Sunteți pe pagina 1din 163

SIDNEY HORLEY

VULTURUL NEGRU
(Les aventures du faucon noir)

Traducere: E. STEGER

Editura Danubiu, 1941

CAP. I
GENTLEMANUL-SPRGTOR
Zgomotul rencepu.
Cynthia, n obscuritate, nu distinse nimic n jurul ei. Se
aez pe pat. Era sigur c n camer se mai afla cineva.
Simea aerul rece al nopii, care venea prin fereastra i atunci
nelese
Probabil c era vreun ho.
Atepta, nendrznind nici s se mite, nici s strige. Ce
trebuie s fac o femeie cnd un sprgtor ptrunde, n
mijlocul nopii, la dvs.? Era prima ei experien de acest gen.
Ea nu atept prea mult. Cineva se mic n stnga
patului ei i apoi o voce suav i politicoas, dar hotrta, i
spuse:
Regret foarte mult c v deranjez, lady Tremayne, dar
sunt obligat s-o fac. V-a fi foarte recunosctor dac vei
binevoi a-mi da cheia de la caseta dvs. De bijuterii.
Farmecul era rupt. Cynthia izbucni n rs, un rs nervos
care era o destindere dup tensiunea ultimelor minute. Cci
n oricare alt circumstan, faptul de a fi luat drept aceia
Sybil Tremayne, a crei purtare era o provocare flagrant a
bunelor moravuri i a moralei, mai curnd ar fi contrariat-o
dect ar fi fcut-o s rd.
i recapt deci sigurana.
Sunt dezolat, domnule sprgtor, dar m tem c ai
fcut o confuzie. Nu sunt lady Tremayne.
Dumnezeule! exclam strinul pe un ton extrem de
politicos. Nu prea m nel, dar v cred pe cuvnt. Pot tii cu
cine am onoarea s vorbesc?
Acest incident, alarmant la nceput, lua turnura unei
aventuri extraordinare pentru tnra fata.

Numele meu este Cynthia Holgate, rspunse ea i toate


bijuteriile pe care le posed sunt nchise ntr-o mic caset la
mine acas,la Londra.
Bun seara, miss Holgate, sau mai curnd bun ziua.
Ceea ce vreau s v ntreb v va plictisi teribil i chiar eu
sunt foarte jenat. Poate vei fi att de bun s-mi indicai
camera pe care o ocup lady Tremayne?
Sincer spus, nu tiu. Tot ceea ce tiu, este c ea trebuia
s locuiasc n aceasta camer, dar, n ultimul moment, mi-a
fost dat mie. Pn azi dup mas, nu tiam dac voi putea
veni s petrec week-end-ul aici.
n acest interval, ea reui s disting silueta omului, care
era n picioare lng patul ei. Fata ncerc s-i zreasc
obrazul, dar acesta era tot att de ntunecos ca i restul
personajului, ca i toi sprgtorii de clas nalt, care se
respect, el purta o masc.
Cine suntei dvs.? ntreb ea.
ntrebarea fu primit cu un rs discret, tot att de plcut
de ascultat ca i vocea distins a aceluia care vorbea.
Scump domnioara, cine a putea fi dac nu Vulturul
Negru?
Vulturul Negru! Era deci vorba de o rzbunare. Ce
aventur! S primeti vizita celui mai celebru criminal al
epocii, a proscrisului care dobndise un renume
internaional, n urma isprvilor sale extraordinare.
Vulturul Negru, banditul care uimise Scotland Yardul, n
ultimii trei ani i ale crui isprvi deveniser legendare.
Vulturul Negru. gentlemanul-sprgtor, care unea farmecul
unui Charles Wyndom cu abilitatea unui Arsene Lupin, eroul
legendar ale crui isprvi de elit fcuser s rd ntreaga
Europ.
i ea fu sigur c era adevrat. Era sigur c nu-i vorba de

o glum proast din partea vreunuia dintre invitaii lui Sir


Edmund Thursby.
i uitase complet frica i era perfect stpn pe ea.
Sunt foarte onorat, spuse ea.
Eu de asemenea, sunt onorat de ncrederea dvs., miss
Holgate. Nu prea am timp de pierdut n profesiunea mea i,
vai, va trebui s plec.
Ea se auzi rspunznd fr ezitare:
Desigur.
S nu m considerai prea indiscret, dar de ce va gsii
n aceast cas?
Sunt invitat.
O tiu. Dar nu semnai, bandei lui Edmund Thursby.
Am onoare de a calomnia pe cineva, dar ar trebui s tii ce
reputaie are.
Dac ar fi cedat tentaiei, Cynthia s-ar fi trntit pe pern i
ar fi izbucnit n rs. Era ntr-adevr prea comic acest
sprgtor, acest liber-cugettor care poza n cenzor al moralei
altora.
Am fost n aceia clas cu Joyce Thursby i de atunci
am rmas mai mult sau mai puin prietene. Dar mrturisesc
c cea mai mare parte dintre oamenii de aici sunt mai
curnd
Strini pentru dvs., suger vizitatorul nocturn.
Ei bine, da. Dar plec luni diminea.
Sprgtorului i se pru c vocea interlocutoarei sale se
apropiase. Dar, poate, i aplecase el capul.
Dac aveam o alt meserie dect aceia de ho, miss
Holgate, v-a fi cerut i v rog s m credei c a fi fcut
aceast cerere pe ct de umil i de curtenitor ar fi fost posibil
s nu acordai marele privilegiu i marea onoare de a v
revedea. Dar mi dau seama c exist limite n toate, chiar n

societatea noastr modern. Scuzndu-m nc odat pentru


incalificabila mea conduit, v spun adio.
Extraordinar stare sufleteasc, dar Cynthia nu dorea ca
el s plece. Vocea o fascina. Ansamblul circumstanelor care
nconjurase vizita lui i, totodat, dorina de a afla cte ceva
asupra ciudatei personaliti a faimosului sprgtor o fcu s
i se urce sngele n obraz, cnd i aminti aceasta, n zilele
urmtoare.
Desigur, neleg c timpul v este preios, spuse ea fr
ironie, dar nainte de a pleca, a vrea s v pun una sau
dou ntrebri. A vrea s tiu fata vorbea foarte repede
ceva asupra dvs. Sunt nespus de curioas de a afla cum
izbutii totdeauna s scpai din minile
De ce nu spunei cuvntul, miss Holgate? Vrei s
vorbii despre poliie. Ei bine, este suficient s ai o inteligen
mijlocie s-i poi controla nervii acest factor este foarte
important. Poate v voi prea prea ludros.
Oh nu, un om care i-a respectat promisiunile fcute,
nu este un ludros.
Mulumesc, miss Holgate. i acum, dac vei binevoi s
m scuzai, cred c ar fi mai bine s plec.
De undeva, din ntuneric, o mn nmnuat i-o apuc
pe ai ei i i-o inu. Mna i fu dus pn la nite buze care
erau nconjurate de ceva plcut masca lui de mtase,
reflect ea mai trziu.
Sunt dezolat c nu v voi mai revedea, miss Holgate
Adio!
Trecuser cinci minute. Cinci minute cum nu mai trise
niciodat Cynthia, cinci minute n timpul crora creierul ei fu
asaltat de gndurile cele mai variate.
Ce om! Nu o ameninase, n-ui ceruse nimic. Avusese
ncredere n ea. Simise c nu va chema i nici nu va suna

dup ajutor.
Pstrase tcerea. Adevrul era c Cynthia dorea s-l vad
reuind n viitoarele lui isprvi, chiar i n aceia care avea de
obiectiv pe lady Tremayne. Din cele ce citise n ziare, Vulturul
Negru nu prda dect pe bogai i pe capitaliti, pentru a
face acte de caritate n felul lui. Poate c erau trncneli de
ale ziarelor, dar acum cnd l ntlnise i i vorbise, simea c
era adevrul.
Plecarea lui o ntrista. Apoi o admise bucuroasa. Nu era un
om ca ceilali. i tia numele i restul depindea de el. Poate
Dar nu, asta nu se putea, i spuse, pe ct de limpede era
posibil, c scurta lor cunotin va lua sfrit de ndat ce va
prsi camera.
Cynthia simea c amintirea acestui om i va fi drag.
Putea fi un ho, chiar un criminal, dar dac drumurile lor se
vor mai ncrucia vreodat i ea i-ar putea fi de folos ce idee
fantastic! n-ar fi ezitat o clip.
Fata aprinse lumina, se ddu jos din pat, not c intrusul
nchisese fereastra, nainte de prsi camera i se duse pn
la u care era ncuiat. Apoi se rentoarse n patul ei
ateptnd, ateptnd nu tiu ce.
Dar cldirea cea mare, n mijlocul celor cincizeci de
pogoane de pmnt, pstra tcerea unui mormnt.
A doua zi dimineaa, Cynthia fu deteptat de intrarea
cameristei o fat de la ar, care-i aducea ceaiul.
Oh! Miss, spuse ea foarte excitat, punnd tava pe
noptier. Ast noapte s-a ntmplat ceva teribil. Lady
Tremayne a fost jefuit.
Cynthia se strdui s par surprins.
Eti sigur?
Da, miss. Toat casa este n rumoare. Cnd Phyllis
una dintre cameriste a intrat n camera lady-ei Tremayne,

acum zece minute, a gsit-o ntr-o stare ngrozitoare. Nu tiu


dac ai remarcat frumosul ei colier de perle?
Da, l-am remarcat.
Ei bine, dup cele ce ne-a spus Phyllis, colierul are o
valoare foarte mare. i sprgtorul l-a scos de pe gtul ei,
fr ca ea s fi simit. Parc ar fi ca la cinematograf. Nu-i aa,
miss? Dar asta nu-i totul. Sprgtorul a scris ceva pe pern.
Cu roul ei de buze. A-i auzit, vreodat, de ceva
asemntor? i din cte mi-a spus Phyllis. Este ceva foarte
grosolan. Ce credei c a scris, miss? Un sigur cuvnt:
Prostituata. Nu tiu exact scrisul acestui cuvnt, dar cred c
nu-i ceva prea politicos.
Concediind pe tnra fata, care ar fi vrut s-i continue
flecreala, Cynthia i bu ncet ceaiul i-i aprinse o igar,
ntins ntr-o baie cldu i parfumat, reflecta nc. Ce om!
Astfel, enigmaticul Vulturul Negru omul cel mai politicos,
houl cel mai cavaler pe care l-a cunoscut vreodat lumea
crimei i inuse promisiunea sa. Printr-un mijloc oarecare,
descoperise camera lui Sybil Tremayne i, cu sigurana i
stpnirea de sine care-l caracterizau, i puse proiectul n
execuie. i trstura final, era extraordinar!
Cnd cobor pentru dejun, Cynthia i gsi gazda, pe
Edmund Thursby, ntr-o stare care se apropia de apoplexie.
Aceasta sa ntmplat n casa mea, sub nasul meu!
Cynthia auzi aceast exclamaie, tocmai cnd intra n sala
mare de dejun, care ddea pe teras.
V cer tuturor, prietenilor, de a nu spune nimnui, nici
un cuvnt despre aceasta. A deveni de rsul ntregei Londre.
Este monstruos. M voi duce la Scotland Yard, chiar azi
diminea, s cer nu numai s urmreasc pe periculosul
sprgtor ci s-l i pedepseasc sever.
Horniblou, bancherul, care mnca un supliment de

slnin, izbucni ntr-un rs ironic.


N-a vrea s fiu pesimist, Thursby, dar cred c-i vei
pierde timpul degeaba. Aici este vorba, fr nici o umbra de
ndoial, de o lovitur a Vulturului Negru, inscripia de pe
pern fiind dovada cea mai elocvent.
Financiarul rspunse, cu un aer furios:
Nu m intereseaz, chiar dac ar fi dracul gol acela care
a fcut-o. l voi pedepsi. Srmana Sybil! Nu tiu ce a putea
spune Ah, bun dimineaa, Cynthia! Ce eveniment teribil.
Nu-i aa?
Teribil, fu ea de acord. Este adevrat c houl a luat
colierul lady-ei Tremayne, n timp ce dormea?
Perfect adevrat. Fiica mea se gsete acum cu Sybil i
ncearc s-o consoleze.
Cine vorbete de consolarea mea? zise o voce trgnat
i mai mult, insolent.
Dup obiceiul su, lady Sybil Tremayne intr n camer ca
o artist pe scen.
Asupra lady-ei Sybil Tremayne presa scrisese multe, ceea
ce era foarte firesc, innd seama c fusese subiectul de
conversaiei al ntregului ora, n decursul ultimilor
cincisprezece ani. Era o descreierat. Dar frumuseea ei ar fi
fost remarcat chiar dac viaa nu i-ar fi fost att de
scandaloas. Un istoric sau un biograf, care i-ar fi consacrat
timpul su pentru a studia personalitatea i influena ei
asupra societii contemporane, ar fi catalogata desigur
printre marile curtezane ale epocii.
Ei nu-i era ruine de conduita sa, filozofia-i fiind aceea a
unei femei care lua plcerea acolo de unde o gsea. Se
povesteau despre ea lucruri extraordinare, dintre care cele
mai multe erau adevrate. Era o femeie remarcabil. Se
mritase cu un diplomat bine cunoscut, cu care avusese doi

copii. i ducea viaa fr a se ocupa de opinia public. Soul


ei nu se sinchisea de fel, cci cstoria lor fusese
convenional, lady Sybil fiind bogat i banii fiindu-i
necesari lui pentru a i continua cariera.
Ea avea acum 36 de ani i nu mai era att de frumoas ca
alt dat. Cu toate eforturile sale, ncepuse s se ngrae.
Desigur, este vorba de Vulturul Negru, spuse ea. Cine
altul ar fi avut curajul i ndrzneala s fac un lucru
asemntor? Singurul meu regret este c a plecat fr s m
mbrieze i s-mi spun la revedere Oameni ca el sunt
rari. i-ar fi fost o plcere pentru mine s-i fac cunotin.
Acum nu te mai agita, Edmund, spuse ea ntorcndu-se spre
gazda ei. Perlele sunt asigurate i dac le-am pierdut le-am
pierdut!

CAP. II
DOSARUL VULTURULUI NEGRU
Lordul Bradney, eful inspector al poliiei metropolitane, i
ncrunt sprncenele ieind de la clubul Pall Hall. Orgoliul
lui profesional era rnit, vznd pe vnztorii de ziare care
afiau prima pagin a jurnalelor, unde scria, cu litere groase:
O alt isprav a Vulturului Negru.
Din nou individul acesta! De doi ani, de cnd fusese numit
inspector, isprvile acestui bandit periculos, al crui snge
rece nu era egalat dect de abilitatea cu care tia s-i
acopere urmele, i furnizau un subiect de continu
ngrijorare.
Fost colonel ntr-un regiment de grenadieri, lordul Bradney
recunotea temeiul criticilor adresate Scotland Yardului.
Enervarea lui cretea n timp ce strbtea Spring Gardens
i Saint James Park, pentru a evita mbulzeala din Trafalgar
Square i strada Parlamentului.
Ajuns n cabinetul lui particular, aps pe butonul
soneriei.
Aducei-mi dosarul Vulturului Negru, ordon el.
Ofierul care primise acest ordin, clipi din ochi unuia
dintre subalternii si, de ndat ce prsi odaia:
Furtuna, (acesta era pseudonimul dat de toi lordului
Bradney), dorete dosarul Vulturului Negru. O fi fcut iar
vreo isprav. Nu-i aa?
Da, s-a introdus la Edmund Thursby, la Seatherdale,
noaptea trecut i a pus mna pe colierul lady-ei Sybil
Tremayne, o adevrat avere, n timp ce ea dormea. Scrie n
toate ziarele.
n rezumat, istoria Vulturului Negru era urmtoarea:

fusese denunat Scotland Yardului, cu trei ani nainte i de la


prima lui lovitur se artase drept un sprgtor de prima
clas, dotat cu o finee incomparabil i o ndrzneal
extraordinar.
Att ct se putea ti, cci informaiile asupra acestui
rufctor remarcabil nu erau prea numeroase, acela care se
numea Vulturul Negru opera, totdeauna, singur. Succesul
numeroaselor lui isprvi dovedea c era foarte bine informat,
fie c avea spioni n solda lui, fie c fcea chiar el parte din
nalta societate. Era un nou Rafles.
Vulturul Negru avea 22 de succese la activul su i nici o
nfrngere, fiordul Bradney tia c fiecare dintre victimele lui,
brbat sau femeie, putea fi criticat, fie n viaa moral, fie
pentru felul n care-i dobndise averea. Totui, aceasta nu-l
fcea s se frmnte mai puin, dei fusese auzit spunnd, n
fumoarul unuia dintre cluburile lui preferate:
Te simi obligat s ai o oarecare admiraie pentru acest
ticlos. A fcut multe binefaceri cu banii care ia luat.
Era adevrat. Existau probe n acest sens. Invariabil, dup
un succes al Vulturului Negru, casieria unui aezmnt de
caritate el prefera de obicei spitalele primea o sum mare
de bani, ntovrit numai de o simpl carte de vizit cu
cuvintele: Vulturul Negru. Publicul aflase foarte curnd din
ziare, despre aceste fapte.
Inspectorul i aprinse o igar. i zise, o dat n plus, c
i-ar da leafa lui pe un an de zile pentru a pune mna pe
acest demon, cu tot regretul particular care l-ar fi resimit
pentru ncarcerarea unui criminal de o individualitate att de
remarcabil.
Dar ziarele fceau din el un adevrat erou i cu ct
publicitatea lui se accentua, cu att isprvile lui deveneau
mai ndrznee. Din ziare, publicul era n curent cu viaa

particular a lady-ei Sybil Tremayne. De aceea nimeni nu


regret pierderea suferit. Mai ales, c era sigur c cineva va
profita de ultima escapad a Vulturului Negru.
Lordul Bradney mai sun o dat. Intr acela ofier care,
cu o jumtate de or mai nainte, i adusese dosarul
Vulturului Negru. Bradney i zise:
Detectivul Forrest este aici?
Cred c da, Sir.
Ei bine, spune-i c a vrea s-l vd imediat.
Acela care intr n birou, cteva minute mai trziu, purta
scris pe ntreaga lui nfiare originea-i scoian, strmoii
lui Angus Forrest se nscuser i triser n Scoia. Forrest
venise s se stabileasc la Londra la 20 de ani (acum avea
49) i pstrase mersul legnat, tenul proaspt, privirea
dreapt i vorbirea muzical a rii lui natale.
Inspectorul avea o afeciune cu totul special pentru
Forrest. Dar cea mai mare parte a timpului ncerca dealtfel
fr succes de a o ascunde. La rndul lui, detectivul cel mai
abil al Yardului (chiar Gilbert Patten, reporterul lui Evening
Moon, care nu se sfia s critice pe poliiti, recunotea
abilitatea lui Forrest) mrturisea c inspectorul ef se achita
admirabil de misiunea lui, inndu-se mai ales seama c
nainte de numirea sa ignora complet metodele poliiste. Era
gata s-l ajute i s-l susin pn la capt, fidelitatea fiind
una din numeroasele lui caliti.
Ia loc, Forrest. Eti ocupat n mod special cu ceva
acum?
Numai de afacerea Krijinowsky.
Oh, specia aceea de prezictor
Da, Sir, rspunse detectivul care nu vorbea niciodat
mai mult dect trebuia.
Nu am nici o grijii cu privire la acest subiect, Forrest.

tiu c pot avea ncredere n tine Cred c ai vzut asta?


El i ntinse ziarul, pe care-l cumprase n faa hotelului
Carlton.
Vrei s vorbii despre furtul comis de Vulturul Negru,
noaptea trecut, la Seatherdale? Da, Sir, am vzut.
Cine se ocup acum de acest caz?
Comisarul ef Grayson.
Vreau s fac o schimbare, Forrest. ncepnd de azi vei
cheltui toat energia-i pentru a captura acest bandit
ndrzne i nu te vei mai ocupa de nimic altceva. M-ai
neles?
Perfect, Sir.
N-ai nimic altceva de a-mi spune?
Numai c de mult nu mi-ai mai dat o afacere att de
dificil.
i afacerea nu-i place? ntreb inspectorul fixndu-l cu
ochii lui aspri.
Buzele detectivului tremurar uor.
Este ceea ce am dorit cel mai mult din lume, de doi ani
ncoace, domnule inspector.
Ex-colonelul i aprecia rspunsul i-i ntinse mna.
tiam c-mi vei, spune asta, Forrest. i urez noroc i
dac vei reui, voi face tot ceea ce se va putea pentru a te
semnala Ministerului de Interne. i acum s trecem la fapte.
Vulturul Negru este un om cruia i place varietatea, rezum
inspectorul, rsfoind nc odat dosarul.
Vd aici c a furat un Rembrandt lordului Iffleton. Care
era director la Sigismund Howett.
Exact. i acum nc, Howett execut 12 ani de munca
silnic, n timp ce lordul Iffleton mai este nc n libertate.
Uneori, Forrest, m ntreb dac legile noastre sunt att de
juste pe ct le credem noi. Totui (el vorbi aproape pe

nersuflate) aceast chestiune n-are nici o legtur cu


discuia prezent.
Dup o scurt pauza, Bradney relu:
Amicul nostru Vulturul Negru pare s se fi ocupat, n
mod special, de Iffleton. Cci dup ce acesta reclam la
societatea de asigurare valoarea tabloului i obinu, aproape
o satisfacie deplin. Vulturul Negru i fcu o alt vizit, i
deschise casa de bani, puse mna pe polia de asigurare, cu
care mai lu vreo cinci mii de livre n hrtie. ntr-adevr, nu
te poi opri s nu ai o oarecare admiraie, pentru el.
Lordul Bradney tcu brusc. Odat n plus fcuse, public,
elogiul criminalului celui mai notoriu al epocii. tia c putea
s aibe ncredere n Forrest dar, cum i spusese t soia sa de
mai multe ori, i-ar fi stat mai bine s fie mai discret.
Forrest relu:
Dup cum spunei, Sir. Nu se poate s nu capei o
oarecare admiraie pentru el. Fr ndoial, n genul lui, este
un artist. Dac vei citi mai departe, domnule inspector, vei
vedea c n casa de bani deschis la lordul Iffleton a lsat un
desen reprezentnd un vultur negru, cocoat pe o stnc
rpoas, luminat de lun.
Asta-i isclitura lui?
Da, Vulturul Negru las, totdeauna, aceasta n loc de
carte de vizit, dar se pare c a uitat mica lui pecete, noaptea
trecut, la Seatherdale.
Mai este i povestea lui Horatio Hatterley, de care cred
c-i aminteti, Forrest?
Da, Sir, Hatterley a murit la nchisoarea din Moldstone.
Se hrnise cu stridii i ampanie timp de 20 de ani i meniul
nchisorii n-a convenit constituiei lui. Era un tip de farsor,
care atrsese atenia Vulturului Negru dac v aducei
aminte, Sir? Cu aa zisa lui organizaie a escrocat mai multe

zeci de mii de lire.


Vulturul Negru, relu inspectorul, a pus mna pe aceti
bani i i-a trimis tuturor celor interesai, mpreun cu o
scrisoric de simpatie. Desigur, este un tip original, dac lam putea numi aa.
Inspectorul i ncrunt sprncenele. Rencepuse sa spun
ce nu trebuia. Cci era pltit s protejeze marele public i
chiar oameni ca lordul Iffleton i Horatio Hatterley. Datoria
lui era s urmreasc pe cei care triau n afara legilor, ca
Vulturul Negru, orict de ludabil ar fi fost motivul isprvilor
lor.
Forrest citi cele ce se petreceau n mintea superiorului
su.
Este greu s nu simpatizezi, pn la un anumit punct,
cu acest ticlos Dar
Exact. Cu ct va fi prins mai repede i pus la loc sigur,
cu att misiunea noastr va deveni mai uoar aici, Forrest.
Nu i-am spus nc, c Ministrul de Interne mi-a vorbit, ieri,
n mod serios despre aceasta. Datoria noastr este
categoric. A sosit timpul ca individul s pun capt
glumelor sale i, pentru a m ajuta, contez pe tine, Forrest.
Voi face tot ce voi putea, Sir. Nu exist om n Anglia, pe
care s vreau s pun mai repede mna dect pe Vulturul
Negru.
Inspectorul mai cercet cteva foi din dosar.
Vd c i Joshuo Bent, faimosul impresar teatral, i-a
atras atenia.
n orice caz, Bent o merita, zise detectivul.
Un tip dezgusttor acest Bent i merita pe deplin lecia.
Citesc aici faptele. Un moralist, cu spiritul superior, i opri
maina, ntr-o noapte, n faa lui Beckenham i aplic o
anumit cantitate de catran i pene asupra d-lui Bent, apoi l

leg pe acest domn de un stlp electric, punndu-i deasupra


capului o list, btuta la main, a numeroaselor lui fapte
rele. Cum i spuneam, Forrest, este un tip care are spirit.
Nu-mi spunei nimic nou, domnule inspector. Am
studiat acest dosar n ultimile patru luni. L-am dus la mine
i adormeam, n fiecare sear, cu el n brae. Dup prerea
mea, trsnaia cea mai mare este aceea cnd a nchis doi
gardieni, Grecechurch i Sonstead, n nite trunchiuri vechi
de copaci care le-a comandat special pentru ei, la Saint
James Park. Au rmas acolo pn la orele cinci dimineaa,
blestemndu-se unul pe altul i lumea n general.
Un surs scurt ilumina fizionomia obinuit impenetrabil a
scoianului.
i timp de trei ani de zile aceste glume au continuat,
rezum lordul Bradney. Dar acum este timpul s se termine
cu ele.
Detectivul se ridic de pe scaun.
M apuc numaidect de treab, domnule inspector. Dar
vei trebui s-i spunei o vorb comisarului ef Grayson.
l voi chema imediat la mine.
Erau pe cale s se desparte, cnd intr un biat i
prezent inspectorului o carte de vizit.
Edmund Thursby, citi el, este
Proprietarul Heathlandsului, casa de la ar, din
Seatherdale, n care a operat Vulturul Negru noaptea trecut,
i confirm Forrest.
Exact. Cred c ai face mai bine s rmi aici. Citete, de
altfel aceasta.
i i trecu cartea de vizit, pe care erau scrise cu creionul
urmtoarele cuvinte: Pentru o afacere public urgent.
Trebuie s v vd imediat.
D. Thursby poate s intre, spuse inspectorul biatului.

Apoi se ntoarse spre Forrest, dup plecarea biatului i


adaog:
Thursby vine, desigur, pentru afacerea cu Vulturul
Negru. Nu-i aa?
Forrest, care avea o cunotin enciclopedic a oamenilor
de afaceri, nclin capul.
Este una din canaliile acestui ora, asupra cruia
trebuie s fac o anchet, domnule inspector.
Hm! Dar iat-l, zise inspectorul cobornd vocea, cci
pe coridor se auzeau pai.

CAP. III
EDMUND THURSBY ESTE INDIGNAT
Edmund Thursby intr ca o furtun. Forrest i not c era
un om bondoc, de o elegan bttoare la ochi (purta un
enorm diamant la degetul al treilea al minii stngi). Nu
prea prea sntos, prezenta semne de ngrare, iar obrazul
i era mbtrnit i ridat. Bradney, dei fusese militar, avea o
oarecare finee a aprecierilor i-l clas, imediat, printre
oamenii de petreceri. i nu se nelase n aprecierea sa.
D. Edmund Thursby? ntreb el.
Da, domnule inspector. Sunt fericit c m-ai primit
numaidect, deoarece ei bine!
Timpul dvs. este preios, l ntrerupse lordul Bradney.
Permitei. Mi s vi-l prezint pe detectivul Forrest, care este
nsrcinat n mod special cu cutarea Vulturului Negru.
Gndesc c ai venit pentru a-mi vorbi despre furtul comis la
dvs. noaptea trecut.
ntr-adevr, domnule inspector. i permitei-mi s v
cer, imediat, ca acest scelerat s fie arestat numaidect i
pedepsit aa cum o merit. Este scandalos, lord Bradney,
absolut scandalos, ca poliia, care cost att de scump
marele public, s nu poat aresta mcar un simplu ho.
Inspectorul tie scurt, acest val de cuvinte.
Nu este un simplu ho, domnule Thursby. Persoana
despre care-mi vorbii este orice afar de asta. Dimpotriv,
este
Omul care era aezat la dreapta sa tui.
Bradney schimb imediat irul vorbelor lui.
Cum o spuneam, acest, rufctor n-are nimic comun
cu un simplu ho. Eu l-a califica, mai curnd, drept un ho
care iese din comun. Dar, v rog, continuai, domnule

Thursby, v-am ntrerupt.


Publicul este absolut indignat, lord Bradney, de
neglijena poliiei. El nu poate nelege cum se face c acest
individ nu-i nc sub lanuri. Scuzai-mi francheea cu care
vorbesc. Am avut, azi diminea, o convorbire cu prietenul
meu, Sir Samuel Hopwood, gazetarul i el a fost att de gentil
nct mi-a dat lista complet a tuturor frdelegilor comise de
acest bandit, n ultimii trei ani. Trei ani! i ce ai fcut, dvs.,
cei de la Scotland Yard? Dup cte tiu eu, nimic! Uitai, iat
dosarul complet al criminalului, zise el, scond un plic mare
din buzunar.
Se pregtea s-l deschid, cnd inspectorul ridic mna.
Vei fi, poate, surprins, mai ales dup cele ce ni le-ai
spus, aflnd c Scotland Yard are n posesia sa, de mult
vreme, amnuntele pentru care dvs. ai trebuit s v ostenii
att de mult s vi le procurai.
Atunci, dac suntei att de bine informai, de ce nu
acionai? De ce acest individ nu se afl la nchisoare? N-ar
mai trebui s fie n libertate. Este o ameninare vie pentru
toi cetenii. Luai, bunoar, exemplul din noaptea trecut.
Cnd m gndesc la cele ce s-au petrecut n casa mea, mi
pierd controlul nervilor. O doamn
Desigur vrei s vorbii despre lady Sybil Tremayne?
Da, asta voiam s spun! O tnr femeie ncnttoare,
aparinnd unei familii foarte bune, mi face onoare s vin
s petreac week-end-ul la mine. i n timpul somnului i se
ia un colier de perle de mare valoare.
Este foarte regretabil. Atunci, cele povestite asupra
spargerii sunt exacte?
Exacte. Nu numai c acest criminal s-a introdus mine,
pentru a-i duce la bun sfrit furtul su nimeni nu este
capabil s-mi spun prin ce mijloc dar ceea ce-i mai curios

este faptul c tirea aceasta este cunoscut. Cerusem


invitailor mei, azi diminea, n timpul dejunului, de a
pstra tcerea asupra celor ntmplate. i cnd am ajuns n
ora, devreme, am gsit toat povestea n pagina ntia a
ziarelor Cine le-a putut da aceste informaii? M ntreb
dac...
Maniera n care parvin tirile ziarelor va rmne, m
tem, unul din cele mai mari mistere ale timpului nostru,
domnule Thursby, coment inspectorul cu blndee. Dar,
acum, cnd rul este comis, mi permitei s v pun una sau
dou ntrebri? Dac nu vedei un inconvenient n aceasta,
a fi bucuros ca detectivul Forrest s asiste la convorbirea
noastr cci, dup cum v-am spus, este nsrcinat, n mod
special, cu cutarea Vulturului Negru.
Thursby se ntoarse, pentru a-l privi pe scoian.
Sper c vei reui, zise el scurt i n acest caz v promit
o recompens important.
Lordul Bradney interveni:
V suntem, amndoi, foarte recunosctori, dar
permitei-mi s v atrag atenia c ofierii de poliie n-au
dreptul de a primi nici un fel de recompens. Simul datoriei
este att de dezvoltat la ei nct i face s acioneze aa cum
este mai bine.
Dac mi permitei, domnule, zise atunci Forrest, a
vrea s-i cer domnului Thursby s ne dea lista complet a
invitailor si.
Dar, exclama marele financiar, cred c nu vei bnui pe
unul dintre invitaii mei?
Ochii albatrii ai detectivului strlucir puin.
N-am vrut s sugerez nimic asemntor. Ceea ce v-am
cerut se face, n mod obinuit, n acest gen de anchete.
Detectivul are dreptate, domnule Thursby, aprob

inspectorul. Acum, vrei s ne spunei numele tuturor


persoanelor care se gseau, noaptea trecut, la Heathlands?
Asta nseamn c detectivul dvs. se va ocupa de
afacerile lor particulare?
Desigur c nu.
Ei bine, atunci, mai nti, a fost lady Sybil Tremayne.
Cred c o putem elimina?
n afar de cazul cnd societatea de asigurare n-ar avea
unele bnuieli, zise Forrest.
Thursby sri de pe scaunul su.
Consider aceasta ca o insult, strig el.
Aezai-v, domnule Thursby i v rog nu v mai
enervai.
Lordul Bradney i vorbise cu asprime. Nu mai putea s
suporte prezena acestui bdran, de cealalt parte a mesei
lui i se hotrse s nu admit mai departe, insolena lui.
Noi tim foarte bine ce avem de fcut, domnule Thursby,
continu el. ntr-un caz de acest gen, poliia trebuie s fac
toate presupunerile. i dac nimeni nu este bnuit mod
special, trebuie, totui, s admitem c Vulturul Negru putea
s aibe complici n cas.
Este absurd! V-am mai spus c toi cei care se gseau n
casa mea sunt deasupra oricror bnuieli, astfel nu i-a fi
invitat.
Dai-mi numele lor, v rog, l ntrerupse Forrest. tim c
lady Sybil Tremayne era acolo. Altcineva cine mai era?
Alte femei, mai erau fiica mea Joyce i prietena ei, miss
Cynthia Holgate.
Thursby arunc priviri furioase spre Forrest, care i lua
notie.
Apoi era Horniblou, bancherul, tnrul Gervase Frent.
Actorul, Hector Trefusis, compozitorul muzical al revistelor

Bonifex i Allan Hathaway, de la Foreign Office.


Thursby enumr a aceste nume ca i cum ar fi adugat o
glorie sau o onoare oarecare la propriul lui nume.
Era, cum vedei, un grup mititel, conchise el.
Mulumesc, domnule Thursby. Cred c pentru moment
nu mai avem nevoie de alte informaii. Dar fii sigur c vom
face tot ce ne va fi n putere. De ndat ce vom descoperi
ceva, v vom pune n curent. Desigur c lady Sybil Tremayne
dorete s-i regseasc colierul?
Absolut. Dar v voi spune n mod strict confidenial
c ea adopt o atitudine extraordinar.
Adevrat?
Da. Cunoatei femeile i tii c, cu ct un lucru este
mai ticlos, cu att le atrage mai mult. Lady Sybil, dei este
ndurerat de pierderea colierului ei, nu poate s se
consoleze de faptul c n-a putut vorbi sprgtorului. Femeile
nu pot fi nelese niciodat, adug Thursby.
Inspectorul se ridic.
Mulumesc pentru ncrederea dvs., domnule Thursby.
Forrest, recondu-l, te rog, pe domnul.
Cu un surs, dar fr s-i fi strns mna, lordul Bradney
i art politicos c convorbirea se sfrise.
Cnd se rentoarse, dup ce-l condusese pe vizitator,
Forrest i privi superiorul i surse.
De ce rzi? l ntreb inspectorul.
Eram pe cale s gndesc este, bineneles, numai o
supoziie dac dvs. sau eu am fi Vulturul Negru.
Exact! fu rspunsul enigmatic al inspectorului, dar plin
de subnelesuri.

CAP. IV
GERALD FROST ARE O NOU MISIUNE
Cnd Nottley intr n camer cu ceaiul de diminea,
Gerald Frost se trezi.
Ce aduci n farfuria aceea? ntreb el, dei tia c
ntrebarea n-avea nici o valoare.
George Nottley, care fusese scrib la un avocat nainte de a
urca la gradul de servitor (aprecierea era a lui), i ilumina
expresia sever a fizionomiei sale cu un surs.
Corespondenta de azi diminea, domnule, anun el,
care v-a fost expediat de la birou.
Stpnul su mpinse la o parte ntreaga coresponden.
Arunc-o, toat, n foc, ordon el.
Scrisorile care v privesc direct, domnule, sunt puse la
o parte, adug Nottley, artnd o farfurioar mai mic, la
dreapta serviciului de ceai.
Apoi se retrase tot att de tcut precum venise. Nottley era
un servitor perfect. i ncepuse ucenicia servind legea. Ar fi
putut ocupa o funcie mai nalt, dar prefera s rmn n
serviciul lui Gerald Frost, cronicarul monden al ziarului
Evening Sun. Oamenii din specia lui se ntlnesc foarte rar.
Frost i bu ceaiul Nottley era considerat maestru n
arta de a-l prepara i aprinse o igar i desfcu unele
dintre scrisorile care-i erau adresate personal. Apoi i ddu
zece minute pentru a reflecta asupra muncii plictisitoare
care-l atepta n ziua aceea. Mormind, se ddu jos din pat i
se ndrept, chioptnd uor, spre fereastra deschisa, n faa
creia fcu cteva exerciii. Apoi lu un du rece, se brbieri
i se mbrc cu grij avea, desigur, mult gust. att ct i
permiteau slabele lui resurse financiare. i simindu-se mult
mai bine att sub raportul mintal ct i sub cel fizic, se duse

s-i ia dejunul, pregtit de Nottley cu mult dibcie.


Dup ce-i termin dejunul, i aprinse o pip i parcurse
repede scrisorile a cror vedere i cauzaser atta repulsiune.
Erau invitaii trimise Societii de editur a lui Evening
Sun, de ctre oameni dornici de publicitate, care ocupau un
loc mai important n societatea Londrei, n acele timpuri de
degenerare.
nainte de a merge mai departe, ar trebui s spunem
cteva cuvinte despre Gerald Frost. La 32 de ani, socotise
necesar s se lanseze n gazetrie. Era ceva pentru care se
simea capabil, dar aceast munc i repugnase la nceput.
Neavnd dect un venit de 200 de lire anual i fiind incapabil
s renune la unele gusturi de lux, se decisese s intra n
serviciul lui Sir Samuel Hopwood. Dup spusele patronului
su, reuise. El ns nu era sigur, cci nu avea o prere prea
bun despre el.
Nottley, care cunotea aversiunea stpnului su pentru
acest gen de lucru, l privea cu simpatic. Frost i fcu o
grimas dezarmant.
Aa-i c m invidiezi, Nottley? Gndete-te la momentele
delicioase pe care le voi tri astzi. Am ansa s dejunez cu
ducesa de Queenswood i onorabilul Bertie Phipps, care
desigur mi va cere s scriu cteva rnduri asupra noului
club pe care intenioneaz s-l lanseze n Old Band Street.
Iat genul n care voi scrie: Am dejunat astzi cu Onorabilul
Bertie (Boko) Phipps, venic om de via. Tocmai a renovat
Old Etonion i a binevoit a-mi da amnunte asupra noului
loc de ntlnire al sportivilor, care va fi inaugurat, n curnd,
n Old Band Street. Boko, care a fcut vntori mari n
Africa, care a parcurs lumea ntreab pe mare i uscat, este
ultima mod a societii bune. El este sigur de succes.
Desigur, a putea aduga c n viaa lui particular este unul

dintre ce mai mari oameni de petreceri ai Londrei. M ntreb


ns cat timp l voi putea suporta, concluse el.
Nottley era oarecum un filosof.
Trebuie s ne amintim totdeauna, domnule, c lucrurile
cele mai rele sfresc prin a se tie.
Dup cum vd aici Gerald art ziarul Daily Express
ast noapte s-a comis un furt n casa de la ar a
desfrnatului Edmund Thursby.
Adevrat, domnule?
Nottley l privi ocat.
Instinctiv, dezaproba tot ceea ce era un atentat la lege sau
la drept.
Acum trebuie s plec, spuse gazetarul. Voi reveni s
cinez, n cazul cnd poliia nu-i va telefona c mi-a pescuit
cadavrul n fluviu.
Nu trebuie s glumii cu lucruri att de serioase,
domnule Frost, replic Nottley solemn. Aducei-v aminte
tiu ce vrei s spui, George. Vrei s spui c n mijlocul
vieii noastre, toi suntem nite debitori. Asta-i ns o
banalitate. Acest discurs l-am auzit, acum zece ani, la
Palladium. Dac va veni cineva pe aici s m invite s merg
undeva, spune-i c sunt plecat n Tombuctu i c nu m voi
ntoarce dect dup 75 de ani.
Foarte bine, domnule.
Gerald Frost lu autobuzul, n partea de sus a strzii
Porges i ajunse n Fleet Street exact 42 de minute mai
trziu.
n dimineaa aceia, buna lui dispoziie trebuia s fie pus
la ncercare. De obicei, era lsat n pace i nu-l deranja dect
tnra fat, care se presupunea c-i servete drept secretar.
Rolul ei consista din a primi telefoanele i a le retransmite lui
Frost. Ca i toate secretarele bune, i primea superiorul cu

un surs fericit, cnd venea la birou.


n dimineaa aceea, miss Pritchard surse ca de obicei, dar
adug:
Oh, domnule Frost, dl. Lowe dorete s v vad. A
ntrebat de mai multe ori, azi diminea, de dvs.
Dac Frost ar fi fost pe banca martorilor, ar fi declarat c
dup prerea lui dl. Benjamin Lowe, prim redactorul lui
Evening Sun, reprezenta categoria cea mai de jos a
animalelor.
n timpul vieii lui, Frost nu ntlnise pe cineva att
scrbos ca acest om. Care controla destinele unuia dintre
cele mai importante ziare ale Londrei.
Dl. Lowe avea obiceiul s fac s intre n redacie oameni
tineri, a cror inteligen sau geniu erau indispensabile
carierei lui Sun. i de ndat ce-i lua locul n primire,
ncepea s le fac o via de infern, pentru simpla plcere de
a-i tortura i a-i vedea tresrind sub loviturile de bici. Gerald
Frost era protejat de proprietarul lui Sun, Sir Samuel
Hopwood. De aceea, n faa acestuia din urm, Lowe fcea pe
ipocritul i spunea cu vocea lui dulceaga:
Oh, sunt cu totul de prerea dvs. Dl. Frost face cronica
noastr monden s repurteze un mare succes Oh, sunt cu
totul de acord.
Nu aduga ns c aceast profesiune dac asta ar putea
fi numit profesiune!... care consista din a culege povestiri
mondene pentru a face articole, nu era dect aceea a unui
prost.
n orice caz, Gerald Frost nu era la Evening Sun dect de
o sptmn cnd vzu sufletul negru al lui Benjamin Lowe
i descoperi multe secrete.
Cteva minute mai trziu, el btu la ua biroului su.
Ei bine, domnule Frost, i zise prim-redactorul cu un

surs, cum ne simim azi diminea? Cred c suntem puin


n ntrziere.
Din povetile care le auzise spunndu-se, Gerald tia c
trebuie s vin o catastrof, sau n orice caz se pregtea una.
Lowe nu era niciodat att de periculos ca atunci cnd i
ncepea convorbirea cu o persiflare batjocoritoare.
Reporterul, care fusese astfel pus n gard, se trnti pe
scaunul pe care-l luase, fr s fie invitat i-i aprinse o
igar.
Puin n ntrziere, spuse el. Oh, n orice caz, nu tiu
sau nu cred c trebuie s viu la o or fix ca un funcionar.
Domnule Frost, nu voiam s spun asta, zise prim
redactorul, ca i cum ar fi fost ocat. Numai c doream s v
vd azi dimineaa n mod special, avnd a v face o
comunicare din partea lui Sir Samuel, zise el lund o bucat
de hrtie de pe biroul su. Dnsul va sosi numaidect, dar
pn atunci a vrea s v vorbesc serios.
Ei bine, despre ce este vorba?
Lui Benjamin Lowe nu-i plcea s i se in piept. Prefera
brbaii sau femeile care din team de a-i pierde posturile,
se umileau i tremurau sub veninul care-i ieea de pe buze.
Lowe l observ pe Frost i vzu c acesta din urm era
gata s sar.
Desigur, avnd cel mai bun post, aici, cel mai uor i
cel
Nu-i putu termina fraza, cci Frost l ntreb:
Ce vrei s spunei prin cel mai uor?
Ei bine, voi spune numai uor, dac vrei. Dac n-a
avea nimic altceva de fcut dect de a m duce, ici i colo, la
ceaiuri i banchete mbelugate, pentru ca apoi s fac
articole asupra oamenilor care i-am ntlnit acolo, vei
recunoate, domnule Frost tonul vocii i se schimb acum

c este mult mai uor dect s rmn nchis toat ziua n


acest birou.
Este posibil, i replic gazetarul.
Lowe nu rspunse nimic i Frost continu:
Dar, presupun c n-ai vrut s m vedei numai pentru
a-mi spune c sunt un norocos, domnule Lowe? tiu c
suntei foarte ocupat, de aceea, poate, ar fi bine s trecem la
un subiect mai important? Care este comunicarea cu care v-a
nsrcinat Sir Samuel pentru mine?
Prim redactorul pli uor. n sinea lui, n-avea dect o
singur dorina: s-l dea afar pe acest reporter de ndat ce
i se va ivi ocazia. ncepuse chiar din prima zi a angajrii lui
s-l ponegreasc fa de Sir Samuel i era ferm decis s
lucreze, zi dup zi, sptmn dup sptmn i lun dup
lun. Dac era necesar, ca s ajung s-l conving pe
patronul su c Frost trebuia s plece.
Dar tia s-i stpneasc impresiile i rspunse cu un
ton indiferent:
Cred c se refer la misterul care-l nconjoar pe
Vulturul Negru. Dl. Thursby este un prieten al lui Sir
Samuel, dup cum o tii i din cte am putut nelege.
Thursby l-a deranjat de dis-de-diminea pentru furtul
svrit la el ast noapte. Iat despre ce este vorba: dup
spusele lui Warriner, expertul nostru criminal, se presupune
c acest gentleman-sprgtor trebuie s fie cineva din
societatea bun. Altfel cum ar fi att de bine informat? Vedei
unde vreau s ajung?
Da i cred c este bine raionat. Dar, dup cum tii, nu
m ocup de crime.
tiu c nu v ocupai de crime, replic el ncepnd s se
mnieze, dar sunt sigur c fcnd parte din redacie, vei face
tot ceea ce v va sta n putin pentru a ajunge s dezlegai

cea mai formidabil enigm a ultimilor trei ani. Acum m


nelegei, Frost?
Mi-e team c nu. Eu nu sunt un reporter adevrat.
Sunt numai un cronicar monden.
Lowe i arunc o privire furioas.
Exact, confirm el, dar Sir Samuel gndete c neroziile
d-tale ajut ziarului s se vnd i deci va trebui s
continuai. Dar ceea ce v cer acum, nu necesit mult mai
multe eforturi. Deschidei-v ochii i urechile n West-End i
vedei dac nu descoperii un indiciu care l-ar putea
identifica pe criminal. n acest caz i asta nu trebuie s fie
o misiune dificil chiar pentru un om cu o inteligen mijlocie
ca a dvs. v cer s ne informai imediat i Warriner va
continua ancheta. Acum v-ai lmurit?
Da.
Foarte bine. Atunci nu vreau s v mai rein. Ducei-v
s regsii societatea prietenilor dvs.!

CAP. V
DEZASTRUL
Cynthia nu putea crede n ceea ce i se ntmplase.
Catastrofa se abtuse subit asupra ei. Tragedia venise i
fcuse s-i dispar fericirea, ca un nour de furtun care
ascunde soarele.
La Heathlands, dup dejun, fusese chemat la telefon.
Nebnuind nimic din ceea ce o atepta, se ndrept cntnd
spre aparat. Adevrul era c se simea foarte ntrtat de
evenimentele nopii. Dac ar fi povestit adevrul tuturor
acestor oameni care discutau ultima isprav a Vulturului
Negru, ce bomb ar fi czut n mijlocul lor?
Alo, zise ea, punnd mna pe receptor.
i rspunse o voce brbteasc foarte emoionat.
Oh, Miss Holgate. Sunt foarte dezolat c v deranjez,
dar trebuie s v rentoarcei numaidect la Londra Da, la
birou. Ct mai repede posibil. Wyatt este la aparat,
funcionarul d-lui Otterway.
Este important?
Da, Miss Holgate. Foarte important Este foarte dificil
s v explic lucrurile la telefon Dl. Otterway? Tocmai
despre el este vorba. Nu mai este Londra, a disprut.
n momentul acela, nu-i ddu seama de toate. i cnd se
gsi n marele salon din Lincoln-s Inn Field nelese.
n acela salon auzise de foarte multe ori vocea mieroas a
lui George Otterway, notarul tatlui ei, care se ocupase de
afacerile ei de la moartea acestuia.
Wyatt, care-l servise credincios pe Otterway timp de 38 de
ani, prea complet prbuit. Era un om de 60 de ani, nalt,
cu prul alb care semna Cynthia nu tia de ce cu un
camerist de teatru. Era, de ast-dat, nervos i cu gulerul

cmii murdar.
Inutil de a ascunde adevrul, miss Holgate. Pentru un
motiv care nu poate fi explicat, dl. Otterway a prsit
Londra fr sa lase vreun cuvnt fie pentru mine fie pentru
altcineva i de cnd am petrecut toat noaptea trecut aici
mi-e team.
Fata l ntrerupse.
De ce? De o sfertisire de bani?
Auzind acest cuvnt ruinos, Wyatt i aplec capul.
Da, zise el ncet.
Ei bine i ce important are asta pentru mine?
M tem c asta nseamn, miss Holgate, ca mica dvs.
avere s nu fi disprut odat cu el. Dl. Otterway a speculat,
pe cont propriu, n ultimii ani i pentru a retrapa pierderile
grele care le-a suferit vocea, lui Wyatt ezit a luat banii
clienilor si. Este o mrturisire teribil pe care vi-o fac, dar
cred c ar fi mai ru s vi-o ascund.
Privind-o, el fu puin consolat de maniera curagioas cu
care primise tirea, aceast tnr de 23 de ani, excesiv de
seductoare. i muc, timp de cteva secunde, buza
inferioar. Dar imediat i relu aparena normal.
V mulumesc, domnule Wyatt, desigur este puin dificil
de a-l accepta pe moment. Asemenea lucruri se citesc zilnic
n ziare, dar nu-i poi imagina c i s-ar putea ntmpla
vreodat Bietul papa! Sunt fericit c nu mai este aici,
pentru a afla. tirea l-ar fi zdrobit!
Asemenea lucruri zdrobesc inima multor persoane, miss
Holgate. n Septembrie se mplinesc 38 de ani de cnd sunt
cu dl. Otterway i pot spune, cu toat sinceritatea, c nu
bnuiam nimic din cele ce se ntmplau. Dl. Otterway nu se
simea prea bine de cteva sptmni, dar se plngea de
stomac i l-am vzut

Btrnul funcionar prea att de mhnit, nct ea nici nu


ndrznea s-l priveasc. Totui, nu voia s mai rmn n
aceast odaie care-i procura amintiri att de tragice.
Nu vreau s v mai chinui cu noi ntrebri, domnule
Wyatt. nc nu tiu ce voi face acum. Aceast schimbare este
att de brusc Dar cred c mai pot rmne nc ctva timp
n apartamentul meu din Saint James Court. Contractul
expir abia n luna Martie, zise ea cu un zmbet trist. Scriemi acolo. i-i mulumesc nc odat pentru c ai fost att de
bun.
i lu mna ntr-ale ei i i-o strnse cu recunotin.
Partea mai rea trebuia s vin de acum ncolo. Joyce
Thursby era n salonul de ateptare, i fusese imposibil s se
debaraseze de ea, dar, acum, cnd era n curent cu catastrofa
care i se ntmplase, Cynthia simea c i-ar fi fost foarte greu
s suporte flecreala nencetat a fostei sale colege de clas.
Joyce era tipul micei descreierate, care se nvrtea n jurul ei
i nu se putea fixa de nimic. Avea entuziasme nebune, care
nu ineau. Era nervoas, agitat i tovria ei, pentru mai
mult vreme, devenea foarte obositoare.
Ei bine, scumpo, despre ce tiri este vorba? Ai ctigat o
avere?
Cynthia socoti c cel mai bine era s-i spun imediat
adevrul. tia c dispariia lui George Otterway va aprea, n
curnd, n ziare i c va fi npdit cu ntrebri.
Dar abia ncepuse s vorbeasc tinerei fete c nelese c
ar fi fost mai bine s tac. Joyce Thursby o acoperi cu un
potop de vorbe.
Oh, dar este teribil! Este de necrezut! Am ns o idee
mare: dup dejun vom merge la biroul lui papa. Fr
ndoial, el va putea face ceva. Poate i va regsi toi banii
nainte de o sptmn Este att de priceput n

plasamente i aciuni i, nu-i aa, c banii ti sunt acolo,


scumpo?
n mai multe rnduri, n timpul dejunului la Carlton,
Cynthia ar fi avut poft s strige, att de mult o obosea
flecreala nentrerupt a lui Joyce. De altfel, avea o idee vag
n minte. Trecuser dou ore de cnd aflase tirea
dezastruoas i ncepuse s se gndeasc ce va fi viaa ei
fr venitul aceia anual de opt sute de lire, care dispruse ca
un fum, odat cu Otterway.
Edmund Thursby trecea drept un om foarte bogat, unul
dintre acei magicieni ai Londrei care au reputaia de a
schimba totul n aur. El ar fi putut s ajute. nc nu tia
cum, dar faptul c fusese invitat s petreac week-end-ul la
el, ca i amnuntul c era prietena Joyce-ei, pledau n
favoarea acestui fapt.
Plecar spre a-l gsi.
Birourile lui din Broad Street erau impresionante att prin
mrirea lor ct i prin mobilierul lor. Dl. Thursby nc nu
venise i n timp ce-l atepta, Cynthia putu s observe
numeroi oameni tineri, mai mult sau mai puin elegani,
mbrcai cu o jachet neagr i un pantalon vrgat, care
preau foarte ocupai i tinere fete, care ar fi putut fi luate
drept artiste de cinematograf, dar care, dup cum i spuse
Joyce, erau dactilografe particulare. Ele se plimbau pe
coridoare, cu mersul unor candidate la un concurs de
frumusee.
Pentru Cynthia, care pn atunci, nu ptrunsese nici
odat ntr-un birou din City, aceast lume i se pruse stranie
i uimitoare.
Thursby sosi pe la orele trei jumtate. Cynthia l atepta de
o or. Ultimele 40 de minute le petrecuse singur, pentru c
Joyce o prsise ca s ntrein o convorbire foarte animat

cu un individ excesiv de elegant care era, se pare, secretarul


cel mai particular al d-lui Thursby: Walter Leavis.
n timpul acestor 40 de minute, Cynthia avu timpul s
reflecteze i s fac o recapitulare a vieii ei trecute. Se gndi
la tatl ei, care murise ntr-un accident de vntoare, cnd ea
avea 16 ani. Trecuser deci apte ani de atunci. Mama ei
suferise att de mult nct i urm, aproape imediat, soul.
Hereword Holgate fusese unul dintre chirurgii oftalmici cei
mai celebrii din Harley Street. n rarele pauze care-i
rmneau ntre operaii i vizitele bolnavilor si, nu se
gndea la milioanele care le-ar putea ctiga, ci la dragul su
Leicesterhisre. Se aga de fiecare ocazie care-i permitea s
se dedea sportului su favorit i era o adevrat ironie a
soartei c murise la o vntoare.
Ea Cynthia fusese singurul lui copil, poate din cauza
geloziei mamei sale. Muriel Holgate i iubea soul att de
mult nct ar fi suferit dac ar fi vzut un copil dei din
propriul ei snge ocupndu-i atenia lui.
Refleciile Cynthiei fur ntrerupte de rentoarcerea Joyceei Thursby, ntovrit de tnrul elegant.
Joyce i rencepu imediat flecreala.
Papa va fi aici peste cteva clipe, scumpo, zise ea.
Financiarul sosi gfind.
Hello! Nu tiam c suntei aici, zise el. ntr-adevr, am
mncat repede la clubul meu. Apoi m-am dus la Scotland
Yard s-l vd pe inspectorul ef. Furtul de azi noapte mi
procur griji. Simt c partea mea de responsabilitate este
foarte mare.
Fiica lui nu-i mai lsa timp s continue.
Oh, papa, s nu mai vorbim despre acest furt, acum.
Povestea asta s-a nvechit. S-a ntmplat un alt lucru
extraordinar i pentru aceasta am venit aici. Cynthia i-a

pierdut toat averea. Nu este teribil? i am adus-o aici


pentru a-i ajuta s-o regseasc.
Cynthiei, ai crei nervi erau ncordai la maximum, i se
pru c prin ochii financiarului trecu un fulger. Acum l
plcea i mai puin, cnd se gsea n faa acestei teribile
realiti. Era poate un efect al imaginaiei ei excitate, dar
omul pe care-l considerase totdeauna ca pe tatl unei
prietene vechi prea s se arate sub adevrata lui nfiare.
Auzise spunndu-se multe lucruri despre Edmund Thursby,
dar nu se lsase influenat de judecata altora, nainte de a
fi fcut singur o prere.
Cu o privire, care prea s-o evalueze, Thursby se ntoarse
spre fiica lui.
A vrea s vorbesc numai cu Cynthia, Joyce. Te poi
duce s discui cu Leavis.
Oh, da
i acum, draga mea, despre ce este vorba? ntreb
financiarul de ndat ce rmaser singuri.
i apropiase scaunul de ea i i luase mna, pe care
ncepu s i-o mngie.
M tem c cele spuse de Joyce sunt adevrate, domnule
Thursby.
V-ai pierdut ntreaga avere?
Da. Azi diminea, dup dejun, funcionarul notarului
din Lincoln-s Inn Field, care se ocupa de afacerile mele, mi-a
telefonat pentru a-mi cere s viu ct mai repede posibil.
Joyce, care avea de fcut nite cumprturi n West End s-a
aranjat n aa fel ca s poat veni cu mine la Lincoln-s Inn
Field. Acolo
Timp de o clip trebui s se opreasc. Amintirea convorbiri
cu Wyatt i era prea penibil.
Revino-i, draga mea, zise Thursby, cu un ton de

simpatie.
Ah, scuzai-m, sunt ridicol. D. Wyatt, acesta este
numele funcionarului, mi-a spus un lucru de necrezut: dl.
Otterway deturna banii clienilor si de mai muli ani.
Presupun c notarul a plecat pentru c se temea s nu fie
arestat i se gndea c prpdul va fi dat, n curnd,
publicitii. Chiar acum, abia pot crede aceasta i, totui, m
tem c nu mai exist nici o ndoial cu privire la acest
subiect.
Dac a fi putut s m ndoiesc de aceasta, dac a fi
auzit cel mai nensemnat amnunt cu privire la acest
subiect, a fi putut mpiedeca totul, declar financiarul. Dar
acum, dup ce evenimentul s-a consumat, nu ne mai rmne
dect s ne decidem asupra manierei n care a putea s v
ajut. Cci am intenia s v ajut i, sper, c nu v ndoii de
aceasta.
n ochii lui era ceva ce nu-i plcea Cynthiei, care o fcea
mai stingherit i iat ce i zise:
nainte de a merge mai departe, domnule Thursby i
v sunt foarte recunosctoare pentru cele ce mi le-ai spus
sper c ai neles c numai Joyce m-a adus la biroul dvs., azi
dup amiaz.
A acionat inteligent, rspunse el.
Cynthia continu:
Vedei, faptele m-au dezorientat foarte mult. n mai
puin de cinci minute ntreaga mea via s-a gsit schimbat.
Aveam de cheltuit opt sute de lire anual i acum nu mai am
nimic. Joyce a fost foarte bun cu mine i a fcut tot posibilul
pentru a m consola, dar
neleg perfect, o ntrerupse Thursby, flecreala ei i-a
clcat pe nervi, nu mai tiai ce s facei i nainte de a v da
perfect seama despre ce era vorba v-ai gsit aici. Aa-i?

Perfect exact, domnule Thursby. i este tot att de


adevrat c nu voiam s fac apel la caritatea dvs. Sper c m
credei.
Natural, te cred. nc nu v-am spus-o pn acum, dar
eram foarte bucuros c Joyce i devenise prieten. Este puin
cam uuratic i sunt sigur c ai o foarte buna influen
asupra caracterului ei.
Conversaia lua o turnur stranie i Cynthia nu tia exact
ce trebuia s rspund.
E foarte probabil, domnule Thursby, c Joyce nu va mai
vrea s rmn n relaii cu o tnr fat care nu mai are
nici un ban.
Ce absurditate! Sper c fiica mea mi va semna destul
pentru a nelege c banul care are desigur importana lui
nu este esenialul n via. Dar, zise el observnd expresia
interlocutoarei lui, sunt pe cale s-mi pierd timpul. Ceea ce
trebuie s ne preocupe, cum am mai spus, este maniera n
care a putea s te ajut. Cred c ceea ce a putea propune
drept cel mai bun, este s intri n biroul meu ca secretar
particular.
Aceste cuvinte produser asupra ei impresii cu totul
diferite. O domina ns un sentiment de jen.
Dar nu v-a fi de nici un ajutor, domnule Thursby. Nu
tiu nimic despre, afaceri i despre lucrul de birou.
El i respinse obieciunea.
Vei nva repede. Eti vioaie i inteligent. Dealtfel, de
mult vreme m-am gndit la aceasta. Desigur c nu vei mai
putea duce viaa de alt dat, dar i promit s debutezi cu
un salariu, care-i va asigura confortul necesar. Acum nu mai
vreau s aud alte obiecii. Du-te acas, scumpa mea.
Reflecteaz bine i d-mi repede rspunsul.
Ce putea face altceva dect a-i mulumi. Simea ct de

preioas era aceast ofert pentru zilele care trebuiau s


vin.
V-ai artat excesiv de bun pentru mine, domnule
Thursby i nu v voi uita niciodat! spuse ea strngndu-i
mna.
Desigur era un efect al imaginaiei ei surexcitate, dar
ieind din birou ea nu mai vzu n Edmund Thursby pe tatl
prietenei ei ci un brbat care semna cu un cpcun
flmnzit.

CAP. VI
INTERVIUL
Cnd ajunse la apartamentul ei din Saint James Court.
Camerista i anun c venise un domn s ntrebe de ea i o
atepta.
i-a spus numele, Phillips?
Da, Miss. Se numete Gerald Frost i este reporter la
Evening Sun.
Cynthia ncrunt sprncenele. N-avea nici o poft sa fie
intervievat de acest gazetar, chiar asupra unui subiect care
alt dat ar fi pasionat-o.
Cci, desigur, acest reporter trebuia s fi venit n legtur
cu furtul comis la Heathlands, n noaptea precedent.
Nu tiu dac ai fcut bine spunndu-i s m atepte
aici, Phillips, zise ea.
Oh. Dar este cineva foarte bine, miss, rspunse
camerista cu cldur. Nu seamn de loc cu reporterii care
se vd prin filme.
Surznd fr voia ei, Cynthia intr n salon i fu salutat
de un om care corespundea ntocmai descrierii pe care i-o
fcuse servitoarea ei. Avea de-a face cu un gentleman i
prerea ei fu confirmat cnd strinul i zise:
M scuz infinit pentru faptul de a v deranja, miss
Holgate. i s nu credei c am venit din propria mea
iniiativ. Adevrul este c-mi fac numai meseria att de
detestabil ct este i c dac nu vei dori s-mi rspundei,
voi fi aproape uurat.
Fata surse.
Este pentru prima oar cnd m gsesc n faa unui
reporter, zise ea, dar tatl meu primea adesea jurnaliti care
veneau s-i cear prerea asupra chestiunilor medicale i am

auzit totdeauna spunndu-se c pentru ca un reporter s


valoreze ceva trebuie s fie decis s obin ce vrea.
Brbatul, care chiopta uor, o aprob:
Este perfect exact. Deci, dup cum vedei sunt un
reporter foarte prost. Am onoare s m vr n afacerile
particulare ale altora. Totui mi s-a dat ordinul s vin s v
gsesc. i din aceast cauz, m aflu aici.
Cynthia i oferi un scaun, deschise o cutie de argint n care
inea igri, i oferi una i ncepu s. i dea seama c
ncercarea nu era att de teribil cum i-o imaginase.
Presupun c vrei s-mi vorbii despre furtul care a fost
comis la dl. Thursby, noaptea trecut?
Da. Pot s v ncredinez ceva?
Voi fi ncntat.
Cynthia l gsea ntr-adevr simpatic. Era elegant, bine
fcut, distins i sursul lui era dezarmant. Pcat c
chiopta.
Ei bine, ceea ce nu se tie, este faptul c bogata dvs.
gazd din noaptea trecut, a fost att de afectat de acest
furt nct a oferit o recompens de cinci mii lire, prin
intermediul ziarului meu, Evening Sun, aceluia care ar
putea da informaiuni asupra banditului.
Ea se ntoarse spre el, btnd din palme.
Dar este pasionant! i ai venit s m gsii n sperana
c voi putea s v ajut s ctigai recompensa?
Abia pronunase aceste cuvinte i-i ddu seama c
apucase un drum greit. Privirea interlocutorului ei era o
dovad suficient.
Ceea ce am spus este foarte rutcios din partea mea.
V rog s m scuzai. Am vorbit n mod nechibzuit.
El surse pentru a o liniti.
i chiar fr asta, tot nu m-ai fi ofensat. Personalul lui

Eving Sun nu are dect de ascultat i de a-i face meseria.


Nu, cele cinci mii de lire vor fi probabil ctigate de unul
dintre invitaii weekendului, bineneles, cu condiia s
furnizeze informaiile necesare. n ceea ce v privete, ce avei
a-mi spune, miss Holgate?
Sunt ntr-adevr dezolata dar nu tiu absolut nimic. Nara nici cea mai vag idee asupra identitii hoului.
Dar dac ai avea una, mi-ai spune-o?
Ce ntrebare? Ei bine, pentru a fi sincer: nu cred c va spune.
De ce?
Ei bine, nu gsii c Vulturul Negru are ceva de sportiv
n el? Desigur c ceea ce face este foarte ru. Dar ei bine,
cred c a face mai bine s tac. Cred ca vei scrie cele ce vi leam spus?
El cltin din cap.
Desigur c nu. Am venit numai din ordinul primului
redactor s v cer a-mi da cteva amnunte suplimentare
asupra furtului de ast noapte.
Fata i aprinse o igar.
De unde ai tiut c eu am fost acolo?
Sir Samuel Hopwood, proprietarul lui Evening Sun a
obinut lista complet a invitailor lui Thursby. Acesta din
urm pretinde c urte publicitatea dar acum Miss
Holgate ce mai putei a-mi spune?
Nu pot s v spun nimic. Nu purtam coliere de perle n
patul meu, noaptea trecut i chiar n acest caz nu cred, ca
Vulturul Negru s se fi deranjat pentru a mi-l fura. i acum
mi-ar acorda i mai puin atenie. i vizeaz o prad mai
important dect tinerele fete care trebuie s ia, fr nici o
experien, un post de secretar particular.
De ce i povestea acestea lui, unui strin? Nu tia. Poate

pentru c manierele lui o invitau la confidene. Poate nu era


dect un reporter foarte ndemnatic, obinuit s obin
informaiuni de la oameni, cu un aer absent.
Credeam c avei o situaie financiar bun, Miss
Holgate. Dar v rog s nu v facei o prere greit despre
mine, continu el n grab. Poate a fi trebuit s m explic
mai bine. tii c jurnalele primesc o cantitate ntr-adevr
surprinztoare de informaii. Cnd am aflat c va trebui s
obin, cu orice pre, un interviu cu dvs., m-am interesat ce
gen de persoan suntei.
Asta m cam sperie.
Nu trebuie s v speriai, cci v pot spune c dein
informaiile mele de la Joan Trefusis.
Sora lui Hector Trefusis, care scrie reviste muzicale?
Chiar ea. Joan mi-a spus c suntei fiica lui Hereword
Holgate, celebrul oculist din Harley Street. Aadar vei deveni
secretara particular probabil pentru plcerea dvs.
personal? o ntreb el foarte serios.
Din nefericire, nu! Adevrul este c am primit veti
foarte proaste astzi.
Sunt dezamgit de aceasta.
mi promitei c nu vei scrie cele ce vi le voi spune.
O jur, cu mna pe stilou.
Atunci v pot spune despre ce este vorba. Pe notarul
tatlui meu l chema Otterway.
Dumnezeule!
l cunoatei?
Nu. Dar n Fleet Street se tie c s-a lansat un mandat
de arestare mpotriva lui. A furat mai multe milioane de lire
clienilor si.
Cred c i banii mei au avut aceia soart.
Vrei s spunei c?

Da, primul funcionar al lui Otterway mi-a spus astzi


c bietul meu venit anual de 800 de lire a disprut. De aceea,
trebuie s m gndesc la viaa mea. tiu s bat puin la
maina de scris, tiu s jonglez cu trei mingi, dar asta cred
c nu m poate duce prea departe.
i care este meseria care vrei s-o favorizai cu prezena
dvs.?
M-am dus n City i acolo am gsit un serviciu.
i care este patronul dvs.? Cunosc oameni n City,
continu el i am o scuz pentru curiozitatea mea. Toi
gazetarii sunt curioi. Dac n-ar fi, ar fi dai afar din
posturile lor dup o sptmna. Deci scuzai-m.
Dl. Edmund Thursby mi-a oferit un post n birourile lui,
zise ea.
Interlocutorul ei o privi n tcere.
Nu punei prea mare grab n a m felicita.
Sincer spus, n-o pot face. tii dar cred c a face
mai bine s tac.
Tnrul ncerc s rd pentru a o liniti, dar fr succes.
Fetei i scpar atunci aceste vorbe:
Suntei a doua persoan care, n decurs de cteva ore,
m punei n gard mpotriva d-lui Thursby. De ce? Ce-i
reproai?
Gazetarul prea, s aibe obiceiul deconcertant de a
rspunde la o ntrebare prin alt ntrebare.
Pot s v ntreb care a fost aceast a doua persoan
care vi-a dat acela sfat?
Fata se roi. Cci i amintea de omul care se plecase
asupra patului ei i-i duse mna la buzele lui
Cred c nu v pot spune. Dar tiu c mi s-a mai vorbit
despre aceasta. Ce-i reproai domnului Thursby? mai
ntreb ea odat.

Aproape totul! Oh, tiu c ai fost n aceeai clas cu


fiica lui Joyce, dar v cer, miss Holgate, cu toat seriozitatea
de care este capabil un gazetar, s reflectai de dou ori
nainte de a accepta acest post.
Acum cnd mi-ai spus att, domnule Frost, ai face mai
bine s adugai i restul. Ce tii despre caracterul
domnului Thursby care v autoriz de a-mi da acest sfat?
Ar fi nu numai o brfire dar i o indiscreie din partea
mea de a v spune mai multe, zise el cu nerbdare. i acum
trebuie sa m ntorc la redacie, altminteri prim redactorul ar
avea un atac. La revedere i mulumesc pentru sinceritatea
dvs. Iat cartea mea de vizit. Dac vreodat vei simi nevoie
s ncredinai ceva unui gazetar prost, care refuz s scrie o
bun parte din cele care le aude n fiecare zi, n-avei dect
s-mi facei un semn.
Am neles.
Tnrul se ndrept spre u i Cynthia l privi plecnd,
continund s in cartea lui de vizit n mn.

CAP. VII
MAGICIANUL
Comisarul ef nu era mulumit de turnura pe care e
luaser evenimentele n ceea ce privea pe celebrul criminal:
Vulturul Negru. Dar detectivii Forrest, care se atepta la o
opoziie puternic, nu fu prea surprins.
El l observ pe comisarul ef, care era afundat n scaunul
lui ca un Budha mare i reflecia care i-o fcuse Gilbert
Patten acest reporter ironic i revenea n minte:
Detectiv! exclamase acesta. Ei bine, el n-ar putea
descoperi nici un miros urt, chiar dac ar fi sub naval lui.
Aceast reminiscen l fcu s surd pe scoian, dar n
momentul acela Grayson i ncrunt sprncenele.
Gndesc c te gndeti la ceva caraghios, dar las-m
s-i spun asta: dac n-am fost eu capabil s pun mna pe el
n timpul acestor trei ani sunt convins c nu vei face mai
mult, Forrest.
Grayson era n general nemulumit de toi i de toate,
excepie fiind el. Dar ostilitatea care o marca fa de Forest navea aerul s turbure buna dispoziie a acestuia din urm.
Ei bine, acum cine se va ocupa de afacerea Krijinowsky?
ntreb comisarul ef rnjind.
Sergentul Skapleton a fost nsrcinat cu aceasta. i voi
lsa un raport cabinet, nainte de a prsi biroul ast-sear.
i aceasta mi aduce aminte c trebuie s pun la punct i
acest lucru.
Fr s atepte vreun rspuns, Forrest se ntoarse i
prsi odaia.
n timpul celor zece minute ce urmar, el se nfund att
de profund n dosarul Krijinowsky nct uit de Vulturul
Negru. Chiar regreta c va lsa aceast afacere, tocmai n

momentul cnd succesul ncorona cteva luni de munc


obositoare.
Acest american se declara de origin rus venise din
New-York cu doi ani nainte i afacerile sale constituiau un
adevrat pericol pentru West End. Se declarase psihiatru i
astfel se pusese la adpostul legii, n realitate era versat mi
tiinele oculte i ghicea viitorul.
Krijinowsky era protejat de nalta aristocraie din Mayfair
i orice arestare a lui era imposibil. Cnd nsui soia
procurorului general era o client entuziast a acestui
arlatan periculos ce s-ar fi putut face? Detectivul Forrest se
plnsese de mai multe ori, de aceast influen,
inspectorului ef dar lordul Bradney se declarase btut.
Comisarul de poliie ceruse, deseori, un ordin de expulzare
pentru acest strin indezirabil, dar el se gsea sub protecia
unei autoriti foarte puternice. Mai muli specialiti n boli
nervoase, din Harley Street, veniser s denune la Scotland
Yard mrirea alarmant a sinucigailor i cazuri de alienaie
mintal, n special la femeile care frecventau cabinetul lui
Krijinowsky. Dar nimic nu se fcuse pentru a pune capt
sinistrelor operaii ale rusului. Krijinowsky era nc la
Londra.
Krijinowsky, ca toi oamenii de teapa lui, se aranjase s
cunoasc contul bancar al clientului su, nainte de a ncepe
edina. Odat ce fusese informat (i avea mijloace foarte
bune de informare), magicianul cum era supranumit de
admiratoarele sale feminine se punea la lucru. Fiind foarte
persuasiv, tia uor s flateze, s influeneze, s nele i
clientele mai ales cele romanioase devenea repede nite
ppui n minile lui.
n misteriosul su cabinet, cu ajutorul chiromaniei, a
atingerilor magnetice i a unui cristal, Krijinowsky i aducea

clieni pn la ntunecoasele i teribilele secrete ale vieii de


apoi.
Metodele acestui lom erau variate. Cu unii clieni era blnd
cu alii slbatec de brutal. Un dar pe care Krijinowsky l
poseda cu certitudine era acela al psihologiei.

CAP. VIII
NEWTON-SMITH: ANTAJISTUL
n marea sala obscur, att de curios amenajat, pe care
Krijinowsky o numea Templul, vorbeau doi oameni. De
ndat ce vizitatorul intrase printr-o u secret, care se
gsea n dosul perdelelor groase i negre, magicianul
telefonase servitorului su hindus pentru a-i spune c nu va
primi nici un client nainte de o jumtate de or. Cci
vizitatorul lui era un personaj foarte important. i trebuia s
discute serios cu el.
Att de iret ct fu, detectivul nu fcuse asociaia acestor
dou nume: Newton-Smith i Krijinowsky. Este adevrat c,
n cursul anchetelor sale, nimic nu-l pusese pe aceast cale.
Dar aceast asociaie exista i era foarte mnoas.
Toat lumea femeilor de moravuri uoare a Londrei, care
triete la marginea societii i pe care o exploata el,
cunotea mai mult sau mai puin intim pe M. W. NewtonSmith. Dup aparene, avea o situaie foarte ndestulat i
locuia, mpreun cu servitorul su, ntr-un apartament de pe
Cork Street. Dl. Newton-Smith era vzut la Derby, la Ascot.
La premierele teatrale i, uneori i la Oper. Dar, mai curent,
frecventa acele locuri la mod. Acele dancinguri care apar
ntr-o noapte, au una sau dou luni de popularitate i apoi
dispar brusc.
Poate lui Newton-Smith i plcea s fie vzut. n orice caz,
sigur, i plcea s vad. Brbaii i femeile pe care i ntlnea
n aceste localuri de plcere constituiau clientela sa.
Sub aspectul unui simplu hoinar, care duce o via
agreabil i inocent, Newton-Smith, acest om de 50 de ani,
solid construit, cu un ten colorat, cu mustile lui negre i
prul su pomdat cu ngrijire, era unul dintre antajitii cei
mai lipsii de scrupule, ai timpului su. Toi antajitii sunt

periculoi, dar dac Newton-Smith punea o grij cu totul


particular pentru a nu fi prins de poliie, sau trdat de
vreuna dintre victimele lui; aceasta cerea o finee
considerabila i cum el i petrecuse cinci ani ntr-o
nchisoare din Frana, n urma unei imprudene, jurase s
nu i se mai ntmple o aventur asemntoare.
Ce s-a ntmplat. Pari speriat, zise el aezndu-se pe
sen unul rezervat clienilor.
Magicianul surse, ns cu surs dubios.
Mi s-a ntmplat un lucru absolut extraordinar,
rspunse el. Privind cristalul, am vzut ceva.
Ah i ce ai vzut?
Am vzut o spnzurtoare, zise el respirnd cu greutate.
Newton-Smith izbucni ntr-un rs rguit.
Admirabil, exclam el, cert este, Krijinowsky, c meseria
ta te absoarbe att nct m iei drept un client obinuit.
Excelent! Ei bine, nu-i exact?
Mnia i nlocuise, acum, bonomia obinuit.
Krijinowsky nelese c ar face mai bine s nu-l irite pe
acest om, cruia i datora att i de care avea, totdeauna
puin fric.
Da, aa cred c este.
Nu adugase c viziunea din cristal fusese att de intrus
i att de real nct l stupefiase.
Dac crezi c ai vzut ceva, aceasta se datorete vieii pe
care o duci. Nu faci destule exerciii, Krijinowsky. Ramai
nchis n cas toat ziua. De ce nu te plimbi puin prin parc.
Dup ce-i termini lucrul? Totui, continu vizitatorul, nu
vreau s-mi pierd timpul dndu-i sfaturi medicale. Dac
doreti din acestea nu ai dect s te duci n Harley Street. Eu
am venit aici pentru a discuta de afaceri. Sper c aici nu ne
poate auzi nimeni.

Nimeni, rspunse Krijinowsky. Tocmai am telefonat n


acest sens.
Foarte bine! Atunci, ascult-m Krijinowsky. Ai reuit n
ceea ce i-am cerut?
Magicianul scutur din cap.
Nu. Am ncercat diferite metode, bineneles cu discreie,
dar n-am descoperit nimic.
E lamentabil. Nu pot s suport ideea c Vulturul Negru
s pun mereu, mna pe asemenea averi fr ca eu s pot
avea partea mea. Am mai reflectat asupra acestui subiect i
sunt din ce n ce mai convins c am dreptate.
Vrei s spui c Vulturul Negru trebuie s fie un om de
societate?
Da. Altfel cum ar putea fi att de bine informat. Nu eti
de prerea mea?
Da. Dar este al dracului de iret i ne va fi foarte greu
s-l descoperim.
Ei bine, trebuie s-l gsim i tu eti omul ales pentru
aceasta. Cci poi fi informat de toi protii care vin aici.
Greu de crezut c va ti cineva cine este ntr-adevr
Vulturul Negru. Acesta lucreaz venic singur i probabil nui ncredineaz secretele nimnui.
Nu. Ai dreptate, zise arlatanul dup o scurt reflecie,
Dar totui sunt convins c este un om de lume. Cu orice pre,
vreau sa descopr, printr-un mijloc oarecare, cine este acest
bandit nainte ca poliia s intre n joc. Trebuie s m ajui.
Acum arat-mi raportul tu.
Era vorba de afacerile fcute de arlatan n timpul
sptmnii, sumele pe care le storseser clienilor si i
informaiile (foarte preioase pentru un antajist) care le
obinuser de la ei n timp ce erau hipnotizai.
Este foarte satisfctor. Continu pe aceast cale, zise

Newton-Smith, dar l doresc pe Vulturul Negru. Nu o uita,


Krijinowsky.
i puse, cu grij, hrtia n buzunar. i lu plria i
plec, cu aerul unui om care i a ntrebuinai cum trebuie o
dup-amiaz.
Dup plecarea lui, Krijinowsky simi nevoia s bea un
pahar de brandy, apoi anun pe paznicul de la ua de
intrare c nu voia s primeasc ali clieni. Un lucru era ns
sigur pentru el: c, n ziua aceea, nu se va mai ocupa de
cristal. Viziunea care o avusese cu zece minute nainte de
sosirea lui Newton-Smith era nc foarte limpede, n mintea
lui i nc nu-i regsise sngele rece.
Se hotrse s se duc s fac o plimbare prin pare.

CAP. IX
ASOCIAIA VULTURULUI NEGRU
Domnule secretar, vrei s ne citeti procesul verbal al
ultimei adunri? ntreb preedintele.
Omul de talie nalt care era aezat la dreapta lui se
aplec, scoase o foaie de hrtie dintr-o serviet care sttea pe
pmnt i ncepu cu o voce grav i msurat:
Reuniunea lunar a membrilor organizaiei Vulturul
Negru a avut loc la sediul obinuit, n prima zi de Luni a lui
Octombrie. Dup cteva discuii preliminare, s-a decis s se
fac o vizit nocturn lady-ei Sybil Tremayne, n locuina de
la ar a d-lui Edmund Thursby, pentru a se lua o bijuterie
care, odat vndut, va trebui s serveasc la o opera de
caritate. Aceasta pentru c organizaia noastr este revoltat
de moravurile acestei femei bine cunoscut. Propunerea
aceasta, supus membrilor, a fost aprobat cu unanimitate.
Printre chestiunile importante care s-au mai discutat a
fost i aceea a numrului 3, dup care s-a hotrt ca, n
viitoarea edin, s se protesteze puternic mpotriva bravului
nostru ef care se expune personal i-i asum toate riscurile
atunci cnd organizaia Vulturului Negru este decis s intre
n lupt contra brbailor sau femeilor oare reprezint un
pericol real pentru societatea modern.
Iat,
domnule
preedinte,
conchise
secretarul
ntorcndu-se spre stnga, procesul verbal al edinei noastre
trecute.
Preedintele se ridic.
Membrii ai asociaiei Vulturul Negru, ai auzit procesul
verbal al ultimei edine. l aprobai?
Cinci mini se ridicar n acela timp.
Ce ar fi zis detectivul Forrest dac ar fi asistat la aceast

reuniune? Este posibil, de altfel, ca scoian impasibil cum era


i obinuit s se domine n-ar fi spus nimic. Dar pentru o alt
persoan care ar fi tiut adevrul, aceast reuniune ar fi fost
de un interes pasionant. Erau acolo ase oameni, n afar de
secretar, care era mult mai n vrst i de un tip cu totul
diferit. Toi purtau nume cunoscute. Erau toi de familie.
Patru dintre ei, cel puin erau fii unor prini bogai, iar al
cincilea i cucerise un nume n sporturi: polo, tenis, crichet,
box i canotaj.
Numrul 1, Preedintele reuniunii, acela Vulturul Negru,
Cavalerul Nopii care se aplecase, cu 96 de ore mai nainte,
asupra patului Cynthiei Holgate, i privii gangsterii, cum se
amuza s-i numeasc uneori i nelese c, nu numai c-l
admirau, dar l i iubeau. Ca i comandantul unui regiment
tia c poate conta pe oamenii si. Ei n-ar permite niciodat
legii de a se pune ntre ei i eful lor, sau ntre ei i
obiectivele care le aveau n vedere. Erau toi n afara legilor,
sau cel puin n aceste ocazii n care se dezbrcau de
identitatea lor pentru a deveni ceea ce lumea numea
criminali.. i erau mndrii de aceasta.
Domnilor, le zise el, scuzai-m pentru faptul de a fi
ntrerupt cursul normal al reuniunii noastre, dar importana
cazului care a vrea s vi-l spun v-ar da explicaia manierei
mele de a aciona. Cred c nu mai este nevoie sa v amintesc
c, de la nfiinarea organizaiei noastre, una dintre
principalele clauze asupra crora am czut de acord a fost
urmtoarea: dac unul dintre membrii adic unul dintre cei
ase prezeni aici ar ntlni un caz care crede c ar putea
atrage atenia organizaiei, este de datoria lui de a cere o
ntrunire special pentru a-l discuta. Ceea ce am spus este
exact, nu-i aa, domnule secretar?
Brbatul care era la dreapta lui se ridic i aprob.

Numrul 1 continu:
Cazul care vreau s vi-l spun este al unui om despre
care se vorbete, n momentul acesta, cel mai mult la Londra.
Oricare ar fi importana cazurilor de care ai putea s v
ocupai acum, n-am nici o ndoial c numai numele lui
Krijinowsky ar fi suficient pentru a fi preferat tuturor
celorlalte.
Suntem gata s v ascultm, spuser ceilali ntr-un
singur glas.
M-am ocupat de o manier cu totul special de acest
Krijinowsky care, dup cum o tii cu toii, este un ghicitor,
un arlatan de cea mai rea spe. i iat ce am descoperit:
acest om care-i zice rus. Dar care n realitate e armean,
ctig o avere considerabil. Asta privete deci ntr-un mod
cu totul special organizaia Vulturului Negru. Am putea
preveni Scotland Yardul, dar diavolul acesta este prea iret,
pentru poliie. Am capotat convingerea c acest Krijinowsky
este asociat cu W. Newton-Smith, celebrul antajist. Te rog
domnule secretar, s notezi ca i acest din urm scelerat s
primeasc vizita noastr.
Secretnd i not eu grij aceste ultime cuvinte.
V rog s-mi scuzai aceast digresiune, relu Vulturul
Negru. Ziceam ca cptasem convingerea c acest
Krijinowsky este asociat cu Newton Smith antajistul. n
locuina din Lawer Bronk Street, i hipnotizeaz clienii i
apoi nu-i prea greu s scoat de la ei informaiuni folositoare,
chiar foarte folositoare pentru asociatul su. privind politica,
afacerile i intrigile amoroase. antajistul tie s se serveasc
de toate aceste informaii. Krijinowsky are o asemenea
protecie n ar nct este greu a-l face s plece. Poliia este
neputincioas. Cred c are minile legate i este deci datoria
noastr, a Vulturilor Negrii, de a ne ocupa de el. Sper c vei

fi de prerea mea i iat ce propun: s facem o vizit acestui


arlatan i farsor, la domiciliul su, pentru a-i da lecia care
o merit. Aceasta n maniera noastr obinuit.
Cinci mini se ridicar.
Domnule secretar, deci sa decis i s-a acceptat ca
viitoarea persoan de care ne vom ocupa s fie Krijinowsky.
Adug preedintele, adresndu-se brbatului mai n vrst
care era aezat n dreapta sa.

CAP. X
LA PANDA
Shifter Clark aparinea acelei plebe miuntoare a Londrei,
care evolueaz n strzile strmte i murdare ale cartierului
Soho. Dormea ntr-o cocioab din Soho, i lua masa ntr-un
bar din Soho, juca i petrecea aproape tot timpul la Old
Complon Street, n vecintatea imediat.
Numai meseria trebuie s-l fi adus n seara aceea n faa
imobilului mare din Clarges Square. n dup amiaza aceea.
ntlnise pe unul din efii din Soho, care era numit Masca,
din cauza remarcabilei impasibiliti a trsturilor lui i
primise ordinul urmtor:
Du-te n Clarges Square 127, ast noapte. Acolo locuiete
Sir Charles Fettisbury. Fettisbury este un om politic, ministru
de rzboi (admind c un biet vagabond ca tine nelege ce
nseamn aceasta). Biroul lui este la parter, odaia care d n
grdin, prin dos. Iat o cheie ca s intri prin ua care d n
strad. Trebuie s ptrunzi n birou fii atent la soneriile de
alarm i s pui mna pe toate hrtiile care le gseti. Ai
neles?
Shifter rspunse afirmativ din cap. Era puin vorbre.
Totdeauna aciunile mi vorbeau pentru el i isprvile lui, n
furturi, erau referinele lui cele mai bune.
Asta-i tot, i zise Masca, artndu-i ua.
Shifter se supuse. Masca i cu el se nelegeau fr n
avea nevoie s-i vorbeasc. Acest lucru nu era primul care-l
fcea acest om. Se spuneau multe asupra Mtii n Soho. Era
aa zisul emisar al unui ticlos plasat foarte sus att de
sus, nct nu venise niciodat personal n Soit i care-i
telefona ordinele sau. Le trimitea printr-un mesager. Dar
Shifter, un suflet simplu, simea c asta nu intereseaz. De

ce s-ar ncurca ntr-un amnunt att de minim i de o


importan att de mic? i era suficient s tie c dac-i
ducea la bun sfrit misiunea sa i ddea satisfacie Mtii
era recompensat. Ce s-ar fi fcut cu documentele pe care
trebuia s pun mna nu-l interesa. Curiozitatea era:
periculoas n meseria sa.
La ora dou fr trei minute, dup ce aruncase o ultim
privire asupra strzii dearte, introduse cheia care i se
dduse n broasca uii care ducea la subsolul casei cu nr.
127. Era o noapte ntunecoas i absolut fr lun. Cerul era
complet negru i nu strlucea nici o stea. Exact noaptea care
i ar fi comandat o Shifter, dac ar fi posedat o putere
magic.
Odat nuntru i aceasta se fcu foarte repede cci
zvoarele erau complet ruginite i ua era nchis numai cu
cheia, Shifter naint tot att de tcut ca i o umbr.
Tlpile lui de cauciuc alunecau fr zgomot. n mna
dreapt inea un retevei, cci trebuia s prevad totul. Dup
cteva secunde, Shifter vzu o u la stnga lui. i, n faa
acestei ui, observ o siluet el se gndi c trebuie s fie un
gardian. Se decise s acioneze imediat. Era necesar. nainte
ca acest personaj nefericit s-i fi putut da seama ce i se
ntmplase, reteveiul se abtu greu asupra cefei lui i el czu
n genunchi. nainte s fi scos un geamt, atacatorul lui i
puse mna la gur. n cinci secunde, gardianul fusese scos
din lupt. Dac n-ar fi auzit o voce din odaia alturat.
Shifter s-ar fi zpcit. De ce era acest om acolo? Pzea el ceva
n interior? i n acest caz despre ce era vorba? Masca i
dduse ordin s pun numai mna pe hrtiile care se gseau
n birou. Dar dac i se oferea i o alt ocazie nu trebuia s-o
neglijeze.
n odaia vecin erau mai muli brbai i, deodat, un

nume l galvaniz: Vulturul Negru.


Auzind acest nume, Shifter deveni eapn de surpriz, cci
dac exista vreun subiect care nu se epuiza niciodat n Soho
era acela privind pe Vulturul Negru. Numai pronunnd acest
nume se asigura o convorbire animata. Cine era acest
necunoscut care uimea lumea ntreag prin abilitatea sa?
Vulturul Negru trebuia s fie un amator, cci dac ar fi fost
profesionist cineva ar fi reuit s se uneasc cu el. Dar acest
om btea toate recordurile i chiar unii specialiti, ca Dixie
Scalon, regele sprgtorilor, l omagia. Se ascundea cu
ngrijire i consecina era ea Soho odat cu admiraia care
avea pentru el i pstra i un resentiment. Vulturul Negru
punea n ncurctur att cartierul Soho ct i Scotland
Yardul i acum. Deoarece lucrurile ineau de prea mult
vreme, efii cartierului i declaraser rzboi. Voiau, dup
spusele lor, s-i arate cine sunt. Dac ar fi gsit un mijloc,
Soho i-ar fi trimis un ultimatum: ori v alturai noua, ori
plecai.
Dar efii erau neputincioi i acest sentiment le rnea
orgoliul. Se promisese, n lumea crimei, c prima persoan
brbat sau femeie care descoperea identitatea Vulturului
Negru, va fi recompensat.
Chiar n dup amiaza acelei zile, unul dintre efii bandei
celei mai puternice i spuse Mtii:
Descoperii-mi cine este ntr-adevr Vulturul Negru i va
voi da 500 de lire.
Shifter era oportunist i avea mintea prompt. Lu repede
hotrrea s asculte tot ceea ce se zicea de cealalt parte a
uii. Pentru a alerga s raporteze tirile n Soho. Motivul
pentru care venise, n noaptea aceasta, n Clarges Square
122, putea s mai atepte i, era sigur c, n aceste
circumstane speciale, Masca ar fi aprobat maniera lui de

aciune.
Shifter Clark era renumit pentru sngele lui rece. Nici
femeile, nici vinul, nici muzica, n-aveau nici o influen
asupra lui. Dar descoperirea pe care o fcuse din
ntmplarea, i producea frisoane. Se i vedea srbtorit,
nconjurat i admirat de toi i aceast perspectiv i
transmitea
o
veselie
puin
obinuit
naturii
lui
neimpresionabile.
Dar, desigur, existau i riscuri, Vulturul Negru trebuia s
se fereasc i desigur n-ar ierta omul pe care l-ar gsi
ncercnd s ptrund misterul su. Nu, trebuia s fie
prudent ca un oarece. Shifter se apropi i mai mult
trgnd ns cu urechea pentru a surprinde orice pericol.
Totui, n mijlocul aciunii cele mai importante ale vieii
lui, Shifter eua. n intenia de a asculta mai bine, renunase
s mai trag cu urechea la pericolul care ar putea s se
apropie de el.
Fr s fi avut timpul s scoat mcar o njurtura, valul
uitri i al incontienii i se ntinse n faa ochilor.

CAP. XI
NTLNIRE NOCTURNI
Deschiznd ochii, Shifter vzu c n odaie, erau apte
brbai. Toi purtau mti de mtase neagr, care le
acopereau n ntregime figurile lor. n plus, erau mbrcai n
nite robe mari i negre. Shifter care, sub ameninarea
pericolului, i regsise raiunea, simi c mai trziu i va fi
incapabil s-i identifice.
Unul dintre oamenii mascai se ndrept spre el.
Minile i picioarele sprgtorului fuseser legate cu o
frnghie.
Cum te cheam? ntreb necunoscutul. Ai face bine si spui numele corect, cci avem mijloace s descoperim
adevrul.
Shifter rspunse imediat:
M numesc Clark.
Care-i este numele?
Ei m numesc Shifter.
Cine sunt ei?
Cei din Soho.
Atunci eti criminal de profesiune?
Daca vrei dvs. aa, fie.
n ce bran eti specializat?
Sunt sprgtor.
Shifter vorbea cu o mndrie serioas.
Acum, domnule Clark, am fi foarte fericii s tim n ce
scop te-ai introdus aici, ast sear. De fapt dorim s tim mai
multe lucruri despre d-ta. Credem c vei fi n stare s ne
informezi. Asta este ceea ce i rmne de fcut.
La aceste cuvinte, care aveau ceva amenintor n ele,
Shifter se simi foarte prost. Decise s se arate diplomat i s

nu spun dect o parte din adevr.


Ei bine, mi s-a cerut s vin n aceast cas, pentru a
lua hrtii din biroul btrnului. nelegei? Cred c nu va
ateptai s v spun numele aceluia care m-a trimis aici, cci
nu o pot face. Mi-a dat o cheie pentru ca sa deschid ua din
strad. n felul acesta am intrat, am naintat pe culoar, cnd
am fost lovit de unul dintre prietenii dvs. Cnd m-am trezit,
m-am regsit aici. Asta cred c este totul.
Nu chiar totul, prietene, replic aspru omul care-l
ntreba. Poate vei fi att de bun s-i aminteti ce te-a fcut
s-l pui knock-out pe unul dintre prietenii notri?
Cei apte mascai se retraser n fundul odii i ncepur
s vorbeasc cu voce joas.
Shifter atepta cu nerbdare. Nu tia, desigur, soarta ce i
se pregtea i era foarte nelinitit asupra acestui punct, cci
nu se ndoia, un moment, c unul dintre aceti oameni era
Vulturul Negru. Dar care era? N-ar servi la nimic s se
ntoarc n Soho i s fac descrierea acestor apte mascai,
pe care i-a gsit n pivnia unei case. Masca i-ar fi cerut mai
multe amnunte.
Dup cinci minute de deliberare, omul care prea s fie
eful (era oare Vulturul Negru?), se ntoarse i reveni lng
prizonier.
Mi-e team c te-ai pus ntr-o situaie rea, Shifter, spuse
el. Te-ai introdus n aceast cas pentru a comite un furt i
asta, dup cum ti, este foarte grav. Desigur, am putea s te
dm n minile poliiei. Dar asta ar aduce dup sine unele
lucruri care dorim s le evitm.
Prizonierul surse.
V am n mn, replic el.
Pentru prima dat n via sa vorbise fr s se gndeasc.
Abia pronunase aceste cuvinte i-i ddu seama c spuse o

prostie. Ameninarea pe care o subnelese fu imediat


sesizat de cei care-l nconjurau i ei rencepur s discute
ntre ei.
Am decis s te trimitem s faci un mare voiaj pe mare,
relu omul mascat care revenise n mijlocul camerei.
Sprgtorul ncepu s gfie.
Un lung voiaj pe mare? Pentru care motiv?
Ca s prseti Anglia o bucata, de vreme. Aerul din
largul marii i va fi salutar, fizic i moral i n plus vei
nva s distingi al meu de al tu, ceea ce pari s ignori
complet, pentru moment. Nu cunosc un loc mai bun pentru
un sprgtor nenorocit dect un vapor pornit spre o lung
cltorie. S spunem spre Australia. Desigur voiajul i-l vei
plti singur.
Shifter nu fusese niciodat un umorist. Nu nelegea
umorul, dar era destul de inteligent pentru a-i da seama c
aceasta form de glum ascundea ceva.
Atins n plina inim, el protest:
Australia? Ce dracu s fac n Australia?
Asta rmne s descoperim mai trziu. Vei avea grij s
te nsrcinezi cu genul de via care trebuie s-l duci i s
nvei ce este cinstea. Domnii care te-au ntrebuinat la
aceast activitate nocturn tiau c aceast cas este
ocupat de Excelena Sa Ministrul Rzboiului?
Da, un oarecare Fettisbury.
Eti de o precizie admirabil i ai fi un martor bun ntrun proces criminal, Shifter! fu replica. Dar acum, m tem c
nu mai putem ntrzia mai mult. E trziu i unii dintre noi
nu s-ar supra s fie n paturile lor. nainte de a pleca,
pentru c aerul nopii este prea rcoros, trebuie ns s bei
ceva.
Spunnd acestea apropia de buzele prizonierului su un

pahar care coninea un lichid de culoarea chihlimbarului.


Iat ceva care te va nclzi Bea i va prinde bine.
Creznd c era vreun stimulent, Shifter nghii lichidul.
Cteva minute mai trziu i pierduse cunotina.
-----------------------------------------------------------------------Dac detectivul Forrest n-ar fi lucrat att de trziu noaptea
n-ar fi acceptat s fie condus acas cu o main a poliiei.
Sunt lucruri mici ca acestea care au o mare importana n
viaa oamenilor.
Forrest locuia ntr-un pavilion drgu, n spatele lui
Eccleston Square Victoria. oferul aps pe acceleratorul
puternicului Ford i maina porni n grab.
P. C. Graham conducea admirabil, dar nu putu sa evite
maina care-i iei n cale, cu toat viteza, dup colul strzii
Pall Mall. Din fericire, nici o victim omeneasc nu fu
sacrificat zeiei Viteza, totul reducndu-se la o ciocnire
uoar.
Aa obosit cum era, Forrest trebui s renune s se duc
s se culce n seara aceea. Zece minute mai trziu, maina
poliiei i relu drumul spre Yard, cu un om care avea
minile i picioarele legate i care lsa impresia unui om care
i ameise creierii cu o butur oarecare. Sergentul Lomax,
care fcea parte din Escadra Volanta, l recunoscu imediat pe
Shifter Clark.
Intrnd n biroul su, Forrest i comanda cafea i
sandviuri pentru patru persoane i ncepu unul din
interogatoriile cele mai severe care le fcuse vreodat.
Situaia era, desigur, cu totul special. Doi dintre tinerii
cei mai cunoscui ai oraului erau aezai pe scaunele din
faa lui. Unul era Basil Fettisbury, fiul ministrului de rzboi,
iar tovarul lui era Oliver Tryst, cunoscut n lumea ntreag
ca juctor de polo i unicul fiu al unui mare industria care

nvrtea anual mai multe milioane.


Forrest tia c trebuia s fie foarte prudent n aceast
afacere. Puteau s apar tot felul de complicaii. Dar, n
acela timp, trebuia s lmureasc situaia i avea de cerut
numeroase explicaii. Numai dect dup ciocnire, cnd
simindu-se zdruncinat i foarte prost dispus coborse din
main, vzuse spre marea lui surpriz c conductorul
mainii cu care se produsese ciocnirea era fiul lui Sir Charles
Fettisbury. Afacerea s-ar fi oprit aici i, probabil, n-ar fi avut
urmri, dac sergentul Lomax, care examina partea din
spate a mainii, n-ar fi scos o exclamaiune brusc. Forrest
nelese motivul cnd vzu corpul unui om legat de mini i
de picioare i care era ntr-o asemenea stare de prestaie
nct nu i se putea smulge nici un cuvnt.
Dup ce fur aduse sandviurile i cafele, Forrest se
adres tinerilor:
Vedei, domnilor, este datoria mea s uit poziia dvs.
social i s v tratez exact ca pe oamenii care trebuie supui
unui interogatoriu. Cred c nelegei c descoperirea acestui
om l art pe Shifter care-i recptase cunotina i
privea n jurul lui cu nite ochi teribil de mrii cere
explicaia.
Avei perfect dreptate, domnule inspector, rspunse
Basil Fettisbury. ntreaga afacere se explic foarte uor, dei,
poate vei conchide ca sunt nebun.
Tinereea este venic nebun, rspunse Forrest.
Este foarte adevrat. Acum v voi povesti ce sa
ntmplat. Aveam o mic petrecere la mine, cci am pentru
folosina mea personal subsolul casei printelui meu.
nainte de a ne despri, cnd ciocneam veseli paharele, unul
dintre servitorii care se ocupau de noi, l-a gsit pe acest om.
l art pe Clark care era ascuns pe culoar. Creznd c este

un sprgtor, l dobor cu o lovitur de pumn i mi-l adusese.


Cred c pn aici nu am fcut nimic ru, domnule inspector.
Nu, dar v rog continuai, fu rspunsul acestuia.
Ceea ce urm este oarecum neconstituional. Dar lsaim s v explic: camarazii mei i cu mine
A vrea s am numele lor nainte de plecare, domnule
Fettisbury, l ntrerupse inspectorul.
Perfect. i vei cunoate pe toi. Spuneam deci c amicii
mei i cu mine, dup ce ne-am consultat, am socotit c nu ar
fi prea frumos din partea noastr de a-l da pe acest nenorocit
pe mna poliiei.
Dar l-ai legat de mini i de picioare i l-ai i drogat,
zise Forrest cu severitate.
Da, o admit. Dar voiam s i dm o lecie. Vedei, a
mrturisit c a venit eu intenia de a lua unele hrtii ale
tatlui meu, ceea ce este un lucru cu att mai grav. innd
seama de poziia tatlui meu. Dup o mic consftuire, am
decis c pedeapsa cea mai bun pentru amicul Shifter era de
a-l trimite s fac o munc corporal. Dl. Tryst, care cte
aici, posed un yacht mic, care este ancorat la Burnham sau
la Cronch i am decis s ducem pe Shifter acolo, fcndu-l s
plteasc pentru cltoria lui.
Spunea c m vor duce n Australia, domnule inspector,
declar sprgtorul.
Recunosc cu sinceritate, domnule inspector, c am vrut
s aplicm singuri legea i c n-ar fi trebuit s-o facem. Dar
este un lucru consumat i suntem responsabili. Suntem gata
s facem fa tuturor amenzilor posibile, bineneles fr s
fim nchii. Sper c nu v gndii la aceast soluie, domnule
inspector?
Aceast naivitate i ddea lui Forrest o poft teribil de
rde. Dar tiu s se stpneasc pentru a spune cu

severitate:
Desigur, afacerea nu poate rmne aici. Va trebui s
prezint raportul meu inspectorului i lordul Bradney va
aciona n consecin. Voi fi bucuros s am numele
prietenilor care erau cu dvs. ast-noapte, domnule
Fettisbury, zise el, n timp ce cei doi tineri se ridicau.
Dup ce tcuse aceasta, juctorul internaional de rugby i
ntinse mna:
Sper c ne vom despri prieteni buni, domnule
inspector i a fi dezamgit s plec n alte condiii de la
Scotland Yard.
Forrest i lu mna i i-o strnse cu trie.
De la dvs., personal, nu mai vreau absolut nimic, zise
el.
i ntorcndu-se spre Shifter, care privea grupul cu un aer
maliios n ochii, adug:
De Shifter ns nu pot rspunde.
Fettisbury nainta spre acesta din urm:
mi cunoti numele i ti unde locuiesc, Clark, i zise el.
Dac vreodat voi putea face ceva pentru d-ta n-ai dect s
m ntiinezi.
Salve!
Dup aceast exclamaie enigmatic, houl i concentra
ntreaga atenie asupra jurnalului care-l luase de pe biroul
detectivului i art c nu mai voia s vorbeasc.

CAP. XII
REVELAIA
Detectivul Forrest se trnti pe scaunul su i se adres
sprgtorului:
Pentru aceast isprav vei cpta cel puin ase luni
nchisoare, Shifter, zise el. Nu-mi mai amintesc exact, dar
cred c este pentru a opta oar cnd i se va ntmpla aa
ceva.
A noua oar, l corect houl, dar pentru dvs. este
acela lucru. De ast dat cred ns c voi scpa.
Ce te face s crezi? Ai mrturisit acelor doi domni c ai
ptruns n cas cu scopul de a lua nite documente de pe
biroul Ministrului. Cred c nu este cazul s ntreb cine te-a
nsrcinat cu acest comision.
Este inutil s v ostenii, domnule inspector.
Tonul hoului era familiar, aproape ofensator. Forrest care
cunotea mentalitatea criminalilor mai bine dect toi ofierii
Londrei, simt c Shifter este pe cale s fac o mrturisire
important. i nu fu deziluzionat.
Cred c ar fi trebuit s m ntrebai de ce am fost gsit,
pe jumtate tmpit, n maina aceea? relu Shifter.
Ei bine, continuu, replic Forrest cu un ton care nu-l
angaja n nimic.
Houl se ridic i se ntinse.
n numrul de ieri sear ai lui Evening Sun, este
anunat o recompensa de cinci mii lire pentru aceia care va
da informaii asupra Vulturului Negru. Ai citit aceast,
domnule inspector?
Da.
Aceste cinci mii de lire le voi cpta eu, continu Shifter.
Un biet calic ca mine poate face ceva cu aceti bani! Cine

tie? Poate deveni chiar om cinstit.


Forrest l privi cu asprime.
Las aceste cinci mii de lire, Shifter, cci n orice caz vei
deveni cinstit dac continui n felul acesta. Vei putea fi nchis
pentru mai mult vreme de exemplu pentru zece ani.
Shifter tremur ca i cum s-ar fi aflat n faa unei
veritabile teroare.
Pentru numele lui Dumnezeu, inspectore. Tcei, mi se
strnge inima de groaz.
Atunci bag de seam la cele ce i le voi spune. S nu
mai rencepi cu poveti ca aceea din ast noapte. Dar,
apropos, ce legtur au toate acestea cu Vulturul Negru?
ntrebatul ncepu s se blbie.
tiu cine este acest individ.
Cred c nc nu i-ai regsit toate minile, Shifter.
Houl se indign.
Ceea ce v-am spus este liter de evanghelie, domnule
inspector. Netrebnicul v-a aruncat praf n ochi. Fcndu-v
s credei tot ce a vrut. Acum nu v mai ofensai. Ascultai ce
vreau s v spun: Presupun c vrei s tii cine este Vulturul
Negru. Dar nu v voi spune nainte de a face un mic
aranjament cu dvs. Iat ce v propun: V voi spune cine este
aceast pasre de noapte i dvs. nu-mi vei mai vorbi despre
cealalt afacere. V dau dou minute sa reflectai asupra
propunerii mele.
Dup un minut, Forrest i spuse:
Foarte bine, Shifter, dar te previn de la nceput c nu voi
tolera nici o minciun i apoi vei trebui s m convingi
asupra celor care mi le spui, pentru ca s uit cele ntmplate
ast-noapte. M-ai neles?
ncrederea celuilalt nu se zdruncin.
Ticlosul v-a mpuiat capul, dar nu v-a spus adevrul.

Iat realitatea: ntr-adevr, m-am dus ast-noapte s fur, n


Clarges Square 127. M-am introdus prin ua subsolului. Dar
nu tii ce am auzit pe culoar, dup doua minute. Ei bine, am
auzit nite oameni vorbind despre Vulturul Negru. Domnule
inspector, unul dintre ei era numit Vulturul Negru. Ce
dovedete aceasta? C individul acesta se gsea n persoan
acolo. Cred c este foarte limpede.
Forrest i arunc o privire scruttoare.
ti ce i-am spus, dac vei ncerca s-mi povesteti
baliverne.
Nu v povestesc baliverne, domnule inspector. O jur pe
Evanghelie. Chiar dac n-ar trebui s mai ies niciodat de
aici, adevrul este c indivizii aceia numeau pe unul dintre ei
Vulturul Negru. i apoi puneau la cale i o lovitura. Vorbeau
s se duc s fac o vizit lui Krijinowsky, ghicitorul din West
End.
Forest care-i aprinsese pipa trimise un nour negru de
fum spre tavan. N-ar fi fost convins ca Shifter i spunea
adevrul, dac vorbele fostului deinut nu i-ar fi confirmat
teoria sa.
Care erau faptele cunoscute asupra Vulturului Negru? Mai
nti, era aproape sigur c acest gentelman-sprgtor era un
om din nalta societate. Al doilea, n ultimii trei ani, Vulturul
Negru fcuse dovada unui curaj i al unui snge rece ntradevr surprinztoare. Forrest era convins cu fiul Ministrului
de rzboi nu-i spusese adevrul sau tot adevrul asupra
celora care se petrecuser. Era de aceea foarte probabil ca
acest indiscret s fi fost gsit ncercnd s asculte la u i
acei oameni dezolai la gndul c identificarea Vulturului
Negru ar fi putut fi descoperit, deciseser s-l ndeprteze
pe Shifter Clark.
Detectivul i scoase pipa din gur.

Asta este versiunea ta, Shifter? ntreb el.


Da i este adevrat, domnule inspector.
Forrest l privi n faa.
Acum, s presupunem c a fi decis s fac acest trg cu
tine i s nu spun nimic despre furtul de azi noapte, n
schimbul informaiilor care mi le-ai furnizat. Vei continua sa
te pori cinstit cu mine?
Desigur c da.
Bine. Atunci spune-mi dou lucruri: tii exact cine este
Vulturul Negru i, n afar de cuvntul de onoare, mi mai
poi da vreo dovad asupra celor care le afirmi?
Proba care am avut-o, domnule inspector, v-am spus-o
imediat. Am auzit voci menionnd numele de Vulturul
Negru, dar n-am distins prea bine cele ce se discutau. De
aceea, m-am apropiat de u i, de ast-dat, am auzit
perfect, distinct.
Ai privit n odaie?
Nu.
Atunci n-ai putea ti care era omul pe care ceilali l
numeau Vulturul Negru.
Nu. Dar ai vzut de ce manier a minit, domnule
inspector. Vulturul Negru este Fettisbury. Este limpede ca
bun ziua. Vznd cele ce s-au ntmplat, a ncercat s-i
dea ifose i a reuit.
Forrest tempera puin entuziasmul fostului deinut.
Ne-ar trebui mult mai multe probe dect acestea,
Shifter, pentru a putea aresta pe Vulturul Negru, zise el.
Totui i sunt foarte recunosctor i
Atunci v vei ine promisiunea?
Da. Poi pleca i atta timp ct vei putea s-i ii gura
nu i se va spune nimic cu privire la afacerea de ast noapte.
Shifter se ridic dintr-un salt i i ntinse mna.

Suntei, ntr-adevr, un tip ic, domnule inspector.


Acum pleac, pentru c trebuie s-mi vd de treaba
mea.
Detectivul Angus Forrest mai fum nc trei pipe, nainte
de a se gndi s se duc s se culce. Proba! Asta i trebuia.
Teoria lui era bun, dar pn la probe noii nu se putea duce
s povesteasc aceast istorie inspectorului. Lordul Bradney
l-ar fi luat drept nebun.

CAP. XIII
AMENINAREA
Sir Charles Fettisbury se adres fiului su:
La ce or te-ai culcat, tinere.
Nu m-am culcat, fu rspunsul. Am ieit n ora ca
civa prieteni i n-am revenit dect pe la vreo patru
dimineaa.
Aceast sinceritate l ncurc pe ministru i cuvintele
vesele care urmar, risipir puin proasta lui dispoziie.
Este exact, dragul meu tat, continu Basil. Cred c tii
ca nimeni nu este tnr de dou ori. Olly Tryst i cu mine am
ieit trziu, s facem o plimbare cu maina. Simeam nevoia
de a lua aer, pentru a ne destinde dup studiile noastre.
i ncepu s rd, pronunnd cuvntul Studii, cum
acestea consistau pentru el n a dansa, a bea i a mnca..
Omul de stat se crezu dator s-i dea cteva sfaturi.
Ar fi timpul s te potoleti puin, Basil. Continund
aceast via, i vei crea o reputaie urt. Amintete-i ca
sunt ministru i c orice publicitate proast mi este
dezastruoas.
El nduioa puin contiina fiului su, dar asta nu inu
mult vreme, Basil luase obiceiul de a ignora plictiselile
existenei. Aplicase, totdeauna, cu succes, aceast filosofie i,
astfel, scpase de multe poveri.
i prietenul tu Oliver Tryst avanseaz n studiul
dreptului?
ntrebarea aceasta se datora faptului c fiul marelui
industria nva dreptul penal la un avocat foarte cunoscut.
Oh, este un element de prima for, cred. A avut pn
acum vreo trei banchete i dup fiecare dintre acestea s-a
ales cu o indigestie puternic.

Ministrul de rzboi ridic ochii spre cer.


Basil, asemenea glume sunt deplorabile! zise el.
n momentul acela intr Higham, majordomul casei.
V rog s m scuzai, domnule Basil, dar suntei
chemat la telefon.
mpingndu-i scaunul, campionul de rugby se ridic cu o
asemenea grab nct tatl su fu obligat s se plng nc
odat.
Amintete-i, dragul meu copil, c masa mea nu este un
teren de foot-ball.
Spunnd n grab un scuz-m, Basil iei din odaie.
Chemarea aceasta nu-i spunea nimic bun. Era oare Forrest
de la Scotland Yard?
Dar vocea care o auzi la cellalt capt al firului fu aceea a
unui necunoscut.
Domnul Fettisbury?
Da.
Dl. Basil Fettisbury?
Da. Cine este la aparat? zise el vioi.
D-le Fettisbury, nu intereseaz cine sunt. Ceea ce m
port este c doresc s v vd ct mai repede posibil.
Presentimentele tnrului se realizar. Dac nu se nela,
acest necunoscut
Totui i lu o voce nepstoare pentru a rspunde:
Dragul meu amic, n-am obiceiul s-mi dau ntlnire cu
strini care se tem s-mi spun numele mai nainte.
Cu toate acestea, cred c vei accepta aceast ntlnire.
Este un lucru asupra cruia are fixat privirea toat lumea:
furtul unui colier de valoare mare care s-a produs la dl.
Edmund Thursby, n casa sa din Surrey. Asta nu v
intereseaz?
Absolut de fel. Cred c ai face mai bine nchiznd

telefonul, ca s nu chem poliia.


Poliia! Dac afacerea nu ar fi att de serioas, a rde.
Acum, dac v place, fii atent la ce am s v spun, cci sunt
ultimele mele cuvinte; sau venii ast sear la cafeneaua
Rimini, din Greek Street, Soho, la orele 9, sau m voi vedea
obligat s trimit unele informaii la Scotland Yard. Cred c
autoritile poliieneti sunt extrem de dornice s cunoasc
identitatea Vulturului Negru.
Trebuie s fii nebun, exclam Basil. Nu neleg nimic
din ceea ce mi povestii.
Dup aceste vorbe, Basil ag receptorul.
----------------------------------------------------------------------------- Era vreun altul dintre prietenii ti, Vulture Negru? l
ntreb tatl su, cnd se napoia n sufragerie.
Basil i privi tatl int. Ce putea s tie oare? Desigur era
numai un fel de a vorbi. Da, nu putea fi dect asta. Dar voia
s aibe sufletul complet linitit.
Fi atent, la ceea ce spui, Sir, replic sportivul. Dac
Higham ar auzi aceste vorbe i-ar nchipui c ntrein
anumite relaii cu acest celebru sprgtor.
Dragul meu copil, zise el surznd, nimeni n-ar fi att
de ridicol nct s te asocieze acestui criminal abominabil.
Cnd m-am servit de termenul Vulturul Negru acum un
moment, fceam o aluzie la escapada ta matinal.
Fiul sau se ntoarse spre el i lu o linguri de dulcea.
Foarte bine, tat, te scuz.
Acum te-a ruga s-i spui lui Oliver Tryst s vinii aici,
azi dup amiaz.
Basil se simi foarte ncurcat. Era ntr-adevr straniu ca
tatl su s-i vorbeasc, din nou de Olly. Chiar n dup
amiaza aceia, Tryst trebuia s plece la Amsterdam cu colierul

lady-ei Sybil Tremayne.


i voi spune, dar este foarte ocupat, zilele astea, cu
dreptul i banchetele sale.
Ah, foarte bine, dac este ocupat, ntre noi fie zis, l
gsesc cam plictisitor.
Ai dreptate, tat!

CAP. XIV
CAFENEAUA RIMINI
Cafeneaua Rimini era tipul de local care ar fi convenit
romancierilor amatori de intrigi i de aventuri romantice.
Multe lucruri trebuie s se fi petrecut ntre aceti perei
murdari, i spuse Basil Fettisbury, n momentul cnd intr
n cafeneaua Rimini. Era ora nou fur dou minute seara.
Asociaia Vulturului Negru decise s se duc singur la
ntlnire. Olivier i spusese:
Este mai bine s te duci s-l vezi pe ticlosul acela, ca
s tim exact la ce ne putem atepta.
Un chelner nainta spre el. n mna dreapt inea un
ervet murdar, iar plastronul cmii era ptat cu pete de
grsime.
Ce dorete domnul? zise el cu un surs att de
dezagreabil nct Basil simi o poft nebun de a-i da o
lovitur de picior.
Caut un prieten, care m ateapt. Numele meu este
Fettisbury.
Ah, da, domnule. Prietenul dvs. a venit de cteva minute
i v ateapt ntr-un salon particular.
i art cu degetul n direcia fundului restaurantului.
Aa dar avei i un salon particular?
Avem chiar trei, domnule. Uneori este mai comod aa.
Cred ca m nelegei.
Prea bine. Artai-mi drumul.
Fu introdus ntr-un salona care prea umplut n
ntregime de omul care veni n ntmpinarea lui.
Basil i arunc o privire rapid.
Cred c suntei dl. Newton-Smith? zise el.
M cunoatei? rspunse cellalt ncercnd sa surd.

Nu este nevoie s mergi prea multe zile prin ora pentru


al ntlni pe ilustrul domn Newton-Smith. Se poate s fi fost
ru informat, dar cred c v-ai specializat n antaje. Ce dorii
de la mine?
Domnule Fettisbury, v-am cerut s venii ast-sear
aici, cci v pot face un serviciu. n loc s-mi mulumii m
calomniai n mod nedemn.
Dar asta o tie despre dvs. orice copil de pe strzile
Londrei. Acum, ns ce-ar fi s jucm cu crile pe mas. Azi
diminea erai foarte misterios. S mergem direct la int.
Acum ce preferai: s mergem i cinam i apoi s ne batem,
sau s ncepem prin a ne bate? Personal, mi este egal. Nimic
nu mi-ar face mai mult plcere dect de a v cufunda capul,
n ntregime, ntr-una din cele mai proaste supe ale lui
Rimini.
Dac Olivier Tryst ar fi fost prezent, ar fi fcut un gest de
disperare. Olly pretindea c defectul principal al lui Basil era
faptul de a fi prea spontan, n loc de a fi puin mai discret.
Ia-l mai fin, l sftuise acesta nainte de a pleca. Fi
prudent i ncearc s descoperi ct mai exact ce tie.
Amintete-i c sunt avocat sau c sper s fiu ntr-o zi. Pot,
deci, s te sftuiesc.
Cuvinte inutile! Acum, cnd se gsea n faa unuia dintre
cei mai mari scelerai ai Londrei, Fettisbury vedea numai
rou.
A vrea s cer, acum, ceva de but, zise el privindu-l pe
antajist. Oare sherry-ul este otrvit aici?
Newton Smith ascultase cu o indignare crescnd acest
potop de cuvinte. Lucrurile nu decurgeau aa cum ar fi vrut
el. Acest tnr adoptase o atitudine energic, pe care ar fi
vrut-o el s-o ia. Timp de cteva clipe antajistul se gndi la
posibilitatea de a sri asupra acestui tnr, dar apoi reflect

c nu numai c ar fi o tactic proast dar s-ar putea s aibe


urmri dezastruoase pentru persoana lui. i aminti subit c
acest Fettisbury era campion internaional de rugby i avea
reputaia de a fi foarte puternic.
De aceea, adopt o alt atitudine.
Suntei prea agresiv, fa de cineva care v-a invitat s
cinai, remarc el.
Dragul meu, cred c nu v gndii c am venit aici
numai de dragul ochilor dvs. Am venit numai pentru c ai
avut infernala impruden de a ncerca s m antajai prin
telefon. Aveam deci dou alternative i, dup ce am discutat
chestiunea cu civa prieteni, am decis s viu personal la
ntlnire. n loc de a trimite un comisar n locul meu.
Omul ncerc s-i pstreze calmul. Avusese de-a face cu
personaje mai dificile ca Fettisbury i tot le venise, de hac.
Nu cred c ai ndrzni s v ducei la Scotland Yard,
domnule Vultur Negru, zise el ncet.
Vizitatorul l privi ca i cum era nebun.
Vrei s repetai aceste cuvinte? ntreb el.
Spuneam c nu cred c ai fi ndrznit s v ducei
depunei cu plngere la Scotland lard, domnule Vulture
Negru.
Ce dracu vrei s spui?
O tii perfect de bine. Fii atent, Fettisbury. Informaiile
care mi-au ajuns la urechi n-au fcut altceva dect a
confirmat teoria mea. Era evident pentru mine c acest
gentleman-sprgtor, care i zise singur Vulturul Negru
era un om de lume. Altfel, cum ar fi putut reui s fie att
de bine informat i s-i reueasc toate loviturile.
Fettisbury i scoase o tabacher din buzunar i o
deschise.
Acum, dac vrei s m ntrebai ceva, v rog s-mi

permitei s fumez. Sunt dezolat c v ntrerup Teoria dvs.


este foarte fantezist dar i foarte interesant. Nu am s v
mai ntrerup.
Ajungnd la aceast concluzie, nelegei cu ce interes
am aflat c noaptea trecut sau mai curnd azi diminea
foarte devreme s-a inut o consftuire a unor tineri din
lume a bun ntr-o pivni din cldirea tatlui dvs. La
aceast consftuire, un martor demn de ncredere a certificat
c ai fost numit: Vulturul Negru.
Campionul de rugby izbucni ntr-un rs vesel, care
descoperi dinii si sntoi i albi.
Lsai-m s rd! Este tot att de ridicol ca i cum ai
observa o bucic de sticl ntr-un pru i ai lua-o drept
un diamant Kohinor De ce drag a face-o? Nu tiu. Dar
pentru c asta v intereseaz, lsai-m s v explic c
Vulturul Negru este numai o porecl pe care mi-a dat-o
tatl meu. De atunci, toi prieteni mei au urma exemplul lui
i m numesc astfel.
Newton-Smith rnji.
Asta nu-mi pare prea plauzibil.
Ei bine, plauzibil sau nu. Aa este. i dac v gndii
s-mi stoarcei ceva bani, n-avei mai mult ans dect dac
eu a voi s devin duces
Dup aceste vorbe, el prsi localul i se opri la Scotland
Yard.
Detectivul Forrest l privi pe tnr cu un aer ntreb lor:
Mi se pare c v-ai amorezat de Scotland Yard. Domnule
Fettisbury.
Juctorul internaional de rugby ncepu s rd.
Nu voia merge pan a pretinde asta, rspunse el, dar
amintindu-mi de plcerea avut, azi diminea, fcndu-v
cunotina, am schimbat rolul i am venit s depun o

plngere. Cred c sunt n drepturile mele s-o fac!


Perfect, zise Forrest puin uimit. i care este plngerea?
S-a ncercat s fiu antajat i, din principiu, sunt contra
antajului. Nu m-am gndit s viu aici i s v vd n
persoan numai pentru c am fost ales ca victim. Dup
afacerea aceea cu Shifter Clark, am socotit c exist un
oarecare risc pentru mine. Dar socot, domnule inspector, c
v vei ocupa numaidect de aceast afacere. Vorbesc ca un
fiu al crui tat pltete impozite grele i care a auzit,
totdeauna, spunndu-se c Scotland Yardul este una din
instituiile cele mai admirabile i cele mai energice.
Putei conta pe mine, zise detectivul.
Nu tia prea bine dac tnrul i btea joc de el sau dac
acest ton de persiflare i era obinuit.
Cine a ncercat sa v antajeze?
Un individ numit Newton-Smith. Cred c-l cunoatei.
Foarte bine.
Atunci de ce nu se gsete nc n lanuri.
Sunt diferite motive, replic Forrest i cel mai important
este c n-avem nc destule probe mpotriv. Poate, ns, leai putea suplini dvs.? Povestii-mi ntmplarea dvs.,
Domnule Fettisbury.
Dup ce tnrul termin povestirea lui, detectivul zise:
Sunt dezolat c v voi deziluziona, dar mi-e team ca nu
mi-ai adus un numr suficient de informaii pentru a
proceda la arestarea lui. Dac Newton-Smith va ncerca s-i
continue jocul atunci, desigur, lucrurile s-ar schimba.
Deci, nu putei face nimic?
Pentru moment, nu. Dar putei fi sigur c ncepnd de
acum vom supraveghea, ndeaproape, pe dl. Newton-Smith.
i acum o alta ntrebare, domnule inspector: Credei,
ntr-adevr, c a fi Vulturul Negru?

Ochii albatrii ai detectivului l privir.


Credei? insist tnrul.
Adevraii antajiti, pentru a reui, domnule
Fettisbury, nu ntreprind o aciune fr s fi dobndit-o
certitudine.
Tnrul izbucni n rs.
neleg, domnule inspector Suntei foarte tare.

CAP. XV
SCHIMBARE DE VIAA
Lumea era complet schimbat pentru Cynthia i tnra
fat gsi c este foarte greu s se adapteze. Totul era
schimbat. Viaa i era foarte diferit.
Ea privise lucrurile n fa i se ocupase, mai nti, s
subnchirieze apartamentul ei din Saint, James Court. Avu
noroc n aceasta. Soia unui ofier care se ntorcea din India
tocmai trecuse pe la agenie, cu o zi mai nainte, pentru a
ntreba dac nu era ceva de nchiriat.
Ceea ce o fcuse pe Cynthia s sufere mai mult nu fu
faptul c trebuia s prseasc acest interior n care fusese
att de fericit n ultimii trei ani ci acela de a se separa de
Phillips, camerista ei. Lucru rar, Phillips nu era numai activ
i cinstit, ci i devotat pn la adoraie stpnei ei. Ct
era de diferit fa de neroadele care-o nconjurau!
Doresc att de mult s rmn cu dvs., miss, zisese ea.
M voi mulumi cu ct de puin. V asigur ea nu voi lucra
pentru nimeni, dup ce am fost cu dvs. atta timp mpreun.
Foarte bine, Phillips, sunt exact cuvintele care speram
s le aud de la tine. Dar, ntr-adevr, nu-i pot permite s
lucrezi pentru mine, n circumstanele actuale. Vezi, scumpul
meu copil, nu mai am mijlocul s te pltesc. Nu mai am
nimic. Toi banii mei, pn la o centim, au disprut. Nu pot
s mai am servitoare, nici pe tine i nici pe alta. Trebui s fac
totul singur. Dar i promit un lucru. Daca lucrurile se vor
aranja (ceea ce din nefericire nu sunt sigur) i voi face
imediat semn.
i se deprtase pentru a-i ascunde lacrimile.
Cnd avea de fcut un lucru, luase bunul obicei de a-l
pune imediat n execuie. De aceea, dup ce-i nchinase

vechiul ei apartament, lu un autobuz (taxiurile nu mai erau


n lista lucrurilor care i le putea permite) i se duse la
agenia enormelor cldiri care se construiser lng Marble
Arsh. Locul o uimi ca un lucru fantastic i-i aminti c citise
c acolo erau nu mai puin de 1200 de apartamente de
diferite mrimi, gata de a fi nchiriate.
n aceast cldire, ea nchiria ceea ce gsi mai modest.
Pentru dou guinee i jumtate pe sptmn nchiria o
camer care avea nou picioare pe dousprezece i care-i
oferea totul, un divan, un birou, un fotoliu un co, pentru
hrtie i etajer pe care se gsea telefonul. Cnd revzu n
gnd odile spaioase i att de bine mobilate din Harley
Street, casa n care crescuse, Cynthia avu un surs amar.
Dar i goni repede aceste amintiri. Acum trebuia s-i
nceap noua ei existen i cu noroc spera s ias din
aceast afacere.
n sfrit, sosi luni dimineaa. Era ziua n care trebuia s
se rentoarc la birourile lui Edmund Thursby. Sorii erau
aruncai i nimeni n-ar fi bnuit c tnra fat, care trecea
cu un aer att de hotrt ua de intrare, tremura n sinea ei.
Cynthia avea motive serioase s fie nervoas. Dup cele ce
i le spusese gazetarul Frost, desigur c ezitase nainte de a
accepta postul pe care-l oferise tatl vechiei ei prietene de
clas, cu atta generozitate. Dar ezitarea ei nu durase mult
timp. Nu putea s uite c alegerea ei era larg influenat de
circumstanele prezente, ntr-un cuvnt, era mai mult sau
mai puin obligat s accepte.
Evident, ar fi putut s vnd cele cteva bijuterii de aur pe
care i le dduse tatl ei. Dar i era imposibil s se despart
de aceste relicve sentimentale. n aceste condiiuni, s se fi
lsat s moar de foame? Nu simea nici o poft s moar.
Ce i spusese gazetarul? O lsase s neleag c biroul lui

Edmund Thursby nu era genul de loc care-i trebuia. Poate


nu! n orice caz, era precis c viitorul ei patron n-avea o
reputaie bun i, deasemenea, se putea s urmreasc alt
scop cu ea. l revedea mereu, n gnd, la biroul lui, n
momentul cnd i fcuse aceast ofert. Fusese att de
respingtor nct trebuia s-i spun c aceast ofert i
fusese, poate, fcut n condiii nu prea normale i trebuia de
aceea s vegheze asupra aciunilor lui.
Se gndea ns c, dup cteva luni n birourile din Broad
Street (dac va fi capabil s rmn acolo), ar fi cptat o
oarecare rutin a afacerilor. Pentru moment era complet
ignorant i toate cunotinele ei pentru o carier comercial
consistau n aceea c tia s bat puin la maina de scris.
Mai trziu, dup aceast prim experien ar putea s se
duc la un alt birou. Dar aceste chestiuni, aparineau nc
viitorului.
Fu primit de secretarul particular al lui Edmund
Thursby: Walter Leavis, care nu-i fu prea simpatic. Prea
prea plin de el, prea vanitos, cu gesturile lui teatrale i cu
politea sa afectat. Era evident c lui Leavis i se povestise
istoria intrrii ei n Birou i atitudinea lui era. n acela timp,
linguitoare i condescendent. Cynthia gsea intolerabil
acest amestec.
Dar amintindu-i de vechiul proverb, ca ceretorii nu pot
alege, i ascunse acest resentiment i ascultase atent ceea
ce-i spusese. Secretarul particular i explica unele dintre
funciile care ar fi trebuit s le ndeplineasc n cursul primei
luni.
Financiarul, care veni douzeci de minute mai trziu, nu
se pierdu n cuvinte asupra trecutului, ci se concentra
asupra prezentului.
Bun ziua, miss Holgate. Sper c nu te ateptai s

lucrezi aici. Te rog s nu spui nici un cuvnt de mulumire.


Sunt foarte fericit de a putea s-i fac acest serviciu Desigur
i el o privi sper c vei merita salariul sptmnal de cinci
lire, cu care vei debuta. Cred c nu este necesar s spun c
pentru o tnr fr experiena este foarte generos.
V sunt foarte recunosctoare, domnule Thursby.
Aceste cuvinte, care simea c trebuie sa le spun, o
contrariau. Era prima dificultate din noua ei via.
Vei avea deci, cinci lire pe sptmn. n timpul primei
luni. Dup aceea vom mai vorbi. Progresele d-tale la birou vor
fi determinate de abilitatea cu care vei sesiza amnuntele
lucrrilor care le vei avea de fcut. Cred c dl. Leavis,
secretarul meu, te-a pus la curent?
Da, domnule Thursby.
Aceast convorbiri; i prea stranie i nu tia prea bine
dac trebuia s surd sau s fie ncurcat. Bunul sim i
veni ns ntr-ajutor i-i aminti c nu mai era Cynthia
Holgate, care tria independent cu un venit de opt sute de
lire pe an, ci o Cynthia Holgate care era obligat s-i ctige
existena. Era extrem de diferit i nelese c asta nu trebuia
s-o uite niciodat, n timpul lunei care urma s vina.
Cynthia se puse repede n curent i, dup o sptmn, se
achita toarte bine de misiunea ei. Observase cel puin, c nu
era proast. Merita ns cele cinci lire pe sptmn? Era o
alt ntrebare care, poate, ar fi contrariat-o dac i-ar fi
permis s se opreasc asupra ei.
Spre sfritul primei sptmni, n momentul n care
prsea cldirea s se duc s mnnce, Walter Leavis
spuse:
V ducei s mncai, miss Holgate?
Trebuia doar s tie, i zicea Cynthia, c prsea biroul
pentru un alt motiv.

Da. Avei nevoie de mine?


Oh, scumpa mea, nu.
i, surznd, o apuc de braul drept i o trase prin
mulimea ce umplea holul.
Atunci sper c vei putea veni cu mine.
i presiunea asupra braului ei se accentua.
Tnra simi c trebuia s pun, pe dat, capt acestei
situaii.
Suntei extrem, de amabil, domnule Leavis, dar dejunez
totdeauna, cu o prieten la A. B. C., la colul strzi. Cred c
m vei scuza. Trebuie s m atepte acolo.
Ochii lui Walter Leavis strlucir.
Sunt dezolat, spuse el brusc. N-a fi crezut c am un
adversar att de redutabil.
Tnra fat iei din imobil cu obrajii ca para. Remarca
fcut de secretar dovedea mai multe. Mai ntii c Leavis era
ceea ce presupusese ea din totdeauna: un neghiob. Dar ce
reuea s spun? De altfel asta o interesa foarte puin. Un
om de spea lui, care atac o fat mai mult sau mai puin
lipsit de aprare, spune orice cnd se nfurie.
n timp ce-i lua masa ei frugal, care se compunea dintrun sandvi. Un mr i o ceac de cafea, Cynthia se
surprinse fcnd o comparaie ntre omul acesta care o
insultase i gazetarul Herald Frost. Unul nu era dect un
vierme, cellalt
Cynthia se opri la timp. n timpul sptmnii care se
scursese, n ciuda tuturor preocuprilor ei, tnra privise de
mai multe ori cartea de vizit pe care i-o dduse
reprezentantul lui Evening Sun, prsind apartamentul ei
din Saint James Court. tia bine c aceast carte de vizit i
fusese dat cu un scop bine determinat: dac, vreodat, va
avea nevoie de un prieten n-avea dect a-i scrie sau a-i

telefona.
Va ndrzni s-o fac?
Da!
i plti modesta ei mas i iei n strad s se plimbe
puin, nainte de a se rentoarce la birou.
La sfritul primei sptmni de ncercare, Thursby veni so gseasc.
Manierele lui ncepuser s se schimbe. Nu mai era
patronul brusc, care-l cunoscuse n prima diminea.
Bun ziua, Cynthia, i spuse el. Aeaz-te un minut,
cci doresc s-i vorbesc. Cum merge cu stenografia?
Nu tiu s stenografiez, domnule Thursby.
Dar bai la main: nu-i aa?
Cred c v-am spus, domnule Thursby. Cnd am venit la
dvs., c tiu foarte puin s bat la maina.
Asta n-are importan, fu rspunsul lui neateptat. Nam primit dect complimente asupra d-tale din toate prile.
Eti mulumit aici?
Da, sunt foarte mulumit.
Nu era adevrul pur, cci mai erau dou-trei elemente care
puteau s-i cauzeze suprri n viitor dar, dup toate, lucrul
ei era interesant, ea sesiza foarte bine cele mai mici
amnunte i n fundul sufletului ei simea o anume
satisfacie.
Cu att mai bine! mi place ca oamenii s fie mulumii
n jurul meu.
Dup o scurt pauz, n care-i puse igara ntr-o
scrumier, Thursby relu:
Vrei s cinezi, ast-sear, cu mine, Cynthia? Vom putea
vorbi de viitorul d-tale. Unde locuieti acum? Tot n
apartamentul din Saint James Court?
Nu, domnule Thursby. Era prea scump i am trebuit s

renun la el. Am nchiriat o camer mic n Montressof


House, din Marble Arsh.
N-ai fi trebuit s abandonezi locuina din Saint James
Court. mi amintesc c Joyce mi spunea c era foarte
confortabil. Pcat, Cynthia. N-ai fi trebuit s te martirizezi
n chipul acesta. N-ai avut nici un motiv, pentru c eu sunt
n spatele d-tale.
Tnra fat nu rspunse nimic, cci nu mai tia ce s
gndeasc. Trebuia sa se neliniteasc de interesul cu totul
particular pe care i-l arta financiarul? Dar era patronul ei
i, probabil, avea dreptul s se ocupe de faptele i gesturile ei.
Cynthia schimb subiectul.
La ce or dorii s viu ast-sear, domnule Thursby?
Voi trimite maina s v ia la orele apte. Cred c nu-i
prea de vreme?
Oh, nu!
Acum d-mi adresa d-tale exact.
Apartamentul 187 B, Montressor House, Marble Arsh.
Dar voi fi gata i voi atepta la intrarea principal.
Thursby o privi.
Foarte bine. Deci pe disear! i simt ncntat de cele ce
mi s-au spus despre d-ta. tiam c nu m vei decepiona.

CAP. XVI
CYNTHIA VEGHEAZ
Cina aceea la Mount Street nu-i aduse Cynthiei numai
satisfacii. Mncrurile erau excelente ca i singur cupa de
ampanie pe care o buse.
Dar, n timpul cinei, atitudinea Joyce-ei o indispuse. Joyce
se schimbase. Cynthia nu se nelase cnd, cu zece zile
nainte, i spuse lui Thursby c fiica lui n-o s mai vrea s
aibe de-al face cu o fat srac ca ea. Atitudinea ei rece i
detaat, n timpul cinei, o jenase pe Cynthia att de mult ca
atunci cnd Joyce i anuna intenia de a-i prsi pentru a
se duce la teatru se simi aproape uurat.
Ct de crud era natura uman! Cine i-ar fi putut
imagina c aceast Joyce, care-i artase o asemenea
afeciune alt-dat, va aciona de aceast manier? ncolo navea de ce s se simt prost. Nu iubise niciodat cu adevrat
pe Joyce Thursby i nu se legase cu ea dect pentru c o
voise aceasta din urm. Era mulumit c se terminase aa.
Poate Walter Leavis i vorbise despre ea lui Joyce. Cci dup
prima ei vizit la Broad Street se ntrebase dac nu se
nscuse o idil ntre fiica financiarului i secretarul
particular, ceea ce ar fi explicat multe lucruri.
Pari foarte preocupat, Cynthia?
Edmund Thursby i ntrerupse cursul gndurilor.
Vrei s trecem n birou pentru cafea?
Ea se ridic imediat. Atmosfera era nbuitoare. Toi
servitorii acestei case luxoase preau s aibe o oroare
profund pentru aerul proaspt. Ferestrele preau a fi venic
nchise.
Odat intrai n birou, Thursby i schimb complet
atitudinea.

Am remarcat c Joyce a avut o atitudine stranie fa de


d-ta, draga mea. Ce-a apucat-o?
Asta se explic uor, rspunse ea. Cynthia Holgate de
astzi este foarte diferit de Cynthia Holgate de ieri. V-am
prezis-o n ziua n care Joyce m-a condus n biroul dvs. Astsear a artat foarte limpede, c n-ar dori s continue
relaiile amicale cu mine.
Este absurd! i chiar dac ar fi adevrat, nu este dect
un copil i nu conteaz. ndrznesc s spun c numai tatl ei
conteaz.
Intrarea servitorului, care aducea cafeaua i lichiorurile,
ntrerupse o clip convorbirea lor. Dar cnd rmaser din
nou singuri, financiarul continua:
Aveam un motiv special cerndu-i s vii ast-sear aici,
drag mea, zise el. Se poate s am nevoie de o alt secretar
particular i, daca ar fi posibil, a dori sa fii d-ta.
Bineneles, asta ar aduce o mrire a salariului. O mrire
foarte apreciabil, continu el privind tnra fat de o
manier care o jena.
Suntei, ntr-adevr prea bun, domnule Thursby. Vreau
ns s sper c voi merita ncrederea dvs.
Sunt sigur de asta.
Vocea i se fcu mai joas, de apropie de ea i se pregtea
s-i mngie braul gol. Cnd ua se deschis i majordomul
anun:
Sir Samuel Hopwood dorete s v vad, domnule.
S se duc la dracu! exclam financiarul. Apoi,
reculegndu-se, adug: S intre, Harcourt.
Bine, domnule.
Gazetarul bine cunoscut avea o figur de viezure i fu
imediat, antipatic Cynthiei. Hainele i erau de o croial
demodat. Purta favorii i lsa impresia net c aparine

unei alte generaii. Fata nelese numaidect c avea multe


puncte comune cu Thursby. Poate simurile ei se ascuiser
n ultima sptmn, dar ar fi putut jura c aceti brbai
erau frai n rele.
Oh, te rog s m scuzi, Thursby, nu tiam c este cineva
la tine.
Hopwood vorbea n fraze ntretiate, mucndu-i
continuu buza de jos. Tnra fat nelese numaidect la ce
se gndea din privirea pe care i-o arunc.
Hopwood i prezint pe miss Holgate. Una din secretarele
mele. Miss Holgate Sir Samuel Hopwood. Sir Samuel este
proprietarul ziarului Evening Sun i este un personaj
influent n Fleet Street.
ncntat de a v ntlni, zise Hopwood ntinzndu-i
mna.
Dac Cynthia nu s-ar fi ateptat la aceasta, familiaritatea
lui Hopwood i-ar fi fost foarte neplcut. Mna lui era umed
i fata i-o retrase repede pe a ei.
Am venit numai pentru a-i spune unul sau dou
lucruri, Thursby. Dar dac v deranjez
Nu vorbi absurditi. Ce serveti, cafea, Brandy?
Nici una nici alta. Dar voi fuma bucuros o igar.
Dup ce-i aprinse igara, gazetarul se trnti n fotoliul
sau.
Lowe, prim-redactorul lui Sun, a cerut s m vad azi
dup amiaz pentru a-mi spune c a venit cineva s reclame
cele cinci mii de lire, recompensa pe care ai promis-o n cazul
Vulturului Negru, gentlemanul-sprgtor, zise el. Desigur,
pentru moment nu este nc nimic lmurit, dar am gndit c
a face bine s vin s-i prepari cecul.
i spunnd aceste vorbe, izbucni n rs.
Cynthia, care-i observa patronul, observ ca devenise

eapn.
Este adevrat, Hopwood?
Se auzi o nou cascad de rs.
Este adevrat, ca i toate care se petrec n birourile unui
ziar, fu rspunsul lui. Presupun c inoceni ca d-ta nu sunt
la curent cu latura criminal a vieii. Totui pot s ta nv
ceva. Dac ntr-o zi, vrei s pui mna pe un rufctor nu te
adresa poliiei, ci conteaz pe spioni. ntr-adevr, un spion,
un fost condamnat, a venit astzi dup-amiaza la Sun i i-a
zis lui Lowe, prim-redactorul, c a descoperit identitatea
Vulturului Negru i c are intenia de a reclama cele cinci mii
de lire promise de donatorul anonim. Te sftuiesc, de aceea
Thursby, s-i prepari cecul.
Cynthia vzu n lanuri pe omul cu maniere att de
galante care se aplecase deasupra patului ei la Heathlands i
acest gnd i fu odios. Ea se auzi spunnd:
Credei, Sir Samuel? Credei c va fi att de simplu?
Gazetarul i scoase igara din gur.
Cum? ntreb el. Ce s cred c va fi att de simplu?
Ei bine, ca dl. Thursby s semneze un cec de 5.000 de
lire. Ceea ce a spus acest om dup relatrile dvs., un fost
pucria va trebui s i probeze nainte de a primi banii.
Nu-i aa?
Desigur, va trebui s-o probeze, interveni financiarul.
Dac orice ticlos crede c va putea s m fac s semnez
mi cec de 5000 de lire venind s povesteasc n Fleet Street o
poveste fr nceput sau sfrit, asupra Vulturului Negru, se
neal amarnic.
Acest om i-a spus lui Lowe c are dovezi suficiente.
Cred, de altfel, c a nceput s-i spun povestea lui nainte
de a reclama banii.
Vrei s spui c s-a mulumit s fac unele afirmaiuni?

Fie i aa, dac vrei Acum s trecem ns la alte


chestie, Thursby, continu el. Azi diminea am primit o
telegram de la corespondentul nostru din Madrid, care ne
avertizeaz c notarial care a fugit, George Otterway, a fost
arestat de poliia local, din ordinul Scotland Yardului.
Otterway! Ce raporturi putea s fie ntre patronul ei i
omul care o ruinase?
Cynthia l privi pe Thursby i observ c expresia lui
devenise dumnoas. Dup toate aparenele, aceasta a doua
informaie pe care i-o dduse Hopwood i era dezagreabil. De
ce?
i ea ncepu s reflecteze. Redevenise Cynthia Holgate de
alt dat i nu o funcionar obscur n birourile lui Edmund
Thursby.
Otterway? ntreb ea. Dar este notarul care a pus mna
pe toat averea mea. Suntei n relaii cu el, domnule
Thursby?
Eu, ei bine, ntr-adevr, da, rspunse el ncurcat.
Este o stranie coinciden c acest individ ne-a fcut ambilor
acela ru, continu financiarul cu un ton mai rapid. Mi-a
furat zece mii de lire. Informaia d-tale este demn de
ncredere, Hopwood?
Gndesc c da. De cnd am primit aceast tire tiind
ct de mult te interesezi de aceast afacere am telegrafiat
corespondentului meu s ne trimeat informaii mai ample.
Desigur i Scotland Yardul trebuie, deasemenea s ne
informeze.
Da, rspunse Thursby distrat. M voi informa la lordul
Bradney, inspectorul general, pe care-l cunosc.
Acum trebuie s plec, zise Sir Samuel Hopwood
sculndu-se. Trebuie s fiu la Leasing, din Park Lune. La
orele nou i jumtate. Bun seara, miss Holgate.

La revedere, Sir Samuel.


La revedere, Thursby.
Te conduc, adug acesta din urm.
Cnd cei doi brbai ieir, Cynthia ncerc s-i pun
puin ordine n gndurile ei. Era poate numai intuiie, dar
n momentul n care vzuse expresia fizionomiei lui Thursby,
toate aceste ndoieli se transformaser ntr-o certitudine.
Presupunerile i bnuielile ei erau confirmate. Ce fel de
relaii putea s ntrein acest financiar foarte suspect cu
acel notar veros? n clipa aceea, n mintea ei se fcu un plan
de lupt. Va veghea, va atepta i va ncerca s descopere
dac Thursby n-avea legtur cu propria ei tragedie.
Regret c am fost deranjai scumpa mea, zise Thursby
rentorcndu-se. Dar cred c nc nu pleci?
Eu cred c da, domnule Thursby, n afar de cazul cnd
ai dori n mod special s rmn, dac avei a-mi spune ceva.
Gsesc c munca de birou este obositoare i am luat obiceiul
s m culc devreme.
Thursby prea nc absorbit i poate c acesta fu motivul
pentru care nu fcu obiecii.
neleg. Du-te de-i odihnete frumuseea. Te voi vedea
mine diminea la birou.
Cele cteva minute pe care le mai petrecuse Cynthia n
Momit Street, Thursby fu excesiv de corect. Totui impresia
fetei rmnea aceia: acolo era un mister i ea era decis s-l
descopere.
Abia ajunse acas i ddu un telefon.
Eti d-ta, domnule Wyatt, aici este Cynthia Holgate. A
putea s te vd Nu, ast asear este prea trziu dar, dac
vrei, mine dup amiaz. Nu m duc la birou, cci este
smbt Oh, nu tiai c lucrez? Da sunt n biroul d-lui
Thursby, din Broad Street i nv s devin o adevrat

femeie de afacere! La orele dou i jumtate Da, pot s


m aranjez foarte bine. Vrei s vii aici, n apartamentul 187
B. Montressor House, Oxford Street? Sunt noile cldiri lng
Marble Arsh. Mulumesc mult. La revedere.
Moralul lui Wyatt era mai prost ca oricnd. Era ca un om
care se btea disperat, de o sptmn, mpotriva unei frici
mereu crescnde i care era pe punctul de a pierde btaia.
i ntinse Cynthiei o mn nervoas i drept rspuns la
ntrebarea care i-o puse fata i zise c cerceta mereu
ncercnd s lmureasc situaia.
Mi s-a ntmplat un lucru straniu, miss Holgate, zise el
jucndu-se cu plria care mai o inea n mn, att de
straniu nct nu mai tiu ce s fac.
Povestete-mi-l mie, domnule Wyatt. Poate voi putea s
te ajut.
Da poate Azi diminea, miss Holgate, am primit o
comunicare telefonic, un mesaj foarte misterios, n scopul
de a nu mai vorbi despre afacerile d-lui Otterway, dac n-a
vrea s am neplceri.
Neplceri?
Da, acesta este cuvntul de care s-a servit
interlocutorul meu. Vocea mi era complet strin i n-am
recunoscut-o. A fi fcut, poate, mai bine s m fi dus la
poliie, cci, desigur, Scotland Yardul trebuie s se ocupe de
dispariia d-lui Otterway.
Da. Ieri sear am aflat c poliia din Madrid a arestat, la
cererea Scotland Yardului, un om care trebuie, s fie dl.
Otterway.
Unde ai aflat asta?
La dl. Edmund Thursby, din gura lui Sir Samuel
Hopwood, proprietarul lui Evening Sun.

Totul este foarte misterios. Nu pot nelege cum a putut


s se conduc n felul acesta dl. Otterway, care era un notar
de prim ordin i om integru. Sunt convins, adug el
cobornd vocea, c a fost forat s acioneze n felul acesta.
Forat? De cine?
N-ar trebui s vorbesc, miss Holgate, spuse el
parcurgnd cu ochii mica odaie, mai ales dup mesajul
misterios primit azi diminea.
Poi ns s-mi spui un lucru, domnule Wyatt i credem c un am un motiv foarte serios ca s te ntreb.
V voi spune tot ceea ce-mi va fi posibil, miss Holgate.
tii dac dl. Thursby a avut relaii de afaceri cu dl.
Otterway?
O ignoram pn n ziua cnd am gsit o anumit hrtie
n casa de bani personal a d-lui Otterway.
Cynthia se simea cu totul excitat. Trebuia s fie aceia
gen de emoie se gndea ea, ca acela al unui detectiv care
descoper o urm.
Poi s-mi spui despre ce este vorba, domnule Wyatt?
Am adus-o aici, miss Holgate. N-am vrut s-o las la
birou, pentru cazul cnd poliia ar face o anchet. Cred c
este datoria mea s-o duc la Scotland Yard.
Btrnul funcionar scoase din buzunarul hainei lui o
foaie de hrtie, btut la main. Citind-o Cynthia i
schimb culoarea.
Mulumesc, domnule Wyatt. i cum asta m privete
ora intenia s-o pstrez. Pot s-o fac?
Nu tiu ce s v spun, miss Holgate Toat
responsabilitatea cade asupra mea i
Iau responsabilitatea asupra mea, domnule Wyatt. Nu te
mai chinui, zise ea.

CAP. XVII
FROST DEVINE REPORTER CRIMINAL
Cynthia surse aceluia care tocmai intrase.
Cum ai fcut de m-ai gsit? ntreb ea.
Gerard Frost ddu la o parte scaunul pe care i-l ntinse i
se duse, ezitnd, spre divan.
Dac nu vedei nici un inconvenient n aceasta, ma voi
aeza aici. Voi avea mai mult loc pentru piciorul meu un
accident n muni, acum civa ani i acum, spunei-mi,
miss Holgate: cum merge treaba. V ntreb aceasta pentru c
i eu mi-am schimbat situaia.
Cum? Ct este de amuzant!
Cynthia nu tia ce avea acest om, dar i inspira ncredere.
Simea c, dac ar fi vrut, nu i-ar fi fost greu s-o fac s
vorbeasc. Este adevrat c era gazetar i meseria lui era de
a lua interviuri.
Da. Dar afacerile mele personale mai pot atepta. Ceea
ce vreau s v ntreb este teribil de indiscret, dar cum ai
regulat chestiunea cu Thursby? Deci n-ai ascultat de
sfaturile mele.
Da, da, dar cei sraci n-au dreptul s aleag. Vrei s
tii cum m-am descurcat pn acum? Spre marea mea
surpriz, foarte bine.
De ce spre marea dvs. surpriz?
Este uor de neles, zise ea surznd. Cnd am ajuns
n City, acum o sptmn, eram complet novice. Acum, ntradevr, ncep s m pricep la aciuni i rente.
Thursby este satisfcut?
Cred c da. Nu tiu ce a vrut s-mi spun prin asta, dar
ieri sear cinnd la el, n Mount Street, a spus ca va lua o
alt secretar particular.

Hm!
De ce acest hm?
Este unul din proastele mele obiceiuri de a spune mereu
hm. Primul meu redactor mi l-a reproat i m-a ameninat
chiar c m d afar dac nu m voi lepda de el.
Dar acum ce faci? l ntrerupse ea. Cronica monden nu
mai este la mod sau ai fost avansat?
Amndou. Warriner, reporterul nostru criminal, este n
concediu i Lowe. prim-redactorul, care m urte ca otrava
mi-a dat locul lui. Acum iat ce m-a adus aici: Omul arestat
de poliia din Madrid era George Otterway. i sa sinucis n
nchisoare, cu cianur de potasiu. Am preferat s vin s-i
spun singur aceasta, nainte s-o afli din Evening Sun sau
un alt jurnal de sear. Sunt dezolat c-i aduc tiri att de
proaste, adug el.
n momentul de fa sunt obinuit cu ele. Desigur ca
ar fi fost altfel, dac Wyatt funcionarul principal al d-lui
Otterway m-ar fi lsat s sper c s-ar putea salva o parte
din averea mea.
Dup tiri proaste, cei mai buni medici prescriu,
totdeauna, o mic distracie. Vreau, de aceea, s mai comit o
indiscreie de neiertat: miss Holgate, ast-sear avei vreun
program?
Nimic.
Atunci vrei s-mi facei onoarea de a cina cu mine i
apoi s mergem la teatru? Se joac o pies poliist i am
mare poft s-o vd, innd seama de noua mea funcie de
reporter criminal. i pentru c am intrat pe calea
confidenelor, pot s v spun c sper s ctig recompensa de
5000 de lire. Oferit de bogatul dvs. patron persoanei care va
fcea s fie arestat Vulturul Negru.
Cynthia ncepu s rd. Buna ei dispoziie era

contagioas.
M tem s nu ajungi puin prea trziu. Pe cnd m
gseam la dl. Thursby, ieri sear, a venit stpnul dvs. s-i
spun c recompensa a fost reclamat de un fost pucria.
Asta nu m deranjeaz! Dar s rmn ntre noi
Thursby a declarat c nu va plti cecul dect atunci cnd
Vulturul Negru va fi nchis. Prerea lui Hopwood este c
ncearc s despice firul. Sau ca s vorbim mai pe leau,
Thursby ar vrea s dea napoi. i n-ar fi pentru prima oara.
De unde o tii?
Cnd am avut plcerea s v vd, prima oar, cred s vam spus c n redacia unui ziar parvin numeroase
informaii. Iat rspunsul meu Dar s nu ne mai gndim la
subiecte att de neplcute ca Thursby. Mai cinnd s ne
bucurm la perspectiva c vom merge s ne gsim cu femei
frumoase i brbai elegani la Savoy. Nu sunt prea
cuteztor? ntreb el.
Cred c nu. Mai curnd a gndi c eti foarte bun. Voi
fi foarte bucuroas s cinez cu d-ta, domnule Frost.
Mulumesc, miss Holgate. V convine ora apte?
Admirabil.
Atunci voi veni s v iau n cel mai bun taxi pe care-l voi
gsi.
----------------------------------------------------------------------Dineul fu foarte reuit. Alt-dat, Cynthia se bucurase de
societatea multor brbai interesani, dar niciodat nu
petrecuse momente att de plcute ca n seara aceea la
Savoy. Apoi piesa, care purt titlul misterios de Se las
noaptea, o pasion pn la sfrit. Era un studiu psihologic
asupra crimei, dar partea tragici a piesei era ntretiat de
scene comice i Cynthia se amuz mult.
Gerald Frost vorbi puin. Poate se concentra asupra piesei.

Poate
Vrei s vedei pe Vulturul Negru? murmur el.
Cynthia l privi cu stupefacie.
Vulturul Negru? repet ea, gfind. Nu se poate s fie
aici.
i apoi dndu-i seama c vorbele ei ar putea par stranii
adug:
De ce mi facei asemenea emoii?
De ce emoii? replic el. Sunt dezolat. Voiam numai s
v art omul pe care rivalul meu, fostul pucria, crede a fi
gentlemanul-sprgtor. Iat-l.
i i art un brbat nalt, bine, robust, cu inuta elegant.
Pe acesta l cunosc, care mai curnd mi-a fost
prezentat. Este Basil Fettisbury. Dar e absurd. Omul acesta
nu poate fi Vulturul Negru! zise ea.
De unde o tii?
Desigur c nu o tiu, dar este absolut ridicol.
Asta zice toat lumea. Imaginai-v pe fiul unui
ministru ocupndu-se s sparg casele! n sfrit, vedei c
am ncredere n dvs. i c nu v ascund nimic din domeniul
crimei.
Ea nu rspunse. Dup zece minute, cum Cynthia nu mai
spunea nici un cuvnt, el o tachina asupra acestei tceri.
n timpul supeului i unul i cellalt ncercar s se
cunoasc, ceea ce se poate ntmpla numai ntre persoane
care au puncte comune. Cynthia, prin numeroasele ei
ntrebri, ntrevzu ce era meseria de gazetar: pasionant,
dar dificil i foarte obositoare. Gerald Frost, la rndul lui, i
repeta la fiecare clip c nu mai ntlnise o fat att de
ncnttoare. Numai c lucrurile erau cam diferite. Pentru c
un biat ca el nu se putea nsura niciodat i pentru c navea nici mcar o ans la zece mii, ca o tnr ca Cynthia

Holgate s-i acorde mcar o atenie, dar mi-te s-l ia de


brbat.
Vorbir de multe lucruri i mai ales de munca ei la birou.
Cynthia i fcu obsesiunii foarte juste i foarte amuzante
asupra oamenilor cu care avea contact cotidian, i vorbi de
copilria ei n Harley Street i de actuala-i existen la
Londra.
Abia cnd nsoitorul ei o ls n faa lui Montressor House
i ddu seama ct de repede trecuse aceast sear.
V mulumesc pentru orele ncnttoare care le-am
petrecut cu d-ta, zise ea i Gerald i ddu seama c o
gndea n serios.
i strnse mna, o privi n ochi, i scoase plria i se
urc n maina cu care veniser.
Cynthia privi cu oarecare dezamgire maina, care dispru
la colul strzi. Sperase c se va urca n apartamentul ei
pentru a fuma o ultim igar.
Dar acum era prea trziu. Oare l va revedea? Spera c da.

CAP. XVIII
AVERTISMENTUL VULTURULUI NEGRU
Edmund Thursby era furios i ca cea mai mare parte din
oamenii de genul su, cnd se mnia devenea, bdran.
l expediase pe Walter Leavis cu cinci minute mai nainte,
cci inea ca secretara lui particular s nu remarce n ce
msur l contraria aceast scrisoare blestemata. Dar nu se
ndoia c Leavis se va duce s flecreasc (toi flecreau!).
Poate n momentul acela tot personalul su trebuia s se
ntrebe ce zguduise att pe Turturica.
Cu ase sptmni mai nainte un funcionar i spusese c
toat lumea l chema pe aceast porecl groteasc.
n dimineaa aceasta primise o corespondent important
i scrisoarea care-l adusese n aceasta stare de iritaie nu se
distingea de celelalte. Plicul era btut la main i Leavis l
deschisese fr s tie despre ce era vorba. Nu coninea dect
o foaie scris la main, fr antet. i citind-o secretarul i
schimbase culoarea.
Ce ai Leavis? l ntreb Thursby.
Nimic, domnule, numai c aceast scrisoare..
Ce scrie acolo? D-mi-o mie!
Tocmai, voiam s vi-o dau. Este este strict
personal.
Strict, personal era termenul care se potrivea de minune
rndurilor urmtoare:
Drag domnule Thursby.
Va scria pentru a v da un avertisment. Avei n
personalul dvs. o tnr fata ncnttoare, pe care o
cheam Cynthia Holgate. Respectai-o aa cum

trebuie respectat i totul va merge bine. Renunai


s ntrebuinai una din tacticele de care v-ai servit
pentru alte fete tinere din biroul dvs. sau voi aciona
n consecin.
ntr-alt ordine de idei am aflat c erai n relaii
foarte strnse de afaceri cu rposatul George
Otterway, notarul care a fugit i care a socotit c este
mai bine s se sinucid, n celula lui din Madrid.
VULTURUL NEGRU
P. S. M-am distrat bine citind anunul c ai promis
suma de 5000 de lire pentru arestarea mea. M voi duce
s reclam chiar eu.
Dup ce recitise scrisoarea de trei ori, Thursby ajunse la
aceast concluzie inevitabil: Cynthia Holgate nu era altceva
dect o spioan a Vulturului Negru. Prea fantastic, dar nu
acestea erau faptele? Vulturul Negru era, fr nici o umbr
de ndoial, un om din lumea bun. Poate c ei i cu tnra
fat se ntlneau adesea nainte ca ea s-i fi pierdut
averea Poate se mai ntlneau i acum n orice caz, cum
ar fi putut fi Vulturul Negru la curent cu asociaia lui
Otterway dac nu i-ar fi spus-o fata? Observase c ea l
privise cu un aer special n seara cnd cinase cu el. Hopwood
fusese un prost i un imprudent de a povesti cele care le tia
n faa unei tere persoane.
Acum nu-i mai rmsese de fcut nimic altceva dect de a
o interoga pe tnra fat. i cu ct se gndea mai mult cu
att era mai hotrt asupra acestui punct.
Sun.
Trimitei-mi-o imediat pe miss Holgate, zise el.

Cnd tnra fat intr n biroul lui Thursby i se pru c


inima i se va opri s mai bat. O dorea i suspina dup ea,
ca un om nsetat. n viaa lui avusese multe femei i aproape
totdeauna, dup ce-i satisfcuse pasiunea, se purtase urt
eu ele. Dar aceast fat i spunea n sinea lui era altfel, cu
totul altfel. i faptul c putea fi, c era o spioan i
acceptase, probabil, oferta numai pentru a i se vr n
afaceri, nu fcea dect s-i intensifice dorinele.
Vznd-o i trecu limba peste buzele lui crnoase zise:
Bun ziua, Cynthia.
Bun ziua, domnule Thursby.
Cynthia se strdui s-i ascund sentimentul de dezgust
pe care-l simea.
Te rog s-te aezi i s citeti asta, i spuse el
nfingndu-i scrisoarea.
Fata se aez pe scaunul care-i fusese destinat i citi cele
cteva linii btute la main, pe foaia de hrtie care i-o
trecuse ei cu o mn tremurtoare.
Ei, ce zici? o ntreb el dup ce terminase de citit.
nelegnd c o bnuia, Cynthia i rspunse repede.
Nu sunt n curent cu nimic. i acest om, oricine ar
putea fi el, nu v-a trimis aceast scrisoare cu asentimentul
meu.
mi juri c nu ti cine este Vulturul Negru?
Desigur, o jur.
Jur-mi, Cynthia, c tu n-ai cunoscut coninutul
acestei scrisori.
Sunt gata s vi-o jur, domnule Thursby, dei este
absolut inutil s-mi punei asemenea ntrebri.
Thursby izbi n masa din faa lui.
i pun aceste ntrebri pentru c ti c am mai avut dea face cu acest bandit. Erai la Heathlands n noaptea cnd a

furat colierul lady-ei Sybil Tremayne.


Da.
Atunci ai trebui s ai puin rbdare i s ncerci s m
nelegi.
Da.
Daca acest ticlos crede c m va intimida, c ma va
putea antaja, se neal amar. Pentru a-i dovedi ct caz fac
de ameninrile lui i cer s mergi s cinezi cu mine, astsear, la Berkeley. Apoi ne vom duce la teatru i ne vom
termina seara supnd la Savoy. n plus, mai am a-i face o
propunere dar n-am s i-o spun acum.
Cynthia ezit un moment.
i-e team? ntreb el.
Team? Oh, nu, domnule Thursby.
ntr-adevr nu-i era fric. Un detectiv, din momentul n
care gsete o urm, se oprete n drumul su? Era convins,
din ce n ce mai mult c Thursby era cauza ruinei i
sinuciderii lui George Otterway. Acum era decis s
descopere ntunecoasele secrete ale afacerilor lui Thursby la
care fcuse aluzie Frost, n seara precedent. ntre altele,
avea hrtia pe care i-o dduse Wyatt Nu era aceasta un
punct de plecare?
-----------------------------------------------------------------------Savoy Grill era plin, ca de obicei.
Oameni foarte cunoscui i salutau i-i priveau atent.
Cynthia observ ns c dac unii l flatau pe patronul ei
alii, dimpotriv, i ntorceau spatele.
i dduse seama imediat c aceast plcere o va costa
scump. n timpul cinei i n antracte, Thursby ncercase s-o
sondeze i ea trebuise s fac mari eforturi pentru a-l
mpiedeca de a-i apuca mna. Acum, dac ar judeca dup
privirile care i se aruncau din toate prile, rolul de detectiv

amator avea inconveniente. Se bucura ns la gndul c-i


expediase, n grab, un bileel de explicaii lui Gerald Frost,
conceput astfel:
Drag domnule Frost,
Dac m vei vedea cu dl. Thursby bogatul meu
patron fie la Berkeley, fie la teatrul Saint James, fie
la Savoy Grill v rog s credei c sunt acolo
pentru afaceri i nu pentru propria mea plcere.
A d-voastr
CYNTHIA HOLGATE
Mulumit cerului avu un scurt rgaz. Un biat veni s-i
spun lui Thursby c era chemat la telefon.
Scuz-m, te rog, draga mea, i zise el.
Cynthia se strdui s surd. Ziua aceasta fusese
ncrcat i plin de emoii. Se deteptase cu amintirile serei
precedente, puternic imprimate n mintea ei. Preparndu-i
ceaiul i revzu, n gnd, tovarul. Oare toi gazetarii i
semnau? Aceast veselie, acest umor care o fcuse s rd
att n seara precedent, erau caracteristicile profesiei lui? n
orice caz i ea o mrturisea cu sinceritate dorea mult s-l
revad. Era att de diferit de ceilali. i amintea conturul
ferm al buzelor lui, care se contractau trengrete cnd
spunea vreo vorb de spirit.
Ct de stranie era viaa! Fusese suficient un scurt interval
de timp pentru ca ea s se simt atras de doi brbai
diferii. Femeile chiar cele mai respectabile se revolt,
totdeauna, contra convenionalismului. Cynthia se nfiora de
fiecare dat cnd se gndea la episodul cu Vulturul Negru,

atunci cnd n ochii lumii ar fi trebuit s se simt plin de


confuzie. i Gerald Frost? N-avea nici un motiv ca s nu ias
n tovria lui, dar oamenii bine informai i-ar fi spus c nu
trebuia s se gndeasc att la el. Dar de cnd i pierduse
averea. Viaa ei i schimbase aspectul. Ea renega pe aceast
zeia care se numea; Convenionalism.
Frost, cunotea identitatea Vulturului Negru?
Poate voise numai s glumeasc?!
Poate tia, ntr-adevr, ceva?!
Pe de alt parte, de ce s-ar ocupa Vulturul Negru de ea?
Era foarte flatant, dar nu-i putea nchipui motivul. De ce se
fcuse cavalerul ei? Desigur l ntlnise sau mai curnd o
ntlnise el ntr-o noapte, la Heathlands. Dar nu putea
nelege de ce se preocupa de soarta ei, atunci cnd existau
atia oameni demni de a-i atrage atenia? Poate numai
pentru faptul c Vulturul Negru voia s se serveasc de ea
pentru al lovi pe Thursby. Nimeni nu i-ar fi putut reproa
Cynthiei c este vanitoas.
Se mai gsea nc n mijlocul gndurilor ei cnd se
rentoarse Thursby. Prea foarte bine dispus i i manifest
zgomotos aceast dispoziie.
El se scuz:
Sunt teribil de dezolat, draga mea, pentru faptul de a te
fi abandonat atta vreme. Afacerile merg foarte bine, Cynthia
i vreau s te mprteti din averea mea. Acum vreau s
vd dac ceea ce i voi spune te va face s rzi.
Fata l privi cu un aer ntrebtor.
Nu voi rde, domnule Thursby.
Atunci i voi spune: vreau s merg la un prezictor.
La ora asta din noapte?
Da, Krijinowsky i primete clienii si cei mai buni
noaptea. Ziua, biroul lui de consultaii este deschis numai

oamenilor crora nu le poate consacra dect zece minute. A


promis c-mi va da jumtate de or. Ar fi o experien foarte
amuzant, Cynthia. Vrei s mergi?
Da, nici nu cer ceva mai bun.
Hotrrea pe care o luase de a vedea limpede n jurul lui
Thursby o determinase s rspund n felul acesta. i acum
era prea trziu s mai dea napoi.
-----------------------------------------------------------------------n apartamentul din Clarges Street. Georges Nottley cu
seriozitatea lui obinuit rspundea la telefon:
Regret, domnule Lowe, dar dl. Frost nu este acas. A
ieit de ctva vreme Cred c avea treab Da. i voi
transmite comunicarea dvs. de ndat ce se va rentoarce.
i repunnd receptorul, fostul funcionar de notar izbucni
ntr-un rs neateptat.

CAP. XIX
PE MARGINEA PRPASTIEI
Thursby fcu prezentrile:
Dl. Krijinowsky una din prietenele mele, miss Cynthia
Holgate.
Brbatul nalt care, n aceast lumin difuz, impunea, i
srut mana.
Este o mare onoare pentru mine, miss Holgate, zise el
cu un puternic accent strin.
Cteva minute mai trziu, Thursby i cu ghicitorul se
retraser, scuzndu-se i ea rmase singur.
Minutele se scurgeau ncet i ea se ntreb cum putuse s
fie att de nebun nct s accepte s-l nsoeasc pe
Thursby. Dac acesta din urm ar fi vrut numai s i se
prezic ar fi venit singur.
Cynthia privi n jurul ei. Pereii erau acoperii, n
ntregime, cu draperii negre. Aceste draperii o impresionau. I
se prea c este spionat de dumani invizibili i trebui s
fac un efort puternic pentru a nu da curs imaginaiei ei.
Era decis s prseasc aceast odaie i s caute s ias
din cas. n momentul cnd se scul de pe scaun, intrar
financiarul i Krijinowsky.
Thursby strlucea. Fruntea i era acoperit de broboane de
sudoare.
Viitorul este minunat, Cynthia! Prietenul nostru mi-a
prezis lucruri extraordinare. Acum vei avea i d-ta parte de
preziceri. Nu-i aa, Krijinowsky?
ntr-adevr, miss Holgate, cristalul mi-a artat c
destinul dvs. este legat de acela al d-lui Thursby, zise
prezictorul cu un aer mieros.
Cynthia avea nervii att de ncordai nct fr s vrea

izbucni ntr-un rs isteric. Era prea absurd! Thursby l


cumprase pe acest om?
Krijinowsky relu:
O persoan ca dvs., att de frumoas, att de
ncreztoare n via i att de stpn pe destinele ei nu
poate avea fric de a-i afla viitorul.
Era o provocare. n oricare alte circumstane, ea l-ar fi
privit pe acest om n fa i i-ar fi spus, cu snge rece, ceea
ce gndea despre el. Dar tensiunea spiritului ei, vederea lui
Thursby care o privea cu aviditate, i ddur o temeritate
nebun.
Nu mi-e team de nimic. Unde este cristalul dvs.
Venii pe aici, Miss Holgate, spuse Krijinowsky, dnd la
o parte una din draperiile care acoperea o u.
Cynthia ezit puin, dar era absolut decis s ridice
aceast provocare, orict de imprudent ar fost.
Nu tia ce va gsi la cealalt parte a uii i n fundul
sufletului ei i era fric.
Ct timp va dura edina? ntreb ea.
Oh, nu mai mult de zece minute. Dl. Thursby ne va
atepta aici.
Magicianul deschise ua i se ddu la o parte, pentru a o
lsa s treac.
Cynthia travers, mai nti, o anticamer mic, n fundul
creia se gsea o alt u. A treia odaie n care intr era plin
de un parfum straniu i mai ntunecoas dect prima. Fata
se ntoarse spre cluza ei.
De ce nu aprindei lumina? zise ea brusc.
Pentru c lumina var mpiedica s intrai n
coresponden cu infinitul, i rspunse prezictorul cu o voce
mngietoare. V rog s v aezai aici, miss Holgate.
i i art un scaun, care se gsea n faa unei mese mici.

Pe aceast mas vzu un cristal mare, care prea scldat


ntr-un val de lumin alb.
V rog, domnioar Holgate.
i el i art, din nou, scaunul.
nainte de a se supune, parcursese cu ochii odaia. Era
acoperit cu aceleai perdele negre ca i camera pe care o
prsise.
Se pare c v place aceast atmosfer, remarc ea, dar
personal o gsesc sufocant. Nu putei deschide o fereastr?
Krijinowsky se apropia de ea. O domina cu statura lui
nalt. Ochii lui lucrau.
Dac dorii s comunicai cu Infinitul, daca vrei s
ptrundei secretele viitorului, trebuie s v abandonai orice
voin i s m lsai s lucrez. Trebuie s punei capt
preocuprilor dvs., obinuite i tuturor impresiilor lumii
exterioare, neluptnd mpotriva vibraiilor care sunt n
aceast odaie. Poate ca acestea s vi se par absurde. Dac
judeca dup expresia feii, voina dvs. este ostil. Toate
eforturile mele vor fi zadarnice, dac nu m vei asculta.
Ar fi putut izbucni n rs. Dar plin de curaj decise s
mearg pn la capt i lu loc pe scaun.
Dar sper c nu va dura mult, spuse ea.
Krijinowsky se aplec asupra ei.
Fixai intens cristal! zise el. i s nu ridicai ochii cu
nici un pre. n cteva clipe, sper s pot citi viitorul dvs.
Se ndeprt n tcere i veni s se aeze n faa ei, n
cellalt capt al mesei.
Se fcu o tcere grea i Cynthiei i se pru c viaa i
moartea erau foarte departe.
Cristalul, miss Holgate, i optise Krijinowsky cu
asprime.
l privesc, i rspunse ea.

Fu surprins de a auzi c vocea lui rsuna ca i cum ar fi


venit de departe. Numaidect dup aceea simi o senzaie
stranie. Chiar voind, nu mai putea s-i ia ochii de la acest
glob strlucitor.
ncerc s se ridice, dar i ddu seama c nu mai era
stpn pe creierul i corpul ei. Nu mai putea s se mite, ca
i cum ar fi fost paralizat.
n faa ochilor i se ntinse o cea. Nouri groi o
nconjurar.
Nu-i mai aminti nimic.

CAP. XX
OMUL MASCAT
Se trezi din acest somn straniu pentru a observa c
aceasta fantasmagorie mai continua s domneasc.
Lng Krijinowsky se gseau patru brbai patru strini
i acela care prea a le fi ef, adres prezictorului
urmtoarele cuvinte:
mi vei spune combinaia de deschidere a casei de bani.
Cynthia n recapt cunotina i observ c acel ce
vorbise, ca i tovarii si, purta o masc neagr de mtase
care-i acoperea n ntregime obrazul.
Vulturul Negru! Nu putea fi dect el.
Ai fcut destul ru la alii, relu mascatul. E rndul tu
acum. Poliia neputnd ajunge la nici un rezultat, am decis
s m ocup personal de aceast afacere Puin intereseaz
cum am ajuns pn aici. Cei trei servitori ai tai nu mai suni
buni de nimic. i vei gsi legai n mansard i deci nu-i vor
putea veni ntr-ajutor. Ai fi poate, bucuros s ai tiri i despre
bogatul tu client. Cred c acesta este numele care convine
cel mai bine d-lui Thursby. M duc s tratez cu el. n
ateptare i rennoiesc cererea mea: D-mi combinaia de
deschidere a casei de bani, Krijinowsky.
Prezictorul spumeg de mnie.
Du-te la dracu! strig el.
Totul i are timpul su! i se rspunse. Dar nainte se a
pleca, in s fiu ascultat Foarte bine, relu el vznd c
ghicitorul continu s-l priveasc, vom fi obligai s
ntrebuinm metoda persuasiunii.
Fcu un semn i doi dintre tovarii si naintar. Fiecare
l apuc pe magician de un bra i-l forau s se ridice, de
pe scaunul unde se nfundase.

tii unde s-l ducei biei, zise eful. V voi ajunge


peste cteva minute. Trebuie, mai nti s-i prezint scuze drei Holgate i s-o duc n loc sigur.
Krijinowsky emise un sunet care era, n acela timp, un
blestem, un strigt i o vociferare. Imediat cei doi temniceri
ai lui i puser un clu n jurul gurii.
M dezgust, ducei-l de aici, zise Vulturul Negru.
Abia dduse acest ordin i trio-ul acesta trecuse ua.
Aducei-l pe Thursby aici, zise el celui de al treilea
mascat. Cred c ai avut multe emoii ast-noapte, miss
Holgate i trebuie s m scuz c v-am mai procurat nc una.
Dar nu facem totdeauna ce vrem. Trebuie s v ntrebai cum
v-am aflat numele? Ei bine v voi explica. Dintr-o cauz pe
care o voi numi sensul datoriei mele sociale acest cuvnt v
amuz? supravegheam pe patronul dvs. Edmund Thursby,
de mult vreme. nelegei c un om de profesia mea trebuie
s aibe un serviciu de informaii la nlime. Dar amnuntele
care mi-au parvenit asupra carierei financiarului nu erau de
crezut. Adugai la aceasta c-mi erai o prieten i v vei
explica motivul venirii mele aici.
Cynthia nu putea vorbi. Fascinat, privea masca de
mtase neagr. n deschizturile creia distingea doi ochi
maliioi.
M scuz, deci, nc odat, miss Holgate, continu omul
mascat i sper c acum v simii mai bine. Acest bandit
trebuie s v fi hipnotizat, cci atunci cnd am venit cu
prietenii mei erai ntr-o stare de stupoare. Putei s-mi
spunei de ce voia s v hipnotizeze? Dac nu, am s ncerc
s v explic eu. Motivul este foarte dezgusttor, dar sunt
sigur c nu ma nel! Demonul sau mai curnd nedemnul
dvs. patron nu era destul de satisfcut de a v fi furat averea.
Prin intermediul notarului dvs. i trebuia i cinstea dvs. Acest

om, de o moralitate foarte joas, pentru a-i satisface dorina


lui, combinase episodul de ast sear. Din fericire am sosit la
timp.
Cynthia avea impresia c viseaz. Tot nu putea s
vorbeasc.
Mai avea, deasemenea i un alt scop. Se poate s m
nel, dar cred c n el ncolise o bnuial absurd. i
nchipuia c ntreinei relaii cu mine Vulturul Negru. i
timp ce erai n aceast stare de hipnotism ai fi fost ntrebat
i ai fi spus adevrul. Totul pare fantastic. Nu-i aa? Dar
attea lucruri ale vieii moderne sunt fantastice.
Ochii lui continuau s luceasc maliios. Vulturul Negru
i aplec capul.
Cynthia i regsise vocea.
Oh! exclam ea.
Dar nu mai putu s adauge nimic. Vulturul Negru i
nchise gura cu un srut.
Fata nu-i revenise nc din surpriza ei. Cnd intr
Thursby, tremurnd din toate ncheieturile.
Omul mascat i arta un scaun.
Putei s v aezai, zise el. Este o ntlnire neateptat,
domnule Thursby i din partea mea m bucur. Nu suntei
dect un personaj respingtor i tocmai asta explicam acestei
tinere fete. Am dispus s fii adus aici pentru a-mi explica de
ce n-ai ascultat de instruciunile mele. V reamintii c,
recent, v-am trimis un avertisment, pentru a v spune c
dac n-o vei trata pe Miss Holgate cu respectul cuvenit, vei
fi pedepsit.
Eu eu
Inutil s v blbii. Cred c am fost destul de clar. tiu
c ai promis cinci mii de lire pentru arestarea mea i sper c
nu vei plti niciodat aceast recompens. Dar dac a fi

fost arestat, v-ai fi aranjat de aa fel nct s v putei


retrage promisiunea. n plus, am aflat i nu intereseaz
prin cine c n ultimul timp ai fcut afaceri considerabile.
V vei aeza, acum, la acest birou (sparge acest cristal,
prietene, adug el adresndu-se tovarului sau) i
semnai-mi un cec de 5000 de lire.
antaj, exclam Thursby.
Caritate, l corect Vulturul Negru, mi vei semna un
cec pltibil spitalului Royal Central i eu l voi pune la pot..
N-am carnetul de cecuri la mine.
La un semn, cellalt mascat l percheziiona repede pe
Thursby i-i scoase din buzunar un carnet mic de cecuri.
tiam c suntei un mincinos, zise Vulturul Negru. Nu
m facei s mi mai pierd timpul Cinci mii de lire pentru
spitalul Royal Central.
Eu eu..
i-am mai spus o dat c este inutil sa v blbii.
Un minut mai trziu cecul era semnat.
i v previn, Thursby, c dac vei ncerca s facei
opoziie v voi face o alt vizita de ast dat la dvs. i acum,
Miss Holgate, cred c este timpul s v ducei s v culcai.
V voi reconduce pn la u i
-----------------------------------------------------------------------------tirea pe oare Walter Leavis o fcea s circule n birourile
din Broad Street, a doua zi dimineaa, era c dl. Thursby
avusese o criz nervoas i c nu va veni n City cteva zile.
Simi o plcere considerabil s-o informeze pe Cynthia
Holgate c casa nu mai avea nevoie de serviciile ei.
Am ncercat s fim rbdtori cu dvs., miss Holgate. Dar
precis nu suntei fcut pentru afaceri. La cas v ateapt
un cec.

Mulumesc, domnule Leavis.


Secretarul particular o privi plecnd. Nu se atepta la
atta docilitate.
Fu mai surprins cnd, cinci minute mai trziu, tnra fat
reveni n birou.
Vrei s v nsrcinai cu acesta? l ntreb ea.
Abia dup ce ua fu nchis dup ea, Leavis nelese Ce
nsemna acesta. Era cecul Cynthiei Holgate, rupt n mii de
bucele.

CAP. XXI
SCOTLAND YARDUL LA LUCRU
Inspectorul general al poliiei metropolitane era bine
dispus n dimineaa aceea. Detectivul Forrest nu-i amintea
de a fi vzut vreodat pe lordul Bradney att de accesibil.
Ei bine, Forrest, ce prere ai despre asta? i zise
superiorul lui ntinzndu-i o scrisoare. A fi trebuit s fiu
prost dispus dar, din fericire, nu m-am putut opri s nu rd.
Imagineaz-i c acest individ mi propune s se altureze
personalului Scotland Yardului.
Forrest i puse igara pe mas, n faa lui i citi cele ce
urmeaz:
Inspectorului general al poliiei metropolitane,
Scotland Yard S. W.
Domnule, am onoarea, s v informez c, n
aceasta noapte de 13 remarcai cu ce grij am ales
data am fcut o vizit, mpreun cu trei prieteni ai
mei, d-lui Krijinowsky, celebrul arlatan care
locuiete n Broad Street 514. Dup ce l-am lsat pe
Krijinowsky sub paz bun, am revenit s deschid
casa de bani care se gsete n peretele biroului su
i am obinut rezultate satisfctoare. V trimit
ntregul coninut ntr-un plic.
Vei recunoate, sunt sigur de asta, c acest om
era un strin foarte indezirabil i c prezena lui n
ara noastr era deplorabil. Vei fi i mai convins
dup ce vei examina coninutul casei de bani a lui
Krijinowsky. Nu voi face nici o obiecie s devin ofier
de Scotland Yard, avnd ns grij s-mi aleg

cazurile, ca i acum. N-ai vrea, scumpul meu


inspector, s-mi oferii un post n rndurile
personalului dvs.?
Am onoarea de a fi, domnule, servitorul dvs.
foarte devotat.
Vulturul Negru
Unde este coninutul casei de bani, domnule? ntreb
Forrest.
Pe masa asta. Vulturul Negru a reuit o lovitur de
maestru.
Forrest examina timp de 20 de minute hrtiile. n acest
timp, inspectorul i fuma linitit igara.
Sunt de prerea dvs., zise pe scurt scoianul, dar nu ne
spune ce-a fcut cu Krijinowsky?
Ar trebui s te duci s faci un tur pe acolo, Forrest.
n momentul cnd detectivul se ndrept spre u, lor, d-ul
Bradney zise:
Ce se aude cu ancheta asupra Vulturului Negru?
nainteaz?
Cum este de ateptat, domnule inspector, rspunse
Forrest enigmatic.
Lordul Bradney ncepu s rd.
Forrest tia foarte bine c inspectorul i rdea de el.
Pentru un ef al poliiei metropolitane, lordul Bradney prea
s aibe o slbiciune special pentru acest gen de umor. Poate
era un rest al tinereii sale tumultoase n Brigada de gard.
Detectivul nu era prea informat asupra mentalitii ofierilor,
dar i imagina c trebuia s le plac glumele reuite.
n orice caz, un lucru era evident: dac nu voia s
serveasc drept int umorului inspectorului, trebuia absolut

s pun mna pe Vulturul Negru. Faptul c comisarul-ef


Grayson se luda deschis c ar fi arestat de mult pe
gentlemanul-sprgtor, dac ar fost lsat s-i continue
ancheta (dei nu erau dect cteva zile de cnd i se ridicase
funcia n favoarea lui Forrest) nu-i punea balsam pe inim.
Cnd ajunse la casa din Lower Brook Street, hotrt sa nu
neglijeze nimic care ar putea s-l ajute la arestarea
criminalului, Forrest gsi un ir lung de persoane, care
fceau coad n faa uii. Erau, desigur, clienii lui
Krijinowsky care veneau la ora lor.
i trebui ctva timp nainte de a putea schimba cteva
cuvinte cu servitorul hindus. Obrazul acestuia din urma era
verde.
Nu, gemu el ntr-o englezeasc perfect, nu tiu de fel
unde este stpnul meu. Nu-i aici i toi aceti oameni doresc
s-l vad.
Servitorul ncepu o poveste lung, foarte ncurcat, ca
cineva care a fost deteptat n primele ore ale dimineii i care
observase un om mascat, care sttea n faa lui. Acesta, fr
vreun avertisment preliminar, l cloroformizase i l legase de
mini i de picioare.
Asta-i tot ce-i aduci aminte?
Da. Cnd m-am trezit, m simeam foarte prost i era zi
mare.
Dar ceilali servitori?
Au fost tratai la fel, dup cte am auzit. i acum,
domnule, trebuie s m ocup de clieni.
Pot sa atepte, i rspunse brusc Forrest. A vrea s
vizitez casa.
Lamentndu-se hindusul l conduse prin apartament. Era
bogat mobilat pentru un prezictor i n sinea lui Forrest se
gndi la enormele sume de bani pe cure trebuia s le fi stors

Krijinowsky clientelei lui.


Forrest i concentra ntreaga atenie asupra odii n care
arlatanul ddea consultaii.
Deodat scoase o exclamare apucnd un obiect mic de pe
jos.
Acesta aparine stpnului dvs.?
Nu. Nu este al stpnului meu, rspunse hindusul dup
o privire rapid.
Agentul Scotland Yardului i bg n buzunar obiectul
gsit i continu examenul acestei stranii odi.
O jumtate de or mai trziu, se pregtea sa plece cnd
telefonul care se gsea n hol ncepu s sune.
Scuzai-m, zise hindusul.
Forrest vzu c obrazul servitorului se ntuneca, n timp ce
asculta.
Este pentru dvs., domnule, i spuse el ntinzndu-i
receptorul.
Creznd c la cellalt capt al firului se gsea
inspectorului ef, Forrest, spuse un Allo respectos. O
cascad de rs i rspunse.
Dvs. suntei, domnule Forrest? Aici e Vulturul Negru.
Ce?
Vulturul Negru. tii, gentlemanul-sprgtor. Desigur c
ai auzit vorbindu-se de Vulturul Negru. Dragul meu detectiv,
dar ce ai fcut. n ultimele zile? Mi s-a spus, tocmai acum,
c ai fost s facei o anchet la Krijinowsky. Presupun c
dorii s tii unde se gsete acest escroc blestemat. Ei bine,
v voi spune eu bineneles n interesul justiiei.
Se auzi o alta cascad de rs, muzical, care lui Forrest i
pru un acord discordant.
Krijinowsky se afl acum n Olanda. Dup cele ce s-au
petrecut azi diminea, m-am dus la Harwich i l-am

mbarcat pentru Anvers. Cpitanul este unul dintre prietenii


mei i are instruciunile lui. Iat ce i-am spus lui
Krijinowsky: Att timp ct vei sta afar din Anglia n-ai a te
teme de nimic. Dar dac vei ncerca ca s revii nu mai
rspund de consecine. Oh, dar apropos vocea i schimb
tonul sper c inspectorul a fost mulumit de cele ce i-am
trimis. i pentru c suntei la faa locului, cred c n-ar fi ru
s-l ntrebai pe servitorul hindus asupra asociaiei dintre
Krijinowsky i antajistul Newton-Smith. nc nu m-am decis
dac voi face o vizit acestui individ. Dar am un proiect n
acest sens i acum, la revedere, detective. Noroc i
triasc Scoia!
nainte ca Forrest s fi putut rspunde, comunicaia era
ntrerupt.
Un om nscut n Scoia nu poate fi acuzat de lips de
tenacitate. Detectivul Forrest i urma cu cea mai mare
senintate calea pe care i-o trasase. Nu s-ar putea spune c
convorbirea telefonic nu-l contrariase. Dar i zicea: Cu ct
i va continua cercetrile cu att se vor ngusta cercul
suspecilor i cu ct Vulturul Negru i btea joc de el, cu
att era mai decis s-l captureze.
Consultnd lista clienilor pe care o lipise de la hindus
ajunse n Park Lane i lua autobuzul pentru a face dou sute
de yarzi.
-----------------------------------------------------------------------Gerald Frost fluier uor.
Ce istorie extraordinar, conchise el. i dac Vulturul
Negru nu ar fi fcut-o m-a fi precipitat, imediat la redacie
s-o scriu. Asta desigur, cu permisiunea dvs., spusei privind
pe tnra fat pe care venise s-o vad. Dar cum v simii?
Ce experiena teribil! vocea i se fcu mai serioasa Am
uitat c aprai pe acest personaj infect.

Cynthia i trecu o mn pe frunte i surse.


Observaiile dvs. mi fac bine, zise ea. Nu v necjii.
Este foarte frumos din partea dvs. c ai venit s m vedei.
Ei bine, am simit c trebuie s vin la dvs. Nu voi uita
niciodat ce a vrut s fac Thursby, adug el.
Eu sunt singura de blamat, rspunse ea. Dac am
intrat n oribila aceea de casa din Lower Brook Street era
numai pentru ca am vrut-o. Voiam neaprat s tiu
raporturile care existau ntre dl. Thursby i bietul dl.
Otterway. S nu credei c n-am luat n seam sfaturile dvs.
Hotri s descopr cu orice pre, tot ce a fi putut afla
asupra lui. Sunt absolut sigur c poseda o influena asupra
lui Otterway i c era responsabil de actele notarului.
ntr-ali termeni, Thursby este acela care v-a furat banii
i nu Otterway.
Da. Asta voiam s spun. Nu m voi mai ntoarce la
serviciul meu.
Slav Domnului.
Azi diminea, explic ea, am fost dat afar, fr mcar
s fi fost prevenit.
Ceea ce nseamn, zise Frost abordnd direct
chestiunea, c vei nfrumusea cu talentul dvs. o alt
meserie. Cel puin aa cred.
Da Trebuie s gsesc altceva de fcut. Am rupt cecul
care-mi fusese dat drept salariu pe dou sptmni. Dar nu
puteam sa accept aceti bani dup cele ntmplate.
Nu. i v neleg. Ei bine. Ce prere avei s facei
gazetrie?
Gazetrie?
Am aflat, azi diminea, c The Moon caut o
cronicar monden.
Oh, dar

V asigur c suntei foarte capabil. Nu avei dect de a


cobor la nivelul imbecililor n loc de a face uz de inteligena
dvs. i vei reui.
Dar ce va trebui s fac?
Oh! V vei duce s v plimbai n cartierul Bond Street
pentru a va da seama de mod, apoi v vei duce la
Ambasador i la alte localuri ca acesta.
i schimba atitudinea i-i mprumut o voce fala,
pentru a imita femeile care voia s le reprezinte.
i acolo, aezat lng Bebe Benting, mbrcat ntr-o
rochie simpl de organdi, pe cine a fi putut vedea dac nu
pe lady Flaunting! S-a rentors de la Monforgue, mi-a zis ea i
este tot att de neagr ca abanosul Lordul Bill Flaunting
pescuiete rechini n marile Sudului iar ea va lua un atelier
cu Bebe. Se vor ocupa s picteze miniaturi ale tuturor
amicelor lor. Totdeauna un asemenea divertisment
Oprii-v, exclam Cynthia care izbucnise n rs.
Suntei ntr-adevr la nlime. Se pune ns acum
problema s v regsii mentalitatea unui copil de zece ani,
adug Frost cu cinism. Uitai-v, continua el cu mai mult
seriozitate, l cunosc pe Galtry, de la The Moon. Mi-a fcut
mie o ofert pe care, poate, o voi accepta. mi permitei s v
recomand lui i s-i spun c cunosc pe cineva care ar
corespunde cerinelor postului?
Suntei, ntr-adevr, prea bun, domnule Frost!
Pentru ce, domnule Frost? Pentru toi prietenii sunt
Gerry.
Gropia care i se fcea n obrazul ei drept, cnd rdea,
apru din nou.
Daca eti Gerry, eu sunt Cynthia, i rspunse ea.
El i apuc mna dreapt.
Atunci ne-am neles, Cynthia.

Da, Gerry.
Ea l privi gnditoare.
Sper, ncepu el, dar, se opri brusc. M duc s telefonez.
Exact n momentul n care se pregtea s se duc sa ridice
receptorul, se auzi rsunnd soneria. Rmase lng tnra
fat i vzu c fizionomia ei cpt un aer perplex.
ntrebai-l de ce vrea s m vad, zise Cynthia i,
punnd mna pe plnia receptorului murmur oaspelui ei:
Este portarul. Zice c vrea s-mi vorbeasc un detectiv de la
Scotland Yard.
Spune-i s urce, i spuse gazetarul. Nu trebuie s-i fie
fric. Probabil vrea s-i vorbeasc de afacerea din noaptea
trecut.
Ea l aprob i acord toat atenia cuvintelor pe care Ie
spunea portarul.
Spunei i domnului Forrest s binevoiasc s urce, zise
ea.

CAP. XXII
PE CALEA CEA BUN
Cteva minute mai trziu, un om nalt i bine fcut cu ochi
albatri, remarcabil de vii, intr n camer i se nclina mai
nti n faa Cynthiei i apoi n faa lui Frost.
V rog s m scuzai c v deranjez, miss Holgate, dar
afacerea care m aduce aici este urgent.
i personala? i ntrerupse gazetarul.
Permitei-mi s v recomand, zise repede Cynthia. Iat-l
pe dl. Gerald Frost de la Evening Sun, unul din prietenii
mei cei mai buni.
ncntat de a v ntlni, domnule Frost zise detectivul
Scotland Yardului privindu-l. Pentru c suntei un prieten ai
d-rei Holgate nu trebuie s plecai. Prefer chiar s rmnei.
Se aeza pe scaunul care-l prsise cnd venise detectivul
i-i aprinse o igar.
Detectivul merse drept la int.
Am fost nsrcinat cu afacerea din noaptea trecuta, miss
Holgate i dei regret c trebuie s va provoc noi suprri
este necesar s v cer s-mi dai unele amnunte.
Dup ce Cynthia i termin povestea. Forrest o ntreb:
L-ai vzut pe dl. Thursby azi diminea, miss Holgate?
Nu.
Cnd credei c-l vei vedea?
Nu tiu. Mi-am pierdut postul. Am fost concediata.
Forrest i ncrunt sprncenele.
n cazul cnd n-ai fi n curent, zise Gerald Frost, acest
dl. Thursby este cel mai patentat ticlos care a existat
vreodat. Deasemenea, ca prieten al lui miss Holgate n-a fi
autorizat-o s se ntoarc n Broad Street, chiar dac n-ar fi
fost concediat.

Aceste cuvinte i procurar plcere tinerei fete. Ea i surse


detectivului.
Dl. Frost m recomand pentru un post de gazetar. Asta
va fi mai curnd, ciudat, zise ea.
Detectivul se agita pe scaunul lui. Ochii i mergeau tot de
la unul la cellalt.
Este desigur foarte interesant, miss Holgate, rspunse
el. Ai mai fcut gazetrie?
Miss Holgate n-are nevoie de experien pentru serviciul
pe care-l va ocupa, zise Frost. Nu este nevoie ca ea s aibe o
inteligen peste cea normal.
Tot pentru asta suntei i dvs. cronicar monden? ntreb
detectivul.
Atins! exclam tnrul. Dar, chiar aa domnule
inspector n-ai nimerit-o prea bine. Acum sunt specialist n
crime. Am fost avansat!
Este, ntr-adevr foarte interesant. i noua dvs. meserie
v place?
Nu este prea dezagreabila. Numai c gsesc c Scotland
Yardul nu este prea comunicativ. tii c sunt proaspt n
meserie dar cred c biroul dvs. de pres ar putea s ne dea
ceva informaii.
Detectivul surse.
Ai trebui s obinei o ntlnire cu prietenul dvs.
Vulturul Negru, zise el.
Frost ridic mna protestnd cu veselie:
Prietenul meu, domnule inspector? A vrea s-mi fie! A
putea atunci s fac s apar istorii inedite asupra ultimilor
trei ani.
i ce i-ai cere?
De exemplu, ce-l face s acioneze n felul acesta?
i recompensa aceea de 5000 de lire pe care o ofer

ziarul dvs.?
Cred c nu o va ncasa nimeni, niciodat. S fie numai
ntre noi, domnule inspector. Vulturul Negru nu se va lsa
niciodat cumprat cu bani ptai cu snge. Nu credei i
dvs.
Forrest fcu s se aud un sunet care ar fi putui fi luat
drept un rs.
Fiind ofier de poliie nu m pot pronuna, domnule
Frost. Cnd l vei fi vrt pe Vulturul Negru la nchisoare voi
fi bucuros s spun pe faa ce gndesc despre el. Pn atunci
ns
Dar, domnule inspector, n fundul sufletului dvs. l
admirai? exclam Cynthia.
Dar dvs.?
Desigur, ca i toate persoanele romantice.
M tem c la Scotland Yard nu avem prea mult loc
pentru romantism, o ntrerupse Forrest. Despuiat de partea
minunat pe care-l nconjoar oamenii. Vulturul Negru este
tot att de criminal ca nu intereseaz care ho. Ne suntei de
prerea mea, domnule Frost? spuse el ntorcndu-se spre
gazetar.
V asigur c nu trebuie s v pronunai, domnule
inspector, ca s nu fii concediat i, n plus, nu m facei
s vorbesc cu dvs. chestiuni secrete.
Dl. Frost, glumete continuu, zise Cynthia. Nu-i
acordai atenie, domnule Forest.
Nu-i acord atenie, fu rspunsul. i acum, trebuie s
plec. Am o groaz de treab, azi-diminea.
Ei bine, noroc! i spune Frost.
Mulumesc. Sper ca m vei scuza c v-am deranjat
miss Holgate?
Desigur. Nu v-ai fcut dect datoria.

A ura ca toat lumea s aibe un spirit att de larg.


Oh, Miss Holgate se trage dintr-o familie cu spiritul larg
i eu de asemenea, adug Frost.
O tiam, zise Forrest. La revedere.
Ce o fi vrut s spun? ntreb Cynthia cnd rmaser
singuri.
Nimic, absolut nimic, fu rspunsul lui Frost. Nu sunt
reporter criminal de mult vreme dar am nvat destule.
Cnd un poliist vrea s fac impresie vorbete de o manier
enigmatic Dar s nu mai vorbim despre poliie, continu
el cu voeciune. Este un subiect prea de groaz Dar ce i s-a
ntmplat de eti att de serioasa?
Adevrat? Te rog s m scuzi.
La ce te gndeai?
M ntrebam ce o fi avnd detectivul n cap. tii, nu este
prost!
Ce ai vrea s fie? Trebuie, pur i simplu, s se
gndeasc ce o fi avnd pentru cin.
Nu eti deci niciodat, serios?
Dar sunt serios! protest el. Nu-mi pot imagina nimic
mai serios dect cina unui poliist.
De ce i-o fi zis c eti un prieten al Vulturului Negru?
continu ea.
Ah. Trebuie sa mrturisesc c aici ai pus mna pe mine.
M-am uitat la Forrest i am observat c acest poliist foarte
mijlociu este dotat nu numai cu o mare poft de mncare dar
are i tendine de a trimite sgei prin aer. i cu ct ele se
duc mai departe cu att este mai mulumit. i-am spus,
continu el, c dac mi vei mai vorbi de acest Vultur Negru,
voi deveni att de gelos nct nu tiu ce mi-ar veni.. Crezi c
acum m cunoti att de bine nct s accepi s vii s iei un
ceai, la mine, azi dup-amiaz?

Cynthia nu ezit.
Voi fi ncntat.
Eti foarte drgu. Vii la ora 4?
Care este numrul unde stai?
El i-l spuse i adug:
Servitorul meu, Nottley, a auzit vorbindu-se de d-ta,
nct i-am promis c te voi prezenta.
Sper nu va fi decepionat.
Una dintre calitile lui Nottley este c are o prere
excelent asupra gustului meu.
Pot nelege asta n dou feluri.
Unul singur este exact, acela care este corect. Deci, la
ora 4.
-----------------------------------------------------------------------Inspectorul Forrest spusese adevrul cnd declara,
plecnd c avea mult treab n dimineaa aceea.
Cnd ajunse la Mount Street, l gsise pe Thursby ntr-o
stare de furie extrem.
La ce v gndii? exclama financiarul de ndat ce
vizitatorul fu introdus n camer. Sunt victima unui ultraj
scandalos i-l lsai n libertate pe acest bandit! A avut chiar
impertinena s trimit o dare de seam ziarelor. Secretarul
meu mi-a telefonat din City, pentru a-mi spune c toate
gazetele povestesc afacerea din noaptea trecut. i cine le-a
trimis aceste informaii? Vulturul Negru!
Thursby insist asupra numelui.
Forrest n-ar fi vrut s-i spun nimic. Thursby l dezgusta
profund, dar vanitatea l mpinse s-i rspund:
Am venit s v informez, domnule Thursby c avem n
indiciu asupra identitii acestui om.
Ai descoperit ceva? Cine este el?
Vizitatorul cltina din cap.

Nu pot s spun mai mult pentru moment


Cnd credei c va fi arestat acest individ?
Forrest refuz, din nou, s-i rspund. Observase, de
altfel, c vorbise prea mult.
Nu v pot da asigurri. Mai avem de fcut multe
cercetri.
Thursby se sufoca.
M mbolnvii. Vom duce aceast afacere n faa
Parlamentului. Acum v ntoarcei la Yard?
Imediat, rspunse Forrest, care se stpni cu greu s
nu se mnieze.
Atunci, putei s-i spunei lordului Bradney c m duc
s fac o depoziie Ministerului de Interne, s se pun capt
incompetenei scandaloase a poliiei metropolitane.
Fii sigur c-i voi spune, rspunse Forrest.
Odat ajuns la Yard. Forrest se nchise n biroul su.
Nu voia s fie deranjat.
Scoase dintr-un sertar un numr oarecare de tieturi din
ziare. Erau articole care priveau faptele i gesturile acelei
pri insipide a societii care este numit lumea bun. i n
timp ce le citea ntrziind asupra cuvintelor care erau
subliniate cu cerneal roie, figura scoianului se lumin de
un rs larg.
nchise i deschise pumnul drept i zise cu un aer de
triumf:
ntre noi doi, domnule Vulture Negru!

CAP. XXIII
CONVOCARE URGENT
Sir Charles Fettisbury ridic ochii de pe scrisoarea care o
citea cnd intr fiul su n odaie.
Bun ziua, tat, zise Basil. Ce citeti acolo? Trebuie s
fie vreo declaraie de rzboi, judecnd dup figura d-tale.
Ministrul ncrunt uor sprncenele.
Este o scrisoare de antaj, rspunse el. i asta m
contrariaz mult.
O scrisoare de antaj?
Culorile disprur din obrajii juctorului internaional.
Poate asta te privete pe tine Basil. Citete!
i tatl su i ntinse scrisoarea.
Basil o lu ca i cum i-ar fi fost fric c-i murdrete
minile. Remarc lipsa vreunei adrese n partea de sus a
hrtiei, care era scris la main. Citi:
Scumpe Sir Charles Fettisbury, inima dvs. ar fi
desigur, frnt dac unicul dvs. fiu, Basil, ar fi trimis la
munc silnic, pentru mai muli ani. i inevitabilul se
va ntmpla, dac pun poliia la curent cu activitatea lui
nocturn.
Dac vrei s renun s m duc la Scotland Yard navei dect s nserai notia urmtoare n coloanele
ziarului Times de Vineri: Accept propunerea dvs.,
Feltis Altminteri mi voi face datoria de bun cetean i
voi comunica autoritilor informaiile care le posed.
Aceast scrisoare grosolan era semnat: Pro Bono
Publico.
Basil repuse scrisoarea pe mas.

i ce vrei s faci? ntreb el.


Situaia mea la minister mi interzice de a face ziarele s
vorbeasc despre mine, copilul meu. Dar am impresia c
isprvile extraordinare ale acestui gentleman-sprgtor, care
se numete Vulturul Negru, a trebuit s suceasc minile la
muli oameni. Nu crezi i tu tot aa?
Fr nici o ndoial.
Sir Charles art spre scrisoarea care era n faa lui.
Crezi c ti ce semnificaie are?
Bietul nebun i imagineaz c sunt Vulturul Negru, i
spuse fiul su fr ezitare.
Ministrul se afund n fotoliul su.
Nu eti Vulturul Negru? ntreb el cu un ton foarte
natural.
Dumnezeule, Sir! exclama fiul sau. Ai aerul de a vorbi
serios. Trebuie sa descopr cine este antajistul i cu
permisiunea d-tale m voi duce cu aceast scrisoare la
Scotland Yard.
N-ai s te temi de nimic?
Fiul privi fizionomia fin i aristocrat a tatlui su.
Absolut nimic.
----------------------------------------------------------------------Cteva ore mai trziu. Basil regsi pe ceilali membrii ai
organizaiei Vulturului Negru, pe care-i convocase n graba.
Erau toi acolo, nelinitii, dar gata s acioneze.
i primir eful cu aplauze. Dac ar fi avut nevoie de
curaj, ultima lovitur a Vulturului Negru, n care arlatanul
Krijinowsky, le servi de stimulent.
Vulturul Negru surse prietenilor si.
Ei bine, copii mei, zise el cu vocea-i calm i sonor,
camaradul nostru Basil Fettisbury ne-a convocat astzi, cci
are s ne comunice ceva foarte important.

Fiul ministrului se ridic cu voeciune.


Domnule ef i camarazi, zise el i vorbele rsunau n
odaie, am simii c trebuia s ne ntrunim ast-sear, am
terminat eu Krijinowsky, dar acum trebuie s ne ocupm de
Newton-Smith. Acest celebru antajist pe care-l cunoatei
toi. ntr-un fel sau altul a ajuns s cread c eu sunt
Vulturul Negru.
Toi izbucnir n rs.
Dac l-ar fi pstrat pentru el acest fapt, n-ar fi avut nici
o important. Alaltieri, acest individ mi-a telefonat pentru ami fixa o ntlnire n Soho, la restaurantul Rimini, din Fleet
Street. M-am dus acolo i a ncercat s m intimideze
spunndu-mi c tia, din surs sigur, c eram Vulturul
Negru, i-am rs n nas i m-am dus direct la Scotland Yard.
Iat-ne ajuni la un punct delicat. L-a Scotland Yard l-am
vzut pe detectivul Forrest. Pentru un poliist nu este prea
prost. Aventura cu Shifter Clark i dduse bnuieli i-i
imagineaz c sunt Vulturul Negru. I-am pus o ntrebare
net, dar s-a mulumit numai s-mi surd. Nu mi-a plcut
acest surs deloc. Ieri, cnd m-am ntors acas l-am gsit pe
tatl meu cu o scrisoare de antaj. M-am ntrebat dac, din
ntmplare Forrest n-o fi ghicit adevrul. Azi dup amiaz
avea aerul unui om foarte sigur pe el.
Ce i-a spus? ntreb o voce.
Oh, m-a salutat i ev i-am zis: Bun ziua, inspectore.
Mi-a rspuns: Bun ziua, domnule Vultur Negru.
Poate are simul umorului?, replic un altul.
Asta-i foarte puin probabil, replic Fettisbury. Nu uitai
c este scoian. Acum, prietenii mei, am a v face o
propunere i v cer s-o luai n consideraie i dvs. domnule
ef, zise el ntorcndu-se spre Vulturul Negru. Nu putem ti
ce se petrece n creierul detectivului i nu tim n ce msur

ne suspecteaz Scotland Yardul. Acionm mai mult sau mai


puin n umbr. Dar pentru a ndeprta orice bnuial
asupra efului nostru v propun s joc rolul care-mi este
atribuit. Ei bine, domnule ef, pretind a v lua locul. Nu tiu
dac Forrest m va crede, dar asta ar putea deturna
bnuielile altora. i c Forrest bnuiete pe cineva sunt
sigur.
Vulturul Negru sri de pe scaunul lui.
Ce prere avei despre asta, prietenii mei? exclam el.
Probabil c nu-i dai seama ce semnific aceasta, Basil? i-i
apuc locotenentul de bra. Asta semnific o arestare, un
proces i dup aceea, munc silnic.
Dar dac Scotland Yardul are ntr-adevr bnuieli?
Ei bine, s presupunem c are. Trebuie, mai nti, s
gseasc dovezi. Nu, nu, Basil apreciez noble propuneri
tale, dar n-o pot accepta cu nici un pre. Nu-i aa, prieteni?
Toi l aprobar n cor.
Dar exclam Fettisbury.
Gndete-te la prul alb al tatlui tu. Gndete-te la
tnra fat pe care n-ai ntlnit-o, dar cu care va trebui s te
cstoreti ntr-o zi. Dar pentru c veni vorba de
nsurtoare
Vulturul Negru nu-i termin fraza, cci privindu-i
credincioii lui acolii, izbucni ntr-un rs contagios.
-----------------------------------------------------------------------Newton-Smith se trezi tresrind. n timp ce dormea, cineva
i aruncase n obraz o nitur de ap rece.
O voce calm i amenintoare i zise:
Scoal-te i mbrac-te!
Newton-Smith nelese c avea de-a face cu un duman.
Recptndu-i greu suflul, se aez n pat.
Camera era slab luminat, dar putu distinge un brbat al

crui obraz era ascuns de o masca de mtase neagra i care


era mbrcat cu un fel de rob lung i neagr, care se
asemna cu sutana unui preot.
Sunt Vulturul Negru! Servitorul d-tale! anun
mascatul. Este inutil s strigi. Firul telefonic a fost tiat i,
sub un motiv sau altul, toi locatarii acestei case au fost
chemai afar. Suntem singuri i cred c te vei arta
rezonabil, dragul meu antajist.
Ce vrei de la mine?
i-am spus. Scoal-te i mbrac-te. Restul poate s
atepte.
Nu eti dect un imprudent i un nebun, tinere,
rspunse Newton-Smith.
Omul ntinse braul drept n direcia lui. n mn avea un
revolver.
antajistul mai ezit. Ce voiau de la el? Unde trebuia s fie
dus? i de ce ar face-o? Temporiznd, mai avea poate o ans
foarte mic
Dar nu mai avu posibilitatea s reflecteze mai mult.
Remarcnd c victima lui nu se micase. Vulturul Negru se
duse pn la u, o deschise i doi oameni, mbrcai ca i el,
intrar.
Ducei-l aa cum e, porunci eful.
Cei doi noii venii se apropiar de prizonierul lor i i
puser un tampon pe nas. Drogul trebuia s fi fost puternic,
cci Newton-Smith i pierdu imediat cunotina.
----------------------------------------------------------------------Newton-Smith, trezindu-se, simi c-i era foarte frig.
Privind n jurul lui, vzu c era ntr-un grajd, luminat de
dou lanterne, pe peretele din dreapta. Auzi pe Vulturul
Negru spunndu-i:
Domnule Newton-Smith, pentru c ai fost att de dibaci

s scapi poliiei a trebuit s m amestec eu. Chiar n afar de


asociaia cu Krijinowsky, nu eti dect un scelerat i un
bandit. Nu trieti dect din crime. Storci bani bieilor diavoli
pe care-i terorizezi. Cel puin dac acetia ar avea inteligena
s se duc la poliie. Dar s m ntorc la ceea ce m
intereseaz Am aflat c ai ncercat s storci bani lui Sir
Charles Fettisbury, ministrul de rzboi, sub pretextul absurd
c ai dobndit dovada c fiul lui, Basil, este Vulturul Negru.
Este exact?
Prizonierul tremura.
Mi-o viei plti! strig el.
Vulturul Negrii ncepu s rd.
Ascultai asta, prietenilor Chiar acum, nu se poate
lepda de adevrata lui fire. Mereu acela antajist! Nu,
Newton-Smith. Nu o voi plti, continu el, am de cnd lucrez,
nu m-a fcut nimeni s pltesc. i d-ta nu vei face excepie.
Am fcut s fii adus aici. Pentru c nu eti dect un individ
respingtor. Vreau s sfreti cu aceasta activitate cci
altfel nainte de a termina, am aflat c ieri ai fost la dl.
Edmund Thursby. Ceea ce i-ai spus nu intr n convorbirea
noastr de astzi. Dar de dl. Thursby m voi ocupa n felul i
la timpul su i acum

CAP. XXIV
REPORTAJ SENZAIONAL
Benjamin Lowe, prim-redactorul lui Evening Sun, era
ntr-o dispoziie masacrant. Ochii i ardeau de rutate. n
timp ce privea omul pe care-l chemase n biroul su.
Speram, Frost, c vei arta oarecare nclinaie pentru
noua-i meserie, dar mi se pare c vei reui tot att de prost
n reportaj criminalist ca i n cronica monden.
Reporterul i rspunse printr-un surs.
Am reuit att de prost n cronica mondena?
Ochii primului redactor strlucir. Nu era obinuit ca
victimele lui s-i in piept. l suspectase, totdeauna pe
Gerald Frost de insubordonan. Dar acest calm, acest spirit
de replic, acest snge rece erau mai mult dect putea
suporta.
Dac nu vei descoperi identitatea Vulturului Negru voi fi
obligat s te concediez.
Reporterul se trnti pe scaun i-i privi superiorul.
De ce m priveti n felul acesta? ntreb Lowe. Pe care
acest examen l jena.
Am auzit adesea aceast expresie: Forma cea mai de
jos a speciei animale i privindu-v, domnule Lowe. Am
neles ce voia s se spun. Asta-i tot.
mi vei plti aceast injurie. tii cui i vorbeti?
Da. i tocmai de aceea am spus-o Cred ca sun
telefonul, zise el la momentul cnd ncepuse s se aud
soneria.
Lowe, care era crmiziu, lu receptorul.
Da! exclam el continund s-l priveasc pe Frost. Cinei acolo? Ce?
Gerald, care-l observa, vzu c o expresie de nencredere.

nlocuise mnia pe fizionomia lui.


Dar oricare ar fi fost sentimentele lui, Lowe nu-i pierduse
instinctul de gazetar. Lu un bloc i un creion i, continund
s asculte, i not cteva cuvinte.
Mulumesc, zise el n sfrit. Nu cred nimic din toate
acestea, dar oricum v mulumesc.
De ce o fi att de palid? se ntreba Frost. Ce i-a produs
aceast schimbare?
Lowe i muc buza inferioar.
Era Vulturul Negru! zise el.
Nu vorbi prostii, exclama reporterul. Cred c nu-i vei
imagina c un criminal cum este gentlemanul-sprgtor ar
risca s telefoneze redactorului unui ziar? i chiar dac ar fi
avut aceast poft n-ar fi ales pe o nulitate ca Benjamin Lowe
de la Evening Sun.
Cellalt nu se mic.
M-a ales, zise el, pentru c voia s joace o fest unui
tnr oarecare.
Frost rspunse printr-o cascad de rs.
i ai crezut asta? N-ai observat c cineva se rdea de dta? Vulturul Negru?
Lowe i consult notiele pe care le luase pe blocul su.
Te vei duce, ntovrit de un fotograf, pn la un sat
numit Pimsall, care este la patru mile de Reigate, n Surrey.
La vreo sut de yarzi de biseric, la dreapta, vei gsi un
grajd, n mijlocul unui cmp de napi. Cheia este ascuns sub
o piatr mare, plat. Vei deschide ua i n interiorul
grajdului vei gsi un om, cea mai recent victim a
Vulturului Negru. l vei chestiona. Asta este totul Frost,
zise el, n momentul n care reporterul se pregtea s plece
cu un surs incredul, dac nu-mi vei aduce un articol, vei fi
concediat imediat, pe motivul c ai euat complet n

reportajul criminalist
Frost aduse un articol i fotografii care ilustrar acest
articol. Specialitii din Fleet Street recunoscur c reportajul
din Sun era mai senzaional dect tot ceea ce se scrisese n
celelalte ziare, n anul precedent.
STUPEFIANTA NERUINARE A VULTURULUI NEGRU
AVENTURA UNUI LOCUITOR DIN MAYFAIR
SUNT UN ANTAJIST
Acestea erau titlurile reportajului urmtor:
Vulturul Negru merge din isprava n isprav, sau din
impruden n impruden. Nemulumit de succesele lui
ca gentleman-sprgtor, s-a fcut rpitor.
Povestea ultimei lui isprvi este mai extraordinar ca
nu import care ficiune.
Un locuitor din Mayfair, bine cunoscut, care este
ntlnit n toate locurile mondene ale Londrei i-a atras
dumnia celebrului criminal.
n mijlocul nopii, acest personaj celebru a fost trezit
i dus incontient afar din apartamentul su. Cnd i
reveni, se gsi n prezena unui om numai care-i spune,
verde, adevrul n faa.
Suntei un antajist i fiind antajist vei fi tratat ca
atare, i zise mascatul care pretindea a fi Vulturul
Negru.
i ncepu s scrie cu cerneal de China pe spatele
prizonierul ui su:
Sunt un antajist
M numesc Newton-Smith

El adug apoi c dac-i va relua activitatea sa


pedeapsa va fi mai sever i plec, lsndu-l pe
nefericitul dl. Newton Smith mbrcat astfel:
1) Un chilot de baie.
2) Ghete de golf.
3) Ciorapi de mtase (unul alb i unul negru).
4) Mnui.
5) O pereche de ctue.
Dac un reprezentant al lui Evening Sun nu ar fi
descoperit-o, victima Vulturului Negru ar fi putut
rmne mult vreme n grajdul prsit de la Pimsall
Surrey, unde o depusese rpitorul ei.
D. Newton-Smith a refuzat cu energie s fi intervievat,
dar Evening Sun trebuie s in seama de interesele
lui. A luat, de aceea, chiar i o fotografie a spatelui
prizonierului.
Fotografiile care vor fi gsite n acest articol i n
pagina a doua confirm istoria cea mai remarcabil pe
care a publicat-o vreodat un ziar londonez.

CAP. XXV
SOMNOROSUL
Era unul dintre cele mai mari baluri ale Londrei i
Cynthiei i era foarte greu sa se fofileze n marile saloane,
umplute de lume. Dup o or de cutri, se simi obosit i
decise s se opreasc puin. Altfel ar fi apucat-o migrena.
Acest gnd o fcu s surd imaginai-v un cronicar
monden care are migren.
Vrnd s i rcoreasc puin fruntea care-i ardea, Cynthia
se aplec pe balconul care ddea direct n Square.
Se credea singur, cnd auzi la stnga ei un opotit de
voci.
De unde putea veni? N-avea idee! Poate dintr-un salon mic,
care ddea pe acest balcon. l remarcase, ct cteva minute
mai nainte, pe cnd i fcea turul de inspecie.
Cu toate c prim redactorul lui Moon i spusese c
datoria ei profesional o autoriza s asculte la ui, se simi
puin jenat de vocile care parveneau la ea i ddu s plece.
ns exact n momentul cnd vru s se ntoarc n salon
inima i se strnse brusc. Vocea pe care o mai auzise de dou
ori, n mprejurri dramatice, vorbea pentru a treia oar. i
era vocea Vulturului Negru.
Cynthia i spunea c- poate i se pruse, c avea o mie de
anse s se i-i nelat, totui rmase s asculte.
Omul, oriicare ar fi fost, rspundea unei ntrebri.
El spunea:
M vei regsi n fumuarul cel mai mic, la ora 1. ntre
timp, sper, vei putea s-mi dai informaiile care le doresc.
Thursby i Horniblou vor veni mai trziu.
Vocea care i rspundea era nervoas.
Pentru numele lui Dumnezeu, nu fcea imprudene,

domnule ef. Afurisitul acela de poliist, Forrest, este aici


ast-sear, sub pretextul de a supraveghea hoii. Cred
C este pentru sprgtorii de prima clas. Poliistul
nostru este n cutarea fratelui su pierdut de mult timp:
Vulturul Negru i ar fi crud s se refuze aceast mic
plcere.
Dac v-ar auzi, acum, cineva!
Cynthia auzi un fel de trosnitur, ca i cum omul se
sculase de pe un scaun mpletit.
La ora 1, n fumoarul cel mic.
Cynthia fu obligat s se sprijine de balcon, s nu cad.
Era din ce n ce mai convins c omul care prsise odaia era
Vulturul Negru. Avea un timbru n voce, care nu putea fi
uitat dac l auzeai o dat. Omul acesta fcuse o asemenea
impresie asupra ei nct simea c nu-l va putea uita
niciodat. i aceast fascinaie termenul era exact se
datora nsui omului i nu legendei legat de numele i de
isprvile sale. Certitudinea aceasta o paraliza. inea n mna
ei destinul celebrului sprgtor. Nu trebuia s spun dect
un singur cuvnt, pentru a fi prins. Dac Forrest era n cas
n-avea dect s-l gseasc.
Chestiunea prezenta i o alii latur. Debuta n cariera ei
de gazetar. Printr-o loviturii miraculoas a hazardului.
Putea scrie un reportaj senzaional, unic, care ar face o
celebr i iar obliga pe Galtry, prim redactorul lui Moon, si dubleze salariul sptmnal. Cci aceasta se ntmpl, cel
puin aa i spusese Frost, atunci cnd reporter aducea o
veritabil exclusivitate. Desigur Gerald putuse s fi glumit.
Era att de greu s tii cnd vorbea serios.
Dar asta n-avea nici o importan. Faptul era c putea sa
scoat cea mai grozav poveste care a existat vreodat, ea o
simpl colri.

Dar, desigur, nu va face nimic. Dac ar trda pe Vulturul


Negru nu i-ar ierta-o niciodat tot restul vieii s-ar considera
ca o trdtoare. Va ncerca, totui, s descoper identitatea
Vulturului Negru
Inima i btea puternic, cnd aps pe clana uii de la
fumoar, nefcnd mai mult zgomot ca o fantom.
Mai nti crezuse c odaia era goal, dar n dat zri un
om. ntr-un fotoliu de piele. Dormea profund.
Cynthia nainta pe vrful picioarelor i-l examina. Era
Gerald Frost, De ce venise la bal? Ce cuta n aceast
camer? Surprinsese aceea? Convorbire ca i ea?
i puse mna pe umr. Gerald tresri, deschise ochii:
Gerry, ti s ii un secret, ntreb ea.
Rspunsul fu surprinztor:
Draga mea, rspunse el lundu-i minile, voi face ceea
ce mi ceri. Despre ce este vorba?
n cteva cuvinte, ea i explic de ce venise n micul
fumoar.
Cea mai mare parte din oameni sunt plecai, explic el
i cred c voi fi bnuit c supraveghez argintria. Dar dac
rmn aici este numai pentru a ti cine este Vulturul Negru.
Fata l privi.
Este straniu c te gseti aici, Gerry.
El rse scuturndu-i capul.
Nu prea. i vei nelege cnd i voi spune motivul, nc
nu i-am vorbit despre aceasta, pentru ca era confidenial.
n momentul acela, se deschise ua i se art figura unui
brbat.
Oh, scuzai-m, spuse o voce i ua se nchise.
i-am spus, Cynthia. C i-am ascuns ceva pentru c
era prea confidenial. Dar acum pot s-i mrturisesc c
Vulturul Negru este unul dintre prietenii mei.

Oh, Gerry!
Sper c aceast revelaie nu va face s-mi pierd tot
prestigiul de care m bucur n ochii ti.
Nu, desigur c nu. Ceea ce voiam s spun era c ai o
adevrat ans posednd un asemenea om ca prieten.
Frost ncepu s rd.
De aceea, am fcut acel reportaj asupra lui NewtonSmith, ieri diminea i de aceea m gsesc aici.
Atepi pe Vulturul Negru?
El ezita.
Da, ntr-o oarecare msur. Dar, dup cum vezi, am fost
teribil de obosit i am adormit. i mulumesc c ai venit,
draga mea.
Ce-i va spune Vulturul Negru? ntreb ea.
M va pune, poate, pe drumul unui reportaj bun.
Cynthia privi pendula de pe cmin.
Este unu i apte minute. El este n ntrziere, observ
ea. Crezi c va admite s stau i eu aici?
Desigur c da.
Toate acestea erau foarte ncurcate pentru ea i simea ca
ideile ncepeau s-i joace n cap. Lui Gerald Frost i se prea
normal s aibe o ntlnire n mijlocul nopii cu un criminal
care era prietenul sau.
Oh, scuzai-m
Era cineva care deschisese ua.
Nu putem rmne aici, Gerry, spuse ea.
De ce nu?
Vei fi luat drept
Ea se opri brusc.
Sau drept nite ndrgostii, insinua el rznd. Dac a
avea curajul Vulturului Negru, Cynthia, i-a spune
Fu rndul lui s se opreasc.

Fata se simi cuprins de o mare emoie. Dar nainte de a


putea rspunde, ua se deschise pentru a treia oar i intr
un om.
Ea l recunoscu pe detectivul Forrest, de la Scotland Yard.
Frost fu primul care vorbi.
Pe cuvntul meu, este btrnul nostru prieten de la
Scotland Yard. Cum i merge, inspectore?
Forrest nu rspunse imediat.
Mulumesc, domnule Frost. mi merge foarte bine. Bun
seara, miss Holbate, adug el.
Bun seara, domnule inspector, se auzi ea spunnd.
Ce facei la aceasta serata, ntreba Frost.
mi puneam aceia ntrebare, rspunse Forrest.
Ce misterios suntei ast sear, inspectore, exclam
Frost. Venisem aici, s capt informaii pentru ziarul meu i
d-ta nu vrei s-mi spui nimic. Spune-ne ai venit aici cu
sperana s-l prinzi pe Vulturul Negru?
Cynthia se simi sufocat. Detectivul i freca, gnditor
brbia.
Ce v face s credei aceasta, domnule Frost?
Este numai o presupunere de a mea. Cu puin mai
nainte, am surprins convorbirea a doi indivizi. Unul dintre ei
zicea: Detectivul Forrest de la Scotland Yard este prin
mprejurimi. L-am vzut n grdina de iarn. M ntreb ce
caut aici. Cellalt i rspunse; Este foarte simplu. Lordul
Bradney, inspectorul general, i-a spus c dac, ntr-o lun,
nu-l prinde pe Vulturul Negru va fi concediat. Este adevrat,
inspectare?
Poate.
Detectivul i scoase pipa din buzunar.
Venisem aici pentru a fuma linitit, zise el pentru a-i

explica prezena.
i eu ca s dorm linitit.
Atunci suntei, aici, n serviciu comandat, domnule
Frost.
Da. Am venit s recoltez ceva nouti pentru cronica
mea de mine diminea Dar v voi lsa s fumai pipe.
Vino, Cynthia!
Afar, fata l apuc de brat.
Nu nelegi ce se ntmpl? i opti ea.
Nu! Spune-mi-o, i replic el foarte serios.
Forrest te consider drept Vulturul Negru, exclam ea
nervoas.
Taci din gur, murmura el i ncepu s fac attea
strmbturi nct toate grijile ei se spulberaser i rse
mpreun cu el.
Detectivul Forrest, i aprinse gnditor pipa. Trgea cu
urechea i-i ncrunta sprncenele. Cynthia Holgate nu-l
vzuse, dar auzise, de pe balcon. ntreaga convorbire care
avusese loc n micul salon.
Crezuse c de ast-dat va pune mna pe omul su, dar a
trebuit s-i nfrneze nerbdarea sa vznd pe Cynthia
Holgate intrnd n fumoar.
Oare tnra fat fcea parte din banda Vulturului Negru?
Venise sa culeag informaii care i-ar fi servit gentlemanuluisprgtor? Forrest se gndi i la aceast posibilitate.
Chiar n dup masa aceleai zile, venise la Scotland Yard
un om cu cteva comunicri foarte interesante, pe care era
dispus s le vnd. Dup un examen atent al hrtiilor care le
aducea, trgul fusese ncheiat.

CAP. XXVI
SE FACE LUMINA
Forrest surse satisfcut, vznd c ua biroului se
deschide ncet. Thursby era cufundat n contemplarea hrtii,
lor care se gseau n faa lui. Cu toate c nervii trebuiau s-i
fie ncordai la maximum, nu ddu nici o atenie la apariia
nfricotoare care nchisese ua n urma ei i nainta spre el.
Acest brbat daca era un brbat purta o mbrcminte
curioas, care semna cu sutana unui preot. Toat figura i
era ascuns de o masc de mtase neagr. Avea,
deasemenea, mnui de mtase neagr i n mna dreapt
inea un revolver.
Ascuns n spatele unei draperii, Forrest auzi pe mascat
zicnd:
Am venit pentru greelile care le-ai fcut, domnule
Thursby.
Financiarul ridic capul eu surprindere.
Presupun ca suntei Vulturul Negru? zise el.
Da. Sunt Vulturul Negru. Vd c casa de bani este
deschis. Cu att mai bine. Aceasta mi va evita neplceri. Lam vzut pe poliistul Forrest prin mprejurimi, n noaptea
asta. Presupun c se afl undeva aici. Ei bine i art
revolverul su ar face mai bine s nu intervin.
Aceste cuvinte fur auzite nu numai de Forrest ci i de o
alt persoan, care riscase mult venind n aceast noapte
acolo.
Tonul Vulturului Negru deveni imperativ.
Acum, Thursby, ndeprteaz-te de mas. Te rog ns
repede cci nu am timp de pierdut.
Financiarul se ridic penibil i se duse s se sprijine de
peretele opus. Mascatul strnse repede, cu mna stng,

hrtiile care erau pe birou i se ndrept spre casa de bani.


n timp ce era ntors eu spatele. Forrest iei din
ascunztoarea sa.
Sus minile, Vulture Negru! comand el.
Mascatul se ntoarse repede.
Nu, nu trgea! Asta n-ar aduce dect o agravare a
cazului d-tale, l sftui detectivul. Am pus mna pe tine,
prietene i nimeni n-ar putea nega c nu mi-am dat
osteneal pentru a ajunge la acest rezultat.
Deodat, Thursby ddu un ipt. Pn aici se comportase
foarte bine i i jucase fidel rolul care i se dduse. Dar
vznd un al doilea om mascat care intra n camer simi c
pmntul i fuge de sub picioare.
Timp de o secund, Forrest l prsi din ochii pe Vulturul
Negru, dar imediat se ci. Cu o repeziciune surprinztoare,
acesta din urm se repezi i i ddu o lovitur de pumn, n
brbie i Forrest se cltin.
Fugi! nelegi? Fugi! strig din nou Vulturul Negru,
ndreptnd revolverul su n direcia uii.
Celalalt mascat refuz ns s mai asculte.
Forrest, care-i recptase echilibrul, sri la dumanul
su. Se ntreba, n acela timp, ce se ntmplase cu sergentul
Skapleton i cu ceilali trei poliiti. Le dduse ordine precise
i ar fi trebuit s fie aici. Bineneles dac nu Dar nu mai
avea timp pentru alte supoziii, cci trebuia s se apere.
Urm o lupt disperat, cnd o greeal a adversarului
su i ddu avantajul. Tocmai era pe cale s-l doboare
definitiv cnd, pe la spate, primi o lovitur grozav. Forele l
abandonar. Prin faa ochilor i trecu o perdea de cea.
Ddu drumul adversarului su i alunec pe podea.
Puin timp dup aceea cineva l duse afar din odaie, dar
el nu-i mai amintea nimic. Capul l durea grozav. n timp ce

continua s-l asculte pe sergentul Skapleton. Care-i fcea


raportul su.
Da, domnule. Vulturul Negru a fugit, dar nu va putea
ajunge prea departe. Casa este nconjurat de oamenii notri.
Totui, unul dintre mascai a fost prins, spuse artnd o
form ntins pe divan. Acesta trebuie s v fi dat lovitura de
revolver n cap Scoate-i masca, Winter, ordon el.
Omul care executase ordinul i detectivul Forrest ddur
un strigt de surpriz. Nu era brbat ci o tnr fat. Forrest
recunoscu pe Cynthia Holgate.
Da, spuse ea ncet, sunt Vulturul Negru. i ce ar trebuie
s facei este s m ducei n Scotland Yard.
Forrest i cut instinctiv, pipa.
Poate ai vrea s ne dai cteva amnunte. Dar v
previn, miss Holgate, c tot ceea ce vei spune ar putea fi
contra dvs.
M ateptam la asta. Am venit aici, ast sear, pentru a
avea dovada c Edmund Thursby se ocupa cu falificri. Este
un escroc. Mi-a furat ntreaga avere i pentru aceasta am
vrut s m rzbun.
Forrest i umpluse pipa.
Aa dar suntei Vulturul Negru? Ce surpriz frumoas!
Tonul lui era uor ironic.
Nu m credei?
n acest moment, fu mpins cu violen n camer Basil
Fettisbury, care se lupta cu violen cu trei poliiti.
Totui, l-am prins, inspectore, declar o voce
triumftoare.
Angus Forrest ar fi trebuit s sar de bucurie, dar privirea
lui trecea de la tnr la fat i de la ea la Basil. Avea un aer
foarte contrariat.
Cei doi prizonieri se priveau i ei, la rndul lor.

Cine este fata i ce caut aici? ntreb el.


Angus Forrest surse.
Pretinde a fi Vulturul Negru, replic el linitit.
Ce prostie! N-am vzut-o niciodat pn acum!
Te neleg bine, domnule Fettisbury, vrei s revendici un
drept la coroan.
i sunt gata s-o dovedesc.
C eti Vulturul Negru?
Desigur! i v ndoii de aceasta?
Forrest nu rspunse. Pentru un om care repurtase o
victorie att de strlucit nu prea prea satisfcut. Poate
lovitura pe cale i-o dduse tnra fat, la ceaf, era cauza.
Lordul Bradney privi cu severitate pe tnrul om care
intrase. Nu depindea dect de el sa-l trimeat la munc
silnic, pe mai muli ani.
Persiti s afirmi c eti gentlemanul-sprgtor, numit
Vulturul Negru?
Basil Fettisbury surse cu subneles.
Desigur. Cariera mea s-a sfrit acum. A putea chiar
s dau o socoteala exacta judectorului asupra sumelor
furate. Voi reclama casierului nostru registrul de socoteli i-i
voi aduce justiiei.
Avei intenia s-mi spunei numele tovarilor dvs.?
Fettisbury cltin din cap.
Cred c tii ea nu voi face aceasta, Sir. Dar, n schimb,
v voi vorbi de banda care jefuiete casele de la ar, dac
dorii.
Cum inspectorul aprob. El continu:
eful lor, un american, ne amenina, sigur ca am
refuzat propunerile lui i de aceea, deveni foarte amenintor.
Unde l-ai ntlnit?

A avut tupeul s revin la Heathlands ieri sear, cu o


parte din banda sa i dac tovarii mei n-ar fi fost att da
ocupai s-i fac s plece a fi putut scpa.
Lsnd s fie acuzat prietena dvs.?
Tnrul se roi.
Scuzai-m, Sir, rspunse el, dar ceea ce spunei este
odios.
Poate, dar este adevrat.
Nu este adevrat. V repet ceea ce i-am spus i lui
Forrest. Nu tiu de ce a venit ea la Heathlands, n aceast
deghizare ridicol. Nu face parte din banda noastr. Trebuie
s fie nebun pentru a pretinde contrariul i toat istoria
aceasta este absurd.
Totui, Fettisbury, insist inspectorul, tii foarte bine
cine este ea.
O recunosc, admise cellalt ndoielnic. tiu c se
numete Cynthia Holgate i c era ntlnit n lumea cea
buna, pn n ziua cnd i-a pierdut averea.
Asta-i tot ce tii?
Este tot, domnule.
Vrei s spunei c este tot ct vrei sa ne zicei?
Gndii ce vrei.
Foarte bine.
Lordul Bradney suspin.
Vei nelege c trebuie s-mi fac datoria.
Desigur.
Dup ce iei tnrul, lordul rmase fr s fac aici o
micare ca un om n prada unei mari neliniti.
Cineva btu la ua.
Intr!
Era detectivul Forrest.
Cineva cere s vorbeasc cu dvs., Sir. Tocmai am avut o

convorbire cu aceast persoan, dar acum dorete s


vorbeasc cu dvs.
Foarte bine. l voi primi, dar singur.
neleg, zise Forrest.
Dou minute mai trziu fu introdus vizitatorul.
Dl. Gerald Frost, anun Forrest.
Noul venit atept pn se nchise ua i zise oarecum
ezitnd:
Sunt reporter la Evening Sun, Sir. Am aflat c, n
curnd, va fi dat o comunicare presei i n consecin
publicului, asupra arestrii criminalului care-i d numele
de Vulturul Negru. Este exact?
De ce ai vrut s m vedei personal? ntreb Lordul
Bradney.
Prea mai btrn cu zece ani.
Pentru a mpiedeca o mare nedreptate, Sir. Basil
Fettisbury a luat pe umerii si o responsabilitate pe care nu
are dreptul s-o poarte. Pretinde a fi Vulturul Negru ceea ce,
desigur, este absurd. ncearc s-l acopere pe adevratul
criminal.
Lordul Bradney i aprinse o igar, cu o mn care-i
tremura.
Cine este adevratul criminal?
Cum Forrest este convins c-l cunoate, presupun c va comunicat credina lui.
Nu sunt pus aici pentru a rspunde la ntrebrile dvs.
V cer iertare, Sir. Dar, cred, vei nelege c-mi este
imposibil de a-i permite lui Fettisbury s se comporte aa
cum o face. Am venit s v spun adevrul.
Asupra Vulturului Negru?
Asupra mea, ceea ce nseamn cam tot aia.
Inspectorul avu un spasm nervos deasupra ochiului stng.

Atunci Forrest nu se nelase?


Reporterul ridic din umeri.
Scoianul acesta i cunoate meseria. Nu numai c a
identificat butonul de manet pe care-l purtam la
Krijinowsky, dar a descoperit i codul de care m serveam
pentru a comunica cu amicii mei. Asta l-a adus noaptea
trecut la Heathlands. Cum nu voiam s fiu vzut prea des
cu aceleai persoane, mi nseram mesajele n cronica mea
din Evening Sun.
Era foarte ingenios, aprob inspectorul sef.
n sfrit, era un truc care ne-a servit. Sper c nu v
deranjez, adug el.
Doresc s ascult toat povestea dvs., zise lordul Bradley.
A vrea mai ales s tiu de ce ai ntreprins aceast
activitate?
La nceput era vorba numai de farse. Nu deveni ceva
serios dect mult mai trziu. Lsai-m s v explic.
Gndeam c legea, ceea ce semnific, deasemenea i poliia,
nu era dect o glum proast. Ddea ase luni de nchisoare
unei biete fete care nu avea cu ce s plteasc dejunul, dar
lsa n libertate bandiii, antajitii, etc Cred c nu este
necesar s i enumr pe toi Civa prieteni, desigur nu v
voi da numele lor, mi se alturar. i ceea ce la nceput nu
era dect o distracie deveni o asociaie foarte serioas. Ne
erijam n aprtori ai legii i ai dreptului. Bineneles riscul
ne atrgea. Numii-o, dac vrei Aventur.
Ai fost la Heathlands noaptea trecut? ntreb Lordul
Bradney.
Nu. Eram la Mount Street. Crezusem c Thursby
depusese acolo hrtiile lui cele mai importante i chiar aa a
fost. Iat unele dintre ele, Thursby conspira cu Horniblou
pentru a fabrica falsuri relative la Creditul Municipal din

Swiford. Vei gsi aici toate probele necesare.


i art nite hrtii ne care le depuse pe birou.
Fettisbury era mna mea dreapt sau. Daca vrei,
locotenentul meu. Dar ast-noapte n-a ascultat de ordinele
mele. A vrut s-mi dea un alibi i a nfruntat riscul n locul
meu Am uitat s v spun c Horniblou este bancrutar i de
aceea a ncercat aceast ultim lovitur.
Am impresia c ai avut un Stat Major excelent, zise
inspectorul ef.
Sunt de acord c serviciul de informaii nu era ru.
Pot s v mrturisesc, bineneles ntre noi. C v-am
vrut binele mult vreme.
Mulumesc, Sir. Am aflat c Newton-Smith a fost ucis
ast noapte.
De Krijinowsky. Rusul a fost arestat la Cherstev, n
primele ore ale dimineii. Se pare c nu mai este n minile
lui. Mormie continuu cuvinte referitoare la o spnzurtoare
i la un cristal Nu-i aa c v-ai ocupat de el pentru c ai
gsit poliia neputincioas?
Nu neputincioas, Sir. Forrest a dovedii contrariul. Dar
legile dvs. sunt prea elastice. i apoi n aciunea noastr era
i sport.
Da, zise lordul Bradley. Tinereei i-a plcut totdeauna
aventura.
Apoi continu:
Mai era deasemenea i un alt motiv
Murmur dou cuvinte, care le mai spusese i nainte, de
ast dat ns mai clare.
Tnrul pli.
Nu va neleg prea bine, Sir.
Frost ncepu s strng hrtiile care erau pe masa i
ncepu s le pun n geant.

O tiu, Sir. Dar am uitat ceva. Am venit aici cu dou


obiective. nti de a m preda dvs. i al doilea de a face un
trg. Sper c n-ai comunicat nc nimic presei?
Absolut nimic. Am dai instruciuni formale n acest
sens.
Bine. Acum iat propunerea mea: V dau aceste hrtii,
ns cu o condiie: Basil Fettisbury i Cynthia Holgate
Trebuie s fie lsai liberi. Credei c ar fi posibil c aceast
fat s aibe ceva comun cu Vulturul Negru?
A fost gsit ia Heathlands narmat cu un revolver i
mbrcat cu uniforma dvs.
Asta nu dovedete nimic, rspunse tnrul cu manie. A
avut ideea absurd el ridic din umeri dar la ce bun s
discutm de acesta!
ntre timp repusese hrtiile n geant.
Atept, Sir, zise el cu nerbdare.
Lordul. Bradley i art un scaun. Apoi reflecta timp de
dou minute.
Accept propunerea dvs.. Frost, zise el. i acum el se
afund confortabil n fotoliul su ce vrst avei?
32 de ani, Sir.
i eu am 59. Sunt muli ani de atunci. Eram nc tnr
i fui trimis ntr-o misiune, n Majorca. Acolo fcui cunotina
unei americance extrem de frumoas.
Este necesar s-mi povestii toate acestea? ntreb
tnrul.
Cred c da. Te rog las-m s termin. Aceast tnra se
numea Margaret Frost Viddemer i ne ndrgostirm unul de
altul. Telegrafiai tatlui meu pentru a-i cere autorizaia de a
ne cstori. Tatl meu ns refuz, deoarece fata era artist.
nelegeam c cariera mea ar fi fost sfrit dac ne-am fi
cstorit. Dar vocea i se fcu foarte joas i foarte trist

m cstori cu Margaret Viddemer i trirm mpreun trei


luni de fericire suprem. Apoi m ntorsei acas, lsndu-mi
soia s se ntoarc pe scen, la New York. Ea venise n Major
ca n convalesceni, n urma unei grave operaii. Ne-am
neles c de ndat ce voi putea s prsesc regimentul, o s
viu s-o regsesc la New York. Nu-mi ceruse acest, sacrificiu,
dar eu fusesem acela care insistam a-l face. Vezi, deci, n ce
msur eram amorezat. n ochii mei nu mai exista nimic
altceva n lume. M mulumi s surd n faa mniei tatlui
meu cnd i mrturisisem adevrul. Nu te vei rentoarce
niciodat la New York, zise el. Sau duc o vei face, nu vei fi
dect un biet imbecil. Avea dreptate, continua lordul Bradley.
Nu m-am ntors n America. n ciuda dragostei care o aveam
pentru ea, fui la. l ascultai pe tatl meu i mai rmsei cel
puin un an n Anglia. Telegrafiai soiei mele. Dar ea
dobndea un dobndea un succes mare pe Broadway i nu
voi s vin s m regseasc. A fi trebuit s-mi in
promisiunea i s m fi dus eu la ea Atunci cnd fu prea
trziu, aflai c soia mea era moart. Abia mult mai trziu
tiui c murise dnd natere unui biat, fiul meu. Asta am
aflat-o de foarte puin vreme.
Lordul Bradney se opri ceva mai mult i adug:
Exact o tiu de 15 zile.
i cnd s-au ntmplat toate acestea?
Acum 32 de ani.
E mult timp de atunci, Sir.
Da foarte mult timp. Cred ca ai neles, Gerald, c eu,
unt tatl tu? zise inspectorul cu o voce joas. Ne regsim
ntr-o situaie ntr-adevr curioas, continu el dup o
secund de tcere. Un om, care-i zice criminal, vine s se
predea poliiei, iar eu, comisarul de poliie, sunt acela care
simt c trebuie s fiu iertat. De cnd tii c sunt tatl tu?

De 20 de ani.
Lordul Bradney i privi fiul. n timpul acesta, Gerald, se
prepara pentru cele care trebuiau s urmeze. Apoi, cu o
expresie de uurare, inspectorul continu:
Copilul meu, nu vor exista urmri. Hrtiile pe care le-ai
luat din casa lui Thursby sunt de o importan att de mare
nct procurorul general va accepta s treac cu buretele
peste toate msurile care ar putea fi luate mpotriva ta i
acum s uitm toate, conchise el ntinzndu-i mna.

CAP. XXVII
ULTIMUL MESAJ
Dar de ce dracu te-ai expus acestui risc?
Gerald Frost era suprat i interlocutoarea sa se mira.
Cynthia Holgate, care venea de-a dreptul din nchisoare,
dar care dup ce fcuse o baie prea tot att de proaspt
ca i cum ar fi venit de la un garden-party, i surse cu un
aer fericit.
Inutil s te mai superi, spuse ea. Simt c am avut
perfect dreptate s m duc seara trecut, la Heathlands.
De unde ai putut ti c am intenia s m duc acolo?
Cnd am ncercat s-i telefonez la Birmingham i cnd
am aflat ca nu eti la hotel, am decretat ca un gazetar bun
Mulumesc!
Trebuie s aibe o scuz valabil pentru a-i neglija
lucrul su. Pe urm am citit c Thursby organiza o mare
reuniune i am fcut o legtur ntre aceste dou fapte.
Intuiie feminin, dar continu.
Am avut, desigur, dificulti. A trebuit s sparg un
geam, ca s pot intra.
i revolverul?
Era al tatlui meu. Nu era ns ncurcat.
Din fericire!
Eram dezolat c a trebuit s-l lovesc pe srmanul
poliist, dar vei nelege c voiam s ncerc s te salvez. De
aceea, am trit attea ore cu masca acea oribil i cu sutana
de preot.
Te rog, miss Holgate, nu critica uniforma ordinului
Vulturului Negru.
Ochii ei implorau clemen.
i cer iertare, domnule Frost.

Nu este suficient s ceri iertare.


i se aplec pentru a o mbria.
i aduci aminte de primul srut? Era n noaptea cnd
m-ai smuls acelui teribil Krijinowsky. Desigur, de mult timp
tiam c eti Vulturul Negru.
Ce spui? ntreb Frost cu mirare. i cum ai tiut-o?
Vocile erau diferite. Dar asta n-avea importan. De
mult am descoperit c te prefceai c chioptezi.
Acest rspuns nu m satisface n ntregime, miss
Holgate.
Obrajii lui se mpurpurar.
Nu eti dect un mare prost! Te iubeam i o femeie are
totdeauna un fel de al doilea sim al vederii pentru omul pe
care-l iubete. Era suficient.
Frost nu mai ntreb nimic i o lu n brae.
Mai a rmas totui ceva, zise Cynthia ceva mai trziu.
Da?
De ce n-ai avut ncredere n mine?
Eti cea mai minunat dintre toate creaturile umane i
cea mai uimitoare.
Te rog
Nu voiam s te antrenez n aventura mea. Mai ai i alte
ntrebri de pus?
Multe. Nottley i ajuta cnd erai Vulturul Negru?
Te cred. Era secretarul i casierul nostru. Putea s ne
dea sfatul su asupra diferitelor chestiuni de drept. Adu-i
aminte c fusese funcionar la un notar. Dar pentru c
discutm de funcionari de notari, ce face prietenul tu
Wyatt?
A gsit un serviciu ntr-o cas mare din Norfolk Street
Strand, la Tabor i Tabor.
Bravul om! Nu-i aa c i-a dat un document privitor la

Thursby?
Da.
Cynthia se duse s-l caute ntr-un sertar i-l art:
Vei face ce-i voi cere sau te ruinez.

E. T.

Vroiam s fiu sigur c acest bilet fusese scris de Thursby


lui Otterway. De-aceea acceptasem oferta lui.
Te iert c nu ai ascultat pe viitorul tu so.
Oh, dar
Ne vom cstori la Caxton Hall, peste cincisprezece zile,
spuse el autoritar. Vei avea deci timp s-i prepari trusoul
Am uitat s-i spun c mi-am schimbat ocupaia. Inspectorul
ef al poliiei mitropolitane Dumnezeu s-l binecuvnteze
a fost att de ncntat de flerul meu n goana dup criminali,
nct mi-a oferit un post Oh, ca s nu uit, noaptea trecut,
am reluat din casa de bani a lui Thursby averea care i-a
furat-o.
Pot s-o accept?
Dac nu o vrei, o voi cheltui singur n localuri ru
famate. M-am gndit s adaug la ea cele 5000 de lire pe care
le-a oferit Thursby pentru arestarea Vulturului Negru, dar nam vrut s fiu prea sever cu el. I-am pricinuit destule
suprri zilele astea.
A doua zi Morning Moon publica n prima pagin:
PENTRU TOI ACEI CARE POT FI INTERESAI N
ACEASTA:

Circumstanele m oblig sa plec. Datorit


curtoaziei redactorului de la Morning Moon, anun
lumii ntregi c m retrag din afaceri.
Am alte, ocupaii. Mai agreabile.
VULTURUL NEGRU