Sunteți pe pagina 1din 324

1

Nscut la 11 octombrie 1925, n New Orleans,


Elmore John Leonard Jr. este unul dintre cei mai
populari romancieri i scenariti americani. n
anii 50 a nceput s publice romane western, dar
a abordat dup aceea genurile thriller i poliist,
ca i scenariile pentru filme, fiind aclamat de
critic pentru realismul crud i dialogurile
excelente. n eseul su, Cele zece reguli de scriere ale lui Elmore
Leonard, el afirm: Cea mai important regul a mea le
nsumeaz pe cele zece anterioare dac sun textul ca i cum ar
fi literatur, l rescriu. Leonard a fost poreclit Dickens din
Detroit, iar urechea lui pentru dialoguri i abilitatea de a le
reproduce n romane sunt ieite din comun i au fost elogiate de
autori consacrai ca Saul Bellow i Martin Amis. Proza lui l face
pe Raymond Chandler s par stngaci, a declarat Amis n 1998.
Multe dintre romanele lui Leonard au fost ecranizate.

ELMORE LEONARD

HOT KID
TRAG CA S UCID!

Traducere din limba englez Mihai Dan Pavelescu

Elmore Leonard
THE HOT KID 2005

1
Carlos Webster avea cincisprezece ani n ziua cnd a asistat la
jaful i crima din drugstore-ul lui Deering. Asta s-a petrecut n
toamna lui 1921, n Okmulgee, statul Oklahoma.
El i-a povestit lui Bud Maddox, eful poliiei din Okmulgee, c
dusese un transport de vite la gara din Tulsa i la ntoarcere era
ntuneric. Carlos parcase camionul i remorca pentru vite vizavi
de drugstore i intrase s-i ia un cornet cu ngheat de vanilie.
Cnd l-a identificat pe unul dintre jefuitori ca fiind Emmett Long,
Bud Maddox a rostit:
Fiule, Emmett Long sparge bnci, nu se mai sinchisete de
drugstore-uri.
Carlos muncise de mic i fusese nvat s-i respecte pe cei mai
n vrst dect el.
Poate c m-am nelat, a spus el, tiind c nu se nelase.
L-au adus n sediul poliiei din tribunal, ca s se uite la
fotografii. El l-a indicat pe Emmett Long, care-l fixa cu privirea de
pe un afi cu recompens de cinci sute de dolari i l-a identificat
pe tovarul su, Jim Ray Monks, din fotografiile de cazier.
Eti sigur, da? a zis Bud Maddox i l-a ntrebat pe Carlos
care dintre ei l mpucase pe indian.
Se referise la Junior Harjo din poliia tribal, care intrase n
drugstore fr s tie c magazinul era prdat.
Emmett Long l-a mpucat, a rspuns Carlos, cu un Colt 45.
Eti sigur c era un Colt?
Era un revolver folosit de Marin, ca al tatei.
Am glumit, a zis Bud Maddox.
El i tatl lui Carlos, Virgil Webster, erau amici, luptaser
mpreun n Rzboiul hispano-american i vreme de civa ani
fuseser eroii locali. Acum ns infanteritii reveneau din Frana
5

i povesteau despre Marele Rzboi de acolo.


Dac vrei s tii ce cred c s-a ntmplat, a spus Carlos,
Emmett Long intrase doar pentru un pachet de igri.
Bud Maddox l-a oprit.
Povestete din clipa cnd ai ajuns acolo.
Perfect. Ei bine, intrase ca s-i cumpere un cornet cu
ngheat. Domnul Deering era n spate i prepara reete A scos
capul pe ferestruica aceea i mi-a spus s m servesc singur. Mam dus la raionul de rcoritoare, mi-am pus o porie dubl de
piersici pe un cornet de zahr, dup care m-am dus la tejgheaua
pentru igri i am lsat o moned de cinci ceni lng casa de
marcat. Atunci i-am vzut pe cei doi brbai intrnd, purtnd
costume i plrii, nct la nceput am crezut c erau comisvoiajori. Domnul Deering m-a strigat s-i servesc, fiindc eu
cunosc magazinul destul de bine. Emmett Long a venit la
tejghea
Ai tiut din prima clip cine era?
Dup ce s-a apropiat, da, domnule, dup fotografiile lui din
ziare. Mi-a zis s-i dau un pachet de Lucky. I l-am dat, iar el a
ridicat moneda pe care o lsasem lng casa de marcat. Mi-a
ntins-o i a zis: Asta ar trebui s fie suficient.
I-ai spus c era a ta?
Nu, domnule.
Sau c un pachet de Lucky cost cincisprezece ceni?
Nu i-am zis nici un cuvnt. tii ns, cred c atunci i-a
venit ideea s jefuiasc magazinul, cu casa de marcat chiar acolo
i nimeni n jur, dect eu cu cornetul de ngheat. Domnul
Deering n-a ieit nici o clip din cmrua din spate. Cellalt, Jim
Ray Monks, voia un tub de Unguentine, zicea c pentru o iritaie
de la cldur care-l scia la subsuori. I l-am dat i nici el n-a
pltit. Apoi Emmett Long a spus: Ia s vedem ct ai n cas. Iam spus c nu tiam cum se deschide, pentru c nu lucram
acolo. El s-a aplecat peste tejghea, mi-a artat o clap se
6

pricepea la casele de bani i-a zis: O vezi pe-aia de-acolo? Apaso i-o s se deschid. Am apsat clapa i cred c domnul Deering
a auzit soneria cnd s-a deschis, fiindc a strigat din spate:
Carlos, te descurci s-i ajui? Emmett Long i-a strigat la rndul
lui: Carlos se descurc perfect, spunndu-mi pe nume. Mi-a zis
dup aceea s scot bancnotele, dar s las monedele.
Ct a luat?
Nu mai mult de treizeci de dolari, a rspuns Carlos.
A tcut apoi, gndindu-se la cele ntmplate imediat dup
aceea, ncepnd cu privirea aruncat de Emmett Long spre
cornetul lui cu ngheat. Carlos considera c episodul respectiv
fusese ceva personal ntre el i faimosul sprgtor de bnci, aa
c nu l-a mai amintit, ci i-a spus lui Bud Maddox:
Am pus banii pe tejghea. n majoritate, erau bancnote de un
dolar. Am ridicat ochii
Atunci a intrat Junior Harjo, a zis Bud Maddox, n toiul
jafului.
Da, domnule, dar Junior nu tia c-i un jaf. Emmett Long
era la tejghea, cu spatele la el. Jim Ray Monks era la raionul de
rcoritoare i-i lua ngheat. Nici unul dintre ei nu avea arma
scoas, aa c m ndoiesc c Junior i-a dat seama c era un jaf.
Domnul Deering l-a vzut ns pe Junior i l-a strigat, spunnd
c primise medicamentul pentru mama lui. Dup care a spus
tare, s auzim toi: Mi-a zis c te-au trimis s faci razii la
distileriile indienilor dup trscu. A mai zis s-i pun i lui o
sticl deoparte i asta a fost tot ce-am auzit. Atunci au aprut
pistoalele Emmett Long i-a scos Colt-ul din hain Cred c i-a
ajuns s vad insigna lui Junior i pistolul de la old, mai mult
nu-i trebuia i l-a mpucat. tia c era suficient un singur glon
cu Colt-ul la, dar s-a apropiat de Junior, care czuse pe podea i
l-a mai mpucat o dat.
S-a lsat linitea.
ncerc s-mi amintesc, a spus Bud Maddox, ci oameni a
7

ucis Emmett Long. Cred c ase, iar jumtate dintre ei erau


poliiti.
apte, a zis Carlos, dac o punei la socoteal i pe ostatica
de la banc pe care a inut-o pe scara automobilului lui. N-a czut
i i-a rupt gtul?
Tocmai am citit raportul despre automobilul la, a spus Bud
Maddox. Era un Dodge Touring, la fel ca maina generalului
Blackjack Pershing din Frana.
Din drugstore au plecat cu un Packard, a zis Carlos, apoi i-a
spus lui Bud Maddox numrul de pe plcua de nmatriculare.
Acum partea pe care Carlos a considerat-o personal i peste
care a trecut, ncepnd cu privirea aruncat de Emmett Long spre
cornetul lui cu ngheat.
l ntrebase dup aceea:
Cu ce-i, cu piersici?
Carlos ncuviinase i Emmett Long ntinsese mna, spunnd:
D-mi s gust.
Luase cornetul inndu-l departe de el pentru c se topise i
curgea. Se aplecase i-l linsese de dou ori, nainte de a muca
zdravn de deasupra.
Mmm, da ce bun e, zisese el, cu o urm de crem de
piersici pe marginea mustii. l privise apoi fix pe Carlos ca i
cum i-ar fi studiat trsturile i rencepuse s ling ngheata.
Carlos, da? fcuse el, aplecndu-i capul pe un umr. Ai prul
negru, da nu semeni cu nici un alt Carlos pe care l-am vzut
vreodat. Cum te mai cheam?
Carlos Huntington Webster sunt toate numele mele.
Multe nume pentru un biat, spusese Emmett Long. Aadar
eti hispano, dup mam, este? Ea ce-i, mexican?
Carlos ezitase nainte s rspund.
Cubanez. Mi-a pus numele tatlui ei.
Ce mi-s cubanezii, ce mi-s mexicanii, zisese Emmett Long.
Biete, ai snge de hispano n tine, chiar dac nu se vede cine tie
8

ce. Ai avut noroc n privina asta.


Linsese din nou ngheata, innd cornetul cu vrfurile
degetelor i ridicnd degetul mic cu un gest delicat.
Carlos, care avea cincisprezece ani, dar era la fel de nalt ca
brbatul cu crem de piersici pe musta; ar fi vrut s-i spun un
cuvnt urt i s-l loveasc n fa ct de tare ar fi putut, apoi s
sar peste tejghea i s-l trnteasc la pmnt, aa cum ar intuit
un viel ca s-l nsemne cu fierul rou i s-i taie testiculele. Avea
cincisprezece ani, ns nu era prost. Tcuse din gur, n vreme ce
inima i bubuia n piept. Simise nevoia de a-l nfrunta pe
brbatul acesta, rostind n cele din urm:
Tata a fost puca marin pe cuirasatul Maine, cnd a fost
torpilat n Portul Havana, pe 15 februarie 1898. Dar a
supravieuit, a fost scos din ap i nchis ntr-o temni spaniol,
ca spion. A evadat, apoi s-a luptat cu donii care erau de partea
insureciei, cu rebelii. S-a luptat iari cu ei i a fost rnit la
Guantanamo, cu pucaii marini ai lui Huntington n rzboiul din
Cuba i atunci a cunoscut-o pe mama, Graciaplena Santos.
Pare-se c tatl tu a fost un erou, comentase Emmett Long.
N-am terminat, zisese Carlos. Dup rzboi, tata a revenit
acas i-a adus-o cu el pe mama, cnd Oklahoma era nc
teritoriu indian. Ea a murit cnd m-a nscut, aa c n-am
cunoscut-o. N-am cunoscut-o nici pe mama tatlui meu. Ea este
Cheyenne i triete ntr-o rezervaie din Lame Deer, statul
Montana.
Vorbise fr grab i cu glas calm, prin comparaie cu ceea ce
simea n suflet. Spusese:
Vreau s v ntreb dac sngele meu indian m face s fiu i
altceva dect hispano?
O rostise n faa lui Emmett Long, fcndu-l pe brbatul cu
crem de piersici pe musta s mijeasc ochii la el.
n primul rnd, zisese Emmett Long, sngele de indian v
face pe tine i pe tatl tu metii pe el mai mult dect pe tine.
9

Continuase s-l priveasc pe Carlos i ridicase cornetul, cu


degetul mic deprtat de celelalte; Carlos crezuse c pentru a-l
linge din nou, dar Emmett Long l aruncase peste umr, fr s se
uite sau fr s-i pese unde avea s cad.
Cornetul czuse pe podea, n faa lui Junior Harjo care tocmai
intra, cu insigna pe cmaa brun i cu revolverul la old, iar
Carlos vzuse situaia rsturnndu-se. Se simise surescitat, n
acelai timp i uurat. Sentimentele acelea l purtaser i-i
dduser curajul s-i spun lui Emmett Long:
Acum va trebui s curai mizeria pe care ai fcut-o.
Att doar c Junior nu-i scotea revolverul de calibru 0,38, ci
privea ngheata de pe linoleum, iar domnul Deering l ntrebase
ceva n legtur cu medicamentul pentru mama lui i cu raidurile
printre indieni, iar Emmett Long se rsucise de la tejghea cu Coltul n mn, trsese, mpucndu-l pe Junior Harjo, apoi se
apropiase de el ca s-l mai mpute o dat.
Domnul Deering nu se zrea pe nicieri. Jim Ray Monks se
apropiase ca s-l priveasc pe Junior. Emmett. Long i pusese
Colt-ul pe tejgheaua din sticl, luase banii cu ambele mini i
ndesase bancnotele n buzunarele hainei, nainte de a-l privi
iari pe Carlos.
Mi-ai spus ceva. A intrat Geronimo i tu mi-ai spus ceva care
mi s-a prut obraznic.
De ce l-ai omort? ntrebase Carlos, continund s-l
priveasc pe Junior care zcea pe podea.
Vreau s tiu ce mi-ai spus.
Gangsterul atepta.
Carlos l privise cum se tergea la gur cu dosul palmei.
Am spus c acum va trebui s curai mizeria pe care ai
fcut-o. ngheata de pe podea.
Asta-i tot?
Asta am spus.
Emmett Long l fixase cu privirea.
10

Dac-ai fi avut un pistol, m-ai fi mpucat, este? Fiindc i-am


zis hispano. Ce dracu, e-n legea firii dac-ai niel snge din la-n
tine, eti un hispano. Nu-i vina mea, aa stau lucrurile. i-n plus
i metis nu tiu dac amestecul sta poart sau nu vreun
nume. Ai putea totui scpa neobservat dac-ai vrea, fiindc ari
destul de alb. Ce dracu, spune-i Carl, eu n-o s te dau n gt.
Carlos i tatl lui locuiau ntr-o cas mare i nou, despre care
Virgil spunea c era un bungalow Californian, puin retras de la
drum, printre nucii pecan, o cas cu verand uria pe toat
faada i cu lucarne pe acoperi, care fusese construit cu civa
ani n urm din banii luai pe petrol puurile ce pompau de pe o
sut treizeci de hectare. Restul era pune i vreo patru sute de
hectare de nuci pecan, mndria lui Virgil, terenuri cumprate
cnd se ntorsese din Cuba. Ar fi putut s ignore nucii i s
triasc pe picior mare numai din ncasrile sondelor, s nu mai
munceasc nici mcar o zi pentru tot restul vieii. ns, cnd
sosea vremea recoltatului, Virgil ieea cu echipa la cules de nuci
i bteau ramurile cu prjini lungi ca undiele. Pe Carlos l punea
s aib grij de vite, cte cincizeci-aizeci de capete de hibrid
Bahamas care pteau pn se fceau frumoase, iar Carlos ducea
cte o serie la trg n remorc.
i spusese tatlui su c de cte ori mergea la Tulsa, exista cte
cineva care se oferea s-i cumpere camionul i remorca, sau i
propunea s-l angajeze s ntind evi pe cmp. Carlos zisese:
tii c din petrol a putea ctiga mai mult dect din
creterea vitelor?
Virgil replicase:
S te duci la sonde i s vii acas acoperit de mzga aia
neagr? Asta i se pare ceva bun? Fiule, nu putem cheltui banii pe
care-i avem.
n anul 1907 Oklahoma devenise stat Carlos avea pe atunci
11

un an i toi ncepuser s numeasc Tulsa Capitala mondial


a petrolului. Un reprezentant al Companiei Texas Oil a venit de la
exploatrile Glenn Pool de lng Tulsa i l-a ntrebat pe Virgil dac
dorea s fie bogat.
Ai observat curcubeul acela din apa prului tu? tii c-i
un semn c ai petrol pe proprietate?
Virgil a rspuns:
tiu c, atunci cnd iese din albie, Deep Fork mi irig
dumbrvile de nuci i omoar grgriele.
Nu i-ar fi displcut totui nite bani n plus, aa c arendase
Companiei Texas Oil cele o sut treizeci de hectare pe care le
dorea, n schimbul unei optimi din aciuni i a cte o sut de
dolari pe an i pe pu. Forajul de explorare dduse peste un jet de
erupie la patru sute de metri adncime i Virgil se trezise
ctignd ntre nou sute i o mie dou sute de dolari pe zi n
majoritatea anilor urmtori. Texas Oil se oferise s nchirieze tot
domeniul, apte sute treizeci de hectare, dar Virgil refuzase.
Imaginea jeturilor de erupie ce revrsau iei peste nucii pecan
nu-l ncnta la fel de mult ca pe cei de la Texas Oil.
Cnd Carlos revenea de la un transport la trg, Virgil sttea pe
veranda mare, cu o sticl de bere mexican. Prohibiia nu-l afecta,
fiindc era aprovizionat permanent cu bere mexican i bourbon
american aduse de petroliti. Fcea parte din nelegere.
Seara, dup ce asistase la jaf i crim, Carlos sttu cu tatl lui
i-i povesti totul, inclusiv ceea ce omisese s-i spun lui Bud
Maddox, menionnd pn i ngheata de pe mustaa lui Emmett
Long. Carlos ardea de nerbdare s afle dac tatl su credea c
Junior Harjo fusese mpucat din vina lui.
Din cele ce mi-ai spus, zise Virgil, nu vd cum. Nu tiu nici
mcar de ce te gndeti la aa ceva, doar dac te-ntrebi ce-ai fi
putut face ca s-mpiedici s fie-mpucat.
Virgil Webster avea patruzeci i apte de ani i era vduv de
12

cnd Graciaplena murise n 1906, aducndu-l pe lume pe Carlos


i silindu-l pe Virgil s caute o femeie care s aib grij de copil. O
gsise pe Narcissa Raincrow de aisprezece ani, o indianc Creek
drgu, rud cu rposatul Johnson Raincrow, un bandit att de
nfricotor, nct aprtorii ordinii l mpucaser n timpul
somnului. Narcissa i pierduse copilul la natere, nu era mritat
i Virgil o angajase ca doic. Pn cnd micuul Carlos i
pierduse interesul fa de snii ei, Virgil se nvase s-i aprecieze.
Narcissa devenise de acum menajera lor i ncepuse s doarm n
patul lui Virgil. Gtea bine, se mai ngrase niel, dar rmsese
frumuic, asculta povetile lui Virgil, l iubea i-l aprecia. Carlos
o iubea, i plcea s vorbeasc cu ea despre tradiiile indiene i
despre sngeroasa ei rud Johnson Raincrow, dar nu-i spusese
niciodat altfel dect Narcissa. Lui Carlos i plcea ideea de a fi pe
jumtate cubanez; se vedea purtnd o panama cnd avea s fie
mai vrstnic, al crui bor avea s-l rsuceasc uor n sus, ntr-o
parte.
n seara aceea pe verand, i spuse tatlui su:
Crezi c ar fi trebuit s fac ceva?
Ce anume?
S-i strig lui Junior c-i un jaf? n loc de asta, a trebuit s
fac pe deteptul cu Emmett Long Eram furios i doream cumva
s m rzbun.
Pentru c-i luase ngheata?
Pentru ce-a spus.
Ce anume te-a provocat?
Ce anume? Cuvintele lui despre hispano.
Despre tine sau despre maic-ta?
Despre amndoi. Iar pe noi doi ne-a numit metii.
L-ai lsat pe prostnacul la s te enerveze? ntreb Virgil.
Probabil c nu tie nici s scrie, nici s citeasc i de-aia trebuie
s sparg bnci. Iisuse Hristoase, fii cu picioarele pe pmnt!
Trase o duc din berea mexican i spuse: tiu totui la ce te
13

referi, tiu ce ai simit.


Tu ce-ai fi fcut?
La fel ca tine. Nimic, rspunse Virgil. Dar dac te referi la
tineree, cnd nc mai eram puca marin, i-a fi bgat dracu
ngheata aia pe nas.
Trei zile mai trziu, ajutoarele de erif zrir Packard-ul n
curtea din spatele unei ferme de lng Checotah care-i aparinea
lui Crystal Lee Davidson. Rposatul ei so, Byron Skeet
Davidson, mpucat ntr-un schimb de focuri cu marshallii1 SUA,
fcuse parte la un moment dat din banda lui Emmett Long. erifii
ateptar sosirea marshallilor, deoarece prinderea evadailor
narmai era specialitatea lor. Marshallii se furiar pe domeniul
fermei la prima licrire a zorilor, aruncar cinelui un crnat,
ptrunser n vrful picioarelor n dormitorul lui Crystal i-l
prinser pe Emmett Long nainte s-i fi putut scoate Colt-ul de
sub pern. Jim Ray Monks sri pe o fereastr, o lu la fug ctre
hambar i primi n picioare o ncrctur de gloane care-l dobor.
Cei doi fur dui n Okmulgee i nchii n ateptarea procesului.
Carlos i zise tatlui su:
Marshallii ia i tiu bine meseria, este? Un uciga
narmat da i-au bgat pistolul n ureche i l-au luat din pat.
Era convins c avea s fie chemat s depun mrturie i ardea
de nerbdare. i spuse tatlui su c inteniona s-l priveasc
drept n ochi pe Emmett Long, n timp ce avea s descrie crima
1

Din anul 1789, U.S. Marshalls a asigurat multe servicii diferite, de la


ntocmirea recensmntului populaiei, pn la protejarea preedintelui SUA.
n prezent, Marshalls Service rspunde de securitatea tribunalelor, evadaii
federali, custodia arestailor, transportul arestailor, protecia martorilor,
confiscarea bunurilor i executarea forfetar a dispoziiilor judectoreti,
escortare i operaii speciale (situaii de urgen, ca tulburri civile, acte de
terorism, situaii implicnd ostatici etc.). Termenii sherif i marshall au fost
unificai n limba romn prin cuvntul erif, dar se refer la servicii complet
diferite (n. tr.).

14

svrit cu snge rece. Virgil l sftui s nu spun nimic mai


mult dect trebuia. Carlos i zise c nu tia dac s aminteasc
despre ngheata de pe mustaa lui Emmett Long.
De ce ai vrea s-o faci? ntreb Virgil.
Ca s art c nu mi-a scpat nimic.
tii de cte ori mi-ai spus n seara aia despre ngheata de pe
mustaa lui? ntreb Virgil. Cred c de trei sau patru ori.
Trebuia s fi vzut i tu, rspunse Carlos. Un sprgtor de
bnci de care se tem toi, dar care nu tie s se tearg la gur.
n locul tu, zise Virgil, a da uitrii partea aia. A mpucat
fr s clipeasc un om al legii. Asta-i tot ce trebuie s-i
aminteti despre el.
Trecu o lun, apoi alta i Carlos era tot mai agitat. Virgil afl de
ce se trgnau lucrurile, veni acas cnd Narcissa punea cina pe
mas, sub privirile lui Carlos i le spuse c ntrzierea era
pricinuit de faptul c i alte districte voiau s pun mna pe
Emmett Long. De aceea urma s prezideze judectorul
tribunalului din districtul Eastern i fiecare district avea s-i
prezinte cazul, astfel nct se prea c procesul avea s se
transforme ntr-un adevrat spectacol.
Domnul judector i-a cerut procurorului nostru s-i propun
lui Emmett Long o nvoial. S se recunoasc vinovat de crim de
gradul al doilea, pe motiv de autoaprare deoarece victima era
narmat i s-l condamne la nchisoare ntre zece i cincizeci de
ani. Asta ar fi totul i nu s-ar mai ajunge la blciul cu procesul.
Cu alte cuvinte, zise Virgil, Emmett Long al tu va fi trimis la
nchisoarea McAlester i va iei de-acolo peste vreo ase ani.
N-a fost vorba despre nici o autoaprare, spuse Carlos.
Junior nici mcar nu se uita la el cnd a fost mpucat.
Rostise cuvintele acelea de parc ar fi suferit.
Nu tii cum funcioneaz sistemul, zise Virgil. nvoiala se face
fiindc Junior era indian Creek. Dac-ar fi fost alb, Emmett Long sar fi ales cu nchisoare pe via sau chiar cu scaunul electric.
15

Alt eveniment important avu loc cnd Carlos avea cincisprezece


ani, la sfritul lui octombrie i spre amurg, cnd umbrele se
ntindeau prin livezi. Carlos mpuc mortal un ho de vite, pe
nume Wally Tarwater.
Primul gnd al lui Virgil a fost: asta s-a-ntmplat din cauza lui
Emmett Long. De data aceasta biatul era pregtit i de acum
ncolo avea s fie mereu pregtit.
i telefon antreprenorului de pompe funebre, care veni cu
oamenii erifului i n scurt timp aprur doi marshalli SUA, iar
Virgil vzu c erau oameni ai legii serioi, care purtau costume
negre i plrii din fetru trase pe ochi. Marshallii preluar cazul i
cel mai guraliv dintre ei spuse c numitul Wally Tarwater care
zcea acum n furgonul mortuar avea emise pe numele lui mai
multe mandate de arestare federale, fiindc furase vite i le
trecuse n alte state ca s le vnd abatoarelor. El i zise lui Carlos
s descrie cu propriile lui cuvinte cum se ntmplase.
Virgil l vzu pe Carlos rnjind uor, gata s fac o remarc de
felul Vrei s-auzii cu propriile mele cuvinte? i-l opri iute,
rostind:
Nu spune mai mult dect este nevoie. Oamenii acetia vor sajung acas la familiile lor.
Pi, totul plecase de la Narcissa, care spusese c ar fi avut chef
de o tocni de iepure sau de veveri, dac nu putea gsi
altceva.
Dup prerea mea era cam trziu, spuse Carlos, dar am luat
o puc de calibrul 20 i m-am dus n livad. Nucii fuseser
culei, cei mai muli, aa c se putea vedea bine printre copaci.
N-o mai ntinde, interveni Virgil. L-ai vzut pe individul sta
pe izlaz mnndu-i vitele.
Pe un cal de vcari special antrenat. Mi-am dat seama c era
un cowboy care tia s manevreze cirezile. M-am apropiat niel i
l-am privit, admirnd cu ct uurin strngea vitele. M-am
16

ntors n cas, am lsat arma cu alice i am luat o Winchester,


dup care m-am dus n grajd i am neuat iapa. Este roibul de
colo. Murgul este calul lui.
Marshallul guraliv ntreb:
Te-ai ntors s iei o puc, fr s tii cine era?
tiam c vitele nu mi le fura un prieten. El le ducea de acum
spre lunca Deep Fork, pe unde trece un drum. Am strecurat-o pe
Suzie printre vacile care nc pteau i-am ajuns destul de
aproape ca s-i strig: Pot s te-ajut? Carlos ncepu s surd. El
a rspuns: Mulumesc de-ntrebare, da am terminat. I-am spus
c eram sigur de-asta i s descalece. A dat s se ndeprteze i
atunci am tras un glon pe lng capul lui ca s-l fac s stea
locului. M-am apropiat, ns nu prea mult, fiindc nu tiam ce
avea sub pelerin. i-a dat seama c eram tnr i-a zis: Luam
vitele astea pe care le-am cumprat de la taic-tu. I-am spus
atunci c eu m ocup de vite aici, fiindc tata cultiv nuci. N-a zis
atunci dect: Iisuse, mi biete, nu m mai urmri i du-te
acas. i-a desfcut pelerina, ca s-i pot vedea revolverul cu
butoia prins de picior. Atunci am putut s zresc, la vreo sut
optzeci de metri n spatele lui, remorca pentru vite, cu un brbat
lng rampa de ncrcare.
Ai putut s-l vezi pe omul acela, ntreb marshallul guraliv,
de la o asemenea deprtare?
Dac aa zice, i spuse Virgil marshallului, atunci aa este.
Carlos atept ca marshallii s se uite la el i continu:
Cowboy-ul a dat pinteni calului i i-am strigat s atepte o
clip. A tras de drlogi i m-a privit. I-am spus c n-o s-l mai
urmresc dac-mi aduce vitele napoi. Apoi am adugat: Dar
dac-ncerci s pleci cu vacile mele, te-mpuc.
Chiar aa i-ai zis? ntreb marshallul guraliv. Ci ani ai?
Merg pe aisprezece. Am aceeai vrst pe care o avea tata
cnd s-a nrolat n Marina American.
Cellalt marshall vorbi atunci pentru prima dat.
17

Deci acest Wally Tarwater nu te-a ascultat, rosti el.


Nu, domnule. Cnd am vzut c nu vrea s-mi napoieze
vitele i se apropia de remorc, l-am mpucat. Carlos cobor
glasul i continu: Am vrut doar s-l rnesc, s-i bag un glon n
marginea pelerinei galbene ar fi trebuit s descalec, n loc s
trag din a. n nici un caz n-am vrut s-l omor. L-am vzut pe
cellalt c-a srit n camion, fr s-i pese c partenerul lui era pe
jos. A bgat n vitez i rampa a czut de la remorc. Era goal,
nuntru nu era nici o vit. Atunci am tras n capota camionului,
ca s-l opresc, iar el a srit jos i a fugit printre copaci.
Marshallul guraliv spuse:
Ai tras toate gloanele astea de la ct de la o sut optzeci
de metri? Se uit la Winchesterul rezemat de un nuc. Fr
lunet?
S-ar prea c ai probleme cu distanele, i spuse Virgil. Du-te
mai ncolo i ine de coad un arpe, unul viu. Biatul meu o s-i
zboare capul cu un glon.
Te cred, zise cellalt marshall.
Scoase o carte de vizit din buzunarul vestei i, innd-o ntre
vrfurile degetelor, i-o ntinse lui Virgil.
Domnule Webster, rosti el, m-ar interesa s tiu ce
intenioneaz biatul dumitale s fac peste cinci-ase ani.
Virgil se uit la cartea de vizit, apoi i-o ddu lui Carlos,
privindu-l n ochi pentru o clip.
Dac vrei, poi s-l ntrebi, spuse el privindu-l pe Carlos care
citea cartonaul ce purta numele brbatului, R.A. Bob McMahon
i o stea aurie de marshall imprimat n relief. Eu i-am spus s se
nroleze n Marin i s vad ri strine, ori s nceap sndrgeasc nucii dac vrea s rmn acas. l vzu pe Carlos
pipind cu degetul mare steaua imprimat n relief. Mi-a spus
doar c poate o s-i caute de lucru pe la sonde dup ce termin
liceul, urm Virgil privindu-i fiul. Nu-i aa?
Virgil i marshallul ateptar cteva clipe nainte ca biatul s
18

ridice capul i s-i priveasc tatl.


Scuz-m cu mine vorbeai?
Mai trziu Virgil sttea n salon i citea ziarul. l auzi pe Carlos
cobornd de la etaj i rosti:
Sptmna viitoare apare Will Rogers la hipodrom. O s
prezinte evenimentele curente n timp ce face demonstraii cu
lasoul. Vrei s-l vezi? E amuzant.
Cred c da, ncuviin Carlos dup care i spuse tatlui su
c nu se simea prea bine.
Virgil i cobor ziarul ca s-i priveasc fiul.
Azi ai luat viaa unui om, rosti el.
i i aminti o ntmplare din Cuba, cnd fusese n spatele unei
crue rsturnate, privind n lungul putii Krag lipite de obraz,
dorindu-i ca primul clre care galopa ctre el prietenul lui
care era urmrit de cei trei din urma lui s se fereasc din
drum, s ias dracului din btaia putii lui, iar prietenul lui o
fcu, i trase calul ntr-o parte i Virgil puse ctarea pe primul
care venea dup el i trase, simi Kragul izbindu-l n umr i vzu
calul fcnd o tumb spre nainte peste clre, acion
nchiztorul i puse ctarea pe al doilea, bam, l dobor pe clre
din a, acion nchiztorul i-l inti pe al treilea care venea ca un
jocheu la curse, trgnd cu revolverul pe ct de repede putea
aciona cocoul, un brbat curajos decis s-l doboare, cu
optsprezece metri ntre ei, cnd Virgil l zbur din a i calul trecu
alergnd pe lng crua rsturnat. Ucisese trei oameni n mai
puin de zece secunde.
Nu mi-ai spus, l ntreb pe Carlos, te-ai uitat la el dup ce
murise?
M-am apropiat s-i nchid ochii.
Virgil luase cizmele celui de-al treilea pe care-l omorse,
aruncnd sandalele pe care le purtase n nchisoarea spaniol
Morro.
19

Vederea lui te-a fcut s te gndeti, nu? spuse el.


Da. M-am ntrebat de ce nu m-a crezut c-o s trag.
Pentru el nu erai dect un puti clare.
tia c furtul de vite putea s-i aduc moartea sau
nchisoarea i totui a ales s procedeze aa.
N-ai simit mil pentru el?
Ba da, am simit c dac m-ar fi ascultat, n-ar fi zcut acolo,
mort.
n salon se ls tcerea. Dup o vreme, Virgil ntreb:
Cum de nu l-ai mpucat pe cellalt?
n remorc nu era nici o vit, rspunse Carlos, altfel poate c
l-a fi mpucat.
Tonul linitit al fiului su l fcu pe Virgil s-i dea seama c
biatul su, Dumnezeule, era tare ca piatra.

20

Jack Belmont avea optsprezece ani n 1925, cnd i veni ideea


s-i antajeze tatl.
Acela a fost anul cnd n Tulsa a fost inaugurat Hotelul Mayo,
ase sute de camere, fiecare cu baia ei, prin robinetele crora
curgea o ap rece ca gheaa. Cei din Mayo l cunoteau pe Jack i
nu-i reproau niciodat c se oprea s cumpere o sticl de
butur de la bagajist. l costa mai mult, dar era mai simplu dect
s aib de-a face cu traficanii de butur. Aprea n Fordul lui
coupe i claxona, apoi i cerea portarului s-l cheme pe Cyrus.
Aa se numea btrnul bagajist negru. Uneori Jack intra i mai
pierdea timpul prin recepie sau prin Sala Terasei, s vad ce se
mai petrece. Aa a descoperit c aici, n Mayo, i gzduia tatl lui,
Oris Belmont, amanta atunci cnd ea venea n vizit. Iar femeia
avea s fie subiectul antajului.
O chema Nancy Polis i era din Sapulpa, un ora prosper n
reeaua exploatrilor petrolifere Glenn Pool, aflat la vreo
cincisprezece kilometri de Tulsa.
Jack bnuia c tatl su o vizita cnd se ducea la terenul
petrolifer i rmnea peste noapte n Tulsa.
Socoti c btrnul valora de acum vreo zece milioane de dolari,
att doar c banii aceia nu erau toi n banc, ci fuseser investii
n diverse afaceri o rafinrie, un garaj, tancuri de petrol i o
companie de camioane. Creterea economic i recesiunea
alternau n industria petrolier, de aceea Oris Belmont investise
banii n mai multe direcii i tot de aceea Jack nu era sigur ct de
mult s-i cear pentru antaj.
Alese o sum care i se pru corespunztoare i intr n
cabinetul particular al tatlui su de acas, aranjat dup gustul
21

lui Oris: coarne de cerb deasupra emineului, fotografii cu brbai


poznd lng sonde i sonde miniaturale, machete din metal pe
polia emineului i pe rafturile cu cri; ba chiar o machet era
folosit ca opritor la u. Jack se apropie de biroul mare din lemn
de tec i se aez n fotoliul capitonat cu piele moale, vizavi de
Oris, taic-su.
Nu vreau s-i rpesc timpul, zise Jack. Vreau s m pui pe
statul tu de plat. M gndesc c pentru zece mii pe lun n-o s
te mai deranjez.
Avea nousprezece ani i uite cum vorbea.
Oris i puse stiloul n suportul special i-i ndrept toat
atenia asupra acestui biat chipe i inutil, care fusese preferatul
mamei.
S nu-mi spui c vrei s munceti.
O s vin o dat pe lun, zise Jack, n ziua de salariu.
Aha, am neles, rosti Oris i se ls pe spate n scaun, este
vorba de o jecmneal. Bine, deci ar trebui s-i pltesc mai mult
dect ctig preedintele de la Exchange National Bank, altfel?
tiu despre prietena ta, spuse Jack.
Serios? fcu taic-su.
Nancy Polis. tiu totul c o cazezi n Mayo, cnd vine n
ora, c de fiecare dat intri prin ua de la frizeria din subsol i
c bei ceva nainte de a urca n camera ei, care este ntotdeauna
aceeai. tiu c tu i amicii ti din petrol avei cuburi de ghea n
pisoare i facei pariu cine poate face gaura cea mai adnc
pindu-se pe ele i tu nu ctigi niciodat.
Cine i-a spus toate astea?
Un bagajist.
Cel care te aprovizioneaz cu whisky.
Jack ezit.
Altul. I-am spus s fie atent i s m anune cnd vine ea la
hotel. Am vzut-o la recepie i am recunoscut-o imediat.
Ct te-au costat toate informaiile astea?
22

Doi dolari. Un dolar pentru nume i unul pentru adres, aa


cum i le nregistreaz. O fat de la recepie i-a spus bagajistului
c tu achii nota cnd ea rmne peste noapte, de obicei de dou
ori pe lun, ncepnd de vineri, tot weekendul. tiu c ai
cunoscut-o cnd ai locuit n Sapulpa, n anii ia cnd noi nu team vzut deloc.
Eti sigur de astea, da? ntreb Oris.
tiu c i-ai cumprat o cas i-ai aranjat-o.
Mustaa tatlui su, ca o mturic, i ddea un aer obosit,
dac-l priveai din spatele biroului, aa cum l vedea Jack ori de
cte ori se gndea la el. Mustaa mare, costumul cu cravat i
privirea aceea obosit, aa bogat cum era.
Ia s vedem, zise Oris, tu aveai cinci ani cnd am venit aici
s lucrez.
Ne-ai prsit cnd eu aveam patru ani.
tiu c aveai zece ani cnd am cumprat casa asta. Aveai
cincisprezece ani n 1921, cnd mi-ai luat pistolul i l-ai mpucat
pe biatul la negru.
Jack l privi surprins.
Toat lumea trgea n negri, erau tulburri rasiale. Doar nu
l-am omort, nu?
Incendierea cartierului Greenwood
ara-ciorilor, zise Jack. Cavalerii Libertii au pus focul. tiu
c i-am spus chiar de-atunci c eu n-am aprins nici mcar un
chibrit.
ncercam s-mi amintesc, spuse Oris, cnd ai fost arestat
prima dat.
Atunci cnd am tras n felinarele de pe strad.
i pentru agresiune sexual. Ai fost arestat pentru c ai
mbtat-o i violat-o pe fetia aia. Carmel Rossi, nu?
Jack ncepu s clatine din cap, negnd c ar fi fost o feti.
Dac i-ai fi vzut ele, ai fi tiut c era femeie-n toat
regula. A renunat la acuzaie, nu?
23

I-am pltit tatlui ei ct ctig ntr-o lun.


i aruncase chiloii n tufi nainte ca mcar s-o fi atins. N-a
existat nici un martor doar mrturia ei i a mea.
Tatl ei continu s lucreze pentru mine, zise Oris.
Construiete tancuri pentru stocare, cele mari n care intr ntre
cincizeci i cinci i optzeci de mii de barili de iei brut. Cum i-ar
plcea s lucrezi pentru el, s curei tancurile? S intri acolo n
vapori i s dai la lopat reziduurile de pe fund. Ia-o de-acolo i o
s te promovm pn la cei zece mii de dolari pe lun.
n toate necazurile n care am intrat, fcu Jack instalndu-se
mai confortabil n fotoliul din piele, fie n-am fost eu cel care-anceput, fie fost o nenelegere.
i cnd ai fost prins cu marijuana mexican? Care a fost
nenelegerea din partea poliiei?
Jack rnji.
Ai ncercat-o vreodat?
Ca s vad ce avea tatlui su s rspund la asta.
Nimic. Oris spuse:
Nu tiu ce-i cu tine. Eti un biat drgu, te-mbraci n fiecare
zi cu o cma curat, eti pieptnat De unde ai cptat
nclinarea asta spre ru? Maic-ta d vina pe mine fiindc nu
sunt alturi de voi i atunci m simt vinovat i-i druiesc tot felul
de chestii main orice doreti. Cnd intri n necazuri, te scot
din ele. n viaa ta de nclcare a legii, se pare c ai ajuns acum la
antaj. Ce vrei s spui? C dac nu-i dau ct vrei tu, o s le spui
tuturor c am o amant? Iisuse Hristoase, tii cte amante exist
n Tulsa? Toate aranjate, cu casa lor? Ce dracu, eu o in pe-a mea
n Sapulpa. Asta-i chestia cu care m amenini?
O s-i spun mamei, zise Jack, s vd dac i convine s tie.
Lui Oris i revenise n ochi privirea rece i Jack se ncord, gata
s ia sonda de metal de pe colul biroului dac ar fi srit la el.
Autoaprare.
Dar Oris nu se clinti, ci spuse:
24

Crezi c mama ta nu tie despre ea?


Rahat! Jack nu se gndise la asta.
Totui, poate c Oris l minea.
Perfect, zise Jack. Atunci o s-i spun c tiu i eu. i-o s
vd dac-o pot face pe Emma s-neleag c-o regulezi pe una care
s-a-ntins cu toi sondorii.
Se gndise c asta avea s-l scoat din mini pe Oris, s-l fac
s urle ideea ca micua lui Emma s aud aa ceva, chiar dac
ea nu avea habar despre ce putea fi vorba. Tatl su rmase ns
calm de cealalt parte a biroului i asta l surprinse pe Jack;
afurisitul se holba la el, dar se stpnea.
Cnd Oris vorbi, vocea lui pru diferit, de parc ar fi
pronunat o judecat final despre care nu avea s mai adauge
nici un cuvnt.
Dac-i spui mamei tale, te va ur fiindc tii lucrul sta i nu
te va mai putea privi niciodat n ochi. O s-mi spun c trebuie
s pleci i eu n-o s ezit. O s te dau afar din cas.
Nu fcu nici o referire la Emma. i ddu ns posibilitatea de a
alege era totui tatl lui spunnd:
Asta doreti?
Oris Belmont era alt istorie din lumea petrolului.
Glenn Pool exploata o mie dou sute de puuri din care ieiul
curgea spre rafinrii, pn ce Oris venise n California pentru a se
altura lui Alex, unchiul soiei lui, n Sapulpa. Alex Roney, poreclit
tu , avea autorizaii de extracie pe terenurile indienilor Creek
mai multe loturi de cte o sut treizeci de hectare pe care le
cumprase cu apte dolari hectarul nainte ca zona s fi cunoscut
avntul ulterior. Cnd fusese descoperit petrol, tu era deja falit
i nu avea bani s investeasc n forarea unui pu de explorare.
Fusese beat n ziua cnd deturnase o tanc cu iei brut, fusese
prins mpotmolit pn la osii i petrecuse urmtorii patru ani la
Penitenciarul McAlester. Dup ce fusese pus n libertate, tu l
25

chemase pe Oris Belmont. Oris sosise din statul Indiana cu o


ncrctur de echipamente de forare recuperate, evi, coloane de
tubaj, dou cazane de abur, o mie ase sute de dolari de care
izbutise s fac rost din mai multe pri i douzeci de ani de pete
de petrol sub unghii.
Foraser dou puuri sterile, tu 1 i tu 2 i norocul l
prsise pe btrnul unchi. Se pregteau s demonteze turla 2,
cu tu sus pe pasarela ce nconjura turla sondei la vreo douzeci
de metri nlime. nc nu-i fixase de structur centura de
siguran, iar cnd alunecase, czuse douzeci de metri pn la
sol, iar ultima lui rsuflare mirosise a whisky de porumb. Oris se
temea de mai mult timp c btrnul unchi avea s cad sau s-i
scape ceva n cap.
Oris fusese nedumerit de puurile sterile. Nu erau mai mult de
douzeci n toate cele trei mii dou sute de hectare de sonde i
dou dintre ele i aparineau. Oris se nfuriase atunci i
modificase numele companiei din Busy Bee Oil & Gas un
brzune din comicsuri la care se gndiser ntr-o zi n GES Oil
& Gas, de la Gata cu Sterilele i lucrase un an ca sondor ca si redreseze capitalul. Apoi forase Emma 1, botezat dup fiica sa
pe care o vzuse de dou ori n ultimii patru ani, iar ieiul dulce
izbucnise, revrsndu-se ca i cum nu avea s se mai termine
vreodat.
Soia lui Oris era din Eaton, statul Indiana, unde se ntlniser
cnd el muncea la exploatarea Trenton. Oris i Doris menii s
se uneasc prin cstorie, i spusese el. Cnd venise vremea
asocierii cu unchiul ei din Oklahoma, Doris se pregtea s nasc
al treilea copil punndu-l la socoteal i pe Oris Jr., care murise
de difterie n pruncie. De aceea Doris i bieelul lor Jack
rmseser n Eaton cu mama ei, vduv i Emma se nscuse n
timp ce Oris fora sterilele.
Cnd Emma 1 nise, fie binecuvntat, Oris prsise
pensiunea n care locuia i se mutase la Hotelul St James din
26

Sapulpa. Ateptase pn forase Emma 2 i acesta curgea din


belug, dup care i telefonase lui Doris:
Iubito? Ia ghici!
Dac puurile tale sunt tot sterile, te-am prsit. Plec de-aici
i mama poate s pstreze copiii. i aa ea i crete i-i rsfa de
nu se mai poate. Zice c Emma o s aib probleme cu nervii,
fiindc nu tiu s m port cu ea i n-am destul rbdare. Cum
pot s mai am rbdare, cu ea atrnndu-mi peste umr? Ea-i
spune Emmei: Haide, ia ica, Mucica , aa-i zice ea. Haide,
suge tare, stoarce tot.
Oris spusese:
Iubito? Ascult-m un minut, vrei? Ne mbogim chiar n
timp ce vorbesc.
Doris nu-i terminase tnguiala, dar se oprise s aud despre
ce era vorba. Era o fat de la ar, fusese doar piele i os toat
viaa, ns era vnoas i puternic de la atta munc; avea chip
drgu, dini buni, citea reviste i-i privea mereu soul cu
respect. Smbta obinuia s-l brbiereasc i s-i aranjeze prul
i mustaa cea stufoas ca o mturic. Dup aceea ascuea briciul
i se rdea pe picioare i la subsuori, iar sondorul i mica buzele
ntr-o parte i-n alta, privindu-i fiecare gest i simind cum i se
ntrete brbia. Doris avea de acum treizeci i patru de ani, iar
sondorul, cu zece ani mai mult. Smbta era ziua n care ei se
dichiseau nainte de a se terfeli. Ea continuase s fie mnioas ii spusese:
tii c pe Jack nu l-ai mai vzut de cinci ani?
Am petrecut Crciunul cu voi.
De dou ori n tot timpu sta, de fiecare dat cte dou zile.
Este un zpcit, un drac n pantaloni scuri, zisese Doris. Nici nu
mai ncerc s-l stpnesc. Pe Emma nici n-ai prea vzut-o, dect
n fotografii, iar mama m scoate din mini. Dac nu-mi trimii
imediat bani de tren, te-am prsit. Poi s vii i s-i iei copiii pe
27

care nici mcar nu-i cunoti.


Asta-i, i-o spusese n fa.
Apoi Doris ntrebase:
Vorbeti serios? Suntem bogai?
Nou sute de barili pe zi din dou puuri, spusese Oris i
suntem pe punctul de a fora altele. A trebuit s-o detonm pe
Emma 2 ca s spargem roca i-a ieit furioas ru, aproape c-a
rupt schela. Am angajat pe cineva s-mi construiasc tancuri. Ia
zi, acum te simi mai bine?
Se simea mai bine, totui nu se linitise complet i zisese:
Jack are nevoie de un tat care s-l nvee cum s se
comporte. Nu face nimic din ce-i spun.
Iubito, spusese Oris, va trebui s mai reziti acolo o vreme.
Am cumprat o cas pentru noi n sudul Tulsei, acolo unde
locuiesc toi Prinii Petrolului. n vreo lun sau niel mai mult,
termin de-aranjat locul.
L-a ntrebat apoi ce se ntmplase cu casa respectiv.
Petrolistul care-o deinea a lua-o razna. Nevasta l-a prsit,
era a doua i el s-a mpucat n cap n dormitorul lor. Am pus s-o
zugrveasc. Ddeau petreceri nebuneti i sprgeau toate
lucrurile. Casa a fost scoas la licitaie, fiindc individul nu-i
pltise impozitele i am cumprat-o de la stat cu douzeci i cinci
de mii de dolari, bani ghea.
Doris nu vzuse niciodat o cas care s fi costat douzeci i
cinci de mii de dolari i-l ntrebase cum arta. El rspunsese:
Este Renatere greceasc, veche de opt ani.
Nu deosebesc Renaterea greceasc de un cort indian.
I-a spus atunci c avea n fa coloane dorice care susineau
porticul, dar ea tot nu tia cum arta.
A mai adugat c avea o sufragerie n care puteau lua loc cu
uurin douzeci de oameni, dar ea i imaginase secertorii
stnd acolo i mncnd la prnz; c avea cinci dormitoare i
patru bi, o verand nchis, camer pentru servitoare, garaj
28

pentru trei maini, o buctrie mare cu un rcitor cu apte ui,


piscin n spate
Era s uit, zisese Oris i un ring pentru patine cu rotile la
etajul al doilea.
La cellalt capt al firului se lsase tcerea.
Oris rostise:
Iubito?
Apoi Doris:
tii c nu m-am dat niciodat cu patinele cu rotile?
n vara anului 1916, familia Belmont se mutase n vila lor din
Tulsa i Oris ncercase s hotrasc ce s fac cu prietena lui
Nancy Polis, chelneri la Restaurantul Harvey House din
Sapulpa. Simea c ar fi trebuit s nceteze s-o mai vad, acum
cnd el locuia n Tulsa, dar de fiecare dat cnd aducea vorba
despre asta, Nancy ncepea s plng i nu se mai oprea,
necomportndu-se deloc ca o Fat Harvey ce era. l amra n
asemenea msur, nct i cumprase casa pe care ea o folosea ca
pensiune ca s-i asigure un venit.
ntr-o diminea de duminic din septembrie, Oris sttea cu
soia lui pe patio, mncnd micul dejun, n timp ce copiii se jucau
n piscin. Doris citea rubrica de mondeniti a ziarului, cutnd
nume cunoscute. Oris l privea pe Jack, n vrst de zece ani, care
vorbea cu surioara lui Emma, cu patru ani mai mic. O vzu pe
Emma c sare n captul adnc al piscinei, apoi Jack o urm i
Emma se prinse de el ipnd cu glscior ascuit, ns asta nu era
o noutate, Emma ipa mereu la Jack, cerndu-i s nceteze, dup
care ipa dup mama ei. Doris ridic ochii i spuse, aa cum fcea
de fiecare dat:
Ce-i mai face de data asta bietei fetie?
Oris rspunse c se jucau. Doris ntreb:
i poart aripioarele?
Oris spuse c nu-i ddea seama, dar bnuia c da, fiindc
29

Emma nu intra niciodat n ap fr colac. Doris reveni la lectura


despre vecini i Oris lu suplimentul de sport. Vzu c St Louis
Cardinals era tot pe ultimul loc n Liga Naional, iar Brooklyn
Robins, fir-ar ai dracu, pe locul nti, cu dou puncte i jumtate
naintea lui Philly. Oris privi iari ctre piscin. Jack sttea ntrun scaun din pnz, purtnd o pereche de ochelari fumurii, prea
mari pentru faa lui de puti. Emma nu se zrea nicieri.
Jack, strig Oris, unde-i sor-ta?
Doris ls jos ziarul.
Oris revedea perfect clar ce se petrecuse n continuare, ori de
cte ori se gndea la momentele acelea: Jack se ridicase n
picioare, privise piscina, apoi o zrise sub ap i plonjase ca s-o
salveze.
Cnd o scoaser afar, ea nu mai respira. Oris nu tia ce s
fac. Doris tia nnebunise, urlnd i plngnd, ntrebndu-l pe
Dumnezeu de ce i luase fetia. Doctorul lor, care locuia n
apropiere, n Maple Ridge, sttea duminicile acas. El sosi imediat
i ntreb:
Acum ct timp s-a ntmplat?
Apoi:
De ce nu-i facei respiraie artificial?
Oris i-l reamintea pe Jack vorbind cu ea, Emma ncuviinnd
din cap, dup aceea srind n piscin fr s poarte aripioarele i
ipnd, strduindu-se s se in de Jack. Oris credea c fetia lui
fusese incontient aproape cincisprezece minute nainte ca
medicul s-o fac s respire din nou i o duseser la spital, ntins
pe bancheta din spate a Cadillacului La Salle.
Lipsit de oxigen atta vreme, creierul ei nu mai funciona cum
ar fi trebuit. Emma nu mai putea s mearg. Sttea n scaunul ei
cu rotile i privea n gol, ori mergea de-a builea prin ringul
pentru patine cu rotile de la etaj, frecnd podeaua cu ppuile,
aruncndu-le sau lovindu-le de pardoseal pn se rupeau i
bucile de ppui se zreau pe tot ringul acela pe care familia
30

Belmont nu-l folosea niciodat.


Jack o convinsese pe mama lui s nu desfiineze piscina, s-o
astupe i s-o transforme n grdin. l surprindea pe tatl su
privindu-l i putiul de zece ani rostea:
Am ncercat s-o salvez, nu?
Peste ali nou ani, putiul acela atoatetiutor, obraznic i lene
ncerca s-l antajeze. Era momentul s i-l dea pe Jack lui Joe
Rossi de la depozitul de petrol, tatl lui Carmel, fata despre care
Jack susinea sus i tare c n-o violase.
Joe Rossi spase n minele de crbuni de lng Krebs, mai la
sud. Muncise civa ani la McAlester, ca paznic la penitenciar,
nainte de avntul cunoscut de Glenn Pool i-i mutase familia n
Tulsa ca s caute de lucru n domeniul petrolier, unde se pltea
bine. La nceput, domnul Belmont l pusese s sape puuri oarbe,
nite scobituri mari n pmnt, locuri pentru depozitarea rapid a
ieiului care se revrsa din sonde. Dup aceea construise tancuri
din lemn pe cmpul petrolifer, nainte de a trece la cele din tabl
de oel, ajungnd la construcii de nlimea unei case cu dou
etaje, ce pstrau pn la optzeci de mii de barili de iei brut
nainte de a fi pompat spre rafinrii. Joe Rossi ctiga acum o
sut de dolari pe sptmn, conducnd depozitul de petrol i
inndu-i din scurt pe mardeiaii care lucrau pentru el. Toi
muncitorii de la depozit i beau salariul, se considerau tipii cei
mai duri din meserie i cutau pretexte s se ia la btaie. Joe
Rossi avea pumnii ct maiurile i n ziua de salariu i folosea din
plin ca s se impun, trosnind pe oricine l-ar fi bgat n m-sa
sau ar fi zis ceva asemntor.
Nu-l deranja dac se mbtau, dar trebuiau s pstreze msura
n felul cum vorbeau.
Domnul Belmont i spusese s-i dea biatului slujba cea mai
nenorocit care exista. Rossi i rspunsese c asta ar fi nsemnat
s-l pun la curat tancuri, apoi ntrebase:
31

Suntei convins c asta vrei s fac? Singurul lucru care ar


ucide mai repede un om este dinamita.
Vreau s-l pui la curat tancuri, zisese domnul Belmont i
nchisese telefonul.
Rossi i spusese lui Norm Dilworth, un biat pe care-l adusese
aici din Penitenciarul McAlester dup ce-i ispise pedeapsa, s-i
arate lui Jack Belmont ce avea de fcut i s stea pe lng el. Joe
Rossi nu voia s stea n preajma fiului domnului Belmont dup
ce-i fcuse fetiei lui, Carmel, cea mai mic dintre cei apte copii
ai si, care mplinise cincisprezece ani n 16 iulie care trecuse, de
praznicul Maicii Domnului de la Muntele Carmel. Rossi se temea
c dac biatul avea s fie obraznic cu el, i-ar fi crpat capul cu
un mai i l-ar fi necat n mzga din tancuri.
Rossi i spusese lui Norm Dilworth, care nu era cu mult mai
vrstnic dect Jack Belmont:
Este biatul patronului. Tatl lui vrea s-l nvee meseria de
petrolist.
S curee tancurile? repetase Norm. Iisuse Hristoase, pi ar
putea muri acolo.
Nu cred c taic-su ar fi prea mhnit, zisese Rossi. Este un
puti ru. Ai cunoscut destui ca el n McAlester, att doar c nu
erau copii de milionari.
Cei doi biei erau slbnogi i preau iui de picior. Jack i
Norm fumau, ateptnd ca echipa de mecanici s desfac bolurile
unei plci de oel din partea de jos a tancului care se ridica la vreo
zece metri deasupra lor, s-o elibereze cu rngile, apoi s se
foloseasc de un camion ca s-o trag cu lanul de pe poziie. Un
noroi gros i negru se prelingea acum prin deschidere, lindu-se
n buruieni. Se simea mirosul de petrol ce se rspndea din
interiorul rezervorului.
Stinge igara, spuse Norm Dilworth i o clc pe a sa cu
pantoful, dup care vr chitocul n buzunarul de la piept.
32

Jack mai trase un fum, nainte de a-i arunca igara. Purta o


salopet Pioneer nou, pe care o cumprase cu o zi nainte,
plngndu-se tatlui su, care-l nsoise la magazin, c avea
pantalonii prea largi. Taic-su i cumprase patru perechi, un
dolar i zece fiecare i o pereche de bocanci de lucru pentru trei
dolari optzeci i cinci. Norm Dilworth era mbrcat n haine de
lucru, tocite de splat, dar care nu mai aveau s arate niciodat
curate, dar erau cu pantalonii prini de bretele. Purta, dat pe
ceaf, o plrie att de veche i de murdar, nct nu puteai
spune ce culoare avusese fetrul. Jack n-ar fi purtat plrie, dac
nu era mbrcat n costum. Prul aten i era pieptnat peste cap
i uns cu briantin, sclipind n razele soarelui.
Sedimentul la de pe fund o s-l curm noi, zise Norm.
Intrm cu lopei i greble din lemn nimic din metal care s poat
face scntei i-l mpingem spre ieire. Dac reziti toat ziua,
poi ctiga apte dolari jumate. Numai c-s gazele astea i nu
poi rezista mai mult de zece minute. Trebuie s iei ca s respiri.
Unele companii i zic: Pi n-ai lucrat dect jumate din timp i-i
iau jumate din bani. Le zici atunci: Pi da jumate din timp a
trebuit s respir. Degeaba, c-i scad din bani minutele de
respirat. Mai puin domnul Rossi, care pltete aptezeci i cinci
de ceni pe or. Dac trebuie s iei, te las s iei. Chestia-i c
nu vrei s te-ameeasc gazele-nuntru. Dac te-ameesc i-ai
czut n zoaie, la eti. Luneci i cazi mereu, te-neci cu gazele iai terminat-o. Sedimentele i ajung acolo pn la genunchi i
nimeni n-o s vin s te-ajute, s-ncerce s te scoat, fiindc-l
poi trage dup tine-n jeg i v-ai dus amndoi pe copc.
Jack se uita fix la nmolul negru care aluneca spre ei, n vreme
ce Norm l privea fix pe Jack. Norm spuse:
N-am mai vzut niciodat o salopet cu ndragi att de
strmi. De unde-ai cumprat-o?
Jack se uita la sedimentul care se apropia treptat.
Mi s-a prut c pantalonii erau prea largi i i-am cerut unei
33

croitorese s-i strmteze. Deci Joe Rossi sta e de treab, da? fcu
el. Nu l-am vzut.
Este acolo-n barac, rspunse Norm. Mi-a scris la McAlester,
zicnd c-mi pstreaz o slujb pentru cnd m eliberez. Am venit
aici i, pn s-mi dau seama, eram i nsurat.
Jack se uit atent la rnoiul n haine de lucru uzate.
Ai fost la-nchisoare?
Un an i-o zi pentru furt de maini, prima dat.
i-acum curei tancuri pentru aptezeci i cinci de ceni pe
or? i nici nu eti obligat?
Rahat, pot s ctig patruzeci de dolari pe sptmn.
Ce fceai cu mainile pe care le furai?
Le vindeam. Am pstrat un Dodge cu care fceam trafic cu
alcool, pn-a fost ct pe-aici s m prind.
Jack ncepea s-l priveasc cu ochi mai buni pe rnoiul care
tia cum s fure maini i s fac trafic de whisky.
Nu te mai gndeti s te-apuci iar de prostii?
Uneori mi cam lipsete s fiu iar singur i de capu meu, zise
Norm, dar l tiu pe domnul Rossi de cnd era paznic lanchisoare. A fost mereu corect cu mine. nc-o chestie cnd lucrezi
pentru el nu folosi lumina electric cnd eti n tanc. Dac
gurile de vizitare de pe acoperi nu dau destul lumin, pune
lanterne cu baterii acolo sus. Dac-ai lumin electric, i-e fric de
scurtcircuite, tii? Odat, la Seminole, cnd au intrat i-au aprins
lumina, a fcut scnteie. Erau apte oameni nuntru, a luat foc
tot tancul i cic ia apte au zbierat ca unu singur, da aa de
i se zbrlea pielea de pe tine i dup-aia Norm pocni din degete
au murit. Dac-nuntru e cea mai mic scnteie, te-ai prjit.
Cnd te scot de-acolo, eti prlit ca oriciu.
Noi suntem singurii care lucrm aici? ntreb Jack.
O s vin o echip, spuse Norm i privi baraca unde avea
Rossi biroul; ns acolo nu era deocamdat nimeni.
Jack naint pe lng sediment pn la deschidere i-i
34

strecur capul nuntru ca s priveasc la caverna cufundat n


umbre, cu aspect bizar, cu stlpi ce susineau tavanul i cu
podeaua acoperit de un strat gros de zoaie. ncepu s tueasc i
se retrase, dregndu-i glasul i clipind din ochi din cauza gazelor.
nelegi care-i treaba? zise Norm.
Eu nu intru acolo, rosti Jack. Am o idee care-mi place mai
mult dect s ard de viu. M gndesc c noi doi putem ctiga o
sut de mii de dolari fr mcar s ne murdrim pe pantofi.
(rnoiul mijea ochii spre el, cu un fel de rnjet pe chip.) Tu eti
tipul pe care-l cutam, continu Jack, unu care s nu se team
s mai ncalce legea din cnd n cnd.
Norm nu mai rnjea.
La ce te gndeti?
S-o rpim pe amanta babacului meu. S-i cerem o sut de
mii, c altfel n-o mai vede niciodat.
Iisuse Hristoase, fcu Norm, vorbeti serios, nu-i aa?
Jack indic din cap ctre Fordul coupe pe care i-l lsase pe
drumul de ar, lng nite camioane ncrcate cu table uzate.
Du-te i suie-n maina mea de-acolo, zise el. N-o s
trebuiasc s mai curei un tanc n viaa ta.
Norm Dilworth se uit la main i Jack scoase un pachet de
igri i bricheta lui de argint din salopeta pe care o simea
eapn pe el. Norm ntoarse capul, l vzu aprinznd igara i
url:
Nu! apoi zise: Iisuse Hristoase, nu! De alte cteva ori,
uitndu-se spre biroul lui Rossi, privindu-l pe Jack care pufi din
igar nainte de a o trimite pe o traiectorie arcuit n uvoiul de
reziduuri.
Focul se aprinse i se rspndi peste sedimentul de pe sol
amndoi o luaser la fug dup care rbufni suind n tanc,
aprinse gazele i se auzi o bubuitur nuntru, o explozie care
ndoi plcile de oel, desprinse acoperiul tancului i rostogoli fum
negru i unsuros n cer.
35

Oris Belmont l vzu de la fereastra biroului su aflat sus, n


cldirea Exchange National Bank unde compania GES Oil & Gas
ocupa tot etajul. Explozia de la treisprezece kilometri deprtare l
fcu pe Oris s revin n scaunul rotativ i s vad pata neagr i
hd de pe cer, care se ridica din direcia depozitului su petrolier.
Se gndi la fiul lui, care plecase diminea de acas n salopeta lui
nou; Oris i amintea c pantalonii artau ciudat. n nou ani de
exploatare, la depozit nu se nregistrase nici un accident, nici
chiar vreunul provocat de providen, vreun tanc lovit de fulger,
asta pn n ziua n care Jack se prezentase la lucru. Oris nu tia
ce s cread. Atept ritul telefonului.
Rossi sun s-l ntrebe:
l putei vedea?
Dac ar fi fost un tanc plin, rspunse Oris, ar fi fost mai
mult fum.
Este cel n care trebuia s lucreze biatul dumneavoastr.
Oris atept.
A dat foc sedimentului, zise Rossi i a plecat cu maina lui i
cu alt curtor cred c i-au terminat programul pe ziua de
astzi. Dac n-avei nimic mpotriv, a prefera s nu-l mai
trimitei napoi aici.
Oris se simi uurat. Da, da, chiar aa, biatul lui plecat la
munc pentru prima dat n via era viu. Se calm treptat, apoi
se ntreb: i-acum?
Jack nu avu nici o dificultate s-o scoat pe Nancy Polis din
pensiunea ei i s-o aduc n main; femeia nici mcar nu se
sinchisise s-i pun o plrie, dar i nhase poeta. Ea vzuse
fumul i-l crezuse pe Jack care-i spusese c domnul Belmont
fusese rnit n explozie i-l trimisese s-o cheme. Domnul Belmont
dorea ca ea s vad c era viu, nainte de a merge la spitalul din
Tulsa, deoarece probabil c nevast-sa avea s apar acolo. Nu,
36

nu fusese grav rnit, doar nite tieturi care trebuiau s fie


cusute, poate i s-i pun un os la loc, dac-i rupsese ntradevr piciorul. Jack i spuse c lucra pentru domnul Belmont la
birouri; i mbrcase azi salopeta fiindc urmau s mearg la
exploatare. i explica toate acestea lui Nancy Polis, care era
nghesuit ntre el i Norm Dilworth n automobil, n timp ce se
ndreptau spre locuina lui Norm.
Aceasta se gsea ctre Kiefer, n mijlocul unui plc de pini din
spatele triajului. Nancy nu ntreb de ce Oris o atepta n casa
aceea muncitoreasc, din scnduri uzate, cu verand n fa i
latrin n curtea din spate unde o fat atrna rufe la uscat. Jack
l ntreb pe Norm cine era. Norm spuse c era soia lui i Jack i
zise s-o aduc n cas.
Fata i privea acum, rsucindu-i ntre degete prul blond pe
care vntul i-l bga n ochi.
De ndat ce intrar, Nancy ntreb:
Unde-i Oris?
Jack i spuse c-o s apar. Domnul Belmont l atepta pe
medicul pe care-l sunaser ca s-i examineze pe muncitorii care
fuseser rnii. Privind-o cum se uita prin cas, avea senzaia c
Nancy devenise suspicioas, uor nervoas. Nu era mare lucru de
vzut: o pomp pe chiuvet, un rcitor vechi i o plit, o mas
acoperit cu muama pe care se gseau nite reviste, trei scaune
cu sptar drept i un pat dublu ce putea fi ntrezrit n odaia din
spate.
Jack avea zece ani cnd se mutaser n Tulsa i tatl su l
ducea uneori la exploatare, explicndu-i chestii plictisitoare
despre sondele de petrol i c primul segment al evii avea n el o
tietur creia ei i spuneau coad de pete, care spa puul, iar
pompele mari, crora ei le spuneau de noroi, l curau. Se
opreau de fiecare dat la Harvey House n Sapulpa ca s ia pui a
la king, favoritul lui Jack i ntotdeauna i servea aceeai Fat
37

Harvey, cu or mare i alb i pr prins n coc. Jack i asculta pe


cei doi discutnd cu glas sczut, de parc i-ar fi transmis mesaje
secrete. De abia dup ce o vzuse pe Nancy Polis n Hotelul Mayo
i ddu seama c ea era chelneria din Harvey House. Trecuse de
treizeci de ani.
Norm intr, urmat de fata din curte, care inea coul de rufe
gol.
Ea-i nevast-mea, Heidi, se adres el lui Jack.
Jack fu luat prin surprindere, deoarece vzut de aproape fata
era tare frumoas; chiar dac prul i era ciufulit i nu era
fardat, biete, era o mndree natural de vreo douzeci de ani.
Se ntreb de ce oare alesese un rnoi ca Norm Dilworth. Era
nconjurat de o aur, ce-i amintea de fetele bogate din Tulsa,
pn cnd ntreb:
Vrea toi ceai rece? Artnd c trise la o ferm sau pe o
exploatare petrolifer.
Biete, da nu-i puteai lua ochii de la ea.
Nancy Polis, care se aezase la mas i-i aprinsese o igar,
rosti:
Vreau s tiu unde-i Oris.
Jack continua s-o priveasc pe Heidi.
N-ai i-altceva?
Nite trscu, zise Norm.
Jack se ntoarse spre mas i prin revistele de pe ea: Good
Housekeeping, Turkey World, Ladies Home Journal i un numr
recent din Outdoor Life.
Nu te-ambala, i se adres el lui Nancy, apoi lu Outdoor Life
i ncepu s-o rsfoiasc.
Norm se duse la dulpiorul aflat deasupra chiuvetei i aduse un
borcan cu capac etan, umplut cam o treime cu whisky. i spuse
lui Heidi:
Iubito, vrei s-aduci paharele?
N-avem dect dou, rspunse ea privindu-l pe Jack. Cineva
38

trebuie s bea din borcan.


Jack i zmbi, fiindc-i plcea c-l privea. Ridic Outdoor Life il ntreb pe Norm:
Mergi la vntoare?
De cte ori pot.
O lai pe fetia asta singur?
i fcu lui Heidi cu ochiul i ea i rspunse n acelai fel.
i place aici, zise Norm, dup ce-a trit unde-a trit.
Eu nu vreau, mulumesc, anun Nancy uitndu-se la Norm
care turna alcoolul n dou pahare din sticl groas.
Nu-i pentru tine, e pentru mine i Jack, rspunse Norm
ntinzndu-i lui Jack un pahar.
Nancy sttea aezat ntr-o parte la mas, cu picioarele
ncruciate, artndu-i genunchii. l privi pe Jack i ridic igara,
scuturnd scrumul pe linoleum.
Ai mplinit vrsta pentru aa ceva?
Dac prohibiia nseamn c nimeni n-ar trebui s bea,
replic Jack, atunci oricine poate s-ncalce legea i s bea dac
vrea, nu?
Lucrezi direct pentru Oris Belmont?
Sunt asistentul lui principal.
Ce fel de om este, ca patron?
Jack ridic paharul pe care i-l ntinsese Norm i trase o duc
zdravn, simind o arsur plcut.
N-o s spun nimic ru despre domnul Belmont, rosti el. Am
auzit unele lucruri, ns nu tiu dac-s adevrate sau nu.
Ce fel de lucruri?
E cam ciufut cu unii angajai de la birouri i fetele drgue
zic c-n special pe partea cu
i fcu lui Nancy cu ochiul. Ce naiba, nu se putea abine! l auzi
pe Norm rznd i se uit la Heidi, care i zmbea larg. i putea
zri sfrcurile snilor mpungnd bumbacul subire al rochiei. i
ea tia asta i-i rnjea larg ca un motan, dac motanii ar fi avut
39

e. Reveni la Nancy care trgea din igar, fixndu-l cu privirea,


att doar c ea nu-i zmbea. Sorbi din nou din whisky, care se
prelinse ca mtasea. ncepea deja s se simt bine. Ea n-avea s
plece nicieri poate c-ar fi fost momentul s i-o spun.
Scumpo, o s rmi aici o vreme.
Ea puse pe mas cotul minii n care inea igara.
Oris n-a pit nimic?
i-am zis c-a fost rnit ca s te-aduc aici.
i ce-avei de gnd, s cerei rscumprare pentru mine?
O s vedem ct de mult te place domnul Belmont.
i dac nu pltete, ce-o s facei, m omori?
O s plteasc.
Atunci va trebui s m omori.
De ce? Noi plecm. Nimeni nu tie unde suntem.
Dar eu tiu cine eti tu.
Asta l opri i Jack rosti:
Nu lucrez pentru Oris Belmont. Te-am minit.
tiu c nu lucrezi, zise Nancy, eti biatul lui depravat. Am
tiut-o, de cnd i-a spus el Jack. Tu eti Jack Belmont. Te in
minte de acum opt-nou ani cnd am lucrat la Harvey House.
Voiai s mergi acas, te miorliai i-l trgeai ntruna pe taic-tu
de mnec. Atunci erai rsfat, acum ce eti rpitor? Am auzit
c antajul n-a inut.
La dracu! Se gndise ntr-adevr s-o mpute. Ideea i trecuse
prin minte, gndindu-se c Norm avea o arm din moment ce
mergea la vntoare.
M pui pe gnduri, s tii, spuse Nancy. Poi s-i ceri lui
taic-tu bani oricnd doreti i-o s-i dea. Dar nu, tu preferi s
furi de la el. Doamne Dumnezeule, dac vrei s fii un infractor
adevrat, du-te i jefuiete o banc!
Mai trziu, n aceeai zi, Joe Rossi i telefon iari efului su.
Domnule Belmont, spuse el, vrei s v aducei biatul cu
picioarele pe pmnt? n locul dumneavoastr, l-a aresta pentru
40

distrugerea de bunuri aparinnd companiei.


Oris Belmont nu rosti nici un cuvnt. Sttea pe scaun i privea
pe fereastr spre fumul care nc se mai zrea pe cer.
Dac dorii, urm Joe Rossi, pot s telefonez eu la poliie n
locul dumneavoastr. S nu v bag n chestia asta.
Oris tcu dou clipe nainte de a spune:
Nu, o s telefonez eu.
Era momentul s-i asume rspunderea.

41

13 iunie 1927, Carlos Huntington Webster, nalt de aproape un


metru optzeci i trei, se afla n Oklahoma City; purta costum
bleumarin, fr vest, cu panama cu borul rsucit peste ochi
exact ct trebuia, locuia la hotel, mergea zilnic cu tramvaiul i
depusese jurmntul de marshall SUA. Asta fusese n timp ce
Charles Lindbergh era onorat n New York cu tone de confetti i
serpentine revrsate peste Vulturul Singuratic pentru c
traversase solitar Atlanticul.
Iar Emmett Long, eliberat din McAlester, revenise n Checotah
cu Crystal Davidson, cu costumul atrnndu-i n dulap n cei
ase ani de cnd marshallii l trser afar n indispensabili.
Primul lucru pe care-l fcuse gangsterul dup ce se dduse jos de
pe Crystal, fusese s le telefoneze vechilor tovari pentru a-i
aduna banda.
Carlos primise o permisie dup perioada de instruire, pe care o
petrecu mpreun cu tatl su, povestindu-i:
Cum era camera din Hotelul Huckins.
Ce fusese nevoit s mnnce la Plaza Grill.
Despre orchestra numit Dracii Albatri ai lui Walter Page2,
care era format numai din negri.
Cum trebuie, atunci cnd tragi cu pistolul, s-i deplasezi
centrul de greutate nainte, punnd un picior n faa celuilalt,
astfel nct, dac eti lovit, s poi continua s tragi n timp ce
cazi.
i nc un lucru.
Toi i spuneau Carl, nu Carlos. La nceput, nu voia s
Walter Pages Blue Devils, formaie de jazz (1925-cca 1935) din Kansas City
(n. tr.).
2

42

rspund la numele acela i se lua la har, de cteva ori


ajungnd aproape la ncierare.
l mai ii minte pe Bob McMahon?
R.A. Bob McMahon, zise Virgil, marshallul cel tcut.
O s-mi fie ef cnd o s m prezint la treab n Tulsa. El mia zis: tiu c ai fost botezat aa n cinstea bunicului tu, dar tu
nu-l priveti ca pe un nume, ci ca pe o medalie.
Virgil ncuviin din cap.
De cnd prostlul la de Emmett Long i-a zis hispano. tiu
ce vrea s zic Bob. Ceva de felul: Eu sunt Carlos Webster, ai
ceva-mpotriv? Cnd erai mic, i mai ziceam cteodat i Carl. i
plcea.
Bob McMahon a zis: Ce nu-i place la Carl? La urma
urmelor, este un diminutiv de la Carlos.
Asta-i, fcu Virgil. Ia-ncearc.
Am fcut-o n ultima lun. Salut, sunt Carl Webster,
marshall SUA.
i i se pare c eti altfel?
Da, ns n-o pot explica.
Un telefon de la McMahon scurt permisia lui Carl. Banda lui
Emmett Long rencepuse s jefuiasc bnci.
n urmtoarele ase luni, marshallii ncercar s anticipeze
micrile bandei. Aceasta jefui bnci n Shawnee, Seminole i
Bowlegs toate situate pe o linie ce cobora spre sud. Poate c
urmtoarea aezare avea s fie Ada. Nu, se dovedi a fi Coalgate.
Un martor ocular declar c se afla n frizerie, n timp ce
Emmett Long se brbierea att doar c martorul nu tiuse cine
era el dect mai trziu, dup ce banca fusese jefuit. El i
brbierul flecreau i Emmett Long a zis c vrea s se-nsoare n
curnd. Brbierul e i preot al Bisericii lui Hristos i s-a oferit s-l
cstoreasc. Emmett Long a zis c-o s se gndeasc i i-a dat
reverendului cinci dolari pentru ras. Dup-aia el i bieii lui au
spart banca.
43

Coalgate se afla pe linia respectiv spre sud, dar banda se


ntoarse ctre nord. Furar ase mii de la First National din
Okmulgee, ns pierdur un om. Jim Ray Monks, care ieea ncet
din banc pe picioarele lui slbnoage, fu mpucat n strad.
nainte ca Monks s moar, le spuse marshallilor: Emmett ie
ucrit c n-ai pus niciodat mai mult d cinci btrne p capu
lui. Vrea s v-arate c valoreaz mai mult.
Urmtoarea oprire dup Okmulgee a fost Sapulpa i se prea c
bandei i plceau bncile din aezrile petroliere: jefuia trei, patru
la rnd dup care disprea pentru o vreme. n perioadele acelea
de inactivitate se primiser rapoarte ce semnalau zrirea unor
membri ai bandei; cu toate acestea, Emmett Long nu fusese vzut
niciodat.
Fac prinsoare pe ce vrei, rosti Carl stnd n faa hrii din
biroul lui Bob McMahon, c se ascunde n Checotah, la Crystal
Davidson.
Unde l-am prins acum apte ani, ncuviin McMahon. Pe
atunci Crystal era o fetican, nu?
Am auzit c Emmett se hrjonea cu ea, zise Carl, nc de pe
cnd era mritat cu Skeet, att doar c Skeet n-a avut curajul
s-l ia la ntrebri.
Ai auzit, da?
Domnule, n ziua mea liber m-am dus la McAlester, s vd
ce pot afla despre Emmett.
Deinuii au vrut s discute cu tine?
Unul dintre ei, un indian Creek care fcuse parte din banda
lui i a fost condamnat la treizeci de ani pentru c i-a omort
nevasta i pe cel cu care-l nela. Mi-a spus c n schimbul acela
de focuri nu un marshall l-ar fi mpucat pe Skeet Davidson, ci
chiar Emmett. Voia s scape de Skeet, ca s-o aib pe Crystal
numai pentru el.
Ce te-a fcut s te gndeti la ea?
M-am gndit la ea dup ce l-am auzit pe brbierul din
44

Coalgate spunnd c Emmett voia s se nsoare. M-am gndit c


despre Crystal trebuia s fie vorba, dac ine att de mult la ea,
nct a fost n stare s-i ucid brbatul. Asta-mi spune c el se
ascunde pe-acolo.
Noi am stat de vorb cu mai multe persoane, spuse Bob
McMahon i am supravegheat toate locurile n care a fost vzut
vreodat Emmett. Poi s verifici, dar tiu despre casa lui Crystal
Davidson c e pe list.
Am verificat, zise Carl. A fost interogat, iar poliia din
Checotah e cu ochii pe ea. M ndoiesc totui c poliitii fac
altceva dect s treac prin faa casei ei i s se uite dac nu
cumva izmenele lui Emmett atrn pe funia de rufe.
Eti marshall de numai ase luni, rosti Bob McMahon i le
tii pe toate.
Carl nu rspunse, iar eful lui l privi fix.
Dup cteva clipe de tcere, McMahon urm:
mi amintesc cnd l-ai dobort pe houl de vite de pe cal, zise
el fr s-l slbeasc din ochi. Ai vreun plan pe care vrei s-l
ncerci?
Am iscodit ici-colo, rspunse Carl i am aflat nite lucruri
despre Crystal Davidson pe unde a trit i altele. Cred c-o pot
convinge s discute cu mine.
Cum de-ai devenit att de sigur pe tine? fcu Bob McMahon.
Serviciul marshallilor avea birourile la etajul nti al
Tribunalului SUA de pe South Boulder Avenue din Tulsa. La
ntlnirea aceea din biroul lui Bob McMahon fusese prima dat
cnd se menionase numele lui Jack Belmont: Bob McMahon i
Carl Webster ajunseser la concluzia c Jack ieise din
penitenciar i se alturase bandei lui Emmett Long cndva ntre
jafurile din Coalgate i Sapulpa.
Spargerea din Sapulpa diferise prin faptul c Emmett Long
45

intrase n banc i ncercase mai nti s ncaseze un cec de zece


mii de dolari pe numele lui, un cec GES Oil & Gas purtnd
semntura lui Oris Belmont, preedintele companiei. Stnd la
ghieul casierului alturi de Emmett, Jack Belmont spusese:
Tata l-a semnat. V dau cuvntul c este un cec valabil. Casierul
spusese c l recunoscuse pe Jack Belmont din vremea cnd era
copil i-l aducea taic-su pe acolo, dar isclitura nu semna
deloc cu cea a lui Oris Belmont pe care o aveau n acte. Dar asta
nu mai conta pentru c Emmett, Jack Belmont i alt membru al
bandei, identificat ulterior ca Norm Dilworth, scoseser
revolverele, iar casierii i goliser sertarele peste dousprezece
mii de dolari.
Bob McMahon l ntreb pe Carl dac tia povestea lui Jack
Belmont, despre felul n care incendiase unul dintre tancurile de
depozitare ale tatlui su, mpreun cu alt muncitor de acolo,
Dilworth, un fost pucria. Oris Belmont nu ezitase s-l
identifice pe Jack la tribunal. Joe Rossi l identificase pe Norm i
cei doi biei fuseser condamnai pentru distrugere de bunuri cu
premeditare i se aleseser cu cte doi ani de nchisoare.
Carl spuse c citise despre caz n ziare i vorbise cu poliia din
Tulsa despre arestrile anterioare ale lui Jack.
i l-am vzut n McAlester, zise Carl, cnd ncercam s
strng informaii despre Emmett Long.
Povesti cum sttuser n biroul comandantului penitenciarului,
lng rotonda nalt de trei etaje, unde se uneau cele dou
seciuni cu celule ale cldirii.
Auzeai flfit de aripi, spuse Carl i cnd ridicai ochii vedeai
cte un porumbel zburnd nuntru.
Povesti cum Jack sttuse de cealalt parte a mesei, cu un aer
lene, plictisit, picior peste picior ca fetele.
A fumat igara pe care i-am dat-o i s-a uitat la mine, fr s
spun mcar dac-l cunotea pe Emmett, ns acolo trebuie s se
fi ntlnit prima dat. Emmett ieise cnd Jack a fost eliberat,
46

aproape imediat dup ce am discutat cu el. Probabil c ei


hotrser deja s se asocieze i s sparg bnci. Parc-l aud pe
Jack spunndu-i lui Emmett c avea un plan nou pentru jafuri
s ncaseze cecuri.
i pun prinsoare c Emmett i-a tras un ut undeva, zise
McMahon.
Dar mai nti a ncercat planul, spuse Carl. Cnd am vorbit
cu el, Jack sttea cu un bra peste piept, strngndu-i braul
cellalt, care era lipit de corp i inea igara ntre vrfurile
degetelor. A ntors capul cnd a tras din igar i l-a ridicat spre
ea, ca i cum ar fi vrut s-mi arate profilul.
Ai spus c sttea picior peste picior ca fetele, rosti McMahon.
Crezi c-i feti?
Iniial aa am crezut. L-am i ntrebat: Ceilali deinui i-au
btut joc de tine? El ns avusese prietene, ba chiar a fost acuzat
c ar fi violat-o pe una, dei n-a fost adus niciodat n faa
tribunalului. A spus c nu le-a lsat celorlali nici mcar o clip
de gndire. l avea cu el pe prietenul lui Norm Dilworth, care era a
doua oar la nchisoare i care, a spus Jack, i-a artat cum s se
comporte. Mi s-a spus c Dilworth este slbnog, dar dur, ca
mardeiaii. Nu, urm Carl, Jack Belmont se flea, ca s-mi arate
c nimic nu-l face nici mcar s clipeasc. M-a ntrebat cu ce m
ocupam, cu toate c-i artasem insigna. I-am spus c eram
marshall. El mi-a zis c eram un amrt i a vrut s tie dac
mpucasem vreodat pe cineva.
i i-ai zis?
I-am spus c am mpucat un singur om. El a strns din
umeri de parc n-ar fi fost mare brnz. I-am spus c data
viitoare cnd l voi vedea pe Emmett Long, el va fi al doilea.
Lui Bob McMahon nu-i plcu asta.
i-am mai zis odat, rosti el, c oamenii mei nu se laud i
nici nu fac speculaii. Ce dracu i-a venit s spui asta?
Din cauza felului n care se uita la mine, rspunse Carl. Din
47

cauza felului n care i fuma igara. Diverse chestii din felul n


care s-a comportat fa de mine.
Carl se uit la Bob McMahon, care cltin din cap i zise:
Oamenii mei nu se laud. Ai priceput?
Carl spuse c da.
Dar se gndi c Jack Belmont, cu ceea ce ncepuse s fac, ar fi
putut s fie al treilea.
Marshallii l lsar pe Carl la vreo patru sute de metri de cas
i revenir la Checotah; aveau s atepte la Shady Grove Cafe.
Carl purta haine de lucru i cizme cu vrf ntors, Colt-ul de
calibru 0,38 Special ntr-un toc sub haina de costum veche i
larg de la Virgil, neagr la culoare, cu insigna n buzunar.
Strbtnd cei patru sute de metri, privi gospodria n ruin,
cele aizeci i cinci de hectare sumbre ce preau prsite i
Fordul coupe prfuit i abandonat n curtea din spate, fr roi.
Carl se atepta ca i Crystal Davidson s arate la fel de jalnic
precum proprietatea ei, trind aici ca o proscris. Casa nvie,
parc, atunci cnd el sui pe verand, cu vocea lui Uncie Dave
Macon rsunnd dintr-un radio dinuntru; apoi Crystal Davidson
l privi din spatele panoului de plas din faa uii o fat n
cma de noapte din mtase care abia i venea pn la genunchi,
descul, dar cu fard rou colorndu-i chipul, cu pr blond i
ondulat ca al unei actrie de film
Prostnacule, bineneles c ea nu i-a ngduit s se
degradeze, pentru c atepta un brbat cu care s se mrite. Carl
i zmbi i o fcu realmente din convingere.
Donoara Davidson? Sunt Carl Webster. Continua s-o
priveasc n ochi, astfel ca femeia s nu cread c ncerca s se
uite prin cmaa ei de noapte, lucru pe care l-ar fi putut face cu
uurin. Numele mamei tale este Atha Trudell, aa-i? A lucrat la
Hotelul Georgian din Henryetta, unde fcea curenie n camere i
48

era-n Steaua Rsritului3?


O strni ndeajuns ca s zic:
Da?
A fost coleg cu mama mea. Narcissa Webster, o tii?
Crystal scutur din cap.
Tatl tu a fost miner n Spelter i ef de pu la Little Gem. A
murit la explozia de-acolo din 16. Tatl meu era jos n pu intindea ine. Carl fcu o pauz. Eu aveam zece ani.
Eu tocmai mplinisem cincisprezece, spuse Crystal i duse
mna spre panoul din plas ca s-l deschid, dup care ovi. De
ce m caui?
Ca s-i zic ce mi s-a-ntmplat, rspunse Carl. Eram n
Shady Grove i beam o cafea, iar doamna de lng mine, de la
tejghea, mi-a zis c lucreaz ntr-o cafenea care servete o cafea
mult mai bun. n Purity, tocma-n Henryetta.
Cum o chema? ntreb Crystal.
Nu mi-a spus.
Eu am lucrat n Purity.
tiu, da ateapt niel, zise Carl. Discutnd despre una i
despre alta, doamna mi-a spus c soul ei era miner n Spelter. Iam spus c tatl meu a murit acolo-n 16. Atunci ea mi-a zis c-o
fat din Purity i pierduse tatl n acelai accident. A mai zis c-o
cunoscuse pe mama fetei n Steaua Rsritului i i-am zis c i
mama face parte din Steaua Rsritului. Chelneria care era la
tejghea se prefcea c n-ascult, da atunci s-a-ntors i mi-a zis:
Fata aia despre care vorbii locuiete niel mai sus pe drum,
aproape de-aici.
Fac prinsoare c tiu cine era, spuse Crystal. Avea pru-n
crlioni din ia lipii de frunte, ca Betty Boop?
Cred c da.
Ce-a mai zis?
3

Order of the Eastern Star, cea mai mare organizaie de tip fraternitate din
lume, nfiinat de americanul Robert Morris n 1850 (n. tr.).

49

C eti vduv c i-ai pierdut soul.


i-a zis c l-au mpucat marshallii?
Despre asta n-a zis nimic.
Aa cred toi. A mai pomenit i alte nume?
Aa cred toi. Carl inu minte asta i spuse:
Nu, a-nceput s serveasc ali clieni.
Tu stai n Checotah?
i spuse c locuia n Henryetta i c venise n vizit la bunica
lui care era btrn i pe patul de moarte.
Cum spuneai c te cheam? ntreb ea.
El i spuse i Crystal zise:
Haide-nuntru, Carl, s bei un pahar de ceai cu ghea.
Acum se prea c n-ar fi deranjat-o s aib tovrie.
n salon nu erau multe de vzut, doar un covor mpletit pe
podea, mobilier negru, sobru, o sofa i scaune din nuiele roase de
anii de folosire. Din buctrie se auzea radioul. Crystal se duse
acolo i Carl o auzi sprgnd ghea. Se apropie de o mas
acoperit cu reviste, True Confession, Photoplay, Liberty, Western
Story i alta numit Spicy.
Din buctrie, ea l ntreb:
i place Gid Tanner?
Carl recunoscu muzica de la radio.
Da, mi place, rspunse i privi fotografiile din Spicy cu fete
care fceau menajul mbrcate doar n lenjerie intim; una dintre
ele, n body, era cocoat pe o scar cu un mnunchi de pene
pentru ters praful.
Gid Tanner i formaia lui, Skillet Lickers, spuse glasul lui
Crystal. tii cine-mi mai place? Tipu la Al Jolsen, care chiar c
sun ca un negru n cntecu la cu mmica. Da vrei s tii cinemi place cel mai mult?
Jimmie Rodgers? zise Carl privind fotografiile lui Joan
Crawford i Elissa Landi din Photoplay.
mi place i Jimmy, cum s nu Cte buci de zahr i
50

pun?
Trei, mulumesc. Da Uncie Dave Macon? Cnta acu un
minut.
Take Me Back to My Old Carolina Home. Nu m-omor dup
felu la-n care pe jumate cnt i pe jumate vorbete-n cntec.
Dac eti cntre, atunci trebuie s cni. Nu, favoriii mei sunt
Maybelle Carter i Carter Family. M seac singurtatea aia din
vocile lor.
Probabil c-aa te simi i tu trind aici, zise Carl.
Ea apru, i ntinse paharul i spuse:
Nu te mai gndi la asta.
Cum stai aici i citeti reviste
Scumpule, rosti Crystal, nu eti att de drgu pe ct te
crezi. Bea-i ceaiu i terge-o.
Te neleg, spuse Carl. Singuru motiv pentru care-am venit
aici a fost c m-am ntrebat dac nu cumva ne-am putea
cunoate, fie de la-nmormntri, fie pentru c mamele noastre
sunt n aceeai organizaie. Asta-i tot. Surse uor i zise: Am vrut
s vd cum ari.
Bine, spuse Crystal, eti drgu, da nu-i bga nasu peste
tot.
l ls cu paharul de ceai i dispru n dormitor.
Carl lu Photoplay i travers camera, aezndu-se ntr-un
scaun, cu faa la masa cu reviste i la ua dormitorului, lsat
deschis. Rsfoi revista. Peste nici un minut, Crystal scoase
capul pe u.
Ai fost n Purity, nu?
De multe ori.
Crystal iei din dormitor, purtnd un body simplu, de culoarea
piersicii, cu chilotul reliefat puternic ntre coapsele ei albe.
tii cnd a venit Frumuelul Floyd4? ntreb Crystal.
4

Charles Arthur Pretty Boy Floyd (1904-1934), sprgtor i gangster


american (n. tr.).

51

Pe cnd lucrai acolo?


Dup ce plecasem, da la mult timp dup-aia. Se auzise c
Frumuelul Floyd era n Purity i practic tot orau s-a-nchis.
Nimeni nu ieea din cas. Rmsese cu minile n olduri, cu un
aer foarte relaxat. Eu l-am ntlnit o dat. La un local din
Oklahoma City.
Ai stat de vorb cu el?
Da, am discutat despre tii i tu, chestii. Prea ca i cum
ar fi ncercat s-i aminteasc despre ce discutaser, apoi zise:
Care-i cea mai faimoas persoan pe care ai ntlnit-o vreodat?
El nu se ateptase la ntrebarea aceea. Nu trebui totui s se
gndeasc mai mult de dou secunde nainte s-i rspund:
Cred c Emmett Long.
Da? fcu Crystal de parc numele n-ar fi nsemnat mare
lucru pentru ea.
Carl i putea da ns seama c era precaut, cu garda ridicat.
Eram puti, spuse Carl i el a intrat ntr-un drugstore pentru
un pachet de Lucky. Eu m oprisem pentru un cornet de
ngheat de piersici, favorita mea. tii ce-a fcut Emmett Long?
M-a-ntrebat dac poate s ia o-nghiitur el, faimosul sprgtor
de bnci.
i l-ai lsat?
Da. i tii ce s-a-ntmplat? A luat cornetul i n-a mai vrut s
mi-l dea-napoi.
L-a mncat?
L-a lins de cteva ori i l-a aruncat. Carl nu pomeni de urma
de ngheat de pe mustaa sprgtorului de bnci; inu amintirea
aceea pentru el. Da, mi-a luat cornetul de-ngheat, a jefuit
magazinu i-a-mpucat un poliist. M crezi?
Ea ncuviin din cap, gnditoare. Atunci Carl decise c era
momentul s dea crile pe fa.
Ziceai c oamenii cred c marshallii l-au mpucat pe soul
tu, Skeet. Tu tii ns mai bine, nu-i aa?
52

Obinuse ntreaga ei atenie; Crystal l privea ca hipnotizat.


i pun prinsoare c Emmett i-a spus-o. Cine altul ar fi avut
curaj? Pun prinsoare c i-a zis c, dac-l prseti vreodat, o s
te caute i-o s te-omoare. i-a zis c-i nebun dup tine. Nu pot
s-mi nchipui alt motiv pentru care ai rmne aici toi anii tia.
M poi contrazice n vreo privin?
Crystal ncepu s-i revin, spunnd:
Nu eti de la un ziar
Asta ai crezut?
Ziaritii mai apar pe-aici, dar dup ce intr, nu tiu cum s
ias mai repede. Nu, nu semeni deloc cu reporterii.
Scumpo, zise Carl, sunt marshall SUA. Am venit aici ca s-l
bag pe Emmett Long n nchisoare sau n mormnt.
Se temuse c ea l-ar fi putut iubi pe brbat, ns nu era aa.
Dup ce Carl i art insigna, Crystal se aez i rsufl parc
uurat. n scurt timp i recpt stpnirea de sine i deveni
limbut. Emmett i telefonase de diminea i sosea. Ce ar fi
trebuit s fac acum? Carl o ntreb la ce or l atepta. Ea spuse
c pe nserate. Un automobil avea s treac prin faa casei i s
claxoneze de dou ori; dac ua din fa era deschis cnd trecea
din nou, Emmett avea s sar din main, care avea s-i
continue drumul.
Carl zise c va rmne aici i va citi despre Joan Crawford. i
spuse s-l prezinte ca pe un prieten de familie aflat n trecere, dar
s nu ncerce s vorbeasc prea mult. O ntreb dac Emmett i
aducea revistele. Ea rspunse c erau cadourile lui. Carl fu curios
dac Emmett tia s citeasc. Crystal rspunse c nu era sigur,
dar credea c se uita doar la poze. Cum i zisese Virgil cu nite ani
n urm? Un prostnac.
Vreau s fii foarte atent, i spuse lui Crystal. Dup aceea vei
putea declara tot ce s-a ntmplat aici n calitate de martor
principal i s ajungi n ziare. Fac prinsoare c s-ar putea s-i
53

publice i fotografia.
Nu m gndisem la asta, fcu Crystal. Vorbeti serios?
Auzir automobilul claxonnd de dou ori cnd trecu pe lng
cas.
Gata?
Carl era pregtit, sttea pe scaun cu faa la masa plin de
reviste unde lumina singura lamp din camer. Crystal fuma o
igar, fumase trei sau patru de cnd buse paharul plin cu gin
ca s se destind. Lumina din spatele ei, dinspre buctrie, i
contura silueta n chimonoul pe care-l purta. Lui Carl i se prea
c arta excelent.
Nu ns i lui Emmett Long. Intr n cas cu revistele sub bra
i peste nici o secund i se adres:
Ce s-a-ntmplat?
Nimic, rspunse Crystal. Em, el este Carl. Am copilrit
mpreun.
Emmett l privea fix, n timp ce Crystal i povestea despre Carl
c fusese bagajist n Purity n aceeai perioad n care ea lucrase
acolo.
i mamele noastre sunt amndou n Steaua Rsritului.
Dumneata eti Emmett, rosti Carl cu tonul unui comisvoiajor. M bucur de cunotin.
Se uita la un chip pe care-l tia de apte ani, cu aceeai privire
cu ochi inexpresivi de sub borul plriei. l privi pe Emmett Long
apropiindu-se de mas, trntind revistele peste cele aflate deja
acolo i uitndu-se spre Crystal. Carl l privi lsndu-i palmele
pe mas, grbovit, rmnnd aa ca s ce? S se odihneasc?
Nu, ca s decid cum s scape de bagajistul sta, ca s-o poat
duce pe Crystal n pat i Carl i-l imagin pe Emmett fcnd
dragoste cu ea fr s-i scoat plria i-l reaminti apoi pe
tatl lui spunnd: tii de ce-am ncasat glonul la de Mauser,
cnd m-a mpucat lunetistul spaniol? Czusem pe gnduri, n loc
54

s fiu atent, n loc s-mi fac treaba.


Carl se ntreb ce atepta. Rosti:
Emmett, scoate-i pistolul i pune-l pe mas.
Crystal Lee Davidson tia cum s-o povesteasc; i recitase
istoria de nenumrate ori marshallilor i reprezentanilor
autoritii. n dup-amiaza asta, ea descria scena reporterilor de
la ziare iar cel de la Oklahoman, gazeta din Oklahoma City, o
ntrerupea mereu, punndu-i ntrebri care erau mult diferite de
cele ale marshallilor.
Ea se referea la marshallul Webster, numindu-l Carl, iar
reporterul de la Oklahoman coment:
Aha, voi doi v tutuii de acum? Nu te deranjeaz c el nu-i
dect un puti? Te-a vizitat aici, la hotel?
Crystal sttea de cteva zile la Hotelul Georgian din Henryetta.
Ceilali reporteri din ncpere i cerur lui Oklahoman s tac
naibii odat, nerbdtori ca ea s ajung la partea cu schimbul de
focuri.
Cum v-am spus, zise Crystal, eu stteam n pragul uii de la
buctrie. Emmett era-n stnga mea i Carl vizavi de el, da
aezat, cu picioarele ntinse n cizmele de cowboy. Nu-mi venea s
cred ct de calm era.
Cu ce erai mbrcat, scumpo?
Oklahoman o ntrerupea iari, iar civa ziariti oftar nervoi.
Purtam un chimono roz cu rou, pe care Em mi-l cumprase
de la Kerrs din Oklahoma City. Trebuia s-l port de fiecare dat
cnd venea el.
Aveai ceva pe dedesubt?
Asta nu-i treaba ta, zise Crystal.
Oklahoman spuse c cititorii lui aveau dreptul s tie asemenea
detalii despre felul cum era mbrcat puicua unui pistolar. De
data asta ceilali tcur, ca i cum nu i-ar fi deranjat s aud
asemenea detalii, pn ce Crystal spuse:
55

Dac gur-mare sta mai deschide o dat ciocu, am


terminat i-ai plecat toi. Unde rmsesem?
Emmett se sprijinea de mas.
Era aplecat peste ea, preciz Crystal. S-a uitat la mine, ca i
cnd ar fi vrut s spun ceva i-n clipa aia Carl a zis: Emmett?
i dup-aia: Scoate-i pistolul i pune-l pe mas.
Ziaritii scriser grbii n carneele i ateptar, n timp ce
Crystal sorbi din ceaiul cu ghea.
V-am spus c Emmett era cu spatele la Carl? Parc-l vd
cum i-a ntors capul peste umr i i-a zis: Te tiu de undeva?
Poate c se gndea la McAlester, poate Carl era un fost deinut
care voia s-ncaseze banii de recompens. L-a-ntrebat: Ne-am
mai ntlnit cndva? Carl i-a rspuns: Dac i-a spune, mndoiesc c i-ai aminti. Dup-aia acum vine momentul cnd
Carl i-a spus: Domnule Long, sunt marshall SUA. O s-i mai cer
o singur dat s pui pistolul pe mas.
Un reporter interveni:
Crystal, eu tiu cum s-au ntlnit. M numesc Tony
Antonelli, sunt de la Daily Times din Okmulgee i am scris
articolul despre ntlnirea aceea.
Nu faci altceva, zise Crystal, dect s m-mpiedici s-ajung la
partea cea mai interesant.
n plus, i zpcea i irul gndurilor.
Totui, circumstanele ntlnirii lor anterioare, rosti Tony
Antonelli, ar putea fi decisive pentru cele ntmplate.
Te rog, spuse Crystal, vrei s-atepi pn termin?
Tcur toi, lsnd-o s povesteasc ce urmase: cum Emmett
nu avusese ncotro, dect s-i scoat arma revolverul lui mare,
cu plsele perlate din interiorul hainei i s o pun pe marginea
mesei, lng el.
i dup-aia, cnd s-a-ntors, rosti Crystal surznd, toat faa
i s-a lungit de mirare. Carl sttea acolo, dar n-avea nici o arm n
mn, ci revista Photoplay. Lui Emmett nu i-a venit s-i cread
56

ochilor. Iisuse Hristoase, n-ai arm? Carl s-a btut cu palma pe


piept, ntr-o parte, unde era tocul pistolului, sub hain i-a zis:
Am, i-aici. i dup-aia a zis: Domnule Long, vreau s fiu foarte
clar n privina asta, ca s-nelegi. Dac trebuie s-mi scot arma,
eu trag ca s ucid. Cu alte cuvinte, le explic Crystal reporterilor,
Carl Webster i scoate pistolul numai atunci cnd trebuie somoare pe cineva.
Ziaritii notar de zor n carneele i comentar ntre ei. Tony
Antonelli, cel de la gazeta din Okmulgee, zise:
Vrei, v rog, s m ascultai? Cu apte ani n urm, Emmett
Long a jefuit drugstore-ul Deering din ora, iar Carl Webster era
nuntru. Att doar c pe atunci era cunoscut sub numele de
Carlos i era copil. El a fost de fa cnd Emmett Long a mpucat
mortal un indian din poliia tribal care intrase ntmpltor n
magazin, un brbat pe care Carl Webster trebuie s-l fi cunoscut.
Tony Antonelli, un tnr chipe, i se adres lui Crystal:
Scuz-m c te ntrerup, dar eu cred c asasinatul din
drugstore l obseda pe Carl Webster.
Crystal rosti:
V-a putea spune altceva-n privina asta.
Ziaritii intervenir ns, comentnd i punnd ntrebri despre
cele spuse de reporterul din Okmulgee:
Carl a vrut s se rzbune dup-atia ani?
I-a reamintit lui Emmett Long despre crim?
Vrei s zici c poliaiul tribal era prietenul lui?
Carl s-a gndit s devin om al legii pentru c amndoi erau
din Okmulgee?
Carl a zis vreodat c era pornit dup Emmett?
Povestea asta-i mai complicat dect pare.
Crystal rosti:
Vrei s-auzii cum s-au ntmplat i-alte chestii? Cum Carl
mnca pe-atunci un cornet cu ngheat i ce-a fcut Em?
57

Stteau pe verand i sorbeau bourbon la sfritul zilei, iar


insectele zumziau n jur, n bezn. Un felinar atrna deasupra
capului lui Virgil, luminndu-i ziarul pe care-l citea.
Cea mai mare parte este ce-a spus fetia asta.
Au mai nscocit i ei.
Iisuse, asta sper i eu. N-ai ieit cu ea, aa-i?
Am dus-o pe Crystal la Purity de vreo dou ori cu maina.
E frumuic. Arat tare bine n fotografii, mbrcat n
chimonoul la.
i miroase frumos, zise Carl.
Virgil ntoarse capul spre el.
n locul tu nu i-a spune asta lui Bob McMahon. Unul
dintre marshallii lui adulmec puicua unui pistolar. Atept, dar
Carl nu replic nimic. Virgil privi ziarul i spuse: Nu-mi amintesc
ca tu s fi fost vreodat prieten cu Junior Harjo.
Ne salutam cnd ne vedeam, atta tot.
Tony Antonelli sta v face de-a dreptul frai de cruce. Tu i-ai
rzbunat moartea. Se-ntreab dac nu cumva sta ar fi i motivul
pentru care te-ai alturat marshallilor.
Da, am citit asta, ncuviin Carl.
Virgil ls Daily Times din mn i trase de sub el Oklahoman.
Pe de alt parte, n gazeta din Oklahoma City scrie c l-ai fi
mpucat pe Emmett Long fiindc i-a luat cornetul de ngheat,
atunci, de mult. Vor s fie amuzani?
Cred c da, zise Carl.
Ar fi putut s-i inventeze o porecl, aa cum fac jurnalitii
istei, s-nceap s-i spun Carl Webster, Cornet Kid.
Aa crezi?
Am impresia c-i place s fii n centrul ateniei.
Virgil vorbise oarecum ngrijorat i Carl ridic din umeri. Virgil
lu alt ziar din teanc.
Asta reproduce cuvintele fetiei, care zice c Emmett Long s-a
repezit s-i ia pistolul i tu l-ai mpucat n inim.
58

Crezusem c ea le spusese drept n inim, rosti Carl. I-am


zis: dac ziaritii vor s tie ce arm aveam, spune-le c i s-a
prut c-i un Colt 38 cu ctarea pilit (Se ntoarse i-i vzu
tatl privindu-l grav.) Nu, glumeam. Emmett a ncercat s m
pcleasc. S-a uitat la Crystal i a strigat-o, creznd c-o s m
uit ntr-acolo.
Eu ns am rmas cu ochii pe el, tiind c-o s-i ia arma. S-a
ntors cu ea i l-am mpucat.
Aa cum i-ai spus c-o s faci, zise Virgil. Toi ziaritii au
subliniat-o, repetndu-i cuvintele: Dac trebuie s-mi scot arma,
eu trag ca s ucid. Tu le-ai spus asta?
Eu nu i-am spus-o dect lui Emmett, zise Carl. Probabil
Crystal le-a spus reporterilor.
Se pare c fetia aia i-a fcut ceva reclam.
A povestit doar ce s-a ntmplat.
Nici nu trebuia s fac altceva. Povestea e cea care te-a fcut
peste noapte un faimos aprtor al legii. Crezi c poi duce o
asemenea povar?
De ce nu? zmbi larg Carl ctre tatl su, dar ncepnd s se
fleasc.
Virgil nu fu surprins. i lu paharul de bourbon i-l ridic spre
fiul su, rostind:
Apr-ne, Doamne, pe noi, ludroii!

59

n primul articol pe care Tony Antonelli l scrisese pentru Daily


Times din Okmulgee, despre imigranii italieni care munceau n
minele din Oklahoma, folosise titlul Moarte n bezn i semnase
Anthony Marcel Antonelli. Redactorul-ef al gazetei l ntrebase:
Cine te crezi, Richard Harding Davis 5? Ia-i rmas-bun de la
Marcel i spune-i Tony.
Tony Antonelli era ncntat de stilul jurnalistic al lui Harding
Davis, cel mai faimos ziarist din lume, dar de fiecare dat cnd
ncercase s-i mbogeasc reportajele cu observaii interesante
i culoare local aa cum procedase Harding Davis n Moartea
lui Rodriguez, despre un insurgent cubanez care sttuse cu
igara n colul gurii n faa plutonului de execuie spaniol, nici
arogant, nici fanfaron redactorul-ef i tiase pasaje ntregi,
spunnd:
Pe cititorii notri i doare exact n fund despre prerile tale.
Ei vor fapte.
Despre interviul lui cu Crystal Davidson, redactorul-ef
spusese:
Carl Webster i-a zis ie vreodat c-a rzbunat moartea
poliistului la tribal?
Eu n-am spus dect c ei doi se cunoteau.
Vrei s zici c se presupune c s-ar fi cunoscut.
i poate c asta, zisese Tony, i-a oferit un motiv lui Carl,
poate c-n felul acesta i-a fost mai uor s-l mpute pe
sprgtorul de bnci.
Vrei s zici c avea nevoie de un motiv personal pentru a
5

Richard Harding Davis (1864-1916), scriitor i jurnalist faimos pentru


reportajele din Rzboiul hispano-american i din Primul Rzboi Mondial (n. tr.).

60

mpuca un gangster cutat de lege?


Vreau s zic altceva: faptul c l cunoscuse pe Junior poate
s fi declanat hotrrea de a-l mpuca pe Emmett.
Carl Webster i-a zis ie c, dac i scoate arma, el trage ca
s ucid?
I-a zis-o lui Crystal.
i tu ai acceptat cuvintele puicuei unui gangster?
Tony ncepuse s-i caute de lucru n alt parte.
Se nscuse n 1903 n Krebs, inima exploatrilor miniere din
Oklahoma, era fiu de miner i de aceea scrisese despre riscurile
muncii n subteran, despre numrul mare de decese, despre
reticena proprietarilor de mine de a accepta standardele de
securitate. Iar redactorul-ef tiase toat drama din articolele lui,
spunndu-i lui Tony s termine cu horcind dup o gur de aer
ntr-o cript de crbuni. El scrisese despre metoda Mna Neagr
de extorcare a banilor de la italienii intrai n afaceri i redactorulef l ntrebase dac avea dovezi c Mna Neagr era asociat
Mafiei. El scrisese c italienii nu se ncredeau n general n bnci
i preferau s-i ngroape economiile. Mai multe sume mici,
totaliznd pn la cincizeci de mii de dolari, sunt ngropate n
curile din spate i n grdinile de zarzavat din Krebs, McAlester,
Wilburton i alte comuniti. Scrisese c John Tua, cel mai
influent italian din Oklahoma, padrone peste Antonelli i toi
italienii care munceau n mine, sttea adeseori seara n
restaurantul lui cu cel puin douzeci de mii de dolari n sertarul
biroului i un sfert de milion n banc.
De unde ai datele astea? ntrebase redactorul-ef. i-a spus
alt italian?
Toi le tiu, rspunsese Tony. Domnul Tua este un om
minunat, preocupat de bunstarea imigranilor. El le d oamenilor
sfaturi, le gsete slujbe, schimb banii n valut. De aceea i
pstreaz toi banii ia.
Nu m topesc nici dup chestia despre Klan, zisese
61

redactorul-ef. Cine afirm c vor s v ia gtul?


Ku Klux Klanul i urte pe catolici, spusese Tony. Crede c
noi nu suntem cu nimic mai buni dect negrii. i aproape toi
italienii sunt catolici. Pn i cei care i-au schimbat religia se
cstoresc n biseric i-i boteaz copiii.
Tony scrisese un reportaj despre fbricua de macaroane
populare a fericitei familii Fassino. Altul despre clubul
Christopher Columbus Society i despre orchestra sa de douzeci
i cinci de instrumente, care cnta la festivaluri i de 4 Iulie.
Redactorul-ef spusese:
Cred c-ai prins ideea. Acum scrie un articol despre tendina
voastr de a exagera cu berea Choctaw i vinul de cas.
Asta umpluse paharul. Tony Antonelli prsise Daily Times din
Okmulgee. Peste cteva luni se stabilise n Tulsa i scria pentru
revista True Detective Mysteries. n sfrit i gsise locul.
La nceput l puteau plti cu doi ceni cuvntul. Rsfoise un
numr recent i citise un articol care ncepea aa: Mturnd
cerul ca nite panglici galbene unduitoare pe fundalul negru,
razele de lumin se reflectau din zidurile Penitenciarului statal
Colorado ntr-o noapte de iarn a anului 1932.
Simise c-i ard degetele de nerbdarea de a scrie.
Doi ceni cuvntul chiar pentru un articol Relatat lui
nsemna o sut de dolari pentru cinci mii de cuvinte, adic
nousprezece-douzeci de pagini i posibilitatea de a ajunge la
cinci ceni cuvntul. Descoperise c editura numra paginile, nu
cuvintele. Considera c se nscuse pentru a scrie la True
Detective, unde putea folosi mai mult dialog, aa cum vorbeau cu
adevrat oamenii. Ia uite, fata zicea: Crezusem c-ai fost rnit.
ipetele acelea, se blbi ea. i rspunsul: M pricep, este?
zise imperturbabil lunaticul. Tony rsfoi revista i se opri la o
fotografie cu legenda: Spltoria lui Lee Hoey, de unde lunaticul a
pornit cu o misiune panic, a devenit centrul unui conflict
straniu. Autorul fcea ca pn i legenda s atrag.
62

Era problema redactorului-ef al ziarului din Okmulgee c n-ar


fi recunoscut o proz bun chiar dac i-ar fi citit-o actorul John
Barrymore.
Tony trimise o scrisoare la redacia True Detective de pe
Broadway din New York, nsoit de copii ale articolelor sale
originale, nemasacrate, iar cei de acolo i telefonar. Editorul
spuse c-i plcuse articolul despre Mna Neagr i-l putea
publica, dac Tony ar fi putut extinde partea legat de conexiunea
cu Mafia, de planul acesteia de a controla toate activitile
criminale organizate din America. Tony rspunse c nu vedea ce lar fi putut opri.
Apoi suger: Dar ce-ai zice despre un articol detaliat despre un
marshall SUA, un tnr chipe care era pe punctul de a deveni cel
mai faimos aprtor al legii din America? Charley Floyd, putiulteribil din Serviciul marshallilor, care declara c dac trebuia si scoat arma, el trgea ca s ucid infractorul urmrit pe care
se pregtea s-l aresteze.
Iar pn acum Carl Webster i-a scos Colt-ul 0,38 de patru
ori n carier. Putei spune c-i dat naibii numai din felul cum i
poart panamaua i costumul mereu proaspt clcat. Dac v
uitai la el, v-ntrebai unde-i ine arma?
Zici c-i artos?
Ar putea fi vedet de cinema. Poate c vi-l amintii din urm
cu patru ani, cnd l-a mpucat pe Emmett Long? Acela a fost
abia al doilea. Sunt pe punctul de a obine detalii despre cazurile
cnd a tras ca s ucid. Ambele au fost prezentate n ziare. Pot s
adaug c-i un fel de Don Juan. La rstimpuri a fost vzut cu
Crystal Davidson, puicua lui Emmett Long. El e mai tnr dect
Crystal, n-are dect douzeci i cinci-douzeci i ase de ani.
Tatl lui era pe Maine cnd a srit n aer n Portul Havana, ns a
supravieuit. Tatl adaug culoare i o pat de patriotism. Ce-a
vrea s fac, explic Tony, este s-l urmresc pe Carl cnd pornete
dup criminalii cutai de lege i s scriu ce gndete i ce simte
63

el, s-i aflu sentimentele i s compun povestea unui Adevrat


Om al Legii American: Carl Webster. Cu fotografia lui pe copert.
Tony fcu o pauz, dup care adug:
Scondu-i Colt-ul.
Editorul din redacia de pe Broadway spuse c nu suna prea
ru, dar dup aceea dori s tie:
Altceva ce mai ai?
Tony spuse:
Ce zicei despre fiul unui milionar care sparge bnci? Jack
Belmont, care a pornit s-i fac singur un renume. Tatl lui, Oris
Belmont, proprietarul lui GES Oil & Gas, are o avere estimat la
douzeci de milioane investit n rafinrii, garaje i un depozit de
produse petroliere. Deine un etaj ntreg din cldirea Exchange
National Bank de aici, din Tulsa.
i oferea editorului date verificabile, ncreztor c putea s scrie
pentru True Detective.
Jack Belmont este un tnr filfizon. Are probabil o duzin de
costume i de perechi de pantofi.
Cum se face c n-am auzit niciodat de el?
O s auzii. Carl Webster e pe urmele lui.
Dac taic-su este bogat, de ce putiul jefuiete bnci?
sta va fi subiectul articolului. De ce l-a dezmotenit taicsu? Ce inteniona el? n afar de faptul c a aruncat n aer unul
dintre tancurile de petrol ale tatlui su Individul sta o s dea
o lovitur serioas nainte de a fi prins.
i cum dai de el?
V-am zis, l urmresc pe Carl Webster.
La cellalt capt al firului urm o pauz, dup care editorul din
New York spuse:
tii cine-i un subiect gras acum? Frumuelul Floyd.
Bingo!
Cu aceeai voce sczut de pn atunci, Tony spuse:
Ce zicei de un articol despre prietena lui, Louly Brown? Este
64

o tip trsnet.
Da? O cunoti?
Sptmna viitoare m ntlnesc cu ea n Hotelul Mayo,
rspunse Tony, pentru un interviu.
Pe linia telefonic urm alt pauz.
Cu care ai dori s ncepi?
Cumva, rspunse Tony, toate se leag ntre ele. Cnd Louly
Brown l-a mpucat pe un membru al bandei Frumuelului, tii
cine a fost de fa? Tony tcu cteva clipe nainte de a spune: Carl
Webster.

65

n 1918, cnd Louly Brown avea ase ani, tatl ei, lucrtor la
oborul de vite din Tulsa, se nrolase n Marina SUA i fusese ucis
la Bois de Belleau n Marele Rzboi. Smiorcind i innd
scrisoarea de la locotenentul lui, mama ei, Sylvia, i spusese lui
Louly c locul acela era o pdure din Frana.
n 1920, Sylvia se recstorise cu Ed Hagenlocker, un baptist
rigid i se mutaser la ferma lui de bumbac, lng Sallisaw, mai
jos de Tulsa, pe marginea sudic a Cookson Hills. Pn ce Louly
mplinise doisprezece ani, Sylvia i fcuse doi fii domnului
Hagenlocker, iar el o trimisese pe Louly pe plantaie la cules de
bumbac. El era singura persoan din lume care-i spunea pe
numele de botez: Louise. Fata detesta s culeag bumbac, dar
Sylvia n-ar fi crcnit fa de domnul Hagenlocker. Aa se gndise
mereu Louly la el, ca fiind domnul Hagenlocker, tot aa cum
maic-sa era Sylvia, o persoan de care ea nu se mai simise
niciodat apropiat. Domnul Hagenlocker considera c atunci
cnd creteai ndeajuns ca s poi munci toat ziua, treceai la
munc. Pentru Louly asta nsemnase c terminase cu coala n
clasa a asea.
n 1924, vara, cnd Louly avea doisprezece ani, fuseser invitai
n Sallisaw la nunta verioarei ei, Ruby. Ruby avea aptesprezece
ani, iar biatul cu care se mrita, Charley Floyd, avea douzeci de
ani. Ruby era oache i drgu, trdnd sngele Cherokee din
partea mamei. La nunt, Ruby nu-i adresase nici un cuvnt lui
Louly, ns Charley i spusese putoaico, i pusese palma pe cap
i-i ciufulise prul rocat tuns scurt, pe care-l motenea de la
maic-sa. i spusese c avea cei mai mari ochi cprui pe care-i
vzuse vreodat la o feti.
66

Chiar n anul urmtor ea ncepuse s citeasc n ziare despre


Charles Arthur Floyd: cum el i ali doi merseser la St Louis i
furaser unsprezece mii cinci sute de dolari din casieria de salarii
Kroger Food. Fuseser prini n Sallisaw, plimbndu-se ntr-un
Studebaker nou-nou pe care-l cumpraser n Fort Smith, statul
Arkansas. Casierul de la Kroger Food l identificase pe Charley,
spunnd El este, frumuelul cu obrajii ca merele. Treptat,
gazetele l numeau pe Charley Floyd Frumuelul.
Louly i-l reamintea de la nunt, ca fiind drgu, totui cumva
nspimnttor cnd i zmbea nu puteai ti sigur la ce se
gndea. Ar fi pus prinsoare c lui nu-i plcea s fie poreclit
Frumuelul. Privindu-i fotografia pe care o decupase din gazet,
Louly se simise ndrgostit de gangsterul acela faimos.
n 1929, cnd el se afla nc n Penitenciarul Missouri din Jef
City, Ruby divorase pe motiv de abandon al familiei i se
remritase cu un brbat din Kansas. Louly considerase c fusese
ceva ngrozitor s-l trdeze pe Charley n felul acela.
Ruby crede c el n-o s se mai ndrepte niciodat, zisese
Sylvia. Ea are nevoie de un so, la fel cum am avut i eu nevoie,
s-i mai uureze din poverile vieii, s aib un tat pentru
bieelul ei, Dempsey.
l botezaser aa n cinstea campionului mondial de box la
categoria grea.
Deoarece Charley divorase, Louly ar fi vrut s-i scrie i s-i
exprime compasiunea, dar nu tia pe care dintre numele lui s-l
foloseasc. Auzise c prietenii i spuneau Choc, din cauza pasiunii
pentru berea Choctaw, butura lui favorit n adolescen, cnd
cutreiera Oklahoma i Kansas cu echipele de culegtori.
Louly i ncepuse scrisoarea cu Drag Charley i spusese c i
se pruse ruinos din partea lui Ruby s divoreze de el cnd era
nc n nchisoare, fr s fi avut puterea s atepte pn era
eliberat. Cel mai mult dorea s tie M mai ii minte de la nunta
ta? n plic pusese i o fotografie a ei n costum de baie, stnd
67

ntr-o parte i zmbind peste umr spre obiectivul camerei, astfel


nct snii, plini la aisprezece ani, i se vedeau din profil.
Charley i rspunsese c bineneles c i-o reamintea, fetia cu
ochii cprui i mari. Spusese: M liberez n martie i plec n
Kansas City s vd ce-i pe-acolo. I-am dat adresa ta unui biat
de-aici, Joe Young, pe care noi l-am poreclit Booger. Este din
Okmulgee, dar mai are de stat vreun an n hrdul sta i i-ar
plcea s poarte coresponden c-o fat aa frumoas ca tine.
Rahat! Apoi ns, Joe Young i trimisese o scrisoare cu o
fotografie a lui, un biat destul de drgu, cu urechi mari i pr
blond. i spusese c pstra fotografia ei n costum de baie pe
perete lng pat, ca s se uite la ea nainte de culcare i s-o viseze
toat noaptea.
Dup ce ncepuser s corespondeze, ea i spusese ct de mult
detesta s culeag bumbac, s trasc sacul de estur groas n
lungul rndurilor ct era ziua de lung prin ari i praf, cu
minile jupuite de la smulgerea capsulelor de bumbac de pe
tulpini, fiindc dup o vreme mnuile nu mai erau bune de
nimic. n scrisoarea lui, Joe spusese: Da ce eti o negres
sclav? Dac nu-i place s culegi bumbac, pleac de-acolo, fugi.
Eu aa am fcut.
La scurt timp dup aceea, i scrisese: M eliberez vara viitoare.
Ce zici s ne-ntlnim? Louly spusese c ardea de nerbdare s
viziteze Kansas City i St Louis, ntrebndu-se dac avea s-l mai
vad vreodat pe Charley Floyd. l ntrebase pe Joe de ce fusese
nchis i el i scrisese: Scumpo, sunt sprgtor de bnci, ca i
Choc.
Parc n fiecare sptmn apreau cte un reportaj despre
alt banc jefuit de Charley i fotografia lui n ziare. Era incitant
s ncerci s-i ii urma, iar Louly se simea surescitat tiind c
toat lumea citea despre gangsterul faimos cruia i plceau ochii
ei cprui i-i rvise prul cnd era putoaic.
Joe Young i scrisese: M eliberez la sfritul lui august. O s
68

te anun unde s ne ntlnim.


Louly lucra iernile la bcnia Harkrider din Sallisaw pentru
ase dolari pe sptmn. Din acetia, trebuia s dea cinci tatlui
ei vitreg, domnul Hagenlocker, care nu-i mulumise niciodat,
rmnndu-i astfel un dolar pe care s-l pun deoparte pentru
fuga ei. Lucrnd n prvlie toat toamna i iarna, aproape ase
luni, nu strnsese prea mult, totui tia c avea s plece. Poate c
motenise de la Sylvia prul rou i chipul sfios, ns avea
ndrzneala i temeritatea tatlui ei, ucis n aciune pe cnd ataca
un cuib de mitraliere german din pdurea aceea din Frana.
La sfritul lui octombrie, n prvlie intrase chiar Joe Young.
Louly l recunoscuse, dei purta costum, iar el o recunoscuse i-i
zmbise larg, apropiindu-se de tejghea cu cmaa descheiat la
gt.
Ei bine, spusese el, am ieit.
Ai ieit de dou luni, nu? ntrebase ea.
Am jefuit nite bnci, zisese el. Eu i Choc.
Ea simise c trebuia s se duc la toalet, ncercat de o
necesitate imperioas, care apoi dispruse. Avusese nevoie de
cteva clipe s se liniteasc i s se comporte ca i cum
menionarea lui Choc nu nsemna nimic special, iar rnjetul lui
Joe Young i lsase impresia c era prost ca noaptea. Probabil c
alt deinut i compusese scrisorile. Pe un ton indiferent ntrebase:
A venit i Charley cu tine?
E pe-aici, rspunsese Joe Young, foindu-se uor nervos de
parc ar fi fost urmrit. Haide, trebuie s plecm.
nc nu sunt gata, zisese Louly. N-am banii la mine.
Ct ai strns?
Treizeci i opt de dolari.
Iisuse, de doi ani de cnd lucrezi aici?
i-am spus, domnul Hagenlocker mi ia aproape tot salariul.
Dac vrei, i sparg capu pentru tine.
Nu m-a supra. Chestia este c nu plec fr banii mei.
69

Joe Young privise spre u, dup care vrse mna n buzunar


i spusese:
Fetio, i pltesc eu totul. N-o s ai nevoie de cei treizeci i
opt de dolari.
Fetio! Ea era cu cinci centimetri mai nalt dect Joe Young,
n ciuda cizmelor lui uzate de cowboy. Louly cltinase din cap.
Domnul Hagenlocker i-a cumprat un Ford decapotabil
model A cu banii mei, pltindu-l cu cte douzeci pe lun.
Vrei s-i furi maina?
Este a mea, nu, dac s-a folosit de banii mei?
Louly se hotrse, iar Joe Young era nerbdtor s ias de
acolo. Se apropia ziua salariului, aa c urmau s se ntlneasc
pe 2 noiembrie la Hotelul Georgian din Henryetta, pe la amiaz.
Cu o zi nainte de a pleca, Louly i spusese Sylviei c era
bolnav. n loc s plece la munc, i pregtise lucrurile i-i
ondulase prul cu fierul. n ziua urmtoare, cnd Sylvia ntindea
rufele, cei doi biei erau la coal i domnul Hagenlocker era
plecat cu tractorul, Louly scosese Fordul decapotabil din opron i
mersese n Sallisaw s ia un pachet de Lucky Strike pentru
cltorie. i plcea s fumeze i o fcuse i cu bieii, dar nu
trebuise niciodat s cumpere igri. Cnd bieii voiau s-o duc
n pdure, ea i ntreba: Ai Lucky? Un pachet ntreg? Nu-i
trecuse prin minte c o fcea pentru cincisprezece ceni.
Fiul droghistului, unul dintre prietenii ei, i dduse un pachet
fr s-i ia nici un ban i o ntrebase unde fusese cu o zi n
urm, rostind iret:
Vorbeti ntruna despre Frumuelul Floyd i m-ntrebam
dac n-a trecut pe la tine pe-acas.
Le plcea s-o tachineze n privina Frumuelului. Fr s fie
prea atent, Louly spusese:
O s te-anun cnd o s-o fac.
Dup aceea nelesese c biatul i ntindea o curs.
Te-am ntrebat fiindc el a fost ieri aici, n ora.
70

Da? fcuse ea foarte precaut.


Biatul nu se grbise s continue i de abia se abinuse s nu-l
scuture.
Da, familia lui a venit din Akins, maic-sa, dou surori i
alii, ca s-l poat vedea cum jefuiete banca. Avea o mitralier,
da n-a-mpucat pe nimeni. A ieit din banc cu dou mii cinci
sute treizeci i unu de dolari, el i ali doi. A dat o parte din bani
familiei i ei au spus tuturor c el credea nu mai avusese de
mult vreme parte de aa ceva s-i zmbeasc toi.
Era pentru a doua oar cnd fusese n apropiere: prima dat
cnd tatl lui fusese ucis la numai unsprezece kilometri
deprtare, iar acum chiar aici, n Sallisaw, unde-l vzuser o
mulime de oameni, fir-ar a naibii, mai puin ea. Chiar ieri
Se ntrebase dac el ar fi recunoscut-o, dac ea ar fi fost acolo
i era gata s pun prinsoare c da.
i spusese prietenului ei din drugstore:
Dac Charley te-aude vreodat spunndu-i Frumuelul, o
s intre pentru un pachet de Lucky c el numai din astea
fumeaz i o s te-mpute drept n inim.
Georgian era hotelul cel mai mare pe care-l vzuse Louly
vreodat. Apropiindu-se de el n automobil, se gndi c jefuitorii
de bnci tiau s triasc pe picior mare. Opri n fa i un negru
n uniform verde cu nasturi de aur i apc cu cozoroc ocoli
maina ca s-i deschid portiera i-l vzu pe Joe Young pe
trotuar care-i fcu semn portarului s plece, se urca lng ea i
spuse:
Iisuse, ai furat-o, aa-i? Hristoase, ci ani ai de furi maini?
Ci ani trebuie s ai? ntreb Louly.
El i spuse s-o in drept nainte.
Nu stai la hotel? ntreb ea.
Stau la un motel.
E i Charley acolo?
71

E pe-aici.
Ieri a fost n Sallisaw, rosti Louly pe un ton iritat, dac asta-i
ceea ce tu numeti pe-aici. Dup expresia lui Joe Young, i ddu
seama c-i spusese ceva ce el nu tiuse. Crezusem c faci parte
din banda lui.
Are cu el pe-un biat mai mare, Birdwell. Eu m duc cu
Choc numai cnd am chef.
Era aproape sigur c Joe Young o minea.
O s-l vd sau nu pe Charley?
O s se-ntoarc, nu-i mai face griji cu-asta. Avem maina
asta i n-o s trebuiasc s fur vreuna. Joe Young era bine dispus
acum. La ce ne mai trebuie Choc? Zmbi ctre ea, aproape de ea,
n main. Ne avem unul pe cellalt.
Asta i-a artat la ce se putea atepta.
Ajunser la motel i intrar n nr. 7 o csu din lemn cu o
singur camer ce trebuia zugrvit Joe Young i scoase haina
i Louly vzu Colt-ul automat cu plsele de sidef pe care-l inea
vrt la bru. El puse arma pe bufet, lng o sticl de un litru de
whisky i dou pahare, apoi turn pentru amndoi, lui punndui mai mult dect fetei. Ea rmase privindu-l, pn i spuse s-i
scoat haina, iar dup ce o fcu, s-i scoat i rochia. Ea rmase
n sutienul i chiloii albi. Joe Young o privi nainte s-i ntind
paharul mai puin umplut i ciocni cu ea.
Pentru viitorul nostru.
n care ce vom face? ntreb Louly vzndu-i ncntarea din
ochi.
El i puse paharul pe bufet, scoase dou revolvere 0,38 din
sertar i-i ntinse unul. Ea l lu, l simi mare i greu n palm i
zise:
i?
tii cum s furi o main i admir asta. Dar pun prinsoare
c n-ai jefuit niciodat vreun magazin cu arma.
Asta o s facem?
72

ncepem c-o benzinrie i-o s te mai nv pn ajungem la


bnci. Pun prinsoare, urm el, c nici cu un brbat n puterea
cuvntului nu te-ai culcat vreodat.
Louly fu ispitit s-i spun c era mai puternic dect el,
oricum mai nalt, totui n-o fcu. Era o experien nou, diferit
de cea cu bieii de vrsta ei din pdure i dorea s vad cum
avea s fie.
El gemea mult, era brutal i mirosea a loiune de pr Lucky
Tiger, ns nu diferea prea mult de ceilali biei. Louly simi
plcerea naintea lui, apoi l mngie uor pe spate cu degetele ei
aspre de la culesul bumbacului, pn cnd el i recpt
rsuflarea lin. Dup ce se rostogoli de pe ea, Louly i scoase
irigatorul din valijoara pe care o luase de la domnul Hagenlocker
i intr la baie, cu glasul lui Joe Young urmnd-o:
Iupiii Apoi spuse: tii ce eti acum, fetio? Eti o puicu
de gangster.
Joe Young dormi o vreme, se trezi tot ameit de butur i vru
s mnnce ceva. Aa c merser n Purity, despre care Joe
spunea c era localul cel mai bun din Henryetta.
La mas, Louly zise:
Charley Floyd a venit aici odat i toat lumea a rmas
ncuiat n case.
De unde tii?
tiu tot ce s-a scris despre el i unele chestii care nu s-au
scris, dar care au mers din gur-n gur.
Cine l-a poreclit Frumuelul?
Am aflat c n-a fost casierul la din St Louis, ci o femeie,
Beulah Ash, care conducea pensiunea din Kansas City unde a
locuit Charley.
Joe Young i lu cafeaua n care turnase whisky i spuse:
O s-ncepi s citeti i despre mine, putoaico.
Asta-i reaminti c nu tia ci ani avea Joe Young i profit de
ocazie s-l ntrebe.
73

Fac treizeci luna viitoare, m-am nscut de Crciun, ca


Pruncul Iisus.
Louly izbucni ntr-un rs sonor. Nu se putu abine,
nchipuindu-i-l pe Joe Young ntr-o iesle cu Pruncul Iisus i cei
trei magi de la rsrit privindu-l mirai. l ntreb pe Joe de cte
ori i apruse fotografia n ziare.
Cnd am fost trimis la Jef City, am avut tot felul de
fotografii. n unele sunt cu ctue la mini.
Ea l privi lsndu-se pe spate cnd chelneria le aduse cina;
cnd se ntoarse de la mas, Joe Young i ddu o palm peste
fund.
Mi, mi, rosti chelneria prefcndu-se surprins ntr-un
mod drgla.
Louly fu gata s-i spun c fotografia lui Charley Floyd fusese
publicat n ziarul din Sallisaw de cincizeci i una de ori anul
trecut, cte o dat pentru fiecare dintre cele cincizeci i una de
bnci jefuite n Oklahoma, toate susinnd c Charley le jefuise.
Ea tia ns c nu putea s fie adevrat, aa c tcu.
Terminar cina cotlete de porc pane i Joe Young i spuse s
plteasc nota cte un dolar i aizeci pentru fiecare, incluznd
i plcinta cu revent din banii cu care plecase de acas.
Revenir la motel i el o regul din nou, clare pe stomacul ei plin
i ea nelese c a fi puicu de gangster nu nsemna tocmai un
pat din petale de trandafir.
Diminea plecar spre est pe oseaua 40, ctre Cookson Hills,
Joe Young ofnd cu cotul rezemat pe fereastr, iar Louly
strngndu-i haina n jurul trupului i ridicnd gulerul naintea
curentului. Joe Young vorbea aproape ntruna, spunnd c vor
merge pn la Muskogee i pe drum vor jefui o benzinrie. C-i va
arta cum se face.
Cnd ieir din Henryetta, ea spuse:
Uite una.
Sunt prea multe maini, rspunse el.
74

Dup cincizeci de kilometri, ieind din Checotah i cotind spre


nord, ctre Muskogee, Louly privi n urm i ntreb:
De ce n-am oprit la benzinria aia Texaco?
Nu mi-a plcut ceva la ea, zise Joe Young. n meseria asta
trebuie s ai nas.
Alege-o tu, rosti Louly.
inea revolverul primit de la el ntr-o gentu negru i roz pe
care i-o croetase Sylvia.
Ajunser la Summit i strbtur foarte ncet oraul, privind
amndoi n stnga i n dreapta, cu Louly ateptndu-l s aleag
o benzinrie pe care s-o jefuiasc. Se simea aat. Ajunser n
captul opus al oraului i Joe Young spuse:
sta-i locul nostru. Putem face plinul, apoi bem o cafea.
l jefuim? ntreb Louly.
Ne uitm nuntru.
n tot cazul, e o drpntur.
Dou pompe de benzin n faa unei barci amrte, cu
vopseaua jupuit, un indicator pe care scria MNCARE i anuna
c supa costa zece ceni, iar un hamburger, cinci ceni.
Intrar, n timp ce un btrn grbovit le fcea plinul, iar Joe
Young i aduse cu el sticla de whisky, aproape goal acum i o
puse pe tejghea. Femeia din spatele tejghelei era slab, cu pieptul
plat i prea ostenit, ndeprtndu-i ntruna uvie de pr de pe
chip. Le puse ceti n fa i Joe Young turn n ceaca lui
whisky-ul rmas.
Louly nu dorea s-o jefuiasc pe femeia aceasta.
Cred c-i gata, zise femeia referindu-se la sticla lui.
Joe Young se concentra s stoarc i ultimele picturi n
ceac.
Poi s m-ajui? ntreb el.
Femeia le turna cafea.
Vrei trscu? Sau, pentru trei dolari, i pot da whisky
canadian adevrat.
75

D-mi dou sticle, rosti Joe Young scond Colt-ul i


punndu-l pe tejghea i ce ai n casa de marcat.
Louly nu dorea s-o jefuiasc pe femeia aceasta. Se gndea c
nu trebuie s jefuieti pe cineva doar pentru c respectivul avea
bani, nu?
Lua-te-ar dracu, domnule, spuse femeia.
Joe Young i lu arma i ocoli tejgheaua pentru a deschide
casa de marcat. n timp ce scotea bancnotele, se adres femeii:
Unde ii banii din butur?
nuntru, rspunse ea cu disperare n glas.
Paisprezece dolari? fcu el, ridicndu-i i se ntoarse ctre
Louly. Stai cu arma pe ea, s nu se clinteasc. Dac vine
boorogu, l pui i pe el la perete.
Joe Young intr pe o u ntr-o ncpere ce prea s fie
buctria.
Femeia vorbi spre Louly, care scosese revolverul din gentua
croetat i-l aintise asupra ei:
Cum se face c te-ai ncurcat cu neisprvitul sta? Pari o
fat de familie bun, ai o poet frumoas Ai vreun necaz?
Dumnezeule, nu te poi descurca mai bine ca el?
tii cine-i un bun prieten de-al meu? ntreb Louly. Charley
Floyd, dac-nelegi ce vreau s spun. A fost nsurat cu var-mea
Ruby.
Femeia cltin din cap.
Frumuelul Floyd, adug Louly i apoi i veni s-i mute
limba.
Femeia pru s zmbeasc acum, artnd linii negre ntre
dinii pe care-i mai avea.
A fost aici odat. I-am servit micul dejun i mi-a pltit doi
dolari pentru el. Ai mai auzit aa ceva vreodat? Eu cer douzeci
i cinci de ceni pentru dou ou, patru felii de slnin, pine
prjit i ct cafea vrei, iar el mi-a dat doi dolari.
Se aleser cu cei paisprezece dolari din casa de marcat i cu
76

cincizeci i apte de dolari din whisky-ul de contraband din


buctrie, iar Joe Young plvrgi din nou, ndreptndu-se ctre
Muskogee, povestindu-i lui Louly cum simise c ceva l mboldea
s intre acolo. Cum se descurca locul la, cnd dou benzinrii
mari erau la numai cteva strzi deprtare? De aceea luase sticla
cu el, s vad ce pescuia.
Ai auzit ce-a zis? Lua-te-ar dracu, da mi-a spus
domnule.
Charley a luat odat micul dejun acolo, rosti Louly i i-a
pltit doi dolari pentru el.
Ca s fac pe grozavu, zise Joe Young.
Hotr c aveau s rmn n Muskogee n loc s treac rul
Arkansas i s se ndrepte spre sud.
Da, zise Louly, am mers al naibii de mult azi cred c vreo
optzeci de kilometri.
Joe Young i spuse s nu fac pe isteaa cu el.
O s te las la un motel i m duc s m-ntlnesc cu nite
biei pe care-i cunosc. S aflu pe unde-i Choc.
Ea nu-l crezu, dar ce rost avea s-l contrazic?
Se nserase, soarele aproape c dispruse.
Brbatul care ciocnea la u ea l putea vedea prin geamul
de sticl era nalt i zvelt, n costum negru, un tnr elegant cu
panama. Bnuia c era de la poliie, dar nu avea nici un motiv,
stnd acolo i privindu-l, s nu deschid ua.
Bun ziua, domnioar, rosti el, atingndu-i cu vrful
degetelor borul panamalei. i art legitimaia i o stea ntr-un
cerc din portofelul pe care-l inu deschis. Sunt Carl Webster,
marshall SUA. Cu cine stau de vorb?
Sunt Louly Brown, fcu ea.
El i zmbi, artndu-i dinii frumoi i spuse:
Eti verioar cu Ruby, soia Frumuelului Floyd, nu-i aa?
Parc primise n fa o gleat de ap rece ca gheaa, ntr-att
77

fu de surprins.
De unde tii?
Am discutat cu toi pe care-i cunoate. i aminteti cnd l-ai
vzut ultima dat?
La nunta lor, acum opt ani.
i de atunci, deloc? Nu cumva ieri, n Sallisaw?
Nu l-am mai vzut niciodat de la nunt. ns el i Ruby
au divorat.
Marshallul, Carl Webster, neg din cap.
S-a dus la Cofeyville i-a luat-o napoi. Nu-i lipsete ns
cumva un automobil, model A decapotabil?
Ea nu auzise nici un cuvnt cum c Ruby i Charley ar fi fost
iari mpreun.
Maina nu lipsete, rspunse Louly. O folosete un prieten
de-al meu.
Maina este nregistrat pe numele tu? ntreb el i recit
numrul de nmatriculare din Oklahoma.
Am pltit pentru ea din salariul meu. ntmpltor este pe
numele tatlui meu vitreg, domnul Ed Hagenlocker.
Cred c-i vorba despre o nenelegere, spuse Carl Webster.
Domnul Hagenlocker afirm c i-ar fi fost furat de pe
proprietatea sa din districtul Sequoya. Cine-i prietenul tu care a
mprumutat-o?
Ea ovi nainte s spun Joe Young.
Cnd se ntoarce Joe?
Mai trziu. Doar dac n-o s se-ntind cu prietenii lui la
butur.
Nu m-ar deranja s discut cu el, zise Carl Webster i-i ddu
lui Louly o carte de vizit din buzunarul su, cu o stea pe ea i
litere pe care le simeai la pipit. Roag-l pe Joe s-mi telefoneze
mai trziu, sau mine, dac nu vine azi acas. Erai n plimbare?
Admiram locurile.
De fiecare dat cnd o vedea c-l privete, ncepea s
78

zmbeasc. Carl Webster. Ea i putea simi numele sub buricul


degetului mare. i plcur felul n care-i strnse mna i-i
mulumi i gestul cu care-i atinse borul plriei, foarte politicos
pentru un marshall SUA.
Joe Young se ntoarse pe la 9 seara, strmbndu-se ntruna i
schimonosindu-i gura, ncercnd parc s scape de un gust
neplcut. Intr i trase un gt zdravn din sticla de whisky, apoi
nc unul, inspir adnc, expir cu zgomot i pru c se simea
mai bine.
Nu-mi vine s cred, spuse el, n ce-am intrat cu speriaii ia
n seara asta.
Las asta, zise Louly.
i povesti despre vizita marshallului i Joe Young deveni agitat
i nu-i mai gsea locul. i spuse:
Nu m mai ntorc acolo. Am fcut zece ani i m-am jurat pe
Iisus c n-o s m-ntorc niciodat.
Acum privea pe fereastr.
Louly era curioas s afle ce fcuser Joe i prietenii lui cu
speriaii, dar tia c trebuiau s plece de aici. ncerc s-i spun
c trebuiau s plece imediat.
El era nc cherchelit, sau ncepea s se pileasc. i spuse:
Dac vin dup mine, o s se lase cu-mpucturi. O s duc
cu mine-n mormnt nite javre.
Poate c nici mcar nu tia c l imita pe Jimmy Cagney.
N-ai furat dect aptezeci i unu de dolari, zise Louly.
Am fcut i-alte chestii-n statu Oklahoma, spuse Joe Young.
Dac m prind viu, m-ateapt de la cinpe ani pn la-nchisoare
pe via. Am jurat c nu m-ntorc la bulu.
Ce naiba se ntmpla? Merseser cu maina, cutndu-l pe
Charley Floyd i brusc tntlul sta voia s trag n oamenii
legii, iar ea se gsea aici, n aceeai odaie cu el.
Nu m vor pe mine, zise Louly.
79

tia c i btea gura degeaba cu el, n starea n care se afla.


Trebuia s ias de aici, s deschid ua i s fug. i lu poeta
croetat de pe bufet, porni spre u i fu oprit de portavoce.
Vocea amplificat electric rsuna puternic, spunnd:
JOE YOUNG, IEI AFAR CU MINILE SUS.
Rspunsul lui Joe Young fu s ntind Colt-ul n fa i s
nceap s trag prin panoul de sticl din u. Era beat. Cei de
afar rspunser tot cu focuri de arme, sprgnd fereastra i
ciuruind ua cu gloane. Louly se arunc pe jos cu poeta i
rmase acolo pn auzi glasul amplificat de portavoce strignd:
OPRII FOCUL.
Louly ridic ochii i-l vzu pe Joe Young n picioare lng pat,
cu cte un pistol n fiecare mn acum, Colt-ul i altul de calibru
0,38.
Joe, rosti ea, trebuie s te predai. Dac mai tragi, o s neomoare pe-amndoi.
i amintea iari de James Cagney lund-o razna, n filmul n
care strivea grepfrutul n chipul fetei6.
Joe Young nici mcar n-o privi.
Venii s m luai! url el i ncepu s trag iari cu ambele
pistoale. Se opri doar att ct s-i spun lui Louly: Dac e s mor,
o s mor n picioare.
Mna lui Louly cobor n gentua croetat i scoase revolverul
pe care l primise ca s-l ajute la spargeri. De pe podea, rezemat
n coate, inti revolverul ctre Joe Young, l arm i bum, l
mpuc n piept.
Louly se retrase de lng u i marshallul, Carl Webster, intr,
innd n mn un revolver. Ea zri oameni ai legii pe drum, unii
cu puti. Carl Webster l privi pe Joe Young ghemuit pe podea. i
puse arma n toc, lu revolverul de la Louly i mirosi eava, apoi o
privi fr un cuvnt i se ls ntr-un genunchi ca s vad dac
6

Inamicul public (The Public Enemy, 1931) (n. tr.).

80

Joe Young mai avea puls. Se ridic i spuse:


Oklahoma Bankers Association dorete s-i vad mori pe cei
ca Joe, iar el este mort. i va da o recompens de cinci sute de
dolari fiindc i-ai ucis prietenul.
Nu-mi era prieten.
Ieri aa ziceai. Hotrte-te.
Mi-a furat maina i m-a silit s-l nsoesc.
mpotriva voinei tale, spuse Carl Webster. ine-o aa i n-o
s intri la nchisoare.
Este adevrat, Carl, zise Louly cu ochii ei mari i cprui,
plini de suflet. Pe cuvnt.
Principalul titlu n World din Tulsa, deasupra unei fotografii
mici a Louisei Brown, anuna: FAT DIN SALLISAW I MPUC
RPITORUL.
Potrivit declaraiei Louisei, fusese nevoit s-l omoare pe Joe
Young ca s nu fie ucis n schimbul de focuri. Mai spuse i c se
numea Louly, nu Louise. Marshallul prezent acolo spusese c fata
dduse dovad de mult curaj mpucndu-i rpitorul. l
consideram pe Joe Young un criminal turbat, care nu avea nimic
de pierdut. Marshallul spusese c Joe Young era probabil un
membru al bandei Frumuelului Floyd. El mai menionase c
Louly Brown era nrudit cu nevasta lui Floyd i deprins cu
bandiii desperado.
Principalul titlu n ziarul din Tulsa, deasupra unei fotografii mai
mari a lui Louly, anuna: FAT MPUC UN BANDIT AL
FRUMUELULUI FLOYD. Articolul povestea c Louly Brown era
o prieten a Frumuelului i fusese rpit de fostul membru al
bandei, care, potrivit lui Louly, era gelos pe Frumuelul i m-a
rpit ca s-i fac lui ru.
Pn cnd povestea apruse peste tot, din Fort Smith, statul
Arkansas, pn n Toledo, statul Ohio, titlul cel mai popular
devenise
PRIETENA
FRUMUELULUI
FLOYD
OMOAR
81

CRIMINALUL TURBAT.
Marshallul, Carl Webster, veni n Sallisaw cu treburi i se opri
n Harkrider pentru un pachet de igri i o pung de tutun de
mestecat Beechnut. Fu surprins s-o vad pe Louly.
Tot mai lucrezi aici?
Nu, trguiam ceva pentru mama. Mi-am ncasat banii de
recompens i o s plec n scurt timp de-aici. Domnul
Hagenlocker nu mi-a adresat un cuvnt de cnd m-am ntors
acas. Se teme c l-a putea mpuca.
Unde te duci?
Un redactor de la True Detective vrea s ne-ntlnim n Tulsa.
Revista e de acord s m in n Hotelul Mayo i s-mi plteasc o
sut de dolari pentru povestea mea. Civa reporteri din Kansas
City i St Louis au fost deja pe-acas.
Ctigi binior din faptul c-l cunoti pe Frumuelul, aai?
Toi m ntreab cum l-am mpucat pe prostovanul la de
Joe Young, ns, de fapt, vor s afle dac sunt prietena lui
Charley. Eu le zic: De unde naiba v-a venit ideea asta?
Nu negi.
Le zic: Credei ce vrei, fiindc nu v pot schimba prerea.
Nu fac dect s m distrez niel cu ei.
i s devii faimoas, spuse Carl. Poate c asta i poate aduce
ceva ce te gndisei s faci.
Ce anume, s devin figurant n filme? Da, o s-mi gsesc de
lucru n George Whites Scandals7. Louly i ridic sacoa de
cumprturi.
Carl i-o lu din mn i ieir din magazin, mergnd spre
Fordul ei decapotabil, parcat pe strad. Carl rosti:
N-a fi surprins dac ai putea face aproape orice i-ai dori.
Mai ai cartea mea de vizit?
7

Serie de reviste muzicale de pe Broadway (1911-1939), dublate de filme cu


acelai titlu (n. tr.).

82

O in n Biblie, rspunse Louly.


innd punga de cumprturi, Carl zmbi ctre fata aceasta de
la ar care mpucase un gangster cutat de oamenii legii i care
se distra vorbind cu reporterii de la ziare. Fotografiile cu ea nu-i
artau vlvtaia de culoare a prului i nici felul plcut n care te
putea privi cu ochii cprui. Sau felul n care-i spuse acum:
mi place plria ta.
Carl nu putu s nu surd.
Cnd ajungi n Tulsa, spuse el, d-mi un telefon. O s-i fac
cinste c-o ngheat cu sifon.

83

Motivul pentru care Tony Antonelli a fost pe faz ca s scrie


ceea ce el se gndea s intituleze Rzboiul sngeros de la
Muntele Pleuv fusese faptul c revenise din proprie iniiativ n
Krebs pentru un articol despre o grev.
Administraia minelor anunase c va reduce salariile i minerii
din Local 2 327 ieiser din puul Osage 5, cernd companiei s
continue s le plteasc pe zi ase dolari i zece ceni net. Tony
crescuse printre minerii italieni i dorea s aud i versiunea lor
despre conflictul de munc. Ei i spuser c nu cereau dect
salariul minim pentru subzisten. i-aa, i spuser, era greu s
petreac zece ore n pu cu catrii care miroseau groaznic. i
spuser c animalele duhneau att de tare a gaze, nct puteai
zbura dracului n aer, dac scoteai o scnteie, lovind cu
trncopul ntr-o piatr. Tony nu tia sigur dac era adevrat,
totui o scrise. Punctul de vedere al minerilor era un detaliu care
sporea atmosfera relatrii.
Compania aduse sprgtori de grev i pe Nestor Lott, fost
agent special din Departamentul Justiiei al statului Georgia, care
i urmrise pe cei care nclcau prohibiia, producnd i vnznd
ilegal alcool. Fausto Bassi, eful poliiei din Krebs, i povesti lui
Tony c despre Nestor Lott se tia c mpucase mai muli
contrabanditi dect arestase i c judecata lui avea trgaciul
sensibil.
Nestor Lott purta pe ambele olduri dou revolvere automate
calibrul 0,45 din dotarea armatei, n tocuri fixate de picior cu
ireturi de piele. Tony scrise n carneel: Este un brbat scund,
de cel mult un metru aizeci, care privete intens cu ochi cenuii
i reci, focalizndu-i atenia. Cnd zmbete, lucru pe care-l face
84

rar, nu poi s tii dac i exprim plcerea sau mcar


bunvoina, fiindc zmbetul nu-i apare niciodat n ochii de
oel.
Nestor Lott scp de sprgtorii de grev ai companiei, spunnd
c erau beivi i delincveni i se implicaser personal n conflict i
recrut, n schimb, membri ai Ku Klux Klanului local. Le spuse:
tii c broscrii tia sunt toi socialiti, dumani ai modului
american de via. Dac nu-i alungm acum, o s v ia slujbele i
fermele i-o s v ademeneasc femeile cu frica lui Dumnezeu,
aa cum tiu s-o fac macaronarii.
Urmtoarea micare a lui Nestor i a Klansmenilor fu s-i
mbrace robele albe cu glugi conice i s plece cu automobilele
spre un promontoriu de lng puul Osage 5, unde grevitii
stteau cu pancartele lng gardul din faa minei. Nestor i
desfur trgtorii, fiecare narmat cu cte o puc, pe terenul
nalt, cu cearafurile albe fluturnd n vnt, la nici o sut de metri
de grevitii care mijeau ochii n sus la ei. Dup aceea trimise un
Klansman s coboare cu un mesaj, un ultimatum, fixat pe
radiatorul mainii. Anuna cu litere de-o chioap:
AVEI CINCI MINUTE S PLECAI, DUP CARE DESCHIDEM
FOCUL.
Minerii nici nu se gndir s plece. n cele cinci minute rcnir
obsceniti i vulgariti ctre cearafurile de pe promontoriu,
apoi fugir ncotro vzur cu ochii, cnd Klansmenii traser o
salv n ei i continuar s trag, s rd i s njure, ucignd trei
oameni i rnind apte, nainte ca grevitii s poat trece dincolo
de gard, la adpostul cldirilor companiei.
Administraia minei explodase cnd auzise cum se
desfuraser lucrurile, tiind c Sindicatul Minerilor Unii avea
s fac praf compania n ziarele din toat ara. Pltise spitalizarea
rniilor, dduse familiilor celor ucii cte un cec de cinci sute de
dolari i-i spusese micuei nevstuici cu dou revolvere s se
ntoarc n Georgia i s stabileasc ntlniri pentru negocieri cu
85

sindicatul.
ns Nestor Lott nu prsise regiunea, fiindc abia se nclzise
i era alert, simindu-se ncreztor cu Klanul n spatele su. i
atrase atenia revrsarea de vin, bere i trii prohibite din tot
districtul cu Penitenciarul statal Oklahoma de la McAlester la
numai civa kilometri de Krebs. i declar lui Tony Antonelli, care
lua grbit notie n cafeneaua n care Nestor prnzea la amiaz:
Le tii pe femeile care vnd berea Choc din spatele cruelor?
n butoaie cu ghea? Macaronarele alea care fac bani mbtndui pe alii.
Tony simi c lu foc; idiotul nu tia c discuta cu un italian
sau nu-i psa. nchise carneelul i spuse c bineneles, cunotea
femei care preparau bere Choc.
O fac din orz i hamei, mai pun i ceva tutun i fructe de
pdure, dar nu are cine tie ce alcool. Minerii o beau ca tonic din
motive de sntate, fiindc apa din jurul aezrilor miniere este
de proast calitate, poate chiar otrvitoare.
Nestor rmsese indiferent. Spuse:
Cunosc localuri cu escroci unde-i poi pierde toi banii,
fiindc n-ai nici cea mai mic ans de ctig. Unde poi face rost
de trfe care s te-mbolnveasc i de whisky care s te orbeasc.
l aduc din locuri ca Old Mexico.
Eu, zise Tony, n-am auzit de vreun italian din Krebs care s
fac trafic cu whisky.
Dar eful poliiei este macaronar, rosti Nestor, l cheam
Bassi i vorbete c-un accent despre care-i garantez c nu-i
american. El ce face-n privina nclcrii prohibiiei?
Nestor atept un rspuns i privirea lui tioas l sfredeli
suspicios pe Tony. Mai trziu, Tony avea s-i deschid carneelul
i s ncerce s-i descrie privirea, cuttura acuzatoare; toat
lumea era mpotriva piticului stuia care susinea o lege de care
nu-i psa nimnui.
n cele din urm spuse:
86

Vrei s scrii o poveste bun?


Tony atept.
tii tractirul la mare de lng Muntele Pleuv? De cealalt
parte a McAlester?
Este al lui Jack Belmont, zise Tony.
Ala-i, ncuviin Nestor. O s m duc i-o s-l atac cu
Rzbuntorii mei Cretini. O s-l ardem din temelii.
Crezi c-o s te lase poliia? ntreb Tony.
Biete, zise Nestor, eu n-am nevoie de permisiunea poliiei.
Primul lucru pe care se gndi Tony s-l fac, stnd la volanul
mainii sale, gata s rsuceasc cheia n contact, fu s se duc la
tractirul lui Belmont i s-i spun ce se pregtea. tia cu
certitudine c whisky-ul nu era duntor. Nu era sigur n privina
fetelor, dar ele preau sntoase i dornice de distracie. Una
drguic de acolo, Elodie o chema, i atrsese atenia. Da, ar fi
trebuit s-l anune pe Belmont c nevstuica narmat se
pregtea de un raid.
Apoi ns, i reapru n minte ceva la care se gndise recent.
Nite savani se duseser n inuturi slbatice i studiaser
comportamentul animalelor, urmriser o familie de lei, le
dduser fiecruia cte un nume, l plnseser pe puiul Jimmy
care n-apuca s sug niciodat i doriser s-i salveze viaa,
aducndu-l n tabra lor i hrnindu-l. Totui, n-o putuser face,
deoarece ar fi nsemnat ca prin faptele lor s schimbe nsi
Natura. Ei trebuiser s rmn pasivi i s-l priveasc pe tatlleu mncndu-l pe Jimmy. Oare aici nu era o situaie similar?
Oamenii acetia nu triau dup propriile lor reguli de
comportament?
n scurt timp, situaia lui Jack Belmont devenise parte a
metaforei la care lucra Tony, care scrise de zor n carneel,
strduindu-se
s
realizeze
o
paralel
literar
ntre
comportamentul animalelor i al oamenilor, aa cum puteau fi
87

vzut n inuturile slbatice din estul Oklahomei.


n ultima vreme, preocuparea lui Jack Belmont, pe lng
ctigul de bani i drumul spre statutul de infractor faimos, era
Heidi, soia lui Norm Dilworth.
Heidi Winston din Seminole.
Norm o scosese dintr-un bordel i o adusese n cscioara de
lng triajul Kiefer. Acolo sttuse cnd el i Norm fuseser nchii.
Acolo sttuse, splnd pentru ceferiti, pn cptase o slujb
camerist, zisese ea la Hotelul St James din Sapulpa. Se
dovedise c spusese adevrul, deoarece cu asta se ocupa cnd ei
ieiser din nchisoare ca s jefuiasc bnci cu banda lui Emmett
Long. Jack i Norm se duseser s stea la St James pn cnd
Emmett i chema pentru alt spargere. Jack simea cnnebunete, tiind c ea era n pat cu Norm n odaia de alturi.
Asculta, lipind de perete un pahar gol i punnd urechea pe el i
le auzea vocile, uneori gemetele ei cnd o fceau.
Heidi continua s-i arunce ocheade. Ori se apleca n faa lui,
ntr-o rochie decoltat, ca s ia o mslin din platoul de pe
msua pentru cafea i s-o bage n gur, privindu-l i sugnd-o.
Odat, banda se desprise dup o spargere i Jack se ntorsese la
hotel naintea lui Norm. O dusese pe Heidi de bra n camera lui.
Nu-i adresase nici un cuvnt n timp ce-i scosese pantalonii, iar
Heidi i trsese rochia peste cap; nici unul dintre ei nu spusese
nimic ct timp o clrise pe pat, ct de mult i energic putuse,
pentru a-i arta ce simea pentru ea. Dup aceea Heidi i spusese:
ncepusem s-mi fac gnduri despre tine.
Din unele puncte de vedere, Jack Belmont cretea. i putea
trece n revist eecurile i uneori putea s admit c fuseser
vina lui. De pild, antajarea lui Oris. Fusese o idee bun, ns
pus n practic spontan, nainte de a fi fost complet gndit. La
fel i rpirea lui Nancy Polis. Atunci ncepuse prea devreme
88

lucrurile, nedndu-i seama c s-ar putea ca femeia s-l


cunoasc. Iar apoi nu crezuse nici o clip c propriul lui tat ar fi
fost n stare s-l trimit la nchisoare, Iisuse! Fiindc aruncase-n
aer tancul la gol. n tot cazul, fcuse un nor a-ntia.
Ce nvase el de la Emmett Long despre jefuirea bncilor? Intr
i sperie-i pe toi de moarte, dup care iei cu banii. Cum altfel s
fi procedat? Emmett Long dovedise c era prea btrn pentru
viaa de proscris, lsndu-se atras n curs i mpucat de
marshallul la viclean. Carl Webster Nu, singurul lucru pe carel nvase de la Emmett Long fusese acesta: dac doreai nevasta
altui brbat, trebuia probabil s-l mputi ca s pui mna pe ea.
Atunci ce trebuia s fac el cu Norm Dilworth?
Pentru un prostlu, Norm era mecher ntr-un fel mai
rnesc, stabilind legturi cu fabricani de alcool ilegal, care-i
introduseser n traficul cu alcool din Krebs.
Nu voia s-l mpute pe Norm cnd sttea cu spatele la el. Nu
voia nici s-l provoace la duel. Norm ucisese deja doi poliiti carei urmriser din Coalgate. Ieise din main i-i mpucase din
mers prin parbrizul mainii de poliie. Singura persoan pe care o
mpucase Jack fusese negriorul care fugise de gloat n timpul
revoltei rasiale, pe cnd Jack avea cincisprezece ani. Asta-i
spunea c ar fi trebuit s ucid pe cineva acum, cnd era matur,
ca s vad ce simea.
Se gndise s pun nite biei s-o rpeasc pe Nancy Polis de
la pensiunea ei, s-i trimit lui Oris o cerere de rscumprare de
o sut de mii dac dorea s-o mai vad vreodat i s spere c
taic-su nc o mai iubea pe femeie. Jack se gndea de asemenea
s jefuiasc Exchange National Bank din Tulsa, din al crui
consiliu de conducere fcea parte Oris. Jack i imagina o edin
ntrerupt, cu secretara intrnd n goan s-i anune c fiul
domnului Belmont tocmai sprsese banca de la parter.
Era o imagine cu care lui Jack i plcea s se joace n minte.
Dar dac erai un gangster faimos, erai urmrit de oamenii legii
89

statali i federali, cei precum Carl Webster care doreau s tempute i trebuia s ai un loc unde s te poi da la fund. De aceea
traficul cu alcool clandestin, care se ivise ca o activitate
secundar, era o idee bun, chiar dac-i aparinuse lui Norm.
Aa cumpraser cafeneaua din Krebs, pe care o
transformaser n crcium i ulterior silozul abandonat de lng
osea, pe care-l amenajaser, i adugaser camere n spate i la
etaj cu o mie cinci sute de dolari din partea ce-i revenise lui Norm
din jafurile de pn atunci, pe care Heidi i pusese deoparte.
Acum aveau un tractir nu departe de o osea care trecea de la
nord la sud prin estul statului Oklahoma.
Heidi spusese c-i dorise dintotdeauna s fie o madam de
clas. Fcuse rost de trei fete care munceau n Seminole i de una
de pe strzile din Krebs, care fugise de acas i era prea speriat
s se mai ntoarc i s dea ochi cu taic-su. Heidi i trecuse
braul n jurul fetei care tremura i-i spusese:
Iubito, ascult-m pe mine, n-ai de ce s-i faci griji. Tu stai
pe ceea ce-i doresc toi brbaii pe care-i cunosc.
Asta nsemna c Heidi era la tractir cu fetele i cu Jack n
majoritatea timpului, n vreme ce Norm se ocupa de crciuma din
Krebs. Era genul de ora care-i plcea lui Norm, plin de mineri
care ieeau nsetai din puuri, fr ca strzile s fie ticsite de
maini mpotmolite n glod, aa cum se ntmpla n aezrile
petroliere.
Mainile se niruiau toat noaptea n faa tractirului, dar ziua
era destul de mult linite, oferindu-i lui Jack tot rgazul pe care
i-l dorea mpreun cu Heidi. Era un aranjament minunat.
Doar c el i dorea ca femeia s nu vorbeasc att de mult,
ntins n pat, goal. Vorbea mereu ca o madam, despre afaceri.
i ntotdeauna radioul cnta. Chiar acum Rudy Valee i
Connecticut Yankee cntau Youre Driving Me Crazy. Adic ce-i
fcea Heidi lui Jack. Dorea s creasc preul fetelor de la trei la
90

patru dolari. Dac-l ridica la mai mult de jumtate din ctigul


zilnic al unui miner, n-aveau s mai aib atia clieni.
Ei sunt clienii, zise Jack.
Heidi i spuse c i n Krebs erau trfe pe care le puteai regula
pentru patru dolari.
N-au dect s se reguleze-n ora i-aici s vin ca s bea i
s joace cri. tii cum e s te reguleze un miner, chiar i dup ce
s-a splat? Te murdreti ca dracu. Te-ai uitat vreodat dimineaa
n spltorie, s vezi cearafurile? Minerii-s chiar mai murdari ca
petrolitii i m refer la toi necalificaii, foratorii, ascuitorii de
scule i-ia de la cisterne ia-s cei mai mpuii. Beivani care
nu fac altceva dect s plvrgeasc. Te-ntreab: Cte greeli ai
voie s faci cnd umbli cu dinamita? Rspunsul e: nici un a.
Beivanul plvrgete-ntruna, n timp ce ilali din gaca lui
ateapt-n camera din faa cu scula-ntrit.
Fetele se plng de mineri?
Ele n-ar ndrzni s scoat nici un cuvnt. ncaseaz un
dolar i jumtate pentru fiecare tip care-i las pantalonii-n vine.
Vreau s-i spun ce simt eu n privina asta.
Jack se sculase n timp ce ea vorbea i-i trsese pantalonii.
Sttea pe marginea patului inndu-i pantofii i osetele, cu
spatele la Heidi.
Nu mi te pot nchipui lucrnd ntr-un bordel.
Grajdurile-s mai curate, zise ea.
Sttea ntins n spatele lui, complet goal, cu braele bronzate
i snii albi-albi. Sni mai frumoi dect vzuse el la orice trf
din Tulsa. Ar fi fcut prinsoare c i Nancy Polis avea sni
frumoi. l vzu pe mo Oris vrnd o mn sub rochia lui Nancy.
De ce-ai stat acolo?
Dac-a fi-ncercat s fug, Eugene i-ar fi pus oamenii le
zicea cinii lui s m caute. M-ar fi trt napoi i-ar fi pus o
mnu de piele pe laba lui mare i m-ar fi btut la spate, pn
mi-ar fi dat sngele. i-am spus, Norm mi-a salvat viaa. El a spus
91

c singurul fel n care mai putea intra n bordelul la era c-o


arm. I-a spus lui Eugene: Dac vii dup noi, te-mpuc i teomor. Asta era-n Seminole. Ne-am dus n Kiefer, n casa aia n
care-ai fost i tu i nu dup mult vreme a venit Eugene,
mpreun cu ali doi, cu arme. Au intrat peste noi, n timp ce eu i
Norm dormeam.
Jack se ntoarse att ct s-o priveasc cum sttea ntins,
goal.
i?
Eugene l-a luat prin surprindere pe Norm, dar noi ineam
ntotdeauna o arm sub ptur cnd mergeam s ne culcm.
Norm l-a-mpucat pe Eugene i-aproape c-a dat foc patului.
L-a ucis?
Glonul i-a ieit prin spate i-a spart un geam din camera
din fa. Eu am scos puca i-am tras n ilali doi care-o luaser
la fug, da nu l-am nimerit dect pe unu.
Ce-ai fcut cu morii?
I-am ntins peste inele de tren.
Norm nu mi-a povestit asta niciodat.
Nu-i felul de brbat care s se laude.
El nu mi-a povestit niciodat c-ar fi-mpucat pe cineva.
Jack se rsuci iari s-o priveasc: Heidi se scobea cu o unghie
n buric.
sta-i Norm, zise ea fr s ridice ochii.
i-a fost client bun?
Norm? A venit de dou ori i eu am ncasat o btaie ntre.
Norm mi-a vzut fundul care era carne vie i data urmtoare a
venit cu arma.
Te-ai mritat imediat dup-aia?
M-a cerut de nevast ce era s zic?
Jack i puse osetele, apoi pantofii, ns nu-i leg ireturile ca
s se ridice. O ntreb:
Ce facem cu el?
92

Heidi i ntoarse capul pe pern ca s se uite la el, dar


continu s se scarpine n buric.
Nu capei ce-i doreti?
Nu-mi place c eti cu el.
E soul meu.
Asta ziceam i eu.
Vrei s ne cstorim? ntreb ea.
Jack se aplec s-i lege ireturile. Ruth Etting cnta acum la
radio Ten Cents a Dance.
S vedem cum merge, spuse Jack.
Cum merge ce?
Tu i eu. S vedem cum ne-nelegem.
Te mai ntreb o dat, zise Heidi. Nu capei ce-i doreti?
Nestor Lott spuse:
n filmu sta l vedei pe tipu sta, Ben Cameron, c se uit
la nite biei albi care puneau pe ei cearafuri, se-mbrcau ca
fantomele ca s-i sperie pe putii negri. Aa i-a venit lui Ben o
idee i aa s-a nscut n ziua aia marea voastr organizaie.
Nestor se adresa Klansmenilor lui ntr-o biseric penticostal
cocovit de la periferia Krebsului. Le povestea despre Naterea
unei naiuni8 numindu-l unul dintre cele mai mari filme din toate
timpurile, turnat cu optsprezece ani n urm, nainte de Al Jolsen
i filmele sonore i-l puteau vedea chiar acum la cinematograful
din ora.
Vrei s tii adevrul despre Reconstrucia de dup Rzboiul
Civil? Cum a fost, de fapt? Vrei s vedei negri teroriznd familii
de albi? mbrncind albi de pe trotuar? Vrei s vedei negri n
administraia statului, cu picioarele descule ridicate pe birourile
lor? Ei bine, pe-atunci Klanul era tot ce aveam pentru a lupta
mpotriva negrilor i-a Reconstruciei. tiai c puteai fi
8

The Birth of a Nation, regia D. W. Griffith, 1915 (n. tr.).

93

mpucai dac gseau mantii albe n dulapuri? Atunci Klanul a


intervenit ca s-i pun pe negri la locul lor. De data asta
macaronarii sunt cei care fac probleme, nclcnd legea i efu
sta de poliie pe care-l au, macaronar, nchide ochii i-i face
scpai.
Nestor se opri. Se ncrunt spre audien, ca i cum ceva l-ar fi
nedumerit. Rosti:
Cum se face c scandalagiii cei mai ri au toi pieleantunecat? Ai observat asta?
Da, observaser, ncuviinar ei.
M-am dus s stau de vorb cu efu sta de poliie pe care-l
cheam Nestor extrase o bucat de hrtie din buzunarul hainei,
o despturi i citi Fausto Bassi cred c scrie aici. Voiam s-l
ntreb ce fel de nume american este Fausto Bassi, da n-am fcuto. L-am ntrebat dac tia cine eram. i tii ce mi-a rspuns?
n biroul lui Bob McMahon erau doi marshalli, Carl Webster i
Lester Crowe, care se apropia de cincizeci de ani, amndoi aezai
vizavi de eful lor. Lester Crowe era marshallul care venise cu
McMahon la reedina Webster, cnd Carl l mpucase pe houl
de vite, cu ani n urm.
Tipu intr-n biroul efului de poliie cu dou revolvere 0,45
pe olduri i c-o insign de la Justiie prins-n piept i-i zice lui
Fausto Bassi: tii cine sunt? Fausto-i un tip de treab, iste, da
niel cam prea ngduitor, are aa o burtic i-i zice: Da, eti
Nestor Lott. Te urmrim pentru trei omucideri i apte tentative
de omor la exploatarea minier Osage. Ia loc, te rog, pn-l
ateptm pe judector s semneze mandatele. n birou nu era
dect o funcionar. Ea zice c Nestor i localnicul care-l nsoea
au scos pistoalele, Nestor i le-a scos pe amndou, l-au ncuiat
pe ef i pe ea ntr-o celul i dup-aia au plecat. Asta s-a-ntmplat
ieri dup-amiaz.
Dac eful tia cine era, rosti Lester Crowe, tia c-i urmrit
94

i tipu sttea acolo-n biroul lui


McMahon l ntrerupse, spunnd:
Cred c nu se atepta ca Nestor s fac aa ceva.
Eu l-a fi arestat n clipa n care a intrat pe u, zise Lester.
Fuma o igar i scutura scrumul n maneta pantalonilor.
Cndva i spusese lui Carl c scrumul alung moliile.
Dup evenimentele de la Osage, spuse McMahon, am
telefonat la Justiie ca s m interesez de Nestor. Am aflat c
Justiia intenioneaz s-i schimbe numele din United States
Bureau of Investigation n Federal Bureau of Investigation, FBI.
Ar trebui s fie FB de I, coment Lester.
E Biroul lor, zise McMahon i-i pot spune cum vor. l
conduce tot culegtorul la de scame, J. Edgar Hoover.
L-am vzut, spuse Lester. I-un tip iste, da se poart de
parc-ar avea o bab n el.
Azi-diminea au sunat ca s spun c Nestor Lott nu mai
face parte dintre agenii lor. Au avut probleme cu el n Georgia,
unde a mpucat nite fabricani de alcool cnd nu trebuia i l-au
concediat. Biei, tot ce trebuie s facei voi este s-l arestai
pentru uzurpare de caliti oficiale. Acum ns m gndesc ca
dup ce punei mna pe el s-l predai procurorului districtual.
Cred c uciderea minerilor va fi ndeajuns ca s-l pun pe
scaunul electric. n felul acesta nu va trebui s avei cu el
controverse legate de purtarea insignei.
Se ascunde pe-undeva? ntreb Lester.
Atac localurile n care se vinde alcool, rspunse McMahon.
Nestor i vreo cincizeci din oamenii lui nite Klansmeni pe care i
numete Rzbuntorii Cretini. Fausto i poliitii lui nu pot dect
s stea i s priveasc.
Pi, dac vnzarea alcoolului este ilegal fcu Lester.
Pentru numele lui Dumnezeu, l ntrerupse McMahon, vreau
s-l arestai i s-l predai districtului. O putei face fr s-avem
discuii n contradictoriu?
95

Voiam doar s-mi fie perfect clar care-i treaba, zise Lester i
cnd se ridicar, se adres lui Carl: Poi s conduci tu. Bag i-o
mitralier Thompson n portbagaj, n caz c Nestor vrea s fac pe
nebunu.
Carl simea c Bob McMahon i privea cu atenie. Nu spuse ns
nimic i nici Carl. Carl nu avusese niciodat treab cu Lester
Crowe, ci se mulumise s-l asculte vorbind.
Bob zice c nu vrea s avem discuii n contradictoriu. L-am
contrazis eu? Am zis doar c dac tipu sta, Nestor Lott, nchide
crciumile care vnd ilegal alcool, atunci susine legea, nu?
Indiferent dac nu mai e ofier federal. Am dreptate-n privina
asta? Am dreptate, ce dracu!
Carl simea c-l apuca somnul, conducnd Chevrolet-ul cu
dou ui pe oseaua de o sut aizeci de kilometri, mrginit de
ogoare i dealuri pline de arborii Iudei, din Tulsa pn n Krebs i
ascultndu-l pe Lester.
Trebuie s-l arestm pe tipu sta fiindc i-a pus o insign
n piept i face exact treaba pe care o fcea nainte ca efii s-l fi
concediat i s-i fi mpucat pe mineri? Bob pare s cread c-o s
ia foc pentru asta. Aa s fie? Ce-ar fi s-o lsm mai bine pe
seama tribunalului?
Carl se ntreba dac avea s-o revad pe Louly Brown n Tulsa,
unde se dusese pentru un interviu.
Slujba de marshall nu-i deloc simpl, spunea Lester.
Arestarea proscriilor cutai. Pare simplu. Dar ce-i un proscris?
O persoan cutat de lege, care fuge sau evadeaz. A fugit Nestor
Lott? Nu, el i-acolo i face raiduri asupra celor care ncalc legea.
Carl o privea n minte pe Louly Brown cu prul ei rou,
gndindu-se c n-ar fi fost chiar aa tnr pentru el, dac avea
douzeci de ani. Sau poate c nici nu mplinise douzeci. i vzuse
data naterii, dar nu i-o putea aminti acum. Credea c era 1912.
Lester i povestea despre Lacul Okeechobee din Florida, locul lui
96

natal, un lac gigantic, lung de cincizeci de kilometri i adnc de


numai doi metri, semnnd cu o farfurie uria, n care erau
aligatori i unde puteai pescui unii din cei mai grozavi bibani din
toat ara.
Uraganul 28, un vnt de dou sute patruzeci de kilometri pe
or, a suit apa lacului peste digul de pmnt i-a ucis o mie opt
sute treizeci i opt de oameni.
Spunea c-l btea gndul s se ntoarc acolo.
Carl continua s se gndeasc la Louly Brown.
Ajunser la Krebs i se ntlnir cu eful poliiei n biroul lui.
Lester vru s tie de ce dracu Fausto nu-l sltase pe Nestor ca sl arunce n nchisoare.
Fiindc are mai muli oameni ca mine, rspunse Fausto.
Sperietorile alea-n cearafuri crora le place s trag cu arma.
Lester dori s tie ce dracu fcea eriful districtual n privina
asta.
Nite deinui au evadat de la construcia unei osele, explic
Fausto, iar eriful a plecat cu cinii dup ei. E distracia lui
favorit.
Lester hotr ce aveau de fcut. El rmnea n ora cu
Thompson-ul, ateptndu-l pe Nestor s atace vreuna dintre
crciumile care mai rmseser deschise, aici sau n alt orel
minier spre est. Carl urma s plece la tractirul despre care le
povestise eful poliiei.
Lester spuse:
Tipu care-l conduce a fcut parte cndva din banda lui
Emmett Long.
Carl nu spuse nimic.

97

n seara dinaintea raidului asupra tractirului, Nestor le spuse


Rzbuntorilor si n biserica drpnat:
Vreau s-i atacm cu soarele-n spate, la rsrit, cnd
primele raze de lumin le bat n ferestre. N-o s ne aud, fiindc-s
mori dup ce beau toat noaptea. Cnd o s deschid ochii s-i
beleasc pe geam, nici n-o s ne vad rsfirai n fa.
Dousprezece maini, sau mai multe, cu arme de 0,30, o lad de
dinamit Austin Powder, capse i fitiluri, iar eu i anun cu
portavocea: Ieii afar cu minile sus, altfel zburai la ceruri.
Aducei-v i trfele la lumina zilei. Voi aprindei torele i
naintai.
Oamenii tia i iubeau torele. Spuser, gata, aa o s-o facem,
s-i alungm pe nemernici din district.
A doua zi era nc ntuneric cnd Nestor plec spre biseric cu
bidonaul lui de cafea n care adugase coniac, un obicei pe care-l
deprinsese n Frana, n timpul rzboiului. l surprinse s-i
aminteasc de episodul acela, petrecut cu aisprezece ani n
urm, cnd ieiser din satul Boucheres s cucereasc pdurea i
cum fusese nevoit s-i ndemne oamenii s continue n urletul
artileriei germane care spinteca arborii, cu proiectilele excavnd
pmntul i ngropndu-i sub mormane de pmnt. Ofierii lui
spuseser despre comanda francez c era format din idioi i c
n-o s rzbat niciodat prin pdure. Att doar c franujii
conduceau partea asta a rzboiului i dac ei spuseser cucerii
pdurea, chiar dac obuzele i retezau picioarele sau i ardeau
corzile vocale cu iperit, trebuia s-i duci oamenii prin pdure.
Nestor sttuse n loc deschis, fluturndu-i revolverul cel mare,
un Webley pe care-l luase cu ceva vreme nainte de la un ofier
98

britanic mort, l agitase urlnd la oamenii si s-i dea drumul, s


nu stea locului, ameninnd c va mpuca pe oricine se preface
rnit sau ncearc s se ascund. O i fcuse de altfel, mpucase
trei dintre ei, care l priviser drept n fa, iar restul porniser n
fug peste cmp, majoritatea pentru a fi secerai de focul
mitralierelor. n vara aceea, Nestor pierduse mai muli oameni
dect oricare alt sergent din Divizia 7 Infanterie i primise o
medalie pentru vitejie.
O purta n dimineaa asta, Crucea Meritelor Speciale, prins pe
buzunarul de la piept al hainei de la costum, sub insigna Biroului
de pe rever, ateptnd de la revrsatul zorilor pn la ora opt s-i
apar toi Rzbuntorii. Ultimii venii spunnd, ce dracu,
avuseser treburi de fcut, nu? Sau soia era bolnav sau cinele
fusese clcat de o main. n cele din urm, Nestor avea
dousprezece maini, inclusiv Chrysler-ul lui model De Soto, n
unele cte doi oameni, iar n celelalte nu mai mult de patru, cu
totul treizeci i patru de Rzbuntori.
Att doar c acum cerul era nnorat i nu mai puteau s vin
cu soarele din spate. Rahat! Dar fiindc tot erau aici, narmai i
pregtii, Nestor spuse:
Ce dracu, hai s-o facem!
Carl Webster sosise n seara dinainte.
Intrase n tractir i se ndreptase ctre Jack Belmont care era la
bar; numai civa mineri beau la tejgheaua lung i strlucitoare.
Cam slab seara, nu?
Jack se ntorsese i privise spre u, ca s vad dac mai intra
i altcineva. i recunoscuse pe Carl Webster i panamaua lui; nu
putea fi altcineva.
n razie de unul singur?
n nici un caz eu, zisese Carl.
l lsase pe fostul deinut, fiu de multimilionar, s-l priveasc,
netiind ce se ntmpla. Ca i fetele de la mas n chimonouri i
costume de baie, care priveau cu sprncenele ridicate, ateptnd.
99

Carl le recunoscuse pe dou dintre ele dintr-un bordel din


Seminole i le salutase scurt, ducnd mna la borul plriei.
Jack Belmont miji ochii, ncercnd s neleag ce fcea aici
marshallul.
Nu-mi spune ai venit s m-arestezi.
Nu m-ar deranja, zisese Carl, ns dup moartea lui Emmett
Long nu i-am mai vzut numele pe vreun mandat. Nu eti
ndeajuns de important pentru Serviciul marshallilor.
Asta l fcuse pe Jack Belmont s se gndeasc la ceva.
Atunci, spusese el, probabil c-ai venit s bei ceva.
Nu m-ar deranja, zisese Carl.
l privise pe Jack Belmont care-i fcuse semn barmanului;
acesta adusese dou phrele i le umpluse. Carl l ridicase pe al
su i sorbise, ncuviinase din cap spre Jack i dduse phrelul
peste cap.
Eu nu fac razii n crciumi sau localuri, i spusese, dar
cunoti i tu pe cineva care se ocup cu asta pe-aici. Bnuiesc c
din cauza asta nu ai prea muli clieni n seara asta. Nimeni nu
vrea s fie mpucat pentru un pahar de whisky.
Vorbeti despre Nestor Lott, zisese Jack.
Exact. Dac vine, voi fi aici s-l bag la-nchisoare. l vzuse pe
Jack Belmont ncruntndu-se. Pentru uzurpare de caliti
oficiale, adugase el. Nu ai dreptul s faci asta, chiar dac e
pentru binele naiunii. S opreti oamenii s se-mbete i s-i
bat nevestele.
Mai vrei unul? ntrebase Jack.
Nu m-ar deranja. i are pe idioii ia din Klan care merg de
colo-colo i-mpuc oameni.
Crezi c vine aici?
Mai devreme sau mai trziu, vznd c tu nclci Legea
Volstead9.
Barmanul le umpluse phrelele i Carl l bu pe al su.
9

Legea prohibiiei, promulgat la 28 octombrie 1919 n SUA (n. tr.).

100

Ai venit aici singur, spusese Jack i crezi c-l poi opri?


O s m-ajui tu, rostise Carl.
Jack l privi pe marshallul n costum negru i panama dichisit
cercetnd locul i privind pe ferestre. Ajunse la masa cu fete i le
vorbi, purtndu-se de parc le-ar fi cunoscut pe Violet i Elodie.
Iisuse, o tia chiar i pe Heidi, care se grbise spre el cu un surs
larg. Dup aceea se mbriar, ca i cum ar fi fost iubii.
Probabil c marshallul petrecuse ceva timp n Seminole, la bordel.
Sau poate c le arestase pentru prostituie i aa ajunsese s le
cunoasc. De ce ns s-ar fi bucurat ele s-l vad?
Carl Webster nu semna cu nici un alt om al legii pe care-l
ntlnise vreodat Jack cu felul lor oficial de a discuta, fr s
zmbeasc niciodat la ceea ce tu ai fi crezut c-i amuzant.
Acum sttea la bar cu Norm Dilworth i bea alt phrel,
discutnd ca i cnd ar fi fost amici. Plvrgeau probabil despre
Emmett Long ori despre nchisoare, fiindc marshallul tia ce
fcuse Norm la viaa lui. Jack se apropie de bar, ca s li se
alture.
Vorbeau despre arme.
Norm i spunea pe fa c el avea propria lui puc Winchester,
arma lui favorit, dou revolvere de 0,38 i o puc cu alice, cu
dou evi. Dup care spuse c Jack era cel cu arme serioase.
Carl se rsuci ctre el.
Aa-i?
Jack ezit n faa unui agent guvernamental care-l ntreba aa
ceva.
Norm ns rspunse:
Jack a adus nite puti de vntoare i o mitralier
Thompson, pe care-a cumprat-o de la un paznic de-nchisoare. n
caz c alt band ar fi vrut s preia afacerea. Vreuna din Kansas
City sau Chicago. Pcat c n-am avut-o cnd Nestor Lott mi-a
atacat crciuma. A intrat trgnd i l-a-mpucat pe barman, care
101

era cu minile ridicate. Un miner a rcnit la el, a zis ceva-n


italian i l-a-mpucat i pe el, fr nici un motiv. Dup-aia au
intrat o grmad de KKK, cu cearafurile pe ei i-au devastat
locul, sprgnd sticle Da s tii c-au luat i cteva cu ei.
Nu te-a bgat la nchisoare? ntreb Carl.
Am ters-o cnd erau ocupai.
Carl rmase cu faa la Norm.
Ci oameni ai aici?
Asta l irit pe Jack, care zise:
Avem destui.
Norm spunea ns c erau doi barmani, doi oameni de ordine i
doi negri, dintre care unul era buctar.
Nu i-am ntrebat niciodat dac tiu s trag cu arma,
fiindc sunt negri. Cameristele nu vin pn diminea. Cu noi
trei, asta-nseamn apte brbai care pot trage cu arma. i Heidi,
deci opt. Nevast-mea tie s trag, am vzut-o.
Vorbeti serios, fcu Carl, voi doi suntei cstorii? i zmbi
rnoiului. S tii c ai o fat istea, care-a avut o via grea.
Iisuse Hristoase, zmbetul lui l irit acum de-a dreptul pe
Jack. Discutau despre o trf ca i cum ar fi fost o fetican
drgu care locuia n vecini.
Pare-se c-o cunoti destul de bine pe Heidi, i spuse el lui
Carl.
Am stat de vorb de vreo dou ori.
Dup ce-ai regulat-o?
Carl l privi fr ca pe chip s i se citeasc ceva din ce gndea
n clipa aceea. i rspunse:
Poi fi al naibii de rutcios, aa-i? Nu te bag nimeni n
seam.
M refer la vremea cnd ea a lucrat n bordel, zise Jack, n
Seminole. Se ntoarse la Norm i spuse: Nu dup ce te-ai nsurat
tu. nelegi asta, nu? Norm pru s aprobe din cap i Jack simi
c el nelegea, fiind un indian de treab i urm: La urma
102

urmelor, ea a fost trf pe-atunci, nu?


Norm, rosti Carl, el conduce locul sta?
Jack se uit la Norm.
Aa se comport, spuse Norm. De fapt, cred c mai mult i d
trcoale lui Heidi. Dac i-l dorete, nu mai am nevoie de ea.
Totui, ea nu mi-a spus nimic.
Asta nu-i treaba mea, zise Carl. I-ai zis cum este Nestor?
Sigur c da.
Iisuse Hristoase, vorbeau despre el, care se afla la nici un
metru de ei.
i ce-a zis?
A zis s nu-mi fac griji.
Adic se poate descurca cu Nestor?
Habar n-am.
Jack se uit de la Carl la Norm i invers.
De ce nu vrea s-l ajut? ntreb Carl.
I-un puti rsfat, zise Norm, care se crede iste. Da pnacum n-a avut nici o idee ca lumea din care s ias bani. Eu i-am
zis s ne bgm n afacerea cu whisky.
De ce mai stai cu el? Gsete un petrolist s te-angajeze i
ia-i o slujb obinuit. tii cum se sfrete viaa asta.
Mort sau la prnaie, spuse Norm. M gndisem s-mi iau
partea i s-o scot pe Heidi de-aici nainte s dea de bucluc.
Ochii lui Jack trecur de la Norm, cnd pomeni de Heidi, la
Carl.
Unde-i Thompson-ul? ntreb Carl. Ai tras vreodat cu ea?
Norm cltin din cap.
Adu-o. O s-i art cum funcioneaz.
Vrei mai nti un phrel? ntreb Norm.
Nu m-ar deranja, rspunse Carl.
Amndoi se-ntoarser ctre bar.
Jack interveni, spunnd:
Ascult i-am zis ntr-adevr lui Norm s nu-i fac griji
103

despre vreun raid mpotriva noastr.


Carl Webster se ntoarse s se uite la el fr s-i ia coatele de
pe bar.
Crezusem c voi plti o amend, spuse Jack, apoi ne vom
vedea n continuare de treburi aa cum am auzit c se
procedeaz. Dar dac tu zici c ne putem apra, asta-i altceva. S
scoatem armele.
O s avem noi grij de asta, zise Carl.
Reveni la tejghea i-i ridic whisky-ul.
Jack atept. i venea s urle la ei s-l priveasc, fir-ar ai
dracu. Era ca atunci cnd maic-sa i taic-su se certau despre
ce ar fi trebuit s fac cu el, iar Jack sttea i-i asculta, privind de
la unul la cellalt. Maic-sa spunea c era un puti rsfat, exact
aa cum zisese Norm Dilworth. Pe Jack l surprinsese faptul c
Norm bnuia c i ddea trcoale lui Heidi. N-ar fi crezut niciodat
c Norm era circumspect ori ndeajuns de inteligent, nct s
observe c se-ntmpla ceva. Apoi Norm spusese c nici un a
dintre ideile lui nu avusese succes i c se gndea s se retrag,
s-i ia partea i s plece.
n regul, Nestor sta, care pretexta c este agent
guvernamental, avea sau nu s vin ntr-un raid. Dac venea, ar fi
fost n regul dac-l mpuca. Perfect. Asta nu prea s fie o
problem. ns ca Norm Dilworth s plece, lund-o pe Heidi cu el,
asta era ceva de care Jack trebuia s se ocupe ct mai repede.
n dimineaa asta, n biseric, se gndise Nestor s aeze n faa
tractirului cele dousprezece automobile cu Rzbuntori, cu
boturile ndreptate spre cldire, ns i schimb planul.
Traficanii de whisky erau nite criminali i aveau s fie
narmai. Acum era prea trziu pentru a-i lua prin surprindere.
Dac ncepeau s trag, le puteau guri radiatoarele i mainile
urmau s zac acolo, inutile, pn cnd vor fi reparate.
Trebuia procedat altfel: s intre de pe osea pe aleea de acces i
104

s se opreasc unul n spatele celuilalt pe acostament. S


traverseze anul i apoi parcarea, cam cincizeci de metri de teren
deschis pn la tractir, iar n dimineaa asta, acolo ar fi fost
parcate doar cteva maini. Avea s foloseasc portavocea, s le
dea timp traficanilor de whisky s ias. Dac n-o fceau, i
trimitea Rzbuntorii n robele lor s intre n curtea deschis, cu
torele aprinse.
Nestor i vzuse pe oamenii acetia trgnd cu putile i-i
reinuse pe cei care uciseser trei mineri greviti: fraii Wyclif, doi
derbedei tineri i agresivi i un tip pe nume Ed Hagenlocker Jr.,
cruia toi i spuneau Son, fiul unei vagaboande cu care se
ncurcase taic-su. Lui Son i plcea s se laude c babacul lui
era nsurat acum cu Sylvia, mama lui Louly Brown, prietena
Frumuelului Floyd. O bucic bun, comentase Son
Hagenlocker. mi dau seama de ce Frumuelul ar vrea s-oncalece.
Nestor distribui cele trei puti militare Springfield din rastelul
lui personal i inteniona s-i in pe bieii tia fraii Wyclif i
Son, toi intai exceleni aproape de el, pe drum, n spatele
automobilelor. Avea s-i trimit pe cei treizeci de Rzbuntori spre
tractir n trei valuri, rsfirai, mergnd cu torele ctre intrarea
din fa.
Probabil c avea s se trag n ei i unii aveau s fie ucii. Asta
era situaia, n orice aciune te atepi s nregistrezi victime. n
1916, pe Somme, n Marele Rzboi, Fora Expediionar Britanic
pierduse cincizeci i opt de mii de oameni ntr-o singur zi. n a
doua Btlie de pe Marna, dousprezece mii de flci americani
fuseser ucii n decursul atacului. Ce dracu, din iulie pn-n
noiembrie, britanicii nregistraser trei sute zece mii de mori n
tentativa de cucerire a Passchendaele, n ofensiva de la Ypres, iar
aezarea nici mcar nu era att de important. Aa se-ntmpla n
rzboi oamenii mureau.
105

Tony Antonelli era aproape convins c se va lsa cu focuri de


arm i rni mortale, iar el avea s intituleze articolul Rzboiul
sngeros de la Muntele Pleuv. Se gndea la ceva de genul:
Totul a nceput cu un impostor pe nume Nestor Lott, un uciga
cu snge rece, care purta cte un revolver 0,45 pe fiecare old, un
individ care nu punea pre pe viaa oamenilor. Nestor Lott fusese
concediat din funcia de agent special al Departamentului de
Justiie, ns alesese s-i continue chemarea, nu numai aceea de
a nchide localurile clandestine, ci i de a distruge
Ba nu, mai nti ar fi trebuit s spun c Nestor fusese angajat
de proprietarii minelor ca s sparg greva. C apelase la ajutorul
Klanului. C mpucaser i uciseser trei mineri italieni i
rniser ali apte
Sau s pstreze partea cu greva, s-o introduc mai trziu n
poveste i s se concentreze n introducere asupra raidului, cu
Nestor Lott ca personaj-cheie, responsabil pentru btlia ce
urmase.
i putea spune chiar aa Btlia de la Muntele Pleuv. Ar fi
fost perfect dac tractirul s-ar fi numit clubul, hotelul sau altceva
Muntele Pleuv. Pe pagina de titlu, o fotografie a cldirii cu firma
n prim-plan. Unde, cnd fumul armelor s-a limpezit, au rmas
aici avea s completeze cu numrul morilor. Tony fusese de vreo
dou ori acolo i fcuse cunotin cu Jack Belmont i cu fetele
iar una dintre ele, Elodie, chiar i atrsese atenia dar s fie al
dracului dac-i putea aminti de existena vreunei firme.
Tony ajunse la tractir naintea lui Nestor i a Klansmenilor.
Ceva mai devreme aflase c ceva se petrecea n biserica
penticostal de la marginea oraului, mersese acolo, i vzuse
pregtindu-se i avusese ocazia s stea de vorb cu un Klansman
pe nume Ed Hagenlocker Jr., care-i spusese ce se-ntmpla i care
nu se sinchisise c Tony i scrisese numele n carneel. El mai
discutase cu Ed Jr. o dat, n Krebs unde toi i spuneau Son
iar Son i povestise de unde era i despre taic-su care era
106

nsurat cu mama lui Louly Brown. De data aceasta Son i spusese


c fie aruncau tractirul n aer, fie i ddeau foc, arzndu-l din
temelii.
Imediat dup aceea, Tony plecase spre Muntele Pleuv, o colin
acoperit de copaci ntunecai i deloc pleuv din cte putea s
vad, ridicndu-se n spatele tractirului. Opri n fa i spuse:
Rahat!
Nu exista nici o firm pe care s scrie Muntele Pleuv sau
orice altceva. Nu erau nici alte automobile i-i ddu seama c
Fordul lui coupe putea s fie n centrul aciunii i s sfreasc
ciuruit de gloane. Ocoli cldirea i vzu ase maini parcate n
curte, puse la rnd, cu boturile ctre tractir i presupuse c
aparineau lui Belmont i celor care lucrau pentru el i nu doreau
s fie lovite de gloane. i ls Fordul acolo i reveni la intrarea
din fa. Deocamdat nu zrise pe nimeni i nici nu auzise vreun
semn de via.
Nu vzu pe nimeni pn intr n bar pustiu n lumina
posomort a dimineii iar unul dintre oamenii de ordine se ivi
din spatele ncperii i trecu dup tejghea. Tony l privi cutnd
sub bar, de unde iei cu cte un revolver n fiecare mn, pe care
le aez pe tejghea.
Lu apoi o sticl de whisky i un pahar i-i turn o porie
zdravn. Pe omul de ordine l chema Walter. Nu Wally, ci Walter.
El l vzu pe Tony, care rmsese n mijlocul slii i spuse:
Am nchis.
Tony fu gata s spun Bine-ai fcut, dar tcu. Dac ei nu tiau
c Nestor urma s vin, iar dac el scpa vreo vorb despre asta,
ar fi nsemnat s afecteze desfurarea fireasc a evenimentelor;
c ar fi intrat n poveste i ar fi trebuit s explice de ce le vnduse
pontul acestor tipi care comercializau alcool ilegal. Nu credea c
redactorul de la True Detective ar fi fost ncntat.
Cndva, Tony l ntrebase pe Walter cum devenise om de ordine.
Walter i povestise c lucrase n exploatrile petrolifere i c-i
107

plcuse s se bat. Era un tip masiv, trecut de treizeci de ani,


greu de vreo nouzeci de kilograme, cu o constituie ca a lui
Charles Atlas10. Avea gtul ca un trunchi de copac i nu zmbea
niciodat; nimic din ce gndea Walter nu era amuzant.
Un brbat de vreo cincizeci de ani cobor de la etaj mbrcndui haina, cu cravata atrnnd larg desfcut. Pe scara pe care
Belmont o cumprase probabil de la o licitaie i care fusese
cndva n locuina unuia care se aruncase pe fereastra biroului n
29. Tony ar fi putut s verifice, s afle de unde cumprase scara.
Sau s fi scris asta pur i simplu, presupunnd c lucrurile
stteau ntr-adevr aa, pentru c n-ar fi fost nimic surprinztor.
Tony l privi pe brbat apropiindu-se de bar i lund whisky-ul
care-l atepta. Putea s fi fost vreun avocat sau cineva din
industria petrolului. Tony se ntreb dac brbatul se distrase cu
Elodie. Cnd mai fusese aici, o zrise stnd n zona pluat din
spatele salonului, unde existau fotolii, scaune i divanuri tapiate
cu damasc rou pe care se expuneau fetele. Elodie putea s fi fost
favorita brbatului acestuia care-i petrecuse noaptea cu ea, cnd
nevast-sa credea c el era n Tulsa. Tony se gndi iari la Elodie,
dac n-avea s peasc ceva n timpul raidului lui Nestor i,
Dumnezeule, uite-o!
Cobora scara ntr-un chimono roz, cu prul negru strns n
vrful capului. Brbatul de la bar ridic paharul, iar ea se apropie
de el i-l srut pe obraz. Apoi veni spre Tony, o fat tare dulce, cu
o privire ngrijorat pe chip, iar el i dori mai mult dect orice pe
lume ca ea s nu fi fost prostituat.
i ntinse minile i el i le prinse i ntreb:
Unde-s ceilali?
Au treab, rspunse Elodie. N-ar trebui s fii pe-aici.
El ar fi vrut s-i spun Nici tu. Ar fi vrut s-i cear s plece
imediat, s fug cu el i s nu se mai prostitueze. Dar n loc de
10

Charles Atlas (1892-1972), cel mai popular culturist american al epocii


sale (n. tr.).

108

toate astea, rosti:


I-am vzut. Nestor i Klanul vin ncoace.
Jack Belmont sttea pe marginea patului cu Violet, cu mna pe
genunchiul ei dezgolit; pantalonaii ei albi erau ridicai,
Winchester-ul lui sttea pe pervazul ferestrei din partea opus a
camerei, cu eava n afar i tot acolo, pe podea, era un revolver.
Carl Webster apru n pragul dormitorului.
Nu cred c eti prea atent.
O s le-aud mainile, nu crezi?
i dac le vor lsa pe osea?
Mi-am aprins i eu o igar.
Violet i puse o igar ntre buze, scpar un chibrit, o aprinse
i i-o ntinse lui Jack. Violet avea prul negru lucios i era poate
cea mai atrgtoare dintre fete, Carl ar fi putut chiar spune c era
o frumusee; bnuia c avea snge Creek. i reamintea de zvelta
Narcissa Raincrow, menajera tatlui su, cu care acesta dormise
n toate nopile, numai c Violet era mai frumoas. Lui Carl i
plceau acum rocatele cu piele alb i ochi cprui; dei trebuia
s admit c-i plceau prul blond al lui Crystal Davidson i felul
n care i-l coafa. Crystal era cu civa ani mai mare dect Carl,
iar Louly Brown, cu cinci ani mai mic, ns prea matur fetia
cu surs drgla care mpucase un gangster cutat de oamenii
legii.
Se adres lui Jack Belmont:
S nu tragi pn nu-i spun eu.
Carl strbtu prin coridorul de la etaj cei civa pai pn la
dormitorul de alturi, unde Norm Dilworth era ghemuit lng
fereastra din fa, cu mitraliera Thompson, model 1921 cu pat
ataat i ncrctor tambur cu o sut de gloane de calibrul 0,45.
Lng Norm, pe podea, era un binoclu. Heidi sttea ntins pe
pat, cu capul ridicat pe perne. l vzu pe Carl i spuse:
Norm, a venit Carl.
109

Numai att. Era tcut n dimineaa asta, ca i cum Norm ar fi


avut o discuie cu ea n noaptea trecut. Heidi purta un costum
de baie dintr-o singur bucat cu pantalonai bufani care i se
prur mexicani lui Carl. Pe cuvertur, lng coapsa ei, era un
revolver calibrul 0,38.
Ai reglat-o pentru tras la distan? l ntreb Carl pe Norm.
Da, o sprijin de pervaz, o proptesc n cuiele alea dou i stau
ntins n spatele ei. E reglat pe osea.
i dac vin cu mainile pn aici?
M ridic, fr s desprind eava de pe pervaz.
Peste nici un minut auzir un glas de fat strignd ceva; prea
c ar fi venit de pe scar.
Glasul o fcu pe Heidi s sar din pat.
Dumnezeule, aia-i Elodie! S-a-ntmplat ceva.
O auzir acum pe coridor i Carl iei din dormitor i o vzu pe
Elodie venind spre el cu ochii larg deschii, spunnd:
Tony i-a vzut vin ncoace.
Carl o opri, punndu-i mna pe umrul ei.
Cine-i Tony?
Scriitorul, rspunse Elodie cu sufletul la gur.
Nu cred c-l tiu, zise Carl.
Se ivise ns i el pe coridor, grbit un tnr plin de zel, n
costum, pieptnat cu grij.
Unde lucrezi, ntreb Carl, la ziar?
Tnrul se art surprins i rspunse:
Scriu articole i reportaje pentru True Detective.
Serios? fcu Carl. E o revist bun.
O citeti?
Cnd am ocazia.
l auzir pe Norm rcnind din camer:
Carl, au venit!
l strig apoi din nou pe Carl, dar acesta sttea pe coridor cu
Tony Antonelli.
110

Tu o s-o intervievezi pe Louly Brown n Tulsa, la Hotelul


Mayo? ntreb Carl.
De unde tii asta?
i-o zic de pe-acum, spuse Carl, c nu-i prietena lui Charley
Floyd i nici n-a fost vreodat. Aa c n-o-ntreba asta.
Tony l urm pe marshall n dormitor era chiar Carl Webster,
n persoan, aflat aici ca s-i ntmpine pe Nestor Lott i pe
Klansmenii lui. Lui Tony nu-i venea pur i simplu s cread ce
noroc avea. Avea s-ncerce s stea n preajma lui.
Puteau vedea automobilele venind pe osea, cam la patru sute
de metri de drum i virnd pe el, unul n spatele celuilalt, trecnd
pe lng pdurea din extremitatea nordic a proprietii.
ncetinir apoi i oprir, aproape atingndu-i ntre ele barele de
amortizare, dincolo de curtea din fa, iar Norm spuse:
Primu-i al lui Nestor, De Soto la. Uite-l c coboar. l vezi?
E micu, nu? rosti Carl.
Asta-i prima dat cnd l vezi? ntreb Tony.
n spatele lui Norm, Heidi sttea n drum. Carl Webster o trase
ntr-o parte i zise:
Du-te i spune-i lui Jack s nu trag pn nu-i zic eu. Vreau
s vd ce-are de gnd Nestor.
Heidi iei grbit, fr un cuvnt i Norm ntreb:
Ce-are-n mn?
O portavoce, rspunse Carl.
Tony i scoase carneelul i ncepu s scrie, descriindu-l pe
Nestor care sttea n drum n spatele berlinei De Soto bleumarin,
cu patru ui. Acum i se alturau ali doi, cu puti militare. Apoi
un al treilea brbat, tot cu o puc Springfield, cobor din main
i Tony spuse:
Pe la-l tiu, l cheam Son. Zice c taic-su e nsurat cu
mama lui Louly Brown, prietena Frumuelului Floyd. Se opri
cnd Carl se ntoarse ctre el, dup care adug: N-am ce face
asta zice el.
111

Nu tie despre ce vorbete, zise Carl. Scrie asta-n carnetul


tu.
Tony scrise: Marshallul nu ridic glasul, dar are o
personalitate (prezen?) extraordinar i te face s crezi ce spune,
dei-i nc tnr. Poart un costum bleumarin, fr vest, clcat
cu dung. Poate c un al aselea sim l anun c ziua aceasta va
fi memorabil. Este imposibil de spus unde poart arma, un Colt
0,38 cu eav de 15 centimetri. n dimineaa asta nu are plrie,
mult-descrisa panama pe care o purta cnd l-a mpucat pe
Emmett Long.
Carl lu binoclul lui Norm i studie irul de automobile.
Cei care stau nuntru poart mantii, ns nu i cei trei care
sunt cu Nestor. ia-s trgtorii lui. Fii cu ochii pe ei. Nestor i
poart insigna veche i o decoraie militar. nseamn c piticu
sta a luptat n Marele Rzboi.
Auzir un prit dinspre portavocea pe care Nestor o ridic la
gur.
Norm, rosti Carl, pune ctarea pe ultima main. (Spatele
automobilului era la trei metri de marginea pdurii.) De-acolo o
s-ncepi. Nestor o s ne acorde cinci minute s ieim cu minile
sus, dac nu i va pune n aplicare planul. Imediat ce-ncepe s
vorbeasc, mitraliaz mainile, de la stnga la dreapta, peste
cauciucuri, fr s ridici degetul de pe trgaci. Cnd ajungi la
maina lui, te-opreti. S vedem ce-o s fac.
Norm puse ctarea pe cauciucul din dreapta spate al ultimului
automobil. Nestor rosti:
Cei dinuntru, v dau cinci minute
i Norm mitralie irul de cupeuri i berline, cu Thompson-ul
clnnind de la un capt la cellalt, Carl privind prin binoclu, iar
Tony strngnd umerii n vacarmul care umplu odaia.
Ai ridicat eava la cele dou maini din mijloc, observ Carl.
S-ar putea s-i fi lovit pe cei dinuntru.
112

Mi-a scpat din mn, spuse Norm.


Da, vd snge pe hainele lor. Ies pe portiera din partea
cealalt.
Raporta totul pe un ton natural, n timp ce Tony scria de zor,
vzndu-i pe Klansmeni cum prseau n fug mainile,
adpostindu-se dincolo de ele.
Focuri rsunau acum i din camera vecin, de unde Jack
Belmont ncepuse s trag de zor. Carl cobor binoclul i se uit la
Heidi.
Du-te i spune-i c am zis s opreasc focul.
Heidi fugi n dormitorul alturat i-i vzu pe Jack i Violet la
fereastr, cu Jack trgnd n automobile. Heidi o mpinse pe Violet
ntr-o parte.
Marshallul zice s nu mai tragi.
Serios? fcu Jack apoi cobor Winchester-ul i mai trase o
salv, dup care se ntoarse ca s se uite la Heidi.
Vrea s vad ce vor face-n continuare, zise ea.
Sunt narmai, spuse Jack. Ia-ntreab-l, el ce crede c-o s
fac?
Nestor sttea n picioare, privind tractirul peste capota
Chryslerului De Soto. Se ntoarse dup aceea ctre Klansmenii
care erau ntini pe jos n spatele mainilor lor, cearafurile albe
semnnd cu nite mormane de aternuturi murdare aruncate n
drum; cteva plrii conice, cu guri pentru ochi se ridicau ca s
priveasc prin geamurile automobilelor spre cldire. Fraii Wyclif
i Son se uitar la Nestor, care fcea parad cu minile n olduri
i plria tras pe ochi, apoi schimbar o privire i se ridicar n
picioare.
Ce-ai pit? se adres Nestor Klansmenilor. Haidei, sus! Nau ncercat s loveasc pe nimeni, au tras n cauciucuri.
Civa sunt lovii aici, rosti un Klansman.
Pentru c ei nu tiu cum se trage c-o mitralier Thompson.
113

Trebuie s-o ii apsat, spuse Nestor. V zic c n-au ncercat s


rneasc pe nimeni i c bieii ia au fost mpucai din greeal.
Haidei, scoatei torele i-aprindei-le. Armai pistoalele i bgaile la bru n fa, aa cum v-am spus. Vreau s v vd pe toi
avansnd spre poziia aia, ca i cum nimic nu v-ar putea opri.
Cnd o s vad focu venind spre ei, o s se sperie, o s ridice
braele i-o s-o ia la goan. V garantez.
Carl? rosti Norm. i aprind torele. i vezi? Vin printre
maini, peste an
Trage-n faa lor, zise Carl. O s se-opreasc i-o s se mai
gndeasc niel.
i privi formnd o linie de zece oameni cu torele ridicate.
Cretinii, gndi Carl, parc-ar spune: haide, mpucai-ne n piept.
Stnd n genunchi, Norm ridic patul mitralierei i fix ctarea
pe mijlocul curii.
Alt linie de Klansmeni ieea cu torele printre automobile,
aliniindu-se n spatele primei.
innd seama i de cei care rmseser ascuni n spatele
mainilor, Carl aprecie c erau vreo treizeci.
D-i drumul, i spuse lui Norm.
Norm trase de la stnga la dreapta i o dat cu clnnitul
mitralierei vzur bucile de pmnt ridicndu-se la trei metri n
faa primei linii, oprindu-i pe Klansmeni, derutai, scond
revolvere, ntorcndu-se i izbindu-se unul de altul cu torele
arznd, ntorcndu-se spre Nestor care rmseser n spatele
automobilului su.
Norm rnjea, vzndu-i cum erau gata s-i dea foc unul
celuilalt.
Nu tiu dac s se pie pe ei sau s-o tuleasc acas, este?
fcu el.
Nu-s nici la treizeci de metri, zise Jack Belmont i nu-i poate
114

nimeri? Trebuia s fi pstrat eu Thompson-ul.


Ridic Winchester-ul i inti crucea neagr de pe pieptul unui
Klansman, spunndu-i Primul tu om. Trage aer n piept, ine-l
acolo, ncepi s expiri
Carl vrea doar s-i opreasc, spuse Heidi. Se pare c-a reuit.
Nu mai tiu ce s fac, uit-te la ei.
Era ghemuit lng Jack pe podea, innd revolverul pe care i-l
dduse el.
Jack trase i-l vzu pe Klansman cznd, tora zburndu-i din
mn.
L-am luat.
inti i trase.
L-am luat.
inti i trase.
nc unu. Ce dracu, e floare la ureche.
inti i trase.
Al ctelea a fost?
inti i trase, apoi i ntinse Winchester-ul lui Heidi.
Numeri? Socotete-n timp ce mi-o-ncarci.
Lu revolverul ei i pe cel de pe podea, de lng genunchiul lui
i trase mai nti cu unul, apoi cu cellalt, cu braul ntins,
micnd capul de la o arm la alta, trase n automobile i n
cearafurile ce se strecurau printre ele.
Acum fug peste drum. Ia uite, au ajuns n lunc pasc nite
vaci acolo.
Jack ridic revolverele i trase spre ei n deprtare, pn ce
auzi percutoarele cnind n gol.
Jack, rosti Heidi i-l atinse pe umr.
D-mi puca.
N-am ncrcat-o, spuse Heidi. Carl i-aici.
Jack se rsuci ctre Carl care sttea n picioare n spatele lui,
privind pe fereastra deschis la Klansmenii care zceau n curte
nemicai. Lng el, cu carneelul deschis, se afla Tony.
115

i-am spus s nu tragi, zise Carl.


Mi-ai spus, fcu Jack. Probabil c nu te-am auzit. tiu c iam dobort pe-ia apte de-acolo, poate nc vreo doi. Am tras n
cei pe care-i puteam vedea prin geamurile mainilor i-au fugit
peste punea aia. Am tras cteva gloane n ei.
Ai nimerit o vac, spuse Heidi. O vezi p-aia care chioapt?
Uit-te repede acum s-aaz. Cred c-ai omort-o.
Trebuie s recunosc, spuse Jack, c trasu-n cearafurile alea
a fost ca la tirul de la blci, da i-am oprit, nu? Heidi zice c-a
pierdut numrtoarea. Ridic iari ochii spre Carl Webster. Tu
ci ai ucis n viaa ta? Numai pe-ia patru despre care-am auzit?
Carl privi pe fereastr i nu-i rspunse, ci se gndi la Nestor.
Tony se uit la irul de automobile, cu aburul nlndu-se din
vreo dou radiatoare i fcu o nsemnare.
Unde-i Nestor? ntreb Carl.
Jack privi pe fereastr.
Cred c-a luat-o la sntoasa.
Cei de pe pune, spuse Carl, poart toi mantii.
Atunci a rmas n spatele mainilor.
Tony deschise gura s spun ceva i Carl rosti:
i cei trei biei care erau cu el? Ei n-au fugit. i dac nu-s
acolo-n curte, unde sunt?
Se lsase tcerea afar i n odaia care mirosea a praf de puc.
Tony i not asta i zise:
I-am vzut pe Nestor i pe cei trei cei cu arme militare, nu?
furindu-se prin spatele automobilelor n timp ce trgea Jack.
Au ajuns la ultima main i sunt aproape sigur c-au disprut
printre copaci.
Din nou tcere, pn ce Carl spuse:
Aadar sunt tot pe-aici. Asta-i bine.

116

l urmar pe marshall la parter, Norm cu Thompson-ul sub


bra, Jack n spatele lui cu cte un revolver n fiecare mn i
gndindu-se ce uor ar fi fost s ridice o arm i s-l mpute pe
Norm n ceaf, s vre eava n claia aia de pr negru. S se
poticneasc, s se lipeasc de el n momentul mpucturii i s
zic, Doamne Dumnezeule, a fost un accident. Jack se simea
bine i i se adres lui Heidi peste umr:
Nu vreau s se tie c-am mpucat vreo vac.
Ea ducea Winchester-ul i-i rspunse:
Te-am vzut, ai fcut-o intenionat.
Probabil c a clcat strmb i de-aia a czut.
Avea chef de vorb, se simea mndru de sine c-i mpucase
pe idioii ia care veneau cu torele. Nu era mare scofal. inteti
i tragi i-i vezi cum se prbuesc. Va trebui s atepte momentul
prielnic ca s-l omoare pe Norm, fiindc acum i dorea ca Norm
s se uite la el cnd o fcea. Nu i-ar fi displcut s-l ia pe
nepregtite pe Nestor Lott i s-l doboare i pe el.
Carl i plas pe cei doi oameni de ordine cu revolvere i cozi de
topoare la ferestrele din fa de la parter, de ambele pri ale
intrrii, indivizi pe care-i angajase Norm: Walter, btuul i
cellalt cruia i spuneau Boo i care fusese prins n incendiul
unui tanc de depozitare i avusese noroc s scape cu via. Privit
din stnga, din profil, Boo putea fi confundat cu William Boyd,
vedeta de cinema. ntoarse capul i Carl vzu c urechea dreapt
i arsese complet, iar pielea feei era roie i lucioas. Nu mai avea
un ochi i purta ochelari fumurii zi i noapte, pentru a-i ascunde
desfigurarea.
117

Carl avea senzaia c-l cunotea. Nu dup incendiu, ci de


curnd, cu vreun an mai nainte. i avea senzaia c Boo l
urmrea, ateptnd un moment prielnic. l ntreb pe Norm cum
l chema pe Boo.
Billy Bragg, rspunse Norm. Eu l-am angajat vindea
whisky fcut de frate-su, sus n Cookson Hills.
Carl ncuviin din cap.
l tiu pe fratele lui, Peyton Bragg.
L-ai arestat vreodat?
L-am mpucat.
Cei doi negri supravegheau spatele cldirii, din buctrie,
Franklin Madison i fiul lui James, care era brbat n toat firea
i pe care-l fcuse cu o indianc. Carl sttuse de vorb cu
Franklin n timpul nopii i aflase c fcuse armata la o unitate de
grani din vest i n Cuba n 98, n acelai an cnd i Virgil
luptase acolo. Franklin fusese nsurat cu o indianc apa
Chiricahua, fiica unui evadat din rezervaie, care fusese expediat
n Oklahoma cu Geronimo i toat trupa lui. n felul sta
avuseser mai multe lucruri n comun despre care s
plvrgeasc. Carl i spusese lui Franklin c bunic-sa fusese
Cheyenne i n felul acesta avea i el snge indian. Franklin i
povestise despre btlia de la Las Gusimas din Cuba, cnd
Regimentul 10 i salvase pe Clreii Ri ai lui Teddy Roosevelt
dup ce acesta i fcuse faimoi. Carl l ascultase n noaptea aceea
i le dduse puti lui Franklin i James.
n partea din spate a proprietii erau acareturi o barac ce
adpostea probabil pompa, opronul unui tractor, un cote de
gini i ndrtul lor, o ntindere de tufe, care se ndeseau cu
arborii Iudei pe msur ce dealul se ridica spre Muntele Pleuv.
Apoi, n mijlocul curii, irul de apte automobile parcate cu
boturile ctre tractir.
Carl i se adres lui Franklin:
118

L-ai vzut vreodat pe Nestor Lott sta?


Franklin rspunse c nu, dar auzise c era un tip ru, care-i
mpucase pe minerii ia.
S-ar putea furia prin spatele mainilor de-acolo. (Mainile
erau la cel puin douzeci de metri de cas.) Fac prinsoare pe ce
vrei tu, zise Carl, c Nestor nu vrea s se-ntoarc acas pn nu
rezolv chestia asta.
E tot aici, rspunse Franklin i nu trebuie s-i iei urma.
Carl credea c Franklin avea n jur de aptezeci de ani; era un
negru aproape complet chel, cu o mirite alb pe maxilar. Stteau
de o parte i de cealalt a ferestrei de la buctrie privind n
curte, unde razele soarelui fceau automobilele s sclipeasc, ns
ncepuse s se nnoreze i porni ploaia.
Ce-o s se-ntmple cu morii din fa? ntreb Franklin. tiu
c nu pleac de-acolo, da nu cred c-a fost legal s fie-mpucai
aa.
Va trebui s telefonez la Tulsa, spuse Carl i s-mi ntreb
eful n privina asta. Am venit aici mpreun cu alt marshall, dar
nu tiu unde este sau ce face.
i dac vine eriful? ntreb Franklin.
Atunci o s fie problema districtului. Legistul va declara c
idioii ia au murit n urma unor rni produse prin mpucare i
cazul va deveni oficial. Dup aceea procurorul districtual va dori
s tie cine i-a-mpucat, poate chiar s-l aresteze pe Jack
Belmont pentru omucidere. Asta dac cei din Klan vor dori s
depun mrturie. Dac ns n-aveau ce cuta aici, poate c nu
vor spune nimic. Dac judectorul este din Klan, situaia se
schimb.
Tu o s depui mrturie?
Dac-l acuz pe Belmont.
i dac nu?
Atunci o s-l duc la Tulsa, zise Carl i-o s-l acuz de ceva.
Carl l privi pe redactorul de la True Detective care sttea n
119

pragul buctriei. Tony l atept s termine, apoi rosti:


N-o s poi telefona, au tiat firul telefonic. Am ncercat eu
acum un minut.
Deci este aproape, zise Carl.
Vorbeti ca i cum i-ar face plcere, observ Franklin dup
care strig: James?
i spuse fiului su s se apropie.
Carl l privi pe Franklin discutnd cu el, pe James ncuviinnd
din cap, apoi Franklin i ddu un Colt vechi de Marin,
transformat i-i fcu cu ochiul lui Carl. James i scoase cmaa.
Trecu prin bar i se strecur afar pe ua din fa, ieind n ploaia
rece.
Se duce s vad dac-l poate gsi pe Nestor, spuse Franklin.
O poate face fr s fie mpucat? ntreb Carl.
James cunoate vicleuguri de la neamul maic-sii, zise
Franklin. Cum s stea aproape n faa ochilor ti fr s-l vezi.
Nestor l alesese pe Son s se strecoare prin pdure pn n
locul unde firul telefonic ieea din cldire.
Suie-te pe stlp c-un cuit ntre dini, biete i taie firul, ca
s nu poat chema pe nimeni n ajutor.
Son reveni n opronul tractorului cu pielea jupuit pe brae,
dar fcuse treaba.
Nestor privi afar din opron i vzu c ploua cu gleata peste
mainile parcate aici, n spate, iar curtea se ntunecase. Mi frate,
era perfect. Putea s intre n aciune, nu mai trebuia s atepte
pn la noapte.
Deocamdat cei trei biei avuseser rbdare. Acum ncepuser
s se agite i-i exprimau nemulumirea pentru morii care
zceau n fa. Sau poate c se prefceau, pentru a-i fora mna,
dorind s treac la treab. Son i spuse:
Doi dintre ei s-au artat la fereastra aia i ridic puca s
inteasc.
120

Nestor fu nevoit s-i spun s se stpneasc, pn se gndea


ce s fac. Inteniona s-i rad pe absolut toi cei dinuntru.
Unul dintre fraii Wyclif zise:
Sunt i femei acolo.
Trfe, spuse Nestor.
Son se temea c cineva avea s vin pe drum i s vad
cadavrele.
O s treac mai departe, rspunse Nestor, n-o s vrea s-i
bage nasu-n aa ceva. Sau poate c n-o s vad dect mainile
oprite pe acostament.
Biatul avea ns dreptate, trebuiau s termine ct mai repede
trebuoara. i ntreb pe fraii Wyclif:
Credei c v putei furia pn-acolo, s vedei dac cineva a
lsat cheia-n contact?
Cum s nu i prsir opronul, trndu-se prin buruieni, cu
automobilele ntre ei i spatele cldirii. Uitndu-se printr-o
crptur dintre dou scnduri, Nestor ntreb:
Le tii numele de botez?
Son nu-i tia altfel dect Wyclif. El i fraii nu fuseser
niciodat apropiai, cu excepia ocaziilor cnd arseser cruci sau
aruncaser cu pietre n macaronari, n Parcul Sans Souci, cnd
macaronarii srbtoriser Ziua Muntelui Carmel, indiferent ce-o fi
fost aia.
Poate c bieii tia de-abia au czut din crua cu napi, da
tiu s trag cu puca.
Cei doi Wyclif se ntoarser n opron i rnjir spre Nestor.
Da, Fordul coupe din capt i maina neagr aflat chiar n
mijlocul irului aveau cheile n contact. Lipit de crptura dintre
scnduri, Nestor spuse:
Cred c-i un Packard 33, modelul nou. Are aspectu la
sport, cu cte o roat de rezerv pe fiecare parte. tii cum sun
reclama: Dac vrei s tii ct e de bun, ntreab-l pe proprietar.
Fac prinsoare pe-un dolar c-i a lui Jack Belmont, da n-o s-l
121

ntreb nimic.
Unul dintre fraii Wyclif ntreb:
O tergem cu Packardu?
Nici vorb, ce dracu, o s dm buzna-n cas cu el.
Acum toi trei biei i rnjeau larg.
Jack Belmont se ntreb ce ateptau, stnd locului n
semintuneric; lng el, Heidi i ncrcase armele i le pusese pe
bar. Celelalte fete erau la etaj, unde barmanii le pzeau i cutau
s disting ceva pe ferestre.
Vrei s-mi spui ce facem?
Se adresase lui Carl, care se afla lng intrarea din fa cu cei
doi oameni de ordine, innd deschis una dintre ui i
ateptndu-l pe James s apar din neguri.
E rndul lui Nestor, rspunse el.
Jack ridic ceasornicul de buzunar, strduindu-se s vad ceva
n lumina slab dinspre ferestre.
Nici mcar nu pot s-mi citesc nenorocitu sta de ceas. Dac
nu apare repede, am plecat. Localu e-nchis, protii ia-s mori n
curte. Vorbesc serios, dac nu-ncepe ceva, m-am crat. M-ntorc
cnd iese soarele.
O s vii cu mine la Tulsa, zise Carl. Tu i cu piticul la cu
dou pistoale, dac-o s-l pot aresta.
O s m-arestezi? Pentru ce?
Ca i cnd nu i-ar fi putut crede urechilor.
Afar sunt apte mori.
Iisuse Hristoase, ce tot spui acolo? Voiau s dea foc cldirii
dac nu-i opream! Nu i-ai vzut i tu cu blestematele-alea de
tore?
Vorbise niel cam agitat i trebui s-i impun s se calmeze.
ncerca s se gndeasc la o cale de a-l omor pe Norm
bizuindu-se pe faptul c Nestor va declana un schimb de focuri
care s-i ofere o asemenea ans i acum nenorocitul de
122

marshall voia s-l aresteze. Zicnd c dac o s poat. Zicndu-i


lui asta. l privi pe Norm care sttea pe scar, innd Winchesterul pe genunchi. Dup aceea se rentoarse ctre Carl, care sttea
lng ua din fa.
Carl o deschise i Jack l vzu pe negru, James, intrnd cu
vechiul lui pistol Colt, cu uviele de pr lipite de pielea capului i
trupul transpirat. Jack l zri pe James aprobnd spre Carl, apoi
cei doi trecur pe lng ei, ctre buctrie.
Jack i urm, spunnd:
Ai auzit ce-am zis? Au venit dup mine, fr s-aib dreptul so fac i de-aia i-am mpucat. tii i tu asta.
Marshallul nu coment.
n buctrie, James i puse pistolul pe masa de lng
fereastr, iar Franklin i ntinse un tergar de vase. James se
terse pe fa, dup care ridic ochii la Carl.
Am vzut doi tipi ieind din buruienile din curte, de parc-ar
fi fost n cas.
Franklin cltin din cap.
I-a fi vzut.
ilali doi era-n opron, urm James i-a intrat toi acolo ila micu cu pistoale i-a-ntrebat ceva. N-am auzit ce-a rspuns ei,
da la micu prea ncntat de ce-auzea.
Dac s-ar fi apropiat de cas, i-a fi vzut, repet Franklin.
Sau poate c s-au uitat la automobile, spuse Carl, s vad
dac n-a lsat cineva cheia n contact.
Jack interveni, zicnd:
Nimeni care lucreaz aici nu-i las cheia-n contact. Nu poi
s ai ncredere-n clienii notri. Pleac de-aici bei, cu intenii de
beivi. Singuru care-ar fi putut s-o fac e scriitoru de la True
Detective. Jack privi n jur. Unde-i?
La etaj, rspunse Norm. Cred c st la palavre cu Elodie. Mntrebase despre ea nu-i venea s Cread c fata aia drgu e
trf. I-am zis: D-i trei dolari i-o s vezi ce-i poate face.
123

Norm se opri n pragul slii principale i ntoarse capul ca s se


uite la Heidi, care sttea n spatele barului.
Ct i d, o ntreb el, ca s-i ncarci armele?
Se rsuci i-l privi pe Jack Belmont, care era n buctrie.
l sfredelea cu privirea.
Asta i spuse lui Jack c vechiul su amic se sturase de
aventura lui cu Heidi i c inteniona s fac ceva n privina asta.
Pentru cteva clipe, Jack se gndi s-i rspund cu o privire la fel
de ncruntat, s dea crile pe fa, dar se opri la timp. Ce ar fi
avut de ctigat dac ar fi fcut asta? Nu, Jack rnji ca i cum iar fi venit o idee i reveni la Franklin care sttea lng fereastr.
Franklin? tii gluma aia: Stpna casei o-ntreab pe negresa
ei Dinah dac soul ei aduce bani n cas. Dinah rspunde: Da,
doamn, aduce, ie brbat bun, da mi-e fric-ntruna c-o s-l
prind.
Jack continua s rnjeasc, ateptnd ca Franklin s rd.
Franklin aprob din cap, de parc ar fi ncercat s zmbeasc.
i ndrept din nou privirea spre fereastr i spuse:
Sunt la maini. S-au furiat i urc-n cea din mijloc,
Packard-ul. Dau napoi, sunt acum n spatele celorlalte.
Lng el, la fereastr, Carl lu Colt-ul de pe mas, i spuse lui
Franklin s trag prin geamurile mainilor din fa i ncepur s
trag amndoi, netiind dac nimereau Packard-ul sau pe cei din
automobil. Se oprir i putur auzi cum era ambalat motorul,
turat la maximum, dup care vzur silueta neagr a mainii n
loc deschis, fulgernd prin burni ctre copacii din partea opus
a curii i aleea de acces care venea dinspre drum. Dup aceea
ncetini, fcu un ocol mare prin curte, ridicnd noroiul i
Packard-ul negru vir pentru a se npusti spre partea din fa a
cldirii.
La volan, Son frn cnd se apropie de cadavrele din parcarea
pustie. Cnd se opri maina, Nestor i lu privirea de la parbriz.
124

Ce faci? (Era nervos i nu se mai putea stpni.) Treci peste


ele, pentru numele lui Dumnezeu! Nu-i poi omor de dou ori.
Son n-o putu face. Privi n oglinda retrovizoare i le spuse
frailor Wyclif s coboare i s dea corpurile la o parte, dar Nestor
url la el:
D-i drumu, fir-ar a dracu! N-o s le loveti pe toate!
Son cltin din cap. De data aceasta se ntoarse la fraii Wyclif
de pe bancheta din spate i le spuse s se grbeasc i s-i dea
drumul, s le mute de-acolo. Fraii aveau aceeai prere ca Son
despre trecutul peste cadavre. Srir din main i ncepur s le
trag de brae spre automobilele de pe drum.
Privind prin parbriz, mai potolit, Nestor rosti:
Le-ai dat timp s se pregteasc pentru noi.
Carl le spuse lui Jack i celor doi oameni de ordine, Walter i
Boo, s treac n spatele barului i s atepte noi ordine. Se
atepta din partea lui Jack la o ntrebare pentru care s nu aib
vreme s-i rspund, iar cnd Jack l ntreb unde avea s stea el,
Carl nu-i rspunse. Le spuse lui Norm i lui Heidi s fug la etaj,
s-i ia pe barmani i s atepte acolo sus, pe coridor.
Nu v artai i nici nu cobori pe scar, dect dac ncepe
s se trag.
Tu unde-o s fii? ntreb din nou Jack.
Carl spuse:
Vreau s stau de vorb cu Nestor sta.
Son vzu n faa lui un spaiu liber de vreo cincisprezece metri,
destul pentru a vira i a se ndrepta direct ctre ua mare de lemn
din fa. Fraii Wyclif urmau s vin n fug n spatele
Packardului, cu putile. Son ambal, aps acceleraia pn la
podea i coti spre u, cu Nestor urlnd:
Drm-o, sparge-i!
Son trecu cu Packard-ul prin intrare i scoase uile din ni,
125

buci de lemn ricoar de pe capot, lovind n parbriz, un


fragment trecu pe lng el ca o suli, dar ajunseser nuntru,
cu Nestor inndu-se zdravn i strngnd din flci, iar Son clc
frna i-i croi drum prin mese i scaune, aruncndu-l pe Nestor
n bord i Packard-ul ar mobilierul, proptindu-l ntr-un stlp din
mijlocul ncperii. Son ntoarse capul i zri un brbat n costum
i panama privindu-l din spatele barului, stnd acolo de parc ar
fi fost unicul ocupant al stabilimentului.
La etaj, Tony Antonelli auzi maina distrugnd ua din fa,
auzi urletul motorului i nelese ce se ntmpla la parter. i vr
cmaa n pantaloni i-i ridic bretelele, privind-o pe Elodie care
sttea n pat purtnd doar o pereche de chiloei din dantel,
Doamne Dumnezeule, cu oancele ndreptate spre el, speriat de
moarte.
Stai aici, o s m-ntorc dup tine, zise el i iei n fug din
camer, trecnd pe coridor, pe lng barmanii care se ntinser
prea trziu ca s-l opreasc. Fu nevoit s-i smulg braul din
prinsoarea lui Heidi, care se agase de el i-l vzu pe Norm
fcndu-i semn din partea opus a coridorului s se retrag.
Tony ajunsese ns n capul scrii i privea n jos ctre Packard
i mobilierul sfrmat, dndu-i seama c, la dracu, i uitase
carneelul n dormitor.
l vzu pe Carl Webster n spatele barului, privindu-l pe Son,
care ieea din main cu o puc, iar fraii Wyclif aprur cu
nite puti despre care Tony credea c erau Springfield. Se gndi
c distana dintre cei trei i Carl Webster era mai mic de zece
metri.
l vzu pe Nestor Lott cobornd de pe scaunul de lng ofer i
ntorcndu-se pentru a-l confrunta pe Carl peste capota
automobilului. Acesta a fost tabloul pe care Tony i-l fix n
memorie, privind n jos, nu chiar direct spre botul Packardului, ci
mai degrab ctre partea mainii dinspre Nestor. Din unghiul
126

acela l putea vedea pe Nestor innd cte un revolver 0,45 n


fiecare mn, sub nivelul capotei, n apropierea roii de rezerv
montate acolo.
n spatele barului, Carl, cu braele pe lng trup Tony se
gndea la felul n care va scrie totul relaxat, nu putea s vad c
Nestor era pregtit s trag. Tony se gndi c ar fi trebuit s
strige, dar nu dorea s se implice i ovi
Iar Carl Webster i monopoliz atenia.
Carl spuse:
Vorbesc cu Nestor Lott?
Bineneles, rosti Nestor. Nu m confunda cu rnoii tia
care stau cu putile pe tine. Unde-s ceilali? Vreau s tiu cine
mi-a omort bieii. i de unde-ai furat Thompsonul la?
Sunt marshallul SUA Carl Webster, spuse Carl i te arestez
pentru uzurpare de caliti oficiale. Pentru purtarea insignei ca i
cum ai merita-o.
Vezi ce mai am pe piept?
Medalia aceea, zise Carl, nu nseamn nimic pentru mine.
Ar trebui s-i fie ruine, spuse Nestor. Biete, dac lucrezi
pentru traficanii de whisky, eti de partea greit. Ar fi trebuit s
fii de partea asta, alturi de mine.
i-am spus, vorbi Carl, eti arestat. Partenerul meu are
mandatul.
Tony se uit la Carl care ntoarse capul la cei trei localnici
narmai cu puti. Le spuse:
Voi putei s rmnei sau s plecai. Dac rmnei, v
arestez pentru c l-ai ajutat pe maimuoiul sta s ncalce legea.
Ce alegei?
Son i fraii Wyclif nu se clintir, cu putile aintite ctre bar i
Tony ar fi fost gata s pun prinsoare c ateptau ordinul lui
Nestor. l auzi pe Carl spunndu-le:
Punei armele jos.
Cei trei tot nu se clintir, fixndu-l pe marshall cu putile
127

Springfield. Tony avea s i-l reaminteasc pe marshall stnd cu


braele pe lng corp, complet relaxat n timp ce privea moartea
fulgertoare care-l aintea. Nestor zise:
Spune-le oamenilor ti s ias. Sunt la etaj? Vreau s vd
ce-avem aici.
Tony avea s scrie: Nimeni nu se clintea. Toi ateptau semnalul
ucigtor al lui Nestor, pentru a trage primul foc.
Carl i se adres ns lui Nestor:
Vreau s-i vd minile. Pune-le n faa ta, pe capota mainii.
Pentru cteva clipe, n sal nu se auzi nici un sunet; Tony
privea n jos la cei patru oameni de lng automobil, care se uitau
la Carl i era destul de sigur c marshallul tia despre cele dou
arme ale lui Nestor, iar intenia acestuia era de a provoca un
schimb de focuri, ns numai n condiiile care-i conveneau lui.
Nestor spuse:
Marshall, ai neles lucrurile pe dos. Eu vreau s vd minile
tale. Scoate-i arma i pune-o acolo, pe bar.
Tony i ntoarse privirea spre Carl Webster.
Vreau s fiu foarte clar n privina asta, rosti Carl, ca snelegi. Dac trebuie s-mi scot arma, eu trag ca s ucid.
Uluitor! Aceleai cuvinte, aa cum a zis Crystal Davidson, pe
care Carl i le spusese lui Emmett Long nainte de a-l mpuca.
Tony era convins n privina asta; parc o auzea pe Crystal
repetnd-o n apartamentul din Hotelul Georgian din Henryetta,
iar el i reporterii care umpluser pn la refuz camera notaser
de zor. Dac. Trebuie s-mi scot arma
Arat-mi c ai neles, i spuse Carl lui Nestor, punndu-i
minile pe capota mainii.
Ce a vzut Tony de deasupra scenei:
Nestor trase cu degetul mare cocoul unui 0,45, dup aceea pe
al celuilalt i ncepu s le ridice, cu Tony holbndu-se la
revolverele ce se nlau peste capota Packardului
Apoi l vzu pe Carl ntinzndu-i revolverul 0,38 drept peste
128

bar l scosese deja n fraciunea aceea de secund i


mpucndu-l pe Nestor, bam, umplnd odaia cu sunetul sec i
mpucndu-l pe Son, bam i-l vzu pe Jack Belmont n spatele
barului i pe oamenii de ordine Walter i Boo scondu-i
pistoalele, iar asta i opri pe fraii Wyclif, speriindu-i ca naiba
apariia capetelor acelora deasupra tejghelei barului i bam, Carl
l mpuc pe primul i alte focuri de arm umplur ncperea,
venind din ambele pri ale lui Tony din capul scrii, totui el se
sili s priveasc scena, s-l priveasc pe Jack Belmont care inea
o puc Winchester i se uita n sus, de parc ar fi cutat-o pe
Heidi, ngrijorat de soarta ei, n clipa n care al doilea Wyclif trase
cu puca proptit de old i Tony vzu sticlele de pe raftul din
spatele lui Carl fcndu-se ndri i murdrind oglinda, l vzu
pe Carl ntinznd Colt-ul i mpucndu-l, bam, cnd al doilea
Wyclif trgea bolul nchiztorului ca s bage glon. Omul de
ordine chior trase, lovindu-l din nou pe Wyclif, nainte ca biatul
s se prbueasc. Tony l vzu pe Carl rsucindu-se ctre Nestor,
dei acesta era deja mort, Tony o tia deoarece Carl o tia, altfel lar mai fi mpucat o dat. Tony i reaminti cuvintele lui Carl:
Dac trebuie s-mi scot arma, eu trag ca s ucid.
Cum o scosese att de rapid? Cum o scosese de sub hain n
fraciunea aceea de secund? Carl i rencrca arma, lund
gloanele din buzunarul lateral al hainei. Ocoli barul i trecu de
cealalt parte a Packardului, ca s se uite la Nestor.
Tony cobor, veni lng el pentru a-l vedea pe Nestor mort i a-i
spune lui Carl ceva.
Cnd i-a cerut s-i scoi arma Tony ovi I-ai spus
exact aceleai cuvinte pe care i le-ai spus lui Emmett Long.
Cuvnt cu cuvnt.
Aa am fcut? zise Carl.
Aa ne-a spus Crystal Davidson, atunci la hotel.
Le-ai inut minte?
Le-am notat. Toi cei aflai acolo le-au scris. Acum ai spus
129

acelai lucru i ai dovedit-o, mpucnd ali trei.


Patru, spuse Carl.
Tony fcu o pauz, apoi zise:
Ai dreptate.
Cei pe care i-au mpucat tntlii tia, urm Carl, erau
deja mori.
Tony ridic ochii la plafonul galvanizat.
nc mi mai iuie urechile.
Cobor privirea i-l vzu pe Carl mpungndu-l pe Nestor n
pntece cu vrful cizmei lui negre, lustruite. Carl se ntoarse spre
scar, cnd Heidi strig:
Jack? Unde-i Jack? Dup aceea le spuse: Norm a fost
mpucat. Cred c-i mort.

130

Primul lucru pe care Bob McMahon i-l spuse lui Carl, aezat de
cealalt parte a biroului, fu c nu va mai primi nici o misiune
pn la finalizarea anchetei despre evenimentele din tractir. Carl
urma s dea o declaraie, iar ei aveau s vad cum se potrivea cu
spusele martorilor, a tuturor celor care asistaser la scen.
Nu m crezi pe cuvnt? ntreb Carl.
Conform relatrii tale, zise McMahon, i-ai mpucat pe toi
patru dup ce-au ajuns acolo Nestor Lott i cei trei biei care
erau cu el.
Carl ncuviin din cap i spuse:
ncercam un Colt 38 nou, special, pe cadrul unuia de
calibrul 45.
Asta-i o arm grea.
Are recul mai mic i nimereti exact acolo unde ai intit.
Oamenii de ordine McMahon examin paginile de rapoarte
de pe biroul lui Walter i tipul cel chior, Boo Bragg, au declarat
c ei i-au mpucat pe doi dintre atacatori.
Dac vor s se laude cu asta, zise Carl, n-au dect, dar
Nestor i bieii lui erau deja mori sau pe moarte. Vorbete cu
redactorul de la True Detective. El a vzut totul.
A fost aici azi-diminea, spuse McMahon. Anthony Antonelli
l cheam. A declarat c i-ai spus lui Nestor Lott c, dac scoi
arma, tu tragi ca s ucizi. ii minte s-i fi spus asta?
Dac trebuie s-o scot, preciz Carl.
ii minte c i-ai zis asta i lui Emmett Long? Atunci ne-a
spus-o prietena lui, Crystal Davidson.
Dup ce l-am anunat c era arestat. Acelai lucru a fost i
aici ei ar fi putut lsa armele jos, ns dac intenionau s le
131

foloseasc, eu trebuia s trag.


Anthony a zis c n-a vzut niciodat un pistol aprnd att
de iute.
L-ai ntrebat cte dueluri ntre pistolari a vzut?
A zis c nu te-a vzut scond arma. Se uita la tine i
deodat aveai arma n mn i trgeai.
i ce n-a neles?
Vrea s tie dac ineai arma n mn, spuse McMahon, sub
tejghea.
Le-am oferit o ans de a pune jos armele, rosti Carl fixndui eful cu privirea. N-au profitat de ea.
ineai sau nu arma n mn?
O ineam.
Gazeta din Tulsa zice c ai scos-o i ai tras.
M-au ntrebat dac i-am mpucat pe toi patru, zise Carl.
Le-am spus c da. Nu m-au ntrebat dac aveam deja arma n
mn.
Le place ideea unui marshall care scoate rapid pistolul,
observ McMahon i se-ntoarse la documentele lui. Anthony cere
ca Belmont s fie arestat fiindc i-a furat maina.
tiu. I-am zis c n-ar fi trebuit s lase cheia n contact. Eram
convins c Packard-ul era al lui Jack, totui el n-a spus-o
niciodat.
McMahon l privea iari.
Constat c te referi mereu la Belmont, folosindu-i prenumele.
Ca i cum voi doi v-ai cunoate destul de bine.
l cunosc, spuse Carl. Dac-mi dai mn liber, i-l gsesc.
Unde crezi c este?
Primul loc n care a cuta ar fi Kansas City.
Dup cteva clipe, McMahon rosti:
Poate.
Acolo s-ar potrivi.
Eti sigur c el i-a ucis pe Klansmenii aceia?
132

Unul dup altul. Norm Dilworth i-a mpucat pe cei doi din
main. I-a scpat Thompson-ul din mn.
i tu crezi c Belmont l-a mpucat mortal pe Dilworth?
tiu c-a fcut-o, pentru ca s-o poat avea pe soia lui Norm,
spuse Carl. Poi s verifici glonul pe care l-au scos din Norm. Era
dintr-o puc Winchester sau Springfield 03?
A trecut prin el i prin perete, zise McMahon. Este afar, prin
tufiuri. i m ndoiesc c altcineva dintre cei care au fost acolo
oamenii de ordine i barmanii va recunoate c l-a vzut pe
Belmont mpucndu-l.
Ei nu mai lucreaz acum pentru el, rosti Carl.
ns n-au un motiv pentru care s-l acuze. Chiar dac i-am
gsi pe indivizii aceia, nu vd cu ce ne-ar putea ajuta. Iar femeia
asta, Heidi Winston, crezi c-a fugit cu el?
Aa bnuiesc. Sau poate c-a silit-o el.
M ndoiesc c-ar deranja-o c el este fiul unui magnat al
petrolului.
Amndoi rmaser fr vorbe.
i-l mai aminteti pe Peyton Bragg, de acum doi ani? ntreb
Carl dup un timp. Falsifica whisky i jefuia bnci. Paznicul la
urt i chior e fratele lui mai mic.
El tie cine eti tu?
Aa cred, dar n-a spus nimic.
Avem vreun mandat pe numele lui?
Legea Volstead, zise Carl. Cu ea putem lega pe-aproape
oricine.
Tcur din nou, fiecare cu gndurile sale, de data aceasta
aproape un minut.
Nu-mi dau seama cum l-ai lsat pe Belmont s scape, rosti
McMahon.
Am fcut o greeal, spuse Carl. Se purta de parc se
distrase a-ntia mpucndu-i pe oamenii ia i n-avea nici un fel
de remucri. I-am spus c-l arestez.
133

Fiindc te enervase?
Nu eram sigur dac va fi acuzat de ceva.
Pentru c-a mpucat nite oameni care veneau s-i ard
proprietatea?
Da.
Aa c ai vrut s-l dai pe mna unui procuror, zise
McMahon, dar l-ai lsat s-i scape. Ce fceai cnd a fost
mpucat Dilworth?
Nimeni n-a tiut de el, pn nu ne-a anunat Heidi.
Tcu i McMahon l ndemn:
i?!..
Ea a zis c i se prea c murise.
McMahon atept.
Eu m-am dus de cealalt parte a Packardului, ca s m uit
la Nestor care zcea acolo. Am vzut medalia pentru bravur pe
care i-o prinsese n piept, Crucea Meritelor Speciale din rzboi.
i tata a primit o medalie pentru bravur n Cuba.
McMahon l vzu ncruntndu-se.
Dar Nestor Iisuse! nu semna deloc cu tata.
Stteau pe veranda bungalowului californian, printre nucii
pecan, seara, sorbind un phrel nainte de cin, Virgil cu teancul
de ziare pe care petrolitii din Texas i le aduceau ori de cte ori
aprea numele lui Carl Webster, de data asta cu fotografii.
Da tiu c-i place plria asta. Devii un client obinuit al
ziarelor, aa-i?
Beau whisky cu ghea, cu o felie de portocal i puin zahr,
combinaia favorit a lui Virgil.
Doisprezece ucii n tractir, citi Virgil un titlu. Ai mpucat
patru dintre ei i i-au dat concediu, da? Bun afacere.
Carl l ls pe taic-su s vorbeasc.
Ziarele sunt nnebunite dup cazul sta. Nu se mai satur.
Ieri au venit i ali reporteri i la de la True Detective, Anthony
134

Antonelli. Zice c scrie un articol despre ce-a fost. O s-i spun


Btlia de la Muntele Pleuv.
Nu tiam c-o s vin pe-aici.
Vrea s mai scrie dou articole, unul despre tine i unul
despre Jack Belmont. Vrea s te-ntrebe despre toi tipii ri pe care
a trebuit s-i mputi. Ci sunt pn acum opt, socotindu-l i
pe houl de vite? A zis c vrea s te-ntrebe dac la fiecare le-ai
spus la fel, c dac scoi arma, tu tragi ca s ucizi?
Le-a rmas asta n cap, spuse Carl.
Aa se-ntmpl cnd capei renume. Trebuie s fii atent la ce
zici. Dac o s devii faimos pentru mpucarea bandiilor, o s
vin unu care o s-ncerce s te mpute, ca s devin el faimos. E
posibil ca Jack Belmont sta s se fi gndit la aa ceva. Anthony a
zis c vrea s-l ntrebe pe Jack Belmont de ce jefuiete bnci i
vinde whisky de contraband cnd taic-su e bogat de n-are
treab. I-am spus c biatul fie c vrea s-l fac de rs pe tat, fie
s-i dea importan. Ci oameni a-mpucat Jack cei apte de
la tractir?
i nc unul nainte, cnd avea cincisprezece ani.
La fel ca tine.
Tcur fr s comenteze.
Taic-su este Oris Belmont, zise Carl.
tiu cine e. Dar ce-i poate oferi biatului? S lucreze acolo,
n birou cu el? S se uite pe fereastr la Tulsa? Sau poate s
curee tancuri petroliere, dac dorete. I-am zis lui Anthony: Uite,
eu i Carl avem aceeai situaie aici. Eu sunt destul de bogat i
Carl nu ctig mai mult de cteva miare pe an, da nu ne clcm
unul pe altul pe bombeuri.
Nu, spuse Carl, eu i ascult prerile despre orice.
Eu i dau sfaturi. i-am oferit ocazia s devii un plantator
faimos de pecan, s-i ctigi traiul din btutul nucilor cu prjina.
i-am zis: ine-te departe de industria petrolului. Acum e vreo
cincizeci de ceni barilul, fiindc-i prea mult petrol. Dac-ncepe s
135

produc i cmpul la din estul Texas, o s ctig mai puin de


patru ceni pe baril.
i reaminti lui Carl c guvernatorul de Oklahoma, Alfalfa Bill
Murray, trecuse sub incidena Legii mariale toate puurile
productoare, pzind cu oameni narmai peste trei mii de puuri
pn cnd preul crescuse la un dolar barilul.
S-ar putea s mai dureze, totui o s revin. tii de ce?
Foarte muli oameni au acum automobile i pe zi ce trece sunt tot
mai muli.
Nu eti falit? ntreb Carl.
Dragule, ncasez redevene de cnd a aprut Glenn Pool, zise
Virgil. Cum i-am zis i lui Anthony, sunt destul de bogat. Ce nu iam spus este c pstrez permanent o sut de miare bani ghea
Unde?
n cas. mi ajung s triesc ca un rege de mna a treia vreo
douzeci de ani. Restul i-am investit n benzinrii i localuri
mpreun un partener de afaceri. Oamenii trebuie s cumpere
benzin ca s pun n maini i trebuie s mnnce.
ii o sut de mii de dolari n cas?
i nite arme. Nu-i face griji n privina asta, zise Virgil.
Sorbi din whisky i spuse: Cnd n-ai fost aici, reporterii au
nceput s-mi pun ntrebri. Au venit dup mine-n livad, dorind
s tie ce fac cu toi banii mei. tii, observaser pompele
puurilor. Mai nti m-au ntrebat ce cred despre faptul c unicul
meu fiu urmrete proscrii evadai i jefuitori de bnci. Le-am
spus c dup criza din 29 nu crezusem c n bnci au mai rmas
bani care s fie jefuii. Au dorit s tie dac ddusem faliment. Leam spus c dac-o s se aboleasc vreodat legea, o s deschid
nite crciumi pe undeva. Nu aici, aici suntem uscai ca iasca,
fiindc am fost teritoriu indian nu cu mult timp n urm. Din
cauza asta i-a baptitilor, statul sta va vota mereu pentru
prohibiie. Le-am zis, nu, ce dracu, nu-s falit, am investit banii. Ei
au zis c i-aa poi ajunge srac lipit. Le-am spus, n nici un
136

caz, aa cum am aranjat eu, o s triesc ca un rege de mna a


doua. De-atunci m-am mai gndit, cinci miare pe an vreme de
douzeci de ani i-am schimbat-o cu un rege de mna a treia.
Le-ai spus c ai bani ghea? ntreb Carl.
Nici vorb, ns cu asta m-au iscodit ntruna, dac am vreo
ascunztoare pentru bani. Le-am zis c nu-i treaba lor. Sunt
oamenii cei mai bgcioi pe care i-am ntlnit vreodat.
Ce le-ai spus de i-ai fcut s cread c ai bani ascuni peundeva? ntreb Carl. Dac-o s trieti ca un rege de mna a
doua
A treia.
Asta nseamn c ai bani cu care s-o faci.
N-am suflat nici un cuvnt despre banii mei.
Le-ai spus c ai arme n cas i c eti un inta de elit?
M-au ntrebat, mai trziu, dac am fost cu pucaii marini ai
lui Huntington n rzboiul spaniol. Asta-i tot.
Le-ai spus c-ai obinut medalia pentru bravur?
Fiindc m-a-mpucat un lunetist? Virgil trase o duc
zdravn din paharul lui i spuse: Reporterul la, Anthony
Antonelli, zicea c tu i-ai fi spus c-o s fii acas.
Am fost ieri n Henryetta.
Tot te mai trage aa la puicua gangsterului?
Se ntlnete c-un petrolist, care se crede galant. Am cinat cu
Crystal i-am plvrgit despre una i alta. mi place, dar asta
nu-nseamn c-a vrea s m-nsor cu ea. tii c-a trit cu Emmett
Long dup ce i-a ucis soul. La fel ca Heidi Winston, fata care-a
fugit cu Jack Belmont.
Poi s discui cu astfel de oameni?
Pot s le pun ntrebri. Cum este s fii cu un brbat care-i
dorit viu sau mort? Am ntrebat-o pe Crystal dac nu era mereu
speriat. Mi-a rspuns: Sigur c da!. Totui, a prut surprins,
de parc-ar fi fost ceva la care nu se gndise. S fie speriat
devenise ceva firesc pentru ea. Heidi este altfel, ea a fost
137

prostituat i cred c i-a plcut aarea, aa, ca o schimbare. n


tractir, l tachina pe Jack fiindc mpucase o vac, zicnd c-o
fcuse cu intenie. Dincolo de fereastr, jos n curte, erau
trupurile a apte oameni pe care i ucisese el.
N-ai cum s-nelegi oameni ca tia, rosti Virgil.
Carl i spuse c Nestor Lott avea o Cruce a Meritelor Speciale
prins de hain, pe care probabil o obinuse n timpul rzboiului.
Atunci cnd l-ai mpucat?
Era ct pe-aici s nimeresc medalia.
Crezusem c eti un inta mai bun, spuse Virgil. De parc
i-ar fi dorit ca toi s tie c fusese cndva erou. Asta dac era
medalia lui
Sunt aproape convins c era. individul nu avea sentimente,
zise Carl, da cnd a sosit momentul s ias-n fa n-a dat bir cu
fugiii.
Dai peste tot felul de ciudai, aa-i?
Narcissa Raincrow apru din buctrie cu un pahar cu whisky
i coca-cola i-i anun c cina era gata.
Stteau la masa rotund din colul ndeprtat al buctriei, cu
ferestre pe dou pri i nuci pecan oriunde ai fi privit.
Narcissa le servi carne, ou i cartofi, toate prjite, un castron
cu fasole alb i afumtur rmas de la prnz, pine proaspt
coapt i o farfurie cu varz murat cu sos de roii deasupra.
Narcissa se aez la mas i-i ascult comentnd despre Franklin
Roosevelt care ctigase alegerile prezideniale, ncntai c-l
nvinsese pe constipatul de Herbert Hoover.
Will Rogers spune c democraii au ctigat, le zise Virgil,
fiindc au fcut o grmad de promisiuni c-o s reglementeze
bursa, o s-i ajute pe fermieri, o s susin pensiile veteranilor i
dup-aia o s vin cu tot felul de scuze. Will Rogers spune c noi
nu votm pentru un candidat, ci votm mpotriva adversarului
su.
138

Mai spune i c n-a ntlnit niciodat vreun om pe care s


nu-l plac, rosti Carl. Tu crezi aa ceva?
Nu, nu cred, rspunse Virgil, dar sun bine. tii, pe cnd
juca n vodeviluri fcnd mecherii cu lasoul i-n acelai timp
vorbind, Will Rogers rotea dou lasouri odat, aruncnd unul n
jurul calului i pe cellalt n jurul clreului, ns avea o list de
chestii la care se gndise dinainte i pe care le spunea dac ddea
gre. De felul: Dac nu-l prind repede pe unu, va trebui s v
pltesc biletele din buzunaru meu. Sau mai zicea: Asta-i mai
uor de fcut c-un cal orb, fiindc nu vede lasoul venind.
Oamenii rdeau aa tare de scuzele lui, c rata voit cte o
mecherie, ca s poat spune o poant.
tii multe despre Will Rogers, aa-i? zise Carl.
E vedet de film, apare pe scen, scrie la ziar o rubric plin
de greeli de ortografie e cel mai mare american al nostru, omul
cel mai amuzant pe care l-am auzit vorbind vreodat.
i are i snge indian, spuse Narcissa.
E pe sfert Cherokee, preciz Virgil. Will Rogers zicea: Noi nam venit aici pe Mayflower, noi ateptam corabia. Aplecat peste
farfuria lui, i spuse lui Carl: Uneori mi aminteti de el. Nu tiu
de ce anume, dar aa e.
Eu i pot spune muli oameni care nu-mi plac, zise Carl, aa
c nu-i din cauza asta.
Amndoi v purtai frumos cu animalele, urm Virgil. Tu eti
modest n felul tu sau tii cum s te compori. Mai ii minte cnd
l-ai vzut n Ziegfeld Follies? Erai puti pe-atunci.
Fusese la numai cteva zile dup ce Carl l doborse pe houl
de vite din aua calului. El ncuviin, amintindu-i dansatoarele
cu picioare lungi i albe dansnd step pe scen i pe Will Rogers
aprnd cu acoperitori negre de pantaloni i innd n mn
treizeci de metri de funie fcut colac, cu plria de cowboy
aplecat ntr-o parte i prul atrnndu-i pe frunte. Carl i
reaminti c houl de vite se numea Wally Tarwater.
139

Virgil spunea:
mi tot mpinge varza asta murat, zicnd c-i sntoas.
Este, vorbi Narcissa. n emisiunea ei de la radio, Ellen Rose
Dickey zice c-i cea mai perfect mncare sntoas. Am
comandat cincizeci de reete de la Clyde, Ohio. Am pus n ea nuci
pecan mcinate i ceap i-am fcut sos de roii, ca s torn pe
deasupra, iar el o d deoparte.
Miroase, pufni Virgil.
Tu miroi, da nu tii, spuse Narcissa, fiindc nu te speli.
Cumpr spun Lifebuoy de la magazin, da el nu se spal-n fiecare
zi la sub bra, aa cum i zic. Nu face baie doar o dat pe
sptmn. I-am zis s-i clteasc gura cu Listerine. N-are timp,
c citete ziarele. I-am spus c Listerine omoar dou sute de
milioane de microbi n numai cincisprezece secunde. El tot n-are
timp. ncerc s-l fac s mnnce drojdie Fleischmann n fiecare zi,
trei buci, ca s n-aib probleme la closet. l aud cum se screme
acolo, ncercnd s fac caca. Da nu, zice c n-are nevoie de
drojdie Fleischmann. Vezi cum a-nceput s cheleasc? Am
ncercat s-l conving s foloseasc loiunea aia de-i zice HairMedic. N-a vrut. I-am zis c faimosul Harry Richman11 spune c-i
place s-o foloseasc. I-am zis c-o folosete i Ruth Etting,
cntreaa. Ea spune c face minuni pentru prul ei. Da Virgil
zice c el n-are nevoie. I-am dat revista mea Physical Culture s
citeasc despre Brbatul Ideal, n care mou la Bernarr
Macfadden12 i arat cum s faci exerciii. Da Virgil nu coboar
de pe scaunu lui. Am comandat cartea gratuit a lui Charles
Atlas, n care-i arat cum tensiunea dinamic i aduce sntate
i putere venic. Nu vrea s-o citeasc. I-am adus cartea lui Earle

11

Harry Richman (1895-1972), cntre, actor, dansator, pianist, compozitor


american, foarte popular n anii 1920 i 1930 (n. tr.).
12
Bernarr Macfadden (1868-1955), exponent influent al culturii fizice, o
combinaie de culturism i teorii de sntate i nutriie (n. tr.).

140

Liederman13, care-i zice cum s-i ntreti organele interne. Am


dat comand la Newark, n New Jersey poate c-o s-i plac
cartea lui Lionel Strongfort 14, despre cum s-i creti energia
trupului. Virgil nici mcar n-a deschis-o. A zis: M iei peste
picior? Tipu i-a inventat numele sta.
Povestete-i cum ai cumprat un tub de Ipana, rosti Virgil,
fiindc periua mea de dini se-nroea dup splare.
Narcissa cltin din cap, obosit, stul pn peste cap de el.
Acum folosesc Ipana, anun Virgil. Mi-am cumprat o
periu de dini nou i a rmas alb. Mesteca o bucat de carne
pe care o ntinsese prin glbenu i-i spuse lui Carl: tiai c-n
fiecare an treizeci de mii de oameni mor n accidente de main?
Probabil c stau pe drum i-ncearc s intre unii-n alii. Tocmai
am citit asta, zise el i o privi pe Narcissa. Unde era, n Liberty?
Cred c-n Liberty, spuse ea. Sau n Psychology, n rubrica
aia, Viaa n lumea modern?

13

Earle E. Liederman (1886-1970), autor american al unui celebru curs de


body building distribuit prin pot n anul 1920 (n. tr.).
14
Lionel Strongfort (1878-1970), pseudonimul germanului Max Unger,
autorul faimosului curs de body building Strongfortism distribuit prin pot
vreme de douzeci i cinci de ani (n. tr.).

141

10

Crystal vzuse locuina lui Carl cnd venise la Tulsa dup


trguieli. i artase apartamentul cu trei camere n care locuise de
cnd se alturase marshallilor, spunnd c pltea treizeci de
dolari pe lun, n care erau incluse lumina i nclzirea i era
complet mobilat, cu buctrie nou i o verand nchis, n spate,
unde puteai dormi
Nu-i ru, spusese Crystal.
Mai trebuia s zugrveasc pereii i s pun alt mochet, dar
nu fcuse deocamdat nimic, doar atrnase tablourile din living.
O ateptase pe Crystal s se apropie de peretele cu fotografii
nrmate, dintre care unele erau mrite.
Ala-i tata n uniform, pe cnd era n Marin.
Ateptase pn cnd era ndeajuns de aproape ca s ating
fotografia, apoi adugase:
A fost pe Maine.
Spusese asta tuturor fetelor care fuseser aici n ultimii ani: A
fost pe Maine. i toate tiuser ce se ntmplase n Portul Havana
n 1898 i-l ascultaser povestind cum Virgil fusese azvrlit de pe
punte cnd vasul explodase i cum fusese apoi ntemniat ntr-o
nchisoare spaniol.
Mi-ai povestit despre tatl tu, zisese Crystal. ntr-una din
dup-amiezile alea cnd ai trecut pe la mine.
Mai erai la ferm pe-atunci?
La scurt timp dup ce-l mpucasei pe Emmett. Mi-ai
povestit despre toi oamenii tia, despre familia ta i despre viaa
ta cnd erai puti. Se ntorsese s-l priveasc. Rmsesem cu
impresia c voiai s te consider un tip obinuit, nu un poliist
idiot sau ceva de genu sta, care nu face altceva dect s-mpute
142

oameni. Crystal se ntoarse spre peretele acoperit cu fotografii,


spunnd: Pe-astea nu le-am vzut niciodat, ns fac prinsoare
c-i pot recunoate pe ai ti din ce mi-ai povestit despre ei.
Artase cu brbia o fotografie: Asta-i mama ta. Parc o cheam
Grace, nu?
Graciaplena, zisese Carl, adic Plin de Graie Divin, dar
aia-i bunica, nu-i mama. Are snge Cheyenne.
Greeala mea, rostise Crystal. Dac are snge de indianc,
nseamn c i tu ai. l privise iari i surse uor: N-a fi bnuit
niciodat.
Prima dat cnd l-am ntlnit pe Emmett n drugstore, a zis
c asta-nsemna c eram metis. Ala-n costum de cowboy sunt eu
la patru ani. Tata mi-l cumprase. Cnd era tnr, voia s-ajung
cowboy. La cincisprezece ani cumprase cu cinci dolari un cal,
gndindu-se c-o s plece i-o s gseasc de lucru imediat. Taicsu vitreg, care era predicator la Biserica Numelui Celui Mai
Sfnt, i-a vndut calul i a pstrat el banii. Tata a intrat atunci n
Marin i amintesc c avea doar cincisprezece ani iar maic-sa
a fugit n Lame Deer, statul Montana, ca s locuiasc cu ai ei. Ea
este tot acolo, dar n-am ntlnit-o niciodat. Nici pe maic-mea,
care a murit la naterea mea. Asta-n rochie alb e Grace n ziua
cnd s-au cstorit n Havana. sta cu ea e taic-su, Carlos,
dup numele cruia am fost eu botezat. L-am ntlnit o dat,
cnd m-a dus tata n Cuba. Astea-s nite sonde de petrol ale tatei.
Uite-ne pe noi doi pe o platform de lucru a turlei, cnd eram
puti, i place s pozeze.
Pe el l moteneti, spusese Crystal.
Nu-i ns petrolist. Cu toate c-ncaseaz cecurile, se ocup
tot de nucii lui.
Cred c te-a rsfat n copilrie.
Virgil mi-a cumprat mereu cai buni. Am lucrat cu vitele de
pe la doisprezece ani, de cnd am putut clri ca brbaii, pn
m-am alturat marshallilor. n poza aia mrit a casei? Tata,
143

Narcissa i cu mine pe veranda din fa n ziua cnd ne-am mutat


acolo. nainte trisem pe drumul de ar, exact cnd coteti n
proprietate. Narcissa-i menajera lui.
Fac prinsoare c-i mai mult dect att, zisese Crystal.
Aa-i, ei doi sunt apropiai, fac douzeci i ase de ani de
cnd sunt mpreun. Narcissa are mult grij de el. El citete
gazete, ea citete reviste i dup-aia i spun unul celuilalt ce-au
gsit. Cnd am ocazia, m duc la Okmulgee n weekend. Tata i
cu mine stm pe verand i povestim.
Ca doi parteneri, este?
i place s-aud ce mai fac.
Dei ai putea s trieti i s munceti la ferm, nu?
Ca s culeg nuci. Nu, ntotdeauna m-a lsat s-mi urmez
calea.
Totui, cred c se mai ntreab
Ce poate s-mi plac la viaa de marshall? Crede c-mi dau
aere, c-s pornit s-mi fac un nume.
i aa e, nu? ntrebase ea.
Carl i zmbi i Crystal se apropie i-l trase de bra spre
dormitor, rostind:
Doar un numr scurt, ca s pot pleca la trguieli, te rog? Ceai zice dac-mi ridic doar fusta i-mi scot chiloii?
Pori chiloi?
Scumpule, doar i-am spus c m duc la Vandevers s vd
ce-i nou. i de data asta ncearc s nu m mai ciufuleti, bine?
n dimineaa asta, ajunse acas venind de la tatl su i-i fcu
un du stnd n picioare n cad, se brbieri i se pieptn, udnd
pieptenele ca s fie crarea dreapt, apoi se frec cu ap de
colonie pe fa. Avea s poarte vesta care fcea parte din costumul
lui negru. Afar era rece, prea frig pentru panama, aa c i lu
plria maro de fetru, ca s se obinuiasc cu ea n urmtoarele
dou luni de iarn; plria cptase o form bun i i plcea
144

cum o simea, strngndu-i uor partea din fa a calotei cnd o


punea pe cap i tiind c arta bine, cu borul niel curbat. Nu se
sinchisea s se mbrace cu pardesie. n zonele rurale, purta peste
costum o hain de cowboy cptuit cu ln de oaie. n orae,
urcnd i cobornd din automobil, trenciul i era ndeajuns. Alese
o cravat burgund asortat cu cmaa albastr i costumul
bleumarin, dup care i puse hamul de umr al tocului.
Revolverul era ceva mai confortabil de purtat pe old, dar Colt-ul
mare cu cadru de 0,45 era mai uor de scos de sub braul stng,
de unde-l putea lua i dac sttea aezat. Roti tamburul ca s
verifice cartuele i vr revolverul, cu ctarea pilit, n tocul pe
care-l nmuia la fiecare dou sptmni cu ulei pentru piele. Puse
n buzunarul hainei un pachet nou de Lucky i un plic de
chibrituri, ns ls tutunul de mestecat Beechnut pe birou
cteodat mai mesteca, cnd era la ar sau la tatl su, cruia i
plcea marca aceea de tutun. Strecur o pereche de ctue ntrun buzunar al trenciului nu-i plcea s simt metalul dur la
spatele centurii. Cartuele de rezerv erau ntotdeauna n
buzunarul hainei. Ce-ar mai fi fost? Portofelul, mruni, un
pachet de gum de mestecat i cheile de la berlina Pontiac Eight
pe care-l lsau s-o foloseasc. Peste alte nou minute, opri n faa
Hotelului Mayo. La recepie, se privi n oglind, i ridic plria i
o cobor dup aceea nc puin peste ochi, plria maro era de
succes i marshallul Carl Webster arta bine.

145

11

Carl ciocni la ua camerei 815. Ua se deschise i Tony


Antonelli se ivi n prag, privindu-l. Carl spuse:
Am neles c vrei s stai de vorb cu mine.
Da, dar nu acum. M pregtesc pentru un interviu cu Louly
Brown.
N-ai nceput nc? ntreb Carl. D-mi voie doar s-o salut.
i ddea seama c cellalt n-ar fi vrut s-l lase s intre, ns
redactorul de la True Detective fu nevoit s se dea la o parte, cnd
Carl trecu pe lng el i privi n camera de zi. Tony i fcu semn
spre o u.
E-n dormitor.
I-ai nchiriat un apartament ntreg?
Dou camere i baie, cincisprezece dolari.
Se ctig frumuel din scris, aa-i?
Se deconteaz. Tony ridic mna i spuse: Ateapt o clip,
s vd ce-i cu ea.
Se apropie de ua dormitorului, ciocni o dat i ntreb:
Louly?
Carl auzi glasul fetei, ns nu distinse cuvintele. Tony zise:
Da? mi pare ru i n cele din urm: Sigur c-atept.
Reveni la Carl.
Zice c-are un blestemat de co i-ncearc s-l ascund.
Da ce-i, ntreb Carl, vedet de cinema? Zi-i c sunt aici i
vreau s-o vd.
Este exagerat de atent cu felul n care arat, explic Tony,
poate chiar ruinoas. Nu face fa la toat atenia care i se
acord.
Carl se ntoarse i se aez pe un scaun mare i confortabil, la
146

captul sofalei. Ridic ochii i-l vzu pe Tony apropiindu-se i


spunnd:
Dac tot avem cteva minute, a vrea s-mi povesteti despre
schimburile de focuri n care ai fost implicat, cele despre care am
citit doar n ziare. A trebuit s scotocesc n arhiva de la World din
Tulsa, ca s gsesc articolul Schimb de focuri de la mic
distan i pe cellalt Marshall mpuc de la 400 de metri
ucigaul cu mitralier.
Au fost singurele, spuse Carl. Primul a fost ca majoritatea
situaiilor de felul sta, iar cellalt n-a fost un schimb de focuri.
Anul trecut am fost de mai multe ori n Kansas City,
ncercnd s aflu informaii confideniale despre Boss Pendergast
i amicii lui. Baft oricrui ziarist care vrea s-ncerce! Tony
continu s vorbeasc, aezndu-se la captul sofalei, pe
marginea pernei i-i scoase carneelul. A vrea s-mi povesteti
episodul acela n care ai folosit o puc.
Fiindc tot ai amintit de Kansas City, zise Carl, m gndeam
s merg acolo.
Pi fcu Tony, este oraul cu cea mai mare suprafa din
Statele Unite i se mai spune Parisul Preriilor. i e mult
libertate. n K.C. se gsesc toate tipurile de pariuri, buturi i
femei pe care i le-ar putea dori cineva. M refer la cei care merg
acolo pentru chestii de-astea.
Ai mai vzut-o pe Elodie? ntreb Carl.
Asta l fcu pe Tony s-i ndrepte spatele.
Mai zilele trecute.
E la tribunal i discut cu marshallii. I-am zis: Dac tentorci n Seminole, te bag cu mna mea la-nchisoare.
N-am vzut-o, spuse Tony. Zici c-i la tribunal?
Vrei s vorbim despre Elodie, ntreb Carl, ori s-auzi despre
un schimb de focuri?
Ia s vad ct de profesionist era redactorul sta de la True
Detective.
147

Tony avu nevoie de numai dou secunde ca s revin la subiect,


rostind:
Da, absolut. Vreau s-aud cum l-ai mpucat pe ucigaul cu
mitralier. Erai ntr-adevr la patru sute de metri?
Povestea cealalt e mai bun, spuse Carl.
Se uit la Tony care se ridic de pe sofa, i netezi partea din
fa a pantalonilor, apoi rosti:
Poi s mai atepi un minut? Vreau s vd ce face Louly.
Carl l privi ndreptndu-se spre ua dormitorului, de care i
lipi urechea dup ce ciocni i spuse:
Louly? Mai ntrzii mult? Trebuie s merg la baie.
Carl l vzu agitndu-se lng u i l auzi rostind Ce? de
vreo dou ori, nereuind s neleag.
Doar plteti pentru apartamentul sta, zise Carl. Intr peste
ea.
Aud apa curgnd, spuse Tony i porni ctre ua coridorului.
M-ntorc imediat, adug el i prsi apartamentul.
Ua se nchise i Carl se ridic din scaun, intr n dormitor i
rosti:
Louly, unde te-ascunzi?
Era n baie. O vzu ua era deschis ieind din cada plin
cu spum, rocat i n pielea goal, privindu-l drept n ochi cnd
se ntinse dup un prosop, grbit s-l apuce, dar apoi mai
relaxat cnd l inu n faa ei.
Carl avu impresia c n clipele acelea, ea se gndea ce s fac,
ca o feti cuminte, umilit de faptul c o vzuse dezbrcat, sau,
aa cum o descrisese Tony, exagerat de atent cu felul cum arta,
poate chiar ruinoas. Chiar aa? Totui nu ntr-att de ruinoas
nct s nu-l mpute pe Joe Young n motel, a doua zi dup ce o
cunoscuse Carl. O privi, ntorcndu-se ca s se tearg pe spate.
Te mai uii la mine? ntreb Louly.
N-am cum s n-o fac.
Ea ddu drumul prosopului, oferindu-i imaginea clar a
148

funduleului obraznic i se ntinse s-i ia halatul verde dintr-un


crlig de pe perete. Rmase cu spatele la el ct timp se mbrc,
puin sfioas, deoarece Carl vzuse deja peticul de puf rou pe
pielea ei alb. Se prea c avea s se poarte firesc cu el.
Louly iei din baie, ntrebnd:
Unde-i Tony?
Fcea pipi pe el.
N-am ntlnit n viaa mea un gazetar mai politicos i mai
curtenitor. Se aez la msua de toalet i ncepu s-i perie
prul. i n-am fcut niciodat baie cu spum, aa c mi-am
cumprat un borcna, ca s vd cum este. E bine, miroase
frumos, dar nu faci altceva dect s stai n ea.
Pierzi multe, zise Carl, rmnnd la o ferm de bumbac.
Se apropie ca s-o vad n oglinda msuei, cu capul plecat i
halatul ntredeschis.
Se opri din pieptnat i ridic ochii spre el.
Am nceput s m plictisesc de interviurile astea. A trebuit
s inventez diverse chestii ca s le menin interesul. I-am spus
unuia, unui reporter, c odat, pe cnd locuiam n Fort Smith, mam ntlnit din ntmplare cu Charley Floyd. Reporterul a zis:
Din ntmplare, da? Cum s nu! I-am zis: De ce a mai sta de
vorb cu tine, dac nu m crezi? i el a zis, De ce te-ai fi dus n
statul Arkansas, dac nu s te-ntlneti cu el? Atunci a trebuit
s inventez ceva pe moment.
ns ceva ce doreai ca el s nu cread, spuse Carl.
Aa-i i-ncep s m-ncurc. n Sallisaw auzisem c Charley
era ntr-adevr n Ford Smith, cu Ruby i bieelul lor, Dempsey i
m gndisem s merg pn-acolo i s-o vd pe Ruby. Apoi ns au
plecat i nimeni nu tia unde erau. Louly se mai perie de cteva
ori, se opri i ridic din nou ochii ctre el. tii ce am hotrt s
fac? S m duc n Kansas City. Se zice c-i un ora a-ntia, cu tot
felul de locuri grozave de vizitat, iar acum mi pot permite s-o fac.
i-n Tulsa sunt multe de vzut, rosti Carl.
149

l surprinse privind sub halatul ei i-l strnse mai bine, zicnd:


Am alea cinci sute pe care mi le-au dat pentru c l-am
mpucat pe Joe Young i vreau s le cheltuiesc n Kansas City,
nu n orice ora petrolier.
Dac vrei s vizitezi Tulsa i s economiseti bani, spuse
Carl, ai putea sta la mine.
Ea rmase cu peria deasupra capului.
S locuiesc cu tine?
Carl privi cum halatul se ntredeschise parial, dar de data
aceasta, uitndu-se la brbat n oglind, Louly nu-l mai strnse.
Am un apartament cu dou dormitoare i buctrie nou, o
sufragerie confortabil i un radio Atwater Kent mare lng sofa.
O dat pe sptmn vine o femeie, deretic i spal rufele. Dac
vrei s locuieti acolo, te pot nsoi prin ora.
Nu lucrezi?
Mi-am luat nite zile libere, ca s m relaxez.
Ea se perie de dou ori, se opri i spuse:
Ce vor spune oamenii dac-o s stau la tine? Dac afl maicmea?
Nu-i spune.
i vecinii ti?
Nu le pas.
De-abia te cunosc, zise Louly.
Eu i ofer o camer, spuse Carl. Dac nu vrei s vizitezi
oraul, localurile la mod, s mergi la dans, e treaba ta. Poi s
stai pe sofa i s asculi radioul.
Louly ntreb:
M duci s dansez?
Tony scoase cheia din broasc, nchise ua i se ntoarse,
vzndu-l pe Carl Webster care ieea din dormitor.
Se mbrac, spuse Carl.
Tony se opri.
150

Ai discutat cu ea?
Se gndete s mai rmn cteva zile n Tulsa.
Chestia-i c nu poate sta aici.
O spusese imediat.
Dac vrea, poate sta la noapte, nu?
Apartamentul e-nchiriat pn la ase.
L-ai nchiriat cu ora, zise Carl. N-ai pltit cincisprezece
dolari, aa-i, Tony? M-ai minit.
Era convins c marshallul glumea, dar nu absolut convins.
Tony porni spre sofa, zicnd:
Dac aa i-am spus, atunci da, sta-i tariful pentru o
noapte. Rmsesem cu el n minte fiindc dac trecem de ora
ase, trebuie s-l pltim.
i-unde o s doarm Louly, ntreb Carl, n main?
Am aranjat cu hotelul i-o s-i dea o camer de lux la doi
dolari pe noapte.
Ai adus fetia la Tulsa i o pui pe ea s plteasc?
O s m-ocup eu de treaba asta, zise Tony.
Lucrezi pentru nite tipi zgrcii, coment Carl, dar nu-i mai
face griji despre plat, o s aranjez eu. Stai jos, s-i povestesc
cum a fost cu Schimbul de focuri din apropiere.
Proceda iari aa, l punea la colul lui, l manipula. La fel cum
fcuse cu Elodie, adusese vorba despre ea, apoi l oprise s mai
afle altceva despre fat. Sau poate c-i plcea s se aud
povestind despre propria lui persoan.
Nu, spuse Tony, a dori s-mi povesteti despre Marshall
mpuc de la 400 de metri ucigaul cu mitralier.
Exact asta s-a ntmplat, zise Carl. n titlul la e toat
povestea.
Singura dat cnd ai folosit o puc
Singura dat cnd a trebuit s-o fac.
tiu c-a nceput cu spargerea unei bnci din Sallisaw. ns
de ce tocmai acolo? Cum se numea tipul, Peyton Bragg? A vrea
151

s aflu detaliile.
Sunt greu de reamintit.
n camer se ls tcere, pn ce Tony spuse:
De ce nu vrei s-mi povesteti despre asta?
O s-i povestesc, zise Carl. S vd ct de multe mi pot
aminti.
l ii minte pe chiorul la urt, cu ochelari fumurii, care era
om de ordine n tractir? Cel cruia i spuneau Boo.
Cnd ntorcea capul, spuse Tony, era artos.
Dar i rmne n minte obrazul lui distrus, zise Carl. Numele
lui adevrat este Billy Bragg i e fratele mai mic al lui Peyton
Bragg, ucigaul cu mitralier mpucat de la distan.
Da, Peyton Bragg, ncuviin Tony i-i not numele.
Peyton era cu distileria. El pregtea terciul de fermentaie i-l
trecea prin alambic, de unde picura n sticlele pe care Billy le livra
clienilor. Dup aceea, Peyton a spart o banc. Oamenii legii au
dat n cele din urm de el atunci cnd a jefuit Sallisaw State
Bank. tii de ce-a ales tocmai banca asta?
Pentru c Sallisaw este aproape de Cookson Hills?
Vezi c tii? Totui, acela n-a fost dect unul dintre motive.
Principalul motiv a fost faptul c Frumuelul Floyd jefuise
aceeai banc din oraul lui natal, nelegi? i se alesese cu
numai dou mii cinci sute treizeci i unu de dolari i aptezeci i
trei de ceni. Peyton a zis, ia stai aa, o s-o jefuiesc la fel cum a
fcut Choc, c-o mitralier i-o s plec din Sallisaw cu un casier pe
scara automobilului i oricum mai mult de dou mii cinci sute
treizeci i unu de dolari.
De unde tii asta, de unde tii ce-a zis Peyton?
De la putiul care-i conducea maina.
Cum l chema?
Nu mai in minte, ns cel care a intrat cu Peyton n banc a
fost Hickey Grooms, narmat i periculos bncile din Arkansas
puseser cinci sute de dolari recompens pe capul lui. Vezi tu,
152

Peyton era nemulumit fiindc Charley Floyd era considerat


autorul unor jafuri pe care le fcuse Peyton. De fapt, pe atunci
martorii i atribuiau lui Choc aproape toate spargerile de bnci
din Oklahoma. Aa c intenia lui Peyton era s fac o
demonstraie.
Tony spuse:
Se zice c Frumuelul ar fi jefuit cincizeci i una de bnci
n mai puin de un an.
tii i tu c nu-i adevrat, zise Carl. Peyton i partenerul lui
au intrat n banc i Peyton i-a fluturat niel mitraliera ca s-i
sperie pe toi i s-i fac s coopereze. Dup-aia au deschis seiful
i-au luat sacii cu bani n timp ce pustiu sta, oferul, ambala
motorul mainii ca s fie pregtit. Se uita ntr-una spre banc i
de-aia n-a vzut maina de poliie trecnd pe lng el.
Dar ei l-au vzut comportndu-se ciudat, interveni Tony.
Aadar tii ce-o s se-ntmple, spuse Carl. Cnd putiul i-a
dat seama c pietonii se uit la el i se grbesc prin faa bncii, antors capul, a vzut poliia pe strad i a-nceput s claxoneze.
Ce automobil conducea?
Un Oakland, model Eight, nou-nou, pe care putiul l
terpelise dintr-o parcare din Muskogee. Peyton a ieit n goan
din banc, a ajuns la main i poliia a strigat s se opreasc i
s ridice minile, iar el a nceput s-i mitralieze cu Thompson-ul,
trgnd n mainile parcate i-n vitrine Partenerul lui a ieit cu
sacii de bani cnd Peyton trgea i poliia l-a dobort pe Hickey
Grooms, imediat ce-a ieit din banc. Peyton, care srise de acum
n main i-a vzut partenerul mort pe trotuar, cu sacii n care
erau vreo zece mii de dolari, banii plantatorilor de bumbac.
Ai aflat asta ulterior ci bani au furat?
Da, dei putiul a declarat c Peyton tia ct luaser i prea
c-ar fi vrut s-ncerce s se duc s ia sacii.
Poliitii trgeau n automobil, aa c putiul a spus c a clcat
acceleraia, a inut-o blan i-au ters-o de-acolo.
153

Spuneai c Peyton a tras cu Thompson-ul, rosti Tony.


A ucis un poliist i doi trectori. Dup ce a prsit oraul,
urmrirea a continuat prin dealuri i pe-acolo nu sunt drumuri
asfaltate, n general ne inem dup urmele de cauciucuri i dup
praf. eriful din Sequoyah instalase un baraj rutier lng Brushy,
ns Peyton a trecut prin el i-a omort un ajutor de erif. n timp
ce se-ndreptau spre Bunch, ni se alturase i eriful din districtul
Adair
Stai aa, l opri Tony. Tu ce cutai n Sallisaw?
M interesam de Charley Floyd. M dusesem s vorbesc cu
rudele nevesti-sii. O verioar, Louise, i scrisese cnd era lanchisoare.
Adic Louly?
Pe-atunci n-o cunoteam. Oricum, ea nu era acolo. Tatl ei
vitreg, domnul Hagenlocker, mi-a zis c ea i furase maina. Cnd
m-am ntors n Sallisaw, banca fusese jefuit.
i te-ai alturat urmririi.
Dup cum i spuneam, ne apropiam de Bunch, cnd am
vzut Oakland-ul pe-o parte a drumului, cu spatele ieit din
tufiuri i putiul ofer ateptnd. Cnd ne-au apropiat, a ridicat
braele i ne-a spus c Peyton i spusese s trag maina pe
dreapta i s-o ascund, dar se mpotmolise n hiuri i de-aia i
se vedea spatele. Putiul a mai spus c din ntmplare un
automobil apruse de pe un drum cam vizavi de ei, unde era o
benzinrie care trsese obloanele. Peyton o luase la fug, oprise
maina putiul zicea c la volan era o femeie i plecase cu ea.
Ce main era? ntreb Tony.
Un Essex model 1930 cu dou ui, verde, despre care eriful
din districtul Adair ne-a zis c-i aparinea Veniciei Munson, o
profesoar, fat btrn, din Bunch.
Aa c v-ai dus la ea.
Carl ar fi vrut s-i spun c avea s ajung i acolo, da?
Rmase ns calm, dorind s povesteasc partea aceea aa cum
154

i-o amintea el.


Discutase despre Venicia Munson cu eriful din districtul Adair,
un mo care-i amintea de taic-su prin felul n care mesteca
tutun i care era direct cnd vorbea, dar nu se grbea. i spusese:
O cunosc pe Venicia de peste treizeci de ani, de cnd era
feti, ns niciodat n-am tiut ce gndete. Se zice c, pe cnd
era putoaic, ar fi fost ct pe-aici s fug c-un sondor necalificat,
da a oprit-o taic-su. N-am auzit niciodat s ias cu vreun
biat. Nu-i vorbete dect dac deschizi tu discuia. Nu se
coafeaz i nici nu se boiete-n vreun fel. Ba nu, zisese eriful, mi
iau vorba-napoi. Ieri era dat cu rou-n obraji, cnd am vzut-o la
pot punea o scrisoare. N-ar fi uric, dac s-ar dichisi niel.
Att doar c-i slbnoag ru, nici n-ai zice c-are e.
Cui crezi c i-a scris?
i eu m-am ntrebat asta.
Crezi c-l cunoate pe Peyton?
S-ar putea.
Le place amndurora s se-ascund.
Pricep ce vrei s spui. Ai intuiii bune?
Uneori.
Gsiser casa la captul fgaelor de un kilometru i jumtate
de pe drumul de ar drept ca linia, printre terenuri despuiate de
vnturi i secet. Era o cas veche, Venicia Munson fiind ultima
din neamul ei care mai locuia acolo.
Essex-ul verde era lng cas.
Carl povesti cum femeia ieise pe verand cnd cele patru
automobile naintaser ncet n curte: dou ale erifilor din
Sequoyah i Adair, o berlin cu ceteni din Sallisaw narmai cu
puti i carabine i Pontiac-ul lui Carl, care-l luase pe putiul
ofer.
Uit-te la ea, i spusese Carl putiului ofer i zi-mi dac ea a
fost n Essex.
155

N-am putut s-o vd bine.


Maina este aceeai, da?
Aa pare.
Spune-mi, ntrebase Carl, dac Peyton a oprit maina sau
maina s-a oprit ca s-l ia?
Ce importan are? zisese putiul.
El a ameninat-o cu mitraliera?
N-o avea la el.
A lsat-o n maina ta?
Cred c-a uitat-o.
Avea vreo arm n mn?
N-am vzut nici un a.
O recunoti pe femeie?
i-am spus, n-am vzut-o bine.
Carl i eriful din districtul Adair coborser din automobile i
se apropiaser de femeia de pe verand, atingndu-i borurile
plriilor. Carl se prezentase, spusese c era marshall SUA i
continuase:
Ai avut o zi bun azi?
Venicia nu rspunsese, ci rmsese ateptnd, cu braele
slbnoage ncruciate peste piept, cu pete roii desenate cu rujul
pe obrajii scoflcii.
Spunei-mi, urmase Carl, dac acum vreo dou ore ai oprit
maina ca s luai un brbat de pe drum?
Ea scuturase din cap.
Venicia, rostise eriful, ne referim la Peyton Bragg. Un martor
te-a vzut lundu-l n maina ta.
Indiferent cine-ar crede c m-a vzut, rspunsese ea, se
nal.
n districtul sta, spusese eriful, nu tiu s existe dect
dou Essex-uri, iar sta-i cel verde.
Carl vzuse cum ea se uitase la brbatul n costum de ln,
uzat, cu cravat i obrazul umflat de bucata de tutun, apoi
156

ridicase din umeri.


Avei ceva mpotriv, ntrebase Carl, dac intrm n cas i
aruncm o privire?
De ce? spusese ea. Credei c Peyton Bragg este nuntru?
l cunoatei pe Peyton?
Ce importan are? ntrebase Venicia. Nu intrai n casa mea.
eriful spusese c-i prea ru, dar trebuiau s-o fac.
Peyton a ucis trei oameni, printre care un poliist, jefuind
banca din Sallisaw i a mpucat un ajutor de erif din Sequoyah
la un baraj rutier.
i ntorsese spatele i le fcuse semn celorlali s vin, fiindc
aveau s intre.
Carl i povesti dup aceea redactorului de la True Detective cum
scotociser casa, etajul, beciul, ifonierele pline cu hainele
familiei Carl fusese cel care se uitase n suportul de umbrele de
lng ua din fa, ntrebndu-se de ce erau att de multe
umbrele acolo i gsise Winchester-ul 0,30-30 printre pliurile de
estur neagr. Puca avea montat o lunet i era ncrcat.
Carl o ridicase spre Venicia Munson.
E arma mea, rostise ea. Este vreo problem?
Carl pusese puca n maina lui; toi ieiser deja din cas i
priveau proprietatea din jur, complet pustie pn la lizierele din
deprtare, cea mai apropiat fiind la vreo patru sute de metri.
Domnioar Munson, se adresase el femeii, dac-l vedei pe
Peyton naintea noastr, spunei-i s se predea ct mai este n
via.
Ea nu zisese nimic, dar ceilali l priviser ciudat. Cetenii din
Sallisaw se ntoarser la maina lor, comentnd cele auzite.
Ajutoarele de erif din Sequoyah nu se grbiser, ci se uitaser pe
ndelete pe femeie i comentaser ntre ei.
Carl i spusese erifului din districtul Adair:
Ea i Peyton se cunosc. nainte s fi jefuit banca, el a plnuit
s se ascund la Venicia. eriful se ncruntase, mestecnd
157

ghemotocul de tutun i Carl continuase: Nu Peyton i-a oprit


maina pe drum, ci ea atepta acolo ca s-l ia.
Asta crezi?
Am aflat de la putiul ofer. Att doar c lui nu-i spusese
nimeni chestia asta.
eriful se uitase la liziera cea mai apropiat i-i trsese n jos
borul plriei, ferindu-se de soarele n amurg.
Peyton se va-ntoarce la noapte, zisese Carl.
n Bunch nu exista dect o benzinrie, un joagr care debita
cherestea grosolan, o biseric din lemn i un magazin general
care gzduia oficiul potal la una dintre tejghele, n spatele creia,
pe perete, erau fantele cutiilor de scrisori.
n apartamentul din Hotelul Mayo, Carl i povesti lui Tony:
L-am trimis pe putiul ofer napoi n Sallisaw cu cei deacolo erau cinci nghesuii ntr-o main. I-am pus s promit c
n-o s-i fac nimic, fiindc nu era dect un puti fraier. Le aveam
pe cele dou ajutoare de erif din Sequoyah i ali doi din
districtul Adair pe care-i oprise eriful. Cu el vorbeam Wesley
Sellers l cheam, dac vrei s-i scrii numele n carnetul tu. Mai
vine cteodat n Okmulgee, deapn amintiri cu taic-meu
despre rzboiul spaniol i tragem cu puca n ciorile care
ciugulesc nuci. Wesley ne-a dus la el acas i nevast-sa ne-a
fcut sandviuri cu ou i ceap i a deschis o cutie de unc
condimentat pentru cine voia, n timp ce noi am discutat cum s
procedm cu Peyton. Un lucru era bun: tiam c nu mai avea
mitraliera.
Dar avea s fie narmat, zise Tony.
n privina asta nu exista ndoial. Am hotrt ca eu s intru
n cas, ca ultim msur pentru cazul n care Peyton trecea de
cei de afar.
Aveai s vorbeti cu Venicia?
Dac m puteam gndi ce s-i spun.
158

Cum te-ai simit fa-n fa cu ea, tiind c tu sau oamenii


erifului i vei ucide iubitul?
Dac am comptimit-o?
Dac i-a fost mil de ea o fat btrn al crei prieten era
un sprgtor de bnci.
Nu-nsemna nimic pentru mine, spuse Carl. Dup ce s-a
lsat ntunericul, am pornit cu maina spre casa ei, ca i cum a
fi venit n vizit. Am vzut c Essex-ul fusese ntors, era cu
spatele la cas, gata s neasc pe drum. M-am gndit s-i scot
cheile din contact, dac le lsase acolo, apoi am auzit glasul ei
sttea n ntuneric pe verand ntrebndu-m ce doresc. Trebuia
s-o bag n cas, pentru ca ceilali s poat veni pe jos pe drum i
s-i ocupe poziiile fr ca ea s-i vad.
Ea i-a dat seama c nu eti singur, zise Tony.
Probabil c da, spuse Carl, ns nu poi fi niciodat sigur. Iam spus c doream s discutm. M-a ntrebat dac i-am adus
puca napoi, zicnd c n-aveam nici un
drept s-o iau
Winchester-ul la cu lunet. Era tot n maina mea, dar nu i-am
spus asta. Am ntrebat-o de ce nu intrm mai bine n cas. Ea a
zis bine, cred c era curioas s aud ce aveam de spus i m-a
dus prin salon n buctrie, iar acolo a aprins lumina de
deasupra mesei.
tia c n-o s-o-ntrebi cum se distreaz n pustietatea aia.
Pun prinsoare c a cedat, rosti Tony i te-a implorat s-i crui
viaa lui Peyton era abia al doilea ei prieten n treizeci i ceva de
ani.
N-a fcut asta, dar m-a surprins, zise Carl.
l ntreb dac voia ceva de but.
Carl spuse, nu, mulumesc i o privi deschiznd un dulap i
scond dinuntru un borcan de conserve plin cu whisky de
contraband i dou pahare pe care le puse pe mas.
n caz c te rzgndeti, zise ea i-i turn un lat de palm
159

din whisky-ul care nu prea mai tare dect apa de izvor.


Purta un capot de cas din ln verde ca maina ei, care
ajungea pn la podea i care avea mnecile prea lungi. Avea din
nou pete de fard rou pe obraji iar rujul de pe buze era rou i
strlucea n lumina lmpii de deasupra lor. Venicia se aez cu
spatele la chiuvet i dulapuri, iar Carl, pe scaunul din stnga ei,
ca s fie cu faa spre ua din spate. Nu-i plcea c trebuia s stea
n lumin.
Eti profesoar, da?
i beau whisky ilegal, zise Venicia. Ce prere ai despre asta?
N-are nici un gust probabil c-i ofer ceea ce caui. Peyton
i-l aduce?
Cnd i aduce aminte.
i ce faci cnd rmi pe uscat i el nu-i prin preajm?
Scumpule, eti n Cookson Hills. Nu trebuie dect s merg
un kilometru n orice direcie i s cumpr orice am nevoie pentru
ocaziile sociale. E bine s tii c beau doar atunci cnd am
companie. Ridic paharul spre el i bu o duc zdravn, apoi i
terse buzele cu mneca. igrile sunt cele care mi se termin
mereu.
Carl scoase pachetul lui de Lucky Strike, l pocni, astfel ca s
ias dou igri i i-l ntinse. Venicia lu o igar i o aprinse cu
un chibrit din plicul pe care-l scoase din capot. O GUR
FERICIT, scria pe capacul plicului, FUMEAZ MENTOLATE. Carl
mpinse pachetul de igri peste mas ctre ea; ambalajul verzui
avea aproape aceeai culoare cu capotul.
Dac ncerci s m faci s vorbesc despre Peyton, ine-o tot
aa. M-ndoiesc ns c i-a putea spune ceva ce nu tii. O s-i
spun un singur lucru. Dac Peyton ajunge aici i te vede pe geam,
te-mpuc.
nl capul pentru a sufla fumul care se nvolbur n lumin.
La ce clase predai? ntreb Carl.
La toate.
160

Peyton a ucis deja patru oameni azi, zise Carl.


Da? Crezi c nu tiu cine este? Venicia se scul i se ntoarse
de la chiuvet cu o scrumier de alam. O s-l prinzi sau nu.
Dac-o s-l prinzi, va trebui s ies pe drum ca s-mi cumpr
whisky-ul. Trase iari din igar i spuse: Tu ci oameni ai
omort?
Prerea lui era c nu omorse oameni, aa c-i rspunse:
Erau criminali cutai de lege, proscrii.
Ei nu sunt oameni?
Cnd spui oameni, eu m gndesc la oameni nevinovai, nu
la foti pucriai turbai i ucigai.
Ci dintre ei ai omort?
Carl ovi.
Numai trei.
Numai trei la momentul acela, i spuse el lui Tony. Wally
Tarwater, cel care intenionase s-i fure vitele, Emmett Long, n
ferma de lng Checotah i David Lee Swick, care ieise din banca
din Turly lund ostatic o femeie, cel de care Carl se apropiase
traversnd strada de pe trotuarul opus i cruia i spusese s-i
dea drumul femeii i s arunce arma, iar cnd Swick trsese, Carl
scosese revolverul i-l mpucase n cap de la cinci metri, motivul
pentru care ziarul din Tulsa intitulase articolul Schimb de focuri
de la mic distan.
Venicia spuse:
Dac-l omori pe Peyton, o s fii la egalitate cu el, nu? El a
mai mpucat un brbat n Tahlequah, din cauza unei trfe, ns
doar l-a atins. A supravieuit furiei lui.
Sorbi din pahar, trase din igar i-l ntreb pe Carl:
Eti agitat?
Nu, rspunse el. Dar tu?
S-i spun adevrul, zise ea, sunt speriat de moarte.
Aa se-ntmpl, spuse Carl, cnd te-ncurci cu un brbat ca
Peyton.
161

Tu eti cel care m sperie, zise Venicia, nu Peyton. tii de ce?


Fiindc ai prefera s-l omori, dect s-ncerci s-l arestezi.
Asta depinde numai de Peyton, rosti Carl. i aminteti ce iam zis mai devreme? Cnd l vezi, spune-i s se predea dac vrea
s rmn n via.
Unde l-a putea vedea eu naintea ta? M rog lui Dumnezeu
s nu vin, fiindc o s-l mputi ca pe un cine.
Carl cltin din cap i rosti:
Nu, nu, noi tragem doar cnd nu exist alt modalitate de a
opri proscrisul.
Asta-i scuza ta, spuse Venicia, motivul pentru care zici c teai fcut marshall i pori arm. i place s-mputi oameni. Cred
c asta te incit.
Nu-i spuse lui Tony cuvintele Veniciei nu era un detaliu filmul
mpucrii ucigaului cu mitralier.
Carl pstr detaliul acela pentru sine, fiindc tot timpul ct l
urmriser pe Peyton Bragg, el se gndise c, atunci cnd l vor
ajunge i va urma un schimb de focuri, va avea ocazia s-l fac pe
Peyton numrul 4.
Aa fusese, l vzuse pe Peyton ca pe un numr.
Era ns chiar att de ru s doreasc s termine un desperado
odat pentru totdeauna? Asta era ceea ce fceau marshallii i el
era mndru s fie marshall chiar dac tatl su zicea c era
nebun s-i asume asemenea riscuri pentru un salariu aa de
mic. Singurul lucru pe care-l simise vreodat dup un schimb de
focuri fusese uurarea c totul se terminase i c el rmsese n
via, n Turley ns, dup aceea tremurase din tot corpul.
Ostatica leinase de fric i el crezuse c-o mpucase.
Mai nti simea uurare, apoi mndrie pentru ceea ce fcuse,
la fel ca piloii din rzboi Eddie Rickenbacker avea cruci
germane pictate pe aripa avionului su Spad, sub cockpit,
mndru de cei pe care-i ucisese. Rickenbacker avea douzeci i
162

ase. Totui germanul la, Baronul Rou, era asul-ailor, cu peste


optzeci de avioane doborte. Ei porneau n aer i cutau avioane
inamice pe care s le doboare. Marshallii porneau la drum ca s
pun mna pe criminali cutai, vii sau mori. Care era diferena?
Cnd era puti, Carl construise machete din lemn de balsa ale
avioanelor de rzboi. Fokker-ul german triplan l vopsise n roustrlucitor.
Carl spuse c Venicia i aprindea o igar cnd auziser
focurile de arm. El tresrise, dar i amintea chibritul care ardea
degetele femeii dac Tony dorea detalii i o vzuse scpndu-l
pe mas. Povesti cum focurile rsunaser dinspre faa casei i
pn ce ajunse pe verand, Essex-ul se ndeprta, probabil cheia
fusese lsat n contact sau poate chiar la Peyton. Carl povesti c
alergase la Pontiac i luase Winchester-ul, n timp ce ajutoarele de
erif i Wesley Sellers, care veniser ntre timp n fa, trgeau
dup Essex-ul care se ndeprta. Carl spuse c vzuse stopurile
roii crescnd mari n lunet, intise niel deasupra celui din
stnga, n vreme ce ajutoarele de erif urlau la el s trag i
trsese, ndreptase puca pentru a trage iari, ns Essex-ul
ieise de pe drum, denivelrile terenului ncetinind automobilul
pn cnd acesta se oprise complet.
Glonul l-a nimerit pe Peyton n ceaf, zise Carl.
Scriind de zor n carneel, Tony coment:
Numrul 4 pentru tine, aa-i?
Carl nu-i rspunse.
Un ajutor de erif, spuse el, a msurat distana pn la locul
n care maina ieise de pe drum i a zis c erau patru sute de
metri, plus-minus ceva.
Crezi c-a fost o lovitur norocoas?
Am lovit ceea ce am intit.
Dar la distana aceea
Eu cred c erau doar vreo trei sute de metri.
Ai mai vzut-o pe Venicia Munson?
163

Cnd m-am dus s-mi iau maina.


Plngea?
Nu mi-am dat seama.
i-a spus ceva?
M-a ntrebat dac-i puteam da puca napoi.
i i-ai dat-o?
Carl neg din cap.
Era prob la dosar.
Tony se duse la ua dormitorului, ca s vad ce mai fcea
Louly. Ea i spuse c va iei n dou minute, ntorcndu-se pe
sofa, Tony i privi ceasul.
St nuntru de aproape dou ore. Ce crezi c face?
Se privete n oglind, rspunse Carl. Asta fac fetele.
Doream s te ntreb ceva, zise Tony, despre schimbul de
focuri din tractir. Se aez iari i ddu napoi cteva pagini din
carnetul su. Totul s-a petrecut att de repede
Vrei s tii cine l-a-mpucat pe Wyclif, spuse Carl, dac am
fost eu sau chiorul. O s-i spun cred c rigor mortis se instalase
deja pn ce Boo a apucat s trag.
Tony surse larg.
tiu, am vzut c tu l-ai mpucat primul i pot jura i n
faa tribunalului. De altceva nu sunt sigur i-ai spus lui Nestor
c dac trebuie s-i scoi arma tii tu tragi ca s ucizi.
Care-i treaba? rosti Carl. Crezi c aveam revolverul n mn?
Asta vreau s tiu.
Ce importan are pentru tine?
Scriu despre asta i vreau s pot povesti ce s-a ntmplat.
Dac-l aveam n mn te ntrebi cnd l-am scos?
Nu am certitudinea c aveai arma n mn.
Dar dac o aveam, spuse Carl, dac revolverul meu ar fi fost
deja scos, crezi l-a fi minit pe Nestor c trebuie s-l scot?
Tony scutur din cap.
164

Nu are nici o legtur cu spusul adevrului. Ei au dat buzna


cu automobilul i tu tiai c dintr-o clip n alta vor ncepe s
trag.
Vrei s tii ns dac-l mineam pe el.
Nu, aa cum i-am spus, nu conteaz dac ai minit sau
dac ai spus adevrul. Este vorba pur i simplu despre ce spui tu
n astfel de situaii.
Erai sus pe scar i de-acolo s-a vzut bine totul. Spune-mi
ce-ai vzut c s-a ntmplat.
Nestor a ridicat pistoalele i tu l-ai mpucat.
i de ce nu poi lsa povestea aa? De ce nu spui simplu ce
ai vzut tu?
Carl plec peste dou minute, spunnd c dorea s treac pe la
reedina Belmont, s vad dac putea schimba cteva cuvinte cu
tatl lui Jack, cu Oris.
Auzi, dac vrei s-o-ntrebi totui pe feti despre Charley
Floyd, d-i drumul. Sunt curios s-aud ce spune ea.

165

12

Dac biatul tu a jefuit bnci, a nclcat legea vnznd alcool


i a mpucat mai muli oameni cu intenia vdit de a-i ucide, lai proteja? L-ai ascunde? Carl credea c majoritatea prinilor ar
fi nclinat spre gsirea unor scuze i ar fi ncercat s-l ajute, ns
nu era sigur n privina celor doi Belmont, mai ales a mamei lui
Jack.
Carl telefon la biroul lui Oris Belmont, pentru a stabili o
ntlnire, dar i se spuse c acesta era la Houston n sptmna
aceea. Carl culesese deja informaii despre viaa personal a
domnului Belmont i se ntreb dac nu cumva putea s fie n
Hotelul Mayo, cu amanta lui. Se gndi apoi c nu era cazul, n nici
un caz toat sptmna, un brbat care fusese prospector i
acum conducea mai multe afaceri. Alt posibilitate era ca el s fie
acas, din cine tie ce motiv.
Acolo se i duse Carl, la reedina Belmont, printre celelalte
case mari din Maple Ridge, cartierul rezidenial situat n sudul
Tulsei. i parc Pontiac-ul pe strad i merse la ua din fa. n
ciuda mrimii lor, cele ase coloane gigantice care susineau
porticul nu-l impresionar; n faa tribunalului federal unde se
ducea aproape zilnic erau douzeci i dou de coloane. Se
pregtea s sune la sonerie, dup care se hotr s arunce mai
nti o privire mprejur, n curte, n urmrirea unui infractor care
se sustrgea legii Eddie Rickenbacker n cutare de Fokkere pe
care s le doboare, dei ar fi preferat s aib rbojul asului
german, Manfred von Richthofen, care trgea cu mitralierele sale
i nc un Spad se prbuea ntr-o trmb de fum sau un Sopwith
Camel, germanul care avea aceeai vrst cu Carl cnd
canadianul avusese noroc i-l doborse. Trecnd pe lng cas,
166

Carl se gndi la machetele avioanelor pe care le construise i le


vopsise i pe care avusese voie s le agate de plafonul salonului
fiindc lui Virgil i plcea s se uite la ele.
Ajunse n spatele casei i vzu piscina acoperit, pregtit
pentru iarn. Se ntoarse ctre cas; pe patio se afla doamna
Belmont, cu spatele spre el, la o fereastr pe care o spla cu un
burete, avnd pe umr un prosop pentru vase. Soul avea o avere
evaluat la douzeci de milioane de dolari i nevast-sa spla
geamurile?
Ea se ntoarse i Carl i ddu seama c se speriase, i vorbi pe
un ton blnd, suind pe patio i salutndu-o, atingndu-i borul
plriei; se prezent i i art insigna. Doamna Belmont nu
scoase nici un cuvnt. O ntreb dac domnul Belmont era acas
i ea reacion n sfrit, cltinnd din cap. i spuse:
A dori s discut cu dumneata, dac n-ai nimic mpotriv i
dac ai timpul necesar. Tcu, apoi adug: Despre fiul dumitale.
n clipa aceea, o negres n uniform alb peste care purta un
jerseu gros cu nasturi n fa, ca o hain, apru pe una din aleile
dintre patio i piscin, mpingnd-o pe Emma ntr-un scaun cu
rotile, prins n curele, cu capul blngnindu-se n gulerul unei
haine de blan. Carl tia despre Emma, cum srise n bazin fr
colac i fusese ct pe-aici s se nece, cu creierul scos din
circulaie vreme de cincisprezece minute nainte s fi fost readus
la via. Negresa i se adres doamnei Belmont:
Iar speli geamurile? Unde vrei s-o duc?
Chiar aici, rspunse Doris Belmont i reveni la Carl. O s
discutm. ovi i continu: S mergem n cas.
Doris l purt prin cas pn la holul din fa, apoi urcar o
scar lat de doi metri, pn la o sufragerie semicircular ce
prea folosit frecvent i Carl bnui c era camera ei de zi unde i
petrecea timpul singur printre mobilele masive i tapisate; pe o
tav de argint era o caraf cu Xeres i cupe cu picior nalt tava
se gsea n mijlocul camerei, pe o mas rotund. Ferestrele
167

ddeau spre spatele casei, unde se aflau piscina i silueta


solitar, fiica acestei femei, cu capul plecat n haina de blan sub
razele soarelui de dup-amiaz.
Carl lu loc mai nti pe marginea unui fotoliu moale, dup care
se ls pe spate, cnd Doris Belmont se afund n mijlocul
divanului, micnd din fund ca s se aranjeze mai bine n perne.
Crezi c Jack se ascunde aici? ntreb ea.
Depinde cum v nelegei ntre voi.
O vezi pe fata de-acolo? Nu poate nici s mearg i nici s
vorbeasc, fiindc el a lsat-o s se-nece, fiindc a privit-o cum se
neca, pn cnd noi am srit i-am salvat-o.
L-ai vzut fcnd toate astea?
tiu c le-a fcut Doamne, iart-m.
Carl se uit la fat, Emma, care avea acum vreo douzeci de
ani, cu faa ascuns n haina de blan. Se ntoarse la Doris.
Doris l atept s-o priveasc, apoi zise:
S-i spun ceva.
Fcu ns o pauz i pru c se rzgndise, fiindc spuse:
Sunt obosit. Sunt foarte obosit. tii de ce? N-am nimic de
fcut. Am dou cameriste i femeia care are grij de Emma. Acum
este pauza ei, cnd fumeaz o igar la cafea. Ai cumva igri la
dumneata?
Carl scoase pachetul de Lucky. Se apropie de ea i scpr un
chibrit pentru a aprinde igara femeii, apoi pe a lui. Doris spuse:
Toarn i un pahar de Xeres, dac tot eti n picioare. Sau,
dac preferi, i pot aduce whisky.
Carl spuse c nu, vinul era foarte bun i continu:
O s avem i noi la Crciun.
Dac Virgil i amintea s le spun amicilor petroliti din Texas
s-i aduc vreo dou sticle.
ncepusei s-mi zici ceva, spuse el i dup aceea i-ai dat
seama c eti foarte obosit. Dei pari sntoas.
O femeie uscat ca un b, cu obraji palizi, scoflcii.
168

Dar nu ai nimic de fcut, dect s speli geamuri.


Curm nite ginauri de la psri.
n loc s-i pui o camerist la treab? Cred c-ai lucrat toat
viaa, nu-i aa? Ai crescut probabil la o ferm.
Cnd ne-am mutat n casa asta, spuse Doris, am fost dat
peste cap. Vorbesc foarte serios. Absolut nimic nu seamn cu
vreunul din locurile prin care-am trit vreodat. M-a ntoarce i
mine n Eaton, statul Indiana i la tot ce-a nsemnat viaa grea
de-acolo.
Domnul Belmont ce zice-n privina asta?
Despre ce? Despre faptul c mie nu-mi place aici?
Despre faptul c te gndeti la Jack la ce-a fcut el.
Asta a fcut toat viaa Jack, ce a vrut el. tii de ce a-ncercat
s-o omoare pe Emma? Fiindc Oris a botezat primele lui puuri cu
numele ei, Emma 1 i Emma 2 i n-a botezat niciodat o sond cu
numele lui.
Doris sorbi din Xeres i trase din igar. Dup aceea spuse:
tii cu ce m ocup n general? Am grij s am carafa mereu
pe jumtate plin. Este Xeres pentru gtit mncare, ns pentru
mine-i suficient.
Trebuie s discui cu domnul Belmont, zise Carl.
Despre Jack vrei s spui? Orice a zice, Oris mi d dreptate
cu glas ncetior, btndu-m pe mn, dup care se gndete s
m ntrebe ceva, de pild dac nu cred c ar trebui schimbat
numele bncii. Oris are contiina mpovrat de vinovie, dar nu
sunt sigur c asta se ntmpl pentru c l-a trimis pe Jack lanchisoare sau pentru c se mai ntlnete cu fosta lui amant. ia trdat odat adevrata fa, zicnd: Jack i-att de ru, c-i
vine s-l iei la btaie, numai c acum e prea trziu, iar cnd ar fi
trebuit s-l bat, eu cutam petrol.
ncercnd s se gndeasc la ceva care putea s-i ocupe timpul
femeii, Carl ntreb:
Gteti?
169

Avem un buctar cu care m-am obinuit n cele din urm,


un negru din New Iberia, asta-i n statul Louisiana. Oris l-a adus
de-acolo cnd cuta petrol. Toi oamenii tia, cameristele,
buctarul i femeia care se ocup de Emma, locuiesc n cas. Mai
vine i mama-n vizit
Doris ddu din cap, obosit.
Spuneai c domnul Belmont i d dreptate, rosti Carl.
Pentru c are mustrri de contiin. I-am zis: Dac Jack sar ntoarce acas, nu l-ai primi, nu-i aa? i nici n-ai accepta s
stai de vorb cu el.
i domnul Belmont ce spune?
Zice bineneles c nu.
Jack n-a fost pe-aici?
tii ce am sub perna asta? ntreb Doris. Un pistol de
calibru 32. i mic fundul, pentru a-i arta lui Carl unde era
arma. Dac urc scara i intr s m srute pe obraz? l mpuc
i m uit la el cum moare pe covor.
I-ai spus domnului Belmont asta?
I-am spus c dac o s-ncerce s m opreasc, o s-l mpuc
i pe el.
n cinci zile, Louly l vzuse pe Carl Webster de dou ori, cnd
marshallul venise acas s fac un du i s-i schimbe hainele.
Pn atunci nu petrecuser nici o noapte mpreun.
Vai de mine, o s m duci la dans? O s-mi ari frumuseile
Tulsei? fcuse ea, folosind tonul cel mai sarcastic de care era n
stare. tii cine cnt toat sptmna asta la Cains Balroom?
Light Crust Doughboys, cu Bob Wills. Anunul din ziar zice c-i
cea mai grozav formaie de swing hillbilly care s-a auzit vreodat.
Sala de dans e ticsit n fiecare sear.
Scumpo, i rspunsese Carl din baie, sunt n mijlocul celui
mai important caz din cariera mea, lucrez sub acoperire,
urmrind un gangster.
170

Mi-ai spus c i-ai luat liber.


Am fost rechemat n mod special pentru cazul sta.
A doua oar cnd el venise acas, ea zisese:
Nu fac altceva dect s vorbesc cu tine prin ua de la baie.
Ce caz e aa special?
Carl rspunsese c nu-i putea spune.
Eu i povestesc ce fac n fiecare sear ascult Amos n
Andy, pe George Bums i Gracie Allen, Ed Wynn sau Walter
Winchell adresndu-se domnului i doamnei America i tuturor
vapoarelor de pe oceane, dar tu nu-mi spui nimic.
i zisese asta a doua oar cnd el trecuse pe acas i Carl
spusese:
Bine, uite care-i chestia ne apropiem de prietenul tu
Charley Floyd.
Cuvintele acelea o nuciser pe Louly.
Este aici?
Potrivit unui vecin care este informatorul poliiei, locuiete pe
strada East Young, cu Ruby i biatul. Tot cu ei mai este un tip
despre care poliia crede c-ar fi George Birdwell, partenerul lui
Choc.
Adic de cnd au plecat din Fort Smith, fcuse Louly, el era
n Tulsa?
De luna trecut. Informatorul a spus c Ruby cumpr de la
bcnie pe credit i c le-a zis c-o s achite cnd primete
brbatul ei salariul. Adic dup ce va sparge o banc.
Ce naiba-i cu mine? exclamase Louly. I-a treia oar cnd
sunt la numai civa kilometri de Charley Floyd i n-o tiu.
Ai avut noroc, zisese Carl.
Unde-i East Young?
O s-i spun mine.
l nhai la noapte?
n zori o s intre patrula.
Tu nu intri?
171

Eu doar o s privesc.
Deci n-o s ai ansa s-l mputi?
Carl tcuse o clip.
Ce te-a fcut s spui asta?
Nu tiu, zisese Louly n gnd, apoi:
Ce-o s se-ntmple cu Ruby i biatul?
Li se va permite s plece.
Nu pot nici mcar s trec cu maina prin faa casei?
N-o s te lase s intri pe strad. Va trebui s-atepi i s
citeti n ziar cum a fost.
Titlul articolului de fond de pe prima pagin din World anuna:
POLIITII, PCLII DE FRUMUEL N RAIDUL CU GAZE
LACRIMOGENE.
Articolul relata c atunci cnd poliia aruncase grenadele
lacrimogene prin fereastra din fa, Floyd i Birdwell ieiser prin
spate i o terseser.
Desigur, articolul era mai lung, povestind cum poliitii
ptrunseser n casa cufundat n bezn i scotociser peste tot,
dar era pustie. Un editorial afirma c poliia euase spectaculos.
Altul l cita pe secretarul asociaiei bancherilor din Oklahoma,
care declarase: Floyd trebuie ucis nainte de a fi capturat.
Louly Brown, care nu terminase dect ase clase, ntrebase:
De ce s-l captureze dac-i deja mort?
Fusese surprins c remarcase asta, cuvintele secretarului
asociaiei bancherilor, n loc s se simt sfiat de durere pentru
soarta lui Choc. Poate c obosise s se mai gndeasc la el ca la
un tip cumsecade, dup ce ajunsese s-l cunoasc. Obosise s-l
mai apere. Ascultase Amos V Andy, apoi se bgase n pat i
sttuse ntins pe ntuneric gndindu-se ce s scrie, dac s-ar fi
simit la fel i diminea.
Diminea se simise la fel. Scrisese pe hrtia de coresponden
cu antetul Hotelului Mayo, pe care o luase cu ea i lsase biletul
172

pe masa din buctrie, lng ziar. n bilet scria:


Drag Carl,
Am renunat la cei doi brbai despre care crezusem c-i
admir cel mai mult pe lume: tu i Charley Floyd. Nu mai pot
atepta s dansez cu tine i s vizitm oraul, fiindc vd c
eti mereu ocupat. Acelai lucru este valabil i pentru Charley
Floyd. (Miculi, ce ocupat este el!) Am ncetat s-i mai las pe
oameni s cread c sunt prietena lui. Nu pot s in pasul cu
voi doi. M duc n Kansas City, fiindc tu n-ai dat nici mcar
un telefon dup ce a scpat Choc. Plec n dimineaa asta. O s
m opresc la o benzinrie i-o s-mi iau o hart.
Te srut cu drag,
Louly.
P.S. M gndesc s-mi schimb numele n Kitty i s ncep
o via nou.

173

13

La cteva zile dup ce Jack Belmont i Heidi nchiriaser un


bungalow mobilat pe Edgevale Modem, ase camere i verand
nchis un brbat de vreo cincizeci de ani, cu aspect de italian,
purtnd ochelari, pardesiu Chesterfield de comand i plrie
moale de fetru gri, elegant, sun la u i se prezent:
Bun ziua, sunt Teddy Ritz. Bine ai venit n Kansas City. De
unde suntei voi, oameni buni?
Lui Heidi i se pruse amuzant ca un brbat de vrsta lui s-i
spun Teddy i s mestece gum.
Poate c suntem de la Polul Nord, Teddy, rspunse ea. Care-i
grija ta?
Jack l observase pe al doilea fante care sttea lng
automobilul La Salle un tnr, oferul sau bodyguardul lui
Teddy i mai observase c Teddy era genul de brbat cruia nu-i
plceau replicile obraznice din partea unei fete. Teddy Ritz se opri
din mestecatul gumei i o pironi pe Heidi cu privirea prin ochelarii
lui fr rame.
Scumpo, spuse el, sunt vicepreedintele Clubului Democrat
i eful cpitanilor de circumscripii din districtul Jackson. Cu
alte cuvinte, poziia mea este imediat dup Boss. Repet: Bine ai
venit n Kansas City.
De data aceasta, Heidi i inu gura i-l ls pe Jack s spun:
M bucur s te cunosc, domnule Ritz, scuturnd mna
brbatului i spunndu-i c ei erau amndoi democrai din Tulsa
i c veniser pur i simplu s vad cum era Kansas City.
Teddy ntreb dac aveau utilitile racordate sau dac exista
vreo problem cu chiria. Jack spuse c totul era perfect, att doar
c nc ateptau aprobarea pentru telefon.
174

Lsai-m pe mine s m ocup de asta pentru voi, zise Teddy.


i dai-mi numele voastre, ca s v nregistrez pentru votare.
Le scrise numele ntr-un carnet legat n piele neagr, ridicnd
ochii spre Jack cnd auzi numele Belmont.
Lng fereastr, Heidi l observase i ea pe fantele de afar. l
ntreb pe Teddy:
Prietenul tu nu vrea s intre aici, la cldur? V pot face
cte o cafea la filtru franuzesc, domnilor.
Lou este obinuit s m-atepte, spuse Teddy. Asta-i slujba
lui.
Mi s-a prut c-observ o asemnare, zise Heidi i crezusem c
s-ar putea s fie fiul tu.
Teddy o fix iari cu privirea.
i se pare c semn cu un macaronar? Este bodyguardul
meu, Lou Tessa.
Jack i zmbi.
S tii c nu ncerca s te insulte n vreun fel.
Glumeam, rosti Teddy i plec.
O s se-ntoarc de ndat ce m verific, spuse Jack
uitndu-se dup La Salle care se ndeprta.
Cnd i-a spus cine este, fcu Heidi, am crezut c-o s-l pupi
n cur.
Cnd am venit ncoace, i-am povestit despre Tom
Pendergast, dar nu m-ai ascultat, aa-i? Boss Tom conduce
mecanismul lui Kansas City. i-am zis c orau-i complet
deschis? Douzeci i patru de ore pe zi, poi face orice vrei. S bei,
s joci jocuri de noroc, s petreci toat ziua-ntr-un bordel Sunt
o sut cincizeci de bordeluri n orau sta. Pendergast are o cot
parte din afacerile ilegale, perurile lui cum sunt numite i o
folosete pentru a-i plti pe poliai. El deine, practic, poliia i-i
numete n funcii pe judectorii i pe politicienii care-i convin.
Cum face asta?
ii minte c Teddy a zis c ne ajut cu telefonul? n felul sta
175

le face favoruri oamenilor. Pn mine o s-avem telefon i eu o s


votez pentru oricine vor ei. Nu conteaz dac-i o curs strns, ei
au mii de nume pe care s le utilizeze ca alegtori, o grmad de
fantome care-au murit i-au ajuns n iad.
Tu ai votat vreodat?
Nu nc.
De unde tii toate chestiile-astea?
Iubito, am fcut prnaie. Prniailor le place s se laude, sarate c tiu chestii, iar eu i-am ascultat. Dac eti urmrit i ai
nevoie de-un loc unde s te-ascunzi, vii n Kansas City. De ce crezi
c-i poreclit Terenul de joac al criminalilor? Eti n siguran
atta vreme ct votezi pe biletu care trebuie i nu rpeti nevasta
vreunui judector. Capei aprobarea mecanismului Pendergast i
eti liber s te distrezi. Eti n centru, simi nevoia s bei una
mic i nu tii unde-i cea mai apropiat crcium clandestin?
ntrebi un poliai.
Haide, haide vorbeti serios?
Iubito, n orau sta nu exist limite. De ce crezi c toi ia
care particip la convenii, toi francmasonii, vin aici i-o iau
razna? De ce crezi c noi suntem aici?
Heidi profit s ntrebe:
i dau voie s spargi bnci?
Asta-i o ntrebare la care va trebui s-aflm rspunsul ct mai
repede, spuse Jack. Am cam intrat n pan de bani.
i ce-o s faci, o s ceri voie? Teddy, mi dai voie s-i sparg o
banc?
O s-alegem una dinafara oraului. O s reuim, de unde-o s
tie ei c-am fost noi?
Se auzi soneria. Mergnd spre u, Heidi privi pe fereastr i
vzu automobilul La Salle oprit lng bordur. La u era
bodyguardul. El i fcu cu ochiul i spuse:
Ce mai faci?
176

Dup aceea trecu pe lng ea, ctre buctrie.


Te pot ajuta cu ceva?
Jack i-aici?
Deocamdat nu.
Trecu pe lng ea, mbrcat cu un pardesiu negru, cu ac de
cravat, apoi porni n sens opus pe coridor, ca s se uite n
dormitoare, n baie i pe veranda nchis, dup care se ntoarse i
rosti:
Ai dreptate. Nu-l vd.
Se apropie de u, care rmsese deschis i-i fcu semn
efului su s intre. Dup aceea se ntoarse la ea i n ochi i se
citi ncntare.
Eu sunt Lou Tessa, spuse el punnd accentul aa cum
trebuia.
Era proaspt brbierit i mirosea bine, dar barba i se vedea ca
o umbr albstruie, indiferent de cte ori s-ar fi ras i ea se
ntreb dac ar fi putut s-o i simt la pipit.
Vi s-a instalat telefonul? o ntreb.
A doua zi.
Ce-ar fi dac te-a suna?
Ei i plceau bruneii i-i atinse cu dosul palmei faa. Pielea i se
simea perfect neted.
Cnd?
Cndva, rspunse el i se ddu la o parte pentru a-i face loc
lui Teddy Ritz, spunndu-i: Li s-a instalat telefonul.
Jack i-a apreciat ajutorul, zise Heidi. A zis c, dac nu ne-ai
fi ajutat, ar fi trebuit s-ateptm o venicie.
Teddy se uit la Lou Tessa i bodyguardul iei, nchiznd ua
dup el.
Taic-su este Oris Belmont, spuse Teddy i Jack nu poate
obine un serviciu atunci cnd i-l dorete?
Este mai sfios, zise Heidi, dar important este c el i taicsu nu se-neleg prea bine.
177

Din cauz c Sfiosul Jack sparge bnci, ntreb Teddy, sau


pentru c vinde whisky?
Heidi rse sonor.
Oho, nu i-a trebuit mult s afli destule despre noi.
Despre Jack. Nimeni n-a auzit de vreo Heidi Belmont. Voi doi
nu suntei cstorii, aa-i?
Din cnd n cnd mai discutm despre asta, dar nu, nu
suntem cstorii, pe mine m cheam tot Heidi Winston.
Te pricepi la ceva anume? Faci striptease?
I-ar fi putut spune c era o madam cu experien, n ciuda
tinereii, ns inu pentru ea detaliul respectiv sau faptul c se
culca pe bani cu brbaii, creznd, din felul n care ochii lui
coborau ntruna n decolteul adnc al bluzei ei rneti, c ar fi
putut ctiga mai multe dect amintindu-i de prostituate.
Pot lucra ca animatoare n localurile de clas, rosti ea, s-i
fac pe domni s mai vin i alt dat.
Da? i cum faci asta?
tiu cum s-l tratez pe un domn.
Le ari buntile tale?
n mod elegant. Dac m-aplec peste mas, el sper c-o s-mi
cad oancele-n supa lui de raci.
Rsuflarea lui Teddy mirosea a gum de mestecat Juicy Fruit i
acum el i zmbea.
mi dau seama ce se poate-ntmpla.
Caut un local de clas, care s se potriveasc personalitii
mele, nu unul din alea pline cu puti fr minte. tii cumva
vreunul?
Cum s nu, dulcea. tiu unu care i se potrivete la fix.
Cum se numete?
Teddys, zise Teddy. La intersecia ntre Strada 18 i Central.
Peste cteva zile, dup-amiaza trziu, Jack i Heidi traversau
oraul n Fordul decapotabil al redactorului de la True Detective,
178

ndreptndu-se ctre North Kansas City, un ora aflat de cealalt


parte a fluviului Missouri. Jack dorea s-i arate o banc pe care
pusese ochii. Folosiser Fordul lui Tony de cnd l furaser, atunci
cnd fugiser din tractir.
Heidi lucra acum n Teddys, de la ora zece pn dimineaa,
servind cocteiluri. Clubul nu era condus de o madam, ci de un
manager, un italian pe nume Johnny, un tip drgu; mai ieea n
spate s trag dintr-o igar cu marijuana i le ddea i fetelor
cte un fum. Dup prima ei noapte petrecut acolo, Heidi i
spusese lui Jack:
tii cu ce suntem mbrcate?
Vreun costum de-la transparent?
Fii atent, c-i dau un indiciu. Cum se numete clubul?
Pori un teddy15?
Numai att roz sau piersic.
Da? i-unde-i ii baciurile?
n portjartier. Dac-mi dau monede nu se-ntmpl prea
des le in n mn, m uit n ochii marelui cheltuitor i le dau
drumul pe mas. n localul sta, ei tiu cum s dea baciuri.
Este-un grup de boorogi bogai, ase sunt, care vin aici n
smoching dup cine tie ce afaceri sau simfonii. i las limuzinele
lor, le duc nevestele acas i se-ntorc s-i atepte. Comand igri
de foi cubaneze i coniac, ntotdeauna ntr-o camer privat.
Asta-i tot ce vor?
Chestia-i cum o vor, zise Heidi. Johnny m-a chemat n
camera privat, cu fotolii n jurul unei msue de cocteil i le-a
spus: Domnilor, n seara aceasta avem pentru dumneavoastr o
trataie special: Heidi. A venit tocmai din Elveia ca s v
serveasc. mi spusese deja c plcerea lor este s fie servii de o
fat complet goal, care s poarte doar ciorapi negri de mtase i
tocuri cui.
Da?
15

Joc de cuvinte: teddy nseamn i body (n. tr.).

179

Am fcut o plecciune.
Da?
Mi-am descheiat nasturii dintre picioare, am aruncat body-ul
ct colo i dup-aia am nceput s le torn coniac i s le aprind
igrile.
Te-au pipit, ceva?
Nu, au vorbit doar de-afaceri i au fcut bancuri.
n timp ce se holbau la fofoloanca ta.
i spun c moii tia sunt domni cu frica lui Dumnezeu. Iam servit, ei se-aplecau pentru un foc, practic le bgm psrican nas, da n-aveau nici o treab. Din cnd n cnd, mai mi
trgeau cte-o plmu peste popou. Asta-i tot. Au but vreo dou
pahare i-au fumat igrile i-au plecat acas. Dar toi m-au
pupat pe-obraz i mi-au dat baciuri de cel puin cinci dolari.
Ai ctigat treizeci de dolari?
Patruzeci i-au zis c vor s-i servesc de cte ori mai vin.
Ar trebui s dau i eu o rait prin Teddys, zise Jack.
Este un ditamai conacul, zise Heidi, pe care l-a cumprat
Johnny. E imens, lambrisat numa-n lemn de culoare-nchis, cu
bar i saloane de mese la parter, camere private la etaj, o sal de
dans la etajul doi
Ce fel de muzic au?
O formaie de albi pe care n-o ascult nimeni. Dup ce
termin de cntat, tinerii fug la etaj s-i asculte pe negrii care vin
s cnte jam session. Aa-i zic ei. Tot felul de negri Tata Mare,
Contele, Sprintenul Buze Fierbini
Nu m pricep la muzica negrilor, spuse Jack.
ncep cu cte-o melodie ca Lady Be Good i fiecare intervine
cu trompeta sau saxofonul i cnt jazz, da aa cum au chef,
improviznd i totui termin laolalt, la unison. Fr s-aib nici
o partitur-n fa.
Eu nu-neleg muzica asta, rosti Jack.
Nici nu trebuie s-o nelegi, zise Heidi, ci s-o simi, s bai
180

ritmul din picior i s-i miti corpul. I-acolo o negres, Julia Lee,
care cnt Nu vrei s vii pn la mine, nimeni nu-i acas, numai eu
i din felu-n care cnt nelegi ce vrea. Alta cnt T-Town Blues.
O s se-ntoarc la Tulsa, n Greenwood unde locuiete.
ara-ciorilor, spuse Jack. Credeam c-am ars Greenwood din
temelii acum vreo zece ani. Se pare c l-au reconstruit.
I-un blues a-ntia, urm Heidi. n Teddys i-o fat din
Oklahoma care-a-nceput s lucreze odat cu mine. O rocat
drgu din Sallisaw. Ai fost vreodat acolo?
Jack spuse c nu, dar credea c Frumuelul Floyd locuise
acolo sau prin apropiere.
Traversnd podul spre North Kansas City, Jack zise:
Am citit tot ce s-a scris despre Frumuelul i n-am nvat
absolut nici o mecherie nou despre jefuirea bncilor. i nici din
ct am lucrat cu Emmett Long pe-atunci. Cnd veneam ncoace,
i-am zis c exist un singur fel n care se poate face. Intri, le ari
arma i le ceri banii.
Mergeau acum pe Armour Avenue, chiar n centrul oraului.
Jack spuse:
Uite-o, National Bank and Trust, lng bcnia Kroger.
Fu nevoit s coteasc pe Swift Avenue ca s gseasc un loc de
parcare.
Sptmna trecut, zise Jack, banca a trimis o funcionar,
Dortha Jolly, la pot vezi firma acolo? A trimis-o pe Dortha s
ridice un colet recomandat n care erau paisprezece mii de dolari.
Fie c te duci la Rezerva Federal ca s iei banii de care ai nevoie,
fie i-i expediaz la pot. Dac folosete o main blindat, banca
trebuie s plteasc pentru ea. Cum ziceam, prostovanii tia
zgrcii au trimis-o pe Dortha, o stenograf, ca s preia coletul,
escortat de un marshall din ora. Au ieit din pot, au dat
colul i s-au apropiat de banc, cnd deodat au vzut o puc
ieind pe geamul unui automobil oprit n fa la Kroger i lui
181

Dortha i s-a spus s-arunce pachetul. Ea l-a aruncat i-a luat-o la


fug-n bcnie. Marshallul a vrut s-i scoat arma i-a fost
mpucat de dou ori, da a avut noroc i-a scpat cu viaa. Un
poliai de vizavi a vzut ce se-ntmpl i-a deschis focul. A urmat
o btlie care a fcut praf vitrinele prvliilor de pe Armour
Avenue, printre care un salon de coafur i maina bandiilor a
ters-o spre nord. Trei maini de poliie au pornit dup ea, dar au
trebuit s se-opreasc la o benzinrie, fiindc un gangster a
aruncat cuie pe jos i le-a spart cauciucurile. Nu i se pare ca-n
comediile cu Poliaii Keystone, ce dracu?
i au scpat?
Deocamdat.
Cnd s-a-ntmplat asta?
i-am zis, sptmna trecut. Banca a fost spart a treia
oar. Dortha a fost acolo la dou jafuri.
i nu crezi c dup ce-a fost jefuit de trei ori, ntreb Heidi,
banca a tras nite nvturi i acum e pregtit?
Dac-i aa zgrcit de nu-nchiriaz o main blindat, zise
Jack, n-o s cheltuiasc bani nici pentru un paznic. i chiar daco s-o fac, o s fie vreun rmbete cruia nu-i pltesc mai mult
de-un dolar i jumtate pe zi.
Jack scoase din buzunarul hainei un revolver 0,38, i-l ntinse
lui Heidi i-i spuse s-l bage-n poet.
Vrei s jefuim banca chiar acum? ntreb Heidi.
Este un moment la fel de bun ca oricare altul, zise Jack.
n decursul cltoriei lungi de cinci sute aptezeci i cinci de
kilometri de la tractir, i spusese c va trebui s jefuiasc o banc
dac intenionau s rmn mai mult n Kansas City. Heidi l
ntrebase dac tia c ar putea s fie nevoii s plece n prip? Nu
avea bani ghea la ndemn, pentru orice eventualitate? Jack
spusese c da, sigur c avea, n roile de rezerv ale Packardului
erau ascuni o mie de dolari. Mai spusese c nu avusese
182

niciodat succes de cte ori plnuise ceva din timp, aa cum


fusese rpirea amantei lui taic-su. Mai zisese c era norocos,
aa c Heidi nu trebuia s-i fac griji.
Acum, stnd n acelai Ford decapotabil pe Swift Avenue n
North Kansas City i vorbind despre jefuirea unei bnci, Heidi
zise:
Trebuie neaprat s-o facem?
i-am explicat de ce, rspunse Jack.
Totui acum eu ctig bani.
Eu nu numesc asta bani, ci att ct s-o ducem de pe-o zi
pe alta.
N-am mai jefuit niciodat o banc.
Dar ai mpucat un brbat i l-ai ntins peste inele de cale
ferat, nu?
Aia a fost altceva, ei veniser s ne-omoare pe mine i pe
Norm.
A fost altceva, spuse Jack, fiindc i-a trebuit mai mult curaj.
Iubito, spargerea unei bnci e floare la ureche. Haide s-o facem.
Ddur colul, ajunser la banc i intrar, schimbnd cerul
posomort, care amenina a ploaie, cu candelabrele luminoase ce
sclipeau pe marmura pardoselii. Erau patru ghiee, ns numai
unul ocupat de o casieri, o fat blond; un funcionar la biroul
su n partea din spate, ndrtul peretelui despritor scund,
afundat n hroage; i un paznic, un puriu usciv ntr-o
uniform gri prea mare pentru el. La el se referise Jack. Paznicul
sttea cu minile la spate i patul pistolului i ieea din tocul de
pe old.
Cu o igar neaprins n gur i cu minile n buzunarele
hainei, Jack era pregtit pentru el. Se apropie de paznic i-l
ntreb dac avea un foc. Btrnul i pipi buzunarele i cltin
din cap. Jack era pregtit oricum.
N-am dect o mn zdravn, zise el i scoase cu mna
stng din buzunarul hainei un plic de chibrituri. Vrei s mi-o
183

aprinzi?
Paznicul lu plicul de chibrituri i Jack rsuci capul spre Heidi.
D-i drumul i scoate banii-ia.
Heidi se apropie de fata blond, care zmbi i ntreb:
Cu ce pot s v ajut?
Heidi i puse poeta pe tejghea n faa ghieului i vzu c
blonda se uita pe lng ea, apoi deschise ochii larg. Heidi ar fi
vrut s se-ntoarc, dar se temea de ce ar fi putut vedea. Scoase
revolverul 0,38 din poet i-l ndrept spre blond, care continua
s se holbeze la ce se ntmpla n spatele ei i zise:
M serveti sau nu?
Blonda vzu arma aintit spre ea i rosti:
Doamne Dumnezeule
Heidi i spuse s scoat banii din sertar i s-i pun n poet.
Privind-o cum i ddea ascultare, Heidi ntreb:
Tu eti Dortha Jolly?
Blonda se opri, cu bancnotele n mn.
A sunat-o cineva de la coal i a plecat acas. Cred c unul
din copiii ei este bolnav. O cunoti pe Dortha?
Heidi spuse c nu, scutur din cap i zise:
Nu te-opri din ce faci.
Cnd fata se opri, Heidi ntreb:
Asta-i tot ce ai?
Blonda zise c da, asta era tot i Heidi i spuse s treac la
urmtorul ghieu i s goleasc sertarul de acolo. Abia acum se
ntoarse i-l vzu pe paznicul bncii ntins pe burt pe podea, cu
capul ridicat pentru a se uita la Jack care venea spre ea, spre
ghieul unde trecuse fata blond i-o ntreb pe Heidi:
Cum merge?
Cred c bine, rspunse ea i-i ntinse poeta.
El inea un Colt 0,44 vechi, din cele folosite de cavaleriti
odinioar, pe care i-l luase probabil paznicului. Aez pistolul i
poeta pe tejghea i se adres blondei:
184

Se-ntmpl cumva s fii Dortha Jolly?


Nu, nu-s eu, rspunse fata. Vd c-a devenit foarte popular
de cnd i-a aprut numele n ziar.
Oricum, te descurci bine, spuse Jack. ine-o tot aa.
ntinse poeta ctre ea.
Heidi se uita la funcionarul de la birou, care se holba la ei.
Jack zise ea i el plec de la tejghea i se ndrept spre
funcionar, scond pistolul 0,38 din hain.
Ai apsat vreun buton de-alarm?
Se opri la trei metri de brbat, care se jur c nu atinsese
butonul.
Heidi nu-i dorea altceva dect s-o tearg imediat de-acolo.
nh poeta de la fata blond care ndesa bancnote n ea i
porni n direcia uii, strignd:
Jack, a apsat, l-am vzut ducnd mna sub birou.
Era moart de fric, n vreme ce Jack sttea cu revolverul
ndreptat ctre funcionarul care se jura pe numele Domnului c
nu atinsese butonul.
Eti sigur? fcu Jack.
Nu se grbea, ca s arate ce grozav era el. O scotea pe Heidi din
mini, aa c ea i mai spuse o dat:
Jack, eu am plecat.
l privi venind spre ea, cu mers ano i lent, oprindu-se s-i
spun ceva hodorogului care nu se ridicase de pe podea, pentru
ca n cele din urm, n sfrit, s ias din banc.
Jack iui pasul acum, rnjind ctre ea i spunnd:
i-am zis c nu-i mare scofal. Ce puteau face? Eram cu
armele pe ei.
Cnd vorbi, Heidi se gndi la arma paznicului revolverul mare
de cavalerist care rmsese pe tejghea.
Ce i-ai spus?
Managerului?
Nu, moului.
185

I-am zis Tataie, ar trebui s-i caui alt slujb.


tii ce-ai fcut? ntreb Heidi. I-ai lsat arma acolo, lng
ghieul casierei.
Jack se opri i se uit napoi spre banc, apoi la Heidi nainte
de a porni mai departe.
Crezusem c-ai luat-o tu. (Treceau deja pe lng bcnia
Kroger.) Eu eram ocupat cu managerul.
i artai ce tip tare eti.
Vrei s zici c-a fost greeala mea?
Tu ai luat-o de la hodorog, nu?
Cnd i-ai luat poeta, era chiar acolo.
Tu nu greeti niciodat, aa-i?
Jack se opri ca s priveasc iari n jur, se uit cu mult
atenie i zise:
Iisuse Hristoase!
Heidi se uit i ea i l vzu pe mo venind dup ei pe trotuar,
ncercnd s se grbeasc; ajunsese aproape de Kroger cnd
ncepu s trag, innd revolverul cel mare ntins n faa lui n
timp ce mergea, armnd i trgnd cu un Peacemaker vechi. Heidi
se ntoarse i o lu la fug.
Jack trecu n spatele unui automobil parcat, i scoase
revolverul 0,38 i-l mpuc pe hodorog, oprindu-l la mai puin de
zece metri.
Pn ajunser la maina lor, Heidi o terminase cu Jack
Belmont ori l prsea, ori se-mbolnvea de nervi.
Heidi era curioas dac Teddy Ritz nu era italian, atunci ce
era? l ntrebase pe Johnny, care conducea clubul i el i
spusese:
Eu sunt italian, Lou Tessa-i italian, da Teddy e evreu.
Ea i spuse lui Jack, iar el replic:
Nu tiai c-i jidan? Uit-te ce nsoi are.
Jack te fcea s nelegi, chiar dac numai prin tonul glasului,
c era mai detept ca tine. Te insulta i credea c-i amuzant.
186

Fcea pe grozavu i te speria de moarte. Ea se gndea n mod


serios s-l prseasc, dar nu tia cum s procedeze. S-i spun
sau nu c ei doi o terminaser? El pstrase banii furai din banc,
aproape o mie apte sute de dolari i o obliga s-i dea mare parte
din ce ctiga n Teddys. Dac prsea Kansas City, ea l-ar fi
putut cura, i-ar fi putut lua toi banii pe care Jack i inea n
cutia de Quaker Oats n buctrie. i plcea ns slujba i felul n
care brbaii bogaii i ddeau baciuri i tia c dac oferea i
niel sex contra cost, cnd i cnd, alegnd cu mult atenie i-ar
fi putut cumpra orice i-ar fi dorit, haine, ba chiar i propria ei
main. Dar dac rmnea la club, trebuia s renune la ideea de
a lua banii; Jack ar fi tiut unde s-o gseasc. Ar fi riscat, chiar
dac l-ar fi prsit fr bani. Se gndea c dac stabilea pn la
urm vreo relaie cu Lou Tessa, avea s fie mai uor s se
despart de Jack.
La patru zile dup spargere, automobilul La Salle opri n faa
casei i Teddy Ritz intr, nsoit de Lou, ca s-i rezolve problema.
Totul ncepu ca o vizit protocolar, cu Jack oferindu-se s ia
plria i haina lui Teddy, iar Teddy refuzndu-l, spunnd c nu
stteau mult. Se aez n fotoliul reglabil din lemn, cu un ziar
mpturit n buzunarul pardesiului Chesterfield. Tessa,
bodyguardul lui, sttea lng u, purtnd pardesiul lung i
negru, cu minile mpreunate n fa i reamintindu-i lui Heidi de
un patron de pompe funebre pe care-l vzuse odat. Jack i oferi
lui Teddy ceva de but, o cafea, orice dorea. Teddy spuse c ntr-o
zi att de rece nu l-ar fi deranjat o ceac de ceai fierbinte. Heidi l
privi ptrunztor pe Lou Tessa, dup care se duse n buctrie ca
s fac ceaiul. Cnd reveni n salon, Teddy i povestea lui Jack ce
treab grozav fcea ea cu clienii.
Din prima sear, Jackie, a devenit una dintre fetele noastre
cele mai populare.
Jackie? Ea nu mai auzise niciodat s i se spun aa.
Cred c-i o dulcea, zise Jack.
187

Teddy scoase un trabuc i-i muc vrful.


i tu ce-ai mai fcut?
Mai nimic, una i-alta.
Teddy aprinse trabucul i sufl un colac de fum, nu perfect
rotund, dar acceptabil. Privindu-l, spuse:
Care din ele era banca din North K.C.?
Jack privea i el colacul de fum care se destrma i tcu o clip
nainte s ntrebe:
Poftim?
Cea pe care ai jefuit-o ieri. Era una sau alta? Se uit la Heidi.
Se preface c nu tie despre ce vorbesc.
Heidi ncuviin din cap, mormind:
Hm
Nu mai trase cu ochiul la Tessa, ca s fie mai atent.
Teddy se ls ntr-o parte pentru a scoate ziarul din buzunar,
mpturit la o pagin din interior i-l arunc pe msua pentru
cafea. Heidi vzu un titlu care anuna BANK & TRUST JEFUIT
DE 5 000 DE DOLARI!
Stai aa, fcu Jack. Crezi c eu am spart banca aia?
Tu i dulceaa ta, zise Teddy.
Ceainicul se auzi fluiernd.
Heidi se ridic din scaun.
Teddy ridic mna pentru a o opri.
n banc, ea i-a rostit de dou ori numele. Cnd i-a spus c
managerul a apsat butonul de alarm i cnd a spus c o s
plece. O privi pe Heidi. Managerul a spus c abia ateptai s pleci
de-acolo. Du-te i f ceaiul. Pn nu te-ntorci, n-o s-i spun lui
Jack mai multe.
Ea porni spre buctrie i-l auzi pe Jack rostind:
De-aia crezi c-am fost eu? Fiindc o femeie i-a spus cuiva
Jack?
Teddy rspunse:
Ai auzit ce i-am spus ei? Ateptm pn se-ntoarce.
188

Ea se opri n pragul buctriei, auzind:


Scumpo, ce fel de ceai este? Din ce ar?
E Lipton, rspunse Heidi. Nu cred c-i din vreo ar anume.
Teddy i fcu cu ochiul i ea intr n buctrie, spunndu-i c
totul avea s fie n regul. Jack era cel care o ncurcase.
n cele din urm Jack scp basma curat: perfect, el i Heidi
jefuiser banca, dar crezuse c era n regul, fiindc se gsea n
afara limitelor oraului. Teddy rosti:
Crezi c influena lui Tom se oprete brusc la fluviu?
Jack spuse c ar fi trebuit s-i fi dat seama suna exact ca un
puti care fusese prins furnd bomboane dintr-un magazin. Lui
Heidi i plcea c nu mai putea s fac pe deteptul i s
foloseasc tonul acela cu Teddy Ritz, care pufia din trabuc.
nmuiase vrful n ceai i-l umezise apoi cu buzele nainte de a
pufi i obrajii si uor adumbrii de tuleiele brbii se supseser
nainte de a sufla un vltuc de fum.
Jackie, zise el, o s dau uitrii povestea cu banca, fiindc
eti nou pe-aici. Ai creat ns o problem de care trebuie s ne
ocupm.
Jack miji ochii.
Ce problem?
n primul rnd, trebuie s depui cele cinci miare la o banc.
N-am luat cinci.
i s-mi scrii un cec pentru jumtate de sum, dou mii
cinci sute.
Jack se prinse cu minile de braele fotoliului.
i repet c n-am luat cinci miare. Aa fac ei ntotdeauna,
anun n ziare o sum mai mare dect s-a furat n realitate.
Teddy ridic mna.
Scrii un cec pentru dou mii cinci sute pltibil Clubului
Democrailor fr bani ghea, care pot fi urmrii. Att va costa
pentru ca poliia i departamentul local al erifului s caute n
189

alte pri. Ai omort un paznic de banc n vrst de aptezeci i


opt de ani care a petrecut cincizeci de ani n posturi de aprare a
legii, care a fost iubit i respectat de comunitate. Oamenii lui nu
trebuie s-l uite.
Pcat, rosti Heidi. Jack chiar i-a spus btrnului c ar trebui
s-i caute alt slujb.
Teddy se uit la Jack.
Poimine, pe la amiaz? O s vin pentru cecul scris pentru
Clubul Democrailor din districtul Jackson. Dup aceea o s m
uit dup tine cum te urci n automobilul tu i prseti Kansas
City i n-o s-i mai vd mutra niciodat. Dulceaa rmne aici.
Heidi ar fi vrut s-l ntrebe: mi pstrez slujba? Spera din tot
sufletul c asta dorise s spun.
Dar Jack ntreb:
i dac nu?
Teddy se ncrunt spre el.
Ce vrei s spui cu i dac nu?
Dac nu-i dau cecul, mi mputi dulceaa? Teddy ncepu s
zmbeasc. Se aplec n fa n fotoliu i privi ctre Tessa care
sttea lng u.
L-ai auzit ce-a zis?
Tessa ncuviin din cap, artnd o umbr de surs.
L-am auzit.
Teddy se ntoarse la Jack.
S-o mpuc pe ea Lou te-mpuc pe tine, idiotule.

190

14

Crndu-i valijoara, Carl intr n Clubul Reno de pe Strada 12,


tocmai cnd formaia prsea scena; negrii artau elegani n
costumele gri la dou rnduri, iar pianista, care purta n jurul
capului o band din mtase roie, nchidea capacul pianului. Carl
se adres barmanului:
O s-ncerc Ten High-ul la cu foarte puin sifon.
Dup aceea ntreb dac formaia va mai cnta n noaptea
aceea. Era abia dousprezece i jumtate.
Vine alta. Barmanul aez butura lui Carl pe bar. Contele
Lester Buck Clayton oricine vrea s cnte.
Sunt buni? ntreb Carl.
Barmanul se ntorsese cu spatele i un negru care sttea la bar,
cu strungrea i o cicatrice sub ochiul stng, l privi pe Carl
care nu-i lsase valijoara. i vorbi:
Abia ai venit n ora, este? Eti unu din francmasonii ia
nebuni?
Nu, zise Carl, eu sunt un marshall SUA nebun. Caut pe
cineva despre care tiu c nu-i aici. Toi din localu sta au pielea
mai neagr dect ea.
Carl se aez, cu plria pe care ncepuse s-o poarte i trenciul.
Tipul cu aspect de dur de lng el i instalase coatele pe bar n
faa sticlei sale de bere Falstaf. Carl sorbi din whisky-ul cu sifon
i-i scoase igrile Lucky. Cel de alturi fuma deja.
Am sosit n Gara Union, spuse Carl. Este locul cel mai mare
n care-am fost vreodat, ca o catedral, numai c-i i mai mare.
Are un local Harveys, o librrie i o sal de ateptare numai
pentru femei N-am neles de ce tavanul din hol este nalt de
treizeci de metri. La ce-i nevoie de-atta spaiu?
191

Rezemndu-se pe brae, negrul de lng el rosti:


Ai auzit vreodat de Contele Basie16?
Carl tcu puin, apoi spuse c nu, nu auzise.
Dar cred c pe tine te-am vzut pe-undeva.
Brbatul cltin din cap cu un gest obosit. i spuse:
Nenic, las goangele cu mine. N-am fost arestat n viaa
mea.
Ai fost vreodat n Tulsa?
De vreo dou ori.
Cni la pian, zise Carl. Unde te-am vzut n Cains
Balroom?
O expresie ndurerat trecu peste chipul brbatului.
Nenic, eu nu cnt rahaturile alea hillbilly. Am cntat n La
Joanns, cu Gray Brothers.
Acolo te-am vzut, spuse Carl, aa-i, n La Joanns. Cntai la
pian Te numeti McShane?
Jay McShann. M-ai vzut cntnd, zici? i n-ai auzit
niciodat de Count Basie?
Poate c-am auzit, ns nu-mi amintesc numele, zise Carl. Ma interesat muzica i-am cumprat nite plci. Andy Kirk
i formaia lui, Clouds of Joy.
Chauncey Downs i Rinky Dinks
Are o tub n formaie.
George Lee i sor-sa
Julia. Ei sunt cei care tocmai au plecat de pe scen.
Da? N-am tiut c ei erau.
Vrei s-i cunoti? Te prezint eu.
Da, nu m-ar deranja.
S dai mna i cu Contele. O s vin cnd ajunge aici.
Tu cni cu el?
Nu, nici vorb, tipu acapareaz pianu, orice pian la care se16

William Count Basie (1904-1984), unul dintre cei mai celebri pianiti i
conductori de formaii de jazz americani (n. tr.).

192

aaz. Eu cnt mai trziu ntr-un club cu muzicieni din tot orau.
Ne pim pe scen, nenic, ne-aezm i-ateptm pn rsare
soarele. n La Joanns n-ai auzit niciodat aa ceva.
L-am auzit pe Louis Armstrong n Oklahoma City, cnd am
fost acolo i-am cumprat o plac de-a lui. Am dus-o acas, da
taic-meu a ascultat-o numai o dat. A zis c era suficient.
Locuieti cu tatl tu?
Eu stau n Tulsa, el n Okmulgee. M mai duc cteodat la
el, n weekend.
Nenic, eu m-am nscut n Muskogee, da am plecat de-acolo
imediat ce-am avut o pereche de pantaloni lungi.
Pianistul pe nume McShann l fix cu privirea pe Carl, apoi
urm:
tii ceva i tu mi pari cunoscut. i-a aprut cumva fotografia
n ziar?
De cteva ori.
Ai mpucat pe cineva faimos, aa-i? Cred c era un
sprgtor de bnci.
Da, l-am mpucat pe Emmett Long
Asta-i, acu civa ani. in minte c-am citit c tu-l cunoteai
dinainte.
Da, de cnd aveam cincisprezece ani i nc locuiam cu tata.
M-am oprit la un drugstore s cumpr un cornet cu ngheat i
Emmett Long a intrat s-i ia igri.
l tiai din vedere?
L-am recunoscut din afiele cu criminali cutai. Era acolo i
s-a-ntmplat s intre un indian Creek de la poliia tribal, Junior
Harjo l chema, iar Emmett a bgat dou gloane-n el fr nici un
motiv. Carl tcu puin, dup care spuse: nainte s intre Junior,
eu mneam ngheat i Emmett m-a ntrebat dac ngheata
era de piersici. Voia s-o guste, aa c i-am ntins-o i el a inut
cornetul niel mai departe, fiindc-ncepuse s curg. A mucat o
dat i cnd m-am uitat la el avea o urm de-ngheat pe
193

musta.
McShann ncepu s surd.
Chestia asta i-a rmas n minte, aa-i? i-a furat ngheata
i data urmtoare cnd te-ai ntlnit cu el l-ai omort.
Era un gangster cutat de oamenii legii, spuse Carl. sta-i
motivul pentru care l-am urmrit.
Am neles asta, zise McShann, dar i-o poveste mai bun c
l-ai fi-mpucat pentru c i-a luat ngheata, l privi drept n ochi
pe Carl Webster i rosti: Eti sigur c nu de asta ai fcut-o?
McShann i povesti c el nu luase niciodat lecii de muzic,
dar ncepuse s cnte n biseric, apoi cu Gray Brothers, cu care
cntase n Tulsa, Nebraska i Iowa, pentru ca dup aceea s vin
n Kansas City, unde cntase iniial pentru un dolar i jumtate
pe sear, iar dup ce-i termina programul trecea i prin alte
cluburi. i spuse c Julia Lee era pianista cea mai bine pltit din
ora fiindc tia melodii care le plceau tuturor i care erau
cerute. De aceea le nvase i el n-are a face dac-i plac sau
nu, trebuie s ctigi bani ca s trieti i-n scurt vreme cnta
n cluburile mai bune, ctignd doi dolari i cincizeci de ceni pe
noapte, plus ali cinci-ase dolari din plria pe care-o puneau n
faa scenei.
Fiecare mai bu cte dou rnduri, n timp ce plvrgir
despre muzic i cluburi.
Se pare c-ai cntat n toate cluburile din ora, spuse Carl.
n cele mai multe. Cnd o s-mbtrnesc, o s cnt la pian
n bordeluri.
M gndesc c fata asta pe care-o caut, zise Carl, ar putea fi
atras de senzaii tari m refer la cluburi, nu la bordeluri i-ar
putea lucra ntr-unu. Nu tii cumva o rocat cu pielea alb ca
laptele, pe nume Louly?
Carl auzi numele cnd l rosti cu glas tare i tiu c n-avea
noroc.
194

Dar McShann spunea deja:


Nu, ns tiu o rocat cu pielea alb ca laptele, pe nume
Kitty.
Numele pe care ea l scrisese pe biletul pe care Carl l avea n
buzunar.
Ia te uit, salut, le spunea ea domnilor de la mas prnd
ncntat c-i vede. Eu sunt Kitty. Cu ce v pot servi, oameni
buni? Din cnd n cnd uita i spunea: Ia te uit, salut, eu sunt
Louly, iar ei nu-i ddeau seama de diferen, fiind mai interesai
de ceea ce puteau vedea prin body-ul ei de culoarea piersicii. O
singur dat un domn spusese Crezusem c te cheam Kitty i
ea fusese nevoit s nscoceasc o poveste: c i ncerca al doilea
prenume, Kitty, fiindc i plcea mai mult, dar nc nu se
obinuise cu el. Dup episodul acela, ea i amintea cine era
nainte de a se apropia de mese.
Reporterul de la Kansas City Star cel care venise la casa ei din
Sallisaw nainte ca ea s fi mers n Tulsa pentru interviul pentru
True Detective, iar apoi pierduse vremea ateptndu-l pe Carl
Webster s-o duc la dans reporterul acela i spusese c dac
venea vreodat n Kansas City, s-i caute de lucru la Fred
Harveys n Gara Union. i spusese c fetele de acolo ctigau
baciuri frumoase fr s fie nevoie s se dezbrace. i mai
spusese c dac se angaja la un club ar fi fost probabil nevoit s
lucreze dezbrcat. Louly rostise: A, da? Reporterul zisese c
favoritul lui era Teddys, fosta reedin a unui milionar la
intersecia dintre Strada 18 i Central.
Tot el i spusese: Da s nu te-apropii de locul la, dac eti
baptist.
Cnd se prezentase pentru angajare, Johnny, managerul, i
spusese: Eti o scump, ns clienii notri sunt pe primul loc.
Dac atunci cnd sunt n club au chef s te pipie, s simt i ei
o crni, ceva, i lai. n afara clubului, dac vor s te duc la un
195

hotel dup program, tu alegi ce s faci.


Tinerii bogai care veneau noaptea trziu, excitai i pe
jumtate bei i doreau s se aleag cu ceva reprezentau o
problem. O nghesuiau n vreun hol dosnic, ntr-o camer
privat, ba chiar n cabinetul lui Johnny, i strecurau un genunchi
ntre coapse i gfiau, strduindu-se s-o conving s plece cu ei.
Parker, te rog, dac nu lucrez, o s fiu concediat.
Arthur, m simt att de obosit, c a putea dormi n
picioare.
Chip, detest s-o spun, dar azi am czut de pe acoperi.
i fcea s revin ntruna. Toi aveau bani, doi erau ndeajuns
de chipei ca s poat juca n filme i nici unul nu era nensurat.
Chandler, ce-o s zic soia ta dac-o s vii acas mirosind a
parfumul meu? Nu era uor, ns merita. Tipii tia tiau cum s
dea baciuri. Adevrata problem a lui Kitty o reprezenta Teddy
Ritz.
Fcuse economii pentru a nu se atinge de cecul de cinci sute de
dolari primit de la Asociaia bancherilor din Oklahoma pentru
uciderea lui Joe Young. Mare parte din cei o sut de dolari de la
True Detective se dusese pe benzina cu care ajunsese aici i
nchirierea unui apartament pe West 31, aproape de spitalul
luteran. Mersese la club pentru angajare i discutase cu
managerul. Johnny o cercetase din cap pn-n picioare i spusese
c-i va da destul de repede un rspuns.
n ziua urmtoare, Teddy Ritz nsui trecuse pe la ea nsoit de
un tnr cu pr negru, artos, brunet i cu cicatrice mici de
tieturi pe fa, aa cum se pot vedea la boxeri. Ea abia se mutase
i despacheta un geamantan i nite cutii. Teddy fcuse turul
apartamentului, deschiznd ui i mestecndu-i guma. Ieise din
baie, spunnd:
Vreau s tiu ct de curate sunt fetele mele.
Dup aceea se adresase tnrului:
Ai dormit vreodat ntr-un pat basculant?
196

Ce-i la? ntrebase tnrul cu un accent evident.


Dup ce terminase inspecia, Teddy se aezase i o ntrebase pe
Kitty:
Bun, zi la ce te pricepi.
ineam registrele unui magazin.
Mini. Nu conteaz, oricum n-a pune o rocat drgu s
lucreze la o main de calculat. Faci striptease?
Nu tiu cum.
Tnrul artos cu pr negru i crlionat ntrebase cu acelai
accent:
Nu tii cum s-i scoi hainele?
Ea l vzuse pe Teddy Ritz privindu-l serios i rece, iar tnrul
ridicase din umeri.
Teddy sttuse pe un scaun pe jumtate ntors dinspre masa
jerpelit care fcea parte din mobilierul nchiriat odat cu
apartamentul. Dusese braul napoi pe tblia mesei, fr s se
uite i trntise pe podea contractul de nchiriere i cecul de la
Asociaia bancherilor. Se uit pe jos, apoi se aplecase i ridicase
plicul n care se afla cecul, neatingnd contractul de nchiriere.
Ce-i sta? ntrebase el.
O recompens pe care am ncasat-o.
Pentru ce?
Teddy prea genul care ar fi fost incitat de rspunsul ei, aa ci spusese:
Pentru c-am mpucat un sprgtor de bnci.
El o fixase cu privirea cteva secunde.
Vrei s-mi spui c erai ntr-o banc n timp ce tipul o jefuia?
O vzuse cltinnd din cap, dar fcuse pe deteptul i continuase:
Ce cutai cu o arm ntr-o banc?
Pruse derutat i se ncruntase.
l nsoeai pe cel pe care l-ai mpucat?
Vrei s-auzi ce s-a-ntmplat? zisese Louly.
ncepuse s-i povesteasc cum un fost deinut, Joe Young,
197

furase maina tatlui ei vitreg i o inuse cu sila ntr-o csu la


un motel, cnd poliia venise n cutarea lui i ea era prins ca-n
capcan n motel cu un gangster cutat de oamenii legii. Ajunsese
pn aici i vzuse c Teddy n-o asculta. Scosese cecul din plic i
citea scrisoarea prin care Asociaia bancherilor i mulumea
pentru fapta ei curajoas. Teddy ridicase ochii.
Ce voiai s faci cu banii tia?
M gndisem s-i depun la banc.
Scumpo, bncile sunt nesigure. Las-m pe mine s m
ocup de ei n numele tu. O s vin unu sau altul i-o s-ncerce
s-i vnd tot felul de lucruri.
Louly fcuse o grimas i spusese:
tiu i eu ce s zic de parc ar fi putut zice ceva.
Teddy strecurase plicul n pardesiul Chesterfield, zicnd:
S nu-mi spui c n-ai ncredere n propriul tu ef.
Ea rmsese cu impresia c tnrul care ar fi putut s fie un
boxer fusese gata s spun ceva amuzant dac se putea face
neles cu accentul lui ceva de genul: O fat mare ca ea poate s
aib i singur grij de bani. Dar n-o fcuse. Ridicase din umeri.
n seara asta, Kitty servea cocteiluri la trei tineri mecheri la o
mas din bar, aducndu-le cte dou pahare o dat, ca s nu
moar de sete; Kitty avea un surs ngheat pe fa.
l atepta pe Teddy. Cnd va veni, ea o s-i impun s se duc
direct la el i s-i cear cei cinci sute de dolari, fiindc maic-sa
trebuia s fie operat i nu avea bani pentru c avuseser
necazuri cu recolta de bumbac n vara trecut, aa cum piser
i alii, se uscase pn la miez i fusese spulberat de vnt. Ea
trebuia s plteasc acum operaia maic-sii.
i Teddy va spune: Mini.
Se uit spre foaier avea istoria pregtit, dei nu era foarte
nerbdtoare s-o ncerce pe gangsterul sta i acolo era Carl
Webster.
198

Da, era Carl n trenciul lui deschis i plria care trebuia s


stea perfect, ducnd o valijoar de piele uzat i nsoit de un
pianist pe care ea l recunoscu, amndoi uitndu-se la ea i
zmbind larg. Pianistul lu valijoara lui Carl i se ndrept spre
garderob, iar Carl porni ctre ea i Kitty simi cum sursul
ngheat i se topete i se auzi spunnd n gnd: Dumnezeule,
uit-te la el. Ar fi dorit s fug n braele lui i s-i spun c
regreta c-l prsise, plecnd din Tulsa aa cum o fcuse i se
gndi la bluesul pe care-l cnta negresa despre ntoarcerea n
Tulsa. El traversa barul purtnd un fel de zmbet pe chip, dar
ochii lui n-o slbeau nici o clip.
Unul dintre tinerii mecheri spunea:
Pisicu Kitty, fii atent! Ce-i asta?
Altul zise:
Ce-a apucat-o?
Primul zise:
Ia asta, Pisicu Kitty, umple-o cu alune i mai adu-ne nite
cocteiluri, dac nu eti ocupat.
Ea simi braele lui Carl cuprinznd-o i-i strecur braele
dezgolite sub trenciul lui deschis, ptrunznd acolo i
strngndu-l cu putere la piept, simindu-i revolverul ntre ei,
fiindc i haina de la costum era descheiat. Se priveau n ochi,
zmbind, apoi se srutar i l simea grozav, Kitty iubea felul n
care mirosea a colonie i whisky, ns auzi un mecher ncercnd
s strice totul, spunnd:
Pisicu Kitty, ce dracu faci cu gagiu sta?
Ei se oprir din srutat, totui rmaser cu minile unul pe
cellalt.
Aa i se spune, ntreb Carl, Pisicu Kitty?
tia sunt singurii.
Carl i privi pe lng prul ei rou ntins cu fierul i bine periat.
Biei, le vorbi Carl, s nu-i mai spunei Pisicua Kitty. Nu-i
place.
199

Nu-i nimic, i opti ea, sunt doar cherchelii.


Vrei s-i spun Pisicua Kitty? Ca i cum ai fi animalul lor?
Ea nu se gndise la aa ceva, dar zise:
Nu, n-a vrea, tiind c nu trebuia s lucreze aici sau s fie
Kitty, de fapt nici s mai lucreze pe undeva, ori s fie nevoit s
rmn n Kansas City; tia toate astea pentru c el venise s-o ia
i acum nu mai era singur.
mecherii care i pierdeau vremea la mas se luaser de Carl
n felul lor lenevos, dorind s tie cine dracu era i ce-avea n cap,
zicnd chestii ca:
Tu cine pana mea te crezi?
Carl o mpinse uor pe Louly ntr-o parte, lu farfuria pe care o
inea unul dintre ei i i-o ntinse.
Vor alune.
Ea l privi derutat, innd farfuria. Carl zise:
De ce nu le-aduci?
Ea porni spre bar i el se ntoarse ctre mas.
mi pare ru c v-am deranjat, rosti Carl i se aplec pentru
a se apropia mai mult de ei, punndu-i palmele pe mas, cu
trenciul i haina atrnnd deschise. Dar s nu-i mai zicei
Pisicua Kitty, ai neles? Vorbea pe un ton sczut i linitit. Daco s-o facei, v-arunc n strad, fetielor.
Urm o tcere, n vreme ce le privea chipurile ndreptate n sus,
nite tineri cam de vrsta lui Carl, dndu-le rgaz s-i vad
revolverul din toc, s-l cntreasc i s-i spun ceva dac aveau
curaj. Timpul pe care li-l acordase expir i el se ntoarse spre
Kitty care aducea farfuria cu alune.
Ea spuse:
Cred c tocmai mi-am pierdut slujba.
La ce-i trebuie? rosti Carl lund un pumn de alune. M ai
pe mine.
Merser n vestiarul din spate, care arta ca o cabin pentru
200

artiste: o harababur de farduri pe un ir de msue pentru


toalet, haine aruncate pe scaune, zeci de body-uri atrnate pe o
conduct ce traversa tavanul, un maldr de haine rupte ntr-un
co pentru gunoi i pe podeaua din jur. Carl observ ua nchis
de la baie, n vreme ce Louly se mbrca n hainele de strad i-i
spunea c abia atepta s scape de aici.
Sunt foarte siguri pe ei n felul n care te trateaz. Mai ales
cei bogai, care te pipie oricnd au chef.
ns Teddy avea banii ei din recompens, fir-ar a naibii i nu
voia s plece fr s-i ia napoi.
Ce face cu ei?
Habar n-am.
Ne ducem s discutm cu el i s-i lum.
Carl se apropie de zecile de body-uri ce atrnau de-a lungul
camerei.
Am nscocit o poveste, zise Louly. S-i spun c mama are
nevoie de bani pentru o operaie.
Sunt banii ti de ce ar trebui s nscoceti o poveste?
Tu nu-l cunoti.
Carl ddu cu mna ntr-o parte peretele de body-uri pentru a
examina restul ncperii.
Am citit despre el n rapoartele Serviciului Marshallilor
despre Kansas City. Teddy este eful cpitanilor de circumscripii
din districtul Jackson. (Pi prin lenjerie spre o fereastr ce ddea
ctre o parte a curii din spate, o grdin iluminat de un
proiector montat pe cas.) Teddy are n subordine patru sute de
oameni, dintre care unii sunt foti deinui. Bodyguardul lui a
fcut nchisoare n Oklahoma. Luigi Tessa.
Reveni la cortina de body-uri i o ddu la o parte n clipa n
care Louly ntreb:
Luigi? Aa-l cheam?
I se spune Lou. Este din districtul la minier.
A fost boxer?
201

Da, da n-a fost cine tie ce de capul lui. A-nceput s lucreze


pentru Mna Neagr pe care nite biei o puseser iar pe
picioare, cernd taxe de protecie patronilor de magazine i
restaurante italieneti. Proprietarilor li se spunea s lase un miar
sau cam aa n fiecare lun n depozitele abandonate ale
companiei Choctaw Brick, altfel s-ar putea trezi ntr-o noapte c
le-a luat foc afacerea. Tessa a fost prins i condamnat pentru
incendiere i-a fcut ase ani la Atoka asta-i O nchisoare cu
specific agricol. A ieit iar acum le spun proprietarilor s
plteasc, altfel s-ar putea trezi ntr-o noapte c sunt mpucai
cnd nu sunt ateni. De data asta pe numele lui Tessa au fost
emise dou mandate de arestare pentru omucidere.
Dac se tie c el este aici, spuse Louly, de ce nu vin s-l
salte?
Eti n Kansas City. Nici un judector nu poate fi convins s
semneze ordinul de extrdare.
Auzir apa trgndu-se la toalet.
Amndoi privir ua bii, care se deschise spre interior. Din
locul unde se afla, Louly vedea direct nuntru.
N-am tiut c era cineva acolo, rosti ea. i-au venit moii?
Stnd ntr-o parte, Carl auzi o fat rspunznd:
tii ce-i cel mai obositor? S te prefaci c te distrezi de
minune.
S zmbeti, ncuviin Louly, pn te dor obrajii.
Aa-i, da am ctigat aizeci de dolari. Nu-i ru, ce zici?
Acum m pot duce sus, s m ocup de sala de dans.
Iei n ciorapi negri, cu tocuri cui i partea de jos a bodyului
atrnnd deschis, desfcut.
Heidi? fcu Carl ieind din peretele de lenjerie. Se pare c te
descurci bine.
Nu mai era la fel cum fusese n tractir, cu Carl aprnd i Heidi
aruncndu-se n braele lui, ca nite prieteni vechi. De data asta,
ea zise:
202

Futu-i! Cum naiba ne-ai gsit?


O cunoti? ntreb Louly, apoi se ntoarse ctre Heidi. A venit
s m caute pe mine, nu pe tine.
Vorbise cu toat seriozitatea.
Glumeti? spuse Heidi. l caut pe Jack, vrea s-l duc
napoi n Oklahoma.
i jur, i zise Carl lui Louly, c tu eti motivul pentru care am
venit aici. Se ntoarse spre Heidi i-i vzu ncheietoarea bodyului
atrnnd deschis. Dar dac Jack e pe-aici, nu m-ar deranja s-l
salut. Unde stai?
Heidi rmase cu picioarele deprtate i minile-n olduri.
Crezi c-o s-i spun?
i jur c n-am mandat, zise Carl.
l poi mpuca. De unde-ai tiut s vii aici?
Pianistul la, McShann, mi-a spus c aici lucreaz o fat pe
nume Kitty. Du-te i-ntreab-l.
Ea l privi fix, de parc s-ar fi gndit cu mult atenie. Dup
aceea i lu minile din olduri, se ntoarse cu spatele ca s-i
ncheie body-ul, se foi niel pentru a-l aranja pe corp i reveni spre
Carl.
Dac-ai vrea, l-ai putea lua n Oklahoma, nu? Cu sau fr
mandat.
Adic vrei s-l arestez?
De pild pentru c-am furat maina reporterului la.
A putea.
De ce n-o faci?
A intrat n bucluc, aa-i?
Teddy zice c Jack i datoreaz dou mii cinci sute i trebuie
s-i plteasc pn mine. Jack n-are nici o datorie la el i nu i-ar
plti nici dac-ar avea-o.
De ce nu fuge?
S-a stricat maina.
Fur alta.
203

Teddy zice c dac iese din cas, e mort. Nu trebuie dect s


intri, s te prefaci c-l arestezi i s-l duci napoi n Oklahoma.
Dac-i acuzat de ceva, e absolut sigur c va face pucrie.
Mai bine dect s fie-mpucat i-aruncat n fluviu.
Nu prea se pierde timpu pe-aici, aa-i?
Sunt oameni ri i cruzi, spuse Heidi. Zi-mi c-l arestezi te
rog!
Spune-mi adevrul, rosti Carl, vrei s-l salvez sau s i-l iau
de pe cap?
Ar avea vreo importan? fcu Heidi dup care adug:
Elodie lucreaz aici i Jack se d la ea.
A terminat-o cu bordelurile?
Din cauza redactorului de la True Detective. I-a scris iateapt s-aud dac el o iubete.
Crezi c nc n-au fcut-o?
M-ndoiesc.
Scrie-mi adresa voastr.
Heidi i duse poeta la o msu de toalet i se aplec peste
ea. Kitty veni lng Carl.
Da vd c le tii pe toate trfele, aa-i?
Fii drgu, spuse el.
Heidi se apropie i-i ntinse o bucat de hrtie mpturit.
S-o faci nainte de amiaz, da? rosti ea. Deschise ua ca s
plece, se opri brusc i spuse: Bun, Lou
Lou Tessa, mbrcat n smoching, intr i se uit la Carl. Se
ntoarse ctre Heidi care rmsese n prag i zise:
Atepi tramvaiul?
Heidi ddu ochii peste cap nspre Carl i iei, iar Louly i se
adres:
Tocmai vorbeam despre tine.
Da? fcu Tessa.
Carl mi-a povestit totul despre tine.
Carl i scoase legitimaia i insigna, regretnd c pe Louly o
204

luase gura pe dinainte. C spusese cine era. ntinse mna.


Tessa spuse:
tiu cine eti.
Nu-i strnse ns mna i Carl se ncord pentru orice avea s
urmeze.
Teddy vrea s te vad, i spuse Tessa lui Kitty, apoi se rsuci
ctre Carl: i pe tine, amice.
Carl putea vedea totul ca pe un decor de film, cabinetul unui
individ care conducea un club de noapte, numai alb i crom,
palmieri n ghivece, fotografii cu celebriti i Tom Pendergast pe
perete, un birou deschis la culoare, cu coluri rotunjite, la care
atepta Teddy Ritz.
Managerul Johnny trecu pe lng ei i se opri la birou,
aprinzndu-i o igar. i vorbi lui Carl:
i-o spun o singur dat. Dac-ai chef de joac, Lou i zboar
capu de pe umeri.
Carl se ntreb dac asta nsemna c Lou Tessa avea s-i
foloseasc pumnii i se ntoarse s-l priveasc. Nu, Lou Tessa, n
smochingul lui, inea n mini un baston de baseball.
Ce se-ntmpl? rosti Teddy ctre Louly, ignorndu-l pe Carl
i prefcndu-se surprins. Vrei s fii dat afar?
Ea se uita la fotografiile cu celebriti de pe perete, la Will
Rogers, Amelia Earhart i aviatorul cu petic pe ochi, Wiley Post.
Reveni la Teddy.
Am demisionat deja.
Teddy se ncrunt.
Ce tot spui?
Vrea s spun c pleac, rosti Carl, dup ce-o s-i restitui
cecul. Sau l poi pstra i s-i dai banii.
nainte de a discuta cu tine, zise Teddy, vreau s-i lai arma.
D-i-o lui Johnny.
Carl tcu, ntrebndu-se dac ar fi putut scpa zicnd Dac
205

trebuie s-mi scot N-ar fi avut totui sens, deoarece nu era genul
acela de situaie.
Teddy nu-i ls ns timp de gndire, ci spuse imediat:
Oaspeii mei pe care i-ai insultat n fa mi-au zis c ai intrat
cu o arm. Vreau s vd despre ce-i vorba.
Se uit la Lou Tessa i Carl l simi pe individ deplasndu-se n
dreapta lui, ridicnd bastonul i se gndi c-l folosea ca pe o
ameninare scoate-i arma, altfel i zbor capu de pe umeri dar
apoi Lou Tessa l roti i lovi, izbind peste abdomenul lui Carl
ndeajuns de tare ca s-i goleasc plmnii de aer i s-l fac s
se ndoaie icnind, mpleticindu-se n Johnny care-l prinse, i
bg mna n haina lui i scoase revolverul din toc, ntinzndu-i-l
lui Teddy peste birou. Carl czu n genunchi i mna lui Johnny i
se strecur din nou n hain, ieind cu portofelul pe care-l
mpinse de asemenea peste birou ctre Teddy, cu Carl rezemnduse de birou cu coatele i Louly ncercnd s ajung la el, dar fiind
inut la distan de Johnny.
Marshall SUA, rosti Teddy i ridic ochii de pe legitimaie
ndeajuns de aproape de Carl ca s-l ating. Biete, da nu trebuie
s stai n genunchi n faa mea. Am destui prieteni care sunt
marshalli biei buni i ei. Despiedic tamburul Coltului i-l goli
de gloane, spunnd: Ia zi-mi, ce faci aici? Ai venit tocmai din
Tulsa ca s-i ajui iubiica?
mpinse portofelul i revolverul golit de muniie peste birou
ctre Carl, care deschise palmele ca s le prind.
Lou, zise Teddy, ajut-l pe marshall s se ridice. l doare
burtica.
Carl simi minile lui Tessa sub braele sale, ridicndu-l. i
mpinse coapsele n birou, n timp ce lu arma i portofelul. i
spuse lui Tessa:
Fac prinsoare c-ai nvat s loveti aa ntr-o nchisoare din
alea cu specific agricol.
Doare, este?
206

Doare ca dracu. Pot s vd bastonul?


Tessa l nclin spre el.
Unde-l vrei? Este-un Pepper Martin de optzeci i cinci de
centimetri.
Am jucat baseball n liceu, zise Carl. mi plcea bastonul de
optzeci i apte i jumtate, maro, cu band alb pe el. l
acopeream pe-o lime de vreo cinci centimetri.
Hei! fcu Teddy ca s-i atrag atenia lui Carl. Crezi c
Pisicu Kitty a-mpucat un sprgtor de bnci i c asociaia
asta i-a dat ei un cec de cinci sute de dolari?
Am fost acolo, rosti Carl, cnd l-a mpucat era un fost
deinut dat n umrire. Nu cred c el merita cinci sute de dolari,
ns atta i-au dat. S cred c-ai luat cecul de la ea? Da, cred,
fiindc ea mi-a spus c-ai fcut-o i nu m-ar surprinde din partea
ta.
Poi s mergi fr probleme? ntreb Teddy.
Cred c da.
Atunci ar fi bine s-o tergi. Dac te mai vd pe-aici, Lou o s
te-aranjeze s umbli tot restu vieii ntr-un scaun cu rotile.
Louly l inu de bra. l ntreb de cteva ori cum se simea,
dac nu voia s mearg la spital. Aproape de locuina ei era un
spital. Carl spuse c nu, avea s se descurce. Zise c era ca i
cum ar fi fost aruncat de pe un taur i ar fi aterizat pe stomac.
Altceva nu mai vorbir pn ajunser la Fordul lui Louly, cel pe
care-l furase de la domnul Hagenlocker, parcat pe Strada 12.
Urcnd n automobil, ea spuse:
Nu cred c vrei s mergi la dans.
Cnd o s ajungem acas, zise Carl. M refer la Tulsa.
Ea coti pe Central, ndreptndu-se ctre sud i Carl inu
palmele apsate pe scaun de o parte i alta a sa, ncercnd s
amortizeze zdruncinturile.
Am vrut s-i spun ceva lui Teddy, dar Lou Tessa ardea de
207

dorina de a-mi mai trage una, de data asta pentru a m schilodi.


Ce ai vrut s-i spui?
S umble cu cinci sute de dolari la el, pentru ca data viitoare
cnd ne ntlnim s i-i poat da napoi.
Louly ntoarse capul de la lumina farurilor i puinele maini de
pe strad, ca s se uite la Carl.
Am neles eu bine?
Aa cum vd eu lucrurile, da. Mine, n locuina lui Heidi i
Jack. Altfel de ce le-am mai luat adresa?

208

15

Jack Belmont era singurul brbat pe care Heidi l vzuse s se


mbrace n halat de baie dimineaa, dup ce se trezea. Se gndea
c poate el nvase chestia asta din filme; indivizii nstrii
mbrcau halate de baie peste pijama, chiar dac se duceau s
rspund la telefon. Jack nc dormea cnd ajunse acas la apte
i jumtate i trebui s-l zglie ca s se trezeasc.
Jack, i zise, vrei s fii mpucat ntins sau n picioare? Azi
vine Teddy s-i ncaseze cecul. Ia ghici! Ne sare cineva-n ajutor.
El sttea n buctrie, n halat, bnd cafea la filtru franuzesc
pe care ea avusese rbdare s nvee s-o prepare, adugnd doar
cte puin ap, treptat i nclzind laptele fr s-l lase s dea n
clocot. Cnd Heidi se aez lng el i-i spuse c venea Carl
Webster, Jack dori s tie cum aflase Carl c el se afla aici.
A venit s-o caute pe rocata aia, nu pe tine. Dar este de
acord s te aresteze i s te duc napoi n Oklahoma.
Cu ctue? ntreb Jack.
Pentru a-l opri pe Teddy s te-mpute.
Deci Carl o poate face?
Continuar aa, cu Jack nedorind s se lase pe minile
marshallului cruia i plcea s-i mpute pe criminali. i spuse
lui Heidi:
Ci bani ai?
O sut aizeci, baciuri pe care nu le-ai gsit tu.
Eu mai am banii pe care i-am luat din banc aproape
aptesprezece sutare.
i baciurile pe care mi le-ai luat?
Le-am cheltuit, spuse Jack. M gndesc totui c dac i-am
oferi lui Teddy ct fac o sut aizeci i cu aptesprezece sutare?
209

Douzeci i trei de sutare? Pun prinsoare c-ar fi de acord cu


suma, este pe-aproape.
Face doar o mie opt sute aizeci, idiotule. O s-i ia, zise
Heidi, sigur c-o s-i ia, dup care o s te-mpute. N-a luat cinci
sutare de la rocata aia micu, Kitty? i le-a pstrat.
Cinci sutare la banii pe care-i are el?
Asta-i firea lui. Dac poate s pun mna pe nite bani, i
nha. Nu trebuie neaprat s-aib nevoie de ei, de-aia este un
escroc. Carl a venit din Tulsa ca s-o ajute pe Kitty s ia baniinapoi i Teddy a pus s fie btut. Cu bta de baseball.
i-atunci cum o s m-ajute pe mine?
Kitty zice c n-a pit nimic, doar l-au nvineit. A telefonat
azi-diminea ca s se intereseze cnd vine Teddy. I-am zis c pe
la amiaz. Dup aceea ns i-am spus c s-ar putea s vin mai
devreme ca s te ia prin surprindere, gndindu-se c s-ar putea
s-ncerci s fugi. A zis c i Carl a spus c-ar face la fel, c nu s-ar
ncrede-n tine s-atepi.
Pe de alt parte, eu ar trebui s am ncredere n el.
Scumpule, el este tot ce avem.
i de unde tiu c-o s vin?
Este chitit s recupereze banii ia ai lui Kitty.
Stteau n Fordul decapotabil pe Edgevale, de aceeai parte a
strzii i la trei case mai jos de bungalow-ul pe care-l
supravegheau. Mai era nc un automobil ntre ei i Fordul pe
care Jack Belmont l furase de la redactorul de la True Detective,
dar care se stricase. Aa zicea Heidi.
Dac-i adevrat, zise Carl.
De ce ne-ar mini n privina asta?
Louly sttea la volan, purtnd o plrioar clo tras pe ochi,
bej ca s se asorteze cu pardesiul din pr de cmil.
Nu-mi trece nici un motiv prin minte, spuse Carl. Am
anunat deja biroul marshallilor de aici s-i comunice lui
210

Antonelli de unde s-i ridice maina.


i ei cum o s-l gseasc?
O s sune la redacia revistei.
Ea ntoarse privirea de la cas la Carl.
Ce anse sunt ca Teddy s aib asupra lui cinci sute de
dolari?
Carl ar fi putut sta toat ziua fr s fac nimic, doar s se uite
la ochii ei cprui-nchis.
Peste cincizeci la sut.
A vrea eu.
Borul plrioarei i cobora peste ochi i-i ddea un aer elegant,
nu de rncu din Sallisaw, pstrndu-i totui aspectul de
fetican, Iisuse! Cu guria aceea perfect care uguia acum
buzele spre el.
Cred c Teddy ncaseaz bani de pe oriunde trece, zise Carl.
Tot a plecat s se plimbe, de ce s nu se i opreasc pe la casele
datornicilor?
O s fie singur?
n nici un caz, dac a plecat dup ncasri. Sper c-o s fie i
Tessa, cu bastonul lui Pepper Martin.
Uneori m sperii, zise Louly.
Asear te-am speriat?
Ea i zmbi.
Au fost clipele cele mai grozave pe care le-am petrecut
vreodat n pat, Dumnezeule, din toat viaa mea!
La nceput m-am temut, zise Carl, c n-ai mai fcut-o
niciodat.
Am mai fcut-o, dar o singur dat.
n cazul sta nvei repede.
i tu aveai nite dureri teribile.
N-au fost chiar aa rele, sau mi-ai luat tu gndul de la ele.
Cnd m-am trezit azi-diminea era eapn m refer la spinare,
cnd spun c era eapn i m durea absolut tot corpul. tii ce,
211

a da orice s-o mai pot face i acum.


De ce n-o faci? ntreb Louly.
El o cuprinse cu braul. Ea i rspunse n acelai fel i se
srutar, cu pasiune, fr s se desprind pn cnd ea i
strmb plria i el trebui s i-o scoat, tiind c arta ca
naiba. Louly spuse:
Srui cel mai bine dintre toi cei cu care m-am srutat
vreodat. Nu m umpli niciodat de saliv i tii exact cum s
faci.
Dac-o s-l lum pe Jack, zise Carl, n-o s mai avem mult
timp pentru noi.
Ai hotrt cum o s stm?
Tu conduci i el st-n spate.
i cnd trebuie s mearg la toalet?
Ce vrei s zici? ntreb Carl i atunci vzu automobilul La
Salle care trecu pe lng ei.
l privir pe Teddy Ritz n pardesiul Chesterfield cobornd din
berlin de lng ofer, dup ce opriser napoia Fordului
redactorului de la True Detective. Lou Tessa prsi locul oferului
n pardesiul su lung i negru i se grbi s i se alture lui Teddy
pe trepte. O vzur pe Heidi deschiznd ua. Cei doi intrar i ua
se nchise. Louly se uit la Carl.
S-l lsm pe Jack cteva minute cu ei, zise Carl.
Eti ru, spuse Louly.
Cnd i-a luat Teddy cecul?
Acum patru zile.
Unde l-a pus?
n buzunarul interior al pardesiului.
Cel pe care-l poart acum?
Da, la cu guler de catifea.
Ce tii despre Tessa?
S-ar putea s fie brbatul cel mai chipe pe care l-am vzut
212

vreodat.
Asta-i tot ce tii?
Arunc ocheade, purtndu-se ca un Casanova, dar nu face
nimic. I-a spus lui Heidi c-o s-i telefoneze, ns n-a fcut-o.
Te a i dup-aia se las greu?
Nu tiu, fcu Louly, este un tip ciudat
Eti gata?
Merser pe strad spre bungalow i ua se deschise nainte ca
degetul lui Carl s fi atins butonul soneriei, fiindc Heidi i
atepta, dar se prefcu totui surprins - Oh, bun, bine-ai
venit! i-i ntreb cu ce ocazie prin cartier. Louly spuse c
marshallul Carl Webster avea o surpriz pentru Jack i Heidi
replic:
Serios?
Teddy i privea inexpresiv de pe fotoliul reglabil, cu Tessa la
civa pai de el. Jack era n stnga, nspre buctrie. Carl l privi
drept n ochi pe Teddy, care l fixa, apoi reveni ctre Jack,
hotrnd s nceap cu el. Nu-i psa dac Teddy credea sau nu n
spectacolul acesta.
Jack Belmont, rosti el, eti arestat pentru multiple delicte i
nclcri ale legii. Vei fi dus napoi n Oklahoma, pentru a
rspunde n faa tribunalului, ntoarce-te.
La ce delicte te referi? fcu Jack.
Carl scoase o pereche de ctue din buzunarul trenciului su
descheiat.
Unul se afl n faa casei.
Fordul? Tipu la, cum l cheam? Tony, a zis c-l pot lua cumprumut. Scriitoraul
i cei apte mori n cearafuri?
mi apram viaa. Iisuse, am aprat-o i pe-a ta!
Carl se gndi c Jack se descurca bine n faa lui Teddy, care se
uita de la unul la cellalt, dar dorea s termine lucrurile i se
apropie de Jack, l prinse de bra i-i puse ctuele. Gestul lui l
213

puse n micare pe Teddy.


Stai aa, spuse el. Nu tiu dac sta nu-i un spectacol pus la
cale de voi
Poi s te uii cum l arestez, rosti Carl.
nainte de a-l spnzura pe Jack, eu am de rezolvat aici o
trebuoar cu el.
i poi scrie, rspunse Carl, pe adresa Penitenciarului statal
Oklahoma.
Aduse cellalt bra al lui Jack n fa, i prinse ncheieturile
laolalt n ctue, aa cum avea s parcurg cei cinci sute aizeci
de kilometri spre sud i nelese c distracia luase sfrit. i
spuse lui Jack:
Nu intenionai s-i plteti, aa-i?
I-am spus alaltieri c n-am banii tia.
Probabil c s-a gndit c-o s te duci si-o s-i furi.
A zis c macaronaru-sta o s m-mpute dac nu-l pltesc.
Te referi la Luigi? Carl se uit la Tessa care nu-i scpa din
ochi. i spuse apoi lui Jack: i cum intenionai s procedezi?
M duceam n buctrie, zise Jack, unde am o arm n cutia
pentru pine. I-a fi ncuiat ntr-o debara, dac nu era nevoie s-i
mpuc, dup care eu i Heidi am fi plecat n Old Mexico cu
maina lui Teddy.
Mexico? exclam Heidi.
Ideea nu i se prea deloc amuzant.
Teddy asculta cu atenie fiecare cuvnt, strngnd braele
fotoliului, pentru a se mpinge n sus. Carl nu tia ce inteniona,
dar se apropie, l mbrnci napoi i rmase lng el. Vzu mna
lui Tessa strecurndu-se sub pardesiu.
Luigi, rosti el, vrei s fii implicat n asta?
Tessa nu-i rspunse, dar nici nu se clinti. Mna parc i fusese
prins sub hain.
Carl neg lent din cap, micndu-l ntr-o parte i alta i dup
aceea se uit la Louly i Heidi care fumau. Heidi inea n mn o
214

scrumier de sticl.
O s v explic ct de proti sunt tia doi. Teddy crede c
acest fost pucria, care a mpucat apte oameni de parc ar fi
fost la un concurs de tir la blci, este prea speriat ca s nu-i
plteasc, chiar dac nu-i datoreaz banii respectivi. Iar Jack
crede c Teddy l-ar lsa s-i scape de sub ochi, s se duc n
buctrie i s-i ia arma din cutia de pine. Acolo o ine? o
ntreb el pe Heidi.
Una dintre ele, rspunse Heidi. Banii i ine ntr-o cutie
Quaker Oats.
tii de unde-i are, spuse Teddy, de peste fluviu. A spart
National Bank de-acolo.
Te cred, ncuviin Carl, dar nu-l vd dndu-i vreun bnu
din ei. I-ai spus c-o s-l mputi dac nu i-i d? Dac-a fi fost n
locul lui Jack, a fi pus mna pe bastonul la Pepper Martin
pun prinsoare pe-un dolar c-i n maina de-afar i l-a fi
folosit pe Teddy, dup ce-l croiam pe Luigi cu el.
Ia s vad ce credeau ei despre asta!
Tessa continua s stea nemicat, cu mna n hain, privindu-l
inexpresiv pe Carl. Chipul lui Teddy arta c-l asculta, ns nimic
mai mult.
Eu nu sunt Jack, urm Carl i nici un boxer de rahat ca
Luigi. Se uit la Louly i Heidi. Bombonel sta-i cutat n
Oklahoma pe numele lui au fost emise dou mandate de
arestare pentru omucidere, unu-n Krebs i unu-n Hartshorne. A
ucis cte un brbat n fiecare ora, proprietari de restaurante.
Amndoi au fost mpucai din spate. El ns lucreaz pentru
Teddy Ritz, aa c tribunalul de aici n-o s-l extrdeze.
Carl puse mna pe umrul lui Teddy i se aplec spre el,
rostind:
Unde-i cecul lui Kitty? Mna i lunec peste reverul de catifea
i intr sub pardesiu. Aici?
Mna reapru innd un cec despre care Carl fu sigur c era cel
215

cutat dup felul n care Louly ip i se repezi ctre el. Ea lu


cecul, apoi ovi i se uit la Teddy.
Unde-i scrisoarea-nsoitoare?
Teddy ridic ochii la ea.
Ce vrei s spui?
Cea de la Asociaia bancherilor.
Nici mcar nu-i cecul tu, se enerv Teddy. Este emis pe
numele altcuiva.
A aruncat scrisoarea, zise Louly, fr mcar s-o citeasc.
Carl puse din nou mna pe umrul lui Teddy. De data aceasta l
btu uor cu palma, spunnd:
Aa o cheam pe ea, Louly Brown. Folosete numele Kitty
doar cnd servete butur n lenjerie intim.
Se ndeprt de Teddy care sttea n fotoliul reglabil i se opri
naintea lui Tessa.
Ce ii acolo?
Simi c de data aceasta Tessa va spune ceva.
i o fcu, rostind cu accentul lui specific:
Dac mai trncneti mult, o s-afli.
Carl cltin din cap.
N-o s scoi arma dect dac m-a ntoarce cu spatele la
tine.
l privi pe Tessa n fa, dndu-i rgaz, oferindu-i posibilitatea
s acioneze, la fel cum procedase cu beivii din Teddys, mecherii
care se distrau cu Pisicua Kitty. Nu fceai altceva dect s dai cu
sec i s ceri s le vezi crile. Iar reacia lor dup aceea i
spunea cine erau. Se ntoarse apoi ctre Louly, pentru a-i vedea
ochii cprui holbai sub borul plriei, gata s ipe.
Dar ea nu ip i afacerea aceea se ncheie.
Heidi rmnea. Putea ctiga mai mult, purtnd doar ciorapi de
mtase neagr, dect prostitundu-se. Intr n buctrie pentru
a-i pregti patronului ei o ceac de ceai i, n timp ce apa
216

clocotea, lu banii lui Jack din cutia Quaker Oats i-i ndes
napoia blocului de ghea de dousprezece kilograme din rcitor.
Louly intr s-i ia rmas-bun i Heidi spuse:
Acum cine eti, Kitty sau Louly?
Lui Carl i place Louly, aa c bnuiesc c Louly sunt. tiu
c lui i cam place s-i impresioneze pe-alii.
i cam ?
Felul n care a vorbit cu Lou, obligndu-l practic s fac
ceva, m-a speriat de moarte.
L-a pus jos i nu l-a mai lsat s se ridice, zise Heidi.
Dar de fapt Carl i-un tip de treab.
Este n plus marshall federal i vrea s tii chestia asta.
Roag-l s-l in pe Jack departe de mine, da? Nu vreau s fiu
nevoit s discut cu el. E drgu, da-i nebun. Vreau s spun c-are
o doag lips la cap. Maic-sa nu l-a alptat ndeajuns sau ceva
de felul sta. Nu vreau s-i spun c-o s-l atept, cnd tiu c n-o
s-o fac. Art din cap spre cutia de pine: Ia pistolul la de-acolo.
Mergi la Oklahoma mpreun c-un nebun.
Care dintre ei? fcu Louly.
n camera din fa, Teddy, care se ridicase n picioare, i spuse
lui Lou Tessa s se duc la main i s-l atepte. Dup aceea i se
adres lui Carl:
Trebuie s te ntreb ceva. Ai Colt-ul la pe care l-ai avut i
asear, aa-i?
Puteai s-i fi pus omul s afle, rspunse Carl.
Spune-mi dac-l ai, insist Teddy. Lmurete-m.
Da, l am.
Vrei o slujb? Poi s-i iei locul lui Lou.
O iau eu, zise Jack imediat.
Cu ct plteti un om, ntreb Carl, ca s mearg cu mna
nepenit sub hain?
Te pltesc cu orict vrei.
Doar ca s tii, zise Jack, dac el mi-ar fi vorbit aa cum a
217

fcut cu Lou Tessa, de fa cu toi, la primele cuvinte a fi scos


arma i l-a fi mpucat pe loc.
Teddy se uit la Carl i Carl spuse:
Jack n-a avut niciodat n fa un om narmat care s-l
priveasc drept n ochi.
De unde tii? fcu Jack.
Carl atept un moment, dup care zise:
Vrei s ne-ntlnim cndva?
Tu nu vrei? replic Jack.
l duser pe Jack la automobilul lui Louly i-l puser pe
bancheta din spate, lng lucrurile ei.
i hainele mele? ntreb Jack. Am cmi, am un costum
nou-nou n ifonierul din dormitor.
Carl nu-i rspunse. Jack continu:
O s-mi scoi ctuele?
Carl spuse c deocamdat nu.
i cnd o s le scoi? ntreb Jack.
De data asta, Carl se ndeprt. Stnd la volan, Louly l privi
apropiindu-se de portiera oferului din La Salle i ciocnind n
geam. Se pru c Tessa ovi nainte s coboare geamul. Carl i
spuse cteva cuvinte. Se ntoarse la maina lui Louly i urc.
Ce i-ai spus?
I-am spus c-ar trebui s-i gseasc alt slujb.
De pe bancheta din spate, Jack zise:
Cndva i eu i-am zis la fel unuia. Un mo de aptezeci i opt
de ani cu un Peacemaker model Frontier n toc.
Paznicul de la banc pe care l-ai mpucat? ntreb Carl.
Jack se opri imediat.
Nu mai zic nici un cuvnt, spuse el.
Dar nu se putu abine.
De ce nu plecm odat?
Louly porni automobilul i cnd ajunse la col coti spre sud.
218

Ne-ntoarcem pe drumul pe care am venit eu.


Pe orice drum doreti, spuse Carl, eu i Jack te-nsoim. Se
ntoarse s-l vad pe Jack. Mi-aduc aminte c Teddy zicea c-ai
jefuit o banc de cealalt parte a fluviului. O s fie mai multe
capete de acuzare dect crezusem.
Asta l fcu pe Jack s se aplece, prinzndu-se de scaunul din
fa.
I-ai spus lui Heidi c n-ai nici un mandat. C n-o faci dect
ca s m scapi de Teddy, ca s nu-l lai s m mpute. Nu-i aa?
Nu, i-am spus c probabil vei face nchisoare pentru una
dintre acuzaiile ce i se aduc. Ea a zis c mai bine la-nchisoare
dect s fii mpucat i aruncat n fluviu. tiu c-i o chestiune de
interpretare, aa c n-am contrazis-o. Nu-mi pas dac i-a spus
sau nu.
Carl se uit la Jack care-l privea fix de la o jumtate de metru.
Ai crezut c-o s-i dau drumul?
Ea aa mi-a spus.
i cum a fi fcut? M-a fi legat la ochi, a fi numrat pn
la o sut i a fi zis: Cine nu-i gata l iau cu lopata?
Amice, spuse Jack pe tonul cuiva care face un jurmnt,
dac m-ntorc la prnaie, o s evadez ct pot de repede i-o s vin
dup tine.
Fiindc eu am zis c probabil vei fi nchis, dar Heidi nu i-a
zis nimic?
Ea tie ce cred eu despre prnaie. Ea mi-ar fi lsat de ales
ntre a-mi risca norocul cu Teddy i a fi nchis.
N-am ce-i face dac nu i-a spus adevrul.
in minte c-am ntrebat-o: Ar trebui s am ncredere n el?
Te-am lsat s m pcleti. Jack se ls pe spate n banchet.
Este vina mea, dar o s i-o trag eu pentru asta. Att doar c n-o
s tii cnd anume.
Iisuse Hristoase, fcu Carl, ar fi timpul s mai creti i tu.
Promit, spuse Jack, c-o s te-mpuc imediat ce te am n
219

btaia armei. tii de ce? Ca s nu mai aud rahatu la despre tine


c tragi ca s ucizi dac trebuie s scoi arma. Ori de cte ori
mputi vreun amrt i-i apare poza-n ziar, citeti imediat:
Dac trebuie s-mi scot arma Sau zici dac trebuie s tragi cu
arma? tiu c de fiecare dat zici acelai lucru. La ce dracu s-o
scoi, dac nu tragi ca s ucizi? La ce mai pori arm? Niciodat
n-am neles cuvintele astea ale tale. Dar i ofer o scuz, este?
Acolo zace un mort i cineva zice: Pcat c-i mort, da-i numai
vina lui. El l-a fcut pe Carl s-i scoat arma. Da, fiindc altfel
Carl n-ar face ru nici unei mute. I-un tip tare de treab. Se d-n
vnt dup cornetele de ngheat cu piersici.
Louly se uit la Carl i-l vzu c privea drept nainte.
Jack i ridic minile n fa.
Cred c acum, dup ce-am zis ce-am avut de zis, o s-mi lai
ctuele.
Pn la Tulsa, rspunse Carl. i dac mai plvrgeti mult,
o s i le prind la spate i-o s-i pun clu.

220

16

Cerul atrna ca un linoliu peste Clubul Muntele Pleuv, sur i


neierttor, o zi care ncepea cu un revrsat de zori indiferent, dar
care avea s se ncheie violent pentru cele dousprezece victime
ale masacrului.
Bob McMahon ridic ochii din revist.
Aa-ncepe.
De cealalt parte a biroului, Carl ntreb:
Ce titlu i-a dat?
Masacrul de la Muntele Pleuv
M-ntreb, zise Carl, ci trebuie s ucizi ca s-l numeasc
masacru?
Se gndea la vara trecut: cinci oameni ai legii i prizonierul
evadat pe care-l aduceau napoi la Penitenciarul Leavenworth
fuseser mitraliai n faa Grii Union i ziaritii l numiser
Masacrul din Kansas City. Ucigaii deschiseser focul cu
Thompson-uri, apoi dispruser.
Cred c lui Tony i-a plcut cum sun laolalt masacru. i
munte, zise Bob McMahon. Avea n fa exemplarul din True
Detective i arta cu degetul pagina respectiv. Biatul tie cum
s scrie o poveste bun. Opt pagini cu fotografii, cele mai multe
din trecut. Una a lui Jack Belmont, cnd a fost judecat pentru
distrugere de bunuri i una a lui Nestor Lott n uniform, n
timpul rzboiului.
Are i medalia?
Tony l-a descris ca mititelul rzbuntor cu dou pistoale,
dedicat uciderii celor care ncalc Legea prohibiiei. tii ceva? n
articolul sta sunt mai multe informaii dect am putut eu s
adun de la toate sursele noastre. Tony Antonelli, binecuvntat
221

fie-i inima, are toate evenimentele, numele corecte, cine-i fiecare,


trecutul lui Are medalia i e mort.
Totui, i-a spus tractirului la Clubul Muntele Pleuv, zise
Carl. Cred c asta a inventat-o Tony. Nu exista nici o firm peafar i nici nuntru.
El zice c aa-i spunea Jack Belmont.
E prima dat cnd aud asta.
n alt loc l numete pe Nestor fostul agent al Biroului de
Informaii, care devenise un renegat. Vrei s-auzi cum descrie
Tony c l-ai mpucat pe Nestor?
O s citesc alt dat.
Spune c i-ai zis lui Nestor c, dac trebuie s scoi arma, tu
tragi ca s ucizi.
Bob, eu am fost acolo.
Mai ii minte c te-am ntrebat dac aveai arma scoas? i
c-n cele din urm te-am fcut s recunoti c o aveai? Tony zice
c te-a ntrebat acelai lucru i c ai ocolit rspunsul. C l-ai
ntrebat dac el credea c l-ai fi minit pe Nestor spunnd dac
trebuie s-mi scot arma, ns ineai deja arma n mn.
M distram cu el.
Vrei s tii ce-a scris?
McMahon deschise revista, innd degetul nuntru, pru gata
s citeasc, dup care ridic ochii la Carl.
Cum se face c n-a fost mpucat nici unul dintre bieii
buni?
Pe-acolo nu erau biei buni.
Norm Dilworth?
Era pe cale de a deveni ceva mai bun.
Continui s crezi c Belmont l-a ucis?
tiu c el a fcut-o.
Nu i-am spus, zise McMahon, dar Lester Crowe a prsit
Serviciul marshallilor.
Pcat, spuse Carl.
222

Crede c nu l-am tratat pe Nestor aa cum trebuia.


mi citeti odat ce-a scris Tony?
McMahon cobor ochii spre revist i citi:
Nestor Lott i-a ridicat simultan cele dou revolvere calibrul
0,45 cromate peste capota automobilului, iar marshallul Carl
Webster i McMahon l privi din nou fix pe Carl a reacionat
fulgertor, mpucndu-l n piept. La sfritul frazei mai este un
singur cuvnt, spuse McMahon. Bum.
Chiar aa a scris? Bum? ntreb Carl, surznd acum larg.
Bum.
I-am spus s scrie ce-a vzut. Avea locul cel mai bun dintre
toi spectatorii. Carl se simea grozav, totul era n favoarea lui.
Bob, trebuie s plec. La ora dou m-ntlnesc cu Oris Belmont.
Pentru ce?
I-a telefonat Jack, cerndu-i un avocat pentru recurs i
taic-su i-a nchis. Cred totui c-ar trebui s-l ajute.
S-i angajeze un avocat bun care s-l scape basma curat,
coment McMahon. De ce, ca s-l poi mpuca tu?
Carl zmbi fr s vrea, tiind c Bob glumea.
Nici tu nu crezi ce spui, este?
Nu, dar s-ar putea ntmpla, zise McMahon. Pentru o
perioad, te pun la dispoziia tribunalului.
De ce, ce-am fcut?
Ai plecat la Kansas City pe cont propriu.
Ca s-l caut pe Belmont. Noi doi discutasem despre asta.
Czusem de acord c el ar putea s fie acolo. Altceva n-am
vorbit. Ai avut noroc c l-ai adus napoi.
A jurat c-o s evadeze i-o s m-mpute.
Cum se face, ntreb McMahon, c de cte ori pleci dup un
infractor chestiunea pare s se transforme n ceva personal?
Carl nu era sigur la ce se referea.
ncepnd cu Emmett Long, ai fost chitit s pui mna pe el.
Era interesant felul n care de fiecare dat cnd Carl i-l
223

amintea pe Emmett era cu ngheata pe musta. n acelai timp,


l vedea ca pe un gangster dintre cei mai duri, primul lui test cu
adevrat important.
Asta-i valabil numai pentru unii, zise el.
i cu Nestor? Acolo te-ai implicat personal?
Nestor Nestor era sonat. Era att de convins de obsesia
lui
Carl i-l amintea pe tatl lui spunnd: Dac lucrezi sus n
cldirea bncii, poi s vezi toat Tulsa. Alt dat spusese: Dac
ajungi bogat, trebuie s ridici o cldire cu numele tu pe ea i s
cumperi o cas-n Maple Ridge.
Oris nu avea propria lui cldire, dar se afla la nlime n
cabinetul su, cu panoram, inndu-i minile pe braele
capitonate cu piele ale scaunului. Carl l recunoscu din fotografiile
din ziare, dei nu mai purta mustaa stufoas; epoca aceea
apusese.
Nu m ncnt faptul c ai aflat c mi-a telefonat Jack, spuse
Oris. Este o chestiune personal.
i ncruci braele la piept, dar nu prea foarte n largul su.
Carl i povesti c un ajutor de erif de la penitenciarul
districtual fusese acolo cnd i telefonase Jack i i spusese c
avea nevoie de un avocat. Asta fusese tot ce zisese, apoi nchisese
telefonul.
Dumneata l-ai bgat la nchisoare, nu-i aa? ntreb Oris. Nai fost mulumit de sentin?
N-a fost un proces corect, zise Carl.
i ce-i pas dumitale?
Avocatul lui Jack a fost un italian tnr din Krebs, numit din
oficiu i acceptat de judector, cineva pe care tia c-l putea
manipula. Prima greeal a avocatului a fost s ncerce s-l
ndeprteze pe judector.
S-l recuze, spuse Oris.
224

Acesta este termenul. Argumentnd c judectorul este un


susintor recunoscut al Klanului, iar cei apte brbai mpucai
de Jack erau toi Klansmeni. Judectorul i-a spus avocatului c,
dac mai insist n privina respectiv, va fi reinut pentru ofens
la adresa Curii i bgat la-nchisoare.
Oris dori s tie care fusese aprarea.
Faptul c Nestor Lott nu avea nici o autoritate, rspunse Carl,
iar Klansmenii nu aveau nici un motiv s vin spre tractir cu
arme i tore. Martorii procurorului declaraser c l vzuser pe
acuzat ucigndu-le prietenii cu snge rece apte oameni cu
familii, a cror unic intenie fusese de a respecta i apra legea
pmntului.
Procurorul, rosti Carl, a descris cazul ca fiind bazat pe
circumstane neobinuite, deoarece atacatorii au devenit victime.
Tocmai de-aceea Jack a fost acuzat de omucidere, nu de crim cu
premeditare.
i a primit douzeci de ani.
Cred c-i pedeapsa maxim pe care i-o putea da judectorul.
Unde o execut?
n McAlester.
Adic acolo unde a fost i nainte.
Carl fu ct pe aici s spun Acolo unde l-ai trimis dumneata, dar
se abinu i se gndi la ntrebarea domnului Belmont din urm cu
un minut: i ce-i pas dumitale?
Am citit n ziare c dumneata ai ieit din chestia asta ca un
erou. L-ai mpucat pe Nestor Lott i pe ali trei, nite puti.
Dumneata de ce n-ai fost judecat?
Din felul n care Curtea a prezentat cazul, eu m aflam acolo
pentru a nchide tractirul. Nestor Lott a atacat un ofier federal
din greeal. Am fost citat ca martor al acuzrii, dar n-am fost
chemat s depun mrturie. S-a spus c prezena mea i-ar putea
oferi avocatului lui Jack posibilitatea de a invoca autoaprarea.
Procesul a durat o zi i jumtate, iar juriul a decis azi-diminea,
225

dup o deliberare de o or. Dup cum au vzut juraii treaba,


Jack este un sprgtor de bnci, nu? Ce dracu, bgai-l lanchisoare.
i de ce nu-i place ideea asta? ntreb Oris.
Aa-i felul meu, sunt mai greu de mulumit. Sunt de acord
c ar trebui nchis, dar nu pentru aa ceva. Biroul marshallilor
din Kansas City l va prelua imediat. Este acuzat de mpucarea
unui btrn de aptezeci i opt de ani, paznic de banc, ntr-un jaf
de acolo.
Btrnul a murit?
Da. Jack tie s trag. Va fi nchis acolo sau va putea scpa
fcnd apel. L-a putea duce eu n Kansas City i o s-o fac, tot
aa cum l-am adus de acolo.
Oris i puse minile pe braele scaunului pentru a-i modifica
poziia, aezndu-se mai bine.
Am citit despre dumneata. Acum civa ani l-ai mpucat pe
Emmett Long. L-am vzut o dat n Sapulpa. Mi s-a prut un
individ egoist. L-ai mpucat i pe Peyton Bragg, nu-i aa? De la
patru sute de metri. Pe ntuneric. Ar fi trebuit s-mi dau seama
imediat c eti marshallul milionar.
Banii sunt ai tatei.
l cunosc i pe el: Virgil Webster. L-am vrut n consiliul de
administraie al bncii pe care o avem n Okmulgee, dar ne-a
refuzat. A prut totui prietenos.
Se mulumete s creasc nuci pecan i s citeasc ziarele,
spuse Carl. Nici unul dintre noi nu-i priceput la afaceri, dei eu
m-am ocupat de tranzacii cu vite, pn am ajuns la majorat iam devenit marshall.
Oris i scoase ceasul de buzunar, l privi i-l ntreb pe Carl
dac mncase. Carl cltin din cap. Oris deschise intercomul, se
aplec spre difuzorul aparatului i rosti:
Audrey? Sun la Nelsons i vezi dac le-au mai rmas pui la
rotisor. Dac da, s pun doi deoparte c pornim ntr-acolo. Cu
226

cartofi i mazre verde. Uneori pe la ora trei, i spuse el lui Carl,


termin toi puii.
Nelsons Bufeteria era restaurantul favorit al lui Carl din Tulsa.
Oamenii de-aici nu mnnc i-n alte locuri? ntreb el.
Audrey anun c totul era pregtit.
De ce-ar trebui s-l ajut? l ntreb Oris pe Carl.
Este biatul dumitale, spuse Carl i-l vzu pe Oris scuturnd
din cap.
Nu mai este.
Am discutat cu doamna Belmont, zise Carl. tiu c nu ine la
el. M-am ntrebat dac tiai ce chestie de rahat a fost procesul i
dac ai avut vreme s te gndeti la el. Ori s fi vorbit cu un
avocat bun i s-i fi cerut prerea.
O s m gndesc, spuse Oris. Vreau s tiu ns care-i
treaba dumitale. De ce vrei s fie eliberat?
Nu vreau s fie eliberat. Nu-l vd totui pe Jack fcnd
douzeci de ani de pucrie i nici el nu se vede n postura asta.
El zice c-o s evadeze, c-o s-o fac repede i s-ar putea s-o poat
face. McAlester nu-i nchisoarea cea mai dur, din care s nu poi
evada.
i-a spus c plnuiete s evadeze?
n Kansas City i pe durata cltoriei, n main, a
plvrgit tot timpul pn-aici.
Despre ce?
Despre el. i place s umble c-o arm i s fie un desperado
cutat de oamenii legii, ns crede c merit s fie mai faimos.
elul lui n via este s ajung Inamicul Public Numrul Unu. Iam spus c uciderea Klansmenilor ar trebui s-l ajute, s-l fac
cunoscut n toat ara. Dar ca s-ajung Inamicul Public Numrul
Unu va trebui s evadeze din McAlester. John Dillinger17 a ocupat
locul sta. Dillinger a jefuit bnci din statele Indiana, Ohio,
Wisconsin, Idaho i Illinois. A evadat de dou ori din nchisoare
17

John Herbert Dillinger (1903-1934), faimos gangster american (n. tr.).

227

i-a scpat din locorul acela din Wisconsin, Little Bohemia, cnd
l nconjuraser agenii federali. Dillinger pare s aib o band de
mna-nti. Tipii ia sunt pricepui n ce fac.
Dar Clyde Barrow i Bonnie Parker18? ntreb Oris.
Ce jefuiesc ei, zise Carl, bcnii? Sunt amatori, i petrec
timpul mpucnd poliiti i ncercnd s ocoleasc barajele
rutiere. Vrei alt nume pe msura lui Dillinger? Este chiar biatul
nostru din Oklahoma, Charley Floyd. I-am spus lui Jack c, dac
s-a hotrt s fie un gangster celebru, s-l studieze pe
Frumuelul. I-am spus-o n main discut cu Louly, e
verioar primar cu Ruby, nevasta lui Charley i-l cunoate. Ea
zice c-i un tip blnd i atent cu familia, c le d bani sracilor. Ai
putea zice c el este sprgtorul de bnci care se apropie cel mai
mult de o comportare omeneasc.
Oris fcu o grimas.
L-ai ncurajat s continue s fie un criminal?
Nu mi-am pierdut timpul ncercnd s-l descurajez. El
singur el a hotrt ce-i dorete. Louly i-a spus c-i ndeajuns de
artos pentru ca fetele s roiasc-n jurul lui, totui la ce-l ajut
asta dac-o s se ascund mereu?
Oris pru derutat.
Vrei s zici c-i prea trziu ca s se mai dea pe brazd?
Mult prea trziu, rspunse Carl. Dac evadeaz din
nchisoare, Jack poate s devin cel mai faimos desperado din
America. Cel puin pentru o vreme
Aveau o glum despre strane, pe care-o repetau mereu. tii de
ce-s aa incomode stranele?
Nu, de ce?
Fiindc-s fcute de deinui.
Asta-l puseser pe Jack Belmont s fac timp de apte luni n
18

Bonnie Elizabeth Parker (1910-1934) i Clyde Chesnut Barrow (19091934), jefuitori i criminali americani notorii (n. tr.).

228

Penitenciarul statal Oklahoma din McAlester, s-i stlceasc


minile construind strane. El i spuse comandantului:
Locul meu e-n birou. De cnd m tiu, nici mcar n-am stat
ntr-o stran.
Jack tia despre cpitan, Fausto Bassi, c fusese concediat din
postul de ef al poliiei din Krebs pentru c-i ngduise lui Nestor
Lott s-l ncuie chiar n celula din sediul poliiei. Apoi intrase n
sistemul penitenciar, graie experienei sale cu delincvenii.
Ai mpucat aadar apte oameni din Ku Klux Klan, spuse
Fausto cu accentul lui puternic.
Ct am putut de repede, zise Jack, fcndu-l pe Fausto s
zmbeasc.
Stteau n biroul lui, acolo unde Jack l ntlnise prima dat pe
Carl Webster, privind printre gratii la rotond, colivia de mrimea
unei biserici dintre etajele cu celule, patru niveluri de zbrele
vopsite n alb, de unde se auzea flfit de aripi.
Porumbeii gsesc locuri prin care s intre, zise Fausto, dar
nu mai reuesc s ias. Ca deinuii, nu?
Dup o pauz scurt, continuase:
n scurt timp m vor face comandant adjunct. Au nevoie de
unul i n-au pe nimeni disponibil. O s vd dac-i pot gsi vreun
loc n birou. tii s bai la main?
E greu?
Fausto, care avea acelai abdomen proeminent, zmbi iari.
Nu trebuie dect s-nvei, da? tii, tu n-ar fi trebuit s fii
aici. Judectorul i procurorul au decis s te-nchid. Ai auzit de
taic-tu?
Nu, spuse Jack. Ce s-aud?
Angajeaz un avocat ca s fac recurs, pe Cecil Guyton. Ai
auzit de el?
Jack spuse c nu auzise.
N-ai auzit niciodat de Cecil Guyton?
Nu tiu poate.
229

Acum civa ani a fost procuror n districtul Tulsa, a


demisionat i a devenit un avocat celebru, de talia lui Clarence
Darrow. De sta ai auzit, nu?
Clarence Darrow, repet Jack. E la din Procesul
Maimuelor.
Amndoi se ocup de acelai tip de cazuri, cele care atrag
publicul.
De data asta, eu sunt maimua? ntreb Jack. Unde va fi
procesul?
Cred c aici, la tribunalul districtual, dac nu cumva el o s
ncerce s strnute procesul. ns deocamdat Cecil Guyton
pledeaz n alt caz. S-ar putea s mai dureze vreo lun pn s te
ia pe tine.
Ce onorariu cere?
ntreab-l pe taic-tu.
De obicei ctig?
Aproape ntotdeauna. Ori eti eliberat, ori i se reduce
pedeapsa. n cazul tu, n-ar trebui s-aib nici un fel de probleme.
Exist ns o condiie asupra creia Guyton insist ntotdeauna.
El nu vine la nchisoare.
Cum adic?
Nu vine la nchisoare ca s discute cu tine, ca s-i spun ce
s declari. Trebuie s obin aprobarea nchisorii ca s te duci tu
la el. O s nchirieze un apartament n Aldridge, ca s se
ntlneasc cu tine. Dac nu se poate obine aprobarea, nu-i mai
accept cazul.
Poate c i-e fric s nu evadez?
De ce ai face-o, dac el te scap de-nchisoare? Ori te scap,
ori n loc de douzeci de ani primeti doar un an sau aa ceva, din
care se scade ct ai fost deja nchis. Cred totui c taic-tu va
trebui s plteasc o cauiune.
Pi, dac tot l-a angajat pe tipu sta i de ce nu vine
Guyton la nchisoare?
230

Zice c nchisorile nu-s igienice. Este foarte atent la


sntatea lui. O s-l lsm s fac aa cum vrea, pentru c, n
primul rnd, tim c ai fost condamnat n prip i n al doilea
rnd ne ofer ocazia de a prea inteligeni i de a ndrepta rul
fcut. n plus, nu ne place judectorul care te-a condamnat.
Dup cum vorbeti, sunt ca i eliberat.
n Oklahoma, preciz Fausto. n Kansas, mandatul de
arestare a rmas valabil.
O s fiu arestat pe loc?
S-ar putea.
Cnd ies din tribunal?
i cu un marshall care s te preia, zise Fausto. Sau poi s fii
adus napoi la nchisoare, ca s-l atepte pe marshall. Care-i
graba?
Jack discut cu deinuii mai vechi despre tentativele de
evadare. Majoritatea aveau loc atunci cnd deinuii erau dui la
munc n afara penitenciarului. La un semnal, ei porneau la fug
n direcii opuse, vreo doi erau mpucai de paznici i vreo doi
evadau, pentru o vreme. Existaser deinui crora li se
strecuraser arme i care se ascunseser n camioanele de livrri
i n maina potei. Doi deinui care lucraser n aripa femeilor
coborser pe zidul exterior i fugiser cu motocicleta cu ata a
efei gardienilor. Ali doi spaser un tunel din salonul de tebeciti
al infirmeriei nchisorii, ascunznd pmntul n beci.
Cazul favorit al lui Jack era un deinut condamnat la treizeci de
ani, care, dup optsprezece luni, primise permisiunea de a se
ntlni cu un membru al comisiei de eliberare condiionat n
sediul districtual din ora. Deinutul i convinsese paznicul s se
opreasc pentru un pahar de sifon la un drugstore. Dup ce
intraser, el fugise prin spate, dduse colul, srise ntr-un taxi i
mersese tocmai pn n Muskogee, adic o sut cincisprezece
kilometri.
231

n scurt timp, Jack urma s fie dus n ora pentru a se ntlni


cu faimosul avocat n Hotelul Aldridge. El trebuia s-i
cntreasc ansele de a strbate o sut aizeci de kilometri pn
n Tulsa.
i de a nu fi mpucat de poliie, dup ce ajungea acolo. Aa
cum se ntmplase cu deinutul care ajunsese pn n Muskogee.

232

17

Serviciul n tribunal i oferea lui Carl timp s gndeasc. Prima


ntrebare pe care i-o pusese a fost de ce i-ar fi plcut vreunui
marshall s lucreze ca aprod, pentru c majoritatea exact asta
fceau. Ei ofereau diverse motive ca: Vezi cu ochii ti cum se
aplic justiia. Carl auzise cu urechile lui replica respectiv. Sau:
Aici nu trage nimeni n tine. Dei asta se mai putea ntmpla. O
femeie care sttuse n rndurile din spate ale slii se apropiase de
acuzatul care sttea cu avocatul su la mas i-l mpucase n
ceaf. Dup aceea intrase n panic i trsese n marshall care
luase deja poziie de tragere dar nu-l nimerise i paznicii o
imobilizaser. Dac ar mai fi ntrziat nc o secund, marshallul
ar fi mpucat-o. Alt dat cineva venise s-l asasineze pe
judector, trsese i se declanase un schimb de focuri. Asasinul
nu fusese ns un trgtor priceput i mprocase sala de
judecat i tavanul, pn ce marshallul l doborse.
Carl sttea lng ua lateral a slii de tribunal, vizavi de
jurai. Prin ua aceea se ajungea la camera n care l ineau pe
acuzat i fie i scoteau ctuele, fie i le lsau nainte de a-l aduce.
n anul acesta fuseser mai multe spargeri de bnci ca niciodat,
n majoritate tineri duri, dar i unii capi de familie rmai fr
slujb, brbai cu aspect respectabil. Procese care ar fi trebuit s
dureze zece minute i care ineau toat ziua, cu avocaii aprrii
neavnd habar ncotr-o se ndreptau.
n aceste prime luni, nici unul dintre cei pe care-i arestase el
nu apruse n faa jurailor. Cei mai muli ns i erau familiari
din dosare sau de pe afiele prin care se ofereau recompense.
l surprinse s o vad printre cei din sal pe Venicia Munson,
prietena din Bunch a lui Peyton Bragg. Episodul acela din casa ei,
233

seara n care-l ateptaser pe Peyton s acioneze, se petrecuse cu


mai bine de un an n urm.
Carl bnui c ea venise pentru vreun prieten traficant de alcool,
care fusese prins n statul acesta ce continua s menin
legislaia mpotriva fabricrii alcoolului, cu toate c Legea
prohibiiei fusese abrogat. Aici puteai s cumperi bere cu 3,2 la
sut alcool i att.
Zri privindu-l cum sttea lng u, i ntoarse privirea i
zmbise, dar ea nu-i rspunse. La sfritul edinei, se ntlnir
pe coridor. Carl ridic mna pentru a atinge plria pe care n-o
purta.
M bucur s te revd, domnioar Munson.
Se prea c arta destul de bine, ca i cum vreo fat stilat o
nvase s se fardeze i s-i ncline pe o sprncean toca
micu. Carl ar fi zis c arta aproape cochet, cu plrioar i
pardesiu.
Ai treab pe la tribunal? ntreb el pe un ton care sugera
cumva c ar fi fost o experien plcut.
Am treab cu tine, spuse Venicia. Am venit s-mi iau puca
Winchester cu lunet pe care mi-ai luat-o din cas.
El i aminti cum intise spre Essex n noapte, stopurile roii
Nu i-am restituit-o, aa-i?
Altfel ce a cuta aici? fcu ea.
Cnd vorbise, gura ei fusese ca o despictur roie; n ochi
continua s i se citeasc faptul c nu uitase c-l mpucase pe
prietenul ei, Peyton.
Puca, spuse Carl, a trebuit s fie descris n raportul
medicului legist i s fie supus unui test Bertillon, care s arate
c eu am tras cu ea. Am recuperat-o i intenionam s i-o aduc
cu prima ocazie cnd a fi trecut pe lng Bunch Ori s-o trimit
prin cineva care mergea ntr-acolo
O mai ai?
Da, o am. Este n apartamentul meu, pe South Cheyenne.
234

N-a putea s-o iau? ntreb Venicia. N-au trecut dect


paisprezece luni de cnd mi-ai confiscat-o.
Te rog s m crezi c-mi pare foarte ru. Am uitat de ea.
Dac mergi acum acas, spuse ea, te-a putea nsoi i te-a
scpa de grija asta.
Prsir mpreun cldirea tribunalului, cu Carl fcnd
conversaie.
Louly l ntreba:
M iubeti, Carl? M iubeti cu adevrat?
El i rspundea:
Sunt muci n nuci dup tine, fetio.
Ea spunea:
Nu poi s fii niciodat serios?
El spunea:
ntreab-l pe tata chestia asta, fiindc el este un om care se
pricepe la nuci i vezi ce-i zice.
Ea l lovea cu pumnul n bra i-l mpingea ct colo. Louly era
de asemenea topit dup Carl.
Nu ne cstorim? l ntreba ea.
Nu tiu dac m-a mai putea bga complet n munca mea,
dac a fi cstorit i a avea copii.
Ea tia c vorbea serios, c nu cuta pretexte i zicea:
Nu te bga complet n munca ta, ci mai puin.
El zmbea, o prindea de brae i o sruta.
n seara aceasta, atepta privind pe fereastra din fa i
gndindu-se c era totui foarte tnr.
El avea s vin acas i s bea o bere n vreme ce se schimba
din costum ntr-o cma de ln i hain de cowboy, dup care
avea s plece n Okmulgee i s-i petreac weekendul cu Virgil i
Narcissa, a treia lor vizit acolo dup venirea din Kansas City.
Acum era ceva special, deoarece Virgil mplinea mine aizeci de
ani. Louly i spusese lui Carl c nu-i arta vrsta. Carl
235

rspunsese c tatl lui tia cum s triasc; privea lumea


rotindu-se n jurul su, dar nu bga n seam dect unele pri.
Cadoul de aniversare era o puc Krag-Jorgensen cu magazie
pentru cinci gloane. Carl o cumprase de la un colecionar din
Bixby, acelai model pe care Virgil l avusese n Cuba, o arm
militar calibrul 0,30, care cntrea patru kilograme.
Louly ardea de nerbdare s plece odat dup ce sttuse toat
ziua n apartament. Sosise momentul s-i caute o slujb nu ca
aceea din Kansas City poate ca vnztoare la Vandevers. S le
serveasc pe bogtaele din Tulsa i s poat discuta cu ele. De
cteva ori pe sptmn se ducea la cinematograf.
i plcea felul linitit al lui Virgil cnd vorbea cu Carl despre
infractori, domeniul petrolier, vedete de cinema, Will Rogers
orice subiect ar fi discutat, l puteau despica n patru.
i plcea i Narcissa. n timp ce ea pregtea cina, Louly o
asculta vorbind despre corpul omului i despre felul n care
trebuie s-l respeci.
Nu-i vine s crezi, zicea Narcissa, c btrnul sta care nu
se-ngrijete deloc este att de viguros n pat.
Ca i biatul su care sosea acum acas. De la fereastr, Louly
l privi pe Carl cobornd din Pontiac.
Rmase ns n ateptare pe trotuar, privind n direcia din care
venise. i verific plria. i aprinse o igar.
Un automobil verde se opri n spatele Pontiacului su. Louly
vzu c din main cobor o femeie care prea s aib cel puin
patruzeci de ani. Purta o toc i ncerca s par cochet, iar gura
i strlucea de ruj Tangee. Cei doi suir mpreun treptele din faa
casei i Carl i scoase cheia. Louly plec de la fereastr i se duse
n buctrie.
Ua din fa se deschise i Louly iei din buctrie, nlnd din
sprncene pentru a-i arta surprinderea, apoi zmbind n vreme
ce-i terse palmele pe un ervet pentru vase.
Louly, spuse Carl, dnsa este domnioara Munson din
236

Bunch. A venit s ia o arm care-i la mine i-i aparine.


Se duse la debaraua din dormitorul pentru musafiri, lsnd-o
pe Louly cu femeia din Bunch. Louly i reamintea c vzuse
odat un indicator rutier pe care scria BUNCH, dar nu mai inea
minte ncotro mersese atunci.
i zmbi domnioarei Munson i spuse:
Eti o prieten veche de-a lui Carl?
Nu, rspunse Venicia. Carl Webster mi-a mpucat cndva
prietenul cu arma mea Winchester i a pstrat-o timp de
paisprezece luni.
Louly ascult i zise:
Ah Chiar aa?
Oricum nimic din ce ar fi spus nu ar fi prut s conteze. i
amintea acum unde vzuse indicatorul rutier BUNCH, cu un
capt ascuit: pe drum spre Stilwell, cnd fusese s ia semine
sau ceva asemntor pentru domnul Hagenlocker.
Abia mai trziu nelese Louly pentru prima dat c putea face
cunotin cu prieteni i rude ale unor oameni pe care Carl i
mpucase sau i bgase la nchisoare. n tot cazul, aa se prea
dup felul cum i mrea rbojul. Era sigur c persoanele
respective aveau s-o priveasc ntr-un chip anume
Dup ce prsi apartamentul cu puca Winchester, Venicia se
urc n maina ei, Essex-ul verde, merse pn la prima
intersecie, coti la dreapta, apoi nc o dat i nc o dat, mereu
la dreapta, pn ajunse la captul opus al lui South Cheyenne, iar
acolo opri la col, lng trotuar. Parc destul de aproape de strada
lui Carl ca s poat vedea cldirea n care locuia marshallul i-i
amintea denumirea acesteia spat n placa de beton de deasupra
intrrii: THE CYNTHIA COURT.
Apoi atept, privindu-i ceasul.
Atept patruzeci de minute, pn cnd ei ieir cu un
geamantan i se urcar n Pontiac, Carl Webster i micua i
237

drglaa Louly, stpna casei lui, dar care nu-i era soie.
Cnd ieise din tribunal, Carl pruse stnjenit c pstrase
Winchester-ul atta vreme i ncepuse s vorbeasc doar pentru a
spune ceva, povestindu-i c el i Louly plecau n weekend la
Okmulgee, fiindc mine era ziua tatlui lui, mplinea aizeci de
ani i se opreau n Bixby ca s-i ia un cadou pe care el l
cumprase dup ce citise un anun n ziar. Nu-i spusese ce
anume era, iar Venicia nu ntrebase, nedorind s par interesat
de viaa lui. Aflase c taic-su avea patru sute de hectare de nuci
pecan n lunca Deep Fork din vestul oraului, ns nu pusese nici
o ntrebare despre proprietate. De-abia scosese un cuvnt de cnd
prsiser tribunalul i merseser la mainile lor. Avea s-i
urmeze fr s se apropie prea mult i dup ce ajungea n
Okmulgee avea s cear ndrumri despre cum s ajung la
plantaia de nuci. aizeci i cinci de kilometri, deci vreo trei ore
dus-ntors. Trebuia s se-ntoarc repede n Tulsa ca s-i spun lui
Billy.
Ea nu-i spunea niciodat Boo.
Louly i se adres lui Virgil, cnd toi stteau n jurul mesei, n
buctrie:
Biatul tu spune c-i ndrgostit de mine.
Virgil i punea sos de chili pe friptur, lovind cu podul palmei
n fundul sticlei. Se opri ca s se uite la Louly.
Nu-l pot nvinui. i eu a umbla dup tine, dac Narcissa nar arta ca Dolores Del Rio19. i fac prinsoare c Dolores Del Rio
nu tie s gteasc. Dar dac el e-ndrgostit de tine i nu sensoar cu tine, va fi cea mai mare greeal a vieii lui. Dup ce va
fi prea trziu, va zice ns c-a fost singura greeal din viaa lui.
Cnd el auzi spunnd asta, ncepi s-i dai seama care-i problema
lui.
19

Dolores del Rio (1905-1983), actri mexican de film, vedet la Hollywood


n era filmului mut (n. tr.).

238

Louly rmase cu furculia ridicat.


A avea ceva de zis n privina asta, rosti ea. Sunt mult mai
tnr ca el i nu trebuie s m grbesc s-mi pun pirostriile.
Carl ar putea mplini cincizeci de ani pn s se hotrasc s-mi
cear mna.
Iar atunci, spuse Virgil, tu te vei mrita de vreo dou ori cu
petroliti i nu vei avea grija banilor. Nu va mai trebui s te
cstoreti cu nimeni.
Carl i urmrise atent, apoi i spuse lui Louly:
Vrei s te mrii?
M-ntrebi dac vreau s m mrit cu tine sau dac vreau s
m mrit aa n general?
S te mrii.
Nu neaprat.
Atunci de ce tot deschizi discuia asta?
Vreau s te-aud c m ceri de soie. Nu vreau s stabileti o
dat anume, dar vreau s tiu c-o vei face cndva.
Te gndeti aa, peste vreun an?
Pot fi i doi.
Da?
Poate s fie orict vrei tu.
i-o s mai locuieti la mine-n cas?
Carl, asta se numete concubinaj. Tatl tu aprob aa ceva?
El o face de douzeci i cinci de ani. Zice c-n cazul lui este
perfect.
Fiindc io-s Creek, spuse Narcissa.
Suntem deja n cutum, rosti Virgil. Dac mor, ea o s fie cea
mai bogat indianc din district.
Mie n-o s-mi lai nimic? fcu Carl.
O s vedem ct supravieuieti, rspunse tatl, nainte s te
trec pe list. ns dac ce spune fata asta-i adevrat i dac eti
ndrgostit de ea, atunci cred c-ar trebui s te-nsori. Vezi tu, dupaia dac nu scapi
239

Adic dac m-mpuc cineva pe la spate?


Vezi, tiu cnd glumeti, fiindc tu nu te lauzi niciodat. la
ar putea fi singurul fel, s te-mpute pe la spate i s tii c se
poate-ntmpla. Voiam s spun c dac tu nu scapi, o s-i terg
numele i-o s-i las banii urmaului sau urmailor ti i pe-aici o
s-alerge nite nci rocovani.
Louly rosti:
Nu m gndisem c-o s fiu vduv.
Nu, spuse Narcissa, eu cred c-i un biat grozav. Dac
seamn cu taic-su, atunci este i norocos i-asta-l poate ajuta.
Da, ncuviin Louly, totui domnul Webster nu face aceleai
lucruri ca i Carl. n el nu trage nimeni cu arma.
Cnd a tras cineva-n mine? ntreb Carl.
tii la ce m refer, zise Louly.
Da tii c Virgil e norocos, repet Narcissa. El i-a lsat pe
oameni s descopere petrol pe proprietatea lui, nu?
Urmar drumul de ar ce mergea spre vest din Okmulgee i
Venicia dori s-i arate lui Billy Bragg drumul care cotea ctre
plantaia de nuci. Acolo se afla o cas veche, pustie, cu un singur
nivel, cu ferestre sparte i igle lips. Billy se uit la ea prin
ochelarii lui fumurii i nu spuse nimic. Venicia i povesti c n
noaptea trecut i lsase maina acolo, de cealalt parte a
drumului i-i distrusese tocurile mergnd prin livada de nuci. n
cele din urm ajunsese la actuala locuin a tatlui marshallului,
o cas uria, cu o verand mare pe toat faada. ntr-o parte era
un garaj i n fa era parcat Pontiac-ul, automobilul lui Carl
Webster.
Venicia spuse c puteau sta la adpostul copacilor, la numai
cincizeci-aizeci de metri de main i cnd Carl aprea ca s
plece undeva, prin lunet l-ar fi vzut ca n mrime natural.
i ct va trebui s stm aici, printre nuci, ntreb Billy, unde
ne-nghea fundurile? De unde tim c el o s ias?
240

Am zis c sta-i un loc de unde-o poi face. i pot arta i


altul, unde nu trebuie s atepi la fel de mult.
Urcar n main i pornir pe urmtorul drum de ar la
stnga, ajungnd la sondele de iei de care Carl nu amintise,
pentru c vorbise doar de nuci i mai departe pn la un drum ce
traversa partea de jos a proprietii. Venicia intr pe drumul acela
i opri. Art dincolo de un izlaz pe care iarba ncepuse s
creasc, n sus pe o pant, spre o lumin ce se vedea printre nuci.
Aia-i casa.
Nu se putu uita la Billy cnd i vorbi. Pe tot drumul de la Tulsa,
partea ars a feei lui i ciotul de ureche fuseser ndreptate ctre
ea n main. Se certaser, cnd el spusese c era prea mult
btaie de cap pentru o sut de dolari. Fixnd cu privirea drumul,
ea i spusese:
Rzbuni moartea fratelui tu. Asta nu-nseamn nimic pentru
tine?
El rspunsese c, dup ce se ntmplase, da, pornise s-l caute
pe Carl, decis s-l mpute fr explicaii. Dduse ns peste el
abia dup un an.
n tractirul despre care i-am povestit. Dar n jur erau tot
timpul o mulime de oameni i toi l considerau un tip de treab.
Dup-aia am avut rzboiu la cu Klanul.
Ea i oferise bancnota de un sutar, tiind c va trebui s-l lase
s-o i reguleze. Noaptea trecut, n hotelul ponosit din Tulsa,
mpriser amndoi o sticl i ea vzuse c avea s se ntmple,
aa c fusese de acord.
Pentru asta, inuse ochii strns nchii, ca s nu fie nevoit s-l
priveasc i-i rsucise capul, ntinzndu-i gtul ct putea de
mult, ca i cum felul n care Billy fcea dragoste o nnebunea de
plcere.
Privind casa, rosti:
Azi-noapte, m-am furiat n sus pe lng izlaz spre aceeai
lumin pe care o vezi acum, dup ce mi-am scos pantofii cu tocuri
241

i mi-am tiat tlpile. Am ajuns ndeajuns de aproape ca s vd


masa prin fereastra de la buctrie. Era pregtit pentru cin.
Ei erau acolo? ntreb Billy.
Era prietena lui i o indianc.
Dar tu tiai c vor veni acolo, ca s cineze?
Cnd avea s fie gata cina.
i aveai puca?
Puca era-n main, ns pn azi-diminea n-am avut
gloane.
Iisuse Hristoase, ai fi putut s-o faci chiar atunci.
Eu am nevoie, spuse Venicia, de cineva care s tie cum s
trag. Cineva care s-l poat mpuca cu aceeai arm cu care el
l-a ucis pe Peyton. Nu-nelegi asta? i-a da orice i-ai dori, dac
l-ai putea nimeri n ceaf de la patru sute de metri.
i dac-ai fi frumoas, zise Billy, am putea tri mpreun.
Ce dracu, fcu Venicia, mereu mi lipsete cte ceva.
Chestia-i c nu ntotdeauna cptm ce ne dorim, este? Dac
preferi s te apropii de fereastr i s-l mputi n timp ce-i
mnnc oule, d-i drumul i f-o. O s m mulumesc i cu
asta.
Louly plec la drugstore-ul Deering din ora, ca s cumpere
igri i ziarul. Cnd se napoie, i vzu pe Carl i pe taic-su
stnd pe verand n cmi de ln, cu minile n buzunare.
Am ateptat micul dejun, zise Carl. Sper c i-e foame.
i era, ns nu se gndea la asta.
Am vzut n ora, spuse Louly, maina femeii care a venit ieri
s-i ia puca, domnioara Munson.
Carl se opri pentru a-i privi tatl.
O mai ii minte pe Venicia Munson? reveni apoi la Louly: Eti
sigur c era maina ei?
Dou zile la rnd, fcu Louly, de cte ori vezi un Essex verde
coupe cu spie roii la roi i nu-i aceeai main?
242

Hudson le fabric, spuse Virgil. Nici din alea nu vezi prea


multe.
Dar n-ai vzut-o pe Venicia? ntreb Carl.
Louly spuse c nu.
Eram n traficul de smbt dimineaa care abia nainta pe
Maine, ticsit cu familii pe cai i n crue, venite n ora pentru
cumprturi. Am vzut maina oprit pe stnga, cu botul spre
mine, lng prvlia de fierrie i scule. Pe scaunul de lng ofer
sttea un brbat, dar n-am vzut-o pe Venicia. M-am dus la
magazin, m-am prezentat, am discutat puin cu domnul Deering,
iar cnd m-am ntors, maina nu mai era.
Cum arta brbatul din main? ntreb Carl.
N-a putea spune. Purta ochelari fumurii.
Carl privi nucii pecan i spuse:
Haidei n cas.
Intrar i Carl urc la etaj.
Louly strig dup el:
Unde te duci?
S-mi iau arma, rspunse el fr se opreasc.
Vrea s se uite pe ferestrele de la etaj, zise Virgil.
Louly ncepea s priceap.
Ieri, cnd a venit s-i ia Winchester-ul, domnioara Munson
mi-a spus c prietenul ei a fost mpucat de Carl chiar cu arma
aceea. Cine era prietenul?
Peyton Bragg, spuse Virgil deschiznd rastelul de arme.
Peyton a jefuit banca din Sallisaw, mai ii minte?
Pe-atunci nu eram acolo.
El plnuise s se ascund n casa Veniciei, lng Bunch, att
doar c n cale i-a aprut Carl. Peyton e singurul om pe care Carl
l-a mpucat cu puca, urm Virgil i scoase din rastel o
Remington calibrul 12, de cnd a avut cincisprezece ani i-ampucat un ho de vite pe izlazul din spate. A intit, a tras un
glon i l-a nimerit. Dup aceea Carl a spus c ar fi trebuit s
243

descalece, fiindc nu dorise s-l omoare.


Carl avea cincisprezece ani?
Se strdui s i-l imagineze, dar nu reui.
Omul voia s ne fure vitele.
Ea se simi ca i cnd s-ar fi gsit n mijlocul a ceva despre care
nu tia absolut nimic.
Cine-i cel cu ochelari fumurii?
Boo Bragg, fratele mai mic al lui Peyton. Boo a fost prins n
incendiul unui tanc de iei care i-a ars jumtate de fa. Nu-i
ceva la care s-i plac s te uii.
i a venit s se rzbune, zise Louly.
Sau l-a adus Venicia. Virgil scoase o puc Winchester din
rastel. Asta-i arma cu care Carl l-a-mpucat pe hou de vite. Un
tip pe nume Tarwater. I-am vzut cadavrul, nainte de a-l lua cei
de la pompe funebre. Un tnr destul de artos. Am decupat
articolele cu ambele cazuri, el i Peyton i le-am lipit ntr-un caiet,
dac vrei s le vezi. Gazetarii l-au descris pe Carl ca pe unul
dintre cei mai buni intai din lume, da el tie c-a avut noroc c la nimerit pe Peyton.
Carl cobora scara, cu revolverul.
I-am spus, zise Virgil, c genul sta de publicitate l-ar putea
tenta pe vreun netrebnic s i se furieze pe la spate.
Louly l privi pe Carl cum i vr revolverul la bru i lu
Winchester-ul de la tatl lui. Arta altfel acum, concentrndu-se
s ncarce puca, n timp ce tatl su bga cartue de vntoare
n Remington.
Se-ntmpl des? ntreb ea.
Carl ridic ochii.
Ce anume?
S vrea cineva s i-o plteasc?
Nu tocmai, ns de data asta chiar am avut un presentiment.
M-ai vzut cnd i-am dat puca Veniciei? I-am spus: N-o s mmputi cu ea, nu-i aa? Eu glumeam, dar ai observat c ea n-a
244

spus nimic?
A tcut i s-a uitat la tine, zise Louly.
Biata femeie n-are nici un motiv de fericire-n via.
Carl redevenise el nsui, zmbind larg ca un puti, fiindc
tocmai i venise o idee.
Ce-ar fi s-i dm tatei cadoul? Nu i se pare un moment
perfect?
Ce este? ntreb Virgil, prnd nerbdtor acum, n ziua n
care mplinea aizeci de ani.
O s-i plac, spuse Carl. Ceva ce i-ai dorit dintotdeauna.
I-afar-n main, zise Louly.
Dureaz o jumtate de minut, rosti Carl.
Suiser printre copaci, de o parte a izlazului i Venicia sttea
ghemuit acum n spatele unei stive de lemne de foc, la nici zece
metri de spatele casei. Prin fereastr putea s vad masa pus i
indianca trebluind lng plit. Venicia se ntoarse i-i fcu semn
lui Billy, apoi se ghemui, auzind zgomotul pe care-l fcea el
mergnd prin frunzele uscate. Brbatul se aez lng ea, dup
care se ridic doar att ct s vad peste lemne.
Nu s-au aezat?
Probabil o s-o fac peste cteva minute. Buctreasa abia a
pus baconul la prjit.
Da tiu c se scoal trziu.
E aniversarea lui taic-su i-au dormit mai mult.
Cum apare-n buctrie, zise Billy, m-am ridicat spre
fereastr i l-am ras.
Demontase luneta de pe Winchester i o lsase n main.
Scoase un Browning automat de sub jacheta cptuit cu blan
de oaie i zise:
Aa de-aproape nici nu tiu pe care s-o folosesc.
Venicia i lega strns ireturile pantofilor Keds cu talp de
crep, pregtindu-se, gndindu-se c poate va fi nevoie s fug la
245

automobil. Cu ct sttea mai mult alturi de Billy Bragg, cu att


avea mai puin ncredere n el. Brbatul era nervos i ncerca s
nu se trdeze. Pe cnd erau nc n partea de jos a izlazului, o
ntrebase:
i dac are arma pe mas?
La micul dejun? se strmbase ea.
Nu tii nimic despre el?
i alte asemenea chestii care-i tiau Veniciei elanul.
Carl intr cu cadoul lui, rmase suficient de mult timp pentru a
vedea cum se aprind de ncntare ochii tatlui su, apoi iei din
nou cu puca de vntoare, spunnd c va rmne pe lng cas,
pentru c pe-acolo trebuiau ei s vin. Avea s-i dea ocol pn-n
spate.
ngrijorat, Louly i spuse lui Virgil:
Dar habar n-are pe unde-s ei. Ar putea fi ascuni printre
copaci i s trag-n el.
Aa cum m-au mpucat pe mine la Guantanamo, rosti Virgil
privind arma cu cinci focuri Krag-Jorgensen i ridicnd-o la umr
ca s se uite n lungul evii. Am suit un deal ca s lichidez un
lunetist, dar am fost neatent, m gndeam la altceva i donul m-a
trimis acas cu un glon n coaste. Carl se gndete la ce face i-i
mereu atent la toate. Krag asta-i o arm bun, soldaii au
purtat-o n tot rzboiul hispano-american, cum i-au zis dup-aia.
Eu ns eram cu pucaii marini ai lui Huntington, ca s curm
zona Guantanamo pentru un port de buncr i ni se dduser
puti Lee. Carl cred c-a uitat chestia asta. Auzi, da s nu-i spui.
Krag asta-i o dulcea, o s-o atrn deasupra emineului.
Louly era nelinitit.
N-ar trebui s fim cu ochii la intrare? ntreb ea.
Ai dreptate, hai la o fereastr.
Sunt n cas, spuse Billy. Altundeva unde s fie? Dac-s
246

acas
Nu se uitaser s vad dac maina lui Carl era tot acolo.
Ateapt s-i cheme indianca, zise Venicia. A terminat de
prjit baconul i-l pune pe mas.
Arat bine, este? fcu Billy. Trebuia s fi mncat cnd am
ajuns n Okmulgee, i-am zis eu.
Pune porumbul ntr-un castron
Mie-mi place ca baconul s fie crocant cnd l mnnc cu
porumb, spuse Billy.
Bnuiesc c-s n camera de alturi, zise Venicia. Ea n-ar fi
nceput s pregteasc micul dejun dac n-ar fi cobort toi, dac
n-ar fi undeva pe-aproape, gata s mnnce. Nu crezi?
Prjete i ou? ntreb Billy.
Cred c ateapt s-i ntrebe cum le vor. Prjitorul de pine
este pe mas. Dulcea Ce mai este? Ah, da, sos Lea and
Perrins.
Billy o privi pe Narcissa i se ridic n genunchi n spatele stivei
de lemne.
Aduce ibricul de cafea umple cetile Intru, zise el. S fiu
acolo cnd intr el.
D-mi puca, spuse Venicia. I-o lu, o arm i zise: Gata?
Numr pn la trei.
Carl era printre copaci, la doisprezece metri n spatele lor. Voia
s se apropie mai mult, nainte de a le spune s arunce armele,
dar ei pornir spre cas i Carl i urmri. i vzu intrnd prin ua
din spate lsnd-o deschis i disprnd din raza lui vizual
pn ajunse la u i privi nuntru.
O vzu pe Venicia proptind ctarea Winchesterului sub brbia
Narcissei, care inea capul ridicat i ncerca s fac ce-i cerea
Venicia, strignd ctre odaia vecin:
Haidei i aezai-v odat! Totu-i gata.
Amndoi, Billy i Venicia, stteau cu faa spre ua camerei de
247

zi. Carl intr n buctrie. Ajunsese lng mas i era la vreo trei
metri i jumtate de ei. Billy se uita n jur. Se ntoarse puin i
Carl i putu vedea ochelarii de soare pentru o clip, piezi, dar
dup aceea Billy se rsuci i o vzu pe Louly, mai nti pe Louly,
apoi pe Virgil intrnd n buctrie.
Ei se uitar drept la el, ca i cum s-ar fi ntrebat ce cuta acolo.
Venicia i vorbi lui Virgil cu glas tare:
Unde-i Carl? Adu-l aici sau o-mpuc pe fata asta.
n clipa aceea Carl acion pompa de ncrcare a armei,
micnd-o nainte i napoi, iar sunetul piedicii i anun pe cei
doi c erau pe punctul de a primi o ncrctur dubl de alice de
8,4 mm.
I-ar fi lovit ns i pe Louly i Virgil, aflai imediat n spatele lor.
Carl se gndise s le cear s arunce armele, altfel va trage ca
s ucid. Cei doi erau ns absurzi aici cu armele aintite i Carl
i ddea seama c-o tiau pn i ei, Venicia artnd jalnic cu
petele roii de ruj i Boo Bragg uitndu-se la el prin ochelarii cu
lentile albastre-fumurii i ntorcndu-se apoi parc pentru ajutor
spre Venicia. i Virgil o tiu. Virgil privi cu tristee de la Carl la
Venicia aflat aproape de el, apoi acion, apucnd Winchester-ul
i smulgnd arma femeii, n aceeai clip n care Carl se ndrept
ctre Billy, i zbur pistolul din mn cu eava Remingtonului i i
ddu un dos de palm peste partea ars a feei, care duru
probabil ca dracu, dar nu era la fel de ru cu a fi mpucat. Carl l
prinse de bra pe brbatul ameit, fr arm i fr ochelari, trase
un scaun de la mas i-l instal acolo. Virgil o aduse i pe
Venicia, cu Louly privind i Narcissa ntrebnd:
Trebuie s le pun i lor tacmuri?
Louly fu uimit s-l vad pe Carl punnd ceti de cafea n faa
celor doi, oferindu-le igri i un chibrit ca s le aprind. l privi
pe Carl lund de pe jos ochelarii fumurii ai lui Boo i nmnndui. Poate nu ca un act de amabilitate, ci mai degrab ca s nu fie
248

nevoii s-i vad gvanul gol i ars.


Virgil spuse c asta era treaba poliiei. Avea s-l sune i s-l
cheme pe Bud Maddox.
Ba nu, zise Carl, s-a rezolvat. Venicia tie c-a fcut o
greeal. S-a convins i l-a convins i pe Boo s fac ceva care i-ar
fi putut omor pe amndoi. Pentru ce? Pentru c Peyton a fost att
de bun cu ea? Pentru c-i aducea whisky atunci cnd i
amintea?
Louly simi nevoia s vorbeasc.
Carl, femeia asta a vrut s te omoare.
Carl spuse:
Ei i-a intrat n cap c eu am devenit marshall ca s pot purta
o arm. Se uit la Venicia: n casa ta, n seara aia ai spus c m
excit s-mpuc oameni. Mai ii minte?
Venicia continu s se uite la el, fixndu-l cu privirea, dar nu
rspunse.
Nu te-am mpucat, aa-i? zise Carl. i nici pe Boo. Ce-ar fi
s te-ntorci n Bunch i s te compori aa cum se cuvine?

249

18

n ultimele apte luni, n timp ce Jack Belmont fcea strane


pentru biserici, ateptnd s-l vad pe faimosul avocat de care nauzise niciodat, Fausto Bassi fusese promovat de la funcia de
cpitan al grzii la cea de comandant adjunct al Penitenciarului
statal Oklahoma.
La ce caz lucreaz Cecil Guyton sta, ntreb Jack, de
dureaz aa mult?
Se aflau n cabinetul lui Fausto i discutau despre recursul lui
Jack, n flfitul de aripi din rotond.
Guyton nu s-a hotrt ce caz s preia n continuare,
rspunse Fausto. La nceput se gndise la George Kelly.
George Kelly?
George Mitralier Kelly, spuse Fausto, arestat pentru
rpirea unui milionar petrolist n Oklahoma City. Cecil a aflat ns
c Mitralier Kelly este un impostor. Nevast-sa, Kathryn, l-a
ntlnit pe cnd fcea trafic cu alcool pentru bogtai. I-a
cumprat prima lui mitralier i-a nscocit povestea c-i un
uciga turbat. Cecil Guyton a stat de vorb cu Kelly timp de cinci
minute i-a dat seama cine era i a abandonat cazul. Nu vrea s
aib surprize n tribunal. Aa c ar opta mai degrab pentru John
Dillinger sau Lester Gillis.
John Dillinger n-a fost arestat?
Nici Lester Gillis, ncuviin Fausto, dar tim bine c J.
Edgar i va gsi destul de repede. Sau vor fi mpucai la ieirea
dintr-o banc.
Cine-i Lester Gillis?
E mai bine cunoscut sub numele Baby Face Nelson. sta-i
ntr-adevr un uciga turbat. A mpucat doi paznici din bnci, un
250

brbat cu care s-a luat la har pe strad Lester i lovise


automobilul i trei ageni FBI, dintre care pe unul atunci cnd
se ascundea n Little Bohemia. Dar fiindc tia doi cutreier prin
inuturile rurale, Cecil Guyton a decis s ia o pauz, s mearg la
Hot Springs pentru bi i poate chiar pentru o bucic, ceva, nu?
Acum este pregtit s-l apere pe faimosul Jack Belmont i a
obinut aprobarea s v ntlnii n Aldridge, cel mai nou hotel din
ora. O s nchirieze un apartament la ultimul etaj.
De cte ori va trebui s m-ntlnesc cu el?
Cel puin o dat. i voi fi la fel de aproape de tine ca un
geamn siamez, aa c s nu-i treac prin cap cine tie ce idei.
Dac avocatu sta aa grozav o s m scoat de la prnaie,
ce idei s am? M gndeam ns c ar trebui s am i alte haine
dect pijamaua asta-n dungi.
O s capei o salopet nou.
Nu-mi poi scoate costumul din garderoba deinuilor? L-a
putea purta la audiere.
O s capei o salopet, repet Fausto.
Credeam c suntem prieteni.
Cine i-a mai bgat i ideea asta-n cap?
Cnd fusese nchis, Jack se plnsese c era n aceeai celul cu
un indian Creek. Dar cnd aflase c indianul lucrase pentru tatl
lui Carl Webster, culegnd nuci pecan, i inuse gura. Indianul i
povestise lui Jack c, dup ce avea s fie eliberat, peste civa ani,
inteniona s jefuiasc reedina lui Virgil, s intre n timp ce
acesta lucra n livad i s-l curee complet. i mai spusese c
brbatul inea n cas un morman de bani. Indianul zisese c-l
auzise povestindu-le reporterilor care veneau s discute cu Carl,
dar nu-l gseau niciodat acolo, c, dac bncile ar da faliment, el
n-ar avea nici o problem. Concesionase n arend un loc bogat n
petrol i banii soseau ntruna.
Jack l ntrebase de unde tia c inea banii n cas.
251

Dac nu-i ine la banc, rspunsese indianul, unde i-ar


putea ascunde, dac nu ct mai aproape de el?
Indianul l auzise spunndu-le reporterilor c era bogat ca nu
tiu ce fel de rege. i auzise pe ziariti ntrebndu-l ce. Credea
despre fiul lui care-i urmrea pe sprgtorii de bnci. Iar Virgil
rspunsese c-l surprindea c n bnci mai existau bani care s
fie furai.
Suna prea frumos ca s fie adevrat. Jack l ntrebase pe
indian:
Bine, bine, da ct de muli are?
Dac-ai fi petrolist milionar, rspunsese indianul, tu ci bani
ai ascunde undeva ca s nu mai fii srac cte zile oi avea?
Aa le spusese reporterilor. Se odihneau dup ce btuser nucii
i reporterii se ghemuiser pe vine n buruieni ca s-i pun fel de
fel de ntrebri.
A zis c are i nite arme, aa c nu se temea s fie jefuit.
Are arme, zici?
A fost n rzboiu la din Cuba.
l aduser pe Jack n ora ntr-un Chevrolet Suburban Carryall,
gri, cu emblema PENITENCIARUL STATAL OKLAHOMA imprimat
pe ui. Semna cu o dub cu geamuri i avea dou locuri n
spate. Fausto sttea n fa cu paznicul care ofa, iar Jack, pe
locul din spate, cel mai departe de u. Poate c Fausto nu era
prietenul lui, dar i dduse lui Jack o hain veche de costum din
garderoba deinuilor, ca s o pun peste salopet.
De cum ajunser n centrul oraului, Jack fu uimit c era
mbrcat ca majoritatea muncitorilor care se nghesuiau pe
Choctaw Avenue. Erau sute.
Unii ntr-o procesiune de automobile care nainta ncetior pe
lng toate locurile de parcare ocupate de ambele pri ale strzii,
cu brbaii din alai scond drapele americane pe geamurile
mainilor.
252

Ce se-ntmpl?
Minerii le-arat pisica, zise Fausto. Sindicatul Minerilor i
ncordeaz muchii. in ntruniri i discut dac-i cazul s intre
n grev.
Jack privi cum un tramvai se opri n faa lor la intersecia
dintre Choctaw i Second Avenue i o gloat de mineri se mbulzi
pe ua strmt, mpingndu-se i mbrncindu-se ntre ei ca s
urce, cu vatmanul sunnd clopotul i dorind s porneasc.
Cum i-ar plcea s fii miner? ntreb Jack.
Omul, rspunse Fausto, alege ce s fac-n via.
i tu n-ai vrut s fii miner?
Minerii tia, dintre care muli sunt italieni ca i mine, sembat i demonstreaz, picheteaz cu pancarte incorecte pe
care scrie Vrem bani mai muli. Ei nu tiu c-i o perioad grea,
c patronii nu ctig ct ar trebui?
Jack ar fi pus prinsoare c i taic-su ar fi vorbit la fel.
Sunt arestai pentru mitinguri neautorizate i nchii.
Vrei s zici c-s ncuiai ntr-o amrt de celul.
Tu alegi ce s faci, zise Fausto. Cine nu vrea s provoace
necazuri merge acas, ia interurbanul. Linia aia de tramvai merge
n Krebs, Alderson i-ajunge pn-n Hartshorne, cale de douzeci
de kilometri.
Grozav-i lumea asta modern, fcu Jack.
i plcea faptul c majoritatea minerilor care mergeau acas
erau mbrcai la fel ca el, cu o hain veche peste salopeta pe care
o purtau n ora. Toi aveau ns epci sau plrii, ceea ce lui i
lipsea.
Traversar Choctaw cnd minerii nc mai urcau n tramvai.
Jack se ntoarse ca s se uite prin geamul din spate al dubei,
pn ce ajunser n captul strzii i cotir spre intrarea din
spate a hotelului.
Fausto purta o plrie maro cu band neagr pe care o avea
253

probabil de ani buni, cu partea din fa a calotei cutat artnd


semnul unei guri incipiente. Costumul lui negru ncepuse s
luceasc. Nu avea vest. Tocul armei i era prins sub braul stng.
Gardianul-ofer rmsese la dub.
Fausto aps butonul ascensorului pentru marf erau n
holul din spate i Jack spuse:
Nu vrei s vezi recepia? Haide, sta-i un hotel nou-nou.
Haide s vedem ce-au pe-acolo.
l atinse pe Fausto pe bra i nu trebuise s fac mai mult.
Acum stteau i cscau gura la mobilier, la covoarele orientale,
palmieri, la cele trei scuiptori de lng recepia din fa i la
animaia de la ghieul de igri.
tiu c avocatul fumeaz, spuse Jack. A fuma i eu dac-a
avea un pachet de igri.
ntinse palma, zmbind, spre Fausto.
Nu merse. Fausto, nemernicul, spuse:
Dac vrei s fumezi, tapeaz-l pe Guyton de igri.
Suir ntr-un lift, cu Jack stnd n spatele liftierei tinere
mbrcate n uniform, att de aproape, nct i simea mirosul
prului castaniu, cel mai minunat parfum pe care-l simise n
ultimele apte luni. i scoase mna dreapt din buzunarul
salopetei i o puse pe fesa dreapt a fetei. Ea se ncord, dar apoi
privi peste umr la el i surse. Jack se aplec mai mult i-i
murmur ceva n pr.
Fausto l vzu. l smulse pe Jack de lng ea i se rsti la fata
speriat:
Ce i-a spus?
Liftiera se uit cu ochi mari la Jack, ca i cum ar avut nevoie de
permisiunea lui pentru a rspunde. Dup aceea ns simi
probabil c era n regul i-l privi pe Fausto.
A zis c se-ndrgostete de mine.
Jack l atept pe Fausto s comenteze ceva, dar el n-o fcu.
Ajunser la etajul zece. Cobornd, Jack i fcu fetei cu ochiul i
254

ea i zmbi drept rspuns. El credea c-i druise ceva ce s-i


aminteasc i s povesteasc tot restul vieii. Tnrul la artos
i-a pus palma pe funduleul meu i-a spus c s-a-ndrgostit de
mine i tii cine era, pe cuvntul meu?
Servitorul negru al lui Cecil Guyton, n hain de osptar i
papion negru, deschise ua apartamentului pe dou niveluri i-i
conduse n salonul de zi modern, unde Jack rmase surprins
vznd mobilierul alb, nuana palid de piersic a tapetului,
formele stranii nrmate pe perei i cruciorul pe care se aflau
whisky i sifon.
Domnule Guyton, musafirii dumneavoastr, rosti servitorul,
apoi rmase nemicat.
Cecil Guyton nu se ridic de la locul su; pe masa de lng el
era un pahar. Jack crezuse c va ntlni un brbat mai masiv
dect el, dar Guyton i amintea mai degrab de un vulpoi, cu chip
ascuit i o mustcioar parc desenat cu creionul. Purta
bretele, o cma albastr fr guler i o earf alb de mtase
nfurat n jurul gtului. Primele lui vorbe fur:
Dac tu eti infamul Jack Belmont, atunci probabil c
semeni cu maic-ta, fiindc n nici un caz nu aduci cu taic-tu.
Am jucat de cteva ori cri cu Oris n subsolul Hotelului Mayo.
Ctig fiindc-i al dracu de serios. Cnd joac, pe Dumnezeul
meu, i-atent numai la ce face. Aproape c nu rostete nici un
cuvnt. E tipul cel mai serios pe care l-am cunoscut vreodat. N-o
s-l critic ns pentru asta, fiindc asta l-a mbogit. Altfel tu nai fi aici, este? Cecil Guyton tcu o clip, apoi relu: M-ntreb
dac nu-i chiar mai adevrat dect am vrut eu s se-neleag. Bei
ceva?
Nu are voie, spuse Fausto.
Avocatul se rsuci ctre el.
Dumneata eti Fausto Bassi, adjunctul comandantului? Eu
sunt Cecil Guyton, tot ce are biatul sta. Nu am fost anunat n
255

privina vreunor reguli de procedur.


Domnule Guyton, deinuii nu au voie s consume alcool.
M iei peste picior? Se mbat cri de fiecare dat cnd au
ocazia. Unul dintre motivele pentru care nu intru n nchisorile
voastre este mirosul la de distilerie improvizat. Piureul de
tomate din care fac ei butur n penitenciare are duhoarea cea
mai greoas din lume. Dac o simt o singur dat, m sufoc.
Eu nu pot s-o beau, zise Jack.
Alte locuri cu mirosuri teribile sunt minele. Vagonetele alea
sunt trase de catri, care dau nite vnturi ce te pot omor dac
stai prea aproape. Douzeci i opt de mineri din exploatarea
Messina i-au dat n judecat pe cei de la Craig Valley. Proprietarii
minelor vor s le vorbesc urt oamenilor lora, s-i irit att de
tare, nct s fie acuzai de ofens la adresa Curii. Este o chestie
la care m pricep, s-i irit pe oameni. Dar eu nu merg acolo, n
nici un caz cu mirosul la care plutete peste tot, iar ei nu vor s
vin la hotel.
Se ntoarse la Fausto.
mi tratez clienii ca i cnd ar fi oaspei n casa mea. Ceea
ce discutm este evident confidenial, aa c nu pot accepta
observatori, de acord? Nimeni nu trebuie s aud ce-mi va spune
domnul Belmont. Fausto, asta nseamn c dumneata trebuie s
pleci.
Nu trebuie s-l scap din ochi, spuse Fausto.
Fausto, mi faci viaa grea. Penitenciarul vostru i Curtea de
Apel au acceptat s m ntlnesc aici cu clientul meu i ele neleg
cum merg lucrurile. Dac doreti ca judectorii ia s se pie pe
ea de dreptate, continu s m bai la cap cu regulile dumitale.
Unde-ar trebui s stau? ntreb Fausto.
Oriunde doreti. Dac vrei s rmi n apropiere, folosete
dormitorul de pe coridor n care nu vezi nici un fel de haine.
ntinde-te pe pat i trage un pui de somn. Dac vrei s mnnci
ori s bei ceva, sun-l pe Alexander i-i va aduce.
256

E sclavul tu? ntreb Jack.


Fac prinsoare c-ai fost dintotdeauna un copil ru, i spuse
Cecil. Am auzit c odat ai ncercat s-i antajezi tatl. Totui, el
pltete acum o grmad de bani ca s te scap de nchisoare,
fiindc eti i vei rmne fiul lui. Alexander, se adres Cecil
servitorului su, vrei te rog s ai grij de adjunctul
comandantului? Mergi cu Alexander, i spuse apoi lui Fausto de
parc ar fi vorbit cu un copil.
Cei doi prsir salonul, ieind pe coridor i Cecil se ntoarse
spre Jack.
i-l poi nchipui pe individul sta rcnind la o mie cinci sute
de deinui s se poarte frumos? Toarn-i ceva de but i ia loc.
Vreau s te ntreb despre martori, cine te plcea, cine nu te plcea
i unde sunt ei acum.
Jack trecu pe lng scaunul lui Cecil Guyton spre ferestrele ce
ddeau ctre vest, unde nc se zrea soarele sfritului de dupamiaz. Privind piezi spre sud, putu s vad un tramvai care
disprea pe Choctaw Avenue, n spatele hotelului. Se apropie
dup aceea de cruciorul cu buturi i-i turn un whisky sec.
Trfele m plceau, zise Jack i oamenii de ordine. Caut-o pe
Heidi Winston n Kansas City i va declara orice vrei.
Jack se aez pe sofa. l privi pe Cecil Guyton care lu un
carnet pe care-l rsfoi.
Ce va zice marshallul, Carlos Webster?
Aa-l cheam, Carlos? N-am tiut c-i hispano.
neleg c folosete numele Carl.
El a zis c probabil oricum voi fi nchis pentru unul din
capetele de acuzare.
Am discutat cu marshallul din Tulsa care se ocup de caz;
ideea c ai fi fost judecat incorect se pare c i-a aparinut lui Carl
Webster. Carl Webster a mai zis c, dac aveai un avocat ca
lumea, ai fi scpat la recurs.
Mie nu mi-a spus aa ceva, rosti Jack. Vrea s m vad dup
257

gratii.
Vrea neaprat s i-o trag, da?
Nimic nu i-ar plcea mai mult. I-am spus c, imediat ce ies,
o s-l mpuc de cum l vd.
Amn chestia asta, i spuse Cecil, pn te scap de acuzaia
de masacru. Aici scrie c ai mpucat apte oameni n mai puin
de jumtate de minut.
Nu cred c-a fost nici att. Veneau spre noi cu tore.
Probabil c erai speriat de moarte.
Eram prea ocupat s-i mpuc.
Ba nu, erai speriat c vei fi ars de viu, o moarte oribil. O s
le pun pe fetele acelea i pe oamenii de ordine s declare n
tribunal ct de nfricotor era totul.
Scoase o igar i o aprinse.
Poi s-mi dai i mie una? ntreb Jack.
Cecil i arunc pachetul de Old Gold, aproape plin i un plic de
chibrituri i-i spuse s le pstreze.
Deocamdat ntlnirea mergea bine.
Cum sunt fetele astea, ntreb Cecil, drguele?
Pentru nite trfe, da.
i fumar igrile. Dup cteva clipe, Cecil i atinse stomacul
i spuse:
Hopa, cred c tot nu mi-a trecut pntecraia. Astea-s
spaghetele i chiftelele pe care le-am mncat asear n Krebs. Cic
ar fi fost cel mai bun restaurant italian din ora! Rmi aici,
spuse el ridicndu-se. M ntorc n dou minute.
Dispru grbit pe coridor, cu umerii grbovii i innd o revist
sub bra.
Jack atept pn auzi nchizndu-se ua de la baie. Dup
aceea porni pe coridor, pn la al doilea dormitor n care Fausto
atepta cu ua deschis. ntins pe patul dublu, Fausto ddu s se
ridice.
Ai i terminat?
258

Abia am nceput. Pe Cecil l-a apucat cufureala de la cina


italian pe care-a mncat-o.
Vzu cum capul lui Fausto se adnci la loc n pernele pe care le
pusese una peste alta. Haina i atrna pe sptarul unui scaun,
mpreun cu plria, iar tocul, de unul dintre braele scaunului,
cu arma lui, un automat 0,45 la vedere pe noptier.
Fausto l vzu pe Jack privindu-l.
Dac pui mna pe el, te-ntorci la bulu. Ai neles?
Jack trecu de partea dreapt a patului i naint ctre noptier,
fixndu-l cu privirea pe Fausto care se uita n sus la el spunnd:
Nu te-atinge de arma aia.
Tipul habar n-avea c-i uura i mai mult situaia. Jack
nelegea acum de ce Nestor Lott nu avusese nici o dificultate n al ncuia ntr-o celul. Maracaronarul sta, fost ef de poliie, era
pe punctul de a deveni fost comandant adjunct n jumtatea de
minut de care Jack avu nevoie pentru a lua revolverul de pe
noptier i a lovi cu eava puternic n fruntea lui Fausto poate
prea puternic sngele se revrs din ran i brbatul ddu ochii
peste cap. Jack trase de un col al cearafului ca s tearg eava
revolverului. Gsi doisprezece dolari i ceva mruni n
buzunarele lui Fausto, i lu plria de pe scaun i i-o puse; l
strngea, dar i venea bine. Auzi apa trgndu-se la toalet n
spatele lui, cnd ajunse n holul din fa i Alexander apru de
undeva.
Ai hotrt s pleci, da? rosti Alexander.
Jack i art pistolul.
i pas?
Pentru mine nu-nseamn nimic, nici mcar nu te-am vzut.
tii bine ns ce-o s fac omul cnd o s ias de la toalet. l
lipseti de un onorariu baban.
Jack merse mai departe. Parcurse coridorul, cobor scrile, zece
etaje, apoi travers recepia, iei prin fa i porni pe Second
Avenue spre alt mulime de mineri care se mpingeau i se
259

mbrnceau ca s urce n tramvaiul ce mergea ctre est. Jack se


folosi de coate, considernd o problem de via i de moarte
naintarea printre mineri, fu njurat, dar izbuti s urce, arunc n
cutie mruniul lui Fausto i trecu pe lng minerii ce se ineau
de mnerele din piele fixate de plafon pn auzi un glas din
apropiere:
Jack Belmont?
Era redactorul de la True Detective, Tony Antonelli, care privea
n sus la el de pe un scaun de lemn.
Primul lucru pe care i-l spuse Jack fu:
Biete, m simt groaznic. Cred c nu mai pot suporta
duhoarea aia din min.
Tony ddu s se ridice, spunnd:
Ia loc
Stai acolo, spuse Jack i-l smulse pe minerul de pe locul de
lng Tony, ridicndu-l de piepii salopetei i uierndu-i n faa
aproape lipsit de dini: Mulumesc pentru scaun, amice. Dac nu
m-aez, cad pe jos, m simt groaznic.
Se aez lng Tony, scoase o igar Old Gold i o aprinse. Tony
se holba la minerul slbnog i grbovit, care ntoarse capul i
tui, sonor i prelungit, ca i cum s-ar fi rupt pieptul.
Oftic, zise Jack i adug imediat: Uite care-i treaba, vreau
s-i mulumesc c m-ai lsat pe mine i pe Heidi s-i folosim
maina.
Tony se uit la el, dar nu zise nimic, era prea uluit i-l ls s
vorbeasc.
Dup ce-am plecat de la Muntele Pleuv, am mers n Kansas
City. Am lsat-o acolo pe Heidi, c ea voia s mai stea i m-am
ntors. Chestia-i c cineva i-a furat maina, aa c-a trebuit s iau
trenul.
Jack trase din igar i ncerc s sufle un inel de fum.
Tony avu timp s-i revin i s-i spun:
260

Mi-am recptat maina. M-a sunat un marshall i m-am


dus n Kansas City s-o iau.
L-au prins pe cel care i-a furat-o?
Nu, ns maina nu pise nimic, zise Tony continund
jocul i de ce n-ar fi fcut-o? N-a mai pornit, pn n-am
desfcut motorul i am uscat bujiile.
Voiam s te despgubesc, spuse Jack, dac n-o gseau. Mam ntors i mi-am gsit o slujb la o companie de curare a
tancurilor petroliere.
Crezusem c asta fceai atunci cnd a luat foc tancul i ai
fost prins nuntru.
Cnd m-am confruntat cu perspectiva acelei mori oribile?
Da, am fcut i-nainte acelai lucru i de-aia mi-au dat aceeai
treab, fiindc am experien.
Ce naiba m-a apucat s-i cnt n strun? fcu Tony. Acum
apte luni ai fost judecat pentru omucidere i condamnat la
douzeci de ani de-nchisoare. Ultima dat cnd am auzit despre
tine erai n McAlester.
Sunt eliberat pe cauiune i atept recursul. Tatl meu,
binecuvntat fie-i inima, mi-a angajat un avocat iste, Cecil
Guyton.
i-a fcut rost de cel mai bun. Te-ai mpcat cu taic-tu?
S vedem cum o s mearg. Toi zic c-am fost condamnat pe
nedrept n procesul la.
Aa-i, totui tu tii c locul tu e-n nchisoare. Nu-mi vine s
cred ce noroc am, rosti Tony cu umerii legnndu-se n ritmul
tramvaiului, s dau aa peste tine. Trebuie s aflu ce crezi despre
proces. Scriu un articol despre el, imediat ce termin treaba asta
cu sindicatul minerilor i mitingurile lor. l scriu pentru World din
Tulsa. i intervievez pe cei care locuiesc aici i lucreaz n mine.
Jack, urm el, dac nu te superi c te-ntreb, unde dracu te duci?
Lucrez n Messina, la exploatarea Craig Valley de lng
Hartshorne. Ei se judec ns acum la tribunal, aa c-mi caut
261

altceva. Cred c duhoarea de acolo mi-a nenorocit stomacu.


Catrii ia btrni care trag pruri.
Eti cu adevrat bolnav?
De cnd am ncercat mineritul. S-ar putea s fiu nevoit s
lucrez iar pentru tata.
ncerc s-neleg, spuse Tony, cum ai izbutit s faci toate
chestiile astea dup ce ai plecat din tractir. Ai mers direct n K.C.,
dar n-ai rmas acolo.
Am vizitat doar cteva locuri.
Ai jefuit o banc?
Unde-ai auzit asta?
Scria n toate ziarele pe care le-am citit.
Mai ai vreunul?
Am decupat articolele, apoi am prezentat cazul pentru True
Detective, fiindc tot eram acolo ca s-mi recuperez maina. Nu-mi
vine s cred c eti n libertate!
i-am spus, am fost eliberat pe cauiune.
Exist vreun mandat de reinere emis pe numele tu?
Nu m-ntreba ce fac marshallii.
Merser un timp n tcere, cu Jack fumnd.
Pe durata discuiilor cu Guyton, am locuit n Aldridge, zise
el.
n Kansas City unde ai locuit?
Am nchiriat cu Heidi o cas.
Crezusem c te-ai ntors imediat.
i-am spus, am vizitat cteva locuri.
Tony ovi nainte s ntrebe:
Nu cumva ai dat din ntmplare peste Elodie?
Ba da, arta foarte bine.
N-am vzut-o cnd am luat maina, spuse Tony. A fi vrut so vd. Mi-a trimis o scrisoare n care spunea de ce nu ne-am
potrivi, dar nu tiu.
in minte c te-a interesat Elodie cnd am fost atunci n
262

tractir. I-ai tras-o vreodat n popou? Lui Heidi zice c-i place,
aa, ca variaie. Nu se mai prostitueaz ns aa cum spune
Heidi ci-i chelneri de cocteiluri. I-am spus lui Heidi c-i pcat.
Merser o vreme fr s vorbeasc, cu tramvaiul legnndu-se
i zngnind cnd traversa intersecii, cu Jack mpingndu-i pe
minerii care se ineau de mnerele de deasupra i se loveau de el.
Crezi c-ar trebui s-o vd, da? S m-ntorc n Kansas City?
Pe cine? fcu Jack. Pe Elodie? Pierzi ceva ce oricum n-ai
avut.
Coborr din tramvai n captul estic al Hartshorne, la numai
dou intersecii de pensiunea unde locuia Tony i unde i inea
maina. i povesti lui Jack c n ultimele dou zile cltorise mult
i discutase cu minerii. Jack spuse c se ntorsese doar ca s-i ia
lucrurile de la spltoria chinezeasc sta era i motivul pentru
care purta haine de munc. Spera ca nu cumva chinezii s-i fi
stricat cmile cele bune.
Nimic din spusele lui nu avea vreo logic pentru Tony.
De pild, c-i petrecuse dup-amiaza n Aldridge cu Cecil
Guyton i c Cecil dorise s-i ia lucrurile i s se-ntoarc la
hotel.
Dac vrei s m-ntrebi despre condamnarea nedreapt pe
care-am primit-o la tribunal am discutat cu Cecil despre proces.
El zice c va aduce martori care vor spune despre groaza lor de a
fi ari de vii i c voi fi eliberat.
i spargerea bncii din Kansas City?
Din North Kansas City. Cecil a zis: tii c nu exist nici un
martor la mpucarea paznicului din banc? I-am spus: i tii
de ce? Martorii au fost pltii de un individ care nu vrea ca eu sajung pe scaunul electric. Vrea s-mi bage picioarele-ntr-o gleat
cu ciment, s-l lase s se-ntreasc i s m-arunce n Missouri.
Aa fac ei treburile.
tii cine-i individul acela? ntreb Tony.
263

E cel aflat imediat sub Boss Pendergast nu vrei o poveste


bun despre politica de-acolo? Individul sta zice c i-a datora
dou mii cinci sute de dolari. I-am spus c nu-i datorez nimic i
n-o s-i pltesc nimic. Ce-o s fac, o s vin-n Oklahoma dup
mine?
Ajunser la pensiune. n faa acesteia era parcat Fordul lui
Tony, pe care un puti cu pantaloni bufani l tergea c-o zdrean.
Tony l strig, i arunc un sfert de dolar, iar putiul i mulumi io lu la fug ca s cheltuiasc banii.
tii ce face Cecil Guyton, ntreb Jack, nainte de a pune
ntrebri? i toarn ceva bun de but. Tu ai aa ceva?
Nu m gndisem c-o s dau o petrecere, spuse Tony.
Cecil zice c o sticl anim dialogul. tiu un traficant dealcool de pe-aici, care m aproviziona cnd aveam tractirul. D-mi
voie s-i folosesc maina, m duc s-mi iau hainele i iau i-o
sticl, ct timp citeti tu ziarul. Ce zici?
Nu tiu, fcu Tony. Maina asta a fost deja furat o dat.
Nu-i face griji, zise Jack. Cnd m-opresc la chinezi, o s am
grij s-o-ncui.

264

19

Bob McMahon i spunea lui Carl c n ultima vreme nu se


descurcaser prea ru.
Cu excepia lui Jack Belmont, zise Carl. Dac-ar fi fost biat
bun, taic-su i-ar fi dat toi banii pe care i-i dorea.
I-auzi o veste bun, rosti McMahon privind un raport de pe
birou. Clyde Barrow i Bonnie Parker i-au gsit sfritul ieri.
Era i timpul, spuse Carl.
Lng Gibsland, n statul Louisiana. Aici zice c la un baraj
rutier, dar pare mai degrab c-ar fi fost o ambuscad. I-a turnat
cineva care tia unde vor fi i rangerul care conducea
detaamentul zice c-au tras o sut optzeci i apte de cartue ca
s opreasc maina.
Asta-i tot?
Bonnie mnca un sandvi. Suma cea mai mare pe care au
furat-o vreodat a fost de o mie cinci sute de dolari. John Dillinger
i-a numit doi derbedei.
Care-i suma cea mai mare pe care-a furat-o Dillinger?
aptezeci i patru de mii, rspunse imediat McMahon, de la
o banc din Greencastle, statul Indiana, anul trecut.
El a mai zis c Bonnie i Clyde fceau de rs meseria de
sprgtori.
S tii c m bucur c-au terminat-o, zise Carl.
Urmtoarea chestie este s ne scapi de Jack Belmont sta.
Tipul m scoate din srite. Taic-su are un morman de bani iatunci Jack de ce nu-i biat cuminte i s se bucure de ei? De
dou ori a fugit cu maina redactorului de la True Detective.
Ultima dat zicea c se duce s-i ia rufele de la splat. Tony de ce
nu s-a dus cu el?
265

Jack tie s te-ameeasc cu vorba, spuse Carl. Probabil c-a


gsit el vreun motiv pentru care s mearg singur cine tie,
poate ca s fac rost de butur? Iar Tony este politicos, mai mult
ca sigur c i-a zis da s n-o furi, ai neles?
tii cum a evadat? Fusese adus n ora ca s se-ntlneasc
cu un avocat pentru recurs.
Cecil Guyton, zise Carl. Am citit.
Cecil sta mi-a telefonat. Prea convins c-o s-l scape pe
Belmont i probabil c i-a spus-o i lui. De ce-o fi ncercat atunci
s evadeze?
N-a ncercat, ci a fcut-o. i aproape c l-a ucis pe paznicul
la. El mi-a zis c-o s evadeze ca s m poat-mpuca de cum m
vede. Alt motiv s-ar putea s fie ca s scape de mandatul de
arestare din Kansas. Totui, el susinea c nu va fi niciodat
condamnat pentru crima de-acolo, fiindc nu-l vzuse nimeni
mpucndu-l pe btrn.
Dar a jefuit banca, nu?
Nu tiu, rspunse Carl. Kansas City este un loc cu totul
diferit de oricare altul n care-am fost vreodat. Dac Teddy Ritz
vrea s-l pedepseasc personal pe Jack, de pild s-l mpute,
atunci pn i cei din banc vor declara c nu l-au vzut n viaa
lor.
Una peste alta, Jack Belmont n-a mai fost vzut nicieri
dup ce-a plecat din Hartshorne.
Zicea c el i Heidi vor s se duc n Old Mexico cu
automobilul lui Teddy, ns acum mpucarea mea a devenit mai
important dect vacana aia.
i dac a vorbit serios, va trebui s vin aici, nu?
I-un tip care se ine de cuvnt, ncuviin Carl. M pot gndi
la alte locuri n care a prefera s stau dect n sala de tribunal.
Bob McMahon nu spuse nimic, ci rmase privindu-l.
Ce ai de gnd? ntreb Carl. M vezi ca pe-o momeal, o
capr priponit ca s atrag leii?
266

E o idee, spuse McMahon.


Nu-i chiar att de prost.
Totui, crezi c l-ar putea ispiti.
Bob, el nu va intra ntr-un tribunal federal, nici chiar pentru
mine.
Bine, zise McMahon, nu mai eti detaat la tribunal. Du-te i
gsete-l.
O s discut cu Anthony Antonelli. Am stabilit s ne-ntlnim
n Mayo.
Nu mergi dup-amiaz la tribunal?
edina s-a amnat pentru mine.
Cine-i pe rol?
Nite biei amri, care ar trebui s stea acas i s fac
whisky.
McMahon se afund n teancul de rapoarte.
Ai vzut vreodat poza prietenei lui Dillinger?
Billie Frechette? Cum naiba s n-o vd? rnji Carl.
Carl merse aproape prin spatele tuturor celor douzeci i dou
de coloane ce mpodobeau cldirea tribunalului federal, uitnduse spre alt parte a strzii de fiecare dat cnd ieea n loc
deschis, dar fr s se opreasc.
Jack spusese c va iei repede i nu glumise. Era individul cel
mai sigur pe sine pe care-l ntlnise vreodat Carl. Sau cel mai
ludros. Sau cel mai idiot. Trebuia s fie idiot s o rup cu taicsu i tocmai starea aceea n care ajunsese l fcuse s devin ru
i crud. Euase n antaj i rpire acelea nu se puneau la
socoteal fiindc era hotrt s fie proscris. i plcea s
foloseasc armele i era iute. Trebuia s aib un automobil. Nu
putea s pstreze prea mult vreme maina lui Tony. i un loc
unde s stea.
S i-l imagineze locuind n Tulsa Poate cu vreo prostituat pe
care o cunotea de mai mult timp. De pild, de cnd era puti i
267

care-l plcea, care tia cine-i taic-su i care vedea un viitor n


Jack. El folosea automobilul ei. Ea fusese cunoscut printre
petrolitii bogai, avea ceva bani i-l putea finana. l considera
drgu
Travers strada i se ndrept ctre Hotelul Mayo, aflat la
intersecia dintre Strada 5 i Cheyenne. Portarul n livrea l
salut, spunnd: Ce mai facei, domnule Webster? i pi ntr-o
parte pentru a deschide una dintre ui. i ddu drumul n clipa n
care Carl trecu, iar geamul uii de lng el se fcu ndri n
pocnetul unui foc de pistol, alt glon lovi cadrul din alam al uii
i al treilea transform n cioburi ua care basculase nchiznduse n urma lui, pocnete de calibru mare dinspre strad, focuri
rapide, de arm semiautomat. Carl se arunc pe pardoseala din
marmur, se rostogoli i se ridic innd Colt-ul n mn, iei prin
ua spart i vzu automobilul parcat neregulamentar care
demara n tromb de pe scen, un Ford coupe negru, cruia nu-i
putu zri plcua de nmatriculare, un Ford negru aa cum aveau
jumtate din locuitorii Tulsei.
Stnd n recepie cu detectivii din Tulsa i reporterii de la
World, Carl le povesti cum Jack Belmont jurase, cu apte luni n
urm n Kansas City, c avea s-l mpute imediat ce-l va vedea.
Jurase c va evada din nchisoare pentru asta. i nu glumise,
este?
Nu, nu putea preciza dac Belmont fusese n automobil i nici
nu putuse vedea numrul de nmatriculare. Nici portarul nu-l
vzuse. i, din fericire, nici unul dintre gloanele care ricoaser
nu lovise pe cineva din recepie. Poliia extrsese dou gloane din
scaune i-l gsise pe al treilea n pmntul unui ghiveci de plante
care fusese fcut ndri.
Sunt convins c-a fost Jack Belmont, le spuse Carl
reporterilor. A tras numai de trei ori, apoi s-a speriat. Nu i-a
putut termina treaba. Ce-ar fi s v dau numrul meu de telefon?
l putei consemna n articol, astfel ca Belmont s m poat suna.
268

Eu o s-i spun unde s ne ntlnim, ca s poat ncerca nc o


dat.
Reporterii fur ncntai de bravura acestui marshall tnr i
sigur pe el, care mpucase i ucisese pn n prezent opt
gangsteri, iar acum provoca un evadat s dea piept cu el i s se
dueleze. Pe Bob McMahon nu l-ar fi ncntat defel, dar Carl credea
c tia ce fcea. ncepea s pun la punct un plan.
Dup ce poliia i reporterii plecar, Carl rmase cu Tony
Antonelli; Carl era cu spatele la una dintre coloanele ce se nlau
dincolo de balconul de la primul etaj, care mrginea de jur
mprejur recepia plin de scaune cu modele roii i verzi i
carpete orientale roii ce acopereau pardoseala de marmur.
Dac Jack zice c-o s te-mpute, nu vorbete-n vnt, zise
Tony. Totui, nu-i cutat de toi oamenii legii din Oklahoma? De ce
n-a fost arestat? Nu cred c s-a-ndeprtat foarte mult de
Hartshorne. Imediat ce l-au gsit pe comandantul adjunct lipsit
de cunotin, au emis un mandat general de arestare, nu? Slav
Domnului c omul n-a pit nimic. Se zice c Jack aproape c i-a
fracturat craniul. Iar dup numai cteva minute, cltoream
amndoi ntr-un tramvai, iar el spunea c nu se simte bine. Cred
i eu
Carl era rbdtor, fumnd o Lucky i ateptndu-l pe Tony. n
cele din urm rosti:
Maina ta a fost gsit n Vian.
ntr-o stare mai bun dect dup ce-a furat-o prima dat.
i-a pomenit cumva de Vian, indiferent pentru ce motiv? Sau
ai ntlnit numele localitii atunci cnd te-ai documentat pentru
articolul despre el
N-am nceput nc s-l scriu. Asta urma s discutm noi doi,
despre copilrie, adolescen
Aadar Vian nu-i spune nimic.
Unii bandii din Cookson Hills proveneau din regiunea
nconjurtoare. Este posibil ca el s fi fcut cunotin cu civa
269

dintre ei cnd a fost n McAlester.


Carl ncuviin din cap.
Este o pist pe care a putea s-o urmez. Jack a furat din
Vian alt automobil, la fel ca al tu
Acelai model, spuse Tony i a mers n Stilwell. Mntrebasem dac nu s-a oprit n Cookson Hills, care-a fost
dintotdeauna o ascunztoare favorit pentru evadai; totui, acum
vreo dou luni, acolo a fost o razie general la care au participat
sute de erifi i membri ai Grzii Naionale de ai zice c-a fost o
vntoare de tigri. Ia s vedem din Stilwell s-a dus n Muskogee,
a furat alt main tot un Ford i o jumtate de duzin de
plcue de nmatriculare. Dac-ai furat un Ford, l pori porni i c-o
moned n locul cheii de contact. Iar dup Muskogee se prea c
voia s vin ncoace.
Dar n-a ajuns dect pn-n Sapulpa, zise Carl, unde pista se
nfund. A pomenit vreodat de Sapulpa?
A zis c lucreaz la o companie petrolier, c se ocup de
curarea tancurilor, adic ce fcea cnd i-a dat foc unuia i
taic-su l-a bgat la-nchisoare. Sunt sigur ns c el n-a mai
lucrat la aa ceva. Mi-a mai spus c lucra n min lng
Hartshorne, dar m-am interesat i nu-i adevrat. n ultimele apte
luni a fost nchis n McAlester, ateptnd recursul.
Tu ai fost vreodat n Sapulpa? ntreb Carl.
Doar am trecut prin ora. I-au asfaltat n sfrit toate
strzile.
tii cine locuiete acolo? Amanta lui taic-su, Nancy Polis.
M rog, este posibil ca ea i Jack s fie prieteni, nu? Dar i
sondele lui taic-su sunt pe-acolo poate cunoate nite oameni
care s-l ascund. Este aproape de Tulsa i tim c-a fost aici cu
mai puin de-o or n urm.
Totui nu tia c eu veneam la hotel, zise Carl.
Nu, asta n-ar fi putut s tie.
Probabil c m-a urmrit cu maina de pe Cheyenne.
270

Tony aprob din cap i spuse:


Pe strad erau prea muli oameni ca s ncerce s trag n
tine. A bnuit c te duci la hotel i a oprit vizavi.
Aa vd i eu lucrurile, spuse Carl. Att doar c n main
nu era Jack Belmont.
Asta l fcu pe Tony s amueasc i s se ncrunte la marshall.
Dar te-a ameninat c-o s te-mpute.
Asta-i chestia, zise Carl. Dac i-o zice, tii c vorbete
serios. Nu-l vd trgnd trei gloane i dup-aia fugind. Dac-i
chitit pe mine, de ce s-ar mai teme? Dup cum l vd eu, ar veni
n hotel, ca s se asigure c m omoar. Jack Belmont n-ar fi
plecat de-acolo cu gloane n arm.
i totui le-ai spus reporterilor c eti convins c-a fost Jack.
Asta pentru ca individul care a tras s tie c nu l-am vzut.
Iar dac Jack citete ziarul, va ti c l-am insultat am declarat
c n-a avut curaj s-o fac aa cum trebuie i-o s-i ias din
pepeni. Fac prinsoare cu tine pe-un dolar c-o s-mi telefoneze.
tii cine-a tras n tine?
O s dau un telefon i-o s aflu sigur, ns cred c a fost
cineva din Kansas City, un tip pe nume Luigi Tessa.
Tony surse.
Te referi la Lou Tessa din Krebs?
l cunoti?
True Detective vrea s scriu un articol despre el. Mna
Neagr lovete din nou, cum rspndete teroare i moarte.
Redactorii cred c Lou Tessa este o man cereasc pentru
vnzarea revistei. Vor un articol despre Mna Neagr de cnd am
nceput s lucrez pentru ei.
Vrei s te-ntlneti cu el? ntreb Carl. S vd ce-i pot
aranja.
Nu-mi pot imagina nici un motiv pentru care mi-ai telefona,
spuse Teddy Ritz.
271

Tu l-ai trimis pe Luigi n Tulsa?


Ce i s-a-ntmplat?
Tu l-ai trimis?
A fost ideea lui. Dac te-omora, i recpta slujba.
L-ai concediat?
Bineneles c l-am concediat. Ce s-a-ntmplat?
A tras trei gloane n mine cnd eram cu spatele i-apoi a
ters putina.
Lou vrea tare mult s fie uciga profesionist.
nainte s plec, i-am spus c n-o s reueasc niciodat.
i eu i-am spus acelai lucru. Ce pot face?
Cheam-l i concediaz-l iari.
Data viitoare s-ar putea s aib noroc.
Bine, atunci d-i adresa mea: South Cheyenne, numrul
706.
Vrei s te viziteze?
N-am chef s privesc mereu peste umr.
tii c-i din Oklahoma?
i are emise pe numele lui dou mandate de arestare pentru
omucidere.
A mai greit i omul. D-i o ans.
Ambele cu premeditare i din spate.
Golanu rmne golan, aa-i? Ce-i cu Belmont?
Este pe-aici pe undeva.
Am citit c-ar fi evadat c-un tramvai.
De ce nu-l pui pe Luigi pe urmele lui?
Ar da-o-n bar.
Ai zis c s-ar putea s-aib noroc.
Cum s-l gseasc?
Ai vorbit cu Luigi?
M-a sunat i mi-a zis c-a fost ct pe-aici s te-omoare.
Da?
A zis c n-o s mai dureze mult.
272

Unde st?
Dac-i spun, nseamn s i-l dau pe tav.
i ce-i ru n asta?
N-ar fi corect.
Carl repet:
N-ar fi corect?
Ar fi ca i cum a fi informat poliia.
Atunci d-i lui adresa mea.
Nu tiu
Ar putea s fac singur rost de ea. Care-i diferena?
N-am apucat s-o scriu.
South Cheyenne, numrul 706, etajul nti.
Crezi c-o s bat la u?
Cred c-o s m-atepte s ies.
O s-l omori?
M-ntrebi dac asta vreau s fac?
Aa cum zici tu: Dac trebuie s-mi scot arma, eu trag ca s
ucid, nu? Asta-mi place, spuse Teddy.
Spune-i unde locuiesc, zise Carl. i mai spune-i c un
redactor de la o revist vrea s stea de vorb cu el.
Louly era n buctrie i le pregtea cocteiluri Tom Collins al
lui Carl fr viin, pentru c o scotea de fiecare dat i o punea
n scrumier, iar ea trebuia s-o ia de-acolo nainte ca ei s
nceap s-i scuture igrile i s fac o mizerie de nedescris.
Carl intr i ea ntreb dac reuise s dea de Teddy.
Da, ns a zis c Luigi. A venit pe cont propriu. Mi-a zis c-l
concediase, dar dac Luigi m poate omor atunci s-ar putea s-l
angajeze din nou. L-am ntrebat unde locuiete, ns mi-a
rspuns c n-ar fi corect s-mi spun. i-l poi imagina pe Teddy
zicnd aa ceva?
Nu, rspunse Louly care avea o mustcioar nostim de
spum pe buza superioar.
273

Cnd a fost Teddy corect n viaa lui? i-a luat cecul primit
de la Asociaia bancherilor.
Nu-l poate trimite pe tip s te-mpute i dup-aia s-i spun
unde locuiete.
A zis c nu el l-a trimis.
tii foarte bine c el a fcut-o. De ce-ar fi venit Lou pe cont
propriu?
Ca s se rzbune c nu m-a-mpucat atunci. Aa c i-am zis
lui Teddy, perfect, d-i adresa mea i i-am spus-o.
I-ai spus celui care vrea s te-omoare, fcu Louly, unde
locuieti?
N-o s vin la u. O s fie afar i-o s m-atepte s ies,
dimineaa. sta-i stilul lui. Dac ar fi fost s-l nha eu, a fi urcat
la etaj i i-a fi pus ctuele.
Bun, zise Louly, deci iei dimineaa din cas i tii c teateapt ce faci?
O s m gndesc la ceva. Pn atunci, din clipa asta i pn
se va-ntmpla, tu o s stai n Mayo. Am pus totul la punct cu fata
aia, manager adjunct pentru evenimente
Winona?
Aa o cheam? I-am spus c-i un caz al Departamentului de
Justiie i-am obinut un tarif special. Gzduire de martor federal.
Nu m duc, rosti Louly. inea minile n olduri i sta era
un semn prost pentru Carl. Nu stai acas nici jumtate din timpul
pe care-ar trebui s-l stai i-acum mi faci figura asta. Acum eti
acas i m-mpingi pe mine s plec.
Ultima dat i-a plcut n Mayo, nu?
Atunci am avut un apartament.
Asta-i doreti, o camer de zi de care n-o s ai nevoie?
i o coafez.
O s vd ce pot face.
i peste noapte o s dorm n apartament, nu-ntr-o camer
amrt.
274

tii pe cine-am vzut n recepie pe cnd vorbeam cu


Antonelli? Pe Amelia Earhart20.
Louly i mai prepar un Tom Collins, Carl trecu pe bourbon i
se instalar pe canapea, srutndu-se i giugiulindu-se, netiind
dac s mearg pn la capt i apoi s mnnce, ori s se abin
i s mnnce mai nti, fiindc Louly pusese un pui la cuptor.
Telefonul sun.
Louly spuse:
Se pare c-nti mncm i-o s-o facem la orele obinuite.
Carl intr n buctrie ca s rspund la telefon.
Jack Belmont rosti:
Auzi, Carlos, chiar crezi c eu am fost tipu la care-a tras n
tine cnd intrai n hotel i care dup-aia a luat-o la fug? Adic eu
a fi-ncercat s te-mpuc pe la spate? i-am zis c-o s te-mpuc
de cum o s te vd, dar-n nici un caz n-o s-o fac pe la spate. Daca fi nevoit, mai nti te-a striga. tii cine mi se pare c-ar fi fost
tipu la?
Am i eu o idee.
Lou Tessa?
L-am sunat pe Teddy ca s verific. Mi-a spus c Luigi a venit
pe cont propriu.
Da, dup ce l-ai fcut de rahat. A rmas totui un golan, nu?
Nu m mir c-a tras n tine i-a fugit.
L-am ntrebat pe Teddy de ce nu-l pune pe urmele tale? Mi-a
zis c n-a putut s te gseasc.
Nici tu n-o s poi, spuse Jack. Nici prin gnd nu-i trece
unde sunt.
Sapulpa? ntreb Carl i la cellalt capt al firului urm o
tcere prelung.
20

Amelia Mary Earhart (1897-1937?), celebr aviatoare american,


disprut misterios deasupra Oceanului Pacific n timpul unui zbor n jurul
lumii (n. tr.).

275

Am stat acolo, cndva, pe vremea cnd eram cu Emmett


Long. Locuiam la Hotelul St James, unde lucra Heidi pe-atunci,
era camerist. Eu i Norm Dilworth. I-o trgeam cnd Norm nu
era atent. n clipa asta n-am nevoie de ea, da fata aia rmne
ciocnitoarea mea favorit.
Mai vrei s m-mputi? ntreb Carl.
Ce dracu, bineneles. Am jurat.
Vrei s-i dau adresa mea?
tiu unde locuieti, Carlos, pe Cheyenne. Mi-a zis Anthony.
Zicea c n-a fost n apartamentul tu, da a vizitat casa lui taictu de lng Okmulgee i plantaia lui de nuci. Tony zicea c i-a
plcut de taic-tu, c-i o persoan cu care-i interesant s stai de
vorb. Mai zicea c tu-ncepi s spui ceva i schimbi subiectul n
mijlocul frazei.
Aa fac? rosti Carl.
Tony zicea c tu i Lou-Lou v ducei acolo s-l vizitai pe
taic-tu. S-ar putea s te caut acolo, la plantaia de nuci. S-o
facem ca doi cowboy. M-am gndit i mi-ar plcea s te-nfrunt de
la o distan nu prea mare.
Vrei s ne-ntlnim undeva?
Trebuie s fie o surpriz.
Pot veni oriunde te-ai ascunde, zise Carl.
Mi, biete, dac-ai tii tu n ultimele zile am cptat mai
mult respect da m-opresc aici, nainte s scap mai multe. O s
te-ngrijeti de Lou Tessa?
Aa sper.
Ei bine, dup-aia-i rndu meu. Te-atept.
Jack nchise telefonul.
Carl se ntoarse ctre Louly, care examina puiul din cuptor.
tii cine-a fost?
Amicul tu, Jack. Mi-am dat seama.
Murea de nerbdare s-mi zic unde se-ascunde, fiindc
altfel nu l-a crede.
276

I-acas, spuse Louly, cu mmica i tticu. Chiar aici, n


Tulsa.
M-am gndit i la asta, zise Carl, ns maic-sa mi-a spus co s-l mpute dac-apare vreodat pe-acolo. i se poate ca el s
simt c s-ar ine de cuvnt.
Tu crezi asta?
Mi-a artat pistolul ei. Dup aceea Jack a-nceput s spun:
n ultimele zile am cptat mai mult respect i s-a oprit. A zis:
nainte s scap mai multe.
Mai mult respect pentru ce? ntreb Louly. Pentru o
persoan? Pentru un loc? Un fel de-a tri? O meserie?
L-am ntrebat dac era n Sapulpa, zise Carl i l-am luat prin
surprindere. Amanta lui taic-su avea o pensiune acolo.
Jack o cunoate?
Am auzit c a-ncercat odat s-o rpeasc.

277

20

El aproape c ajunsese la casa ei i tot nu hotrse cum s


procedeze.
Nu chiar ca un cine btut, dar cu plria-n mn? M mai
inei minte, domnioar Polis? Sunt Jack, fiul lui Oris Belmont.
i s spere c ea simea o schimbare la el, c tonul lui att de
diferit avea s-o mite, s-i trezeasc un sentiment irezistibil de
tandree.
Att doar c atunci cnd o rpise i-i dduse seama c femeia
i cunotea identitatea, ea fusese cea care-i spusese: Dac vrei s
fii un infractor adevrat, du-te i jefuiete o banc.
S-i reaminteasc vorbele acelea.
Nancy, mai ii minte ce mi-ai spus atunci n casa lui Norm
Dilworth? Cea de lng Kiefer, n spatele triajului. i dup aceea
s adauge cu un zmbet larg: Ei bine, i-am urmat sfatul.
Sau s-i spun adevrul.
Nancy, ntotdeauna m-am gndit la tine ca la o femeie gata
oricnd s sar n pat cu un brbat i-am ncercat s mi te
imaginez pe tine cu Oris, dac tot n-am putut eu s fiu la care
s-i desfac picioarele. Iar apoi: Fiindc am pasiunea asta
nestvilit pentru tine, nu mi-ar plcea s te-mpuc.
Cam aa ceva, ns mult mai redus ca intensitate.
Abandon automobilul n spatele Hotelului St James i merse
pe jos cele trei strzi pn la casa mare cu un etaj, zugrvit n
alb, bine ntreinut, cu rzoare de flori de jur mprejur, cu arborii
Iudei n lungul strzii.
Nancy Polis deschise ua cnd el venea pe aleea spre cas i
rmase locului ntr-un furou din bumbac cu bretelue subiri, ce
ajungea pn la jumtatea gambelor, osete scurte i pantofi cu
278

toc cui i funde ca la pantofii de step. i ia uit-te la ea cu oldul


mpins nainte i mna sus pe marginea uii!
Dac-ai venit s m rpeti iar, spuse Nancy, n-ai noroc. Pe
taic-tu nu l-am mai vzut de aproape un an.
Oris i oferise un discurs de desprire i destui bani pentru tot
restul vieii o sut de mii de dolari. Ea i spuse ns lui Jack s
nu-i fac idei, banii erau n Exchange National Bank, despre care
Oris jurase c n-avea s se nchid niciodat, dei s-ar fi putut
s-i schimbe denumirea. Iar dac, din cine tie ce motiv, ea avea
s-i cheltuiasc pe toi, Oris i spusese s-l anune.
Jack nc nu se gndise c ar putea s-o jefuiasc. Nu, dar i
amintise de indianul din McAlester, colegul lui de celul,
povestindu-i despre Virgil Webster care pusese deoparte suficieni
bani ca s-i ajung muli ani, o grmad de bani dac voia s-i
pstreze plantaia de nuci, prnd c ar fi avut cel puin tot att
de mult ct i Nancy, o sut de miare, Iisuse Hristoase! Da bani
ghea. Undeva prin cas.
Asta era o chestie la care ar fi meritat s se gndeasc. S vad
cum l-ar fi putut omor pe Carlos i n acelai timp s fure i banii
lui Virgil. Un drum pn la Okmulgee, unde s-mpute doi iepuri
deodat. A doua chestie, mai urgent, era domnioara Polis. Cu
siguran avea un trup durduliu, plcut. Nu i-ai fi putut spune
nici mcar grsu. Singurul cuvnt potrivit pentru silueta ei era
durdulie. Te mbia s te-arunci pe ea.
Ea era mult mai relaxat dect la prima lor ntlnire, cnd
fusese o Fat Harvey n uniform. Jack intr n cas, i privi
pantofii cu fundulie i spuse:
Ce te pregteai s faci, s dansezi step?
Dac o s am chef, rspunse ea privindu-l drept n ochi.
Era totuna cu a-i spune c aveau s fie-n pat nainte de apusul
soarelui.
Avea whisky, bere Choc i un anun pe care-l puse pe un copac
279

din fa i pe care scria NU AVEM CAMERE LIBERE. Nancy avea


cinci camere la etaj, inclusiv a ei i opt paturi pentru chiriai, dar
n sptmna asta nu gzduia pe nimeni; aa c puse anunul i-i
spuse Genevei, negresa care fcea curenie i gtea pentru zece
dolari pe sptmn, c-o s-o anune cnd trebuia s se-ntoarc la
treab. Scpase de ea, pentru ca toat casa s rmn numai a
lor.
Jack i povesti lui Nancy ce fcuse de cnd se vzuser ultima
dat: n principal, jefuirea bncilor, condamnarea pentru
incendierea tancului de iei i conducerea tractirului.
Nancy i sorbi cuvintele de pe buze, ascultnd cu o privire
uimit i spuse c i-ar fi plcut s conduc cndva un tractir. Mai
spuse c perioada ct lucrase ca Fat Harvey fusese cam cum
bnuia c ar fi fost s serveti n cantina unei nchisori de lux,
dac exista aa ceva.
Jack spuse:
Mncarea din nchisori n-ai putea s-o vinzi, nici dac-ar muri
lumea de foame.
Mai ii minte orul la de dantel pe care-l purtam? ntreb
Nancy. Fetele l poart i acum. Fr machiaj, fr bijuterii, fr
nici cea mai mic pat pe uniform. N-ai voie s discui sau s
flirtezi cu clienii. Chelneria-ef era ca un paznic de-nchisoare.
Nu tiu de ce te gndeti mereu la ea ca la o nchisoare? Miemi plcea puiul la a la king.
Brbaii nu aveau voie s intre niciodat n dormitoare.
i tu doreai s te-mbraci i s iei n ora, este? mi amintesc
c uoteai cu tata.
Dac plecai, o-ncurcai cu chelneria-ef. Ct am locuit
acolo, trebuia s-o terg pe furi din dormitor.
in minte uniforma i coafura ta, felul n care-i aranjai
prul.
Fileurile pentru pr erau obligatorii. Da tii ceva? Nancy
ncepu s surd. Uneori era incitant. Dac erai o Fat Harvey,
280

asta nsemna ceva. Erai recunoscut pe strad ca vedetele de


cinema. Fetiele i cereau autografe.
l duse pe Jack n buctrie i-i turn o bere, iar Jack simi
mirosul supe de zarzavat care fierbea la foc mic.
tii cu ce m-am ocupat dup ce l-am cunoscut pe Oris?
ntreb ea. Am ateptat. Paisprezece ani, de la vrsta de douzeci
de ani, am ateptat. Singur. Fr nimeni alturi de mine.
De ce ai rmas cu el?
Am crezut c-o s-o lase pe maic-ta.
i-a promis c-o va face?
mi zicea c trebuie neaprat s plece din casa aia din Maple
Ridge cu patinoarul de la etajul al doilea, unde Emma i fcea
ppuile buci, lovindu-le de podeaua din lemn.
i-a zis toate astea?
Mi-a spus totul. Trebuia s-mi fi dat seama c n-o s-o
prseasc niciodat.
Mama-i o tip foarte dur, rosti Jack. Am senzaia c dac-o
s apar vreodat pe-acolo, o s scoat un pistol din trusa de
croitorie i-o s m ciuruiasc.
n acei paisprezece ani, i spuse ea, nu se simise niciodat att
de singur.
Bndu-i berea i fumndu-i igara, se gndise s-i spun c-i
prea ru pentru toate cte se petrecuser din cauza lui, apoi i
zise: La ce bun? i strivi igara i-i spuse lui Nancy, care sttea
mpreun cu el la masa din buctrie:
De-acum asta s-a terminat ia zi, ce-i doreti, niic
aare? Vrei s lucrm mpreun? Vzu o sclipire n ochii ei. Poi
conduce? Poi conduce repede de tot? i dau zece ba nu, i dau
douzeci la sut din prad. Ce zici?
Ea l privea direct, cu scnteia aceea din ochi, aprinznd o
igar, trgnd dou fumuri i stingnd-o.
i spuse:
Vreau s m culc cu tine. Imediat.
281

Sunt gata, zise Jack. Dar spune-mi dac-i surde ideea de a


deveni puicua unui gangster?
Cum ar trebui s m-mbrac?
Cred c-n nite haine sport.
n ziua urmtoare se nvrtir prin cas, Nancy ntrebndu-l
despre copilria lui i el nespunndu-i mare lucru. Dup aceea
Nancy i povesti cum crescuse ea la o ferm, ceva la fel de
plictisitor ca toate povetile despre viaa la ferme. Abia spre
sfritul dup-amiezii Nancy se duse la bcnie dup cafea i alte
trguieli i se napoie cu ziarul World din Tulsa.
Jack l deschise pe masa din buctrie, mpingnd ntr-o parte
scrumiera i paharul i vzu titlul articolului pe dou rnduri
deasupra
a
dou
coloane:
MARSHALLUL
I
CERE
ATENTATORULUI S-I TELEFONEZE. Pe ambele coloane era
fotografia lui Carl Webster, cea n care-i inea Colt-ul.
i poza mea, mai mic dect a lui, cu un numr sub brbie.
Nu-i rea pentru o fotografie de cazier. Nemernicu naibii! tie c nam fost eu.
Nancy se ntorsese de la rcitor ca s-l priveasc n timp ce
citea articolul cu glas tare, spunnd Nemernicu naibii de cteva
ori, apoi mergnd la telefon cu ziarul care se desfcea buci,
cerndu-i centralistei o convorbire cu Tulsa i dndu-i numrul.
Dup ce termin de vorbit cu Carl, trebui s se destind, bnd,
fumnd i povestindu-i lui Nancy. i povesti i despre Masacrul de
la Muntele Pleuv, nu numai despre conducerea tractirului.
Nancy ascult prima parte stnd n picioare i inndu-se de
sptarul unui scaun.
i povesti cum mpucase cele apte fantome n cearafuri i
despre schimburile de focuri dinuntru, dar nu aminti de Norm
Dilworth i despre cum putuse s-o tearg cu automobilul lui
Tony i s sfreasc n Kansas City. Nu aminti nici de Heidi.
Ea consider unele pri amuzante, cele mai multe
nfricotoare i se aez la mas.
282

i povesti apoi cum l pclise Carl s se ntoarc n Tulsa i-i


mai spuse c avea s-l mpute imediat ce-l va vedea, sau aproape
imediat, ca s nu fie nevoit s-asculte rahatul la cu dac trebuie
s-mi scot arma.
Ce rahat? ntreb ea.
Jack nu-i spuse fiindc nu mai voia s-l aud. Figura i n
articolul pe care tocmai l citise. Trecu mai departe, la ntlnirea
cu faimosul avocat i evadarea cu tramvaiul din McAlester.
Cum i furase automobilul lui Tony pentru a doua oar i cum
pe drum l schimbase cu alt main, pe care o abandonase n
spatele Hotelului St James.
Ea pregti alte buturi pentru amndoi i-i aprinser igrile.
La telefon, a vrut s tie unde sunt. I-am spus Nici n ruptul
capului nu te-ai putea gndi unde sunt. El a zis Sapulpa?
Dumnezeule, fcu Nancy, acum sunt i eu bgat!
Asta nu-nseamn nimic, spuse Jack, doar c urmresc pista
mainilor furate. Acum vor trebui s le verifice pe cele de-aici, ca
s vad dac-am plecat mai departe.
El tie c locuiesc aici? ntreb Nancy.
Carl? S-ar putea, da m-ndoiesc.
Poliia din Sapulpa lu legtura cu Serviciul marshallilor,
rspunznd la mandatul general emis pe numele Jack Belmont:
avea un Ford coupe furat din Muskogee ce putea fi urmrit pn
la depoul de tramvaie. Marshallii localizar punctele dintre
locurile n care fuseser furate automobile nainte de a ajunge la
Anthony Antonelli n Hartshorne, al crui coupe fusese furat nc
o dat de Belmont. Existau motive ntemeiate pentru a crede c el
era tot acolo.
n ziua urmtoare, Carl Webster art poza lui Belmont n
vecintatea Hotelului St James, ns fr succes.
Acum sttea n Pontiac, n faa hotelului i se ntreba dac Jack
s-ar fi dus s-o viziteze pe amanta tatlui su.
283

De ce? Fiindc el i taic-su erau att de apropiai?


n clipa n care Jack n-ar fi fost atent, de pild cnd se ducea la
toalet sau altceva, ea ar fi ters-o din cas i s-ar fi dus la poliie.
n conversaia pe care o purta n minte, Carl spuse: Eti sigur
n privina asta, da? Dar dac ei se ntlniser ceea ce lui Jack i
s-ar fi prut amuzant n aceti ultimi ani, n timp ce taic-su i
cumpra ei fel de fel de chestii, aa cum era Chevroletul coupe
model 32?
n tractir, Norm Dilworth i spusese c Jack ncercase s-o
rpeasc mai demult, pe cnd incendiase tancul de iei i o
adusese n locuina lui Dilworth de lng Kiefer. Nancy l
cunotea, aa c rpirea n-ar fi avut succes.
Situaia fusese prea ncordat atunci, n tractir, ca s mai fi
cerut detalii. Jack fcuse nchisoare pentru incendierea tancului
de iei, dar Nancy Polis nu depusese niciodat plngere fiindc
fusese rpit.
Tot ce putea face Carl era s treac pe la ea i s-i spun c
investiga zvonul unei rpiri.
Se micau repede, nu? Nu trecuser dect apte ani.
Jack era n living, cu ua deschis cnd vzu Pontiac-ul oprind
n fa.
Nancy! strig el. Unde eti?
Vocea ei se auzi ndeprtat:
Sus.
Ia uit-te niel afar.
Ce-i?
Uit-te afar.
O lu apoi la fug pe scar, suind cte dou trepte o dat,
simindu-le lustruite i alunecoase sub ciorapii lui, fr pantofi.
Nancy era la fereastra dormitorului, unde patul rmsese nefcut,
rvit i se uita la Pontiac-ul berlin oprit pe strad i la
brbatul n costum gri-deschis i panama care pornise pe aleea
284

spre cas. Netiind cine era, ea spuse:


E ca un vnztor de asigurri. Dac nu-i deschid, o s plece.
Va trebui s rspunzi, zise Jack. Ua-i larg deschis, ca s se
aeriseasc. i cnt placa aia cu Lanny Ross.
Cred c-i un comis-voiajor.
Atunci n-o s te deranjeze dac o s scap de el. Jack cut
sub pern i scoase revolverul automat 0,45 al lui Fausto Bassi,
spunndu-i: Scumpo, sta-i marshallul, Carl Webster. Poi s
crezi c-a venit s m vad pe mine!
Doar nu te gndeti realmente s-l mputi? zise Nancy,
surznd uor, lsndu-l s vad c o pclise.
Trebuie s vorbeti cu el pn m-ncal, spuse Jack. Asta
poart ghinion de cnd Billy the Kid a fost mpucat n timp ce era
nclat numai n osete. I-o chestie care-a rmas scris. Antrebat: Quien es? Voia s tie cine venea la el prin ntuneric.
Ea pru mai degrab hotrt dect agitat, spunnd:
Jack, n-o s-l mputi n casa mea, ca s m implici i pe
mine.
Era bine c ea gndea, n loc s cad prad isteriei, iar
cuvintele acelea erau pline de bun-sim, dar asta nu-l fcu s
renune. Puse revolverul pe pern i se aez pe o margine a
patului ca s se-ncale. Apoi i zise:
Crezusem c vrei s fii puicu de gangster.
Ea nu spuse nici da, nici nu. Jack ridic ochii, cu un pantof n
mn i o vzu lng pat innd revolverul lui Fausto.
O s-l arunc pe fereastr, o s ip ct pot de tare i-o s-o iau
la fug pe scri.
Se auzi soneria.
n dormitor se fcu linite, pn cnd Jack spuse:
La prima ocazie n care-i intr morcovul, nu mai vrei s fii
alturi de mine? Am mai fost odat cu o femeie nervoas ntr-o
banc i nu-i deloc amuzant.
Soneria sun iari.
285

Pcat ns, fiindc eti o tip istea. Eti mai n vrst dect
mine, dar cred c-am fi putut face treab mpreun. Mcar pentru
o vreme.
Dup cteva clipe, adug:
ntoarce-te dup ce termini.
Se dezbrcar n alt dormitor, ca s se bage ntr-un pat curat.
Voia s tie de ce n-am camere libere, dei nu-i nici un
chiria. I-am zis c m pregtesc de curenie general i vreau s
fie casa goal.
Ce te-a-ntrebat? Dac-am fost pe-aici?
Eu am nceput discuia. E vorba despre Oris Belmont? i mam prefcut agitat. El a zis, nu, despre fiul lui, Jack. Tocmai
pornisem s clatin din cap ca s spun c nu te-am ntlnit n
viaa mea, cnd el mi-a zis despre rpirea aia pe care-ai ncercato. De-aia venise. Ideea ta idioat, de parc n-a fi tiut cine erai!
M-a ntrebat dac te-am mai vzut de-atunci. I-am zis: i se pare
plauzibil?
Dup ce ai cobort, spuse Jack, m-am gndit c sta nu-i
locul potrivit ca s-l mpuc, fiindc ar fi trebuit s facem ceva cu
cadavrul lui chiar dac ocazia era perfect. S fi cobort pe
scar i s-l fi luat prin surprindere Nu, mai nti tu s-i fi zis
c ai treab.
Aa am i fcut, i-am spus c trebuie s-ncep s deretic prin
cas.
Bun i dup-aia s fi spus, da stai aa, c am o surpriz
pentru tine i eu s fi cobort. N-ar fi crezut c-s eu. Amndoi am
fi scos pistoalele i eu i-a fi luat-o-nainte cu o secund.
Dac nu te-ar fi mpucat el primul, zise Nancy.
Terminar o repriz serioas de sex, iar Nancy se mbrc i
plec la bcnie, ca s cumpere cte ceva pentru mas. Jack i
spuse s nu uite de ziar; el avea s rmn i s mai leneveasc.
286

De ndat ce femeia prsi casa, ncepu s scotoceasc prin


dormitorul principal, n care petrecuser noaptea. n ifonier gsi
un costum vechi cu vest, care aparinuse tatlui su, cravate i
ase cmi albe ntr-un sertar; costumul fusese la mod prin
anii 20. Dup aceea cut bani i gsi peste trei sute de dolari
ntr-un sertar al biroului femeii. mbrc o cma, i puse
cravat, apoi costumul i fu gata cnd Nancy intr cu Chevrolet-ul
pe aleea de acces, oprind automobilul lng ua lateral ca s
duc cele cumprate n buctrie.
Jack intr n buctrie. Nancy punea o pung mare pe mas.
El vzu ziarul din Tulsa i cheile mainii alturi.
Te-ai mbrcat cu costumul lui taic-tu, spuse ea.
Crezi c-o s se supere?
M surprinde c i se potrivete.
Mi-e cam mare-n talie.
Arat totui bine. Fr grab, ea ntreb: Te pregteti s
pleci?
Aa m gndisem.
Vroiam s pregtesc cina. Am luat nite cotlete frumoase de
viel, roii, porumb
Ar fi mai bine s plec, zise Jack. M gndeam s iau maina
ta.
Ah, te-ntorci?
Nu cred.
Atunci cum poi s-mi iei maina?
Jack i descheie haina.
N-o s ai nevoie de ea, spuse el, scond de la bru
revolverul lui Fausto i o mpuc de dou ori pe Nancy care-l
privea drept n ochi.

287

21

Carl l ascult pe McMahon spunndu-i c singurul motiv


pentru care Geneva, menajera de culoare a domnioarei Polis,
trecuse pe la casa acesteia de diminea fusese pentru a-i lua
banii datorai pe ultimele trei zile, deoarece nu tia cnd s mai
vin, dac brbatul acela sttea n cas. Se uitase la fotografia de
cazier, aceeai pe care Carl o lsase poliiei cu o zi n urm i
spuse c da, el era, el locuia cu domnioara Polis.
Carl se duse din nou la Sapulpa i trecu prin toat casa
mpreun cu Geneva i doi detectivi, menajera spunnd c
fcuser deja curenia general de primvar. n iulie nu faci
curenie general. Detectivii credeau c Belmont lsase o
salopet n interiorul creia era imprimat PROPRIETATEA PSO,
ns nu tiau ce purta el cnd plecase cu Chevrolet-ul lui Nancy.
Legistul i dusese corpul la morg. Cauza aparent a decesului,
naintea autopsiei o reprezentau rnile de gloane din piept.
Fusese mpucat ieri.
Dup ce Carl vorbise cu ea. n timp ce Jack mai era n cas.
Dar dac el era acolo i voia s-l mpute pe Carl imediat ce l
vedea, de ce n-o fcuse?
McMahon pusese i el aceeai ntrebare i Carl i amintise cum
ajunsese la casa lui Nancy i cum aceasta i rspunsese la
ntrebri n living. Fusese atent la tonul ei i la felul n care-i
vorbise i nu i se pruse agitat sau precaut.
n timp ce Jack era undeva n cas.
Carl discutase cu ea cel mult zece-cincisprezece minute,
deoarece Nancy era nerbdtoare s continue curenia. Lui Carl
nu i se pruse straniu c fcea vara curenia general de
primvar. Detectivii spuser c gsiser un cont bancar mricel
288

pe numele ei i continuau s-i citeasc corespondena n cutarea


unor rude. Gsiser scrisori de la Oris Belmont vechi de cel puin
zece ani. Era tot ce putuser afla despre ea. Unul dintre detectivi
ntrebase:
Biatul petrolistului a-mpucat-o?
Priviser cele dou paturi folosite de Nancy i Jack i fcuser
comentarii.
A zice c s-au neles binior.
tiu bine la ce te referi. Ai numrat prezervativele pe care lea folosit i le-a aruncat sub pat? n dormitorul principal erau trei.
De ce crezi c-a mpucat-o?
Asta se ntrebase i Carl pe tot drumul de napoiere n Tulsa. De
ce s-o fi mpucat, dac se nelegeau?
Nu se gndea c cineva ar putea s-l mpute pe el.
Glonul veni din cealalt parte a strzii, dup ce parcase n faa
locuinei sale i oprise motorul, de la vreo zece metri deprtare.
Glonul fcu ndri parbrizul era acelai calibru mare care
sprsese uile hotelului i Carl se ntinse pe burt pe scaun,
deschise cealalt u i se tr pe trotuar, n vreme ce alte gloane
de 0,45 i sprgeau ferestrele.
Apoi se fcu linite.
Carl se scul n genunchi i ridic uor capul la nivelul
geamului, iar alte gloane mitraliar automobilul de la Fordul aflat
de cealalt parte a strzii South Cheyenne, Fordul coupe care
fugise de la Mayo. Luigi Tessa sttea n spatele lui. Trebuia s fie
Luigi. Carl rmase ghemuit i strig:
Lou?
De data aceasta Lou, nu Luigi.
Lou, nu mai trage! Nu trage i n-o s trag nici eu, bine? Uite,
o s-mi pun minile pe capot, zise Carl ridicndu-se n picioare
n spatele Pontiacului. Vezi? N-am arm. Acoper-m cu arma
dac vrei i vino-ncoace. Da? Ascult-m, tiu pe cineva care vrea
289

s te-ntlneasc i s scrie un articol despre Mna Neagr pentru


revista True Detective. Cum i se pare? Te va face faimos.
Carl spuse:
tiu c simi c-ai ceva de-mprit cu mine. Dar tu ai tras n
mine eu n-am tras niciodat n tine, nici mcar o dat i nici nu
te-am ameninat vreodat cu arma.
Erau pe trotuar acum i se ntuneca, Tessa i inea revolverul
0,45 n faa lui Carl, iar vecinii i priveau pe ferestre.
Nici nu te-am lovit n burt cu bastonul de baseball. Eu sunt
cel care-a fost maltratat. Nu tiu despre ce te-ai putea plnge tu.
Crezi c te-am insultat? E vorba despre cum mi-ai neles
cuvintele. N-au fost nimic altceva dect tachinri prieteneti. tii
ce-s tachinrile, Lou? Bancuri ntre prieteni. Haide s urcm i s
bem ceva. O s-l sun pe scriitoru sta care arde de nerbdare s
te cunoasc. Moare de-nerbdare, nu alta i-o s fii ncntat s
tii c-i tot macaronar: Antonio Antonelli.
Carl se strdui s pronune numele cu ct mai mult accent.
Voi doi putei face bancuri n limba voastr natal. El e tot
din Krebs.
Carl l prinse pe Tony n Mayo.
Tony intr n apartament, spunnd:
mi pusesem plria i m pregteam s ies pe u. Dac na fi hotrt s m-ntorc i s rspund la telefon, a fi ratat una
dintre cele mai mari oportuniti ale carierei mele de jurnalist s
intervievez un asasin al temutei Mini Negre i s aflu ceva din
istoria societii voastre secrete i ce-ai fcut n ultima vreme.
n limba voastr natal, zise Carl.
Tony repet n italian tot ce spusese. Apoi Tessa, aa crezu
Carl, zise n italian, ridicnd din umeri i cltinnd din cap, c
asasinarea cuiva nu era mare lucru pentru el, nici o problem.
Suna mult mai interesant n italian.
290

Carl le aduse ceea ce doriser s bea, amndoi whisky i cocacola, le puse o farfurie cu brnz Velveta i biscuii i-i ls
singuri. Sttu n buctrie, citi World auzindu-l pe Tony punnd o
ntrebare, iar dup aceea pe Tessa rspunznd cu intonaii de
parc ar fi fost pe scen, mult de nu se mai termina. Carl l ls
pe Tony aproape o or, nainte de a reveni n camera din fa. Nui scosese haina.
Cum merge?
Tony nchise carnetul.
Cred c asta a fost aproape tot.
Pun prinsoare c-ai obinut mai mult dect te ateptasei.
Tony ridic sprncenele:
Mult mai mult.
Tessa se uita de la unul la cellalt, cu revolverul pe mas lng
scaunul lui, alturi de pahar i de scrumiera plin cu mucuri de
igri.
Ai avut senzaia, zise Carl, c interviul n italian seamn
cu o declaraie neoficial?
M-a surprins, spuse Tony, c mi-a spus att de multe chestii.
Majoritatea erau asasinate vechi ale Minii Negre de pe la 1900,
retezri de beregate, dar le pot folosi pentru atmosfer.
i-a zis i cum se procedeaz n prezent?
Dac afaceristul nu pltete taxa de protecie, acum nu-i mai
ard magazinul.
Asta-i de cnd Luigi a fost nchis pentru incendieri, rosti
Carl. De-aia l i arestez pentru dou omucideri cu premeditare n
districtul minier.
Tessa ridic privirea din scaunul lui, cu gura deschis, derutat,
parc ntrebndu-se dac auzea bine.
O s dau un telefon, continu Carl, ca s fie transportat la
nchisoarea federal de-aici, s nu trebuiasc s-l duc eu. Ce sentmpl cu tine dup-aia, i spuse lui Tessa, dup ce-ajungi n
McAlester, n-o s-i plac deloc. Am o singur ntrebare pentru
291

tine. ntinzi minile ca s-i pun ctuele, sau vrei s vezi dac-i
poi lua arma?
Acum am i finalul, spuse Tony. A sosit clipa adevrului
pentru Lou Tessa, asasinul Minii Negre. El tie c dac nu-i ia
arma, va merge la-nchisoare.
Va ajunge pe scaunul electric, zise Carl.
nc un motiv ca s-o ia. Mai tie ns c marshallul din faa
lui este narmat i, dac scoate arma, va trage ca s ucid.
Eu nu i-am spus asta.
Nu trebuia s i-o spui. Dar tu tiai c el n-o s acioneze?
Dac n-o fcuse niciodat pn atunci, spuse Carl, nici nu-l
vedeam n stare s-o fac de data asta.
n tot cazul, ce mi-a dat este perfect, ca dracu de
senzaional. Mi l-ai prins excelent n plas.
Erau tot n apartamentul lui Carl, dup ce marshallii veniser
s-l duc pe Tessa n celula din tribunalul federal, cu Tessa
urlnd la Carl n italian i Tony traducnd c-l pclise i cu
Carl scuturnd din cap.
Dup aceea i spusese lui Tony:
Mi se pare tare ciudat felul n care oamenii vorbesc despre
pcleli i corectitudine. Teddy Ritz zicea c n-ar fi fost corect smi spun unde locuia n ora prostnacul sta. L-am ntrebat: Nar fi corect? Pot s trag n ei, dar nu-i pot mini.
i povestise lui Tony despre Belmont care o ucisese pe Nancy
Polis, fiindc l obseda i-i spusese c discutase cu eful lui
despre problema asta chiar din casa ei, interurban. Belmont o
omorse fr nici un motiv. i luase apoi automobilul. Carl
spusese:
A obinut ce a dorit i a-mpucat-o.
Atitudinea lui fa de Jack Belmont prea diferit, ns nu
dorea s vorbeasc despre asta. i pn atunci Carl l privise cu
seriozitate, dar n acelai timp era gata s rd de el, fiindc voia
292

s fie un faimos Inamic Public Numrul Unu. Acum Tony avea


impresia c marshallul o vzuse pe Nancy zcnd moart n
buctria ei, ucis fr motiv i ncetase s mai rd de el.
Jack devenise Inamicul Public Numrul Unu i trebuia anihilat.
Ai idee pe-unde se afl?
Pe-aici pe undeva, se mulumise Carl s spun.
Imediat ce Tony plec, Carl i telefon lui Bob McMahon acas.
l anun c individul cu dou mandate emise pe numele lui
fusese arestat.
De fiecare dat cnd m pui ntr-o situaie neplcut, zise
McMahon i eu sper c te pui i pe tine ntr-o situaie identic, tu
iei la suprafa curat ca neaua.
Nu sta-i motivul principal pentru care te-am sunat, spuse
Carl. Plec n cutarea lui Jack Belmont. Dac-mi dai alt
nsrcinare, demisionez din Serviciul marshallilor.
Ne ntlnim mine diminea la Nelsons la ora apte, zise
McMahon i nchise.
De ce m iei cu sentimentalisme? i-am zis c pleci dup
Jack Belmont. Toi suntem pe urmele lui, fiindc-i un proscris
cutat de justiie. Nu pentru c ai fost amndoi n casa aia n
acelai timp i tu te simi cumva vinovat fiindc n-ai tiut-o.
Mnnc-i oule din farfurie.
Stteau la o mas n hrmlaia micului dejun din Bufeteria,
cu McMahon aplecat peste cele trei ou fierte, apoi ndreptnduse pentru a frmia o feliu de slnin n terciul de ou. Carl nu
se atinsese de mncare.
N-am dreptate? Nu trebuie s ne enervm pentru ce-a fcut
el. l vom prinde, pentru c asta-i ocupaia noastr.
Nu trebuia s-o-mpute, zise Carl.
Dup cum vorbeti, ai zice c tu crezusei c-l cunoteai
perfect i c acum i-ai dat seama c nu-i adevrat. F-mi o
favoare i amintete-i de vremea cnd nc erai Carlos, n
293

drugstore-ul n care Emmett Long l-a mpucat pe indianul Creek.


Aveai cincisprezece ani i erai un biat binecrescut. Ca regul
general, nu te adresai adulilor dect atunci cnd ei i puneau o
ntrebare. Mai ii minte, tot din perioada aceea, cum se numea
houl de vite peste care ai dat?
Wally Tarwater.
Spuneai c admirasei uurina cu care strnsese vitele.
mi amintesc c se pricepea s umble cu vitele.
Totui, i-ai spus c-o s-l mputi dac-o s ncerce s plece cu
vacile tale i ai i fcut-o. L-ai dobort din a de la dou sute de
metri. Mai ii minte ce mi-ai spus? Mi-ai spus c n-ai vrut s-l
omori.
N-am vrut.
Doar s-l rneti, nu? Atunci am crezut c te fleai niel. Miam spus: Biatu sta-i att de bun sau vrea s m fac pe mine
s cred asta?
Carl tcu. ncepu s rscoleasc cu furculia prin oule i
cartofii prjii.
Nu m-a deranjat c erai ndrzne, poate chiar ludros, dei
ntr-un fel mai discret. Erai un puti de cincisprezece ani i
rezolvasei o situaie. n ziua aia mi-am spus: l vreau cnd o sajung la majorat i i-am dat cartea mea de vizit. Te las s-i dai
aere i acum, fiindc, aa cum i-am zis asear, iei la suprafa
curat ca neaua. Eti marshall de apte ani, nimic altceva dect
marshall, dar eti la fel de bine cunoscut ca ngmfatul la de
agent FBI, Melvin Purvis.
McMahon fcu o pauz ca s soarb din cafea.
Poate c n-ai auzit, dar Purvis l-a prins pe Dillinger azinoapte, n urma unei informaii de la o surs. FBI-ul a organizat o
ambuscad cnd ieea din Cinematograful Biograph din Chicago.
L-au mpucat n strdua de lng cinematograf.
Carl nu citise ziarele i ar fi vrut s afle totul imediat. Dac l
mpucase Purvis. De cte ori fusese mpucat. Dac murise pe
294

loc sau la spital. Dac fusese nsoit de Billie Frechette. n loc de


toate astea, el ntreb:
Ce film rula?
McMahon ridic privirea de la ochiurile lui moi.
Oare Carlos este cel pe care-l aud? Putiul care dorete s
tie care a fost ultimul film vizionat de Dillinger? Nu tiu, ns va
scrie totu-n ziare.
Mergnd spre tribunal, discutar despre Belmont, Carl cutnd
motivul pentru care o ucisese pe Nancy Polis. McMahon spuse:
N-avea ncredere-n ea c-i va ine gura. Ce alt motiv poate
s fie?
Vorbir i despre locul unde s-ar fi putut ascunde. Carl zise:
A jurat c-o s vin dup mine i m bizui pe asta. Dar dac o
s pui oameni s-mi pzeasc locuina, el va atepta pn se vor
liniti lucrurile. Cred c se va enerva, mi va telefona i se va
plnge despre asta, ncercnd s fie amuzant. Este un criminal
faimos, dar nu tie s se comporte ca atare. Cu excepia
momentului cnd a ucis-o pe Nancy Polis. M gndesc s-l las s
afle c-o s fiu la tata. Poate c Tony, redactorul de la True
Detective, poate s intre n legtur cu el i s i-o spun ca i
cnd i-ar scpa fr voie. El o s-mi telefoneze acas, ns nu va
rspunde nimeni. O s sune la birou i-o s i se spun c sunt n
concediu. N-o s cread, dar s-ar putea gndi c sunt la ferm.
tiu c Tony i-a povestit despre ferm i c-mi place s merg
acolo.
Dac sun la birou, rosti McMahon, o s-i zic lui Evelyn s-i
spun unde poi fi gsit, aa cum facem n mod curent. Carl,
haide s rezolvm problema asta.
Asta-i ce-i viseaz orice fat de la ar, spuse Louly, s
locuiasc ntr-un hotel de lux i s fie servit. Dar dup dou zile
m-ntreb: nc nu l-a-mpucat pe tipu la?
295

Carl tocmai o adusese acas din Mayo.


Nu l-am mpucat, zise el.
Da el a-ncercat s te-mpute, aa-i?
El e-un bufon care nu tie ce face. ns data viitoare cnd o
s plec
Ia stai aa
Vreau s zic, data viitoare cnd va trebui s stm desprii.
Situaia se va repeta. Tipul vrea s m-mpute.
tiu Jack.
ns de data asta o s fiu la plantaia tatei.
i?
Nu vreau s vii i tu.
Ea rmase calm.
De ce?
Nu vreau s fii-mpucat din greeal, din cauza mea.
De ce? Fiindc suntem parteneri? Cine eti tu, Tom Mix21?
Louly ridic tonul i acum era cu adevrat ea nsi, spunnd:
Nemernicule, noi suntem ca i cstorii. Cnd suntem
desprii, i duc dorul pentru c te iubesc att de mult. Dragule,
mi place pn i s te privesc atunci cnd tu n-o tii. Dac-o s
fim mereu separai, atunci poate c-ar fi mai bine s devin
clugri. A putea chiar intra la catolici i taic-meu vitreg,
domnul Hagenlocker, va-ncerca s m ard pe rug. Carl, trebuie
s fiu cu tine. Altceva nu se poate.
El i spusese c nu voia s fie mpucat. Ce alt motiv mai bun
ar fi fost pentru a o lsa acas? Acum i zise:
Te iubesc din toat inima. De asta nu vreau ca el s aib nici
cea mai mic posibilitate de a te mpuca.
Apoi adug:
Aa cum a-mpucat-o pe Nancy Polis.
21

Thomas Mix (1880-1940), actor american de westernuri n perioada


filmului mut; a jucat n peste trei sute douzeci i cinci de filme i a devenit
prima vedet hollywoodian (n. tr.).

296

Deci asta era, zise Louly. Ei bine, vin cu tine.


El i-o ceruse deja de dou ori i nu reuise s-o fac s se
rzgndeasc. Se gndise c aa se-ntmpla n filme, eroii le-o
spuneau ntotdeauna femeilor i de aceea o spusese i el. Att
doar c femeia asta l mpucase pe Joe Young n clipa cnd
fusese nevoit s-o fac. Ea nu era o mimoz sensibil, ci-i asuma
rspunderea.
Bine, i spuse, dac asta vrei.
tiai c-o s vin, zise Louly. Vreau s fac un rmag. Dac
tu-l omori pe Jack la plantaie, atunci ne cstorim acolo, anul
sta.
Asta-i ceea ce ctigi tu din rmag?
Nu, asta-i ceea ce ctigm noi. Parc vrei s te cstoreti,
nu?
Mda
Dar te temi c dac suntem cstorii, n-o s te mai poi
dedica pe deplin meseriei i s-i mai asumi riscuri. Ar trebui s
renuni la slujba de marshall. Dac-l omori pe Jack, asta i-ar
dovedi c-i poi face treaba i fr s te-ngrijorezi din cauza mea.
El nu era convins de logica ei, dar spuse:
i dac m-omoar el?
Louly ovi.
Pn acum nu te-ai mai gndit la asta, aa-i?
Sau dac scap? El scap mereu.
Auzi, zise ea, ce-ar fi atunci s-mi dai mie o puc i s-l
omor eu pe Jack? Nu mi-ar prea ru, fiindc-i un arpe veninos.
Sau dac-l mpuc Virgil, continu Carl, cu noua lui Krag?
Se amuzau i fceau glume, dar nici unul n-o propuse pe
Narcissa ca inta.

297

22

Carl i Louly sosir n amurg, n Chevrolet-ul model 33 pe care


i-l dduser n locul Pontiacului ciuruit. Carl nu apuc nici mcar
s intre n cas, ci rmase cu tatl su pe verand, discutnd
despre vreme: Virgil spuse c n ultimele douzeci i cinci de zile,
din iulie pn-n august, fuseser mereu n jur de treizeci i opt de
grade.
n Okmulgee a ajuns pn la patruzeci i dou. I-att de ru,
nct copacii de pe strzi au nceput s se usuce. N-am numrat
ci am pierdut noi pn acum, dar trebuie s fie peste douzeci.
Nici o sond de explorare nu foreaz pe nicieri dac nu-i n
preajma apei. Echipa care lucreaz n seciunea Deep Fork a
pompat ap din pru i izlazul a-nceput s se prjoleasc, aa c
le-am cerut s-nchid puurile.
Nu poi tri din petrol, zise Carl.
Asta-i adevrul.
Tu mi-ai spus asta, cu mult timp n urm. n seara cnd
Dillinger s-a dus la cinematograf, n Chicago erau treizeci i nou
de grade.
Cu-alea dou femei, spuse Virgil.
Femeia n Rou, o madam de bordel pe numele ei Anne
Sage i cu Polly Hamilton, prietena lui, fiindc Bisllie Frechette enchis pentru doi ani. Se zice c Dillinger n-o lsa s bea, fiindci indianc.
N-am auzit niciodat asta, c-ar fi indianc. Deci era cu astea
dou.
Toat lumea merge la cinema cnd vremea este canicular.
Peste spectatori se sufl chestia aia aer rcit i umezit.
n cinematografele de-aici sunt reclame la Rcire cu aer
298

pentru confortul spectatorilor, cu un urs polar care st pe-un


bloc de ghea.
Narcissa apru spunnd:
Pentru voi, urilor polari.
Le adusese o tav cu o gletu cu ghea, o sticl de whisky i
dou pahare, pe care o aez pe mas, ntre ei, dup ce Virgil i
mut ziarele.
tii care-a fost ultimul film vzut de Dillinger? ntreb Carl.
Dac la a fost Dillinger, zise Virgil.
Vrei s discutm despre asta? Carl prea obosit. Unii au
spus c n-ar fi fost Dillinger. El suferise ns nite operaii estetice
i asta-i tot ce tiu. n clipa de fa FBI-ul l-a prins pe John
Dillinger.
N-o s te contrazic, spuse Virgil umplnd paharele. De vineri
ruleaz la Orpheum. Sperasem s-ajungi aici nainte s plece mai
departe.
Toat sptmna trecut, zise Carl, am stat acas
ateptndu-l pe Belmont s sune i s se plng de paza din jurul
apartamentului meu. Are numrul meu de telefon, dar probabil c
l-a pierdut. M-ndoiesc c are grij de lucrurile lui. Azi dupamiaz a telefonat la marshalli, a-ntrebat despre mine i i s-a
spus c-am plecat ncoace. I-au dat numrul tu de telefon.
De obicei nu se procedeaz aa, dar vrem s rezolvm problema
asta.
O s fie marshalli pe-aici?
I-am spus lui Bob McMahon c, dac vrea s terminm
afacerea, atunci s se in deoparte. El a zis c-n clipa n care va
afla c Jack este pe terenul fermei o s-i telefonez i-o s-l anun
o s blocheze drumurile ca s nu poat scpa.
Deci te-atepi s-apar Belmont.
Pare decis s-i respecte cuvntul dat cel puin cu mine.
Dac-a zis c-o s m-mpute, trebuie s-ncerce. Tony, redactorul
de la True Detective, mi-a telefonat s-mi spun c uciderea lui
299

Nancy Polis l-a adus pe Jack n poziia de posibil Inamic Public


Numrul Unu. Acum trebuie s se comporte pe msura
ateptrilor, chiar dac nu-i dect un foc de paie. Tony vrea s fie
aici dac apare Jack. Zice c-o s scrie articolul i-o s-i pun
titlul Ultimul drum al lui Jack Belmont. Tony nu crede ns c-o
s vin, fiindc-l caut toi oamenii legii din Oklahoma.
Virgil spuse:
Nici eu nu cred c-o s vin. Dac-a fi n locul lui, m-a gndi
s m dau la fund pn la btrnee.
Voia s plece din Kansas City cu un Cadillac La Salle n
Mexic, dar apoi l-am adus acas i i-a schimbat planul.
Dac crezi c-o s vin, zise Virgil, ce faci aici, stnd n loc
deschis?
nainte s m poat-mpuca, trebuie s-ajung mai nti aici
i dup-aia s se gndeasc cum s procedeze.
O s fie singur?
Nu tiu, spuse Carl, ns cine l-ar putea ajuta?
Primii la care se gndise Jack fuseser oamenii lui de ordine
din tractir, Boo i Walter. Nu credea c ar fi putut sta n acelai
automobil cu Boo, dar Walter ar fi fost un partener bun, cel puin
pentru o vreme i venise din Seminole, la fel ca Heidi i trfele din
tractir. Pentru a ajunge acolo, Jack avea nevoie de alt main in primul rnd de una care s nu fi fost dat n urmrire.
De aceea abandonase Chevrolet-ul lui Nancy pe strad n
centrul Tulsei i mersese pe jos pn la reedina Belmont din
Maple Ridge. Fcuse aproape dou ore. Se strecurase prin spate
pn la odaia cameristei, cea care-i strmtase pantalonii de la
salopet i o strigase, pn apruse la fereastr n cmaa de
noapte ncheiat pn la gt. i spusese:
Margaret, mama a zis c-i pot lua maina, ns mi trebuie
cheia. Este-n dulpiorul din oficiul majordomului, pe crligul al
doilea pe care scrie Cadillac V-12.
300

n vrst de treizeci i ase de ani, fat btrn, Margaret l


privise mpietrit. Jack zisese:
Da n-o trezi s-i spui. Ateapt pn are nevoie de main.
i spune-i s nu-i fac griji, c-o s-o aduc napoi.
Ea i adusese cheile, fr s scoat nici un cuvnt.
n aceeai noapte el merse n Seminole i opri Cadillac-ul
mamei sale n faa bordelului unde lucraser Heidi i fetele. Nici
un a dintre ele nu se mai ntorsese aici. Jack bu cu un traficant
de whisky pe care-l cunotea, un puti din Cookson Hills care-i
fcuse nite transporturi pe cnd avea tractirul. Jack l ntreb
dac tia ce se ntmplase cu fotii lui oameni de ordine.
Traficantul spuse c Boo tria n Bunch cu nu tiu ce femeie i se
ocupa acum de grdina de zarzavaturi.
Walter, s dea dracii, Walter s-a-ntors n Seminole i-i om de
ordine ntr-un hotel. E vizavi de benzinria Philips.
A lucrat pentru mine, zise Jack i n-am tiut niciodat care-i
cellalt nume al lui. Tu-l tii?
Walter e nemlu, spuse traficantul. N-are simul umorului
i nu-i place ca oamenii s-l ia peste picior. I-am vzut numele
scris odat, pe nite hrtii pe care le-avea. l cheam Carici.
Vorbeti serios?
Aa se citete, da se scrie K-a-r-h-i-c-h. Da dac zmbeti
cumva cnd i spui numele, aa cum mai fac beivii, e-n stare s-i
rup i falca. n general n-o s-i zic numele lui ntreg i-n felu
sta n-are necazuri.
Carici, rosti Jack i nu se putu abine s nu zmbeasc.
l recunoscu pe Walter din spate, dup grumazul ca un trunchi
de copac ce i se ridica direct din umeri, parte a constituiei lui de
Charles Atlas. Walter l recunoscu pe Jack dup fotografia afiat
n bnci i dup numele de pe lista CEI MAI CUTAI ZECE. l
scoase afar din hotel i-l ntreb:
Eti nebun s-apari pe-aici?
301

Asta nsemna c btuul era de partea lui Jack. Sau c nauzise nc de recompensa de o mie de dolari, viu sau mort,
oferit pe capul lui.
Walter spuse Jack, ispitit s-i spun domnule Carici, dar
netiind dac putea s se abin s nu rnjeasc vezi Cadillac-ul
la V-12 parcat acolo? I-al meu. Merg acum spre casa unui
petrolist bogat care n-are ncredere-n bnci i ine-n cas destui
bani ca s-i ajung toat viaa. Eu zic c-ar fi vreo sut de miare
sau mai mult. Vrei i tu o parte?
Ct?
Patruzeci la sut.
Cum ai fcut mpreala asta?
Fiecare lum cte jumtate, dar eu mai iau zece procente-n
plus, fiindc tiu pontul.
Cum o facem?
Supraveghem casa. i ateptm s plece-n ora, indiferent
pentru ce, s zicem pentru cin i intrm.
Ai zis i ateptm. Sunt mai muli?
Asta-n cazul n care are tovrie sau vreo menajer.
i dac nu putem gsi ascunztoarea?
Pun prinsoare pe zece dolari c-s n dormitorul lui. Ce zici,
mergem mine? Dac vrei, poi s conduci tu maina, Cadillac-ul
la V-12 nou-nou.
Duminic dup-amiaz, toi patru urcar n maina lui Virgil ca
s mearg la filmul din Okmulgee. Virgil spusese c cumprase
Nash-ul model 31 fiindc-i plcea modelul floral al tapieriei, cu
tonuri roz i verde pe estura bej; era ca i cum ai fi ofat n
propria ta cas. Luar automobilul lui Virgil Narcissa n fa,
innd n poal o pung mare cu floricele, Carl i Louly n spate
pentru cazul n care Belmont tia despre Carl c ofa acum un
Chevrolet i era pe osea, ateptndu-l s apar.
Mergnd spre est, ctre Okmulgee, Virgil privi n oglinda
302

retrovizoare i rmase cu ochii pironii acolo.


Dumnezeule, fcu el, ia uitai-v-n spate!
Ceilali se ntoarser i vzur masa solid de praf deplasnduse peste cer dinspre sud, o perdea grea galben-maronie ce
acoperea orizontul. Carl spuse c treaba se-ngroa; asemenea
furtuni de praf mai vzuse doar n Texas. Louly l prinse de bra i
Carl i zise c era ht departe spre Oklahoma City; n-avea s-i
ajung din urm. Virgil spuse c fermierii continuaser s are in timpul secetei; nu crescuse ns nimic i fiindc pmntul era
arat nu exista vegetaie care s ancoreze stratul de humus.
Vnturile aveau s mture cmpiile i s spulbere solul agricol.
Mai spuse:
Pe lng Guthrie, i mpuc vitele care mor de foame i de
sete.
Nu mai vorbir prea mult din cauza prafului din spatele lor, pe
kilometri i kilometri de terenuri, dar l putur simi, trind pe
marginea Deertului de Praf al Oklahomei.
Intrnd n Sala Orpheum, Carl spuse:
Sper s fie o comedie.
Melodrama n Manhattan22.
Clark Gable era Blackie. William Powell era Jim. Myrna Loy era
Eleanor. Se zicea c Myrna Loy fusese una dintre favoritele lui
Dillinger. Muriel Evans era Tootsie, blonda platinat i n-arta ru
deloc. Blackie o pierde pe Eleanor n favoarea lui Jim, fiindc Jim
era un tip la locul lui. Blackie nu se supr ns, pentru c el i
Jim erau prieteni din copilrie i sunt i acum apropiai, dei fac
parte din tabere diferite: Blackie este gangster, iar Jim este
procuror i-n cele din urm guvernator. Blackie l ucide pe
secretarul lui Jim, un ticlos care deinea dovezi ce l-ar fi
mpiedicat pe Jim s ajung guvernator. Blackie este judecat i
condamnat la moarte pe scaunul electric. Jim, care-i acum
22

Manhattan Melodrama (1934), regia W.S. Van Dyke (n. tr.).

303

guvernator, i-ar putea comuta sentina n nchisoare pe via, dar


n-o s-o fac, fiindc respect litera legii. Evelyn i spune lui Jim
c, dac Blackie nu i-ar fi mpucat secretarul n toaleta
brbailor din Madison Square Garden, o crim la care fusese
martor un ceretor orb, el n-ar fi fost ales guvernator. Jim tot nu
se clintete. Lui Evelyn nu-i vine s cread c el nu vrea s-i
ajute prietenul. Ea l prsete pe Jim, nemaiputnd continua si fie soie. n ultima clip, Jim cedeaz i comut sentina lui
Blackie n nchisoare pe via. Blackie nu vrea totui s accepte.
Dac el nu este executat pe scaunul electric, Jim trebuie s-i dea
demisia din funcia de guvernator. Blackie e dus la scaunul
electric, iar Carl se gndi n timpul scenei: O s-i strice prul lui
dat briantin cu casca aia metalic. Carl nu folosea dect puin
ap, atunci cnd se pieptna. i pierduse interesul, tiind ce se
va ntmpla. O scen bun a fost cu Jim i Evelyn rempcnduse, pe coridor. Carl a simit c i se umezesc ochii, dar puin de tot.
Myrna Loy aia era excelent.
Pe drumul spre cas, Virgil spuse:
Poi crede c cineva condamnat la moarte ar putea refuza o
asemenea ofert?
N, fcu Carl. Att doar c Blackie a zis c el ar prefera mai
degrab s-l electrocuteze dect s rmn nchis tot restul vieii.
Asta ar putea fi explicaia.
Virgil spuse:
A fi vrut s-o arate mai mult pe Tootsie. Am vzut-o n nite
westernuri, Muriel nu mai tiu cum.
Evans, zise Carl.
Toi considerau c intriga fusese acceptabil, dei greu de
nghiit, deoarece nu era dect un film.
Ai observat, ntreb Carl, cum Blackie a-mpuns din pistol
spre nainte cnd a tras? Chestia aia n-ajut cu nimic.
O s v zic ceva, spuse Narcissa. Pe vaporu la mare de
304

croazier care-a luat foc, cu ia doi biei care au rmas orfani


au locuit mpreun o vreme n film, pe vapor erau familii
irlandezi. Asta a fost o chestie adevrat, care s-a-ntmplat
1906 n East River, n New York, dar familiile alea erau
germani, nu de irlandezi. Am citit undeva.

ide
n
de

Nu era nc ora ase i soarele continua s ard puternic, cnd


ajunser acas. Narcissa se duse n buctrie s pregteasc
nite pui. Duminica ntotdeauna mncau pui la rotisor. Louly se
duse la baie. Carl rmase pe verand cu tatl lui, n timp ce Virgil
i explica Legea ipotecrii fermelor a lui Roosevelt, care i ajuta pe
fermieri s nu cad n minile bncilor. Virgil struia s spun c
politica New Deal era n folosul fermierilor i Carl se simi obligat
s asculte cu rbdare. Virgil ajunsese la Legea bancrutei fermelor,
cnd Narcissa iei pe verand.
Virgil? zise ea i atept pn ce el termin ce-i spunea lui
Carl.
Ce-i?
Cineva a intrat n cas.
Primul gnd al lui Carl fu: O sut de miare furate cnd eram la
film. Se atept ca taic-su s fac o criz.
Au luat ceva? ntreb Virgil.
Au rscolit sertarele. Au dat jos tablourile de pe perei.
Cutau un seif, zise Virgil. De ce ar fi crezut c un fermier de
nuci ar avea un seif?
Numai dac nu cumva te cred un fermier de nuci milionar.
Louly se ivi grbit din cas.
Cineva a rscolit dormitoarele, cutnd ceva.
tii c de cnd am construit casa, asta-i prima dat cnd
ne-o sparge cineva? rosti Virgil i se ntoarse la Carl. Ci ani
aveai?
Patru, zise Carl.
Asta se-ntmpla acum douzeci i patru de ani, plus-minus
305

cteva luni. tii ce le ziceam culegtorilor de nuci pe care-i


angajam n fiecare an? Dac intrai n cas s m furai, n-o s
ovi s v-mpuc. Reporterii m-au ntrebat ce fac cu banii i am
observat c culegtorii ascultau ateni.
N-ai de gnd s te uii, ntreb Carl, s vezi ce i-a disprut?
Imediat, spuse Virgil.
i banii pe care-i ineai n cas? Mi-ai spus odat c-ar fi
vorba despre o sut de mii de dolari.
Iarna trecut i-am depus la banca din Okmulgee. Oris
Belmont, unul dintre proprietari, m-a ntrebat dac nu vreau s
fac parte din consiliul de administraie. i-am povestit vreodat
despre chestia asta?
Mi-a povestit Oris, rspunse Carl.
Prea un tip care tie ce face, zise Virgil i mi-am spus: Ce
dracu, s-i in el! Banca-i destul de-aproape dac-o s am
vreodat nevoie urgent de bani.
Intrar n cas pentru a se uita. Primul lucru pe care-l
observar fu c arma de vntoare cu alice dispruse din rastelul
putilor.
Crezi c-a fost Jack? l ntreb Louly pe Carl.
Nu m-ar mira. Douzeci i patru de ani, casa n-a fost spart
pn cnd n-a aprut Jack Belmont.
i dac a fost Jack, urm Louly, nu i se pare amuzant c
taic-su ine banii lui Virgil?

306

23

n dimineaa aceea de duminic, Walter aprecie c exploatarea


petrolier era un loc bun unde s-i ridice tabra: pompele erau
nchise i n jurul sondelor nu era nimeni. Dis-de-diminea
scoaser evi i scule de forat dintr-o barac mrioar i bgar
Cadillac-ul nuntru. Ceva mai trziu se furiar printre plcurile
de nuci pecan i gsir un loc bun unde s stea ascuni, ntini
pe burt i s supravegheze casa.
Ideea lui Jack era s-l ia prin surprindere pe Carl de pild,
cnd era pe verand cu taic-su venind dintr-o parte a cldirii.
S-l ia prin surprindere, spunndu-i: Dac trebuie s-mi scot
arma, eu trag ca s ucid. S vad cum i plcea asta. S scoat
revolverul 0,45 i s trag n el. Dup aceea s ndrepte arma
ctre tatl su i s-i spun s-aduc banii, dac nu dorea s se
aleag c-un glon n cap.
n felul sta, i zise el lui Walter, nu mai trebuie s pierdem
timp cutndu-i. Mou ne d banii i-am ters-o.
Dac vrei s-l mputi pe marshallu la, spuse Walter,
atunci f-o alt dat. O singur dat-n viaa mea am asistat la un
schimb de focuri i-a fost ct pe-aici s m scap n pantaloni. Lam vzut pe marshallu la ucignd patru oameni narmai n nici
cinci secunde. tii cnd e momentul cel mai bun ca s-l mputi?
Atept, fcndu-l pe Jack s ntrebe:
Cnd?
Cnd e-n pat i doarme. A existat un gangster de care poliaii
se temeau aa de tare, c asta au fcut l-au ateptat s se duc
la culcare i l-au mpucat prin fereastr. Ai auzit vreodat de
cazul sta?
ntr-un trziu, dup-amiaz, l vzur pe Virgil aducndu-i
307

Nash-ul, iar pe ceilali ieind pe verand i cobornd treptele


Carl, Louly i nc o femeie.
Uite-l, zise Walter. Ce mai atepi?
Cum s-l nimeresc de-aici c-un 45?
De ce n-ai adus o puc?
Fiindc vreau s-l folosesc pe-sta.
Atunci, apropie-te.
S-ar fi putut furia pn la marginea plcului de nuci din faa
casei, dar pn la automobil tot ar mai fi fost patruzeci i cincicincizeci de metri. Ca s-l nimereasc pe Carl cu pistolul, ar fi
trebuit o lovitur norocoas. Jack se autoconvinsese s-i
foloseasc revolverul 0,45 pentru ca s poat recita faimoasa
replic a lui Carl.
Privir cum grupul plec n Nash-ul cu tapieria floral. Jack
recunoscu maina; furase exact acelai model pentru o spargere
i se simise ca-n basme ofndu-l.
Se ridicar n picioare, Walter cu braele ncruciate i palmele
pe bicepii care semnau cu dou mingi de rugby ndesate n
mneci.
Intrm?
i-am spus cum o s procedm. l mpuc pe Carl i-l
amenin cu arma pe taic-su.
Ca dup-aia s spun poliiei cine-a fost.
Dac vrei, l mpuc i pe el.
i prietena lui i cealalt femeie?
Nu tim unde-au plecat, spuse Jack i nici cnd o s sentoarc. Vrei s fim n cas i s ne ia prin surprindere?
Iisuse Hristoase, zise Walter, avem la dispoziie vreo dou ore
bune! Nu l-ai vzut pe Carl bgndu-i mna n punga de hrtie
pe care-o avea indianca? A luat floricele i ea l-a lovit peste mn.
E duminic dup-amiaz i s-au dus la film. Haide s n-o mai
frecm att i s ne-apucm de treab.
Sparser un panou din ua buctriei ca s intre n cas;
308

merser tiptil prin camere, pn se asigurar c nu fusese lsat


acas nici o bunicu, nu se auzea nici un radio cntnd, apoi
trecur la treab. Cutar peste tot unde cineva ar fi putut
ascunde o sum important de bani, ca i n locuri n care n-ar fi
putut s-o fac, din pod pn n pivni i n buctrie, cu Jack
spunnd c el inea banii furai ntr-o cutie de Quaker Oats.
n sertarul unei comode din living gsir patru sute optzeci de
dolari fcui sul i prini cu elastic i nite monede de argint.
Indianul la care i-a povestit despre bani ncepu Walter.
Era colegul meu de celul, zise Jack. A lucrat aici i-a auzit
despre ei. Spunea c vrea s se-ntoarc imediat ce se elibereaz.
i zicea c-ar fi vorba de mii de dolari?
Ct ar fi pus deoparte un milionar?
Nu tiu. Patru sute optzeci? Nu tiu cine-i mai prost, zise
Walter, eu sau tu. Eu am mcar o scuz cnd un tip apare ntrun Cadillac V-12 crezi c tie ce vorbete. La cine-ai plecat
urechea? Unii indieni beau trscu de-la pe care-l fac din
tomate. S fiu al dracu ce mai pute!
S ne gndim dac n-am putut scpa nite locuri, spuse
Jack. De pild, sub cas.
Casa asta are fundaie, rosti Walter. M-ntorc n tabr, c
mi s-a fcut foame.
Luar cu ei o sticl de whisky, o lad de bere Falstaf pe care
Walter o puse pe umr, arma de vntoare Remington din rastel
lui Walter i plcuse i un pui despre care spuse c-l va frige la
epu. Jack se gndi prea trziu c-ar fi trebuit s ia Winchesterul. Nu credea c Remington-ul l-ar fi putut ajuta prea mult.
Jack ncepu s-i ias din srite, privindu-l pe Walter care
pregtea puiul ca i cum ar fi fost la picnic. Fcuse un foc, pe
care-l aase zdravn, adugnd mereu lemne, vrse prin pui
un b lung de un metru i se aezase pentru a-l ine deasupra
focului.
309

i-l inuse aa cu braul ntins, rigid, nepenit n poziia aceea.


Dup vreo zece minute, Jack l vzu c trece epua n mna
stng i-l atept s-i flexioneze braul drept, ca s-l
dezmoreasc. Dar nu, el i ls braul n poal, odihnindu-l i
rmase privind focul.
Cnd ajunseser napoi, Jack trsese o duc de whisky, vreo
cincizeci de grame, iar acum mai trase una, stnd pe lada de bere
n spatele lui Walter. Cnd Walter voia o bere, Jack trebuia s se
ridice i s-i ntind o sticl. Uitaser s ia un deschiztor din
cas, aa c Walter trebuia s scoat capacul cu dinii. De obicei
avea nevoie de cteva ncercri pentru a reui.
Walter i scosese plria i Jack i privea capul care-i
reamintea de o buturug de lemn: Walter la focul lui de tabr,
rotind puiul la fiecare dou minute, ortania ncepnd s se
rumeneasc. De Ziua Recunotinei, tatl lui Jack i spunea
ntotdeauna curcanului ortanie.
n cas nu sunt ascuni bani, rosti Jack.
Abia acum ai neles asta? vorbi Walter ctre pui.
Ar trebui s-l atept pe indianul la pn se elibereaz
i?
i s-i trag una-n gur cu-n ciocan.
Cu vrful, zise Walter ctre pui.
Jack mai lu o duc de whisky. Era dezamgit, sigur c da,
dar trebuia s se gndeasc cum s-l mpute pe Carlos Webster.
Asta trebuia s fac mai nti. S atepte ocazia s se apropie de
el i s-l rad.
Dup aceea s spele Cadillac-ul i s-l duc napoi mamei sale.
Ba nu, s-l duc-n Old Mexico i s-l vnd unui culegtor
bogat de chili. Dup care s-l jefuiasc. Aa cum intenionase s
fac cu Cadillac-ul La Salle al lui Teddy.
S revin n Tulsa i s sparg Exchange National Bank. Acum
purta alt nume, dar nu-i mai reamintea care anume.
S strng mai nti nite biei. Banda Jack Belmont.
310

Walter?
Walter era un amator de picnicuri. i maestru buctar, ns el
n-avea nevoie de Walter. Puiul era aproape fcut, suficient de bine
fcut. Mai putea s-l lase dou minute.
Jack trase revolverul 0,45 de la spate. Walter se uit la el. Jack
i scoase poalele cmii din pantaloni i ncepu s tearg arma,
concentrndu-se asupra ei sub ochii lui Walter.
Dac-l mpuca pe Walter n cap de aici, Walter i puiul ar fi
putut s cad amndoi n foc. Cum ar fi putut s fereasc puiul?
Jack se scul, trecu de cealalt parte a focului, cu faa la Walter,
care-l privi cum se aaz i continu s-i curee arma. Dac-l
mpuca de aici, Walter ar fi czut pe spate, rsturnat de glonul
de 0,45, fie lund puiul cu el, fie scpndu-l n foc. Walter
terminase patru sticle de bere n timp ce fripsese puiul, tindu-se
la buz cnd deschisese ultima sticl.
De ce curei arma? l ntreb el. Dac vrei s te duci s-l
mputi, ateapt pn dup ce mncm. Este gata, dac-i place
niel mai crud la interior.
Pot s-i pun o ntrebare intim? zise Jack.
Ct de intim?
Te supr s fii un mare Carici? rnji Jack. Da vreau s
spun Carici mare de tot? Apoi hohoti vznd expresia tmp de pe
faa lui Walter.
Scoase revolverul din poalele cmii i-l mpuc pe Walter n
mijlocul frunii, se repezi dup pui, dar l rat, fiindc Walter lu
epua cu el n strnsoarea lui de fier cnd czu pe spate i puiul
i ateriz pe picioare.
Jack folosi dinii lui Walter ca deschiztor de bere i-i rupse
dou msele pn desfcu un capac. Lu sticla de bere, puiul,
Remington-ul i n ultima clip, ce dracu! i sticla de whisky i le
duse napoi prin plcul de nuci pn n locul de unde putea s
supravegheze casa.
Pn ce Nash-ul se napoie cu spectatorii de la film, Jack i
311

terminase cina, trsese un gt de bourbon i fumase dou igri.


Era gata s pun rmag pe patru sute optzeci de dolari c
vzuser Melodram n Manhattan, fiindc zrise titlul filmului pe
frontonul lui Orpheum diminea, cnd trecuse cu Walter prin
ora. Iar acum i partea bun: Louly i cealalt femeie intrar n
cas, n timp ce Carl i taic-su rmaser s plvrgeasc pe
verand. La naiba, regreta c nu-i adusese o puc. Sau s fi
luat Winchester-ul din rastel. Femeia iei repede din cas, dar nu
se grbi s-l ntrerup pe tatl lui Carl. n cele din urm i atrase
atenia i-i spuse c fuseser jefuii. Iei apoi i Louly i discutar
ntre ei, dar nimeni nu prea agitat. La urma urmelor ce
pierduser o lad de bere, un pui Dup aceea intrar toi n
cas.
Se ntreb dac ar fi trebuit s ncerce cu arma cu alice? Dac
era ns prea departe ca s reueasc, ei l-ar fi reperat i ar fi
ratat totul att numai c l-ar fi atras pe Carl printre copaci.
Peste mai puin de o or, un automobil sosi pe aleea de acces i
se opri chiar n faa verandei, un Ford pe care Jack l recunoscu.
Nu de alta, dar l furase de dou ori.
Erau nuntru i stteau de vorb. Carl povesti despre
spargerea care avusese loc cnd fuseser la film, iar Louly era
sigur c fusese Jack.
A venit s-l caute pe Carl i a luat o lad de bere, o arm cu
alice i un pui.
De unde tii c-a fost Jack? ntreb Tony.
A telefonat la marshalli, rspunse Carl, ca s m localizeze i
ei i-au spus c sunt aici.
i ei de unde au tiut c-a fost Jack?
Evelyn le-a spus tuturor care au telefonat unde eram i i-a
nregistrat. Toi s-au prezentat, cu excepia lui Jack. Am ascultat
i i-am recunoscut glasul.
Deci va ncerca s se apropie pe furi de tine, zise Tony, iar
312

tu n-ar trebui s tii c el este aici. i dac-i nsoit de o band?


Au luat din rcitor doar un pui, spuse Carl, pe care Narcissa
nici mcar nu-l tranase. Pe de alt parte, i-l imaginezi pe Jack
gtindu-l?
Tony se uit prin ua deschis spre plcul de nuci cel mai
apropiat de cas, dincolo de zona defriat prin care trecea aleea
de acces pentru maini, cu automobilul lui oprit cu botul ctre
verand.
Ar fi mai bine s-mi mut Fordul, rosti el.
De data asta s scoi cheia din contact, l sftui Carl.
Tony i ls maina lng garaj, apoi se ntoarse pe veranda,
acum aproape complet acoperit de umbre. l vzu pe Carl la o
fereastr i-l auzi pe Virgil intrnd n odaia din fa i rostind:
Afurisitu naibii, n-am vzut imediat, a luat o sticl de
bourbon.
Sper s-o bea nainte s-nceap s fac ceva, spuse Carl.
Tony intr n cas i-i zise lui Virgil:
nc n-ai cules nucii, aa-i?
Cred c-o s-i culegem abia de Crciun i-asta numai dac
plou. Am avut secet toat primvara i vara, o secet pctoas
cum n-am mai vzut.
Jack nu s-ar putea ascunde acolo, ateptnd s trag?
Ba da, laolalt cu veveriele i ciorile care mnnc nucile
uscate czute din copaci. Vezi c plcul la din faa casei e mai
des dect celelalte? Nucii ia-s mai btrni, sunt primii pe care iam plantat. Abia dup-aia am nvat c au nevoie de spaiu i de
soare. Cnd am nceput, cred c-am plantat optzeci-o sut de
copaci pe hectar, n loc de patruzeci-cincizeci. De-aia nucii de
dincolo de alee sunt dei, c nu poi vedea printre ei i sunt
plantai cumva n rnduri.
Vreau s-l aduc pe Preston Raincrow aici, s curee hiurile,
da trebuie s-l atept s ias din ocul hipertermic. I-am spus c
313

n-am auzit n viaa mea de un Cherokee care s sufere de oc


hipertermic. Preston e tatl Narcissei. Unele plcuri n-au dect
douzeci de copaci pe hectar. Sunt nali de douzeci i cincitreizeci de metri i nu-s aa uri ca tia de aici, care-s toi
rsucii.
Nu, spuse Tony, nu i-ar fi deloc greu s se-ascund acolo.
Totui ar avea nevoie de-o puc, zise Virgil.
Ct de departe sunt nucii?
Patruzeci i opt de metri, rspunse Virgil. De-acolo trebuie s
fii un inta tare bun ca s nimereti mcar casa, dac tragi cu
pistolul.
Cum de tii distana att de precis?
Cndva m gndisem s amenajez un teren de aruncat cu
potcoava la int.
Louly zicea c-a furat o arm de vntoare.
Cu alice, zise Virgil. Pn ajung alea la verand, le poi vedea
cu ochiu liber. Poate c una te-ar putea pic, dar nu i-ar face
cine tie ce ru.
Tony se uit la Carl.
L-ai putea nimeri de-aici, dac el ar sta la lizier?
De patru ori din cinci, zise Carl, dac tata m-ar lsa s
folosesc revolverul lui de 38 cruia nu i-a pilit ctarea. Este ca al
meu, care are ns un cadru de 45. Dar nu pot spune unde l-a
nimeri. Ar trebui s m apropii mai mult.
n timp ce el trage-n tine? fcu Tony. Asta mi se pare lucrul
cel mai curajos pe care-l poate face un brbat s-nainteze sub
focul ucigtor al adversarului, pentru a-l dobor.
Unde-ai citit asta? ntreb Virgil.
N-am citit-o, ci am scris-o, spuse Tony i se uit iari la
Carl. Unde ai vrea s-l nimereti?
Ai la tine carnetul?
Nu te teme, n-o s uit ce-mi spui.
Un glon n bra sau n umr, zise Carl, ca s dea drumul
314

armei i unul n picior, ca s-l pun la pmnt.


De ce ai fi att de precaut?
Nu vreau s-l ucid, rspunse Carl.

315

24

Virgil era la etaj cu un binoclu i puca Krag. Carl i Louly erau


n camera din fa, lng o fereastr. Louly l atingea aproape
permanent pe Carl, mngindu-l pe spate. l ntreb ce inteniona
s fac. S plece printre nuci, ncercnd s-l gseasc pe Jack?
Nu vreau s par c a face ceva anume. Eu n-ar trebui s
tiu c el i-aici.
Dar fiindc tii
Dac aflu c-are o puc la el, nu ies din cas.
Ce-ai zice ca, atta vreme ct mai este lumin, s fac o
plimbare n jurul proprietii? S m duc pe-acolo pe unde-au fost
femeia aia i Boo S m uit pe la sonde, fiindc tot sunt oprite
A lua maina ta, s vd dac-l pot speria.
Asta vrea i Virgil s fac. I-am zis s-i dea drumul.
Crezi c m-ar lsa s-l nsoesc? n timp ce tu rmi acas?
ntreab-l. Dac-i rspunde ceva de felul eti fat,
povestete-i ce i-ai fcut lui Joe Young. Cere-i pistolul meu. Eu i
dau voie. Sau ia Winchester-ul, dac vrei i nite cartue n plus,
pe care le poi bga n poet.
Ea i trase un pumn n spate, apoi l btu uor cu palma i
spuse:
i dac-l mpuc eu?
M-am sturat n asemenea msur de individul sta, c abia
atept s vd c se termin odat.
Dar dac-l mpuc eu?
Ne cstorim oricnd doreti.
Luna viitoare, iar n luna de miere mergem la New Orleans.
La ce ne trebuie o lun de miere? O avem deja. Te rog ns s
m-asculi. Dac-l ai n btaia armei pe Jack, nu trage. S-ar putea
316

s-l omori.
i ce-i ru dac moare?
Carl rosti:
Jack merit scaunul electric.
Mi-a zis-o i mie, spuse Virgil. L-am ntrebat: Cum adic,
dac sare pe mine s nu trag n el? Atunci n-a mai spus nimic.
Nu cred c-i pas chiar aa de mult.
A obosit s-l mai urmreasc, zise Louly. L-au obosit
cruzimile lui Jack. Eu i-am spus: La ce te-ateptai? Vrea s fie
un criminal celebru. Sper doar s nu-ncerce s-l conving s se
predea.
Louly ofa Chevrolet-ul berlin pe care Carl l primise de la
marshalli. Virgil nu dorise s ia maina lui, ca nu cumva s-i
pteze tapieria cu snge. El i art drumul, ocolind proprietatea
pn la cmpul petrolifer i sonda care se ridica n preajma
prului. Era aproape ora opt, dar nu ncepuse nc s se
ntunece. Coborr din automobil, Louly cu revolverul 0,38 i
Virgil cu carabina Winchester cu care era obinuit.
nainte de a pleca, Louly l ntrebase pe Virgil:
Carl de ce nu folosete carabina?
Virgil i rspunsese:
Fiindc el este marshallul SUA Carl Webster i-i va spune c
nu-i trebuie alt arm dect un Colt 0,38.
Vzur resturile focului de tabr, cu cenua cald i rmaser
locului, privind n jur, pn-l zrir pe Walter, al crui trup se
distingea parial prin buruieni.
l cunoti? ntreb Virgil.
Louly se uit din nou la el, la gaura rotund i neagr de glon,
la ochii care-o priveau fr s-o vad i scutur din cap.
Virgil deschise ua barcii i se uitar la botul galben al
Cadillacului, care ieea din interiorul ntunecat pentru a
rsfrnge razele soarelui.
317

El n-a plecat, zise Virgil.


Louly arunc o privire n main i spuse:
Trebuie s-l inem aici.
Se ntoarse i-l vzu pe Virgil ridicnd capota.
Exact asta i fac.
i dup-aia? Vrei s-l cutm?
Virgil deconecta bujiile.
Da, ncuviin el, haide s vedem dac-l putem scoate din
ascunztoare.
Jack cuta un mod n care s foloseasc arma cu alice. ntins
pe burt, vedea perfect veranda, iar naintea lui erau suficiente
tufe pentru a cobor capul, astfel ca nimeni s nu-l vad.
Aa cum fusese cnd Louly i tatl lui Carl ieiser din cas,
btrnul spunndu-i ceva fetei i apoi revenind nuntru. Nici
unul nu privise ctre el. Ea alergase spre garaj ntr-o salopet
care-i era mult prea mare i adusese n fa Chevrolet-ul care era
probabil al lui Carlos. Dup aceea btrnul venise la main
mpreun cu femeia lui. Jack crezuse c aveau s urce amndoi,
ns femeia se napoiase n cas. Ieise s-i spun lui Louly s nu
uite de pui. Jack se ntoarse pe o parte ca s urineze i zri o
veveri care-l privea de la numai civa pai.
Ai mai vzut un arpe ca sta pe-aici? o ntreb el dup care
slobozi un jet i veveria dispru. Se ncheie la li, ntinse mna
dup sticla de bourbon i trase un gt ca s se relaxeze i s-i mai
vin idei.
Bun, s zicem c ei se ntorc i Carlos iese s-i ajute s duc
trguielile n cas. Se opri. Dar prvlia este deschis duminica?
Nu, ei cumpr puiul de la o ferm i porumbul i roiile. Aa
deci, Carlos iese Trebuie s te apropii, cu puca. Carlos i ajut,
are minile ocupate cu ceva i tu te ridici i-alergi drept spre el,
ajungi n loc deschis
Le auzi maina, se napoiaser deja, dar erau nc departe.
318

Apoi zgomotul crescu, cu motorul ambalnd, ca i cum ar fi


suit o pant abrupt. Aici ns nu exista nici o pant, iar zgomotul
se apropia tot mai mult. Sunetul i spuse lui Jack c ei tiau c el
era aici i avansau rapid printre nucii pecan, drept ctre el.
Virgil l zri primul pe Jack.
i spusese lui Louly s-o ia pe o scurttur spre cas, drept prin
plcurile de nuci. Perfect, aprobase ea, dar unde-i casa? Virgil i
artase direcia i ea pornise prin plcul cel mai apropiat de
sonde; aici copacii erau distanai suficient pentru ca lumina
soarelui s ptrund printre ei i era uor s treac pe acolo.
Necazul era c terenul fusese cndva un ogor i Fordul ncepu s
se zglie i hurduce peste fgaele ascunse sub covorul de
buruieni i hiuri slbatice, pe alocuri fiind gata s se blocheze,
cu Louly strngnd disperat volanul i ambalnd ca s poat
nainta. Virgil continuase s-i arate direcia.
Pe-acolo.
Se enerva.
i-am zis, drept nainte!
Trebuia s-ocolesc copacii, nu? replic ea la fel de fnos.
O s facem praf maina, zise el.
Statul are destule, spuse ea. Ultima main a lui Carl a fost
ciuruit.
Apoi Virgil o lu prin surprindere, rostind:
l vd.
Strigase:
Unde?
Drept n fa, n hiul la mare. l vezi? Tmpitu are-o
cma alb i pantaloni albi. Voia s mearg la bal cnd termina
aici. Se uit napoi acum. Chiar dac nu ne vede, trebuie s neaud.
Virgil ridic Winchester-ul i sprijini eava pe pervazul
geamului.
319

Eu nu-l vd, spuse Louly.


Drept n fa, ce Dumnezeu, la nici treizeci de metri! uier
Virgil surescitat.
La fel se simea i Louly, care strig:
M-acoper nenorociii ti de nuci!
Trecu de cei din faa lor i clc pedala de acceleraie n clipa n
care simi teren neted sub roi, ocoli nucii i n clipa aceea l vzu,
n hainele lui albe, ca un zugrav, n zona cea mai deas a plcului.
ndrept arma spre ei. Decis s-l calce sub roi, Louly l vzu
intind i trgnd, dup care o trmb de aburi se revrs
uiernd din radiator. Ea nu-l mai putea vedea acum, ns nu
ridic piciorul de pe acceleraie i auzi o bubuitur cnd
ncrctura de alice fcu o gaur ct o bil de bowling drept n
mijlocul parbrizului i se nfipse n bancheta din spate. Ea frn
brusc i srir amndoi din automobil, rostogolindu-se prin
frunze i peste nucile czute din copaci, cu Jack continund s
trag n maina goal.
Trebuie s re-ncarce! rcni Virgil i ncepu s trag cu
Winchester-ul spre Belmont, care se ndeprta de ei, printre
copaci.
Louly nu trsese nc nici un glon. Porni n fug dup el,
spernd s prind momentul cel mai bun.
Ce a vzut Tony c s-a ntmplat:
Cu cteva clipe nainte s aud focurile de arm, el i Carl erau
n camera din fa i Tony zise:
i dac ei o s-l vad?
Carl spuse:
Tata a fost puca marin.
Louly n-a fost.
Crezi c ea o s-o ia la fug?
Nu, zise Tony i exact asta m nelinitete.
Auzir primele dou salve ale unei puti cu alice n plcul de
320

nuci i Carl iei pe verand. Apoi se auzir alte trei bubuituri


puternice, urmate de focurile Winchesterului i Carl travers
spaiul deschis, iar Tony era pe verand, scriind n carnet;
patruzeci i opt de metri pn la copaci i dedesubt, afirm c de
la distana asta lovete inta de patru ori din cinci.
Tony privi peste terenul deschis i zri ceva alb: s fi fost Jack
care venea printre copaci? Da, el era, Jack care ncerca s
rencarce puca n timp ce alerga, concentrat, cu capul plecat. Se
ivi dintre copaci n dou salturi lungi i ridic ochii.
Iar acolo se gsea Carl Webster, n mijlocul terenului deschis,
cu revolverul Colt n braul ntins pe lng piciorul lui drept. Tony
not: Douzeci i cinci de metri ntre ei? Vzu cum cartuul pe care
Jack voia s-l bage n magazia putii i alunec dintre degete i
cade. El nu se aplec s-l ia. l privi pe ajutorul de marshall Carl
Webster, Hot Kid, putiul-teribil al Serviciului marshallilor, un om
al legii recunoscut i respectat n SUA i rosti:
S-i spun cinstit, crezusem c sta a fost unul dintre
planurile mele cele mai bune.
Iar marshallul replic:
Mi-ai spus c o s vii, nu?
Jack pru nfrnt, cu fruntea plecat, apoi brusc avea s scrie
Tony duse puca la umr. Webster, n poziia de tragere, i
ridic revolverul cu braul perfect ntins i bum, zbur Remingtonul din minile lui Jack n fraciunea de secund n care trase.
ocul glonului l smuci pe Belmont pe jumtate i el se prinse de
umrul drept, ncerc s revin la adpostul copacilor, iar Carl l
mpuc de data aceasta n coapsa stng, sus.
Acolo unde a zis c-o s-o fac, scrise Tony n carnet, n umr i-n
picior.
Dar asta nu-l opri. Ucigaul acela rece ca piatra avu tria s
ntind braele i s se prind de trunchiul unui nuc ca s nu
cad.
Atunci apru Louly.
321

Tony o privi ieind dintre copaci la vreo nou metri de Jack. i


not s includ asta n articolul pe care avea s-l scrie, distana
dintre ei. Louly prea epuizat, ns l privi calm pe Belmont n
vreme ce Carl o ntreb despre tatl su. Louly rspunse c avea
s apar dintr-o clip-n alta, c-i scotea cpuele din osete.
Ea se uit cum Jack i duse braul la spate lipit de trunchiul
copacului ca s poat rmne n picioare dup care ntinse n
fa piciorul sntos i se ndeprt de nucul pecan, ntr-att ct
s-i poat strecura mna pe-acolo. Se rezem dup aceea iari
de copac i-i spuse lui Carl:
Ei bine, Carlos, mai avem timp de vorbit nainte s-mi aduci
un doctor. S ne-mprtim unul celuilalt prerile despre
Oklahoma.
i spun i nu-i mai repet, rosti Carl, c alte cuvinte nu mai
aud de la tine. nl Colt-ul. Dac mai deschizi gura o dat, te
pocnesc peste ea.
Dac trebuie s-l duci undeva, i zise Louly lui Carl, vin cu
tine.
Carl se uit la ea i rspunse:
Nu-l duc mai departe de Tulsa.
Louly se ntoarse ctre Jack la timp pentru a-i vedea mna
aprnd dinapoia lui, innd revolverul de 0,45. Ea ridic arma
lui Carl cu ctarea pilit i-l mpuc pe Jack Belmont n piept, l
mpuc de trei ori, ca s fie sigur.
Ecoul mpucturilor dinui, n vreme ce Carl se uit fix la
Louly i Louly se uit la Carl. Apoi amndoi se uitar la Jack
Belmont, care zcea mort i nici unul nu spuse vreun cuvnt.
Tcerea lor poate fi explicat, not Tony. Dup un timp avea s
discute cu amndoi.
ns articolul Moartea lui Jack Belmont avea nevoie de efecte
dramatice, de un ton anume i de o descriere perfect a
atmosferei i scenei. Poate c avea s-l intituleze Moarte pe un
teren petrolifer. Nu suna ru.
322

Cuprins

1.............................................................................................................................4
2...........................................................................................................................18
3...........................................................................................................................36
4...........................................................................................................................52
5...........................................................................................................................57
6...........................................................................................................................73
7...........................................................................................................................86
8.........................................................................................................................103
9.........................................................................................................................115
10.......................................................................................................................125
11.......................................................................................................................129
12.......................................................................................................................146
13.......................................................................................................................153
14.......................................................................................................................168
15.......................................................................................................................184
16.......................................................................................................................195
17.......................................................................................................................205
18.......................................................................................................................220
19.......................................................................................................................233
323

20.......................................................................................................................244
21.......................................................................................................................253
22.......................................................................................................................262
23.......................................................................................................................270
24.......................................................................................................................278
Cuprins............................................................................................................285

324