Sunteți pe pagina 1din 196

Jules Verne

Castelul din Carpai

Capitolul I
Povestirea care urmeaz nu este fantastic, este
doar romanesc. Trebuie, oare, avnd n vedere
caracterul ei neverosimil, s tragem de aici concluzia
c nu este adevrat? Ar fi o eroare. Suntem ntr-o
epoc n care orice se poate ntmpla aproape c
avem dreptul s spunem c orice s-a i ntmplat.
Dac plsmuirea noastr nu este deloc verosimil
astzi, poate fi mine, graie resurselor tiinei care
sunt ansa viitorului, i nimeni nu se va gndi s o
aeze n rndul legendelor. Dealtfel, la adpostul
acestui practic i pozitiv secol al XIX-lea, nu se mai
nscocesc nicieri legende, nici n Bretania, pe
meleagurile crncenilor korrigani, nici n Scoia,
inutul brownielor i al gnomilor, nici n Norvegia,
patria ailor, elfilor, silfilor i walkiriilor, nici chiar n
Transilvania unde, decorul Carpailor se potrivete att
de bine evocrilor psihagogice. Se cuvine s reinem
totui c regiunea transilvan este foarte legat nc de
superstiiile strvechi.
Provinciile acestea de la captul Europei, domnul
de Grando le-a descris, Elise Reclus le-a vizitat.
Nici unul dintre ei nu a pomenit despre ciudata
istorie pe care se bizuie romanul de fa. Au avut,
oare, cunotin de ea? Poate, dar n-au vrut s-i dea
crezare. Este regretabil, cci ar fi relatat-o unul cu
rigoarea unui analist, cellalt cu acel lirism necutat
cu care sunt impregnate nsemnrile sale de cltorie.
De vreme ce nici unul, nici cellalt nu a fcut-o, o
voi face, n locul lor, eu.
n ziua de 29 mai a anului acela, un cioban i
pzea turma la marginea unui podi plin de verdea,
la poalele Retezatului care domin o vale fertil,

acoperit de pduri cu tulpini drepte, mbogit de


frumoase culturi. Iarna, galernele, care sunt vnturile
din nord-vest, rod acest podi nalt, descoperit,
neadpostit, ca briciul unui brbier. Se spune atunci,
prin partea locului, c se brbierete, i nc pn la
snge.
Ciobanul acesta nu avea nimic arcadian n straiele
lui i nimic bucolic n atitudine. Nu era nici Dafnis,
Amintas1 Tityr, Lycidas, ori Meliben. La picioarele lui
nfipte n nite nclri grosolane i caraghioase de
lemn nu murmura Lignon-ul, ci Jiul valah, ale crui
ape proaspete i pastorale ar fi fost demne s curg
prin meandrele romanului Astreei.
Frik din satul Werst aa se numea acest rustic
pstor la fel de nengrijit ca i animalele sale, bun s
locuiasc n acea cloac sordid ridicat la intrarea n
sat, unde oile i porcii lui creteau ntr-o revolttoare
pducherie (acesta este singurul cuvnt, mprumutat
din limba veche, potrivit pentru trlele pduchioase
din comitat).
Immanum pecum precumpnea aadar, n purtarea
numitul Frik, asupra lui immanior ipse. Trntit pe o
movil acoperit cu iarb dormea cu un ochi, veghind
cu cellalt, cu pipa lui mare n gur, fluierndu-i,
uneori, cinii, cnd vreo oaie se ndeprta de pune,
sau sunnd n bucium i trezind ecoul munilor.
Erau ceasurile patru dup amiaza. Soarele ncepea
s asfineasc. Cteva piscuri, cu poalele necate ntr-o
cea uoar, dus de vnt, se luminau spre est. Spre
sud-vest dou sprturi n lanul muntos lsau s
ptrund un mnunchi piezi de raze, ca un uvoi de
lumin nind printr-o u ntredeschis.
1

Protagonistul dramei pastorale Amintas, de Tasso. (N.tr.)

Acest sistem orografic aparinea regiunii celei mai


slbatice din Transilvania, cunoscut sub denumirea
de comitatul Cluj.
Ciudat fragment al imperiului Austriei, este aceast
Transilvanie, Erdly n maghiar, adic ara
pdurilor. Este mrginit de Ungaria la nord, de
Valahia la sud, de Moldova la vest. Cu o suprafa de
aizeci de mii de kilometri ptrai, sau ase milioane
de hectare aproape a noua parte din Frana este
un soi de Elveie, dar cu jumtate mai ntins dect
domeniul elveian, fr s fie, ns, mai populat. Cu
podiurile sale, n mare parte acoperite de culturi, cu
punile sale bogate cu vile sale capricios conturate,
cu piscurile sale trufae, Transilvania, crestat de
ramificaiile de origine platonic ale Carpailor, este
brzdat de numeroase cursuri de ape, care se vars
n Tisa i n acea Dunre superb, ale crei Pori de
Fier nchid, la cteva mile mai la sud, defileul lanului
Balcanilor, la frontiera dintre Ungaria i Imperiul
otoman.
Aceasta este strvechea ar a dacilor, cucerit de
Traian i primul secol al erei cretine. Independena de
care se bucura sub Ioan Zapolya i urmaii acestuia
pn n 1699, avea s ia sfrit n timpul lui Leopold
ntiul, ara devenind o anex a Austriei.
Dar, oricare ar fi fost statutul su politic, a rmas
slaul mai multor seminii, care au trit alturi fr
s se contopeasc: valahii sau romnii, ungurii,
iganii, secuii i, de asemenea, saxonii pe care timpul
i mprejurrile aveau s-i maghiarizeze n cele din
urm, n folosul unitii transilvane. Crui tip i
aparinea Frik? Era un urma degenerat al vechilor
daci? Era dificil s te pronuni, vzndu-i prul vlvoi,
faa mnjit, barba zbrlit, sprncenele groase ca

dou perii cu epi roiatici, ochii albastru-verzui, ale


cror coluri umede erau acoperite de cataract. Arat
de cel puin aizeci i cinci de ani, dar e nalt, uscat,
drept sub cojocul glbui mai puin blnos dect
pieptul lui; un pictor nu s-ar da deloc n lturi s-i
schieze silueta cnd, purtnd pe cap o plrie
mpletit din fibre vegetale, un adevrat omoiog de
paie, se reazem de bta lui ncovoiat, la fel de
nemicat ca o stnc.
n clipa n care fascicolul de raze ptrunse prin
sprtura dinspre vest, Frik se ntoarse; apoi, i puse
mna pe jumtate strns n dreptul ochilor, aa cum
i-ar fi pus-o n dreptul gurii, ca s fie auzit pn
departe, i privi foarte atent.
n geana de lumin a zrii, la o mil bun mai
ncolo, se profila conturul unui castel. Castelul acesta
vechi se nla pe creasta singuratic a defileului
Vulcan, partea superioar a unui podi numit podiul
Orgall. Sub razele strlucitoare de lumin, arhitectura
sa se desluea limpede, claritate proprie imaginilor
stereoscopice.
Totui, trebuia ca pstorul s aib ochii foarte ageri
ca s poat distinge vreun amnunt, n acea pat
ndeprtat. Brusc, iat-l c strig, cltinnd din cap:
Castel Vechi! Castel Vechi!... n zadar te umfli n
pene, aezat pe temelia ta!... nc trei ani i vei nceta
s mai exiti, de vreme ce fagul tu mai are doar trei
crengi.
Fagul acesta, sdit la marginea unuia dintre
bastioanele cetii, se aplica pe fondul ntunecat al
cerului, ca o fie subire de hrtie decupat i de-abia
dac ar fi fost vizibil pentru oricine altcineva, de la
acea distan. n ceea ce privete explicaia cuvintelor

ciobanului, datorate unei legende legate de castel,


aceasta va fi dat la vremea ei.
Da, repet el, trei crengi... Ieri erau patru, dar
azi-noapte, a patra s-a frnt... A rmas doar ciotul...
Nu mai numr doar trei... Doar trei, castel vechi... doar
trei!.
Cnd ncepi s te gndeti la un pstor ca la o
fptur idealizat, imaginaia face cu plcere din el un
vistor i un contemplativ; st la taclale cu planetele,
discut cu stelele; descifreaz bolta nstelat. De fapt,
este o brut ignorant i lipsit de inteligen. Cu toate
acestea, credulitatea celor din jur i atribuie, fr s
stea prea mult pe gnduri, haruri miraculoase; druit
cu puterea vrjitoriei, face farmece oamenilor i
animalelor, ndulcete sau asprete ursita, vinde
prafuri aductoare de plceri, de la el se cumpr
buturile i formele magice. Nu ajunge, oare, s fac
pmnturile neroditoare, presrnd peste ele pietre
fermecate, i oile sterpe, doar privindu-le cu ochiul
stng? Superstiiile acestea vin din toate timpurile i
de pe toate meleagurile. Chiar i n ctunele mai
civilizate nu treci pe lng un cioban fr s-i adresezi
cteva cuvinte amicale dndu-i binee cu neles,
salutndu-l cu apelativul de pstor, la care ine
foarte mult. O plrie ridicat i ngduie s scapi de
piaza rea, iar pe drumurile Transilvaniei, ca
pretutindeni, dealtfel, nimeni nu se gndete s fac
economie n aceast privin.
Frik era vzut ca un vrjitor; un evocator de artri
fantastice. Dac stteai s-i dai crezare, vampirii i
vrcolacii i ddeau ascultare; l ntlneai, la apus de
lun, n nopile ntunecoase, asemenea altora ca el, de
pe alte meleaguri, n ziua de 29 februarie, clare pe
roile morilor, vorbind cu lupii, sau visnd la stele.

Frik lsa lumea s vorbeasc, trgnd folos din


asta. Vindea farmece i contra-farmece. Dar,
observaie care se impune, era, el nsui, la fel de
credul ca i clientela sa, i, dac nu avea ncredere n
propriile lui vrji, cel puin, ddea ascultare legendelor
care circulau prin inut.
Nu era, deci, deloc, de mirare c fcuse acea
prezicere n legtur cu apropiata dispariie a vechiului
castel, i c se grbea s duc vestea la Werst, de
vreme ce fagul care-l strjuia mai rmsese cu doar
trei ramuri.
Dup ce i adun turma, rcnind din rsputeri
printr-un soi de eav de lemn alb, Frik o porni napoi,
spre sat. Cinii, doi grifoni, l urmau, hruind oile,
erau corcii, ri i fioroi i preau gata, mai degrab,
s sfie animalele, dect s le pzeasc. Turma
cuprindea o sut de berbeci i de oi, dintre care vreo
douzeci de miei, care nu aveau nc un an, restul
avnd ntre trei i patru, sau ntre patru i ase.
Turma i aparinea judectorului din Werst; birul
Col, cruia i revenea o mare parte din profit i care l
aprecia foarte mult pe ciobanul lui, Frik, cunoscndu-i
dibcia cu care tundea oile i priceperea de a le ngriji,
cnd se mbolnveau de glbeaz, pietin, rabuz i alte
afeciuni de origine pecuar.
Ovinele mergeau strns, animalele cu talang i,
lng ele, oile birane, fcnd s le sune clopoeii, n
mijlocul behiturilor.
La ieirea din pune, Frik o apuc pe o potec
larg, mrginit de lanuri ntinse. Grul nalt, cu spice
minunate, unduia n btaia vntului, iar, puin mai
ncolo, se ntindeau cteva plantaii de cucuruz,
porumbul din partea locului. Drumul ducea la liziera
unei pduri de pini i brazi, la adpostul crora era

umbr i rcoare. Mai jos, Jiul i plimba apele


scnteietoare sub care se zrea prundiul de pe fund,
purtnd la vale butenii de la joagrele din amonte.
Cinii i oile se oprir pe malul drept al fluviului i
ncepur s bea cu lcomie, fcnd s freamte
stufriurile nclcite din jur.
Werst era doar la trei aruncturi de b, dincolo de
un slcini des, alctuit din copaci adevrai, i nu din
acei arbori exploatai, pipernicii, care se nal doar
cu cteva picioare deasupra rdcinilor lor. Slciniul
mergea pn spre colinele din defileul Vulcan, unde se
afl satul cu acelai nume, ntinzndu-se pe versantul
meridional al masivului Plea.
mprejurimile erau pustii la ceasul acela. Oamenii
se ntorc de la cmp doar la cderea nopii i Frik nu
avusese, pe drum, cui s dea binee, aa cum se cade.
Dup ce turma lui i potoli setea, se pregti s se
ndrepte spre vale, cnd la cotul Jiului, la cam
cincizeci de pai n aval, apru un om.
Ei, prietene! strig el ctre cioban.
Era unul dintre acei obinuii n zilele de trg, n
orice localitate din comitat. Te mpiedici de ei prin
orae, prin ctune, pn i prin cele mai mrunte
aezri. Nu e nici o greutate s te nelegi cu ei,
vorbesc n toate limbile pmntului. Cel de acum era
italian, saxon, ori valah? Nimeni n-ar fi putut spune;
dar era evreu, evreu polonez, nalt, slab, nas coroiat,
barb n form ascuit, frunte bombat, ochi foarte
vii.
Negustorul acesta ambulant vindea ocheane,
barometre, i ceasuri mici. Adic tot ceea ce nu
ncpuse n geanta pntecoas care-i atrna, prins n
curele groase i trainice, pe umr, iar la gt i la

cingtoare
i
spnzura
o
adevrat
prvlie
umbltoare.
Pesemne c evreul acesta era ptruns de respectul
i de teama binecuvntat pe care le inspir ciobanii.
Aa c l salut pe Frik, fcndu-i semn cu mna.
Apoi, n limba romn, format din romn i slav, i
zise, cu accent strin:
i merse dup pofta inimii, prietene?
Da... aa cum e vremea, rspunse Frik.
Atunci, azi i merge bine, cci e bine.
Iar mine mi va merge ru, cci va ploua.
Va ploua? strig negustorul ambulant. Plou,
aadar, fr s fie pic de nor pe aici?
Norii se vor aduna la noapte... de acolo... dinspre
partea rea a munilor.
Dup ce vezi asta?
Dup lna oilor mele, aspr i uscat, ca o piele
tbcit.
Atunci va fi vai i amar de cei care bat drumurile.
i cu att mai bine pentru cei ce vor rmne n
prispa casei lor.
Pentru asta trebui s ai cas, ciobane.
Ai copii? l iscodi Frik.
Nu.
Nevast?
Nici att.
Frik l ntreba toate astea, pentru c, prin partea
locului, aa e obiceiul, s te intereseze astfel de
lucruri, cnd ntmplarea i scoate n cale un strin.
Dup care, urm:
De unde vii, negustorule?
De la Sibiu.

Sibiul este unul din principalele trguoare din


Transilvania. Plecnd aici, ajungi pe valea Jiului
unguresc, care coboar pn n trgul Petroani.
i, ncotro?
La Cluj.
Ca s ajungi la Cluj, e de ajuns s urci nspre valea
Mureului; apoi, prin Alba Iulia, trecnd de primele
piscuri ale munilor Bihor, descinzi n capitala
comitatului. Un drum de douzeci de mile, cel mult.
ntr-adevr, negustorii acetia de termometre,
barometre i tot soiul de hrburi, i evoc
ntotdeauna, nite fiine cu totul aparte de o factur
oarecum, hoffmanesc. Lucrul care ine de meseria lor.
Ei vnd vremea sub toate formele ei; cea care se
scurge, aa cum este, aa cum va fi, aa cum ali
confrai de-ai lor vnd panere, lneturi, sau stmburi.
S-ar spune c sunt comisii voiajori ai Casei Saturn
and Cie, cu firma Clepsidra de aur. i, fr ndoial,
aceasta fu impresia pe care i-o ls evreul lui Frik,
care privea, nu fr uimire, expoziia aceasta de
mrfuri, noi pentru el, crora nu le cunotea
ntrebuinarea.
Ei, negustorule, ntreb el, ntinznd mna, la ce
folosete vechitura aia care-i zngne la cingtoare, ca
oasele unui spnzurat?
sta e un lucru de pre, rspunse negustorul, bun
pentru toi.
Pentru toi, strig Frik, clipind din ochi, chiar i
pentru ciobani?...
Chiar i pentru ciobani.
i mainria de colo?
Mainria aceasta, rspunse evreul, fcnd s
zvcneasc un termometru n minile lui, i d de
tire dac e cald, sau dac e frig

Ei, prietene, asta tiu i eu, cnd asud n cojocul


meu, sau cnd drdi n dulama mea.
Evident, lucrul acesta trebuia s fie suficient,
pentru un cioban care nu-i fcea nici grij n ceea ce
privete raiunile tiinei.
i ditamai hrbul la de colo, cu ac? urm el,
artnd spre un barometru aneroid.
Nu e nicidecum un hrb, este un instrument care
i spune dac va fi frumos mine, sau va ploua...
Nu glumeti?
Nu glumesc.
Bun! replic Frik, n-a vrea unul, chiar dac
cost doar un creiar. Numai cnd vd norii trnduse deasupra muntelui, sau micndu-se iute deasupra
piscurilor celor mai nalte, nu tiu eu oare, cum o s
fie vremea, cu o zi i o noapte mai nainte? Uite vezi,
pcla asta care pare s neasc din pmnt? Ei bine,
i spun eu, mine va fi ap.
De fapt, ciobanul Frik, mare observator i
cunosctor al timpului probabil, putea s se lipseasc,
fr nici o grij, de barometru.
S te ntreb dac nu vrei un ceas? l ntreb
negustorul.
Un ceas?... Am unul care merge singur i bate
deasupra capului meu. E soarele de acolo, de sus.
Vezi, prietene, cnd zbovete deasupra vrfului
Rducu, e miezul zilei, iar cnd priveti prin sprtura
Egelt, e ase dup-amiaza. Oile mele o tiu la fel de
bine ca mine, iar cinii, ca i oile. Pstreaz-i, aadar
hrburile.
Haide, rspunse negustorul, dac n-a avea ali
muterii dect ciobani, tare greu mi-ar fi s fac avere.
Prin urmare, n-ai nevoie de nimic?
Chiar de nimic.

Dealtfel, toat marfa aceasta (chilipir!) era de


proast calitate, barometrele nu prea nimereau vremea
ploioas sau frumoas, acele ceasornicelor artau ore
prea lungi, sau minute prea scurte n sfrit, erau
nite tinichele.
Ciobanul bnuia, pesemne, asta i de aceea nu-i
ddea inima deloc ghes s fac pe muteriul. Totui,
chiar n clipa n care se pregtea s-i apuce bta s-o
porneasc, din nou, la drum, iat-l c trase de un soi
de tub, atrnat de breteaua negustorului, zicnd:
La ce e bun, eava asta?
eava asta nu e o eava.
S fie o ltrtoare?
Pstorul nelegea prin asta un fel de pistol vechi cu
eava rsfrnt.
Nu, zise negustorul. Este o lunet.
Era una dintre acele lunete obinuite, care mrea
de cinci-ase ori obiectele; sau le apropie tot att, ceea
ce are acelai efect.
Frik deprinsese instrumentul, l privea, l manevra,
l sucea, l cerceta de la un capt la altul, fcea cilindrii
s alunece unul peste cellalt.
Dup care, cltinnd din cap, opti:
O lunet?
Da, pstorule, i nc una pe cinste, care-i
lungete binior vederea.
Oh! Am ochi buni, prietene, n-am de ce s m
plng. Cnd e senin, vd pn i ultimele stnci din
vrful Retezatul, i ultimii copaci din captul trectorii
Vulcan.
Fr s clipeti?...
Fr. Roua e pricina, fiindc dorm sub cerul
liber. Asta-i limpezete lumina ochilor.

Cum aa... roua? se mir negustorul. Mai


degrab te orbete...
Nu pe ciobani.
Fie! Dar, dac vezi bine, eu vd i mai bine, cnd
privesc prin lunet.
Aa s fie?
Pune-o la ochi...
Eu?... N-o s m coste nimic? ntreb, temtor
Frik, foarte suspicios din fire.
Nimic... dac nu te hotrti s-mi cumperi
mainria.
Fr nici o grij din partea asta, Frik apuc luneta,
dup ce negustorul i potrivi tuburile. Apoi, nchiznd
ochiul stng, i lipi ochiul drept de ocular.
Mai nti, privi n direcia defileului Vulcan, urcnd
pe Plea. Dup care ls n jos instrumentul,
ndreptndu-l spre satul Vereti.
Ei! Ei! Mi s fie, se minun el, aa e... Bate mai
departe dect ochii mei... Uite ulia mare... Recunosc
oamenii... Ia te uit, Nicu Deac, pdurarul, care se
ntoarce din inspecie, cu rania-n spinare i puca pe
umr...
Ce-i spuneam eu! inu s-i aduc aminte
negustorul.
Da... da... e chiar Nicu! urm ciobanul. i cine
este fata care iese din casa jupanului Col, cu fusta
roie i cma neagr, de parc i-ar veni n
ntmpinare?
Uit-te bine, pstorule, ai s recunoti fata, aa
cum l-ai recunoscut i pe flcu...
Ei! Da!... E Mioria... Frumoasa Mioria... Ah!
ndrgostiii. .. ndrgostiii... De data asta, n-au dect
s se prind, cci i-am prins i eu n vrful evii mele
i nu-mi scap nici una dintre alintrile lor!

Ce zici de unealta mea?


Api... c te face s vezi departe!
De vreme ce Frik nu avusese, pn atunci, prilejul
s priveasc printr-o lunet, se cuvenea ca satul Werst
s fie aezat printre localitile cele mai napoiate din
comitatul Clujului. i aa i era, dup cum vom vedea,
nu peste mult vreme.
Haide, pstorule, relu negustorul de blci, mai
uit-te... i dincolo de Vereti... Satul e prea aproape
de noi... Uit-te mai departe, mult mai departe, dac-i
spun!...
i, n-o s m coste mai mult?...
Nici pomeneal.
Dac-i pe-aa! O s trec dincolo de Jiul
unguresc!... Da... iat clopotnia din Livezeni. O
recunosc dup cruce, e ciung. i, ht mai ncolo,
zresc, n vale, printre brazi, clopotnia din Petroani,
cu pintenatul ei de tabl, cu ciocul cscat, de parc iar chema ginuele!... Iar acolo, turla aceea care
sgeteaz printre copaci... Pesemne c e turla din
Petroani. Dar, cred, negustorule, ateapt puin, de
vreme ce e acelai pre...
Acelai, pstorule.
Frik se rsuci spre platoul Orgall, apoi urmri, cu
vrful lunetei, perdeaua de pduri ntunecate de pe
pantele masivului Plea, iar cmpul obiectivului
ncadra silueta ndeprtat a cetuii.
Da! strig el, a patra creang e la pmnt... Am
vzut bine!... i, nimeni nu se va duce s-o culeag i
s-i aprind un rug stranic Sfntului Ion... Nu,
nimeni... nici mcar eu!... Ar fi s-i primejduieti
deopotriv i trupul i sufletul... Dar, nu-i face griji,
se va gsi cineva s-o pun pe foc, ca s nteeasc
vlvtaia, n iad. Necuratul!

Necuratul, aa i se spune diavolului, cnd e


pomenit pe acele coclauri.
Poate c evreul ar fi cerut s-i explice vorbele
acestea de neneles pentru cineva care nu era din
satul Vereti, sau din mprejurimi, dar Frik strig, cu o
voce n care groaza se mpletea cu surprinderea.
Ce e cu fuiorul acela de cea care se deapn
din donjon? Dar, cea s fie?... Nu!... S-ar zice c e
fum... Nu e cu putin!... De ani i ani, hornurile
cetii nu mai fumeg!
Dac vezi fum acolo, ciobane, nseamn c e fum.
Nu, negustorule, nu!... S-a aburit sticla
mainriei tale.
terge-o.
i cnd o voi terge...
Frik rsuci luneta i, dup ce-i terse lentilele cu
mneca, o puse din nou la ochi.
Era, ntr-adevr o uvi de fum care se iise n
vrful donjonului? Urc drept n vzduhul netulburat
de nici o pal de vnt, iar panaul ei se contopi cu
norii din nalturi.
Frik, neclintit, amuise. i concentrase toat
atenia asupra cetii, a crei umbr ncepea s se
leasc, peste podiul Orgall.
Brusc, cobor luneta de la ochi i, ducndu-i mna
la desaga care-i spnzura sub cojoc, ntreb.
Ct ceri pe eava ta?
Un florin i jumtate, se grbi s rspund
negustorul.
i i-ar fi cedat luneta chiar i la preul de un florin,
dac Frik i-ar fi manifestat intenia de a se tocmi.
Dar, ciobanul nu reaciona n nici un fel. Aflat, n mod
evident, sub imperiul unei stupefacii pe ct de subite,

pe att de inexplicabile, i afund mna n adncurile


desagii i scoase la lumin gologanii solicitai.
Pentru tine cumperi luneta asta? i art
negustorul curiozitatea.
Nu, pentru stpnul meu, judectorul Col.
Atunci, o s-i dea napoi...
Da... cei doi florini cu care am pltit-o...
Cum aa... doi florini?...
Pi, de bun seam... Acestea fiind zise, bun
seara, prietene.
Bun seara, pstorule.
Iar Frik, fluierndu-i cinii i mnndu-i turma,
o apuc iute n sus, spre Werst. Evreul se uita n urma
lui, cltinnd din cap, de parc ar fi avut de-a face cu
unul nu prea ntreg la minte:
Dac a fi tiut, murmur el, i-a fi vndut mai
scump luneta!
Apoi, dup ce-i potrivi marfa de la cingtoare i de
pe umeri, o porni spre Alba Iulia, cobornd pe malul
drept al Jiului. Unde se ducea? Nu are nici o
importan. Nu face dect s treac prin povestea
noastr. Nu ne vom mai ntlni cu el.

Capitolul II
Fie c e vorba despre stncile adunate claie peste
grmad de natur, n epocile geologice, dup ultimele
zvrcoliri ale solului, fie despre construciile datorate
minii omeneti, peste care a trecut suflarea timpului,
aspectul lor este aproape acelai, cnd le observi de la
cteva mile distan. Ceea ce este din piatr brut, sau
ceea a fost piatr, se confund cu uurin. De
departe, culoarea este aceeai, contururile, devierile
liniilor n perspectiv, nuana uniform, sub patima
cenuie a secolelor.
Aa stteau lucrurile i n ceea ce privete cetuia
altfel spus castelul din Carpai. Este cu neputin
s-i deslueti formele vagi pe platoul Orgall, pe care-l
ncunun la stnga trectorii Vulcan. Nu se distinge de
fundalul munilor. Ceea ce ai fi ispitit s iei drept un
donjon, nu este dect o grmad ntunecat de pietre.
Cine l privete, are impresia c zrete crenelurile
unui zid, unde nu se afl poate, dect o creast
stncoas. ntreg ansamblul e pclos, mictor, incert
Aa c, dac ar fi s dm crezare feluriilor cltori,
castelul din Carpai exist doar n imaginaia celor din
comitat.
Desigur, mijlocul cel mai simplu de a te convinge de
existena sa ar fi s te nelegi cu o cluz din Vulcan,
sau Werst, de a urca prin trectoare, de a te cra pe
culme, i de a vizita toate acele construcii. Dar ca s
gseti o cluz e mai greu dect s nimereti drumul
care duce la cetuie. n inutul acesta al celor dou
Jiuri, nimeni nu s-ar nvoi s cluzeasc un cltor,
orict i s-ar plti, pn la castelul din Carpai.
Oricum, iat ce s-ar fi putut vedea din acest
strvechi sla, n cmpul unei lunete mai puternice i

mai bine centrate dect instrumentul de doi bani,


cumprat de ciobanul Frik pentru jupanul Col.
La opt-nou sute de picioare n spatele trectorii
Vulcan, o incint, de culoarea gresiei, cu zidurile
mbrcate ntr-un hi de plante de stnc rotunjit pe
o circumferin de patru, pn la cinci sute de
stnjeni, urmnd ndeaproape denivelrile podiului;
la fiecare extremitate, cte un bastion de col, dintre
care cel din dreapta, unde cretea faimosul fag, i pe
terasa cruia se mai nal, nc, o gheret de piatr
foarte subire, un soi de cuc avnd acoperiul
uguiat; la stnga, cteva posturi de zid proptite de
contraforturi ajurate, susinnd campanila2 unei
capele, al crei clopot ubred se pornete s bat
singur pe vreme de furtun, spre marea spaim a
locuitorilor inutului; n sfrit, n mijloc, ncununat de
platforma sa cu creneluri, se afl un donjon masiv, cu
trei rnduri de ferestre ntrite cu plumb, al crui prim
etaj este nconjurat de o teras circular; pe platform
este o tij metalic lung, mpodobit cu viroletul
feudal, un soi de giruet nepenit de rugin, pe care
o ultim rafal de galern o fcuse s ncremeneasc
spre sud-est.
Ct despre ceea ce se afla dincolo de zidurile
surpate n nenumrate locuri dac mai exist vreo
cldire locuibil, n interiorul creia s-i fie ngduit
s ptrunzi trecnd peste un pod mobil, sau
furindu-te pe o ui secret aflat deasupra
anului nimeni nu i putea rspunde la aceast
ntrebare. De fapt, dei castelul din Carpai era mai
bine pstrat dect ddea impresia, o spaim
molipsitoare, sporit de puterea superstiiilor de prin
2

Clopotni construit, de obicei, separat de biseric. (N.tr.)

partea locului, l apra nu mai puin dect o puteau


face, odinioar, pivele3, scluele4, bombardele5,
bolimezele6 i celelalte piese de artilerie din secolele
trecute.
i, totui, castelul din Carpai ar fi meritat
osteneala de a fi ajutat de cltori, i de istorici. Poziia
sa, pe creasta podiului Orgall ddea un aer pitoresc.
De pe platforma superioar a donjonului, poi
cuprinde cu ochii privelitea ntregului inut, pn la
ultimul hotar al munilor. n spate, unduiete lanul
nalt, att de capricios ramificat, care marcheaz
frontiera cu Valahia. n fa se casc sinuosul defileu
Vulcan, singurul drum practicabil, dintre provinciile
limitrofe. Dincolo de valea celor dou Jiuri, nesc
trgurile Livezeni, Lonea, Petroani, Petrila, grupate la
gura puurilor care servesc la exploatarea acestui
bogat bazin carbonifer. Apoi, n fundal, o admirabil
suprapunere de creste, mpdurite la poale, aride n
vrf, dominat de piscurile abrupte ale Retezatului i
Parngului7, mai departe de Valea Haegului i cursul
Mureului, se ivesc profilurile ndeprtate, necate n
ceuri, ale Alpilor Transilvaniei centrale.
n strfundurile acestei plnii, ntr-o adncitur de
teren cu o suprafa relativ mare, se formase,
odinioar, un loc alimentat de apele celor dou Jiuri,
nainte ca acestea s-i croiasc drum mai departe,
spintecnd lanul muntos. Acum, adncitura aceasta
este, doar, o zon de exploatare a crbunelui, cu
Denumirea dat mortierelor n Evul Mediu. (N.tr.)
4 Tun mic cu tragere direct n Evul Mediu. (N.tr.)
5 Main de rzboi cu care se aruncau bolovani asupra cetilor n
Evul Mediu. (N.tr.)
6 Tun de asediu n evul mediu. (N.tr.)
7 Retezatul se nal la o altitudine de 2496 de metri, iar Parngul la
o altitudine de 2519 de metri, deasupra nivelului mrii. (N.tr.)
3

avantajele i dezavantajele sale; courile nalte de


crmid se pierd n rmuriul plopilor, brazilor i al
fagilor; fumul negru i neccios viciaz aerul, ncrcat,
pe timpuri, de mireasma arborilor fructiferi i a florilor.
Totui, la vremea cnd se petrec cele povestite aici,
dei industria ine districtul n mna ei de fier, se
poate spune c acesta n-a pierdut nimic din slbticia
druit de natur.
Castelul din Carpai dateaz din secolul al XII-lea
sau al XIII-lea. n epoca aceea, sub stpnirea
cpeteniilor, sau voievozilor, mnstirile, bisericile,
palatele i castelele se fortificau cu tot atta grij ca
trgurile, ori satele. Nobili i rani trebuiau s se
apere, deopotriv, mpotriva unor agresiuni de tot
soiul. Aceast stare de lucruri explic de ce strvechea
cortin 8 a cetuii, bastioanele i donjonul, i confer
aspectul unei construcii feudale pregtit de
defensiv.
Ce arhitect a ridicat-o pe podiul acela, la acea
nlime? Nu se tie i acest artist plin de cutezan a
rmas necunoscut, de nu o fi cumva romnul Manole,
proslvit n legendele valahe, cel care a zidit, la Curtea
de Arge, celebrul castel al lui Radu Negru9.
Dac n privina arhitectului sunt dubii, nu exist
nici urm de ndoial n ceea ce privete familia, care
avea n proprietate cetuia. Baronii de Gorj erau
stpni peste ntreg inutul, din timpuri imemoriale.
Au fost amestecai n toate acele rzboaie care au
nsngerat provinciile transilvane; au luptat mpotriva
ungurilor, a sailor, a secuilor, numele lor apare n
cntecele10, i n doinele11 n care se perpetueaz
Poriune din zid cuprins ntre dou ziduri ale unei fortificaii. (N.tr.)
n original Rudolph le Noir. (N.tr.)
10 n limba romn n original. (N.tr.)
8
9

amintirea acestor vremuri de urgie; aveau ca deviz


faimosul strigt de lupt valah: D pe moarte12, d
pn la moarte, i i-au dat, i-au vrsat sngele
pentru cauza independenei sngele romnilor, al
strmoilor lor.
Se tie, attea eforturi, atta devotament, attea
sacrificii n-au avut alt rezultat, dect cea mai infam
oprimare a urmailor acestei seminii de vitejie.
Neamul acesta nu mai are existen politic. Trei
clcie l-au strivit, dar nu i-au pierdut ndejdea de a
se scutura de jug, valahii acetia din Transilvania.
Viitorul este al lor i repet, cu o ncredere de
nezdruncinat, aceste cuvinte, n care se concentreaz
toate aspiraiile lor; Romnul nu piere!13
Pe la sfritul secolului al XIX-lea, ultimul
reprezentant al nobililor de Gorj rmsese baronul
Radu14.
Nscut n Castelul din Carpai, i vzuse familia
strngndu-se n jurul lui, nc din pragul tinereii. La
douzeci i doi de ani, se trezi singur pe lume. Vieile
tuturor celor apropiai se frnseser rnd pe rnd, ca
ramurile fagului secular de care credina popular lega
nsi existena cetuii. Fr rude, ba, s-ar putea
spune, i fr prieteni, ce putea s fac baronul Radu,
pentru a umple golul acestei searbde singurti, pe
care moartea o cldise n jurul lui? Care-i erau
gusturile, nclinaiile, aptitudinile? Nimic nu prea s-l
atrag, n afara unei pasiuni irezistibile pentru muzic,
mai cu seam pentru cntul marilor artiti ai vremii.
Aa se face c, ntr-o bun zi, lsnd castelul foarte
11
12
13
14

n
n
n
n

limba romn n original. (N.tr.)


limba romn n original. (N.tr.)
limba romn n original. (N.tr.)
text Rudolph de Grtz. (N.tr.)

ubrezit de atunci n grija ctorva slujitori btrni, se


fcu nevzut. i tot ceea ce se afl mai trziu, fu c-i
toca averea, destul de nsemnat, cutreiernd
principalele centre lirice ale Europei, operele din
Germania, din Frana, din Italia unde-i putu satisface
nesfritele fantezii de amator pasionat. S fi fost un
excentric, ca s nu spunem un maniac? Bizareria
existenei sale te fcea s-i pui aceast ntrebare i s
nclini spre un rspuns afirmativ.
Totui, amintirea rii natale rmsese adnc
ntiprit n inima tnrului baron de Gorj. n cursul
ndeprtatelor sale peregrinri, nu-i uitase patria
transilvan. Aa c se ntoarse ca s ia parte la una
dintre sngeroasele rzmerie ale ranilor romni
mpotriva asupririi maghiare. Urmaii dacilor din
vechime pierdur lupta, iar teritoriul lor reveni, dup
mprire, nvingtorilor.
n urma acestei nfrngeri, baronul Radu prsi
definitiv castelul din Carpai, deja prefcut, n parte, n
ruine. Moartea nu ntrzie s lase cetuia i fr
ultimii ei slujitori, apoi fu cu desvrire prsit. n
ceea ce-l privete pe baronul de Gorj, se zvoni c se
alturase, n mod patriotic, vestitului Rozsa Sandor,
un fost ho la drumul mare, din care lupta pentru
independen fcuse un erou de dram. Din fericire
pentru el, dup deznodmntul ncletrii, Radu de
Gorj se desprise de ceata compromitorului
betyar15, dnd dovad de nelepciune, cci fostul
lotru, redevenit cpetenie de tlhari, sfri prin a
cdea n minile poliiei, care se mulumi s-l nchid
n temnia din Gherla16.
15
16

Haiducul, n limba maghiar n original. (N.tr.)


n original Szamos-Uyvar. (N.tr.)

Aceasta nu-i mpiedic pe locuitorii comitatului s


adopte, n unanimitate, o versiune potrivit creia
baronul Radu ar fi fost rpus n timpul unei ciocniri, la
hotare, ntre Rozsa Sandor i vamei. Nici vorb s se
fi ntmplat aa, dei de atunci baronul de Gorj nu se
mai art niciodat la castel, iar moartea sa nu fu
pus la ndoial de nimeni. Dar prudena ne ndeamn
s acceptm sub rezerv, zisele acestei populaii
credule.
Castel prsit, castel bntuit, castel cu vedenii.
Imaginaiile vii, imaginaiile aprinse l-au populat,
curnd, cu fantome, strigoii sunt oaspei obinuiii, iar
spiritele se ntorc aici, la ceasurile nopii. Aa se petrec
lucrurile pe anumite meleaguri ncrcate de superstiii
din Europa, iar Transilvania poate pretinde c se afl
n fruntea lor.
Dealtfel, cum s-ar fi putut desprinde satul Werst de
credinele supranaturale? Preotul i nvtorul,
acesta, nsrcinat cu educaia copiilor, cellalt
ndrumnd religia credincioilor, rspndeau aceste
nscociri cu att mai pe leau, cu ct credeau
nestrmutat n ele. Afirmau, cu probe doveditoare c
vrcolacii sunt la tot pasul, c vampirii, numii strigoi
pentru c strig, se adap cu snge omenesc, c
stafiile17 rtcesc printre ruine, i se nriesc, dac
uii s le duci seara de but i de mncat.
Exist zone, babe18 de care trebuie s te fereti s
le iei n cale marea, sau vinerea, cele mai nefaste zile
ale sptmnii.
Aventurai-v n inima codrilor din comitat, codrii
de poveste unde se ascund balaurii19, aceti dragoni
17
18
19

n limba romn n original. (N.tr.)


n limba romn n original. (N.tr.)
n limba romn n original. (N.tr.)

uriai, cu flcile cscndu-li-se pn la cer, zmeii20


cu aripi nenumrate, care rpesc fetele de mprat i
chiar i pe cele care nu-s de neam prea nalt, dac-s
frumoase!
Iat, s-ar prea, destui montri de temut, i care
este geniul bun pe care li-l ridic mpotriv, imaginaia
populat? Nimeni altul dect arpele de cas21 care
triete familiar n adncul vetrei i a crui influen
salutar ranul o cumpr cu cel mai bun lapte.
Or, dac s-a ridicat vreodat, vreo cetuie care s
slujeasc drept refugiu acestor oaspei ai mitologiei
romne, putea fi alta dect castelul din Carpai. Nu
exist nici o ndoial c pe podiul acesta izolat,
accesibil doar prin stnga trectorii Vulcan, adpostea
dragoni, zne, strigoi poate i cteva fantome din
rndul baronilor de Gorj. De aici, proasta lui reputaie,
ct se poate de justificat, dup cum se spunea. S se
ncumete s-l viziteze, nimeni nu s-ar fi gndit la asta.
Rspndea, n jurul lui, o spaim molipsitoare, aa
cum o mlatin insalubr mprtie miresme
pestileniale. Numai s te fi apropiat la un sfert de mil
i i-ai fi riscat i mntuirea pe lumea cealalt. Era
ceva care se nva n mod obinuit, la coala
dasclului Homrod.
Totui, de ndat ce nu avea s mai rmn piatr
pe piatr din strvechea fortrea a baronilor de Gorj,
starea aceasta de lucruri urma s se curme. i aici
intervenea legenda.
Dup cele mai autorizate voci din Vereti,
existena cetii era legat de aceea a btrnului fag, al

20
21

n limba romn n original. (N.tr.)


n limba romn n original. (N.tr.)

crui rmuri umbrea, cu jocul lui capricios, parte


dinspre bastionul de col, situat n dreapta curtinei.
De la plecarea lui Radu de Gorj observaser
oamenii din sat i, mai cu seam, ciobanul Frik
fagul i pierdea n fiecare an una dintre ramurile
principale. Fuseser numrate optsprezece, atunci
cnd baronul Radu fusese zrit pentru ultima oar pe
terasa donjonului, iar n prezent copacul mai avea
doar trei. Or, fiecare creang czut nsemna un an
mai puin din existena castelului.
Odat cu desprinderea ultimei crengi castelul avea
s piard fr urm. Iar atunci, n zadar ai mai fi
cutat rmiele castelului din Carpai pe podiul
Orgall.
n realitate, aceasta nu era dect una dintre
legendele zmislite cu plcere de imaginaia popular.
i, mai nti, btrnul arbore se lepda, ntr-adevr, n
fiecare an, de una dintre crengi? Lucrul nu fusese cu
nimic dovedit, dei Frik se punea cheza c aa era, el,
care nu-l pierdea din ochi, cnd turma lui trecea prin
izlazurile Jiului. Totui, dei Frik nu era omul n care
s te ncrezi, att pentru cel din urm ran, ct i
pentru cel dinti dregtor din Vereti, nu exista nici
urm de ndoial c acea cetuie mai avea doar trei
ani de trit, de vreme ce fagul tutelar mai numra
doar trei crengi.
Ciobanul se pregtise aadar, s-o apuce spre sat
pentru a rspndi vestea asta mare, cnd se petrecuse
ntmplarea cu luneta.
Acum, vestea pe care-o ducea era i mai nsemnat!
Din vrful donjonului se ridica o uvi de fum!... Ceea
ce ochii si nu putuser zri, Frik vzuse limpede, cu
ajutorul instrumentului negustorului... Nici vorb de
aburi, era un fum care avea s se piard n nori... i,

totui, cetuia este prsit... De mult vreme nimeni


n-a intrat pe uia tainic de deasupra anului, de
bun seam zvort i nici n-a trecut peste punte, de
bun seam ridicat. Dac este locuit, nu poate fi
dect de nite fpturi care nu-s de pe lumea asta...
Dar, de ce s fi fcut duhurile foc ntr-una dintre
ncperile donjonului? S-l fi fcut ntr-o camer, s-l
fi fcut la buctrie?... Iat ceea ce este, ntr-adevr,
inexplicabil.
Frik i grbea oile ctre strung. La glasul lui,
cinii mnau turma pe drumeagul n sus, ridicnd
nori de praf care se amestecau cu umezeala serii.
Civa rani ntrziai pe tarlale l salutar n
trecere, dar mai c nu le rspunse. De aici, o
adevrat nelinite, fiindc, dac vrei s te fereti de
deochi, nu ajunge doar s dai binee ciobanului,
trebuie s-i i rspund, din toat inima. Dar Frik
prea prea puin dispus s stea de vorb, cu ochii lui
rtcii, atitudinea ciudat i gesturile dezordonate.
Dac lupii i-ar fi njumtit turma, i n-ar fi artat
mai rvit! Ce veste rea aducea?
Primul care o afl fu judectorul Col. De ndat cel zri de la mare deprtare, Frik i strig:
Cetuia a luat foc, stpne!
Ce ndrugi tu acolo, Frik?
Frik i ntinse jupanului Col luneta.
Spun ceea ce este.
i-ai pierdut minile.
ntr-adevr, cum ar fi putut s se produc un
incendiu n grmada veche de pietre? Era ca i cum ai
admite c Nehoiul, cea mai nalt culme a Carpailor,
ar fi nghiit de flcri. Era cum nu se poate mai
absurd.

Spui, Frik, spui c cetuia arde? repet stpnul


Col.
Dac nu arde, fumeg.
Or fi nite aburi...
Nu, e fum... Vino s vezi.
i se ndreptar amndoi spre mijlocul uliei celei
mari a satului, la marginea unei terase care domina
rpele trectorii, de unde se putea vedea castelul.
Odat ajuni acolo, Frik i ntinse jupanului Col
luneta. Evident, utilizarea respectivului instrument
nu-i era mai cunoscut dect ciobanului su.
Ce-i asta?
O unealt pe care i-am cumprat-o cu doi florini,
stpne, i care face patru!
De la cine?
De la un negustor ambulant.
i ce s fac cu ea?
Potrivete-o la ochi, uitndu-te drept n fa la
castel, i o s vezi.
Judectorul ndrept luneta n direcia castelului,
cercetndu-l ndelung. Da! Din unul dintre courile
donjonului ieea fum. n clipa aceea, mnat de vntul
uor, se ridica n zare pe coasta muntelui.
Fum! repet jupanul Col, uluit.
n vremea asta, lng ei sosir Mioria i pdurarul
Nicu Deac, care se ntorseser acas, de cteva clipe.
La ce folosete? ntreb ranul, apucnd luneta.
S vezi departe, rspunse ciobanul.
Te ii de glume, Frik?
mi arde att de puin de glumit c, nu cu mai
mult de un ceas n urm, te-am zrit cnd coborai
spre Werst, tu i...
Nu-i ncheie fraza. Mioria se mbujorase i-i
lsase n jos frumoii ei ochii. La drept vorbind, totui,

nu-i cu nimic oprit unei fete cumini s-i ias n


ntmpinare logodnicului ei.
Att ea ct i el, unul dup altul, luar buclucaa
lunet i o ndreptar spre castel.
ntre timp, pe teras se strnser cam o duzin de
vecini i, ntrebndu-se de ceea ce se ntmpl, se
folosir, pe rnd, de lunet.
O uvi de fum! O uvi de fum la castel!... zise
unul.
Poate s fi trsnit! i ddu altul cu prerea.
A trsnit?... ntreb jupanul Col, adresndu-se
lui Frik.
N-a mai trsnit de opt zile, rspunse ciobanul.
i oamenii acetia de treab n-ar mai fi fost
nmrmurii, dac li s-ar fi zis c tocmai se cscase
gura unui crater n vrful Retezatului, lsnd s
neasc aburi din pntecul pmntului.

Capitolul III
Satul Werst este un col att de uitat de lume, nct
prea puine hri se nvrednicesc s-i indice poziia. Pe
linie administrativ se afl, chiar sub vecinul su,
denumit Vulcan, din acea parte a masivului Plea, pe
care sunt pitoresc cocoate amndou.
La ora actual, exploatarea bazinului minier a dus
la o remarcabil dezvoltare economic a trgurilor
Petroani, Livezeni, Lonea i altele, nirate pe o
distan de cteva mile. Nici Vulcan, nici Werst nu au
beneficiat de cel mai mic avantaj de pe urma apropierii
de un mare centru industrial; ceea ce erau aceste sate
acum cincizeci de ani, ceea ce vor fi, fr ndoial,
peste o jumtate de secol, sunt i n prezent; i, dup
Elise Reclus, o bun jumtate din populaia
Vulcanului nu se compune dect din funcionari
nsrcinai s supravegheze frontiera, vamei,
jandarmi, ageni ai fiscului i infirmieri ai posturilor de
carantin. Dai de-o parte jandarmii i agenii fiscali,
adugai un procent destul de nsemnat de cultivatori
i avei populaia Werstului, adic patru, pn la cinci
sute de suflete.
Satul este o uli, nimic altceva dect o uli larg,
ale cror povrniuri abrupte fac urcuul i coborul,
destul de anevoioase. Slujete n mod firesc drept
drum ntre grania valah i cea transilvan. Pe aici
trec cirezile de vite, turmele de oi, porcii, negustorii de
carne proaspt, de fructe i de cereale, puinii cltori
care se ncumet s o ia prin defileu, n loc s profite
de calea ferat spre Cluj i Valea Mureului.
Cu siguran, natura a fost darnic, n ceea ce
privete bazinul format ntre munii Bihorului, Retezat
i Parng. Mnos datorit fertilitii solului, este bogat

i prin avuia ngropat n adncurile sale: mine de


sare gem la Turda, cu producia anual de douzeci
de mii de tone; muntele Praid, cu bolta lui cu o
circumferin ce msoar apte kilometri, format n
ntregime din clorur de sodiu; minele de la Remetea,
care produc plumb, galen, mercur i, mai cu seam,
fier, ale crui zcminte sunt exploatate nc din
secolul al X-lea; minele de la Hunedoara i mineralele
lor, care sunt transformate n oeluri de calitate
superioar; mine de crbune, lesne de exploatat n
primele straturi ale acestor vi lacustre, n districtul
Haeg, la Livezeni, la Petroani, pung larg cu un
coninut estimat la dou sute cincizeci de milioane de
tone; n sfrit, mine de aur, n trgul Abrud, la
Cmpeni, legiunea cuttorilor de aur, unde miriade
de mori cu un utilaj foarte simplu sap nisipurile de la
Roia Montan, Pactolul22 transilvan, i export n
fiecare an o cantitate de dou milioane de franci din
preiosul metal.
Iat, s-ar spune, un district foarte favorizat de
natur i totui, bogia aceasta nu contribuie n nici
un fel la bunstarea populaiei, n tot cazul, dac
centrele cele mai importante, Remetea, Petroani,
Lonea, posed cteva instalaii la nivelul industriei
moderne, dac n trgurile acestea ntlneti
construcii ordonate, supuse uniformizrii echerului i
sforii zidarului, depozite, prvlii, adevrate centre
muncitoreti, dac sunt dotate cu un numr oarecare
de locuine cu balcoane i verande; nici n satul
Vulcan, nici n satul Werst, nu trebuie s te atepi la
aa ceva.
Afluent al lui Hermos, bogat n nisip aurifer; a stat la baza averii lui
Cresus, ultimul rege al Lidiei, vestit pentru bogia sa; n sens figurat,
izvor al bogiei. (N.tr.)
22

Vreo aizeci de case, dac numeri bine, ghemuite la


ntmplare pe ulia principal, sub un acoperi cam
alandala, a cror coam se revars peste pereii de
chirpici, cu faa spre grdin, un pod cu lucarn n loc
de etaj, o ur prpdit ca vai de ea n loc de hambar,
un staul ntr-o rn, acoperit cu paie, ici i colo, o
fntn de ghizdul creia spnzur o gleat, dou,
sau trei bli care dau pe-afar pe timp de furtun,
rulee ale cror fgauri ntortocheate le arat cursul,
acesta este satul Werst, cldit de-o parte i de alta a
uliei, ntre pereii aplecai ai trectorii. Dar totul este
proaspt i mbietor; flori la pori i la ferestre, perdele
de verdea care acoper pereii, ierburi despletite se
iesc prin aurul vechi al stufului, plopilor, ulmilor,
fagilor, brazilor, ararilor crai deasupra caselor
att de sus ct se pot cra!. Dincolo de aezare se
observ, niruirea zidurilor intermediare ale lanului
muntos, iar n fundal, ultimele piscuri, albstrii n
deprtare, contopindu-se cu azurul cerului.
La Werst, ca dealtfel n toat partea aceasta a
Transilvaniei, nu se vorbete nici germana, nici
maghiara, ci romna chiar i n cele cteva familii de
igani, aezate, mai degrab definitiv dect provizoriu,
n diverse sate din comitat. Veneticii acetia preiau
graiul locurilor din zonele n care se aciuiesc, aa cum
le mbrieaz i religia. Cei din Werst alctuiesc un
soi de mic clan, sub autoritatea unui voievod23, cu
colibele lor, barci24 cu acoperiurile ascuite, cu
puzderia lor de puradei, mult diferii, prin moravurile
i constana existenei lor, de cei de acelai neam, cu
cei care hlduiesc prin Europa.
23
24

n limba romn n original. De fapt, un buliba. (N.tr.)


n limba romn n original. (N.tr.)

Au aderat chiar i la ritul ortodox, conformndu-se


chiar i religiei cretinilor, n mijlocul crora s-au
aezat. ntr-adevr, Werst are drept cpetenie
religioas un pop stabilit la Vulcan i care are n grij
cele dou sate, aflate la doar o jumtate de mil unul
de cellalt.
Civilizaia e ca aerul, sau ca apa. Pretutindeni unde
afl un loc de trecere fie i o fisur se strecoar i
modific modul de existen mpmntenit n acea
regiune. Dealtfel, s-o spunem deschis, n aceast zon
meridional a Carpailor, nu se produsese, nc, nici o
fisur. De vreme ce Elise Reclus a putut spune despre
Vulcan c este ultimul post al civilizaiei de pe Valea
Jiului Valah, nu e de mirare c Werst este unul dintre
cele mai napoiate sate din comitatul Cluj. Cum ar
putea fi altfel n aceste locuri, unde fiecare se nate,
crete i moare, fr s le prseasc niciodat?
i totui, ni se poate atrage atenia, nu exist un
dascl i un judector la Werst? Da, fr nici o
ndoial. Dar nvtorul Homrod nu este n stare s-i
nvee pe copii dect ceea ce tie, adic s citeasc un
pic, s scrie un pic, s socoteasc un pic. Cunotinele
dobndite nu-i ngduie mai mult. n materie de
tiin, istorie, geografie, literatur, mai mult dect
cntecele populare i legendele din partea locului, nu
tie. n aceast privin, memoria l slujete din
belug. Este foarte tare n ceea ce privete trmul
fantastic i cei civa colari din sat, profit din plin de
leciile sale.
Ct despre judector, se cuvine s ne lmurim
asupra naturii atribuiilor celui mai de seam
demnitar din Vereti.
Birul, jupanul Col, era un omule la cincizeci i
cinci-aizeci de ani, cu prul tuns scurt i ncepnd s

ncruneasc, mustaa nc neagr i ochii mai


degrab blnzi, dect ageri. Voinic ca mai toi
muntenii, purta pe cap o plrie mare de fetru, peste
pntec cingtoare lat cu pafta mpodobit cu desene,
vesta fr mneci i acoperea bustul, pantalonii erau
scuri i largi, revrsndu-se peste cizmele nalte, de
piele. Mai degrab primar, dect judector, dei
funcia sa l obliga s intervin n multiplele divergene
de la vecin la vecin se ndeletnicea mai cu seam cu
administrarea autoritar a satului, nu fr s-i bage
i el degetele n borcanul cu miere. ntr-adevr, toate
tranzaciile, fie ele vnzri sau cumprri, erau supuse
unei taxe n folosul lui fr s mai vorbim despre
taxa de trecere pe care strinii, cltori ori negustori,
se grbeau s o verse n buzunarul su.
Slujba asta bnoas i adusese jupanului Col o
oarecare ndestulare. Dac majoritatea ranilor din
comitat sunt mcinai de camt, care nu va ntrzia
s fac din mprumuttorii pe gaj, evreii, adevraii
proprietari ai pmntului, birul tiuse s scape de
rapacitatea acestora. Bunurile lui, scutite de ipoteci,
nu erau mpovrate de nici o datorie. Mai degrab ar fi
dat, dect s ia cu mprumut, fr s-i jupoaie pe cei
nevoiai. Stpnea mai mult izlazurile, imaurile bune
pentru turmele lui, terenuri cultivate destul de bine
ntreinute, dei era refractar fa de metodele
avansate, vii, care-i gdilau orgoliul cnd se plimba dea lungul butucilor ncrcai cu struguri, a cror recolt
i aducea bani frumoi cu excepia acelei pri, deloc
nensemnate, alocate consumului su propriu.
Este de la sine neles c locuina jupanului Col e
cea mai frumoas cas din sat, n unghi cu terasa care
strbate lunga uli suitoare. O cas de piatr, dai-mi
voie, cu faa ntoars ctre grdin, cu ua de la

intrare ntre a treia i a patra fereastr, cu horbota de


verdea care tivete streain cu crenguele ei dese,
cu cei doi fagi nali, ale cror ramuri se desfac
deasupra acoperiului de stuf. n spate, o grdin pe
cinste i aliniaz rsadurile de legume ca pe o tabl de
ah, iar irurile de arbori fructiferi din livad se
revars pe talazul trectorii. ncperile din interiorul
casei, foarte curate, i ncnt ochiul n unele se
mnnc, iar n altele se doarme, cu mobilele lor n
culori tari, mese, paturi, bnci, scaune fr speteaz,
polie pe care strlucesc oale i talgere, cu brnele
groase brzdnd tavanele, de care sunt atrnate vase
mpodobite cu panglici i stofe viu colorate, cu lzile
grele acoperite cu velnie i cergi care slujesc drept
scrinuri i dulapuri; apoi, pe pereii albi, portretele
bogat ornamentate ale patrioilor romni ntre alii,
popularul erou al secolului al XV-lea, Iancu de
Hunedoara.
Iat o locuin ncnttoare, care ar fi fost prea
mare pentru un om singur. Dar jupanul Col nu era
singur. Vduv de vreo zece ani, avea o fat, frumoasa
Mioria, foarte admirat din Vereti pn n Vulcan, i
chiar i mai departe. Ar fi putut s se aleag cu unul
dintre acele bizare nume pgne, Florica, Doina,
Aurica, la mare cinste n familiile valahe. Dar nu! Era
Mioria, adic mielueaua. ns mielueaua crescuse.
Era acum o frumoas fat de douzeci de ani, blond,
cu ochii negri, cu o privire foarte blnd, avnd un
chip fermector, i era ntr-un cuvnt, plin de nuri.
ntr-adevr, existau toate motivele s fie ct s poate
de ispititoare, n cmua ei brodat cu fir rou la gt,
la mneci i la umeri, cu fusta strns de un bru cu

paftale de argint, cu catrina25 ei, cu cizmuliele de


piele galben, cu nframa uoar acoperindu-i prul
mpletit ntr-o coad lung, mpodobit cu o fund,
sau cu un bnu de metal.
Da! O mndree de fat, Mioria Col i, pe
deasupra ceea ce nu-i strica de fel cu dare de
mn pentru acest sat, pierdut n strfundurile
Carpailor. Priceput n ale gospodriei? Negreit, de
vreme ce tie s in toat casa tatlui ei. Instruit?...
Mai e vorb! La coala dasclului Homrod a nvat s
citeasc, s scrie, s socoteasc; socotete, scrie,
citete cum se cuvine, dar nu s-a simit ispitit s
mearg mai departe i pe bun dreptate. n schimb,
legendele i credinele transilvane nu mai sunt, de
mult vreme, o tain pentru ea. tie, n aceast
privin tot att ct dasclul ei. Cunoate legenda
Stncii Fecioarei, n care o tnr prines ntructva
ireal, scap de urmrirea ttarilor, legenda grotei
balaurului, din valea Pietrei Craiului, legenda fortreei
Deva, ridicate pe timpul Znelor, legenda Detunatei26,
cea lovit de trsnet, munte de bazalt celebru,
semnnd cu o vioar uria de piatr la care, n
nopile cu furtun, cnt dracul; legenda Retezatului27
cu vrful retezat de o vrjitoare; legenda Cheilor Turzii,
despicate cu o stranic lovitur de sabie, de Sfntul
Vasile. Mrturisim c Mioria credea nesmintit n toate
aceste plsmuiri, dar asta nu o fcea mai puin
fermectoare i plcut.
Muli flci din inut o gseau pe placul lor, fr
s-i aduc prea mult aminte c ea era unica
motenitoare a birului, a jupanului Col, cel mai de
25
26
27

n limba romn n original n text (N.tr.)


n limba romn n original n text (N.tr.)
n limba romn n original n text (N.tr.)

frunte demnitar din Vereti. Pierdere de vreme s-i faci


curte, dealtfel. Nu era deja logodit cu Nicolae Deac?
Falnic vlstar de romn, acest Nicolae, sau, mai
degrab Nicu Deac: douzeci i cinci de ani, nalt,
voinic, capul nlat cu mndrie, prul negru sub
cciula alb, privirea deschis, atitudine degajat sub
copcelul brodat la custuri, bine proptit pe picioarele
lui zvelte, picioare de cerb, un aer hotrt n gesturile
i aciunile lui. Era pdurar de meserie, adic era
aproape tot att de militar pe ct de civil. Cum avea
ceva pmnt n mprejurimile Werstului, nu-i displcea
tatlui, i cum era artos i ano, nu-i displcea,
deloc, nici fetei, pe care n-ar fi fost bine s te ncumei
s i-o iei, ba, nici mcar, s o priveti mai de aproape.
Dealtfel, nimeni nu se gndea la aa ceva.
Cstoria lui Nicu Deac cu Mioria Col urma s
aib loc peste vreo cincisprezece zile, spre mijlocul
lunii viitoare, cu care prilej avea s fie n sat mare
srbtoare. Jupanul Col avea s fac totui aa cum
se cuvine. Nu era zgrcit. Dac i plcea s ctige
bani, nu se codea s-i cheltuie cnd se ivea ocazia.
Apoi, odat ncheiat ceremonia, Nicu Deac avea s-i
stabileasc domiciliul n casa familiei care i-ar fi
revenit dup moartea socrului su, i, atunci cnd l
va simi lng ea, Mioriei poate c nu i se va mai face
fric, n timpul nopilor nesfrite de iarn, auzind
scritul unei ui, sau trosnetul unei mobile, c va
vedea ivindu-se cine tie ce fantom, scpat din
legendele ei favorite.
Pentru a completa lista notabilitilor din Vereti,
se cuvine s citm nc dou, i nu mai puin
importante, dasclul i doctorul.
Dasclul Homrod era un brbat pntecos, cu
ochelari, cincizeci i cinci de ani, strngnd mereu

ntre dini mutiucul pipei sale ncovoiate din porelan,


prul rar i ciufulit pe o east teit, faa spn, cu
un tic al obrazului stng. Principala lui preocupare era
s ciopleasc penele elevilor, crora le era oprit cu
strnicie folosirea penielor, din principiu. i cum le
mai alungea capetele cu vechiul lui briceag bine
ascuit! Cu ct precizie ddea, fcnd cu ochiul,
lovitura final, reteznd vrful n primul rnd, un scris
frumos; ctre acest deziderat se concentrau toate
eforturile sale, spre asta trebuia s-i cluzeasc
elevii, un dascl preocupat s-i mplineasc menirea.
Instruciunea venea abia dup aceea i se tie ce
preda dasclul Homrod i ce nvau generaiile de
biei i fete pe bncile colii sale.
Iar acum, e rndul doctorului Patak28.
Cum aa, Werstul avea un doctor, i mai credea
nc n supranatural? Da, dar este necesar s ne
lmurim n privina atribuiilor doctorului Patak, aa
cum am fcut atunci cnd a fost vorba de cele ale
judectorului Col.
Patak, mic i ndesat, cu burta ieit n afar, n
vrst de patruzeci i cinci de ani, avea mare succes n
practica medicinei la Werst i n mprejurimi. Cu
aplombul lui imperturbabil, cu limbu lui ameitoare,
inspira tot atta ncredere ct i ciobanul Frik, ceea ce
nu era puin lucru. Ddea consultaii pltite i vindea
leacuri, dar att de inofensive, nct nu agrava
suferinele (mai mult nchipuite) ale pacienilor si, un
soi de copii plngcioi, care s-ar fi curmat i de la
sine. Dealtfel, oamenii sunt sntoi prin prile
acelea; aerul este de prim calitate, molimele
necunoscute i, dac se moare, asta se ntmpl
28

n limba maghiar, pria. (N.tr.)

pentru c pn la urm, tot mori, chiar i n acest col


de lume fericit al Transilvaniei. n ceea ce-l privete pe
doctorul Patak da, i se spunea doctor! dei era
acceptat ca atare, nu avea nici un fel de pregtire, nici
n ceea ce privete medicina, nici n ceea ce privete
farmacia, nici n nimic. Era, pur i simplu, un fost
infirmier al postului de carantin, al crui rol consta n
supravegherea cltorilor reinui la frontier pentru
certificatul de sntate. Nimic mai mult. Lucrul acesta
prea s fie de-ajuns, pentru populaia puin
pretenioas din Werst. Trebuie s adugm ceea ce
nu are de ce s ne surprind c doctorul Patak era
un liber-cugettor, aa cum se cuvine s fie oricine se
ndeletnicete cu ngrijirea semenilor si. Aa c
respingea hotrt toate superstiiile rspndite n
regiunea Carpailor, chiar i pe acelea privitoare la
castel. Rdea, glumea pe seama lor. Iar atunci cnd se
spunea, de fa cu el, c nimeni nu ndrznise s se
apropie de castel din timpuri strvechi, repeta cui voia
s-l asculte:
Nu m provocai s fac o vizit vechii voastre
csue!
Dar, cum nu-l provoca nimeni, ba chiar toat
lumea se ferea s o fac, doctorul Patak nu clcase peacolo i, cu ajutorul credulitii generale, misterul din
jurul castelului din Carpai rmsese nc de
neptruns.

Capitolul IV
n cteva minute, vestea adus de cioban fcuse
ocolul satului. Jupanul Col, avnd n mn preioasa
lunet, tocmai intrase n cas urmat ndeaproape de
Nicu Deac i de Mioria. n clipa aceea, pe teras se
mai afla doar ciobanul Frik, peste care dduser
nval vreo douzeci, treizeci de brbai, femei i copii,
crora li se alturaser i civa igani, nu mai puin
tulburai dect restul locuitorilor din Werst.
Tbrser pe Frik, hruindu-l cu o sumedenie de
ntrebri, iar ciobanul le rspundea fcnd pe
grozavul, ca orice om care s-a nimerit s vad ceva cu
totul ieit din comun.
Da, repeta el, fumul erpuia deasupra castelului,
erpuiete nc, i va erpui atta timp ct va rmne
piatr pe piatr!
Dar, cine s fi aprins focul?... ntreb o btrn,
mpreunndu-i minile.
Necuratul, rspunse Frik, dnd diavolului
numele pe care l are n acele locuri, i iat un ghidu
care se pricepea mai bine s nteeasc flcrile, dect
s le sting.
i, dup aceast replic, fiecare cuta s zreasc
arpele de fum din vrful donjonului. n cele din urm,
majoritatea afirmar c l distingeau perfect, dei, de la
distana aceea, era invizibil.
Zarva iscat de ciudatul fenomen depi orice
imaginaie. Este necesar s insistm asupra acestui
aspect. Cititorul s se strduiasc s se pun ntr-o
stare de spirit similar cu aceea a locuitorilor din
Werst, i atunci nu se va mai mira de evenimentele
care vor fi relatate ulterior. Nu-i cer s cread n
supranatural, dar s nu uite c populaia aceea

ignorant credea fr rezerve. ndoielilor inspirate de


castelul din Carpai, atunci cnd trecea drept pustiu,
avea s li se adauge, de acum nainte, groaza, de
vreme ce prea locuit, dar de ce fel de fpturi,
Dumnezeule mare!
Exista la Werst un loc n care se strngea lumea,
clcat des de butori, dar ndrgit chiar i de cei
crora, fr s aib darul buturii, le plcea s stea la
un pahar de vorb, spre sear, dup ce se scurgea
ziua; acetia din urm, mult mai puin numeroi, se
nelege de la sine. Aezmntul acela, cu uile larg
deschise tuturor, era principalul, sau, mai exact,
unicul han din sat
Cine era proprietarul acelui han? Un evreu pe
nume Ionas, un om de treab, de vreo aizeci de ani,
cu un chip prietenos, dar foarte semit, cu ochii lui
negri, nasul ncovoiat, buzele uguiate, prul lins i
tradiionala clie. Amabil i sritor, mprumuta
bucuros mici sume de bani unuia i altuia, fr s se
arate exigent n ceea ce privete garaniile i nici prea
cmtar n ceea ce privete foloasele, dei pretindea s
fie pltit la datele declarate de mprumutat. S dea
Dumnezeu ca toi evreii stabilii n Transilvania s fie
la fel de nelegtori ca hangiul din Vereti!
Din nefericire, Ionas cel cumsecade era o excepie.
Coreligionarii si, prin cult, confraii si, prin profesie,
fiindc toi sunt crmari, vnznd buturi i
articole de bcnie practic meseria de
mprumuttor cu gaj, cu o asprime ngrijortoare
pentru viitorul ranului romn. Se va vedea pmntul
trecnd, puin cte puin, din proprietatea btinailor
n cea a strinilor. Cum avansurile nu le sunt
rambursate, evreii vor deveni stpnii frumoaselor
culturi ipotecate n profitul lor i, dac ara

Fgduinei nu mai este n Iudeea, poate c, ntr-o


bun zi, va figura pe hrile geografiei transilvane.
Hanul La Regele Matei aa se numea se afla
aezat ntr-unul dintre colurile terasei care strbate
ulia mare din Werst, peste drum de casa birului. Era
o cldire veche, jumtate din lemn, jumtate din
piatr, crpit zdravn pe alocuri, dar bogat mbrcat
n verdea i cu un aspect ademenitor. Nu avea etaj,
iar din interior, o u de sticl ddea direct n grdin.
Intrai, mai nti, ntr-o sal mare, mobilat cu mese
pentru pahare i bnci pentru muterii, cu poli de
stejar mncat de carii pe care strluceau farfuriile,
vasele i sticlele, i o tejghea de lemn nnegrit, n
spatele creia Ionas sttea la dispoziia clienilor si.
Iat acum n ce fel primea lumin sala: dou
ferestre strpungeau faada, pe teras, iar alte dou
ferestre, zidul din spate. Dintre acestea, una, acoperit
pe dinafar de o perdea deas de plante care se
crau sau atrnau, lsa s ptrund puin lumin.
Cealalt, atunci cnd o deschideai, ngduia privirii
fermecate s mbrieze ntreaga vale inferioar a
Vulcanului. La cteva picioare sub pervaz, se
rostogoleau apele nvolburate ale torentului Nyad. Pe
de o parte, uvoiul se revrsa n vile trectorii, dup
ce izvora din nlimile podiului Orgall, ncoronat de
zidurile cetii; pe de alta, alimentat din belug de
ruleele de pe munte, chiar i n timpul verii, gonea,
vuind, spre albia Jiului valah, care-l nghiea.
La dreapta, alturate slii mari, se afla o jumtate
de duzin de cmrue, de ajuns pentru a primi rarii
cltori care, trecnd grania, doreau s se odihneasc
la hanul La Regele Matei. Li se garanta c vor fi
gzduii aa cum se cuvine, preurile nefiind deloc
piperate, iar gazda, atent i serviabil, era

aprovizionat oricnd cu tutun de calitate pe care se


ducea s-l caute la cei mai buni negustori clandestini
din mprejurimi. n ceea ce-l privete pe Ionas,
dormitorul lui se constituise intr-o mansard ngust,
a crei lucarn cu dou coarne strpungnd praful,
ddea pe teras.
n hanul acesta s-a inut, chiar n seara acelui 29
mai, adunarea oamenilor cu greutate din Werst, la
care au luat parte jupanul Col, dasclul Homrod,
pdurarul Nicu Deac, o duzin de locuitori importani
ai satului i, de asemenea, ciobanul Frik, care nu era
cel mai puin nsemnat dintre personaje. Doctorul
Patak lipsea de la acea reuniune a notabilitilor.
Chemat de urgen de unul dintre vechii lui pacieni,
care nu-l atepta dect pe el ca s peasc n lumea
de dincolo, promisese s vin, de ndat ce rposatul
nu avea s mai aib nevoie de ngrijirea lui.
Ateptndu-l pe ex-infirmier, se discuta despre
gravul eveniment la ordinea zilei, iar asta n timp ce se
mnnc i se bea. Unora, Ionas le oferea acea fiertur
sau prjitur de porumb cunoscut sub numele de
mmlig29, care nu este deloc neplcut la gust,
dac este muiat n lapte muls proaspt. Pe alii i
mbia cu o sumedenie de phrele pline cu acele licori
tari, care curg precum apa prin gtlejurile romneti,
schnaps-ul30 care nu cost nici doi bani i jumtate
paharul i, mai cu seam, rachiul31, o uic aprig, la
mare cutare pe meleagurile Carpailor.
Trebuie s menionm c hangiul Ionas conform
unui obicei al hanului nu servea dect la farfurie,
adic doar celor care luau loc la mas, ntruct
29
30
31

n limba romn, n original. (N.tr.)


n limba german, n original. (N.tr.)
n limba romn, n original. (N.tr.)

observase c cei care stteau jos, consumau mai mult


dect cei care stteau n picioare. Ori, n seara cu
pricina, afacerile promiteau s fie nfloritoare, de vreme
ce toate bncile erau cutate de muterii. Aa c
Ionas, nvrtindu-se printre mese, cu o stacan n
mn, de-abia prididea s umple paharele, care se
goleau, ct ai clipi din ochi.
Erau ceasurile opt i jumtate, seara. Perorau de la
asfinit, fr s fi ajuns s se neleag, asupra a ceea
ce aveau de fcut Dar, toi aceti oameni de treab
erau de acord ntr-o privin: dac acel castel era
locuit de nite necunoscui, devenea la fel de
primejdios pentru satul Werst, precum un depozit de
muniii, aezat la intrarea ntr-un ora.
E foarte greu! decret, sentenios, jupanul Col.
Foarte grav! ntri dasclul, ntre dou pufituri
din pipa de care nu se desprea niciodat.
Foarte grav! repet asistena.
Ceea ce este mai mult ca sigur, adug Ionas,
este c faima proast a castelului aducea deja mari
neajunsuri inutului.
Iar acum va fi i mai ru! strig dasclul Homrod.
Strinii treceau din ce n ce mai rar pe la noi...
replic, oftnd jupanul Col.
Iar acum, nu vor mai veni deloc! remarc Ionas,
suspinnd, la unison cu birul.
Muli locuitori se gndesc, deja, s plece, observ
unul dintre lutari.
Eu sunt primul, interveni un ran din
mprejurimi, o s plec, de ndat ce o s-mi vnd via.
Pentru care ai s mai atepi cumprtori,
moule! ripost hangiul.
Se vede unde ajunser cu discuia, aceste
preacinstite capete luminate. Fiecare sttea cu

spaima-n sn din pricina afurisitului de castel, dar,


dincolo de team, era gndul la interesele lor, legate
ntr-un mod att de regretabil. S-a zis cu cltorii, i
Ionas se vedea vduvit de o parte nsemnat din
ctigul de la han. S-a zis cu strinii, i jupanul Col
trgea ponoasele n ceea ce privete perceperea taxei
de trecere, a crei cifr cobora, treptat. S-a zis cu
cumprtorii de pmnt n trectoarea Vulcan, iar
proprietarii nu puteau s le mai vnd, chiar i la un
pre sczut. Situaia aceasta dura de ani de zile i
amenina s se agraveze. ntr-adevr, dac aa stteau
lucrurile, atunci cnd spiritele castelului erau linitite,
n asemenea msur nct nu se lsaser niciodat
zrite, ce va fi acum, cnd i manifestau prezena prin
acte materiale?
Ciobanul Frik se crezu, atunci, dator s spun, dar
cu un glas destul de ovitor:
Poate c ar trebui...?
Ce? l repezi jupanul Col.
S se duc cineva, s vad, stpne.
Se uitar unii la alii, dup care plecar ochii, iar
ntrebarea nu-i gsi rspuns.
Ionas fu acela care, adresndu-se jupanului Col,
nnod, din nou, vorba.
Ciobanul dumitale, zise el, cu voce sigur, tocmai
ne-a artat singurul lucru pe care-l avem de fcut.
S mergem la cetuie...
Da, bunii mei prieteni, continu hangiul. Dac o
trmb de fum s-a ridicat deasupra donjonului,
nseamn c s-a fcut focul, c o mn l-a aprins.
O mn... de n-o fi o ghear! replic ranul cel
btrn, cltinnd din cap.
Mn sau ghear, zise hangiul, n-are a face.
Trebuie s aflm ce s-a ntmplat. E pentru prima oar

cnd iese fum pe unul dintre hornurile castelului, de


cnd a plecat baronul Radu de Gorj...
S-ar putea, totui s fi fost fum, fr ca nimeni
s-l fi zrit, suger jupanul Colt
Iat ceea ce nu voi admite niciodat! strig, cu
aprindere, dasclul Homrod.
Este, dimpotriv, foarte cu putin, remarc
birul, de vreme ce n-am avut o lunet, s ne putem
da seama ce se petrece la castel.
Remarca era ndreptit. Fenomenul ar fi putut s
se petreac de mult vreme i s fi scpat chiar i
ciobanului Frik, orict de ageri ar fi fost ochii acestuia.
Oricum, fie c respectivul fenomen era recent sau nu,
era n afar de orice discuie c nite fiine umane se
aciuaser acum, la castel. Ori, faptul acesta reprezenta
o asociere ct se poate de suprtoare pentru locuitorii
din Vulcan i Werst.
Dasclul Homrod consider de datoria lui s aduc,
n sprijinul credinei lui, o obiecie:
Fpturi omeneti, prieteni?... ngduii-mi s m
ndoiesc. De ce s-ar fi gndit nite fpturi omeneti s
se refugieze la castel, n ce scop, i cum s fi ajuns
acolo?...
Dar ce-ai vrea s fie aciuaii tia? strig jupanul
Col.
Fpturi supranaturale, rspunse dasclul
Homrod cu o voce care impunea respect. De ce n-ar fi
duhuri, babe, spiridui, poate chiar unele dintre acele
time care iau nfiarea unor femei frumoase...
n timpul acestei enumerri, toate privirile se
aintiser spre ua, spre ferestrele, spre vatra din sala
mare a hanului. i, ntr-adevr, fiecare din cei de fa
se ntreba dac nu avea s vad ivindu-se una dintre
nlucile evocate succesiv de nvtor.

Totui, bunii mei prieteni, se ncumet s zic


Ionas, dac fiinele acestea sunt nluci, nu-mi explic
de ce ar fi aprins focul, de vreme ce nu au nimic de
gtit...
i vrjitoriile lor?... ntreb ciobanul. Ai uitat c
e nevoie de foc ca s faci vrji?
Negreit, adug nvtorul, pe un ton care nu
admitea nici o replic.
Nimeni nu se gndi s-i conteste spusele, prerea
tuturor celor de fa era c, fr nici o ndoial, fpturi
supranaturale, nu fiine umane, cotropiser castelul
din Carpai, ca s-i fac de cap acolo.
Pn acum, Nicu Deac nu luase deloc parte la
conversaie. Pdurarul se mrginise s asculte cu
luare-aminte ce spuneau unii i alii. Vechea cetuie,
cu zidurile sale misterioase, cu originea sa strveche,
cu aspectul su feudal, i inspirase, ntotdeauna, att
curiozitate ct i respect. Ba chiar, fiind foarte curajos,
dei era la fel de credul ca oricare alt locuitor din
Vereti, fusese ispitit, nu o dat, de gndul de a-l
vedea pe dinuntru.
Dup cum e lesne de nchipuit, Mioara l abtuse
cu ndrjire de la un plan att de primejdios. C fusese
ncercat de asemenea gnduri atunci cnd era de
capul lui, fie! Dar un logodnic nu-i aparine doar
siei; s te lai dus de o pornire att de necugetat ar
fi fost fapta unui nebun, sau a unuia cruia nu-i pas
de cei apropiai. i totui, cu toate rugminile ei,
frumoasa fat se temea necontenit c pdurarul i va
pune planul n aplicare. Ceea ce o mai linitea un pic,
era c Nicu Deac nu susinuse sus i tare c merge la
castel, fiindc nimeni n-ar mai fi avut destul
autoritate asupra lui ca s-l opreasc, nici mcar ea.
tia prea bine, era un flcu drz i ndrtnic, care

nu-i clca pentru nimic n lume cuvntul dat: zis i


fcut. Aa c Mioria ar fi murit de fric, dac ar fi
putut bnui ce-i trecea, n acele clipe, prin minte
tnrului.
Totui, ntruct Nicu Deac pstra tcerea,
propunerea pstorului nu fu revendicat de nimeni. S
faci o vizit la castelul din Carpai, acum, cnd era
bntuit, cine s-ar fi ncumetat, doar dac nu-i lipsea o
doag?... Fiecare i descoperea cele mai ntemeiate
motive s nu mite un deget... Birul nu mai era la
vrsta s-o porneasc orbete la drum, btnd crri
att de abrupte... Dasclul avea coala n grija lui,
Ionas, hanul de supravegheat, Frik, s-i duc oile la
pscut, ceilali rani s-i vad de gospodrii, de vite
i de fnee. Nu! Nici unul nu s-ar fi ncumetat, n
ruptul capului, s se jertfeasc, repetndu-i, hotrt,
n sinea lui:
Cine va avea ndrzneala s se duc la cetuie,
s-ar putea s nu se mai ntoarc n vecii vecilor!
n clipa aceea, spre marea groaz a asistenei, ua
hanului se ddu, brusc, de perete. Dar nu era nimeni
altcineva dect doctorul Patak, pe care era greu s-l iei
drept una dintre timele pomenite cu atta patos, de
dasclul Homrod.
ntruct pacientul i trecuse n lumea celor drepi
ceea ce fcea cinste perspicacitii sale medicale, dac
nu talentului doctorul Patak alergase ntr-un suflet,
la reuniunea de la han.
n sfrit, iat-l, rcni jupanul Col.
Doctorul Patak se grbi s mpart strngeri de
mini tuturor, de parc ar fi distribuit leacuri, i, cu
un ton uor ironic, strig:
Aadar, prieteni, tot cetuia, tot cetuia
Necuratului v frmnt!... Oh! Lailor!... Dar dac aa

i-a cunat hardughiei steia hodorogite s pufie,


lsai-o s pufie. Ce, dasclul Homrod nu pufie ct e
ziua de lung?... ntr-adevr, tot inutul a albit de
groaz!... N-am auzit vorbindu-se dect despre asta n
timpul vizitelor mele!... Strigoii au fcut focul acolo?...
i de ce nu, la urma urmei, dac le curge nasul!... S-ar
prea c n luna lui mai e cam ger, n ncperile
donjonului... Dac nu cumva s-au apucat s coac
pine pentru cei de pe lumea cealalt!... Ei!... Trebuie
s te hrneti, acolo, sus, dac e adevrat c nvii!...
Poate c sunt brutarii din ceruri, care au venit s-i
rstoarne cuptorul...
i, n ncheiere, urm un ir de glume prea puin pe
placul oamenilor din Vereti pe care doctorul Patak le
turna pe nersuflate, cu o arogan de necrezut.
l lsar s turuie, dup care birul l ntreb:
i zi aa, doctore, nu dai nici o importan celor
care se petrec la cetuie?...
Nici una, jupan Col.
N-ai spus c eti gata s mergi acolo,... dac vei fi
provocat?...
Eu?... rspunse fostul infirmier, nu fr s lase
s se simt c era uor agasat de faptul c era pus
fa-n fa cu vorbele lui.
Haide... Nu ai spus-o i nu ai repetat-o? relu
dasclul, insistnd.
Am spus-o... fr ndoial... i ntr-adevr... dac
e vorba doar s-o repet...
E vorba s o faci, i-o retez Homrod.
S o fac?...
Da... i, n loc s te provocm, ne mrginim s te
rugm, adug jupanul Col.
Dar, nelegei-m... prieteni... desigur... o
propunere ca aceasta...

Ei bine, de vreme ce ovi, ip hangiul, nu te


rugm... te provocm!
M provocai?...
Da, doctore, da!
Ionas, mergi prea departe, interveni, mpciuitor,
birul. Nu trebui s-l provocm pe Patak... tim, cu
toii c e un om de cuvnt... i ceea ce a spus, va i
face, o va face fie i numai pentru a fi de ajutor satului
i ntregului inut.
Cum aa, vorbii serios?... Vrei s m duc la
castel? ngn doctorul, a crui fa rubicond se
albise dintr-o dat.
N-ai cum s-o-ntorci, l lmuri, pe un ton
categoric, jupanul Col.
V rog... bunii mei prieteni... v rog... s
chibzuim, avei bunvoin!...
Am chibzuit, deja, totul, i-o ntoarse Ionas.
Gndii-v bine... La ce ne-ar sluji s merg ntracolo... i ce-a putea descoperi?... Civa oameni de
treab care s-au refugiat la castel... i care nu supr
pe nimeni...
Ei bine, replic dasclul Homrod, dac sunt
oameni de treab, nu ai de ce s te temi de ei i va fi
un prilej pentru tine s-i oferi serviciile.
Dac ar avea nevoie de mine, rspunse doctorul
Patak n-au dect s m cheme, nu voi ovi... credeim... s m duc la castel. Dar nu m deplasez fr s
fiu chemat, iar vizitele mele nu sunt pe gratis...
Vei fi pltit pentru munca ta, se grbi s-l
liniteasc n aceast privin jupanul Col, cu ora.
i cine m va plti?...
Eu... noi toi, la preul pe care l ceri! i rspunse
cea mai mare parte dintre muteriii lui Ionas.

Era ct se poate de limpede c, n ciuda repetatelor


sale fanfaronade, doctorul nu se arta deloc mai viteaz
dect compatrioii si din Vereti. Iat c, dup ce
fcuse pe liber-cugettorul, dup ce luase n zeflemea
legendele din parte locului, se afla acum ntr-o mare
ncurctur, netiind cum s refuze serviciul cerut. i,
totui, s mearg la castelul din Carpai, chiar n
condiiile n care i se pltea deplasarea, treaba asta nu
putea s-i convin, cu nici un chip. ncerc atunci s
se foloseasc de argumentul potrivit cruia vizita sa nu
va avea nici un rezultat, c satul se va acoperi de
ridicol
delegndu-l
s
exploreze
cetuia...
Demonstraia sa nu avu nici un efect.
Haide, doctore, mi se pare c nu ai de nfruntat
nici o primejdie, relu dasclul Homrod, de vreme ce
nu crezi n duhuri.
Nu... nu cred.
Ori, dac nu duhurile sunt cele care s-au ntors
la castel, nseamn c acolo s-au adpostit doar nite
oameni la fel ca noi i vei face cunotin cu ei.
Raionamentul dasclului nu era lipsit de logic:
era greu s-l combai.
Fie, Homrod, rspunse doctorul Patak, dar s-ar
putea s fiu reinut la cetuie...
Ceea ce nseamn c vei fi bine primit, i-o
ntoarse Ionas.
Desigur; totui, dac absena mea se prelungete,
i cineva va avea nevoie de mine aici, n sat...
Suntem sntoi tun cu toii, rspunse jupanul
Col, i nu mai e un singur bolnav n Werst, de cnd
ultimul tu client i-a luat bilet pentru lumea de
dincolo.
Spune sincer... Eti hotrt s pleci? l ntreb
hangiul.

Pe legea mea, nu! rbufni doctorul. Oh! Nu c miar fi fric... tii bine c nu cred o iot din toate
scornelile astea... Adevrul e c mi se pare o prostie, o
ntmplare de mai mare rsul. Pentru c pe hornul
donjonului iese fum, fum care, poate, nici nu este
fum... Hotrt lucru... Nu!... Nu m duc la castelul din
Carpai...
Merg eu!
Era pdurarul Nicu Deac, care tocmai interveni n
conversaie, aruncnd aceste dou cuvinte.
Tu... Nicule? exclam jupanul Col.
Eu... dar numai dac Patak m nsoete.
Era un atac direct la adresa doctorului, ca s ias
din ncurctur
Ce spui, pdurarule? replic el. Eu... s te
nsoesc?... Desigur, am face o plimbare plcut...
amndoi... dac ar avea vreun rost... i dac ne-am
putea ncumeta... Haide, Nicule, tii bine c nici mcar
drum n-a mai rmas pn-la cetuie... Nu vom putea
ajunge...
Am spus c m voi duce la cetuie, rspunse
Nicu Deac, i de vreme ce am spus-o, m voi duce.
Dar eu... eu n-am spus-o!... strig doctorul,
zbtndu-se, de parc ar fi fost nfcat de guler.
Ba da... ai spus-o... nu-l slbi Ionas.
Da!... Da!... ntri, ntr-un glas, adunarea.
Fostul infirmier, ncolit, nu tia cum s ias basma
curat. Ah! Ct de mult regreta c se legase, ntr-un
mod att de important, prin rodomontadele32 sale.
Niciodat nu i imaginase c ar putea fi luat n
serios, nici c va fi somat s-i rite viaa... Acum nu
Ludroenii, fanfaronade; de la Rodomont, personaj creat de
Ariosto. (N.tr.)
32

mai avea pe unde s scoat cmaa, fr s ajung


btaia de joc a Werstului i a Vulcanului; l-ar fi
batjocorit fr mil. Se hotr, atunci, s fac haz de
necaz.
Atunci... de vreme ce asta vi-e voia, o s-l
nsoesc pe Nicu Deac, dei n-are nici un rost.
Aa...doctore Patak, aa! intona corul butorilor
de la La Regele Matei.
i, pe cnd plecarea, pdurarule? ntreb
doctorul Patak, cu o prefcut nepsare, care nu
reuea s-i ascund spaima.
Mine diminea, rspunse Nicu Deac.
Cuvintele sale fur urmate de o tcere destul de
ndelungat, ceea ce arta ct de real era emoia de
care fuseser cuprini jupanul Col i ceilali. Paharele
fuseser golite, blidele la fel i, totui, nimeni nu se
ridica, nimnui nu-i ddea prin cap s prseasc sala
mare, dei se fcuse trziu, nici s se duc acas. Aa
c Ionas chibzui c momentul era cum nu se poate
mai nimerit s mai aduc un rnd de napsuri i
rachiuri...
Dintr-o dat, un glas se fcu auzit destul de
desluit n mijlocul tcerii generale; i iat cuvintele
care fur rostite domol:
Nicu Deac, nu te duce mine la cetuie!... Nu te
duce... sau i se va ntmpla o nenorocire!
Cine se exprimase n felul acesta?... De unde venea
glasul pe care nimeni nu-l cunotea i care prea s
ias dintr-o gur nevzut?... Nu putea fi dect glasul
unui strigoi, un glas supranatural, un glas de pe
lumea cealalt... Groaza atinse cotele maxime. Nu
ndrzneau s se priveasc, nu ndrzneau s scoat o
vorb...

Cel mai curajos Nicu Deac, desigur vru s afle


despre ce este vorba. Nu putea exista nici o ndoial c
vorbele fuseser rostite n sal. i, mai nti, pdurarul
se apropie cu ndrzneal de sipet i-l deschise. Gol.
Se duse s cerceteze ncperile care ddeau n sal.
Pustii, mpinse ua hanului, iei afar, apoi strbtu
terasa, pn la ulia mare. Nici ipenie.
Cteva clipe mai trziu, jupanul Col, dasclul
Homrod, doctorul Patak, Nicu Deac, oierul Frik i toi
ceilali prsir hanul, lsndu-l singur pe hangiul
Ionas care se grbi s nvrt, de dou ori, cheia n
broasc.
n noaptea aceea, ca i cum ar fi fost ameninai de
o artare de pe alt lume, locuitorii Werstului se
ferecar zdravn n casele lor...
Satul era gtuit de spaim.

Capitolul V
n ziua urmtoare, pe la nou dimineaa, Nicu Deac
i doctorul Patak erau gata de plecare. Intenia
pdurarului era s urce prin trectoarea Vulcan,
ndreptndu-se pe drumul cel mai scurt spre cetuia
suspect.
Dup nemaipomenita ntmplare cu hornul
donjonului care scotea fum, dup nemaipomenita
ntmplare cu glasul pogort de nicieri n sala
hanului La Regele Matei, nu e de mirare c populaia
prea s-i fi pierdut minile. Civa dintre igani
spuneau deja c-i vor lua tlpia. n toate casele nu
se vorbea dect despre acest lucru i nc pe optite.
ncercai, aadar, s punei la ndoial c nu-i vrse
Necuratul coada, n ceea ce privete fraza att de
amenintoare pentru pdurar. Fuseser de fa, la
hanul lui Ionas, cam cincisprezece martori, oameni
dintre cei mai demni de crezare, care auziser
ciudatele cuvinte. S pretinzi c fuseser victimele
unei iluzii, unei amgiri a simurilor, lucrul acesta nu
sttea n picioare. Nici o ndoial n privina asta; Nicu
Deac personal, pe nume, prevenit c i se va ntmpla o
nenorocire, dac se va ncpna n planul lui de a
cerceta castelul din Carpai.
i, totui, tnrul pdurar se pregtea s
prseasc Werstul, ba nc fr s i-o cear nimeni.
ntr-adevr, orict de profitabil ar fi fost pentru
jupanul Col s dezlege misterul cetuii, orict de
avantajos ar fi fost pentru sat s afle ce se ntmpl,
fuseser fcute demersuri insistente pentru ca Nicu
Deac s revin asupra hotrrii sale. Nenorocit,
dezndjduit, cu frumoii ei ochi necai n lacrimi,
Mioria l implorase s nu struie n aceast aventur.

Era deja grav, nainte de avertismentul proferat de


voce. Dup avertisment, era o nebunie. i iat c, n
ajunul cstoriei sale, Nicu Deac i pusese n gnd si primejduiasc viaa ntr-o asemenea ncercare, iar
logodnica sa, care i se tra la picioare, nu izbutea s-l
opreasc...
Nici mustrrile prietenilor, nici plnsetele Mioriei,
nu reuir s-l nmoaie pe pdurar. Ceea ce, dealtfel,
nu surprinse pe nimeni. I se cunotea cerbicia, se tia
ct este de drz i de nenduplecat, ca s nu spunem
cpos. Spusese c va merge la castelul din Carpai i
nimic nu-l mai putea mpiedica nici mcar acea
ameninare care-i fusese adresat direct. Da! Se va
duce la cetuie, chiar de-ar fi fost s nu se mai
ntoarc niciodat.
Cnd sosi ceasul plecrii, Nicu Deac o strnse
pentru ultima oar la piept pe Mioria, n vreme ce
srmana fat se nchina unindu-i trei degete, cel
mare, arttorul i cel mijlociu, dup o datin
romneasc strveche, care cinstete Sfnta-Treime...
i doctorul Patak?... Ei bine, doctorul Patak, dup
ce fusese pus n faa faptului mplinit, se zbtuse s
scape, dar n zadar. Tot ceea ce ar fi putut spune,
spusese!... Toate obieciile imaginabile le fcuse!...
Invocase acel ultimatum att de categoric, de a nu
clca pragul castelului, auzit foarte clar...
Ameninarea aceasta nu m privete dect pe
mine, s mrginise s-i rspund Nicu Deac.
i dac se-ntmpl vreo nenorocire, pdurare,
rspunse doctorul Patak, eu o s scap nevtmat?
Vtmat, nevtmat, ai fgduit s mergi cu
mine la castel i vei merge, pentru c eu merg.
nelegnd c nimic nu-l va opri s-i in
fgduiala, locuitorii Werst-ului i ddur dreptate

pdurarului n aceast privin. Era mai bine ca Nicu


Deac s nu porneasc singur ntr-o asemenea
cltorie. Aa c, preantristatul doctor, simind c nu
mai poate da napoi, pentru c i-ar fi compromis
situaia i s-ar fi fcut de ruine, dup ludroeniile
sale obinuite, se resemna, cu groaza-n suflet. Era, de
altminteri, ct se poate de hotrt s profite de cel mai
mic obstacol aprut n drum, pentru a-l obliga pe
tovarul su s fac stnga-mprejur.
Aadar, Nicu Deac i doctorul Patak plecar, iar
jupanul Col, dasclul Homrod, Frik, Ionas, i
petrecur pn unde cotea drumul mare, iar acolo se
oprir.
Din locul acela, jupanul Col i flutur, pentru
ultima dat, luneta de care nu se mai desprea n
direcia cetuii. Nici urm de fum nu se arta ieind
din hornul donjonului, aa c era foarte uor s
priveti n zarea foarte curat a acelei frumoase
diminei de primvar. Trebuia s tragi concluzia c
oaspeii naturali sau supranaturali ai castelului
splaser putina, vznd c pdurarul nu ine seama
de ameninrile lor? Aa gndir unii, i era un motiv
ca treaba s fie dus pn la capt, spre deplina
mulumire a celor doi.
i strnser minile i Nicu Deac, urmat de doctor,
dispru n colul trectorii.
Tnrul pdurar era n inut de inspecie:
caschet cu ceaprazuri, cu cozoroc lat, vest cu
centiron, cu cuitul vrt n teac, pantaloni bufani,
cizme potcovite, cartuier la spate, puca lung pe
umr. Avea faima ndreptit de trgtor foarte iscusit
i cum, n lips de huhurezi, puteau da peste acei
hoinari care bat grania, sau peste vreun urs pus pe

rele, era ct se poate de prudent din partea lui s fie n


msur s se apere.
n ceea ce-l privete pe doctor, socotise de datoria
lui s se nzestreze cu o rabl de pistol cu cremene,
care rata trei focuri din cinci. Era, de asemenea,
narmat cu o secure pe care i-o nmnase tovarul
su, ntruct era de ateptat s fie nevoii s-i
croiasc drum prin hiurile dese ale Pleei. Ocrotit
de o plrie de cmpean ct roata carului,
ncotomnat ntr-o manta groas de cltorie, nchis
pn-n gt, era nclat cu cizme stranic potcovite, i
totui echipamentul acesta stnjenitor nu l-ar fi
mpiedicat s-o rup la goan mncnd pmntul,
fcndu-se nevzut ct ai clipi din ochi, n caz de
primejdie.
Nicu Deac i el nu uitaser, de asemenea, s-i ia i
cteva provizii n desag, pentru a-i putea prelungi, la
nevoie, cercetarea.
Dup ce trecur de colul drumului, Nicu Deac i
doctorul Patak merser mai multe sute de pai de-a
lungul Doinei, urcnd pe malul ei drept. Dac ar fi
urmat drumul care trece prin rpele masivului, s-ar fi
abtut, prea mult, spre vest. Ar fi fost mai bine pentru
ei s poat continua s mearg de-a lungul albiei
torentului, ceea ce ar fi micorat distana cu o treime,
fiindc Doina izvorte din ncreiturile podiului
Orgall. Dar, practicabil la nceput, malul, surpat adnc
i nchis de stnci nalte, nu le-ar mai fi ngduit apoi,
cu nici un chip, nici mcar s se strecoare.
Era nevoie, deci, s-o taie, piezi, spre stnga, chiar
dac ar fi trebuit s o ia napoi spre castel, dup ce vor
fi trecut de zona inferioar a pdurilor Pleei. Era,
dealtfel, singura latur prin care se putea ptrunde n
cetuie. Pe vremea cnd era locuit de Radu de Gorj,

satul Werst, trectoarea Vulcan i valea Jiului valah


erau legate ntre ele printr-un drumeag ngust, care
fusese croit urmrind aceast direcie. Dar, npdit,
de ani, de vegetaie lsat s creasc n voie, i astupat
de mrciniul nclcit, n zadar ai fi cutat urma unei
poteci, sau a unei crrui, ct de ngust i
ntortocheat ar fi fost ea.
n momentul n care trebuiau s se desprind de
albia Doinei, plin de vuietul apelor, Nicu Deac se opri
s se orienteze. Deja, castelul nu se mai zrea. Aveau
s-l vad din nou, de-abia dup ce vor ajunge dincolo
de perdeaua de pduri, niruite n trepte pe pantele
joase ale muntelui, dispoziie proprie ntregului sistem
orografic al Carpailor. n lipsa reperelor, nu prea
deloc o treab uoar s determini direcia. Puteai s-o
stabileti dup poziia soarelui, ale crui raze atingeau
uor crestele ndeprtate dinspre sud-est.
Vezi, pdurarule, spuse doctorul, vezi... Nu e nici
mcar drum sau, mai bine zis, nu mai e!...
Va fi, rspunse Nicu Deac.
Uor de spus, Nicule...
i uor de fcut, Patak.
Aadar, eti la fel de hotrt?...
Pdurarul se mulumi s rspund doar printr-un
semn afirmativ i o porni printre copaci.
n momentul acela, doctorul fu ncercat de-o aprig
dorin de a face calea ntoars; dar tovarul lui, care
tocmai se ntorsese spre el, i arunc o privire att de
hotrt, nct viteazul nostru nu socoti nimerit s
rmn n urm.
Doctorul Patak mai pstra nc o ultim speran:
c Nicu Deac nu va ntrzia s se rtceasc n
mijlocul labirintului acestei pduri, unde slujba lui nul adusese niciodat. Dar nu lua n calcul acel fler

miraculos, acel instinct profesional, acea nzestrare


animal, ca s zicem aa, care i ngduie s te
cluzeti dup cele mai nensemnate indicii
orientarea ramurilor ntr-o direcie anume, denivelarea
solului, culoarea scoarei copacilor, nuana diferit a
muchiului, dup cum e expus vnturilor din sud, sau
din nord. Nicu Deac era prea priceput n meseria lui, i
o practica avnd o perspicacitate mult prea mare, ca
s se piard vreodat, chiar i ntr-o regiune
necunoscut. n ara lui Cooper ar fi fost demnul rival
al lui Ciorap-de-Piele, sau Chingachgook33.
i totui strbaterea zonei mpdurite avea s-i
pun la grea ncercare. Ulmi, fagi, unii dintre acei
arari numii fali platani, stejari superbi, se nlau
n primele rnduri, pn la treapta ocupat de
mesteceni, de pini i de brazi, masai pe culmile cele
mai nalte, n stnga trectorii. Minunai erau copacii
acetia, cu trunchiurile lor puternice, cu crengile
nclzite de seva proaspt, cu frunziul des,
mpletindu-se ntr-o coroan de verdea, prin care
lumina soarelui nu reuea s rzbat.
Totui, s-ar fi putut strecura destul de uor,
aplecndu-se pe sub crengile joase. Dar, cte obstacole
erau la suprafaa solului i de ct munc era nevoie
ca s ndeprtezi vegetaia, s o curei de urzici i de
mrcini, ca s te pzeti de puzderia de epi, gata si ciupeasc pielea, la cea mai mic atingere. Nicu
Deac nu era el omul care s se sinchiseasc de atta
lucru i, atta vreme ct putea nainta prin pdure, nu
se lsa speriat de cteva zgrieturi, acolo. Este
adevrat ns c, n aceste condiii, nu puteau nainta
Eroi din romanele scriitorului american Fenimore Cooper (17891851). (N.tr.)

33

dect foarte ncet mprejurare suprtoare, cci Nicu


Deac i doctorul Patak erau interesai s ajung la
cetuie dup-amiaz. Avea s fie destul lumin ca
s-l poat vizita, ceea ce urma s le ngduie s se
ntoarc la Werst, nainte de cderea nopii.
Aa c, mnuind de zor securea, pdurarul se
strduia s-i croiasc drum prin adncul acestui
spinri nesat de baionete vegetale, n care piciorul
clca pe un teren accidentat, desfundat, dibuind
printre cocoaele rdcinilor i buturugilor de care se
mpiedica, dac nu chiar afunda, ntr-un strat umed
de frunze uscate pe care vntul nu le mtura
niciodat. O sumedenie de psti explodau ca nite
mici bombe vegetale, spre marea spaim a doctorului,
care tresrea la fiecare detuntur, privind n stnga
i-n dreapta, ntorcndu-se ca mucat de arpe, cnd
cte un curmei i se aga de veminte, ca o ghear
care ar fi vrut s-l opreasc n loc. Nu! Nu era deloc
linitit, bietul de el! Dar, acum, n-ar fi ndrznit s se
ntoarc de unul singur, i se strduia s se in ct
mai aproape de nrvaul lui tovar.
Uneori, n pdure se deschideau luminiuri
capricioase. O ploaie de lumin se revrsa peste ele.
Perechi de berze negre, tulburate n singurtatea lor,
se ridicau de pe crengile nalte i i luau zborul,
btnd puternic din aripi. Strbaterea acestor
luminiuri fcea ca drumul s fie i mai obositor. Se
ngrmdiser acolo, ntr-adevr, ca un joc enorm de
maroco, copacii dobori de furtun sau de btrnee,
de parc toporul unui tietor de lemne le-ar fi dat
lovitura de moarte. Zceau acolo trunchiuri uriae,
mcinate de putregai, pe care nici o unealt nu avea s
le mai despice n buteni i nici o cru nu avea s le
mai care, pn la albia Jiului valah. n faa acestor

obstacole anevoie de trecut, uneori, imposibil de ocolit,


Nicu Deac i tovarul lui aveau mult de furc. Dac
tnrul pdurar, sprinten, mldios i viguros, reuea
s le dea de capt, doctorul Patak, cu picioarele lui
scurte, burdihanul revrsat, cu rsuflarea tiat, cu
inima btnd s-i sparg pieptul, nu putea evita
czturile, silindu-l pe tovarul lui s-i vin n ajutor.
O s vezi Niculae, c-n cele din urm, o s-mi
rup ceva! se vita el.
Te dregi tu.
Haide, pdurarule, fii om de neles... Nu trebuie
s te nverunezi cnd nu se mai poate!
A! Nicu Deac era deja n fa, iar doctorul, fr s
obin nimic, se grbea s i se alture.
Direcia urmat pn atunci era, ntr-adevr, cea
nimerit pentru a ajunge la cetuie? Greu de spus.
Totui, de vreme ce terenul nu nceta s urce, erau
ndreptii s cread c se crau spre marginea
pdurii, pe care o atinser la orele trei dup-amiaza.
De aici ncolo se aternea, pn la podiul Orgall, o
pnz de copaci verzi, mai rsfirai pe msur ce
versantul masivului ctiga n altitudine. n locul
acela, Doina se ivea din nou printre stnci, fie c
torentul deviase, fie c Nicu Deac schimbase direcia
spre el. Lucrul acesta i ddu tnrului pdurar
certitudinea c nu greise drumul, ntruct ruleul
prea s neasc din mruntaiele podiului Orgall.
Nicu Deac nu-i putu refuza doctorului un ceas de
odihn pe malul apei. Stomacul i cerea dealtfel
dreptul, la fel de imperios ca i picioarele. Desagii erau
plini cu de toate, plosca doctorului i cea a lui Nicu
Deac pline cu rachiu. Pe deasupra, o ap curat i
proaspt, limpezit de prundiul din adncuri, curgea
la civa pai. Ce-i putea dori mai mult?

Consumaser mult energie, se cuvenea s pun la


loc.
De la plecarea lor, doctorul nu avusese deloc
rgazul de a discuta cu Nicu Deac, care i-o lua mereu,
nainte. Dar i scoase prleala, de ndat ce se aezar
amndoi pe malul Doinei. Dac unul era puin locvace,
cellalt era, din toat inima, vorbre. innd seama
de asta, nu se va mira nimeni c ntrebrile erau foarte
lungi, iar rspunsurile foarte scurte.
S stm puin de vorb, pdurare, serios, l mbie
doctorul.
Te ascult, i rspunse Nicu Deac.
Cred c dac am fcut popas n locul acesta, lam fcut ca s prindem puteri.
Nimic mai adevrat.
nainte de a ne ntoarce la Werst...
Dimpotriv... nainte de a merge la castel.
Haide, Nicule, au trecut ore de cnd mergem
ntruna i de-abia suntem la jumtatea drumului...
Ceea ce arat c nu avem vreme de pierdut.
Dar va fi noapte cnd vom ajunge n faa cetii,
i, dup ct te cunosc, pdurare, n-ai s fii att de
lipsit de minte, ca s te ncumei s intri, fr s vezi
bine pe unde calci; va trebui s ateptm s se fac
ziu...
Vom atepta.
Aadar, nu vrei s lai de-o parte gndul sta
smintit?...
Nu.
Cum aa? Iat-ne la captul puterilor, avnd
mare nevoie de-o mas ca lumea, ntr-o cas ca lumea,
i de-un pat bun ntr-o odaie bun, iar tu te gndeti
s-i petreci noaptea sub cerul liber?...

Da, dac vom fi mpiedicai s ptrundem n


castel.
i, dac nu vom fi mpiedicai?
O s nnoptm n ncperile donjonului.
n ncperile donjonului! strig doctorul Patak.
Chiar aa!
Crezi, pdurare, c voi primi s petrec o noapte
ntreag nuntrul acestei cetui blestemate?
Fr ndoial, dac nu cumva i-e mai bine s
rmi singur afar.
Singur, pdurare!... Nu aa ne-am neles i, dac
trebuie s ne desprim, mi-ar place s-o facem aici, ca
s m pot ntoarce n sat!
De neles, doctore, ne-am neles s m urmezi
oriunde m voi duce!...
Ziua, da!... Noaptea, nu!
Ei bine, n-ai dect s pleci i caut s nu te
rtceti n codru.
S se rtceasc, ntr-adevr asta l nelinitea pe
doctor. Lsat n voia soartei, fr obinuina ocolurilor
nesfrite prin inima pdurilor Pleei, nu se simea n
stare s-o apuce pe drumul spre Werst. Dealtfel, s fie
singur pe timpul nopii o noapte, poate neagr, ca
pcura s coboare povrniurile din trectoare cu
riscul de a se prbui ntr-o rp, astea nu erau deloc
lucruri care s-l ncnte. Chiar de ar fi fost s nu
escaladeze deloc curtina, la apusul soarelui, i dac
pdurarul se va ncpna s o fac, tot era mai bine
s-l urmeze pn la poalele zidului. Dar doctorul vru
s fac un ultim efort pentru a-i opri tovarul.
tii bine, drag Nicule, relu el, c nu a
consimi niciodat s m despart de tine... De vreme
ce ii att de mult s ajungi la castel, nu sunt eu omul
care s te lase singur.

Bine le zici, doctore Patak i, cred c ar trebui s


te opreti aici.
Nu nc... doar o vorb...
Spune...
Dac e noapte atunci cnd ajungem, fgduietemi c nu vei ncerca s ptrunzi n castel...
Ceea ce i fgduiesc, doctore, este c nu voi
precupei nimic ca s intru acolo, c nu voi da un pas
napoi, pn nu voi descoperi ce se ntmpl nuntru.
Ce se ntmpl, pdurare! exclam doctorul
Patak, ridicnd din umeri. Dar ce-ai vrea s se
ntmple?...
Habar n-am, ns, cum m-am hotrt s aflu, voi
afla...
Numai s poi ajunge acolo, la castelul la
blestemat! bombni doctorul, n lips de orice alt
argument. Ori, dac stau s judec dup ncercrile
prin care am trecut pn aici i dup timpul pe care ni
l-a luat s strbatem pdurile de pe Plea, ziua se va
sfri nainte de-a apuca s dm ochii cu el...
Nu cred, i-o retez Nicu Deac. n vrful muntelui,
brdiul e mai puin nclcit de hiuri dect pdurile
astea btrne de ulmi, de arari i de fagi.
Dar, urcuul va fi abrupt!
Ce dac, de vreme ce se poate urca.
Dar, am auzit c n preajma podiului Orgall te
poi ntlni cu urii!
Eu am puca mea, iar tu ai pistoletul ca s te
aperi, doctore.
Dar, dac se las noaptea, riscm s ne rtcim
n bezn!
Nu, cci avem acum o cluz care, ndjduiesc,
nu ne va mai prsi.
O cluz? strig doctorul.

i se ridic brusc, aruncnd priviri nelinitite n


jurul lui.
Da, rspunse, Nicu Deac, de-acum ncolo Doina
ne va fi cluz. Va fi de ajuns s urcm pe malul ei
drept, ca s ajungem chiar pe creasta de unde
izvorte. Cred, deci, c, n mai puin de dou ceasuri,
vom fi la poarta cetuii, dac pornim, fr s mai
zbovim, la drum.
n dou ceasuri, de n-ar fi ase!
Haide, eti gata?...
Aa repede, Nicule, aa repede!... Dar de-abia
dac au trecut cteva minute de cnd ne-am aezat!
Cteva minute care fac o jumtate de ceas.
Pentru ultima oar, te ntreb eti gata?
Gata... cnd mi simt picioarele ca de plumb...
tii bine c n-am urloaiele tale de pdurar, Nicule!...
Mi s-au umflat picioarele, i e o cruzime din partea ta
s m sileti s te urmez...
La urma urmei, m plictiseti, Patak! i dau voie
s m prseti! Cltorie sprncenat!
i Nicu Deac se ridic.
Pentru numele lui Dumnezeu, pdurare, strig,
nfricoat, doctorul, ascult-m!
M-am sturat s-i ascult neroziile!
Haide, dac tot s-a fcut trziu, de ce s nu
rmnem n locul acesta, de ce s nu ne ridicm
tabr la adpostul copacilor de aici?... Pornim din
nou la drum mine, n zori, i vom avea toat
dimineaa s ajungem pe podi...
Doctore, rspunse Nicu Deac, i repet c am de
gnd s-mi petrec noaptea n cetuie.
Nu! strig doctorul, nu... n-o vei face, Nicule!... No s te las eu...
Tu?

O s m ag, de tine.. .O s te trag!... O s te


bat, dac va fi nevoie...
Nu mai tia ce spune, bietul Patak.
n ceea ce-l privete pe Nicu Deac, acesta nu
catadicsi nici mcar s-i rspund i, dup ce-i puse
cureaua putii n bandulier, fcu civa pai,
ndreptndu-se spre malul Doinei.
Ateapt... ateapt! strig, jalnic, doctorul. Ce
om al naibii!... O clip, doar... Am picioarele nepenite,
nu-mi mai simt ncheieturile...
Nu ntrzie totui s i le simt, fiindc exinfirmierul se vzu nevoit s dea zdravn din picioarele
lui scurte ca s-l ajung din urm pe pdurar, care
nici mcar nu ntoarse capul.
Se fcuser ceasurile patru. Razele soarelui,
atingnd n treact piscul Pleei, care n-avea s
ntrzie s le opreasc, luminau, revrsndu-se piezi,
vrfurile brazilor. Nicu Deac avea mare dreptate s se
grbeasc, pdurea ntunecndu-se, la asfinit, n
cteva clipe.
Ciudate i stranii sunt pdurile acestea, n care se
adun rusticele esene alpine. n locul copacilor
strmbi, rsucii, aplecai, se nl n largul lor,
trunchiuri drepte, desfrunzite, pn la cincizeci-aizeci
de pai deasupra rdcinilor, trunchiuri fr noduri,
care i ntind ca o bolt verdeaa lor venic. Puin
mrcini, puine ierburi nclcite la poale. Rdcini
lungi trndu-se aproape la nivelul solului, ca nite
erpi amorii de frig. Pmntul cptuit cu un muchi
glbui i cu firul scurt, nsilat cu crengue uscate i
presrat cu conuri, care pocnesc sub tlpi. O pant
abrupt, brzdat de mici ace cristaline, ale cror
vrfuri ascuite ptrund prin pielea cea mai groas.
Aa c naintarea prin brdi fu anevoioas, pe o

distan de un sfert de mil. Pentru a escalada aceste


blocuri de piatr i trebuiau o mldiere a mijlocului, o
rezisten a genunchilor i o siguran a membrelor
care-i lipseau de-acum doctorului Patak. Dac ar fi
fost singur, Nicu Deac n-ar fi avut nevoie dect de un
ceas, dar, aa, pierdu trei, mpiedicat de tovarul lui,
oprindu-se s-l ajute s se caere pe vreo roc prea
nalt, cu picioarele lui scurte. Doctorul n-avea dect o
singur team cumplit: o s rmn singur, n
mijlocul acestei pustieti sumbre.
Totui, dac pantele erau din ce n ce mai greu de
urcat, copacii ncepeau s se rreasc pe coama nalt
a Pleei. Nu mai alctuiau dect plcuri rsfirate, de
dimensiuni modeste. ntre ele se zrea linia munilor
care se desena n arierplan i ale cror contururi se
deslueau, nc, n aburul nserrii.
Torentul Doinei34 pe care pdurarul nu ncetase sl urmeze pn atunci i care se micorase treptat, fiind
de-acum doar un rule, trebuia s-i afle izvorul nu
prea departe.
La cteva sute de pai deasupra ultimelor cute ale
terenului se rotunjea podiul Orgall, ncoronat de
zidurile cetii.
Nicu Deac ajunse n sfrit, pe podi, dup o ultim
opintire, care-l aduse pe doctor la starea de mas
inert. Srmanul om nu avu puterea s se mai trasc
nc douzeci de pai i se prbui secerat, ca un bou
dobort de ghioaga mcelarului.
Nicu Deac de-abia dac simea oboseala acestei
ascensiuni dificile. n picioare, nemicat, mnca din
ochi castelul din Carpai, de care niciodat nu se
aflase att de aproape. n faa ochilor lui se ntindea o
34

n original Nyad. (N.tr.)

incint crenelat, aprat de un an adnc, a crei


unic punte era rezemat de o potern, ncadrat de
un ir de bolovani. n afara zidurilor, ntreaga
suprafa a podiului Orgall era cufundat n tcerea
neclintit a pustietii.
Puina lumin de la sfritul zilei i ngduia s
mbriezi cu privirea ntregul castel, ale crui muchii
se estompau, nghiite de umbrele nserrii. Nici un
suflet de om nu se zrea deasupra parapetului
curtinei, nici ipenie pe platforma superioar a
donjonului, nici ipenie pe terasa circular de la etaj.
Nici un fir de fum nu se ncolcea n jurul
extravagantei giruete, roase de o rugin secular.
Ei bine, pdurarule, ntreb, triumftor, doctorul
Patak, eti de acord cu mine c este imposibil s treci
peste an, s cobori puntea, s deschizi poterna?
Nicu Deac nu-i rspunse. i ddea mhnit seama
c vor fi nevoii s fac un popas n faa zidurilor
castelului. n plin bezn, cum ar fi putut cobor n
an, ridicndu-se apoi de-a lungul escarpei, ca s
ptrund n incint? Fr doar i poate, cel mai
cuminte era s atepte pn-n zori, ca s se mite pe
lumin.
Ceea ce i fu hotrt, spre crunta dezamgire a
pdurarului, dar, spre deplina satisfacie a doctorului.

Capitolul VI
Cornul subire al lunii, delicat ca o secer de argint,
pierise imediat dup apusul soarelui. Norii, venii
dinspre vest, stinser, pe rnd ultimele licriri ale
asfinitului. ntunericul cotropi ncetul cu ncetul
vzduhul, urcnd din zonele joase. Bezna umplu
tabloul munilor, iar formele cetuii se ascunser
curnd sub vlul nopii.
Dac noaptea amenina s fie foarte ntunecoas,
nimic nu arta c avea s fie tulburat de vreo micare
atmosferic, vijelie, ploaie, ori furtun. Ceea ce era o
fericire pentru Nicu Deac i tovarul lui, silii s-i
ridice tabra sub cerul liber.
Nu exista nici un plc de copaci pe aridul podi
Orgall. Ici i colo, doar tufiuri pitice ce de-abia se
ridicau de la suprafaa solului i nu te puteau apra
de frigul de peste noapte. Stnci ct pofteai, unele pe
jumtate ngropate, altele de-abia n echilibru, crora
un brnci le-ar fi fost de-ajuns pentru a se rostogoli n
brdet.
De fapt, singura plant care rsrea din belug din
solul pietros era un soi de ciuline gros numit ghimpe
rusesc, ale crui semine, spune Elise Reclus, au fost
aduse, agate n coama lor, de caii moscovii, un dar
de izbnd, pe care ruii l-au fcut transilvnenilor.
Acum, se punea problema s-i gseasc un loc
unde s atepte s se fac ziu i care s-i fereasc de
scderea temperaturii, destul de nsemnat la acea
altitudine.
N-avem de unde alege... o s fie vai i amar de
noi! opti doctorul Patak.
Hai, vicrete-te! se rsti Nicu Deac.

Sigur c m vicresc! Ce loc plcut s m


cptuesc cu un guturai zdravn, sau cu un
reumatism zdravn, de care n-am s tiu cum s m
lecuiesc!
Aceasta era o mrturisire fcut fr nici o ruine
de fostul infirmier al postului de carantin. Ah! Cum
mai suspina dup cuibuorul lui din Werst, cu odaia
bine nchis i patul bine cptuit, cu perne i
macaturi!
Dintre stncile risipite pe platoul Orgall trebuia
aleas una, a crei poziie s ofere cel mai bun adpost
mpotriva vntului din sud-vest, care ncepea s pite.
Ceea ce Nicu Deac i fcu, i curnd doctorul veni s i
se alture, n spatele unei stnci late, plat ca o poli
n partea ei superioar.
Stnca n discuie era una dintre acele bnci de
piatr, acum ngropat sub sipic i saxifrag, des
ntlnite la rscruce de drumuri n provinciile valahe.
Pe lng faptul c se poate odihni, aezat pe ea,
cltorul are i posibilitatea de a-i potoli setea cu apa
dintr-un vas aflat pe banc, remprosptat zilnic de
rani. Pe vremea cnd castelul era locuit de baronul
Radu de Gorj, pe banc sttea un recipient pe care
slujitorii familiei aveau grij s nu-l lase niciodat gol.
Dar n clipa de fa, era mnjit de detritusuri35,
cptuit cu muchi verzui, iar la cea mai mic lovitur
s-ar fi prefcut n pulbere.
La marginea bncii se nla un stlp de granit,
rmi dintr-o veche cruce, ale crei brae mai erau
reprezentate pe stlpul vertical doar printr-o
cresttur, pe jumtate tears. n calitatea sa de
liber-cugettor, doctorul Patak nu putea admite c
35

Materiale rezultate n urma sfrmrii rocilor. (N.tr.)

aceast cruce l-ar putea proteja de apariii


supranaturale. i totui, printr-o anomalie comun
unui mare numr de necredincioi, nu era departe de
a crede n diavol. Or, dup mintea lui, Necuratul nu
era departe, el era acela care bntuia cetuia i nici
poterna nchis, nici puntea ridicat, nici cortina
perpendicular, nici anul adnc nu-l puteau
mpiedica s ias, dac i se nzrea s vin s le
suceasc gtul la amndoi.
i, cnd se gndea c avea de petrecut o noapte
ntreag n asemenea condiii, doctorul drdia de
spaim. Nu! Era mai mult dect putea ndura orice
fptur omeneasc. Nici firile cele mai drze n-ar fi
putut face fa.
Dup care i veni cu ntrziere o idee idee care
nu-i trecuse prin cap cnd plecase din Werst. Era
mari seara, i n aceea zi oamenii din comitat se feresc
s ias dup apusul soarelui. Marea, se tie, e o zi
nefast. Dac e s dai ascultare tradiiilor, s-ar putea
nimeri s dai nas n nas cu cine tie ce duh ru, dac
te ncumei s iei din cas. Aa c, marea nimeni nu
umbl, nici pe uli, nici pe drum, dup asfinit. Dar
iat c doctorul Patak se afla nu numai afar din cas,
dar n apropierea unui castel bntuit, i nc la doutrei mile de sat! i aici va fi nevoit s atepte ivirea
zorilor... dac se vor mai ivi vreodat! ntr-adevr,
parc-ar fi vrut s-l pun la ncercare pe dracul!
n vreme ce se lsa mcinat de asemenea gnduri,
doctorul Patak l vzu pe pdurar scondu-i
netulburat din desag o bucat de friptur rece, dup
ce trsese o nghiitur zdravn din plosc. Tot ce
avea mai bun de fcut, cuget el, era s-i urmeze
pilda, ceea ce i fcu. O pulp de gsc, un codru
mare de pine, totul stropit cu rachiu, cam de att avu

nevoie ca s-i refac forele. Dar, dac reui s-i


potoleasc foamea, nu reui s-i potoleasc frica.
Acum, s tragem un pui de somn, zise Nicu Deac,
de ndat ce-i potrivi desaga la piciorul stncii.
S tragem, pdurare!
Noapte bun, doctore.
Noapte bun, uor de urat, dar tare mi-e team
c asta are s se sfreasc ru...
Nicu Deac, neavnd nici un chef de vorb, nu-i
rspunse. Obinuit, datorit meseriei, s doarm n
pdure, se propti cum putu mai bine de banca de
piatr i nu ntrzie s adoarm butean. Aa c
doctorul nu putu dect s bodogne printre dini,
ascultndu-i rsuflarea linitit.
n ceea ce-l privea, i era imposibil s-i anihileze,
fie i pentru cteva clipe, simul auzului i simul
vzului. n ciuda oboselii, nu contenea s arunce
priviri nelinitite n jur, nu contenea s ciuleasc
urechile. Halucinaii stranii nscute din febra
insomniei i bntuiau creierul. Ce ncerca s zreasc
n negura nopii? Totul i nimic, umbrele mictoare
ale celor care-l nconjurau, norii despletii de deasupra
lui, silueta abia perceptibil a castelului. Apoi, stncile
de pe podiul Orgall, care i se preau c se clatin,
prinse ntr-un soi de infernal saraband. i daca
aveau s se urneasc din loc, s o ia repede la vale, s
se rostogoleasc peste cei doi nesbuii, s-i striveasc
la poarta cetuii dincolo de pragul creia le era cu
desvrire interzis s calce!
Se ridicase n capul oaselor, srmanul doctor,
asculta acele zgomote care se propag pe ntinderea
podiurilor nalte, acel murmur nelinitit, susur,
geamt i suspin, totodat. Auzea, de asemenea,

nictalopii36 care atingeau n treact stncile, cu un


flfit frenetic de aripi, vrcolacii pornii n zbor n
plimbrile lor nocturne, dou sau trei perechi de
sinistre cucuvele, al cror uierat rsun ca un vaiet.
Atunci, muchii i se contractau simultan, i trupul i
tremura ca varga, scldat de o transpiraie37 rece ca
gheaa.
Astfel se scurser ore nesfrite, pn se fcu
miezul nopii. Dac ar fi putut discuta, dac ar fi putut
schimba, din cnd n cnd, o vorb, dnd fru liber
crcotelilor sale, s-ar fi simit mai puin nfricoat. Dar
Nicu Deac dormea, i dormea nentors.
Iat c btu miezul nopii ceasul cel mai
nspimnttor ntre toate, ceasul nlucilor, ceasul
vrjilor. Ce se petrecea oare? Doctorul se trezi,
ntrebndu-se dac nu dormea ntr-adevr, sau se afla
sub influena unui comar.
ntr-adevr, acolo, sus, i se pru c vede nu! vzu
ntr-adevr forme ciudate, scldate ntr-o lumin
spectral, trecnd dintr-o zare n alta, suind, lsnduse n jos, cobornd, deopotriv cu norii. Ai fi zis c
sunt o adunare de montri, dragoni38 cu coad de
arpe, hipogrifi39, krakeni40 gigani, vampiri enormi,
care se npusteau, parc ar fi nzuit sa-l nface n
gheare, sau s-l nfulece, sfrtecndu-l, cu flcile lor.
Persoan sau animalul care sufer de nictalopie, tulburare de
vedere n urma creia vede normal doar noaptea, sau la o lumin
slab. (N.tr.)
37 Jules Verne folosete termenul de transsudation, transsudaie,
trecere a unui lichid prin porii vasului; trecerea plasmei din snge n
esutul intestinal, sau ntr-o cavitate natural a organismului. (N.tr.)
38 Monstru fabulos, cu gheare de leu, aripi de vultur i coad de arpe.
(N.tr.)
39 Animal fabulos n mitologie, jumtate cal, jumtate vultur. (N.tr.)
40 Monstru marin fabulos, n mitologiile scandinave. (N.tr.)
36

Apoi, i se pru cum totul freamt pe podiul


Orgall, stncile, copacii care se nlau n margine... i
nite dangte, repetate la mici intervale, i ajunser,
foarte limpede, la ureche.
Clopotul, murmur el, clopotul cetuii!
Da, era, ntr-adevr, clopotul din vechea capel, i
nu acela al bisericii din Vulcan, ale crui sunete ar fi
fost purtate de vnt n direcia contrar.
i, iat c dangtele sunt din ce n ce mai
nvalnice... Mna care-l pune n micare nu trage
clopotul pentru un mort. E o toac ale crei detunturi
gfite trezesc ecourile frontierei transilvane.
Auzind aceste vibraii lugubre, doctorul Patak
ncepe s se zvrcoleasc de fric, fiind copleit de o
panic nestvilit, de o groaz creia nu i se poate
mpotrivi, i care-i d fiori n tot trupul.
Dar i pdurarul a fost smuls din somn de
nfricotorul glas de clopot. S-a ridicat n capul
oaselor, n vreme ce doctorul Patak se pare c s-a
afundat n el nsui.
Nicu Deac ciulete urechile i ncearc s
strpung cu privirea ntunericul de smoal, aternut
peste cetuie.
Clopotul sta!... Clopotul sta... repet doctorul
Patak. Pun mna-n foc c Necuratul e clopotarul!...
Hotrt lucru, srmanul doctor, nnebunit de-a
binelea, crede de-acum n diavol, mai mult ca
niciodat.
Nemicat, ca o stan de piatr, pdurarul nu-i
rspunse.
Deodat, nite urlete, asemntoare cu cele ale
sirenelor marine la intrarea n posturi, se dezlnuie n
valuri nvalnice. Spaiul e zguduit pe o raz ntins de
uieratul asurzitor.

Apoi, o lumin nete din donjonul central, o


lumin intens, mprtiindu-i razele ptrunztoare,
i orbindu-te cu strlucirea ei. Ce surs produce
lumina aceasta puternic, ale crei iradieri se preling,
ca nite pnze lungi de ap scnteietoare, pe suprafaa
podiului Orgall? Din ce cuptor se revars acest izvor
fotogen 41 care pare s prjoleasc stncile, scldndule, totodat, ntr-o stranie paloare?
Nicu, Nicu, strig doctorul, uit-te la mine!... Nu
mai sunt, ca i tine, dect un cadavru.
ntr-adevr, i pdurarul, i el, artau ca de pe
lumea cealalt, chipuri cadaverice, ochii stini, orbitele
goale, obrajii verzui, ptai cu cenuiu i alb, prul
asemntor cu muchiul crescut, dup cum spune
legenda, pe cretetele spnzurailor...
Nicu Deac e uluit de ceea ce vede, ca i de ceea ce
aude. Doctorul Patak, n culmea groazei, are muchii
contractai, pielea de gin, prul zburlit, pupila
dilatat, corpul cuprins de o rigiditate tetanic 42.
Precum zice poetul Contemplaiilor43, respir spaima!
ngrozitorul fenomen inu un minut... un minut cel
mult. Dup care strania lumin pieri treptat, vuietul se
stinse, iar platoul Orgall se cufund, din nou, n tcere
i n bezn.
Nici unul, nici cellalt nu mai cutar s doarm,
doctorul ncremenit, iar pdurarul n picioare, rezemat
de banca de piatr, ateptnd s se crape de ziu.

Care produce i rspndete lumina. (N.tr.)


42 Tetanic, care se refer la tetanie, sindrom manifestat prin contracia
muchilor i nepenirea membrelor, n urma unor boli, sau n stri
fizice excepionale. (N.tr.)
43 Cea mai de seam oper lirico-meditativ a lui Victor Hugo, datnd
din 1856. (N.tr.)
41

La ce se gndea Nicu Deac n faa acestor


fenomene, att de evident supranaturale, dup prerea
lui? Avea s rmn i acum neclintit n hotrrea lui?
Se va ncpna s continue temerara aventur?
Desigur, spusese c va ptrunde n cetuie, c va
explora donjonul... Dar nu era suficient c venise pn
sub zidurile ei de netrecut, c strnise mnia
duhurilor i provocase aceast perturbare a
elementelor? I se putea reproa oare c nu-i
respectase fgduiala dac avea s se ntoarc n sat,
fr a mpinge ncercarea pn la a se aventura n
acest castel diabolic?
Brusc, doctorul se repezi la el, l nfac de mn i
ncerc s-l trag dup el, repetnd cu glas nbuit:
Vino!... Vino!...
Nu, rspunse Nicu Deac.
i la rndul lui, l reinu pe doctor, care se prbui,
dup acest ultim efort
n cele din urm, noaptea trecu, dar pdurarul i
doctorul erau att de rvii nct nici unul, nici altul
nu-i dduser seama de timpul scurs pn la ivirea
zorilor. n memorie nu le rmsese nimic din ceasurile
de dinaintea primelor licriri ale dimineii.
n clipa aceea, o linie trandafirie se desen pe
creasta Parngului, n zarea dinspre rsrit, de
cealalt parte a vii celor dou Jiuri. O albea uoar
se mprtie la zenit, pe fondul cerului brzdat, ca o
piele de zebr.
Nicu Deac i ntoarse privirile spre castel. i vzu
formele accentundu-se puin cte puin, donjonul
ieind din negura cobort de pe nlimile trectorii
Vulcan, capela, galeriile, curtina nind din ceurile
nopii, apoi, pe bastionul din col, se decupa fagul, al
crui frunzi fonea, n adierea zorilor.

Castelul arta neschimbat. Clopotul era la fel de


neclintit, ca i vechea giruet feudal. Nici o uvi de
fum nu mpodobea hornurile donjonului, ale crui
ferestre se ncpnau s rmn nchise. Cteva
psri se nvrteau n zbor deasupra platformei,
scond mici ipete desluite.
Nicu Deac i mut privirea spre intrarea principal
a castelului. Puntea, sprijinit de golul uii, nchidea
poterna ntre cei doi pilatri de piatr pe care era
ncrustat blazonul baronilor de Gorj.
Pdurarul era aadar hotrt s se achite pn la
capt de aceast misiune primejdioas? Da, iar
evenimentele din cursul nopii nu-i tirbiser
hotrrea. Zis i fcut era, dup cum se tie, deviza
lui. Nici vocea misterioas care-l anunase personal n
marea sal a hanului, nici inexplicabilele fenomene de
sunet i lumin, la care tocmai fusese martor, nu
aveau s-l opreasc s treac dincolo de zidul cetii.
Un ceas avea s-i fie de ajuns pentru a parcurge
galeriile, a vizita donjonul i, apoi, odat mplinit
fgduiala, era liber s ia calea ntoars spre Werst,
unde putea ajunge nainte de prnz.
n ceea ce-l privete pe doctorul Patak, acesta nu
mai era dect o mainrie nensufleit, nemaiavnd
nici fora de a se mpotrivi, i nici pe aceea de a voi. Se
deplasa n direcia n care era mpins. Dac s-ar fi
prbuit, i-ar fi fost imposibil s se mai ridice.
Cumplita spaim pe care o trsese n noaptea aceea l
buimcise cu totul i nu crti n nici un fel, atunci
cnd pdurarul, artnd spre castel, l ndemn:
S mergem!
i totui se fcuse ziu, iar doctorul ar fi putut s-o
ia napoi, spre Werst, fr s-i fie team c s-ar putea
pierde prin codrii Pleei. Dar, s nu-i fim recunosctori

c a rmas alturi de Nicu Deac. Dac nu-i prsi


tovarul ca s-o porneasc pe drumul spre sat, lucrul
acesta se ntmpl doar pentru c nu mai era
contient de ceea ce se petrece, doar pentru c nu mai
era dect un simplu trup, care se mica n virtutea
ineriei. Aa c atunci cnd pdurarul l mn spre
talazul anului, se ls mnat.
Acum se punea ntrebarea: oare putea ptrunde
altfel n cetuie, dect folosind poterna? Era ceea ce
vroia s vad Nicu Deac, aa c mai nti porni ntr-o
scurt recunoatere.
Curtina nu prezenta nici o sprtur, nici o
surptur, care ar fi putut permite accesul n incint.
Era chiar surprinztor c zidurile acestea vechi se
pstraser ntr-o stare att de bun ceea ce se
datora, probabil, grosimii lor. Prea imposibil s te
nali pn la linia crenelurilor de deasupra lor, de
vreme ce dominau, de la vreo patruzeci de picioare,
anul. Se putea spune, prin urmare, c, n momentul
n care ajunsese n faa Castelului din Carpai, Nicu
Deac avea s se loveasc de obstacole de netrecut.
Din fericire sau din nefericire, pentru el
deasupra poternei exista un soi de fereastr ngust,
mai degrab o ambrazur44, unde se iea, odinioar,
eava unei culevrine45. Aa c, folosindu-se de unul
dintre lanurile porii care atrna pn la pmnt,
unui om sprinten nu i-ar fi fost prea greu s se caere
pn la acea ambrazur. Era ndeajuns de lat ca s te
poi strecura prin ea i, dac nu cumva era zbrelit
pe dinuntru, Nicu Deac ar fi putut ptrunde n curtea
cetii.
Deschiztur n pereii unei fortificaii, fcut pentru a permite
utilizarea armelor de foc. (N.tr.)
45 Tun de tip vechi, cu eava lung. (N.tr.)
44

Pdurarul i ddu seama, din prima ochire, c nu


putea face altfel i, drept urmare, nsoit de doctorul
care pea ca n somn, cobor piezi peretele anului.
Curnd, ajunser amndoi jos, pe pmntul tare
presrat cu bolovani i acoperit de buruieni. Nu prea
tiau unde s pun piciorul, i nici dac nu cumva
prin ierburile lsate s creasc n voia lor n aceast
groap umed, nu miunau o puzderie de gngnii
veninoase.
n mijlocul anului i paralel cu curtina se csca
albia fostei rigole, uscat aproape n ntregime, peste
care puteai trece dintr-un singur pas mare.
Nicu Deac nu i pierduse energia fizic i moral i
aciona cu snge rece, n vreme ce doctorul l urma
supus, ca o vit dus de funie.
Dup ce depir rigola, pdurarul merse cam
douzeci de pai de-a lungul bazei curtinei, i se opri
sub potern, n locul n care atrna lanul. Ajutnduse de mini i de picioare, putea ajunge cu uurin la
brul de piatr, care ieea n afar sub ambrazuri.
Evident, Nicu Deac nu avea pretenia s-l oblige pe
doctorul Patak s-l nsoeasc n aceast escaladare.
Un om care atrna att de greu nu putea fi n stare de
aa ceva. Se mrgini, aadar, s-l scuture zdravn, ca
s se fac neles, i i recomand s atepte nemicat
pe fundul anului.
Dar, odat rmas singur, iat c doctorul ncepu s
neleag ce se ntmpl cu el. Pricepu unde se afla,
privi n jurul su, i zri tovarul deja suspendat la
vreo dousprezece picioare deasupra pmntului i
atunci strig cu glasul sugrumat de spaim:
Stai... Nicule... Stai!
Pdurarul nu-l lu n seam.

Coboar... coboar... de nu, plec! gemu doctorul,


izbutind s se ridice n picioare.
N-ai dect! rspunse Nicu Deac.
Atunci, doctorul Patak, n culmea groazei, vru s
urce zidul piezi al anului, ca s-o porneasc n sus,
pn pe creasta platoului Orgall, dup care s-o ia la
goan mncnd pmntul, pe drumul spre Werst.
O, miracol n faa cruia pleau chiar i cele care
tulburaser noaptea dinainte! Iat-l c nu se poate
clinti... Picioarele i sunt intuite, ca i cum ar fi prinse
n flcile unei menghine... Poate s le urneasc unul
dup altul?... Nu!... Tocurile i pingelele cizmelor i s-au
lipit de pmnt... S fi pus doctorul n micare arcurile
unei capcane?... E prea nnebunit ca s-i dea
seama... Se pare c, mai degrab, cuiele nclrilor l
mpiedic s mearg.
Orice ar fi, bietul om e inut pe loc... Pironit...
Nemaiavnd nici puterea s strige, ntinde disperat
minile... Ai zice c vrea s se smulg din strnsoarea
cine tie crui balaur, al crui bot se ridic din
strfundurile pmntului...
n vremea asta, Nicu Deac ajunsese la nlimea
poternei i tocmai pusese mna pe una dintre
ferecturile n care era prins una dintre nile
punii...
Scoase un strigt de durere; apoi, azvrlindu-se n
spate, ca i cum ar fi fost trsnit, alunec de-a lungul
lanului, de care se prinsese cu un ultim instinct i se
rostogoli pn n fundul anului.
A spus bine vocea, c o s mi se ntmple o
nenorocire! opti, dup care lein.

Capitolul VII
Cum s descriem ngrijorarea care ncepuse s
frmnte satul Werst, dup plecarea tnrului pdurar
i a doctorului Patak? Ea nu ncetase s se opreasc
odat cu scurgerea ceasurilor, care preau nesfrite.
Jupanul Col, hangiul Ionas, dasclul Homrod i
ali civa nu se putuser stpni i rmaser n
continuare pe teras. Fiecare dintre ei se ncpna
s in sub observaie silueta ndeprtat a cetii,
iscodind dac nu se arat din nou vreun rotocol de
fum deasupra donjonului. Nu se zrea nici un fir de
fum, ceea ce fu constatat cu ajutorul lunetei, aintit
invariabil n direcia aceea. Cei doi florini dai pentru
achiziionarea instrumentului fuseser, ntr-adevr,
bani cheltuii cu folos. Niciodat birul, dei att de
atent la investiiile lui, att de grijuliu cu punga lui, nu
se desprise cu mai puin prere de ru de nite
gologani care se dovediser a fi att de bine
ntrebuinai.
La dousprezece i jumtate, cnd pstorul Frik se
ntoarse de la pune, un val de ntrebri nfrigurate se
abtu asupra lui. Apruse ceva nou, extraordinar,
supranatural?... Frik rspunse la toate acestea: tocmai
strbtuse valea Jiului valah, fr s constate nimic
suspect.
Dup prnz, pe la ceasurile dou, fiecare se
ntoarse la postul su de observaie. Nimnui nu i-ar fi
trecut prin cap s rmn acas i, mai cu seam,
nimnui nu-i ardea s treac pragul hanului Regelui
Matei, acolo unde se fceau auzite voci cominatorii46.
Cominatoriu, juridic, care conine ameninarea cu o sanciune, care
amenin cu pedeapsa n caz de contravenire, la o clauz; aici, n
sensul larg de amenintor. (N.tr.)

46

C zidurile au urechi, fie, de vreme ce este o expresie


curent n limbajul uzual... dar grai!...
Aa c vrednicul hangiu se putea teme c hanul
avea s-i fie pus n carantin, i asta i ddea serios de
gndit. Se va vedea oare silit s trag obloanele i s-i
bea de unul singur capitalul, din lips de muterii? i
totui, n scopul de a liniti populaia Werstului,
procedase la o percheziie amnunit, cercetase
camerele pn i sub paturi, scotocise sipetele,
bufetele, poliele, explorase cu minuiozitate colurile i
ungherele salonului, coborse n pivni i urcase n
pod, unde cine tie ce glume cu gnduri rele i-ar fi
putut pune la cale neltoria. Nimic!... Tot nimic n
ceea ce privete faada care domina Doina. Ferestrele
erau prea sus pentru a-i da posibilitatea s te ridici
pn la pervaz, pe suprafaa unui zid perpendicular,
nlndu-se direct din uvoiul nvalnic al torentului.
Ce dac! Frica nu gndete i va trece mult vreme,
desigur, pn cnd oaspeii obinuii ai lui Ionas i
vor recpta ncrederea n hanul acestuia, n napsul
i rachiul lui.
Mult vreme?... Eroare, i, dup cum se va vedea,
acest pronostic suprtor nu se va realiza n nici un
fel.
ntr-adevr, cteva zile mai trziu, n urma unei
ntmplri cu totul neprevzute, notabilitile din sat
aveau s-i reia ntrunirile lor cotidiene, presrate cu
cte o duc zdravn, n faa meselor de la hanul
Regele Matei.
Dar, mai nti, suntem nevoii s ne ntoarcem la
tnrul pdurar i la nefericitul lui nsoitor, doctorul
Patak.
Dup cum v aducei aminte, Nicu Deac i
promisese ndureratei Mioria, n clipa n care plecase

din Werst, c nu va zbovi mult vreme ntre zidurile


castelului din Carpai. Dac nu avea s i se ntmple o
nenorocire, dac ameninrile violente la adresa lui nu
urmau s se adevereasc, avea de gnd s se ntoarc
nu mult dup ce se va nsera. Era, aadar, ateptat, i
cu ct nerbdare! Dealtfel, nici tnra, nici tatl ei,
nici dasclul, nu puteau prevedea c dificultile
drumului nu i vor ngdui pdurarului s ajung pe
creasta platoului Orgall, nainte de cderea nopii.
n consecin, nelinitea, deja att de puternic din
timpul zilei, ntrecu orice limit cnd clopotul din
Vulcan, care era auzit foarte desluit n satul Werst,
btu ceasurile opt. Ce se putuse ntmpla, de Nicu
Deac i doctorul nu se ntorseser nc, dup o zi de
absen? Aa stnd lucrurile, nimeni nu se gndea s
intre n cas, nainte de ntoarcerea celor doi. n fiecare
clip, li se nzrea c-i vd rsrind dup cotul
drumului dinspre trectoare.
Jupanul Col i fiica lui se postaser la colul uliei,
n locul n care fusese pus de straj pstorul. De
nenumrate ori avur impresia c zresc nite umbre
conturndu-se n deprtare, printre copaci, n
lumini... Pur iluzie! Trectoarea era, ca de obicei,
pustie, fiindc rar li se ntmpla celor de la grani s
aib curajul s se ncumete s treac pe acolo pe timp
de noapte. i apoi, era mari seara marea duhurilor
rele iar ntr-o astfel de zi transilvnenii nu prea se
ndeamn la drum dup asfinit. Pesemne c Nicu
Deac i pierduse minile, dac alesese o asemenea zi
ca s cerceteze cetuia. Adevrul este c tnrul
forestier nu se gndise deloc la asta, ca dealtfel,
nimeni din sat.
Tocmai la acest lucru cugeta, atunci, Mioria. i ce
imagini nspimnttoare i treceau prin faa ochilor!

i urmrise logodnicul, ceas cu ceas, cu nchipuirea,


prin codrii dei ai Pleei, n vreme ce urca spre podiul
Orgall... Acum, odat cu lsarea ntunericului, i se
prea c-l vede n incint, ncercnd s scape de
duhurile care bntuiau castelul din Carpai... Devenise
jucria vrjilor lor... Era victima hrzit rzbunrii
lor... Fusese aruncat n cine tie ce temni din
adncurile cetii... fr suflare, poate...
Srmana fat, ce n-ar fi dat s se avnte pe urmele
lui Nicu Deac! i, pentru c nu putea, ar fi vrut, cel
puin, s-l atepte toat noaptea n acel loc. Dar tatl
ei o oblig s revin acas i, lsndu-l pe cioban la
postul de observaie, se retraser, amndoi.
De ndat ce rmase singur n mica ei odaie,
Mioria izbucni n plns. l iubea din tot sufletul pe
curajosul ei Nicolae, l iubea cu att mai mult
recunotin cu ct tnrul pdurar nu-i ceruse mna
n condiiile, att de ciudate, n care se hotrsc, n
mod obinuit, cstoriile la ar, n Transilvania.
n fiecare an, de Sn-Petru, se deschide Trgul de
fete. n ziua cu pricina se adun toate fetele de pe
ntreg cuprinsul comitatului. Vin n cele mai artoase
crue, trase de cei mai vajnici cai, i aduc zestrea,
veminte esute, cusute i brodate cu minile lor,
pstrate n cufere viu colorate; familiile, prietenii,
vecinii, sunt alturi de ele. i atunci sosesc flcii,
mbrcai de srbtoare, ncini cu brie de mtase. Se
vntur anoi prin trg, umflndu-se n pene; i aleg
fetele care le plac; le dau un inel i o nfram n semn
de logodn, iar cstoriile se fac la ntoarcere.
Nu la unul dintre aceste trguri o ntlnise Nicu
Deac pe Mioria. Legtura dintre ei nu se datora
ntmplrii. Se cunoteau din copilrie, se iubeau de
cnd mpliniser vrsta dragostei. Tnrul pdurar nu

se dusese s-i caute mireasa la trg, iar Mioria i


purta o adnc recunotin. Ah! De ce era Nicu Deac
att de imprudent! O iubea totui, o iubea, iar ea nu
avusese destul influen pentru a-l mpiedica s-o
apuce pe drumul spre afurisitul de castel.
Ce noapte avu trista Mioria, sfiat de nelinite i
zguduit de plns. Nu voise, n ruptul capului, s se
culce. Aplecat peste pervaz, cu privirea aintit
asupra uliei povrnite, i se prea c aude o voce,
optind:
Nicu Deac n-a inut seam de ameninri! Mioria
nu mai are logodnic!.
Nlucire a simurilor ei rvite. Nici un glas nu
tulbura linitea nopii. Fenomenul inexplicabil din sala
hanului nu se repeta n casa jupanului Col.
A doua zi n zori, populaia Werst-ului era pe ulia
cea mare. Din dreptul terasei pn n colul trectorii,
unii coborau, alii urcau: primii n cutare de veti,
ceilali pentru a le duce mai departe. Se spunea c
ciobanul Frik tocmai o pornise nainte, la o mil bun
de sat, nu prin codrii Pleei, ci de-a lungul lizierei, i
c nu acionase fr motiv.
Trebuiau s-l atepte i, pentru a intra mai repede
n legtur cu el, jupanul Col, Mioria i Ionas o luar
ctre marginea satului.
O jumtate de ceas mai trziu, Frik fu semnalat la
cteva sute de pai, n susul drumului.
Cum mergea cam pleotit i ddea semne c s-ar
grbi, nu vzur nimic bun n asta.
Ei bine, Frik, ce tii?... Ce-ai aflat? l ntreb
jupanul Col, de ndat ce ciobanul ajunse lng el.
N-am vzut nimic... N-am aflat nimic! rspunse
Frik.

Nimic! opti fata, ai crei ochi se umplur de


lacrimi.
La rsritul soarelui, urm ciobanul, am zrit, la
o mil de aici, doi oameni. Am crezut, mai nti, c-s
Nicu i doctorul... nu erau ei.
tiu cine sunt? ntreb Ionas.
Doi cltori strini, care tocmai trecuser
frontiera valah.
Ai vorbit cu ei?...
Da.
Au de gnd s coboare spre sat?
Nu. Se duc spre Retezat, vor s urce pn-n vrf.
Sunt vizitatori?...
Aa par, jupne Col.
i, n timpul nopii, strbtnd trectoarea
Vulcan, n-au zrit nimic n partea dinspre cetuie?...
Nu... pentru c se aflau nc de cealalt parte a
trectorii, rspunse Frik.
Aa c nu ai nici o veste despre Nicu Deac?
Nici una.
Dumnezeule!... suspin srmana Mioria.
Putei, dealtfel, s-i iscodii chiar voi pe cltori,
adug Frik, au de gnd s fac popas la Werst,
nainte de a porni, din nou, spre Cluj.
Numai de nu mi-ar ponegri nimeni hanul! se
gndi Ionas, negru de suprare. Ar fi n stare s nu
mai vrea s trag la mine!.
Fiindc, de treizeci i ase de ceasuri, prea bunul
hangiu era chinuit de teama c, de-acum ncolo, nici
un cltor nu se va mai ncumeta s mnnce i s
doarm la hanul lui.
Una peste alta, aceste ntrebri i aceste
rspunsuri schimbate ntre cioban i stpnul su, nu
lmuriser, puse cap la cap, lucrurile. i, cum nici

tnrul pdurar, nici doctorul Patak nu reapruser la


orele opt dimineaa, puteau exista motive temeinice,
care s-i ndrepteasc s spere c se vor mai
ntoarce vreodat?... Doar nu te apropii, nepedepsit, de
castelul din Carpai!
Zdrobit de emoiile nopii de nesomn, Mioria deabia se mai inea pe picioare. Era gata s leine, cu
greu mai putea s mearg. Tatl ei se vzu silit s o
duc napoi acas. Acolo, lacrimile se nteir... l
chema pe Nicu ntr-un glas sfietor... Voia s plece
dup el... i se fcea mil i existau toate motivele s
te temi c se va mbolnvi.
Cu toate acestea, era necesar i urgent s se ia o
hotrre. Trebuiau s porneasc n ajutorul
pdurarului i al doctorului, fr a mai pierde nici o
clip. C aveau de nfruntat primejdii, supunndu-se
represaliilor acelor fpturi, omeneti sau de alt
natur, care ocupau cetuia, nu avea prea mult
importan. Esenial era s afle ce se ntmplase cu
Nicu Deac i cu doctorul. Datoria aceasta se impunea
att prietenilor lor, ct i celorlali locuitori ai satului.
Cei mai bravi nu vor da napoi, cnd va fi vorba s se
avnte n inima codrilor Pleei, cu scopul de a urca
pn la castelul din Carpai.
Odat hotrt acest lucru, dup nenumrate
discuii i trguieli, cei mai bravi se dovedir a fi n
numr de trei: jupanul Col, ciobanul Frik i hangiul
Ionas nici unul mai mult. n ceea ce-l privete pe
dasclul Homrod, acesta fu brusc sgetat de o durere
de gut la picior i se vzu nevoit s se ntind pe dou
scaune, n sala de clas a colii sale.
Pe la ceasurile nou, jupanul Col i nsoitorii si,
narmai pn-n dini din spirit de prevedere, o luar
pe drumul spre trectoare. Apoi, o pornir i ei tot din

locul unde l prsise Nicu Deac, afundndu-se n


pdurea deas ce mbrca masivul muntos.
i fcuser socoteala, pe bun dreptate, c dac
tnrul pdurar i doctorul fcuser calea-ntoars
spre sat, o apucaser tot pe drumul pe care se
vzuser nevoii s-l urmeze, ca s strbat Plea. Ori,
avea s le fie uor s mearg pe urmele lor, ceea ce,
dealtfel, i constatar de ndat ce trecur de lizier.
i vom lsa s nainteze, pentru a v spune ce
schimbare brusc de atitudine se produse la Werst de
cum nu se mai vzur. Dac pn atunci nu pruse c
Nicu Deac i Patak trebuiau ajutai de nite oameni de
bine, acum, odat ce acetia porniser n cutarea lor,
se socotea c fptuiser o impruden fr seamn. Ce
mare scofal au fcut, dac o prim catastrof va fi
urmat de o a doua! C pdurarul i doctorul czuser
victim ncercrii lor, de lucrul acesta erau convini cu
toii, aa c la ce folosea c jupanul Col, Frik i Ionas
se
puneau
n
primejdie
s
cad
victim
devotamentului lor? Mare isprav, cnd tnra i va
plnge i tatl, aa cum i plnge logodnicul, cnd
prietenii oierului i hangiului vor avea s-i reproeze
dispariia lor!
Dezndejdea pusese stpnire pe ntreg satul i nu
se artau semne c avea s se risipeasc n curnd.
Admind c nu li se va ntmpla o nenorocire, tot nu
puteau conta pe ntoarcerea jupanului Col i a celor
doi nsoitori ai si, nainte ca noaptea s fi nvluit
nlimile din jur.
Ct de surprini rmaser, deci, cnd fur zrii pe
la ceasurile dou ale amiezii, n deprtare, naintnd,
pe drum! Cu ct grab le alerg n cale, ntiinat pe
dat, Mioria! Nu erau trei, erau patru, iar al patrulea
se dovedi a fi doctorul.

Nicolae, srmanul meu Nicolae! strig fata. Nu e


nici cu voi?...
Ba da... Nicu Deac era acolo, ntins pe o targ de
rmuri pe care Ionas i ciobanul cu greu o puteau
duce.
Mioria se npusti spre logodnicul ei, apoi se aplec
asupra lui i l cuprinse n brae.
A murit... ip ea, a murit!...
Nu... n-a murit, rspunse doctorul Patak, dar
merita... i eu la fel!
Adevrul e c tnrul pdurar i pierduse
cunotina. Membrele-i erau rigide, chipul, cadaveric,
iar respiraia abia se mai ridica simea. n ceea ce-l
privete pe doctor, dac faa lui nu era cu totul lipsit
de snge ca a tovarului su, asta se datora mersului
care-l fcuse s-i recapete culoarea obinuit,
crmiziu-roiatic.
Vocea Mioriei, att de mngietoare, att de
sfietoare, nu avu puterea de a-l smulge pe Nicu Deac
din starea de somnolen n care era cufundat. Adus n
sat i aezat n odaia jupanului Col, nu rostise nici o
vorb. Cteva clipe mai trziu, totui, deschise ochii i,
de cum o zri pe fat aplecat la cptiul lui, un
surs i nflori pe buze, dar cnd ncerc s se ridice,
nu reui. O parte a corpului nu-l mai asculta, de parc
ar fi suferit de hemiplegie. Totui, vrnd s o
liniteasc pe Mioria, i spuse, cu un glas, ntr-adevr,
de-abia auzit:
Nu-i nimic... nu-i nimic!
Nicolae, bietul meu Nicolae, repeta fata.
Puin oboseal, drag Miori, i puin
tulburare... O s treac repede... cum m ngrijeti
tu...

Dar, ca s se ntremeze, bolnavul avea nevoie de


linite i de odihn. Aa c jupanul Col prsi odaia,
lsndu-l pe tnrul pdurar n grija Mioriei, iar
acesta, ntruct nu-i putea dori o infirmier mai plin
de zel, nu ntrzie s aipeasc.
n vremea asta, hangiul Ionas povestea n faa unui
numeros auditoriu cu glas rsuntor, s fie bine
auzit de toat lumea ceea ce se petrecuse dup
plecarea lor.
Jupanul Col, pcurarul i el, dup ce
descoperiser printre copaci poteca pe care i-o
croiser Nicu Deac i doctorul, se ndreptaser n
direcia castelului din Carpai. Or, trecuser dou
ceasuri de cnd urcau cu greu pe pantele Pleei, iar
marginea pdurii era doar la o jumtate de mil n faa
lor, cnd aprur doi oameni. Erau doctorul i
pdurarul: pe unul l lsaser cu totul picioarele, iar
cellalt era la captul puterilor, tocmai se prbuise la
rdcina unui copac.
Alerg la doctor, i l bombard cu ntrebri, dar,
fr s reueasc s scoat o vorb de la el, fiindc era
nuc de-a binelea i nu putea s le rspund. ncropi
o targa din crengi, l culc pe Nicu Deac pe ea, l ridic
pe Patak n capul oaselor, iar toate acestea fur
mplinite ct ai clipi din ochi. Dup care jupanul Col
i ciobanul, nlocuit des cu Ionas, o pornir din nou pe
drumul spre Werst.
Cnd s spun de ce ajunsese Nicu Deac n
asemenea hal i dac cercetase ruinele cetuii,
hangiul habar n-avea, jupanul Col nici el, ciobanul
nici att, doctorul nu-i venise ntr-att n fire, nct s
o fac n acest moment. Ce naiba! Se afla n siguran
n sat, nconjurat de prieteni, n mijlocul pacienilor
si... Nu mai avea de ce s se team de fpturile de

acolo! Chiar dac i smulseser jurmntul s tac, s


nu povesteasc nimic din ceea ce vzuse la castelul
din Carpai, interesul obtesc i cerea s-i calce
legmntul.
Haide, vino-i n fire doctore, i ceru jupanul Col,
i deapn-i amintirile!
Vrei... s vorbesc...
n numele locuitorilor din Werst, ca s asigurm
linitea n sat, i ordon!
Un pahar zdravn de rachiu, adus de Ionas, avu
darul s-l fac pe doctor s-i recapete graiul i, n
fraze ntretiate, se exprim astfel:
Am plecat amndoi... Nicu i cu mine... Nite
smintii... nite smintii!... Ne-a trebuit aproape o zi
ntreag ca s strbatem pdurile acestea afurisite...
Am ajuns de-abia seara n faa cetii... Tremur nc...
o s tremur toat viaa cnd m voi gndi la asta!...
Nicu vroia s intre... Da! Voia s nnopteze n donjon...
e ca i cum ai spune n iatacul lui Belzebut!...
Doctorul Patak spunea toate aceste lucruri cu o
voce att de cavernoas, nct te cutremurai, numai
auzindu-l.
N-am vrut... urm el... n-am vrut n ruptul
capului!... i ce s-ar fi ntmplat... dac a fi dat
ascultare dorinei lui Nicu?... Mi se face ru numai
cnd m gndesc!
i, dac doctorului i se zburlea prul, asta se
ntmpla pentru c mna lui rtcea prin el, fr s-i
dea seama.
Nicu s-a resemnat, aadar, s ne petrecem
noaptea afar, pe podiul Orgall... Ce noapte...
prieteni, ce noapte de pomin!... Poftim de te
odihnete, cnd duhurile nu-i dau pace i nu-i
ngduie s pui capul jos, mcar pentru un ceas... nu,

nici mcar un ceas!... Dintr-o dat, iat c nite jivine


de foc rsar dintre nori, balauri adevrai!... Se
npustesc pe podi, s ne nfulece...
Toate privirile se nlar spre cer, s vad de nu-i
cumva strbtut n galop, de o ceat de nluci.
i, cteva clipe mai trziu, relu doctorul, iat c
i clopotul de la capel ncepe s bat!
Toate urechile se ciulir spre zare, i mai multora
dintre cei de fa li se nzri c deslueau dangte
ndeprtate, ntr-att de mult impresionase auditoriul
povestea doctorului.
Brusc, strig el, vuiete nspimnttoare
umplur vzduhul, sau, mai degrab, urlete de fiar...
Apoi, o lumin ni de la ferestrele donjonului... O
vpaie drceasc lumineaz ntreg podiul, pn-n
brdet... Nicu Deac i cu mine ne uitm unul la altul...
Ah, ngrozitoare privelite!... Parc-am fi dou leuri...
dou leuri pe care licririle alburii le fac s rnjeasc
unul la altul!...
i, privindu-l pe doctorul Patak cu faa ncreit de
convulsii, cu ochii lui rtcii, de nebun, era ntradevr cazul s te ntrebi dac nu se ntorsese de pe
lumea cealalt, unde trimisese deja un mare numr de
semeni de-ai si!
Se vzur silii s-l las s-i trag rsuflarea,
fiindc i-ar fi fost imposibil s-i continue relatarea.
Lucrul acesta l pgubi pe Ionas de un al doilea pahar
de rachiu, care pru s-i restituie ex-infirmierului o
parte din minile pe care duhurile l fcuser s i le
piard.
Dar, n cele din urm, ce s-a ntmplat cu
srmanul Nicu Deac? ntreb, mort de curiozitate,
jupanul Col.

Fiindc, nu fr motiv, birul ddea o mare


importan rspunsului doctorului: doar pe tnrul
pdurar l vizaser direct duhurile, n sala cea mare a
hanului.
Iat ce mi-a rmas n memorie, rspunse
doctorul. Se fcuse ziu... L-am rugat din suflet pe
Nicu Deac s renune la planurile lui... Dar, l
cunoatei, nu-l poi face cu nici un chip s-i schimbe
gndurile. E att de ncpnat, c a cobort n
an... i m-am vzut silit s-l urmez, fiindc m
trgea... Dealtfel, nici nu mai tiam ce fac... Nicu se
ndrept pn sub potern... Se prinde de un lan al
punii, cu ajutorul cruia se car de-a lungul
curtinei... n clipa aceea, mi dau seama din nou de
ceea ce se ntmpl n jurul meu... Mai e vreme s-l
opresc pe necugetatul... ba chiar a zice, pe nelegiuitul
sta!... Pentru ultima oar, i cer s coboare, s se
ntoarc, s vin cu mine, napoi, acas... Nu, mi
strig el... Vreau s fug... da, prieteni... vreau s fug, i
nu se afl unul printre voi care, dac ar fi fost n locul
meu, nu ar fi gndit la fel!... Dar, n zadar ncerc s m
urnesc din loc... Picioarele-mi sunt intuite...
nurubate... prinse n rdcini... ncerc s mi le smulg
din pmnt... e cu neputin... ncerc s m zbat...
ns e zadarnic.
i doctorul Patak imita micrile disperate ale unui
om prins de picioare, asemenea unei vulpi czute-n
capcan.
Dup care, se ntoarse la povestea lui:
n clipa aceea, zise el, un rcnet se fcu auzit... i
ce rcnet!... Nicu Deac era cel care strig... Minile,
ncletate pe lan, alunec i se prbuete n an, ca
i cum ar fi fost lovit de o mn nevzut!.

Este sigur c doctorul povestise lucrurile ntocmai


cum se desfuraser, iar imaginaia sa, orict de
tulburat ar fi fost, nu adugase nimic. Aa cum le
descrisese, aa se produseser miracolele crora le
slujise ca scen podiul Orgall, n noaptea dinainte.
Ct privete ceea ce a urmat dup prbuirea lui Nicu
Deac, iat: pdurarul lein, iar doctorul nu fu n stare
s-i sar n ajutor, deoarece cizmele i erau intuite n
pmnt, iar picioarele umflate nu putur iei din ele...
Deodat, puterea nevzut care-l inea nlnuit se
frnse... Se poate mica... poate pi... Se repede spre
tovarul lui, i ceea ce era din partea sa un act de
mare curaj umezete faa lui Nicu Deac cu batista,
pe care a muiat-o n apa canalului de scurgere...
Pdurarul i revine din lein, dar braul su stng i o
parte din corp sunt inerte, dup zguduitura
nspimnttoare de care a avut parte... Totui,
sprijinit de doctor, reuete s se ridice, s se caere pe
peretele anului s ajung din nou pe podi... Apoi
pornesc la drum spre sat... Dup un ceas de mers,
braul, oldul i coastele l dor att de tare, nct se
vede silit s se opreasc... n sfrit, chiar n
momentul n care doctorul se pregtea s plece dup
ajutor, au picat, la anc, jupanul Col, Ionas i Frik.
n ceea ce privete starea tnrului pdurar,
doctorul Patak evita s se pronune, dei, cnd era
vorba de un caz medical, dovedea, de obicei, o
siguran de nezdruncinat.
Dac sufer de o boal natural, se limit el s
rspund, pe un ton dogmatic, este deja grav. Dar
dac e atins de o boal supranatural, din acelea cu
care te pricopsete Necuratul, apoi numai Necuratul l
poate lecui.

n lipsa unui diagnostic ferm, pronosticul acesta nu


era de natur s-l liniteasc pe Nicu Deac. Din
fericire, vorba doctorului nu era liter de evanghelie i,
de la Hipocrate i Galenus, ci doctori, mai presus de
doctorul Patak, nu s-au nelat, i nu se nal, zilnic?
Tnrul pdurar era un vljgan zdravn, avea deci
o constituie robust, astfel c era de ndjduit c se
va vindeca chiar i fr nici un amestec din partea
Necuratului cu condiia s nu urmeze prea
ndeaproape prescripiile fostului infirmier al postului
de carantin.

Capitolul VIII
Astfel de evenimente erau departe de a domoli
spaimele locuitorilor din Werst. Acum nu mai exista
nici o ndoial, gura de umbr, cum ar spune
poetul47, nu vorbise degeaba atunci cnd proferase
acele ameninri auzite de toi muterii de la Regele
Matei. Nicu Deac, lovit n mod misterios, fusese
pedepsit pentru nesupunerea i cutezana sa.
Nu era acesta un avertisment la adresa tuturor
acelora care ar fi fost tentai s-i urmeze exemplul?
Era cu desvrire interzis s ptrunzi n castel, iat
concluzia care se desprindea din deplorabilele
ncercri. Oricine s-ar ncumeta din nou, i-ar pune
viaa n primejdie. Mai mult ca sigur c dac
pdurarul ar fi izbutit s treac dincolo de curtin, nu
ar mai fi fost vzut niciodat n sat.
De unde se vede c spaima era mai covritoare i
mai atotputernic dect oricnd n Werst, ba chiar n
Vulcan i, de asemenea, pe tot cuprinsul vii celor
dou Jiuri. Se vorbea, nici mai mult nici mai puin,
despre prsirea inutului; deja cteva familii de
igani, dect s vieuiasc n preajma cetuii,
aleseser s plece. Acum cnd castelul slujea drept
refugiu unor fpturi supranaturale i puse pe rele,
asta era mai presus de rbdarea obtii. Nu mai era alt
cale dect s-i iei lumea n cap i s-o porneti spre
cine tie ce alt regiune a comitatului, dac stpnirea
maghiar nu se hotra s nimiceasc vizuina aceasta,
unde nu puteai ptrunde. Dar putea fi oare castelul
Victor Hugo Ce que dit la bouche dombre (Ce spune gura de
umbr). Vers din Au bord de linfini (n pragul infinitului, n Les
Contemplations). (N.tr.)
47

din Carpai nimicit, numai cu mijloacele aflate la


ndemna oamenilor?
n prima sptmn din august, nimeni nu se
ncumet s ias din sat, nici mcar ca s-i vad de
muncile cmpului. Cea mai nensemnat lovitur de
sap nu putea oare provoca apariia vreunei fantome
care-i avea slaul n strfundurile pmntului?...
Fierul plugului, spnd brazda, n-ar fi fcut s se
nale n vzduh crduri de stafii, ori de vrcolaci?...
Unde s-ar semna gru, n-ar ncoli vreo smn a
demonilor?
Este ceea ce, negreit, se va ntmpla! spunea,
ptruns, ciobanul Frik.
i, n ceea ce-l privea, se ferea cu cea mai mare
grij s mai mearg cu turmele la pscut pe imaurile
Jiului.
Satul era prin urmare ngheat de fric. Nimeni nui mai lucra tarlaua. Toat suflarea sttea pitit n
cas, cu uile i ferestrele zvorte. Jupanul Col nu
tia ce hotrre s mai ia, pentru a reaprinde n
inimile celor pe care-i crmuia flacra unei ncrederi
care, dealtfel, i lipsea i lui. Singurul lucru care i mai
rmnea de fcut era, fr ndoial, s mearg la Cluj,
s solicite intervenia autoritilor.
i fumul se mai ridica oare din hornul
donjonului?... Da, de mai multe ori, luneta ngdui s
fie zrit, prin ceurile care se trau pe suprafaa
podiului Orgall.
Iar norii, cnd se nnopta, nu cptau o nuan
roiatic, asemntoare rsfrngerii unui incendiu?...
Da, i ai fi zis c spirale aprinse dansau ntr-un vrtej,
deasupra castelului.
Iar vuietele care-l nfricoaser peste poate pe
doctorul Patak se mai rostogoleau cumva peste

spinarea de piatr a Pleei, spre spaima nemsurat a


locuitorilor Werst-ului?... Da, sau cel puin, n ciuda
distanei, vnturile din sud-est fceau s ajung la
urechile lor trosnete cumplite, repercutate de ecourile
trectorii.
Mai mult, dac ar fi fost s te iei dup aceti
oameni ieii din mini de groaz, ai fi zis c pmntul
era rscolit de trepidaii subterane, ca i cum un vechi
crater ar fi prins din nou via n lanul Carpailor.
Dar, poate c, n tot ceea ce oamenii din Werst credeau
c vd, aud i simt, era o bun parte de exagerare.
Fr ndoial c avuseser loc fapte reale, tangibile,
trebuie s recunoatem, i cu greu se mai putea tri pe
meleagurile acestea att de bntuite, nct i venea si iei cmpii.
Se nelege de la sine c La Regele Matei continua
s rmn pustiu. Un bazar pe timp de epidemie, asta
mai lipsea! Nimeni nu avea ndrzneala s-i treac
pragul, iar Ionas i punea ntrebarea dac nu cumva,
n lips de muterii, nu va fi silit s se lase de
negustorie, cnd sosiser doi cltori venii s
rstoarne aceast stare de lucruri.
n seara zilei de 9 iunie, pe la ceasurile opt, clana
fu apsat de afar, dar, cum era zvort pe
dinuntru, ua nu se deschise.
Ionas, care se retrsese deja n mansarda lui, se
grbi s coboare. Speranei de a se afla n faa unui
oaspete i se aduga teama de a nu da piept cu cine tie
ce strigoi fioros, cruia n-ar fi tiut cum s-i refuze mai
repede gzduirea.
ncepu aadar s parlamenteze prudent dindrtul
uii, fr s se ncumete s o deschid.
Cine e acolo? ntreb el.
Doi cltori.

Vii?...
Nespus de vii.
Suntei siguri?
Att de vii ct pot s fie, domnule hangiu, dar
care nu vor ntrzia s moar de foame, dac vei avea
cruzimea s nu te ndupleci s-i lai s intre.
Ionas i lu inima-n dini, trase zvoarele i doi
brbai i trecur pragul.
Abia intrai, prima lor grij fu s cear fiecare cte
o camer, avnd intenia s poposeasc la Werst
pentru douzeci i patru de ore.
La lumina lmpii, Ionas i cercet din cap pn-n
picioare pe noii-venii, ncredinndu-se c avea ntradevr de-a face cu dou fiine omeneti. Ce noroc pe
capul lui!
Cel mai tnr dintre cltori prea s aib cam
treizeci i doi de ani. Statur nalt, chipe, trsturi
distinse, ochi negri, pr castaniu nchis, barb
castanie potrivit cu miestrie, o expresie cam trist,
dar mndr, toate astea trdau un om de neam ales,
iar Ionas, vulpe btrn ca mai toi hangii, nu se putea
nela.
Dealtfel, cnd ntreb sub ce nume trebuie si
treac pe cei doi cltori, i se rspunse:
Francisc de Telec, nobil din Craiova i oteanul
lui Roca.
Craiova este una dintre principalele aezri din
Romnia care se nvecineaz cu provinciile transilvane,
la sud de lanul Carpailor. Francisc de Telec era,
aadar, de origine romn, ceea ce Ionas ghicise din
prima ochire.
n ceea ce-l privete pe Roca, brbat la vreo
patruzeci de ani, nalt, robust, musti stufoase, pr
des ca peria, aspru, tuns scurt, arta ca un adevrat

soldat. Purta, chiar, rania de soldat, potrivit pe


umeri cu nite curele i ducea n mn o valiz destul
de uoar.
Acesta era tot bagajul tnrului care cltorea ca
un excursionist, cel mai adesea pe jos. Se vedea dup
inuta sa: mantaua fcut sul i purtat n bandulier,
trecut de-a curmeziul peste piept, cciula de munte
care-i acoperea ceafa i urechile, bluzonul de pnz
groas strns la mijloc cu un centiron, de care atrna
teaca de piele a cuitului valah i ghetre petrecute
strns peste pantofii mari, cu talpa groas.
Cei doi cltori nu erau alii dect cei ieii n calea
ciobanului Frik, cu douzeci de zile mai nainte, pe
drumul din trectoare, atunci cnd se ndreptau spre
Retezat. Dup ce cutreieraser inutul pn la Mure
i urcaser pe munte, veniser s se odihneasc puin
n satul Werst, dup care aveau s porneasc, din
nou, n sus, pe valea celor dou Jiuri.
Ai s ne dai odi?
Dou... trei... patru... cte poftii, rspunse,
bucuros nevoie-mare, Ionas.
Dou sunt de ajuns, spuse Roca; trebuie numai
s fie una lng alta.
Acestea v sunt pe plac? urm Ionas, deschiznd
dou ui de la captul slii celei mari.
Foarte bine, rspunse Francisc de Telec.
Dup cum se vede, Ionas nu avea de ce s se team
de noii si oaspei. Nu erau nicidecum fpturi
supranaturale, duhuri cu nfiare omeneasc. Nu!
Nobilul de fa se arta a fi unul dintre acele obrazuri
subiri pe care un hangiu se simte ntotdeauna onorat
s le gzduiasc. Iat o mprejurare fericit, care va
face ca La Regele Matei s fie din nou cutat.

La ce deprtare ne aflm de Cluj? vru s tie


tnrul.
La cam cincizeci de mile, mergnd prin drumul
care trece prin Petroani i Alba Iulia, rspunse Ionas.
E o cltorie obositoare?
Foarte obositoare pentru cei care se duc pe jos i,
dac mi este ngduit s o spun, prei s avei nevoie
de cteva zile de odihn...
Putem s cinm? ntreb Francisc de Telec,
tind, din scurt, sfatul hangiului.
O jumtate de ceas rbdare i voi avea onoarea
s v ofer, conte, o mas aa cum vi se cuvine...
Pine, vin, ou, friptur rece, ne vor fi de ajuns n
seara asta.
Vi le aduc.
Ct mai repede cu putin.
ntr-o clip.
i Ionas se pregtea s porneasc spre buctrie,
cnd fu oprit de o ntrebare:
Nu prea pare s fie lume la han!... spuse tnrul.
ntr-adevr... i n clipa asta nu e nimeni.
Nu e ora la care cei din sat vin s bea o duc,
fumndu-i pipa?
Ora asta a trecut... fiindc aici oamenii se culc
odat cu ginile.
n ruptul capului n-ar fi vrut s mrturiseasc de
ce la han nu se gsea nici mcar un singur muteriu.
Satul vostru nu numr patru-cinci sute de
locuitori?
Cam aa.
Totui, cobornd pe ulia mare, n-am ntlnit nici
ipenie...
Asta pentru c e smbt, i n ajun de
duminic...

Din fericire pentru Ionas, contele nu strui, fiindc


hangiul nu ar fi tiut pe unde s mai scoat cmaa,
n acest caz. Nu s-ar fi lsat convins pentru nimic n
lume s dezvluie cum stteau lucrurile. Strinii ar fi
aflat prea de timpuriu i cine tie dac nu s-ar fi grbit
s dea bir cu fugiii dintr-un sat cu o reputaie, pe
bun dreptate, dubioas!
Numai s renceap s trncneasc, n timp ce
oaspeii vor sta la mas! se gndea Ionas, pregtinduse s-i aeze n mijlocul ncperii.
Cteva clipe mai trziu, cina frugal pe care o
comandase tnrul era aezat aa cum se cuvenea,
pe o fa de mas strlucitor de alb. Tnrul se aez,
iar Roca lu loc n faa lui, aa cum obinuiau n
timpul cltoriilor. Mncar amndoi cu mare poft,
dup care, de ndat ce isprvir, se retraser, fiecare
n odaia lui.
Cum tnrul conte i Roca nu schimbaser nici
zece vorbe n timpul mesei, Ionas nu reuise cu nici un
chip s se bage-n vorb spre marea lui dezamgire.
Dealtfel, Francisc de Telec prea s nu fie prea
vorbre. Ct l privete pe Roca, dup ce l studie,
hangiul pricepu c nu va putea scoate nimic de la
acesta, n legtur cu familia stpnului su.
Ionas trebuise aadar s se resemneze n ncercarea
de a le ura Noapte bun oaspeilor si. Dar, nainte
de a urca din nou, n mansarda lui, arunc o privire
cercettoare prin sala mare, ciulind nelinitit urechile,
la cel mai slab zgomot de afar sau dinuntru, i
repetndu-i:
Numai s nu-i trezeasc afurisita de voce din
somn!
Noaptea, ns, se scurse n linite.

A doua zi, nc din zori, vestea c la han trseser


doi cltori, se rspndi cu iueala fulgerului i
numeroi locuitori ddur buzna n faa hanului.
Istovii de excursia din ajun, Francisc de Telec i
Roca dormeau dui. Nu era deloc de ateptat s aib
de gnd s se trezeasc nainte de opt.
De aici i marea nerbdare a mulimii de curioi
care, totui, n-ar fi avut curajul s intre n sala cea
mare nainte ca cei doi cltori s-i prseasc odile.
Se ivir, n sfrit, amndoi, cnd btu de ora opt.
Nu piser nimic. Puteau fi zrii umblnd de colocolo prin han. Apoi, se aezar pentru micul dejun.
Toate acestea aveau darul s-i liniteasc pe cei de
afar.
De altminteri, Ionas, n picioare, n dreptul uii,
surdea mbietor, ndemnndu-i vechii lui muterii
s-i recapete ncrederea n el. ntruct cltorul care-i
fcuse cinstea de a-i trece pragul hanului era un nobil
de vi veche un nobil din Romnia, dai-mi voie, din
cele mai vechi familii de acolo de ce oare te-ai mai fi
putut teme, ntr-o att de distins companie?
Ce s mai lungim vorba, n cele din urm, socotind
c era de datoria lui s dea exemplu, jupanul Col i
lu inima n dini i se ncumet s fac act de
prezen.
Birul intr n han pe la nou, cam ovielnic.
Aproape numaidect, fu urmat de dasclul Homrod, de
trei-patru obinuii de-ai casei i de ciobanul Frik. n
ceea ce-l privete pe doctorul Patak, fusese cu
neputin s-l nduplece s-i nsoeasc.
S mai pun piciorul la Ionas? rspunsese. Pentru
nimic n lume, chiar de mi-ar plti zece florini vizita!
Se cuvine aici s facem o remarc, nu fr o
oarecare nsemntate: dac jupanul Col se nvoise s

se ntoarc la La Regele Matei, n-o fcuse doar cu


unicul scop de a-i satisface curiozitatea, nici din
dorina de a se apropia de contele Francisc de Telec.
Nu! Interesul cntrea ndeajuns de mult, n hotrrea
luat.
ntr-adevr, n calitatea sa de cltor, tnrul era
obligat s plteasc o tax de trecere, att pentru
oteanul lui, ct i pentru el. Or, lucrul acesta nu se
poate uita, taxele se duceau direct n buzunarele
primului judector din Werst.
Birul veni deci s-i cear, ntr-un mod ct se
poate de cuviincios, dreptul, iar Francisc de Telec, dei
un pic surprins de cerere, se grbi s i-o satisfac. i
pofti chiar, pe jupanul Col i pe dascl, s ia loc
pentru o clip la masa lui. Acetia acceptar,
neputnd refuza o invitaie formulat n termeni att
de politicoi.
Ionas se grbi s aduc felurite licori, cele mai de
soi din pivnia sa. Civa oameni din Werst comandar
atunci un rnd pentru toat lumea, pe socoteala lor.
Existau, aadar, motive s crezi c vechea clientel, o
clip risipit, nu va ntrzia s ia din nou drumul spre
La Regele Matei.
Dup ce achit taxa pentru cltorie, Francisc de
Telec dori s tie dac aducea vreun folos.
Nu chiar pe ct am vrea, rspunse jupanul Col.
Oare strinii cltoresc rar prin partea asta a
Transilvaniei?
Rar, ntr-adevr, replic birul, i totui inutul
merit vizitat.
Sunt de aceeai prere, rspunse tnrul. Ceea
ce am vzut mi s-a prut demn de toat atenia
cltorilor. Din vrful Retezat am admirat cu
rsuflarea tiat vile Jiului, trgurile pe care le

descoperi spre est i depresiunea ca o jumtate de cerc


care nchide, n spate, lanul Carpailor.
E tare frumos, tare frumos, ncuviin dasclul
Homrod i, pentru a v ntregi excursia, v ndemnm
s urcai pe Parng.
M tem c n-avem vreme, rspunse Francisc de
Telec.
O zi ar fi de ajuns.
Fr ndoial, dar m duc la Alba Iulia i vreau
s plec mine diminea.
Cum, domnul are de gnd s ne prseasc att
de repede? se ngrijor Ionas, cu aerul cel mai
nevinovat din lume.
Nu ar fi fost deloc suprat s-i vad pe cei doi
oaspei ai si, prelungindu-i ederea, la La Regele
Matei.
Trebuie, rspunse tnrul. Dealtfel, la ce mi-ar
sluji s mai stau la Werst?...
Credei-m, un vizitator are de ce s zboveasc
n satul nostru! i atrase atenia jupanul Col.
Totui prea puin vizitat, replic tnrul, i asta,
pesemne, pentru c n mprejurimile lui nu ofer nimic
deosebit...
ntr-adevr, nimic deosebit... spuse birul, cu
gndul la cetate.
Nu... nimic deosebit... repet dasclul, cu mintea
tot acolo.
Hm!... Hm! exclam ciobanul Frik, cruia
exclamaia i scpase fr voia lui.
Ce priviri i aruncar jupanul Col i ceilali, mai cu
seam hangiul! Ce-l apucase s dezvluie secretele
inutului unui strin? S-i mrturiseti ceea ce se
petrece pe podiul Orgall, s-i ndrepi atenia asupra
castelului din Carpai, toate astea nu nsemnau oare

c ii cu tot dinadinsul s-l sperii, fcndu-l s-i


doreasc s plece ct mai degrab din sat? i, pe
viitor, ce cltori ar mai fi fost ispitii s ptrund n
Transilvania prin trectoarea Vulcan? ntr-adevr,
oierul era la fel de iste ca ultima dintre oile lui.
Dar, taci odat, ntrule, ine-i gura! i spuse,
cu jumtate de glas, jupanul Col.
Dar curiozitatea tnrului fusese strnit, aa c i
se adres direct lui Frik, ntrebndu-l ce vroiau s
nsemne acele mormituri ale lui.
Ciobanul nu era deloc omul care s dea napoi i, la
urma urmei, poate c se gndea c Francisc de Telec
le-ar putea da un sfat bun, care s-i fie de folos
satului.
Am spus... hm! hm!... domnule, i nu-mi iau
vorba ndrt.
S fie prin mprejurimile Werst-ului vreo
minunie vrednic de a fi vizitat? nu se ls tnrul.
Vreo minunie... l ngn jupanul Col.
Nu!... Nu!... strigar cei de fa.
i se ngrozeau deja la gndul c o a doua ncercare
de a ptrunde n cetate va abate, fr doar i poate,
noi nenorociri asupra satului.
Nu fr oarecare surprindere, Francisc de Telec i
iscodi cu privirea pe toi oamenii acetia de treab ale
cror figuri trdau, n chipuri felurite, spaima, dar
ntr-un mod evident.
Ce s-a ntmplat?... ntreb el.
Ce s-a ntmplat, stpne? zise Roca. Ei bine, se
pare c la mijloc este castelul din Carpai.
Castelul din Carpai?...
Da, acesta este numele pe care tocmai mi l-a
optit la ureche ciobanul.

i, spunnd acestea, Roca art spre Frik, care


scutura din cap, cam ferindu-se de privirea birului.
n zidul care nconjura viaa particular a
superstiioasei localiti se fcuse, de-acum, o
sprtur, iar printr-nsa urma s treac ntreaga ei
istorie.
Jupanul Col care, n cele din urm, luase i el
aceeai hotrre ca i ciobanul, inu cu tot dinadinsul
s-i nfieze chiar el tnrului cum stteau lucrurile,
aa c-i povesti de-a fir-a-pr tot ceea ce era tiut
despre castelul din Carpai.
E de la sine neles c Francisc de Telec nu putu
s-i ascund mirarea pe care i-o provoc aceast
istorisire i nici sentimentele pe care i le suger. Dei
nu foarte instruit n ceea ce privete cele care in de
domeniul tiinei, ca toi tinerii de rangul lui, care
triau rupi de lume n castelele lor de pe moiile
valahe, era totui un om cu picioarele pe pmnt. Aa
c nu prea credea n nluci i fcea haz de astfel de
legende cu mare plcere. O cetuie bntuit de
duhuri, lucrul acesta nu putea dect s-i strneasc
nencrederea. Dup prerea lui, n povestea pe care
tocmai i-o depnase jupanul Col nu exista nimic
miraculos, era vorba doar despre cteva fapte mai mult
sau mai puin dovedite, crora cei de Werst le
atribuiau o origine supranatural. Fumul de deasupra
donjonului, clopotul sunnd s-i sparg urechile,
toate acestea puteau avea o explicaie ct se poate de
simpl. Ct privete fulgerrile i vuietele care
rbufniser din incint, acestea erau doar rodul unei
halucinaii. Francisc de Telec nu se sfii deloc s-o
spun, spre marea indignare a auditoriului su.
Dar, i atrase atenia jupanul Col, ar mai fi
ceva...

Ce anume?
Este cu neputin s ptrunzi n castel.
Chiar aa?...
Acum cteva zile, pdurarul nostru i doctorul
nostru au vrut s treac dincolo de ziduri, pentru
binele satului, i erau ct pe-aci s plteasc cu viaa
ncercarea lor.
Ce-au pit? ntreb tnrul, cu destul ironie n
glas.
Jupanul Col nir pe larg cte ptimiser Nicu
Deac i doctorul Patak.
Aadar, spuse tnrul, dac neleg bine, atunci
cnd doctorul a ncercat s ias din an, picioarele i
erau att de zdravn prinse de pmnt, c n-a mai
putut face nici un pas nainte?...
Nici nainte, nici napoi, adug dasclul
Homrod.
Aa a crezut el, doctorul vostru, c-i clca frica pe
urme... intuindu-i clctura.
Jupanul Col nu se ls:
Aa s fie, dar cum s-i explici nfricotoarea
zguduitur pe care a simit-o Nicu Deac, n momentul
n care s-a prins de lanul punii...
S-o fi lovit ru...
Att de ru, urm birul, c, din ziua aceea, zace
la pat...
Sper c nu se afl n pericol de moarte? se grbi
s ntrebe oaspetele.
Nu... din fericire...
Adevrul e c aceasta era o dovad material, o
dovad de netgduit, iar jupanul Col atepta cu
nerbdare explicaia pe care avea s i-o dea Francisc
de Telec.

Iat ce rspuns ddu acesta, ct se poate de


explicit.
n tot ceea ce tocmai am auzit aici nu exist
nimic, repet, care s nu fie ct se poate de simplu.
Ceea ce este un lucru clar, pentru mine, este c, n
clipa de fa, castelul din Carpai este ocupat. De
cine?... Nu tiu. n tot cazul, nici pomeneal de
duhuri, e vorba despre nite oameni care au tot
interesul s se ascund, de vreme ce s-au refugiat
acolo... e vorba, fr nici o ndoial, despre nite
rufctori!...
Nite rufctori?... nu se putu opri s nu strige
jupanul Col.
Aa cred i, cum nu vor cu nici un chip s fie
dibuii, au inut s ne fac s credem c cetatea e
bntuit de fpturi supranaturale.
Cum aa, interveni dasclul Homrod, suntei de
prere...?
Sunt de prere c inutul acesta este foarte
superstiios, c oaspeii castelului tiu aceasta i c au
vrut s prentmpine, n felul acesta, orice vizit
suprtoare.
Era de crezut c aa stteau lucrurile; dar nu ne
vom mira dac nimeni din Werst nu va voi s admit
aceast explicaie.
Tnrul i ddu seama c nu izbutise s conving,
n nici un fel, un auditoriu care nu voia s se lase
convins. Aa c se mulumi s adauge:
De vreme ce nu vrei s-mi dai dreptate,
continuai s credei tot ce vi se nzare despre castelul
din Carpai.
Credem ceea ce am vzut cu ochii notri,
rspunse nepat jupanul Col.
i ceea ce este, ntri dasclul.

Fie, i, ntr-adevr, regret c nu dispun de


douzeci i patru de ore, fiindc ne-am fi dus, Roca i
cu mine, s-i facem o vizit faimoasei cetui i v
asigur c am fi aflat curnd despre ce este vorba...
O vizit la castel! strig jupanul Col.
Fr nici o ovial, i nici diavolul nsui nu near fi putut opri s ptrundem n incint.
Auzindu-l pe Francisc de Telec exprimndu-se n
termeni att de categorici, att de zeflemitori chiar,
fur cuprini cu toii de o spaim de o cu totul alt
natur. Artndu-se att de lipsii de buncuviin
fa de duhuri, nu vor abate oare o nou urgie asupra
satului?... Nu auzeau oare duhurile fiecare cuvinel
rostit n Hanul La Regele Matei?... Nu avea s rsune
glasul i o a doua oar?
i, n legtur cu asta, jupanul Col i aduse la
cunotin tnrului mprejurrile n care pdurarul
fusese ameninat, n mod direct, cu o pedeaps
cumplit, dac va avea ndrzneala de a ncerca s
descopere secretele cetuii.
Francisc de Telec se mulumi s dea din umeri;
apoi se ridic, spunnd c niciodat nu putuse fi
auzit o voce din sala aceasta, aa cum se pretindea.
Toate acestea existau, afirma el, doar n imaginaia
muteriilor, un pic prea creduli i un pic prea amatori
de naps, de la La Regele Matei.
Auzind acestea, civa se ndreptar spre u, prea
puin dornici s mai rmn mult vreme ntr-o
ncpere n care acest tnr sceptic ndrznea s
susin asemenea lucruri. Francisc de Telec i reinu,
cu un gest.
Hotrt lucru, domnilor, constat c satul Werst e
cu inima ct un purice.
i nu fr motiv, domnule, replic jupanul Col.

Ei bine, o s v art calea de a isprvi cu faptele


deocheate care, dup cum zicei, se petrec la castelul
din Carpai. Poimine voi fi la Alba Iulia i, dac dorii,
voi preveni autoritile de acolo. V vor trimite o
brigad de jandarmi sau de ageni de poliie i v
garantez c vitejii tia vor ti cum s ptrund n
cetuie, fie pentru a-i alunga pe farsorii care-i bat joc
de credulitatea voastr, fie pentru a-i aresta pe
rufctorii care pun la cale, poate, cine tie ce
lovitur.
Nimic mai nimerit dect aceast propunere, i
totui ea nu fu pe gustul notabilitilor din Werst.
Dac ar fi fost s le dai crezare, nici jandarmii, nici
poliia, nici armata, ea nsi, n-ar fi putut s le vin
de hac acestor fpturi neomeneti dispunnd ca s se
apere de procedee supranaturale.
Dar, mi se pare, relu, atunci, tnrul, c nc
nu mi-ai spus cui i aparinea, castelul din Carpai.
Unei vechi familii de pe aceste locuri, familia
baronilor de Gorj, rspunse jupanul Col.
Neamul Gorj?... strig Francisc de Telec.
El nsui.
Familia din care fcea parte baronul Radu?...
Da.
i tii ce s-a ntmplat cu el?...
Nu. Au trecut muli ani de cnd baronul de Gorj
nu s-a mai artat la castel.
Francisc de Telec plise i, fr s-i dea seama,
repeta cu glas schimbat acest nume:
Radu de Gorj!

Capitolul IX
Familia Telec, una dintre cele mai vechi i mai
ilustre din Romnia, se numr printre cele i mai
nsemnate familii, nc dinainte ca ara s-i fi cucerit,
ctre sfritul secolului al XVI-lea, independena.
Amestecat n toate incidentele politice care alctuiesc
istoria acestor provincii, numele acestei familii s-a
nscris cu glorie n paginile ei.
n clipa de fa, mai puin ocrotit de soart dect
faimosul fag al castelului din Carpai, cruia i mai
rmseser nc trei ramuri, neamul Telec se vzuse
restrns la una singur, ramura Telec din Craiova, al
crei ultim vlstar era tnrul care tocmai poposise n
satul Werst
n copilrie, Francisc nu prsise niciodat castelul
strmoesc n care-i aveau reedina prinii lui.
Urmaii acestei familii se bucurau de o mare
consideraie risipindu-i cu drnicie averea. Ducnd
viaa mbelugat i fr griji a nobilimii de la ar, deabia dac se ndurau s-i prseasc moia de lng
Craiova o dat pe an, atunci cnd treburile i chemau
n trgul cu acest nume, dei se afla la o distan de
doar cteva mile.
Genul acesta de existen influen, n mod
inevitabil, educaia unicului lor motenitor, iar
Francisc avea s sufere mult vreme, de pe urma
felului n care fusese crescut i a mediului n care i
petrecuse copilria i tinereea. Singurul lui dascl
fusese un preot italian n vrst, care nu avu cum s-l
nvee mai mult dect tia, i nu tia mare lucru. De
aceea, copilul devenit adolescent, nu dobndise dect
cunotine absolut insuficiente, att n ceea ce privete
tiinele, ct i arta i literatura vremii. S vneze cu

patim, s goneasc zi i noapte prin codri i pe


plaiuri, s ia urma cerbilor i a mistreilor, s dea
piept, cu cuitul n mn, cu fiarele din muni, acestea
erau ndeletnicirile obinuite ale tnrului care, brav i
nenfricat, svri adevrate fapte de vitejie n aceste
aspre nfruntri.
Contesa se stinse din via cnd fiul ei avea abia
cincisprezece ani i nu mplinise douzeci i unu de
ani cnd contele muri, ntr-un accident de vntoare.
Durerea tnrului Francisc fu fr margini. Aa cum
i plnsese mama, i plnse i tatl. i unul i
cellalt i fuseser rpii n scurt vreme. Toat
duioia, toate elanurile de afeciune nchise n inima
lui se concentraser, pn atunci, n aceast dragoste
filial, care poate face fa pornirilor copilriei i
adolescenei. Dar, atunci cnd se vzu lipsit de iubirea
aceasta, ntruct nu avusese niciodat prieteni, iar
preceptorul lui nu se mai afla pe lumea aceasta, se
trezi dintr-o dat singur pe lume.
Tnrul rmase nc trei ani n castelul de lng
Craiova, de unde nu se ndura s-i ia zborul. Tria
acolo fr s ncerce s-i creeze nici un fel de legturi
cu lumea din afar. De-abia dac se duse de dou-trei
ori la Bucureti, doar pentru c anumite treburi l
obligaser s o fac. Erau, dealtfel, perioade scurte de
absen, cci, nerbdtor, se grbea s se ntoarc la
moia lui.
Viaa aceasta nu putea s in totui o venicie i,
n cele din urm, Francisc simi nevoia s vad ce se
afl dincolo de munii de pe meleagurile natale, fiind
ispitit s porneasc spre alte zri.
Cnd lu hotrrea de a cltori, tnrul avea n
jur de douzeci i trei de ani. Averea i ngduia cu
prisosin s-i mplineasc visul. ntr-o bun zi, ls

castelul n grija btrnilor si slujitori i prsi inutul


valah. l lu cu el pe Roca, un fost osta romn, aflat
deja de zece ani n slujba familiei Telec, nsoitorul su
n toate expediiile de vntoare. Era un slujitor drz i
curajos, devotat trup i suflet stpnului lui.
Intenia tnrului era de a vizita Europa, poposind
cteva luni n capitalele i oraele importante de pe
continent. Era de prere c instruirea lui, care de-abia
ncepuse s prind contur la castel, avea s se
mplineasc n urma nvmintelor unei cltorii, al
crei itinerar l pregtise cu mult grij.
Italia fu ara pe care Francisc Telec vru s o vad
mai nti, fiindc se descurca binior n limba italian,
pe care o nvase de la btrnul preot. Farmecul
acestor meleaguri, att de bogate n amintiri i de care
se simea atras n mod deosebit, l seduse ntr-att,
nct rmase acolo timp de patru ani. Nu prsea
Veneia dect pentru Florena, Roma pentru Neapole,
rentorcndu-se ntr-una n aceste centre artistice de
care nu se putea dezlipi. Frana, Spania, Rusia, Anglia,
avea s le viziteze mai trziu, le va studia, chiar, cu
mai mult folos socotea el atunci cnd vrsta urma
s-l fac mai copt la minte. Dimpotriv, avea nevoie de
tot clocotul tinereii ca s se poat lsa ptruns de
vraja marilor ceti italiene.
Francisc de Telec avea douzeci i apte de ani,
cnd sosi pentru ultima oar la Neapole. Avea de gnd
s-i petreac doar cteva zile acolo, nainte de a se
duce n Sicilia. Vroia s-i ncheie cltoria prin
cercetarea vechii Trinacria, dup care urma s se
ntoarc la castel, pentru un an de odihn.
O mprejurare neprevzut avea nu numai s-i dea
peste cap pregtirile, dar i s-i hotrasc destinul,
schimbndu-i cursul vieii.

n cei civa ani petrecui n Italia, dac tnrul


dobndise doar cunotine destul de modeste n ceea
ce privete tiinele, pentru care era cu desvrire
lipsit de aptitudine; n schimb, sentimentul frumosului
i se revelase, aa cum i s-ar arta unui orb lumina. Cu
mintea larg deschis ctre splendorile artei, se extazia
n faa capodoperelor picturii, atunci cnd vizita
muzeelor din Neapole, Veneia, Roma i Florena. n
acelai timp, slile de spectacol i fcuser cunoscute
lucrrile lirice din acea vreme i se pasionase pentru
interpretarea marilor artiti.
n timpul ultimei sale ederi la Neapole, n nite
mprejurri deosebite pe care le vom povesti la
momentul potrivit, un sentiment de o natur mai
intim, mai ptrunztor, puse stpnire pe inima lui.
Se afla, pe atunci, la opera San-Carlo, o cntrea
celebr a crei voce limpede, a crei tehnic
desvrit, al crei joc dramatic provocau admiraia
tuturor acelor dilettanti.
Pn la acea vreme, Stilla nu umblase niciodat
dup aclamaiile strinilor, nu cnta alt muzic dect
muzica italian, care-i redobndise primul loc n arta
componistic. Opera Carignan din Torino, Scala din
Milano, Fenice din Veneia, teatrul de oper Alfieri din
Florena, teatrul de oper din Roma, San-Carlo din
Neapole i-o mpreau, iar triumfurile nu-i lsau nici
un regret c nu apruse, nc, pe celelalte scene ale
Europei.
Stilla, atunci n vrst de douzeci i cinci de ani,
era o femeie de o frumusee fr pereche, cu prul ei
lung cu rsfrngeri aurii, ochi negri i adnci n care
se aprindeau flcri, chip angelic i carnaie fierbinte,
cu un trup pe care nici dalta unui Praxiteles nu l-ar fi
putut modela mai desvrit. Iar femeia aceasta era o

artist sublim, o alt Malibran despre care Musset ar


fi putut, de asemenea, spune:
i cntecele tale duceau spre cer durerea!
Dar vocea pe care cel mai iubit dintre poei a slvito n tanele-i nemuritoare:
...al inimii glas ce-n inim ptrunde...
Vocea aceasta era a Stillei, n toat revrsarea ei
covritoare.
Totui, marea artist, care ddea glas ntr-un mod
att de desvrit accentelor iubirii patimilor care-i
nvolbureaz sufletul, nu le simise, dup cte se
spunea, niciodat efectele n inima ei. Nu se
ndrgostise niciodat, ochii si nu rspunsesem
niciodat miilor de priviri care o nvluiau pe scen. Se
prea c voia s triasc doar n lumea personajelor ei
i doar pentru arta ei.
De prima oar cnd o vzu pe Stilla, Francisc simi
cum se aprinde n el vpaia primei iubiri. Aa c,
renunnd la planul pe care i-l fcuse, de a prsi
Italia, dup vizita n Sicilia, hotr s rmn la
Neapole pn la sfritul stagiunii. Ca i cum un fir
nevzut pe care nu avea puterea s-l rup l-ar fi legat
de cntrea, se ducea la toate reprezentaiile ei, pe
care entuziasmul publicului le transforma n adevrate
srbtori. De mai multe ori, incapabil s-i nfrneze
pasiunea, ncercase s ajung la ea, dar ua Stillei
rmase nchis fr mil pentru el, ca i pentru toi
ceilali fanatici admiratori.
Drept urmare, tnrul ajunse curnd cel mai
vrednic de plns dintre oameni. Gndindu-se numai la
Stilla, trind numai pentru a o vedea i a o auzi,
nencercnd s-i creeze relaii n lumea n care i
avea locul, graie numelui i averii sale, cu inima i

sufletul supuse unei necontenite tensiuni, sntatea


sa nu ntrzie s se resimt. i v dai seama ct ar fi
suferit, dac ar fi avut un rival. Dar, tia, nimeni nu-i
putea da de bnuit nici mcar un anume personaj
destul de ciudat, cruia meandrele acestei povestiri ne
cer s-i facem cunoscute nfiarea i caracterul.
Era un brbat de cincizeci, cincizeci i cinci de ani,
cel puin aa se presupunea, la vremea ultimei
cltorii a lui Francisc Telec la Neapole. Fiina aceasta
puin comunicativ prea s aib aerul de a se ine n
afara acelor convenii sociale acceptate de cei suspui.
Nu se tia nimic, nici despre familia sa, nici despre
starea sa, nici despre trecutul su. l ntlneai azi la
Roma, mine la Florena i, trebuie spus, dup cum
afla pe unde cltorea Stilla la Florena, sau la Roma.
De fapt, i se cunotea o singur pasiune, s o aud pe
prima-donna cu un renume att de mare care se afla,
pe atunci, pe primul loc, n ceea ce privete belcantoul.
Dac Francisc Telec nu tria dect pentru Stilla,
din ziua n care o vzuse pe scena operei din Neapole,
trecuser deja ase ani de cnd acest excentric
dilettante exista doar pentru a o auzi, i se prea c
vocea cntreei devenise la fel de necesar pentru
viaa lui ca i aerul pe care l respira. Niciodat nu
cutase s o ntlneasc n alt parte dect pe scen,
niciodat nu se nfiase dinaintea ei i nici nu i
scrisese. Dar, de fiecare dat cnd Stilla urma s
cnte, n oricare teatru de pe cuprinsul Italiei, vedeai
trecnd prin dreptul intrrii un brbat nalt de statur,
nfurat ntr-un pardesiu lung, nchis la culoare, cu o
plrie cu boruri mari, ce-i ascundea chipul. Brbatul
se grbea s-i ocupe locul n fundul unei loje
zbrelite, nchiriat n prealabil, special pentru el.

Rmnea nchis acolo, nemicat i tcut pe toat


durata reprezentaiei. Apoi, de ndat ce Stilla i
isprvea aria final, o lua din loc, pe furi, i nici un
alt cntre, sau o alt cntrea nu l-ar fi putut
reine; nici mcar nu i-ar fi auzit.
Cine era spectatorul acesta, att de asiduu prin
comportarea sa? n zadar ncercase Stilla s afle. Aa
c, fiind o fire foarte impresionabil, prezena
ciudatului personaj sfrise prin a o nspimnta o
spaim absurd, dar ct se poate de real. Dei nu-l
putea zri n fundul lojei sale, ale crui zbrele nu le
ddea n lturi niciodat, l tia acolo, simea privirea
lui poruncitoare aintit asupra ei, ceea ce o tulbura n
aa msur, nct nu mai auzea ovaiile cu care
publicul ntmpina intrarea ei n scen.
S-a spus c personajul acesta nu i s-a prezentat
niciodat Stillei. Dar, dac nu ncercase deloc s
cunoasc femeia vom insista n mod deosebit asupra
acestui aspect tot ceea ce putea s-i aminteasc de
artist constituia obiectul ateniei sale constante. n
felul acesta, intrase n posesia celui mai izbutit dintre
portretele pe care marele pictor Michele Gregorio i le
fcuse cntreei, care o arta ptima, vibrant,
sublim, ntrupnd unul dintre cele mai frumoase
roluri ale sale, iar portretul acesta, dobndit cu preul
greutii lui n aur, fcea ct dduse pe el admiratorul.
Dac originalul acesta era, ntotdeauna, singur,
atunci cnd venea s-i ocupe loja la reprezentaiile
Stillei, dac nu ieea niciodat din cas dect pentru a
merge la oper, nu trebuie tras concluzia c i tria
singur cuc. Nu, un tovar, nu mai puin bizar dect
el, i mprtea traiul.
Individul se numea Orfanik. Ce vrst avea,
dincotro venea, unde se nscuse? Nimeni n-ar fi putut

rspunde la aceste trei ntrebri. Dac ai fi crezut ce-i


spune fiindc sttea bucuros de vorb ar fi fost
unul dintre acei savani nerecunoscui, al cror geniu
n-a putut rzbate la lumin i care s-au scrbit de
lume. Se presupunea, nu fr temei, c trebuia s fie
vreun prlit de inventator, pe care punga bogatului
dilettante l susinea, cu drnicie.
Orfanik era de statur mijlocie, slab, jigrit, mai
mult pielea i osul, cu una dintre acele figuri vetede
creia, n limba veche, i se spunea fa sfoiegit.
Semn particular, purta o aprtoare neagr pe
ochiul drept pe care pesemne c i-l pierduse n cine
tie ce experien de fizic sau chimie, iar pe nas, o
pereche de ochelari a cror unic lentil groas, de
miop, slujea privirii verzui a ochiului stng. n timpul
plimbrilor sale solitare, gesticula, ca i cum ar fi
discutat cu un interlocutor invizibil care doar l
asculta, fr s-i rspund niciodat.
Cei doi, straniul meloman i nu mai puin straniul
savant, erau binecunoscui, cel puin att ct puteau fi
n aceste orae ale Italiei, unde stagiunea i chema cu
regularitate. Se bucurau de privilegiul de a aprinde
curiozitatea public i, dei admiratorul Stillei i
respinsese mereu pe reporteri, cu interviurile lor
indiscrete, n cele din urm, numele i naionalitatea
sa ajunseser s fie cunoscute. Personajul acesta era
de origine romn i, cnd Francisc de Telec ntreb
cum se numete, i se rspunse:
Baronul Radu de Gorj.
Aa se prezenta situaia pe vremea cnd tnrul
tocmai sosea la Neapole. De dou luni, teatrul SanCarlo gemea de lume n fiecare sear, iar succesul
Stillei sporea, spectacol de spectacol. Niciodat nu se
artase att de ncnttoare n diversele roluri ale

repertoriului ei, niciodat nu strnise ovaii mai


nflcrate.
La fiecare dintre reprezentaii, n timp ce Radu i
ocupa fotoliul de orchestr, baronul Radu Gorj, ascuns
n loja lui, se lsa furat de cntul fr pereche, se
ptrundea de vocea rafinat i rscolitoare, fr de
care se prea c n-ar fi putut tri.
Atunci se rspndi la Neapole un zvon zvon n
care publicul refuza s cread, dar care, n cele din
urm, puse pe jar lumea sensibililor dilettanti.
Se spunea, c odat stagiunea ncheiat, Stilla avea
s renune la oper. Cum? n plin perioad de
nflorire a talentului, n toat plenitudinea frumuseii,
la apogeul carierei de artist, era posibil s se
gndeasc s-i ia adio de la scen? Orict ar fi prut
de necrezut, era adevrat i, fr s tie, baronul de
Gorj era, n parte, responsabil pentru aceast
hotrre.
Spectatorul acesta misterios, mereu de fa, dei
invizibil n spatele zbrelelor lojei sale, sfrise prin a-i
provoca Stillei o stare de agitaie nervoas persistent,
de care nu se mai putea apra. De ndat ce intra n
scen, se simea att de tulburat, nct nelinitea
aceasta, foarte evident pentru public, i afectase
treptat sntatea. S prseasc Neapole, s fug la
Roma, la Veneia, n-ar fi fost de ajuns, tia asta,
pentru a se descotorosi de prezena baronului de Gorj.
N-ar fi izbutit s scape de el nici dac ar fi prsit
Italia pentru Germania, Rusia ori Frana. Ar fi urmrito pretutindeni unde s-ar fi dus s cnte i, pentru a
scpa de aceast piaz rea, singura cale era s se
retrag.
Or, de dou luni deja, nainte ca zvonul retragerii ei
s se fi rspndit, Francisc de Telec se hotrse s

ntreprind pe lng cntrea un demers ale crui


consecine aveau s provoace, din nefericire, cea mai
ireparabil catastrof. Burlac, stpn al unei mari
averi, izbutise s fie primit de Stilla, i-i propusese s
devin soia lui.
Stilla cunotea de mult vreme sentimentele pe
care i le inspira tnrului. i spusese c era un om
cruia orice femeie, chiar i din nalta societate, ar fi
fost ncntat s-i ncredineze propria ei fericire. Aa
c, n starea de spirit n care se afla, atunci cnd
Francisc de Telec veni s-i ofere numele su, l primi,
cu o simpatie pe care nu ncerc s i-o ascund. Fr
s se ndoiasc o clip de simmintele ei i fr s
regrete o clip c pune capt carierei artistice, accept
s fie soia lui Francisc Telec.
Prin urmare, vestea era adevrat, Stilla nu va mai
aprea niciodat pe scen, de ndat ce stagiunea de la
San-Carlo avea s ia sfrit. Cstoria sa, n legtur
cu care existaser unele ndoieli, fu dat atunci ca
sigur.
Dup cum v dai seama, lucrul acesta strni mare
vlv nu numai n cercurile artistice, dar chiar i n
cercurile nalte din Italia. Dup ce nimeni nu voise s
cread c hotrrea artistei era definitiv, trebuir s
accepte cu toii aceast nfrngere. Tnrul conte
deveni inta geloziei i pizmei tuturor, deoarece o rpea
artei sale, succesului i idolatriei nfocailor dilettanti,
pe cea mai mare cntrea a epocii. Urmar de aici
numeroase ameninri personale la adresa viitorului
mire, ameninri pe care tnrul nu le lu nici o clip
n serios.
Dar, dac publicul se art att de ptima, v
putei nchipui ce simi baronul Radu de Gorj, la
gndul c Stilla avea s-i fie luat pe veci, c va pierde,

odat cu ea, tot ceea ce l lega de via. Se rspndi


zvonul c, socotind c nu mai are de ce s triasc,
ncercase s se sinucid. Sigur e c, din ziua aceea,
Orfanik nu mai fu vzut cutreiernd strzile
Neapolelui. Nedezlipit de baronul Radu, veni, chiar de
mai multe ori, s se nchid n loja de la San-Carlo, pe
care baronul o ocupa la fiecare reprezentaie, ceea ce
nu i se mai ntmplase niciodat, fiind absolut
refractar, ca atia ali savani, la farmecul muzicii.
Totui zilele treceau, emoia nu scdea, i urma s
ajung la culme n ziua n care Stilla avea s apar,
pentru ultima oar, pe scen. Rolul cu care trebuia si ia adio de la public, era superbul rol al Angelici din
Orlando, capodopera maestrului Arconati.
n seara aceea, San-Carlo fu de zece ori prea mic,
pentru a-i putea primi pe toi spectatorii care se
nghesuiau la uile lui i dintre care cea mai mare
parte rmaser afar. Erau de ateptat manifestaii
ostile la adresa tnrului Telec, dac nu n timp ce
Stilla se afla pe scen, cel puin atunci cnd cortina se
va fi lsat la sfritul celui de-al cincilea act.
Baronul de Gorj luase loc n loja sa, iar Orfanik se
afla i de data aceasta alturi de el.
Stilla apru mai agitat dect oricnd. i veni
totui n fire, se ls n voia inspiraiei i cnt att de
perfect, cu un har fr pereche, nct cuvintele sunt
mult prea palide pentru a putea descrie arta ei.
Entuziasmul nespus pe care-l provoc n rndul
spectatorilor se transform n delir.
n timpul reprezentaiei, tnrul Francisc sttuse n
culise, nerbdtor, clocotind, nfrigurat, fr s se
poat
domoli,
blestemnd
lungimea
scenelor,
enervndu-se din pricina ntrzierilor datorate
aplauzelor i bisurilor. Ah! Cum i mai dorea s o

scoat ct mai repede din teatru pe cea care-i era


hrzit s-i fie soie i s o duc departe, departe,
unde nu va mai fi dect a lui, a lui i numai a lui!
Sosi i scena dramatic n care eroina din Orlando
moare. Niciodat n-a prut minunata muzic a lui
Arconati mai mictoare, mai ptrunztoare, niciodat
n-a interpretat-o Stilla cu accente mai pasionate. Parc
tot sufletul li se reflecta n sunetele melodioase... i,
totui, ai fi zis c vocea, sfiat n unele clipe, sttea
s se frng, vocea aceasta care urma s nu mai fie
auzit.
n momentul acela, zbrelele de la loja baronului de
Gorj se ridicar. Un cap ciudat, cu prul lung,
grizonat, cu ochii ca doi tciuni aprini, se art: faa
extatic era nspimnttor de palid, iar din culise
Francisc o zri n plin lumin, ceea ce nu se mai
ntmplase.
Stilla se lsa purtat, atunci, de toat ardoarea
strlucitoarei strette a cntecului final... Tocmai
repetase fraza de o sublim sensibilitate:
Innamorata, mio cuore tremante, Voglio morire...
Brusc, se oprete...
Chipul baronului de Gorj o ngrozete... O spaim
de neneles o paralizeaz... i duce repede mna la
gur i mna i se nroete de snge... Se
mpleticete... Se prbuete...
Publicul s-a ridicat, tremurnd, scos din mini,
nnebunit de nelinite...
Un ipt se ridic din loja baronului de Gorj...
Francisc se npustete pe scen, o ia pe Stilla n
brae... o ridic... se uit la ea... i vorbete...
A murit!... A murit!... strig. E moart!...

Stilla a murit... I s-a spart un vas de snge...


Cntul i s-a stins, odat cu ultimul suspin.
Tnrul Francisc fu dus la hotel ntr-o asemenea
stare, nct existau temeri c i-ar putea pierde
minile. Nu putu asista la funeraliile Stillei, celebrate
n mijlocul ndureratei populaii napolitane.
La cimitirul Campo Santo Nuovo, unde a fost
nmormntat cntreaa, pe marmura alb, poate fi
citit doar acest nume:
STILLA
n seara de dup ngropciune, un brbat sosi la
Campo Santo Nuovo. Acolo, cu privirile rtcite, cu
capul plecat i buzele strnse de parc ar fi fost deja
pecetluite de moarte, privi mult vreme locul unde
fusese nmormntat Stilla. Ar fi vrut aa, poate ar mai
fi auzit vocea marii artiste, care urma s se nale, si ascut simul auzului pentru o ultim oar din
mormnt...
Era Radu de Gorj.
n aceeai noapte, baronul de Gorj, nsoit de
Orfanik, prsi Neapole i de la plecarea lui, nimeni nar fi putut spune ce se ntmplase cu el. Dar a doua zi,
pe adresa tnrului Francisc sosi o scrisoare. De un
laconism amenintor, cuprindea doar aceste cuvinte:
Tu ai omort-o!... Blestemat s fii, Francisc de Telec!
RADU DE GORJ

Capitolul X
Aceasta fusese cumplita poveste.
Timp de o lun, viaa lui Francisc Telec atrn de
un fir de pr. Nu recunotea pe nimeni, nici mcar pe
oteanul su, Roca. Cnd febra era foarte mare, un
singur nume i ntredeschidea buzele, gata s lase s
treac ultima suflare: era numele Stillei.
Tnrul scp de la moarte. Graie iscusinei
doctorilor i ngrijirii nentrerupte a devotatului Roca,
ajutat, de asemenea, de tineree i de natur, Francisc
Telec fu salvat. Mintea-i scp nevtmat din aceast
nspimnttoare zdruncinare nervoas. Dar atunci
cnd i reveni memoria, cnd i aduse aminte de
tragica scen final din Orlando, n care inima artistei
se sfrmase, strig, cu neputin:
Stilla! Stilla mea! n vreme ce minile i se
ntindeau, ca pentru a o aplauda nc.
De ndat ce stpnul lui se putu scula din pat,
Roca obinu de la el acordul de a fugi din acest ora
blestemat i de a se lsa dus n castelul de lng
Craiova. Totui, nainte de a prsi Neapolele, vru s
mearg s se roage la mormntul artistei, pentru un
ultim i etern rmas bun.
Roea l nsoi la Campo Santo Nuovo. Francisc se
trnti pe pmntul crud, se chinui s-l sape cu
unghiile, ca s se ngroape n el... Cu greu reui Roca
s-l smulg de lng mormntul n care zcea ntreaga
lui fericire.
Cteva zile mai trziu, ntors la Craiova, n inima
rii valahe, revzu vechiul domeniu al familiei sale. n
interiorul castelului de acolo tri vreme de cinci ani
ntr-o izolare absolut, din care refuz s ias. Nici
timpul, nici desprirea nu putuser s-l vindece de

suferina care-l mistuia. Ar fi trebuit s-i uite


durerea, iar lucrul acesta era cu neputin. Amintirea
Stillei, vie ca n prima zi, se contopise cu viaa lui.
Sunt rni din acestea, care nu se nchid dect odat
cu moartea.
Totui, n vremea n care ncepe povestea noastr,
tnrul prsise castelul de cteva sptmni. Ct de
ndelungi i struitoare erau nenumratele rugmini
la care fusese silit s recurg Roca, pentru a-i
convinge stpnul s se rup de singurtatea n care
se stingea! C Francisc nu reuea s-i gseasc
mngierea era de neles, dar era zadarnic s ncerce
s-i ostoiasc durerea.
Un plan de cltorie fusese hotrt: s viziteze, mai
nti, provinciile transilvnene. Mai trziu spera
Roca tnrul va consimi s reia, de-a curmeziul
Europei, cltoria ntrerupt de tristele evenimente de
la Neapole.
Telec pornise la drum ca excursionist de ast dat,
i numai pentru o cltorie de scurt durat. Roca i
cu el strbtuser cmpiile valahe, pn la masivul
impuntor al Carpailor; ptrunseser n defileele
trectorii Vulcan; apoi, dup ascensiunea Retezatului
i o excursie prin valea Mureului, veniser s se
odihneasc n satul Werst, la hanul La Regele Matei.
Se tie care era starea de spirit a celor de acolo n
momentul sosirii tnrului i cum fusese pus la curent
cu faptele de neneles de la castel. Se tie, de
asemenea, cum tocmai aflase c cetuia aparinea
baronului Radu de Gorj.
Efectul produs asupra lui Francisc Telec de numele
acesta fusese mult prea evident, pentru ca jupanul
Col i ceilali s nu-l remarce. Aa c Roca l ddu cu
nduf dracului, cu bazaconiile lui cu tot, pe jupanul

Col, care-l rostise ntr-un moment att de nelalocul


lui. De ce trebuia s aib Francisc Telec ghinionul s
pice tocmai n afurisitul sta de sat Werst, n
vecintatea castelului din Carpai?
Tnrul amuise. Privirea lui, care rtcea de la
unul la altul, mrturisea mai mult dect ndeajuns
adnca-i tulburare sufleteasc, pe care ncerca n
zadar s o domoleasc.
Jupanul Col i prietenii lui i ddur seama c
ntre Francisc Telec i baronul de Gorj trebuia s
existe o misterioas legtur, dar, orict de mult i-ar fi
mboldit curiozitatea, tiur s se pstreze ntr-o
rezerv cuviincioas, abinndu-se s-l hruiasc cu
ntrebrile, pentru a afla mai mult. Mai trziu or vedea
ei ce-i de fcut.
Cteva clipe mai trziu, prsiser cu toii La
Regele Matei, foarte intrigai de aceast extraordinar
nlnuire de evenimente, care nu prevestea nimic bun
pentru sat.
i apoi, acum cnd tnrul aflase cine era stpnul
castelului din Carpai, i va mai respecta oare
promisiunea? Odat ajuns la Alba Iulia, va preveni
autoritile i le va cere s intervin? Iat ntrebarea
care-i i frmnta pe biru, pe dascl, pe doctorul
Patak i pe toi ceilali. n orice caz, dac n-o fcea el,
jupanul Col era hotrt s-o fac. Poliia va fi
avertizat, va veni s cerceteze castelul, va vedea dac
e bntuit de duhuri, sau locuit de rufctori, fiindc
satul nu mai putea tri mult vreme ntr-o asemenea
ncordare.
Pentru cei mai muli locuitori ns era o ncercare
inutil, o msur ineficace. S porneti la atac
mpotriva duhurilor!... Dar sbiile jandarmilor se vor

face ndri, ca i cum ar fi fost din sticl, iar putile


vor trage pe-alturi!
Francisc de Telec, rmas singur n sala mare a
hanului, se ls n voia amintirilor trezite, ntr-un mod
att de dureros, de numele baronului de Gorj. Dup ce
zcu vreme de un ceas, zdrobit, ntr-un fotoliu, se
ridic, iei din han, se ndrept spre marginea terasei,
i iscodi cu privirea deprtrile.
Pe creasta Pleei, n centrul platoului Orgall, se
nla castelul din Carpai. Acolo trise ciudatul
personaj, spectatorul de la San-Carlo, cel care-i inspira
nefericitei Stilla o spaim de nenvins. Dar acum
castelul era prsit, iar baronul de Gorj nu se mai
ntorsese de cnd fugise din Neapole. Nu se tia nimic
de soarta lui; dup moartea marii artiste era posibil
s-i fi luat viaa. Francisc rtcea astfel pe trmul
ipotezelor, fr s tie la care s se opreasc.
Pe de alt parte, aventura pdurarului Nicu Deac
nu nceta s-l frmnte i i-ar fi fcut plcere s
dezlege taina ei, fie doar pentru a liniti populaia din
Werst.
Aa c, ntruct nu se ndoia nici o clip c nite
rufctori i aflaser refugiul n castel, tnrul se
hotr s-i in fgduiala pe care o fcuse, de a
dejuca manevrele falselor fantome, ntiinnd poliia
din Alba Iulia.
Totui, pentru a putea aciona, voia s afle ct mai
multe amnunte despre cele ntmplate. Cel mai
nimerit era s discute personal cu tnrul pdurar.
Iat de ce, pe la ceasurile trei ale amiezii, nainte de a
se ntoarce la han, se nfi la domiciliul birului.
Jupanul Col se art ct se poate de onorat s-l
primeasc: un tnr att de distins... vlstarul unei
familii de vi veche de pe meleagurile valahe... cruia

satul Werst i va rmne recunosctor cnd i va


redobndi linitea i chiar bunstarea... de vreme ce
cltorii se vor ntoarce s cutreiere inutul... pltind
taxa de trecere, neavnd de ce s se mai team de
duhurile rele ale castelului din Carpai... etc.
Francisc de Telec i mulumi jupanului Col pentru
complimentele sale i l ntreb dac ar putea sta de
vorb cu tnrul pdurar.
Desigur, nlimea ta, rspunse birul. Flcul
sta de isprav e ct se poate de bine i nu va ntrzia
s-i ia slujba n primire.
Apoi, ntorcndu-se:
Aa-i, Miori? adug, interpelndu-i fata, care
tocmai intrase n odaie?
S dea Dumnezeu s fie aa, tat! rspunse, cu
voce nduioat, Mioria.
Francisc se art ncntat de salutul preios pe
care i-l adres tnra. i, vznd-o nc nelinitit de
starea logodnicului ei, se grbi s-i cear cteva
explicaii n legtur cu acest subiect.
Dup cte am auzit, zise el, Nicu Deac nu a fost
vtmat prea ru...
Nu, ludat fie Cerul!
Avei un doctor bun la Werst?
Hm! mormi jupanul Col, pe un ton prea puin
mgulitor pentru fostul infirmier al postului de
carantin.
l avem pe doctorul Patak, rspunse Mioria.
Cel care l-a nsoit pe Nicu Deac la castelul din
Carpai?
Chiar el, nlimea ta.
Domnioar, spuse atunci Francisc, a dori, n
interesul lui, s-l vd pe logodnicul dumitale, ca s
aflu amnunte mai precise despre ntmplarea asta.

Se va grbi s vi le dea, chiar dac va obosi


puin...
Oh! N-o s ntrec msura i nu voi face nimic din
ce i-ar putea face ru lui Nicu Deac.
tiu.
Cnd va avea loc cstoria voastr?...
Peste cincisprezece zile, rspunse birul.
Atunci voi avea plcerea s fiu de fa, dac
jupanul Col vrea s m pofteasc, bineneles...
O asemenea cinste...
Peste cincisprezece zile, aa rmne, i sunt sigur
c Nicu Deac se va pune pe picioare, de ndat ce-i va
putea ngdui s fac o plimbare cu drglaa lui
logodnic.
Da! Dumnezeu s-l ocroteasc, rspunse Mioria,
roind.
n clipa aceea, pe chipul ei ncnttor se zugrvi o
nelinite att de vdit, nct Francisc nu se putu opri
s nu o ntrebe de ce era att de ngrijorat.
Da! Dumnezeu s-l ocroteasc, rspunse fata,
fiindc, ncercnd s ptrund n castel, n ciuda
mpotrivirii lor, Nicu a nfruntat duhurile rele!... i cine
tie dac nu s-or nveruna s-l chinuiasc toat
viaa...
Oh! n privina asta, domnioar, o liniti
Francisc, facem noi ordine, v promit.
Nu i se va ntmpla nimic bietului meu Nicu?...
Nimic, iar datorit agenilor de poliie, incinta
cetuii va fi la fel de sigur ca piaa din Werst!
Considernd inoportun s discute problema
aceasta, a miraculosului, cu nite persoane care
credeau orbete n forele supranaturale, tnrul o
rug pe Mioria s-l duc n odaia pdurarului.

Ceea ce fata se grbi s fac, dup care l ls pe


Francisc singur cu logodnicul ei.
Nicu Deac fusese ntiinat de sosirea celor doi
cltori la hanul La Regele Matei. Instalat ntr-un
fotoliu vechi, mare ct o gheret, se ridic s-i
primeasc oaspetele. Cum aproape c nu se mai
resimea de pe urma paraliziei care-l lovise vremelnic,
era n stare s rspund ntrebrilor tnrului
Francisc.
Domnule Deac, spuse acesta, dup ce i strnse
prietenete mna, a vrea s te ntreb de la nceput
dac dumneata crezi n prezena unor fpturi
supranaturale n castelul din Carpai.
Sunt silit s cred, rspunse Nicu Deac.
i ele s te fi mpiedicat s treci dincolo de zidul
cetuii?
Nu m ndoiesc.
i de ce, m rog?
Pentru c, dac n-ar fi fost duhuri, ceea ce mi s-a
ntmplat nu ar avea nici o explicaie.
Vrei s ai buntatea s-mi povesteti ntreaga
ntmplare, fr s lai nimic deoparte?
Bucuros.
Nicu Deac depn de-a fir-a-pr povestea care i se
ceruse. Nu putu dect s confirme faptele care-i
fuseser aduse la cunotin lui Francisc n timpul
convorbirii lui cu oaspeii de la han fapte crora
tnrul, dup cum se tie, le cldea o interpretare pur
natural.
Pe scurt, toate evenimentele din acea noapte de
pomin se puteau explica uor dac fiinele omeneti,
rufctori sau alii, care-i aflaser sla n cetuie,
dispuneau de o mainrie capabil s produc acele
efecte fantasmagorice. Ct privete ciudata pretenie a

doctorului Patak, c s-ar fi simit nlnuit de pmnt,


prin cine tie ce for nevzut, se putea susine c
respectivul doctor fusese victima unei iluzii. Prea
mult mai verosimil ipoteza c, pur i simplu, i se
muiaser picioarele pentru c era nnebunit de groaz,
ceea ce i i declar Francisc tnrului pdurar.
Cum aa, nlimea ta, replic Nicu Deac, s-l fi
lsat picioarele pe laul sta, tocmai cnd voia s-o
rup la fug? Nu se poate aa ceva, trebuie s fii de
aceeai prere cu mine.
Ei bine, relu Francisc, s zicem c i-a prins
picioarele n cine tie ce capcan ascuns n ierburile
de pe fundul anului...
Atunci cnd capcanele se nchid, nu se ls
pdurarul, te rnesc cumplit, i sfie carnea, iar
picioarele doctorului Patak n-au nici mcar o
zgrietur.
Observaia ta e just, Nicule, i totui, crede-m,
dac e adevrat c doctorul n-a putut s se smulg,
nseamn c picioarele i erau prinse n felul acesta.
S te ntreb atunci, cum s-ar fi putut deschide de
la sine o capcan, ca s-l lase, din nou, liber pe
doctor?
ntrebare la care Francisc nu gsi nici un rspuns.
Mai mult, nlimea ta, relu pdurarul, s-l
lsm deoparte pe doctorul Patak. La urma urmei, nu
pot vorbi dect despre ceea ce am simit pe pielea mea.
Dar s-l lsm deoparte pe bunul doctor i s
discutm doar despre ceea ce i s-a ntmplat ie,
Nicule.
Ceea ce mi s-a ntmplat este ct se poate de
limpede. Nu exist nici o ndoial c am fost zglit
zdravn, ntr-un fel care nu este deloc firesc.
N-ai avut nici o urm de ran? ntreb Francisc.

Nici una, i totui am fost izbit cu o putere...


i asta chiar n clipa n care ai pus mna pe
ferectura punii?...
Da, de-abia am atins-o, c am fost ca paralizat.
Din fericire, cealalt mn, cu care m ineam de lan,
nu s-a desfcut, i am alunecat pn n fundul
anului, de unde doctorul m-a ridicat, leinat.
Francisc cltin din cap, ca un om pe care
explicaiile acestea l lsau nencreztor.
Haide, urm Nicu Deac, n-am visat ceea ce i-am
povestit i, dac vreme de opt zile am zcut ct sunt de
lung n patul sta, fr s-mi simt nici braul, nici
piciorul, n-ar fi nelept s-mi spui c mi s-au nzrit
toate astea!
Nici nu-mi trece prin gnd s spun aa ceva, e
sigur c ai avut parte de o zguduitur cumplit...
Cumplit i drceasc!
Nu, n privina asta ne deosebim, Nicule, l
contrazise tnrul. Tu crezi c ai fost lovit de o fptur
supranatural, iar eu, eu nu cred, din simplul motiv c
nu exist fpturi supranaturale, nici cu gnduri rele,
nici cu gnduri bune.
Ai vrea, atunci, s m lmureti i pe mine cum
de-am pit ce-am pit?
nc nu pot, dar fii sigur c totul se va explica i
nc n felul cel mai simplu.
S dea Dumnezeu! zise pdurarul.
Spune-mi, relu Francisc, castelul acesta a fost
ntotdeauna al familiei de Gorj?
Da, i este al lor i acum, dei ultimului urma al
familiei, baronului Radu, i s-a pierdut urma.
i cam de cnd nu se mai tie nimic de el?
Cam de douzeci de ani.
De douzeci de ani?...

Da. ntr-o zi, baronul a prsit castelul, ultimul


lui slujitor a decedat la cteva luni dup plecarea sa, i
de atunci n-a mai fost vzut.
i de atunci n-a mai pus nimeni piciorul n
cetuie?
Nimeni.
i ce crede lumea de pe-aici?
Crede c baronul Radu trebuie s fi murit prin
strinti i c lucrul acesta s-a ntmplat la puin
vreme dup ce a plecat.
Se nal, Nicule, baronul tria nc, cel puin
acum cinci ani.
Tria?...
Da... n Italia, La Neapole...
L-ai vzut?
Da, l-am vzut.
i de cinci ani?...
N-am mai auzit vorbindu-se despre dnsul.
Tnrul pdurar czu pe gnduri. i venise o idee, o
idee creia ezita s-i dea glas. n sfrit, se hotr i,
ridicnd capul, cu sprncenele ncruntate:
Nu-i de presupus, zise el, ca baronul s se fi
ntors n inut, hotrt s se nchid n cetuia lui?
Nu... nu-i de presupus, Nicule.
Aa cred i eu, ce interes ar fi avut s ascund...
s nu lase pe nimeni s ptrund pn la el?...
Nici unul, rspunse Francisc de Telec.
i, totui, raionamentul acesta ncepea s capete
form n mintea lui. Nu era oare posibil ca personajul
acesta a crui existen fusese ntotdeauna att de
enigmatic, s fi venit s se refugieze n castel dup
plecarea
sa
din
Neapole?
Acolo,
mulumit
superstiiilor ntreinute cu iscusin, nu i-ar fi fost
uor, dac voia, s triasc absolut izolat s se apere

de orice vizit inoportun, dat fiind c tia care este


starea de spirit a localnicilor?
Totui, Francisc consider nepotrivit s le
mprteasc locuitorilor din Werst o asemenea
ipotez. Ar fi trebuit s le mrturiseasc fapte care-l
priveau mult prea ndeaproape. Dealtfel, n-ar fi
convins pe nimeni, lucru de care se convinse
numaidect, atunci cnd Nicu Deac adug:
Dac baronul Radu este cel care se afl la castel,
trebuie s credem c baronul Radu este Necuratul,
fiindc numai Necuratul putea s-mi fac una ca asta!
Dornic s nu se mai ntoarc pe acest teren,
Francisc schimb vorba. Dac fcu tot posibilul s-l
liniteasc pe pdurar, n ceea ce privete consecinele
ncercrii sale, l rug struitor totui s nu o repete.
Nu era treaba lui, era treaba autoritilor, iar agenii
de poliie din Alba Iulia vor ti cum s dezlege misterul
castelul din Carpai.
Tnrul Francisc i lu atunci rmas-bun de la
Nicu Deac, urndu-i s se vindece ct mai curnd,
pentru a nu ntrzia cstoria lui cu Mioria, la care
inea mori s fie de fa.
Adncit n gndurile lui, Francisc se ntoarse la
han, de unde nu mai iei toat ziua.
La ase, Ionas i aduse cina n sala mare, unde,
dovedind o discreie demn de toat lauda, nimeni din
sat, nici jupanul Col nici altcineva, nu veni s-i
tulbure singurtatea.
Pe la opt, Roca i spuse:
Ai nevoie de mine, stpne?
Nu.
Atunci, m duc s-mi fumez pipa pe teras.
Da, Roca, da.

Pe jumtate culcat pe canapea, Francisc se ls din


nou purtat de apa timpului n trecutul de neuitat. Se
afla la Neapole, la ultima reprezentaie de la teatrul
San-Carlo... l revedea pe baronul de Gorj, aa cum i
apruse, scond capul din loj, cu privirile aintite cu
ardoare asupra artistei, ca i cum ar fi vrut s-i
topeasc voina... Apoi, se duse cu gndul la
scrisoarea semnat de ciudatul personaj care l acuza
pe el, Francisc de Telec, c o omorse pe Stilla...
Furat de amintiri, Francisc se simea prins, ncetul
cu ncetul, n mrejele somnului. Dar se afla nc la
hotarul dintre vis i veghe, n starea aceea n care poi
percepe cel mai slab zgomot, cnd se produse un
fenomen, ieit cu totul din comun.
Pare c o voce, dulce i unduitoare, se aude n
ncperea n care Francisc e singur, cu desvrire
singur totui.
Fr s se ntrebe dac viseaz sau nu, Francisc
nl capul i ascult.
Da! S-ar zice c o gur s-a apropiat de urechea lui
i buze nevzute las s le scape melodia expresiv a
lui Stefano, inspirat de aceste cuvinte:
Nel giardino de mille fiori, Andiamo, mio cuore...
Romana aceasta, Francisc a mai auzit-o...
Romana aceasta, de o inefabil suavitate, a cntat-o
Stilla, n concertul pe care l-a dat la teatrul San-Carlo,
naintea reprezentaiei de adio...
Ca legnat, fr s mai tie de el, Francisc se ls
cotropit de vraja de a o mai asculta odat...
Apoi, cntecul se ncheie i vocea care scdea
treptat, se stinse, odat cu vibraiile moi ale aerului.
Dar Francisc se scutur de toropeal... Se ridic
brusc... i inu rsuflarea i ncearc s mai prind

un ecou ndeprtat al vocii, care i merse drept la


inim...
Totul e tcere, nuntru i afar.
Vocea ei!... optete. Da!... Era vocea ei... vocea
pe care am iubit-o att!...
Apoi, revenind la realitate:
Dormeam... i am visat!

Capitolul XI
A doua zi, tnrul Francisc se trezi din zori, cu
mintea nc tulburat de vedeniile nopii.
Dimineaa trebuia s plece din satul Werst i s-o
porneasc pe drumul spre Cluj. Dup ce vizitase
aezrile industriale Petroani i Livezeni, intenia lui
Francisc era s se opreasc o zi ntreag la Alba Iulia,
nainte de a poposi o vreme n capitala Transilvaniei.
De acolo, drumul de fier urma s-l poarte prin
provinciile Ungariei centrale, ultim etap a cltoriei
sale.
Francisc ieise din han i, tot plimbndu-se pe
teras, cu luneta lui la ochi, cerceta nfiorat,
contururile cetuii, pe care soarele, la rsrit, o fcea
s se profileze destul de limpede pe platoul Orgall.
Iar gndurile i se nvrteau n jurul a dou ntrebri
care nu-i ddeau pace. Odat ajuns la Alba Iulia, i va
ine fgduiala fcut celor din Werst? Va anuna
poliia despre ceea ce se ntmpla n castelul din
Carpai?
Cnd se legase s readuc linitea n sat, o fcuse
cu convingerea intim c acea cetuie slujea drept
refugiu unei bande de rufctori sau, cel puin, unor
indivizi suspeci care, avnd tot interesul s nu fie
dibuii, fcuser tot ceea ce le sttea n puteri s
mpiedice orice apropiere.
Dar noaptea Francisc chibzuise, ntorcnd lucrurile
i pe-o parte, i pe alta. n gndirea lui se produsese o
schimbare brusc i acum pregeta.
ntr-adevr, n urm cu cinci ani, ultimul
descendent al familiei Gorj, baronul Radu, dispruse
fr urm i ce se ntmplase cu el nimeni nu putuse
afla vreodat. Desigur, se rspndise zvonul c murise,

la ceva vreme dup plecarea sa din Neapole. Dar era


oare adevrat? Ce dovezi existau n legtur cu
moartea sa? Poate c baronul de Gorj tria i, dac
tria, de ce nu s-ar fi ntors n castelul strmoilor si?
De ce Orfanik, singurul apropiat care era cunoscut, nu
l-ar fi nsoit; i de ce n-ar fi acest ciudat fizician
autorul i regizorul fenomenelor care nu ncetau s
semene spaima n tot inutul? Exact la asta se gndea
tnrul Francisc.
Trebuie s fii de acord, ipoteza prea destul de
plauzibil iar, dac baronul Radu de Gorj i Orfanik i
gsiser refugiu n cetuie, e de la sine neles c au
vrut s o fac de neptruns, ca s-i poat duce ntrnsa viaa singuratic, acesta potrivindu-se obiceiurilor
i caracterului lor.
Ori, dac aa stteau lucrurile, ce atitudine trebuia
s adopte tnrul Francisc? Ar fi oportun s se
amestece n viaa baronului de Gorj? Era ceea ce se
ntreba, cntrind argumentele pro i contra, cnd
Roca se apropie de el pe teras.
Gsi potrivit s-i fac cunoscute gndurile lui, n
legtur cu acest subiect.
Stpne, i rspunse Roca, se prea poate ca
baronul de Gorj s fie acela care se ded la toate
aceste nscociri diavoleti. Ei bine, dac aa e, prerea
mea e c nu trebuie s ne vrm nasul unde nu ne
fierbe oala. Fricoii din Werst or vedea ei pe unde scot
cmaa, treaba lor. N-are rost s ne legm la cap dac
nu ne doare, numai aa, ca s linitim satul.
Fie, dac m gndesc bine, cred c ai dreptate,
isteul meu Roca.
i eu cred la fel, rspunse firesc oteanul.

n ceea ce-i privete pe jupanul Col i pe ceilali,


acum tiu ce s fac pentru a isprvi cu aa-zisele
duhuri din cetuie.
ntr-adevr, stpne, trebuie doar s ntiineze
poliia din Alba Iulia.
Pornim la drum dup prnz Roca, zise Francisc.
Totul va fi pregtit pn atunci.
Dar nainte de a cobor din nou pe valea Jiului,
vom face un ocol spre Plea.
De ce asta, stpne?
A dori s vd mai de aproape ciudatul castel din
Carpai.
La ce bun?...
O toan, Roca, o toan care nu ne va rpi mai
mult de o jumtate de zi.
Roca fu foarte contrariat de aceast hotrre, care
i se prea cel puin inutil. Tot ceea ce-i putea aduce
aminte cu prea mult putere de trecut tnrului, ar fi
vrut s in departe. De data asta fu n zadar: se lovi
de hotrrea de neclintit a stpnului su. i asta
pentru c Francisc ca i cum s-ar fi aflat sub o
influen creia nu i se putea mpotrivi se simea
atras de cetuie. Atracia aceasta de nestvilit era,
poate, legat, fr s-i dea seama, de visul n care
auzise vocea Stillei, cnd murmura trista melodie a lui
Stefano.
Dar, visase, oare?... Da! Iat ce ajunsese s se
ntrebe, amintindu-i c, n aceeai sal a hanului, se
mai fcuse auzit o voce, dup cum fusese asigurat
vocea pe care, cu atta nesbuin, o sfidase Nicu
Deac, nelundu-i n seam ameninrile. Aa c,
avnd n vedere starea de spirit n care se afla, nu-i de
mirare c plnuise s se ndrepte spre castelul din
Carpai, s urce pn n dreptul vechilor sale ziduri,

fr s aib, dealtfel, de gnd s ptrund dincolo de


ele.
E de la sine neles c Francisc de Telec era ferm
hotrt s nu-i dezvluie inteniile locuitorilor din
Werst. Acetia ar fi fost n stare s i se alture lui
Roca n ncercarea de a-l face s se rzgndeasc i
s se in departe de cetuie, aa c i recomandase
oteanului lui s-i in gura i s nu sufle o vorb
despre planurile sale. Vzndu-l cobornd din sat spre
valea Jiului, toat lumea va crede c vrea s-o ia pe
drumul spre Alba Iulia. Dar de sus, de pe teras,
observase c un alt drum erpuia pe la poalele
Retezatului, pn la trectoarea Vulcan. Se putea deci
urca pe crestele Pleei fr a mai strbate satul i, n
consecin, fr s fie zrit nici de jupanul Col, nici de
ceilali.
Pe la prnz, dup ce achit fr s se tocmeasc
nota nielu cam umflat pe care i-o prezent Ionas,
nsoind-o cu cel mai fermector surs al su, Francisc
se pregti de plecare.
Jupanul Col, frumoasa Mioria, dasclul Homrod,
doctorul Patak, ciobanul Frik i muli ali locuitori
venir s-i ia rmas bun. Chiar i tnrul pdurar se
artase n stare s-i prseasc odaia i se vedea ct
de colo c nu va ntrzia s se pun pe picioare, exinfirmierul atribuindu-i toate meritele n aceast
privin.
Toate urrile mele de bine, Nicule, i spuse
Francisc, att ie, ct i logodnicei tale.
Le primim cu recunotin, rspunse fata,
strlucind de bucurie.
Drum bun, adug pdurarul.
Da, aa s fie! rspunse Francisc, al crui chip se
adumbrise.

Atunci, jupanul Col i zise:


Te rugm s nu uii cumva de ceea ce ai fgduit
s faci pentru noi la Alba Iulia.
N-am s uit, jupne Col, l liniti Francisc. Dar,
n cazul n care voi ntrzia pe drum, tii calea foarte
simpl de a v descotorosi de musafirii nepoftii, iar
curnd castelul nu-i va mai inspira nici o team bravei
populaii a Werstului.
Uor de spus... opti dasclul.
i de fcut, i-o ntoarse Francisc. n mai puin de
patruzeci i opt de ore, dac vrei, jandarmii le vor veni
de hac celor care se ascund n cetuie...
Doar dac nu cumva n-or fi moroi, dup cum se
pare, inu s remarce ciobanul Frik.
Chiar i atunci, rspunse Francisc, ridicnd,
imperceptibil, din umeri.
Dac ne-ai fi nsoit, pe mine i Nicu Deac, poate
c n-ai vorbi aa, i zise doctorul Patak.
M-a mira, doctore, rspunse Francisc, i chiar
de-a fi fost prins de picioare ca dumneata, ntr-un
chip att de ciudat, n anul cetuii...
De picioare... da, sau, mai degrab, de cizme.
Doar dac nu crezi c... n starea de spirit... n care m
aflam... am... visat.
Nu cred nimic, domnule, rspunse Francisc, i
nu voi ncerca defel s-i explic ceea ce pare
inexplicabil. Dar fii sigur c dac jandarmii vin s
cerceteze castelul din Carpai, cizmele lor, care sunt
obinuite cu disciplina, nu vor prinde rdcini, ca ale
tale.
Dup ce spuse toate acestea la adresa doctorului,
tnrul primi pentru ultima oar omagiile hangiului,
att de onorat, pentru c onorabilul Francisc de
Telec... etc. Salutndu-i pe jupanul Col, pe Nicu Deac,

pe logodnica sa i pe locuitorii adunai acolo, i fcu


semn lui Roca; dup care coborr amndoi, cu pas
voinicesc, pe drumul din trectoare.
n mai puin de un ceas, Francisc i oteanul lui
atinser malul drept al rului, urcnd pe firul apei dea lungul laturii dinspre rsrit a Retezatului.
Roca se resemnase s nu-i mai fac nici o
observaie stpnului su, pentru c s-ar fi obosit n
zadar. Obinuit s-i execute militrete ordinele, fr
s crcneasc, dac tnrul avea s se avnte n cine
tie ce aventur periculoas, va ti el cum s-l scape,
viu i nevtmat.
Dup dou ceasuri de mers, Francisc i Roca se
oprir o clip, s-i trag sufletul. n locul acela, Jiul
valah, care devia puin spre dreapta, se apropia de
drum, cotind brusc. De cealalt parte, pe cocoaa
Pleei, se rotunjea platoul Orgall, la deprtare de o
jumtate de mil, adic de o leghe. Trebuiau, deci, s
prseasc Jiul, ntruct Francisc vroia s strbat
trectoarea pentru a merge n direcia castelului.
Evident, evitnd s treac din nou prin Werst,
ocolul acesta dubla distana care separa castelul de
sat. Cu toate acestea, avea s mai fie pn la asfinit,
cnd Francisc i Roca vor ajunge pe nlimile
platoului Orgall. Tnrul va avea deci vreme s
cerceteze cetuia din exterior. Iar dac va atepta s
se fac sear ca s coboare din nou pe drumul spre
Werst, i va fi lesne s-l urmeze, avnd sigurana c
nu-l vede nimeni. Intenia lui Francisc era s
nnopteze la Livezeni, un mic trg situat la confluena
celor dou Jiuri, i s o porneasc n ziua urmtoare
mai departe, spre Alba Iulia.
Se odihnir o jumtate de ceas. Francisc, bntuit
de amintiri, foarte frmntat, de asemenea, la gndul

c baronul de Gorj i tinuia poate existena dincolo


de zidurile castelului, nu scoase o vorb...
i Roca avu nevoie de mult stpnire de sine
pentru a nu i-o trnti de la obraz:
E pierdere de vreme s mergem mai departe,
stpne!... S-i ntoarcem spatele afurisitei steia de
cetui i s-o lum din loc!
ncepur, amndoi, s urmeze talvegul vii.
Trebuir mai nti s se nfunde ntr-un hi de
copaci care nu era tiat de nici o potec. n unele
locuri pmntul se surpase destul de adnc, deoarece,
cnd vremea e ploioas, Jiul uneori se revars, iar
preaplinul se avnt n puhoaie vijelioase pe aceste
terenuri pe care le transform apoi n mlatini. Fapt
care le ngreuna mersul i, n consecin, i fcu s
ntrzie. Le trebui un ceas s ias din nou pe drumul
prin trectoarea Vulcan, lucru care se ntmpl pe la
orele cinci.
Coasta dreapt a Pleei nu era acoperit de blana
deas a pdurilor, pe care Nicu Deac nu le putuse
strbate dect croindu-i calea cu securea; dar avur
de nfruntat dificulti de alt soi. Era grohotiul
morenelor, prin care nu te puteai strecura dect cu
mult precauie, erau denivelri brute, falii adnci,
blocuri nvlmite i nlndu-se, ca ngrmdirile de
gheuri, n fosta albie a unui ghear ntr-o regiune
alpin, era tot talme-balmeul unui morman de
bolovani uriai, pe care avalanele i fcuser s se
prbueasc de pe piscuri, era n sfrit, un adevrat
haos, n toat grozvia lui.
Urcarea talazului n asemenea condiii mai ceru
nc un ceas bun de eforturi epuizante. Se prea, ntradevr, c acea cetuie se putea apra chiar i numai
prin slbticia locurilor din vecintatea sa. i poate c,

n sinea lui, Roca ndjduia c vor ntlni piedici de


netrecut, dar n-a fost s fie aa.
Dincolo de zona blocurilor de piatr i a gropilor,
creasta din fa a platoului Orgall fu, n cele din urm,
atins. Din acel punct, profilul castelului se contura
mai limpede n mijlocul pustietii mohorte de care,
de atta amar de vreme, spaima i inuse departe pe
locuitorii inutului.
Ceea ce trebuie avut n vedere este c Francisc i
Roca aveau s abordeze cetuia prin dreptul curtinei
sale laterale, cea orientat spre nord. Dac Nicu Deac
i doctorul Patak ajunseser n faa curtinei de est,
asta se ntmplase pentru c, lund-o pe la stnga
Pleei, lsaser la dreapta torentul Doinei i drumul
trectorii. Cele dou direcii formeaz ntr-adevr un
unghi foarte deschis, al crui vrf este donjonul
central. Dinspre nord, dealtfel, ar fi fost imposibil s
ptrunzi n incint, deoarece nu numai c acolo nu se
aflau nici potern, nici punte, dar curtina, construit
innd seama de neregularitile terenului, se ridica la
o nlime destul de mare. Prea puin conta, n fond, c
pe latura aceea nu puteai ptrunde, de vreme ce
tnrului nici prin cap nu-i trecea s intre n castel.
Se fcuse apte i jumtate cnd Francisc de Telec
i Roca se oprir la marginea platoului Orgall. n faa
lor se nla, necat n bezn, sumbrul colos ale crui
ziduri ntunecate se contopeau cu stncile nnegrite de
vreme. La stnga, incinta cotea brusc, n locul n care
sttea de straj bastionul de col. Acolo, pe o teras,
deasupra parapetului su crenelat, se chircea fagul ale
crui crengi rsucite stteau mrturie strniciei cu
care sufla vntoasa dinspre sud-est.

ntr-adevr, ciobanul Frik nu se nelase. Dac era


s te iei dup ea, legenda nu-i mai ddea dect trei ani
btrnei cetui a baronului de Gorj.
Francisc contempla n tcere ansamblul acestor
construcii, dominate de donjonul ndesat din centru.
Acolo, fr ndoial, se mai ascundeau sub grmezile
nedesluite sli boltite, vaste i sonore, lungi coridoare
dedalice, mici fortificaii ngropate n adncurile
pmntului. Nici o locuin nu s-ar fi potrivit mai bine
ultimului descendent al familiei Gorj, pentru a se
ngropa ntr-o uitare creia nimeni nu-i putea afla
taina, dect acest vechi castel feudal. i cu ct se
gndea mai mult, cu att mai convins era tnrul c
Radu Gorj aezase ntre el i lume meterezele
castelului su din Carpai.
Nimic, dealtfel, nu trda prezena unor oaspei n
interiorul donjonului. Nici un fir de fum nu se depna
din hornurile sale, nici un zgomot nu rzbtea de
dincolo de ferestrele nchise ermetic. Nimic nici
mcar un strigt de pasre nu tulbura misterul
tenebrosului sla.
Vreme de cteva minute, Francisc mbri lacom
cu privirea incinta, rsunnd odinioar de zarva
serbrilor i de zornitul armelor. Dar nu scotea o
vorb; ntr-adevr i era bntuit mintea de gnduri
apstoare, ntr-att i era de grea inima zbuciumat
de amintiri.
Roca, vrnd s-l lase pe tnr singur cu el nsui,
avusese grij s se trag de-o parte. Nu i-ar fi
ngduit n ruptul capului s-l ntrerup. Dar cnd
soarele se ls ncet n spatele Pleei, iar valea celor
dou Jiuri ncepu s se cufunde n ntuneric, nu mai
ovi.
Stpne, zise, s-a nserat. Curnd se face opt.

Francisc nu pru s-l aud.


E timpul s-o lum din loc, nu se ls Roca, dac
vrem s fim la Livezeni, nainte ca hangiii s-i nchid
hanurile.
Roca... ntr-o clip... da... ntr-o clip... sunt al
tu, rspunse Francisc.
Facem un ceas, stpne, pn ieim din nou la
drumul trectorii, i, cum atunci va fi noapte, nu
riscm s fim vzui strbtndu-l.
Doar cteva clipe, rspunse Francisc, i coborm
spre sat.
Tnrul nu se micase din locul n care se oprise,
odat ajuns pe platoul Orgall.
Nu uita, stpne, urm Roca, c noaptea ne va
fi greu s trecem printre colii de stnc... Cu chiu, cu
vai am rzbit ziua... Iart-m, dac strui...
Da... s mergem... Roca... Te urmez...
Se prea c Francisc fusese intuit n faa cetuii,
poate de una dintre acele tainice presimiri pe care
inima nu se pricepe s le ia n seam. S fi fost
nlnuit de pmnt, aa cum spunea c fusese
doctorul Patak, n an, la baza curtinei?... Nicidecum!
Picioarele-i erau slobode de orice piedic, de orice
capcan... Putea s se duc i s se ntoarc de-a
lungul platoului i, dac ar fi vrut, nimic nu l-ar fi
putut opri s dea ocol incintei, lund-o pe marginea
anului. i poate c asta i voia.
Chiar aa gndi Roca i se hotr s-i spun,
pentru ultima oar:
Vii, stpne?
Da... da... rspunse tnrul. i nu se urni.
Deja, platoul Orgall se ntunecase. Urcnd spre
sud, umbra sporit a muntelui acoperea ansamblul
construciilor, ale cror contururi nu mai nchegau

dect o siluet nedesluit. Curnd, nu avea s se mai


vad nimic, dac nu se ivea vreo licrire la ferestrele
nguste ale donjonului.
Stpne... vino odat! repet Roca.
i Francisc avea, n sfrit, s-l urmeze cnd, n
dreptul bastionului, pe locul unde cretea legendarul
fag, apru o form nedesluit...
Francisc se opri, privind spre forma al crei contur
se ngroa, treptat.
Era o femeie, cu prul despletit, cu minile ntinse,
nfurat ntr-un lung vemnt alb.
Dar, straiul acesta nu era oare acela pe care l
purta Stilla, n scena final din Orlando, n care
Francisc de Telec o vzuse pentru cea din urm oar?
Da! Era Stilla, nemicat cu braele desfcute spre
el, cu privirea-i att de rscolitoare aintit asupra
lui...
Ea!... Ea!... strig.
i, npustindu-se, s-ar fi rostogolit pn la temeliile
zidului, dac nu l-ar fi oprit Roca...
Nluca se mistui, dintr-o dat. Abia dac Stilla se
artase pre de un minut...
N-are a face! O secund i-ar fi fost de ajuns lui
Francisc s o recunoasc, i cuvintele-i nir de pe
buze:
Ea... ea... triete!

Capitolul XII
Era cu putin? Stilla, pe care Francisc de Telec nu
credea s-o mai revad vreodat, tocmai i se artase pe
ridictura de pmnt a bastionului! Nu fusese victima
unei iluzii, Roca o vzuse i el!... Era, ntr-adevr,
marea artist, n costumul Angelici, aa cum apruse
n faa publicului, la reprezentaia sa de adio de la
teatrul San-Carlo!
nspimnttorul adevr puse stpnire pe tnrul
Francisc. Aadar femeia adorat, cea care urma s-i fie
soie, se afla nchis de cinci ani n mijlocul munilor
transilvneni! Aadar, cea pe care o vzuse
prbuindu-se fr suflare pe scen, supravieuise!
Aadar, n timp ce fusese transportat, zbtndu-se
ntre via i moarte, la hotel, iar a doua zi, la Campo
Santo Nuovo din Neapole, populaia vzuse doar un
sicriu gol!
Toate acestea preau de necrezut, de neadmis,
contrarii bunului sim. ineau de miracol, erau
neverosimile, iar Radu ar fi trebuit s i-o repete
ntruna, cu ncpnare... Da!... Dar, un fapt era n
afar de orice ndoial. Stilla fusese rpit de baronul
de Gorj, de vreme ce se afla n cetuie!... Era n
via... de vreme ce tocmai o zrise deasupra zidului!...
Certitudinea era absolut.
Tnrul ncerca totui s-i pun n ordine
gndurile rvite, care se concentrau dealtfel ntrunul singur: s i-o smulg lui Radu de Gorj pe Stilla,
de cinci ani prizonier n castelul din Carpai!
Roca, spuse Francisc cu glas ntretiat, ascultm... nelege-m, mai cu seam... fiindc mi se pare
c-mi pierd minile...
Stpne... bunul meu stpn!

Cu orice pre trebuie s ajung la ea... la ea!...


Chiar n seara asta!...
Nu... mine...
Ast sear, i spun! E acolo... M-a vzut aa cum
am vzut-o i eu... M ateapt...
Ei bine... merg cu tine...
Nu!... M duc singur.
Singur?...
Da!
Dar, cum ai s poi ptrunde n cetuie, dac
Nicu Deac n-a putut?...
Voi intra, i spun eu...
Poterna este nchis...
Pentru mine nu va fi... O s caut... o s gsesc o
sprtur... voi trece...
Nu vrei s te nsoesc, stpne... nu vrei?
Nu! Ne vom despri, doar dac ne vom despri,
mi vei putea fi de folos?...
Te voi atepta deci aici?...
Nu, Roca.
Unde, atunci?...
La Werst... sau mai degrab... nu la Werst...
rspunse Francisc. E de prisos ca oamenii de acolo s
tie... Coboar n trgul Vulcan i nnopteaz acolo...
Dac nu vin pn mine, pleac de diminea...
adic... nu... mai ateapt cteva ceasuri... Dup care
ndreapt-te spre Alba Iulia... Acolo, d-i de tire
efului poliiei... Povestete-i tot... n sfrit, ntoarcete cu nite ageni... Dac trebuie, s ia cu asalt
cetuia!... Eliberai-o! Ah! Dumnezeule mare!... Vie...
n minile lui Radu de Gorj!...
i, n vreme ce tnrul bolborosea, gfind, toate
aceste fraze, Roca vedea cum sporete surescitarea
stpnului su, manifestndu-se prin sentimentele

dezordonate ale unui om care nu mai e stpn pe el


nsui.
Du-te, Roca! strig el pentru ultima oar.
Asta v e dorina?...
Asta.
n faa acestei porunci fr replic, lui Roca nu-i
rmnea dect s se supun. Dealtfel, Francisc se
ndeprtase deja, iar ntunericul l i nghiise.
Cteva clipe, Roca rmase locului, fr s se poat
hotr s plece. Se gndi atunci c eforturile lui
Francisc se vor dovedi inutile, c nu va reui nici
mcar s treac de zid, c va fi silit s se ntoarc la
Vulcan... poate mine... poate n noaptea asta... se vor
duce, atunci, mpreun la Alba Iulia i ceea ce nici
Francisc, nici pdurarul nu izbutiser s fac, vor
reui oamenii autoritilor... i vor veni de hac lui Radu
de Gorj... i-o vor smulge pe nefericita Stilla... vor
scotoci cetuia din Carpai... nu vor lsa piatr pe
piatr, dac va fi nevoie... chiar dac toi dracii din iad
s-ar strnge laolalt s o apere!
i Roca o porni din nou n jos, pe pantele platoului
Orgall, ca s ias la drumul trectorii Vulcan.
n vremea asta, mergnd pe marginea anului,
Francisc dduse deja ocol bastionului de col din
stnga.
Mii de gnduri i treceau prin minte. Acum nu mai
avea nici o ndoial n ceea ce privete prezena
baronului de Gorj la castel, de vreme ce Stilla era
sechestrat acolo... Doar el putea fi autorul... Stilla
tria! Dar cum s fac s ajung la ea?... Cum s fac
s o scoat din castel?... Habar n-avea, dar trebuia s-o
fac... i, cu orice pre, o va face... Obstacolele pe care
Nicu Deac nu izbutise s le nving, le va nvinge el...
Nu curiozitatea era aceea care l mna n mijlocul

ruinelor, ci pasiunea, dragostea pentru femeia pe care


o regsea n via. Da! n via!... Dup ce o crezuse
moart, i-o va smulge lui Radu de Gorj.
De fapt, Francisc ajunsese la concluzia c nu va
putea ptrunde dect prin curtina de sud, unde se afla
portia secret la care ducea puntea. Aa c, dndu-i
seama c nu avea rost s ncerce s escaladeze zidurile
nalte, dup ce coti pe lng bastion, continu s
nainteze pe creasta platoului Orgall.
Ziua, n-ar fi fost greu. n toiul nopii luna nu
rsrise nc; o noapte ngroat de negurile care se
strng ntre muni era mai mult dect primejdioas.
Pericolului de a clca n gol, pericolului de a te prvli
n an, i se aduga acela de a te izbi de stnci i de a
provoca prbuirea lor.
Francisc nainta mereu totui, urmnd ct putea de
aproape erpuirile anului, pipind cu mna i
piciorul, pentru a fi sigur c nu se ndeprteaz.
mpins de o putere supraomeneasc, se simea, n
afar de asta, cluzit de un instinct extraordinar care
nu-l putea nela.
Dincolo de bastion se desfura curtina dinspre
sud, la care puteai ajunge folosind puntea, cnd
aceasta nu era ridicat i lipit de potern. Dup ce
treceai de bastion, obstacolele preau s se
nmuleasc. Prins ntre stncile uriae ce acopereau
platoul, nu mai putu s se in dup linia unduitoare
a anului i trebui s se ndeprteze de el. nchipuiiv pe cineva ncercnd s se orienteze n mijlocul unei
ntinderi de felul celei de lng Carnac, dar unde
dolmenii i menhirii ar fi aezai la ntmplare. i nici
un reper, nici o licrire n noaptea neagr ca smoala,
care acoperea pn i vrful donjonului central.

Francisc nainta totui, cnd crndu-se pe o


piatr enorm, care-i bloca trecerea, cnd trndu-se
printre stnci, cu minile sfiate de scaiei i
mrcini, cu cretetul atins de perechi de hultani care
se ndeprtau numaidect, scond nfiortorul lor
ipt strident.
Ah! De ce nu btea clopotul vechii capele, aa cum
btuse pentru Nicu Deac i pentru doctor? De ce
deasupra crenelurilor donjonului nu se aprindea acea
lumin intens, care-i nvluise pe acetia? Ar fi mers
spre sunetul acela, ar fi mers spre lumina aceea, ca
marinarul spre uierul unui sirene de alarm, sau spre
strlucirea unui far! Nu!... Doar bezna adnc ara cea
care nu-l lsa s vad la mai mult de civa pai.
Aa trecu o or. Dup declivitatea solului, spre
stnga, din ce n ce mai pronunat, i ddu seama c
se rtcise. Coborse dincolo de potern? Sau poate
trecuse de punte? Se opri, lovind, nciudat, cu piciorul
n pmnt, frngndu-i minile. ncotro s se
ndrepte? Ce furie l cuprinse, la gndul c va fi silit s
atepte zorile!... Dar atunci va fi vzut de cei din
cetuie... nu va putea s-i ia prin surprindere... Radu
de Gorj se va pune n gard...
Era noapte, era chiar noaptea n care trebuia s
ptrund n incint, iar Francisc nu reuea s se
orienteze, nvluit n ntuneric. Scoase un strigt... un
strigt de disperare.
Stilla... strig el, Stilla mea!...
Era de crezut c prizoniera l-ar fi putut auzi, i-ar fi
putut rspunde?... i totui, de douzeci de ori la rnd
strig numele pe care ecourile Pleei i-l trimiser
ndrt. Dintr-o dat, ochii i fur strfulgerai. O
licrire zgria ntunericul, o licrire destul de vie, a
crei surs se afla, probabil, la o oarecare nlime.

Acolo e cetuia... acolo! i spuse.


i, ntr-adevr, dup poziia sa, licrirea putea veni
doar din donjonul central.
Dat fiind starea sa de surescitare, Francisc nu
ezit s cread c Stilla era aceea care-i trimitea acest
semnal. Nu putea fi nici o urm de ndoial, l
recunoscuse n momentul n care el nsui o zrise pe
terasa bastionului. Iar acum i venea n ajutor,
indicndu-i calea pe care trebuia s-o urmeze ca s
ajung la potern...
Francisc se ndrept spre acea lumini, din ce n
ce mai puternic, pe msur ce se apropia de ea. Cum
o luase prea la stnga, pe podiul Orgall, se vzu
obligat s urce din nou vreo douzeci de pai la
dreapta i, dup ce bjbi puin, ajunse iar pe malul
anului. Lumina strlucea n faa lui, iar nlimea la
care se vedea dovedea c venea, ntr-adevr, de la una
dintre ferestrele donjonului.
Francisc urma, aadar, s nfrunte ultimele
obstacole de netrecut, poate! i chiar aa era,
ntruct poterna era nchis, iar puntea ridicat;
trebuia s se lase s alunece pn la baza curtinei...
Dar pe urm, cum se va descurca cu un zid ridicat la
cincizeci de picioare deasupra lui?...
Francisc nainta spre locul de care era proptit
puntea, atunci cnd poterna era deschis... Puntea era
lsat. Fr s mai stea pe gnduri, Francisc trecu
puntea care se cltina sub paii lui i mpinse uor
uia secret...
Uia se ddu n lturi. Francisc se npusti sub
bolta ntunecat. Dar de-abia intr, c puntea se
ridic, blocnd cu un pocnet sec poterna...
Francisc de Telec era de-acum prizonier n castelul
din Carpai.

Capitolul XIII
Locuitorii inutului transilvan i cltorii care urc
sau coboar trectoarea Vulcan, cunosc doar aspectul
exterior al castelului din Carpai. De la distana
respectuoas la care teama i inea pe cei mai viteji
locuitori din satul Werst i din mprejurimi, nfia
privirilor doar mormanul uria de pietre al unei ceti
n ruin.
Dar n interiorul incintei, cetuia era oare att de
ubrezit pe ct erai de nclinat s presupui? Nici
vorb. La adpostul zidurilor lor trainice, cldirile
rmase intacte ale vechii fortree feudale ar fi putut
gzdui nc o ntreag garnizoan.
Vaste sli boltite, pivnie adnci, galerii fr numr,
ale cror suprafee pietruite nu se mai zreau de sub
iarba nalt, mici fortificaii subterane unde lumina
intra prin ferestruicile nguste ale curtinei, ca i
donjonul central cu trei etaje, cu odi care nc mai
puteau fi locuite, ncununat de o platform crenelat,
se aflau ntre diversele construcii ale incintei. Acestea
se conturau n nesfrite culoare ntortocheate, urcnd
pn la terasa bastioanelor, cobornd n strfundurile
infrastructurii, ici i colo vedeai cteva cisterne n care
se strngea apa ploilor i al cror preaplin se scurgea
ctre torentul Doinei, n sfrit, lungi tuneluri,
neastupate aa cum se credea, care ddeau n drumul
trectorii Vulcan iat cum arta, n ansamblu,
castelul din Carpai, al crui plan geometral oferea un
sistem la fel de complicat ca acela al labirinturilor din
Porsena, Lemnos, sau Creta.
Aidoma lui Tezeu, cel pornit s-o cucereasc pe fiica
regelui Minos, tnrul Francisc se simea nsufleit de
un sentiment imperios, irezistibil, care-i poruncea s

se avnte n meandrele fr capt ale cetuii. Avea s


dea de firul Ariadnei, care-i slujise de cluz eroului
grec?
Francisc n-avusese dect un singur gnd, s
ptrund n incint, i reuise. Poate c ar fi trebuit s
se ntrebe de ce puntea, ridicat pn n noaptea
aceea, prea s se fi lsat anume ca s-l lase s
treac!... Poate c ar fi trebuit s se neliniteasc
atunci cnd poterna se nchisese brusc n urma lui!...
Dar nici c-i psa. Se afla, n sfrit, n castelul n care
Radu de Gorj o nchisese pe Stilla i i-ar fi jertfit viaa
ca s ajung pn la ea.
Galeria n care se repezise s intre, larg, nalt, cu
bolta teit, se afla cufundat n cel mai desvrit
ntuneric, iar pardoseala cu lespezile dislocate nu
ngduia un mers prea sigur.
Francisc se apropie de peretele din stnga i o lu
pe lng el, sprijinindu-se de un ornament a crui
suprafa acoperit cu salpetru i se sfrma n mn.
N-auzea nici un zgomot, n afar de cel al pailor lui,
care rsunau pn departe. O adiere cldu,
ncrcat de o duhoare de mucegai sttut, de loc
nchis i drpnat, l mpingea din spate, ca i cum la
cellalt capt al coridorului s-ar fi aflat o gur de aer.
Dup ce trecu de un stlp de piatr care ntrea
ultimul col din stnga, Francisc ajunse la intrarea
ntr-un culoar mai ngust. Atingea plcile cu care erau
placai pereii, doar desfcndu-i braele. nainta
astfel, ndoit de spate, pipind cu piciorul i cu mna,
cutnd s-i dea seama dac merge n linie dreapt.
La cam dou sute de pai de stlpul din col,
Francisc simi c o cotete la stnga, dup care,
cincizeci de pai mai ncolo, o apuc n sens opus.

Culoarul ducea, oare, napoi spre curtina cetuii, sau


te purta spre baza donjonului?
Francisc ncerc s iueasc pasul; dar n fiecare
clip era oprit, fie de o diferen brusc de nivel care l
fcea s se mpiedice, fie de un cot brusc, care i
modifica direcia. Din cnd n cnd, ddea peste o
deschiztur, gurind peretele, care fcea legtura cu
ramificaiile laterale. Dar totul era ntunecat,
insondabil, i n zadar cutat s se orienteze n
labirint, spat parc de nite crtie.
Francisc fcu cale ntoars de mai multe ori,
dndu-i seama c a intrat n nite fundturi. Marea
lui team era ca nu cumva vreo trap care nu fusese
nchis bine, s-i cedeze sub picior, fcndu-l s se
prbueasc ntr-o capcan pentru nepoftii din care,
orict s-ar fi zbtut, n-ar mai fi putut s ias. Aa c,
atunci cnd pea peste o lespede care suna a gol,
avea grij s se prind de perei, dar fr s se
opreasc, naintnd mereu, cu o ardoare care nu-i lsa
nici mcar rgazul de a chibzui.
Totui, ntruct Francisc nu avusese pn acum
nici de urcat, nici de cobort, se meninea nc la
nivelul curilor interioare, amenajate ntre diversele
corpuri de cldire din incint i exista posibilitatea ca
galeria s ajung n donjonul central, chiar lng
scar.
Negreit, trebuia s existe o cale de acces mai
direct ntre potern i cldirile cetuii. Cu siguran
c aa era, iar pe vremea cnd familia de Gorj locuia
acolo, nu erai nevoit s strbai aceste coridoare
interminabile. O a doua u, fa-n fa cu intrarea
secret, opus primei galerii, se deschidea n locul
destinat manevrelor militare, n mijlocul cruia se

nla donjonul, dar acum era blocat i Francisc nu


reuise s o gseasc.
Trecuse o or de cnd se nvrtea la ntmplare,
dup cum l duceau ocolurile, ciulind urechile,
pndind ncordat dac nu se aude vreun zgomot
ndeprtat, fr s ndrzneasc s strige numele
Stillei, pe care ecoul l-ar fi putut repercuta pn la
etajele donjonului. Nu se lsa descurajat i ar fi mers
ct l-ar fi inut puterile, atta vreme ct vreun obstacol
de netrecut nu l-ar fi silit s se opreasc.
Cu toate acestea, fr s-i dea seama, Francisc era
extenuat. Nu mai pusese nimic n gur de cnd
plecase din Werst. Era mort de foame i de sete.
Mersul nu i mai era sigur, picioarele ncepeau s-l
lase. n aerul umed i cald care i se lipea de piele,
trecnd dincolo de veminte, gfia din greu, iar
inima-i btea nebunete, zbtndu-i-se n piept.
Trebuie s fi fost aproape nou cnd Francisc,
ntinznd piciorul stng, nu mai ntlni solul. Se
aplec, iar mna lui ddu peste o treapt care ducea n
jos, apoi, nc una. Era o scar. Scara se afunda ctre
temeliile castelului; avea oare ieire?
Francisc nu ezit s coboare, numrnd treptele
care se nirau ntr-o direcie oblic, n raport cu
galeria. aptezeci i apte de trepte fur coborte
astfel, pentru a ajunge ntr-un al doilea tunel orizontal,
care se pierdea n numeroase erpuiri ntunecate.
Francisc mai merse pre de o jumtate de ceas i,
frnt de oboseal, tocmai se opri, cnd un punct
luminos apru la dou-trei sute de pai n faa lui.
De unde provenea licrirea? Era, pur i simplu,
doar un fenomen natural, sau hidrogenul vreunui foc
viu, care s-ar fi aprins la adncimea aceea? Nu era,

mai degrab, un felinar purtat de una din persoanele


care locuiau n cetuie?
Ea s fie?... murmur Francisc.
Fcu legtura cu faptul c mai zrise o lumin,
rsrit n calea lui, parc anume ca s-i indice
intrarea n castel, atunci cnd se rtcise printre
stncile de pe podiul Orgall. Dac Stilla fusese aceea
care-i luminase una dintre ferestrele donjonului, nu
tot ea cuta s-l cluzeasc prin meandrele acestor
catacombe?
Pstrndu-i cu greu cumptul, Francisc se aplec
i privi, fr s fac nici o micare.
O lucire, difuz mai degrab, dect un punct
luminos, prea s umple un soi de hipogeu, la captul
culoarului.
Francisc se hotr s-i grbeasc naintarea,
mergnd tr, fiindc de-abia se mai inea pe picioare
i, dup ce trecu printr-o deschiztur ngust, se
prbui pe pragul unei cripte.
Cripta, n bun stare, nalt cam de douzeci de
picioare, se ntindea pe o suprafa circular, cu
aproape acelai diametru. Nervurile bolii susinute de
capitelurile a opt stlpi masivi, strluceau n jurul unei
chei pandantiv n centrul creia era montat un glob de
sticl plin de o lumin glbuie.
n faa intrrii ncadrate de dou coloane se afla o
u care era nchis i ale crei piroane, cu capetele
ruginite, artau locul unde se aplica armtura
exterioar a zvoarelor.
Francisc i adun puterile i se tr spre aceast a
doua u, ncercnd s o zglie din ni. Ua grea
nici nu se clinti.
Cripta era mobilat cu cteva piese ubrezite i
desperecheate; un pat, sau mai degrab un culcu

mizerabil, improvizat dintr-o inim de stejar btrn,


peste care fuseser zvrlite cteva aternuturi, un
scunel fr speteaz cu picioarele strmbe, o mas
fixat de perete cu scoabe. Pe mas se aflau tot soiul
de obiecte de gospodrie, o stacan plin cu ap, o
farfurie cu o ciozvrt de vnat rece i un codru de
pine, semnnd cu pesmetul marinresc, ntr-un col
susura un mic bazin alimentat de o uvi de ap, al
crui preaplin se vrsa ntr-un canal de scurgere spat
la baza unuia dintre stlpi.
Aceste pregtiri nu dovedeau oare c un oaspete
era ateptat n cript, sau, mai degrab, era un
prizonier n aceast temni? Prizonierul s fi fost
chiar el, adus acolo prin vicleug?
n nvolburarea gndurilor sale, aa ceva nici nu-i
trecu prin minte. Sleit de foame, de sete i de oboseal,
devor alimentele de pe mas, apoi ddu pe gt toat
apa din stacan; dup aceea se ls s cad de-a
curmeziul patului improvizat, n care o odihn de
cteva minute l putea face s-i redobndeasc mcar
o pictur de energie.
Dar, cnd ncerc s-i adune gndurile, avu
impresia c se scurg, ca o ap care i s-ar fi prelins
printre degete. Trebuia, mai degrab, s atepte zorile,
ca s-i renceap cutrile? Voina i era att de
amorit, nct nu mai era stpn pe faptele lui?...
Nu, i spuse, n-am s atept!... La donjon...
trebuie s ajung la donjon chiar n noaptea asta!...
Brusc, lumina artificial revrsat de globul de
sticl ncastrat n cheia de bolt se stinse, iar cripta se
cufund ntr-o bezn de catran.
Francisc vru s se ridice... Nu reui, iar mintea i
adormi, sau, mai degrab, se opri dintr-odat, ca acul
unui orologiu cruia i s-a rupt arcul. Fu un somn

ciudat, sau, mai degrab, o toropeal covritoare, o


anihilare absolut a fiinei care nu era provocat de o
linitire a spiritului...
Cnd se trezi, Francisc nu-i putu da seama ct
dormise. Ceasul i se oprise. Dar cripta era din nou
scldat ntr-o lumin artificial.
Francisc se ndeprt de pat, i schi civa pai
spre prima u: aceasta era n continuare deschis;
apoi, n direcia celei de-a doua ui: era n continuare
nchis.
Vru s chibzuiasc i nu-i era prea lesne. Dac
trupul i revenise dup eforturile din ajun, i simea
acum capul gol i greu.
Ct s fi dormit? se ntreb. S fie noapte, s fie
zi?...
n interiorul criptei nu se schimbase nimic, doar c
lumina strlucea din nou, farfuria era din nou plin,
iar stacana, umplut cu ap limpede.
Intrase cineva n vreme ce Francisc fusese cotropit
de acea sfreal toropitoare? Se tia c ajunsese n
strfundurile cetuii?... Se afla n mna baronului
Radu de Gorj?... Era oare osndit s nu mai poat
intra, cu nici un chip, n legtur cu semenii lui?
Nu era de crezut i, dealtfel, avea s fug, de vreme
ce putea nc s o fac, avea s dea din nou peste
galeria care ducea la potern, va iei din castel!...
S ias?... i aminti, atunci, c poterna se
nchisese n urma lui... Ei bine! Va ncerca s ajung
la zidul incintei i, printr-o ambrazur a curtinei, va
cuta s se strecoare afar... Cu orice pre, trebuia ca
n mai puin de un ceas, s se strecoare afar...
Dar Stilla... Va renuna s rzbat pn la ea?... Va
pleca fr s o smulg din minile lui Radu de Gorj?...

Nu, i dac nu va reui s-i ating singur scopul,


o va face cu ajutorul agenilor pe care Roca trebuie
s-i fi adus de la Alba Iulia n satul Werst... Vor lua cu
asalt vechea incint, vor scotoci cetuia din temelii
pn-n vrful turnurilor.
Odat hotrrea luat, trebuia, nentrziat, s o
pun n aplicare.
Francisc se ridic, se ndrept spre galeria pe unde
sosise, cnd un soi de fonet se auzi n spatele celei
de-a doua ui a criptei.
Era, negreit, un zgomot de pai care se apropiau
ncet-ncet. Francisc i lipi urechea de canatul uii i,
inndu-i respiraia, ascult...
Paii preau fcui la intervale regulate, ca i cum
cineva ar fi urcat de pe o treapt pe alta. Desigur c
exista o a doua scar, legnd cripta de curile
interioare.
Pregtindu-se s fac fa oricrui eveniment,
Francisc i trase din teac cuitul pe care-l purta la
cingtoare, i-l prinse strns de plsele.
Dac era unul dintre slujitorii baronului de Gorj, se
va npusti, cnd va intra, asupra lui, i va lua cheile
i-l va mpiedica s-l urmreasc; apoi, avntndu-se
prin noua ieire, va ncerca s ajung la donjon.
Dac era nsui baronul Radu de Gorj i-l va
recunoate, cu siguran, pe omul pe care l zrise n
momentul n care Stilla se prbuea pe scena de la
San-Carlo, l va njunghia fr nici o remucare.
n vremea asta, paii se opriser pe palierul din
dreptul pragului. Francisc, neclintit, atepta s se
deschid ua... Ua nu se deschise i o voce de o
nesfrit blndee ajunse pn la el.
Era vocea Stillei... Da! Dar puin slbit, cu toate
inflexiunile ei, cu farmecul de nespus, cu modulaiile

mngietoare, instrument admirabil al miraculoasei


arte ce prea s se fi stins, odat cu artista.
Iar Stilla repeta melodia tnguitoare care-i legnase
visul, cnd dormita n sala cea mare a hanului din
Werst:
Nel giardino de mille fiori, Andiamo, mio cuore...
Melodia l ptrundea pn-n adncul sufletului... O
absorbea, o sorbea ca pe o licoare divin, n timp ce
Stilla prea c-l poftete s-o urmeze:
Andiamo, mio cuore... andiamo...
i totui ua nu se deschidea, s-l lase s treac!...
Nu putea, aadar, s ajung pn la Stilla, s-o ia n
brae, s-o scoat din cetuie?...
Stilla... Stilla mea! strig.
i se arunc asupra uii, care nu ced. Deja, vocea
prea s se piard... melodia s se curme... paii s se
ndeprteze.
ngenuncheat, Francisc se lupta s clinteasc
scndurile uii, rupndu-i unghiile n ferecturi,
chemnd-o necontenit pe Stilla, a crei voce aproape
nu se mai auzea.
Un gnd nspimnttor i trecu, n clipa aceea, cu
iueala unui fulger, prin minte.
Nebun!... rcni. E nebun, de vreme ce nu m-a
recunoscut... de vreme ce nu mi-a rspuns!... De cinci
ani nchis aici... n puterea acestui om... biata mea
Stilla... i-a pierdut minile.
Se ridic, atunci, cu privirile rtcite, dnd din
mini, cu capul n flcri...
i eu... simt c-mi pierd minile! repeta. Simt c o
s ajung nebun... nebun ca ea...
Se nvrtea prin cript, zvcnind ca o fiar n
cuc...

Nu! i spuse. Nu! Nu trebuie s-mi pierd capul!...


Trebuie s scap din cetuie!... Voi scpa...
i se repezi spre prima u... Aceasta tocmai se
nchidea fr zgomot... Ascultnd vocea Stillei, nu
bgase de seam... Dup ce fusese nchis n incinta
cetuii, acum era nchis n cript.

Capitolul XIV
Francisc era sfrit. Aa cum, cu strngere de
inim, bnuise, facultatea de a reflecta, nelegerea
lucrurilor, inteligena necesar pentru a le deduce
consecinele acestora, l lsau, ncetul cu ncetul.
Singurul sentiment care dinuia n el era amintirea
Stillei, urma lsat n sufletul i inima lui de melodia
pe care ecourile criptei ntunecoase nu i-o mai
trimiteau napoi.
Fusese victima unei iluzii? Nu, de o mie de ori, nu!
Pe Stilla o auzise adineaori, pe ea o vzuse pe
bastionul castelului. Atunci, acelai gnd, gndul c
era lipsit de raiune, l sgeta din nou, iar cumplita
descoperire l ndurera att de adnc, de parc ar fi
pierdut-o a doua oar.
Nebun! i repeta. Da!... Nebun... de vreme ce
nu mi-a recunoscut glasul... de vreme ce n-a fost n
stare s-mi rspund... Nebun... Nebun!
i era ct se poate de verosimil!
Ah! Dac ar fi putut s-o smulg din cetuie, s-o
duc la castelul lui de lng Craiova, s i se dedice n
ntregime, ngrijirile lui, dragostea lui ar face-o s-i
recapete judecata!
Iat ce i spunea Francisc, zguduit de un delir
nspimnttor, i mai multe ceasuri trecur, pn s
i recpta stpnirea de sine.
ncerc atunci s judece la rece, s pun ordine n
gndurile lui nvrtejite.
Trebuie s scap de aici... i spuse. Dar cum?...
De ndat ce ua se va deschide iar... Sigur!... mi aduc
de mncare n timp ce dorm... O s atept... O s m
prefac c dorm...

Fu strfulgerat de o bnuial: poate i strecurau n


apa din stacan vreo substan soporific... Dac se
cufundase ntr-un somn adnc, dac nu mai tiuse de
el cine tie ct vreme, lucrul acesta se ntmplase
doar pentru c buse din apa aceea... Ei bine, n-o s
mai bea... Nici de alimente n-o s se mai ating... Unul
dintre cei din cetuie nu va ntrzia s-i fac apariia
i curnd... Curnd?... Cine s tie?... Soarele urca, n
clipa aceea, la zenit, sau cobora la orizont?... Era zi,
era noapte?
Aa c Francisc ncerc s surprind vreun zgomot
de pai, apropiindu-se de una, sau alta dintre ui...
Totui nici un zgomot nu ajungea pn la el, aa c se
tra de-a lungul pereilor, cu capul ncins, ochii
rtcii, urechile vjind, respiraia grea, sub apsarea
unei atmosfere nbuitoare, care de-abia se primenea
prin dreptul uilor.
Brusc, n colul n care se afla unul dintre stlpii
din dreapta, simi pe buze o adiere mai proaspt.
S fi fost, oare, n locul acela, vreo deschiztur
prin care ptrundea un pic din aerul de afar?...
Da... exista o ieire, acoperit de umbra stlpului,
pe care n-aveai cum s-o vezi...
S se strecoare ntre cei doi perei, s se ndrepte
spre o lumin destul de slab care prea s vin de
sus, fu o treab pe care tnrul Francisc o duse la
capt ntr-o clip.
Acolo se rotunjea o curticic, nu mai larg de cinciase pai, dar ale crei ziduri se ridicau la peste o sut
de picioare. Ai fi zis c e captul unui pu, care-i slujea
drept curte interioar acestei celule subterane, prin
care intra un pic de aer i de lumin.

Francisc putea s se conving c mai era nc zi. n


dreptul orificiului superior al puului se desena un
fascicol de lumin, oblic fa de nivelul ghizdului.
Soarele strbtuse cel puin jumtate din drumul
lui de fiecare zi, fiindc fascicolul luminos ncepea s
se subieze.
S fi fost ceasurile cinci ale amiezii. De aici,
concluzia c somnul lui Francisc se prelungise cel
puin patruzeci i opt de ore, i nu mai putea exista
nici o ndoial c fusese provocat de o butur
adormitoare. Ori, cum plecaser, el i Roca, din Werst
alaltieri, pe 11 iunie, nsemna c ziua de 13 era pe
sfrite...
Orict de umed era aerul din curte, Francisc l
trase adnc n piept i se simi un pic uurat. Dar,
dac sperase c o evadare era posibil prin acel tub
lung de piatr, i ddu numaidect seama c se
nelase amarnic. S ncerce s se caere pe pereii
netezi ca-n palm era cu neputin.
Francisc reveni n interiorul criptei. Pentru c nu
putea fugi dect pe una din ui, vru s-i dea seama
de starea n care acestea se gseau.
Prima u, prin care venise, era foarte solid, foarte
groas i trebuie s fi fost nchis pe dinafar cu
zvoare prinse n belciuge de fier: ar fi ncercat deci de
poman s foreze canaturile. A doua u cea n
spatele creia se fcuse auzit vocea Stillei prea
mai puin conservat. Scndurile putreziser pe
alocuri... Poate c nu va fi foarte dificil s-i croiasc
drum pe acolo.
Da... pe aici... pe aici! se ndemn Francisc,
regsindu-i stpnirea de sine.

Dar nu era vreme de pierdut, deoarece era de


ateptat ca cineva s intre n cript, de ndat ce ar fi
presupus c se afl sub influena buturii soporifice.
Treaba merse mult mai repede dect ar fi putut
spera, pentru c lemnul din jurul armturii metalice,
care fixa zvoarele de cadrul uii, fusese mncat de
mucegai. Folosindu-se de cuitul lui, Francisc reui s
desprind partea circular, opernd aproape fr
zgomot, oprindu-se din cnd n cnd i ciulind
urechile s se asigure c de afar nu se aude nimic.
Trei ceasuri mai trziu, zvoarele nu mai erau o
piedic, iar ua se deschise, gemnd din balamale.
Atunci, Francisc iei n curticic, s respire un pic de
aer ceva mai curat.
n clipa aceea, fascicolul luminos nu se mai contura
n gura puului, ceea ce dovedea c soarele se lsase
deja dincolo de Retezat. Curtea era nvluit ntr-un
ntuneric adnc. Cteva stele strluceau n ovalul
ghizdului, ca privite printr-un telescop cu eava lung.
Civa noriori se ndeprtau alene purtai de acele
vnturi nehotrre a cror for slbete atunci cnd
se nnopteaz. Anumite nuane ale atmosferei indicau
de asemenea c luna, rmas doar la jumtate,
trecuse de linia munilor dinspre rsrit. S tot fi fost
ceasurile nou seara.
Se ntoarse s ciuguleasc ceva i s-i potoleasc
setea cu apa din bazin, dup ce o vrs nti pe cea
din stacan. Apoi, prinzndu-i cuitul la cingtoare,
iei, trgnd ua dup el.
i poate c acum avea s-o ntlneasc pe nefericita
Stilla, rtcind prin galeriile subterane... La gndul
acesta, inima-i btea s-i sparg pieptul.
Nu naint mai mult de civa pai i se mpiedic
de o treapt. Aa cum se ateptase, din locul acela

pornea o scar, ale crei trepte le numr urcnd


doar aizeci, fa de cele aptezeci i apte pe care
trebuise s le coboare, ca s ajung n pragul criptei.
Mai lipseau deci cam opt picioare ca s revin la
nivelul solului. Dar cum nu-i trecea prin cap vreo idee
mai bun, dect s-o in drept nainte pe coridorul
ntunecos, ai crui perei i atingea uor cu minile
ntinse, continu s mearg.
Se scurse o jumtate de or, fr s fi fost oprit nici
de vreo poart, nici de zbrele. Totui, numeroase
coruri l mpiedicar s-i dea seama de direcia n
care se ndrepta, n raport cu curtina care se afla n
faa podiului Orgall.
Dup ce fcu un popas de cteva minute, s-i mai
trag sufletul, porni, din nou, la drum; se prea c
galeria e fr sfrit, cnd l opri un obstacol. Era un
perete de crmid. Pipind la diverse nlimi, mna-i
nu ntlni nici cea mai ngust deschiztur. Nu era
nici o ieire prin locul acela.
Nu-i putu opri un strigt. Tot ceea ce sperase se
nruia, izbindu-se de acest obstacol. I se muiar
genunchii, simi c nu-l mai in picioarele, se prbui
de-a lungul peretelui.
Dar, la nivelul solului, ddu peste o crptur
ngust, iar crmizile dezlipite abia se mai ineau i
se cltinau sub apsarea degetelor lui.
Pe aici... Da!... Pe aici!... strig Francisc.
i ncepu s scoat, una cte una, crmizile, cnd
auzi un zgomot de partea cealalt. Se opri. Zgomotul
nu ncet i, n acelai timp, prin crptur se
strecur o raz de lumin. Privi.
Acolo se afla vechea capel a castelului. n ce stare
jalnic de delsare o aduseser timpul i uitarea: o
bolt pe jumtate prbuit, ale crei nervuri nc se

mai uneau cu stlpii gheboi, dou sau trei arcade


ogivale ameninate cu ruina, ferestrele dislocate cu
cercevele gingae aparinnd goticului flamboyant i,
ici-colo, cte o lespede de marmur prfuit sub care
i dormea somnul de veci cine tie ce strmo al
familiei de Gorj; un fragment din partea exterioar a
absidei al crei panou sculptat i pictat aezat n
spatele altarului era zdrelit n cteva locuri, apoi un
rest de acoperi care fusese cruat de rafalele de vnt
ocrotind absida i, n sfrit, cocoat deasupra
portalului, cltinndu-se, turnul clopotniei, din
naltul creia spnzura, pn la pmnt, o funie: funia
acelui clopot ale crui dangte se fceau, uneori,
auzite, spre cumplita groaz a locuitorilor Werstului
care ntrziaser pe drumul din defileu.
n capela pustie de atta amar de vreme i expus
intemperiile climatului din Carpai tocmai ptrunsese
cineva, innd un felinar a crui lumin i btea drept
n fa.
Francisc l recunoscu de ndat.
Era Orfanik, acel personaj excentric, care
reprezenta n exclusivitate anturajul baronului n
timpul ederii acestuia n marile orae ale Italiei, acel
personaj original pe care-l vedeai umblnd brambura
pe strzi, gesticulnd i vorbind singur, acel savant
neneles, acel inventator mereu n cutarea cine tie
crei himere care, negreit, i punea nscocirile n
slujba lui Radu de Gorj!
Dac Francisc mai pstrase pn atunci unele
rezerve n ceea ce privete prezena baronului n
castelul din Carpai, chiar i dup apariia Stillei,
rezervele se prefcur n certitudini, de vreme ce l
avea acum pe Orfanik sub ochii lui.

Ce avea de gnd s fac, ce punea la cale n capela


n ruin, la ceasul acesta naintat din noapte?
Francisc ncerca s-i dea seama i iat ceea ce
vzuse destul de desluit.
Orfanik, ndoit din spate, ridicase mai muli cilindri
de fier, de care lega un fir desfurndu-se de pe o
bobin aezat ntr-un ungher al capelei. i era att de
absorbit de munca lui, nct nici mcar nu l-ar fi zrit
pe tnr, chiar dac acesta s-ar fi apropiat de el.
Ah! De ce crptura pe care ncepuse s o lrgeasc
nu era ndeajuns de mare s-i ngduie s treac
dincolo! Ar fi intrat n capel, s-ar fi npustit asupra
lui Orfanik, l-ar fi obligat s-l duc n donjon!...
Totui, poate c era fericit c nu putea s o fac,
pentru c, n cazul n care ar fi dat gre, baronul de
Gorj l-ar fi fcut s plteasc cu viaa secretele pe care
de-abia le descoperise!
La cteva minute dup venirea lui Orfanik, n
capel i fcu intrarea nc un brbat.
Era baronul Radu de Gorj.
nfiarea lui, de neuitat, era aceeai. Nu prea s
fi mbtrnit deloc, cu faa pal i alungit pe care
felinarul o lumina de jos n sus, cu prul lung i
crunt dat pe spate, cu ochii aruncnd flcri din
adncul orbitelor negre!
Radu de Gorj se apropie s verifice lucrarea de care
se ocupa Orfanik.
i iat vorbele schimbate cu glas tios de cei doi.

Capitolul XV
Ai fcut legtura cu capela, Orfanik?
Tocmai am terminat.
Totul e pregtit n cazematele bastionului?
Totul.
Bastionul i capela sunt de-acum legate direct cu
donjonul?
Sunt.
i, dup ce aparatul va degaja curentul, vom
avea vreme s fugim?
Vom avea.
Ai controlat dac tunelul care d n defileul
Vulcan e liber?
Este.
Se lsar atunci cteva clipe de tcere, iar Orfanik,
apucnd din nou felinarul, lumin adncurile capelei.
Ah, vechea mea cetuie, strig baronul, o s
plteasc scump cei care vor ptrunde aici!
i Radu de Gorj rosti cuvintele acestea, pe un ton
care l fcu pe tnrul Francisc s se nfioare.
Ai auzit ce se spunea la Werst? l ntreb pe
Orfanik.
Acum cincizeci de minute, firul mi-a transmis ce
se vorbea la hanul Regele Matei.
Vor ataca la noapte?
Nu, abia n zori.
De cnd s-a ntors Roca sta la Werst?
De dou ore, cu agenii de poliie pe care i-a adus
de la Alba Iulia.
Ei bine! De vreme ce castelul nu se mai poate
apra, repet baronul de Gorj, cel puin i va strivi sub
drmturi pe Francisc de Telec, ca i pe toi cei care-i
vor veni n ajutor.

Apoi, dup cteva clipe:


i firul, Orfanik? relu el. Nu trebuie s se poat
afla niciodat c fcea legtura ntre castel i satul
Werst.
Nu se va afla; l voi distruge.
Dup prerea noastr, a sosit vremea s explicm
anumite fenomene produse n cursul acestei povestiri,
a cror origine nu va ntrzia s fie descoperit.
La vremea aceea inem n mod deosebit s
subliniem c evenimentele evocate s-au desfurat
ntr-unul din ultimii ani ai veacului al XIX-lea
utilizarea electricitii, considerat, pe drept, sufletul
universului,
fusese
dus
pn
la
ultimele
perfecionri. Ilustrul Edison i discipolii si i
desvriser opera.
ntre alte aparate electrice, telefonul funciona
atunci cu o precizie att de miraculoas, nct
sunetele, culese pe plci, ajungeau liber la ureche, fr
sprijinul cornetului acustic. Ceea ce se spunea, ceea ce
se cnta, ceea ce se optea chiar, se putea auzi, orict
de mare ar fi fost distana, iar dou persoane,
desprite de mii de leghe, stteau de vorb ntre ele,
ca i cum ar fi fost aezate una lng alta.
Deja de ani de zile, Orfanik, umbra baronului Radu
de Gorj, era, n ceea ce privete aplicarea n practic a
electricitii, un inventator de prim ordin. Dar, dup
cum se tie, admirabilele sale descoperiri nu fuseser
primite aa cum meritau. Lumea savanilor se
ncpnase s vad n el, n locul unui om de geniu
n domeniul su, un biet nebun. De aici, ura
implacabil pe care inventatorul, respins i dezgustat,
o nutrea fa de semenii si.
n asemenea condiii, Orfanik, fugrit de srcie, i
apru n cale baronului de Gorj. Baronul i ncuraja

cercetrile, i deschise punga i n cele din urm, i-l


apropie, cu condiia totui ca savantul s-i rezerve
dreptul asupra inveniilor sale, iar el s fie singurul
beneficiar al lor. Una peste alta, cele dou personaje,
originale i maniace fiecare n felul su, erau fcute s
se neleag. Aa c, din clipa n care se ntlnir, nu
se mai desprir, nici chiar cnd baronul de Gorj o
urmrea pe Stilla prin toate oraele Italiei.
Dar, n vreme ce melomanul se lsa mbtat de
cntecul incomparabilei artiste, Orfanik nu avea alt
preocupare dect s desvreasc descoperirile fcute
n domeniul electricitii n ultimii ani, s perfecioneze
aplicaiile lor practice, prin care s obin cele mai
extraordinare efecte.
Dup incidentele care puser capt carierei
dramatice a Stillei, baronul de Gorj dispru, fr ca
nimeni s poat afla ce se ntmplase cu el. Or,
prsind Neapole, se refugiase n castelul din Carpai,
mpreun cu Orfanik, foarte mulumit s se nchid
acolo, alturi de el.
Atunci cnd luase hotrrea s-i ngroape
existena ntre zidurile btrnei cetui, intenia
baronului de Gorj fusese ca nici un locuitor din inut
s nu bnuiasc ntoarcerea sa i deci, nimeni s nu
fie ispitit s-l viziteze. E de la sine neles c Orfanik i
el deineau mijlocul de a-i asigura din belug cele
necesare traiului la castel. ntr-adevr, exista o cale de
comunicare secret cu drumul prin trectoarea
Vulcan, i astfel un om de ncredere, vechi slujitor al
baronului, pe care nu-l tia nimeni, aducea, la date
fixe, tot ceea ce i se cerea.
De fapt, ceea ce rmsese din cetuie i, mai cu
seam, donjonul central era mai puin drpnat
dect se credea i chiar mai locuibil dect ar fi avut

nevoie oaspeii si. Aa c, nzestrat cu toate cele


trebuincioase experienelor sale, Orfanik s-a putut
dedica trup i suflet, folosindu-se de elementele pe
care i le puneau la dispoziie fizica i chimia, unor
lucrri a cror cutezan ntrecea orice nchipuire. i,
atunci, i veni ideea s le utilizeze, pentru a ndeprta
eventualii intrui.
Baronul de Gorj i accept propunerea cu
entuziasm i Orfanik instal o aparatur special,
destinat s bage frica n oase, producnd fenomene
care nu puteau fi atribuite dect unei intervenii
diabolice.
Dar, n primul rnd, era necesar ca baronul de Gorj
s fie inut la curent cu ceea ce se spunea n satul cel
mai apropiat. Exista, prin urmare, un mijloc de a auzi
ce discut oamenii, fr ca acetia s bnuiasc
nimic? Da, dac se putea stabili o comunicaie
telefonic ntre castel i sala mare a hanului Regele
Matei unde obinuiau s se strng, sear de sear
persoanele cu greutate din Werst.
Ceea ce Orfanik i meteri, pe ct de dibaci, pe att
de secret, n modul cel mai simplu cu putin. Un fir
de aram, n teaca lui izolant, al crui capt pornea
de la primul cat al donjonului, fu desfurat pe sub
apele Doinei, pn-n satul Werst. Odat isprvit
treaba asta, Orfanik, dndu-se drept cltor, veni s-i
petreac o noapte la Regele Matei pentru a racorda
firul la sala cea mare a hanului. Se nelege c nu-i fu
greu s trag cellalt capt, cufundat n albia
torentului, la nlimea ferestrei din spate, care nu se
deschidea niciodat. Dup care, camuflnd un aparat
telefonic n frunziul bogat, l leg de fir. Or, aparatul
acesta fiind conceput att pentru a emite, ct i pentru
a recepiona sunetele, drept urmare, baronul de Gorj

putea auzi tot ceea ce se spunea la Regele Matei, i


putea face s se aud acolo tot ce-i trsnea prin minte.
n primii ani, linitea cetuii nu fu deloc tulburat.
Faima rea de care se bucura era de ajuns pentru a-i
ine departe pe locuitorii Werstului. Dealtfel, se tia c
dup moartea ultimilor slujitori ai familiei, fusese
prsit. Dar, ntr-o zi, pe vremea n care ncepe
povestirea noastr, luneta ciobanului Frik ngduise s
se zreasc, ieind pe unul din hornurile donjonului, o
uvi de fum. Din momentul acela, gura lumii nu se
mai opri i, ce-a urmat, se tie.
Comunicaia telefonic i dovedi atunci utilitatea,
fiindc baronul de Gorj i Orfanik se putur informa n
legtur cu tot ceea ce se petrecea la Werst. Prin fir
aflar despre planul lui Nicu Deac de a se duce la
cetuie i tot prin fir un glas amenintor se fcu
auzit pe neateptate n sala mare de la han, somndu-l
s renune. Atunci, vznd c n ciuda avertismentului
su, tnrul pdurar nu se d btut, baronul de Gorj
hotr s-i dea o asemenea lecie, nct s-i piar pofta
s mai calce vreodat pe acolo. n noaptea cu pricina,
aparatura lui Orfanik, pregtit s funcioneze
oricnd, crea o serie de efecte, menite s semene
groaza n zonele din jur: dangtul clopotului din
capel, proiectarea unor flcri intense care, n
amestec cu sare de mare, le confereau tuturor
obiectelor un aspect spectral, sirene formidabile din
care
aerul
comprimat
nea
cu
un
vuiet
nspimnttor, contururi fotografice ale unor montri,
nfiate cu ajutorul unor proiectoare puternice, plci
metalice plasate n iarba anului din jurul incintei,
legate la baterii al cror curent l atinsese pe doctor,
care purta cizmele lui potcovite, n sfrit, o descrcare
electric, produs de bateriile din laborator, care-l

drmase pe pdurar n clipa n care atinsese


ferectura punii.
Aa cum se ateptase baronul de Gorj, dup
apariia
acestor
fenomene
inexplicabile,
dup
ncercarea lui Nicu Deac, cu un deznodmnt att de
nefericit, groaza ajunse la culme i, nici pentru bani,
nici pentru aur, nimeni nu s-ar mai fi ncumetat s se
apropie nici mcar la dou mile de castelul din
Carpai, bntuit negreit de duhuri de pe alt lume.
Radu de Gorj se putea socoti, aadar, la adpost de
orice musafir nepoftit, cnd la Werst descinse Francisc
de Telec.
n vreme ce acesta i iscodea, fie pe Ionas, fie pe
jupanul Col i pe ceilali, prezena sa la han fu
imediat semnalat, prin firul din apele Doinei. Ura pe
care i-o purta baronul de Gorj tnrului Francisc se
reaprinse, odat cu amintirea evenimentelor petrecute
la Neapole. i nu numai c se afla n sat, la doar
cteva mile de cetuie, dar iat c, de fa cu
notabilitile, i btea joc de superstiiile lor absurde;
distrugea reputaia de cuib al nlucilor castelului din
Carpai i promitea s previn autoritile din Alba
Iulia, pentru ca poliia s vin i s pun capt tuturor
acestor legende!
Aa c baronul de Gorj se hotr s-l atrag pe
Francisc de Telec la castel, iar feluritele ci prin care
reui lucrul acesta v sunt binecunoscute. Vocea
Stillei, transmis cu ajutorul telefonului, l fcuse pe
tnr s se abat din drum pentru a se apropia de
castel; apariia cntreei pe terasa bastionului i
insuflase dorina de nenvins de a ptrunde acolo; o
lumin, ivit la una dintre ferestrele donjonului, l
cluzise spre potern, care era deschis pentru a-l
lsa s treac. n adncul criptei, luminate electric, n

care auzise din nou vocea att de nvluitoare, ntre


pereii acelei celule n care alimentele i erau aduse
atunci cnd era cufundat ntr-un somn letargic, n
nchisoarea aceasta ngropat n strfundurile cetuii
a crei u se trntise n urma lui. Francisc de Telec
se afla n puterea baronului de Gorj, iar baronul era
convins c de-acolo nu va mai putea iei n veci.
Acestea erau rezultatele misterioasei colaborri a
baronului Radu de Gorj cu complicele su, Orfanik.
Dar, spre marele su necaz, baronul tia c Roca,
neurmndu-i stpnul n interiorul castelului,
dduse alarma, anunnd autoritile din Alba Iulia. n
satul Werst sosise o brigad de ageni, iar baronul de
Gorj se afla n faa unui duman mult prea puternic.
ntr-adevr, cum puteau, Orfanik i el, s in piept
unei trupe att de numeroase? Metodele folosite
mpotriva lui Nicu Deac i a doctorului Patak nu vor fi
de nici un folos, din moment ce poliia nu crede n
intervenii diavoleti. Aa c, de comun acord, luaser
hotrrea s fac praf i pulbere cetuia i nu mai
ateptau dect clipa de a aciona. Un curent electric
fusese pregtit pentru a da foc ncrcturilor de
dinamit ngropate sub donjon, bastioane i vechea
capel, iar aparatul destinat s declaneze curentul
trebuia s le lase baronului de Gorj i complicelui lui
rgazul de a fugi prin tunelul din trectoarea Vulcan.
Apoi, dup explozia ale crei victime urmau s fie
tnrul Francisc i muli dintre cei care vor escalada
zidul din incinta castelului, aveau s fug amndoi
att de departe, nct niciodat nu li s-ar mai fi dat de
urm.
Ceea ce tocmai auzise din conversaia lor i oferise
lui Francisc explicaia fenomenelor care avuseser loc.
tia de-acum c ntre satul Werst i castelul din

Carpai exista o linie telefonic. Aflase i c btrna


cetuie va fi distrus n urma unei catastrofe, care
trebuia s le fie fatal agenilor de poliie i lui Roca,
i chiar pe el l va costa viaa. Era, n sfrit, la curent
cu faptul c baronul de Gorj i Orfanik vor avea timp
s-i ia tlpia, lund-o cu ei pe Stilla,
incontient...
Ah! De ce nu putea ptrunde n capel, de ce nu se
putea npusti asupra celor doi? I-ar fi dobort, i-ar fi
lovit, i-ar fi mpiedicat s mai poat face ru, ar fi oprit
nspimnttoarea distrugere!
Dar ceea ce era imposibil n acel moment, nu va
mai fi, poate, dup plecarea baronului. Atunci cnd
vor prsi amndoi capela, Francisc, repezindu-se pe
urmele lor, i va urmri pn la donjon, iar acolo, cu
ajutorul lui Dumnezeu, va face dreptate.
Baronul i Orfanik erau deja n partea exterioar a
absidei. Francisc nu-i slbea din ochi. Pe unde aveau
s ias? Pe o u care ddea ntr-una dintre curiile
incintei, sau printr-o galerie interioar care trebuia s
lege capela de donjon, deoarece prea c toate
corpurile de cldire ale cetuii comunicau ntre ele?
Nu avea nici o importan, atta vreme ct tnrul nu
ntlnea un obstacol de care s nu poat trece.
n clipa aceea, baronul i Orfanik mai avur un
scurt schimb de cuvinte.
Nu mai avem nimic de fcut aici?
Nimic.
Atunci s ne desprim.
Dorii, n continuare, s v las singur n castel?...
Da, Orfanik, pleac numaidect prin tunelul din
trectoare.
Dar dumneavoastr?...
Voi prsi cetuia n ultima clip.

Rmne stabilit s v atept la Bistria?


La Bistria.
Rmnei aici, baroane, rmnei singur, dac
asta v este vrerea.
Da... pentru c vreau s-o mai aud... vreau s-o
mai ascult nc o dat, n ultima noapte pe care-o mai
petrec n castelul din Carpai!
Imediat dup aceea, prsir capela.
Dei numele Stillei nu fusese rostit, Francisc nu se
putea nela, despre ea vorbise baronul.

Capitolul XVI
Dezastrul era inevitabil. Francisc nu-l putea
preveni, dect punndu-l pe baron n imposibilitatea
de a-i pune planul n aplicare.
Erau ceasurile unsprezece noaptea. Fr teama c
ar putea fi dibuit, Francisc se apuc din nou de
treab. Crmizile peretelui se desprindeau destul de
uor, totui era att de gros, nct trecu o jumtate de
or pn cnd deschiztura fu ndeajuns de
ncptoare, nct s-i poat ngdui s treac.
De ndat ce pi n capela mturat de vnt, se
simi nviorat de aerul proaspt. Prin sprturile
naosului i golul ferestrelor, cerul lsa s se vad norii
uori purtai de adierile nopii. Ici i colo, se zreau
cteva stele pe care strlucirea lunii, ridicndu-se la
orizont, le fcea s pleasc.
Trebuia s dea de ua din spate, prin care se
fcuser nevzui cei doi. De aceea, strbtnd piezi
naosul, se ndrept spre partea exterioar a absidei.
n partea aceasta foarte ntunecoas, ferit de
razele lunii, piciorul se izbea de rmiele
mormintelor i de fragmentele desprinse din bolt.
n sfrit, n capt, dup panoul sculptat i pictat
din spatele altarului, n apropierea unui col ntunecat,
simi o u mucegit cednd sub apsarea minii lui.
Ua ddea ntr-o galerie care ar fi trebuit s strbat
incinta. Pe acolo intraser n capel baronul i Orfanik
i tot pe acolo tocmai ieiser.
De ndat ce ptrunse n galerie, se pomeni, din
nou, nconjurat de o bezn de neptruns. Dup ce coti
de mai multe ori, fr s fie nevoit nici s urce, nici s
coboare, fu sigur c se meninuse la nivelul curilor
interioare.

O jumtate de ceas mai trziu, ntunericul pru s


se subieze: o gean de lumin se strecura prin cteva
deschizturi laterale ale galeriei.
Acum, Francisc putea s mearg mai repede i
ajunse ntr-o cazemat spaioas, construit sub
terasa bastionului, n dreptul colului din stnga al
curtinei. Cazemata era strpuns de ferestruici
nguste, prin care se revrsa lumina lunii. n fa era o
u. Ua era deschis.
Primul gnd al lui Francisc fu s se duc la una din
ferestre, ca s respire aerul proaspt al nopii, mcar
pre de cteva clipe.
Dar, cnd s se retrag, i se pru c zrete doutrei umbre, micndu-se, la marginea de jos a
podiului Orgall, luminat pn la pata de ntuneric a
brdetului.
Francisc i ncorda privirile. Civa oameni se
nvrteau de colo-colo pe platou, puin n faa
copacilor: fr ndoial, agenii din Alba Iulia, adui de
Roca. Se hotrser deci s intervin noaptea,
spernd s-i ia prin surprindere pe oaspeii castelului,
sau ateptau acolo s se lumineze de ziu?
Ce efort s-i opreasc strigtul, gata s-i
neasc de pe buze, s nu-l cheme pe Roca; el sigur
c l-ar fi auzit i i-ar fi recunoscut de ndat glasul!
Totui, strigtul ar fi ptruns pn la donjon i,
nainte ca agenii s fi escaladat zidul incintei, Radu de
Gorj ar fi avut timp s-i pun n funciune mainria
infernal i s fug prin tunel.
Francisc reui s se stpneasc i se ndeprt de
ferestruic. Apoi, dup ce strbtu cazemata, trecu
dincolo de u i continu s mearg de-a lungul
galeriei.

Cinci sute de pai mai departe, ajunse n pragul


unei scri spate n zidul gros. Se afla, n sfrit, n
interiorul donjonului, nlat n mijlocul spaiului
pentru manevre militare? Era ndreptit s o cread.
Totui, nu prea s fie scara principal care ducea
ctre etajele donjonului. Era alctuit dintr-un ir de
trepte circulare, dispuse ca spiralele unui urub, n
interiorul unei cuti strmte i ntunecoase.
Francisc urc fr zgomot, ciulind urechile, dar nu
se auzea nici un zgomot i, dup vreo douzeci de
trepte, se opri pe un palier. Acolo se csca o u, dnd
n terasa care se ntindea n jurul primului etaj al
donjonului.
Francisc se strecur pe teras i, avnd grij s se
piteasc n spatele parapetului, privi n direcia
podiului Orgall.
Mai muli oameni se zreau nc la marginea
brdetului, i nimic nu art c ar avea de gnd s se
apropie de cetuie.
Hotrt s-l gseasc pe baron nainte ca acesta s
dispar prin tunelul din trectoare, ddu ocol etajului
i ajunse din nou n faa unei ui, unde spirala scrii
urca iar. Puse piciorul pe prima treapt, i sprijini
minile de perei i ncepu s urce. Mereu, aceeai
tcere.
Apartamentul de la primul etaj nu era locuit.
Francisc se grbi s ajung la palierele etajelor
superioare. Cnd ajunse la al treilea palier, piciorul lui
nu mai ddu de trepte. n locul acela, scara se
termina, rolul ei fiind s slujeasc apartamentului
celui mai de sus al donjonului, care ncununa
platforma crenelat unde flutura, odinioar, flamura
baronilor de Gorj.

n stnga scrii, zidul era strpuns de o u,


ncuiat n clipa aceea. Cheia era n broasc. Prin
dreptul ei, se strecura un fascicol puternic de lumin.
Francisc trase cu urechea i nu deslui nici un zgomot
n interiorul apartamentului. Lipindu-i ochiul de
gaura cheii, zri doar partea stng a unei ncperi,
aceasta fiind intens luminat, n vreme ce partea
dreapt era cufundat n ntuneric. Dup ce nvrti cu
bgare de seam cheia, mpinse ncet ua, care se
deschise.
O sal spaioas ocupa tot acest ultim etaj al
donjonului. Pe pereii ei circulari se sprijinea o bolt
cu chesoane, ale crei nervuri, ntlnindu-se n centru,
se mbinau, ntr-un stil arhitectonic greoi, ntr-un
pandantiv. Tapiserii grele, vechi tapiserii cu personaje,
mbrcau pereii. Cteva mobile din alte vremuri,
sipete, blidare, jiluri, scaune fr sptar o decorau,
ntr-un fel destul de artistic. La ferestre atrnau
draperii groase, care nu lsau s rzbat n afar nici
un petic de lumin. Pe podea se ntindea un covor de
ln, care nbuea zgomotul pailor. Sala era aranjat
ntr-un mod cel puin bizar i, intrnd, fu izbit, mai cu
seam, de contrastul pe care l oferea, mprit fiind
ntre ntuneric i lumin.
La dreapta uii, captul se pierdea ntr-o bezn
adnc. La stnga, dimpotriv, era o estrad, a crei
suprafa era mbrcat ntr-o estur neagr, era
scldat ntr-o strlucire puternic, provenind de la
vreun aparat de proiecie a razelor, aezat n fa, n
aa fel nct s nu poat fi vzut.
La vreo zece picioare de estrad, desprit de ea
printr-un ecran, la nlimea balustradei, se afla un jil
strvechi cu sptarul nalt, pe care ecranul l cufunda
ntr-un soi de penumbr.

Lng jil, pe o msu, acoperit de un covor, o


cutie dreptunghiular, n cutie, cu o lungime de
dousprezece, cincisprezece degete i o lime de cinci,
ase, al crei capac, btut n nestemate, era ridicat, se
gsea un cilindru de metal. nc de la intrarea sa n
sal, Francisc i ddu seama c jilul era ocupat. n
el, ntr-adevr sttea cineva, neclintit, cu capul
rsturnat pe spate, rezemat de sptar, cu pleoapele
lsate, cu braul ntins peste mas, cu palma sprijinit
de partea anterioar a cutiei.
Era Radu de Gorj.
Oare pentru a se lsa n voia somnului voise
baronul s-i petreac ultima noapte la ultimul etaj al
donjonului?
Nici vorb!... Nu putea fi aa, dup cele spuse lui
Orfanik, cuvinte pe care Francisc le auzise cu urechile
lui.
Baronul era dealtfel singur i, conform ordinelor pe
care le primise, nu exista nici o ndoial c tovarul
lui fugise deja prin tunel.
Dar Stilla?... Nu spusese Radu de Gorj c voia s-o
aud pentru ultima oar n castelul din Carpai,
nainte ca acesta s fie distrus de explozie?... i de ce
s-ar fi ntors n ncperea n care ea venea n fiecare
sear, s-l farmece cu glasul ei?...
Unde se afla, aadar, Stilla?... Francisc nici n-o
vedea, nici n-o auzea...
La urma urmei, ce importan avea, acum cnd
Radu de Gorj era n mna lui!... Va ti el cum s-l fac
s vorbeasc. Dar, avnd n vedere starea de
surescitare n care se afla, n-avea s se repead la cel
pe care-l ura cu aceeai ndrjire cu care l ura i
acesta, la cel care i-o rpise pe Stilla... pe Stilla n via

i cu minile rtcite... din pricina lui... i va ncepe sl loveasc?...


Francisc se duse i se post n spatele jilului. Mai
avea un pas pn s-l nface pe baronul de Gorj i, cu
ochii injectai, cu mintea mpienjenit, ridic mna.
Brusc, ca din pmnt, se ivi Stilla. Francisc ls
cuitul s-i cad pe covor.
Stilla era n picioare, pe estrad, n plin lumin,
cu prul despletit, braele ntinse, nespus de frumoas
n costumul alb al Angelici din Orlando, aa cum i se
artase n bastionul cetuii. Ochii ei, aintii asupra
lui, l ptrundeau pn n adncul sufletului...
Era imposibil ca Stilla s nu-l vad, i totui nu
fcea nici un gest s-l cheme... nu ntredeschidea
buzele, s-i vorbeasc... Vai! Era nebun! Francisc era
gata s se npusteasc pe estrad, s-o prind n brae,
s o ia de acolo...
Stilla ncepu s cnte. Fr s se ridice din jil,
baronul de Gorj se aplec spre ea. n culmea extazului,
straniul dilettante i respira vocea ca pe un parfum, i-o
sorbea ca pe o licoare divin. Aa fusese, odinioar, la
reprezentaiile teatrelor din Italia, aa era i acum, n
sala aceasta, ntr-o singurtate absolut, n vrful
donjonului care domina cmpia transilvan!
Da! Stilla cnta!... Cnta pentru el... doar pentru
el!... Era ca o boare ridicndu-se de pe buzele ei, care
preau c nu se mic... Dar, dac-i pierduse minile,
sufletul ei de artist se pstrase neatins!
Francisc, de asemenea, se ls ptruns de vraja
vocii pe care n-o mai auzise de cinci ani nesfrii... Se
cufund n contemplarea nfrigurat a femeii pe care
nu credea s-o mai vad vreodat i care era aici, n
via, de parc prin cine tie ce miracol ar fi nviat,
dinaintea ochilor lui.

Iar cntecul Stillei nu era, ntre toate, acela menit


s fac s vibreze mai intens strunele amintirii n
inima lui? Da! Recunoscu finalul tragicei scene din
Orlando, finalul n care inima cntreei se sfrmase
la ultima fraz:
Innamorata, mio cuore tremante Voglio morire...
Francisc urmrea, not cu not, fraza inefabil... i
i spunea c de data asta, nu se va ntrerupe, aa
cum se ntmplase la teatrul San-Carlo!... Nu!... Nu se
va stinge pe buzele Stillei, aa cum se stinsese la
reprezentaia de adio...
Francisc nu mai respir. Toat viaa lui era legat
de cntecul acesta. Doar cteva msuri i cntecul se
va ncheia n toat puritatea sa fr pereche...
Dar iat c vocea ncepe s se-nmoaie... S-ar fi
spus c Stilla ovie, repetnd cuvintele unei dureri
sfietoare:
Voglio morire...
Se va prbui, oare, pe estrad, aa cum s-a
prbuit, odinioar pe scen?...
Nu se prbuete, dar cntecul se oprete la
aceeai msur, la aceeai not, ca pe scena de la SanCarlo... Scoate un strigt... i este acelai strigt pe
care l-a auzit Francisc n seara aceea...
i totui Stilla e tot acolo, n picioare, nemicat, cu
privirea ei adorat, privire care-l sgeteaz, cu toat
dragostea din suflet...
Francisc se npustete spre ea... Vrea s-o scoat
din sal, s-o duc dincolo de zidurile castelului...
n clipa aceea, d nas n nas cu baronul, care
tocmai se ridicase.
Francisc de Telec! strig Radu de Gorj. Francisc
de Telec, care a reuit s scape...

Dar Francisc nu i rspunde i, repezindu-se spre


estrad:
Stilla... Stilla mea, repet el, tu, pe care te
regsesc aici... n via...
n via... Stilla... n via! strig baronul de Gorj.
i exclamaia aceasta ironic se ncheie cu un
hohot de rs, din care rzbtu flacra mniei.
n via!... relu Radu de Gorj. Ei bine! S ncerce
atunci Francisc de Telec s mi-o rpeasc!
Francisc ntinse braul spre Stilla, ai crei ochi
erau aintii cu ardoare asupra lui... n clipa ceea,
Radu de Gorj se aplec, lu cuitul care-i scpase din
mna lui Francisc i-l ndrept spre Stilla, neclintit...
Francisc se arunc asupra lui, ncercnd s abat
lovitura care o amenina pe srmana nebun... E prea
trziu... cuitul o lovete n inim...
Deodat, se aude zgomotul unei oglinzi care se
sparge, sfrmat n mii de cioburi care se mprtie
prin sal, i, odat cu ele, Stilla dispare.
Francisc rmase fr grai... Nu nelegea... Oare ia pierdut, i el, minile?
Atunci, Radu de Gorj rcnete:
Stilla i-a scpat iar lui Francisc de Telec!... Dar
vocea... vocea ei mi rmne... Vocea ei este a mea...
doar a mea... i nu va fi, niciodat, a altcuiva!
n clipa n care Francisc e gata s se arunce asupra
lui Radu de Gorj, forele l prsesc i se prbuete,
fr cunotin, lng estrad.
Radu de Gorj nu se sinchisete de el. nfac de pe
mas cutia, se npustete afar din sal i coboar la
primul etaj al donjonului; apoi, ieit pe teras, i d
ocol i ajunge la cealalt u, cnd se aude un foc de
arm.

De pe cellalt mal al anului, Roca trsese n


baron. Baronul nu este lovit, dar glonul lui Roca
frm cutia pe care o strngea n brae. Scoate un
strigt nfricotor.
Vocea ei... vocea ei!... repet. Sufletul... sufletul
Stillei... zdrobit... zdrobit... zdrobit!...
Cu prul zbrlit, cu minile ncletate, ncepe s
alerge pe teras, strignd ntr-una:
Vocea ei... vocea ei!... I-au frnt glasul! S fie
blestemai!
Dup care dispru n spatele uii, n clipa n care
Roca i Nicu Deac ncercau s escaladeze zidul
incintei, fr s-i mai atepte pe agenii de poliie.
Aproape imediat, o explozie formidabil fcu s se
cutremure ntreg masivul Pleei. Jerbe de flcri se
ridic pn la nori i o avalan de bolovani acoper
drumul Vulcanului.
Din bastioane, curtin, donjon, din capela
castelului din Carpai, rmase doar, pe ntinderea
podiului Orgall, un morman de ruine fumegnde.

Capitolul XVII
Dup cum ne aducem bine aminte, potrivit
conversaiei dintre baron i Orfanik, explozia nu
trebuia s distrug castelul dect dup plecarea lui
Radu de Gorj. Or, n momentul n care avusese loc, era
cu neputin ca baronul s fi avut suficient timp s
fug prin tunel, pe drumul trectorii. Orbit de durere,
nnebunit de disperare, incontient se tot ntreba, s fi
provocat pe loc catastrofa, fr s-i mai pese c prima
victim avea s fie chiar el? Dup cuvintele de
neneles care-i scpaser n clipa n care glonul lui
Roca lovise n plin cutia pe care o ducea, voise s se
ngroape sub ruinele cetuii?
Oricum, a fost un noroc c agenii, surprini de
mpuctura lui Roca, se aflau nc la oarecare
distan atunci cnd explozia zguduise muntele. Doar
civa fuseser atini de drmturile czute la poalele
platoului Orgall. Doar Roca i pdurarul erau atunci
la baza curtinei i, ntr-adevr, a fost o minune c
ploaia de pietre nu i-a strivit.
Aadar, explozia se produsese deja atunci cnd
Roca, Nicu Deac i agenii reuir s ptrund, fr
prea mare greutate, n incint, urcnd prin anul pe
jumtate umplut de nruirea zidurilor.
La cincizeci de pai dincolo de curtin un corp fu
ridicat din mijlocul ruinelor, la baza donjonului.
Era cel al lui Radu de Gorj. Civa dintre btrnii
satului printre care i jupanul Col l recunoscur
dintr-o ochire.
n ceea ce-i privete pe Roca i pe Nicu Deac, erau
nsufleii de un singur gnd: s-l gseasc pe tnrul
Francisc. ntruct nu ieise la iveal n intervalul de

timp stabilit de comun acord cu oteanul lui, nsemna


c nu izbutise s ias din castel.
Dar Roca nu ndrznea s spere c scpase cu
via, c nu era una dintre victimele catastrofei; aa c
plngea cu lacrimi fierbini, iar Nicu Deac nu tia cum
s-l liniteasc.
Dup o jumtate de ceas de cutri, l gsir,
totui, la primul etaj al donjonului, sub un arc butant
al zidului care-l ferise s fie strivit.
Stpne... bietul meu stpn!
Srmanul de el! Acestea fur primele cuvinte pe
care le rostir Roca i Nicu Deac, cnd se aplecaser
asupra lui. l credeau mort, dar era numai leinat.
Francisc deschise ochii; dar privirile lui rtcite nu
preau s recunoasc pe nimeni i prea c nici nu
aude.
Nicu Deac, care-l ridicase n brae, i vorbi din nou;
nu-i ddu nici un rspuns.
Bolborosi doar ultimele cuvinte ale ariei Stillei:
Innamorata... Voglio morire...
Francisc de Telec nu mai era n toate minile.

Capitolul XVIII
De vreme ce tnrul Francisc nnebunise, fr
ndoial c nimeni, niciodat, n-ar fi avut explicaia
ultimelor evenimente care avuseser ca scen castelul
din Carpai, fr dezvluirile fcute n urmtoarele
mprejurri.
Vreme de patru zile, Orfanik atept, aa cum
rmsese stabilit, ca baronul de Gorj s vin s-l
ntlneasc n trguorul Bistria. Vznd c nu apare,
i pusese ntrebarea dac nu fusese cumva o victim a
exploziei. Era mpins de curiozitate, i se ntorsese s
dea trcoale prin preajma cetuii.
Ru fcu, fiindc agenii de poliie nu ntrziar sl umfle, ajutai de indicaiile lui Roca, acesta
cunoscndu-l de mult vreme.
Odat adus n capitala comitatului, n faa
judectorilor, Orfanik rspunse, fr s crcneasc,
ntrebrilor care i fuser adresate n cursul anchetei
ordonate n legtur cu catastrofa.
Vom mrturisi, chiar, c tristul sfrit al baronului
Radu de Gorj nu pru s-l impresioneze prea mult pe
savantul egoist i maniac, care tria doar pentru
inveniile lui.
nainte de toate, la ntrebrile nfrigurate ale lui
Roca, Orfanik afirm c Stilla murise i c sunt
chiar expresiile pe care le folosi era ngropat, i bine
ngropat, de cinci ani n cimitirul Campo Santo Nuovo
din Neapole. Destinuirea aceasta nu avea s
strneasc mai puin uimire, dect cele care au
urmat.
ntr-adevr, dac aa stteau lucrurile, dac Stilla
murise, cum se face c Francisc a putut s-i aud
vocea n sala mare a hanului, ca apoi s-o vad ivinduse pe terasa bastionului, iar, cnd se afla n cript, s

fie vrjit de cntecul ei?... n sfrit, cum de o regsise


n via, n sala de la ultimul etaj al donjonului?
Iat explicaia tuturor acestor fenomene, care
preau de neexplicat.
V aducei aminte de ce cumplit dezndejde a fost
cuprins baronul de Gorj, atunci cnd se rspndise
zvonul c Stilla luase hotrrea de a renuna la cariera
artistic, pentru a se cstori cu Francisc de Telec.
Urma s fie vduvit de talentul admirabil al artistei,
adic de toate bucuriile lui de dilettante.
Orfanik i propuse atunci s strng laolalt, cu
ajutorul aparatelor fonografice, bucile principale din
repertoriul pe care cntreaa i propunea s le cnte
la reprezentaia de adio. La vremea aceea, aparatele
fonografice erau admirabil perfecionate, iar Orfanik le
desvrise pn ntr-att, nct vocea uman nu
suferea nici o deformare, nici n ceea ce privete
farmecul, nici n ceea ce privete puritatea sa.
Baronul de Gorj accept oferta fizicianului. n loja
cu zbrele fur instalate n ultima lun, succesiv i n
mare tain, fonografe. Astfel, fur nregistrate pe
plcile lor cavatinele, romanele din opere sau
concerte, ntre altele, melodia lui Stefano i aria final
din Orlando, ntrerupt de moartea Stillei.
Iat de ce venise baronul de Gorj s se nchid n
castelul din Carpai, unde, n fiecare sear, putea
asculta cntecele nregistrate de minunatele aparate.
i nu numai c o auzea pe Stilla, ca i cum s-ar fi aflat
n loja sa, dar ceea ce putea prea de-a dreptul de
neneles o i avea naintea ochilor, ca i cum ar fi
fost vie.
Era un simplu artificiu optic.
Nu ai uitat, probabil, c baronul de Gorj
cumprase un magnific portret al cntreei. Portretul

o reprezenta n picioare, n costumul alb al Angelici,


cu prul despletit. Or, cu ajutorul unor oglinzi
nclinate potrivit unui anume unghi calculat de
Orfanik, atunci cnd un focar puternic de lumin se
reflecta pe portretul ei, Stilla se ivea, la fel de real ca
atunci cnd era plin de via i n toat splendoarea
frumuseii ei. Graie acestui aparat, transportat
noaptea pe terasa bastionului, o fcuse s apar Radu
de Gorj, atunci cnd voise s-l atrag n mrejele lui pe
Francisc de Telec; graie aceluiai aparat o vzuse
tnrul pe Stilla n sala de la ultimul etaj al
donjonului, n vreme ce fanaticul ei admirator se lsa
fermecat de vocea i de cntecele ei.
Acestea sunt, foarte pe scurt, informaiile pe care le
ddu Orfanik, ntr-un mod mai detaliat n cursul
interogatoriului. i trebuie spus c, plin de o mndrie
fr pereche, se declar autorul tuturor acestor
invenii geniale, pe care le dusese pn la cel mai nalt
grad de perfeciune.
Totui, chiar dac explic, din punct de vedere fizic,
toate aceste fenomene, sau mai degrab trucuri,
Orfanik nu putu s-i explice de ce baronul de Gorj nu
avusese rgazul de a fugi, nainte de explozie, prin
tunelul trectorii Vulcan. Dar cnd afl c un glonte
sfrmase obiectul pe care-l ducea n brae Radu de
Gorj, nelese. Obiectul era aparatul fonografic, cu
ultimul cntec al Stillei, cel pe care Radu de Gorj voise
s-l asculte nc o dat, n sala de la ultimul etaj al
donjonului, nainte de distrugere. Or, zdrobirea
aparatului nsemna i zdrobirea vieii baronului care,
nnebunit de disperare, voise s se ngroape sub
ruinele cetuii.
Baronul Radu de Gorj a fost nmormntat n
cimitirul din Werst, cu toate onorurile cuvenite vechii

familii, care sfrea odat cu el. n ceea ce-l privete pe


tnrul Francisc, Roca l-a dus la castelul de lng
Craiova, unde i-a dedicat ntreaga via ngrijirii
stpnului lui. Orfanik i-a druit cu plcere
nregistrrile cu celelalte cntece ale Stillei i, atunci
cnd Francisc auzea glasul marii artiste, prea ca se
deteapt dintr-un somn adnc i i recpta
luciditatea de odinioar, ca i cum sufletul lui ar fi
ncercat s retriasc amintirile unui trecut de neuitat!
Cteva luni mai trziu, tnrul Francisc avea s
scape din mrejele nebuniei i, datorit lui, au fost
cunoscute amnuntele ultimei nopi la castelul din
Carpai.
S spunem acum c nunta fermectoarei Mioria i
a lui Nicu Deac a avut loc la opt zile dup catastrof.
Dup ce au primit binecuvntarea preotului din satul
Vulcan, mirii s-au ntors la Werst, unde jupanul Col le
pregtise cea mai frumoas odaie din cas.
Totui, dei toate aceste diverse fenomene au primit
o explicaie natural, nu trebuie s v nchipuii c
tnra femeie a ncetat s cread n apariiile
fantastice de la castel. n zadar ncearc Nicu Deac s-o
aduc cu picioarele pe pmnt ca i Ionas dealtfel,
care ine s-i ntoarc muterii la Regele Matei
Mioria nu poate fi scoas din ale ei, cum nu pot fi
convini nici jupanul Col, nici ciobanul Frik, nici
dasclul Homrod i nici ceilali locuitori ai Werst-ului.
Vor trece, de bun seam, muli ani, pn cnd
oamenii acetia de treab vor renuna la superstiiile
lor.
Totui, doctorul Patak, ludros cum i st n fire,
nu contenete s-i repete cui vrea s-l asculte:
Ei bine! Ce v-am spus eu?... Duhuri n cetuie?
De parc exist duhuri!

Cu toate acestea, nimeni nu-l ascult, i e rugat


chiar s tac atunci cnd se ntrece cu gluma.
Altminteri, dasclul Homrod i ntemeiaz i acum
leciile pe studiul legendelor transilvane. Mult vreme
de acum ncolo, tnra generaie din satul Werst va
crede c duhurile de pe lumea cealalt se perind,
necontenit, pe la ruinele castelului din Carpai.
Francisc se opri, privind spre forma al crei contur
se ngroa, treptat. Era o femeie, cu prul despletit, cu
minile ntinse, nfurat ntr-un lung vemnt alb.
Dar straiul acesta nu era oare acela pe care l purta
Stilla, n scena final din Orlando, n care Francisc de
Telec o vzuse pentru cea din urm oar? Da! Era
Stilla, nemicat cu braele desfcute spre el, cu
privirea-i att de rscolitoare aintit asupra lui...
Ea!... Ea!... strig. i, npustindu-se, s-ar fi
rostogolit pn la temeliile zidului, dac nu l-ar fi oprit
Roca...
Nluca se mistui, dintr-o dat. Abia dac Stilla se
artase pre de un minut... N-are a face! O secund iar fi fost de ajuns lui Francisc s o recunoasc, i
cuvintele-i nir de pe buze:
Ea... ea... triete!