul lui Basht rmase neschimbat.
Nici o grupare de mercenari care se respect n-ar face aa
ceva, spuse el pe un ton sigur. Nu irosim oameni fr un motiv
bine ntemeiat.
S-au gndit c numai cei cu reacii suficient de rapide
pentru a se feri de gloane merit s fac parte din organizaie,
spuse Jack cu un uor tremur n voce. Ar fi fost o pierdere de
vreme s-i antreneze pe restul.
Cteva clipe, Basht se holb la el fr s zic nimic. Jack intr
n ceea ce unchiul Virgil numea faza prichindel. Te uii n ochii
omului, apoi, vizibil intimidat, i fereti privirea i ncerci din
rsputeri s-l priveti din nou. Avea menirea s-i dea lui Jack o
alur de copil speriat i nevinovat, cerind mila celuilalt. Nu era
convins c i dorea un asemenea efect acum. S-ar fi putut s-l
scoat din belea pe moment, doar ca apoi s primeasc un bocanc
n dos. i nu asta i doreau.
Deci, spuse Basht n cele din urm, te-ai uitat nuntru.
21

Zahn Timothy
Da, domnule.
Te-ai uitat i-att?
Da, domnule.
Nu zu? Rceala din glasul locotenentului i fcu prul
mciuc. Cum explici atunci c formularele tale sunt n mijlocul
biroului? Jack clipi.
Poftim?
Basht fcu semn peste umrul lui biatului.
Alea-s formularele tale, nu?
Jack se ntoarse. Pe podeaua biroului, pe jumtate ascunse
vederii, se zreau cteva hrtii frumos aranjate, dublate de file
albastre. Aceleai file albastre, realiz el, pe care le vzuse n
formularul lui Jommy Randolph.
i atunci i pic fisa. Biroul, secretariatul, mormanul ordonat
de formulare necompletate la ndemna lui... i un rzboinic K'da
inteligent i descurcre.
Unu la zero pentru dragon.
Nu-mi dau seama, spuse, scotocindu-se prin jachet de
parc ar fi realizat c tocmai pierduse ceva. Cred... Cred c da.
Privirile lui Basht czur pe un tinerel.
Tu, ad-le aici.
Tnrul se-ntoarse n grab cu hrtiile de nrolare.
Jack Montana, citi Basht cu voce tare. Apoi se ncrunt. Cine
a completat formularul sta, doica ta?
Prinii mei au fost oameni fr carte, improviz Jack.
Draycos se descurca din ce n ce mai bine cu cititul, dar n ce
privete scrisul mai avea nevoie de mult exerciiu.
Sper c nu i-ai motenit. Te mai temi acum c o s
te-mpucm n spate?
Jack nghii din nou n sec.
Nu, domnule... pur i simplu voiam...
Las scuzele, Montana, rosti Basht sec. Cei ce slujesc Tiul
i fac treaba bine i sunt recompensai, iar dac nu i-o fac cum
trebuie sunt pedepsii. Nu exist cale de mijloc. Ne-am neles?
Jack lu poziie de drepi.
22

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Da, domnule.
Basht rmase cu privirile aintite asupra lui, dorind parc s
zdrobeasc orice pictur de curaj pe care-o mai avea biatul.
Apoi, cu o nclinare scurt a capului, i art ua din spate.
Du-te i ia-i echipamentul, porunci el.
Pentru prima dat n ultimele minute, Jack rsufl n sfrit
uurat.
Da, s trii.
Coridorul din spatele uii conducea ctre dou alte ui,
deasupra crora erau inscripionate simbolurile universal
acceptate pentru brbai i femei. Jack intr pe cea din dreapta i
se trezi ntr-un vestiar mare, plin cu bnci. n spatele tejghelei ce
traversa ncperea de-a lungul unui perete lucrau doisprezece
magazineri. n captul opus se zreau dulpioarele. Vreo cincizeci
de tineri erau deja strni n jurul bncilor, lepdnd hainele cu
care veniser i mbrcnd uniforma hangerilor.
Bine-ai venit n paradis, bombni Jack, alturndu-se cozii
din faa tejghelei.
Magazinerii se micau rapid. n numai cteva minute, lui Jack i
se recoltase snge pentru analize, fusese scanat din cap pn-n
picioare, primise uniforma de gal, cizmele i patru rnduri de
haine de lucru, alturi de o trus de teren i de manualul de
operaiuni, apoi fusese ndrumat spre dulpioare. Gsi un loc
liber i se aez.
Se dezbrcase pn la izmene i tocmai se pregtea s-i ia
cmaa, cnd realiz brusc c n vestiar se aternuse o linite de
mormnt.
i roti privirile prin ncpere. De la primul magaziner pn la
ultimul recrut, ncremeniser cu toii. i se holbau la el.
Nu, nu la el. La rzboinicul K'da ncolcit pe trupul su.
l luar ameelile. ntr-att se obinuise cu Draycos pe pielea lui
nct uitase cu desvrire de el. Cu gndul nc la semieecul de
mai devreme, nici nu-i trecuse prin minte c urma s se dezvluie
tuturor.
i acum, din cauza acestei fapte necugetate, totul se ducea de
rp. Identitatea lui Draycos dezvluit ntregului Bra Orion,
23

Zahn Timothy
chiar n vestiarul sta mizerabil. Astfel se nruia i orice ndejde
pentru poporul K'da. Dragonul urma s fie dat pe mna
dumanilor si, iar flota ce avea s soseasc n cinci luni era deja
sortit pieirii.
Erau mori. Cu toii. Iar Jack se fcea vinovat pentru moartea
lor.
Uau! exclam un biat lng el, cu ochii ct cepele.
i place dragonul meu? izbuti cu greu s rosteasc. Glasul
care-i ajunse la urechi prea c vine din strfundul unei fntni.
E mortal. N-am vzut n viaa mea un tatuaj aa mare.
Pentru o clip care dur o venicie, Jack l privi pe biat. i
dintr-odat speranele renscur la fel de repede precum se
surpaser. Se obinuise aa de mult cu Draycos, nct uitase cum
arta dragonul ntins pe pielea lui.
E l mai mare din toat Galaxia, se mndri el. Reui s-i
stpneasc emoia din glas. Aa mi-a zis tipul.
Biatul scutur din cap, uluit de-a binelea.
Ct a durat s i-l fac?
Cteva luni, spuse Jack, spernd s nu se fac de rs. Habar
n-avea ct dureaz s faci un tatuaj. N-a trecut zi s nu deseneze
o bucat din el.
Primul scutur din nou din cap.
Mortal.
Jack i arunc o privire ncruntat. Biatul era cu un cap mai
mic dect el, avea o fa ltrea i rotund i urechi clpuge.
Prea un balon cu aer cald de care cineva legase dou
ventilatoare.
Jack Montana.
Rogan Mbusu, se prezent cellalt.
Mda. Ci ani ai, Rogan?
Biatul fcu un pas napoi.
Paisprezece, rspunse el obraznic. La anul fac cincisprezece.
Da, de obicei aa funcioneaz zilele de natere, spuse Jack
ncruntat.
24

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Nici n vise n-avea biatul sta paipe ani. Nici doipe nu-i
ddea.
Paipe zici?
Rogan se uit n alt direcie.
ntocmai, rspunse el, apoi se ntoarse la banca lui pentru a
se mbrca.
Jack cercet din nou vestiarul. Civa rmseser cu ochii
aintii asupra lui, dar cei mai muli se sturaser de privit i i
vedeau mai departe de treburi. Le ntoarse spatele i fcu la fel.
n cteva minute fu gata. Vr hainele de strad n dulpiorul
mobil, scoase maneta cu funcie de zgard, dup care l nchise,
avnd grij s fie bine zvort. nfur maneta n jurul mnecii
drepte i se ndrept spre ua pe care ieeau bieii mbrcai n
uniform. Dulpiorul primi semnalul de la manet i se lu dup
Jack, asemenea unui celu asculttor.
De cealalt parte a uii l ntmpin nc o tejghea pentru
aprovizionare. Acolo primi vesta de lupt cu nenumrate
buzunare, gamela-termos, ecusonul, precum i rezultatele
analizelor pe care tocmai le fcuse.
n cele din urm primi i armele.
Pistol Moray i carabin Gompers. Magazinerul i mpinse
de-a lungul tejghelei un pistol i o carabin laser cu eava
ncovoiat. O rostise pe tonul cuiva care repetase ore-n ir
aceleai cuvinte. Tocul e n buzunarul lateral de la pantaloni, poi
alege stnga sau dreapta. Carabina o treci peste umr, eava n
jos, prindere pe spate.
, Jack se strmb la arme n timp ce le ridica. Erau mult
mai grele dect i nchipuise. Prindere de care?
Hai, du-te, urmtorul, l repezi magazinerul, mpingnd deja
un alt set de arme pe tejghea.
Prinznd armele cu stngcie, Jack o lu din loc. La captul
ncperii l atepta ultima u, prin care se ntrezreau razele
soarelui de fiecare dat cnd un recrut ieea afar. i trase
banduliera peste umr, ca s nu i stea n drum, i i vr mna
dreapt n buzunarul de la pantaloni. Individul zicea ceva de-un
toc?
25

Zahn Timothy
Aa se bag, veni un glas de fat din spatele su. Jack o
recunoscu pe fata cu ochi negri care se luase la har cu Jommy
Randolph mai devreme.
Poftim?
Am zis c aa se bag, repet ea. Btu cu palma
demonstrativ pe coapsa ei dreapt. Pistolul Moray era deja la locul
su.
Tragi de gaic i se desface.
Aha. Jack descoperi gaica i trase. i, ntr-adevr, tocul iei
la iveal. Da, mulam.
Carabina se ine aa, adug ea, trecndu-i banduliera
peste umrul drept, cu eava putii aintit n jos. Aa poi s-o
prinzi de mner i s-o aduci n poziie de tras fr s-o scoi de pe
umr.
Fcu o mic demonstraie.
Vezi?
Mda, spuse Jack, vrndu-i pistolul n toc i aranjndu-i
carabina. O trase cu grij n sus. Da, vd.
Stai linitit, nu muc, l asigur ea, privindu-l cu un
amestec de dispre i amuzament. Vezi spiralele astea roii ce
strbat evile? Astea-s acadele.
Ce sunt?
Acadele. Arme nefuncionale.
Jack se strmb la carabin.
De ce ne dau arme nefuncionale?
Fata ridic din umeri.
Ca s ne obinuim cu greutatea, bnuiesc.
Dar de ce s nu folosim arme reale? insist Jack. Oricum o
s primim din alea nainte s intrm n lupt, nu?
Dac ai de gnd s te urci ntr-un transportor cu o sut de
rnoi ca tine care n-au vzut n viaa lor o arm, dar care-au
primit muniie real, n-ai dect, pufni ea. Eu una rmn cu
spiriduii lui Mo Crciun i cu acadelele lor.
26

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Am mai vzut arme, rspunse Jack iritat. Fata asta se
pricepea de minune s scoat oamenii din srite. Doar c nu din
astea.
Da, sigur. ine-le cu eava-n jos, n regul?
Cu o micare a capului art spre mna lui stng.
Vrei s te-ajut i cu la?
Jack privi la ecusonul pe care-l inea nc n palm.
Cred c m descurc i singur, scrni el.
Nu m-ndoiesc. Ecusonul ei era deja prins deasupra
buzunarului drept de la cma. Pe el scria KAYNA.
Montana te cheam, nu?
Da. Spune-mi Jack.
Spune-mi Kayna, rosti ea apsat. i mai arunc o scurt
privire i buza ei zvcni. Sau Alison, adug ea, aproape cu
ranchiun.
mi pare bine, Alison.
Ce s zic. Btu cu degetul pe ecusonul ei. ine minte: dac
poi s-l citeti, nseamn c e pe dos.
Zmbi suav i o lu din loc, urmat ndeaproape de dulpior.
Bombnind, Jack i prinse ecusonul la cma i se ndrept
spre ieire.
Poate c Jommy avea dreptate. Poate c era ntr-adevr ntr-o
nchisoare.

Capitolul 4
Jumtate de ceas mai trziu, dup mult zarv i zpceal,
proaspeii recrui i bagajele lor se gseau n sfrit la bordul
transportoarelor.
Scaunele erau nguste i tari, iar tinerii nghesuii unii ntr-alii
ca mititeii la caserol. Jack era prins ntre doi biei, i i tot
cerea scuze pentru echipamentul su proptit n coastele lor i
tresrea la loviturile primite n coaste. Era nevoit s-i dea dreptate
lui Alison. Fereasc sfntul s fi avut careva muniie de rzboi.
27

Zahn Timothy
ncerc de cteva ori s lege o discuie, ns nimeni n jurul su
nu prea dornic s vorbeasc. n cele din urm se ddu btut i
rmase cu privirile aintite la scaun pentru restul drumului.
Acum c transmitorul spre nav se afla n dulpior i nici cu
Draycos nu putea vorbi, de teama celor din jur, se simea ciudat
de singur.
Peste mai bine de-o or oprir ntr-un amestec curios de barci
mrunte, uriae cldiri prefabricate i corturi de felurite culori i
forme,
mprtiate
ici-colo.
Dup
ce
coborr
dintre
transportoare, recruii fur mnai ctre una din cele trei barci
ce se alungeau pe sub coroanele copacilor.
Jack ndjduise s primeasc un pat lng una dintre puinele
ferestre nalte i nguste, cu gndul la incursiunile din miez de
noapte pe care el i Draycos urmau probabil s le fac. Dar se
prea c toi i doreau un pat cu vedere, aa c fu nevoit s se
mulumeasc cu un pat de nivel inferior, lipit de peretele
spltorului. Nu erau acomodri de lux, dar spltorul avea i el
ferestre care s-ar putut dovedi utile.
Recruii i petrecur urmtoarele dou ore n pat, completnd
alte formulare. Pe urm ieir n cmp, unde fur instruii cum s
stea drepi, s fac stnga sau dreapta i s defileze n acelai
ritm.
Cina puse capac la toate. Jack auzise mai demult c pe ct de
puternic e o armat, pe att de proast e i mncarea. Judecnd
aa, hangerii alctuiau fr ndoial o armat redutabil. Primul
murmur de nemulumire fusese ndat redus la tcere de sergent,
care-l scul pe recrut n picioare i-l fcu albie de porci. Sergentul
Grisko, opti cineva de la masa lui Jack numele omului despre
care se zvonea c era cel mai al dracului instructor din ograda
Tiului. Dup incident, nimeni n-a mai zis nici ps.
La ncheierea cinei fur trimii n barci, cu ordinul de a studia
manualul. La opt i cincizeci se auzi avertismentul de zece
minute, iar la nou fix se stinser luminile. Muli dintre ei fur
luai pe nepregtite i vnzoleala inu nc jumtate de ceas.
28

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


De-abia dup ce se aternu linitea n barac izbuti Jack s
vorbeasc cu dragonul.
Deci, opti el cu capul sub ptur s acopere zgomotul, aa e
s fii soldat?
Nu chiar, rspunse Draycos. Chiar i murmurul vocii sale
prea ciudat. Dar seamn.
Jack i suci gtul, ncercnd s vad chipul dragonului pe
umrul su.
Eti bine?
Draycos tcu pentru cteva clipe.
Nu e normal. S fii vndut de la aa o vrst fraged unei
viei fr scop, pur i simplu nu e bine.
Ziceai c erai mai tnr ca mine cnd ai devenit soldat, i
aduse aminte Jack.
Eram prini ntr-un rzboi pentru supravieuire. Nu e cazul
aici.
Presupun c nu. Am auzit c uneori se duc lupte mari pe
planete mai napoiate i noi nu auzim niciodat de ele.
Dragonul cltin din cap, sau cel puin asta fu impresia lui
Jack.
Cornelius Braxton n-ar fi de-acord cu situaia asta.
Braxton? se ncrunt Jack. Ce-are Braxton de-a face cu
asta?
l consider un om onorabil. N-ar fi de acord ca tinerii s fie
folosii n asemenea fel.
Bine, dar cum ai... nu conteaz, se ddu el btut.
Uneori, mintea lui Draycos umbla pe crri foarte
ntortocheate.
Doar nu-i nchipui c a transformat Braxton Universis
ntr-un imperiu financiar fcnd mtnii i mergnd la biseric.
S-a purtat aa drgu cu mine pentru c i-am fcut un mare
serviciu. Dac nevoile i-ar cere s nroleze copii, sunt convins c
n-ar sta prea mult pe gnduri. Nu cu drag, dar ar face-o oriicum.
Se poate. Dar cel puin noi doi n-ar trebui s ne temem de el.
Nu fii aa sigur, rspunse Jack, amintindu-i de sclipirea din
ochii lui Braxton la ultima lor ntlnire. Nu i-am spus adevrul
29

Zahn Timothy
gol-golu despre cele ntmplate. Ceva mi spune c la Cornelius
Braxton nu merge cu jumti de msur. Cred c n-a ncheiat
socotelile cu noi. Ce s mai zic de Arthur Neverlin...
Nu zic nu. Dar Neverlin e prea ocupat acum s fug de
Braxton.
Oare? Oamenii de teapa lui Neverlin i fac mereu puin timp
liber s se rzbune atunci cnd sunt trai pe sfoar. Iar noi i-am
copt-o urt de tot.
Ca s neli pe cineva trebuie nti i nti s existe o
nelegere ntre voi. Dar pe tine te-a antajat ca s-l ajui.
i nchipui c lui Neverlin i pas ctui de puin?
Draycos se recunoscu nvins.
Bnuiesc c nu, rspunse el dus pe gnduri.
Jack ncerc din nou s deslueasc figura dragonului.
ncotro bai cu discuia asta? Sugerezi s-i cerem ajutorul lui
Braxton?
Nicidecum. Prea c reuise s-i adune gndurile. Nimeni
n-ar trebui s tie c cineva a supravieuit atacului Valahgua. Mam gndit la Braxton toat ziua.
Sunt convins c ar fi nduioat. Putem s-l dm uitrii i s
ne concentrm pe ce-avem de fcut?
Da, desigur. Ce doreti s fac?
nti de toate s mnnci, rspunse Jack. Se ntinse dup
erveelul n care mpachetase feliile de carne terpelite din
cantin. Mi-e team c e cam puin. Mine voi lua mai multe.
i mulumesc. Capul dragonului se ii din pieptul lui Jack,
deranjnd pturile.
i vr bucat cu bucat n bot, atent la dinii ascuii. Parc
ddea mncare unui celu. Alung numaidect imaginea aceea
drgu. Draycos i dduse de neles c nu era animluul
nimnui.
Dac e nevoie pot s vnez, spuse dragonul. Mestecnd n
continuare, se lipi de pieptul lui Jack.
i acum?
30

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Reeaua central de computere se afl probabil n
comandament. O cldire mare i gri cu trei etaje, printre copaci,
lng pista de aterizare. Mai devreme flutura un steag n faa ei.
Am vzut-o.
Excelent. Nu-i putea da seama ce i ct desluea dragonul
cnd cltorea pe pielea lui.
Am putea s intrm n arhiva lor i din alt parte, dar
comandamentul pare cea mai bun soluie. Bnuiesc c n-or s
ne lase s frunzrim prin documentele lor n timpul zilei, aa c
va trebui s acionm la umbra nopii.
S ne ateptm la patrule de paznici. i la un sistem de
alarm.
Clar. Cu alarma n-avem ce s facem pn n-o vedem de
aproape. Cu paznicii ns ar trebui s ne descurcm.
Aa e, spuse Draycos. Ptura lu forma unui cap de dragon,
cu botul ieit puin i aintit n sus.
Ferestrele astea nu duc unde trebuie.
Sunt cteva bune la spltor. Destul de nalte. Ar trebui s
ai o panoram cu comandamentul i zona din jur.
Bine. Gtul lui Draycos iei de-a binelea din pielea biatului,
rmnnd complet descoperit.
ine-i respiraia.
ncruntat, Jack se supuse. Clipe bune dragonul rmase stan
de piatr, cu solzii scnteind n lumina palid. Tot la cteva
secunde schimba poziia urechilor pn cnd brusc ddu din cap.
Dorm cu toii. Ateriz uor pe podea. Am nevoie de ceasul
tu.
Jack i nmn ceasul.
Deteptarea e programat la patru jumate. S nu faci pe
Cenureasa.
Poftim?
Las-o balt, rspunse biatul, trgndu-i pturile peste el i
ntorcndu-se pe-o parte. Fusese o zi lung i simea oboseala n
oase.
S nu ntrzii. i nu m trezi cnd te-ntorci.
31

Zahn Timothy

Capitolul 5
O trmbi rguit i detept la fix patru i jumtate, cu un
huruit de se cutremurar paturile. Nici nu trecur treizeci de
secunde, c sergentul Grisko se i propi n u, zbiernd la sacii
umplui cu tre i mncai de viermi s-i mite fundurile n
poziie de drepi.
Viermi nenorocii, tun el la copiii ce mpietriser lng
paturi. Credei c suntei n tabr aici? Pi nu suntei. Credei c
io mi-s mama voastr? Aflai c nu-s.
Cu pai apsai o lu printre rnduri, sfredelindu-i pe toi cu
privirea n timp ce-i expunea cu lux de amnunte prerea despre
ei, prinii lor, ateptrile i ansele lor de a deveni soldai de
prima mn. Te fcea s-i tremure picioarele i, fr ndoial,
asta i urmrea. Jack era nevoit s-i admire bogia
vocabularului. Petrecuse ani buni n compania tovarilor
unchiului Virgil i crezuse c mai ru nu se putea.
Ei bine, fusese suficient ca sergentul s deschid de cu sear
gura n aprarea buctarilor pentru a ajunge pe-aceeai treapt
cu ei. De-abia acum realiza Jack c ieirea lui din cantin fusese
o nimica toat. i erau de-abia la prima strigare de diminea.
Oare de ce mai era n stare omul sta?
Ajunse n dreptul lui Jack... i ncremeni.
Pe toate Lamele i Tiurile, tu ce naiba eti? se or el,
studiindu-l pe Jack din cretet pn-n tlpi.
Domnule? ngim Jack.
Asta-i o glum? ltr Grisko, aintind o mn nspre el.
Jack l vzu pe Draycos nfurat n jurul trupului su.
E un tatuaj, domnule.
E un tatuaj, domnule, l maimuri Grisko. D-l jos.
Domnule? clipi Jack.
Am zis s-l dai jos. Spal-l, sableaz-l, orice, numa' s
dispar.
32

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Dar e un tatuaj, protest Jack. Nu poate fi dat jos. Grisko
era pe punctul de-a face cale-ntoars cnd dintr-odat i pironi
privirile n ochii biatului.
M contrazici, Montana? Tonul su era brusc potolit. nclci
un ordin?
Nu, domnule.
Trebuia s gseasc rapid o soluie.
Cer permisiunea de a vizita o clinic de dermatologie acas.
Colul buzei lui Grisko tresri n ceea ce se voia a fi un zmbet.
Aa mai merge. Cnd i ordon ceva, execui fr s
crcneti, ne-am neles?
Da, domnule.
Bine. Nu-i dau permisiunea. Pentru nimic n lume nu poi
s lipseti la pregtirea de baz. l dai jos la prima permisie, rosti
el i fcu stnga-mprejur, aa cum se chinuiser bieii s fac n
dup-amiaza precedent fr s reueasc.
Bine, viermilor.
O lu napoi.
Avei cinci minute s v-mbrcai n uniforme i s v
prezentai la cantin. n treizeci de minute ncepnd de-acum
vreau s fii mncai i niruii pe terenul trei. Executarea!
i petrecur dimineaa fcnd instrucie i exersnd formaii.
Pn cnd trmbia vesti ora prnzului, unii dintre ei izbutiser
s fac stnga-mprejur aproape la fel de bine ca Grisko.
Evident, Grisko n-ar fi admis n veci una ca asta. Pentru el
aveau s fie mereu nite viermi indisciplinai i neputincioi. i,
vzndu-i pe civa colegi mai mpiedicai, Jack fu nevoit s-i dea
dreptate. Gustarea de prnz fu urmat de alte exerciii, de data
asta cu armamentul din dotare. Surplusul de greutate pru s
nu-l deranjeze la nceput, dar dup o or de manevre carabina
Gompers prea turnat din oel masiv.
n cteva ore, orice uurin din micrile lor dispruse. Peste
puin timp, civa copii mai mici scnceau n surdin din cauza
efortului.
33

Zahn Timothy
Mare greeal. Dac sergentul Grisko ura ceva mai mult dect
tatuajele cu dragoni, asta erau smiorciii. Ori de cte ori i se
prea c aude vreun miorlit, oprea instrucia i-l lua pe fpta la
rost.
Mgreaa czu i pe Rogan Mbusu, bieelul de unsprezece ce
se ddea de paisprezece care salivase la dragonul lui Jack la
centrul de recrutare. Cnd Grisko ncet cu ocrile, pe Rogan
aproape l podidise plnsul.
Existau totui dou excepii n aduntura aceea de stngaci i
istovii. Pe de-o parte Jommy Randolph, cel care fcuse mult caz
pe seama nrolrii. Pesemne dduse uitrii spaima de la recrutare
i prea c-i intrase n rolul de soldat premiant.
Poate c se pricepea la asemenea lucruri. Sau poate pur i
simplu se strduia din rsputeri s nu ias n eviden.
Pentru c cea de-a doua excepie era Alison Kayna.
Jack se pomeni urmrind-o n timpul antrenamentului. Era cu
dou rnduri naintea lui i puin mai la dreapta, deci putea s-o
priveasc fr efort. Asemenea lui Jommy, prinsese din zbor
schemele i procedurile. Dar, spre deosebire de el, nu prea c-i
d prea mult silina.
Unchiul Virgil obinuia s spun c exist doar dou tipuri de
oameni care pot deprinde un meteug ct ai zice pete. Pe de o
parte sunt cei care au o idee despre ceea ce fac, iar pe de alt
parte escrocii nnscui, cu un talent nativ n a dobndi o nou
ndeletnicire. Escroci nnscui precum Jack.
Unchiul Virgil ncercase astfel s-l conving s ia parte la o
afacere delicat. ns argumentul sttea n picioare, fie c Alison
avea deja o instruire militar, fie c era una dintre acele persoane
nzestrate. Prima variant era mai degrab ridicol. La urma
urmei, avea doar paisprezece ani, StarForce n-ar fi pregtit-o la
vrsta asta. Nici a doua variant nu prea plauzibil. Dac era
aa talentat, ce cuta n tabra unor mercenari de mna a doua?
Cu ct se gndea mai mult la asta, cu ct o privea mai mult, cu
att mai nedumerit era. Dar atitudinea ei nu trda nici cel mai
mic indiciu. Ar fi putut s discute problema cu Draycos, dar, dac
34

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


nu punea la socoteal rgazul ntre stingerea luminilor i
peregrinrile nocturne ale dragonului, nu prea aveau timp de stat
de vorb.
Aa c pstr gndul pentru el, ateptnd un moment prielnic
s-o ntrebe direct pe fat. i el era un ho i un escroc destul de
priceput. Cu puin noroc, avea s afle ce pune Alison la cale.
Spre surprinderea lui, nu era o treab aa de uoar.
Trebuia s fie floare la ureche. Chiar aa. La urma urmei, el i
Alison erau doar doi dintre sutele de adolesceni aruncai ntr-un
perimetru de antrenament. Triau n spiritul militar, l respirau
pretutindeni, visau cu el, l mncau uns pe pine pn li se fcea
ru. Nu trebuia dect s intre n vorb cu ea cnd gseau puin
timp liber.
i, slav Domnului, aveau ce s discute. Sergentul Grisko
ocupa primele trei poziii pe lista oricui n ce privete subiectele de
conversaie.
Dar zilele treceau i Jack realiz c nu aveau timp liber mai
deloc.
O bun parte din zi o petreceau n activiti de grup, precum
antrenamente fizice, maruri sau instrucii. Nici n ruptul capului
n-ar fi putut s vorbeasc atunci cu ea. n rest, studiau
manualele pentru ca apoi s recite din ele instructorilor.
Iar puinul timp rmas tot nu-l ajuta cu nimic. Fetele, i-aa
puine, se strngeau mereu pn la ultima n jurul acelorai trei
mese. Alison, firete, sttea de fiecare dat la mijloc, iar Jack ar fi
fost nevoit s se strecoare printr-o mulime de fete pentru a
ajunge la ea.
Mai rmnea noaptea. Fr strop de lumin i cu paznicii
suflndu-i n ceaf, nici soluia asta nu ducea nicieri. ncercarea
n-avea moarte, dar el avea neaprat nevoie de odihn.
Trecuser patru zile i avea de gnd s-o lase balt. l dureau
toi muchii de la attea exerciii, pn i capul l durea de la cte
informaii tehnice bgase n el, de ajunsese s fac instrucie i n
vis.
Dac Alison le urzea ceva, n-avea dect. Ar fi stat deoparte i-ar
fi ncurajat-o.
35

Zahn Timothy
n ce-l privea pe el, nu era suficient s supravieuiasc
pregtirii. Avea un computer de spart, i nu-i permitea s o lase
pe Alison s-i strice socotelile. ntr-un fel sau altul, trebuia s afle
ce punea fata la cale.
Aa c atept rbdtor, iar n a cincea zi rbdarea i fu
rspltit.
Acolo sunt intele, le art sergentul n timp ce recruii
treceau pe lng masa cu armament instalat la umbra pdurii. O
sut de metri mai ncolo se zreau, printre copaci, culmile unor
stnci.
Luai poziie de tras i dai-i bice.
Recruii se rspndir prin pdure. Ridicnd cu delicatee
carabina Gompers, Jack porni spre flancul drept.
Din cte vd, arma asta difer fa de cea purtat de
brummga la bordul Havenseeker, opti Draycos de sub cma.
Aia era un soi de mitralier, l lmuri Jack. Trgea cu
gloane. Proiectile mrunte, propulsate de mici explozii.
neleg ideea.
Bine. n cazul sta discutm de laser pompat chimic.
Diferena e mare. Dei, la o adic, doare la fel de tare cnd i
bubuie n muf.
Draycos se mic puin.
Pari puin stnjenit.
Mai degrab speriat de moarte, mormi Jack. Dup dou ore
de antrenament ar trebui s tim cum se trage cu prostiile astea?
Nu te-ai obinuit cu ea?
Cred c glumeti. Doar cnd m uit la ea mi se face ru.
Cnd ne-am ntlnit prima oar, purtai o arm
asemntoare.
la era un paralizator, l corect Jack aspru. Diferena e ca
de la cer la pmnt.
Hei, tu! se auzi glasul lui Grisko. Spate de dragon!
Jack se ntoarse nedumerit.
Domnule?
36

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Sergentul sttea la masa de armament, cu pumnii strni pe
coapse.
ntr-o bun zi, dac vei fi maestru n trageri, poate s-i
fabrice o arm cu comand vocal. Pn atunci nu mai vorbi cu
ea. N-o s-i rspund.
Jack simi sngele nvlindu-i n obraji. Se ntoarse i o lu
tiptil printre copaci.
Mersi, Draycos, opti el. De parc n-aveam destule pe cap.
mi cer iertare.
Las-o balt, oft Jack.
Dup civa pai, Draycos vorbi din nou.
Tot n-am neles.
Paralizatorul nu e o arm letal, explic Jack fr tragere de
inim. De-obicei mintea dragonului hlduia pe te miri unde, dar
cnd se fixa pe ceva, o inea una i bun.
Adic nu omoar pe nimeni. Stai puin, doar ai folosit-o i ai
vzut ce face.
Am neles diferena, spuse dragonul puin iritat. Sunt un
rzboinic K'da. Eram doar surprins c un ho n retragere nu
cunoate mai multe tipuri de arme.
Jack cltin din cap.
Ai neles taman pe dos. Cineva n domeniul meu de
activitate trebuie s-i aleag cu mare atenie armele. Ai auzit
vreodat de delicte majore?
Nu.
Sunt infraciuni foarte grave.
Zri printre copaci o bucat de stnc zgrunuroas. Prea o
int decent.
Precum tlhriile sau rpirile, ceva n genu' sta.
Sau omorul.
Pe Jack l trecu un fior. tia prea bine ce prere avea Draycos,
cu etica lui de rzboinic, despre asemenea crim.
Dac cineva moare n timp ce tu comii o infraciune grav,
se consider c eti vinovat de moartea acelei persoane.
Chiar dac tu nu intenionai s-o ucizi?
37

Zahn Timothy
Chiar dac n realitate nu e vina ta. Indiferent de
circumstane, dac svreti o asemenea infraciune poi fi
acuzat de omucidere. De aceea eu i unchiul Virgil nu aveam
niciodat arme letale la noi.
Interesant, spuse Draycos cu luare aminte. Legile
K'da-shontine iau n calcul i intenia. E o regul valabil pe
ntregul cuprins al Braului?
Pe majoritatea planetelor Internos, da. Multe dintre lumile
extraterestre au alte legi.
Stai, l atenion Draycos brusc.
Jack ncremeni, ascuns parial n spatele unui arbore gros.
Ce-i? dori el s tie, rotindu-i ochii prin mprejurimi.
Urmeaz o poriune de teren deschis. Trebuie s o traversezi
pe brnci.
Pentru numele lui... Jack arunc o privire n cma. E doar
un exerciiu de antrenament, nimic mai mult.
Atunci hai s te antrenm aa cum trebuie. Mergi ct mai
aplecat.
Jack oft.
Mai asta-mi trebuia, bombni el, dndu-i carabina peste
umr i lsndu-se pe mini i genunchi. Un sergent-instructor
personal.
Folosete-i articulaiile de mijloc. Vei fi mai ferit i te vei
putea deplasa mai repede.
De mijloc..? Aaa. Coatele i genunchii.
Exact. M mir c nu v-au nvat deja lucrurile astea.
ncruntat, Jack o lu n direcia stncilor. Chiar aa. De ce nu?
Blbneala asta pe coate i genunchi era mai lejer dect se
ateptase. Se deosebea totui cu mult de mersul pe dou picioare.
Se vr ntr-o despictur prielnic ntre stnci, apoi nl cu
grij capul pentru a arunca o privire.
Era la marginea unui an adnc umplut cu pietri ce se
ntindea pe mai bine de o sut de metri, adnc pe alocuri de vreo
douzeci. Dousprezece inte electronice fuseser instalate n
diverse locuri din an.
38

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Nici nu se putea ca intele s nu fie la mama dracului,
bombni Jack, apucnd arma i trgnd sigurana. S-a zis cu Nu
trage pn nu-i vezi sclipirea din ochi.
Poftim?
Las-o moart. Vzu o mic gaur mai sus n stnc, numai
bun s-i rezeme arma n ea. Fix eava i se ridic ncet.
ine-i capul la cutie, porunci un glas de fat.
Jack se ls pe-o parte i ntoarse capul ncruntat.
Era Alison Kayna.

Capitolul 6
Ieise din pdure, zig-zagnd pe terenul deschis n coate i
genunchi, aa cum l nvase Draycos. Firete, ei i ieea mai
bine.
Ce-ai zis?
Ziceam s-i ii capul la cutie, repet ea, erpuind spre
stnci. Probabil au pus lunetiti de cealalt parte a anului.
Jack se retrase niel la adpostul pietrelor.
Lunetiti?
Doar nu-i nchipui c e doar un banal exerciiu de tragere,
spuse ea, gfind puin cnd ajunse la stnci. Ai vzut ce-i poate
scfrlia lui Grisko. Crezi c-ar rata o asemenea ocazie?
Ocazie s ce? Dintr-odat, nici stnca de care sttea rezemat
nu mai era o pavz de ncredere. S ne zboare creierii?
Fii serios, l dojeni ea, n timp ce-i trgea carabina de pe
spate. Vor folosi doar lasere cu marcatoare.
N-am auzit n viaa mea de ele.
Provoac o reacie uoar la nivelul pielii. N-o simi, dar las
o urm ca o arsur de soare.
Respiraia lui Jack se domoli.
Sper c temporar.
O zi sau dou. Alison strecur un ochi printr-o crptur.
Indic neateniile.
39

Zahn Timothy
Ce drgu din partea lor c ne-au avertizat, mormi Jack,
rsucindu-se pe burt i lunecnd spre o zon mai ferit. Noroc
c tu tii lucrurile astea.
Am studiat problema. Bag de seam c tu n-ai fcut la fel.
Nu prea. Fix btaia putii pe una din intele mai
ndeprtate, ntrebndu-se dac nu cumva un lunetist de vizavi
face acelai lucru n direcia lui. Credeam c pregtirea e
suficient.
Nu vorbeam de pregtire. Dar asta-i alt mncare de pete.
Jack aps cu grij pe trgaci. Laserul strluci pentru o clip,
nsoit de-un uierat slab, moment n care cartuul energetic ni
din carabin. Se rostogoli pe iarb, lsnd n urm o dr de
mirosuri grele datorate chimicalelor.
Ce mncare de pete?
Pregtirea.
Un nou uierat de arm, semn c i fata slobozise o
ncrctur.
Nu gseti curios faptul c pn acum n-am pupat arme
adevrate?
Jack ridic din umeri i se pregti s mai trag un foc.
N-au trecut dect cinci zile.
Dintr-un total de zece. Zece zile de antrenament i pe urm
la posturi. Majoritatea armatelor au ase sptmni la dispoziie.
Da, ns majoritatea merg la rzboi, i reaminti Jack. Noi
vom face doar munc de garnizoan.
Aa zice Grisko, rosti fata amenintor. nc dou uierturi
din direcia ei. Ai dat cumva peste un puti pe nume Rogan
Mbusu?
Cum s nu. Scundac, urechi clpuge, zice c are paipe
ani.
Alison pufni.
Mda, am stat de vorb cu el, spuse ea pe un ton batjocoritor.
M-a mira s aib i doipe. Legea spune c n-ai dreptul s
nrolezi copii sub paisprezece ani.
Mai fac i ei excepie de la regul. Unde bai?
40

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


N-a face nici mcar munc de garnizoan cu un putan
care nu tie unde ncepe i unde se termin o arm, rosti ea
sumbru. Gloanele nu-i ocolesc pe cei ce stau de paz, dac
m-nelegi.
Jack fcu o grimas.
Vorbeti ca unchiul meu. Cum se face c tii attea?
i-am mai spus, am studiat problema.
Ca mtu-mea Fanny, ripost Jack. Hai, c doar nu te-ai
documentat dintr-o carte.
Fata strmb din buze.
Sunt la a doua ncercare, dac vrei s tii. Am fost n alt
grupare de mercenari, dar am fost respins.
i-ai mai vrut o tur?
l fix cu o privire ngheat.
Prinii mei au nevoie de bani. Ai ti nu? i, fr s mai
atepte rspunsul, se apuc s trag din nou. Ceea ce ntr-un fel
era bine, cci ntrebarea ei l ncuiase.
Pentru cteva minute rmaser tcui, trgnd mpreun foc
dup foc. Jack schimb de cteva ori inta, curios de
performanele sale. Proaste, fr doar i poate. Probabil c Grisko
va ti s potriveasc trgtorul cu obiectivele intite cnd
exerciiul se va fi isprvit, dar pe moment asta nu-l ajuta cu
nimic.
De ce spate de dragon? ntreb Alison brusc.
Jack roi din nou. Oare chiar toi auziser schimbul acela de
replici? Minunat.
Am un dragon tatuat pe spate. Unul mare.
Ceva legat de vechii Cavaleri ai Dragonului?
Nu. De fapt pn acu' o lun nici nu auzisem de ei.
Fata mormi ceva, apoi se ntoarse la tras. n cinci minute
rmase fr cartue.
Am tiat-o, l ntiin ea, punndu-i carabina n spate i
pornind napoi spre pdure, ntr-un tr invers. Dac nu-i
goleti ncrctorul, Grisko o s-i prjeasc urechile. i n-ar fi
ru s nimereti nite inte.
Mersi, spuse Jack sec. Vd eu ce fac.
41

Zahn Timothy
i ine-i capul la cutie.
ntr-un minut s fcu nevzut dup liziera pdurii.
Distractiv, n-am ce s zic, bombni Jack.
Vocea ei trda mult curaj, spuse Draycos.
Sau pur i simplu e proast.
Alese inta i trase.
Cu familia ei cu tot. Cum ajung oamenii s aib nevoie aa
disperat de bani?
De multe ori nu e vina lor.
De cele mai multe ori e, se ncpn Jack.
Aa gndea unchiul tu Virgil.
Las-l pe unchiul Virgil acum.
Trase nc dou focuri i rat probabil de tot attea ori.
i, la o adic, unchiul meu tia cu ce se mnnc viaa.
Urm un scurt moment de tcere, suficient ct Jack s
realizeze c dragonul putea s-i aminteasc numaidect cum i
ducea unchiul su traiul. n schimb, acesta ntreb:
Nu ai pic de mil pentru neajutorai?
Acolo unde-am crescut eu, mila nu era o prioritate. i n-am
vzut s-i serveasc nimnui.
Nimnui?
Jack i arunc o scurt privire.
Cum se face c mereu avem discuiile astea moralizatoare
cnd unchiul Virge nu-i prin preajm s-mi in partea?
Te simi stnjenit?
Putem s-o lsm balt? cltin Jack foarte nerbdtor din
cap.
Desigur, rspunse Draycos, de parc nu el ar fi deschis
subiectul. Doreti s-i descriu perindrile mele nocturne?
Sigur. D-i drumul.
Au patru echipe a cte doi soldai. Trec pe lng
comandament aproximativ o dat la douzeci de minute.
Ct de mult ai aproximat?
Nu foarte mult. Intervalul de timp se nvrte ntre
optsprezece i douzeci i cinci de minute.
42

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Vin ntotdeauna din aceeai direcie?
Nici acest aspect nu-i btut n cuie. Mici diferene, dar
nesemnificative.
Patrule obinuite, hotr Jack, uitnd c era suprat pe
dragon. O fi fost Draycos expertul pe probleme de etic i moral,
dar cnd venea vorba de pus indicii cap la cap, Jack era maestrul.
Mai presus de orice, unchiul Virgil m-a nvat s iubesc tiparele.
S-ar putea s fie alarme la ui, l avertiz Draycos.
Nu m-ndoiesc. i la computere, de asemenea. M descurc
eu cu ele. Mi-era team s nu fiu mpucat pn ajung acolo.
ncercm s dm spargerea disear?
n timp ce chibzuia, Jack descrc i ultimele dou cartue.
Hai s mai ateptm o noapte. Dac patrulele urmeaz
acelai traseu, ncercm mine sear.
i dac reuim?
N-o s rmnem aici mai mult dect trebuie.
i puse carabina n spate i o lu tr napoi.
Ca i adineauri, prea mai uor cnd o vedeai pe Alison dect
era n realitate.
Dac unchiul Virge e pe faz, va ascunde nava prin
apropiere. Dup ce gsim tot ce putem legat de Djinn-90, ne lum
picioarele la spinare i spinarea n nav.
i dac nu gsim informaia cutat?
Dac au dosit-o pe undeva, o scoatem noi la iveal, spuse
Jack ncreztor. Dac nu... ei bine, toate grijile la vremea lor.
Ajuns la adpostul copacilor, se ridic n capul oaselor.
Hai s vedem cum m-am descurcat.
Mi-e team c nu prea grozav, spuse Draycos. Dar fii pe
pace, trasul la distan nu se nva cu una, cu dou.
Putea s fie mai greu. O mitralier spre exemplu, sau un
lansator semiautomat...
O lu la pas. Un gnd bizar ncoli n mintea lui.
S-a ntmplat ceva?
M gndeam, rosti Jack trgnat. O carabin laser n-are
recul. tii despre ce vorbesc, nu?
Da.
43

Zahn Timothy
nvei mai uor s tragi cu ea. ns cartuele cost mult mai
mult. i se pare c sta-i genul de arm pe care ar trebui s-o
primeasc un nceptor?
Draycos tcu pentru o clip.
V nva s mrluii i s v ncolonai. Din cri nvai
s vorbii militrete, precum i multe alte informaii tehnice.
Acum nvei s tragi cu o arm uor de mnuit.
i, dac-i dm crezare lui Alison, ntr-un timp de patru ori
mai scurt dect soldaii obinuii, complet Jack. M trec fiorii
deja.
Chiar tu ai spus c antrenamentul e doar pentru paza la
garnizoan. Poate c aa e firesc n cazul sta.
Cine tie.
Bine zicea Alison c gloanele nu-i ocolesc pe paznici.
Dar oricum n-avea s mai stea mult pe-aici, gndi el n timp ce
traversa pdurea. Mine sear vor extrage informaiile de care
aveau nevoie i adio.
Pun rmag c m-am descurcat mai bine dect spui tu.
Ai tendina s inteti prea sus.
Nu-i adevrat. S vezi de n-o s-nghii cuvintele alea.
Poftim?
Nu conteaz, oft Jack.
Aa cum anticipase, Alison i Jommy ieir pe primele dou
locuri. Spre surprinderea sa,
Draycos apreciase foarte bine ndemnarea lui la trageri. Jack
terminase pe un destul de ruinos loc optzeci i apte.
n schimb, nu se pricopsise dect cu trei lovituri de lunetist.
Ceilali, care habar n-aveau de capcana pregtit de Grisko,
aveau peste douzeci de astfel de nsemne fiecare.
Cum era de ateptat, Alison nu avea dect unul.
Atmosfera la cin era mai posomort ca de obicei. Majoritatea
recruilor erau de prere c fusese o prob nedreapt i mai toi l
nvinuiau exclusiv pe sergentul Grisko. Jommy era cel mai
44

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


revoltat dintre toi, simind c cele douzeci i unu de lovituri
ncasate puneau scorul su foarte ridicat ntr-o lumin proast.
Jack se feri s intre n hora nemulumiilor. Cu siguran c
numrul mic de semne de pe pielea lui i-ar fi pus pe gnduri.
Putea chiar s fie bnuit c luase parte la complot.
Dup cin urm instrucia de sear. De data asta, n locul
acadelelor primir carabine Gompers adevrate. Descrcate din
fericire. Timp de studiu, pregtiri pentru culcare i n cele din
urm stingerea. Jack atept ca toat lumea s adoarm, apoi
mprti cu Draycos resturile de la cin i l trimise la postul su
de observaie din spltor.
Se trezi undeva dup miezul nopii.
Rmase nemicat, ncercnd s-i dea seama ce i tulburase
somnul. i dintr-odat nelese.
Un curent de aer rece nvlise n ncpere din zona unde
veghea Draycos. Nu era adierea obinuit de la un geam
ntredeschis pe unde dragonul i-ar fi putut strecura capul , ci
una puternic.
Cobor fr zgomot din pat i travers descul podeaua rece,
spre spltor. Spera c nu-i juca vntul o fest, pentru c asta
l-ar fi scos din srite.
Dar vntul nu-i jucase nici o fest. Adierea era mai puternic
pentru c geamul era larg deschis. Iar pe Draycos l nghiise
pmntul.

Capitolul 7
Nu-i pierde cumptul, Jack, i spuse el. Draycos nu dispruse
de fapt. Avea doar o mic problem de amplasare.
Bine. Din capul locului era clar c n-avea cum s fi dat nas n
nas cu paznicii, pentru c s-ar fi lsat cu multe ipete i scandal.
Oriunde s-ar fi aflat dragonul acum, se afla din dorina lui.
Dac se hotrse s intre n comandament de unul singur? Nici
gnd. O fi fost Draycos un rzboinic de mna-nti, dar n-avea nici
45

Zahn Timothy
cea mai vag noiune despre sisteme de alarm i ncuietori. N-ar
fi mers acolo fr el.
Rspunsul era ct se poate de evident. Dragonul era fr doar
i poate nfometat. Dup o sptmn de regim intensiv la care-l
supusese Jack, nu mai rezistase i plecase n sfrit la vntoare.
Jack se simi cuprins de remucri. De ce nu ncercase s-i
aduc porii mai mari? La naiba cu ncercatul. Trebuia s-i fi
adus porii mai mari i punct. Dar cu toat agitaia aia din
cantin i spectrul sergentului Grisko plannd deasupra tuturor...
Scutur puternic din cap. Scuze ieftine, nimic mai mult.
Unchiul Virgil obinuia s spun: azi o scuz ieftin, mine un
mnunchi de griji. ncepnd de mine avea s-i aduc porii
decente partenerului su.
Partener. Se ncrunt puin. Unchiul Virge nu dorea ca el s
aib parteneri. n special un partener cu spirit de sacrificiu i
etic de rzboinic K'da. Atitudinea lui fa de Draycos l-ar fi fcut
pe unchiul Virge foarte nefericit.
Fereastra deschis era chiar lng peretele scund ce delimita
zona duurilor. ncercnd s nu fac zgomot, Jack se cr pe
perete i privi afar, agndu-se de muchia ferestrei pentru a-i
menine echilibrul.
n lumina stelelor, tabra prea un loc mai plcut. Privind-o n
culorile nopii, nu i-ai fi nchipuit toate njurturile, sudoarea i
chinurile din timpul zilei. Printre copaci se ntrezreau ferestrele
ntunecate ale cldirii comandamentului. Oare cu ce sistem de
securitate fusese prevzut?
Un crmpei de micare i ainu privirea. O umbr neagr
nainta repede i silenios spre barac.
Draycos. Numai el putea s fie. Solzii lui aurii erau negri ca
smoala acum, colorit specific situailor de lupt, ceea ce nsemna
c erau n mare primejdie.
Jack cobor pe duumeaua spltorului. Dragonul se deplasa
iute i probabil n-avea de gnd s ncetineasc. i ntr-adevr nu
ncetini. ntr-o clipit sri exact prin mijlocul deschizturii, lovind
uor rama de sus a ferestrei cu vrful cozii, ncetinind i
46

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


schimbndu-i totodat traiectoria, suficient pentru a ateriza fr
zgomot n miezul ncperii.
Ce s-a ntmplat? opti Jack
Dragonul se rsuci brusc, asemenea unei pisici pe jar, dar se
mai liniti cnd l vzu pe biat.
Ieisem s studiez mai bine micarea patrulelor de paznici,
rosti Draycos. Coada lui se unduia fr astmpr. mi cer scuze,
dar se pare c am fost vzut.
Jack se uit la fereastr.
Unde?
n partea de nord. Am auzit pai n apropiere i m-am suit
ntr-un copac.
i apoi?
M-am furiat cu uurin pe lng ei. Nu cred c au habar ce
caut. Dar s-ar putea s fie nc dup mine. mi pare ru.
Stai numai o clip, rosti Jack, brusc lovit de inspiraie.
Patrulele cerceteaz de zor n partea de nord?
Au luat-o n toate direciile. Dup micarea luminilor, s-ar
prea c verific ntregul perimetru al taberei.
Chiar aa, spuse Jack, ciupindu-i obrazul. Toi?
Coada dragonului ncremeni.
Ce propui?
Jack fcu semn spre fereastr.
Cred c a venit momentul s le facem o vizit inopinat.
Creasta de pe gtul dragonului rmase eapn.
Dar paznicii sunt n alert.
Tocmai, sunt n alert altundeva. Ateapt puin s m
mbrac.
Jack se ntoarse n dou minute. Dragonul era crat pe zidul
de la duuri, uitndu-se pe geamul ntredeschis. Acum, c se
linitise, solzii lui i redobndiser auriul cu tent roie.
Nu detectez nici o micare. Dar nu cred c e o idee prea
bun.
n cel mai ru caz va trebui s ne ferim de patrule, spuse
Jack n timp ce-i punea o pereche de mnui subiri de camuflaj
47

Zahn Timothy
gsite n trusa de teren. N-avea de gnd s lase amprente sau
urme de transpiraie.
i-aa urma s dm spargerea mine. Azi mcar piesele sunt
n micare.
Mine paznicii i vor urma itinerarul prestabilit.
Cu toate astea, se strecur afar.
Jack l urm pe dragon, crndu-se cu atenie pe peretele de
la duuri. Fereastra era destul de nalt i se temea s nu-i
scrnteasc vreo glezn la aterizare. Dar grijile erau de prisos.
Draycos se ridicase pe picioarele din spate, rezemndu-se cu cele
din fa de perete, chiar sub geam. Jack se sprijini pe umerii
dragonului i fu jos ct ai zice pete.
Pare n regul, opti Jack, ghemuit la peretele barcii. S
mergem.
Draycos atinse mna ntins a biatului i dispru ntr-o clipit
sub mnec. Jack atept pn ce dragonul se instal n poziia
obinuit, cu capul pe umrul su drept. Apoi, aruncnd o ultim
privire mprejur, porni iute spre comandament.
Strbtuse intervalul cu dou zile n urm, n drum spre
cantin, i tia c nu depete o sut de metri. Prea ns mult
mai lung n miez de noapte, n timp ce te furiai printre copaci,
atent la cel mai mic zgomot.
Ajunser netulburai la una dintre marginile cldirii.
Intrm pe ua principal? opti Draycos.
Nu cred. Dar stai s verific.
i fu de-ajuns o singur privire.
Nici gnd, spuse Jack, furindu-se napoi. E ferecat, nu
glum. Ne-ar trebui o trus de unelte.
Ce facem?
Cutm o fereastr. Se opri la prima fereastr i arunc un
ochi la rame. Poate la etajul al doilea n-au fost aa de precaui.
Sau la al treilea? se nl capul dragonului din umrul su,
dnd la o parte gulerul. Ainti limba spre stele.
48

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Jack privi n sus. Zri o fereastr ntunecat la etajul trei, exact
deasupra lor. Chiar i n absena luminii deslui c era uor
ntredeschis.
Mda, rosti Jack nencreztor. Poi s sari pn acolo?
Pregtete-te. Ce fac odat ce-am intrat?
ncearc s cobori aici, art Jack spre fereastra dinaintea
lor. O s-i spun cum s dezactivezi mecanismul.
Prea bine. Eti gata?
Jack i nfipse zdravn picioarele n pmnt, apoi mai descheie
civa nasturi la cma.
Dragonul ni i mai c nu-l fcu una cu pmntul. Se
mpinse cu putere, mai nti cu labele din fa, apoi i cu cele din
spate, dezechilibrndu-l complet pe biat care se ag cu o
ultim sforare de marginea ferestrei. Plasticul aproape c i tie
mna.
Draycos atrna de pervazul ferestrei de la etajul trei. Arunc o
privire nuntru, apoi muin cu limba i n cele din urm vr
botul i mpinse geamul pn cnd l deschise complet. Un salt, o
strfulgerare aurie i dragonul se fcu nevzut.
Jack se ntoarse i scrut pdurea amuit prin care se
ntrezreau cldiri ntunecate. Se simea n nesiguran acum c
dragonul nu mai era alturi de el. Ndjduia totui c se grbete
i c mercenarii nu ticsiser comandamentul cu camere de
supraveghere, dar acum era deja prea trziu. Doar de nregistrri
video cu dragoni aveau nevoie acum.
Simi o atingere uoar pe umr i aproape c paraliz. Se
rsuci violent, pregtit s-l vad pe sergentul Grisko rnjindu-i
prin eava carabinei.
Nu era nici Grisko, nici mcar eava unei puti, ci doar captul
unui prelungitor electric.
Privi n sus. Draycos sttea la fereastr, innd cablul cu labele
din fa.
Schimbare de plan, opti dragonul. Ar fi mai sigur s
rmnem la etajul sta.
Jack inspir adnc, poruncindu-i inimii s bat din nou.
49

Zahn Timothy
Bine, murmur el. Se prinse de cablu i ncepu s urce.
Ajutat i de Draycos, ajunse de ndat la fereastr.
Pare s fie o hal de montaj, i ddu cu prerea dragonul.
Ochii lui Jack czur pe nite mese lungi, ticsite cu utilaje
electronice.
E probabil camera de ntreinere, rosti Jack, strmbnd din
nas la izul de plastic ars. Mirosul era mai mult ca sigur temeiul
pentru care muncitorii hotrser s lase geamul deschis peste
noapte.
ns nu vd nici un computer, adug el, lsnd fereastra
aa cum era nainte.
Dragonul ciuli urechile spre ua nchis.
Nu e nimeni pe hol.
Excelent, spuse Jack, ndreptndu-se spre u. Privirea i fu
atras de o pung cenuie, pe care-o ridic.
Stai o clip.
Draycos se opri n dreptul uii.
S-ar putea s aib camere de supraveghere.
Vr degetele n pung i ntinse materialul ct putu de tare.
Hai, c tu eti cel cu ghearele n familia noastr. F-mi dou
guri pentru ochi.
Dragonul i arcui gtul i scoase la iveal o ghear. Fcu dou
tieturi rapide, numai potrivite pentru ochii biatului.
Satisfcut?
S vedem, rosti el cu fiori n glas, n timp ce-i trgea punga
pe cap. Ghearele acelea lsaser dre n metal i aproape c-i
tiaser degetele mai nainte. i totui erau gheare de maestru.
Gurile veneau chiar n dreptul ochilor si. Mai mult, i permiteau
s vad i n lateral, ceea ce era mai mult dect ceruse el.
Minunat. Urc i hai s mergem.
Ieir pe un hol ntunecat i tcut. Jack nainta lipit de perete,
ncercnd s nu bage de seam fonetul plasticului. Birourile
principale se aflau probabil la primele dou etaje, dar, cu puin
noroc, putea gsi un computer legat la reea prin preajm.
50

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


A doua camer fu cu noroc. Pe lng cele trei terminale din
mijlocul ncperii gsi i doi perei ticsii cu dulapuri pentru
dosare.
Bingo, murmur Jack. Se pare c-am dat peste camera de
arhiv.
Capul dragonului se nl deasupra umrului su. Ochii lui de
smarald scprau n lumina slab pe care stelele o rspndeau n
ncpere.
E o arhiv mai veche. Etichetele indic documente vechi de
peste cinci ani.
Jack se dezumfl de tot. Se nchipuise deja cu tubul potrivit n
mn, pe care urma s-l studieze mai apoi n linite la adpostul
barcii.
Ei, doar nu te ateptai s ni-l nmneze aa, cu una, cu
dou, rosti el cu un aer filosofic. nchise ua i se ndrept spre
computere.
Stai de paz?
Draycos iei din mneca lui. Deschise niel ua rmase cu
urechea lipit de crptur.
F repede ce-ai de fcut, l avertiz el.
Mersi, rspunse Jack sec, cu ochii la aparat. Nici nu mi-ar fi
trecut prin gnd s m grbesc.
N-o s dai de parole? ntreb dragonul, fcnd uitat ironia.
Cte-n lun i-n stele.
Poftim?
O s fie cu duiumul, traduse Jack. Dar tiu cteva mecherii
de la unchiul Virgil.
Lucr n tcere cteva minute. Abordarea obolanul de canal,
aa cum o botezase unchiul Virgil, nu ddea niciodat gre la
computerele fcute de oameni, ns avea un dezavantaj: dura
mult. Jack simea broboane de sudoare scldndu-i faa sub
nveliul de plastic. Mai devreme sau mai trziu, paznicii aveau s
lase balt cutrile i s se ntoarc. Computerul rsufla din greu
pe msur ce codurile oriceti i fceau loc prin scutul
programului. Brusc, Draycos nlemni.
Aud pai. Vine cineva.
51

Zahn Timothy

Capitolul 8
Jack ovi. S se dea btui chiar acum, cnd erau att de
aproape...
Unde?
Pe scri, la captul apropiat al coridorului. Urc ncet.
Ce etaj? Adic urc de la primul la al doilea sau de la al
doilea la al treilea?
Draycos ciuli i cealalt ureche.
De la primul la al doilea. O singur persoan.
Jack i muc buza. Mai mult ca sigur un paznic n rondul de
noapte. Dac verifica i etajul doi ar fi avut suficient timp s
extrag informaiile de care avea nevoie.
Draycos muin aerul.
Simt o miasm ciudat. Neplcut...
ncruntat, Jack se altur dragonului.
S miros i eu.
Draycos i fcu loc, Jack inspir o dat... i fu de-ajuns.
S-o tulim. nchise ua complet i se ndrept spre fereastra
din cellalt capt al ncperii. Pe drum stinse computerul.
Hai.
Ce-ai simit? ntreb Draycos, ncercnd s-l ajung din
urm.
mprtie un gaz soporific naintea lui, rosti Jack, fcnd
privirea roat. Din nefericire, n arhiv nu se gseau i
prelungitoare electrice. Mai trgeam puin gaz pe nas i ne
trezeam n ara lui Mo Ene. Ce folosim pe post de funie?
Nu-i nevoie, spuse Draycos, apropiindu-se de geam. l prinse
cu labele din fa i se ajut de bot pentru a-l deschide. Sar eu
primul i tu poi s-mi sari n crc.
Cred c glumeti, pufni Jack, ntorcndu-se la birouri. Din
calculatoarele portabile atrnau, ca ntr-o ncrengtur de mae,
52

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


zeci de cabluri legate la imprimante, scannere i tot soiul de
aparate asemntoare.
A putea s-i frng spinarea. Sau s te ratez i s-mi rup eu
coloana. Ajut-m s desclcesc cablurile astea.
nnod cteva cabluri laolalt.
E prea scurt, l avertiz Draycos la vederea funiei
improvizate.
E la limit, strui Jack.
Merse cu funia mpletit la fereastr i ls un capt n jos.
ine-te bine de ea, adug el, nmnndu-i cellalt capt
dragonului.
Cu attea ghemotoace pe funie, coborrea avea s fie
anevoioas. Cu toate astea, se strdui s ating pmntul ct mai
iute. Paznicul putea s-l surprind pe Draycos n orice clip, i
tubul de gaze era probabil o jucrie pe lng ce mai avea la el.
Dar sus domnea linitea, iar nodurile erau bine strnse, astfel
c n doar cteva clipe atinse captul sforii i se vzu nevoit s-i
dea dreptate dragonului. Picioarele-i atrnau la doi metri
deasupra pmntului. i ndoi puin genunchii i ls funia din
mini.
Nici nu ateriz bine c se trezi cu ncrengtura de cabluri
alturi, i n secunda urmtoare Draycos era lng el.
E cineva prin preajm? ntreb Jack.
Dragonul i rsuci gtul ncolo i-ncoace, sondnd ntunericul
cu ochii lui de smarald ca dou beculee pe un panou de
comand.
Sget aerul cu limba i ciuli urechile n toate direciile, ca pe
dou antene radar.
Nimeni.
Bine. Jack scoase masca de plastic i-o arunc n btaia
vntului. I-ar fi fost util pn la intrarea n barac, ns riscul ca
mai apoi s se agae ntr-un tufi era prea mare. Grisko i
matahalele lui aveau s apar ct de curnd n cutarea
intrusului i, lsnd un indiciu n preajma barcii sale, le-ar fi
uurat enorm de mult munca. Trebuia s aib ncredere n
Draycos.
53

Zahn Timothy
Distana pru nc i mai mare la ntoarcere, dar nu
ntmpinar nici de ast dat dificulti. Fie le-o luaser nainte
patrulelor de cercetare, fie Grisko l lsa deocamdat s-i fac de
cap.
Draycos l mpinse pe biat la fereastr, apoi sri n urma sa. n
trei minute erau din nou sub ptur.
Ce facem acum? opti dragonul de pe umrul su.
Jack trase ncet aer n piept. Inima i btea mai s-i sar din
piept. Scpaser ca prin urechile acului. Unchiul Virge avea s fie
negru de suprare cnd i va povesti pania, cu-att mai mult cu
ct nu reuiser mai nimic.
Nu tiu. Dac n-am fi lsat grmada aia de cabluri acolo, ar
fi putut s treac drept o alarm fals. Acum nici gnd de aa
ceva.
A fost vina mea, rosti Draycos supus. Sunt obinuit s
gndesc ca un rzboinic, nu ca un...
Ho? i ddu Jack o mn de ajutor.
Da, rosti dragonul fr tragere de inim, mi pare ru, tiu c
vrei s dai uitrii acest aspect al vieii tale.
Stai linitit. E bine s tiu c sunt i eu folositor echipei.
Mulumit ie sunt n via. n ce m privete, e mai mult
dect a putea s cer vreodat.
Iar eu te primesc cu mare plcere. M bucuram c nu sunt
doar rulota ta personal.
Poftim?
Remorc de turism. Cas mobil. Jack cltin din cap. Las-o
balt.
Ah, neleg.
Oricum, nu-i face probleme n privina cablurilor. i dac
le-ai fi tras n birou, tot ne-ar fi dat de gol aa mpletite cum erau.
N-aveai timp s le pui pe toate la locul lor.
Ce urmeaz?
Cu ochii aintii la patul de deasupra, rspunse:
Depinde dac scpm sau nu basma curat. Dac m nha
mine, ateptm momentul prielnic i evadm.
54

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Ar fi bine ca n cazul acesta s avem i transportul pregtit.
Jack l privi bnuitor.
Propui cumva s-i cerem ajutorul unchiului Virge? Tu?
Prerile mele despre filozofia lui de via nu m mpiedic s
lucrez cu el, rspunse Draycos sec. Se mic uor de-a lungul
pieptului su, un soi de foial dragoneasc.
Chiar dac unchiul Virge nu e tocmai sufletul tu pereche?
Nu cunosc sintagma, mri dragonul. Repet. Sunt un
bard-rzboinic K'da. N-am voie s amestec sentimentele personale
cu munca.
M bucur s aud asta, spuse Jack, savurnd momentul.
Dragonul era mereu calm i stpn pe situaie. Se vedea ns c
nu-i pria schimbul acela de replici.
Mine o s iau transmitorul cu mine, n caz c vrei s-i faci
semn s coboare.
Numai s fie prin apropiere...
Este, l asigur Jack. Dac nu pun mna pe mine, eu zic s
parcurgem i ultimele patru zile de antrenament nainte s ne
lum zborul.
Fr s mai ncercm o dat?
Dup ce i-am pus n alert? Nici gnd. Gsim noi alt
grupare de mercenari unde s ne ncercm norocul.
i-atunci de ce nu plecm de pe acum?
Va fi mai uor s m furiez dup ce duc la bun sfrit
pregtirea. i, la o adic, Alison mi-a dovedit c puin experien
nu stric.
Probabil, spuse Draycos nencreztor. Oricum, trebuie s fim
pe faz. S-ar putea s nu te ia de la bun nceput.
O s am grij, fii convins. Ci nu mi-au dat trcoale pn
acum, tot ateptnd s calc strmb? tiu cum st treaba.
i va fi ntr-adevr de folos, rosti Draycos, fr prea mult
convingere. Ar trebui s dormi.
Bun idee, oft Jack. Acum, c se mai linitise puin dup
operaiunea lor din miez de noapte, pleoapele-i atrnau greu.
Ne vedem la deteptare.
Da, murmur dragonul. Stau i m-ntreb...
55

Zahn Timothy
Cu chiu, cu vai, Jack deschise un ochi.
Ce?
Dac nu cumva nu eu, ci altceva le-a atras atenia
paznicilor.
Cum ar fi?
Essenay. Ziceai c e prin apropiere.
Jack chibzui la spusele dragonului. Era posibil, de ce nu? Dup
cinci zile n care nu dduse nici un semn de via, unchiul Virge
zburase pn aici, dornic s vad ce se ntmpl. Necunoscnd
sistemul de securitate al mercenarilor, ar fi putut s declaneze
din greeal alarma.
Tot ce se poate. l ntrebm noi la momentul potrivit.
i arcui sprncenele.
Dac a fost ntr-adevr unchiul Virge, ai mn liber s-l
sci ct vrei cu treaba asta.
Nu doream s-l trag la rspundere. Mi-era doar team s nu
fi pit nava ceva.
Jack se cutremur.
Vom afla noi ct de curnd.

Capitolul 9
Nimeni nu ddu buzna n cazarm nainte s sune deteptarea.
Nimeni nu veni s-l nhae ct era sub du, n drum spre cantin
sau n timp ce mnca micul dejun. Era o diminea ca oricare
alta: mncarea era mizerabil i trompeta ce chema la instrucie
la fel de rguit.
ns rutina fu brusc curmat la captul celui de-al doilea
antrenament.
Zri un ofier ndreptndu-se spre Grisko, tocmai cnd acesta
rcnea ultimele comenzi. Le ordon s ia poziie de drepi i
ncepu s discute n oapt cu ofierul. Locotenentul se ntoarse
ctre recrui, iar Jack l recunoscu: era Basht, de la nrolare.
56

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Ateniune la mine, mugi Grisko. Urmtorii l vor urma pe
locotenentul Basht.
Brinkster, Kayna, Li, Mbusu, Montana, Randolph.
Primi vestea ca pe-o ghiulea n stomac, ce-i rscoli mncarea de
la micul dejun. Cu inima ct un purice, trecu printre rnduri.
Alinierea, cte doi! ordon Basht. Alison i Jommy formar
prima pereche. Jack i Rogan Mbusu se ncolonar n spatele lui
Jommy, iar cele dou fete, Brinkster i Li, n spatele lui Alison.
Dup cum se uita la ei, Jack era sigur c locotenentul va face
un comentariu rutcios, dar Basht se ntoarse militrete i
prsi terenul de antrenament.
Cei ase copii pornir i ei n pas cu locotenentul. Jack ncerca
s se dumireasc ce se ntmpl, dar nu reuea nicicum s
dezlege iele misterului. Jommy i Alison erau de departe cei mai
buni recrui i deci putea nsemna c grupul fusese constituit pe
criterii valorice. Dar cum se explica atunci prezena lui i a lui
Mbusu, care nu erau tocmai n fruntea listei. Pe Li i Brinkster le
mai vzuse de cteva ori, dar nu preau nici ndemnatice, nici
nepricepute. Erau att de comune i att de uor de trecut cu
vederea, nct nu aflase niciodat numele lor mici.
Poate fuseser alei la ntmplare. Dar cu o sut optzeci de
biei i doar douzeci de fete n tabr, nu prea un joc al
hazardului.
Era nc adncit n gnduri cnd realiz brusc c locotenentul
Basht i conducea spre comandament.
Nici n-avusese timp s se calmeze bine, c inima lui o lu din
nou razna. Deci asta era. Cum-necum aflaser c el era eroul
vizitei nocturne, iar grupul era doar un paravan ca s-l scoat din
tabr.
l simi pe Draycos foindu-se sub cma. Se pare c i
dragonul realizase cum st treaba.
Uurel, i opti el. Unchiul Virgil i repetase de nenumrate
ori c atunci cnd are de-a face cu autoritile s nu le fac jocul.
Eti nevinovat pn la proba contrar, obinuia el s zic. Apoi
aduga: i zece minute dup.
57

Zahn Timothy
Numrul mercenarilor care pzeau comandamentul nu sporise.
Jack se atepta s i duc direct n sala arhivelor sau s-l separe
nti de restul grupului i apoi s-l duc sus. De aceea fu uor
surprins cnd Basht i conduse ntr-o ncpere de la primul etaj.
La vederea zecilor de computere ce ticseau camera, rmase cu
gura cscat. n ncpere nu se afla dect un colonel subirel, ce
sttea lng dou mormane de cutii de carton. Dup privirea cu
care-i ntmpin, Jack bnui c erau ateptai.
Pe loc repaus, ordon Basht. Recruii se ncolonar ca mai
devreme.
Mbusu, ce tii de Sunright?
Sunright? Jack cotrobi cu nfrigurare prin cotloanele minii
dup numele la. i aminti: era una dintre lumile menionate la
seciunea Misiuni curente din manualul Tiului. i cam att.
Dac-l lua Basht la ntrebri, era pierdut.
Aa cum prea s fie Rogan.
. Glasul i tremura teribil de fiecare dat cnd i se adresa
unui superior. Lui Jack i se fcu mil de el.
i, dintr-odat, rotiele din creierul su ncepur s se nvrt.
Sunright, domnule. Tremurul din voce i se domolise. A treia
planet din sistemul Gamma Lartrin. Colonizat de oameni n
2115. Cedat parprinilor i agriilor prin Tratatul Mcdougall n...
Las miorliala, i-o tie Basht. Kayna, ce interese are Tiul
Hangerului pe acea planet?
Tiul a fost angajat de o colonie minier de daublit a
parprinilor pentru a-i proteja interesele n disputa cu o grupare de
uzurpatori agrii, rosti Alison sigur pe ea. Firete, excela i la
capitolul sta. Cteva detaamente sunt staionate acolo de
aisprezece luni.
Climatul planetei?
Atmosfera destul de bogat n oxigen, se menine n
intervalul de toleran pentru om. Gravitaia e cu trei procente
sub Standardul Terran, temperatura medie cu dou grade mai
mic.
Basht ncuviin.
58

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Cu cine ne confruntm, Randolph?
Agriii au o grupare militar local. Majoritatea voluntari.
ns au angajat i trupe ale mercenarilor amiri2.
Raportul de fore? ntreb Basht. Li?
Fata se fcu mic sub privirea lui.
Nu-mi amintesc, domnule, rspunse ea cu glas sfrit.
Pentru cteva clipe, ochii locotenentului o sfredelir, de parc
ar fi vrut s-i taie tunel prin ea. Apoi trecur peste umrul ei.
Brinkster? Forele noastre?
Cu coada ochiului, Jack o vzu pe cealalt fat tresrind.
Cred c avem opt sute de oameni la sol, domnule.
Crezi?
Avem opt sute de oameni, domnule, rspunse ea, mai sigur
pe sine.
Iar amirii au? Privirea lui Basht se opri n cele din urm la
Jack.
Jack tia c urma s mprteasc soarta lui Li. Dar tocmai
cnd se pregtea s-i spun locotenentului c habar n-are, simi
apte picturi pe braul drept, apte semnale grabnice date de
gheara unui dragon.
apte sute, domnule, rspunse el, spernd c interpretase
corect indiciul lui Draycos.
I se opri inima n loc. Basht o sget cu privirea pe Li, dndu-i
de neles c era singura care nu se ridicase la nlimea
ateptrilor. Se ntoarse spre colonel i nclin respectuos din cap.
Domnule.
i ced locul superiorului su, iar Jack rsufl uurat. De-abia
acum nelese c n timpul orelor de studiu Draycos citise
manualul peste umrul su. Mare noroc avea cu el.
Peste umr, de pe umrul su, ceva de genul sta.
Sunt colonelul Elkor. n decursul zilei de ieri hangerii
staionai pe Sunright ne-au informat c amirii au fcut o gaf
de proporii. Ddeam de ceva vreme trcoale staiei lor de
transmisie InterWorld, aa c s-au gndit s construiasc una
amir sabie persan de lungime mijlocie, cu lama curb i lat,
cu dou tiuri (n. tr.).
2

59

Zahn Timothy
nou. ntr-o regiune montan marcat pe harta noastr cu codul
ase Noiembrie.
Se uit la ei de parc se atepta ca fiecare s tie zona ase
Noiembrie. Jack ncerc s-i aduc aminte dac seciunea de
misiuni era prevzut cu o hart a regiunii respective, dar nu
reui.
ansa face ca noi s avem un avanpost n acea zon. Cu
ajutorul unor computere performante, vom avea acces la toate
transmisiunile lor extraplanetare.
Fcu semn ctre cutiile de carton.
Acelea sunt computerele. Din acest moment voi vei fi
operatorii. ntrebri?
Urm un moment de tcere.
Nici o ntrebare? Credei c le tii pe toate? se or la ei
Elkor.
Jommy ridic nesigur mna.
Domnule, nu tiu mai nimic despre telecomunicaii.
Cu att mai bine, murmur Elkor. Toi suntei n aceeai
oal. De-aia v aflai aici.
Sub supravegherea locotenentului Basht vei urma un curs de
trei zile care include spionaj electronic, decriptare, precum i
tehnici fundamentale de analiz.
n plus, vei primi toate codurile pentru a lucra n sistemul
nostru, adug Basht. Tiul Hangerului va face din fiecare dintre
voi un operator calificat.
Bnuiesc c nimeni n-are nimic mpotriva schimbrii de
profil? spuse Elkor, ridicnd o sprncean. Dac cineva are, s
spun acum. Avem o droaie de recrui din care s alegem.
Lucrurile erau ct se poate de clare. Stai aici i faci munc de
birou, iei afar i transpiri n continuare. Urm un alt moment
de tcere, o tcere fericit de ast dat.
Bun, rosti Elkor voios. De-acum nainte vei fi divizia Tango
Cinci Zulu. Locotenente?
Iei apoi din camer.
60

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


n regul, spuse Basht, fcnd semn ctre computere.
Fiecare s ia n primire cte o staie i hai s-i dm bice.
O scurt pauz la prnz, urmat de una i mai scurt la cin.
De afar rzbteau zgomote felurite, pe msur ce recruii fceau
instrucie, erau trimii la exerciii de tragere i se ntorceau
pentru alt repriz de instrucie.
nuntru ns un glas monoton ddea ntruna explicaii: glasul
lui Basht.
Asfinitul i gsi nc n birou.
neleg acum ce nseamn suprancrcare, i opti Jack
dragonului, n timp ce-i tra picioarele spre cazarm. Mi-e team
c-o s-mi bubuie creierul.
Poate urmtoarele zile vor fi mai uoare. Ai primit cam toate
informaiile de care aveai trebuin.
Da, ns acum va trebui s nvm ce s facem cu ele. Iar
asta e ntotdeauna mai dificil dect s ii minte cifre i date.
i arunc o privire dragonului, abia vizibil sub gulerul cmii.
C tot veni vorba de cifre, mersi c m-ai scos din rahat cnd
a-nceput Basht s ne sgeteze cu ntrebri. E una c ai citit
chestiile alea, dar faptul c le-ai memorat m-a dat gata.
Sunt un bard-rzboinic K'da. E de datoria mea s culeg
informaii militare.
Mda. Las-m s ghicesc, ai compus i un cntecel despre
misiunile Hangerului, nu?
Urm o scurt pauz, apoi dragonul ncepu s fredoneze o
melodie lin.
Pe-a Vulturului Stnc dou sute de hangeri in piept
nestvilitelor hoarde de tringeri. Opt sute sunt pe Sunright
hangerii de isprav, i numai apte are a amirilor pleav.
Jack ddu ochii peste cap.
M-ai lsat fr cuvinte.
Mulumesc, spuse Draycos sec. Mai sunt treizeci de versuri,
dac doreti s le-asculi.
Alt dat.
61

Zahn Timothy
Merser o vreme n tcere. n cele din urm, dragonul rupse
tcerea.
Realizezi c i s-a ntins o curs, nu?
Evident. S aud versiunea ta.
Au aflat c cineva a ncercat s intre n arhiva lor. Te
bnuiesc pe tine, dar nu sunt siguri. Prin urmare, i-au pus
codurile la dispoziie, n sperana c vei ncerca din nou la noapte.
Nu-i ru. Ai un talent nnscut pentru escrocherie.
O iau ca pe un compliment. Mersi.
Pentru puin. Mai e o chestiune. n caz c nu m cred mai
prost ca noaptea, tiu c nu voi mai ncerca o alt spargere dup
ce i-am pus n stare de alert.
i atunci la ce se ateapt?
Una din dou. Fie s intru cu tupeu de papugiu n baza lor
de date chiar sub ochii lui Basht, n timp ce mi d indicaii.
Cum adic tupeu de papugiu?
Adic o cutezan ce ntrece orice limit, rosti Jack apsat.
Se sturase s-i tot dea explicaii dragonului la fiecare cuvnt sau
zical pe care n-o nelegea. Se jur c n clipa n care vor fi din
nou la bordul navei l va pune pe dragon cu burta pe dicionar i
nu-i va da pace pn nu-l va fi nvat pe de rost. E ca i cum un
copil condamnat c i-a ucis prinii ar cere ndurare pe motiv
c-i orfan.
Interesant cuvnt. La fel i conceptul. Cealalt posibilitate?
S atept pn ajungem pe Sunright, unde voi accesa
computerul avanpostului.
Crezi c vei gsi ntr-un avanpost informaii despre navele
Djinn-90?
Nu tiu, dar trag ndejde, mrturisi Jack, n mare parte,
asta am de gnd s fac.
n mare parte?
Exact, rosti Jack, neputndu-i ascunde zmbetul. Vezi tu,
ei vor instala un program de urmrire pe computerele alea nainte
s ajung eu. Vor fi avertizai de ndat ce voi ncerca s intru n
arhiva lor.
62

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


n schimb, tu vei folosi sistemul tu special de acces?
Chiar mai bine de-att. Trebuie s aib i-o baz central de
date pe acolo evident, nu ntr-un avanpost pipernicit.
Ci n tabra lor principal.
Firete. Cum avanpostul e nevoit s comunice cu baza, cele
dou sunt cu siguran legate la reea. i, n caz c n-au fost att
de tmpii nct s trag kilometri de cablu prin ara nimnui, e
vorba de o transmisie radio.
Draycos tresri.
Essenay.
ntocmai. Odat ce i-am dat codurile de acces, unchiul Virge
va scormoni prin arhiva lor dup navele alea de lupt.
Draycos tcu pentru cteva clipe. Apoi spuse:
Asta nseamn s mergem pe Sunright. Un loc unde se
poart lupte grele.
Orice lucru are i prile lui rele. Ce tii despre avanposturi?
Sunt luate des cu asalt?
Depinde de la caz la caz. Dac nu prezint pericol, va servi
pe post de indicator pentru atacurile de artilerie.
i dac prezint pericol?
Va fi distrus. Ct mai repede cu putin.
Jack strmb din nas.
Bnuiesc c aruncatul ochilor n curtea vecinului ar intra n
a doua categorie, nu?
Dac vecinul prinde de veste, firete.
M gndesc, oft Jack. n regul. Deci: misiunea noastr e
s ajungem acolo, s lum informaiile i s-o ntindem nainte ca
amirii s-i dea seama ce se ntmpl.
S-ar putea s-i fi dat deja seama. N-ar fi mai bine s plecm
acum i s ncercm alt grup?
Gndul i ddea trcoale biatului. Transmitorul era la
ndemn, ascuns la bru, sub cma. Nu trebuia dect s
mearg nainte, s sar gardul, i Essenay l-ar fi sltat de-acolo
fr ca hangerii s miroase mcar primejdia.

63

Zahn Timothy
Ar fi intrat apoi n alt grupare de mercenari, unde nu era privit
cu ochi suspicioi. La cte identiti false avea pregtite la bord,
putea s ncerce la nesfrit.
Dar pierduse deja ase zile aici, fr s pun la socoteal i
durata zborului. Iar timpul nu era de partea lor.
Nu, rosti el, ncercnd s se mbrbteze. Am ajuns pn
aici, hai s mergem pn la capt.
Faci asta pentru poporul meu, spuse dragonul ncet. i sunt
profund ndatorat.
Da, pi, n locul tu nu m-a apuca s scriu cecuri de
pe-acuma, l avertiz Jack.
Poftim?
Jack nchise ochii.
Nu conteaz.

Capitolul 10
Peste patru zile veni i absolvirea.
Jack nu participase niciodat la o festivitate de absolvire. Bine,
nici la coal nu fusese. Toat educaia pe care o avea fusese
primit la bordul navei Essenay, supravegheat n oarecare msur
de unchiul Virgil.
Punea rmag c festivitatea la care participa acum se
deosebea cu mult de altele. n primul rnd c nu dur mult.
Grisko i ceilali sergeni de instrucie i aliniar pe recrui i
comandar cteva manevre demonstrative n faa unui mic grup
de ofieri mbrcai n straie militare. Printre ei se aflau colonelul
Elkor i locotenentul Basht, ns Jack nu-i recunoscu pe ceilali.
Dup isprvirea manevrelor, luar poziie de drepi pentru a
asculta discursul lui Elkor. Unul scurt din fericire, n care le vorbi
despre ct de norocoi erau c fceau parte din Tiul Hangerului
i ct de norocoi erau hangerii s aib aa recrui. Pe urm,
64

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


locotenentul Basht citi mprirea pe divizii i plutoane, anun c
prsirea taberei se face a doua zi la ora apte i i ls n voia lor.
Mai trziu, sergenii i luar pe proaspeii mercenari la o
petrecere n cel mai apropiat ora.
Un ritual bizar, coment Draycos cnd Jack fcea al treilea
drum spre toalet. Credeam c alcoolul vlguiete oamenii.
Aa e, spuse Jack, fcndu-i loc prin mulimea de hangeri
ce mpnzeau crciuma. Majoritatea erau deja cherchelii, unii
rdeau, alii se cltinau, iar alii adormiser cu capul pe mas.
Civa se ngrmdeau prin cotloane, livizi la fa, strduindu-se
probabil s nu vomite.
Nu neleg de ce Grisko i ceilali ofieri permit un asemenea
dezm. Mai mult, de ce-l ncurajeaz?
Draycos nu zise nimic pn cnd Jack intr n toalet.
Butura le d copiilor impresia c au devenit aduli. Ofierii
le dau voie s bea, considernd c experiena trit va ntri
legturile dintre recrui.
N-o s le-ntreasc dect senzaia de grea, pufni Jack. Nici
unul dintre copiii tia n-are habar ce face. Au pus probabil prima
oar gura pe alcool.
Spre deosebire de tine.
Jack ridic din umeri.
Unchiul Virgil m-a nvat s beau. Zicea c s-ar putea s-mi
foloseasc n vreo arlatanie. Dup asta, mi-a spus s nici nu pun
ochii pe butur, dect dac sunt forat de mprejurri. n caz c
n-ai observat, sunt nc la prima bere i abia dac am but
jumate din ea. Restul serii am but ap.
Am observat. n anumite aspecte unchiul Virgil te-a povuit
bine.
Unchiul Virgil avea un instinct de supravieuire bine
dezvoltat, rosti Jack, scond transmitorul de sub cma. n
meseria noastr, puin abur la trtcu e deseori fatal. La fel i
reflexele amorite. Oricnd m pot trezi c trebuie s las totul
balt i s spl putina.
Trase aer n piept i ridic transmitorul.
Unchiul Virge n-o s fie prea ncntat.
65

Zahn Timothy
Unchiul Virge nu era deloc ncntat.
Nu asta ne-a fost nelegerea, biete, scrni el n difuzor.
Nici pe departe.
Da' ce, crezi c eu opi de bucurie aici? i-o ntoarse Jack.
Pur i simplu nu exist alt cale.
Cum s nu existe? rosti unchiul Virge, dintr-odat mieros i
sftos. S-a terminat, biete.
Ai fcut tot ce i-a stat n putin. Dar nu ne-a ieit pasiena,
am pierdut potul cel mare i e timpul s spunem lucrurilor pe
nume. Tu i bardul-rzboinic n-avei ncotro, trebuie s apelai la
StarForce.
Credeam c am mai discutat treaba asta. Pentru mai mult
siguran, Draycos nu trebuie s se dezvluie nimnui.
i faptul c te trte ntr-o regiune de rzboi se numete
siguran? i dac Draycos moare, ce se-ntmpl cu ai lui?
Nu voi fi omort, rosti Draycos calm. i voi avea grij de
Jack.
Promisiuni mari. i dac o faci lat, cum ai de gnd s-i
ndrepi greeala? O s-i prezini scuzele din mormnt?
N-o s m cert cu tine, i-o tie Jack. Era suficient de
tulburat i nu-i ardea s vorbeasc despre morminte. Mergem i
cu asta basta. Vrei s tii planul sau nu?
D-i drumul, mormi unchiul Virge mbufnat.
Jack l puse n tem, dar Virge nu fu deloc impresionat.
Asta-i planul? rosti el batjocoritor. Att a reuit
bardul-rzboinic s nscoceasc? Nici nu m mir c ai lui pierd
rzboiul.
Jack se crispa, dar nu ndrzni s-l priveasc pe Draycos.
Da, sta-i planul. ntrebarea e dac ne lai n plata
Domnului sau dac pui i tu umrul. Deci?
Firete c pun i eu umrul, rosti Virge i mai mbufnat. tii
exact unde mergei?
Un avanpost al Tiului, ase Noiembrie. Pe hart era la sud
de Muntele Ursului i la sud-vest de Dealurile Cenuii. Poi s faci
rost de hart?
66

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Da. Gata, o am.
Basht ne-a spus c vom ateriza ntr-un mare ora al
parprinilor numit Mer'seb. De acolo, detaamentul nostru va fi
transportat la ase Noiembrie. Bnuiesc c sediul hangerilor i
baza lor de date sunt acolo, dar trebuie s verifici, bine?
Desigur.
n regul. Nu cumva ai dat trcoale taberei, stai s-mi
amintesc, joia trecut?
Nici gnd. Sunt n spaioport, exact unde m-ai lsat. De ce?
Eram curios. Or fi vzut paznicii ceva de s-au bulucit la
gard.
V-a zdrnicit planul?
Dimpotriv, ne-a deschis calea spre sediu.
Unde n-ai fost n stare s obii informaiile trebuincioase,
rosti unchiul Virge apsat.
Motiv pentru care ne-am nhmat la planul sta i mai nebun.
Jack se cutremur.
Probabil. Bag de seam c n-avem alt cale.
Bnuiesc c n-ai aflat unde e linia frontului pe Sunright.
Jack se uit la Draycos, care-i rspunse printr-o lunecare
scurt a capului.
Habar n-am. Dar o s ne dm seama cnd o s vedem din ce
direcie vor ncepe gloanele s ne vjie pe la urechi.
Nu-i de glum, biete, rosti unchiul Virge sumbru. i avea
dreptate.
mi cer scuze.
Cu brae ostenite i ochi pienjenii, luptau din greu ostaii
alturi de rnii, murmur Draycos.
Nici asta nu-i de glum, mri unchiul Virge.
mi cer scuze i-n numele lui, spuse Jack, aruncndu-i o
privire ncruntat dragonului. Despre ce vorbea acolo?
Trebuie s plec. Ne vedem pe Sunright.
nchise transmitorul i-l ndes n cma.
Nu-i ncntat, dar nici n-a fcut trboi prea mare. Asta-i un
semn bun.
Sau poate se recunoate neputincios n faa dorinei tale.
67

Zahn Timothy
Poate. Ce-i cu braele alea ostenite?
Sunt versuri dintr-un poem. Am nceput s-mi traduc
poeziile n limba voastr. Trziu n noapte, n timp ce tu dormi,
se-ntmpl s-i recit strofe unchiului Virge.
Jack zmbi rutcios. Unchiul Virgil nu se mpca nicicum cu
poezia, i probabil varianta lui computerizat o agrea i mai puin.
Poemul povestete Btlia de la Chatii, rosti Draycos cu fiori
n glas. Shontinii i dragonii K'da aprau podul de atacurile
Valahgua, permind unui grup de extrateretri civili s se
refugieze n spatele lor. Rzboinicii nu tiau ns c o parte dintre
civili erau n solda dumanului i s-au trezit atacai din dou
pri.
Jack se cutremur.
neleg de ce nu i-a picat bine. i rzboinicii... vreau s zic,
au murit?
Cei mai muli au scpat. Mi-am amintit versurile astea cnd
ai spus c nu tii unde se afl linia frontului. Deci nu unchiul
Virge s-a furiat n apropierea taberei.
Se pare c nu. Mi-era greu s-mi nchipui c poate fi att de
neglijent.
i-atunci cine a strnit vnzoleala aia printre paznici?
Nu tiu. Poate li s-a nzrit.
Soldaii profesioniti nu fac asemenea greeli.
Probabil. Jack l privi pe dragon. A dori s-mi cer scuze
pentru remarca unchiului Virge despre poporul tu.
Nu trebuie s-i ceri scuze, l asigur Draycos calm. neleg
de ce a fcut-o. N-a reuit s ne abat de la planul nostru, aa c
a ncercat s ne fac s renunm de ruine.
Aha.
O manevr demn de unchiul Virgil.
mi pare ru. M bucur c nu te-ai suprat.
N-am spus c nu m-am suprat. O und de rceal strbtu
glasul linitit al dragonului. Am spus doar c-l neleg. n orice
caz, tu n-ai nici o vin.
Jack nghii n sec i nu reui s zic dect bine.
68

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


S ne-ntoarcem la petrecere.
Transportoarele prsir tabra la ora apte fix a doua zi
diminea, eficiente, strlucitoare i luminoase.
Nu acelai lucru putea fi spus i despre pasageri.
Cei mai muli artau pentru a folosi una dintre expresiile
preferate ale unchiului Virgil -ca moartea nclzit i lipit de
tigaie. Palizi i fr vlag, unii asudau de parc tocmai urcaser
un munte, alii dormeau pe ei cnd intrar n vehicul.
Printre asemenea nsoitori, cineva care nu buse i era
proaspt ar fi atras numaidect atenia. i gsi un loc undeva la
mijloc, lsndu-i capul s atrne ntr-o parte. Din cnd n cnd
se mai ciocnea de cte un coleg.
Urcarea la bordul navelor nu se desfur n condiii mai bune,
dar cel puin nimeni nu fu lsat din greeal n urm, i, din cte
auzi Jack, nimeni nu se urc din greeal pe alt nav.
Cltoria spre Sunright dur apte zile. Tango Cinci Zulu era
una dintre cele trei divizii de copii trimise pe planet. Erau nsoii
de Grisko i de locotenentul Basht, care urma s plece n secunda
n care termina raportul despre situaia de-acolo.
Alturi de ei cltoreau i dou sute de mercenari ai Tiului,
care urmau s ngroae rndurile celor opt sute aflai deja pe
planet.
O cifr de ru augur, gndi Jack. Sporirea cu o ptrime a
numrului soldailor de la sol nsemna fie c hangerii pregteau
ofensiva final, fie c erau pe punctul de a pierde lupta.
n ambele cazuri avea s se lase cu mpucturi. O cru de
mpucturi.
A doua zi, dup ce toat lumea i revenise din mahmureal,
Basht ordon diviziei Tango s pregteasc aparatura. Primiser
n sfrit laptopurile pe care aveau s le foloseasc la ase
Noiembrie, i fur necesare dou zile pentru a ncrca toate
codurile i informaiile utile din computerul navei.
Restul timpului l petreceau exersnd procedurile nvate pe
Carrion. Basht i amenina c o s-i in n faa calculatoarelor
pn vor ti s le mnuiasc i-n somn.
69

Zahn Timothy
Jack nu era convins c progresaser prea mult. Dar trebuia s
admit c Basht reuise mcar pe jumtate. Pn cnd ajunser
pe Sunright cu toii se gndeau la proceduri i n somn.
n cele din urm, dar mult prea repede, i atinser destinaia.
Oraul Mer'seb se afla ntr-o vale, nconjurat de dealuri nalte i
mpdurite. Un ru lene strbtea oraul dinspre rsrit, cotind
brusc nspre miaznoapte la scurt vreme dup ce prsea urbea.
ntre marginea oraului i cotitura rului se ntindea o
suprafa stncoas i neted. Pe aceast pist natural asoliz
nava Tiului.
Mercenarii de meserie tiau pesemne procedura, pentru c se
aliniar n dreptul ecluzei, echipai, narmai i pregtii s-o ia din
loc.
Cnd trapa se deschise, acetia coborr platforma i se
ncolonar iute n rnduri de cte ase. Apoi se ndreptar n pas
de mar spre ora, de-a lungul unei strzi lungi i drepte,
specific parprinilor. La comanda lui Grisko, cele trei divizii de
copii se aliniar la coada coloanei.
Distractiv, n-am ce zice, bombni Jommy lng Jack n timp
ce treceau de primele case de la marginea oraului. Oare au de
gnd s ne duc aa pn la avanpost?
Doar pn la comandamentul Tiului, l lmuri Alison. E n
cealalt parte a oraului.
De unde tii? o iscodi Jommy nencreztor.
Am vzut steagul cnd coboram de pe platform, rosti ea cu
blndee. Trebuie s fii mai atent la detalii, Randolph.
Jommy bodogni ceva n surdin.
Haide, vino-i n fire, l dojeni ea. Nu-s mai mult de doi
kilometri.
Dar nu vd rostul plimbrii.
E probabil de ochii lumii. Uit-te la locuitori.
Fr a-i clinti capul cci aa fusese nvat Jack arunc
priviri fugare parprinilor de pe strad. Ieiser n numr destul de
70

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


mare s vad parada. Majoritatea erau femei sau copii, dar vzu
i civa brbai mai nali printre ei.
Nu era o privelite ncnttoare. Chipurile subiri ale
parprinilor i preau mereu triste, dar parprinii pe care i vedea
acum artau chiar mai triti ca de-obicei. Copiii se cuibreau
lng mamele lor, iar brbaii se strnseser n grupuri de doi-trei
i uoteau.
Nu par foarte fericii s ne vad, rosti el ncet.
Poate n-au aflat c am venit s le dm o mn de ajutor,
mormi Jommy ironic.
Sau poate cred c lucrurile au scpat de sub control, i
ddu cu prerea Alison. Se gndesc c nu merit tot efortul sta
pentru o min.
Ce s nu merite? S-o apere de tlhari?
S le dea vieile peste cap. Tatl meu spunea c avocaii i
solaii mpart acelai cazan. Dac nu poi s-i rezolvi problemele
fr ei, n-o s-i convin costul dac-i lai s le rezolve ei pentru
tine.
Cred c e minunat s creti cu un asemenea tat, pufni
Jommy.
Alison nu-i rspunse.
i continuar marul n tcere. Jack i studia cnd i cnd pe
parprini, dorindu-i s-i fi putut citi mai bine. Impresia era c
asist la defilarea unei armate de ocupaie.
Ajunser ntr-un cartier cu cldiri de trei sau patru etaje, n
mod evident centrul comercial al oraului. Brbaii erau n numr
mai mare ca adineauri. Muli dintre ei purtau mantii negustoreti
n culori vii sau straiele mai sobre din postav ale afaceritilor.
Printre ei se zreau i extrateretri din alte rase, chiar i oameni.
Pesemne Mer'seb era nucleul comercial pentru toate enclavele i
coloniile extraterestre mprtiate n regiune.
Din nou, Jack avu impresia c parprinii comenteaz n oapt
trecerea mercenarilor. Unii ns se mulumeau s priveasc.
Extrateretrii aruncau cte-o privire fugar i i vedeau de-ale
lor. Nimeni nu fcea cu mna, nimeni nu aclama.
71

Zahn Timothy
M-am prins, izbucni Jommy. Pur i simplu nu realizeaz c
asist la o parad, atta tot. Trebuia s aducem fanfara cu noi.
Amuzant, l lu Alison n batjocur. Eu cred c tcerea e
binevenit.
Ca la un fcut, tcerea mulimii fu rpus de zgomote care
preau s vin de pretutindeni. Vuietul distant al rachetelor mici,
rafalele mitralierelor mult mai apropiate, urletele i vaietele
ngrozite ale rniilor i ale muribunzilor.
Hangerii erau atacai.

Capitolul 11
Sunetul focurilor de arm umplu aerul, susinut la vocea a
doua de armamentul greu i de mici explozii ce rsunau pe toate
strzile, ntreaga coloan de soldai fusese atacat.
i, ca un ageamiu ce era, Jack ncremenise locului.
Mic-te! mri Draycos, gata s sar din pieptul su.
Un atac. Soldai mpucai i ucii fr mil. Civili neajutorai,
prini n btaia armelor. Iar el, bardul-rzboinic K'da, sttea
neputincios n form bidimensional pe pielea lui Jack.
O situaie groaznic. Groaznic i ruinoas n acelai timp.
Unde s-a mai pomenit ca un rzboinic K'da s asiste pasiv la o
lupt, s nu dea o ghear de ajutor? Ce mai, o nclcare fi a
crezului su.
Dar nu avea de ales. Dac ceda impulsului de-a sri n ajutorul
oamenilor, pe shontini i K'da i pndea o soart crud. Dac
dumanul necunoscut care masacrase avangarda mercenarilor ar
fi aflat c exist un supravieuitor, l-ar fi urmrit pn-n
strfundurile iadului. i odat cu moartea lui ar fi pierit i orice
prilej de-a da de veste flotei despre atac.
Dar chiar cnd era pe punctul s se lase copleit de indignare,
Jack se trezi la realitate.
Ce fac? uier el i ni spre marginea strzii.
72

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Caut un adpost, l sftui Draycos. Lunecnd pe trupul
biatului, nfipse o ghear sub gulerul cmii i desfcu un
nasture. Dup ce c se ascundea ndrtul hainelor, nici nu vedea
nimic. Deschise i ceilali nasturi pn la nivelul pieptului i privi
n jur.
Loc mai ru s fi prins ntr-o ambuscad nu exista. Atacatorii
se cocoaser pe cldirile de cteva etaje din jur i profitau din
plin de avantajul strategic. Un nor de fum se forma ncet
deasupra acoperiurilor, iar la ferestre se zreau evi de puc.
Atacul prea s vin din trei pri: dinspre cldirea de trei etaje
paralel cu cea spre care Jack se ndrepta i dinspre alte dou
cldiri de vizavi, fiecare de patru etaje.
Dealurile ce mrgineau oraul ofereau i ele un avantaj.
Probabil dintr-acolo veneau zgomotele de armament greu. Era fr
ndoial un plan de atac bine pus la punct.
Se izbi cu o pocnitur surd de zidul cldirii, lng un vas uria
cu o tuf decorativ ro-albastr.
Nu-mi place deloc ce se-ntmpl, rosti biatul cu glasul
tremurnd. i scoase carabina Gompers i se ghemui la refugiul
vasului. Cum naiba..?
Dar nu apuc s termine, cci n faa lui apru un chip furios,
blocnd vederea dragonului.
Draycos ncremeni. ns hangerul n-avea timp de tatuaje cu
dragoni.
D-mi aia! ltr el, nfcnd carabina din minile biatului.
Apoi o lu la fug cu arma la piept.
Minunat, rbufni Jack, fcndu-se ct mai mic n spatele
vasului. Ce-i de fcut?
Draycos miji capul ct s-i poat strecura un ochi prin
deschiztura cmii, ct s-l vad pe mercenar fcndu-se
nevzut dup col. Mitraliera i se legna nc pe spate.
Dorea o arm de distan, s trag n atacatorii de pe deal. A
lui nu avea btaie lung.
Sigur, murmur el, ghemuindu-se i mai strns. De parc
n-ar avea n cine s trag aici.
73

Zahn Timothy
ntr-adevr, ploua cu gloane din cele trei cldiri n care
dragonul spusese c se afl atacatorii.
Hangerii ncercau s riposteze, dar erau intuii la sol i lipsii
de pavz. Trei dintre ei se npustir spre ua unei cldiri, dar
fur iute mprtiai de un lan de explozii mrunte.
Din fericire, majoritatea civililor izbutiser s fug. Unii
cutaser adpostul gangurilor, alii se refugiaser n cldirile
neocupate de inamic. Negustorii n straie colorate din afara zonei
de lupt fugeau care ncotro, asemenea unor flori n btaia
vntului.
Draycos privi pe deasupra vasului. Privelitea i nghe sngele
n vine. Trei parprini, unul nalt i doi foarte mici, stteau
rezemai de zidul cldirii, nlemnii de fric. O mam i puii si,
prini n mijlocul btliei.
Uite-acolo, civili!
Ce? ntreb Jack, fr s se clinteasc.
Civili, repet Draycos. i art cu gheara.
Jack nl capul fr tragere de inim, ct s vad i el despre
ce-i vorba.
Da, bine, i-am vzut.
Las vzutul i d-le o mn de ajutor, i porunci el. Du-i
ntr-un loc ferit.
Poftim? Uite, Draycos...
Fr discuii, i-o retez dragonul.
De pe acoperiurile cldirilor inamice ncepu s plou cu
obiecte mrunte ce explodau la impact.
i aminti c citise despre ele n manualul mercenarului. Se
numeau bombe-popcorn i erau aruncate dintr-un tun de
popcorn. Cei trei parprini se ghemuir i mai tare unul ntr-altul.
Mama i strngea la piept puii.
Eti un soldat, i spuse Draycos. Menirea unui soldat e s-i
apere pe cei aflai n primejdie. Du-te i apr-i.
Cum? rosti Jack jalnic, cu glasul tremurnd. Abia dac m
pot ajuta pe mine, cum vrei s-i ajut pe ei?
74

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Draycos i lungi periculos de mult gtul prin deschiztur. De
cealalt parte a vasului, ntre Jack i parprini, un set de trepte
ducea ctre o firid. Din unghiul acela nu vedea prea bine, dar
prea c firida conduce spre o u.
Deschiztura din dreapta. Du-i ntr-acolo. S-ar putea s fie o
intrare n cldire. Dac nu, mcar vor fi ferii de bombele-popcorn.
Jack cltin din cap.
Nu pot, e prea departe.
n acel moment un glon muc din vas, gata s-l drme peste
Jack. Biatul tresri i se fcu i mai mic.
Ascult, rosti Draycos pstrndu-i calmul. Pe duman nu-l
intereseaz civilii. Altfel cei trei erau deja mori. Prin urmare, nu
vor trage n tine dac vei ncerca s-i ajui.
Jack ncepu s tremure.
Dac i-aa nu trage nimeni n ei, ce rost mai are s fac
ceva?
Pentru c un ricoeu nefericit s-ar putea s-i loveasc dac
rmn acolo. i fiindc e datoria ta.
Jack i ncord muchii.
Bine, rosti el, i trase aer n piept. Mai arunc un ochi peste
vas, apoi ni att de brusc c-l lu pe Draycos prin surprindere
i ncepu s alerge n zigzag spre parprini.
Dragonul abia avu rgazul s se lipeasc de pielea lui.
Haide, o zori Jack, trgnd-o pe mam de mn. Haide, s
ne refugiem nuntru.
Pentru o clip, femeia parprin l privi absent. Jack o trase
zdravn de mn, fcnd semne ctre firid. Brusc, femeia i veni
n fire. Cu iueala cu care nise Jack mai devreme, se ridic n
capul oaselor, i nfc pe pui de mn i se repezi spre cldire.
Jack le acoperi spatele pn ajunser la trepte. Apoi trecu
naintea lor, deschise ua i intrar cu toii.
ncperea ocupa toat partea din fa a cldirii. Ici-colo se
zreau msue rotunde pe care fuseser aezate cu grij mici
discuri colorate. Avea ferestre mari, fr perdele, orientate spre
strad i spre prile laterale.
75

Zahn Timothy
n mijlocul ncperii se nla un set de trepte ce ducea la etajul
al doilea, mrginit de balustrade metalice ncovoiate.
Pune-i s stea lng trepte, opti Draycos. E locul cel mai
ferit de gloane.
Ar trebui s fiu afar, bombni Jack n timp ce-i mna pe
parprini spre trepte. Ar trebui s-i ajut.
Nici s nu te gndeti, i-o retez Draycos. N-ai arm. Trebuie
s rmi aici i s-i pzeti pe civili.
Dar sunt colegii mei, nu? Tu eti cel care-i d ntruna cu
datoria. Vrei s rmn aici i s-i las n plata Domnului?
N-ai cum s-i ajui, rosti dragonul, sgetnd aerul cu limba
prin deschiztura de la cma. Mirosul parprinilor era nou
pentru el i se strdui s-l memoreze.
Bine, spuse el cu un oftat prelung. Ai grij.
i ajut pe parprini s se rezeme de trepte, timp n care strecur
mna deasupra balustradei.
Draycos sri ca din puc i urc scrile, cu solzii zornind,
gata de lupt.

Capitolul 12
Al doilea etaj semna leit cu primul: spaii largi, marf
mprtiat pe msue, ferestre neacoperite. Draycos urc la al
treilea etaj.
Acolo gsi n sfrit ce cuta. ncperea nu fusese destinat
mrfurilor, ci era mprit ntr-un labirint de mici compartimente
joase, asemenea spaiilor cu birouri. Mai mult dect att,
ferestrele erau parial ascunse dup draperii ornamentale. La
adpostul pereilor despritori, i croi drum spre una dintre
ferestre i privi cu grij afar.
Cealalt cldire nu se afla la mai mult de patru metri deprtare,
o nimica toat pentru un rzboinic K'da. Nu zri pe nimeni la
ferestre. Atacatorii preau mai preocupai de strad. Nu
76

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


neglijaser ns protejarea acestei laturi, cci ntre cele dou
cldiri ploua cu bombe-popcorn.
O metod interesant de aprare, pe care shontinii i K'daii n-o
ntrebuinaser niciodat. Un lansator aflat probabil pe acoperi
scuipa ncontinuu bombe-popcorn. Cnd treceau de marginea
cldirii, o mic paraut se deschidea i schimba brusc direcia
proiectilului, ndreptndu-l spre pmnt. Apoi parauta plesnea,
lsnd bomba s cad la vitez normal.
Pentru cteva clipe, Draycos studie tiparul bombelor. Dac-i
calcula bine paii, era floare la ureche.
Acoperiul cldirii era puin mai nalt i nu putea tii dac
tunul de popcorn era manevrat de cineva sau nu. n manualul
mercenarului scria c dispozitivele respective erau automate, deci
probabil fusese lsat n voia sorii. Oricum, i asuma riscul.
Privi n jos i nu-i putu ascunde zmbetul. Indiferent de
menirea lor, bombele-popcorn aveau i un binevenit efect
secundar. La fel cum mpucturile de la fereastr creaser un
nor de fum n jurul acoperiului cldirii, i bombele creaser o
pcl groas la sol. Dac ar fi srit, nu l-ar fi vzut nici atacatorii,
nici cei atacai.
Deschise fereastra i fcu civa pai ndrt. Se arcui, gata s
sar, cu ochii la bombele ce treceau prin faa geamului. Inima i
btea repede, irigndu-i muchii, pregtind trupul pentru efortul
ce avea s urmeze. Cu coada ochiului vzu auriul solzilor
preschimbndu-se n negru pe msur ce valul proaspt de snge
i iriga i restul trupului.
Rzboinicul K'da era pregtit.
Sosise momentul potrivit. i nfipse ghearele n covor i ni
nainte.
ntr-o clipit era la fereastr. Sri, se propti cu picioarele din
spate de pervaz i se arunc.
Dac nu-i calculase bine paii, era prea trziu s mai schimbe
ceva. Din fericire, nu greise. Strbtu neatins grindina artificial
i ateriz pe balustrada ce mprejmuia acoperiul.

77

Zahn Timothy
Tunul de popcorn i scuipa ncrcturile aductoare de moarte
din centrul acoperiului. Aa cum anticipase Draycos, nu era
pzit de nimeni. naint pe sub uvoiul de bombe.
Tunul pe care-l avea acum n fa se deosebea puin de cel
prezentat n manualul lui Jack, dar nu att de mult. Tie cu dou
lovituri de ghear cablurile de alimentare i ploaia de bombe
ncet.
Alturi de mecanism se afla o trap prin care se cobora n
cldire. Deschise ncrctorul tunului i scoase dou bombe.
Pregtit s le arunce la nevoie, ridic niel trapa i i vr limba.
Prin mirosul greu de explozibil adulmec un iz de extraterestru.
Mirosul de parprin era de asemenea prezent, ns vag i rnced.
Mai puternic era mirosul de om. Nici oamenii, nici extrateretrii
nu preau a fi prin preajm.
Deschise trapa. Cteva trepte nguste duceau spre o u
deschis. Nu zri atacatori, sisteme de alarm sau capcane. Ag
bombele sub bra i cobor treptele. Ua deschis ddea spre un
coridor cu alte zece ui. Apartamente sau birouri private, hotr
el. Se furi n tcere de-a lungul coridorului, ciulind urechile i
muinnd cu limba n dreptul fiecrei ui.
Atacatorii se aflau n spatele celei de-a doua i celei de-a patra
ui pe partea dinspre strad. Aez bombele n faa celei din
urm, astfel nct s explodeze la deschiderea uii, apoi
se-ntoarse la cea de-a doua i o deschise.
Atacatorii erau aezai la fel ca n schemele din manualul lui
Jack. Lng fereastr, un trepied susinea o arm subire cu
eav lung, nclinat spre strad, ncins cu o cartuier ce se
ncovoia ntr-o valijoar.
Cel care o mnuia fcea parte dintr-o specie pe care Draycos
n-o mai ntlnise pn atunci. Era scurt i ndesat, cu urechi
mari. Din pielea-i pestri ro-violet i ieeau pe alocuri
grmjoare de pene. Purta o vest de lupt cu galoane la umeri ce
nfiau o sabie lung i curbat, i era cu siguran
extraterestrul pe care Draycos l adulmecase mai devreme.
78

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Se aezase departe de fereastr, cu picioarele ncruciate i
rezemat de un birou. ntr-o man inea un monitor, iar n cealalt
o manet, i cu ajutorul lor ghida arma de la distan.
Nesbuitul sttea cu spatele la u, probabil ncredinat c
urechile sale clpuge i vor da de tire dac se apropia cineva.
Draycos nu-i oferi prilejul s-i ndrepte greeala. Dintr-un salt
fu n spatele lui i cu o singur lovitur l izbi cu capul de birou,
lsndu-l fr simire.
Dragonul se aplec deasupra soldatului, ascultndu-i btile
inimii. Extraterestrul era viu, dar cu siguran leinat pentru
mult vreme.
Mai avea o singur camer de rezolvat i pe urm nu mai avea
ce s fac. Se ndrept spre u, dar brusc se opri. Un gnd i
ncoli n minte.
Studie cu atenie maneta. Apoi, manevrnd cu delicatee
comenzile, orient eava spre cldirea de vizavi. Cu ochii la
monitor cercet faada cldirii pn descoperi fereastra de unde o
mitralier asemntoare scuipa rafale de gloane n strad.
Zmbind n sinea lui, fix inta i trase.
Rezultatul fu pe msura ateptrilor. Lovi din plin cealalt
mitralier, zglind-o ca pe o momie de paie i rsturnnd-o n
cele din urm pe o parte. Roti arma spre dreapta pn gsi alt
mitralier i deschise din nou focul. Asta era mai solid i fu
nevoit s trag de dou ori.
Lu la ochi urmtoarea cldire, contient c mai avea foarte
puin timp. Dac operatorii mitralierelor distruse erau iui la
minte, aveau s-l ntiineze numaidect pe cel din camera de
lng de faptul c arma czuse n mini inamice. Iar soldatul avea
s ncerce s-o recupereze.
Dumanul era ager la minte i chiar mai rapid dect se
ateptase Draycos. Cele dou bombe-popcorn lsate pe coridor
explodar.
Inamicul se apropia.
Mai avu timp s distrug o ultim mitralier, apoi arunc
maneta, porni nspre u i sri. Se rsuci n aer i se nfipse cu
ghearele n lemnul peretelui, chiar deasupra uii.
79

Zahn Timothy
i chiar la timp. Ua se deschise violent i o rafal de gloane se
revrs asupra ncperii.
Vzndu-l pe tovarul su ntins la podea, soldatul inti spre
birou, singurul ascunzi firesc. Gloanele mucar din lemn,
mprtiind achii n toate direciile. Privind la rmiele
biroului, Draycos se felicit n sinea lui c nu se refugiase acolo.
Rafala se potoli i un soldat uman trecu cu bgare de seam
pragul, gata s trag n orice mic. Dragonul i arse o lab dup
ceaf.
Dar acest mercenar era plmdit dintr-un material mai dur
dect colegul su prbuit la podea, cci, dei se mpletici, reui
s rmn n picioare. Scutur din cap de parc ar fi vrut s-i
domoleasc vrtejul din creier, dar primi nc o lovitur cu coada,
taman n acelai loc. Omul scp arma din mn i se prbui la
podea.
Draycos iei din camer i se ndrept spre trepte. Coridorul era
pustiu, ns nu pentru mult vreme. Auzea deja pai urcnd
scrile de la etajul inferior. Puteau s fie ali atacatori, venii s
vad ce se petrecea, putea la fel de bine s fie un grup de hangeri.
Oricum, era timpul s plece. Urc treptele i ajunse pe acoperi,
unde constat c nu se mai auzea nici un foc de arm.
De cum scoase capul pe trap, afl i de ce. n deprtare se
zreau trei aeronave gonind n direcia lor. Mult ateptatele
ntriri ale Tiului Hangerului. Era i cazul.
Travers acoperiul, trgnd ndejde c Jack era tot acolo.
Dintr-o singur micare sri pe balustrad, dup care plonj spre
fereastra de unde venise.
Saltul nu fu ntru totul precis, aa c ntinse labele nainte s
treac prin fereastra deschis. Dup ce-i recpt echilibrul se
strecur printre birouri i cobor treptele pn la al doilea etaj.
Acolo se opri i ciuli urechile. Cei trei parprini vorbeau n oapt,
cu glasuri ncordate. Se aflau tot la baza scrii.
80

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Din nefericire, Jack nu ddea nici un semn de via. S fi plecat
oare altundeva? N-ar fi fost deloc lucru uor s se ntoarc la el
fr s-l zreasc refugiaii.
i, dac nu se mica iute, parprinii ar fi fost cea mai
nensemnat dintre problemele sale. Odat cu sosirea aeronavelor
i ncetarea atacului, hangerii se puseser pe treab. Printre
primele lor sarcini era verificarea cldirilor.
i cldirea n care se aflau ei, firete.
La vederea balustradei i veni o idee. Era de metal, iar metalul e
un bun conductor pentru sunet. Aa c o lovi uor cu ghearele de
trei ori.
Spre marea lui uurare, auzi imediat lovitura de rspuns.
Ridic cu grij capul, ct s-l poat vedea. Jack se sprijinea cu
o mn de balustrad, lovind-o nerbdtor cu degetele.
Draycos se furi n jos pe trepte, atinse mana biatului i se
strecur pe sub mnec, lunecnd n poziia lui obinuit.
La timp! Ua se deschise cu putere. Dragonul scoase un ochi
prin deschiztura de la cma.
n cadrul uii apru sergentul Grisko cu o mitralier n mini.
n spatele lui Jack i zri pe Alison Kayna i pe Jommy Randolph.
Iat-l, rosti Jommy, artndu-l cu degetul. V-am zis eu.
Mi-ai zis, mi-ai zis.
Grisko l pironi cu privirea pe Jack.
Tu ce mama dracului caui aici?

Capitolul 13
Mna lui Jack zbur de pe balustrad i nepeni lng trup.
I-am ajutat pe civili s-i gseasc adpost, domnule, rosti
el, fcnd semn ctre parprinii ngrmdii la podea. Au fost
prini n focul luptei.
Ce biat de isprav, spuse Grisko cu acreal, ns ncntarea
din vorbe nu i se citea pe chip. i-a dat cineva un ordin n sensul
sta? Sau l-ai nscocit de unul singur?
i ai hotrt s te ascunzi laolalt cu ei? adug Jommy.
81

Zahn Timothy
ine-i fleanca, Randolph, se rsti Grisko la el, fr s-l
scape pe Jack din priviri. Ai primit vreun ordin, Montana? i-a dat
cineva vreun ordin, Montana?
Nu tocmai, domnule, mrturisi el, simind cum l trec
nduelile.
Nemaipomenit. Scpase teafr din atacul inamic doar ca s-i
fac ai lui de petrecanie. i nu de glon se temea el. Manualul
vorbea de pedepse aspre pentru dezertori.
Nu se afla nimeni n preajm s-mi dea ordine, rosti el,
ncercnd s-i scoat cmaa pe undeva.
n manual sunt specificate dousprezece ordine pentru
situaii de lupt. S-o iei la sntoasa era cumva printre ele?
Jack i muc limba.
Nu, domnule.
Un parprin ncepu s boceasc.
Iar lui i veni o idee nstrunic.
Dar mi aduc aminte c una dintre principalele ndatoriri ale
mercenarului e s slujeasc nevoilor clientului. Cum pe Sunright
clienii notri sunt parprinii, am presupus c toi parprinii intr
sub incidena articolului.
Hai c m-ai dat gata, rosti Grisko. ns protecia civililor e cu
trei linii sub sprijinul camarazilor.
Alison prea agitat.
M-ntreb unde i-a disprut carabina, murmur ea.
Cu aceiai ochi necrutori, Grisko privi nti la umrul su,
apoi la podea i la mesele dimprejur.
Bun ntrebare. Ai i un rspuns la fel de bun?
Ar fi zmbit Jack n momentul acela, dar nu ndrznea. Tocmai
i se oferise o porti de ieire.
Mi-a luat-o un hanger.
Grisko se ncrunt la el.
De ce?
Presupun c dorea s trag n lunetitii de pe deal. N-avea la
el dect un Heckler-Colt MP-50. Total nepotrivit pentru distane
mari.
82

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


i-atunci de ce nu i-a dat HC-ul lui?
N-am avut timp s-l ntreb, domnule. Mi-a nhat pur i
simplu carabina i dus a fost. Ca s fiu sincer, adug el cu fals
smerenie n glas, cred c mercenarii de carier nu dau dou
parale pe noi.
Buza sergentului tresri.
Nu-i condamn.
i mut privirea de la Jack la parprini i din nou la Jack.
Bine, afar cu voi, la aliniere. Recupereaz-i carabina i
mic-i hoitul n formaie.
Fcu stnga-mprejur i iei ano pe u. Jommy i arunc o
privire sumbr, apoi o lu pe urmele sergentului.
Adio curte marial, spuse Alison. Ce pcat, se anuna un
proces interesant.
mi pare nespus de ru c te dezamgesc. i lu rmas bun
de la parprini i o lu nspre u. Dar m-ai vzut pus la zid, e i
asta ceva, nu?
Fata ridic din sprncene.
Hei, te-am scos din rahat, ce vrei mai mult de-att?
Puteai s-i spui mai devreme c l-ai vzut pe maimuoiul la
smulgndu-mi arma din mini.
ntr-adevr. Dar de ce-a fi fcut-o?
Pentru c Grisko mai avea puin i fcea spume la gur! S-ar
fi putut s nici nu te bage n seam, la ct de hotrt era s m
termine n momentul la. La asta te-ai gndit?
Cum s nu? Dar dac interveneam din prima clip, a fi dat
impresia c iau partea unui dezertor, i ne trezeam amndoi pui
la zid. La asta te-ai gndit?
Jack o privi n ochi i simi suprarea prsindu-i uor trupul.
Un foc ardea mocnit n adncul acelor ochi.
Furie, ciud, determinare. i nu n ultimul rnd team.
Sentimente pe care le ncercase de la o vreme ncoace. Mai
precis de un an, de cnd murise unchiul Virgil.
Credeam c suntem tovari de arme, rosti el ncet.
Ea i arunc o privire de ghea.
83

Zahn Timothy
Nu-mi pun pielea la btaie pentru tine, Montana, i rspunse
ea pe acelai ton. Sau pentru oricine altcineva. Apoi se ntoarse i
iei pe u.
Bine. Mcar tim cum stau lucrurile.
Ce persoan deosebit, murmur Draycos.
Da, deosebit precum o boal tropical. Hai s-l gsim pe
mscriciul care mi-a utit arma.
l gsi dup cteva minute bune de cutri. Avu nevoie de i
mai mult timp s reintre n posesia carabinei. Individul arunca n
continuare priviri bnuitoare n direcia dealurilor i nu dorea s
renune cu una, cu dou la arma de mare distan. i spuse toate
acestea lui Jack ntr-un limbaj care l-ar fi umplut pe Grisko de
mndrie.
ns chiar atunci ofierii sunar ncolonarea. La auzul numelui
de Grisko, soldatul se ls mai uor nduplecat. Trgnd o ultim
sudalm, i ndes carabina n mini i se altur nervos
detaamentului su.
La ndemnul lui Draycos, Jack nlocui ncrctorul pe jumtate
gol cu unul nefolosit. n scurt timp, coloana de mercenari defila
din nou pe strzile oraului.
Dar mersul le era mai puin ano, iar privirile mai puin
ncreztoare erau mereu aintite spre ferestrele cldirilor. Armele
atrnau din nou pe umr, ns degetele soldailor cutau
involuntar trgaciul. Aeronava de vntoare ce le nsoea marul
de la nlime ineau treze n mintea tuturor imaginile celor
petrecute.
Tiul Hangerului primise astzi un pumn n nas.
Schimbarea se petrecuse i n rndul civililor. Strzile erau
acum pustii, iar cei care treceau din greeal pe lng coloana de
soldai i duceau degrab paii n alt parte.
Mai devreme, localnicii fuseser nelinitii i bnuitori. Acum
erau nfricoai de-a binelea.
Jack oft n sinea lui. Era clar c plimbarea asta prin ora
nu-i atinsese scopul, oricare-ar fi fost el.
84

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Ajunser n curtea comandamentului fr alte peripeii. Atunci
sosir i transportoarele cu echipamentul, prilej de mare
nvlmeal, pn i gsi fiecare dulpiorul i restul armelor.
Jack i nchipuise c ederea lor n Mer'seb va dura cteva zile,
nainte s porneasc spre avanpostul ase Noiembrie. ns dup
numai un ceas de la sosirea lor opt detaamente primir ordinul
s se pregteasc de plecare. Printre ele i Tango Cinci Zulu.
Urcar ntr-un avion de transport Linx care-i atepta n curtea
comandamentului. Diviziei lor se alturar dou grupuri de
mercenari aduli. Sergentul Grisko urma i el s-i nsoeasc, ns
doar pentru a le da o mn de ajutor cu stabilirea.
Linxul era o aeronav spaioas, care ar fi putut gzdui de trei
ori mai multe persoane. Pentru Jack, asta nsemna mai mult loc
de desfurare i n consecin ocup dou scaune n spate, lng
un gemule. Pe unul i arunc bagajul, iar el se instal pe
cellalt. Dac i inea ochii lipii de geam, putea s-i nchipuie
c mergea ntr-o excursie.
ntr-o excursie, nu ntr-o zon de rzboi.
Sperane dearte. Spre deosebire de celelalte aeronave ale
Tiului, Linxul chiar avea nfiarea unui avion militar. Dou
mitraliere de calibru mare se ieau de sub aripa butucnoas i i
furau mereu privirile. Aripa era vopsit n culori de camuflaj,
pentru a feri avionul de ochii dumanului ct se afla la sol.
Nici peisajul nu ncnta peste msur. Colinele mpdurite ce
nconjurau Mer'sebul lsar locul unei cmpii presrate cu lacuri,
doar pentru a-i face din nou apariia dup o bucat de vreme.
Grisko le spusese c zborul pn la ase Noiembrie va dura dou
ore, ceea ce-l fcu pe Jack s se ntrebe ct de mare e teritoriul pe
care leahta asta de mercenari trebuia s-l pzeasc.
mbtat cu astfel de gnduri voioase, i rezem fruntea de
geamul rece i adormi.
O mpunstur uoar i mprtie somnul. Deschise ochii i
fcu privirea roat.
Nu se nghesuia nimeni n el. Mai precis, nimeni nu-i ddea
vreo atenie. Rogan Mbusu, cel care se afla cel mai aproape de el,
85

Zahn Timothy
se tolnise ct era de lung pe dou scaune i sforia n surdin.
Soarele amiezii descria umbre lungi n jocul cu relieful.
Simi din nou mpunstura. Era gheara lui Draycos. Felul unui
dragon de-a te sci.
Ce-i? opti el n direcia umrului.
Trebuie s vorbim.
Acum?
Acum.
Doar jacheta i cmaa l ferir pe Draycos de privirile furioase
ale biatului. Ce mai, dragonul avea un dar s aleag cele mai
nepotrivite momente.
Dar trebuia s-i fac hatrul. Desfcu centura, merse pe lng
depozitul de echipament pn n coada aeronavei, unde gsi o
toalet. Zvor ua, apoi se uit dup camere de supraveghere. Nu
erau.
Sper s fie important, l avertiz el. Cobor capacul i se
aez.
Cu un val de greutate, Draycos ni de sub gulerul biatului,
ateriznd cu uurin n dreptul chiuvetei.
E important. i aduci aminte de harta ce descria
mprejurimile avanpostului ase Noiembrie?
Mi-ai tulburat odihna ca s-mi dai lucrare la geografie?
Ascult-m, rosti Draycos pe un ton grav. Dealurile Cenuii
strbat harta de la nord-vest la sud-est, iar Muntele Ursului se
nal la nord de avanpost. Am dreptate?
Da. Dealurile Cenuii se ntind nspre miazzi pn la lacul
Octrani, din care izvorte, nspre vest, Rul Partanra.
Iar un afluent al rului strbate Mer'sebul, oraul parprin pe
care tocmai l-am prsit, nu?
Aa e, csc Jack. Ce-i cu asta?
Simplu, rosti Draycos. Nu ne ndreptm spre locul indicat pe
hart.

86

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon

Capitolul 14
Ca la un semn, toat oboseala i se scurse din trup, iar Jack se
ridic n capul oaselor.
De unde tii?
Sunt un bard-rzboinic K'da. E meseria mea s descifrez
hri. Am privit peisajul pe geam.
Stomacul lui Jack fcea tumbe.
Ct de mult am deviat?
n mod normal, trebuia s ne ndreptm pe o rut estic, cu
cteva grade nspre nord. Iniial am urmat aceast direcie. Dar,
n urm cu un ceas, avionul a nceput s coteasc spre nord.
Zburau de o or i jumtate. n treizeci de minute aveau s
aterizeze. Asta dac era s-i dea crezare lui Grisko. Poate nici el
nu tia ce se petrece. Sau poate tia.
ncotro ne ndreptm?
n jumtate de or vom fi la marginea vestic a Dealurilor
Cenuii. La cinci sute de kilometri de ase Noiembrie.
i dac nu aterizm acolo?
Dac mergem mai departe, vom intra fie n zone neutre, fie
pe teritoriu inamic.
Jack i muc buza. Minunat.
Ce ne facem?
Nu uita c avem dou detaamente de soldai narmai
pn-n dini cu noi. Or fi tiind ei despre ce-i vorba.
tia dragonul ce tia. Dac pilotul era un spion al inamicului
ncercnd s-i duc n alt loc, trebuia s dea piept grupului de
hangeri. Jack bnuia c nici ei nu doresc s-i ncheie zborul pe
teritoriul dumanului.
Pe de alt parte, n-ar fi fost prea iste din partea lor s deschid
focul ntr-un avion aflat la mare altitudine.
M duc s vorbesc cu Grisko. Hai, treci la loc.
Dragonul se strecur asculttor pe sub mneca biatului. Dup
ce ncheie nasturii de la guler, Jack iei.
Grisko sttea singur n spate, n cealalt parte a avionului.
Probabil de-acolo putea s-i supravegheze mai bine pe tineri.
87

Zahn Timothy
Doar c n clipa aia nu supraveghea pe nimeni. Avea ochii
nchii, iar capul i se legna uor pe sptar.
Jack i uguie buzele. tia c n-o s-i pice bine sergentului.
Domnule sergent?
Grisko i rspunse cu ochii nchii.
Ce-i, Montana?
Cred c am luat-o pe alt rut.
Grisko miji o pleoap i l ochi pe sub gene.
Poftim?
Nu ne ndreptm spre ase Noiembrie, ci spre nord.
Grisko miji i cellalt ochi i cercet chipul biatului pentru o
clip.
Te felicit pentru observaie, rosti el n cele din urm. Aa se
face c am primit alte ordine. amirii i-au mutat ieri staia de
transmisie n punctul Kilo apte. ntr-acolo ne-ndreptm.
Ah, exclam Jack.
Deci asta era. Simplu i firesc. Nici vorb de vreo deturnare
ndrznea.
O singur problem. Unchiul Virge se ndrepta spre ase
Noiembrie, ceea ce nsemna c planul de sustragere a datelor
privind navele Djinn-90 se ducea de rp. Mai ru, cnd venea
momentul s tearg putina, salvarea lui se va afla la peste cinci
sute de kilometri distan.
Grisko se holba nc la el.
Te deranjeaz ceva?
Nu, domnule, rosti Jack, ncercnd s-i ascund
ngrijorarea. mi cer scuze c v-am trezit.
Juma' de ceas pn la aterizare, spuse Grisko, lipindu-i la
loc pleoapele. A trage-un pui de somn n locul tu. Ceva-mi
spune c vei sta de straj la noapte.
Lui Jack i pic faa.
Am neles, s trii.
Se ntoarse la locul su i se ghemui lng geam. Umbrele
copacilor se alungiser, vestind lsarea serii.
88

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Nu-mi place deloc, opti Draycos, dup ce-i desfcu nasturii
gulerului.
Nici mie. Mai deschise civa nasturi i se rsuci,
permindu-i dragonului s priveasc pe geam.
Nu cunosc prea bine tehnologia voastr, rosti el, dar la
shontini i K'da un dispozitiv care leag prin unde planetele e
masiv i greu de urnit. Oricum, nu ntr-o singur zi.
i unchiul Virgil a montat o mic staie de transmisie
InterWorld pe Essenay, dar n-o folosea de fric s nu-i dea poliia
de urm.
Un asemenea transmitor nu poate fi montat nici mcar pe
navele noastre mari. Sunt obinuite la voi?
Nu chiar, rosti Jack ngndurat. tiu c cele mai mari nave
StarForce au aa ceva, i bnuiesc c i cteva pacheboturi
spaiale. Dar dac stau bine s m gndesc, nu-mi amintesc ca
vreunul dintre amicii unchiului Virgil s fi avut un transmitor
de felul sta pe nav. Trebuie s fi pltit o cru de bani pentru
el. Sau poate l-a furat.
nseamn c transmitorul amir e greu de transportat.
Reamplasarea lui cere mult timp i osteneal. i ar fi o manevr
greu de tinuit.
Jack ncuviin. El i dragonul erau pe aceeai lungime de
und.
Cu alte cuvinte, le-ar fi luat vreo dou sptmni s
pregteasc locul, s-l dezasambleze i s-l transporte. Trebuia s
fim ntiinai ct nc eram pe Carrion.
Exact. i dac de-abia ieri s-au pus n micare, nu era
necesar s plecm n seara asta.
Puteam s ateptm cteva zile n Mer'seb, pn ar fi
instalat-o.
Firete. Fie amirii au aflat de inteniile noastre i ncearc
s ne zdrniceasc planurile, fie ni se ascunde ceva legat de
misiune.
Tot ce-i posibil, spuse Jack, scrpinndu-se pe obraz. Exist
i o explicaie mai simpl.
Anume?
89

Zahn Timothy

amirii
s-au
rzgndit
n
privina
destinaiei
transmitorului i nimeni nu i-a btut capul s ne spun pn
azi.
Dar informaia dat la timp e esenial pentru rzboinic. Ce
motive ar avea s ne ascund diverse lucruri?
Hei, sunt un biet boboc, i aminteti? Nimeni nu trebuie
s-mi dea mie raportul.
Vorbeti cu geamul? susur un glas familiar n spatele su.
Draycos se piti iute la locul su, fcndu-l pe Jack s-i mute
limba.
Bun, Alison, rosti el, ntorcndu-i privirile. Pi da.
Credeam c-i o practic obinuit.
Nu mai spune.
i nfc bagajul i-l arunc fr pic de finee alturi, apoi se
aez lng Jack.
Stai s ghicesc. Te zgiai la geam pentru c doreai s-i
aduni gndurile.
Jack o privi a lehamite.
Jalnic. Spune-mi c n-ai venit aici doar pentru-att.
Nu chiar, voiam s admir privelitea de pe scaunul tu,
spuse Alison, lungindu-i gtul ca s vad deasupra lui. i s aflu
ce-aveai de discutat cu Grisko. Jack miji ochii.
Ce vrei s zici?
Ea l privi rbdtoare.
Tu. Grisko. Discuie. Acu' dou minute. Vrei s-i spun pe
litere?
Mulumesc, dar m descurc, mri Jack, i trec peste faptul
c-i bagi nasul pe unde nu-i fierbe oala; se pare c nu ne
ndreptm spre ase Noiembrie, ci spre Kilo apte.
De data asta Alison era nedumerit.
De ce?
Grisko zice c i-au mutat transmitorul. Pentru o clip i se
pru c-i citete n ochi trirea aceea intens pe care-o mai zrise
odat. Dar fata ncuviin i spuse doar bine.
Bine? repet el. Bine i-att?
90

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Ce mai e de zis? Dac au mutat transmitorul, mergem i
noi dup el.
Dac tu zici, ridic Jack din umeri. Ochii fetei czur pe
pieptul su.
Deci despre asta vorbea toat lumea? Jack se ncrunt.
Ce?
Tatuajul, i fcu ea semn cu capul. Drgu.
Jack privi n jos. ntr-adevr, o parte din falca dragonului se
ntrezrea printre doi nasturi de la cma.
E mai drgu dect i nchipui, rosti el, fr s-i ascund
mndria din glas. E rsucit n jurul trupului, vezi?
Trase puin de guler pentru a dezvlui mai mult din chipul
dragonului. Ultimul lucru pe care i-l dorea era s-i fac reclam
lui Draycos, i probabil Draycos i dorea asta cu att mai puin.
Dar ntlnise destui oameni tatuai s tie c un tatuaj nu e fcut
pentru a fi ascuns. Alison era destul de ager la minte, i ar fi
putut s cad la bnuieli dac nu se flea cu dragonul.
Uite, capul e cel mai mito. Stai puin s desfac...
Nu trebuie, rosti Alison iute. Eram curioas dac nu se
aseamn cu tatuajul purtat de vechii Cavaleri ai Dragonului.
i-am spus c n-am auzit de ei pn luna trecut.
Tu nu, dar poate cel care i l-a desenat tia mai multe.
Ah.
Asta nu-i trecuse prin minte.
i?
i ce? Nici pe departe. Cavalerii Dragonului i purtau
tatuajele ntre omoplai, chiar sub gt. Un mic dragon rsucit, n
form de cerc. Mult mai mic ca al tu.
Vd c tii ceva despre ei.
Fata ridic din umeri.
i-am mai spus, am sursele mele. Mereu o plcere s vorbesc
cu tine.
Se ridic i se ntoarse la locul ei.
Interesant, opti Draycos.
Ce? Obsesia ei pentru tatuaje cu dragoni?
91

Zahn Timothy
Faptul c a bgat de seam c discutai cu Grisko. Are un
bun spirit de observaie.
Jack i nchise cmaa.
i e al naibii de bgrea, ntri Jack. M ntreb dac ei tiu
c sta nu-i prima grupare de mercenari n care s-a nscris.
Nu tiu. Te gndeti s le spui?
Jack i ls privirile s rtceasc pe geam, cntrind
posibilitile. Dedesubt, umbrele nu conteneau s se alungeasc.
Asfinitul era pe-aproape.
Nu, hotr el ntr-un sfrit. S fim totui cu ochii pe ea.
Linxul strbtu ultimii kilometri razant cu bolta pdurii,
ocolind cte un copac mai nalt, cte un deal sau cte o stnc
mai rsrit.
Jack se holba la marea de verde ce nconjura aeronava,
ncredinat c urmau s se prbueasc dintr-o clip n alta.
Astfel de manevre erau floare la ureche pentru unchiul Virge, dar
nu el inea de man acum.
Din fericire, pilotul era stpn pe situaie. erpui prin pdure
fr s izbeasc vreun obstacol i ateriz peste cteva minute
ntr-un lumini, la rdcina unui munte.
Dac baza de pe Carrion mai era cum era, avanpostul Kilo
apte prea de-a dreptul primitiv. Singura cldire mai actrii era
o magherni ubred construit din prefabricate. Grisko le aduse
la cunotin c acolo se afla comandamentul i c era locul unde
divizia Tango Cinci Zulu urma s-i instaleze aparatura.
Restul avanpostului era format din patru corturi nlate la
umbra copacilor. Dou dintre ele serveau probabil pe post de
dormitoare, iar celelalte dou n chip de cantin i depozit de
armament. Undeva mai jos de tabr, nspre apus, se nla
solitar inconfundabilul cort ngust: latrina.
n deprtare, att la nord ct i la sud, se zreau dou
dispozitive de aprare. Nu era mare lucru de capul lor, dou guri
din care cteva puti i scoteau evile la iveal. ns gndul c
tabra nu putea fi invadat fr ca Tiul s rspund cu foc era
oarecum linititor.
92

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Soarele era la asfinit cnd prsir Linxul. Mercenarii se
puser de ndat pe treab, descrcnd echipamentul i
ducndu-l la corturi. Jommy i restul echipei Tango Zulu erau i
ei ocupai cu transportul computerelor la comandament.
Aa cum se ateptase, Jack fu desemnat santinel n rondul de
noapte. Postul se afla cam la aizeci de metri la sud de tabr,
probabil la patruzeci de metri mai jos de dispozitivul de aprare.
aizeci de metri de mers la vale.
Iat-i cuca, rosti Grisko, oprindu-se lng un copac ce
prea a fi un mesteacn cu pielea bolnav.
Cuc?
Postul de santinel, spuse Grisko trgnat. N-ai citit
manualul?
Cred c am srit peste partea aia, mormi Jack. Citise
manualul i niciunde nu era menionat termenul cuc pentru a
defini postul de santinel.
Dar n-avea rost s-i mai bat gura. Era pus santinel pentru
c l trezise pe Grisko n timpul zborului. Dac se lua la har cu
omul nu fcea dect s pun gaz pe foc.
Atenie la mine, mugi Grisko. i prezent patru monitoare
mici i rotunde care fuseser pironite n trunchiul copacului.
Fiecare nfia o imagine uor neclar i fiecare putea fi acionat
cu o manet nfipt n lemn puin mai jos.
sta-i sistemul tu Argus. i aduci aminte sistemele Argus,
nu?
Da, domnule, rspunse Jack cu mai mult ncredere. Argus
era un sistem inactiv de supraveghere ce trimitea imagini de la o
zon la alta. Punctul de distan, numit i ochiul, era la cel mult
dou sute de metri n fa, legat de monitor printr-un cablu de
fibr optic. Santinela putea s roteasc ochiul cu ajutorul
manetei care era legat printr-un cablu paralel cu primul.
Jack i aminti c atunci cnd citise pentru prima oar despre
sistemul Argus, i se pruse cel mai ridicol i mai primitiv sistem
din ntregul univers. De-abia mai trziu, cnd mai aflase cte ceva
despre electronic i detectoare de surse electrice, realizase c
sistemul avea totui un avantaj. n inima pdurii, componentele
93

Zahn Timothy
unui sistem cu senzori obinuit s-ar deosebi ca lupul ntr-o turm
de oi. Argus, pe de alt parte, ieea la iveal doar dac dumanul
se mpiedica din greeal de cabluri.
Nu m-ndoiesc, mormi Grisko. ndeprt panoul protector
de pe o tbli fosforescent care nfia harta regiunii. Postul lui
se afla n mijloc, iar marginea taberei undeva n jos.
Aici sunt amplasai ochii, rosti el, indicnd patru puncte pe
hart. Vei fi nlocuit la miezul nopii. Ai grij s n-adormi.
Porni ctre comandament.
Dac e de ru?
Cum adic?
n caz c vine inamicul. Nu primesc un transmitor sau
ceva cu care s dau alarma?
Grisko se uita la el de parc nu era n toate minile.
Fii serios. Dumanul habar n-are c ne aflm aici.
Dar...
Uite cum facem, i-o retez Grisko. Dac-i vezi, scoate-i
carabina laser i trage. O s bgm noi de seam, crede-m.
i cu asta se fcu nevzut n bezna ce cuprindea ncet ntreaga
pdure. Doar sunetul pailor si pe covorul de frunze vetede se
mai auzea acum, dar n scurt timp ncet i acesta. Tcere.
Iar Jack i Draycos erau singuri.

Capitolul 15
Lui Jack nu-i plcea defel pdurea. La drept vorbind, nu-i
plcea natura n general. i petrecuse mai toat viaa n orae i
spaioporturi sau n nave precum Essenay. Locuri cu lumin din
belug, muli oameni i fr zgomote ciudate.
Ocazional, cnd unchiul Virgil mai fcea cte-o arlatanie, se
ascundeau cteva zile pe moia cuiva sau ntr-o caban la munte.
Dar noaptea i-o petreceau de obicei nuntru. Natura era bine
mersi n afara zidurilor.
94

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Ultima oar nfruntase dumanul verde pe Iota Klestis cu o
lun i ceva n urm. Fcuse cteva plimbri scurte n afara
navei, majoritatea n timpul zilei i vreo dou noaptea. Plictiseal
i nelinite duse la extrem.
Dar mcar avea ptuul lui confortabil la bordul navei i ochiul
vigilent al unchiului Virge care supraveghea mprejurimile.
Unchiul Virge.
ncerc s strpung ntunericul pdurii cu privirea, cuprins
dintr-odat de un val de neputin i team. Cunoscuse asemenea
triri nc de la trei ani, cnd realizase n cele din urm c prinii
lui nu se mai ntorc acas. Urmase apoi moartea unchiului Virgil,
n urm cu un an, cnd brusc se trezise singur-singurel n tot
universul, lsat n grija unui calculator cu personalitate.
Acum, n umbra atotcuprinztoare a nopii, temerile lui ieiser
pentru a treia oar la suprafa. Cci, orice s-ar fi ntmplat cu
Draycos, tia n adncul sufletului c relaia sa cu unchiul Virge
se schimbase pentru totdeauna.
Gndul era nspimnttor i strin ca pdurea dimprejurul
su. Pn s-l ntlneasc pe Draycos, dusese o via simpl i
mai mult sau mai puin tihnit. Firea agasant a computerului,
motenit de la unchiul su, era uor de trecut cu vederea.
Mai mult, computerul era singurul su prieten.
oaptele nopii ncepeau s-i fac drum spre el prin
ntunecime. ndeobte insecte i vieti mici i din cnd n cnd
cte-o pasre sau un liliac zburau pe deasupra lui. Printre
vrfurile arborilor se mai zrea nc cerul, dar n pdure noaptea
se lsase de-a binelea.
Brusc, ceva mare i greu i ateriz pe grumaz.
Sri ca ars i ddu bezmetic din mini, ncercnd s-l dea jos,
apoi realiz c era Draycos care tocmai ieise de sub gulerul
jachetei.
Hristoase! uier el. Nu mai f asta.
Ce s nu mai fac? rosti Draycos dup ce ateriz cu zgomot
nfundat pe covorul de frunze.
Las-o balt. Se simea ca un prost. M-ai speriat, atta tot.
Dragonul i nclin capul ntr-o parte.
95

Zahn Timothy
Nu-i place aici.
Nu zu, Sherlock, pufni Jack.
Poftim?
Nu conteaz.
i alung gndurile negre i se apropie de monitoarele Argus.
Deasupra fiecruia se aflau dou filtre ce puteau fi culisate peste
imagine. ncerc unul de curiozitate.
Imaginea nu se schimbase mai deloc. l ncerc pe cellalt i
ntunericul fu strpuns de mici crmpeie de lumin.
Ahaa, rosti el satisfcut, att ct i permitea mprejurarea.
sta-i infraroul. Cellalt trebuie s fie pentru UV.
Cum?
UV e prescurtarea de la ultraviolete, l lmuri Jack, culisnd
filtrele infraroii peste restul monitoarelor. E un soi de lumin pe
care omul n-o vede, dar cteva animale i aparate o percep.
i infraroiile?
Infraroiile sunt cldur, spuse ncet Jack, urmrind pe
rnd fiecare monitor: vieti mici i psri, nimic mai mult. Sunt
emanate de corpuri calde. Btuii care ne cutau pe Vagran
foloseau detectoare cu IR. Cnd ne-am ascuns noi pe balconul
acelor wistawki, i mai aduci aminte?
Da. Am fost surprins atunci c nu ne-au gsit.
Jack ridic din umeri.
Probabil nu semeni a nimic cunoscut oamenilor din partea
asta de galaxie. De fapt, s-ar putea s pari mort ar trebui s-i
facem o scanare cu infraroii ca s fim siguri. n orice caz, te
asigur c nu ari deloc a om.
Asta s-ar putea s ne fie de folos.
Ne-a fost deja.
ntr-adevr. Draycos studie i el monitoarele. Imaginile nu
sunt foarte limpezi.
De acord cu tine. Ce te ateptai de la un sistem lipsit de
curent i surse electrice?
Dragonul sri pe un butean i-i alungi gtul.
Poate ar trebui s cercetez zona.
96

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Nici s nu te gndeti. Tu s-mi stai locului.
Dragonul i ntoarse capul.
S nu-i fie team, Jack, opti el pe un ton mngietor. Sunt
un bard-rzboinic K'da. O s am grij de tine.
M bucur c eti aa ncreztor. Dar n-am de gnd s dau o
rait pe autostrada bunelor intenii.
Vrful cozii lui Draycos tresri.
Te referi cumva la zicala drumul spre iad e pavat cu bune
intenii?
Da. De unde-ai auzit-o? se ncrunt Jack.
De la unchiul Virge, rosti dragonul. Sri i se prinse cu
ghearele de trunchiul unui copac, ncercnd s strpung vlul
nopii.
ntr-una dintre acele edine de poezie?
ntocmai. Cunoate multe zicale pe care le folosete s-i
argumenteze punctele de vedere.
Las-m s ghicesc, rosti Jack, zmbind piezi. Punctul lui
de vedere e c trebuie s-i iei tlpia i s ne lai naibii-n pace.
Cam asta e ideea. Nu crede c supravieuirea poporului meu
ar trebui s te priveasc n vreun fel.
Undeva n faa lor se rupse un b. Jack tresri, nfc
Gompersul i-l ainti n acea direcie.
Fii pe pace, l liniti Draycos. E doar un animlu care-i
procur cina.
Jack ls carabina jos, rsuflnd uurat ns fr zgomot.
Bine.
Draycos se desprinse de trunchi i ateriz lng Jack.
Nu-i neleg teama. Credeam c ndeletnicirea anterioar
te-a adus de multe ori fa n fa cu primejdia.
Dar nu aa. Eram mereu copilul. Chiar i cnd intram n
seiful unei bnci tiam c poliia nu va trage n mine dect dac i
ameninam cu pistolul sau ncercam s fug.
ndrept o cut a jachetei sale de uniform.
Aici totul e diferit. Aici sunt o int. Nu pentru c ncalc vreo
lege, ci pentru c port uniforma asta. Numai i numai pentru c
port uniforma asta.
97

Zahn Timothy
Asta e menirea soldatului. Una dintre ndatoririle tale e s
abai primejdia care-i pndete pe cei slabi i neajutorai.
Visul meu de-o via, pufni Jack.
Draycos i nclin capul ntr-o parte.
E o meserie onorabil, Jack.
O fi acolo de unde vii tu.
Aici nu e la fel?
De un' s tiu? Oft. Bine, recunosc c aa e vzut i la noi.
De obicei. ns pe Sunright nu suntem foarte iubii.
Nu neleg.
I-ai vzut pe cei ce-au asistat azi la parad? Nu, probabil c
nu i-ai vzut. Ei bine, nu ne-au ntmpinat cu flori i urale, ca s
zic aa.
Nu e tocmai firesc s nchini osanale n toiul unui atac.
M refeream naintea atacului. Se chiorau la noi de parc am
fi fost agresorii i nu aprtorii. Dup atac a fost i mai ru. Le
era team s se apropie de noi.
Draycos rmase tcut cteva clipe.
Voi suntei mercenari, nu soldai obinuii. Poate aici se face
diferena.
Se poate. Cine tie? ns din leciile de istorie cu unchiul
Virge am neles c oamenii i tratau pe soldaii obinuii la fel
atunci cnd mergeau ntr-un rzboi nedorit.
E greit, rosti Draycos hotrt. Soldaii merit respectul i
cinstea celor pe care-i apr. Dac rzboiul e nechibzuit,
nemulumirile lor ar trebui s inteasc spre conductori.
Hei, i-am spus doar cum stau lucrurile. Nu eu scriu istoria,
eu doar i-o povestesc.
neleg, murmur dragonul.
Sri din nou pe butean, sondnd ntunericul. Jack se pomeni
cercetnd silueta dragonului, o umbr ntunecat pe un fundal o
idee mai deschis.
Era diferit la voi, nu? Vreau s zic, ai ti luptau pentru
supravieuire. E cu totul altceva.
98

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


ntr-adevr. Mai existau voci care se mpotriveau, dar erau
linitite de conductori.
Destul de repede, bnuiesc. Cu toii erai obligai s devenii
rzboinici?
Toi trebuiau s primeasc instruire militar.
Dintr-odat glasul su deveni moale i vistor.
Cei care nu se nrolau erau trimii n funcii de sprijin. Era
singura cale.
mi dau seama, spuse Jack.
Deci nu era aa mare scofal c era un bard-rzboinic? Sau
poate Draycos era mndru de titlul de bard?
Cu alte cuvinte, orice K'da e capabil s fac ce faci tu?
Dragonului nu-i czu bine remarca.
Nicidecum, rosti el iritat. Oricine poate deveni soldat, dar nu
orice soldat e i rzboinic.
Care-i diferena?
Rzboinicul K'da e o persoan deosebit, l lmuri Draycos,
nu fr mndrie n glas. Are ndemnare i talente nnscute, i
pe deasupra dorina s-i canalizeze acele talente spre aprarea
poporului K'da. Suntem gsii la o vrst fraged i ni se ofer
privilegiul de a deveni rzboinici.
Vrful cozii tresri.
Chiar i o persoan fr talent la versuri poate nscoci dou
rime, cnd i cnd. Asta nu nseamn c e poet. n asta const i
diferena dintre soldat i rzboinic.
Jack ncuviin. ncercase mai demult s scrie o poezie, pe la
zece ani. Rezultatul fusese dezastruos.
La ce vrst i-ai nceput pregtirea? Ziceai c erai mai tnr
ca mine la prima btlie.
Aa e. Nu eram nc rzboinic pe-atunci, dar m pregteam.
Pregtirea mea a durat aproape patru ani.
Patru ani?
Da. Desigur, n cea mai mare parte a timpului eram soldat.
Era o risip ca rzboinicii-n-devenire s fie doar cdei ntr-un
rzboi pentru supravieuire.
mi nchipui, murmur Jack.
99

Zahn Timothy
Patru ani n comparaie cu cele zece zile ale sale.
Bnuiesc c sunt vrednic de mil n ochii ti. Nici soldat nu
sunt, darmite rzboinic.
Te descurci pe msura posibilitilor tale, rosti Draycos cu
tact. Talentul tu merge spre alte ndeletniciri.
Mda, oft biatul. Pun pariu c ai da trei ca mine pe un
soldat n toat regula.
Se poate aranja. Vrei s-o aduc pe Alison?
Jack se uit urt, dar privirile i se risipir n bezn.
Eti haios, n-am ce zice.
Din spatele lor veni zgomotul vag al motoarelor.
Se duce i Linxul, rosti Jack, ntorcndu-se.
ns nu zri nimic printre copaci. Zgomotul deveni mai ascuit
cnd aeronava intr n micare orizontal i prsi tabra. Jack
privi n sus, ncercnd s-i dea de urm printre copaci. Din nou
fr succes.
tii cumva n ce direcie a plecat?
Dup zgomot pare s-o fi luat spre sud-vest, spuse Draycos.
Spre Mer'seb.
Acum, c plecase i aeronava, bezna prea i mai adnc.
S le fie de bine. N-o s-i ntmpine nimeni cu covorul rou,
dac la asta se ateapt.
Vorbeti de ceteni sau de un alt posibil atac amir?
De ceteni. Dar dac tot ai deschis subiectul, am tras cu
urechea la o discuie dintre locotenentul Basht i alt soldat. Zicea
c au gsit doi mercenari amiri ntr-o cldire, lsai fr
cunotin, dar nevtmai. Mna ta?
Da. Sorii rzboiului au nclinat n favoarea mea.
Da, m rog. Cum de nu i-ai hcuit?
Coada dragonului se arcui.
Nu era necesar. Am dorit doar s le zdrnicesc atacul. i
am reuit.
Dar omorser deja zece dintre ai notri. Credeam c nu eti
de acord cu ucigaii.
100

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Nu sunt de-acord cu criminalii. Rzboiul nu-i totuna cu
crima.
Cunosc i preri diferite.
Uor-uor, Jack realiza ct de prosteasc era discuia lor
ntr-un asemenea moment. Dar umbrele i zgomotele dimprejur l
zoreau parc s vorbeasc nencetat. Sau poate ncerca doar s
umple tcerea dintre zgomote.
Unii cred... muli cred c rzboiul e doar un mijloc prin care
conductorii...
Gura! l ntrerupse Draycos. i ntoarse capul i ciuli
urechile.
Pentru o clip, Jack bjbi cu privirile prin ntuneric. Nu vedea
nimic. Apoi i pic fisa i se uit la monitoare.
Dragonul nu se nelase. Ceva se zrea pe unul dintre ecrane.
Imaginea era neclar, dar nfia fr doar i poate o fiin
umanoid ce se ndrepta spre tabr.
Spre Jack, mai precis.
Scoase la iveal tblia ce localiza cei patru ochi Argus, simind
cum i bubuie inima n piept. Era ochiul trei. Acolo. Ceea ce
nsemna c silueta ce se-ndrepta spre el era chiar...
Draycos se apropiase pe nesimite i i opti la ureche.
Vin.
Jack simi c pulsul i-o lua razna.
Sunt mai muli?
Limba dragonului ni spre unul dintre monitoare.
Acolo.
Apoi ctre altul.
i acolo.
Jack i nclet degetele pe carabin de parc ar fi dorit s-o
rup-n dou. Erau ntr-adevr nc dou siluete, pe jumtate
ascunse dup copaci sau pietre. Una dintre ele tocmai avansa
spre alt ascunzi.
Ci sunt?
Nici un rspuns.
Draycos? Se rsuci.
Dragonul ia-l de unde nu-i.
101

Zahn Timothy
Draycos, rosti el ct de tare ndrznea, cercetnd
ntunecimea cu privirile. Nici urm de el. Se furiase probabil s-i
ntmpine pe intrui.
Scoase un uierat printre dini. Dintr-odat se simea teribil de
expus n lumina slab rspndit de monitoarele Argus. Se
ndeprt ncet de copac, tresrind de fiecare dat cnd strivea
cte-o frunz sub picioare. La civa pai era buteanul pe care se
cocoase Draycos mai devreme. Se lipi de pmnt n spatele lui,
strngnd arma n brae ca pe-o relicv sfnt menit s-i
prelungeasc viaa. i probabil aa i era.
Calm, Jack, calm, opti el pentru sine. Dac erau doar trei, nu
era prea mare scofal. Trei iscoade nu veneau s ncing o lupt.
Numai s fi fost trei. Privi cu coada ochiului la monitoarele
Argus, ns se deprtase prea mult i nu vedea mai nimic. Ar fi
trebuit s stea de paz lng ele, iar Draycos s-l pzeasc pe el.
Dar pe dragon l nghiise parc pmntul. Cine tie ce fcea
acum?
Mama lui de dragon. Ce moment i gsise i el s se joace de-a
soldatul.
Dintr-odat auzi zgomotul nfundat al pailor, la civa metri n
faa lui.

Capitolul 16
Jack nlemni, nendrznind nici mcar s respire. Spera s fie
Draycos. ns dragonul era mult mai silenios. nc un pas, alt
pauz. ncerc s strpung bezna pn simi c-i iau foc ochii.
n lumina slab a stelelor, pdurea nu era altceva dect un joc de
umbre i contraste.
Zgomotul se auzi iar.
Reui s-l localizeze n spatele unei tufe nalte, la nici patru
metri deprtare de butean. l zrise oare iscoada? Bun
ntrebare. Dac l zrise, ar fi rmas locului mai mult ca sigur. La
102

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


urma urmei, n-avea de unde s tie c santinela era un biat de
paisprezece ani speriat de moarte cu zece zile de antrenament la
activ. Dar dac cel din spatele tufei era doar momeala? Dac
misiunea lui era s fac suficient zgomot ca s-i atrag atenia n
timp ce altul l intea din lateral?
Jack se lipi i mai tare de butean, dorind parc s se fac una
cu lemnul putrezit. Era de prisos la ct de tare tremura. i
ndrept cu grij carabina spre tuf.
Acuma-i acum.
Putea s trag, nu-i vorb. Dar dac cel pitit dup tuf era doar
momeala, focul armei i-ar fi trdat poziia i ar fi mierlit-o nainte
ca cellalt s ating pmntul.
Dar dac nu trgea, iar acela era singur...
Draycos! strig n gnd. Unde eti? Am nevoie de tine!
Unde naiba era afurisitul la de dragon?
Alt pas. nghiind n sec, Jack puse degetul pe trgaci.
Brusc, o vietate de mrimea unei broate opi din spatele tufei.
Jack rsufl uurat, simind cum i se fac muchii de mmlig.
Broasca sri din nou, ateriznd cu zgomotul unui pas de iscoad.
Ura pdurea din toat inima.
Vzu cu coada ochiului ceva micndu-se. Ridic privirile...
i se rsuci violent cnd Draycos sri lng el, ca un prdtor
la pnd.
O s fac infarct din cauza ta, ascult ce-i zic, se stropi el la
dragon. Jur c...
Linite. Se apropie. Trebuie s te retragi.
Mmliga din muchi se ntri de ndat.
Sunt mai muli de trei?
Opt n total. Cu toii poart nsemnele amirilor. Trebuie s
le dai de veste i celorlali.
Cu ochii pierdui n noapte, Jack simi cum l trec toi fiorii. La
trei mai zici c sunt iscoade, dar cnd ai deja opt, te pregteti de
atac. Iar prima ndatorire a oricrui atacator era s doboare
santinelele.
Tresri cnd botul lui Draycos l mpunse uor n coaste.
Ce-i?
103

Zahn Timothy
N-ai auzit ce-am spus? Trebuie s-i avertizezi pe ceilali.
Nu pot. Nu mi-au dat transmitor.
tiu, rosti dragonul cu nerbdare n glas. Trebuie s te
ntorci n tabr.
Jack se cutremur cu gndul la cele opt puti ce-l pndeau din
spate.
Nu pot. N-o s reuesc.
Draycos i nl capul, sfredelindu-l cu privirea-i de smarald.
Cei doi stteau practic bot n bot.
Ascult la mine, Jack. Vin, ns nu sunt destul de aproape
ca s-i fac vreun ru. Dac nu pleci, te vor ncoli. Du-te.
Jack rmase cu privirile pierdute n bezn. Draycos avea
dreptate.
Dar picioarele refuzau s-i dea ascultare.
Dac se nela totui? Dac vreo doi dintre ei i scpaser
privirii? Poate unul se ascundea chiar acum ntr-un copac,
ateptnd s sar iepurele.
Jack?
Biatul strnse din dini. Nu, dragonul avea dreptate. Trise
momente similare alturi de unchiul Virgil. Dac zbovea acolo,
mai devreme sau mai trziu ar fi pit-o.
n plus, i-ar fi srit oricui n ochi dac rmnea alturi de un
dragon cu solzi aurii strlucitori.
Bine, opti el.
Se ridic cu grij ntr-o poziie ghemuit i cu tot atta grij se
ndeprt ncet de butean. Nu trase nimeni n el. Continu s
mearg cu spatele, trecnd pe lng monitoare. Draycos rmase
lng buturug, cu coada arcuit i urechile ciulite.
De-abia cnd trecu de primul rnd de copaci se rsuci i
Draycos i naint n linite spre el. Cnd ajunse lng Jack se
opri i fcu stnga-mprejur.
Nu te opri, i porunci el, ciulind din nou urechile. Te acopr
eu.
Nu ndrznea s mearg prea repede. Noaptea prea c prinde
via n jurul su i simea o mie de ochi cobori asupra sa. De
104

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


trei ori l ajunse Draycos din urm i tot de attea ori rmase n
spate s-i pzeasc retragerea. i dorea acum s-i fi dat ascultare
unchiului Virge i s fi gsit o cale mai bun de-a da de urma
navelor Djinn-90, ns nu se opri.
Nu fcea nimeni de straj n partea asta a taberei. Cnd trecu
pe lng adposturile fcute n pmnt fu ispitit pentru cteva
clipe s sar nuntru. Cu armele dinuntru putea s rad toat
pdurea. Suficient ct s-i descumpneasc pe soldaii amiri.
ns ispita trecu repede. Putea s-i descurajeze sau putea la fel
de bine s-i provoace la lupt. i cu ct amna mai mult clipa
aceea, cu att mai bine.
Mai ales dac putea determina pe altcineva s trag i s
atepte riposta. Drept naintea lui se nla unul dintre corturile
mari, cel ce servea probabil ca dormitor. i trase niel sufletul
dup urcuul greu, apoi ddu buzna nuntru.
Era fr doar i poate un cort de dormit. Dousprezece perechi
de paturi de campanie aranjate n jurul unei msue cu patru
scaune de acelai model. Scaunele erau goale. La fel i paturile.
Jack rmase o vreme cu privirile pironite la paturi. Douzeci i
patru de paturi. Goale.
Toate?
Chiar aa.
Iei afar i l zri pe Draycos furindu-se la colul cortului.
Nu le-ai dat de veste?
N-am cui. Au disprut.
Gtul lung al dragonului se arcui a surpriz.
Au disprut? Unde?
De unde vrei s tiu? ripost Jack, fcnd privirea roat.
Tabra era cufundat n bezn i tcere. i nchipuise c
dormeau cu toii. Acum se ntreba dac mai era un suflet de om
prin preajm.
ncercm i cellalt con? ntreb Draycos.
S mergem la comandament nti. E n drum i restul diviziei
probabil c monteaz nc aparatura.
Bine.
Dragonul i sri n spinare i se fcu nevzut sub jachet.
105

Zahn Timothy
Grbete-te, amirii se apropie.
Mulumit
obloanelor,
cldirea
comandamentului
era
cufundat i ea n bezn, asemenea restului taberei. Rsufl ns
uurat la vederea fantei nguste de lumin ce scpa pe sub u.
Mcar acolo era cineva.
Asta n caz c echipa sa nu uitase lumina aprins nainte s se
fac nevzut laolalt cu restul mercenarilor. innd pumnii
strni, deschise ua.
Colegii din divizia Tango Cinci Zulu nu dispruser ns.
Stteau ngenuncheai ntr-un cerc n mijlocul camerei, cu faa la
podea i minile duse la ceaf. n spatele lor, doi brbai
mbrcai n negru din cap pn-n picioare ainteau armele spre
ei.
Dar Jack vzu toate acestea cu coada ochiului. Atenia i fusese
captat de ceilali doi brbai din ncpere, ce stteau n spatele
mormanului de calculatoare. Cu armele ndreptate spre el.

Capitolul 17
Intr, i porunci o voce aspr, lipsit de inflexiuni, de undeva
din dreapta lui. Fr zgomot.
Atent s nu fac vreo micare necugetat, Jack i ntoarse
capul n direcia glasului. n colul ncperii sttea un brummga,
fcnd de paz la u.
Jack se holb la extraterestrul masiv, nevenindu-i s-i cread
ochilor. O ntoarcere n timp la rmiele navei Havenseeker,
cnd l ntlnise ntia oar pe Draycos. ns brummga acesta nu
era mbrcat alandala. Purta acelai camuflaj ca i mercenarii
amiri, aceleai galoane mpodobite cu sbii ncovoiate. Iar arma
din mn era mai mic i mai puin coluroas dect grozvia
neagr i lucioas cu care brummga era s-i fac de petrecanie.
Alt brummga. Alt grup.
Situaie i mai nasoal.
106

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Brummga i scutur arma, dndu-i de neles c nu-i de
glumit cu el. Alungnd senzaia apstoare de deja-vu, Jack pi
nuntru. Ca s demonstreze c tie cum s se comporte n
asemenea situaii, nchise i ua.
Mai e cineva? ntreb un soldat.
Jack tocmai voia s spun c habar n-are, ns brbatul i-o
tie:
n regul. Fii pe faz.
nchise gura la loc. Soldatul nu-l ntrebase pe el, desigur, ci pe
unul dintre oamenii de-afar, prin staie. Pentru o clip se temu
ca iscoada s nu-l fi zrit pe Draycos. Poate chiar n momentul
cnd se fcuse bidimensional pe pielea lui.
Nu, n cazul sta sigur ar fi zis ceva. Iar individul din faa sa nu
prea s fie un actor foarte bun.
sta-i ultimul din divizia tehnic? ntreb unul dintre
mercenari, proptindu-i arma pe umr i mergnd spre Jack.
Tocmai i ndeprtase gluga jachetei militare, iar Jack observ c
mercenarul nu avea fir de pr n cap. Ca o bil de biliard, i trecu
prin gnd.
Da, rosti Jommy cu glas pierdut i posomort. Fcea de
paz.
Nu i-a fcut treaba prea bine, coment Bil n timp ce-i lua
carabina lui Jack.
Jack chibzui o clip, apoi hotr s-i strice puin socotelile.
Nu te contrazic, rosti el linitit. Dac nu punem la socoteal
cele opt iscoade ce se apropiau dinspre sud.
Simi un fior de satisfacie cnd vzu moaca surprins a
mercenarului.
Nu zu. i ci erau oameni?
Cinci atingeri rapide pe mn.
Cinci. De ce m-ntrebi, faci inventarul?
Treci aici, rbufni Bil. i fcu semn s se alture celorlali
copii.
Jack fcu ntocmai, travers camera i ngenunche ntre
Brinkster i Li. Simi c Brinkster tremura din toate ncheieturile,
107

Zahn Timothy
cci umerii lor se atingeau, n schimb Li sttea ca trsnit, parc
nevenindu-i s-i cread ochilor.
Haide, tii procedura, l zori Bil. nfipse carabina lui Jack n
grumazul su i rosti:
Minile pe ceaf, degetele mpreunate.
Jack se supuse i de ast dat, aruncnd priviri fugare n jur.
Posomorala din glasul lui Jommy nu era pe de-a ntregul sincer.
Biatul era fr discuie furios i ncerca s fac pe durul. ns
era speriat. Speriat ca naiba.
Rogan Mbusu, bieelul de unsprezece ani, renunase de mult
s mai fac pe curajosul.
Lacrimile i iroiau pe obraz i era scuturat de suspine
nfundate. Alturi de el, Alison sttea nemicat, cu chipul gol.
ocat precum Li? Sau putea oare s-i ascund sentimentele
mai bine dect ceilali?
De-abia atunci realiz c Alison l sfredelea cu privirea.
i ntoarse privirea. Voia s-l ntrebe ceva? S-i spun ceva?
n timp ce se holba la Alison, dou mini l prinser de gt,
fcndu-l s tresalte, i tot pe nevzute, nainte ca el s
reacioneze, se ndeprtar. n locul lor simea acum ceva rece i
metalic.
Atenie la mine, rosti Bil. Cu coada ochiului, Jack vzu cum
unul dintre mercenari prinde o zgard cenuie i metalic la gtul
lui Li.
Astea se numesc zgrzi de control. Se post n dreptul lui
Alison. n caz c celebrul curs de zece zile al Tiului Hangerului
nu v-a spus nimic despre ele, o s v explic eu. Scopul lor pe
lumea asta e s v stranguleze pn v sar ochii din cap dac
ncercai s fugii.
Ajunse n spatele lui Rogan. Biatul pru c se prbuete la
atingerea mercenarului, ns Bil l nh cu o mn i i mont
zgarda cu cealalt.
Mecanismul constrictor se declaneaz n dou situaii. n
primul rnd dac v ndeprtai prea mult de indicatorul-limit.
Indicatorul e la noi. N-o s v spun la cine exact.
108

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Jommy primi i el o zgard n dar.
n al doilea rnd, le putem declana noi nine. Asta se va
ntmpla dac hotrm pe drum c nu merit efortul s v lum
prizonieri. Nu stm mult pe gnduri, aa c avei grij.
Stranic om, bombni Jack.
Bil, acum n spatele lui Brinkster, avea pe cte se pare auzul
ascuit. Se repezi la el ct ai zice pete i-i trosni un dos de palm
dup ureche.
Ai grij cum vorbeti, putiule, mugi el.
Da, s trii, rosti el, ncercnd s par ct mai supus. Era
suprat pentru c nesocotise prima regul a unchiului Virgil cnd
cazi prizonier: s ari ct mai inocent i mai neajutorat cu
putin. Dumanul obinuia s te treac cu vederea.
i dac-i dorea ceva n momentul acesta, aceea era s fie
trecut cu vederea.
nc ceva, adug Bil n timp ce-i petrecea lui Brinkster
cureaua n jurul gtului. Zgrzile sunt legate n serie. Avantaj noi:
nu ne complicm cu ase butoane dac vrem s-i facem de
petrecanie unui zurbagiu. Dezavantaj voi: dac o mierlete unul, o
mierlii cu toii. Chibzuii la asta n caz c v bate gndul s facei
pe eroii.
Am terminat, locotenente, raport cineva.
Jack se uit ntr-acolo. Mercenarii mpachetaser laptopurile
diviziei lor n rucsaci pe care acum i purtau n spinare.
Bine, spuse Bil. Sau mai degrab locotenentul Bil. Plecm,
copilai. Fii cumini i inei-v gurile. Oamenii notri stau la
pnd pretutindeni n tabr, ca prietenul nostru Santinel Gur
Bogat. Dac dai alarma, tovarii votri vor fi mcelrii nainte
s se ridice din paturi. Ne-am neles? Bine.
Prizonierii prsir comandamentul n ir indian, sub paza
trupelor amire. De-abia dup ce traversar o bun parte din
tabr Jack nelese pe deplin remarca locotenentului.
Bil ameninase c-o s-i ucid pe cei din corturi. ns
ameninarea lui n-avea nici o noim, ntruct restul hangerilor
dispruser.
Iar locotenentul Bil nu tia acest lucru.
109

Zahn Timothy
Tot cugetnd la problem, trecu pe lng postul de veghe
prsit i intr n pdure. Hangerii se fcuser nevzui, dar nu
soldaii amiri i puseser pe fug. Nu-i omorser, nu-i fcuser
prizonieri i nici nu-i ademeniser n pdure.
i-atunci unde dispruser? i de ce?
Nu gsise nc rspuns la ntrebare cnd se ntlnir cu cei opt
soldai pe care-i zrise
Draycos mai devreme. Erau mprtiai n jurul cutii sale,
ateptndu-l mai mult ca sigur pe locotenentul Bil s vin cu
prizonierii. Trupe de ntrire fr doar i poate, n caz c lucrurile
nu mergeau cum trebuie.
Jack constat cu satisfacie c erau ntr-adevr cinci oameni n
grup.
Acum coborau povrniul. Civa nori i fcuser apariia,
lipsindu-i pn i de palida lumin a stelelor. Jack se lupta cu
tufriul ce se ntindea s-i sfie picioarele i cu crengile joase ce
inteau spre fruntea lui.
ns ntunericul oferea un nesperat avantaj. Simi numaidect
ghearele lui Draycos cotrobind cu atenie la mecanismul zgrzii.
Brusc, salba de metal ncet s-l mai strng.
Dragonul reuise s-o deschid.
Acum e acum, gndi el, netiind n ce parte s sar. Dar, spre
dezamgirea sa, simi din nou apsarea metalului.
Un cuvnt deloc civilizat i trecu prin minte. ns Draycos avea
dreptate. Era de prisos s evadezi ntr-o pdure necunoscut cu o
hait de mercenari narmai pe urmele tale.
Ndjduia s gseasc un moment prielnic pentru scpare,
nainte ca locotenentul Bil s-i prezinte plutonului de execuie.
Dup zece minute de mers ajunser ntr-un lumini. Un
transportor estoasa naripat 505 fr nsemne, mult mai mic
dect Linxul cu care sosise, i atepta acolo. Era pzit de doi
brummga ce purtau galoane amire. Intrar cu toii n aeronava
i i luar zborul.
Vaszic totul era o capcan, iar divizia Tango Cinci Zulu i
computerele lor erau momeala. Serviser pentru a-i scoate pe
110

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


locotenentul Bil i pe oamenii si la iveal. Dintr-o clip n alta,
trupele ascunse ale Tiului aveau s-i ncoleasc.
Nimic. estoasa naripat i continua linitit zborul deasupra
arborilor, nestingherit de nimeni.
Minutele trecur i Jack ajunse la concluzia c hangerii nu
doreau s-l prind pe locotenentul Bil, ci cutau baza secret a
amirilor. Tot capcan era, iar divizia lui era n continuare
momeala, ns atacul hangerilor avea s mai ntrzie pn la
destinaie.
Cnd transportorul ateriz, cincisprezece minute mai trziu,
Jack era nc ferm convins c aa stau lucrurile.
Haidei, celui, i pofti de afar locotenentul Bil cu arma
aintit spre ua navei. Nu uitai de zgard.
Jack fu al treilea n rnd. De ndat ce iei din transportor i
arunc privirile n vzduh, dup navele Tiului. Nici urm de ele.
Fr s-i piard ndejdea, cercet mprejurimile. i, n acel
moment, orice speran ascuns pe care-o mai avea i se scurse n
cizme, i roase talpa i se ngrop n pmntul de sub picioare.
Dac asta era o baz militar secret, atunci el era mtua lui
Draycos.
nti de toate, aezarea nu era nici pe departe secret. Nici
urm de copac, stnc sau panou de camuflaj primprejur. Pn i
tabra de antrenament a Tiului de pe Carrion ar fi fost mai greu
de gsit.
n al doilea rnd, nu era o baz militar. n afar de alte dou
estoase naripate complet nenarmate nu zrea nici o main.
Dou cldiri tipic umane mrgineau pista de aterizare. Erau
probabil hangare pentru transportoare nlate cu bunvoina
amirilor. n rest, orelul prea alctuit din colibe de chirpici de
diferite mrimi.
Bine ai venit n oraul Dahtill, i ntiin locotenentul Bil
pe prizonieri, care cercetau i ei mprejurimile. Capitala unei
regiuni controlate de agrii, locul unde s-a aprins flacra
discordiei.
Apoi zmbi, cel mai neprietenos zmbet pe care-l vzuse Jack
vreodat.
111

Zahn Timothy
Locul unde se va stinge flacra voastr, dragi celui.

Capitolul 18
Coliba spre care i conducea Bil era mai mare dect cele din
jur i era acoperit cu frunze mari n form de evantai. Ua era
joas i toi, cu excepia lui Rogan Mbusu, fur nevoii s se
aplece la intrare. nainte s intre, Jack atinse de curiozitate
peretele. Chiar dac prea de pmnt, era dur i aspru ca piatra.
Coliba avea o singur ncpere. Trei extrateretri stteau
aezai la o mas din mijlocul ncperii. Fpturi scunde, palide i
lipsite de pr, cu chipuri pline, dar adncite n interior, i ochi
argintii scnteietori. Jack presupuse c erau agrii, dei nu mai
vzuse un agrit pn atunci. Doi dintre ei purtau uniforme de
camuflaj similare cu cele ale amirilor, ns al treilea era
nvemntat ntr-o mantie lung i alb cu dungi roii, subiri.
Mantia era fr ndoial o alegere vestimentar mai bun. Cei
care se jucau de-a soldaii artau caraghios n opinia lui Jack.
Ce avem de data asta? rosti cel cu mantia. Jack nu se
atepta ca o fptur cu o tigv n loc de chip s aib un glas att
de melodios.
nc o izbnd zdrobitoare mpotriva tlharilor? nc un pas
spre victoria final mpotriva asupritorilor notri?
Jack l privi cu atenie i ncrunt nedumerit sprncenele.
Habar n-avea s citeasc pe chipul unui agrit i, cu toate astea,
extraterestrul n rob nu prea deloc ncntat. Ba era de-a dreptul
nfuriat, judecnd dup tonul vocii. La asta chiar c nu se
atepta.
ns locotenentul Bil nu prea deloc surprins.
Avei tot dreptul s fii bnuitor, Luminia Voastr, rosti el
cu glas grav, dar linitit. De data asta ns am descoperit cheia.
tia sunt copii, l repezi tios un agrit n uniform. Copii de
om. Credeai c n-o s ne dm seama.
112

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


i copiii pot s lupte, stimate Maestru al Aprrii. n mna
unor lupttori iscusii precum cei ai Tiului, pot deveni
rzboinici redutabili.
Cu coada ochiului o vzu pe Alison tresrind. Se gndea
probabil la cele zece zile de antrenament i abia se abinea s fac
un comentariu ironic
ns nu spuse nimic.
Dar nu de asta sunt prizonierii de fa nepreuii, continu
Bil. Cei ase sunt mult mai nsemnai dect oricare alt rzboinic.
Au fost special instruii privind sistemul de comunicaii i coduri
al Tiului. Le-am capturat i computerele, fr s le avariem. n
curnd vom fi capabili s aflm planurile lor, att cele pe termen
scurt, ct i cele de durat.
i ce obinem din asta? dori s tie agritul cu mantie.
Locotenentul Bil prea uluit.
Victoria, firete, Luminia Voastr.
Chiar aa?
Ochii argintii ai agritului czur pe Jack.
Vor renuna trupele Tiului Hangerului s ne mai atace
mina? Vor fi parprinii constrni s accepte hotrrea Curii, cea
care spune c mina ne aparine de drept? Va trimite ntr-un final
Uniunea Comerului un judector-paladin s ratifice i s pun n
aplicare hotrrea?
Jack simi furnicturi pe ira spinrii. Locotenentul Basht le
spusese c agriii nvliser peste mina parprinilor. ns agritul
n mantie susinea taman contrariul.
Oricum, nu-l privea. Nu-l interesa politica local sau soarta
unei amrte de mine pe care nimeni din ntregul Bra Orion nu
ddea doi bani. Se afla aici doar pentru a obine informaii despre
navetele Djinn-90, pentru a afla cine a atacat navele lui Draycos
i pentru ca, n cele din urm, s scape de dragon.
Din nefericire, pentru Draycos lucrurile nu stteau aa de
simplu. Eticii sale de rzboinic K'da n-avea s-i surd vestea c
lupta pentru tabra greit.
l simi pe dragon lunecnd pe piele, semn c era stnjenit sau
enervat.
113

Zahn Timothy
Jack trgea ndejde c i va stpni nervii pn vor reui s
ias cu basmaua curat din afacerea asta.
Parprinii nu se dau btui pentru c Tiul Hangerului i
susine, explic Bil. Sunt ferm convini c nu putem s-i
nfrngem i de aceea se mai afl nc pe planet.
Ne-ai ncredinat c atacul din Mer'seb i va determina s
plece, rosti Luminia Sa.
Am zis c va fi primul pas. Acum trebuie s lovim n mai
multe locuri deodat.
Lovi uor cu vrful degetelor nsemnele Tiului de pe umrul
lui Jommy.
Cheia e la noi.
Nu-mi place, rosti Luminia Sa sec. Sunt copii. Nu e firesc
s te rzboieti cu nite copii.
ns e firesc ca ei s poarte rzboi mpotriva noastr? i-o
ntoarse Bil, cu uoar nerbdare n glas. Gndii-v puin.
ncercai s v folosii i cpnile.
Ce dorii de la noi? ntreb Maestrul Aprrii.
Locotenentul Bil scoase un suspin prefcut.
Nimic. Ne procurm noi tot ce avem nevoie. Pur i simplu
doream s v punem la curent cu ce se ntmpl.
nclin scurt capul spre u. Soldaii amiri le ddur brnci
prizonierilor i ntregul alai iei afar.
Dobitocii, murmur un soldat.
Cum te ateptai s fie? ntreb Bil n timp ce i ndruma pe
copii spre cldirile n stil uman. Toi extrateretrii sunt idioi. Nu-i
bga n seam i vezi-i de treaba ta.
i dac refuz s cooperez? ntreb Alison.
Jack se cutremur. Fusese o ntrebare prosteasc i o tiau cu
toii.
Mai cu seam locotenentul Bil.
Asta a sunat a provocare, celu. mi plac provocrile. Unul
dintre voi tot va ciripi. Poate tu, ce zici?
Locotenente? se auzi un glas melodios.
114

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Jack se ntoarse i l vzu pe unul dintre agriii n uniforme
alergnd n urma lor.
Maestrul Aprrii v transmite complimentele sale. Dorete
ca puii de om s fie pui de ndat sub custodia autoritilor
agrite.
Transmite Maestrului Aprrii complimente mptrite,
rspunse Bil curtenitor. i ntiineaz-l c prizonierii vor fi
predai domniei sale dup ce terminm noi cu ei.
Maestrul Aprrii a specificat...
i vei transmite complimentele mele i ce i-am spus
adineauri.
Apoi ntoarse spatele extraterestrului.
Dup mine, celui.
Intrar n cldirea mai mare, ntr-o ncpere dosnic ce prea
anume construit pentru a servi ca temni. Nu avea ferestre, ua
era prevzut cu dou zvoare, iar dousprezece inele de metal
ieeau la iveal pe jumtate din betonul podelei.
La ordinul lui Bil, soldaii aduser ctue cu care i legar pe
prizonieri de inele.
n regul, rosti el tios dup ce copiii fur imobilizai. Cine
vrea s sar peste toat tevatura asta i s-mi dea codurile de
acces?
Jack nu se uit la ceilali. Privirile sale rmaser aintite la
Bil. Locotenentul zmbi acru.
M gndeam eu. Bine. Voi ai vrut-o.
Se uit prin camer i privirile-i czur pe Jack.
Tu, Ochi-luminoi, hai cu mine.
Unul dintre soldai i desprinse ctuele de inel, apoi l ridic n
picioare i l scoase afar din ncpere. De acolo, Bil i conduse n
a doua cldire.
Totul prea s dureze absurd de mult pentru nite oameni care
pretindeau c erau n mare grab. Mai trecuse prin rutina asta la
cteva sedii de poliie de-a lungul Braului Orion. Un exerciiu de
intimidare: nti presrau nite ameninri vagi, apoi te lsau s
fierbi la foc mrunt.
115

Zahn Timothy
i faptul c-l luaser pe el primul nsemna c nu el era inta
principal. Bil nu-l lsase s fiarb suficient de mult.
Nu, mai degrab puseser ochii pe micuul Rogan, hotr Jack.
Pe el sau pe una dintre fete.
Cea de-a doua cldire mai arta a comandament, cu birouri
normale, coridoare i restul, asemenea sediului Tiului de pe
Carrion. Soldaii l conduser pe Jack n ceea ce prea a fi o sal
de conferine, unde gsi laptopurile echipei sale frumos aranjate
pe o mas oval. Erau bgate n priz i aprinse, numai bune de
folosit.
Mai aveau nevoie doar de codurile de acces.
n regul, spuse locotenentul Bil, fcnd semn spre
computere. Cum am spus, putem face lucrurile frumos sau al
naibii de neplcut. Ai o ultim ocazie s fii detept.
Detept sunt, nu-i vorb, spuse Jack, urmrindu-i expresia
feei. Problema e c sunt srac.
Ochii lui Bil se ngustar.
Ce vrei s zici?
Voi fi mai clar. Ce-mi iese mie din asta?
Unul dintre amiri pufni zgomotos.
Rmi ntr-o bucat.
E i asta o chestie, rosti Jack, cutremurndu-se. Trebuia
s-i joace crile pn la capt, s vad ct spaiu de manevr
avea la ndemn. ns nu trebuia s sar prea mult calul.
Dar vd c v cam grbii. Dac-mi vine... inspiraia, pot s
lucrez mai repede.
Unul dintre soldai pi amenintor spre el.
Inspiraie vrei? ltr el i scoase din teac un cuit lung. i
dau eu ie inspiraie imediat.
Locotenentul Bil i fcu semn s se opreasc. Mercenarul se
ddu ndrt, ns fr tragere de inim.
Unchiul i mtua m-au vndut la Tiul Hangerului.
Cin'zeci de miare pentru doi ani de sclavie.
Vrei cumva s-i cumprm contractul?
Nici pe departe. Vreau bani pein i biletul de plecare.
116

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Un zmbet sarcastic ncoli pe chipul locotenentului.
Vd c hangerii au numai soldai loiali i devotai cauzei,
rosti Bil zmbind ironic. De acord. Bani contra serviciu. Ce ai de
oferit?
Depinde de ct suntei pregtii s pltii, i-o ntoarse Jack.
O sut de mii sun bine?
Ne crezi proti? Sau disperai?
Nu tiu ce s zic de prima, rosti Jack cu un aer meditativ. i
scrpin brbia, iar ctua desfcut l lovi uor n piept. Ct
despre disperare, am impresia c v luptai cu mercenarii i cu
timpul deopotriv. Maestrul Aprrii ar putea s-i trimit
slujitorii n orice clip s ne ia. Nu cred c agriii ar fi prea fericii
dac ar afla c aveai de gnd s torturai nite amri de copii.
Bil zmbi din nou, un zmbet foarte rutcios.
i nchipui c cineva din ncperea asta d doi bani pe
prerea agriilor?
Jack era nedumerit. Nu sta era rspunsul la care se ateptase.
Asta e lumea lor, ncerc el din nou. Ei v-au angajat pe voi i
nu invers.
Bag de seam c eti slab de ureche, spuse locotenentul
Bil. Zmbetul i pierise. i-o repet. Nu-mi pas ce vor sau ce nu
vor agriii, ce le place sau ce nu le place. Mina valoreaz o droaie
de bani. Ai priceput?
Jack se uit la soldaii ce fceau de paz la u, simind cum i
fuge pmntul de sub picioare.
Prin urmare nu suntei aici s-i aprai pe agrii, rosti el
trgnat. Ci doar s punei mna pe min.
Iste biatu', nu? l batjocori unul dintre soldaii amiri.
i doar cei din Tiul Hangerului v mai stau n cale, adug
Jack.
Care rvnesc i ei la min n egal msur, fu de-acord Bil.
Expresia de pe chipul biatului l fcu s zmbeasc din nou.
Ei, hai, hai. Doar nu credeai cu adevrat c serveti unui
scop nobil. i nchipui c au venit aici s-i ajute pe parprini, s
ncaseze recompensa i s-o tuleasc? Da' ce, aveai impresia c-s
Cavalerii Dragonului?
117

Zahn Timothy
Jack cltin din cap, simind cum osteneala i d trcoale. Nu
demult crezuse c lupt de partea celor buni, c ajut Tiul
Hangerului s apere o min parprin mpotriva agresorilor. De
cteva minute ncoace nclina s-i considere pe agrii victimele
nevinovate.
Acum realiza c nu existau tabere bune i rele. Fiecare armat
i urmrea propriile interese meschine. Cei care deineau cu
adevrat mina, c erau parprini sau agrii, nu mai contau, ar fi
pierdut indiferent de rezultatul luptei.
De cnd ncepuse mascarada asta, Draycos i tot dduse cu
soldaii care erau pavza celor neajutorai.
Era curios s afle ce avea de zis acum bardul-rzboinic.
tia n schimb ce-ar fi spus unchiul Virge. i-am zis eu
nsuma cam tot.
Da, neleg.
Trase adnc aer n piept. Observ c Draycos i ncetase
micrile agitate la suprafaa pielii. Probabil dragonul ncremenise
de indignare.
Sau poate se pregtea s intre n aciune.
Prea bine, rosti Bil. Ce te mir n halul sta? Aa merg
lucrurile n univers. Obinuiete-te cu ideea.
i ncruci braele pe piept.
Iat oferta noastr. Douzeci i cinci de miare pein plus
libertatea s pleci de pe bulgrele sta de pmnt, n schimbul
tuturor datelor de pe computere. Ai o or la dispoziie.
Jack oft. Poate c unchiul Virge avea dreptate. Poate c binele
propriu era singurul care conta n lumea asta. Dac te lovea
altruismul, era ca i cum ai fi poftit o ciread de bivoli s-i calce
pragul.
i n acel moment trebuia s fie ct mai egoist ca s-i scape
pielea. Draycos ar fi neles. Cine tie, poate dragonul dorea i el
chiar atunci s evadeze.
n orice caz, motivul principal al venirii lor aici era s dea de
urma navelor Djinn-90. Douzeci i cinci de mii de dolari ar fi
118

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


deschis noi ci pentru cercetarea lor. i ar fi temperat puin din
contiina dragonului.
Trgea ndejde.
S-a fcut.
Se aez la cel mai apropiat computer. Se ntreb pentru cteva
clipe dac Draycos vedea n asta o trdare a jurmntului de
soldat. Nu putea dect s spere c dragonul nelegea situaia.
Inspir adnc i tast codul de acces pe care-l nvase. Nimic.

Capitolul 19
Un clopoel sun alarma n capul lui Jack.
ncerc din nou codul. Tot nimic.
nvaser trei coduri diferite. 11 ncerc pe fiecare, tastnd rar
i atent ca s nu fac vreo greeal. Nu funciona nici unul.
Soldaii ce pzeau ua ncepur s uoteasc. Transpirnd din
greu, Jack se mut la urmtorul computer. ncerc toate codurile
i tot nimic.
Locotenentul Bil l urmrise de undeva, din spate, dar acum
se apropiase att de tare nct Jack i simea rsuflarea n ceaf.
Care-i baiul, Ochi-luminoi? murmur el. Dintr-odat
douzeci i cinci de mii sunt prea puini?
Nu tiu ce se-ntmpl. Astea sunt codurile pe care le-am
nvat. Pe Carrion funcionau de minune.
Nu zu?
nghii n sec i se npusti asupra computerului. Mai bine se
lsa pguba.
Lsai-m s mai ncerc un computer, rosti el, dnd s se
ridice.
O mn grea l prinse de umr i-l aez la loc n scaun.
Scutete-m, scrni locotenentul. Am pierdut suficient timp
cu tine.
Mna l nfc de subsuori i l slt.
Panto, Crick, napoi cu el, porunci locotenentul, dndu-i un
brnci puternic.
119

Zahn Timothy
Depozitul doi. Pe urm mi-o aduci pe asiatic. Poate ea se va
dovedi mai maleabil.
Depozitul doi era o colib de chirpici aflat la extremitatea
ndeprtat a celeilalte cldiri n stil uman. Nu era mai mare dect
magazia de pe Essenay i avea pmnt pe jos. Peste tot se nlau
rafturi metalice stivuite cu lzi i cutii, lsnd foarte puin loc
liber n mijloc. Panto i Crick l aezar chiar acolo i-i prinser
minile cu ctue de un raft inferior. Plecar apoi, nu nainte s
sting becul i s nchid ua.
Jack oft prelung, frecndu-i ochii obosii cu mna liber.
Asemenea temniei, magazia nu avea nici o fereastr i bezna era
deplin.
Iat-ne, rosti el cu glas tare.
Da, opti Draycos de pe umrul su drept. Poi s te rezemi
de lzile alea?
Da, numai o clip.
Se ridic ntr-att ct i permitea ctua, se rsuci i se rezem
de un ir de lzi. n stare bidimensional, dragonii K'da aveau un
iretlic ce le permitea s vad prin obiecte solide dei Draycos
struia s-i zic peste obiecte n caz c pereii nu erau prea
groi.
E bine aa?
Dragonul lunec i se puse n poziie.
Vezi ceva folositor pe-acolo?
Draycos se deplas din nou, fcu o pauz, apoi nc o dat.
Probabil cerceta toate lzile la care ajungea. Se strecur pentru
ultima oar, apoi reveni pe umrul biatului.
N-am gsit nimic trebuincios. n dou dintre lzi sunt
grenade, n cea de-a treia muniie. Puin folositoare dac vrem s
evadm pe furi.
Utile ns dac o facem cu tam-tam.
Nu dorim s facem trboi, Jack.
Mie, sincer, nu-mi pas cu ce condimentm evadarea. Ai
vreo idee?
Posibil.
120

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


i simi ncheietura grea, lng inelul ctuei.
Ce-ai fcut computerelor?
Absolut nimic. Pur i simplu nu mergeau codurile.
Cum se poate una ca asta?
Nu vd dect dou explicaii. Fie a ncurcat vreun idiot
computerele, fie cineva a schimbat intenionat codurile.
Draycos tcu pentru o clip.
S gndim logic. Echipa ta a folosit computerele pe tot
parcursul cltoriei spre lumea asta.
ntocmai. i au funcionat fr probleme.
Pe urm au fost transportate la sediul mercenarilor din
Mer'seb, unde au fost ncrcate pe Linx i aduse la Kilo apte.
Deci numai n Mer'seb puteau fi nlocuite. i dac au fost
reprogramate...
Ls ideea n aer.
La ce te gndeti?
M gndeam, rosti Jack trgnat, c n timpul zborului
spre avanpost computerele au fost lsate n depozit, cu restul
bagajelor. Oricine ar fi putut s se furieze acolo i s-i bage
nasul prin ele.
E greu s modifici codurile?
Nu tiu. Unchiul Virgil se ocupa de regul de asta. Dar
bnuiesc c, dac pregteti un card de programare din timp,
treaba poate fi rezolvat ct ai zice pete.
ncerc s se scarpine pe obraz, ns lanul ctuelor se dovedi
nc o dat prea scurt.
Dac stau bine s m gndesc, puteau s fie modificate i la
Kilo apte, n timp ce restul echipei era ocupat cu acomodrile.
Cercet ctuele cu vrfurile degetelor. ncuietoarea ce-i
strngea partea inferioar a ncheieturii prea dintre cele
obinuite. Dac ar fi avut un peraclu, ar fi deschis-o imediat.
ns nu avea. Poate gsea ceva pe podea. O achie metalic sau
orice putea fi ndoit cum trebuie. ncepu s cotrobie cu mna
liber prin praful de sub rafturi.
Alison Kayna, rosti Draycos brusc.
Degetele biatului i oprir cutarea.
121

Zahn Timothy
Ce-i cu ea?
Se tot plimba n timpul zborului. A venit i la tine la un
moment dat.
mi aduc aminte, fcu Jack nedumerit. i-o nchipuise
curioas din fire, dornic s afle ce discutase cu Grisko.
Dar dac nu era dect o masc? Dac n realitate se furiase n
depozit s umble la calculatoare? Din unghiul acela putea s
observe fr probleme discuia dintre el i sergent.
i aminteti s-o fi vzut n scaun ct am stat de vorb cu
Grisko?
N-am putut s privesc n direcia aia. M-am uitat doar pe
geam.
Iar Jack dormise butean. Restul colegilor din divizia Tango
Cinci Zulu puteau s dea o petrecere n spate i el n-ar fi tiut.
Ce motiv avea Alison s saboteze computerele?
Ce motiv ar avea oricine? i-o ntoarse Draycos.
Jack ridic din umeri.
M-ai ncuiat.
Nici eu nu-mi dau seama. Cu toate astea, bnuim c Alison
are o pregtire militar anterioar. Chiar ea spunea c a lucrat
mai demult cu o alt grupare de mercenari. Nu in minte s fi
menionat cu care.
Jack clipi.
Vrei s spui c spioneaz pentru amiri?
Nu neaprat. E o situaie cu care nu m-am ntlnit pn
acum.
Te cred. Nu sunt soldaii aceia pe care-i tiai tu.
ntr-adevr.
Jack simi dispreul din glasul su.
Nu sunt altceva dect tlhari n uniforme.
n uniforme i narmai pn-n dini, spuse Jack ncruntat.
Armele nu import. Conteaz c nu sunt soldai adevrai.
M ndoiesc c gndesc precum rzboinicii, iar asta ne ofer un
avantaj.
Aa e.
122

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


n sinea lui, Jack nu se simea n nici un fel avantajat, dar
hotr s nu-l contrazic pe dragon. Pre de cteva minute tcur
amndoi. Se mai auzeau doar uieratul vntului ce strnea
volburi de pmnt n afara colibei i un scrit curios.
Cum sunt shontinii? ntreb Jack brusc.
Cum adic? Vrei s tii cum arat?
Nu, le-am vzut cadavrele pe Havenseeker.
Amintirea trecerii sale prin mruntaiele navei i ddu fiori.
Doream s tiu cum sunt ei pe dinuntru. Personalitatea lor,
cultura, chestii de-astea. Se aseamn cu voi sau sunt mai mult
ca oamenii?
Draycos i adun gndurile.
Nu-i cunosc pe oameni att de bine, aa c las comparaiile
n seama ta. ndeobte shontinii nu sunt fiine violente sau
belicoase. Puini rzboinici adevrai se nasc n rndul
shontini-lor, ns aceia sunt maetri n arta lor. Cu toate astea,
orice shontin lupt cu ndrjire cnd vine vorba s-i apere viaa.
Dar numai n ultim instan?
De regul, da. Majoritatea prefer s admire diferitele
ntruchipri ale artei, s creeze obiecte minunate i folositoare sau
s lucreze pmntul pentru a se bucura de roadele sale.
Asemenea societi se gsesc pe lumile mai napoiate din
Braul Orion.
Sunt convins c muli oameni i-ar considera naivi i
napoiai, rosti Draycos cu rceal n glas. Alii ar vedea n tria
lor de caracter i elurile lor nobile dovada unui popor avansat,
nainte ca Valahgua s porneasc rzboiul mpotriva noastr, eroii
lor legendari erau cei care au luptat i uneori au murit pentru
dreptate.
Lunec nerbdtor pe pielea biatului.
Din nefericire, rzboinicii lor sunt acum cei mai de seam
shontini. Ndjduiesc c-i vor recpta cultura i mndria odat
ce vor ajunge teferi aici.
i bnuiesc c atunci...? Nu termin ntrebarea, ruinat de
ceea ce urma s zic.
ns Draycos nelese.
123

Zahn Timothy
Doreti s tii dac m voi ntoarce la ei odat ce ne-am
ndeplinit misiunea.
Nu m-nelege greit, rosti iute Jack. Poate prea iute.
Unchiul Virgil i atrgea mereu atenia c vorbete prea repede
cnd e agitat. Vreau s zic c nelegerea noastr se ncheie
teoretic atunci. Eu, unul, n-am nimic mpotriv.
Nu voi pleca dect cnd vei dori tu acest lucru. E o
promisiune.
Mda, spuse Jack ntr-un trziu, simind cum l podidesc
lacrimile. Nu e ca i cum ai fi primit o invitaie aurit la balul
regelui. Eu i unchiul Virge ne descurcam foarte bine nainte s
apari tu i o s ne descurcm i dup ce pleci.
nepenit, se ls pe spate i tresri cnd se lovi cu capul de
metalul rece al raftului.
n caz c scpm din ncurctura asta.
i veni n fire i i pru ru c deschisese discuia despre
viitorul dragonului. Draycos era un asociat provizoriu i nimic mai
mult.
Ce face un bard-rzboinic de isprav ntr-o asemenea
situaie?
i face datoria, desigur. Datoria oricrui prizonier de rzboi
e s evadeze.
O singur problem, oft Jack i trase demonstrativ de
ctu. Doar c, de data asta, lanul nu zorni, ci fcu clic...
i cu o pocnitur surd se desprinse de ctu i czu la
podea.
Jack tresri i duse pe negndite mna la zalele metalice... Sau
mai degrab la brara petrecut n jurul ncheieturii sale.
Ce naiba...?
Dar i nghii cuvintele numaidect. Firete, ghearele
dragonului. Aceleai gheare care nu demult inscripionaser un
cilindru metalic.
Doar c acum nu mai era o zgrietur. De data asta dragonul
tiase lanul fr ca Jack s-i dea mcar seama.
Alte probleme? ntreb Draycos vesel.
124

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Jack ncerc s-i vad pieptul n ntuneric.
Era greu de zis, ns ar fi putut s jure c cellalt i rde de el.
Ce dragon amuzant! mri el. Bine, eti detept nevoie mare.
Ce facem acum?
Dup cum spuneam, datoria noastr e s evadm.
Alunec pe gtul biatului i i desfcu zgarda.
Este de asemenea datoria noastr s ne ajutm tovarii.
Trebuie s-i eliberm i pe ei.
Stai o clip, l avertiz Jack, rsuflnd uurat. Ls zgarda
s cad la podea i o mpinse ct mai departe de el. Dac ai de
gnd s ne rzboim cu Bil i mercenarii lui aa, de capul nostru,
te pate o discuie lung.
Nici pe departe. Vom avea sori mai mari de izbnd dac
fugim de-aici i venim cu ntriri.
Aa mai zic i eu.
Jack se ridic n capul oaselor i i scutur praful de pe mini.
i cum facem asta fr s suprm pe cineva?
nti deschidem ua. Fr zgomot, desigur.
Mulumesc de sfat, rosti el sec. Dibui mnerul i crp niel
ua. Cel puin cnd venea vorba de furiat, nobilul rzboinic K'da
i amrtul biat-ho gndeau la fel.
Afar domnea linitea. Jack ascult cu nfrigurare zgomotele
nopii, ncercnd pe ct i permitea poziia s strpung
ntunericul cu privirea. Un murmur de fond plutea deasupra
colibelor ndeprtate ale agriilor. n jur ns totul era tcut i, din
cte-i putea da seama, nemicat.
Pare n regul. Lum o estoas naripat?
Preferi s mergi pe jos?
Jack ddu ochii peste cap. Rar l vzuse pe dragon aa de bine
dispus. ncntat, fr ndoial, de isprava cu ctuele.
Nu, hai s cltorim cu stil, ce zici? Fii bun i arunc un
ochi i-n spate.
Drept rspuns simi o apsare pe umeri, apoi gulerul jachetei
strns pe gt, iar capul dragonului se ivi pe umrul su, privind
ndrt.
Gata.
125

Zahn Timothy
Bun.
i adun toate puterile, deschise ua i rmase o clip n prag,
cu simurile ncordate la maximum. Tot nimic. nchise ua n
urma sa i se fcu nevzut n noapte.

Capitolul 20
Ajunse n preajma cldirii unde erau ntemniai colegii si de
divizie. Deodat, o fie de lumin strpunse ntunericul.
Se ghemui n col, lipindu-se ct mai puternic de zid. Lumina
venea din a doua cldire, unde o u tocmai se deschisese. Doi
soldai amiri ieir de-acolo, trnd-o pe Li dup ei.
Jack avea muchii ncordai la maximum. Dac o duceau n
aceeai colib n care fusese nchis i el, ar fi ieit mare tmblu.
ns soldaii se ntoarser cu spatele la el i o luar spre alt rnd
de colibe.
Auzi un ssit slab n ureche.
Stai linitit, nu vin ncoace, i spuse Jack.
Au torturat-o, murmur dragonul, reuind cu greu s-i
stpneasc furia. Nu-i dai seama?
Jack se uit cu atenie la spatele fetei, pe msur ce aceasta se
ndeprta mpleticindu-se.
Nu prea cred. mi amintesc c mai devreme era speriat de
moarte. Bnuiesc c nu i-a revenit nc.
Nu arat prea bine. Eti sigur?
Ai ncredere-n mine. Am mai vzut oameni speriai n halul
sta. Uite-te i tu unde-o duc. O bag n regim de carcer, la fel ca
pe mine, ceea ce nseamn c n-a fost torturat.
Nu neleg.
Jack oft.
Vor ca unul dintre noi s ciripeasc, da? Cei lsai la urm
trebuie s fie ct mai nspimntai. Dac ar fi torturat-o ntradevr pe Li, ar fi dus-o napoi cu ceilali.
126

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


De ce?
Ca s vad i restul ce-i ateapt. Cu ct sunt mai nfricoai
cnd le vine rndul, cu-att o s-i spun mai repede
locotenentului Bil ce-i dorete s aud.
Limba dragonului strpunse aerul cteva clipe.
V izoleaz ca s-i sperie pe ceilali?
Exact. Vezi tu, cnd doi-trei oameni sunt luai din snul
unui grup i nu se mai ntorc, restul ncep s-i fac griji cu
privire la soarta lor. E mult mai nfricotor dect orice-ai putea
nscoci de unul singur.
Draycos tcu.
Asta-i de-a dreptul cruzime.
Probabil. ns e mai bine dect s-i bai pn le sun apa n
cap. Voi n-ai folosit pn acum rzboiul psihologic?
Nu cunosc expresia, dar dac seamn cu ce-am vzut n
seara asta, cu siguran nu.
M gndeam eu, murmur Jack. Uneori, lupttorii K'da erau
prea nobili pentru binele lor.
Cei doi amiri ieir din colib fr Li i o luar spre cldirea
lng care se refugiase Jack. Mergeau fr ndoial s-l umfle pe
urmtorul participant la concursul lui Bil.
Linite, l avertiz pe Draycos, ferindu-se din calea privirii
lor. Pregtete-te.
Soldaii se fcur nevzui n spatele uii.
Fr s iroseasc nici o clip, o lu la goan spre estoasa
naripat cu care sosiser. Dup socoteala lui avea un minut la
dispoziie ca s sparg trapa i s intre, nainte ca soldaii s-i
fac apariia. ns trapa era deschis i ctig astfel douzeci de
secunde. Era deja n cabin, zgindu-se la panoul de zbor, cnd
mercenarii ieir din nou afar.
De data asta nsoii de Alison.
Au luat-o pe Alison, murmur Draycos, ridicnd capul de pe
umrul biatului ca s arunce o privire mai atent.
Am vzut, mri Jack, strduindu-se s-i dea de cap
panoului.
127

Zahn Timothy
Nu va zbura ca Essenay, dar mcar comenzile erau
asemntoare.
Vrei s fac ceva n privina ei?
Remarcam doar c nu e tratat ca un spion amir, spuse
dragonul cu blndee.
Jack i desprinse pentru o clip ochii de la butoane. Draycos
avea dreptate. Din cte-i putea da seama, era supus aceluiai
tratament ca i el sau Li.
De-acord, poate nu e n crdie cu amirii, ci cu alt
grupare. O fi schimbat codurile de pe computere ca numai ea s
poat scoate informaia din ele.
De ce?
De unde vrei s tiu? Poate a fost pltit s intre sub pielea
amirilor sau s le fac vnt hangerilor de pe Sunright.
Alison i mercenarii intrar n cldire.
i n momentul de fa nici c-mi pas, adug el, apsnd
comenzile pentru decolare. Nu-mi doresc dect s scap de-aici.
Draycos se balans pe umerii biatului pentru a arunca i el o
privire asupra panoului de zbor.
Nu ai nevoie de-un cod pentru a porni motoarele?
n mod normal da. ns pilotul a fost neatent i a lsat nava
n modul ateptare. Contam pe asta.
Draycos i nclin capul.
Foarte neatent.
Aa e. Dup cum spuneai, indivizii tia nu-s soldai de
profesie.
Ddu drumul propulsoarelor verticale i estoasa i lu ncet
zborul.
ine-mi ghearele. Acum vom vedea dac cineva ne dorete
foarte mult la sol.
ns nimeni nu le ainu calea i aeronava se pierdu n noapte.
Ba, mai mult, nimeni nu ddu alarma i nici mcar nu prur s
observe. Jack inu aparatul aproape de sol, ncercnd s lase n
urm oraul Dahtill ct mai repede, mirat nc de uurina cu
care scpaser.
128

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Se pare c nu au o procedur militar bine definit, rosti
Draycos. Poate c agriii n-au fost de acord ca oraul lor s fie
transformat ntr-o cazarm amir.
Da, sau i mai simplu. Dac aici se afl mina pe care toat
lumea vrea s pun mna, nimeni nu vrea s se ncaiere n
preajma ei.
Posibil. Capul dragonului se nl i i fcu semn cu botul n
partea stng. S fie aceea mina?
Jack privi ntr-acolo. La vreo doi kilometri deprtare se nlau
umbrele a trei cldiri. Cea din mijloc era mult mai nalt dect
celelalte i servea probabil la nmagazinarea utilajelor pentru
forajul de adncime. Cele dou cldiri mai mici ofereau spaiu
pentru depozitarea proviziilor i a restului utilajelor. Cu excepia
celor cteva lumini de avertizare, cldirile erau cufundate n
bezn. Aparent agriii nu lucrau n schimburi de noapte.
Tot ce-i posibil. mi amintesc c trebuie s forezi la mari
adncimi ca s dai de daublit.
Asta nseamn muli bani investii.
Bani i timp, fu de acord biatul.
Probabil agriii lucreaz la mina aia de ani de zile. De
generaii ntregi chiar.
Ca s vin alii s le fure munca, rosti Draycos scrbit.
S-neleg c acele cldiri sunt construite deasupra unor puuri
verticale?
Doar cea din mijloc. Am vzut asemenea mine adnci n
poze.
Delicat operaiune. Un accident sau prbuirea cldirii ar fi
n stare s nruiasc puul cu uurin. neleg acum de ce nu-i
doresc o lupt prin mprejurimi.
i ntoarse capul.
Ai luat-o greit, Mer'sebul e la sud-vest de Dahtill.
tiu. ns nu ne-ndreptm spre Mer'seb, ci spre Kilo apte.
Dragonul i ii gtul suficient ct s-l priveasc n ochi pe
Jack.
Crezi c e o decizie neleapt?
129

Zahn Timothy
Dup umila mea prere, am aruncat nelepciunea la gunoi
din momentul n care ne-am nhmat la treaba asta. ns cred c
e o decizie bun.
Lmurete-m.
i s vad dragonul c aciona ca un veritabil rzboinic K'da?
De ce nu?
nti de toate, amirii n-au terpelit dect computerele
diviziei mele. nseamn c restul echipamentului e nc acolo.
Computerele i instalaiile de comunicare. Alison sau cine naiba o
fi fost nu le putea sabota pe toate.
Deci codurile funcioneaz nc.
ntocmai. nti sunm la Mer'seb i le cerem s trimit o
echip de salvare. Pe urm intrm n baza de date i scotocim
dup navele alea Djinn, c de aia am venit aici, nu?
Aa, direct? Planul era s foloseti instrumentele de pe
Essenay, evitnd astfel s fi descoperit.
Era. ns Essenay e n sud, la kilometri buni deprtare de
noi.
Nu poi s-o chemi prin transmitor?
Jack cltin din cap.
Dac unchiul Virge ne ateapt nc la ase Noiembrie, e cu
mult n afara razei transmitorului.
Te-ai gndit la cel din aeronav? Are btaie mai lung dect
al tu. Nu poi s-l reglezi la frecvena potrivit?
Ba pot, dar conversaia n-ar mai fi codat, oricine ar putea
trage cu urechea la ea.
De ce nu folosim alt metod de ncifrare?
Nu m pricep. Oricum nu conteaz. Aveam de gnd s intru
pe nesimite n baza lor de date ca pe urm s m pot furia. Dar
dup atacul sta amir, s-a zis cu furiatul. Mai bine intru cu
buldozerul n reeaua lor, scot ce-mi trebuie i o iau la sntoasa.
Nu uita c Essenay e n continuare la ase Noiembrie.
Da, ns avem estoasa acum, i aminti Jack, lovind
prietenete marginea bordului. Dac ne micm repede, vom
ajunge la unchiul Virge nainte s se sparg buboiul.
130

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Draycos cuget la cele auzite.
Vei reui s localizezi avanpostul Kilo?
Floare la ureche de elefant.
i art un ecran de pe panou.
Deteptu' la nu numai c a dat-o n bar cu motoarele, dar
a uitat s tearg nregistrarea ultimei cltorii.
neleg. Ce convenabil.
i neglijent. Dar tia nu-s soldai adevrai.
Zborul de la Kilo apte la Dahtill durase un sfert de ceas.
Trecuser deja zece minute din zborul de ntoarcere cnd
difuzorul pri, tocmai cnd Jack se pregtea s mai reduc puin
altitudinea.
Era i timpul. Draycos, te pricepi s imii voci?
Mi-e team c nu.
Nici eu, rosti Jack, cu degetul deasupra transmitorului.
S-ncercm totui s ctigm ceva timp.
Ddu drumul microfonului.
Da, ce vrei? ntreb el, ncercnd s-l imite ct mai bine pe
locotenentul Bil.
ns spre surprinderea lui nu era vreun gogoman de amir ce
dorea s tie cine le mprumutase aeronava.
Identific-te, estoas naripat 505, ceru o voce prea bine
cunoscut.
Urechile dragonului nepenir.
E sergentul Grisko, opti el.
Jack ncuviin, simind c i se luase o piatr de pe inim.
Bieii buni sosiser la anc. M rog, bieii care nu urmau s-l
ciuruiasc. n filmul sta nu existau biei buni.
Soldat Montana, raportez, rosti el revenind la glasul su
obinuit. Din divizia Tango Cinci Zulu. Colegii mei au fost luai
prizonieri de ctre amiri. Eu tocmai ce-am reuit s evadez.
Nu zu. Felicitri.
Mulumesc, domnule. Dar trebuie s-i eliberm i pe ceilali.
Firete. Vino i ncropim noi un plan. Te descurci cu nava?
Destul de bine, domnule.
Eti bine ancorat de scaun?
131

Zahn Timothy
Da, domnule, rspunse Jack nedumerit. Curioas ntrebare.
De fapt, simise de la nceput ceva n neregul n glasul lui.
Cobor unde a aterizat Linxul mai devreme?
Da, sigur. N-o scpa de sub control i hai.
Difuzorul pri i se nchise. Jack nchise i el microfonul.
n regul, suntem gata de aterizare.
Nu prea cred, rosti Draycos pe un ton la fel de ciudat. Exist
la bord echipamente pentru ieire de urgen?
Ce naiba... se ncrunt Jack.
Nu comenta, i-o retez Draycos, nind de sub gulerul su.
Dragonul devenise dintr-odat surescitat.
Trebuie s prsim aeronava numaidect. Exist
echipamente de salvare?
Verific acum.
Nelinitea din glasul dragonului i stvili toate ntrebrile.
Te ocupi tu de comenzi?
Da.
Draycos i fcu loc s ias din scaunul pilotului.
Du-te. Repede.
Lng ieire se afla un dulap metalic pentru echipament. O lu
ntr-acolo, dar se rzgndi pe drum i ngenunche lng primul
rnd de scaune.
Bnuiala se dovedi a fi ntemeiat. Sub fiecare scaun era prins
cte-o rani de nlime, mpachetat ntr-o pung cu dungi
portocalii.
Am gsit, rosti el, nfcnd una.
De unde putem sri cu ea?
Jack l vzu pe dragon grbovit deasupra comenzilor.
De la ce nlime vrei. Astea nu-s paraute sau deltaplane.
Atunci pregtete-te i ateapt-m lng ieire.
Bine, spuse Jack, rupnd punga n timp ce se ndrepta spre
coada navei. Rania era asemenea celor cu care el i unchiul Virgil
se furiaser odat pe acoperiul unei cldiri nalte, ns avea
aspectul mohort caracteristic echipamentelor militare. Reui s-o
pun n spate nainte s ajung la ieire.
132

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Sunt gata, strig el.
Pregtete-te s deschizi trapa. Vin i eu i srim.
Jack inspir adnc i verific pentru ultima oar dac legturile
erau bine strnse. Era nedumerit i nspimntat deopotriv de
reacia dragonului. ns orice ngrijorare de-a lui Draycos era un
semnal de alarm i pentru Jack.
Ochii i czur pe dulapul metalic de lng ieire i, fr s
gndeasc, l deschise.
Se ateptase s gseasc ranie de nlime acolo, ns dulapul
era doldora cu arme, lucru firesc avnd n vedere proprietarii
aeronavei. n partea de sus erau depozitate mitraliere mai mici, n
genul celor purtate de Bil i tovarii si. La mijloc se gseau
cutii pline cu muniie. Pe ultimul raft erau aezate ase baghete
electrice.
Jack rmase pe gnduri. Fu ispitit s ia o arm grea, ns doar
pentru o clip. Mitralierele erau arme de distan medie, ceea ce
era bine. Erau totodat mortale i foarte zgomotoase, ceea ce nu
putea fi dect ru. Pe de alt parte, baghetele erau tcute i
puteau s dea gata pe oricine cu un oc electric, fr ns a-i lua
viaa.
Firete, trebuia nti s reueti s-l atingi. Dar nu le poi avea
pe toate. nh o baghet electric, verific s fie ncrcat iar
piedica s nu fie tras, apoi o prinse la curea.
Pregtete-te!
Sunt gata, rspunse Jack cu o mn pe coarda raniei i cu
cealalt pe comanda de deschidere a trapei.
Ct ai bate din palme, Draycos se rsuci i se arunc din scaun
precum un tvlug auriu, ateriznd pe primul rnd de scaune, iar
de-acolo spre trap.
Jack fu pe faz. Aps butonul i vntul nvli n ncpere,
gata s-i smulg prul i hainele. Rzbind prin vijelie, i ntinse
mna spre Draycos.
Degetele sale ntlnir ghearele dragonului, care se topi sub
mneca sa. Trase imediat de coard i, naintnd cu spatele, se
ls prad nopii i curenilor slbatici de aer. Fu purtat ca o
133

Zahn Timothy
ppu neajutorat, ntors pe-o parte i pe alta, izbit puternic din
fa, de parc ar fi fost aruncat ntr-un ru gazos nvalnic.
Dar micuele propulsoare ale raniei se puser n micare. l
aduser n poziie normal, ncetinindu-i cderea precum i
naintarea. Vntul se potoli, cteva ramuri i agar uor
mnecile, i n cele din urm ateriz mai mult sau mai puin
blnd pe covorul de frunze uscate.
Rsufl uurat, ncercnd s-i recapete echilibrul, apoi fcu
privirea roat. Era ntr-un lumini aflat la nlime, ceea ce i
oferea o panoram a mprejurimilor.
n deprtri, aeronava luneca neabtut prin noapte, fr nici
un semn de probleme tehnice.
Cltin din cap cu gndul la kilometrii pe care trebuia acum
s-i strbat pe jos.
Bnuiesc c nu tii unde ne aflm.
nainte ca Draycos s poat rspunde, o lumin scnteie la
orizont. O dr ntunecat sget din acoperiul pdurii i izbi cu
o explozie strlucitoare estoasa naripat.

Capitolul 21
Jack icni de parc primise un bocanc n stomac.
Ce naiba...?
Rmase cu ochii pironii la bulgrele de foc ce mistuia n
continuare pntecele navei. Era imposibil. Mintea lui refuza s
cread ce-i spuneau ochii, dar chiar n acel moment un al doilea
proiectil lovi transportorul n lateral.
Atacul era ndreptat mpotriva noastr, rosti Draycos cu glas
sczut, dar sumbru. i scoase capul la iveal. Vd c vehiculele
voastre militare sunt dotate cu blindaj ventral.
Cuvintele se lovir de easta lui Jack ca nite viespi ce se
chinuiau s treac printr-un geam.
Ce tot ndrugi acolo?
134

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Blindajul ventral protejeaz partea inferioar a unei nave.
Asigur protecia trupelor transportate.
Jack i smulse ochii de la estoasa n flcri, tremurnd, ns
fr s se piard cu firea, i se uit la dragon.
Te-ai icnit? Cineva tocmai a ncercat s ne fac felul i pe
tine te preocup dotrile militare?
Linitete-te Jack. ni de sub gulerul su i ateriz n faa
lui. Nu cred c intenia lor era s te omoare, ci s avarieze nava i
s te ia prizonier.
Un huruit puternic rscoli pdurea, asemenea unor linguri
trecute prin toctorul de carne. estoasa naripat i dduse
obtescul sfrit i se fcuse nevzut printre copaci.
Reui s vad totui unde aterizase, mulumit strlucirii
roiatice mprtiate de flcrile ce devorau acum combustibilul.
Nu pot s cred. i-au avariat un transportor doar ca s m
prind pe mine? E nebunie curat. Doar tiu c nu pot s sparg
computerele.
Draycos i rsuci gtul.
Ai neles greit, Jack, rosti el pe acelai ton sumbru. Asta
nu-i mna amirilor.
Jack se ncrunt.
Cred c glumeti.
Ba dimpotriv. Hangerii au dobort transportorul.
Dar n-are nici o noim ce spui tu. tiau deja c urmeaz s
aterizez. De ce-ar fi tras n mine?
Nu tiu. Adu-i ns aminte c Grisko a dorit s tie dac eti
bine ancorat de scaun. i i-a spus s nu te abai de la cursul de
zbor.
Era doar un fel de-a spune, bombni Jack. Dar n sinea lui
tia c nu are dreptate. Petrecuse dou sptmni alturi de
Grisko i nu vzuse s-l preocupe soarta tinerilor mercenari.
Unde mai pui i tonul ciudat al vocii nainte s nchid...
El i unchiul Virgil fuseser trdai de nenumrate ori n ultimii
ani. tia pe propria piele ce nseamn s fii njunghiat pe la spate.
Din ce pricin? Ce i-am fcut eu lui?
Asta trebuie s aflm.
135

Zahn Timothy
Sttea de ceva vreme cu ochii pierdui la stele, ncercnd parc
s afle constelaii pe o bolt de nerecunoscut. i ntoarse acum
privirile spre Jack i flutur coada naintea lui.
Vzduhul n-are ochi. Prinde.
Stai numai o clip, protest Jack, dei mna lui se nclet
pe vrful cozii dragonului. Unde mergem?
Transportorul e ntr-acolo, i art el ridicnd o lab. Iar
avanpostul Kilo apte e ntr-acolo, continu el, fcnd semn
undeva mai la dreapta. ntre ele se afl postul de veghe n care ai
stat mai devreme. Am de gnd s le ntind o capcan.
Stai numai puin, rosti Jack prudent.
Era o grav nenelegere la mijloc. Ultimul lucru pe care-l dorea
era s vad un dragon ntrtat vrsndu-i focul pe oamenii ia.
N-au omort pe nimeni, corect? De ce s le faci de
petrecanie?
Draycos i ntoarse capul.
M-ai neles greit, Jack. Nu caut rzbunare, ci informaii.
i cum te atepi s faci rost de ele?
Vom vedea noi. Hai s mergem
Mai devreme n noaptea aceea s fi fost aceeai noapte?
Jack prsise postul de veghe i fugise spre tabr. Ar fi
putut atunci s jure c nu ar fi reuit n veci s traverseze mai
iute o pdure ntunecat fr s-i rup un picior sau s fie
dobort de-o creang.
Se nela amarnic.
Fugir prin pdure. Nu la trap, nu la galop, ci mncnd
pmntul. Draycos era grbit i nu des i-era dat s vezi un
rzboinic K'da pe fug. Uimitor era i faptul c Jack alergase fr
s-i scrnteasc o glezn mcar.
Pe asta n-o pricepu nici chip. Nu-i vorb, o fi avut dragonul
ochi mai buni ca oamenii, ceea ce nsemna i vedere pe timp de
noapte printre altele. O fi avut i experien n deplasarea pe
diferite tipuri de teren, ceea ce l ajutase ntr-adevr s scape
136

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


teafr. ns cum reuise s-l cluzeasc pe Jack, ferindu-l n
acelai timp de anuri i rdcini, avea s rmn un mister.
n primele zece minute Jack alerg ct l inur picioarele n
urma dragonului care se oprea la fiecare dou sute de metri
strbtui s-i trag puin sufletul. Cel puin aa crezu biatul
pn cnd realiz c Draycos nu fcea popasuri, ci asculta atent
n cutarea dumanilor.
La cea de-a noua oprire, zgomotele ncepur s rzbat pn la
ei. Sau cel puin pn la urechile dragonului. ncetar s mai
alerge i o luar la pas.
Nu vorbeau. Ar fi fost de prisos. Nu avea Jack pregtirea
militar a dragonului, ns tia foarte bine ce nseamn s te
furiezi prin teritoriu inamic.
Mergeau deja de zece minute i Jack aproape c-i venise n fire
dup goana aceea nebun, cnd Draycos se opri brusc. Biatul
ncremeni lng el, ciulind urechile.
Nimic. Dintr-odat, de undeva din fa auzi o voce sczut, alte
dou glasuri care ncuviinau, apoi fonet de frunze care se pierdu
ncet n deprtare.
Ai grij, i opti lui Draycos. Poate au lsat un paznic n
urm.
Limba dragonului ni printre dini i muin aerul.
Nu, au plecat toi trei, ns mai sunt i alii n spatele lor.
Jack nghii n sec. Minunat.
Ce facem acum?
Avem nevoie de informaii. Prin urmare va trebui s ntindem
o capcan. Pomeneai adineauri de detectoare de surse electrice?
ntr-un trziu i aminti i Jack de bagheta lui electric.
Oh, mii de draci, bolborosi, smulgnd-o de la curea ca pe-un
arpe ce i se cra pe picior.
Linitete-te. Te-am lsat s o iei cu tine pentru c s-ar
putea s ne fie de folos.
O luar piezi printre copaci, Jack cu bagheta ntr-o mn i
coada lui Draycos n cealalt.

137

Zahn Timothy
Dragonul l cluzi pe un fga erpuit, oprindu-se n cele din
urm lng un arbore mrunt alctuit din mai multe tulpini
subiri ce neau dintr-o nclceal de rdcini.
Poi s lai arma jos.
Jack se supuse. Privirea i czu pe un obiect mic, nepenit
ntre dou tulpini. Avea forma unui con ndoit din plastic, cu un
ochi turtit de sticl orientat ntr-o parte. O tij subire de metal
lega dispozitivul de una dintre tulpini, iar din captul uguiat al
conului ieeau dou cabluri.
i brusc avu revelaia.
E unul dintre ochii Argus!
Da, nu-i face griji, ne-am furiat prin spatele su. Tie
cablul senzorului cu gheara, aproape de locul unde fcea legtura
cu ochiul conic.
Acum poi s fii sigur c n-o s mai vad nimic.
Da, dar... Jack i nbui protestul. Dac cineva se uita la
monitor cnd Draycos tiase cablul, era ca i cum i-ar fi
trmbiat sosirea.
Bine. i-acum?
Flcile dragonului se descletar niel.
Acum i gsim un copac.
Un copac? clipi Jack.
Da, n care ei nu-i vor nchipui c te-ai fi putut cra, rosti
Draycos cercetnd mprejurimile, i pe care prin urmare nu-l vor
lua la ochi. Aha. Uite-acolo. Hai.
Se ndreptar spre un arbore cu tulpina neted, a crui
coroan era suspendat la peste cincisprezece metri deasupra lor.
Ca o ppdie gigantic, i spuse Jack.
ine-te bine, i porunci dragonul, urcnd puin pe trunchi i
fluturndu-i din nou coada n faa biatului.
Jack nghii n sec i-i nclet degetele pe coad. Fr s par
stingherit de povara sa, dragonul ncepu crarea. i fu suficient
un minut ca s ating coroana de ramuri.
E un refugiu bun, hotr Draycos, dnd la o parte o creang
nfrunzit.
138

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Jack fu de-acord. Trunchiul oferea mai multe nveliuri de
ramuri aflate la cte un metru distan, asemenea unui hamac de
nuiele ancorat sub frunzele umbrarului. Un ascunzi comod n
comparaie cu altele de care se folosise n ultimii ani.
Asta dac nu i-era team de nlime.
Tu unde te duci?
Draycos cobora deja.
i-am spus, voi ntinde o capcan. Stai aici pn m-ntorc.
Bine. Cum spui tu.

Capitolul 22
Jack se strduise mult i se descurcase de minune, lund n
considerare vrsta sa fraged i lipsa de experien. Aceste lucruri
nu puteau dect s-i ntreasc dragonului crezul c nu exista n
ntregul Bra Orion un partener mai stranic ca Jack.
ns, cu toate eforturile sale, biatul nu era nc un rzboinic.
Adevrul era c n acel moment i-ar fi ngreunat misiunea i i-ar
fi pus viaa n primejdie. Dou temeiuri care-l determinaser s-l
in deoparte pentru moment.
Acum, i spuse el sumbru n timp ce cobora tulpina, vor vedea
dumanii si de ce-i n stare un bard-rzboinic al neamului K'da.
Sau mai degrab nu vor vedea. Dac avea s-i fac bine
treaba, nu vor vedea nimic.
Prima patrul era departe acum, pe povrniul ce ducea spre
epava estoasei. ns alte dou grupuri se furiau prin pdure, n
apropierea sa. Gust aerul i hotr c toi erau oameni.
Nu nelegea de ce Tiul Hangerului recruta aproape numai
oameni. ns ciudenia asta i nlesnea munca. Dup aproape
dou luni petrecute cu Jack, aptitudinile fizice ale omului nu mai
erau o necunoscut pentru el i putea uor s-i construiasc
strategia n jurul lor.
Se ntoarse la arborele cu ochiul Argus. Senzorul era zdravn
nepenit n scoara copacului, dar reui s-l scoat afar cu
ajutorul ghearelor. Prinse ochiul de plastic i bagheta lsat de
139

Zahn Timothy
Jack sub bra i porni nspre avanpostul Kilo apte, trnd dup
el perechea de cabluri ale senzorului.
De trei ori ntlni patrule n calea sa i fu nevoit s se ascund.
Se ncolcea i sttea neclintit la adpostul tufelor, apoi urmrea
cu atenie fiecare echip n timp ce trecea pe lng el, tiind c
printre soldaii obinuii se afla i ofierul pe care l cuta.
Doar soldai pn acum. Comandantul rmsese probabil n
spate, ateptnd ca iscoadele sale s distrug orice pericol nainte
s-i fac el apariia.
Nu era de mirare c nici un soldat nu-l bgase de seam pn
acum, n pofida senzorilor i a aparatelor pe care le aveau la
dispoziie. Hotri s gseasc un om, treceau cu vederea o
fptur ciudat i nemicat.
Chiar i cu cele trei opriri, i fur suficiente cteva minute ca s
ajung la cuca de veghe ocupat de Jack mai devreme. Locul era
pustiu, aa c-i ngdui cteva clipe s cerceteze mprejurimile
dup ascunzi, schind n gnd ultimele detalii ale planului.
Adulmec pentru ultima oar aerul, apoi se puse pe treab.
Primul pas era s monteze ochiul Argus astfel nct s fie
parial vizibil din cuc. Gsi un loc bun cam la cincisprezece
metri nspre miazzi, ascuns pe jumtate de ramurile unei tufe.
Fix tija de metal n pmnt, lsnd suficient loc de rotire
senzorului. Ls bagheta electric n chip de momeal i trase
cablul napoi la cuc.
Dar nu n linie dreapt. La apte metri de copacul cu monitoare
se afla un arbore asemntor cu cel n care l suise pe Jack. Aez
la rdcina sa captul perechii de cabluri, apoi se duse la cuc i
tie cellalt capt. Erau destul de slab legate ntre ele, cu
conectori de plastic. Cu acest capt ncletat ntre dini se cr
n copacul-ppdie.
Adineauri tiase cablul senzorului aproape de unde intra n
ochi. Acum l trase n ntregime prin conectori, atent s nu-l agae
de vreo creang, separndu-l complet de cablul de comand. l
nfur cu grij, strngnd astfel o rol de vreo aptezeci i cinci
de metri.
140

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Cellalt capt al cablului de comand era nc ataat la senzor.
Se ncredin iute c poate mnui legtura mecanic, dup care
nfur cablul n jurul unei ramuri. i petrecu rola pe dup
umr i sri pe copacul de care era prins monitorul Argus.
nconjur o dat trunchiul, apoi sri la urmtorul copac.
Acest arbore i atrsese mai devreme atenia, cnd plecase n
recunoatere. Avea dou tipuri diferite de ramuri. Ambele erau
viguroase, ns unele erau epene, pe cnd celelalte erau mai
flexibile. Leg un capt de o crac mai elastic i arunc rola pe
copacul cu monitorul.
Sri i el n urma rolei, pironindu-i unghiile n scoara tulpinii,
apoi trase de cablu, ndoind ramura legat nspre el.
Cu ct trgea mai mult de ea, cu att opunea i creanga mai
mult rezisten, aa c fu nevoit s trag din toate puterile i
ntr-un final izbuti s-o aeze n poziia potrivit.
Leg mijlocul cablului de o ramur mai groas a copacului
Argus, fcu un nod uor de desfcut, apoi sri cu ce mai
rmsese din colac pe arborele-ppdie. Ajunse pn la al treilea
nveli de ramuri, alese una mai solid ce se bifurca n mod fericit
i petrecu cellalt capt al cablului n jurul ei. Lu rola n spinare
i sri ndrt la copacul Argus.
Zgomotul pailor i ajunse la urechi. Mai muli soldai se
apropiau dinspre avanpost. Cu toii peau grijuliu, asemenea
iscoadelor pe lng care se furiase mai devreme, cu excepia
unuia care clca ferm, cum numai unui ofier de rang superior i
ade bine.
Comandantul hotrse n cele din urm s le dea o mn de
ajutor soldailor si. Din nefericire pentru el, capcana era ca i
pregtit.
Dragonul cobor cu ultimii metri de cablu, atent ca de-obicei. La
ultimul rnd de ramuri -care la specia asta ajungea la nici trei
metri de sol trase zdravn de cablu i fcu un al doilea nod slab
n jurul unei crengi.
Mai avea acum vreo patru metri de cablu. La captul su fcu
un nod de spnzurtoare pe care-l ascunse ntre dou ramuri,
dup care se cr la primul nod fcut, cel care inea creanga
141

Zahn Timothy
elastic. l desfcu, iar cablul se ncord numaidect cu un
zbrnit scurt.
Pentru cteva clipe, Draycos urmri cablul cu privirile,
ncredinndu-se c-i furise temeinic capcana. De la creanga
ndoit pe lng copacul Argus pn la arborele-ppdie, ncolcit
pe al treilea rnd de ramuri, napoi la copacul Argus, un nod
superficial pe cele mai joase crengi, iar restul strns ntr-un nod
de spnzurtoare.
Perfect.
Sri nc o dat la arborele-ppdie, nh cablul de comand
i se-ntoarse pentru ultima oar la copacul Argus. Acolo se
ghemui la adpostul frunziului.
Totul era pregtit. O singur necunoscut mai intra n ecuaie,
i anume modul n care vor reaciona comandantul i soldaii si.
Pe asta nu era chip s-o cunoasc. Nici s-o ghiceasc mcar. Se
nvase cu reflexele umane, cu vederea lor, ba chiar i cu auzul,
fora sau rezistena.
ns era strin n continuare de gndirea lor. Gndirea,
comportamentul, reaciile lor primare.
Dac se nela n privina lor, toat truda lui ar fi fost de prisos.
ns odat ce-ai ajuns aa departe, trebuie s mergi pn la
capt. Mai mult, Jack i cunotea propria specie i chiar el fusese
de acord c oamenii tia erau nite amatori.
Trgnd cu coada ochiului, i zri pe mercenari venind n
direcia lui. Erau cinci. Patru iscoade i cel cu pasul hotrt.
Cu toii purtau cti cu vizor pentru vedere de noapte, astfel
nct, dei nu-i zrea chipul, putea s-i dea seama dup
conformaia lui c nu era sergentul Grisko.
Ce pcat. Dup figura cu transportorul i-ar fi plcut s se
ocupe n mod personal de el. Grupul era foarte aproape de cuc
acum. Cu micri delicate, Draycos i nfipse gheara printre firele
metalice ale cablului de comand i trase cu grij.
Nici o reacie din partea hangerilor. Draycos trase din nou,
ngduindu-i o privire la senzorul pe jumtate ascuns. i,
ntr-adevr, senzorul se mica.
142

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Iari nici o reacie. Dragonul ncerc pentru a treia oar. i
trecur prin minte tot soiul de cuvinte neortodoxe despre
priceperea adversarilor si. El vedea lucirea palid a senzorului.
De ce n-o zreau i ei?
Tocmai voia s se lase pguba, cnd unul dintre soldai o
descoperi. Mna i ni n sus i le fcu celorlali semne grbite
cu degetele codurile pe care Grisko nu se obosise s le explice i
recruilor.
Cei patru soldai se comportar ca nite adevrai profesioniti.
Se desprir fr ezitare n dou echipe i se ndreptar spre tufa
cu pricina, pregtii s-l ia prin nvluire pe cel ce se ascundea
acolo.
Al cincilea om nu se altur echipei, ci cut un loc ferit n
cuca de veghe, trgnd nelinitit cu ochiul de dup copacul
Argus.
Draycos zmbi dispreuitor. Jack avusese dreptate. Un
adevrat comandant de oti ar fi nfruntat pericolul mpreun cu
oamenii si, ca s fie capabil s dea ordine nelepte de cum se
ivea o situaie neplcut.
Acest comandant se ferea de primejdie. i trimitea fr ovire
inferiorii n gura lupului, iar el... fereasc sfntul s-i rup o
unghie.
Cu ochiul rzboinicului, Draycos l considera pe acest om
vrednic de mil. Cu ochiul adversarului ns vedea n el un prilej
de bucurie.
n ncercarea sa de a se adposti, ofierul se ascunsese chiar
dup copacul n care era cocoat Draycos.
Tocmai acolo unde i-l dorea dragonul. Cablul de comand i
mplinise menirea. 11 ls deoparte i apuc zdravn de
nodul-spnzurtoare. Alturi de el se afla nodul superficial ce
inea toat ncrengtura de cablu laolalt. Draycos i strecur cu
grij coada prin ochiul nodului.
Soldaii erau aproape de senzor. Dragonul atept. Brusc, unul
dintre ei pufni.
Joac de copil, murmur el. E unul dintre senzorii notri,
domnule. Nici urm de om.
143

Zahn Timothy
Dar se mica, zise un altul.
tiu, am vzut i eu, rosti primul, ridicnd arma n timp ce
se uita primprejur. Am gsit i bagheta electric pe care a vzut-o
Barkin pe ecran. Dup cum spuneam, cuiva i arde de joac.
Urmrete cablul, porunci comandantul cu un uierat
rguit. Gsete-l.
Da, s trii.
Soldatul care vorbise se ndrept spre ochiul Argus, restul se
rspndir printre copaci.
Comandantul ovi cteva clipe, apoi i prsi cu grij
adpostul. Fie l trsnise curajul, fie dorea s fie mai aproape de
armele protectoare ale soldailor si. Ocoli ncet copacul i porni
nspre ei.
n clipa n care trecu pe sub Draycos, rzboinicul K'da atac.
Se desprinse de tulpin cu labele dinapoi i se npusti n
cdere pn la nivelul cpnii comandantului. Tie cu gheara
curelua ce-i inea casca-n loc i i-o zbur de pe cap.
Minile comandantului se repezir din reflex dup casc,
moment n care Draycos azvrli cablul n jurul su i strnse cu
putere n zona coastelor. Cu cealalt lab l izbi zdravn n ceaf.
Experiena l nvase c dac loveai un om acolo l fceai cnocaut
fr s-i cauzezi rni grave.
i tocmai cnd comandantul urma s se prbueasc la
pmnt, Draycos smuci nodul superficial cu coada i se arunc la
pmnt, curmnd nprasnic linitea nopii.
Tensiunea din cablu fu brusc desctuat, azvrlind ramura
flexibil n poziia ei fireasc. Lovi toate crengile aflate n cale,
trimind o ploaie de frunze la pmnt.
Comandantul ce atrna fr cunotin de captul opus al
cablului ni nti sus, apoi la stnga, fcndu-se nevzut n
frunziul arborelui-ppdie.
Fiind ntori cu spatele, soldaii nu vzur nimic. ns auzir
destul de bine. Ca la un semn, se rsucir i zrir ultimele
frunze ce cdeau din arborele cu ramuri elastice.
Domnule, strig unul dintre ei.
144

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


A disprut, ltr un altul.
Aici, spuse primul soldat, fcnd semn cu puca spre
copacul elastic. Barkin, Schmidt, verificai. Atenie la alte curse.
Tomaski, fii cu ochii-n patru, ar putea fi o diversiune.
Cei doi soldai alergar spre copac, cercetnd pe rnd bolta de
crengi i covorul de frunze pe care clcau. Ceilali doi se lsar la
pmnt, spate-n spate, pregtii s trag n orice mic.
Ieind de-a builea din cuc, Draycos se strecur la adpostul
tufriului pn la arborele ppdie, fcnd un ocol nsemnat.
Soldaii i cunoteau bine meseria. Intuiser numaidect genul
de capcan n care czuse comandantul lor.
Atta doar c l cutau n alt copac.
Cnd Draycos ajunse la arborele-ppdie, cei doi soldai tocmai
intraser sub ultimele fonete ale ploii de frunze. Se cr pe
partea nevzut a trunchiului, tiind c dac unul dintre
mercenari s-ar fi ntors nspre el, l-ar fi zrit cu siguran. ns
momentan erau preocupai de altceva i, aa cum anticipase, nici
unul nu-i ntoarse privirile n direcia sa.
Intr n slaul frunzelor, lsndu-i pe restul s se holbeze
nedumerii la cer.
Comandantul atrna ca o marionet, ferit vederii n desiul
coroanei, legnndu-se uor odat cu ramura elastic din cellalt
copac. Draycos i aternu trupul pe un pat solid de crengi, apoi
tie cablul.
Urc apoi mai sus, strngnd cu grij cablul. Era puin
probabil ca soldaii s se caere n copacul elastic n cutarea
ofierului lor. ns paza bun trece primejdia rea, iar cablul
trebuia s rmn ascuns, aa c arunc ntregul colac n
copacul Argus.
Nu-i aici.
Imposibil. Verific nc o dat, rosti primul soldat.
Am verificat deja de dou ori, i normal, i cu infraroii. Nu-i
n copac.
Soldatul njur.
E ntr-adevr o diversiune. mprtierea. Hai s-l gsim.
Ar fi bine s raportm la comandament.
145

Zahn Timothy
Nu zu, rosti primul ironic. Alo, baza, aici Hernandez. Avem
o problem.
Pe jumtate atent la conversaia lor, Draycos cobor napoi la
comandant. Descoperi c purta dou transmitoare ce puteau fi
depistabile chiar i nchise.
Nimic mai simplu. Picioarele unui K'da erau prea scurte pentru
a arunca un obiect aa mrunt la mare deprtare, ns exista i
alt cale. Verific dac transmitoarele erau ntr-adevr nchise,
apoi le nfur n vrful cozii. O arcuire scurt i aparatele se
pierdur n vzduh.
Cu cablul rmas i leg minile i gleznele. ntr-unul dintre
buzunare gsi o banderol, iar n altul o batist. Batista i-o vr n
gur n chip de clu, iar cu banderola i leg gluga peste ochi.
Acum trebuia doar s atepte pn ce soldaii vor scotoci n alt
parte a pdurii. Se tr sub creanga pe care sttea comandantul,
ferindu-l privirilor celor de jos. Mercenarii ar fi putut oricnd s
arunce un ochi n copacul lui, ns graie formei sale neumane l
putea camufla foarte bine pe ofier.
Mai era o or, dup care el i Jack se puteau deplasa n voie. Se
ntinse din toate ncheieturile, apoi se puse pe ateptat.

Capitolul 23
Jack l gsi treaz pe comandant cnd se cr alturi de el
firete, cu ajutorul lui Draycos.
Eti sigur c nu e nimeni prin zon? i opti dragonului ce
urca prin spatele prizonierului.
Draycos ncuviin, dar nu spuse nimic. Jack nelese c nu
dorea ca prizonierul s-i aud glasul.
Bine. S-i dm btaie.
nh cablul ce-i lega ncheieturile brbatului i ncepu s-l
trag ntr-o poziie dreapt. Ca rspuns, ofierul se repezi la mna
lui.
146

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Hei, uurel, l avertiz Jack, ferindu-i mna. Fr micri
brute. Eti la cincisprezece metri de sol, ntr-un copac foarte
alunecos.
Omul tia de vorb bun. Mormi ceva n clu i se potoli.
O s avem o mic discuie, l lmuri Jack, ridicndu-l n
fund. Mic i tcut. Dac strigi dup ajutor, vom fi nevoii s te
reducem la tcere. Am o presimire c-o s-i pierzi echilibrul n
acel moment. Ai neles?
Ofierul mormi din nou. Jack se uit o clip la Draycos,
ncredinndu-se c dragonul e ferit vederii celuilalt, dar gata s
intervin. Apoi i scoase cluul.
Montana? bigui comandantul cu glas rguit. Avea gtlejul
foarte uscat. i umezi puin buzele i repet:
Montana, am dreptate?
Jack rmase ca trsnit. Glasul i era cunoscut.
Colonele Elkor?
Desfcu banderola i i descoperi chipul.
Era ntr-adevr colonelul Elkor, sfredelindu-l cu privirea de
parc ar fi vrut s-l arunce din copac doar cu puterea minii.
Mi s fie, spuse Jack, ncercnd s ctige timp pentru a-i
pune gndurile n ordine. Se ateptase la sergentul Grisko sau la
locotenentul Basht, ns faptul c dduse peste ditamai colonelul
era gritor pentru miza jocului n care intrase.
Un pete cam mare pentru un iaz aa mrunt. Nu mi te
nchipuiam un iubitor de natur.
De mult te bnuiam eu pe tine, scrni Elkor printre dini. i
cum e, Kayna lucreaz pentru tine sau invers?
Vru s-i rsuceasc gtul, ns lovitura pe care i-o arse
Draycos dup ureche l fcu s se rzgndeasc.
Deci Kayna face jocurile, continu el. Pentru cine lucrai?
Pentru amiri sau pentru altcineva?
Aici eu pun ntrebrile. Dar, ca s nu te mai frmni, s tii
c nu lucrez pentru nimeni.
Elkor pufni batjocoritor.
Da, sigur. i s-a fcut de-o plimbare ntr-o sear. i brusc
i-ai dat seama c-i vine s mergi la toalet?
147

Zahn Timothy
Jack cltin din cap.
V-am spus i mai devreme. amirii s-au furiat n tabra
noastr i ne-au luat prizonieri. Eu am reuit s scap i...
Nu face pe prostul. Vorbesc de afacerea de pe Carrion.
Ah, rosti Jack descumpnit. Treaba aia.
Ah, treaba aia, l maimuri Elkor. Basht era convins c e
Kayna. ns bnuielile mele au mers spre tine. Dac am fi avut
timp s-i verificm formularul...
Stai o clip, l ntrerupse Jack, cu gndul la noaptea
incursiunii nereuite.
Sugera cumva c Alison urcase atunci scrile?
Ce amestec are Alison n afacerea asta?
Pentru prima oar privirea necrutoare a colonelului se mai
mblnzi puin.
Vrei s zici c nu tu ai dat iama prin comandament?
Jack ovi. Judecata sntoas i cuvntrile unchiului Virgil l
ndemnau s nu divulge nici o informaie pe degeaba. ns era
complet buimcit i ceva i spunea c nici Elkor nu era pe deplin
la curent cu ce se petrecea. Poate era mai bine s-i
mprteasc gndurile.
M-am furiat ntr-adevr n comandament. Cutam nite
informaii n arhive. Dar cineva a aruncat cu gaz soporific i am
fost nevoit s dau bir cu fugiii. Am presupus c era un paznic.
Elkor pufni.
Dac era unul de-ai notri, ai fi aflat-o pe pielea ta. Gazul
soporific e pentru ftli.
Sau pentru cei care nu vor s-i fac aflat prezena. Deci
crezi c era Alison.
Elkor l privi cu rceal.
Ce informaii cutai n arhiv?
Tu ai vrut-o, ddu Jack din umeri, apoi scoase batista ce
servise pe post de clu
Chiar i cu batista n gur o s te aud cnd o s strigi. Asta
n caz c mai verific zona asta o dat.
148

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Ddu s-i pun din nou cluul. Colonelul se feri, ns tresri
de ndat ce simi laba dragonului.
Bine, bine, ce vrei s tii?
Jack cobor batista, dar o inu la vedere.
Vreau s tiu ce se petrece. Spune-mi nti de toate ce s-a
ntmplat cu restul hangerilor de la Kilo apte.
Buzele colonelului se prefcur ntr-o linie subire.
I-am scos de-acolo, rosti el cu ranchiun. tiam c amirii
vor ataca avanpostul i nu doream s-i punem n pericol.
Ah, sigur. Nu ddeai nici o ceap degerat pe noi i n-ai
mai catadicsit s ne anunai c...
ns cuvintele i se nepenir n gtlej. Se holb la colonel, cu
ochii scnteind datorit revelaiei.
I-ai invitat practic pe amiri, nu-i aa? i i-ai lsat s ne ia
prizonieri.
Printre voi se afla un spion, un trdtor. Tiul Hangerului
are ac de cojocul trdtorilor.
Zmbi rutcios, savurnd expresia biatului.
Hai acuma, nu te mbufna, l consol el n batjocur. Ce-o s
faci, o s-njuri i-o s fugi n brae la mmica? Asta-i lumea n
care trim, putiule. Obinuiete-te.
Dar cu ceilali ce-ai avut? ntreb Jack, trecnd ironia cu
vederea. De ce nu ne-ai mpucat pe mine i pe Alison, dac noi
eram problema?
Nu era frumos s v punem la zid. i, n plus, voiam
informaii. Ne-am gndit c dac lucrai pentru amiri, unul
dintre voi urma s fie ntmpinat cu alai.
i nclin capul ntr-o parte.
Sau c unul dintre voi se va ntoarce, fcnd pe eroul evadat.
i dac nu lucram pentru amiri?
Pentru cineva tot lucrai voi, ddu Elkor din umeri. Am zis s
nu ne mai batem noi capul s aflm pentru cine, aa c am
aruncat ma n curtea amirilor.
i, firete, cum s-i lai s pun mna pe calculatoare fr
s schimbi codurile? uier Jack printre dini. Aa c le-ai
modificat nainte s aterizm pe Sunright.
149

Zahn Timothy
De fapt dup ce-am aterizat. Nu c-ar mai conta.
ntr-adevr, nu mai conteaz. Cine-i n spatele afacerii?
Crei afaceri?
Vreau s zic cine trage sforile? Cine vrea s pun mna pe
min? Cornelius Braxton?
Fugi de-aici, pufni Elkor. Crezi c cineva de teapa lui
Braxton i-ar pleca privirile asupra unei amrte de mine?
Atunci Arthur Neverlin?
N-am auzit de el.
Atunci...
Nimeni nu trage sforile, biete, i-o retez Elkor sec. Nimeni n
afar de noi. Dac gruparea pentru care lucrezi vrea s-i bage
nasul aici, spune-le s-i ia gndul. Dup ce punem stpnire pe
min, va rmne a noastr. Punct. i n-o mprim cu nimeni. Ai
priceput?
Da, am priceput.
Deci locotenentul Bil avea dreptate. Nici o grupare de
mercenari nu ddea doi bani pe cei n slujba crora se puseser.
Mina de daublit era singura lor preocupare.
E mult mai uor s furi o min distrugnd i ucignd dect
s te-apuci s sapi tu una.
Minele cost bani, i-o ntoarse Elkor. Vieile nu valoreaz
prea mult. F i tu socoteala.
Da, se pare c unele viei valoreaz mai puin dect altele.
Totui nu neleg de ce i-ai bgat pe Jommy i pe restul echipei n
aceeai oal cu mine i Alison.
Ce tot o dai cu eu i Alison? Ea era suspectul principal, nu
tu. Tu erai doar una dintre surse.
Ce eram?
A vorbit cu tine, Montana, rosti Elkor rbdtor. Ne-a spus
Grisko. Cnd erai singuri i departe de noi, pe poligonul de
trageri. Vrei s-i desenez?
Jack l privi, nevenindu-i s-i cread urechilor.
Stai s-neleg. Alison discut cu Rogan Mbusu despre
mncarea de rahat, s zicem, nimic secret, i e de-ajuns ca voi
150

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


s-l aruncai n gura lupului? Doar pe motivul c ar putea
chipurile s dein informaii secrete?
Crezi c ne psa ct negrul sub unghie de voi? Ai auzit
vreodat expresia carne de tun?
Jack nghii n sec.
Da.
Cam expirat. Doar popoarele napoiate mai folosesc nc
tunuri adevrate. ns sensul rmne n picioare.
O ndeletnicire cam costisitoare, murmur Jack. O
sumedenie de onorarii de pltit.
Ar trebui s citeti contractul mai atent. Exist clauze de
reziliere n cazul morii sau capturrii ntr-o zon de rzboi, cnd
cel n cauz nu s-a aprat cum se cuvine. Iat nc un motiv bun
s v aducem aici n loc s ne ocupm de voi pe Carrion.
Ridic din sprncene.
Nu v-ai aprat cum se cuvine, am dreptate? N-am auzit s
se fi tras vreun foc.
O bucat de vreme Jack rmase cu privirile aintite la el,
gndindu-se la ce-ar spune Draycos dac i-ar face vnt din copac
acestei lepdturi. Pn i lui Draycos, cu etica lui de rzboinic cu
tot, i scnteiau ochii din dorin de rzbunare. Probabil n-ar
ridica un deget s-l salveze.
Trase aer adnc n piept. Nu. Nu era el genul care s ucid sau
s se rzbune. Nici mcar ho nu mai era. Vorba vine c-i
ndreptase purtrile. Ct despre Draycos, i mai vzuse ochii
strlucind astfel i nu omorse pe nimeni.
Eti un omule meschin i vrednic de mil, i spuse lui Elkor
cu glas sczut. Merii s mori. Dac exist dreptate-n lumea asta,
o s mori de mna a-lor ti.
Colonelul zmbi piezi.
Deci n-ai tupeul s m omori. Nu eti i nu vei fi niciodat
un soldat adevrat, Montana.
Mare pierdere. Din ntmplare, s tii c mi-am dus i eu
veacul prin lumea mare, pe lng nite oameni care te-ar fi
aruncat de mult din copac dac le-ai fi fcut una ca asta.
151

Zahn Timothy
Dac-mi dai de neles c ai prieteni, las-o moart. Nu m
intimidez cu una, cu dou.
Nu ncercam s te intimidez. i cei despre care i-am vorbit
nu-mi sunt prieteni. Spuneam doar c nici unul dintre ei n-a ucis
vreo cunotin de-a rivalilor lor. Aveau mai mult clas.
i-am cerut cumva s-mi dai binecuvntarea? Crezi c am
nevoie de acordul tu?
Nici gnd, rspunse Jack, pe care discuia ncepea s-l
oboseasc. Bine, plecm. Unde sunt transportoarele?
De ce? se ncrunt Elkor.
Pi tu ce prere ai? Ca s-o tulim de-aici. Fii pe pace, nu i-l
fur. Vreau doar s folosesc staia.
i ce te face s crezi c-am s-i spun?
Jack oft, apoi scoase un briceag mic de la curea. l deschise i
l flutur n faa ochilor lui Elkor.
Eti legat cu un cablu destul de gros. Chiar i cu bric o
s-i ia ceva pn s-l tai. Preferi s-l rupi cu dinii?
Cu ochii la cuit, Elkor mri:
La vest de avanpost. ntr-un lumini, la vreo dou sute de
metri de cuca din partea aia. ns de paznici tot n-o s trecei.
Suntem pregtii s riscm.
nfipse lama briceagului n trunchi, la cteva palme deasupra
cpnii lui Elkor.
O s-i fie de folos dup ce plecm, rosti, apoi i trase gluga
peste ochi.
i fcu semn lui Draycos.
Hai, amice. S mergem.
Jack se prinse de coada dragonului i mpreun coborr pe
tulpina copacului. Ajunser teferi la sol i pornir spre luminiul
indicat de Elkor. Dac nu gsea vreun transportor acolo, avea s-l
trimit pe Draycos s recupereze briceagul.
Deci diversiunea creat n afara bazei de antrenament avea
menirea de a-i lsa cale liber lui Alison? opti Draycos n timp
ce-i croiau drum prin pdure.
152

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Jack era nc pierdut n gnduri de rzbunare, dar se dezmetici
brusc.
Poftim? Ah, da. Probabil. M-ntreb pentru cine lucreaz.
Am hotrt deja c nu pentru amiri. Poate pentru alt
grupare de mercenari?
Jack se-ncrunt. Cu gndul la ansele sale de scpare, numai
de Alison Kayna nu-i ardea acuma, ns ntrebarea continua s-l
road.
Nu cred. La situaia de-aici, amirii ar fi ntr-adevr n stare
s-l trimit pe cine era mai la ndemn s-i vre nasul n
treburile Tiului. ns o alt grupare de mercenari ar fi avut
timpul necesar s gseasc un adult pentru misiuni de spionaj.
Draycos chibzui cteva clipe.
Atunci cu cine e n crdie? Am dat-o greit drept agent
amir?
Nu tiu.
Un gnd subit i nghe sngele-n vine.
Dac lucreaz pentru Neverlin?
Am hotrt c pe moment Neverlin e prea ocupat s se
ascund de Braxton.
Tu ai hotrt asta. Eu nu.
Coada dragonului tresri.
Nu cred c Neverlin se putea mica ntr-att de repede. De
unde s tie el la ce grupare de mercenari urma s te nscrii?
Alison era acolo dinaintea ta.
Da. Probabil ai dreptate.
ns teama nu-l prsi imediat.
Tocmai ocoleau perimetrul avanpostului, cnd Draycos vorbi
din nou.
Unde mergem?
Pi n-ai auzit? Cnd gsim un transportor, tu te
descotoroseti de paznici, iar eu l contactez pe unchiul Virge.
S neleg c plecm.
Jack strmb din nas.
153

Zahn Timothy
Uite, Draycos, mi pare ru. Pur i simplu n-a mers. Odat
plecai de-aici, ne adunm forele i ncercm s dm de urma
Djinnurilor pe alt cale.
Nu la informaii m refeream, ci la copiii czui n minile
amirilor.
Ce-i cu ei?
Ai de gnd s-i lai acolo?
Jack i arunc o privire deloc prietenoas dragonului ce fugea
n deplin tcere pe aternutul de frunze uscate. Asta nu mirosea
a bine.
Hei, tiu ce gndeti acum, rosti el prudent. Etic de
rzboinic K'da i toate alea. Dar cred c-am fora puin nota dac
i-am cere colonelului Elkor o echip de salvare.
Firete. De aceea trebuie s-o facem singuri.
Jack respir rar.
Uite, rosti el trgnat, de parc-i vorbea unui nc. tiu c
eti suprat. Dar trebuie s nelegi situaia pe deplin. De-o parte
suntem noi doi, de cealalt parte un cuib de mercenari.
Dahtill nu e o baz militar. Au un numr restrns de
soldai.
Asta n caz c n-au adus ntriri dup evadarea noastr. i e
foarte posibil s fi adus.
Dac au suplimentat numrul forelor, au fcut-o pentru a
te cuta pe tine, nu ca s-i pzeasc pe prizonieri.
Jack i muc limba. Discuia aluneca pe un fga neplcut.
Abia dac-i tim pe copiii tia. i oricum e vina lui Alison c
sunt legai n lanuri, nu a mea.
Nu conteaz a cui e vina. Sunt tovarii ti. Colegii ti de
echip. Un rzboinic nu-i las pe-ai lui n ghearele dumanului
ct vreme n-au pierit ansele s-i salveze.
Chiar i cu riscul de-a fi ucii? spuse Jack rspicat. Putem
s-o mierlim foarte uor. Carabinele alea ale lor nu-s doar de
form. Dac nvlim peste ei, o s ne ciuruiasc. Ce se va
ntmpla atunci cu poporul tu, mi spui i mie?
Merser o bucat de vreme n tcere.
154

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


i mai aminteti cnd ne-am ntlnit? ntreb dragonul n
cele din urm. Am ajutat atunci un soldat din tabra advers, n
pofida crcnelilor tale.
L-ai ferit s se ard pe pmntul ncins. Cred i acum c a
fost o pierdere de vreme.
Un rzboinic acioneaz aa cum i dicteaz simul dreptii.
Nu pentru eventuale beneficii.
i dac refuz, te duci fr mine?
Dragonul nu rspunse, iar Jack oft.
Ai un plan?
Nu cred c va fi prea greu. Dup cum ai spus, nici o tabr
nu va risca o btlie n apropierea minei de daublit. Cu dou
nave narmate i putem convinge s elibereze prizonierii fr
lupt.
Jack realiz cu ciud c planul avea sori de izbnd. Cu att
mai mult dac locotenentul Bil descoperise deja c nici unul
dintre ei n-avea habar s deblocheze computerele furate. Nu mai
foloseau deci la nimic.
Ziceai de dou transportoare. Ai de gnd s-l pilotezi tu pe-al
doilea?
M refeream la un transportor. A doua nav narmat va fi
Essenay.
i cum te-atepi s-l chem eu pe unchiul Virge fr ca tot
oraul s tie de planul nostru?
De asta m voi ocupa eu. M ajui?
Jack suspin.
Am de ales?
Da, rosti Draycos cobornd glasul. Eti gazda mea. Dac
refuzi s m ajui, m voi supune hotrrii tale.
Asta ine bnuiesc tot de etica rzboinicului, nu?
ntocmai.
Tcur cteva clipe.
O s m tie toi de mincinos, rosti Jack, mpcndu-se n
cele din urm cu ideea. I-am zis colonelului Elkor c n-o s-i
furm nici un transportor. i acum asta avem de gnd s facem.
155

Zahn Timothy
Stai linitit. Erai sincer cnd ai fcut acea afirmaie. Nu
urmreai s-l pcleti, prin urmare nu eti mincinos.
Era o glum.
Dragonul i ridic privirile i pru zmbete.
tiu. Mergem?
Dup tine.

Capitolul 24
Jack i Draycos ajunser la marginea luminiului i zrir doi
paznici lng transportoarele Linx. Dou minute mai trziu, cei
doi pzeau n lumea viselor.
Poi s porneti motoarele? l ntreb Draycos pe biat cnd
acesta se instal n scaunul pilotului.
Cred c da. Studie o clip panoul de bord. Dar o s-mi ia
cteva minute. Pilotul a fost detept i a codificat comenzile.
Vei folosi tehnica obolanului de canal?
Ceva pe-acolo, spuse Jack cu un ochi la taste i altul pe
geam. Pustiu, deocamdat. ns lucrurile nu erau btute n cuie.
Cum stm cu transmitorul?
Nu-i parolat. ns tot nu neleg cum o s vorbeti cu unchiul
Virge fr s ne pui toat armata amir n cap.
Vei vedea. Faci, te rog, setrile necesare?
Jack potrivi aparatura pe frecvena transmitorului su de
buzunar.
Gata, totu-i pregtit.
Fcu semn spre butonul de lng microfon.
Dac-l apei, intri-n direct.
Am neles.
Draycos se aplec deasupra panoului de comand.
S nu scoi vreun cuvnt n timp ce vorbesc. Ambele grupri
i-ar putea recunoate glasul.
Am priceput.
156

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Draycos porni microfonul.
'Nainte ca cei bravi s-i merite rsplata, ncepu el pe un ton
adnc i grav, rzboinicului mare va s-i fie fapta. i pn' la
ultima suflare s-aprm ce-i sfnt.
Jack rmase mut. Cunotea acel ton, i nc prea bine. Era
glasul oarecum afectat cu care dragonul i recita poeziile.
Ce-i nchipuia c face?
Probabil c i unchiul Virge era la fel de nedumerit, cci pentru
cteva clipe rspunsul se ls ateptat. ns nu mic-i fu mirarea
s-l aud pe unchiul su artificial declamnd pe acelai ton
afectat.
n flcri toi s-or mistui, de trupuri negre geme valea.
Strmb sau dreapt-i este calea?
Dai-l 'napoi pe cel ce-a fost, rzboinic mort fr de rost,
rspunse dragonul.
Urm o pauz mai lung de data asta.
n ghicitori vorbeti acum. Cnd totu-i bezn, umed scrum,
cum curmi o spaim nevzut? Trdarea are gheare lungi, iar
brau-i ne sfrm, veni rspunsul lui Draycos. Orae ard, recolte
pier i mine se drm.
Fioros s-au aprat strjerii, ns izbnda-a noastr-a fost,
'nainte de lsarea serii, proclam unchiul Virge.
Aici cu toii vei pieri, crtesc n noapte unii. i nu ce zic
nebunii.
Sub ai dumanilor pai grei, va tremura pmntul. Eu simt
chemarea a-lor mei.
Cu o fin micare a ghearei, Draycos nchise transmitorul.
Cnd putem pleca?
Jack se holba vrjit la dragon. i lu cu greu ochii de la el i
cercet indicatoarele.
Pi... se pare c acum.
Atunci s nu mai zbovim nici o clip. Ne vom ntlni cu
Essenay la Dahtill.
Jack ddu drumul motoarelor i nava i lu zborul n noapte.
Nu ncerc nimeni s-l ntoarc din drum, nici cu vorba, nici cu
puca.
157

Zahn Timothy
Sistemul de navigare oferea i o hart a regiunii. Jack o studie
cteva secunde, apoi vir nspre Dahtill. Verific degrab radarul,
ns vzduhul era liber. Prea c toi erau ocupai s-l caute la
sol.
Suntem pe drumul cel bun? dori s tie Draycos.
Sigur c da.
Jack se rezem de sptar i-l ochi pe dragon.
M dau btut. Pe toi sfinii i dracii, ce-ai vorbit acolo?
l informam asupra destinaiei noastre, rosti Draycos cu
blndee. i-am spus doar c aa voi face.
Las dulcegria. Nu e momentul potrivit. Spune-mi doar ce
i-ai zis.
Draycos i plec uor capul.
Scuzele mele. Dup cum bine tii, ncerc de ceva vreme
s-mi traduc poemele n limba voastr, dup care i le recit
unchiului Virge.
Lui Jack i reveni n minte conversaia la care tocmai luase
parte. Era un poem, fr discuie. ns ceva nu era n ordine, ceva
legat de ritm, msur sau rim...
Brusc i pic fisa.
Lipsea un vers. Din fiecare strof a poeziei lipsea cte un
vers.
Gtul dragonului se arcui.
Bravo. Sunt impresionat.
Mulumesc, spuse el mndru de agerimea minii sale. i
versul lips era de fapt mesajul.
ntocmai. Prima strof ar suna cam aa: ,,'Nainte ca cei bravi
s-i merite rsplata, rzboinicului mare va s-i fie fapta. Prieten
vechi! La mine vino ntr-un gnd, i pn' la ultima suflare
s-aprm ce-i sfnt.
Jack chibzui puin.
Lipsea cel de-al treilea vers. Prieten vechi! La mine vino
ntr-un gnd.
Exact. Unchiul Virge nu mi-e tocmai prieten, ns mi s-a
prut versul cel mai potrivit.
158

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


De departe cel mai potrivit. Mai ales c e cel mai vechi
prieten pe care-l am. Zicea ceva de flcri aprinse.
n flcri toi s-or mistui, de trupuri negre geme valea.
Rzboinic, unde te-oi gsi? Strmb sau dreapt-i este calea?
Rzboinic, unde te-oi gsi? repet Jack versul absent. Voia
s afle unde suntem.
Da. Dup cum vezi, a neles numaidect despre ce-i vorba.
Unchiul Virgil era un vulpoi btrn. Urmtorul era mai scurt
parc, nu?
Da. Nu era din poemul meu. L-am inventat pe loc pentru a-i
spune ncotro ne-ndreptm.
Jack rmase cu privirea pierdut-n stele, cugetnd la poezie.
Dai-l 'napoi pe cel ce-a fost, rzboinic mort fr de rost. La fel
de nebuloas i se prea i acum.
M dau btut.
Gndete-te la cuvinte i gndete-te unde mergem.
Tot nu vd...
Jack ncremeni.
Nu eti n toate minile. Dai-l? Adic Dahtill?
Altceva nu mi-a venit pe moment, se scuz dragonul.
Ndjduiam s neleag.
Cred c n-a priceput, dovad c ai continuat cu rimele.
Aa e. Urmtoarea lui strof-ntrebare a fost
n ghicitori vorbeti acum. Dar glasul tu nu m ajut. Cnd
totu-i bezn, umed scrum, cum curmi o spaim nevzut?
Dar glasul tu nu m ajut, murmur Jack. l neleg prea
bine.
Am ncercat prin urmare s-i dau un indiciu. Trdarea are
gheare lungi, iar brau-i ne sfrm. Orae ard, recolte pier i
mine se drm.
Orae ard, recolte pier i mine se drm, ncuviin Jack.
Un ora situat lng o min.
A priceput atunci, dar nu era ntru totul sigur. Aa c a
continuat:
Cu-asalt am luat cetatea lor, fioros s-au aprat strjerii,
ns izbnda-a noastr-a fost, 'nainte de lsarea serii.
159

Zahn Timothy
Cu-asalt am luat cetatea lor. Cetatea putea s fie Dahtill
sau oricare alta din regiune.
E totui cea mai apropiat de noi. i e singurul ora minier,
din cte tiu eu. n orice caz, i-am confirmat presupunerea. Aici
cu toii vei pieri, crtesc n noapte unii, dar eu cuvntul tu l
cred i nu ce zic nebunii.
Dar eu cuvntul tu l cred.
Sper doar c s-a prins la faza cu Dai-l.
Vom afla ct de curnd. Mi-a spus oricum c pornete la
drum.
Sub ai dumanilor pai grei va tremura pmntul, recit
Jack, doar s arate c poate i el. Eu simt chemarea a-lor
mei...i?
i zbor spre ei ca vntul.
Pentru cteva clipe, tcerea se ls n cabin.
Ar trebui s mearg, rosti Jack ntr-un sfrit. Oricum, e
foarte elegant.
i mulumesc.
Cu plcere. Sper c ai un plan la fel de iste i pentru
operaiunea de salvare.
De fapt..
Jack l scpr cu privirea.
N-ai! Zi-mi c n-am dreptate?
E dificil s ntocmeti un plan cnd ai de-a face cu attea
variabile. Mai ales c nu tim poziionarea inamicilor notri.
Credeam c sunt cu toii pe urmele mele.
Unii da. ns nu toi. Dar probabil c i echipele de cercetare
s-au ntors deja la baz.
Deci vrei s ne-aruncm cu capul nainte.
Coada dragonului tresri.
Nu m-a fi exprimat astfel, ns afirmaia ta e corect.
Jack oft.
M gndeam eu.
160

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon

Capitolul 25
Cu cinci minute nainte s ajung la Dahtill, Jack cobor
Linxul, zburnd razant deasupra copacilor.
Bnuiesc c nu vom sri de data asta.
Aa e, ncuviin Draycos din spate, unde cotrobia prin
dulapuri. Avem nevoie de nav pentru a-i transporta pe prizonieri.
E blindajul ventral la fel de zdravn precum cel al estoasei?
Presupun, sunt modele asemntoare.
Nu c i-ar ajuta la ceva blindajul dac amirii le-ar dobor
propulsoarele.
Ai gsit ceva?
Nu cine tie ce. Cred c soldaii au luat mai toate armele
cnd au plecat n cutarea ta. Am gsit doar dou mitraliere MP50 i cte dou ncrctoare pentru fiecare.
Jack se ferise toat viaa de asemenea arme.
Altceva nimic? Nite gaz soporific sau baghete electrice sau
ceva de genul sta?
Nou grenade de categoria a doua. tiu ce-i doreti, dar
arme nonletale n-am gsit. mi pare ru.
i mie. Ne descurcm cu ce-avem. Poate reuim s-i intuim
la pmnt n timp ce unchiul Virge nvlete i...
Ce-a fost asta? l ntrerupse Draycos.
Jack trase o privire n deprtare, apoi verific radarul. Nimic
neobinuit.
Ce s fie?
O strfulgerare, drept nainte.
Din dou salturi, dragonul strbtu ntreaga punte a navei i i
se altur lui Jack.
Uite, din nou.
Nu vd nimic, spuse Jack, ncercnd s strpung bezna
nopii. Cum arat?
Ca descrcarea laser a unei carabine Gompers. De parc n
distan...
Din nou, foarte slab. O scnteiere luminoas asemenea unui
fulger scurt undeva sub linia orizontului.
161

Zahn Timothy
Ca aia?
Exact. Privete, nc una.
Cineva mpuc la greu, mormi Jack cu ochii la
strfulgerri.
Crezi c amirii ar fi n stare s-i execute prizonierii?
ntreb Draycos cu glas sumbru i prevestitor de ru.
Sper c nu.
Scnteierile nu erau ordonate, ci preau s irup la voia
ntmplrii.
Ce vd eu n-arat a pluton de execuie.
nseamn c a izbucnit o btlie. Eu zbor i tu tragi.
Stai puintel. n ce o s trag?
Ne orientm la faa locului, rosti Draycos cu nerbdare n
glas.
l mpinse uor cu botul.
Du-te, trebuie s fii pregtit.
Dar n-a sosit nc Essenay.
N-avem de ales. Trebuie s vedem ce se petrece.
Jack cobor fr tragere de inim din scaunul pilotului.
Nu-mi miroase a bine. De ce ne npustim n halul sta? Nu
mai bine aterizm n preajma oraului i mergem pe furi s
vedem cum stau lucrurile?
N-avem timp, spuse Draycos, srind n locul biatului i
lund n primire comenzile. Dac agriii se lupt cu amirii sau
dac hangerii au trecut la atac, orice minut pierdut conteaz.
Ce te face s crezi asta?
S-i spunem intuiie de rzboinic.
Draycos l strfulger cu ochii si de smarald.
Du-te.
Minunat, bombni Jack, mergnd s ia mitralierele gsite de
Draycos. Nu-i putea nchipui de ce s-ar fi ridicat brusc agriii
mpotriva amirilor, iar ideea c hangerii s-ar fi amestecat n
toat afacerea asta era de-a dreptul ilar.
n caz c nu veniser s-l caute la Dahtill. Poate c Elkor i
luase n nume de ru povestea cu arborele-ppdie.
162

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


n fundul navei gsi un MP-50. Pentru o mitralier aa de mic,
era al naibii de grea. Din fericire, Draycos vrse ncrctorul n
ea, cci el, unul, nici mort n-ar mai fi tiut cum s-l pun.
Din ce parte vrei s trag?
Din dreapta.
n regul.
nh dou ncrctoare i le ndes n buzunarele hainei, apoi
o lu de-a curmeziul spre trapa din dreapta.
Spre deosebire de estoasa naripat, Linxul avea cte-o
pereche de hamuri de fiecare parte a celor dou ieiri laterale,
menite s previn cderea soldatului care trgea de-acolo. Se vr
ntr-unui dintre ele i strnse temeinic legturile.
n ce s trag?
Te voi ndruma eu. Am prsit pdurea i ne ndreptm spre
Dahtill de la sud-vest. Eti gata?
Trgnd aer adnc n piept, Jack i nclet degetele pe
mnerul mitralierei i deschise trapa. Pentru a doua oar n
noaptea aceea, vntul slbatic i muc din carne.
Trase o gur de aer rece i pentru cteva clipe mintea l purt
spre spargerile mai puin reuite n care l nsoise pe unchiul
Virge, pe cnd era un biet bieandru. Atunci, ntocmai ca acum,
se afla pe muchie de cuit, ateptnd un semn din partea
unchiului su. ntrebndu-se nencetat dac vor mai zri vreodat
lumina rsritului.
Aici, soarele urma s rsar n cteva ore. Oare va apuca s-l
mai vad?
Din cabin se auzi un ltrat uimit.
Ce s-a ntmplat? rosti el simind c n curnd avea s-i
plesneasc inima din piept.
Sunt liberi. Privete.
Draycos vir brusc, scondu-l pe Jack cu ham cu tot vreo
dou palme n afara trapei. De acolo i se oferi ntreaga panoram
a cmpului de lupt.
Drept naintea lor se afla pista de aterizare de la marginea
oraului, de unde evadaser mai devreme. Cele dou estoase
naripate erau tot acolo, ndreptate spre cldirile amire. De la
163

Zahn Timothy
ferestrele celor dou cldiri ploua cu rafale de gloane ce mucau
din blindajul uneia dintre aeronave, nsoite cnd i cnd de
cte-o descrcare laser.
n miezul acelei urgii, trgnd cu nverunare spre soldaii din
cldiri, se aflau restul tovarilor si din divizia tehnic Tango
Cinci Zulu.
Jommy i Li erau ghemuii la buza ieirii, biatul narmat cu
un soi de mitralier, iar fata cu o carabin laser. Sub ei se aflau
Rogan i Brinkster, lipii de pmnt la adpostul tlpii de
aterizare. i ei aveau mitraliere.
Alison nu era cu ei, ns putea s pun rmag c se strduia
s porneasc transportorul.
Jack scutur din cap, uluit i enervat n acelai timp. Venise
ntr-un suflet n ajutorul lor i ei evadaser deja.
Trebuie s-i acoperi, l mboldi Draycos din cabin.
Dragonul avea dreptate. Colegii lui se descurcau destul de bine,
ns dac Alison nu reuea s porneasc aeronava ct de curnd,
urmau s rmn fr muniie mult nainte ca amirii s se dea
btui.
Bine, uier el printre dini. Ce fac?
O clip mai trziu Draycos rsuci nava, iar el se trezi aruncat
nuntru. Chiar la timp. Nici nu apuc bine s-i recapete
echilibrul, c o rafal de gloane secer partea lateral a
transportorului, mucnd i din tavan.
Pzea, strig Draycos.
Asta ncerc, rspunse Jack, amintindu-i brusc n ce hazna
intrase.
Cu certitudine nu participa la un exerciiu, iar soldaii amiri
nu trgeau cu lasere marcatoare. Draycos stabiliz Linxul i Jack
se apropie cu grij de trap. Prsiser scena confruntrii i
ocoliser cldirile. Probabil Draycos voia s-i surprind cu foc din
spate. Lui i convenea, atta vreme ct armele dumanilor nu erau
ndreptate spre el. Trase piedica, aa cum l nvase manualul
Tiului, ochi nspre cldiri i aps pe trgaci.
164

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Dac nu era hamul, s-ar fi trezit ntr-o clipit pe spate,
mturnd podeaua. ns legturile l intuir locului. Mitraliera
MP avea un recul de brummga turbat, de vreo cincizeci de ori mai
puternic ca pistolul su paralizator. n plus, prea s aib o
voin a ei. Abia fu smucit ndrt, c eava ni n sus i,
nainte s-i ia degetul de pe trgaci, descrc o salv n tavanul
aeronavei.
Jack!
N-am pit nimic, strig Jack. Se ridic n capul oaselor,
ncercnd s pstreze o ultim frm de demnitate.
Atta c n-am mai tras vreodat cu o mitralier.
Vino la mine. Tu conduci, eu trag.
S-a zis i cu demnitatea. Nu va pupa el n veci carier de soldat,
n caz c-i dorea vreodat aa ceva.
Imediat.
Desfcu legturile hamului i o lu la fug. Cnd i relu locul
n scaunul pilotului observ c se aflau din nou la marginea
pdurii.
Care-i planul?
Du-ne n spatele cldirilor amire.
i smulse mitraliera din mini i opi n trei picioare spre trapa
deschis, cu arma strns la piept.
S-a fcut, rosti Jack i vir lin. Zri n treact edificiul
ntunecat ce strjuia mina, apoi nava o zbughi spre cele dou
cldiri.
uieratul vntului se ntei. Jack ntoarse capul i vzu c
dragonul deschisese i trapa din stnga.
Te sftuiesc s te prinzi de ham.
M descurc eu. Tu ncearc s zbori ct mai lin.
Jack simi un gol n stomac. Acum, c nu mai aveau
elementul-surpriz de partea lor, amirii erau mult mai
periculoi.
Abia ce-i ncoli gndul n minte, c gloanele ncepur a secera
prova aeronavei. Cu dinii nfipi n buze i vorbele ncurajatoare
ale dragonului despre blindajul Linxului rsunndu-i n urechi,
Jack hotr s nu bage de seam rafalele ucigtoare i s-i in
165

Zahn Timothy
ochii deasupra bordului. n spate, mitraliera lui Draycos scuipa
plumb dup plumb, desennd un bru de gloane n jurul cldirii.
Cnd s vad i el ce se ntmpl, o lumin orbitoare npdi
cabina.
Pentru un moment fu ncredinat c estoasa naripat srise
n aer, lund cu ea pe lumea cealalt i restul echipei sale. Rsuci
Linxul, cu inima gata s-i sar din piept.
Spre uurarea sa, nu estoasa, ci una dintre colibele amire se
mistuia acum sub dogoarea flcrilor. Chiar coliba n care fusese
nchis dup discuia cu locotenentul Bil, cea care, printre altele,
adpostise grenade i muniie de rzboi.
A mers? vorbi dragonul care tocmai venise lng el.
Nu tiu. Ce anume trebuia s mearg?
Iat, i art Draycos cu vrful limbii.
Spre surprinderea biatului, soldaii amiri fugeau nu
pentru a lua cu asalt transportorul, ci pentru a-i salva vieile.
Ieir cu toii ca furnicile din cele dou cldiri, de parc toat
armata hangerilor ar fi nvlit asupra lor.
Jack i drese vocea.
Crezi c fug de fric s nu sar alte depozite n aer?
Firete, rosti Draycos, vizibil satisfcut.
Sau poate ceva mult mai primejdios dect grenadele e gata
s explodeze n coliba aia.
Pi... Nu tiu.
Nici eu. Eu zic s aducem echipa la bord i s-o zbughim
de-aici.
De-acord cu tine.
Draycos ls mitraliera la podea i se fcu nevzut sub cmaa
biatului.
nc ceva.
Spune.
Capul dragonului iei niel din umrul su.
Aterizeaz ct mai departe de foc. Pentru orice eventualitate.
166

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon

Capitolul 26
Jack cobor nava ntre coliba cu bucluc i estoasa care-i
ascundea pe colegii si.
Jommy, strig el nainte s se arate la ieire. Sunt Jack
Montana. Nu trage.
Bine. Haide.
Jack sri la pmnt.
Suntei cu toii teferi? le strig, n timp ce se ndrepta spre ei.
Pn acum da, mormi Jommy. ns dac Alison nu
pornete tmpenia asta odat, am dat de dracu'.
I-am zis c eti tu, scnci Rogan. Bieandrul tremura din
toate ncheieturile, dar inea vitejete arma. I-am zis. El nu m-a
crezut.
Stai linitit, nici eu nu te-a fi crezut, l asigur Jack fcnd
semn spre Linx. Toat lumea la bord i hai s-o ntindem de-aici.
Cu la n-o s ajungem prea departe, spuse Li. i-au gurit
rezervorul.
Jack se rsuci pe clcie i zri un mic uvoi de combustibil
scurgndu-se din partea lateral a navei.
Atunci l lum pe sta. Alison e nuntru?
Da. Zicea c poate s-l porneasc.
M duc s-i dau o mn de ajutor, spuse Jack, trgndu-i
mitraliera pe umr. Fii cu ochii-n patru. Nu cred c amirii se
dau btui cu una, cu dou.
O gsi pe Alison n scaunul pilotului, blestemnd de mama
focului. Se apropie de ea.
Cum merge?
Ca mortu', scrni ea, aruncndu-i o privire curioas. Deci
te-ai ntors?
Aa umbl zvonul.
Se aplec peste umrul ei i ncerc nite comenzi. Era fr
doar i poate mort.
Ce-ai ncercat?
Te pomeneti c eti expert n computere?
n spargerea codurilor mai degrab.
167

Zahn Timothy
Vestea bun era c se confrunta cu un sistem similar celui de
pe Linx, de care se ocupase mai devreme.
Vestea proast era c atta-l butonase Alison, nct reuise s-l
blocheze de tot. Era de prisos s ncerce metoda obolanului de
canal.
Nu-i rmnea dect o singur soluie.
Ne trebuie codul de pornire, i spuse el, rsucindu-se i
lund-o la fug nspre ieire. Ar trebui s existe o copie pe unul
dintre computerele amire. M duc n comandamentul lor s-o
caut. Alison fu lng el nainte s ajung la trap.
Vin cu tine, zise ea i culese o mitralier de pe jos.
Nici gnd.
Cu siguran mai miunau civa soldai prin cldire i ultimul
lucru pe care i-l dorea era s-l mpiedice pe dragon s-i fac
numrul, lund cu el un martor nedorit.
Rmi aici i...
i ce? i-o retez ea. Tot n-o s porneasc. Oricum, unde-s
doi, puterea crete.
Jack strmb din nas. O fi cum zicea ea, dar nu i cnd aveai
un rzboinic K'da n buzunar.
Drumul spre comandament fu lipsit de peripeii. Jack privi n
urm i simi o strngere de inim. Coliba de chirpici ardea acum
mai abitir dect atunci cnd aterizaser. Care-o fi raza de aciune
a grenadelor descoperite de Draycos?
Intru eu prima.
i, fr s mai atepte acordul lui, se fcu nevzut. Strngnd
puternic din dini, Jack o lu pe urmele ei.
Nici nuntru nu fur ntmpinai cu rafale. La prima vedere,
cldirea prea complet pustie.
Ceva e putred la mijloc, opti Jack n timp ce strbteau un
coridor ntunecat. N-aveau nici un temei s fug cu toii.
Depinde de ce fugeau. Sau spre ce.
Ce vrei s zici?
Poate c ceva din coliba aia pe care-ai aruncat-o n aer i
nspimnt teribil.
168

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Arunc o privire n spatele unei ui ntredeschise i merse mai
departe.
Sau poate c a fost o retragere tactic, adug ea.
Deci, cu alte cuvinte?
Jack simi c-i pierde cumptul. N-avea timp pentru jocuri.
Cu alte cuvinte n-aveau chef s in piept mai multor nave
ale Tiului deodat.
l privi peste umr.
Vin i alte nave, nu?
M tem c nu.
Alison se ncrunt, ns nu se opri din drum.
amirii nu tiu asta. Sper s nu fi chemat ei ntriri
aeriene. Sperane dearte.
Se opri n dreptul altei ui i arunc o privire nuntru, apoi cei
doi intrar.
Era o ncpere mic i srac n ornamente.
ns, judecnd dup masa uria i cptueala de pe scaun,
prea a fi biroul comandantului. Iar pe mas i atepta
mult-rvnitul computer. Alison ni glon spre el, ns Jack
ajunse naintea ei.
Nici s nu te gndeti, spuse el, aeznd mitraliera pe mas
i plonjnd n scaun. Ai fcut-o o dat de oaie cu computerul de
bord. Las-m pe mine.
Fata era pe punctul de-a se mpotrivi, ns renun.
Bine. Se duse i arunc o privire pe coridor, gata s trag la
prima micare. Sper c tii ce faci.
Ai ncredere-n mine.
Computerul era pornit, ns proprietarul i amintise s-l
paroleze nainte s dea bir cu fugiii. Momentul ideal ca obolanul
de canal s intre n aciune.
O s dureze cteva minute.
Nu prea multe, sper. i totui ce faci aici de unul singur?
Am venit s v iau pe voi. O s-mi spui c n-aveai nevoie de
ajutor?

169

Zahn Timothy
Nu refuz niciodat o mn ntins. Mai ales acum. Dac nu
reuim s pornim transportorul, ne ateapt o plimbare al naibii
de lung.
Cu rsuflarea amirilor nclzindu-ne cefele. Nu mi-ar
plcea s fiu n papucii mei atunci. Cum ai reuit s scpai?
Fata nu rspunse imediat.
Coliba n care m-au nchis avea pmnt pe jos. M-au legat
cu ctuele de piciorul unui dulap cu rafturi.
La fel i n cazul meu. N-au prea mult imaginaie bieii.
Atta vreme ct d rezultate, nu-mi pas. M rog, a fost
suficient s scot nite pmnt de sub piciorul dulapului i eram
liber. Simplu i eficient.
Mda, se ncrunt Jack.
Simplu i eficient care va s zic. Doar c lui i legaser ctua
deasupra primului raft. De la cum mai trecuse?
i pe urm te-ai plimbat i i-ai cules i pe ceilali?
Mai mult sau mai puin. Dar tu? Vd c ai reuit s faci rost
de-un transportor.
Am prieteni, rosti el sec.
Ea i arunc o privire bnuitoare.
i?
i att. Am prieteni.
Ce prieten poate avea un hanger n tabra amirilor?
Ai rmne surprins.
Reui s sparg parola i acces un fiier.
Oricum, ai anse mai mari s-i gseti un prieten aici dect
n curtea hangerilor.
Ce vrei s zici?
Ne-au aruncat n gura lupilor.
Ochii lui se fixar ntr-ai ei.
Mulumit ie i plimbrii tale nocturne prin comandamentul
Tiului de pe Carrion.
Fata i muc buzele.
Deci au aflat pn la urm.
170

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Nu numai c au aflat, dar au hotrt s-i ngroape i
prietenii alturi de tine. Ce cutai acolo n noaptea aia?
Cutam nite informaii.
Ce informaii?
Nu te privete, rosti ea aspru. Parc trebuia s spargi un
computer...
Rbdare, draga mea, rbdare.
Derul lista pilot-aeronav pn ajunse la seciunea estoase
naripate. Codul de pornire.. iat-l.
O clip doar.
nfc un info-tub i l conect la calculator pentru a copia
codul. Urm un bzit scurt i info-tubul iei de unul singur.
Gata.
Se ridic n capul oaselor, dar tocmai ce pornise spre Alison
cnd un gnd curios i ncoli n minte. Se opri i privi cu ochi
scnteietori spre computer.
Ce s-a ntmplat?
Nimic, spuse Jack, aruncndu-i repede tubul. Pornete-o,
vin i eu imediat.
Alison prinse tubul i l privi ngrijorat.
La ce fapte vitejeti te pune dracu' acuma?
Nu te privete. Hai, fugi, ntririle lor pot sosi dintr-o clip n
alta.
Ar mai fi zis Alison ceva, ns se mulumi s ncuviineze din
cap.
S nu stai mult, i spuse, apoi dispru n umbra coridorului.
Jack, opti Draycos. Ce faci?
mi duc la bun sfrit misiunea principal, cum ai spune
voi, rzboinicii. Ai uitat cumva de ce-am venit aici?
Capul dragonului iei de sub jachet.
Datele despre Djinn-90?
De ce nu? Sau eti cumva nzuros i nu le-ai fura de la orice
grupare de mercenari?
Nu cunosc cuvntul.
Dragonul ni de pe pielea lui Jack i ateriz aproape de u.
neleg ns ce vrei s spui. Eu voi sta de paz.
171

Zahn Timothy
Bun idee, rosti Jack ntr-o doar, absorbit complet de
ecran.
n regul, avea n fa date despre amiri. Dar unde erau
datele despre celelalte grupri? Nu se putea s nu in informaii
despre concuren.
Jack?
M grbesc, m grbesc, bombni el.
Le gsi ntr-un sfrit. Imediat ajungea i la seciunea cu
aparate de zbor...
Jack, trebuie s plecm, insist Draycos cu nelinite n glas.
Trebuie s plecm acum.
Biatul i lu ochii de la computer. Dragonul gusta aerul n
pragul uii, sgetnd cu limba cu iueala unui dealer ce mparte
crile la poker.
Ce-ai simit?
Puse mna pe mitralier.
Miasma morii. Dinspre foc.

Capitolul 27
Jack trase cu grij aer pe nri, ns nu simi nimic cu excepia
unui iz de fum.
Eti sigur?
De multe ori am gustat din otrava morii, rosti Draycos i
mai nerbdtor. Hai.
Jack privi la computer, simind cum i se face stomacul ct o
nuc. Nu era corect. Planurile lor se duceau pe apa Smbetei
pentru a doua oar. Fusese att de aproape, iar acum se vedea
din nou pus pe fug.
Jack! strig dragonul.
i brusc, ca una dintre castanele pe care i le aplica unchiul
Virgil dup ureche, rspunsul l lovi.
172

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Dac n-avea timp s aleag felia favorit, n-avea dect s ia tot
tortul cu el.
Mai las-ne treizeci de secunde, promise el.
Lu nc un info-tub i-l vr n computer.
Ai grij s nu dm nas n nas cu dumanul, i mai spuse,
apoi copie toate datele pe care le aveau amirii despre rivalii lor.
i dintr-odat o bubuitur colosal pru s ridice cldirea la
nori i s-o prvleasc napoi la pmnt.
Ce-a fost asta? ip Jack. Sau crezu c ip, cci urechile i
iuiau att de tare nct nu-i mai auzea propriul glas.
ntr-o clip Draycos era lng el, dnd din gur.
Ce? url Jack.
Drept rspuns, dragonul l nfc de jachet i l tr nspre
u.
Stai puin.
Biatul se ntoarse i scoase info-tubul din computer.
Chiar la anc, pentru c n secunda urmtoare cldirea rmase
fr curent i computerul i ddu obtescul sfrit. Draycos l
nfc din nou.
Am priceput.
Jack ndes tubul ntr-unui din buzunarele interioare ale
jachetei.
Hai s mergem.
Se atepta ca o alt bubuitur s scuture cldirea din temelii,
ns ajunser la poart fr alte peripeii. Jack arunc un ochi
afar, apoi ddu s ias...
i se trezi smucit ndrt de ghearele nfipte n mneca sa
tocmai cnd o aeronav ntunecat trecu pe deasupra lor.
Fr s mai gndeasc, se arunc la pmnt.
Aoleu.
Suntem atacai, rsun ecoul vocii lui Draycos n timpanele
care ncepeau s-i revin.
Nu zu, Sherlock, rosti Jack, privind cu atenie afar. n
lumina rspndit de flcrile ce mistuiau coliba, Linxul cu care
sosise prea ntreg. Sau cel puin la fel de ntreg cum l lsase.
ns dincolo de el...
173

Zahn Timothy
Tresri. Dincolo de Linx, acolo unde n urm cu cteva minute
se aflase estoasa echipei Tango Cinci Zulu, se csca un crater
uria.
Acolo, nl Draycos o ghear. Sunt acolo.
La mic deprtare de ei zri estoasa naripat brzdnd
vzduhul.
Alison reuise pn la urm s ridice transportorul n aer, i
chiar la timpul potrivit.
Mai e cineva prin preajm?
Aud dou aparate de vntoare amire. Amndou sunt pe
urmele aeronavei lui Alison.
Bun, spuse Jack ridicndu-se n picioare. Spre Linx atunci.
Dar e avariat.
Preferi s te fereti de gazul otrvitor mergnd pe jos?
Ai dreptate, spuse dragonul i se topi sub mneca biatului.
Hai s mergem.
Nu fur ntmpinai cu rafale de gloane i ajunser teferi la
transportor. Se pare c soldaii locotenentului Bil nu doreau
s-i pun pielea-n joc n preajma colibei cuprinse de flcri.
N-o s ne duc prea departe, constat el, cu ochii la
indicatorul de combustibil. Se instal n scaunul pilotului. Dar
pn-n pdure tot ajungem.
Transmitorul pri.
Montana? se auzi vocea lui Alison.
Jack porni microfonul.
Prezent. Suntei teferi?
Cntec, joc i voie bun la noi, bombni Alison. mi pare ru,
dar a trebuit s prsim cuibul. Dac reuesc s scap de
psrelele astea dou, vin s te iau.
Nu, rmi naintea lor i zboar nspre dealuri. M descurc
eu.
Dar...
Brusc, pmntul din faa navei prinse culoare. Jack se aplec
peste panoul de zbor s vad despre ce-i vorba.
174

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Una dintre navele de vntoare amire se preschimbase
ntr-un bulgre de foc.
Jack clipi nedumerit. Nu. Nici chiar Alison i Jommy, talentai
n mnuirea armelor cum erau, n-ar fi reuit s doboare un pilot
de rzboi. Sau erau n stare?
Se chinuia nc s dezlege iele acestui mister cnd a doua
nav de vntoare renun brusc la urmrirea przii. Vir
puternic la stnga, trgnd cu toate armele, ns avu i ea soarta
celei dinti.
Jack? rsun un glas cunoscut.
Jack rsufl uurat, simind cum toat ncordarea i se scurge
din trup.
Uitase complet de unchiul Virge.
Unchiule Virge, sunt la sol, n Linxul din apropierea colibei
ce arde. Las estoasa naripat n pace, e din tabra noastr.
Mai e cineva prin zon?
Vin nc trei nave de vntoare dinspre miazzi. Nite
amatori, dup umila mea prere.
Nu se ateptau la o lupt chiar aici.
Rmase cu privirea pierdut n deprtri, lsndu-i mintea s
hlduiasc pe te miri unde, cnd brusc un gnd i ncoli n
minte.
Vin s te iau, se auzi glasul unchiului su. tiai c focul la
elibereaz gaz xancranic?
Da, am aflat, mulam.
Porni motoarele.
M-am rzgndit, ne ntlnim la patru kilometri la vest de
ora.
Nu-i nevoie, biete. N-am ncredere n crua aia zburtoare
nici ct negru sub unghie. Nu-i face griji, vntul poart gazul
xancranic nspre nord.
Nu de gazul xancranic mi arde mie acum. i fii pe pace,
crua asta zburtoare m duce unde vreau eu.
Jack... biete...
tiu ce fac. Alison, eti pe recepie?
Da. Mersi de ajutor.
175

Zahn Timothy
Dup cum spuneam, am prieteni. V-a invita pe toi la bord,
ns nu e suficient spaiu. M tem c va trebui s gsii o alt cale
de-a prsi planeta.
Stai linitit, ne descurcm noi.
Hangerii vor fi cu ochii pe voi.
Cum spuneam, ne descurcm noi. Am i eu prieteni. Pe
curnd.
Transmitorul pri, apoi amui.
Mda, spuse Jack, cugetnd nc la ultimele ei cuvinte. Am i
eu prieteni.
Porni n noapte. naintea lor, luminiele minei plpiau n
ntuneric.
Mina, sursa tuturor relelor. Mina care-i determinase pe agrii i
parprini s-i vnd sufletul acestor mercenari lacomi. Potul
pentru care amirii i hangerii urzeau micile lor jocuri mortale.
Era timpul s le ncurce socotelile, dup cum ar fi spus unchiul
Virgil.
ndrept transportorul spre cldirea principal a minei.
Ziceai ceva de nite grenade, Draycos?
Da, nou mai precis.
Bnuiesc c nu tii s legi un fitil care s ntrzie explozia...
N-ar trebui s te joci cu lucrurile astea, rosti dragonul cu o
und de suspiciune n glas. i n-am fost antrenat s folosesc
asemenea arme.
Nu conteaz. O s aplicm metoda clasic. Scoate-le, te rog,
din dulap i aaz-le de-a lungul punii, i pe mijloc dac vrei.
Draycos se nl de pe umrul biatului.
Jack, ce-ai de gnd?
amirii vor s pun mna pe min, la fel i hangerii, dac e
s-i dm crezare locotenentului Bil. Ce crezi c-ar face dac s-ar
trezi fr min?
Draycos chibzui cteva clipe.
Cei care urmresc doar s se navueasc vor prsi planeta.
l privi pe Jack drept n ochi.
176

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


ns nu eti stpnul minei i nu eti n msur s hotrti
distrugerea ei.
Nici ca s-i salvez pe bieii localnici prini n cletii
rzboiului? Hai, rzboinice, unde i-e vestita etic? E bogia
minei mai important dect vieile stpnilor ei?
ntr-adevr, oamenii sunt mai importani, recunoscu
dragonul cu tristee n voce. Dar trebuie s existe alt cale.
Nu exist. Ascult, eu am ncredere n poveele tale. Ai i tu
o dat ncredere n mine.
Draycos sri de sub gulerul su.
Prea bine. Dac alt cale nu exist, hai s ducem la bun
sfrit planul tu.
Jack zmbi pe ascuns. Rzboinicul K'da i fcuse numrul.
Acum era rndul copilului escroc.
Tu doar aaz grenadele. Eu m ocup de restul.
Poarta principal era nalt i larg, fcut anume pentru a
permite intrarea i ieirea vago-netelor cu minereu. Era de
asemenea rezistent.
Din fericire, Linxul era i mai rezistent. Trecnd prin lemn i
metal, intr cu un huruit puternic n cldirea principal.
Cum te descurci? strig Jack, ncercnd s acopere zgomotul
grinzilor sfrmate i al pereilor distrui n timp ce mna Linxul
spre turnul ce strjuia sonda de daublit.
Aproape am terminat.
Foarte bine. Pregtete-te.
Cu o izbitur asurzitoare, rzbi prin rdcina turnului i se opri
exact deasupra puului ce cobora n mruntaiele pmntului.
Gata. Hai s-o tergem.
Opri motoarele i se ridic din scaun. Draycos tocmai
terminase de rnduit grenadele din spatele navei pn n
apropierea cabinei pilotului.
Ce s tergem?
Vreau s zic s plecm de-aici. Sari sus.
Cu dragonul n siguran pe spatele su, Jack i croi drum
prin drmturi spre ieire. Essenay l atepta n faa porii,
slobozind jeturi nerbdtoare din propulsoare.
177

Zahn Timothy
Hai, biete, mic, l zori unchiul Virge n timp ce urca
rampa. Navele alea de vntoare vor fi aici dintr-un minut n altul.
Atunci s le luminm calea.
Fugi n cabin i se instal n scaunul pilotului.
Vreau s tragi un fascicul de laser chiar prin gaura pe
care-am fcut-o.
Unde anume s intesc?
intete coada transportorului.
Verific dac tunurile funcionau cum trebuie.
n transportor? rosti unchiul Virge ncurcat. Dar...?
Nu-i bate capul. Tu ochete, eu trag.
Ar fi bine s ne deprtm o idee, propuse Draycos. Va fi o
explozie mare.
C bine zici, ncuviin Jack, trgnd nava n spate. Suntei
gata?
De ce nu? rspunse unchiul Virge. Draycos rmase tcut.
Minunat. S-i dm drumul.
Raza de laser ni. Jack i inu rsuflarea. Dac nu mergea...
O strfulgerare urmat de dansul vpilor i ntiin c restul
combustibilului luase foc.
Suficient, rosti Jack. ntoarse nava i sget n vzduh.
S ne deprtm pn nu explodeaz grenadele.
Grenadele? repet unchiul Virge. Biete...
ns bubuitura l mpiedic s termine fraza.
Explozia fu mai spectaculoas dect se ateptase Jack. Un inel
orizontal de foc strpunse zidurile cldirii principale. Turnul se
nl civa metri, apoi se prbui ntr-una din cldirile
secundare, nruindu-i acoperiul.
Totul dur cteva clipe. Cldirile zceau n ruine, prad unor
flcri mistuitoare. Era ca unul dintre acele focuri de tabr
despre care citise
Jack, cu deosebirea c nimeni nu srbtorea n jurul lui.
Poate c, ntr-o bun zi, agriii care trudiser din greu la zidirea
minei aveau s-i mulumeasc.
i cu asta, basta, rsufl Jack uurat.
178

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Aa e, ncuviin unchiul Virge, de-a dreptul copleit. S nu
ndrzneasc cineva s spun c Jack Morgan umbl cu jumti
de msur.
Jack i uguie buzele. Poate c da. Poate c nu. Pentru
moment, ndjduia c i dusese misiunea la bun sfrit.
Hai s ne crm de-aici pn n-ajung navele lor. Draycos?
Aici. S mergem.

Capitolul 28
mi pare ru, biete, rosti unchiul Virge cu glas sczut,
sincer i rugtor de feti care strnge donaii. M tem c amirii
n-au prea multe informaii despre navele rivalilor. Nu dau nicicum
de urma Djinnurilor.
Mhm.
Jack se holba dezgustat i fascinat n egal msur la Draycos,
care tocmai ddea gata a patra porie de hamburgeri cu ton, sos
de ciocolat i ulei de motor.
nelegea pe deplin hmeseala dragonului. La urma urmei, nu
mncase mai nimic n ultimele trei sptmni. ns numai gndul
la amestecul acela ciudat i fcea stomacul s se ntoarc pe dos.
Att?
Att, anun unchiul Virge. i, dac-mi permii, am zis de
la-nceput c-i o idee cretin.
Hai s ntocmim un plan mai de Doamne-ajut, ce zici?
Adic s-l predm pe Draycos la StarForce?
Dragonul i ridic brusc privirile, agnd cu vrful limbii o
bucat de pete ce-i atrna de bot.
Nu putem s facem asta, Jack. E prea primejdios.
Linitete-te, rosti biatul, sorbind o gur de suc.
ntr-adevr, unchiul Virge i vorbise sincer i rugtor. Spre
ghinionul lui ns, Jack cunotea acel ton mult prea bine.
tii, Draycos, m ateptam ca un bard-rzboinic nelept
precum eti tu s fie mai iste n momente din astea.
Gtul dragonului se arcui amenintor.
179

Zahn Timothy
Ce vrei s zici?
Era limpede, nu-i ardea de joac.
Linitete-te. Privete i ia aminte.
Tui uor.
Spune-mi, unchiule Virge, ce informaii picante ai mai gsit
n arhivele amire pe lng cele inexistente despre navele Djinn90?
in s-i reamintesc c nu m-ai ntrebat dect de nave.
tiu foarte bine ce te-am ntrebat. Hai, nu mai trage ma de
coad, ce-ai gsit?
Am gsit ntr-adevr ceva interesant, spuse unchiul Virge
dup un moment de tcere mbufnat. ns e un amnunt
aproape nesemnificativ...
Zi odat!
E despre brummga. i mai aminteti cnd ai dat nas n nas
cu acel brummga, pe Iota Klestis?
Cum a putea s uit?
Dac Draycos n-ar fi tras cu paralizatorul n matahala aia de
extraterestru, ar fi fost de mult ngrmnt pentru flori.
Chiar i locotenentul Bil avea vreo doi n echip, unul mai
urt ca altul. i ce-i cu asta?
Reiese din arhiva amir c toi brummga ce-i duc veacul
prin diverse grupri de mercenari vin din acelai loc.
Jack tresri.
Cum adic? Din acelai ora, din aceeai regiune?
De la acelai negustor, oft unchiul Virge.
Draycos nu se clintise.
Ce vrei s zici prin negustor?
Nu tiu, rspunse Jack cu glas sumbru. ns am o bnuial.
Vorbeti cumva de-un negustor de sclavi, unchiule?
M rog, mercenariatul face parte din tagma muncilor
calificate. Iar legile brummga nu sunt tocmai... n ton cu
directivele Internos.
Sunt negustori de sclavi, i-o tie Draycos.
Da, oft Virge.
180

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Dragonul scoase un uierat de parc gustase dintr-un cadavru,
iar creasta de pe gt deveni eapn ca un ir de pumnale.
Una e angajarea copiilor pe post de ucenici.
Ochii lui scprau asemenea unor fascicule de laser filtrate
prin dou smaralde.
Dar s nrobeti nite fiine inteligente...
Uurel, amice, ncerc Jack s-l potoleasc. Nu-i vrsa
mnia pe mine. Nici mcar pe guvernul Internos. i-am mai spus
c oamenii nu sunt stpni peste tot ce se petrece n univers.
Uniunea Comerului nu are legi n privina sclaviei?
Sigur c are. ns nu poi s condamni ce-i scap ochiului.
Sunt puini judectori-paladini. Ce vrei, ne strduim i noi.
Mnia dragonului se mai domoli niel.
neleg. Dar e o monstruozitate.
Aici nu te contrazic, rspunse Jack, scuturat de fiori.
Vzuse ntr-una dintre aventurile sale cu unchiul Virgil o ceat
de sclavi. Amintirea acelor ochi cavernoi i ardea la fel de
puternic n minte.
ns o monstruozitate de care ne putem folosi.
Ce vrei s spui?
M prind pe coada i colii dragonului c e de ru, se bg
unchiul Virge. Ascult, biete...
Trebuie s dm de urma acelor mercenari, unchiule. N-am
avut noroc s le gsim navele, poate o s avem mai mult noroc cu
piloii.
i cum ai de gnd s faci asta? Vrei pur i simplu s dai
iama prin arhivele unui stpn de sclavi?
Poate dac te angajezi ca soldat, propuse Draycos.
Nici mort. N-am stof de soldat.
Eu zic c te-ai descurcat onorabil. Nu uita c ai fost privat de
un antrenament riguros i de compania unor rzboinici adevrai.
Sunt mgulit, rosti Jack sec. Dar, dac n-ai nimic mpotriv,
vom pune la cale ceva diferit de data asta.
Decizia e numai a ta. Oricum, vd c uor-uor ai nceput s
mbriezi etica rzboinicului.
Jack pufni discret.
181

Zahn Timothy
Pe asta de-unde ai nscocit-o?
I-ai spus lui Alison s nu se ntoarc dup tine. Ai
demonstrat c preuieti viaa altora mai mult dect a ta.
De fapt... n-am vrut s cluzeasc navele amire n
direcia noastr.
Coada dragonului tresri.
Aa s fie?
mi pare ru, ddu Jack din umeri.
Unchiul Virge izbucni n rs.
Aa te vreau, biete. Iat, Draycos, arpe btrn ce eti! Nu
se las Jack al meu prostit cu una, cu dou de aburelile tale.
Se prea poate, rosti Draycos, msurndu-l pe Jack din
priviri. Calea spre desvrire e lung. ns nu uita c s-a ntors
s-i salveze pe ceilali.
Pun rmag c tu l-ai mboldit s-o fac, i-o ntoarse unchiul
Virge. Cum de altfel i-ai dat ghes s distrug mina de daublit
fr nici un temei.
Nici prin gnd nu mi-a trecut. i-n plus exista un temei
foarte bun. Agriii deveniser prizonierii mercenarilor amiri pe
care-i angajaser. Se pare c parprinii erau sub bocancul
hangerilor.
O meritau. i-au fcut-o cu mna lor.
Mina era un izvor de agoniseal la care ei au trudit din greu,
ns tot profitul ajungea n buzunarele mercenarilor. Chiar crezi
c meritau asta?
Firete c nu, interveni Jack. E ca i cum o leaht de
mercenari ar ncerca s pun mna pe operaiunea altcuiva i un
biat le-ar sufla toat afacerea de sub nas.
Cearta proaspt iscat se curm brusc.
Ce-ai spus? ntreb unchiul Virge bnuitor.
N-am neles, ntri dragonul.
Jack zmbi. Relaia sa cu Draycos va afecta fr doar i poate
relaia cu unchiul Virge. Poate c o va schimba pentru totdeauna,
adeverindu-i temerile din noaptea aceea de pomin din pdure.
182

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Dar poate c nu era un lucru ru. Poate c ntr-o bun zi se vor
cristaliza ntr-o echip mai bun dect i-ar fi nchipuit vreodat.
Dect ar fi ndrznit s spere.
Mai ii minte, unchiule Virge, cnd la plecarea de pe
Sunright mi-ai zis c obinuiesc s duc lucrurile pn la capt?
Ei bine...
Numele brbatului usciv era Louie, iar acum gfia i era
rou la fa deoarece crase dou cuiere prin tot hotelul. Se opri
n mijlocul unei camere jegoase i ls un cufr s-i cad cu
zgomot.
Uite, sta-i al tu.
Ls i al doilea cufr s-i cad la fel de zgomotos.
Eti sigur c nu le-ai ncurcat? ntreb Alison Kayna,
aruncnd o privire pe coridor nainte s nchid ua.
Scrie mare Jack Montana. Pentru asta merit un bonus,
putanco.
Ce, c mi-ai crat bagajele i te-ai ocupat de recepie?
ntreb Alison batjocoritor. Fii serios.
Din cte-am auzit, Tiul Hangerului a tiat-o aa iute de pe
Sunright c s-au mpiedicat unii de alii la plecare. Ai fi putut s
umpli un Linx de bogii i s te cari fr s observe cineva.
Grbii, negrbii, tot aveau arme.
Puteai s scoi i gloanele din ele. Hai, recunoate c a fost
floare la ureche.
Eti cel mai zgrcit copil pe care mi-a fost dat s-l vd,
cltin Louie din cap.
Proasta cretere, ce s-i faci? i vei primi onorariul obinuit
de la sursele obinuite. ntotdeauna e o plcere s facem afaceri.
Mda, nu m-ndoiesc. Informaii plteti?
Ce informaii?
Ei, tii cum e. Plec urechea la tot soiul de brfe i zvonuri.
Zvonurile sunt ieftine.
Nu i cele pe care le aflu eu. Cinci sute-n plus?
O sut.
Trei sute.
183

Zahn Timothy
Alison i cercet chipul.
Fie, trei sute. S auzim.
tii de explozia aia la min? rosti Louie cu glas sczut. Care
i-a determinat pe amiri i hangeri s renune la colaborarea cu
localnicii i s-o tuleasc?
Am fost de fa cnd i-a dat Montana foc. S-a luminat cerul
de parc era zi. Sper c n-ai de gnd s-mi faci o descriere n
culori.
Un zmbet viclean ncoli pe chipul lui Louie.
Nici pe departe. Se pare c Montana sta e ori extrem de
prost, ori foarte inteligent. Cnd incendiul s-a mai domolit i
agriii au nceput s curee resturile, au dat peste ce mai
rmsese din transportorul aezat deasupra puului.
i ce-i cu asta?
Ce-i cu...? Hai, fetio, tocmai te-ai jucat de-a soldatul. Nu-i
mai aminteti cum sunt proiectate transportoarele?
N-am vreme de ghicitori, Louie. Zi odat ce-ai de zis.
Transportoarele militare, rosti el de parc se adresa unui
copil de trei ani, duc soldaii pe cmpul de lupt. Unde ali soldai
trag n tine de jos.
Te referi la blindaj?
Vezi c ai nvat ceva? Da, patruzeci de centimetri de
cerametal ultradur care mbrac partea inferioar a oricrui
transportor modern. La modelul acela de Linx, grosimea
blindajului ajunge la aizeci de centimetri.
Brusc, lui Alison i pic fisa.
Puul minei nu s-a nruit.
Exact, spuse Louie, foarte ncntat de isprava sa. Mercenarii
i reziliaser deja contractele i nu mai aveau cum s intre din
nou sub pielea localnicilor. Repet: foarte prostesc sau foarte
inteligent.
Cu ochii minii, Alison zri din nou expresia ntiprit pe chipul
lui Jack, felul n care privise computerul amir dup ce-o
trimisese napoi cu codul de pornire al estoasei.
Nu prostesc. Inteligent.
184

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon


Nu conteaz, merit trei sute?
Bnuiesc c da, rosti ea pe un ton ct mai obinuit. O s-i
primeti banii.
n regul. Vezi ce faci cu noul echipament. Cnd mai ai
nevoie de mine, s m anuni. E mai mare plcerea s lucrez cu
tine.
Mai ales cnd curg banii?
Banii ti sunt ca un izvor, rosti Louie cu acelai zmbet
viclean. Ne vedem, putanco.
Alison zvor ua n urma lui. Se ntoarse i ngenunche lng
cufrul lui Jack.
Se pare c Jack Montana le jucase tuturor un renghi pe cinste.
Forase ambele grupri mercenare s prseasc planeta,
fcndu-le s cread c mina era complet nruit, i i lsase pe
agrii i pe parprini s-i mpart mina dup cum i-o duce capul.
Deteapt manevr. Fapt ce-l fcea pe Jack i mai interesant
dect l crezuse atunci cnd l angajase pe Louie s-i fure bagajul.
Cufrul era n mod evident ncuiat. O nimica toat pentru ea.
Cu o scurt apsare la baza arttorului de la mna stng
scoase la iveal peraclul de plastic implantat sub unghie.
Firete, Jack nu aflase de bijuteria asta. Ar fi czut imediat la
bnuieli: de unde-i permite o fat srman lsat pe mna
mercenarilor o unealt att de sofisticat? i mai ales la ce-i
folosea o asemenea unealt? Aa c i turnase gogoaa aia cu
spatul n pmntul de sub rafturi.
Se prea c nici Jack nu fusese ntru totul sincer cu ea.
Pentru c i Alison pleca urechea la poveti i ntmplri
interesante. Una dintre ele se petrecuse n urm cu o lun, la
bordul pachebotului spaial Star of Wonder. Un conflict la nivel
nalt ntre Cornelius Braxton i adjunctul su, Arthur Neverlin,
care ncerca s pun mna pe gigantul corporatist Braxton
Universis.
i n toiul conflictului apare un biat pe nume Jack. Care
pesemne are un unchi Virgil, asemntor cu acel unchi Virge pe
care Jack l chemase s goneasc navele amire.
185

Zahn Timothy
Atta c biatul din povestea cu pachebotul se numea Jack
Morgan, nu Jack Montana.
Era Jack Montana cu adevrat Jack Morgan? Foarte posibil.
Poate va gsi o confirmare n cufrul su. Poate va gsi i alte
lucruri interesante.
tia oameni care ar fi pltit o groaz de bani pentru informaia
asta. Strecur vrful peraclului n lact i se puse pe treab.

Sfrit

186

Odiseea Dragonului.. Ho i dragon

A mai aprut n seria Odiseea Dragonului


Timothy Zahn
HO l DRAGON
traducere din limba englez de Alexandru Maniu
Primul volum al seriei ODISEEA DRAGONULUI
Odiseea Dragonului, o incitant serie de romane de aventuri, i
are n prim-plan pe Jack Morgan, un adolescent lsat n voia sorii,
hituit de poliie pentru o fapt de care nu se face vinovat, i pe
dragonul Draycos, singurul supravieuitor al unei btlii care-i
putea nimici poporul.
Zahn zugrvete fiecare detaliu cu un realism sclipitor i
ironizeaz limbajul tiinific, mereu prezent n descrierea navelor
sau n dialogul soldailor. Odat ce-ai pus mna pe ea, nu te mai
saturi de citit.
Kirkus Reviews
De douzeci de ani, Timothy Zahn i ncnt pe fanii genului SF
de toate vrstele cu poveti pline de suspans i intrig. n Ho i
dragon, Jack Morgan, personajul principal, are, la propriu, un
dragon pe spate. De obicei ne nchipuim dragonii fiine fantastice
care scot flcri pe nri, coborte din basme. ns, n lumea lui
Jack, viaa dragonilor depinde de relaia cu o fiin uman.
Rzboinicul Draycos este unicul supravieuitor al unei btlii
stelare, iar singura gazd existent e Jack. Formnd un ciudat
cuplu, cei doi sunt sortii s strbat galaxia de la un capt la altul
i s nfrunte pericol dup pericol. De reuita cltoriei lor depinde
viitorul poporului K'da.

187

Zahn Timothy

188