Sunteți pe pagina 1din 626

1

Dup textul ediiei a VI-a


aprut la
Editura JUNIMEA-1972
2

A patra ediie a romanului


readuce n
circulaie numele lui Radu Rosetti (1853-1926), pasionat
cercettor de cronici, i hrisoave, evocator talentat de
fapte i ntmplri din evul mediu romnesc. Sprijininduse pe documente i pe mrturiile literaturii orale, autorul
reconstituie o imagine vast a dramaticelor evenimente ce
preced nchegarea primului stat feudal centralizat de pe
teritoriile locuite de romni la estul Carpailor. Aciunea
plin de neprevzut, lupte spectaculoase, rpiri,
deghizri, nvliri ttrti, eroism romantic i eroi
exemplari, toate sunt elemente ce satisfac din plin gustul
pentru literatura de inspiraie istoric, povestitorul
dovedindu-se un valoros premergtor al romanului
sadovenian.
Textul de fa reproduce ediia a III-a, operndu-se ns
o serie de prescurtri.
n fapt, aciunea ctig n vitez i cartea n unitate.
Am unificat, pe baza normelor ortografice actuale,
fluctuaiile de forme gramaticale datorate, probabil, mai
ales tipografului. Astfel, am corectat substantive scrise
dup vechea ortografie (Romni, Brldeni etc.), ori
grafiile de felul de o dat, fie-care, vre-o, ci-va etc.. Am
pstrat ntocmai formele arhaice i regionale (poronc,
4

atunce, niciurea, urie, o lsat, etc)... Am considerat


elemente arhaice i genitive de felul stpnirei, unele
cacofonii ce nici astzi nu sunt simite ca atare n limba
popular. n fine, am corectat greelile de tipar evidente.
n cazul ctorva cuvinte puin cunoscute am dat explicaia
n subsolul paginii.1
GHEORGHE DRGAN

Notele versiunii electronice(nve) se refera la numerotarea capitolelor extrase din textul


editiilor anterioare.

ra seara, pe la sfritul lunii februar 1348. n sala


cea mare a castelului su, mai bine zis, a casei
ntrite
de
la
Cuhnia,
n
comitatul
Maramureului, se primbla cu pas ncet, adncit n
gnduri, un om de statur neobinuit de nalt.
Pletele lui bli, lungi dar rari, amestecate pe ici i
colea cu fire albe, artau c ajunsese n ceea ce, pe
drept sau, mai degrab, pe nedrept, s-a obinuit a se
numi floarea vrstei, adic, c se afla ntre patruzeci i
cincizeci de ani.
Fruntea i era lat, ochii cenuii, reci, ptrunztori, cu
pleoapele lungi i ncreite, nasul lung, drept i ascuit
la vrf. O pereche de musti bli subiri dar lungi,
lsate n jos, acoperea gura mare cu buzele drepte;
flcile erau dezvoltate i brbia lat. Toat nfoarea
lui arta o fire puternic, nzestrat cu o voin de fier i
cu o iscusin ce lesne putea s se schimbe n vicleug,
puse n slujba unei mini puternice.
mbrcmintea i era alctuit dintr-un dolman de
postav albastru, cu ireturi galbene, scurt i strns pe
trup i din cioareci roii. Pe deasupra, purta o jupan
sau manta de atlaz rou cu mneci largi, venind numai
pn la coate, avnd blan de samur la guler i la
mneci i strns la cingtoare cu o curea lat de vreo
6

dou degete, btut cu flori de argint i la care atrna,


n partea dreapt, un junghier cu mner de filde. Era
nclat cu ciubote galbene care se suiau pn sub
genunchi.
Trupul lui uria rmsese sprinten, iar mersul hotrt
i mndru arta omul ncreztor n sine i deprins a
porunci. Acest brbat era Bogdan, voievodul romnilor
din Maramure.
El era urmaul unui neam vechi pe care ungurii l
gsiser n stpnirea mai multor cnezate ntinse i care
era nrudit cu neamurile cele mai de seam din rile
locuite de romni.
Cucerirea ungureasc, pe lng c tirbise n chip
simitor stpnirea cnejilor n folosul noilor venii, i
fcuse s se coboare din starea de stpni la acea de
mijlocitori ntre ungurii cuceritori i mulimea romnilor
cucerii. Cu vremea ns, o parte din aceti cneji, unii
prin purtarea lor vitejeasc n rzboaie, alii prin
nsuirile artate n slujba criei ungureti, izbutir si ntemeieze stri care, dac nu erau strlucite i nu-i
puneau pe aceeai treapt cu nobilimea ungureasc,
erau totui statornice i folositoare. Cea mai nalt stare
la care puteau s nzuiasc era acea de voievod al
romnilor unui comitat. Acest dregtor judeca, n vreme
de pace, toate pricinile ce se iscau ntre cneji i steni,
era nsrcinat de fipan, de voievodul Transilvaniei sau
de palatinul Ungariei, uneori chiar de crai, s fac
cercetrile trebuitoare n pricinile care priveau pe
romni sau s ieie parte la acele izvornd din certuri
ntre romni i unguri. Pentru aceste slujbe primea
anumite dri. n vreme de rzboi, voievodul era
nsrcinat cu adunarea i povuirea otenilor romni.
7

Erau comitate n care erau mai muli voievozi, ndeobte


ns era numai unul i n vremea n care se petreceau
faptele al cror ir alctuiesc povestirea noastr, Bogdan
de la Cuhnia era singurul voievod romn n Maramure.
Stpnirile lui erau foarte ntinse, cuprinznd pe lng
Cuhnia, i satele Iodu, Bociccel, Viu de Sus, Viu de
Jos, Moisei, Silitea de Sus, Silitea de Jos i Bora,
adic tot colul Maramureului cuprins ntre comitatul
Bistriei i Bucovinei. Veniturile acestor sate mpreun
cu foloasele aduse de slujba de voievod, la care fusese
ridicat nc n vremea craiului Carol Robert, i alctuiau
cea mai frumoas avere din comitat. n aceast privin
nu se putea msura cu el niciunul din nemeii localnici.
Pe lng starea lui material, faptele rzboinice svrite
de el att n criea trecut ct i n rzboiul purtat n
anul 1344 de voievodul Transilvaniei cu ttarii n
Moldova, apoi cu prilejul cruciatei lui Lajos, n anul
urmtor mpotriva litvanilor, l puseser n vaz mare
att printre romni ct i printre unguri.
Bogdan stpnea satele lui n puterea dreptului
romnesc, adic: ele nu erau stpniri desvrite ca
acele ale nemeilor ungureti, ci cnezate. Pmntul era
privit ca fiind al craiului i ranii romni locuind pe el l
aveau n folosin din tat n fiu. Cneazul se bucura de
dijme i de diferite dri la care erau supui locuitorii:
gloabe, drepturi de judecat, venituri din crme, din
mori i din pmnturi nelocuite. El era ns supus la
dri ctre clerul catolic i ctre vistieria criasc, sarcini
de care erau scutii nemeii i nu lua nicio parte la
ocrmuirea rii.
Muli cneji, ademenii de aceste foloase, intraser n
rndurile nobilimii, lepdndu-se de credin i de
8

neam. Dobndirea unor asemenea foloase ar fi fost un


lucru prea lesnicios pentru Bogdan: i n multe rnduri i
se propusese s apuce pe aceiai cale, dar rspunsese
totdeauna c nu voiete s cumpere foloase i drepturi,
orict de folositoare ar putea ele s fie, cu preul
prsirii credinii n care triser prinii lui i c
nefiindu-i ruine de neamul din care s-a nscut, nu se
leapd de el. Aceast nepsare fa de nite foloase att
de rvnite de obicei, mrise ntr-adevr trecerea i vaza
lui Bogdan printre romni dar, totodat nemulmise pe
unguri. Se strnise mpotriva lui bnuiala c aceast
purtare era menit a-i mri vaza n ochii romnilor i a
nlesni strngerea lor mprejurul lui pentru scopuri
potrivnice coroanei. Fusese chiar vorba de a-l nlocui
prin alt voievod, prin Ion, fiul lui Iuga, nepot de frate al
lui Bogdan i care, prin stare i fire, se arta a fi mai
puin primejdios; dar, la urm, nu se fcuse nimic. Muli
dintre nemei i chiar dintre magnai i datorau bani cu
care se mprumutase pentru a putea duce traiul luxos
adus n Ungaria de craii angevini, i ei nefiind n stare
s-i napoieze, nu ndrzneau s o rup cu dnsul. Pe de
alt parte, el ndeplinea slujba ce i se ncredinase n
chip vrednic i priceput. Dar ocrotea, n marginea
puterilor sale, pe romni mpotriva samovolniciilor
ungureti, nu-i crua de cte ori se fceau vinovai de
vreo abatere de legi. Purtarea lui fa de stpnire prea
cu totul neprihnit nct nu ddea dumanilor prilej
s-i sprijine bnuielile pe niciun fapt vdit. Vom vedea
ns, n curnd, care erau scopurile ce le urmrea n
tain.
Odaia unde se afla Bogdan n seara n care ncepe
povestirea noastr era, precum am spus mai sus, sala
9

cea mare a casei; ntr-nsa se primeau oaspeii, ntr-nsa


se ddeau mesele, ntr-nsa se judecau pricinile. Aceast
ncpere lung strbtea cldirea dintr-un capt pn n
cellalt. Preii cei mai scuri, care ddeau afar, aveau
cte dou fereti alctuite dintr-o mulime de geamuri
mici, legate ntre ele prin cercuri de plumb. Cu toate c
sala se afla la rndul de sus, pe din afar de fereti erau
zbrele groase ncruciate. n ceilali prei erau cte trei
ui de stejar, ntr-un singur canat i mpodobite cu cuie
de fier. Podeala era de scnduri de brad, iar grinzile i
scndurile tavanului, netencuite, fuseser nnegrite de
fum i de vreme. nclzirea, se fcea prin dou sobe
mari, cu vetre, aezate fa n fa, aproape de uile din
mijloc i avnd nfoarea sobelor rneti de astzi; n
fiecare din ele ardea cte un trunchi ntreg de fag.
mbrcmintea odii era alctuit dintr-o mas mare
n patru muchii, pus cam la mijlocul slii, mprejurul
creia se vedeau vreo douzeci de scaune de lemn cu
speteze. Lng fiecare u din mijloc, n partea n care
nu era sob, se afla cte un dulap mare: de-alungul
preilor se vedeau lavie de lemn, dou mese mici
rotunde i un numr mare de scuiee cu trei picioare.
Toate erau de lemn de stejar spat, iar spturile
datorite unui meter de pe loc. Lng fiecare sob erau
aezate cte dou scaune mai mari, avnd speteze cu
flori de alam i perne de catifea roie umplute cu ln.
Pe spetezele tuturor scaunelor i pe dulapuri era spat
stema voievodului: un buzdugan i un junghier
ncruciate n mijlocul scutului.
ntr-un unghi al slii se vedea o icoan mare a Maicii
Domnului, naintea creia ardea o candel de argint.
Toi preii eram acoperii cu unelte de rzboi i de
10

vnat de toate felurile: sulie, pi, paloe, baltage,


buzdugane, ghioage, mciuci i junghiere de toate
chipurile i de toate mrimile, arcuri, tolbe cu sgei,
coifuri, scuturi de fier, de lemn i de piele, toate prinse
n cuie. Faptul c nu vedeai pe ele niciun fir de colb i c
erau unse cu ngrijire, dovedea c nu erau menite a sluji
numai de podoab ci c se ateptau de la ele slujbe
bune la nevoie. Masa i laviele erau acoperite cu
scoruri de ln dinaintea sobelor i sub mas piei de
uri i de lupi acopereau podelele. n dou sfenice mari
de lemn boit, de chipul acelor ce se vd astzi n
bisericele de la ar, nalte de un stat de om, ardeau cte
dou lumnri de su care, dei groase ct braul, cu
greu ar fi putut lumina sala fr ajutorul focului din
vetre.
Bogdan fu trezit din gnduri prin intrarea unei slugi
care l ntiin c la poart s-a oprit un strin mbrcat
n zale, care cere s fie adus naintea lui. Voievodul,
creznd c este vreun trimes de al fipanului, porunci
s-l aduc. n curnd se auzir deschizndu-se mai
multe ui grele i n sal intr un brbat sprinten, de
statur nalt, avnd pe cap coiful rotund obinuit de
unguri, cu sgeata alctuind nazalul ridicat n sus i
purtnd peste un dolman verde, o cme de zale care
se scobora pn aproape de genunchi. Ciorecii de postav
rou intrau, deasupra pulpelor, n ciubote galbene la
clcii crora luceau pinteni de aur.
Cnd l vzu Bogdan care l atepta n picioare, cu
spinarea ntoars ctre focul unei sobe care btea n plin
asupra feei strinului, izbuti numai pe jumtate s
nbueasc un strigt de mirare.
tefan Stroici! Se poate? strig voievodul ntinznd
11

braele spre strin.


Se prea poate, vere, rspunse strinul i amndoi
se mbriar cu cldur.
Dar eu te tiam pornit la Napole cu craiul, zise
Bogdan, n-ai pornit? Te-ai ntors de pe drum?
i le voi spune toate, rspunse tefan, dar d-mi
voie s lepd nti armele i zaua.
Zaua i armele fur scoase de pe cltor, i i se aduse,
pe o tav de alam, o cin alctuit, cci se aflau n
sptmna alb, aproape numai din brnzeturi. Tablaua
fu pus pe o mas rotund care se aez lng foc, i
tefan, dup ce zise o scurt rugciune, lu loc la
dnsa; iar Bogdan se aez n cealalt parte a mesei,
privind pe oaspele lui care mnca n tcere.
Faa lui tefan era plcut la privit: cu trsturi
frumoase, luminat de doi ochi cprii mari i vioi, n
care se citea o fire deschis i viteaz; pletele lui castanii
erau lungi, barba scurt o purta cam ascuit. Faa
galben i privirea ntunecat a tnrului erau un lucru
de mirare pentru voievod. ndat ce cina, n vremea
creia ei schimbase numai cteva cuvinte fr
nsemntate, fu isprvit, Bogdan nerbdtor, fcu un
semn i slugile lund cu ele tablaua, ieir.
Acuma, zise el, cred c m vei pune n cunotina
pricinei ntoarcerii tale neateptate i a suprrii ce se
vede scris pe faa ta.
Ce zici suprare, strig tefan srind de pe scaun
cu glasul schimbat, n-am prsit oastea: am fost izgonit
dintr-nsa ca cel de pe urm lefegiu fiindc, n faa unei
batjocuri ce nu o putea suferi nici om de neam nici
otean deplin, am tras paloul n aprarea cinstei mele
terfelite i am dat pedeapsa cuvenit aceluia care
12

ndrznise s-i fac rs de mine.


i tnrul, cruia i tremura tot trupul, czu iar pe
scaun apoi, sprijinind coatele pe mas, i acoperi faa
cu minile i ncepu s plng cu hohot.
Bogdan rmase ncremenit att la auzul vetii
neateptate ct i la vederea durerii de care era cuprins
tefan.

13

up ctva tcere, bgnd de seam c tefan s-a


mai linitit, voievodul zise:
Spune-mi cum s-au ntmplat aceste lucruri
care mi par de necrezut. Cum de nu te-a ocrotit craiul
pentru care ai fcut attea jertfe?
Iart, Bogdane, slbiciunea ce i-o art, zise tefan
ridicnd capul. Simirile pe care le stpnesc de dou
luni n sfrit m-au nvins. i voi spune tot cci pentru
atta venit-am ntins la dumneata.
Precum tii, n toamna trecut am plecat la oastea
craiului care mergea la Napole s rzbune moartea
fratelui su Andrei, ucis cu tirea dac nu din porunca
soiei sale, criesei Ioana.
Duceam cu mine cincizeci de sulii, toi romni din
satele mele, strni, narmai i inui cu cheltuiala mea.
Mi-am adus adesea aminte cum dumneata m certai,
zicndu-mi c ru fac de-mi risipesc averea adunat de
prini pentru slujba craiului unui neam de la care al
nostru nu poate atepta dect asuprire i batjocur i
amar m-am cit c nu i-am ascultat sfaturile. Ca o
rsplat a jertfelor ce le fcusem pn atunci, nu mai
slujeam ca altdat sub banderiul fipanului de
Maramure ci aveam steagul meu i fceam parte din
14

banderiul a nsui craiului, alturea cu cetele curtenilor.


n vremea ct am strbtut Ungaria, munii Stiriei i
rile Italiei, am putut s-mi dau sam c att magnaii
ct i nemeii de rnd m priveau cu ochi ri. Dac unii
erau suprai prin faptul c un romn se gsete pus pe
aceeai treapt cu ei, avnd steagul lui i primind, ca i
ei, poronci numai de la crai, apoi ceilali, care slujeau
sub banderiul fipanilor, se simeau i mai amri
vznd c acel romn se bucur de o vaz la care ei nici
nu se puteau gndi. Suprrile nu-mi lipsir de la
nceput i mie mi se ddeau gazdele cele mai rele, eu
eram nsrcinat cu slujbele cele mai neplcute, mi se
fceau tot felul de greuti pentru hrana oamenilor i a
cailor; de cte ori locuitorii se jluiau de vreun jaf fcut
de oteni, se nvinoveau romnii mei. Mult snge ru
fcutu-mi-au aceste necazuri zilnice i la grea ncercare
a fost pus rbdarea mea. Dar le rbdam pe toate:
dormeam fr adpost pe pmntul gol, ndeplineam
toate nsrcinrile cte mi se ddeau, sufeream de foame
i de sete, plteam toate merindele scump i privigheam
cu cea mai mare grij purtarea slujitorilor, n ndejdea
c, odat n faa dumanului, vom ti, prin vrednicia
noastr osteneasc, s silim pe unguri a ne privi cum
trebuiesc privii fraii de arme viteji.
n ziua de 23 decembrie trecut, aflnd craiul care se
afla la Aquilea c Ludovic de Tarent, al doilea so al
criesei Ioana, se pregtea s apere trecerea Voltumului,
poronci lui Neculai Cajetani, grofului de Fundi, s ieie
trei mii de italieni i trei mii de clrei din cetele curii
i s azvrle pe duman dincolo de Capua. Aflndu-m
fa, m rugai ca i steagul meu s fac parte din
curtenii ce erau s mearg cu Cajetani i, spre mhnirea
15

ungurilor, cererea mea fu ncuviinat.


A doua zi, n ajunul Crciunului, plecarm de cu
noapte i ajungnd la revrsatul zorilor pe malul
Volturnului, zrirm pe duman ateptndu-ne dincolo
de ap. Cajetani puse la mijloc nemii i italienii
mbrcai numai n fier, mpri clrimea ungureasc la
aripi i poronci s trecem ndat rul i s nvlim
asupra napolitanilor, apoi intr el cel de nti, n ap.
Oastea ntreag se lu dup dnsul i, cu toate c
arcaii i prtiaii dumanilor aruncau asupra noastr
o ploaie de sgei i de pietre, ajunserm repede la
cellalt mal i ne repezirm cu suliele ntinse asupra
potrivnicilor. Ceata mea fusese aezat la captul aripei
stngi, alturea era un steag al lui Paul Fejervary sub
porunca fiului su Gyula. Dincolo de ap, gsisem n
faa mea numai civa clrei care, cum ne vzur pe
mal, ddur dosul iar eu m luai la goan dup dnii.
Vznd ns c sunt puini i c numai cu greu i voi
putea ajunge, m ntorc ndat, la pas, pentru a lsa caii
s rsufle. Cnd ajung iar aproape de ru, dau cu ochii
de steagul lui Fejervary care, nc cu vreo trei, nvlesc
asupra unui deal ce se afla n marginea de la vale a
esului pe care m ntorceam i de pe care deal, ascuni
n nite vii, un stol de arcai mprocau pe unguri cu
sgei. Nvala clreilor, la deal, prin vii era o curat
nebunie i n curnd fiind respini, ei se ntorc n risip
avnd printre dnii o mulime de cai fr clrei. Dar,
n loc de a se cumini, i vedem tocmindu-se pentru o
nou nval. Prevznd c i de ast dat nu vor putea
face nicio isprav, descalec oamenii, lsnd numai vreo
civa pentru paza cailor, i ncep a sui dealul pe jos
spre a lua pe duman n coast. Dealul, dei repede,
16

fiind mic, ajunserm n vrful lui tocmai cnd clreii


notri o luau pentru a doua oar la fug fr a fi putut
mcar intra n vii dar lsnd marginea lor semnat cu
mori i cu rnii. Noi, ns, fr a mai dodi, ne repezim
asupra arcailor, erau nite genovezi, i intrm ntr-nii
cu paloele zmulte.
Ei nu aveau nicio putere pentru a se apra de paloe
cci arcurile nu le mai puteau fi de folos, nvala noastr
fiindu-le fr veste i noi amestecai cu ei. ntr-o
clipeal, peste cincizeci zceau mori sau rnii la
pmnt iar ceilali, aruncnd armele, czuse n
genunchi i cereau s le crum viaa. Uitndu-m
atunci mprejur, zresc de pe deal napolitanii
retrgndu-se n grab pe toat ntinderea btii i
banderiile noastre nfipte pe locurile ce, mai dinioarea,
erau n puterea dumanilor. Atunci apuc steagul meu
din mna stegarului i l nfig n pmnt. Clreii care
pornise n risip cu Fejervary ajunse n fuga lor pn la
ap unde oprindu-se se tocmir din nou. Se vzur
cpeteniile sftuindu-se, apoi Fejervary, urmat de ai lui,
apuc spre mine n treapdul cailor. Ajuns n marginea
viilor i neputnd strbate printr-nsele grmad clri,
o ia la deal urmat numai de stegar i de vreo zece
oameni, naintnd foarte cu greu printre vie. Slujitorii
mei abia isprvise s lege minile genovezilor, temnduse s le lase micrile slobode cci numrul lor era nc
de trei ori mai mare dect al nostru, cnd iat c ajunge
i Fejervary la mine.
S triasc craiul, i zic eu, mila Domnului, izbnda
este a mriei sale.
Fr a rspunde un cuvnt, el desclec, ia banderiul
n mn, trntete pe al meu jos cu piciorul i l nfige
17

pe al su n pmnt.
Fapta era aa de neateptat i fusese ndeplinit att
de iute nct nu avui vreme s-l opresc.
Ce faci, nemernicule, ai nnebunit? strig eu punnd
mna pe palo.
Nu este aicea locul pentru crpa murdar a cnelui
de olah, rcnete atuncea ungurul i scoate paloul, ci
pentru banderiul magnatului maghiar i dac olahul nui mulmit, sunt gata s-i tai i urechile.
Paloul meu iei din teac i, nebun de mnie, printro lovitur puternic fcui s-i sar arma din mn apoi,
prin dou tieturi n cruce, i nsemnaiu obrazul pentru
toat viaa.
Ungurul, greu rnit i chiort de sngele care-i curgea
din frunte, czu jos cu un ipt de durere. Slujitorii lui,
fcnd atunci o micare pentru a se arunca asupra mea,
ai mei mi srir n ajutor i ungurii, vzndu-se n
numr mic, puser iar paloele n teac. Eu smulsei din
pmnt banderiul lui Fejervary i aruncndu-l n lturi
ridicai iari pe al meu. Chiar atuncea se auzir
trmbiele sunnd adunarea i toat oastea noastr se
vzu cltinndu-se n treapdul cailor spre locul unde
flfia banderiul lui Cajetani.
Ungurii ridicar de la pmnt pe stpnul lor rmas
aproape fr cunotin i unul dintr-nii lundu-l pe
cal, se ndreptar spre tovarii care vzuse ntmplarea
dar, din pricina rpejunei cu care se petrecuse, abia
avusese vreme s descalece i s se puie n micare spre
noi.
Trmbiele necontenind a suna, mi strnsei oamenii
i prinii i ne scoborrm spre cai pe drumul cel mai
drept. nclecarm cu toii i mpingnd naintea
18

noastr pe genovezi, silindu-i s grbeasc pasul pe ct


le era cu putin, ne ndreptarm spre locul unde era
strns oastea, nconjurnd dealul pe care se afla via
unde se petrecuse lupta. Ajungnd la cotitur, vzurm
naintea noastr oamenii lui Fejervary; ei nefiind ca noi
mpiedicai de prini, se mpreunar cu grosul oastei
mult naintea noastr.
Cnd ajunserm, gsirm pe Cajetani nconjurat de
mai muli unguri de seam care, cum m vzur,
ncepur s strige aruncndu-mi ocri i ameninri. Nu
putea s ncap ndoial c cele ntmplate ntre mine i
Fejervary le erau cunoscute. Fcndu-m c nu aud
ameninrile lor, m apropii de Cajetani i i dau seam
de lupta ce o purtasem fr ns a vorbi despre cearta
cu Fejervary.
Fiindc dumneata ai numrul cel mai mare de
prini, mi zise groful, vei mai lua pe acei ce i avem cu
noi i, mpreun cu cincizeci de oameni de ai
cpitanului Verner, te vei duce la mria sa craiul, la
Aquilea, i i vei spune de izbnda noastr. Vei mai
adoga c mergem nainte spre Capua, unde ndjduim
s intrm pe la prnz.
nelegnd c aceast nsrcinare mi se ddea n scop
de a m deprta de prietenii lui Fejervary, spre a nu da
loc la certe care ar fi putut s ngreuieze mersul oastei,
dei nu m simeam vinovat cu nimic i gseam c mi sar fi cuvenit o slujb mai cinstit, m-am supus n tcere.
Cajetani, lsndu-mi toi prinii cu cincizeci de lefegii
nemi, apuc drumul spre Capua iar noi pornirm
ndrt spre Aquilea. Cam pe la jumtatea calei,
mergnd ncet din pricina prinilor, furm ajuni i
ntrecui de Gabor Apor i Mihai Csaki, amndoi rude de
19

aproape cu Fejervary. Privirile pline de ur ce-mi


aruncar n treact i graba cu care prseau o oaste ce
trebuia s intre ntr-un ora bogat i vestit, mi ddeau
destul de lmurit a nelege c se ntorceau att de
grabnic numai spre a m pr craiului.
Abia ajuns la Aquilea, mi iese nainte armaul cel
mare al curii i, zicndu-mi c are porunc de la mria
sa craiul s m puie la opreal, m duce la nchisoare
unde stau trei zile sub paza cea mai aspr. Dar nu eram
prea ngrijit de soarta mea cci, dei m ateptam ca
btrnul Fejervary s ntrebuineze toat trecerea lui la
curte pentru a rzbuna mndria neamului su smerit
de mine i ca magnaii, aproape toi rude sau prieteni cu
dnsul, s-i deie ajutor ca s m piard, totui m
bizuiam pe dreptatea lui Lajos. Nu puteam s cred c
craiul pentru slujba cruia cheltuisem o parte
nsemnat din avere, pentru care mi vrsasem sngele
de dou ori i care trecea drept cavaler deplin, s m
poat mcar ine de ru fiindc pedepsisem cutezana
acelui ce ndrznise s terfeleasc semnul la umbra
cruia triau i mureau, de sute de ani, brbai fr
vin i oteni fr fric, i pentru ferirea cruia de orice
necinste eram dator s-mi dau oricnd viaa. Eram
ncredinat c prile i ura ungurilor nu vor gsi nicio
trecere la el, cci nu uitasem sprijinul ce mi-l dduse
naintea Vilului cnd am fost fcut cavaler. Erai acolo
i-i aduci aminte cum, dup ce numai cu civa
oameni, romni maramureeni de ai notri, rspinsesem
nvala fcut n mijlocul nopii de cnejii litvani Olgerd i
Keistut asupra taberei i, dei greu rnit, cucerisem
steagul lor, craiul Boemiei care se otise cu noi, a tras
spada i, lovindu-m, de trei ori peste umr, m-a fcut
20

cavaler.
i-aduci aminte de suprarea ungurilor i cum a doua
zi alergar la Lajos pentru a-i cere s hotrasc c craiul
Boemiei greise cci nu putea s tie c, nefiind papista
i nefcnd parte din nobilimea maghiar, nu sunt
vrednic s fiu cavaler. Lajos atuncea le-a rspuns c
cavaleria nu se poate lua napoi i c cinstea ce mi s-a
fcut fusese pltit cu sngele meu. M bizuiam, n
sfrit, pe faptul c purtnd pintenii de aur trebuia
nainte de toate s fiu judecat de cavaleri i c nu va fi
unul care s gseasc rea o fapt ce-mi era poroncit de
toate legile cavalereti... Dar m nelam amar!
A patra zi, de diminea, intr n nchisoare armaul
i-mi citete o carte isclit de tot sfatul coroanei, prin
care se zicea c:
Deoarece cneazul romn tefan Stroici avusese
ndrzneala s rneasc pe nobilul Gyula Fejervary i s
arunce la pmnt banderiul zisului nobil, uitnd
deosebirea ce este ntre el i un asemenea nobil precum
i supunerea ce-i datorete, dei pedeapsa ce s-ar cuveni
lui Stroici pentru o asemenea fapt nu poate fi dect
moartea, totui craiul, n mila sa, i druiete viaa.
Hotrte ns, ca de ndat i sub paz, s fie dus la
portul de mare cel mai apropiat, iar de acolo la Fiume
unde va fi slobozit; steagul lui va fi desfiinat i slujitorii
ce-l urmau vor face de acum nainte parte din ceata lui
Fejervary. Totodat armaul m vesti c steagul meu
fusese ars cu un ceas nainte n faa otenilor mei i a
oamenilor lui Fejervary, c craiul cu oastea pornise la
Capua i c urma ca eu s plec la Ancona sub paza a
ase slujitori nemi din straja curii.
Eti otean, te tragi dintr-un neam tot att de vechi ca
21

i al meu; eti prin urmare n stare s-i nchipui ce am


simit la auzul acestei hotrri crude i nedrepte, vznd
mai ales neputina n care m aflam! De atunci durerea,
mnia, i dorul de rzbunare mi-au fost soii
nedesprite mcar o clip n lunga mea cale. Am venit
ntins la dumneata, ruda mea i vechiul prieten cruia
m-a ncredinat printele meu n ceasul morii. Viaa
mea este zdrobit, viitorul de otean ce l-am visat din
copilrie nimicit, averea pe jumtate dus, rmn de
rsul ungurilor!

22

a vrsta ta, dac viaa pare zdrobit, cu nlesnire


se poate ncepe alta, rspunse Bogdan rece i
artndu-se nemicat. Cu adnc mhnire
ascultatu-i-am povestirea. Da, nedreptatea ce ii s-a
fcut este crud i strigtoare. i s-a sfrmat viitorul de
otean al craiului care se prea c-i surde atta! Eu
nu m-am lepdat nici de lege nici de neam dar m-am
mulmit s fiu voievodul romnilor din comitatul
Maramureului, adic mai mare peste cei asuprii i
supus poroncilor magnailor. Tu, iari i-ai pstrat
legea i neamul dar ai visat visuri mari, acum le vezi
sfritul! ns n-ai pierdut nimic, eti tnr. Averea i
este ncurcat, dar nu pierdut; dac te vei retrage la
ar i-i vei restrnge cheltuielile, o poi ndrepta n
civa ani; deocamdat i pot veni n ajutor cu orict iar trebui. Apoi vom cuta o fat cu stare i, n linitea
unei csnicii fericite, vei uita cu ncetul neajunsurile ce
au dat peste tine.
Nu vorbi de cstorie, l ntrerupse tefan, acest
cuvnt deteapt n mine amintirea miresei frumoas i
iubit pe care mi-au rpit-o tatarii acum patru ani; sunt
destul de btut de Dumnezeu acuma din curnd pentru
23

ca s nu mai atingi o ran ce este departe de a fi


nchis! Deci, dumneata gseti cu cale s fiu menit de
azi nainte a duce viaa obinuit de obtea cnejilor
notri. S n-am alt grij i alt scop dect vnarea
banului, s gsesc n prsila turmelor de vite, n
judecarea pricinilor dintre steni, n strngerea
veniturilor mele i a drilor stpnirii uitarea visurilor
tinereii i a dorului de rzbunare care m arde. Fiind
nscut din prini romni, din neam falnic care a
stpnit odat lumea ntreag, trebuie oare s uit o
ocar ca aceea ce mi s-a fcut i s nu m mai pot gndi
la vreun viitor mai falnic?
Tnrul care rostise aceste cuvinte fiind stpnit de o
puternic micare, se sculase de pe scaun; Bogdan se
ridic i el n picioare apoi, punnd mna pe braul lui
tefan i strngndu-l cu putere i zise:
Iart-m tefane! Am vrut numai s te ncerc. Da,
durerea ta este durerea mea. Batjocura ce i s-a fcut ie
m arde i pe mine, ea este fcut neamului nostru
ntreg. Sunt gata s te ajut, s iau parte la rzbunarea
ce ai de gnd s-o iei. Spune-mi numai ce vrei s faci.
Vreu, zise tefan, s-mi vnd ocinile pentru orict
voi putea prinde pe ele spre a putea aduna mprejurul
meu o ceat de oteni romni ct se poate de
numeroas.
Bogdan scutur capul; un zmbet i trecu pe buz.
Eu i pot face parte, zise el, la alt rzbunare mai
mare i mai aleas. Urmeaz-m i i vei rzbuna ocara
chemnd la o via nou un neam n amorire i
fcndu-i o ar!
O! sunt gata s te urmez, te fac stpn pe viaa i
pe averea mea!
24

Ascult!
Bogdan se aez pe scaun fcnd semn lui tefan si reia locul, apoi urm:
De la urcarea pe tron a craiului Carol Robert, vedem
starea noastr nrutindu-se din zi n zi. Cneazul,
orict de vechi i-ar fi neamul, este pus mai jos dect cel
de pe urm venetic care, prin slugrnicie, prin linguire
sau prin bani a stors craiului o bucat de piele cu slove
latineti pe ea. El nu este privit ca un om ntreg, cci
naintea judecei mrturia unui neme preuiete ct
acea a patru cneji. El pltete biruri ca cel de pe urm
miel; iar nemeul care nu le pltete ia parte la
adunarea inutului i la adunarea rii pe cnd cneazul
nici poate visa s-i fac glasul auzit n sfatul care,
adesea, hotrte asupra banului i a sngelui su. Vezi
un neam aezat de curnd n ar, nemii, bucurndu-se
de aceleai drepturi ca i ungurii, putnd visa orice
viitor fr a se lepda de neamul lor, lund parte la toate
sfaturile, pe cnd noi, btinaii acestui pmnt,
suntem privii ca o turm de robi! i lum parte la toate
sarcinile, vrsm, sngele nostru iroaie n slujba
craiului, pltim drile cele mai nedrepte! Apoi chiar, ca
culme a nedreptii, pe cnd nemeul este scutit de
orice dare ctre biserica lor catolic, noi pravoslavnicii
suntem silii s dm dijm unor preoi care nu se rcag
pentru noi i sunt dumanii cei mai nempcai ai
credinei noastre.
Dar dac jalnic este starea cnejilor, ce s mai zic
despre aceea a nenorociilor din popor. ncrcat cu dri
grele ctr crai, ctr preoimea papista, ctr
stpnul satului ce, adesea, este un ungur care nu-i
pricepe nevoile, nu-i nelege limba i care caut s
25

stoarc dintr-nsul tot ce este de stors, ranul romn


nu este privit ca om, mrturia lui n-are niciun temeiu,
uciderea lui se pedepsete numai cu o gloab bneasc.
Muli din cnejii notri n vremile din urm, mai slabi de
nger dect prinii lor, s-au lsat a fi ademenii de pofta
unei soarte mai strlucite, mai falnice; s-au lepdat de
legea i de neamul lor, s-au fcut unguri i papistai n
schimbul unei privilii1 crieti. Pilda o fost molipsitoare
i pe zi ce merge vedem pe acei mai bogai, pe acei mai
de seam, pe acei ce ar trebui s rmie n veci stlpii
necltii ai neamului, prsind prinii din care s-au
nscut, pe acei de un snge i de-o lege pentru a se
nneca n valurile nobilimii ungureti, nmulind
numrul acelor ce asupresc pe fraii lor de ieri.
Astfel, fr ndoial, va veni o vreme, poate nu prea
deprtat, n care numai ranul va rmnea romn,
singur, srac, nenvat, neputincios, prsit de
ocrotitorii si fireti. Astzi o nou primejdie ne
amenin, craiul voiete s ne ia i credina. Poronci
stranice au sosit pentru ca preoii notri care vor muri,
s nu mai fie nlocuii prin alii tot pravoslavnici, dar
prin preoi unii venii din ara Leeasc. Se stinge
astfel pavza noastr cea de pe urm. Precum vezi, nu
se cru nimic centru desfiinarea neamului nostru i
dac vom mai sta n nepsare i n amorire, va veni n
curnd ziua n care acest neam nu va mai fi n fiin.
i crezi c a sosit ceasul n care trebuie s ne
rsculm i s cdem asupra ungurilor cu fier i cu
pojar? ntrerupse tefan.
Pe cine vrei s rscoli aice, rspunse Bogdan; pe
1

Privilegiu

26

nite cneji fr inim, pe nite rani fr arme? ara


geme de ceti ale craiului, ale episcopilor i ale
nemeilor. La izbucnirea rscoalei, ungurii ar gsi n ele
un adpost teafr i nchii n zidurile lor, ar atepta n
linite sosirea otilor crieti care ar face din noi frmi.
Nu, alta este inuta mea, i Bogdan s ridic n picioare.
Peste muni, zise el artnd spre rsrit, este o ar
frumoas ca raiul i dulce ca mierea, o ar strbtut
de ape, mrginit de Dunre i de mare, cu cmpiile cele
mai mnoase, cu pdurile cele mai tari, plin de bogii
de tot felul, o ar plin de oameni, i de ce oameni! De
romni ca i noi, dar ncercai i oelii n lupte
necontenite cu pgnii, deprini a-i ara ogorul i a-i
pzi turmele cu mciuca la bru i cu arcul n spinare,
ageri, sprinteni, neobosii, un popori de zmei; i aceast
ar este fr de stpn!
Cum, fr de stpn? ntrerupse tefan...
Acel ce va izbuti s puie mna pe Moldova,
alungnd pe nemernicul Sas, i s ntruneasc sub
ascultarea lui puterile rzlee ale romnilor, acela va fi
n stare s ie piept craiului unguresc cnd el se va
ncerca s recucereasc Moldova. El va fi pus temelia
unei domnii ce cu vremea este menit a fi crie, unde
romnii din aceast parte a munilor vor gsi pururea
ajutor, care va fi reazimul firesc al neamului nostru
obijduit.
Te-am neles, strig tefan voios, vrei s faci peste
munii notri ceea ce au fcut Basarabii de la Fgra,
vrei s ntemeiezi o nou domnie romneasc!
Vreau s fac mai mult, rspunse Bogdan. Basarabii
au nfiinat o domnie romneasc fr a ndrzni s se
lepede de stpnirea ungurului: ei au mai mpodobit
27

coroana craiului cu o floare nou. Eu, vreu s ntemeiez


o domnie de sine stttoare, al crui smbure va fi o
floare ce o voi smu]ge din coroana lui Lajos: Moldova.
i eu, zise tefan, plecnd genunchiul dinaintea
voievodului, cel dinti supus al acestei domnii, i jur
credin nestrmutat i orbeasc ascultare, cerndu-i
ns ca n lupta ce o ncepi locul cel mai primejdios s
fie de drept al meu.
Lupta va fi grea i lung, zise Bogdan, ridicndu-l,
primejdii vor fi multe i mari iar cererea i-o pot
ndeplini ndat: dar ezi cci avem multe de vorbit.
Gndul de a ntemeia o domnie romneasc peste
muni s-a i nscut n mine cu prilejul rzboiului care lam purtat acolo cu ttarii, cnd i-a nvins pe Siret
voievodul Lac, rzboi la care ai luat parte, n care ai fost
att de greu rnit i n urma cruia ai avut nenorocirea
s pierzi pe logodnica ta, rpit de ttari. De atunci miam urmrit elul cu struin i astzi am deplin
ncredere c anul viitor va vedea izbutirea mea, dei mai
sunt greuti mari de nvins. Sas, voievodul Moldovei,
este cu drept cuvnt urt i dispreuit de obtea cnejilor
i a locuitorilor Moldovei. Lacom de avere, el seac, fr
cruare, toate izvoarele de bogie ale rei punnd dri
peste dri; la dnsul judecile nu sunt dect un mijloc
de navuire, dreptatea fiind a acelui ce aduce ploconul
cel mai de pre. Adesea el a rpit averi sub cuvintele cele
mai uuratice.
Vznd ura ce o au moldovenii pentru el i temnduse de izbucnirea ei, s-a dat cu totul n braele ungurilor.
Slugarnic i linguitor ctre ei, le mplinete poftele, ce
zic, le ghicete, cci pn acum a mrit de trei ori, de la
sine, i fr ca ei s fi cerut, birul ce-l d ara craiului.
28

El nu este un domnitor romn ci un diregtor unguresc.


Ajuns azi la adnci btrnee, domnia o las de fapt n
grija fiului su Balc i a frailor de pe mam a acestuia:
Drag, Dragomir, Costea, Tatar i tefan. Balc este
brbat iscusit la sfaturi i ager n rzboaie dar mai
lacom nc dect tat-su, crud i desfrnat la culme; a
fcut de rs o mulime de fete i de neveste, strnind
astfel un noian de nemulmiri. De mult l-ar fi ucis
moldovenii dac nu s-ar pzi zi i noapte, fiind
totdeauna nconjurat de o ceat de lefegii unguri, gata
s sfie pe oricine s-ar apropia de el. Fraii lui sunt
departe de a avea aceeai iscusin i aceeai agerime
dar nu se las mai prejos de el n ce privete lcomia i
desfrul. Nemulmirea este la culme, cea mai mic
scnteie va ajunge pentru a aprinde pojarul care va
nimici casa lui Sas, iar moldovenii vor ridica voioi n
locul lui pe acel de la care vor auzi glasul de deteptare.
Msurile mele sunt luate, cnd voi voi, Moldova va fi a
mea.
Locuitorii micilor ri de peste Prut: hotinenii,
orheienii i lpunenii se gsesc fr sprijin n faa
necontenitelor prdri ale tatarilor. Craiul leesc Cazimir
a vrut s-i fac cu sila s primeasc ocrotirea lui, dar ei,
ferindu-se de el fiindc este papista, cnd a venit cu
oaste ca s-i supuie, i-au strigat brbtete mpotriv i
l-au pus pe fug. ns ei ar primi bucuros stpnirea
unui voievod de aceeai limb care, nchegnd n mna
lui puterile lor rzlee i ntrunindu-le cu acele ale
Moldovei, ar fi n stare s puie tatarilor o stavil
puternic. Mi-am fcut printre fruntaii lor muli
prieteni i crile ce le-am primit n zilele din urm m
ncredineaz c sunt gata s-mi deie ajutor pentru
29

cucerirea Moldovei.
Neamul voinic i ager al codrenilor, ocrotit att de
tria locurilor pe care triete ct i de minunata sa
vitejie, a tiut pn astzi s resping toate nvlirile
ttreti urmrind pe pgni pn n ara lor. M
temeam ca ei ferindu-se de orice legtur care ar putea
mcar s semene a supunere, s steie de o parte i s
nu m pot folosi de braele lor voinice: dar dup ct aflu
grija mea era zdarnic. nmulindu-se din zi n zi, ei nu
mai ncap n codrul lor; turmele de vite le pasc sub paz
la cmpiile ce se ntind pn la Dunre, dar nu pot
aeza sate n acele locuri deschise cci venic ar fi
ameninai s le vad pustiite de tatari. Au neles c
dac vitejia lor ajunge pentru a-i apra satele i a duce
acolo un traiu ctui de puin teafr, nu ajung puterile
lor i c trebuie s se alipeasc de alii. Intrase chiar n
vorb cu Basarab, care i-a ntins n anii din urm
stpnirea n prile de jos a Dunrii, ndjduiesc ns
s mpiedic orice alctuire ntre ei i domnul muntenesc
i s-i ctg pentru mine.
Dar greutatea cea mai mare am avut-o i o mai am cu
brldenii. De ctva vreme s-au ncercat pe de o parte
Basarab i pe de alta Sas s-i ademeneasc la nchinare,
fgduind s le lese obiceiurile i datinele neatinse,
ocrmuindu-se ei singuri i pe viitor, fiindu-le domnul,
cruia se vor nchina, numai cpitan al otilor i
neavnd ei a-i da alt ajutor dect acel de oaste la vreme
de rzboi, jurndu-le n schimb ocrotire de ttari i de
ali dumani.
Brldenii, parte plugari i gospodari de vite, parte
negustori, dei au necaz mare din pricina vecintii
tatarilor care, necontenit nvlind la ei, le rpesc
30

turmele, i silesc s se nchid n orae, ucid sau robesc


negustorii strini pe care i ntlnesc pe drumuri, totui
pn acuma, s-au ferit de a se pleca ctr vreunul din
ei. Dar, de cnd ungurii btur pe tatari au legat
prieteug mare cu dnii. Am temeiuri pentru a crede c
unii din fruntaii trgurilor lucreaz printre ceilali
pentru ca s se nchine craiului Lajos, ca fiind mai tare.
Ei ndjduiesc ca, prin aceast nchinare, s izbuteasc
a dobndi micorri de vam att pentru mrfurile lor
ct i pentru acele ce trec pe la ei venind de la arigrad
spre rile din Apus sau din acele ri spre arigrad.
Dup ct tiu acesta este sfatul trgoveilor n mna
crora st astzi puterea cci ei, ce nu au alt Dumnezeu
dect banul, ar face prin o asemenea tocmeal din ara
lor trectoarea, blciul unde s-ar ntlni mrfurile din
rsrit cu cele din apus. Alipirea brldenilor ctr
unguri ar fi pentru nzuinele mele un glas de moarte
cci, dac brldenii ar veni n ajutorul lui Sas, puterile
lor ntrunite ne-ar putea nvinge sau cel puin ar
prelungi lupta pn la sosirea otilor ungureti i
mpreun cu ele m-ar zdrobi. Dar eu cred c am ac i de
cojocul negustorilor!
Precum i spusei, puterea n Tutova este n mna lor,
bogiile sunt ale lor, diregtoriile se mpart ntre dnii,
iar cnejii ce, alt dat erau fruntaii i stpnii rii cu
locuitorii satelor, srcii i unii i alii de nvlirile
tatarilor, nomolii n datorii ctr negustori, nu mai
nseamn aproape nimic. Prea puini dintr-nii cu stare
sunt primii la sfaturi, unde glasurile le sunt necate de
mulimea celor din trg. Acei cneji, dei sraci, sunt
oameni de neam, mai toi oteni vestii care au slujit n
otile mpratului de la arigrad, n acele leeti sau
31

ungureti. Triesc la ar n mijlocul stenilor care, n


mare parte, i-au urmat n rzboaie i, mprtind
nevoile i primejdiile vieii lor, au mare trecere la ei. O
parte din aceti cneji, vzndu-se nesocotii i smerii de
negustorime, sunt adnc nemulmii i gata s se
uneasc cu acel ce le va da prilej s moaie fudulia
trgoveilor i s ctige iar vaza lor de odinioar.
M-am folosit de aceast stare de lucruri i am ctigat
pentru scopurile mele pe cei mai nsemnai din ei,
venind chiar cu bani n ajutorul celor mai strmtorai i
scpndu-i din ghiarele lacome ale negustorilor. Cu cel
mai vestit dintr-nii, cu Toma Alimo, am legat prietenie
n vremea rzboiului cu ttarii; el este astzi acel care
lucreaz acolo n numele meu. Am toat ncrederea n
nelepciunea i n credina lui, dar sarcina i este grea,
cci negustorii sunt puternici, parte din cneji tot mai in
cu dnii, alii stau la ndoial. mplinirea scopurilor
mele atrn de la izbnda lui Toma Alimo asupra
trgoveilor. Dac vor fi brldenii cu mine, Moldova este
a mea i puterile tuturor romnilor de peste muni
ntrunite. Multe sunt otile lui Lajos, dar muli sunt
dumanii ce i i-a fcut trufia ungureasc; de jur
mprejurul criei lor nu vezi dect neprieteni, numai leii
in cu ei. mprejurrile vin n ajutorul nostru; rzboiul
napolitan ine pe craiu, i l va ine nc mult vreme
departe de noi cu floarea puterilor lui. Vrjbile cu
veneianii sunt departe de a fi sfrite i n curnd
rzboiul va izbucni din nou n Dalmaia. Srbii, de abia
nvini se scoal din nou, n arul Duan se ridic un
potrivnic vajnic care silete pe Lajos s ie la grani oti
numeroase; Boemia i Austria ateapt numai ceasul
potrivit pentru a-i rzbuna ocrile din trecut. Vom avea
32

de luptat numai cu o parte din otirile lui i, dac


izbutesc s ncheg n minile mele toate puterile
romneti, nu m tem s m pun cu el, chiar dac nu ar
mai avea s se fereasc i de alii: tari sunt codrii
Moldovei i vnjoase braele romnilor!
i ce parte ai de gnd s-mi dai n aceast lucrare,
ntreb tefan. Cnd crezi c vei putea s m
ntrebuinezi?
O parte aleas, grea i primejdioas, rspunse
Bogdan. Pn acum am lucrat peste muni prin doi
oameni din care unul este Toma Alimo, cellalt un
clugr, Isaiia. Cel de nti trebuie s-i fie cunoscut i
ie din rzboiul cu ttarii, el lucreaz pentru mine la
Brlad.
Da, l cunosc, dar prea puin, tii c abia se
ntruniser otile noastre cu brldenii i s-a dat btlia
n care am fost att de greu rnit.
Cel de-al doilea, urm Bogdan, clugrul Isaiia,
este inima ntregii micri ce se pregtete n Moldova.
ntr-un trup sarbed, sub rasa-i srccioas de clugr
s-ascunde o inim de leu i o voin de oel, stpnite de
o minte aleas, ajutate de o nvtur mare i
nsufleite de o nemrginit iubire de neam. A i-l
zugrvi mai bine ar fi lucru greu i munc zadarnic
cci n curnd l vei cunoate i-l vei putea judeca.
Amndoi m ntiineaz c este neaprat trebuin
sau s vin eu nsumi sau s trimit n Moldova pe un om
de ncredere spre a face cu ei i cu cpeteniile prietene
mie, cele de pe urm pregtiri. Este mai ales trebuin
de un otean priceput n treburile rzboiului, care s
poat povui oastea moldovenilor rsculai pn la
sosirea mea sau pn la acea a lui Toma Alimo. Dac
33

a merge nsumi, lipsa mea de aici ar detepta bnuielile


ungurilor; aflarea mea n Moldova, unde sunt cunoscut,
ar pune pe Sas pe urma scopurilor mele i a da astfel
prilej dumanilor s mpiedice mplinirea lor lund din
vreme msuri de aprare.
Sosirea ta mi este deci binevenit, cci aflarea ta
peste muni nu va putea detepta nicio bnuial; te tiu
ager i destoinic n trebile rzboinice. Vei merge cu cri
de la mine ntins la clugrul Isaiia, la sihstria lui de
lng cetatea Neamului...
Cnd trebuie s plec?
Ct mai curnd, chiar mine dac nu eti din cale
afar de ostenit.
Pn acum am fost prea scrbit pentru a simi
truda, acuma sunt nerbdtor s dau i eu ajutorul meu
la falnica lucrare ce o ncepi; voi pleca mine.
Bine, te voi pune chiar n ast noapte n cunotina
amnunit a tocmelilor ce au urmat ntre mine i
romnii de dincolo. Mine, crile i deplinele puteri ce i
le dau spre a te pune n stare s faci legturi n numele
meu, vor fi gata de diminea i vei putea pleca.

34

cei din cititorii mei care au fost la Trgu Ocnei i


aduc negreit aminte de Perchiu, dealul din faa
Onetilor; dincolo de Trotu, i de stncile de pe
coasta de miazzi a acestui deal, care par spnzurate n
aer i gata s se prbueasc n capul cltorului silit s
treac sub ele.
Acum 550 de ani ca i astzi, drumul la Trgul
Trotuului i la Ocn trecea sub poalele Perchiului i
miile de crui, care aduceau sarea n toate unghiurile
zrii, fceau acolo, cnd drumul era bun, popasuri de
amiaz, iar cnd era desfundat de ploi, acel de noapte.
n seara n care se petreceau cele povestite de noi n
capitolul din urm, o uria tabr de crui plecase n
revrsatul zorilor de la Gura Ocnei, unde fusese oprit
vreme de dou sptmni din pricina unui dezghe
urmat de ploi.
El ajunse sub Perchiu pe la asfinitul soarelui dup ce
necjise ziua ntreag n noroiul cleios de pe esul
Trotuului n care roile intrau pn la butuc. Boii
fusese dezjugai i slobozii n lunca care acoperea pe
atunci malurile rului, iar oamenii, uzi pn la cme
cci spre seara ncepuse iar s bureze, aprinser focurile
i ncepur pregtirea cinei. Dac pentru ranul nostru
de astzi, aceste pregtiri sunt de mare uurin, ele pe
35

atunci erau i mai lesnicioase cci popuoiul fiind


necunoscut, fiecare avea cu dnsul pne sau mlaiu i,
deoarece cruii notri se aflau n sptmna alb,
udtura era alctuit din brnz, din ceap crud, din
burei uscai sau din cteva msline. Cina isprvit, cei
mai obosii, nvlii n cojoace i cu cciula tras peste
ochi se lungir pe lng focuri, ceilali se puser la
vorb, vorbind despre treburile lor sau ascultnd
povetile celor buni de gur.
Tabra era alctuit din oameni venii din toate
prile, care mai trziu s-au topit n domnia Moldovei...
Locuitorii aceluiai sat alctuiau mprejurul aceluiai foc
cte o ceat deosebit. Cam pe la mijlocul otacului,
mprejurul unui foc voinic, erau adunai vreo douzeci
de codreni mbrcai cu chebe roii sau albastre, cu
bonde i ndragi de aba albastr cusute cu flori roii
sau galbene i nclai cu ciubote lungi avnd turetci
suflecate sub genunchi. Toi tineri i veseli, o duceau
ntr-o ag i ntr-un rs; trei ploti mari se plimbau
necontenit de la unul la altul i, dup ce se isprvise
cina, unul din ei, un flcu oache de vreo douzeci de
ani, nalt i sptos, scoase dintr-o cru o lut i
ncepuse a cnta. Cu ncetul tinerii de pe la alte focuri
se adunase, alctuind mprejurul cntreului, care nu
se mai ostenea, un cerc din tot tineretul otacului.
Alturea, lng alt foc, mai mic, edeau vreo zece
moldoveni din satul Cristeti de pe Moldova aproape toi
oameni fcui, i ascultau vorbele unui btrn cu barb
i plete albe, dar nc rumen la fa i voinic.
Nu, biei, zicea btrnul, nu m-ai neles: nu am
vrut s zic c-i bine de noi i c romnul are astzi o
soart de care trebuie s fie mulmit i s atepte
36

pentru a se jlui ca s i se ieie i cenua din vatr. Vd


i eu ca i voi toate nevoile ce sunt pe capul nostru,
nedreptile i jafurile ce le suferim, dar ni s-o urt de
plngerile care le aud de ani de zile. Barba mea din
neagr ce era s-o fcut alb de cnd aud c Sas
mnnc ara, c cnejii i juzii jefuiesc pe steni, c
birurile i jafurile nu mai sunt de suferit i c romnul
seamn mlaiul i crete vite nu pentru dobnda lui
dar pentru folosul domnului, a judelui sau a ungurilor.
Sunt ani de cnd l aud vitndu-se c se iau trei dijme
n loc de una, c dreptate pentru cel slab nu este i c
n-o mai rmas nevast sau fat frumoas care s nu fi
fost necinstit de fiii lui Sas. Se vede c tot nu ne-o
rzbit nc destul, c mare din cale afar fiind rbdarea
romnului cuitul nu o ajuns nc la os. Nu ajunge c ne
aduce la sap de lemn, nu ajunge c ne ia bucica din
gura copiilor, nu ajunge c i bate joc de nevestele i de
fetele noastre, s vede c tot ar mai trebui s ne fac
ceva ca s strigm n sfrit: destul! Cci de ni s-ar
prea c ajunge, nu ne-am mai jlui ca muierele i am
apuca pe o cale care s ne poat duce la scpare. Vedei
bine c jalbele i nemulmirile noastre nu sparie pe
vod, nu-l fac s-i schimbe calea i Dumnezeu tie
dac le cunoate! Nu este zi n care numele lui s nu fie
blestemat: iarna la ztoare, dumineca la crm, pe
drumul mare la fiecare popas, n-auzi pe romn dect
jluindu-se i ocrnd stpnirea. Iar vod las ara s
se plng n tihn i o mnnc pe zi ce merge mai
mult, doar tie c romnul latr dar nu muc.
Dar ce vrei s facem, pe ce cale s apucm, mo
Marine? ntrerupse unul din oameni.
Ce s facem i cum s facem, Andrei, nu e aici locul
37

s-o spunem. nainte de toate trebuie s ne dm seam


c cu vaietele i cu plnsetele nu putem ajunge la
nimica. Ct vreme Sas i dirigtorii lui vor vedea c fa
cu frdelegile lor noi plngem dar ne supunem ei vor
urma nainte cu ele; faptele lor n loc de a se mai
astmpra vor crete din ce n ce: vedei c nevoile i
greutile noastre sporesc din zi n zi.
Aa este, djdiile se nmulesc n fiecare zi, zise alt
cru. Acum patru ani ddeam a doua dijm pentru ca
s plteasc vod birul rii ctre ttari; ttarii sunt
gonii peste Nistru i noi nu numai c tot mai dm acea
dijm dar s-o mai adugat nc una sub cuvnt c
trebuie s pltim cheltuielile fcute de vod cu otile
ungureti care ne-au ajutat ca s alungm pe pgni.
i ai s le vezi urcndu-se i dintr-atta, Stoiene,
ntmpin Marin, cu plngerile noastre i cu rbdarea
noastr avem s ajungem s lum noi una din rodul
pmntului i al muncii noastre i s dm nou
stpnirei.
i juzii din zi n zi s fac mai lacomi, zise alt romn
care pn atunci nu vorbise; din trei zile de clac cte
erau de obiceiu s se fac judelui pn mai an, se cer
astzi ase i eapte. -apoi judecile lor, ce feluri de
judeci sunt! Fr plocon nu te primete nici s-i
vrbeti; dac i-ai dat plocon iar acel cu care te judeci ia dat altul mai mare, ori ct dreptate ai avea tot te d
rmas.
-apoi cum vrei s fie altfel, Ioane? zise Marin.
Ungurii ca s scoat bani muli din ar, l las pe Sas
s jupuiasc ct poate i ct vrea, iar Sas ca s gseasc
unelte care s-l ajute n jafurile lui, las pe juzi i pe
ceilali diregtori s jupoaie pe romn dup placul lor, i
38

noi, cei din sus, nu suntem cei mai de plns.


Ai auzit la Ocn ce ne spuneau bieii oameni de pe
aice. Ei sunt amestecai cu ungurii i preoii papistai
sunt tari i mari la dnii. Pe lng c pltesc toate
djdiile care ne apas pe noi, mai dau nc o dijm, a
patra, unui vldic unguresc care nici nu ede pe la noi.
Dajdia este strns de popii i protopopii lui, i ei i mai
fac i rs de romni. Ai auzit ce ne spunea omul cel
care l-am lsat n satul prin care trecurm pe la toac,
Pleetii? Cum avea el dou fete, pentru pcatul lor
frumoase, cum o trimes protopopul papista din TrgulTrotuului s le ridice cu de-a-sila sub cuvnt c satul
este nchinat bisericii lui i are dreptul s le ieie ca slugi,
i le-o trimes pe urm napoi dup ce le necinstise! V-au
spus oamenii cum prigonesc papistaii pe preoii notri
i cum vor s ntoarc pe romni de la legea lor, cu de-asila. Sas este voievod i peste vile de aice dar, n loc s
apere pe bieii oameni care sunt de o credin cu dnsul,
el ine cu papistaii. Preoii lor mare trecere au la el,
muli zic c vod gndete c, cu vremea, s se lepede
de legea noastr i s se fac i el papista ca s fie i
mai bine vzut de unguri. Atunci aine-te i vei vedea
prigonire!
Uitai-v, iat, oameni fericii, urm moneagul
artnd cu mna la focul de alturea, mprejurul cruia
edeau codrenii i unde veselia, mulmit cuprinsului
plotelor i al cntecelor, se fcuse din ce n ce mai mare
i mai zgomotoas. Ei n-au nici stpni strini, nici
voievodul lacom pe capul lor; cnejii aleg dintre ei cte doi
cpitani pentru a-i duce la rzboi cnd se ncearc
tatarii sau alii s-i calce i s-i judece n vreme de pace.
Iar cnejii sunt drepi cu oamenii i, fiind pe vecie
39

stpni, nu se lcomesc s-i srceasc spre a se


mbogi ei ct mai curnd. Pricep c dac ar face una
ca asta ar rmnea pe urm copiii lor fr venit. i apoi
nici codrenii cei de rnd nu sunt oameni s se lese s fie
nedreptii de cineva. La dnii n-ar putea vreun cneaz
s iee ceea ce nu este de drept a lui i mai ales nu ar
ndrzni fiii unui cpitan s necinsteasc casele
oamenilor, chiar a celor mai sraci. Se vede c numai
noi suntem mai rbdtori i mai blajini.
Zu, nu te neleg, mo Marine, zise din nou Andrei,
la nceput ne-ai zis c te-ai sturat de plnsetele
oamenilor i c ai vrea s-i vezi lsndu-se de ele pentru
a apuca calea care s ne duc la scpare. i tot
dumneta de un ceas ne niri ntreg pomelnicul nevoilor
noastre fr a ne arta vreo cale de mntuire!
Am vrut s v art, rspunse btrnul, c v
plngei de un veac de om, de o sumedenie de nevoi
care, ntr-adevr, ne apas pe toi, dar c v mrginii
numai la plngeri. Din pcate, dei nevoile nu mai sunt
de suferit, nu v gndii la ce este de fcut pentru a le
nltura. Eu v zic lmurit vou, oameni din satul meu
precum i tuturor acelor care vorbim aceeai limb,
mprtim aceeai credin i zcem sub acelai jug de
nevoi: contenii cu plnsetele i luai cu toii hotrrea
brbteasc de a le pune capt. Viaa care o ducei este
prea ticloas pentru ca s punei vreun pre pe ea; fii
deci gata s-o jertfii pentru a ntemeia copiilor votri un
viitor mai bun, care s fie ntr-adevr o via omeneasc.
Prin urmare dai a nelege c trebuie s ne sculm
asupra lui vod i a ungurilor? Dar ce putere avem noi
s stm mpotriva lor? zise Stoian.
S-ar gsi mijloace dac am fi hotri cu toii s
40

jertfim i viaa i puina avere ce ne-o mai rmas pentru


mntuirea noastr i a copiilor notri. Mulimea ar fi cu
noi, cci ea este nemulmit, vod are ceti i oteni,
dar ar cdea cetile i ar fi biruii otenii dac fiecare
din noi ar fi hotrt s nu prseasc lupta dect mort
sau biruitor. Mai mult putere d credina c lupi
pentru dreptate i c mntuirea o poi gsi numai n
urma izbndei, dect ceti i lefegii.
Punaul Codrilor doar nu are nici ceti nici cei
muli lefegii i-i rde de Sas, de juzi i de crijaii de la
Neamu, zise Ion, iat un prieten adevrat al nevoieilor!
Oamenii lui Sas i ungurii spun c-i lotru i s-o pus pre
pe capul lui, dar mai mari lotri sunt Sas i juzii care
jfuiesc pe cel slab i srac. Punaul Codrilor lovete
numai pe cei tari i puternici; pe Sas, pe unguri i pe
diregtorii lacomi i jacai. Pe oamenii saraci totdeauna
i-o ajutat.
Aa este, zise Andrei, am un cumtru n satul
Costia pe Bistria, om btrn i scptat. i murise boii
n toamna trecut tocmai cnd era s-i cunune fata
creia i fgduise c-i d boii de zestre. Prinii mirelui
voiau acuma s strice logodna fiindc nici flcul nu
prea avea stare. Era necjit de tot bietul romn, cnd
iat c ntr-o bun diminea, sculndu-se i ieind pe
prisp, vede n bttur o preche de juncani frumoi
de-i alunecau ochii pe dnii. Unul din ei purta o
talanc spnzurat de gt, iar cellalt o tbli de lemn
cu slove pe dnsa. Omul, socotind c sunt vite pripite
sau de furat se duce cu ele la popa ca s vad ce
nseamn slovele. Iar popa, dup ce le citete, i spune
c st scris pe tbli c Punaul Codrilor druiete lui
Vasile a Cucului, aa s numete cumtrul meu, o
41

preche de juncani pentru ca s nu-i rmie fata


nemritat. Am vzut juncanii cu ochii mei i pot spune
c nu gseti adesea vite aa de frumoase.
Faptele cele bune ale Punaului Codrilor nu se
mai pot numra, spuse Stoian. Oamenii din Budeti, de
pe Cracu, pornise n vara trecut s fac din nou
biserica din sat ars de ttari, acum patru ani. Cnd era
cldirea gata, s-au trezit c nu au cu ce s-o mbrace i
tocmai atunci cade o pacoste mare peste ei: se gsete
pe hotarul satului un neam de la Cetate, mort. Aflnd
crijaii, vin cu putere n sat i ct pe aici era s-i deie
prjol; numai cu greu i-au mbunat oamenii pltindu-le
o gloab cumplit, rmnnd lipii pmntului i datori
pe toat viaa unor negustori din Piatra. Rmneau fr
biseric de n-ar fi trimes Punaul Codrilor, prin un
necunoscut, popii bani destui ca s mbrace biserica
cum n-ar fi fost n stare s-o mbrace oamenii niciodat.
Au adus treizeci i ase de preoi i de diaconi ca s-o
sfineasc i tot le-o mai rmas bani ca s plteasc
gloaba aproape ntreag.
Dar cte fete srace n-o mritat, pe ci nenorocii
care nu aveau cu ce s-i plteasc gloabele nu i-o
scpat de la nchisoare? Ru a fcut Punaul Codrilor
numai lui vod i ungurilor, juzilor i cnejilor vndui
lor! Auzit-ai de Micu, cneazul de la Bahna? El srcise
pe nite biete femei vduve lundu-le stupii din prisac
i vitioarele din bttur sub cuvnt c i-ar fi rmas
nite datorii de la soii lor. Punaul Codrilor i-o trimes
rspuns prin un cioban c de nu d avutul lor femeilor
napoi, pn n trei zile, are s-l fac s se ciasc.
Cneazul, drept rspuns, o pus s intuiasc pe cioban
de o ureche, n faa crmei, i o scos toi oamenii ca s
42

strjuiasc zi i noapte mprejurul hotarului. Dar,


tocmai la trei zile, ntr-o diminea, s-o gsit cneazul
intuit de acelai copac la care intuise pe cioban, dar de
amndou urechile. Iar cireada de vite a Micului pierise
peste noapte i cneazul n-o putut s puie mna pe
dnsa pn cnd n-o dat vadanelor napoi ndoit ct le
rpise.
Iat aproape anul de cnd o nvlit la Pngrai
asupra lui Dragomir, fiul vitreg al lui vod, cnd ducea
peste muni birul rei i i l-o luat, rnindu-l i
fugrindu-i otenii. Pe capul lui este pus pre mare de
vod i de unguri i nu numai c nu-i prins, dar pe zi ce
merge auzim de vr-o isprav nou. Oare cine s fie el,
mo Marine?
Nu tiu cine-i Punaul Codrilor, Neculai, nici de
unde vine; tiu numai c-i romn rspunse scurt
unchiaul.
Acuma au pus i brldenii pre pe capul lui, urm
Neculai.
Da pentru ce? ntrebar ceilali. El de romni nu se
leag afar de acei vndui lui Sas i ungurilor. Ce
legtur au oare brldenii cu dnii?
Sunt brldeni i brldeni, rspunse mo Marin.
Cei din ora nu se potrivesc cu cei de la ar; cnejii i
romnii din sate n-au nici n clin nici n mnec cu vod
i cu ungurii, dar cu trgoveii st treaba astfel. tii c
n vara trecut Punaul Codrilor o pus la toate vmile
nite tblii, pe care st scris c de acum nainte orice
negustor strin intr sau ies din ara Moldovei are s-i
plteasc i lui aceeai vam ce o pltete lui vod. Nu
s-o putut afla cine o pus tbliele; ele s-au gsit pe la
toate vmile n aceeai diminea, btute de o prjin
43

nfipt n pmnt; ns, de atunce, n-o fost n stare


niciun negustor strin s treac prin ar fr a plti
vam Punaului.
Le ieea nainte, el sau tovari de ai lui, i dac nu
ddeau vama cerut de bun voie, erau silii s-o deie
ndoit, de nevoie. Cum trebuie s tii, de la arigrad
intr pe Dunre o mulime de mrfuri strine i merg
din ara Ungureasc i din ar leasc la arigrad, tot
prin Dunre. Brldenii cumpr din aceste mrfuri
pentru a le desface la dnii i la noi. Lund Punaul
Codrilor nc o vam peste acea luat de brldeni i de
Sas, pe lng c mrfurile se scumpesc din pricina asta,
apoi negustorii streini se feresc de a mai trece pe aice i
precupeia brldenilor tnjete. De aceea, trgoveii
fiind de o bucat de vreme tari i mari n ara
brldenilor, vor cu orice pre s scape de Punaul
Codrilor i au juruit o mulime de bani, dou sute de
zloi, aceluia care l va da prins sau lor sau lui Sas. Dar
socot c nu se va gsi niciun romn n stare s fac o
fapt aa de mieleasc.
Oare unde st el i ci tovari are? ntreb din
nou Neculai.
Cred c st prin codri, rspunse Marin, iar tovarii
lui sunt cteodat muli alt dat puini, dup
mprejurri. Cnd o luat birul rii din minile lui
Dragomir, se zice c ar fi avut cu el vreo optzeci de
oameni, altdat o ieit naintea negustorilor numai cu
trei sau patru ini, uneori chiar singur.
Dar oare l-o vzut vreodat cineva? Ce fel de om
este el? Unii zic c-i tnr, alii c-i btrn. Unii l fac
frumos ca soarele, alii spun c-i mai urt dect dracul,
ziser mai muli deodat.
44

Nu l-am vzut niciodat, rspunse Marin, dac-l voi


ntlni cndva, v voi spune i vou cum este la fa i
la trup.

45

ocmai atunce, cntecele i glgia ce o fcea


tineretul adunat mprejurul focului codrenilor,
ncetnd deodat, mo Marin i tovarii lui
fcur micarea fireasc omului cnd nceteaz un
zgomot cu care se deprinsese.
Uitndu-se n acea parte, vzur c tcerea era
datorit sosirii naintea acelui foc a doi clrei.
Dorim bun sar i sntate, rosti un glas puternic.
Mulmim dumitale i-i dorim i noi asemene,
rspunser codrenii ntr-un glas.
Am vzut focul vostru de departe i am venit pentru
a v ruga s ne dai voie s ne mai uscm hainele ude
de ploaie, urm strinul.
Suntei bine venit, rspunse unul din codreni, care
prea mai de seam, un tnr de vreo douzeci i cinci
de ani, nalt i mldios, cu ochi vioi i cu musteaa
castanie rsucit n sus, cu plcere v facem loc i la
plosc, i ntinse spre drume o plosc de lemn putnd
cuprinde vreo dou vedre.
Strinul care vorbise desclec, se apropie i pind
nspre codrean, i lu plosca din mn zicnd:
Mulmim pentru amndou i s fie cu bine, apoi
ducnd plosca la gur, trase o duc zdravn.
Bun vin prietene, zise el dndu-i plosca napoi, fac
46

rmag c-i de la Odobeti i o trecut de patru ani.


Ai gcit, nene, rspunse codreanul rznd, se vede
c eti cunosctor i deprins cu vinauri bune. Dar,
parc erai doi, i lund iar n mn plosca o ntinse
celuilalt cltor care desclecase i el i inea caii de
fru.
Lumina focului btea acuma n plin asupra
cltorului care vorbise i cruii rmaser uimii de
statura i de frumuseea feei lui. Sub fruntea larg
cuprins ntre plete lungi castanii, luceau doi ochi negri,
mari, plini de via i de foc; nasul era drept, de chip
frumos, cu nrile mictoare, musteile ceva mai
deschise dect prul i rsucite n sus, lsau s se vad
gura mndr i rumen.
Purta mbrcmintea unui mocan cuprins: cciul
neagr mare, uguiat; peste cmea de pnz de in, un
pieptar de piele de oaie cusut cu flori negre i roii, pe
deasupra pieptarului o bond de suman. Era ncins cu
un chimir lat de piele neagr, btut cu flori tot de piele;
iarii de ln intrau n ciubote de iuft rusesc care s
suiau pn la genunchi. Peste chimir se vedea o curea
de care era atrnat un palo lung cu mnerul de os. Nu i
se putea da mai mult de douzeci i patru pn la
douzeci i cinci de ani i dac faa arta o fire voinic,
statura lui de urie, umerile late, braele lungi i mnele
frumoase dar mari, fceau dintr-nsul o icoan a puterii.
Acel ce-l nsoea era un mocan de statur mijlocie i de
fptur ndesat; prea cu vreo zece ani mai n vrst
dect tovarul lui i dei purta mbrcminte de
aceeai croial era lesne de gcit din nfoarea lui fa
de cel dinti c unul era stpn iar cellalt slug.
Caii strinilor atrseser de la ntia vedere bgarea
47

de seam a codrenilor, att de iubitori i de cunosctori


de cai frumoi. Cel de pe care desclecase ntiul strin
era un armsar sur, rotat, cellalt o iap neagr; capul
mic cu ochii blnzi dar vioi, gtul vnjos, coama deas,
prul luciu i picioarele vnjoase ale calului arbesc se
unea la ei cu pieptul lat, i sapa puternic a dextrierilor
nclecai de cavalerii mbrcai n fier din apusul
Europei. De oblncul fiecrei ei era atrnat n partea
stng, de o curea, o ghioag nstrujit iar dinapoi, de
fiecare plocad, era legat un arc, n tocul lui de piele i o
tolb de sgei.
Frumoi cai mai avei, nene, zise codreanul care le
ntinsese plosca cu vin, i care nu-i putea lua ochii de
pe ei, dei sunt nc departe de btrnee, prin multe
ri otit-am i muli cai vzut-am, dar numai un singur
loc tiu unde s se creasc acest soi.
Trebuie s-l cunoti bine, rspunse strinul, ei vin
chiar de la voi, cci, dup port, vd c suntei codreni de
la Tigheciu. Mi i-o trimis un frunta al vostru care mi
este prieten bun. Trebuie s cunoti pe Gheorghi al
algi?
Cum nu, rspunser codrenii ntr-un glas i cu o
mirare voioas pe faa lor, el o fost ales n toamna
trecut cpitan de codru i este cneazul nostru.
Atunci, adug cel care prea mai mare printre ei,
trebuie s fii Mihu, tovarul lui Gheorghi, n otile
leeti, fratele lui de cruce, despre care vorbete ntruna.
Eti omul care n-are preche n mnuirea paloului i
a suliei, arcaul care nu tie ce vrea s zic a da gre,
eti Mihu cel grozav care rupe potcoava cea mai groas
n dou, numai cu cte dou degete de la fiecare mn!
48

M bucur c te cunosc! Eu m numesc Toma Fgu,


sunt din satul lui Gheorghi i omul lui. Dar nainte de
a te odihni, hai s mai cinstim o dat n sntatea
cpitanului nostru i a fratelui su de cruce, i i ntinse
plosca din nou...
Mihu, lund-o rspunse:
S triasc Gheorghi, cpitanul vostru i fratele
meu de cruce, s trii i voi, codreni voinici (...)
.
Dup ce bu, plosca trecu iar din mn n mn iar
Mihu aezndu-se lng foc, alturea cu Toma ncepu
s ntrebe de Gheorghi, cum i merge i ce i s-a mai
ntmplat de cnd s-a desprit de el.
Dac oamenii dimprejurul lui mo Marin s-ar fi uitat
la el n clipa n care Mihu, desclecnd, se apropiase de
foc, ei ar fi vzut c moneagul tresare uor i c o
mirare mare se oglindete pe toate trsturile lui. Dar
aveau i ei ochii aintii asupra strinului, i btrnul i
alctuise iar, aproape ndat, o fa nepstoare dei nu
pierdea nimic din ce se petrecea i se zicea alturea.
Focul cristetenilor fiind aproape stins, moneagul
trimise pe unul din tovari s aduc cteva lemne de
lunc. Apoi, zicnd c ncepe a-i fi frig, se duse i el s
se mai nclzeasc la focul codrenilor care ddea semne
de via lung cci ei, dup ce aprinseser un plop
ntreg, mai fcuse alturea i o stiv de uscturi spre a-l
hrni necontenit. Marin se aez drept n faa lui Mihu
i ncepu s-i nclzeasc cnd o mn cnd cealalt,
cnd un picior cnd cellalt, prnd cu totul nepstor
la cele ce se petreceau i se ziceau mprejurul lui Mihu,
vorbind cu Toma, ddu cu ochii de moneag i fr a da
niciun semn de mirare, inu ochii aintii asupra lui,
49

ateptnd s arunce i Marin o privire spre el i, cnd


acesta n chipul cel mai firesc se uit la dnsul, Mihu i
fcu cu ochiul semn neneles pentru ceilali la care
btrnul rspunse n acelai fel.
Cnd veneam spre voi, zise Mihu codrenilor, se
auzea un cntec frumos, oare de ce o fi amuit
cntreul, parc vd o lut n mna flcului celui
oache.
Vru-meu Filip, este un cntre vestit la noi, zise
Toma. El este n stare s cnte trei zile i trei nopi de-a
rndul, fr a rgui i fr a zice de dou ori acelai
cntec.
mi plac i mie cntecele, zise Mihu, i deoarece mai primit att de bine i m-ai bucurat cu veti bune de
la prietenul meu cel mai drag, dac nu v este cu
suprare, v-a cere luta i v-a cnta i eu ceva.
Ne va fi cu mulmire, rspunser voios codrenii i
dndu-i-se luta, Mihu cu un glas puternic, dar cald,
ncepu s cnte.
El zise mai nti un cntec de iubire, dulce i plin de
dor, apoi un cntec vitejesc care nsuflei adunarea.
Cerur cu toii s-l mai cnte odat, dar Mihu le zise c
are altul care poate le va plcea i mai bine.
i ncepu s zic durerea unei mame nc tnr i
frumoas, care se plnge fiului ei c un strin lacom i
varvar a btut-o, a pradat-o, a batjocorit-o i i-a fcut
rs de ea.
Flcul care este voinic i ncepe a nvrti paloul,
ntreab, nebun de mnie, care este numele acelui neom
pentru ca nu cumva s treac noaptea fr ca acea
ruine s fie rzbunat.
Mama rspunse c el este prea tare i prea mare
50

pentru ca un copil s-l poat nvinge.


Flcul zice ce mnie cumplit simte pentru ocara
fcut ei, fiinei celei mai frumoase, celei mai duioase,
celei mai sfinte din lume, i d inim de leu i putere de
zmeu care-l vor duce la biruina, ori ct de mare i de
tare ar fi potrivnicul lui, nfrunt zece mori dar nu mai
rmne niciun ceas nerzbunat.
Atunci mama i zice c ea nu a fost batjocorit de
nimeni dar c o mam mai mare, mai frumoas, mai
dulce i ntru toate sfinte, mama ar, este zilnic
prdat, batjocorit i pngrit de un voievod lacom
pltit de dumani strini.
Dac mama pentru o ocar fcut ei a dat fiului su
inim de leu i putere de zmeu, apoi nemrginit mai
mare trebuie s fie mnia ce o simte pentru ocara fcut
zilnic mamei ri; inima trebuie s-i fie ct zece inimi de
leu i puterea ct puterile ntrunite a zece zmei.
Flcul cade n genunchi naintea ei i-i mulmete
fiindc l-a deteptat din amorirea n care trise pn
atunci i jur c pleac fr ntrziere s lupte mpotriva
acelor care-i fac rs de ar, ca s-i rpuie. Cnd Mihu
tcu, izbucnir din toate prile strigte nsufleite de
mulmire care preau c nu mai au sfrit.
Dup ce se fcu puin linite, Mihu zise:
Ne vom mai vedea i alt dat i atunci v voi cnta
i partea a doua a cntecului: lupta i biruina flcului
cci poate va da Dumnezeu ca pn atunci el s ias
biruitor.
Amin! S deie Dumnezeu! Aa s fie! se auzi din
toate prile i n ochii tuturor celor de fa se citea
acuma dorul de voinicie i de rzbunare.
Apoi Mihu, dup ce zise un nou cntec de iubire, ddu
51

luta lui Filip rugndu-l s-i mai arate i el cum se


cnt n codru.
Noaptea era naintat cnd Mihu fcu iar semn din
ochiu lui mo Marin care nu-i schimbase locul. Atunci
btrnul sculndu-se, se ntoarse iar la tovarii lui care
aprinseser focul din nou i strnseser destule
uscturi pentru a-l face s ie pn la ziu; dar n loc s
se culce, el zise c merge n lunc s vad dac strjeriii caut de datorie. Strecurndu-se printre care i
printre focurile aproape stinse, i lu drumul spre ap
dar, cnd ajunse la marginea otacului crni spre stnga
i ajunse la drum, l urm pe o deprtare de vreo sut
de stnjeni apoi dnd peste o bucat mare de stnc n
marginea drumului, se tupi lng ea.
Mihu, puin dup plecarea lui Marin, se scul zicnd
lui Toma:
Hainele mi s-au uscat bine i caii s-au odihnit,
calea mea fiind nc lung sunt silit s m despart de
voi. V mulmesc pentru prietenia ce mi-ai artat-o i
te rog s spui lui Gheorghi c ndjduiesc s m
ntlnesc cu el n curnd. Am nite turme de oi pe valea
Chinezei, trebuie s vd cum au iernat i ce-mi fac
ciobanii; cu acel prilej m voi repezi i pn la codru.
Dup ce codrenii l silir s mai aduc nc o dat
plosca la gur, Mihu i lu rmas bun de la toi, strnse
cu cldur mna lui Toma apoi, nclecnd el i cu
tovarul lui, apucar pe drum la vale.
Cnd ajunser n dreptul stncei lng care era tupit
mo Marin, se auzir trei uierturi uoare. Mihu opri
calul. Btrnul se apropie de el.
Dorim sntate, cpitane, zise el ncet.
Bucuros de ntlnire, mo Marine, rspunse Mihu.
52

Ai vreo veste pentru mine?


De o sptmn i mai bine te caut printele i
Petrea Crbu prin oameni trimii n toate prile;
focurile de vestire ard n fiecare noapte pe vrfurile
munilor i nimeni nu tie unde te afli.
Am fost ntiinat, rspunse Mihu, c pe la
trectoarea Oituzului au s intre nite negustori ducnd
marf din Lipsea i din Braov la arigrad. Dup ct mi
se spunea ei trebuiau s intre numaidect n ar i
creznd c voi zbovi numai o zi sau dou, n-am mai dat
de veste nici printelui nici lui Petrea. Dar negustorii au
plecat numai azi din Brecu unde au stat zece zile din
pricina ploilor. I-am vmuit fr nicio mpotrivire din
partea lor i acum m ntorceam n sus. Nu m mir c
nu s-au vzut focurile cci munii sunt ascuni de
neguri. Oare tii de ce m caut?
Dup ct am putut nelege, Sas trimete iar bani
peste muni. De ast dat merg cu ei doi feciori
domneti: Dragomir i tefan. Pe lng un steag ntreg
de oteni de ai lui vod se strng i oamenii din satele
supuse Cetii. Printele i cu Petrea au luat toate
msurile pentru a aduna un numr ndestultor de
oameni de ai notri, dar fr de dumneata nu prea am
ndejde de izbnd.
Nu tii cnd trebuie s plece?
Dragomir i cu tefan trebuie s fi ajuns azi la
Neamu i nu tiu ct vor popsi acolo. S-ar putea s
plece chiar mine, dar eu cred, c tot are s fie nevoie de
o zi pentru a aduna oamenii de prin sate. Oricum, cel
trziu poimine trebuie s plece, aa c dac vrei s fii
de fa n-ai nicio clip de pierdut, grbete.
Caii ne sunt odihnii, zise Mihu, i mine de amiazi
53

voi fi la Neamu; de vor fi plecat ai notri i voi ntlni pe


drum.
La toate rspntiile vei gsi veste de la printele
ntiinndu-te despre mersul lor.
Oare nemii de la Cetate ntovresc i ei pe
oamenii domneti? mai ntreb Mihu.
Crijatul cel btrn care e mai mare peste Cetate a
plecat de vreo zece zile peste muni cu nevasta lui lund
cu sine vreo cincisprezece nemi, aa c n-au mai rmas
acolo dect crijatul cel tnr cu vreo zece, doisprezece
oteni i nu cred s poat lsa Cetatea pustie.
Lupta va fi deci numai cu lefegii lui vod cci
oamenii din strnsur nu ne vor sta mpotriv; ndat ce
vor nvli ai notri, vor rupe-o de fug, zise Mihu.
Dac vor ti c eti de fa, cu bun seam c nu
vor fi nebuni s-i puie viaa n primejdie pentru Sas i
s se opuie dumitale. Muli din ei chiar poate c i-ar da
ajutor, cci ai fcut o mulime de bunti prin satele
acele i printr-nsele avem muli oameni pregtii pentru
lucrarea cea mare.
n tabra asta, zise Mihu, artnd spre otac, sunt
adunai oameni cam din toate prile rii i de peste
Siret i Prut, luatu-te-ai n vorb cu dnii de departe ca
s afli cum gndesc ei i dac avem sori s avem cu noi
obtea pentru mplinirea scopurilor noastre?
Din toi moldovenii cu care am vorbit n-am gsit
nici mcar unul care s nu fie stul de cte le ndur i
s nu urasc pe Sas. Sunt ncredinat c chiar mine,
dac ar vrea printele, s-ar scula ara ca un singur om
asupra lui vod.
Poate c de acuma nu va mai trece mult i va sosi
ceasul n care vom da-o pe fa. Dar, rmi sntos,
54

mo Marine, cci trebuie s m grbesc dac este s joc


i eu n hor.
S ne vedem cu bine, cpitane, rspunse
moneagul. Clreii se fcur n curnd nevzui, lund
drumul pe Tazlu n sus, iar mo Marin apuc spre
lunc.

55

proape de vrful Capotei, n mijlocul unei poieni


din Cirtolom, pe drumul ce duce de la Borzeti pe
Trotu, la Rcciuni pe Siret, se vedea n vremea
n care se petreceau ntmplrile care le povestesc, un
rate mare de piatr acoperit cu ndril.
Cldirea era ndoit de lung ct era lat. Una din feele
mai lungi privea spre Trotu, cealalt nspre Siret. La
captul de la deal, n pretele despre apus, era o poart
mare de stejar n dou canaturi prin care intrai ntr-un
fel de sal mergnd pn la jumtatea cldirei. Poarta
era destul de larg pentru a lsa s intre carele
mocneti cele mai largi, nhmate cu patru cai buzi. n
stnga slei se vedeau uile i ferestruicile a
dousprezece chilioare menite a adposti pe cltori, iar
n dreapta uile odii care slujea de crm, a altor
patru odi i a cuhnei. n captul slei, la dreapta, era
un grajd cu stnoage i corli, iar n stnga un loc
slobod sub acopermnt unde se adposteau trsurile.
n pretele care privea nspre Siret, din jumtate de
stnjen n jumtate de stnjen se vedeau deschizturi
nguste, numai de dou degete i lungi de o palm n
56

chip de metereze. Tot astfel de deschizturi se vedeau n


dreapta i n stnga porii de intrare precum i n
pretele de la vale, n faa acelei pori. Pretele despre
miazzi, cu privirea nspre Trotu, avea apte
deschizturi; o u i ase fereti. Dou deschizturi
mari, fr geamuri, fr cercevele i o u erau a
crmei, iar patru fereti mai mici luminau fiecare cte o
odaie. Ua crmei era alctuit din blni de stejar,
groase de un lat de mn, legate pe dinuntru cu ini
puternice de fier ncruciate i prinse de lemn prin
numeroase piroane. n partea dreapt a acestei ui se
vedea un oblona mictor n balamale. n loc de fereti,
precum am spus-o, erau dou deschizturi ce se puteau
nchide sau deschide, dup voie, ridicnd i scobornd
nite obloane grele de stejar, ntrite cu fier i legate de
uorul de jos prin balamale groase, n care se vedea
asemene ct un oblona mictor. Celelalte fereti, toate,
aveau geamuri mici, rotunde, i erau aprate pe din
afar prin zbrele de fier, groase i ncruciate.
Dou zile dup cele povestite n capitolul din urm, pe
la toac, se aflau n crm doi ini. Unul era un brbat
nalt i sptos, cu prul i barba bli, cu ochii albatri,
cu trsturi regulate i chiar frumoase, a crui
mbrcminte era acea purtat atunci n toat Europa
de lefegii nemi, cunoscui n ara lor sub numirea de
landesknechte, pe care francezii au schimbat-o mai
trziu n lansquenets.
Peste o hain scurt de piele galben, purta o cme
de zale, strns la cingtoare printr-o curea de la care,
n partea dreapt, spnzura un junghier. De la alt
curea, mai lat, ce trecea peste umrul drept i era
prins sub bru, atrna o spad dreapt, lung i lat,
57

cu mnerul n chip de cruce, menit a fi mnuit cu


amndou mnele.
Ndragii erau de piele galben, cu franjuri tot de piele
la genunchi, acoperind n parte turetcile ciubotelor care
se suiau pn deasupra pulpelor. Coiful de oel rotund,
cu o pan de vultur i mnuile de piele mbrcate cu
platoele subiri de fier, erau puse pe masa lng care se
aezase pe un scuie cu trei picioare. La prete era
rzmat o suli cu coada de lemn, lung i scobit la
mijloc, purtnd sub fier o flamur neagr i argintie.
Prin ua deschis se vedea, legat de cpstru, la un
stlp la faa crmei, un cal sur, mare i puternic, cu
frul scos, care mnca voios ovzul cuprins ntr-o traist
atrnat de capul lui. Sub a, o zale deas acoperea
spinarea, coastele i deserturile calului, gtul i pieptul
i erau acoperite de platoe de fier i la pmnt, lng
fru, se vedea frunteiul, tot de fier, ce-i fusese scos
pentru a-l lsa s mnnce n tihn.
A doua fiin care se afla n crm, din dosul
tejghelii, cu coatele rzmate pe ea, era o femeie care
arta a fi cam de douzeci i cinci de ani i de o
frumusee neobinuit. Prul bogat, blan, btea n
rou, fruntea scurt era lat i alb ca zpada, ochii
mari, verzi, presrai cu aur, sub nite sprncene mai
nchise dect prul, erau plini de via. Chipul nasului
era fr prihan, gura ginga, cu buzele deschise,
pline, roii ca cireile coapte, descoperea nite dini mici,
strlucind de albea. Pielia ntregii fei era strvezie,
alb i rumn. Gtul alb i mldios, linia umerilor fr
gre, pieptul bogat. Din mnecile largi ale cmeii,
ieeau braele albe, purtnd nite mni mari dar
strmte, cu degetele lungi i subiri, a cror albea
58

dovedea c frumoasa femeie le privea ca o podoab


menit a fi pururea scutit, nu numai de munca
cmpului, dar chiar i de multe lucrri ale gospodriei
casnice. Purta o cme de pnz de in alb, cu
mnecile largi i, deasupra, o bond de postav alb,
cusut cu flori roii; peste o fust alb, o fot de ln
albastr cu dungi roii, lsnd, pe partea stng, s se
vad fusta i strns la cingtoare de o bat roie i
albastr.
Prul i era strns ntr-o basma de mtas roie ce-i
acoperea toat partea de dinapoi a capului i a crei
capete i cdeau pe spete.
Ostaul vorbea, i din cnd n cnd, ntrerupea vorba
pentru a sorbi din ulcica cu vin pus dinaintea lui.
Da, zicea el i dup vorb se cunotea a fi neam,
dumneta tot m pori cu vorba. De un an eu vin pe aice
n fiecare lun i te rog s te nduri de mine, iar
dumneata tot rspunzi c nc nu eti hotrt, c
trebuie s mai atept...
i-ar fi prut poate mai bine ca din capul locului s
rspund: nu, ntrerupse frumoasa femeie rznd. i pot
mplini lesne dorina i pot spune nu i acuma.
Tot i bai joc de mine, rspunse neamul. tii ct
te iubesc i dumneta numai m necjeti. Nu m iubeti
de loc, numai rzi de mine. Ah! i mi eti att de drag;
de cnd te-am vzut numai la dumneta gndesc.
Ia ascult, Hans, zise ea, eu nici nu te-am rugat s
m iubeti, nici nu i-am fgduit c te-oi iubi. Cnd miai spus c vrei s m iei de nevast, i-am rspuns c
nu pot s m hotrsc aa, cu una cu dou, s-mi leg
soarta i s m duc dup un brbat de alt neam i de
alt lege. Vznd ns ct de mult ii la mine i c eti
59

un brbat frumos i un otean voinic, i-am spus s-mi


dai vreme s m mai gndesc i s m deprind cu
gndul de a-i fi nevast. De atunci m-am tot gndit i
ceea ce mi se prea alt dat cu neputin, mi se pare
astzi lucru mult mai firesc i mai puin greu. Mai aibi
rbdare i, dei nu-i pot fgdui numaidect, totui
zic c ai sori mari s-i fiu soie. Dac pui pe mine
preul care zici c-l pui, nu-i mare lucru s mai atepi
cteva luni.
Ah, Vidro, nu cteva luni, dar i civa ani a
atepta bucuros dac a fi ncredinat c odat vei fi a
mea. Dar singur spui c nu poi s fgduieti
numaidect, vraszic tot este primejdie s nu-mi fie
implinit dorina. Gndete ct grij am eu departe de
dumneta, cnd te tiu aici, la o crm pe drumul mare,
unde vin fel de fel de oameni i eti aa de frumoas
nct nu te poate vedea niciun brbat fr ca s te
pofteasc.
i crezi poate c eu sunt femeie s m uit la toi
drumeii ci trec pe aici, ntmpin Vidra ridicndu-se
n picioare i lsnd astfel s se vad falnica ei statur
cu mijlocul subire i mldios. Crezi poate c acea pe
care vrei s o iei de soie este femeie s mulmeasc
poftele cltorilor pentru a-i spori precupeia, urm ea
cu glasul rstit, cu sprincenile ncreite i cu ochii
scnteietori. i bai joc de mine fiindc sunt o femeie
singur...
Nu, Vidro, nu, rspunse neamul ngrijit de
suprarea ei i mblnzindu-i glasul, nu nelegi, eti
prea iute. Eu cred c eti curat ca un nger, dar trece
pe aice mult lume, pe mine nu m iubeti i poate s-i
plac vreunul din ei i atunci vei uita pe bietul Hans i
60

vei merge dup acela care poate va fi mai frumos i mai


bogat dect Hans! Eu de asta m tem i, zicnd aceste
cuvinte cu jale, neamul ridic iar ulcica cu vin la gur,
dar zadarnic o rsturn cci nici nu mai era nicio
pictur ntr-nsa.
Vidra lu atunci n mn un ulcior mare ce se gsea
lng dnsa i, ridicnd oblonul din mijlocul tejghelii,
merse la masa unde edea Hans i umplu din nou ulcica
neamului. Apoi, punnd ulciorul iar la loc, rmase n
picioare lng tejghe.
Lucrul despre care vorbeti, zise ea, s-o ntmplat o
dat, dar sunt muli sori c n-are s se mai ntmple de
acum nainte. Nu mai sunt eu femeie s m ndrgostesc
n cel de nti ft-frumos ce-mi va iei nainte. Destule
necazuri tras-am cu brbatul meu care o murit. El era
tnr, frumos i bogat dar din tinerea, frumusea i din
bogiile lui fcea partea cea mai mare altora, nu mie
care m prpdeam dup dnsul. Cnd o murit, ucis
din pricina unei femei, m-o lsat srac pe drumuri i,
de nu m lua la dnsa mtua Sanda, nu tiu unde
ajungeam. Mie mi trebuie un brbat statornic i
cuminte, lng care s pot tri linitit. Pn astzi din
ci m-au peit eti cel ctre care m trage inima i
mintea mai tare.
Drag Vidr, zise Hans, fii ncredinat c voi face
tot pentru ca s fii fericit. Jur c, de cnd ochii mei teau vzut pentru ntia oar, de atunci nu m-am gndit
la alt femeie i ct voi tri nu va fi alta pentru mine.
Dar, ndur-te de mine, nu mai pot ngdui asemine
traiu, necontenit tremur s nu cumva s te pierd. A
atepta ct de mult dac cel puin nu ai tri ntr-o
crm. Mut-te la Trotu sau la Bacu sau la Piatr i
61

voi fi linitit. Dac i-i mil de Hans, te rog, mut-te de


aici.
Vidra scutur capul.
Nu pot s prsesc pe mtua care mi-o fcut att
bine, mai ales acuma cnd e slab i bolnav. -apoi cea face eu singur ntr-un ora? Acolo primejdia de care
te temi ar fi cu mult mai mare, cci m-ar vedea lume
mai aleas. Aice, ntr-adevr, trec muli, dar tii bine c
eu nu m port prin crm i stau mai totdeauna n
odaia mea. Numai cnd vine vreun prieten vechi, m
mai art; avem slugi care poart grija crmei. Trebuie
deocamdat s ai rbdare...
Pn cnd? ntrerupse Hans suprat.
Deocamdat, rspunse Vidra, ateapt pn la
toamn, i fgduiesc c atunci i voi da un rspuns
hotrtor.
i la toamn vei fi nevasta mea? ntreb Hans voios,
sculndu-se de pe scaun i apropiindu-se de Vidra.
La toamn i voi da un rspuns hotrtor i cred,
zise ea plecnd ochii n jos, c voi zice da.
Hans, care se afla acum lng dnsa nu-i mai putu
stpni bucuria i fcu o micare pentru a o strnge n
brae i a o sruta; dar ea, sprinten ca o oprl,
lunec din braele lui. Cnd neamul nfierbntat se lu
dup ea i ntinse din nou braele ca s-o cuprind, mna
alb a Vidrei se ridic n sus pentru a cdea, cu o putere
de necrezut la o femeie, asupra flcei ndrgostitului
prea grbit. Lovitura fu att de puternic nct Hans, ct
de zdravn era el, ovi pe picioare i, ca s nu cad, fu
silit s se apuce cu mna de tejghea. Apoi rmase
ameit, cu urechile iuind i cu toate stelele cte sunt n
cer ntr-o noapte de var senin i fr lun trecndu-i
62

dinaintea ochilor. Cnd i mai reveni n fire vzu pe


Vidra la civa pai, dreapt i nemicat, cu ochii
scnteind, cu nrile micnd i buzele deschise ntr-un
surs rutcios care lsa s se vad dinii mici i
ascuii ncletai, iar mna ei inea un cuit. Dar
privirea ce i-o arunc Hans era att de ruinat i att
de pctoas nct nfoarea ei hotrt i chiar
slbatec se schimb ndat i bgnd cuitul n sn,
zise neamului linitit i cu un zmbet:
Dac ai poft s mai capei una i apoi s nu m
mai vezi ct vei tri, poi s te mai ncerci.
Iart-m Vidro, zise Hans ruinat, bucuria m-a
nnebunit i nu m-am putut stpni. Dac vrei, eu pn
la toamn nu mai vin aice, numai m tem s-mi pierd
capul cu totul dac nu te-oi vedea atta vreme.
Nu-i cer aa de mult, rspunse Vidra cu totul
domolit, poi s vii de cte ori vrei, dar s tii c dac te
vei mai obrznici vreo dat, se sfrete tot ntre noi.
Acuma pune-te jos i-i isprvete vinul cci calea-i
lung pn la Bacu, nu mai ai mult de stat, i tnra
femeie se aez pe o lavi lng masa la care Hans i
relu locul.
Ia spune-mi ce s-o mai ntmplat pe la Cetate.
Cavalerul nostru cel btrn a plecat acum zece zile
n ara Nemeasc. El a luat pe soia lui cu dnsul, dar
ea merge numai pn la Udvarhely i trebuie s se
ntoarc mine sau poimne.
i cine o rmas acuma mai mare peste Cetate?
ntreb Vidra.
Este cavalerul cel tnr Ulrich, i eu stau sub
poroncile lui.
Dar am uitat la ci oameni poronceti?
63

Avem douzeci i cinci de nemi, dar acuma au


rmas numai zece, cci ceilali au plecat cu cavalerul
Albrecht i se ntorc cu jupneasa.
Cum, ntreb Vidra, cu o mirare voioas, care nu ar
fi putut s scape unei mini mai agere dect aceea a lui
Hans, numai zece nemi sunt n Cetate.
Ba, mai sunt ranii din satele de sub ascultarea
Cetii.
Dar cnd rmn aa de puini nemi n Cetate, se
mai trimit ei cu slujbe pe din afar?
Nu se mai trimite pe nimeni afar, cci cu zece
oameni de abia putem pzi Cetatea. Numai pe mine mau trimis la protopopul nostru de la Trotu cu cri,
fiindc cavalerii au ncredere n mine. Dar nemii, ci
au rmas nu pot iei din Cetate cci n rani cavalerii
nu prea au ndejde.
Dar pe Punaul Codrilor, tot nu l-ai putut prinde?
Aud c n-o contenit cu hoiile.
Nu-mi vorbi de Punaul Codrilor. De doi ani
umblm toat vara dup dnsul fr a putea pune
mna pe el. Parc este lucru vrjit. Cnd l cutm n
sus, el este n jos, cnd l cutm n jos, el este n sus.
Se vede c tie mai bine dect noi unde avem s-l
cutm.
Poate c a fi cumprat pe unul din voi, zise Vidra
rznd. Dar avei de gnd s umblai dup dnsul i n
vara asta?
ndat ce se va ntoarce cavalerul Albrecht, am s
plec cu zece nemi i cu un cpitan al voievodului, cu
treizeci de slujitori, pentru paza drumului mare ntre
Suceava i Smirodava. Acolo prad Punaul Codrilor pe
negustorii care trec prin ar i avem mare ndejde s
64

punem n sfrit mna pe el.


Dar tii mcar cum este, la fa i la trup, tnr,
btrn, frumos, urt?
Da, tim bine c-i om gros i sptos, cu pr sur, cu
barb roie, i trecut de cincizeci de ani. Eu s-l vd
ndat l-a cunoate.
Dac tii aa de bine cum este, apoi nu poate s
mai scape, trebuie s punei mna pe el. Da, Hans, cnd
vei fi n urmrirea lui, cred c te vei mai rpezi i pe
aice, cci nainte de a m hotr, dac te ieu sau nu,
vreu s te cunosc mai bine. i apoi cine tie? Pe aice
trece lume din toate prile rei, i multe s-aud, poate
s afli de la trectori vreo tire care s-i ajute mult n
cutarea Punaului.
tii, zise Hans, mgulit i ncntat de cuvintele
Vidrei, c m rpd la dumneta de cte ori pot scpa.
Cteodat cavalerii au vrut s trimit pe alt slujitor cu
cri la Trotu, dar totdeauna am cerut s fiu trimis eu
i am fcut de multe ori ocoale de patru zile, cu dus i
cu ntors, pe ger sau pe ploaie, numai ca s te vd un
ceas. Nu trebuie s te ndoieti c am s viu de cte ori
voi putea gsi prilej. Dar trebuie s plec de acuma, cci
altfel nu voi putea fi n Bacu ast noapte.
i Hans, golind ulcica, se scul de pe scaun, iei
afar, scoase traista cu grune din capul calului, o
strnse ntrunul din rafturile de la a i puse frul. Apoi
intr iar n crm, i aez coiful pe cap, puse
mnuile, lu sulia i apropiindu-se de Vidra i zise:
Vidro, eu plec i doresc s te vd iar n curnd.
Pn atunci mai gndete-te la bietul Hans din cnd n
cnd. Deschide-i inima la iubirea lui i hotrte-te s-l
faci fericit. i acum d-mi mna s i-o srut nainte de
65

plecare.
Vidra i ntinse, parc ar fi fost o crias, o mn pe
care neamul ndrgostit i lipi buzele cu evlavie, i dori
cale bun i ntoarcere grabnic, urmndu-l cu ochii
dup ce nclec pn ce se fcu nevzut n dosul
rateului. Dar atunci un zmbet de dispre se vzu pe
buzele ei. zmbet nsoit de cuvintele:
Ce prost!

66

idra era s reintre n crm cnd zri, venind


dinspre valea Tazlului, n umbletul cel mare, un
preot clare pe un cal murg.
Ea rmase pe loc i preotul nu oprise nc bine calul
cnd l ntreb repede, cu glasul tremurnd:
Ce s-o ntmplat? Cum i este?
S-o ntmplat ca totdeauna, rspunse preotul
desclecnd i ncredinndu-se c sunt singuri, i-am
pus pe fug i am luat banii.
Dar el, nu-i rnit?
Nu tii mata c viaa lui este vrjit i c nu se
atinge de el nici paloul, nici sulia, nici sgeata? i
teafr i n curnd trebuie s fie aice.
Vidra rsufl lung.
Noul venit era un preot de vreo treizeci i cinci de ani,
de statur mijlocie, dar sptos. Pletele i barba i erau
negre ca pana corbului, faa rumen, cu sprincene
stufoase i ochii negri, cu nasul mare i gros, s-ar fi
putut numi frumoas de n-ar fi fost stricat de o gur
mare cu buze groase i vinete.
Cheam pe cineva s-mi adape calul i poroncete
67

s mi se deie un ulcior de vin vechi, c nu mai pot de


sete.
Vidra reintrnd n crm, deschise ua ce ddea n
sala dinuntru i chem pe un argat i pe o slujnic
care venir ndat.
Ea poronci celui dinti s ngrijeasc de calul
printelui, iar celei de a doua s scoat din pivni un
ulcior de vin vechi.
Dup ce se aduse vinul, preotul se puse pe scaunul pe
care ezuse Hans i, turnnd din ulcior n ulcic, ddu
ndat pe gt tot coprinsul ei.
Bun vin, zise el, pocnind din limb, i umplnd
ulcica pentru a doua oar.
Dar spune-mi, cum s-au petrecut lucrurile i dac
lupta o fost grea, ntreb Vidra care nu-i putea stpni
nerbdarea.
Cum s-o ntmplat? tii c printele Isaia trimisese
n toate prile s caute pe cpitan care nu se gsea
nicirea. Vznd c banii pleac de la Neamu la Piatr
i c nu s-aude nicio veste de la cpitan, printele
poroncete lui Petrea Crbu s adune ci oameni va
putea la Buhalnia, n strmtoare, i s nvleasc
asupra feciorilor domneti, Dragomir i tefan, cnd vor
trece pe acolo. Dar, pe de alt parte, trimite pe Matei
Ursu cu vreo treizeci de oameni s prde casele unor
sfetnici de ai lui Vod pe omuz, cu poronc s-o ieie de
la gura omuzului n sus, fcnd larm mare c el este
Punaul Codrilor i purtnd pene de pun la cciul.
Dragomir i tefan pierznd o zi n Piatra n desftri,
dup obiceiul lor, le-o i venit veste c Punaul
Codrilor prad pe omuz, cci printele s-ngrijise ca
vestea s se rspndeasc ct mai rpede. Auzind ei de
68

asta s-au bucurat tare i au plecat fr grij dup


amiazi. Dar, cu o zi nainte de plecarea lor, iat c
sosete i cpitanul la noi, care eram mai bine de dou
sute, n codru, la Buhalnia. tiind c au de gnd s
fac cel nti popas de noapte la Pngrai, ne-am aezat
n strmtoare, sub vrful Bisericii, la Buhalnia, unde
am stat ascuni ieri noapte i ieri pn aproape de
prnz. Feciorii lui vod plecaser din Piatra fr de grij
cci, precum i-am spus, credeau pe Puna n alt
parte. Aveau cu ei dou steaguri, vreo sut cincizeci de
slujitori ai curii i ca dou sute de oameni de strnsur
din satele ce ascult de Cetate.
nainte mergeau vreo cincisprezece slujitori, n urma
lor vreo sut de oameni de strnsur, apoi un steag de
slujitori cu cruele cu bani i cu pieile cele scumpe,
dup ei rmia strnsurei i, la coad, al doilea steag
de slujitori. Noi eram aezai de amndou prile
drumului, supui dup stnci i copaci. Cpitanul o
lsat slujitorii care mergeau nainte s treac de noi i
apoi o dat semn din corn s ncepem nvala. ntr-o clip
arcaii notri, trgtori alei, unul i unul, au dat jos pe
slujitorii care mergeau n cap i am nvlit cu toii
strignd: Iat Punaul Codrilor! Iat Punaul Codrilor!
Oamenii de strnsur ndat au dat dosul, bgnd o
nernduial cumplit n steagul cel nti de slujitori.
Acetia, amestecai fiind cu ei n nvlmeala aceea, nu
tiau cum s se apere i dei unii din ei s-au luptat
vitejete, dup puin vreme au purces n risip
lsndu-ne stpni pe care. ranii venind dup care,
fugiser i ei i dduser peste al doilea steag de slujitori
care, voind s vie mai curnd n ajutorul tovarilor lor,
au nceput s taie n rani, iar acetia se aprau i
69

cutau s treac cu sila prin slujitori. Ajungnd peste ei


i celelalte dou cete n risip, era o ngrmdeal i o
amestectur cumplit, aa c, cnd i-am ajuns, au
luat-o cu toii la fug ucigndu-se unul pe altul pentru a
iei mai degrab din strmtoare. Dragomir i tefan au
scpat cu mare nevoie. Pe cel dinti era ct pe ce s-l
ajung cpitanul i o putut scpa numai fiindc, vznd
primejdia stpnu-seu, un slujitor s-o aruncat cu
paloul asupra Punaului, pltind apoi cu viaa
ndrzneala lui. Banii s-au mprit pe loc, iar pieile i
partea cpitanului s-au trimis cu zece oameni alei i cu
Paisie la tainiele lor.
i Mihu vine astzi?
Pn la noapte trebuie s cad nezmintit. Ar fi sosit
de mult de nu s-ar fi dus cu Petrea Crbu pn la
Bacu, nu tiu pentru ce. Dar ulcioru-i gol, f bine i
pune s-mi mai scoat unul c nu mi-am putut nc
astmpra setea.
Vidra chem din nou pe slujnic care aduse alt ulcior
cu vin i-l puse pe mas lng preot. Acesta umplu
ulcic dup ulcic i le deert una dup alta, privind n
tcere pe Vidra care edea pe lavi i prea adncit n
gnduri. Se vedea n ochii lui c avea ceva de zis, dar ci venea greu s nceap vorba. n sfrit, pe semne c
vinul i dezleg limba cci, dup ce tui, zise:
Jupneas Vidr, tare te vd gnditoare i mai c
a face rmag c tiu la ce te gndeti.
Mi se pare c dac ai ghici, asta n-ar vra s zic c
eti nzdrvan.
N-am zis c tiu la cine gndeti, dar la ce gndeti.
C gndul i este nedesprit de cpitan o tiu mai
muli, nu numai eu; dar eu ghicesc de ce eti mhnit
70

cnd gndeti la el.


Te neli, mi se ntmpl adesea s fiu ngrijat,
tiind viaa primejdioas care o duce, dar n-am pentru
ce s fiu mhnit.
Ba dumnea vrei acuma s m neli pe mine;
fericit ai fi dac nu ai avea alt grij dect primejdiile
zilnice care-l amenin. Anul trecut primejdiile erau
aceleai dar ochii dumitale erau mai veseli. Nu te temi
de un ru ce s-ar putea ntmpl trupului lui, s piard
n lupt un ochiu, sau un picior, sau chiar viaa, te temi
s nu pierzi dumneta inima lui.
Ce vrei s spui? Nu te neleg.
Ba m nelegi foarte bine. Eu tiu c n cugetul
dumitale i zici c de o bucat de vreme s-au nmulit
trebile cpitanului din cale afar i c o prins a uita
drumul Ciortolomului nostru. Aa c am ghicit?
N-ai ghicit nimic, strig Vidra cu ciud. i spun c
nu neleg ce zici.
Vezi, ciuda cu care mi rspunzi dovedete c am
dreptate i c am pus degetul pe ran. Da, cpitanul
nostru mult drum calc i multe gazde are. n ara
noastr se gsesc multe femei frumoase i nu este nici
fat nici nevast care s nu se uite cu drag la el i creia
s nu-i umple ochii.
Dac tii ceva, te rog spune-mi, zise Vidra, necazul
fcnd-o s-i piard cumpneala.
Ha! vezi c am dreptate i c singur acum ai dat
de gol focul care te arde. Nu tiu mult, dar tot tiu ceva.
tiu c gazda cpitanului la Bacu este sora lui Petrea
Crbu, care-i vduv i vestit de frumoas. De o
bucat de vreme multe trebi mai are cpitanul la Bacu,
ede acolo cu sptmnile.
71

Dac a ti c se poate ntmpl una ca asta... zise


Vidra, cu dinii ncletai.
Te-ai rzbuna, nu-i aa? zise preotul. i mie,
jupneas Vidr, adog el uitndu-se int la dnsa, mi
se pare c ai i nceput s te rzbuni.
Ce vrei s zici?
Cnd am ieit n poian mai dinioar, am vzut de
departe plecnd de aice un neam frumos de la Cetate.
Dumneta erai n u i-i doreai cltorie bun; de o
bucat de vreme des l mai ntlnesc pe aice.
i dumneta i nchipui c eu m uit la acel pctos
de lefegiu nemesc, strig Vidra mnioas, sculndu-se
de pe lavi. El este un prost care, de aproape doi ani,
i-o pierdut minile dup mine i vrea s m ia de
nevast. Iar eu sufer venirea lui aicea i ascult prostiile
lui numai fiindc el nu tie s-i stpneasc limba imi spune toate alctuirile ce se fac la Cetate asupra lui
Mihu. De cte primejdii nu l-am ntiinat n urma
vorbelor neamului!
Doamne, jupneas Vidr, frumoas mai eti, cnd
te mnii, zise preotul linitit; eu n-am vrut s te supr.
tiindu-te o femeie prsit de acel ce l iubeti, singur
n pustietatea asta unde nu vezi dect crui i pe ici i
colea cte un drume mai de seam, vznd pe un
otean voinic i frumos nvrtindu-se mprejurul
dumitale, mi-am zis i eu c ar fi lucru firesc dac l-ai fi
ales ca s-i mngie durerea.
i drept astfel de femeie m iei, strig Vidra i mai
mnioas, cu ochii scnteind i cu glasul tremurnd.
Astfel crezi c m-ai rzbuna de necredina acelui ce mio fost i-mi este nc mai drag dect orice n lume. Crezi
c i-a da cuvnt s m dispreuiasc, c a ndrepti
72

oarecum viclenia lui, dovedind c sunt nevrednic de


credin, fiind n stare s m dau dup cel de nti
venetic rtcit pe aici nu tiu de unde.
Dar nu te supra i mai ales nu striga aa de tare
c au s te auz slugile i jupneasa Sanda, zise
preotul. Am avut i eu o bnuial nedreapt, iart-m
cci vd acuma c nu avea niciun temeiu. Nu-i poi
nchipui ct m bucur vznd c am fost nelat. Dar, te
rog, ezi c am s-i spun lucruri ce se cade s fie spuse
n tihn i n linite. Jupneas Vidr, urm el dup ce
tnra femeie se puse iar pe lavi, c eti prsit i
nelat nu mai ncape ndoial. Eu cred c se cade ca n
loc de a da cpitanului vreme s te prseasc cu
desvrire, btndu-i joc de dumneta, s o iei
dumneta nainte i s te lepezi de el. M bucur c nu
vrei s te dai dup un venetic fr cptiu ca neamul
despre care vorbeam, dar singur nu poi rmnea.
Trebuie s-i alegi un brbat statornic care s-i fie un
sprijin pentru viitor. Ascult-m! Eu de popie m-am
sturat de mult i acuma am nceput a fi stul i de
lotrie. Vd bine c treaba s-ngroae: cpitanul s-o fcut
din zi n zi mai cuteztor. Astzi putem zice c poart
rzboi deschis cu vod i, n curnd, trebuie s i se
nfunde. Mine, poimne va fi prins, muli din noi cu
dnsul i ne vom sfri viaa la spnzurtoare sau pe
roat. Eu copii n-am, preoteasa mi-o murit de mult,
sunt hotrt s prsesc biserica i poporul, s-mi rad
barba, s-mi tai pletele i s plec. Am strns o
grmgioar bun de bani i m voi aeza n Hotin sau
n Orheiu, unde nimeni nu cunoate pe popa Stoian din
Patracani i acolo, cu ct am, m voi apuca de
negustorie. Eu te iubesc pe dumneta de mult. Las pe
73

cpitan s se drgosteasc cu Stanca, sora lui Crbu,


pn cnd l-or prinde oamenii lui vod, las pe printele
Isaia s viseze i s puie la cale lucruri mari care
niciodat nu se vor putea mplini i vin cu mine; i jur
c te voi lua de nevast. Bniori trebuie i dumneta s
ai muli; adogndu-i la ci am eu, vom putea s ne
apucm de negustorie mare i s trim n linite i n
belug. Astzi trieti ntr-o crm n pdure i eti
ibovnica unui cpitan de haiduci crui i s-o urt de
dumneta cci se iubete cu altele. Mine poimne te va
lsa pe drumuri s mbtrneti n srcie, dac nu te
vor slui cumva vreo dat judectorii ca parta i
tinuitoare de fapte haiduceti. De, m vei asculta, vei
tri n ora, ntr-o cas frumoas, vei fi Vidra, nevasta
negustorului Stoian, cinstit de toat lumea. Iat ce
aveam de spus, acum atept rspunsul dumitale.
i eu, zise Vidra sculndu-se i privindu-l cu ochii
plini de dispre, i rspund c numai cu greu m-am silit
s ascult vorbele dumitale. Mielule! Te-am neles! Ai
brfit pe Mihu pentru a m deprta de el creznd c-i
voi cdea n ghiare. Pofteti banii ce presupui c-i am,
nu m pofteti pe mine. Spui c vrei s m iei de soie
creznd c nu tiu c un rspop nu se poate cununa,
ca s m poi astfel ademeni s te urmez. Dar afl c
gsesc mai cinste s rmn ibovnica chiar nelat a lui
Mihu, sluga, roaba lui, dect nevasta unui miel viclean
i lacom ca dumneata chiar de n-ar fi rspopit. Piei de
dinaintea ochilor mei! i, s tii, c ndat ce va veni
Mihu i voi aduce la cunotin vorbele ce mi le-ai zis.
Cnd m-am hotrt s-i vorbesc, zise Stoian rece
i nemicat, tiam c nu m vei crede de o dat i c nu
vei primi ndat s vii dup mine. Dar eu sunt rbdtor
74

de felul meu. Cu vremea vei vedea c toate cte i le-am


spus sunt adevrate i c-i sunt un vroitor de bine.
Cine va tri va vedea. Dar nu sunt un copil. Am
prevzut c, orbit de patim, ai putea avea de gnd s
spui lui Mihu cele ce i le-am zis. S tii c, de vei face
una ca asta, a doua zi oamenii lui vod vor afla toate
adposturile Punaului Codrilor i numele tovarilor
lui de cpetenie. S mai tii c n zadar s-ar ncerca s
m mpiedice s vorbesc, lundu-mi viaa, cci toate
cte le-a putea gri le-am scris ntr-o carte ncredinat
unui prieten i el, ndat ce ar afla c mi s-a ntmplat
ceva sau, chiar c m-am fcut nevzut de mai multe zile,
va pune-o n mna dregtorilor. Prin urmare dac vei
vorbi, tii la ce te poi atepta.
Vidra nu avu timp s rspund cci intrar atunci n
crm mai muli cltori care, n cursul acestei
convorbiri, trsese la rate i fu silit s ias spre a
chema slugile. Acestea, la venirea lor, fur urmate de o
femeie n vrst, purtnd mbrcmintea unei rance
avute de la munte, care ntreb pe cltori de trebuinele
lor. Iar preotul, dup ce goli ulciorul cu vin i plti
preul slujnicei care luase loc la tejghea se apropie de
btrn i, dup ce-i lud vinul i lu ziua bun i
plec. Rateul cu ncetul ncepu a se umplea de oameni,
cei mai muli crui venind despre Bacu cu deertul
spre a ncrca sare de la ocn, alii venind de la ocn cu
sare sau cherestea spre Bacu.
Vidra se duse n odaia ei, a doua dup crm, a crei
u ddea n sala din mijloc. De nti era stpnit
numai de mnia i dispreul ce strnise ntr-nsa vorbele
preotului; cu ncetul ns, amintindu-i toate
amnunimile convorbirii lor, vorba despre desele i
75

lungile absene ale iubitului ei, precum i tragerea lui n


gazd la o femeie a crei renume de frumuse venise
pn la ea, simi deertndu-se din nou ntr-nsa
nepturile necazului ce o chinuia de atta vreme.
Zdarnic cuta s se ncredineze c Stoian minise
pentru a o face mai plecat ctre dorinele lui, faptul c
Mihu ddea din ce n ce mai rar pe la dnsa era prea
adevrat i, dei se ncerca s cread c legturile lui cu
sora lui Crbu, cu frumoasa Stanca Floare, erau
numai o iscoad a preotului, totui temerea ei era
strnit i chinurile mrite. Pe de alt parte
ameninrile preotului o nspimntau deoarece tia c
Stoian, fiind una din cpeteniile cetei, cunotea aproape
toate tainele lui Mihu i putea s-l piard oricnd. Se
ntreb dac trebuie sau nu s puie pe iubitul ei n
cunotina celor ntmplate ntre Stoian i ea. nelegea
c vorbele preotului erau o dovad c nu mai era vrednic
de nicio ncredere, c se prea putea ca el s vnd pe
Mihu, fr ca acesta s fac vreo fapt dumneasc
mpotriva lui i c prin urmare era de neaprat
trebuin ca el s fie ntiinat de apucturile viclene ale
lui Stoian pentru a lua msuri de aprare. Dar,
cunoscnd iueala i ndrzneala lui Mihu, se temea ca
nu cumva el, prin vreo fapt necugetat, s nu-i
pricinuiasc singur peirea. i prea acuma ru c nu se
stpnise i nu se prefcuse fa de preot, lsndu-l s
cread c dei vorbele lui au mirat-o, totui ea nu se
poate nc hotr, cerndu-i vreme pentru a se mai
gndi la ele.

76

idra, fiind astfel chinuit cnd de bnuiala c


Mihu o prsete, cnd de grija pentru viaa lui,
nu bgase de seam c noaptea czuse pn ce
intr o slujnic purtnd o lumnare n mn care i zise:
O sosit jupnu Mihu.
Unde-i? ntreb Vidra, srind de pe scaun i putnd
de abia vorbi de tare ce-i btea inima.
Chiar acuma o intrat n odaie la jupneasa Sanda
cu un om care l-o ajuns tocmai cnd descleca.
Vidra, fr a mai asculta cele de pe urm vorbe a
slujnicii, iei repede n sal i intr n odaia de alturea
care se gsea ntre a ei i crm. Cnd intr, zri, n
faa uei, stnd n picioare, pe mocanul ce-l vzurm la
otacul cruilor de sub Perchiu i care, precum a ghicit
cititorul de mult fr ndoial, era una i aceeai fiin
cu ibovnicul frumoasei Vidra i cu Punaul Codrilor.
Mihu prea cuprins de o mare mnie cci sprincenile i
erau ncreite i privirea crunt. Vidra era s se arunce
n braele lui dar se opri pe loc vznd c n odaie mai
era un om care sttea n faa lui Mihu. Era un ran mic
la trup i usccios, cu pletele i musteile negre, avnd
mbrcmintea purtat i astzi de ranii de la munte,
77

dar cu capul legat, rupt, plin de noroi i de snge, i


prnd copleit de osteneal.
Cnd Mihu ddu cu ochii de Vidra, fruntea i se mai
nsenin i fcu o micare ca s se apropie de ea dar,
stpnindu-se ndat, i fcu numai cu capul un semn
uor i se ntoarse din nou ctre ran zicndu-i cu glas
rstit:
Vorbete!
Iar ranul artnd pe Vidra cu ochiul, Mihu zise din
nou cu glas mai aspru, mai ridicat:
Vorbete!
Iat cum s-o ntmplat, cpitane, zise atunce
romnul. tii c prada s-ncrcase pe patru cai i c
eram rnduii, fratele Paisie i eu, cu ase oameni din
Blteti i patru din Cracoani, s-o ducem la printele
Isaia care trebuia s ne atepte sub Horaia, am plecat
pe nserate. Noaptea era ntunecoas i, cnd am ajuns
sub dealul Simonului, a nceput a ploua i mergeam
ncet printre stnci i drmturi, caii cznd ntr-una.
Cu mare greu ne-am suit pn la curmtura de la care
te scobori n Cracu i, cnd am ajuns cu toii n vrf,
ne-am pus jos ca s rsuflm puin. Deodat se
npustesc asupra noastr, de dup nite stnci, o ceat
de oameni. Eu de abia apucasem s pun mna pe
ghioag cnd am primit o lovitur cumplit n cap i am
czut jos leinat. Ct voi fi stat aa nu tiu, dar cnd miam venit n fire, fcnd o micare, am auzit glasul lui
Paisie care ntreba cum mi este. Eram nc ameit, nu iam putut rspunde deocamdat i numai dup ce mi-o
dat s beau ceva vin dintr-o plosc, mi-am dat seam
despre ce s-o ntmplat i l-am ntrebat cum a scpat.
El mi-o spus c acei care au nvlit asupra noastr
78

erau Iano Ungureanul cu haraminii lui i c el, cnd sau ivit, aflndu-se la o parte i vznd c ungurii sunt
muli i c n-avem ce le face, o smuls de pe un cal care
ptea lng el doi desagi cu bani i o scpat cu ei n
rpa de sub noi. Acolo, ascunzndu-se n hl, o auzi
vaietele oamenilor notri mcelrii de unguri apoi, dup
ce au contenit acele vaiete, chiotele de bucurie a hoilor
cnd au dat de prad i plecarea lor. Dup ce s-au
deprtat, Paisie, ngropnd desagii cu bani n tufi, s-o
suit iar n deal unde o gsit trei unguri i pe ai notri
zcnd la pmnt mori, iar pe mine suflnd. Dup ce
mi-am venit bine n fire, ne-am sftuit ce s facem i neam hotrt ca el s mearg s dea de tire printelui, iar
eu, s m duc la dasclul Gheorghe din Roznov s-i
spun ntmplarea pentru ca el s te ntiineze pe
dumneta.
Am ajuns la Roznov pe la prnzul cel mic iar dasclul
Gheorghe fiind rnit din lupta de ieri i neavnd alt om
de ndejde sub mn, mi-o dat un cal i m-o trimes tot
pe mine aici s-i spun pania noastr. ranul
ncetnd s vorbeasc, Mihu, a crui frunte se
ntunecase din ce n ce mai mult n vremea acestei
povestiri, sttu ctva n tcere cu ochii ndreptai spre
pmnt apoi, ridicnd capul, zise cu un glas surd care
tremura de mnie:
Dac aveai grij s trimitei nainte pe vreo doi, trei
ini pentru cercetarea drumului, nu se ntmpla una ca
asta i nu eram acuma cu toii de rsul hoomanului de
Iano. S tii c voi afla de la Paisie cum s-au petrecut
lucurile, i c de te voi gsi vinovat cu ceva, i vei plti
vina cu viaa.
Era s urmeze, dar ua se deschise i mocanul pe care
79

l-am vzut nsoind pe Mihu n tabra cruilor vr


capul n odaie.
Cu voia dumitale, am s-i spun ceva, cpitane.
Mihu s-ntoarse iar ctre ran i-i zise:
Du-te de mnnc i de te odihnete, vom mai vorbi
mine.
Dup ieirea romnului, Mihu fcu semn mocanului
s vorbeasc:
Pe vrful Benei se vd cinci focuri aezate, ntr-un
ir; cel din captul de la deal i mai mare; n dreapta i
n stnga celui de la mijloc se vd dou focuri mai mici.
Ha, zise Mihu i faa i se nveseli: Paisie o dat de ei.
Onea, oamenii trimii de mine cu prada s-au lsat s fie
lovii fr veste de Iano ungurul, houl cel vajnic i
crud care pune copiii n ap sub ochii mamelor. Iano io ucis pe toi afar de Paisie i de ranul pe care l-ai
vzut aici i le-o luat toat prada. Dar se vede c Paisie
s-o pus pe urma lor i tie unde sunt, cci cele cinci
focuri n ir cu cel din captul de la deal mai mare
nseamn c este treab la dealul Simonului, iar cele
dou mai mici de la mijloc sunt isclitura lui Paisie; tiu
acuma unde trebuie s adun tovarii. ncalec ndat,
du-te n fuga mare n vrful Benei i spune lui Apostol
Gburici s aprind numaidect cinci focuri n cerc;
unul s vie drept spre miaznoapte i s fie mai mare
dect celelalte patru, iar n mijlocul cercului alte patru
n cruce, i toate s ard pn n ziu. Sti, adaose el
vznd c Onea se ntorcea spre u, Fulger i cu Vijelia
sunt ostenii, ei vor rmnea aice ca s se odihneasc.
Cnd vor fi dou ceasuri pn n ziu, vei pune eile pe
Tunet i pe Trsnet i vom pleca.
Onea iei.
80

Cum, zise Vidra apropiindu-se de Mihu, de abia ai


sosit i iar pleci?
Vidro, draga mea, zise el lund-o n brae i
srutnd-o de mai multe ori, ai auzit tirile ce mi s-au
adus i ai vzut ce nsemneaz rspunsul care mi-l
trimite Paisie. tii c nu pentru ntia oar Iano
ndrznete s se ating de mine i de oamenii mei; dac
a ngdui ca ndrzneala lui s rmie nepedepsit,
apoi ru s-ar tirbi renumele de strnicie al Punaului
Codrilor, renume care o avut o parte att de mare n
izbndele noastre. Mi-o scpat Iano odat, nu-mi va
scpa a doua oar.
De trei sptmni nu te-am mai vzut, i acuma iar
pleci pentru nu tiu ct vreme, zise Vidra mhnit.
Vidro, de mult tnjesc dup tine; acum trei zile
veneam de pe Oituz aicea plin de dorul tu, cu gndul
s petrec ctva vreme cu tine cnd, la Oneti, am
primit veste c printele m cuta peste tot locul i c
Sas iar trimite bani din ar peste muni. Nu puteam
pierde nici mcar o clipeal. Cltorind toat noaptea de
abia am putut ajunge la vreme spre a face pregtirile
trebuitoare pentru lupta ce s-o dat ieri. Ast noapte am
petrecut-o iar pe cal cci trebuia ca numaidect, nainte
de ziu, s fiu n Bacu.
Se vede c treaba ce o aveai n Bacu era vajnic i
grabnic de tot, zise Vidra uitndu-se n ochii lui.
Foarte grabnic, rspunse Mihu, cci un tovar de
ai notri, cunoscut de noi ca nu tocmai tare de nger, o
fost cunoscut de un ciangu care aducnd nite marf
din Galai la Bacu, era fa cnd ai notri au oprit pe
negustori n drum i i-au silit s plteasc vama
hotrt de mine. oltuzul o nchis pe tovarul nostru
81

i era vorba s-l chinuiasc pn cnd va spune cine o


mai fost cu el, unde ed tovarii i cpeteniile lui.
Noroc c o aflat numaidect Petrea Crbu i,
ajungnd noi ast noapte n Bacu, prin bani am
cumprat pzitorul temniii care l-o fcut pe romn
scpat.
i ce ai fcut la Bacu atta vreme, cci ai ajuns
aice foarte trziu i calea-i numai de vreo patru ceasuri?
Eram cumplit de ostenit dup dou nopi petrecute
pe cal i m-am odihnit puin.
Dulce o mai trebuit s fie acea odihn i greu o
trebuit s-i vie s prseti o gazd att de plcut.
Vidro, zise Mihu uitndu-se la rndul lui, drept n
ochii ei, nu te neleg ce vrei s spui?
Vreau s spun c de o bucat de vreme rar te
vedem pe aice i scurte sunt ederile tale; iar cu ct vii
mai rar la noi, aud c cu atta mergi mai des pe la
Bacu i zboveti mai mult acolo. i eu bnuiesc c
pricina care o fcut s ne urti pe noi i s ndrgeti
Bacul este sora lui Crbu, Stanca Floare, la care
aud c tragi n gazd.
i tu crezi c pentru dnsa eu te dau uitrii pe
tine? ntreb Mihu. Oare cine i-o vrt prostia asta n
cap?
Chiar de nu mi-ar fi zis nimeni nimica, rceala ta
de ast toamn ncoace ar fi de ajuns ca s-mi detepte
bnuielile, zise Vidra nemaiputndu-i opri lacrimile. De
mult presupuneam c inima ta s-o deprtat de mine, c
alt femeie este stpn pe ea, dar acuma oamenii care
tiu mi-au spus c trebile ce zici c te tot in departe de
mine sunt numai nite minciuni i c-i petreci vremea
la Bacu lng Stanca cea frumoas.
82

Vidro, rspunse Mihu punnd o mn pe umrul


ei, ru faci c te potriveti la brfelile unor oameni pe
care nu-i cunosc dar care nu pot s nu ne fie dumani i
mie i ie. M cunoti de aproape trei ani i minciun
din gura mea nc nu ai auzit; i jur c de cnd cunosc
pe Stanca lui Floare n-am schimbat cu ea nici zece
cuvinte i c nici nu tiu cum i sunt ochii. Am fost la
Bacu numai pentru neaprate trebuini i niciodat pe
mai mult dect cteva ceasuri. Dar spune-mi cine te-o
umplut de minciuni?
Poate n-o fi Stanca, zise Vidra, fr a rspunde la
ntrebarea lui, dar atunci trebuie s fie alta!
i de ce trebuie oare numaidect s fie alta? ntreb
Mihu.
Nu mai eti cu mine Mihu cel de odinioar, este
ceva schimbat n tine i inima-mi zice c nu m mai
iubeti.
Te nal inima, zise Mihu aezndu-se pe lavi
lng ea i mbrind-o, bnuielile tale sunt fr
temeiu. n vremea din urm am tot fost pe drumuri
pentru c lucrarea cea mare care o njghebat-o printele
se apropie de ceasul n care se va ncepe lupta
hotrtoare i pregtirile pentru izbnda ei au cerut de
la mine mult munc i mult zdruncin. Dar fii linitit,
nu ai de ce s te temi, inima mea tot a ta este, ntr-nsa
nu se ascunde chipul unei alte femei, eu tot pe tine te
iubesc.
Poate, rspunse Vidra, dar nu ca alt dat.
Ba tot atta, zise Mihu srutndu-i ochii. Dar,
adaose el rznd, mi se pare c tu ncepi a m iubi mai
puin, cci iat-m aici de mai bine de un ceas i nici nu
te-ai ngrijit s afli de sunt flmnd sau nu.
83

Iart-m c m-am gndit numai la durerea mea,


zise Vidra sculndu-se i zicndu-i n sine, c altdat
Mihu i-ar fi adus aminte de foame numai dup ceasuri
de dezmierdri i nesfrite cuvinte de dragoste. Prsi
odaia cu un lung suspin.
n curnd veni femeia n vrst care o vzurm n
crm ngrijindu-se de trebuinele cltorilor, urmat
de o slujnic, aducnd cu ele ervete, strchini i linguri
de lemn. Mihu se nchin la dnsa numind-o mtu
Sand, i ntrebnd-o de sntatea ei, iar ea i rspunse
numindu-l: nepoate.
Se aduse mncarea i Mihu se puse la mas, dar dei
mnca cu poft, era uor de vzut c gndurile i erau
aiurea. Dup ce isprvi, se nchin iari dinaintea
btrnei lundu-i noapte bun, o vesti c pleac
nainte de ziu apoi, ieind afar, trecu pe dinaintea
odiei Vidrei i intr alturea, ncuind ua dup el cu
zvorul. O lumnare de seu, pus ntr-un sfenic de
lemn aezat pe o mas mic de brad, lumina odaia:
lng sfenic, pe mas, se aflau armele lui Mihu:
ghioaga, arcul i tolba cu sgei, cci cu paloul
rmsese ncins. Lng u, n partea dreapt, era un
pat de lemn cu salte, acoperit cu un macat de piei de lup
ce ajungea pn la pmnt, iar deasupra aternutul era
fcut. La mas erau dou scaune de lemn alb i, din
stnga, o lad de Braov. n pretele despre odaia Vidrei
se vedea o u; preii erau vruii, podelile de jos i
pardoseala de sus erau de brad. Mihu merse drept la
colul dintre fereastr i odaia Vidrei, unde ardea o
candel naintea unei icoane i ngenunchind, aps cu
mna pe captul unei podele. Dou scnduri se ridicar
ndat descoperind o bort n care putea ncpea un om;
84

Mihu rzm scndurile ridicate, de prete, apoi


mergnd la lad o deschise cu o cheie ce o lu din
chimir i scoase dintr-nsa o frnghie lung cu noduri,
avnd la un capt un belciug de fier. nchise iar lada cu
ngrijire, apoi ngenunchind din nou lng bort, prinse
belciugul ntr-o verig ce se afla sub scrdura de la
marginea bortei. Pe urm, stingnd lumnarea, btu
uor n ua Vidrei. Ua se deschise ndat i tnra
femeie apru pe prag cu o lumnare n mn.
Prul despletit i atrna pe spate n uvie de foc;
scosese bonda i fota: cmea de in subire lsa s se
vad, n toat strlucirea lor, braele i snul de
marmor; fusta scurt lsa descoperit albeaa de
zpad a picioarelor goale i a gleznelor. Era att de
frumoas nct Mihu rmase nemicat privind-o.
Frumoas mai eti! zise el n sfrit. Apoi, intrnd
n odaie i cuprinznd-o n brae adaose:
Frumoas cum nu mai este alta!
Vidra ascunse capul n snul lui fr a rspunde.
Vidro, urm Mihu, ridicndu-i ncet capul i
silind-o s se uite n ochii lui. Vidro, alung gndurile
cele negre i bnuielile zadarnice. Viaa care o ducem
este numai primejdii. Mine, ce zic, peste un ceas, poate
s ntmpinm un sfrit stranic. Noi, numai din cnd
n cnd avem parte de o clip de linite i de fericire; nu
mai turbura o asemenea clip cu nchipuiri dureroase i
cu ngrijiri deerte. Vidro, nu ne-am vzut de trei
sptmni, uite, braele mele cer s te strng, pieptului
meu i este dor de cldura snului tu, buzele mele sunt
flmnde de srutul buzelor tale. Miezul nopii s-apropie
i cnd va rsri luceafrul de ziu el trebuie s m
gseasc clare; ne rmne un ceas pentru dragoste i
85

dou pentru somn.


Ah, Mihule, rspunse Vidra, o presimire-mi spune
c acest ceas de fericire are s fie cel de pe urm al
dragostei noastre i a dori s mor acuma n braele
tale, rzmat de pieptul tu, cu buzele tale pe buzele
mele.

86

recum fusese hotrt, tefan Stroici plec din


Cuhnia spre Moldova n dimineaa dup sftuirea
lui cu Bogdan. Era nsoit de o slug care se afla
de patru ani la dnsul i care l urmase n Italia, Anton
Guercy, un francez.
Anton prsise Frana de tnr cu un nobil din
Burgundia care se afla n slujba mpratului nemesc.
Stpnul su cznd ntr-o btlie, Anton trecu n
slujba unui cavaler al tagmei purttorilor de spad i
lu parte cu dnsul la mai multe rzboaie mpotriva
leilor, a litvanilor i a ruilor. Acest cavaler gsindu-i
i el sfritul pe cmpul de rzboi, Anton czu n robia
unui cneaz romn care inea un steag de clrei romni
pentru slujba craiului leesc. Mai pe urm cneazul,
ajuns la btrnee, se retrase din slujba leeasc i se
ntoarse la locul lui urmat de Anton care petrecu n
Moldova ani ndelungai. n cursul unei cltorii ce o
fcu la Dunre pentru trebile stpnului, o mare
nenorocire lovi pe btrnul cneaz, nenorocire n urma
creia i pierdu i viaa i averea. Sluga credincioas,
cnd se ntoarse, gsi casa risipit i averea toat luat
87

n stpnire de voievodul Moldovei. Stenii l sftuir s


se deprteze ct mai curnd de pe acele locuri cci toi
oamenii de ncredere ai cneazului fuseser mcelrii i
era n primejdie s aib i el parte de aceeai soart.
Anton urm sfatul ce i se ddea i, trecnd munii n
Maramure, intr n slujba lui tefan Stroici.
El era un brbat de statur mijlocie i usccios, purta
prul scurt i musteile lungi. Faa lui, dubit de soare
i de vijelii, era luminat de doi ochi cenuii mici dar vioi
i ptrunztori. Dei se apropia acum de asezeci de ani
era nc sprinten i puternic. Clre ndrzne,
iscusina lui n mnuirea paloului i a suliei uimise pe
toi tovarii de rzboi. Era viteaz, bun la inim, lipsit de
vicleug, i credincios celui a crui pne o mnca. Cam
uitase limba prinilor lui dar vorbea foarte bine
nemete, leete i romnete iar acuma ncepea a rupe
i ungurete.
n dimineaa zilei a treia dup plecarea lor din Cuhnia,
tefan care luase drumul cel mai lung, prin Udvarhely,
ajunse la grania Moldovei i, pe la prnzul cel mare, se
opri la o crm pentru a odihni caii. Dinaintea crmei,
aptesprezece cai, legai de nite rui btui n
pmnt, mncau grune din traistele atrnate de
capetele lor. eile i friele ntinse pe pmnt alturea
cu caii precum i cincisprezece sulii lungi, nfipte n
pmnt, ar fi fost destul dovad c aceti cai erau
oteneti, chiar de nu s-ar fi vzut, n crm i pe
prispa ei, bnd i mncnd, o ceat de nemi, cu coiful
pe cap, acoperii cu zale i purtnd spade lungi i late
care le spnzurau subsuoar.
tefan, lsnd pe Anton s scoat eile de pe cai i s
le deie grune, se duse n crm unde crmarul, un
88

sas nalt, cu prul balan i cu faa spn, mbrcat n


haine strmte nemeti, vrsa vin n oalele ostailor.
Acetia vznd nfoarea hotrt i osteasc a lui
tefan, armele lui scumpe i, mai ales, pintenii de aur
ce-i zngneau la clcie, se nchinar la el, purtnd
totodat mna la coif, iar cei ce edeau jos se scular
drepi. tefan le rspunse plecnd uor capul, apoi
ntreb pe crmar nemete, dac are vreo odaie n care
s-ar putea odihni ctva.
O singur odaie am, rspunse crmarul, i ntrnsa se afl acuma, ntorcndu-se de la Udvarhely, soia
cavalerului de Wolkenstein, de la Cetatea Neamului, cu
o slujnic. Dumnealor, adaose el artnd pe otenii
nemi, o nsoesc.
Atunce, rspunse tefan, m voi odihni i eu aice
cum voi putea i, aezndu-se pe un scaun, porunci
crmarului s aduc vin pentru el i pentru sluga lui.
n fundul crmei edeau, pe aceeai lavi, mprind
o mas uoar, doi rani romni care, cnd intr
tefan, vorbeau cu civa nemi ce se strnseer
mprejurul lor. Unul din acetia, relund vorba
ntrerupt, ntreab pe rani:
Credei voi oare c Punaul Codrilor s umble tot
pe aice?
Cine poate s tie unde se afl Punaul Codrilor,
rspunse unul dintre romni. Astzi l ntlneti pe
omuz, mine pe Trotu, poimine pe Bistria, parc-i o
nluc. Spun oamenii care au fost fa la lupta de
alaltieri c avea vreo trei sute de oameni cu dnsul i
astzi s-ar crede c au intrat n pmnt, sau c s-au
stins n vzduh. Pe toat valea Bistriei ntlneti numai
oameni panici, i mine poate s auzim de vreo nou
89

fapt a lui, spre Suceava sau spre hotarul rii


Munteneti.
Spui c erau trei sute? mai ntreb neamul
ngrijat.
Cel puin aa am auzit noi, rspunse romnul.
Slujitori de ai lui vod i strnsur din sate erau ca la
patru sute de oameni i peste cincizeci au rmas mori;
singur am vzut cum i-au ngropat ieri nite oameni cu
popa din Pngrai.
Pentru noi, n-avem team, zise alt neam, cci
meseria noastr este rzboiul i Punaul Codrilor n-ar
putea lua de la noi dect lovituri. Dar avem grij fiindc
nu este ncredinat stpna noastr.
Nicio grij s n-avei pentru dnsa din partea
Punaului, zise atunci cellalt romn, care tcuse pn
atunci, el nu se leag de femei i mai ales de una ca
jupneas voastr care-i vestit pentru buntatea i
binefacerile ei. Punaul Codrilor ar apra-o chiar, la
nevoie, de orice duman. Dar acuma nu umbl numai el
prin codri i nu ies numai el la drumul mare; s v
fereasc Dumnezeu de vreo ntlnire cu Iano i cu
haraminii lui.
Cum? Iar s-a ivit pe aice? ntrebar mai muli
nemi. De an var nu se mai auzea de el!
Sunt trei zile de cnd s-o ivit din nou la Pipirig i o
prdat pe un preot dintr-o ctun deprtat. Umbla
vorba c preotul are nite bani ascuni i atta l-au
chinuit pn ce i-o dat sufletul i dup moarte au
nceput s chinuiasc pe preoteas. Au legat-o de un
stlp n curte i i-au aprins foc sub tlpi, apoi vznd c
tot nu spune unde sunt ascuni banii, i cum era s
spuie cnd ei sracii n-aveau bani, au tras doi copii n
90

ap sub ochii mamei. tii c tot aa o mai fcut i


altdat. Dac o da el peste voi, ru avei s-o ducei,
nefiind n numr pentru a v pune cu dnsul cci are
mprejurul lui o ceat de cincizeci de hoomani. Mai ales
c are ciud pe voi de cnd, n primvara trecut, ia-i
ucis o mulime de tovari i era ct pe ce s-l prindei.
Apoi cnd d de o femeie frumoas n-o scap din mn
pn cnd nu-i mulmete pofta asupra ei i stpna
v este mndr de tot. Eu v-a sftui s prsii gndul
de a merge la Cetate de-a dreptul prin codri, ci mai bine
s nconjurai frumos pe Bistri i s mnei ast
noapte n Piatra.
O fat tnr, blaie cu ochii albatri deschii,
purtnd o rochie de ln albastr, cu pieptarul lung, cu
mnecile largi pn la cot i nguste de la cot n jos,
intr atunce spriet n crm, zicnd c stpnei ei i-a
venit ru deodat, c se necjete cu dnsa fr a o
putea aduce n cunotin i ceru s i se aduc repede o
cof cu ap. Mai muli nemi srir numaidect cutnd
o cof, iar soia crmarului, o ssoaic nalt, alb i
gras, ieind din buctrie, alerg cu tnra spre odaia
unde se afla stpna ei.
Se vede c stpna voastr nu este deprins cu
clria i c truda drumului a fost prea mare pentru ea,
zise tefan aceluia din nemi care s vedea c este peste
ceilali.
Pn aice prea mai puin obosit dect noi i era
foarte vesel, rspunse neamul, m duc la u s vd
ce este.
S-ntoarse dup puin vreme zicnd c i-a spus
slujnica c doamna, la sosire, era bine i vesel dar c,
apropiindu-se de fereastr, dduse deodat un ipt i
91

czuse jos leinat, acuma ncepea s-i revie n fire i


credea c se vor putea pune pe drum n curnd. tefan
atunci l ntreb dac nu ar fi mai bine s urmeze sfatul
dat de ran, de a merge la Cetate prin Piatra n loc de a
tia de-a dreptul prin muni.
i eu cred c sfatul este bun, zise neamul, i l-a
urma bucuros, dar cavalerul nostru mi-a poruncit s m
ntorc pe acela drum pe care am venit, adic prin codri
i nu ndrznesc s-i calc porunca, afar numai dac
stpna ar hotr altfel. Dar dac cavalerul i-a fi spus ca
i mie s mearg de-a dreptul prin codri, nu este nimic
n stare s-o hotrasc s fac n alt chip.
Cavalerul trebuie s-i fie foarte drag sau s fie
cumplit de aspru, zise tefan surznd.
Cavalerul nostru este brbat de aizeci de ani
trecui i orice dorin a soiei lui este o porunc pentru
mplinirea creia, att el ct i noi, ne-am da cu fericire
viaa. Dar ea are numai dorina de a face bine lumii
ntregi i de a-i mulmi soul n toate. n lucrurile cele
mici ca i n acele mari nu ies din cuvntul lui mcar
c tie c orice face ea este sfnt pentru el,
i demult o are de soie? Cum de i-a prsit ea
ara i neamurile pentru a-l urma n aceast ar
deprtat i plin de primejdii?
S-au cstorit de vreo doi ani, dar ea este romnc.
Romnc, ntreb tefan, de unde?
Cnd neamul era s surd, slujnica cea blaie iei
pe prisp i-i spuse c stpna simindu-se acuma bine
voiete s plece.
Neamul, lsnd pe tefan, i strnse ndat
tovarii, cu toii ncepur s puie slele pe cai, iar
Stroici poronci i el lui Anton s fac pregtirile de
92

plecare. Dup ce totul fu gata, oteanul care vorbise cu


tefan se duse la ua odii n care se afla stpna sa i
dup ce btu ntr-nsa, intr. Cnd iei de acolo, faa lui
arta o mare ngrijire i, prindu-se n faa lui tefan, i
zise:
Vezi c am avut dreptate! Doamna noastr vrea s
mearg de-a dreptul, prin codri; n zadar m-am ncercat
s-o fac s-i schimbe hotrrea, n-a fost chip.
Tot atuncea ea se art pe prisp urmat de tnra
slujnic. Era o femeie de statur mijlocie; rochia de
postav verde nchis cu poala lung, lipit pe dnsa,
fcea s reias trupul ei mldios. Capul i era acoperit
cu o glug de mtas cenuie scoborndu-se pe umeri,
cu canaf de fir atmat din dos i cu ceapraz de aur
mprejur, ns din fa nu se putea vedea nimic cci era
mbrobodit ntr-un vl negru i foarte des.
tefan se nchin la ea purtnd mna la coif apoi zise
oteanului:
Du-te i spune doamnei c cavalerul tefan Stroici
i trimite nchinciuni plecate i o roag, deoarece merge
i el spre Neamu, s-i deie voie s fie i el de paz lng
dnsa pn acolo.
Neamul, apropiindu-se de prisp se grbi s puie pe
stpna lui n cunotina celor vorbite de tefan, iar ea,
dup o scurt ndoial, rspunse, ns cu un glas att
de slab nct acei care, ca Stroici erau mai departe nu
putur s aud rspunsul. Oteanul i-l aduse i spre
marea mirare a tuturor acest rspuns suna astfel:
Doamna de Wolkenstein mulmete cavalerului
Stroici, att pentru nchinciunile trimise ct i pentru
nsoirea la care zice c este gata; paza ce i-a dat-o soul
ei fiind ndestultoare, este hotrt s-i urmeze calea
93

nsoit numai de otenii ce sunt cu dnsa i roag pe


cavaler s nu se osteneasc ntru nimic pentru slujba ei.
Foarte mirat i chiar jignit de acest rspuns
neateptat i potrivnic obiceiurilor cavalereti de atunci,
tefan se nchin din nou la doamn, la care
nchinciune ea rspunse plecnd uor capul.
Nemii aduser la prisp dou iepe albe, avnd pe ele
ei brbteti, ns cu speteze de piele din dos i,
dinainte, cu rezmtori pentru genunchi, care porneau
de la oblnc i se scoborau pn jos. Dei eile femeieti
cu furci ncepuse a fi ntrebuinate n Italia i n Frana,
ele erau nc necunoscute n Germania i cu att mai
mult n rile rsritene. Doamna i slujnica ei
nclecar deci brbtete i nemii, suindu-se i ei pe
cai, se deprtar cu toii n treapd. tefan i urm o
bucat de vreme cu ochiul apoi, nclecnd; i el, apuc
cu Anton pe urma lor, potrivindu-i mersul dup mersul
lor i innd ntre el i ei o deprtare de vreo dou bti
de arc. La o cotitur crnir spre stnga, prsind
drumul mare de pe vale i ncepur a sui la pas colnicile
dealurilor care despart valea Bistriei, de acea a
Neamului. Suiul fiind greu i crrile strmte,
ncurcate cu copaci czui, hogauri i stnci, mergeau
foarte ncet i soarele era jos, cnd ajunser la culmea
munilor sub care erpuiete Neamul. Aice era o poian
mare care se ntindea pe coasta dealului, cu un ipot de
ap rece i limpede care curge n captul de la vale. Caii
fiind nsetai i foarte obosii att de sui ct i de
povara otenilor, toi oamenii mari, grei i acoperii cu
zale, se fcu popas, alele fur scoase i caii dui la ap.
tefan, lungit pe pmnt, rzmat pe un cot la o
deprtare oarecare de locul unde desclecase soia
94

cavalerului, urma cu un ochiu nepstor micrile


nemilor care, dup ce adpase caii, le puneau traistele
cu grune n cap. Deodat vzu venind spre el i
oprindu-se n faa lui, pe oteanul cu care sttuse de
vorb la crm.
Domnule cavaler, zise el, m iart dac i turbur
odihna, dar de ast diminea am o presimire, o
nelinite care ma face s cred c ne pndete o
nenorocire. La multe rzboaie luat-am parte, multe
primejdii nfruntat-am i de multe ori uitatu-m-am n
ochii morii, dar niciodat n-am simit ceea ce simt
astzi. Nu pot mprti temerile mele tovarilor cci
m tem s le moi inima. Avem s fim lovii, o simt. Dac
am avea de dat lupta n loc deschis nu m-a prea ngriji
cci oamenii care-i am cu mine sunt toi oteni alei i
ncercai, n stare s nfrunte un numr mptrit de
dumani. Dar de acuma, intrm ntr-o vale strmt
unde nu pot merge doi clrei alturea i fel de fel de
piedici au s ne despart unul de altul. Nu m tem
pentru mine sau pentru tovari, dar pentru sarcina ce
ne este ncredinat. Te rog, nu avea inim rea, pentru o
toan de femeie, toan cu totul neobinuit la stpna
noastr, i la pornire nu te ine att de departe de noi.
Braul dumitale i acel al slugii ce te nsoete ne pot fi
de mare folos; a dori s rmnei ct mai n apropiere.
Apoi, adaose el, dac mi-se va ntmpl s cad i
ncredinez dumitale paza stpnei i povuirea peste
oamenii mei. Eti otean deplin, asta se vede de departe
i vei ti s dobndeti ascultare de la ei fr ca s le
vorbesc eu mai nainte.
Datoria mea de cavaler este s-i mplinesc dorina,
rspunse tefan micat de contiina ce o punea
95

oteanul n ndeplinirea datoriei. M voi inea lng voi


n vremea mersului i n lupt, dac lupt va fi, vei
vedea c nu sunt lene i c mi se cuvin pintenii de aur
ce-i port. Apoi dac, fereasc Dumnezeu, i s-ar
ntmpl vreo nenorocire, fii ncredinat c nu voi crua
nimic pentru ca stpna voastr s ajung teafr la
Cetate.
i mulmesc, zise neamul care acuma prea mai
linitit, nu m ateptam la mai puin din partea
dumitale. Numele meu este Conrad Mller i, dac voi
avea norocul s scap ast noapte, se va gsi poate prilej
s te ajut la rndul meu.
Cum ast noapte'? Eu credeam c nainte de noapte
vom fi n Neamu?
Dac nu se va ntmpl nimic i dac nu vom gsi
prea muli butuci n curmeziul drumului, vom ajunge
pe la miezul nopii, dar mai curnd nu, i Conrad
mulmindu-i din nou se ndrept spre ai lui.
ndat ce caii isprvir grunele, eile fur puse i se
ddu semnalul de pornire. tefan care pusese pe Anton
n cunotina celor vorbite cu Conrad, se inu acuma n
apropiere de nemi.
Dac suiul fusese greu, cltorii notri gsir
sccborul i mai anevoios. Caii lunecau necontenit pe
poteca ngust urmat de ei n care ploile din zilele
trecute spase adevrate rpi, i o mulime de copaci
zceau rsturnai n curmezi aa c otenii toi
desclecase i cte doi ini duceau de fru caii femeilor.
Cnd ajunser n pru nnoptase bine. Iar, acolo,
drumul mergea chiar prin albia ngust, cu maluri
adnci i cltorii erau silii s mearg unul dup altul,
iar caii lunecau ntr-una pe bolovani. tefan se folosise
96

de noapte pentru a scurta deprtarea dintre dnsul i


doamna de Wolkenstein, nemaidesprindu-i acuma
dect slujnica i vreo doi nemi.

97

ltorii notri mergeau n tcere, de aproape un


ceas, n matca prului cnd, deodat din dreapta
i din stnga, izbucnir chiote slbatice i, de
dup copaci, o droaie de oameni nvlir asupra lor cu
baltage, cu mciuci i cu ghioage. tefan, care
desprinsese baltagul aninat de a, simi calul cznd
sub dnsul i se vzu n fa cu o umbr uria care
ridica mciuca asupra-i, dar spada lui Anton intr
subsuoara hoului i i scp zilele.
Mulmesc, Antoane, strig el srind n picioare de
pe calul mort. nvrtind baltagul i lovind n dreapta i
n stnga se repezi nspre femei. Ajunsese lng ele,
clcnd peste trupuri de oameni i de cai, cnd auzi
glasul lui Conrad strignd:
Dumnezeu s-mi fie milostiv domnule cavaler,
scap pe stpna.
Un ho se arunc naintea lui tefan dar o lovitur de
baltag n frunte l culc jos. Se afla acuma lng
doamn care se gsea nc clare cnd simi o durere n
coasta dreapt i, aproape totodat, primi n cap o
1

Capitol fara titlu in editia IV - Titlul capitolului corespunde editiei a II a 1905(nve)

98

groaznic lovitur de mciuc care l dobor la pmnt


fr cunotin.
Nemii se aprau cu cea mai desvrit vitejie, dar
cte trei i cte patru hoi se npusteau asupra fiecruia
din ei, caii spriei nu puteau fi mnuii cu nlesnire n
strmtoare, lunecau pe bolovani i cdeau turtind
clreii sub ei; suliele i spadele lungi cu care erau
narmai otenii le erau de puin folos fa cu baltagele,
cu mciucile i cu paloele scurte ale potrivnicilor. Dup
o lupt nverunat toi otenii zceau la pmnt mori
sau rnii i doamna de Wolkenstein, legat pe calul ei,
se afla n puterea hoilor (...).
Hoii aduseser cpitanului lor un cal negru, mare i
frumos i, dup ce el nclec, toat ceata porni urmnd
drumul n jos.
Dup un mers de vreo jumtate de ceas prin albia
prului, valea lrgindu-se, intrar ntr-o poian lung
i ngust, iar cnd ajunser n mijlocul acestei poieni,
deodat s-auzi un glas puternic care striga:
Stai!
Cnd Iano i cu ungurii uimii se uitar mprejurul
lor, vzur c din toate prile i ncunjur o mulime de
oameni narmai care se prea c au ieit de sub
pmnt. Iar din pdure venea naintea lor un clre de
o statur de urie, cu trei pene lungi de pun la cciul
i a crui fa de la ochi n jos, era acoperit cu un vl
negru. Oprind calul, el mai strig:
Lepdai armele!
Ungurii se mai uitar mprejurul lor pentru a vedea
nc o dat pe unde ar putea s scape dar, de jur
mprejur, se vedea la lumina lunei care rsrea atunci,
99

un ndoit lan de oameni cu arcurile ntinse.


Lepdai armele, mai strig nc o dat clreul cu
un glas poruncitor.
i cine eti tu, ca s ne poronceti nou? ntreb
Iano.
Sunt Punaul Codrilor, rspunse clreul care nu
era altul dect Mihu. Voi, cuteztorilor, ai ndrznit s
vnai pe pmnturile mele. i n-ai vnat ca nite
voinici, dar ca nite miei atingndu-v de femei i de
prunci, bizuindu-v s v punei cu brbaii numai cnd
ai fost cinci la unul.
Dar tu astzi viteaz eti cnd ai adunat zece oameni
la unul de ai mei?
Am venit s pedepsesc nite lotri miei, nu ca s
m lupt cu brbai viteji! nc o dat: lepdai armele.
Nu vom lepda armele dup poronca unui miel,
dar vom muri cu rscumprare, zise Iano. Suntei zece
la unul i v temei s v apropiai de noi!
Iano, zise Mihu, dac ntr-adevr ai poft de lupt
dreapt sunt gata s m msor singur cu tine ca s se
vad care din noi este mai brbat.
i dac tovarii ti vor vedea c-i greu de tine, ei
i vor veni n ajutor i m vor omor mielete pe la
spate, zise Iano.
Pentru tovarii ti nu-i pot da nicio ndejde,
rspunse Mihu, dar nct te privete, de m vei dovedi,
vei plec teafr de aice i spre mai mare credin vom
iei amndoi din cerc.
Primesc, rspunse ungurul.
Dai-v n lturi i lsai-l s treac, strig Mihu
ntorcndu-se ctre acei care nchideau cercul la drum;
orice s-ar ntmpl ntre noi, nu v micai dar urmai a
100

pzi pe ceilali hoi cu arcurile ntinse.


Cercul se deschise i Iano iei dintr-nsul urmat de
Mihu.
Iano, zise el, s mergem la o deprtare pn la
care s nu poat ajunge sgeata.
Cnd ajunser aproape de captul de la deal al
poienii, Mihu zise:
Aci s ne oprim, i amndoi se oprir.
Cum vrei s ne luptm, ntreb Mihu, clri sau pe
jos? Cu paloul sau cu ghioaga?
Clri i cu ghioaga, rspunse ungurul.
Fie dup voina ta, zise Mihu. S mergem fiecare
pn la marginea pdurii, tu din sus i eu din jos, -apoi
s ne repezim unul la altul.
Fie, zise Iano.
Amndoi se desprir i, cnd ajunser la marginea
poienii, fiecare din ei ntoarse calul, apoi punnd mna
pe ghioag s rpezir unul asupra celuilalt. La drum se
ntlnir, se ridicar n scri i ghioagele grele zburau n
vzduh nvrtindu-se deasupra capetelor potrivnicilor
dar, deodat, chinga de la aua lui Iano se rupse i ei
czu greu la pmnt.
Ru semn, Iano, zise Mihu stpnindu-i calul i
plecnd ghioaga n jos.
Ungurul sri n picioare strignd:
Eu tiu s m lupt i pe jos.
Ba nu, rspunse Mihu, am spus c lupta va fi
dreapt i dreapt trebuie s fie, i srind de pe cal zise:
S ne luptm pe jos cu paloul.
Bine, zise ungurul, paloul mi-e prieten, i
aruncnd ghioaga scoase paloul.
Mihu trase i el pe al lui i amndou se ncruciar
101

zngnind i aruncnd scnteie, dar dup cteva


lovituri zadarnice din partea lui Iano, fierul lui Mihu
atinse cu putere pe acel al ungurului, de-a lungul, de la
vrf spre mner, zmulgndu-i-l din mn i fcndu-l s
sar departe. Mihu se rpezi i puse piciorul pe paloul
czut la pmnt:
Acuma, Iano n-ai ce spune, n-ai tiut s-i ii
prietenul n mn, viaa ta este n puterea mea.
Vino de o ia, rspunse Iano hotrt.
Voi veni i voi lua-o, fii pe pace, zise Mihu, dar voi
veni brbtete fr nicio arm, pentru a m lupta cu
tine voinicete numai cu braele, i aruncnd paloul,
naint asupra lui cu pas linitit.
Ungurul l atepta nemicat, iar cnd nu mai rmase
dect o palm de loc ntre ei, scoase cu iueala fulgerului
un cuit din bru i se arunc asupra lui Mihu. Dar,
orict de iute fusese micarea lui, Mihu o vzuse i era
pregtit: cu mna stng apuc braul drept al
ungurului iar cu cea dreapt i cuprinse gtul
strngndu-l cu putere.
Ha, cne! Eu i druiesc de dou ori viaa i tu
umbli cu vicleug; dar acuma i vei lua pedeapsa.
Iano fcu o opinteal desndjduit dar n zadar, cu
braul drept nu putea face nicio micare cci era strns
ca ntr-un clete de fier iar acel stng ncerca n zadar s
desprind mna dreapt a lui Mihu care-i strngea gtul
tot mai tare.
Ai dus o via mieleasc, vei muri ca un miel, zise
Punaul Codrilor i, dnd o zmuncitur puternic,
ciolanele ungurului se auzir pocnind, apoi trupul lui
fr via czu la pmnt.
Tovarii lui Mihu care priveau lupta, cci acuma se
102

vedea ca ziua, ddur un strigt de bucurie, iar ungurii


czur n genunchi.
Mihu se ncredin c Iano nu mai d niciun semn de
via, apoi nclecnd, intr iar n cercul alctuit de
romni.
Legai pe aceti miei, poronci el, iar dac unii
dintr-nii s-ar mpotrivi tragei cu arcurile n ei ca n
nite cni.
Dar ungurii, cu totul ncremenii de spaim, n-aveau
niciun gnd de mpotrivire i n scurt timp fur legai de
mni i de picioare.
Cpitane, zise unul din romni, iat o femeie legat
pe un cal i care pare a fi moart.
Deslegai-o repede i dai-o jos cu ngrijire.
Adunndu-se mai muli pentru a o dezlega i a o
ntinde pe pmnt, unul din ei zise deodat:
i jupneasa de la Cetate!
Nu se poate, zise altul.
Ba da, ea este, jupneasa Maria, o cunosc, zise un
al treilea.
Mihu, desclecnd, s apropie de locul unde zcea
nenorocita femeie i ngenunchind lng dnsa puse
urechea pe pieptul ei.
Nu-i moart, triete zise el, trebuie s fi leinat de
spaim. Aducei repede puin ap. Oare cum s fi czut
ea n minile lui Iano? O tiam peste muni cu soul ei?
Unul din unguri care tia bine romnete spuse
atunci cum nvliser ei asupra otenilor sub paza
crora ea cltorea i cum o rpiser dup ce omorser
pe toi nemii.
Se aduse ap ntr-un corn i Mihu stropi faa tinerei
femei care deschise ochii, se ridic rzmndu-se pe un
103

cot, arunc mprejurul el o prvire mirat, apoi


vzndu-se ncunjurat de o mulime de oameni
narmai i aduse aminte de nenorocirea ei i i
ascunse oohii cu mna.
Nu te teme, jupneas, zise atunci Mihu care
rmsese n genunchi lng dnsa, te afli ntre prieteni
i nu ai de ce s te mai temi.
Dar, ngn ea, hoii...
Hoii sunt legai n puterea noastr i n curnd vor
lua pedeapsa ce li se cuvine precum a i luat-o cpitanul
lor.
Maria privea cu uimire i cu fric pe Mihu a crui fa
mbrobodit precum i lungile pene de pun nfipte n
cciul i ddeau o nfoare grozav i o neliniteau.
Jupneas, zise el pricepnd simirile care o
tulburau, fii n tihn; faa mea este acoperit, dar inima
mi este deschis i curat cnd i spun c toi ci ne
aflm aci i suntem prieteni. Cunoatem cu toii
buntatea sufletului dumitale despre care avem ca
dovezi nenumrate binefaceri i cu toii suntem gata s
te slujim pe ct va fi n puterea noastr. Cnd vei fi mai
linitit, ne vei povesti prin ce mprejurri ai czut n
minile hoului sngeros...
Dar ea, aducndu-i atunci aminte de ntmplarea
fioroas n urma creia fusese rpit, sri deodat n
picioare strignd:
tefan!... otenii!... O, dac cum spui, n piepturile
voastre bate o inim miloas, nu v pierdei vremea cu
mine aice. Mie, mi-este bine acuma, dar n pdure zac o
mulime de oameni viteji care i-au pus viaa pentru
mine. Poate c printre dnii s mai fie unii vii, nu-i
lsai s piar cu zile, iar dac suntei cretini nu
104

ngduii ca trupurile lor s rmn prada fiarelor. Dar


ce zic, voi veni i eu, voi merge n fruntea voastr!
Mihu se sftui rpede cu vreo doi din tovarii lui.
Jupneas, i voi mplini dorina i te voi urma.
Acei care zac n pdure sunt de alt neam i de alt
credin dect noi, s-au artat dumani nempcai, de
multe ori gsitu-ne-am fa n fa cu ei n lupt
nemiloas, dar nu va fi zis c Punaul Codrilor a lsat
oteni viteji, chiar dumani lui, s piar n codri i s
putrezeasc fr mormnt. Suntem gata s plecm.
Dar jupneasa auzind c acel care-i vorbete este
Punaul Codrilor, haiducul vestit despre care umblau
attea vorbe, ea fiind soia unuia din acei care i erau
dumani de moarte i de doi ani l urmreau zi i
noapte, rmase ncremenit.
Eti Punaul Codrilor, zise ea ncet, eti... i glasul
i se opri tremurnd.
Da, jupneas, sunt Punaul Codrilor, acel pe care
soul dumitale l vneaz ca pe o fiar; sunt omul cel
ndrzne care nu se sfiete s poarte rzboi cu Sas i cu
ungurii, acel pe capul cruia s-o pus pre, pe care-l
numii lotru, dar peste toate sunt ocrotitorul celor slabi
i prietenul celor buni i drepi.
Multe auzit-am de dumneta, zise Maria dup o clip
de tcere, multe pri i multe laude; pn acuma nu
tiam ce s cred, dar acuma mi aduc aminte c prile
veneau de la cei mari i tari iar laudele de la acei mici i
slabi. De astzi nainte tiu ce s cred.
i tiu c vei crede numai ce este drept rspunse
Mihu, cci plecarea dumitale este de a asculta pe acei
mici i slabi. Dar noaptea trece i ziua nu trebuie s-mi
gseasc tovarii adunai. Cincizeci de oameni vor veni
105

cu mine, treizeci vor rmne aici cu Petrea Crbu


pentru paza ungurilor. Ceilali s se mprtie.
Se aduser caii. Mihu ajut pe Maria s ncalece i
plecar. Punaul Codrilor i cu ceilali tovari
mergeau pe jos avnd pe Maria n mijlocul lor, iar Onea
urma ducnd de fru calul lui Mihu.
naintau rpede i n curnd ajunser locul pe care se
dduse lupta. Precum artarm mai sus, acei care
nsoeau pe soia cavalerului, fusese silii de
strmtorarea albiei prului n care era drumul s
mearg cte unul. Din aceast mprejurare i, cu toate
c n vremea luptei otenii, pe ct le fu cu putin, se
apropiase unul de altul, trupurile lor erau mprtiete pe
o deprtare destul de mare. Cele dinti peste care
ddur erau acelea a trei nemi i patru unguri zcnd
aproape grmad.
Maria srise ndat de pe cal i urmrea cu un tremur
a trupului ntreg micrile romnilor care trsese la o
parte trupurile nemilor i cutau la dnsele semne de
via, dar n zadar: erau reci i nepenite de moarte.
Ceva mai departe, n alt grmad zcea un neam cu
capul aproape desprit de trup, iar sub el doi unguri.
Ridicndu-se trupul oteanului, s auzi un geamt i
dndu-se acele ale hoilor la o parte, Maria recunoscu pe
Conrad ntr-un lac de snge. Bietul otean avea un
jungher nfipt n piept care dup ce trecuse printre
verigile zlei strpunsese haina de piele groas. Fu
ridicat i ntins cu ngrijire pe pmnt uscat iar jalnica
cutare urm mai departe. Dup Conrad se gsir nc
doi nemi, dar acetia mori. Micarea de care era
cuprins Maria cretea din ce n ce, cnd se ddu peste
o adevrat movil de trupuri acoperind pe jumtate un
106

cal alb care se zbtea din cnd n cnd. Se scoase din


grmad un neam cu capul zdrobit i, la lumina
faclelor, se zri trupul lui tefan, cu faa galben i plin
de snge; Maria czu n genunchi lng el.
Pcat de voinic, frumos este, zise unul din romni.
Nu pare a fi neam.
Trebuie s-l cunoti, jupneas, ntreb Mihu, cinei?
Nu... da, ngn Maria, tot trupul fiindu-i scuturat
de un tremur cumplit, e un... O rud a mea... un
cneaz... din Maramure... da oare nu mai este nicio
ndejde?
Puin, zise cltinnd din cap Mihu care
ngenunchiase i el i pipia trupul rnitului, dar mort
nc nu-i, este nc cald. Apropiei fclele, poronci el
scond un cuit din bru. Apoi descletndu-i dinii cu
degetul i inu puin cuitul dinaintea buzelor i pe urm
l apropie repede de facle.
Sufl, strig voios, vedei, cuitul este asudat! Dar
s vedem unde-i rnit!
i scoase coiful din capul lui tefan i dintr-nsul iei
un uvoi de snge.
Capul este spart, zise Mihu, dar coiful o amorit
lovitura cci numai aice, i art partea stng a frunii,
simt ciolanul rupt; dac ar fi numai atta n-ar fi mare
lucru. Ha! urm el pipind pieptul, aice st treaba mai
ru, i art n partea dreapt o bort; grozav lovitur
de ap a primit el aici, vedei c zaua, ct era ea de
bun, este rupt. Dac rana nu va fi adnc tare, poate
s scape, snge vd c nu mai curge. Ridicai-l cu
ngrijire i-l punei pe muchiul de lng tulpina ceea de
brad; jupneasa spune c-i romn.
107

tefan fu lungit pe muchiu i Maria se puse n


genunchi lng el, iar Mihu cu tovarii urmar
cercetarea celorlalte trupuri. Gsir pe Anton zcnd
fr cunotin lng un cal ucis, cu braul rupt dar
fr alt ran i, tocmai la urm, pe un neam, turtit n
pru sub calul lui mort dar altfel nevtmat i care i
rectig cunotina ndat ce calul fu scos de pe el.
Ceilali oteni erau nepenii de moarte, iar ungurii ci
se mai gsir suflnd primir lovitur de mil fr ca s
se mai cerceteze dac mai aveau sori de via sau nu.
Mihu poronci oamenilor s fac n grab trei trgi
acoperite cu cetin pentru ridicarea rniilor i se
ntoarse la Maria pe care o gsi nemicat lng tefan.
Jupneas, zise el, am luat msuri pentru ca rniii
s fie dui de oamenii mei, pe trgi, pn la Humuleti,
iar pentru paza trupurilor celor ucii vor rmnea doi
ini care se vor deprta numai cnd vor vedea
apropiindu-se acei ce vor fi trimii de la Cetate pentru
ridicarea morilor.
i mulmesc, rspunse Maria, fii ncredinat c nu
voi uita niciodat binele ce mi l-ai fcut mie i bieilor
rnii. Dar... m tem c ruda mea s nu-i deie sufletul
pe drum, multe ceasuri au s treac pn i se vor putea
lega rnile.
Am legat multe rni n viaa mea, rspunse Mihu, i
dac vrei s-mi dai ajutor, l pot lega eu deocamdat,
dar s ne grbim c ne mai rmn numai patru ceasuri
de noapte i-i departe de aicea pn la Humuleti.
O! sunt gata, spune-mi numai ce trebuie s fac.
Deocamdat s-i ridici capul i s-l ii ridicat pn
ce-l voi spla i lega. Onea, adaose el, adu-mi scama i
pnza de legat din rafturi.
108

Capul fu splat i legat cu o fie de pnz apoi Mihu


rzm pe tefan de brad, spuse Mriei s-l ie i,
scond zaua i dolmanul, deschise cmea, i dezvli
pieptul i descoperi rana. Borta era lat, dou coaste
rupte i rana, dup ct i putu da socoteal Mihu,
adnc. Maria spriet l ntreb:
Crezi c va putea tri?
De va avea zile va tri, rspunse Mihu, am vzut
oameni cu borte mai mari n piept ndreptndu-se, dar
mult ngrijire are s-i trebuiasc.
Rana fu splat, umplut cu scam i tot pieptul
nfat ntr-o legtur strns.
Targele gtindu-se, se aeazr rniii pe ele apoi,
punndu-se cte doi oameni la fiecare targ, apucar cu
toii drumul la vale, Maria urmnd clare targa pe care
era ntins tefan.

109

i strbtuser jumtate din cale pn la poiana


unde rmsese Crbu cnd, la o cotitur a
drumului, auzir naintea lor un ipet i zrir o
umbr care fugea printre copaci.
O nluc! zise un romn.
Ferete-ne, Doamne, de lucru necurat! zise altul
crucindu-se.
Mama pdurii! strig un al treilea.
Nu v este ruine! strig Mihu. Drac, nluc sau
mama pdurii, dup dnsa i mi-o prindei!
Vreo civa oameni se rpezir dup umbr i n
curnd se ntoarser aducnd ceva ntre dnii.
Ce era? ntreb Mihu.
O femeie, cpitane.
Ce femeie?
Neculai Prvu spune c-i slujnica jupnesei de la
Cetate.
Hertha, strig atunci Maria, Hertha triete?
La auzul glasului stpnei, fata scp din minile
ranilor, alerg la Maria pe care o recunoscu de departe
la lumina faclelor i se arunc pe ea cuprinzndu-i
mijlocul cu amndou braele.
Ah! milostiv doamn, milostiv doamn, zicea ea
nemete, plngnd i rznd totodat, ce noapte
110

nfiortoare, ah! Dumnezeule!


Hertha,
srman
Hertha,
rspunse
Maria
dezmierdndu-i faa, eu te credeam moart! Cum de ai
scpat din mna hoilor?
Ah! milostiv doamn, milostiv doamn, zicea ea
necontenit credeam c nu v voi mai vedea i c am s
mor singur n codri.
Jupneas, zise atunci Mihu, noaptea trece i fata
poate spune ce are de spus mergnd, s ne urmm
drumul.
Pornir din nou i Herhta, rzmat de aua Mriei, i
povesti cum, n clipa n care nvliser hoii, simind c
calul cade sub dnsa, srise n lturi; mna grea a unui
ho se abtuse pe umrul ei cnd vzu, nvrtindu-se
deasupra capului ei, umbra unei spade i mna care o
apucase lunec de pe dnsa. Simindu-se slobod, o lu
la fug la deal prin codru fr a ti unde merge i
nchipuindu-i c aude pe hoi urmrind-o. Nu-i putea
da seama ct vreme fugise astfel; simindu-se obosit i
nemaiauzind niciun zgomot se puse jos i se odihni
ctva. nelegnd c tot suindu-se la deal, s-ar deprta
de drumul care ducea la Cetate, dup ce se simi
odihnit, ncepu s se scoboare spre pru i ajunsese
la drum cnd auzi gur i vzu micndu-se umbrele
acelora care nsoeau pe Mihu i pe Maria. Creznd c
iar a dat peste hoi, spaima o fcuse s scape un ipt i
ncepuse a fugi, dar se mpiedecase de o buturug d
czuse iar oamenii care o urmreau puser mna pe ea.
Socotea c ajunsese ceasul ei cel de pe urm cnd auzi
glasul cunoscut al stpnei.
Cnd Hertha i isprvea povestirea ajungeau la
poiana n care i atepta Petrea Crbu cu ungurii
111

legai.
Aice, jupneas, zise Mihu, trebuie s ne
desprim. Douzeci de oameni de ai mei te vor nsoi cu
rniii pn la Humuleti, iar acolo eti cunoscut i vei
gsi cu cine s-i duci la Cetate. i doresc s-i vezi n
curnd sntoi, dar am s-i fac o rugminte.
O, spune! zise Maria. i este mplinit de mai
nainte dac mplinirea ei este n puterea mea.
Slujnica dumitale i oteanul care o scpat teafr
au vzut feele tovarilor mei; se poate ntmpl ca, n
curnd s se ntlneasc cu ei, i mult ru ar putea s
aib bieii oameni dac s-ar afla c stau n legtur cu
mine. Cer, prin urmare, ca dumneta s ntrebuinezi
toat trecerea ce o ai pentru ca ei, dac vor ntlni
vreodat pe unul din acei pe care i-au vzut ast noapte
aicea, s se fac c nu-l tiu.
i fgduiesc c vor rmne necunoscui, slujnica
mea i oteanul care o scpat att de minunat sunt
oameni cinstii i buni cretini. Spre linitea dumitale i
voi face s jure, aice n faa tuturor c oriunde-i vor
ntlni, nu-i vor cunoate. i scond din sn o cruce
neagr avnd pe ea chipul Mntuitorului rstignit,
cheam, pe Hertha i pe otean i-i fcu s rosteasc
jurmntul cerut.
S tii, le mai zise Maria, c dac v clcai
jurmntul, m facei i pe mine sperjur, cci iat: jur
i eu pe aceast cruce c nici eu, nici voi nu vom
cunoate sau da de gol vreodat pe unul din acei care
ne-au scpat din mna hoilor. Aa s-mi ajute
Dumnezeu! i blstmat s fiu dac eu sau unul din
voi ne vom clca jurmntul.
Oteanul i Hertha czur n genunchi naintea Mariei
112

i se legar din nou ctre dnsa c vor ine cu sfinenie


jurmntul lor.
Oamenii care trebuiau s mearg cu Maria fiind gata
de plecare, ea nainte de a ncleca s-apropie de Mihu ii zise:
nainte de a ne despri i mulmesc nc o dat
pentru binele ce ne-ai fcut. i voi rmne
recunosctoare n veci i te las avnd credin c, cu
drept cuvnt, te numeti ocrotitorul celor slabi i
prietenul celor buni. i-i ntinse mna.
Mihu i lu mna plecndu-se, o atinse cu buzele i
zise:
Cuvintele dumitale au pltit de zece ori ajutorul ce
i l-am putut da. Rmi sntoas, Dumnezeu s-i dea
fericirea care i se cuvine i s-i rsplteasc binele
care l semeni mprejurul dumitale. (...)

113

ldit n veacul al treisprezecelea de cavalerii


nemi ai sfintei Marii de la Ierusalim, pe un deal
care stpnete att valea Ozanei ct i esul
Topoliei, Cetatea Neamului a vzut desfurndu-se n
vreme de cinci veacuri, irul faptelor care alctuiesc
trecutul Moldovei.
n zidurile ei au trecut pe rnd cruciaii mbrcai n
zale venii din locuri deprtate pentru a nfrunta
nvlirile pagnilor, Bogdan desclectorul Moldovei,
Petru Muat, ntemeitorul domniei, Alexandru cel Bun,
ntiul legiuitor al rii, Marele tefan, acel domn prea
mare pentru o ar mic, Petru Rare, vrednicul fiu al
eroului, crudul Lpuneanu, Moviletii i Sobieski, eroul
polon.
Ele au vzut naterea Moldovei, au privit-o n floare i,
nainte de a fi sfrmate, au fost martori ai decderii de
care fusese cuprins. Nu le-a fost dat s vad, ntregi,
renaterea i noua pornire spre fa a neamului
romnesc. (...)
n vremea n care se petreceau faptele alctuind
povestirea noastr, rmiele de astzi erau o falnic
114

cetate ncredinat de craiul Ungariei vitejiei cavalerilor


Albrecht de Wolkenstein i Ulrich de Lidenberg, amndoi
urmai ai unor neamuri vestite din Germania de
miazzi. Straja Cetii, precum auzirm din gura lui
Hans, se alctuia din douzeci i cinci de lefegii nemi i
din romnii satelor vecine, nchinate Cetii, care fceau
straj cu schimbul i al cror numr era mai mare sau
mai mic dup trebuin.
Veniturile satelor nchinate erau ale cavalerilor, ele
erau alctuite din gloabe, din dijma pmntului, din
desetina stupilor, din gotina porcilor, din deosebite dri
n bani i n fructe precum i din venitul crmelor i
din acel al morilor.
Cavalerii judecau pricinile pentru moarte de om i
pentru tlhrie, iar pricinile mai mici se cercetau n
fiecare sat de judele ales de locuitori care era nsrcinat
i cu strngerea drilor. Cavalerii erau ns inui s
plteasc din acele venituri lefile slujitorilor i s
ntmpine cheltuielile pentru hrana cailor i pentru
inerea Cetii n stare bun.
Stenii, pe lng dri, mai erau datori s fac cu
schimbul de straj, att nluntru Cetii ct i pe
dinafar, s lucreze un numr de zile pe an la
meremeturi i s ndeplineasc slujbe casnice.
Cavalerii nu erau pui sub ascultarea voievodului
Moldovei, dar erau datori s-i deie ajutor pentru
pstrarea bunei liniti i pentru toate trebile Craiului,
fiind ns inut i voievodul la aceleai ndatoriri ctr
dnii.
Cetatea era alctuit, pe atunce, dintr-o cldire n
patru muchii ceva mai lung dect lat, cu o curte la
mijloc; cu dou rnduri pe toate laturile i avea, la
115

fiecare col, cte un turn ptrat cu trei rnduri; podul


mictor i poarta se aflau n partea dinspre rsrit.
Rndurile de jos i de sus a prii despre miazzi, care
privete spre Ozana, slujeau de locuin cavalerului
Albrecht de Wolkenstein care era castelan al cetii.
Cellalt cavaler locuia n ncperile din rndul de sus al
laturii despre rsrit, iar n rndul de jos al acestei
laturi se aflau cancelaria, locuina capelanului i sala de
judecat. n rndul de sus al laturei despre apus erau
capela i ncperi pentru oteni, iar n rndul de jos
nchisoarea i un cerdac cu stlpi n care se adposteau
caii n vreme de mpresurare i unde, vara, n vreme
linitit, dormeau stenii de straj. n rndul de sus al
laturii despre miaznoapte erau mai multe odi pentru
oteni, iar n cel de jos buctriile i mai multe
hambare. Toate laturile coprindeau cte un singur ir de
odi, a cror ui ddeau ntr-o sal ngust avnd n
fiecare capt cte o scar.
Lemnria uilor ntr-un singur canat i a feretilor era
de stejar; podelile de jos i de sus, de brad. Toate
feretile aveau geamuri mici, rotunde, ntrunite prin
cercuri de plumb i zbrele groase de fier. Laturea
despre miazzi, deasupra rpei, nu era aprat nici de
anul, nici de zidul ce nconjurau celelalte laturi. n
partea despre criv, ntre an i zid, se afla un loc
slobod, sdit cu pomi, iar n colul despre apus al
acestei curi, lipite de zid, erau grajdurile pentru cai i
pentru vite precum i mai multe hambare.
Odaia din rndul de mijloc al turnului, care se afla
ntre locuinele celor doi cavaleri, era ncperea n care
se gzduiau strinii de seam.
Aceast odaie avea o fereastr privind spre Ozana i
116

dou ui. Pe prei i pe jos erau ntinse scoare


frumoase de ln; un pat de stejar spat, cu baldachinul
rzmat pe patru stlpi sucii, un jil mare, trei scaune
de stejar cu spetezele spate i o mas alctuiau
mbrcmintea ei.
Dou sptmni dup ntmplrile povestite mai sus,
trziu dup miezul nopii, se gseau n acea odaie
luminat de o fclie de cear, mprejurul patului n care
zcea tefan Stroici cu capul legat i cu pieptul nfat,
patru ini.
n genunchi, lng capul patului, s afla Maria care,
de cnd i adusese la Cetate, nu prsise pe rnit nici zi
nici noapte; lng dnsa se inea n picioare
credincioasa Hertha. De cealalt parte a patului, cu
mna pe pulsul bolnavului edea un clugr minorit cu
prul i barba alb, iar la picioarele patului, cu coatele
rzmate pe el, sta un brbat tnr i voinic, cu prul i
musteile blonde, cu faa deschis i plcut, mbrcat
n hainele strmte obinuite n apusul Europei.
Rnitul avea ochii deschii i din buzele lui ieeau
cuvinte fr ir.
Dai de tot... Ttarii... Maria... nu v lsai...
izbnda va fi a noastr...
Printe Anselm, zise nemete Maria spriet ctr
clugr, niciodat n-a aiurit ca astzi, oare nu i se
apropie sfritul?
Eu cred, fiica mea, rspunse linitit clugrul, c se
apropie un sfrit, dar dei nu m pot nc rosti cu
hotrre, acest sfrit este acel al bolii, iar nu acel de
care te temi. Oricum, n cursul acestei nopi are s i se
aleag, fierbineala asta cumplit i pulsul acesta nu
mai pot ine mult. Dar s-i mai dm s bea din leacul ce
117

i l-am pregtit, ndjduiesc c-l va mai liniti. Maria, cu


cea mai mare ngrijire, ridic capul lui tefan cu o
mn, i desclet dinii cu cealalt, iar Hertha i vrs
n gur cteva lingurii din cuprinsul unei ceti, apoi
capul rnitului fu aezat din nou pe pern. Buzele i se
micar iar, dar pentru a alctui cuvinte fr neles.
Dup o clip de linite clugrul zise ncet:
Pulsul s-a mai domolit, a nchis ochii i Maria
uitndu-se la tefan vzu c, ntr-adevr, nchisese
ochii:
S-ar prea c doarme, zise ea.
Clugrul fcu un semn cu capul apoi, dup
oareicare ateptare lsnd mna bolnavului, s plec i
apropie urechea de gura lui:
Doarme, zise el, aud cum trage sufletul: pulsul este
acuma aproape linitit. Apoi sculndu-s, zise Mariei:
Dup ct m pricep, primejdia a trecut; din somnul
de acuma se va trezi rcorit i, cu o ngrijire bun, n
cteva sptmni va fi pe picioare. Prin urmare, poi s
mergi s te odihneti: trebuie s fii zdrobit de oboseal
cci de dou sptmni nu te-ai culcat. Cavalerul Ulrich
i cu mine vom rmne pe lng rnit.
Da, milostiv doamn, zise cavalerul, mergi de te
odihnete, cci m tem s nu te mbolnveti i
dumneata de atta oboseal. Poi s fii ncredinat c
printele Anselm i cu mine nu ne vom deprta de lng
bolnav.
Nu, rspunse Maria, nu m voi resimi dac nu voi
dormi nc cteva ceasuri; ndat ce va cpta
cunotina v fgduiesc c m voi retrage, dndu-v de
tire; pn atunci rmn i v rog pe amndoi s
mergei s luai puin odihn.
118

Vznd c struinele lor ar fi zadarnice, printele


Anselm i cu cavalerul ieir, iar Maria se aez pe
scaunul prsit de capelan, fcu semn Herthei s az
pe perna pe care sttuse n genunchi i tinerele femei
rmaser singure lng tefan, care urma s doarm
linitit.
Ceasurile treceau, Hertha nvins de oboseal
adormise i ea cu capul pe muchia patului, Maria ns
rmsese nemicat cu ochii aintii asupra rnitului.
De vreo dou ori i pusese uor dosul mnei pe obraz i
vzuse cu bucurie c fierbineala ce pn atunci
crescuse necontenit din zi n zi, fcuse loc unei uoare
sudori. Era aproape de revrsatul zorilor cnd tefan
fcu deodat o micare i deschise oehii.
Maria se scul de pe scaun i se plec asupra lui.
Zrindu-i faa, rnitul deschise ochii mari i fcu o
ncercare zadarnic pentru a se ridica n pat.
Mario, zise el... visez!
Maria, galben ca ceara, nu rspunse.
Mario, zise tefan cu glasul slab i ncercndu-se
din nou s se ridice, Mario, nu, nu visez... sunt treaz...
rspunde-mi Mario... tu eti sau umbra ta?
Eu sunt, tefane, rspunse Maria speriat de
micarea de care l vedea coprins, eu sunt... Maria.
Tu... Maria... logodnica mea... trieti... te-am
gsit? Unde m aflu? i fcnd o ncercare
dezndjduit, izbuti s se ridice pe un cot, dar numai
pentru o clip cci junghiurile care le simi la corp i n
coast l silir s se lase iari pe spate.
Da, tefane, da, zise Maria punndu-i binior mna
pe umr pentru a-l liniti, eu sunt Maria, logodnica ta;
triesc i tu te afli printre prieteni. Ai fost foarte bolnav,
119

dar acuma, cu voia lui Dumnezeu, ai s te faci bine, dar


te rog, nu vorbi c eti nc slab i vorba te ostenete.
Mario, urm tefan i mna lui cuta mna ei,
Mario, te-am gsit, de acuma nu te mai las.
tefane, te rog, dac... dac m mai iubeti, nu mai
vorbi, nu te mica aa, c iar are s-i fie ru.
Te iubesc, o da, te iubesc, dar tu, tot m iubeti?
D-mi mna.
Maria, ca s-l liniteasc i ddu mna i simi cum
degetele lui tefan se ncercau s i-o strng.
Mario, tu tot m iubeti, nu-i aa? Rspunde, te
rog, rspunde!
Da, tefane, da, rspunse biata femeie care i
pierdea cumptul cu totul, dar linitete-te, te rog.
Spune-mi c m iubeti i c nu m vei mai prsi,
zise el.
Nu, nu te voi prsi, dac vei edea binior i nu vei
mai vorbi, altfel iau mna mea din mna ta i m duc.
O nu, nu te duce, se rug rnitul cu glasul stins,
las-mi mna; dar spume-mi nc o dat c tu eti
Maria, logodnica mea i nu umbra ta, nu o nluc
amgitoare, spune-mi c m iubeti.
Da, tefane, eu sunt Maria, eu, logodnica ta i te...
te... te iubesc, zise Maria zpcit, dar te rog nu vorbi!
Rnitul ostenit de opintelile ce le fcuse tcu, numai
degetele lui strnser mai tare mna iubitei; nchise
ochii i n curnd adormi din nou.
Maria atuncea trezi pe Hertha care dormea dus i o
trimise s roage pe printele Anselm s vie ca s-o
nlocuiasc. Clugrul veni ndat nsoit de un tnr
mbrcat n haina obinuit de ucenicii minoriilor
ordinului sfntului Francisc. Maria se apropie de
120

Anselm i zise hotrt:


Am s-i spun lucruri de cea mai mare
nsemntate, i care nu rabd ntrziere, te rog s m
urmezi n odaia mea; fratele Ambrosie i cu Hertha vor
sta cu bolnavul care doarme liniit, i de va fi trebuin
vor veni s ne deie de tire.
Clugrul se nchin n tcere, fr a prea prea mirat
de cererea tinerei femei i, dup ce spuse cteva cuvinte
lui Ambrosie, iei dup dnsa. Deoarece partea cea mai
nsemnat a convorbirii ce o avu Anselm cu soia
castelanului de Neamu se va cunoate din cele ce au s
urmeze, spre a nu mai obosi pe cetitor nu-i vom mai
urma n odaia Mriei i vom ncepe iar irul povestirii
noastre la ntoarcerea clugrului n odaia rnitului,
aproape dou ceasuri dup ce ieise cu Maria.
Doarme linitit, rspunse Ambrosie la ntrebarea
ce-i puse Anselm.
Semn bun, rspunse acesta, cred c dup somn
rcorirea i cunotina vor fi depline, iar n ct privete
slbiciunea, cu o cutare ngrijit i cu hran bun, o
vom nvinge cu uurin. Dar nu mai am nevoie de voi
aice: Hertha, du-te de ajut pe stpn-ta s se
dezbrace i s se puie n patul care o ateapt de dou
sptmni. Tu, Ambrosie, poi merge s-i vezi de trebi.
Spune cavalerului Ulrich c departe de a avea nevoie de
el, m-ar ndatori dac, deocamdat, n-ar veni, cci ceea
ce trebuie mai presus de toate este linite; cnd voi fi
obosit l voi chema.
Anselm rmase singur cu tefan care-i urma somnul
i era aproape de amiazi cnd auzindu-l micnd i
ntorcndu-se la el, minoritul vzu c este treaz i c
cuta pe cineva cu ochii. Zrind pe clugr, rnitul
121

ntreb:
Unde m aflu?
Te afli teafr ntr-o cas de prieteni, rspunse
Anselm care vorbea bine romnete, i ndjduiesc c
acum eti afar de orice primejdie. Mai aibi puintic
rbdare i n curnd te vei putea scula.
Dar, zise tefan, mi s-a prut c lng patul meu
era ast-noapte o femeie, care se numea Maria, visat-am
sau nu?
Dac vrei s vorbeti de Maria, soia cavalerului
Albrecht de Wolkenstein, castelanul acestei Ceti,
rspunse clugrul dup oarecare ndoial, atunci nu ai
visat cci de cnd te-a adus aice rnit i pn astdiminea, ea nu te-a prsit nici zi nici noapte i faptul
c ai scapat cu viaa l datoreti mai ales ngrijirilor ei.
Alt Mrie nu s-a apropiat de patul n care zaci i nici
nu este n Cetate.
Iar voi fi visat, zise tefan cu un lung suspin, dar,
adaose el dup o tcere, capul este slab, sunt ameit i
nu neleg, nu-mi aduc aminte cum am venit aici.
Le vei afla toate la urm, rspunse minoritul, dar
acuma eti nc prea slab, vorba te slbete i mai tare;
dup dou, trei zile le vei nelege toate. Deocamdat voi
chema pe ucenicul meu ca s-mi ajute s-i primenesc
legturile i pe urm vom cuta s-i dm ceva mncare
pentru ca s ncepi a-i ctiga iar puterile.
Rnile fur splate i legate din nou cu ajutorul lui
Ambrosie i tefan lu cu o plcere vdit o ceac de
zeam i dou degete de vin vechi.
M prind c ai mai vrea, zise Anselm zmbind, dar
pentru ntia oar ajunge. Mai spre sear i se va mai
aduce; acuma nchide ochii i caut s dormi.
122

tefan era att de slab nct nici nu ncerc s mai


scoat un cuvnt; nchise ochii i adormi ndat.
Rmase n aceeai stare dou zile i dou nopi; se
trezea numai pentru a-i vedea legturile primenite i
pentru a mnca. Printele Anselm, cavalerul Ulrich i
Ambrosie l pzeau pe rnd.
n dimineaa zilei a treia s ntrise bine i nfoarea
rnilor era ct se poate de mulmitoare; mnc cu poft
i goli cu totul paharul de vin ce i se adusese.
Bun vraciu mai este tinereea, zise printele Anselm
care-l privea cu plcere. Mulmete lui Dumnezeu,
fiule, pentru firea puternic cu care te-a nzestrat; muli
rnii cutat-am n viaa mea, dar nu-mi aduc aminte s
fi vzut vreunul n stare mai dezndjduit dect aceea
n care te aflai cnd te-au adus aice.
Mulmesc lui Dumnezeu, dar mulmesc i celor
care m-au cutat att de bine, rspunse tefan. El
acuma prinsese puteri i-i aducea bine aminte de
ntmplrile n urma crora fusese rnit. Dar, adaose el,
aveam cu mine o slug credincioas la care in foarte
mult, trebuie s cred c a fost mai puin norocoas
dect mine cci altfel a fi vzut-o pn acuma.
Sluga i triete, rspunse Anselm, dar i el este n
pat cu braul drept frnt; viaa nu-i este de loc n
primejdie i cred chiar c braul i se va ndrepta cu
totul, dar la vrsta lui firea nu mai lucreaz ca n
tineree, i vor trece cteva sptmni dac nu cteva
luni pn ce va putea s-l ntrebuineze.
Dar acuma, spune-mi, te rog, printe, ce s-a
ntmplat dup ce am czut rnit i cum s-a isprvit
lupta.
Printele povesti atunci, spre marea mirare a lui
123

tefan, nimicirea otenilor nemi, rpirea Mriei de ctre


Iano, ntlnirea lor cu Punaul Codrilor, nvingerea lui
Iano i aducerea rniilor la Cetate.

124

up ce puse mai multe ntrebri asupra


Punaului Codrilor, tefan zise deodat:
Mi s-a zis de ctre un otean de aicea, n
dimineaa zilei n care am fost rnit, c soia cavalerului
de Wolkenstein este romnc. n vremea rzboiului cu
ttarii, acum patru ani, am avut prilej s cunosc pe cei
mai muli din cnejii de aicea. A cui fat este ea oare?
Destul ai vorbit pentru astzi, fiule, zise Anselm
fr a rspunde acestei ntrebri. Acuma este vreme s
dormi.
Tocmai atunci intr i cavalerul Ulrich n odaie i
clugrul, sculndu-se, i zise:
Bolnavul nostru merge rpede spre bine, dar s-a
fcut din cale-afar de vorbre. Numai dect trebuie s
doarm acuma. De aceea, fii bun, domnule cavaler, de
nu te lua de vorb cu el, iar dac ar vrea numaidect s
vorbeasc, s nu rspunzi la ntrebrile lui.
Fii pe pace, printe rspunse cavalerul rznd,
sunt otean i tiu s mplinesc orbete poroncile celor
mai mari.
Printele iei iar tefan, vrnd-nevrnd, fu silit s tac
125

i, de urt, s-adoarm. Trecur alte dou zile n timpul


crora puterile rnitului crescur vznd cu ochii, rana
de la cap era aproape tmduit, iar starea acelei de la
coast se mbuntise mult. Printele Anselm, dup ce
i leg rnile, spuse lui Ambrosie s ias, se aez pe
scaun lng pat i ncepu s vorbeasc cu glasul lui
ncet i blnd:
Mare este mulmirea mea, fiule, c te vd n sfrit
ieit din orice primejdie i ndreptndu-te rpede spre o
nsntoire deplin. Cred c a face ru dac a mai
ntrzia s-i mprtesc nite veti ce tiu c au s-i
tulbure ru att inima ct i mintea. Datoria mea de
preot i de prieten al casei n care ne aflm este s
vorbesc; n-am fcut-o pn acum cci, n slbiciunea n
care te aflai, orice zguduire i-ar fi putut primejdui zilele,
dar astzi, cnd i-ai rectigat puterile n mare parte,
nu mai pot tcea cci a pune n primejdie numele,
linitea i viitorul unei fiini ce trebuie s ne fie scump
la amndoi.
tefan se uita la el cu mirare.
n noaptea n care i-ai rectigat cunotina n-ai
visat...
O, Doamne strig tefan, Maria triete!
Da, zise clugrul, Maria triete...
Oh! zise tefan, de ce m-ai amgit? O asemenea
veste mi-ar fi grbit ndreptarea!
tiam, rspunse domol minoritul, c vestea cum c
acea pe care n-ai ncetat s-o iubeti triete, ar face mult
pentru a-i grbi ndreptarea, dar m temeam c
ntregirea acestei veti s nu te deie din nou prad
fierbinelei i aiurrii. Nu te-am amgit, cci Maria pe
care ai plns-o pn astzi ca moart este Maria, soia
126

cavalerului Albrecht de...


Dumnezeule, strig tefan, am gsit-o numai
pentru a o pierde nc o dat!
ntlnirea voastr este fr ndoial o nenorocire,
urm Anselm, cci are s redetepte, poate mai vie,
durerea de odinioar, fcndu-te s nduri pentru a
doua oar chinurile ce fuseser alinate de vreme.
Dar ea, cum de i-a clcat jurmintele ctre mine,
cum de m-a uitat i s-a nvoit s fie a altuia?
O, nu-i face pcat nvinovind-o, nu tii ct a
suferit i prin cte a trecut!
Dar mi-a jurat c niciodat nu va fi a altuia, este o
femeie fr credin!
Nu tii cum o nedrepteti prin aceste bnuieli. Te
rog, aibi puin rbdare i las-m s te pun n
cunotina mprejurrilor care au silit-o s ieie pe
cavalerul Albrecht de so.
Vznd c tefan, ameit de aceast tire cumplit
tcea, clugrul urm:
i-aduci aminte c te aflai la tatl Mriei, la cneazul
Orsat, la Orsteti pe Tutova, cnd se auzi c ttarii au
nvlit n ara Leeasc i c de acolo se ndrept spre
ara Ungureasc. i-ai prsit pe loc logodnica,
schimbnd cu dnsa jurminte de venic credin i
iubire i te-ai ntors n grab, ajungnd n Maramure
odat cu pgnii, lund parte la luptele ce s-au dat
mpotriva lor i n care au fost nvini. I-ai urmrit cu
oastea voievodului Lac peste muni i ai luat parte la
btlia hotrtoare ce s-a dat pe malurile Siretului.
Pgnii au fost zdrobii cu desvrire, dar dumneta ai
fost lsat greu rnit, ca mort, pe cmpul de btlie.
Ttarii nvini s-au mprit n mai multe trmbe, unii
127

apucnd n sus, alii n jos pe Siret i Brlad, pustiind


tot n calea lor.
n oastea voievodului era i cavalerul Albrecht de
Wolkenstein, castelanul acestei Ceti, cu civa oteni
i cu oameni de strnsur din satele nchinate. El,
ndat dup btlie, se puse cu vreo cincizeci de clrei
n urmrirea dumanilor, pe Brlad. Era de mult prieten
cu tatl Mriei i cnd, seara, ajunse la porile
Brladului, auzi c o parte din ttari apucase pe Tutova,
n sus. Cuprins de o presimire rea, cu toat oboseala
oamenilor i a cailor, se puse iar pe urma lor. Satele dea lungul vii erau arse i o mulime de trupuri sluite de
ale nenorociilor locuitori zceau pe drumuri.
n revrsatul zorilor era n Orsteti i, pe locul unde
fusese satul, gsea nite grmezi de drmturi aprinse,
casa cneazului n flcri, trupul lui i acele ale slugilor
mprtiete prin curte. Un om scpat prin minune de
urgia pgnilor, vznd oteni cretini, iei din
ascunztoare i povesti cum ttarii nvliser fr de
veste n ziua din urm, dup cderea nopii,
mcelriser brbai, femei i copii, dnd pe urm foc
satului. Cneazul care abia avusese vreme s se nchid
n cas, ncercase n zadar s se apere; ttarii
ptrunseser nuntru, uciseser pe cneaz i pe slugile
ce-l nconjurau i rpiser pe frumoasa sa fiic Maria.
Dup desvrirea acestei lucrri de nimicire trecuser,
peste dealuri, n valea Similei. Albrecht, dup o scurt
odihn, se puse iar n urmrirea lor, strbtu valea
Similei pn la gura ei, trecu apa Brladului i-i urmri
n valea Chinezei; tocmai peste Prut i ajunse. Pgnii,
mai muli dect cretinii, se pregtir de lupt dar
cavalerul, vznd micul numr al tovarilor si, se opri
128

pe loc i trimise ttarilor pe unul de ai lor care rtcise


i fusese prins de cretini, cu nsrcinare s duc vorb
precum c el nu are de gnd s-i supere dac ei primesc
s napoieze teafr, pe fata cneazului Orsat n schimbul
unei rscumprri bneti. Ttarul se ntoarse cu
rspuns din partea mrzacului c fata, fiind de o
frumusee minunat, este menit s fie dus hanului,
dar dac cavalerul primete s-i numere o mie de zloi,
el este gata s i-o lese. Cavalerul fu silit s consimt i
se hotr ca ttarii s duc pe Maria dincolo de Nistru i
acolo s atepte cu dnsa opt zile sosirea banilor. Un
otean credincios al lui Albrecht fu trimis s nsoeasc
fata spre a o pzi de orice necuviin, iar ttarii, din
partea lor, trimiser cretinilor ca zlog pe fratele
mrzacului i cavalerul se ntoarse ndat la Brlad.
Cinstea lui era bine cunoscut de trgovei, dar numai
cu greu izbuti s adune banii i, pornind din nou,
ajunse la Nistru unde ttarii primir banii i predar n
minile lui, numaidect, pe Maria, teafr, dar adnc
zdruncinat att de oboseal ct i de ntmplrile
grozave la care fusese fa.
Albrecht o duse la Brlad n casa unui negustor
prieten lui i, acolo biata fat fu ntiinat de oameni
care te cunoteau i se ntorceau de la rzboi c ai czut
pe cmpul de btaie i c au vzut cu ochii cum te
duceau la groap.
i numai prin minune n-am fost ngropat,
ntrerupse tefan. Numrul morilor era att de mare
nct nu se mai dovedea cu spatul gropilor i
nevenindu-mi nc rndul, vrul meu Bogdan puse
vracii s-mi mai cerceteze trupul iar acetia mai gsir
nc semne de via n mine.
129

Aceste se ntmplar, pesemne, dup plecarea


brldenilor, aa c ei aduser Mriei numai tirea
despre moartea dumitale, urm clugrul. Pe cnd biata
fat, care acuma pierduse tot ce-i era drag pe lume, se
lupta cu jalea-i cumplit, cavalerul Albrecht se ngrijea
ca cuvntul ce-l dduse negustorilor s fie inut. Satul
Orsteti fiind pustiit de oameni, turmele cneazului fiind
pierite i casa lui ars, nu-i mai rmnea Mriei nicio
avere, el trebuia acuma s despgubeasc pe negustorii
care l mprumutaser cu banii rscumprrii din
mijloacele lui i era departe de a fi om bogat. Se-ntoarse
aici lsnd pe Maria n sama negustorului la care se
afla, strnse puini bani ce putu s-i adune i trimise
cri frailor lui, n ara nemeasc, cerndu-le s vnd
micile ocini ce le avea acolo i s-i trimit de srg preul
ce-l vor putea dobndi. Cnd, dup cinci luni de
ateptare, credinciosul trimis cu crile se ntoarse, i
aduse de-abia cinci sute de zloi cci numai atta se
putuse prinde pe ocini. Cavalerul se duse la Brlad i
plti ase sute de zloi din datorie, iar patru sute se
tocmi s-i plteasc n patru ani, din veniturile lui de
castelan al Cetii noastre.
Dar negustorul la care se afla Maria i soia lui
muriser i fata era ameninat s rmie pe drumuri
cci neamuri nu avea. Atunci cavalerul, att pentru a-i
putea da un adpost teafr i cinste ct i mpins de
simirile deteptate ntr-nsul de frumuseea i de
buntatea Mriei, o rug s-l primeasc de so. Ce era
s fac biata fat? Era singur n lume, fr prini, fr
avere i te tia mort. tia c Albrecht i jertfise tot
avutul i se osndise la mai muli ani de lips pentru a o
mntui de soarta cumplit ce i s fcuse jertfindu-i, la
130

rndul ei, frumuseea i tinereile pentru a mngia i a


lumina btrneile binefctorului ei. Dup ce l puse n
deplin cunotin a logodnei i a iubirii voastre
nevinovate, primi s-i fie soie, cerndu-i numai s n-o
sileasc s se lepede de legea n care se nscuse. Trei
ani au trecut acuma de cnd btrnul meu prieten i-a
adus tnra nevast n aceast cetate i de atunci nici
cel mai mic nour n-a venit s tulbure cerul senin al
csniciei lor. Ea, nelegnd i preuind mrinimia i
simirile alese ce deosebesc pe soul ei, i revrs la
rndul ei comorile sufletului pentru a-l nveseli i a-i
nfrumusea viaa. i, pe lng dnsul, noi toi ci trim
mprejuru-i, tot poporul care locuiete pe aceast vale,
toi acei ce o cunosc, se nclzesc la razele acestei
bunti. Nu este pe mprejur durere care s nu o aline,
fericire la care s nu fi luat parte. Dei mijloacele lor
sunt din cele mai restrnse, ea gsete chip s vie n
ajutorul tuturor nevoieilor i totdeauna e senin i
voioas. Pentru Albrecht orice dorin a ei este o
poronc, orice zice sau face este sfnt, dar ea nu tie ce
este o toan femeiasc i cnd cere, cere numai pentru
alii.
mi pare ru c sunt silit s-i mresc durerea
artndu-i ce ai pierdut ntr-nsa, dar mplinesc acuma
o datorie sfnt care cere s nu te cru. Dei fiind preot
de alt lege, nu-i sunt duhovnic, ea a vzut n mine, de
la nceput, un prieten i nu mi-a ascuns nimic din
cugetele ei curate. tiu deci ct de mare i ct de curat
a fost iubirea voastr; nemrginit de mare a fost durerea
Mriei cnd a aflat c te pierduse i numai cu ncetul,
vremea, acel vraciu al tuturor durerilor, a putut s-o aline
i s-o amoreasc, rmnndu-i o amintire totodat
131

jalnic i dulce. Te las s judeci ce cumplit zguduitur


a primit biata Maria cnd, deodat, prin fereastra odiei
n care s afla, te-a zrit urcndu-te pe prispa crmei
unde ntmplarea a voit ca amndoi s facei popas.
Acuma vei nelege att leinul de care a fost cuprins
ct i pricina pentru care nu a primit nsoirea dumitale.
Cnd te-a adus aice, mi-a spus ndat tot i, cu toate c
o rugasem s se ie deoparte, ea tiind c niciodat
ngrijirea ce o pot da unui bolnav nite brbai nu poate
nlocui pe acea a unei femei, mai cu seam n starea de
primejdie n care te aflai, te-a cutat zi i noapte: trebuie
s mrturisesc c datoreti viaa acestei ngrijiri
neadormite. Cnd, rectigndu-i simirile, ai cunoscuto, ea ndat ce te-a vzut adormit i linitit, m-a chemat
i mi-a cerut s-o sftuiesc i s-i art purtarea ce de
acuma trebuia s-o aib fa de dumneata. n urma
sfaturilor mele, i vzndu-te afar de orice primejdie, sa hotrt ca, deocamdat, s nu i se mai arate,
nsrcinndu-m pe mine s te pun n cunotina
durerosului adevr ndat ce nu va mai fi de temut ca
starea s i se nruteasc n urma unei asemenea
veti.
i n-am s-o mai pot vedea niciodat? ntreb tefan
dezndjduit.
Ba, ai s-o vezi, rspunse Anselm, cci rnile te vor
mai ine la noi nc ase sptmni cel puin, i s-ar da
loc la bnuieli nedrepte dac stpna casei ar sta atta
vreme la o parte fr a vedea pe un cavaler ce-i este
oaspe n urma rnilor primite n aprarea ei. Dac, de
cteva zile, nu s-a mai artat, pricina este c am crezut
de cuviin ca, nainte s-o vezi, s fii pus n cunotina
faptelor ndeplinite. M temeam c dac ai recunoate-o
132

fiind i alii de fa, s nu se poat da un neles ru


cuvintelor nesocotite ce i-ar fi putut iei din gur i s
nu sufere mai pe urm numele ei.
i cnd putea-voi s-o vd? ntreb tefan cu
nerbdare.
n toate zilele, rspunse Anselm, dar, adaose el,
uitndu-se drept la dnsul, numai fa cu alii.
nseamn-i bine c nu mai trebuie s-o priveti altfel
dect ca pe o prieten, ca pe o rud. Nu hrni vreo
ndejde vinovat, Maria este hotrt s-i pstreze
credina ctre so.
Sunt ncredinat c avem n faa noastr un cavaler
plin de cinste i c nu te vei ncerca s-o ntorci de la
calea datoriei; ncercarea ar fi zadarnic i ar putea
numai s tulbure linitea viitorului ei. Dac o iubeti
cum se cuvine s fie iubit, trebuie ca cinstea ei i
bunul ei nume s-i fie mai scumpe dect orice n lume.
Dar ei, ntreab tefan, nu i-a mai rmas nimic din
dragostea ce a avut-o odat pentru mine?
Ea, nainte de toate este roaba datoriei, rspunse
clugrul, i datoria poroncindu-i s nu cunoasc alt
dragoste dect acea a soului, tiu bine c va izgoni din
inima ei, fr mil, orice alt simire. Te rog, dac ii la
numele ei, s nu scpi niciun cuvnt ce ar putea s dea
a nelege altora c o cunoti de mai de mult. Dar vd c
eti foarte tulburat i c-i trebuie acuma odihn
numaidect. Te las s te liniteti i voi trimite pe
Ambrosie ca s steie cu dumneta, i cu aceste cuvinte,
Anselm iei, lsnd pe tefan n prada unui iad ntreg de
chinuri.
A doua zi, dup amiazi, cavalerul Ulrich se afla la
bolnav i pentru a-l scoate din mhnirea n care l vedea
133

cufundat, i povestea nite fapte rzboinice, cnd


Anselm se art la u i zise lui tefan:
Stpna noastr, care te-a cutat cu atta ngrijire
pe cnd erai fr cunotin, dorete s se ncredineze
prin sine de calea ce-ai fcut-o spre bine i s-i arte
recunotina ei pentru vitejia cu care ai aprat-o.
i clugrul dndu-se la o parte, Maria intr n odaie.
Era alb ca varul i cuprins de un tremur ce abia l
putea stpni, dar frumuseea i era uimitoare.
Nici nalt, nici mic, era de o fptur fr gre de la
cretet pn la picioarele mici i nguste. Prul bogat era
auriu, ochii negri, mari, luminoi i plini de buntate,
genele lungi i sprincenele bogate, negre i ele, sub o
frunte alb i senin; nasul era drept, gura mic. Purta
o rochie de ln alb, cu corsajul lung i cu mnecile
largi ntre umr i cot, strnse pe bra de la cot n jos;
mprejurul mijlocului mldios purta un colan de fir.
naint ncet nspre patul lui tefan care se schimbase i
el la fa i o privea nmrmurit.
mi pare bine c vd pe aprtorul meu apropiinduse rpede de nsntoire, zise ea nemete, i glasu-i
cam surd tremura. Pot n sfrit s-i aduc mulmirile
mele pentru cavalereasca lui purtare, i ntinse mna lui
tefan.
Dar tefan era att de tulburat, nct numai dup o
bucat de vreme se gndi s ieie mna ntins i s o
srute fr a putea scoate niciun cuvnt. Maria se aez
pe un scaun lng patul bolnavului: ar fi vrut s
vorbeasc, dar cuvintele nu-i ieeau din gur. tefan, n
sfrit, i reveni n fire.
Mie mi s cade, milostiv doamn, zise el, s-i
mulmesc pentru ngrijirea cu care m-ai cutat i
134

creia, o tiu de la printele Anselm, i datoresc viaa; eu


trebuie s-i rmn vecinic recunosctor.
Vorbele lor urmar, mrginindu-se de o parte i de
alta la cuvinte de curtenie, dar ct de departe erau
minile vorbitorilor de vorbele rostite de buzele lor! Ele
cltoreau departe, spre un colnic de deal la fundul
Tutovei, unde doi tineri nepstori schimbau odinioar,
sub umbra unui stejar btrn, jurminte de vecinic
iubire i nevinovate dezmierdri!
Dup un ceas, Maria se scul i lundu-i ziu bun
de la tefan, iei din odaie vestindu-l c de acum nainte
va veni s-l vad n fiecare zi.
Se inu de cuvnt, n fiecare zi dup amiazi venea n
odaia lui pe cnd se aflau ntr-nsa cavalerul Ulrich i
printele Anselm, i lua loc lng patul rnitului dar
vorbele ce le schimbau erau aproape aceleai, curtene,
dar reci. i tefan se ntreba adesea dac bucuria de a o
vedea i de a privi faa ei dulce i frumoas, nu era
covrit de mhnirea pricinuit de asemnarea ce o
fcea ntre amintirile de odinioar cu dezndjduirea de
azi.
Cavalerul Ulrich i printele Anselm i ddeau toat
silina ca s scurteze pentru rnit lungimea zilei.
Anselm, mai ales, izbutea adesea s deprteze gndurile
care-l chinuiau, povestindu-i ntmplrile vieii sale.
tefan i cu Ulrich ascultau ceasuri ntregi luptele la
care luase parte i cltoriile ce le fcuse n ri
deprtate cci, n tineree, clugrul, urmaul unui
neam mare din Saxonia, fusese un cavaler frumos i
vestit prin vitejie, i prsise lumea n urma unei
dragoste nenorocite.
135

tefan, ntr-o diminea, avu bucuria s vad pe


Anton intrnd n odaia lui. Btrnul otean, destul
de usccios din firea lui, rmsese acuma numai
cu pielea i cu ciolanele; el purta braul ntr-o legtur
atrnat de gt.
Mare-i fu bucuria cnd i vzu stpnul att de
aproape de nsntoire. ncepu ndat s-i povesteasc
toate cte le auzise despre Punaul Codrilor, att de la
otenii Cetii ct i de la ranii care veneau la straj.
Deodat, tefan se btu pe frunte i, sculndu-se n
pat, zise cu glasul schimbat.
D-mi repede hainele.
Anton, creznd c tefan voiete s se scoale, ncepu
s-l sftuiasc s ad linitit fiind nc prea slab
pentru a iei din pat.
Adu-mi numaidect hainele i nu mai pierde
vorbele n zadar, i strig cu mnie tefan foarte micat,
nu vreau s m scol, dar mi trebuiesc hainele
numaidect: alearg i le cere.
Bietul Anton, vznd c ele nu sunt n odaie, iei pe
ct de iute l ierta slbiciunea i se ntoarse n curnd
urmat de o slug care aducea n brae hainele ptate de
snge scoase de pe rnit la sosirea lui n Cetate. tefan
136

puse ndat mna pe dolman i, ntorcndu-l pe faa


dinuntru, ncepu s pipie cptuala din partea stng
a pieptului, dar n zadar; cptuala era tiat n mai
multe locuri i ntr-nsa nu se afla nimic.
Antoane, zise tefan i dezndjduirea era
ntiprit pe faa lui, mi lipsesc nite cri al cror
coprins poate fi primejdios pentru o lume ntreag; ele
mi-au fost ncredinate de vrul meu, Bogdan de la
Cuhnia, spre a le aduce unor prieteni de ai si aice! tii
c la pornirea noastr le-ai cusut n cptuala
dolmanului i acuma le-am cutat i ele nu mai sunt
acolo. Cerceteaz dac nu cumva le-a gsit cineva cnd
m-au adus aice, dar fr a spune ce sunt i de unde
sunt.
Anton iei iar i, dup ce zbovi ctva se ntoarse tu
printele Anselm i cu cavalerul Ulrich care-i spuser c
crile nu sunt niciure i c i aduc bine aminte c,
cnd au dezbrcat pe tefan pentru a-l pune n pat,
cptuala dolmanului era rupt, cci ei cutaser cu deamnuntul toate hainele lui pentru a gsi i a pune la o
parte lucrurile de pre ce s-ar gsi n ele. n haine nu se
aflase nimic, dar oteanul care fusese gsit zcnd sub
cal primise de la tovarii Punaului Codrilor mpreun
cu toate lucrurile nemilor, i o pung de piele, cu bani,
pe care era cusut stema cavalerului romn luate toate
de la ungurii lui Iano.
Se vede, adaose minoritul, c hoii dup ce au ucis
pe oteni, v-au cutat pe toi i dnd de crile cusute n
cptuala hainei ce-o purtai, le-au scos creznd c poate
ar fi lucruri de pre apoi, vznd c sunt nite hrtii ce
nu le pot fi de niciun folos, le-au lepdat n codru.
tefan era foarte suprat de pierderea crilor; cci pe
137

lng c ele cuprindeau lucruri de cea mai mare


greutate, ce-i erau cunoscute numai n parte, ele mai
alctuiau i puterile lui pe lng prietenii lui Bogdan n
Moldova.
Apoi, dei mprtea credina lui Anselm nct privea
soarta lor, totui se temea c ele, prin o ntmplare
oareicare, s nu fi czut n minile lui Sas sau n acele
ale oamenilor lui i tia ct de primejdios era cuprinsul
lor. i trebuiau acuma alte cri, dar nu tia prin cine s
deie de veste lui Bogdan cci Anton nu putea s ncalece
nc vreme ndelungat i nu era chip s cear
cavalerului Ulrich vreun credincios spre a-l trimite la
Cuhnia cci, pe de o parte se temea s nu detepte astfel
bnuieli, iar pe de alta, cavalerii de la Neamu fiind
oamenii craiului unguresc i venea greu s-i fac pe
dnii, dup ce ei l primise n cas i-l ngrijise, s
lucreze pe netiute mpotriva datoriei lor. La urma
urmelor, vzu c o singur cale i este deschis: ca
ndat ce se va ndrepta, s se ntoarc singur la Cuhnia
spre a pune pe Bogdan n cunotina celor ntmplate i
a lua de la el alt rnd de cr.
De Pati, tefan, care se sculase din pat de cteva zile,
fu n sfrit n stare s ias din odaie i s ieie parte la
mas mpreun cu Maria, cu cavalerul Ulrich i cu
printele Anselm.
Prilejurile de a se gsi mpreun cu Maria devenir
mai dese, dar ea nu ieea de loc din rceala ce i-o
artase la ntia lor ntlnire, ferindu-se mai ales de a
rmnea singur cu el. tefan simea c dragostea lui
pentru ea crete din zi n z i purtarea Mriei ctre el, n
loc de a-l liniti i de a-l rci, i strnea patima mai tare.
Puterile i se ntorseser acuma cu totul, rnile i erau
138

tmduite, vedea apropiindu-se rpede ceasul plecrei i


nu vroia s prseasc Cetatea fr a fi vorbit cu Maria
singur. Cuta prilejul fr a-l gsi cnd, ntr-o sear,
aflndu-se cu toii la mas, printele Anselm i cu
cavalerul Ulrich fur ntiinai c ajutorul vldici
catolic de Milcov, de care atrnau toate parohiile din
Moldova, se afla n Piatra i, n urma unor ntmplri
neprevzute, neputnd veni la Cetate unde era ateptat,
i ruga s se rpad ct mai curnd la el, avnd a se
ntreine cu ei despre trebi grabnice. Printele i cu
cavalerul pornir de srg spre marea bucurie a lui
tefan care nelese c se ivea n sfrit prilejul cutat de
el atta vreme. La plecarea cltorilor, se afla n curtea
dinluntru a Cetii mpreun cu Maria venit acolo
spre a-i lua ziua bun de la ei. Cnd ea voi s se
ntoarc nspre cas, tefan, nchinndu-se, i zise n
nemete n auzul tuturor otenilor ce erau de fa:
naintea mesei spuneai, milostiv doamn, c ai
suferit de cldura zilei de astzi i c, pentru a te rcori
vrei s petreci cteva ceasuri afar, sub copacii de lng
poarta Cetii. i-a prea oare prea ndrzne dac tea ruga s-mi dai voie s te nsoesc?
Maria rmase o clip nehotrt i tefan nelese c
cuta un cuvnt pentru a nu se afla singur cu el dar, la
urm, se vede c se rzgndi, cci zise:
Cu plcere, domnule cavaler. Hertha, adu-mi
mantelul i vin i tu.
tefan, pricepnd c ea voiete ca Hertha s-i
nsoeasc, i muc buzele i amndoi, ieind pe
poart, trecur peste podul mictor i se ntreptar
spre un brad uria aflat, la jumtate de cale ntre pod i
zidul nconjurtor, mprejurul cruia era o lavi pe care
139

se aezar. Crengile bradului se lsau n jos mprejurul


laviei ascunzndu-i vederii otenilor care stteau n
poart, soarele asfinise i noaptea cdea rpede.
ntmplarea veni n ajutorul lui tefan cci Hertha
zbvind n cas, el se folosi de aceast mprejurare,
pentru a zice Mriei:
Mario, de cnd am aflat c tu mai eti pe lume,
mintea i inima mi-au fost stpnite de un singur gnd,
de o singur dorin; s rmn singur cu tine numai un
ceas ca s-i pot zice cel puin o parte din cte fierb n
mine. Mario, dac ntr-adevr m-ai iubit odat, ndurte de mine, ndur-te de iadul de care am parte i,
hrzti-mi acuma un singur ceas. Nu ai pentru ce s
te fereti de mine; iat fata vine, te rog, trimite-o napoi.
Fr a-i rspunde, Maria zise linitit Herthei care se
apropia de ei:
Uitasem c n-ai ezut la mas, du-te de mnnc.
Dup ce fata se deprt, Maria ridic ochii ei cei
limpezi spre tefan i zise cu glasul ei cam surd, dar
dulce i plin de un farmec nespus pentru el:
Sunt gata s te ascult.
Crud a fost ceasul n care, de-abia ndreptat de
rnile ce le primisem, fui zdrobit de vestea cumplit c
ai fost rpit de ttari i de multe ori blestemat-am
soarta care a hotrt s scap ca prin minune de moarte,
numai pentru a auzi ngrozitorul sfrit al visurilor mele
de fericire. Fusei ntia, singura mea dragoste, toate
visurile mele de viitor falnic i strlucit, de nemrginit
feridire casnic erau legate de tine, nu-mi nchipuiam
viaa fr de tine. i cnd toate greutile erau nvinse,
cnd nimic nu m mai desprea de tine, 'aud c o
soart mai cumplit dect moartea te-a smuls din viaa
140

mea. tirea mi se dduse cu amnunimi de oameni


vrednici de ncredere i rnile m inuser pe coast
vreme prea ndelungat pentru ca s fi putut ndjdui
c scparea ta este cu putin. De nespus au fost
chinurile ce le-am ndurat, atuncea, cnd ziua i
noaptea mi nchipuiam suferinele tale n mijlocul
pgnilor slbatici, cnd, o Doamne, te vedeam n vis
pngrit de dnii!
Vremea, cu ncetul, deprt acele vedenii nfiortoare
ns fr a-mi alina durerea, fr a-mi stinge dorul. Dar
se vede c msura suferinelor ce mi-au fost ursite era
nc departe de a fi plin, cci acum, cnd pentru a
doua oar m-am trezit n urma unei lupte ntre via i
moarte, primesc o nou i cumplit lovitur, aflu c ai
scpat de pngrirea pgnilor dar... c eti soia altuia.
i acuma am ajuns s blastm soarta care n-a vrut ca
fierul ce m-a lovit s intre mai adnc pentru ca s cad
mort la picioarele tale.
Nu blstma, zise Maria spriet de patima i de
dezndjduirea cu care tefan vorbise, nu blstma!
Voina cereasc hotrte fiecruia din noi msura
bucuriilor i a durerilor de care trebuie s aib parte pe
pmnt, iar noi putem numai s ne nchinm naintea ei
i s-i cerem s ne deie puterea trebuitoare pentru a
purta cu vrednicie povara lor. Crezi, poate, c durerea
mea o fost mic cnd, abia scpat de o soart
nfiortoare, dup ce-mi vzusem printele mcelrit
sub ochii mei, am primit vestea grozav c tu nu mai
eti i c sunt lipsit de cel de pe urm sprijin ce-mi
rmnea pe pmnt, pe care ntemeiasem, n visurile
tinereii, fericirea ntregii mele viei? Crezi c inima nu
mi s-o rupt cnd m-am hotrt s fiu soia altuia? Crezi
141

c durerea i dorul meu se stinseser cnd, deodat, team vzut naintea ochilor mei, n dimineaa zilei n care
ai fost rnit? Crezi c de atunci am mai avut o clip de
linite i c mici sunt durerile care-mi sfie inima?
Mario, strig tefan, lund mna ei n mna lui i
strngnd-o cu putere, te aud i nu-mi vine s cred
cuvintele tale. Mario, neles-am oare bine? Tu tot m
iubeti?
Da, zise Maria cu hotrre, da, tefane, te iubesc;
iubirea care ai deteptat-o n mine va pieri numai atunci
cnd voi pieri i eu.
O Doamne, zise tefan, de acuma uitat-am toate
durerile i toate chinurile; visurile de odinioar sunt
aproape de mplinire! Mario, mai zi-mi nc o dat c nu
m nel, c n adevr m iubeti, c m vei iubi
totdeauna, i ducnd mna alb i ginga a iubitei la
buze, o acoperi cu srutri fierbini.
Da, te iubesc, zise Maria, ncercndu-se n zadar
s-i trag mna napoi, i te voi iubi totdeauna, dar nu
da cuvintelor mele un neles ce nu-l pot avea, te iubesc
dar sunt legturi care ne despart pe vecie. (...)
N-ai dreptul s dai cu piciorul n fericire, urm el,
ce ne pas de judecata altora cnd este vorba s ne
ctigm raiul care ne-a fost rpit, i nemaiputndu-se
stpni, tefan o strnse cu patim la piept i-i acoperi
faa cu srutri.
Dar Maria, cu o putere pe care nu-i o presupunea, se
smulse din braele lui i fcu un pas spre poart. tefan,
sculndu-se, se rpezi ca s-o opreasc:
tefan Stroici, zise ea oprindu-se, cu glasul
tremurnd dar cu faa hotrt, i aduc aminte c eti
142

cavaler i c m faci s m ciesc de ncrederea ce i-am


artat-o!
tefan, ruinat, rmase mut.
Rmi cu bine, zise ea cu glasul mblnzit, dup o
clip de tcere. Astzi ne-am vzut pentru cea de pe
urm oar, dar de departe ca i de aproape voi dori
fericirea ta i m voi ruga pentru ea. Uit-m! i cu
aceste cuvinte Maria se ndrept rpede spre poarta
Cetii, urmat cu ochii de tefan care, n jalea i n
dezndjduirea lui, nu mai gsea niciun cuvnt.

143

doua zi, tefan de-abia se mbrcase dup o


noapte fr somn, cnd o slug intrnd n odaie,
i spuse c a sosit un clugr care cere s fie
adus naintea lui.
S vie, zise tefan mirat.
n curnd intr n odaie un tnr clugr, de statur
mijlocie, cu plete lungi castanii i cu barba rar.
El se nchin adnc naintea cavalerului nostru.
Bun dimineaa, printe, zise tefan, spune-mi, te
rog, cine eti, de unde vii i cu ce te pot sluji.
Nu sunt nc printe ci numai un frate nensemnat,
ucenic la iermonahul Isaia.
La auzul numelui de Isaia, tefan se nroi cci acest
nume i amintea nsrcinarea ce-i fusese dat de Bogdan
i crile pierdute. Se simea vinovat vznd ct de
stpnit fusese cu gndiri strine de acea nsrcinare.
i ce dorete de la mine iermonahul Isaia? ntreb
el.
Printele Isaia mi-o spus; mergi frate Paisie la
Cetatea Neamului, unde se afl rnit cneazul romn de
peste muni tefan Stroici, cere s fii adus fa cu el i-i
spune din partea mea: Binecuvntare duhovniceasc i
144

sntate! Voina lui Dumnezeu o fcut ca cele pierdute


s nimereasc n minile spre care erau trimise. Am
aflat c cu voia atotputernicului rnile cneazului sunt
lecuite i, dac i va fi cu voie s-asculte molitvele de
mulmire, ce, ca bun cretin, este dator, s-aduc
Domnului pentru minunata sa scpare prin glasul unui
preot de legea cea adevrat, sunt gata s le zic, dac va
binevoi s-i deie osteneal s vie pn la sihstria mea.
nelesul ascuns n aceste cuvinte nu fu pierdut
pentru tefan; el i muc buzele i rspunse:
Mulmesc printelui pentru bunvoina lui i
pentru grija ce o poart sntei mele sufleteti; m voi
grbi s merg astzi la cuvioia sa, numai de voi afla
unde se afl sihstria lui.
Printele m-o nsrcinat s te duc pn la el.
Dei Maria i hotrse c nu o va mai vedea, tefan nu
pierduse ndejdea c va gsi n acea zi, cea de pe urm
n care erau s fie singuri, cci Anselm i cu cavalerul
Ulrich trebuia s se ntoarc spre sear, o clip spre a
face o nou ncercare pe lng iubita lui. El rspunse
clugrului:
Nu tiu dac voi putea merge pn dup amiazi i
nu a voi s te fac s-atepi.
Printele mi-o spus s m supun cu totul
poroncilor dumitale i s-i atept voia pentru plecare.
Atunce, zise tefan, te voi ntiina ndat ce voi fi
gata de plecare.
Clugrul se nchin cu smerenie i prsi odaia.
Vetile ce le primise acum tefan de la clugrul
necunoscut ctr care l trimisese Bogdan, redeteptase
ntr-nsul simul datoriei i a marii rspunderi nsuite
de el cnd primise nsrcinarea voievodului. ntlnirea
145

lui neateptat cu acea pe care o credea pierdut cu


desvrire, precum am vzut, i redeteptase patima
ntreag i aceast patim n zilele de pe urm ctigase
ntr-atta stpnire asupra ntregii lui fiini nct
lucrarea mrea nceput de Bogdan i a crei izbnd
atrna n mare parte de la izbutirea cltoriei lui, fusese
aproape uitat. Cuvintele clugrului i ddeau a
nelege c ntmplarea fcuse ca crile voievodului s
ajung tocmai n minile acelui care trebuia s le
primeasc.
Dei simea n urma acestei veti o bucurie i o
uurare mare, totui cugetull l mustra pentru uurina
cu care se deprinsese cu faptul pierderii lor. Simea c
cinstea i datoria i cereau s jertfeasc toat vremea i
toate puterile lui, pentru izbutirea unei pricini ce era nu
numai acea a lui Bogdan i a lui, dar a unui neam
ntreg. Ele i mai poronceau s prseasc Cetatea fr
cea mai mic ntrziere. Simirile lui cavalereti,
asemene l mustrau cci nu-i putea ascunde c dac
nu rspltise cutarea i osptarea ce o primise la
Cetate printr-o fapt osndit de toate legile cinstei,
aceasta nu se datora voinei lui. Pe de alt parte
dragostea ce o simea pentru Maria, cu toat hotrrea
artat de dnsa de a nu-i clca datoriile ctre soul de
care o legase mprejurrile, cu toate mustrrile lui de
cuget, l mpingeau s nu prseasc Cetatea fr o de
pe urm i hotrtoare ntlnire. Hrnind nc n fundul
inimei ndejdea c iubirea ei ctr dnsul, iubire
netgduit de ea, tot va nvinge la urm n inima ei,
tiind c Maria era totdeauna sculat i mbrcat de
diminea, trimise s-o roage s-l primeasc, zicnd c
are s-i mprteasc lucruri de seam i nesuferind
146

ntrziere.
Spre marea lui suprare, Hertha i aduse rspuns c
milostiva doamn se afl cam bolnav i nu-i va putea
prsi odaia cteva zile.
nelese atunci c Maria fugea de o nou ntlnire i
necazul i crescu. Iei din Cetate i se primbl prin
livad chinuit de gndurile cele mai potrivnice. n
sfrit, se hotr s mearg s vad pe clugr; trimise
s cheme pe Paisie i ntrebndu-l dac poate merge pe
jos pn la Sihstrie, fratele i rspunse c ea se afl
numai la vreo patru bti de arc de Cetate.
Ieir mpreun pe poart, nconjurar zidul ei de
mprejmuire i scoborndu-se n prul care curge sub
poala de miazzi a dealului, apucar de-a lungul lui la
deal. Dup un mers de un sfert de ceas apucar pe o
scursur ngust la dreapta i se gsir n curnd
naintea unei pori grele de stejar legat cu fier.
Alturea cu ua se vedea, n pmnt, o deschiztur
mic, cu zbrele de fier, nchis cu un oblon gros de
stejar care n clipa sosirii lor era ridicat n sus.
Paisie se opri i btu de dou ori n u. Aceasta se
deschise ndat i tefan, urmnd pe ucenic, intr ntr-o
peter luminat prin deschiztura de lng u. Preii
netezi i bolta bine alctuit nu-i datorau fiina unei
ntmplri ci mnei omului. Chipul peterei era aproape
rotund, n prei se vedeau trei ui ntr-un canat.
mbrcmintea se alctuia dintr-un pat de scnduri
acoperit cu o rogojin, avnd la cptiu o cerg i o
pern, patru scaune cu cte trei picioare fr speteze, o
mas de brad n patru muchii i un mic dulap de
scnduri. La prete n faa patului era un iconostas cu
mai multe icoane, iar naintea lor ardea o candel de
147

alam galbin.
n mijlocul peterii sta n picioare un clugr, mic la
stat i usccios. Pletele rari i barba cam ascuit erau
sure, fruntea de sub potcapul ros era nalt i
sprncenile stufoase. Ochii erau negri, mari, de toat
frumuseea i cnd privirea lor se opri asupra
cavalerului, el se simi ptruns pn n fundul inimii.
Nasul era drept, cu nrile mictoare, flcile puternice,
gura mare cu buzele strnse, brbia puternic. Dei
haina i era din cele mai calice i statura mic, avea o
nfoare impuntoare.
tefan scoase de pe cap cciulia de catifea verde
mpodobit cu o pan de vultur i, apropiindu-se de
clugr, se nchin i i srut mna, iar Paisie iei prin
una din ui.
Bine ai venit, zise clugrul cu un glas puternic i
cald, nepotrivit cu trupu-i srbed. Te atept de mult.
Am auzit, printe, rspunse tefan, c crile ce-mi
erau ncredinate pentru cuvioia ta i-mi fuseser
rpite de tlhari, printr-o ntmplare fericit au nemerit
n minile cuvioiei tale.
Noi, cretinii, numim o asemine ntmplare mil i
prevedere dumnezeiasc, rspunse clugrul. Crile au
nemerit la mine nc din ziua aducerii dumitale la Cetate
i, auzind c de o bucat de vreme te afli sntos, am
trimes pe ucenicul meu s-i vesteasc sosirea lor, ca nu
cumva s te pui n zdruncin spre a dobndi altele i spre
a te mntui de grija cumplit ce trebuie s-o resimi,
temndu-te ca aceste scrisori s nu fi czut n mni
dumneti.
tefan se nroi cci n cuvintele clugrului
discoperea mustrarea pentru uurina cu care se
148

deprinsese cu faptul pierderii scrisorilor.


Ateptam numai ndreptarea mea deplin pentru a
m ntoarce la Cuhnia i a pune pe vrul meu n
cunotina nenorocirii ce mi s-o ntmplat, zise tefan
dup o tcere. Dar, urm el, ai avut buntatea s-mi
propui s zici nsui cuvioia ta, molitvele de mulmire
ce, ca bun cretin, sunt dator s le aduc lui Dumnezeu
pentru minunata mea scpare de moarte; sunt
recunosctor cuvioiei tale i gata s le ascult.
Un zmbet uor ncrei buzele clugrului:
Slujbele mele preoeti sunt la ndemna oricrui
cretin, mare sau mic, bogat sau srac; cu att mai mult
sunt gata s m rog Domnului pentru ruda voievodului
Bogdan i s duc cerului mulmiri fierbini pentru c
i-o pstrat zilele. Dar nu tiu dac trebuie mai nti s-i
mulmim pentru primejdia trupeasc din care ai ieit
sau s-i aducem rugciuni pentru ca s te mntuie de
acea sufleteasc n care ai czut.
Nu te neleg, printe, rspunse tefan nroinduse, cci nelesese prea bine.
Eu m tem c nu vrei s m nelegi, zise clugrul
rece.
Nu cred c am dat pn acum cuvioiei tale dreptul
s te ndoieti de cuvntul meu, zise tefan ncreind
sprncenile.
Eu cred, rspunse clugrul nemicat, uitndu-se
int n ochii tnrului i silindu-l prin puterea privirii
s-i ntoarc spre pmnt, c am tot dreptul s stau la
ndoial asupra acelui ce l-o ales Bogdan spre a-i ine
locul ntr-o lucrare de la izbnda creia atrn soarta
unui neam ntreg!
La auzul acestor cuvinte rostite cu un glas
149

dispreuitor, ntia micare a lui tefan fu de a cuta


mnerul paloului i de a rspunde n chip rstit, dar
nfoarea clugrului, privirea lui linitit i
stpnitoare l fcur s rmie nemicat i-i pironi
limba n gur.
Dar, urm btrnul cu mai mult putere i stnd
nemicat pe loc, credeam c un cunosctor de oameni
ca Bogdan, care tie s puie pe fiecare la locul ce i se
cuvine, ne-ar fi trimes aice pe un om vrednic de falnica
lucrare ce o urmrim, pe un brbat cu inim stpnit
numai de iubirea de neam i dorul de a-l desrobi, iar nu
pe un ft-frumos oareicare gata s uite tot pentru o
poft nelegiuit de femeia altuia!
Printe, rspunse atunci tefan linitit dar hotrt,
uitndu-se la rndul lui drept n ochii clugrului,
haina ce o pori m mpiedic s dau vorbelor cuvioiei
tale rspunsul ce l-a da altuia. Dar m nedrepteti.
Vina mea, dac vin este, nu-i att de mare cum i-o
nchipui: am fost numai om cnd nu-mi era iertat s fiu
om. n ct privete crile lui Bogdan, pierderea lor a fost
pricinuit de ntmplri ce nu le putea prevede nime i
tii c eram n neputin de a face ceva pentru aflarea
lor. Dar m mai nvinuieti c a fi uitat nsrcinarea ce
mi-a ncredinat-o Bogdan i a fi pus n primejdie
izbnda lucrrei care trebuie s ne fie tuturora mai
scump dect orice pe lume i c a fi uitat-o mpins de
o poft nelegiuit pentru femeia altuia. Nu vreu ca
aceast bnuial s apese asupra mea i cer s asculi
de la mine, fie ca duhovnic fie, ca namestnic al lui
Bogdan pe locurile aceste, povestirea mprejurrilor care
au fcut ca purtarea mea s poat strni bnuieli n
mintea cuvioiei tale.
150

Clugrul fcu lui tefan semn s ieie loc pe un scaun


i aezndu-se pe altul n faa lui, i zise:
Vorbete, te ascult!
tefan povesti logodna lui cu Maria, rtcirea n care i
adusese pe amndoi mprejurrile, fcndu-l pe el s-o
cread n puterea ttarilor pe cnd ea era ncredinat
de moartea lui. Povesti cstoria Mriei cu cavalerul de
Wolkenstein, viaa lui n cei patru ani de pe urm,
nedreptatea craiului Lajos ctre dnsul, mergerea la
Cuhnia i convorbirea cu Bogdan, nsrcinarea ce i-o
ncredinase acesta, povesti ntlnirea cu Maria, lupta
cu hoii i aducerea lui la Cetate, povesti, n sfrit, cum
se gsise fa n fa cu iubita i toate cte se petrecuse
ntre ei.
Ca duhovnic, urm el, eti dator s-mi dai iertare
de pcate, dar aceast iertare nu-mi ajunge, i cer s
vorbeti acum ca namestnic al lui Bogdan i s te
rosteti, fiind n deplin cunotin a mprejurrilor,
dac purtarea mea este ntr-adevr aceea a unui
nevrednic de ncrederea ce a pus Bogdan ntr-nsul.
Purtarea dumitale, zise Isaia mblnzit prin
mrturisirea tnrului, nu este neprihnit nici ca
cretin, nici ca prta la o lucrare mrea. Ca cretin
eti vinovat cci ai voit s mometi soia legiuit a altuia
i numai credinii ei ctr so i datoriei i mulmete
faptului c ai rmas pe marginea pierzaniei. Ca trimis al
lui Bogdan nsrcinat cu ducerea unor cri de vjnicia
celor purtate de dumneata, a cror cdere n mni rele
putea s pricinuiasc nu numai moartea celor mai aprigi
susiitori ai lucrrii noastre dar chiar i nimicirea ei, eti
i mai vinovat. Fiind dat nsemntatea acelor cri, erai
dator s le fereti de orice ntmplare, urmnd sleahul
151

cel mare, iar nu s apuci de-a curmeziul prin codri,


uitnd grija lor pentru o deertciune cum este nsoirea
unei femei ce nici nu o cunoteai. ns uitate fie pcatele
trecutului, ntia parte a nsrcinrei ce i-o dat-o
Bogdan, aducerea crilor n minile mele, o fost
ndeplinit, ntmplarea sau, mai degrab, voina lui
Dumnezeu, o ndreptat greala fcut de uurina
dumitale. Dar nainte de a ncepe ndeplinirea celor ce
rmn de fcut, vreau s tiu dac eti hotrt s
jertfeti pentru izbnda lor orice alt patim, orice alt
ndejde.
Am hrnit n zilele din urm, rspunse tefan, o
ndejde ce o numeti nelegiuit. Acea de la voina creia
atrna ndeplinirea ei nu mi-a lsat nicio ndoial c
aceast ndejde este deart i c trebuie s-o ngrop
pentru vecie? Nu mai este, deci, nicio pricin care ar
putea s m fac s oviesc n calea apucat i nu-mi
mai rmne alt patim i alt scop dect dezrobirea
neamului nostru i rzbunarea nelegiuirilor a cror
prad, acest neam, este de veacuri.
Am pierdut din pricina... rnilor dumitale, zise
clugrul, sptmni menite n gndul meu s fie
ntrebuinate la o munc rodnic. Astzi nu mai avem
nici mcar o clip de pierdut. Ne vom pune ndat pe
lucru i mine trebuie s plecm. Cred c vindecarea
dumitale este destul de naintat pentru ca s poi
cltori?
Gndul de a prsi Cetatea i a se deprta de Maria ar
fi prut lui tefan nesuferit cu o zi nainte, stpnit cum
era de iubirea lui, dar att hotrrea Mriei ct i
cuvintele clugrului zdrobise n el orice ndejde de a-i
vedea dragostea ncununat de izbnd. Pe de alt parte
152

simirile lui cavalereti se deteptaser i ele nu-l


ngduiau s mai rmie oaspete unor oameni care, prin
starea lor, erau dumanii pricinii mbroate de dnsul
i n faa crora putea s se gseasc n curnd cu
paloul n mn.
Acei ce m-au ngrijit cred c nc o sptmn de
linite mi-ar putea fii de mare folos, dar m simt chiar
astzi destul de tare pentru a te nsoi. Numai nu tiu
dac pn mine voi putea gsi un cal cci att al meu
ct i acel al slugei mele au fost ucii n lupta cu hoii.
M nsrcinez s-i gsesc pn mine un cal de
care ar putea rmnea mulmit orice otean, rspunse
clugrul. Bogdan mi scrie c dei el te-o pus n
cunotina lucrurilor, totui nu o putut s intre n
amnunimi, nti pentru c i-o lipsit vremea -apoi
fiindc chiar el nu le cunoate toate. Urmeaz deci ca
fr a mai ntrzia s-i mprtesc cele ce sunt de
neaprat trebuin. Dar avem multe de vorbit i nu te
vei putea ntoarce la Cetate pn desear, vei fi deci silit
s te mulmeti cu masa ce i-o va putea da un biet
clugr.
Sunt otean, i deprins s m mulmesc cu ct
gsesc, rspunse tefan.
Dar este nevoie s-i ctigi rpede puterile. Din
fericire un nepot al meu, pe care-l ateptm din ceas n
ceas, vntor i pescar vestit, mi-o trimis o cprioar i
cteva hrzoabe de pstrvi afumai. Dou plote mari
cu vin vechi de Nicoreti nsoeau acele merinde i astzi
sunt n stare s fac cinste oaspelui meu.

153

ocmai atunci intr ucenicul Paisie aducnd, pe o


tabl de lemn, o plosc, dou ulcele de lut i un
colac cald.
Pn ce va sosi ceasul prnzului i nepotul meu,
zise clugrul, putem s stm de vorb. O ulcic de
pelin vechi i o bucat de colac proaspt i va da putere
i rbdare. Apoi, umplnd amndou ulcelile:
n sntatea dumitale sufleteasc i trupeasc i n
izbnda lucrrii noastre, zise el ciocnind cu tefan.
Dup ieirea ucenicului, clugrul ncepu s arte lui
tefan, starea n care se aflau att Moldova ct i rile
megiee, apoi i destinui n chip amnunit alctuirea
ntregii micri.
Fcusem cunotina lui Bogdan, zise el, cu prilejul
rzboiului purtat de Lac cu ttarii, n Moldova; faima
vitejiilor voievodului ajunsese de mult pn la noi i n
curnd mi putui da seam de nsuirile strlucite cu
care era mpodobit mintea lui.
Faptul c inima fiecruia din noi era stpnit de
aceeai mndrie de neam; de acelai dor de a-l dezrobi i
de a lucra la mrirea lui ne apropie rpede fcnd s
nasc ntre noi o temeinic prietenie. Dup ncetarea
154

rzboiului, l-am urmat la Cuhnia unde am petrecut


mpreun mai multe sptmni i atunce, n urma unor
lungi i amnunite chibzuini, am hotrt s ne punem
la lucru spre a rsturna pe Sas, a ntruni ntr-o singur
oblduire pe toi romnii din aceast parte a munilor
spre a ridica pe Bogdan n scaunul noii domnii.
La ntoarcerea mea n ar, mi-am nceput lucrarea
nti n popor. Doi ani de zile de-a rndul am mers din
sat n sat, am auzit plngerile lui i am cutat s detept
n el dorina, de mntuire. Haina ce o port deprta de
mine orice bnuial i-mi ddea prilejuri pentru a
ptrunde n fundul inimii stenilor. Cnd vorbeam cu
obtea, mi msurm cuvintele cu ngrijire, astfel c,
chiar dac erau auzite de oamenii lui Sas, puteau s fie
luate numai drept cuvinte de mngiere sufleteasc.
n sfaturile mele cu ei nu puteam atinge partea cea
mai nalt a scopurilor mele: dezrobirea neamului de
sub domnia strin i ntemeierea unei mari domnii
romneti; ei n-ar fi neles o asemenea cugetare, s-ar fi
spriet de ea i s-ar fi deprtat de mine. Poporul nostru
este ndrzne, el despreuiete viaa cci viaa pentru
dnsul are aproape numai amrciuni; fiind nepstor
de moarte, cci primejdiile de tot felul n mijlocul crora
triete l-au deprins cu dnsa din copilrie, o nfrunt
cu uurin pentru cel mai mic ctig, i chiar adesea
numai dintr-un dor de vitejie. Lefegii romni furnic n
otile stpnitorilor strini i pretutindeni se aduc
numai laude strlucitei lor vitejii. Dar, desprii de
veacuri n oblduiri mici, vecinic supui domniei strine,
s-au deprins cu dnsa: gndul c neamul lor este mare
la numr, c dac el i-ar ntruni puterile ar putea s fie
de sine stttor, mndria de ei, dorul de mrire i de fala
155

lui este strin, puini sunt acei n stare s-l priceap.


Dac Sas ar fi fost un stpnitor drept i vrednic,
poporul ar fi fost mulmit de el i n-a fi putut gsi
nicio prghie pentru a-l ridica, n-a fi putut gsi nicio
nrurire asupra lui. Dar lcomia, jafurile i nedreptile
voievodului sunt simite de toi, ticloia ocrmuirei lui
o strnit n toate sufletele ur i dor de mntuire.
Vorbeam deci cu poporul de nevoile lui zilnice,
mulmindu-m s hrnesc n inima lui simirile de
mpotrivire ce le vedeam. Cnd gseam ns vreun om
mai detept, mai hotrt, n care dorul de rzbunare
pentru nedreptile suferite vorbea mai cu putere,
atuncea m sileam s detept ntr-nsul voina de a-i
tlmci simirile prin fapte. Cnd l vedeam bine pregtit
i descopeream o parte din scopurile mele i l legam prin
jurmnt stranic la neobosita prtie n munca mea
pentru dezrobirea obteasc, la supunere oarb ctre
mine. l nsrcinam s lucreze necontenit printre ceilali
steni, hrnind cu cea mai mare rvn focul
nemulmirii ce fierbea ntr-nii i s ae n inimele
lor dorina de a se mpotrivi jafurilor i nedreptilor
stpnirii. Mai era nsrcinat s aleag prin satele
nvecinate oameni hotri ca el, de a cror credin mi
era rspunztor, i pe care i punea pe urm n legturi
cu mine.
Astzi puine sunt satele unde s nu am mai muli
aseminea credincioi. Cea mai mare parte din ei tiu
numai c elul ce-l urmrim este rsturnarea lui vod i
punerea pe scaun a unui stpnitor drept, vrednic i cu
durere de popor. Dar civa din ei, mai detepi, mai
vrednici de credin, tiu c intim mult mai departe i
c ostenelile noastre sunt menite a ntemeia, sub
156

domnia lui Bogdan, o mare ar Romneasc.


Ei sunt oameni de frunte a cror mini vioiae au
priceput ndat mrimea acestei cugetri i n a cror
inimi calde s-o trezit iubirea de neam; ei sunt astzi
ajutorii mei cei mai neobosii, sfetnicii mei cei mai de
credin. Dar lucrarea mea nu s-o mrginit numai la
popor, ea s-o ntins i asupra boierimii: Sas o
nedreptit fr cruare pe acei cneji i juzi ce n-au voit
s se fac unelte supuse a patimilor lui; multe case au
fost necinstite i batjocorite de nevrednicii si fii.
Credincioii mei din popor m puneau n cunotina
trecutului i a mprejurrilor fiecrui nemulmit; mi-era
lesne n urm, intrnd de-a dreptul n vorb cu ei, s-mi
dau seam despre acei care erau vrednici de ncredere.
Aveam a face cu oameni de neam vestit, cei mai muli
din ei erau oteni care-i fcuser un nume falnic prin
rzboaie; firile lor mndre i drze erau cuprinse de un
dor nemrginit de rzbunare, pentru nedreptile i
ocrile suferite: munca mea printre dnii o fost uoar.
Cu toii cunoteau pe Bogdan al crui renume de otean
viteaz i de crmuitor drept i vrednic strbtuse de
mult pn la ei; primir cu bucurie s lucreze cu mine
la nlocuirea lui Sas printr-nsul. Toat greutatea era de
a-i ntruni, de a stinge vrjbile i nenelegerile dintre ei
i de a ndrepta pornirea lor pe calea cea dreapt. Cu
ncetul am nvins aceast greutate i am avut fericirea
s vd dumani nempcai dndu-i mna spre a lucra
de acum mpreun la mntuirea obteasc. Pentru cei
mai muli din ei aceast lucrare nu este dect un mijloc
de rzbunare, unii, o tiu, iau parte la ea mpini mai cu
seam de ndejdea s se mbogeasc cu prilejul unei
domnii noi sau prin dobnda ce le va iei din rzboaiele
157

ce le vom purta; alii, n sfrit, s-au unit cu noi din


pricina dorului de vitejie firesc n inima fiecrui otean.
Puini sunt acei cu suflete alese, n care arde acelai dor
ce arde n noi i sunt gata s jertfeasc tot pentru
mntuirea i mrirea neamului. Dar acestea erau
puterile ce s-au putut aduna pentru purtarea luptei care
are s ne duc la izbnd, din ele trebuia tras tot folosul
putincios.
Rmnea acuma un pas greu de fcut: era, trebuin
de un povuitor, de un cap al ntregii micri care,
ntrunind n mna lui toate puterile, s le ndrepte cu
dibcie spre el.
M temeam ca alegerea acestui povuitor s nu deie
loc la certe, cci printre cneji erau muli care prin stare,
prin faim rzboinic i prin alte nsuiri erau n drept
s rvneasc la aceast sarcin pe ct de cinste pe
att de mpovrtoare. Spre mirarea mea ns, cnd iam adunat la o sftuire tainic, ei cu toii au hotrt,
ntr-un glas: c deoarece toat aceast micare fiind
pornit de la mine i eu bucurndu-m de toat
ncrederea lui Bogdan, se cuvinea ca, i de acum
nainte, s fiu tot eu povuitorul lor, fgduindu-mi
supunere i ascultare. Nu m-am mulmit cu aceast
alegere, i-am ntrunit pentru a doua oar, n numr mai
mare, le-am zis c sunt gata s las locul de cpetenie
altuia mai vrednic, mulmindu-m a-i fi sfetnic, dar ei
au hotrt din nou c acest loc mi se cuvine numai mie
i cu toii mi-au fcut jurmnt de oarb supunere.
ntinsesem cercul silinelor mele peste hotarele
Moldovei i fcusem legturi de prietenie cu fruntaii
rilor romneti de pe Siret i Prut, chiar nainte de a
ntruni n minile mele toate firile micrei. Izbutisem s
158

gsesc printre fruntaii lor oameni care au neles


foloasele unei lucrri obteti; mi se fcur fgduini c
micarea mpotriva lui Sas va fi sprijinit de megieii
romni ai Moldovei.
Au adus pe cei mai de seam din ei, aice, i-am adunat
la un loc cu cpeteniile tovarilor mei din Moldova n
mai multe ntruniri i i-am fcut s priceap folosul ce lar trage cu toii nchegnd n aceeai mn puterile
rzlee, puteri mici ct vreme fiecare din ele lucra la o
parte, dar vajnice odat strnse mpreun. Cnd m-au
ntrebat care ar putea s fie mna destul de puternic i
de dibace pentru a putea inea nchegate aceste puteri,
l-am numit pe voievodul Bogdan din Maramure, pe care
l rdicam nti la scaunul Moldovei, iar pe urm l
fceam domn al tuturor romnilor. Niciunul nu se ridic
mpotriva acestui cuvnt, dar cu toii se legar s
lucreze n rile lor pentru a li faima numelui lui
Bogdan.
S-au inut de cuvnt: astzi acest nume rsun
pretutindeni i Bogdan este privit de romnii de pe acele
locuri ca cel mai falnic fiu al neamului romnesc, ca
mntuitorul i ocrotitorul firesc al acestui nume. De
atunci am pit rpede spre ceasul hotrtor, acel ceas
nu mai poate ntrzia: micarea este pregtit n toate
amnunimile ei i am cerut lui Bogdan s vie el nsui
sau s-mi trimit un credincios cu care s putem hotr
ziua n care va izbucni.
nainte ns de a putea lua o asemenea hotrre, spre
o mai bun nchezeuire a izbndei noastre, trebuie ca
mpreun cu dumneta s adunm cpeteniile tovarilor
notri de lupt, att pe acele din boierime ct i pe cele
din popor.
159

Ateptam cu mare nerbdare s te vd nsntoit


cci n acel sfat trebuie ca dumneata, rud i sol al lui
Bogdan, s iei n numele lui oareicari ndatoriri menite
a avea o nrurire puternic asupra micrii noastre.
tii c la noi pmntul este al stpnirii, c locuitorii
de aice, ca i romnii de peste muni, nu sunt stpni
desvrii pe el. n satele stnd n puterea unor
drepturi strmoeti, sub ascultarea cnejilor, stenii se
bucur de roada pmntului muncit de ei, iar cnezul ia
numai dijm din acea road, mai bucurndu-se de
osebite venituri cum sunt acele de pe mori, de pe
crme, de pe heleteie i altele. n satele unde, n loc de
cneji poroncesc juzi numii sau ntrii de stpnire,
dijma se strnge de dnii pe seama lui vod iar ei, pe
lng venitul de pe mori, crm i heleteie, se folosesc
i de o parte din gloabele pltite de locuitori pentru
judeci.
n vremile din urm, cnd sub un cuvnt, cnd sub
altul, Sas o izgonit pe mai muli cneji din cnezatele lor,
punnd juzi n loc i fcnd dintr-nsele sate domneti.
Pe de alt parte, pe lng dijma legiuit luat din
vechime, mai ia acuma alte dou dijme, att de la
locuitorii satelor domneti ct i de la acei ai satelor
cnejeti, nemulmind ntr-acest chip att pe cneji ct i
pe stenii de rnd. Ndejdea c venind Bogdan n locul
lui Sas aceste neajunsuri se vor ndrepta, nu m-o ajutat
puin n lucrarea mea i eu n-am stat la ndoial ca s le
fac fgduini n aceast privin. Acum socot c dac
aceste fgduini ar fi renoite n chip lmurit de
credinciosul lui Bogdan ele nu ar putea dect s fac pe
tovarii notri s lucreze cu o rvn mai deosebit i
mai aprins.
160

Iar n ziua n care va izbucni micarea, lirea vestei


foloaselor fgduite de Bogdan va mri n chip simitor
numrul nostru. Pentru a mulmi pe rani va trebui
deci s te legi, n numele voievodului, c din ziua n care
el s va urca pe scaunul domniei, nu se va lua de la
locuitori mai mult dect o singur dijm pe an din roada
pmnturilor muncite de ei i c numrul zilelor de
clac va fi acelai ca n trecut.
Spre a atrage cu desvrire pe cneji, va trebui s le
fgduieti c noul stpnitor le va ntri n chipul cel
mai desvrit, prin pravili linitea i vrednica stpnire
a veniturilor satelor stpnite de ei, att lor ct i
urmailor lor. Iar pentru a ajunge pe juzi, mai numeroi
dect cnejii i bucurndu-se n cea mai mare parte de o
mare trecere n satele lor, va trebui s te legi c noul
voievod va rsplti slujbele juzilor care vor inea cu el,
hrzindu-le pe vecie lor i urmailor lor att veniturile
de care se bucur astzi ct i dijma ce o ia acuma
stpnirea, asemnndu-i cu totul cu cnejii. Cred c va
fi bine s te legi prin jurmnt c aceste fgduini vor fi
mplinite cu sfinenie.
Am luat deci toate msurile pentru ca peste trei zile
cnejii i juzii cei mai de seam i un numr de steni
fruntai s s-adune la casa cneazului Bala din Poilama.
Aceast adunare nu va putea da loc la bnuieli
deoarece, n ziua Sfinilor mprai Constantin i Ileana,
cneazul Balo, a crui singur fat se numete Ileana,
are de obiceiu s adune la dnsul cu acel prilej, n
fiecare an, pe prietenii i cunoscuii lui.
De acolo vom porni la Iai spre a ncheia, n numele
lui Bogdan, legturi i cu tovarii notri de pe acele
locuri care au i ei nevoi i dorini ce i le voi arta pe
161

drum. Ne vom ntoarce pe la Brlad unde vom hotr cu


Toma Alimo ziua n care va trebui s aruncm vlul.
Puterile noastre nu sunt de dispreuit. Dup socotelile
mele, Moldova singur ne va putea da, din ntia zi, opt
mii de oameni pedetri i ase mii de clrei (...)
Cel mult o lun dup izbucnirea rscoalei, vom avea
la ndemn o oaste cuprinznd nouspreze mii de
clrei i unsprezece mii de pedestrime cu care vom
atepta sosirea lui Bogdan i a maramureenilor lui.
Ct privete Cetatea Neamului, cel mai tare din toate
adposturile lui Sas, ea va fi n mna noastr chiar din
ceasul n care se va da semnul luptei, precum i voi
dovedi-o chiar azi i din capul locului vom dobndi astfel
un loc de mare trie, pe care ne vom putea rzma la
orice ntmplare, i unde ne-am putea adposti dup
vreo neizbnd vremelnic.
i care sunt puterile ce Sas ni le poate pune
mpotriv? Miezul puterei lui este alctuit din o mie de
slujitori unguri i sai care stau n Suceava, i de alte
cteva sute mprtiete prin celelalte orae; aceti de pe
urm vor fi mcelrii sau prini de poporul rsculat, iar
cnejii i juzii prieteni lui chiar dac ar fi urmai de toi
oamenii din satele lor nu sunt n stare s adune mai
mult de ase mii de oameni, pe jumtate clrei i pe
jumtate pedetri, adic toat puterea lui nu va putea
alctui nicio treime din puterea noastr.
Dar brldenii? ntreb tefan. Nu te bizui pe
ajutorul lor?
La Brlad, cu toate ostenelile noastre, cu tot
ajutorul ce ni-l d Toma Alimo, am dat peste greuti
mari. Toat puterea rii este n mna fruntailor
trgului i ei se afl n legturi strnse cu Sas. Pn
162

acuma am putut ctiga numai pe vreo civa din ei.


oltuzul i prgarii sunt att de aplecai spre Sas i, mai
ales, spre Basarab, nct nici nu am ncercat s ne lipim
de ei.
Toma Alimo are o vaz mare n ara lor i la
chemarea lui sunt ncredinat c vor rspunde o parte
nsemnat din cneji i din steni; dup socotelile noastre
ar putea aduna mprejurul lui la patru mii de clrei i
tot ati oameni pedetri. Dar, deocamdat, va fi silit s-i
ntrebuineze pentru a se lupta n ara lui cu puterile ce
vor fi adunate de trgovei, i nu se va putea uni cu noi
nainte de a-i fi nvins. Oricum, tot ne ajut mult prin
faptul c-i mpiedec s mreasc numrul dumanilor
notri.
Acuma mi rmne s-i mai destinuiesc o parte
nsemnat, poate chiar cea mai nsemnat din toat
chibzuiala mea.
ntr-o lucrare ca a noastr, multe se pot dobndi
printr-o minte neleapt i ager, printr-o inim tare i
prin brae puternice, dar puterea minii, a inimei i a
braelor se nzecete cnd, cu dnsa se unete puterea
banului. Cu banul se dobndesc brae vnjoase i arme
pentru acele brae, prin banul bine ntrebuinat n
ajutoare date la ceasul potrivit, se vine n ajutorul
prieteniilor strmtorai, slabi de nger, mpiedecndu-se
astfel trecerea lor n partea potrivnicului; prin bani se
ptrunde pn la sfaturile lui i se ajunge la cunotina
tainelor lui cele mai ascunse; cu bani, n sfrit, se in
otirile, se ntregesc din nou irele lor mpuinate, s
nlocuiesc armele tocite sau pierdute.
Vzndu-m ajuns n capul unei ocrmuiri tainice,
lucrnd mpotriva ocrmuirei nemernice a lui Sas, m-am
163

gndit s am i eu slujitorii mei n faa slujitorilor lui,


visteria mea n faa visteriei lui. Dar, cu deosebire c
aceast visterie nu trebuie s se umple din avutul
ctigat prin sudoarea, celui srac, prin jaf i prin
nelciune, ci prin bir pus strinului i prin dijmuirea
ct de mare luat de la jefuitorii norodului, chibzuite
astfel ca mcar o parte din jaf s poat fi ntrebuinat
de mine pentru mntuirea lui. Ai auzit vorbindu-se de
Punaul Codrilor i de isprvile lui, i datoreti faptul
c te gseti n via. Afl c Paunaul Codrilor nu este
niciun lotru obicinuit, niciun haiduc stpnit de setea
przii sau de vreun dor nebun de voinic. Cetaii lui nu
sunt nite lotri i el este cpitanul care poroncete
slujitorilor mei. Ei alctuiesc floarea otirii mele i n
ziua n care se vor sfrma lanurile Moldovei, ei vor
lupta n fruntea tuturora.

164

tefan rmsese mut de surprindere:


Vd n ochii dumitale nu numai mirarea la
auzul acestor veti neateptate, dar i scrb.
Fiind otean deprins a te lupta cu dumanul n faa
lumii, n lupt voiniceasc dar cinstit, te temi s nu te
vezi silit s primeti, ca tovari de lupt, voinici de
codru care lovesc ntr-ascuns sau chiar de dinapoi i
lupt nu pentru cinste, ci pentru prad. Linitete-te!
Niciunul din cavalerii rtcitori despre care vei fi auzit
povestindu-se de cntreii din apus sau la eztori,
mprejurul focului otacelor, n-o purtat vreo dat, la old,
spad mai neprihnit dect paloul cpitanului meu.
El o ieit din teac numai n aprarea celui slab i
nedreptit, el o lovit numai pentru pedepsirea
nedreptii, a rutii i a rului n lupt dreapt de
viteaz, fa n fa i ochi n ochi, el n-o intrat n teac
dect cu cinste.
Otenii mei sunt mprii n toate satele Moldovei, de
la hotarul leesc pn la cel muntenesc, de la muni
pn la Siret: un jurmnt de oarb i neaprat
supunere i leag ctr mine i ctr cpitanul ce l-am
pus n fruntea lor. De cte ori mi se aduce vestea unui
jaf, unei nedrepti fptuit de oamenii lui Sas, prin
165

focuri aprinse pe dealurile cele mai nalte ale rii,


nirate dup mprejurare, cnd ntr-un chip cnd ntraltul, putnd astfel nlocui vorba sau slova scris, se
cheam la un loc dat un numr de oameni sub poronca
cpitanului sau a unui namestnic al lui. n curnd
nedreptatea este ndreptat sau pedepsit, dobnda
luat pe nedrept napoiat pgubaului, iar fptuitorul
globit. O treime din gloab este mprit la oameni,
dou treimi, partea cpitanului, se vars n visteria
noastr. De dou ori pn acum izbutit-am s punem
mna pe birul rii trimis de Sas peste muni. De anul
trecut am pus bir pe negustorii strini ce trec prin ar.
Ne pltesc aceeai vam ce o pltesc lui Sas i, pn
astzi, cu toate strjuirile lui vod, nc niciun negustor
n-o izbutit s ias din ar nevmuit de noi. Lucrul nu
s-o fcut fr de veste ci pe fa; s-au pus la toate
graniele tblii artnd ct era s plteasc de fiecare i
pentru orice soi de marf. Cu banii adunai am alinat
suferini, am ajutat oameni sraci, ne-am fcut prieteni
credincioi, am ptruns pn la sfaturile lui Sas, am
adunat arme pentru ceasul luptei i ne mai rmn
grmezi de aur i de argint pentru purtarea rzboiului
de mntuire. Mergi de cutreier ara, oprete-te att prin
curile cnejilor ct i prin bordeile srcimii, abate-te
chiar i prin casele acelor ce in cu vod: sunt
ncredinat c niciri nu i se va putea dovedi mcar o
fapt mieleasc a Punaului, o pictur de snge
nevinovat vrsat de el, o cruzime zadarnic svrit, un
capt de a luat pe nedrept de oamenii lui fr ca
fapta s nu fi fost pedepsit de dnsul cu srg i cu cea
mai nenduplecat strnicie! Tot norodul srac senchin astzi n numele lui, toi l binecuvnteaz.
166

Cetele de hoi care jupuiau ara mai nainte au fost


stinse de el i drumeul panic poate astzi s doarm
cu desagii de bani i fr arme pe drumul mare, dar
folosul cel mai de pre ce l-am dobndit este poate
ncrederea poporului n puterea lui, vznd c cu trie
de nger se poate nfrunta i nvinge stpnirea.
Da, Punaul Codrilor este un otean viteaz i drept.
Dac n lupt-i ascunde faa sub un vl negru, n-o face
de team, dar n urma poroncii mele. Acel vl nu-i este
de folos mpotriva armelor dumanilor, ci este menit a-l
feri de trdare i a ngreuia pentru oamenii stpnirii
urmrirea i aflarea lui.
i cine este oare acel voinic, ntreb tefan, asupra
cruia cuvintele clugrului lsau o puternic ntiprire.
El este... un nepot al meu, fiul unei rude a mele,
rmas la natere orfan de tat i de mam i pe care lam crescut. Se trage din neam vechi i vestit, dar iat-l
c sosete, i clugrul sculndu-se de pe scaun merse
de deschise ua.
Mihu, mbrcat mocnete, intr n peter.
Lundu-i din cap plria de psl neagr, srut
mna clugrului care-l srut pe frunte i, dup ce
nchise ua cu ngrijire, l lu de mn i l aduse
naintea lui tefan, zicnd:
Nepotul meu, Mihu, apoi adug: Punaul
Codrilor.
Mihu tresri i se uit mirat la moul su, dar acesta
i zise:
Cneazul tefan Stroici, cruia i-ai scpat viaa, este
trimisul lui Bogdan n prile noastre cu deplin putere
s ncheie orice legtur i s lucreze n numele lui
mpreun cu noi la dezrobirea obteasc; pentru el n167

avem taine.
tefan, ctigat cu desvrire de nfoarea
frumoas, deschis i voiniceasc a lui Mihu, i ntinse
mna pe care acesta i-o strnse cu putere.
Sunt fericit c pot ntlni pe acel cruia i datoresc
viaa, i zise el.
O datoreti mai ales unei fiini mult mai dulce dect
mine, rspunse Mihu, dar sunt fericit c ntmplarea mo pus n stare s fiu de ajutor trimisului voievodului
Bogdan.
Dup ce mai schimbar cteva cuvinte de curtenie,
Mihu ncepu s deie sam clugrului despre diferite
nsrcinri ce primise de la el i n curnd Paisie aduse
masa.
Clugrul bea i mnca puin dar tefan i cu Mihu
fcur cinste att pstrvilor i butului de cprioar, ct
i vinului de Nicoreti cu o poft de tnr ieit din boal
i de cltor flmnd.
Spune-mi te rog, printe, ntreb tefan, cum au
nemerit crile lui Bogdan n minile dumitale.
Foarte uor, zise clugrul. Toate lucrurile gsite la
unguri s-au strns de oamenii lui Mihu, ntre ele s-au
aflat crile i mi s-au adus a doua zi, tocmai cnd
voiam s trimit pe Mihu la Cuhnia.
Dup ce se scular de la mas, Isaia ndreptndu-se
spre una din uile din fund, fcu semn lui Mihu i lui
tefan s-l urmeze; ei l urmar n tcere. Dincolo de
u petera se ngusta i bolta ei se scobora treptat. n
curnd se gsir la gura unei chioarce n care cu greu
puteau pi doi oameni unul lng altul iar uriaul
Mihu era silit s ie capul plecat. Dup un mers de un
sfert de ceas clugrul, oprindu-se, scpr i aprinse
168

un capt de lumnare: ajunsese n captul chioarcei.


Acest drum sub pmnt, zise el, este datorit muncei
aproape nentrerupte a ucenicului meu n vreme de trei
ani. El o fost cunoscut pn azi numai lui, mie i lui
Mihu. ase palme de pmnt ne despart de altul, n
curmeziul lui, care duce la Cetate, n ora. Acesta este
cunoscut numai de cei doi cavaleri de la Cetate, de
preotul papista i de un sas credincios, n a crui cas
din ora se afl gura lui. Gura cealalt este n fntna
Cetei, la zece stnjeni sub pmnt. Un ceas de munc
ajunge pentru a dobor bucata de pmnt care desparte
aceste dou drumuri. Printr-nsele putem nvli n
Cetate oricnd, cu dou sau trei sute de oameni i cei
douzeci sau treizeci de nemi ce o pzesc nu ne-ar
putea face dect puin mpotrivire. Nu vorbesc de
oamenii din satele nchinate care se aduc de paz n
fiecare zi: ei, departe de a se opune nou, ne-ar veni n
ajutor. Vezi c am avut dreptate cnd i-am zis c
Cetatea Neamului va fi a noastr chiar n ceasul n care
va izbucni rscoala.
i oare ce ntmplare fericit te-a pus n cunotina
acestui drum sub pmnt, ntreb tefan, dup ce se
ntoarser n peter.
Fiina lui mi-o fost descoperit acum trei ani de
ctr o slug a sasului n a crui cas se afl gura
chioarcei, cnd acea slug era n ceasul morii. El fcuse
aceast descoperire din ntmplare, numai cu cteva zile
nainte de a fi atins de boal, cutnd o taini pentru a
ascunde nite lucruri furate de la stpn. Iar eu,
nelegnd tot folosul ce-l puteam trage de aicea, pentru
a m ncredina mai bine, am vrt vremelnic pe un
credincios slug la acel sas i el, ntr-o noapte, o izbutit
169

s mearg prin acel drum sub pmnt de la casa sasului


pn la Cetate, ntorcndu-se teafr napoi i putnd
prin ajutorul a dou rsufltori s nsemne pe unde
trece drumul.
Printele Isaia mai ncepu s cear din nou lui Mihu
seam despre osbite nsrcinri ce-i dduse, ntrerupndu-se din cnd n cnd pentru a pune pe tefan n
cunotina mai multor amnunimi privind lucrarea lor.
Soarele era aproape de asfinit cnd Stroici prsi
petera spre a se ntoarce la Cetate; plecarea lor fusese
hotrt pentru a doua zi de diminea.
Cnd tefan ajunse la Cetate, printele Anselm i cu
cavalerul Ulrich sosiser. Ei auzir cu mirare hotrrea
luat de oaspele lor i s ncercar n zadar s-l
nduplece s mai steie vreo cteva zile, artndu-i
temerile ce aveau c rnile lui, nc ru vindecate, s nu
se deschid din nou n cursul cltoriei. tefan le
mulmi pentru prietenia ce i-o artau; dar rmase
neschimbat n hotrrea lui.
ns vzndu-se din nou cuprins de un dor nebun de
a mai vedea o dat pe Maria, rug pe printele Anselm
s-i spuie c pleac n zori de ziu i dorete s-o vad n
acea sear spre a-i lua ziua bun de la dnsa i a-i
mulmi pentru toate buntile ei.
Dup o zbav destul de lung, minoritul se ntoarse
cu Maria. Faa ei era mai alb dect de obicei.
Am auzit c ne prseti, zise ea, i lui tefan i se
pru c glasul ei att de dulce tremur, i mi-a prut
ru cci m tem ca osteneala drumului s-i fac ru.
Trebuie oare numaidect s pleci?
Fii ncredinat, doamn, rspunse tefan, c
numai temeiuri din cele mai vajnice pot s m fac s
170

prsesc mai curnd dect credeam aceast cas unde


am fost primit cu atta buntate i unde am petrecut
ceasuri ce nu le voi uita niciodat.
Apoi, dup ce i mulmi pentru ngrijire i osptare,
i lu ziua bun de la dnsa.
Nu-i putea stura ochii privind-o ct vorbea cu ea iar
cnd lu mna ei ntins i s plec, ca s-o srute, i se
pru c este pe cale de a prsi lumina zilei i a se
cufunda n ntuneric.
Rmi sntos! S te ajute Dumnezeu! cu aceste
cuvinte Maria prsi odaia.
A doua zi, tefan, dup ce mbri pe printele
Anselm i pe cavalerul Ulrich, nclec pe murgul voinic
ce i-l trimisese printele Isaia prin Onea. Ochii lui se
ndreptar nspre fereastra Mriei, i se pru c, pentru o
clip, perdeaua este ridicat ntr-o parte i c doi ochi
de nespus dulcea ndreapt razele lor spre dnsul.

171

saia i cu Mihu ateptau pe tefan n marginea de


la deal a oraului. Cu dnii erau Onea i nc dou
slugi voinice.
Ei apucar pe Ozana n jos. La prnzul cel mic
trebuiau s ajung n Cristeti unde erau s se opreasc
cteva ceasuri, cci printele i Mihu i dduser
ntlnire cu Petrea Crbu la casa lui mo Marin. Lipsa
lor din Moldova avnd s fie prelungit, era de
neaprat trebuin ca ei s se sftuiasc cu dnsul ca
unul ce era s nlocuiasc n acel rstimp pe cpitan n
povuirea cetailor lor.
Cnd ajunser la casa moneagului, acesta lipsea de
dou zile i baba, rmas singur, era foarte ngrijit
cci uncheul i spusese la plecare c s va ntoarce a
doua zi de diminea, i acuma dup douzeci i patru
de ceasuri de ateptare, nu primise nc nicio veste de la
el.
Cltorii, fiind hotri de mai nainte s se opreasc
n Cristeti pn dup amiazi, nu se ngrijir de fel de
nefiina prelungit a moneagului. Ei mngiar pe
bab zicndu-i c mo Marin este om prea cuminte
pentru ca s se fi vrt n vreo primejdie, dar c el se va
fi ntrziat la casa vreunui prieten i trebuie s soseasc
172

dintr-un ceas ntr-altul.


Btrna, fiind ntiinat ns de cu noapte de sosirea
oaspeilor, le pregtise prnzul.
Vznd c ceasurile sunt naintate iar nici Petrea
Crbu nici Marin nu se arat, cltorii se puser la
mas i fcur cinste borului de puiu i plcintelor de
brnz pregtite de gospodin.
Dup mas se apucar de vorb i tefan, mirat de
nelepciunea i de nvtura care reieeau din toate
cuvintele clugrului, l ntreb:
Iart-m, printe, dac i pun aceast ntrebare,
dar tare a dori s tiu unde i-ai nsuit o nvtur
din nenorocire att de neobinuit la, preoii i clugrii
notri?
nvtura mea, rspunse clugrul, este foarte
mic fa de acea a multor mireni i preoi din apus. De
mic copil mi-o plcut s nv i am avut norocul s-mi
pot astmpra setea de carte la cel mai mare izvor de
nvtur ce-l are cretintatea.
Ai fost la Kiev? mai ntreb tefan.
Am fost la Kiev i la arigrad, dar nvtura ce o
poi culege n aceste dou orae este mic pe lng
aceea de care poi avea parte la Roma.
Ai fost la Roma? strig tefan uimit. O! dac nu-i
este cu suprare, povestete-ne prin ce mprejurri ai
ajuns tocmai acolo.
Precum v-am spus, zise clugrul dup oareicare
tcere, de mic mi-o plcut cartea. Tatl meu, urmaul
scptat al unor cneji vestii, era preot. Vznd pe
deoparte setea mea de carte i pe alta slbiciunea
trupului meu, m pregtise din capul locului pentru
tagma bisericeasc. Rmas de tnr orfan de tat i de
173

mam, eram hotrt s-i urmez dorinele. M pregteam


s m duc la Halici pentru a dobndi hirotonirea de
diacon de la vldica din acel ora cu gndul de a m
ntoarce ndat spre a m aeza n satul n care m
nscusem.
O... nenorocire, zdrobindu-mi toate visurile i fcnd
ca privelitea locurilor pe care trisem i care pn
atunci mi pruse un raiu, s se schimbe pentru mine n
lca de chin i de durere nespus, le-am prsit pentru
totdeauna i, n loc de a merge la Halici, m-am ndreptat
spre Kiev cu hotrre de a m clugri. La Kiev am
intrat n mnstirea Lavrei celei mici, unde, dup o
ucenicie de un an, m-am fcut ieromonah.
Tocmai atuncea mitropolitul Mihail al Kievului se silea
s aduc o apropiere ntre biserica de la rsrit i aceea
de la apus. ncercrile lui, bine vzute de unii din
clugri, gseau n alii o mpotrivire nverunat. M
aflam printre cei de nt'i cci de la nceput m
ncredinasem c dezbinarea din biserica cretin putea
s fie numai spre paguba ntregii cretinti. Mi se
prea c deosebirile de preri asupra nelesului tainelor
erau mai ales roada ncpnrii unora i a
nemsuratelor pofte de putere a altora.
Sfaturile noastre n mnstire se purtau mai ales
asupra acestor mari ntrebri; ele adesea, se schimbau
n sfezi aprinse. Setos de a ptrunde la adevr, cetisem
nu numai toate crile aflate n mnstirea noastr, dar
i cele mprtiete prin celelalte biserici i mnstiri din
Kiev. Cu ct ceteam mai mult, cu att mi se tulbura
mintea mai tare. Adevrul ns, cel att de dorit,
rmnea tot att de deprtat de mine, ndoiala n loc de
a se micora cretea.
174

Nu nelegeam acuma cum fruntaii bisericii cretine


puteau s se sfie cu atta turburare asupra
nelesului ntunecat a unor cuvinte a cror tlmcire,
sau ntr-un chip sau ntr-altul, nu putea s-aduc nici
umbr de tulburare miezului binefctoarei i
mntuitoarei nvturi a lui Hristos.
Crile noastre erau, aproape toate, cri greceti sau
tlmciri ruseti a scrisurilor prinilor bisericii din
arigrad i din rile greceti. nvasem grecete spre a
le putea ceti n limba lor i a m putea ncredina, prin
mine nsumi, de adevratul neles al cuvintelor.
Creznd c voi gsi la arigrad i cri mai multe i
dascli mai luminai, trei ani dup sosirea mea n Kiev,
m-am folosit de mergerea n oraul mprtesc a unui
archiereu rusesc pentru a-l nsoi.
n arigrad am gsit, ntr-adevr, o nemrginit
comoar de cri i dascli, a cror dibcie n mnuirea
cuvntului i a condeiului m umpleau de mirare. Dar,
ca i la Kiev, toate vorbele, toate cuvintele lor purtau
numai asupra nelesului Unor cuvinte. Dei citeam cu
srguin toate scrisurile greceti i ascultam cu cea mai
deosebit bgare de seam cuvintele fruntailor bisericii,
lumina tot nu se fcea n mintea mea. Iar privelitea ce
mi-o arta clerul grecesc mi umplu n curnd inima de
scrb. Acest cler era fr de seam, cu mult mai
detept i cu mult mai nvat dect acel rusesc dar
lcomia, desfrul i vicleugul l rodeau pn la mduv.
Poporul n mijlocul cruia trim era plin de
nelepciune vioaie, nvat, priceput la toate, dar stricat
cu desvrire, miel i neputincios. M mir faptul c
ei, grecii, vorbind numai grecete, i ziceau romani
cnd, n tot arigradul, nu gseai nimic viu smnnd a
175

roman, numai lucrrile uriae fcute de dnii i lsate


de greci s se drme i s se prbueasc sub povara
veacurilor. Vorbeau necontenit de Roma; cuvintele lor, ns, erau numai cuvinte de ur i de hul. Mi se pru n
curnd c acea ur i acea hul ascundeau numai o
team nespus de puterea Romei i o ciud cum o
resimte adesea o fiin slab cnd se gndete la alta
falnic i puternic.
Dup o edere de doi n arigrad, simindu-m mai
nedumerit, mai setos de a ti dect n ceasul sosirii
mele, am plecat la Roma.
ndat ce am pus piciorul ntr-nsa mi-am dat seam
c intru, nu numai n alt biseric, dar chiar n alt
lume. n locul anarhiei din biserica rsritean, unde
fiecare patriarh d poporului su o ndreptare deosebit,
unde patimile fiecruia din ei sfie biserica n orice
ceas, la Roma un singur poruncitor ine n minile lui
friele ntregului sobor. Cnd acel unul poruncete, toi
se nchin, ascult i tac.
Aici am gsit o nvtur cu mult mai nalt, cu mult
mai temeinic, i o nemrginit comoar de cri. M-am
pus pe lucru cu nsufleire: toat ziua i o parte bun
din noapte mi se trecea cetind sau ascultnd nvtura
dasclilor. Erau tagme ntregi de clugri a cror menire
era numai tiina: nvau n tot cursului vieii lor, fr a
obosi vreodat. Fruntaii lor erau cei mai nvai dintrnii care mpreau celorlali tiina lor prin graiu i
prin scris. Toat viaa era jertfit pentru fala i mrirea
bisericii fr ca vreunul s aib n vedere un folos
pentru sine.
Dar n scurt timp eram n stare s m ncredinez c
aceti adevrai ucenici ai lui Hristos alctuiau numai o
176

parte nemrginit de mic fa cu obtea preoimii


papistae i c afar de acea ptur subire, ea este
supus acelorai patimi care necinstesc pe acea din
rsrit: lcomia, vicleugul, desfrul. Aceste apucturi
se ddeau pe fa numai n ct privea purtarea lor n
lume, dar nu aveau nicio nrurire asupra trebilor
bisericii, n deobte cci aice poroncile papei erau
pretutindeni urmate cu o supunere oarb, cu ascultare
desvrit.
Frumoase erau cuvintele crilor i a dasclilor din
Roma, totui nu au fost n stare s-mi curme
nedumerirea. Atia ani petrecui n cutarea adevrului
au ntrit numai n mine credina ce o cptasem de la
nceput c biserica cretin, rupt n dou, se ceart
asupra unor cuvinte seci, asupra unor lucruri de care
Hristos nu o vorbit niciodat. i n aceast vreme, ea
lsa cu totul n prsire nemuritoarele lui povee, de un
neles att de uor. Am ajuns, chiar la urm s fiu
ncredinat c tlmcirea dat de ctre catolici acelor
cuvinte a prinilor bisericii, din care izvorse cearta,
este mai ncurcat i mai grea de neles pentru mintea
omeneasc dect acea dat de biseric rsritului.
Rvna de a ptrunde adevrul care trise n mine pn
atunce, ncepu s slbeasc cci pierdusem orice
ndejde s pot odat ptrunde la acel adevr. Dar setea
de a nva crescu; numai c se ndrept pe alt drum.
De la sosirea mea n Roma rmsesem uimit de
rmiele uriaelor cldiri ale romanilor, ele fcuser o
puternic ntiprire asupra inimii i a minei mele. Le
cercetam
necontenit;
rmneam
ceasuri
ntregi
privindu-le pironit n faa lor de o putere ce nu mi-o
puteam tlmci.
177

Prsind cu ncetul crile bisericeti i cuvntrile


din amvon, am nceput s rsfoiesc izvoadele vechilor
scriitori latini a cror limb o tiam bine. Am nceput s
cetesc isprvile acelui popor urie, pornit dintr-o aezare
de bejnri, care ntemeind nti un ora, i-a croit pe
urm un petec de ar apoi, cu ncetul, a supus Italia
ntreag i n cursul vremurilor, a cucerit lumea toat
fcnd-o s triasc fericit i nfloritoare sub legile lui.
n curnd mi-am dat seama c prghiile cu ajutorul
crora romanii izbutiser s ajung, de la aa micime la
atta mrime, fuseser iubirea i mndria nemrginit
de neam, supunerea oarb la lege i jertfirea, fr preget
a fiecruia pentru binele obtii.
i nu m puteam mpiedeca s fac o asemnare ntre
mpria vechei Rome i puterea Romei papistae de
astzi. Roma veche domnise asupra lumii prin puterea
armelor, pusese sub jug mai toate popoarele, iar craii
acelora care nu fuseser de tot supuse se nchinau la
cuvintele venite de la Oraul cel vestit i se grbeau s
ndeplineasc poroncile primite de la el. Cnd, la un
asemenea craiu, sosea vreo solie, vreun legat cum se
zicea pe atunce, de la Roma, acel craiu l primea cu
fruntea plecat i l aeza n dreapta lui. Astfel, astzi
cnd merge un legat al papei la vreun craiu cretin,
craiul i pleac fruntea naintea solului Romei i se
nchin la cererile lui. S-au vzut crai i chiar mprai,
oameni groaznici, trufai, puternici care ndrzniser s
nfrunte pe Papa, s nu vreie s asculte poroncile lui,
chiar s porneasc cu oaste asupra lui. Dar toi aceti
cuteztori, fr deosebire, s-au vzut silii s-i cear
iertare, n genunchi, desculi i cu capul acoperit de
cenu. i eu vedeam n aceast Rom nou, att de
178

puternic i ea, dei de o putere deosebit de acea a


Romei vechi, urmaa, motenitoarea ei fireasc. Vedeam
n acel ora un lca ursit de pronia Dumnezeiasc s
fie pururea scaunul puterii celei mai de cpetenie pe
pmnt! Mijloacele care aduseser Roma veche la
stpnirea lumei toate prin puterea armelor, supunerea
la legi, ascultarea oarb ctre cei mai mari, jertfirea
fiecruia pentru binele obtesc, erau mijloacele
ntrebuinate i astzi de Roma nou pentru lirea i
ntinderea stpnirii Papei asupra ntregii lumi catolice,
nu prin arme, ci prin cuvnt.
Zece ani cercetat-am izvoarele vechi latineti, zece ani
hrnitu-m-am cu amintirile poporului craiu. Am nvat
pe de rost irul minunatelor fapte rzboinice mplinite de
braele romanilor. Mi-am ntiprit n ochi chipul
lucrrilor mree cu care au mpodobit scaunul lor. Am
cutat s m ptrund de nelesul legiuirilor nelepte
ieite din minile lor.
Un fior mi scutura tot trupul, de la cretet pn la
talp, cnd mi ziceam c acei romani, acei stpni ai
lumii erau strmoii notri: c noi suntem carne din
carnea lor, snge din sngele lor, motenitorii adevrai
ai poporului craiu. Apoi, ndat, m apuca o
nemrginit jale cnd gndeam la starea de njosire n
care zceau urmaii stpnilor lumii. Nu mai era clip
de odihn n care aceste simiri s nu-mi stpneasc i
s nu-mi tulbure adnc inima i mintea. n mine,
domneau acum atot puternice, iubirea i mndria de
neam. Ele nu m lsau s dorm noaptea n pace, nu m
ngduiau s citesc ziua n tihn, npndu-mi
necontenit inima cu gndul robiei ruinoase n care zace
neamul din care am ieit.
179

Atunci s-o nscut n mine dorul de a-mi jertfi puterea,


mintea, inima i viaa pentru dezrobirea i deteptarea
lui. Visasem odat s fiu un nsemnat apostol,
propovduind pacea i unirea ntre biserici. Acuma eram
stpnit de dorul de a fi un apostol al neamului. S-o
deteptat n mine, o crescut i s-o nfipt n sufletul meu
credina nestrmutat c neamul romnesc strbate
astzi numai un ir de ncercri, c, cu vremea, el este
menit s ias nvingtor dintr-nsele i s se ndrepte cu
pai rpezi spre falnica cale ce i-o fost tras de strmoii
lui.
Aceast lucrare nu este acea a unei viei de om sau
chiar a unui singur veac, de dnsa vor avea parte
veacuri multe i rnduri nenumrate de viei omeneti.
Eu m simt vrednic s mulmesc ndestul domnului
fiindc m-o ales pe mine, nevrednicul, ca s fiu nainte
mergtorul, ntiul propvduitor al unei lucrri att de
falnice.
Mna atotputernicului o cluzit paii mei de la
nceput. De scurt vreme m ntorsesem n ar cnd
am avut norocul s fac cunotina lui Bogdan. Gsisem
miezul mprejurul cruia era s se nceap lucrarea de
deteptare visat de mine n faa rmielor oraului
venic. elul vieii mele sta acuma lmurit naintea
ochilor mei: nchegarea puterilor romne ntr-un singur
mnunchi purtat de o mn puternic i priceput,
apoi, ntrirea acestor puteri adunate n una.
M-a simi fericit s vd ntia parte a acestei lucrri
mplinit: voi, tinerilor, vei lucra pentru mplinirea
prei a doua. Celor ce se vor ivi pe viitor, urmailor
votri, le vor cdea alte sarcini. Vor fi pentru acest neam
zile de miere amestecate fr ndoial cu zile amare dar,
180

n sufletul meu, nestrmutat rmine credina c la


urm el din toate ncercrile va iei biruitor!

181

uvintele printelui Isaia erau att de adnc


simite i att de nsufleite nct ele fceau pe
tefan i pe Mihu s simt la auzul lor c le trece
un fior de-a lungul spinrii. i ei aveau despre romani
numai tiine foarte nelmurite. Dei erau departe de a
putea nelege simirile care stpneau pe clugr, totui
acesta tiuse s strneasc ntr-nii dorul de a ti mai
mult i ei ncepur a-i pune fel de fel de ntrebri asupra
Romei i a romanilor vechi i noi la care printele
rspundea cu o vdit plcere.
n acest chip ceasurile treceau, soarele era acum jos i
nu se arta nici Petrea Crbu, nici mo Marin.
Printele i cu Mihu ncepur a bnui c, fr de
tirea lor, s se fi ivit mprejurri care ar fi fcut
trebuitoare vreo lovire din partea cetei lor. Aceast
bnuial ctig mai mult putere cnd pe la toac,
vzur intrnd n curte dou femei care ncepur s
ntrebe pe baba lui mo Marin dac nu are vreo veste de
la unchie. Ele erau ngrijate cci brbaii lor plecaser
cu dnsul, lsnd vorb c vor zbovi numai pn a
doua zi.
Mihu ar fi dorit mcar s afle ncotro apucaser ei
spre a trimete pe Onea s-i urmreasc pe la
credincioii din satele vecine, dar femeile nu-i puteau da
nicio lmurire n aceast privin.
182

i mai linitea ns faptul c n cele dou nopi de mai


nainte nu se vzuse niciun foc pe dealuri ceea ce era o
dovad c dac Crbu, n cursul cltoriei ce o fcea
la Suceava pentru trebi de ale sale, gsise prilej nemerit
pentru o lovire, aceast lovire nu putea s fie dect fr
seam. Dar pe de alt parte, ntrzierea pus de
Crbu la ntlnirea cu printele i cu cpitanul,
ntlnire despre care fusese vestit la vreme, nu putea s
fie pus pe seama unor temeiuri vajnice.
Noaptea venise acuma i printele, spre marea lui
suprare, se hotrse s rmie peste noapte la
Cristeti, cnd un pas greoi se auzi pe prisp, ua se
deschise i mo Marin intr n cas.
Unchieul era galben la fa, fr plrie, cu hainele
rupte i pline de snge. La vederea printelui i a
cpitanului, rmase la u.
De unde vii, Marine, ce s-o ntmplat, ntreb
clugrul nerbdtor i ngrijat, vzndu-l n asemine
stare.
Mo Marin fr a rspunde czu pe lavia de lng u
cu un oftat greu.
Ce este? eti rnit? s-o ntmplat vreo nenorocire?
mai ntreb printele.
Moneagul se scul de pe lavi, clar nu putu s se ie
pe picioare i cau din nou pe dnsa.
Iart-m, printe, dar nu pot sta n picioare din
pricina unei lovituri de palo ce am primit-o deasupra
genunchiului. n fierbineala cea de nti am putut veni
pn aice, dar numai eu tiu cum. Acum simt c mi se
nepenete piciorul... m simt slab de tot, i glasu-i se
muie.
Mihu i cu printele s rpezir la dnsul, l ridicar
183

n brae i-l ntinser pe pat. Baba i Onea fur chemai,


Marin fu dezbrcat: atunci se vzu c pe lng mai
multe tieturi pe umere i pe brae, el primise, deasupra
genunchiului drept, o tietur de palo adnc i lung
care strbtuse prin carne pn la os. Rnile fur
splate i legate cu ngrijire, apoi i se ddu moneagului
o oal cu vin.
Simindu-se mai n putere, Marin spuse babei i lui
Onea s ias apoi, fcnd semn clugrului i lui Mihu
s se aeze lng dnsul, i ncepu povestirea.
Alaltieri, pe la amiazi, un om din Oniceni mi-o
adus veste c Petrea Crbu m ateapt n pdure,
sub Dealul Crucii, cu ci oameni voi putea aduna. Am
dat ndat tire celor doi tovari ce-i aveam aici apoi,
plecnd cu dnii, am adunat n drum oamenii notri
din alte ctune. Am strns astfel zece ini i ne-am
ntlnit cu Crbu la locul hotrt, pe la asfinitul
soarelui.
El mi-o povestit atunci c, pe cnd se ntorcea de la
Suceava, i s-o dat de tire pe drum c nite negustori
din Cetatea Alb, venind cu blni i alte mrfuri din
ara Leeasc, trecuse grania Moldovei. Ieindu-le
nainte Gheorghe Mnicu cu ase oameni de ai notri
i cerndu-le, n numele Punaului, s plteasc
drepturile de vam hotrte de el, acei negustori s-au
pus de pricin i au srit la ei. S-a ncins o lupt n care
o czut Mnicu cu nc unul de ai notri iar ceilali
cinci de abia au putut s scape din minile potrivnicilor.
ntlnindu-se doi dintre dnii cu Crbu, i-au spus
mprejurarea. Povesteau cu groaz c negustorii sunt
numai trei, cu zece argai care mn caii de la cru,
dar c, mpreun cu ei se afl un voinic crunt, mai
184

rualt i mai sptos dect cpitanul, amarnic ca un


zmeu. Ziceau c de mna acelui voinic o czut Mnicu
i celalt tovar al lor, iar ei amndoi fusese rnii tot de
dnsul.
Crbu avea i el cu dnsul zece oameni i, dup ce
ne-am sftuit mpreun, am hotrt s-i ateptm n
locul n care ne aflam. Pe acolo le era i drumul cci noi
credeam c vor urma s vie pe valea Moldovei. Socoteam
c vor sosi a doua zi, adic ieri, de diminea. ns ei
nesosind pn la prnz, Crbu o trimis pe unul din
tovari clare pentru ca s cerceteze dac nu-i vor fi
schimbat cumva drumul.
Omul s-o ntors pe la toac aducndu-ne veste c
negustorii cu pricina dup ce poposiser toat ziua la
Bogdneti, au lsat valea Moldovei i au apucat peste
dealuri pentru a da n valea Siretului.
Cum am auzit aceast veste am i pornit i mergnd
toat noaptea i-am ajuns de diminea mai jos de
Lespezi. Crbu s-o ferit s-i loveasc n loc deschis
dar, urmrindu-i de departe, cnd i-am vzut c intr n
pdurea de sub dealul Ruginii, am fcut un nconjur ca
s le ieim nainte.
Erau de toate zece care mari, nhmate cu cte ase
cai. Lng ele mergeau patru clrei printre care se
deosebea de departe, cci i ntrecea cu umerile i cu
capul, voinicul despre care ni se povestise.
Cte opt din noi s-au nirat din fiecare parte a
drumului, iar Petrea cu mine i cu ali patru le-am ieit
nainte i, la un semn dat, cu toii ne-am rpezit asupra
lor strigndu-le s steie n numele Punaului Codrilor.
Au oprit carele pe loc, dar argaii care mnau caii de
clare au srit ndat jos i cu paloele n mn, s-au
185

aruncat asupra acelor din noi care le veneau mpotriv.


Iar voinicul cel urie, urmat de ceilali trei clrei, au
nvlit asupra noastr fr a zice mcar un cuvnt.
Multe lupte vzut-am, cpitane, muli viteji de toate
neamurile cunoscut-am i de multe ori gsitu-m-am n
faa unui palo ascuit purtat de un bra voinic, dar
niciodat nu mi-o fost dat s vd palo mnuit cu
puterea i cu iueala cu care era nvrtit paloul acelui
voinic.
Petrea Crbu nu-i copil i puini au fost acei ce au
rmas n via dup ce au ncruciat paloul cu el, dar
de ast dat-i gsise stpnul. Voinicul se repezi nti
la dnsul i, ntr-o clipal, am vzut pe tovarul nostru
zcnd la pmnt cu pieptul strpuns.
Cum? ntrerupse Mihu, galben de mnie, Petrea
Crbu este ucis?
tiu numai c l-am lsat zcnd ntr-un lac de
snge n mijlocul drumului. Doi de ai notri care erau
mai aproape s-au aruncat vitejete asupra urieului dar
el, prin dou lovituri cumplite, i-o ntins lai cu capetele
spintecate. Vreau s m arunc i eu atuncea asupra lui
cu ghioaga, dar doi din clreii care-l ntovreau m
grmdesc ntre dnii i ncep a m pisa cu paloele.
M-am aprat ct am putut. Izbutisem s trntesc de pe
cal unul din ei i era s curm zilele celuilalt cnd cel
czut, ridicndu-se n picioare, mi trage deasupra
genunchiului o lovitur cumplit care m doboar la
pmnt. Potrivnicii m las i se rpd spre care.
Eu m scol i, uitndu-m mprejur, vd pe cei patru
oameni care sttuse n drum cu Crbu i cu mine
zcnd mori, iar, mprejurul carelor, o nvlmeal
mare. Urieul cu toi tovarii lui grmdise pe trei de ai
186

notri n mijlocul lor i-i mcelreau ru. Nemai vznd


pe ali de ai notri n picioare, am neles c au fost ucii
sau pui pe fug i vznd c nu mai este nimica de
fcut, am intrat n pdure i, cu mare greu, am venit
acas iar, la intrarea n sat, m-am ntlnit cu Ion Neagu
care se ntorcea i el, rnit. Era dintre acei care nvlise
asupra argailor i mi-o spus c acei oameni numai
argai nu puteau s fie, ci oteni deplini, foarte viteji i
iscusii n mnuirea armelor.
Unchieul ostenit tcu. Mihu iei afar i se auzi
glasul lui poroncind lui Onea s-i puie aua pe cal.
Cnd se ntoarse, clugrul care rmsese gnditor, l
ntreb:
Ce ai de gnd s faci?
M duc pe urma lor. Voi ti eu s rzbun moartea
lui Petrea i s-i silesc s plteasc o vam mptrit.
Dar aa, singur?
tii bine c de multe ori am ieit singur naintea
negustorilor i c i-am vmuit ntotdeauna fr ca ei
mcar s ndrzneasc s mi se opuie.
Clugrul cltin din cap.
tiu, dar dup ce am auzit, mi se pare c de ast
dat avem a face cu oameni pregtii la o aprare
nverunat i dui de un otean de frunte.
Dac om lsa aceast ocar nerzbunat, am
pierde rodul celor de pe urm trei ani de munc i de
primejdie. tii bine c puterea noastr se datorete mai
cu seam faptului c pn acuma n-am fost nc nvins
niciodat, ntemeindu-se astfel credina c nu putem fi
biruii i c este zadarnic a ne sta mpotriv. De astzi
nainte aceasta ar fi tirbit i ar merge tot micornduse dac ocara aceasta nu ar fi splat. Potrivnicii notri
187

s-ar mbrbta i ndrzneala lor ar crete vznd c


putem fi biruii. De acum nainte s-ar slbi credina n
atotputernicia Punaului, nsui tovarii notri ar
pierde ncrederea ntr-nii i la alt mprejurare n-ar
mai arta aceeai ndrzneal.
Aa este, rspunse clugrul linitit. Sunt i eu de
prere c aceast nfrngere nu trebuie lsat
nerzbunat cu niciun pre. Dar nu te gndeti c dac
s-ar ntmpl s fii nvins n lupta ce vrei s-o dai singur
mpotriva altor potrivnici voinici, faima c nsui
Punaul Codrilor o fost n sfrit biruit, lindu-se n
ar, ne-ar face i mai mult ru dect neizbnda unui
namestnic al su.
Dar atunce ce este de fcut? ntreb Mihu.
Aceti negustori mai au nc de strbtut un drum
destul de lung pn la ieirea lor din ar. Avem vreme
pn atunce s adunm destui oameni pentru a
zdrnici orice mpotrivire. Semnele de foc se pot
aprinde chiar n ast-noapte i mine, cel trziu
poimne, acei cuteztori i vor primi pedeapsa lor.
Mihu nu rspunse, dar fruntea-i ncreit i ochii
ncruntai artau destul c dei recunotea dreptatea
vorbelor clugrului, vitejia lui nerbdtoare cu greu se
ndura s se supuie lor.
Dar unde s adunm oamenii? ntreb el, n sfrit,
dup o lung tcere.
Negustorii mergnd la Cetatea Alb, pot alege unul
din cele trei drumuri urmtoare. S ie tot valea
Siretului, n jos, pn la Dunre, sau prsind-o la
Cozmeti, s apuce drumul prin Tecuciu, Brlad i valea
Chinezii sau, n sfrit, de la Smirodava pot crni spre
stnga, trecnd Siretul strbtnd dealurile, s deie
188

n valea Brladului, iar de acolo s apuce spre Dunre.


Oricare din aceste drumuri ar alege, pe la Smirodava
trebuie s treac negreit. Cred deci c locul cel mai
nemerit pentru a-i opri ar fi ntre Stecani i Smirodava,
pe lunca Siretului. nainte de mine sear negustorii nu
pot s fie n Smirodava, popasul de noapte trebuie s-l
fac n lunca Siretului. Iar noi aprinznd focurile de pe
acuma, putem aduna pn mine diminea peste o
sut de oameni de ndejde, fa de care orict de voinici
ar putea fi argaii negustorilor i oteanul care-i poart,
tot nu vor avea cum s ne steie mpotriv.
Ai dreptate, zise Mihu, aa trebuie s facem. Dar pe
mine m ustur ru la inim faptul c nu sunt slobod,
singur i fr a pierde o clipal, s rzbun moartea unui
tovar credincios ca Petrea Crbu. Dar, fie cum va fi,
nu putem s lsm trupul lui n prada fiarelor. Vom
trimete pe Onea s aprind focuri n vrful Moci, iar
eu m voi duce de-a dreptul la locul n care s-o dat
lupta. n drum m voi opri la preotul din Pacani, care
este de ai notri, l voi lua cu mine i vom astruca n
lunc, cretinete, att trupul lui Petrea ct i al
celorlali tovari czui.
Nu vei merge singur, zise tefan, cu voia printelui,
te voi nsoi i eu.
Dar, de ce s rmn eu singur aici? zise clugrul.
Vin i eu.
Pregtirile de plecare fur fcute ndat i dup ce
mo Marin le deslui n chip amnunit locul unde
zceau tovarii lor, cltorii i luar ziua bun de la el
i plecar.
ndat ce ieir din sat, Onea se despri de dnii
pentru a merge s aprind focuri n vrful dealului
189

Moca, ridictura cea mai nalt din toat vecintatea,


dup ce primi de la Mihu povuire pentru numrul
focurilor ce aveau s fie aprinse i chipul n care
trebuiau azate. Ceilali urmar drumul spre Pacani
unde ajunser pe la zece ceasuri din noapte, trgnd dea dreptul la casa preotului. Desclecar i Mihu, dup
trei uierturi, btu de patru ori uor la u, apoi mai
ddu un uier lung. Ua se deschise ndat i cltorii
intrar n cas.
n tind fur ntmpinai de preot, un om nalt i
voinic, de vreo patruzeci de ani, cu barba i pletele
negre, care inea o opai n mn. Departe de a arta
vreo mirare la vederea cpitanului i a clugrului, i
primi cu cuvinte de:
Bine ai venit! V ateptam.
i-i duse n odaia din dreapta tindei, unde se vedeau,
dormind pe un pat, trei copii ai preotului, iar preoteasa,
o femeie tnr i frumoas, isprvea s-i prind fota.
Printele Isaia, mirat, zise oaspelui su:
i de unde tiai c avem s sosim?
Eram ncredinat c cpitanul nu va ntrzia s vie
s rzbune pania lui Petrea Crbu, rspunse
preotul.
Bietul Petrea! zise printele Isaia. Noi am venit s te
lum ca s ne ajui s-l astrucm cretinete, dar poate
c nu ne-ai ateptat pentru...
A-l
ngropa?
ntrerupse
preotul.
Fereasc
Dumnezeu; doar datoria mea nu este s ngrop oamenii
vii.
Cum? ntrebar clugrul, Mihu i tefan ntr-un
glas, Petrea triete?
Noi ndjduim c va mai tri ani ndelungai i c
190

va face nc multe vitejii, rspunse preotul zmbind.


Dar ni s-o spus de ctre unul de ai notri, om de
toat ncrederea, care a luat parte la lupt i abia a
scpat dintr-nsa rnit, c l-o lsat zcnd n drum,
strpuns de o lovitur de palo.
O vzut moartea de-aproape, rspunse preotul, dar
ntmplarea i-o scpat zilele. Rana nu-i este
primejdioas de loc. O mpunstur de palo i-o
strpuns partea stng a pieptului, dar chiar la
margine, i dac o czut jos pricina o fost puterea
cumplit cu care o fost purtat lovitura. Paloul o intrat
pn la mner i dou coaste sunt zdrobite de lovitura
mnerului. Omul care i-o purtat-o trebuie s aib o
putere de urie.
Dar unde se afl acum Petrea?
Aice la mine, n odaia cea mare unde doarme. De
aceea v-am adus aice, lucru pentru care v rog s m
iertai.
Dar cunotina i-o are?
Deplin.
Dar din oamenii ce erau cu dnsul o mai scpat
vreunul?
Eu am fost vestit de ntmplare de nsui negustorii
cu care s-o ntmplat hara, cnd au trecut pe aicea. Ei
mi-au povestit c, fiind oprii n drum de nite hoi, i-au
ucis pe toi afar de doi care au fugit i ali doi ce-i duc
legai de un car. Acei negustorii s-au oprit aice numai
puin i au purces nainte, spre Smirodava. Cu ei era un
boier btrn, avnd nfoare de viteaz mare i trup
urie, iar argaii lor purtau paloele la bru i semnau
mai mult a ostai ncercai dect a argai. Cum au
plecat, am luat cu mine trei oameni credincioi i m-am
191

dus pe drumul Lespezilor, prin lunc, pn am dat de


locul unde zceau ai notri, sub dealul Ruginii, i
privirea era destul de jalnic.
Am gsit aptesprezece trupuri, toate rci i
npenite. Le-am spat rpede o groap n care i-am
astrucat pe toi dup ce am fcut prohodul pe scurt i n
grab. Cnd era s ne ntoarcem, am auzit un cal
necheznd i cutndu-l i dnd de el, am cunoscut
roibul lui Petrea Crbu. Era priponit ntr-un ochiu de
poian i lng dnsul zcea Petrea. El, dup plecarea
negustorilor, i venise n fire i se trse cum putuse
pn la locul n care lsase calul iar, ajuns acolo, l
apucase leinul din nou. I-am legat rana cum am putut,
apoi l-am suit pe cal i sprijinindu-l din fiecare parte, lam adus aice de vreo trei ceasuri. L-am culcat, i-am
splat rana ncredinndu-m c nu este primejdioas i
i-am legat-o bine. Omul i-o venit n fire, o cerut puin
mncare i ne-o povestit toat ntmplarea. Acuma
doarme linitit de vreun ceas. S n-avei nicio grij
pentru el cci cel mult peste zece zile va fi pe deplin
ndreptat.
Pe la ce vreme trecut-au negustorii pe aicea i unde
crezi c vor fi poposit ast-noapte? ntreb clugrul.
Au plecat pe la toac i, dup ct spuneau, aveau
de gnd s fac popasul de noapte sub Muncel, n
lunc.
Oare, dup ce au fost lovii de dou ori, nu se vor fi
abtut ei de la drumul mare pentru a face popasul de
noapte ntr-un sat? m ntreb printele.
Nu, rspunse preotul, nc oameni aa de
ndrznei n-am vzut. Voinicul cel btrn despre care vam vorbit, zicea n gura mare c numai de un lucru i
192

pare ru i anume c Punaul Codrilor nu i-o ieit


singur nainte. Dar o adogit c tot mai are ndejde c
pn va iei din ar, l va aduce pcatul s se ncerce
s-l opreasc dndu-i astfel prilej s spnzure leul
lotrului de un copac la cea dinti rspntie, iar urechile
tiete are de gnd s le intuiasc de o tbli ce o va
pune la vama Brladului, pentru a arta negustorilor c,
de acum nainte, pot merge n pace dup trebile lor.
Am s-i mplinesc dorina mai curnd dect crede,
strig atuncea deodat Mihu care, nebun de mnie se
rpezi pe u afar.
Printele Isaia l urm n grab dar, fr a inea seam
de cuvintele lui, Mihu i dezleg calul, se arunc pe
dnsul apoi dndu-i pinteni, sri cu el peste poarta
ogrzii preotului i se fcu nevzut n ntuneric, gonind
spre Smirodava.
Mare ru poate iei din vorbele dumitale nesocotite,
zise Isaia preotului cnd se ntoarse n odaie, ajut-ne
cel puin s micorm primejdia.
Sunt gata, zise preotul. tii c sunt din suflet al
vostru, n-am crezut c...
Destule vorbe, l ntrerupse Isaia. Care este
numrul oamenilor de ncredere pe care ne putem bizui
n acest sat?
De toi sunt ase.
Rpede-te clare pe la dnii, scoal-i din somn,
silete-i s ncalece numaidect i grbete cu ei, n fuga
cailor, pe urma cpitanului. Eu merg nainte. S deie
Dumnezeu s nu ajung prea trziu.
Preotul se grbi s ias.
Nu vii cu mine, jupne tefane? ntreb clugrul
pe Stroici care se uita i asculta n tcere.
193

n tefan Stroici se petrecea o lupt grea. Plecase de


la Cetate hotrt s uite tot spre a se arta vrednic
de ncrederea lui Bogdan. Pe drum, cuvintele
clugrului i umpluse inima de rvn i de nsufleire
pentru lucrarea nceput de el. Dar, de la sosirea lui
mo Marin, tovria cu nite oameni care ieau la
drum naintea negustorilor panici spre a le cere nite
dri ce numai voina lor le fcuse legiuite, jignea adnc
simirile lui cavalereti. Dei ncredinat c clugrul
nu-i minise cnd i spuse c aceste dri nu erau puse
de Punaul Codrilor pentru dobnda lui, ci pentru a
mri mijloacele menite s nlesneasc dezrobirea
neamului, totui i se prea necinste pentru un cavaler
i njositor pentru pricina susinut de ei ca s lucreze
n tain, dnd lumii prilej s-i priveasc ca pe nite lotri.
n inima lui nu putea s simt dect aplecare pentru
voinicul care aprase att de vitejete pe negustori i-i
zicea c tot astfel ar fi urmat i el de s-ar fi aflat n locul
lui.
Dar, pe de alt parte nu putea s uite c era de
datoria lui s steie pe lng acei ctre care l trimisese
Bogdan i, pe lng c datora lui Mihu faptul c se afla
n via, se simea atras de firea deschis i viteaz pn
la nebunie a acestuia. La ntrebarea lui Isaia, Stroici
rspunse deci fr a mai sta la ndoial:
194

Sunt gata s te urmez oriunde.


Trecur prin sat n treapdul cel mare. Dar dup ce
lsar dup ei cele de pe urm case, Isaia zise lui
tefan:
Am o presimire rea, m tem de o mare nenorocire.
S ne grbim ct vom putea i, cu aceste cuvinte, ddu
pinteni calului i o lu la goan, urmat aproape de
tefan i de cele dou slugi.
Caii fiind de soi, tineri i iui, zburau ca vntul prin
lunca Siretului prin care trecea drumul spre Smirodava.
Calea era pustie: din cnd n cnd, norii groi care
acopereau luna se rreau spre a se ndesa n curnd; n
acele rstimpuri de lumin, preau nite nluci.
Dup o goan de vreo trei sferturi de ceas, zrir, n
dreapta drumului, o lumin i, n curnd, se
ncredinar c ea vine de la un foc mare de otac iar,
cnd se apropiar de ea, auzir zngnit de arme i
glasuri pline de mnie.
Printele, oprindu-i calul, sri jos i alerg ct l
duceau picioarele spre locul de unde venea zgomotul, iar
tefan care desclecase i el se lu dup dnsul cu
paloul n mn.
Ha, cine, zicea un glas puternic dar rguit de
mnie, tu crezi c te poi juca cu mine cum te joci cu
slujitorii lui vod? Am s te nv eu cum se poart
paloul?
Ochii clugrului deprini cu ntunericul putur
atunce s vad pe Mihu stnd fa n fa cu un om de
statur tot att de nalt ca i a lui, dar neasemnat de
sptos.
Paloele lor ncruciate se despreau unul de altul
numai spre a purta nite lovituri pornite cu iueala
195

fulgerului dar care, totdeauna, ntlneau fierul


potrivnicului, iar din cumplitele lor ciocniri ieeau ca o
ploaie de scnteie.
Tocmai atunci Mihu purt o lovitur grozav,
fulgertoare, la grumazul potrivnicului, dar paloul
acestuia ntlni fierul lui, l nltur cu putere, i dus de
o mn care prea de oel, i-ar fi strpuns fr ndoial
pieptul, dac Punaul Codrilor n-ar fi fcut o sritur
napoi.
Era bine purtat, strig strinul, dar o cunoteam
de mult i i-am artat ce rspuns i se cuvine. Acuma s
vedem de vei ti tu rspunsul ce se cade s se deie la
ntrebarea ce i-o voi face, i tabr din nou asupra lui
Mihu.
Tocmai atunci luna ieea de sub nourul gros care o
ascundea i la lumina ei clugrul vzu faa i chipul
acelui care se lupta cu Punaul Codrilor. Era o fa
frumoas de voinic btrn, cu ochi de vultur, cu prul
crunt i cu lungi musti albite de vreme.
Haina era alctuit dintr-un dolman de postav
albastru avnd dou rnduri de mneci, unul ngust i
lipit de brae, cellalt lat i deschis, atrnnd slobod de
la umere. Peste dolman purta o cmee de zale fr
mneci, strns de trup printr-o cingtoare de piele
neagr cusut cu flori de aur de la care atrna teaca de
oel a paloului. Iar peste zale avea un conte uor de
postav albastru, mpodobit cu ireturi negre, cu mneci
largi deschise care atrnau de la coate drept n jos i
deschis la piept. Ndragii de postav albastru, asemenea
mpodobii cu iret negru, erau vri n ciubote de iuft
ro cu turetcile suflecate care se suiau pn la
genunchi. Pe cap purta o plrie de psl neagr cu
196

fundul nalt i mpodobit cu ciapraz de fir i cu pan de


vultur.
La vederea strinului, un ipet iei din pieptul lui Isaia
i, fr a ine seama de paloe, el se arunc ntre cei doi
potrivnici.
n numele Mntuitorului, stai! strig el.
Mihu, recunoscnd glasul clugrului, fcu un pas
napoi.
n lturi, rcni strinul, care n ntuneric nu
avusese timp s bage ndat de seam haina noului
venit.
Totodat, de pe mprejurul lor ieir mai muli oameni
cu paloe goale n mn.
Dar Isaia, scond rpede din sn o cruce cu chipul
Mntuitorului rstignit pe dnsa, o ntinse spre btrn
zicnd totodat cu glas poroncitor:
Toma Alimo! Dac crezi n acest semn i dac nui este team de blstmul cerului, oprete-te!
Strinul auzindu-se strigat pe nume, vznd crucea i
bgnd n sfrit de seam haina clugreasc, ls
vrful paloului n jos, iar oamenii narmai care-i
nconjuraser, se oprir pe loc.
i cine eti dumneata, printe, care iei aprare
unui lotru de pe drumul mare i vrei s-l scapi de
pedeapsa ce i se cuvine?
Un smerit rugtor al lui Dumnezeu, rspunse
clugrul, Isaia ieromonah de la Neamul.
La auzul acestui nume mirarea cea mai vie se zugrvi
pe faa lui Toma Alimo. nfoarea semea a
oteanului se schimb ca prin farmec, i, nchinndu-se
naintea clugrului, el zise:
M bucur c fac, n sfrit, cunotina unui om pe
197

care de mult doream s-l cunosc i stau cu totul la


poroncile cuvioiei tale.
Atuncea, zise clugrul, d-mi voie, nu s-i dau o
poronc ci s-i fac o rugminte: pune paloul n teac i
spune tovarilor s-i urmeze i ei pilda.
Toma puse ndat fierul n teac, ceea ce fcur att
tovarii lui ct i Mihu.
Acuma, zise printele, te rog s vii cu mine la
oareicare deprtare, cci am s-i fac o destinuire care
este menit numai pentru dumneta.
Sunt gata, rspunse Alimo, dar n-a voi ca n
vremea n care vom vorbi mpreun s-mi scape puiul de
uliu care a avut cutezana s m trezeasc din somn i,
mrturisind singur c este cpitan de lotri, o ndrznit
s m cheme la lupt.
n Mihu, din clipa n care printele rostise numele
potrivnicului su, se fcuse o schimbare desvrit.
Toat mnia, tot dorul de a rzbuna att pe tovarii si
ucii ct i tirbirea renumelui su, czuse. Ele fcuse
loc mirrii amestecat cu mndrie i cu un soi de
spaim, dac acea simire putea s aib fiin n inima
lui Mihu, vznd c ncruciase fierul cu acel otean a
crui vitejii, cntate de o lume ntreag, semnau cu
minunile din poveti i care totodat, era unul din
sprijinii cei mai puternici ai neamului romnesc. Se
simea atras ctre el de un farmec netlmcit i nu-i
putea stura ochii privind la acea nfoare n care
cinstea, frumuseea, puterea i brbia se ntreceau
una pe alta. Simea c ntre dnii lupta, de acum
nainte, era cu neputin.
Cnd auzi ieind din gura lui Alimo cuvintele
batjocoritoare pentru el, iuimea firei l fcu s s198

nroeasc i s apuce mnerul paloului dar,


stpnindu-se ndat, zise, nchinndu-se naintea
viteazului:
Fii pe pace, jupne, cinstea de a mai ncrucia
paloul cu Toma Alimo este destul de mare pentru
mine ca s atept cu nerbdare pn ce vei binevoi s
m cinsteti din nou, dac vrei crede c este cu cale.
Puiul de uliu are gur de aur i tie s se poarte ca
un curtean, rspunse Alimo, care la rndul su nu se
putu mpiedica s priveasc cu plcere nfoarea
frumoas i voinic a tnrului su potrivnic, pcat
numai c i-o ales o meserie att de scrboas. Voi
primi chezia printelui; dar cine-i cellalt, strig el
deodat, zrind pe tefan care rmsese pn atunce
nebgat de seam.
Este un prieten al nostru i nu m ndoiesc c n
curnd va fi i un prieten al dumitale, se grbi s
rspund clugrul, iar n ct privete pe Punaul
Codrilor, i dau chezie c nu se va mica din locul
su pn ce nu te vei ntoarce.
Toma Alimo, dup ce zise cteva cuvinte la ureche
unuia din tovarii si, se ntoarse ctre clugr i
spunndu-i c este gata s-l urmeze, amndoi se
deprtar. Iar Mihu se aez jos lng foc; Stroici lu loc
lng dnsul i tovarii lui Alimo se aezar i ei la
oareicare deprtare de tineri, n dosul lui Mihu i al lui
tefan erau slugile cu caii.
Cnd clugrul se vzu la o deprtare de cincisprezece
stnjeni de foc, se opri i uitndu-se mprejurul lui, vzu
la lumina lunei, care acuma ieise cu desvrire din
nouri, un plop trntit la pmnt. Merse de se puse pe el
i fcu semn lui Toma s ieie loc lng dnsul.
199

Isaia rmase ctva vreme fr a vorbi. Prea sub


stpnirea unei micri adnci i trupul i era scuturat
de un cutremur. Dup ce se reculese ctva, ncepu s
vorbeasc.
De trei ani de cnd lucrm mpreun, nu ne-o fost
dat s dm ochii unul cu altul. Hotrri vajnice au fost
luate de noi fr ca s ne fi consftuit altfel dect prin
ajutorul unor credincioi. Doream s te vd, doream s
vorbesc cu dumneata, ns i mrturisesc c nu m
gndeam la aceast ntlnire fr o team ascuns.
Dar pentru ce, ntreb Toma Alimo mirat, nu
neleg...
Ai s nelegi n curnd. mi dai voie s-i fac o
povestire, povestire din cele mai jalnice? Te rog ascultm cu rbdare.
Sunt douzeci i cinci de ani de cnd tria ntr-un sat,
n jos de Brlad un tnr, orfan de tat i mam. El se
scobora din neam cinstit; fr a fi bogat nu era lipsit de
mijloace. Bunul su fusese cneaz peste satul ntreg i
avusese patru copii, dar tnrul despre care vorbesc
fiind singur la prini rmsese stpn pe a patra parte
din sat, adic pe mai bine de o sut de pmnturi.
Tatl su fusese preot i el fiind slab de trup i de fire
panic, nvase carte de tnr i se pregtea s intre i
el n tagma preoeasc. nvtura i-o primise ntr-un
sat megie, de la un preot prieten cu tatl su, n casa
cruia fusese luat dup moartea prinilor.
Acel preot avea o fat frumoas, bun i blnd.
Trind lng dnsa, vznd-o n fiecare ceas, tnrul se
vzu cuprins de o dragoste nebun. Ea, din partea ei, i
nchipuia c l iubea. Tatl fetei se nvoi cu bucurie la
cstoria lor. Se hotr ca tnrul s mearg la Halici
200

spre a dobndi treapta de diacom i, apoi, s se ntoarc


spre a se cstori. Dar preotul, tatl fetei, muri fr de
veste i judeci neateptate cu neamurile ntrziar
plecarea tnrului la Halici.
Tocmai atunci sosi n vecintate, la un sat al su, un
boier bogat, tnr nc, dar vestit att prin faima unor
vitejii nepomenite, svrite n rzboaie cu fel de fel de
neamuri, ct i prin frumuseea strlucit a chipului
su. Fata preotului, logodnica tnrului despre care am
vorbit, i acest voinic se vzur din ntmplare. El fu
cuprins de pofta ei, iar ea uit totul pentru dnsul. i
cum era s nu uite pe logodnicul ei, pe tnrul sarbed,
urt, sfiicios, nensemnat i s nu i se umple ochii la
vederea voinicului vestit, ndrzne, frumos ca un soare,
puternic ca un zmeu, ale crui fapte minunate erau
povestite n serile de iarn pe la eztori. Logodnicul fu
uitat, iubirea lui, curat ca rugciunea, fu dispreuit i
fata czu prad cu sufletul i cu trupul, patimii
voinicului.
Aice glasul clugrului care, de o bucat de vreme, se
fcea din ce n ce mai rguit, se opri cu totul iar Alimo
a crui bgare de seam cretea mereu, l ntreb cu un
tremur n glasul su:
Cum se numea fata?
Dar clugrul, fr a rspunde, urm:
Bietul tnr, ntiinat de nenorocirea lui prin
oaptele i gile oamenilor, nici nu se gndi s intre n
lupt cu voinicul. tiind de mai nainte c nu va putea
s ias dect cu ruine i cu mai mult durere dintrnsa. ndura n tcere chinurile cele mai grozave. Dup
trei luni de dragoste, un rzboi neprevzut despri pe
voinic de iubita lui. Lumea ncepu s rsune iar de
201

minunile svrite de el, dar lunile trecur i fata, care


avea s fie mam, nu mai primea nicio veste de la
iubitul ei. Logodnicul prsit i mntuise judecile n
acest rstimp i era gata s plece la Halici. n ajunul
plecrei ns, mpins de un dor nebun, merse n satul
vecin cu gndul ca mcar s-i sature ochii i s-i
amrasc inima nc o dat cu privirea acelei ce fusese
i era pentru dnsul fiina cea mai scump de pe lume.
Era noapte, o noapte senin i luminoas de var.
Trecnd pe dinaintea grdinei fetei, mucat de dorul de
a mai revedea locul unde petrecuse odinioar ceasuri
att de fericite, sri peste gard.
De-abia fcusem civa pai cnd m-am gsit deodat
n faa ei. Am rmas ncremenit privind-o ct era att de
schimbat c de mirare i de spaim era s cad dac
nu m-a fi grbit s-o cuprind n brae. Am rmas astfel o
clipal, fr a putea scoate mcar o vorb cnd,
deodat, auzim gardul trosnind i, dinaintea noastr,
apare voinicul iubit de Ancua...
Ancua, strig Toma Alimo ridicndu-se n
picioare, galben i cuprins de o tulburare cumplit, o,
atuncea eti Pavel Hncu!
Taci i ascult pn la sfrit, zise clugrul i, cu
o putere uimitoare ntr-o fiin att de sarbd, l sili s
se aeze din nou lng el. Apoi urm:
Ancua se smulse din braele mele i, cu un strigt
de bucurie nebun vroi s se arunce pe pieptul lui dar
el, dnd-o la o parte, grmdi asupra ei cuvinte de
mnie i de ocar numind-o muiere fr credin i
lipsit de ruine. Ea, cuprins de spaim, nu avu glas s
se apere iar cnd eu am deschis gura spre a mrturisi
nevinovia Ancuei, el a scos paloul i s-o npustit
202

asupra mea. Nu m-am micat din loc, ateptnd


lovitura, dar cnd paloul era s se scoboare asupra
capului meu, se vede c el i-a schimbat gndul i nu
m-o gsit vrednic de tiul paloului cci m-o lovit n
fa cu mnerul, ntinzndu-m la pmnt fr
cunotin.
Cnd, dup o bucat de vreme, mi-am venit n
cunotin, am auzit un vaier lng mine: Ancua se
trudea n durerile facerii. Trndu-m ameit pn la
cas, am chemat pe mama ei i pe femeile din
vecintate.
Dar toate ngrijirile au fost zadarnice, Ancua o murit
n acea noapte, dnd natere unui prunc, iar cel de pe
urm cuvnt ce l-o rostit o fost numele acelui pentru
iubirea cruia jertfise i cinste i via.
Clugrul tcu. Toma Alimo care numai cu greu i
putuse pn atunci stpni micarea, se scul n
picioare i cu un glas rguit zise:
Jur-mi c Ancua era nevinovat i c ea nu-i
clcase credina ctre mine.
Clugrul se scul i el; o privire de dispre, un fulger
iei din ochii lui.
Ai cunoscut pe Ancua, ai fost iubit de dnsa i
cutezi s te ndoieti de curenia sufletului ei? zise el
cu mnie. O, ct de nevrednic fost-ai de iubirea ei.
Ascult! Pe haina ce o port, pe cruce, pe ndejdea ce o
pun n ispirea sufletului meu de pcate, pe credina ce
o am n mntuirea neamului nostru: i jur c Ancua teo iubit numai pe tine i c i-o fost credincioas pn la
cea de pe urm a ei suflare.
Toma Alimo, cuprins de o nemrginit mhnire i de
o adnc remucare, rmase n tcere.
203

Dar clugrul urm:


i aceast fiin care tria numai pentru tine, care
de dragul tu jertfise cinstea ei de fecioar, ai prsit-o
fr cuget dup ce i-ai sturat pofta de frumuseea ei!
O, nu! strig Toma Alimo, am fost vinovat cnd mam ndoit de credina ei dar, pn atuncea nici nu-mi
trecuse prin gnd s-o prsesc. Silit s m despart de ea
pentru a m duce la oaste, am avut nenorocirea s cad
n robia dumanilor i, cnd prin minune am scpat, am
venit ntins la dnsa, neodihnindu-m nici zi nici
noapte, arznd de dorul s-o revd. Cnd am ajuns, team vzut srind peste gard; cnd te-am urmat i am
gsit-o n braele tale, am crezut-o vinovat. Dar m jur,
pe cinstea mea, pe paloul meu, pe numele neptat
purtat de strmoii mei, c venisem nerbdtor i
hotrt s fac dintr-nsa, chiar a doua zi, soia legiuit a
vieii mele.
Clugrul, la rndul lui, asculta n tcere, uimit.
Dup oareicare tcere, Toma ntreb:
Dar pruncul ce s-o fcut? Triete?
Triete, rspunse clugrul.
Triete! strig bucuros Toma Alimo. Unde-i?
Cine-i?
E vrednicul fiu al printelui su, e voinicul cu care
te luptai adineaori cnd v-am desprit.
Toma Alimo rmase ca ameit, apoi, sculndu-se n
picioare zise, cu glasul rguit de mnie:
Un lotru! Fiul lui Toma Alimo i a ngerului care se
numea Ancua, un lotru ce ies la drumul mare! Ah!
mare cazn mi se cuvenea, dar aceasta, clugre, este
prea mare! Rzbunarea ce ai luat-o pentru rul ce i lam putut face ntrece orice msur i scond paloul l
204

ridic cu mnie deasupra capului lui Isaia.


Dar acesta nu se mic din loc, uitndu-se int n
faa uriaului turbat. Ochii lui Toma ntlnind aceast
privire linitit i ptrunztoare, fur supui ca
fermecai de dnsa. Mna lui scp paloul amenintor
i el rmase n faa clugrului nemicat i fr voin.
Mi-ai sfiet inima n buci, urm Isaia cu un glas
linitit, ai zdrobit fericirea tinereii mele, ai nvluit viaa
mea ntreag n durere i n jale. A fi fost n drept s
m rzbun asupra ta i poate c de mi-ar fi fost atunce
cu putin, m-a fi rzbunat. Dar cum crezi
nenorocitule, c m-a fi rzbunat asupra copilului
Ancuei, cum crezi c a fi dus pe calea pieirei i a
necinstei pe fruptul ieit dintr-nsa, pe sngele ei? Nu,
s nu-i fie ruine de fiul tu, orice printe s-ar putea
fli cu asemenea fecior.
Un lotru? ntrerupse Alimo cu amrciune.
Un otean! rspunse Isaia cu mndrie. Un otean
viteaz cu bra de fier, cu minte aleas i ager, cu inim
mare, curat, cinstit! Toma Alimo, fiul tu nu este ce
seamn, el nu este cpitan de haiduci ci cpitan de
oaste!
Oaste care ies la drumul mare i se lupt pentru
dobnd.
Oaste care lupt pentru aceeai lucrare pentru care
ai jurat i tu s-i jertfeti viaa. Nu n folosul lui o pus
Punaul Codrilor vam pe mrfurile ce intr n ar, ci
n folosul visteriei norodului romn! Banii strni de el
i de ai si se strecoar prin minile lui fr ca cea mai
mic parte s-i rmie ntr-nsele. Ei sunt pstrai de
mine spre a alctui comoara prin ajutorul creia voi
putea duce la bun sfrit lupta cu asupritorii notri.
205

Faa lui Toma Alimo se nseninase, el privea acuma


pe clugr eu mirare.
Lotru Mihu! urm Isaia, dar el face rzboi numai lui
Sas i celor vndui acestuia, puternicilor nedrepi i
lacomi, dar este prietenul tuturor celor slabi i asuprii.
Auzita-i oare c acel pe care tu l numeti lotru s fi luat
ceva de la srac sau de la cel bogat i drept, sau ca s se
fi fcut vreo dat vinovat de vreo cruzime?
Nu, rspunse Alimo, poporul vorbete numai n
bine.
Crezi oare c puin trud am avut pn ce am
nduplecat pe fiul tu s primeasc nsrcinarea ce i-am
dat-o? De ai ti ct de nesuferit i pare gndul de a trece
drept lotru n ochii lumii? Numai dup ce i-am artat
primirea acestei nsrcinri c fiind o jertf ce el trebuia
numaidect s-o aduc neamului su, n suferin, o
primit-o.
Destul, zise Toma, te cred i te-am neles. Acuma
pricep ndrzneala i vitejia artat de el fa de mine,
venind singur s nfrunte atia dumani. Ele nu erau
datorite setei de prad, ci izvorau din simul care
mpinge pe orice cpitan de oaste s rzbune fr
ntrziere moartea sau neizbnda otenilor lui, s nu
lese cu niciun pre ca faima lui de otean nebiruit s
sufere vreo tirbire.
Da, rspunse Isaiia, ai priceput. Otean, cpitan de
oti, ocrmuitor de oameni, ai priceput pe Mihu cci, n
locul lui, ai fi fcut ca i dnsul (...)
Cred c vei slobozi pe cei doi oameni pe care-i ducei
legai cu voi cci...
Nu numai c-i voi slobozi, rspunse Alimo, dar voi
206

face ca vama pus de Punaul Codrilor s fie pltit


ntreit. Nu eu voi fi pricina micorrii renumelui su att
de folositor pricinii noastre. Negustorii care m nsoesc
sunt nepoii unui vechi prieten i tovar de rzboaie,
negustor genovez aezat de ani n Cetatea Alb. M-am
legat ctre dnsul c mrfurile aduse de el de la Liov i
Gdansk s ajung la Dunre fr a plti nicio vam
Punaului Codrilor i fr ca s fie silit s cear, n
acest scop, un steag de slujitori de la Sas, ceea ce l-ar fi
inut, poate, i mai scump. Alegndu-mi zece oameni din
satele mele vechi oteni ncrunii n rzboaie, i-am dus
la grania leasc, i, cnd au sosit carele, i-am pus s
le mie n locul argailor tocmii. M voi inea de cuvnt
ctre vechiul meu prieten cci vama va fi pltit din
punga mea i renumele Punaului Codrilor, n loc a se
tirbi, va crete cnd se va ti c pn i Toma Alimo a
fost silit s i se supuie.
Printele Isaia vroi s se scoale spre a se ndrepta spre
foc, dar Toma l reinu:
Spune-mi, zise el, bnuiete el oare ceva despre
naterea lui?
Nimic, rspunse clugrul. Crede c este un
frtat, nepot mie.
n curnd va vedea c are un tat gata s-l
recunoasc i s-l nstreasc, rspunse Toma.
Deocamdat ns niciun cuvnt, zise clugrul
hotrt. Ne vom sftui mpreun i vom chibzui chipul
n care i se va face aceast destinuire. i voi arta
temeiurile care le am pentru a cere aceast amnare.
Dar acuma s mergem.
Se ndreptar spre foc i Toma Alimo, apropiindu-se
de Mihu care, la sosirea lor, se ridicase n picioare, i
207

zise:
n urma celor ce mi le-o povestit printele sunt
gata, voinice, s m supun cererilor dumitale. Gsesc
aceste cereri drepte i recunosc c ru am fcut
opunndu-m s pltesc vama cerut de oamenii
dumitale. Voi plti-o nu o dat, ci de trei ori ca gloab
pentru ndrtnicia mea, iar pe voinicii oprii de noi, i
voi slobozi pe loc. i, drept dovad c nu pstrez inim
rea, iat dreapta mea care cere s strng pe a dumitale.
Mihu puse voios mna lui n dreapta puternic a
vestitului otean i amndoi i ddur o strngere
voiniceasc.
i acum, adaose Toma Alimo urmnd s-i ie
mna, deoarece ne-am fcut prieteni, te rog spune-mi de
la cine oare nvat-ai lovitura ce mi-ai purtat-o la
urm? Era ct pe ce s nu-i pot njgheba aprarea
destul de repede. Noroc numai c o cunoteam i-i tiam
leacul de mult.
Am nvat-o mpreun cu multe altele de la un
frunta genovez din Cetatea Alb, otean vestit, meter
n mnuirea spadei i a suliii, pe lng care am
copilrit.
i care este numele acelui genovez? mai ntreb
Toma.
Andrei Landi, rspunse Mihu.
Landi! strig Toma n culmea surprinderii.
Landi! strigar voios cei trei negustori.
Isaia i Mihu rmaser mirai de mirarea artat de
dnii.
Dar marfa din aceste care este a lui Landi, zise
Toma Alimo. El este un vechi i nepreuit prieten al
meu i moul acestor trei tineri. Iar dumneta, fr
208

ndoial, eti micul Mihu despre care Landi mi-o vorbit


de attea ori i care i fusese ncredinat, spre a-l crete
i a-l nva, de moul su, clugrul, cnd acesta o
plecat la Roma. Din deosebite ntmplri n-am fost la
Landi n toat vremea ct ai petrecut-o la el, cci altfel
ne-am fi cunoscut i noi de mult. Nu m mir c la coala
lui Andrei ai deprins att de bine meteugul armelor.
Pe lng dnsul nu puteai dect s te faci otean deplin
i viteaz, om de inim i crturar bun, i Toma Alimo
scutur din nou mna lui Mihu, cu mai mult putere.
Apoi, la rndul lor, nepoii lui Landi venir s strng
mna Punaului, pe care l lsaser copil cnd ei
plecaser din Cetatea Alb, la nvtur, la Genova i l
gseau acum brbat.
Dup ce fcu cunotina lui tefan Stroici, despre care
auzise cu patru ani nainte cu prilejul rzboiului cu
ttarii, Toma Alimo poronci s se dezlege cei doi oameni
ai Punaului care erau legai la care. Ei primir de la
voinic un dar nsemnat, iar clugrul i trimise acas, cu
porunc s spuie printelui Ignat s se ntoarc i el la
Pacani i s-i trimit de srg la otacul unde se aflau pe
Onea, care trebuia s se abat pe la preot nc de cu
noapte.
Genovezii poroncir s se aduc din care mncri
alese i vin vechi grecesc i sicilian. Mihu, Stroici i cu
dnii, dup ce mncar i bur cu toat pofta
tinereelor, sttur la vorb glumind i rznd pn
aproape de ziu.
Clugrul i cu Toma Alimo, dup o scurt gustare,
se retraser la o parte i avur mpreun o lung i
amnunit sftuire n urma creia se hotr ca, la
Smirodava, negustorii cu carele s purcead a doua zi
209

pe Brlad cu un om al Punaului, iar Toma s


nsoeasc pe clugr i pe tovarii si n mergerea lor
la cneazul Balo, la Poiana.
Onea sosi nainte de ziu i Mihu l trimise s ieie
msurile trebuitoare pentru ca oamenii ce trebuiau s se
adune n urma semnelor fcute s fie ct mai curnd
ntori spre vetrele lor.
Ceilali urmar drumul mpreun pn n dreptul
cetei Smirodava. De aice genovezii apucar spre
Brlad iar ceilali trecnd Siretul, crnir n dreapta i
pe la amiazi, ajunser n dealul Muncelului, deasupra
Poienei.

210

atul Poiana se afla pe locul unde este aezat


astzi satul Bluetii din inutul Romanului. Era
foarte mare, cuprinznd peste patru sute de case
i se afla atunci, ntreg, sub stpnirea cneazului Balo.
Fusese aice, pn n vremurile din urm, dou sate
sau, cum s zicea atuncea, dou judee deosebite,
aezate unul lng altul sub numire de Poiana. Dar
cneazul Balo, lund n cstorie pe Tudora, singura
fiic a cneazului vecin Danciul, ntrunise amndou
judeele sub stpnirea lui. Jupneasa Tudora murise
acum de civa ani, n urma jalei cumplite ce-i
pricinuise moartea singurului ei fiu, Tudor, ucis la un
osp de Balc, fiul voievodului Moldovei, al crui tovar
de petrecere era. Curtenii i cei vndui lui Sas ziceau c
se luaser la ceart fiind bei amndoi, c nu se tia
care a fost cel care a dat lovitura dinti i c mare a fost
suprarea lui Balc cnd s-a trezit i i-a dat seam de
cumplita lui fapt. Cei muli ns ziceau c dac Tudor
era ntr-adevr beat la acel osp. Balc era cu totul treaz
i c n adins mbtase pe tovarul lui, i cutase
glceav i-l lovise de moarte, spre a putea rpi i
petrece n tihn cu o fat frumoas, dar din prini de
211

rnd, cu care se iubea Tudor.


Cneazul Balo care, pn la uciderea fiului su, era
bine vzut de Vod i mergea des pe la curte, prinsese
de atuncea, precum era de altmintrelea firesc, o ur
nempcat pe toat casa domneasc. Curtea lui se
fcuse locul de ntlnire al tuturor nemulmiilor. Era
de ajuns ca cineva s vorbeasc ru de Vod i de
feciorii si pentru a fi mbroat i druit de dnsul.
Date fiind pornirile lui Sas, este de crezut c alt cneaz ar
fi pltit cu capul o dumnie att de fi ctr domnie.
Muli se mirau de rbdarea lui vod i o puneau pe
seama remucrii ce o simea Balc n urma uciderii lui
Tudor. Pricina acestei ngduieli era ns cu totul alta.
Balo avea o sor care fusese vestit pentru frumuseea
ei i era cstorit cu fratele lui Andrei Lac, voievodul
Ardealului. Sas i Balc erau oameni mult prea cumini
pentru a nu fi foarte ngduitori cu un om att de bine
nrudit.
Pe de alt parte, printele Isaia i Bogdan erau, i ei,
mult prea ageri pentru a nu se folosi de aceast
nepedepsire a dumniei artate de Balo domniei. El
fusese unul din cei de nti ctigai. Iubirea de neam i
de ar erau departe de a fi simirile care predomneau n
inima cneazului. Ea era stpnit ntreag de fudulie, de
zgrcenie i de un dor nebun de rzbunare. Dar aceste
patimi pentru brbai pricepui n mnuirea oamenilor,
ca Bogdan i Isaia, erau nite prghii nepreuite.
Fgduir cneazului c dup izbnda i aezarea lui
Bogdan n scaun, dregtoria de frunte n sfatul noului
domn va fi a sa pe via mpreun cu venitul a jumtate
din satele stpnite de casa lui Sas. Ei tiau s
mreasc peste seam, fa cu Balo, ajutorul care l
212

putea da cneazul n rsturnarea voievodului celui urt i


l lsau s cread c acea rsturnare va fi mai ales
datorit ajutorului lui i c, fr de el, ei nu s-ar fi putut
mcar gndi la dnsa.
Prin aceste mijloace Balo, fr s-i deie seam, se
fcuse o unelt asculttoare de mare pre n minile lui
Isaia.
Cu prilejul ntrunirei care avea s se ie la Poiana, la
cneazul Balo, clugrul trebuia s aduc naintea
cpeteniilor micrii pe trimisul lui Bogdan. Iar Stroici
avea s lmureasc acelor cpetenii care sunt msurile
ce vrul su se ndatorete s ieie dup aezarea sa n
scaun pentru strpirea asupritoarelor obiceiuri i a
mpiltoarelor aezri datorite nemernicului Sas. La
aceast ntrunire era, mai cu seam, s se caute chipul
pentru a ajunge la o hotrre spre a curma
nenelegerile ivite ntre steni i cneji, n privina
drepturilor unora i a datoriilor celorlali.
Printele Isaia punea cel mai mare pre pe ajungerea
unei nelegeri n aceast privin nainte de izbucnirea
rscoalei, ncredinat fiind c cnejii i stenii vor lupta
cu att mai bine cu ct vor fi mai nelei ntre ei i mai
mulmii de drepturile i ndatoririle unuia ctre
cellalt. Acuma, n drum spre Poiana, punea pe Stroici
n cunotina tuturor amnuntelor i se bucura vznd
ct de uor mintea lui deschis tia s aleag ndat
calea cea mai dreapt i cea mai folositoare.
Satul Poiana era aezat atunce, ntocmai cum este
aezat astzi satul Bluetii, pe botul de deal numit
Ctneasca ntre valea Ctneasc despre rsrit i
valea Mnstireasc despre apus, amndou vrsnduse n prul Tabra care curge despre miazzi. Acest sat
213

a fost fr ndoial desclecat de un otean priceput n


alegerea locurilor tari, cci este astfel aprat despre
rsrit, apus i miazzi de trei praie cu maluri rpoase
care se prelungesc pn la culmea Deelor, aprat
despre miaznoapte de nite ponoare cumplite. Iar
drumul ngust care ducea de la Smirodava prin culmea
Muncelului la culmea Deelor era foarte uor de aprat.
Casa cneazului Balo, cu biserica, se aflau n captul
de miaznoapte al satului, ntr-o curte nconjurat de
ziduri nalte i aezat n mijlocul unei livezi. Casa foarte
ncptoare era zidit din bolovani: cei patru perei fiind
toi de aceeai lungime, cldirea avea chipul unui ptrat.
Temelia era destul de nalt i, de jur mprejur, casa era
nconjurat de un cerdac larg de un stnjen i jumtate,
cu privaz de lespezi de piatr nalt de patru palme i
stlpi, tot de piatr, cioplii n patru muchii.
La fiecare prete se vedeau patru fereti care ar fi
prut nguste astzi dar care, pentru acea vreme, erau
neobinuit de mari i cuprindeau o mulime de geamuri
mici, prinse n cercevele de plumb i aprate pe dinafar
cu zbrele groase de fier. n mijlocul fiecrui prete se
vedea cte o u grea de stejar ntr-un singur canat,
mbrcat cu fier, ntrit cu drugi ncruciai, tot din
fier, i prini de u prin puternice i numeroase
piroane. Uile fiind aezate fa n fa, de la una la alta
ducea ctre o sal ngust, astfel c casa era mprit
n patru desprituri.
De multe zile se fceau pregtiri pentru primirea
nenumrailor oapei poftii de cneaz sub cuvntul
prznuirei zilei fiicei sale Ileana. De dou sptmni
Ileana, creia era ncredinat ducerea ntregei
gospodrii a casei lui Balo, lucra la pregtirile
214

trebuitoare. i acele pregtiri nu erau o ag, cci


cneazul vestise c numai din boierime se vor aduna n
casa lui, n ziua Sfinilor mprai peste o sut de
oaspei, fr a mai vorbi de slugile lor i de prostimea
care trebuia s se strng din toate prile. Toat
aceast lume trebuia s fie adpostit i hrnit ntr-un
chip care s fie vrednic de bogia i de numele lui
Balo. Cci cneazul era mai fudul dect era zgrcit i-i
plcea s fac s strluceasc bogia i puterea lui.
Pregtirile fuseser fcute astfel nct, cnd Ileana se
trezi n dimineaa zilei Sfinilor Constantin i Ileana, ea
era ncredinat c faima casei cneazului nu va putea
dect s creasc n urma praznicului ce avea s se deie
n acea zi.
Oaspeii, care ncepuser s soseasc din ajun,
urmar necontenit n vremea dimineii, iar curtea, la
prnzul cel mare, era nesat de rnime venit nu
numai din toate satele de pe mprejur, dar din toat
Moldova i chiar din fundul Vrancei.
Dup cea de pe urm punere la cale, Ileana se duse n
odaia ei i ncepu s se mbrace spre a fi gata pentru
masa ce avea s se deie ndat dup sosirea clugrului
Isaia, sihastrul de la Cetatea Neamului, care era
ateptat mpreun cu alt boier de seam i pentru
adpostirea crora se pregtise odaia cea mai bine
mbrcat. Oamenii ziceau c cneazul Balo are multe
comori, dar c una din ele face ct toate celelalte
mpreun i aceasta este fiica lui, frumoasa i blnda
Ileana. Ea era de statur nalt i mldioas. Prul
bogat, negru ca pana corbului, cnd era despletit o
acoperea ca o mantie de mtas neagr: atta era de
lung nct clca pe el. Sprncenile lungi erau negre i
215

ele, iar ochii de un albastru nchis, mari, lucitori;


privirea lor era plin de o nespus dulcea. Fruntea era
lat, nasul drept, nici prea lung nici prea scurt, gura
mic cu buze pline i rumene, chipul obrajilor i a
brbiei fr gre. Gtul era alb ca zpada, rotund dar
ginga, pieptul plin, braele rotunde de o albea
uimitoare iar minile i picioarele nite adevrate
minuni.
Dar Ileana nu era nzestrat numai cu frumusea feei
i a trupului, ea mai era vestit prin mprejurimi pentru
buntatea ei. Nu era nenorocire care s-i ajung la tire
fr ca ea s nu iee ndat msuri pentru alinarea ei.
Numai ea tia s nving zgrcenia cneazului i s
gseasc mijloace pentru a face bine la toi. Pe lng c
era frumoas i bun Ileana mai era deteapt i
harnic; chipul n care ducea, gospodria Poienei era
vestit n ar.
O fat att de vestit prin natere, nsuiri, frumuse
i bogie, nu putea s nu aib numeroi peitori. Mare
era numrul acelora care nzuiser la mna ei, dar
cneazul rspunsese tuturor c fiica lui nc nu voiete
s se cstoreasc. Cneazul era bucuros s mai pstreze
pe lng el att fata care-i nveselea casa, ct i zestrea
nsemnat ce ar fi trebuit s i-o deie, dar rspunsul era
ntr-adevr acel dat de Ileana cci btrnul nu-i
ascunsese niciuna din cererile ce i se fcuse. Ileana, i
rspunse totdeauna c se simte foarte fericit n casa,
lui i nu este de loc nerbdtoare s-o prseasc.
Niciunul din tinerii cneji care, atrai de faima ei, se
abtuse pe la Poiana nu tiuse s-i ntipreasc
amintirea n gndul sau inima ei: ea privise pe toi cu
cea mai desvrit nepsare.
216

De vreo cteva luni ns, slugile casei i numeroasele


fete din sat care veneau, pe rnd, s deie ajutorul lor la
lucrrile gospodriei, bgaser de seam c fiica
cneazului se cam schimbase. Li se prea c cneghina
punea mai puin inim la treburile casnice, c
privegherea ei nu mai era aa de ager ca mai nainte
c, ea, a, crei mni pn atunci ei le vzuse vecinic n
micare, rmnea acuma adesea ceasuri ntregi
nemicat, gnditoare, cu fusul n mn. Erau cu toii
de prere c aceast schimbare era datorit spaimei
resimit de Ileana n urma unei ntmplri de care
avusese parte la nceputul toamnei trecute.
n ziua de Sfnta Maria Mic, Ileana mersese cu
cneazul la Smirodava, unde era zi de trg, spre a
cumpra mai multe lucruri trebuitoare casei. Aicea, n
urma unor veti primite, cneazul se vzu silit s plece
numaidect la Bacu i s trimit pe Ileana la Poiana
sub paza vatamanului su, int, i a ase argai
voinici.
Dup plecarea stpnu-su, int mai pierdu vreo trei
ceasuri cu vnzarea unui crd de juncani i cnd, n
sfrit, plecar, ncepuse a nnopta.
Ileana, mpreun cu o tnr slujnic, se afla ntr-un
car mare tras de patru boi frumoi. Ea edea pe perini
moi de ln, aezate pe o scoar sub care era aternut
fn. naintea carului mergeau, clri, doi flci zdraveni
cu paloele la bru i mciuci atrnate la oblncul lii;
dup car, asemenea clare, venea int, purtnd i el
palo i ghioag nestrunjit. n urm veneau, pe jos, trei
argai purtnd baltage lungi i grele iar al aselea argat,
fr alt arm dect o secure n bru, mna boii.
Strbtuse jumtate de cale; drumul era pustiu, iar
217

noaptea fr lun i cerul cam ntunecat. Ileana edea


rzmat alene pe perine, slujnica adormise chiar bine.
Cei doi flci care mergeau nainte se cam deprtaser
de car i-i povesteau izbnzile lor pe lng fetele din
sat; int care, cu prilejul trgurilor ce le fcuse n
cursul zilei, fusese silit s cinsteasc de nenumrate ori
cu cumprtorii i cu vnztorii, avea capul greu i
aipise pe cal, iar cei trei argai din urm veneau alene,
unul dup cellalt, sprijinindu-se fiecare pe baltag; sauzea scritul roilor iar omul de la boi rupea i el din
cnd n cnd tcerea prin o pocnitur de biciu i un aho! rguit. Drumul mergea acuma la vale prin o ihl
deas.
Deodat, din ihl, din dreapta i din stnga, se
rpezir asupra carului vreo douzeci de umbre. Omul
de la boi fu lovit peste cap cu ciomagul dinainte i
trntit la pmnt, int dat jos de pe cal i inut cu
putere de brae vnjoase. Cei doi clrei auzind zgomot,
ntoarser caii i se ndreptar n treapd spre car, dar
alte umbre ieir din ihli, se rpezir asupra lor, i
ddur jos de pe cai i-i ameir cu lovituri de mnere
de palo nainte ca ei s fi avut vreme s scoat pe ale
lor din teci; de aceeai soart avur parte i argaii care
urmau carul.
Ileana, care rmsese mut de surprindere i de
spaim, mai venindu-i n fire, scoase un ipet:
Srii! Hoii! Ajutor!
Dar ndat se simi trntit pe perine, o mn grea
apsa pe gura ei i un glas rosti cuvintele:
Taci, de-i este drag viaa.
Dar ea nfipse dinii n mna care-i strivea buzele cu
atta putere nct strinul ddu un vaet de durere i fu
218

silit s sloboad gura fetei care strig nc o dat din


toate puterile:
Srii, oameni buni! Hoii!
Gura i fu nchis din nou cu mai mult putere, auzi
cteva cuvinte rostite cu mnie ntr-o limb strin i se
gsi n neputin de a face cea mai mic micare.
Necunoscuii erau pe cale s ntoarc carul, cnd se
auzi tropotul mai multor cai venind de la vale, n fug.
Carul nu era nc ntors cnd se zri umbra uria a
unui clre i se auzi un glas puternic strignd:
Cine strig dup ajutor?
Ileana n-avea chip s rspund cci pe gura ei apsa
cu putere o mn nvlit ntr-o mnu de fier, dar
argatul care mnase boii se trezise din ameeala
pricinuit de loviturile primite; el strig:
Hoii vrau s rpeasc pe fata cneazului Balo.
Srii oameni buni!
Ha, rspunse clreii care s-apropiase acuma de
tot, iar avem a face cu nemernicii de feciori domneti. Pe
dnii, Petre!
La o poronc dat ntr-o limb strin de acel care
inea pe Ileana, oamenii lui s-aruncar naintea noilor
venii.
Acetia erau numai cinci, dar chipul n care ncepur
a mnui paloele dovedea c erau oameni pentru care
lupta era un obiceiu. Mai ales acel care vorbise prea a fi
dracul n carne i oase: de cte ori se scobora paloul
lui, cdea cte un duman la pmnt.
Acei care le stteau mpotriv erau vreo douzeci iar
ali doisprezece rmseser mprejurul carului, l
ntorseser cu greu nspre Smirodava n drumul ngust
i porniser la deal. Scritul roilor fu auzit de clrei.
219

Mieii pleac cu fata, strig atunce ctre tovarii


lui, Mihu, cci el era acel pe care ntmplarea l aducea
n ajutorul Ilenei, dai, dai, de tot, biei, s ne curim
repede de aceti ticloi i s mergem s-o scpm.
Petrea Crbu i ceilali trei nvrtir paloele cu
atta hrnicie, nct n curnd acei din potrivnicii lor
care rmseser n via o rupser la fug i se fcur
nevzui n ihl.
Fr a pierde vreme, Mihu i cu ai lui se rpezir dup
car. l i gsir cu boi cu tot, la o deprtare de vreo sut
de stnjeni de locul unde se luptase, dar nu era nimeni
nici ntr-nsul, nici pe mprejur.
Au fugit mieii cu fata n ihl, zise Petrea.
Onea se ddu jos de pe cal, scpr rpede i
aprinznd o fclie se plec jos i ncepu s caute urmele
fugarilor.
Uitai-v, zise deodat ridicnd capul, pe aice au
intrat n desime! Iat ce-a pierdut fata i cu degetul el
arat n marginea ihli, o mic ciubot roie.
Dar nainte ca ceilali s fi putut zice ceva, se auzi la o
mic deprtare, n ihl un zgomot mare, deasupra
cruia rsun de trei ori strigtul cucuveicii.
Feele lui Mihu i ale tovarilor se nveselir.
N-au avut noroc, zise Onea cu rsul lui tcut, au
fugit de noi i au dat peste mo Marin cu ai lui.
Zgomotul n ihl ncetase; Petrea atunci fcu i el s
rsune de trei ori strigtul cucuveicii, iar din ihl i se
rspunse prin chiote voioase.
I-au rpus, zise Petrea, ia s vedem dac fata o
scpat teafr, i intrnd cu toii n ihl, merser ntrnsa ca vreo sut i cincizeci de stnjeni, apoi ddur
ntr-o poieni n care vzur mai multe facle aprinse i
220

mprejurul lor o grmad de oameni.


Unde-i fata? ntreb Mihu ndat ce s-apropie de ei.
Aice, rspunse voios glasul lui mo Marin.
i Mihu apropiindu-se, vzu la lumina faclelor, pe
Ileana stnd rzmat de trunchiul unui ulm btrn,
galbn ca ceara i cu ochii plini de spaim. El rmase
mut la vederea frumuseei ei, iar dup ce-i veni n fire,
i zise nchinndu-se:
Fii fr fric cneghin, eti printre prieteni i vei fi
dus la casa dumitale.
Ochii Ilenei, dnd de faa lui Mihu, spaima dintr-nii
dispru i privirea lor se opri cu o mirare plcut pe
nfoarea frumoas i brbteasc a tnrului. Dar,
vrnd s-i mulmeasc, nu putu s rosteasc dect
cuvintele:
Mulmesc... o....mulmesc...
Dar cine sunt mieii care au cugetat s rpeasc o
fat de cneaz? ntreb Mihu pe mo Marin.
Cine s fie? Un hotnog de la Smirodava cu o ceat
de slujitori unguri.
Unde sunt ei?
Aice, legai cot la cot, vrei s-i vezi?
Da, rspunse Mihu i, scond din bru un
zbranic negru n care se vedeau dou borte, i-l puse
pe obraz nnodnd capetele la ceaf.
Du-m la ei, spuse el moneagului.
Moneagul, fcnd semn la doi oameni care ineau
cte o fclie, l duse ntr-un ungher al poieniei unde
gsi civa oameni de ai lui pzind vreo doisprezece
slujitori, legai de mini i de picioare i rzmai de
tufe.
Care-i hotnogul? ntreb Mihu.
221

Eu sunt hotnogul, zise unul dintr-nii.


Eti ungur?
Ba nu, sunt romn, tatl meu este cneazul
Peletucul, de la Peletuci lng Bacu.
Cu atta mai ru, rspunse Mihu. De ce ai rpit pe
fata cneazului Balo?
Fiindc aa mi s-o poroncit.
De ctr cine?
De ctr acel care are drept s-mi poronceasc:
tefan.
Feciorul vitreg al lui Sas?
Da, el.
De-ai fi romn adevrat i otean cinstit n-ai fi
ndeplinit o asemenea poronc, zise Mihu. Apoi
ntorcndu-se ctre mo Marin i zise:
Mo Marine, eu plec ca s duc pe cneghin pn la
casa ttne-su, dumneta cu oamenii dumitale i vei
urma drumul nainte, acolo unde trebuie s mergi, eu
nainte de ziu voi fi iar printre voi. Dar pn a nu pleca,
mi vei ntinde pe aceti miei la pmnt i le vei trage
cte trei sute de nuiele: s_nu fie n stare s se ntoarc
la Smirodava dect pe brnci!
Ai neles?
Da, cpitane, neleg, rspunse mo Marin, dar
hotnogului ce s-i fac?
S-i tragi cincizeci de nuiele mai multe dect
celorlali i s fie trase cu mai mult putere.
Ai mil, cpitane, strig hotnogul, bag de seam
c sunt romn i fiu de boier.
Cu atta mai mare ruine pentru tine, ai spurcat
prin mrava-i fapt i numele de romn, i acel de
boier. Dar, dac ruinea nuielelor i pare prea mare,
222

poi s fii spnzurat. Mo Marine, l vei lsa s aleag


ntre nuiele i spnzurtoare.
Apoi Mihu, fr a mai atepta rspunsul hotnogului,
plec iar spre locul unde lsase pe Ileana, scoase
zbranicul care-i acoperea faa, se apropie de ea i-i
spuse:
Cneghin, este vreme s plecm, vom merge pe jos
pn la carul care ateapt n drum i te voi nsoi eu
singur pn la curtea cneazului.
Cnd ajunser n drum, gsir mprejurul carului att
pe int ct i pe argai cu slujnica Ilenei. Dei erau
ameii de loviturile primite, i revenise cu toii n fire
afar de fata din cas care, de atunci, rmase cam
smintit. Dar, din slujitorii care sttuser mpotriva lui
Mihu i a tovarilor lui, ase erau mori iar ali apte
zceau greu rnii n drum. Mihu, mpreun cu Petrea i
ceilali tovari ai lui care veniser clri, nsoi pe
Ileana pn la poarta cneazului.
Pe drum el i spuse c fusese rpit de tefan, unul
din fiii vitregi ai lui vod i prclab al cetii Smirodava,
vestit pentru desfrnarea lui. Fata se cutremur la
gndul primejdiei din care scpase.
De ce, zise ea cnd ajunser n sat, nu vrei s stai
la noi pn la sosirea tatlui meu; el vine desear i ar fi
fericit s-i mulmeasc singur pentru scparea mea.
O datorie sfnt m cheam n alt parte, rspunse
Mihu, apoi, venindu-i n ajutor, n-am fcut dect ceea
ce ar fi fcut n locul meu orice cretin i orice otean
vrednic de acest nume. Cneazul nu-mi datorete nicio
mulmire.
Ajunsese acuma la poarta curii.
Cel puin, zise Ileana, spune-mi numele dumitale ca
223

s pot, la rndul meu, s-l spun tatei.


Mihu sttu pe gnduri.
Numele meu, cneghin, obinuit nu-l spun, dar
dumitale nu-l voi ascunde.
S plec pe cal pn la urechea ei i-i opti:
Sunt Punaul Codrilor!
Apoi adaose cu glas tare:
Rmi sntoas cneghin, sunt mulmit c te-am
putut ndatora. Fii ncredinat cu nu te voi uita
niciodat!
i dnd pinteni calului, se deprt repede urmat de
tovarii si nspre obriile Brlzelului, unde dduse
ntlnire lui mo Marin. Aice trebuiau s atepte
trecerea unor negustori care duceau marf bogat de la
Chilia n ara leeasc, marf ce aveau de gnd s o
vmuiasc.
Dar, de atuncea icoana Ilenei rmase vie n mintea lui
iar acea a Vidrei se tergea din zi n zi mai mult.
Ileana rmsese ncremenit la auzul numelui aceluia
care i scpase cinstea. tia cine era Punaul Codrilor
cci nu era copil n ar care s nu fi auzit despre
dnsul. Crescuse la ar, n mijlocul poporului pentru
care Punaul Codrilor era privit ca un al doilea Hristos;
fiic a unui duman nverunat al domnului, nu hrnise
niciodat dect simiri binevoitoare pentru dnsul. n
ochii ei el fusese totdeauna un viteaz de frunte care se
lupta pentru pricina cea sfnt i dreapt; faptul c
datorea acum pstrarea cinstei Punaului Codrilor,
departe de a-i fi neplcut, o mgulea.
Cnd cneazul, la ntoarcerea lui auzi ntmplarea,
izbucni n ocri cumplite mpotriva mieilor de feciori
domneti; ura lui pentru casa lui Sas se fcu mai mare.
224

Pe de alt parte nu gsea cuvinte destule pentru a luda


i a slvi pe Punaul Codrilor; jura c dac ar ti unde
s-l gseasc, i-ar drui jumtate din averea lui.
Aceste cuvinte de laud pentru Punaul Codrilor
rostite de cneaz erau ascultate de Ileana cu o adevrat
lcomie; simea, auzindu-le, o bucurie nespus. Chipul
frumos i vitejesc al mntuitorului ei astfel cum i se
artase dinaintea ochilor uimii, n poienia din pdure,
erau acuma necontenit n faa lor, fcnd-o s rmie
ceasuri nemicat cu fusul sau cu suveica n mn.
Nu este deci lucru de mirare dac Ileana,
pieptnndu-i alene prul bogat n dimineaa zilei
Sfinilor Constantin i Ileana, s fi avut naintea ochilor
chipul lui Mihu i s se fi gndit c cu toate pregtirile
fcute n acea zi pentru dnsa, nu puteau s-o fac cum
ar fi dorit-o, cci el nu avea s fie printre oaspei.

225

fat din cas intrnd n odaie, trezi pe Ileana


din visuri dndu-i de tire c printele Isaia
sosise cu ali boieri de seam i c cneazul
ntrebase de dnsa.
Scuturndu-i amoreala, cneghina se grbi s se
mbrace. Puse o cme de borangic cusut la piept i la
mneci cu flori de mtas roie i presrat peste tot cu
puiori de aur; peste cme o bondi albastr fr
mneci, cusut cu flori albe i roii amestecate cu fir, o
fot grea, esut din mtas albastr, cu dungi largi,
roii i altele mai nguste de fir de aur. Mijlocul i era
strns de o bat lat esut asemenea din mtas
albastr cu dungi roii amestecate cu altele de fir. Pe
partea de dinapoi a capului puse o basma de mtas
roie, cusut pe la margini cu fir, a crei capete i
atrnau pe spete. n picioare purta ciuboele de iuft rou
avnd mici clcie ferecate cu argint.
Cnd iei din odaia ei, Ileana se ndrept spre
cerdacul din faa porii celei mari a curii, unde cneazul,
mpreun cu oaspeii lui cei mai nsemnai, fceau cerc
mprejurul printelui Isaia.
226

Strbtnd rndurile boierilor, cneghina merse drept


la clugr, pe care-l cunotea de mult i, plecndu-se i
srut mna. Printele Isaia o binecuvnt, o srut pe
frunte i-i zise ct de fericit se simte c a putut veni de
ziua ei s-i ureze ani muli i fericii, dar vzu c fata se
nglbenete i se clatin pe picioare.
Ce ai? ntreb el mirat, cuprinzndu-i mijlocul cu
braul ca s nu cad.
Iar cneazul se rpezi i el ctre fiica sa.
Nemica, mulmesc, rspunse Ileana venindu-i n
fire, o slbiciune neateptat, dar acuma mi-a trecut.
Slbiciunea i era pricinuit de vederea neateptat a
lui Mihu, care se inea n dosul celorlali oaspei, dar al
crui cap se ridica deasupra tuturor celorlalte. Era
galben, i el, dei ateptase acea zi mai multe sptmni
cu nespus nerbdare, cu nemrginit dor, dar i cu
mare team. Iar cnd ochii lor se ntlnir i cnd ceti n
ochii fetei bucuria de care era cuprins, i se pru c o raz de fericire luminoas nveselete cerul; cnd o vzu
ovind pe picioare cu greu izbuti s se stpneasc i
s nu se repad la dnsa pentru a o sprijini.
Ileana i ncord toat voina i putu s rspund n
chipul cerut de obiceiurile vremii urrilor rostite de
Toma Alimo i de tefan Stroici, pe care nu-i vzuse
niciodat pn atunci. La grea cumpn fu pus cnd
Mihu se apropie de ea i-i fcu aceleai urri. Ct pe ce
era s-i spuie c-l recunoate i s-l arate cneazului, n
faa tuturor ea fiind acel care o scpase de ruine dar el,
gcind ce s petrecea n inima ei, i arunc o privire din
care Ileana pricepu c o roag s tac. Se mulmi, deci,
s se nchine la dnsul n tcere.
Printre boierimea adunat la Poiana nu se afla o
227

singur jupneas sau fat de cneaz; erau numai


brbai. i fu deci uor Ilenei s se retrag la o parte spre
a s liniti puin pn la vremea mesei.
Boierii se desprir prin cerdacuri i odi alctuind
cercuri deosebite mprejurul printelui Isaia, a lui Toma
Alimo i a lui tefan Stroici.
n curte domnea veselia cea mai mare: peste dou mii
de rani erau adunai mprejurul unei mulimi de mese
acoperite cu mncri gustoase, iar ntre mese s vedeau
bui desfundate din care vinul se scotea cu cofele. Din
toate prile se ciocneau ulcelile i se cinstea n
sntatea cneghinei Ileana i a cneazului.
n curnd boierii fur poftii la masa pus n livad, la
umbra unor nuci uriai, unde gsir pe Ileana care-i
atepta. n capul mesei fu pus printele Isaia, ntre el i
Balo lu loc Toma Alimo, n stnga clugrului,
Ileana, iar lng dnsa Stroici. Mesenii edeau pe lungi
lavie de lemn peste care erau aezate perine de ln.
Slujba era fcut de nenumrate slugi n haine
rneti: iari, cme alb ca zpada, bru ro, chimir
de piele cusut cu flori i ciubote.
Masa era alctuit din bor de pasre, din pstrvi i
ali peti fieri i afumai, din mulime de tocturi i
fierturi de pasere i de carne cu ciuperci i verdei, din
fripturi de tot soiul, de paseri i de vnat, precum i din
prjituri dulci de tot felul fcute, bineneles, cu miere.
Cetile de argint care nlocuiau paharele se umpleau
de slugi necontenit, nu numai cu vinuri vechi din
vinaurile cele mai renumite din ar, dar i cu vinauri
greceti aduse cu mare cheltuial de la arigrad.
Singurii din meseni care nu mncau i nu beau cu poft
erau Ileana i Mihu. El edea de aceeai parte a mesei ca
228

Toma Alimo, numai mult mai jos, cu tineretul; putea


prin urmare s vad pe Ileana i ea putea s-l vad pe
dnsul. El se uit numai rar spre dnsa, iar ea nu
ndrznea s-i arunce cte o privire dect pe furi. Fata
se simea cu totul ameit, i se prea c se afl n
mijlocul unui vis i izbutea numai cu greu s rspund
la ntrebrile ce i le puneau printele Isaia i Stroici.
Cnd se aduse cea de pe urm prjitur i putu prin
urmare s se scoale lsnd pe ceilali meseni s
petreac nainte, i se pru c ies dintr-o cazn
nesuferit.
Soarele era jos de tot cnd cneazul Balo i cu oaspeii
lui prsir masa i se ndreptar nspre poarta curii,
naintea creia flcii din satele nvecinate ntinsese o
hor urie.
Spre a nu tirbi renumele pivniei cneazului, trebuie
s lmuresc c nu toi boierii care luaser parte la osp
ntovreau pe Balo i pe clugr; muli dintr-nii se
scular de la mas numai pentru a se lungi pe iarb i a
trage cte un somn, iar alii din acei care urmar pe
gazda lor numai cu oareicare greutate se ineau pe
picioare i mergeau drepi.
Cnd se oprir lng hor, fur ndat ncunjurai de
oamenii mai aezai i mai n vrst care nu luau parte
la joc. Vaza de care se bucura printele Isaia era
bttoare la ochi; care de care se ndesa spre a se
apropia de el, a-i sruta mna i a primi binecuvntarea
lui. Iar clugrul avea pentru fiecare cte o vorb bun
i, din ntrebrile ce le punea, era vederat c cunotea
pe muli din ei.
Cnejii cei mai n vrst, urmnd pilda lui, se lsar i
ei n vorb cu ranii pe care i cunoteau, iar cei mai
229

tineri, atrai de vioiciunea horei n mijlocul creia


cntau douzeci i patru de lutari i de cobzari, intrar
i ei n joc, avnd bineneles, grij s ieie loc pe lng
fetele cele mai frumoase.
Frumoas zi, printe, zise ctre Isaia un ran cu
plete i mustei albe, nalt, nc sprinten, cu o fa
frumoas n care luceau nite ochi vioi. Frumoas zi i,
mai ales, artnd nspre hor, frumoas frie. (...)
Soarele asfinise acuma i cete de rani ncepur a
iei pe poart, dar jocul inu pn dup nnoptat. Boierii
se retrseser n cerdac unde petreceau glumind sau
ascultnd povestirile celor mai btrni i mai limbui.
ndat dup ce cei de pe urm rani prsir ograda,
poarta cea mare fu nchis i cheia ei adus cneazului
de ctr int.
Oprit-ai pe toi acei pe care i i-am nsemnat?
ntreb cneazul.
Pe toi i nc vreo civa peste dnii, rspunse
vatmanul.
Cneazul se uit mirat la dnsul.
Mai muli din oamenii notri cei mai de credin miau cerut s opresc prieteni de ai lor, pentru care s-au
pus ei chez.
Care sunt aceia? ntreb clugrul cu glasul
ngrijat.
Preotul Matei ifrea din Dofteana pe Trotu, Andrei
iiriga din Helegiu, Stan Blatul din Dumbrveni i
Nstas Lenea din Rugineti.
Toi sunt buni, zise clugrul i putem avea toat
ncrederea ntr-nii, numai cel de pe urm este cam
prost. Ce fel de oameni oare oprit-a el sub chezia lui?
230

Pe un vr al lui, un ran din Vrancea i pe un


preot tot de acolo, din satul Neruja.
Foarte bine, acuma mi aduc aminte, zise clugrul
a crui fa se nsenin. Nstas Lenea se ludase mai
de mult c are neamuri n Vrancea i c printr-nii are
s ne aduc n ajutor o ceat de Vrnceni voinici.
Nu socotii, printe i jupme Balo, zise atunci
unul din cnejii de fa, c ar fi bine s ncepem voroava
la care ne-ai chemat? Unii din noi ed departe de aicea
i, spre a ajunge mine seara acas, vor trebui s plece
nainte de ziu.
Dac dorii i dac este cu voia printelui putem
ncepe ndat, zise Balo.
N-am de fcut nicio mpotrivire, zise printele.
Atunce, zise Balo, ctre int, pregtete precum
i-am poroncit, du pe rani n hrub i vin de ne d de
tire.
int plec.
Dup ct vd, voii ca ranii s ieie parte i la
acest sfat att de nsemnat prin urmrile ce trebuie s
aib? zise, ntorcndu-se ctr clugr, unul din cneji,
un brbat nalt i usccios cu lungi mustei negre lsate
n jos.
Tocmai fiindc urmrile sfatului nostru au s fie
grele i se vor resfrnge asupra poporului ntreg, trebuie
ca la el s fie de fa brbai din toate treptele, rspunse
printele Isaia.
i ce lumin poate iei din sfatul inut cu mojicii?
Ce ajutor poate s deie boierilor mintea lor mrginit?
Cu toat supunerea datorit printelui, mi se pare c
dac-i chemm acuma la sfat cu noi, strnim numai
nite pofte care cu greu se vor putea mulmi dup
231

izbnd! zise acela cneaz.


Aa este! ziser mai muli din cnejii de fa.
Dac mojicii se vor crede semenii notri, ei nu vor
voi s asculte de povuirea noastr n lupt, mai
adaog cneazul care vorbise.
Printele Isaia, linitit i rece, rspunse:
Lupta care avem s-o dm are s fie lung i crud.
Spre a iei dintr-ns biruitori avem nevoie de toate
puterile neamului romnesc. Ne trebuiesc mai cu sam
oteni muli; brae vnjoase care s se lupte i s
nfrunte zilnic truda, foamea, setea, durerea i moartea
fr a primi simbrie. Eu acele brae multe i vnjoase nu
le pot cuta i gsi dect n poporul de jos. Pentru ca s
nvingem trebuie ca otenii notri s aib necontenit
naintea ochilor un el mre care s-i nsufleeasc i
s-i fac a-i pstra inimile oelite chiar dup un ir de
nfrngeri, a nu se ngrozi nici la gndul c dumanul lear putea arde coliba, pustii ogarul, nimici tot avutul,
robi nevasta i copiii. Dar pentru a-l nsuflei astfel acest
scop trebuie s fie ntr-adevr mare: s deie fiecruia
credina c s lupt pentru a fi, dup izbnd om
desvrit care, el i copiii lui, s poat purta pe vecie
capul sus, s fie om a crui cinste i avere s fie n veci
la adpostul mpilrii i a nedreptii, s fie n veci ferite
de necinste i de batjocur. Pentru a-l face s intre n
lupt ptruns de aceast mntuitoare credin, trebuie
ca de la nceput s ne purtm cu dnsul nu precum neam purta cu o turm de robi, ci precum ne-am purta cu
fraii mai mici i mai tineri. Cu ct i vei cinsti mai
mult, cu altta va pieri mai curnd din ei orice bnuial
mpotriva voastr i, n ceasul nevoii, vei avea oteni
mai asculttori i mai pregtii s nfrunte primejdia.
232

Vom nvinge nti pe Sas i, pe urm, pe craiul Lajos nu


cu turme de robi, ci cu frai de arme! V ntreb pe toi
care suntei adunai aice, cneji i juzi fruntai ai rii,
care v-ai trit viaa n mijlocul poporului nostru, oare
de cte ori l-ai luat cu biniorul, de cte ori ai vorbit
cinstei i omeniei lui, datu-va el de gre chiar n
mprejurrile cele mai grele i cnd, nu avea nimica de
ctigat?
Nu, nu, niciodat, se auzi din toate prile.
Apoi, urm printele, dac el nu v-o dat gre n
mprejurri grele cnd nu avea de ateptat niciun folos,
nchipuii-v cum va ti s v urmeze, s lupte i s
biruiasc, cnd va avea totul de ctigat?
Ai dreptate printe! Vom face cum ne sftuieti! S
mergem s ne sftuim cu poporul! rspunser cnejii.
Tocmai atunci sosi i int, care spuse lui Balo c
totul este gata i c oamenii ateapt.
S mergem! zise cneazul i, lund pe printele Isaia
de bra se ndrept spre livad; toi l urmar.
Ajunser n curnd la gura unei hrubi unde stteau
dou slugi cu fnare care intrar n grlici i merser
naintea lor spre a le lumina calea. Scoborr vreo
douzeci de scri, apoi urmar un fel de sal ngust la
captul creia crnir n stnga i se gsir ntr-o hrub
larg i nalt, luminat de vreo treizeci de fclii de cear.
Aice se aflau adunai ca o sut de rani care la vederea
printelui, se descoperir i se nchinar.
Bine v-am gsit oameni buni! zise printele.
S trieti! rspunser ranii.
Erau aproape toi oameni fcui i, dup
mbrcminte, fruntai n satele lor. Printre ei se vedeau
i civa preoi. rnimea la venirea boierilor se
233

grmdi n fundul hrubei, intrarea fiind cuprins de


cneji.
Oameni buni, zise printele cu glas tare, am rugat
pe prietenul nostru, cneazul Balo, s v opreasc ast
noapte la dnsul pentru ca s ne putem sftui nc o
dat cu toii mpreun, cci ceasul luptei s-apropie cu
rpegiune. La sfatul nostru ie parte de ast dat i
trimesul acelui care este menit de noi toi s fie domn
stpnitor. Cneazul tefan Stroici, adaose el lund pe
tnr de mn, vrul voievodului Bogdan, este
nsrcinat de el s-i ie locul pn ce va sosi, s se
chibzuiasc cu cpeteniile noastre asupra msurilor ce
vor trebui luate pentru a nchizlui izbnd i s fac,
n numele lui Bogdan, cu boierimea i cu poporul rei,
orice legtur vor socoti de trebuin.
Boieri dumneavoastr i oameni buni, zise Stroici,
sunt mndru de cinstea ce mi-a fcut-o vrul meu
voievodul Bogdan, cnd mi-a ncredinat sarcina
mrea de a-l nlocui pn la sosirea lui printre acei
care l-au ales povuitor i cpitan al lor n mndra
nzuin de a croi neamului nostru o soart vrednic de
el. Voi face tot ce-mi va sta n putin pentru a m arta
vrednic de cinstea ce mi-a fcut-o Bogdan i vrednic de
a fi pentru o bucat de vreme, cpitanul vostru. V rog
pe toi, boieri i locuitori ai satelor, s m ajutai n
ndeplinirea grelei srcini ce mi s-a ncredinat. Lupta
noastr va fi grea cci, dup ce vom dobor pe Sas, va
trebui s inem piept puterei ungureti. Numai prin
ajutorul tuturor, numai dac vom fi ptruni cu toi de
acelai dor pute-vom vedea ncercrile noastre
ncununate de izbnd, pute-vom izbuti s croim pentru
aces popor o ar care s fie numai a lui.
234

nfoarea brbteasc a lui tefan, faa lui deschis,


nsufleirea cu care rosti aceste cuvinte i cucerir
bunvoina tuturor celor ce erau de fa.
Din toate prile se auzir strigte:
S trieti!
Bine ai vorbit!
Te vom ajuta!
S ai ncredere n noi!
Nu te vom lsa!
S triasc Bogdan i namestnicul lui!
Cnd adunarea se mai liniti, un om iei din rndurile
ranilor, n locul rmas slobod ntre ei i boieri. Era
acel pe care am auzit pe printele Isaia numindu-l
erban.
Cu voia dumneavoastr, cuvioase printe i cinstii
boieri, a dori s griesc i eu ceva.
Cum nu, zise printele Isaia, spune ce ai de zis, teascultm, erbane.
Cuvioase printe, boieri dumneavoastr! Frumos o
vorbit cneazul de peste muni i mare dreptate are:
numai dac ntre noi va domni unire i frie putem s
ndjduim c vom izbuti. Frumos o vorbit cneazul cnd
ne-o spus c, prin lupta care suntem gata s-o ncepem,
avem s ne croim o ar care s fie numai a noastr i
unde cel mic ca i cel mare s aib deopotriv parte de
sfnt dreptate. Sunt om de aizeci de ani trecui, sunt
gospodarul cel mai de frunte din satul meu, din
Ghindoani, am turme de cai, de vite i de oi, am sute
de stupi. Dumnezeu mi-o dat nou feciori, toi n via,
toi mai nali dect mine, apte sunt nsurai i cu copii,
i tusapte sunt fruntai n satul nostru. Totui, pentru
a ajunge s ne croim o ar ca acea de care o vorbit
235

cneazul de peste muni sunt bucuros s jertfesc


rmia mea de via, s pierd averea mea ntreag, s
vd bieii cznd unul dup altul sub paloul sau sub
sulia dumanului, cci va rmne ndejdea c cel puin
nepoii mei vor fi oameni, c vor putea tri n tihn ca
oameni deplini; c vor fi ferii de jaf, de siluire, de
batjocur, c nici strin, nici diregtor nedrept nici
stpn lacom nu se vor putea atinge de avutul sau de
cinstea lor. i ca mine, cuvioase printe i boieri
dumneavoastr, simte ntreg norodul acestei ri.
Nu este unul din noi, care s nu jertfeasc cu bucurie
i via i avere pentru a pregti copiilor sau nepoilor o
soart mai omeneasc dect acea de astzi. i nu se vor
lupta ca viteji, se vor lupta ca zmei. Cci, s nu v fie de
suprare boieri, grea este astzi soarta ranului.
mpilrile i siluirile domneti v sunt cunoscute: grele
sunt birurile puse de domnie i noi nu pltim numai ct
este hotrt de domnie, dar pltim ct vrea s ne ieie
diregtorul. Dreptatea este numai pentru acel care are
cu ce s-o cumpere; ranul este privit ca o vit, cel de pe
urm diregtor se crede n drept s-i bat joc de dnsul
i cinstea casei lui. Dar mai sunt i alte mpilri i alte
nedrepti, boieri dumneavoastr, de care nu voii s
tii cci, iertai-m dac griesc ca un ran prost, acele
mpilri se fac de oamenii dumneavoastr. Legea i
obiceiul pmntului acestuia au fost c cneazul s ieie a
zecea din toate roadele pmnrtului i fietecare locuitor
s-i fac trei zile de clac pe an. ns oamenii
dumneavoastr ieu dijma n aa chip nct adesea
partea stpnului copleete partea omului, iar cele trei
zile de clas pe an, nu tiu prin ce minune, au ajuns
mptrite. S mai vorbesc de altele? Locuitorul nu poate
236

s macine dect la moara stpnului, aa o fost de cnd


lumea, dar stpnul trebuie s-l vmuiasc drept
lundu-i un miertic din zece: oamenii dumneavoastr
ieu trei. Dar judecile strmbe, dar samovolniciile, s
mai vorbesc de ele?
Vedei, boieri dumneavoastr, c mare este deosebirea
ntre starea n care ne aflm i cea care ne-o juruiete
cneazul de peste muni, dac vom izbuti prin mintea i
vitejia dumneavoastr, prin puterea braelor noastre, s
gonim pe Sas i pe puii lui de lup din ar i s
nfruntm puterea ungureasc. Proti am fi noi, ranii,
dac am sta mcar o clipeal la gnduri pentru a jertfi o
via att de amar spre a pregti copiilor notri un
viitor att de strlucit. Numai, boieri dumneavoastr, s
nu v suprai, dar muli dintre noi se tem c vom lupta
i vom birui dar c, dup lupt i izbnd, numai cei
mari se vor folosi, iar pentru prostime tot ru are s fie.
i m tem c o asemenea bnuial stpnind multe
inimi, ele nu vor mai avea toat tria trebuitoare pentru
a purta lupta cu destul vitejie, pentru a ndura nevoile
i durerile nedesprite de dnsa cu destul ndrjire. i
cnd inima se moaie, tii dumneavoastr c nici braele
nu mai au putere. Tare m tem de aceast bnuial
blstmat i fiindc dorul de a-mi vedea neamul slvit
i ducnd un trai cinstit mi arde i-mi ptrunde inima,
tare v rog, cuvioase printe i cinstii boieri, s facei
dumneavoastr ce vei ti pentru ca s piar bnuiala i
s tie romnul c binele lui i al copiilor lui atrn
numai de la oelirea inimei lui, de la virtutea braelor lui
i c miel ar fi acela care ar crua inima sau braul. Am
zis!
Din grmada ranilor se auzir strigte de:
237

Aa este!
Bine o vorbit!
Facei s piar bnuiala dintre noi.
Fr ncredinarea c soarta ne va fi cu totul
schimbata, nu putem face ca poporul s intre n lupt
cu toat inima i cu tot sufletul, zise un preot btrn.
Cneazul cu musteile negre i groase, pe care l-am
vzut nemulmit de sftuirea cu ranii, Radomir de
lng Bacu, iei din rndurile boierimei i ceru dela
clugr ncuviinare s vorbeasc.
Printele consimind, Radomir, ntr-o lung cuvntare,
nvinovi pe rani c vor s se foloseasc de nevoia n
care se gsete neamul i ara pentru a dobndi foloase
noi pentru dnii i a tirbi drepturile i veniturile
cnejilor. El vesteji cu cuvintele cele mai tari o asemine
precupeire a unui ajutor ce nu era dect o datorie
sfnt ctr mama obteasc: ara.
Cuvntarea lui Radomir fu primit de o parte din cneji
cu semne de mulmire, ranii tcur dar, din
rndurile lor, iei iari erban din Ghidoani.
Greit este cneazul cnd zice c ranii vor s se
foloseasc de nevoia neamului spre a dobndi foloase
noi pentru ei i spre a tirbi i a mpuina veniturile
boiereti. ranii nu cer niciun folos nou, nu vor s
tirbeasc niciun drept, ei cer numai s se foloseasc
nesuprai de drepturile de care, n puterea obiceiului
pmntului, s-au folosit moii i strmoii lor. Ei nu vor
s se ating de niciunul din drepturile i din veniturile
de care s-au folosit moii i strmoii boierilor n
puterea aceluiai obicei al pmntului, dar vor ca
obiceiurile noi, ca drile i ndatoririle noi puse de unii
din cneji asupra ranilor numai din voina lor i cu
238

samavolnicie, dri i ndatoriri care fac din viaa


ranului un chin i o nevoie, s piar cu desvrire.
Aa este! strigar ranii. Poporul cere numai
drepturile care au fost ale sale din veci.
Vroii ca cnejii s nu mai fie stpni pe pmnturile
lor, strig Radomir.
S am iertare, jupne, zise atunce preotul cel
btrn care mai vorbise, dar pmntul nu este al
cnejilor, pmntul este al neamului care-l locuiete.
Neamul ntreg l-o luat n stpnire, neamul ntreg l-o
aprat cu sngele lui; norodul o desclecat sate i orae,
norodul o fcut curiri; nime n-o mprit cnejilor
pmntul stpnit de neam. Dar fiindc neamul avea
trebuin de judectori n vreme de pace i de
povuitori n vreme de rzboi, s-au ales cei mai buni de
neam, cei mai vrednici i li s-o ncredinat lor i
scobortorilor lor puterea de a judeca i de a povui pe
ceilali. Iar n schimb, spre a rsplti osteneala lor, li sau dat dreptul de a lua a zecea din tot rodul
pmntului, acel de a ine moar i crm, acel de a
globi pe vinovai i s-au ndatorit pe toi romnii s
lucreze cneazului cte trei zile de clac pe an. tii bine
c aa este, cci n aceast ar nu stpnete niciun
cneaz pmnt pustiu, nelocuit, iar satele cu pmntul
locuit mprejurul lor se numesc i astzi judee.
Aa este, strigar toi ranii i chiar muli din
cneji, mai ales din acei mai btrni.
Boieri dumneavoastr, zise iar erban, n-o avut
dreptate cneazul Radomir cnd o nvinovit pe popor c
folosindu-se de nevoia neamului precupeete ajutorul
su. Poporul nu precupeete nimica, nu v cere nimica.
Dar noi, fruntaii satelor, noi crora cuviosul printe ne239

o fcut cinstea s ne destinuiasc scopul lucrrii sale,


noi n snul crora o tiut s detepte mndria i
iubirea de neam, noi care trim cu poporul, auzim
plngerile lui, tim gndurile lui, datori suntem s v
grim adevrul. i acest adevr este c, dac nu se va
face o legtur mare, prin care s se nchezluiasc
poporului drepturile lui cele vechi i strpirea
obiceiurilor noi i rele, poporul va merge la lupt pentru
izgonirea lui Sas, dar nu va pune n aceast lupt
nsufleirea i ndrjirea fr de care nu vom putea avea
sori de izbnd. Apoi nu uitai un lucru: cea mai mare
parte din cneji este din partea noastr, de unde tii c
Sas ca s-i rzbune pe ei i ca s capete oteni, nu
juruiete el poporului mult mai mult dect v ferii
dumneavoastr s-i juruii?
Aceste de pe urm cuvinte ale lui erban, care artau
cnejilor o primejdie foarte adevrat i foarte mare, la
care ei nu se gndiser pn atuncea, nu fur pierdute.
Ei ncepur s se sftuiasc ntre dnii cu jumtate de
glas, apoi unul dintr-nii, un cneaz btrn de pe
omuz, numit Liteanu, zise lui Isaia:
De ce taci, printe, i nu ne cinsteti cu prerea
cuvioiei tale. Cuvioia ta eti povuitorul nostru,
cpetenia noastr, acel care o pus la cale aceast
lucrare mrea. De la cuvioia ta ateptm lumin.
N-am vorbit pn acuma, rspunse clugrul,
fiindc am vrut ca fiecare s-i spuie prerea nenrurit
de nimeni. Bnuiala i lipsa de ncredere care domnete
ntre boieri i popor alctuiete o primejdie mare,
grozav pentru izbnd pricinei noastre. Are dreptate
erban din Ghiondoani cnd zice c poporul va lupta
cu ndoit inim cnd va ti c izbnd va pune pe copiii
240

si la adpostul tuturor relelor nesuferite de care este


bntuit astzi, i trebuie s mrturisesc c poporul
rabd pe lng relele i frdelegile venind de la domnie
i altele. Nu toi cnejii se poart cu dreptate; sunt
printre dnii i oameni lacomi i nedrepi care fac
soarta ranului din cale afar amar. Este foarte
adevrat c muli cneji, fr dreptate, numai cu de la
sine putere, au ncalcat drepturile strmoeti a
locuitorilor din judeele lor i le-au pus dri i ndatoriri
noi, necunoscute de btrnii notri. Primejdia despre
care ne-o vorbit erban este foarte vie i foarte
amenintoare. Trebuie s lum msuri pentru a ne feri
de dnsa i a face ca poporul s intre n lupt ptruns
de gndul c mntuirea lui de toate relele atrn numai
de la vitejia i de la voina lui. Sunt de prere c chiar n
ast-noapte s se fac ntre cnejii i fruntaii satelor
care sunt de fa aice o mare legtur, prin jurmnt pe
evanghelie, s se lege c ndat dup gonirea lui Sas s
nu mai cear locuitorilor din judeele lor niciodat, n
veci, vreo dare sau vreo ndatorire peste cele obicinuite
din vechi. Iar fruntaii satelor s se ndatoreasc a pzi
cu sfinenie ndatoririle la care au fost supui btrnii
lor ctre cneazul sub a crui ascultare se aflau. i, spre
mai mare credin, aceast legtur s fie ntrit de
ctre namestnicul viitorului i mult doritului nostru
stpnitor. Cneazul Stroici s jure n numele lui Bogdan
c va face s se pzeasc cu strnicie aceast legtur
dintre cnejii i poporul acestei ri i c va pedepsi cu
asprime pe oricine, cneaz sau ran, s-ar abate de la
ndatoririle legturei fcute astzi.
Aa s fie! strigar ranii.
Boierii se sftuir ctva ntre dnii, apoi cneazul
241

Liteanu zise cu glas tare:


Suntem gata s urmm sfatul printelui, s facem
jurmntul cerut de cuvioia sa i s-l inem cu
sfinenie.
Dar, zise Radomir, are oare cneazul Stroici putere
s ieie asemine ndatorire n numele lui Bogdan? Vzuta cineva puterile lui?
Eu am vzut puterile lui, zise printele, scond un
pergament de care era atrnat, printr-un gitan de
mtas, o pecete de cear; iat-le, s vi le cetesc.
i, n mijlocul unei adnci tceri, printele Isaia
ncepu s tlmceasc pe romnete cartea slavon prin
care Bogdan, printre altele, mputernicirea pe Stroici s
ieie n numele lui, mpreun cu printele Isaia, orice
ndatorire ar crede de cuviin, ncredinnd c
ndatoririle luate de Stroici i fgduinele fcute de el
vor avea aceeai putere ca acelea fcute de nsui
voievodul.
Dup ce Isaia isprvi tlmcirea crii, el spuse cteva
cuvinte la urechea lui int. Acesta iei pn n gura
hrubei pentru a veni ndat napoi nsoit de preotul din
Poiana cu crucea i cu evanghelia n mn. Iar dup
dnsul dou slugi aduceau o mas.
Era de neles c Isaia, dac nu pusese nsui la cale,
prevzuse cele ce aveau s se ntmple la aceast
ntrunire.
Preotul aez evanghelia i crucea pe mas unde se
mai aezar i dou fclii de cear. Apoi printele Isaia
chema pe rnd pe fiecare din cneji, i ddea crucea ntro mn, l punea s puie cealalt pe evanghelie i rostea
cu glas tare i rspicat cuvintele jurmntului prin care
cneazul se lega ca, ndat dup izgonirea lui Sas, s nu
242

mai cear locuitorilor din judeul lui dect drile i


ndatoririle statornicite de obiceiul strmoesc i s-i
judece cu dreptate, cneazul rostea fiecare din cuvintele
zise de clugr apoi, srutnd evanghelia i crucea
zicea: Aa s-mi ajute Dumnezeu, proclet s fiu de-mi
voi clca jurmntul! Dup ce acest jurmnt fu fcut
de toi boierii, printele Isaia chem pe rani, iari pe
rnd, i-i fcu s jure n acelai chip c se vor supune
cu desvrire tuturor drilor i ndatoririlor statornicite
de vechiul obicei al rii i datorite cneazului n judeul
cruia se aflau. Fiecare mai jur credin i ascultare
cneazului su. Dup cel de pe urm ran, Stroici lu
crucea ntr-o mn, puse cealalt pe evanghelie i, cu
glasul micat, dar puternic, rosti la rndul su
urmtorul jurmnt:
n numele voievodului Bogdan, din porunca i cu
voia lui, jur pe sfnt cruce i pe Dumnezeu c dac
voievodul Bogdan, cu mila celui atotputernic, se va
nvrednici s apuce i s ie oblduirea acestei ri, el va
priveghea cu strnicie ca cnejii acestui pmnt s nu
cear de la locuitorii judeelor lor alte dri i alte
ndatoriri dect acele statornicite de veacuri de obiceiul
pmntului, va priveghea ca ei s judece pe locuitori cu
dreptate i va nfrna i pedepsi cu asprime orice clcare
a acestei legturi. Asemene, jur c dac voievodul
Bogdan va ajunge la oblduirea acestei ri, el va
priveghea ca locuitorii satelor cnezeti s mplineasc cu
sfinenie ndatoririle ctre cnezi statornicite de obiceiul
strmoesc al pmntului, c va pedepsi cu strnicie
pe acei ce se vor mpotrivi i-i va sili s fie credincioi i
asculttori ctre cneji. Aa s ajute Dumnezeu
voievodului Bogdan. Proclet s fie dac va clca acest
243

jurmnt!
Apoi srut crucea i evanghelia. Atunci printele
Isaia zise:
Dumnezeu atotputernicul, martor al jurmntului
ce l-ai fcut, s binecuvnteze pe acei ce-l vor inea cu
sfinenie, s pedepseasc pe acei care vor cuteza s-l
calce.
Apoi zise ctre rani:
Suntei mulmii, oameni buni? Pierit-a n sfrit
bnuiala din voi?
erban rspunse pentru tovarii lui:
Suntem mulmii, cuvioase printe, i cinstii
boieri. S trii, cci ast noapte ai fcut o fapt mare
care umple de bucurie un norod ntreg. Ai fcut s
piar cu desvrire dihonia dintre noi. Noi, fruntaii
satelor, v ncredinm pe cinstea noastr c nu v vei
ci de fapta pe care ai fcut-o. Vei vedea n curnd, la
lupt i la nevoie, cum tim s ne rspltim dreptatea
care ni se face. Dai-ne rgaz pn atunce!
Apoi plecnd genunchiul naintea printelui, i srut
mna zicnd:
S trieti, printe, ceea ce ai fcut astzi nu vor
uita strnepoii notri nici peste o mie de ani.
Toi ranii urmar pilda lui erban i venir pe rnd
s srute mna lui Isaia.
Acei care aduceau tovari noi pe chezia lor, i
numeau printelui, artndu-i satul din care era noul
venit.
Cnd veni rndul lui Nastas Lenea din Rugineti, el
dup ce srut mna lui Isaia, i zise artndu-i pe un
ran tnr, nalt i voinic i pe un preot tnr ce se
ineau de el:
244

Iat, printe, vrul meu, Nistor Mircea, din satul


Neruja, cu cumnatul su, preotul Dnil, tot de acolo. Ei
sunt ai notri, cu trup i suflet i s-apuc s ne aduc
n ajutor, la cea de nti cerere, trei sute de munteni
voinici, toi arcai de frunte.
i nu se tem ei s trag asupra lor mnia lui
Basarab dac, fr voia lui, vor veni n ajutorul nostru?
ntreb printele uitndu-se lung la noii venii cu ochii
lui adnci i ptrunztori.
Vrancea nu este robit lui Basarab, zise preotul
Dnil cu un glas rguit cu desvrire, dup ce srut
mna clugrului, ea se ocrmuiete singur, pltindu-i
numai bir i dndu-i ajutor la rzboi. Dar vrncenii se
flesc c sunt romni ntre romni. Acolo unde se face
vreo lucrare romneasc ei cer, ca un drept sfnt, s
aib partea lor la lucru. Puin le pas dac fapta lor
place, sau nu place lui Basarab.
Glasu-i este foarte rguit, fiule, zise printele
Isaia privindu-l cu mulmire, totui frumoase i
romneti sunt cuvintele ce le rosteti.
Printele o rcit ru pe drum, zise atuncea
tovarul preotului, Nistor Mircea, dar inima lui este
totdeauna cald.
Ateptm cu toii cu nerbdare semnul de a intra n
lupt.
Printele Isaia mai puse strinilor cteva ntrebri i ei
rspunznd ntr-un chip care-l mulmi pe deplin, orice
bnuial pieri din mintea lui Isaia.
Scopul de cpetenie ce-l avea n vedere printele Isaia
ntr-aceast ntrunire era curmarea nenelegerilor
dintre cneji i steni n ncetarea nedreptilor i a
samovolniciilor de care se tnguiau acei de pe urm.
245

Precum am vzut acest scop fusese atins. Apoi


folosindu-se de faptul c atia fruntai erau adunai n
faa mputernicitului lui Bogdan, el le propuse s fac
cu toi naintea lui Stroici jurmnt de credin ctre
domnul ales de ei. Acest jurmnt fu fcut de fiecare n
parte, adunarea ntreag izbucnind necontenit n strigt
de:
S triasc!
Dup svrirea jurmintelor, printele Isaia se mai
sftui cu cei de fa asupra mai multor amnunimi. Se
hotr, ntre altele, chipul n care era s i se aduc la
cunotin ntmplrile cele mai de sam n vremea
cltoriei lui.
Apoi adunarea se sparse, cei mai muli din cneji i din
rani plecar de-a dreptul la casele lor, numai puini
rmseser la Blueti peste noapte.
Printele Isaia cu tovarii lui plecar n zori de ziu
cci clugrul era ateptat la Iai. Este de crezut c
Mihu nu mprtea graba clugrului i c ar mai fi
zbovit bucuros la Poiana spre a-i mngia ochii cu
privirea Ilenei.
Se vede c cneghina, din partea ei, credea c ederea
printelui Isaia la tatl-su avea s fie mai lung, cci
un nor acoperi frumoasa ei fa cnd, la sculare, afl c
printele cu ai si plecaser. Slugile casei vzur cu
mirare c, de ast dat, cu toate silinele ce-i ddeau,
nu erau n stare s mulmeasc pe stpna lor,
obinuit att de rbdtoare i de blnd.

246

e malul nalt al unei scursuri a Lpunii se afla


aezat, pe acea vreme, satul Viineaii,
desclecat, cu un veac nainte, de cneazul Viin,
un viteaz al crui nume era nc viu n mintea
lpunenilor.
Cele trei sute i mai bine de case care alctuiau satul
erau, aproape toate, ncunjurate de livezi i de vii
ntinse, ntinzndu-se, unele, pn la poalele codrilor
mrginai. Printre gardurile aezrilor erpuiau o
mulime de drumuri iar, prin mijlocul satului, trecea
leavul care ducea de la Lpuna la Tigheciu.
ntr-o sear senin a nceputului lui iulie, adic vreo
ase sptmni dup ntrunirea de la cneazul Balo,
vreo dou ceasuri dup stinsul lumnrilor n sat, un
clre venea n goana calului dinspre Tigheciu.
Clreul era tnr, nalt, de fptur puternic dei
sprinten. Pletele lungi care-i cdeau pe umere erau de
un castaniu deschis, n ochii albatri nchii, aproape
negri, mari i vioi, scnteia ndrzneala; nasul era drept,
musteile blane i rsucite lsau descoperit chipul
frumos al gurii.
Pe cap, purta o plrie de psl neagr, cu fundul
ridicat i drept, ale crei margini late i rsucite erau
mpodobite cu fir.
247

mbrcmintea i era alctuit dintr-un mintean cu


mneci albastru nchis, cusut peste tot cu flori roii i
galbene. Mnecile, strmte pn la cot, largi i
spintecate de la cot n jos, erau ncheiate deasupra
mnilor. O cingtoare de piele roie, mpodobit cu cuie
i cu flori de argint, strngea ndragii largi de aba
albastr, cusui cu flori ca i minteanul i vri, sub
genunchi, n ciubote de iuft ro cu turetcile suflecate.
Calul era un armsar murg: capul i era mic, coama
lung i deas, pieptul i sapa late i puternice, iar
picioarele subiri i vnjoase cu copite mici.
Scaunul eii, de filde spat, acoperit cu o perin de
iuft ro, era aezat pe o area de postav ro, mpodobit,
de jur mprejur, cu ceapraz lat de fir de aur, iar popii,
cpeala i frul de piele roie erau acoperite cu cuie i
flori de fir.
Nu se vedea asupra lui alt arm dect, la oldul
stng, un palo atrnat de o curea prins sub chimir i
trecnd, sub mintean, pe umrul drept.
Clreul cnd se vzu aproape de cele de nti case,
crni la stnga, pe crare, schimbnd goana calului n
umblet.
nconjurnd astfel, aproape tot satul, ajunse n
curnd la piciorul unei mici ridicturi de pmnt, sdit
cu vie i cu pomi i mprejmuit cu un gard de nuiele
care fcea o cotitur pe loc.
Aproape de cotitur clreul desclec, leg calul de o
rchit la marginea crrii i cu un pas rpede dar uor
i fr a face zgomot, nconjur colul gardului avnd
grij s se ie n umbra lui i, deoarece acest gard nu era
nalt, s se plece ca s nu i se poat zri capul peste
streina alctuit din vreascuri. Cnd ajunse lng doi
248

nuci crescui unul lng altul, ca de gemeni i lipii de


gard, auzi tuind uor i, oprindu-se, vzu ntre cei doi
copaci, trecnd peste gardul care aicea era stricat, capul
i umerile unei fete. Tnrul se opri privind-o n tcere.
ntr-adevr, era bun de privit Florica Viin, stpn pe
a treia parte a satului Viinetii, strnepoat de frate i
motenitoare, att a lui Drgan Viin ct i a printelui
Ioasaf Viin, stareul schitului de la Mgura, deasupra
Ocnelor, stpni i ei amndoi peste cte o treime din
Viineti.
Dar nu era bun de privit numai fiindc era bogat,
ceea ce, cum toat lumea tie, nu stric niciodat unei
fete ci, mai ales, fiindc era de o frumuse vestit pe
amndou malurile Prutului i primise chiar porecla de
Floarea Lpunei. Zu, Gheorghi al algi, cci
clreul nostru nu era altul dect tnrul i viteazul
cpitan de codru, avea cu ce s-i desmierde ochii
privind-o. (...)
Gheorghi iubea pe Florica Viin de mai bine de un
an i precum am vzut, o ceruse de soie, dar fata
amnase luarea unei hotrri. tia din capul locului c
era peit i de ali tineri cu vaz i cu avere, n curnd
i ddu seama c pe fiecare zi se ivea cte un nou
peitor. Acest fapt, departe de a rci iubirea lui, o
strnea i mai tare, dar cu iubirea creteau i
nepturile. Ele deveniser ns de nesuferit de vreo
dou luni, de cnd se ntorsese de la arigrad, din
slujba mprteasc, cu o ceat de lpuneni,
Constantin Bibire. Fiul unuia din fruntaii Bcului,
numele noului venit, tnr i frumos, era nsoit de
renume mare de viteaz. Cum vzuse pe Florica se
249

ndrgostise ntr-nsa i lui Gheorghi i se pru c ea


era departe de a-l privi cu rceal. Bnuielile lui
crescnd din zi n zi, se hotrse s cear Florici
ntlnirea despre care am dat sam mai sus, cu hotrre
de a limpezi starea lucrurilor.
Cele ntmplate ar fi trebuit s-l bucure, cci ele
vdeau c, dac Florica nu era ndrgostit ntr-nsul,
nu era ndrgostit nici n Bibire, nici n altul i le
pusese amndorura, pentru a o ctiga, aceeai
ndatorire.
Dar n inima lui, ca n acea a oricrui ndrgostit, tot
mai tria pn atunce ndejdea c poate este iubit i c,
n curnd, Florica va fi a sa. Acuma, dup cele petrecute
n acea noapte, asemenea ndejde trebuie s piar. l
mai jignea dureros faptul c Bibire era pus de Florica pe
aceeai treapt cu dnsul, lucru ce pe un ndrgostit l
ustur totdeauna cu deosebire.

250

n glas puternic care-i striga s steie trezi pe


Gheorghi din gnduri. Tnrul cpitan domoli
mersul calului, strnse drlogii i, cu mna
dreapt pe mnerul paloului, ntreb:
Cine mi aine calea?
Oameni buni, rspunse acela glas.
Nite cltori rtcii, adaose altul.
Atunce, la civa pai naintea lui, la piciorul unui mic
pripor, vzu la lumina lunii, stnd pe loc n drumul care
erpuia ntre tufe, o ceat de oameni i de cai.
Gheorghi se opri i el.
Cine suntei, de unde venii i unde mergei?
ntreb el.
Eu sunt Toma Alimo despre care trebuie s fi auzit
dac eti de pe aceste locuri, zise cltorul al crui glas
se auzise nti. Vin de la Orheiu cu nite prieteni ai mei.
Am luat-o de-a dreptul, n curmeziul vilor. De la un
loc am pierdut crarea, am rtcit ceasuri prin codru i
nu tiu dac acest drum, n care ajunsesem tocmai cnd
te-am auzit venind, duce la satul Graditea, pe Galbna,
la Gheorghi al algi, care-i cpitan de codru.
1

Capitol fara titlu in editia IV - Titlul capitolului corespunde editiei a II a 1905(nve)

251

Gheorghi, srind jos de pe cal, se ndrept ctr


Toma Alimo care desclecase i el n mijlocul drumului,
i scoase plria i nchinndu-se i zise:
Jupn Toma Alimo, mare este bucuria mea fiindumi dat s vd, n sfrit, pe acel despre a crui vitejii am
tot auzit cu mirare de cnd eram mic copil. Drumul pe
care v aflai duce ntins la Graditea i eu sunt
Gheorghi al algi, cpitan de Codru i sluga
dumitale.
Norocul ne-o slujit dar bine rtcindu-ne prin codri!
M bucur c fac cunotina unui tnr otean a crui
nceputuri ndreptesc prerea c n curnd ne va lsa
pe noi, btrnii, cu mult n urm, rspunse Toma
Alimo care se apropie de Gheorghi i-i strnse mna.
Dar pe mine, m mai cunoti? zise un glas lng
Gheorghi.
Cnd acesta se ntoarce, el ddu un strigt.
Mihu!
i amndoi prietenii se mbriar lung. S-apropiase
acuma i printele Isaia cu Stroici. Gheorghi nu
vzuse niciodat pe clugr dar, prin credincioi de ai
lui, intrase n legturi cu el i era ctigat, trup i suflet,
pentru micarea pregtit de dnsul.
ndat ce l zri n tovria lui Toma Alimo i a lui
Mihu, pricepu cine este i merse s-i srute mna.
Cnd printele i spuse cine este Stroici, Gheorghi
i aduse ndat aminte de dnsul. Fusese i el cu otile
leeti la mpresurarea Vilului, unde vzuse pe cneazul
maramureean i cunotea vitejeasca lui purtare n
nvala de noapte, ncercat asupra taberei cretine de
ctr Keistut i Olgerd.
Oare mult mai este de aice pn la Grdite?
252

ntreb printele Isaia.


n fuga mare ai ajunge n dou ceasuri, zise
Gheorghi. Cu mersul obinuit de drum ne vor trebui
patru dac nu cinci.
Cltorii se uitar unul la altul.
Caii notri sunt ostenii cu desvrire, zise Toma.
Suntem pe drum de douzeci de ceasuri; de-abia
poposit-am de amiaz trei ceasuri. Cred c ar trebui s
le dm puin odihn, mcar pn la ziu.
Cu toii se nvoir cu propunerea lui Toma i dup ce
Gheorghi le arat c n captul priporului se afl o
poian cu iarb bun, se hotrr s poposeasc ntrnsa.
Caii fur deuai i priponii n poian, cltorii se
puser jos, la piciorul unui carpn gros i tufos, iar
slugile strnser uscturi i aprinser repede un foc
mare.
Printele Isaia ncepu s povesteasc lui Gheorghi
cele puse la cale n cltoria lor.
Pretutindeni pe unde umblaser pn atunci fuseser
primii i mbroai cu cea mai mare dragoste.
Pretutindene gsise pe fruntaii romnilor gata s deie
tot ajutorul lor micrii pus la cale de Isaia i menit
s nchege rioarele lor rzlee ntr-o domnie
puternic, n stare s-i fereasc de nvlirile ttarilor i
de ncercrile celorlali dumani din afar. Fruntaii se
legaser prin jurmnt fa de ei, s le vie n ajutor cu
oti, ndat ce printele va fi dat semnul rscoalei
mpotriva lui Sas. Se hotrse att numele cpitanilor
care erau s ocrmuiasc aceste oti ct i locurile prin
care aveau s intre n Moldova.
Acuma, adaose printele Isaia, veneam la Tigheciu
253

ca s vedem ce ajutor avem de ateptat de la vitejii


codreni.
Fii ncredinat, printe, c toate puterile codrului
sunt, chiar de pe acum, la poroncile cuvioiei tale, zise
Gheorghi. Poroncete i peste trei zile vor trece Prutul
ase mii de clrei i dou mii de arcai pe jos. Ei i cer
numai un lucru: s-i pui venic n frunte, n locul unde
primejdia va fi mai mare.
Avem de gnd s ne rpezim i la vecinii i prietenii
votri, zise clugrul. Dei mai puini la numr dect
voi, ei sunt viteji de seam i ajutorul lor nu este de
lepdat. Am printre ei un prieten vechi care lucreaz
pentru mine; n crile lui mi d cea mai bun ndejde.
Trebuie s cunoti pe Marin Bibire. O fost cpitan vestit
n vremea lui: astzi este om n vrst. n locul lui s-o
ales cpitan fiul su, Constantin, iar btrnul i-o
pstrat printre lpuneni vaza ntreag.
Fruntea lui Gheorghi se ncrei la auzul numelui de
Bibire i, cu glasul silit, zise:
Da, l cunosc.
De ei am tot att de puin grij ca i de voi i mi
este grab s merg la Brlad, urm printele.
Acolo vom avea negreit de furc cu pctoii de
trgovei, ntrerupse Toma Alimo. Dar ne vom pune pe
atta ca s izbutim i, cu voia lui Dumnezeu, fiindu-ne
curat cugetul i scopul sfnt, vom izbuti. Dumneta
trebuie s tii dac este adevrat vestea care ne-o
ajuns n Orheiu, acum trei zile i ne-o ngrijit atta.
Vestea despre sosirea soliei de la Alexandru
Basarab?
Ai gcit-o, zise printele. Oare adevrat s fie? O
sosit n Brlad?
254

tiu c acum dou sptmni era fierbere mare n


Brlad unde se aflase de venirea unei solii de la
Basarab. Se fceau pregtiri pentru gzduirea solilor n
casa din trg a cneazului Trziul, noul voievod ales de
brldeni i cpetenia potrivnicilor notri. Se zicea chiar
c Basarab trimisese acea solie n urma unor cri
primite de la Trziul i de la ai si. Dar, n zilele din
urm, am aflat c solia lui Basarab o lsat Brladul
deoparte i o apucat de-a lungul Dunrei, spre Cetatea
Alb unde au treab cu genovezii, i numai la ntoarcere
se va abate pe la Brlad.
Mai bine ar fi fost pentru noi dac nu ar fi trimis
Basarab nicio solie la Brlad dar, dac o trimis-o, ne
este de folos s mai zboveasc, ca s avem vreme s
lucrm nainte de sosirea ei, zise printele. Dar, eti
ncredinat c este cum i s-o spus i c solul o plecat
spre Cetatea Alb?
Nu pot avea cea mai mic ndoial. (...)
n curnd ei plecar i se ndreptar n jos spre
Grdite, n umbletul cailor. Porniser abia de jumtate
de ceas cnd se auzi n urma lor zgomot de fug de cal
nebun. Se oprir pe loc i, de departe, se vzu un
clre care venea ntr-un vrtej de colb. Cnd fu
aproape de ei, Gheorghi strig:
Toma Fgu! S nu se fi ntmplat ceva mamei.
Toma Fgu, cci clreul nu era altul dect vechea
noastr cunotin de la otacul de sub Perchiu, opri pe
loc calul scldat n spum, sri jos i alergnd la
Gheorghi, i zise:
Cpitane, de ieri de amiaz te caut. Te-am urmrit
pe la Tigheciu, pe la Viineti, pe la Lpuna; toat
255

noaptea am fost clare.


Dar ce este? Mama?
Sntoas i voinic cu voia lui Dumnezeu. O
plecat ieri, de amiaz, cu toi flcii notri i cu oameni
din Gnceti, Gura Galbn i toate satele megiee,
peste tot ca la vreo mie de sulii, n urmrirea unei
trmbe de ttari venind despre Prut i care o ridicat
turmele ce pteau la Valea Adnc, mcelrind aproape
toi pzitorii; numai vreo civa au putut s scape rnii.
Pe mine m-o trimis la Tigheciu cu poronc s te caut i
s dau de tire cpitanului Bncil s-i vie i el n
ajutor. Pe Petrea Mnil l-o trimes la Lpuna, dup
lpuneni; m-am ntlnit cu el ast noapte; acuma
trebuie s fi plecat din Lpuna, n ajutorul jupnesei,
cpitanul Constantin Bibire, cu cinci sute de sulii.
Ttarii erau muli?
Dup ct am putut nelege, trebuie s fi fost mai
multe mii. Dar, cum i-am zis, acei din pzitorii notri
care au scpat acas sunt mai toi rnii i zpcii ru,
nu-i prea poi nelege.
Boieri, zise Gheorghi ctr tovarii lui, vestea
care am primit-o m silete s m grbesc s ajung
acas. Domniile voastre n-avei nevoie s v grbii; voi
da poronci pentru ca s fii bine osptai, i cu aceste
cuvinte ddu pinteni calului.
Dar tovarii lui strigar ntr-un glas:
Nu ne desprim de dumneata, unde vei merge vom
merge, i dnd la rndul lor pinteni cailor, se inur de
el.
........................

256

oarele era aproape de prnzul cel mic cnd ceata


cltorilor notri ajunse n faa satului Grdite,
aezat pe rpa stng a prului Galbna.
Deasupra satului, n mijlocul unei ogrzi ntinse,
mprejmuit cu un zid de piatr nalt de trei stnjni i
mai bine, avnd trei laturi ncunjurate cu anuri
adnci, iar a patra aezat deasupra unei rpi, se vedea
casa lui Gheorghi. Era o zidire ptrat, avnd la
fiecare lture cte un cerdac cu stlpi de piatr.
nc de la oareicare deprtare de sat Gheorghi i
acei ce-l urmau ajunseser sau ntrecuser cete de
clrei narmai cu arcuri, sulii i paloe. Muli din ei
purtau pe cap coifuri de chipuri deosebite: unii erau
mbrcai n cmei de zale, alii aveau pieptul i braele
aprate prin platoe de oel. Printre dnii erau i arcai
pedetri, dar n numr mic.
Erau oameni din Gura Galbenii, din Gnceti i de pe
hotarul Bcului, care rmseser n urm dintr-un prilej
sau altul i care se grbeau acuma s ajung ct mai
curnd la Grdite, ndat ce recunoteau pe
Gheorghi, ddeau pinteni cailor pentru a-l urma ct
mai de aproape. Astfel, cnd dup ce strbtu satul,
1

Capitolul XXV face parte din textul scos din prezenta ediie ca i celelalte prescurtri operate
fa de ediiile anterioare. A fost pstrat totui numerotarea original a capitolelor.(nve)

257

tnrul cpitan de codru ajunse la podul ridictor de la


poarta curii sale, i opri calul i se uit n urm, se
vzu urmat de o ceat numrnd mai multe sute de
oteni.
Podul fu lsat n jos, greaua u de stejar, cptuit
ntreag cu platoe de fier i legat cu drugi groi, se
deschise i cltorii intrar ntr-o ograd mare ct un
cmp care era plin de oameni narmai i de cai.
Unii adpau caii, alii le spnzurau n cap traistele cu
grune; unii din ei curau i ascueau armele, alii
mbucau cte ceva din glugele cu merinde iar cea mai
mare parte alctuia cercuri i se sftuia. Aceti codreni
aveau nfoarea unui neam de oameni voinici, nali,
sptoi, vnjoi, bine hrnii i bine mbrcai, iar feele
lor prlite de soare, privirea lor mndr i hotrt
artau ndestul c erau deprini s nfrunte primejdia.
Cum zrir pe cpitanul lor, scoaser nite chiote de
bucurie care fcur s rsune vile i codri de pe
mprejur.
Cea dinti grij a lui Gheorghi, ndat ce se ddu jos
de pe cal, fu de a cere unei slugi cu barba alb, dar nc
verde, care-i ieise nainte la scar, dac au primit veti
de la jupneasa.
Pn acuma nu tim nimica de la jupneasa,
cpitane. I-am trimis n cursul serii i a nopii vreo
patru, cinci sute de ostai sosii aice dup plecarea
dumisale i am mai aflat de la Tigheciu c cpitanul
Bncil trebuia s plece astzi, nainte de revrsatul
zorilor, cu vreo dou mii de oteni. Despre tatari am
aflat veti de la alt pzitor al nostru, care o czut aice
tocmai pe la miezul nopii i ne spune c sunt peste zece
mii, sub steagurile lui Kara-Katu, mrzacul cel vestit.
258

Dar n-ai putut s oprii pe mama de la un pas att


de primejdios? A fi crezut, Axinte, c pot s am mai
mult ncredere n tine.
Cpitane, att eu ct i ceilali ci i mncm
pnea, am fcut tot ce ne-o stat n putin spre a
ndupleca pe jupneas s nu plece mpotriva pgnilor.
Am ngenunchiat cu toii naintea ei i am rugat-o cu
lacrimi s ne lase pe noi s ntoarcem paguba. I-am
artat c sunt destui viteji pentru a da pgnilor o
pedeaps stranic, i-am spus c pasul care-l face are
s te mhneasc i c ai s ne ii de ru c n-am oprit-o.
Jupneasa de fel nu ne-o ascultat: ba cu mare greu am
fcut-o s atepte sosirea otenilor din satele nvecinate.
Voia s plece nainte numai cu slugile dumitale, pentru
a prinde ct mai curnd limb cu ttarii, zicnd c nu
se va lsa n lupt cu ei pn ce nu vor sosi ajutoarele.
i mama are numai o mie de sulii cu dnsa? zise
Gheorghi, a crui fa arta acuma o ngrijire vdit.
Pn acuma, cu ci i-am trimes de aice i ci au
mai ajuns negreit, pornii din alte pri, trebuie s fie
ncunjurat de dou mii de oteni dac nu mai bine.
Sosiser acuma i desclecaser toi cltorii;
Gheorghi, vzndu-i zise ctr Toma Alimo:
M iertai boieri, c ntia mea grij o fost pentru
mama i nu pentru dumneavoastr. Iat vechea mea
slug, Axinte, are s v poarte de grij ca s nu
lipseasc nimica celor ce se vor simi prea obosii pentru
a m nsoi n ajutorul mamei...
Iar ei ntr-un glas ntrerupser:
Mergem cu dumneta!
Cum, zice Gheorghi printelui Isaia, i cuvioia ta
vrei s mergi la rzboiu?
259

Nu m despart de tovarii mei, rspunse


clugrul, evanghelia ne nva c acolo unde este
turma trebuie s fie i pstorul.
V mulmesc din inim, zise Gheorghi;
rugciunile unui cuvios ca printele i paloele unor
viteji vestii ca boierii care l nsoesc nu pot dect s ne
fie de folos nepreuit. (...)
Pe cnd cltorii urmau vechea slug n cas,
Gheorghi, fr a pierde vreme, adun mprejurul su
cpeteniile otenilor care umpleau ograda spre a-i da
sam amnunit de numrul de oameni ce avea sub
mn. De la cei doi cneji i zece hotnogi fa, afl c
erau adunai aproape opt sute de clrei i vreo sut i
mai bine de arcai pedetri. Apoi puse de se aduse
naintea lui pe pzitorul de vite, despre sosirea cruia n
cursul nopii i vorbise Axinte i ncepu s-l cerceteze.
Din spusele lui reieea c ttarii, dup ce trecuser
Nistrul, o luaser rpede de-a lungul Dunrei, unde
prdaser satele, trecuser Prutul, prdaser pe
Covurlui i, dintr-o pricin sau din alta, se ntorseser
rpede spre Nistru, dnd peste cirezile de vite ale
codrenilor care pteau fr grij pe ntinsele puni din
pustietatea ce se ntindea ntre Codru i Dunre. Acest
pzitor nu era cu vitele ci venea la ele cnd ttarii le
rpise. Avusese norocul s se poat ascunde, cu cal cu
tot, ntr-o stufrie de unde privise, trecnd naintea
ochilor lui, ntreaga ttrime, cu prad cu tot.
Dup dnsul, numrul pgnilor trecea cu mult peste
zece mii de clrei i se vedea c omul nernit,
nefugrit, nespriet i foarte detept de feliul lui, vorbea
curatul adevr.
260

Gheorghi, din ce n ce mai ngrijat pentru maic-sa,


care-i era mai scump dect orice, poronci ca toat
lumea s fie gata de pornire peste o jumtate de ceas, se
duse la grajduri ca s aleag caii trebuitori pentru
oaspei i apoi se ntoarse la ei.(...)

261

upneasa alga, zise el dup ce tui, este fiica


cneazului Degeratu de la Degerai, pe Nistru,
lng Soroca. Cneazul Degeratu era viteaz, bun
om cuminte, muli ani cpitan ot Soroca i cuprins
foarte, dar zgrcit, ndrtnic i nendurat.
El avea trei fii, toi viteji de soi i o fat, cneghina
alga. Ce s v spun, boieri dumneavoastr, multe femei
frumoase sunt n rile noastre, n multe ri strine
otit-am i multe femei vzut-am, dar niciodat n-o fost
dat ochilor mei s priveasc frumuse ca a jupnesei
alga!
Fraii ei slujau n otile leeti i cel mai mare, Andrei,
era ct pe ce s piar, noaptea, ntr-o curs: fusese
scpat de moarte numai prin ajutorul unui prieten al
su, viteaz leah de neam mare.
Andrei Degeratu i mplinise sorocul su de slujb i
era de doi ani acas, la tat-su, cnd leahul care-l
scpase de moarte, venindu-i dor de el, sosi la Degerai
ca s-l vad.
Andrei i cu tatl su l primir cu mare cinste, cci,
precum v-am spus, pe lng prietenia ce o artase lui
Andrei Degeratu, el era om de neam mare, nrudit prin
mam cu craiul leilor i peste sam de bogat. Dac nu
m nel, numele lui era Osolinski.
ndat ce Osolinski vzu pe alga, se ndrgosti nebun
262

de dnsa; nu trecuse nici sptmna de la sosirea lui la


Degerai i iat c o ceruse de soie lui Degeratu i nc
cu rugminte mare. Cneazul se bucur tare de astfel de
ginere neateptat, mai ales c leahul i spusese c alga
fiind comoar nepreuit, nu-i mai cere niciun ban de
zestre.
Cu vreo dou sptmni nainte de sosirea lui
Osolinski, fusese adus la Degerai, rnit ntr-o lupt
peste Nistru cu ttarii, cneazul Voicu de la Grdite,
tatl cpitanului Gheorghi. El atunce nu era nc
cpitan de Codru, dar era cunoscut ca viteaz bun i
cptase rana urmrind pe nite ttari care se ncercase
s prade poalele Codrului despre Bcu. Fusese bine
primit n casa lui Degeratu din pricina prieteniei i a
friei de cruce care legase odinioar pe Degeratu cu
cpitanul Preda, tatl lui Voicu.
Voicu, care avea numai douzeci i patru de ani, era
om vestit de frumos: chipul lui tulbura somnul tuturor
fetelor i a multor neveste dintre Nistru i Prut i chiar
de mai departe. Dar dulcele lor zmbete i privirile lor
galee i desmierdtoare l lsau cu totul nesimitor. El
avea dou ibovnice care, pe rnd, l stpneau cu
desvrire: rzboiul i vnatul.
ns cum vzu pe cneghina alga, lucrurile se
schimbar; ochii ei negri i cucerir cu desvrire de la
ntia privire. Fie ngrijirea bun, fie puterea iubirei, dei
rnile lui erau departe de a fi uoare, cneazul Voicu era
n picioare dup zece zile i-i lua ziua bun dup dou
sptmni, adic chiar n ziua n care sosise Osolinski.
Dar el prsea Degeraii numai dup ce izbutise s
capete de la cneghina alga, n seara din ajunul plecrii
sale, n livada de deasupra Nistrului, fgduina c-i va
263

fi soie. Fgduina fusese dat fr greutate cci


puinele ceasuri care le petrecuse mpreun ajunsese ca
s-o fac i pe dnsa s-l iubeasc la nebunie.
Prin urmare v putei nchipui cu ce simiri o aflat
cneghina alga vestea neateptat c Osolinski o cere de
soie.
Cneazul care-i mprti singur aceast veste, cci
soia lui murise de mult, se atepta ca alga s-o
primeasc cu mare bucurie. Care nu i-o fost ns
mirarea cnd o vzut pe fiic-sa nglbenindu-se,
cuprins de un tremur i izbucnind n hohote de plns.
Crezu dinti c bucuria o aduce n asemenea stare, dar
aceast nchipuire o fost rpede mprtiet cci fata,
izbutind s-i mai stpneasc scrba, i hotr c
niciodat nu va fi soia lui Osolinski. Iar la toate
ntrebrile cneazului asupra pricinii unei hotrri att
de neateptate, ea rmnea mut.
n zadar i art btrnul c Osolinski este un peitor
cum ea nici nu-l putea visa, c are o stare strlucit, c
este unul din cei mai cu vaz boieri ai rei Leeti, c
s nrudete chiar cu craiul i c lund-o de soie are s
fac dintr-nsa fat crescut la ar, una din podoabele
falnicei curi leeti. La toate cte-i spunea cneazul,
alga se mulmea s rspund: nu pot.
Btrnul Degeratu, zgrcit i nenduplecat, nu era om
s scape din mn un ginere ca Osolinski pentru toana
sucit a unei fete, cum zicea el, mai ales cnd acel
ginere nu-i cerea nici mcar un ban zestre. El hotr
algi c voina lui s-o deie lui Osolinski este
nestrmutat, c logodna se va face n aceeai sear, iar
nunta peste o lun, avnd Osolinski nevoie s se
ntoarc acas pentru a pune la cale cele trebuitoare i
264

a-i aduna rudele i prietenii ce voia s-i aibe de fa la


nunta lui. Cneazul iei din odaia fetei poroncindu-i s se
gteasc pentru logodn.
Sosi ceasul mesei, toi oaspeii erau adunai, cnd o
slujnic veni s vesteasc pe Degeratu c cneghinei
venindu-i ru, s-o pus n pat i nu poate veni la mas.
Cneazul, suprat, se rpezi pn la dnsa ca s-o
sileasc s vie, dar o gsi culcat i n prada unei astfel
de fierbineli nct nu avu ce s mai spuie. Se ntoarse la
oaspei i liniti pe Osolinski zicndu-i c alga,
zdruncinat de fericirea neateptat de care avea parte,
o fost cuprins de friguri i silit s se culce dar c, a
doua zi, i va fi negreit bine. Se puser deci la mas
fr de dnsa.
Dar, pe cnd Degeratu i Osolinski mncau i beau
fr poft, un clre sprinten, clare pe un fugar de soi,
pleca din Degerai spre Grdite. Era un flcu din sat,
ndrgostit pn n cap cu Ioana, cea mai frumoas din
slujnicele algi. El merse toat noaptea pe poteci
necunoscute obtii i, a doua zi, pe la toac, calul lui
acoperit de spum, cdea mort la scara curii lui Voicu,
iar clreul cerea s fie adus de srg naintea
cneazului.
Nu se tie ce vorbir mpreun, dar nu trecuse ceasul
de la sosirea flcului i iat-l c pleca de iznoav,
clare pe cel mai iute din caii Voicului, cu punga plin
de zloi i traista ticsit de merinde alese. A doua zi, de
amiaz, flcul fu vzut vorbind cu Ioana la gardul curii
lui Degeratu. Nu se tie ce au vorbit, dar nu trecu nici
jumtate de ceas i cneghina alga care nu prsise
patul de dou zile, trimise rspuns cneazului c se simte
mai bine i are de gnd s se scoale.
265

Ea fcu chiar mai mult, cci primi s vad pe


Osolinski i cnd acesta i art iubirea lui i i ceru s-i
fie soie, alga rspunse c de vreme ce tatl ei a dat-o
lui Osolinski, ea, ca fiic asculttoare, nu poate dect s
se nchine naintea voinei lui. Dar cnd Osolinski o
ntreb dac aceast supunere a ei ctre voina
printeasc i este cu voie, ea i rspunse zmbind:
Mulmete-te deocamdat cu atta.
Leahul avu nebunia s se ncread i a doua zi plec
nspre ara lui. n rstimpul de ase sptmni care o
desprea de ziua nunii alga se art linitit i
cneazul Degeratu i frec minile cnd gndea la
viitorul strlucit ce se pregtea pentru fiic-sa, dar mai
ales cnd i aducea aminte de sacii de zloi pregtii
pentru zestrea algei, care puteau acuma s-i urmeze
somnul n lzile cele ferecate din taini.
Oamenii din sat ns nu nelegeau pentru ce Sandu al
Mriuei, flcul cel mai mndru din sat era acum
vecinic pe drumuri i totdeauna s-ntorcea pe alt cal
dect pe acel care-l ncleca la plecare. Se vzur chiar
btrni i mai ales btrne cltinnd din cap i dnd a
nelege c Sandu poate c s-o apucat de negustorie
necinstit i c s-ar putea prea bine ca caii s nu fi fost
dobndii n chip cinstit. Cine tie dac Sandu n-ar fi
dat peste vreo suprare cu vornicul satului din pricina
acestor cai, dac ntoarcerea lui Osolinski cu o ceat
mare de prieteni i de slugi, de cai i de care, nu ar fi dat
alte prilejuri de vorb btrnilor i mai ales btrnelor
din Degerai.
Drept s spun, n-am vzut de atunce asemenea
aduntur de bogii. Cnd intrai n curtea lui Degeratu,
mtsurile, aurul, argintul i pietrele scumpe care
266

acopereau oamenii i caii tovarilor lui Osolinski i


luau ochii. Slugile din cas povesteau c darurile aduse
de leah logodnicei sale umpleau dou odi i c att de
strlucitoare erau pietrele care le acopereau, nct
noaptea luminau singure acele odi. alga primise pe
viitorul ei so, pe rudele i prietenii lui fr a arta vreo
bucurie deosebit, dar cu linite i cuviin. Oamenii
bgar de sam nc, c ea cuta, pe ct i era cu
putin, s nlture prilejurile de a se gsi singur cu
mirele.
Degeratu poftise la nunt nu numai pe toat
boierimea de la Nistru i de la Prut, dar nc muli cneji
i viteji de peste Prut. Era poftit i Voicu, despre a crui
legturi de dragoste Degeratu nu avea nici cea mai mic
bnuial. Voicu ns nu sosi dect n dimineaa nunii,
dup ce popsise toat noaptea la un sat apropiet. Cu
dnsul mai erau civa cneji, tot tineri ca i el, vreo
douzeci de oteni care se ineau de casa lui, printre
care m aflam i eu i o ceat destul de nsemnat de
slugi, tot alese, una i una: oameni vnjoi, coloi, gata
s se vre n foc numai pentru a avea pe urm plcerea
s se lupte spre a iei dintr-nsul.
Cnd nclecasem de diminea, Voicu ne strnsese pe
toi; boieri, oteni i slugi mprejurul lui, ne cinstise cu
vin vechi de la bunicul su, ne spusese c este hotrt
s fure pe cneghina alga nainte de intrarea nunii n
biseric i ne ceruse ajutorul nostru. I-l fgduirm ntrun glas. Cei muli din noi nu avuseser de mult prilej s
scoat paloul din teac i ne prea c ne amoresc
braele. Apoi ne sftuirm pe scurt asupra chipului i a
mijloacelor acestei rpiri; Voicu art fiecruia partea ce
trebuia s-o ndeplineasc.
267

Cnd intrarm n curtea lui Degeratu, o gsirm


ticsit de oameni i de cai. Cneazul, cu alga i cu
Osolinski, erau n cerdac, ncunjurai de oaspeii cei mai
de sam, iar ceilali umpleau odile casei i se ineau pe
afar, mprejurul cerdacului.
alga era gtit ca mireas cu beteal n cap.
Degeratu veni cu braele ntinse ctre noi.
Bun sosit, boieri! zise cnejilor, strngndu-le mna,
bun sosit, vitejilor! adaose el ntorcndu-se ctr noi.
Apoi, bgnd de sam c suntem cu toii ncini cu
paloele i c slugile noastre sunt cu arcurile i tolbele
n spinare, izbucni n rs.
Se vede c voi, codrenii, dormii cu armele voastre.
S-o mai auzit s vie oamenii la nunt pregtii parc de
ttari? Ia mai lepdai acele paloe, cci atrn greu i
are s v fie cald tare cu ele.
ndat dup cununie mo cneze, rspunse atunce
Voicu, nu tii c aa este obiceiul la noi, n Codru, s
ntovrim mireasa pn la biseric cu paloele goale.
Cneazul ddu din umere.
Cum voii, zise el rznd, multe obiceiuri ciudate
mai avei voi.
alga, cnd Voicu se art naintea ei, l privi drept n
ochi, dar cu cea mai desvrit linite i fr a arta
vreo tulburare. Cu aceeai linite i cu un glas nemicat
rspunse ea urrilor lui de fericire.
Sau se nal Voicu, creznd n iubirea fetei, sau ea
este ntr-adevr vrednic s fie, nu cpitneas de
Codru, dar mprteas, mi opti la ureche cneazul
Mitru Veveri, vrul lui Voicu. Dar uite, adaose el,
Voicu n-o dat mna cu leahul.
ntr-adevr, cnd Degeratu, artnd pe Voicu lui
268

Osolinski, i zise:
Cneazul Voicu de la Grdite, un viteaz frunta din
codrii Tigheciului, despre care ai mai auzit aice.
Osolinski ntinse mna lui Voicu, dar el, fcndu-se c
n-o vede, se mulmi s se nchine naintea potrivnicului
su. Osolinski se uit cam mirat, dar tocmai atunci
glasul lui Degeratu se auzi zicnd:
Iat preotul catolic este gata, nvemntat, s
mergem!
Osolinski struise s fie cununat i de un preot de
legea lui i ca aceast cununie s se fac naintea acelei
fcute n biserica noastr drept credincioas.
La o mic deprtare de cerdac, n livad, se vedea un
altar i un preot catolic stnd nvemntat alture.
Ne uitarm uimii unul la altul; noi tiam de o singur
cununie, la biserica pravoslavnic de lng curte i
eram nelei s furm pe alga n vremea mergerii la
biseric. Dar Voicu, nelegnd ndat nedumerirea
noastr, opti la urechea lui Mitru:
Fii gata acuma, nainte ca mireasa s ajung la
altar.
Toi codrenii ne scoborrm din cerdac.
S mergem, zise Degeratu.
Atunci Osolinski, lundu-i locul lng alga, pi
printre rndurile oaspeilor urmat de Degeratu.
Cnd ajunser la scar, Voicu strig:
Codreni, paloele afar pentru cinstea miresei, ntro clipal scnteiau i fulgerau la soare treizeci de paloe
ascuite, apoi ne desfcurm pe dou rnduri, lund pe
mire i pe mireas n mijlocul nostru i-i urmarm spre
altar.
Dar, la jumtatea drumului, deodat vedem c Voicu
269

se rpede, ameete cu o lovitur a mnerului paloului


pe Osolinski, l trntete la pmnt cu un ghiont
puternic, cuprinde mireasa n brae i d printre noi
fuga spre locul unde ateptau slugile noastre i caii
rmai cu eile pe dnii. Noi l urmarm iar mulimea
nuntailor nlemnise de mirare, i sttea nemicat.
Bieii lui Degeratul i civa din prietenii lui Osolinski,
desmeticindu-se mai de grab, se rpezir spre noi, dar
noi o luasem acuma bine nainte i puin ne psa de ei
cci erau aproape toi fr arme. Grija noastr era s nu
fim oprii de mulimea slugilor i de rnimea care
umplea ograda. Bieii lui Degeratu i unii din lei
ncepur s strige, unii romnete i alii leete, s saie
lumea i s ne opreasc calea. Cteva slugi leeti se
puser n micare pentru a ne tie calea, dar numai
micarea amenintoare a paloelor noastre ajunse
pentru ca s-i ademeneasc a se retrage; scoaser
paloele i slugile noastre.
De la locul n care Voicu pusese mna pe mireas
pn la cai nu erau nici trei sute de pai, astfel c
nclecasem nainte ca s se fi luat vreo msur
temeinic pentru oprirea noastr.
Atunce numai, ceata nuntailor venindu-i n fire,
auzind strigtele btrnului Degeratu care i ruga s
rzbune batjocura ce o fcusem casei lui, se hotr s se
rpad asupra noastr. Totodat, muli din oamenii
cneazului puser mna pe topoare, furci i ciomege i se
aruncar nainte pentru ca s ne opreasc calea i s
nchid poarta. Dar paloele noastre izbutir fr prea
mult greutate s-i mprtie i ne vzurm n curnd n
afar de ograda cneazului care acuma rsuna de
zbierete, de vaiete i de sudlmi: parc ajunsese un
270

metoh al iadului.
Cum ne vzurm afar, ncepurm a lucra cu pintenii
i caii notri zburau de i se prea c s-au prefcut n
rndunele. naintea noastr era Voicu cu alga n brae,
i cu toat aceast ndoit povar, armsarul lui cel
arg, din prsil mprteasc, de abia atingea
pmntul cu copitele.
tiam bine c vom fi urmrii, att de obtea
oaspeilor datori s rzbune batjocura fcut gazdei lor,
ct i de ceata rudelor i a slujilor lui Degeratu i a lui
Osolinski; mai tiam c numrul lor avea s fie ndoit i
ntreit mai mare dect al nostru. Dar pricepnd c vor
pierde vreme pn ce vor pune eile pe cai i se vor
narma, ne ncercarm s ne folosim de rgaz i s
punem ntre ei i noi ct mai mult cmp se putea.
Alergam acum ca de vreun ceas; scoborsem ntr-o
vale strmt i ne urcasem pe un tapan ntins pe care
se vedea, la vreo dou bti de arc de noi, o dumbrav
deas prin care trecea un drum. Atunci auzirm strigte
n urma noastr i vzurm, scobornd n vale, ceata
gonailor notri; la o btaie de arc naintea lor venea ca
un vrtej clare pe un fugar negru, un om a crui haine
strluceau de departe n fir de aur i pietre scumpe. Era
Osolinski. Voicu ntorcndu-se, l zri i opri calul pe
loc.
La pas!
Domolirm cu greu avntul cailor i ne grmdirm
mprejurul lui. Osolinski trecuse acuma peste valea cea
strmt i nu se mai vedea cci urca suiul pe care
venisem, n schimb ns se vedea ntreaga ceat a
urmritorilor ajungnd n vale. Erau vreo dou sute i
mai bine.
271

Unul la patru, zise Mitru Veveri, are s fie o lupt


frumoas, dar am avut noi parte i de mai frumoase.
Tocmai atunce se aude o trmbi la spatele noastre
i, cnd ne ntoarcem miirai, vedem ieind din
dumbrav, n treapdul cailor, o mndr ceat de
clrei. La cea dinti ochire nu numai c pricep c sunt
codreni, dar recunosc steagul lui Voicu. Erau cinci sute
de clrei alei din satele lui, plecai, dup cum am
aflat mai trziu, n urma noastr i dui de Ionacu
Fgu, hotnogul cel vestit.
El avea poronc de la Voicu ca n ceasul cununiei s
se afle n apropiere de noi, dar fr ca Degeratul s
poat bnui ceva despre fiina lor nainte de sfritul
cununiei i, ndat ce va sosi, s sune de trei ori din
trmbi. Fgu i chibzuise mersul de minune; venise
n urma noastr, tot prin codri i prin poteci puin
umblate. Dac mprejurarea cu cununia catolic n-ar fi
silit pe Voicu s-i schimbe ntreaga punere la cale, apoi
hotnogul Ionacu ar fi sosit n Degerai tocmai pe la
sfritul cununiei, a crui ceas se cunotea de toi i
numai la sunetul trmbielor ar fi ncercat Voicu s
rpeasc pe alga.
Ai notri recunoscnd pe hotnog, izbucnir n chiote
voioase, la care oamenii lui Ionacu rspunser cu
prisos, grbind mersul lor spre noi.
Dar Ionacu, mbtrnit n lupte purtate n toate rile
care ne ncunjur, d o poronc scurt i ceata otenilor
lui crnete la dreapta, domolete pasul cailor, apoi se
oprete cu faa la drumul pe care venisem, la cincizeci
de pai de acel drum i la vreo dou sute de captul
priporului care ducea la tapan.
Iat c tocmai atuncea ajunge i Osolinski n vrful
272

priporului. El ne zrete i, dnd un strigt slbatec,


voiete s se rpad drept la noi, dar d cu ochii de
ceata lui Ionacu rmas acuma neclintit i, cu toate
c recunoate dumani n ea, nu se ntoarce, nici nu
st, numai scoate paloul i domolete calul, urmndui mersul spre noi.
Voicu vznd aceste, zice dou cuvinte algi,
descalec, o aeaz bine pe cal, i d friele n mn,
apoi, linitit, se oprete n mijlocul drumului, naintea
cetei noastre.
Osolinski, ajungnd n faa lui, l recunoate, sare de
pe cal i se rpede la el, strignd n limba lui:
Mielule, napoiete-mi mireasa care mi-ai furat-o.
Voicu care, ca aproape toi codrenii de sam, slujise n
otile leeti i vorbea bine leete, i rspunse:
Nu eu i-am furat mireasa ta, ci tu te-ai ncercat s
furi pe a mea. alga era logodit cu mine nainte ca tu so fi vzut. ntoarce-te n ara ta dac vrei s rmi n
via.
Mini, strig Osolinski, alga este mireasa mea.
Spune singur a cui mireas eti, rspunse atunce
linitit Voicu. Rspunde, algo, adaose el ridicnd
glasul, a cui mireas eti i a cui soie voieti s fii.
Atunce alga, rmas clare naintea noastr,
rspunse cu un glas tare i hotrt:
Sunt mireasa cneazului Voicu, pe care l iubesc din
toat puterea sufletului i care voiesc s-l ieu de so,
mprtind cu el att dulceaa ct i amrciunea
vieei.
Auzi! zice Voicu lui Osolinski. nchin-te naintea
voinei sale i pleac.
Niciodat! strig leahul, nemaiputndu-i stpni
273

mnia i purtnd lui Voicu o puternic lovitur de palo.


Voicu sri sprinten n lturi, scond totodat paloul
i punndu-se n aprare, dar nu destul de rpede
pentru a rmne nevtmat: obrazul stng i fu atins de
vrful sbiei lui Osolinski.
Iat o lovitur pentru care mna care o purtat-o nu
va mai vedea ara Leeasc, urm Voicu cu acela glas
linitit, fcndu-se c voiete la rndul su s nsemne
obrazul potrivnicului, dar cnd acesta i acoperi faa cu
paloul, creazul ntoarse fierul i dnd cu el cum ar fi
dat cu un biciu, rteaz mna cu o bucat de bra a
leahului.
Leahul, galbn ca ceara, rmase ctva n picioare,
apoi, nvins de durere i de slbiciune, cci sngele
curgea din braul ciuntit mai tare dect apa dintr-un
ipot de munte, se prbui i czu leinat la pmnt
lng mna care strngea nc paloul.
Acuma ajunsese pe tapan ceata urmritorilor notri
i vzndu-ne n faa ei, se ndreptase cu turbare spre
noi. Dar atunce Ionacu, ridicnd paloul i slobozind o
poronc, trmbiele lui sunar i ceata ntreag se
cltin i se puse n micare la treapd.
La vederea acestor potrivnici, copleindu-i de trei ori
cu numrul, i ameninndu-i n coast, bieii lui
Degeratu i leii npenir frele, se oprir pe loc i
ncepur a se sftui. Ionacu opri i el pe ai si. Atunce
Voicu spuse s se lege strns braul drept al lui
Osolinski, deasupra ciuntirii, poronci la patru slugi s-l
ieie n brae i ne rug, pe Mitru i pe mine, s-l ducem
tovarilor si i s le artm c dac vor rzboi, el este
gata pregtit cci, pe lng otenii lui Ionacu, mai are
nc pe atia care trebuiesc s soseasc n curnd cu
274

alt hotnog, dar c el l sftuiete s se ntoarc n linite


la locurile lor. Ne-o mai nsrcinat s zicem bieilor lui
Degeratu s nu aib nicio grij pentru fericirea algi
cci cstoria o va face la cea dinti biseric ce o va gsi
pe drum i c alga va fi fericit cu el cci ea i este mai
drag dect lumina ochilor.
Ce s v mai zic? Cu mare jale i cu mare mhnire
primit-au leii i bieii lui Degeratu trupul ciuntit al lui
Osolinski. Nici vorb, ei aproape toi erau oameni viteji,
dar ce era s ne fac cnd eram de trei ori mai muli
dect ei i ateptam nc pe atia tovari n ajutor?
Dup o scurt sftuire au plecat jalnic spre Degerai iar
noi ne-am reluat voios drumul spre Grdite.
n curnd ne-am ntlnit cu a doua ceat de oteni din
satele lui Voicu, sub povuirea hotnogului Ptracu,
apoi oprindu-ne la cea dinti biseric, s-o fcut cununia
cneazului Voicu cu cneghina alga, nuni fiind hotnogul
Ionacu i preuteasa popei care slujea. Iar la ieirea diin
biseric, am luat pe mire i pe mireas i i-am dus pe
umere pn la casa preueasc. Cum s-au aezat Voicu
i cu alga n Grditea, au i venit la dnii Ioana ce
fusese slug credincioas a algi i Sandu, ibovnicul ei.
I-au cununat cneazul i cneghina i i-au miluit cu cas
bun, cu turme de vite i n mare cinste i iubire i-au
inut.
S-o aflat atunce c cnd Sandu o venit pentru ntia
dat la Grdite, de o adus cneazului veste c Degeratu
voiete numaidect s cstoreasc pe fiic-sa cu
Osolinski, Voicu trimesese rspuns algi: s se fac c
se pleac la voina ttne-su i s-i trimit de dou ori
pe sptmn veti despre cele ce se ntmpl la
Degerai; c va avea el grij s-o scape de orice so altul
275

dect el; s fie fr grij i s se ncread n el cum se


ncrede i el ntr-nsa. i s-au ncrezut unul altuia i au
izbutit de s-au luat.
i ct au trit mpreun, deplin ncredere o urmat s
aib unul n altul i au fost fericii cci nu trecuse ase
luni de la nunta lor cnd, cznd unul din cpitanii de
Codru n lupta cu ttarii, s-o ales Voicu n locul lui. Nu
trecuse anul de la cstorie i le-o hotrt Dumnezeu un
biet frumos i voinic care nu-i altul dect cpitanul
Gheorghi.
Dar dac fericirea lor o fost nemrginit, ea n-o inut
mult, cci n al patrulea an dup cstorie, cpitanul
Voicu o czut greu rnit n lupt cu pgnii i cu mare
nevoie l-au adus n via la casa lui, la Grdite. n
zadar l-au cutat zi i noapte alga cu vracii cei mai
vestii din Codru i din Brlad. n zadar s-au rugat
pentru nsntoirea lui, zi i noapte, nu numai toi
preoii de pe la toate bisericile i toi clugrii de pe la
toate mnstirile i schiturile, dar i poporul ntreg, cu
mic i cu mare, cci era om iubit i cinstit de obtea
ntreag. Voina lui Dumnezeu o fost s moar plin de
zile i o murit plin de ziile, n al douzeci i optulea an al
vieii.
Cnd o vzut c nu mai este pentru el nicio ndejde
de scpare, nainte de a-i pierde contiina, o mulmit
algi pentru fericirea ce i-o hrzise n scurtul rstimp
al cstoriei lor i o rugat-o c, astfel precum ea nu
cruase nimica pentru fericirea i binele lui, de acum
nainte s-i puie toat silina i toat grija pentru
fericirea i binele copilului lor.
Fii linitit, i-o rspuns ea, voi fi pentru el nu numai
o mam neadormit i iubitoare, dar voi cuta s-i fiu i
276

o bucat de tat, ager, harnic, viteaz la trebuin.


Am ncredere, o rspuns el cu un zmbet i acestea
i-au fost cele de pe urm cuvinte.
i alga s-o inut de cuvnt cu sfinenie. De la
moartea lui Voicu ea o trit numai pentru Gheorghi.
Mam mai neadormit, mai cu grij de binele copilului,
mai harnic, mai priceput n-o fost nici n-are s fie.
tiam cu toii c ea este neleapt i harnic, c are un
suflet curat; ct tria Voicu se fcuse vestit pentru
buntatea i milostenia ei. Ea o dovedit n curnd c pe
lng nsuirile femeii alese, n sufletul ei este loc i
pentru acele care mpodobesc pe brbatul de frunte.
Folosindu-se de faptul c o oaste mare de codreni
plecase n leaf n slujba mprteasc, o ceat de ttari
pustii poalele Codrului i ridic, ntre altele, aproape
toate cirezile lui Gheorghi.
alga, tiind c nu are de la cine cere ajutor, o
nclecat singur, o strns oamenii din satele lui Voicu
i pe acei rmai de prin cele din vecintate, s-o pus n
urmrirea pgnilor, i-o ajuns le-o dat rzboi mare. M
aflam i eu cu dnsa i parco vd i astzi, clare pe un
cal murg, ncins cu paloul cu care Voicu rtezase
mna lui Osolinski, cu plrie neagr peste tergarul
alb, de o frumuse uimitoare, dnd nval n fruntea
noastr. Biruina ei o fost desvrit, toat paguba
ntoars: dou mii de leuri ttreti acopereau cmpul
de lupt i printre ele, acel al marzacului, Demir Han,
cu capul rtezat de paloul algi. Noi, oteni
desvrii, rmsesem uimii de chipul cum aceast
femeie, care pn atunce nvrtise numai acul i fusul,
tia s mnuiasc sabia.
De atunce i pn ce o ajuns Gheorghi n vrst de
277

a iei singur la har, n-o fost an n care s nu mai fi


avut alga prilej s-i arte vitejia i iscusina n
meteugul rzboiului. Puini din noi sunt a cror brae
au rpus atia pgni. Ttarii se nglbeneau numai la
auzul numelui ei.
Era neadormit n toate. Vreo doi vecini lacomi dar
puternici ncercar s tirbeasc hotarele unor sate ale
fiului su, creznd c-i vor putea mplini cu uurin
scopurile fa cu o femeie i cu un copil, dar s-au nelat
amar. alga nu s-a odihnit pn ce, nu numai i-o silit
s-i deie napoi tot ce rpise pe nedrept, dar i-o mai
fcut i de ruine n faa tuturor cnejilor din Codru
adunai n Tigheciu, silindu-i chiar s se duc din ar
pentru ctva vreme.
Cnd o murit tatl algi, btrnul Degeratu, fiii lui sau ispitit s-apuce toat averea, zicnd c surorii lor nu i
se cuvine nimica fiindc fugise din casa printeasc. Dar
alga s-o dus numaidect la Soroca i, ce-o fcut ce-o
dres, i-o luat partea ntreag. i doar nu-i lacom de
avere: femeie mai darnic nu este, dar spunea c ceea ce
i se cuvenea de la tatl su trebuie s mearg lui
Gheorghi i nu voiete ca motenirea acestuia s fie
tirbit mcar cu un ban.
Hotnogul Vlad mai tia multe amnunimi despre
alga i le povesti tovarilor pe lng care se mai
alturase, nc de la nceputul povestirii, Mihu i cu
tefan.

278

e la toac Gheorghi ddu porunc de oprire


lng un iaz, spre a odihni i a adpa caii. Otenii
de-abia avuseser vreme s descalece i s
desprind chingile eilor cnd, n mna dreapt, se vzu
un nor de colb i n curnd se zrir strlucind coifuri i
arme ce veneau despre Tigheciu. Ei din partea lor
vzuser cetele lui Gheorghi i le recunoscuser, cci
se auzir sunete de trmbie i chiote voioase.
Oare cine s fie? ntreb Gheorghi pe Oprea
Coroban. A crede c-i cpitanul Bncil, dar dup cele
ce-mi zicea Axinte, Bncil trebuie s fie naintea
noastr.
Poate c s-a fi ntrziet, zise Oprea, ei vin de la
Tigheciu i nu pot fi dect codrenii notri, sub
povuirea lui Bncil.
Sunt i lpuneni printre ei, strig atunci tnrul
cneaz Maxim, care era vestit pentru vederea lui, vd
mintene i ndragi roii. Este o oaste ntreag. Dar iat
doi clrei care se rpd spre noi n fug.
i ntr-adevr se vedeau doi oteni gonind spre ceata
lui Gheorghi.
Savin Bncil, fiul cpitanului i Iehim Clopoel,
din Lpuna, strig Maxim cnd clreii fur mai
279

aproape.
Clreii fur n curnd n mijlocul lor i, srind de pe
cai, salutar pe Gheorghi cu cte un:
S trieti cpitane!
S trii i voi! Dar cu cine suntei, ntreb
Gheorghi.
Cu tata care aduce dou mii dou sute de clrei
i cu cpitanul Constantin Bibire din Lpuna, care are
cu el ase sute de lpuneni alei.
V credeam naintea noastr; mi se spusese c
avei s plecai de cu ziu.
Da, trebuia s plecm de cu ziua, dar oamenii fiind
vestii ieri trziu, au tot curs necontenit n cete mici. Azi
diminea, cnd tata s-o sculat, nu se adunase nicio mie
de sulii. De-abia pe la prnzul cel mic am putut pleca.
i nc tot o mai rmas muli s vie n urm.
Cnd sosi cpitanul Bncil, un brbat chipe i
voinic, nc n toat puterea, Gheorghi se grbi s-i
ias nainte.
S trieti, mo cpitane.
S trieti, nepoate, rspunse Bncil, desclecnd
i strngndu-i mina. Ce veste de la jupneasa?
Pn acuma niciuna. Drept s spun foarte sunt
ngrijat.
Strnge-i grija n chimir, rspunse Bncil rznd.
Dumneata n-ai purtat ca mine zece astfel de rzboaie
mpreun cu jupneasa. Pre ct e de viteaz, tot pre
atta este priceput i cuminte. De ai cunoate-o bine,
nu ai avea nicio grij.
Acuma se apropia de el Constantin Bibire, cam cu
sfial, din pricina sfadei lor din ajun. Dar Gheorghi
pi rpede ctre el i-i ntinse mna zicnd:
280

Bun sosit, frate cpitane. Mulmesc pentru


grabnicul ajutor i n izbnd de care vom avea parte,
doresc ca dumneata i vitejii care te nsoesc s avei
partea cea mai mare.
Urarea dumitale este urare de viteaz adevrat,
rspunse Bibire apucnd mna ntins i strngnd-o
cu cldur, n lupta care avem s-o purtm, locul de
frunte poate fi numai al dumitale.
Gheorghi era s rspund, cnd se auzir izbucnind
strigte de bucurie.
Cnejii i hotnogii codreni recunoscuser pe Toma
Alimo, sub ale crui poronci luaser parte la
numeroase rzboaie i artau astfel bucuria ce o
simeau vzndu-se nc o dat strni mprejurul
ncercatului voievod.
Mo cpitane, zise Gheorghi lui Bncil dup
oareicare curgere de vreme, caii mei sunt odihnii i au
fost adpai; dup ct aud, dumneavoastr mai
dinioarea fcuri popas, nu crezi c ar fi nemerit s ne
dai por-onc de pornire?
i oare de ce, nepoate, s dau porunc tocmai eu,
ntreb Bncil.
Dar mi se pare c suntem numai doi cpitani,
dumneta i eu, i dumneta eti de dou ori mai btrn
dect mine.
Oi fi, oi fi, nepoate, rspunse Bncil, dei mi pare
ru i m-a mulmi bucuros s fiu eu cel mai tnr.
Dar cred, cnd avem cinstea s numrm printre ai
notri pe un voinic i un voievod ncercat ca Toma
Alimo, c nu putem face altfel dect s-l rugm s
primeasc el povuirea peste noi.
Ai dreptate, moule, zise Gheorghi bucuros, dar
281

dumneta s-i faci cererea.


Bncil, dup ce lu i prerea lui Bibire, care primi
cu bucurie, se apropie de Toma Alimo i, cu plria
scoas, l rug n numele tuturor otenilor strni
mprejurul lor s primeasc s le fie voievod i s-i duc
la izbnd sub povuirea lui.
Toma Alimo, mgulit de ncrederea ce i se arta,
primi cu bucurie i dup o scurt consftuire ddu
poronca de plecare.
n tot timpul opririi lor pe malul acelui iaz sosiser
necontenit, despre Tigheciu ct i despre Grdite,
oteni care ntrziind din deosebite mprejurri, nu
putuser pleca odat cu dnii. Astfel c, la plecare,
oastea adunat sub poroncile lui Toma Alimo numra
peste patru mii de clrei i vreo patru sute de arcai
pedetri care tiuser s se ie la o scurt deprtare n
urma celor dinti.
Caii clreilor erau aproape toi de soi, bine hrnii i
bine ngrijii. Otenii purtau, unii, coif de oel, dar cei
muli plrii de psl neagr, mintene cu mneci i
ndragi largi de aba albastr, cusut cu flori roii, albe
i galbene la codreni; iar de aba roie, cusut cu flori
albastre, albe i galbene la lpuneni. Puini din ei
purtau cmei de zale sau platoe de oel pe piept. Erau
nclai cu ciubote avnd turetcile suflecate, acele ale
otenilor de rnd fiind de piele obinuit, neagr, pe
cnd acele purtate de cpetenii erau de iuft ro sau
galben. Asemene, toi purtau chimire largi, mpodobite
unele cu cuie i flori de alam, altele cu flori i cuie de
argint sau chiar de aur. Cuie de acelai fel mpodobeau
curelele de la care atrnau paloele, cpeelele, drlogii
i popii eilor.
282

Pe lng paloe aveau ca arme sulii lungi, n trei


muchii, cu coada de lemn vpsit, atrnat de umr
printr-o curea btut de mijlocul cozii, a crui capt de
dinapoi intra ntr-o verig de piele npenit de scar,
arcuri n tocuri de piele, purtate sau prinse, mpreun
cu tolba de sgei, de captul de dinapoi al scaunului
eii, buzdugane, baltage i ghioage nstrujite prinse de
oblnc.
Printre codreni se vedeau att oameni trecui de
asezeci de ani, ct i biei de-abia ieii din copilrie,
pe cnd lpunenii erau numai oameni alei ntre
douzeci i treizeci de ani. Cnd oastea se clti spre
plecare, se vzur ieind dintr-nsa, n urma poroncilor
date de Toma Alimo, dou strji de cte cincizeci de
oameni, dus fiecare de un hotnog destoinic. Aceste
strji o apucar n treapdul cel mare pe cmpia
nemrginit, una n dreapta i cealalt n stnga
grosului care urma la umbletul obinuit. Patru ceasuri
pline i urmar mersul spre Nistru, oprindu-se prea
puin n dou locuri pentru a mai lsa caii s rsufle.
Soarele era aproape de asfinit cnd se vzu venind un
clre.
Strjile au dat de duman sau este vreun otean
trimis cu veti de la mama, zise Gheorghi, care,
mpreun cu Mihu, mergea n urma lui Alimo. i,
nemaiputndu-i stpni nerbdarea i grija, ddu
pinteni calului i se repezi spre acel care venea.
Recunoscu de departe pe un flcu din Grdite, i-i
strig:
Ce veste de la mama, Ioni?
Mila domnului, jupneasa este teafr, zise flcul
oprindu-i calul; ttarii au mpresurat-o pe un tpan
283

ncunjurat de bli la vreo zece bti de arc de Nistru. Se


poate ajunge la acel tpan numai pe o crare unde doi
cai de-abia au loc i care necontenit erpuiete ntre
preii de stuf, de aceea mi-o fost uor s ies singur de
acolo. Am ajuns aproape de ei fr ca s m vad, iar
cnd m-au zrit, am scpat printre dnii fr mult
greutate. Au tras cu arcul dup mine dar fr a m
nemeri, nici pe mine nici pe calul meu. De dat nval
asupra tpanului nici gnd nu este pentru ei. Numai
cu de-ale mncrii o duce jupneasa cam greu. Ap este
destul, dar cam proast, iar iarb pentru cai am avut
pn acuma, cci tapanul este ntins.
Dar sgeile pgnilor nu ajung ele oare pe ai
notri? ntreb Gheorghi ntorcndu-i capul i
ndreptndu-se spre Toma Alimo.
Doamne ferete, blile au o lungime de cel puin
patru bti de arc, rspunse Ioni. De ar fi merinde, ar
putea rmnea jupneasa n linite acolo i pn la
anul.
Ai ntlnit strjile noastre?
Da, ele se afl acum la vreo douzeci de bti de
arc. Au popsit lng un rediu i ni s-o prut c fac
pregtiri de otac.
Ajungnd lng Toma Alimo, se oprir cu toii i
Ioni puse i pe voievod n cunotina celor povestite lui
Gheorghi.
Cam ci ttari rmas-au dincolo de Nistru? ntreb
Toma.
N-o trecut niciun ttar dincolo de Nistru, rspunse
flcul, toi sunt de ast parte a apei i au cu dnii
toate crdurile de vite rpite de ei. De pe tpanul
nostru le vedem bine; mo Stanciu Herghelegiu fcea azi
284

diminea socoteal c trebuie s fie peste douzeci de


mii de capete de vite mari numai.
Dar de ce nu au trecut dincolo?
Cnd au ajuns la Nistru, au vzut c apa o venit
mare de tot, pesemne n urma unor ploi cumplite, czute
departe n sus, pe la obria ei. Dincolo se vede alt
tabr mare de pgni.
Cam ci s fie? mai ntreb Alimo.
Cel puin dousprezece mii de partea asta,
rspunse flcul i tot atia dincolo de Nistru. Acei din
partea asta sunt mprii n dou cete: una mic, ca o
treime din numrul lor, pzete vitele, iar rmia
pzete pe jupneasa.
Departe sunt vitele de locul n care se afl
jupneasa?
Vitele pasc chiar pe malul Nistrului, pe o ntindere
care cu greu ai putea-o nconjura ntr-un ceas, clare pe
un umbltor bun. Tpanul pe care se afl jupneasa
poate s fie la douzeci de bti de arc de captul de la
deal a locului unde pasc vitele. Ttarii care pzesc vitele
fac cerc mprejurul lor, acei care pzesc pe jupneas
stau tbri grmad.
Cum o ajuns jupneasa pe acel tpan?
Am dat de ttari nainte ca ei s ajung la Nistru,
astzi n zori de ziu. Ei atunce nc nu tiau c apa
venise mare i c nu vor putea trece; singura lor grij
era s vad crdurile de vite pe celalt mal. Deci, pe de o
parte au grbit mersul lor i acel al cirezilor, iar pe de
alta au trimis mpotriva noastr vreo patru mii de-ai lor
ca s ne ie pe loc. Ne-am hruit cu ei ca vreo dou
ceasuri: cnd i alungam noi pe ei, cnd ei pe noi. Dar
jupneasa pricepuse scopul lor i voia cu orice pre s-i
285

ie pe loc cu vitele s nu le ngduie trecerea pn la


sosirea ajutoarelor. Cu mare meteug, desprindu-ne
n trei cete, am izbutit s zpcim pe ttarii care ne
stteau mpotriv i, lunecnd ca oprla printre pgni,
s ajungem aproape de grosul lor, lng Nistru. Cum neam apropiet de ap, am vzut de departe c o venit mare
de tot i c pn n dou sau trei zile n-ar fi cu putin
s-o treac ttarii. Jupneasa cunotea bine locul i,
aducndu-i aminte de tapanul ncunjurat de bli, iar
ne-o desprit n trei cete i cu ele s-o hotrt s-l apuce
i s-l ie pn la sosirea dumitale. S-o prefcut c vrea
s tbrasc asupra pgnilor, cnd ntr-un loc cnd n
altul. Cnd i-o vzut bine ncurcai i nelai, o strns
rpede cetele mpreun i s-o rpezit de-am apucat
captul drumului care duce, printre bli, la acel tpan.
Aice, parte din noi am desclecat i, cu arcurile, am
inut pe ttari la o deprtare bun, pn ce s-au
strecurat ai notri printre bli; apoi cu ncetul i-am
urmat i noi.
Pierdut-ai oameni muli? ntreb Gheorghi.
Numai trei mori i vreo douzeci de rnii, din care
niciunul n-o czut n minile pgnilor.
Ct mai este de aice la Nistru?
Dou pn la trei ceasuri de umblet bun.
Toma Alimo fcu un semn i otenii care-l
nconjurau, toi nerbdtori s afle veti, se deprtar,
rmnnd lng dnsul numai cpeteniile i cltorii
notri.
Dumnezeu este cu noi, zise voievodul. Venirea mare
a Nistrului are s fie pricina pieirii ttarilor i a izbnzii
noastre; m gndesc s popsim i s hrnim caii n
locul n care au desclecat strjile noastre. Pe la miezul
286

nopii vom ncleca i vom merge cu toii mpreun pn


aproape de ap, la care trebuie s ajungem nainte de
revrsatul zorilor i unde ne vom despri n dou cete.
Cea mai slab va lovi pe ttarii care pzesc vitele.
Lovirea va trebui s fie ct de neateptat i ct de
puternic, se va face cu zgomot mare, chiote prelungite
i sunete de trmbii. Este de crezut c ttarii care
pzesc pe jupneasa vor trimite numaidect ajutor
tovarilor lor i atunce trebuie s ne aflm destul de
aproape spre a nvli asupra lor i a-i pune pe fug.
Odat impreunai cu ceata jupnesei, vom fi peste ase
mii de oteni i socot c ase mii de codreni i de
lpuneni pltesc nu numai ct dousprezece dar i ct
douzeci i patru de mii de ttari.
Ne cunoti dumneta, cci ne-ai mai vzut la treab,
zise Bncil, i cu mila lui Dumnezeu ne vei mai vedea
astzi i-i vom dovedi c nu ne-am muiet de atunce.
S mergem, zise Toma, cci caii sunt flmnzi i
ateapt popasul cu nerbdare.
Peste o jumtate de ceas ntreaga oaste descleca pe
marginea unui rediu mare de slcii i plopi lng care
era un iaz cu ap limpede, alctuit din scurgerea unor
puternice izvoare. eile fur luate de pe cai iar acetia
fur adpai i apoi priponii i hrnii. Traistele se
deslegar i otenii ntini pe iarb fcur cinste
merindelor puse n ele de gospodine.
Toma Alimo ddu porunc s nu se aprind niciun
foc i, ndat dup ce oamenii mncar, trimise trei
puternice strji cu poronc, ca fiecare din ele s se
opreasc la cte douzeci de bti de arc i s rmie
acolo toat noaptea cu caii nuai. Aveau poronc s
fie n atingere una cu alta i s aib, naintea fiecreia,
287

la cinci bti de arc, un numr ndestultor de strjri


care s se schimbe din ceas n ceas.
Nu trecuse o jumtate de ceas dup plecarea strjilor
i n otac domnea linitea cea mai desvrit; otenii
deprini din copilrie a se folosi de cea mai mic clipal
de odihn de care puteau s aib parte, dormeau dui.
Singur hotnogul de rnd i Gheorghi erau treji.
Pleoapele tnrului cpitan rmneau neatinse de
somn, gndul i era la mam i acel gnd strnea n
pieptul lui remucarea.
Ea fusese pentru dnsul mai mult dect este
ndeobte chiar mama cea mai iubit. Dac cu drag i
aducea aminte de n grijirile i de dezmierdrile ei cele
dulci, de graba i de agerimea cu care ea l ghicea i-i
mplinea dorinele, de chipul cum i pstrase i-i sporise
starea, i aducea aminte c ea l pusese pe cal, i
dduse palo i suli n mn, c alture cu dnsa
nfruntase pgnul pentru ntia oar, c lng ea i
cptase ntia ran, c paloul ei ntinsese la pmnt
pe ttarul care-l rnise. Ea fgduise lui Voicu c va fi
mam i tat copilului lor i se inuse de cuvnt.
Mama lui era femeia cea mai frumoas ce o vzuse pe
lume, nu-i putea nchipui ngerii din ceriu dect cu
trsturile ei. Mama lui era o sfnt; niciodat minciuna
nu necinstise buzele ei, niciodat nevoieul nu ceruse de
la dnsa ajutor n zadar, niciodat ea nu scpase prilejul
s fac un bine, s aline o durere. Mama lui era fiina
cea mai neleapt, ea avea nelepciunea cea mai nalt
ce o cunoscuse. Toate sfaturile ce-i dduse erau sfinte,
niciodat nu o vzuse nelndu-se n judecile ei:
brbaii cei mai nsemnai din ar cutau sfatul
jupnesei alga i se grbeau s-l urmeze. Mama lui
288

sdise n inima lui numai simiri alese i frumoase,


dup chipul simirilor ei.
Cnd venise n Codru vestea despre cele urzite de
printele Isaia, cine dect mama lui l mpinsese s
fgduiasc clugrului ntreg ajutorul lui, cine rostise
cuvintele: Dumnezeu n ceruri, cinstea i binele
neamului pe pmnt!
i el cum se purtase cu o astfel de mam? Ca un copil
rsfat.
tia c mama lui nu vede cu ochi buni curtea care o
fcea Florici Viin, despre care zicea c nu va iubi
niciodat pe nime dect nsui pe dnsa. Gheorghi
cam bnuia c mama lui are dreptate i judec pe
Florica, drept, dar totui fermecat de ochii ei cei vinei,
fugea de mam i de certrile ei i i cznea mintea
pentru a gsi prilejuri s vad pe Florica.
i iat c acuma fiindc, ca un nebun, se dusese s-i
vorbeasc noaptea la gard i se fcuse de rs att el ct
i Bibire, mama lui nfruntase moartea pentru a recuceri
o parte din avuia lui.
i nu-i putea ascunde c rspunderea primejdiei n
care se afla alga cdea asupra lui, cci de s-ar fi gsit
acas la sosirea vestei despre rpirea cirezilor, ar fi mers
el n urmrirea ttarilor i alga ar fi rmas la Grdite.
i grija pentru viaa ei cretea cumplit n pieptul lui.
n zadar i zicea c ttarii n-au ce-i face, c nu pot
ptrunde n locul n care se afl, c n ziu vor fi cu toii
lng dnsa i c toat lupta era un joc pentru atia
codreni dui de un cpitan ca Toma Alimo. Grija
cretea i povara, ce simea pe pieptul lui, tot mai greu l
apsa.
Ura acum pe Florica, n-o mai gsea frumoas, ar fi dat
289

jumtate din avere ca s n-o fi cunoscut niciodat, era


hotrt s-o lese lui Bibire.

290

nd hotnogul nsrcinat cu privegherea strjilor


ncepu s trezeasc pe oteni, zicndu-le c este
vreme de plecare, cci Toma Alimo dusese
poronc ca s nu cumva s se sune trmbiele, nu-i fu
greu lui Gheorghi s fie printre cei dinti n picioare, el
nu nchisese nc ochii.
Pripoanele fur desfcute, caii dui la ap i eile puse
pe ei. Toma Alimo strnse mprejurul su cpeteniile, le
ddu poroncile trebuitoare i puse la cale alctuirea
celor dou cete.
Hotr s mearg cu cea mai numeroas, care trebuia
s loveasc grosul ttarilor. Cu dnsul rmaser
Bncil, printele Isaia, Gheorghi i Mihu. Cealalt fu
pus sub poroncile lui Bibire; cneazul Maxim i Prvu se
alipir i ei de dnsul. Aceast de pe urm ceat
numra o mie cinci sute de clrei, cealalt dou mii
cinci sute, cci vreo dou sute mai sosiser n timpul
odihnei precum i arcaii pedetri toi, n numr de
peste cinci sute.
Pe drum, strjile se alipir fiecare de ceata din care
aveau a face parte i vreme de dou ceasuri merser
toat mpreun, naintarea era acoperit printr-o perdea
de o sut de oameni, rechirat pe o mare ntindere de
loc. n fruntea crora mergea hotnogul Vlad cu Ioni,
291

flcul trimis de alga. Noaptea era fr lun i cerul


acoperit cu nouri, ntunericul era desvrit. La un loc
se oprir i ateptar sosirea grosului.
Ce este? ntreb Alimo.
Flcul spune c nu mai putem fi departe de Nistru
i se teme c, dac vom mai nainta, vom da peste vreo
straj ttreasc.
Alimo, chibzuind c este vreme ca cele dou cete s
se despart, ddu poroncile trebuitoare i Bibire cu ai
si se ndreptar spre dreapta.
Alimo opri ceata lui pe loc i ceru s ias din rnduri
zece oameni de ndejde care s descalece i, trndu-se
prin iarb pe brnci, s vaz dac nu se pot apropie de
ttari. n loc de zece ieir o sut, dar Bncil i
Gheorghi aleser pe cei zece mai de ndejde.
Precum am vzut din povestirea fcut de Ioni,
ttarii care mpresuraser pe alga erau mult mai
aproape de locul n care se despriser cetele i rmase
Alimo, dect acei care strjuiau mprejurul vitelor.
Nu trecu mult i cercetaii se ntorceau cu rspuns c
tabra, ttreasc se afl ca la o mie de stnjni de locul
unde se afl voievodul, c ntr-nsa domnete cea mai
desvrit linite i c, att la ducere ct i la
ntoarcere, au ntlnit dou strji la o jumtate de cale
ntre cretini i otacul pgnilor, dar c iarba fiind mare
s-au putut ascunde i au rmas nevzui.
Alimo i fcu toate pregtirile pentru nval. ngrijat
pentru printele Isaia i nevoind s-l bage n lupt, l sili
s fgduiasc c va rmnea pe loc, sub paza a
douzeci de oameni alei de Gheorghi. Cum i
isprvea pregtirile, sosir, otenii din urm cu arcaii i
se auzir trmbiele lui Bibire sunnd nval. Aceste
292

sunete fiind urmate de chiotele voioase ale cretinilor i


de strigte slbatece din partea pgnilor.
Alimo poronci pornirea la treapd i ajuns la vreo
cinci sute de stnjeni de locul unde pornise, i opri iar
ceata.
Trmbiele, chiotele i urletele se auzeau acum la vale
pe o mare ntindere, dar se auzeau zgomote i la deal de
ei i n curnd un puternic tropot de clrei trecu la
vreo dou bti de arc de dnii i fcu s se cutremure
pmntul. Erau mai aproape de dumani dect credeau.
Alimo atept pn ce tropotul se pierdu la vale apoi,
scond paloul i dnd pinteni calului, strig:
Nval.
ntr-o clip ajunse cu codrenii care se ineau scurt
dup dnsul, n mijlocul otacului ttarilor fr ca
acetia, nelai prin lovirea lui Bibire, de la vale, s fi
bnuit mcar fiina dumanilor n asemenea apropiere.
Cei mai muli din ei plecaser n jos n ajutorul
tovarilor lor, iar din cei rmai puini apucaser s
ncalece. Fu mai mult o cspire dect o lupt, n cteva
clipe nu mai era ttar viu unde fusese otacul lor, numai
puini putur s scape pentru a aduce mrzacului,
plecat, i el la vale, vestea nfrngerii.
Tocmai atunce se crpa de ziu i alga cu otenii ei
care, la auzul trmbielor lui Bibire, nclecase i se
inea gata de plecare, putur, de pe nlimea pe care se
afla, s vad pe tovarii lor ridicnd plriile n vrful
sulielor. mpresuraii de pn atunci, se puser n
micare n cap cu alga i n curnd ieeau la cmpie.
n capul lor venea, pe un armsar negru, o femeie de
statur impuntoare. Faa era palid, dar trsturile i
erau de o frumuse mare, cu ochi negri, mari, luminoi,
293

ptrunztori, plini de via, de vitejie dar i de buntate:


nite ochi care zugrveau bine ntreaga fiin. Prul care
ieea pe la tmple din tergar, era negru nchis, fr
niciun fir de argint.
Peste tergarul de pnz de in era aezat o plrie de
psl neagr, cu mrginile largi, mpodobit numai cu
un gitan negru mprejurul fundului. Purta un mintean
de aba neagr, cu mnecile spintecate la cot, lsnd s
se vad mnecile cmeii de pnz de n, mbumbiet la
piept cu bumbi negri i mpodobit cu gitan negru. Fota
era de ln neagr cu dungi albastre deschise i prins
de mijlic printr-un chimir de piele neagr, mpodobit cu
cuie de argint. La picioare purta ciubote de iuft negru.
Un palo lung, dar uor, cu mner de abanos i teac de
piele, i atrnau de la bru n partea stng, la oblncul
eii era spnzurat un buzdugan.
Gheorghi, care era n captul crrii, sri jos de pe
cal i, alergnd la alga, czu n genunchi naintea ei,
srutndu-i scara.
Mam drag, iart-m!
Dar ea i cuprinse capul n brae i, dndu-i plria
jos, ncepu s-l srute ca pe un odor, cu evlavie, pe pr,
pe frunte, pe obraz.
El urmnd a o ruga s-l ierte, ea zise:
i pentru ce s te iert, dragul meu! Fiindc ai venit
s m scoi din primejdie?
Fiindc, prin lipsa mea de acas, cnd trebuia s
fiu acolo, te-am lsat s intri n primejdie.
Poate c aveai alte trebi, mai grabnice, zise alga cu
un zmbet. Dar iat i cumtrul Ion Bncil! adaose ea
ndreptndu-se pe a. Bun diminea, cumetre! i
ntinse mna cpitanului.
294

Bun dimineaa, cumtro! zise Bncil cu plria


scoas, plecndu-se i srutndu-i mna.
i-am adus pe o cunotin veche, i art pe Toma
Alimo.
Toma Alimo! strig alga cu bucurie. Mult doream
s te mai vd, dar nu ndrzneam s ndjduiesc c ne
vom mai ntlni vreodat pe cmpul de lupt.
M bucur c te gsesc cum te-am lsat acum zece
ani, zise el, tot pe malul Nistrului i tot dup o izbnd
asupra pgnilor, frumoas, viteaz, neleapt.
nainte ca alga s fi putut rspunde, se auzir otenii
strignd:
Fug, fug.
Cine fuge? ntreb Alimo.
Cpitanul Bibire!
Fuga lui este prefcut, trebuia s fug! rspunse
voievodul.
ntr-adevr, departe n jos, se vedea o lung perdea
subire i dreapt de clrei fugind, iar n urma lor,
urmrindu-i alt perdea mai groas, ncovoiat la
amndou capete care ntreceau lungimea perdelei
dinti.
M tem c i-o lsat s s-apropie prea tare, zise
Bncil. Au s-l prind ttarii n coarne.
Aa m tem i eu, zise Alimo.
S sune trmbiele i s nvlim asupra lor, zise
atunce alga. Auzindu-ne i vzndu-ne, ttarii vor da
dosul ca s nu fie apucai din dou pri.
Ai grit cu nelepciune, ca totdeauna, zise Alimo,
apoi strig:
Clri cu toii.
ntr-o clipal otenii erau clri i irurile alctuite
295

parc era s fie o cutare de oaste.


Dar dumneta, jupneas, destul i-ai pus viaa n
primejdie. Acuma m-au ales pe mine voievod pentru
aceast oaste i ca voievod i poroncesc s stai pe loc
aice.
Dar eu nu vreu s tiu de voievod, cci mi fac
astzi cea de pe urm vitejie, rspunse alga rznd,
dup mine copii! i dnd pinteni calului porni n goan
spre ttari.
Nvala lui Bibire asupra ttarilor care pzeau vitele,
fcut cu pricepere i cu hotrre, izbutise pe deplin.
Dei cretinii dduser peste o straj ttreasc, pgnii
fur cu totul luai pe neateptate i mcelrii pe toat
ntinderea liniei inut de ei. Rmiele lor mprtiate
o luar la fuga ncotro puteau.
Bibire nu lsase pe ai si s se mprtie, ci i inuse
strni mpreun i-i oprise pe loc ca s rsufle caii,
cnd, la lumina zorilor, vzu naintnd spre el ttrimea
care, de la otacul din faa tapanului aprat de alga,
venea n ajutorul tovarilor lor. Nvala aceasta era
lucru prevzut i ateptat. Bibire, trecnd rpede printre
cele dou iruri pe care erau aezai otenii lui, le
poronci c cnd vor porni, s-i crue caii i s ie cu
ngrijire pas cu dnsul.
Cnd ttarii ajunser numai la o sut de stnjeni de
cretini i ncepur a face s rsune vzduhul cu
urletele lor, Bibire ridic paloul i ddu poronc de
plecare. Atunce toat linia cretinilor fcu la dreapta
mprejur i o lu nspre cmpie, ntorcnd spatele
Nistrului.
Ttarii, schimbndu-i i ei ndreptarea mersului, se
luar dup dnii. Dup obiceiu, voir s se foloseasc
296

de numrul lor mai mare, spre a nvli pe cretini,


ntinzndu-i linia lor n dreapta i n stnga, n chip de
coarne, menite a apuca pe cretini ntre ele.
Dar dei tnr, Bibire purtase rzboi cu ttarii nc
din copilrie i le cunotea toate meteugurile, de aceia
poroncise s se crue caii. Otenii lui aveau ncredere n
el i erau deprini s mplineasc ntr-o clip orice
micare li se poroncea.
El pndi bine clipa i cnd coarnele ttreti fur
aproape alctuite, nainte ca acest clete s se nchid,
la o porunc a lui i fr a domoli pasul cailor, cretinii
se gsir alctuii pe patru iruri strnse, n loc de dou
rchirate, apoi ocolind deodat spre stnga, numrul
irurilor spori la opt i ceata lor, astfel ghemuit, se
npusti cu o furie nebun asupra aripei drepte a
ttarilor. Ucignd, rsturnnd i clcnd tot n calea lor,
trecur peste pgni ca o vijelie, ndreptndu-se spre
oastea lui Toma Alimo care se vedea apropiindu-se.
Ttarii, zpcii att de nvala neateptat a otenilor
lui Bibire, despre a cror desvrit nimicire nu se
ndoise, ct i de sunetul trmbielor lui Alimo, se
oprir pe loc spre a se tocmi din nou i a se sftui.
alga, dup o sut de stnjni, domolise fuga calului i
fusese ajuns de Gheorghi, de Alimo i de Bncil.
naintnd cu toii la treapd, se mpreunar n urm cu
Bibire.
Toma Alimo aduse acestuia mari laude pentru chipul
strlucit n care i mnuise ceata, proorocindu-i viitor
de viteaz mare. Pierderile cretinilor fuseser pn
atunce nensemnate; se aflau acuma adunai mpreun
peste ase mii de clrei. Dimpotriv, pagubele ttarilor
fusese foarte nsemnate: ei pierduser n mori, rnii i
297

mai cu sam n oameni mprtiei pe cmp, aproape de


o treime din numrul lor.
Totui acest numr ntrecea nc simitor pe acel al
cretinilor i mrzacul lor, vestitul Kara-Katu, mai
pstrnd nc ndejde de izbnd, se hotr s nu lese
din mn bogata prad ce o fcuse. Ndjduia c, cel
puin, va putea inea pe cretini pe loc pn ce va
scdea Nistrul i va ngdui pe ttarii tbri dincolo de
ap s treac i s zdrobeasc pe dumani.
Deoarece cirezile rmsese fr pzitori, el trimise la
ele dou mii de ttari i cu rmia puterilor lui, vreo
ase pn la apte mii de oameni, se hotr s rmie n
ateptare, dar gata la orice ntmplare. Cretinii se
sftuir din partea lor i toate cpeteniile, fr
deosebire, se postaser pentru a nvli asupra ttarilor.
Se fcur deci pregtirile de lupt. Cretinii se
mprir n trei cete: acea a lui Bibire, acea a lui
Gheorghi, alctuit din oamenii care veniser cu
alga, ctr care se mai alipir o mie de codreni i a
treia ceat, sub povuirea cpitanului Bncil.
Se hotr ca ntia nval s fie fcut de Gheorghi
asupra mijlocului ttarilor; dup cum aveau s
rspund ttarii la aceast nval, urma s se ndrepte
ajutorul adus de a doua ceat, a lui Bibire, iar a treia, a
lui Bncil, pe lng care era s rmie Toma Alimo,
trebuia s deie lovitura hotrtoare. Gheorghi rug pe
alga s rmie deoparte sau cel puin cu ceata lui
Bncil, dar n zadar: ea spuse c este hotrt s-i
mplineasc n acea zi cea de pe urm vitejie i rmase
neclintit cu toate rugminele lui Alimo, a printelui
Isaia, care sosise acuma i el i a celorlali cneji i
hotnogi. Gheorghi lu pe Mihu deoparte.
298

Frate drag, zise el, nu tiu de ce nu mai pot de


grij pentru mama. Am o presimire rea i tare m tem
de o nenorocire. Sunt hotrt s fac tot ce atrn de
mine spre a o scpa de primejdie. Te rog, ine-te n
dreapta ei i vegheaz asupra ei, tiu ct pltete braul
i ochiul tu, am ndejde n tine ca n nime altul. n
stnga mamei, voi fi eu.
Mihu i fgdui c-i va mplini dorina.
Ceata lui Gheorghi, odat tocmit pe patru rnduri,
porni la treapd urmat de celelalte dou. Paloele erau
n tecile lor. Ttarii se vzur atunce ntinzndu-se n
nite iruri lungi i subiri i micndu-se n aceast
tocmeal spre mijloc.
Tot acelai meteug, zise alga, nu neleg ei oare
c l cunoatem i avem leac pentru el?
Ajuni la dou sute de stnjeni de dumani, cele dou
cete din urm se oprir, iar Gheorghi, scond paloul,
poronci:
Nval, cu sulia!
Cele dou mii cinci sute de sulii se plecar npenite
nainte de nite mini vnjoase i codrenii se rpezir n
goan asupra dumanului, scond chiote asurzitoare.
Dar mijlocul ttarilor ameninat de acest zid de sulii,
nu atept lovitura lor, i n loc de a le inea piept, se
deschise naintea cretinilor care trecur printr-nii ca
un vrtej. Dar cu o rpejiune uimitoare, codrenii se
ntoarser din fug i se npustir din nou cu suliele
ntinse asupra aripei stngi a ttarilor. Pgnii nu se
ateptau de loc la aceast nval i aripa lor, nefiind de
loc tocmit pentru a-i face fa, porni n risip. Cnd
aripa dreapt fcu o micare pentru a-i alerga n ajutor,
Bibire se arunc asupra ei fcndu-se o ciocnire
299

grozav. Mijlocul ttarilor, care dduse dos naintea


ntii nvli a lui Gheorghi, se ntoarse acuma i, cu
mrzacul n frunte, se npusti asupra cetei tnrului
cpitan de Codru.
Alimo i cu Bncil, vznd primejdia n care se afla
Gheorghi, se rpezir cu a treia ceat n ajutorul lui.
nvlmala era grozav. Codrenii neavnd loc pentru
mnuirea lungilor lor sulii, se apucaser de paloe i de
buzdugane. Ttarii, simind c dac sunt biruii piere
orice ndejde de scpare pentru ei, se luptau ca nite
fiare.
n asemenea mprejurri, numrul lupttorilor fiind
acela ntr-o parte ca n cealalt, izbnd nu putea s fie
dect a celor mai hotri, mai puternici i mai bine
narmai care, fr ndoial, erau cretinii.
Numrul ttarilor se mpuina vznd cu ochii i cei
rmai n via luptau numai pentru a-i face drum spre
cmpul slobod.
Toma Alimo fcea minuni: capetele i braele de
pgni zburau sub cumplitele lovituri ale paloului su.
Bncil lovea rar, dar nu lovea niciodat n zadar sau de
dou ori pe acelai ttar.
n urma lui Bncil, tefan Stroici tia i mpungea cu
lcomia oteanului care de mult fusese dorit de
asemenea srbtoare, Bibire fcea palanc pe unde
trecea. Prvu zbiera i suduia pe muntenete ct l
iertau plmnii: legea i strbunele pgnilor erau
pomenite n cuvinte puin alese dei suntoare, dar
aproape la fiecare asemenea pomenire, paloul lui se
abtea cu furie asupra unui ttar i ttarul scpa
drlogii din mn i luneca sub cal. (...)
.
300

Dar pustiirile cele mai cumplite printre pgni le


fceau alga, Gheorghi i Mihu, care alctuiau un fel
de troi nedesprit, cu trei capete, trei cai i trei
paloe vajnice. Ei sfrmau rndurile ttreti ca o
vijelie; pe urma lor rmnea palanc.
Gheorghi i cu Mihu alctuiau acuma nite scuturi
vii algi, unul n dreapta i celalt n stnga; nimic nu o
putea atinge fr a fi strbtut mai inti prin unul din
ei.
Deodat ei se gsesc n faa mrzacului, uor de
recunoscut n mulimea ttarilor prin hainele lui cele
scumpe, prin coiful i panerul de oel suflate cu aur i
mai ales prin steagul purtat n urma lui.
Cum l vede, alga se rpede la dnsul i n crnitura
la care silete pe calul ei cel negru, acesta calc pe
copita calului lui Mihu care potihnete i este
mpiedecat de la cdere numai de mna ager a
clreului.
Dar alga a scpat din nchisoarea vie n care se afla
i, ntr-o clipal, calul ei se ridic n dou picioare n
faa lui Kara-Katu, paloul ei se abate asupra gtului
mrzacului, dar rsun pe platoa de oel care-l apr.
Un ttar poart vitezei o lovitur de sabie la cap, dar
nainte ca sabia s-o ajung, Mihu, din urm, dintr-o
singur lovitur, spintec n dou nu numai capul, dar
i pieptul pgnului. Lovitura care mrzacul o poart
algi ca rspuns la cea neizbutit a ei, nu nemerete
dei atinge i rnete destul de adnc braul drept al lui
Gheorghi, mpins nainte n ajutorul mamei. alga
poart a doua lovitur care atinge pe pgn n fa, o
taie de la frunte pn la gt, chiorndu-l cu snge.
Mrzacul ameit, ntoarce calul, i nfund pintenii n
301

pntece i, rsturnnd tot ce-i st n fa, o rupe la fug


fr a-i da sam unde fuge. alga d i ea pinteni
calului i urmeaz n ulia deschis de Kara-Katu, fr
a bga n sam cte o lovitur de palo purtat de ttarii
lng care trecea, lovitur care o atingea uor pe brae
sau pe umere.
Gheorghi i Mihu, se ieu dup dnsa, dar ulia
deschis de mrzac este ngust i ttarii le stau
mpotriv; vitejii notri doboar pe pgni la pmnt,
dar rmn ceva n urm.
Kara-Katu a ajuns n sfrit la cmp cu alga pe
urma lui; fr a-i da sam, fuge nspre tapanul
ncunjurat de bli pe care l mpresurase alga.
Armsarul cel negru al algi, din prsila mprailor
rigrdeni, este mai voinic i mai iute dect calul
mrzacului. Deprtarea dintre alga i Kara-Katu,
descrete vznd cu ochii, Mihu i Gheorghi care au
ieit i ei din nvlmal, vin n goan, dar sunt la mai
bine de o sut de stnjni n urm.
Ttarul ajunge lng stufrie, se ntoarce pe a, vede
c alga este aproape s-l ajung dar c tovarii i sunt
departe, ntoarce calul i se rpede la ea cu paloul
ridicat. Dar viteaza atta a ateptat. D calului o
puternic lovitur de pinteni i el, cu pieptul, se lovete
cu putere de pieptul calului lui KaraKatu, fcndu-l s
cad pe picioarele de dinapoi. alga deprteaz fierul
ttarului printr-o lovitur de-a lungul acelui fier, de la
vrf spre mner, apoi ndreptnd vrful paloului spre
duman, l vr ntreg sub braul rmas ridicat,
strignd:
Aa moare houl, de mna unei muieri.
Kara-Katu btu vntul cu braele apoi, rsturnndu302

se pe spate, czu de pe cal, mort.


alga privea n nemicare dumanul ucis de mna ei
i simea acum ca un fior rece pe spinare. Mihu i
Gheorghi nu mai erau dect la vreo zece stnjni de
dnsa.
n cursul acestei lupte ntre alga i mrzac, o mn
ddu nlturi pretele de stuf de lng ei i, n
deschiderea astfel fcut, apru capul ras al unui ttar.
Ttarul inea un arc n mn. Cnd vzu ce se petreloe,
potrivi rpede o sgeat i lu pe alga la ochi. Dar
micrile ei i acele ale lui Kara-Katu erau att de
repezi nct nu ndrzni s trag, temndu-se s nu
loveasc pe mrzac. Dar cnd acesta czu mort, ttarul
iei cu totul din stuf i folosindu-se de nemicarea
algi precum i de faptul c ea se uita la dumanul
mort, fcu doi pai spre dnsa i trase. Se auzi strigtul
dat de Mihu i de Gheorghi care vzuser fapta
ttarului i auziser zbrnitura arcului. Ttarul uciga
czu cu capul spintecat de paloul lui Mihu, dar vai!
sgeata intrase aproape ntreag n coasta algi, care
ar fi czut de pe cal dac n-ar fi primit-o Gheorghi n
brae. O crezu moart cci avea ochii nchii. O ntinse
pe iarb rmnnd nimicit, n genunchi dinaintea ei.
Dar ea deschise ochii. Mihu atunce scoase repede aua
de pe calul algi i ridicndu-i ncetior capul, mpinse
aua dedesubt. alga i mulmi din ochi, apoi cutnd
cu privirea pe Gheorghi i vzndu-l pierdut de
durere, ntinse mna spre el zicnd:
Dragul meu!
Iar el izbucni n lacrimi i Mihu, la vederea
nemrginitei dureri a acestui otean att de nalt i de
voinic, care att de des se jucase cu moartea, se simea
303

gata s plng i el.


Mam, mam drag, de ce nu ne-ai ascultat, de ce
n-ai rmas deoparte, zise Gheorghi cu un glas necat
n lacrimi i ntretiat de hohote.
Nu plnge aa, zise ea, cci durerea ta m doare i
pe mine. Ceea ce s-o ntmplat trebuia s se ntmple
odat, i mna ei, gsind mna fiului, o strnse nc cu
destul putere.
Dup o tcere, ea vorbi iar:
Cnd tatl meu o vrut s m deie dup un strin,
netiind c iubeam pe tatl tu, pe scumpul meu Voicu,
m-am spimntat tare tiind pe tata om aspru i
nendurat. Nebun de grij, am trimis la Voicu s-i cer
ajutor.
El mi-a trimes rspuns s am ncredere ntr-nsul cci
el are s m scape de leah i nu va lsa s fiu a altuia
dect a lui. Din clipa n care am aflat cuvintele lui, orice
team o pierit din inima mea, cci m ncredeam ntrnsul. i am avut dreptate cci el m-o scpat i i-am fost
soie, iar att de mare fost-au fericirea traiului meu cu el
nct lumea mi prea prea mic spre a o cuprinde. Bine
c m ncrezusem n el.
Glasul algi, care slbea din ce n ce, tcu acuma.
Mihu se rpezi la ap i, umplndu-i plria, o aduse
rnitei, dndu-i s beie dintr-nsa i stropindu-i faa.
Cnd Dumnezeu mi l-o rpit, relu alga cu glasul
ceva mai tare, am simit c lumea se cufund cu mine n
ntuneric. Dar el mi spusese s ngrijesc de tine, s-i
feresc copilria de primejdii i de pagube i s te cresc n
frica lui Dumnezeu i n iubirea de neam.
I-am jurat c-i voi mplini toate dorinele i tiu c el o
nchis ochii avnd desvrita ncredere c-mi voi
304

ndeplini jurmntul.
Aice iar tcu i fcu semn lui Mihu s-i deie ap.
Dup ce bu urm:
Mi-am mplinit jurmntul, nu cu sfinenie, dar cu
dragoste, cci dup fericirea de care avusesem parte cu
Voicu, nu puteam s am alta mai mare dect aceea de a
te vedea crescnd n putere, n minte, n frumuse, o
podoab a ochilor mei! Toate dorinele pe cte o mam o
putut s le aib, tu le-ai mplinit.
Mam, am fost nevrednic de buntatea ta, izbucni
atunci Gheorghi, acoperind mna rnitei cu srutri
fierbini.
Nu vorbi astfel dragul meu. Care o fost mama, care
o avut parte de fiul blnd ctr dnsa ca tine, nelept ca
tine, viteaz ca tine, frumos ca tine. Mam mndr de
copilul ei ca mine n-o fost, nici n-are s mai fie.
i acuma, dragul meu, puin s se mai suie soarele i
voi fi departe, departe de tine, tu, mngierea vduviei
mele. Voi fi iar lng Voicu meu iubit i-i voi putea arta
cum am rspltit ncrederea care o pus-o n mine, i voi
putea mulmi pentru darul ce mi l-o fcut n tine.
Cele de pe urm cuvinte erau mai mult un optet;
alga tcu i nchise ochii. Faa ei se fcuse alb ca
varul, trupul rmsese nemicat.
Gheorghi creznd-o moart se aplec i o srut pe
frunte. La aceast dezmierdare, deschise ochii i-i fcu
cu dnii semn c n-a murit nc, apoi i nchise iar.
Dup o tcere destul de lung i deschise i glasul ei
se auzi, dar acuma slab de tot.
nainte de a muri trebuie s-i dau un sfat. tiu c
iubeti pe o fat. Ea este frumoas i de neam bun. i
doresc s fii fericit cu dnsa, dar fgduieti-mi c vei
305

lua-o n cstorie numai dac vei simi c ai ncredere


deplin, nemrginit ntr-nsa, cum am avut eu n tatl
tu, cum o avut el n mine. Jur-mi c ct vei avea cea
mai mic, cea mai nensemnat ndoial despre iubirea
sau despre statornicia ei, nu vei lua-o.
Mam, zise Gheorghi, cu hotrre. Acea fat este
pricina morii tale fiindc, de rmneam acas n loc s
m duc s-o vd, plecam eu, n locul tu i nu te
pierdeam. Mam, de acum nainte pot avea numai ur
pentru acea fat cci o privesc ca ucigaa ta, inima ta de
mam a judecat-o bine. i jur, mam, c ea niciodat
nu-mi va fi soie.
Binecuvntat s fii, i Dumnezeu s-i aud
jurmntul, zise atunce alga cu glasul mai tare i,
trgndu-l uor de mn l fcu s se plece i-l srut
pe frunte i pe obraz, i netezi prul cu mna, apoi zise
ncet, ca pentru dnsa:
Nu mor n zadar.
Dar acum se auzi un tropot de cai i glasuri
numeroase.
Toma Alimo cu printele Isaia, cu Bncil, cu Bibire
i cu toate cpeteniile s-apropiau rpede de ei.
Ce vd aice, strig Toma Alimo, srind de pe cal,
jupneasa rnit i dup o izbnd ca acea de astzi,
dar ndjduiesc c rana este uoar.
Mihu fcu semn c nu mai este nicio ndejde.
Cu toii o nconjurar, ptruni de durere, cci era
privit ca o mam de ntreg Codrul i de ntreaga
Lpun. Ochii ei care se uitau mprejur ddur de
printele Isaia; fcu semn s i se deie puin ap i,
dup ce bu, ceru s fie lsat singur cu clugrul, ca
s se spovduiasc.
306

Cu toii se deprtar, mhnii pn n fundul


inimii.(...)
Peste puine clipe alga i ddea cel de pe urm
suflet.
Dup ce Gheorghi i nchise ochii, se fcu o targ
alctuit din sulii legate mpreun i ncruciate, apoi
trupul mamei tnrului cpitan de Codru fu depus pe
aceast targ i acoperit cu mantale osteneti. Fu pornit
spre Grdite unde l urmar toate cpeteniile oastei.
Izbnda
cretinilor
fusese
desvrit.
Din
dousprezece mii de ttari numai o mie scpase cu viaa
i aceia robii i menii s fie vndui n ara
Romneasc i peste Dunre. Cirezile de vite fur aduse
napoi, pe punile de pe care fusese rpite.
Steagul mrzacului fusese cucerit de Bibire. Nu
trecuse un ceas dup moartea algi i un om al
cpitanului lpunean gonea spre Viineti cu steagul
legat de a. Dar nu avea poronc s-l duc, precum s-ar
putea crede, frumoasei Florica. Era nsrcinat s-l deie
n mna preotului bisericii din Viineti cu hramul
Sfinilor mprai Constantin i Elena, spre a fi aezat
lng icoana lor.
n a treia zi dup btlie, trupul algi fu astrucat n
mormntul soului ei i la astrucare lu parte Codrul
ntreg precum i mare parte din Lpuna.
Mare i adnc fu durerea lui Gheorghi. El pierduse
n alga, pe lng o mam duioas, un sfetnic de frunte,
cu minte ager i iscusit. Se simea acuma ca un vas
fr crm.
Printele Isaia, n urma rugmintei lui Mihu, se
hotrse s-i prelungeasc ederea la Grdite.
307

nelegerea cu codrenii fusese desvrit chiar a doua


zi dup nmormntarea algi, dar Mihu dorea s nu
lese pe prietenul su singur, cu jalea cumplit n care se
gsea. Rmaser deci n Grdite pn la nceputul lui
august cnd plecar la Brlad ntovrii de Gheorghi
pn la malul Prutului.
..........................

308

ra nc mult pn n ziua cnd Mihu prsi casa


lui Pogan i apuc pe Tutova n sus. La rsritul
soarelui se afla dincolo de Brlzel pe culmea care
desparte acest pru de apele care se arunc n Siret,
ntre Bacu i Roman.
Aice desclec, desprinse chingile lui Fulger, i scoase
zbala din gur i-l ls s pasc iarba deas a poienii
n care se afla. El se aez la civa pai i rmase
gnditor, cu ochii intii spre miaz-noapte, spre locul n
care tia c se afl Poiana i aezarea cneazului Balo.
Cci icoana Ilenei rmsese nedezlipit de dinaintea
ochilor lui de cnd o prsise, erau acum aproape trei
luni. Se simea cuprins de un dor nemrginit, de o
nerbdare cumplit s mai vad nc o dat, nu nluca
ei, dar chipul ei cel viu.
Nu avea nicio treab la Smirodava, prsise pe mousu i pe Stroici, numai spre a avea prilej s se apropie
de Ileana i, cine tie, poate s-o vad, s-i vorbeasc.
Da, voia s-o vad pentru ultima oar, i apoi era
hotrt s nu mai vin pe la Poian, s nu se mai
ncerce s-o vad cci dragostea lui era fr de ndejde.
Ileana era fiica cneazului celui mai bogat, celui mai
fudul din ar, de neam strvechi i, frumoas cum era,
1

Capitolele XXX i XXXI fac parte din textul scos din prezenta ediie.(nve)

309

putea s ndjduiasc c va fi soie de voievod.


n ct l privea pe dnsul, tia c este un copil fr
tat, crescut din mila moului su, a printelui Isaia, c
departe de a avea bani sau sate nu avea mcar o cas pe
care o putea numi a lui. Nu, el nu putea s
ndrzneasc a nzui pn la Ileana. Era s ncerce s-o
mai vad astzi nc odat i apoi s caute s-o uite.
i, deodat, chipul Vidrei se art dinaintea ochilor
lui, dezbrcat, cu prul pe umere, cu snul, braele i
picioarele goale, cum o lsase n rateul de la Ciortolom,
erau acum mai bine de ase luni. Dar acuma l apuca o
sil cumplit de Vidra, de frumusea ei, de dezmierdrile
ei pline de patim.
Era stul de ele, Vidra i mbta simurile, dar nu
vorbea de loc inimii lui care rmnea rece i acuma
inima vorbea, nu simurile. i iari icoana dulce a
Ilenei venea s goneasc pe acea a Vidrei i Mihu simea
cum i este cald la inim.
Simea c de acum nu-i mai era cu putin s sufere
atingerea i dezmierdrile Vidrei. Trebuia s-i spuie c
nu o mai iubete, c nu-i mai este cu putin s-o vad.
Nu putea s fug de dnsa fr ca s-o vesteasc, n-ar fi
fost fapt de brbat cinste, i Mihu fusese nvat din
copilrie s se poarte cinste cu femeile.
Fusese crescut de la vrsta de ase pn la acea de
aptesprezece ani, n Cetatea Alb, de genovezul Landi
care era i cavaler fr seamn, i otean viteaz, i
negustor de frunte, i crturar mare.
Landi, n vreme de douzeci de ani fusese cavalerul cel
mai iubit de femei n Genova. El atinsese de tnr cele
mai nalte diregtorii ale Republicii, dar fusese silit s
vie s se aeze la Cetatea Alb, unde el i fratele su
310

aveau o nsemnat cas de nego.


n urma unei boli crude, de care fusese lovit frate-su,
averea ntregii familii era n joc i el trebui s se mute pe
aceste locuri deprtate fr ndejde de ntoarcere n
mndra Genov.
n cursul unei ederi prelungite la arigrad, fcu
cunotin i prietenie cu clugrul Isaia, care se afla
atunce n acel ora i se pregtea s plece la Roma.
Clugrul avea cu dnsul un nepot, un bieel de ase
ani. Copilul fiind frumos i detept, i plcea lui Landi
care nu avea copii; ceru lui Isaia s i-l ncredineze ca
s-l creasc. Clugrul primi s i-l lese pn la vrsta de
aptesprezece ani i Mihu fu dus de Landi la Cetatea
Alb. Nepoii genovezului plecaser tocmai atunce la
nvtur, la Genova, i Mihu era singurul copil n casa
pe care o nveselea prin voiciunea lui. nv de la Landi
aproape tot ce tia genovezul: a ceti, a scrie, a socoti, a
mnui spada i a clri, a cnta, a zice versurile lui
Ariosto dar, mai cu seam, nv a fi brbat cu cugetul
curat, drept, viteaz, iubitor de adevr, mndru cu cei
mari, plecat ctr btrni i blnd pentru cei mici.
nv s priveasc femeia ca pe o fiin creia orice
brbat vrednic de acest nume i datorete cinste, plecare
i ocrotire, a crei slujb nu njosete, ci cinstete.
i Mihu se inu cu sfinenie de nvturile btrnului
su prieten. El se purtase cinste cu femeile cu care
avusese pn atunce legturi de dragoste. Iubea pe
Ileana din tot sufletul, nu putea s se mai ntoarc la
Vidra de care i era sil; nu tia cum s-o rup cu dnsa.
Un nechez al calului l trezi din gnduri. Se uit la
soare, care era sus, strnse chingile lui Fulger, i puse
zbala n gur, nclec i plec nainte.
311

Pe la amiaz cnd se apropia de Poian, vzu un nor


gros de fum care se ridica spre miaznoapte i altul spre
apus. Grbi mersul calului i ajunse la Piscul Ciolacului
care este deasupra Poienii. De aice ochii lui vzur o
privelite ngrozitoare: satul ardea, curtea lui Balo, cu
toate cldirile ardeau.
Se rpezi cu calul la vale: n marginea de la vale a
unui plc de pdure, la dou bti de arc de sat, ddu
peste o tabr de oameni, brbai, femei, copii, cu vite i
cu care. Mihu opri calul i ntreb:
Ce facei aice? De ce arde satul?
Au dat ttarii! fu rspunsul.
Cnd?
Astzi, pe la prnzul cel mic.
Cneazul vostru?
O scpat, era dus la Bacu.
Dar fiic-sa?
Au rpit-o ttarii dup ce au ucis toate slugile.
Mihu rmase ngrozit, unul din rani urm:
Ttarii veneau despre tefneti i mergeau spre
Bacu. La Sabaoani le-o ieit Balc nainte asear i i-o
risipit. Parte din ei au apucat n fug la vale, spre Siret,
parte s-au rupt n mai multe trmbe. Una din ele s-o
ascuns ast noapte n pdurile de sub dealul Mrului i
ne-o lovit azi diminea. Noroc c un om de ai notri
care dduse peste ei n pdure, o venit n goana calului
s ne deie de tire cu un ceas nainte de sosirea lor. Am
scpat prin pduri; satul era pustiu cnd au venit ttarii
i i-au dat foc. Numai cneghina rmsese cu slugile, cci
vatamanul n-o vrut s cread pe omul cu vestea i o
fcut pe stpn-sa s rmie. Ttarii au ucis tot ce au
gsit, afar de cneghin pe care au luat-o cu dnii i de
312

un biet care s-o furiat cum o putut i o venit la noi.


Noi, cnd am vzut c ttarii au plecat, ne-am apropiat
de sat i am tbrt aice n pdure. Ateptm s se
stng focul cci tot nu mai avem nimica de scpat n
sat.
Tocmai atunce se vzu un om clare care venea n
goan despre apus. Cnd ajunse la o btaie de arc,
poienarii tbri n pdure l recunoscur i-l strigar
pe nume. Omul i zri i veni la ei.
Cum este la voi, la Crieti? l ntrebar.
Ru de tot, satul ars, o mulime de oameni ucii. Nau rpit pe nime, au culcat sub sabie tot ce le-o ieit
nainte, oameni sau vite.
Atunce numai Mihu, mai dezmeticindu-se, ntreb:
ncotro au apucat?
Spre Brlad, rspunse omul din Crieti.
Au robi muli cu dinii?
Numai pe fata cneazului Balo; am vzut-o cu ochii
mei cum era legat pe un cal fr a. Ttarii au trecut
numai la o prjin de tufiul n care scpasem.
Fr a mai zice un cuvnt, Mihu ntoarse calul.

313

tarii trecuser peste Brlzel i apucaser pe


drumul numit al Scaunelor.
Pe la asfinitul soarelui, Mihu tot inndu-se
pe urma lor, ajunsese sub Dealul Racovei. Aice se opri
ca o jumtate de ceas pentru a lsa pe Fulger s mai
rsufle. Cnd nclec din nou, greutatea locului l sili
s mearg aproape necontenit la pas. Vreme de mai bine
de dou ceasuri urm prtea lsat de ttari care
apucaser curmezi peste vi, ndreptndu-se spre
obriile Lipovei. Mihu cunotea aceste locuri foarte
bine. Luna nu ieise nc, dar noaptea fiind senin,
urmele ttarilor nu se puteau pierde. La un loc acele
urme crneau n dreapta, aproape drept la deal, prin
codru. Aice urma fiind mai grea de urmat, Mihu,
temndu-se s-o piard, se vzu silit s se opreasc din
cnd n cnd pentru a se ncredina c nu s-a abtut de
ea. Dup una din aceste opriri, gsind loc mai drept,
pusese calul la umblet, cnd deodat, auzi de trei ori
strigtul cucuveicii urmat de dou uierturi, cea de
nti trgnat i cea de a doua foarte scurt.
Pentru tovarii Punaului Codrilor aceasta nsemna:
Primejdie! Stai!
Mirat, opri calul pe loc. Printre copaci, se vzur
naintnd fr zgomot spre el, dou umbre, una mare i
cealalt mic.
314

Bun seara, cpitane, ziser ei cnd ajunser lng


Mihu care recunoscu pe Andruca i Timofei. (...)
.
Te-am oprit ca s nu cazi n mijlocul strjilor ttarilor.
Ei sunt n apropiere? ntreb Mihu.
Strjile lor umbl la trei bti de arc de aice, dar
grosul este tbrt ntr-o poian, ceva mai la vale,
aproape de prul Lipovei, rspunse Andruca.
Ai vzut otacul lor?
Am scpat din mijlocul lui.
Vzut-ai robi cu dnii?
Am vzut numai o fat de boier, tnr i frumoas
ca un nger. Ea se afl sub un cort aezat la o parte i
pzit de doi ttari.
Cum, strig Mihu descleend, cortul ei este la o
parte? La ce deprtare de dnsul sunt corturile
ttarilor?
Ttarii sunt la vreo treizeci de stnjeni de cort, dar
n-au ntins dect acel sub care st fata.
i ea este pzit nuai de doi ttari, vzut-ai bine?
Cum s nu fi vzut bine cnd am stat mai bine de
dou ceasuri ascuni n crengile unui stejar, lng locul
unde au ntins cortul pentru fat i ateptnd s
nopteze bine ca s putem fugi.
Mihu rmase gnditor apoi, aezndu-se jos, zise lui
Andruca:
Spune-mi toat ntmplarea.
De cnd i-am greit i ne-ai gonit dintre
credincioii dumitale, ncepu s povesteasc rusul,
ducem o via rtcitoare i ne ctigm cu greu traiul.
Dup ce am pribegit prin mai multe locuri, ntmplarea
ne-o adus n ara Brladului unde am lucrat cu alii,
315

pn mai dunzi, la facerea unei iezturi a cneazului


Corodu. Isprvindu-se ieztura, ni s-o dat drumul ieri
seara i noi am apucat-o ndat peste dealuri cu gndul
de a merge la Smirodava. n ast sear, dup asfinitul
soarelui, ajunsesem ntr-o poian unde voiam s mnem
i ncepusem a strnge uscturi pentru foc cnd
auzirm un tropot de cai. Ne-am dat ndat n dosul
unui stejar btrn care face parte dintr-o limb de
pdure ce desparte poiana de o bobeic lung. Vznd
c intr n poian mai muli ttari clri, ne-am grbit
s ne suim n stejarul lng care ne aflam i s ne
ascundem n crengile lui. Ttarii nu mai ncetau de a
curge n poian, de toi trebuie s fie ntre patru i cinci
sute.
Au desclecat i au deslegat de pe un cal o fat care
prea leinat, au ntins-o cu ngrijire pe pmnt, apoi
au i nceput s ntind la vreo zece stnjni de la
piciorul copacului n care eram, cortul unde au dus-o
ndat, punnd i doi oameni de paz.
Noi atunce am priceput c ttarii au de gnd s mie
n acea poian i ne-am ngrijit foarte mult. Ei au scos
eile de pe cai i i-au dus tocmai n partea de la vale a
poienii, lng pru, unde ea se lrgete mult. Au aprins
un singur foc pentru mrzac, la care au pus s frig o
oaie, iar acei de rnd au mncat ce au avut n tristele
lor. Apoi ci n-au fost rnduii de straj s-au ntins pe
pmnt sub copaci, n marginea despre rsrit a poienii,
mprejurul mrzacului. Am mai vzut cum au dus fetei
mncare i ap de but.
Dup ce s-au linitit, noi ne-am dat binior jos din
copac, cu mare grij din pricina celor doi ttari de la
cortul fetei, cci ne aflam foarte aproape de ei. Noroc c
316

tocmai atunce vntul sufla mai tare.


n vremea ct ai stat n copac, bagat-ai sam dac
s-au schimbat pzitorii de la cort?
Nu s-au schimbat dei am stat mai bine de dou
ceasuri. Se vede c sunt rnduii pe toat noaptea.
Ce lrgime are limba de pdure care desparte
poiana de bobeic?
Vreo zece stnjni.
O desparte pn de vale?
Da.
Putut-ai s nelegei dac ttarii se temeau s fie
urmrii?
Nu cred, cci altfel ar fi fcut mai puin zgomot i ar
fi priponit caii.
Mihu rmase ctva vreme n tcere. Cnd se pusese
pe urma ttarilor i propusese s-i ajung i s se
ncredineze de calea ce avea de gnd s-o apuce, spre a
se ntoarce n ara lor apoi, bizuindu-se pe repeziciunea
lui Fulger, era hotrt s-i ntreac, s ridice satele
brldene din calea lor i s aie cu dnii calea
pgnilor. Dar n urm, ntlnirea lui cu ruii i
amnunimile culese de la ei fcur s se nasc n
gndul lui hotrrea ndrznea de a scpa n acea
noapte pe Ileana din mna rpitorilor.
Hotrrea era de o ndrzneal nebun i Mihu
nelegea foarte bine greutile ei dar, dac
ntreprinderea izbutea, Ileana scpa de primejdia unei
lupte n care se putea ca ea s fie rnit sau chiar ucis.
Dup o scurt chibzuial el zise ruilor:
Vreau s ncerc s scap fata din mna ttarilor
chiar n ast noapte, pot oare s m bizui pe ajutorul
vostru?
317

Ruii ncremenii se uitar unul la altul fr a


rspunde.
V temei? i mai ntreb Mihu cu oareicare
despre n glas.
De, cpitane! zise Andruca scrpinndu-se pe cap,
dac crezi c sunt sori de izbnd.
Eu sunt ncredinat c voi izbuti. Dar pentru voi
primejdia este mic, cci v cer numai s mergei
naintea mea pn la marginea bobeicii ca s m
ntiinai cnd va trece straja, -apoi s-mi inei pe
Fulger pn ce m voi ntoarce. V putei ascunde cu
calul n pdure i cnd vei auzi strigtul huhurezului,
vei rspunde. Neieind la loc deschis i rmnnd n
desime, puin grij avei, cci n ntuneric, printre
copaci, cu greu v vor putea prinde clreii.
Andruca i cu Timofei se uitar unul la altul,
sftuindu-se din ochi; n sfrit piticul rspunse:
Fie pe voia dumitiale, dar i dumneta s ne
ncuviinezi o cerere.
De vom scpa teferi cu toii, s ne primeti iar
printre cetaii dumitale i-i jurm c vom fi oameni de
treab.
Cererea este ncuviinat, rspunse Mihu.
Ruii se nchinar naintea lui pn la pmnt.
Suntem robii dumitale. Poroncete! zise Timofei
care pn atunce nu deschisese gura.
Mihu le mai lmuri nc o dat ceea ce atepta de la
dnii apoi, trimindu-i nainte, nclec i i urm la
pas.
Ajunser n curnd n zarea dealului i ncepur s se
scoboare, tot prin codru, pe cellalt preval. Deodat,
rsun de trei ori strigtul cucuveicii, ntiai dat tare,
318

a doua i a treia oar mai ncet - ceea ce nsemna:


dumanul este aice. Mihu se opri. Dup o bucat de
vreme acelai sunet rsun din nou, de dou ori ncet, a
treia oar tare: ruii l ntiinau c, calea era slobod.
Cnd Mihu i ajunse, Andruca zise:
Ai noroc, chiar acuma au trecut n sus, poi s intri
n bobeic fr grij.
Dup ce Mihu desclec, ei luar calul ca s se
ascund cu dnsul n pdurea de la marginea bobeicii,
din faa plcullui care o desprea de poiana cea mare.
Noroc bun, cpitane, s-i ajute Dumnezeu! optir
ei.
Mihu, pe brnci, ncepu s se scoboare de-a lungul
bobeicii, pn ce zri lumina unui foc. Ajuns drept spre
foc, intr, tot pe brnci, n limba de pdure, o strbtu,
i cnd ajunse lng un copac gros, se ridic n picioare
i se uit spre foc.
Tcerea cea mai adnc domnea n otacul ntreg; n
deprtare se auzea numai cte un cal necheznd. La
civa stnjni de el vzu cortul i la gndul c Ileana
zcea sub dnsul, inima ncepu s-i bat cu putere.
Ochii lui, deprini cu ntunericul, deosebir n curnd
chipurile celor doi ttari de straj care edeau jos, unul
de la deal i cellalt de la vale de cort. Erau ntr-o
nemicare desvrit i Mihu pricepu c, dac nu
dormeau, erau cel puin aipii.
Fr a mai sta pe gnduri, se ntinse iar la pmnt i
se ndrept, pe brnci i cu o nemrginit bgare de
seam, spre cort, cu junghierul n mna dreapt i cu
cea stng strngnd teaca paloului ca s nu fac vuiet
atingnd vreo piatr sau vreun vreasc. Prea un arpe
urie i n calea lui nu fcea niciun zgomot.
319

Ajunse n sfrit la spinarea ttarului care edea de la


deal de cort: n-avea dect s ntind mna pentru al
atinge. Ttarul dormea, Mihu auzea cum i trgea
sufletul. Sttu o clip nehotrt; pn atunce lovise pe
dumanii si numai n fa, i venea greu s deie, chiar
n pgn, pe dinapoi i tocmai cnd era adormit. Dar,
amintindu-i c este n joc cinstea i viaa Ilenei,
nehotrrea lui pieri. Rzmnu-se pe mna stng, se
ridic puin i vr junghierul pn la mnunchi ntre
umerile ttarului, care se ntinse la pmnt ca lovit de
trsnet, fr a scoate un oftat. Dar n cderea lui paloul
se lovi de o piatr, fcnd astfel o mic pocnitur.
Mihu se tupi ndat la pmnt iar cellalt ttar se
scul rpede n picioare i, cu sulia n mn, se
ndrept spre locul unde era tovarul lui. Nevzndu-l,
crezu c doarme n iarb i se plec ca s-l trezeasc;
atunce Mihu se ridic deodat, i cuprinse grumazul cu
amndou minile i strnse cu toat puterea lui
uria, trgndu-l spre pmnt. Ttarul se zbtu ctva
dar fr a putea scoate niciun sunet. Mihu desprinse
mna dreapt apoi, urmnd a-l strnge cu stnga, lu
junghierul ce-l inea n dini i-l nfipse de mai multe ori
n pieptul ttarului.
Cnd se ncredin c este mort, se tr pn la cort,
intr ntr-nsul cu capul i cu umerile, pipi cu minile
i ddu de braul Ilenei. Aps uor pe dnsul, zicnd
totodat ncet:
Cneghin, nu te sprie. Eu sunt, Mihu, am venit s
te scap din mna pgnilor. Scoal, cneghin, pune-te
pe brnci i m urmeaz fr a face niciun zgomot cci
primejdia este mare. Rspunde cneghin! eti treaz?
Teama cea mai mare a lui Mihu era acuma ca Ileana,
320

trezit din somn, s nu se sparie i s nu deie vreun


ipet care ar fi trezit pe toi ttarii.
Dar Ileana nu dormea: se ngrozi cnd simi o mn
apsnd pe braul ei, dar auzind cuvintele lui Mihu, i
ddu ndat seama c ajutorul ce nu-l mai ndjduia
venise.
Sunt treaz, opti ea uor. Te urmez.
Mihu iei din cort urmat de fat, amndoi pe brnci.
ine-te aproape de mine, i zise el la ureche, nu te
teme, ttarii dorm. De vom trece teferi peste limba asta
de pdure, suntem ca i scpai.
ncet i ferindu-se cu ngrijire de vreascuri, strbtur
plcul de copaci i ajunser n bobeic.
nc puin rbdare, zise Mihu, i nu vom mai avea
nicio grij.
n sfrit strbtur i bobeica: ajuni aproape de
captul ei de la deal, Mihu crni spre pdure. Cnd se
aflar ntr-nsa, se ridic n picioare i Ileana auzi cu
mirare strigtul huhurezului ieind din gura lui Mihu.
Alt strigt n apropiere rspunse i Mihu, lund fata de
mn, se ndrept spre locul de unde pornise strigtul.
Andruca i cu Timofei care ateptau innd pe Fulger
de fru, de-abia nbuir un strigt de bucurie cnd i
vzur. Se aruncar n genunchi, luar minile lui Mihu
i le srutar de nenumrate ori.
V mulmesc, le zise Mihu, fr de voi nu tiu
dac a fi izbutit; nu voi uita niciodat ajutorul ce mi lai dat.
Apoi nclecnd, lu pe Ileana de sub subsuoar, o
ridic ca pe un copil i o aez dinaintea lui,
cuprinzndu-i mijlocul cu braul drept.
S ne vedem cu bine, mai zise el ruilor i plec
321

ncet la deal.
Cnd ajunse la poteca care ncunjura capul bobeicii i
a poienii, ddu pinteni lui Fulger care se rpezi nainte
dar, n acea clip, se auzi un tropot de copite i luna
sculndu-se, i arta n urma lui mai muli ttari care
veneau spre dnsul n fug; ei l zriser, ddur nite
ipete slbatece i vreo dou sgei zburar deasupra
capetelor lor.
Mihu nfipse pintenii n pntecele calului care se
rpezi urmat de ttari, dar fuga printre copaci i
trunchii czui era din cale afar anevoioas. Totodat,
de la otac, se auzir urlete ngrozitoare, semn c ttarii
deteptai de ipetele strjii, descoperiser fuga roabei
lor i se pregteau s se puie pe urma fugarilor.
Norocul acestora fu c ddur n curnd de un drum
btut pe care Mihu putu s ntind pe Fulger la fug.
Dar fiind obosit de lunga cale faut n ajun, se mai
resimea i de ndoita sarcin purtat de el, astfel c
deprtarea ntre el i pgni era mic; din cnd n cnd
Mihu auzea vjitul unei sgei. n curnd nelese,
dup tropotul cailor, c numrul celor ce-l goneau
crescuse. Ajuns n sfrit pe obcina Dealului Scaunelor,
apuc n spre stnga i aice locul fiind neted i cu sui
foarte uor, izbuti s mreasc deprtarea ntre el i
ttari.
Fulger pstr aceeai iueal mai bine de un ceas,
tropotul pgnilor se auzea numai n deprtare; cu
vremea ns mersul calului se domoli n chip simitor,
ncepu s potihneasc. Mihu l opri la piciorul unui sui
rpede, acoperit cu un aluni des. Ileana care n tot
timpul rmase nemicat, strns la pieptul tnrului
de braul su puternic, nelese c calul nu mai poate de
322

oboseal i ntreb:
Nu mai este nicio ndejde de scpare?
Dac putem ajunge naintea pgnilor n vrful
acestui sui, suntem scpai, dac nu...
mi poi da un cuit? ntreb ea, nu vreau s cad vie
n minile lor.
Fr a rspunde, Mihu scoase junghierul de la bru i
i-l puse n mn.
i mulmesc, zise ea, uitndu-se n ochii lui cu un
surs, mi-ai dat un prieten care ndjduiesc c mi va fi
credincios.
Strigte de fiar izbucnind atunce n urma lor, le
artar c ttarii se apropiau i-i zriser. Pintenii lui
Mihu disprur pn la clcie n deerturile lui Fulger
care, dup aceast clip de odihn, zbur la deal. Dar
acest foc nu inu mult, suiul era foarte anevoios, numai
cu greu ajunser n vrful lui. Se aflau acuma pe un fel
de tapan ngust, drumul era spat n piatr nsipoas,
nalt de un stat de om i apoi se scobora iar la vale,
aproape drept.
Mihu sri de pe cal, depunnd totodat pe Ileana la
pmnt, puse mna n bru, scoase rpede o piatr, un
amnar i o bucat de iasc. Iasca se aprinse la cea de
dinti scprtur i Mihu, lund-o ntre dou degete cu
stnga, puse dreapta ncet pe cap-ul lui Fulger; calul nu
se mica. Apoi dup ce sufl pe iasc, i-o vr rpede n
fundul nrii. Calul, simind arsura, sri o dat n sus,
nebun se rpezi nainte pe scobor.
Urmeaz-m, strig Mihu Ilenei i, apropiindu-se de
pretele de piatr din dreapta, ddu n lturi nite
curpeni de mure care-l acopereau.
Apoi, pipind nti cu minile faa stncii, aps uor
323

cu dreapta i cu clciul i, deodat, pretele se


deschise, lsnd o deschiztur prin care putea trece un
om cu capul plecat. Tropotul ttarilor se auzea n aluni,
aproape de tot. Mihu lu pe Ileana de mijloc, o mpinse
naintea lui, intr i el dup ea, apoi ua se nchise fr
zgomot cum se deschisese.
Era vreme: de-abia nchisese ua i se auzir copitele
cailor rsunnd pe piatr, dar ttarii trecur nainte fr
a se opri.
Suntem scpai, zise Mihu.
Dar dac se vor ntoarce i ne vor urmri? zise
Ileana.
Mai nti c cu greu ar putea s ne urmreasc, apoi chiar de ar ti c suntem aice, n-ar putea ptrunde
la noi dect dup multe zile de munc grea, cu unelte ce
ar trebui s le aduc de departe, rspunse Mihu
scprnd din nou i aprinznd o opai pe care o lu
de la prete.
La lumina ei, Ileana se vzu ntr-un fel de sli, lat
de dou palme i lung cel mult de cinci, a crei prei
preau cioplii n piatr iar dedesupt podeala era de
lemn. Mihu trecu naintea ei, se opri n faa pretelui,
aps cu minile i cu piciorul n acelai chip n care
apsase n pretele de afar i ndat se deschise o nou
u.
Pn acuma, zise el, am fost n tind, acuma intrm
n cas, i naint fcndu-i semn s-l urmeze.
Dup ce Ileana intr, Mihu mpinse dup dnsul ua
care se nchise fr a face cel mai mic zgomot apoi,
ntinznd opaia spre prete, deodat se fcu o lumin
vie, provenind de la o fclie mare, fcut din crengi de
mesteacn unse cu pcur, ce o aprinsese cu opaia.
324

leana vzu c se afl ntr-o peter mare care


mergea ngustndu-se i scoborndu-se n pmnt
dinaintea lor.
Aice, zise Mihu, eti mai teafr dect ntr-o cetate.
Aceast peter o adpostit n multe rnduri, altdat,
sute de cretini retrai ntr-nsa pentru a scpa de
nvlirile pgnilor i dumanii niciodat n-au putut s
peasc peste pragul ei.
Apoi bgnd de seam c fata, care fusese rpit fr
de manta, era cuprins de frig i tremura, zise:
i-i frig i trebuie s fii ostenit. Dup ce te vei
odihni, ne vom pune pe drum i ndjduiesc s te pot
duce teafr acas.
Ileana de-abia se inea pe picioare n urma ostenelii i
a groazelor ndurate n ziua i noaptea trecut. Ba urm
pe Mihu spre fundul peterei care, precum am zis,
mergea tot ngustndu-se. Mihu se opri naintea unei
deschizturi la stnga, a crei intrare era nchis printro rogojin. Ajuns aice, el zise dnd opaia n mna fetei:
n dosul acestei rogojini vei gsi un pat care cred c
nu-i va prea vrtos i cergi calde pentru a te nveli.
Somn uor! Apoi se deprt ntorcndu-se napoi, spre
intrare.
Ileana ddu rogojina n lturi, vzu c din dosul ei, pe
piei de lup, era ntins o saltea mare i groas, acoperit
325

cu mai multe cergi de ln pe care erau aezate perine


de deosebite mrimi. Fr a se mai dezbrca, ea se
ntinse pe saltea i se acoperi cu o cerg. Se simea
amorit. Icoanele mprejurrilor prin care trecuse i
veneau n minte, dar ncurcate, terse i fr ir: se
prea c ele se ciocneau n capul ei. nvins de trud, ea
adormi n curnd, dar chipul voinicului nu se deprt de
dnsa cci urm s-l vad n vis.
Cnd, dup un somn adnc i lung, Ileana se trezi, cu
greu i putu da seama de locul n care se afl. Deodat,
irul mprejurrilor cumplite prin care trecuse n cteva
ceasuri, se nfo naintea minii ei i-i pricinui un fior
de groaz, care se schimb rpede ntr-un fior de fericire
cnd i aminti c datorea scparea ei lui Mihu i c
Mihu era lng dnsa. i i amintea cu bucurie c chiar
n clipa n care se vzuse n puterea ttarilor, tot chipul
lui Mihu se artase dinaintea ochilor ei i c o presimire
tainic i ntlmcit dduse natere n inima ei
ndejdii c Mihu o va scpa. Aceast ndejde nu o
prsise nicio clip, i cnd ea, sub cortul sub care era
nchis de ttari, simise o mn atingnd-o, tia c este
mna lui Mihu chiar nainte de a fi auzit glasul lui.
Credina ce o avea ntr-nsul nu fusese nelat: pentru
a doua oar el i aprea n ceasul primejdiei ca un
arhanghel mntuitor. Putea, oare Mihu s fie o fiin
omeneasc? Care brbat pe lume putea s i se asemene
n vitejie, n putere, n frumuse? i ct blnde s
unea la dnsul cu vitejia i cu puterea! i aceast
fericire o fcea s uite spaima prin care trecuse i
primejdia grozav de care scpase. Mai mult chiar: i
aducea aminte de nespusa dulcea a simirii de care se
vzuse cuprins cnd braul puternic al lui Mihu o
326

strngea la piept; n fuga lor ar fi fost n stare s


doreasc a trece nc o dat prin aceeai spaim, s mai
nfrunte aceeai primejdie. Ileana, acea copil iubitoare,
uita acuma casa printeasc i durerea grozav de care
trebuia s fie cuprins btrnul cneaz pentru a simi
numai o fericire fr margini c se afla lng Mihu, sub
paza i ocrotirea lui. Pn a doua zi n-avea s se
deprteze de ei, putndu-i n sfrit stura ochii
privindu-l i dezmierda urechile auzindu-l.
Acuma era negreit treaz de mult, o atepta poate, i
la acest gnd Ileana tresri din pat. Cnd arunc ochii
asupra hainelor, le vzu rupte, stricate de ploaie, pline
de colb i de noroi, i simi prul despletit i
nepieptnat iar minile ei, obinuit att de albe i
ngrijite, erau negre de murdrie. Cum era ea s se arate
lui Mihu n asemine stare?
Se ncerc s scoat noroiul de pe haine, ncepu s le
scuture, dar cu ce era s le dreag, cu ce era s se
pieptene, cu ce s-i prind prul bogat cnd acele toate
i czuse?
Deodat inima-i tresri cci auzi pasul lui Mihu n
dosul rogojinei.
Bun ziua, cneghin, zise el cu un glas vesel.
Auzindu-te micnd, am priceput c te-ai sculat.
Odihnitu-te-ai bine?
Cu greu gsi puterea s rspund:
Foarte bine, i mulmesc.
M-am gndit, urm el, c hainele de pe dumneta
trebuie s fie rupte i fetelite, -apoi pentru cltoria ce
avem s-o facem ele nu ar fi potrivite. Trebuie s le lepezi
i s mbraci altele, rneti. Un om de ai mei care
triete la o prisac, nu departe de aice, are o fat cam
327

de fptura dumitale. El o pregtit din vreme zestrea fetei


i temndu-se s-o ie la prisac o adus-o aice, ntr-o
lad. Nu-i va fi cu suprare de vei lua o parte din acele
lucruri, cci cu despgubirea ce-i vei da-o, va putea s
fac altele i mai frumoase i mai multe. Am dus lada
deschis la un ipot ce se afl n fundul acestei peteri.
l vei nemeri dac vei apuca la stnga i vei merge drept
nainte. Vei gsi aice o lumnare pentru a aprinde nite
facle ce sunt puse la prete, deasupra ipotului. Eu te
atept cu masa i, zicnd aceste cuvinte, Mihu se
deprt rpede.
ndat ce nu mai auzi paii lui, Ileana ddu rogojina
n lturi, lu n mn lumnarea lsat de Mihu i se
scobor n chioarca lat de un stnjn, care ducea n
fundul peterii.
De-abia fcuse zece pai cnd auzi n dreapta
zgomotul uor fcut de ipot i cnd ndrept lumina n
acea parte, vzu o nfundtur destul de mare, boltit de
mn de om, avnd chipul unei jumti de cerc, n
mijlocul creia curgea printr-un uluc, din prete i
cdea ntr-o troac de piatr, un izvor de ap strvezie.
Iar deasupra ipotului se vedeau, nfipte n bolt, dou
facle mari de coaj de mesteacn, unse cu pcur. Cnd
le aprinse, toat fundtura fu luminat. Pe o poli
spat n bolt vzu o oglind de oel i mai muli
piepteni de tis i de os, iar la picioarele ei un sipet
deschis.
Sipetul era plin de tergare, de cmei de pnz de in
i de cnep, unele cusute, altele fr custuri, fuste,
fote, bonde i tulpane.
Dup ce se spl i se pieptn, Ileana alese o cme
de in fr cusuturi, o fot albastr cu dungi albe, o bat
328

albastr, o bond uoar de aceeai coloare i un tulpan


ro. Ar fi vrut s schimbe i papucii roi ce-i purta, a
crei talp subire nu era potrivit pentru drum, dar n
sipet se gseau numai dou prechi de cizme, mult prea
mari pentru picioarele ei.
ndat ce fu gata, se ndrepte spre intrarea peterii
unde gsi pe Mihu care o atepta lng o msu
rtund acoperit cu un ervet alb pe care se vedeau
osebite merinde.
Fata cneazului Balo n port de ranc nu era mai
puin frumoas dect cnd purta hainele scumpe
potrivite cu naterea i cu averea ei. Ochii lui Mihu,
setoi de dnsa, se luminar cnd ddur de ea. El lu
de la prete una din cele dou facle care ardeau, o
apropie de Ileana, o privi lung, cu lcomie, i zise:
Ai pus haine de ranc, tot cneaghin ai rmas.
Cneghin sau ranc, rspunse Ileana uitndu-se
la rndul ei la dnsul i vznd c i schimbase hainele
acum ca un ran de rnd, cu cme de cnep, iari
de ln i opinci, nu sunt vrednic s-i mulmesc
pentru mrinimia cu care ai venit n ajutorul meu,
vrndu-te singur n mijlocul mai multor sute de
vrjmai spre a-mi scpa cinstea i viaa.
Cneghin, rspunse Mihu, am dormit i am mncat
n casa printelui dumitale, el este prietenul acelui ce
m-o crescut, el este un boier vestit prin vrednicia lui i
un stlp adevrat i necltit al pricinei pentru care
luptm cu toii. Era de datoria mea s alerg n ajutorul
fetei lui, nu mi-am fcut dect datoria. Dar, adaose el
schimbnd vorba, masa te ateapt. Ea nu este aceea cu
care eti obinuit, dar te rog s-i faci cinste cci
drumul nostru fiind lung i greu, trebuie s aduni
329

putere nainte de a-l ncepe.


Ileana, uitndu-se la mas, vzu lng ea un singur
scuie.
Dar dumneta n-ai s mnnei cu mine? ntreb ea
cu mhnire n glas.
Dac-mi faci cinste s m primeti la masa
dumitale, primesc aceast cinste cu fericire, rspunse
Mihu i lund dintr-un col un al doilea scuie, l
apropie de masa unde amndoi luar loc.
Prnzul era alctuit din brnz de burduf, brnz de
cociug, muchi de porc afumat i bujeni de cerb, iar
n mijlocul mesei era un ulcior cu vin vechi de Nicoreti.
Ileana mnc din toate cu pofta tinereii, ascuit nc
prin faptul c de mai bine de douzeci i patru de
ceasuri nu pusese nimic n gur i, mai ales, prin
fericirea de a se gsi singur, fa n fa cu Mihu.
Stnd alturea cu Ileana la mas, Mihu i fcea o
mulime de mici slujbe la care nu fusese deprins de
boierii ce veneau n casa printelui su, crescui departe
de obiceiurile cavalereti ale apusului i pentru care
femeia nu era dect o unealt de plcere sau o slug.
Aceste mici ngrijiri ale lui Mihu, pn atunce
necunoscute Ilenei, aveau pentru ea, pe lng farmecul
noutii i acel cu mult mai mare de a veni de la dnsul,
mrind astfel n ochii ei dulceaa lor. Iar el stpnit de
fericirea de a se gsi lng dnsa, de a o privi, de a o
auzi, de a ghici micile ei dorini, ar fi voit s-o slujeasc n
genunchi, i uita foamea cu care se pusese la mas.
Trebui ca ea, mirat de cumptarea lui, s-l ndemne
pentru ca, din cnd n cnd, s mbuce cte ceva.
Dup ce isprvir prnzul i merser de-i splar
minile la ipot, Ileana l rug ca nainte de plecare s-i
330

arate toat petera i Mihu i mplini cererea cu bucurie,


primblnd-o prin toate unghiurile ei. nti o duse la ua
prin care intrase, o deschise i-i art din nou slia
care ducea la ua de dinafar.
Aceste ui, zise el, nu sunt dect buci din stnc
rupte dintr-nsa fr a fi cioplite i pstrnd pe muchiile
lor toate colurile pricinuite prin ruperea din stnc.
Pentru a nu se cunoate c este aice o u, s-au fcut,
n pretele de dinafar a stncii, o mulime de crpturi
cu totul asemnate acelor pricinuite prin desprinderea
acestei buci pe piatr care este de patru palme.
Precum vezi la marginile feei despre peter, sunt
dousprezece zvoare, late de cte trei degete i aceste
zvoare, cnd se nchid, intr de ase degete n stnc
care ncunjur ua astfel c izbind ntr-nsa chiar cu cea
mai mare putere, ea nu se poate mica ctui de puin.
Vezi n mijloc acest capac de fier; sub dnsul se afl
broasca. Aceast broasc a fost furit acum trei ani de
un meter vestit, din arigrad, fugit aice de teama unei
mori de om ce o fptuise din rzbunare. Eu i-am fcut
bine iar el, vroind s mi-l rsplteasc i ntrebndu-m
ce ar putea s fac pentru mine, i-am cerut s-mi
fureasc o broasc pentru aceast peter. Coarda
acestei broate se ndoaie i zvoarele se deschid numai
cnd apei pe apte piroane, a cror capete strbat
aproape toat lrgimea uii i se opresc la dou degete
de faa ei din afar, iar degetele le ating prin nite borte
ce se vd n acea fa. Dar nu sunt numai apte borte, ci
peste douzeci numai n u, pe lng c tot pretele de
stnc pe dinafar este plin cu sute de asemenea borte,
aa c dac nu tii care anume sunt bortele ce trebuie
s le atingi, chiar de ai ti c este aice o u, poi s te
331

ncerci ani ntregi s-o deschizi i tot nu vei izbuti. i


acele borte, pe care trebuie s apei sunt puse la astfel
de deprtare ntre ele nct trebuie s apei cu
amndou minile i pe toate bortele odat pentru ca
ua s se deschid. A doua u este tocmai ca cea
dinti, tot att de puternic, broasca ei nu se deosebete
de broasca celeilalte, numai bortele n care trebuie s
vri degetele pentru a o deschide aezate n alt chip. Ar
trebui, spre a ptrunde n peter ca dumanii s bat
zile ntregi cu capra puternic, nti ntr-o u i pe
urm n cealalt, iar cnd ar intra nuntru ar vedea c
munca lor o fost zadarnic.
Cum zadarnic? ntreb Ileana.
Da, zadarnic cci cei nchii n peter ar fi fugit
de mult.
Dar pe unde?
Pe lng aceast intrare mai sunt nc dou,
nchise n acelai fel: ele dau n nite rupi slbatece n
mijlocul codrului: printr-una din ele avem s ieim.
Apoi Mihu o purt prin toat petera artndu-i mai
multe nfundturi i tainii n care se ineau arme,
merinde, haine i unelte.
i de cnd i este cunoscut fiina acestei peteri,
ntreb Ileana.
Precum i-am spus-o, petera o slujit, n vremile de
demult, ca adpost pentru locuitorii acestor pri
mpotriva nvlirilor pgne. Dar, de la o vreme ncoace,
dei se spunea de btrni c au auzit de la prinii lor c
este o asemine peter n codrii Brladului, totui nime
nu tia unde anume se afl. Priscarul despre care i-am
vorbit o descoperit din ntmplare una din gurile ei de
vale, singurele n fiin atunce i fiind un om al meu,
332

mi-o vorbit de dnsa. Am venit cu el aice i cercetnd


toat petera, mi-am dat sam c mi va putea fi de
trebuin. Am nchis gurile de devale, tot cu ui de
piatr i am pus de s-o spat intrarea ce ai vzut-o.
Nu te temi ca oamenii care au lucrat aice s arte
altora locul unde se afl petera.
Nu, rspunse Mihu zmbind, cei patru cioplitori de
piatr care au fcut deschiderea din deal au fost adui
tocmai din Kiev. De la Smirodava pn aice au venit
noaptea cu ochii legai i dup ce i-au isprvit lucrarea,
tot astfel i-am trimes napoi sub paza unor credincioi,
nengduindu-i s vorbeasc cu nime n trecerea lor prin
ar, att la dus ct i la ntors. Iar fierarul arigrdean
care o fcut broatele este un om de toat ncrederea i
n-am nicio grij de el.
Zicnd aceste cuvinte, se duse spre un col al peterii
de unde se ntoarse n curnd cu dou mantale, una de
suman prost i alta de aba uoar pentru Ileana. Dup
ce umplu o traist cu merinde, puse n spinare traista, o
tolb cu sgei i un arc, lu mantalele pe umr, vr o
secure n bru, lu un b n mna stng apoi, dnd
altul Ilenei, stinse faclele i innd o opai n mna
dreapt, ncepu s se scoboare n fundul peterii urmat
de fat.
Chioarca se fcea din ce n ce mai ngust, la un loc
Mihu se opri i art Ilenei cum se desprea acolo n
doi craci, unul spre dreapta i cellalt spre stnga.
Apucar cracul spre stnga care mai departe devenea
att de ngust nct fur silii s mearg vreo civa
stnjni n genunchi. Mai departe, ns, se lrgea din ce
n ce i, dup un mers de un sfert de ceas, ajunser n
capt, unde se aflar ntr-o peter aproape tot att de
333

mare ca cea din deal.


Fr a se opri, Mihu pi spre un col n care se vedea
acoperiul de fier al unei broate, aps pe dnsa i
ndat pretele se deschise. Intrar ntr-o sli; Mihu
aps din nou n prete, iar se deschise o u i
amndoi fur orbii de lumina zilei care ptrunse n
peter. Mihu fcu semn Ilenei s ias i, urmnd-o,
trase ua care se nchise fr zgomot.
Se aflau ntr-o rp slbatec i adnc, plin de
copaci czui, cu malurile drepte i nalte.
Ceasurile sunt aproape de toac, zise Mihu dup ce
se uit la soare, trebuie s mergem rpede pentru a
ajunge la locul popasului de noapte. Dar, adaose el,
zrind papucii subiri de iuft rou purtai de Ileana, cu
asemene nclminte porneti la drum prin codri? N-ai
gsit n lad cizme mai trainice?
Ba da, am gsit ciubote, dar mi erau prea mari,
rspunse Ileana.
M tem c papucii au s fie rupi nainte de noapte,
De-ar inea numai pn la popas, bine ar fi, cci n-am
pierde vreme pe drum, iar acolo m nsrcinez eu s-i
dau alt nclminte de toat ndejdea.
ncepu a sui dealul cu un pas uor i sigur, urmat de
aproape de Ileana, sprinten de firea ei i odihnit prin
somnul ndelungat de care avusese parte n peter.
Toat calea lor nu era dect un ir nentrerupt de
dealuri i de vi. Pe la asfinitul soarelui fcur un mic
popas i Mihu se ncredin c papucii Ilenei erau rupi
n mai multe locuri iar tlpile de-abia se mai ineau de
cpute. Pentru a le pune n stare s mai ie pn la locul
unde erau s mie, le leg cu nite gnji, dar mersul
fetei deveni din ce n ce mai greu, pe lng trud s mai
334

adogea i durerea pricinuit de atingerea vreascurilor


i a pietrelor de pe jos. Pentru a o face s uite oboseala,
Mihu i vorbea despre feluri de lucruri, ntreinnd-o mai
ales despre obiceiurile cavaleriei din apus i povestindui cum petreceau cavalerii i domniele n acele ri,
lucruri ce el le auzise din gura lui Landi.
Mihu i propusese de mai multe ori s-o ieie n brae,
dar Ileana l tot ncredinase c este n stare s mai
mearg, ns pasul ei se fcea tot mai ncet i opririle lor
din ce n ce mai dese. Noaptea czuse cu totul cnd, n
sfrit, ajunser n vrful unei culmi sub care era o
ruptur adnc.
Sub aceast rp, zise Mihu, este locul unde avem
s petrecem noaptea; dar scoborul, mai ales noaptea,
este nu numai greu, dar i primejdios. M tem c
obosit cum eti i cu picioarele stlcite s luneci de pe
crare i te rog s-mi dai voie s te ieu n brae pn de
vale i fr a mai atepta un rspuns o ridic de la
pmnt ca pe un copil i, innd-o pe brae, pi cu
hotrre, dar totodat cu bgare de seam pe crarea
ngust ce se scobora erpuind prin mijlocul rupturii.
Ajuns n vale, o puse cu ngrijire pe pmnt.
Am dat la spate partea cea mai grea a drumului
nostru, zise el voios, de aice nainte avem de suit numai
la deal mare dar trgnalt -apoi mergem tot la vale,
pn n Giosni.
Ileana era att de ostenit nct de-abia se putea
mica, tot trupul o durea i picioarele, mai ales o
usturau ru. n vremea scoborului gnjurile se
desfcuser i cznd talpa ntr-o parte i cputele n
alta, acuma era cu totul descul.
335

ihu strnsese rpede lemne uscate i, fcnd


din ele o stiv nalt, aprinsese focul. La
lumina lui, Ileana vzu c s afl lng un
ipot din care izvorea un mic pru. Fr a se scula i
puse picioarele obosite n apa limpede i rece a prului
i, n curnd, fu mntuit de usturimea i de focul
dintr-nsele.
Mihu scoase din traist mncarea, o aez lng
Ileana, se puse i el n faa ei i amndoi fcur cinste
merindelor i vinului.
Dup isprvirea cinei, Mihu mai puse lemne pe foc
apoi, deodat, se fcu nevzut. Ileana ncepea s fie
ngrijat de lipsa lui, cnd l vzu c se ntoarce
aducnd n brae o legtur de coaj de mesteacn.
Vrei s faci fclii? ntreb ea.
Nu, rspunse el, vreu s-i fac o preche de opinci.
Opinci de coaj! Dar oare putea-voi merge cu ele?
Foarte bine, rspunse Mihu, s vezi ce
ndemnatece i moi sunt ele. ranii rui le poart i
iarna i vara. Am nvat a le face cnd slujeam n otile
leeti i mi-au prins chiar bine ntr-o iarn. Urmream
nite lotri prin muni, cnd mi s-au rupt ciubotele i nu
tiu cum a fi dus-o de n-ar fi pit ca i mine un
slujitor rus, dar ntr-un ceas el i-o fcut o preche de
opinci de coaj de mesteacn i eu vznd c par a fi
336

bune, l-am rugat s-mi fac i mie o preche i dup ce


le-am pus le-am gsit att de ndemnatece nct i-am
pltit de m-o nvat s le fac i eu. S vezi, ndat sunt
gata.
i, punndu-se jos, Mihu ncepu s ese o mpletitur
deas, n patru muchii.
Noaptea era ntunecoas, din fundtura n care se
gseau, puteau zri numai vreo cteva stele. De jur
mprejur domnea o tcere adnc ntrerupt numai de
optitul lin al apei care cdea din ulucul ipotului, iar n
faa lor se vedea un plop urie al crui frunzet des,
argintit ziua, era acum aurit prin btaia luminii focului
asupra lui. De o bucat de vreme tinerii amndoi
amuiser, el lucra la opinci iar ea privea la dnsul.
Cnd vzu nclmintele isprvite, Mihu zise Ilenei:
Opincile sunt gata, s le potrivim acuma pe picior
i, apropiindu-se de dnsa, ngenunchie naintea ei.
Fata, n nevinovia ei, ntinse fr sfial lui Mihu
piciorul drept i Mihu l lu n mn. Dar cnd simi n
mna lui acest picior mic, ngust, cu pielea alb ca
spuma laptelui, sub care se vedea reeaua vinelor
albastre, cu talpa fraged i rumen, cu degetele
gingae, juvaer viu spat de meterul cel mare, ispita fu
prea puternic: se plec i lipi pe dnsul buzele lui, ntro srutare fierbinte.
Un fior strbtu trupul ntreg al fetei; ea sri n
picioare, spimntat ca de o mucare, tulburat de
aceast ntie atingere asupra trupului ei fecioresc, apoi
rmase nemicat cu braele ntinse, ca n aprare, cu
ochii plini de groaz.
Mihu care i dobndise iar ndat sngele rece,
rmase n genunchi, ruinat de fapta lui necugetat i
337

mhnit la vederea spaimei i a durerii ntiprit pe faa


Ilenei.
Iart-m, cneghin, zise el cu glasul tulburat, iartm; nu m-am putut stpni i am descoperit taina ce
trebuia s rmie pe veci ascuns n inima mea. Iartm, cneghin, dac pentru o clip i-am atins piciorul
cu buzele, cnd nu sunt mcar vrednic s srut locul pe
unde ai clcat. Dar nu-mi retrage ncrederea dumitale,
nu te feri de mine ca de un duman, cci suprarea i
spaima ce i le vd scrise pe fa sunt o pedeaps care,
dei dreapt, este prea grozav i prea dureroas pentru
inima mea. Iart-m, cneghin, cci n-am fost mpins la
fapta mea necugetat de vreo patim ruinoas i de
care ai avea s te fereti.
Sunt acum silit s vorbesc, urm el cu mai mult
cldur, cci nu pot s te las s crezi c Mihu este un
nevrednic, n stare s te pngreasc mcar cu gndul.
Te iubesc, cneghin, cu toat puterea inimii mele, dar
cu o iubire fr ndejde i curat. Eti stpn pe inima
i pe mintea mea, ele zi i noapte sunt pline de
dumneta. Fiina dumitale este pentru ochii mei lumina
soarelui, ea este pentru inima mea roua care d via
floarei uscat de aria lui cuptor. De cnd sunt pe lume
n-am gustat fericire mai mare dect acea de care am
parte de asear, cnd ntmplarea i-o legat vremelnic
soarta de mine. De atunce mi s-o tot prut c porile
raiului sunt deschise pentru mine, i ochii mei nu se
satur privind la dumneta. Dar niciodat, nici mcar
prin gnd, eu, cuteztorul, a crui chemare pe lume este
s cutez orice, eu ndrzneul pentru care toate au fost
cu putin, n-am nzuit s ndjduiesc ca odat ai
putea s fii pentru mine altceva dect o icoan a tot ce
338

este mai frumos i mai ales n lume, cci am msurat


prpastia ce ne desparte pe amndoi; tiu ct de departe
eti de mine prin natere, prin stare, prin cretere, prin
nume. Eu sunt un frtat ce mila unui clugr l-o cules
de pe drumuri; soarta o fcut din mine un haiduc n
primejdie de a-i gsi, n orice ceas, sfritul prin
treang sau pe roat! Haiduc numai cu numele, cci
niciodat braul meu n-o vrsat snge nevinovat i,
adesea, al meu o curs n aprarea nevinoviei. Haiduc
cu numele, cci am luat numai de la bogaii nedrepi i
nu este srac cruia s nu-i fi dat. Da, haiduc cu
numele, pe cnd n adevr sunt numai, un otean ce se
lupt pentru dezrobirea neamului su. tiu c la iubirea
dumitale nu pot s m gndesc, dei, cneghin, numai
pentru a auzi cuvnt din gura dumitale, n-ar fi pentru
mine sarcin prea grea de ndeplinit.
Pentru aceste cuvinte m-a simi n stare s-i
cuceresc, eu singur, o ar dup ce voi dezrobi pe a mea,
i s te aez crias pe scaunul acelei ri cucerite. i-a
aduce roabe, ca s te slujeasc, fete de crai i de
mprai i i-a pune la picioare comorile lumii ntregi.
i, dup ce i-ar cdea de pe buze cuvintele dorite, s fiu
supus la caznele cele mai grozave, ce clul cel mai
iscusit ar fi n stare s le iscodeasc, las de mi-ar
scoate mcar un singur ipet de durere, las de ar pieri
sursul de pe buzele mele. Fericirea de a fi auzit c m
iubeti nu m-ar ngdui s simt durerea i a muri fr
a avea cunotin de chinurile mele. Dar eu i cer
numai un cuvnt de iertare; te rog, spune-l, cneghin,
f-mi parte de orice cazn afar de cea a mhnirii
dumitale.
Ileana i venise n fire, braele le lsase n jos, spaima
339

de care fusese cuprins pierise pentru a face, cu ncetul,


loc n inima ei unei simiri de nemrginit fericire la
auzul cuvintelor de iubire ptima ce le rostea Mihu.
O iubea! El, acel voinic care de dou ori, cnd cinstea
i viitorul ei erau n primejdie, i apruse pentru a o
mntui. Acel viteaz vestit despre ale crui fapte
strlucite o lume ntreag vorbea, o iubea pe dnsa! Ea
era stpn pe inima i pe mintea lui i el nu cuteza s
ndjduiasc iubirea ei. El, care o scpase de robie i de
necinste prin o minune de ndrzneal i de agerime! El,
un haiduc. El, aprtorul ntregii srcimi a rii i
aprtorul tuturor celor mici i slabi! i el o iubise de la
ntia lor ntlnire.
Mihu, care atepta rspunsul ei, tot n genunchi, mai
zise o dat cu glasul rugtor:
Iart-m, cneghin.
Atunce Ileana fcu un pas spre el i punndu-i ncet
mna pe umr, i zise cu glasul ei duios:
Scoal.
Dar Mihu rspunse:
Nu m voi scula pn ce nu m vei ierta.
Scoal, zise fata i n glasul ei era o rugminte.
Mihu se scul n picioare.
M ieri? mai ntreb el.
Dar oare, zise ea dup o scurt tcere, cuvintele
ieindu-i cu greu din gur i fiind rostite cu un tremur,
cum poate s ncap de la mine vorba de iertare ctr
acel ce de dou ori cu primejdia zilelor lui mi-o scpat
cinstea i viaa? Ctr omul cel mai viteaz, cel mai
mrinimos din lume, ctr acel...
Glasul i se opri dar, deodat, mpins de o putere
necunoscut, adogi cu patim:
340

Ctr acel ce mi este mai drag dect orice pe lume.


De-abia scpase aceste cuvinte din gur i i
ascunsese faa cu minile, spriet i ruinat de
mrturisirea fcut.
O, Doamne! strig Mihu, cznd n genunchi
naintea ei, i mulmesc, mi-ai dat ceea ce n-a fi
ndrznit s visez: mi-ai hrzit iubirea Ilenei! Te rog,
mai spune-mi o dat acele cuvinte ca s fiu ncredinat
c nu visez, c nu sunt prada unei vrji, c am auzit
bine c m iubeti.
n glasul lui era o rugminte fierbinte, unit cu o
patim puternic care nvinser simirea de ruine ce
pusese stpnire pe Ileana. Lu minile de la fa i
rspunse cu hotrre:
Da, te iubesc! i de ast dat mrturisirea i pru
dulce.
Mihu lu minile ei n minile lui i le acoperi cu
srutri. Ileana nu se mai mpotrivea, dar vznd c
rmne n genunchi, se ncerc cu slabele ei puteri s-l
ridice, zicndu-i:
Scoal, nu se cade ca mntuitorul s steie n
genunchi dinaintea mntuitului, scoal, te rog.
Mntuitorul eti dumneta, zise Mihu sculndu-se,
cci iubirea unui nger nu poate s fie dect
mntuitoare. i ce a putea face eu oare ca s m art
vrednic de aceast iubire?
O, dragul meu, zise Ileana fcnd un pas spre el i
punnd mna dreapt pe umrul stng a lui Mihu, bun,
viteaz, mrinimos cum eti, care este oare iubirea
vrednic de dumneta? Oare care mprteas n-ar fi
fericit s-o ngdui s te iubeasc i s tie c n aceast
inim este un loc ales pentru dnsa. i fata rzm
341

capul pe pieptul lui Mihu, iar el o srut nti pe frunte,


pe urm pe amndoi ochii i, n sfrit, mbrbtnduse, lipi buzele lui de buzele ei.
Ea rspunse dezmierdrii i la aceast lung srutare
luar parte, nu numai buzele dar i inimile lor, aprinse
de aceeai iubire fierbinte, tnr i curat.
i n acea fundtur ngust i ntunecoas din
fundul codrilor, n faa copacilor uriei ce de-abia lsau
s se vad peteci din bolta cerului, uitnd primejdia
grozav din care de-abia ieiser, Punaul Codrilor i
cneghina Ileana se legar s mpart pe via zilele bune
i zilele rele. eznd lng foc el cu braul mprejurul
mijlocului ei, ea cu capul rzmat pe umrul lui, i
cntar lungul cntec al iubirii tinere i curate, cntec
vechi ct lumea, dar venic tnr i venic dulce pentru
acel ce-l ascult ca i pentru acel ce-l cnt.
Mihu era ngrijit de chipul n care era s fie primit de
cneazul Bala mrturisirea fetei lui. l tia mndru de
numele lui strvechiu, de bogia, de cinstea lui, drz i
ndrtnic i nu-i ascundea teama c cneazul se va
opune la cstoria singurei lui fete, floarea frumuseei
moldovene, cu un frtat fr avere, cu un cpitan de
haiduci. tia c era lucru uor s se dovedeasc
cneazului c acel cpitan de haiduci avea inim i mni
mai curate dect muli viteji vestii slujind prin otile
strine ce i-ar fi primit de gineri cu bucurie, dar numele
de fost cpitan de haiduci tot era s apese asupra
ntregii lui viei, rsplat amar pentru c se jertfise,
trup i suflet, izbnzii pricinii romneti.
Dar Ileana era ncredinat c cneazul nu va face nicio
greutate. Ea privea pe Mihu cu ochii iubirii: pentru
dnsa el era cinstea, mrinimia, puterea i vitejia
342

ntrupate ntr-un trup de zeu i nu-i putea trece prin


minte ca cineva i, mai ales, tatl ei, cuminte i iubitor
cum l tia, s poat privi pe Mihu altfel dect cum l
privea ea dup ce, pentru a doua oar, o scpase de
pierire.
O femeie, o ar, un nume, zise ea, se cuceresc
numai o dat, pe cnd pe mine m-ai cucerit de dou ori.
Eti de dou ori stpn pe mine! Cine oare ar putea s-i
tgduiasc un drept de stpnire dobndit ntr-acest
chip?
Trecuse de miezul nopii cnd Mihu i aduse aminte
c mai avea o cale lung de strbtut i c dac pentru
el cteva nopi fr somn erau un lucru fr seam,
gingaa fiin pentru a crei fericire era hotrt s-i
ntrebuineze viaa, era nedeprins cu drumurile lungi
pe jos i avea neaprat trebuin de odihn.
Aduse cteva brae de frunze uscate i, aezndu-le cu
ngrijire pe pmnt, aternu sumanul peste ele i aez
gluga ca cptiu.
Dup ce Ileana se ntinse pe acest pat de vntor, el o
acoperi cu mantaua ei i dndu-i nc un lung srut, voi
s se deprteze.
Dar unde i pe ce ai s dormi? ntreb ea.
Fii fr grij, zise Mihu zmbind, voi petrece o
noapte mai dulce dect cele mai dulci ce le-am petrecut
pn astzi.
Dar unde i cum? mai ntreb ea.
Am s veghez, rspunse el. De multe ori vegheatam pn astzi; sarcini mari i scumpe au fost
ncredinate neadormirii mele, dar niciodat n-am pzit
nc o sarcin att de dulce i att de scump i nicio
veghere nc nu mi-a pricinuit atta fericire. Dormi,
343

iubito, i las pe Mihu s vegheze i s te priveasc


dormind.
Ileana adormi surznd, iar Mihu, rezemndu-se cu
spinarea de plop, rmase n picioare cu arcul n mna
stng i cu dreapta, pe coada securii. Ochii lui
strlucitori, cnd se opreau pe faa dulce a Ilenei
adormite i cnd ddeau o roat de jur mprejur
cercetnd ntunericul pentru a se ncredina c nu o
amenin nicio primejdie.
Ceasurile nopii trecur, parc-ar fi fost numai o
clipal. Soarele rsrea cnd, prsind plopul, Mihu
dup ce i spl obrazul i minile la pru i i
pieptn prul cu un pieptene de lemn ce-l scoase din
chimir, ngenunchi lng Ileana i o trezi cu o srutare
a crei rspuns nu ntrzi.
Fata i rcori i ea minile i obrazul la ipot i i
pieptn prul negru i greu cu pieptnul lui Mihu.

344

ac, calea ce o strbtur tinerii fu lung, n


schimb ea fu mult mai uoar dect n ajun:
dealurile erau mai trgnate i mai puin nalte.
Cnd atinser obcina Siretului, pe la prnz, se oprir
ntr-o poian unde fcur un mic popas i isprvir
merindele din traista lui Mihu.
Pe la amiaz intrar n Tamai, strbtur satul i se
oprir la o cas nengrdit, n captul lui, nu departe
de care era o fntn. Cldura era apstoare i Ileana
jluindu-se de sete, Mihu rug pe stpna casei s le
aduc puin ap de la fntn. Femeia ns neputnd
prsi un copil pe care l legna chiar atunce fr a
putea s-l adoarm, ddu lui Mihu o cof cu care el se
duse la fntn, iar Ileana se aez pe prisp.
Deodat se auzi sunetul unei trmbii, urmat de un
tropot de cai i se vzu o ceat de slujitori care venea n
treapd. n fruntea lor mergea un clre nalt i
sprinten, cu ochii albatri, balan la pr i la barb, a
crui fa era de o frumuse deosebit. Purta pe cap un
coif de oel cu pene roii i albastre, iar sub cmea de
zale se vedea o hain verde, mpodobit cu fir de aur.
Toat ceata se opri dinaintea fntnei iar clreul care
mergea n frunte desclec i arunc frul unui copil de
cas, care srise rpede de pe cal i venise s-i ie scara.
Clreul care prea a fi un boier mare, puse din
345

ntmplare ochii pe Ileana i se ndrept int spre


dnsa. Cum edea fata pe prisp, catrina i se ridicase
puin i lsa descoperite gleznele gingae i albe. Cnd
vzu c oteanul se apropie de dnsa, ea se scul n
picioare ngrijat. Dar el, oprindu-se n faa ei, i spuse
zmbind i uitndu-se drept la dnsa cu nite ochi, ce
preau nzestrai cu o putere stranie i tulburtoare:
Bucuros de ntlnire, copil! Oare toate fetele de pe
aceste locuri au glezne albe i gingae ca ale tale?
Ileana, spriet i tulburat, se uit rpede spre
fntn ca s vad dac nu mai vine Mihu, cnd
oteanul, fr de veste, o cuprinse n brae i-i ddu o
srutare.
Dar nu trecu o clip, braele i se desprinser i czu
lungit la pmnt de pumnul lui Mihu care apruse
deodat lng el.
Oteanul dobort de Mihu nu era altcineva dect Balc,
fiul voievodului Moldovei, Sas. El, dup ce risipise pe
ttari la Sabaoani, urmrise cea mai numeroas din
trmbele lor care, n zpceal, apucaser valea
Siretului n jos, o ajunsese la Ploscueni unde o nimicise
cu desvrire. Se ntorcea acuma spre Bacu dup ce
dduse otenilor adunai mprejurul lui o zi de odihn.
Lsase grosul otirii n urm i o luase nainte nsoit
numai de un steag de slujitori unguri de ai curii
domneti.
Cnd slujitorii vzur pe stpnul lor ntins la
pmnt, ei srir de pe cal i se rpezir la Mihu cu
sbiile goale, cutnd s-l ncunjure. Mihu lu pe Ileana
de mijloc, dintr-o sritur ajunse lng pretele casei,
apoi se puse dinaintea ei cu paloul ce-l scoase din iari,
gol n mna lui.
346

Cei dinti slujitori care ndrznir s se apropie de el


czur cu grumazul sau pieptul strpuns, cu capul
spart sau cu braul tiet. Ei se ddur acuma ndrt i,
tocmindu-se, erau s nvleasc asupra lui cu suliele
cnd, deodat, se auzi glasul lui Balc care fusese ridicat
de la pmnt i care striga:
Nu-l ucidei, prindei-l viu!
Slujitorii se oprir pe loc fcnd un semicerc
mprejurul lui Mihu, apoi se auzi ceva vjind prin
vzduh: un la se abtu pe gtul i pe umerile
Punaului i, n urma unei zmuncituri puternice, funia
se ntinse. n zadar fcu Mihu opintiri desndjduite
pentru ca s-i desprind braele: o nou zmuncitur l
trnti jos. Fusese prins cu arcanul.
Bine ai ochit, Talpane, strig Balc, cinci zloi de la
mine. Acuma, urm el ctr slujitori, legai-mi-l burduf.
ntr-o clipal Mihu, pe jumtate gtuit de la, fu legat
de mni i de picioare cu curele, n aa chip c cea mai
mic micare i fu cu neputin. Ileana nspimntat,
rmsese rzmat de pretele casei, aproape fr
cunotin.
Talpane, poronci Balc, vei lua fata pe cal cu tine,
mi rspunzi de dnsa cu viaa ta. Pe hooman legai-l pe
un cal slobod. S plecm! i ndreptndu-se spre calul
lui nclec.
Se aduse un cal slobod pe care Mihu fu pus i legat,
apoi Talpan, un hotnog sptos, cu musti negre lungi,
purtnd coif de oel cu pene i cme de zale, se
ndrept spre Ileana.
Fata, vznd c el voiete s puie mna pe dnsa, sri
n lturi, voind s fug, dar fu nconjurat ndat de
oteni din toate prile.
347

Fii cuminte, puiculi, zise Talpan, vin n brae la


tata, cci altfel poroncesc flcilor s te umfle! i se
apropie din nou de ea.
Dar Ileana i mai revenise n fire sub ameninarea
acestei noi primejdii. Fcu doi pai ndrt i, cu glas
hotrt, zise:
Luai sama, eu nu sunt ceea ce par a fi, vei avea
de-a face cu tata.
Un rs i rspunse.
i cine este cinstit printele dumitale? o ntreb
Talpan. Vreun boier mare, zi-i pe nume ca s-l cert c
las o fat att de frumoas s umble n catrin
proast i n opinci de coaj de mesteacn.
Sunt cneghin Ileana, fata cneazului Balo de la
Poiana, rspunse fata cu mndrie. Voinicul ce l-ai legat
m-o scpat din mna ttarilor i...
Nu mai sta de vorb, Talpane, strig Balc, umflai-o
numaidect i pe drum!
Slujitorii crora voievodul le fcuse semn, luar pe
Ileana n brae cu toat mpotrivirea ei, o legar de mni
i de picioare i o duser la calul lui Talpan. Dup ce
acesta nclec, slujitorii legar fata de a i de brul
lui.
Nu i-am spus, puiculi, s fii cuminte, zise Talpan
dup ce pornir. Vezi ce ai pit: n loc s ezi frumuel
n braele tatei, iat-te legat atrnat de spinarea mea,
parc-ai fi o traist!
Ileana nu rspunse cci i pierduse cunotina. Dup
un mers de un ceas, pe o cldur obositoare, ceata
ajunse pe malul Bistriei, n faa Bacului.
Bacul, pe vremea aceea, nu se afla ca astzi, ntreg
pe malul drept al Bistriei ci cea mai mare parte a
348

oraului era cldit pe un ostrov al rului, la gura


Brnatului i numai cteva case se aflau pe malul drept.
Ostrovul era nconjurat de un zid de bolovani i era legat
de amndou malurile prin poduri de lemn, puse n faa
celor dou pori ale oraului care erau pzite de o straj
de oreni. Trmbiele lui Balc ncepuse a suna de
departe i cnd el ajunse la poarta aezat n dreptul
malului stng al Bistriei, gsi straja sub arme.
De abia trecuse printr-nsa i intrase ntr-o uli cu
case mici, cu un singur rnd, unele de zid dar cele mai
multe de lemn, acoperite cu indril, cnd se vzu
venindu-i nainte o ceat de trgovei n capul crora
mergea un om de statur mijlocie, gras, blan i rou la
fa, purtnd haine nemeti.
Acest om era Iohan Mayer, oltuzul oraului i
mprejurul lui erau vreo civa prgari, unii mbrcai n
haine nemeti, alii n haine ungureti. Cci n Bacu
cea mai mare parte a negustorilor fiind pe acea vreme
sai i unguri, bine vzui de voievod, sfatul oraului se
alctuia numai dintr-nii, cci negustorii romni erau
puini la numr, iar acei armeni nu se bucurau de nicio
vaz.
Balc i opri calul pe loc la vederea trgoveilor. Ei
ajunser lng dnsul i l salutar nchinndu-se pn
la pmnt. oltuzul i ur bun sosire i art prerea
sa de ru pentru c nefiind vestit la vreme, nu putuse s
fac fiului domnului primirea ce i se cuvenea, mai ales
acum cnd vitejia lui izbutise s fereasc oraul i
mprejurimile de pustiirea pgnilor.
Balc i rspunse mulmindu-le pentru urri i
ludnd att credina cunoscut a sailor i a ungurilor
din Bacu, ct i vitejia strlucit artat de feciorii de
349

oaste trimii de ora pentru a-l ajuta s resping


nvlirea ttarilor.
Cuvntarea lui Balc fu ntrerupt prin sosirea unui
otean care venea n fuga calului i se opri n faa lui.
Ce este Mndril, de vii cu atta grab? S-o
ntmplat ceva voievodului? ntreb Balc, cunoscnd pe
un otean al curii domneti.
S trieti, mria ta, zise oteanul srind de pe cal
i nchinndu-se ostete. Sunt trimis de mria sa vod
cu poronc s gonesc zi i noapte pn ce te voi gsi
pentru ca s-i nmnez aceast carte a mriei sale, i
lund din sn o scrisoare pecetluit o ddu lui Balc.
Acesta rupse pecetea i lu cunotin de cuprins n
grab: o vie nemulmire se art pe faa lui.
Sas vestea pe Balc c fusese ncunotiinat de ctre
lociitorul voievodului Ardealului c trimete pe un
credincios al su la Cetatea Neamului spre a mprti
voievodului Moldovei tiri de cea mai mare greutate
pentru el. Ungurul i scria s se duc de srg la cetate
spre a se ntlni cu acel credincios sau, dac nu putea
merge nsui, s trimit pe Balc. Sas se temea ca
trimiterea acelui credincios s nu fi fost din poronca
craiului, n urma vreunei jalbe dat de unul din acei
nenorocii, jertfe a lcomiei i a nedreptilor lui.
Neputnd, din pricina sntii zdruncinate, s se puie
pe drum, poruncea lui Balc ca, fr a pierde un ceas, s
porneasc la Cetatea Neamului spre a ntmpina acolo
pe trimisul unguresc nainte ca el s se fi putut ntlni
cu vreun duman de ai lor. i mai zicea c ndat ce va fi
aflat de la el pricina adevrat a trimiterii lui, s i-o
mprteasc de srg la Suceava.
Balc era un brbat prea ager i prea priceput pentru
350

ca s fi stat ctui de puin la ndoial dac trebuie s


plece sau nu.
tia ct de mare era ura rii asupra lui, tia c
datorau toat puterea ocrotirii ungurilor i mai ales
voievozilor Ardealului, ocrotire cumprat cu bani stori
din ar. tia c jalbele date de ar alt dat dduser
ungurilor prilej s amenine pe Sas cu scoaterea din
scaun, spre a se lsa pe urm ademenii prin daruri
scumpe s-l menie n scaun.
Dar aceast plecare l supra cci i propusese s
rmie cel puin o zi n Bacu spre a pedepsi n chip
stranic pe acel care avusese cutezana s-l loveasc.
i era lucru uor s puie s-l omoare, acuma pe loc,
dar sufletul lui trufa i crud gsea c moartea era o
pedeaps prea uoar pentru acel mojic ndrzne: voia
ca ea s vie numai n urma unor chinuri stranice,
pentru ca s arate astfel poporului la ce soart s-ar
expune acei care ar ndrzni s urmeze pilda acelui
cuteztor, iar frumusea Ilenei l fcea nerbdtor s se
gseasc singur cu ea pentru ca s-i mulmeasc ct
mai curnd pofta asupra ei. Dup o scurt tcere zise
lui Mndril:
ndat ce te vei fi odihnit, du-te napoi i spune lui
vod c eu plec numaidect i n ast noapte voi fi la
Cetate, iar de acolo i voi trimete veste despre ce voi fi
auzit i fcut. Metere Mayer, zise el ntorcndu-se ctr
oltuz, mergem la casa dumitale i, mult peste un ceas,
dumneta i cu Berdil, artnd cu mna pe namestnicul
Bacului care i nsoise, vei ngriji ca treizeci i cinci de
cai buni s fie pregtii pentru mine i pentru otenii ce
vor veni cu mine la Cetate.
Mayer i Berdil nchinndu-se, l ncredinar c i
351

vor aduce cai care nu vor lsa nimic de dorit, apoi se


puser cu toii n micare i pornir spre casa
oltuzului. Pe drum Mayer i cu namestnicul se sftuir
i trimiser la toate locurile pe unde tiau c se gsesc
cai buni.
Dup ce Balc desclec, el zise lui Mayer:
Avem doi prini cu noi. Unul este un hooman care
o ndrznit s m loveasc. Aveam de gnd s-l cercetez
i s-l judec eu nsumi, dar poronca neateptat ce mi-o
trimes-o vod, s plec la Cetate, m silete s i-l
ncredinez dumitale i lui Berdil. Vi-l dau n primire ca
s-l punei bine: nainte de plecare voi mai vorbi despre
dnsul. Cellalt este o fat care era cu el i asupra
creia am prepusuri vajnice; n-o pot lsa cu ochii,
trebuie s-o ieu cu mine. ngrijete s fie adus ntr-o
odaie din cas i s i se deie ceva de mncare, innd-o
ns sub paza cea mai aspr n tot timpul popasului
nostru aice, i zicnd aceste cuvinte Balc intr n cas.
Mayer chem pe unul din prgari i i ddu pe seam
pe Mihu care rmsese legat pe cal, poroncindu-i s ieie
patru oameni alei din straja oreneasc i s duc pe
prins, cu cal cu tot, la temnia oraului unde s-l
dezlege de pe cal, s-i puie fiare la mini i la picioare i
s-l ncredineze pzitorului temniii spre a-l scobor n
fundul ei, avnd totodat grija s ndoiasc, numrul
strjilor. Dup ce prgarul se deprt cu Mihu, Talpan
puse s desfac legturile care legau pe Ileana de dnsul
i de a, apoi ea fu luat n brae de un otean, dus
ntr-o odi din curtea oltuzului i pus pe un pat de
scnduri acoperit cu o rogojin, iar el se aez pe pragul
uii.
Dei sosirea lui Balc fusese cu totul neateptat,
352

oltuzul fiind om cuprins i soia lui o gospodin de


frunte, ndat ce voievodul isprvi s se spele i dup ce
colbul de pe armele i hainele lui fu curit, i se ddu un
prnz bogat i gustos la care fcu cinste cu pofta omului
care a stat clare din zori de ziu.
Dup ce-i potoli foamea i setea, Mayer, care era de
fa i ndeplinea nsui slujba de stolnic, i zise:
Am auzit c otenii ce au s nsoeasc pe mria ta
au mncat i ei, iar caii sunt la poart.
i mulmesc, metere Mayer, rspunse Balc, dar
nainte de a pleca am s vorbesc dou cuvinte n tain
cu dumneta i cu Berdil. Te rog trimite s-l cheme.
oltuzul
trimise
dup
namestnic
care
sosi
numaidect, cci casa i era n apropiere.
Balc poronci ca s se nchid uile, apoi zise ctr
Mayer i ctr Berdil, dup ce le fcu semn s ad:
Mojicul care vi l-am dat pe sam o cutezat s m
loveasc cu pumnul. tii c dumanii notri se mic i
c nite necunoscui caut s strneasc n norod
nemulmiri i simiri nebune mpotriva domniei. Sub
ndemnul acestor ari, mojicimea o nceput a pierde
supunerea datorat poroncilor ce pornesc de la scaunul
domnesc i de la nemestnicii lui. Din toate prile ne
sosesc tiri care ne arat c nu numai se in cuvntri
dumnoase mpotriva lui Sas, dar chiar c oamenii
pui de dnsul ca s ocrmuiasc ara sunt adesea
nesocotii i chiar batjocorii de prostime. Cunoatei
faptele ndrznee svrite de Punaul Codrilor. Acest
lotru, de mai bine de doi ani nu numai o izbutit s prde
nepedepsit ara ntreag, btndu-i joc de domnie, dar
o cutezat s se msoare de dou ori cu slujitorii
domneti, dui de feciori domneti, s puie mna pe
353

bani crieti i aceste fapte cumplite au rmas pn azi


nepedepsite. Cnd prostimea o vzut neputina noastr
fa de un lotru, s-o ncuibat ntr-nsa credina c
ajunge s fii ndrzne pentru a te pune mai presus de
orice poronc a ocrmuirii. Obrznicia ei crete din zi n
zi, dac va rmne nc mult vreme nepedepsit, s-ar
putea ca n curnd s avem o rscoal a ntregii
mojicimi creia s-ar altura toi cnejii nemulmii
pentru c vod o smerit semeia lor. tii ca i mine c
necunoscuii care lucreaz prin norod se dau de prieteni
ai neamului romnesc i c ei zic c vod este un
domnitor vndut ungurilor i asupritor al romnilor.
inta lor este de a scpa de Sas, slug credincioas a
sfintei coroane ungureti i ocrotitor adevrat al
strinilor aezai n ar. La ntmplare de rscoal,
adaose el uitndu-se int n ochii lui Mayer, urgia
poporului se va ndrepta cu bun seam mai nti
asupra negustorimii strine ale crei averi nsemnate,
adunate printr-o munc struitoare, o strnit de mult
lcomia lor. Primejdia ce amenin domnia este tot att
de vajnic pentru negustorii sai i unguri; se cade deci
ca credina lor ctr scaunul domnesc, dovedit n
attea mprejurri, s nu slbeasc. Prostimea nu se
poate astmpra i cumini prin blnde i ngduire,
ea se pleac numai naintea asprimei i a groazei.
Faptele ei ndrznee au rmas n vremurile din urm
totdeauna nepedepsite, sporindu-i astfel semeia.
Astzi avem un prilej s pedepsim pe unul din aceti
ndrznei i s-i dm o pedeaps care, vrnd spaima
n sufletul semenilor si, s goneasc dintr-nii dorina
de a-i urma pilda. Mojicul care m-o lovit trebuie s piar
n chinurile cele mai cumplite, n faa unui norod
354

numeros, adunat din toate mprejurimile. mi era n


gnd s m opresc astzi i mine aice i s fiu nsumi
fa la cercetarea, judecata i pedepsirea lui. Poronca lui
vod m silete s plec fr ntrziere, dar pe vinovat vi-l
las i voi vei ngriji ca nu cumva, prin nefiina mea,
caznele ce va trebui s le ndure, s fie ctui de puin
micorate.
Mria ta, poi s fii ncredinat c noi, slugile mriei
tale, suntem i mai suprai dect mria ta de batjocura
ce ai suferit de la dnsul. Firea miloas a mriei tale sar fi putut ndupleca de ipetele i de vaitele lui, dar noi
vom fi nenduplecai i-l vom osndi s piar n caznele
cele mai grele, rspunse Mayer.
Vor vorbi i copiii copiilor celor de fa de grozvia
pedepsei acelui cuteztor, adaose Berdil plecndu-se
adnc.
Nu m ndoiesc de credina voastr, rspunse Balc.
Dar acei care ocrmuiese oamenii trebuie totdeauna s
caute s se foloseasc de oricare mprejurare pentru a-i
mri puterea i vaza asupra turmei supus lor. Pilda ce
se va da prin osnda acestui cuteztor ne va fi fr
ndoial folositoare. Dar folosul ar fi mai mare i mai
vederat dac s-ar putea stoarce vinovatului mrturisirea
c el este un ceta de-al Punaului Codrilor. S-ar putea
astfel tirbi renumele acestuia artndu-se norodului c
tovria cu acel lotru nu mai ajunge pentru a fi aprat
de pedeaps. nainte de toate ns este neaprat nevoie
de o paz bun ca s nu se mai ntmple ca ast
primvar, cnd ai scpat din temnia de aice pe unul
din cetaii lui dup ce fusese cunoscut i dat pe fa.
Fii linitit, mria ta, zise Berdil, ceea ce s-o
ntmplat nu se va mai ntmpla i orict de tare de
355

nger ar fi acest hooman, vom ti s-i scoatem din gur


cuvintele dorite.
Astzi este vineri, urm Balc, duminec este zi de
trg i s-adun mulimea din toate mprejurrile: vin
chiar muli din locuri mai deprtate. Cred deci c
duminic pe la prnzul cel mic, ar fi ceasul nemerit
pentru cercetarea lui n faa mulimii. Clu cred c
avei iscusit?
Feren Ioj, clul nostru, este brbat meter n
meseria lui, unelte are multe i deosebite, rspunse
Mayer.
M las pe ndejdea voastr i plec fr grij. Vod
va afla din gura mea vitejia artat de bcoani n lupte
cu pgnii i voi ti s dau mrturie bun despre
credina oltuzului i a namestnicului su de aice.
Pentru paza rnduielii las aice slujitorii ce au venit cu
mine, afar de treizeci i doi care m vor nsoi la Cetate.
Vei trimite pe ceilali acolo ndat dup ce lotrul i va
lua pedeapsa.
Apoi Balc fcu semn lui Berdil s deschid ua i
poronci s i se aduc zaua i armele. Cnd iei la scar
pentru a ncleca, gsi treizeci i doi de slujitori alei n
a, avnd n capul lor pe Tlpan, de spetele cruia era
legat Ileana.
Balc se nchin ctr mulimea adunat pe uli cu
capetele descoperite apoi, dup ce nclec, toat ceata
sa se puse n micare, naintnd la pas pe uliele
nesate de lume. Ajuni la poarta opus acelei prin care
intrase n Bacu, trecur podul care era la dreapta i se
deprtar n umbletul cel mare, n sus, pe esul
Bistriei.
356

aii lor erau toi alei, umbltori buni, deprini cu


drumurile; pn la Podoleni nu se oprir, acolo
fcur numai un scurt popas i, pe la asfinitul
soarelui, erau n Piatra.
Namestnicul i cu oltuzul acelui ora, vestii de ctr
un clre trimis de la Bacu naintea plecrii
voievodului, ateptau la poart cu prgarii, slujitorii
domneti i un alt rnd de cai alei. Zbovir numai
vremea trebuitoare pentru a pune eile lor pe caii care-i
ateptau i Balc schimb numai cteva cuvinte cu
dregtorii nainte de a porni din nou spre Neamu.
Ceasurile erau aproape de zece cnd ajunser la poarta
Cetii.
Podul mictor era ridicat dar, ndat ce se auzi
numele lui Balc, pzitorii l scoborr i cnd fiul
domnului intr n curtea Cetii, cavalerul Albrecht,
vestit tocmai cnd era s se culce, i iei nainte i-i ur
bun venire.
Cavalerul Albrecht era un brbat de statur mijlocie i
sprinten. Faa i era luminat de ochi negri, mari,
adnci, ptrunztori i buni; nasul era drept, gura
frumoas, cu buzele pline, nc rumene; purta barba,
357

crunt ca i prul, lung pn la piept. Era mbrcat n


haine nemeti de ln neagr, fr gaitan sau ireturi i
purta ciubote de iuft negru. Singura podoab care se
vedea pe el era un lan de aur care i atma pe piept.
Balc, dup ce desclec, i mulmi i amndoi se
ndreptar spre sala cea mare, unde cavalerul Ulrich i
printele Anselm se grbir s vie i ei s se nfoeze
oaspelui.
Balc afl c trimisul vice-voievodului Transilvaniei
sosise cu cteva ceasuri mai nainte, dup ce tiase de-a
dreptul prin muni i c se retrsese spre a se odihni.
Voievodul mrturisind c este flmnd, cavalerul
Albrecht se grbi s mearg s se neleag cu soia lui
pentru pregtirea cinei lui Balc, iar acesta rmase n
convorbire cu cavalerul Ulrich i cu Anselm.
De abia apucase cavalerul s spuie Mriei cteva
cuvinte, cnd ua se deschise i Hertha galben i
tulburat intr n odaie.
Ah! Dumnezeule, milostiv doamn, strig ea, ce
nenorocire! Voievodul a adus cu dnsul o fat tnr de
o frumusee minunat, legat de spetele unui otean.
Cnd au dat-o jos de pe cal, vznd c este leinat, au
dus-o n odaia unde ed Conrad Mller i Hans
Biedermann, au ntins-o pe patul lui Conrad i m-au
chemat ca s-o fac s-i vie n fire. M-am ncercat, dar n
zadar, faa i este galben ca ceara i trupul ngheat.
Am ntrebat cine este ea, de unde o aduc i ce au de
gnd s fac cu ea i ei mi-au rspuns cu un rs
slbatec c n-a vrut s se lese s-o srute voievodul i c
el a luat-o cu dnsul ca s-o mblnzeasc.
Albrecht, zise Maria, aceasta trebuie s fie vreo
nou frdelege a lui Balc, nu vei ngdui s se ntmple
358

fetei vreun neajuns ct vreme va sta sub umbra


steagului tu.
nainte de toate, rspunse Albrecht, trebuie s se
deie de tire printelui Anselm ca s caute s aduc pe
fat n firea ei. Tu, grbete de pune la cale pentru cin:
pn atunci sau n timpul ei, voi gsi eu mijloc s aflu
de la Balc cine este fata i ce gnduri are asupra ei.
Oricare ar fi ele, ct vreme se va afla n zidurile
noastre, ea este la adpost de orice neajuns. M duc i
v trimit pe printele Anselm aice, ca s-i spunei
ntmplarea.
Cavalerul se ntoarse n sala unde se afla Balc, cruia
slugile i scoteau atuncea zaua i armele. Trgnd pe
Anselm de o parte, l rug s se duc la Maria deoarece
aceasta are neaprat nevoie de el. Pn se gti cina,
amndoi cavalerii ntreinur pe Balc cu amnunte
asupra mersului rzboiului din Italia, aduse de trimisul
din Ardeal.
n curnd se adusese cina i cavalerii se puser i ei la
mas lng Balc pentru a-i face cinste i a-i ine de urt.
Dup ctva vreme se ntoarse i printele Anselm i fu
poftit s se puie la mas; el se aez lng cavalerul
Albrecht.
Cum i este fetei? ntreb el ncet pe minorit.
i-a revenit n fire, nu are nimic: leinase mai mult
din spaim dect din oboseal, rspunse Anselm pe
acelai ton.
Cine este ea?
Printele era s rspund cnd cavalerul Albrecht,
vznd ochii lui Balc aintii asupra lor, zise voievodului:
Printele Anselm mi spune c o fat, adus aice
fr cunotin de otenii dumitale, se afl mai bine
359

mulmit ngrijirilor lui.


Ah, da, rspunse Balc, cu un rs cam silit, am uitat
s te previn de frumosul oaspe ce i l-am adus i de
mprejurrile n care l-am ntlnit. nchipuiete-i c azi
diminea, oprindu-ne la satul Tamai pentru a lsa
caiii s rsufle, un aran necunoscut s-o aruncat asupra
mea i o voit s mi deie o lovitur de cuit dar eu,
fcnd o micare grabnic, am fost lovit numai de braul
lui i mrturisesc c lovitura a fost att de puternic
nct am czut la pmnt. Vrnd otenii mei s-l prinz,
el s-o aprat ca un turbat scond din iari un palo i
rnindu-mi mai muli oameni. n sfrit, Talpan,
hotnagul de slujitori, o izbutit s-l prind cu arcanul. Lam dus la Bacu unde l-am dat pe mna oltuzului
Mayer i a lui Berdil, namestnicul, ca s-l cerceteze i
s-l judece. Fata era cu dnsul i i-a fi dat drumul dar
ea, pe de o parte o nceput s strige c este fiica
cneazului Balo de la Poiana iar, pe de alt parte, din
grai vrednic de credin, am aflat c ranul cu care se
afla este unul din cpeteniile cetei acelui lotru vestit ce
se numete Punaul Codrilor. Dac, ntr-adevr, nu se
laud c ar fi fata cneazului Balo, care tim c este un
duman nempcat al domniei, apoi faptul c ea nsoea
pe unul din tovarii tlharului ar fi un nceput de
dovad c cneazul este n oarecare nelegere cu el i
este vrednic de mai aproape cercetare. Iar chiar de nu o
grit adevrul i este o fat din prostime totui, ca
ibovnic a unui ho, trebuie s cunoasc multe taine de
ale lui i prin ea vom putea afla amnunimi folositoare
pentru noi. Pe dnsa n-am vrut s-o dau pe mna lui
Mayer i a lui Berdil cci ei, cum tii, sunt oameni
aspri.
360

M-am hotrt s umblu cu ea cu biniorul spre a afla


ceea ce vreu s tiu. Mi-am pus de gnd s ncep s-o
cercetez chiar mine de diminea, ntre patru ochi i de
aceea i-a fi ndatorit dac ai pune-o ntr-o odaie lng
acea n care am s ed eu ca s-mi fie cercetarea mai cu
ndemn. Te-a ruga chiar s poronceti ca fata s fie
adus ndat acolo, cci n-a vrea s poat vorbi cu
altcineva nainte de a da ochii cu mine.
Chipul firesc n care Balc spusese aceast povestire ar
fi putut face pe un om care nu l-ar fi cunoscut s cread
c el zicea numai curatul adevr, dar cavalerul Albrecht
l tia de mult i n multe mprejurri fusese n stare si deie seam de meteria cu care fiul lui Sas mnuia
minciuna. Se ndoi din capul locului c mprejurrile
ntlnirii lui cu fata s se fi petrecut aa cum le povestea
Balc i cererea de la sfrit l ncredin c el urmrete
scopuri necurate. De aceea rspunse scurt:
Singura odaie n care te pot pune are, n stnga, pe
acea n care doarme trimisul unguresc, iar n dreapta
odada mea de culcare, prin urmare nu-i pot ndeplini
cererea. Dac doreti ca fata s nu poat vorbi cu
nimeni, lucrul este uor: avem aice mai multe ncperi
pentru opreal i pot poronci ca ea s fie dus ntr-una
dintr-nsele i s nu mearg nimeni la dnsa fr tirea
mea.
Dac nu se poate altfel, rspunse Balc, ncercnduse n zadar s ascund nemulmirea ce o simea
vzndu-se dejucat, te-a ruga s dai poroncile cuvenite.
Cred c nu te vei mpotrivi ca cheia temniii n care va fi
pus s-mi fie adus i ca un slujitor de al meu s steie
de paz naintea uei.
Ostaii mei sunt de toat credina, rspunse
361

cavalerul, dar dac nu ai ncredere, va fi precum doreti.


S vie Hans aice, poronci el unui servitor.
Vechea noastr cunotin de la rateul din Ciortolom
sosi n curnd i se opri la trei pai de mas, fcnd
salutul ostenesc.
Hans, zise cavalerul, ia fata adus de voievod i o
du n temnia cea de sub capel. ngrijete-te ca Hertha
s trimit acolo un aternut curat, lumnare i ce va
mai fi de trebuin. Apoi nchide-o i ad cheia aice
dup ce vei spune hotnogului de slujitori domneti s
puie paz, la ua temniii, pe un otean de ncredere de
ai lui. Mergi!
Hans, salutnd din nou, iei pe u. Balc, vrsndu-i
un pahar de vin ncepu s povesteasc despre izbnda
lui asupra ttarilor, fcndu-se c nu mai gndete la
cele ntmplate.
Dup o jumtate de ceas, Hans apru din nou, urmat
de Talpan, i dnd n mna cavalerului o cheie mare, de
aram, pe care acesta o nmn voievodului, spuse c
poroncile ce i-au fost date sunt ndeplinite iar Talpan
spuse lui Balc numele oteanului pus de straj la ua
temniii. Dup ce mai schimbar cteva cuvinte. Balc se
scul, rug pe gazda lui s-i arte unde este odaia
pregtit pentru el, apoi, i lu noapte bun de la
cavalerul Ulrich i de la printele Anselm.
Deoarece n odaia n care zcuse tefan Stroici se afla
trimisul unguresc, cavalerul Albrecht duse pe voievod n
acea de alturea, din partea dreapt, unde gsir pe
Talpan i pe o slug a lui Balc, apoi cavalerul se retrase,
dorind oaspelui su somn uor.
Dup ce ddu cteva poronci prin curte, merse n
odaia lui unde Maria l atepta vorbind cu printele
362

Anselm i cu Hertha.
O, Albrecht, zise Maria, trebuie s faci toate
chipurile ca s scpi biata fat de atingerea acestui
neom. Printele mi-o povestit basmul iscodit de Balc;
este o minciun de la nceput pn la sfrit, chiar
otenii lui au spus c el o srutat-o cu de-a-sila i c
voinicul care o nsoea o lovit pe Balc cu pumnul pentru
a o feri de aceast batjocur. Ea este pe jumtate
moart de groaz. Cnd i-o venit n fire i o zrit pe
printele Anselm, s-o aruncat n genunchi, la picioarele
lui, rugndu-l s-o mntuie i o spus c o scpat din
mna ttarilor numai pentru a intra ntr-o primejdie i
mai grozav. Mai mult n-am putut afla cci Hertha care
i-o dus cele de trebuin n temni, o putut s rmie
prea puin singur cu dnsa din pricina hotnogului
care, cu toate ncercrile lui Conrad Mller s-l fac s
mai zboveasc pe afar, o intrat nuntru i o zis c are
poronc aspr de la voievod s nu lase pe nime s
vorbeasc cu ea. Nu putem s-o lsm n minile lui
Balc, ar fi un pcat.
Aa-i de tnr i de frumoas! zise Hertha. Fr
ndoial este o fat de neam mare, minile ei sunt albe
i gingae ca minile stpnei mele, se vede c ele nu au
fost niciodat ntrebuinate la munc.
Balc are cheia temniii i poate intra la dnsa la
orice ceas din zi i din noapte; o are n puterea lui, zise
Maria. Albrecht, trebuie s iei msuri de ocrotire pentru
aceast nenorocit.
S n-avei nicio grij n aceast privin, zise
cavalerul zmbind. Am dat poronc lui Hans s puie de
straj, la ua de dinafar a temnielor, doi oteni de ai
notri, cu lozinc s nu lese pe nime s intre fr de a-l
363

striga pe dnsul. El va veghea toat noaptea, iar jos, la


scara ce duce la ua odii voievodului, mai sunt doi
oteni de ai notri care au poronc s-mi deie de tire
ndat ce ar vedea pe Balc scoborndu-se pe scar. Fii
deci pe pace, fata ast noapte nu este ameninat de
nicio primejdie i tot att de teafr va rmnea ct
vreme va sta n aceast cetate. Mine vom vorbi i ne
vom gndi la ce este de fcut pentru a o scpa din
ghiarele lui Balc. Dar miezul nopii a trecut de mult, ar fi
vreme s ne odihnim.
Printele Anselm dori prieteniilor lui noapte bun i
iei din odaie, urmat n curnd de Hertha i peste puin
toate luminile cte mai ardeau n cetate se stinser.
Balc se trezi de diminea i grija lui cea dinti fu s
se ntlneasc cu trimisul unguresc.(...)
Vinul cavalerilor era bun i Balc, dar mai ales
Somossy, i fcur cinste. Vznd c acest din urm
devenea din ce n ce mai zgomotos, Maria se retrase cu
printele Anselm, rmnnd la mas, numai cei doi
cavaleri cu oaspeii lor. Se aduser alte ulcioare pline cu
un busuioc vechi de la Odobeti, care fusese cu
deosebire ludat de ungur. Cavalerii beau cu
cumpneal i de la o vreme Balc urm pilda lor, dar
Somossy deert pahar dup pahar. Se fcuse cumplit
de vorbre i nu mai nceta s-i cnte izbnzile la
rzboi, la mas sau pe lng femei dar, de la o vreme,
limba ncepu s i se ngreuieze i, la urm, czu
adormit, cu coatele pe mas, fcnd s rsune sala cu
horciturile lui. Faptul strni veselia celorlali meseni i
i fcu s prseasc masa i s se retrag fiecare n
odaia lui spre a se odihni. Somossy ns, nefiind n stare
364

s se scoale de pe scaun, fu dus pe brae de doi oteni i


depus pe patul lui.
Dup o jumtate de ceas domnea n Cetate linitea
cea mai desvrit cnd Balc iei din odaia lui, scobor
scrile fr zgomot i se ndrept spre partea unde se
aflau temniele, ns, cnd ajunse la ua lor, un otean
de la Cetate se puse naintea ei, ncrucind sulia i-i
spuse c are poronc s nu lese pe nimeni s intre fr
nvoirea castelanului. Balc i spuse numele i se
ncerc nti s-l fac cu bine s-i deie drumul, dar
neamul rspundea c nu este voie i rmnea neclintit
la locul lui. Voievodul, suprat, ncepuse s strige i s-l
amenine cnd auzi n curte un zgomot de pai i, cnd
se ntoarse, vzu pe cavalerul Albrecht care se apropiase
de el.
Bine c ai venit, zise Balc, nchipuiete-i c acest
ncpnat nu voia s m lese s intru n temni.
El i-a fcut datoria, rspunse cavalerul, cci
rnduiala Cetii este ca nimeni s nu intre n temnii
fr nvoirea mea!
Vreau s merg s vd ce voi putea afla de la prinsa
mea. Te rog s-i dai poronc s m lese s intru, zise
Balc.
Te voi nsoi eu nsumi, zise castelanul i, fcnd
oteanului un semn, acesta se ddu n lturi.
Apoi cavalerul mpingnd ua grea de stejar, ntrit
cu ine groase de fier, Balc intr ntr-o sal strmt n
care se vedea o scar cu cteva trepte. Scoborr
treptele i se gsir ntr-o alt sal, luminat prin nite
rsufltori i n care se vedeau uile mai multor chilii.
Dinaintea celei din captul din dreapta al slii, se inea
un slujitor domnesc cu sulia n mn.
365

i mulmesc, domnule cavaler, zise Balc cnd


ajunse naintea acelei ui, de acum nu mai am trebuin
de dumneta.
Dar eu, zise Albrecht, am temeiuri care m silesc s
te nsoesc n chilia acestei fete.
Glumeti? ntreb Balc rstit i nroindu-se. Nu
nelegi c am trebuina s rmn singur cu ea?
Tocmai fiindc bnuiesc care sunt acele temeiuri,
rspunse linitit cavalerul, sunt hotrt s nu te las
singur cu dnsa.
Mi se pare, domnule cavaler, zise Balc, ridicnd
glasul, c dumneta uii c fata este prinsa mea i c eu
am temeiuri pentru a bnui c ea st n legtur cu
dumanii domniei ce sunt i acei ai criei i uii, n
sfrit, c eu sunt fiul domnului acestei ri.
i eu, rspunse cavalerul cu cea mai mare linite,
castelanul acestei Ceti a craiului Ungariei, nu stau
nici sub ascultarea voievodului Moldovei, nici sub acea a
fiului su. Banderiul meu flfie pe zidurile Cetii
alturea cu acel al craiului i nu voi ngdui ca n
lcaurile adpostite de umbra lui cineva, ct de fiu de
voievod ar fi el, s-i fac rs de o femeie, orict de
vinovat ar fi ea.
i cum ndrzneti, strig Balc, punnd mna pe
palo, s bnuieti gndurile mele. Cine-i d voie s
presupui c vreu s intru la dnsa pentru altceva dect
pentru a o cerceta.
Cavalerul fr a se arta ctui de puin micat de
mnia lui Balc, i rspunse linitit, uitndu-se drept n
ochii lui:
Triesc de prea mult vreme pe aceste locuri, am
vzut i-am auzit prea multe pentru ca s nu tiu cu
366

cine am de-a fiace. Las paloul n pace, cci dac este


vorba s ne artm puterea, n-am de spus dect un
cuvnt i att dumneta ct i slujitorii dumitale v vei
trezi dincolo de podul mictor al Cetii mai curnd
dect doreti.
Totodat, n capul scrii se artar cavalerul Ulrich i
Hans urmai de mai muli nemi narmai.
Balc, cu toat vitejia lui, recunoscut chiar de
dumanii si cei mai nempcai, era un brbat prea
chibzuit i prea stpn pe sine pentru ca s-l fi putut
tr mnia ntr-o lupt din care n-ar fi putut iei dect
cu ruine.
Nu m sparie otenii dumitale, rspunse el. Apoi
urm cu un glas mai domol: Cetatea fiind a craiului, nu
vreau s fac glceav ntr-nsa, dar s tii c voi
ntiina pe tatl meu i c el, la rndul lui, va aduce la
cunotina curii crieti purtarea dumitale.
Voi ti s-mi art ndreptrile ctr curtea criasc,
rspunse cavalerul. i voi putea chiar arta multe lucruri
ce-i sunt necunoscute i care, de ar fi cunoscute, ar
putea face ca nite oameni pn astzi mai sus dect li
se cuvine, s cad pe urm jos de tot.
Aceste de pe urm cuvinte ale cavalerului schimbar
mnia lui Balc n team, cci cunotea vaza de care se
bucura cavalerul, att pe lng voievodul Transilvaniei,
ct i pe lng curtea criasc. Dup ce rmase ctva n
tcere, zise cu un glas cu totul schimbat:
Nu trebuie s te miri, domnule cavaler, dac
bnuielile dumitale m-au jignit. La urma urmei, dac nu
vrei s m lai s vorbesc singur cu fata, paguba nu este
mare, cci mari gndesc c plec de aice i, odat ajuns
la Suceava, voi putea s aflu de la ea tot ce doresc s
367

aflu.
ndat ce vei iei din Cetate vei putea face cu dnsa
ce vei dori i ceea ce te va ierta cugetul, rspunse
cavalerul, apoi amndoi prsir temnia i se
ndreptar fiecare spre locuina lui. Cavalerii, n acea zi,
nu mai vzur pe oaspeii lor pn la cin, cci Somossy
nu se trezi dect seara trziu, iar Balc rmase nchis n
odaia lui.
La cin ns, Balc vorbi cu toat lumea ca i cnd nu i
s-ar fi ntmplat nimic neplcut n cursul zilei, iar
Somossy mnc i, mai ales, bu ct patru. Pe lng
busuiocul de la Odobeti, cavalerul poroncise s se
aduc i nite Nicoreti ro, vechi de zece ani, iar
trimisul vice-voievodului, netiind cruia s-i deie
cununa, bu dintr-amndou pn cnd i pierdu tot
cumptul. Dup ce laudele i curser din gur cu mai
mult uurin dect la prnz, ncepu s se plng c
Balc nu a tiut s preuiasc ndestul cinstea ce-i fcuse
vice-voievodul trimindu-i pe cel mai bun prieten al su
i-i mulmea pentru ostenelile lui numai cu trei sute de
galbeni, cnd el i ddea prilej s se mntuie deodat de
cei mai vajnici neprieteni ai lui.
Iar Balc nu tia ce s fac ca s-i nchid gura. La
urm, Somossy jur c nu-i d jalbele pn ce nu-i va
da, peste banii juruii, i cte dou poloboace din fiecare
din vinaurile ce erau pe mas.
Balc se grbi s i le fgduiasc, ndjduind c l va
astmpra, dar ungurul ncepu s cear altele pentru
vice-voievod, destinuind n beia lui toate amnunimile
afacerii pentru care fusese trimis. Balc vedea zmbetul
ironic pe buzele cavalerului Albrecht, hazul ce fcea n
urma destinuirii lui Somossy i nu mai putea de
368

suprare. n sfrit alese mijilocul cel mai nimerit


pentru a pune capt acestei batjocuri. ncepu s verse
ungurului pahar peste pahar i grbi astfel sosirea clipei
n care beivul, dobort n sfrit de puterea vinului, se
prbui sub mas n desvrit nesimire.
Cred, zise atunce Balc cavalerilor, c suntei
oameni prea cumini pentru a da credin vorbelor
nesocotite ieite din gura acestui beiv.
Noi credem numai ceea ce vedem, rspunse
cavalerul Albrecht. tim c dac adesea se ntmpl s
gseti adevrul n vin, alt dat el aduce numai
minciuni i cu aceste cuvinte, duse pe Balc n odaia lui.

369

m vzut c Anton Guercy, sluga lui tefan Stroici


rmsese la Cetatea Neamului fiind nc prea
slab pentru a urma pe stpnul su cnd acesta
plecase cu Isaia i cu Mihu.
ngrijirile printelui Anselm, o hran bun i odihna l
ndreptar n scurt vreme pe deplin. Anton ar fi fost
fericit la Cetate dac ar fi avut ce s fac. Harnic i iute
din firea lui, trndvia i era nesuferit. i trecea vremea
cu vnatul, meteug n care era nentrecut i niciodat
masa cavalerilor nu fusese att de bogat n vnaturi de
tot soiul. Nedibcia nemilor n mnuirea spadei strnise
de la nceput mirarea lui. Ei tiau s ntrebuineze
numai tiul armei. Anton lua n fiecare zi cte cinci din
ei i le arta, vreme de un ceas, cum se ntrebuineaz
vrful armei. Totui, cnd era vreme rea ori, dintr-un
prilej oarecare, nu putea s mearg la vnat, btrnul
otean nu mai putea de urt.
Era acuma pe la sfritul lui august, ntoarcerea lui
Stroici nu putea s mai ntrzie i Anton o atepta cu
nerbdare cnd, ntr-o sear, un otean veni s-l cheme
din partea printelui Anselm. Anton se grbi s se duc
la minorit.
Ai putea, i zise acesta, s-mi faci o slujb pentru
care i-a rmnea recunosctor.
Cu cea mai mare plcere, printe, zise Anton,
370

poroncete.
Am de trimis la Trgul-Trotuului nite cri care
nu le pot ncredina dect unui om de toat ndejdea.
Hans Biedermann, care de obicei duce crile de aice
prinilor de acolo, este dus la Suceava i se va ntoarce
numai peste cteva zile. M-am gndit s te rog pe
dumneta s-mi faci aceast slujb. Eti om cuminte i
viteaz, tii romnete bine i-i voi da un cal bun.
Sunt prea fericit, printe, c-i pot fi de trebuin.
Cnd doreti s plec?
Ast-noapte. A dori ca cel mai trziu poimine de
amiaz crile s fie n mna printelui Gerivasie.
Fii ncredinat c voi face precum doreti. Anton
plec cu dou ceasuri nainte de rsritul soarelui: calul
ce i se dduse avea un umblet minunat, la prnzul cel
mic era la Piatra unde se odihni dou ceasuri, la toac
sosea n Bacu. Nemii de la Cetate l sftuiser, c dac
ajunge devreme n Bacu i calul nu-i este din cale afar
de obosit, s nu mie acolo dar, dup un scurt popas, sapuce pe la Clugra, de-a dreptul peste deal i s steie
peste noapte la rateul jupnesei Sanda, n Ciortolom,
unde-va gsi vin bun i adpost curat. Vznd n Bacu
c clul mai poate merge mai departe, l odihni un ceas
i plec nainte. Drumeii pe care i ntlni l ndreptar
spre rateul cunoscut de toi i unde ajunsese cu vreo
dou ceasuri dup aprinsul lumnrilor.
ndat ce sosi,vzu de cal, puse s-l frece, s-l scele,
s-l perie i s-l adpe fa cu dnsul, prsindu-l
numai dup ce-l vzu legat naintea unei iesle pline de
grune, a unei corli umplute cu fn mirositor i cu un
aternut de paie care-i venea pn la pntece.
Btrnul otean se ndrept spre crm pentru a-i
371

mngia i el stomacul cu ceva mncare i cu vinul ce-i


fusese att de ludat de nemii de la Cetate cnd, ajuns
n faa unei ui deschise, rmase ncremenit, cu ochii
holbai. n odaie era lumin i pe prag sta o tnr
femeie care nu era alta dect Vidra.
Vznd c strinul o stat deodat pe loc, se uit i ea
la dnsul. Deveni galbn ca ceara i nu putu s
nbueasc un strigt:
Anton!
Iar el rspunse:
Cneghin Domnica! Dumnezeule! Ea triete!
i btrnul, ngenunchind naintea ei, i lu minile i
le acoperi cu srutri. Lacrimile izbucnir din ochii
Vidrei.
Da, Antoane, zise ea mngind capul i faa lui, eu
sunt Domnica i tare m bucur c te vd! Ah! ce vremuri
mi aminteti, i Vidra i acoperi ochii cu minile.
Dar aducndu-i aminte c mprejurul lor, pe lng
carele trase n rte, mai sunt i strini, zise lui Anton,
silindu-l s se scoale i lundu-l de mn:
Vin n odaia mea, ca s vorbim n linite.
Nu voi osteni pe cititor cu cele rostite de Vidra i de
Anton, dar voi da aice pe scurt povestirea vieii tinerii i
frumoasei femei, lsndu-l s ghiceasc de ce fel au
trebuit s fie voroavele lor.
Vidra era fiica cneazului Stan de la Comneti pe
Solone, vestit att prin nemrginita-i bogie, ct i prin
vitejiile fcute n nenumrate rzboaie.
Cnezatul lui cuprindea satele Comneti, Bieeti i
Prteti, cu peste opt sute de gospodari bogai; cu mori,
crme i brudini de poduri, cu heleteie i prisci de
mii de stupi, cu codri ntini i cu puni pe care
372

pteau nenumrate turme de oi i herghelii de cai.


Rmas orfan cnd abia ieise din copilrie, firea-i
neastmprat i un dor nemrginit de voinicii l fcur
s lese ngrijirea averei credinciosului vtman Mincu
iar el, urmat de o ceat mare de voinici din satele lui,
bine narmai i bine pregtii, intr n slujba mpriei
de la Rsrit. Lu parte la multe rzboaie mpotriva
turcilor i a lefegiilor catalani care, rsculndu-se i
punnd mna pe o parte din satele mprteti,
nfruntar vreme ndelungat toat puterea mpratului.
Din slujba mprteasc trecu n acea a craiului
Ungariei i susinu pentru el lupte crunte cu veneienii
n Dalmaia i cu cehii n Boemia. Neputndu-se mpca
cu trufia ungurilor, intr n slujba lui Vladislav, craiul
rii Leeti. Dac ceata lui se mpuina dup fiecare
btlie, ea i ntregea iar numrul n curnd, cci lefegii
romni miunau pe acea vreme prin otirile domnitorilor
megiei cu rile noastre i fiecare din ei alerga bucuros
sub steagul lui Stan, cci el izbutise s-i fac
pretutindeni un nume mare de otean viteaz i nelept.
Slujbele i erau bine pltite de craii la care se tocmea n
leaf i, nu numai c nu trgea bani de acas dar punea
deoparte, pe fiecare an, sume destul de nsemnate.
Frumusea i fusese vestit n tineree i nu ctigase
mai puine izbnzi pe calea iubirii dect pe cmpul de
btaie. Frumosul romn aprinsese mari i numeroase
focuri n albele snuri ale damelor bizantine, se vorbea
c fusese chiar iubit de femei eznd pe treptele
scaunului mprtesc. Mai pe urm, att frumoasele
veneiene ct i maghiarele aprinse i galeele fete ale
Lehiei numai crude nu se artar ctre el. Dei adesea
ar fi avut prilejul s se cstoreasc n chip strlucit,
373

rmase burlac pn la vrst de cincizeci de ani trecui,


cnd fu cuprins de dragoste pentru o tnr i frumoas
polon de neam mare.
El era acuma brbat crunt, trupul lui de urie
ncepuse a se ngreuia i era ciuruit de rni. Spada unui
cavaler teuton i tiese obrazul drept n dou, de-a
curmeziul, lsndu-i o dung adnc i lat; piatra
unui prtina dalmaian i pusese n mijlocul frunii o
pecete alb i jumtate din urechea stng i fusese
rupt de o suli litvan. Dar era vestit i bogat; fata era
tnr, frumoas i ginga, iar prinii ei erau sraci i
cu casa plin de copii. Cstoria fu rpede hotrt i
ndat dup nunt, Stan, obosit de rzboaiele purtate n
timp de aproape patruzeci de ani, prsi slujba leasc
i se ntoarse acas.
Mincu ocrmuise cnezatul cu vrednicie i cu credin:
el ddu pe seam lui Stan, la ntoarcere, o avere cu mult
mai nsemnat dect acea ce-i fusese ncredinat la
plecarea stpnului su.
Cei trei ani ce urmar ntoarcerea cneazului la
Comneti fur cei mai fericii din toat viaa lui. Vanda,
aa se numea soia lui Stan, era o fiin blnd i
supus, ea intra n toate voiele cneazului care, din
partea lui, o iubea la nebunie. Dar aceast fericire nu
inu mult cci, n al patrulea an al csniciei lor, Vanda
muri dnd natere unei fetie.
Lovitura fu cu att mai dureroas pentru Stan cu ct
era neateptat; rmase timp de mai multe luni ca
tmpit. nchis n cas, nu voia s vad pe nimeni, afar
de btrnul Mincu i de vreo dou slugi mai
credincioase. Cnd i reveni n fire i ncepu s ias iar
n lume, acei care i tiau de mai nainte l recunoscur
374

cu greu; mbtrnise cu zece ani: prul i barba i se


fcuse albe ca zpada. Cu vremea, firea lui voinic se
trezi din nou i i relu traiul obinuit, dar jalea i
rmase tot att de mare ca n ziua n care Vanda i
fusese rpit.
Vnatul era acuma singura lui plcere, rmnea
adesea sptmni ntregi prin muni urmrind zimbrii i
urii.
Domnica, aa se numea copilla, fu crescut de slugi,
cci Stan nici nu voia s-o vad i dduse poronci
stranice ca, sub niciun cuvnt, s nu fie adus naintea
lui. ns, cnd era de cinci ani, o ntmplare fcu ca
cneazul s se gseasc fa n fa cu ea i atunce
frumuseea fetiei i asmnarea ei uimitoare cu Vanda
aduser o schimbare desvrit n simirile lui. De
unde pn atunce nu voia s-o vad, acuma se simea
fericit numai cnd o avea lng el; n scurt timp
oteanul vajnic, la numele cruia tremurau odinioar
otiri ntregi, deveni robul copilei.
Domnica luase de la frumoasa ei mam numai
trsturile obrazului, motenise ns de la Stan o fire
pornit, un duh neastmprat i o ndrzneal fr
seamn; ea din copilrie art cel mai desvrit
dezgust pentru toate ndeletnicirile femeieti, i plceau
numai caii i armele.
Cnd cneazul o ntreb pentru ntia oar dac are
vreo dorin, ea i rspunse rugndu-l s-o nvee a
clri. Nicio cerere nu putea s fie mai plcut
btrnului otean, iubitor ptima de cai, care fusese i
era nc un clre nentrecut. Sub povuirea lui,
Domnica fu n curnd n stare s clreasc caii cei mai
nebuni din grajdurile cneazului, fcndu-l, prin
375

ndrzneala artat de dnsa, s tremure pentru ntia


oar n viaa lui. Ca s nu se despart de ea, Stan rrise
din ce n ce vntorile prin muni, vnnd n schimb,
mpreun cu copila, iepuri i psri cu ogarii i cu
copoii. Cnd vremea era din cale afar de urt, silindui s steie n cas, Domnica aezndu-se pe un scuie,
la picioarele ttne-su, l ruga s-i povesteasc faptele
rzboinice svrite sau vzute de el i le asculta ceasuri
ntregi. Multe rzboaie vzuse cneazul i multe avea el
de povestit, dar toate lucrurile au un sfrit i, cu
vremea Domnica ajunse s le cunoasc toate. Atunce ea
l puse s i le zic din nou; la urm le tia pe de rost dar
tot le asculta cu plcere. La povestirea vreunui fapt mai
ndrzne, inima i btea tot att de tare ca la ntiul
auz. Acuma nu se mai mulmea cu clria. Cneazul
trebui s-o nvee a mnui paloul i sulia, a trage din
arc i, pentru toate, ea arta o agerime uimitoare.
Sili pe Stan s-o duc la vntoare de zimbri i de uri;
n faa fiarelor ddu dovad de o ndrzneal i de un
snge rece de care s-ar fi putut fli un vntor btrn.
Dar, pe cnd cretea ntr-nsa patima vnatului,
puterile cneazului slbeau cu vrsta, vntorie i chiar
plimbrile clri se rreau din ce n ce. Povestirile
btrnului urmau ntr-adevr a curge necontenit, dar
acuma nu mai puteau aduce Domnici dect umbra
plcerii simit cnd se afla n faa fiarelor slbatice, sau
cnd supunea vreun cal nenvat. Era att de deprins
cu viaa la cmp sau la pdure nct, dup o scurt
vreme de edere nentrerupt n cas, obrajii ei rumeni
ncepur s se nglbeneasc, pofta de mncare i sczu
i prinse a slbi. Atunce Stan, spriet, se hotr s-o lese
s mearg la vnat fr dnsul, sub privigherea lui
376

Anton Guercy, prinsul lui de rzboi n urma unei lupte


cu cavalerii teutoni, care rmsese pe lng el ca slug
i-l urmase n Moldova cnd prsi serviciul leesc.
Obrajii Domnici se fcur iar rumeni, pofta de
mncare i somnul linitit se ntoarser, dar viaa
ncepu s se fac din zi n zi mai amar pentru bietul
Stan, cci soarele la care i nclzea btrneile ncepu
s luceasc din ce n ce mai rar pentru el: Domnica i
petrecea toat viaa clare sau vnnd prin muni.
Dup o vreme, privigherea lui Anton i pru nesuferit
i ncepu s mearg la plimbare sau la vnat singur,
ceea ce i atrase cercetri din partea cneazului. Dar el
era acuma prea btrn i prea stpnit de slbiciunea
lui ctr dnsa pentru a pune n chip hotrt capt
acestei purtri a Domnici. Se mulmi s fac pe Anton
rspunztor de orice s-ar putea ntmpla fetei.
Domnica atinsese acuma vrsta de aptesprezece ani,
frumusea i era uimitoare i Stan ncepu s se
gndeasc la cstoria ei. tia c, dat fiind att
frumusea fetei ct i nsemnata lui bogie, peitorii nu
vor lipsi; se mai mngia cu ndejdea c cstoria va
schimba pornirile brbteti ale Domnici i c dup
nunt ea va tri cu soul ei n casa printeasc.
ncepu deci s adune la dnsul nu numai tineretul
Moldovei i acel din rile romne megiee, dar i tineri
de neam din Lehia i din ara Rusasc. Toi rmsese
frmcai de frumuseea ei, toi, privind-o, treceau cu
uurin peste firea ei pornit i peste aplecrile ei
brbteti. Averea ce trebuia s-o moteneasc atrna n
cumpn, pentru ochii a ctorva dintr-nii, poate mai
greu dect frumusea, dar n cele mai multe inimi, la
vederea ei, se detepta o iubire adevrat. ns Domnica
377

ntmpina toate cererile lor cu cel mai desvrit


dispre. De multe ori, dei tia c casa este plin de
oaspei, i se ntmpla s ncalece n zori de ziu pentru a
se ntoarce numai dup cderea nopii. Cnd vremea
urt sau vreun cuvnt mai hotrt al cneazului o silea
s ieie parte la petreceri i la ospee, ea rspundea la
mgulirile puse la picioarele ei, lundu-le n rs. Nu
ascundea nici ura ei pentru cstorie, nici credina ce o
avea c curtea lor intete mai cu seam la zestrea ei. n
curnd aceast purtare sili pn i pe cei mai cuteztori
sau mai ndrgostii s prseasc orice ndejde c o
vor putea lua de soie.
n primvara anului 1344, Stan fu silit s trimit pe
Anton la Brlad pentru trebi grabnice, dar toat lumea
era obinuit s vad pe Domnica mergnd singur la
vnat i plecarea lui nu schimb ntru nimic chipul n
care ea i petrecea vremea.

378

ntr-o frumoas zi a nceputului lui mai, fiind vestit


c un zimbru a fost vzut n fundul Bucovului,
Domnica porni de diminea, nsoit de Vifor i de
Prjol, copoii ei cei mai buni. Cnd ajunse aproape de
locul unde credea c va gsi fiara, priponi calul ntr-o
poian i apuc, prin codru, la deal. ns dei btu cu
de-amnuntul feele dealurilor din dreapta i din stnga
prului, nu putu s deie de nicio urm. Dup o scurt
odihn se puse din nou n urmrirea zimbrului, ns tot
n zadar i era acuma s se ntoarc nspre poiana unde
lsase calul cnd auzi un cine gonind n deprtare.
Vifor i Prjol ncepur ndat a bate i ei i se repezir
n partea n care se auzea glasul cinelui strin iar
Domnica se lu dup dnii.
Gura cinelui strin se auzea din ce n ce mai bine i,
dup btaia lui Vifor i a lui Prjol, ea nelese c au dat
i ei de urm i mn mpreun. ncepu s urce la deal
spre a ajunge naintea zimbrului la curmtura spre care
mnau cnii. Era aproape s ajung la ea cnd auzi
cnii btnd pe loc vreo cincizeci de pai n dreapta ei.
Se sui rpede pe un dmb ce o desprea de copoi i,
cnd ajunse n vrful lui, vzu pe un picior de plai sub
379

dnsa, un zimbru urie care purta o sgeat nfipt n


coast i fcea fa celor trei cini, iar, mai la deal, la
vreo zece pai, un vntor care inea o ap ferecat n
mn. Deodat zimbrul se rpezi cu capul n jos asupra
vntorului, cu o iueal att de mare nct acesta fu
silit s sar n lturi spre a-l putea lovi cu ndemnare.
Dar piciorul alunecndu-i pe frunzele uscate i lucii,
czu pe spinare. Zimbrul care n rpegiune trecuse de
dnsul, se ntoarse pentru a se arunca din nou asupra
lui dar, tocmai cnd era s-l strpung cu coarnele,
Domnica, care n dou srituri ajunsese lng fiar, cu
o mn hotrt i nfipse apa n mijlocul cefii. Zimbrul
se prbui mort la pmnt, iar vntorul necunoscut
sri rpede n picioare strignd:
Mulmesc, voinice, mi-ai scpat viaa. Dar, adaose
el privind cu uimire pe Domnica, pe legea mea, voinicul
este o voinic!
Domnica, fr a rspunde, se uit lung la el.
Necunoscutul era un brbat de vreo treizeci de ani, de
statur nalt, de fptur puternic dar totodat
sprinten. Pletele i musteile i erau bli; n ochii mari,
albatri, strlucea un foc straniu iar trsturile feii erau
de o frumuse neobinuit.
Purta o hain strmt, de postav sur, cu ireturi verzi,
cioreci de aceeai materie i de aceeai coloare care
intrau, la genunchi, n ciubote de iuft rusesc; capul i
era acoperit cu o cciuli de postav verde, mpodobit
cu o pan de btlan. De brul de piele galben era prins
un cuit lung cu mnerul de os i o tolb cu sgei i
atrna pe spate.
El privea acuma pe Domnica n tcere, frmcat de
frumusea acestei fiine, pe jumtate brbat i pe
380

jumtate femeie. Ea purta un mintean brbtesc de ln


verde cu ireturi negre i desprinse la piept; mnecile
mintenului spintecate de la cot n jos, erau dezbumbiete
i descopereau mnecile cmeii de in, mpodobite cu
betii albastre. Fusta de aceeai materie dar mai nchis
dect minteanul, acoperea n parte turetcile ciubotelor
de piele galben i era strns ntr-o cingtoare lat, de
piele neagr, cusut cu flori de aur, de care era atrnat
un cuit cu mnerul de filde spat. Prul era adunat
ntr-o singur pleat, groas de un lat de mn, care
atrna pn la bru i apoi era ndoit i adus napoi
pe cap, sub o cciuli de catifea sur n care era nfipt
o pan de cuco de munte. n spinare purta un arc i o
tolb cu sgei.
Vroi s-i ieie ochii de pe ochii strinului, dar n
zadar, privirea i era pironit de privirea lui, se simea ca
sub puterea unei vrji. n sfrit necunoscutul, lund
ochii de pe ea, rupse farmecul ntrebnd-o:
Spune-mi, cui datoresc viaa, unei fete sau unei
zne?
O trecut vremea n care triau znele, rspunse ea
simindu-se acuma uurat, nu sunt dect fiica
cneazului Stan de la Comneti i m numesc Domnica.
Dar dumneta cine eti?
Necunoscutul, fcndu-se c nu aude aceast
ntrebare, zise nchinndu-se:
Vd c toate cte le-am auzit despre frumusea i
agerimea fiicei cneazului Stan erau sub adevr i mi
vine a crede c ne ntoarcem la vremea znelor.
Dar dumneta cine eti? mai ntreb Domnica.
Necunoscutul i ainti iar privirea asupra ochilor ei,
fcnd-o s resimt din nou o tulburare necunoscut,
381

apoi zise;
N-a rspunde la aceast ntrebare dac mi-ar fi
pus de altcineva, dar nu-mi este iertat s las fr
rspuns pe aceea care mi-o scpat zilele. Sunt un cneaz
romn de peste muni, gonit de dumani puternici din
casa printeasc i dezbrcat de averea-mi legiuit.
Potrivnicii m urmresc i astzi, silindu-m s triesc
pribeag, prin muni i prin pduri: am gsit un adpost
vremelnic la clugrii unui schit din vecintate i-mi
trec vremea cu vnatul.
Casa
tatlui
meu
este
deschis
tuturor
nedreptiilor, rspunse Domnica; orict de puternici ar
putea s fie dumanii dumitale, dei cneazul este acuma
slbit de btrnee, nimeni n-ar ndrzni s se ating de
oaspele lui.
Ai o inim pe ct de viteaz, pe att de bun,
rspunse necunoscutul, i sunt recunosctor pentru
propunerea ce mi-o faci, dar temeiuri vajnice m
mpiedic s m folosesc de ea. Mai mult chiar: dac ai
vorbi cneazului Stan despre ntlnirea noastr, m-a
vedea silit s prsesc adpostul gsit cu atta greutate.
Cum, oare cneazul i este duman? ntreb
Domnica cu bnuial, cci strinul i luase iar ochii de
pe ea.
Nu, el nu m cunoate i nici eu nu-l cunosc,
rspunse el, mi pare ru c nu-i pot descoperi taina ce
apas asupra mea, dar mprejurrile m silesc s tac.
ndrznesc chiar s te rog s nu vorbeti cneazului de
mine, cci m-ai pune n mare zdruncin.
Glasul era blnd i rugtor, iar privirea i se fcuse
poroncitoare i Domnica, sub stpnirea ei, nu putu
dect s rspund:
382

Fie dup cum doreti, i fgduiesc c nu voi vorbi


nimrui de ntlnirea noastr.
Faa necunoscutului se lumin la auzul acestor
cuvinte, privirea din poroncitoare deveni nespus de
dulce, din ochii lui ieea o lucire care fcea s ptrund
n inima Domnici o cldur ce era o dezmierdare.
i mulmesc, m ndatoreti din nou, zise el,
nchinndu-se nc o dat naintea ei.
Calea mea este lung, zise Domnica dup o clip de
tcere, trebuie s m grbesc dac voiesc s-ajung acas
nainte de noapte. S tii c, dac cumva i vei schimba
mai trziu gndul i vei voi s te foloseti de gzduirea
tatei, poarta lui este totdeauna deschis pentru acei ce
caut adpost. Acuma ajut-m, te rog, s leg pe Vifor i
pe Prjol, adaose ea desprinznd o curea de la bru, cci
ei nu vor prsi zimbrul de bun voie, ar mnca din el
pn n ziu i i l-ar strica ru.
Cum, zise strinul, dup ce l-ai ucis, ai de gnd s
mi-l lai mie?
I-am dat ntr-adevr lovitura de moarte, rspunse
Domnica, dar dumneta l-ai strnit, cinele dumitale l-o
mnat i l-ai fi ucis singur dac ntmplarea nu te-ar fi
fcut s luneci pe frunze.
Sunt recunosctor acestei ntmplri, cci fr de
dnsa n-a avea fericirea s-i datoresc viaa, zise
strinul, dar ar trebui s iei mcar coarnele ca amintire
a acestei izbnzi de care ar putea s fie mndru orice
vntor.
Casa noastr este plin de coarne de zimbru i de
piei de uri ucii de mine, rspunse Domnica, care
izbutise s lege pe Prjol.
Strinul prinse pe Vifor i-l inu pn ce fata l leg,
383

zicndu-i n aceeai vreme:


Vestea despre ndrzneala dumitale o trecut munii
i o ajuns pn la noi, dar ceea ce am vzut o ntrecut
toate ateptrile mele. i se ntmpl oare des s vnezi
singur prin aceti codri?
Aproape n toate zilele, rspunse Domnica, vnatul
este singura mea plcere.
Ndjduiesc dar c voi mai avea fericirea s te
ntlnesc dac dumanii nu-mi vor descoperi adpostul
n curnd i nu m vor alunga dintr-nsul, zise strinul,
cci cu vnatul mi trec vremea i eu. Dar cum se face
oare c cneazul te las s umbli singur prin muni?
mi place primejdia, zise Domnica cu mndrie,
fiindc-mi d prilejul s-o nving; i mulmirea mea este
deplin numai cnd izbutesc s-o nving singur. Tata
tie c sunt n stare s m apr singur mpotriva
oricrui fel de dumani. Acuma, rmi sntos! i
nchinnd capul uor, plec cu un pas sprinten spre
poiana unde i lsase calul.
Strinul rmase pe loc urmnd-o cu ochii pn ce se
fcu nevzut n codru, apoi zise ctr sine, zmbind i
cu jumtate de glas:
i place primejdia i-i place s-o nvingi singur?
Vom vedea cum vei iei din acea n care ai czut fr si dai seam, apoi prinzndu-i copoiul, l leg de un
lan i porni n partea opus acelei n care plecase
Domnica.
Fata se inu de cuvnt i nu vorbi acas de loc de
ntlnirea ei cu strinul, dar i fu greu s-adoarm n
acea noapte i cnd, n sfrit, spre ziu, somnul veni
s-i nchid pleoapele, se-ntlni cu necunoscutul i n
vis.
384

mpotriva obiceiului ei, dormi trziu i cnd se scul,


simindu-se obosit, se hotr s rmie toat ziua
acas. Dar gndul ei nu se putea despri de chipul
strinului, ochii i erau plini de dnsul, i se prea c se
afl sub farmecul privirii lui, c tot mai simte acea
cldur ce-i dezmierdase inima cnd se uitase att de
dulce la ea.
Ce om frumos era acel necunoscut! Ce brbteasc
era nfoarea lui! n urechile ei rsuna nc acel glas
plin i cald care o ptrunsese pn n fundul inimii. Se
simea apsat sub puterea unui farmec necunoscut.
Voi s-l scurteze. Poronci s-i aduc pe Iad, calul cel
mai nebun din grajd; un armsar negru prins din
herghelie cu arcanul numai de vreo cteva zile i care nu
cunotea ns aua i frul. Cnd sri pe el fr a atinge
scara cu piciorul, calul sri drept n dou picioare i
slugile spriete crezur c are s se rstoarne pe spate,
dar coada harapnicului Domnici l lovi cu atta putere
n cap, nct dobitocul ameit fu silit s aduc iari
picioarele la pmnt. ncepu s asvrle nebunete cu
picioarele de dinapoi i atunce Domnica, rmas
neclintit n a, i nfipse pintenii n deerturi, i calul,
nebun de durere, fu silit s-o ieie din loc. Sri de dou ori
nainte, apoi iar se ridic n sus dar, primind o nou
lovitur n cap, nu putu dect s-i sprijine din nou
picioarele de dinainte de pmnt. Iar ncepu s asvrle
i iar simi pintenii ascuii rupndu-i pntecele; sri n
dreapta, sri n stnga, dar Domnica rmnea nfipt n
a. n sfrit, armsarul se rpezi nainte i iei pe
poarta deschis. Dup o alergare nebun de dou
ceasuri, peste dealuri i peste vi, calul se opri, alb de
spum i tremurnd pe picioare: se simea nvins i se
385

supunea. Cnd, pe nserate, Domnica l aduse napoi la


scar, Iad era blnd ca un miel. Dar ndat ce
aprinderea luptei fu trecut, chipul strinului apru din
nou naintea ochilor Domnici.
Dup cin, ea rug pe cneaz s-i mai povesteasc o
dat luptele lui cu catalanii, lupte purtate n tineree,
cnd era stpnit de un dor nebun de vitejie, lupte cu
prilejul crora mplinise n fiecare zi fapte de o
ndrzneal nemaipomenit i nfruntase moartea de
zece ori pe ceas. Obinuit ea tresrea la auzul lor, se
prea c ntreaga-i fiin este aninat de buzele
btrnului, iar ochii ei vedeau, desfurndu-se naintea
lor, irul acestor falnice ntmplri. Dar, de ast dat,
dei i ncorda voina pentru a nu pierde niciun cuvnt,
gndirea ei rtcea ntr-una spre prul Lipovului i,
pe dinaintea ochilor ei, trecea necontenit chipul acelui
adus de ntmplare n faa ei.
A doua zi, porni nainte de revrsatul zorilor, spre
locul n care-l ntlnise, dar n zadar cutreier codrii
pn n sear, nu auzi glasul copoiului pribeagului, nu-l
ntlni niciure. Trei zile de-a rndul btu munii fr a
da de el i dorul de a-l vedea nc o dat cretea
necontenit ntr-nsa. n dimineaa zilei a patra se gsi,
fr de veste, fa n fa cu el pe un colnic de deal i,
cnd l zri, deveni galben ca ceara, inima-i ncet de a
bate i numai cu greu putu s rspund nchinrii lui.
i ceru voie s vneze mpreun cu dnsa, voie ce-i fu
lesne hrzit; ziua ntreag o petrecur mpreun dar,
att pentru unul ct i pentru cellalt, vnatul era
numai un cuvnt. Pentru ea era un mijloc spre a-i
desfta ochii privindu-l i a auzi dezmierdarea glasului
su; pentru el prilejul de a pune, prin vorbe meteugite,
386

stpnire desvrit pe mintea i pe inima ei. i fu un


lucru uor s cunoasc firea i chipul de trai al fetei,
cci ea rspundea fr sfial la ntrebrile lui i se
simea fericit vzndu-l att de doritor de a cunoate
tot ce s-atinge de ea. Apoi el, la rndul lui, i povesti pe
lung cum se trage dintr-un neam vechi i strlucit, cum
i-a petrecut tinereile n rzboaie, ctigndu-i un
nume falnic i cum, acuma, nite neamuri lacome i
viclene, prin urzeli meteugite, izbutise s arunce n
sarcina lui o fapt tlhreasc svrit de ei. l prse
ctr voievodul Ardealului i-l silise s fug spre a-i
scpa viaa, iar ei pusese stpnire pe averea lui. Mai
adogi c urgia lor l urmrise pn n Moldova i c
oamenii lui Sas l cutau n toate prile, nevoindu-l s
duc prin codri o via rtcitoare.
Aceast povestire care nfoa pe necunoscut ca pe
jertfa unor urzeli viclene, mri nc n inima Domnici
simirea deteptat la ntia lor ntlnire.
Dei cnd se desprir nu schimbase nc niciun
singur cuvnt de dragoste, inima fetei era ntreag a lui,
ferecat de el prin lanurile unei patimi puternice. Se
ntlnir din nou n fiecare din zilele urmtoare i,
atunce, el rosti cuvinte de iubire care mrir tulburarea
Domnici i aduser patima ei la culme.
Pn atunce dragostea fusese o simire ce o cunotea
numai prin auz i o fcea s zmbeasc. Dorul de iubire,
ce zace n orice inim femeiasc, dormise pn atunce
ntr-nsa, dar acuma se trezise deodat i, cu nespus
putere, pusese stpnire pe acest fire slbatic dar
bogat, ale crei ndemnuri nu cunoteau nici fru, nici
stavil. De-abia trecuse zece zile de cnd se cunoteau i
pribeagul nu mai avea nimic de cerut de la Domnica, ea
387

i hrzise tot ce o femeie care iubete poate hrzi


brbatului iubit de dnsa.
Petrecur o lun plin de ncntri. O peter
prsit, pe malul unei scursuri, fu cuibul unde
adpostir dragostea i fericirea lor. Se ntlneau ntrnsa de diminea i se despreau seara ntr-amurg,
prsind-o peste zi numai pe puine ceasuri pentru a
vna cte un oim, cci Domnica se temea s nu
detepte vreun prepus de s-ar fi ntors totdeauna acas
cu minile goale.
Din zi n zi i cretea patima. Cu ct sorbea mai mult
din cupa iubirii, cu att era mai nsetat. Vlad, aa i
zisese necunoscutul c se numete, prea c i-a uitat
toate nenorocirile i toate grijile i c nu se mai satur
de frumuseea minunat a iubitei lui i de dragostea ei
aprins. Dar, ntr-o zi, Domnica, cnd ajunse la locul lor
de ntlnire, nu numai c nu vzu pe Vlad ieindu-i
nainte ca de obiceiu, dar, cnd intr n peter, o gsi
deart. Trecu mai bine de un ceas pn la sosirea lui,
dar cnd, n sfrit, sosi i ea voi s i se arunce n brae,
se opri pe loc ncremenit vzndu-i privirea plin de
grij.
Ce ai, ntreb ea, ce s-o ntmplat de te vd att de
suprat?
Fr a-i rspunde, o lu n brae i o srut lung, dar
ea, dup ce i napoia dezmierdrile, l ntreb din nou:
Te rog spune-mi ce i s-o ntmplat! Gsit-au
cumva dumanii urma ta? Eti oare ameninat de o
nou primejdie?
Am primit astzi o veste care m-ar fi umplut de
bucurie dac a fi primit-o cu cteva sptmni mai
nainte i sunt fericit c n-am primit-o atunce, cci altfel
388

n-a fi avut fericirea s te cunosc. Afl c n urma unor


ntmplri neateptate s-o descoperit nevinovia mea.
Sunt rechemat acuma de srg acas pentru a da cele de
pe urm dovezi, dar m chinuiete amar gndul c
trebuie s te prsesc.
Cum, s m prseti...
O, pe scurt vreme: numai atta ct va trebui
pentru ca s desvresc nfundarea ticloilor care mau viclenit. Crezi tu c traiul departe de tine, mi-ar fi cu
putin? ndat ce nevinovia mi va fi recunoscut, m
ntorc fr a pierde mcar o clip i vin s te cer tatlui
tu. Fericirea este n faa noastr, o fericire fr margini
i fr sfrit ct vom tri, cci toate stavilele sunt
nlturate, dar inima mi este grea cci pentru ctva
vreme ochii nu mi se vor putea rsfa privindu-te i
buzele mele nu-i vor putea potoli setea srutndu-te.
Domnica, la gndul acestei despriri, simea c inima
i se rupe; ea se deprinsese acuma cu fericirea ei zilnic,
cu dezmierdrile lui. Dar aceast desprire era s fie
scurt, cel mult peste ase sptmni, Vlad trebuia s
se ntoarc pentru a nu se mai dezlipi de ea. Avnd ntrnsul o credin nemrginit, se supuse fr mpotrivire.
Petrecur ziua nteag fr a iei din peter i,
printre dezmierdri, croir planul vieii lor viitoare, un
lung vis de dragoste i de fericire; cnd se desprir,
stelele luceau.

389

n zilele urmtoare Domnica nu iei din cas, i


petrecu vremea cu cneazul care se mira mult de
aceast schimbare n felul de trai al fetei. Rmnea
gnditoare ceasuri ntregi; n loc de a cere lui Stan s-i
povesteasc vitejii, l rug acuma, pentru ntia oar, si vorbeasc despre mama ei i despre dragostea lui
pentru dnsa. Btrnul cu lacrimile n ochi, i spunea
ct de frumoas fusese Vanda i ct o iubise, iar
Domnica asculta faptele lui de voinicie.
Din cnd n cnd numai fcea cte o plimbare clare
pe Iad dar, n loc de a-l goni nebunete, cum ar fi fcut
alt dat, l silea la un mers linitit spre a nu fi
tulburat n visuri, cnd pe dinaintea ochilor i treceau
att icoanele fericirii trite ct i acele, mai ncnttoare,
ale fericirii viitoare. n ziua de Sn Petru era hramul
bisericii de la Olov i cneazul care nu nclecase
acuma mai bine de un an, propuse Domnici s mearg
amndoi clri spre a privi lumea adunat la hram. Ea
primi cu bucurie i dup amiaz plecar la Olov
nsoit de un numr de slugi clri. Dup ce sttur
acolo aproape de un ceas, Stan se simi obosit i se
hotr s se ntoarc acas.
Pe la jumtate de cale zrir deodat, venind spre ei n
goana cailor, o ceat mare de clrei. n fruntea lor era
un brbat nalt la stat, mbrcat n haine de mtas
viinie, mpodobite cu ireturi de fir, clare pe un cal
390

pag de toat frumuseea, iar alturea venea, pe o iap


alb, o femeie purtnd o rochie de mtas verde, cusut
cu fir i avnd pe cap o plrie sur cu pene negre. n
urma lor veneau vreo treizeci de slujitori mbrcai n ro
i albastru, cu coifuri de oel n cap i innd n mn
sulii lungi, n captul crora flfiau flamuri albastre i
roii.
Cu tot colbul ridicat de cai, Domnica putu s vad
faa femeii care era tnr i frumoas, dar acea a
brbatului i fu ascuns pn ce ajunse drept mica
ceat a cnezului, oprit n loc i nirat pe marginea
drumului. Atunce Domnica recunoscu n acel brbat pe
Vlad pribeagul, iar el trecu rpede pe dinaintea lor, fr
a se uita la ea, rspunznd nchinciunii cneazului
printr-o aplecare uoar a capului.
Cine era acel boier? ntreb ea pe Stan cu glasul
rguit.
Balc, fiul voievodului Sas, rspunse cneazul.
i... femeia de lng el? ntreb ea.
Soia lui, Margareta, dar, adaose cneazul vznd-o
alb ca varul, ce ai? Nu-i este bine?
Numai ncordndu-i toate puterile Domnica izbuti s
rspund:
Cldura i colbul m-au obosit, nu-i nimica. Pn
acas nu desclet dinii iar ndat ce ajunse, merse de
se nchise n odaia ei, unde czu pe un scaun i rmase
ca nimicit. Mintea-i era ameit de un vrtej de
gnduri, naintea ochilor i treceau rpede vedenii
artnd toate ntmplrile iubirii sale cu Vlad, icoanele
fericirii visate, apoi, deodat, Vlad era schimbat n Balc
i lng dnsul era alt femeie.
Cu ncetul ns mintea i se limpezi, vedeniile pierir i
391

numai atunce i putu da seam de trdarea mieleasc


a crei jertf fusese.
Ea, Domnica, fiica cneazului Stan, ea, urmaa celui
mai falnic neam din Moldova, ea a crei frumuse ar fi
fcut podoaba unui scaun criesc, ea a crei mn
fusese cerit n genunchi, nu numai de tinerii cei mai
de seam ai Moldovei i ai rilor romne, dar i de
floarea tinerimii leeti i ruseti! Ea uitase tat, nume
i cinste, ea i jertfise fericirea i frumusea minunat
pentru mulmirea poftei unui miel! i acel cruia ea se
dduse cu tot trupul i cu tot sufletul era Balc! Balc,
acel desfrnat, la numele cruia fugeau nspimntate
toate femeile din ar, cci din ochii lui ieea o lucire
vrjitoare, o putere netlmcit care le lsa fr voin
fa de el. Pe urma lui nu rmsese dect jale i ruine!
Balc, acel neom crud i lacom asupra cruia apsa ura
i blstmul unei ri ntregi. El ndrznise, mielul, si fac rs de dnsa, s se joace cu cinstea i cu iubirea
ei, s-o ntrebuineze ca pe o unealt de plcere i apoi,
odat stul, s-o lepede ca pe un lucru de nimic. Dar ce
ar fi zis oare btrnul cneaz, a crui ur i despre
pentru Sas i pentru tot neamul voievodului erau fr
margini, dac ar fi tiut c cinstea fetei lui mult iubit,
c podoaba sfnt a acelei de care era mai mndru dect
de fala lui rzboinic, dect de numele lui cel strvechiu,
c aceea ce-i era de o mie de ori mai scump dect toat
bogia lui, ajunsese o jucrie vremelnic n braele lui
Balc?
i pe inima ei, n locul dragostei moarte, deveni
stpn o ur cumplit i nempcat, un dor
nemrginit de rzbunare. Balc, cruia ea i scpase
viaa, i rpise cinstea: Balc trebuia s moar fr rgaz
392

i de mna ei. Chipul n care era s-i ndeplineasc


hotrrea fu rpede gsit.
A treia zi era duminec. Sas, fiii si precum i toat
curtea mersese de diminea la biserica domneasc
dinuntrul Cetii Sucevei pentru a asculta sfnta
liturghie. Dup svrirea slujbei, voievodul iei din
biseric, urmat de feciorii domneti, cu soiile lor i de
ceata curtenilor: un ndoit rnd de slujitori era nirat de
la ua bisericii la scara curii. Deodat, se vzu un cal
negru gonind, pe poart, drept spre biseric i, la civa
pai de slujitori, se opri Domnica. n mn inea aceeai
ap cu care ucisese zimbrul, iar ochii ei de departe
gsise pe Balc i rmsese aintii pe el. nainte ca
cineva s fi putut face o micare spre a o mpiedeca, ea
rpezi cu putere braul nainte i apa, vjind prin
vzduh, merse de se nfipse n pieptul lui Balc i-l trnti
la pmnt, scldat n snge.
Mi-ai luat cinstea, ea nu este pltit cu viaa ta,
strig Domnica i, ntorcndu-i calul, o lu la fug i
iei pe poart nainte ca slujitorii nmrmurii s fi avut
vreme s s-arunce pe dnsa.
Pzitorii de straj la poarta oraului voir s-o opreasc
dar Iad, srind peste dnii, trecu ca fulgerul prin
poarta deschis i apuc pe drumul care duce din valea
Sucevei n aceea a Moldovei. Strbtu cu iueala
fulgerului irul dealurilor ce desparte aceste dou vi.
Cnd ajunse la apa Moldovei, apuc de-a lungul ei, spre
miaznoapte, gonind n fug nebun peste cmpii i
peste praie, prin sate i prin pauri. Era aproape de
amiaz cnd i opri calul ntr-un arini des, la gura
Moldoviei.
Nu alesese partea n care fugea n urma vreunei
393

hotrri chibzuite: odat fapta svrit, apucase pe cel


dinti drum de care dduse, fr ca s tie ncotro fuge,
numai cnd intr n valea Moldovei recunoscu locurile,
cci cu doi ani nainte fusese cu cneazul la Vama
Cmpulungului. Pn atunce gndise numai la
rzbunarea ei, acuma ncepu s se ntrebe unde s-ar
putea ascunde.
Acas nu se mai putea ntoarce, cci pe lng c tia
bine c lund calea nspre Comneti era n primejdie s
fie prins de slujitorii trimii n urmrirea ei, apoi n-ar fi
ndrznit s se gseasc fa n fa cu cneazul i s-i
mrturiseasc pcatul ei. Cunotea destul de bine
starea Moldovei pentru a ti c cei nemulmii de
ocrmuirea lui Sas se numrau cu miile i c cneazul
avea muli prieteni pe lng care ar fi putut gsi un
adpost vremelnic.
Dar aceti prieteni locuiau, parte n jos de Suceava i
parte mprejurul Rduului i ar fi fost prins de
oamenii voievodului nainte de a fi putut ajunge la casele
lor. -apoi chiar de ar fi putut strbate teafr pn la
dnii, gndul de a le mrturisi ruinea ei i era
nesuferit. Fuga peste hotarele rii era deci singura cale
ce-i rmnea deschis. tia c grania leasc trecea nu
departe de obriile Moldovei, cunotea drumul pn la
Vatra Moldoviei. Se hotr s apuce pe vale n sus, pn
la Vatra i acolo s ieie un cluz care s-o scoat la
grani prin muni. Dup ce ddu lui Iad puin odihn,
porni din nou avnd grij s ncunjure numeroasele
locuini de pe vale i, pe la toac, ajunse la stuleul
Vatra. Cunotea pe un btrn, aezat n acel sat dup ce
urmase steagul cneazului n ara Leeasc i care
vzuse mult bine, att de la cneaz ct chiar i de la
394

dnsa.
Trase de-a dreptul la el i, lundu-l deoparte, i spuse
c viaa i este n primejdie i-i ceru s plece numaidect
cu dnsa i s-o duc, prin muni, la hotarul leesc.
Btrnul otean fr a-i mai pune vreo ntrebare o
ncredin c este gata s-o nsoeasc i ncepu ndat
s fac pregtirile de plecare. Vznd c Iad este foarte
obosit, puse aua Domnici pe un cal al su, iar el
nclec pe altul i pornir pe la asfinitul soarelui
lund, pe Iad cu sloboda dup dnii. Dup o cltorie
de dou zile prin muni, pe poteci cunoscute lui,
btrnul o scoase teafr la un sat rusesc, pe
Ceremuul alb.
Aice Domnica se despri de moneag i, dup ce lu
un cluz care vorbea romnete, strbtu, dup o nou
cltorie obositoare de trei zile, munii i pdurile dintre
Ceremu i Prut, ieind n valea acestui de pe urm ru,
la satul Deletin. De aice se ndrept singur spre
Nedworna pentru a ajunge pe valea Bistriei, la
Stanislau.
Era acum afar de orice primejdie s fie prins de
trimiii lui Sas, dar se ntreba cu ngrijire ce era s fac
i cum avea s triasc n ar strin. Luase cu dnsa,
la plecarea de acas, o pung cu dou sute de zloi
ttreti, sum foarte nsemnat pentru acea vreme i
cheltuise pn atuncea numai vreo patru. Avea cu ce
tri mai muli ani, nu tia unde s se aeze i era
nspimntat
vzndu-se
pierdut
ntr-atta
strintate.
De la Nadworna, drumul spre Stanisllau era foarte
umblat, nfoarea ciudat a acestei fiini de o
frumuse neobinuit, cu haina pe jumtate
395

brbteasc, cu arcul i tolba de sgei n spinare i cu


cuitul atrnat de bru, atrgea privirile tuturor
drumeilor. ncepu s se team ca nu cumva s fie
oprit i ntrebat despre ndreptrile ei. La Nadworna,
oamenii la care trsese n gazd o sftuiser s mie n
noaptea urmtoare la o vdan, ntr-un sat, la
jumtatea cii spre Stanislau. i spusese c acea vdan
vorbea bine romnete i o nvase cum s nemereasc
la dnsa, aa c Domnici i fu uor s gseasc casa ei.
Vdana o gzdui n schimbul unei pli nensemnate,
dar o supr mult prin ntrebrile de tot felul ce i le
puse, la care Domnica rspunse n chipul cel mai scurt,
spre marele ncaz al btrnei. A doua zi, era gata de
plecare cnd, din ntmplare, o cerg spnzurat la
prete czu i ls descoperite nite haine osteti
atrnate de un cuier de lemn.
Ele cuprindeau un coif de oel, un pieptar de piele
roie cu mneci, o cme de zale, cioareci verzi, o
preche de ciubote de iuft galben, o manta de aba roie
cu ireturi galbene. Dup dnsele se vedea rzmat de
prete o suli, un palo lung cu brul lui i un scut de
piele groas, ntrit cu platoe de oel.
Cnd Domnica ntreb pe gazd a cui erau acele haine
i arme, aceasta i zise c fratele su, care tria cu
dnsa, dar era acum dus la Halici, le cumprase de la
un slujitor romn. Apoi, bucuroas c a gsit prilejul de
vorb, ncepu s povesteasc Domnici c nainte de
cucerirea leeasc, ara Haliciului era cutreierat de cete
de tlhari i c de rul lor negustorii nu mai puteau
aduce marf de niciurea. Dar ndat ce craiul Cazimir
adusese ara sub stpnirea lui, tlharii fuseser
strpii de slujitorii trimei n urmrirea lor, iar pentru
396

ca s nu se poat ivi din nou alte cete craiul inea cu


cheltuiala lui, n toate oraele, steaguri de slujitori
tocmii cu leaf. La Stanislau erau dou steaguri de
litvani, la Colomea i la Przsemysl cte unul de nemi,
iar la Liov patru steaguri, unul de lei, unul de rui i
dou de romni. Domnica ascult de ast dat vorbele
btrnei cu cea mai mare bgare de seam i,
spunndu-i c are i ea un frate la Liov, i mai puse
diferite ntrebri asupra traiului acestor slujitori romni.
Dup ce btrna i mprti tot ce tia n aceast
privin, Domnica i spuse c dac hainele sunt nc n
stare bun, ar dori s le cumpere pentru fratele su care
este cam de aceeai statur ca i ea. Btrna le lu
ndat din cuier i fata i putu da seama c erau
aproape noi i preau a se potrivi pe dnsa. Dup o
scurt tocmal, le cumpr cu doi zloi, adic cu cel
puin ntreit preul dat poate de fratele btrnei. Dup
ce se fcu o legtur din haine i din arme, Domnica
plec cu ele.
Dup o cale de un ceas, intrnd ntr-o pdure deas,
se deprt de la drum, desclec ntr-o poian prin care
curgea un pru i priponi pe Iad dup ce l adp. Apoi
dezbrc hainele ei, puse pe acele cumprate i vzu cu
bucurie c preau fcute pentru trupul ei. Ciubotele
slujitorului, singure, i erau din cale afar de mari, dar
acele ce le purta erau aproape de aceeai fptur i se
potriveau destul de bine cu noua ei mbrcminte. Cnd
voi s puie coiful n cap se gndi la pletele ei cele
frumoase; ele trebuiau s fie neaprat jertfite i se
ntreba cu grij cum s le taie, neavnd foarfeci la
dnsa. n sfrit, neputnd s rmie cu ele fr a-i
zdrnici tot meteugul, scoase cuitul ascuit ce-l
397

purta la bru i, lund o uvi dup alta, i scurt tot


prul, lsndu-l numai pn deasupra umerilor. Apoi
puse coiful n cap, se ncinse cu paloul, lu ntr-o mn
sulia, iar n cealalt pavza, se duse la pru i privi
chipul ei n apa limpede ce curgea pe o matc de stnc
neagr. Icoana care se nfo ochilor ei fu un chip de
fecior de oaste mndru cum nu mai vzuse nc altul
pn atunce.
Ascunse cu ngrijire hainele cele lepdate ntr-o tuf,
puse frul n capul lui Iad i i relu calea spre
Stanislau. Dar acuma brbaii nu se mai opreau n cale
ca s-o priveasc cu uimire; ei de departe se ddeau n
lturi ca s fac loc slujitorului criesc, numai femeile o
urmau lung cu ochii i cele tinere i surdeau dulce.

398

omnica trecu fr nicio piedec prin Stanislau i


prin Halici, o zi de drum o mai desprea de Liov.
Cnd, n acea sear, intr n satul unde trebuia
s rmie peste noapte i se opri naintea unei crme
mari, aezat pe un fel de pia, vzu c ies dintr-nsa
cinci ostai care purtau aceeai hain ca i ea. Nu
apucase bine s descalece i ei o i ncunjurase:
Bun sosit printre noi, voinice! strig pe romnete
un flcu nalt, cu mustei i plete bli, mldios i
subire ca o trestie, mndru ca un Ft-Frumos.
Bun sosit! strigar i ceilali n cor.
Ai venit fr ndoial s legi frie de arme cu noi,
zise slujitorul care vorbise cel dinti, lund mna fetei n
mna lui voinic i scuturnd-o cu putere. Vd c ai de
gnd s intri n steagul nostru, cci ai i mbrcat haina
lui. Eti de la noi, din jos? n steagul nostru sunt numai
codreni i brldeni.
Dar moldoveni nu se primesc? ntreb Domnica.
De ce nu, rspunse slujitorul, pn acuma avem
numai pe unul, dar am fi mulmii s fie muli ca
dnsul.
Dar, zise Domnica, mi s-o spus c suntei dou
steaguri romneti la Liov; n celalt nu sunt mai muli
399

moldoveni?
n cellalt sunt numai orheieni i hotineni,
rspunse slujitorul. Ascult-m pe mine, semeni a fi
flcu de neam, nu te vr printre dnii, cci steagul lor
este alctuit mai cu seam din prostime. La noi sunt
numai flci de neam i cu dare de mn: avem argai
pentru ngrijirea cailor i edem fiecare la gazda noastr.
Domnica se bucur cnd auzi c n amndou
steagurile se afl un singur moldovean, dar se temea ca
el s nu fie vreun tnr din vecintatea Comnetilor,
care ar fi putut s-o cunoasc; se grbi deci s ntrebe:
i cum se cheam moldovanul care este n steagul
vostru i de unde este el de loc?
Poate s-i fie cunoscut, rspunse slujitorul, el mi
este frate de cruce; se numete Mihu i este nepotul
unui clugr de lng Cetatea Neamului. Dar acuma
spune-mi i dumneta cine eti i cum te numeti.
Eu sunt Dan, nepotul cneazului Corlalt, de pe
Homor, rspuse Domnica.
i eu sunt Gheorghe Banta, zis Gheorghi al
algi, dup mama mea, alga, vduva cneazului Voicu,
care o murit cpitan de Codru. i iat tovarii mei: Ion
Dobrin, Andrei i Gheorghe Fgu, codreni ca i mine;
Vasile Decusear i Toader Cap-de-Bou sunt brldeni,
cel dinti de pe Simila i cellalt de pe Tutova. Dar s
dm calul dumitale pe sama argailor -apoi s mergem
s te cinstim.
Cinstea fu ncercarea cea mai grea pentru Domnica,
cci se fcea cu rachiu, vinul fiind un lucru necunoscut
n satele din Galiia i ea, care de obicei bea numai ap,
se temea s nu-i piard minile n urma unor ciocniri
prea dese. Mintea ei istea o scp de aceast
400

primejdie, cci dup ce duse la gur cea dinti ulcic,


zise slujitorilor:
nchin n sntatea voastr i pentru fria noastr
de arme! Ndjduiesc c n curnd vei fi ncredinai c
ai gsit n mine un tovar vrednic de voi, la lupt
hrgos, dar trebuie s v mrturisesc de la nceput un
cusur ce-l am i care ede ru unui slujitor: la mas
sunt ruinos, cci aa m-am legat.
i cui fcut-ai acest jurmnt ciudat? ntreb
Gheorghi mirat.
L-am fcut inimii mele, unei fete de la noi, cu care
ne-am legat s fim soi ndat ce m voi ntoarce n ar.
Ea s-o jurat c nu va ugui cu altul n lipsa mea i eu,
n schimb, m-am prins s nu dezmierd pe alta i, ca s
nu-mi uit cumva jurmntul sub stpnirea beii, m-am
mai legat ca niciodat, nici la osp nici la cinste, s nu
beu mai mult de un pahar de vin sau de o ulcic mic
de rachiu.
Ciudat jurmnt! zise Gheorghi. Cu butul va
merge cum va merge, dar cu dezmierdatul sau, mai bine
zis, cu nedezmierdatul are s-i vie greu de tot.
Liovencile, pe lng c sunt frumoase, mai sunt i
miloase tare pentru slujitori, dar oricum ar fi, un
jurmnt este un lucru sfnt i trebuie inut cu
sfinenie... dar tare m tem c nu va trece luna i-l vei
clca pe al dumitale.
Toi slujitorii ncepur s rd i din gurile lor
ncepur s ias cuvinte din ce n ce mai srate, cum
Domnica nc nu auzise i care o fcur s se
nroeasc pn la ochi, dei putea nelege numai parte
din ele.
Noii ei tovari erau toi tineri n floare, plcui la
401

privit i nu ncape ndoial c trebuiau s fie bine vzui


de fete i de neveste, dar ei, n acea sear, se ludar cu
attea izbnzi, nct chiar Vidrei i fu uor s priceap
c cele multe aveau fiin numai n nchipuirea lor.
Totui vorbele lor o tulburar adnc, cci o fcur s se
ntrebe cu grij cum i va fi cu putin s mprteasc
vreme ndelungat o via ca aceea ce i-o zugrveau i
s asculte zilnic asemenea vorbe fr a se nroi. Pentru
a pune capt acestei voroave, ncepu s puie lui
Gheorghi fel de fel de ntrebri asupra traiului, a
slujbei i a lefei slujitorilor. Din rspunsurile sale se
ncredin c leafa era destul de bun i c slujba se
mrginea la strjuire n ora i, mai ales, pe drumurile
mari. Gheorghi i cu tovarii lui erau trimii atunce
tocmai pentru strjuirea drumului spre Halici i
trebuiau s se ntlneasc a doua zi, nc de cu noapte,
n satul unde se aflau, cu straja care venea din Halici
spre Liov. Slujitorii n schimb erau datori s se mbrace,
s se hrneasc i s se gzduiasc pe socoteala lor, ei
edeau n ora pe la deosebite gazde. Fiecare slujitor
trebuia s aib un cal bun, al su, care era hrnit pe
socoteala craiului, n grajdurile Steagului i ngrijit de
ctr argai pltii de oteni.
Noii venii nvau, la intrarea lor n steag, mnuirea
armelor i facerea deosebitelor micri clri sub
privigherea cpitanului. Steagul lui Gheorghi era sub
ascultarea unui ungur, Andrei Farka, pe care nu-l
iubeau de loc fiindc era beiv, mojic, i din cale afar de
aspru. n steag trebuiau s fie aptezeci i cinci de
clrei, dar se ntmplase tocmai atunce c vreo civa
slujitori mpliniser anii lor de slujb i cpitanul era
foarte doritor s-i ntregeasc numrul legiut de oteni,
402

cci primea de la crai o sum anumit pentru fiecare


slujitor sub arme. Ceasurile fiind acum naintate,
Gheorghi sub poronca cruia era pus straja, propuse
s mearg cu toii s se culce. Crmarul. i duse ntr-o
odaie unde erau trei paturi de scndur, acoperite cu
rogojini i cu cte un mindir subire de paie. Slujitorii se
ntinser pe ele mbrcai i fr a-i scoate zalele, cci
nu tiau cnd avea s soseasc straja care venea din
Halici i nu vroiau s fie surprini de dnsa nembrcai.
Gheorghi oferi Domnici jumtate din patul lui i biata
fat fu silit s se aeze lng el. Era cuprins de o
cumplit tulburare, att n urma celor ntmplate i
auzite ct i la gndul de a dormi alturea cu acel tnr,
apoi de grija vieii ei viitoare. Dar lui Gheorghi nici nui trecea prin minte c frumosul flcu care doarme lng
el, aproape n braele lui, este o fat i, c sub acea
mbrcminte oteneasc, se ascunde un trup de zn.
El adormise cu uurina omului cu cuget curat i lipsit
de grij. Cu ncetul, Domnica se liniti i dormea dus
cnd, n zori de ziu, mna voinic a tovarului ei de
pat o trezi, scuturnd-o cu putere.
Scoal leneule, zicea el, nemii trebuie s soseasc
numaidect i nu ne-ar edea bine dac ne-ar gsi
nepregtii pentru ntlnire. Tovarii notri sunt la
grajd i, zicnd aceste cuvinte Gheorghi iei i el.
Domnica se scul repede, se spl pe obraz i pe
mini i dup ce i desclci prul cu un pieptene de tis
ce-l purta la dnsa, se duse la grajd, unde gsi pe Iad
adpat, hrnit i ngrijit de argaii slujitorilor.
Tocmai atunce se auzi i trmbia nemilor: nclecar
cu toii i se mpreunar cu ei n faa crmei. Aice
Gheorghi schimb cu slujitorul pus peste nemi
403

tiinile cerute de slujb i dup ce mai convorbir puin


mpreun, romnii plecar spre Liov.
Domnica nu putuse s schimbe aproape nicio vorb
cu nime de cnd ieise din ar i simea acuma o mare
bucurie auzindu-i limba i vzndu-se ncunjurat de
oameni de neamul ei. Slujitorii erau toi tineri,
nepstori i veseli, o duceau ntr-o ag i ntr-un rs,
amintindu-i voios ntmplrile vieii plcute dus de
dnii n Liov.
Pe buzele lor venea necontenit numele lui Mihu i
cnd Domnica ceru amnute asupra lui, Gheorghi se
grbi s-i rspund.
Precum i-am spus, Mihu este fratele meu de cruce:
el mi-o scpat viaa ntr-o glceav ce am avut-o anul
trecut la Colomea cnd, ntr-o noapte, se npustiser
asupra mea ase litvani, din pricina unei fete i erau s
m omoare cnd el, venindu-mi n ajutor, o ucis pe doi
din ei apoi, mpreun, am pus pe ceilali patru pe fug.
De atunce am legat frie. El este stegarul nostru. Este
cu un cap mai nalt dect cel mai nalt dintre noi i pn
astzi o fost fr ndoial cel mai frumos slujitor din
toate steagurile cte stau n Liov, dar m tem c n
aceast privin ai s-l ntreci dumneta de acum ninte.
ndrzneala lui este fr margini, nimic nu-i place ca
primejdia; clre ca dnsul nu s-o mai vzut. Are
puterea unui uria i nime nu se poate msura cu el n
ct privete mnuirea paloului i a suliii, iar cu arcul
nu greete niciodat paserea n zbor. i Mihu este nu
numai otean fr seamn, dar i crturar de frunte,
cetete ca un pop i scrie ca un piser. Vorbete rusete,
leete i chiar italienete mai bine dect vorbim noi
romnete. Cu toate aceste nsuiri el nu tie ce este
404

fudulia, este bun la inim, ndatoritor pentru toat


lumea, totdeauna gata s se jertfeasc pentru prietenii
lui i darnic peste msur. Cnd l vei cunoate te vei
ncredina c nsuirile lui sunt cu mult mai presus
dect tot ce i-a putea spune. Nu-i aa, biei? ntreb
el pe ceilali slujitori.
Aa este, rspunser cu toii ntr-un glas, apoi se
ntrecur care pe care povestind Domnici cte un fapt
de ndrzneal nebun sau de mrinimie a tovarului
lor.
Pe la nserate ajunser n Liov i Domnica nsoi pe
slujitori la cancelaria steagului, unde erau i grajdurile.
La sosirea lor gsir n ograd vreo douzeci de oteni
adunai mprejurul unui tnr care-i ntrecea pe toi
prin statur, purtnd haine ce se deosebeau de acele
purtate de ceilali numai prin faptul c gulerul i
mnecile erau cusute cu fir.
Iat Mihu, zise Gheorghi i, srind de pe cal, se
ndrept rpede spre el.
Cei doi prieteni i strnser mna cu cldur apoi,
dup ce mai schimbar cteva cuvinte, se apropiar de
Domnica, care desclecase i ea.
Iat Dan, noul tovar ce ne-o venit, zise
Gheorghi.
Bun sosit printre noi, voinice! zise Mihu lund
mna Vidrei i scuturnd-o. Ai pribegit departe de cas,
dar aice vei gsi aptezeci de frai n locul celor lsai
acas. Judecnd dup nftoare, ne vei face cinste att
la har ct i la dragoste. Frumos cal mai ai! Dar las-l
pe sama argailor, nu te teme, va fi bine ngrijit i haidei
la cancelarie ca s nu scpm pe cpitan. Un argat lu
pe Iad pentru a-l duce n grajd, iar Domnica, cu Mihu i
405

cu Gheorghi, se ndreptar spre cancelarie. Cpitanul


Farka era un om de vreo cincizeci de ani, usccios, i
de statur mijlocie. Pierduse ochiul sting, iar cel drept,
negru, mic i crunt era venic n micare i, mpreun
cu nasul scurt i rou, cu flcile puternice i cu gura
mare cu buzele vinete, acoperite de o preche de mustej
negre, att de lungi nct treceau de urechi, i ddeau o
nfoare din cele mai fioroase.
Tinerii l salutar purtnd mna la coif i Gheorghi
i ddu seama, pe scurt, despre chipul n care i
ndeplinise nsrcinarea.
Bine, rspunse cpitanul care vorbea romnete
fr nicio greutate, dar cine este tnrul care v
nsoete?
El este un flcu din Moldova care dorete s intre
n steagul nostru, rspunse Mihu. Are un cal foarte
frumos i este fecior de neam bun.
Are faa unei fete, rspunse cpitanul apropiinduse de Domnica care, la auzul acestor cuvinte, se nroi i
fu cuprins de un tremur.
Este cam mic la stat, adaose ungurul, dei el era
mai scurt dect dnsa cu vreo trei degete, i-mi pare
foarte tnr. De ci ani eti, biete?
Sunt de douzeci de ani, s trii, cpitane,
rspunse Domnica cu mna la coif.
De clrit, clrete tot att de bine ca oricare din
noi, zise atunce Gheorghi.
l primesc, dar pe rspunderea voastr, zise
cpitanul. i-l dau pe seam dumitale, adaose el,
ntorcndu-se ctre Mihu, peste o lun trebuie s-i fie
nvtura desvrit. Mine diminea va jura credin
craiului. Putei merge.
406

Lucrul de cpetenie pentru Domnica era gsirea unei


gazde: cnd ntreb pe Mihu i pe Gheorghi dac nu
cunosc vreuna, cel dinti i rspunse c, aproape de
casa unde ede el este o femeie btrn care va fi
bucuroas s gzduiasc pe un slujitor. Se duser
ndat la dnsa i tocmala fu rpede fcut.

407

omnica i nv slujba cu o rpegiune uimitoare:


nu trecuse luna de la sosirea ei n Liov i era un
otean deplin. i ndeplinea slujba artnd n
toate amnunimele o rvn i o contiin cu totul
neobinuite la tinerii recrui care intrau n steag. Pe
cnd prea adesea ei se lsau s fie ademenii de nebunia
tinereii la fel de fel de petreceri, a cror prilej cei muli
din ei l gseau pentru ntia oar n acel ora, noul
venit nu numai c nu cuta asemene petreceri, dar
chiar fugea de ele i ducea o via de o curenie ce
umplea de mirare pe tovarii si.
Domnica sosise de o lun n Liov cnd, ieind ntr-o
sear de acas, se ntlni pe uli cu Mihu i cu
Gheorghi.
tii una, i zise Mihu, un negustor din Suceava o
adus veste c Balc, fiul voievodului Moldovei, o fost greu
rnit de fata unui cneaz pe care o necinstise.
Ce? N-o murit? strig Domnica nglbenindu-se.
Nu, rspunse Mihu, vracii ar fi spus c viaa nu-i
este n primejdie. Trebuie s cunoti fata. Cic-i una
Domnica, fiica cneazului Stan de la Comneti, pe
Solone.
Da, ngn Domnica, o cunosc... Suntem megiei.
Cic-i o fat ciudat: frumoas ca ziua, dar mai
mult brbat dect fat; clrete ca un slujitor i trage
408

din arc ca cel mai bun vntor de munte.


Da, rspunse Domnica tuburat, clrete bine i
trage bine cu arcul.
Pcat c n-o ucis pe mielul de Balc, c-i s-ar fi
czut, urm Mihu. L-o lovit cu puul la ieirea din
biserica domneasc, n mijlocul curii i a slujitorilor i
n-au putut s-o prind. Se presupune c ar fi fugit n
ara Ungureasc. Ticlosul de Sas o trimes slujitori s
caute pe fat la casa cneazului, iar cneazul, cnd o auzit
despre aceast ntmplare, o czut mort, ca lovit de
trsnet i vod o pus s-i drme casa i o pus mna pe
toat averea lui. Dar ce-i este? zise el rpezndu-se la
dnsa i lund-o subsuoar, i vine ru?
Domnica, alb ca varul, simi c picioarele i se taie i
s-apuc de stlpul unei pori ca s nu cad.,
Nu-i nimic... cneazul era prieten bun... cu tatl
meu... m-o cuprins o ameeal... v rog ducei-m acas.
Tinerii o sprijinir cu braele lor i o duser pn la
poarta ei.
V rog... lsai-m... s... m linitesc, le zise ea
cnd ajunse acolo.
Adnc fu durerea Domnici; acuma i aducea
aminte cu ct dragoste btrnul cneaz nconjurase
copilria ei.
Amintirea acelei vremi fericite fcea s se desfure
naintea ochilor ei, n ir nesfrit, icoana trecutului i
strnea n inima ei un dor nemrginit, o jale adnc. i
durerea ei era nc mrit prin gndul c nebunia ei
dduse cneazului lovitura cea de moarte. Gndul c nu-i
va mai auzi glasul o chinuia amar, se simea singur de
tot pe lume. Jalnice i amare fur pentru dnsa
sptmnile urmtoare. Numai cu ncetul vremea i
409

tinereele, aceti vraci aproape atotputernici, izbutir s-o


aduc iar n firea ei.
Slujba care o fcea acuma ca oricare alt otean o ajut
s-i nving durerea. n curnd ncepu, s ieie parte i
ea la strjuirea drumurilor i ntmplarea i ddu prilej,
n dou sau trei mprejurri, s arte o ndrzneal i
un snge rece, care i atraser laudele tuturor
tovarilor ei. Acetia erau toi tineri i niciunul nu era
fr vreo legtur de dragoste, unii aveau chiar mai
multe. Ei se ateptau, vznd frumusea noului tovar,
la numeroase i mari izbnzi pe aceast cale din partea
lui. Vzur deci cu o mirare ce cretea n fiecare zi c
Dan, departe de a se folosi de trecerea vdit cu care
fusese privit de femei, chiar din intia zi a sosirii lui n
Liov, nu inea i nici nu se uita la ele. Aceast nesimire
ctr sexul frumos ddu loc la fel de fel de glume i de
presupuneri, dar Dan dei era adesea silit s nroeasc
la auzul lor, le asculta mulmindu-se s rspund c
logodnica lui era mai frumoas din toate fetele care le
vzuse pn atunce i c el i va rmnea credincios cel
puin pn ce va gsi alt fat, mai frumoas dect
dnsa. n curnd linitea cu care glumele lor erau
primite i fcu s le puie capt. Vestea despre nepsarea
lui se lise n ora i-i mrise ns farmecul n ochii
liovencelor care-l porecliser: Frumosul slujitor.
Dan fcuse prietenie mare cu Gheorghi i, mai ales,
cu Mihu. Acesta se simise, de la nceput, atras ctr
noul venit prin un nu tiu ce straniu, neobinuit la alii
i pe care nu-l putea tlmci, cci Domnica dei nscut
cu aplecri brbteti i dedat de copil la ndeletniciri
brbteti, era totui o femeie tnr i frumoas. Ea
resimise dragostea, acea patim ce moaie firile cele mai
410

aspre; nenorocirea o atinsese i, fr voia i tirea


frumosului slujitor, un farmec ginga i dulce plutea
mprejurul ei.
Pe lng tiina de carte, att de neobinuit la un
otean de pe acele vremuri, toat purtarea lui Mihu,
prietenoas i vesel ctr fraii si de arme dar totodat
mndr, linitit i demn, fceau dintr-nsul n ochii
fetei o fiin cu totul deosebit. Mihu lua parte la
petrecerile i plcerile tovarilor si, dar cu msur i
fr zgomot. Se zicea c izbnzile lui pe lng femei
fuseser numeroase, dar el departe de a se luda, se
ferea s vorbeasc de ele. Prietenia lor crescuse n urma
unei ntmplri petrecut la nceputul iernei.
Nite negustori armeni fusese prdai ntre Liov i
Halici; Farka trimisese n urmrirea hoilor pe Mihu cu
zece slujitori ntre care era i Dan. Erau pe urma hoilor
cnd Mihu, care se deprtase de tovari, fu nconjurat
fr veste de patru tlhari narmai cu topoare i cu
mciuci. Cel mai ndrzne nu ntrzi s cad sub
sabia lui, dar calul lunec deodat pe gheu i czu jos
prinznd sub dnsul piciorul drept al clreului. Hoii
nvlir pe el i erau s-l ucid cnd un vrtej se abtu
peste dnii; sabia lui Dan se vzu ridicndu-se n sus
apoi scoborndu-se n jos de trei ori i tlharii zceau
tustrei la pmnt, doi cu capetele despicate, al treilea cu
grumazul deschis.
Mihu fu scos de sub cal cu fluierul rupt i petrecu
aproape toat iarna n pat: de-abia n primvar se vzu
vindecat. Toi slujitorii veneau s-i ie de urt dar
Gheorghi i Dan erau nedesprii de el. Dan, mai cu
seam, i fu de mare ajutor. Nimeni nu tia ca el s
ntoarc pe bolnav n pat cu atta iscusin, fr ca el s
411

resimt cea mai mic durere; nimeni nu tia s-i desfac


nfurtura i s i-o puie la loc att de rpede i de
uor; nimeni, n sfrit, nu tia s-i ghiceasc, numai
uitndu-se n ochii lui, toate dorinele fr ca el s aib
nevoie s vorbeasc. Cnd ncepu s se ndrepte, Mihu
inu pe prietenii lui nopi ntregi povestind din cte le
cetise n crile italiene ale lui Andrei Landi: despre
cruciate i despre cavalerii rtcitori, precum i din cte
le auzise de la btrnul genovez i de la prietenii lui,
despre minunile rilor de la apus i de la rsrit. Le mai
povesti cele auzite de la moul, su, de la clugrul
Isaia, despre oraul Roma, despre stpnirea romanilor
pe lumea ntreag i cum acei romani erau strmoii
romnilor. Iubirea de neam, ntiprit de clugr n
inima pornit spre nsufleire a tnrului, se vdea
atunce i vorbele lui calde strneau acea simire i n
inimile
prietenilor
lui.
Le
mprti
cuvintele
clugrului, cuvinte n care credea ca ntr-o proorocire:
c n curnd va sosi timpul n care neamul romnesc va
fi deteptat la o via nou i chemat a renvia fala
strbun. La auzul lor, ceilali se nflcrau la rndul lor
i se gndeau acum cu dor la primejdiile ce vor avea
prilej s nfrunte, la vitejiile ce vor putea s
ndeplineasc.
De Pati, Mihu putu s ias din cas i s-i
renceap slujba: legturile lui de prietenie cu Domnica
rmaser aceleai, dar prilejurile de a fi singuri
mpreun se fcur mai rare. Cerinele slujbei i
despreau acuma necontenit. Fata i ddu seam ct
de stpnit era de aceast nou iubire cnd simi jalea
i dorul care o cuprindeau ndat ce Mihu nu mai era
lng ea. Dinti goni cu mnie gndul c ea, dup ce
412

fusese nelat cum o nelase Balc, ar putea s mai


simt iubire pentru vreun brbat. Dar ndat inima o
mustr, fu prins de remucare pentru c asemnase n
gnd pe Mihu cu Balc. Nu, Mihu nu era un miel, el nu
era n stare s nele pe nime, inima lui nu tia ce este
vicleugul, el era vrednic de iubire. Cine oare era
frumos, viteaz, tare cinstit, mrinimos i nvat ca el?
Ea i ddea bine seam c aceast iubire nu era, ca cea
dinti, vreun farmec necurat aruncat asupra ei, o iubire
a ochilor, la care s-adogise mai pe urm o furie a
simurilor. Nu, chipul lui Mihu ntr-adevr i umplea
ochii mai mult chiar dect i umpluse chipul lui Balc
dar, de ast dat, iubea cu inima, cci inima i fusese
cucerit prin strlucitele nsuiri ale inimii calde i
curate a iubitului, mintea i se simea stpnit de
mintea lui mai puternic i mai bogat.
O, cu ce fericire mndra fiic a lui Stan s-ar fi fcut
roaba lui Mihu! i nu putea s aib parte niciodat de
iubirea lui, el mcar nu tia c ea este o femeie.
De multe ori se gndise s-i descopere taina ei, era
ncredinat c Mihu nu o va trda, dar Mihu i-ar fi
adus aminte de tulburarea de care fusese cuprins cnd
auzise c Balc triete, ar fi ghicit c ea lovise pe Balc,
ar fi fost silit s-i spuie tot i ar fi murit mai bucuros de
zece ori dect s mrturiseasc cuiva i, mai ales lui
Mihu, ruinea ei. Se hotr deci s tac i s-i nghit
durerea care se fcea nesuferit, mai cu seam cnd
vreo glum a lui Gheorghi sau a altui slujitor i ddea
a nelege c Mihu are vreo legtur de dragoste.
n acest timp frumosul slujitor urma s fie privit cu
ochi dulci de fete i de neveste. Unele din ele, mai
ndrznee i mai neruinate, ntrtate prin nepsarea
413

lui, i fcuser prin mijlocitori sau de-a dreptul,


propuneri de iubire care, bine neles, fur respinse dar,
pe la nceputul lui april, Dan descoperi c aprinsese un
foc care amenina s-i pricinuiasc suprri mari.
Cpitanul lor, Farka, avea o soie tnr i de o
frumuse vestit, pe care o temea grozav i o inea sub
privigherea cea mai aspr. Slujitorii, prin firea slujbei
lor, erau adesea silii, s vie acas la Farka, chemai
pentru a primi poronci sau certri, alt dat pentru a-i
da seam de mplinirea poroncilor date, ori a cere
lmuriri sau scutiri de slujb. Li se pruse la toi c
ochii cei negri ai cpitnesei, cum o numeau ei, se
fceau neobinuit de galei cnd priveau pe frumosul
slujitor i ncepuse s-l necjeasc cu iubirea care o
insuflase frumoasei Ilona. Dan se mulmise s deie din
umeri fr a rspunde, dar Mihu le impusese tcere
deteptndu-i asupra faptului c vorbele lor nesocotite
ar putea s vie la urechile lui Farka i s pricinuiasc
tovarului lor mari neajunsuri. ntmplarea fcu ca
Farka s ieie acuma pe Dan la ochi pentru buna lui
purtare i rvn la slujb i s-l ntrebuineze
necontenit n fel de fel de nsrcinri de ncredere.
Frumosul slujitor era zilnic n casa cpitanului, adesea
de trei i de patru ori pe zi, iar Ilona fcea tot ce putea
pentru a-i arta prin ochi c se usuc de dorul lui i,
acum, el nu tia ce s fac ca s piard trecerea ce o
avea la cpitan, trecere care devenise att de
primejdioas.
Dar furtuna izbucni mai curnd dect credea. n
fiecare zi un slujitor era de rnd la casa cpitanului pe
douzeci i patru de ceasuri, pentru ca Farka, la orice
ntmplare, s aib pe cineva sub mn, spre a-l trimite
414

n ora cu poronci. Cnd veni rndul lui Dan, frumoasa


maghiar, ndat ce iei soul ei, nu se mai deslipi de
lng slujitor.
Fiind nscut n comitatul Biharului, vorbea ct se
poate de bine romnete i ncepu s ntrebe pe Dan
despre trecutul lui, iar Dan i rspunse pe ct putu mai
pe scurt. Apoi Ilona ncepu s-i povesteasc viaa ei:
cum era fiica unui magnat srac i cum tatl ei o fcuse
cu sila s se cstoreasc cu Farka, cruia i datorea
bani. i zise pe larg ct de nenorocit era cu brbatul ei
care o inea venic nchis i o btea cnd se ntorcea
beat acas, lucru ce i se ntmpl foarte des.
Dan o sftui s aib rbdare i s caute s-i
mblnzeasc soul prin blndea i supunerea ei.
Atunce Ilona ncepu s necjeasc pe frumosul slujitor
vorbindu-i de cuceririle i de nesimirea lui. Dan ncerc
n zadar s puie capt convorbirii, dar cpitneasa se
inea grap de dnsul i graiul ochilor ei se fcea din ce
n ce mai lmurit. Farka se ntoarse i Dan ncepuse s
se liniteasc cnd, deodat, un slujitor al castelanului
Cetii sosi cu o poronc.
n urma acelei poronci, Farka, chemnd pe Dan i
spuse s mearg numaidect la Mihu s-i spuie s
trimit, peste un ceas, douzeci i cinci de slujitori
pregtii cu hran, pentru ei i pentru cai, pe trei zile,
cci castelanul aflase despre sosirea unei cete de tlhari
ntre Liov i Przsemysl i-i poroncea s porneasc nsui
pentru prinderea lor.
Cnd Dan ntreb pe Farka dac l ie i pe dnsul,
acesta i rspunse:
Nu, vei rmnea aice i-mi vei pzi casa pn la
ntoarcerea mea. Am mai mult ncredere n dumneta
415

dect n ceilali slujitori, tiu c nu-i plac nici vinul, nici


femeile.
Raza de bucurie care trecu prin ochii i pe faa Ilonei
nu scp lui Dan i-l umplu de grij.
Dar, dup plecarea cpitanului, vznd c ea nu i se
mai arat, ncepu s se liniteasc. Slujitorul de paz se
inea totdeauna ntr-o odi din rndul de jos al casei
locuit de Farka i era obiceiul s i se aduc mncare
de la masa cpitanului. n acea sear se aduse lui Dan o
cin neobinuit de bogat i un ulcior de vin vechi de
Tokay, iar slujnica care venise cu mncarea i zise c
stpna dorete s goleasc acel ulcior ntreg n
sntatea ei, mai adognd c cpitneasa este ntr-o
pornire din cele mai vesele i c a dat nvoire tuturor
slugilor s mearg s petreac la o nunt din vecintate
pn n ziu.
Aceast veste detept din nou ngrijirile lui Dan, dar
slugile plecar, uile fur ncuiete de o femeie de
ncredere a Ilonei, trecu un ceas, casa se liniti i Dan,
obosit, se lungi pe pat i adormi.
Dormea de mai bine de un ceas cnd fu deteptat de
scritura uii. Sri de pe pat i, cu ochii plini de somn,
vzu pe frumoasa maghiar cu o lumnare n mn.
Drept mbrcminte purta, pe umere, prins numai de
grumaz, peste cmea rscroit la piept i scurt, o
manta de ln roie, mpodobit cu fir de jur mprejur,
lsnd descoperii, att snul bogat, umerile i braele
strlucitoare de albea ct i pulpele rotunde, gleznele
gingae i picioarele mici, vrte n papuci roii, iar
prul despletit i cdea ca un vl negru pe spinare.
Spaima se cetea n ochii ei i, cu un glas tremurnd i
ntretiet, zise lui Dan:
416

Am auzit n somn un zgomot n odaia mea de


culcare i, uitndu-m sub pat, am vzut umbra unui
om ascuns acolo: trebuie s fie vreun ho. Slugile mele
nu sunt acas, te rog vin i pune mna pe el cci te
tiu ndrzne.
Domnica, nc plin de somn, nu-i ddu seam de
lipsa de temei a acestei urzeli copilreti i, lundu-i
lumnarea din mn, sui scara i se ndrept spre odaia
de culcare, cu paloul gol n mn, iar Ilona se inea
dup el. Dup ce ajunse n odaie, n zadar cut sub
pat, n toate ungherile, prin dulapuri, nu gsi nici urm
de om. Pricepu atunce cursa i, punnd paloul n
teac, depuse lumnarea pe mas i se ndrept spre
u. Dar Ilona l apuc, cu braele de gt i-i zise:
O, nu te duce, m tem s rmn singur.
Nu este nime n odaie, rspunse Domnica, silinduse s se sloboad din mbroarea ei, i, adaose dup o
clip de ndoial, nici n-o fost nime.
Dar Ilona o strnse i mai tare, zicndu-i cu un glas
plin de patim:
Da, nu a fost nime. Ai ghicit c te-am nelat, c am
venit s te atrag aice, dar nu vezi c mor de dorul tu.
Trebuie s m iubeti. O! iubete-m. Uite, adaose ea,
desprinzndu-i braele de la gtul lui i deprtndu-se
cu un pas, sunt tnr, sunt frumoas, sunt vrednic
s fiu iubit de tine. Aa c sunt frumoas? i apuc din
nou pe Domnica n brae.
Dar, pentru numele lui Dumnezeu, jupneas, zise
Domnica, luptndu-se ca s se despart de ea, nu
gndeti c ai so, c eti soia cpitanului nostru?
Nu vorbi de dnsul, zise ea, lipindu-i pieptul de
pieptul Domnici, el este btrn i urt, el este beiv i
417

varvar; m bate cnd se-ntoarce beat acas,


dezmierdrile lui mi strnesc greaa. Tu eti tnr, tu
eti frumos, eti nespus de dulce, a vrea s te mnnc
srutndu-te, i Ilona, zicnd aceste cuvinte, acoperi
buzele, faa i ochii Domnici cu srutri arztoare.
Domnica, cuprins de dezgust, dar nendrznind s-i
puie puterea cu dnsa, nu tia cum s ias din braele
ei, cnd ua se deschise deodat cu zgomot i Farka
intr n odaie. Cpitanul se-ntlnise pe drum cu
slujitorii din Przsemysl i fiind ntiinat de dnii c ei
loviser pe tlhari cu cteva ceasuri mai nainte i
uciseser sau prinseser pe cei mai muli din ei, iar ci
mai rmseser slobozi fugiser la nite adposturi prin
pdurile din vecintatea Liovului, se ntoarse ndat
ndrt.
Ajuns la Liov, dduse drumul slujitorilor, poroncind
unuia din ei s caute numaidect pe Mihu i s-l trimit
la dnsul acas, cu gndul de a-i poronci s ncalece n
zori de ziu, cu zece oameni, spre a bate toate pdurile
din mprejurime n urmrirea hoilor, iar el se ndreptase
spre cas. Cnd ajunse, leg calul de un stlp ce se afla
dinaintea casei, apoi fr a bate n u, o deschise cu o
cheie ce o avea la dnsul i se duse drept la odaia de
culcare. Rmase ncremenit la privelitea ce se nfo
ochilor lui.
La zgomotul fcut de u, Ilona ntoarse capul; cnd
zri pe Farka braele ei czur n jos, slobozind pe
Domnica din mbriarea n care o inea: rmase o clip
neclintit, cu ochii mrii de spaim, apoi dnd un ipet,
czu jos leinat.
Mielule, aa i ndeplineti nsrcinarea ce i-am
dat-o, strig cpitanul trgnd sabia, tot sngele tu
418

spurcat nu va ajunge ca s spele batjocura ce mi-ai


fcut-o, i cuprins de o mnie nebun, se rpezi asupra
Domnici.
Dar ea l nconjur srind de o parte i, dnd dosul,
fugi pe u afar, cu Farka dup dnsa. Sprinten cum
era, i-ar fi scpat uor din mn dar, n grab, pi
greit pe o treapt i cznd veni de-a rostogolul pe
scar pn n sala rndului de jos. Nu apucase s se
ridice cnd cpitanul o ajunse cu sabia sus. Dar cnd
voi s-o loveasc, o mn de fier i apuc braul. Mihu
fusese ntlnit de slujitorul trimis dup el cnd se
ntorcea clare de la strjuirea oraului. Auzind poronc
cpitanului, venise n fuga calului la casa lui Farka i,
gsind ua descuiet, intrase n sala n care ardea o
opai, tocmai cnd Domnica se abtuse jos i avuse
timpul s opreasc lovitura de moarte ce el era s
primeasc de la ungur.
Cpitane, pentru Dumnezeu, nu-i pune mintea cu
un copil, zise el.
n lturi, strig Farka, i lovind puternic cu
pumnul stng braul lui Mihu, l sili s-i sloboad braul
drept.
Dar Domnica avuse vreme s se ridice i, scond
sabia, se pusese n aprare. Dar Mihu se puse ntre ea i
Farka.
n lturi, mielule, strig din nou acesta.
Orice i-ar fi greit, ad-i aminte c el este numai
un copil, zise stegarul cu glas mpciuitor.
Un copil care mi-a necinstit casa, strig ungurul, i
voi lua viaa. D-te n lturi.
Nu vrei? adaose el, vznd c Mihu nu se mic,
na, primete asta pentru ndrzneala de a te opune mai
419

marelui tu i, orb de mnie lovi cu putere pe stegar cu


latul sbii peste obraz.
La primirea acestei batjocuri, Mihu, cuprins de o furie
nespus, trase i el paloul.
Apr-te, strig el, de acuma numai mort vei scpa
de mine.
Tlharilor! V-ai pus doi ca s m ucidei mielete,
strig Farka, purtndu-i mai multe lovituri, v voi arta
cine sunt eu.
Dane, s nu te miti c dau i n tine, strig Mihu,
aprndu-se de loviturile ungurului.
Lupta nu inu mult cci, pe lng c iscusina lui
Mihu n mnuirea paloului era cu mult mai mare dect
aceea a cpitanului, acesta era att de orbit de mnie
nct se njunghiase singur n sabia stegarului, al crui
vrf i intr sub a stng i i iei pe la spate.
Ungurul, cu un blstm, czu mort ntr-un lac de
snge, iar Mihu rmase nemicat, privindu-l cu faa
galben ca ceara.
i jur c nu sunt vinovat cu nimic, i spuse
Domnica ai crei dini clnneau de spaim, femeia
lui...
Nu este acuma vreme pentru vorbe, zise atunce
Mihu, tergndu-i paloul de haina mortului i
vrndu-l iar n teac. Vinovat sau nevinovat, am fost
silit s ucid un om i acel om este cpitanul nostru.
Dac vrei s mai trieti i s nu faci cunotin cu
treangul, clare i la fug. Apoi iei rpede pe u,
urmat de Domnica.
ncalec pe calul lui Farka, zise Mihu i, dup ce
fur clri, pornir n goana mare spre poarta
Haliciului.
420

Trecur prin ulia n care edeau i Mihu o ntreb:


Ai bani asupra ta?
Da, rspunse ea, ct am este asupra mea.
Atunce s nu ne oprim, d pinteni.
La poart strjrii, nite orheieni din cellalt steag
romnesc, i oprir.
Poronc de la cpitan s mergem cu o carte
grabnic la Halici, zise scurt Mihu acelui ce era peste
orheieni, i poarta se deschise.

421

onir ctva pe drumul Haliciului apoi, la o


rspntie, Mihu l prsi i apuc altul la dreapta.
Unde mergem? ntreb Domnica.
La muni i de acolo n ara Ungureasc, rspunse
Mihu.
Gonir, inndu-se tot pe drumuri lturalnice; soarele
era aproape de prnz cnd se oprir ntr-un ihli,
departe de drum. Scoaser eile de pe cai, le frecar tot
trupul cu frunzi uscate i-i priponir ntr-un ochi de
poian. Apoi Mihu se lungi jos n ihl i fcu semn lui
Dan s vie lng el. Pn atunce nu schimbase aproape
niciun cuvnt.
Spune-mi ce s-o petrecut, zise el.
Dan, n puine cuvinte, l puse n cunotina celor ce
se ntmplase n casa lui Farka pn la venirea lui.
Mihu se uit cu ochii mari i zmbind la tovar cnd
auzi ct de nesimitor rmsese la propunerile Ilonei,
dar n curnd gnduri ngrijitoare i ntunecar privirea.
Treaba este destul de proast, zise el, dup ce Dan
i sfri povestirea. Din pricina poftelor unei muieri
desfrnate am fost silit s ucid pe un brbat care mi era
cpitan. Farka era beiv i varvar uneori, dar nu i se
poate tgdui c o fost un otean deplin, viteaz i
nelept. mi pare ru de fapta ce am fcut-o. Este o
422

nenorocire. n faa ocrii primite, nu puteam dect s


scot paloul i s-mi rzbun cinstea, dar i el avea
dreptate i, n locul lui, tot ca dnsul fceam i eu. i tu,
iar nu eti vinovat: singura vinovat este muierea i,
dup ct mi se pare, ea este aceea ce are s scape mai
uor. Deocamdat stm destul de prost. Caii notri sunt
foarte buni, dar n-avem s-i mai putem goni cum i-am
gonit pn acum; trebuie s gndim c n celelalte
steaguri nu lipsesc caii buni. Pn acuma trebuie s fie
mpnate toate crrile cu slujitori trimii n urmrirea
noastr; Tarnovski, castelanul Liovului, nu este brbat
care s lese s treac nepedepsit o asemenea fapt. i
n urmrirea noastr n-o trimes el slujitori din steagul
nostru, nici mcar din cellalt steag romnesc, cu bun
seam c o trimes numai rui i litvani i ruii cunosc
bine locurile pe unde avem s trecem, fiind nscui pe
el. n curnd ne vor ajunge i cu greu ne vom putea
strecura ntre ei, mai ales cu haina ce o avem pe noi.
Trebuie ca la cel dinti sat s cumprm altele i sascundem pe ale noastre. Acuma destul vorb, avem
numaidect nevoie de puin odihn i, punnd capul
pe a, Mihu nchise ochii i adormi, lucru ce veni cu
mult mai greu Domnici, turburat cum era de
mprejurarea grozav la care se gsise fa dar, n
sfrit, oboseala biruind-o, fu cuprins de somn.
Se odihnir pn aproape de toac, cnd pornir din
nou. Dup ce ieir din pdure, ajunser ntr-un sat
unde cumprar merinde pentru ei, grune pentru cai
pe mai multe zile i cte un rnd de straie rneti
aproape noi. Cum ieir din sat, se oprir pentru a-i
mbrca nouile haine i spre marea mirare a lui Mihu,
Dan, pentru a se schimba, se deprt n dosul unor
423

tufe.
Pstreaz, zaua, i strig Mihu, dar pune-o sub
hain, ntre scurteic i cme. Dup ce ascunser
hainele lepdate, i urmar drumul spre muni.
Temerile lui Mihu preau a fi fr temeiu, cci chiar a
patra zi de la fuga lor din Liov, pe la amiaz, se aflau
aproape de grania ungureasc fr s fi vzut mcar
urma unui slujitor.
Pe acest plai merge hotarul unguresc, zise Mihu,
artnd lui Dan cu mna vrful unui munte la piciorul
cruia ajunseser.
Suiul era greu i naintau ncet din pricina copacilor
czui i a frunzelor uscate pe care lunecau picioarele
cailor, n sfrit, pe la toac, atinser plaiul i vzur,
desfurndu-se naintea ochilor lor, toat Ungaria de
sus, cu dealurile, pdurile i apele ei rpezi, pn la
esul nemrginit al Dunrei.
Fr a mai odihni caii, cutau un drum pentru a se
cobor pe partea opus celei ce o urcaser, cnd auzir
un tropot de copite i vzur, venind de departe, n
goan, o ceat de clrei. Dup mbrcminte
cunoscur c erau slujitori rui.
Stai, strig acel ce mergea n fruntea lor.
Pinteni, Dane, de i-i drag viaa! zise Mihu i
amndoi o luar la fug.
Dar caii lor, obosii de suiul greu, nu puteau pstra
deprtarea dintre ei i rui i acetia se apropiau mereu.
Cteva sgei ncepur a vjii la urechile lor, altele i
atinser dar rmaser nfipte n haine neputnd
strbate zaoa, cnd zrir o rspntie i un drum care
se scobora spre Ungaria. Silir caii la o nou opintire i
erau aproape de rspntie cnd calul Domnici czu jos,
424

lovit de o sgeat n coast i ea, venind peste capul lui,


i lovi pieptul de un copac, rmnnd nemicat. Ruii
ddur un ipt de bucurie, dar Mihu, care venea ceva
mai n urm, se plec i apuc cu o mn tovarul de
bru, l ridic de la pmnt apoi, aezndu-l dinaintea
lui, nfipse pintenii n pntecele calului i dispru de
dinaintea ochilor slujitorilor n dosul unei cotituri ce
fcea drumul care mergea peste grani. Slujitorii, n
avntul lor, trecur nainte fr a bga n seam
rspntia i drumul care mergea la vale, spre Ungaria i
gonir nainte pe plaiu.
Mihu, ndat dup ce trecuse cotitura dduse n
rspntie i vznd o desime la stnga, intrase ntr-nsa,
iar dup ce auzi cum trec slujitorii pe plai nainte, iei
iar la drum i l urm.
Vznd c calul i este din cale afar obosit, desclec
i depunnd pe Dan leinat pe pmnt, dezmierd
dobitocul, l privi lung, cu ochii umezi, apoi l duse ntrun ihli des, scoase cuitul i i-l nfipse n inim: calul
czu ca trsnit. Mihu, dup ce lu de la a rafturile cu
merinde, merse iar la locul unde lsase pe Dan, l lu iar
n brae ca pe un copil i, prsind drumul, o lu n jos
prin codru.
ntr-amurg ajunse n vale i se opri pe malul unui
pru: Dan nu dduse nc niciun semn de via.
ngrijat, el ncepu s-l dezbrace; i scoase nti scurteica,
apoi zaoa ce o pstrase sub aceast hain i rmase
ncremenit cnd cmea ntredeschis i art un sn de
femeie.
Atunce pricepu tulburarea de care fusese cuprins Dan
la auzul vetilor aduse de negustorul din Suceava, traiul
lui att de ciudat pentru un tnr, nepsarea lui fa cu
425

propunerile Ilonei, faptul c se ascunsese de dnsul


pentru a-i schimba hainele i o mie de mprejurri
care-l miraser n toat vremea de cnd i fcuse
cunotina. Dar leinul ei prelungit l ngrija din ce n ce
mai mult. Merse la pru, scoase ap n cciul, i ud
faa i pieptul, o frec pe mni i pe brae. n sfrit, ea
deschise ochii. Vzu pe Mihu ngenunchiet lng ea,
simi c pieptul i este gol: spriet, voi s se scoale, dar
fu cuprins de ameal i czu iar pe spate.
Stai linitit, i zise Mihu, nu te mica; cu mila lui
Dumnezeu suntem afar de orice primejdie i Mihu va fi
pentru Domnica cu aceeai credin cu care o fost
pentru Dan.
Domnica rmase nemicat, era prea slab pentru a
vorbi i chiar pentru a gndi; se vedea cuprins de o
toropeal mpotriva creia n-avea nici puterea, nici
voina s lupte i n curnd adormi.
Mihu i puse sub cap rafturile ce le luase de la a, o
acoperi cu mantaua lui cci a ei rmsese pe cal i apoi.
nainte de a se culca, adun lemne uscate i fcu un foc
zdravn pe care-l ntreinu, toat noaptea, sculndu-se
din cnd n cnd spre a-l hrni.
Cnd se crp de ziu, el trezi pe Domnica, punndu-i
mna pe umr i scuturnd-o uor:
i ziu i trebuie s ne punem pe drum. Scoal i
vezi dac poi umbla.
Domnica se scul fr greutate: partea dreapt a
pieptului i era nc destul de dureroas dar, dup ce
fcu civa pai, se ncredin c poate umbla. Fcur n
tcere o gustare uoar cu rmiele merindelor ce le
aveau cu ei i pornir nspre miazzi, urmnd cursul
apei.
426

Mihu urmrise n vreo dou rnduri cete de hoi pn


la grania Ungariei i, avnd o oareicare cunotin a
locurilor strbtute de ei, credea c apa ce o urmau era
una din obriile Tisei, Dar n curnd pricepu c se
nelase, lsndu-se n fuga lor mai nspre apus dect
credea cci, pe la prnz, ntlnir pe un vntor purtnd
haina obinuit de rani rui din Galia, i ntrebndul, n limba lui, cum se numete acel pru, vntorul le
rspunse c este Unghiul care se arunc n Tisa. n loc
s ias, cum socotea el, n comitatul Maramureului,
ieise n acel al Unghivarului i calea lor spre Moldova
era lungit n chip simitor. Vntorul i nv drumul
spre satul cel mai apropiet, vestindu-i c nu vor putea
ajunge ntr-nsul nainte de asfinitul soarelui. Dup ce
se desprir de el, mai strbtur o bucat de drum
pn ce soarele fu aproape de amiaz, cnd cldura i
oboseala i silii s se adposteasc ntr-o poian unde
curgea un izvor. Merinde nu mai aveau i pentru a-i
astmpra foamea se vzur silii s strng de pe jos jir
i s-l mnnce. n drum gsiser ntr-adevr mai multe
gini i vzuser cprioare la o deprtare destul de
mic, dar neavnd cu ei nici arc, nici sgei, nu le
putur ucide. Nu schimbar n toat dimineaa aproape
niciun cuvnt: fiecare din ei se simea stnjnit n faa
celuilalt. n sfrit, Domnica rupse tcerea ntrebnd:
Unde mergem?
Cred c calea cea mai teafr pentru noi este de a
ne urma drumul, pe jos, pn la Unghivar unde, dup
spusele vntorului, putem s fim poimne pe aceast
vreme. Acolo vom cumpra doi cai i ne vom ndrepta
spre Moldova unde vom intra pe la Tulghe.
Dar, zise Domnica schimbndu-se la fa, ndat ce
427

voi trece grania Moldovei, sunt n primejdie s fiu


cunoscut.
Mihu nu se gndise la aceast greutate.
Ai dreptate, zise el dup ce rmase ctva timp
gnditor, vom intra n ar pe la Oituz; am la TrgulTrouului nite cunoscui la care te vei putea adposti.
Deprtarea de acolo pn la Suceava este mare i nu
cred c ai fi n primejdie s fii recunoscut, dar calea ni
se va lungi cu mult.
Nu vreau s te pun n zdruncin din pricina mea;
las-m n Unghivar i urmeaz-i calea singur, destul ai
tras pentru mine.
Nu te voi prsi dect cnd te voi vedea adus la un
adpost teafr, rspunse Mihu. -apoi n-am nicio grab
i puin mi pas s-ajung n ar cu o sptmn mai
curnd sau mai trziu. Dar n aceast vreme, trebuie s
ne gndim la ce te vei face pe viitor.
Ce viitor poate s mai fie oare pentru mine? zise
Domnica, i nvins de simirile nbuite ntr-nsa de
attea luni, nemaiputnd stpni dorul de a-i uura
inima mprtind altuia durerile ei, povesti lui Mihu
mprejurrile n urma crora ncercase s ucid pe Balc
i fuga ei n Galiia.
Cnd povestirea fu sfrit, ea se uit n ochii lui,
temndu-se s nu descopere ntr-nii vreo privire de
despre pentru dnsa din pricina uurinii cu care
czuse n braele lui Balc. Dar el, care o ascultase cu cea
mai mare bgare de seam, i art acuma prin cuvinte
calde, ce-i ieeau din inim, nu numai comptimire
pentru soarta ei nenorocit, dar mnie i despre pentru
mieleasca purtare a lui Balc.
Balc este un neom, zise el, i este miel ca orice
428

neom. Am trit destul n ar pentru a auzi de puterea


de vraj ce este n ochii lui i de care se slujete fr
cuget, spre a ruina femeile ce au pcatul s fie destul
de frumoase pentru a-i aa pofta; o nenorocit o
mulime de femei cinstite i de fete nevinovate, este o
ruine pentru Moldova ntreag cum nu s-o gsit nc
un brbat care s rzbune cinstea soii, a surorii sau a
fiicei lui batjocurite, uciznd pe acel miel ca pe o fiar
primejdioas.
Cnd i reluar calea, Domnica vzu cu bucurie c
purtarea lui Mihu ctr dnsa era poate nc mai
prietenoas i mai blnd dect pn atunce i iubirea
ei pentru dnsul crescu. A treia zi ajunser la Unghivar,
unde cumprar doi cai i cte un rnd de haine
mocneti, apoi se ndreptar spre Oituz, prin Satul
Mare, Dbca, Trgul Mureului, Braov i KezdiVasarhely. Cltoria era lung, ploi mari umflar
rurile, rupser podurile i desfundar drumurile.
Adeseori erau silii s se opreasc cte trei i patru zile
n acelai loc. mpreau noaptea aceeai odaie, de
multe ori acelai pat. Domnica iubea pe Mihu cu toat
puterea inimii, cu toat furia simurilor. Inima lui Mihu,
care se simise atras ctre ea de un farmec ce nu i-l
putea tlmci cnd el o credea brbat, nu putea s
rmie nepstoare ctr o fat a crei soart fusese
att de nenorocit, care dovedise n mprejurrile grele
prin care trecuse o fire att de voinic i, cu toat
slbiciunea de care fusese stpnit fa de Balc, o
inim att de curat i de cinstit. Iar ochii i simurile
i fur n curnd stpnite de frumuseea ei minunat.
Dac Domnica ar fi cerut atunce lui Mihu s-o ieie de
soie, nu poate ncpea nici umbr de ndoial c s-ar fi
429

cununat cu ea naintea preotului celui dinti sat


romnesc prin care ar fi trecut. Dar, pe lng c era
prea orbit de iubire pentru a se gndi mai departe, nici
nu-i trecea prin minte c ea, care fusese o unelt de
plcere n braele lui Balc, s poat fi soia lui Mihu, a
brbatului care, n ochii ei era frumuseea, cinstea,
vitejia i mrinimia n fiin.
Era prea nsetat de dezmierdrile lui pentru a pune
pre pe ale sale i a le tocmi. Czu n braele lui la cea
dinti cerere ce Mihu i fcu. i dup ce o aduse la
Trgul-Trotuului, n casa unui negustor sas a crui
cunotin o fcuse cnd era la Landi, cu care sasul era
att n afaceri de nego ct i n legturi de prietenie, era
att de mbtat de dezmierdrile ei i de frumuseea ei
fr de samn, nct nu se mai putea hotr s-o
prseasc. Povestise sasului ntmplrile din pricina
crora fugise din Liov fr a-i destinui ns c
tovarul lui era o femeie. n sfrit, se hotr s se
despart de dnsa pentru a merge la moul ce-l
crescuse, la printele Isaia. Apoi, dup ce sttu, nchis
cu el n sihstrie, cteva zile petrecute n consftuiri
tainice, se ntoarse iar la Trgul-Trotuului. Cuta acum
un loc singuratec unde s poat ascunde dragostea Iui.
Auzind c rateul din Ciortoiom, cldit de protopopul
catolic din Trgul-Trotuului, cu punele de mprejur,
era de dat n arend l lu ndat pe zece ani, pltind
toat chiria nainte. n urm fcu o nou cltorie n sus
i se ntoarse n curnd cu o femeie, n vrst, ce nu era
alta dect Sanda, manca* Domnici. Mihu o duse la
rate i, dup ce cumpr vin i tocmi slugi, plec din
casa sasului cu Domnica mbrcat n haine brbteti
spre Palanca, dar n cale ea se schimb n haine
430

femeieti i, ncunjurnd pe Tazlul-Srat i Tazlu, o


duse la rate.
Pentru slugi, Domnica era vara lui Mihu, iar Sanda
mtua amndorura. Atunce i pusese Mihu numele de
Vidra, din pricina prului ei care prea de aur roietic i
toi o cunoscur de atunce sub acest nume. n toat
firea ei se fcuse o schimbare din cele mai nsemnate:
vnatul, clria i celelalte ndeletniciri brbteti,
crora se dduse, nu-i mai fceau nicio plcere. Spre
marea mirare a lui Mihu i a Sandei, nva a toarce, a
ese, a coase; voi ca hainele purtate de Mihu s fie
fcute numai de mna ei. n sfrit, iubirea fcuse dintrnsa o femeie i devenise acuma ncnttoare.
Frumusea ei i atinsese acum dezvoltarea deplin;
iubirea lui Mihu cretea din zi n zi; o prsea foarte rar
i numai pentru puine zile. Vidrei i se prea acuma c
fericirea i este nemrginit i fr sfrit.
Dar, dup o vreme, Mihu ncepu s fie chemat de
clugr din ce n ce mai des, cltoriile lui se fcur din
ce n ce mai lungi. ncepu s se vorbeasc n ar de un
viteaz ce singur se poreclise Punaul Codrilor i care
ndrznise s se puie mpotriva puterii lui vod. Mihu
pusese pe Vidra n cunotina ntregii lucrri a
clugrului; nsufleirea ce domnea ntr-nsul era
mprtit i de iubita lui, ea i dorea izbnd din tot
sufletul, att din dorul de a vedea dezrobirea i mrirea
neamului ei, ct i din ur pentru Balc i Sas.
Dar Vidra iubea i acuma, cnd Mihu lipsea, ea,
ndrzneaa, ea, care altdat visa numai primejdii i
vitejii, tremura pentru viaa iubitului. Ea nu se
amesteca de loc n purtarea rateului, lasat cu totul n
seama Sandei i nu ieea din odaie cnd soseau
431

cltorii, nu vedea pe nime. Dar preotul Stoian fiind una


din cpeteniile cetei lui Mihu i fiind cu casa n
Ptrcani, n apropiere de rate, era nsrcinat de
dnsul s aduc Vidrei veti de la el. Preotul ghicise
lesne legturile dintre ei, am vzut ce scopuri hrnea
ntr-ascuns i, pentru a i le ajunge, ncepu s ae
ntr-nsa patima geloziei. i vrs veninul cu ncetul,
nti ncepu s uguiasc, zicndu-i c-i prea frumoas
pentru a se teme s fie nelat. Apoi arunc cuvinte cu
ndoit neles, fr a numi pe nimeni, dar din care biata
femeie putea nelege c preotul a descoperit c Mihu
nu-i mai este cu credin i, n sfrit, venir vorbe cu
totul nendoielnice cum erau acelea despre Stanca
Floare. Dup neizbutirea acelei ncercri, Stoian nu se
mai art la rate vreme de multe sptmni, dar aflnd
c cpitanul nu s-a mai ntors, se hotr s-i mai
ncerce norocul.
Spre marea lui mirare gsi pe Vidra linitit, cci i
venise de la Neamu veste c Mihu era plecat cu
clugrul ntr-o lung cltorie i lmuriri destul de
amnunite asupra chipului cum i ntrebuinase
vremea pn atunce, lmuriri care nu-i lsar nici urma
unei bnuieli. Primi pe preot destul de rece, dar el plec
bucuros, cci aflase c Mihu nu se va ntoarce nainte
de mai multe luni i vedea deschis cmpul pentru
urzelile lui. ncepu s deie mai des pe la rate, dar se
pzi s mai vorbeasc Vidrei de iubire, se fcu c a
neles ct de zadarnic fusese ndejdea ce o hrnise i,
cu ncetul, suprarea ei ncepu s piar. Dar lunile
treceau i de la Mihu nu venea nicio veste: grijile i
bnuielile ncepeau s-o chinuiasc de iznoav.
Dezndjduirea ncepuse s-o stpneasc cnd
432

ntmplarea aduse pe Anton la rateul Ciortolomului.


Ea povesti btrnului ntreaga ei via, fr a-i
ascunde nimic i amndoi plnser asupra nenorocirilor
ei.
Cnd auzi c Anton trebuie s plece de cu noapte la
Trgul-Trotuului, Vidra nu voi s-l lese; i cerea s
prseasc slujba lui Stroici i s vie s-i sfreasc
viaa lng dnsa.
Btrnul obinu cu mare greu s fie ngduit s
mearg la Trotu, spre a ndeplini nsrcinarea luat
ctr printele Anselm, fgduind c a doua zi va fi
negreit napoi. Cnd se ntoarse, gsi pe Vidra cu totul
schimbat. Stoian venise din Bacu cu veste c Petre
Crbu chemase pe toate cpeteniile cetei lor, printre
care era i Stoian, peste trei zile la un loc anumit, lng
Cetatea Neamului. Vidra presupunnd c va putea afla
la aceast ntlnire ceva despre Mihu, zise preotului c
voiete s mearg i ea. El se bucurase mult la auzul
acestei veti neateptate, ndjduind c pe drum se va
ivi vreo ntmplare care s foloseasc scopurilor lui. Dar
bucuria i ndejdea i pierir la sosirea lui Anton din
Trgul-Trotuului, cnd auzi pe Vidra hotrnd
oteanului c el trebuie s plece a doua zi, cu dnsa, la
Neamu. n ziua urmtoare, care cdea ntr-o smbt,
plecar tustrei, mai lund cu ei i un argat al Vidrei
pentru a ngriji caii. Noaptea o petrecur la Piatra i
duminec, pe la amiaz, ajungeau la Humuleti.
Vidra trase n gazd la o vdan, numit Ana, pe care
o tia de mai demult. Anton voia numaidect s mearg
la Cetate, dar Vidra izbuti s-l nduplece s rmie nc
cu dnsa pn a doua zi, Stoian i gsi gzduire la
gospodarul care edea alture de vadan.
433

Satul era plin de vestea c Balc este la Cetate i c a


adus cu el, legat, pe o fat de cneaz, de mare
frumuse, c a voit s-o siluiasc n nchisoare, dar c a
fost mpiedecat de la aceast fapt de ctr crijatul cel
btrn.
La auzul acestor veti, Vidra simi redeteptndu-se
toat ura ei mpotriva lui Balc. Se hotr ndat s scape
din minile lui pe nenorocita fat de care voia s-i bat
joc. Pentru o clip uit grijile iubirii sale i scopul pentru
care venise la Neamu.
Chemnd pe Anton i pe Stoian deoparte, le mprti
hotrrea ei i le ceru ajutor. Anton i-l fgdui fr
mult greutate, cci ura i el pe Balc i inima lui de
otean cinstit privea cu scrb mieletele scopuri ce le
hrnea voievodul asupra fetei. Cu Stoian lucrul fu mai
greu: nu nelegea de loc ce zor era de a nfrunta pe
puternicul voievod i de a se expune s fie urmrii i
chiar descoperii de oamenii lui, pentru a scpa cinstea
unei necunoscute care nici nu ceruse ajutorul dor.
Numai dup mult vorb i dup ce Vidra i hotr c
dac nu-l ajut, el nu va mai da cu ochii de dnsa,
preotul primi s deie ajutorul lui.
Dup o sftuire ntre ei, se hotr ca Stoian i Anton
s rmie deocamdat ascuni n casa unei rude a
vdanei la care trsese Vidra, iar vdana fu rugat s
vesteasc pe Hans, la Cetate, despre sosirea tinerei
femei.

434

cum ne vom ntoarce la cele ce se petreceau n


cetatea Neamului n a doua zi dup sosirea lui
Balc.
Cavalerul Ulrich, rmas singur n sal dup ieirea lui
Balc i a cavalerului Albrecht, chem servitorii i le
poronci s ieie pe Somossy ca s-l duc n odaie, s-l
dezbrace i s-l puie n pat. Apoi fiindu-i cald i simind
c capul i este cam greu, se scobor n curte unde se
primbl, ncredinndu-se totodat c cei cinci strjari,
doi nemi i trei romni din satele nchinate, erau la
locurile lor. Apoi negsind destul aer n curte, se
ndrept spre o porti care da n livad i, spre marea
lui mirare, o gsi deschis. Cltinnd din cap la vederea
acestei neornduieli, o nchise cu ngrijire, lu cheia la
dnsul i intr n livad, propunndu-i s fac lui
Conrad Mller, n a crui seam era ncredinat paza
Cetii n acea noapte, o mustrare din cele mai aspre.
Nu fcuse zece pai cnd, prndu-i-se c aude
oapte, se opri pe loc i ascultnd cu bgare de seam,
se ncredin c ele veneau din dosul unui nuc. Se
ndrept ntr-acolo, avnd grij s nu fac zgomot i,
cnd ajunse lng copac, vzu la lumina stelelor, dou
umbre. Dei luna nc nu rsrise, noaptea fiind senin,
435

Ulrich recunoscu pe Hertha, camerista Mriei, lng


Conrad Mller, care era mbrcat n zale, cu coiful pe
cap i cu spada la cingtoare. Erau att de adncii n
convorbirea lor nct nici nu vzur, nici nu auzir pe
cavaler venind; amndoi tresrir cnd auzir glasul
cavalerului lng ei.
Frumos i caui de datorie, wachtmaistrul, zise acel
glas. i prseti straja n puterea nopii, lsnd poarta
deschis ntr-o vreme ca asta, pentru a face dragoste
unei fiini deerte ca Hertha, adogi el, fcnd haz de
zpceala care cuprinsese pe ndrgostii.
Frumos i ede ie, Hertho, mai zise cavalerul, s
dai uitrii vechile tale legturi de iubire ctre mine i s
prseti musteile mele bli pentru musteile negre ale
lui Conrad.
Hertha, fiica unui otean neam mort n Cetate, se
nscuse i crescuse aice. Ulrich de Lindenburg o
cunotea de cnd era copil i de atunce fcea
frumoasei fete o curte din cele mai nevinovate cci, fiind
un tnr cu suflet curat, nici nu-i trecea mcar prin
minte s se foloseasc de mprejurri pentru scopuri
necinstite. Glasul cu care vorbea acuma fetei era pe
jumtate mustrtor, pe jumtate galnic i Hertha,
deprins a glumi cu dnsul, dup o nchinciune mai
adnc dect se cuvenea, rspunse:
S am iertare, Domnule cavaler, dar musteile
dumitale cele bli i frumoase, fiind prea sus pentru
mine, m-am vzut silit s-mi aleg altele, la care s pot
ajunge cu nlesnire.
Vedei neruinata, zise cavalerul, ea nu numai c
nu-i tgduiete necredina, dar nc mrturisete c
nu poate tri fr a avea la ndmn vreo preche de
436

mustei. Ia d-mi minile tale.


Hertha i ntinse minile.
Ce mni mici i gingae, urm Ulrich, lundu-le n
minile lui i netezindu-le, ce dulci de dezmierdat sunt
ele, nu sunt mni de slujnic, dar mni de doamn
nobil. Ce pcat c au un cusur.
i ce cusur au ele oare, domnule cavaler? ntreb
Hertha, retrgndu-i minile.
Un cusur mare, fetia mea, rspunse Ulrich cu un
glas mai serios; se primbl n ntunericul nopii prin
livada Cetii, strnse de minile unui otean tnr, fr
a avea inel la vreun deget. i ugub lucru mai este
dragostea! Adesea s-amestec dracul n trebile ei pentru
a le ncurca, nenorocind fetele. Apoi, tii c nu numai
oamenii au astzi ochi i urechi, dar i zidurile i copacii
i, ceea ce este mai primejdios, se ntmpl s aib i
limb veninoas. Frumos i-ar edea dac v-ar fi vzut
altul dect mine i dac mine s-ar ntmpla ca Conrad
s se ntlneasc cu moartea, care venic ne st nou,
otenilor, n cale?
Fereasc Dumnezeu! strig Hertha spriet.
Da,
fereasc
Dumnezeu,
urm
cavalerul,
ndjduiesc din inim c Conrad va tri ani muli i c
vei fi fericii amndoi, dar omul cuminte trebuie s fie
pregtit la toate.
Domnule cavaler, zise Conrad, de mult o iubesc pe
Hertha i de mult o rog s primeasc a-mi fi soie...
i astzi, ntrerupse Hertha, l-am chemat aice
pentru a-i spune c sunt ncredinat, att de iubirea lui
pentru mine ct i de a mea pentru dnsul i c primesc
bucuros s-i fiu soie.
Da, zise Conrad, dar cu ce tocmeal.
437

Cum, ntreb cavalerul mirat, tu ai cap s te


gndeti la tocmal cnd este vorba s fii a acelui pe
care zici c-l iubeti? i, cu voia ta, putea-voi eu s aflu
la ct anume preuieti iubirea ta?
S spun cavalerului? ntreb Conrad pe Hertha.
Ba nu, zise aceasta, mai bine i spun eu, cci tiu
bine c din vorbele dumitale cavalerul nu va putea s
neleag nimic. Domnule cavaler, zise ea lui Ulrich, am
spus lui Conrad c m voi cununa cu dnsul ndat
dup ce fata adus aice de voievodul Balc va fi scpat
din minile lui.
Bine, zise cavalerul mirat, dar acesta este un lucru
care nu st n putina lui. Ea este nchis sub paz
stranic i cheia chiliei se afl n minile lui Balc. i
chiar dac ar izbuti s-o fac scpat, ar fi cel mai bun
mijloc ca s nu-i fie so niciodat. Faptul s-ar descoperi
uor i cavalerul Albrecht l-ar spnzura numaidect pe
vrful turnului, deasupra porii celei mari.
Cavalerul nu l-ar mai spnzura, zise ea cu un glas
foarte hotrt.
De unde tii? ntreb Ulrich.
Domnule cavaler, zise Hertha, stpna mea mi-a zis
n ast sear, pe cnd o dezbrcm, c ar fi pe veci
recunosctoare dac vreunul din otenii notri ar avea
ndrzneala s scoat pe srmana fat din ghearele
acelui neom i a mai adugat c este ncredinat c nu
numai cavalerul nostru ar fi foarte fericit i el dac s-ar
ntmpl una ca asta, dar i c mntuitorul acelei biete
fiini ar fi ocrotit de ea. Cunoti pe stpna mea i tii c
ea nu este n stare s mping pe cineva, oricare ar fi, la
pieire i mai ales pe un om de ai notri.
Nu m ndoiesc de stpna ta, rspunse Ulrich dup
438

ce rmase ctva gnditor, ea pe lng c-i bun ca un


nger, capul tu cel frumuel i zpcit, m tem c vei fi
neles-o ru.
Urechile mele sunt foarte bune, rspunse Hertha
suprat de ndoiala artat de cavaler, stpna a avut
grij s-mi spuie acelai lucru cel puin de zece ori.
Ascult Hertha, zise cavalerul, fapta ce ai propus-o
lui Conrad este prea grea i prea primejdioas pentru ca
s fie fptuit numaidect, numai pe spusa ta. Credem c n ct m privete a fi fericit dac acea biat fat
ar putea s fie mntuit de batjocura care o amenin.
Sngele fierbe n mine cnd m gndesc c tiu c se
petrece o asemenea neomenie sub cchii mei i c eu,
cavaler purtnd pinteni de aur, jurat s iau pururea
aprarea celui slab i nevinovat, sunt mpiedecat de alt
jurmnt s ridic braul n aprarea ei. Astzi, cnd
mielul de Balc a pus mna pe palo, fiindc cavalerul
Albrecht n-a vrut s-l lese s intre singur la fat,
ateptam cu nerbdare s-l trag ca s-i pot vr spada
mea pn la mner n pntece. Dar mielul zrindu-ne,
n-a cutezat s scoat fierul din teac. ns, dac ntradevr stpna ta a zis cuvintele ce ni le-ai spus, nu
poate ncpea ndoial, cavalerul Albrecht cunoate
dorina ei i o ncuviineaz. Precum i-am zis, niciun
om cuminte nu se va potrivi spuselor tale. Dar dac
stpna ta ar spune vorbele ce spui c i le-a zis, nu
ctre mine dar n auzul meu, nu numai c nu a
mpiedica fuga fetei, dar nc a ajuta-o pe ct mi va fi
cu putin.
O, ce mulmit sunt, strig Hertha, i ce
mulmit va fi stpna cnd i voi spune vorbele
dumitale. Vei vedea c ea nu va ntrzia s v zic din
439

gura ei ceea ce v-am spus i c nu sunt o fiin att de


lipsit de creieri cum crezi dumneata.
Vom vedea, zise cavalerul, iar acuma s mergem s
ne culcm. Dar crede-m, nu te mai primbla noaptea cu
Conrad pn ce nu vei purta inelul lui la deget, i cu
toii se ntoarser n Cetate.
A doua zi fiind duminec, un preot romn veni de
diminea ca s slujeasc liturghia n sala cea mare a
Cetii pentru Maria i pentru Balc, fiind de fa
cavalerii amndoi i strjerii romni de rnd n acea zi.
Dup svrirea ei, printele Anselm sluji n capela
Cetii liturghia pentru cavaleri, otenii nemi i
slujitorii unguri venii cu Balc. Precum cavalerul
Albrecht asculta totdeauna slujba pravoslavnic, Maria
nu lipsea niciodat de la acea catolic. La sfritul
slujbei, otenii ieir din capel iar Maria i ambii
cavaleri mai rmaser ntr-nsa, vorbind cu printele
Anselm. La ieirea lor, gsir dinaintea uii pe Hans
Biedermann cu Conrad Mller i ali apte sau opt
nemi. Ei se ddur n lturi pentru a face loc
capelanului, care trecu nainte spre locuina lui, dar
Maria se opri n faa unui otean pentru a-l ntreba dac
soiei lui i este mai bine. Dup ce ascult rspunsul
oteanului i-i mai ddu cteva sfaturi asupra chipului
cum trebuia s-o caute, ntreb pe Hans dac are grij ca
fata nchis n temni s aib cele de trebuin. Hans
rspunzndu-i c poroncile ei sunt urmate cu ngrijire,
ea zise tare, privind mai ales spre Hans i spre Conrad
care sttea alture:
Ce fericit a fi dac s-ar gsi un brbat ndrzne
care s scape pe aceast fiin nevinovat din minile
nemiloase ale voievodului. Ar fi o fapt vrednic de un
440

om de inim, i tiu bine c soul meu, departe de a-l


pedepsi, i-ar fi recunosctor i ar cuta prilej s-i arate
mulmirea lui.
Otenii nu rspunser nimic i Maria trecu nainte,
dar Ulrich, care venea dup dnsa i auzise cuvintele ei,
i zise:
Suntem cu toii oameni de inim, milostiv
doamn, dorinele dumitale sunt ntotdeauna poronci
pentru noi, fii ncredinat c acea de azi va fi
ndeplinit cu sfinenie i fr ntrziere.
Maria mulmindu-i din ochi, i ntinse mna pe care
cavalerul o srut, nchinndu-se asupra ei, apoi o
prsi i se ntoarse spre grupul alctuit de oteni i,
dup ce strig pe Hans Biedermann i pe Conrad Mller,
se duse cu ei n odaia lui. Rmaser sftuindu-se cu
uile nchise mai bine de dou ceasuri. Apoi amndoi
otenii ieir i se ndreptar spre odile unde locuiau i
n care fusese adpostii i slujitorii venii cu Balc. i
adunar pe toi i-i ntiinar c cavalerul Ulrich,
pentru a srbtori sosirea n Cetate a voievodului, le-a
poroncit s aduc lutari i s desfunde, la capra
podului mictor, un vas de vin pentru a cinsti pe
slujitori. Adogeau c vor da de tire n ora pentru ca
s vie fete i neveste n numr mare. Vestea fu primit
cu bucurie de toi otenii i un neam fu trimis clare
dup lutari.
Tot atunce ncepur a sosi oltuzul cu prgarii
trgului, cneji, juzi i preoi din satele nvecinate, care
ceruse din ajun s fie nvoii a aduce feciorului domnesc
nchinciunile lor.
Balc, nsoit de Somossy i de amndoi cavalerii, i
primi n sala cea mare, se ntreinu cu fiecare din ei n
441

parte i-i prezent lui Somossy care edea n dreapta lui,


mai pintenat, mai cusut cu fir, mai mustcios i mai
fudul dect oricnd.(...)
Cnd sosi ceasul prnzului, cei mai nsemnai din
oaspei fur reinui la mas iar ceilali se retraser pe la
casele i gazdele lor n ora. Dei cei rmai erau oameni
cu totul plecai stpnirii, totui Balc nu se bucur de
nicio clip de linite n toat vremea prnzului,
temndu-se ca Somossy, sub stpnirea beiei, s nu
scape de iznoav cuvinte compromitoare. Dar, de ast
dat el se mulmi s-i sature pofta cu mncrile alese
de pe mas i s deerte n tcere ct mai multe pahare
de Nicoreti i de Odobeti, ajungnd n curnd n
starea ce-i era obinuit la sfritul mesei.
Cnd se scular, ziua fiind deosebit de frumoas ieir
cu toii la poarta Cetii pentru a privi jocurile lumii
adunate n urma ntiinrii trimise de cavalerul Ulrich.
Petrecerea aceasta era foarte zgomotoas. Vasul de vin
adus din poronca cavalerului se deert vznd cu ochii,
slujitorii domneti, prin nfoarea lor, artau c li se
fcuse partea leului, cci toi ncepeau s fie peste
seam de veseli. Veselia lor ncepuse chiar s deie
semne de via suprcioas. Din toate prile se vedeau
fete fugind de ei, lsndu-le n mni vreun tulpan sau
vreo bucat de mnec de la cme. Nemii din Cetate
care, dimpotriv, fuseser neobinuit de cumptai, se
ncercau pre ct le era cu putin s pzeasc buna
rnduial i s mai domoleasc zburdlnicia slujitorilor.
Dup ce privi cteva jocuri, Balc se ntoarse n Cetate
cu cavalerul Albrecht i cu oaspeii, dar cavalerul Ulrich
rmase i, fcnd semn lui Conrad Mller, se retrase la
442

o parte cu el.
Dup ct mi se pare treaba merge bine, zise el
oteanului. Dac vinul nu va ajunge, pune s mai scoat
nc un vas.
Cred, rspunse Conrad, c acesta va ajunge, cci
cei mai muli de-aiba se mai in pe picioare. Uite, adaose
el, unul a i czut jos i n zadar se ncearc ai notri
s-l ridice, iat-l c-l duc pe brae nuntru. n curnd i
ceilali vor fi n aceeai stare.
Aflat-ai care din ei va fi de straj la ua fetei
desear, dup ce va nnopta?
Da, rspunse Conrad, dup socoteala ce am fcut,
va veni rndul celui rocovan care se lupt cu fata cea
de lng capra podului. El este mai puin beat dect
tovarii lui, dar am dat nadins mai puin de but celor
patru ce au s fie de straj pn n sear, pentru ca nu
cumva s bage voievodul de seam ct sunt de bei i s
nu privigheze mai pe urm singur chipul cum strjuiesc.
Dar nu-i slbim cu butura pn n sear, aa c, cnd
i va veni rndul lui, l vom putea sfri lesne cu un
ulcior de vin n care vom pune pe jumtate horilc.
Cine din voi merge s scoat pe fat din chilie, tu
sau Hans?
Cheia care se potrivete la u este la Hans, dar am
hotrt s mergem amndoi. El va intra n chilie i va da
fetei haine brbteti pregtite de Hertha i eu voi sta de
paz lng slujitor. Am rnduit la ua de dinafar pe
Fritz Winkelmann, el este om de toat ndejdea. Dar,
mai adause Conrad, domnule cavaler, dup prerea mea
ar fi bine s punem capt petrecerei cci ticloii acetia
ncep a se apuca de glceav. (...)
443

Hans i cu Conrad se sftuiau ntre dnii la


oareicare, deprtare de ceilali, cnd unul din strjerii
de la poart veni s spuie celui dinti c un om din
Humuleti voiete s-i vorbeasc numaidect. Hans se
duse ndat cu el la poart, unde gsi pe un ran
cunoscut lui care, lundu-l deoparte, i zise:
O venit jupneasa Vidra n sat la noi, i m-o trimes
s-i spun ca s vii numaidect la dnsa, cci are s-i
mprteasc lucruri vajnice. O tras la casa cumetrei
mele.
La auzul acestei veti neateptate, tot sngele pieri din
obrazul lui Hans, el se fcu galben ca ceara, inima i
sttu pe loc, rmase ctva fr a putea vorbi. n sfrit,
venindu-i n fire, rspunse omului:
ntoarce-te napoi i spune jupnesei c vin
numaidect, apoi se grbi s mearg la cavalerul Ulrich
pentru a-i cere voie s prseasc Cetatea pe un ceas.
Cpt aceast nvoire de la cavaler cu cea mai mare
greutate, numai dup ce l ncredin pe cinstea lui de
otean c se va ntoarce nainte de toac i dup ce
Conrad lu asupra lui orice rspundere pentru urmrile
ce ar fi putut s aib nefiina tovarului.

444

ans se duse pe la grajd, puse aua pe cal, i porni


n fuga mare spre Humuleti. (...)
La cele dinti cuvinte ale Vidrei nelese c ea dorea
ndeplinirea unei fapte n care el era hotrt, ce-i era
chiar poroncit de unul din mai marii si, cerut de
soia cavalerului Albrecht, a crei dorini erau sfinte
pentru toi otenii Cetii i era ncredinat c acea fapt
ndrznea se ndeplinea cu voia tcut a castelanului.
i acuma svrirea acestei fapte era mijlocul de a grbi
cstoria lui cu Vidra! Cuprins de bucurie, fu pe cale s-o
ntrerup i s-i destinuiasc ntreaga urzeal, dar cele
de pe urm cuvinte ale iubitei l fcur s-i schimbe
gndul. El hotr s-o lese n necunotin desvrit
despre cele ce se petreceau de diminea la Cetate i s
primeasc s-o ajute la scparea fetei, chiar n acea
sear, dar numai n urma fgduinii ce ea i va da c
nunta lor se va face a doua zi. (...)
Apoi Hans, binecuvntnd norocul neateptat care
ddea peste dnsul, se arunc pe cal i porni iar la fug
spre Cetate unde, ndat ce desclec, se duse de-a
dreptul la cavalerul Ulrich.
Domnule cavaler, i zise el, cred c nu are s mai fie
trebuin s plec eu cu fata.
445

i cine va merge n locul tu cu dnsa, zise


cavalerul, cci nu poate fi lsat singur.
Am gsit pe o rud a ei, rspunse Hans, o femeie
ce-mi este bine cunoscut i pe care o tiu vrednic de
toat ncrederea. Ea s-a nsrcinat s duc pe fat
teafr la casa prinilor. Cred c n toate privinele este
mai bine ca s rmn aice cci plecarea mea, odat cu
fuga fetei, ar putea s deie loc la bnuieli.
Se nelege c ar fi mai bine ca tu s rmi aice,
rspunse cavalerul; eu m hotrsem la plecarea ta sau
la acea a lui Conrad, numai fiindc nu tiam cu cine s
trimit pe acea nenorocit, mai ales c pn acuma n-am
putut afla cine este ea i unde se afl casa prinilor ei.
Dar tu, fr ndoial, trebuie s le tii toate acuma: le-ai
aflat cu bun seam de la ruda ei.
Hans i muc buzele de ciud, aducndu-i aminte
c, stpnit numai de dragostea lui pentru Vidra, uitase
s-o ntrebe mcar de numele fetei i i era ruine acuma
de uurina lui.
M iart, domnule cavaler, zise el, n bucuria mea
de a vedea c se nfoeaz un mijloc pentru a uura
ntreprinderea noiastr, am uitat s-i mai pun alte
ntrebri, dar pe rspunderea mea o putem ncrede
acelei femei i, desear, cnd i voi duce-o, voi afla de la
dnsa ct i de la fat toate amnuntele trebuitoare.
Cavalerul, avnd cea mai deplin ncredere n Hans, i
rspunse:
Eu m las pe ndejdea ta, dar te rog ca nainte de a
da cuiva pe aceast fat pe seam s te ncredinezi bine
dac acea creia i-o ncrezi este n stare s-o ocroteasc
pn ce va ajunge la casa ei. Pentru noi este mult mai
nimerit ca ea s fie dus acolo de alii dect de oamenii
446

notri, cci oricum, toat mprejurarea este destul de


neplcut i ar putea s ne atrag mai pe urm destule
greuti. Acum soarele se apropie de asfinit i ar fi bine
s mergi ca s iei cu Conrad cele de pe urm msuri
pentru a nchizelui izbnd. ndat ce va ncepe straja
n vremea creia vei scoate pe fat din chilie, vei trimite
s mi se deie de tire.
Hans se deprt pentru a ajunge la odile unde erau
slujitorii. Pe cei mai muli dintr-nii i gsi bei cu
desvrire; unii zceau pe paturile lor de scnduri,
cufundai n somnul adnc al beiei, alii edeau pe
lavie cu ulcica n mn, vorbind sau cntnd dar
nendrznind s se scoale de team s nu cad la
pmnt, cu glasuri ntrerupte de sughiuri, iar hotnogul,
cu vreo doi sau trei mai tari de cap, se micau prin odi
cu un pas nesigur. Conrad i nemii edeau mprejurul
lor i-i ademeneau necontenit s beie, zicnd c ar fi
ruine dac ar mai rmnea n vas o pictur de vin.
Sosirea lui Hans fu un prilej pentru a mai scoate nc
vreo dou cofe din butoiul ce prea fr fund, spre a bea
cu dnsul n sntatea lui. Hans deert i el vreo dou
ulcele, apoi se retrase ntr-un col unde rmase n
sftuire cu Conrad.
Amurgise acum bine, se schimbase att straja de la
poarta cea mare ct i strjrii de prin curte i de la
zidul nconjurtor, cnd Hans zise hotnogului:
Este vreme s schimbi strjrul de la poarta
temniilor; mi se pare c ai face bine s schimbi i
dumneata pe acel din chilia fetei.
Da, zise hotnogul, ncercndu-se n zadar s s
scoale de pe lavia pe care l intuia beia; e rndul lui
Lenghel Aron. Lenghel Aron, strig el, du-te de ridic pe
447

Boko Istvan de la ua fetei nchise i fii cu privighere


bun.
ndat, rspunse un slujitor gros i sptos, cu
prul i musteile rocovane, mai puin beat dect
ceilali, cci doi nemi l inuse necontenit de vorb.
Nu mai bea i te du ndat, strig hotnogul rstit,
cci altfel ai putea s dormi.
Las, Aroane, i zise un neam, nu mai bea i te du
la treaba ta, voi avea grij s-i aduc mai de-apoi un
ulcior plin.
Slujitorul cltinndu-se pe picioare, i lu sulia i
porni spre temni, nsoit de un neam cruia Hans i
optise cteva cuvinte la ureche, iar n curnd sosir, n
locul lor, neamul i ungurul care fusese de straj pn
atunce.
Dup ce trecu un sfert de ceas, Hans i cu Conrad
fcur semn acelui ce fgduise slujitorului care intrase
n straj s-i duc vin i oteanul, lundu-i mantaua
pe umere, iei numaidect. Ei l urmar n curnd,
oprindu-se dinaintea polobocului aproape deert. Peste
puin se auzir pai i un fonet de rochie prin curte i
Hertha, nsoit de oteanul care ieise n urma
semnului fcut de Hans, se oprir n faa lor.
Ai adus ulciorul? ntreb Hans pe otean.
L-am adus pe jumtate plin cu horilc tare i pe
jumtate cu vin vechi de Nicoreti, zise oteanul artnd
un ulcior de vreo patru oca.
Hertha, ntreb Hans, gata sunt hainele?
Da, zise Hertha, scond o legtur de sub manta,
cred c-i vor veni.
Wilhelm, zise Hans oteanului cu ulciorul, tu tii
vorba noastr. Du-te la ungur i f-l s beie: sti lng
448

el pn ce va cdea ca mort. Cnd s-a dus la straj era


pe jumtate gata, nu cred s poat merge pn la
jumtatea ulciorului. Cnd vei vedea c-i n nesimire,
iei afar i uier de dou ori de nti lung i a doua
oar mai scurt. Fritz Winkelmann tie tot i te va lsa s
treci. Tu, Connad, du-te s dai de tire cavalerului
Ulrich i ntoarce-te rpede napoi.
Oteanul, fr a mai rspunde, se ndrept spre
temni cu ulciorul ascuns sub manta i, trecnd pe
lng neamul de paz la ua de afar, o mpinse, apoi
scobor scrile care duceau la chilii i erau luminate de
o opai prins n prete.
Cine-i? strig slujitorul.
Prieten, rspunse neamul ungurete. i-am
fgduit un ulcior de vin i m in de cuvnt, adaose el
apropiindu-se de ungur.
S trieti, zise slujitorul, sunt pe jumtate mort de
sete. Nu tiu ce are vinul din aceast ar, dar pe ct bei
mai mult, cu atta i este mai sete.
Ia gust-mi dintr-aceasta, zise neamul, scond
ulciorul de sub manta i ntinzndu-i-l. El, pe lng acel
ce l-ai but pn acuma, este ca un brbat copt pe
lng un copil crud.
Minunat, zise ungurul pocnind din limb dup ce
sorbi lung din ulcior, aa neleg i eu. Dar nu bei i tu?
Cum nu, numai a vrea s tiu de ce am edea n
picioare i nu ne-am pune jos, zise Wilhelm, aternnd
mantaua pe pmnt i punndu-se pe ea, dup ce fcu
semn slujitorului s ieie loc lng dnsul. Apoi neamul,
lund ulciorul, se fcu c soarbe lung din el, dar avu
grij s nghit numai cteva picturi.
Sti, strig ungurul, mai las-mi i mie. i lundu-i
449

ulciorul cu admndou minile, ncepu s beie cu


lcomie.
Uf, ce bun, zise el, oprindu-se ca s rsufle, dar ce
tare. Parc-i foc, i duse iar ulciorul la gur.
Mai na i dumitale, zise el pe urm, nmnnd
ulciorul lui Wilhelm care se fcu din nou c bea, apoi i-l
ddu napoi, zicnd:
Bun, dar cam slab.
Ce slab, zise ungurul mprejurul cruia ncepuse a
juca sala cu uile chiliilor, cu scar cu tot; vinul este
tare, dar tu eti slab cci ulciorul joac n minile tale.
Numai cu greu izbuti s-l apropie la gur, dar atunce,
lipind buzele de el, nu mai ls nimic ntr-nsul, dar fu
dobort de puterea cumplit a amestecului i cnd voi
s-l ieie de la gur, l-ar fi scpat din mn dac nu l-ar
fi apucat Wilhelm.
Ungurul voi s vorbeasc, dar limba nu i se putu
nvrti n gur i czu pe spate n nemicare.
Wilhelm l privi ctva n tcere, apoi auzindu-l c
horiete, l lu de bra i-l scutur cu putere.
Scoal Aroane, zise el de mai multe ori, scoal c
iat hotnogul, dar Aron urm s horiasc din ce n ce
mai tare.
Atunce Wilhelm, sculndu-se trase mantaua de sub
slujitor care rmase nemicat pe pmntul gol i,
urcnd scrile, se duse pn la ua de afar unde zise
strjerului:
E gata, apoi uier n chipul cuvenit cu Hans. Trei
umbre se vzur apropiindu-se rpede:
Ei, bine? ntreb Hans.
Doarme dus, rspunse Wilhelm, o mie de trmbii
sunndu-i la urechi n-ar fi n stare s-l detepte.
450

Domnului s-i mulmim, zise Hans oprindu-se n


capul scrilor. Hertho, iat cheia; tu vei intra n chilia
fetei i vei face-o s se mbrace rpede, dar bag de
seam, n-avem vreme de pierdut, prin urmare
stpnete-i limba. Conrad i cu Wilhelm vor rmnea
lng ungur i, la cea mai mic micare ce ar face-o, i
vor pune un clu n gur i-l vor lega de mini i de
picioare. Eu v atept aice.
Hertha se cobor pe scar, urmat de Conrad i de
Wilhelm i n curnd se auzi ua chiliei deschizndu-se
pentru a fi nchis din nou.
Hans atepta plin de grij, uitndu-se la feretrile slii
celei mari, care strluceau ca nite luceferi n noaptea
adnc. tia c Balc, cu cavalerul Albrecht, cu Somossy
i cu oaspeii lor petreceau ntr-nsa, ateptnd ceasul
cinei, dar se tot temea ca nu cumva Balc, n urma
vreunui prepus, s prseasc pe ceilali pentru a se
ncredina de chipul cum este pzit prinsa lui. Zbava
Herthei i prea lung din cale afar.
Cu bun seam c afurisita de gai s-a pus la
vorb cu cealalt. i eu stau aice ca pe jratec din
pricina lor! Conrad, adause el tare, plecndu-se pe scri,
bate n u ca s ias mai iute acele zpcite.

451

ar nainte ca Conrad s fi putut ajunge la u,


aceasta se deschise i din chilie iei Hertha,
nsoit de un flcua care purta pe cap o plrie
de psl neagr, suman de aba cafenie, iari de ln
alb i ciubote.
Srmana, zise Hertha lui Conrad, prul i ajunge
pn sub genunchi i am fost silit s i-l rtez.
Nu mai sta la vorb, pleac mai curnd, zise
Conrad, foarte puin micat de jertfirea frumosului pr
al Ilenei.
Hertha urc rpede scrile urmat de Ileana i, gsind
n capul lor pe Hans, i zise nemete:
Iat fata, apoi adaose romnete ctre Ileana:
Urmeaz pe acest otean, el este nsrcinat s te
scoat din Cetate i s te ncredineze prietenilor
dumitale; poi avea deplin ncredere ntr-nsul.
Dumnezeu s-i ajute!
Ileana, cu totul nucit de toate cte se ntmplau
mprejurul ei, pricepea numai c o mn necunoscut
lucra la scparea ei. Fr a vorbi, mbro pe Hertha
i o strnse pe inima ei.
Lsai dezmierdrile, zise Hans, n-avem vreme de
pierdut cu asemenea fleacuri i, lund-o de bra, se
deprt cu dnsa pe poart.
Ajuni lng bolt, ls braul fetei, zicndu-i:
452

ine-te de mine.
Poarta era nc deschis i podul mictor neridicat;
straja era alctuit din doi nemi i patru romni din
satele asculttoare de Cetate.
M duc la Humuleti la o cumetrie, i nu m voi
ntoarce dect mine la amiaz, zise Hans strjrilor. n
lipsa mea Conrad Mller are privigherea peste strji, fii
cu bgare de seam.
Ostaii i dorir petrecere bun, iar Hans pi pe pod
urmat de Ileana i ncepu s uiere ntr-un chip
nepstor. Atunce, de la o fereastr din rndul de sus,
se auzi glasul cavalerului Ulrich:
Petrecere bun, Hans, zicea el, dar cu msur.
Mulmesc, domnule cavaler, att pentru dorin
ct i pentru sfat, rspunse oteanul care, ndat ce se
vzu dincolo de pod, i grbi mersul. Scoborr dealul
n tcere i, cnd ajunser n vale, apucar esul Ozanei
n sus, pn ce sosir la o moar prsit. Trecur
vadul pe o scndur i ajunser l-a grla unde, n faa
unui plc de arini i de plopi, era aezat o punte
ngust.
ndat ce se aflar dincolo de punte, din dosul unui
plop btrn, le iei Vidra nainte. Trecu pe lng Hans,
fcndu-se c nu-l bag n seam i se rpezi asupra
Ilenei care rmsese cu vreo civa pai n urm i,
apucnd-o n brae, o strnse la sn, zicnd:
Scumpa mea, iubita mea!
Dar totodat optea la urechea fetei:
Dac-i este drag viaa i cinstea i vrei s ajungi
teafr n casa prinilor, f-te c m cunoti, c-mi eti
rud. Spune-mi: drag Vidir.
Drag Vidr, zise Ileana, devenit cu totul fr
453

voin n urma zpcelii pricinuite de attea mprejurri.


Scump verioar, zise Vidra pe acelai ton,
srutnd-o din nou, n chip zgomotos i totodat i opti
de iznoav:
Cum te cheam?
Ileana, rspunse fata.
Drag Ilean, te credeam pierdut, ce fericit sunt
c te vd ieit din groaznica primejdie n care czusei,
apoi adog din nou, ncet:
Cine eti, de unde eti? i ncepu din nou s-o
srute, plecndu-i urechea la gura fetei care opti
rpede:
Sunt fata cneazului Balo de la Poiana, lng
Smirodava.
Vidira tia acum tot ce vroia s tie; lsnd pe Ileana
i ndreptndu-se spre Hans care se oprise n loc i
privea la dnsele, zise:
i mulmesc, din inim c m-ai ajutat s scap de
ocar pe iubita mea var Ileana. Am aice trei cai i doi
oameni de ndejde; nsoii de dnii, var-mea va putea
ajunge chiar mine la casa printelui ei, cneazul Balo,
de la Poiana lng Smirodava.
Apoi Vidra ddu un uier trgnat, i deodat ieir,
de sub frunziul arinilor, umbrele lui Stoian i a lui
Anton. Ei se apropiar aducnd dup dnii trei cai, dar
se oprir la vreo zece pai, pe loc. Stoian purta haina
preoeasc i potcapul, iar Anton era mbrcat rnete
i pusese, peste cciul, o glug care-i ascundea faa cu
totul.
Ateapt-m puin aice c am s spun cteva vorbe
printelui, zise Vidra, prsind pe Ileana i ndreptnduse spre Stoian i Anton.
454

Avei s plecai amndoi cu fata, le zise ea cu glas


supus cnd ajunse lng ei, vei duce-o n dealul
Osoiului, n pdure, la locul unde ateapt argatul meu,
Neculai, i vei atepta pn ce voi veni. Dac a ntrzia
mai mult de dou ceasuri dup sosirea voastr acolo,
plecai cu toii acas i n-avei grij de mine, voi ti eu
cum s m descurc. De fat ngrijii bine.
Dar, zise Stoian, n-ar fi mai bine s rmie numai
unul din noi cu fata i cellalt s vie cu Neculai aice,
cci cine tie dac neamul te va lsa s pleci.
N-avei nicio grij de mine, rspunse Vidra zmbind,
cel mult peste dou ceasuri avei s m vedei lng voi;
treaba mea este s scap de acest prost dup ce voi fi
scos de la el cele ce vreau s aflu. Dar oricum ar fi, mai
mult de dou ceasuri nu m ateptai n deal i s
plecai acas.
Fie pe voia dumitale, zise Stoian, dar ia sama ca nu
cumva s mearg lucrurile mai greu dect socoi.
Vidra ddu din umere i, lund unul din cai de
cpstru, l duse Ilenei.
Am zis tovarilor mei s nu se apropie de noi
pentru ca nici dumneata, nici eu s nu v putei
cunoate dac ntmplarea v-ar mai aduce vreodat fa
n fa, zise ctr Hans Vidra, care pusese lucrurile la
cale ntr-acest chip fiindc se temea ca neamul s nu
recunoasc pe Anton.
Foarte bine ai fcut, zise Hans, paza bun trece
primejdia rea.
Acum zise Vidra Ilenei, trebuie s ncaleci i s
pleci. tii a merge clare?
tiu, rspunse Ileana, dar dumneata nu vii cu
mine? adaose ea spriet la gndul c se va gsi singur
455

cu doi brbai necunoscui i mhnit c frumoasa


femeie care i arta atta prietenie o prsete.
Poi s ai toat ndejdea n printe, rspunse Vidra,
apoi lund-o iar n brae i srutnd-o, i opti la
ureche:
Peste cteva ceasuri voi fi lng dumneta. (...)
Prefacerea era un lucru potrivnic fiinii Vidrei:
stpnit cum era de patima ei pentru Mihu, numai
nchipuirea unei dezmierdri din partea altui brbat
strnea ntr-nsa un dezgust nemrginit, dar nc s-l
dezmierde ea? Cu ce plcere ar fi ucis pe neam n acea
clip. Dar tocmai de dragul lui Mihu trebuia s afle
numaidect tot ce se vorbete la Cetate despre el i, mai
ales, s scpe din cursa n care czuse sub stpnirea
unui ndemn nesocotit al inimii. Deci lu mna lui Hans
n mna ei i, neteznd-o, i zise oftnd:
Vd c ai rspuns la toate i c trebuie s m
supun dumitale, chiar nainte de a-i fi soie. Bine, ne
vom cstori mine...
Deodat glasul i se opri. Mna ei, dezmierdnd mna
puternic i aspr a oteanului dduse de un inel larg,
n care era nfipt o piatr tiet n trei fee, cu vrful
ascuit, pe care Hans l purta la degetul cel mic. Vidra
sri n picioare.
De unde ai acest inel? strig ea, cu glasul schimbat
i cuprins de un tremur.
L-am cumprat de la un slujitor domnesc, rspunse
Hans linitit.
Mini, zise ea, pipind inelul pe toate feele, mini,
strig ea mai tare cnd, pe una din fee, simi o
cresttur n chip de cruce.
456

Hans, uimit de micarea de care era cuprins i


nchipuindu-i c ea bnuiete c inelul i vine de la o
femeie i este geloas, desfcu cu putere mna lui din
minile ei, scoase rpede inelul i l puse n mna Vidrei,
zicnd:
Linitete-te, Hans i este credincios, nu vezi c
inelul nu este un inel de femeie?
Vidra cunotea prea bine inelul, cci ea l druise lui
Mihu cu doi ani nainte. Dar faptul c inelul era la
degetul lui Hans nu putea s arate dect c fusese luat
cu sila de la Mihu i atunce el poate nu mai era n via
sau, ceea ce era i mai grozav n ochii Vidrei, el l
druise sau l lepdase de bun voie.
De unde ai acest inel, mai ntreb Vidra cu un glas
care se fcea din ce n ce mai rguit.
L-am cumprat de la un slujitor al voievodului,
rspunse Hans, ncredinat c micarea Vidrei provine
dintr-o simire de gelozie i mgulit n fundul inimii, cci
se vedea n aceast micare o dovad de iubire.
i de unde l avea slujitorul? mai ntreb Vidra.
De la un ran care se afla cu fata pe care am scoso din nchisoare n urma voinii dumitale, rspunse
Hans.
Ce ran? Cum, i cnd? ntreb Vidra a crui via
prea atrnat de buzele neamului.
Fata era nsoit de un ran care scpase din
mna ttarilor cnd a ntlnit-o Balc, n satul Tama i,
cnd Balc a vrut s-o srute, ranul, ndrzne a ntins
la pmnt pe voievod dintr-o lovitur de pumn. Atunce
au nvlit slujitorii asupra ranului iar el, scond un
palo ascuns n iari, s-a aprat vitejete i nu ndrznea
nimeni s s-apropie de el cnd hotnogul l-a trntit la
457

pmnt cu arcanul. Cnd l-au legat, unul din ei i-a luat


inelul i mi l-a vndut mie pentru cinci groi.
Dar ranul ce s-a fcut?
L-au dus la Bacu i l-au dat pe mna oltuzului ca
s-l puie la moarte astzi n zori de ziu. Slujitorii
spuneau c om nalt, frumos i puternic ca dnsul nc
n-au vzut. Nu semna a ran, ci a voinic de soi.
Acuma Vidra nu se mai ndoia c acel voinic era Mihu,
i c el poate acuma nu mai tria. Trebuia ca ndat s
ajung ntr-o fug la Bacu, s vad dac mai triete,
s fac minuni pentru a-l scpa i, de va fi murit, s
moar i ea pe groapa lui.
Stteau n picioare i, nainte ca neamul s fi putut
face o micare ca s-o mpiedice, i luase avntul i o
apucase la fug, dar piciorul i se prinse ntr-o buturug
de salcie i czu jos. Mna lui Hans fu pe dnsa nainte
ca ea s fi putut apuca s se ridice. Se apr ca o fiar
i numai dup o lupt lung i dup ce neamul i puse
toarte puterile, izbuti s-o stpneasc i s-o duc la
locul unde ei sttuse pn atunce, sleit n puteri, dar
eu turburarea neputinii n inim.
Struind n credina c, purtarea ei era datorit unui
avnt de gelozie, Hans, ndat ce i recpt sufletul,
ncepu s-o mustre cu blndee pentru iuala ei, jurndui din nou c ea pe nedrept bnuiete credina lui.
Vidra tcea, puterea i fusese nvins, dar dorul de a
fugi, pentru a afla cu o clip mai curnd soarta
iubitului, rmnea mai viu dect adinioarea.
Trebuia s scape cu orice chip i, dac puterea ei nu
era ndestultoare, trebuia s cheme viclenia n ajutorul
slbiciunii sale. Puse mna la sn pentru a cuta cuitul
ce-l purta necontenit asupra ei, dar o nenorocire! cuitul
458

trebuia s fi czut jos n lupta cu Hans, cci mna ei nu


putu s-l afle. Atunce, din ntmplare, ochii i se oprir
asupra lungului junghier atrnat de brul lui Hans, n
partea stng. El ncetase s vorbeasc i sttea privind
la dnsa. Vidra izbucni ntr-un plns cu hohote i se
arunc jos.
O ce nenorocit, sunt! striga ea mereu printre
lacrimi.
Hans se aez lng dnsa i ncepu din nou s-o
mngie i s-i fac jurminte de credin, iar Vidra cu
ncetul liniti plnsul i ncepu s-i cear noi i cumplite
jurminte c i-a spus adevrul i c inelul nu este de la
alt femeie.
Hans, bizuindu-se pe nevinovia lui i ncntat
vznd c Vidra inea att de mult la credina lui, jur
tot ce ea i ceru, acoperindu-i minile cu srutri i
ndrznind chiar, din cnd n cnd, s nemereasc cu
buzele pn n obrajii iubitei. Ea suferea aceste srutri,
mai mult chiar, dup o bucat de vreme, Hans simi c,
cu braul ei cel stng nconjur mijlocul lui i capul
Vidrei cade pe umrul lui. Se folosi de aceast apropiere
pentru a-i acoperi faa cu srutri, iar cnd ea ridic
capul, l apropie de obrazul lui i i ddu o lung
srutare, n vinele lui Hans ptrunse un foc de o
cumplit dulcea.
O, Vidro! zise el pierzndu-i capul.
Dar atunce Vidra, strngndu-l cu putere, lipi buzele
ei de buzele lui, i apsnd pe el, l fcu s se rstoarne
la pmnt, cznd apoi pe snul lui.
Hans rmase uimit de fericire; vedea cum raiul i se
deschide naintea ochilor. Srmanul, rmase n rai!
Vidra, folosindu-se de turburarea lui, cutase cu mna
459

dreapt junghierul. Cu iueala fulgerului l scoase din


teac i dndu-se deodat nspre stnga pentru a
descoperi pieptul neamului, i nfipse fierul n inim
pn la mner, pironindu-i trupul pe pmnt. Un fior
scutur trupul lui Hans, apoi rmase mort cu sursul
pe buze.
Vidra sri n picioare; era alb ca varul, tot trupul i
tremura, privea leul neamului cu ochii holbai de
spaim. Nu pentru ntia oar ucidea ea, dar pn
atunci ucisese n lupt dreapt, vitejeasc, fa n fa,
ochi n ochi. Acuma avea groaz i ruine de fapta ei.
Dar gndul la Mihu, mort sau n primejdie de moarte,
nu ls n inima ei loc pentru cin.
Nu se putea altfel, zise ea.
..........................

460

doua zi, duminec, de diminea, trgoveii


Bacului, cnd ncepur s deschid dughenile,
fur cuprini de mirare vznd numrul mare de
rani necunoscui care miunau pe uliele oraului. De
obiceiu, din zece rani care treceau pe ulia n zilele de
trg i de srbtoare, fiecare negustor cunotea cel puin
apte sau opt, dar azi de-abia dac cunotea pe unul
dintre douzeci. Ungurii locuitori ai satelor mrginae,
care alctuiau totdeauna grosul acelor care veneau s
vnd, s cumpere, s petreac, sau chiar numai s
cate gura n ora, erau astzi pierdui ntr-o rnime
pe ct de numeroas pe att de necunoscut, mbrcat
n toate porturile din ar.
Dar bttoare la ochi era, mai ales, lipsa aproape
desvrit de femei: parc-i dduser ntlnire n
Bacu numai brbai i nc brbai zdraveni. i, spre
ncazul negustorilor, ei nu cumprau nimic i nici nu
intrau prin dughene.
La ce dracul s mai fi venit toi mojicii acetia att
de diminea n oraul nostru dac n-au ce vinde i nu
cumpr nimic, ntreb de pe prag blanariul Simion pe
vecinul su, abageriul Alexe.
Mai tii, cumetre, rspunse Alexe, nu-mi dau
1

Capitolul XLVII face parte din textul scos din prezenta ediie.(nve)

461

seam nici eu, adognd pe urm: doar s fi venit s


priveasc la cazna Punaului.
Simion Blanariul se btu pe frunte.
Bine zici, vecine, prost mai sunt eu c n-am ghicit-o
ndat. Au venit s priveasc la cazna hoului. Mila
domnului, de acuma o scpat lumea de dnsul.
Mrfurile strine nu vor mai plti o vam ndoit i,
ieftinndu-se poate va crete i aleveriul nostru.
Numai de l-ar chinui clul cum i se cade ca s se
ngrozeasc mojicimea i s-i piar pofta de haiducie pe
viitor.
Da, zise Alexe abageriul, soarele este sus: clul
trebuie s soseasc dac n-a fi i sosit la temni, iar noi
s mergem i s privim cnd l vor scoate. Vnzare tot
nu are s fie pn ce nu s-a isprvit cu dnsul.
Porunci bieilor din dughean s fie cu bgare de
seam.
Bine ai vorbit, cumetre, zise Simion, te nsoesc
bucuros, i se deprtar mpreun spre temni.
Pe msur ce s-apropiau, calea era din ce n ce mai
ticsit de lume i numai cu greu izbuteau s-i fac
drum prim mulimea ranilor, strecurndu-se printre
dnii, iar n drum faa abageriului se ntuneca din ce n
ce. n sfrit, cu mare greu, ajunser pn la temni i
s-apropiar de poart, unde se adunase mai muli
negustori, romni, sai i unguri.
Blanariul i abageriul, fiind fruntai ai breslelor lor,
fur ntmpinai prietenete de tovari. Unul din ei, un
butnar sas, lung i gros, cu prul galbn i cu faa
rocovan, vznd privirea ngrijat a abageriului, l
ntreb:
De ce eti aa de posomort, jupne Alexe, te doare
462

poate inima de soarta ce-l ateapt pe houl de Puna?


Ba nu, rspunse Alexe, m tem s nu ne doar pe
toi inima c el nu va avea parte de soart rea.
Nu te neleg. Ce vrei s spui? ntreb iar sasul.
Ah, doamne! Se vede c suntei orbi, zise abageriul
ntorcndu-se ctr toi negustorii care stteau cu
grmada naintea porii. Nu v-o cuprins mirarea de
numrul mojicilor necunoscui care au ptruns n ora
de ast noapte? Vzut-ai mai mult lume ntr-o
duminic n Bacu? Bgat-ai sam ci dintr-nii sunt
cunoscui i ci necunoscui, voi care ai copilrit n
acest ora i n mprejurimile lui?
ntr-adevr, rspunse sasul, vd o mulime de
rani, aproape toi necunoscui dar nu neleg pentru ce
te ngrijeti. Ei sunt venii s priveasc cazna hoului
vestit...
Dar, ntrerupse Alexe, n-ai vzut c cu toate c-i
cald ca n luna lui cuptor, toat mojicimea asta
pstreaz sumanele pe dnsa, parc ne-am afla n
vreme de iarn. De ai fi venit ca mine, strbtnd prin
mijlocul lor, zu c ai fi ngrijat cci coastele i coatele
dumitale ar fi simit ghioage, baltage i paloe ascunse
pe sub sumane.
i oare pentru ce s fi venit ei narmai n ora?
ntreb un meter ciubotar ungur.
Pentru ce? zise Alexe, dar n ce lume trii? Nu tii
voi c Punaul Codrilor, care pentru vod i pentru noi
este un duman i un ho, de rnime este privit ca un
mntuitor?
Nu pot s neleg pentru ce namestnicul voiete
numaidect ca cazna s se fac n faa norodului. Era
mult mai cuminte ca ea s se svreasc n temni i
463

numai moartea pe roat s se ntmple n faa obtii.


Tare m tem c norodul n loc s vad o privelite care
s-l ngrozeasc, va avea parte de una care-i va spori
ndrtnicia i cutezana.
Dac este aa, zise butnariul, apoi nu este nicio
clipal de pierdut: trebuie s dm de tire namestnicului
i oltuzului pentru ca ei s ieie msuri de aprare.
Tocmai atunce se auzi un zgomot mare. Din mulime
izbucnir huiduieli, uierturi, strigte de: clul!
clul! i deasupra mrii de capete, apru un steag de
slujitori clri care-i fcea loc lovind n dreapta i n
stnga cu lemnul sulielor. Mergeau n pasul cailor i, n
mijlocul lor, se vedea venind un car cu patru boi n care
edea mbrcat n rou, clul, avnd mprejurul su
ajutoarele lui, patru oameni nali i sptoi, mbrcai
rnete, iar un al cincilea un biet mic i sprinten
mna boii.
Cnd cel dinti rnd de slujitori ajunse la poarta
temniii, aceasta se deschise pentru a lsa s intre
prohodul n curtea care era plin de slujitori pe jos.
Vezi, zise butnariul lui Alexe, namestnicul nostru so ngrijit i o luat msurile trebuitoare pentru a respinge
pe mojici.
Alexe, ddu din umeri.
i ce vrei s fac o sut i cincizeci de slujitori, ci
i are namestnicul, fa cu dou sau trei mii de oameni
hotri? zise el.
Crua cu clul ptrunsese acum n curte i odat cu
cele de pe urm rnduri de slujitori, intrase i negustorii
notri, iar poarta se nchise dup dnii.
n mijlocul ogrzii, spre mirarea lor, vzur pe nsui
namestnicul, nconjurat de cpeteniile slujitorilor i de
464

mai muli prgari. Faa lui era ngrijat. Cum vzu pe


clu, i fcu semn s se deie jos din car i se apropie de
dnsul. Cnd Antal, nsoit de ajutoarele sale, se nchin
adnc naintea lui, namestnicul zise:
Mi se spune c oraul este plin de rani
necunoscui i narmai, s-ar putea ca ei s se fi adunat
spre a ncerca s fac scpat pe vajnicul ho osndit si ispeasc astzi frdelegile. Dumnealor, i
namestnicul art spre prgari, m sftuiesc, unii s nu
scot pe osndit afar ci s poroncesc ca cazna s se
ndeplineasc aice, n ograda temniii; alii ca fr a-l
mai czni s pun s-i taie capul i s-l arunce mulimii.
Mie ns nu-mi vine s art astfel mojicimii c mi este
team de dnsa; vreu ca acest ho i rsvrtitor s
moar n chinurile cele mai grozave, n faa mulimii,
pentru ca mulimea s vad de ce soart au parte acei
care se rzvrtesc mpotriva lui vod. Prin urmare sunt
hotrt s-l scot afar din curte i s-l duc la locul unde
mor hoii. Dac prietenii lui vor ncerca s-l scape din
minile noastre, slujitorii mei vor ti s le rspund
dup cum se cuvine. Dar, pentru ca s nu fie niciun
chip de scpare pentru el, i poroncesc ie i ajutoarelor
tale c, la cea dinti ncercare ce s-ar face din partea
mulimii, ndat s-l ucidei. Avei cu ce.
Antal, cnd auzi de sfatul prgarilor, se nglbeni, un
tremur l cuprinse i suflarea i se opri. Dac
namestnicul asculta de acest sfat, atunce pierdui erau
galbenii, cci din curtea plin de slujitori nici nu era de
gndit s poat scpa osnditul. Cnd ns auzi de
hotrrea namestnicului, de a scoate pe osndit din
ograd, el rsufl lung i i se pru c grmada de
galbeni scnteiete naintea ochilor lui.
465

Fii fr grij, stpne, zise el, osnditul chiar de ar


avea aripi ca s zboare nu ar putea scpa viu din
minile noastre. Numai s-mi dai voie s schimb fiarele
cu care este nctuat, prin altele care le-am adus cu
mine.
Asta este treaba ta, rspunse namestnicul, numai
s tii c dac cumva houl ar scpa cu via, tu cu
bun seam c nu vei vedea ziua de mine.
Namestnicul poronci temnicerului s aduc pe Mihu,
din beciul unde era nchis n ncperea de deasupra,
unde urma ca clul s-i schimbe fiarele i temnicerul,
urmat de clu cu ajutoarele lui, dispru pe ua temniii
i n curnd se auzir lovituri de ciocan.
Negustorii care urmase prohodul clului se apropie
n acest timp de prgarii care nsoeau pe namestnic i
ncepuser a schimba cu ei preri asupra hotrrii
namestnicului. Cei muli o ludau: unii prooroceau c
mojicii nu vor ndrzni s se mite, alii, ziceau c chiar
dac s-ar mica, nimic n-ar isprvi n urma msurilor
luate de namestnic. Numai Alexe Abageriul se arta tot
ngrijat.
Mai tii ce se poate ntmpl n astfel de
nvlmal, zicea el. Clul i ajutoarele lui au poronc
s ucid pe osndit la cea dinti ncercare a mulimii.
Dar dac ei cad ucii de sgei, de pietre sau de pi
nainte de a-l putea ucide? Aa-i c houl poate s
scape?
De prea multe te temi, cumetre Axente, ziser
negustorii, mai muli din ei zmbind de grijile
abageriului.
Dar dac clul este cumprat de prietenii
Punaului? mai urm Alexe. Rdei? N-avei pentru ce.
466

tii ca i mine c houl, n vremile din urm, a strns


bani cu ghiotura. Ai vzut oameni mari, cpitani i soli,
care s-au vndut pe bani i credei c un clu, un om
cu sufletul vndut de mult dracului, ar sta la ndoial ca
s se vnd unui ho pentru un desag de aur?
Dac aceste cuvinte nu strnir nicio grij nou n
negustori, se pru c deteapt oareicari bnuieli n
namestnic, cci, chemnd pe hotnogul slujitorilor, i
poronci s ieie pe lng dnsul doi oteni alei, s se
suie n car cu ei, cu osndit i cu clu i, la cel dinti
semn, de prieteug din partea acestuia din urm sau a
ajutoarelor sale, s-i, strpung cu paloele, att pe
dnii ct i pe osndit. Namestnicul de-abia isprvise
vorba cnd se vzur, ieind din temni, temnicerul cu
clul i cu ai si, ducnd n mijlocul lor pe Punaul
Codrilor. Mihu era galbn, cu barba crescut, slbit n
urma lipsei de aer i de hran ndestultoare, plecat sub
povara ctuelor, dar faa lui era aproape vesel i ochii
mai vioi, mai plini de ndrzneal dect oricnd. Una din
ajutoarele clului gsise chip s-i opteasc la ureche
cuvintele:
Lanurile sunt slabe; prietenii vegheaz.
Vajnic hooman! ziser unii din negustori, privindul lung.
Uite ce fudulie n ochii lui! Parc n-ar merge la
roat, ziser alii.
Ce pcat c n-avem s putem auzi mrturisirile ce
le va face cnid va fi cznit, cci slujitorii vor face cerc i
vor inea norodul departe, zise butnarul sas.
Namestnicul chem nc o dat pe Antal i l puse n
cunotina noii msuri ce luase, poroncind nc o dat,
n faa hotnogului de slujitori, c la cea dinlti bnuial
467

de vicleug s puie pe clu i pe oamenii lui sub palo.


Mihu fu suit n car i lng dnsul se aezar
hotnogul i doi slujitori cu paloele goale n mn,
clul i dou ajutoare de ale sale, nencpnd mai
muli n car, celelalte dou urmar pe jos. Carul era
nconjurat de slujitori pedetri, cei clri aezndu-se
mprejurul lor, n cap i n urma carului, iar
namestnicul, care nclecase i el, lu loc printre
clreii din urm.
Poarta deschizndu-se, prohodul prinse a iei.
Slujitorii clri i deschideau drumul prin mulimea care
se ddea la o parte n tcere. Cu toii ateptau ca carul
s ias la iveal i, cnd apru pe poart, miile de priviri
rmaser pironite pe Mihu. Un iat-l! izbucni din mii
de piepturi cnd, n picioare, n mijlocul carului, se vzu
chipul mndru al Punaului. Dar ndat dup acest
strigt
urm
tcerea
cea
mai
desvrit,
nemaiauzindu-se dect copitele cailor lovind n bolovanii
de pe drum, scritul roilor carului i cte a-ho!
Bourean! al bietului de lng boi.
Mihu privea mndru i linitit marea de capete care
aintea ochii asupra lui; fr ndoial c recunoscuse
muli prieteni i muli tovari, dar faa lui rmase
neschimbat i nemicat.
Prohodul strbtuse vreo dou ulii fr ca s se fi ivit
cea mai mic mpotrivire i namestnicul ncepea s
cread c temerile lui fusese fr temei cnd, la o
rspntie, s-auzi deodat un glas de femeie strignd:
Nu lsai oameni buni s se omoare prietenul i
ocrotitorul vostru! Dac suntei brbai, srii cu toii il scpai. Scpai pe Punaul Codrilor! Scpai pe
sprijinul srcimii!
468

Strigtele ieeau din gura unei femei frumoase, cu


pletele blai despletite pe umere, care se suise pe taraba
unei frngherii.
Namestnicul deschidea gura ca s poronceasc
slujitorilor s puie mna pe ea cnd, deodat, boii de
nainte de la car o rupser la fug, parc cuprini de
turbare i rsturnnd n calea lor pedestrai i clrei.
Bietul care-i mna vrse, nebgat n seam, o andrea
lung de o palm n nrile unuia dintr-nii.
Totodat o ploaie de bolovani czu asupra slujitorilor
i oamenii adunai de amndou prile nvlir asupra
lor cu arme inute pn atunce ascunse sub sumane.
n urma zmunciturilor carului, acei ce se aflau ntrnsul czur grmad, unul peste altul, iar cele dou
ajutoare ale clului, care nu ncpuser i umblau pe
jos pe lng car, sriser ntr-nsul i, mpreun cu
ceilali, menineau n fund pe hotnog i pe cei doi
slujitori ce-l nsoeau. Mihu, care acum se ridicase,
izbuti s se mntuie de fiarele ce-i nctuau braele
printr-o singur i puternic zmucitur. Smulgnd cu
minile lanurile de la picioare, sri jos din car, rupse
paloul din mna unui slujitor pe care, numai dintr-o
lovitur de pumn n cap l trnti la pmnt i,
strbtnd ca un fulger rndurile otenilor, dispru n
mulimea ranilor.
Chiote de bucurie salutar scparea Punaului i
mulimea se npusti asupra slujitorilor cu o turbare
ndoit. Otenii se aprar vitejete dar n curnd
czur, zdrobii sub loviturile unor potrivnici de zece ori
mai numeroi. Namestnicul, de la nceputul luptei,
zcea mort cu capul spintecat n dou de o lovitur de
baltag, cpitanul de slujitori, cu pieptul strpuns n zece
469

locuri, i ddea sufletul, iar hotnogul rmase mort n


car sub cuitele nchipuitelor ajutoare de clu. Civa
slujitori mai luptau cu vitejia dezndjduirii, tiind bine
c pentru dnii nu era iertare. n curnd fur
mcelrii pn la cel din urm. Negustorii fugiser care
ncotro putuse, unii se ncuiaser n casele lor i
ncinseser trbile, alii, neputnd strbate prin uliile
ndesate de rani, se ascunser pe unde putuser.
rnimea nvingtoare i stpn pe ora,
nemaivznd naintea ei dumani de lovit i mpins de
setea de stricare strnit de lupta purtat, ncepu s se
arunce asupra dughenilor rmase deschise. n curnd
Mihu i cu Crbu, cutreiernd uliele, puser capt
neornduielilor. ranii primir poronca s se ntoarc
la vetrele lor afar de cteva sute care aveau s rmie
pn n sear sub povuirea lui Crbu. Puin cte
puin uliele se golir de strini, dar Bacul nu-i
recpt privelitea obinuit cci negustorii rmaser
nchii n casele lor.
Oraul fiind fr diregtori i fr paz, Mihu care se
oprise la casa frumoasei surori a lui Crbu, trimise saduc pe oltuz cci acesta, n vremea luptei, ateptase
sosirea osnditului la locul de cazn de la gura
Brnatului, unde plecase clare, pe drumul cel mai
scurt. Mihu i ncredin ocrmuirea oraului,
sftuindu-l s umble pe la negustori, din cas n cas,
ca s-i ndemne s alctuiasc o straj pentru pzirea
bunei rnduieli i ridicarea morilor.
Sasul care naintea lui Mihu ngenunchiase, creznd
c-i sosise ceasul cel de pe urm, plec voios i, pe la
prnzul cel mare, o parte din dugheni erau deschise, iar
negustorii cu calfele lor, ajutai de un numr de rani
470

rnduii de Crbu, ncepuse s strng slujitorii mori


i s-i duc la groapa mare ce se spa pentru dnii,
aproape de biserica catolic, iar trupurile puinilor
rani mori fuseser ridicate de rude i de cunoscui i
pornite spre satele lor.
Crbu pusese pe Mihu rpede n cunotin despre
toate cte se petrecuser n ar de la plecarea lui. Era
acuma s-i povesteasc chipul n care izbutise s
isprveasc scparea lui, cnd Mihu, tindu-i deodat
cuvntul, l ntreb:
Dar fata care era cu mine nu tii ce s-o fcut i
unde o dus-o Balc?
O dus-o la Cetatea Neamului, unde o ine nchis,
rspunse Crbu. tim bine c pn acum n-o putut
s-i fac niciun ru, cci crijatul cel btrn n-o suferit
ca mielul de voievod s se ating de dnsa ct vreme
ea se afla sub acopermntul su. Dar mine, n zori de
ziu, voievodul urmeaz s plece, cu bun seam va lua
fata cu dnsul.
Degrab un cal de clrie, strig Mihu, pn n
sear voi fi la Cetate, cu voia lui Dumnezeu i cu
ajutorul printelui Isaia, cel trziu mine cneghina va fi
scpat i Balc n lanuri. Dup cele ce s-au petrecut
astzi izbucnirea rscoalei nu se mai poate ntrzia.
Cetatea va fi n minile noastre oricnd va voi printele.
Tu, Petre, trimete poronci n toate prile pentru ca toi
credincioii notri de mna nti s se pregteasc i s
se ndrepte spre Cetate unde ne vom aduna cu toii.
Mine sear s fii nesmintit la Cetate. Cred c la noapte
printele va da poronci i pentru ridicarea obteasc.
Ah! de a avea aice pe Trsnet sau pe Vijelia.
Trsnet i Vijelia sunt aice cu Onea, rspunse
471

Crbu, i in de o sptmn n grajd la mine; dup


lunga odihn ce au avut-o, nu cer dect fug nebun.
Mihu de-abia i ddu timp s mbuce cte ceva din
mncrile ce-i fusese puse dinainte de frumoasa gazd,
apoi lundu-i ziua bun i de la Stanca i de la Petrea,
sri pe Trsnet care nechez de bucurie la vederea lui i
urmat de Onea, strbtu la treapd oraul iar, odat
dincolo de podul Bistriei, porni la fug spre Cetate.
Las satele la o parte, tind curmezi peste vi i peste
dealuri, pe crri cunoscute lui.
Fcu ntiul popas la Roznov i al doilea la
Ghindoani unde-l prinse noaptea. Pe la nou ceasuri
dup vremea, noastr era n Humuleti, unde lsnd
caii cu Onea, se ndrept grabnic pe jos nspre sihstrie.

472

rintele Isaia i cu Stroici plecaser joi din


Tecuciu. Tind curmezi peste dealuri, ajunser
de amiaz la Rctu, pe malul Siretului; trecur
apa cu luntrea, la Rcciuni, cu puine ceasuri dup
ttarii urmrii din scurt de ctre Balc.
n aceeai sear ajungeau n Bacu i petreceau
noaptea la Stanca lui Floare, unde printele Isaia se
ntlni cu Crbu care ddu printelui seam
amnunit despre ct se ntmplase n vremea ct
lipsise din ar i, mai cu seam, despre mersul vmilor
Punaului dup cum le zicea poporul. Aceste vmi
aduser, n acele cteva luni, foloase neobinuit de mari.
Petrea mai art printelui c vorbele rspndite de
oamenii lor prin popor ncepeau a da roadele cele mai
mbucurtoare i c pretutindeni rnimea arta cea
mai mare ndrjire n susinerea drepturilor sale cnd
aceste erau clcate de cneji i de diregtori.
Printele se art foarte mulmit de cte auzi de la
Crbu i, la rndul lui, i povesti parte din cte vzuse
i isprvise n vremea cltoriei. i mai arta c lucrul
fiind copt, nu mai era nevoie s se amie izbucnirea
rscoalei pe mult vreme i c ndat ce va fi sosit la
sihstrie, este hotrt s scrie lui Bogdan pentru a-l
473

vesti s fie gata de plecare.


A doua zi, vineri, cltorii notri plecar din Bacu
cnd se crpa de ziu i se ndreptar spre Neamu prin
drumuri lturalnice, poteci i crri, lsnd drumul
mare deoparte, mai ales pentru ca nu cumva s
ntlneasc pe cineva de la Cetate sau din Trgul
Neamului care s recunoasc pe Stroici. Acesta trebuia
s zboveasc cteva zile la Neamu spre a-i da timp s
se sftuiasc cu printele asupra tirilor ce trebuiau s
vie acestuia, att din toate ungheriile rii ct i de la
Bogdan. Pe urm, la sosirea lui Mihu, acesta avea s-l
duc la un loc teafr, unde s poat atepta izbucnirea
rscoalei. Dac l-ar fi ntlnit acuma, pe drum, cineva
care-l cunotea i care ar fi vestit pe cavaleri despre
sosirea lui i-ar fi fost greu, dup ngrijirea de care
avusese parte acolo, s nu se arte pe la Cetate, ceea ce
tefan nu voia cu niciun pre.
Fcur un lung popas n pdurea de sub dealul
Balaurului, de unde plecar tocmai pe la toac, astfel c
putur ajunge la sihstrie n ntunericul nopii, nevzui
de nimeni. tefan, fu adpostit de printe ntr-o
despritur locuit pn atunce de Paisie, care primea
puin lumin printr-o crptur fcut cu mult
meteug n bolt i a crei mbrcminte se alctuia
dintr-o icoan a Maicii Domnului, un pat de scnduri
acoperit cu o saltea de paie, o mic mas rotund i
dou scaune de lemn alb. Ucenicul i mut locuina
ntr-un fel de bordei lng u. Dimineaa i amiaza zilei
urmtoare trecuse n deschiderea i cetirea crilor
sosite de la Bogdan i din ar, precum i n luare de
lmuriri de la Paisie. Bogdan scria c toate msurile din
partea lui sunt luate, c nu numai aproape toi cnejii i
474

stenii locuind n mprejurimile Cuhnii, dar chiar alii,


locuind mai departe sunt gata s-l urmeze adognd c
ndjduiete s intre n Moldova cu o oaste de mai
multe mii de oameni. Toate tirile din ar erau,
asemene, aa de mbucurtoare nct printele i cu
Stroici se neleser s hotrasc ca rscoala s
izbucneasc prin mijlocul lunii viitoare, octomvrie, cnd
oamenii vor fi strns de pe cmp toate bucatele i vor fi
adunat toate vitele n trle.
Tocmai cnd puneau la cale, spre sear, oareicare
amnunimi, iat c intr Paisie cu faa tulburat i le
vesti c Onea sosise de la Bacu clare cu veti rele i
cerea s vorbeasc numaidect cu printele. Adus n
faa lor, Onea care le pru mbtrnit cu zece ani i al
crui trup ntreg era cuprins de un tremur, le povesti n
cuvinte ntretiete, c Punaul Codrilor fusese prins de
Balc cu o zi nainte, n Tamai, aruncat n temnia din
Bacu i recunoscut acolo de un ciangu osndit la
moarte,
care-i
rscumprase
viaa
artnd
namestnicului c ine n puterea lui pe dumanul vestit
al domniei. Mihu fusese judecat chiar n acea noapte de
namestnic, ajutat de oltuz i de prgar i osndit s
moar pe roat n dimineaa duminecii urmtoare, dup
ce i se vor fi stors, prin cazne, numele tovarilor i a
tainelor lui. Printele Isaia, la auzul acestor vetii
neateptate, rmase ca nimicit. Era ameninat s
piard, printr-o moarte ruinoas i plin de chinuri, pe
acela care, pe lng c l iubea ca pe copilul lui, era
unealta cea mai de pre pentru ndeplinirea lucrrii de
mntuire a neamului nceput de el. Dar era prea brbat
i prea stpn pe simirile lui pentru a-i ngdui siei
s rmie mult vreme dobort de simirile lui.
475

Revenindu-i rpede n fire, Isaia ntreb pe Onea


dac Mihu fusese cznit n nchisoare. Onea i rspunse
c Mihu, ndat ce se vzuse recunoscut, mrturisise c,
ntr-adevr este Punaul Codrilor i c ndeplinise toate
faptele de care era nvinovit. Namestnicul hotrse
deci ca el s fie cznit numai n faa norodului, pentru
ca cazna s fie mai lung i s ngrozeasc pe norod mai
tare.
Slav domnului, puterile lui Mihu sunt neatinse!
strig clugrul i se pru c o stnc i este luat de pe
piept.
Nu m ndoiesc, urm el, c cu ajutorul lui
Crbu va ti s scape de primejdie. Ce msuri pus-a
Petrea la cale pentru mntuirea cpitanului?
Onea rspunse c Crbu luase msuri pentru a
aduna duminec de cu noapte, mai multe mii de rani,
cu ajutorul crora ndjduia s mprtie pe slujitorii
voievodului, s puie mna pe namestnic, pe oltuz i pe
prgari i s sloboad pe Mihu din nchisoare.
Nu m ndoiesc c va izbuti, zise printele care
prea acum mai linitit. ntoarce-te ndat la Bacu.
Paisie te va duce la Humuleti unde i va da un cal bun
i odihnit. Gonete pn la Roznov unde vei gsi alt cal
la dasclul Gheorghe i, de acolo, zorete de ajunge la
Bacu nainte de ziu. ndat ce vei sosi, spune lui
Crbu s nu crue nimica. S verse, de va fi trebuin,
praie de snge, s mprtie nmoluri de bani, dar s
scape viaa cpitanului. S ne trimitei din ceas n ceas
cte un om clare cu veti. Mergi!
Stroici i Paisie i putur da seam c printele era
mult mai ngrijat dect voia s arate. El rencepuse n
adevr cu tefan punerea la cale a msurilor ce urma a
476

se lua n prevederea rscoalei, dar era uor de vzut c


nu ddea mintea lui ntreag sftuirii. Noaptea fu fr
somn pentru tustrei locuitorii sihstriei; dimineaa zilei
de duminec se ntrunir la sfnta liturghie, dar dup
aceast slujb ceasurile se fcur din ce n ce mai grele.
Cu toat stpnirea de sine de care se bucurase Isaia, el
ncepu s nu-i mai poat inea nerbdarea n fru. Mai
muli necunoscui se nfoar n cursul dimineei la
sihstrie; voroavele tainice ce le avea cu dnii i
sftuirile cu Stroici n urma acestor voroave, l ajutar so duc pn la amiaz. Dar dup prnz ceasurile
devenir nesuferite i Paisie fu trimis naintea tirilor, la
Humuleti.
Trecuse de toac cnd el se ntoarse cu vesitea c
Punaul Codrilor a scpat i este stpn pe Bacu. Alt
veste nu mai sosi pn n noapte i printele cu Stroici
ncepeau s fie din nou ngrijai. Tocmai cnd erau s se
culce, se auzi btnd n u i Mihu nsui intr n
peter. naintnd ctr clugr se plec ca s-i srute
mna, dar btrnul cuprinzndu-i capul cu braele, l
strnse cu putere la piept, apoi fr a-i da drumul
ndrept o rugciune fierbinte de mulmire ctre cel
atotputernic. n curnd ns i stpni bucuria i ceru
lui Mihu mai multe amnunte asupra chipului scprii
lui, i-i puse ntrebri asupra strii n care lsase
Bacul. Se bucur mult cnd auzi c ranii adunai
pentru a-l scpa se mprtiese i c puterea fusese dat
n mna oltuzului.
Luat-ai msuri, ntreb el, pentru ca Crbu, sora
lui, precum i toi acei care s-ar putea vdi c au luat
parte la scparea ta, s prseasc Bacul i s se
adposteasc n locuri tefere pn la izbucnirea
477

rscoalei obteti?
Nu, rspunse Mihu, n gndul meu rscoala de azi
diminea, de la Bacu, nu poate dect s fie urmat
ndat de rscoala ntregii ri. Am i luat msuri pentru
ca toi acei care in cu noi s ieie armele i s se
ndrepteze spre Cetate.
Faa lui Isaia se ntunec.
Ai fcut o greal neiertat care ar putea s
zdrniceasc ntreaga noastr micare. Rscoala nu
trebuie s izbucneasc nainte de o lun i ea nu va
izbucni. Paisie!
Ucenicul se grbi s se nfoeze.
D ndat de tire lui Dumitru Prisacariu s-aprind
n vrful Oglinzilor, cinci focuri n chip de cruce, cu unul
mai mare n mijloc.
Mihu nglbeni acuma la rndul lui, cci acest semn
voia s zic: ncetarea oricrei micri pn la primirea
altei poronci de la printe. i cnd Paisie voi s ias spre
a ndeplini poronca clugrului, Mihu i se puse nainte.
Pentru numele lui Dumnezeu, printe ascult-m,
zise el. Amnnd izbucnirea rscoalei nc pe o lun, dai
vreme voievodului s strng slujitorii pe care s-i
trimit, sub poronca lui Balc sau al vreunui alt fecior
domensc, n mprejurimile Bacului, spre a cuta pe
acei care au luat parte la scparea mea, a-i pedepsi i a
rzbuna moartea oamenilor domneti ucii azi
diminea. i dai sam de jafurile i de frdelegile ce
vor avea s le sufere de la oteni bieii oameni care
locuiesc n satele dimprejurul oraului? Nu este o
datorie sfnt pentru noi s-i ferim de aceste rele i
acum, cnd nceputul este fcut, cnd toat ara este cu
noi, s ne sculm cu toii i s zdrobim pe Sas i pe ai
478

lui, fr a le mai da vreme s fac noi jafuri i noi


schingiuiri?
Sau, rspunse clugrul, s le dm prilej s
striveasc, ei, o rscoal nc necoapt i ru chibzuit,
ajutndu-i astfel s ntreasc pentru vecie domnia
jafului i a frdelegilor.
Peste o lun nu vom fi mai gata dect astzi, zise
Mihu.
Peste o lun, zise printele, Bogdan va fi la hotarul
nostru cu zece mii de maramureeni; Toma Alimo i
Gheorghi al algi vor fi avut vreme s-i strng
brldenii i codrenii. Mergi Paisie!
Dar Mihu urm s opreasc calea ucenicului.
Balc este n cetate i dac nvlim ast-noapte
asupra ei i ne facem stpni pe dnsa, putem pune
mna pe el, lipsind astfel pe Sas de braul cel mai vnjos
din oastea lui, de mintea cea mai ager din sfatul lui.
Balc este otean vrednic i om iscusit la minte,
lipsa lui ar fi o pagub mare pentru voievod, dar mai
mare pagub ar fi pentru noi lipsa ajutorului a attor
mii de maramureeni, de brldeni i de codreni! n
asemenea mprejurri, loviturile nu trebuie s fie rzlee,
ci s se deie toate deodat, spre a avea mai mult
putere. D-te n lturi i las pe Paisie s treac.
Mihu nu se mic de dinaintea uii.
Printe, zise el, n cetate nu este numai Balc, dar
ntr-nsa mai este nchis o fat nenorocit i
nevinovat. Ea este fiica unuia dintre credincioii notri
de cpetenie, a cneazului Balo de la Poiana, unde am
fost gzduii i unde am avut sfatul cel mare de ast
primvar. Am avut norocul s-o scp din mna ttarilor
i, mpreun cu dnsa, am czut n acea a lui Balc, la
479

Tarnai. Ea este nchis n temnia Cetii; Balc a vrut so pngreasc, dar crijatul cel btrn n-o suferit ca o
asemenea frdelege s se ntmple n zidurile
ncredinate pzii lui! Ct se afl n Cetate ea este
teafr, dar chiar mine Balc pleac la Suceava, lund-o
cu dnsul... Printe, adause el cu glasul tremurnd,
iubesc pe aceast fat, m-am logodit cu dnsa. Nu lsa
ca logodnica mea s fie necinstit de Balc! Fie-i mil de
dragostea noastr! S strngem pe credincioii ce-i avem
n mprejurimi; ntr-un ceas se pot aduna destui pentru
ca s spargem pretele ce desparte hruba spat de
dumneta n drumul care vine pe sub pmnt, din ora la
fntn din curtea Cetii; pn n ziu putem s fim
stpni pe dnsa.
nainte de a m gndi la nimicuri, rspunse
clugrul cu nerbdare, trebuie s m gndesc la
mntuirea neamului meu. Nu voi pune n cumpn
viitorul lui cu cinstea sau cu viaa unei fete, fie ea chiar
copila cneazului Balo i ibovnica ta. Uii, adaose el cu
glas nsprit, jurmntul ce l-ai fcut. Jurat-ai pe sfnta
cruce c ai s trieti numai pentru mntuirea
neamului tu, c nu vei urmri alt el, c nu vei avea
alt ndejde pn ce nu vei vedea acea mntuire
mplinit? Juratu-mi-ai supunere oarb chiar cnd i
voi poronci s jertfeti viaa, poate i prieteni? Slab de
nger eti tu, mic este iubirea ta de neam dac te
ngrozeti la gndul c trebuie s-i jertfeti o muiere i
dac vrei s primejduieti viitorul unui neam ntreg
pentru a scpa pe o singur fiin. Dar dac patima te
orbete pe tine, datoria mea este s veghez i s nu
ngdui ca slbiciunea ta s nimiceasc o munc att de
sfnt. n lturi!
480

Fr a se deprta de la u, Mihu czu n genunchi.


Printe, zise el cu minile ntinse, am jurat precum
zici i vreu s-mi in jurmntul cu sfinenie. Dumnezeu
tie c-mi pare dulce de inut, dar, te rog, nu-l face n
zadar crud i nesuferit de dureros. i jur c izbnda
noastr este mai presus de ndoial i c pricina noastr
poate numai s ctige prin darea unei lovituri grabnice
i neateptate.
Uii, strig cu glasul rstit clugrul care pierduse
acum cu totul nerbdarea i ai crui ochi strluceau de
mnie, uii c hotrrile s ieu de mine singur i c tu
eti numai menit s le mplineti! S vedem dac vei
ndrzni s ntrebuinezi puterea mpotriva mea i,
apropiindu-se de Mihu, care, dei n genunchi,
mulmit staturii sale uriee, avea umerile la nlimea
umerilor btrnului mic i sarbed la trup, iar cu capul l
ntrece, l mpinse la o parte.
Mihu, scuturndu-se ndat, se ddu n lturi.
Mergi, Paisie, i ndeplinete poruncile mele.
Ucenicul iei fr ca Mihu s fac niciun semn de
mpotrivire.
Printe, zise el dup ce ua se nchise, ai fcut ceea
ce ai crezut de datoria dumitale s faci; voi face acuma
i eu ceea ce inima mi poroncete s fac, i,
nchinndu-se, iei pe u nainte ca printele s mai fi
putut zice un cuvnt.
Nu m ateptam la asemenea purtare din partea lui
Mihu, zise ctr Stroici clugrul, dup ce se primbl
ctva prin chilie.
Iart-m, printe, dac cutez i eu s zic c o
izbucnire nentrziat a rscoalei mi se pare mai puin
primejdioas dect cuvioiei tale. Eu cred c puterile ce
481

le avem la ndemn sunt prea ndestultoare pentru a


ne face stpni pe toat Moldova i a sili pe Sas s fug
peste muni, sau s se nchid n cetatea Sucevei. Apoi,
punnd mna ast noapte sau mine noapte pe Cetatea
Neamului, am pune mna i pe Balc, dnd astfel lui
Sas o lovitur de moarte.
Aa este, rspunse clugrul, lovitura pentru Sas
ar fi cumplit i pentru noi folosul mare dar, odat cu
izbucnirea rscoalei, ai notri ar striga i pe Bogdan ca
domn, cci astfel pus-am la cale cu toii. La auzul unei
asemenea veti, ungurii ar putea poate s taie calea
voievodului, s-l mpresoare cu puteri covritoare i sl zdrobeasc. i acuma te ntreb, bine am sta noi oare
atunce? Folosul de a fi pus mna pe Balc, mare cum ar
fi, atrna-va el oare n cumpn tot att de greu ca
pierderea cpeteniei asupra creia cu toii ne-am unit?
Oare nu este de prevzut c n clipa n care s-ar afla
despre nfrngerea i, poate pieirea lui Bogdan, n
inimile multor cneji s-ar nate pofte de domnie care ar
rzlei puterile, minile i inimile noastre? mi este oare
iertat mie, namestnicului lui Bogdan, mie care n faa lui
Dumnezeu am luat asupr-mi o rspundere att de
grozav, s primejduiesc astfel izbutirea unor scopuri
att de nalte, pregtite cu aa de mult grij i a cror
izbnd este altfel nendoielnic?
Stroici tcu, neputnd dect s se nchine n faa
agerimii de minte i a prevederii clugrului.
Sunt ncredinat, urm acesta, c nu vor trece
multe zile i Mihu nsui va recunoate ct dreptate am
avut s rmn nenduplecat fa de rugmintele lui.
Nu te temi, printe, zise Stroici, c nepotul
dumitale s nu ncerce, singur sau cu civa prieteni, s
482

scape pe acea fat din minile lui Balc? Cuvintele lui


cele de pe urm ar putea s deie de bnuit....
Aice Stroici fu ntrerupt prin intrarea lui Paisie, galbn
i fr de suflet.
Jupnul Mihu s-o dus la Cetate ca s se predeie
crijailor, strig el cu un glas ntretiet.
De unde tii? ntreb Isaia, nglbenindu-se la
rndul lui.
El singur, m-o ajuns pe drum dup ce o nclecat
pe calul pe care-l lsase la ua sihstriei i era urmat de
Onea. Mi-o zis s vin s-i spun c se duce la Cetate ca
s se predeie cavalerilor i lui Balc i o adogit c
ndjduiete c nu-l vei lsa n minile lor. Apoi m-o
prsit i l-am vzut gonind spre Cetate.
Trsnetul cznd la picioarele lui Isaia n-ar fi putut s
aduc n nfoarea lui o schimbare mai cumplit.
Ce nebunie! strig el desndjduit. Pentru atta
lucru scpat-a de moarte la Bacu? Crijaii, dac nu
ast noapte, dar mine diminea l vor pune cu bun
seam la cazn ca s afle tovarii i tainiele lui.
Tocmai atunce ua se deschise i Onea intr. Faa
galbn i privirea rtcit a credinciosului servitor
ddea de prisos a nelege c vestea adus de Paisie era
adevrat. Totui Isaia ntreb:
Ce este?
Cnd o ieit cpitanul de la cuvioia ta, zise Onea
care prea foarte tulburat, o nclecat fr s-mi zic un
cuvnt, fr chiar s m vad i o pornit la vale n fug,
iar eu l-am urmat. Cnd o ajuns pe Paisie, l-o oprit i i-o
zis nite cuvinte pie care nu le-am auzit, apoi o gonit
spre Cetate. L-am auzit strignd, am vzut podul
mictor scoborndu-se, am vzut pe cpitan
483

descleend i trecnd podul pe jos, iar cnd am ajuns


la capr, podul se ridicase din nou. Am luat calul
cpitanului i am venit aice la fug.
Clugrul strbtu chilia frngndu-i minile i
strignd:
Ce nebunie! Ce nebunie!
i ai de gnd s-l prseti n voia soartei,
nencercnd nimic pentru scparea lui? ntreb Stroici.
Clugrul nu rspunse.
Nu poi lsa ca Punaul Codrilor s fie spnzurat
sau s moar pe roat, zise Stroici; moartea lui ar fi o
lovitur nimicitoare pentru pricina noastr, o izbnd
mare i neateptat pentru voievod.
Nu, zise Isaia, care prea c a luat o hotrre, nu
voi lsa ca Mihu s fie ucis de vrjmai cci el singur
preuiete ct o oaste ntreag. Trebuie s fac pentru
Mihu ceea ce nu putem face pentru fata lui Balo.
Prsindu-l a primejdui izbnda noastr mult mai mult
dect a primejdui-o grbind izbucnirea rscoalei. Chiar
ast noapte Cetatea va fi n puterea noastr. Paisie, dute de d foc grmezii de cetin din ulmul cel mare oare
este deasupra sihstrii i vin de-mi spune ce focuri
rspund.

484

ndat ce Paisie aprinse cetina ndesat, uns cu


pcur i aninat ntr-un ulm urie, deasupra
sihstriei, se vzur strlucind trei focuri n ir,
aprinse deasupra Humuletilor. Nu trecuse ceasul i
soseau, unul cte unul, rani din Humuleti, din
Grumzeti, din Blebea i mrginaii din Trgul
Neamului. Toi aveau arme: baltage, mciuci, ghioage
nestrujite, sulie i paloe. Muli din ei purtau coifuri de
oel i cmei de zale, alii aveau, peste cmei, mintene
cu cptuala de cnep, groas de dou degete. Vreo
douzeci din ei, oameni mai de seam, intrar n
sihstrie, iar ceilali, dup ce vorbir cte un cuvnt cu
Paisie care sta la poart, se fcur nevzui prin tufe.
Totul se petrecea n cea mai desvrit tcere.
Oamenii care intraser n sihstrie rmneau n chilia
cea mare, n care intrai de-a dreptul cnd peai peste
pragul uii. Printele se afla cu tefan n chilia care
fusese a lui Paisie i unde edea acuma cneazul;
oamenii vorbeau ntre dnii cu glas supus. Se vede c
Paisie inea socoteal de cei sosii cci, dup ctva
vreme, intr n sihstrie i merse de btu,la ua chiliei
unde se afla printele. Ua se deschise i Isaia apru n
prag, avnd dup dnsul pe tefan, mbrcat n zale i
n platoe de oel, cu coiful n cap i cu paloul la bru.
Bun seara, oameni buni, zise Isaia celor de fa
485

care se descoperir i se nchinar naintea lui. Dup


semnul, ce vi l-am dat ai priceput c v-am chemat la
lupt hotartoare. mprejurri neateptate m fac s v
adun mai curnd dect credeam pentru ca s ne ajutai
s punem n ast noapte mna pe cetate.
Oamenii, uimii, se uitar unul la altul. Micarea lor
nu scp printelui care urm:
Da, s punem mna pe Cetate. Am s v dovedesc
ndat c lucrul este mult mai uor dect se pare. Dar,
mai nainte de toate, trebuie s v dau o veste care are s
v mhneasc. Punaul Codrilor este n puterea
vrjmailor, el este nchis n temnia Cetii.
Da auzul acestor veti neateptate micarea fu mare,
cu toii strigar:
S mergem s-l scoatem! S nu-l lsm! Suntem
gata la orice pentru a-l scpa.
Vom merge i-l vom scoate, urm printele, v
mulmesc pentru bunvoina ce i-o artai. Dar n
Cetate nu este numai Punaul Codrilor, este i neomul
de Balc.
Punnd mna pe Cetate, punem mna i pe vrjmaul
nostru cel mai vajnic i cel mai primejdios.
Poruncete printe, i te vom asculta orbete cci
i-am jurat ascultare, zise atunce Andrei Creang din
Humuleti, un ran voinic, de vreo cincizeci de ani, cu
plete i mustei crunte i cu doi ochi negri, cumini i
hotri.
Vom scoate pe Punaul Codrilor din nchisoare cu
toat nlimea zidurilor Cetii, zise altul, un om lung
ct o prjin, slab ca un r, spn la fa i cu plete
blai deschise, aproape galbene.
n cetate se afl douzeci i ase de nemi i doi
486

crijai, treizeci de slujitori ai voievodului cu voievodul i


cu un hotnog, solul voievodului Ardealului cu zece
slujitori i straja din sate, alctuit ca de obiceiu, din
cincizeci de romni de-ai notri. Vraszic vei avea de
luptat cu cincizeci i ase de oameni peste tot, i voi vei
fi peste dou sute cincizeci, cci strjrii din sate ne vor
da, fr ndoial, ajutor.
Frate-meu, Ion, este mai mare peste dnii, zise
Creang, sunt numai steni de la noi, rude i prieteni,
toi oameni prielnici nou. Cum ne vor zri de pe ziduri,
se vor da n partea noastr.
Ar fi deci ruine, urm printele, dac n asemenea
mprejurri, n-ar flfi mine steagul nostru pe turnul
cel mare al Cetii. Mai ales c nou, zidurile cele nalte
nu ne vor putea pune nicio piedic, cci am de gnd s
v duc pe sub pmnt.
Vei fi dat de vreo chioarc ducnd la Cetate, zise
Creang cu bucurie; bunicul meu, Dumnezeu s-l ierte,
spunea c l-au fcut crijaii s lucreze la acea chioarc
cu ali oameni din saltul nostru, dar nu-i putuse da
seama nici de unde pornea nici unde se sfrea, c-i
ducea la lucru noaptea i cu ochii legai.
Ai ghicit Andrei, zise clugrul, am dat de un drum
sub pmnt i printr-nsul intra-vom n Cetate. Dar
miezul nopii nu mai este departe i pn ce vom ajunge
la Cetate, avem de lucru; afar ateapt tovarii notri,
mergei la ei i le mprtii cele ce vi le-am zis. Bgai
de seam s nu se fac zgomot. Dup ce fiecare din ei va
cunoate pentru ce este chemat, v vei ntoarce aice.
Oamenii ieir i se mprtiar prin tufe. Paisie, n
urma unei poronci a clugrului, iei afar i n curnd
se ntoarse aducnd patru cazmale.
487

i vei lua uneltele i vei veni cu noi, mai zise Isaia


ucenicului, care iei iari pentru a se ntoarce cu un fel
de geant de piele.
Unde sunt scrile i luminile? mai ntreb
clugrul.
Ucenicul scoase de sub patul clugrului o grmad
de opaii i de facle de coaj de mesteacn precum i o
legtur mare de frnghii.
Andrei Creang cu zece oameni va rmnea s
pzeasc sihstria, zise clugrul.
Cum, tocmai pe mine m lsai? zise Andrei
suprat.
Te las pe dumneta aice, fiindc n nimeni n-am
atta ndejde: te tiu tot att de cuminte pe ct eti de
viteaz, nsrcinarea care i-o ncredinez este una de
mare ncredere. tiindu-te aice, tiu c pot avea toat
ndejdea c nu m va lovi nime fr de veste, pe de
ndrt. Dac cumva dumanii s-ar ivi i ar voi s intre,
apr intrarea cu ndrjire i trimite-mi de tire. Uite,
noi mergem pe ua asta, i art spre una din cele dou
ui care se vedeau la pretele dinuntru, acel ce-l vei
trimite s tot mearg nainte, pn ce va da de noi. Dar
alegei numai oameni de toat ndejdea i-i oprete
afar, la u.
Creang iei afar.
Mihai Bubulete, zise clugrul ctre omul cel lung
i slab care vorbise dup Creang, rmi la ua
sihstriei i privigheaz intrarea oamenilor dup noi, n
chioarc; cnd vor fi intrat cu toii, vei veni i dumneta
cu ceata care te ascult. n chioarc ncap numai cte
doi oameni unul lng altul; fiecare din voi va fi urmat
de oamenii care stau sub ascultarea lui i va trece
488

pragul uii numai dup ce va fi vzut intrnd pe cel de


pe urm om al cetei pornite naintea lui; fiecare ceat s
aib cte o opai i trei facle aprinse, patru oameni din
ceata nti vor lua cte una din cazmalele acestea.
Paisie mpri cazmalele, opaiele i faclele i apoi
ddu unui ran legtura cu frnghiile. Isaia deschiznd
ua i intrnd, cel dinti, n chioarc, zise:
nainte cu Dumnezeu!
Dup dnsul intr tefan apoi Paisie, pe care l
urmar, ranii dup ornduiala hotrt de clugr.
n curnd ajunser n fundul chioarcei.
Dai-v puin napoi, poronci clugrul, oprindu-se
la vreo trei pai de pretele care le nchidea drumul.
Oamenii se ddur napoi.
Doi oameni cu cazmale s treac naintea mea i
doi cu lumnri s-i urmeze, poronci clugrul.
Oamenii care purtau cazmale fiind aproape de
clugr, ei se nfoar numaidect, urmai de altul
care purta o facl aprins, iar al doilea om cu facla, care
aparinea cetei urmtoare, i fcea cu greu drum
printre tovarii nghesuii.
Acest prete nu are dect o grosime de ase palme,
zise clugrul.
Cei doi oameni cu cazmalele se puser pe lucru, lovind
regulat i cu putere, dar prundiul din care era alctuit
pretele fiind peste seam de vrtos, sudoarea ncepu n
curnd s curg pe feele lor.
S treac doi oameni la cazmale, poronci atunce
clugrul i doi rani venir ndat s ieie locul
tovarilor lor.
De patru ori se schimbar lucrtorii pn cnd, n
sfrit, unul din ei ddu un strigt nbuit de bucurie:
489

colul cazmalei lui ntlnise golul.


Borta, nti mic, fu rpede mrit, dar numai cnd
ea fu adus la msura rmiii chioarcei, Isaia ddu
poronc lucrtorilor s nceteze lucrarea lor i poronci
ca patru oameni s deie molozul n partea dreapt a
chioarcei celei mari, lucrare anevoioas i care inu
destul de mult. n sfrit clugrul, trecu nainte i,
crnind la stnga, poronci:
Urmai-m!
Chioarca n care se aflau acuma era numai cu puin
mai larg dect cealalt, dar mai nalt; dei avea un
sui foarte simitor, oamenii o strbateau mai uor.
Deodat ns suiul se fcea din cale afar rpede dar,
la captul acelui sui, chioarca se lrgea i alctuia ca o
sal mare. La un cuvnt al clugrului, doi oameni cu
facle naintar, dinaintea lor se vzu o u mic de fier
ntr-un prete de zid. Clugrul i Paisie s-apropiar de
aceast u i o cercetar cu cea mai mare bgare de
seam. Balamalele i broasca nu se vedeau, ele fiind pe
dinafar; ntre u i uorii de piatr nu era nici cel mai
mic deert.
Are s trebuiasc, zice ucenicul, s fac o bort mare
prin care s pot vr braul spre a chili balamalele sau
limbile broatei. M tem c au s treac multe ceasuri
pn ce voi isprvi.
Pe faa clugrului se vzu zugrvit o mare
ngrijorare.
Cte ceasuri? ntreb el.
Nu tiu, rspunse ucenicul, poate dou, poate mai
multe.
Atunce, zise clugrul ncet ctre Stroici, nu ne-ar
rmne dect s prsim calea pe care am pornit i s
490

dm naval; izbnda ar fi ndoielnic i s-ar putea


cumpra numai cu preul, la sute de viei, i de unde
tiu c, la intrarea noastr n cetate, vom mai gsi pe
Mihu nc n via.
Pe cnd clugrul vorbea cu Stroici, un om se
apropiese de u i o privise cu mare bgare de seam.
Apoi, cu amndou minile, apsase ntrnsa de dou
ori.
Broasca acestei ui, zise el ntorcndu-se ctre
printe, are o singur limb care se afl aice, i art
mijlocul mrginii din dreapta a uii. Dac a avea
uneltele trebuitoare, m-a nsrcina s tai limba i s
deschid ua n mai puin de un ceas.
Unelte are Paisie, zise printele Isaia, cuprins de o
nou ndejde, dar de unde ieit-ai att de meter
lctu, Pintilii?
Pintilii era un om de vreo treizeci de ani, de stat
mijlociu i de fptur sprinten, cu doi ochi mari,
strlucind de vioiciune n faa-i oache i care purta
haina mrginailor din Trgul Neamului.
Ct eram rob la ttari, cuvioase, rspunse el,
cutnd printre uneltele din traista de piele a lui Paisie,
m-am mprietenit cu alt rob, un lctu genovez, un
meter mare care m-o nvat meteugul lui, dar iat
ce-mi trebuie, adaose el, scond din traist un sfredel
cu urub i o pil ngust. Cu sfredelul am s fac o
bort i am s-o mresc pn ce va putea intra pila, iar
cu pila voi tie limba broatei.
Zicnd aceste cuvinte, el se i puse pe treab.
Ua este de lemn la mijloc, zise el dup o bucat de
vreme, i numai cptuit cu fier pe dinuntru i pe
dinafar; uitai-v, sfredelul o trecut printr-nsa. Am s
491

fac acuma alt bort alturea.


n curnd o a doua i o a treia bont erau fcute lng
cea dinti. La a patra se auzi sfredeiul scrind.
Am dat de limba broatei, zise Pintilii, de acuma
trebuie s fac borte deasupra celei dinti.
n curnd borta fu destul de mare pentru a da intrare
pilei cu care ncepu s lucreze asupra limbei. Aceasta
fiind groas i de oel bun, pila nainta ncet.
Bubulete venise de mult i vestise pe clugr c toi
oamenii, afar de cei zece rmai de paz, cu Creang,
la ua sihstriei, se aflau n chioarc. Jumtate dintrnii se mpinsese n ncperea de lng u, cealalt se
ndesa n urma lor.
Isaia le lmuri atunce c ua n faa creia se gsesc,
d n fntn Cetii i se afl la o adncime de
cincisprezece stnjni de la faa pmntului.
ndat ce limba broatei va fi pilit i nainte ca ua
s se deschid, faclele vor trebui stinse, ns la
oarecare deprtare de u. Un om sprinten i ndrzne
se va sui sus i va trebui s-i sprijine minile i
picioarele n deerturile dintre pietre. El va lua cu
dnsul patru scri de frnghie, le va anina de patru
belciuge care le va gsi btute n prete, sub ghizdeiu.
Care din voi se crede n stare s ndeplineasc aceast
nsrcinare?
Eu, cuvioase! i zece oameni ieir din grmad.
Clugrul i privi lung.
Toi suntei vrednici i toi suntei de ndejde, dar
numai unul singur se poate sui; voi alege deci pe Mihai
Bubulete, nu fiinde-i mai vrednic, dar fiindc mi este
mai cunoscut.
S trieti, cuvioase, strig Bubulete cu bucurie.
492

ndat ce scrile vor fi prinse n belciuge, se vor sui


cte trei oameni pe fiecare din ele; m-am ncredinat c
belciugele de la pretele ghizdeiului vor putea s poarte
aceast greutate. Cum se vor fi suit aceti doisprezece
oameni, se vor sui ali doisprezece i aa pn ce nu va
mai rmne niciun om aice. Bineneles c cei
doisprezece oameni care se vor sui dinti trebuie s fie
alei, voinici ntre voinici; unul dintr-nii va fi cneazul
Stroici.
Toi ncurajar pe clugr, ridicndu-se s fie printre
cei doisprezece care aveau s deie i s primeasc cele
dinti lovituri pentru mntuirea neamului. Dar
clugrul alese cu ngrijire unsprezece brbai cunoscui
lui, ncercai de dnsul, care dduser dovezi strlucite
de vitejie i de snge rece.
Lng ghizdeiul fntnei, zise iar clugrul, se afl
n fiecare noapte un otean neam de paz. Trebuie deci
ca att urcarea lui Bubulete i atrnarea scrilor de
frnghie ct i suirea rndului celui nti de doisprezece
oameni s se fac fr cel mai mic zgomot. Altfel totul sar primejdui; ar trebui ca strjerul s fie ucis sau
dobort fr s aibe vreme s strige ajutor. Nu v mai
dau alte povuiri, vei asculta de poruncile cneazului
Stroici.
Atunce unul din cei doisprezece alei spre a nsoi pe
Stroici, zise ctre clugr:
O ntrebare, cuvioase. Pe slujitorii domneti i vom
ucide fr mil, cci sunt nite ticloi de la care
norodul a avut multe de rbdat. Pe otenii nemi care se
vor pune de pricin vom fi asemine silii s-i rpunem;
dar cu cei doi crijai ce s facem? Ei sunt oameni drepi
i au fcut bine la muli.
493

Nu vei face moarte de om zdarnic, zise clugrul,


vei cuta s prindei vii pe ct de muli vei putea:
voievod, crijai, oteni nemi sau slujitori. Strjrii din
sate v vor da mn de ajutor; ei se ateapt la vreo
micare din partea noastr, cci au vzut focul de
deasupra Humuletilor i muli din ei tiu ce nseamn
acel foc.
Limba este cu totul tiet, zise atunce Pintilii,
ncetind de a mai pili, pot deschide ua cnd vei voi.
Gata eti Bubulete? ntreb clugrul.
Gata.
Dar cu ce te-ai nfurat aa?
Cu scrile, cuvioase, rspunse Bubulete care i
nfurase mprejurul mijlocului una din scrile de
frnghie i-i atrnase pe spinare celelalte trei fcute,
fiecare, ghem.
Dar nu-i vor mpiedica ele micrile? ntreb
Stroici.
N-aibi team, rspunse ranul zmbind, m-a sui
astfel, n turnul Cetii.
Stingei faclele i aprindei dou opaii n fund,
poronci printele.
Apoi dup ce poroncile i fur ndeplinite, el mai
poronci:
Deschidei ua!
Pintilii deschise ua i Bubulete pi peste pragul ei.
Sttu o clip nemicat, ascultnd; ncepu s pipie n
dreapta i n stnga uii, puse mna dreapt n golul
dintre dou pietre, puse piciorul descul n golul dintre
alte dou i se fcu nevzut. El se suia spre ghizdeiu, iar
nici Stroici, nici clugrul, care amndoi erau pe pragul
uii, nu auzeau niciun zgomot.
494

Ascultau, de-abia trgndu-i sufletul i clipele le


prea ceasuri cnd, deodat, se auzi un bolovan
desprinzndu-se i cznd jos n ap, apoi altul i iar
altul. Inimile lor ncetar de a mai bate, dar alt piatr
nu mai czu i nu se mai fcu nici cel mai mic zgomot.
Deodat se auzi un fonet uor i tefan simi o scar
de frnghie cznd pe dnsul.
A aruncat o scar, zise el ctre clugr, apoi opti
celor unsprezece care trebuiau s se suie cu dnsul i
ateptau mprejurul lui:
Fii gata!
n curnd se auzi fonetul unei a doua scri, pe urm
a celei de a treia. Ateptau s aud fonetul celei de a
patra cnd, n loc de aceasta, se auzi zgomot sus, mai
multe pietre, desprinzndu-se, czur n fundul puului
i glasul lui Bubulete rsun, strignd:
Trag neamul cu mine!
Se auzi zgomotul fcut de o greutate mare care cdea
n ap. Rmaser dinti ncremenii, dar tefan i veni
curnd n fire.
Bubulete a czut n pu, trgnd pe neamul de
straj la fntn dup dnsul, zise el. Sus nu mai este
nime!
Apoi, nainte ca clugrul s fi putut rspunde, strig:
Dup mine! i ncepu s se urce pe scara de
frnghie.
Ali doi oameni l urmar pe aceeai scar, ceilali
prinser cu nite sulii pe celelalte dou i se repezir ca
s ajung sus naintea cneazului.

495

up ce dori petrecere bun lui Hans, cavalerul


Ulrich se grbi s mearg n sala cea mare, unde
ceilali oaspei se pusese la masa de la care Maria
lipsea sub cuvnt c se simea obosit.
Un cneaz din vecintate, care luase loc lng printele
Anselm, aproape n faa voievodului, povestea cele
vzute i auzite de el cnd slujea n straja mprteasc
din arigrad. Povestea bine: Balc, cavalerul Albrecht i
minoritul l ascultau cu plcere.
Somossy care edea ntre cavalerul Albrecht i
oltuzul de Neamu, un sas, se folosea de mprejurarea
c acest de pe urm tia ungurete pentru a-i istorisi fel
de fel de prpstii, despre vitejiile i bogia lui ct i
despre trecerea i vaza de care se bucura la curtea
voievodului Ardealului; lauda nu-l mpiedeca ns s
fac cinste vinului i mncrilor.
Cavalerul Ulrich, aezndu-se lng printele Anselm,
i strnse braul ca s-i atrag bgarea de seam i-i
opti la ureche:
Fata este scpat.
Slava domnului, rspunse minoritul, tie milostiva
doamn?
Cu bun seam, Hertha i va fi spus, rspunse
cavalerul. Dar ce este, Conrad? adaose el zrind, la trei
pai de dnsul, pe otean cu mna la coif.
496

Cu voia dumitale, domnule cavaler, am s-i zic


dou vorbe care nu sufer ntrziere.
Cavalerul se scul ndat i urm pe Conrad pn
ntr-un col al slii.
Ce este? ntreb el, ateptndu-se s aud c fuga
Ilenei a fost descoperit de oamenii voievodului.
Domnule cavaler, Punaul Codrilor s-a predat
nou.
Unde? Cnd? ntreb cavalerul.
Chiar acuma, aice, n Cetate. Eram pe turnul
deasupra porii celei mari, cnd el a venit la capra
podului clare i, dup ce a desclecat, a strigat s se
deie podul jos cci este Punaul Codrilor i vine s se
predeie nou. Vznd un om singur, am scobort podul
pe care l-am ridicat iar, ndat ce el l-a trecut. A rmas
linitit la poarta cea mare. Cum am sosit de sus, mi-a
dat n mn paloul lui i mi-o spus ca, sturndu-se de
lotrie, vine s se predeie ca s facem cu el ce voim.
Eti treaz? ntreb cavalerul uimit. Nu visezi oare?
Sunt foarte treaz, domnule cavaler, zise Conrad, iar
omul care mi s-a predat este ntr-adevr Punaul
Codrilor cci, vznd lng mine pe Gottfried Schuster,
singurul din oamenii notri care a scpat ast primvar
nernit din minile hoilor lui Iano, a mers la dnsul, la btut pe umere i i-a spus c se bucur vzndu-l
sntos i-l dezleag de jurmntul ce fcuse c nu-l va
cunoate niciodat, iar Gottfried i-a recunoscut glasul.
ntia micare a lui Ulrich fu s mprteasc
numaidect vestea neateptat cavalerului Albrecht. Dar
gndi la vreme c ar fi fost greu s fac pe cavaler s se
scoale de la mas fr a pune i pe Balc n cunotina
faptului. Voievodul, aflnd despre predarea Punaului
497

Codrilor, ar fi voit s-l vad, s-ar fi scobort n curte,


acolo i-ar fi dat seam de starea de beie n care erau
hotnogul i acei din slujitorii lui care se mai ineau pe
picioare, ar fi mers negreit la temni s vad cum este
pzit Ileana i, acolo, nemaifiind cu putin s i sascund fuga fetei, ar fi putut s rpad n urmrirea ei
oameni din ora, chiar n acea noapte.
Cine din oamenii voievodului a vzut pe omul care
se d drept Punaul Codrilor? ntreb Ulrich pe
Conrad.
Niciunul, zise Conrad. Hotnogul ede n odaie la
mine, ameit de tot, de-abia se ine pe picioare. Ceilali
sunt prin odile oamenilor notri, numai vreo doi-trei se
mai pot scula, ceilali toi sunt ntini pe paturi i deabia dac se vor trezi la ziu.
Ulrich se hotrse acuma s nu puie pe cavalerul
Albrecht n cunotin despre predarea Punaului
Codrilor nainte de sfritul mesei.
Cine mai era de fa afar de dumneta i de
Gottfried?
Ion Creang, cpitanul romnilor care se afl astzi
de straj i nc un om de ai lui, care trsese podul
mictor i se scoborse tocmai atunce din turn. n
urm au venit Iohann Schmidt i Martin Knauer. Pe
dnii i pe Gottfried i-am lsat s pzeasc pe Puna.
i crezi c nime altul nu tie de sosirea lui?
Nu poate s tie nime altul, cci le-am poroncit s
ie pe strin n odia de sub turn i s nu lese pe nime
s intre.
D poronc aspr att oamenilor notri ct i celor
doi romni s nu scape un singur cuvnt despre aceast
ntmplare. ine pe strin nchis n odi i pune la u
498

pe cel mai de ndejde din oamenii notri. Voi atepta


pn la sfritul mesei pentru a pune pe cavaler n
cunotina faptului. Mergi!
i Ulrich, prsind pe otean care se grbi s ias,
veni s-i ieie iar locul lng printele Anselm.
De ce eti gnditor, l ntreb acesta ncet, primit-ai
vreo veste ngrijortoare?
Nu, i opti Ulrich, am primit o veste neateptat,
dar nu ngrijortoare. Vei cunoate-o la sfritul mesei.
Cneazul cu povestirile despre arigrad tiu s pstreze
bgarea de seam a mesenilor aintit asupra lui vreme
de peste dou ceasuri, pn n clipa n care Balc,
sculndu-se, pilda lui fu urmat de toi. Ulrich vzu cu
bucurie c Balc nu se oprea ca s vorbeasc cu hotnogul
lui de slujitori, care se afla la u cnd iei din sal ci,
lundu-i noapte bun de la gazd i oaspei, se retrase
de-a dreptul n odaia lui.
Dup ce oaspeii rmai n Cetate fur dui de cavaleri
la deosebitele adposturi ce le fusese pregtite, Ulrich
rug pe cavalerul Albrecht s-l urmeze din nou pn n
sal. Trecnd pe dinaintea uii voievodului, vzur cum
slujitorul de paz, dei se sprijinea de prete i de suli,
se cznea s steie drept. Tocmai atunce o slug a lui
Balc ieea de la stpnul su.
S-a culcat voievodul? ntreb Ulrich.
Da, jupne, s-o culcat, rspunse sluga care mai
adaose: era tare ostenit.
Din pieptul lui Ulrich iei un suspin de mulmire.
Cnd se aflar singuri n sal Ulrich povesti
cavalerului Albrecht fuga Ilenei i mrturisi partea luat
de el n svrirea ei.
Cavalerul Albrecht zmbi.
499

Ai fcut ceea ce a fi fcut i eu n locul dumitale,


zise el. A fost un noroc c Balc, dup mas, nu a trimis
dup hotnog, cci de l-ar fi vzut beat, cu bun seam
c ar fi mers singur s se ncredineze de chipul n care
este pzit prinsa lui. Astfel ea are pentru fug noaptea
ntreag i va fi departe cnd Balc va lua msuri pentru
urmrirea ei. El va nelege fr ndoial c fuga fetei a
fost ajutat de noi. Mirarea lui va fi mare i dac nu nea iubit pn acuma, de astzi nainte are s ne
cinsteasc cu o ur nemrginit. Noroc numai c nu
prea are cum s-i rzbune asupra noastr. Dar e
trziu, noapte bun. i btrnul cavaler voi s se
ndrepte spre u.
Dar Ulrich, punndu-i-se n cale, i zise:
Mai am pentru dumneta nc o veste, care te va
uimi mult mai mult dect cea dinti: Punaul Codrilor
este n Cetate.
Punaul Codrilor? n Cetate! Cum? Cnd? ntreb
cavalerul Albrecht.
Ulrich i ddu seam de toate cte i le povestise
Conrad, precum i de toate msurile luate de el.
Cavalerul Albrecht ns bnuia c este vreo greal la
mijloc i c strinul nu poate fi Punaul Codrilor.
Ulrich chem atunci pe Conrad care atepta la u i-i
poronci s trimit la dnii pe Gottfried Schuster,
oteanul care, mpreun cu Maria i cu Hertha, datorea
Punaului Codrilor scparea lui din minile lui Iano.
Ai vzut bine ast primvar pe Punaul Codrilor?
ntreb cavalerul Albrecht pe otean, cnd acesta intr
n sal.
N-am vzut faa lui cci era acoperit cu un vl
negru, dar am vzut trupul lui de uria, portul capului
500

su i i-am auzit glasul, rspunse Gottfried.


Dup ce tcu ctva, btrnul cavaler urm:
Eti ncredinat c strinul care a venit n astsear la Cetate este ntr-adevr Punaul Codrilor? mai
ntreb.
Nu am cea mai mic ndoial. Cine a vzut odat
acel trup i i-a auzit glasul nu le poate uita att de
curnd, rspunse oteanul. Dar mai sunt aice milostiva
doamn i Hertha care s-au gsit fa cu el i vor ti
negreit s-l recunoasc.
Cavalerul Albrecht rmase pe gnduri, o vie ngrijire
se zugrvi pe faa lui.
Bine! Poi merge, zise el lui Gottfried dup o lung
tcere, iar dup ieirea oteanului spuse lui Ulrich:
Aceast predare a Punaului Codrilor m
ngrijete tare. Mi se pare nendoielnic c ne gsim n
faa unui vicleug. Vorba c se simte stul de hoie este
seac cci, pn astzi, l-am vzut ieind totdeauna
biruitor din toate cte le-a nceput. tim c poporul l
privete ca pe un binefctor al su i este cu dnsul.
Precum i-am spus mai de mult, eu bnuiesc c sub
cuvnt de lotrie se pregtete o micare spre a rsturna
pe Sas i a scutura jugul unguresc. M tem ca sosirea
lui n zidurile noastre s nu nsemne primejdie mare
pentru noi. Dar nu-l voi vedea acuma, ci l voi cerceta eu
singur mine de diminea. Avem n Cetate numai
douzeci de oameni pe care putem pune temeiu.
Romnii din satele supuse nou ne vor fi cu credin
ct vreme vom avea de luptat cu dumani strini de
neamul lor, dar departe de a voi s se lupte cu Punaul
Codrilor, vor lua partea lui mpotriva noastr. De unde
tiu eu c aa zisa lui predare nu este dect un semn c
501

a sosit ceasul n care el a hotrt s rscoale pe strjrii


notri, romni mpotriva noastr? Ei sunt n aceste
ziduri cincizeci i noi suntem numai douzeci i apte
cu toii. tiu ce vrei s-mi zici, c fiind mai bine narmai
i mai deprini cu armele, nu avem pentru ce s ne
temem de ei; aa ar fi dac am avea a face numai cu ei,
dar dac, pe cnd noi ne vom lupta cu dnii, n Cetate,
dou sau trei mii de tovari de ai lor vor nvli pe
dinafar asupra zidurilor noastre, cine oare le va apra?
Ulrich, dndu-i prea bine seama de adevrul
cuvintelor btrnului otean, nu rspunse. Albrecht
urm:
Este de datoria noastr, s aprm cu cea de pe
urm nverunare aceast Cetate, ncredinat de crai
virtuii i credinii noastre. Cunosc vitejia dumitale i a
otenilor care sunt la poroncile noastre, tiu c vei face
tot ce cere cinstea de la un cavaler deplin i de la oteni
viteji; m cunoti destul pentru a fi ncredinat c tiu
s-mi ndeplinesc datoria n faa dumanului, oricare ar
fi el. Dar puterile cu care am avea de luptat n
mprejurrile de fa sunt att de nemrginit de mari
dect ale noastre nct, dac prevederile mele s-ar
ndeplini, nu putem ndjdui alt sfrit dect o moarte
falnic, osteasc. Nu trebuie c acele mprejurri s
ne gseasc nepregtii; paza noastr s fie de acum mai
neadormit i mai necontenit dect a fost pn azi.
Astnoapte voi veghea eu singur pn n ziu, mine va
fi rndul dumitale.
Dar Ulrich nu voi cu niciun pre s lese pe btrnul
su tovar s vegheze n acea noapte, artndu-i grija
i nelinitea de care ar fi cuprins Maria, trebuina de a
o pune n cunotina faptului ntmplat i a o pregti la
502

primejdiile viitoare. Cavalerul Albrecht, dup o


mpotrivire destul de vie, primi, n sfrit, s lese pe
Ulrich s vegheze, dar numai dup o cutare
amnunit a tuturor punctelor de paz.
n fiecare din ele poronci s fie de straj cte un
neam i un romn, iar doi nemi de toat ndejdea
avur poronc s nu se mite de la ua odii unde era
nchis Punaul Codrilor. La orice ncercare fcut de
acesta spre a iei sau a vorbi cu vreunul din romnii de
straj, trebuiau s-l ucid fr mil i fr zbav. n
sfrit cavalerul Albrecht, cnd merse s se culce, spuse
lui Ulrich i lui Conrad c este hotrt s nu se dezbrace
n acea noapte i poronci s-i deie de tire ndat ce s-ar
ntmpla ceva ngrijortor.
nainte de a se retrage, inu s vad pe cpitanul
romnilor de straj. ntrebnd unde este, i se rspunse
c isprvise schimbarea strjrilor si cu puin nainte
de cutarea cavalerilor i se dusese s se odihneasc pe
lng tovarii care dormeau grmad lng zidul
capelei. Cavalerul trimise s-l cheme.
n curnd apru n faa lui un om de vreo treizeci de
ani, de fptur puternic, mbrcat rnete i nvlit
ntr-un suman. Prea plin de somn, de-abia putea s ie
ochii deschii. Spre marea mirare a lui Ulrich i a lui
Conrad, cavalerul nu-l mustr pentru lenea lui, dar se
mulmi s-i deie oareicare povee asupra chipului de
strjuire.
Te miri poate c nu l-am pedepsit pentru c l-am
gsit dormind cnd trebuia s vegheze, dar i
mrturisesc c am simit oareicare uurare vzndu-l
att de adormit. Faptul c doarme este un semn c nu
cuget la niciun vicleug. Noapte bun! i ambii cavaleri
503

se desprir.

504

avalerul Albrecht se nela amar: Ion Creang era


un om foarte detept i, mai ales, nu era adormit
de loc. El i fratele su, Andrei, erau de mult bine
vzui de printele Isaia care-i pusese n cunotina
celor mai multe din tainele lui. Apoi Ion mai era unul
din cetaii cei mai de ndejde ai Punaului Codrilor:
omul lui n Humuleti i n mprejurimi. Rmsese ca
trsnit cnd privise cum cpitanul lui iubit vine singur
s se predeie dumanilor dar, vznd linitea lui Mihu,
i zise ndat c aceast predare trebuie s ascund
vreo lovitur neateptat. n zadar ochii lui cutase s
se-ntlneasc cu ochii Punaului Codrilor, cu ndejdea
de a ceti ntr-nii dezlegarea tainei: Mihu nu se uit
mcar o clip la dnsul. Cnd Conrad se duse s
vesteasc pe cavalerul Ulrich, Ion, n urma poroncii
primite, rmsese de paz la ua odiii unde era nchis
Mihu, cu alt romn i cu un neam. Cnd Conrad se
ntoarse, el poronci pzitorilor, n numele cavalerilor, s
nu scape ctre nime mcar un singur cuvnt despre
sosirea Punaului Codrilor n Cetate.
Doi nemi fiind nsrcinai de Conrad cu paza lui
Mihu, Ion se duse s vad cum i caut strjerii lui de
slujb. i isprvise cutarea pe turnul deasupra rpei
505

despre apus cnd zri, deasupra Humuletilor, n


dreptul bisericii, trei focuri n ir cu unul mai mare la
mijloc.
El tia c aceste focuri nsemnau:
ndat i cu toii la sihstria Printelui, lovitur
mare ast-noapte.
Acuma toate se lmureau pentru Ion Creang.
Printele era hotrt s apuce Cetatea chiar n acea
noapte, spre a putea pune mna pe Balc; Punaul
Codrilor venise s se predeie crijailor spre a se afla n
Cetate n ceasul n care nvlirea avea s se ntmple,
spre a putea ajuta mai bine pe nvlitori. El, Ion
Creang, mai mare peste strjerii romni, era dator ca la
cel de nti semn al lovirii, s nvleasc cu oamenii lui
asupra nemilor care pzeau pe cpitanul lui i s-l
scoat din nchisoare pentru ca Punaul s se puie n
fruntea lor.
Cutarea fiind isprvit, Ion se duse la locul unde se
odihneau tovarii lui spre a atepta ceasul cnd aveau
s se schimbe strjrii; se ntinse pe pmnt i se fcu
c doarme. ns avuse grij s se culce lng un
cumtru al lui, Stoica Prisacariu, ceta i el al
Punaului Codrilor.
Stoica dormea dus cnd simi o mn care-l gdilea
dup ureche, pe cnd alt mn apsa pe gura lui i
auzi glasul lui Ion Creang optindu-i:
F-te c dormi i nu te mica. Punaul Codrilor a
sosit n Cetate i s-o predat crijailor, zicnd c este
stul de lotrie. Pentru Dumnezeu, ezi binior, zise el
simind c Stoica vroiete s sar n sus, apoi urm tot
n oapt:
Mai diniorea, fcndu-mi cutarea pe turnuri, am
506

vzut n pdure, deasupra bisericii noastre, trei focuri:


dou mici, la capete i unul mare, la mijloc. tii ce
nseamn aceste focuri. Se vede c printele o hotrt s
apuce ast-noapte Cetatea ca s poat pune mna pe
neomul de Balc. Punaul Codrilor s-o fcut c se pred
crijailor numai pentru a fi aproape de noi i a se pune
n fruntea noastr ndat ce ceilali, de dinafar, vor fi
nceput nvala. Noi trebuie s fim gata s-l scoatem de
la opreala n care ede, n odia de straj de sub turnul
cel mare unde este pzit de doi nemi. F bine i spune
celor care dorm lng tine, dar fr zgomot i tot
fcndu-te c dormi. Spune-]e c dac rndul s
strjuiasc le va veni nainte ca ai notri s fi nvlit, s
nu cumva s scpe ctre nemii cu care vor fi de straj,
mcar un cuvnt despre sosirea Punaului, cci crijaii
mi-au trimes poronc s nu pomenesc nicio vorb
despre venirea lui.
Nu trecuse un sfert de ceas i toi romnii care erau
de straj tiau ce se petrecuse i ateptau nvala de
dinafar pentru a scoate pe Punaul Codrilor din
nchisoarea n care se afla.
Ei nu aveau nicio ur mpotriva cavalerilor i a
otenilor nemi, dar toi, unii mai mult, alii mai puin,
erau pregtii s se lupte n curnd pentru rsturnarea
lui Sas; apoi toi urau pe Balc i erau bucuroi s puie
mna pe el.
Cnd cavalerul Albrecht trimise s cheme pe Ion
Creang, chem pe nume pe acei al cror rnd venise i
se duse sub turnul cel mare, unde Conrad strngea
nemii care trebuiau s nlocuiasc pe tovarii lor.
Schimbarea strjrilor fiind isprvit, Ion se duse din
nou s se culce lng tovari i se fcu c doarme dus,
507

iar acei care i isprvise rndul i venise ca s se


odihneasc, aflar de la tovari sosirea Punaului
Cedrilor i lovirea pregtit.
Cnd cavalerul Albrecth trimise s cheme pe Ion
Creang, el se fcu c se trezete cu greu i am vzut c
fcuse pe somnorosul att de bine nct izbutise s
adoarm parte din bnuielile btrnului otean.
Ca toi locuitorii din mprejurimile Cetii, Ion Creang
tia c este o chioarc care duce din fntn Cetii n
ora, dar nu tia deloc c printele avea mijlocul s
ptrund n chioarc i s-o ntrebuineze pentru
cucerirea Cetii. El credea c romnii aveau s ncerce
s nvleasc din mai multe pri, atrgnd cea mai
mare parte din nemi pe ziduri, dar c lovitura cea de
cpetenie avea s fie dat de Punaul Codrilor, scos din
nchisoare de strjrii romni. Prin urmare mai nainte
de toate trebuia ca Punaul Codrilor s fie scos de la
opreala n care se afla. El dduse, tot prin oapte,
povuirile trebuitoare pentru ca, la cel dinti semn de
nval, douzeci din oamenii lui, cu dnsul n frunte, s
se arunce asupra acelor doi nemi care pzeau pe Mihu,
s-i doboare la pmnt, s sfrme ua nchisorii cu
topoarele lor i s scoat pe Punaul Codrilor dintrnsa.
Un ceas dup ce cavalerul Albrecht prsise curtea,
cavalerul Ulrich i ncepu cutarea. Ion Creang prea
acuma nc mai buimac de somn dect l lsase
cavalerul.
Ce dracu, i zise Ulrich, ai but mpreun cu
slujitorii voievodului de te clatini aa pe picioare? Ia
umbl mai drept dac nu vrei s te pun n fiare i s te
in o sptmn nemncat n temni.
508

Apoi adogi ctre sine, linitit i cu jumtate de glas:


i cavalerul Albrecht se temea c astfel de dobitoci
sunt n stare s urzeasc vicleuguri mpotriva noastr!

509

avalerul Ulrich pusese pe Fritz Winkelmann de


straj la fntn. Dac Ion Creang se prefcea c
este somnoros, apoi Fritz era somnoros cu tot
dinadinsul. Deoarece tia bine ungurete, fusese din
acei nsrcinai s ndemne pe slujitorii lui Balc s beie
ct mai mult. Dei era de felul su om cumptat i
avuse grij s aduc de multe ori ulcica la gur fr a
bea dintr-nsa, nu-i fusese cu putin s ndemne pe
unguri s-i goleasc ulciorul fr a derta i el din
cnd n cnd pe al lui. Fusese trezit numai cu greu
dintr-un somn adnc pentru a-i face rndul; acuma
capul l durea iar picioarele i se preau de plumb. La
nceputul strjii se plimbase pe dinaintea fntnei,
fcnd cte douzeci i cinci de pai nainte i douzeci
i cinci napoi, dar dup o bucat de vreme, simindu-se
cumplit de obosit, se aez pe marginea ghizdeiului i i
rzm capul pe minile ncruciate asupra suliii.
Noaptea era senin, luna nu apruse nc; linitea cea
mai desvrit domnea pretutindeni. Oteanul, care se
lupta greu cu somnul, fu n sfrit, nvins de el i aipi,
dar numai pentru puin vreme. Zgomotul unor bolovani
care se dezlipeau de preii fntnei i cdeau n ap l
trezi. ntr-o clip Fritz fu n picioare, cu sulia n
510

cumpnire i cu privirea aintit spre fntn. Luna


rsrise n toat strlucirea i, la lumina ei, se vedeau
nu numai toate amnunimile ghizdeiului, dar i
nceputul preilor. La nceput urechile lui nu auzir
niciun zgomot, se prea c totul reintrase n deplin
tcere. Cu ncetul ns i se pru c aude ca un fonet,
apoi scritura fcut de o verig asupra unui crlig de
fier, apoi iar un fonet i iar o scriitur. Oteanul fcu
un pas spre fntn, i i se pru c, sub ghizdeiu, n
faa lui, vede ceva alb micndu-se.
Fr a mai sta la gnduri, ndrept ntr-acolo o
puternic lovitur de suli. Sulia lovi n ceva care nu
era nici piatr, nici lemn i n care fierul intr, dar, cnd
voi s-l scoat, nu numai c nu putu, dar simi o
puternic smuncitur care l fcu s-i piard cumptul
i s cad peste cap n fntn.
Cnd Fritz srise n picioare, spada lui se lovise cu
putere de ghizdeul fntnei. La auzul acestui zgomot,
Ion Creang, care acum atepta din clip n clip
semnul nvlirii, se ridic pe un cot. Vzu pe neam
lovind cu sulia n fntn apoi, spre marea lui mirare, l
vzu disprnd ntr-nsa, cu capul nainte. Ion sri n
picioare: la un uier uor din gura lui, toi romnii se
scular cu arma n mn, gata s se rpad.
Fr a zice un cuvnt, Ion art cu mna spre
fntn. Neamul de straj lipsea, dar nimic nu se
vedea; nimic nu se auzea: linitea era desvrit.
Oamenii ncepuse s cread c Ion visase cnd,
deodat, se vzu ieind din fntn, deasupra
ghizdeului, un bra acoperit cu zale, urmat de un coif
lucitor, apoi ieir dou umere i un piept nzuat i un
otean sri n curte, scond paloul din teac. Doi
511

rani narmai cu baltage l urmar numaidect i unul


din ei ddu strigtul cucuveicii.
Ai notri! zise Ion Creang. Voi, cei alei de mine
urmai-m, i se rpezi spre poarta de sub turnul cel
mare, dnd ipetul cucuveicii i urmat de douzeci de
strjri; ceilali se ndreptar spre acei ieii din fntn.
tefan, ndat cum pusese piciorul n Curte, se uitase
de jur mprejur. Vzu pe Creang alergnd spre poart
cu strjrii i, cnd auzi strigtul cucuveicii pornind din
mijlocul lor, nelese c ei sunt tovari de lupt. Ceilali
strjri se apropiase acum de el i Stoica Prisacariu
ddu din nou strigtul cucuveicii. tefan se uit rpede
napoi, din fntn iesise pn atunce vreo cincisprezece
oameni iar capetele i umerile altora apreau
necontenit.
Dar strjrii nemi care se aflau pe turnul cel mare i
pe cel dinspre apus zrir aduntura de la fntn i
strigar:
La arme! Dumanul este n Cetate.
ns de-abia ieise aceste cuvinte din gura lor i
amndoi cdeau cu capul zdrobit sub loviturile
strjrului romn care se afla pe lng fiecare din ei.
Strjrii de pe celelalte turnuri i posturi nu putur s
apuce s strige cci fiecare avea de luptat cu tovarul
su romn care se npustise asupra lui. Din toate
prile se auzea acuma zgomot de arme.
Dumneta vei sta n curte, vei aduna oamenii notri
i te vei mpotrivi la acei dumani care ar voi s se ieie
dup mine, zise Stroici lui Prisacariu, eu ieu cu mine
zece oameni de-ai notri i strjrii ci au rmas i m
duc s pun mna pe Balc, i zicnd aceste cuvinte se
rpezi la scara care ducea la odile locuite de cavalerul
512

Albrecht, unde tia c se adpostesc oaspeii.


Cavalerul Ulrich, care se scobora din turnul cel mare
cu Conrad, auzise zgomot i strigte n curte i venea n
grab, blstmnd scara ngust care se nvrtea
necontenit.
Cnd ajunse jos, sub turn, cei doi strjri nemi erau
de mult dobori la pmnt i legai, iar ua odiii
zbura n ndri sub loviturile de topor ale romnilor.
Cavalerul i Conrad, rpezindu-se asupra lor cu spada
ridicat, ei se ddur napoi, dar nainte ca cei doi oteni
s fi putut purta o singur lovitur, erau apucai pe la
spate, trntii la pmnt i legai burduf.
Tot atunce o ching de fier care inea pe dinuntru
dulapul alctuind ua odii unde era nchis Mihu, se
desprinse sub loviturile nverunate ce-i erau purtate i
czu jos; romnii ncetar de a mai lovi i, n u, apru
chipul Punaului Codrilor. Un chiot de bucurie l primi.
Cpitane, i zise Ion Creang apropiindu-se de el, ai
notri au ptruns n cetate prin fntna din curte. Pe
crijatul cel tnr i pe trei nemi i inem legai, aice, sub
poart.
Dai-mi un palo cci sunt fr arme, zise Mihu.
Un ran i ntinse un palo lung i lat.
Zece oameni rmn aice cu Ion Creang pentru a
pzi poarta, poronci atunci Punaul Codrilor, ceilali
m urmeaz, i se rpezi spre curte.
O gsi plin de romni, cci mai toi oamenii
printelui Isaia ieise din chioarc. Otenii nemi care
ieise din odi pe jumtate mbrcai, fusese, la ieirea
lor n curte, strivii sub un numr nzecit de dumani,
trntii la pmnt i legai. Numai vreo doi, mai ageri,
izbutir s ntrebuineze armele i s rneasc pe trei
513

sau patru romni. Dintre acetia ns niciunul nu


dduse n nemi, mulmindu-se s-i aduc la
neputin.
Dar vreo trei sau patru unguri mai puin bei dect
ceilali, alergnd spre locuina lui Balc, de-abia apucase
s fac trei pai n curte i czur mcelrii sub
loviturile romnilor.
La odile nemilor, acolo sunt acuma slujitorii
domneti, se auzi din mai multe pri.
Tocmai atunce Mihu ieea de sub poart,
ndreptndu-se cu pai rpezi spre mijlocul curii; Stoica
Prisacariu l zri i-i iei nainte.
S trieti, cpitane! M bucur c te vd scpat, i
zise el.
Ce stai aice? rspunse Punaul Codrilor. La
locuina lui Balc! Trebuie s punem numaidect mna
pe dnsul. Cetatea ntreag nu face pentru noi ct ar
face prinderea lui Balc.
ntr-acolo s-o dus cneazul Stroici cu vro cincizeci de
oameni, zise unul din romni. Noi, pn acuma, am
legat asesprezece nemi.
Dac cneazul Stroici urmrete pe Blac, cu atia
oameni, zise Mihu, sunt linitit, el va ti s puie mna
pe dnsul. Trimete cte zece oameni la fiecare din scrile
care duc n rndul de sus, s nu lese pe nime s ias,
iar dumneta rmi n curte. Zece oameni s vie cu mine
n nchisori s scpm dintr-nsele pe nenorociii care
zac acolo, i Mihu porni spre temni.
Dup fuga Ilenei nu mai fusese pus niciunul din
otenii Cetii de straj la nchisoare, unde nu se mai
afla nimeni, nchis. Mihu nu gsi n sal dect pe
slujitorul ungur, Lengyel Aron, lungit pe pmnt i
514

horind ct patru. Unii din tovarii lui Mihu, ridicau


armele asupra lui, dar Punaul Cedrilor le strig cu
glas amenintor:
Nu v este ruine s ucidei un om care doarme; s
nu care cumva s-i facei ceva. Trezii-l.
Dar oamenii se cznir n zadar s trezeasc pe
ungur; el, la toate ncercrile lor rspundea numai prin
horcituri. Mihu se duse la uile tuturor chiliilor i btu
ntr-nsele, zicnd cu glas tare:
Romnii au pus stpnire pe Cetate; Balc este n
puterea lor. Eu slobod pe acei care zac n nchisoare. Cei
nchii s bat la u.
Dar n zadar, nimeni nu-i rspundea cci nimeni nu
era nchis.
Mergei de-mi aducei aice pe unul din otenii
nemi, poronci Mihu, n sfrit.
n curnd doi oameni venir, aducnd pe un neam a
crui brae erau legate dup spate. Era Gottfried
Schuster: Mihu l recunoscu ndat.
Noi ne cunoatem mai de mult, zise el neamului,
iar ntlnirea noastr de ast-primvar o fost spre
binele dumitale.
Aa este, rspunse Gottfried, care ca aproape toi
otenii din cetate vorbea bine romnete.
Atunce, zise Mihu, la rndul dumitale f-mi i mie
un bine. Spune-mi unde st nchis fata pe care a aduso Balc cu dnsul n aceast Cetate?
Nu este nchis niciure, rspunse Gottfried, cci o
fugit, sunt acuma cteva ceasuri.
Trsnetul dac ar fi czut asupra lui Mihu nu l-ar fi
uimit mai mult dect cuvintele pe care le auzi de la
otean.
515

Unde? Cum? ntreb el.


La fuga ei, zise atunce Gottfried, am fost prtai cu
toii, ca s mplinim dorina stpnei noastre, a soiei
cavalerului Albrecht. ncotro o apucat nu este la
cunotina mea. tiu numai c a fost dus afar din
Cetate din poronca cavalerului Ulrich de ctre Hans
Biedermann, care este wachtmaistrul nostru.
n zadar Mihu i mai puse ntrebri, Gottfried nu putu
s-i mai deie nicio lmurire n privina Ilenei. n urma
ncredinrii c nime nu se afl nchis n temniile
Cetii, Mihu iei iar n curte. Aice gsi pe Stroici
vorbind cu printele Isaia care venise i el n urma
oamenilor, pe scrile de frnghie atrnate de ctre
Bubulete.
Clugrul, cum pusese piciorul n curtea Cetii,
ntrebase de Mihu i i se rspunse c Punaul Codrilor
este slobod i teafr. Dar cnd l vzu, faa lui se
nveseli. Mihu, cum l zri, se duse s-i srute mna iar
btrnul, fr a zice un cuvnt, i lu capul ntre
amndou minile i l srut de mai multe ori pe obraji
i pe frunte.
Da, zise atunce Stroici, tocmai povesteam printelui
c cnd ne-am suit pe scara care duce la odile
cavalerului Albrecht, am gsit ua de la rndul de sus
nchis. Am dat-o jos dar cu mare greutate i cu mult
pierdere de vreme cci era foarte grea i legat cu ine
groase de fier, nchis prin o broasc puternic i prin
doi drugi groi de fier, ncruciai pe din dos. Am cutat
peste tot locul, dar n-am gsit nici pe cavalerul Albrecht,
nici pe Balc nici pe solul unguresc. Trebuie s fie
ascuni n vreo taini sau s fi fugit prin vreo ieire
cunoscut numai cavalerului.
516

n asemenea mprejurare, zise Mihu, trebuie s


nclecm numaidect i s ne punem n urmrirea lor,
cai sunt destui n Cetate. Dar pe Balc trebuie s punem
numaidect mna, cci altfel nimica n-am fcut. Cetatea
era doar i aa a noastr, de vreme ce printele
cunotea chioarca i fcuse alta de la sihstrie pn la
dnsa.
Da, zise printele, Balc trebuiete urmrit
numaidect: prinderea lui singur poate cumpni
paguba pricinuit scopurilor noastre prin aceast
lovitur pripit.
Mihu plec capul la auzul acestor cuvinte.
Dac, urm clugrul, Balc este ascuns n vreo
taini, el nu va putea scpa, cci vom face paz bun,
iar foamea i setea l vor sili s ias. Mai ru ar fi pentru
noi dac ar fi acuma afar din zidurile Cetii. De aceea
grbii s v punei n urmrirea lui.
Mihu spuse cteva cuvinte lui Ion Creang care
dispru, urmat de vreo civa oameni.
Ci nemi au czut? ntreb Stroici.
Mori sunt numai doi, rspunse Stoica Prisacariu;
erau de straj pe turnuri i au fost ucii de oamenii
notri care pzau n tovrie cu dnii. Ali patru sunt
rnii ns numai unul greu i aptesprezece sunt teferi,
dar legai cobz.
Eu tiam c numrul lor era de douzeci i cinci,
unde sunt ceilali doi?
Unul o fost nvoit asear de crijatul cel tnr s se
duc pn la Humuleti, celalalt nu tiu unde poate s
se afle.
Dar slujitorii venii cu voievodul i cu solul
unguresc?
517

Vreo patru triesc, legai i ei, ceilali sunt acuma


departe.
Cum? ntreb Stroici, au fugit?
Leurile lor se afl aice, rspunse Stoica linitit, dar
sufletele lor trebuie s fi ajuns acuma n iad.
Tocmai atunce apru Ion Creang i oamenii care l
ntovrise, aducnd cu dnii un numr mare de cai
nuai.
Cincizeci i doi de cai gsit-am n grajduri, zise el,
i toi sunt buni, mai cu seam aceti doi care-i in eu
de fru.
Fr a mai pierde vreme, Mihu i cu Stroici nclecar
pe caii care-i inea Ion Creang, iar ceilali fur luai de
acei din romni care erau cunoscui de clrei mai buni
i erau mai bine narmai. Poarta cea mare fu deschis,
podul lsat n jos, iar la capr clreii se mprir n
dou cete, unii, cu Mihu, apucar la dreapta iar ceilali,
cu tefan, spre Trgul Neamului. Vreo treizeci de
oameni pe jos i urmar n curnd i se ndreptar la
deal, pentru a cuta pe fugari n pdurile de deasupra
Cetii.

518

e-abie se nchisese poarta Cetii cnd printele


Isaia porunci:
Pintilii s ieie douzeci de oameni cu facle i
s vie cu mine, ca s cutm cu de-amnuntul dac nu
cumva vom gsi ascunztoarea lui Balc.
Clugrul i aduse aminte c auzise odat vorbinduse c, n sala cea mare, este o u ascuns,
deschizndu-se cu meteug i n dosul creia ajungeai
ntr-un fel de sli, lsat n ziduri i care ducea sub
Cetate, la o taini. Vroia s se ncerce s gseasc acea
u, i, cu ajutorul lui Pintilii, s-o deschid.
Ajuns n sala cea mare unde totul fusese rscolit de
oamenii care intrase ntr-nsa cu Stroici, pipi i btu n
zadar n fiecare palm de prete: niciere nu auzi
sunnd a deert. Pintilii cut cu tot de-amnuntul, dar
nu putu s gseasc cea mai mic crptur care s-l fi
pus pe urma unei deschizturi.
Se fcuse acuma ziu: faclele fur stinse.
Care din voi, ntreb clugrul, a luat parte la
ntia cutare fcut n aceste odi de cneazul Stroici.
Noi, printe, ziser vreo patru rani.
Cutat-au cneazul cu de-amnuntul n toate odile,
ntreb Isaia. Rspunde tu, Neculai Vleja, c te tiu om
detept.
O cutat cu de-amnuntul n toate odile afar de
acea n care doarme crijatul cel btrn i unde se afla
519

jupneasa lui.
i de ce n-o cutat el i acolo?
Cnd era s intrm, o ieit afar slujnica jupnesei
i o spus cneazului s nu intre n zadar, cci n odaie nu
se afl niciunul din acei pe care-i cutm, dar numai
jupneasa dezbrcat.
i cneazul Stroici s-o mulmit numai cu atta
ncredinare? mai ntreb clugrul zmbind.
Da, n-o mai struit s intre i ne-o chemat n alt
parte, lsnd naintea uii un om de paz ca s nu
cumva s ncerce s intre niscaiva de ai notri.
Mie mi se cade s fiu mai bnuitor dect cneazul
Stroici, zise printele Isaia ndreptndu-se spre u.
Urmai-m.
La ua Mriei se afla ntr-adevr de straj un romn
zdravn, rzmat pe un baltag urie. Cnd vzu pe
clugr apropiindu-se se ddu n lturi. Isaia btu la
u, aceasta se deschise i Hertha iei afar.
Vreau s vorbesc cu stpn-ta, zise clugrul i,
mpingnd-o n lturi, intr n odaie.
Pentru acele vremuri i date fiind mprejurrile n care
se afla atunce aceste ri, odaia de culcare a cavalerului
Albrecht era mbrcat cu mare bogie.
Patul era de lemn de nuc nelustruit, dar mpodobit cu
numeroase spturi alctuind izvoade frumoase. De la
verigile baldachinului, asemene de lemn de nuc spat,
atrnau nite scoare de mare frumuse. Alte scoare
acopereau preii albi i podelile de scnduri late de
brad. Dou dulapuri mari, de lemn de nuc spat, o
mas acoperit cu o nvlitoare de pnz de in, cu dungi
i ciucuri de aur, pe care se vedea o mic oglind prins
ntr-o ram de argint, dou jiluri mari, tot de lemn de
520

nuc spat, cptuite cu perine de catifea verde, trei


scaune cu trei picioare i mai multe vase de argint i de
alam alctuiau mbrcmintea.
Pe unul din jiluri sttea Maria; se vedea c rochia
alb ce o purta fusese aruncat n grab pe dnsa, iar
prul blan i atrna pe umere. n cellalt jil edea
printele Anselm. Amndoi se scular cnd zrir pe
Isaia.
M iart, jupneas, zise el, dar vrsta fcndu-m
mai bnuitor dect cneazul Stroici, este de datoria mea
s caut dac nu cumva se gsete aici vreo ascunztoare
n care s fie ascuns, voievodul.
Puterea este n minile cuvioiei tale, printe, poi
face ce vreii, dar aceast cutare va fi n zadar, aice nu
este nici ascunztoare, nici ascuns.
La un semn a lui Isaia, oamenii care l urmau
ncepur s caute n toate prile, sub pat, n dulapuri,
dup ele. Preii fur pipii cu cea mai mare ngrijire,
dar nu se gsi urm de ascunztoare.
Te rog, jupneas, s m urmezi pn la sala cea
mare, zise Isaia Mriei dup isprvirea cutrii i prsi
odaia, urmat de soia cavalerului i de mai muli
oameni.
Pe preg clugrul se ntoarse i, vznd c Anselm
urmeaz pe Maria, i zise cu asprime:
Dumneta nu te vei mica din aceast odaie fr de
voia mea, apoi i urm drumul spre sal.
Se opri n mijlocul ei i fcu doi pai spre Maria, care
vzndu-l c st, sttu i ea. (...)
Balc nu este n Cetate, el lipsete mpreun cu soul
dumitale i cu solul unguresc. i eu vin s te rog, n
521

numele neamului din care ai ieit, s ne ari unde este


ascuns Balc. tiu c l dispreuieti ca pe un neom, ca
pe un miel. Sunt gata s jur pe sfnt cruce c nu se
va atinge de un pr al capului soului d-tale i va fi
slobod s plece cu dumneta, cu tovarul, cu otenii i
cu tot avutul lui, ncotro va gsi cu cale. Gndete-te c
prin mine auzi rugmintea unui neam ntreg.
Vznd c clugrul a tcut, i c ateapt rspunsul
ei, Maria, care ascultase cuvntul lui cu ochii aintii la
pmnt, rspunse, uitndu-se drept la dnsul:
Nu tiu unde se afl acuma Balc.
Dar, rspunse Isaia cu privirea aintit asupra
ochilor ei, tii pe unde a fugit.
Maria tresri i plec ochii fr a rspunde. Clugrul
scoase din sn crucea de abanos de care nu se
desprea niciodat.
Jur pe aceast cruce c nu tii pe unde o fugit
soul, dumitale, cu Balc i cu solul unguresc.
Maria nu rspunse, ea se fcu i mai galbn.
Tcerea dumitale este o mrturisire, zise clugrul:
firea dumitale dreapt i cinstit nu cunoate minciuna
i fuge de ntrebuinarea ei. Spune-mi, fiico, pe unde o
fugit Balc, i clugrul lu n minile lui una din minile
Mriei. (...)
Balc i cu solul unguresc, nsoit de doi slujitori
domneti au scpat, zise Ion Creang. Prin ci
necunoscute au fost dui n herghelia crijailor, la
captul de sus al Dealului Cetii. Neamul care
ngrijete de herghelie le-o dat patru cai fugari care
trebuie s fi fost nuai gata, cci lng casa lui am
dat de nite oameni din Humuleti care scoborau de pe
522

Pleul i aceti oameni ne-au zis c s-au ntlnit cu


dnii, chiar n vrful dealului i i-au lsat gonind spre
Suceava. Oamenii au cunoscut bine att pe Balc ct i
caii pe care clreau. Cpitanul i urmrete cu treizeci
de oameni; eu i ali civa de ai notri ne-am ntors cu
cneazul Stroici. Pe crijatul cel btrn nu l-o vzut
nimeni.
Isaia fcu un semn de dezndjduire i, urmat de toi
romnii, prsi sala. Cnd Maria se vzu singur, czu
n genunchi, nu spre a mulmi lui Dumnezeu fiindc-i
cruase zilele, dar spre a ndrepta ctr el o rugciune
fierbinte, cerndu-i s pstreze tefere viaa i cinstea
soului ei.

523

nd cavalerul Albrecht, prsind n curtea Cetii


pe tovarul su, se retrase n odaia lui de
dormit, gsise pe Maria culcat dar nc treaz i
ngrijat din pricina ntrzierii lui.
Cavalerul o puse pe scurt n cunotina predrii
Punaului Codrilor i, deprins s nu aib taine pentru
dnsa, crezu nimerit s nu-i ascund bnuielile lui.
Maria nu se ngrozise de loc la gndul c ea i soul ei
trebuiau s fie gata s nfrunte noi primejdii; se
deprinsese s triasc n mijlocul lor. Dar vestea despre
predarea Punaului Codrilor o turbur adnc.
Amintind cavalerului Albrecht c datorete viaa i
cinstea aa-numitului lotru, ntreb pe soul ei dac nu
s-ar putea gsi un mijloc de scpare pentru dnsul.
Cavalerul scutur capul.
Am nchis ochii asupra mijloacelor ntrebuinate
pentru a face scpat pe biata fat adus aice de Balc.
Ea era ns o fiin nevinovat, a crei singur vin era
de a fi strnit, prin frumuseea ei, poftele nelegiuite ale
lui Balc. ngduind scparea ei nu fceam nicio pagub
craiului cruia i-am jurat credin. Punaul Codrilor
ns este un lotru numai pentru oamenii care nu cunosc
mprejurrile i judec cu uurin: ntr-adevr, el este
un duman al craiului, un om primejdios, care caut s
rscoale poporul de aice mpotriva criei ungureti. Este
lucru bttor la ochi c muli cneji i cea mai mare parte
524

din rani sunt cu dnsul, gata s se rscoale asupra


mielului de Sas i s ncerce a scutura jugul unguresc.
Eu sunt pus aice ca s sprijin stpnirea craiului peste
aceast ar. Dac ntmplarea a fcut ca unul din cei
mai aprigi i mai primejdioi dumani ai craiului s
ncap n puterea mea, trdtor a fi dac i-a da
drumul. Nu, pe Punaul Codrilor l voi pzi cu ngrijire
pn ce-mi va veni dezlegare de la curte ce s fac cu el.
Cel puin, zise Maria, nu-l vei da pe mna lui Sas?
Nu, zise cavalerul, nu-l voi preda lui Sas, cel puin
pn ce nu voi primi de la curte poronc s i-l predau; el
fiind dumanul craiului, craiul va hotr de cine s fie
judecat. Aceast hotrre nu va putea sosi nainte de
trei sau patru luni; va trebui prin urmare s steie nchis
aice pn la sosirea ei.
La auzul acestor cuvinte, Maria simi c i se ie o
povoar grea de pe piept. Trei sau patru luni erau vreme
ndelungat i cine tie ce se putea ntmpla n decursul
lor.
ns, urm cavalerul dup o tcere, tare m tem c,
pn atunce, s nu fim noi cei nchii i Punaul
Codrilor cel tare i mare. Dar, adaose el, eu stau de
vorb mpiedecndu-te s dormi; trebuie s fii cumplit
de obosit. Nu, eu nu m voi culca ast-noapte, dar m
voi odihni n acest jil.
i, aezndu-se ntr-un jil, cu toat ngrijirea de care
era cuprins, nu ntrzie s aipeasc. Odihna lui fu
scurt. Strigtele strjrilor de pe turnuri i zgomotul
din curte l fcu s sar n sus.
mbrac-te ndat, strig el Mriei, eu m duc s
vd ce este.
Ieind n sal i apropiindu-se de o fereastr deschis,
525

vzu curtea plin de rani, o nvlmal cumplit i o


ceat mare de oameni narmai alergnd spre scara care
ducea la locuina lui. Cavalerul pricepu tot: printr-o
sritur fu la ua scrii care rmnea totdeauna
deschis, o nchise, ntoarse cheia i mpinse zvorul.
Nu era prea timpuriu cci de-abia ntoarse cheia cnd
loviturile dumanilor se auzir ntr-nsa. Cavalerul
prinse degrab drugii care o nchideau pe dinuntru i
se rpezi la odaia n care dormea Balc. Voievodul
aruncase hainele pe dnsul i un slujitor l ncingea
acuma cu paloul.
O mulime de rani nvlesc din toate prile, au
ptruns n Cetate printr-o chioarc care duce din ora n
fntn. Orice ncercare de aprare este zadarnic,
trebuie s-i scapi viaa; urmeaz-m i, zicnd aceste
cuvinte, cavalerul se ndrept rpede, urmat de Balc i
de slujitor, spre sala cea mare. Aice fur ajuni de alt
slujitor i de Samossy, n cioareci i ciubote, dar fr
atila i fr plrie.
Alergai de nchidei ua din fund, strig cavalerul
slujitorilor. Cu cheia, mai strig el. Acuma aezai drugii
rpede!
Era vreme, cci nvlitorii izbeau acuma cu putere n
u. Cavalerul Albrecht se apropie atunce de colul
despre odile lui al zidului dinafar i, dup ce l pipi,
mpinse cu putere ntr-nsul. Zidul se deschise
numaidect i se vzu o deschidere prin care putea trece
un om.
Intrai rpede i scobori scara, zise cavalerul, eu
rmn cel de pe urm pentru a nchide ua.
Balc dispru prin deschiderea din zid i Somossy l
urm. Cavalerul Albrecht care se uita necontenit nspre
526

ua rmas deschis, vzu deodat pe Maria intrnd n


sal i naintnd spre el. Alerg la dnsa i mbrindo, i zise rpede.
Duc pe voievod i pe sol la herghelie unde se gsesc
totdeauna ase cai cu eile pe dnii i m ntorc
numaidect. Nu aibi nicio team, dumanii nu-i vor
face niciun ru. Numai te rog, ntoarce-te n odaia ta ca
s nu te gseasc aice: ua asta, aratnd spre ua care
fusese nchis de slujitor, are s cad n curnd.
O strnse nc o dat la piept, apoi dispru i el n
deschiztura din zid care se nchise ndat dup dnsul.
Ajunsese n curnd pe Balc i pe ceilali care-l
ateptau n josul scrii lungi, nguste i ntoarse ce o
scoborse. Ptrunse pn n zidul naintea cruia se
oprise voievodul, pipi din nou cu mna, apoi oprind-o
n loc, ddu o zmuncitur puternic. Zidul se deschise
ndat i aice i cu toii intrar ntr-o chioarc n care
un om nalt putea merge n veie.
Rpede, zise cavalerul, trecnd naintea celorlali,
n-avem vreme de pierdut; ne aflm acuma sub Cetate,
aceast chioarc duce la casa pzitorului de la herghelia
noastr.
Dup un sfert de ceas i mai bine de mers care
semna mai mult cu o alergtur, cavalerul se opri
naintea altui zid, care sub mpinstura lui se deschise
ca i celelalte dou.
Suntem n pivnia herghelegiului meu, zise
cavalerul, dup ce zidul se nchise. Urmai-m!
Urcar dup dnsul o scar cu trepte de lemn i se
oprir n faa unei ui.
Matias! Matias! strig cavalerul, btnd cu mnerul
spadei n u.
527

Se auzir pai, ua se deschise i pe pragul ei apru


un neam, lung ct toat lumea, slab ca un b, cu
mustei lungi, albe ca zpada, care inea un fanar n
mn.
Poroncii, domnule cavaler! zise el.
ndat la cai, zise cavalerul, nu avem mcar o clip
de pierdut. ranii s-au rsculat i au pus mna pe
Cetate; acetia sunt Blac, fiul lui Sas i solul voievodului
Ardealului cu doi slujitori domneti, pe care trebuie s-i
scpm de urgia rsculailor. Ad ndat caii.
Fr a rspunde un cuvnt, Matias strig nemete
cuiva n locuina lui, s vie la grajd i dispru cu
fanarul, iar cavalerul pi peste prag urmat de tovari.
Ei se gseau acuma ntr-o odaie mic dar curat, unde
locuia Matias cu ai si. Nemoaica nc dezbrcat
aprinsese n grab acum o opai.
Fugarii n-avur vreme s schimbe multe cuvinte, cci
n curnd s-auzir caii venind. Ei ieir atunce pe prisp
i gsir pe herghelegiu, cu un biet al lui, care ineau
cinci cai avnd eile pe dnii. Balc, Somossy i cei doi
slujitori se grbir s ncalece.
Nu vii i dumneta? ntreb Balc pe cavaler.
Nu, rspunse acesta, m ntorc la otenii i la soia
mea. Bietul lui Matias v va fi cluz pn n valea
omuzului, caii sunt foarte buni. Mergei cu bine.
Domnule cavaler, zise atunce Balc, i datoresc
viaa, fii ncredinat c att printele meu ct i craiul
vor avea cunotin de frumoasa dumitale purtare. S
ne vedem sntoi, i, cu aceste cuvinte ddu pinteni
calului.
Dup ce zgomotul fcut de copitele cailor nu se mai
auzi, cavalerul Albrecht schimb cteva cuvinte cu
528

Matias, apoi plec spre Cetate pe drumul pe care venise.


ns cnd ajunse n fundul chioarcei, zvorul care
deschidea zidul nu voi s joace: vreme de un ceas se
czni n zadar. Era s-l lese i s se ntoarc la casa lui
Matias cnd, fr ca s fi fcut alte ncercri dect acea
pe care o fcuse necontenit de la nceput i fr a apsa
n alt loc, lespedele se urni. Cavalerul se grbi s suie
scara strmt i sucit care, de subt temeliile Cetii,
ducea n sala cea mare. Cnd ajunse n vrful ei, se opri
i ncepu s pipie pretele la nlimea feei lui pn ce
atinse un fel de mnunchiu; aps pe el cu amndou
minile i ncepu s trag. O bucat de prete, lat de
trei palme i nalt de un stnjn lunec spre scar fr
zgomot cci era pus pe rotii care umblau pe dou ui.
Aceast bucat de prete dezlipindu-se, lsase un gol n
care cavalerul se grbi s intre. n acel gol erau trei
trepte, pe care el le sui tustrele: la nlimea feii lui era
o scobitur alctuind masca unui om. Aceast scobitur
pe dinafar, adic pe partea din sal a pretelui alctuia
capul Mntuitorului rstignit pe cruce, spat n piatr
iar trupul i crucea alctuiau ca un fel de nvli n care
intra partea de zid ce fusesee dezlipit de cavaler. Dou
brae prin care trecea lumina zilei artau unde erau
ochii, alte dou, mai mici, plecau din urechi. Cavalerul
Albrecht, punnd faa lui n acea masc, putu prin
bortele ochilor s vad toat sala, iar prin acele de la
urechi, fiind foarte cu meteug fcute, piezie, mai late
n partea slii dect n partea de din dos, putea s aud
cel mai mic zgomot fcut n sal.
Cum puse ochii pe bort, tresri. n sal se afla Maria,
soia lui, cu un otean strin, fr coif, dar mbrcat n
zale, cu paloul la bru i pinteni de aur la clcie.
529

Amndoi stteau n picioare lng ua care ducea la


odile ei. Oteanul se afla chiar n prag i prea c
voiete s-o mpiedice s prseasc sala.
Ea vorbea tocmai atunce i glasul i era suprat.
De ce nu vreu s stau la vorb cu dumneata, zicea
ea. Pentru c eti un trdtor viclean! Folosindu-te de
cunotina Cetii dobndit n vremea n care ai fost
cutat de noi ntr-nsa i scpat de moarte, ai adus n
zidurile ei pe dumanii craiului cruia i-ai jurat
credin! O! s-ar cdea s i se sfrme pintenii de aur
ce, spre ruinea cavalerimii, i pori la clcie. Nu vreu
s aud un cuvnt din gura dumitale cea viclean. D-te
la o parte i las-m s trec!
Dar oteanul nu se mic din loc.
i eu nu te voi lsa s pleci pn ce nu vei auzi tot
ce am de zis.
Maria se ls pe un scaun i, ascunzndu-i faa n
mni, ncepu s plng.
Nu sunt un trdtor, zise Stroici, sunt un otean
care i mplinete datoria. Acum i pot destinui c
sunt dezlegat de orice jurmnt de credin ctre craiu?
unguresc i c am jurat credin altuia, unui voievod
din neamul nostru care este pe cale s mntuie aceast
ar de ocrmuirea blstmat a lui Sas i s-o fac
neatrnat de cria ungureasc. Cnd am fost lovit de
hoii lui Iano i lsat ca mort n pdure, veneam trimis
de domnul meu, spre a-i fi namestnic n aceast ar i
a lucra n numele lui la dezrobirea neamului meu. Vina
mea fost-a oare dac am czut rnit aproape de moarte
i dac dumneta, cunoscndu-m, m-ai adus n aceast
Cetate pe cnd eram n nesimire i m-ai scpat de
moarte prin ngrijirea dumitale i acele ale preotului
530

papista? Vinovat a fi dac a fi ncercat prin vicleug


s m furiez n zidurile stpnite de crijai. Sau oare,
fiindc m-ai cutat, dator eram s prsesc datoria
sfnt de care eram legat prin fire i prin jurmnt? Dar
trebuie s tii c de la datoria mea, ctr cei care m-au
ridicat dintre mori i m-au cutat pn ce m-au fcut
iar sntos, eu n-am fugit. Am cerut i mi s-a
ncuviinat ca viaa tuturor acelora care aprau aceast
Cetate s fie, pe ct cu putin, cruat, ca cinstea i
averea, lor s rmie neatins. i dac m-ai vzut
printre rndurile nvlitorilor, aceast mprejurare este
datorit n mare parte dorului de a mpiedica prin fiina
mea orice cruzime zadarnic, orice batjocur de care ar
putea fi atini acei la care ii. Iar de cunotina mea de
cetate ntru nimic nu ne-am folosit, cci alii, mai
vrednici dect mine, cunoteau de mult o chioarc ce
duce la fntn din curtea Cetii i prin care am
ptruns n zidurile ei. i acuma, hotrte dac mi se
cuvin, poreclele de trdtor i de viclean, dac tot eti de
prere c sunt nevrednic de pintenii de aur ce-i port la
clcie i dac se cade ca ei s fie sfrmai?
Maria nu rspunse; ea urm s plng, dar lacrimile
ei: erau acuma lacrimi de mulmire cci vedea c
logodnicul ei de alt dat, pe care l iubise atta i pe
care l iubea i astzi, nu era fiina viclean ce, pentru o
clip, i nchipuise c este.
tefan nelese ce se petrecea ntr-nsa. Se apropi de
ea i se ncerc, dar n zadar, s-i desprind binior
minile de pe fa.
Mario, zise el, cu un glas rugtor, oare n-ai s-mi
zici nicio vorb bun? Uitat-ai cu desvrire trecutul?
oare n inima ta nu mai st ascuns nicio urm de
531

dragoste? Mario! Eu sunt tefan, logodnicul tu, acel


care a tiut s detepte iubirea n snul tu de fecioar,
acel pe care l alesesei pentru a-i fi tovar pe via i
n a crui inim icoana ta n-a fost tears nici mcar o
clip! O, Mrie, numai o vorb bun, numai un cuvnt
pornit din inima ta!
Maria se ridic n picioare i se uit int n ochii lui.
tefan Stroici, zise ea cu un glas care tremura dei,
se vedeau silinele ce i le da pentru a-l face hotrt, de
ce te ncerci n zadar s detepi un trecut care trebuie
s fie ngropat pe vecie? Cavaleresc este s m faci cu
de-a sila s ascult vorbele tale cnd soarta m-o dat n
mna voastr? Mrinimos este s-i ntrebuinezi
izbnda pentru a sili pe soia altui om care poart
pinteni de aur s asculte vorbele de dragoste ce, dac
odinioar am mprtit-o, s-o fcut, nelegiuit cnd eu
mi-am dat credina altuia? Afl nc o dat c zadarnice
i sunt ncercrile i c voi ine cu sfinenie credina
jurat soului care m-o mntuit de o soart ngrozitoare!
nc o dat, dac eti vrednic de pintenii ce-i pori, d-te
n lturi i las-m s trec!
Ah, strig tefan cu dezndjduire, moart este
iubirea ta i, dndu-se n lturi, o ls s treac.
Mai rmase cteva clipe lng prag, privind dup
dnsa pn ce dispru n odaia ei, apoi, plecnd capul,
prsi i el, sala prin ua opus.
Nu avuse vreme s se deprteze mult, cnd pretele
de lng chipul Mntuitorului rstignit se deschise fr
a face zgomot i se nchise iar asupra cavalerului
Albrecht.
El nu pierduse un cuvnt din cuvintele schimbate de
Maria cu tefan; pricepuse tot i ochii i erau acuma
532

plini de lacrimi.
Biata copil! zise el ctr sine cu jumtate de glas.
Ct trebuie s fi suferit de cnd tie c frumosul ei
logodnic triete, iar ea trebuie s-i piard tinereile
lng un ghiuj btrn i grbovit ca mine! O! voi ti s
fac ca chinul ei s nu se mai prelungeasc vreme
ndelungat! i voi rsplti cei patru ani de fericire fr
seamn, neateptat, ce mi i-a dat, voi ti s prsesc
aceast lume la vreme pentru ca ea s poat avea nc
muli ani de fericire pe lng acel ales nc din tineree.
Se auzeau acuma pai venind spre sal i curnd
intrar pe u printele Isaia, cu Stroici i cu Mihu. La
vederea cavalerului se oprir pe loc. Dar Albrecht
naint spre dnii i, desprinznd spada, o ntinse lui
Stroici, zicnd romnete:
Sunt cavalerul Albrecht de Wolkenstein cruia
craiul Ungariei i-a ncredinat paza acestei ceti. Otenii
mei sunt ucii sau n minile voastre, nu-mi mai rmne
dect s m predau i eu. Fiindc am a face cu un
brbat care poart pinteni de aur, ndjduiesc c el se
va purta fa de mine i de ai mei dup obiceiurile
cavalereti i c va ncuviina rscumprarea noastr.
Sunt
cneazul
tefan
Stroici,
namestnicul
voievodului Bogdan n Moldova, rspunse tefan Stroici.
Port pinteni de aur i tiu cum s m port fa de un
cavaler viteaz, nvins de o soart potrivnic. Nu primesc
rscumprarea, dar v voi lsa, pe dumneta i pe soia
dumitale, pe cellalt cavaler, pe otenii votri i pe
capelanul vostru s plecai chiar de astzi n ara
Ungureasc, cu armele i cu tot avutul vostru mictor,
vite i lucruri de tot soiul. Iar spada pstreaz-o, nime nu
va ti s-o mnuiasc mai bine dect dumneta.
533

i ce ne ceri n schimb? ntreb cavalerul cu


bnuial.
Cuvntul dumitale c vreme de ase luni nu vei
purta armele mpotriva lui Bogdan i a oamenilor si...
i artarea tainiii prin care ai fcut pe Blac scpat,
ntrerupse clugrul.
Voievodul a scpat? ntreb cavalerul.
Da, zise Stroici, Punaul Codrilor, voinicul care
este de fa, l-a urmrit pn la un loc i iar s-a ntors
napoi, cci s-a ncredinat c caii lui nu vor putea s
ajung caii fugarilor.
Cavalerul zmbi.
Caii fugarilor sunt cei mai buni ce-i am. Ei
totdeauna stau neuai noaptea ntreag spre a fi gata
n asemene mprejurri. Ne vom lega s nu purtm
armele mpotriva voastr vreme de ase luni i v voi
arta tainia prin care a scpat voievodul, dar sunt
dator, mai nainte de toate, s mulmesc Punaului
Codrilor pentru binele ce l-a fcut ast-primvar soiei
mele. Este acuma vreme s-i mrturisesc c, dac mult
l-am urmrit, nu l-am privit niciodat, ca pe un lotru i,
dimpotriv, demult bnuiesc c el este un otean care se
lupt pentru un scop mare. D-mi voie s-i strng
mna.
Nimic nu putea s fie pentru Mihu mai mgulitor
dect cuvintele acestui brbat, cunoscut tuturor nu
numai ca otean viteaz i priceput, dar ca o adevrat
icoan a cinstei; el strnse mna care-i era ntins cu o
adevrat evlavie.
De amiaz cavalerii amndoi, cu Maria, cu printele
Anselm, cu otenii i cu parte din slugi, plecar clare
spre ara Ungureasc. Treizeci de oameni de ai
534

Punaului Codrilor, cu Ioan Creang n


nsoeau; vitele i lucrurile lor aveau s plece
sub paza altor romni. Pe turnul cel mare
flfia acuma, n locul steagului unguresc,
voievodului Bogdan.

535

frunte, i
a doua zi
al cetii
banderiul

up ce ucisese pe Hans, Vidra alergase ntr-o fug


spre Humuleti. Inima i era sfiet att de
groaza sfritului cumplit care amenina pe Mihu,
ct i de durerea ce-i pricinuia necredina lui, cci nu se
ndoia, mcar o clip c ranul care nsoea pe Ileana,
cnd o ntlnise Balc, era Punaul Codrilor. Ce cuta el
n tovria ei? Era vederat c ea era aceea care-i furase
iubirea lui Mihu. Era hotrt s se rzbune n chip
grozav asupra ei dar, mai nainte de toate, Mihu trebuia
scpat, dac mai era vreme s-l scape.
Ce departe-i prea Bacul! Ea nu mai alerga, zbura
srind peste grle i peste anuri.
Dar deodat, piciorul ei clc n deert i ea veni peste
cap, ntr-un an adnc de la marginea satului. Capul i
se lovi cu atta putere de o piatr nct lein. Dup mai
bine de dou ceasuri, rceala nopii de septemvrie o
aduse iar n simiri. Voi s se scoale, dar o durere
cumplit la piciorul stng o sili s se puie jos. i pipi
piciorul, nu era rupt dar scrntit, nu-i era cu putin s
se ie pe dnsul. Atunce deodat i aduse aminte de
primejdia n care se afla Mihu, de necredina lui, de
uciderea lui Hans.
Se ridic din nou hotrt, rzmndu-se numai pe
piciorul drept. De mers n pdure la dealul Osoiului nici
536

nu era de gndit; trebuia s mearg la gazda ei din


Humuleti, s ieie un cal bun cu o cluz i s plece
spre Bacu. La civa pai se zrea o ngrditur de pari
mprejmuind casa din marginea satului. Se tr pe
brnci pn la acea ngrditur, iar odat ajuns acolo,
se sprijini pe dnsa, apoi prin srituri, dar mai mult cu
ajutorul minilor, i fcu ncet drumul spre casa
vdanei. Nu ndrznea s strige pentru a cere ajutor,
cci avea prea puini cunoscui n sat i se temea s nu
fie oprit, ntrebat i poate apucat a doua zi pentru
moartea lui Hans. Cinii ltrau cu nverunare la dnsa,
mai ales cnd trecea pe dinaintea porilor, de mai multe
ori fu silit s se apere cu pietre, tremura ca nu cumva
s ias vreun om din ograd spre a-i da seam de
zgomotul cumplit fcut de cni.
Trecuse de miaznoapte cu vreo dou ceasuri cnd
ajunse la poarta Anici. Voi s intre, dar cinii din
ograd se rpezir la dnsa. Simind c puterile o
prsesc, strig de trei ori cu putere:
Lele Anic!
Femeia, care dormea pe prisp, se scul ndat i
strig:
Cine m strig?
Eu, Vidra, nu pot intra din pricina cnilor.
Anica, mirat de venirea Vidrei care i luase ziua
bun de la dnsa la aprinsul lumnrilor, sri de pe
prisp, goni cnii i veni s deschid portia.
Mi-am scrntit piciorul, zise Vidra, nu pot merge de
fel.
Anica, care era voinic, o lu de subsuoar i,
jumtate purtnd-o, jumtate trgnd-o izbuti s-o aduc
acas. Aice ns voina cumplit care susinuse pe Vidra
537

pn atunce o prsi i ea czu leinat pe pat.


Cnd i reveni n fire, soarele umplea de lumin odaia
n care se afla. Era dezbrcat i legat la cap; lng
dnsa vzu pe Anica i nc pe o femeie btrn. Fcu o
micare ca s se scoale, dar femeile n-o lsar.
Nu te mica, zise Anica, iaca lelea Dochia care-i
meter, i-o tras piciorul ct erai leinat, l-o pus la loc
i l-o nfurat frumos. Trei zile de vei rmnea linitit,
vei fi cu totul ndreptat i...
Trei zile! strig Vidra cu durere, i eu nu pot sta trei
ceasuri.
Dar cum vrei s mergi, aa singur, ntr-o zi ca
asta, cnd toate drumurile i toate colnicile sunt pline,
de oameni care pleac la rzboi asupra lui vod? zise
Dochia care prea o femeie bun la gur.,
Vidra se uit la ea uimit.
Dumneta nu tii, zise Anica, c ast-noapte
printele Isaia i cu Punaul Codrilor au apucat
Cetatea Neamului i au chemat pe toi romnii s se
scoale i s scape ara de vod i de unguri.
Cum, zise Vidra ameit, naintea ochilor creia
ncepea s joace toat odaia, Punaul Codrilor este la
Cetate?
Da, rspunse Dochia grbindu-se s apuce
cuvntul naintea Anici. Acuma se tiu toate. Punaul
Codrilor era cu fata cea frumoas cnd o ntlnit pe
Balc. Ea este ibovnica lui. O fat de cneaz. Alt ibovnic
a lui, creia i zice Stanca, o rsculat norodul ieri
diminea la Bacu i l-o scos din nchisoare. Cum s-o
vzut slobod, Punaul Codrilor o venit de-a dreptul
aice, la mou-su, la sihastrul Isaia i amndoi s-o
sftuit cum s scoat pe ibovnica voinicului din minile
538

lui Balc. i printele Isaia o strns oameni de la noi i


din satele de mprejur i au intrat n Cetate printr-o
chioarc care o spat-o printele cu ucenicul lui, cu
Paisie, numai cu unghiile, de la sihstrie i pn la
fntna Cetii. Cic pe nemi i pe slujitorii domneti iau tiet pe toi, dar n-au putut s puie mna pe Balc
care o ieit prin alt chioarc, cu crijatul cel btrn i o
fugit ncotro nu se tie i nici pe fata cea frumoas n-au
mai gsit-o n Cetate. Se zice c ar fi fugit asear cu un
otean din Cetate i c pe otean l-au gsit mort, cu un
junghier n inim, lng moara cea prsit de sub
Cetate, dar fata nu-i niciure.
Aice Dochia tcu pentru a-i trage sufletul. Anica,
folosindu-se de prilej, lu ndat cuvntul.
Punaul Codrilor, care o iubete la nebunie, nu
mai are odihn, o trimes peste douzeci de oameni n
cutarea fetei, juruind o sut de zloi aceluia care ar
gsi-o.
Anica urm s vorbeasc nainte, dar Vidra n-o mai
asculta; ea auzise destul, auzise prea mult. Vestea c
Mihu era teafr, mntuise inima i mintea ei de grija
cumplit care le chinuia. N-avuse vreme s se bucure de
acea veste cum se cdea, cci ndat i se dduse
cealalt, vestea despre iubirea lui Mihu pentru Ileana,
apoi vestea c scpase de moarte la Bacu numai prin
ajutorul unei alte ibovnice. Dar ea nu era femeie s
sufere ca altele s rpeasc inima aceluia pe care l
iubea peste tot. Era hotrt s se rzbune cumplit:
ibovnica lui Mihu era doar n puterea ei; nu se ndoia c
Stoian, vznd c ea nu vine, apucase drumul
Ciortolomului. Era hotrt s tocmeasc chiar n acea
sear un car pentru a pleca acas i, odat ajuns
539

acolo, avea ea cum s arate acelei neruinate la ce


trebuie s se atepte fetele care fur ibovnicii altora.
Dar, nainte de toate, trebuia s vad pe Mihu.
Trebuia s-l aud minindu-i, zicndu-i c o iubete
numai pe ea, c alta frumoas ca dnsa nu este, -apoi
s-l fac de ruine, dovedindu-i c minte, c este fr
credin. Era ncredinat c de va putea s steie numai
cteva ceasuri singur cu el, va ti s-i rectige toat
puterea asupra lui.
ns pentru a-l vedea, trebuie s fie pregtit i s-i
apar frumoas. ntrerupnd pe Anica care nc nu
isprvise povestirea celor ce se petreceau la Cetate, o
rug s caute n straiele ei o mic oglind, lucru de mare
pre pe acea vreme, un dar al lui Mihu, dar care l purta
necontenit n bru. Oglinda, care fusese pus bine de
ctre femei cnd ele o dezbrcase, i se aduse. Privinduse ntr-nsa, vzu cu bucurie c obrazul ei nu purta
nicio urm din cderea cumplit din acea noapte. Odat
tulpanul care-i strngea tmplele scos i prul
pieptnat, faa ei nu putea dect s fie iar frumoas;
obrajii, ce-i adevrat, nu erau rumeni, mprejurul
ochilor s vedea ca un cerc vnt, dar paloarea i edea
bine i ochii ei preau acuma i mai mari dect erau.
Rug pe femei s-i deie de splat i s-o ajute s se
pieptene, lucru la care ele consimir bucuros. Nu
trecuse ceasul i Vidra pieptnat, cu prul vrt ntr-o
basma de mtas roie, odor pstrat de Anica n lad
din vremea tinereelor, mbrcat cu cmea cea mai
frumoas ce femeile o putuse gsi n sat i cu fota ei
curit cu ngrijire, edea pe pat, rzmat pe perine,
cu o velin pe picioare, mai frumoas dect oricnd. Nu
mai simea durere nici la cap, nici la picioare, era plin
540

de hotrre i de ndejde.
Era pe la prnzul cel mare cnd Vdra rug pe Anica
s-i gseasc vreun om sprinten pe care s-l poat
trimite la Cetate. Femeia, dup o lung cutare n tot
satul, putu s gseasc numai pe un flcua de vreo
patrusprezece ani, brbaii toi, tineri i btrni, fiind
dui la Cetate.
Vidra, silit s se mulmeasc i cu flcuaul, i
ddu n mn un inel i-i zise s mearg la Cetate, s
caute acolo pe Punaul Codrilor, s-l ieie la o parte i
s-i deie inelul, zicndu-i c l trimite o jupneas ce se
afl la vdana Anica din Humuleti i care-l roag s vie
numaidect s-o vad.
Auzind c este trimis la Punaul Codrilor, flcuaul
cam sttu la ndoial. Nu se temea c voinicul i va face
vreun ru, cci tia el c este prietenul srcimii i c se
artase n totdeauna blnd ctre cei mici, dar se temea
c nu-l vor lsa cei de pe mprejurul Punaului s
vorbeasc cu dnsul i, pe de alt parte, mare era dorul
flcuaului s poat vedea i el faa acelui voinic,
despre care auzise attea. Dar Vidra izbuti n sfrit, sl mbrbteze; ea era att de frumoas i-i surdea att
de plcut: flcuaul plec.
Mai bine de dou ceasuri trecuse i bietul nu se
ntorsese; Vidra ncepea s fie ngrijit, temndu-se ca
Mihu s nu fi plecat cumva de la Cetate, cnd s-auzi un
tropot de copite care se opri la poart.
El este, o venit ndat! i zise Vidra fericit.
Anica se grbise s ias naintea noului venit i s-l
aduc n odaie dar, n locul lui Mihu, pe prag apru
Onea. Vidra, simi c o stnc grea i se las pe piept.
Dorim sntate, jupneas! zise Onea oprindu-se la
541

u. Cpitanul nu poate veni, cci la Cetate s-au adunat


cnejii i juzii de pe mprejur, cu mulime de popor i se
ine sfat mare. Iar la noapte trebuie s plece n sus
pentru ca s taie lui vod drumurile spre ara
Ungureasc i spre Bacu. Dar m-o trimes pe mine s-i
dau napoi inelul ce i l-o adus bietul ce i l-ai trimes i
s te rog s te ntorci numaidect acas, unde va veni i
el ndat ce-i va fi cu putin.
Mihu nu avea vreme s-o vad! i de la Cetate pn la
casa vdanei putea s vie clare ntr-o clip! Ce-i mai
trebuia alt dovad c Mihu n-o mai iubete. i i
aducea aminte c, numai cu un an nainte, Mihu
strbtuse clare i fr a se opri mai mult dect vremea
trebuitoare pentru a se arunca pe alt cal, la Suceava i
la Piatra, tot drumul de la Siret pn la Ciortolom,
numai spre a petrece dou ceasuri cu dnsa i sentorsese napoi cu aceeai grab! i acuma nu putea si jertfeasc un ceas!
Mndria, ruinea de a-i trda necazul naintea unei
slugi, o fcu s se stpneasc. Ceru lui Onea s-i
povesteasc cu amnunime cum cucerise romnii
Cetatea i credinciosul lui Mihu i zise tot ce tia,
ndreptnd astfel ntructva povestirea ce-i fcuse cele
dou femei. Vidra afl c Punaul Codrilor se dusese s
se predeie crijailor n urma unei sfezi cu printele Isaia
i c numai n urma acestei ntmplri printele se
hotrse s puie mna pe Cetate. Dar Onea nu tia
pentru ce cpitanul lui se certase cu mou-su. El i mai
povesti despre mrinimia artat de Stroici ctr crijai,
lsndu-i slobozi s plece cu oamenii i cu tot avutul
lor.
Vidra i ceru s-i spuie ntmplrile de care avuse
542

parte n vremea cltoriei lor i Onea i povesti ntlnirea


neateptat cu Toma Alimo, lupta cu ttarii, moartea
algi i cele ce se petrecuser la Brlad.
Vznd c Onea nu-i vorbete de Ileana, ncepu s-l
ntrebe cine era frumoasa fat adus de Balc la Cetate i
prin ce ntmplare ea se afla n tovria Punaului
Codrilor, dar Onea nu tia nimic n aceast privin sau,
dac tia ceva, nu voia s-i spuie nimica. El pstr
aceeai tcere asupra prii luat de Stanca lui Floare
n rscoala din Bacu, creia Mihu i datora viaa.
Povestirile lui Onea inuser mai bine de dou ceasuri;
el ceru n sfrit Vidrei voie s se-ntoarc la Cetate. Dar
ea voi s fac nc o ncercare asupra lui Mihu.
Spune cpitanului din partea mea, i zise ea, c miam scrntit piciorul i c nu m pot mica din pat, altfel
a fi venit singur s-l vd la Cetate. Am s-i aduc la
cunotin lucruri vajnice, care nu rabd nicio ntrziere
i care nu-l ating pe dnsul sau pe mine, dar stau n
legtur cu toat lucrarea printelui. Spune-i c l rog
s se rpad numaidect pn la mine pe puin vreme,
altfel rspunderea nenorocirilor ce s-ar putea ntmpl
va cdea asupra lui.
Onea i fgdui c Mihu va fi pus n cunotina
cuvintelor ei i, lundu-i ziua bun plec. Vidra atept
pn n sear, cuprins de o nerbdare i de o grij care
o chinuiau cu att mai mult cu ct era silit s le
ascund gazdei i celeilalte femei.
Cu puin nainte de aprinsul lumnrilor, cinii
ncepur a ltra i se auzir pai n curte; inima Vidrei
ncepu s bat cu putere dar, pe prag, iari nu apru
Mihu, ci Onea cu Paisie.
Cpitanului nu-i este cu putin s vie aice, dar
543

iat c o trimes cu mine pe ucenicul printelui Isaia, pe


fratele Paisie, ca s-i zici lui lucrurile ce le ai de zis.
Printele Isaia i cpitanul n-au taine pentru fratele
Paisie, poi s-i spui orice.
De ast dat Vidra nu mai putu s se stpneasc