Sunteți pe pagina 1din 453

LORETTA CHASE

Traducere din limba


Oana Butta

englez

Prolog

Londra, toamn trzie, 1817


Onorabilul Edward Junius Carsington, conte de
Hargate, avea cinci fii, deci cu doi mai muli dect ar fi avut
nevoie. Providena - cu ajutorul soiei sale - l binecuvntase
de la nceput cu un motenitor n putere i un al doilea fiu
la fel de sntos, aa c ar fi preferat ca urmtorii trei copii
s fie fete.
Asta fiindc, spre deosebire de ali aristocrai, lordul
detesta
ideea c ar putea ajunge dator. Toat lumea tia c fiii, mai
ales
cei
ai unui nobil, erau groaznic de costisitori.
Fiicele nobililor aveau nevoie de o educaie modest,
care
putea fi la fel de bine oferit i acas. Bieii, n schimb,
trebuiau
trimii la coala public, apoi la universitate.
Fetele nu cauzau probleme pentru care tatl lor trebuia
s
plteasc o sum enorm ca s le rezolve. Bieii nu fceau
altceva
dect s creeze probleme, asta dac nu-i ineai n les,
ceea
ce
nu
era prea practic.
Cel puin bieii lui Lord Hargate aa erau. Cu toii
moteniser frumuseea, vitalitatea i ncpnarea de la ambii lor
prini,
aa c intrau n bucluc cu o regularitate deprimant.
Ca s nu mai spunem c nu costa prea mult s-i
mrii
o
fiic,
i nc de tnr, i s i-o pasezi soului ei.
Dar fiii... Ei bine, una peste alta, nobilul lor tat trebuia
fie
s
le cumpere poziii - n guvern, n biseric sau n armat - fie

s
le
gseasc soii avute.
n ultimii cinci ani, cei doi fii mai mari ai lui Lord
Hargate
se achitaser de datoria de a se nsura. Contele era deci
liber
s
se
concentreze asupra celui de-al treilea fiu al su, o Problem
Imposibil de Rezolvat de douzeci i nou de ani ncoace Onorabilul
Alistair Carsington, cel de-al treilea fiu al su.
Nu c tatl su nu se gndea mereu la Alistair. Nu,
Alistair
era
prezent n gndurile sale zi dup zi, sub forma facturilor de
la
negustori i meseriai.
-A putea s-mi cumpr o flot ntreag cu ct cheltuie
Alistair pe croitor, cizmar, plrier, mnuer i negustori - ca s
nu
mai vorbesc de spltorese, de vnztorii de vin i trie, de
buctari i aa mai departe, i se plnse lordul soiei sale ntr-o
sear,
ntinzndu-se n pat alturi de ea.
Lady Hargate i ls cartea deoparte i se ntoarse
spre
soul
su. Contesa era brunet, trupe, mai degrab chipe
dect
frumoas, cu ochi negri i strlucitori, un nas intimidant i o
brbie
puternic. Doi dintre fiii si i semnau.
Fiul al treilea semna cu tatl su. Ambii erau nali i
slabi;
contele nu era mai gras acum dect fusese la vrsta lui
Alistair.
Aveau acelai profil acvilin i aceiai ochi cu pleoape grele,
dei
cei
ai contelui erau mai degrab cprui dect aurii, i aveau
mai
multe
riduri n jur. La fel, prul castaniu al tatlui avea mai multe
fire
ar-

gintii. Vocea lor era groas, aa cum i se potrivea unui


Carsington,
iar cnd aveau vreun sentiment puternic - fie c era pozitiv,
fie
negativ - se transforma ntr-un mrit.
Lord Hargate mria chiar acum.
-Trebuie s pui piciorul n prag, Ned, spuse Lady
Hargate.
Lordul se ntoarse spre ea, cu sprncenele ridicate.
-Da, in minte ce i-am spus anul trecut, continu
contesa.
i-am spus c Alistair se preocup prea mult de felul n care
arat
fiindc se simte prost deoarece chiopteaz. i-am spus c
trebuie s avem rbdare. Dar au trecut mai mult de doi ani de
cnd
s-a
ntors de pe continent i nu pare s vrea s se schimbe. Nu-i
pas
de nimic, se pare, n afar de haine.
-Nu mi-am imaginat vreodat c va veni ziua n care
ne
vom
face probleme fiindc Alistair nu mai umbl dup femei,
spuse
Lord Hargate, ncruntndu-se.
-Trebuie s faci ceva, Ned.
-A face, dac a ti ce.
-Prostii! spuse ea. Dac te descurci cu copiii regelui - i
cu
netoii din Camera Comunelor - atunci te poi descurca i cu
propriul fiu. Te gndeti tu la ceva, sunt sigur. Dar te implor s
te
grbeti, domnule.
O sptmn mai trziu, Alistair Carsington sttea
lng
fereastra din biroul lui Lord Hargate, unde fusese chemat,
citind
un document lung. Documentul era de fapt o list pe care
tatl su o intitulase Episoade de prostie", plus costul lor n
lire,

ilingi i penny.
Dup standardele unora, lista aventurilor lui Alistair
era
scurt. Pe de alt parte, nivelul de prostie i de notorietate
era mult peste medie, dup cum tia i el nsui. Nu avea
nevoie
de list ca s-i aduc aminte. Se ndrgostea repede,
profund
i dezastruos.
De exemplu:
Cnd avea paisprezece ani se ndrgostise de Clara,
fiica
blond, cu obraji trandafirii, a unui ngrijitor de la Eton. Alistair o
urmase peste tot, ca un celu, i i cheltuise toi banii
cumprndu-i dulciuri i gablonuri. ntr-o bun zi, un rival gelos un
tnr din vecini - spusese ceva jignitor. Disputa trecuse
repede
de la insulte la lovituri. In jurul lor se strnsese o mulime.
Btaia
dintre colegii lui Alistair i un grup de steni se terminase cu
dou
nasuri rupte, ase dini scoi, o comoie minor i distrugeri
nsemnate. Clara plnsese de mila rivalului nvins i l fcuse
brut" pe Alistair. Cu inima frnt, lui Alistair nu-i psase c
putea
fi exmatriculat i acuzat de atac, de tulburarea linitii
publice,
de
incitare la revolt i de distrugere. Lord Hargate fusese n
schimb
obligat s-i pese i pltise din buzunarul lui totul.
La aisprezece ani, Alistair se ndrgostise de Verena,
pe
care
o
ntlnise n vacana de var. Prinii ei erau credincioi i
strici,
aa c Verena citea romane de dragoste n secret i
comunica
cu
Alistair prin oapte grbite i scrisori clandestine. ntr-o
sear,

dup cum se neleseser, Alistair se furiase pn la casa


ei
i
i aruncase cteva pietricele n geamul de la dormitor. Se
gndise c va avea parte de variaiune pe tema scenei balconului
din
Romeo i Julieta, dar Verena avea alte planuri. Aruncase o
valiz pe geam, apoi coborse pe o funie de cearafuri
nnodate.
Nu mai voia s fie prizoniera prinilor ei. Voia s fug cu
Alistair.
Fericit s salveze o domnioar, Alistair nu-i fcuse griji
pentru
bani, transport, hoteluri i aa mai departe, ci fusese
imediat
de
acord. Fuseser prini nainte s treac n inutul alturat.
Prinii ei fuseser scandalizai; voiser ca Alistair s fie judecat
pentru
rpire i dus n Australia. Dup ce aranjase lucrurile, Lord
Hargate i spusese fiului su s-i gseasc o femeie uoar i
s
nu
se
mai lege de fecioare din nalta societate.
La aptesprezece ani fusese Kitty. Era ucenica unei
croitorese
i avea ochi albatri i enormi. Alistair nvase de la ea,
printre
alte lucruri, aspectele delicate ale modei pentru doamne i
domnioare. La un moment dat, o aristocrat geloas se
plnsese
de
Kitty, iar fata i pierduse postul; scandalizat, Alistair
publicase
un pamflet despre aceast nedreptate. Aristocrata l dduse
n
judecat pentru calomnie, iar croitoreasa pentru defimare
i
pentru c-i pierduse clienta. Lord Hargate fcuse ce fcuse
i pn atunci.
La nousprezece ani fusese Gemma, o modist

cochet.
Intr-o
bun zi, poteraii le opriser trsura n drum spre un sat
idilic
i
gsiser nite obiecte furate n cuferele Gemmei. Gemma
susinuse c rivalele ei geloase puseser la cale o nscenare, iar
Alistair
o crezuse. Discursul lui pasional despre conspiraii i
funcionari
corupi strnsese o ntreag mulime, care se revoltase
apoi,
cum
fceau mulimile de obicei. Adunarea fusese declarat
ilegal,
iar
Alistair fusese arestat mpreun cu iubita lui hoa. Lord
Hargate
i salvase fiul nc o dat.
La douzeci i unu de ani fusese Aimee, o balerin din
Frana
care transformase apartamentul modest de burlac al lui
Alistair
ntr-un loc elegant i atrgtor. Petrecerile lor deveniser
faimoase n lumea aproape-bun din Londra. Fiindc Aimee avea
gusturi
asemntoare cu rposata Maria-Antoaneta, iar Alistair nici
nu
visa s-i refuze ceva, ajunsese la un pas de nchisoarea
datornicilor. Contele pltise datoria astronomic, i gsise lui Aimee
un
loc
ntr-o trup ambulant de balet i i spusese lui Alistair c
venise
timpul s-i formeze un anturaj de oameni respectabili i s
nu
se
mai dea n spectacol.
La douzeci i trei de ani fusese Lady Thurlow, prima i
singura amant mritat a lui Alistair. n nalta societate,
adulterul
se consuma discret, pentru ca reputaia doamnei n cauz
s
nu
aib de suferit, iar soul ei s nu fie nevoit s se implice n

dueluri
sau divoruri costisitoare. Dar Alistair nu-i putuse ascunde
sentimentele, aa c doamna se vzuse nevoit s ncheie
relaia.
Din
nefericire, un servitor furase scrisorile de dragoste ale lui
Alistair
i ameninase s le publice. Pentru a-i proteja iubita
doamn
de
scandal i de un so scandalizat, Alistair, care nu avea cum
s
fac
rost de rscumprarea enorm care i se ceruse, trebuise si
cear
din nou ajutor tatlui su.
La douzeci i apte de ani, Alistair fcuse cea mai
mare
prostie
de pn atunci. Judith Gilford era singura fiic a unui vduv
bogat, care fusese ridicat recent la rangul de cavaler. Judith
apruse
n viaa lui Alistair la nceputul lui 1815. n scurt timp,
Alistair
i
anihilase toi rivalii, iar n luna februarie fusese anunat
logodna
lor. n martie, Alistair era deja n purgatoriu.
n public, logodnica lui era drgu s o priveti i
fermectoare
dac stteai de vorb cu ea. Cnd erau singuri ns, fie se
posomora, fie fcea scandal ori de cte ori nu primea exact ce voia
i
cnd
voia. Voia s fie mereu n centrul ateniei. Se simea jignit
din
te
miri ce, dar nu ezita s jigneasc ea pe alii. Cu familia i
prietenii
era rutcioas, i prigonea servitorii i izbucnea n crize de
isterie cnd cineva ncerca s o liniteasc sau s o tempereze.
Aa c, n martie, Alistair era disperat fiindc nu se
cuvenea
ca un gentleman s rup logodna. Din moment ce nici
Judith
nu

era dispus s o fac, Alistair nu-i dorea dect s-l calce o


trsur
sau s fie aruncat n Tamisa ori njunghiat de vreun bandit.
ntr-o sear, n timp ce se ndrepta spre un cartier dubios,
unde
era
foarte posibil s aib parte de o moarte violent, Alistair
ajunsese
cumva - nc nu era sigur cum - n braele calde ale unei
curtezane voluptuoase pe nume Helen Waters.
Alistair se ndrgostise nebunete nc o dat i czuse
din
nou
n pcatul indiscreiei. Judith aflase, fcuse un scandal crunt
n
public i l ameninase c l d n judecat. Brfitorii erau
ncntai. Lord Hargate, dimpotriv. Pn s-i dea seama ce se
petrece, Alistair ajunsese pe o corabie care se ndrepta spre
continent.
Chiar la timp pentru Waterloo. Iar lista se ncheia aici.
Alistair chiopt de la fereastr, cu obrajii arznd, i
ls
hrtiile pe biroul tatlui su, care l urmrea cu atenie.
Cu o nonalan pe care nu o simea de fapt, Alistair
spuse:
-Nu merit nimic fiindc n-am mai clcat strmb din
primvara lui 1815?
- N-ai fcut nimic fiindc ai fost la pat aproape tot
timpul,
spuse Lord Hargate. Dar negustorii mi trimit factur dup
factur.
Nici nu mai tiu ce-ar fi mai ru, dar cu ct cheltui pe
haine,
ai
putea s ii un harem ntreg de trfe franuzoaice.
Alistair nu avea cum s protesteze; dintotdeauna
fusese
preocupat de hainele lui. Poate c n ultima vreme se preocupa
chiar
mai mult de felul n care arta fa de cum fusese nainte.

Poate
c astfel nu se mai gndea la alte lucruri. De exemplu,
cincisprezece iunie, ziua i noaptea pe care nu i le putea aminti.
Waterloo
rmsese nceoat n mintea lui. Se prefcea c nu-i mai
aduce
aminte, la fel cum se prefcea i c nu observase diferena
de
cnd
venise acas: idolatria care il fcea s moar de ruine,
mila
care
l nfuria.
Se for s nu se mai gndeasc la asta i se ncrunt
descoperind o scam pe mneca hainei. Rezist tentaiei de a o
da
la
o
parte. Ar fi prut un gest nelinitit. ncepuse s transpire,
dar
nu
se vedea. nc. Se rug ca tatl lui s termine nainte s-i
mbibe
earfa cu sudoare.
- Detest s-i vorbesc de bani, spuse tatl su. E
vulgar.
Din
nefericire, nici nu mai pot evita subiectul. Dac vrei s le
toci
motenirea frailor ti mai mici, atunci n-ai dect.
Alistair i privi tatl, care l urmrea cu ochii
ntredeschii.
-Fraii mei? De ce...
Se opri, fiindc Lord Hargate ncepea s zmbeasc
uor.
Ah, acel zmbet nu prevestea niciodat ceva bun.
-D-mi voie s-i explic, spuse Lord Hargate.
-Am timp pn pe nti mai, i spuse Alistair prietenului
su,
Lord Gordmor, n aceeai dup-amiaz. Ai auzit vreodat
ceva
att de diabolic?
Ajunsese cnd fostul su camarad de arme tocmai se
mbrca.
Gordmor vzuse expresia de pe faa lui Alistair i i
concediase

imediat servitorul. Odat rmai singuri, Alistair i povestise


ntlnirea cu tatl su din acea diminea.
Spre deosebire de ali aristocrai, vicontele era perfect
capabil
s se mbrace singur, ceea ce i fcu ct timp oaspetele lui
vorbi.
Acum, vicontele sttea n faa oglinzii, legndu-i
lavaliera.
Din moment ce procesul implica nu doar un nod perfect, ci
i
ca fiecare cut s fie aranjat exact, era nevoie de regul
de
vreo
jumtate de duzin de lavaliere de bumbac apretat pentru a
obine un rezultat perfect.
Alistair rmase la fereastra garderobei, privind scena.
Din
acea
diminea nu se mai simea prea atras de aranjatul
lavalierelor.
-Tatl tu e un mister pentru mine, spuse Gordmor.
-Mi-a spus s m nsor cu o femeie bogat, Gordy. i
vine
s
crezi? Dup tot ce am ptimit cu Judith?
Gordmor l avertiza mereu pe Alistair s aib grij. Nu
avea
frai sau surori, aa c nu tia cum era s mpart
afeciunea
i atenia prinilor si cu alii, i avea tendina s fie
rsfat
i
indisciplinat.
Acum ns spuse doar:
-Trebuie s existe mcar o singur motenitoare n
toat
Anglia care n-are faa ptrat sau temperamentul gunos.
-Nu conteaz, spuse Alistair. Nici prin gnd nu-mi trece
s
m cstoresc pn nu m vd ajuns la btrnee: la
patruzeci
i
cinci... nu, i mai bine, la cincizeci i cinci de ani. Altfel voi
comite
din nou cine tie ce greeal care va duce la o catastrof,

iar
apoi
nu voi avea de ales dect s triesc cu asta toat viaa.
-Ai avut pur i simplu ghinion cu femeile, spusese
Gordy.
- Nu, e o tar fatal de caracter, spuse Alistair,
cltinnd
din
cap. M ndrgostesc mult prea uor, i de fiecare dat de
femeia
nepotrivit, iar apoi dezastrul se ine scai de mine. M
ntreb
de
ce tata nu-mi alege pur i simplu o nevast bogat. Sunt
sigur
c
e n stare s judece mai bine dect mine.
Dei nici asta nu l-ar fi fcut fericit, iar Alistair tia
asta.
Nu avea nimic de oferit viitoarei sale soii. Era suficient de
grav
c
tria din banii tatlui su. Dar s depind de o soie, s se
simt
ostatic n familia ei... Ideea l fcu s se nfioare. tia c ali
fii
mai
mici se cstoreau cu femei bogate i nimeni nu le reproa
asta.
Era perfect acceptabil. Dar nu-i putea convinge mndria s
accepte un asemenea punct de vedere.
- mi doresc s m fi lsat s rmn n armat, mormi
el.
Gordmor i lu privirea de la earf suficient ct s-i
studieze
prietenul o clip.
- Poate, la fel ca noi toi, tatl tu i-a dat seama c a
doua
oar
nu vei mai fi aa de norocos pe cmpul de lupt. Sincer, m
bucur
c te-a luat de-acolo.
Aparent, Waterloo ncercase din greu s-l ucid pe
Alistair.
Aflase c dumanul i mpucase trei cai sub el, l tiase cu
sbii
i l mpunsese cu lancea. Mai muli cavaleri aliai trecuser
cu

calul peste el, doi dintre ei muriser deasupra lui, iar


jefuitorii
de
cadavre l jefuiser dup btlie. Fusese abandonat ca fiind
mort
i rmsese n noroi, printre alte trupuri, pre de ore n ir.
Cnd
l gsise Gordmor, era la un pas s ajung i el cadavru.
Dei Alistair nu mai inea minte nimic din toate astea,
ci
doar
se prefcea. Prinsese ideea general din ce i spuseser
ceilali.
Nu era sigur dac totul era adevrat sau nu. Dac da,
probabil
se
exagera destul de mult. Era sigur c Gordy tia sau cel puin
bnuia c ceva se ntmplase n cutiua lui Alistair, dar nu
vorbeau
niciodat despre asta.
-Tata ar fi putut s m lase s-mi servesc regele i ara,
spuse
Alistair. Apoi n-ar mai fi avut de ce s se plng c mi
irosesc
viaa.
-Dar un gentleman se presupune c trebuie s-i
piard
timpul.
- Nu i acest gentleman, spuse Alistair. Nu se mai
poate
aa.
Trebuie s gsesc o modalitate s m ntrein, i asta pn
la
1 mai.
-ase luni, murmur Gordmor. Ar trebui s fie timp
destul.
-Sper. Dac nu-mi gsesc nimic de fcut pn atunci,
trebuie
s seduc o motenitoare bogat. Dac nu pot s fac nici
asta
o s-mi pedepseasc fraii mai mici!
Asta fusese lovitura de graie a lui Lord Hargate. Titlul
de
conte, precum i celelalte titluri, funcii i privilegii,
mpreun

cu majoritatea pmnturilor familiei, aveau s-i revin


fratelui
mai mare al lui Alistair, Benedict, cnd tatl lor avea s
moar.
Asta se obinuia n toate marile familii, pentru ca
proprietatea
s
rmn ntreag generaie dup generaie. Dar asta nu
fcea
dect s paseze problema fiilor mai mici de la tat la primul
nscut.
Ca s-l scuteasc pe Benedict de problem, lordul
cumprase
cteva proprieti pe care intenionase sa le druiasc fiilor
si
la
nunta fiecruia.
Astzi, lordul ameninase c va vinde ambele
proprieti
ale
frailor mai mici pentru a pregti un fond din care Alistair
s-i
duc traiul, dac Alistair nu reuea s-i gseasc o
ocupaie
sau
o mireas cu o avere frumuic - n timpul care i se
acordase.
-Numai un om ca tatl tu ar fi fost n stare s se gndeasc la aa ceva, spuse Gordmor. Cred c are ceva din
gndirea
oriental.
-Vrei s zici c seamn cu Machiavelli, spuse Alistair.
- Permite-mi s-i spun c nu m-a simi n largul meu
cu
un
asemenea printe, spuse Gordmor, dar nu pot s nu-l admir.
E un politician strlucit, toat lumea din Parlament tie asta
i
tremur tiind-o. Pn i tu trebuie s recunoti c strategia
lui
e excelent. Te-a lovit exact n punctul tu slab:
ameninndu-
fraii mai mici.
- Nu e vorba de nici un punct slab, spuse Alistair. Fraii
mei
m enerveaz la culme. Dar nu voi permite s fie jefuii
doar
ca

s triesc eu.
-Dar trebuie s recunoti c tatl tu a reuit s te
pun
pe gnduri, ceea ce e mare lucru. in minte c, atunci cnd
doctorul i-a propus s-i taie piciorul, ai rspuns: Ce pcat.
Sunt
att de ataat de el. Eu plngeam i blmjeam, iar tu,
care
fusesei aproape clcat n picioare, erai la fel de calm ca
Ducele
de Fier.
Comparaia era absurd. Ducele de Wellington
ctigase
victorie dup victorie, iar Alistair nu reuise dect s
supravieuiasc
pn fusese salvat.
Ct despre calmul su de-atunci, dac ntr-adevr
fusese
att
de eroic, de ce nu-i mai amintea nimic? De ce toat scena
era
nceoat, ntr-un loc unde nu o putea ajunge?
Se ntoarse cu spatele la fereastr i l privi pe cel care
nu
doar c i salvase viaa, ci l i adusese napoi cu toate cele
patru
mdulare.
-Tu nu erai la fel de bine antrenat ca mine, Gordy,
spuse
el.
N-aveai dect o sor mai mare, iar eu aveam doi frai mai
mari
care m tot bteau i m icanau de cnd fcusem primii
pai.
- Sora mea tia i ea cum s m icaneze, spuse
Gordmor.
Apoi ii mbrc haina i i studie reflexia pentru
ultima
oar. Era blond, puin mai scund dect cei un metru
optzeci
ai
lui
Alistair, i ceva mai solid.
-Croitorul meu scoate minuni din materialele care i se
dau,

spuse Gordmor. Dar indiferent ct cheltui sau ce fac, tot tu


eti
cel mai elegant pn la urm.
Piciorul lui Alistair ncepuse s zvcneasc. Plec
chioptnd
de lng fereastr i se aez pe cel mai apropiat scaun.
- Rnile de rzboi sunt la mod, se spune.
-Nu, pur i simplu aa eti tu. Chiar i cnd chioptezi,
o
faci
cu elegan.
- Dac tot trebuie s chioptez, atunci mcar s o fac
cum
se
cuvine.
Gordmor zmbi.
- Oricum, trebuie s-i mulumesc, i spuse Alistair
prietenului
su. Dac n-a fi fost tu, acum a fi foarte nemicat.
- N-ai fi nemicat, spuse lordul, trecnd la un mic
dulpior,
de
unde scoase o caraf i dou pahare. Te-ai descompune.
Ceea
ce
este un proces activ, cred.
- Credeam c ieim, spuse Alistair.
-Imediat, spuse Gordmor, turnnd butura n pahare.
Dar
mai nti vreau s-i vorbesc despre un canal.

Capitolul 1

Derbyshire, luni, 16 februarie 1818


Mirabel Oldridge iei de la grajduri i porni pe poteca
pietruit
spre Oldridge Hali. Chiar n timp ce intra n grdin, lacheul
Joseph nvli din tufiuri i se opri pe crare.
Dei domnioara Oldridge i srbtorise recent cea
de-a
treizeci i una aniversare, nu-i arta vrsta. n acea clip - cu
prul
ei rou-auriu n btaia vntului, obrajii trandafirii i ochii
albatri,
strlucitori - prea destul de tnr.
i totui, pn la urm, ea era cel mai important
membru
al familiei, iar servitorii veneau la domnioara Oldridge, i
nu la tatl ei, cnd aveau probleme. Asta se ntmpla,
probabil,
fiindc tatl ei era cel mai adesea acela care cauza
problemele respective.
Apariia neateptat a lui Joseph i faptul c servitorul
abia
i trgea sufletul o fcu pe Mirabel s-i dea seama c erau
probleme chiar nainte ca el s deschid gura i s vorbeasc,
grbit
i agramat:
-Te rog, donoar, spuse el, a venit un genman ce el
vrea
s-l
vad pe domnu Olridge. Ce i-a anunat vizita dinainte,
spune.
Domnu Benton spune c da, acel genman are o
programare
astzi, pentru c cartea stpnului era deschis i domnu
Benton
s-a uitat pe ea i a vzut scris de mna stpnului, limpede
ca
lumina zilei.

Dac Benton, valetul, spunea c exista o programare,


atunci
ntr-adevr aa era, dei prea imposibil.
Domnul Oldridge nu primea niciodat vizite anunate
dinainte. Vecinii lui tiau c trebuie s vorbeasc cu Mirabel
dac
voiau s se ntlneasc i cu tatl ei. Cei care veneau s
discute probleme legate de proprietate tiau c trebuie s
discute
cu Higgins, reprezentantul domnului Oldridge, sau cu
Mirabel,
care l supraveghea pe Higgins.
-Acel gentleman nu vrea mai bine s stea de vorb cu
Higgins?
-Domnu Benton spune c nu se cuvine, donoar,
pentru
c domnu Higgins e prea neimportant pentru un genman.
Este
domnu Carsington, care tatl lui este contele nucum.
Domnu
Benton a spus c se cheam A-ceva-gate, dar nu era
Billingsgate,
i nici alta din Londra.
-Carsington? spuse Mirabel. E numele de familie al
contelui
de Margate.
Era o familie veche, din Derbyshire, dar familia lui
Mirabel
nu
se cunotea att de bine cu familia Carsington nct s-i
fac
vizite unii altora.
- Da, el e, donoar. n plus, el e care a fost clcat n
picioare
de
cai aa eroic la Waterloo, i de-asta l-am pus n salon unde
domnul
Benton spune c-l respectm, donoar, dar nu-i bine s-l
lsm
s stea acolo ca cum ar fi un nimeni.
Mirabel se privi. Plouase n reprize toat dimineaa.
Rochia
ei

umed de clrie era ptat cu noroi i, fiindc mersese la


grajduri i se-ntorsese de acolo, nici cizmele ei nu artau mai
bine.
i
pierduse de mult acele din pr i nu voia s se gndeasc la
cum
i
arta boneta.
Se gndi ce s fac. I se prea nepoliticos s-i fac
apariia
aa
murdar. Pe de alt parte, ar fi avut nevoie de mult vreme
s
se
aranjeze, iar acest gentleman - faimosul erou de la Waterloo
atepta deja de mai mult timp dect s-ar fi cuvenit.
i ridic poalele i porni n fug spre cas.
Alistair n-ar fi vrut s se afle n Derbyshire momentan.
Nu-i
plcea deloc viaa la ar. Prefera civilizaia, adic Londra.
Oldridge Hali fusese construit departe de civilizaie,
ntr-un
capt de lume din Derbyshires Peak. Gordmor, care czuse
bolnav, i descrisese cu o voce rguit farmecele din mndrul
Peak,
i se prea c avusese dreptate.
-Turiti care se holbeaz la peisaje pitoreti i la sate la
fel
de
pitoreti. Ipohondri care beau ap mineral i se blcesc n
izvoare termale. Drumuri execrabile. Nu exist teatru, cluburi,
oper.
N-ai nimic de fcut - doar s admiri peisajul, munii,
vile,
pietrele, rurile, vacile i oile - sau eventual satele, turitii i
invalizii.
Era mijlocul lunii februarie i nici mcar lucruri de
admirat
nu
se vedeau pe nicieri. Peisajul era sobru, n nuane posace
de
gri
i maro, iar vremea era rece i umed.
Dar problemele lui Gordmor - i deci i ale lui Alistair erau

aici i nu puteau atepta pn n var s fie rezolvate.


Oldridge Hali era un conac vechi i destul de drgu,
cu
aripi
mari care fuseser adugate de-a lungul timpului. Era ns
situat
ntr-un loc ct se poate de incomod, la captul a ceea ce
localnicii
numeau, n mod ridicol, drum": o fie ngust, cu anuri
adnci, plin de praf pe vreme uscat i de noroi pe ploaie.
Alistair crezuse c Gordmor exagera cnd i descrisese
starea
deplorabil a drumului. ns lordul de fapt subestimase
problema. Alistair nu-i putea imagina nici un alt loc din Anglia
care
s
aib mai mult nevoie de un canal.
Dup ce examin colecia de tablouri din salon - care
cuprindea, printre altele, cteva picturi minunate cu scene
egiptene
i
studie modelul covorului, Alistair merse la uile de sticl i
privi
afar. Dincolo de ele se deschidea o teras, iar n spatele ei
era
o
grdin miglos aranjat. n fundal se vedea un parc, iar i
mai
departe erau dealuri i deluoare pitoreti.
Dar Alistair nu observ nimic din toate astea. Nu o
vzu
dect
pe ea.
Urca n fug treptele terasei, cu poalele ridicate pn
la
genunchi, boneta strmb i prul nvolburat, de culoarea
apusului.
Strina travers n fug terasa, iar vntul i transform
prul
ntr-o minge de foc pentru o clip. Alistair i vzu gleznele
delicate
i gambele bine definite, dar nainte s apuce s-i ridice
privirea,
strina i cobor poalele.

Alistair deschise ua. Strina nvli n salon, ntr-un


vrtej
de ploaie i noroi, fr s-i pese c era murdar din cap
pn-n
picioare.
Zmbi.
Gura ei era larg, aa c zmbetul ei prea s se
ntind
la
nesfrit, nconjurndu-l. Ochii ei erau albatri, albatri
precum
cerul la apus, i o clip ea pru s fie nceputul i sfritul
tuturor
lucrurilor, de la rsritul din prul ei la ochii ei albatri ca
seara.
n acea clip, Alistair nu mai tiu nimic. Nu-i mai
aminti
nici
cum l cheam pn cnd strina i rosti numele.
- Domnule Carsington, spuse ea, iar vocea ei era
limpede
i
calm, pe jumtate optit.
Prul: rsrit. Ochii: cerul la apus. Vocea: noaptea.
-M numesc Mirabel Oldridge, spuse ea, cu vocea ei ca
noaptea.
Mirabel. nsemna minunat". Iar ea era cu adevrat...
Alistair se opri la timp, nainte ca mintea lui s se
dezintegreze. Fr lirisme, i spuse el. Fr castele n cer.
Venise aici pentru o afacere i nu se cuvenea s uite
asta.
Nu-i putea permite s-i lase gndurile s zburde, nici
chiar
pentru o clip, sau s viseze la vreo femeie... chiar dac
avea
pielea att de drgu, i zmbetul cald, cald ca prima raz de
soare
a
primverii dup o iarn lung, ntunecat...
Fr lirisme. Trebuia s se uite la ea ca la... ca la
mobil.
Trebuia.
Dac se arunca iari cu capul nainte ntr-un dezastru
ceea
ce era inevitabil dac avea de-a face cu cineva de sex opus

nu s-ar fi ales doar cu deziluzia, umilina i inima frnt cu


care
se obinuise deja.
De data asta, i alii ar fi avut de suferit de pe urma
greelii
lui. Fraii lui i-ar fi pierdut proprietile, iar Gordmor ar fi
fost
fie ruinat, fie dizgraiat. Doar n-avea de gnd s-l
rsplteasc
pe
cel care i salvase nu doar viaa, ci i piciorul, ntr-un mod
att
de
ingrat. Alistair trebuia s se arate demn de ncrederea
prietenului su.
Trebuia s-i demonstreze de asemenea lui Lord
Hargate
c
cel
de-al treilea fiu al su nu era un parazit care nu tia dect
s
fac
pagub la casa omului. Alistair se rug ca expresia s nu-l
trdeze,
se trase n spate cu nonalan, se nclin i murmur un
rspuns
politicos, banal.
- tiu, voiai s vorbii cu tatl meu, spuse fata. M-a
delegat
pe
mine n schimb.
- S neleg c tatl dumneavoastr e reinut
altundeva?
- Exact, spuse ea. M gndeam c i s-ar potrivi un
epitaf
cum
ar fi... Sylvester Oldridge, tatl meu drag, reinut
altundeva."
Ceea ce ar fi adevrat, nu-i aa, dac ar fi ntr-adevr
nevoie
de
un epitaf.
Roeaa din obrajii ei nu se potrivea cu tonul ei calm.
Alistair
se simi instinctiv curios s vad dac obrajii ei puteau fi i
mai
roii de att.
Ea se trase ns napoi, grbit chiar, i ncepu s-i

dezlege
panglicile de la bonet. Alistair i reveni, se ndrept de
spate
i
spuse potolit:
-Din moment ce insinuai c nu are nevoie de un epitaf
nc,
voi presupune c e reinut n sensul obinuit al cuvntului,
nu
n
cel permanent.
-E ceva foarte obinuit, spuse ea. Dac ai fi un
muchi,
un
lichen sau ceva cu stamin, pistil sau alte caliti vegetale,
tata
ar
ti totul despre dumneavoastr. Dar dac ai fi
arhiepiscopul
de Canterbury, iar mntuirea lui etern ar depinde de o
ntlnire
cu dumneavoastr, lucrurile nu s-ar schimba cu nimic.
Alistair era mult prea ocupat s-i suprime
sentimentele
necuviincioase ca s neleag ce i se spunea. Din fericire,
hainele
ei
i
atraser n sfrit atenia i, ndat ce le observ, orice
urm
de
lirism i dispru din minte.
Rochia de clrie era croit dintr-un material scump i
bine
fcut, dar stilul era nengrijit, iar culoarea era o nuan de
verde
care nu i venea bine deloc. i boneta era de calitate, dar
ifonat.
Alistair era uimit. Cum putea o femeie care inea la calitate
s
nu
tie absolut nimic despre mod sau despre bunul-gust?
Contradicia l enerva. Asta i sentimentele pe care i
le
nbuise mai nainte l fcur s se nfurie poate mai tare
dect
ar
fi fost cazul cnd, in loc s-i dezlege panglicile bonetei, ea
i
le
ncurc i mai mult.
-Aa c v rog s trecei cu vederea absena tatlui

meu
i
s
o considerai o excentricitate, continu ea, ncercnd s
dezlege
nodul, i s nu te simi jignit. Fir-ar!
Trase de panglici, dar nu reui dect s strng i mai
tare
nodul gordian pe care l crease.
-mi dai voie s v ajut, domnioar Oldridge? spuse
Alistair.
Domnioara Oldridge se trase napoi un pas.
-Mulumesc, dar nu vd de ce ne-am face probleme din
cauza
unei panglici ncpnate.
-Dai-mi voie s insist, spuse Alistair, apropiindu-se. Nu
facei dect s nrutii lucrurile.
Ea i nclet degetele pe panglica nnodat.
-Nu vedei ce facei, spuse el, dndu-i minile la o
parte.
Asta avu efect. Domnioara i lipi minile de olduri i
rmase
n poziie de drepi, rigid ca o scndur. Ochii ei albatri
rmaser aintii la nodul lavalierei lui.
-Trebuie s v rog s v dai capul pe spate, spuse
Alistair.
Domnioara fcu ntocmai, iar ochii ei se concentrar
asupra
unui punct aflat undeva deasupra i spre dreapta lui.
Genele
ei
erau lungi i mai nchise la culoare dect prul. Obrajii ei
fur
cuprini de o roea de-o clip.
Alistair i for privirea s coboare - dincolo de gura ei
puin
prea mare - la nodul tare i foarte mic. Trebui s se aplece
ca
s
vad cum l putea desface.
Imediat, un miros care nu era de ln umed, ci de
Femeie,
i
strni simurile. Inima i btu cu putere, o dat i nc o
dat.

Ignornd aceste mici distrageri cu o hotrre drz,


Alistair
reui s-i strecoare una dintre unghiile atent lustruite ntr-o
mic deschiztur. Dar panglica era umed i nodul nu se
clinti. i simea respiraia domnioarei pe brbie. Pulsul ncepu
s-i
bat mai repede.
-Pare o situaie fr speran, spuse el ntr-un sfrit,
ndreptndu-se de spate. Recomand o operaie.
Mai trziu, Alistair avea s-i dea seama c ar fi trebuit
s-i
sugereze domnioarei s-i cheme servitoarea. n acel
moment
ns,
era distras de buza ei de jos, pe care i-o muca ntre dini.
-Foarte bine, spuse ea, fixnd cu privirea acelai loc.
Rupe-o
sau taie-o - dar ct mai repede. Boneta asta mi-a fcut deja
destule probleme.
Alistair scoase un cuit de buzunar i tie panglica.
Voia
de fapt s-i smulg boneta, s o taie bucele, s o arunce
pe jos, s o calce n picioare i s o pun pe foc - i, n plus,
s
cear ca plrierul s fie dus la galere pentru c croise o
asemenea abominaie.
n schimb, se trase la o distan sigur, i puse cuitul
n
buzunar i i spuse s se liniteasc.
Domnioara Oldridge i smulse ea singur boneta din
pr,
o
privi o clip, apoi o arunc nonalant pe un scaun.
-Mult mai bine, spuse ea, zmbindu-i nc o dat.
ncepeam
s m ntreb dac nu cumva o voi purta toat viaa.
Vltucul de pr roiatic i zmbetul ei i fcur
gndurile
lui
Alistair s se nvlmeasc de parc ar fi avut doar popice
lovite

n minte. Le readuse ferm pe calea cea bun.


- Sper sincer c nu, spuse el.
-mi cer scuze c v-am fcut s v deranjai, spuse ea.
Cred
c
ai avut destul de suferit venind pn aici degeaba. Nu c
a
ti
de
unde ai venit.
-Din Matlock Bath, spuse el. Nu e departe, chiar deloc.
Doar
civa kilometri. Cel puin treizeci, i se pruse, pe un drum
murdar, stropit fr ncetare de o ploaie rece ca gheaa. Nu-i
nimic.
Voi reveni alt dat, cnd e mai convenabil.
Cnd, spera el, domnioara Oldridge va fi reinut
altundeva.
- Dac n-avei de gnd s v facei apariia
transformat
ntr-un
arbore de papaya, vei pierde timpul de dou ori, spuse ea.
i
chiar
dac-l gsii acas din ntmplare, tot n-o s-l gsii acas,
dac
nelegei ce vreau s spun.
Alistair nu nelegea neaprat, dar nainte s apuce si
cear
lmuriri, doi servitori i fcur apariia cu tvi att de pline,
c
ar
fi putut servi o ntreag companie de dragoni.
-V rog s v servii cu nite aperitive, spuse ea, pn
m retrag puin s m fac prezentabil. Din moment ce tot
ai
venit pn aici, am s v rog s-mi spunei i de ce. Poate
v
pot ajuta.
Alistair era sigur c i-ar fi fost fatal s mai stea n
compania
ei.
Zmbetul ei l fcea s se simt cu totul descumpnit.
-Serios, domnioar Oldridge, nu e cine tie ce
problem
important, spuse el. Pot veni ntr-o alt zi. Plnuiesc s
rmn
n zon ceva timp.

Atta timp ct va fi nevoie, fiindc Alistair promisese


c
se
va ocupa de problem i n-avea de gnd s se ntoarc n
Londra
nainte s o duc la bun sfrit.
-Va fi acelai lucru, indiferent de zi, spuse ea,
ndreptndu -se spre u. Chiar dac l inei cu fora, tata n-o s
aud
nimic din ce-i spunei. Se opri s-i arunce o privire
intrebtoare.
Asta dac nu cumva v plac buruienile.
- Poftim?
-Adic dac nu cumva suntei botanist, spuse ea. tiu
c
ai
fost n armat, dar poate avei o alt ocupaie n viaa de
civil.
Suntei botanist?
- Chiar deloc, spuse Alistair.
-Atunci n-o s stea de vorb cu dumneavoastr.
Tnra i continu drumul spre u. Alistair incepea
s-i
doreasc s o fi lsat s se sugrume singur cu boneta. Spuse:
- Domnioar Oldridge, am o scrisoare de la tatl
dumneavoastr n care i exprim interesul fa de proiectul meu i
nelege
i consecinele lui. mi e foarte greu s cred c un om care a
scris
o asemenea scrisoare nu e dispus s m asculte.
Domnioara se opri auzindu-l i se ntoarse spre el, cu
ochii mari.
- Tatl meu v-a scris?
- Mi-a rspuns imediat la scrisoare.
Urm o pauz lung, apoi ea continu:
-E vorba de un proiect, spunei. Dar care n-are legtur
cu
botanica.
-E vorba de o simpl afacere, spuse el. De un canal.
Domnioara pli puin, apoi pe chipul ei att de animat
cu o
clip nainte se aternu o masc politicoas.

-Canalul lui Lord Gordmor.


-Deci tii de asta?
-Cine nu tie de asta?
-Ei bine, se pare c planurile lui Lord Gordmor au fost
prost
nelese.
-Prost nelese, repet ea, cu minile n olduri.
Temperatura din camer se rcea cu fiecare clip care
trecea.
-Am vent s explic lucrurile, spuse Alistair. Lord
Gordmor
e bolnav momentan - are grip -, dar eu sunt partenerul lui
i
cunosc absolut toate detaliile. Sunt sigur c pot liniti
temerile
tatlui dumneavoastr.
-S nu v nchipuii c avem doar temeri", spuse ea.
Noi
i sunt sigur c vorbesc n numele majoritii proprietarilor
de pmnt din Longledge Hill - suntem ntru totul mpotriva
acestui canal.
- Cu tot respectul, domnioar Oldridge, cred c
propunerea
noastr nu a fost susinut cum se cuvine. Sunt sigur c
gentlemenii din mprejurimi mi vor da ocazia de a corecta i de a
clarifica
problema, de dragul dreptii. Din moment ce tatl
dumneavoastr e cel mai mare moier din zon, am dorit s stau de
vorb
cu
Domnia Sa mai nti. tiu c aprobarea sa va avea greutate
n
faa
celorlali vecini.
Colurile gurii ei largi se ridicar foarte puin, intr-un
zmbet
dezagreabil, care amintea pe undeva de tatl ei.
- Bine, spuse ea. Plecm s-l cutm. Dar nainte de
asta
sper
s-mi permitei cteva minute s m schimb n haine curate
i
uscate, ncheie, artnd cu un gest spre rochia ei de clrie.

Alistair se nroi pn-n vrful urechilor. Se agitase att


de
tare pentru zmbetele ei, pielea ei, parfumul ei, nct uitase
c
avea de-a face cu o femeie ud i probabil zgribulit. O
reinuse atta timp i probabil c domnioara Oldridge abia
atepta
s-i schimbe hainele ude.
Nici prin gnd nu-i trecea s-i imagineze ceea ce
tocmai
auzise... nasturi i panglici desfcute, apoi nururile de la
corset care...
Nu.
Se gndi insistent la canale, la mine de crbune i la
motoare
cu aburi, apoi i ceru scuze pentru c fusese att de
nesimitor.
Domnioara Oldridge i accept scuzele cu rceal, l
rug
s se fac comod i s ia o gustare i, nc zmbind la fel de
fals, iei.
Domnioara Oldridge - purtnd alte haine la fel de
neatrgtoare - l conduse pe Alistair ntr-o ser cel puin la fel de
frumoas ca aceea a prinului regent de la Carlton House. Sera
prinului
era folosit ns mai ales pentru vizite, iar plantele erau
duse
sau
aduse dup cum era nevoie. Plantele domnului Oldridge
erau
mult mai numeroase i mai puin mobile.
Sera nu era neaprat o grdin interioar, ci mai
degrab
un
muzeu sau o bibliotec de plante. Fiecare specimen fusese
etichetat cu grij i avea notie i trimiteri la altele. Din loc n loc,
mai
multe caiete fuseser lsate direct pe pmnt, coninnd
notie
n

latin scrise de mna domnului Oldridge.


Mna nsi nu se vedea pe nicieri, i nici posesorul
ei.
Nu-l
gsir nici afar, n celelalte sere i n grdin. Un grdinar
le
spuse c domnul Oldridge era absorbit de studiul muchilor,
undeva
pe dealuri. Grdinarul era aproape sigur c stpnul lui
putea
fi
gsit pe Culmea lui Avraam, unul dintre locurile lui favorite
n
ultima vreme.
Culmea lui Avraam, dup cum Alistair tia foarte bine,
era
n
Matlock Bath. Chiar dac n-ar fi observat dealul mpdurit
cu stncile lui enorme ridicndu-se chiar n spatele hotelului
su,
ar fi tiut oricum de el, fiindc peste tot se vedeau semne i
pancarte cu respectivul deal.
Nu-i venea s cread c btuse atta amar de drum, i
nc
ce
drum, dar individul cu care venise s stea de vorb de fapt
era
napoi n satul de unde el plecase. Poate chiar n clipa asta
era
n
cdere liber de pe cine tie ce stnc, iar n clipa
urmtoare
avea
s-i rup gtul.
O privi pe domnioara Oldridge, care privea la ceva n
deprtare. Se ntreb la ce se gndea.
i spuse c gndurile ei erau irelevante. Venise aici ca
s
ncheie o afacere. Nu conta dect ce gndea tatl ei.
-Cred c tatl dumneavoastr e foarte devotat... ...
pasiunii sale, spuse el. Nu muli s-ar ncumeta s se urce pe
dealuri
pe
o
asemenea vreme. Muchii nu hiberneaz? De fapt, ce fac
plantele
iarn de iarn?

-Habar n-am, spuse ea.


Afar se lsa o cea ngheat, iar piciorul beteag al
lui
Alistair
ncepuse s aib spasme dureroase. Domnioara continu
s
se
ndeprteze de cas, iar Alistair chiopt dup ea.
-Dumneavoastr nu-i mprtii entuziasmul, spuse el.
-M depete, spuse ea. Sunt att de ignorant c mi
nchipui c i-ar putea gsi destui muchi i licheni pe moia
lui,
nu s mearg tocmai pn la rul Derwent ca s-i caute.
Totui,
se strduiete s ajung acas la timp pentru cin in fiecare
sear.
n plus, mersul i cratul i fac bine pentru sntate.
Cel
puin
nu e... Ah, iat-l.
Un brbat slbu, de nlime medie, iei dintr-o
deschiztur
n gardul viu i porni spre ei cu pai apsai. Era bine aprat
de
intemperii: purta o plrie i o hain impermeabil, iar
cizmele
lui uzate fuseser bine croite.
Cnd brbatul se apropie, Alistair observ c i semna
fiicei
sale. Dup prerea lui, domnioara Oldridge i motenise
majoritatea trsturilor de la mama sa, dar prul i ochii ei
artau
ca o versiune mai tnr i mai vie a tatlui su. Prul i
pierduse ceva din strlucire odat cu vrsta, dar i pstrase
culoarea,
iar ochii i erau mai deschii la culoare, dei vederea lui
prea
nc ascuit.
Chipul lui nu trd ns nici un semn de recunoatere
cnd
Alistair i fu prezentat.
-Domnul Carsington i-a scris o scrisoare, tat, spuse

domnioara Oldridge. Despre canalul lui Lord Gordmor. Trebuia


s
te
ntlneti cu domnul Carsington astzi.
-Chiar aa? se ncrunt domnul Oldridge. (Apoi se
gndi
o
clip). Ah, da. Canalul. Aa i-a fcut observaiile i Smith,
s
tii. Fascinant, fascinant. i fosilele. A putea afla att de
multe.
Ei bine, domnule, sper c vei rmne la cin.
Apoi plec, iar Alistair rmase uitndu-se lung dup el.
-Trebuie s-i viziteze noile specimene, opti acea voce
calm din spatele lui. Apoi se va schimba pentru cin. Iarna
servim
cina devreme, iar vara pe ct se cuvine de trziu. La mas l
gseti cu siguran pe tata. E punctual ca un metronom.
Oriunde ar fi, oricte specimene fascinante ar avea de catalogat,
face
tot posibilul s ajung acas la timp pentru cin. i sugerez
s-i
accepi invitaia. Vei avea cel puin dou ore n care s
ncerci
s-l convingi.
-A fi onorat, spuse Alistair, dar n-am venit pregtit i
n-am
ce s port la cin.
-Eti mbrcat mai elegant dect toi cei cu care am
luat
cina
n ultimii zece ani, spuse domnioara Oldridge. Oricum, tata
n-o
s observe ce pori. Iar mie nu-mi pas chiar deloc.
Era adevrat c lui Mirabel Oldridge nu-i psa prea
mult
de
mod. Rareori observa ce purtau ceilali i viaa era mult
mai
simpl dac i ei o tratau la fel. Se mbrca simplu ca s-i
ncurajeze pe brbaii cu are avea de-a face s o ia n serios:

s
o
asculte, nu s se holbeze, i s rmn concentrai pe
problema
despre care vorbeau.
Spre disperarea ei ns, hainele domnului Carsington i
atrgeau irevocabil atenia, de la plria lui modern la
cizmele
lucioase.
Cnd l vzuse prima oar, domnul Carsington nu purta
plria. Aa c i vzuse prul castaniu, des, cu sclipiri aurii
care
preau s se reflecte n ochii lui adnci. Faa lui avea
trsturi
ascuite, cu un profil roman i demn. Era chipe, dar serios,
nalt,
lat n umeri, cu membre lungi. Chiar i minile lui erau
alungite.
Cnd se oferise s o ajute cu panglicile nnodate de la
bonet,
i
privise minile i simise c-i vine s chicoteasc.
Cnd domnul Carsington se apropiase s o ajute cu
panglicile, Mirabel devenise i mai contient de prezena lui.
Simise un parfum de ap de colonie sau crem de brbierit;
orice-ar
fi fost, era aa de slab c nu-I putea recunoate cu
certitudine.
De fapt, nici n-ar fi putut spune dac-l simise ntr-adevr
sau
doar i-l imaginase.
Devenise confuz fiindc era att de agitat, i spuse
ea, ceea ce era perfect rezonabil. Fusese nelinitit fiindc
fusese luat pe nepregtite, ceea ce era neplcut i
neobinuit
n
acelai timp.
Dup o catastrof pe care o evitase n ultima clip
acum
civa ani, Mirabel nvase c era cel mai bine s tie n
perma-

nen totul despre afacerile tatlui su. Aa, nimeni nu


putea
profita de el, i nici n-avea cu ce s o pun pe ea n
ncurctur
sau s ncerce s-o manipuleze. Nu mai voia s rmn pe
dinafar vreodat. Nu, era mult mai bine s tie n permanen ce
era
de fcut.
De exemplu, Mirabel citea toate scrisorile tatlui su i
i
pregtea rspunsurile. Btrnul domn Oldridge nu trebuia
dect
s
citeasc rspunsul i s-l semneze. Sau poate se prefcea
c
le
citete, oricum. Mirabel n-avea de unde s tie dac ntradevr
vedea literele sau nu. Poate se gndea la secretele cine tie
cror
plante n loc s se oboseasc cu scrisorile de la rude, de la
avocai
sau de la oricine altcineva care n-avea treab cu plantele.
Mirabel nu deschisese nici o scrisoare de la domnul
Carsington,
aa c habar n-avea ce-i scrisese Alistair, sau cu att mai
puin
cum i rspunsese tatl ei.
Dac nu voia s fie luat pe nepregtite la cin,
Mirabel
trebuia
s se pun bine la punct pn atunci. Motiv pentru care l
ls
pe domnul Carsington n grija servitorilor, care primir
instruciuni s-i usuce i s-i perieze hainele nepotrivite" i s-i
pun
la
dispoziie toate lucrurile de care avea nevoie pentru toalet.
Dar
Mirabel rmase nemicat o clip, privindu-l cum se
ndeprteaz
chioptnd, doar ca s-i reproeze mai trziu acel
moment
de
slbiciune cnd inima i se strnse fr s vrea de mila lui,

ceea
ce
era prostesc.
Vzuse brbai rnii mai grav, ba chiar ajutase la
ngrijirea
lor. Cunotea brbai i femei care suferiser cel puin la fel
de
mult, ba chiar mai mult dect domnul Carsington. tia
oameni
care fuseser cu mult mai curajoi, dar care nu se bucurau
nici
de
a mia parte din admiraia pe care o primea domnul
Carsington.
i oricum, i spuse ea, oaspetele ei era mult prea elegant i
sigur
pe sine ca s aib nevoie de mila altora.
Mirabel nu se mai gndi deci la gentlemanul chiop, ci
porni
n
grab spre biroul tatlui su.
Dup cum i spusese Joseph, jurnalul tatlui su era
deschis
la
data curent, iar vizita fusese trecut acolo.
Rscoli biroul, dar nu gsi nici urm de scrisoarea
domnului
Carsington. Fr ndoial c tatl ei i-o ndesase n buzunar
ca
s-i ia notie pe spatele ei sau o pierduse. Copia
rspunsului
su fusese scris ns ntr-un caiet i nu pe o coal de
hrtie,
aa
c
supravieuise. Scrisoarea era datat n urm cu zece zile, iar
coninutul ei era exact aa cum l descrisese domnul
Carsington:
tatl ei se arta interesat, nelegea consecinele i prea
extrem
de
dornic s discute proiectul.
Cuvintele de pe hrtie o fcur pe Mirabel s simt un
nod
n gt.
n scrisoare descoperi un om pe care l cunoscuse cu
ani
n urm, un om interesat de attea lucruri, de atia

oameni,
cruia i plcea s vorbeasc - i s asculte, chiar dac erau
doar
bolboroselile unei fetie. i aminti cum sttea pe scri,
ascultnd
vocile care veneau de jos, de la oaspeii venii la cin, s
joace
cri
sau s socializeze. Oare de cte ori i auzise prinii
conversnd
la mas, n bibliotec, n salon, sau chiar n acest birou?
Dar dup ce mama sa murise cu cincisprezece ani n
urm,
tatl su ncepuse s se preocupe tot mai mult de plante i
tot
mai
puin de oameni. n rarele ocazii cnd scotea nasul dintre
buruieni, se ntorcea la ele ct putea de repede.
Mirabel ratase ultima ocazie, care fusese atunci cnd
tatl
su
i vizitase fosta guvernant n Cromford pre de cteva zile.
Mirabel cumprase boneta cu care fusese la un pas s
se
spnzure chiar n timpul acelei vizite.
Nu-i venea s cread c i permisese domnului
Carsington
s
o descumpneasc n asemenea msur. Doar nu era prima
oar
cnd se ntlnea cu un astfel de individ.
n cele dou sezoane pe care le petrecuse la Londra care
preau att de ndeprtate c parc trecuse o via deatunci
Mirabel cunoscuse nenumrai brbai ca el: mbrcai
elegant,
cu maniere impecabile, care spuneau mereu lucrul potrivit.
Auzise voci cultivate, mormieli i ssieli la mod, rsete,
brfe
i flirturi.
Cu siguran auzise i voci ca a domnului Carsington,
att
de
joas, c fiecare fraz prea ceva intim, fiecare clieu un
secret

dulce.
-Am auzit aa ceva de o mie de ori, murmur ea. Nu-i
nimic
remarcabil la el, e doar un domn cu fumuri din Londra, care
ne
crede nite provinciali necioplii i ignorani.
Domnul Carsington avea s descopere n curnd c se
nelase.
Iar conversaia de la cin dintre el i tatl ei urma s
fie
ct
se
poate de distractiv.
Capitolul 2

Alistair tia c nu e cine tie ce intelectual, dar tot era


n
stare
s fac nite asocieri, i nc destul de repede.
Dar circumstanele din acea zi conspiraser mpotriva
lui.
Dup standardele execrabile ale domnioarei Oldridge,
hainele
lui Alistair erau suficient de elegante pentru o cin la ar.
Dar
Alistair tia mai bine.
Mulumit zelului servitorilor i a focului din emineu,
hainele lui erau periate i curate. Dar inuta era de dup-amiaz
i
n-ar
fi putut fi transformat n haine de sear nici de cei mai
dedicai
servitori din Anglia.
n plus, servitorii nu-i puteau spla i apreta lavaliera
pe
loc.
Ca atare, lavaliera lui era pleotit i avea cute unde nu
trebuia,
ceea ce l fcea s arate ca un slbatic.
ntre timp, piciorul lui beteag - care detesta frigul i
umezeala
i ar fi preferat s triasc n Maroc - l pedepsea pentru
plimbarea

prin cea, pulsnd de parc ar fi ncercat s se nnoade


singur.
Toate aceste mici probleme l fcur s nu-i dea
seama
de
un
lucru pe care orice idiot l-ar fi observat n mod normal.
Domnioara Oldridge i vorbise de stamine i pistiluri i
l
ntrebase dac i plceau buruienile. Alistair vzuse sera,
caietele,
hectarele plantate.
Dar cnd nu i fcea probleme pentru haine sau din
cauza
piciorului, se gndea doar la ea. Prin urmare, abia cnd se
rentlnir n salon nainte de cin, iar domnul Oldridge i
prezent
observaiile lui Hedwig despre organele reproductoare ale
muchilor, Alistair i ddu n sfrit seama c domnul Oldridge
se
afla n ghearele unei monomanii.
Alistair cunotea acea maladie. Avea o cumnat care
era
peste poate de religioas i un vr obsedat de descifrarea
Pietrei
de la Rosetta. Astfel de oameni nu-i abandonau dect
rareori
refugiul, aa c trebuiau luai ferm de bra, vorbind la
figurat,
i
condui altundeva.
Prin urmare, cnd servitorii aduser felul al doilea,
cnd
gazda
lui i ncheie expozeul pentru a se concentra pe gsc din
farfurie, Alistair trecu la atac.
-V invidiez cunotinele, spuse el. Ar fi fost att de
bine
s
ne fi putut da cteva sfaturi nainte s v prezentm
propunerea
noastr. Sper s putem discuta despre asta acum.
Domnul Oldridge continu s-i taie gsc, dar strnse
din

buze i se ncrunt.
-Dac ruta este problema principal, am fi bucuroi s
o
schimbm.
- Putei s mutai canalul cu totul n alt district? ntreb
domnioara Oldridge. n Somersetshire, de exemplu, unde
pmntul
a fost deja distrus de zgur?
Alistair o privi peste mas, dei ncercase s se abin
de
cnd
vzuse cum se mbrcase pentru cin.
Rochia ei era ntr-o nuan rece de violet, dei ar fi
trebuit
s
poarte doar culori calde. Avea un decolteu nalt i un guler
de
dantel care ascundea bucica dintre umr i gt care nu era
acoperit de rochie. Prul ei splendid era prins alandala ntr-un
coc
la
spate. Singurele ei bijuterii erau un medalion simplu de
argint
i
un lan.
Alistair se ntreb cum se putea privi n oglind fr s
vad
un
lucru evident: toate obiectele pe care le purta erau cu totul,
iremediabil, absolut anapoda. Probabil i lipsea o capacitate pe
care
o
aveau toate celelalte femei din lume. Se ntreb dac era
un
defect
asemntor lipsei de ureche muzical, iar iritarea lui era
asemntoare cu ceea ce ar fi simit un meloman auzind un
instrument
dezacordat sau un cntre care falsa.
Ar fi vrut s-i ordone s se ntoarc n camer i s se
mbrace cum se cuvine, dar nu i putea permite asta, ceea ce
l nnebunea.
Asta explica poate de ce i rspunse pe un ton pe care
l
folosea

de obicei cu fraii si mai mici:


-Domnioar Oldridge, sper c-mi dai voie s v
corectez.
Canalele nu produc zgur. Minele de crbune produc halde
de
zgur. Momentan, singurul care posed mine de crbune n
aceast zon este Lord Gordmor, iar acestea se afl la cel
puin
25 de kilometri de aici. Singurele pmnturi pe care le
distruge cu zgur i aparin, fiindc proprietatea lui nu este bun
de
nimic altceva.
- Cred c ar putea la fel de bine s creasc oi. Ar fi mai
simplu
i nici n-ar face atta zgomot, spuse ea.
- E dreptul dumneavoastr s credei ce vrei, spuse
Alistair.
Nu vreau n nici un caz s v destram fanteziile.
Ochii ei scnteiar, dar Alistair i se adres imediat
gazdei
sale,
nainte ca Mirabel s-i poat rspunde.
- Suntem gata s recunoatem c motivele noastre
sunt
egoiste i practice, spuse el. Scopul nostru principal e s gsim o
metod mai ieftin i mai rapid de a transporta crbunele.
Oldridge, care mprea bucele de gsc fiicei i
oaspetelui
su, ncuviin doar.
-Lord Gordmor va putea astfel s livreze crbune mai
multor
clieni, spuse Alistair, i s-l vnd mai ieftin. Dar el i
clienii
lui nu vor fi singurii care vor avea de ctigat. Obiectele
fragile
transportate pe ap i nu pe drumuri pline de gropi i
anuri
vor
ajunge ntregi la destinaie. Vei avea la dispoziie o
modalitate
economic de a transporta blegar i alte produse agricole
de
la

i ctre pieele de desfacere. Pe scurt, toi cei din


Longledge,
de
la moieri la rani, vor profita de noul canal.
- Lord Hargate n-a stat prea mult timp la ar n ultima
vreme,
chiar dac Parlamentul e n vacan, spuse domnul
Oldridge.
Politica poate fi obositoare i pentru trup, i pentru suflet. Sper
c
nu s-a mbolnvit.
-Tata e bine sntos, spuse Alistair. Dar nu este deloc
implicat
n proiectul lui Lord Gordmor.
-in minte c toat lumea era nnebunit dup canale
n
secolul trecut, spuse Oldridge. Au construit canalul Cromford
atunci,
i au nceput s lucreze la Peak Forest. Domnule Carsington,
mi
dai voie s te tentez cu o bucat de curry?
Alistair era pregtit s expun beneficiile canalului lui
Gordon
pn n cele mai mici detalii, dar era la cin, unde nu se
cuvenea
s discute despre afaceri. Adusese vorba despre asta doar
fiindc
domnioara Oldridge i sugerase c era cea mai bun ocazie
s-i
expun problema tatlui su.
Dar era uor s lase deoparte afacerile o vreme.
Alistair
era
recunosctor c i se amintise s savureze mncarea, care era
cu
mult
superioar i ca varietate, i din punct de vedere al calitii,
fa
de ce se ateptase ntr-o zon att de ndeprtat.
Buctarul era o comoar, asta era sigur. Chiar i
valetul
i
servitorii s-ar fi descurcat n orice conac din Londra, inclusiv
n
Hargate House.
Pcat c o femeie care i alesese att de bine

servitorii
nu
era
n stare s-i gseasc o camerist n stare s-i ndrepte
gusturile
dezastruoase n materie de mod.
-Cum ai ajuns s fii interesat de canale? ntreb
domnul
Oldridge. Recunosc c ingineria din spatele lor e fascinant.
Dar
nu mi pari dus la Cambridge.
- Oxford, spuse Alistair.
Dintre cele dou btrne universiti, Cambridge era
puin
mai bun pentru cei cu nclinaii spre matematic sau
tiin.
-Cred c Smith s-a colit singur, spuse gazda lui,
cznd
pe
gnduri. tii vreo fosil?
-n afar de profesorii de la Oxford? spuse Alistair.
Auzi un chicotit nbuit i privi spre Mirabel, dar nu
destul
de rapid.
Domnioara Oldridge avea o expresie sobr, care se
potrivea
cu hainele ei sobre.
Privirea ei trecu de la tatl su la Alistair.
-Tata se referea la Identificarea straturilor geologice
dup
organizarea fosilelor, de domnul William Smith, spuse ea.
tii
cartea?
-Pare un subiect mult prea profund pentru mine, spuse
Alistair, vznd-o cum ncearc s-i stpneasc un
zmbet
i
dndu-i seama c jocul lui de cuvinte, dei nu prea
inspirat,
o
amuzase. Nu sunt cine tie ce intelectual.
-Dar e vorba de depozitele de minerale, spuse ea. Credeam... Se ncrunt, cu o expresie care i sttea mult mai
bine
dect tatlui su. Trebuie s fi folosit harta geologic a
domnului Smith.

-Atunci cnd am proiectat traseul canalului? ntreb


Alistair.
- Ca s decidei dac merit s spai dup crbune
ntr-o
zon
aproape inaccesibil, spuse ea, ndinndu-i capul ntr-o
parte
i
studiindu-l pe Alistair ca pe o fosil care se cerea
catalogat.
Anglia are crbune peste tot, dar n unele locuri e greu de scos
la
suprafa i costurile sunt enorme, spuse ea. Trebuie s fi
avut
un motiv nsemnat s credei c depozitele de crbune de
pe
proprietatea lui Lord Gordmor meritau efortul. Sau ai nceput
pur
i
simplu s spai, fr s v gndii la aspectele practice?
-Se tie c Derbyshires Peak e bogat n depozite
minerale,
spuse Alistair. Lord Gordmor era sigur c va gsi ceva care
s
merite - plumb, piatr de var, marmur, crbune.
-Lord Gordmor? Dar ai spus c i suntei partener i i
cunoatei afacerea... pn n cele mai mici detalii", nu-i aa?
-Suntem parteneri din noiembrie, spuse el. Activitatea
lui
a nceput nainte de asta, la puin timp dup ce s-a ntors de
pe continent.
Adevrul era c, atunci cnd Gordmor venise din
rzboi,
i
gsise finanele complet devastate. Nici mcar nu-i putea
permite
s
plteasc
taxele
pentru
proprietatea
din
Northumberland.
Administratorul lui l sftuise s foreze n proprietatea din
Derbyshire i, n disperare de cauz, Gordy cutase
crbune.
Dar Alistair n-avea de gnd s-i dezvluie problemele
personale ale prietenului su acestei domnioare curioase - sau
altcuiva,

de fapt.
-neleg. Domnioara Oldridge i cobor privirea n
farfurie.
Deci erai amndoi cu ducele de Wellington. Dar
dumneavoastr
suntei cel faimos. Chiar i aici, n slbticiunea din
Derbyshire,
toat lumea a auzit de dumneavoastr.
Alistair se mbujor. Nu tia dac domnioara Oldridge
se
referea la Waterloo sau la prostiile pe care le fcuse.
Ambele
erau
bine cunoscute, din pcate. Ar fi trebuit s nu-i mai pese
deja
cnd
i se amintea cine tie ce tmpenie din trecut, fiindc se
ntmpla
destul de des asta. Dar nu era indolent i i-ar fi dorit totui
ca
faima s nu i se fi dus chiar att de departe.
-Semeni foarte mult cu Lord Hargate, spuse domnul
Oldridge.
Are muli fii, nu-i aa?
Uurat c subiectul fusese schimbat, Alistair recunoscu
c
avea
patru frai.
- Unii ar spune c nu sunt prea muli, spuse domnul
Oldridge,
Bietul nostru rege are cincisprezece copii.
Regele George al III-lea era nebun de ceva ani, i deci
nu
se
cuvenea ca el s se ocupe de problemele de stat. Prin urmare,
fiul
su
cel mare - care, dei nu era nebun, nu era nici raional domnea
ca prin regent.
-Mi-a fi dorit ca bietul nostru rege s fac mai puini
copii,
dar de calitate mai bun, spuse domnioara Oldridge. Lord
i
Lady
Hargate au avut doar cinci copii - dar doi sunt adevrate
modele
sociale, iar unul a fost erou n btlia de la Waterloo. Sunt

sigur
c i bieii mai mici vor fi la fel de remarcabili, odat ajuni
la
vrsta brbiei.
-Prei s tii multe despre familia mea, domnioar
Oldridge,
remarc Alistair.
-La fel ca toat lumea din Derbyshire, spuse ea. Facei
parte dintr-una dintre cele mai vechi familii de prin partea
locului.
Despre tatl dumneavoastr se spune c e adevrata
putere
din
Camera Lorzilor. Fraii dumneavoastr mai mari s-au
implicat
n cteva cauze admirabile. Toate ziarele din Londra vorbesc
de
faptele de vitejie din rzboi, iar cele locale au scris pagini
ntregi
despre asta. Chiar dac nu v-a fi vzut numele n ziare din
cine
tie ce motive, tot a fi auzit de dumneavoastr. O vreme,
ai
fost
subiectul tuturor scrisorilor pe care le primeam din Londra,
de
la
rude i de la prieteni.
Alistair se crisp n sinea lui. Abia dac luptase dou
zile.
Era
att de necopt, c fusese de mirare cum de nu se
mpucase
singur. Nu-i ddea seama de unde l scoseser ziarele erou,
iar
misterul l nfuria.
Piciorul lui ncepu s zvcneasc.
-Asta nu mai e de mult o noutate, spuse el, pe un ton
rece
care
de obicei ncheia orice discuie pe acel subiect.
-Nu i aici, spuse domnioara Oldridge. V sugerez s
v
pregtii pentru admiraia poporului.
Tonul lui rece nu o afectase cu nimic. Veselia ei l puse
n

gard.
tia - de fapt, mai bine dect oricine altcineva - c felul
de
a
vorbi al unei femei era nesat de sensuri ascunse care nu
aveau
nimic de-a face cu ceea ce spunea ea de fapt. Alistair nu
tia
ntotdeauna ce voiau femeile, dar tia mereu c spuneau mai
mult
dect rosteau de fapt, iar acel mai mult" nu prevestea de
regul
nimic bun.
Acum simi c urmau necazuri, c n orice clip ar fi
putut
fi
asaltat de cine tie ce arm venit din adncurile minii ei,
dar
nu-i ddea seama din ce parte urma s vin atacul.
Vzu ns cum biata ei coafur ncepea s se desfac.
O
uvi
crlionat, de culoarea bronzului, ieise deja din coc, iar
altele
i
urmau. O vzu dndu-i o alt uvi lung dup o ureche.
Era un gest pe care o femeie l-ar fi fcut dup ce se
dezbrca
i
i scotea acele din pr... sau dimineaa, imediat dup ce se
trezea... sau dup ce fcuse dragoste.
Nu se cuvenea s o fac la mas. Ar fi trebuit s fie
bine
coafat i mbrcat impecabil. Nu s arate de parc tocmai
fusese rpit.
Alistair i spuse s ignore asta i s se pregteasc
pentru
atacul care urma s vin. ncerc s se concentreze asupra
mncrii, dar nu mai avea pic de poft. Gndurile i se ntorceau
de
fiecare dat la ea - la gestul ei cochet, la prul dezordonat.
Simea
tensiunea din aer. Chiar dac se uita altundeva sau se fora
s
se

gndeasc la altceva, ea i rmnea n minte.


Gazda lui nu simi nimic neobinuit, ci mnc n
continuare,
cu o expresie mulumit i distant. Era bine c mergea i
se
cra att, fiindc botanistul mnca ct pentru doi oameni.
Domnul Oldridge vorbi de experimentele lui cu lalele
pentru
tot restul cinei. n cele din urm, domnioara Oldridge plec,
lsndu-i pe cei doi brbai s bea vin mpreun. Alistair se
hotr
c, acum c nu o mai vedea, n-avea nici un motiv s se mai
gndeasc la ea.
i fix mintea pe afaceri i ncepu s vorbeasc despre
canal.
n timp ce vorbea, gazda lui contempla candelabrul.
Dar
trebuie s fi auzit ceva, fiindc dup ce Alistair i ncheie
prezentarea
botanistul spuse:
- Da, ei bine, neleg ce vrei s spui, dar vezi tu, e
complicat.
-Canalele sunt rareori simple, spuse Alistair. Cnd eti
obligat
s te foloseti de pmnturile altor oameni, trebuie s te
pregteti s-i recompensezi i s le respeci cererile. Iar oamenii
diferii cer lucruri diferite.
-Da, da, dar e ca experimentul meu cu lalele, spuse
gazda
lui. Dac nu aplici Farina Fecundens, lalelele nu vor face
semine.
Bradley explic asta n teza lui, dar i Miller a fcut
experimente
similare. Nu vei gsi asta n toate ediiile Dicionarului
pentru
grdinrit. i pot mprumuta unul dintre exemplarele mele, ca
s
le
citeti i tu.

Dup acest rspuns imposibil de neles, domnul


Oldridge
propuse s se rentlneasc cu Mirabel, care i atepta n
bibliotec.
Alistair i ceru scuze, dar era trziu i trebuia s se
ntoarc
la hotel.
- Dar trebuie s rmi peste noapte, spuse domnul
Oldridge.
Nu poi cltori att de mult pe ntuneric. mi pare ru s o
spun,
dar drumul e dificil chiar i ziua, pe lumin.
Da, i de-asta ai nevoie de un canal!" voi s ipe
Alistair.
Din moment ce i dorea s rmn, trebuia neaprat
s
plece.
Oricum, situaia i impunea s gndeasc raional,
ceea
ce
nsemna c trebuie s fug. Era. aproape imposibil s
gndeasc
raional n vecintatea domnioarei Oldridge.
Situaia de aici nu semna deloc cu ce presupunea
Gordy.
Alistair n-ar fi putut spune exact care era problema.
Deocamdat
tia
doar c att domnul, ct i domnioara Oldridge aveau un
talent
indubitabil s-l descumpneasc, ceea ce, dup cum
remarcase
i
Gordy, era de regul extrem de dificil.
Alistair nu era emotiv. Da, se ataa emoional de
femei,
dar
nu
se pierdea cu firea, ceea ce probabil era chiar un cusur la el.
Era
sigur c un brbat mai puin curajos n-ar fi avut att de
multe
probleme, fiindc un astfel de brbat ar fi ezitat i s-ar fi
gndit,
dac nu de dou ori, atunci mcar o dat.
Acum ns, Alistair era periculos de aproape s-i
piard

capul.
Chiar dac cei doi ar fi fost exact aa cum i-i
nchipuise,
nu putea rmne. Purta aceleai haine de diminea - nu
se schimbase nici mcar pentru cin -, ceea ce i fcea puin
grea, i fr ndoial c avea de-a face i cu dispoziia lui
acr.
Nici prin gnd nu-i trecea s poarte aceleai haine i a doua
zi diminea.
Alistair suferise asemenea privaiuni pe cmpul de
lupt
fiindc nu avusese de ales. Oldridge Hali nu era un cmp de
lupt
sau, cel puin, nu nc.
Prin urmare, cu puin timp mai trziu, Alistair - care
refuzase
i oferta gazdei de a-i pune la dispoziie o trsur - plec pe
cal
napoi spre Matlock Bath printr-o lapovi deas.
Domnul Carsington plecase deja cnd Mirabel afl de
asta.
Tatl ei i ddu vestea pe un ton descumpnit.
- Era n mare grab i n-am putut s-l conving s nu
plece.
Mirabel alerg la fereastr i privi afar. Nu vedea
dect pn
unde btea lumina dinuntrul bibliotecii, dar era
destul.
- Ninge, spuse ea. Nu-mi vine s cred c l-ai lsat pe
fiul
lui
Lord Hargate s plece pe cal printr-o furtun de zpad
tocmai
pn la Matlock.
-Poate ai dreptate, spuse el. Poate ar fi trebuit s-mi
chem
cei
mai solizi servitori s-l potoleasc i s-l lege de... ceva.
Privi
n
jur, de parc ar fi cutat acel ceva potrivit. Dar nu cred c
l-a
fi
putut opri altfel.
- De ce n-ai trimis dup mine?
-N-a putea spune de ce, se ncrunt printele ei, dar

nu
mi-a
trecut prin minte. mi pare ru c nu m-am gndit la asta.
Problema e c m-a fcut s m gndesc la un cactus i am
nceput
s
m
ntreb dac nu cumva mnunchii de spini servesc la
reproducere,
dei se tie c n general... Hei, draga mea, unde pleci?
Mirabel se opri lng u.
- Plec dup el, desigur. Altfel o s-i rup gtul sau
calul
lui
o
s-i rup piciorul - sau amndou, probabil - i o s avem
probleme mult timp de-acum nainte. Dumnezeule! Un fiu de
conte.
Fiul contelui de Hargate! Faimosul erou de la Waterloo, chiar
i
nc rnit la datorie. Vai, nici nu pot s m gndesc la asta.
Serios,
tat, o s m nnebuneti ntr-una din zilele astea. l lai s
plece
de capul lui i tu te gndeti la epi de cactui.
-Dar, draga mea, e foarte important...
Dar Mirabel nu l auzi. Fugea deja pe hol.
Cteva clipe mai trziu, Mirabel clrea n noapte pe
un
cal
urt, dar solid i cu totul imperturbabil. i ajunse prada din
urm la cteva minute dup ce trecu de porile parcului.
Lapovia se transformase ntr-o ploaie ngheat, dar putea ncepe
s
ning oricnd.
-Domnule Carsington! strig ea, clrind prin ploaie.
Domnul Carsington era o umbr ntunecat, aducnd
vag
a
om, pe o alt umbr care probabil era un cal, o siluet
drz,
dei
ploaia i iroia de pe borul plriei n jos pe gt. N-avea cine
altcineva s fie, nu-i aa?
Silueta se opri.
-Domnioar Oldridge? i ntoarse capul spre ea, dar

era
prea ntuneric pentru ca Mirabel s-i vad chipul. Ce cutai
aici?
Ai nnebunit?
-Trebuie s v ntoarcei imediat acas, spuse ea.
-Trebuie c ai nnebunit, conchise el.
-Nu mai suntei n Londra, spuse ea. Urmtoarea cas
e
la
2 kilometri deprtare. Avei nevoie de cel puin dou ore s
ajungei n Matlock Bath pe o asemenea vreme - i asta doar
dac
nu
suferii vreun accident pe drum.
-Este vital s m ntorc la hotel, spuse el. V implor s
v ntoarcei acas. N-ar fi trebuit s v lase s plecai. O s
v
mbolnvii.
- Sunt la cteva minute de un foc sntos, spuse ea.
Dumneavoastr suntei cel care o s se mbolnveasc. Apoi ce-o
s-i
spunem contelui?
- Domnioar Oldridge, nimeni nu-i spune nimic tatlui
meu,
spuse el.
-i nici dumneavoastr, din cte vd.
-Domnioar Oldridge, n timp ce ne certm aici,
animalele noastre nghea de frig. Sunt sigur c le-ar prinde mai
bine
s se mite, n direcii opuse. Mulumesc de ospitalitate i
v
apreciez ngrijorarea pentru sntatea mea, dar este
imposibil
s rmn.
-Domnule Carsington, indiferent ce aranjamente ai
fcut
pentru mine...
-Domnioar Oldridge, nu nelegei: n-am cu ce s m
mbrac.
-Glumii, spuse ea.
-Nu glumesc niciodat despre aa ceva, spuse el.

- N-avei cu ce s v mbrcai.
- Exact.
- neleg, spuse ea.
nelesese demult, dar nu ajunsese la concluzia logic
pn
acum. Logica trecuse pe planul secund fa de reaciile mai
puin
intelectuale.
l observase ndeaproape; de fapt, nu se putuse abine
s
nu-l observe. i amintea mult prea bine cum haina lui
scump
i se mula pe umerii lai, pieptul vnjos i talia ngust.
Vedea
limpede n minte broderiile scumpe de pe brul de mtase,
nasturele descheiat de la guler... i pantalonii strni pe
oldurile
musculoase... i pe picioarele lungi, att de lungi. Se simi
cuprins de un val de cldur doar amintindu-i, dei sttea
pe
cal
n ploaia rece.
Nu se putea abine. Era o reacie perfect fireasc, i
spuse
ea.
Era un erou i arta ca un erou: nalt, puternic i chipe.
Puine
femei l-ar fi putut privi fr s simt nimic.
totui, Mirabel avea suficient minte ct s-i dea
seama
c
hotrrea lui de a cltori noaptea, pe o asemenea vreme
nenorocit, era nebuneasc.
n cele dou sezoane pe care le petrecuse in Londra
nvase
cte ceva despre crai, iar domnul Carsington era un crai din
cap
pn-n picioare... dei Mirabel nu mai vzuse niciodat unul
care
s arate att de impuntor.
-Ei bine, atunci e altceva, spuse ea. Noapte bun,
domnule

Carsington.
Se ntoarse i clri napoi spre cas.
Spre surprinderea ei, Mirabel i gsi tatl plimbnduse
prin
vestibul cnd intr. De regul, el i lua ceaiul n bibliotec,
ntr-o
pauz de lectur, apoi trecea n ser s le spun noapte
bun
plantelor de-acolo.
-Vai de mine. N-ai putut s-l convingi, spuse tatl.
Mirabel i ls boneta ud i pelerina in grija unui
servitor.
- N-are cu ce s se mbrace, spuse ea.
Tatl ei clipi.
- E un crai, tat, spuse ea. Un crai fr haine care s i
se
par
potrivite pentru ocazie e ca o plant fr nutrieni: se
ofilete
i
moare. Nici nu-mi pot imagina ct de mult sufer din cauza
asta,
adug ea, pornind spre scri.
Tatl ei o urm.
- tiam eu c e o problem. Ca i la spinii de la cactui.
-Tat, sunt ud i nu m simt bine, mi-ar plcea s...
- Dar chiopteaz, insist tatl ei.
-Am observat asta, spuse Mirabel.
i-ar fi dorit ca domnul Carsington s nu chiopteze
att
de
galant, fiindc simea c i se frnge inima vzndu-l. O
fcea
s
simt lucruri pe care nu le dorea i pe care nu i le putea
permite.
i oricum, era ridicol s se gndeasc la aa ceva la
vrsta
ei
i
dup acea experien...
Pomi s urce scrile, spunnd:
-Am auzit c a fost rnit serios la Waterloo.
Tatl ei pomi dup ea.
-Da, Benton mi-a povestit totul. Dar sunt aproape sigur
c
domnul Carsington a fost lovit i la cap fr s-i dea
seama.

Am auzit despre astfel de cazuri. Vezi tu, asta ar explica


totul.
- Ce s explice?
-Spinii de la cactui.
-Tat, habar n-am ce vrei s spui.
- Nu, nu, eram sigur. Mirabel i auzi paii oprindu-se n
spatele
ei. Poate c nici el nu va nelege ce voiam s-i spun despre
lalele.
Da, poate ai dreptate. Ei bine, noapte bun, draga mea.
-Noapte bun, tat.
Mirabel urc scrile i intr n camera ei. Dei era
obosit,
ddu vina pe nervii ntini la maximum. Nu fusese pregtit.
Dac i s-ar fi spus din timp de sosirea domnului
Carsington...
Dar nu-i spusese nimeni, aa c nici nu-i nchipuise un
astfel
de deznodmnt.
Fcuse o presupunere incorect despre Lord Gordmor
care
se putea dovedi dezastruoas. N-ar fi crezut niciodat c va
fi
att de insistent. Greise, i era prea trziu s-i repare
greeala.
Nu putea dect s-i nvee lecia.
i bazase calculele pe informaii insuficiente. Nu avea
de
gnd s repete greeala a doua oar. Aa c, dup ce i
scoase
hainele umede, se tersese i se mbrcase cu o cma
cald
de
noapte curat i un halat deasupra, merse n salonul ei. Se
aez comod ntr-un scaun, n faa emineului, i i scrise lui
Lady
Sherfield n Londra. Dac era ceva ce mtua Clothilde nu
tia
despre domnul Carsington, atunci acel lucru nu merita tiut.
Alistair avu nevoie de cele dou ore prezise de
domnioara
Oldridge ca s traverseze cei civa kilometri" de la

Oldridge
Hali
la hotelul Wilkerson, unde sttea.
Cnd ajunse, era ud pn la piele, iar piciorul lui nu era
deloc
mulumit de asta, refuznd s-l ajute s urce scrile.
ns Alistair se obinuise cu ifosele piciorului beteag i
reui s ajung n camerele lui. Servitorul su, Crewe, i
exprim
dezaprobarea cu o tuse oarecum plin de repro i i
recomand
o baie fierbinte.
-E prea trziu s-i facem pe servitori s care apa sus
pe
scri,
spuse Alistair.
Se trnti ntr-un scaun lng foc, i rezem clciul pe
grilaj
i
ncepu s-i maseze piciorul cel scandalizat. ntre timp, i
povesti
valetului peripeiile prin care trecuse, lsnd discret
deoparte
reacia lui suprtoare n privina domnioarei Oldridge.
-mi pare ru c ai fcut degeaba o cltorie lung
prin
ploaie, domnule, spuse Crewe. Vrei poate o sticl de vin i
ceva
de mncare?
-Am mncat mai mult dect suficient, spuse Alistair. Se
pare
c domnul Oldridge are dou mari pasiuni: botanica i masa
de sear.
-ntr-adevr, domnule. Servitorii de aici jur solemn c
domnul Oldridge nu a ntrziat niciodat la cin, dei ntrzie
sau
absenteaz cu orice alt ocazie.
-Ar fi trebuit s rmn aici i s ascult brfele
servitorilor,
spuse Alistair, privind focul. N-am fost bine pregtit pentru
ntlnirea cu dumnealui.
Crbunii care licreau i aminteau de prul
domnioarei

Oldridge, de felul n care flacra lumnrilor se reflecta n


uviele
ei, dndu-i o nuan aurie uneori sau roie ca focul alteori.
- Fiica lui... Alistair ezit. Are preri surprinztor de
vehemente pentru cineva att de tnr.
- Se spune c domnioara are un caracter neobinuit,
domnule. Trebuie s fie aa ca s poat administra o proprietate
att
de
mare i afacerile tatlui su.
Alistair se ntoarse spre servitor.
-Proprietatea e administrat de domnioara Oldridge?
- Ea se ocup de tot. Mi s-a spus c administratorul de
drept
nici nu ndrznete s respire fr s-i cear nti
permisiunea.
Domnule, v simii bine? Poate ar trebui totui s v aduc
nite
vin. Sau o butur cald - nu vrei s riscai o rceal acum
c
avei attea de fcut.
i
Dei nu se simea ru, Alistair i ls valetul s-i
pregteasc
o
butur cu lapte cald i alcool.
Dup ce valetul plec, stpnul su se folosi de acest
timp
ca
s
digere ceea ce tocmai auzise.
Fata cea curioas i prost mbrcat, cu prul de
culoarea
focului, administra una dintre cele mai mari proprieti din
Derbyshire.
- Ei bine, cineva trebuie s o fac, murmur el dup un
timp,
cnd gsi n sfrit o perspectiv relativ limpede asupra
situaiei.
El nu se ocup de nimic altceva, asta e limpede. Mi-a spus
i
ea:
dac n-are de-a face cu botanica, tatl ei nu e interesat.
l simi pe Crewe n apropiere cu butura.
- Pardon, domnule? spuse valetul.

-Ci ani are? ntreb Alistair. Sunt sigur c nu e doar o


fetican. Nici o fat n-ar putea... Dumnezeule, de ce nu mi-am
dat
seama? Cltin din cap i lu cupa de la valet. i-au spus
cumva
servitorii i ci ani are domnioara Oldridge?
-Treizeci i unu, spuse Crewe.
Butura pe care o sorbise Alistair o lu pe un drum
greit.
Se nec, ncepu s tueasc, apoi rse. N-avea ce altceva
s
fac.
Era o glum prea bun.
-Treizeci i unu, repet el.
- mplinii luna trecut, domnule.
- Credeam c e doar o fat, spuse Alistair. Oricine ar fi
crezut
asta. O fat slbu, cu pr auriu, ochi mari i albatri i un
zmbet... i cobor privirea, iar propriul zmbet dispru.
Doamne,
ajut-ne. Canalul... totul... depinde de ea.

Capitolul 3

n dimineaa urmtoare, Mirabel i doi servitori pornir


sub
cerul nnorat s gseasc trupul domnului Carsington.
Ajunser la Matlock Bath fr s gseasc nici un
cadavru
ns,
iar efa potei le spuse c domnul ajunsese n siguran ierinoapte i sttea la hotelul Wilkerson.
Alegerea era surprinztoare. Mirabel se ateptase s-l
gseasc pe deal, la hotelul Old Bath, cel mai mare din Matlock
Bath,

n schimb, Alistair alesese hotelul Wilkerson, de pe South


Parade,
care era expus la tot praful i toat glgia trsurilor care
plecau
i soseau.
Cnd intrar n sat ns, strada era linitit. Soarele se
ridicase
pe cer i se ntrevedea din cnd n cnd printre nori, fcnd
s
sclipeasc rul i casele vruite care se inirau lipite de
deal.
Dei Mirabel tia satul la fel de bine ca pe proprietatea
familiei
sale, frumuseea de aici o surprindea de fiecare dat.
Dealurile se ridicau abrupt din rul Derwent, iar la
fiecare
cotitur se vedeau piscurile din High Tor.
Semna cu un castel, cu un zid nverzit i petice de
iarb
care
mblnzeau pietrele cenuii.
Staiunea n sine era curat i drgu. O mic
poriune
din
Museum Parade Street era nesat cu vile, magazine i
muzee,
iar vilele se ntrevedeau printre copacii de pe dealurile din
jur.
De cealalt parte a drumului, grdinile coborau pn
aproape
de
ru. Drumul urma meandrele apei, nconjurnd munii, apoi
ridicndu-se n spatele Piscului lui Avraam.
Era uor s te caeri pn la Pisc, iar Mirabel o fcuse
n
toate
patru anotimpurile. Ori de cte ori grijile ameninau s o
copleeasc, urca acolo i se lsa linitit de peisaj.
Astzi se gndea la multe lucruri, iar dispoziia i era
tulburat peste msur. Dar nu avea timp s se lase pe
minile
Mamei Natur.
In schimb, Mirabel ls trsura pe mna servitorului,

ii
trimise slujnica, pe Lucy, s fac nite comisioane i porni spre
intrarea
hotelului Wilkerson.
Odat ajuns nuntru, ntreb de domnul Carsington.
Domnul Wilkerson se grbi spre ea.
- Cred c e nc n pat, domnioar Oldridge, spuse el.
- nc n pat? repet ea. Dar e ora prnzului.
-Abia a trecut de unsprezece i jumtate, drag
domnioar,
spuse el.
Apoi, Mirabel i aminti c cei din nalta societate
rareori
se
trezeau nainte de prnz, de obicei fiindc se culcau cam pe
cnd
ncepea s rsar soarele.
Domnul Wilkerson se oferi s trimit un servitor pe
scri
ca
s
afle dac domnul Carsington era gata s primeasc vizite.
Un tablou rsri n mintea lui Mirabel: domnul
Carsington,
dndu-i la o parte uviele castanii, presrate cu auriu, i
clipind
adormit spre... cineva.
-Nu, nu e nevoie s-l deranjai, spuse ea repede. Voi fi
n
sat
cteva ore. Am cteva vizite de fcut. Pot vorbi cu el mai
trziu.
Observ c minile i tremurau. De foame, probabil.
Fusese
att de ngrijorat c-l va gsi pe fiul lui Lord Hargate
bucele,
c
abia reuise s nghit o sorbitur de ceai i puin pine
prjit
la micul dejun.
-Mi-ar plcea s servesc nite ceai nti, adug ea, i
nite
pine prjit.
Prin urmare, Mirabel fu condus ntr-o sufragerie
separat,
departe de sala de mese i de taverna plin, i n cteva

clipe
pinea prjit i ceaiul i fcur apariia.
Dup ce i goli farfuria i ceainicul, Mirabel se simi
ceva
mai
linitit. Cnd domnul Wilkerson intr i o ntreb dac mai
dorea ceva - ou, poate, i cteva felii de unc Mirabel i ceru
n
schimb cea mai detaliat hart local pe care o avea.
Domnul Wilkerson o asigur c avea destule astfel de
hri,
de
fapt o colecie la fel de bun ca n orice magazin din Londra,
inclusiv cteva colorate de mn. i dorea ca harta realizat de
Corpul
de Infanterie s fi fost i ea gata, dar nu era aa.
- E pcat, domnioar Oldridge, spuse el. Noile hri
vor
fi
trasate foarte tiinific.
Mirabel ceru s vad ce avea, iar domnul Wilkerson i
aduse
hrile. Cteva erau suficient de detaliate pentru ce avea de
gnd;
le ntinse pe mas ca s le compare, dei nu plnuia s le
studieze
amnunit pn nu se ntorcea acas.
ns Mirabel semna cu tatl su mai mult dect i-ar
fi
nchipuit n anumite privine. Cnd rmnea singur - fr
nimic care s-i ntrerup gndurile, s o deranjeze sau s o
solicite - putea s se piard n ceea ce fcea la fel ca i
btrnul
domn Oldridge.
Timpul trecea, iar Mirabel i ddu jos nti boneta,
apoi
pelerina. Trecur dou ore de cnd venise, iar Mirabel era
nc
aplecat deasupra hrilor, cutnd o soluie la problema cu
care
se confrunta.

Cam la aceeai or, domnul Wilkerson era afar, n


curte,
brfind cu un pota.
Prin urmare, nu vzu c domnul Carsington coborse i
se
ndrepta spre salonul privat pe care i-l rezervase ca birou.
Din
moment ce domnul Wilkerson nu era acolo s-l informeze,
iar
domnul Carsington nu ntlni vreun servitor pe drum, nu
tiu
cine se afla n sufrageria mic.
Ua sufrageriei era deschis, iar Alistair privi n treact
nuntru cnd trecu pe lng ea i descoperi un posterior rotund,
mic
i
cu siguran feminin.
Posteriorul n cauz era mbrcat ntr-un material verde
pe
care ochiul lui de cunosctor l remarc imediat, chiar dac
era
mult mai preocupat s studieze forma de dedesubt i s
calculeze
cte straturi de material erau ntre rochie i pele.
Toate aceste gnduri trecur ntr-o clip, doar att. Dar
femeia
dinuntru trebuie s-i fi auzit paii oprindu-se. Sau poate i
auzise
suspinul - atunci cnd ncerc s-i adune gndurile de pe
unde
fugiser i s-i reaminteasc de ce era mai bine s-i
continue
drumul. Nu-i putea permite s se lase distras de o femeie,
nici
chiar de una al crui ezut era att de perfect.
Oricare ar fi fost motivul, femeia i ntoarse capul plin
de bucle armii i l privi cu ochii ei albatri, peste umr..,
zmbindu-i.
Era ea.
-Domnioar Oldridge, spuse el, iar vocea i cobor att
de
mult, nct cele dou cuvinte sunar aa: Grrr.

- Domnule Carsington. Mirabel se ndrept i se


ntoarse
spre
el cu totul. Nu m gndeam s v gsesc treaz la o
asemenea
or matinal.
Oare era sarcastic?
- E aproape ora dou, spuse el.
-Dumnezeule! Mirabel fcu ochi mari. Deci sunt aici de
atta timp?
- Nu tiu de ct timp suntei aici, spuse el.
Mirabel se ncrunt spre hart.
-Ei bine, nu intenionam s rmn atta timp. Adic,
voiam
m ntorc mai trziu, dup ce v trezeai i dumneavoastr.
-Sunt treaz.
-Da, i... Mirabel l studie din cap pn-n picioare. i
ari
foarte curat i foarte elegant.
Alistair i-ar fi dorit s-i poat ntoarce complimentul.
Cineva
fcuse o ncercare vitejeasc s-i mblnzeasc prul,
mpletindu-l, apoi prinznd coada cu ace de pr n jurul capului. Dar
bineneles c jumtate din ace erau pe podea sau pe mas, iar
coada
se nclina periculos spre dreapta. Alistair simi o mncrime
n
degete. Voia s o ndrepte att de tare... i strnse pumnii
i
se
for s priveasc n alt parte.
Studie posomort rochia scump. Nuana de verde era
chiar
mai hidoas dect cea a celeilalte rochii n care o vzuse pe
Mirabel. Stilul... Ah, dar n-avea nici un stil. Era simpl,
plictisitoare
i
la fel de elegant ca un sac de fin.
Alistair i ntoarse deci privirea spre hri.
-Am nevoie de alt, spuse ea. Aveam o hart foarte
bun
cu
zona, dar tata a scpat-o n rul Derwent n noiembrie.

-neleg. i Alistair nelegea, intr-adevr, ct se poate


de
limpede. Dar ce nu neleg e de ce dumneavoastr sau tatl
dumneavoastr avei nevoie de o hart. Mi s-a spus c suntei
una
dintre cele mai vechi familii din mprejurimi. A fi crezut c
tii
bine inutul.
- mi tiu proprietatea, da, dar Longledge Hill i ia
numele
de la lungimea lui, care e considerabil, spuse ea. De fapt,
se
compune din mai multe dealuri - o zon mult prea mare ca
eu
sau tata s o putem cunoate n ntregime. Se ntoarse
napoi
spre mas i art spre hart. l avem pe cpitanul Hughes
de
o parte i pe Sir Roger Tolbert de cealalt. Dei ne vizitm
frecvent, n-am de unde s tiu fiecare cotlon al celor dou
proprieti. Eram curioas mai ales n legtur cu proprietatea lui
Lord
Gordmor, care este mult mai aproape dect cei 25 de
kilometri
de care spuneai.
-Pentru care i cai de povar care cltoresc pe
drumurile
voastre, aa de erpuite i de pline de anuri cum sunt,
distana e dubl, spuse Alistair. Dac am putea spa un canal n
linie
dreapt, n-ar ajunge nici la 15 kilometri. Dar din moment ce
de-a
lungul liniei respective sunt dealuri pietroase i drumul
trebuie
s ocoleasc adposturi, cldiri, depozite de cherestea i
aa
mai
departe - ne gndeam la 25 de kilometri de canal.
Alistair trecu lng ea, la mas.

-De-asta aveai nevoie de o hart? Voiai s studiai


traseul
mai bine? Oare v gndii cumva s v schimbai atitudinea
fa
de planurile noastre?
- Nu, dar am ceva bnuieli legate de Lord Gordmor,
spuse
ea
fr s-i ridice privirea.
Razele soarelui, capricioase cum erau, se strecurau
prin
singura fereastr a camerei i i fceau buclele subiri s par
un
mnunchi de flcri. Coada mpletit se ls i mai mult spre
urechea
ei, care era mic i avea o form perfect de scoic i deci
fcea
ca
prul ei dezordonat - i fiecare centimetru de material pe
care
l
purta - s fie i mai enervant.
- Poate vi-l nchipuiai ca pe unul dintre acei industriai
diabolici care evacueaz pstorii umili din colibele lor i
construiesc
fabrici imense care fumeg zi i noapte pe fostele puni, nu-i
aa?
ntreb Alistair.
-Nu, mi-l imaginez ca pe un om descurcre, spuse ea.
Cnd
ncerc s rezolv o problem, dar soluia mea nu d
rezultate,
ncerc alt soluie. Dar dup ce n-a reuit s ne conving de
ideea
cu canalul, Lord Gordon nu s-a folosit de imaginaia lui, cum
m-a
fi ateptat, ci a rmas la prima soluie. Diferena e c de
data
asta
i-a trimis artileria grea s ne cucereasc i s ne supun.
Alistair ar fi neles imediat cuvintele dac nu s-ar fi
gndit
la
cu totul altceva.
Coada mpletit a lui Mirabel i continua traiectoria i
se
des-

fcea ncet. Dei nu auzise nici un sunet, era sigur c mai


multe
ace de pr czuser peste hri n ultimele cteva clipe.
Coafura
ei
mai avea puin i se desfcea cu totul. Abia se putea abine
s
nu
i-o ndrepte el nsui.
Aa c, distras cum era, rspunse:
-Artilerie grea? Doar nu crezi c o s aducem toate
mainriile
i toi muncitorii i vom face totul dup cum ne taie capul.
Sper
c v dai seama c nu putem construi un canal fr un Act
al
Parlamentului, iar Parlamentul nu va aproba o propunere dac
toi
proprietarii sunt mpotriva ei.
-Dumneavoastr suntei artileria grea, spuse ea. n
partea
asta de Derbyshire, contele de Hargate e cel puin la fel de
important ca i ducele de Devonshire. Familia dumneavoastr e
aici
de
la fel de mult timp, iar tatl dumneavoastr e foarte
respectat.
Doi dintre frai sunt adevrate modele sociale, iar
dumneavoastr
suntei un erou renumit de rzboi. Lord Gordmor a fost
nelept
s v aleag drept partener... i s-a mbolnvit de grip
exact
la
momentul potrivit.
Alistair ncremeni. Dup o clip n care rmase
scandalizat,
nevenindu-i s cread, trecu la o furie rece.
- Corectai-m dac nu am neles bine, domnioar
Oldridge,
spuse el cu o politee rece, dar credei cumva c Lord
Gordmor
sau eu - sau poate amndoi - am hotrt s ne folosim de
poziia
familiei mele i de faima mea ca s v nvingem rezistena?

Credei c de-asta am venit aici? Ca s ce? Ca s v cuceresc


ranii?
Sau poate s-i impresionez cu mreul meu sacrificiu pentru
ar
i pentru rege?
Vorbind de piciorul su beteag, vocea lui Alistair se
umplu
de
amrciune.
- Lord Gordmor nu are nici a suta parte din impactul
dumneavoastr asupra opiniei celor de aici, spuse ea. Nu e din
Derbyshire.
Titlul lui nu e unul vechi, are abia cincizeci de ani. i nu e
nici
faimos. Mirabel ridic brbia. Nu vd de ce v simii jignit. Nu
fac
dect s v redau situaia, fapt cu fapt, iar aceste lucruri ar
trebui
s fie evidente pentru toat lumea - dei bnuiesc c
nimeni
altcineva nu vi le-ar spune n fa.
- Nu tii nimic despre Lord Gordmor, spuse Alistair din
vrful
buzelor. Altfel i-ai da seama c nu s-ar dezonora niciodat
s
m
foloseasc, sau s se foloseasc de poziia mea, ca s-i
duc
la
ndeplinire cine tie ce plan diabolic.
Piciorul lui Alistair zvcnea cu putere. Nu-i plcea s
stea
n
aceeai poziie prea mult timp. Se ndeprt de mas.
-N-am spus nimic de vreun plan diabolic, spuse ea. Par
s
v plac accentele dramatice, domniile Carsington. Mirabel
se
ncrunt. Sau poate suntei pur i simplu poetic. Una-dou
astfel de fraze v confer o anumit aur, dar dup prea multe
deja
cdei n ridicol. Canalul vostru nu e diabolic, cu siguran.
Dac

un pretendent e respins, asta nu-l face diabolic, doar


nepotrivit.
V doare piciorul?
- Chiar deloc, rspunse el, simind un spasm pn sus
pe old.
i Mirabel se ndeprt de mas.
- tiu c nu se cuvine s observ, spuse ea, dar cu att
mai
puin
nu se cuvine s ignor neplcerea cuiva. V micai mai rigid
ca
nainte. Presupun c v doare piciorul. Poate v-ar plcea s
mergei un pic. Sau s stai jos. Sau s v inei piciorul ridicat.
Oricum, n-ar trebui s v in aici s v certai cu mine. Sunt
sigur
c
avei multe lucruri importante de fcut.
Alistair avea multe lucruri importante de fcut, foarte
multe.
Dar Mirabel l dduse peste cap cu totul, l fcuse s se
simt
la
fel
de zpcit ca i coafura ei, sau ce mai rmsese din ea, i
nu
era
pregtit nc s se lase alungat.
-Domnioar Oldridge, tii foarte bine c suntei cel
mai
important lucru pe care l am de fcut, spuse el, doar ca s-i
regrete
fraza o clip mai trziu.
Unde i dispruse elocvena? Dumnezeule, dar nu mai
avea
pic
de maniere!
Se plimb pn la fereastr, apoi napoi, apoi iari
pn
la
fereastr. Piciorul i zvcni spasmodic de cteva ori. Era
suprat
pe el. Mirabel l urmri cu o expresie ngrijorat.
-Nu cred c v-a fcut bine nici plimbarea de noaptea
trecut,
prin frig i ploaie. Nu m-am gndit la asta pn acum. Azidiminea m temeam c v vom gsi trupul ntr-un an. M

resemnasem cu gndul c va trebui s v adun din buci. De ce


sunt
att de important?
Auzind-o spunnd c i cutase cadavrul, Alistair uit
ce
voise
s spun. i aminti cum Mirabel plecase de-acas, de la
cldur
i din lux, i clrise n noapte, printr-o ploaie de ghea,
doar
ca
s-l cheme napoi. Nu-i mai putea nchipui nici o alt
femeie
n
afar, poate, de mama sa - care s fac aa ceva. Dar
domnioara
Oldridge rspundea de ntreaga sa familie, spre deosebire
de
majoritatea altor femei. Ea era efa.
Canalul depindea de ea cu totul, i reaminti Alistair.
Trebuia
s profite de ocazie pe ct putea, aa c i for gndurile
s
revin pe fgaul lor firesc.
-Nimeni altcineva nu-mi va vorbi sincer, spuse el. Chiar
dumneavoastr mi-ai spus asta acum cteva clipe. Trebuie s
neleg
de ce oamenii se opun proiectului nostru.
- Mai conteaz? spuse ea. Acum c ai venit aici, toate
obieciile se vor topi ca zpada sub soare.
- Dar nu aa voiam s mearg lucrurile.
Mirabel i arunc o privire sceptic.
-Atunci n-ar fi trebuit s venii.
Alistair se ntoarse cu spatele i privi pe fereastr fr
s
vad
nimic pn ajunse la zece.
- Domnioar Oldridge, trebuie s v spun sincer c
m
facei
s vreau s-mi smulg prul din cap.
- M ntrebam ce-i asta.
Alistair se ntoarse brusc.
- Ce s fie?

-Furtuna. M simeam de parc se strnise furtuna aici,


n
camer. Dar nu erai dect dumneavoastr. Avei o
personalitate
remarcabil, domnule Carsington. De ce v fac s vrei s
v
smulgei prul din cap?
Alistair o privi exasperat. Coada ei moale coborse la
nici
un
centimetru de urechea ei.
Se ndrept de spate i se ndeprt de fereastr,
merse
la
mas, lu o mn de ace de pr i naint spre ea.
- V-ai pierdut mai toate acele de pr, spuse el.
-Ah, mulumesc, spuse Mirabel, apoi ntinse mna.
Alistair ignor mna ntins, ridic coada, o rsuci, o
aez
la locul ei i o prinse cu acele.
Mirabel rmase locului, privindu-i fix lavaliera.
Prul ei slbatic era moale ca mtasea. Degetele lui nu
voiau
dect s se piard printre buclele ei. i termin repede
treaba
i
se trase napoi.
- Mult mai bine, spuse el.
O clip, Mirabel nu spuse nimic. i privi chipul, minile,
apoi
iari chipul. n rest nu se clinti nici un pic, ci rmase
uitndu-se
la Alistair cu o expresie la fel de intens ca aceea cu care
vrul
lui
Alistair studia hieroglifele egiptene.
- mi... distrgea atenia, spuse el printre buzele
strnse.
Prul
dumneavoastr. Coafura vi se stricase.
Expresia ei nu se schimb.
-Nu puteam... gndi, adug patetic Alistair.
Dar asta nu era o scuz. Un gentleman nu i-ar fi
permis
niciodat aa ceva, dect poate cu o rud foarte apropiat
sau
o amant. Nu-i venea s cread c o fcuse. Dar nici nu s-ar

fi
putut abine.
Se hotr s-i foloseasc mintea - sau ce-i mai
rmsese,
oricum - ca s se scuze cum se cuvine.
Mirabel spuse ns, nainte ca Alistair s apuce s-i
adune
gndurile:
- Deci asta v supra att de tare. Ei bine, n-ar trebui
s
m
surprind. Cineva care pleac n toiul nopii prin ninsoare pentru c n-are haine n care s se schimbe - triete dup
standarde de mbrcminte care n-au nimic de-a face cu noi,
muritorii
de rnd.
Mirabel se ntoarse i ncepu s-i strng hrile.
Alistair
gndi ct putea de repede.
-i eu am principii, domnioar Oldridge, spuse el,
indiferent
dac m credei sau nu. A vrea s-i conving pe proprietarii
de
terenuri de aici c merit s accepte canalul lui Lord
Gordmor.
A vrea s gsesc o modalitate de a elimina prile
neplcute
ale
planului nostru sau, dac asta nu se poate, s ajungem la
un
compromis acceptabil tuturor.
-Atunci ntoarcei-v la Londra i gsii pe altcineva
care
s
susin propunerea, spuse ea. Dac v nchipuii c oamenii
vor
discuta cu dumneavoastr ca i cu un om de rnd sau chiar
i
cu orice alt nobil, atunci fie suntei nebun, fie suntei un biet
idealist naiv. Vecinii mei i-au lsat administratorii moiilor
s
discute cu reprezentantul lui Lord Gordmor, la fel i tata.
Nici

prin gnd nu le-ar trece s se ocupe de asta ei nii. Dar


tata
nu
doar c v-a invitat s v cunoasc, ci chiar s luai cina cu
noi.
A ncercat chiar s v conving s stai peste noapte - dei
el
e
un pustnic i prefer s stea de vorb cu plantele, nu cu
oamenii.
Sir Roger Tolbert i cpitanul Hughes, care sunt mai
sociabili,
v vor vizita i v vor invita la cin. Toi v vor vizita i v
vor
invita s le admirai animalele, turmele i copiii, i mai ales
pe
fiicele lor.
Vorbind, Mirabel ncerca s strng i s mptureasc
hrile,
dar eforturile ei aveau rezultate comparabile cu coafura ei
dezastruoas. Le rsuci pe cele strnse n conuri i spirale i le
mpturi
pe celelalte invers, n diagonal i n toate felurile, numai
cum
trebuia nu. Se pierdea din ce n ce mai mult ntr-o furtun de
fonete
i trosnete de hrtie.
Alistair naint, i lu hrile din brae, dei Mirabel
refuz
la
nceput s le dea drumul, i le strnse cum se cuvenea, una
cte
una. Apoi le aez pe mas, rezistnd tentaiei de a pstra
una
cu
care s o pocneasc.
Mirabel se ncrunt i i cobor privirea.
- Mi-a fost uor s le deschid, spuse ea. Dar cnd a
trebuit
s
le
strng, parc au prins via. Presupun c nu le place s fie
nchise
i e nevoie de un talent special s le convingi.
- Nu e nevoie dect de logic, spuse el. E simplu.
-Atunci trebuie s fie un altfel de logic, nu ce am
nvat
eu,

spuse ea. Dar dumneavoastr suntei colit la Oxford, din


cte
mi
amintesc. Dac a fi mers i eu la universitate, atunci a fi
tiut
i
cum s mpturesc o hart.
-Momentan mi doresc s fi nvat la Oxford cum s
primesc
un rspuns direct la o simpl ntrebare, spuse el.
Mirabel i zmbi larg, aa cum fcuse i n ziua trecut,
nainte
s afle de ce venise. Din moment ce nu-i mai zmbise dect
rece,
din vrful buzelor, de-atunci ncoace, Alistair fu luat pe
nepregtite. Mintea lui reacion de parc fusese lovit n cap cu o
bt
de crichet.
-Vrei s v spun de ce reprezentantul lui Lord
Gordmor
n-a
reuit s obin sprijinul localnicilor pentru canal, spuse ea,
lundu-i haina i boneta.
Alistair i adun gndurile.
-Agentul mi-a spus c nimeni n-a vrut nici mcar s
stea
de
vorb cu el. Peste tot i s-a spus nu! i i s-a trntit ua n
nas.
Da, vreau s-mi spunei, domnioar Oldridge, din moment
ce
susinei c toi ceilali vor fi mult prea impresionai de
persoana
mea ca s-mi spun adevrul.
Mirabel i puse pelerina.
- Nu v voi spune nimic, spuse ea. i puse boneta pe
cap
cu
un gest ncrncenat, apoi i leg repede panglicile. Avei
toate
avantajele posibile. Toat lumea v va cdea la picioare. Nu
m
atept s vi se opun nici cea mai mic rezisten. Situaia
e
deja
disperat; n-am de ce s v ofer singura arm care mi-a

mai
rmas. O zi bun, domnule Carsington.
Mirabel lu hrile i iei, lsndu-l pe Alistair peste
msur
de mirat i att de descumpnit, nct nu fu n stare dect
s
o
priveasc ndeprtndu-se, cu pelerina strmb, boneta
czut
pe o ureche i posteriorul ei perfect cltinndu-se ntr-o
parte
i-n cealalt.
Poate c domnul Carsington s-ar fi simit ceva mai bine
dac
ar fi tiut c nu era Singurul care rmsese mirat i
descumpnit.
Mirabel era att de tulburat, c strbtu cei trei kilometri
pn
la Cromford ca s-i fac o vizit fostei sale guvernante, a
crei
prezen o linitea de obicei.
Acum, cele dou femei stteau n salonul doamnei
Entwhistle,
care strlucea de curenie, era drgu decorat i fusese
mobilat
n
numele confortului.
Doamna Entwhistle, care era cu zece ani mai btrn,
se
mritase i se mutase n Cromford la puin timp dup ce Mirabel,
care
avea nousprezece ani pe atunci, plecase spre Londra i
spre
primul ei sezon. Domnul Entwhistle pierise de aprindere la
plmni
cu trei ani n urm. i lsase ns o motenire confortabil
vduvei
sale, astfel c doamna Entwhistle nu era nevoit s se
ntoarc
la
vechea ei ocupaie.
- Ce bine ar fi s am intr-adevr o arm, tocmai spunea
Mirabel. Dar domnul Carsington va descoperi n curnd care e
proble-

ma cea mai spinoas. Toi proprietarii din Longledge se tem


c
un
asemenea canal ar provoca prea mult deranj pentru
beneficii
mult
prea mici. Altfel ne-am fi construit propriul canal cu zeci de
ani
n
urm, cnd ne-ar fi costat mult mai puin.
- Brbaii care i fac veacul prin Londra nu pot
concepe
ce
impact ar avea astfel de planuri asupra comunitilor de la
ar,
spuse doamna Entwhistle. Chiar dac cineva i-ar explica
problema
lui Lord Gordmor, probabil ne-ar acuza c refuzm progresul
din
cine tie ce prejudeci provinciale.
-Nu-l pot nvinui cu totul, spuse Mirabel. Este vina
noastr
cel puin n parte. Dac toi proprietarii -ar fi spus clar
punctul
de vedere reprezentantului lui Lord Gordmor, m ndoiesc
c
am
fi n aceast situaie acum. Dar nici unul dintre noi nu s-a
obosit
prea mult cu el, la fel cum nu ne-au interesat nici ceilali.
Agentul avea un prestigiu chiar mai slab fa de cel al
angajatorului su, iar prestigiul lui Lord Gordmor, dup cum
Mirabel
ii
spusese domnului Carsington, era destul de slab oricum.
Agentul
avea statutul cu mult sub cel al lui Lord Gordon, al crui
prestigiu era deja destul de mic, dup cum Mirabel i spusese
domnului
Carsington.
Pentru
cetenii
din
Longledge
Hill,
reprezentantul
lui Lord Gordmor era doar unul din mulimea de speculani
care
se perindau prin zon, ncercnd s-i vnd planurile.
Nobilimea din Longledge Hill se compunea n mare
parte
din

oameni conservatori, ns. Dei canalele se aflau n plin


expansiune, aristocraii consideraser canalul Cromford al
domnului
Arkwright o iniiativ dubioas, iar canalul Peak Forest mult
prea
riscant. Pn acum, cel puin din punct de vedere financiar,
se
dovedise c aveau dreptate. Dei aceste canale
mbuntiser
transportul pe rutele lor, nici unul dintre ele nu scosese
vreun
profit nsemnat pentru investitori.
Fr ndoial, canalele schimbaser radical att
peisajul,
ct
i
comunitile prin care treceau.
Reaciile erau i mai vehemente mpotriva canalului lui
Lord
Gordmor, care ar fi fost echivalentul unei autostrzi publice
care
s strbat proprietile lui Mirabel i ale vecinilor si.
-N-aveai de unde s tii c Lord Gordmor va fi mai
insistent
dect ceilali, spuse doamna Entwhistle.
- Nu m deranjeaz c insist, ci pe cine a trimis s-l
reprezinte, spuse Mirabel. Mi-a fi dorit s fiu avertizat c vine
domnul
Carsington. Nu cred c i-a mai scris cuiva dinainte, altfel
toat
lumea ar fi vorbit de asta. Oricum n-a fost prea detept s
vorbeasc
doar cu tata, fiindc el e ultimul om din lume care s se
intereseze
de un canal - sau de orice altceva nu are rdcini.
-Presupun c domnul Carsington i Lord Gordmor nu
tiau
de preocuprile tatlui tu, spuse doamna Entwhistle. Nu
tiau
dect c el are cea mai mare proprietate din zon.
-Iar tata n-a fcut nimic s-i lmureasc, spuse
Mirabel.
Ii
vi-

ne s crezi c i-a rspuns la scrisoare domnului Carsington?


Doamna Entwhistle cltin din cap; era de acord c
rspunsul
domnului Oldridge era inexplicabil.
-Dac pn i tata a fost de acord s-l primeasc pe
domnul
Carsington, i dai seama ce vor face ceilali, spuse Mirabel.
Vor
lua cina cu faimosul erou de la Waterloo i vor accepta orice
li
se
propune fr nici o reticen. Vor primi o compensaie
financiar
de nimic, dac li se va propune, i vor aproba fericii orice
rut
le
va fi sugerat. M-ar mira dac cineva ar avea curajul s
cear
un
pod ca s-i duc vacile la pscut sau o cotitur n jurul unei
plantaii. ntre timp, e aproape sigur c i se vor oferi o mulime
de
fiice
i surori n cstorie, dei nu e dect un frate mai mic.
-Presupun c e chipe i tie s vorbeasc, spuse
doamna
Entwhistle, turnndu-i nc puin ceai lui Mirabel.
-Foarte, spuse posomort Mirabel. E nalt i lat n
umeri,
iar
hainele i vin ca turnate. Te-ai atepta s fie rigid, dar nu
este.
Pn i chioptatul lui e masculin, graios i... i chiar
galant,
pe undeva.
- Galant, repet doamna Entwhistle.
-E groaznic, se ncrunt Mirabel n ceaca ei de ceai.
M
face
s vreau s plng. O clip mai trziu, mi vine s-i dau cu
ceva
n
cap. n plus, e groaznic de idealist - sau e un actor
desvrit.
Nu m-a lsat inima s-i spun c nimnui n-o s-i pese de
inteniile
lui nobile.
-Brunet sau blond? ntreb doamna Entwhistle.

-Prul lui e aten i des, dar n lumin are reflexe aurii,


spuse
Mirabel. Ochii lui sunt cprui-deschis, dar i schimb
culoarea.
Pare mereu adormit, adug ea. Nu sunt sigur c m
asculta
de
fiecare dat cnd i vorbeam. Sau poate se plictisise. Sau
poate
c prul meu l-a jignit att de tare c a preferat s-i in
ochii
ntredeschii.
-De ce Dumnezeu crezi c prul tu l-a jignit? spuse
doamna
Entwhistle. E frumos.
Mirabel ridic din umeri.
- Prul rocat nu e la mod, mai ales ntr-o culoare att
de
ciudat, iar el prefer o femeie care arat aa cum se
cuvine
din cap pn-n picioare. Oricum nu m coafez elegant nici
n
zilele bune.
-Pentru c n-ai rbdare s-i lai servitoarea s-i fac
treaba
aa cum ar trebui.
Doamna Entwhistle purta o bonet din dantel, dar
uviele
brunete care ieeau de dedesubt erau perfect aranjate.
-Da, ei bine, nu i-am lsat timp lui Lucy aproape deloc
azi-diminea, aa c prul mi s-a desfcut, cum era de ateptat.
Doamna Entwhistle i studie prul lui Mirabel.
- Pare s fie n regul acum.
-El mi-a aranjat coafura, spuse Mirabel. E aa de
strns
c n-a putea s o desfac dect cu furca. A vrea s tiu
cine
l-a nvat s foloseasc acele de pr att de bine. Ar fi
trebuit
s-l ntreb...
-Serios, Mirabel.
-... dar eram prea uimit s mai pot spune ceva.

Uimit" nu descria nici pe jumtate ce simise.


Domnul
Carsington se apropiase att de mult, c i putuse studia
ndeaproape lavaliera scrobit. Simise un parfum slab, att de
slab
c
se putea s-i fi nchipuit doar. Dar nu-i imaginase cum
inima
i
btuse cu putere, nici senzaiile confuze care o nvluiser.
Uimirea era doar una dintre ele.
Mirabel bnuia ce nsemnau toate astea. Era o fat
btrn
acum, dar fusese tnr odat, iar brbaii se ntrecuser
s-i
ctige afeciunea. i nu toi dduser gre. Poate c i-ar fi fost
mai
uor acum dac unul n-ar fi reuit.
Oricum, asta se ntmplase cu mult vreme n urm,
iar
Mirabel avusese zece ani n care s-i revin. i amintea de
acel sezon minunat din Londra, i de William, fr nici o
durere. Dar asta nu nsemna c voia s repete acea experien.
tia c afeciunea sfrea mereu n acelai fel i nu era
neaprat masochist.
Oricum nu era n pericol, cel puin nu pentru moment.
Domnul Carsington nu voia dect un singur lucru de la
Mirabel
Oldridge cea ponosit. Nu i voia averea, i cu att mai puin
nu-i
aprecia personalitatea. Voia doar Q informaie, pe care o
putea
afla la fel de bine i fr ajutorul ei.
Doamna Entwhistle i ntrerupse gndurile.
-Parc ai spus c hainele domnului Carsington i
veneau
ca turnate.
- L-ar face pe Beau Brummell s plng de ruine.
Mirabel i povesti apoi ce vorbiser btui de lapovi,
i
cum

domnul Carsington i spusese c n-are cu ce s se mbrace.


-Asta explic multe, spuse doamna Entwhistle.
- tii cum sunt craii, spuse Mirabel. Toate detaliile
trebuie
s
fie la locul lor. Nici nu tii ct de tare l-a suprat prul meu.
Simeam o furtun n aer. Pn la urm chiar mi-a spus-o: faptul
c
aveam coafura rvit i distrgea atenia.
-Atunci ai deja arma pe care o cutai, spuse doamna
Entwhistle. Ai descoperit o slbiciune la adversarul tu.
Mirabel o privi cu ochi mari.
- Ce vrei s spui?
-i sugerez o diversiune, spuse fosta ei guvernant.
Distrageri atenia.
Capitolul 4

- Un dineu, repet Alistair, cu o expresie impasibil.


-Vineri. Peste doar trei zile. Ne-au anunat foarte din
scurt,
tiu.
Sir Roger Tolbert vorbea printre nghiituri. Buctarul
lui
Wilkerson le pregtise o mas copioas. Cei doi brbai
mncau acum n salonul unde se aflase domnioara Oldridge
mai
devreme.
- D-mi voie s-i spun c nu va fi ceva la fel de mre
precum
te-ai obinuit, continu baronetul. I-am spus asta i nevestimii,
I-am spus c eti ocupat. Dar tii cum sunt femeile. Se
cramponeaz de orice.
Alistair
ncuviin
cu
simpatie,
amintmdu-i
previziunea
lui
Mirabel Oldridge: Sir Roger Tolbert i cpitanul Hughes... v

vor
invita la mas.
Pe moment, cuvintele ei l supraser, dar dup ce se
despriser, Alistair se hotrse c scenariul pe care i-l povestise
Mirabel
era prea puin probabil, avnd n vedere ct de rece fusese
primit reprezentantul lui Gordy. Acesta era i motivul pentru
care
Alistair nu-i scrisese dinainte dect domnului Oldridge
i,
avnd
n vedere ce pise predecesorul su, i rugase viitoarea
gazd
s
nu spun nimnui cine venea s-l viziteze.
Alistair tia c vestea se va rspndi repede odat
ajuns
aici.
Se pregtise ns pentru o primire rece, dac nu chiar ostil;
n
nici un caz nu se ateptase la un comitet de bun venit.
Chiar
i
dup ce domnioara Oldridge i spusese ct de important
era
pentru cei de-aici, voise s cread c Mirabel exagera.
Se ateptase la o sarcin dificil i venise pregtit s
se
achite de ea. Se imaginase ctigndu-le sprijinul localnicilor
prin
cinste i onestitate, ascultndu-le obieciile i cutnd
soluii
i
compromisuri acceptabile mpreun cu ei. Avea intenii
bune
i inima cinstit. Era cultivat, plin de tact i avea maniere
impecabile... cel puin atunci cnd nu era de fa cu
domnioara
Oldridge. Intenionase s se foloseasc de toate atuurile pe
care
le avea la ndemn ca s ctige btlia.
Nu se ateptase nici o clip ca dumanul s se predea
din
prima clip.

Sir Roger venise la hotel cam la o jumtate de or


dup
ce
domnioara Oldridge plecase. l salutase pe Alistair ca pe un
fiu
rtcitor.
Baronul era de-o vrst cu tatl lui Alistair, gras i
chel.
Momentan se nfrupta din masa pe care o comandase ca
gustare
nainte de cin: carne de oaie, cartofi, o bucat de pine,
cam
o
livr de brnz i unt i o caraf de bere.
Alistair avea un pahar de vin. Chiar dac i-ar fi fost foame - puin probabil, la o asemenea or - i-ar fi pierdut
pofta
de mncare n clipa n care i ddea seama c domnioara
Oldridge nu exagerase. Nimeni nu avea de gnd s-l
atepte
pn i dovedea valoarea sau le prezenta proiectul. Alistair
era
fiul lui Lord Hargate, eroul din ziare, i asta era destul.
-Lady Tolbert e foarte drgu c s-a gndit la mine,
spuse
Alistair, ns - dup cum sunt sigur > c ai auzit - am venit
aici
pentru afaceri.
-Afaceri importante, sunt sigur.
-Da, clar. Alistair fcu o pauz, timp n care baronul
mestec
o mbuctur de oaie. E vorba de canalul lui Lord Gordmor.
Sir Roger ridic din sprncene, dar termin de
mestecat
i
nghii tacticos nainte s rspund:
- Chiar aa.
-De fapt, chiar a vrea s vorbim despre asta. Cnd
gsim
un
moment convenabil, desigur.
Sir Roger ncuviin.
-Afaceri. Distracie. Separat. neleg.
-Sau a putea vorbi cu administratorul, dac aa e mai
bine,
spuse Alistair.

-Cu administratorul? Categoric nu.


Sir Roger mnca n continuare.
- Dar vezi dumneata, Sir Roger, mi-ai face o favoare
enorm
dac dumneata - de fapt, dac toat lumea - m-ar trata pur
i
simplu ca pe un reprezentant al lui Lord Gordmor. Ca pe un
simplu angajat.
Baronetul se gndi la asta ct timp i umplu farfuria
cu
ultimii
cartofi.
-tiu ce zici, spuse el. Scrupule. Bravo ie!
-Trebuie s spun de la nceput c tatl meu nu este
implicat
n
acest proiect sub nici o form.
-neleg, spuse Sir Roger. Dar nevast-mea nu nelege.
Nu tie dect c tatl dumitale e Lord Hargate, iar
dumneata
eti faimosul erou de la Waterloo. I-am spus c nu eti leul
de
la menajerie. N-ai venit aici ca s te ii dup ea sau dup
celelalte femei. Se ncrunt. Lacrimi. Glei ntregi de lacrimi.
Aa-s femeile.
Alistair i amintea de crizele nlcrimate ale lui Judith
Gilford;
el nsui tia prea bine c o femeie nefericit i putea face
soul
la fel de nefericit. Cel puin Alistair nu apucase s se lege pe
via
de Judy i nu fusese deci nevoit s-o mai suporte din clipa n
care
se terminase relaia. Un brbat cstorit, n schimb, trebuia
fie
s
ndure, fie s se lase alungat din propria cas.
Dac voia s-i ctige respectul lui Sir Roger, Alistair
trebuia
s-i fac soia fericit.
- Dect s o supr pe soia dumitale ctui de puin,
spuse
Alistair, mai degrab m-a lsa njunghiat, tiat, mpucat i

clcat n picioare de ntreaga cavalerie polonez. Te rog, fii


bun
i spune-i lui Lady Tolbert c voi fi onorat s i primesc
invitaia vineri.
Vineri, 20 februarie
Dineul era, n esen, aa cum prezisese i domnioara
Oldridge.
Alistair fusese invitat ntr-adevr... s admire turme,
animale
de cas i copii, mai ales fete.
Sir Roger l numise pe Alistair leul din menajerie", dar
adevratul exponat nu era fiul lui Lord Hargate, eroul ntors
din rzboi, ci un stol de fete care abia ateptau s-l ntrein
i
s-l seduc.
Era o experien cu totul nou.
Cnd Alistair i fcuse debutul n nalta societate, nu-i
fcuse
griji c ar putea fi momit ntr-o csnicie. Nu era ntiul
nscut
al
familiei i, mai mult, era ntreinut de tatl su - care nu era
nici
el unul dintre cei mai bogai nobili din Anglia. n plus, Lord
Hargate avea nc patru fii de ntreinut.
Cu alte cuvinte, Alistair Carsington nu era cine tie ce
partid.
Dar lipsa lui de venituri nu contase pentru Judith
Gilford,
care
avea destui bani pentru amndoi i mult pe deasupra. Ar fi
putut
s-i fac un ntreg harem... i era chiar pcat c legea din
Anglia
interzicea poliandria, fiindc Judith avea nevoie de cel puin
o
jumtate de duzin de soi ca s primeasc toat atenia i
tot
devotamentul pe care le pretindea.
Dar asta se ntmpla n Londra, iar acum Alistair
ajunsese
ntr-o provincie izolat, unde partidele bune erau cam la fel

de
dese
ca palmierii de cocos.
Pe de alt parte, era plin de domnioare tocmai bune
de
mritat.
La dineul intim" i informai" al lui Lady Tolbert
fuseser
chemai vreo dou duzini de oaspei. Zece dintre ei erau
domnioare,
mbrcate n cele mai fine rochii i purtndu-i prul n tot
felul
de coafuri moderne. Toate se strduiau s-l farmece pe cel
de-al
treilea fiu al contelui de Hargate.
Ar fi fost unsprezece cu domnioara Oldridge, dar
Mirabel
nu
era deloc tnr, ci trecuse de treizeci de ani. Plus c nu
ncerca
s
farmece pe nimeni.
Toate celelalte domnioare purtau rochii delicate din
muselin
alb sau n culori pastelate, cu decolteuri generoase care
sfidau
parc vntul ngheat de afar.
Domnioara Oldridge, pe de alt parte, purta o rochie
de
mtase gri care prea s fi fost croit de un pastor prezbiterian
pentru
bunica lui. Prea hotrt s-l nnebuneasc pe Alistair.
i, n ciuda deciziei lui Alistair, Mirabel avea succes.
Alistair se hotrse c, din moment ce Mirabel refuza
s
coopereze, putea s se descurce la fel de bine i fr ea.
Avea de gnd s o priveasc la fel ca pe o mobil care
i
ieise
n drum. Nu inteniona s se loveasc de ea sau s se
mpiedice
vorbind la figurat -, aa cum o fcuse pn acum. n seara
asta
avea de gnd s o ocoleasc cu graie i s se ocupe de
vecinii
ei,
n
schimb. Dac reuea s le ctige suportul, obieciile lui

Mirabel
nu ar mai fi contat.
Cel puin aa se gndise Alistair.
Dar cum s mai gndeasc limpede, odat ajuns fa
n
fa
cu
o asemenea artare?
O vedea limpede; nici un candelabru, nici un ornament
de
pe mas nu-i sttea n drum. Domnioarele care se strnseser n preajm erau uor de ntreinut. n orice caz, era
imposibil s-i ia ochii de la apariia ngrozitoare care era
domnioara
Oldridge.
Decolteul ptrat nu lsa s se ntrevad dect un petic
de
piele
de pe gt. Mnecile se terminau la ncheieturi. Dac n-ar fi
fost
talia nalt care i scotea n eviden snii i fusta care i se
strngea
pe olduri, formele nu i s-ar fi ntrevzut deloc.
Rochia era o risip ocant de mtase scump i
croial
migloas.
Apoi mai era i prul ei, care era - n dou cuvinte - de
nedescris.
Servitoarea ei i fcuse o crare rigid - i strmb prin
mijlocul prului ei rocat, buclat i splendid, l ndreptase cu
un fier nroit, din cte se prea - apoi trsese totul napoi i
l
mpletise i l rsucise ntr-un coc strns. O coroni de
argint
mpletit - ndoit ntr-o parte - venea s ncununeze inuta ei
mai mult dect scandaloas.
Alistair nu reui s-i recapete ct de ct linitea dect
spre
sfritul mesei. ncepuse s ajusteze cu ochii minii linia
decolteului i s taie mnecile, transformndu-le n mnecue
pufoase

care se opreau dincolo de umeri. Spre iritarea lui, se vzu


ns
nevoit s renune la acest exerciiu mental cnd Lady
Tolbert
l
ntreb dac vizitase Chatsworth.
Alistair i concentr atenia asupra gazdei sale - care,
dei
avea o fiic mritat, de o seam cu domnioara Oldridge,
se
strduia s par mai tnr i mai modern - i recunoscu c nu
vizitase nc proprietatea ducelui de Devonshire, care era la
vreo
15 kilometri de Matlock Bath, spre nord.
-Sunt sigur c vei dori s vizitezi i cascada, spuse
Lady
Tolbert. Un ir lung de trepte nguste de piatr coboar n
jos
pe
un deal, iar deasupra lor curge ap din izvoarele din vrful
dealului, de deasupra lizierei. E foarte frumos construit i e
minunat
de linititoare pentru nervi.
Valetul lui Alistair l informase c Lady Tolbert era
renumit
pentru crizele ei de nervi, despre care se spunea c i
fceau
viaa
amar soului ei.
Domnioara Curry, care sttea la dreapta lui Alistair,
spuse
ct de romantic i prea cascada i i arunc o privire nu
tocmai
timid.
-E frumoas de privit, spuse Lady Tolbert. Din moment
ce
te intereseaz cursurile artificiale de ap, domnule
Carsington,
ai
putea s o studiezi.
Cpitanul Hughes, care sttea ntre Lady Tolbert i
domnioara Oldridge, observ c designul curent data de pe
vremea

reginei Anne.
Cpitanul, care era ofier pe o nav, era un individ
negricios
i
elegant, la patruzeci i ceva de ani. De cnd se ncheiase
rzboiul
rmsese pe uscat. Spre deosebire de ali cpitani de vas,
care
abia triau din plata care le fusese oferit, cpitanul Hughes
era
aezat confortabil pe o proprietate mricic, nvecinat cu
cea
a
domnului Oldridge. i poate inteniona s-i mreasc
proprietatea, pentru c - dup prerea lui Alistair - cpitanul era
puin
mai prietenos dect s-ar fi cuvenit cu domnioara Oldridge.
-Am vizitat i eu cascada cnd eram copil, spuse
cpitanul.
Era
o zi fierbinte i n-am putut rezista apei, nici chiar atunci. Mam
aezat, mi-am scos pantofii i ciorapii i am intrat n ap.
Abia
am
apucat s fac civa pai, c adulii au vzut ce fceam i
m-au
luat
de-acolo. Mi s-a prut crud s construieti un astfel de loc i
s-i
tentezi pe biei doar ca s le spui c nu se pot juca acolo.
-E un antrenament bun pentru vrsta adult, spuse
Alistair,
pentru atunci cnd ntlnim ceva irezistibil.
Spunnd asta, Alistair privi cu subneles spre
domnioarele
din jur.
Gazda lui, care era subiric n talie i se inea bine, se
ndrept
de spate, iar domnioarele din jur se nroir cu toatele.
Mai puin domnioara Oldridge, care tia momentan o
tart
i
vorbi fr s-i ridice privirea:
- Din cte tiu, brbaii aduli nu se pot abine s nu
noate
n
canale, acolo unde i pot vedea i pasagerii vapoarelor, i

oamenii
de la rm.
Alistair nu fu deloc ocat s o aud pe domnioara
Oldridge
vorbind de brbai dezbrcai ntr-o asemenea companie.
Descoperise deja c felul ei de a vorbi putea fi surprinztor de
direct.
Avea sens; Mirabel trecuse de treizeci de ani i nu mai era o
domnioar prostu, ca fetele drgue, dar prostue din jur. In
plus,
provincialii aveau tendina s fie mai puin delicai n
vorbire
dect aristocraii din Londra. Probabil fiindc erau nconjurai
de
animale care se mperecheau mereu.
Familia Tolbert nu avea nici o pretenie, cel puin asta
era
sigur. Serveau cina n felul tradiional, cu toate felurile de
mncare
servite n acelai timp. La fel, brbaii i femeile nu erau n
numr
egal i fiecare sttea unde i poftea inima - dei era de la
sine
neles c locurile din capul mesei, de lng gazd, erau
rezervate
oaspeilor importani.
Dup cteva manevre discrete, domnioarele bune de
mritat
ajunseser pe locurile cele mai apropiate de oaspetele de
onoare,
n jumtatea de sus a mesei.
Domnioara Oldridge nu fcuse nici o manevr. Ea i
cpitanul
Hughes se aezaser lng gazd la invitaia lui Lady
Tolbert.
Cpitanul o privi amuzat pe domnioara Oldridge.
-S neleg c aceti domni nu foloseau cabine 1 pentru

1 Dispozitiv asemntor unui car pe roi, folosit n


secolele al XVIII-lea

schimbat.
Domnioara Curry se nroi pn n vrful urechilor.
Domnioara Eamshaw, lng ea, i din buze. Dar amndou
erau
ridicol de tinere, abia ieite de pe bncile colii,
-Ce comportament plin de nesimire, spuse Lady
Tolbert.
Gndete-te ce ocate ar fi doamnele s vad aa ceva. De
acord,
notatul e sntos - dar unde i cnd se cuvine. S noi ntrun
canal. Cltin din cap. Ce mai urmeaz? Orgii romane,
presupun.
-Nu cred c am auzit vreodat de orgii n canal, spuse
Alistair.
- Un domn a scris o scrisoare furioas ctre Times de
curnd,
exact despre asta, spuse domnioara Oldridge. N-a
menionat
nici o orgie, dar a spus c moravurile au nceput s se duc
pe
apa smbetei.
- Poate c acei brbai erau bei, spuse cpitanul.
- Sau poate era foarte cald afar, spuse domnioara
Oldridge. Cel cu scrisoarea ddea vina pe cpitanii de barje.
Spunea c sunt o influen proast. Din cte neleg, au
obiceiul
s njure crunt.
- Dar cei care ar naviga pe canalul domnului
Carsington
n-ar
folosi un asemenea limbaj, spuse domnioara Eamshaw,
aruncndu-i o privire plin de veneraie lui Alistair. Sunt sigur c
domnul
Carsington nu le-ar permite.
nainte ca Alistair s poat gsi un rspuns potrivit
unei

i al XIX-lea de cei care se schimbau de hainele


obinuite n cele n care
notau, (n.tr.)

afirmaii att de goale, domnioara Oldridge spuse:


- Fr ndoial c domnul Carsington va aduga
aceast
condiie tuturor celorlalte condiii puse de proprietarii de
pmnt
din zon.
-Din moment ce sperm s alctuim un comitet cu
majoritatea moierilor de aici, dac nu chiar cu toi, fr ndoial c
dnii
vor apra cu vigilen i bunele moravuri, domnioar
Oldridge,
spuse el.
-Deci vrei s le lsai lor responsabilitatea? spuse ea,
zmbindu-i strlucitor, de parc Alistair spusese ceva romantic,
nu
sarcastic. Ei bine, eu, una, m simt uurat.
Alistair rmase prostit, iar Mirabel se ntoarse spre
gazda lor:
-Nu crezi, Lady Tolbert?
-Da, presupun, spuse ngrijorat Lady Tolbert. Dar nu
m-am
gndit c vor veni att de muli strini, iar Sir Roger n-a
menionat asta.
-Dar noi suntem deja obinuii cu strinii, spuse
cpitanul
Hughes.
-Nu e vorba de turiti aici, spuse Lady Tolbert. Turitii
sunt
persoane respectabile, cel puin.
-Sunt sigur c i cpitanii de barje sunt respectabili n
felul
lor, spuse domnioara Oldridge. n plus, n comparaie cu
navigatorii, cpitanii vor prea elegani chiar.
Lady Tolbert i duse o mn la gt.
- Dumnezeule mare! Navigatori?
-Domnioara Oldridge se refer la muncitorii care vor
spa
canalul, spuse Alistair. Sunt muncitori cu experien.

Ar fi vrut s adauge: Mu sunt vagabonzi sau cine tie


ce
ciudai", dar se abinu. N-avea rost s evoce alte imagini
neplcute
pe lng ce-i nchipuia deja Lady Tolbert. Domnioara
Oldridge
se ocupa deja de asta.
- Nu vei angaja muncitori locali? ntreb cpitanul
Hughes.
- Minerii, tmplarii i cei care fac crmizi n zon vor
avea
destul de lucru, spuse Alistair, dar trebuie s aducem
muncitori
cu experien care s sape canalul - tietori", cum sunt
numii.
-Fr ndoial c Lord Gordmor va angaja doar
companii
respectabile, spuse domnioara Oldridge. Caz n care nu toi
muncitorii care vor veni vor fi golani. Ah, i din cte se pare,
povetile cu muncitori beivi i btui pe care le-am auzit
erau
totui exagerate.
- Beivi? spuse Lady Tolbert, plind. Btui?
- Dac muncitorii sunt tratai prost i pltii puin, pot
aprea
revolte din cnd n cnd, spuse repede Alistair. V asigur c
eu
i
Lord Gordmor vom insista ca sptorii notri s fie bine
tratai
i
pltii la timp.
-Sunt sigur c nu vei accepta s lucreze pentru voi
nici
un
bandit, spuse domnioara Oldridge. Cel puin nu intenionat.
Desigur, vei cere referine pentru fiecare persoan care va
lucra
la
canal, chiar dac e nevoie de sute i sute de persoane.
Acest lucru era imposibil, iar Mirabel tia asta. Ar fi
putut
la
fel
de bine s-i cear cpitanului Hughes referine pentru toi
brbaii care se nrolau forat n marin. Alistair vru s spun

asta,
dar
se ndoia c asta ar fi linitit-o pe Lady Tolbert.
Mulumit domnioarei Oldridge, fr ndoial c
doamna
i
nchipuia deja gti de golani bntuind ntreg inutul, de la
puni, la sate i conace, violnd i jefuind totul n drumul lor.
Din pcate, un asemenea scenariu era perfect
plauzibil.
Abia
anul trecut, chiar aici n Derbyshire, muncitorii concediai de
la
o fabric de textile se strnseser ntr-o band i
ncercaser
s
captureze castelul Nottingham. Dei soldaii nbuiser
revolta
n fa, lumea nc se mai temea de rzmerie.
- Sper c tii, doamnelor, c n ara noastr au fost
construite sute de kilometri de canal fr nici o problem, spuse
Alistair.
Gndii-v doar la canalele din Peak Forest, chiar aici n
Derbyshire, i Cromford.
-O observaie excelent, domnule Carsington, spuse
domnioara Oldridge. Aa c v mai ofer una: brbaii vor fi mai
puini
dispui s se revolte acum, fiindc nu vor mai fi muncii
pn
la
epuizare ca pe vremuri.
-Chiar aa, spuse Alistar. Majoritatea muncilor grele
sunt
fcute cu ajutorul mainilor.
-Aa e, spuse domnioara Oldridge. Dac m gndesc
ma
bine, zgomotul motoarelor cu aburi i al celorlalte mainrii
va
nbui cu siguran orice njurtur, iar fumul va acoperi
toate
privelitile dezagreabile.
Spunnd asta, Mirabel zmbi cu toi dinii.
- Zgomot? spuse Lady Tolbert. Fum? Sir Roger n-a zis

nimic
de
mainrii zgomotoase sau suprtoare.
Alistair fcu tot posibilul s o liniteasc n timp ce se
nchipuia srind peste mas, lund-o pe domnioara Oldridge n
brae
i aruncnd-o pe cea mai apropiat fereastr.
i reaminti gazdei sale c toate lucrrile de construcie
atrgeau anumite inconveniente. Fumul i glgia erau
dezavantajele
oricrei metode moderne, dar procesul dura mult mai puin
datorit mainriilor. n loc s construiasc reedine
semipermanente pentru muncitori - care ar fi fost n Derbyshire luni
sau
chiar ani de zile - totul s-ar fi terminat, ipotetic vorbind, n
doar
cteva sptmni.
Lady Tolbert l ascult politicoas, i arunc un zmbet
bolnvicios i le fcu semn celorlalte doamne c venise timpul
s
se
retrag de la mas. Toate doamnele trecur n salon, iar
brbaii
rmaser s discute la un pahar de vin.
ntre timp, Alistair era sigur c Lady Tolbert le va
contamina
i
pe celelalte doamne.
Domnioara Oldridge i fcuse inteligent treaba,
creatur
diabolic ce era. Alistair nu se ateptase la un asemenea atac
i
se
aprase cu o ntrziere de neiertat.
Ei bine, nici nu era de mirare.
Cum ar fi putut s se concentreze, cnd ea sttea
chiar
n
faa
lui de cteva ore, mbrcat ca o artare? Cum ar fi putut
suporta un asemenea spectacol? Nu era n stare, aa c o
mbrcase

cum se cuvenea n mintea lui - adic o dezbrcase, mai


exact,
ceea ce ar fi fost un serviciu public dac s-ar fi ntmplat in
realitate. n plus, din tot materialul care intrase n rochie,
putea
mbrca dou femei.
Iar ntre timp, dumanca se furiase pe la spate i l
atacase
mielete.
Alistair o ascultase pe domnioara Oldridge cum i
otrvea
mintea gazdei sale fr s fie n stare s-i aranjeze mcar
gndurile, i cu att mai puin s descopere antidotul.
ns doamnele plecaser, iar Alistair se consol cu
gndul
ct
timp fiecare i turn vin. Acum avea de-a face doar cu
brbai,
care cel puin vorbeau un limbaj uor de neles. Brbaii
jucau
dup reguli mai simple, dei uneori erau mai brutale.
Alistair
trebuia doar s joace inteligent.
Brbaii rmaser la mas nc o or, ceea ce era
semn
ru
pentru Mirabel. Sir Roger nu sttea de obicei s bea mai mult
dect
era nevoie, iar tatl ei fusese singurul care ajunsese napoi
n
salon, probabil fiindc domnul Carsington i prinsese pe toi
ceilali
n mrejele lui.
Cnd ceilali brbai revenir n sfrit, tatl ei plecase
de
mult.
Ieise din salon i pornise s caute sera familiei Tolbert.
Pn s se ntoarc brbaii, celelalte femei fuseser
mprtiate prin salon n grupuri de cte dou-trei, povestind sau
uitndu-se pe albume cu poze. Cnd intr domnul Carsington
ns,

povetile se ncheiar brusc, albumele se nchiser fr


drept
de
apel i o flotil cu pnze largi, de muselin, porni ntins spre
el,
ducnd cu ele tot attea domnioare.
Mirabel se gndi c metafora naval i venise n minte
fiindc l vzuse pe cpitanul Hughes naintnd prin marea de
domnioare.
Cpitanul veni la fereastr, unde sttea i Mirabel. Era
cel
mai
rece ungher al camerei, departe de foc. Mirabel se retrsese
aici
n
parte fiindc se simea agitat i nfierbntat dup cin, n
parte
pentru c era curent aici, iar domnioarelor nu le plcea
curentul.
Bucuria lor plin de candoare o fcea s se simt obosit i
iritat,
ca o fat btrn ce era.
Dup cum sperase, celelalte fete nu se aventuraser n
colul
ei rcoros. Pielea de gin nu era atrgtoare, iar misiunea
lor
era s fie ct mai atrgtoare cu putin. Rareori se
ntmpla
s dea peste un gentleman numai bun de nsurat, iar
singura
care putea spera la un sezon londonez unde s-i
ntlneasc
un alt ales era domnioara Earnshaw. i nici mcar asta nu
era
sigur, pentru c domnul Earnshaw ncepuse s strmbe din
nas
vznd costurile.
-Nu tiam c avem o flot att de frumoas prin
mprejurimi,
spuse cpitanul, artnd cu brbia spre direcia din care
venise.
Sau Lady Tolbert le-a recrutat din strintate?
- Presupun c te referi la domnioare, spuse Mirabel.
Le-a
che-

mat din toate prile inutului. Acum c i-a mritat fata cea
mic,
are nevoie de alt domnioar pe care s o cptuiasc.
Mirabel nu adug i propria prere c fetele erau
drgue,
dar prea tinere i nesofisticate pentru un gentleman care
avusese
de-a face cu cele mai moderne frumusei din Londra. De
asemenea, rochiile fetelor i se preau probabil mult prea nvechite
i
modeste, i deci cu mult sub standardele lui sofisticate.
Pe de alt parte, erau tinere i proaspete, iar masculii
preferau
astfel de lucruri, indiferent de specie.
- Cineva ar trebui s le spun c e mai bine s-i
schimbe
cursul,
spuse cpitanul Hughes. Cci eti singura nav pe care a
ochit-o.
Mirabel simi plcere o clip, dar se stpni repede.
Pn
unaalta, cutase intenionat s-i distrag atenia oaspetelui de
onoare, i reaminti ea.
Rochia ei gri era demodat i fr pic de graie, dar
pentru
orice eventualitate o convinsese pe Lucy s mai fac nite
schimbri, transformnd-o din ceva plictisitor i eapn intr-un
vemnt oribil. Pentru coroana de argint nu trebuise dect s
calce
pe ea o dat. Dar reuita cea mai mare era coafura pe care
Lucy
o aranjase astfel clcndu-i pe inim, spunnd apoi c nu
mai
vzuse niciodat ceva att de nfricotor i c nu-i va
ierta
niciodat o asemenea ruine.
ns Mirabel nu se ateptase s vad attea
domnioare
tinere
i drgu mbrcate. nconjurat de ele, domnul Carsington ar

fi.
putut s o piard foarte uor din vedere.
Dar cpitanul Hughes spusese c domnul Carsington
nu
o
putea ignora, i ofierul era un brbat peste msur de
receptiv.
Aparent, Mirabel arta suficient de groaznic ct s-l
distrag
pe domnul Carsington pn i de la flota de tinere
domnioare.
-Mi-ar plcea s tiu ce ncerci s faci aici, spuse
cpitanul Hughes, iar ochii i scnteiar privind-o. Are legtur i
cu
inuta dumitale? Am dreptul la vreo explicaie? Sau s joc
n continuare pe complicele netiutor? Dumnezeule, cnd
am
povestit de cascada Chatsworth nici prin gnd nu-mi trecea
c o s te lansezi ntr-un asemenea atac. L-ai rvit pe
bietul
biat din cap pn-n picioare. Cred c puntea din fa nc i
mai fumeg.
-Cineva trebuie s spun ceva, spuse Mirabel. Vecinii
mei
sunt n pericol s uite de ce a venit i ce reprezint de fapt
domnul Carsington.
Cpitanul privi din nou spre domnul Carsington, care
era
nconjurat acum de corbii nvluite n muselin.
-i el e n acelai pericol, poate, spuse el, ntorcnduse
spre
Mirabel cu o expresie serioas. Dup ce au plecat
doamnele,
nici
n-a mai adus vorba de canal.
- Chiar aa?
Mirabel i privi rochia cea urt. Nici nu ndrznise s
spere
c
o astfel de costumaie va continua s-i distrag atenia lui
Alistair
chiar i dup ce nu o mai vedea. Doamna Entwhistle era cu
sigu-

ran un strateg redutabil.


-Am fost foarte uimit, spuse cpitanul. Credeam c se
va
grbi
s repare pagubele pe care le-ai cauzat. Pn i Lady
Tolbert
l-a
privit de parc btrnul Harry se ridicase din mormnt o
clip,
iar domnii din apropiere au prut i ei descumpnii. Dar
cnd
domnul Carsington a rmas singur cu noi, brbaii, nici
mcar
n-a
mai adus vorba de subiect. i nici n-a dat altcuiva ocazia.
Cumva,
am ajuns s vorbim fiecare despre el nsui.
Optimismul lui Mirabel se risipea cu fiecare clip.
- Despre voi niv, repet ea.
Despre turme, recolte, chiriai i braconieri, explic
Hughes.
Sir Roger s-a ludat cu ogarii lui. Vicarul ne-a povestit
de
dovle;
ceii lui premiai. Am brfit i am plvrgit de acoperiuri
gurite,
porci rtcii i capcane pentru crtie. Domnul
Carsington
trebuie s se fi plictisit groaznic, dar s-a prefcut interesat de
parc
povesteam cine tie ce aventuri.
Mirabel oft.
- O strategie istea, nu crezi? spuse cpitanul.
-Cui nu-i place un bun asculttor? spuse ea. Cine nu e
fericit j
cnd vorbete despre sine i despre propriile griji?
Pn
s
ieii
din sufragerie, domnul Carsington v devenise cel mai bun
prieten, sau cel puin asta v-a fcut s credei. Iar dragul vostru
prieten, domnul Carsington, e fiul lui Lord Hargate. mi
imaginez
ce v-a trecut prin minte: Ce domn nelegtor! Ce maniere!

Nici
vorb s-i dea aere!
- M gndeam c domnul Carsington va avea un viitor
strlucit n politic dac tatl lui i-ar cumpra un loc n
Parlament,
spuse cpitanul.
La fel ca toat lumea, Mirabel tia bine c nimeni din
Camera
Comunelor nu era ales democratic. Lorzii controlau locurile
din
Camer, iar o victorie" costa cam apte sau opt mii de lire.
-Mi-a fi dorit ca Lord Hargate s fi fcut asta imediat
ce
fiul
su se ntremase destul ct s stea n picioare la o adunare,
spuse
Mirabel.
-E prea trziu, spuse cpitanul. N-avem dect s ne
resemnm. Cel puin vom fi pltii cum se cuvine pentru dreptul
de
a
folosi pmnturile noastre. i ne putem consola cu gndul
c
am
contribuit la progresul economiei.
- Chiar aa? Mirabel se ntoarse brusc spre el. Atunci
consoleaz-te cu asta.
i reaminti cum se schimbaser satele tradiionale,
odat
cu
reeaua de canale i de zone industriale care rsriser de
la
un
capt la cellalt al Angliei. i aminti c nu toate fabricile
erau
la fel de curate i bine luminate ca a domnului Arkwright
din Cromford.
i pict un ntreg tablou verbal: curi urt mirositoare,
muncitori murdari, mine dezolante de crbune, roi uriae de
metal,
gropi de zgur, macarale, barje cu crbune, uieratul i
zgomotul
infernal al motoarelor cu aburi, norii de fum negru i iptul

nefiresc al sirenelor. i aminti c triau ntr-unul din cele mai


frumoase locuri din Anglia, iar linitea de aici era comoara lor cea
mai
de pre.
Se ntoarse spre fereastr i art spre peisajul nvluit
n
ntuneric de afar. Cu vocea plin de pasiune, i aminti vecinului
su
ct investiser n pmnturile lor i n cei care locuiau i
lucrau
acolo. Uit de orice altceva. Prin urmare, nu observ nici c
o
a
treia persoan li se alturase pn cnd o voce groas o
readuse
la realitate.
-Cred c v e foarte sete dup ce ai vorbit att,
domnioar
Oldridge, aa c mi-am permis s v aduc o ceac de ceai,
mri
domnul Carsington.
Capitolul 5

Mirabel se ntoarse att de brusc, nct fu ct pe ce si


trnteasc ceaca i farfurioara din mn. Dar domnul
Carsington
reacion rapid. Rnile pe care le suferise n rzboi nu i
afectaser
reflexele cu nimic.
-Ceaiul e gata? ntreb cpitanul Hughes. Excelent,
simt
nevoia unui stimulent.
Apoi fugi la gazd.
Mirabel ncerc s se liniteasc i primi ceaiul fr si
tremure minile.

-Sper c nu s-a rcit prea mult, spuse domnul


Carsington.
Am ateptat puin fiindc nu voiam s v ntrerup.
-Trgeai cu urechea, spuse ea.
-i asta, ncuviin Alistair. Muream de curiozitate s
aflu
ce
v strnise att de tare.
Vocea lui cobor foarte mult, transformndu-se ntr-o
oapt adnc, profund. Pulsul lui Mirabel ncepu s bat mai
tare.
Se simea nfierbntat.
-V-ai desfcut multe ace de pr agitndu-v aa,
spuse
Alistair, fr s ridice privirea. Nu-mi dau seama dac
artai
mai
bine sau mai ru dect nainte.
Ochii lui ntredeschii ncepur s urce, mai nti de-a
lungul poalelor rochiei, fcnd o pauz la marginea corsetului,
apoi
continund pn la coafura ei imposibil.
Mirabel simi privirea lui aurie studiind-o centimetru cu
centimetru - prin rochia grea de mtase, prin corset, cmu
i
ciorapii de mtase -, pn la piele, care ncepu s o furnice.
-Iari mi se desface coafura? spuse ea, pstrndu-i
calmul.
Ct de enervant. Mi-ar plcea s-i artai servitoarei mele
metoda
dumneavoastr de a prinde agrafe. Presupun c ai nvato
la
Oxford. Din nefericire, Lucy nu a studiat la universitate.
-Dac ar fi mers la Oxford, ar fi nvat s nu se
mbete,
spuse
el. E limpede c era beat cnd v-a aranjat coafura. Dar
dai-mi
voie s ndrept aceast nenelegere, domnioar Oldridge.
N-am
nvat cum s prind agrafe la universitate. Am nvat asta
de
la

o dansatoare de balet din Frana. Era foarte scump. A fi


putut
s v trimit pe dumneavoastr la Oxford mpreun cu
servitoarea
i toate doamnele din camer doar cu ce a cheltuit ea n
dousprezece luni.
-Ai putea s ne trimitei la Paris, dar nu la Oxford,
spuse
ea.
Poate n-ai observat, dar doamnele nu au dreptul s
studieze
n
minunatele universiti din Anglia.
-Am observat, spuse el. E mare pcat.
- Chiar aa. Nici o balerin care s te nvee lucruri
utile.
-Aa e. Alistair i ncruci braele i se rezem de
pervazul
ferestrei. Din pcate, universitile duc lips de astfel
de
plceri.
Dar m refeream la toate membrele sexului dumitale. Nu
neleg
ce s-ar ntmpla att de ru dac femeile ar avea dreptul la
aceeai
educaie ca brbaii.
Mirabel nu ncerc s-i ascund scepticismul.
-neleg ce ncercai s facei. Acum c i-ai fcut pe
toi
gentlemenii s v plac, i nc aa de uor, presupun c
vrei
s
m cucerii i pe mine. Ai ghicit c sunt o savant, i...
-A spune mai degrab intelectual", spuse el. Citii o
carte
groaznic de dificil despre fosile i straturi geologice i fr
ndoial c nelegei tot ce spune tatl dumneavoastr despre
muchi
i lalele.
-Domnule Carsington, rareori reuesc s neleg ceva
din
ce spune tatl meu, spuse ea nerbdtoare. Are un fel unic
de
a
gndi, iar eu nu-i pot urmri gndurile. Nu sftuiesc pe

nimeni
s ncerce asta, fiindc ar nnebuni. De fapt, m ndoiesc c
ali
botaniti l neleg.
-Mi-ar fi mult mai de folos s neleg cum gndii
dumneavoastr, nu el, spuse Alistair.
Minile lui Mirabel ncepuser s tremure. i ls
ceaca
de
ceai, de care aproape uitase, pe o msu din apropiere.
-Ca s m facei s m rzgndesc? ntreb ea.
-Trebuie s fac ceva, spuse el. Dac le spunei i
celorlali
vecini ai dumneavoastr ceea ce tocmai i-ai spus
cpitanului
Hughes, voi rmne aici luni ntregi pentru a repara ce ai
stricat.
-Ar fi trebuit s v ateptai la asta i s v prezentai
cauza
cnd ai avut ocazia, dup cin. Doar nu v ateptai s-mi
in
gura doar fiindc suntei amabil i fermector.
Sprncenele ntunecate ale lui Alistair se ridicar.
-Credei c m-am purtat amabil i fermector cu
dumneavoastr?
- Nu asta am vrut s spun, replic Mirabel. Am vrut s
spun
c
faima i titlul dumneavoastr nu nseamn nimic pentru
mine
i nici nu m voi lsa sedus de farmecele pe care le afiai,
deci
v
recomand s nici nu v obosii. n plus, dei sunt
recunosctoare
c ai fcut attea sacrificii pentru ar...
-V rog s nu aducei vorba de prostiile astea, spuse el
cu
o
expresie mpietrit.
Tonul lui rece nu o intimid. Se obinuise cu brbai
care
se
foloseau de orice tactic pentru a o face s se retrag sau
s
re-

nune. Se obinuise cu brbai care ncercau s o fac s se


simt
neimportant sau nesigur, sau care i fluturau n fa
semne
metaforice pe care scria: Iei afar!" nvase s le ignore
tacticile.
Fusese nevoit s nvee.
-Nu sunt prostii i nu-mi nchipui de ce ai spune aa
ceva,
adug ea. Ai luptat cu curaj. Ai fost rnit i ai rmas
marcat
pe
via. Dar nu suntei singurul, i nici nu ai suferit cel mai
mult
dintre toi.
Alistair se ncord de parc fusese lovit. Dar n clipa
urmtoare
expresia lui se transform n uimire i, ncet-ncet, un
zmbet
palid ncepu s nfloreasc pe buzele sale. Postura lu rigid
ncepu
s se topeasc.
-O observaie excelent, domnioar Oldridge, spuse
el.
Deci nu era jignit. Precaut, Mirabel decise c domnul
Carsington nu avea un caracter ntru totul josnic.
Continu:
- Dar prerea mea este c cele dou subiecte trebuie
separate.
Curajul dumneavoastr din rzboi nu e o garanie c vei fi
nelept n alte probleme.
Alistair o privi fix - serios, s-ar fi gndit Mirabel, dac nar
fi
avut colurile gurii nc uor arcuite. Voia s-l ntrebe ce
nsemna
acel zmbet ters. Era tentat, groaznic de tentat, s l
ating.
Inima ei btea puin prea repede. i mpreun minile n
faa
taliei i spuse:
-A vrea s nelegei c nu mi-ar psa nici dac ai fi

ducele
de
Wellington. Tot nu m-a ncrede n planurile dumneavoastr
i
a
face tot posibilul s v pun bee n roate.
- L-ai cunoscut vreodat pe ducele de Wellington?
ntreb el.
-Nu, dar din cte am auzit i el e chipe i fermector
i
are o personalitate dominant. i totui, cred c a
putea
s-i
fac fa.
Privirea lui de chihlimbar o studie din cap pn-n
picioare.
-Mi-ar plcea s vd asta. Poate ntr-adevr i-ai putea
rezista.
Vzndu-se studiat astfel, Mirabel simi c i se taie
picioarele. Ochii lui sclipeau amuzai i ceva dinluntrul ei le
rspunse, o plcere pe care n-o mai simise de mult vreme:
aceea
de
a flirta.
Dar nu era posibil aa ceva. Mirabel trecuse cu mult de
vrsta
la care s flirteze, i n plus era mbrcat ca o cotoroan.
- In orice caz, continu el, cred c nu i-ai refuza
nlimii
Sale
dreptul de a fi ascultat, cel puin. N-ai vrea mcar s-i
putei
spune ce vrei i ce nu vrei?
- Ducele de Wellington i-a spus cumva strategia sa lui
Napoleon? rspunse Mirabel pe un ton calm, dei mintea ei nu era
calm
i nici limpede fiindc nu mai tia exact ce-i dorea.
- Domnioar Oldridge, nu ncerc s cuceresc lumea,
spuse
el.
Vreau doar s construiesc un canal.
Mirabel simi o micare i privi dincolo de el,
observnd
cu
un
amestec de uurare i furie c mai multe domnioare se
ndreptau

discret spre ei.


-Vi se apropie flota, spuse ea.
Alistair nu-i ntoarse privirea.
-Spunei-mi care e problema, spuse el. Sau i mai bine,
artai-mi: ce ai investit, ce ai pierdut. Artai-mi ce i
descriai
cpitanului Hughes.
- N-ai nelege niciodat, spuse ea.
-Credei c nu pot? Ce v-ar costa? Cteva ore din
timpul
dumneavoastr?
Smbt, 21 februarie
Tuea lui Crewe din acea diminea era tragic i n
registru
grav, iar Alistair nelese c valetul su avea iari una
dintre
renumitele lui presimiri.
Aa se ntmplase i n noaptea de dinainte de
Waterloo,
iar
valetul susinuse apoi c abominabila catastrof se
ntmplase
fiindc stpnul su nu-l luase i pe el n lupt.
De-atunci, Crewe era foarte convins c are puterea de
a
prezice viitorul.
Tuea cea tragic nu i tirbi cu nimic buna dispoziie a
lui Alistair, care era vesel, dei se trezise la o or
necivilizat,
adic la nou dimineaa. Nu vedea nimic sinistru la acea zi.
Deocamdat se brbierea ntr-o oaz de soare, amintindu-i
ntlnirea pe care o avusese cu domnioara Oldridge dup
cin
i simind pentru prima oar plcere dup... Ei bine, nici nui
mai amintea ct timp trecuse de cnd se simise ultima
oar
att
de plcut.
i amintea limpede acel moment surprinztor de
plcere
din
noaptea trecut. Se simise ofensat auzind-o vorbind de
renumele pe care l dobndise i de rana lui cea nenorocit, iar ea...

Dar
Alistair nu tia cum s-i explice exact ce fcuse Mirabel.
Probabil
c voise s-l fac s neleag c nu era singurul soldat care
se
ntorsese de la Waterloo, sau care fusese rnit, i cu siguran
c
nu
el pierduse cel mai mult acolo.
Pn i rudele lui Alistair, care aveau obiceiul s
vorbeasc
brutal de direct despre orice, evitau subiectul Waterloo cnd
Alistair
era prin preajm. Singurul care vorbea fr nici o reticen
de
piciorul lui beteag era Gordmor, dintre toi prietenii si.
Domnioara Oldridge era prima femeie pe care o
ntlnise
care
nu-i ignora chioptatul i nici nu se lsa impresionat de
aa-zisele lui acte de eroism.
Mirabel nu prea s se prefac absolut deloc i nici nu
prea
genul de femeie care s se lase impresionat prea uor.
Tuea cu subneles a lui Crewe l readuse pe Alistair la
realitate.
-Crewe, nu vezi c soarele lumineaz prin fereastr?
spuse
rbdtor Alistair. N-ai vzut c e cald i senin afar? Nic
vorb
s
nghee astzi, nu-i aa?
-Ce bine ar fi s m las i eu ncurajat de vreme,
domnule,
spuse Crewe. Dar dup ce vis am avut. Cltin din cap. Un
vis
att
de asemntor cu cel din noaptea de dinainte de Waterloo.
Alistair se opri din brbierit.
-Adic cel n care un soldat mi taie gtul i tu m
gseti
ntr-o alee ntunecat chiar cnd mi se scurg ultimele
picturi
de
snge? Sau cel n care m arunc n mare, tu sari dup mine
s
m

salvezi dar ajungi prea trziu i m nec?


-Cel cu stnca, domnule, spuse Crewe. Cerul s-a
ntunecat
din
senin, ca nainte de furtun, iar puina lumin care mai
rmsese
era ciudat, de parc soarele ar fi luminat din spatele unei
sticle
verzi. mi amintesc mai ales lumina, fiindc e aceeai pe
care
am
visat-o n noaptea dinaintea zilei din iunie 1815.
-Nu plec la rzboi, spuse Alistair, ci doar la o plimbare
prin
Longledge Hill cu domnioara Oldridge. S fii sigur c vom
avea
un servitor cu noi. O doamn nu pleac de acas fr
nimeni
care s o apere, nici chiar n slbticia de aici. Fr ndoial
c
va lua cu ea un grjdar mare i amenintor. Dac natura
din
jurul nostru mi va aa cumva pasiunea, grjdarul m va
opri
nainte s-i pun n pericol virtutea domnioarei Oldridge. Iar
dac peisajul are un asemenea efect asupra ei, sunt sigur
c
pot
s m apr singur.
Alistair i continu brbieritul, ncercnd s i-o
imagineze
pe
domnioara Oldridge fcndu-i avansuri amoroase. O
femeie
att
de direct probabil i s-ar fi aruncat n brae. La propriu. i-o
nchipui cu prul desfcut, faa ridicat spre el i gura ei mare cu
buzele
ntredeschise... i se tie cu briciul.
Crewe pli.
-Domnule, v implor s-mi permitei s v ajut, spuse
el,
grbindu-se s tamponeze bobul de snge de lng urechea
lui Alistair cu un prosop. Avnd n vedere toate lucrurile la
care trebuie s v gndii. N-ar fi mai nelept s-mi
permitei

s ndeplinesc eu aceast sarcin care necesit totui


concentrare maxim?
Alistair i fcu semn valetului s ia prosopul de-acolo.
- Dac ducele de Wellington s-a brbierit singur nainte
de
Waterloo i n-a sfrit sub pmnt, spuse el, cred c pot i
eu
s fac asta nainte s plec ntr-o plimbare pe un drum de
ar
cu o femeie calm - i ncpnat".
Crewe czu ntr-o tcere posac, iar Alistair termin
brbieritul fr s mai fie ntrerupt i fr s se taie.
Dup ce puse briciul deoparte i ncepu s se mbrace,
sarcin care nu era nici pe departe la fel de periculoas, Crewe
redeveni vorbre. Noaptea trecut, cnd stpnul era
plecat,
valetul vizitase o tavern unde servitorii locali aveau
obiceiul
s se ntlneasc i strnsese n continuare informaii.
Aflase
de ce reprezentantul lui Lord Gordmor fusese alungat,
iar
vestea
i confirm i impresiile lui Alistair de pn acum, cel puin
legate
de situaia din Longledge Hill.
Pe de alt parte ns, Crewe nu aflase nimic nou
despre
familia
Oldridge.
Fiul erou al lui Lord Hargate era plictisit de moarte.
Mirabel i spuse c ar fi trebuit s se atepte la asta.
Trecuse
o
or de cnd plecaser pe cai i deja i reproa c fusese de
acord
s-i arate lumea ei, mai ales acum, cnd peisajul era colorat
n
nuane de maro, gri i verde ters.
Alistair n-avea s vad niciodat natura aa cum o
vedea
ea.
Puini brbai erau n stare de asta.

Chiar i n Longledge, puini erau cei care nelegeau


cu
adevrat de ce Mirabel i oferise mai mult de zece ani din via
acestui loc. Puini tiau exact la ce renunase: la anii ei cei
mai
frumoi, la speranele i aspiraiile ei din tineree.
Renunase
pn i la singura ei ans de a fi iubit, fiindc brbatul pe
care
l iubise nu fusese ntr-att de ndrgostit nct s renune la
visele i speranele lui ca s-i continue restul vieii alturi
de
ea, aici.
Mirabel nu intenionase niciodat ca viaa ei s ajung
aa.
La nceput nu avusese de ales. Crezuse c tatl ei i
va
reveni
n timp, dar asta nu se mai ntmplase niciodat. i lsa pe
toi
cei
din jur s fac ce voiau. Dup cum era de ateptat, unii
ncercau
s profite de asta. Ct timp fuseser n Londra,
administratorul
moiei lor - care era incompetent, i probabil necinstit - le
ncurcase afacerile cu totul i fusese la un pas s distrug
ceea
ce
construiser cteva generaii.
La nceput, Mirabel fusese nevoit s ia friele. Nimeni
altcineva n-ar fi putut s o fac. Dar, odat cu trecerea timpului,
Mirabel ajunse s fac o adevrat pasiune pentru pmnt, la
fel
cum
tatl ei era pasionat de plante. n timp ce domnul Oldridge
studia
cum se reproduc plantele, Mirabel construia o Arcadia.
La iniiativa ei, metodele agricole nvechite i
neproductive
fuseser nlocuite cu altele mai moderne, aa c fermele
ncepuser
s produc mai mult. Reconstruise satul de pe moie i

ncepuse
s replanteze copaci, dup ce tatl ei permisese ca
pdurile
lor
s
fie aproape distruse.
Dar pentru domnul Carsington, plantaia ei cea vie era
doar
un
plc de copaci. Csuele ei moderne erau doar aezri
rustice.
Metodele ei de a cultiva ridichi i cartofi erau plictisitoare.
Turmele
ei erau doar nite biete animale plicticoase.
Acum, dei se opriser s admire pantele necultivate
ale
dealului Longledge, Mirabel tia c domnul Carsington nu le
savura
i
el frumuseea. Pentru el, peisajul de aici nu se deosebea de
celelalte locuri pe care i le artase. Privi nepstor tabloul
pitoresc,
i
asum o expresie politicoas, dar indiferent, i atept ca
Mirabel s termine de vorbit.
Nici mcar nu remarca ct de curat era aerul aici. i de
ce
ar
fi fcut-o? Aerul plin de fum i de praf de crbune din
Londra
i
nenorocise simul mirosului, probabil. Viaa n Londra i
amorise i celelalte simuri, din cte se prea. Era surd, mut i
orb
la
frumuseile i bucuriile vieii la ar.
Mirabel i pierdea timpul cu el. Fusese o proast s-i
nchipuie c l-ar fi putut face s ineleag ce ncerca s apere aici.
O voce joas vibr n aer, fcndu-se auzit prin valul
de
frustrare i resentimente din mintea ei:
- Dac administratorul dumneavoastr e att de
incompetent,
domnioar Oldridge, de ce nu cutai altul? l pstrai din
motive sentimentale? Doar nu l credei competent, cnd are

nevoie
de attea ndrumri.
Mirabel l pironi cu privirea. Probabil c uimirea i se
citea
pe
chip, fiindc domnul Carsington zmbi i adug:
-Credeai c nu v ascult?
Era un zmbet ters i strmb, care i fcu inima s
bat
puin
altfel - mai repede, parc.
Iapa lui Mirabel, Sophy, se trase mai departe de
armsarul
domnului Carsington, de parc ar fi simit agitaia stpnei
sale.
-Credeam c ai adormit, spuse ea.
-Mgndeam, spuse el.
-Remarcabil, spuse ea. Nu mi-a trecut prin minte.
- Recunosc, e neobinuit, spuse el. Cei care m cunosc
ar
spune c am tendina s acionez nti i abia apoi s m
gndesc.
Dar
ncerc s m schimb n bine.
-Nu tiam c avei vreun motiv s schimbai ceva,
spuse
ea.
Credeam c toi brbaii din familia Carsington sunt nite
oameni ireproabili.
- Fraii mei mai mari sunt ireproabili.
- Dar dumneavoastr suntei eroul cel faimos.
Alistair fcu o grimas.
- Singurul lucru pe care l-am fcut a fost s nu cad n
dizgraie
n cele cteva sptmni n care am fost nrolat.
-Suntei mult prea modest. V-ai riscat de cteva ori
viaa
ca
s salvai vieile altora.
Alistair rse scurt.
-Aa facem noi, care nu gndim. Ne aruncm cu capul
nainte,
fr s ne mai pese de consecine. Nu mi se pare cinstit s
numesc
asta eroism". Dar, avnd n vedere c nu aveam deloc
experien,

sunt mulumit c n-am ncurcat pe nimeni i nu mi-am ucis


nici
un compatriot din greeal.
Mirabel se ntreb de ce Alistair era att de reticent
cnd
venea vorba de timpul pe care l petrecuse n armat. Dei
tonul lui nu se schimbase prea mult, Mirabel nu ratase amrciunea care i se strecurase n voce. Ii studie chipul, dar
domnul
Carsington era cu garda sus, iar chipul lui prea sculptat,
fr
s
trdeze nimic.
-Suntei impulsiv, adic, conchise ea. sta e defectul
de
care
ncercai s scpai.
- Ce bine ar fi dac ar fi doar asta, spuse el. M tem
c
nu
sunt
ireproabil, cum sunt ceilali din familia mea, i nici nu voi fi
aa
vreodat.
- Sper c nu, spuse Mirabel. i aa cauzai destule
probleme,
cu
toate neajunsurile de care spunei c suferii.
Alistair era o problem mult mai mare dect se
ateptase
Mirabel.
Excursia lor era inutil. Alistair n-ar fi neles niciodat
ce
reuise Mirabel s fac aici, i cu att mai puin ce sacrificase
pentru
asta. N-ar fi neles de ce se obosise att. Mirabel nu tia ce
s-i
spun de administrator, de ce l inea din scurt. Nu voia s
readuc n discuie lucruri care se ntmplaser cu atia ani n
urm,
sau s-i mprteasc temerile ei, dei era sigur c erau
complet
iraionale. Toate acestea erau problemele ei, iar el era
un
strin,
un strin nscut n Londra.

Era incapabil s vad vreo valoare ntr-un loc ca


Longledge
Hill, aa c n-ar fi neles niciodat ct ru putea face
canalul
pe
care l propunea.
Dar nici mcar asta nu era problema cea mai grav. n
timp
ce domnul Carsington privea fr s vad, Mirabel vzuse o
clip omul din spatele aparenelor. Ceea ce o fcuse s vrea
s
afle
mai mult.
Mirabel tia c e un semn ru. i impuse s nu mai
insiste
cu asta.
-Ai vzut destul din Longledge Hill? spuse ea. Ne
putem
ntoarce oricnd vrei.
-M ndoiesc c am vzut destul, spuse el.
-Foarte bine.
Mirabel o ndemn pe Sophy nainte. Armsarul i
clreul
su o urmar ndeaproape, iar grjdarul ei, Jock, pomi
discret
dup ei.
ntre timp, Alistair i regreta ultimul impuls. ncepea
s-i
doreasc s n-o fi provocat pe domnioara Oldridge s-i arate
mprejurimile. l fcea s se simt groaznic de confuz, iar de data
asta
nu era doar din cauza hainelor pe care le purta - dei erau
destul
i ele ca s-l scoat din mini.
Rochia ei de clrit era dintr-un material albastrunchis,
iar
croiul se demodase cu mai bine de cinci ani n urm.
Panglica
de la plria ei rotund ncepuse s se dezlipeasc - plus c
nu
se
asorta cu rochia - iar cizmele ei verzi nu se asortau cu
nimic.

n plus, Mirabel era o clrea elegant i priceput,


ceea
ce
i
fcea hainele ridicole i mai enervante.
Dei tia mai multe femei care clreau bine, Alistair
se
ndoia
c vreuna dintre ele - n afar de mama lui, poate - s-ar fi ncumetat pe drumul pe care erau acum, care fusese tiat
demult
pentru caii de povar. Poteca se ngusta cu fiecare pas,
devenea
mai abrupt, cu anuri mai adnci i obstacole mai
periculoase.
Domnioara Oldridge clrea fr nici o problem pe iapa ei
nervoas, numit Sophy.
Armsarul lui Alistair era puternic, ce-i drept, i mult
mai
placid.
Cu alt ocazie, Alistair ar fi preferat un cal nu chiar
att
de blnd. Acum ns, avea toate motivele s-i pun
gndurile
la ndoial.
Da, era impulsiv i se arunca cu capul nainte - dar nui
punea
n pericol dect propria via. Niciodat nu riscase viaa
altcuiva,
fie el om sau animal.
Noaptea trecut ns fusese o excepie izbitoare.
Clrise
pn la hotel pe o ploaie ngheat i riscase viaa calului
pe
care
l mprumutase de la domnul Wilkerson, lucru pe care nc
nu
i-l
iertase. Dac iapa lui ar fi fost puin mai nesigur, puin mai
slab, s-ar fi putut rni grav. Alistair prefera s nu se
gndeasc
la
ct ar fi suferit animalul sau la ce ar fi trebuit s fac pentru
a-i
curma suferina.
Gndindu-se nc la greeala lui, Alistair se lsase

sftuit
de
domnioara Oldridge i i alesese unul dintre caii ei, fiindc
animalele crescute aici cunoteau terenul mult mai bine.
-Nu mai e mult, strig Mirabel cnd intrar ntr-o
pdurice.
Puin mai ncolo e o teras de unde se vede toat valea.
Putem
s
ne odihnim acolo o vreme, apoi vom porni napoi.
- Nu urcm pn sus?
Mirabel se opri, iar Alistair fcu la fel, atent s pstreze
o
distan sigur de iapa ei.
- Ne apropiem de captul drumului, spuse ea. Mai
sus,
drumul
e prea abrupt i prea pietros pentru cai.
-Deci n-ai urcat niciodat?
-Ba da, pe jos, spuse ea.
- Putem cobor din a, spuse Alistair. Grjdarul
dumneavoastr poate avea grij de cai.
Mirabel privi spre piciorul lui beteag. Alistair strnse
din
dini,
ateptnd.
-Terenul va fi alunecos dup atta ploaie, spuse ea.
n mintea lui Alistair rsri o imagine: siluete
ntunecate,
chinuindu-se s stea n picioare pe pmntul alunecos,
mprocat
de snge.
Nu tia dac imaginea era real sau mintea lui i juca
feste,
dar
n orice caz, nu putea aduce vorba de asta. Nu se cuvenea,
mai
ales
fa de o femeie.
-V-ai crat cu toate fustele pe dumneavoastr,
spuse
el.
Piciorul meu nu-mi va face nici pe jumtate attea
probleme.
-Asta nu nseamn c trebuie s v chinuii, spuse ea.
V
rog
s v amintii c nu cunoatei terenul, nici nu suntei un

om
de
la ar...
-Nu, sunt un londonez slab i decadent, aa-i?
- Nu sunt oarb, spuse ea. Vd c nu suntei slab. n
afar
de
vanitate, poate. Vd c orgoliul dumneavoastr este
incredibil
de sensibil.
-Am fost clcat n picioare de cavalerie i am
supravieuit,
spuse el. Cred c sunt n stare s urc un deal.
-Domnule Carsington, chiar i cpitanul Hughes, care e
n
stare s se caere pe un catarg i s alerge de-a lungul a...
cum
se cheam... de-a lungul frnghiilor, cred - chiar i el s-ar
gndi
de
dou ori nainte s urce pe panta de sus primvara.
- Dac a avea vrsta cpitanului Hughes, nici nu m-a
apropia
de ea.
- Pcat c nu judecai destul la vrsta dumneavoastr
de-acum,
spuse ea.
- Dac un gentleman n vrst cum e cpitanul se
poate
cra pe deal vara, sunt sigur c pot s o fac i eu ntr-o zi
cald
de
primvar.
-n vrst? Mirabel se holb la el o clip. E februarie,
spuse
apoi, rbdtoare ca i cnd ar fi stat de vorb cu un copil.
Da,
a fost cald mai nainte, dar acum bate vntul. i ridic
privirea.
i se pare c st s plou.
Alistair privi i el n sus. Norii risipii crescuser i
ncepuser s se rspndeasc, dar erau albicioi i nu preau
deloc
amenintori.
-Mai avem cteva ore, spuse el. Voi fi napoi la hotel cu

mult nainte ca vremea s se strice. Spunei-mi, domnioar


Oldridge, dac ai fi singur acum, v-ai opri sau ai merge
mai departe?
-Triesc aici de-o via, spuse ea. M-am jucat aici n
copilrie.
E evident c n cazul meu lucrurile stau altfel. Ar trebui s
ascultai
de cei cu mai mult experien ca dumneavoastr din
bun-sim,
dac nu din alt motiv. Mirabel pufni nerbdtoare. Nu
neleg
de
ce un gentleman att de inteligent se las condus de
mndrie
i
vanitate - dar vd c n-are rost s ncerc s v conving.
Mirabel abia dac i ridicase vocea, dar tonul ei era
ascuit,
iar iapa ei, care ncepuse s se neliniteasc iari, ncepu
s
se
trag napoi.
Alistair ar fi vrut ca Mirabel s aleag un cal mai linitit
pentru
cltorie. Sophy avea o sclipire n ochi care nu prevestea
nimc
bun. Dac o lua la fug...
-V rog s v inei iapa n fru, spuse el, vorbind calm,
dei
simea un dram de team.
nainte s termine de vorbit ns, Mirabel i linitise
deja
iapa.
O ndemn nainte cu micri naturale, graioase, de parc
s-ar
fi
plimbat prin parcul Hyde, i nu pe un drum ngust, printre
copaci
i pante pietruite.
Poate ar fi fost mai bine s fie atent la teren, totui.
Alistair
nu mai spuse nimic ca s nu-i distrag atenia nici ei. n cele
din
urm ajunser la terasa de piatr.
Aici, spre uurarea lui, Mirabel cobor de pe cal i l ls
n
grija
grjdarului. Alistair fcu i el acelai lucru.

Terasa nu era ngust, cum i-o nchipuise, ci lat i


neregulat. Civa bolovani erau risipii pe covorul subire de
vegetaie
uscat. Un singur tufi cretea dintr-o crptur, aproape de
marginea terasei.
De aici, de la nlime, Alistair studie peisajul. Mirabel i
explic diferena dintre punile negre i cele albe. Cele negre
erau
de fapt acoperite de o iarb maronie, dndu-le un aspect
sinistru.
Punile albe aveau mai mult vegetaie verde - iar unele
pri
fuseser stropite cu calcar -, dei n februarie era greu de
spus
unde era calcar i unde nu.
-Vreau s tii c nu natura a fcut toate astea, spuse
el.
nainte, totul era mpdurit. Apoi, marile mnstiri au
nceput
s fac nego cu ln. Nimeni n-a mai plantat copaci n locul
celor tiai, fiindc oile au mncat totul: lstarii, iarba care
cretea sub copaci, apoi i restul ierbii. Solul fertil s-a erodat i a
lsat doar punile pe care le vezi aici, unde nu mai crete
dect
iarb slbatic.
- Crezi c arat urt, spuse ea, ntorcndu-se cu
spatele
la
el
i
privind peisajul posomort de dedesubt.
Surprins de tonul ei disperat, Alistair se apropie.
Plria
ei
de
clrie era rotunjit, cu un bor minuscul, aa c Alistair i
putea
vedea expresia feei. Din profil, uviele e roii-aurii i
crlionate
preau s danseze slbatic n btaia vntului. Pielea ei
albicioas
era rozalie dup ce clrise i se crase pn aici.
Singurul
ochi

care se vedea era albastru, att de albastru, iar nasul ei era


drept.
Pe chipul ei nu curgea nici o lacrim, iar buzele roii nu-i
tremurau. Brbia ei era mpins puin n fa, dar asta era
probabil
din
mndrie, sau din ncpnare, sau pentru c nu-i psa
ctui
de
puin dac alii o plceau sau nu.
i totui, n acele clipe Mirabel prea tnr, mult mai
tnr
dect era de fapt... i prea pierdut.
Alistair i spuse c imaginaia lui romantic i fcea
din
nou
de cap. Mirabel avea treizeci i unu de ani i de zece ani
ncoace
administra o proprietate de o mrime considerabil, plus c
se
ocupa i de afacerile btrnului domn Oldridge. Chiar i
Alistair
vedea c Mirabel avusese succes. Proprietatea era
prosper,
asta
era limpede.
Crewe susinea c vecinii lui Mirabel i recunoteau
unanim
simul afacerilor. Alistair tia c era un mare compliment.
Mirabel trebuia s fi fost foarte istea, ncpnat i
ncreztoare
ca s-l merite. Brbailor nu le plcea, de regul, cnd
femeile
se
amestecau n domeniile lor i fceau tot posibilul s le pun
bee
n roate.
Majoritatea brbailor din Longledge ns - indiferent
dac
erau nobili sau nu - respectau deciziile domnioarei Oldridge
i
o admirau pentru felul n care reuise s-i transforme
proprietatea tatlui su. Mirabel avea chiar autoritatea de a
schimba

opinii, dup cum Alistair descoperise cu o noapte n urm,


cnd
i auzise din ntmplare discursul pasional n faa cpitanului
Hughes. Cuvintele l micaser i pe Alistair atunci, iar acum
nc l tulburau.
Dar, dei domnioara Oldridge era capabil i avea o
voin
de
fier, Alistair nu putea scpa de impresia c era pe undeva
vulnerabil, pierdut, sau c avea nevoie de ceva. Nu tia ce
anume, dar
simea c o rnise sau o dezamgise cumva. Trebuia
s
ncerce
s
repare mcar atta lucru.
Nu pentru c Mirabel ar fi fost cine tie ce domni
neajutorat, i spuse el, ci pentru c avea nevoie ca ea s fie de
partea
lui. Mirabel avea influen asupra celorlali proprietari.
Alistair
aciona pur i simplu din raiuni practice, de afaceri.
- Cnd m-am pregtit pentru sarcina mea, spuse
Alistair,
am
citit i cartea domnului John Farey, Noiuni generale despre
agricultura i mineralele din Derbyshire, printre altele. Domnul
Farey
spune c punile sunt dezgusttoare" i plantele care
cresc
aici
sunt toxice i inutile". Recunosc c nu e cel mai drgu
peisaj
pe
care l-am vzut vreodat, dar nu l-a numi urt" sau
dezgusttor". Dramatic, mai degrab.
Mirabel l privi n fa, iar n ochii ei mari i albatri
Alistair
vzu reticena.
- Spunei asta doar ca s-mi facei pe plac.
-Domnioar Oldridge, n-am atta rbdare ca s v fac
pe plac, spuse el. Cnd sunt cu dumneavoastr mi uit
pn
i
bunele maniere.

Mirabel zmbi, iar inima lui se nclzi ca soarele de


var.
Din
pcate ns, mintea lui se nclzi i ea i ncepu s se
topeasc.
Alistair se ndoia c mai exist vreo arm la fel de eficient
ca
un zmbet.
-Altfel, avei maniere impecabile, spuse ea. Mai muli
oaspei de ieri-sear au spus c ar trebui s devenii diplomat
sau
politician.
- Ct de mult v-ai bucura, nu-i aa, spuse el, dac a
fi
cu
arul
din Sankt-Petersburg acum.
- M gndeam la un loc mai cald, spuse ea.
- La iad?
Mirabel rse optit. Vocea ei era moale, ca de catifea.
- M gndeam la Calcutta sau Bombay.
-Bineneles, fiindc acolo a putea muri de cine tie ce
boal
contagioas, dac nu de insolaie.
-Nu v doresc moartea, spuse ea. V doresc mult
sntate
i
toat fericirea din lume... dar nu aici.
-Ai putea s-mi facei vnt de pe teras, spuse el,
dac
grjdarul dumneavoastr s-ar uita n alt parte cteva clipe.
Asta
i-ar confirma presimirile valetului meu, iar tata - care
mi
spu
ne de mult c voi sfri prost - ar avea dreptate. Toat
lumea
ar
fi fericit.
Zmbetul lui Mirabel se stinse.
-De ce v-ar spune tatl dumneavoastr aa ceva? Doar
n-avei
chiar attea defecte.
- Sunt prea scump pentru tatl meu i i fac prea multe
probleme, spuse Alistair. Asta spune el, i are dreptate.
Mirabel l studie o clip, din vrful plriei moderne

pn
n
vrful cizmelor nalte de clrie.
- neleg de ce suntei scump, zise ea.
Alistair i spuse c Mirabel nu vedea nimic n neregul
cu
hainele lui. Nimeni nu i-ar fi putut gsi vreun cusur. i totui
simi
c se nroete fiind studiat astfel, ceea ce l nfurie.
Vzu c cizmele lui lustruite erau pline de noroi, iar
tivul
hainei nu era drept cu totul. Din cauza piciorului, nu era
niciodat
sigur c hainele lui atrnau aa cum ar fi trebuit.
Blestematul
de
picior, strica totul. Era sigur c devenise mai scurt dect
cellalt,
indiferent ce i spunea croitorul su. i dorea s fi purtat o
hain
de clrie pentru ca diferena s nu se vad.
Mirabel l privea ntrebtoare.
-Nu e vorba doar de hainele mele, spuse el.
-Nu, sigur c nu, spuse ea. Mai sunt i balerinele cele
scumpe.
- Da, e vorba de astfel de lucruri. Plus c am fost dat n
judecat. i au mai fost i povestea de la bi. i... Ah, dar lista e
enorm
de lung.
-Ai fost dat n judecat, repet ea. Povestea de la bi.
Ei
bine,
devenii tot mai complicat pe zi ce trece.
- Dar vreau s m ndrept, spuse Alistair. Canalul e un
proiect
cu totul respectabil.
-Dar spunei c valetul dumneavoastr are presimiri
negre.
-Nu legate de canal, ci legate de mine. Crewe are de
multe
ori
astfel de presimiri. Crede c visele lui prezic viitorul.
Alistair i povesti de visul lui Crewe cu stnca i cu
lumina
stranie, i despre cum valetul avusese acelai vis nainte de

Waterloo.
-Dac se ntmpl cumva s cdei, spuse ea dup ce
Alistair
termin de vorbit, s-ar putea s v rupei gtul. V-ar fi
destul
de greu, n schimb, s v necai. Cel mai mare curs de
ap
din
mprejurimi e Briar Brook, care nu e destul de adnc.
-Atunci voi fi n siguran urcnd dealul alturi de
dumneavoastr, spuse el.
- Ba nu, vei fi n pericol, spuse ea. Dac ar fi ceva
sigur,
ai
fi
la
fel de plictisit de idee ca i de tot ce ai vzut pn acum.
- Credeai c m plictisesc? Alistair zmbi la rndul
lui.
Ei
bine,
atunci poate c nu suntei att de istea cum v credeam.
Capitolul 6

Ochii aurii ai domnului Carsington strluceau, iar


zmbetul
lui - un zmbet plin, care nu se asemna nici pe departe cu
cele
dinainte - avu un efect devastator.
Mirabel i ntoarse grbit privirea i ncepu s se
caere,
zicndu-i vreo dou n sinea ei. N-ar fi trebuit s lase
conversaia
s alunece spre un subiect att de personal.
Crezuse c Alistair e la fel de nfumurat i de
ncpnat
precum ceilali brbai de teapa lui din Londra, pe care Mirabel
i
ntlnise de attea ori. nfumurarea aristocratic i se prea
la
fel
de stranie ca i pasiunea tatlui su pentru felul n care se
reproduceau lichenii. Dar domnul Carsington avea i un punct
slab:
nu

era chiar att de sigur de sine pe ct ar fi vrut s par.


Mirabel nu se nelase doar n aceast privin. Faptul
c
domnul Carsington prefera s nu se discute despre faptele lui
din
rzboi nu se datora modestiei, false sau nu. Subiectul l fcea
s
se
simt ntr-adevr neplcut. Mirabel se ntreb de ce. i
dorea
s
afle motivul, pentru c astfel l-ar fi putut ajuta.
n plus, dei prea extrem de vanitos i se preocupa
excesiv
de
felul n care arta, Alistair nu era deloc mulumit de el
nsui.
Mirabel nu ajunsese la aceast concluzie pentru c
Alistair
i
spusese c vrea s se schimbe. Pn una-alta, brbaii - i
mai
ales craii i cuceritorii - aveau obiceiul s liniteasc femeile
promindu-le c voiau s se schimbe. Pn i tatl ei fcea
asta, cam
de dou ori pe an, cu inteniile cele mai sincere - de
care
uita
n
clipa n care ddea de un nou mister botanic.
Nu, nu era din cauz c Alistair voia s se schimbe. Era
fiindc
privirea lui se schimba, la fel i vocea, atunci cnd aducea
vorba
de
tatl su. Mirabel se regsea n acea nuan discret din
vocea
lui.
Recunotea i ea frustrarea: sentimentul c ddea gre de
fiecare
dat, indiferent ce fcea, senzaia c ntre ea i tatl su se
csca
un gol imens, imposibil de trecut.
- Pot vorbi i merge n acelai timp, spuse domnul
Carsington
din spatele ei, cu vocea lui adnc.
Mirabel privi peste umr i l descoperi foarte aproape
de ea.
- M gndesc, spuse ea.

- Dar femeile sunt mult mai complicate dect brbaii,


spuse
el. Cred chiar c suntei n stare s v gndii la mai multe
lucruri
n acelai timp. Sunt sigur c suntei n stare s v gndii,
s
mergei i s vorbii n acelai timp.
- M ntrebam dac v exersai acea expresie plictisit
n
oglind, spuse ea. V pricepei de minune. M temeam c vei
adormi
i vei cdea din a. Din moment ce ai citit deja cartea
domnului
Farey, tot ce v pot spune despre Longledge Hill vi se va
prea,
probabil, doar monoton i repetitiv.
-Nu m interesa ce aveai de spus despre ferme, spuse
el.
Am citit deja destul despre agricultura din Derbyshire ct s
vreau s m spnzur dac mai aud de asta. Dumneavoastr
m interesai.
Inima lui Mirabel treslt din nou.
- Eu sunt o fermier, spuse ea. Ceea ce nu e deloc
interesant.
- De ce nu-l lsai pe Higgins s se ocupe de
proprietate?
spuse
el. De ce nu-i permitei s-i fac treaba pentru care a fost
angajat? Ai putea pleca la Londra i s v distrai acolo. Iar dac
balurile vi se par prea frivole, e plin de intelectuale cu care s
vorbii
i
s participai la prelegeri.
Mirabel i aminti bucuriile Londrei. Pe undeva tnjea
nc
dup ele.
Mtua Clothilde nu mai prididea s o cheme n vizit.
Poate c, ntr-o bun zi, Mirabel va da curs invitaiei. Dar nu
nc,
i cu siguran nu acum, cnd toate lucrurile la care inea
erau

ameninate.
-Suntei att de generos, spuse ea. Eu v doresc s
ajungei
n
Calcutta, dumneavoastr m vrei doar n Londra.
-Mi-ai ocolit ntrebarea de dou ori, iar acum sunt de
dou
ori mai curios. Avei vreun amant aici?
Un amant? Ea? Chiar vorbea serios? Mirabel se opri.
Alistair
o
clc pe clci, iar piciorul ei alunec. Mirabel czu n spate,
fluturndu-i braele ca s-i recapete echilibrul. Alistair o
prinse
de
talie i o ajut s se ndrepte. Totul se ntmpl ntr-o clip.
Dar
Alistair nu-i ddu drumul.
Mirabel i auzi respiraia sacadat i i ridic privirea,
ntlnindu-i ochii albatri i ciudat de concentrai. i ea respira
mai
repede, iar inima ei btea de parc ar fi vrut s-i sar din
piept.
Minile lui erau mari i calde, iar strnsoarea lui era
ferm.
Mirabel se ntreb dac i simea tulburarea. Ar fi trebuit s
se
trag napoi, dar nu voia. Nu voia dect s-l priveasc n
ochi,
s afle ce se ascundea n spatele lor, s ndrzneasc s
cread
c
i el i mprtea tulburarea.
Alistair se aplec uor spre ea.
-Talia dumneavoastr e att de subire, spuse el ncet,
mirat.
Nici nu mi-am dat seama.
Mirabel nu era subiric, dar Alistair era mult mai
mare.
Cretetul ei abia ajungea la brbia lui neted. Erau att de
aproape,
c
Mirabel i simea respiraia pe fa, c parc i simea din
nou
acel
miros pe care nu-l putea numi. Vzu cicatricile subiri i

palide
de sub brbia lui i vru s-i ridice mna i s-i mngie
obrazul.
Nu tia de ce sau pentru ce scop, ci doar c voia s fac
asta.
Avu nevoie de toat voina de care era n stare pentru
a se abine, pentru a-i reveni i a spune, prefcndu-se
att
de nonalant:
- Dac ai terminat de msurat, domnule Carsington,
cred
c
pot merge singur mai departe.
Alistair se ndrept ncet i i ddu drumul i mai ncet,
executnd fiecare micare cu o atenie migloas. Mirabel nc i
mai
simea strnsoarea chiar i dup ce Alistair i ddu drumul
cu
totul. tia c fusese nclcat o limit i c, dac nu avea
mare
grij,
n curnd se va lsa dus de val i mai departe.
- M-ai speriat, spuse el. Mi-am nchipuit c vei cdea
n
rp.
nc mi simt inima cum bate.
i Mirabel i simea inima btnd, dar nu de team.
- Poate c ar fi o idee s m urmai la o distan mai
mare,
ca
s
nu ne mai mpiedicm unul de altul, spuse ea, spernd n
acelai
timp c se vor ciocni din nou, dintr-o greeal intenionat.
- O idee bun, fu de acord Alistair. i eu ar fi trebuit s
fiu
mai atent unde pun piciorul. Dar eram prea prins de
frumuseea
peisajului.
La dreapta, la stnga i nainte, peisajul" se
compunea
din
copaci, pietre calcaroase, tufiuri jerpelite i noroi. Singura
pat
de
culoare n mijlocul nuanelor posomorte de maroniu venea
de
la
un plc de plante perene care cretea ceva mai ncolo.

-Dac ar fi doar peisajul, n-ar merita s urcm pn la


capt,
spuse ea.
- Nu i de unde l privesc eu, spuse el.
Mirabel se simi cuprins de un val de cldur. nelese
ce
voia
s spun Alistair de fapt. n cele dou sezoane pe care le
petrecuse n Londra nvase i cum s detecteze o insinuare. Se
prefcu
ns c nu nelegea, dei nu se putea mini i pe sine; tia
c
vorbele lui o descumpniser. Trecuse att de mult timp de
cnd
un
brbat att de chipe fcuse o insinuare necuviincioas la
adresa
ei. Uitase ct de plcut era.
O voce slab, dar insistent, ncerca s se fac auzit
n
mintea ei. Mirabel i aminti ct de agreabil fusese Alistair cu
brbaii
noaptea trecut.
-Ar fi mai bine s fii atent unde punei piciorul
deocamdat,
spuse ea.
-Voi ncerca s fiu atent, domnioar Oldridge.
Mirabel merse mai departe.
-Vorbeam de iubitul dumneavoastr, spuse el dup o
clip.
Pe Mirabel nu o deranja flirtul, nici remarcile
necuviincioase.
Nu fusese niciodat o femeie pudic. Dar nu-i putea
permite
s
se lase cucerit de farmecele lui, i cu att mai puin n-avea
de
gnd s-i vorbeasc de lucruri care nu o priveau dect pe
ea.
- Nu-mi vine s cred c i nchipui c am trecut prin
toate
lucrurile prin care am trecut doar ca s fiu cu cineva, spuse
ea
pe
un
ton plin de repro.

- Ce pcat. mi imaginam cum v ntlneai pe furi cu


iubitul
dumneavoastr, sub lumina lunii, privind pajitile
romantice...
-Avei dreptul s v nchipuii ce vrei, spuse ea,
repetndu-i
cuvintele din ziua trecut. Nu vreau s temperez n nici un
fel
imaginaia dumneavoastr mult prea bogat.
- Touche, domnioar Oldridge, rse el.
Crarea se curba brusc n fa. Mirabel simi o
schimbare
n
aer i i ridic privirea: norii ncepeau s se ngroae. Se
opri.
De data asta, Alistair era pregtit i reui s o evite.
Alistair se opri lng ea, puin mai aproape dect s-ar
fi
cuvenit n mod normal. Gfia; aparent, obosise. Cu siguran nu
era
obinuit cu astfel de drumuri i probabil l durea i piciorul.
-Cred c vremea se va schimba mai repede dect v
ateptai,
spuse ea. Poate ar fi mai bine s ne ntoarcem.
Alistair studie panta abrupt.
- Haide s mai mergem puin. Unde e Briar Brook?
-Nu e departe, spuse ea, dar mai ncolo nu mai exist
nici
o potec, i panta e mult mai abrupt.
-Aa se pare, spuse el. A trecut mult timp de cnd mam
crat ultima oar pe un deal i sunt curios dac o mai pot
face.
Mirabel ar fi protestat, dar privirea lui jinduitoare o
fcu
s ezite.
Alistair nu mai era un brbat ntreg, iar Mirabel era
sigur
c
asta l fcea mult mai furios dect lsa s se ntrevad.
Probabil
se
strduia din rsputeri s lase acea impresie de graie
nonalant.
Dar orict s-ar fi strduit, nu se mai putea mica la fel de lin

i
de
uor ca nainte de Waterloo.
Mirabel i dorea ca Alistair s nu se lase afectat de
asta.
Nimeni nu l-ar fi considerat slab sau infirm din cauza piciorului
beteag. Dar pn i ea tia c nu se cuvine s vorbeasc
despre
ceva
att de personal - i oricum Alistair n-ar fi ascultat-o.
n schimb, Mirabel fu de acord s-i continue drumul.
Alistair
reui s se caere att de bine i prea att de mulumit de
succesul lui, c Mirabel l conduse mai departe dect
intenionase.
Alistair i spuse c ar fi trebuit s-i dea seama c i un
brbat
care chiopta se putea cra peste bolovani sau i putea
ocoli.
-Gndii-v la crabi, spuse el.
Apoi, chioptnd exagerat, Alistair ncepu s mearg
n
lateral, crndu-se cu vitez. Mirabel i ddu capul pe spate
i
ncepu s rd. n clipa urmtoare simi primele picturi de
ploaie.
l strig.
Alistair nu i ddu atenie, ci continu s se caere, cu
viteza
unui crab. O clip mai trziu, cerul se nnegri i picturile se
ndesir pn se strni o adevrat urgie.
Apoi, Mirabel l vzu alunecnd, cznd i oprindu-se
abia
n
albia pietroas a rului. Rmase acolo, groaznic de
nemicat,
pn
cnd Mirabel ajunse la el.
Pentru o clip, lumea se ntunec cu totul. Cnd
Alistair
i
reveni, nu era sigur dac era zi sau noapte, i nici unde
ajunsese.
Cerul era nnorat, de culoarea fumului de crbune, i

scuipa
iroaie de ploaie ngheat. nchise ochii i ncerc s nu se
gndeasc la nimic, dar mintea nu-l mai asculta.
Oare ct de ru era? De cte ori l ciuruise inamicul?
Ct
de
repede i va pierde puterile?
Ct de curnd, se ntreb e, i se va scurge viaa din
trup?
Oare
nu era mai bine s moar aa dect s fie salvat i s-i
duc
tot
restul zilelor mutilat i handicapat, suferind ani ntregi n loc
de
doar cteva ore? Oare moartea lui avea s fie lung i grea?
De undeva din apropiere rsunar focuri de artilerie.
Aerul
se
umplu de fum. Alistair auzi ipete pline de agonie. Foc de
muschete. Mai mult fum. O companie clare venea spre el.
Trecur peste el, aducnd uitarea. Dar nu trecu mult i
se
trezi
din nou. Simea o miasm grea, n jur era plin de fum,
oameni
i
animale mureau.
Simi din nou durere, o durere care l trase n lumea ei,
fcnd ca scena din faa ochilor s nu mai par att de
important
pe moment.
Durerea nec orice altceva; mai nti puls ritmic, ca o
inim, apoi ncepu s se schimbe, trimindu-i spasme pline
de
agonie prin tot corpul, rmurele care se desprindeau din
pulsul
original, inexorabil.
Lumea se reduse doar la el i la acea senzaie, cu
toate
nuanele ei. Durerea era o fug, descoperi el, un caleidoscop, nu
conta
cum i spuneai de fapt, fiindc era oricum singurul lucru
care
i

mai rmsese.
-Domnule Carsington.
O nocturn ntr-o fug. Ceva nu se lega.
Alistair deschise ochii. O pereche de ochi albatri, att
de
albatri, l priveau. Deasupra lor, o coroan de flcri. Iar
peste
uviele nflcrate, o plrie cu borul deirat. Deasupra
plriei
i dedesubt era cerul ntunecat, care deerta patruzeci de
zile
i
patruzeci de nopi de ploaie.
-Suntei contient, spuse acea voce optit. Putei
vorbi?
Putei s-mi spunei unde v doare?
-Nicieri, spuse el.
De fapt, l durea totul. Piciorul lui ardea. Oare fusese
mpucat? Dar nu, asta se ntmplase cu ani n urm. Trecuser
ani
ntregi. Fata. Fata cu prul rocat. Ah, da, i amintea: prul
ei
mtsos, de culoarea rsritului de soare... ochii umbrii...
talia ei subiric i dulce cnd o mbriase... Cnd fusese
asta?
De ce i dduse drumul?
-tiu c suntei rnit, spuse ea. Spunei-mi unde. Nu
ndrznesc s v mic pn nu tiu. Dar trebuie s v iau deaici.
Nu putei rmne toat ziua n Briar Brook. V rog, fii rezonabil. Unde v doare?
- Nicieri, spuse el. Chiar deloc. M simt foarte bine.
ncerc s-i ridice capul, dar simi o durere ascuit de
la old
la glezn. i inu respiraia. Era doar blestematul de
picior,
i
spuse. Nu avea de ce s intre n panic.
- Stai s-mi revin, gemu el. M ridic imediat.
Reui s-i ridice capul i s se agae cu o mn de o
piatr,

i aez capul pe piatr de parc ar fi fost o pern. Simea


ploaia
czndu-i pe cretet. Unde era plria? Trebuia s-i
gseasc
plria. ntr-o clip se va ridica i va porni s o caute.
-Jock! strig Mirabel. Jock!
Cine era Jock? Nu era iubitul ei, fiindc spusese c navea
iubit. N-ar fi trebuit s o ntrebe. Fcuse mai multe lucruri
pe care n-ar fi trebuit s le fac. i vzuse oldurile cum se
legnau, apoi mai c-i spusese ct de mult i plcea s-i
priveasc
posteriorul. Fiindc erau singuri. Nici un grjdar
amenintor.
Jock Grjdarul.
-Caii, spuse el. Nu poate pleca de lng cai.
Se simi din nou nconjurat de fum. n jurul lui, ipetele
oamenilor se mpleteau cu cele ale animalelor. Mirosea a snge.
Snge
de om, snge de cal? i venea s vomite. Att de dizgraios.
- Ridic-te, idiotule, murmur el. Ajut-i camarazii.
Vocea optit a lui Mirabel, tremurnd acum, l readuse
la
realitate.
- Nu ncerca s vorbeti, domnule Carsington. Haide s
ne
pstrm forele, vrei? Jock nu m poate auzi prin furtun,
oricum.
Avea dreptate. Cine le-ar fi auzit strigtele de ajutor
ntr-o
asemenea urgie? Prul ngheat curgea prin jurul lui i
peste
el,
lovindu-i picioarele de bolovani.
-Trebuie s vd dac i-ai rupt ceva, spuse ea. Dac
eti
ntreg,
n-ar trebui s ne fie greu s te scoatem din pru.
ntreg, da. Vzuse mormanul de membre nsngerate.
Nu
voia
s-i vad piciorul aruncat peste ele.
- Panseaz-mi rana, murmur el. N-ai de ce s te agii.

- Pstreaz-i forele, spuse ea. O s m grbesc.


Minile ei, ferme i ncreztoare, i pipiau gtul i
umerii.
Alistair nchise ochi simi cum ntunericul reintr n
drepturi.
Auzea bubuitul focurilor de artilerie, dar nici chiar
tunurile
nu
puteau acoperi ipetele muribunzilor. Tremura de durere, iar
frigul i intrase pn n oase. Se gndi la Kitty, la Gemma i
Aimee
i Helen, la paturi calde i mini blnde. Va muri aici i nu
va
mai
simi niciodat minile unei femei dezmierdndu-l.
O clip mai trziu, Alistair simi din nou ploaia care l
biciuia
fr ncetare. Mirabel era aplecat deasupra lui, iar minile
ei
experte i pipiau braele, apsnd uor, cutnd. Alistair i
veni
n
fire i i regsi cumva vocea.
- Eti i doctor, domnioar Oldridge?
-Am exersat mai mult pe animale, spuse ea. Totui,
cred
c
sunt n stare s recunosc un os frnt dac dau de el.
Cnd ajunse la glezna lui stng, Alistair tresri,
sgetat
de
durere.
-Aici e problema, spuse ea. Ar fi putut fi mult mai ru.
V-ai
lovit
destul de tare cnd ai czut. Sunt aproape sigur c v-ai
scrntit
glezna i fr ndoial c v-ai ntins i civa muchi. Dar
nu
pare
s se fi rupt nimic.
Se lovise. Era plin de vnti. Civa muchi ntini.
Atta
tot.
De ce naiba l durea att de tare? i ce pise mintea lui?
- tiam eu c nu-i nimic, gemu el. Doar o glezn
scrntit.
-N-a spune c nu- nimic, spuse ferm Mirabel. Nu
uitai

c avei i rnile din rzboi, plus c v-ai udat pn la piele


i
v este frig.
Vorbind, Mirabel l ajut s se ridice. Totui, chiar i cu
ajutorul ei, procesul dur mult vreme, iar Alistair i simi
trupul
micndu-se cu o ncetineal care l nnebunea. Asta, pe
lng
durerea din glezn, care aparent se luase la ntrecere cu
oldul
lui rnit.
i ca i cnd durerea n-ar fi fost destul, muchii
refuzau
s-l
asculte ntru totul i tresreau spasmodic cnd aveau chef.
Durerea,
tremuratul, curentul rapid al apei, pietrele alunecoase,
ploaia
care
l orbea i hainele lui ude l fceau s se simt ca un olog,
adic
exact ceea ce se strduise din rsputeri s nu fie.
Alistair fcu un efort de voin ca s se mite, dei
trupul
lui
voia s renune, iar mintea lui i dorea pe undeva s-i fi
rupt
gtul ca s nu mai trebuiasc s lupte.
Dorina venea din acel loc ruinos cruia nu obinuia
s-i
lase
fru liber. Se simea profund dezgustat la gndul c i-ar
putea
plnge de mil. Vzuse prin ce trecuser alii i tia c
problemele
lui erau, prin comparaie, triviale.
i spuse c se cuvenea s fie recunosctor fiindc
avea
o
domnioar ncpnat de care s se sprijine, care nu
izbucnise
n
lacrimi i nici nu fugise panicat, ci i pstrase calmul i se
purtase
la fel cum ar fi fcut-o orice soldat.
Cu ajutorul ei, Alistair chiopat pn la un banc de
pietri
de

pe mal, care nu aluneca la fel de ru ca noroiul. Aici reui s


se
caere afar din ap.
Dei pmntul era alunecos, iar panta dealului era mai
abrupt
acum c o coborau, ncepur s se mite mai uor,
sprijinindu-se
unul de cellalt ca s-i pstreze echilibrul. n cele din urm
ajunser napoi la terasa de piatr, unde Jock era gata-gata s
porneasc dup ei.
Mirabel era obinuit s se prefac c are totul sub
control. Cnd venea vorba de afaceri, trebuia s-i pstreze o
aparen calm, chiar dac un nghe trziu decimase livezile,
sau
o ploaie prelungit fcuse ca jumtate din fnul pstrat
pentru
iarn s putrezeasc, sau oile ncepuser s moar de
o
boal
misterioas.
Cpitanul Hughes ar fi spus c Mirabel era cpitanul
navei,
iar
sntatea echipajului i a vasului depindeau de ea. Dac sar
fi
artat confuz, temtoare, plin de ndoial sau speriat,
simptomele ei i-ar fi infectat rapid i pe alii, le-ar fi erodat moralul
i
ar
fi pus n pericol i echipajul, i vasul.
Mirabel preluase afacerile tatlui su fiindc domnul
Oldridge renunase la postul su de cpitan, lsndu-i
proprietatea
n
deriv spre un rm pietruit i punnd n pericol vieile
tuturor
celor care depindeau de ea.
Trecuser zece ani de-atunci, timp n care Mirabel se
obinuise s prea responsabilitile tatlui su. Se obinuise s

preia
imediat controlul oricrei situaii, chiar dac se simea
confuz
sau speriat.
Din clipa n care domnul Carsington czuse n Briar
Brook,
Mirabel fusese mai aproape ca niciodat de o criz de
isterie.
Cnd
coborse panta abrupt pn la ap, i auzea inima
btndu-i
ca
un tunet. Ploaia o orbea; nu-i ddea seama dac pieptul lui
se
mai mica sau nu. Minile ii tremurau att de tare, c nu-i
putea
simi pulsul.
Din fericire, domnul Carsington i deschisese ochii i,
dup
o clip, dduse semne c o recunoate. Mirabel se linitise
destul
ct s gndeasc, dei mintea i era nc nceoat.
Gndurile continuar s i se limpezeasc pe drumul
spre
Oldridge Hali. Prin urmare, pn ca servitorii s-l ajute pe
domnul Carsington s coboare de pe cal i s-l ntind pe o
targ,
Mirabel tia deja c problemele lui nu se reduceau doar la o
glezn scrntit.
Domnul Carsington protestase aflnd c va fi dus pe
targ,
apoi ncepuse s murmure altceva. Prea s nu-i dea
seama
unde
se afla. Fcu asta de mai multe ori nuntru, n timp ce
servitorii
l duceau spre camera galben de oaspei.
Ar fi fost mai uor s-l culce ntr-una din camerele de la
parter,
dar un brbat cu o glezn scrntit ar fi putut evada mult
mai
uor de la parter. Mirabel era sigur c Alistair va ncerca s
eva-

deze. Pn una-alta, nu-i adusese haine de schimb. Dac o


ploaie ngheat nu-l putea opri, Mirabel era sigur c nici o
glezn
scrntit nu l-ar fi descurajat. Trebuia s-l fac s
rmn
aici,
cel
puin pn cnd domnul Woodfrey venea s-l vad.
Domnul Carsington fu transferat de pe targ pe un
scaun,
apoi servitorii i scoaser hainele ude i i sprijinir piciorul
rnit.
Mirabel l trimise pe Thomas, un servitor, s-i aduc
instrumentele, apoi i fcu semn lui Joseph s rmn unde era. Era
mai
bine ca oaspetele ei s se obinuiasc de pe-acum cu
gndul
c
cizmele lui scumpe vor fi distruse.
Mirabel i spuse c servitorii i vor aduce ap fierbinte
cu
care
s se spele.
- Dar m tem c va trebui s-i tiem cizma, spuse ea.
Alistair rmase cu privirea cobort i primi stoic
vestea.
Cteva uvie de pr i czuser peste fa i picurau.
-Este ud, spuse el. Cine-ar fi crezut c un brbat are
atta...
(i ddu pe spate prul ud i se uit mai atent. Ah. Ap.
Cizmele
mele. Crewe va face o criz de isterie.
Brusc, i ridic privirea. Ochii lui aurii ardeau. O privi
fix.
-Trebuie s-m dau jos hainele, spuse el, trgndu-se
de
earfa ud.
Mirabel i opri mna.
-Nodul s-a udat i e greu de desfcut. Tremurai. Daimi
voie
s v ajut.
Alistair se ncrunt, apoi ddu drumul materialului i i
ridic
brbia. Mirabel se aplec i ncepu s desfac nodul,

folosindu-se
de ntreaga ei voin pentru ca minile s nu-i tremure.
-Tata nu are valet, spuse ea, altfel l-a trimite aici s v
ajute.
Vorbind, Mirabel reui s desfac nodul suficient ct s
trag
capetele lavalierei prin bucl. Dup ce reuea s-i scoat i
cizmele, servitorii se puteau ocupa de restul hainelor i-l puteau
ajuta
s se mbieze.
-Nici ducele de Wellington nu are valet, spuse domnul
Carsington. nlimea Sa se descurc singur. i eu m-a
descurca
singur. Dar Crewe are grij de mine de ani ntregi. M nsoete
peste
tot. Aici. Acolo. Oft, tremurnd, i rmase cu privirea
pierdut.
M ridic imediat. Trebuie s ajut. Nu pot s stau aa.
Doamne,
ce
risip! Ce-mi vor scrie pe piatra de mormnt?
Apoi ncepu s murmure din nou. Mirabel nu voia s-i
nchipuie la ce se gndea. Era sigur c o glezn scrntit nu
provoca delir.
i aminti cum murmurase mama ei, prins n ghearele
febrei,
n acele ultime zile - i se for imediat s nu se mai
gndeasc
la asta. i spuse c prioritatea ei era ca Alistair s ajung
uscat
i
curat, i asta ct mai repede.
- Domnule Carsington, trebuie s-i tiem cizmele,
spuse
ea,
pstrndu-i vocea calm. Oricum sunt distruse.
Alistair ncuviin, iar Mirabel ncepu s-i desfac
earfa.
Thomas intr, aducnd cuitul pe care l ceruse
Mirabel.
Domnul Carsington i ridic privirea i se ncord.

-Nu-l tiai, spuse el. E doar o ran.


Mirabel ddu drumul lavalierei i i atinse uor fruntea.
Pielea
lui ardea.
- Hainele dumneavoastr s-au udat cu totul, spuse ea.
Glezna
v doare i probabil s-a i umflat. Dac v tragem cizma sar
putea
s facem i mai mult ru.
Alistair clipi spre ea i privirea pru s i se
limpezeasc.
-Da. Cizmele. Bineneles. M ocup eu.
-Avei frisoane, spuse ea. V tremur minile. V rog,
fii
rezonabil i lsai-l pe Joseph s o fac.
Domnul Carsington i privi minile cu degete lungi, pe
care
nu i le putea opri din tremurat.
-Nu Joseph. i ridic privirea spre ea. Dumneavoastr.
Mini calme, linitite. Trebuie s ne pstrm calmul, nu-i
aa?
Tiai-le frumos pe amndou, domnioar Oldridge.
Cizmele,
vreau s spun. i nu v facei griji dac ncep s plng n
hohote.
Cizmele astea mi sunt att de dragi. Zmbi, ca un biat
care
fcuse o trsnaie. Am glumit doar pentru dumneavoastr.
V-am
fcut s zmbii. V plac glumele, tiu c v plac.
Dei Mirabel era speriat, cuvintele lui o fcur totui
s
zmbeasc. Lu cuitul de la Thomas, ngenunche lng
scaun
i
porni operaia.
De ndat ce Mirabel i scoase cizmele, servitorii se
puser
pe
treab, cu eficiena lor obinuit. ntr-un timp extrem de
scurt,
domnul Carsington era curat, inclzit i uscat. Se ls ntins
n pat, cu piciorul ridicat pe perne i o pung
impermeabil
cu

ghea n jurul gleznei. Cnd Mirabel intr mai trziu, l gsi


ntins comod i, dup toate aparenele, moind.
Alistair dormi o vreme, apoi ncepu s se agite i s
murmure
cum fcuse i atunci, n pru. Mirabel ncerc s-l
liniteasc,
dar
asta nu fcu dect s-l agite i mai mult.
-Nu pot sta aici, spuse el, chinuindu-se s se ridice.
Cmaa de noapte i se deschise n fa, dezgolindu-i
pieptul
i
prul subire, auriu i rar care l acoperea. Prul era umed,
la
fel
i marginea deschizturii. O vinioar i se zbtea la gt.
- Unde mi sunt hainele?
Mirabel i reaminti c hainele lui erau ude i c
servitorii
le
luaser s le usuce.
-Ah, spuse el, lsndu-se s cad napoi pe perne.
Mirabel se ridic i l nveli n aternut.
- Suntei epuizat, spuse ea. V-ai scrntit glezna i
cred
c
ai
i rcit. V rog s v odihnii.
-Dumnezeule, ce greu mi e s gndesc, spuse el. Am
czut
n cap?
Alistair nchise ochii, iar Mirabel ncepu s se plimbe
prin
camer, dorindu-i ca doctorul s vin mai repede.
Nici o jumtate de or mai trziu, domnul Carsington
ddu
la o parte aternuturile i - aparent fr s-i pese c
picioarele
lui lungi i musculoase rmseser dezgolite - ncepu s-i
strige valetul.
Joseph, care era i el acolo, se grbi s-l ajute, dar
pacientul
l mpinse i sri din pat, doar ca s njure o clip mai trziu
i s se agae de sptarul scaunului unde sttuse Mirabel ca
s-i
pstreze echilibrul.

-Trebuie s mearg! url el. Piciorul trebuie s mearg!


Ce
naiba s-a ntmplat cu el?
-Domnule! se auzi o voce ferm, brbteasc, din
deschiztura uii. Te rog s-i revii.
Domnul Carsington rmase nemicat, cu privirea
holbat.
Cpitanul Hughes intr n camer.
-Ce se petrece aici, domnule?
Domnul Carsington se ls s cad n scaun i cltin
din
cap,
de parc ar fi ncercat s-i limpezeasc gndurile.
-Domnul Carsington nu e n apele lui, spuse calm
Mirabel, dei inima i btea ca un ciocan i stomacul amenina
s-i
deerte coninutul. i-a scrntit glezna i... Respir adnc,
ca
s se liniteasc. Nu tiu dac s-a lovit i la cap sau doar a
rcit,
dar nu se simte bine.
-Am auzit de accident, spuse cpitanul. M-am ntlnit
cu
biatul pe care l-ai trimis dup doctorul Woodfrey chiar cnd
m
ntorceam din Matlock. M tem c doctorul va ntrzia o
vreme.
Are mai multe urgene nainte.
-Eu nu m mbolnvesc niciodat, spuse domnul
Carsington,
aezat de-a curmeziul scaunului, cu un bra rezemat de
sptar.
Niciodat. Oricum. Grmada duhnea att de tare. Nu l-ai fi
lsat
acolo nici tu. Nu m pierd cu firea, dar tot mi vine s vrs.
i
se
grbeau att de tare. tii cum sunt. Ultima propoziie i era
adresat cpitanului Hughes, care n-ar fi putut spune despre ce
era
vorba, la fel ca i Mirabel.

Dar cpitanul ncuviin i spuse:


-Cred c neleg.
-Sau poate c nu, spuse domnul Carsington. Se pare c
vorbesc prostii. Am czut n cap, nu-i aa? Da, desigur. Exact
ce-mi
trebuia acum: s m lovesc la cap.
Capitolul 7

Linitete-te, i spuse Alistair. Fii brbat, lua-te-ar


naiba!
Nu tia cine era, dar dac era intr-adevr brbat, atunci nu
se
recunotea pe sine nsui. Era sigur c ar fi vomitat dac sar
fi
micat din loc. Nu tia ce se ntmplase, dac masacrul se
ncheiase sau nu. i spuse s se gndeasc la altceva, la orice
altceva.
Crewe. Premoniiile lui Crewe. Ridicol. Erau n rzboi.
Era
foarte probabil s fie rnit, mutilat, ucis. Aa peau mai
mult
de
jumtate din soldai. i totui, Alistair nu fusese pregtit
pentru
carnagiul la care asistase. Hectare ntregi de cadavre,
prietenii
lui
mori n jurul lui. Mori, muribunzi, ntini n noroi, fr s se
mai ridice vreodat.
Auzi vocea unei femei undeva, n apropiere. i un
brbat.
Nu Gordy. Cine? Ce bine ar fi fost s-i poat deuruba capul
de
pe
umeri, s-l repare i s-l pun la loc.
- Nu te simi prea bine, nu-i aa? spuse vocea
brbteasc.
- M simt groaznic, spuse Alistair.
-Spuneai c i-e ru, spuse vocea. Ceva i fcea
grea.
Ii
aminteti? Vorbeai de o grmad care duhnea.

Oare vorbise cu glas tare? Nu erau dect gnduri cu


care
nu
merita s-i bat capul. i oricum, nu fusese dect un vis.
Nu
putea fi adevrat. Nu tia ce nseamn frica. Nu s-ar fi purtat
niciodat att de dizgraios. N-ar fi vrsat niciodat doar pentru
c
era
puin rnt. Fetele fceau asta. Tatlui su i-ar fi fost ruine
cu
el
dac ar fi aflat.
Dar nu va afla. Nu era adevrat. Nu putea fi adevrat.
- Chiar aa? spuse Alistair. Cudat. Nu in minte.
Respir
scurt.
Au terminat cu piciorul?
Oare piciorul lui era aruncat peste celelalte acum?
-tii unde te afli, domnule? se auzi din nou acea voce,
o
voce
plin de autoritate.
Un brbat obinuit s comande. Un ofier, desigur.
-tii unde eti, domnule? repet vocea. M recunoti?
Alistair deschise ochii. Camera se nvrti la nceput,
apoi
ncepu s se liniteasc. In cele din urm vzu c se afla
ntr-o
camer, nu ntr-un cort medical. Brbatul care sttea lng
el
i
era cunoscut.
- Cpitane Hughes, spuse el, pstrndu-i vocea
calm
n
timp
ce ncerca s despart comarul de realitate.
-Ai czut, spuse cpitanul. i-ai scrntit glezna i, dup
cum
vorbeai, se pare c te-ai lovit i la cap. i mie mi s-a
ntmplat
o
dat. A czut peste mine o frnghie, m-a dat peste cap. Dar
nu
ai
de ce s-i faci griji. O s-i revi, n timp.
Alistair i frec fruntea. l durea, dar asta nu era nimic
n
comparaie cu spasmele pe care le simea n partea stng a
trupului.

-Am czut. Da, desigur. M-am lovit la cap, fr ndoial.


Am nnebunit o vreme. Asta e explicaia.
Apoi i aminti cum srise din pat, pe jumtate
dezbrcat...
O fa palid i uluit lng el... ochi albatri, mari i
speriai.
Privi n jur i o vzu pe Mirabel stnd lng emineu,
cu
mi
nile n poal.
Ah, grozav. Bolborosise ca un nebun n faa ei.
- Domnioar Oldridge, spuse el.
- M recunoti, spuse ea.
- Deocamdat, da. Se pare c m-am fcut de rs.
- N-a fost chiar att de ru, spuse ea. N-ai fost nici o
clip
la
fel
de confuz ca tata. i totui, ne vom bucura cu toii dac te
ntorci
n pat.
Moment n care Alistair i aminti c nc era gol pe
jumtate,
i nu purta dect o cma care nu-i aparinea. Materialul
era
mai
aspru dect cele cu care se obinuise. i totui, din fericire,
cmaa era suficient de lung ct s-i ascund cicatricile oribile
de
pe
old.
Alistair i fcu semn cpitanului c nu avea nevoie de
ajutor
i
porni spre pat, care era doar la civa pai. Domnioara
Oldridge
merse la fereastr i privi afar, lsndu-l s mearg chinuit
pn
la pat i s se ntind.
n camer nu se auzea dect ploaia care btea n
geamuri;
altfel, era linite. Ploaia l linitea. Aternuturile miroseau
vag
a
levnic. Tot ce l nconjura era imaculat, ordonat i panic.
Nu-i venea s cread c fusese n stare s confunde
acel
loc
cu
lumea lui de comar.

-Ari deja mai bine, spuse cpitanul Hughes. Nu mai


pari
la fel de dezorientat cum erai cnd te-am gsit. Cpitanul
se
ntoarse spre silueta de la fereastr. Sper c m ieri c am
dat
buzna, domnioar Oldridge. Ateptam jos, n hol, s vd
dac
ai vreo sarcin pentru mine, dar am auzit glgie pe puntea
de sus.
- N-ai de ce s-i ceri scuze, spuse ea. N-aveai de unde
s
tii
ce
se petrece. Probabil i-ai nchipuit c tata a dat iari foc la
cas.
Alistair se ntreb dac nu cumva se lovise la cap
iremediabil, fiindc nu-i explica altfel de ce se purtase att de
scandalos.
Cuvintele ei l scoaser din reverie i l fcur s se ridice n
capul
oaselor cu o micare brusc. Simi din nou spasme
dureroase
n
partea stng, dar le ignor cu totul.
-Din nou? spuse el. Domnul Oldridge are obiceiul s
dea
foc
la cas?
-S-a ntmplat doar o dat, acum nou sau zece ani,
spuse domnioara Oldridge. Citea o scrisoare de la mtua
mea,
Clothilde, cnd a avut brusc o epifanie legat de palmierii
din
Egipt. l mai apuc din cnd n cnd, din motive pe care nu
le
neleg dect el i ali doi-trei botaniti. Din cte i-a amintit
apoi, era vorba de un astfel de moment. Ideea l-a fcut s
sar
de la birou i s rstoarne o lumnare, dar nu i-a dat
seama
fiindc era prea absorbit de ea. Mirabel se deprt de
fereastr,
vorbind n continuare. Din fericire, un servitor a observat

focul
la puin timp dup ce tata a ieit n fug. Biroul a ars puin,
la
fel
i covorul, iar mirosul de fum a rmas mult vreme, dar n
rest
nu s-a ntmplat nimic grav.
-M simt mult mai bine, spuse Alistair. Cel puin eu nam
dat
foc la cas.
Mirabel se apropie de pat i l studie cu un ochi critic.
- Artai mai bine acum dect nainte. i febra pare s
fi
sczut.
Totui, trebuie s mai punem nite ghea pe glezn. Vrei
ceva
i
pentru cap?
Alistair aproape uitase c l durea i capul. Spasmele
pe
care
le
simea n piciorul stng nu mai lsaser loc i pentru
altceva.
-Chiar a vrea, spuse el. E foarte drgu c v-ai gndit
la
asta.
Voi ncerca s-l atept pe doctor n linite, chiar dac se
ntmpl
s-mi mai pierd capul.
Mirabel zmbi, iar zmbetul ei lumin ntreaga camer,
dei
ploaia de afar nc lovea ferestrele ntunecate.
-Sunt foarte uurat s aud asta, spuse ea.
Doctorul Woodfrey veni mult mai trziu, n aceeai zi.
Era
tnr - avea abia treizeci de ani -, micu, slab i plin de
energie,
i
obinuit s cltoreasc pe orice fel de vreme. Totui, el era
unul
singur, iar furtuna strnit de nicieri provocase destule
accidente i blocase aproape toate drumurile.
n ciuda acestor lucruri, doctorul Woodfrey era la fel de
entuziast i de plin de energie cnd ajunse la Oldridge Hali.
Dup
ce
discut puin cu Mirabel i cu cpitanul Hughes, urc

imediat
la
domnul Carsington. Mirabel i cpitanul se retraser n
bibliotec
s atepte verdictul medicului.
Doctorul reveni o jumtate de or mai trziu i tocmai
ncepuse s le mprteasc diagnosticul su, cnd
domnul
Oldridge intr n grab cu o expresie tulburat. Sosise acas
la
timp pentru cin i vzuse trsura doctorului Woodfrey
afar,
lucru care l alarmase peste msur, creznd c lui Mirabel i
se
fcuse ru.
Mirabel i stpni uimirea c (a) tatl su observase
trsura, care era un obiect cu totul ne-botanic, (b) recunoscuse
proprietarul, i (c) i fcuse griji pentru ea. i povesti ce se
ntmplase cu domnul Carsington, cum czuse i ncepuse
apoi
s
se poarte straniu.
-Dumnezeule! spuse domnul Oldridge. Sper c nu i-a
spart
capul. Pmntul e periculos n anumite zone, mai ales prin
preajma vechilor mine. i eu am czut, i nc de cte ori. Din
fericire,
noi, cei din familia Oldridge, avem capete tari.
- Nu i-a spart capul, l asigur doctorul Woodfrey.
-Atunci are febr? spuse Mirabel. De-asta delireaz?
-Momentan nu are nici febr, spuse doctorul. A fost
complet
raional tot timpul ct am stat acolo.
i totui, se putea ca pacientul s fi suferit o comoie,
dei
nu era nimic serios. Se prea c nu-i pierduse cunotina
dect
unul sau dou minute - poate nici att - i nu avea nici un
simptom asociat cu traumatismele grave: nu i era somn, era
perfect

lucid, nu vomita i nici nu avea crize de isterie. n


urmtoarele
patruzeci i opt de ore ns, cineva trebuia s-l
supravegheze
n permanen.
Doctorul Woodfrey i fcea de asemenea griji c
pacientul
ar
putea s fac o rceal sau o pneumonie n cele dou zile.
Ceea
ce,
pe lng glezna scrntit, constituia nc un motiv pentru
care
domnul Carsington s nu se ntoarc imediat la hotel, dei
prea
s intenioneze asta.
Doctorul o lu pe Mirabel deoparte dup ce i termin
de
expus verdictul i i ddu cteva instruciuni precise.
-E capital ca pacientul nostru s rmn acolo unde
este,
i spuse doctorul Woodfrey. Pe lng lovitura de la cap i de
la
glezn, pentru care are nevoie de odihn, manifest i
simptome
de epuizare nervoas. Asta m ngrijoreaz i mai mult. Se
tie
c nervii epuizai duc la halucinaii i la alte
comportamente
iraionale, ceea ce i-ar explica aparentul lui delir.
Lui Mirabel nu-i venea s cread c domnul Carsington
suferea de epuizare sau de orice alt boal nervoas.
ntr-adevr, domnul Carsington stpnea arta de a
prea
plictisit i apatic, dar asta nu-l fcea bolnvicios.
Dimpotriv,
era
periculos de energic.
Mirabel i aminti cum o prinsese de talie, cum i
simise
puterea, cum reacionase nfierbntndu-se i aproape c
fcuse
ceva de nedescris.
Oare se mai ntmplase vreodat s reacioneze astfel
doar
pentru c era n preajma unui brbat? Nici chiar William, pe

care
l iubise din toat inima, nu o fcuse vreodat s simt
attea
lucruri cu att de puin efort.
i William fusese masculin, puternic i chipe. Dar n-o
fcuse
s-i simt fiecare schimbare de dispoziie cu o asemenea
intensitate, aa cum o fcea domnul Carsington: furia lui, care
fcea
aerul s tremure - i, mai grav, farmecul lui lejer, aproape
ca
o
mngiere, care era aproape irezistibil.
Mirabel i aminti zmbetul lui lejer cnd i tiaser
cizmele
i spuse:
-Nu l-a fi crezut niciodat obosit, cu att mai puin
epuizat.
- De acord, pare destul de sntos, spuse doctorul
Woodfrey,
dar ocul de astzi a distrus un echilibru incredibil de fragil.
Odihna e cel mai bun medicament. Te las pe tine s te ocupi
de
asta. Eti o domnioar plin de idei.
Doctorul i mai ddu cteva instruciuni simple legate
de
diet i tratament, refuz cu regret invitaia ei la cin i plec
s
se
ocupe de urmtorul pacient, lsnd-o pe Mirabel s se
gndeasc cum va avea grij de acest brbat pe care pn i
contele
de
Hargate l credea imposibil.
- Woodfrey nu are dreptate.
Alistair declam fraza pe tonul imperativ pe care l
folosea
tatl tu cnd nu voia s fie contrazis. Nu era uor s-i
asumi
un aer demn cnd erai ntins n pat, mbrcat doar ntr-o cma de noapte i rezemat de perne, dar Alistair nu avea
chef
s se lase nfrnt de un doctor slbu i de o femeie

care
i
fcea
griji degeaba.
Mirabel l privea cu o expresie nelinitit care l tulbura
i pe el.
-Nu sunt sigur c suntei suficient de teafr ct s
judecai
singur ce e mai bine pentru dumneavoastr, spuse
domnioara
Oldridge.
- Judecat mea e mai bun dect a lui, spuse Alistair.
Woodfrey
nu m cunoate. Am motenit sntatea bunicii mele din
partea
tatlui. Are optzeci i doi de ani i iese din cas de cel puin
trei
ori
pe sptmn, plus c joac whist ca o furie. E complet
eapn
i
ea face legea oriunde s-ar duce, fiindc timpul n-a fcut
dect
s-i
ascut limba i mai mult. Niciodat nu s-ar lsa intuit la
pat
de
o glezn scrntit i de un cucui.
Domnioara Oldridge nu rspunse imediat. i fcu un
semn servitorului, care lu tava cu ce mai rmsese din
cina
lui
Alistair.
Din moment ce Mirabel sttuse acolo ct timp Alistair
servise
cina, nu se putea s nu-i fi remarcat pofta de mncare.
Alistair
nu
lsase nici mcar o firimitur.
Dup ce servitorul plec, Mirabel trecu de la emineu
la
fereastra din cellalt capt al camerei. Nu era prima dat
cnd
fcea
asta. Alistair i urmrise oldurile legnndu-se n timp ce i
devora cina, nainte i napoi, nainte i napoi. Acum
rmsese
fr
mncare, deci putea s-i acorde ntreaga lui atenie.
De data asta, Mirabel purta o rochie din mtase fin,
de
culoa-

rea vinului, cu tivuri albastre. Stilul era prea sever i culorile


nu
se potriveau cu tenul ei, dar era cea mai drgu rochie n
care
o
vzuse pn acum.
Servitoarea ei cea incapabil ncercase s-i prind
prul
n
stilul roman care se purtase cu civa ani n urm. Dup cum
era
de
ateptat, cocul de deasupra cefei ncepea deja s se
desfac.
Lumnrile i flcrile din emineu se reflectau intr-un
lung
ir de ace de pr, care duceau de la i spre cadrul de
crmid.
Spre
disperarea lui, Alistair se simi excitat vzndu-le.
Privi partea bun a lucrurilor: dac nite ace de pr l
aduseser
ntr-o asemenea stare, atunci se afla, probabil, destul de
departe
de pragul morii.
-Dac nu v lsai glezna s se odihneasc, nu se va
vindeca
bine, spuse ea cnd se ntoarse lng foc. Va slbi i se va
scrnti
mult mai uor data viitoare.
-Doctoraul dumitale exagereaz pericolul, spuse
Alistair.
Doctorii fac mereu preziceri sumbre. Astfel, dac pacientul
moare, nu e vina lor, iar dac pacientul i revine, este dimpotriv
datorit geniului lor.
-Toat lumea tie ce se ntmpl cnd i scrnteti
ceva,
spuse ea. Cel puin noi, cei de la ar, tim asta. Ar fi
prostesc
s
v asumai un asemenea risc. Dumneavoastr, cu att mai
mult,
nu v putei permite s avei i o glezn slab. Toate
eforturile
de
pn acum de a v folosi piciorul rnit vor fi fost degeaba.

Cuvintele ei simple avur fora unei lovituri cu mciuca


n
moalele capului. Efectul lor fu imediat.
Piciorul lui Alistair i fcea mereu probleme, chiar i n
zilele
lui bune. Dac i glezna era distrus, atunci nu-l mai putea
folosi deloc.
Alistair avea orgoliul su, la fel ca toi brbaii. Pe de
alt
parte,
nu era o brut fr pic de inteligen. Refuz s se
comporte
ca
un
idiot doar ca s-i apere orgoliul.
- mi pare ru s o spun, dar argumentul
dumneavoastr
este
fr cusur, spuse el. Nu se cuvine sub nici o form s facem
ceva
ce i-ar putea duna ilustrului meu picior. Nu se tie ce-ar
putea
face altfel.
Expresia ei ncordat se liniti. Se apropie, se aez pe
scaunul
de lng pat i i mpreun minile n poal.
-neleg c suntei suprat, spuse ea. Oricine a fost
intuit
la pat atta vreme s-ar bucura s fie liber s se mite.
Probabil
c vi se pare groaznic s stai din nou nemicat, fie i
pentru
o
zi
sau dou.
-Ah, asta nu m deranjeaz prea mult, spuse el. Am
studiat
arta de a sta degeaba sau de a dormi toat ziua n loc s
fac
ceva
nobil sau mcar folositor. Nu, nu, nu e vorba de asta. Problema este c m-am sturat pn n g s-i fac pe plac
piciorului
meu nenorocit.
Piciorul n cauz era rezemat pe o pern, sub
aternuturi.
Mirabel l privi o clip, apoi se ntoarse spre el, ntrebtoare.
- S-i facei pe plac?

- Dai-mi voie s v povestesc despre piciorul meu,


domnioar Oldridge, spuse el. Piciorul meu era modest i cuminte
nainte,
i vedea de treab i nu-i fcea nimnui probleme. Dar
dup
ce
s-a rnit a devenit un mic tiran.
Expresia ei se ma liniti puin, iar ochii i strlucir
amuzai,
ca dou stele stinse, ndeprtate, pe un cer vratic, de
noapte.
Alistair prinse puin curaj i continu:
- Piciorul meu e egoist, morocnos i nerecunosctor.
Cnd
doctorii britanici nu i-au mai dat nici o ans, am mers la un
doctor turc. Acel doctor l-a uns cu alifii exotice, a curat
rana
i i-a schimbat bandajele de cteva ori pe zi, oprind infecia
care ar fi trebuit s fie i fatal, i urt mirositoare. Dar crezi
cumva c piciorul mi-a fost recunosctor pentru asta? i
nchipui c a continuat s-i vad de treab, aa cum ar fi trebuit
s
o
fac? Nu, dimpotriv.
Buzele lui Mirabel se arcuir puin, lsnd s ias un
murmur
empatic.
-Acest picior, doamn, spuse el, mi-a cerut s fac exerciii groaznic de plictisitoare luni ntregi nainte s binevoiasc s execute cteva micri simple. Chiar i acum, dup
ce
am avut grij de el cu tot devotamentul mai bine de trei ani
ntregi, tot face crize cnd d de umezeal. i, dai-mi voie s
v
amintesc, acest picior e britanic, nu cine tie ce panselu
delicat din strintate.
Gura ei tremur, iar ochii i sclipir i mai tare.
Ceva dinuntrul lui ncepu s tremure vznd-o, iar
mintea
lui
se umplu de gnduri necuviincioase - voia s-i srute

ncreiturile
de amuzament de la colul ochilor, s-i acopere buzele
tremurnde cu buzele lui.
Vorbi n continuare:
-n orice caz, momentan se pare c nu binevoiete s
plece
nicieri. i eu care mi nchipuiam c pot s m dau jos din
pat
i
s clresc pn la hotel.
- Chiar v-ai lovit la cap, spuse ea, cu vocea
tremurndu-i.
V-ai
lovit de o piatr.
Mirabel i stpni un chicotit. Lui Alistair, fetele care
chicoteau i se pruser dintotdeauna plictisitoare. Se strdui
s
se simt plictisit i de ea, dar era imposibil. Rsul ei nbuit
i fcea inima att de uoar c simea c plutete, iar
mintea
lui
era de asemenea uoar, plutind - ceea ce nu era bine. Vai,
nu,
o s o plac n curnd, i asta nu se cuvine fiindc tim
amndoi
cum s-ar termina asta," i spuse el. N-o mai vrji att,
idiotule."
Dar nu se putea opri.
- Din moment ce nu pot s-mi fac graios ieirea, spuse
el,
cu
un oftat teatral, trebuie s-mi accept umil aceast soart
crud.
Voi rmne deci ntins n pat, slbit, dar curajos. Poate, dac
suntei amabil, vei mai trece din cnd n cnd pe la mine ca
s-mi
admirai stoicismul, domnioar Oldridge.
Alistair se ls pe spate, se sprijini de perne i i
asum
o
min
eroic. Asta o fcu n sfrit s rd n hohote i s-i
mijeasc
ochii ei albatri.
Vocea ei, lin ca o oapt, se strecur nuntrul lui i i

atinse
din nou acel loc tainic, pe care acele ei risipite i chicotelile
ei
nbuite l tulburaser att.
Dar nainte ca Alistair s apuce s spun sau s fac
ceva
iremediabil, domnul Oldridge intr cu o carte voluminoas n
brae.
-Domnul Carsington n-are voie s citeasc, tat, spuse
fiica lui. Doctorul Woodfrey i-a spus c n-are voie s-i
foloseasc mintea.
-tiu, spuse tatl su, nu trebuie s se oboseasc.
Motiv
pentru care i-am adus Prodromus Systematis Naturalis
Regni
Vegetabilis. I-am trimis un exemplar i surorii mele acum ceva
timp,
iar ea mi-a mulumit n scris de mai multe ori. Clothilde
spune
c o relaxeaz nespus. Ori de cte ori se simte agitat,
citete
din
ea. Inevitabil, citind o pagin sau dou, se linitete i intr
ntr-o
stare plcut, aa mi-a spus. Domnul Oldridge i zmbi lui
Alistair. Pot s-i citesc eu - iar dac i se pare ceva prea intens,
vom
ncerca altceva.
Domnul Oldridge avea o voce linititoare, ntr-adevr.
Textul
era n limba latin, iar Alistair nelegea cam un cuvnt din
zece.
Gndindu-se c s-ar putea s fie ntrebat mai trziu, se
strdui
s
urmeze sensul cuvintelor.
Nu-i amintea cnd adormise. Pur i simplu trecu dintrun
loc
n cellalt: dintr-un dormitor cald i curat pe un cmp de
lupt.
Mirosul i fcea grea, iar pmntul era umed i
alunecos.

Se inea de Gordy, dar alunec i i pierdu sprijinul. Cdea


spre
noroi, spre acel noroi ngrozitor care nu era doar pmnt
umed,
ci
i snge, i alte buci de om. Membre. Organe.
Acel noroi oribil fusese la un pas s-l nghit.
Nu te gndi la asta, i spuse, iar Gordy l ridic din
nou
n
picioare.
Dar groaza era peste tot n jurul lor. i nsoi pe tot
drumul
pn la corturi. Acolo vzu acel lucru, acea oroare, mai rea
dect
orice altceva de pn atunci. Un soi de carne care nu se
gsea
la
nici un mcelar.
Alistair i ntoarse privirea, dar avu timp s observe un
bra,
plin de noroi i de snge, i cu o manet de dantel.
Vederea i se tulbur. Auzea voci n jurul lui. Nu
nelegea
fiecare cuvnt, dar prinse totui ideea.
-Nu, spuse el. Nu, n-au dreptate. E doar o ran. Refuz.
Alte murmure, oameni cltinnd din cap, voci rstite,
nerbdare. Nu aveau timp s curee bucile de os i de metal i de
lemn,
spuneau doctorii. Nu erau siguri c le puteau scoate pe
toate.
Erau
siguri n schimb de infecii, de cangrene. Trebuia s-i
amputeze
piciorul, altfel avea s moar ncet, ngrozitor.
Alistair nu se gndea dect la grmada de membre pe
care
o
vzuse. i nchipuia cum cineva i arunca piciorul peste
celelalte.
Dup ce rezistase attea ore, luptndu-se cu teama, cu
disperarea... oare pentru asta supravieuise? Ca s aib de-a face
cu
un
doctor nerbdtor, cu ferstrul n mn? Oare ndurase
attea

ore doar ca s se lase mutilat acum?


-Ei nu tiu, gemu el. Nu tiu dect un singur lucru.
Trebuie
s
plecm de-aici.
-Da, da, dar te rog s te trezeti.
Simi o mn pe umr. O prinse cu mna lui.
-Da, sprijin-m, spuse el. Trebuie doar s m sprijini i
voi
fi bine.
-Desigur. Dar trezete-te.
Era o voce de femeie, o englezoaic, vorbind cu un
accent
de
aristocrat. O voce ca noaptea.
Alistair deschise ochii. n jur era att de linite c
auzea
lemnele trosnind n emineu. Camera era nc luminat, aa c o
recunoscu imediat pe femeia aplecat deasupra lui.
-Aa e mai bine, spuse ea. M recunoatei?
- Desigur.
Alistair i zmbi. Visase, atta tot.
Se simea mai mult dect uurat. Se trse prin iad
pre
de
jumtate de venicie, aa i se prea, i acum ieise de
partea
ceat
lalt. Nu tia unde se afla acum. Era sigur c nu era n rai,
ceea
ce era bine, fiindc nu era gata s renune la toate lucrurile
de
pe
pmnt - cum ar fi imaginea i parfumul unei femei
frumoase
aplecat deasupra lui, att de aproape c ar fi fost att de
uor
s-i ridice mna, s o prind i s o trag n jos...
Dar nu s-ar cuveni, i aminti el, plus c ar fi un lucru
nepermis
de prostesc din partea lui.
Stpnindu-i un geamt, Alistair strnse mna de pe
umrul
lui. Putea s se ntoarc puin ca s o srute... dar nu se
cuvenea
;
nici asta, dei nu-i amintea de ce.

- Probabil am adormit, spuse el. Am visat urt.


- Cum v cheam? spuse ea.
Alistair i arunc o privire dezorientat.
- Cum v cheam? repet ea.
Alistair rse nesigur.
- Nu m mai recunoatei, domnioar Oldridge? M-am
schimbat chiar att de mult?
Nu
se
schimbase.
Era
acelai
cum
fusese
dintotdeauna.
Doar
puin deformat.
- Mi s-a spus c trebuie s v ntreb din cnd n cnd
cum v
numii, spuse ea pe un ton neutru, ca i cnd ar fi
discutat
despre
afaceri. Trebuie s v pun i alte ntrebri simple. Ca s ne
dm
seama dac lovitura de Ia cap v-a lsat sechele.
Tonul ei vioi i risipi nelinitea i l fcu s vrea s o
trag
spre
el i s o srute pn reuea s-i ia minile. Dar nu se
cuvenea
fiindc... Ah, da. Mirabel era o domnioar de vi nobil, iar
un
gentleman nu se cuvenea s ncalce' anumite reguli. Acum
c
rezolvase aceast problem, mintea lui trecu la urmtoarea:
Mirabel n-ar fi trebuit s fie singur cu el, n camera lui, la o or
att
de trzie.
Clcndu-i pe inim, i trase mna, se sprijini de
perne
i
privi n jur.
-Uncie e tatl dumneavoastr? spuse el.
~ L-am trimis la culcare acum o or. Nu puteam s
dorm
i
nu
m puteam baza pe el s aib grij de dumneavoastr.
- Dar nu sunt bolnav, spuse Alistair. Am o glezn
scrntit
i
probabil o comoie, att. Sunt sigur c n-am nimic grav la
cap,

fiindc mi amintesc limpede c m numesc Alistair


Carsington,
c pe croitorul meu l cheam Weston, pe cizmar Hoby apropo,
perechea pe care ai cioprit-o am primit-o de la Hoby acum
nici
dou sptmni. i Locke mi face plriile. Hainele...
-Ajunge., spuse ea. Nu m intereseaz s aud cum i
cheam
pe
cei care se ocup de fiecare prticic din garderoba
dumneavoastr. Sunt sigur c e un proces la fel de complicat ca
fabricatul
unei nave, de exemplu, i la fel de important pentru
dumneavoastr cum sunt obiectele de pe o nav pentru cpitanul
Hughes.
Dar
pe mine nu m intereseaz absolut deloc.
- Nu? spuse el. Poate c m-am lovit la cap mai tare
dect
credeam, fiindc mi amintesc limpede c mi-ai spus - de mai
multe
ori - ct de elegant art.
Mirabel se ndrept de spate i se trase napoi un pas.
- Doar o observaie, spuse ea simplu. Atta tot.
Alistair observ, n schimb, c Mirabel i prinsese
prul
singur, probabil, fiindc i venea n ochi i nici nu se putea
vorbi
de
vreun stil anume. O uvi nclcit, de culoarea bronzului
lustruit, i atrna peste umr.
Ct despre hainele ei... fie dormise n ele, fie se
mbrcase
n
aa grab c nu-i psase ctui de puin cum arta.
Purta aceeai rochie ca i mai devreme, dar nu purta
corset.
Alistair i ddea seama de asta din felul n care atrna
materialul
i, mai ales, dup faptul c snii ieeau n eviden.
i dorea ca Mirabel s-i fi pus totui corsetul. i dorea
s
se

asigure c toi nasturii ei erau nchii pn sus, c toate


panglicile
erau nnodate. i spuse s nu se gndeasc la lenjeria ei
sau
la
ce
era dedesubt, dar era totui brbat, i era prea trziu. Era
uor
s-i nchipuie forma i mrimea natural a snilor ei fr
un
corset care s-i ascund. Nu se putu abine s nu se ntrebe
cte
straturi de lenjerie se ascundeau sub rochia ifonat: o
cmu,
probabil, i nimic altceva.
i aminti ct de subire era talia ei, ct de voluptuos i
era
ezutul, ct de ademenitor i se balansau oldurile cu fiecare
pas.
Suport toate astea cu stoicism, aa cum i sttea bine
unui
brbat.
Dar apoi i aminti cum i luase mna ntr-a lui, o mn
moale,
cald, i se simi cuprins de dor att de tare c i se tie
respiraia
o clip.
-Ai face bine s v ducei la culcare, i spuse pe un ton
aspru. N-ar fi trebuit s venii, mai ales la miezul nopii. E
groaznic
de indecent.
-Chiar aa, spuse ea. Mi-ai tot dat de neles c suntei
un crai...
-Un crai?
Alistair se ridic n capul oaselor, iar micarea i supr
i
piciorul, i glezna. Se simi cuprins de spasme dureroase i
netezi
grbit aternuturile, crispndu-se. Era mai bine ca Mirabel s
cread
c grimasa lui se datora cuverturilor ifonate.
- Nu sunt un crai, nici pe departe, murmur el.
- Dar mi-ai povestit de balerina dumneavoastr cea

scump
cu atta nonalan.
- Doar pentru c am avut o relaie cu o balerin nu
nseamn
c sunt un crai. Dac a fi...
Vocea lui Alistair se stinse. Dac ar fi fost un crai, ar fi
ademenit-o s se culce cu el fr s se gndeasc la consecine.
Mirabel
habar n-avea ct de dureros i era unui brbat s se
comporte
ca
un gentleman n asemenea circumstane. i-ar fi dorit ca
tatl
su
s fie de fa i s-i vad eforturile.
Nu, de fapt, era mai bine c nlimea Sa era la 250 de
kilometri deprtare.
ntre timp, Mirabel, seductoare fr s vrea, i
ntoarse
privirea, ncruntndu-se.
-Acum mi aduc aminte, spuse ea. Mtua mea
Clothilde
m
scrie despre toate brfele din Londra. Sunt sigur c mi-a
scris
cel
puin o dat despre dumneavoastr - nainte de btlia n
care
v-ai remarcat prin curaj, vreau s zic. Mtua mi povestete despre toate scandalurile i toat lumea, dar e greu s
in
minte numele unor oameni pe care nu i-am ntlnit
niciodat.
Dar sunt sigur c am citit ceva i despre dumneavoastr.
Oare
ce s fi fost?
Mirabel se aez pe scaunul de lng pat i pru s se
chinuie
din rsputeri s-i aduc aminte.
-V rog s nu v obosii, oft Alistair. Am destule
scandaluri
legate de numele meu.
Mirabel i privi din nou chipul, nclinnd capul. Alistair
nu
era

obinuit s fie studiat att de ndeaproape, nici de femei,


nici
de
altcineva. i ddu seama c nu era obinuit ca lumea s se
oboseasc s fac asta. Nimeni altcineva nu se deranja s-l
cerceteze
dincolo de masca de brbat elegant i fermector. Nelinitit,
se
ntreb dac era ceva de valoare dedesubt.
-Toate scandalurile au implicat femei? spuse ea.
-Da, desigur. Dar...
- Cte au fost, mai exact? Sau au fost prea multe ca s
le
putei
numra n starea delicat de acum? Amintii-v, n-avei voie
s
facei eforturi prea mari de gndire.
Alistair i aminti lista tatlui su.
-apte... nu, opt, teoretic.
-Teoretic.
Expresia lui Mirabel prea cioplit n piatr.
-ntr-unul au fost implicate dou femei. Dar sta a fost
ultimul, adug el. s-a ntmplat acum mai bine de trei ani.
- Deci suntei un crai pocit.
- Ca s m pociesc ar fi trebuit s fiu un crai mai nti,
ceea
ce
n-am fost niciodat. Dar nu conteaz, adug el nervos.
Diferena dintre mine i un libertin vi s-ar prea doar un detaliu
minor,
sunt sigur. Vei crede c despic firul n patru. Oricum, n-ar
trebui
s v gndii la asta i nici s v nchipuii c am de gnd
s-mi
discut aventurile cu o lady. Habar n-am ce mi-a trecut prin
minte
cnd v-am povestit de acea balerin. Cred c e aerul vostru
nenorocit de ar care mi s-a urcat la cap.
- Dumnezeule, nu voiam s v agit att, spuse ea.
- Nu sunt agitat, mini el.
Se simea excitat i frustrat. Era aproape gol, intuit la

pat,
cu
o femeie pe jumtate dezbrcat lng el - n timp ce tot
restul
casei dormea. Pn i un sfnt ar fi putut clca strmb
n
asemenea circumstane.
-Doctorul Woodfrey crede c suferii de epuizare
nervoas,
spuse ea.
-De nervi? repet indignat Alistair. Nu am obiceiul s
m
enervez, chiar deloc. ntreab pe oricine m cunoate. Sunt
cea
mai calm persoan pe care o vei ntlni vreodat. Fcu o
pauz. Recunosc, mi prei provocatoare pe undeva. Dar cred
c
o facei intenionat - Ah, nu cu totul. Presupun c nu v
putei
abine. Alistair art cu un gest nerbdtor spre prul i
hainele
ei.
E o problem, la fel ca lipsa urechii muzicale. i fcu un
semn
s
plece. Acum v rog s m lsai n pace.
Mirabel zmbi. Vai, nu." Zmbetul i prinse inima i i-o
strnse i amenin s-i stoarc pn i ultima pictur de
raiune.
-V distrai, spuse el pe un ton acuzator.
Mirabel nu simea pericolul. Nu avea garda ridicat.
Alistair
trebuia deci s apere onoarea amndurora - era prea mult,
mult
prea mult, dup ce zi i ce noapte ndurase.
-M amuzai, spuse ea. Suntei cel mai amuzant brbat
pe
care l-am ntlnit de mult vreme.
Un pat moale... o femeie cald, rzndu-i n brae.
Inima
lui
Alistair btea cu putere.
Cercet camera i ochi cartea de botanic pe care
tatl
lui

Mirabel o lsase acolo.


Cartea care l adormise o dat deja.
-Ei bine, dac nu suntei n stare s plecai,
domnioar
Oldridge, spuse el, atunci poate suntei drgu s-mi citii.
Capitolul 8

Cpitanul Hughes sosi la reedina doamnei Entwhistle


trziu
duminic dimineaa.
Cnd servitoarea l conduse n salon, doamna nu ddu
nici
un
semn c i-ar fi fcut plcere s-l vad.
Cnd Hughes i spuse de ce venise, expresia doamnei
se
nspri
i mai mult.
-Doar nu-mi propui s m prezint neinvitat acas la
Mirabel,
cu bagaj cu tot, i nc de sabat, spuse fosta guvernant pe
un
ton
care de obicei i linitea i pe cei mai obraznici elevi.
Tonul intimidant al doamnei nu se potrivea cu
nfiarea
ei.
Nu era nalt, slab i mbrcat ntr-o rochie sobr i
neagr,
ci
o
femeie grsu, atractiv, de nlime potrivit, ntre dou
vrste
i mbrcat ntr-o rochie drgu, din ifon alb, iar pe cap
avea
o bonet de dantel.
Salonul curat i se prea foarte mic cpitanului. Dei
era
obinuit cu cabina ngust de pe nav, era obinuit de
asemenea
s
fie stpn pe vasul su, s aib toat partea din stnga a
punii
de sus doar pentru sine dac voia s se plimbe i s cugete,
i
s
se
caere pe catarg oricnd avea chef, dac simea nevoia s-

i
limpezeasc gndurile.
Salonul doamnei Entwhistle l fcea s se simt greoi i
nendemnatic. Rmase drepi lng emineu; nu ndrznea
s
se
mite, de team s nu drme ceva. Din moment ce
privirea
ei,
sclipind de inteligen, nu i calma nervii cu nimic, nu putea
fi
ofierul calm i autoritar aici, aa cum era obinuit.
-La naiba, Fio... adic, doamn Entwhistle, tii c nici
prin
gnd nu-i va trece s te invite, spuse el. Noaptea trecut a
trimis
dup valetul lui Carsington fiindc aa era cei mai practic.
Dar
nu
e obinuit s-i fac probleme de ce se cuvine i ce nu.
Vecinii,
n schimb, au ochi s vad i urechi s aud. tii cum sunt.
Toat lumea din mprejurimi tie c tatl su nu are grij de ea
aa
cum ar trebui.
-Ai spus c domnul Carsington e indispus.
-Are o glezn scrntit i s-a lovit la cap, spuse
cpitanul
Hughes. Dac i nchipui c asta e ndeajuns ca s
indispun
un aristocrat tnr i n putere, eti mult prea naiv. Cred
c
nu
e nevoie s-i explic ce moravuri au astfel de indivizi.
- Moravurile lui nu conteaz, spuse doamna Entwhistle.
Mi
se
pare mie, sau insinuezi c Mirabel e att de slab - sau
tnjete
att de mult dup iubire - ct s-i uite propriile moravuri?
Te rog, stai jos. Nu vreau s-mi scrntesc gtul privindu-te.
Cpitanul cut scaunul cel mai ndeprtat de al ei i
se
aez
incomod, pe margine.
-Crezi c sunt un bgcios, spuse el. C m amestec

unde
nu-mi fierbe oala.
-Nu sunt sigur ce s cred, spuse ea. Poate eti gelos.
O clip, cpitanul o privi cu o expresie nencreztoare.
Apoi
izbucni n rs. Doamna nici mcar nu zmbi.
- Chiar crezi asta? Serios? spuse el. Ei bine, fie c
sunt,
fie
c
nu, asta nu schimb lucrurile, doamn. Adevrul e c lumea
brfete i nimc nu-i place mai mult dect s strice reputaia
cuiva.
Majoritatea vecinilor o plac pe domnioara Oldridge i i
neleg
situaia, dar sunt totui oameni i le place scandalul. tii ct
de
puine scandaluri avem aici, n Longledge, ceea ce
nseamn
c
orice ntmplare nensemnat se va afla pretutindeni.
- E absurd s-i imaginezi c Mirabel ar comite vreo
fapt
reprobabil, spuse rece doamna.
Cpitanul ajunsese la captul rbdrilor.
- Sper c nu ai pretenia s cred c e prea btrn
pentru
asta,
spuse el. Domnioara Oldridge e o fat btrn, dar nu e
chiar
att de btrn. n plus - ca s nu ne ascundem dup deget
nc poate avea copii. Ceea ce nseamn c nu e prea
btrn
s
se lase sedus - sau s fie bnuit de asta. Ceea ce e destul
pentru brfitori.
Doamna l privi ncruntat.
De-a lungul carierei sale nu ntru totul ireproabil,
cpitanul
Hughes avusese parte de asemenea priviri din partea
amiralilor
i a comisiilor de disciplin. Dei privirea doamnei
Entwhistle
l
deranja mai mult dect cea a ofierilor sau a politicienilor,

cpitanul era totui un marinar ncercat, ceea ce nsemna c-i


putea
ine
piept pn la capt.
-Voi scrie o scrisoare n care s-i reamintesc, cu tact,
ce
se
cuvine, spuse n cele din urm doamna. Dac Mirabel vrea s
m
invite,
voi merge s stau cu ea. Nici prin gnd nu-mi trece s m
invit
singur n vizit.
-Ce prostie! spuse cpitanul. Eu te invit.
- Oldridge Hali nu e casa dumitale, dei pari s crezi
asta.
-Ct de scoroas ai devenit! spuse el. Este din cauza
lui
Entwhistle? Erai att de vesel pe vremuri. i
domnioara
Oldridge era vesel cu tine acolo. Erai exact ce-i
trebuia.
Dintotdeauna am spus asta. tii c obinuiam s fiu plecat
mult
vreme; cnd m-am ntors prima oar dup ce a murit
doamna
Oldridge, am vzut limpede diferena.
Doamna Entwhistle sri de pe scaun, cu dantelele
fluturnd.
-Eu mi-a dori s vd o schimbare la tine! strig ea.
Eti
la
fiel de ntng ca ntotdeauna. Mirabel are treizeci i unu de
ani.
Un brbat tnr i chipe practic i-a czut n poal - iar tu i
fad
probleme pentru reputaia ei. Dar fericirea ei?
O clip, cpitanul rmase att de uimit c uit de
bunele
maniere. Apoi i aminti s se ridice i el.
-Flora - adic, doamn Entwhistle oare nu cumva vrei
s-i
vezi mpreun?
Doamna Entwhistle i ridic brbia cu gropie.
-Prefer s spun c las natura s-i urmez cursul.

- Din propria experien tiu c nu te poi baza deloc


pe
Mama
Natur, spuse cpitanul. Altfel, corbiile n-ar mai avea
nevoie
nid
de pnze, nid de crm, nu-i aa?
Cpitanul avea dreptate s se team de brfe, fiindc
domnioara Oldridge i avea dumanii ei.
La vreo 30 de kilometri deprtare, n valea din cellalt
capt
al
Longledge Hill, Caleb Finch i ocupa acea diminea de
duminic
rspndind cele mai negre zvonuri despre domnioara
Oldridge
printre steni.
Venise din Northumberland cu cteva zile dinainte, sub
pretextul c bnuia c individul care administra minele lui Lord
Gordmor, stpnul su, avea afaceri necurate. Caleb era un
maestru al tertipurilor, al afacerilor dubioase, al trdrilor i al
neltoriilor, i deci era n msur s simt de la o pot
orice
neltorie. Dar adevratul lui scop era s-i fac probleme
domnioarei Oldridge.
Venise la biseric n parte ca s-i impresioneze pe
localnici
cu
pietatea lui, i n parte fiindc asta i ddea ocazia de a
ajunge
la
un public numeros cu un minim de efort. Cu trupul nalt i
slab
mbrcat ntr-un costum negru, sobru, cu prul cenuiu i
rar,
dat
pe spate, Caleb arta curat i cumsecade pe dinafar i era
absolut
convins c e curat i cumsecade i pe dinuntru.
Caleb era un maestru al artificiilor mentale. Fraudele,
minciunile i subterfugiile lui i gseau ntotdeauna o justificare
perfect moral.

Din moment ce Caleb nu era cine tie ce eminen


cenuie,
raionamentul lui se rezuma de regul la o singur
propoziie.
De exemplu: Acest individ are ceva ce eu nu am, ceea ce nu
e
bine, aa c, dac i iau lucrul sta - indiferent prin ce
mijloace
-,
am ndreptat situaia.
Cu unsprezece ani n urm, domnioara Oldridge
comisese
un pcat de neiertat: l prinsese mbogindu-i avutul din
veniturile tatlui su i l oprise. l concediase fr nici o
referin,
spunnd c era incompetent. Apoi, nimeni din Longledge i
din
mprejurimi nu mai voise s-l angajeze. Trebuise s-i
gseasc
de
lucru altundeva.
Un brbat mai nelept s-ar fi gndit c situaia putea fi
mult,
mult mai urt. Mirabel ar fi putut s-l dea n judecat,
fiindc
se
fcea vinovat de o list lung de escrocherii. Ar fi putut s-l
trimit n faa magistrailor ca s explice de ce nu inuse
contabilitatea
cum se cuvenea i unde dispruser sume nsemnate de
animale,
produse, cherestea i multe altele. n schimb, Mirabel l
crezuse
doar incompetent.
Dar Caleb nu era nici pe departe recunosctor. Nu se
folosise
de acea ocazie ca s o ia de la capt. i era mai uor s
poarte
pic zece ani i mai bine i s profite apoi de ocazia de a-i
face
probleme.
De exemplu, era ncntat c stpnul su inteniona s
construiasc un canal n zon, fiindc acel canal ar fi

strbtut
proprietatea domnioarei Oldridge i i-ar fi fcut probleme.
Aa c, dup slujb, cnd auzi de accidentul domnului
Carsington, Caleb se folosi de ocazie ca s o prezinte pe
domnioara
Oldridge n cea mai neagr lumin. i asum o min pioas
i
spuse c spera c fusese un accident. Cnd cineva l ntreb
ce
voia
s spun, Caleb fu ncntat s-i rspund. Voia s spun c
anumite persoane s-ar ntreba de ce domnul Carsington i
domnioara
Oldridge urcaser pe coclauri pe o asemenea vreme.
Probabil
c
acel domn venit din Londra nu tia c va veni furtuna, dar
de
ce
l adusese doamna pn acolo? i unde era grj darul ei? De
ce
nu
era cu ei?
n cteva minute, cuvintele lui Caleb strbtuser
ntreaga
congregaie, unde fuseser primite cu replici nencreztoare
sau
luate n derdere. Despre ce vorbete omul sta? spuneau
enoriaii. Sau: Sunt sigur c tot ce a spus pastorul nostru i-a
intrat
pe
o ureche i i-a ieit pe cealalt".
Dar din loc n loc erau indivizi care gndeau la fel ca i
Caleb, i crora le fcea o deosebit plcere s i vorbeasc
de
ru
pe ceilali, mai ales dac ceilali" erau mai bogai, mai
artoi
sau mai amabili dect ei nii. Indivizi care savurau cele
mai
negre scenarii.
Aceti indivizi preluar versiunea lui Caleb a ceea ce se
ntmplase, de fapt, adugar propriile detalii picante, apoi o
transmi-

ser mai departe i altora de teapa lor.


Pn duminic dup-amiaza, povestea cltorise de-a
lungul
ntregului Longledge Hill, pn n parohia unde locuia
domnioara Oldridge.
Cpitanul Hughes o aduse pe doamna Entwhistle la
nceputul
dup-amiezii.
Crewe, care sosise n zori, pregtise deja obiectele
necesare
unei vizite de cteva zile.
Potrivit cpitanului Hughes, care i fcu o vizit scurt
pacientului su, aceste obiecte necesare" erau suficiente ca s
mbrace
o nav i toi marinarii de pe ea.
Dar cpitanul recunoscu de fa cu doamnele c
valetul
mpachetase totul cum se cuvenea, iar domnul Carsngton prea
mult
mai linitit dect nainte.
Cnd Mirabel ntr n camer ceva mai trziu,
oaspetele
ei
arta mult ma elegant. Nimic din ce-i spusese cpitanul
Hughes
n-ar fi putut s o pregteasc pentru o confruntare cu
Alistair
Carsington n inuta lui elegant.
Oaspetele ei era aezat lejer pe fotoliul din faa
emineului.
Purta un halat de mtase peste o bluz uoar i o earf
miglos
aranjat. Picioarele sale lungi erau ascunse de o pereche de
pantaloni largi. n picioare - fr ciorapi - purta papuci turceti.
Mirabel i spuse c Alistair era nelept s nu poarte
ciorapi.
Dei glezna nu i se umflase prea tare, probabil c nc l
durea.
i spuse s fie atent la piciorul rnit, la felul n care
era
bandajat

i ridicat, exact cum spusese doctorul.


Dar nu se putea concentra. Dei oaspetele ei era mai
mbrcat
dect l vzuse ultima oar - noaptea trecut, cnd n-ar fi
trebuit
s se afle acolo -, era n acelai timp i mai expus.
Picioarele sale lungi fuseser ascunse cu totul sub
aternuturi.
Acum erau ntinse fr pic de ruine.
Materialul moale din care erau croii pantalonii lui i
scoteau
n eviden formele, amintindu-i cum i simise muchii tari
ziua
trecut, cnd i cercetase rnile. Atunci fusese prea
ngrijorat,
prea speriat s mai simt i altceva. Acum...
Mirabel i ntoarse privirea i cercet camera, de
parc
ar
fi
vrut s se asigure c totul era n ordine.
Dar nu era, sau cel puin nu ntr-o ordine pe care s o
recunoasc. Atmosfera se schimbase cu totul.
Earfe albe, apretate, haine din piele ln neagr...
obiecte
masculine pe msua de toalet... o trus de brbierit...
mirosuri
de spun din rin de palmier i crem de cizme... i el.
Camera era masculin, iar Alistair o domina.
Mirabel i simi privirea aintit asupra ei i fcu un
efort
s-i
revin.
-Prei a sta ceva mai confortabil, domnule Carsington,
spuse
ea. M bucur.
- V-am spus c sunt un expert n a-mi pierde timpul,
spuse el.
Dar Alistair era mai mult de att; i fcea pn i
mprejurimile s par lenee, sufocante i... pctoase.
Ceea ce era absurd. Imaginaia ei i fcea de cap
iari.
Mirabel
i spuse s fie rezonabil i i ndrept atenia asupra tvii

pe
care o ducea servitorul ei. Doctorul Woodfrey prescrisese
mese
uoare de cteva ori pe zi, iar Mirabel venise odat cu
mncarea
de data asta.
l privi pe Crewe lund tava de la servitorul ei, apo
aeznd
vasele pe msu. Cnd totul era aranjat satisfctor,
valetul
trase
un scaun pentru i pentru ea. Mirabel se aez, dorindu-i
s
se
simt la fel de stpn pe sine cum prea i oaspetele ei.
Crewe se retrase discret ntr-un col ndeprtat al
camerei
uriae.
-Artai ca un magnat din Orient, i spuse Mirabel
domnului
Carsington.
- Pantalonii nu-mi plac neaprat, spuse el. Sunt de
prost-gust
i habar n-am de ce i-am cumprat. Dar Crewe nu m las
s
port
ali pantaloni fiindc sunt prea strmi i se teme s nu-mi
rnesc
glezna cnd i mbrac.
Mirabel i aminti picioarele lui lungi i musculoase
ieind
de
sub aternuturi. Imaginea era mult prea vie n mintea ei.
Simi
c
i se usuc gura i i strnse minile n poal.
-Crewe este un om cu capul pe umeri, spuse ea.
- Din pcate, nu mi se permite s port nici ciorapi, din
acelai
motiv. Sunt sigur c nu se cuvine s-mi vedei gleznele
dezgolite,
domnioar Oldridge.
Mirabel vzuse deja mult prea multe lucruri care i
rpiser
linitea: cmaa lui de noapte descheiat n timp ce delira,
pieptul
lui tare, musculos, acoperit de crlioni cu reflexe aurii.

- Cte probleme i face lumea pentru asta! spuse ea


pe
un
ton
neutru. Dar nu e nevoie s v facei griji; fosta mea
guvernant
va
sta cu noi i mi va apra reputaia, aa c fii sigur c un
pic
de
piele dezgolit nu-mi va corupe moravurile.
-V invidiez dac v putei stpni pornirile att de
bine,
spuse ncet Alistair. M ndoiesc c a fi la fel de indiferent dac
v-a
vedea gleznele goale.
Mirabel simi un val de cldur pornindu-i din piept i
cuprinzndu-i ntreaga fiin.
Din cealalt parte a camerei se auzi o tuse insistent.
Domnul
Carsington i privi nerbdtor valetul:
- Ce mai e, Crewe?
-Voiam doar s remarc, domnule, c buctarul s-a
strduit
din
rsputeri s v gteasc ceva pe plac i c mncrurile au
tendina
s nu se mbunteasc odat cu trecerea timpului.
Pn ca atenia lui Alistair s se ndrepte din nou
asupra
ei,
Mirabel avusese timp s-i adune gndurile. Alistair i
rdea
de
ea, era limpede. Frumoasele din nalta societate erau
obinuite
cu
astfel de galanterii. Flirtul i insinurile i fceau loc n orice
conversaie. Se spunea c brbaii le opteau lucruri indecente
chiar
i btrnelor doamne.
Era absurd s-i imagineze c o pereche de glezne de
treizeci
i
unu de ani, dezvelite sau nu, ar fi putut s-i provoace cine
tie
ce
sentiment pasional.
-Luai i dumneavoastr masa cu mine? spuse el.
Buctarul

vostru mi-a adus suficient mncare ct s hrnesc un


regiment.
-S-a obinuit cu tata, care mnnc foarte mult, spuse
Mirabel. Dar nu este extrem de mult pentru un om ct dumneavoastr, iar mie nu mi-e foame deloc. Poate preferai s
mncai singur.
Era mai bine s plece. Nu venise dect s vad ce
fcea
oaspetele ei. N-avea nimic de ctigat dac rmnea cu el.
Deja
devenise mult prea afectuoas cu domnul Carsington i,
dac
n-avea grij, ar fi putut ajunge s-l plac - ceea ce era
absurd
la
vrsta ei, i periculos nu doar fiindc i amenina virtutea.
Aa c se ridic.
- Prefer categoric compania dumneavoastr, spuse el.
Mirabel se aez din nou.
Spre enervarea lui Alistair, imediat ce termin de
mncat,
domnioara Oldridge se ridic s plece din nou.
- Doamna Entwhistle se va ntreba de ce ntrzii att,
spuse
ea.
I-am spus c vin doar s vd ce facei.
- Ca s-mi admirai curajul i stoicismul? spuse el.
- Da, i ca s m asigur c nu v simii abandonat,
spuse
ea.
Sper c nu credei asta. Dac doctorul Woodfrey n-ar fi
interzis
s fii deranjat, ai avea vizitatori toat ziua. Dar doctorul
spune
c nu trebuie s facei nici un fel de efort.
-N-am fcut dect s stau, s mnnc i s vorbesc,
spuse
Alistair.
-Asta nu e tot, spuse ea. V-ai obosit s fii fermector
i
spiritual. mi face plcere, dar nu v face bine.
-Nu m-am obosit, spuse el. mi st n fire s fiu
fermector
i spiritual.

-Atunci poate nu-mi face mie bine, spuse ea. n timp ce


stau
aici, lsndu-m fermecat i amuzat, o duzin de treburi
rmn
nefcute, se grbi apoi s adauge.
Alistair se coco n scaun.
-Sunt zdrobit. Exist cineva mai important dect mine
n viaa dumneavoastr. Ei bine, atunci va trebui s ndur i
s-mi gsesc ceva de fcut, ba chiar s m prefac c acel
ceva
este
mai important dect prezena dumneavoastr. Crewe, adumi
o
pan i hrtie. Voi scrie cteva scrisori.
-Categoric nu, spuse ea. N-avei voie s v obosii
mintea.
-Trebuie s-i spun lui Lord Gordmor c voi fi prins aici o
vreme. Se ateapt oricum s primeasc veti de la mine.
- I-am trimis o scrisoare chiar azi-diminea, spuse ea.
i
le-am
scris i prinilor dumneavoastr.
- Prinilor mei?
Alistair ddu s se ridice din fotoliu, dar piciorul i
glezna
lui
i reamintir n mod brutal c n-avea voie s se ridice. Se
ls
s
cad napoi i strnse braele fotoliului cu putere.
-Cine v-a spus s le scriei prinilor mei?
- Contiina mea, spuse ea. Prietenii i familia vor auzi
oricum
c v-ai accidentat. N-am vrut s-i fac griji din cauza a
cine
tie
ce zvonuri. tii cum e lumea. Nici n-o s v vin s credei
ce
se
spune deja pe seama dumneavoastr.
Alistair avea destul experien cu zvonurile ca s tie
c,
n
general, sfidau orice raiune i n general ntreceau cu mult
orice
i-ar fi putut imagina el nsui.
Acum, prea trziu, i ddu seama n sfrit c fcuse o
greeal

fatal. Fusese mult prea atent cu Mirabel. O luase deoparte


la
petrecerea familiei Tolbert. Plecase s clreasc cu ea,
nsoii
doar
de un grjdar. i petrecuse aproape toat noaptea n
compania
ei,
nensoii, n dormitor. Nu era greu de ghicit ce credea
lumea.
-Unii susin c te-a fi atras intenionat ntr-un loc
periculos
i a fi ncercat s provoc un accident fatal, spuse ea.
nc o dat, Alistair se simi ca lovit n moalele capului
cu
o mciuc.
- Ce-ai fcut?
-V-am mpins de pe stnc, spuse ea.
- Dar e absurd. De ce ati fi vrut s m ucideti?
- Canalul.
Pentru o clip, Alistair nu-i ddu seama despre ce
vorbea,
n clipa urmtoare ncepu s se blesteme. Uitase c, pentru
ea,
era
un invadator, un tlhar, servitor al unui viconte malefic.
Uitase, pn la urm, s gndeasc - fiindc mdularul
gndea
n locul lui.
Era celibatar de mult prea mult timp, asta era
problema.
Ateptase s i se vindece piciorul, s poat merge, de bine
de
ru,
ca s se apropie din nou de vreo femeie. De atunci...
Ei bine, Alistair nu era sigur de ce se abinuse. Fusese
indiferent, adormit pe jumtate, parc. Deci nu era oare tipic ca,
dup
aproape trei ani de abstinen, s se trezeasc din acea
com,
sau
ce-o fi fost, aici i acum?
Nu era tipic c o alesese chiar pe ea - o doamn
nemritat
dei lumea era plin de vduve vesele, soii infidele i trfe
de

toate soiurile?
n loc s se concentreze la ceea ce venise s fac, de
fapt,
i
pierduse vremea cu fantezii pe care nu le putea duce la
ndeplinire
fiindc toate principiile lui de gentleman i-o interziceau.
Poate c ntr-adevr se lovise la cap.
Toate aceste gnduri i trecur rapid prin minte. Reui
s
zmbeasc slab i spuse:
-O crim. Pentru un canal. Oamenii de aici duc o lips
crunt
de ocupaie. i privi valetul. Crewe, ai auzit ceva de asta?
Valetul privi de la unul la altul.
-Nu-i face probleme din cauza mea, spuse domnioara
Oldridge. Desigur c ai auzit ceva, stnd cu servitorii.
-S-a vorbit despre asta, domnioar, in prezena mea,
spuse
el. Servitorii erau indignai, toi ca unul. Au spus c nu v-ai
comporta niciodat att de diabolic.
-Cu siguran c nu, spuse Alistair, fluturnd din mn
n semn c aa ceva era ridicol. Ce om ntreg la minte ar
putea
s
o cread pe domnioara Oldridge n stare de un
comportament
att de abominabil?
Crewe tui expresiv.
- Ce este, Crewe? spuse Alistair. Ai ceva de adugat?
-Nu, domnule.
- Cred c, dac valetul dumitale ar fi mai puin discret,
i-ar
spune c servitorii mei sunt siguri c n-a face nimic pentru
care
a risca s fiu spnzurat, spuse domnioara Oldridge. Ceea
ce
e adevrat. Dintotdeauna am crezut c toi cei care ncalc
legea
(a s-i ating scopurile duc lips fie de inteligen, fie de
imaginaie, fie de amndou.
- Cuvintele dumneavoastr fac sngele s-mi nghee

n
vine,
spuse Alistair.
De fapt, privirea din ochii ei albatri l nelinitea.
- Domnioar Oldridge, ncep s bnuiesc c lumea ar
fi
un
loc
mai sigur dac dumneavoastr v-ar lipsi aceste dou
lucruri.
- Sper c nu-mi lipsesc, spuse ea, altfel n-a avea nici o
ans
mpotriva dumneavoastr. Dei am contiina mpcat n
ceea
ce privete acel accident, recunosc c a venit cum nu se
putea
mai
bine. Dar simt cum se apropie furtuna, ceea ce nseamn c
v-am
suprat - i i-am promis doctorului Woodfrey c voi avea
grij
s
fii calm i s v odihnii.
Mirabel i zmbi scurt, iar Alistair se simi, prostete, ca
i
cnd fusese nelat. Voia mai mult; voia s-i vad ochii
scnteind,
voia s-i aud rsul optit.
Iar cnd o vzu plecnd, cu uviele ei roii-aurii
desprinzndu-se din acele de pr i cu oldurile legnndu-se, nu
se
gndi cum s o conving de planurile lui Gordmor, dei
depindeau att de multe lucruri de asta, ci cum s o atrag ct
mai
repede napoi.
Mirabel se hotr c era cel mai bine s nu-i mai
viziteze
pacientul pn a doua zi - pn cnd, spera ea, avea s-i
revin
bunul-sim. i trebuia neaprat s o ia i pe doamna
Entwhistle
cu ea.
Dar domnul Carsington nu rmase singur.
Dup cin, tatl su urc la ultimul etaj i rmase cu
oaspete-

le lor mult vreme. Cnd se ntoarse n bibliotec, le


inform
pe
Mirabel i pe doamna Entwhistle c domnul Carsington
adormise
n timp ce i citea despre diferenele dintre sistemele de
clasificare
botanic ale lui Linnaeus i Jussieu.
-Era foarte interesat de faptul c unul este fondat pe
sexul plantelor, iar cellalt pe afinitile lor naturale, le
inform
btrnul. Domnul Carsington a fcut chiar i o remarc
spiritual legat de afinitile naturale, pe care nu mi-o aduc
aminte
chiar acum. i a mai fcut o analogie... Se opri,
ncruntndu-se.
Voiam s-i povestesc de palmieri. Are o verioar, o doamn
care
se pricepe de minune la limbi strine i care ncearc s
descifreze Piatra de la Rosetta. Asta mi-a adus aminte de
palmierii
din Egipt. Dar m-a fcut s rd i am uitat, iar apoi am
vorbit
de altceva. Pn la urm a adormit. Dar nu cred c somnul
i
e
suficient de odihnitor. Nu-mi place s-i spun doctorului
Woodfrey cum s-i fac treaba, dar m surprinde c nu i-a
prescris
pacientului i o doz de opiu.
- Cred c opiul nu se prescrie atunci cnd pacientul ar
putea
avea o comoie, spuse doamna Entwhistle.
- Brown a nceput s-l susin pe Jussieu n Anglia abia
de
curnd, continu el. Din pcate, eram destul de ncuiai n
gndire.
Trebuie s cltorim n strintate i s cerem i alte opinii.
Cum
face cpitanul Hughes, de exemplu.
- Ce e cu cpitanul Hughes? ntreb Mirabel. Mi-e greu

s
te
urmresc, tat.
Domnul Carsington nu-i privi fiica, ci pru s se uite
prin
ea,
cu o expresie ndeprtat pe care Mirabel o cunotea foarte
bine.
- Sucurile extrase din seminele de mac au proprieti
medicinale remarcabile, spuse el. Aceste proprieti au fost
observate
de
mii de ani, de la Hipocrate nsui. Sunt sigur c i egiptenii
tiau
de ele. Odat ce vom dezlega aceste mistere - i sunt sigur
c
asta
va fi foarte curnd -, sunt sigur c ne ateapt nite lucruri
incredibile! Mi-ar plcea s-i ntlnesc verioara.
Mirabel i arunc o privire neajutorat doamnei
Entwhistle,
care i rspunse cu o expresie la fel de nedumerit. Apoi,
Mirabel
i privi tatl. Cltinnd din cap, domnul Oldridge i reveni
din
reverie. Merse la un raft i alese o carte voluminoas.
-Tat?
- Da, draga mea?
-Tat, vorbeai de cpitanul Hughes acum o clip, spuse
Mirabel.
-Da.
Tatl ei pomi spre u.
-Voiai s ajungi undeva cu asta?
-Ah, da. O comoie. Cred c i el crede c o comoie nu
explic
totul. Dar el ar ti mai bine.
Apoi, tatl lui Mirabel iei din bibliotec, lsndu-i
auditoriul
nedumerit, ca de obicei.
Scrisorile de la Oldridge Hali, scrise de domnioara
Oldridge
i
semnate de tatl ei, ajunser la destinaiile lor din Londra
dup
miezul nopii.

Scrisorile venite la ore nepotrivite erau la ordinea zilei


n
casa
lui Lord Hargate. Dei nu fcea parte din cabinetul de
minitri,
era activ n culise i schimba aproape la fel de multe misive
urgente ca i Lord Liverpool, ntiul Lord al Trezoreriei.
Prin urmare, scrisoarea nu provoc o agitaie prea
mare
la
Hargate House. Contele i contesa erau acas, dup ce i
petrecuser duminica n linite, ca de obicei. Se aflau n budoarul
contesei, conversnd animat despre familia fiului lor cel mare,
cnd
o
servitoare le aduse scrisoarea.
Vznd de unde venise, Lord Hargate ridic doar din
sprncene, apoi pas scrisoarea soiei sale, care o citi cu voce tare.
Dup ce termin, lordul ridic din umeri i i turn vin
pn
i umplu din nou paharul.
-i-a scrntit glezna, atta tot. Deocamdat e prizonier
la
Oldridge Hali. Ar fi putut fi mai ru.
-Eu cred, spuse contesa, c lucrurile sunt cum nu se
putea
mai bine.
Scrisoarea venit de la Oldridge Hali i provoc ns
mult
mai
mult consternare lui Lord Gordmor, mulumit surorii sale.
Lady Wallantree optase s-i petreac seara de
duminic
mpreun cu fratele ei, care i revenea nc dup boal.
Lord
Gordmor era o companie mai puin pretenioas dect cumnatul su. Doamna era pe punctul de a cere s i se
pregteasc
trsura pentru a merge acas, cnd un servitor intr n
salon
cu scrisoarea.
Scrisorile urgente erau foarte scumpe, aa c nu erau

ceva
obinuit n afara cercurilor politice i militare i rareori
aduceau
veti bine. Prin urmare, n casele mai puin nalte dect, s
zicem,
reedina prim-ministrului sau cea a contelui de Hargate erau
prmte cu agitaie, dac nu chiar cu team.
Lady Wallantree nu inteniona s moar de curiozitate.
Oricum, familia ei probabil c dormea deja. Singurii care o
mai
ateptau erau doar civa servitori, i nu vedea nici un
motiv
s
se
oboseasc din cauza lor.
Nu-i psa de intimitatea fratelui su nici ct i psa de
confortul familiei sau al servitorilor ei. Ii ddu deci dou
secunde
s
citeasc scrisoarea, apoi i-o smulse din mn.
Lord Gordmor se ls s cad napoi pe ezlong cu un
oftat,
ntrebndu-se de ce, dintre cei doi oameni de pe lumea asta
pe care gripa nu-i supra cu nimic, unul trebuia s fie la
optzeci
de kilometri deprtare n Derbyshire, iar cealalt trebuia s
fie
sora sa.
- Poate eti totui amabil s-mi spui i mie ce scrie,
dac
nu-i
vine peste mn, Henrietta, spuse Lord Gordmor.
Henrietta i citi scrisoarea cu voce tare. Lordul nc mai
digera
ceea ce auzise, ncercnd s-i dea seama ce prere are de
asta,
cnd sora sa spuse:
- M bucur foarte mult c prietenul tu nu s-a rnit grav,
dar
de dragul tu mi-a fi dorit s ajung oriunde altundeva,
numai
la Oldridge Hali nu. Scrisoarea e semnat de Oldridge, ce-i
drept,
dar a fost scris de o femeie.

- N-am de unde s tiu asta, fiindc abia am apucat s


m
uit
o clip nainte s...
- Bnuiesc c e vorba de fiica lui Oldridge, continu
sora
sa,
cea care l-a refuzat pe William Poynton i l-a fcut s se
acopere
de ridicol. Henrietta i strnse buzele, cznd pe gnduri.
Dar
asta a fost pe vremea mea. Tu erai nc la coal. Trebuie s
fi
trecut deja de treizeci de ani, iar frumuseea se ofilete
repede.
Nici acum doisprezece ani nu era cine tie ce. N-ar fi avut
nici
un pretendent - prul ei era de culoarea piersicii, dac-i
vine
s
crezi, i nici nu tia s se poarte. Dar cine i-ar fi putut trece
averile
cu vederea? Jumtate din nobilii Londrei au ncercat s-i
nsoare
fiii cu ea. Da, Douglas, tiu c vei spune c prietenul
dumitale
are
gusturi impecabile, i c e imposibil de corupt, la fel ca i
restul
familiei sale. Dar ine minte: chiar dac Oldridge se
cstorete
a
doua oar...
- Henrietta, ce vrei s spui? o ntrerupse iritat Lord
Gordmor.
Spune-mi concis, dac vrei, n cteva cuvinte logice. Am
fost
bolnav i nc m doare capul.
Henrietta i napoie scrisoarea.
-n regul, atunci - n cteva cuvinte: Imediat ce te
ntremezi
suficient ct s poi cltori, trebuie s pleci fr ntrziere
la
Derbyshire. Nu vreau s te sperii i sper c m nel, dar am
sentimentul c i prietenul tu, domnul Carsington, i canalul pe
care

vrei s-l construii sunt n mare pericol.


Capitolul 9

Mirabel se trezi la ora dou dimineaa - la aceeai or


la
care
se trezise i cu o zi nainte - i nu mai putu s adoarm.
Aprinse
o
lumnare, mbrc un halat i papuci i se plimb prin
dormitor
o vreme. Asta nu rezolv nimic.
n cele din urm lu lumnarea, iei din dormitor i
merse
n
aripa cu camerele de oaspei.
Ua camerei n care dormea domnul Carsington fusese
lsat ntredeschis, n caz c Crewe trebuia s o cheme n
grab.
Un servitor era aipit pe un scaun, lng u, sforind
ritmic.
Mirabel se furi pe lng el n dormitor, unde ardea o
singur
lumnare.
Crewe se ridic vznd-o. Mirabel i aez lumnarea
pe
marginea emineului. Valetul se apropie.
-E bine, domnioar, murmur el.
-Tu nu eti, spuse ea, optind la rndul ei.
Dei lumina era slab i tremurat, pe chipul loial al
valetului
se citeau ngrijorarea i oboseala. Mirabel se ntreb cte
nopi
i
veghease stpnul, dup Waterloo.
-Sunt sigur c ai fost ngrijorat de moarte, spuse ea.
Pun
pariu c n-ai mai reuit s te odihneti cum se cuvine de cnd
ai
aflat
de accident.
Crewe neg c s-ar simi obosit sau c i-ar fi fcut
griji

degeaba.
- Nu-l poi ajuta pe domnul Carsington dac nu dormi
deloc
n noaptea asta, spuse ea. Odihnete-te o or sau dou, i
va
face
bine. ntre timp, l voi veghea eu.
Valetul protest, iar argumentele lui Mirabel - trebuia
s
se
odihneasc dac voia s-i serveasc stpnul cum se
cuvine,
putea rmne aproape i l putea chema dac se iveau
probleme - nu avur nici un efect. Dar cnd Mirabel i ddu
cuvntul
de
onoare c nu-l va ucide pe Alistair n somn, Crewe pru
foarte
ocat, bolborosi o scuz - niciodat nu voise s insinueze aa
ceva,
nici prin gnd nu-i trecuse - i apoi trecu umil n camera
cealalt,
lsnd deschis ua dintre camere.
Mirabel se aez n scaunul de lng pat i l studie pe
stpnul
lui Crewe.
Domnul Carsington fcuse cumva i se ntorsese n
timpul
discuiei dintre Mirabel i valet. Acum sttea pe o parte, iar
dup
forma care se contura de sub aternuturi Mirabel ghici c
piciorul
lui
rnit alunecase de pe pern. Se ntreb dac era cazul s
trezeasc
servitorul i s-i cear s-l ntoarc pe Alistair napoi pe
spate,
nainte s se hotrasc ns, i aminti ce i spusese tatl ei
despre
opiu, egipteni i cpitanul Hughes.
Ce l fcuse pe tatl ei s se gndeasc la asta?
Spusese c somnul domnului Carsington nu era
ndeajuns
de
odihnitor.
Mirabel se aplec i se apropie de pat ca s-i studieze

chipul.
Prea linitit, cel puin deocamdat, i arta ciudat de
tnr,
cu
prul ciufulit czndu-i pe frunte. Mirabel i-l imagin n
copilrie. Alistair sforia uor, ca un leu care torcea, dar
respiraia
lui
era neregulat.
Mirabel i prinse minile la spate, fiindc se simea
groaznic
de tentat s-i dea prul la o parte, de parc ar fi fost ntradevr
un copil, de parc asta ar fi fost de ajuns s-l liniteasc.
Sforitul se opri i domnul Carsington tremur.
Mirabel descoperi c nu-i mai putea ine minile la
spate.
Se ntinse i i ddu prul pe spate cu un gest blnd, apoi i
mngie obrazul.
Alistair se mic i ncepu s murmure. La nceput nu
se
nelegea nimic. Apoi opti rguit:
-Zorah. Trebuie s o gsim.
Murmur n continuare, iar Mirabel ncepu s neleag
fraze
din loc n loc. Ceva despre boal. i despre mcelari.
Alistair ncepu s se zbat.
- Pleac... nu... nu m pot uita... vulturi... l-am
cunoscut...
Nu,
nu vorbi. Nu spune. N-am vzut. F o glum. Ha. Ha. Sunt
ataat
de el. Ne nelegem aa de bine. Gordy, gsete-o. Doar o
ran.
Zorah. A spus. Ia-m de-aici. Nu-i lsa.
Vocea lui abia se auzea, dar se zbtea din toate
puterile.
Mirabel trebuia s-l opreasc nainte s cad din pat sau s se
loveasc,
l atinse pe umr.
- Domnule Carsington, spuse ea blnd, te rog s te
trezeti.
Alistair se trase napoi i lovi aternuturile cu

picioarele.
-Nu pot s respir. D-i jos. Mi-e ru. Mi-e foarte ru.
Doamne,
ajut-ne!
Apoi se arunc spre marginea patului.
Mirabel se trnti peste pieptul lui.
Alistair tremur o clip, apoi se liniti.
Mirabel atept, netiind ce s fac. Reuise s-l
liniteasc,
s-l fac s viseze altceva, sau era doar un interludiu? S-l
lase
s
doarm sau s-l trezeasc? Dac dormea n continuare ar fi
putut
visa urt din nou.
i ascult respiraia. Nu respira ncet. Nu avea parte de
un somn linitit. i aminti ce spusese tatl su, ct de sigur
fusese c domnul Carsington fusese rnit la cap la
Waterloo,
i aminti ce citise despre faptele lui de vitejie i despre ce
ndurase apoi. Fusese crezut mort i ar fi putut chiar s moar
dac prietenul su, Lord Gordmor, nu l-ar fi cutat pe
cmpul
de
lupt dup btlie, printre sute i mii de cadavre. Oare asta
visa
faimosul erou?
Nu voia s vorbeasc despre btlie i nici s-i aud
pe
alii
vorbind de asta. Poate c, pus n locul lui, i ea ar fi simit
la
fel.
Domnul Carsington nu voia s i se reaminteasc de ceea ce
fusese
fr ndoial cea mai groaznic experien din viaa lui.
Toat lumea spunea c supravieuise ca prin minune
attea
ore. Era nevoie de un curaj incredibil i de o voin de fier.
Ca
s
nu mai vorbim de fora i rezistena trupului.
Gndul o readuse la clipa de fa: era ntins n pat,
peste
faimosul lui trup indestructibil.
Pieptul lui se ridica i cobora sub ea, dar Mirabel

simea
acum
i alte lucruri, nu doar respiraia lui neregulat.
Alistair i dduse la o parte aternuturile, iar cmaa
de
noapte i se descheiase. Mirabel nu se gndise pn acum ct era
de
dezbrcat. Pur i simplu fcuse ce tia ca s-l liniteasc. Dar
acum
simea cum cmaa ei de noapte se freac de a lui, c ntrun
alt
loc i atinge chiar pielea, c marginea cmii lui i atingea
obrazul. Snii ei erau strivii de pieptul lui i i simea cldura i
tria
dedesubt, ridicndu-se cu fiecare respiraie grbit, sus, jos,
n
contratimp cu btile rapide i neregulate ale inimii ei.
i simi din nou minile n jurul taliei, de parc se
ntmpla
aievea, i vzu privirea aurie, intens, zmbetul abia
stpnit.
Dac...
Mirabel respir adnc i i spuse c era cazul s se
ridice
i
s
plece. i ridic precaut capul i l privi... doar ca s
descopere
c i el o privea.
Ochii lui erau deschii, ntunecai, reflectnd slab
lumina
lumnrilor.
Mirabel nghii un nod.
- Un comar, spuse ea.
-Ai avut un comar?
Vocea lui era adormit i joas, iar zmbetul lui era
lene.
Cumva, minile lui alunecar pn pe oldurile ei. Erau att de
calde.
Cu ct urcau mai sus, cu ct gndurile lui Mirabel
ncetineau.
Voia s nu se mai gndeasc deloc, s lase acele mini
cu
degete lungi s o dezmierde, s-i srute zmbetul somnoros...

Te va seduce", spuse o voce venit de undeva, de


departe.
Era glasul minii ei raionale, care se topea cu fiecare
clip.
Mirabel nu voia s o cheme napoi, dar rezistase ani ntregi
la
asemenea tentaii i fcuse mereu ce trebuia fcut, fie c-i
plcea,
fie
c nu.
i stpni un oftat i se trase napoi, alunec de pe pat
i
se
ridic n picioare, prea departe ca s o poat atinge. De
parc
ar fi fost vreun pericol. De parc, dac Alistair ar fi fost treaz
i
nu adormit pe jumtate i gndindu-se la altcineva - poate
cineva pe nume Zorah - s-ar fi intins dup ea.
- Dumneavoastr ai avut un comar, spuse ea.
- Iar dumneavoastr ai venit s m linitii, spuse el.
Mirabel strnse pumnii.
-ncercam s v in ca s nu v aruncai din pat. V
zbteai.
Ar fi trebuit s strig dup ajutor, dar a fost mai rapid s...
s...
- S srii pe mine.
Buzele lui tremurau, ntr-un zmbet abia stpnit.
Mirabel i simi obrajii arznd i reacion din instinct,
atacnd prin nvluire, cum nvase s fac atunci cnd
trebuia
s
se apere.
- Cine e Zorah?
Amuzamentul lui dispru, iar aerul se ngreun
imediat.
Mirabel tia c n-ar fi trebuit s-l supere, dar
circumstanele
o ameiser prea mult ca s se comporte raional.
- I-ai strigat numele de mai multe ori, insist ea. Voiai
s
o
gsii. Presupun c e cineva important.
Alistair se rezem de perne i se ridic n capul
oaselor.
Dei

expresia de pe chipul lui nu se schimb, Mirabel tiu c l


durea.
Se vedea dup felul n care se crispase. Mirabel i blestem
nervii
i c-i plngea de mil i c nu-i putuse ine gura.
-Nu conteaz, spuse ea. Nu e problema mea. Am intrat
n
panic. i m-am comportat prostete. Ar fi trebuit s-l las pe
Crewe
s rmn aici. El ar fi tiut ce s fac.
Domnul Carsington privi n jur.
- Unde e Crewe?
- L-am trimis la culcare, spuse Mirabel. Arta att de
obosit
i
de ngrijorat.
-Dumneavoastr nu dormii niciodat, domnioar
Oldridge?
-Nu, am obiceiul s m plimb prin cas la miezul nopii,
n
cutare de domni nevinovai crora s le sar n cap.
Mirabel i ddu seama c i se desfcuse puin cmaa
de
noapte, dei n-avea ce s dea la iveal. Era o cma de noapte
decent,
din flanel, care nu-i scotea n eviden deloc formele. i
totui,
o nchise ferm i ncepu s-i lege panglicile.
-Desigur, dumneavoastr suntei primul gentleman
nevinovat care se abate pe-aici, continu ea n tcerea grea. Dar
dac
ar
fi
fost i alii, fii sigur c a fi srit i pe ei. Deci n-avei de ce
s
v
nchipuii c m-am purtat neobinuit.
-V nnodai panglicile, spuse el.
Mirabel i privi degetele mult prea ocupate.
- Da, ei bine, nu sunt chiar att de calm, dac-mi dai
voie
s
o spun.
- mi pare ru c v-am alarmat, spuse el.
- M-ai alarmat, repet ea, privindu-i n continuare
minile

de parc n-ar fi tiut pentru ce erau. Da.


Simea un impuls slbatic s izbucneasc n rs, s
plng
isteric i s fug din camer n acelai timp. Se trnti n
scaunul
de lng pat i i ngrop faa n mini.
- Lsai-m o clip, murmur ea.
Spre disperarea ei, simi cum ochii i se umplu de
lacrimi.
Ce pise? Doar nu plngea niciodat. Oare se mbolnvise
de isterie?
-Avei destule probleme pe cap, fr s v mai facei
griji
i pentru mine, spuse el. M mir cum de nu v prbuii sub
attea responsabiliti. mi pare ru c v-am picat i eu pe cap.
-Ah, dumneavoastr nu suntei mare lucru.
Mirabel flutur o mn n semn c nu conta, dar nu
avu
curajul
s-i ridice capul.
-Nu fii ridicol. Sunt fiul contelui de Hargate i un erou
faimos, la naiba, iar acum suntei obligat s avei grij de
mine.
Dac m rnesc fatal din greeal, dumneavoastr vei fi
nvinuit
c n-ai avut suficient grij de mine - sau poate chiar c
mi-ai
grbit sfritul. Nici nu-i de mirare c nu putei dormi. N-a
vrea
s fiu n locul dumneavoastr pentru nimic n lume.
Mirabel i ridic privirea. Alistair o urmrea cu o
expresie
ngrijorat.
- Bine, nici nu tiu cum e s ai grij de cineva, adug
el.
Niciodat n-am rspuns de nimeni. Nimic - nimeni - n-a depins
de
mine vreodat. M face s m simt destul de inutil. Ei bine,
nu
chiar inutil cu totul. Anumite persoane conteaz pe mine
cnd

vine vorba de aranjat lavaliera.


Mirabel zmbi fr s vrea.
-Ah, dar sunt sigur c e mai mult de att, spuse ea.
Hainele
dumneavoastr sunt ireproabile, frumoase, dar nu
ostentative.
Avei un talent pentru a nu exagera, teea ce e extrem de rar
printre crai. Beau Brummel a fost unul dintre puinii care erau n
stare
de asta. Un asemenea dar minunat e o responsabilitate pe
msur, sunt sigur.
-Da, ei bine, mai e i asta. Cea mai mare
responsabilitate
a
mea este s art bine.
Iar Alistair se achita de aceast responsabilitate cu
brio,
se
gndi Mirabel. Pn i acum, cu prul ciufulit i cmaa de
noapte
ifonat, i prea la fel de frumos ca o oper de art. Avea
nevoie
de un efort suprem de voin doar ca s nu-i coboare
privirea
mai jos, spre V-ul nclinat din deschiztura cmii de
noapte.
i spuse s nu se gndeasc la asta: la muchii duri de
pe
pieptul lui, i ct de moale i de fragil o fcuse s se simt...
ct
de
mult tnjise s-l ating... cum se bucurase simindu-i
degetele
lung pe olduri, alunecnd n sus... Mirabel se ntoarse i
privi
fix
emineu, unde ultimii crbuni ardeau mocnit.
-M-ai ntrebat de Zorah.
Vocea lui era att de joas, nct Mirabel o simi
vibrnd
nluntrul ei.
-Nu conteaz, spuse ea. Nu e problema mea. Zorah e
una
din
cele apte sau opt, presupun.

-Nu, era o prostituat n rzboi, spuse el, ncruntnduse.


La Waterloo. Cnd m-au gsit. Eu... Se opri. Nu-mi
aminteam.
Alistair nu o mai spusese niciodat cu glas tare i att
de
limpede, iar acum i dori s- poat retrage cuvintele. Dar era
foarte
trziu, toat lumea de la conac dormea, iar el prea s fie
prins
ntr-o stare ciudat, jumtate vis, jumtate aievea.
Se trezise din comar cu o femeie cald n brae. i
recptase cunotina simindu-i parfumul, cu prul ei
gdilndu-i
obrazul.
O clip mai trziu, sentimentele parc i-o luaser
razna,
trndu-l i pe el cu ele. Mirabel nu era femeia potrivit - nu
putea
s
o
aib -, ceea ce probabil era o ncercare venit direct din
fundurile
iadului, pe care trebuia s o ndure ca s-i plteasc
indiscreiile
din tineree.
Privind-o ns cum se chinuie s nu plng - de
epuizare,
fr
ndoial -, Alistair i amintise apoi c el era o ncercare
pentru
ea, o povar n plus ntr-o via care era deja att de
mpovrat.
Nu se putea preface, nu de fa cu ea.
-Nu-mi amintesc, repet el. M nnebunete. N-au
trecut
nici
trei ani. O btlie, probabil cea mai renumit de la Trafalgar
ncoace... am fost acolo... i nu-mi... amintesc... nimic.
-Dumnezeule, spuse ea, e ultimul lucru pe care mi l-a
fi...
Se ncrunt. Amnezie. Deci de-asta spunea tata... Se
ntrerupse
i
l privi. Ai fost grav rnit. E perfect de neles. Apoi, ieri,

cnd
ai
czut n Briar Brook...
- n cap, spuse el posomort.
-... amintirile au reieit la suprafa.
-nc sunt doar fragmente, spuse el. Nu-mi amintesc
mare
lucru din timpul btliei - un zgomot infernal, nori de fum.
Poate chiar aa a fost. Din cnd n cnd, fumul se ridic i am
un
moment de claritate. Dar nu e nici unul dintre acele
momente
importante, cnd... Alistair ezit. Actele de eroism despre
care
ai
citit. nc nu mi le pot aduce aminte. Nu in minte dect ce
s-a
ntmplat apoi, cnd zgomotul a ncetat i fumul s-a risipit i
tcerea mi se prea att de nefireasc. mi amintesc c mi
revin,
i
e ntuneric, i sunt intuit la pmnt. i duhoarea e
ngrozitoare.
Nici n-o pot descrie n cuvinte.
Alistair se opri i nchise ochii. Mirabel n-avea de ce s
tie
toate astea. De ce i le spunea, oare?
Spusese deja mult prea mult i era pe cale s
dezvluie
i
mai
multe: despre visul care i se pruse att de real, de
adevrat,
de
cunoscut. Despre orele nesfrite cnd fusese prins sub un
cadavru,
n noroi, sufocndu-se n duhoare.
-Atia rnii, spuse ea ncet. Atia mori. Doi soldai
au murit deasupra ta. Era plin de mori i de rnii peste tot.
Am stat lng muribunzi, dar nici nu-mi pot imagina cum ar
arta
un cmp de lupt.
Ca un abator. O mlatin infernal. Alistair crezuse c
nu-l
vor mai gsi niciodat, c renunaser deja s-l mai caute.
Nu tia ct timp sttuse acolo. I se prea c trecuser ani

ntregi,
ani n care el se scufunda n noroi, putrezind cu fiecare
clip.
-Nu ncerca s-i imaginezi, spuse el.
Mirabel l privi n ochi.
-Nou, celor care rmnem acas, ni se spune c
rzboiul
este ceva glorios, mre. Dar nu vd cum altfel ar putea fi
dac
nu murdar i oribil dincolo de orice mi-a putea imagina.
Alistair
o auzi suspinnd. Mi se frnge inima.
Probabil c cineva care i fusese drag murise acolo.
Asta
ar
fi explicat de ce Mirabel se ngropase singur ntr-un loc att
de ndeprtat.
-Ai pierdut pe cineva drag? ntreb el. La Waterloo?
- Cineva drag? Mirabel cltin din cap. Dar mi vine ru
gndindu-m cte viei tinere au fost curmate acolo.
Alistair se hotr s nu mai insiste.
-Viei... da, sta e preul, spuse el. Dar e onorabil s
lupi
i
s
mori aa. Fiecare brbat are ansa de a face ceva care s
merite,
ntr-adevr. Iar btlia e ceva glorios, n felul ei. Mai ales
cnd
lupi mpotriva unui monstru ca Napoleon. E aproape ca i
cnd
ai fi un cavaler din legende care nfrunt dragoni i
cpcuni
i
vrjitori malefici.
Imediat ce spuse cuvintele, Alistair le regret. Vorbea
ca
un
biat care se lsase impresionat de basme.
Domnioara Oldridge l privea cu o expresie de
nedescifrat.
i spusese mult prea multe. ncerc s gseasc un
comentariu
spiritual sau ironic, dar nainte ca mintea lui adormit s
produc
ceva, Mirabel vorbi.

- Suntei att de complicat, spuse ea. Nici nu-mi spun


bine
c
am ajuns s v neleg, c facei sau spunei ceva care mi
d
peste
cap toate teoriile.
-Avei teorii despre mine? spuse el pe un ton
indiferent,
profitnd de ansa de a schimba subiectul. Oare, domnioar
Oldridge,
viaa dumneavoastr cea att de plin de responsabiliti
v
mai
las timp s v gndii i la mine?
-mi fac timp, spuse ea, aa cum i ducele de
Wellington
i-a
fcut timp s se gndeasc la Napoleon.
Cuvintele ei venir ca un du rece, iar Alistair admise
c
avea
nevoie de asta i se cuvenea s-i fie recunosctor fiindc l
oprise
nainte s-i deschid sufletul n faa ei.
Era dumanul ei, din pricina canalului lui Gordy.
Mirabel
nu
uitase. Aa c nici el nu trebuia s uite.
Trebuia s in minte de ce venise aici, de fapt.
Trebuia s nu uite niciodat c viitorul celui mai bun
prieten
al su, dar i al frailor si mai mici, depindea de succesul
lui
aici.
Asta era ultima lui ans s se revaneze n ochii tatlui
su.
-N-am venit aici ca s cuceresc Derbyshires Peak i
s-i
nrobesc
locuitorii,
spuse
el.
Nu
sunt
dumanul
dumneavoastr,
n plus, m vd nevoit s v atrag atenia c m-ai jignit
comparndu-m cu Bonaparte, n mai multe feluri. Avei habar
ce-a
purtat Napoleon n ziua n care a fost ncoronat? O tog!
Mirabel zmbi i cltin din cap.
-Dac ai fi un monstru mi-ar fi mult mai uor. Mi-a
dori
s

facei un efort i s fii puin mai dezagreabil sau mcar ct


de
ct plictisitor.
Alistair vru s o ntrebe ct de ne-monstru, ct de nedezagreabil l credea. Voia s tie cum se putea apropia de ea,
cum putea face ca ea s nu rite s-l urasc. Dar spusese
deja
prea mult, simise deja prea mult. Deja mersese mai
departe
dect s-ar fi cuvenit, avnd n vedere circumstanele,
situaia
asta blestemat.
Dac...
Nu. Nu merita s-i piard timpul cu dac".
-Dac a avea de ales, a prefera s m uri, spuse
el.
Exist
prea puine lucruri pe lumea asta mai rele dect a fi
considerat
plictisitor. O lavalier prost apretat, poate. S pori cizme
nalte
cu pantaloni strmi. S-i lai nasturii de la hain
descheiai
cu
o cma simpl pe dedesubt.
Alistair disimul c se cutremur. Mirabel rse ncet i
se
ridic.
- Cum a putea ur un brbat care nu se ia n serios?
Deci nu-l ura. Inima lui Alistair btu uurat, dar
Alistair
nsui i juc n continuare rolul i spuse, cu o privire
ocat:
-Domnioar Oldridge, v asigur c sunt ct se poate
de
serios, nu mi-a ine niciodat nasturii descheiai la hain
cu
o
cma simpl - sau ncheiai pn sus cu o cma cu
dantele.
dect dac tu nsi ai veni s-mi desfaci nasturii", ar
fi
putut s adauge. Atunci nu i-ar fi psat ce fel de
cma
purta

pe dedesubt.
i aminti cum i simise inima btnd nebunete, lipit
de
pieptul lui, i cum inima lui ncepuse s se zbat. i aminti
oldurile ei arcuindu-se sub minile lui. i aminti parfumul ei
cald.
Nu, trebuia s uite toate astea. Altfel, va face alte
greeli,
va
face ceva iremediabil, stupid.
Amintete-i de Gordy, i spuse. Amintete-i c
Gordy
a
refuzat s te cread mort, la fel ca i ceilali. Amintete-i
c,
dei
era mort de oboseal, te-a cutat printre mori." i spuse
s-i
aminteasc de fraii lui mai mici, care ar fi fost jefuii de
dragul
fratelui mai mare dac ddea gre.
i spuse s-i aminteasc de tatl su, pe care l
dezamgise iar i iar. Cnd i ncheie aceste reflecii, Mirabel l studia
nelinitit. Se ntreb ct timp rmsese tcut, luptndu-se
cu
sine nsui.
Mirabel se ridic.
-V-am inut de vorb prea mult, spuse ea. Dac v
simii
ru mine va fi din vina mea, iar Crewe nu va mai avea
niciodat
ncredere n mine. I-am promis solemn c nu v voi face nici
un ru.
-Nu mi-ai fcut nici un ru, repet Alistair. Dimpotriv.
M bucur c m-ai salvat din comar. i nu se putu stpni
s
nu
adauge: Mulumesc c ai srit pe mine.
-V rog s nu mai aducei vorba de asta, spuse ea, ndreptndu-se spre u. Plcerea a fost de partea mea,
domnule
Carsington.
Doar cteva persoane ruvoitoare o credeau n stare
pe
Mira-

bel s-l mping pe fiul lui Lord Margate n Briar Brook. Ceea
ce
nu
nsemna c ceilali nu aveau alte teorii pe care i le
mprteau
unii altora, exact cum prezisese cpitanul Hughes.
Soia vicarului, doamna Dunnet, care o plcea pe Mirabel, veni n vizit luni. n salon, gustnd prjituri i ceai, le
spuse cu tact lui Mirabel i doamnei Entwhistle ce auzise
vorbindu-se printre steni dup slujba de duminic i mai
devreme
n aceeai diminea.
-Sunt sigur c domnul Dunnet a predicat de
nenumrate
ori mpotriva zvonurilor nefondate i a mrturiilor
mincinoase,
spuse soia vicarului. Problema e c majoritatea celor care l
ascult presupun c vorbele lui sunt pentru alii, dar nu i pentru
ei.
- Cred c majoritatea brfelor vin din propriile lor
nemulumiri i nu din rutate, spuse doamna Entwhistle. i s nu
uitm
de prietenii lui Caleb Finch. Nu au iertat-o niciodat pe
Mirabel
pentru c l-a concediat.
Auzind numele fostului ei administrator, Mirabel se
ridic
i
merse pn la uile franuzeti care ddeau spre grdin.
Cerul
era nnorat. Tipic pentru Caleb Finch, se gndi ea. Nu-l
vzuse
de
ani ntregi, dar tot atrna greu n viaa ei, ntunecnd-o.
i nu era dect vina ei.
Acum tia c ar fi trebuit s-l dea n judecat. Dar
atunci
nu
avusese dect douzeci de ani, nu era sigur dac avea
dovezile
potrivite i nu era sigur nici de ea nsi. Nici despre
afaceri
nu
tia mare lucru.

Povestea cu William se ntmplase chiar n timpul


scandalului, iar Mirabel ncercase s-l fac s neleag de ce era
nevoie
s amne nunta, de ce nu putea pleca cu el, nu nc, nu ct
timp
moia tatlui su era n pericol.
- Draga mea.
Mirabel se ntoarse auzindu-se strigat de fosta ei
guvernant
i reui s zmbeasc.
-Ah, ct mi-ar plcea s-l pot uita pe Caleb Finch. Iari
s-a
ntors?
Ct i dorea s fi avut curajul, cu ani n urm, s-l
aduc
n
faa legii. Poate c Finch ar fi fost dus n colonii - alturi de
civa
dintre cei cu care conspirase ca s profite de tatl ei.
- Nu e n Longledge, spuse doamna Entwhistle.
- N-are de ce s-i doreasc s vin aici, spuse doamna
Dunnet. N-am mai auzit vorbindu-se de el de mult vreme. Nici
chiar
prietenii lui nu vorbesc de el pe fa.
-Aliaii lui Caleb Finch sunt o problem minor, spuse
doamna Entwhistle. M ngrijoreaz n schimb oamenii
respectabili
din
Longledge. Dac nu facem ceva s i linitim n curnd,
reputaia
ta va fi distrus.
Mirabel i-ar fi dorit s nu fie nevoie s se oboseasc
cu
reputaia ei i nici cu felul n care ar fi putut-o afecta astfel de
zvonuri.
Dar nu-i putea permite s-i fie pus caracterul la ndoial
nici
o clip. i-ar fi pierdut toat influena pe care se strduise
din
rsputeri s i-o ctige. Nimeni nu i-ar mai fi luat n serios
obieciile

mpotriva canalului.
-Nu sunt sigur cum a putea opri toate aceste
zvonuri,
spuse
ea. Dac le neg, n-a face dect s inrutesc lucrurile.
-Trebuie s nelegem cauzele, spuse doamna
Entwhistle.
Cred c invidia e de vin.
-Invidia?
Mirabel se ntoarse la locul ei. Doamna Entwhistle
cunotea
ndeaproape natura uman.
- Gzduieti o persoan renumit, explic acea
doamn.
Dar
n
prezent, vecinii ti n-au voie s-l viziteze. Desigur, fiecare ar
vrea
s se fac o excepie doar pentru el. Cpitanul Hughes e o
excepie, la fel i eu, iar ceilali nu neleg de ce nou ni se
permite
ceva
ce lor li se interzice.
-Nu am de gnd s te dau afar sau s-l refuz pe
cpitanul
Hughes doar ca s nu jignesc pe nimeni, spuse Mirabel. N-ar
face
dect s le dea ocazia s caute alt lucru care s-i ofenseze.
-Nu trebuie s dai pe nimeni afar, spuse doamna
Entwhistle.
E foarte simplu s opreti astfel de zvonuri.
Doamna Dunnet rse.
-Nu poate fi chiar aa de simplu, altfel sunt eu proast.
Nimic
din ce-am spus n-a imbuntit situaia.
-Lumea duce lips de ocupaie, spuse doamna
Entwhistle.
Oamenii vor s tie dac domnul Carsington se rnete n
mod
misterios n fiecare zi, sau dac d semne c ar fi fost
otrvit
sau dac nu cumva a murit. Ochii negri ai vduvei
strluceau.
Vorba goal e bucuria Diavolului, i de ce nu? E februarie,
tr-

im ntr-o comunitate mic i lumea n-are nimic altceva cu


care
s-i ocupe vremea. Dac a fi n locul tu, le-a da ceva de
fcut, Mirabel.
- Sper c n-ai de gnd s-mi sugerezi s-mi otrvesc
oaspetele
doar ca s-mi amuz vecinii, spuse Mirabel.
-Nu, i sugerez s-i schimbi orarul pentru astzi,
spuse
fosta ei guvernant. Las afacerile deoparte i viziteaz-i
vecinii.
Vorbete-le de naltul tu oaspete pn n cele mai mici
detalii.
De asemenea - i asta e lucrul cel mai important, Mirabel cere-le
sfaturi despre cum s l ngrijeti.
Soia vicarului o privi plin de admiraie pe vduva
plinu
i ifonat.
-Ai o minte att de ascuit, spuse doamna Dunnet.
Asta
va
face ct o sut de predici, dar s nu-i spui vreodat
domnului
Dunnet c am spus asta.
Mtua Clothilde o trimisese pe doamna Entwhistle la
Oldridge Hali cu cincisprezece ani n urm. Doamna
Entwhistle
trebuia s-i fie profesoar, dar mai ales nsoitoare fetei
orfane,
fiindc educaia lui Mirabel era aproape terminat.
Guvernanta
gsise o cas devastat de moartea stpnei iubite. n scurt
timp
ns, refcuse moralul tuturor i, dup cum spusese
cpitanul
Hughes, i ntremase pe toi.
ntre timp, i oferise lui Mirabel genul de educaie pe
care
i l-ar fi oferit i mama ei, o educaie care trecea dincolo de
ce-i
putea oferi o profesoar elevei sale. Mirabel se folosise de
cunotinele ei cu brio civa ani mai trziu, cnd se

ntorsese
din Londra i renunase la visurile ei romantice ca s
previn
o nou catastrof.
Motiv pentru care Mirabel nu puse la ndoial sfaturile
doamnei Entwhistle, ci le urm prompt.
Prim urmare, Mirabel i petrecu tot restul zilei de luni,
pn
seara, ascultndu-le pe alte doamne comptimindu-i
suferinele
domnului Carsington. Le accept cuvintele cu o expresie
neutr
i
primi cu o recunotin modest reetele lor medicale care
puteau
vindeca orice, de la buze crpate la surzenie.
Primi sfaturi despre cum s previn aprinderea la
plmni
i
suport stoic amintirile legate de marea epidemie de grip
din
1903, n care i pierduse i mama. Le atept s scrie
bileele
pentru pacient i le promise s i le ofere lui Alistair imediat
ce
domnul Woodfrey l declara suficient de ntremat s
citeasc,
n cele din urm porni spre cas, cu trsura ncrcat de
jeleuri,
conserve, siropuri i suficient balsam de ulei din Galaad ct
s
acopere toat Prusia.
Ajunse la puin timp dup cin i o gsi pe doamna
Entwhistle
conversnd cu cpitanul Hughes n bibliotec. Tata, i se
spuse,
urcase la etaj s-i in companie domnului Carsington.
- Intenionam s-mi servesc ceaiul sus, mpreun cu
pacientul,
spuse doamna Entwhistle, dar cpitanul Hughes ne-a spus
la
cin
c domnul Carsington pare indispus astzi, aa c tatl
dumitale

a insistat s-l viziteze. tia exact de ce are nevoie ca s-l


fac
s
se
simt mai bine.
Mirabel i aminti c tatl ei avea impresia, din cine
tie
ce
motiv, c misterioasa afeciune a domnului Carsington
putea
fi
rezolvat cu opiu.
Nu tia sigur dac opiul avea s-i fac ru. Pe de alt
parte,
nu
era sigur nici c i-ar fi fcut bine. i, cu siguran, tatl ei
n-avea
de unde s tie care era doza potrivit.
Mirabel fugi din bibliotec i ncepu s urce scrile, cu
sufletul
la gur.
Capitolul 10

Mirabel ddu buzna n camer, cu inima btndu-i


nebunete.
Fugi spre pat... i se opri nainte s ajung acolo.
Drogat sau nu, domnul Carsington nu era n pat. Privi
n
jur
i descoperi trei perechi de ochi care o priveau mai mult sau
mai
puin perplex. Crewe tocmai scurta fitilul unei lumnri. Tatl ei se ridic din scaun. Domnul Carsington i ridic
fruntea
de pe bra, unde sttea sprijinit, i dup o clip i arunc un
zmbet misterios.
-Ah, spuse Mirabel. Credeam c dormeai.
Alistair zmbi i mai larg, iar Mirabel ii aminti brusc ce
fcuse n noaptea dinainte... i replica ei sarcastic despre
sritul
pe gentlemeni.
i simi faa foarte, foarte mbujorat.
- Nu conteaz, spuse ea.
Apoi se ndrept spre u.

-V rog nu plecai, domnioar Oldridge, spuse domnul


Carsington. Eu i tatl dumneavoastr tocmai discutam
despre
palmierii din Egipt. Mi-ar plcea s aud ce credei.
Poate c zmbetul lui nu nsemna ce crezuse ea. Poate
c
doar
zmbise uurat fiindc Mirabel ntrerupsese o predic
plictisitoare despre botanic.
Tatl ei fcu semn spre scaunul de unde se ridicase, iar
Mirabel
se aez n locul lui. Orict de stnjenit s-ar fi simit, nu
putea
s fug.
Dei botanica era mult mai puin fatal dect o
supradoz
de
opiu, i ea i avea pericolele ei. Btrnul putea trece de la
palmieri
la arborii de camfor din Sumatra, caz n care domnul
Carsington
s-ar fi aruncat probabil de la fereastr.
-Tocmai vorbeam de brbaii tineri care cultivau ovz
slbatic, spuse tatl ei, iar eu remarcam c ar putea fi vorba de o
lege
a naturii. i spuneam domnului Carsington c n Egipt erau
cultivai doar palmieri de parte femeiasc. Cei slbatici, de
parte
brbteasc, erau adui din deert pentru a-i fertiliza.
- Eu nu neleg de ce egiptenii se ncurcau att, spuse
domnul
Carsington. De ce s nu cultive i una, i alta? Dar
dumneavoastr suntei mai priceput dect mine la agricultur. Ce prere avei?
-Trei motive mi vin n minte, spuse ea. Tradiia,
superstiia,
sau - i m tem c asta nu e neaprat o regul n
agricultur
palmierii slbatici produc fructe fie mai multe, fie de o
calitate

mai bun.
- Babilonienii legau plcuri de palmieri slbatici
deasupra
celor de parte femeiasc, interveni tatl ei. Multe naii din
Asia
i
Africa foloseau aceast combinaie.
-Atunci pare a fi o practic rspndit, spuse Mirabel.
Dar
nu
vd ce legtur are cu oamenii care cultiv ovz slbatic.
Din
cte
tiu, palmierii nu posed faculti mentale, i cu att mai
puin
principii. Nu pot decide cum s se comporte. Sunt ndrumai
doar
de legile naturii.
- Dar tinerii sunt i ei ndrumai de natur - cu alte
cuvinte,
de sentimentele lor naturale - mai degrab dect de raiune
sau
principii morale, spuse tatl su. De exemplu, ar spune
vreunul
dintre voi c nu s-a schimbat deloc fa de acum zece ani?
Dac
in bine minte, Mirabel, acum zece ani erai n Londra i
frngeai
inimi n stnga i-n dreapta...
-Unde eram?
Mirabel i privi tatl. Nu-i venea s cread c spusese
ceea
ce
tocmai auzise.
-Chiar aa? spuse domnul Carsington. Ct de
interesant.
Domnioar Oldridge, devii tot mai complicat pe zi ce
trece.
Alistair i-ar fi dorit s poat captura cumva acel
moment,
fiindc privirea pe care i-o arunc domnioara Oldridge tatlui su era de nepreuit. Nici dac botanistului i-ar fi crescut
dintr-odat scoar i frunze de palmier n-ar fi obinut o
reacie
mai violent.
Mirabel i reveni repede ns i l privi calm pe

Alistair.
- E absurd, spuse ea.
-Nu mi-ai spus niciodat c ai fost la Londra, spuse
el.
-Asta a fost acum mult timp, spuse ea. Dumneavoastr
nu
erai nscut nc.
Alistair rse.
- Fr ndoial c tatl meu i dorea s nu m fi nscut
atunci,
fiindc acum vreo zece ani am pornit o rzmeri lng
poarta
Kensington.
-O rzmeri? spuse Mirabel. Dumneavoastr ai pornit
o rzmeri?
- N-ai citit? Toate ziarele au scris despre ea atunci.
-Nu in minte, spuse ea.
-Presupun c aveai destule lucruri cu care s v
ocupai
timpul. Aveai de frnt attea inimi, adic.
Alistair se gndi c Mirabel era pe cale s i-o frng i
pe a lui.
Ziua trecuse att de greu... o zi cenuie, dezolant.
Nu-i
dduse seama ct de posac fusese pn acum. Abia simise
melancolia,
fiindc era deja obinuit cu ea.
Apoi Mirabel dduse buzna n camer, iar Alistair
crezuse
c
inima i va sri din piept de atta bucurie. Inim proast.
Mirabel o va frnge i va uita de ea la fel de repede cum uitase
i
de
toi ceilali. i exact asta merita. Trebuia s o pzeasc mai
bine,
s o nchid undeva i s-i ndrepte gndurile doar spre
afaceri.
Trebuia, trebuia, trebuia. Dar nu avea destul voin s-i
reziste,
s-i nbue fericirea pe care o simea de fiecare dat cnd
Mirabel intra n camer.

O privi cum i revine, i vzu privirea albstruie


limpezindu-se i i atept rspunsul. Mirabel se nclin spre el i
opti:
-V implor s nu luai prea n serios ce spune tata
despre
ce-am fcut n Londra. Habar n-am de unde i-a venit ideea
c
a fi fost vreo femme fatale. Poate c m confund cu
mtua
Clothilde, care a fost o frumusee renumit la vremea ei.
De fapt, nc e frumoas. Brbaii nu mai prididesc s se
ndrgosteasc de ea.
Alistair se aplec spre ea i opti drept rspuns:
- Poate ai motenit-o.
Mirabel i arunc o privire rapid, ncurcat, apoi se
nroi
i
se retrase.
-Ah, spuse ea. Flirtai cu mine.
Alistair i-ar fi dorit ca lucrurile s fie att de simple,
att
de
nevinovate. Dar nu era aa. Jocul pe care l juca acum era
mult
mai periculos dect un simplu flirt. tia asta, dar nu putea sau
nu voia - s se opreasc.
-V deranjeaz? spuse el.
-Nu. Mirabel se ncrunt. Nu m ndoiesc c v
intereseaz
mai mult s flirtai dect s discutai despre palmieri. Dar
eu
n-am
mai fcut asta de mult, i... Se ntrerupse, privind n jur.
Unde
e tata? Unde e Crewe?
Alistair cercet camera cteva clipe. nsoitorii lor nu
se
vedeau pe nicieri.
-Se pare c ne-au abandonat, spuse el ncet. Ct mi-ar
plcea
s profitai de asta.
-De ce?

-De mine, spuse el. Sunt neajutorat, intuit n acest


scaun.
N-am voie s-mi las greutatea pe piciorul stng. Sunt la
cheremul
dumneavoastr. Frngei-mi inima. V rog. Facei-o odat.
- Delirai, spuse ea. Tata vorbea de arborii de camfor,
nu-i
aa?
Trebuie s-i spun doamnei Entwhistle s nu-l lase...
-n regul. Dac avei de gnd s m obligai s m
ridic...
Alistair ddu s se ridice. Mirahel sri din scaun i l
mpinse
napoi cu minile. Alistair o privi. Minile lui Mirabel erau
nc
pe pieptul su. Nu se mica, nu vorbea, ci doar i privea
chipul.
n cele din urm, i ridic o mn. Alistair atept
palma
pe
care o merita cu prisosin.
Mirabel i lipi palma de obrazul lui. Nu era nimic, doar
o
atingere uoar, dar pentru el nsemna totul; se simea de
parc
fusese lovit de trsnet, fiindc toat raiunea care i mai
rmsese
se
sparse n buci i toate principiile lui nobile i ideile c un
gentleman nu se cuvenea s profite de anumite lucruri se risipir
n
cele
patru vnturi.
Alistair ii ntoarse capul i i lipi buzele de pielea ei
moale,
fcnd-o s suspine. Respiraia lui se ngreun. i fusese att
de
dor
de ea i i fcuse attea fantezii disperate de cnd Mirabel
fugise
din camera lui n noaptea trecut. Parfumul ei i struia n
minte,
la fel i senzaia curbelor ei suple n minile lui.
Alistair i savur parfumul, urmnd linia moale a
palmei
ei
cu
buzele. Mna lui Mirabel tremura, dar nu i-o retrase. Cnd

Alistair i srut ncheietura, descoperi c pulsul ei btea la fel


de
repede ca i inima lui.
Degetele lui Mirabel se strnser ntr-un pumn, nc
lipite
de
obrazul lui. Alistair i srut ncheieturile.
Mirabel i trase mna. Alistair i ridic privirea.
Expresia ei era cu totul indescifrabil. Din spatele lui
se
auzi
o
tuse slab, dar plin de repro. Alistair i stpni o
njurtur,
se
ntoarse spre valetul su i spuse:
-Ah, aici erai, Crewe. M ntrebam unde plecasei.
- M gndeam, domnule, spuse valetul. M gndeam
c
domnul Oldridge a rmas s v in companie i c nu e nevoie
s
rmn i eu, aa c am trecut n camera cealalt s m
ocup
de
cteva treburi.
- Presupun c e din cauza palmierilor, spuse rece
domnioara
Oldridge. i eu am obiceiul s m refugiez ct mai departe
din
cauza lor. Cnd vine vorba de palmieri, cel mai nelept este
s-i
gseti altceva de fcut. Ai un bun-sim remarcabil, Crewe.
Mirabel i ntoarse apoi privirea spre Alistair. Ochii ei
nu
spuneau nimic.
-Poate ar trebui s v avertizez n legtur cu arborele
de
camfor dn Sumatra. Tata a citit recent un articol n Jurnalul
Asiei
despre asta.
-Nu sunt sigur c tiu ce este un arbore de camfor,
spuse
Alistair.
-V recomand din tot sufletul s nu-l ntrebai, spuse
ea.
-Atunci v promit c nu l voi ruga pe domnul Oldridge

s-mi
citeasc
acel
articol,
spuse
Alistair.
Tatl
dumneavoastr
are
o voce linititoare, iar articolele botanice sunt groaznic de
plictisitoare. N-ar face dect s m adoarm i n-a nva nimic.
Privii
ce mi-a adus de data asta. Aa-i c e de ineles de ce am
preferat
s
discutm despre palmieri?
Domnioara Oldridge descoperi un exemplar al
Principiilor
elementare ale botanicii, de De Candolle.
-Oricum, mi place s stau de vorb cu tatl
dumneavoastr,
spuse sincer Alistair.
n ciuda lucrurilor pe care le aflase despre Oldridge i a
ceea
ce observase i dedusese el singur, tot nu putea s nu-l
plac
pe btrn.
-Nimeni nu converseaz cu tata, spuse fiica domnului
Oldridge. Nu n felul n care oamenii normali neleg s
converseze. Tata vorbete cu ocoliuri, digresiuni i fr logic.
-Iar dumneavoastr avei mult prea multe responsabiliti care v apas, remarc Alistair, i n-avei timp s-i
urmrii
meandrele minii, cu att mai puin s le ordonai. Dar eu nam
absolut nimic de fcut momentan. Pot s-l ascult i s m
gndesc
la legturile dintre idei. E fascinant.
Expresia lui Mirabel se nspri, iar ochii ei albatri l
fixar
cu
o intensitate pe care el ar fi vrut din tot sufletul s o cread
plin
de iubire.
Dar tia c nu e aa. Spusese ceva greit. Nu tia ce,
dar
fr
ndoial c era pe cale s suporte consecinele.
- Fascinant, spuse ncet Mirabel. Desigur c un om ca
dum-

neavoastr ar spune asta. Suntei un asculttor att de bun.


l lsai s blmjeasc despre plante la fel cum i lsai pe
ali
gentlemeni s vorbeasc despre ogari i braconieri i
capcane
pentru crtie...
Mirabel l ataca, asta era sigur, dar Alistair nu-i ddea
nc
seama de ce.
-Capcane pentru crtie? spuse nonalant, pregtinduse
s
se lase sfiat n buci.
-Am ascultat toat ziua sfaturi de la alte doamne
pentru
tot
felul de boli, de la negi la lepr, spuse ea. M-am enervat i
m-am
plictisit groaznic. Dar consecina este c vecinele mele au
ajuns
s
m plac mai mult.
Alistair nelese.
-Domnioar Oldridge, nu...
- Cnd ai venit aici, mi-ai spus de ce ai luat legtura
cu
tata
mai nti, spuse ea. Din moment ce el are cea mai mare
moie
din mprejurimi, ai presupus c tot el va avea cuvntul cu
cea
mai mare greutate printre vecini. Cred c v-ai dat deja
seama
c tata nu se preocup de astfel lucruri practice, cum ar fi
faptul
c barje de crbuni i vapoare ncrcate cu aristocrai bei i
vor
strbate pajitile.
-Domnioar Oldridge...
-V pierdei timpul cu tata, spuse ea. nti de toate,
deja
v place. Apoi, nu-l intereseaz absolut deloc canalul dumneavoastr. Mirabel i ridic brbia. Dac a fi n locul
dumneavoastr, m-a limita la a-i seduce fiica, din moment ce
oricine

v-ar putea spune c ea e adversarul cel mai periculos - i


cel
mai hotrt.
-Domnioar...
Dar Mirabel era n stare s recunoasc o replic
potrivit
pentru a-i face ieirea din scen, aa c se folosi de moment i
iei
nainte ca Alistair s apuce s mai rosteasc vreo silab.
Alistair i auzi paii ndeprtndu-se. Din cellalt col al
camerei se auzi o tuse plin de mil.
Trziu n dup-amiaza urmtoare, Mirabel era n biroul
tatlui
su, rspunznd la scrisori.
Gsise metoda perfect de a nu se mai gndi la
domnul
Carsington, ndeletnicire care amenina altfel s-i ocupe
fiecare
centimetru ptrat al minii: legea funciar. Tocmai se lupta
cu
disperare cu jargonul legal dintr-o scrisoare primit de la
avocatul
tatlui su, cnd auzi o serie de zgomote slabe dinspre hol.
Presupuse c un servitor scpase ceva pe jos. Dac
era
ceva serios, atunci urma s aud de asta oricum. Se
ntoarse
la scrisoare.
-Trebuie s vorbim, se auzi o voce joas de undeva de
aproape - i mai c o fcu s cad de pe scaun.
Dar Mirabel se stpni din reflex. Rmase aezat i
doar
scp
tocul cu care i lua notie. n schimb, cuvinte ca sechestru"
sau
venituri derivate" sau titluri de cesiune" i fugir din
minte.
Domnul Carsington sttea n u, sprijinindu-se n
baston.
Era mbrcat n haine de zi. Lavaliera era ireproabil
apretat
i

de un alb imaculat. Haina lui pmntie era strns pe


umerii
lai
de parc i-ar fi fost o a doua piele, una mult mai scump.
Mirabel
nu tia destule despre moda brbteasc nct s identifice
croiala exact a pantalonilor, dar i ei i veneau ca turnai,
scondu-i
n eviden picioarele lungi i musculoase pe care le vzuse
deja
descoperite.
Acea singur amintire i evoc i altele. Se simi
cuprins
de
dor i, n acea clip, tiu adevrul, att de limpede c nu
mai
avea
cum s-l nege.
ntrecuse limita. Era ndrgostit.
O fcuse fr s-i dea seama, iar acum c tia ce se
ntmplase
era deja prea trziu. Nu mai avea cum s se apere.
Trebuia deci s ndure pur i simplu, s-i ascund
sentimentele, s se poarte ca i cnd nu simea nimic, ca i cnd
camera
n-ar fi devenit dintr-odat prea strmt i prea nclzit.
- E riscant ce facei, i spuse ea. Glezna dumneavoastr
nu
s-a
ntremat suficient ct s v plimbai prin cas.
- Doctorul Woodfrey mi-a spus c pot s merg puin
azi,
atta
timp ct folosesc un baston i nu-mi las toat greutatea pe
picior,
spuse el, intrnd n camer, care pru s se micoreze i
mai
mult.
Din pricina lui, cunosc deja foarte bine acest fel de a merge.
Mirabel se ridic precaut i i rezem braele de
birou.
- M ndoiesc sincer c, atunci cnd doctorul Woodfrey
v-a
zis
s mergei puin", voia s spun c putei cobor de la
ultimul
etaj pe cea mai lung scar din cas, iar apoi s venii pn

n
cea
mai rcoroas camer pe care o avem, spuse ea.
- Nu-mi pas ce voia s spun, replic domnul
Carsington,
iar
vocea lui cobor i mai mult. Trebuie s vorbim. Legat de
ziua
de
ieri. M-ai acuzat c ncerc s v seduc,
-Nu e nevoie s tie i servitorii.
Mirabel trecu grbit pe lng birou, pe lng el, i
nchise
ua. Rmase acolo, n caz c trebuia s fug din camer...
fiindc
nu era cazul s fac sau s suporte vreun gest scandalos pe
lng
indiscreiile de pn atunci. Dac se ntmpla ceva
iremediabil,
nu se mai putea apra cu sarcasmul ei obinuit, i nici
atacndu-l
la rndul ei. Alistair rmase unde era, la nici doi pai de ea.
- Dumneavoastr ai spus-o n faa valetului meu,
sublinie el.
-Am uitat c era acolo, se apr ea. Crewe e att de
discret, c
pare invizibil.
- Stpnul lui nu e, spuse domnul Carsington. Sunt
indiscret
i
uneori sunt i foarte prost, dar nu sunt n nici un caz un om
cu dou fee. Nu voi seduce niciodat o femeie doar ca s
nchei
o afacere.
- neleg, spuse ea. O facei doar ca s v distrai.
Alistair o privi cu ochii pe jumtate nchii, dar Mirabel
i
vzu
totui licrind.
- Nu eu am lsat Londra plin de gentlemeni cu inimile
frnte,
spuse el.
Oare rdea de ea?
- V-am spus c nu e adevrat, zise ea din vrful
buzelor.
- Dar ai nceput s-mi frngei mie inima, replic el.
-Ce-am fcut? Lui Mirabel nu-i venea s-i cread

urechilor.
Delirai?
-M-ai acuzat c ncerc s v seduc, spuse el. Dar uitai
cine
a
fcut prima micare.
Ea fusese, i nici nu se putea preface c nu era aa.
Mirabel
simi un val de cldur, i nu doar din cauza ruinii.
i aminti cum simise buzele lui n palm i cum uitase
de
orice altceva n acele clipe.
Simi din nou acel val de senzaii crora nu le putea
gsi
nici
un nume, pentru o clip, avu sentimentul c i pierde
echilibrul.
Nu tia cum s-i revin i nici nu era sigur c mai voia
asta.
i ridic privirea i i vzu buzele arcuindu-se puin,
foarte
puin. De parc Alistair o provoca s-l contrazic. Dar nu
voia.
Nu voia dect s-i aeze degetele peste buzele lui i s
simt
din
nou toate acele lucruri. Nu voia s vorbeasc, s asculte, s
gndeasc. Nu voia s fie raional. Mereu era raional i se
gndea
dinainte la toate. Avea treizeci i unu de ani. De ce s nu fie
o
prostu, mcar de data asta?
-Bine, dac trebuie s despicai firul chiar aa, atunci
avei
dreptate, spuse ea nesigur.
- Chiar trebuie, spuse el. n plus, nu ncerc s-i intru pe
sub
piele nici tatlui dumneavoastr, care a fost amabil i bun cu
mine,
i pe care nu l-a putea detesta nici chiar de dragul
dumneavoastr. Dac e cineva care se simte cucerit aici, atunci eu sunt.
Motiv
pentru care...

Mirabel l prinse de reverele hainei, fcndu-l s-i


ntrerup
pledoaria cu un geamt.
-Domnioar Oldridge.
Mirabel i ridic privirea. Alistair i privi minile.
- mi ifonai haina, spuse el pe un ton ngrozit.
Mirabel zmbi, dei inima i btea mai tare ca o
canonad.
Privirea lui se mut de la minile ei la gura ei, iar expresia
lui
ngrozit se stinse. Ochii lui erau mistuii de pasiune.
Mirabel respira mult prea repede i simea c i se taie
picioarele. i ls capul pe spate. Alistair se aplec spre ea - apoi
se
trase napoi.
-Nu. Sunt prea multe implicaii. Nu pot fi...
Mirabel l trase de revere i il srut apsat pe buze.
Avu impresia c sruta o scndur.
Dispoziia ei, att de intens cu doar o clip nainte,
czu
ntr-un abis fr fund. Ddu s se trag napoi.
-Ah, nu te uita aa la mine, spuse el. Eu doar... Nu e ca
i
cnd
n-a vrea... Ah, de ce m mai obosesc?!
Alistair ls bastonul s-i cad la podea. i prinse faa
n
mini
i o privi lung. Mirabel i acoperi minile cu ale ei. Erau
calde,
iar
atingerea lui era blnd, de parc Mirabel ar fi fost o
figurin
fragil. Dar nu era i, pentru o clip, nimic nu mai avu sens i
simi
fluturi n stomac.
Apoi Alistair i cobor gura peste a ei i, n clipa n care
buzele
b se atinser, lumea ntreag se schimb.
Mirabel mai fusese srutat i nainte, i nc pasional,
i
rspunsese cu aceeai pasiune fiindc era ndrgostit.
Dar asta era ceva att de diferit, c prea desprins
dintr-un
alt

univers. Lui Mirabel nu-i psa de iubire sau de pasiune, ci


doar
de
srutul lor dulce, care i nmuia ntreg trupul.
Alistair o cuprinse cu braele, o trase aproape i o
srut
i
mai
adnc. Era un gest att de intim, nct o fcu s tremure
cnd
i
simi pentru prima oar gustul. i mintea i se nchise,
lsnd-o prad sentimentelor i senzaiilor. i simea
lavaliera
gdilndu-i
pielea i mirosea a spun, scrobeal i nc ceva, ceva mult
mai
intens: mirosul lui. Voia s-i lipeasc faa de gtul lui. Voia
s-i
simt pielea lipit de a ei, peste tot.
Se apropie mai tare de el, pliindu-se pe trupul lui tare.
Braele
lui se ncordar n jurul ei, att de puternice, iar ea, care se
bazase
doar pe propria putere ani ntregi, simi o plcere att de
intens,
c era aproape dureroas. O durea s fie inut aa, s
doreasc,
s fie dorit - iar durerea era dovada nverunrii cu care i
ferecase sentimentele nluntrul ei atia i atia ani, doar ca
s
fie
n siguran.
Dar nu mai voia. Srutul deveni i mai pasional, iar
plcerea
pe care o simea amenina s-i nece simurile cu totul. i
prinse
minile n prul lui i i srut colul gurii, n acel loc unde
Alistair i inea ascunse zmbetele. Se mbt cu mirosul lui,
curat
i masculin i n acelai timp ntunecat i pe undeva
periculos.
Simi un fior, ca atunci, n dormitorul lui, o langoare care
prea
s
atrne greu n aer, o atmosfer sufocant, pctoas.
Alistair i ntoarse capul i o tachin i el n acelai fel;

buzele
lui i mngiar obrazul, linia feei, gtul.
Mirabel scoase un sunet care i era strin. Un oftat, un
geamt. Minile lui alunecar n jos i i prinser posteriorul.
Gestul
intim o fcu s suspine - i dintr-odat Alistair o ridic de
parc
n-ar fi cntrit nimic. O clip mai trziu o ls s-i trag
sufletul
pe birou.
Alistair se aplec i o srut, iar Mirabel uit c era
uimit,
uit
totul, pn nu mai rmase dect el. Instinctiv, i despri
coapsele ca s-i fac loc i i nfur braele n jurul gtului su.
Alistair
scoase un sunet, undeva ntre un geamt i un mrit, i se
trase
napoi. Rmase o clip cu fruntea lipit de a ei.
Apoi respir adnc, tremurat, i i ridic uor capul. i
prinse
degetele n prul ei, i trase capul pe spate i o privi. Respira
repede, iar privirea i era plin de dorin.
-Acum ar fi momentul s-mi spui s m opresc, mri
el.
-Ah, ngim Mirabel.
Pn i acea singur silab era att de greu de rostit,
iar
vocea
ei i se pru groas, nbuit i de nerecunoscut.
-Da. Mulumesc. Nu tiam. Cnd.
Nu tia. Nu-i psa.
- M gndeam eu.
Alistair i plimb degetele prin prul ei, zmbind
aproape
trist. Apoi o eliber cu totul i se trase un pas napoi.
- Din fericire pentru tine, vreau s m ndrept. i s tii
c
nc
mi vine foarte greu s m abin.
Mirabel i-ar fi dorit ca Alistair s aleag o alt zi n
care
s
se

ndrepte. Alistair tui ca s-i dreag glasul.


-Ai riscat foarte mult lsndu-m pe mine s decid ct
de
mult
e prea mult. n doar cteva minute i-a fi desfcut toi
nasturii, toate panglicile - moment n care nu mi-ar mai fi psat
deloc
de consecine.
-Ah, spuse Mirabel. Apoi, nelegnd ce voise s spun
de
fapt: Ah!
n cteva minute. Oare cum ar fi fost?
-A vrea s tiu ce rost e s ai o nsoitoare dac nu e
niciodat
n preajm cnd e nevoie de ea, spuse iritat Alistair. Dac
doamna
i-ar fi fcut treaba, asta nu s-ar fi ntmplat niciodat.
-S nu-i nchipui c obinuiesc s fac asta des, spuse
Mirabel.
-Asta se vede clar, spuse el.
Mirabel se ls s alunece de pe birou.
- mi cer scuze dac lipsa mea de talent te enerveaz.
Dac
a
fi
exersat mai mult a ti ce s fac, dar i dai seama c
ocaziile
sunt
rare. Mirabel oft. De fapt, sunt inexistente.
- Nu asta e problema! Problema e c nu tii s-i aperi
virtutea.
Cineva ar fi trebuit s te nvee asta cu ani i ani n urm...
- Cineva chiar m-a nvat asta, spuse ea. Dar a fost cu
ani
i
ani n urm i nu-mi mai amintesc mare lucru. Oricum, nici
nu
sunt sigur ce rost ar mai avea s o apr acum.
-Ce rost? spuse el. Ce rost?
-Nu-mi pare ceva chiar att de important, spuse ea.
I se prea cu totul inutil, chiar. O mare greeal. O
ndrtnicie.
-Nu trebuie s vezi vreun rost. Alistair i trecu minile
prin
pr, ciufulindu-l i mai mult - lucru care l fcea i mai
atrgtor.

Este vorba de un principiu moral care face parte din ordinea


fireasc a lucrurilor. E vorba de onoare.
-Brbaii se cramponeaz att de mult de onoare,
spuse
ea.
Dac e ceva att de important, nu eti n stare s te
preocupi
de ea singur? Ar fi trebuit s m nvingi i pe mine, aa cum
i-ai
invins pe francezi. N-ar fi trebuit s lai totul doar n seama
mea.
Nu am o experien de apte sau opt aventuri. Nu e drept
s
te
atepi ca o femeie cu att de puin experien s-i reziste
unui
brbat atrgtor cu att de mult experien.
- Nu e drept, spuse Alistair printre dini, dar aa stau
lucrurile.
Nu-mi vine s cred c trebuie s-i explic realitile vieii unei
femei de treizeci i unu de ani. Brbaii sunt ca nite animale,
domnioar Oldridge. E foarte nenelept s lai astfel de lucruri
n
seama noastr. Ce s-a ntmplat acum e exemplul perfect.
M-am
hotrt cu toat fermitatea s rmn surd, mut i orb n
faa
farmecelor tale.
-Farmecelor...
-Am venit aici cu o sarcin de o importan vital,
continu
el.
Cea mai important sarcin pe care am avut-o vreodat.
Nici
n-ai
idee cte lucruri depind de asta. Dar cu fiecare nou
ntlnire
dintre noi, m gndesc tot mai puin la acea sarcin. Lucrurile
nu
mai
trebuie s continue aa. Nu pot fi mpreun cu tine,
indiferent
ct
de mult mi doresc asta.
-Indiferent ct de...

-Cnd eti n preajm, uit de ce am venit aici i cte


lucruri
depind de mine, continu el. Cu ct stau mai mult sub acest
acoperi, cu att mai mult mi se nclcesc gndurile. Nu-mi
vine
s
cred cte eforturi am fcut doar ca s te gsesc astzi. Ba
da,
mi
vine s cred, fiindc vd ce s-a ntmplat. Dac mai rmn
aici
voi
deveni un imbecil - iar reputaia dumitale va avea de suferit
cu
att mai mult.
Dac mai rmnea? Mirabel, ale crei gnduri fuseser
nceoate de dorin, se trezi brusc.
- Doar nu te gndeti s pleci, spuse ea. Sunt sigur c
doctorul Woodfrey nu i-a permis s faci asta.
Moment n care Mirabel observ bastonul pe care
Alistair
l
lsase pe podea.
-Ah, uitasem de glezna ta, spuse ea. Nu ai voie s-i
lai
greutatea pe ea.
Era sigur c Alistair n-avea voie s ridice n brae o
femeie
care, sincer vorbind, nu era chiar att de uoar. Dac
glezna
lui
nu se vindeca aa cum trebuia, era doar din vina ei.
-Ar fi trebuit s m gndesc la...
Alistair i lu bastonul.
-Te rog s nu m adaugi printre responsabilitile
dumitale,
spuse el. Ai mai mult dect destule. Iar eu am mult prea
puine.
Sunt sigur c sunt n stare s rspund de mine nsumi, dac
nu
de
nimic altceva.
Alistair chiopt pn la birou i lu un pumn de
agrafe.
- Poftim, d-mi voie s fac ceva util. Servitorii vor avea

mai
puine lucruri despre care s brfeasc dac nu iei din
camera
asta
artnd de parc oaspetele dumitale tocmai te-a sedus.
Alistair tia c trebuie s plece nainte ca voina lui
slab
s
cedeze cu totul, aa c i prinse rapid prul domnioarei
Oldridge,
apoi, ignorndu-i protestele, iei n grab i i ordon lui
Crewe
s
fac bagajele.
Crewe nu protest, ci doar tui trist i i asum o
expresie
stoic. Era felul lui de a spune: V nelai, v nelai
amarnic".
Alistair l ignor.
Dar nu-l putea ignora i pe cpitanul Hughes, care
intr
peste
cteva minute fr mcar s bat la u i anun ferm c
domnul
Carsington va rmne aici.
Alistair i mulumi, dar l refuz politicos.
- M vd nevoit s te implor s te gndeti mai bine,
spuse
cpitanul. Dac te ntorci la Wilkerson, domnioara Oldridge
se
va mbolnvi de grij.
- N-are de ce s-i fac griji, spuse Alistair. Trebuie doar
s
m
odihnesc, lucru pe care l pot face la fel de bine i la hotel.
Alistair se ndoia c se va putea odihni atta timp ct
Mirabel
Oldridge era prin preajm. Dac n-ar fi fost canalul, s-ar fi
ntors
la Londra imediat.
- i face griji pentru Crewe, spuse Hughes. Crewe st
treaz
ca
s te vegheze aproape toat noaptea, aa mi-a spus, apoi
are
grij
de dumneata toat ziua. La hotel nu va fi nimeni care s-l
ajute. Nu sunt destui servitori, iar cei care sunt au n

permanen
ceva de fcut. Crewe va trebui s o supravegheze i pe
buctreasa
lui Wilkerson, fiindc s-ar putea s nu tie s pregteasc
felurile uoare de mncare pe care le-a prescris doctorul
Woodfrey.
Pe scurt, domnioara Oldridge te roag s te gndeti
la
valetul
dumitale, dac nu la propria persoan.
Alistair privi spre Crewe, care continua s
mpacheteze,
prefcndu-se surd.
- Domnioara Oldridge i face procese de contiin
pentru
c
te-a suprat, continu cpitanul.
- Nu m-a suprat, spuse Alistair. E doar vina mea.
Hughes i ddu ochii peste cap.
- Nu-mi vine s cred, cte drame - i totul pentru un
amrt
de
canal! Cnd domnioara Oldridge a spus c va merge la
Cromford
cu doamna Entwhistle pentru ca dumneata s poi rmne
aici,
nu mi-a venit s-mi cred urechilor!
-E ridicol, spuse Alistair. Nu vreau s o alung pe
domnioara
Oldridge din propria cas.
-Sper c nu. i va petrece ntreg timpul fcndu-i griji
pentru lucrurile de-acas, ce se face sau nu se face n lipsa ei,
ce
s-ar
putea ntmpla, i o sut de alte lucruri. Ca s nu mai spun
c
doamna Entwhistle va fi obligat s-i fac bagajele i s
plece
din
nou, cnd abia a sosit.
-Domnioara Oldridge n-ar trebui s aib attea lucruri
de
care s-i fac griji! izbucni Alistair. mi place domnul
Oldridge,
dar nu e bine c-i las attea lucruri n grij fiicei lui. Dac

trebuie neaprat s-i urmeze pasiunea pentru botanic, ar


trebui
s
angajeze pe cineva care s-i administreze proprietatea. E
complet
nerezonabil s aib pretenia ca Mirabel s fie i stpn, i
lord.
I-ai vzut biroul? E plin de scrisori de la avocai - i dac e
s
m
iau dup expresia pe care o avea cnd am intrat, nici ea nu
pricepe
mai mult din ele dect mine.
Alistair i-ar fi dorit s uite cum o vzuse pe Mirabel
cnd
apruse neanunat n biroul ei. O privise o clip pe furi din
cadrul
uii. O vzuse trecndu-i o mn prin pr i fcnd s
plou
agrafe peste coresponden. n cealalt mn avea un toc, iar
cerneala
i ptase mneca.
Dar expresia ei l ngrijora cel mai mult. Arta att de
obosit,
de dezndjduit. Ar fi vrut s o ia n brae i s o duc
departe
pe un cal alb, probabil.
-E inteligent i capabil, spuse el cu buzele strnse,
dar
are
prea multe de fcut pentru o singur persoan. Pn i tatl
meu,
care citete toate scrisorile de la negustori - i unele n-au
sens
mai deloc - sau poate s-mi spun cu ci bnui mi-am
depit
alocaia pe fiecare lun - chiar i el i las moia n seama
altor
ageni. Are i un secretar. Domnioara Oldridge face totul
de
una
singur i nimeni nu-i mulumete i nu o apreciaz pentru
asta.
M mir c nu i-a pierdut sentimentele feminine cu totul.
Re-

zistena ei e miraculoas dac doar prul i garderoba ei au


avut
de suferit.
-Nu tii nici jumtate din ce se ntmpl, sublinie
cpitanul
Hughes. Poate n-ai de ce s tii. Dar i pot spune un lucru:
dac
fugi la Wilkerson n-o s mbunteti lucrurile.
Capitolul 11

Alistair ar fi rezistat altor argumente, dei i fceau


contiina
s se cutremure.
Dar acel Nu tii nici pe jumtate din ce se intmpl" il
dduse gata, mai ales c, din tonul cpitanului, intuise c va auzi
o
dezvluire.
Alistair ar fi vrut s pretind c fcea ce fcea din
motive
practice: cu ct tia mai multe despre domnioara Oldridge, cu
att
era mai bine echipat s-i ctige suportul sau s-i slbeasc
influena asupra celorlali vecini.
Dar asta era o minciun monstruoas. Adevrul era c
voia
s
tie mai multe despre ea n acelai fel n care o voia i din
alte
puncte de vedere - fiindc era fermecat de ea cu totul.
i fiindc era ndrgostit iremediabil, i ced
cpitanului
i
amndoi pornir spre casa de alturi.
Dei Bramblehurst era mult mai mic dect Oldridge
Hali,
nici nu era reedina tipic de ar pe care i-ar fi permis-o
n
mod normal un cpitan cu jumtate de norm. n plus, nici
nu

era un brlog tipic burlcesc, dezordonat i murdar.


Dimpotriv, fiecare lucruor fusese meticulos lustruit. Cpitanul
Hughes
credea c disciplina naval se aplica i pe mare, i pe uscat
era
limpede asta.
Aa c urm regulile impuse de doctorul Woodfrey la
fel
de
strict ca i cnd ar fi venit direct de la amiralitate.
Aplic riguros regulile fr vizitatori" i fr nimic
obositor" i se asigur c pacientul mergea att ct trebuia. Servi
i
el
aceeai diet sever ca i oaspetele su, la fel cum ar fi
mncat
aceleai bucate simple ca i ofierii si ntr-o curs lung pe
mare.
Era o gazd grijulie i atent, care nu i deranja prea mult
oaspetele i nici nu-l lsa prea mult singur.
i totui, comarurile se nruteau, noapte de
noapte,
dnd
la iveal multe dintre amintirile care pn atunci fuseser
uitate ntr-un col ntunecat din mintea lui Alistair. Acum nu mai
tia ce era mai ru: s aib o lacun n amintiri i s fie
muncit
de nelinitea c se ascundea ceva ireparabil acolo, sau s-i
aminteasc mult prea bine ce se ntmplase, dnd la iveal
un
brbat pe care nu-l recunotea, i care era exact opusul a
ceea
ce voia s fie.
Nu tia ct de mult s cread din ce-i amintea. Oare
erau
ntr-adevr lucruri care se ntmplaser aievea, aa cum
preau?
Sau mintea lui le deformase, aa cum se ntmpla cu visele
de
attea ori?
Alistair i inu ns grijile pentru el, la fel cum inuse

secret
i faptul c nu i amintea nimic - cu o singur excepie - i
nu
mprti nimnui teama c amintirile l-ar fi putut nnebuni.
n fiecare diminea la micul dejun, cnd cpitanul l
ntreba
dac se odihnise bine, Alistair rspundea c dormise
nentors.
Dar vineri, cnd i ddu rspunsul lui obinuit, Hughes
cltin
din cap.
- M ntreb cum poi dormi att de bine dac
rezultatele
sunt
aa de lamentabile, spuse el. Ai ochii dui pn n fundul
capului
i ari de parc cineva i i-ar fi nnegrit pe amndoi. Sper
c
nu
stai treaz fcndu-i griji pentru canalul tu.
-Bineneles c nu, spuse Alistair. Asta nu rezolv
nimic.
-N-ar trebui s te oboseti ncercnd s ghiceti ce va
face
domnioara Oldridge, s tii, spuse cpitanul. i nchipui,
poate,
c va lupta conform unor reguli raionale i onorabile, dar
nu
va
face aa ceva.
-Ah, ei bine, femeile i brbaii gndesc diferit, spuse
Alistair.
- Cea mai disperat btlie pe care am luptat-o pe
mare
nici
nu
se compar cu o ceart cu o femeie, fie ea i pentru un
lucru
nensemnat, spuse cpitanul. Femeile i inventeaz propriile
arme
i reguli - i le schimb dup orice capriciu. Ai crede c
cineva
care a vzut lumea de o duzin de ori - cineva care mai are
civa
ani pn s mplineasc o jumtate de secol n cap...
Sprncenele
lui negre se mpreunar i ochii i scnteiar plini de mnie,

i
Hughes atac o felie de unc. Ai crede c un marinar
btrn
le-ar
cunoate deja capriciile, sau cel puin ar ti deja s se in
departe
de ele.
-Dar dac ne-am ine departe de femei, viaa i-ar
pierde
att de mult din dulcea... i ar fi cu att mai plictisitoare,
spuse Alistair.
Anii de dup Waterloo - anii n care nu mai avusese nici
o
femeie - i se preau att de groaznici, nct nici n-avea
cuvinte s descrie. Cum reuise oare s ndure att? Se mira c
nu
se spnzurase.
Mncar n tcere o vreme. Apoi, cpitanul murmur:
- Dar i el e vinovat pe undeva. Un porc nenorocit i
ngmfat,
asta era. De ce naiba s-a mritat cu el? N-o s neleg
niciodat.
Mi-a spus c era mulumit. Mulumit.
Alistair rmase cu gura cscat, dar se stpni n
grab.
- Domnioara Oldridge a fost mritat?
Uniunea fusese anulat, desigur, altfel n-ar mai fi fost
domnioara Oldridge.
Deci poate c nu mai era virgin, ceea ce nsemna c
regulile
se schimbaser.
Alistair se nfurie pe el nsui imediat ce gndi asta.
Nu-i
venea s cread c nnebunise pn ntr-att nct s caute
tertipuri
doar ca s se culce cu ea.
Cpitanul l privea grav.
-Nu domnioara O., spuse el. Vorbeam - m plngeam de
cealalt doamn, doamna E. Vorbeam singur. Noi, btrnii

burlaci, facem asta uneori.


Hughes i vzu apoi de mncare.
-neleg, spuse Alistair. Cealalt doamn.
Problemele cpitanului erau cauzate deci de doamna
Entwhistle, nu de domnioara Oldridge... Care nu fusese
mritat niciodat.
Dar bineneles c nu. Oare nu-i spusese c n-avea
experien?
Era neatins. i nu pentru c i pstrase virtutea pentru el.
-Domnioara Oldridge prefer brbaii plini de via,
cum
era i cel cu care era s se mrite, spuse dup o clip
cpitanul
Hughes. Nunta lor era ca i fcut, eram sigur. Nu prea
genul
de brbat care s accepte nu drept rspuns. Cnd
domnioara
Oldridge a rupt logodna, a urmat-o pn aici i a insistat s
rmn pn se rezolvau lucrurile.
Alistair i arunc o privire ntrebtoare, iar cpitanul
povesti situaia. Dup ce soia lui murise, domnul Oldridge
ncepuse
s-i neglijeze afacerile, iar proprietatea s se deterioreze.
La puin timp dup ce domnioara Oldridge se logodise n
Londra, proprietatea tatlui ei era n pragul colapsului. Aa c
Mirabel rupsese logodna i se ntorsese acas. Asta se
ntmplase
cu
unsprezece ani n urm.
-Afacerile domnului Oldridge erau peste msur de
ncurcate,
continu cpitanul. Oricine i-ar fi putut da seama c va fi
nevoie
de ani ntregi ca s le rezolve. Cred c una sau dou sunt
nc
n
litigiu, i avocaii nc se mai ocup de ele.
Alistair se gndi c asta explica de ce Mirabel i inea

administratorul att de bine sub observaie.


- Dar cum ar fi putut s atepte William Poynton atta
amar
de
vreme n Derbyshire? continu cpitanul Hughes.
- Poynton? repet Alistair. William Poynton, artistul?
Cpitanul ncuviin.
- Era abia la nceput atunci. Fusese chemat s picteze
un
perete n palatul unui nobil din Veneia. Nu-i putea spune lui
signore
s atepte doi ani, sau trei, sau cinci. Acum ar putea. Atunci
nu
i-a permis.
Poynton era un artist renumit, care cltorea de multe
ori
n
strintate. Alistair i aminti minunatele scene egiptene
care
atrnau n salonul de la Oldridge Hali. Fuseser pictate de
Poynton, desigur.
-Mirabel a trebuit s salveze proprietatea, iar Poynton
s
devin faimos, spuse cpitanul. Doamna E. spune c ar fi
trebuit
s-o atepte. Dup un an sau doi, spune c fetei nu i-ar mai
fi
fost
att de fric s-i lase proprietatea n minile unui nou
administrator. Dar e absurd, i i-am spus-o i ei. Poynton nu i-ar fi
putut
permite s refuze acea chemare sau s-i amne patronul,
la
fel
cum nici eu n-a putea s refuz o nav sau s-i spun
comisiei
de
la
amiralitate c nu-mi convine s navighez atunci cnd mi se
cere.
Cnd eti la fund i superiorii i ofer o frnghie sau o
scar,
n-ai
cum s pui condiii.
- Dar a renunat la ea de dragul carierei, spuse Alistair,
deci
nu

cred c o iubea cu adevrat.


Cpitanul cltin din cap.
-Poynton o iubea la nebunie. Toat Londra nu vorbea
dect
de asta. A venit aici dup ce domnioara Oldridge s-a
desprit
de el. Toat lumea tia. Dar nu-i psa c se d n spectacol
n
faa
prietenilor lui mai sofisticai.
- E un artist, spuse Alistair. Au obiceiul s fac gesturi
teatrale.
Sunt maetrii pasiunilor mree. N-a numi asta iubire. Dac
ar
fi
iubit-o cu adevrat, ar fi gsit o soluie.
Dei conversaia se ndeprtase de referirea la
aspectul
bolnvicios al domnului Carsington, iar reacia acestuia la
povestea
cu Poynton era ncurajatoare, cpitanul Hughes nu era
ncntat
de sntatea oaspetelui su. n loc s se mbunteasc pe
zi
ce
trecea, starea pacientului prea s se nruteasc.
Cu ncrederea n doctorul Woodfrey zdruncinat,
cpitanul
fcu apel la doamna Entwhistle. Dei i plcea s se
contrazic
cu
ea atunci cnd venea vorba de revelaiile" ei in ceea ce
privete
natura uman, cpitanul Hughes ii admira inteligena
aproape
la
fel de mult ca i frumuseea trupului.
La puin timp dup micul dejun se ntlni deci cu
doamna
Entwhistle n parcul de lng Oldridge Hali. Dup cum sperase, doamna i fcea plimbarea obinuit de diminea pe
aceeai potec pe care se plimbase n perioada n care
fusese
guvernant.
Pe-atunci, doamna Entwhistle se mbrca n nuane
sobre
de
gri i maro, dup cum i-o cerea poziia. Acum ns, purta

haine
mult mai colorate. n acea diminea mbrcase o hain
roie
cu
o
bonet asortat, drgu, plin de pene i dantel.
Cpitanul Hughes i fcu complimentele de rigoare, pe
care
doamna le accept cu indiferen, fr s-i ncetineasc
pai.
Deveni mai interesat ns, atunci cnd cpitanul i spuse
cum
reacionase oaspetele lui la povestea cu Poynton. Fu de
acord,
de
asemenea, c domnul Carsington prea ndrgostit.
ns relaia nu-i putea urma cursul firesc dac
sntatea
domnului Carsington se nrutea. Ceea ce constituia
principalul
motiv de ngrijorare, dup cum explic i cpitanul Hughes.
-Nu-mi vine s cred c arat aa fiindc tnjete dup
domnioara Oldridge, spuse el. Dac mi spui c aa stau lucrurile,
o
s
mi se fac ru i mie.
-Ieri, Mirabel a primit o scrisoare de la mtua ei din
Londra,
spuse doamna Entwhistle. n scrisoare, ea povestea toate
aventurile domnului Carsington, pn n cel mai mic detaliu.
Mirabel
mi-a citit-o i mie. Avnd n vedere ce am auzit, sunt sigur
c
nu i st n fire s tnjeasc. Dimpotriv, pare s prefere
scenele
teatrale, discursurile pline de pasiune i rzmeriele.
Activiti
cu
totul incompatibile cu orice fel de melancolie.
- Rzmerie? spuse cpitanul. Din cauza femeilor?
Boneta frivol a doamnei Entwhistle se aplec o clip.
- Ei bine, asta mi se pare mai de neles, spuse
cpitanul.
Domnul Carsington e un om de aciune, aa cum credeam.
-Din pcate, nu eti att de perceptiv cum ar crede

unii,
spuse
doamna Entwhistle. Domnul Oldridge e convins c eti
singurul
care nelege ce probleme are domnul Carsington.
Cpitanul o privi, nevenindu-i s-i cread urechilor.
-Eu?
Boneta se aplec din nou.
-Ceva despre egipteni, maci i...
Doamna se gndi o clip, mucndu-i buza de jos ntrun
fel
care l fcu pe cpitan s se simt nerbdtor.
-Egipteni? repet el. Maci? Ce naib... Eu ce s neleg
din asta?
-Domnul Oldridge se ntreba de ce doctorul Woodfrey
nu
a
prescris opiu, spuse ea. Dac am neles bine, domnul
Oldridge
nu
crede c e vorba de o comoie. Pare sigur c dumneata tii
despre
ce boal e vorba. A spus asta de mai multe ori.
- Eu nu tiu dect c tnrul Carsington nu doarme i
nici
nu
recunoate asta, spuse cpitanul Hughes. Credeam c-i
face
griji
pentru canal, sau din cauza domnioarei Oldridge, care i...
Cpitanul se opri, simind cum o idee i d trcoale. Era
ca
o
pnz alb pe linia orizontului, prea departe ca s-o
identifice.
Atept, dar pnza nu se apropie mai mult.
- N-am ce s fac, spuse el n cele din urm. Trebuie s
vorbesc
cu domnul Oldridge eu nsumi. mi va da dureri de cap, dar
sunt
sigur c e pentru o cauz bun.
ntre timp, i Mirabel vorbea tot despre domnul
Carsington.
n timp ce cpitanul Hughes l cuta pe tatl lui Mirabel ca
s se lmureasc, fiica domnului Oldridge se sftuia cu mai
multe femei din mprejurimi, care erau ngrijorate pentru ele
i soii lor.
Mama lui Mirabel ncepuse aceste ntlniri informale cu

muli
ani n urm. Femeile se reuneau o dat pe lun pentru a
dezbate
cele mai bune proiecte pentru comunitatea lor, i cum s le
pun
n aplicare. ntlnirea le oferea de asemenea ocazia de a-i
prezenta nemulumirile n faa singurei membre care era n stare
s
le
rezolve: stpna de la Oldridge Hali.
Mirabel aflase primele lucruri despre Caleb Finch la o
astfel
de
ntlnire, cu unsprezece ani n urm.
Subiectul de acum era domnul Carsington.
Toat lumea tia deja c cel de-al treilea fiu al lui Lord
Hargate
se abtuse prin prile locului. Nu toat lumea era la fel de
mulumit de asta precum aristocraii cu fete de mritat.
Soia lui Jacob Ridler, morarul, spunea c soul ei era
cu
totul
mpotriva canalului, asemenea tuturor celorlali morari
atunci
cnd venea vorba de asta. i nu era singurul. Chiar i cei
care
ar
fi
avut de profitat de pe urma canalului aveau obieciile lor:
productorii de var din nord, care aveau nevoie de crbune
pentru
cuptoarele lor; negustorii de minerale; fermierii care aveau
produse
i blegar de vnzare.
-Ne facem griji din cauza apei, domnioar, spuse Mary
Ann
Ingsole, soia unui fermier, n timp ce pregteau haine
pentru
o
familie nevoia. Dac acel canal o s-i sece apa lui Jacob
Ridler,
cum mai poate Jacob s macine porumbul la moar?
-Tom al meu spune c ne vor trimite toat carnea i tot
porumbul pe barje pn la Londra i vom tri doar cu cartofi,

spuse
posomort o alt femeie.
-Jacob spune c trebuie s construiasc un rezervor,
spuse
doamna Ridler. Dar unde, domnioar? Unde se gsete o
parcel
suficient de mare pe care s nu fie nici o ferm, nici o
carier,
nici
o pune?
- Nu construiesc rezervoarele cum trebuie, spuse o alt
femeie. Apoi rezervoarele plesnesc i omoar oameni.
Acestea erau doar cteva obiecii. Mirabel le ascult
pe
toate.
Cnd femeile terminar de vorbit, spuse:
-Nu e un secret c i eu m opun acestui proiect. Dar
eu
nu
sunt dect o femeie, iar decizia le aparine brbailor.
Apoi le spuse c domnul Carsington va trebui s in o
ntrunire public, s formeze un comitet pentru canal i s scrie
o
petiie ctre Parlament. Cei care se opuneau proiectului aveau
atunci
ocazia perfect s vorbeasc.
-Dar nu vor spune nimic, spuse Mary Ann Ingsole. Pn
i
Hiram, care tii c spune mereu ce gndete, nu vrea s se
opun
fiului lui Lord Hargate.
-Aa sunt toi, spuse femeia de lng ea. Se plng
acas
i
unul altuia, dar ar prefera s fie trai pe roat dect s
spun
ceva
n public.
-Jacob spune c s-ar simi ca un trdtor. Toat lumea
tie
cum s-a rnit domnul Carsington. i-a riscat viaa pentru
soldaii
de rnd, cum au fost i brbaii notri.
-Pe lng asta, Lord Hargate i fiii lui mai mari ne-au
fcut

atta bine.
-Dac ar fi fost oricine altcineva, brbaii notri ar fi
spus
ce
au de spus, domnioar.
Mirabel tia deja c aristocraia local nu voia s rite
un
conflict cu un membru al familiei lui Lord Hargate, prefernd s
se
consoleze n schimb cu beneficiile materiale pe care le va
aduce
canalul. Nu i-ar fi imaginat niciodat, n schimb, c
negustorii
i fermierii de prin partea locului aveau s se comporte ca
nite
erbi din Evul Mediu.
Dac nimeni altcineva nu spunea nimic, Mirabel nu se
putea
opune de una singur proiectului. Contra-petiia ei ctre
Parlament ar fi fost respins din oficiu.
Mirabel prsi ntlnirea i se urc n trsur. Era n
cea
mai
neagr dispoziie.
Proiectele pentru canale fuseser respinse i cu alte
ocazii,
iar Mirabel tia cum se ntmplase asta. Avea destui bani
ct
s
porneasc o ntreag btlie legal, cu avocai, martori i
petiii,
i s le dea de lucru celor din comitetul parlamentar pn la
Ziua
de Apoi.
Dar nu o putea face singur. Era femeie i n-avea
drept
de
vot.
Parlamentul nu i-ar fi luat obieciile n considerare i nici nar
fi
crezut c vorbea i n numele altora dac aceia nu i
fceau
cunoscut propria opoziie.
Era doar vina ei, i spuse, fiindc nu reuise s se
gndeasc
la
un contraatac pe msur. Dac nu s-ar fi preocupat att de

frumuseea domnului Carsington i s-ar fi gndit mai mult la


canal,
dac
i-ar fi ocupat mintea cu afaceri i nu cu pretexte ca s se
arunce
n braele lui, atunci poate c acum domnul Carsington n-ar
mai
fi avut o poziie att de solid.
In schimb ns, el avansa cu pai enormi fr s fac
absolut
nimic. Toat lumea, de la Sir Roger n jos, i se preda pur i
simplu
faimosului erou de la Waterloo.
i nici nu-l putea nvinui, fiindc i ea i se predase dei
era
n continuare mpotriva canalului, i se predase n toate
celelalte
privine: gnduri, inteligen, bun-sim i mndrie.
n plus, se pusese exact n situaia pe care ncercase
s
o
evite cu atta ndrjire. La fel cum fcuse cu domnul Poynton
cu
unsprezece ani in urm, avea s-i fac zilele amare din
cauza
unui brbat.
De ce nu se putea ndrgosti o dat, mcar o dat, de
un
brbat ale crui planuri i ambiii nu erau ntr-un dezacord total
cu
ale ei?
Mirabel oft i ncerc s lase peisajul din jur s o
liniteasc.
Era dup-amiaza devreme i era frig, dei nu foarte frig.
Deasupra, pe cer, norii cenuii se nvrtejeau nelinitii.
Trsura mergea pe unul dintre acele drumuri de ar
cu
anuri adnci pe care domnul Carsington le dispreuia att de
mult.
Primvara, pe marginea drumului rsreau flori
slbatice,
iar
copacii formau o arcad verde, graioas, deasupra. Acum

ns,
ntreg peisajul era colorat n nuane splcite de verde i
maroniu
i ar fi prut poate singuratic sau melancolic.
Dar nu i pentru Mirabel.
Vntul optea printre frunzele arborilor care nu se
ofileau
niciodat, prindea frunzele toamnei trecute n mici vrtejuri
i
le mprtia, la fel cum servitorii znelor din poveti
rspndeau
petale n calea lor.
Btaia ritmic a copitelor, oftatul vntului, ciripitul
optimist
al unei psri n apropiere - toate aceste sunete simple, de
ar, i
linitir treptat sufletul.
Acum c melancolia ciudat care o cuprinsese ncepea
s
se
risipeasc, Mirabel i reveni la optimismul ei obinuit. Erau
puine
cauze care s fie cu adevrat lipsite de speran, i spuse
ea.
Doar
cei lipsii de curaj sau imaginaie spuneau asta. Iar ea nu
era
o
astfel de persoan.
Nu trebuia s se simt stupid doar pentru c nu
descoperise nc o modalitate de a triumfa n faa domnului
Carsington.
Mtua Clothilda era una din cele mai renumite gazde din
Londra. Era soia lui Lord Sheffield, care era activ n politic,
i
avea de-a face cu politicieni n fiecare zi. Dar pn i ea
recunotea
c domnul Carsington reprezenta o provocare.
Era foarte inteligent pentru un brbat, aa i scrisese
Lady
Sheffield. Era de asemenea un cavaler. Pn i aventurile
sale
cele apte sau opt de care vorbise, i el i pe care mtua
Clo-

thilde le descrisese cu lux de amnunte - stteau drept


mrturie.
Nu avea obiceiul s se foloseasc de femei doar ca s le
abandoneze, aa cum fceau craii. Era loial, prea loial chiar, chiar i
cu
trfele i hoaele. Era galant i onorabil...
Mirabel vzu n sfrit o raz de speran.
Oare nu spusese Alistair de attea ori c vrea s
neleag
de
ce
Mirabel se mpotrivea planurilor sale i avea de gnd s in
cont
de obieciile ei? Cnd Mirabel i spusese c oamenii l
admirau
prea mult, asta l suprase. Se abinuse fa de ea fiindc
voia
s
se comporte onorabil, aa i spusese.
Atunci ce prere ar avea dac i-ar spune ce auzise mai
devreme? Ce ar crede dac ar ti c oamenii simpli de prin
prile
locului erau att de impresionai de faptele lui eroice i de
sacrificiul lui i de tot binele fcut de familia lui ca s dea glas
adevratelor sentimente?
Dac Mirabel l putea face s neleag ce avantaj
mare
i
nedrept avea, poate c Alistair avea s se ntoarc n Londra i
va
lsa pe altcineva s-i ia locul. Oamenii de rnd ar fi avut
mai
multe
anse pn i n faa lui Lord Gordmor. Dei i respectau
titlul,
nu s-ar fi dat n lturi s i se opun pentru a-i apra
familiile
i
modul de via.
Cu siguran c onoarea avea s-l oblige pe domnul
Carsington
s-i lase aceast sarcin cuiva mai puin dumnezeiesc.
i dup ce pleca?
Mirabel nu voia s se gndeasc la asta.

Din fericire, drumul era scurt i hotrrea ei nu avu


timp
s
se
topeasc sub amintirea zmbetelor inocente, a glumelor
seci
sau
a srutrilor pasionale.
Cnd ajunse la ua cpitanului Hughes, la puin timp
dup
aceast revelaie, Mirabel nc nu se rzgndise. Dar valetul
cpitanului iei nainte chiar ca Mirabel s coboare din trsur
i
i
spuse, cu scuze profunde, c nu primeau vizite. Stpnul
plecase,
dar lsase instruciuni stricte c domnul Carsington nu avea
voie
s fie deranjat sub nici o form.
-Nancarrow, nu fi absurd, spuse Mirabel. tii i tu c
domnul
Carsington a stat la Oldridge Hali pn nu demult. Sunt
sigur
c
domnul Woodfrey nu mi-ar fi interzis s-l vd.
Valetul se nroi.
-mi pare ru, domnioar, spuse el, ordinele sunt
ordine.
Sunt obligat s nu fac nici o excepie, fiindc asta d un
exemplu
prost i ar putea duce la o revolt.
Nancarrow era fostul servitor de pe vas al cpitanului
i
i
era
devotat pn n pnzele albe.
- n regul, spuse Mirabel, dei nu era deloc n regul.
Atunci
eti bun s-mi aduci un toc, cerneal i hrtie ca s-i scriu
un
bilet
domnului Carsington?
-Fr scrisori, domnioar, spuse Nancarrow. Nu vrem
ca
domnul s-i oboseasc mintea.
-Sunt doar cteva rnduri, ncepu Mirabel, dar apoi se
rzgndi.
Spre deosebire de propriul valet, Nancarrow nu era
obinuit

s gndeasc de unul singur i nici nu putea s neleag


cnd
se
cuvenea s fac o excepie i cnd nu, aa cum fcea
Benton.
Dac
insista, n-ar fi reuit dect s se nfurie i s-l fac i pe el
s
se
simt prost.
Aa c plec. Dar nu acas, cum presupusese
Nancarrow.
Alistair se ntoarse din plimbarea lui de fiecare zi prin
parcul
impecabil al cpitanului chiar cnd trsura lui Mirabel
ntorcea
pe
furi pe un drum lturalnic.
Netiind de disputa ce avusese loc la intrare, Alistair
tresri
cnd auzi mai multe pietricele lovindu-i fereastra
dormitorului,
care era la etajul nti n spatele casei.
Merse la fereastr i o vzu pe domnioara Oldridge
stnd
n
mijlocul unui strat de flori, dedesubt. Mintea i se limpezi
imediat,
dei fusese melancolic toat dimineaa. Deschise fereastra.
-Domnioar...
-Sst!
Mirabel art ntr-o parte. Alistair privi. O scar nalt,
veche,
era rezemat de cldire. Mirabel trase scara pn ajunse
lng
fereastra lui, iar Alistair o urmri prostit.
-Domnioar Oldridge, ncepu el.
Mirabel i arunc o privire plin de repro i i duse un
deget
la buze. Apoi ncepu s se caere.
Alistair se ntreb dac nu cumva visa. Ins ceea ce se
ntmpla
era mult mai plcut dect visele lui obinuite, aa c era
mulumit
s se bucure de moment.
Peste puin timp, vrful bonetei ei cenuii, urte,
ajunsese
la

acelai nivel cu pervazul ferestrei. O clip mai trziu,


Mirabel
l privea, de parc ar fi fost un lucru perfect normal s se
caere
pe
o scar pn la primul etaj.
Ameit, Alistair o privi n ochii ei albatri precum cerul
la
apus
i se ntreb dac era sigur s o ridice n brae.
- Domnule Carsington, spuse ea.
-Domnioar Oldridge.
Mirabel zmbi.
-Am venit s-i cer o favoare.
Zmbetul ei i nmuie sufletul.
-Orice, spuse el.
-M gndeam c ai vrea s tii...
Mirabel se ncrunt i se ls pe spate, iar zmbetul i
se
stinse.
Alistair apuc scara.
-Nu face asta! Ai nnebunit?
- Eti foarte bolnav, spuse ea. Nici nu-i de mirare c
Nancarrow era att de ncpnat. Ar fi trebuit s-mi dau seama.
Mirabel ncepu s coboare.
-Nu sunt bolnav, spuse el.
Mirabel se opri.
-Ari groaznic. Sunt sigur c n-ar trebui s stai lng
o
fereastr deschis.
- Domnioar Oldridge, dac nu-mi spui de ce ai venit
voi
fi
nevoit s cobor dup tine, spuse el. Fr hain i fr
plrie.
Mirabel se cr la loc.
- Nu vei face aa ceva, spuse ea. Am venit doar ca s
discutm
afaceri. Nu m-am gndit ct de mult te-ar obosi asta.
- Ce afaceri? Spuneai c vrei o favoare.
- Intr-un fel. Mirabel fix cu privirea treapta scrii de
care
se
inea. Dar nu m-am gndit la ct i datorezi lui Lord
Gordmor.
Nu vreau s te pun s alegi ntre fair play i loialitate...

Cltin
din
cap. Ar fi o povar mult prea mare pentru mintea ta
bolnav.
- Nu sunt bolnav, spuse el.
Mirabel l privi.
- Dar ceva nu e n regul.
-Da, ceva nu e n regul. E foarte grav, chiar, spuse el.
Tu.
Eu. Asta. Alistair art cu un gest tot ce era n jur. Ce se
ntmpl
ntre noi.
Mirabel privi n jos, spre pmnt. Era cale lung pn
jos,
se gndi Alistair. Minile ei strnser i mai tare scara.
-A fi vrut s nu spui asta, spuse ea.
-N-am vrut. Dar tu...
Alistair se opri, fiindc Mirabel ncepuse s se caere
cu
vitez.
O clip mai trziu trecu peste pervaz. ,
-Dumnezeule!
Cu inima btndu-i nebunete, Alistair o prinse i o
trase
nuntru. Ar fi vrut s o scuture, dar Mirabel se eliber i se
trase
napoi, departe de el.
-Ai fi putut s mori, mri el.
-Doar dac mi-ai fi dat drumul, spuse Mirabel, cu vocea
tremurnd. N-ar fi trebuit s m prinzi. tiam ce fac.
-Chiar aa?
- Sunt o femeie de la ar. Mirabel i ndrept boneta.
Nu
sunt
ca doamnele voastre de la Londra.
- Nu, chiar deloc, spuse el. Nu eti ca nimeni altcineva.
Eti...
eti...
Privirea ei albastr o ntlni pe a lui i Alistair se simi
nvluit de amintiri: fiecare privire, fiecare atingere... vocea ei
optit,
zmbetele ei etern schimbtoare... trupul ei moale, dulce.
El,
cu

tactul lui renumit, cu elocvena lui - el, care gsise mereu


cuvintele potrivite cu atta uurin, nu reuea s-i formeze un
gnd
coerent, darmite s-l mai i exprime.
Fcu deci un gest neajutorat i spuse, prostete:
-ntorci totul cu fundul n sus.
Mirabel se arunc n braele lui i i cuprinse talia,
strivindu-se
de el ntr-o mbriare.
- N-ar fi trebuit s vii, mri el, cu faa ngropat n
boneta
ei.
Dar m bucur c ai venit.
-Ar fi trebuit s stau departe de tine, dar n-am putut,
spuse
ea, iar vocea i se auzea nbuit de haina lui. M-am folosit
de
primul pretext pe care l-am gsit.
- Mi-a fost att de dor de tine, spuse el.
-Foarte bine. Eu am fost de-a dreptul nefericit.
Mirabel
se
trase napoi ca s-l priveasc. De cnd ai plecat m-am tot
gndit
ct de mult mi doream s fi terminat ce ncepusem. Ce
bine
ar
fi fost dac nu te-ai fi oprit. Dac mi-ai fi desfcut toi
nasturii,
toate panglicile, i nu i-ar fi psat de onoare.
-Nu tii ce spui, zise el.
Alistair tia, dar i dorea s nu fi neles. Nu avea
inima
de piatr.
-i spun adevrul, spuse ea. De ce s m prefac? mi
caut
mereu pretexte, mi spun poveti i mie, i ie, ca s-mi apr...
Vocea
ei tremur. Nu tiu ce ncerc s-mi apr. Vanitatea. Mndria.
-Onoarea? spuse el.
-Trebuie oare s-o apr? spuse ea. Vrei s plec acum?
De
ce
nu
m-ai gonit nainte s apuc s spun ceva? Mirabel se trase
napoi;

buza de jos i tremura. Brbat nenorocit!


-Draga mea...
Ah, Alistair nu tia ce s mai fac. Ar fi preferat ca
Mirabel
s-i
nfig pur i simplu un pumnal n inim i s termine cu
asta.
- Draga ta, spuse ea. Draga ta. Rse scurt i i terse
lacrimile.
Ah, nu te uita la mine aa de... de... Nu te uita aa. Nu voi
plnge,
dispreuiesc femeile care se folosesc de lacrimi ca s
primeasc
ce
vor. Am fost copleit doar, o clip. De exasperare.
-A da orice, spuse el, dac lucrurile ar fi altfel.
Urm o pauz lung, ncordat. Apoi, Mirabel spuse:
-i-ai fi dorit s nu fiu o aristocrat i fecioar, nu-i
aa?
Dac n-a fi fost nemritat, atunci? Mirabel i scoase
mnuile
i le ls s cad pe podea. Apoi ncepu s-i desfac
panglicile
de
la bonet. Atunci? repet ea. Dac, totui, n-a fi o lady?
Alistair se holb la mnui, la minile ei dezgolite care
desfceau n grab panglicile.
- Doar nu ai de gnd...
Alistair se opri. Nu-i venea s-i cread ochilor. Mirabel
i
scoase boneta i o arunc pe un scaun.
-Nu, spuse el.
Mirabel ncepu s-i desfac nasturii de la mantou.
-Am treizeci i unu de ani, spuse ea, i a vrea s-mi
strng
bobocii de trandafir nainte s-i vd ofilindu-se.
Capitolul 12

Expresia de pe chipul lui magnific, patrician, era


nepreuit.
Dac Mirabel n-ar fi fost att de nelinitit, probabil c ar fi

rs.
Dar adevrul era c tremura de fric i, dac se oprea, fie i
pentru
o clip, i-ar fi pierdut i ultima frm de curaj.
-Gluma asta nu e deloc amuzant, spuse el.
-Sunt ct se poate de serioas, spuse ea.
Alistair spusese c i era dor de ea. C simte ceva
pentru
ea.
Poate c nu simea dect dorin, dar i asta era destul. i
Mirabel
simea tot dorin.
Trecuse atta timp de cnd dorise un brbat, atta
timp
de cnd un brbat i mprtise i el sentimentele. Cu
William,
se abinuse i i pstrase virtutea de dragul onoarei. l
lsase
s
plece, de dragul datoriei. Dar nu se va lsa dominat nc o
dat
de onoare i de datorie, nu ntru totul.
Era singur cu domnul Carsington, i nu sub acoperiul
tatlui
su sau la hotel. Nimeni n-o vzuse intrnd n dormitorul lui
i
nimeni nu trebuia s o vad plecnd. O astfel de ocazie nu
avea
s
se mai iveasc a doua oar.
Mirabel nu voia s moar fr s fi fost niciodat cu un
brbat. Trebuia s tie cum era s simt i s se lase cuprins
de
pasiune. Trebuia s simt cum era s fac dragoste cu
brbatul
dup care tnjea.
Alistair porni spre ea. Mirabel se trase napoi.
-Trebuie s-i nchei nasturii la loc, spuse el pe un ton
sever,
sau i-i voi ncheia eu.
Alistair naint. Mirabel se retrase.
Camera era mult mai mic dect dormitorul din
Oldridge
Hali, iar mobila i bagajele lui creau un adevrat traseu cu

obstacole pentru cei doi. Mirabel tia c Alistair nu voia s


rite
s rstoarne vreun scaun sau s sparg ceva, mai ales c
pe
fiecare suprafa exista ceva fragil. Zgomotul ar fi atras
atenia servitorilor.
Alistair chiopt precaut dup ea, iar Mirabel se
retrase
n
continuare, desfcndu-i restul nasturilor cu degete
tremurnde.
- Domnioar Oldridge, joci un joc foarte periculos,
spuse
el.
Cineva ne-ar putea auzi.
-Atunci vorbete mai ncet, spuse ea.
Sri pe pat i, stnd periculos de aproape, i ddu jos
dintr-o
micare mantoul. 1-l arunc lui Alistair, lovindu-l n fa.
Alistair
l inu aa o clip i apoi l strnse la piept.
-Nu face asta, spuse el, cu glas rguit. Eti crud cu
mine.
Mantoul... nghii un nod. Mantoul e cald nc, miroase a
tine.
Inima lui Mirabel btea nebunete.
- E foarte riscant, spuse el. i e nedrept.
- Nu-mi dai de ales, spuse ea. Es te numai vina ta. Tu i
onoarea
ta nenorocit.
-Nu face asta, spuse el. Nu poi face asta.
- Dar asta e singura noastr ans, spuse ea.
Dar asta e singura noastr ans."
Alistair ncerc s-i spun c nu conta. Nu o putea
dezonora
nici aici, la fel cum nu o putuse face nici n casa tatlui su.
Mirabel se chinuia s-i descheie rochia.
Nasturii erau la spate. Alistair i-ar fi putut desface att
de uor.
i strnse pumnii i rmase nemicat.
Mirabel nu-i putea dezbrca rochia fr ajutor. Iar el
nu
tre-

buia s o ajute.
-Toat viaa mi-am fcut doar datoria, continu
Mirabel,
ncercnd s-i rsuceasc rochia ca s ajung la nasturi i
la
panglici. Nu regret nimic. Aproape nimic. Dar tiu c te voi
regreta
pe tine.
-Draga mea...
- Nu spune asta!
- Dar mi eti drag. Dac nu mi-ai fi... Dar nu putem...
Trebuie
s vorbim. Te implor, mbrac-te la loc. E imposibil s
discutm
raional atta timp ct faci asta.
- Sunt mereu att de raional, spuse ea. Mereu fac ce
trebuie.
De ce n-am voie s fac i ce nu trebuie, mcar o dat?
-Ba da, ai voie, alt dat. Nu acum.
-Ai spus c i-a fost dor de mine, c i-a fost ru fr
mine,
spuse ea. Cnd te ntorci n Londra vei avea alte doamne
care
s
te ajute s uii de mine. Eu nu voi mai avea pe nimeni ca
tine.
Nu vreau s-mi doresc doar s fi riscat. Nu vreau s regret.
Nu
am
dect acest moment. Nu nelegi? Nu mai am timp.
Mirabel renun s se mai chinuie cu nasturii i se
prinse
de
stlpul patului in schimb. i ridic piciorul drept, i desfcu
catarama ghetei drepte i, dup ce se lupt puin, reui s o
scoat.
Alistair nu-i mai putea permite s continue. Porni spre
pat.
-Nici s nu te gndeti, spuse ea. Sunt foarte
emoionat
i
s-ar putea s ip.
Alistair fcu un pas napoi. Mirabel era deja nelinitit.
Era
foarte probabil s i se risipeasc i bruma de curaj care i

mai
rmsese - i Alistair se rug ca asta s se ntmple nainte ca
voina lui s cedeze. nainte s uite de onoare. Trebuia s se
prefac.
Se pricepea la asta. Trebuia s se prefac c nu simte nimic.
Aa c se ndeprt, ddu la o parte boneta ei urt de
pe
scaun, se aez i i ncruci braele.
-n regul, spuse el. D-i jos toate hainele. Zbate-te
goal,
n pat, dac de asta ai chef. Am vzut asta i cu alt ocazie,
i
o
voi mai vedea i pe viitor. Ai dreptate, am avut parte de
multe
alte femei i voi mai avea parte i de altele. Multe alte
femei.
Dac
m plictisesc prea tare, poate mai fac o plimbare prin
grdin.
Cealalt gheat zbur pe lng el. Din fericire, era
moale,
iar
covorul era gros. Ateriz cu un zgomot nbuit.
Apoi urmar jartierele.
Alistair se holba la cizmele lui.
Ceva moale i unduios i ateriz n cretet. Alistair l
smulse
de-acolo i deschise ochii. Era un ciorap, nc mulat pe
forma
piciorului ei. i nbui un geamt.
Cellalt ciorap i ateriz la picioare. Alistair l privi fix,
trecndu-i degetele prin pr.
i spuse s pretind c era altceva, dar nu reui. Vzu
cu
ochiul
minii crlioni delicai, armii, n locul ei cel mai secret, cel
mai
feminin. i ridic ncet privirea spre pat.
Prul ei ca de foc i cdea liber pe umeri, iar rochia ei
era
rsucit ntr-o parte. Avea poalele ridicate pn la olduri i
tocmai
i deznoda panglicile de la jupon. Alistair i vzuse deja

gleznele i gambele cnd se ntlniser prima oar. Le cunotea


forma. Dar nu vzuse chiar att de mult din ele, i nici nu le
vzuse dezgolite.
Mirabel avea o aluni lng genunchiul stng.
-Domnioar Oldridge, spuse Alistair, cu vocea
rguit.
Mirabel.
- E prima oar cnd m dezbrac din interior spre
exterior,
spuse ea. E o provocare.
Mirabel i trase jos juponul i pi afar din el.
Rmase
aa
o
clip, inndu-i fustele cu minile, i l privi.
-Ai picioare foarte frumoase, spuse el.
Te rog s i le acoperi", ar fi trebuit s adauge. Dar nu
o
spuse.
Oricum n-ar fi contat ctui de puin.
Mirabel i privi picioarele.
- Da, presupun c arat bine. Dar nimeni nu le vede
vreodat.
i restul trupului meu arat la fel de bine. Dar degeaba!
n sfrit, Alistair nelese problema.
Mirabel tria la captul lumii, alturi de un tat care
era
n
general absent, n spirit dac nu i fizic. Lucra zi dup zi, dar
nimeni nu-i observa reuitele. Nimeni nu-i aplauda
succesele,
i
cu att mai puin nimeni nu o admira i nu flirta cu ea.
Nimeni
nu-i spunea c era drgu i nu-i aprecia inteligena,
creativitatea sau inima ei bun i afectuoas.
De ce s-i pese lui Mirabel cum se mbrca sau dac
avea
sau
nu coafura potrivit dac era oricum invizibil?
-Te vd, spuse el.
Apoi se ridic i merse lng pat. Mirabel se trase
napoi,
unde
nu o putea ajunge cu braele.
- Eti frumoas, spuse el. A da orice de pe lumea asta
ca
s
te

am. Dar nu pot, fiindc nu sunt intr-o poziie care s-mi


permit
s m cstoresc cu tine.
- Bineneles c nu ne putem cstori, spuse ea. Este
foarte
posibil s i construieti acel canal oribil, iar eu te voi ur
pentru
asta. Dac dai gre, va fi din vina mea, i tu m vei ur pentru asta. n acest moment am semnat un armistiiu, dar nu
va
dura. Nu poate dura. Dac nu facem dragoste acum, nu
vom
mai
avea o a doua ans. Tu vei avea alte anse cu alte femei,
tiu. Dar
eu nu cred c voi mai ntlni vreun brbat la care s tin
cum tin
>>
la tine.
Mirabel vorbea ncet, cu calm, dar obrajii ei i
schimbau
mereu
culoarea. Sttea incordat, strngndu-i nc poalele n
pumni.
Nu avea ochii n lacrimi i nici buzele nu-i tremurau,
dar
brbia
ei era mpins nainte, curajoas sau sfidtoare, sau pur i
simplu
ncpnat, Alistair n-ar fi putut spune care dintre ele.
Nu tia dect c i el voia ce voia i Mirabel i se
simea
oribil
fornd-o s-l implore. Indiferent ce urma s fac, tot avea
s
se
simt oribil apoi.
Aa c va face acel lucru dup care tnjeau amndoi i
va
rezolva problemele morale mai trziu.
Pn una-alta, i spuse el, doar nu mai era copil. tia
cum
s
fac dragoste fr s-i rpeasc virtutea. El i Judith Gilford
profitaser din plin de puinele i rarele ocazii n care fuseser
singuri.
Alistair avusese deci timp s-i scape logodnica de

virginitate.
i nici Judith nu ncercase s i-o pstreze.
Dar Alistair se stpnise.
Era prost, poate, dar nu era fr scrupule.
Spunndu-i asta, Alistair i scoase haina. i dezleg
lavaliera, o desfcu i o arunc deoparte. Ateriz peste ciorapii
ei.
Alistair i auzi suspinul.
i el respira grbit. i impuse s se calmeze, s-i
pstreze
mintea limpede. i scoase cizmele.
Apoi o privi pe femeia care l atepta pe pat, studiind-o
ncet
de
la degetele de la picioare n sus: gleznele graioase, arcuite,
picioarele catifelate, acea aluni care parc l chema, lng
genunchi...
i, mai sus, oldurile pline.
Alistair urc n pat i se tr spre ea pe coate i
genunchi,
pe
deasupra cuverturii unde cizmele ei lsaser urme adnci.
Mirabel nu-i clinti nici un muchi, ci rmase aa,
inndu-i poalele. Cnd se apropie, Alistair descoperi c alunia
era
n forma unei inimioare, cu vrful n sus. O srut. Piciorul
lui
Mirabel tremura.
Alistair i cuprinse genunchii cu braul i o trase n jos.
Auzi un strigt slab, necat, plin de uimire, apoi Mirabel
ateriz printre perne. Alistair se tr deasupra ei, iar Mirabel i
apuc
bluza cu amndou minile i l trase n jos.
Alistair ar fi vrut s fie blnd i atent, dar era aproape
imposibil. Se simea ca un brbat care rtcise prin deert zile,
sptmni, ani ntregi. Mirabel era o oaz, curat i proaspt i
dulce.
Toate celelalte femei cu care fusese vreodat preau acum

doar
un
miraj. Mirabel era singura care era adevrat.
Parfumul ei era peste tot, l ameea. l simise i n
pardesiul
ei, l respirase neajutorat, iar parfumul i amintise toate
lucrurile
de care ncercase cu disperare s uite: prima dat cnd o
gustase,
prospeimea ei, ardoarea acelui prim srut... cldura
trupului
ei
deasupra lui, inima ei btnd-i aa de tare c o simea pe
piept,
prul ei gdilndu-i brbia.
Acum Mirabel era aici, n braele lui. Asta este singura
noastr ans."
Alistair o srut i mai pasional, iar dulceaa ei deveni
dulce-acrioar. ncepu s se lase amurgul; n curnd, lumea
ntreag
avea s dispar i nu vor mai rmne dect ei doi, singuri.
O cuprinse cu braele. i desfcu rochia, dei jurase s
n-o
ating: mai nti nasturii i panglicile de la rochie, apoi ireturile
de
la
corset. Apoi mpinse totul - rochia, corsetul i cmua - n
jos,
i le cobor pn la bru...
... i uit s mai respire.
i imaginase forma snilor ei, dar nu-i nchipuise c
ar
putea
fi att de perfeci. Erau fermi i ca de catifea, iar la capete
aveau
doi boboci roz i delicai. Nu-i putuse imagina curba fr
cusur
a
abdomenului ei, gaura ademenitoare a buricului. Nu crezuse
c
se
va putea opri odat ce ncepuse, dar acum o privea fascinat
i
tia,
tia c ea era tot ce i dorea pe lume.
-Mirabel, spuse el ncet.
Minunat. Miraculoas. i mngie uor un sn cu

mna,
iar
Mirabel se mpinse n el; bobocul delicat se nchise la
culoare,
ntrindu-se.
-Ah, ngim ea.
Era un oftat ncet, moale, o rsuflare blnd, dar asta i
spuse
tot: Mirabel simea plcerea, i oferise ncrederea ei, l
dorea.
i mngie abdomenul, simindu-i pielea moale.
Mirabel
se
mic sub atingerea lui, iar rspunsul ei plin de dorin i
ddu
curaj. O mngie cu mai mult for, mai posesiv. i mas
pielea
catifelat, curbele perfecte, iar Mirabel se mic la fiecare
atingere, oferindu-i-se cu totul, plin de ncredere, fr team,
fr
ruine. Cu ct o atingea i o gusta mai mult, cu att i se
oferea
mai
mult, iar dorina lui cretea pe msur.
Nu mai tia nimic altceva, doar c voia s o aib.
Mirabel
era
tot ce i-ar fi putut dori vreodat.
i ddu un srut profund, de parc voia s-i ajung la
inim,
iar
Mirabel ii mpleti degetele n prul lui i i rspunse cu
aceeai
nerbdare. Gustul ei era curat i dulce, inocent, dar nu
timid.
Era
ca i cnd ar fi sorbit nectarul unei fiori slbatice, crescute
n
cel
mai slbatic deert, n ciuda tuturor.
-Mirabel, murmur el, cu buzele lipite de ale ei,
nerbdtor..
- Da, da, da, opti ea.
Da, da, da.
Alistair i mpinse rochia, corsetul i cmua n jos,
peste
olduri, aproape fr s-i dea seama c o face. Nu voia
dect
s

scape de ele. i dezbrc i el hainele care rmseser, tot


fr
s se gndeasc. i dorea s-i simt din nou aroma, s-i
mngie
pielea, s-i nvee trupul, centimetru cu centimetru, cu
minile
i
cu buzele.
Poate c mintea lui tia nc unde se afla i cine era
femeia
de
lng el i ce intenionase, dar gndurile i se nceoau tot
mai
mult, pe msur ce degetele ei ncepeau s l cerceteze la
rndul
lor. Mirabel prinsese curaj de la el, ncepuse s descopere
cum
ii
putea strni dorina.
Alistair nu se mai gndi la bine i ru. Dorina nflori,
fierbinte, slbatic. Limbile lor se ntlnir, unghiile ei i gsir
umerii i i se afundar n carne, iar trupurile li se mpletir.
Se rostogolir ntr-o parte, cernd tot mai mult unul de la
cellalt,
i ncepur s se lipeasc lasciv unul de cellalt.
Pe undeva, Alistair nc mai tia ce intenionase, ce se
cuvenea
s fac dac voia s-i pstreze onoarea. Dar Mirabel se
agase
de el, iar el ar fi preferat s moar dect s-i dea drumul.
Era
att
de cald, de mtsoas i de plin de pasiune. O strnse la
piept,
iar Mirabel suspin.
- E n regul, opti el.
Dar nu era. Mirabel era virgin, altfel erecia lui nu ar fi
ocat-o.
Oprete-te, i spuse Alistair. Oprete-te chiar
acum."
ns Mirabel nu se trase napoi. Nu se temea, dei
membrul
lu
viril i tare se sprijinea acum de burta ei.
- O, Doamne, opti ea. Apoi i lipi oldurile de ale lui i
ncepu

s se mite. O!
Alistair nu mai gndea. Mintea i era nceoat cu
totul.
-Te vreau, spuse el, iar glasul i vibr ca un tunet. Te
vreau
att
de mult.
-Da, spuse ea. Da, te rog.
Da, te rog."
Alistair i strecur mna ntre picioarele ei.
Mirabel scoase un suspin scurt, surprins, apoi se relax
i
i se ls n voie. Avea ncredere n el.
Degetele lui se strecurar printre crlionii ei moi i
ncepur s o mngie blnd. Mirabel se ncord din nou, i din
nou
i se ls n voie o clip mai trziu, micndu-i oldurile,
frecndu-se i mai mult de degetele lui. Minile ei moi i
cuprinser
umerii cu i mai mult pasiune, apoi i coborr pe brae,
trimindu-i val dup val de cldur spre vintre i
ntunecndu-i
mintea i mai mult.
Mngierile lui devenir mai agresive, iar degetele ei i
strnser braele.
-Ah, da, te rog. Ah, da. Ah, Doamne...
Apoi, veni eliberarea. Din nou i din nou.
Alistair i simi plcerea, i simi propriul trup cuprins
de
acelai val de pasiune, i simi fiecare muchi tremurnd.
Degetele
lui erau umede de la ea. Era pe jumtate nnebunit de
bucurie,
de
dorin. Mirabel se zbtu sub atingerea lui.
-Ah, te rog. Te rog.
i nclet din nou degetele n prul lui i l tr n jos
ca
s-l
srute din nou. De data asta, buzele ei aveau gustul
pcatului,

dulce i fierbinte i carnal. Alistair voia s-i soarb fiecare


pictur, s o posede cu totul, -i simt plcerea dinuntru.
Pierdut nc pe jumtate n acel srut tumultuos,
Alistair
i
trase un picior peste oldul lui i o mngie i mai adnc cu
degetele, pregtind-o, dei era deja umed, iar degetele lui
tremurau
de dorin. Mirabel l dorea. i el o dorea, mai mult dect
orice
pe lume.
Se pregti s intre.
Degetele lui Mirabel alunecar n jos, iar Alistair gemu,
cu
buzele lipite de ale ei. Mirabel murmur ceva. Nu nelegea;
gndurile lui erau nceoate, fierbini, ntunecate.
Apoi i simi degetele apucndu-i brbia i lumea
ntunecat
i sufocant explod ntr-o lumin orbitoare. Atingerea ei l
strbtu ca un fulger, zguduindu-i muchii, venele... i Alistair
explod, vrsndu-i smna pe burta ei.
Cnd se rostogoli de deasupra ei, Alistair o trase cu el.
Mirabel se simea ca un bo de lut n minile lui cu degete lungi,
experimentate. I se ls cu totul n voie. Se simea cuprins
de
o
fericire sor cu delirul i simea furnicturi pe piele i n
ntreg
trupul. Tremura.
Alistair o trase la piept i o aduse aproape, cu
posteriorul
lipit
de vintrele lui. Mirabel se cuibri comod i se gndi c aici i
era
locul. Aici i fusese locul dintotdeauna. Alistair era mare,
cald
i
minunat de robust. Se rsuci i mngie oldul ncordat,
musculos, lipit de al ei. l simi pe Alistair crispndu-se, i asta o

aduse
imediat la realitate. i ddu seama c i atinsese piciorul
rnit.
Simi o reea de cicatrici fine, n relief.
- lart-m, opti ea. Te doare?
Alistair scoase un sunet ciudat - un chicotit, un
geamt,
sau
ceva ntre cele dou.
-Nu, draga mea, chiar deloc. E un alt fel de suferin.
Apoi i lipi buzele de gtul ei, fcnd-o s tremure.
-Aa, spuse el.
Plcere. Cnd l atingea, i oferea plcere. tia asta. i
simise plcerea, ca un ecou la propria eliberare, cu fiecare
mngiere.
Ca i cnd sentimentele ei se izbeau de el i se ntorceau ca
un
ecou, i invers, iar i iar. De parc s-ar fi cunoscut
dintotdeauna,
de parc ar fi fost de la nceput o singur fiin, dar ceva i
desprise o vreme.
Mirabel nu putea vorbi despre asta nc. Ceea ce i se
ntmplase era magic. Simise ceva pe care nu-l putea exprima n
cuvinte. Se lsase atins att de intim, i se predase lui cu
totul
era un lucru dureros de minunat. Dac i-ar fi dat seama c
atingerile ei ndrznee aveau s duc la asta, ar fi fcut-o de la
nceput,
l dorea nuntrul ei.
Dar nu, aa era mai bine pentru amndoi. Aa nu va
urma
nici
o consecin. Mirabel nghii un nod.
- E piciorul tu, tiranul, spuse ea. Vrea atenie, ca
ntotdeauna.
D-mi voie s m uit la el.
-Nu arat bine, spuse el. Dar de ce i-ar psa? Tu vezi
o frumusee in pustiul din jur pe care alii n-ar putea s o
descopere niciodat. i oricum, eti o fat de la ar. Sunt sigur

c
ai
vzut porci, vite sau oi care nasc. Cu siguran ai nervii
minunat
de tari.
- Femeile nu sunt la fel de sensibile ca brbaii, spuse
ea.
-Sensibile? rse Alistair.
Mirabel se ntoarse n braele lui, l srut pe gt i pe
umr,
apoi i privi piciorul rnit. Cicatricile erau mult mai multe
dect
crezuse. Se ntindeau de la old aproape pn la genunchi,
ntr-o
reea complicat.
-Cred c rana a fost ngrozitoare, spuse ea. De fapt,
cred
c
au fost mai multe rni. E uimitor c ai supravieuit i i-ai
pstrat
i piciorul.
Mirabel l simi ncordndu-se.
-Vrei s schimb subiectul? ntreb ea.
Trecu mult timp pn cnd Alistair rspunse, aproape
n
oapt:
- Doctorii mi-au spus c trebuie s-l taie. Dar eu nu iam
lsat.
Eu... Fcu o pauz lung. Nu tiu dac gndeam raional
atunci.
Dar Gordy gndea pentru amndoi. i el m-a susinut.
-Cred c ai pierdut foarte mult snge, spuse ea. Sunt
sigur
c
de-asta nu puteai gndi limpede.
Alistair i ngrop faa n prul ei.
-i faptul c ai pierdut mult snge ar fi fcut operaia
foarte
riscant, continu ea. Nu m-am gndit la asta. Presupun c
doctorii nu tiau ce altceva s fac. Nici eu n-a fi tiut, dac a fi
fost
n
locul lor. Nu tiu cum ai gsit-o pe acea persoan din Turcia,
dar
el - sau ea - pare s-i fi salvat viaa. Ai avut noroc c

prietenul
tu era acolo. Lord Gordmor.
Deci acest interludiu magic fusese posibil datorit
dumanului
ei. Mirabel se ridicase pe culmile pasiunii datorit lui.
Brbatul
care voia acum s-i distrug lumea i salvase viaa lui
Alistair.
Mirabel nu voia s se gndeasc la asta.
Il mngie pe piept, pe prul mtsos.
-E mai mult auriu, murmur ea.
-Cee?
-Prul de pe piept e mai deschis la culoare dect cel
din
cap,
spuse Mirabel, privindu-l n ochi, dar nereuind s-i
deslueasc
gndurile. Am fost foarte atent la aceste mici detalii.
l memora, pentru ca mai trziu...'
Nu se mai gndi nici la asta. Voia s se concentreze pe
prezent.
Totul se va termina mult prea repede oricum. Aici era cald i
bine
i Mirabel era n siguran. Dar n curnd...
n curnd. Dumnezeule, de ct timp era aici?
Realitatea ncepu s-i reintre n drepturi, iar plcerea
i
cldura s se dizolve. Mirabel i ridic din nou privirea.
-Trebuie s plec, spuse ea.
Alistair o strnse i mai tare n brae.
-Trebuie s plec acum, spuse ea. Nu pot s stau toat
dup-amiaza... dei a vrea s pot.
Privirea lui Alistair se ntunec.
-Trebuie s vorbim nti, spuse el.
- Putem vorbi alt dat, spuse ea.
- Despre noi, spuse el.
- Dar nu exist... nu va exista... nici un noi".
- Cred c trebuie s vorbim de cstorie, spuse el.
Inima lui Mirabel btu cu putere, temtoare i
extaziat
n
acelai timp. Era nnebunit, dar lucid. Respir adnc,
linitindu-se,

rsufl i i sprijini capul pe umrul lui.


- Dup cum ai spus i tu, sunt o femeie de la ar,
spuse
ea.
tiu cum rmn grele animalele. Nu m-ai lsat nsrcinat.
Alistair rse scurt.
-Nu pentru c n-a fi ncercat. Dar tu... Dumnezeule, cu
tine
m controlez la fel de puin ca un elev n clduri.
Mirabel i ridic mna i i mngie obrazul.
-Nu regret nimic, spuse ea. i nici tu nu trebuie s
regrei
nimic. Nu rspunzi de virtutea mea. Nu m-ai pclit, nu m-ai
dus
cu vorba. tiam ce fac.
-Nu conteaz, spuse el. i eu tiam ce fac - sau
credeam
c
tiu. N-am intenionat ca lucrurile s ajung att de
departe.
-Eu da, spuse ea.
-Asta nu conteaz, spuse el.
- S nu-mi spui c e vorba de onoare.
-Nu doar onoare, spuse el. Onoare i afeciune. in la
tine.
Amintirea veni, nechemat: William, strbtnd
plantaia
ei
distrus, alergnd spre ea, lund-o in brae. Te iubesc,
Mirabel.
Nu distruge dou viei. Nu m face s plec fr tine."
Atunci, Mirabel rmsese ferm pe poziii. l iubea pe
William din toat inima, dar erau prea multe lucruri
importante la mijloc.
De data asta era vorba doar de o simpl afeciune, i
spuse
ea. Dac i ceda acum, tot ce fcuse pn n acel moment
n-ar
fi
avut nici un rost. Sacrificiul iubirii lui William ar fi fost pentru
nimic. Se luptase atia ani ca s salveze acest loc - acest loc
pe
care
mama ei l iubise att de mult - pentru nimic.
Mirabel ncerc s se elibereze, dar braele lui nu

cedar.
- Domnule Carsington, spuse ea.
-Alistair, spuse el.
- Domnule Carsington, spuse ea ferm. Te rog s te
gndeti.
Nici nu se pune problema s ne cstorim. n foarte scurt
timp
vom fi dumani, i s fii sigur c m voi lupta cu tine. Fr
mil.
Folosindu-m de toate armele pe care le am la dispoziie.
Acest
acest interludiu a fost plcut, dar... Mirabel se opri; nu mai
putea mini. Nu doar plcut. A fost... perfect. i eu in la tine,
dar
nu vd cum ar putea s-i reziste vreo femeie. Nu pot s le
permit acestor sentimente, sau... sau intimitii dintre noi... s
m
influeneze.
Alistair o srut pe frunte. Mirabel i dorea s plng.
-Refuz s cred c aceast situaie nu poate avea un
deznodmnt fericit, spuse el. Nici mcar n-am discutat cum
trebuie
despre ea.
- Nu exist dect o singur rut fezabil pentru canalul
prietenului tu, spuse ea. Crede-m, am cutat alternative. Nu
exist.
- Ruta poate fi spat n mai multe feluri, spuse el.
-Dar rezultatul va fi acelai, spuse ea. Vei crea un canal
de
transport care va despica lumea mea panic i napoiat i
o
va
schimba radical i iremediabil. Nu pot lsa s se ntmple
asta.
Pentru cineva venit de afar, Longledge este ca o sut de
alte
sate.
Dar pentru mine e unic, e nepreuit.
-Draga mea, neleg asta.
Blndeea din vocea lui fu la un pas s-i topeasc orice

urm
de rezisten. Mirabel simi lacrimi n colul ochilor. Avea un
nod
n gt.
i rezem pumnul de pieptul lui i mpinse. De data
asta,
Alistair i ddu drumul.
Mirabel ncepu s se ridice, dar Alistair oft i spuse:
-Ateapt.
Apoi se ridic, merse la lavoar i umplu ligheanul.
O clip, Mirabel l urmri micndu-se; trupul lui nalt,
puternic, avea nc atta graie, dei chiopta. i ntoarse
privirea.
Alistair i aduse ligheanul i un prosop.
Mirabel se spl n grab. ntre timp, Alistair - care era
nc
gol, fr s-i pese - i strnse ncet hainele.
Apoi veni lng pat i se aez, cu braele pline de
hainele
ei.
Nu i le oferi nc, ci rmase uitndu-se la ele.
Mirabel i gsi cmua i lenjeria i se mbrc cu
micri
nesigure. i gsi i ciorapii, se aez lng el i i-i trase.
Cnd fu sigur c putea vorbi din nou, spuse:
-Te neleg i pe tine. tiu c eti loial i ii la onoare...
- N-a fost foarte onorabil c am profitat de tine, mri
el.
i ls hainele lng ea, pe pat, se ridic, i gsi
pantalonii
i
i mbrc.
- Eu i-am cerut - te-am obligat - s profii de mine,
spuse ea.
- Nu fi absurd.
Alistair apuc jartierele din teancul de haine, i le
ntinse,
apoi
le trase napoi. ngenunche i i le leg el. Apoi i srut
alunia
de
lng genunchi.
Srutul i topi hotrrea de mai devreme aproape pe
de-a-ntregul. Mirabel avu nevoie de toat tria de care era n stare ca

s
se
prefac n continuare nepstoare.
-Nu e vina ta, spuse ea. Am fcut tot ce mi-a stat n
putin ca s te seduc. Am greit. N-ar fi trebuit s profit de un
om
bolnav, dar nu sunt o femeie cu prea multe scrupule.
Mirabel
se ridic. Mi-ar fi de mare ajutor dac m-ai ajuta s-mi
gsesc
restul hainelor.
Alistair o privi lung, lung, cercetnd-o cu privirea lui de
chihlimbar. Apoi fcu ce i se ceruse i i ncheie corsetul cu o
eficien
surprinztoare.
Mirabel se ntreb cte femei - pe lng cele apte sau
opt
de care tia - fuseser mbrcate i dezbrcate de Alistair.
Simi
un junghi dureros, un sentiment care - spera ea - nu era totui gelozie.
Alistair o ajut s intre n rochie n doar cteva clipe,
apoi
i
ncheie nasturii i panglicile. Pentru prul ei avu nevoie de
mai
mult timp, fiindc acele se mprtiaser peste tot. Dar
pentru
Mirabel, tot acest timp trecu foarte repede.
Acum nu mai avea nici un pretext s-i ntrzie
plecarea,
aa
c
porni spre fereastr.
Alistair o prinse de bra i o trase napoi.
-Mirabel, mai sunt i alte lucruri, nu doar canalul,
spuse
el.
Dac reputaia ta are de suferit ctui de puin din vina
mea...
- i faci prea multe probleme, spuse ea, dei i fcea
i
ea
griji
din exact acelai motiv.
Poziia ei n comunitate se baza doar pe respectul pe
care
i-l

purtau vecinii, respect care s-ar fi evaporat dac s-ar fi aflat


de
ceea ce tocmai se petrecuse aici. Totui, Mirabel continu
pe
un
ton rece:
-Nu suntem n lumea bun din Londra, unde
matroanele
capricioase fac legea. Vecinilor mei nu le pas chiar att de
mult
de astfel de lucruri. Va trebui s comit o crim pentru care
s
fiu demn de spnzurat ca s m resping cu totul.
Dimpotriv, dac a fi bnuit c m-am culcat cu tine, asta mi-ar
crete
prestigiul, cred.
Alistair se ncrunt. Nu-i ddu drumul. Rmase privindo,
cu
ochii nceoai.
-Asta se va ntmpla doar dac ajung s m bnuiasc,
spuse
ea. Ceea ce e foarte puin probabil - dac nu m faci s
ntrzii
din nou.
- Dar dac se afl, atunci voi afla i eu, spuse el. i voi
face
ceea
ce trebuie fcut.
Mirabel nu se ndoia c Alistair avea s ncerce. Se
nscuse,
probabil, ntr-o armur strlucitoare de cavaler - metaforic,
desigur. Era tipic pentru o soart att de diabolic s-l trimit
pe
Sir Galahad aici, n colul ei de lume, ca s distrug tot ce
iubise
ea vreodat.
Mirabel reui s zmbeasc vesel, totui.
- Dac vecinii mei bnuiesc c m-am purtat ntr-un fel
anume,
atunci se vor distra incercnd s-i dea seama dac mi
crete
burta, spuse ea. Cnd va fi limpede c fiul lui Lord Hargate,

onorabilul
veteran de rzboi, nu m-a lsat grea cu un bastard, atunci
se
vor
ocupa cu altceva. Porcul lui Sorley va mnca din grdina
doamnei
Ridler. Una dintre iepele premiate ale vicarului va disprea
misterios n noaptea dinaintea trgului. Menajera doamnei
Earnshaw
va vedea o fantom n salon.
Mirabel i ntinse mna liber i i mngie obrazul.
-Trebuie s plec acum.
Alistair i ddu drumul i se ntoarse cu spatele.
Mirabel alerg la fereastr i se cr afar.
Nu-i permise s se uite napoi.
Avea o via ntreag la dispoziie pentru asta.
Capitolul l3

Dei era inutil s ncerce s ascund ceva valetului


su,
Alistair
ncerc s-o fac. Se mbrc rapid, gsi o perie i ndeprt
repede
urmele de pai de pe cuvertur.
l auzi pe Crewe intrnd n camer, oft i perie n
continuare,
Valetul se apropie, cu un burete n mn.
- Dac mi permitei, domnule, spuse el. Un burete
umed
ar
putea s v fie mai util.
Alistair se ddu la o parte. Crewe frec petele.
-Ai ncheiat nasturii vestei n butonierele greite, i
spuse
stpnului su, i un ac de pr e prins n mneca dreapt a
hainei.
- S m ia naiba, bodogni Alistair. ncheie din nou
nasturii de la vest i scoase acul de pr. Ar trebui s fie mai
multe
printre aternuturi i perne, dar trebuie s aib ncredere n

Crewe c va ndeprta toate aceste dovezi nainte ca


servitoarele s le observe.
Servitoarele. Mai venise cineva la etaj?
-Crewe, ceilali servitori...
- Nimeni nu s-a mai apropiat de partea aceasta a casei
n
ultima or sau chiar mai bine, i rspunse valetul lui credincios.
-Mi-am dat seama c nu dorii s fii deranjat, aa c
am
decis s m sftuiesc cu personalul cpitanului Hughes. Au
fost
att de binevoitori, nct mi-au explicat cum s prepar
soluii
de curat pete i i-au dat cu prerea n privina folosirii
spunului sau a alcoolului distilat de vin ca s cur dantel i
broderie aurie.
Cu alte cuvinte, Crewe i inuse pe ceilali servitori
departe.
Mcar dac brbatul ar fi dat dovad de mai puin tact i ar
fi
dat
nval peste stpnul lui nainte ca acesta s comit un act
de
prostie care depea orice fcuse pn atunci.
Dar nu era treaba lui Crewe s gndeasc n locul lui
Alistair.
Cnd stpnul se artase lipsit de etic, servitorul acionase
ca
s
o protejeze pe doamna implicat, s nu fie descoperit i
aruncat
n dizgraie.
- Eti un model de perfeciune, Crewe, tii asta? spuse
Alistair.
Eti cel mai nelept i mai credincios servitor.
- Nu e greu s serveti un stpn bun, i acetia sunt
mai
rari
dect consider lumea, spuse Crewe.
tergnd i ultimele urme ale pailor domnioarei
Oldridge,
ncepu s fac patul.

- Stpnii buni par totui s nu fie o specie att de rar


n
acest
col al inutului Derbyshire. Servitorii cpitanului Hughes i
sunt
credincioi i l ridic mereu n slvi. Ct despre cei care
locuiesc
la Oldridge Hali, pot s garantez personal pentru buntatea
i
generozitatea lor.
Patul fiind acum curat de orice urm a evenimentelor
recente, Crewe i ndrept atenia spre covor. Strnse trei agrafe
de
pr, un nasture rupt, o bucat mic de dantel i nite
capete
ciudate de a.
n timp ce servitorul cura camera de alte dovezi
compromitoare, stpnul lui lu o decizie. Dou ore mai
trziu,
pe cnd cpitanul Hughes era n ser, ncercnd s i
captiveze atenia domnului Oldridge de la o plant verde-nchis la
alta, domnul Carsington i valetul lui se ntorceau clare la
Matlock Bath.
nainte s ajung acas, Mirabel ncepuse s neleag
de
ce
fecioarele erau strict avertizate s i apere virtutea i s-i
pstreze virginitatea pentru noaptea nunii.
Vzuse cum se mperecheau animalele i crezuse c
avea
o
idee
despre ce se ntmpla ntre brbai i femei. Dar omisese
ceva
din
raionamentul su.
Animalele nu fceau dragoste. Era ceva pur fizic.
Undeva, n mintea ei ignorant i confuz,
presupusese
c
aa
va fi: fizic, plcut i c-i va oferi o anume descrcare - o
eliberare
de emoii nbuite.

Nu ghicise ct de dulce putea s fie, sau cum dulceaa,


la
fel
de
mult ca i pasiunea, vor intensifica tot ceea ce simise
nainte.
Nu avea nici cea mai mic bnuial referitor la ct de
mult
o
va durea s-i refuze cererea n cstorie i s-l fac pe el,
dar
i
pe ea nsi, s-i dea seama de adevrul crud i prpastia
adnc
dintre ei.
Nu-i dduse seama ct de dureros i greu va fi s
plece
de
lng el. Acum nelese c fcuse o greeal imens.
Dar nu mai avea cum s ntoarc timpul napoi. Urma
s
aib ce i dorise - sau ceea ce crezuse c-i dorise: o
experien,
o amintire.
Odat cu trecerea timpului, va nva s-i aminteasc
cu
plcere de acel moment, i spunea ea. i va aminti c un
brbat
i zmbi trist. Nu, nu doar un brbat. Un cavaler chipe
nvlise
n viaa ei i pentru o vreme, o fcuse s se simt ca o
domni
frumoas dintr-o poveste romantic. Pentru puin dintr-o dup-amiaz, avusese parte de un final fericit.
E mai mult dect ai avut ieri, i spuse ea.
Aa c, hotrndu-se s fie bucuroas, se duse acas.
ntruct nc nu se simea n stare s dea ochii cu doamna
Entwhistle,
Mirabel se duse n biroul e.
Asta se dovedi a fi o greeal pentru c, ndat ce se
aez
la
birou, i aminti prima mbriare emoionat... minile
puternice ridicnd-o pe birou...
ncerc s-i nbue amintirea.
- Mai trziu, mormi ea. Mai trziu poi s fii abtut.

Se chinui s-i aduc aminte evenimentul care


accelerase
greeala fatal din acea zi: femeile din Longledge i soii lor
meteugarii i fermierii care nu au vrut s dea glas temerilor.
Se ridic de la birou, se ndrept spre fereastr i privi
afar
la
dup-amiaza care era pe sfrite. De la fereastra aceea nu
putea
s
vad mare lucru, dar pn i acel ungher, o ntrezrire a
copacilor
care de-abia scpaser din topoarele lui Caleb Finch, era un
balsam pentru sufletul ei rnit.
Dup ce regretele se ndulcir i se atenuar puin, se
gndi
la
planul ei iniial.
Nu fusese, intr-adevr, bine pus la punct. Chiar dac
domnul
Carsington nu intenionase s profite de ea, nu putea totui
s
se sustrag de la responsabilitatea fa de brbatul care ii
salvase
viaa. Cum putea s dea ochii cu Lord Gordmor i s-i
spun:
-mi pare ru, dar a trebuit s m ntorc pentru c
nimeni
nu
a vrut s m provoace la duel. n afar de o fat btrn
ahtiat
dup un semn de iubire, toi fac ce vreau eu. Mai bine te
duci
tu
n
schimb, pentru c sigur te vor provoca pe tine.
Acum c i imagina scena n minte, i ddu seama ct
de
ridicol ar fi fost. Lord Gordmor nu ar fi crezut c prietenul
lui era un trdtor; ar fi crezut c domnul Carsington i
pierduse minile.
Ar fi crezut c era...
-Nebun, spuse ncet. Suferind. Bolnvicios. C are
insomnii.
C este surescitat. Aa a spus doctorul.

Aa c se aez repede i ncepu s scrie scrisori,


nainte
ca
propria contiin s prind puteri suficiente ct s-o opreasc.
Nu i lu mult i, cnd termin, se duse s-l caute pe
tatl
ei
ca s i le semneze. Dup spusele lui Benton, era puin
probabil
ca
domnul Oldridge s fi plecat departe la plimbare. Primise n
dimineaa aceea un nou specimen de plante din inuturi
ndeprtate
i era extrem de ngrijorat n privina lor.
i gsi tatl ntr-o ser, ncruntndu-se la o bucat
vetejit
de via vegetal.
Cpitanul Hughes era cu el, ncercnd, se pare, s fac
imposibilul: s aib o conversaie inteligent.
l salut pe cpitan i, dup ce se scuz pentru
ntrerupere,
spuse:
-Tat, am nevoie s-mi semnezi aceste dou scrisori.
-Da, draga mea. Ateapt un moment, te rog.
n ceea ce l privea pe tatl ei, un moment putea s
nsemne
att niciodat, ct i, posibil, pe vecie.
- Mi-e team c nu pot atepta, tat, spuse Mirabel. Nu
avem
nici un minut de pierdut. Aceste mesaje trebuie trimise prin
curier.
Tatl ei se ntoarse de la plant spre ea i clipi.
-Doamne Dumnezeule! Dar ce s-a ntmplat?
-Nu trebuie s te ngrijorezi, spuse ea. Am totul sub
control.
Doar semneaz-le, te rog. Nu se cade s le semnez eu.
De vreme ce el lua constant notie despre colecia lui
de
materie vegetal, avea toc i cerneal la ndemn. Totui, nu
trecu
absent peste scrisori, aa cum fcea de obicei, ca s-i
scrijeleasc
numele la sfrit. De data asta chiar citi.

Cnd termin de citit, nu lu imediat tocul n mn.


n schimb, se uit la ea, cam cu aceeai atenie cu care i
privise noua plant slbit.
Mirabel se asigur c nimeni, i mai ales nu Sylvester
Oldridge, ar putea s ghiceasc, privindu-i chipul, c, doar
cu
cteva ore n urm, se aflase goal n braele celui de-al
treilea
fiu al contelui de Hargate. i nici c tatl ei ar fi putut s
citeasc
n trsturile ei mijloacele depravate i ruinoase prin care
ajunsese s fac asemenea isprav.
-Nu cred c... ncepu el.
Nu apuc s-i termine gndul, pentru c, n acel
moment,
Dobbs, valetul cpitanului Hughes, intr grbit n ser, rou
la
fa i gfind.
-mi cer scuze, domnule., domnilor... domnioar... dar
domnul Nancarrow mi-a spus s fug s-i spun cpitanului, de
vreme
ce
nu suport amnare i...
-Atunci grbete-te, interveni cpitanul. Ce s-a
ntmplat?
- E vorba de domnul Carsington, domnule. A fugit.
- Ei ca s vezi, spuse tatl. Se ndeprt i semn
scrisorile.
Mirabel nu putu dect s-l priveasc fix pe servitor.
- Eti nebun de-a binelea? i spuse cpitanul lui Dobbs.
Omul
sta e prea bolnav ca s fug undeva. Mai degrab s-a dus
s
se
plimbe prea departe i s-a pierdut sau a leinat de epuizare.
-Nu pare s fie asta, domnule. A plecat cu domnul
Crewe
i
i-au luat i caii.
- i nimeni nu a fcut nimic s-i opreasc? Nancarrow e
cumva
invalid? De ce nu a trimis dup mine imediat ce i-a dat

seama?
-A trimis domnule. Doar ce a aflat i el. A aflat de la cei
de
la
grajduri. La nceput a crezut c era doar o glum a vreunui
grjdar. Dar cnd am urcat n camera domnului Carsington,
toate
lucrurile lui dispruser i fereastra era deschis.
-Fereastra? S nu-mi spui c a cobort pe cearafuri
nnodate.
-Nu, domnule. Domnul Vince pusese scara n dimineaa
asta ca s verifice jgheaburile de ap i trebuie s-o fi uitat
acolo,
pentru c scara se afla, domnule, chiar sub fereastra
domnului
Carsington.
Cea de-a doua scrisoare trimis prin curier de la
Oldridge
Hali
fu adus smbt, nainte de cntatul cocoilor i l trezi pe
Lord
Gordmor dintr-un somn adnc.
Cu minile tremurnde, rupse scrisoarea. Cnd o
termin
de
citit, njur violent. Se ridic din pat. Era exclus s se mai
culce
la
loc. Strbtu o vreme dormitorul n sus i n jos, apoi i
chem
valetul i i spuse s i fac bagajul.
Era cu mult nainte de ora normal de trezire a
valetului
su.
Acesta clipi de mai multe ori ca s se asigure c ntr-adevr
stpnul lui era treaz la acea or att de matinal i c i
propunea
o cltorie.
n schimb spuse doar att:
- Desigur, Excelena Voastr. Unde plecm?
-Spre captul lumii, s m ajute Dumnezeu, spuse
lordul.
Derbyshire.
De vreme ce Lord Gordmor se atepta s aib un sejur
mai
lung

n slbticia din East Midlands, servitorii aveau nevoie de


mai
multe ore ca s i termine bagajul.
Aa c smbt, cu puin nainte de prnz, vicontele i
fcu
o vizit surorii lui. Doamna era nc n pat cnd ajunse el, i
sorbea apatic din ciocolat. Se nsuflei totui cnd i
povesti
despre scrisoare.
Avu multe de spus, mai ales cuvinte care sunau a iam
spus eu.
-Nu mi-ai spus c bunul Car se va imbolnvi att de
grav,
izbucni Gordmor, dup ce i ascult la nesfrit refrenul
tragic,
care,
dup el, se prelungise mai mult dect er^ cazul.
-Am tiut c nu era el brbatul potrivit pentru sarcina
asta, spuse ea. Nu vrei s recunoti i nimeni nu va vorbi
vreodat deschis despre subiectul sta, dar toat lumea
brfete
c
nu i-a revenit de la Waterloo ncoace. Petrece mai mult
timp
cu croitorul lui dect cu oricine altcineva - fr s mai
spunem
c de-abia s-a mai uitat la vreo femeie de cnd s-a ntors.
Am
tot
spus c sufer de o depresie periculoas n cel mai bun caz,
dar
cine s m asculte?
-Ce anume? Nici mcar nu-mi amintesc s te fi auzit
vreodat...
-Acum e la atia kilometri deprtare de toi prietenii
lui,
continu ea, nconjurat de oameni care sunt pornii mpotriva ta
i
prin asociere mpotriva lui. i ndrept boneta de noapte
cu volnae. Prea bine, dac vrei s te uii la mine att de
urt,
nu o s mai spun nici un cuvnt pe tema asta. Dar m

bucur
c
mcar te duci s-l vezi i sper numai s nu fie prea trziu.
Lord Gordmor le fcu apoi o vizit lui Lord i Lady
Hargate.
O gsi numai pe doamn acas. ntruct era deja treaz i
luase
micul dejun n urm cu ceva timp, l primi n salon.
- O, ai venit s ne dai veti despre Alistair, spuse dup
schimbul
obinuit de politeuri. Am primit i noi azi-diminea o
scrisoare
prin curier. Bietul domn Oldridge este cu adevrat ngrijorat.
Dar
are numai o fat i nu tie cum e s ai biei. Sunt sigur c
i
face
griji exagerate.
Dac familia Hargate era lipsit de griji, scrisoarea
adresat
prinilor trebuia s fi fost mult mai puin sincer dect cea
trimis prietenului i partenerului su.
-Sper c aa e, Domnia Voastr, spuse Gordmor. Totui,
nu
m pot liniti pn nu vd asta cu ochii mei. Vreau s plec
astzi
spre Derbyshire.
Sprncenele ei se ridicar.
- Suntei sigur c v simii destul de bine ct s
cltorii?
Lord Gordmor o asigur c i revenise complet dup
grip.
l examin o bun bucat de timp, apoi spuse:
- Suntei palid, dar asta ar putea fi consecina faptului
c
ai
petrecut attea sptmni n cas. Cred c v cunoatei
mai
bine
dect oricine organismul. Suntei ngrijorat, pesemne,
pentru
afacerea dumneavoastr cu canalul.
- Plnuisem s m ocup de afacerile din Derbyshire eu
nsumi,
spuse el. Apoi m-am mbolnvit i n-am avut cum s tiu ct

timp
voi fi invalid din cauza bolii.
- Suntei presat de timp, neleg, spuse ea. Dac
Parlamentul nu aprob proiectul de lege privind construirea canalului
nainte de suspendarea lucrrilor pe timp de var, e posibil
s
trebuiasc s mai ateptai nc un an pentru a v ncepe
munca.
Nu putem fi siguri c Parlamentul va mai dezbate i la
toamn proiectul.
-In orice caz, am prefera s ncepem lucrrile pe vreme
bun,
spuse el.
Adevrul era c lucrrile trebuiau s nceap n vara
aceea,
chiar mai devreme dac era posibil.
Orice ntrziere ar fi fcut ca proiectul s fie mai
scump.
La
un
moment dat, ar fi putut deveni imposibil de realizat. Mai
multe
canale stagnaser, construite doar parial, din lips de
fonduri.
ntre timp, minele lui Gordmor stagnau i ele.
Crbunele
din
Derbyshires Peak nu era renumit pentru calitatea sau
cantitatea lui, ns, cu toate acestea, era necesar s alimenteze
mainile
cu aburi folosite n industriile locale, mecanisme ce urmau
s
se
nmuleasc sigur n anii urmtori.
Crbunele lui nu trebuia s cltoreasc departe, n
mod
sigur
nu pn la Londra. Trebuia numai s l transporte rapid i
ieftin
clienilor aflai la douzeci-treizeci de kilometri deprtare.
Odat ce va putea s vnd cu uurin pe piee de
desfacere
mai mari, i spusese administratorul lui, va fi fezabil din
punct

de vedere economic s investeasc mai mult n mine i s


produc mai mult. n plus, odat ce va dispune de transport
ieftin,
alte minereuri ar justifica costurile de a le extrage din
pmnt.
Proprietatea lui din Derbyshire i-ar aduce n cele din urm
un
venit frumuel, comparativ cu fondurile slbue pe care le
asigura acum.
Nu ddu glas nelinitilor sau ambiiilor sale n faa
contesei.
Prefer s nu zboveasc asupra lor nici mcar n gnd.
Totui,
astzi, dei i pstra nfiarea calm obinuit, acele
gnduri
i se nvrtejeau n minte.
-Alistair mi-a explicat n detaliu planul nainte s plece,
spuse
contesa. M-am bucurat s-l vd att de entuziasmat.
ncepusem
s m tem c nu-i va recpta niciodat moralul.
-Avea nevoie numai de o provocare, spuse Gordmor.
Ceva
care
s-i ae din nou spiritul de lupttor.
Ea l privi concentrat.
-Totui, suntei nelinitit s-l lsai s lupte singur
pentru
proiectul acesta.
-Mrturisesc c da, Domnia Voastr. Dar n cele din
urm,
dup cum bine tii, miza este mare, pentru amndoi.
Mai mult dect spiritul de lupttor al lui Alistair
Carsington
fusese strnit atunci.
Contiina lui devenise o Furie la fel de crncen ca
orice
zeitate greceasc, iar asta era doar o frntur din haosul din
inima lui.
i petrecu restul zilei de vineri studiind cu atenie
toate
hri-

le pe care le avea Wilkerson i lund notie.


Smbt, se duse clare la minele lui Gordy ca s vad
cu
ochii
lui cum era repartizat pmntul.
Duminic, parcurse pe jos scurta distan dintre
hotelul
lui
i oraul Matlock. Acolo asist la slujba din biserica veche i
se
rug pentru ndrumare divin, de vreme ce mintea nu i
oferea
nici una.
Iei din biseric simindu-se la fel de puin luminat
dect
fusese dup ce studiase hrile sau minele i mprejurimile lor.
Rmase dup ce enoriaii obinuii plecaser i se
plimb
prin
cimitir, citind inscripiile de pe cruci.
Alistair tia c nici un membru al familiei Oldridge n-ar
trebui s fie ngropat aici. Ei aveau biserica lor veche n
Longledge.
Rudele lor ar trebui s fie ngropate acolo sau ntr-un
mausoleu
pe moie.
Totui, nu venise s caute strmoii nimnui. Nu avea
pur
i simplu nici un motiv s se grbeasc s se ntoarc la
hotel.
Nu putea s rezolve nici o chestiune de afaceri astzi. Fr
afaceri,
avea puine lucruri s-l distrag de la problemele care roiau
ca
din
cutia Pandorei, pricinuite de ceea ce trebuia s fie un simplu
canal
navigabil.
i era groaz de venirea duminicii, cu lipsa ei de
distracii.
Ar avea prea mult timp s se gndeasc i, de vreme ce nu
putea
s
se gndeasc cu un scop util, ar fi preferat s aib ceva de
fcut.
Totui,
ritualurile
familiare
n
biserica
aceea

necunoscut,
printre strini, i linitir puin ngrijorarea. Cimitirul deluros,
cu lespezile sale strmbe i roase de vreme, i aduse la
rndul
su
o anumit linite.
Ziua era rcoroas fr s fie rece, cerul era nnorat,
dar
nu
ntunecat. Pe ici, pe colo un copac prea c prinsese curaj
odat
cu sosirea primverii i ddea semne de nmugurire.
Merse chioptnd ncet printre lespezi, oprindu-se din
cnd
n cnd s le citeasc pe cele care erau lizibile. Printre
mormintele
mai noi gsi i unul al unui brbat czut la Waterloo.
Alistair i aez mna pe piatra simpl de mormnt i
rmase
acolo o vreme. Iar asta l liniti.
Nu se ntreb de ce Waterloo l ucisese pe acel brbat
i
l
cruase pe el. tia c nu exista nici un rspuns, nici un rost
pentru
astfel de ntrebri. tia c nu fusese cruat pentru un scop
anume.
Cu toate acestea, spre deosebire de bietul flcu, Alistair
era
viu;
el era cel care trebuia s dea sens vieii care i fusese
oferit.
Astfel, cu moralul ridicat, se ntoarse la hotel i,
sfidndu-l
pe
doctorul Woodfrey, citi ziarele pe care Crewe i le procurase
cu
o
zi
nainte i scrise o jumtate de duzin de scrisori.
2 martie
Luni dimineaa, cu puin nainte de ora zece, Mirabel
intra
cu
cabrioleta ei n Matlock Bath. i fcu o vizit directoarei de la
pot i alta celei de la biroul de tiri i a bibliotecii de
mprumut.
De vreme ce aceste doamne puteau s fac s circule
vetile
mai

repede dect pota sau presa, acela era cel mai rapid mod
de
a-i
anuna pe toi ce o aducea aic i, spera ea, de a ine n fru
brfele
pe seama destinaiei sale.
Astfel c se ndrept spre hotelul Wilkerson, unde ceru
ca
un
membru al personalului s-i coboare bagajele. Dup ce
servitorul
i cr valizele n cldire, ntreb de Crewe.
Valetul apru n cteva minute, iar expresia feei lui nu
trda
nici o urm de curiozitate sau nelinite.
-Nu mai este nevoie s te ntreb ce face stpnul tu,
spuse
ea. tiu c ai mare grij de el i c te asiguri c respect
regimul
doctorului Woodfrey.
-Eibine, domnioar...
- tiu c faci tot ce-i st n putin, avnd n vedere
circumstanele dificile, spuse ea. Am venit numai s-i aduc nite
obiecte
pe care le-a uitat.
Art spre courile pe care servitorul le pusese pe jos,
n
apropiere.
Dei Crewe nu spuse nimic, nu putu s-i ascund n
ntregime
uimirea cnd se uit la couri.
Mirabel era perfect contient c domnul Hughes i
trimisese
lucrurile domnului Carsington la hotel smbt diminea.
Fostul su musafir i ceruse asta n biletul pe care l lsase
nainte
s
fug... pe scara pe care Mirabel uitase s-o mute napoi n
poziia
ei iniial.
-Cu cteva zile n urm, doamnele de la Longledge Hill
au
fost att de generoase, nct au binevoit s-mi dea mai

multe
doctorii pentru domnul Carsington, i explic lui Crewe.
Scoase
o list din geant. Vei gsi mai multe borcane de dulcea
i
ntritoare, un extract de plante pentru dureri de cap, un
sirop
de legume pentru una-alta - dar exist un bilet pentru
fiecare
borcan, precum vei vedea i singur. Ia s vedem ce altceva
mai
avem aici. Extract de vitriol - excelent pentru flatulen, se
pare.
Pastile de assa-fetida - care folosesc att pentru atacuri de
isterie, ct i pentru astm, ns n dozaje diferite. Balsam pe
baz
de rin din Edinburgh. Elixirul lui Daffy. Mai multe tipuri
de
jeleuri. Reete pentru buturi rcoritoare, zer, buturi
fierbini
din lapte, vin i mirodenii i bere cu pelin.
Crewe holb ochii de uimire:
- Intr-adevr, domnioar. Foarte generos din partea
doamnelor.
-Cnd domnul Carsington se ntoarce la Londra, ar
putea
s se fac spier, spuse ea.
-V mulumesc pentru sugestie, domnioar Oldridge,
se
auzi
un mormit din spatele ei.
Mirabel se rsuci spre el.
Faimosul erou de la Waterloo sttea doar la civa pai
distan n spatele ei, sprijinndu-se ntr-un baston, cu plria lui
din
blan de castor n cealalt mn.
Ca de obicei, arta impecabil. Marginile gulerului i
atingeau
profilul ferm al maxilarului. Lavaliera lui era perfect curat.
Haina

verde cdea foarte bine pe umerii i pieptul lat i se ngusta


pe
talia lui subire. Pantalonii...
Mintea i se umplu de amintirea acelor picioare lungi i
musculoase ncolcite cu ale ei, a acelor brae puternice care o
trgeau
aproape, a acelor mini att de ndemnatice care se
micau
pe
pielea ei, atingnd-o n cele mai intime locuri... atingerea
acelor
buze pe ceafa ei... alintrile murmurate.
i ndrept privirea spre faa lui i, pentru c i ddu
seama
c
se mbujorase din cap pn-n picioare, i ridic brbia.
El privi courile, apoi pe ea.
-Flatulen? spuse el, ridicnd din sprncene. Atacuri
de
isterie?
- Cea
dinti
este
uneori
o
consecin
a
sedentarismului,
spuse Mirabel. Cea de-a doua pare a fi modul n care unele
doamne
au interpretat diagnosticul doctorului Woodfrey de oboseal
a nervilor.
- Nu am oboseal a nervilor, spuse el. M simt foarte
bine.
Nu era aa. Ochii lui aurii erau afundai n orbite i
nconjurai
de cearcne adnci.
-Dar ochii... ncepu ea.
Mna i se ridic automat, ca s-l ating pe obraz, dar
i-o
retrase i i apuc sculeul cu ambele mini.
-N-au de-a face cu vreo boal, spuse el. Mi-a dori s
nu...
Se ntrerupse din vorbit i arunc o privire n jur.
Crewe se fcuse invizibil ca de obicei. Totui servitorul
de
la
hotel care crase courile mai zbovea pe hol. O slujnic
apruse
i ea i tergea praful cu hrnicie.

Domnul Carsington deveni formal, ntrebnd de


domnul
Oldridge i de doamna Entwhistle.
Aflnd c erau bine sntoi, spuse:
- Nu trebuie s te in din treab, domnioar Oldridge.
tiu
c
eti foarte ocupat. Te voi conduce, dac mi permii. M
gndesc
s vizitez bazinele pietrificate. Toat lumea mi spune c
aceste
minuni ale naturii nu trebuie ratate.
Mirabel accept la fel de formal. Odat ajuni afar,
plimbndu-se pe falez i n afara razei auditive a servitorilor
curioi,
spuse cu o voce joas:
-Mi-a dori s te liniteti. Nu m simt deloc ru. Am
ochii
dui n fundul capului doar pentru c nu pot s m odihnesc
noaptea. M regsesc mereu n btlia groaznic de la
Waterloo,
noapte dup noapte. A, desigur, mai e i o femeie care m
chinuie
de asemenea.
Mirabel nu voia s fie ea cea care l inea treaz. Totui,
nu
putu
s simt dect bucurie c el se gndea la ea. i nu putea
dect
s-i doreasc s fie lng el cnd comarurile l chinuiau.
Putea
s-l in n brae i s... Nu, nu putea s fac asta. i
oricum,
n
scurt timp el avea s plece departe de ea. Fie prinii lui, fie
Lord
Gordmor vor veni curnd i l vor scuti s se mai ocupe de
afacerea pentru care venise. ndeprtndu-l i de ea.
Odat plecat, ea va redeveni ea nsi. n cele din
urm.
-Ai putea s ncerci i bile balneare, spuse ea. i vor fi
puse
la
dispoziie, iar proprietarii vor fi foarte binevoitori.

El oft:
- Foarte bine, voi ncerca faimoasele bi. Am hotrt,
oricum,
s m fac cunoscut printre micii comerciani, curatorii de
muzeu i printre ghizi. Pe lng toate brfele, ar putea s-mi
vin
o idee sau vreo revelaie care m va ajuta s rezolv
problema
cu canalul.
Mirabel ncercase asta deja. Analizase problema din
orice
unghi posibil i nu descoperise nici un compromis
acceptabil,
cu att mai puin alternative. Canalul trebuia s fie construit
la nivelul solului. ntre minele lui Lord Gordmor i Canalul
Cromford, singura ntindere similar de pmnt se afla exact
unde
Lord
Gordmor i dorea s construiasc repede calea navigabil.
Sperase s-i dea seama c acesta fcuse nite calcule
complet
greite, dar nu era aa.
Dac ar fi existat o alt cale...
Dar nu exista. Cutase i cutase. Singura ei speran
de
a da peste cap proiectul cu canalul era s scape de domnul
Carsington.
Ar fi fost mai bine pentru toi dac acesta ar fi plecat.
Desigur,
mai bine pentru inima ei.
Nu se ateptase s l vad astzi. Venise devreme
intenionat, pentru a preveni acea posibilitate - sau cel puin asta
i
spunea ea.
Mincinoaso, mincinoaso. nc se mai prefcea, nc
i
gsea scuze. Nu venise ea nsi, n loc s trimit nite
servitori
cu
cutiile? Firete c sperase s i aud vocea sau s l
zreasc
mcar

pentru ultima oar.


Iar aa nrutise lucrurile. Un cuvnt, o privire nu
erau
ns
de ajuns. Se ntreba oare ce ar fi fost. Desigur, nimic din
sfera
posibilului. Cu ct rmnea mai mult lng el, cu att mai
ru
i fcea.
Trebuia s-l prseasc, s se duc la treaba ei, la
pretinsa
e
treab. i privi chipul bine conturat, uitndu-se direct n
auriul
fierbinte al ochilor lui.
- N-am mai fost la bazinele pietrificate de ceva timp,
spuse
ea. M ntreb dac mnua mea mai este nc acolo.
Acoperit
de calcar.

Capitolul 14

Cu mult nainte s ajung, Alistair fusese contient de


variatele fenomene naturale ale staiunii. Faimoasele bi cu
izvoare
minerale din Matlock Bath, de exemplu, ofereau i
numeorase alte distracii.
Apa era renumit pentru c forma o crust calcaroas
pe
obiectele peste care cdea.
La bazinele pietrificate, aceste consecine erau afiate
pentru
instruirea vizitatorilor.
Mnua domnioarei Oldridge ori fusese de mult timp
scoas
de acolo, ori, odat cu trecerea timpului, se dizolvase ntrun
bloc
anonim de materie calcificat. Totui, alte miracole

rmseser.
Gardianul locului era ncntat s i arate faimosului fiu al lui
Lord
Hargate o mtur pietrificat, o peruc i un cuib de psri.
Domnioara Oldridge l convinse pe Alistair s-i sacrifice
mnuile,
care, opti ea, ar fi constituit o atracie uria pentru turitii
care
vor veni n lunile i n anii urmtori.
-Ducele Nicolae al Rusiei a vizitat Matlock Bath cu doi
ani
n
urm, chiar n februarie, i spuse ea lui Alistair dup ce
plecar
de acolo i se ndreptar spre hotelul Wilkerson. Fiind rus, a
crezut probabil c vremea era plcut. Cu un an n urm, i-am
avut
ca vizitatori pe arhiducele John i pe Ludovic al Austriei.
Totui,
sunt doar nite strini. Gardianul se va luda cu vizita ta
pn
n ceasul morii, i mnuile tale vor fi artate vizitatorilor
cu
o
veneraie tcut. Cnd se va afla c unul dintre bazinele
pietrificate din Matlock Bath se afl n posesia mnuilor tale - i
nu
numai una, ci dou - turitii se vor mbulzi aici s vad
aceste
relicve sfinte.
Alistair o privi de sus. Ea zmbea, iar ochii ei mult prea
albatri
strluceau jucu. El tnjea s-o ia n brae i s-o srute pn
nu
mai tia de ea.
-Acelea erau nite mnui extrem de bine lucrate,
spuse
cu
obid prefcut. Nu voi putea niciodat s le nlocuiesc, iar
Crewe
nu m va ierta niciodat. Dar dac sacrificiul meu
mbuntete

activitatea comercial, nu trebuie s fiu nemulumit.


-Trebuie s fii sigur c orice afacere pe care o ocroteti
va
nflori, spuse ea. Nobilii strini sunt un lucru comun zilele
astea,
dar un personaj erou precum fiul lui Lord Hargate...
-Nu sunt erou, spuse el, atent s nu i schimbe tonul
vocii.
Astea sunt prostii.
Ea se opri i se ntoarse spre el.
-Nu e deloc o prostie. Cum poi gndi aa ceva?
Se aflau pe faleza de sud, aproape de hotelul
Wilkerson
i n vzul i auzul unui numr mare de trectori curioi.
Alistair tiu c ar trebui s se ntoarc la hotel i s-o lase s
plece,
dar nu era pregtit pentru asta. Nu nc. Ea n special
trebuia
s neleag.
i aduse aminte ce spusese despre piciorul lui rnit: c
soarta
fusese mpotriva lui i ntr-un caz, i n cellalt. i
demonstrase
c el avusese un motiv la fel de bun s le zic nu
chirurgilor,
pe
ct avusese s le zic da. i dorea totui s fi spus nu
pentru
c pusese n balan ce anse avea, nu pentru c i fusese
team.
Nu avea s se ierte niciodat pentru acea team.
Acela, cel puin, era secretul lui.
Pretinsul lui eroism era public, o dificultate cu care se
confruntase aproape zilnic. Era un spin n coaste, adncindu-se
tot mai adnc odat cu trecerea timpului. Poate c dac
mcar
o persoan pe lume - aceea care nsemna cel mai mult
pentru
el - ar fi tiut adevrul, ar fi putut s-l ndure mai bine. i
dorea s-i poat spune tot, dar nu putea. Totui, putea s-i

povesteasc mcar o parte.


Se uit n jur, dar nu era nici un loc n staiunea
pitoreasc
unde ar fi putut s stea n tihn fr s strneasc brfe.
Nu fu foarte surprins cnd ea, ghicind evident ce voia
el,
i
veni
n ajutor:
-Ai vzut privelitea din Matlock Bath de sus de pe
deal?
spuse ea. Fcu un semn cu capul spre drumul de lng
hotel,
care
ducea spre Culmea lui Avraam. E o privelite ncnttoare,
la
scurt distan de aici.
ncepu s urce, iar el o urm.
Cnd ieir de sub privirile curioilor, ea spuse:
-Nu neleg de ce trebuie s te lupi la Waterloo noapte
de
noapte. Mi-a dori s tiu vreo butur fierbinte sau sirop
care
s te ajute s dormi linitit. Tatl meu crede c leacul pentru
asta
este laudanumul. Poate c ar trebui s consuli vreun spier
care
s-i dea o doz mic. Poate c dac btlia nu i-ar bntui
visele,
nu ai mai fi att de irascibil n legtur cu subiectul sta.
Nu era bntuit numai de comarul btliei, dar nu
trebuia
s
vorbeasc despre restul: cum o dorea, cum i era dor de
sunetul
vocii ei, de mirosul ei, de atingerea ei.
- Sunt irascibil pentru c sunt numit erou, spuse el. Am
dus
aceast povar mult timp pentru c nu-mi puteam aduce
aminte
ce s-a ntmplat n acea zi. A trebuit s-i cred pe cuvnt pe
alii.
Acum c mi amintesc, nu suport s-i faci o impresie greit
despre mine. Preuiesc prerea ta bun despre mine - o,
precum

i afeciunea ta, dei nu ar trebui s vorbesc despre asta -,


le
preuiesc mult prea mult ca s le obin pe nedrept.
Ea l privi fix, cu ochii ei albatri mari i nencreztori.
- Ce spui acolo? Pe nedrept? Au existat martori ai
numeroaselor tale fapte de vitejie.
- i alii au fcut la fel sau chiar riiai mult, spuse el.
Faptele mele n-au fost cu nimic extraordinare. Au fost brbai
care
luptaser mpreun cu Wellington de ani ntregi, care au
acionat cu un curaj i un eroism excepionale. Dac le-ai
cunoate
povetile, ai nelege ct de exagerat mi se pare ca eu s fiu
ales
drept erou.
Ea i continu plimbarea fr s spun nimic. Alistair

dorea
din rsputeri s-i spun tot. Adevrul complet. Ce se
ntmplase
n cortul chirurgului. Poate cndva avea s-i spun. Poate
cndva,
dac i va acorda puin timp, va prinde curaj. Puin cte
puin,
va
cobor de pe piedestal.
chiopt pe lng ea n tcere, uitndu-se din cnd n
cnd
la
profilul ei, ntrebndu-se dac ea l analiza, dac afeciunea
ei
va
supravieui n timp. Ea se ncrunt. O, de ce nu i inuse
gura?
-Sptmna trecut am primit o scrisoare de la mtua
Clothilde, spuse ea. Descria n amnunt tumultuoasele tale
poveti de dragoste. Mtua nu-mi cenzureaz niciodat
nimic.
Mi-a
scris despre scandalul de la Kensington Gate, despre
articole,
casa
de arest preventiv pentru datornici, procese i tot restul.
Atunci

am neles ma bine de ce Contele de Hargate a spus c et


prea
costisitor i dai prea multe bti de cap.
Alistair simi din nou vechea povar cobornd asupra
lui,
simul inutilitii i al dezgustului pe care nu le mai simise de
sptmni ntregi. Trecutul lui era ca o pat pe contiin. Avea
s-l
coste afeciunea ei, cu sau fr canal.
-Presupun c sta este preul pe care trebuie s-l
plteti
pentru c ai un caracter puternic i exuberant, continu ea.
Atragi
presa. Ziarele te-au fcut faimos, nu numai datorit faptelor
tale - cu toate c eti ndreptit s fii mndru de ele -, dar
i
pentru c le-ai adus o poveste important.
Auzi veselia din vocea ei i ndrzni s-i arunce nc o
privire.
O urm de zmbet juca pe la colurile buzelor ei moi, i
amuzamentul i dansa n ochii albatri.
i aminti cum dduse nval n prima zi n salon, cu
ochii
strlucind i aprins la fa... i zmbetul luminos care l
cuprinsese
i l nclzise...i toate nuanele i variaiile acelui zmbet
pe
care
le vzuse de atunci.
i aduse aminte cum, vznd-o, sufletul i se luminase
la
fel cum se ntmpla acum cu cea mai mic schimbare din
expresia ei.
- O poveste important? repet el.
-A fost scandalul din Londra, apoi logodna rupt, apoi
curtezana, spuse ea. Apoi, tatl scandalizat care te trimite
departe de cas. Ca ajutor diplomatic. Lord Hargate n-a vrut
niciodat s ajungi soldat, aa e?

- Normal c nu. Printele meu m crede indisciplinat i


rebel,
i cu totul nepotrivit pentru cariera militar.
- Dar tu n-ai fost genul de brbat care s stea linitit la
Bruxelles n timp ce toi ceilali mergeau la rzboi, continu ea.
Puini
i dau seama cum ai reuit. Iar cei care tiu cum nu vor
spune
nimic. Restul lumii tie numai c ai fcut rost cumva de un
loc
pentru tine i ai ajuns chiar in inima lucrurilor.
-n asemenea vremuri, cpitanii se bucur s aib ct
mai
muli oameni, spuse Alistair. Am avut prieteni din coal
care
au
pus o vorb bun pentru mine i eu am fost insistent - mam
agat ca o lipitoare. Era mai uor s-mi dai drumul dect
s
scapi
de mine.
-Oricum, i-ai dovedit curajul n btlie, spuse ea.
Riscndu-i propria via, n repetate rnduri, ai salvat oameni
rnii
indiferent de rang. Ai luptat cu vitejie. Ai rezistat, chiar i
dup
ce
czusei. Apoi a aprut povestea dramatic cu Lord
Gordmor
care
bntuia prin ntuneric cutndu-te printre mori i muribunzi
i
apoi miracolul recuperrii tale dup traumatisme grave.
Aadar,
vezi? Este o poveste important, domnule Carsington.
Alistair vzu ntr-un final ntregul tablou. Se opri i,
aplecndu-se n bastonul lui, se uit int n jos, n timp ce mintea
lui
derula acele scene, precum actele dintr-o pies. La final, i
vzu
membrii familiei cobornd cu toii i ducndu-l napoi pe fiul
rtcitor n Anglia.

i rse - de jen sau de uurare, sau pur i simplu din


cauza
ridicolului vieii sale.
Apoi i ridic privirea - o clip prea trziu ca s vad
cum
l
privea ngrijorat - i se uit lung la ea, spunnd:
- E dup cum ai spus atunci cnd ai venit la hotel. Eti
singura care mi-ar spune aa ceva direct n fa. Nici mcar
prietenul
meu cel mai bun... Vocea i se stinse treptat ntr-o grimas.
Bietul Gordy. Dar de ce ar fi trebuit el s m lumineze n
privina
adevratei naturi a faimei mele cnd chiar i fraii mei care
nu
se feresc niciodat s m pun la locul meu - i-au inut
gura?
-Ar fi trebuit s-i spun, spuse ea. Dar poate c nu au
dat
seama ct de mult te supra chestiunea.
Alistair ridic din umeri:
-Familia mea nu vorbete niciodat de asta, nu n
prezena
mea cel puin. Dup un moment, adug: i am fcut tot ce
mi-a
stat n putin ca s-i descurajez pe ei i pe restul lumii s
mai
discute pe tema asta.
i ndrept spatele i atunci, pentru prima dat de
cnd
plecaser s se plimbe, observ mprejurimile. Ce vzu l ls
fr
cuvinte.
Formaiuni imense de stnci ieeau din coasta
dealului.
Obeliscuri masive i pietroase erau presrate n jur precum
popicele.
Pe ele creteau lichenii i muchii care l fascinau att de
mult
pe
domnul Oldridge. Copaci i arbuti ce i croiau drum n
spaiile

dintre stnci, iar cteva plante slbatice mai rezistente i


mai
curajoase anunau verdeaa care urma s apar n
anotimpurile
mai
calde. Alistair auzea cum curgea apa de undeva din munte,
aceeai
ap care picura prin bazinele pietrificate.
Copacii i stncile excludeau orice altceva. Amndoi sar
fi
putut crede pe o insul de poveste. Se ntoarse uor, privind n
jur
uimit ca un copil.
-Acest povrni este numit Stncile Romantice, se auzi
vocea
ei calm din deprtare. n plin sezon, este inundat de turiti.
El o privi.
Ea sttea pe una dintre stncile ca nite obeliscuri, cu
minile
mpreunate. Boneta i pelerina ei cenuii i monotone se
confundau cu mprejurimile, atrgnd toat atenia spre chipul ei
luminos i spre buclele ca de foc care i-l ncadrau.
- Iubeti locul acesta, spuse el.
-Nu doar locul acesta, spuse ea. Sunt parte din
Derbyshires
Peak i el este parte din mine. Mama mea mi-a spus c ea
s-a
ndrgostit de aceast parte din Derbyshire atunci cnd s-a
ndrgostit de tatl meu. Unele dintre primele mele amintiri
sunt legate de plimbrile cu ea pe Culmea lui Avraam.
Veneam
des pe-aici. Am vizitat i cavernele. Am mers la bi i la
bazinele pietrificate. Am luat o barc i ne-am plimbat pe ru
pn
la Potecile ndrgostiilor. Chiar am fcut excursii pn la
Chatsworth i pn la celelalte case mari. Nu ne plictiseam
niciodat de aceste priveliti. Vocea ei se nmuie de
nostalgie.
Uneori, n expediiile noastre, fceam schie i pictam.

Uneori
venea i tata. i atunci era fascinat de botanic, dar ntr-un
mod
mult mai raional. Mama i fcea tablouri minunat de
detaliate,
cu plante i flori.
Alistair merse spre ea i se aez aproape, gndinduse
la
haina
lui extrem de scump i la efectul muchilor i lichenilor
asupra
ei
la fel de mult precum se gndea ea la pelerina ei demodat.
-Tatl tu a iubit-o foarte mult, spuse el.
Ea ncuviin, cu ochi strlucitori.
- Dac era mcar puin ca tine, pot s neleg de ce
tatl
tu
s-a
izolat de lume de atia ani, spuse el. Au trecut doar cteva
zile
de cnd te-am vzut ultima oar, i totui mi se pare c a
trecut
o
eternitate ntunecat i greu de suportat.
Ea se ridic brusc.
- Nu vei face dragoste cu mine, spuse ea pe un ton
ntretiat.
Nu trebuia s te aduc aici. Trebuia s m opresc n primul
loc
cu
privelite pitoreasc, aa cum aveam de gnd s fac - sau
cum
credeam c aveam de gnd s fac. Se pare c insist n a
face
exact
opusul a ceea ce ar trebui s fac.
Alistair se ridic i el, dei mult mai greu, cci stnca
era
rece, iar piciorul lui nu i iertase vizita la bazinul pietrificat,
rece
i umed.
- Dragostea i face pe oameni s se comporte ciudat,
spuse el.
-Nu sunt ndrgostit de tine, spuse ea. Este doar o
orbire.
Am auzit c fetele btrne mai n vrst au astfel de
tulburri.
- Tu nu eti nici n vrst i nici fat btrn, spuse el.

Poate
c
eti orbit n ceea ce m privete, dar eu sunt ndrgostit
de
tine
pn peste cap, Mirabel.
Ea se ntoarse.
-Te sftuiesc s treci peste aceast pasiune, pentru c
nu
are
nici un viitor, spuse ea cu o voce rece i aspr ca gheaa.
La orice s-ar fi ateptat Alistair, dar nu la asta. Toat
strlucirea ei dispruse ntr-o clip, mpreun cu toat cldura i
ncrederea i afeciunea ei.
El rmase n picioare, ncremenit i incapabil s
neleag,
privind-o int n timp ce se ndeprta sub ochii lui.
n caz c plecarea ei extrem de rece nu l descuraja s
o
urmeze, Mirabel fcu un mic ocol i se grbi pe un drum izolat
bine ascuns.
Nu va plnge. Nu putea s plng. n cteva minute,
va
fi
napoi pe Faleza de Sud i oamenii nu trebuiau s-o vad cu
ochii
i
nasul roii. Dac ar fi vzut-o, s-ar fi aflat n tot Matlock
Bath,
n cel mult o or, iar n dou brfa va ajunge i pe dealurile
i
n
vlcelele nvecinate.
Va avea destul timp s plng mai trziu, i spuse ea.
Alistair Carsington va pleca n curnd.
Cel puin va fi o desprire clar. Dac s-ar fi desprit
la
fel
i
de William Poynton la Londra cu unsprezece ani n urm,
acesta
ar fi stat departe de ea. Nu ar fi urmrit-o aici i n-ar fi
ncercat
s o conving s se rzgndeasc i nici n-ar fi fcut-o s se
simt
mai groaznic dect se simea deja - dei acesta nu fusese
niciodat scopul lui - i nu i-ar fi sporit nefericirea.

Aa peai dac ncercai s te despari de cineva cu


blndee
i
bunvoin. Reueai numai s prelungeti relaia i s i faci
pe
cei
implicai s se simt mai nefericii.
Nu. Aa era mai bine, i spuse Mirabel. Ar fi fost mult
mai
bine
dac s-ar fi dovedit rece i crud nainte ca domnul
Carsington
s i declare sentimentele pentru ea. Dar ea fusese slab,
dorindu-i s mai stea nc un minut cu el nainte s se despart
pentru totdeauna i apoi nc un minut i nc un minut.
L-ar fi rnit oricum, indiferent de momentul ales, i
poate
c
era drept ca i el s-o rneasc pe ea.
Sunt ndrgostit pn peste cap de tine, Mirabel."
Cine ar fi crezut c astfel de cuvinte - cele mai dulci pe
care
orice femeie i-ar dori s le aud - ar putea s doar att de
mult?
Dar ea tia c amndoi i vor reveni. n timp.
Pn atunci, era n joc ceva mult mai important dect
inima ei.
Nu avea de ales. Trebuia s scape de el.
Lui Alistair i lu doar un minut s absoarb ocul
loviturii
i
s
se duc dup ea, dar fu un minut prea trziu.
Dei mergea ct de repede i permitea piciorul, nu mai
zri
boneta ei gri.
N-o vzu dect cnd iei de pe potec n drumul
principal
spre
hotelul Wilkerson. Mai exact i vzu spatele, n cabrioleta ei,
cu
un grjdar mititel cocoat n spate. Vehiculul disprea
repede
din
raza lui vizual.
Se grbi spre hotel ca s cear un cal i fu ct pe ce s
loveasc

un servitor care se grbea s ias chiar n acel moment.


-Aici suntei, domnule, spuse servitorul. Avei un...
-Am nevoie de un cal, l ntrerupse Alistair. Te rog,
grbete-te.
-Da, domnule, dar...
- Un cal, cu a, repede, se repezi Alistair. Dac nu te
deranjeaz
prea mult.
Servitorul o zbughi afar.
- i unde te gndeai s mergi aa nervos, Car, dac
pot
fi
att
de impertinent s te ntreb?
Alistair se ntoarse spre vocea familiar.
Lord Gordmor sttea n ua care ddea spre camerele
private.
Purta o manta mprocat cu noroi, iar cizmele lui artau ca
i
cum fuseser trte prin mocirl i mestecate de crocodili.
Alistair i reveni repede. ncepea s se obinuiasc i
cu
ocurile.
-Ari ca dracu, i spuse prietenului lui. Ar trebui s te
ntreb
ce te aduce aici, dar m cam grbesc. De ce nu faci o baie
sau
ceva?
Vorbim cnd m ntorc.
-A, nu, dragul meu. Cred c trebuie s vorbim acum.
- Mai trziu, spuse Alistair. Trebuie s m ocup de ceva
nti.
- Car, am cltorit 240 de kilometri cu diligena, spuse
lordul. Un idiot beat care a condus un faeton cu patru cai ne-a
bgat
ntr-un an smbt seara, la douzeci de kilometri
distan
de
orice aezare locuit de un suflet uman. Am petrecut cea
mai
mare parte din ziua urmtoare ncercnd s gsim pe
cineva
care s lucreze duminica i s ne repare vehiculul. Nu am
dormit
deloc de cnd am primit scrisoarea lui Oldridge - pe care se

pare
c a scris-o fata lui. Mi-a deranjat orele de somn nainte ca
vreun
coco mcar s se gndeasc s cnte, smbt dimineaa.
Alistair deja se ndeprta, plnuind s fug ctre
grajduri
i
s
neueze el nsui un cal dac era nevoie. Ultima fraz a lui
Gordy
l fcu s se ntoarc brusc.
Singurele mesaje pe care domnioara Oldridge i le
menionase
fuseser trimise cu mai bine de o sptmn n urm.
- O scrisoare? spuse el. De la Oldridge Hali? Smbta
trecut?
Cu doar trei zile n urm?
-Ai calculat corect numrul de zile, spuse Gordy. M
bucur
s
vd c traumatismul cranian nu i-a afectat capacitatea de
a
efectua calcule aritmetice simple.
-Traumatism cranian. Alistair nu avu nevoie de prea
mult
timp s pun lucrurile cap la cap. neleg, spuse el calm,
dei
vocea lui cobor o octav. Ce alte veti interesante a fost
domnioara
Oldridge att de bun s-i comunice?
Cei doi brbai se retraser n salonul privat al lui
Alistair.
Acolo Gordy i nmn ultima misiv de la Oldridge Hali.
Alistair o citi n timp ce lordul mnc un mic dejun mult
ntrziat.
Dei domnul Oldridge semnase scrisoarea, nfloriturile
ce
acopereau ambele fee ale hrtiei erau ale lui la fel de puin
precum
stilul scrisorii. Alistair era sigur c att scrisul, ct i
coninutul
erau numai ale domnioarei Oldridge.
Judecnd numai dup caligrafie, s-ar fi putut crede c
firea
ei era capricioas, iar creierul ei la fel de uor precum o

pan
i
indisciplinat ca i prul ei.
Caligrafia ei era, din pcate, amgitoare. Firea
domnioarei
Oldridge era ocant de inocent, nfipt n realitate, practic
i...
extraordinar de pasional. Mintea din spatele norului
nflcrat de pr slbatic i mtsos era la fel de delicat i de
tocit
ca
o floret.
Ea tradusese diagnosticul doctorului Woodfrey de
oboseal a nervilor" drept cdere nervoas". Cucuiul din cap
devenise
traumatism cranian. Amintind de ochii dui n fundul capului
i
ncercnai ai lui Alistair, ea fcu aluzie la declinul lui.
Comparase
insomnia lui cu somnabulismul lui Lady Macbeth i
nelinitea
lui
Hamlet - sugernd, pe scurt, c Alistair se ndrepta spre
nebunie.
Ca s sporeasc i mai mult insulta, fcuse aluzii cum c
doctorul
Woodfrey ar fi fost un vraci incompetent de la ar.
Recomanda
ca domnul Carsington s fie examinat n Londra de ctre
medici
mai versai n bolile minii."
Declara cu modestie c nu era expert n astfel de
cazuri.
Poate c se nela. ntr-adevr, spera c aa era, pentru
binele
lui Lord Gordmor. Normal c el tia cel mai bine, dar ea ar fi
ezitat s i lase afacerile n minile unui brbat care era
cam
ntr-o doag.
Mult dup ce o citise de dou ori - prima dat cu
nencredere
indignat i apoi cu o admiraie plin de ciud - Alistair continua s se uite fix la seria de bucle i vrtejuri cu care

acoperise
ea paginile. Dac ar fi fost singur, ar fi urmrit acele nflorituri cu degetul. Avea suficient stpnire de sine s nu fac
asta,
dar nu suficient ct s-i aduc aminte s-i napoieze
scrisoarea lui Gordy. In schimb, Alistair o mpturi i o puse bine n
buzunarul vestei, aproape de inim.
Cnd i ddu seama ce fcuse, era prea trziu. II vzu
pe
Gordy
privindu-l curios peste marginea halbei de bere.
-Nu e nici o ndoial c Oldridge - sau fiica lui exagereaz,
spuse lordul. Totui, trebuie s te vad un doctor competent
de
la
Londra. Cztura n rul de munte nu cred c i-a fcut prea
bine
i - ce mai ncoace i-ncolo - amndoi tim c n-ai fost
tocmai
ntreg la minte dup Waterloo.
-Am avut febr atunci, spuse Alistair ncordat. Deliram.
Cele
dou boli merg de multe ori mn-n mn.
- Dar dup ce i-a trecut febra nu i aduceai aminte
btlia,
spuse prietenul lui. Nu tiai cum te-ai rnit la picior. Nu i
aduceai aminte s te fi luptat. Nu m-ai fi crezut dac nu i i-a fi
adus
pe toi indivizii ia s-i povesteasc tot ce ai fcut.
-Tu tiai, spuse Alistair.
- Normal c tiam, spuse Gordy. Te cunosc din
copilrie.
tiu
cnd e ceva n neregul. Nu te-ai gndit i tu c lovitura
recent
la
cap ar fi putut s distrug i mai mult un loc deja fragil?
-Am avut amnezie, spuse Alistair.
Gordy l privi sceptic.
-Amnezie, repet Alistair. Fu ct pe ce s adauge
idiotule,
dar i aduse aminte c domnioara Oldridge fusese cea
care

i denumise prima dat boala, aa c el era la fel de idiot ca


i
Gordy - i ca toi cei care observaser, dar nu spuseser
nimic
pentru c nu i dduse seama de ceva att de evident.
-Amnezie, spuse Gordy.
-Da. Lovitura recent la cap mi-a redat memoria.
- Dar pari bolnav, Car. Aproape la fel ca atunci cnd eu
i
Zorah
te-am crat afar din cortul chirurgului.
-Asta din cauza insomniei, spuse Alistair.
- neleg. Amnezie i insomnie. Mai e ceva?
- Nu sunt nebun, spuse Alistair.
-Nici n-am spus asta. Cu toate astea...
-Nu te-ai fi gndit la o boal psihic dac scrisoarea
domnioarei Oldridge nu ar fi sugerat asta, spuse Alistair nelinitit.
Te manipuleaz, nu vezi? ncearc s scape de mine.
Sprncenele blonde ale lui Gordy se arcuir.
- Da? Asta e o noutate. De cele mai multe ori s-a
ntmplat
s
lum cu fora femeile de pe tine. Pn i Judith Gilford te-ar
fi primit napoi - mai ales dup Waterloo - dac te-ai fi dus
la ea i te-ai fi ploconit puin.
- M-am folosit de ea Intr-un mod ngrozitor, mormi
Alistair,
Mi-e i ruine s m gndesc.
- Car, tim amndoi c era o femeie imposibil.
-Asta nu e un motiv s-o nel cu alt femeie - i mai ru
de
att, s o umilesc fcnd asta n public, spuse Alistair. Nu
este
de mirare c domnioara Oldridge nu are ncredere n mine
s-i
reprezint interesele corect.
Lord Gordmor i ls halba jos.
- mi cer scuze, nu sunt sigur c am auzit bine.
Interesele ei?
- Interesele tuturor, spuse Alistair. Ea vorbete n
numele
tuturor celor din Longledge Hill, pentru c ei sunt mult prea
intimi-

dai de tatl meu i de aa-zisele mele fapte de eroism ca


s
mi
spun asta ei nii.
Dup o tcere scurt i uimit, lordul vorbi din nou:
- Cu alte cuvinte, domnioara Oldridge este singura
care
a
ridicat vreo obiecie cu privire la canal. Singura noastr
opoziie
este
o femeie. Care nu are drept de vot. Care nu controleaz nici
mcar
un loc n Parlament.
- Ea nu este singura opoziie, spuse Alistair. Ea este
doar
cea
care ndrznete s-i rosteasc obieciile.
-Dragul meu, nu este treaba noastr s-i ncurajm pe
cei
timizi s ia cuvntul, spuse Gordmor rbdtor. Treaba
noastr
este s construim un canal. n prezent, singurul nostru
oponent
este o femeie - ceea ce e egal cu nici o opoziie. Trebuie s
batem
fierul ct e cald.
-Nu suntem pregtii s l batem, spuse Alistair. De
dou
sptmni ncoace am fost izolat de lume. Cloca aia btrn de Woodfrey mi-a interzis s m vd cu cineva sau s
citesc
mcar o scrisoare. Nici mcar nu am nceput s discut
despre
canal
cu moierii.
-Nu trebuie s discui.
-Gordy, oamenii tia nu sunt dumanii notri. Trebuie
s ajungem la o nelegere, nu s-i facem una cu pmntul.
Lord Gordmor se ridic:
- Eti prietenul meu cel mai drag pe lumea asta, Car,
dar
nu
pot s permit ca fie contiina, fie traumatismul tu sau
orice
i
se
ntmpl s mi distrug o ocazie important. Miza e prea
mare.
Dac ai fi mai linitit, i-ai da i tu seama de asta. Mi-a dori

s
pot s atepta s-i revii, dar nu am cum. M duc chiar
acum
s dau anun la ziar pentru ntlnirea cu comitetul care se
ocup
de canal.
-Acum? spuse Alistair nfricoat. Pentru cnd?
-De miercuri ntr-o sptmn. Anunul din ziar va
aprea
n
Derby Mercury de miercuri. Aa nu se va putea plnge
nimeni
c
nu am anunat din timp - dei ntregul Derbyshire tie deja
care
este planul nostru. Nu pot dect s m rog ca miercuri s
nu
fie
prea trziu.
Capitolul 15

Mama lui Mirabel nu era ngropat n cimitirul din


Longledge,
ci n mausoleul familiei. Construit cu un secol n urm,
structura
circular, n stilul roman al lui Palladio, se ridica pe un
povrni
la o oarecare distan de cas, peste podul care traversa un
un
ru
artificial, creat cam n acelai timp cu el.
Dup dou ore de cnd prsise Matlock Bath, Mirabel
sttea
acolo, bucurndu-se de privelitea a crei frumusee i
aducea
ntotdeauna un sentiment de pace, indiferent de ct de
pustie
sau
imposibil i prea viaa n momentul respectiv.
- O, mam, ce Dumnezeu s fac? spuse ea.
Nu veni nici un rspuns. Mirabel nu vorbise cu voce
tare
ateptnd unul. O fcuse doar pentru c nu era nimeni n via n

faa
cruia s-i deschid complet inima.
Continu s mearg de la o coloan la alta n timp ce i
spunea
mamei ei - i tuturor strmoilor ei nmormntai acolo pe
care
i
interesa s-o asculte - totul despre ultimele cteva
sptmni.
Vntul de martie sufla cu putere n ziua aceea, iar
uierturile
i gemetele sale i acoperir cu uurin vocea, precum i
tropotul
de copite care se auzea pe podul de deasupra.
La un moment dat, auzi un nechezat uor, dar vntul l
acoperi, iar ea presupuse c era Sophy, care avea toane.
Astzi,
iepei
i displcea profund podul i de-abia o fcuse s-l treac.
Odat
traversat, ea refuzase orice alt direcie dect n jos pe deal
i
nu
o dusese pe stpna ei n sus la mausoleu.
Din cnd n cnd, Sophy mai dezvolta cte o aversiune
inexplicabil. Neavnd dispoziia s se impun n faa unui
animal
mult mai mare dect ea ca gabarit i greutate, Mirabel pur
i
simplu renunase. Priponise iapa aproape de pod i mersese
pe
jos restul drumului.
n acel moment, se afla de cealalt parte a edificiului,
uitndu-se fix la locul unde canalul lui Lord Gordmor ar fi urmat
s
traverseze peisajul. Astfel c nu l vzu pe brbatul nalt
desclecnd, priponindu-i calul lng Sophy i chioptnd hotrt
n
sus pe deal.
Mirabel nc privea lung, frustrat, canalul invizibil,
atunci

cnd auzi paii pe podeaua de piatr. Se ntoarse n acea


direcie
i simi cum i sare inima din piept n mod dureros.
i ridic brbia i i lu expresia cea mai rece i
ngmfat
de care era n stare.
-Domnule Carsington, spuse ea scurt.
- Fat rea i cumplit ce eti, spuse el.
Ochii lui aurii strlucir i se nroi la fa. Vntul se
ntei
i
trosni ca i cum se anuna o furtun prin apropiere.
tiu c el era furtuna c tot ce simea era fora
mniei
lui. Era la fel de palpabil precum farmecul care le fcea
chiar
i pe curtezanele versate s se ndrgosteasc iremediabil
de
el.
Voia s se dea napoi, n afara btii acelei fore irezistibile,
dar
mndria nu o ls s se retrag. i ridic brbia puin mai
sus.
-Nu-mi pas deloc ce gndeti despre mine, spuse ea.
Nu
nsemni nimic pentru mine.
- Nu mini deloc bine.
naint spre ea. Ea reacion o clip prea ncet, iar el o
prinse
i
o strnse n brae. Ea se rsuci i i ascunse capul. Dac o
sruta,
avea s se piard de tot.
Nu o srut. Doar o lipi de el i o inu strns, vorbindu-i
cu
buzele lipite de bonet:
- Woodfrey este un vraci, nu? Sunt somnambul i
vorbesc
singur, nu? Ar trebui s m vad un doctor specialist n boli
mintale,
nu? i tu nu i-ai ncredina afacerile n minile unui brbat
care
nu e n toate minile. O, nu, desigur. Dar dac stai s te
gndeti,
tu nu i-ai ncredina afacerile n minile nimnui. Cu trupul

tu
e alt poveste, mi se pare.
Mirabel ar fi putut s se zbat pn i-ar fi dat drumul.
Era
mult
prea cavaler ca s nu i dea drumul dac se zbtea. Dar nu
voia
s-i
dea drumul.
i furase inima, puin cte puin, din ziua n care l
ntlnise,
n curnd nu avea s mai rmn nimic din ea care s nu-i
aparin lui. tia c de data aceea suferina ei va fi mai mare,
mult
mai
mare dect ce ndurase cnd renunase la William. Totui,
avea
s-o suporte ca s se bucure de acel moment.
- mi pare ru, spuse ea, cu vocea nbuit n haina
lui.
Se prea c domnul Carsington auzise fr probleme
scuza
ei,
cci o dezlipi de haina lui i fcu un pas napoi ca s o in
la
distan i s o priveasc.
-Scrisoarea ctre Gordmor a fost incredibil de
necinstit,
Mirabel. Dac nu te-a cunoate mai bine, m-ar face s cred
c
m-ai sedus nadins ca s m nnebuneti.
-Ah, nu, spuse ea. Ce i-am spus atunci era adevrat,
i jur.
-Mi-ai spus c ai sentimente puternice pentru mine.
-Da, i ce bine fac sentimentele cuiva? strig ea.
Sentimentele
nu vor face s dispar canalul la afurisit, nu? i pe acolo va
curge.
Fcu un semn n direcia traseului urmat de canal de-a
curmeziul peisajului. Vei strica privelitea mamei - i toat munca
ei i a mea - i de fiecare dat cnd voi veni aici, l voi
vedea
i
m
va durea cumplit.
Ochii ei se umplur de lacrimi, iar vocea i se ncord.

- Munca mamei tale, repet el dup o clip.


Mirabel ncuviin. Intensitatea durerii ei o lu prin
surprindere i nc i era team s vorbeasc. Nu mai plnsese n
faa
nimnui de cnd murise mama ei. Lacrimile ar trebui s fie
ceva
intim. i oricum, acestea i fceau pe brbai s se simt
stnjenii sau nervoi sau nedumerii, sau de cele mai multe ori
toate
trei laolalt.
i ddu drumul i se ndeprt. Rmase o vreme s se
uite
la
locul artat de ea. Apoi se ntoarse i o lu de mn.
-Arhitectura peisajului este fcut de ea, s neleg,
spuse el.
i dduse lui Mirabel timpul de care avea nevoie ca si
recapete calmul.
-Mama mea a fost artist, spuse ea, cu vocea acum
ferm,
n altfel de circumstane, dac ar fi fost brbat, ar fi putut s
devin un alt Capability Brown.
Nu trebuia s zic mai mult.
Alistair nelesese din momentul n care spusese c
acel
canal
i va strica privelitea mamei ei. Dar, odat pornit, Mirabel
continu destul de fluent. Se prea c vorbitul o linitea.
i spuse povestea, att pe a ei ct i pe a inutului. n
mintea
ei,
n mod evident, acestea erau unul i acelai lucru.
i spuse cum proprietatea se dezvoltase de-a lungul
anilor
i
ct de mrea fusese schimbarea care se produsese n
urm
cu
aproape o sut de ani, cnd mausoleul fusese construit i
inuturile redefinite. Era o ncercare a stilului naturalist al crui
maestru

fusese Lancelot Capability" Brown.


Cu toate astea, rezultatul nu fusese niciodat pe deplin
satisfctor i, odat cu trecerea timpului, mai multe elemente
fuseser
lsate s se deterioreze fie pentru c nu erau dorite, fie
pentru
c
se dovediser nepractice.
Alicia Oldridge fusese cea care ncepuse s transforme
locul,
de-a lungul a aproape douzeci de ani, ct fusese
cstorit.
Murise fr s i finalizeze planurile. Mirabel cunotea ns
fiecare
detaliu. Mama ei i mprtise ideile i entuziasmul de cnd
fiica
ei fusese suficient de mare ct s le neleag.
- Ea a realizat aceast privelite, spunea acum fiica.
nainte
era
un pavilion de var pe panta dealului, deasupra podului. Ea
l-a
mutat i l-a ascuns printre copacii acea, ca s dai peste el
pe
neateptate cnd mergi pe poteca erpuit de-a lungul rului.
Art spre alt loc, unde fcuse modificri dup
planurile
mamei sale. Descrise att de viu ce fusese nainte acolo, nct
Alistair
putu vedea clar, cu ochii minii, att msura transformrii,
ct
i
miestria i subtilitatea ei.
Dup ce l plimb peste tot n jurul colonadelor care
nconjurau mausoleul i dup ce i prezent istoria privelitilor,
rmase
tcut.
Ceva din linitea i din postura ei l fcu s se ntrebe
dac
nu-i regreta cumva dezvluirile.
i studie profilul. Apoi i aplec uor capul, ncercnd
discret
s o priveasc mai bine.

Nu prea s fie contient de prezena lui. Dei


privirea
ei
era
fixat pe un loc ndeprtat, el se indoia c l vedea i pe
acela.
Ochii ei aveau expresia absent pe care o observase de mai
multe
ori la tatl ei. Se uita la acel punct din deprtare exact aa
cum
se uitase domnul Oldridge la candelabru n seara n care
Alistair
ncercase s-l atrag de partea proiectului legat de canal.
Apoi, ncet, colul guri ei ncepu s se ridice foarte,
foarte
puin. Alistair i ndrept privirea n fa.
-A da orice, spuse el, s tiu ce i trece prin mintea
aceea
ocupat.
- ncercam s m gndesc la moduri in care s scap de
tine,
dar
mintea nu m ajut, spuse ea. Sau inima. Sau ce naiba o fi.
ncerc
s gndesc, dar apoi te vd pe tine... gol.
El ii intoarse att de brusc capul, c fu o adevrat
minune
c
nu i zbur de pe umeri.
-Vezi ce?
-Pe tine, spuse ea. Gol.
O vreme, el se descurcase foarte bine, fr s se
gndeasc
la
ea goal. n acea zi doar o inuse n brae i nici mcar
pentru
prea
mult timp. Nici pe departe suficient.
Nu o srutase i nu ncercase s i scoat nici mcar o
mnu,
cu toate c ar fi dat orice ca s i simt din nou gura, s-i
simt
minile pe el. Nu trebuia dect s i ating faa, i lumea sar
fi
schimbat, ar fi devenit mai bun.
Dar cumva rezistase dorinei, aa c se flata c, la
urma
urmei,
se maturiza. De data aceea nu va mai fi att de ngrozitor

de
idiot
ca nainte.
ns ndat ce ea rostise cuvintele fatale el o vzu
stnd
pe
pat,
cu fustele ridicate pn la coapse, dezvluind... o, nu, inima
micu, cu susul n jos de la ndoitura genunchiului... Apoi era
aezat
pe pat... cu snii ei perfeci, cu mugurii dulci i roz ai
sfrcurilor...
crlionii delicai dintre picioarele ei frumoase.
i aminti de mirosul i gustul pielii ei. i aminti
increderea,
tandreea i pasiunea dintre ei. i indrept umerii i lu o
hotrre ferm.
- Cnd ne vom cstori, m vei vedea gol de cte ori
vei
vrea,
spuse el. Pn atunci, ar fi mai bine s nu mai pomeneti de
acest subiect.
- Nu ne vom cstori, spuse ea.
- Ba da, dei s-ar putea s dureze ceva. O ntoarse spre
el,
atent
s i pun minile doar foarte uor pe umerii ei. Nu ai voie
s
te
dezbraci n faa nici unui alt brbat, Mirabel.
- Desigur c nu, spuse ea. Nu e genul de lucru din care
s-mi
fac un obicei. Numai cu tine...
- Exact la asta m refer, spuse el. Numai cu mine. Asta
este
i
ideea - una dintre idei - cnd te cstoreti.
-N-a prut o idee prea important pentru Lady
Thurlow,
spuse ea.
S-o ia naiba pe mtua ei! Aventura Thurlow nu era
ceva
tiut
de toat lumea. Cum aflase de asta? i ce avusese n cap
s-i
spun
aa ceva unei fecioare?
-N-ai voie s-mi reproezi indiscreiile din tineree,
spuse
el.

Tatl meu se descurc deja admirabil la asta. n plus, m


ndrept.
Dac n-ar fi aa, a profita de momentul acesta. Suntem
singuri.
Nimeni nu ne vede.
Erau, intr-adevr, singuri. Nimeni nu i vedea. Iar el nu
voia
s se ndrepte. Voia s fie mai ru dect fusese vreodat.
Voia
s
profite de orice ocazie oferit, s fac orice era necesar ca
s-o
aib
i la naiba cu onoarea! Distana dintre ei era att de mare i
totui
att de mic. Chiar i aerul dintre ei vibra.
Acoperi spaiul dintre ei dintr-un singur pas, o trase n
braele
lui i o srut. i l srut i ea, capitulnd pe loc, gura ei
moale
cednd la prima presiune uoar a buzelor lui. Ea ridic
braele,
cuprinzndu-i faa, inndu-l - ca i cum ar fi avut nevoie de
asta,
ca i cum n-ar fi fost deja lipit de ea.
i desfcu panglicile bonetei i arunc obiectul cel urt
deoparte, apoi i trecu degetele prin buclele ei dezordonate
de
aram. Ea i ddu plria jos i rse cu gura lipit de a lui,
iar
sunetul rguit i provocator rsun n interiorul lui. Era
inocent n multe feluri, ns avea gust i sunet de pcat, i il
mbta
de dorin.
i desfcu pelerina hidoas i i trecu mna peste
pieptul
ei,
apoi n jos peste talia ei delicioas, peste curbele
voluptuoase
ale
oldurilor ei, peste posteriorul ei perfect.
Ea se mic sub atingerea lui, simindu-se involuntar
bine
i dorindu-i mai mult i nnebunindu-l de frustrare. Prea
mul-

t mbrcminte, prea multe obstacole. i acapar din nou


gura,
srutnd-o profund, feroce, n timp ce o sprijini cu spatele
de
un stlp.
i scoase pelerina de pe umeri. n timp ce aceasta
aluneca
pe
pavimentul din piatr, ii desfcu ireturile de la corsaj, apoi
i-l
trase n jos. i ntrerupse srutarea ca s i ngroape faa n
gtul
ei
i s se mbete de mirosul ei. Aternu srutri pe umrul ei
i
mai
jos peste marginea cmuei, pn pe umfltura neted a
snilor
ei, strni n corsetul care i ngrdea.
Ea l inu cu faa ngropat acolo, mngindu-i prul. i
srut
cretetul capului, un gest de tandree neateptat n
mijlocul
unei
pasiuni lipsite de raiune. Un val puternic de sentimente l
strfulger, ca i cum un baraj din interiorul lui s-ar fi spart. Nu
se
putea stura de ea, nu era suficient de aproape de ea.
i trase n sus fustele i juponul - care le stteau prea
mult
n
cale -, iar mna i alunec n sus pe interiorul coapsei, spre
deschiztura pantalonailor ei de mtase. Ea se mpinse n
mna
lui:
-O, te rog. Vocea ei era un geamt ncet amestecat cu rset.
O, nu. O, te rog, da.
El se ls n genunchi i o srut n acel loc secret, cel
mai feminin i mai catifelat, i o auzi inndu-i respiraia i
oftnd adnc.
-O, opti ea. Asta e scandalos.
Ins se simea o urm de rs n vocea ei. i rse i el
n
gnd,
cu o bucurie perfid, n timp ce fcea dragoste cu ea cu
buzele,

cu limba, n timp ce i inea picioarele frumoase i


tremurnde
i i simea corpul cutremurndu-se, de val dup val de
plcere
nfiorat. Era i el cuprins de plcere, n valuri de cldur
lichid,
i inunda mintea, scufundndu-i ultimele frme de raiune
i
principii, i vuia prin sngele ce i se nvolbura prin vene.
i srut interiorul genunchiului, unde avea ciudatul
semn
cu
inima ntoars. Apoi, n timp ce ea era nc slab i
neajutorat,
tremurnd dup euforie, se ridic n picioare ca s-o fac a
lui,
pentru c trebuia. Era excitat i nnebunit de dorin, cu
mdularul
umflat presat de ea.
Dar cnd atinse primul nasture de la pantaloni, o rafal
de
vnt izbucni i uier printre coloane, att de ascuit i de
brusc,
nct l fcu s i vin n fire.
Vntul ipa ca o fantom furioas i i aduse aminte
unde
se
aflau: n locul de veci al mamei ei.
l cuprinse un tremur mai rece dect vntul de martie.
Ls
s-i cad rochia i i puse minile pe umerii ei, apoi,
aplecndu-se
n fa, i odihni fruntea pe a ei i atept s-i recapete
suflarea
i s i se domoleasc btile inimii.
Cnd fu n stare s vorbeasc, spuse cu voce groas:
- Se pare c ncercarea mea de a m ndrepta nu
merge
aa
de
bine cum credeam. Eram sigur c pot s m abin s fac
ceva
scandalos cu tine, lipii de una dintre coloanele astea.
- Speram s nu te poi abine, spuse ea. Dar nu aveam
habar
c
exist ceva att de scandalos ca asta.

El ridic fruntea i i ntlni ochii albatri uluii.


- Se pare c i place s flirtezi cu pericolul, spuse el.
-Nu, deloc, spuse ea. Sunt mereu att de atent i de
cuviincioas. Dar tu m faci s m simt att de... Se uit n alt
parte.
Fericit. Cuvntul acesta este nepotrivit. Inima mi-e uoar
cnd
eti aproape i m simt din nou ca o feti.
Inima lui se frnse. Tot ce voia era s-o fac fericit i
tot
ce
prea s fac era s-i aduc necazuri. Poftele lui demente.
Fusese
de
dou ori la un pas s-i rpeasc virginitatea. Proiectul lui
blestemat i esenial legat de canal. Marele obstacol dintre ei era
singura lui ans de a obine independena economic ce i-ar fi
permis
s o cear de nevast cu onoare i mndrie. Zmbi uor.
-Vrei s spui c te fac s te simi prostu.
Ea rse:
-Da i asta. i tu te pori prostete venind aici. Trebuia
s
nghii medicamentul cu gust ru pe care i l-am administrat
nainte
i s-l lai s te vindece.
-Cnd mi-ai spus s trec peste pasiunea mea, vrei s
spui.
- ncercam s fac lucrurile mai uoare pentru amndoi,
spuse
ea. ntr-un trziu observ ct de dezbrcat era.
Trase de corsaj:
- O, ia uite ce-ai fcut. Mi-a dori ca i servitoarea mea
s
fie
cel
puin pe jumtate la fel de rapid ca tine. Nu-mi vine s
cred
c
al
avut parte numai de apte sau opt escapade romantice. E
greu
do
crezut c ai mai fcut i altceva toat viaa ta dect s
mbraci
l
s dezbraci femei. Eti att de bun la asta.

n acel moment, nu era sigur dac mai avea i alt


talent.
Dar nu spuse nimic, ci doar o ntoarse i i leg corsajul. i
gsi
pelerina i boneta. i puse pelerina urt peste umeri. Nu
ncer'
c s recupereze numeroasele ace de pr pierdute, dar i
aranj
prul ct putu de bine cu cele rmase i ndes restul n
boneta hidoas.
Imediat ce termin, i dori s-i scoat iari totul.
- Cnd ne vom cstori, spuse el, primul lucru pe care-l
voi
face va fi s ard fiecare articol din urenia pe care tu o
numeti
garderob.
- Nu ne vom cstori, spuse ea. Am o slbiciune pentru
tine.
Sunt profund ndrgostit. Asta m poate face s uit,
temporari
ce presupune un comportament decent, dar nu pot uita de
ce
tf
afli aici.
-Nu m atept s uii, spuse el. i cer numai s nu m
suboa*
timezi. tiu c exist o soluie.
Ea nchise ochii i scoase un oftat obosit, apoi i
deschise
din
nou i spuse:
-Nu crezi c am ncercat i eu s gsesc una? Cunosc
Lon
pledge mult mai bine ca tine i am tot cutat i cutat i am
ntors
chestiunea pe toate prile. Dac a fi crezut c exista o
soluie,
crezi c i-a fi scris acea scrisoare lui Lord Gordmor?
Apoi i aduse aminte de ce venise - sau o parte din
motiv,
partea raional. Trebuia s i spun. Nu putea s o lase s
afle
din
ziarul de miercuri.

- Mirabel, mai bine nu-i scriai, ncepu el. Mi-a fi dorit


s
ai
ncredere n mine. Din cauza ta, nu ne-a mai rmas aproape
deloc timp.
Ezit. Venise s-o avertizeze, dar uitase de Gordy, de ce
i
datora. Ar fi prut un gest neloial. Totui, Alistair trebuia s-o
avertizeze: Ar fi fost o lips de onoare i cea mai mare
trdare
s
mi i spun.
- Fr ndoial, prietenul tu se va grbi s i adune
comitetul
n edin, spuse ea, iar vocea ei, mai devreme fierbinte,
era
acum
aspr, ca a unui om de afaceri. Dac e nelept, va trimite
chiar
azi
anunul la ziar prin pota rapid, ca s se asigure c ajunge
la
timp
pentru ediia de miercurea asta din Derby Mercury.
tia deja. Normal c tia. Toat lumea zicea c are un
cap
f( ul pentru afaceri. nelegea cum se administrau astfel de
lucruri.
Probabil tia i c legile parlamentare cereau ca anunul
despre
edina comitetului s apar att n London Gazette, ct i
n
ziai ul local. Asta tot studia ea zilele trecute? Despre asta era
vorba
in loate acele documente legale? ncepuse deja s
plnuiasc
cum
M. Ie pun n cale obstacole legale?
Ii spuse c trebuie s reziste tentaiei de a o interoga.
n
privina ei, Gordy va trebui s fac singur pe spionul. i ea
trebuia
s
I.K , la fel cu Gordy.
Cum naiba putea s respecte toate regulile loialitii
ntr-un
.riomcnea caz?
Nu vrea s piard nici un minut, o asigur Alistair.

Chiar
i
ii.i, trebuie s ai ncredere c m voi ocupa ca aceast
chestiune
II.I Iu* rezolvat corect.
Dac vrei ca aceast chestiune s fie rezolvat corect,
trebuie
MA ie ntorci la Londra, spuse ea. Credeam c eti deja pe
drum.
Da. tiu c te bazai pe plecarea mea - sau mai
degrab
c
o
s
Im dus napoi, cu siguran ntr-o cma de for.
- Eti supus unei mari presiuni, dei nu vrei s
recunoti,
spuse
ea. Nu poi s ai grij de interesele mele i de ale lui Lord
Gordmor
n acelai timp. Se exclud reciproc. Nu e mirare c visezi
numai
rzboi, de vreme ce te lupi cu tine nsui.
Se apropie de el i i lu minile ntr-ale e.
- M ocup de treburile mele i ale tatlui meu de mai
bine
de
zece ani. Nu e prima criz cu care m-am confruntat. Nu sunt
neajutorat i nici proast.
-tiu asta, spuse el. Totui, asta nu nseamn c
brbatul
care
te iubete nu are voie s ncerce s te ajute.
- Mi-e team c exact asta nseamn, spuse ea. Nu
pot
s
lupt
cum trebuie cnd eti prin preajm. M rveti.
-Asta nu e nici mcar o prticic din ce-mi faci tu mie,
spuse
el, mpletindu-i degetele cu ale ei.
Ea i retrase uor minile i le mpreun n dreptul
taliei.
- Dac vrei cu adevrat s-mi dai o ans s lupt,
trebuie
s
stai
departe de mine. Nu pot s fac nimic productiv cnd eti
aproape.
Ar fi cel mai bine s pleci la Londra.
-Refuz s fug doar pentru c situaia este dificil,
spuse el.

Ea scoase un oftat de nerbdare.


- Dac Lord Gordmor este cu adevrat prietenul care
pretinde s fie, se va gndi la binele tu i va insista s pleci.
Dac
este att de egoist s te in - sau dac tu persiti n
aceast
nebunie...
- Pentru numele lui Dumnezeu, Mirabel, izbucni el. tii
deja
trecutul meu. M vr mereu n situaii dezastruoase.
Niciodat
n
viaa mea n-a trebuit s ies singur din vreuna dintre ele. Am
douzeci i nou de ani. i m-am cam sturat s-i las pe alii
s
lupte
n locul meu, n timp ce eu mi iau tlpia simindu-m
idiot
i
inutil - pn dau de urmtorul necaz.
i studie rapid chipul, se ndeprt, apoi se ntoarse.
- N-am vrut s te tratez ca pe un copil, spuse ea. Nu
eti
nici
pe
departe copilros. N-ar trebui s te simi idiot sau inutil. Nu
tiu
de ce te simi aa. Toi ne poticnim. Viaa e ncurcat i
grea.
-Vreau s-o descurc, spuse el i s gsesc o soluie
pentru
noi doi.
Atunci ea i arunc un zmbet luminos ca soarele.
-O s m faci s te cred, n pofida raiunii mele. Foarte
bine.
Rmi, sau pleac, e alegerea ta, desigur.
- Cu siguran nu o s plec, spuse el.
Ea ncuviin din cap.
-Cum doreti. Se ddu un pas napoi. Brbia i se ridic,
iar tonul ei deveni politicos i rece. n clipa asta eti reprezentantul lui Lord Gordmor. Te rog s fii bun i s-i transmii
un mesaj Domniei Sale. Poi s-i spui c vorbesc n numele
tatlui meu, care nu consimte ca el s construiasc un
canal
de-a lungul acestei proprieti. Spune-i c domnul Oldrdge

se
opune cu hotrre unui canal n mprejurimile Longledge i
se va lupta cu el prin orice mijloace are la ndemn, att
aici,
ct i, dac este necesar, la Londra n faa Parlamentului.
De
asemenea, ar fi indicat s-l avertizezi pe Domnia Sa c
resursele
lui Oldrdge nu sunt nici pe departe nensemnate. Vei face
asta
pentru mine, domnule?
Schimbarea brusc, tonul rece, hotrt, l lu pe
Alistair
prin
surprindere. Dar numai pentru o clip. ncepea s se
obinuiasc
s fie lovit pe la spate i i recuper stpnirea de sine cu
rapiditatea i agilitatea pe care le aduce de obicei experiena.
-Desigur, domnioar Oldridge. Fcu o plecciune. Mai
este
i altceva?
- Nu acum, spuse ea. Dac m mai gndesc la ceva,
voi
trimite
dup tine.
l expedie cu un gest al minii, care nu era nici pe
departe
gestul de bun-rmas pe care-l dorise el.
Dar deja avusese parte de ea mai mult dect avea
dreptul.
i
permise o privire scurt, plin de dorin, spre coloana de
care
o sprijinise s-i arate o plcere ce depea cu mult
imaginaia
ei inocent.
Apoi i spuse c, mai mult sau mai puin, el insistase
s
fie
tratat ca un reprezentant de afaceri inteligent i c, n
calitatea
lui
de
reprezentant al lui Gordy, nu se ateptase vreodat la
tratament
special i nici nu dorise aa ceva. i primise deja mult mai
mult

romantism dect ar fi trebuit.


Dac voia un bun-rmas tandru, trebuia s-i ctige
acest
drept prin cstorie. Nu putea s se cstoreasc pn
cnd
nu
avea cu ce s-o ntrein. Iar asta nu avea s se ntmple
dect
dac el i Gordmor aveau succes cu minele, succes care
depindea
de canal.
Pe scurt, cavalerul pe cal alb mai avea civa balauri
de
ucis
nainte s o poat lua pe domni n a i s fug departe.
Aa c i ur politicos o zi bun i plec. Abia fcuse
civa
pai, cnd se ntoarse brusc, i prinse braele i o srut
rapid
i pasional.
Apoi o ls dtinndu-se lng coloan i chiopt n
jos
pe
deal. Nu se uit napoi, dar zmbi.
Cnd Alistair se ntoarse la hotelul Wilkerson, l gsi pe
Lord
Gordmor n salonul de mese privat, n tovria altei halbe
de
bere. Alistair i comand i el una. Dup ce i fu adus, iar
servitorul plec, transmise mesajul domnioarei Oldridge.
Gordmor
primi vetile destul de calm.
- Nu e mai ru dect ne ateptam, spuse el. De fapt, e
mai
bine.
Cnd ai plecat din Londra, am presupus c toi proprietarii
de
pmnt erau mpotriva noastr. n schimb, dumanul nostru
pare
a
fi numai unul dintre ei. Bu. Cu toate astea, trebuie s insist
s
te
ntorci n ora.
-Nici nu se discut, spuse Alistair.
-Interesele tale sunt mprite, spuse prietenul lui. Te
cunosc

destul ct s tiu unde se va ajunge. O s ncerci s mpaci


i
capra, i varza, ceea ce n-o s fac altceva dect s te
nnebuneasc.
Pari deja destul de bolnav. Prinii ti se vor ntreba de ce
te-am
furat din calea morii n Belgia, ca s te las s o iei razna n
Derbyshire. n plus, se presupune c eti reprezentantul londonez.
Aa ne-am neles la nceput s ne mprim munca, dac i
mai
aduci aminte.
-Viaa mea a fost mereu complicat, spuse Alistair.
Este
timpul s nv s-o pun la punct.
-A vrea s tiu ce ai de gnd s faci de data asta,
spuse
Gordy.
Te-ai ndrgostit de o femeie care e hotrt s ne distrug.
Sau
m nel? Cumva ai fugit dup domnioara Oldridge ca s-o
luminezi n privina meritelor relative ale barajelor i
apeductelor
sau
s-i explici aspectele mai rafinate ale fortificrii albiei?
Era inutil s se prefac, dei Alistair se pricepea la
asia.
ns
s-i ascund sentimentele pentru o femeie era singura
form
de
prefctorie pe care nu o stpnise niciodat.
-Nu te neli, spuse el. Recunosc c lucrul sta e o
provocare,
dar e una pe care sunt hotrt s-o rezolv.
-Cum?
- Nu tiu asta nc, dar sunt hotrt s-o fac.
-Car.
- O s m gndesc eu la ceva, spuse Alistair.
Gordy l privi un moment, apoi ridic din umeri:
- Ce e n capul meu s m iau la ceart cu un
Carsington?
Foarte bine atunci. Cum doreti. N-am nimic de pierdut. Tu ai
putea
s-i pierzi minile, dar unii brbai se descurc mai bine

fr.
Pe de alt parte, n situaia improbabil ca tu s reueti, ne
vei
scuti de foarte multe cheltuieli i necazuri. Cu ct dureaz
mai
mult treaba asta, cu att devine mai costisitoare.
Alistair nelegea graba prietenului lui. i el s-ar fi
grbit,
dac
dragostea nu i-ar fi ncetinit mintea.
tia c orice ntrziere le va lsa moierilor timp s se
gndeasc la obiecii i s creasc preul ca s le depeasc. Fr
ndoial,
Mirabel i va ajuta vecinii n aceast privin.
-Nu conteaz ce se ntmpl la adunarea de miercuri,
trebuie s ne grbim ct putem de mult, spuse Gordy. Altfel,
suntem
n pericol mortal ca iubita ta s ngroape comitetul
parlamentar
ntr-un vrtej de petiii.
Alistair era perfect contient de asta. tia c Mirabel
vorbise
deja cu avocai. Acetia vor ajunge la Londra n Parlament
ca
lcustele, unde vor aduce o mulime de martori s depun
mrturie. ntre timp, moierii vor avea timp s descopere o
mulime
de nlesniri de care aveau nevoie, iar preul proprietii va
urca
enorm. i, pe parcurs, un numr considerabil de persoane
vor
cere mit.
Va costa o avere i va dura o venicie. El i Gordy nu
aveau
nici
averea, nici timpul necesare.
Alistair avea mai puin de zece zile la dispoziie s o
opreasc
pe femeia pe care o iubea s l ruineze pe prietenul lui, pe
fraii
lui
i ultima lui ans de reuit.

Mari dup-amiaz, reprezentantul lui Lord Gordmor,


Thomas Jackson, ajunse n Stoney Middleton, un sat din
High
Peak, aflat la aproximativ douzeci i cinci de kilometri de
Matlock Bath.
n timpul rzboiului, Jackson i fcuse serviciul militar
sub
comanda lordului i pe timp de pace fusese recompensat cu
slujba
de reprezentant al vicontelui pe mai multe planuri. i era
devotat
lui Lord Gordmor la fel de mult pe ct vtaful acestuia,
Caleb
Finch, i era devotat lui nsui. Totui, Jackson credea c
loialitatea
vtafului era de acelai soi cu a lui. Credea, de exemplu, c
Finch
venise recent n Peak numai ca s promoveze interesele
stpnului su n orice mod posibil.
Aceea fusese prima greeal a lui Jackson, care se
dovedi
fatal.
Se ntlni n seara aceea cu Finch la Star Inn i la
pot,
ca
s
atrag ajutorul vtafului n aciunea de promovare a
proiectului
legat de canal.
-Domnia sa vrea ca minerii s fie liberi, ca s vin la
adunare,
explic Jackson dup ce mncaser o cin consistent. Ar
vrea
ca
unul sau doi, care tiu s vorbeasc, s spun cteva
cuvinte
n
favoarea canalului - de exemplu, cum traiul lor pe viitor
depinde
de
acesta, la fel ca toi ceilali care depind de ei: soii, copii i
prini
n vrst.
-Nu e nici unul care s se exprime bine, spuse Caleb. i
nu
cred c e vreunul care s aib soie, copii i mam i tat n

vrst,
i ridic halba de bere i bu o duc. Btrnii s-au dus de
mult,
Dumnezeu s-i odihneasc, adug pios. mpreun cu muli
copii,
sracii de ei, cci nu au nici ce mnca, nici medicamente
cnd
se
mbolnvesc. ns, pentru c e vorba de o cauz dreapt, nu
cred
c e vreun ru s lsm lumea s cread c e aa cum spui.
Totul
pentru o cauz bun.
i tot pentru o cauz bun - adic pentru cauza lui
Caleb
Finch - continu i l invinovi pe maistrul minei lordului
pentru situaia prezent a minerilor i a familiilor lor. Caleb
vorbi
de indisciplin, practici periculoase i metode ineficiente i
multe altele.
Asta se ntmpla pentru c maistrul, spre dezgustul lui
Finch, se dovedise a fi un om onest i harnic. Refuzase s
neleag
apropourile lui Finch despre cum o mna spal pe alta.
n
plus,
sugerase c auzise nite zvonuri necurate despre trecutul
lui
Finch din Derbyshire.
Prin urmare, era crucial ca brbatul s fie concediat
rapid
i
discreditat complet. Finch l concediase luni la prima or
i se apucase prompt s-i distrug imaginea. Maistrul nc
nu-i
revenise de la lovitur. Finch tia c Jackson va duce brfa
la
Lord Gordmor nainte ca victima s-i revin suficient
pentru
un contraatac.
Dar asta nu era nici pe departe cea mai important
chestiune

de transmis reprezentantului de ncredere al Domniei Sale.


- Sunt ngrijorat c Domnia Sa nu tie cu cine se
confrunt,
i
spuse vtaful lui Jackson.
-Toate familiile bune sunt de partea noastr, spuse
Jackson.
Eu i ali ase brbai vom merge din sat n sat, ca s facem
tot
ce
putem s ctigm sprijin.
Toat lumea tia c aa se fcea de obicei. Agenii lui
Lord
Gordmor vor mprtia bunvoin sub form de bani i
butur
bun - aceeai metod folosit att de eficient n timpul
alegerilor parlamentare.
- Din ce am auzit eu, nu avei chiar toate familiile bune
de
partea voastr, spuse Caleb. Din ce am auzit eu,
domnioara
Oldridge era ferm mpotriva unui canal oriunde n
apropierea
proprietii ei.
-O femeie, spuse Jackson nepstor.
i ridic halba i bu.
-Dup cum am spus, repet Caleb. Nu tii cu cine te
pui.
Dac
a fi n locul tu... i ridic mna. Dar nu m lua n seam.
Tu
te
ocupi de politic. Treaba mea este s m ocup de moie. Nu
vrei
sfatul meu, dei familia mea a trit aici aproape de tot atta
timp
ca i a ei i o cunosc.
Jackson fcu semn s i se mai aduc bere. Apoi se
aplec
spre
Caleb i spuse:
-Vreau ce este mai bine pentru Domnia Sa. Dac ai
informaii
utile, hai s lsm politeurile sau s ne legm de cine se
ocup
cu
ce. Trebuie s lucrm mpreun.

-Bine atunci, spuse Caleb. Totul pentru o cauz bun.

Capitolul 16

...Cu toate c un asemenea mijloc de navigaie va fi


de
mare
utilitate comercial i mai ales n beneficiul inutului Derbyshire, o adunare va avea loc n sala pentru ntruniri din
hotelul Old Bath, din Matlock Bath menionat anterior, miercuri,
11 martie 1818, la ora zece dimineaa, ca s se discute
despre
cile i modalitile adecvate pentru a efectua aceast
navigaie,
adunare la care nobilimea, mica aristocraie i clerul sus
numitului inut i toi ceilali care consider c e de datoria lor s
se
intereseze privind o chestiune de att de mare importan
sunt
rugai s participe."
Anunul lui apru nu numai n ziare, dup cum cerea
legea,
dar, spre tristeea lui Lord Gordmor, n form prescurtat pe
pancarte n geamurile magazinelor, pe afie lipite pe perei,
crue
i
arete i pe cartoane purtate ca drapelele de btlie pe
strzile
fiecrui sat dintre Cromford i Little Ledgemore, ctunul cel
mai
apropiat de minele sale.
n consecin, chiar i cei care nu apucaser s
citeasc
ziarele sau rataser anunul din publicaii nu aveau cum s nu
fie
informai.

Dei departe de a fi ncntat, el nu fu surprins, la data


stabilit, s gseasc sala de ntruniri a hotelului Old Bath plin
ochi.
Brbai de toate rangurile se mbulzeau, i un amestec
similar
de
femei se nghesuiau n galeria de muzic.
Toat lumea o recunoscu pe domnioara Oldridge, care
sttea
chiar n primul rnd al galeriei. Privirile pe care i le mai
arunca
din cnd n cnd Car - pe care ea se prefcea c nu le
observ, fiina fr inim - i-ar fi artat lui Lord Gordmor cine era,
chiar dac Sir Roger Tolbert, preedintele adunrii, nu ar fi
fcut prezentrile.
Era evident c doamna cu bonet'verde respingtoare
nu
sttuse cu minile n sn.
i nici Lord Gordmor. Risipii prin mulime, erau brbai
care lucrau pentru el. Reprezentanii lui i petrecuser
ultima
sptmn atrgnd sprijin i adunnd informaii din orice
coli
or locuit din Peak.
ntr-adevr, Jackson se ntorsese n Matlock Bath
miercurea trecut cu veti ngrijortoare despre influena
domnioarei
Oldridge n zon. Dar cea mai proast venise ieri, dupamiaza
trziu: domnul Oldridge se opunea att de vehement
proiectului, nct avea s abandoneze botanica n acea diminea ca
s
ia
cuvntul n adunare.
Dar Jackson se pregtise pentru asta i, cu cteva
momente
n urm, optise c situaia era sub control. Aa se prea.
Cnd
ncepu adunarea, Sir Roger Tolbert se aplec spre Gordmor

i murmur:
- Se pare c domnul Oldridge a fost prins cu altceva. Ei
bine,
nu m mir, chiar deloc. A vrut s vin, desigur. Dar filozofii
tia, domnul meu... Se btu cu degetul peste capul care
ncepea
s
cheleasc. tii, cutia cunoaterii este foarte ocupat.
Dac domnul Oldridge nu s-ar fi rtcit de unul singur,
atunci
unul dintre oamenii lui Jackson l-ar fi ajutat. Reprezentantul spusese c nu va fi dificil. Trebuia doar s menionezi c
ai
vzut undeva un exemplar interesant de ciuperc sau
muchi
sau lichen. Btrnul domn nu ar fi putut rezista tentaiei de
a
se
duce s l vad.
Indiferent de motiv, moierul cel mai important i
singura
opoziie nu venise i ar fi fost complet neadecvat pentru o
doamn s vorbeasc ntr-o asemenea adunare. Femeile erau
alungate
n galeria de muzic dintr-un motiv bun. Brbaii erau cei
care
arbitrau chestiuni de o asemenea importan economic.
Femeile doar priveau i reineau ceea ce puteau pricepe
minile
lor slbue.
Lord Gordmor se relax. Restul echipei lui era cu el pe
podium.
Inginerul lui ajunsese miercurea trecut i petrecuse
urmtoarele
zile cu Carsington, revizuind proiectul original al canalului.
Fcuser mai multe modificri, pe care aveau s le dezvluie
atunci
n
public, pentru prima oar.
In auditoriu mai erau i doi membri ai Parlamentului
pentru

un motiv sau altul, unul din ei cu scopul de a informa


cetenii
ntr-un discurs lung i cu un stil oratoric foarte bombastic c propunerea Domniei Sale va fi primit favorabil ca un
proiect
c\l beneficii durabile pentru regiune i astfel pentru ntreaga
naiune.
Cnd partea de flecreal lu sfrit, inginerul i inu
prezentarea, mult mai scurt i mai puin plictisitoare. Cnd
termin
de
vorbit, Carsington dezvlui planul nou.
Era fixat pe un evalet imens aflat pe platform i era
realizat
la scar mare, simplu, n cerneal neagr groas.
Din locul ei de deasupra, domnioara Oldridge putea
s-l
vad
cu uurin, la fel ca muli ali moieri importani.
Pentru cei care nu puteau vedea detaliile, Car descrise
traseul
i schimbrile aduse, pentru a mpca cerinele speciale
ale
prilor individuale".
Noul traseu se afla la o distan mai mare de case,
grdini
i parcuri. n cazul proprietii Oldridge, canalul fcea un
ocol
ncurcat. Acesta lungea traseul, fcndu-l s erpuiasc,
cnd
ar
fi
putut mai uor s continue n linie dreapt; totui, asta nu
ar
fi provocat practic nici o daun planurilor domnioarei
Oldridge.
Car i inginerul fcuser nite nlesniri frumuele i
pentru
ceilali moieri. Nici o persoan raional n-ar fi putut
obiecta
i
nimeni n-o fcu. Lordul deslui n rndul publicului nu numai
expresii ncntate, ci i ncuviinri clare.
Gordmor privi n sus spre galerie. Pn i domnioara
Oldridge zmbea. Minunea minunilor, Car chiar reuise, aa

cum promisese.
Alistair nu gsi zmbetul lui Mirabel la fel de linititor
precum
prietenul su. nvase s deslueasc vocabularul vast al
zmbetelor lui Mirabel. Gura ei arcuit era rece, deloc luminoas i
brusc
l cuprinse sentimentul c exista ceva neateptat care urma
s
se
npusteasc asupra lui din ntuneric.
Nu putea face altceva dect s se pregteasc i s
atepte.
Era vag contient de vocile care se auzeau, de adunarea
care
continua, se prea, la nesfrit, n timp' ce el atepta, crispat.
Piciorul lui, care nu putea rbda nici tensiunea, nici
imobilitatea,
i arta dezacordul printr-o durere puternic de la coaps
pn
la glezn.
Apoi cpitanul Hughes se ridic, strlucitor n uniforma
sa
de
ofier al forelor navale regale. Le ceru doamnelor i
domnilor
s-i
acorde cteva minute din timpul lor valoros:
-Am o scrisoare din partea vecinului meu domnul
Oldridge
de
la Oldridge Hali, Longledge, spuse el. Fiind reinut n alt
parte,
domnul m-a delegat s-i citesc scrisoarea.
Ce spusese Mirabel n ziua n care se cunoscuser?
M gndesc s-i pun asta ca epitaf: Sylvester
Oldridge,
tat
mult iubit, reinut altundeva."
Acesta era deci atacul pe care l atepta Alistair.
Cpitanul l citi cu tonul clar i rsuntor al Autoritii.
Aceeai voce impuntoare citise vreme de aproape dou
decenii, o dat pe lun, cele treizeci i ase de articole de
rzboi
pe
un vas cu un echipaj de mai multe sute de ofieri i brbai

clii
n rzboi.
Pentru asculttorii lui, el ntruchipa probabil forele
navale
invincibile ale Angliei i naiunea mrea pe care o servea.
Nu e de mirare c toi cei din ncpere fcur linite i
toate
feele devenir grave, atente i respectuoase. Domnioara
Oldridge
nu ar fi putut alege un reprezentant mai bun.
Cnd cpitanul Hughes compar avantajele care ar
deriva
din
construirea canalului cu dezavantajele sale, citnd
ngrijorrile
comercianilor respectabili - i subliniind munca i sacrificiile
lor
din timpul rzboaielor recente cu francezii -, oamenii
ncuviinar din cap. Problemele legate de ap reprezentau nelinitile
cele
mai mari, citi el. Spera sincer c domnii luaser n
considerare
ariditatea dealurilor calcaroase din Derbyshire. Oare
estimaser cu precizie dimensiunea rezervorului necesar i costurile
de
construcie ale acestui monstru? Oare domnii calculaser
toate
aceste detalii? Oare domnii luaser n calcul asta i ailalt?
Aceast parte din scrisoare, care arunca o lumin
crud
asupra fiecrei slbiciuni i inexactiti ale planului, era din
fericire
scurt, ns ngrijortoare.
Apoi cpitanul ncepu s strige nume i s pun
ntrebri
specifice brbailor crora li se adresa:
-Nu-i aa, Jacob Ridler, c...? Nu e aa, Hiram Ingsole,
c...?
Strigai astfel, brbaii se ridicau, unul cte unul, i
recunoteau, dei reticeni la nceput, c au i ei dubii. ns,

odat
ce ncepeau s vorbeasc, deveneau mai puin timizi.
Obieciile
lor deveneau mai articulate i mai vehemente. Cei care i
insoeau - mpreun cu soiile, fiicele, surorile i mamele
ngrmdite n spatele doamnelor din primul rnd al galeriei aplaudau
i i ncurajau.
Cnd micii comerciani i fermierii terminar cu
obieciile,
preotul, domnul Dunnet, ii ddu seama c, la urma urmei,
i
el
avea nite reineri. Dup el, ali civa domni gsir la
rndul
lor
cte ceva de obiectat.
Cnd domnii terminar s se plng, mulimea, care la
nceput fusese att de sfioas i binevoitoare, devenise deja
tot
mai zgomotoas i ostil. Huiduir rspunsurile lui Gordy i
nu-l
lsar pe inginer s vorbeasc. Sir Roger btea degeaba cu
ciocnaul. Politicienii i ddur seama brusc c aveau alte
ntlniri
programate i i luar tlpia. Cteva doamne plecar i
ele.
Alistair se uit n sus la domnioara Oldridge. Avea
ntiprit
o expresie de inocen goal, ca i cnd nu doar c nu ar fi
avut
nimic de-a face cu iadul care se dezlnuise dedesubt, ci c,
pe
deasupra, nici nu considera prea interesant nici ce se
ntmpla,
nici pe el.
Privirea era o mnu aruncat, iar el era prea
Carsington
ca
s
se retrag din faa unei provocri.
Consimise, dei cu reticen, s-i fac prezentarea,
dar
nu

mai mult de att.


- Eti prea scrupulos i nelegtor, i spusese Gordy.
Nu
se
rezolv nimic n politic fr influen i bani. i cum noi nu
suntem chiar un izvor de bani, trebuie s profitm ct mai mult
de
influen.
Alistair aflase cu o sear n urm c asta nsemna c el
trebuia
s arate chipe i galant i s-i in gura. Trebuia s lase
toate
negocierile in seama lui Gordy.
Ar fi fcut asta, ar fi stat cu minile ncletate i
inndu-i
gura, dac Mirabel Oldridge nu ar fi aviit acel zmbet
provocator
pe fa - dup ct muncise ca s-i fac pe plac.
i spusese c va lupta mpotriva lui cu orice arm va
avea
la
dispoziie. l avertizase c nu avea prea multe scrupule.
Poate presupusese c el va refuza cavalerete s
riposteze.
Poate crezuse c singura arm din arsenalul lui era s fie
chipe.
Poate
crezuse c s inspire foarte mult fric mojicilor cu faima i
influena familiei lui - i s o seduc pe singura femeie care
nu
era
nfricoat - era singura strategie de care era capabil.
Nu putea fi sigur c asta gndea. Nu conta. Privirea ei
l
scotea
din srite. Nu putea s rmn mut. Onoarea, mndria,
loialitatea i datoria ii cereau s lupte - i s ctige.
Se ridic, ignorndu-i durerea din picior, care protesta
vehement cu nepturi ascuite i arztoare, de la old pn n
clci.
- Domnilor, spuse el.
Nu ridic tonul vocii. Cei din familia Carsington rar
erau
nevo-

ii s fac asta. Era de ajuns s arate fora personalitii lor.


Tonul
su cobort ajunse pn la colurile cele mai ndeprtate
ale
slii,
iar zgomotul se diminu uor.
- Domnilor, repet el. i doamnelor. i arunc o privire
rapid
domnioarei Oldridge.
Rumoarea se transform n zumzet, apoi un murmur,
apoi
linite.
-Voi considera o mare onoare s rspund, pe rnd,
problemelor dumneavoastr, spuse el. Voi ncepe cu chestiunea
esenial
a apei i a rezervoarelor.
Chiar n acel moment, domnul Oldridge mergea agale
n
direcia greit - spre Longledge Hill, nu spre Matlock Bath n compania fostului su vtaf.
Se ntlniser dintr-o ntmplare aranjat cu grij.
Caleb se plimba spre Matlock Bath cnd se ntlnise cu
domnul Oldridge, care mergea, de asemenea, pe jos, hotrt cu
drag
inim s i fac datoria, aa cum l implorase fiica lui.
Fu surprins, dar nu n mod neplcut, s-l ntlneasc
pe
Caleb Finch. n momentul destituirii lui Finch, domnul
Oldridge
czuse ntr-o depresie profund din care doar recent
ncepuse
s-i revin. Fiica lui n-avea nici un motiv s-l deranjeze cu
detalii neplcute. i spusese doar c Finch se hotrse s plece.
Astfel c l salut pe Finch cu bunvoin, l ntreb de
sntate, de familie, de munc.
Caleb vorbi vag de munca lui, dar i povesti n amnunt
o
descoperire recent. Despre asta discutau cei doi brbai n
timp
ce

mergeau n direcia greit: departe de, i nu spre adunarea


crucial a comitetului canalului.
-Eti sigur de form? spuse Oldridge. Ca nite trabucuri
mici?
- Grozav de mici, spuse Caleb. Mai mici dect o furnic.
i
maronii. La nceput am crezut c era numai murdrie, dar ceva
m-a
fcut s m uit mai bine. Eram sigur c l-am mai vzut
undeva.
i acum pot s jur c aa este. La penultimul meu serviciu,
n Yorkshire. A trebuit s pun oamenii s-l curee de pe
perete
pentru c stpnei nu i plcea. Mi-a prut ru, domnule,
pentru
c arta aa de interesant.
-Este, ntr-adevr, spuse Oldridge. N-am mai auzit
niciodat de asemenea muchi. i l-ai vzut din nou, eti foarte
foarte
sigur?
-Sus pe deal, domnule, spuse Caleb, artnd spre
muchia
lung din fa. La mai puin de opt kilometri de aici.
Pentru domnul Oldridge, care de multe ori parcurgea i
treizeci de kilometri n fiecare zi, o plimbare de opt kilometri n
sus
pe Longledge Hill era o nimica toat. Se va ntoarce cu ore
bune
nainte de cin.
Abia dup mult timp ii aminti c n acea zi nu doar la
cin
trebuia s ajung la timp. Apoi fu prea trziu.
Adunarea se ncheie imediat dup prnz.
Se termin cu o victorie. Majoritatea votaser n
favoarea
canalului i se formase un comitet. Membrii acestuia redactaser repede petiia ctre Parlament, dup care ncperea
se
golise. Numai Lord Gordmor i partenerul lui rmseser. Lordul

era
prea zguduit de evenimentele recente ca s mai afieze
obinuita
nonalan.
-A fost ct pe ce, spuse el. ngrozitor de aproape. O
vreme
m-am simit ca i cnd a fi fost pe un vas aruncat de
furtun
ncoace i ncolo. Am reuit s m stpnesc pn cnd
preotul
acel om agreabil i binevoitor - ne-a luat la rost. i tu,
Brutus?"
Mi-am spus eu. Apoi m-am prbuit peste bord i m-am
scufundat imediat. Fr ndoial trebuie s dm Afina pe lupul de
mare
cu nfiare de pirat, cu uniforma lui strlucitoare i
mustile
lui
spilcuite, pentru metaforele acestea marinreti.
Carsington nu spuse nimic. Prea prea ocupat s
ruleze
schia
canalului ntr-un sul ct mai mic.
- Ce neghiob am fost s-i spun s i ii gura i doar s
ari bine, continu Lord Gordmor privindu-i stnjenit
prietenul.
Ar fi trebuit s-mi aduc aminte ct de diferit eti cnd i se
trezete spiritul de lupttor. Sper c o s m ieri. Am fost sub
impresia
fals c Waterloo a scos toat ndrjirea din tine.
Carsington se ntoarse rapid spre el:
-Credeai c am devenit timid?
Ce naiba se ntmpla cu el? Ctigaser o mare
victorie
n
acea
zi, cnd acest lucru prea imposibil.
O, Doamne, Dumnezeule, avea gnduri negre din
cauza
femeii
leia enervante?
-Nu fi absurd, spuse Gordmor. i, te rog, nu suspina
dup
domnioara Oldridge. Nu astzi. O vei da pe brazd n cele

din
urm. Intre timp, ai avut parte de un mare triumf. Ne-ai scos
din ghearele... cuiva. Ah, da, victorie. Ne-ai smuls din
ghearele
eecului. Dumnezeule mare, sunt att de uurat, n-am
cuvinte
s-i spun. Scrisoarea aia. Scrisoarea aia genial i crud.
Din
ce-mi dau seama a fost n ntregime planul ei.
-Te-a avertizat, Gordy.
-Da, aa e. La fel i sora mea. Mi-a spus c doamna e
periculoas. Cine ar fi ghicit c Henrietta s-ar putea face vinovat
de
subestimare?
-Aa cum stau lucrurile, sunt uimit c am scpat att
de
uor,
spuse Car.
-Vorbeti serios? Aproape c ne-a anihilat. Dac nu teai
fi
bgat tu... Vocea lui Gordmor pieri.
Nici mcar nu se putea gndi la asta fr s tremure:
Totul,
totul gata s fie distrus complet. Toate sacrificiile lui i
economisitul
i planificrile. i toi banii i toate speranele lui Car.
Brbatul
luase tot ce mai avea din partea lui din avere i o jucase la
jocurile
de noroc, apoi i dusese ctigurile lui Gordmor ca s le
investeasc n firma" lor.
Dac acesta nu s-ar fi ridicat i nu l-ar fi imitat
excelent
pe
Lord
Hargate n stadiul lui cel mai convingtor i elocvent,
rocata
cu
boneta ngrozitoare i-ar fi ruinat.
Periculos" era o subestimare ridicol. Femeia era
diabolic.
Din moment ce Car, n mod cert, nu putea s-i fac fa,
trebuia
ca prietenul lui s rezolve problema.

Cnd cei doi brbai ieir din hotel, participanii la


adunare
deja plecaser. Zona, care n sezonul turistic ar fi fost plin
de
oameni ieii la plimbare sau de gur-casc, era pustie.
ns, cnd pir pe promenad, un individ mbrcat
ngrijit,
pe care Alistair l recunoscu drept unul dintre reprezentanii
lui
Gordmor, se grbi s-i ntmpine.
Mai muli dintre oamenii lui l urmaser pe lord n
Derbyshire
i aruncaser o parte din banii acestuia ca s-i ctige pe
localnici
de partea lui. Nu era nimic ieit din comun. Astfel de lucruri
se
ntmplau mereu n preajma alegerilor i mai mult ca sigur
la
fel
se ntmplase i cnd era vorba de construirea canalelor.
Alistair
era convins c i oamenii lui Mirabel fcuser la fel.
Gordmor le spusese oamenilor si s cate bine ochii i
urechile. n consecin, acest individ se grbea s i avertizeze
stpnul:
domnioara Oldridge i doamna Entwhistle plecaser la
Londra.
- La Londra? Exclam Gordy. Deja?
-Aveau o aret deja pregtit, domnule, spuse omul
pe
nume
Jackson. Doamnele au fost primele care au ieit din sala de
ntruniri, mi s-a spus, i nici la un sfert de or dup aceea erau
deja
n
trsur i la drum. Imediat ce am aflat, am venit s v spun.
Alistair nu atept s aud mai mult, ci travers
repede
promenada pn vzu faleza. Era aglomerat n acea zi, cu
vehicule
i
trectori care se plimbau n sus i-n jos. De-abia i remarc.
Se
uit
fix n direcia n care plecase Mirabel i ncerc s neleag.

Le dduse o lovitur de maestru. Aproape c i


distrusese.
i totui... i totui...
- tia, murmur el. tia c vom ciga. Altfel, de ce ar
fi
avut
trsura deja pregtit i ateptnd-o?
Un minut mai trziu auzi vocea lui Gordy n spatele lui:
- Se pare c doamna nu vrea s ne lase nici mcar s
ne
tragem
rsuflarea.
-A promis c nu ne va arta pic de mil, spuse Alistair.
-ntr-adevr, din pcate am subestimat-o, altfel a fi
fost
i
eu
gata de plecare, spuse Gordy. Nu putem s riscm s-o
lsm
nici
un minut n plus. Are prieteni influeni la Londra. Nu uita c
sora
tatlui ei este soia lui Lord Sherfield i umbl vorba c are
mult
influen asupra lui.
Alistair se ntoarse spre prietenul lui.
- Sherfield? Mtua Clothilde este Lady Sherfield?
Contesa Sherfield era una dintre prietenele apropiate
ale
mamei lui.
-tiai, desigur, c sunt rude, spuse Gordy. Lady
Hargate
trebuie s-i fi menionat gradul de rudenie dintre ele cnd i-ai
spus
unde pleci.
-Nu. Alistair o lu rapid n jos spre hotelul Wilkerson,
contient de privirile nedumerite pe care i le arunca Gordy n
timp
ce mergeau.
-Asta e foarte ciudat, spuse Gordy.
- Nu chiar, spuse Alistair. Cnd am vizitat-o pe mama
nainte
s plec, i-am vorbit numai de planul nostru excelent i de
minunile inveniilor moderne pe care urma s le aducem ntr-un loc
uitat

de lume. Nu a putut s strecoare nici un cuvnt.


- Oratorie beat, deci? zmbi Gordmor. Ei bine, nu mai
are
nici
o importan dac tiai sau nu dinainte. Domnioara
Oldridge
are
prieteni influeni, este adevrat. Dar i noi avem. n plus,
avem
toate raiunile practice de partea noastr, dup cum ai
explicat
i
tu att de elocvent mulimii nu cu mult timp n urm.
Canalul lor urma s fie unul relativ scurt i ntr-un loc
foarte
slab populat din Derbyshire, le reamintise Alistair
asculttorilor. Traseul traversa un teren aproape uniform, care nu
necesita apeducte, tuneluri sau iruri lungi de ecluze. Legea
Angajrii
Sracilor din 1817, recent intrat n vigoare, oferea
mprumuturi de la stat pentru proiecte care creau locuri de munc
pentru
sraci. Acest lucru reducea suma pe care trebuia s o
strng
de
la investitori.
tia c planul era solid. Numeroii politicieni pe care i
consultaser el i Gordy le promiseser c un astfel de proiect
simplu
i
necostisitor ar putea trece de la prima adunare a
comitetului
la
semntura prinului regent n dou luni sau chiar mai puin.
Dac nu se ntmpla asta, el i Gordy nu ar fi putut s
pun
proiectul pe picioare. Nu aveau bani pentru proiecte
elaborate
i
nu puteau s spere c vor strnge attea fonduri, date fiind
condiiile economice dure de dup rzboi. Recolta srac de anul
trecut
nu mbuntise situaia.
n primul rnd, nu era deloc un plan ticlos. n al doilea

rnd,
Alistair adugase aproape opt kilometri la traseu ca s-i
fac
pe
plac iubitei lui. i totui ea strmbase din nas.
-n clipa asta sunt mai ngrijorat n legtur cu binele
tu,
spuse Gordy. Ai grij de inima ta, Car. Nu vreau s o brfesc
pe iubita ta, dar meritai mcar un avertisment. Henrietta
spune
c a lsat cu buza umflat un iubit cu civa ani n urm i a
trebuit s plece de la Londra pe furi.
-tiu despre ce e vorba, spuse Alistair. Mai mult dect
tie
Lady Wallantree, pot s pun pariu. A fost vorba de o situaie
foarte dificil. Nu c mi-ar psa dac domnioara Oldridge ar fi
lsat
cu buza umflat o duzin de brbai. Totul e n trecut i nici
eu
nu
m pot luda cu al meu.
Nu putea s cread c fata cu care fcuse dragoste
putea
fi
crud i rea. Firea ei era chiar prea deschis, prea miloas.
Detaarea
rece era numai de suprafa, ascunzndu-i adevratele
sentimente. nelegea nevoia ei de a proteja locuri dragi. Totui, nu
nelegea ce punea la cale n prezent.
i era dezamgit de el nsui. n ciuda tuturor
eforturilor
lui,
o dezamgise.
-Car.
Alistair reveni din visare la situaia de criz din
prezent.
-Trecutul ei e irelevant. Canalul este ceea ce conteaz.
Mi-a dori s tiu ce o nemulumete. Eram sigur c planul
meu
i rezolva obieciile personale. Dac exist o alt dificultate,
mi-a dori s o cunosc nainte s ne aflm n faa unui
comitet

parlamentar.
Se obinuise ca lucrurile s ias pe neateptate din
bezn
i
la
fel i cu metaforice lovituri brute n cp. Chiar considera
acele
surprize drept motivante.
Asta nu nsemna ns c se va lsa prins n ambuscad
n
Parlament. Gndul de a fi lsat fr replic, chiar i pentru o
clip,
n faa colegilor i favoriilor tatlui su, i fcu s-i nghee
sngele n vine.
- Eti foarte nelept, spuse Gordy. Ajunseser la
intrarea
n
hotelul Wilkerson i i cobor vocea. Du-te tu nainte i afl
tot
ce poi de la doamna. Eu voi rezolva lucrurile aici i te voi
prinde
din urm ct pot de repede.
O or mai trziu, Jackson se holba cu groaz la figura
nemicat ntins pe o bucat de pmnt acoperit cu muchi
dintr-o
parte mpdurit din Longledge Hill.
-Ce-ai fcut? l ntreb pe Caleb Finch. Nu i-am spus ce
a
zis
Domnia Sa?
-N-are nimic, spuse Finch. I-am dat numai nite
medicamente.
-Ce fel de medicamente?
-Puin din ntritorul lui Godfrey. I-am spus c e
ntritorul
din soc al btrnei mele mtu.
Unul dintre principalele ingrediente ale ntritorului lui
Godfrey era opiumul. Jackson se apropie. Domnul n vrst
prea s doarm linitit. Probabil visa frumos, pentru c
zmbea. Avea un zmbet blnd domnul Oldridge. Un domn chiar
inofensiv. Lui Jackson nu-i plcea s-l vad ntins pe
pmntul
rece. Nu-i plcea nici c Finch nu tia s atepte ordine noi

i
i
spuse asta.
- i dac a fi ateptat, cum zici tu, pn mine sau
ziua
urmtoare, spuse Finch, care crezi c ar fi fost ansele s-l
conving
s vin aici din nou? Oricum, era foarte hotrt s fug la
adunare, dei i-am spus c era aproape prnz i se va fi
terminat
de
mult pn ajungea el acolo. n plus, lordul dorete s
dispar,
nu? Ei, acum va fi mai uor. l punem ntr-o trsur i l
ducem
de aici.
-Nu avem trsur, spuse Jackson.
-Ba da, avem, spuse Finch. Am mprumutat una de la
mina
de crbuni. i un cal ca s o trag. Sunt pe poteca aceea.
Ddu
din
cap spre un drumeag unde se afla un cal de povar btrn.
i-am
spus c domnioara O. are o sut de ai n mnec, nu-
aa?
i n-am avut dreptate? O lsai s se duc la Londra, iar cu
relaiile ei cu lorzi i doamne v va face praf. tiu cum vor
merge
lucrurile i sunt pregtit. Bine, nu atept mulumiri, chiar
deloc,
nu pentru c mi-am fcut datoria.
Era mai bine c nu atepta mulumiri, pentru c
Jackson
era
prea puin dispus s le ofere. Se presupunea c trebuia s
asculte
de ordinele superiorului su. Nu trebuia s se grbeasc i
s
fac
orice ii trecea prin cap.
Dar Finch asta fcuse, iar acum nu puteau s-i dea
drumul
domnului Oldridge.
- E exact ce-i dorete i Domnia Sa, spuse Finch. Va

merge
de minune. Domnioara Oldridge se va grbi s se ntoarc
de
la
Londra, imediat ce afl c tatl ei lipsete. n timp ce ea va
fi
aici,
cutndu-l, stpnul va face aa nct proiectul de lege
privind
canalul s fie aprobat de Parlament repede i fr
probleme,
n timpul sta, noi l vom ine pe domnul O. n
Northumberland,
comod i n siguran. Imediat ce Lord Gordmor obine aprobarea n scris, l trimitem pe domn napoi acas. Gndetete
numai ct de fericii vor fi acas, ca i cum s-ar ntoarce din
mori. Ca Lazr.
- Mai bine te-ai asigura c se ntoarce n aceeai stare
n
care
a
plecat, avertiz Jackson. Lordul mi-a amintit de mai multe
ori
c
domnul nu trebuie vtmat n nici un fel. i recomand s fii
atent
cu ntritoarele tale, Finch. Dac i dai prea mult i l
omoar,
o
s
am grij s te vd spnzurat.
Capitolul 17

Dei erau doamne, ngreunate de attea bagaje,


servitori
i
clrei care nsoeau trsura, necesari pentru o cltorie
lung,
Mirabel i doamna Entwhistle parcurseser deja aproape o
sut
de kilometri cnd poposir s petreac noaptea la un han
din
Piaa Loughborough.
Dup o cin bun de care Mirabel abia se atinse, se

mutar
ntr-un salon s atepte ceaiul.
Cnd servitorul de la han le aduse tava cu ceai, acesta
le
inform pe doamne c un domn Carsington dorea s le
vorbeasc.
-O, Doamne, nu a pierdut deloc timpul, spuse doamna
Entwhistle.
Mirabel nu spuse nimic, doar se ndrept uor de
spate,
n
timp
ce inima i btea s-i sar din piept.
-Te rog, condu-l nuntru, i spuse doamna Entwhistle
servitorului.
Intr o clip mai trziu, cu faa obosit i ochii
ntunecai,
n rest era mbrcat perfect, ca de obicei: fiecare fir de pr
aranjat
ct s par suflat de vnt ntr-un fel romantic, cu earfa
pliat
perfect, fr nici o cut sau ncreitur la vedere.
Mirabel simi o dorin nebun s sar pe el i s-l
ifoneze,
i aduse aminte c ar fi fost fatal dac s-ar fi nmuiat
atunci.
Ar fi avut-o la degetul lui mic. Trebuia s pretind c el era
cel
mai
aprig duman al ei. Altfel, avea s fie pierdut i tot ce
realizase
n
ultimii zece ani, ba chiar mai mult, ar fi fost n van.
Ddu din cap cu rceal la plecciunea i salutul lui i
i
inu
minile strns mpreunate n poal.
l invit s le nsoeasc la ceai.
-N-am venit la ceai, bombni el. i arunc plria i se
ndrept spre ea. Am adugat opt kilometri la canalul meu
numai
ca s-i fac pe plac, dei l dezavantajeaz pe partenerul
meu
i
ne
crete costurile. Am venit s aflu de ce insiti s fii att de
lipsit
de nelegere.

-i eu ar trebui s te ntreb acelai lucru, spuse ea. Nu


reuesc
s neleg de ce tu i Lord Gordmor insistai, cnd am
promis
s
fac tot ce-mi st n putin ca s v mpiedic.
-Dac nu mai ii la mine, mai bine spune-mi, adug el.
n mod normal, ar fi lipsit de elegan s te joci cu
sentimentele
mele astfel, dar...
-Eu, s m joc cu un brbat ale crui aventuri au
devenit
legende? spuse ea. Nu fi absurd.
-n cazul sta, sentimentele mele n-au nici o
importan,
continu el ca i cum ea nu vorbise. Te poftesc s-mi sfii
inima,
dac asta doreti. Dar trebuie s gseti alt cale. Nu tii
ct
ru
vei face altora prin aciunile tale.
- S-i sfii inima?
Deodat deveni ca de piatr. Nici mcar William nu o
acuzase c se joac cu el, dei toi ceilali o fcuser. Dup ce
rupsese
logodna, jumtate dintre cunotinele ei deveniser reci i
distante, iar cei care nu o fceau de ocar se stpneau numai ca
s-i
poat spune ce opteau ceilali pe la spate.
Era o cochet, spunea lumea. Profitase fr ruine de
William
Poynton. Scrisorile o urmaser i acas. Oamenii care se
ntlniser cu el la Veneia pretindeau c se simea ru i c se
stingea
de
la iluziile spulberate. Spuneau c de-abia mai avea tragerea
de
inim s ridice o pensul... c leinase dup ce terminase o
fresc...
c apoi cltorise n Egipt... c nu va supravieui cltoriei...
c
nu
se va mai ntoarce vreodat n Anglia.

Numai din vina ei.


Pentru o clip, amintirile din acei primi doi ani jalnici
de
dup
ce l prsise pe William o copleir i simi vechiul
sentiment
de
disperare, c viaa ei nu va mai avea vreodat sens. Voia s
cad
la
pmnt i s plng.
Iar dorina de a renuna i de a plnge o nfurie - acest
brbat o nfuria, pentru c o fcuse att de slab i fa de ea
nsi,
pentru c l lsase s o reduc la acea stare. Se ridic,
tremurnd
de indignare:
-M-am jucat cu tine, nu? Deci asta crezi tu despre
mine.
-N-am vrut s spun asta. Prerea ta despre mine este
cea
care...
-Ar fi trebuit s-mi dau seama c purtarea mea direct
te
va
face s m respeci mai puin, spuse ea. Dar nic n cele mai
urte
comaruri nu a fi crezut c-mi vei arunca greelile n fa.
-S te respect mai puin? Nu am ...
- Crezi c m opun canalului tu doar ca s te supr?
M
crezi
att de meschin, att de demn de dispre?
-Sigur c nu. De ce mi rstlmceti cuvintele?
Mirabel se uit la doamna Entwhistle.
- Exagerez? spuse ea. Cum ar trebui s-i interpretez
cuvintele?
- N-am nici cea mai vag idee, spuse doamna
Entwhistle,
lund
calm o felie de tort. A fost o zi lung i sunt mult prea
obosit
ca
s desclcesc astfel de treburi complicate. Dac vrei s v
certai,
v rog s continuai discuia n salonul de mese i s m
lsai
s
servesc ceaiul n linite.

Doamna Entwhistle putea s fie i o pies de mobilier


la
ct de puin o bgase n seam Alistair. Tot ce vzuse cnd
intrase n camer fusese Mirabel. Nu observase nici mcar
dac
servitorul rmsese acolo. Din ce tia el, o mulime de
oameni
se adunaser pe scri ca s trag cu urechea. Tipic, se
gndi
cu
amrciune. Avea douzeci i nou de ani i tot nu avea
habar
ce era aia discreie.
Furios pe el nsui, o urm pe Mirabel n camera
alturat
i trnti ua dup el. Ea se duse n colul cel mai ndeprtat
al
camerei, lng bancheta de sub fereastra ce ddea spre
strad,
ca

cum nu mai avea unde s fug de el.


Nici nu o putea condamna. Nu-i venea s cread ct
de
stngaci i jignitor i vorbise. Se exprimase destul de clar la
adunare.
De ce trebuia s aib minte de gin cnd era cu ea?
- N-am vrut s spun... ncepu el.
Ins nici de data asta nu putea s scoat ceva
inteligibil.
Nu voia s vorbeasc. Voia s o ia n brae, s i cear
iertare,
s
i
rectige cldura i ncrederea. Era palid i eapn. O
rnise.
- Iart-m, spuse el. Am vrut att de mult s-i fac pe
plac
cu
noul meu proiect de canal i am euat, aa c am exagerat.
- N-ai euat. Vocea ei era nervoas. Ai ctigat prima
btlie.
Rmne de vzut cine o va ctiga pe ultima.
- Poi s-mi spui unde am greit? spuse el. Vreau s
ndrept
lucrurile, dar sunt nedumerit. Poate c m-am grbit,
presupunnd

c doar canalul era singura prpastie pe care trebuia s o


trec
ca
s
ne cstorim. Mi-ai spus nu, ns am crezut c doar canalul
sttea
ntre noi. Am fost arogant s cred asta? Sentimentele tale sau...
i cut cuvintele. Te-am ispitit. Te-am sedus. N-a fost
onorabil
din partea mea s ncerc s te ctig aa, dar nu-mi psa
prea
mult
cum o fceam. Poate c doar te-am sedus i nu i-am
ctigat
inima, la urma urmei. Dac aa stau lucrurile, te implor s fii
bun
i
s-mi spui i voi nceta s te mai bat la cap.
Chiar ar face-o i asta l-ar omor.
Prul ei strlucea precum cuprul n lumina lumnrii.
i-l
aminti rsfirat pe perne i degetele lui mpletite n el. i
aminti
cum i smulsese boneta de pe cap i i trecuse minile prin
buclele ei dezordonate i rsul ei cnd i aruncase plria de pe
cap.
i
aminti cum l srutase pe cretetul capului, tandreea,
ncrederea
total. i aduse aminte ce i spusese. M faci fericit. M
faci
s
m simt din nou ca o feti".
Dar acum o fcuse nefericit. Sttea eapn, cu
privirea
att
de ntunecat i de solemn, cu minile n olduri.
-Doar asta trebuie s fac? S-i spun c nu mai in la
tine?
Ce uor sun. Ct este de imposibil. i-am spus asta de
attea
ori, de multe ori, dar de fiecare dat devine o minciun i
mai
mare i tu i dai seama mereu c mint.
- Iubirea mea.
i travers camera. Ea ridic mna.
-Dac ii la mine cu adevrat, vei pstra distana. Dac

m atingi, mi voi pierde raiunea. Iar asta nseamn s


profii
de mine.
Dar el voia s profite de ea. Cu toate astea, se retrase.
- i n-ai voie nici s-mi vorbeti suav, spuse ea. Eti
prea
convingtor. Dimineaa asta, aproape c m-ai convins c
providena
nu putea aduce o binecuvntare mai mare peste Longledge
dect
canalul tu.
-Aproape, spuse el. Asta e problema. De aceea am
venit.
Rse
scurt. Nu, nu de asta am venit. Este motivul pe care i l-am
dat
lui
Gordmor ca s-o iau nainte: s aflu ce i-a displcut la planul
meu
nou. Tot nu tiu. Ce ai vrea s facem?
- S pleci, spuse ea. S renuni. Nu-mi vine s cred c
amndoi suntei att de prostui i de ncpnai s insistai cu
asta.
Nu sunt strin de afaceri sau de politic. tiu cum merg
lucrurile astea. Ai putea s ctigi n cele din urm, dar te va
costa
mai
mult dect ai crezut, poate c mai mult dect i permii.
Desigur,
va fi mai mult dect valoreaz minele alea.
- Draga mea, spuse el. Orict de puin valoreaz ele n
prezent,
acele mine sunt tot ce avem.
Ea fcu ochii mari i culoarea i veni n obraji. Se aez
brusc
pe banchet. Alistair rmase unde era, dorindu-i s vin
cineva
i s-i fac o favoare tindu-i limba.
- Mi-a dori, spuse el, ca limba mea s se consulte cu
creierul
din cnd n cnd. Problemele noastre financiare nu sunt nici
pe
departe problema ta.

-Nu sunt problema mea? Expresia ii deveni exasperat.


Nu
e
de mirare c Lord Gordmor a fost att de al naibii de
ncpnat.
Ce proast sunt! Cnd i-am scris mtuii Clothilde, ar fi
trebuit
s
ntreb att despre el, ct i despre tine. Ar fi fost mult mai
folositor s tiu detaliile financiare dect lista legturilor tale
amoroase, orict de distractive au fost.
- Distractive?
-Ar trebui s-i scrii memoriile, spuse ea.
-Memoriile? Se obinuise att de mult s fie luat peste
picior,
nct nici mcar nu clipi.
-Vor aduce mai muli bani dect minele alea
neimportante.
Alistair se duse spre vatr i privi limbile micue de foc
ce cuprinseser crbunii, n timp ce el se gndea ct de
multe s-i spun. n cele din urm, se ntoarse spre ea. l privea
concentrat.
- Mirabel, nu am timp, spuse el.
-N-ai nici treizeci de ani, spuse ea. Orict de
aventuroas
a
fost viaa ta, povestea este relativ scurt. Dac i-ai da
interesul,
ai putea s-i scrii cu uurin memoriile n cteva luni,
pentru
c
te pricepi la cuvinte.
-Nu am timp, spuse el. Nu am dect apte sptmni
la
dispoziie.
n cteva cuvinte i povesti despre ntrevederea cu
tatl
lui
din
noiembrie i de lista de episoade de prostie i de opiunile
pe
care
tatl lui i le prezentase.
Ea l ascult, cu capul aplecat ntr-o parte, ca i cum el
ar
fi
fost
o ghicitoare extrem de complicat. Cnd termin, spuse:

-Nu neleg care este problema.


Alistair tiu c nu se exprimase pe ct de clar dorise
cnd
i
povestise tot. Totui, i spusese povestea n termeni att de
simpli,
nct pn i un copil ar fi priceput. ncerc din nou:
-Dac eu i Gordy nu reuim s obinem aprobarea
pentru
canal pn la nti mai, trebuie s m cstoresc cu o
motenitoare.
-Dar ai spus, de mai multe ori, c tu vrei s te nsori cu
mine,
spuse ea.
- Nu mi-am dorit nimic altceva att de mult n via,
spuse el.
-Eibine, spuse ea.
- Ei bine, ce?
-Eu sunt motenitoare, spuse ea.
Mirabel atept ntr-o tcere scurt i dureroas. Apoi
el
spuse:
-Nu.
Se ndrept dinspre vatr spre u i napoi. Se aez
pe
scaun
i se ridic din nou. Se duse spre ea, apoi se ndeprt. Se
ntoarse
i se ncrunt la foc.
Nu asta era reacia pe care o ateptase ea. Nici nu i
imaginase
c problema era att de simpl. Totui, rmnea o problem
pentru el i cum se putea atepta la altceva?
William Poynton o iubise i el, dar sacrificiul care i se
ceruse fusese prea mare. Nu putuse s-i abandoneze visele i
ambiiile, aa cum nici ea nu putuse s-i prseasc cminul
i
pe tatl su ncnttor de naiv, pe care toate canaliile i toi
escrocii pe o raz de kilometri ntregi se ocupau s-l nele
i
s-l amgeasc.

-Nu m-a atepta s devii moier i s locuieti n


Derbyshire,
spuse ea, cu inima btndu-i nebunete. Firete c-i vei
dori
s
te
afli la Londra primvara, n timpul sezonului.
- Dac i imaginezi c te-a lsa singur n Longledge
n
plin
sezon turistic, cnd locul e plin de brbai fr activitate, i
recomand s te gndeti mai bine, mri el privind spre foc.
Lumina tremurnd i adncea umbrele de sub ochi i
i
nsprea trsturile ascuite.
-Sper c nu ai impresia c voi lsa moia de izbelite,
mai
ales
primvara i la nceputul verii, cnd sunt attea de fcut,
spuse
ea, ridicndu-i brbia, chiar dac i scdea nsufleirea. Mai
bine
stabilim acum ce i cum. Anumite aspecte nu se negociaz.
Se ntoarse spre ea, cu privirea rece i dur.
- Nu e nimic de stabilit, spuse el. Nu m cstoresc cu
tine
fr
s am nici un ban. Am fost un parazit pentru tatl meu.
Refuz
s
fiu un parazit i pentru soia mea.
- Parazit? Mirabel se ridic i l privi, dei voia cu
disperare
s
fug de el, att de ngrozit era. neleg. M-am oferit ie in
orice fel posibil i totui te ndoieti de mine. Ai spus n
repetate
rnduri c i doreti s te nsori cu mine - pn acum, cu
toate
c asta i va rezolva toate problemele deodat. Acest lucru
i
se
pare intolerabil? De ce? Mndria ta nu o va permite? Poate
c
i
imaginezi c voi face din tine un cel de salon, aa cum a
ncercat
s fac Judith Gilford. Dac asta i imaginezi, atunci nu m
cunoti deloc, iar aceast dragoste pretins a ta este la fel

ca
i
celelalte pasiuni ale tale: intens, dar fr puterea de a face
fa
simului practic al vieii obinuite.
-Pot s i fac fa foarte bine, mulumesc, spuse el
scurt.
i intenionez s-o demonstrez.
Iei din camer, chioptnd mai pronunat ca de
obicei,
n ciuda ruinii i a furiei i a disperrii, lui Mirabel i se
strnse
inima pentru el, pentru durerea nencetat cu care tria i
pentru
lupta lui continu ca s-o ascund.
i spuse c era vorba numai de mndrie, iar el era mai
mndru
dect muli alii, mult prea mndru. ns tia c o parte din
ce
l
fcea s se poarte aa era curajul. Dei era furioas, tia i
c
mndria i curajul lui o fcuser s l iubeasc i mai mult.
Nu, nu dragoste. Desigur, nu dragoste. l tia doar de
cteva
sptmni.
Totui, fusese mai mult dect suficient, acum i ddea
seama.
Cumva, fr s i dea seama, i furase inima cu totul. Apoi
el
plecase, cu inima ei zlog - inima ei -, ca i cum nu ar fi fost
nimic
mai mult dect o batist brodat cu iniialele lui.
Atunci s plece, cu tot cu mndria lui preioas i cu
canalul
lui blestemat. Dac nu voia banii ei, atunci asta era
problema
lui.
Ea va aciona conform planului iniial. Nimic nu se
schimbase
de
fapt, i spunea ea. tia c el ar face-o nefericit. Acceptase
faptul
c va plti pentru o fericire scurt cu o nefericire lung. Era
exact
ceea ce ateptase. Era resemnat.

Ceea ce nsemna c resemnarea era cea care, dup ce


l
auzi
lundu-i rmas-bun de la doamna Entwhistle i ieind, o
fcu
s
ridice cel mai apropiat obiect fragil - un ulcior - i s-l
izbeasc
de vatr.
Crewe aduse o tav cu cina la puin timp dup ce
Alistair
se
ntoarse de la ntlnirea lui tumultuoas cu Mirabel.
i frec piciorul, apoi, obosit i cu inima grea, se
dezbrc
i
se
vr n pat. Voia numai s-i odihneasc picioarele dup ce
cltorise att de mult n dup-amiaza aceea. Era prea devreme
ca
s
se culce - nu c s-ar fi ateptat s poat dormi dup
ntlnirea
cu
Mirabel i toate dezvluirile uluitoare.
O motenitoare! De ce Gordy nu i spusese nimic?
Probabil presupusese c Alistair tia deja, la fel cum ar
fi
trebuit s cunoasc toate celelalte lucruri pe care de fapt nu le
tia.
Avnd n vedere mrimea i bogia moiei, era de
presupus,
desigur, c ea deinea o bucat bunicic. Presupusese totui c
moia
era sigur rezervat, cum era i a tatlui lui, pentru primul
motenitor brbat pe linie patern.
Dar modul n care se oferise ca soluie a tuturor
problemelor
lui i spunea c fondurile ei erau cu siguran substaniale.
tia
c el era costisitor. Estimase probabil cu acuratee costul
pn
la ultimul iling. Spre deosebire de majoritatea femeilor,
fusese
nevoit s nvee c totul cost i cum s cntreasc
avantajele
i dezavantajele de a cumpra una sau alta. Cum s

hotrasc
dac s repare sau s nlocuiasc era alegerea cea mai
sntoas
din punct de vedere economic. Nu i-ar fi sugerat s o ia de
nevast pentru a-i rezolva problemele dac nu ar fi fost
sigur
c
i-l putea permite.
Dar nu voia ca alt persoan - oricare alt persoan,
ns
mai
ales ea - s-i rezolve problemele.
Dac nu-i putea rezolva singur problema, i pierdea
i
ultima frm de respect de sine care-i mai rmsese. Nu va
merita
dragostea, sau respectul tatlui lui, sau prietenia lui Gordy.
Cu toate acestea, se simea ca o bestie c i respinsese
oferta.
O rnise. Din nou. Mintea i se micorase, n timp ce mndria
lui
de brbat cpta proporii monstruoase. Ar fi trebuit s-i
explice.
Dar de-abia dup ce rmsese singur n dormitorul lui
lucrurile
ncepuser s i se limpezeasc n minte. Cnd fusese lng
ea,
tot
ce simise fusese frustrare, oc i mnie. Nu putuse nici
mcar
s
gndeasc, cu att mai puin s vorbeasc clar.
Totui, n ciuda acelor frmntri, se cufund ntr-un
somn
suficient de adnc ct s viseze din nou btlia de la
Waterloo,
cu
mai multe detalii dect cu o noapte n urm. ncepea n
fiecare
noapte cu un moment dinaintea btliei i i amintea
lucruri
de
mult uitate. n fiecare noapte vedea carnagiul mai viu i re
tria
sentimentele mai intens. n fiecare noapte se trezea singur
sau
l
trezea valetul din delir. n noaptea aceea, Crewe se

aplecase
asupra lui, scuturndu-l uor:
-Trezii-v, domnule. Visai din nou.
Alistair se chinui s se ridice:
-Ct este ceasul?
-Aproape miezul nopii, domnule.
-A venit Lord Gordmor?
Nu, Domnia Sa nu venise nc, iar Crewe credea c era
puin
probabil ca acesta s mai ajung n seara aceea. Vremea se
nrutise foarte mult de cnd se culcase stpnul lui.
Alistair se ridic din pat i se uit pe fereastr. Nu
putea
s vad nimic. ns putea s aud btaia ploii vjitul
vntului i asta fu de ajuns s-i dea dreptate lui Crewe. Orict
de
mult s-ar fi grbit Gordmor, nu putea s-i pun n pericol
servitorii sau caii. S-ar fi oprit la primul han imediat ce vremea
se nrutise.
n orice caz, nu era loc pentru toat lumea acolo.
Domnioara
Oldridge i nsoitorii ei lsaser neocupate numai cteva
camere.
Acestea erau cele mai mici i mai ntunecate, care ddeau
ntr-o
alee ngust din spatele cldirii.
Totui, cnd auzi ciocnitul n u, Alistair presupuse
c
panica lui Gordy i depise prudena. Ateptndu-se s-i
vad
prietenul, nu se grbi s mbrace un halat peste cmaa de
noapte cnd Crewe deschise ua.
Alistair auzi o oapt.
-Da, este treaz, rspunse Crewe ncet, dar...
Fu mbrncit la o parte, iar Mirabel intr ca fulgerul,
ntr-un
amalgam de volane i... dantel?
Ajunsese deja la jumtatea camerei nguste, cnd se

opri
brusc:
-O, nu mi-am dat seama. Credeam c Crewe a vrut s
spun
c nu te-ai bgat nc n pat.
Se nroi i i feri privirea. Alistair cuta frenetic ceva.
Crewe se ndrept grbit spre un scaun, apuc halatul i l
mbrc rapid pe stpnul lui. Mormi ceva despre o butur
cald
i dispru.
Odat valetul plecat, Mirabel se ntoarse spre Alistair.
Purta
un capot din batist fin, alb-ivoriu, cu margini de dantel
superb
din mtase, peste o cma de noapte asortat cu un tiv cu
volnae. Arta ca o prines dintr-un basm. Privirea lui trecu
ncet,
nencreztor, de la papucii delicai din mtase la
mbrcmintea
ei delicios de feminin i pn la chipul ei.
Avea obrajii foarte mbujorai, iar lumina lumnrii
reflecta
dou stele gemene n albastrul clarobscur al ochilor ei. Prul
ei
rou-auriu i cdea pe umeri, iar buclele ca de foc i
ncadrau faa.
i puse hotrt minile n olduri.
-mi retrag opoziia, spuse ea.
Afar, furtuna continua nestingherit. Vntul sufla i
urla,
ar ploaia btea n geam. nuntru, focul trosnea i uiera n
emineu.
Mirabel s-ar fi simit mai n siguran afar, n mijlocul
furtunii, dect acolo, in camera aceea mic.
Rmase pe loc, aa cum venise, pe jumtate
dezbrcat,
cu
prul rvit. Purta cmaa de noapte uuratic pe care
mtua
Clothilde i-o trimisese fr nici o explicaie, odat cu

scrisoarea
n care i descria indiscreiile domnului Carsington.
Cmaa ei de noapte era provocatoare. Era o tactic
lipsit
de
scrupule, dar lui Mirabel puin i psa. Avea de gnd s fac
tot
ce-i sttea n putin s-l ctige. De data aceea era
ndrgostit,
cu adevrat, profund, fr scpare i nu mai avea de gnd
s
renune la dragostea ei.
-N-ar fi trebuit s te las s pleci mai devreme, spuse
ea.
Ar fi trebuit s ncerc mai bine s te neleg. Dar eram prea
rnit
i furioas ca s mai gndesc clar.
Avusese cteva ore bune la dispoziie s se calmeze i
s-i
pun ordine n gnduri i s decid ce era mai important: o
cas
i o bucat de pmnt sau dragostea vieii ei.
El continua s se uite la ea cu privirea pierdut. Oare
refuza
s-i mai deschid mintea i sufletul n faa ei din cauza
mndriei? O vedea cumva cu ali ochi? n ochii lui devenise o
alt
Judith Gilford - motenitoarea ale crei despotism meschin
l ndeprtase, aa cum credea mtua Clothilde?
Nu conta ce vedea el n ea, i spuse Mirabel. Nu va
renuna
la
el, indiferent de pre. Sttea dreapt, cu brbia ridicat i
pumnii
att de strni nct ncheieturile degetelor i se albiser,
apsnd
ghemul de fric din stomacul ei.
-Am exagerat, spuse ea. Cpitanul Hughes a aprobat
planul
tu revizuit. Mi-a citit scrisoarea numai pentru c a promis
c-o
va face.
tiuse c tatl ei nu-i va face apariia la adunare,

chiar
dac
i
promisese din toat inima. Insistase s plece dis-dediminea
i
s mearg pe jos, ca de obicei. Nu avea cum s-l foreze s
vin
cu
ea i cu doamna Entwhistle cu trsura. Pregtise scrisoarea
pentru eventualitatea probabil ca tatl ei s nu apar i i-o
dduse
cpitanului Hughes cu o zi nainte de adunare.
-Ar fi trebuit s i fac un semn sau s-i trimit vorb s
n-o
mai
citeasc, spuse acum. Planurile tale noi erau foarte
acceptabile
i
bine puse la punct. Am fost o proast c n-am acceptat. Nu
pot
s m atept ca totul s rmn la fel ca nainte. Lumea se
schimb i noi trebuie s ne schimbm odat cu ea. Ar trebui s
fiu
fericit i recunosctoare pentru toate prin cte ai trecut
pentru
mine, n loc s-i provoc i mai multe probleme.
- Era un plan bun, spuse el.
- Da, foarte bun.
- Dar nu destul de bun, spuse el.
-Nici un plan nu putea fi destul de bun, spuse ea.
Voiam
ca
Lord Gordmor s nchid minele i s plece i s nu ne mai
deranjeze cu probleme lui legate de transport. Nu mai voiam ca
Lord
Gordmor sau ali brbai ntreprinztori, inclusiv vecinii mei,
s
gseasc mijloace noi de a face avere n Longledge Hill. Nu
voiam
comer nfloritor. mi doream viaa linitit i simpl de la
ar
cu
care am crescut.
-Atunci voi gsi un mijloc s-o pstrezi, spuse el.
Se uit n jos la minile ei nc ncletate, apoi n sus la
chipul

lui izbitor de frumos. Tandreea pe care o vzu n ochii lui i


fcu
inima mai uoar.
- N-ai de ce s-i iroseti timpul cu aa ceva, spuse ea.
Nu
trebuie s riti tot ce ai muncit din greu pn acum. Pentru
asta
am
venit. A da dovad de prea puin afeciune dac nu a fi
n
stare
s sacrific puin confort de dragul tu.
- Cred c ai pierde mai mult dect puin confort, spuse
el.
Da, adevrul era c i-ar frnge inima s vad cum se
schimba cminul ei. Dar tia ce gndea el sau oricare alt
persoan
raional. Nu puteai opri timpul n Ioc. Vremurile se
schimbau
i
ea trebuia s se schimbe odat cu ele.
Mama ei murise cnd era mic, iar dac recrea lumea
n
care
trise mama ei i i transforma visele n realitate, asta nu
avea
s-o aduc napoi. Brbatul acesta era foarte viu, iar Mirabel
l
iubea. Prefera s construiasc o via mpreun cu el, n
orice
condiii, dect s se ntoarc la traiul ei singuratic pe
trmul
ei pitoresc.
-Am mai fost indrgostit, spuse ea. i am renunat la
dragostea mea pentru c nu puteam s-mi abandonez moia i
s
cutreier prin lume aa cum voia el - aa cum trebuia s
fac.
Am rupt logodna i m-am intors acas i m-am resemnat s
fiu
fat btrn. Dar se pare c totui nu m-am resemnat cu
totul.
M-am ntrebat mai devreme dac sunt dispus s mi
sacrific
sen-

timentele pentru tine. Am decis c nu sunt.


-A fost prost c te-a lsat s pleci, spuse el, cu vocea
joas
i
aprig. Ar fi trebuit s stea i s lupte pentru tine. Dar m
bucur
c a fost prost, pentru c sunt egoist. Vreau s fiu eu cel
care
lupt
pentru tine.
Minile i se desdetar i inima ncepu s-i bat
nebunete.
- Nu trebuie s lupi, spuse ea. M-ai ctigat deja. Sunt
a ta.
-Chiar aa, dragostea mea?
El zmbi, i deschise braele, iar ea alerg spre ele.
De ndat ce braele lui puternice se strnser n jurul
ei,
tiu
c
fcuse alegerea corect. nvase s aib singur grij de
ea,
s se descurce fr protecia sau mcar afeciunea unui
brbat.
Ar fi putut s se descurce i fr el dac era nevoie, dar
numai
dac
nu avea de ales, numai dac el ar fi abandonat-o.
Iar ea avea s fac tot ce-i sttea n putin ca s se
asigure
c nu se va ntmpla asta.
-Trebuie s te trimit napoi la tine-n camer, mormi el
n
prul ei. ntr-o clip.
Minile lui se ridicar i se mpletir n prul ei. O
srut
pe
frunte i pe nas. Ea i ddu capul pe spate, oferindu-i gura.
-Ar fi bine s nu... murmur el, ridicnd fruntea.
-Da, ar fi bine s nu... spuse ea.
Mincinoas, mincinoas." Nu-i psa ce trebuia sau nu
s
fac.
Era trziu i erau singuri, i furtuna prea s-i izoleze de
lume.
Minile i alunecar pe umerii ei. O privi adnc n ochi,
ca
i
cum i-ar fi dezvluit secrete de neptruns - de parc nu mai
avea

nimic s-i ascund.


i deschisese inima. l lsase s o vad i s-o ating i
s
fac
lucruri de nedescris cu pri ale trupului ei pe care cndva
doar
dac le privea se simea o depravat.
-Vreau s fiu bun, spuse el. Am profitat groaznic de
lipsa
ta
de experien.
- Da, ai fcut foarte ru, spuse ea, retrgndu-se. i a
fost
ru
din partea mea c nu te-am descurajat. Am fcut ru c am
venit
n seara asta la tine mbrcat sumar. E chiar vrednic de
dispre.
Nu port deloc lenjerie de corp. Iar cmaa asta de noapte oare
ce-a fost n capul mtuii Clothilde cnd a trimis o
asemenea
prostioar subire, cu volnae, unei fete btrne
respectabile?
Se uit n jos i se juc cu panglicile din partea din fa a
decolteului adnc. Cred c e din Frana. Nici un croitor decent din
Anglia
nu ar face aa ceva.
-Mirabel. Vocea i se ngro. Te rog, nu sunt fcut din
fier.
-tiu asta. Zmbi. Eti fcut din carne i oase. Foarte
atletic.
Iar prul de pe pieptul tu este mai auriu dect cel de pe
cap.
Dezleg panglica de sus. n timp ce pielea mea e foarte neted
in
acea
zon. Privi n jos. Dar acoper forme mult mai voluptuoase
dect
ale tale.
- Da. Scoase o silab sugrumat. Cred c trupul tu e
perfeciunea ntruchipat, dar nu trebuie s-l privesc acum. Mirabel,
nu
vei dezlega i panglica urmtoare. Este cruzimea cea mai

crunt.
tii c trebuie s-i rezist. Ne vom cstori i nu am de gnd
s
m
bucur de tine nainte.
Ea dezleg i a doua panglic.
-Aveam impresia c ai fcut asta deja, spuse ea. De
dou
ori
chiar.
-Am fost iresponsabil i egoist. i oricum... Oricum eti
neatins - aproape - slav Domnului. O, de ce vorbesc despre
asta?
Trebuie s pleci. Noapte bun.
chiopt pn la u i o deschise. Ea nu se mic
din
loc.
i
dezleg ultima panglic i ls halatul s cad.
El nchise ua.
-Nu face asta, spuse el.
-N-o s-o fac, spuse ea. Vreau ca tu s-o scoi de pe
mine.
Te pricepi att de bine la mbrcat i la dezbrcat.
Merse apsat spre ea, cu ochii scprnd flcri aurii,
iar
ea
se
ntreb dac voia s-o ia n brae i s-o arunce afar din
camer.
El o prinse de umeri.
-Eti absolut, spuse el. Absolut...
-Da, asta sunt eu cu adevrat. ntinse mna spre el i
i
trecu
degetele prin prul lui rvit de somn. Nu tiam c n mine
tria
o uuratic. Tu ai gsit-o i ai eliberat-o. Acum trebuie s
supori
consecinele. l trase spre ea i gura lui se lipi de a ei, i ntro
clip
o purt spre alt trm, unde era din nou tnr i
nfloritoare
i
complet fericit.
i ncolci braele n jurul gtului lui i se ridic pe
vrfuri,
ncercnd s l ating i mai mult. O srut mai apsat i o
trase

ntr-o bezn ameitoare. Nici un fel de opiu nu putea fi nici


pe
jumtate la fel de mbttor ca gura lui. Se juc senzual cu
limba
n
gura ei i o fcu s-i aminteasc felul mai intim n care se
jucase
cu ea cu nici zece zile n urm. Fierbineala i strbtu ca un
fulger
pielea i carnea. Raiunea rece dispru cu totul, iar plcerea
i
lu
locul, neruinat, ntunecoas i periculoas, transformndo
n
altcineva, n femeia uuratic pe care el o adusese la via.
Fr
precauii, fr responsabiliti, fr control.
i trecu minile peste umerii lui, peste braele lui
puternice i se bucur de dezmierdrile lui tandre, de minile lui
lungi
i pricepute care alunecau peste cmaa de noapte cu
volnae,
fcnd-o s opteasc sub atingerea lui ca i cnd ar fi fost
vie.
El fcea ca totul s prind via, crea o lume slbatic,
vibrant,
misterioas i exotic, i totui att de familiar, de parc
ar
fi
existat dintotdeauna n interiorul ei.
i strecur minile n deschiztura halatului lui de
noapte.
Minile lui o mpiedicar, ndeprtndu-i-le pe ale ei ca s
desfac
panglica de la cmaa ei de noapte, slbind corsajul. i trase
stofa subire n jos, iar ea i inu respiraia cnd el i acoperi
snul
cu mna.
- Perfect, murmur cu gura lipit de a ei. Eti
perfect.
Se aplec spre mna care o dezmierda, savurndu-i
atingerea
i cutnd mai mult. Voia ca el s-o ating peste tot.

Decolteul
cmii de noapte i alunec peste brae pn la talie i
simi
aerul
rece din camer pe pielea dezgolit. De-abia simi rcoarea.
Toat
fiina ei era concentrat pe cldura braelor lui care i
masau
snii.
O dureau i se nfiorau, i tot corpul ei prea s doar,
tnjind
dup mai mult, mai mult i mai mult.
Simea cum era purtat departe. Simea cum spatele i
se
lipete de ceva dur. Ceva de care s se sprijine. Se rezem de
stlpul
patului, ameit de senzaia care se nvolbura n ea i n
jurul
ei,
i privi, ca n trans, cum cmaa de noapte aluneca jos i
mai
jos,
pe podea. Privi n sus, ameit i nuc. Lumina focului
scnteia
n ochii lui att de ntunecai.
- Frumoas, spuse el, cu vocea att de joas, nct ar fi
putut
s vin din podea, unde zcea cmaa ei. Mna lui alunec
de
pe
gtul ei, ntre sni i jos n locul dintre picioare, unde i
adusese
atta plcere. Iubita mea frumoas.
Dar el era i mai frumos dect ea. ntinse mna s-i
desfac
halatul i de data asta el o ls. Ea i dezleg halatul i i-l
mpinse
de pe umeri, peste braele lungi, privindu-l cum aluneca
peste
faldurile cmii ei de noapte de pe jos. Se ntinse s-i scoat
cmaa
de noapte, dar prea ncet. El i-o lu nainte i apoi ls
pnza
s
cad peste celelalte haine.
Lumina care plpia arunca raze aurii n prul lui
castaniu
i
des i i strlucea n ochi. Trecea peste contururile sculptate

ale
feei lui i juca pe muchii proemineni ai trunchiului i ai
membrelor sale. ntinse braul i i strecur mna n jos aa cum
fcuse
i el cu ea, de la gt spre abdomenul tare, dar el se retrase
nainte
ca ea s apuce s fac ceva mai ndrzne.
Apoi se aplec i ls n urma lui srutri vibrante, de
la
umr
pn pe sn. Rmase acolo, cu limba jucndu-se uor pe
pielea
ei,
apoi oprindu-se s guste. Ea gemu i i trecu degetele prin
prul
lui i l inu acolo, dei plcerea - durerea - sau ce era ceea
ce
i
fcea el, era aproape de nesuportat. Iar cnd el i ridic
privirea,
ea aproape c strig. ns el nu terminase i se hotr s o
mai
tortureze puin.
Apoi cobor din nou, iar gura lui, att de uuratic,
ajunse
ntre picioarele ei. Pcat, pcat, pcat." Mintea i era
ntunecat
i fierbinte. Voia... Nu tia ce anume voia. El trebuia s-i
spun.
Se ntinse spre el i l trase n sus.
-A ta, gfi ea. F-m a ta.
El scoase un sunet gutural i o lu n brae, apoi o
ridic
pe
pat. ngenunche la picioarele ei i i mngie piciorul de la
glezne
n sus, iar ea i desfcu picioarele i l-ar fi tras peste ea
dac
ar
fi
ajuns la el. Dar nu ajungea, iar ea se ntinse pe spate i l
ls
s
o transforme n lichid fierbinte. Se contorsion sub
atingerea
lui,
dorindu-i mai mult, tot mai mult. El i srut genunchii i
semnul din natere, iar ea i dori s ipe.

El se mic n sus, lsndu-i minile s alunece pe


picioarele
ei. Apoi i simi degetul mare ntre picioare, n locul unde o
mai
torturase i nainte, ns asta era mai presus de orice,
plcere
dincolo de orice limit. Fiina ei era redus la senzaii, la o
nevoie
fierbinte, care o sfia. i apoi o simi, o bucurie care o fcu
s
ipe. Gura lui o acoperi pe a ei, n timp ce plcerea erupea
din
ceea
ce prea a fi chiar esena ei i se rspndea afar ntr-o
revrsare
de senzaii.
i n mijlocul acestei plceri, l simi intrnd n ea.
Rmase
nemicat, contient de o presiune ciudat, neplcut.
- Iart-m. Dou silabe aspre rostite aproape de gura
ei.
Voiam doar...
-O, spuse ea fr suflare. Tu erai. Se zvrcoli,
ncercnd
s-i
gseasc o poziie mai comod.
- Mirabel.
Se zvrcoli n cealalt parte.
-Dragostea mea.
i simi mna mngind-o n locul unde erau
mpreunai.
Uor-uor, presiunea slbi. Apoi, se simi bine, o, att de
bine.
Zmbi cu o expresie tmp spre el.
- O, spuse ea ameit. E plcut.
El scoase din nou un sunet sugrumat.
-Da, spuse el. Da, aa e.
-Putem s-o mai facem o dat?
-N-am terminat nici pe departe, spuse el.
Apoi ncepu s se mite n interiorul ei; i lumea se
schimb
din
nou, cu totul. inu pasul cu el, lsndu-l s-o duc oriunde
voia
el.
Se micar la nceput ncet, pn cnd plcerea slbatic i

stpni
din nou. Apoi se trezi micndu-se mpreun cu el, cutnd
ceva,
un loc din ntunecimea fierbinte. Lumea din jur dispru ,
odat
cu ea, i ceea ce mai rmsese din raiunea ei. Rmaser
numai
sentimentele, pentru el, date de el, o fericire aproape
dureroas
i
o nevoie pe care ea nu o putea satisface. Se mpinse n el,
cutnd
din instinct mai mult, iar degetele ei se nfipser n spatele
lui.
-Te iubesc. Vocea lui joas rsun prin ea. Te iubesc.
Buzele ei se arcuir s vorbeasc, dar rmase mut.
Corpul
i
fu strbtut de un curent puternic, care o strbtea mai
repede
i
mai repede, aruncnd-o apoi pe un rm slbatic, furtunos.
O clip mai trziu, un tremur puternic l strbtu i trecu
prin
ea,
ca fulgerul, spulbernd ntreaga lume n frme sclipitoare.
Capitolul 18

Pentru o vreme, Alistair rmase ntins, nemicat. Apoi


o
trase
lng el i se inur mbriai strns.
Posteriorul ei perfect se cuibrea aproape de pelvisul
lui.
Mna lui i strngea unul din snii perfeci. Buclele ei mtsoase i gdilau faa. i aps gura de gtul ei i i inhal
parfumul, i pn i asta era perfect. Viaa lui, n acel moment,
era
absolut perfect.
Ea se ntinse i i mngie cicatricea. Chiar i cnd nu
se
fcea simit, durerea slluia mereu n umbr. ns se

retrase
sub
atingerea ei blnd.
Pe ea n-o deranja s-l ating sau s-l priveasc, dei
pielea
diform, lucioas i umflat ca o glm era hidoas.
- O urti? spuse ea, cu vocea nc rguit dup toat
pasiunea dintre ei.
Vocea ngroat l nedumeri.
- Ce s ursc?
- Rana.
Ar fi vrut s spun c nu se gndea deloc la ea, dar
asta
ar
fi
fost
o minciun sfruntat.
- Este o pacoste infernal, spuse el. ovi, apoi
adug.
i
este
urt i nu pot... Trase aer adnc n piept, expir i i
ngrop
faa
n gtul ei. Chiar trebuie s-i spun tot? murmur el, cu gura
lipit
de pielea ei.
Se rsuci n braele lui i puse mna pe obrazul lui.
El
i
ntoarse capul s-i srute palma. i iubea minile. i iubea
atingerea. Iar ea prea foarte incntat de felul n care el fcea
dragoste.
Nu-i mai putea dori nimic altceva dect o cstorie
grabnic.
- Ce nu poi s faci? spuse ea.
- Mi-a dori s nu m fac s merg att de ciudat,
spuse
el
i
ei
i se strnse inima.
Prea att de copilros, att de nerecunosctor. Era
norocos
c
tria, i el se plngea pentru c chiopta.
- Nu m ndoiesc c ie i se pare mai ciudat dect
altora,
spuse
ea. N-o s m crezi - vei spune c sunt orbit de iubire -, dar
felul
n care mergi are un efect ciudat. Poate numai asupra mea.
Poate
c

ine de faptul c am luat-o razna din cauza vrstei naintate,


dar mersul tu mpiedicat trezete sentimente carnale n
mine.
Nu tiam la nceput ce erau, mi ddeam seama doar c
erau
n
egal msur plcute i deranjante.
nc o dat simi lovitura invizibil cu mciuca.
- Sentimente carnale? Vrei s spui dorin?
Ea incuviin din cap.
-M iei peste picior, spuse el.
Ea i aez capul pe pieptul lui, iar buclele ei
dezordonate
i
gdilau brbia.
- Nu te-a tachina vreodat cu aa ceva. E destul de
stnjenitor
s-i mrturisesc asta - dar deja am trecut peste orice
ruine.
Ea credea c chioptatul lui era erotic. Dintre toate
ideile
care
i-ar fi putut trece prin cap, asta nu era nici mcar printre
ultimele.
Nu i-ar fi imaginat niciodat. ns, la urma urmei, nici ea nu
i-ar
fi putut imagina c femeia care devenise ea exista i abia
ncepuse
s o descopere. Oft.
-Chiar dac am trecut peste orice ruine acum, trebuie
s
ascund asta i s m prefac cuminte. Ct de mult mi doresc
s m fi gndit s-i fi drogat pe toi de la han nainte s vin
la
tine! Dar cum nu mi-a trecut asta prin minte, trebuie s m
ntorc n camera mea. Cel puin am ticluit o scuz plauzibil
c am prsit-o.
Nu voia s-o lase s mai plece vreodat. Dar nu voia
nici
ca
reputaia ei s fie distrus. Se ridic, trgnd-o i pe ea dup
el.
-Vreau s-i aud scuza, spuse el.
-Am avut un comar i m-am trezit dezorientat,
creznd
c
eram n casa mea, spuse ea. Dup ce am hoinrit o vreme

confuz,
mi-am revenit treptat i m-am ntors n camer.
Se aplec spre el i l srut uor pe gur. Buzele ei
perfecte
i trandafirii i atinser uor pieptul. Gura i era att de
catifelat, gustul ei att de dulce. Mirosul ei l amei i i
nmiresm
aternuturile.
i spuse c trebuie s fie brbat i s strng din dini.
Se smulse din pat.
-Te las s pleci i tu poi s povesteti orice minciun
doreti,
spuse el, att timp ct i aduci aminte c ne vom cstori,
ct
mai
repede posibil.
-Asta nseamn c te vei cstori cu mine, cu sau fr
canal?
spuse ea.
Era contient c ea l privea cum chiopta n drum
spre
lavoar.
-nseamn c voi rezolva problema, spuse el. i s nu
spui:
Ce facem dac nu o poi rezolva?" Pentru c o voi face. Am
luat
o
decizie. Turn ap n lighean, lu un prosop i i le duse.
Ea se spl repede, prea repede.
El i adun halatul i cmaa de noapte cu volnae, i
permise
s-i mai priveasc lung, o ultim dat, trupul ncnttor de
armonios, apoi o ajut s se mbrace.
-Mtua ta i trimite des astfel de veminte
atrgtoare?
ntreb el, in timp ce i lega panglicile halatului.
- Nu, spuse Mirabel i se mbujor.
Ea nu se mbujora des sau uor.
-M gndeam eu, astfel m-a ntreba de ce te mbraci
aa.
Atunci de ce i le-a trimis?
- Nu mi-a spus. Trebuie s plec.

- Mirabel.
-Voi sta la ea n Londra. O s-o ntreb atunci. M bucur
c
i
plac gusturile ei. Vorbea repede. M va lua la cumprturi.
mi
fusese groaz de asta. i ocup atta timp i eu aveam
attea
de
fcut, cu comploturile mele politice. Dar acum voi avea
destul
timp s fac cumprturi.
i arunc un zmbet.
- Pentru zestrea mea.
- Nu, nu, nu, spuse el.
Privirea ei uimit o ntlni pe a lui.
-Da, vei face cumprturi pentru trusou, dar mai
trziu,
cu
mine, spuse el.
- Nu-i sunt pe plac gusturile mele, spuse ea.
- Cazul de fa fiind o excepie, n primul rnd nu ai
deloc
gusturi, spuse el. Dar nu asta este problema. Problema este c
nu
trebuie s i abandonezi campania.
-Domnule Carsington, ncepu ea.
-Alistair, spuse el.
-Alistair, repet ea, i numele lui mic nu sunase
niciodat
aa
pn atunci. Era cu totul diferit, rostit cu acea voce optit
i
misterioas. Iar el, i ddu seama, era un om diferit, un om
mai
bun,
acolo, cu ea.
i puse mna pe pieptul lui.
-Te rog s-i aduci aminte c obiectul campaniei mele
era
s-i
distrug proiectul legat de canal. Din cte se pare, asta i-ar
ruina att pe prietenul tu cel mai bun, ct i pe fraii ti mai
mici.
Nu pot s fiu responsabil de un asemenea carnagiu, cu
siguran
nu pentru o bucat ngust de cale navigabil lung de doar

treizeci de kilometri.
- Exist o soluie mai bun, spuse el. Exist sigur,
undeva
n
strfundurile minii mele. Nu voi afla care este aceasta dac
nu
m pui la ncercare i nu m provoci. O prinse uor de umeri
i privi n adncul ochilor ei. Toat viaa a fost totul mult
prea
uor pentru mine, spuse el. Am tiut mereu c exista cineva
care
mi va rezolva problemele. Astfel c, de fapt, nu riscam
nimic.
Nimic n-a fost vreodat att de important pentru mine ct
s
m fac s m strduiesc. Nimic nu mi-a testat vreodat
intelectul sau inventivitatea. Pn acum. Pn la tine. Tu nu-mi
vei
face lucrurile uoare. M-ai fcut s regndesc totul. M-ai
fcut
s gndesc i s complotez i s nscocesc. Nu trebuie s
te
dai
btut acum. N-am fost niciodat a de npdit i de
copleit
de probleme n toat viaa mea - i tiu c asta mi face
bine.
Nu m-am mai simit att de viu de cnd - Doamne, nici nu
mai
tiu de cnd. nelegi, draga mea fat neastmprat? Am
nevoie de btaia de cap.
I studie fr ascunziuri, fr s-i ascund ncercarea
de
a-I
nelege. Apoi spuse:
- O, da, atunci neleg. Zmbi, luminndu-se cu totul la
fa.
M simt att de uurat.
l srut apsat, pe gur, aa cum o srutase el cnd
i
luase
rmas-bun de la ea la mausoleu. Apoi se grbi s ias din
camer

ntr-un vrtej de volnae i dantel.


Mirabel ajunse n camera ei fr s atrag atenia
nimnui
i
se strecur sub aternuturi, dei tia c nu va putea s
nchid
un ochi.
Apoi, pe nepus mas, auzi agitaie prin preajm, pai
care
se
grbeau incoace i-ncolo, voci nbuite. Se uit pe
fereastr.
Cerul
era nc cenuiu, soarele nu rsrise nc. Se auzi o btaie
n
ua
ce lega camera ei de cea a doamnei Entwhistle. O clip mai
trziu,
doamna nsi intr, mbrcat ntr-un amalgam uimitor de
panglici i volnae. Dei era greu de crezut, cmaa ei de
noapte
era
i mai frivol dect hainele de serai ale lui Mirabel.
- Draga mea, mi pare ru s dau buzna peste tine aa,
spuse
ea. Dar Jock a adus nite veti ngrijortoare.
Tata. S-a ntmplat ceva cu tata.
Cu inima mai s-i sar din piept, Mirabel sri din pat,
i
mbrc n grab halatul i se grbi s ias n hol, unde se afla
Jock,
ud pn la piele. Un semn ru, foarte ru, dac grjdarul
fusese
trimis la ea pe o asemenea vreme, n toiul nopii.
i ceru scuze pentru deranj, dar domnul Benton i
spusese
c
nu aveau nici un minut de pierdut.
- Stpnul nu s-a ntors acas pentru cin, domnioar,
spuse
grjdarul.
Apoi mai adug ceva, dei nu mai era nevoie. La
scurt
timp
dup aceea, ea i doamna Entwhistle, cu tot anturajul i
clreii
care le nsoeau, zoreau napoi spre Oldridge Hali.
Zarva de afar - de cai pui n harnaament i servitori

care
se
vnzoleau ntre han i trsur - l trezir pe Alistair, dar
numai
pentru scurt timp. Privi spre fereastr, vzu c era nc
ntuneric
i presupuse, ameit, c era numai furtuna i se ntoarse la
somn.
Fu cel mai adnc somn de care avusese parte de cnd
ajunsese,
cu
o lun n urm, n Derbyshire.
Vis c era ntr-o trsur tras de locomotiva cu aburi
a
domnului Trevithick, Prinde-m-Dac-Poi.
Alistair traversa necontenit calea ferat circular din
Euston,
cu viteza ameitoare de douzeci de kilometri pe or. Gordy
ipa
la el s coboare - era periculos, pe punctul de a exploda -,
iar
Alistair se mulumea s rd. Era tnr, ntreg i nenfricat sau
cel puin asta credea el. Waterloo era cu muli ani dup
aceea,
ntr-un viitor pe care mintea lui nc imatur nu i-l putea
imagina vreodat.
Vagonul se mica violent i abia dac-l putea auzi pe
Gordy
peste uieratul locomotivei.
- Domnule, v rog. Este aproape ora nou.
Alistair deschise ochii. Camera era doar puin mai
ntunecoas
dect nainte. Crewe l prvea ngrijorat.
- Ora nou? repet Alistair. Se chinui s se ridice n
capul
oaselor. De ce e aa de al naibii de ntuneric afar?
Dei furtuna trecuse de cteva ore, cerul era nc
foarte
mohort, i spuse Crewe. Alistair i aduse aminte c
nsoitorii lui Mirabel luaser camerele mai bune, exilndu-l pe el i
pe

Crewe n acel col ntunecat al hanului, unde lumina zilei


de-abia ptrundea.
Spera c izolarea camerei lui fusese n favoarea ei.
Dac
cineva
ar fi tiut de ederea ei prelungit n camera lui...
Pe furi, ncepu s pipie prin pat dup ace de pr
pierdute.
Apoi i aminti intrarea ei, prul ei rocat ca soarele care i se
revrsa pe umeri. Fusese mbrcat doar n halat i cma
de
noapte, ambele ncheiate cu panglici. i papuci din mtase. Nu
trebuia
s rmn buci de veminte pe care s le gseasc
servitorii
curioi de la han.
Fcu ochii mari. O deflorase! Cearafurile!
Sri din pat i ddu cearafurile la o parte.
Nimic. Nici o pat.
nainte s mediteze prea mult la nelesul acestei lipse
de
dovezi, Crewe l scoase din visare:
-Domnule, v rog s m scuzai, spuse valetul. Am
dormit
prea mult, altfel v-a fi trezit mai devreme.
-Ai stat iar de paz, pesemne, spuse Alistair. Pn n
zorii
zilei.
-tiam c nu vei dori ca vizita unei anume domnioare
s
fie
interpretat greit de ctre persoane ruvoitoare, spuse
valetul
cu
tact. Sunt fericit s v asigur c domnioara s-a ntors n
camera
ei fr s atrag atenia. Personalul hanului era ocupat jos,
n
sala
de mese, cu cltorii adui de furtun. N-aveau timp s-i
mai
spioneze pe ali invitai.
-Amintete-mi s te nominalizez pentru sfinenie cu
prima
ocazie, spuse Alistair n timp ce se ducea la lavoar. ntre

timp,
imediat ce mi voi permite, i voi dubla salariul.
-mi doresc s fi meritat aa ceva, domnule, spuse
Crewe.
Dup cum se vede, am adormit la datorie i v-am
dezamgit.
Contient c standardele lui Crewe n privina datoriei
lui
erau
imposibil de ridicate, Alistair i turn ap n lighean.
- M ndoiesc de asta, spuse el i ncepu s se spele pe
fa.
-Domnioara Oldridge i nsoitorii au plecat de cteva
ore
bune, spuse Crewe. S-au ntors acas.
Alistair se ndrept de spate, cu apa picurndu-i pe
fa.
-S-a ntors acas?
Dar consimise s se duc la Londra i s continue s-l
provoace.
-Tatl ei a disprut, domnule.
Jackson nu voia s plece.
Potrivit planului, trebuia s se asigure c situaia era
sub
control i existau bani suficieni pentru cltoria la
Northumberland.
Apoi Jackson trebuia s-l lase pe Caleb i s se ntoarc s-i
ajute
stpnul la Londra. Dar numai pentru c netotul de Caleb l
ncurajase pe domnul Oldridge s nghit cteva picturi din
ntritorul lui Godfrey, Jackson decise s aib grij de el. Cnd se
porni
furtuna, miercuri noaptea, Jackson fu cel care propuse un
popas
la bordeiul prsit al maistrului minei.
Degeaba i tot spunea Caleb c ntritorul lui Godfrey
nu
avea
nimic duntor. Doctorii le ddeau pacienilor lor glei
ntregi
din el. Jackson avea o fa ngrijorat i se tot agita pe
lng
b-

trn, de parc ar fi fost vorba de tatl lui.


Domnul O. nu era ca tatl lui Caleb. Era un btrn
exasperant, pe jumtate senil, i care nu aducea nimic bun
nimnui.
Era o persoan ncnttoare? Atunci de ce nu o punea
niciodat
la punct pe fetia lui rocat i prost crescut? Cum de o
lsa
s-i bage nasul oriunde nu-i era locul? Cum de nu avea
niciodat un cuvnt bun de spus n favoarea lui Caleb, dei el l
servise credincios atia ani? n schimb, btrnul i permisese
s-l
lase pe Caleb fr slujb i nu scosese un cuvnt. Era ca i
cum
l-ar fi calomniat, s-l dea afar aa, fr nici o explicaie
pentru
fapta ei, i s s-i scrie mcar zece cuvinte de recomandare
pentru un viitor angajator. Din cauza ei, oamenii nu mai
vorbeau
cu el. Nimeni nu voia s-l angajeze - pe el, care trise
printre
ei
toat viaa lui i, nainte de el, prinii lui la fel, precum i
prinii prinilor lui. Era mai ru dect dac l-ar fi ponegrit
direct
sau dac l-ar fi reclamat.
Dar nu ndrznea s cheme autoritile, pentru c tia
c
nu
avea nici o dovad mpotriva lui. l persecutase i era numai
vina
btrnului, pentru c o lsase s fac ce vrea. O lsase s
calce
n
picioare oameni care tiau mai multe lucruri dect ea, fr
s-i
pese c era ca i cum ai trimite un om la azilul de sraci.
Aa gndea Caleb i, cu ct fierbea mai mult
gndindu-se,
cu
att i displcea mai mult ideea de a cltori pn la

Northumberland, ngrijindu-l pe neghiobul btrn i purtndu-se cu


el
de
parc ar fi fost de neam regesc. Numai dac Jackson ar fi
plecat,
aa cum trebuia.
Caleb ar mai fi vrsat nite ntritor pe gtul
smintitului,
chiar
cu o noapte n urm, i l-ar fi aruncat n prima min
abandonat. Dealul era plin de mine i puuri vechi. Iar accidentele
aveau
loc mereu.
Oamenii ar fi putut crede c domnul O. a venit de-a
berbeleacul, cum era predispus s-o fac, mai devreme sau mai
trziu,
cum
tot hoinrea pe dealuri, indiferent de vreme. Nimeni n-ar fi
fost
surprins dac i-ar fi gsit trupul prin preajm. Asta dac i lar
mai
fi gsit.
Dar Jackson se ncpna s nu plece i acum erau
toi
trei
blocai, n cocioaba asta micu nnegrit de fum - iar
domnul
O., fiind un gentleman, luase singurul pat i mncarea cea
mai
bun, ba chiar i vin.
Miercuri seara trecu i veni joi dimineaa, iar efectele
ntritorului slbind, btrnul ncerc s le scape printre degete.
Dup
asta, trebuiser s nceap s-i pun cte o doz regulat
de
drog
cu laudanum pe care Caleb l avea la ndemn - spunea el,
n
caz
de vreun accident minier.
Dar Jackson era cel care l droga pe prizonier i el era
grozav
de
zgrcit cu drogul, dndu-i numai att ct s-l fac pe
domnul
O.

s fie zmbitor i vistor i fericit s stea ntr-un loc i s se


uite
la
un cine btrn sau la o pan ore ntregi la rnd.
Dimineaa se scurgea ncet i rbdarea lui Caleb se
sfrea.
- Ziua trece i Northumberland nu e deloc mai
aproape,
i
spuse lui Jackson.
- M voi ocupa s iau o trsur, spuse Jackson. M
ntorc
ct
de repede pot.
n curnd plec, lund singurul lor cal i, spre
disperarea
lui
Caleb, i sticla cu laudanum.
Alistair nu ajunse la Oldridge Hali dect trziu dupmas.
Gsi totul aproape prsit, mare parte din personal fiind
plecat n cutarea domnului Oldridge. Trei grupuri separate
scotoceau locurile obinuite, vizitate adesea de botanist. Sir Roger Tolbert organizase un grup care s-l caute prin Matlock
i
Matlock Bath. Cpitanul Hughes i grupul lui acopereau
partea
de sud-est din Longledge Hill. Mirabel i servitorii ei l
cutau
pe moia vast.
Doamna Entwhistle rmase la Oldridge Hali pe post de
coordonator al grupurilor de cutare, primind i trimind
mesaje
de
la grupurile diferite implicate. Cnd Alistair fu condus n
bibliotec, o gsi n birou.
Nu pierdu timp cu discuii de complezen, dar i
prezent
prompt situaia.
Domnul Oldridge nu rata niciodat cina, i aminti ea.
Foarte
rar se ntmpla s fie convins s cineze n ora. Cnd nu
apru-

se miercuri seara, Benton bnuise imediat c avusese loc o


ntmplare nefericit. Domnul Oldridge nu se rtcise
niciodat
ntr-att nct s nu se ntoarc acas la timp pentru masa
de
sear. Nu era niciodat stnjenit de vremea urt i, cu o zi
n
urm, aceasta nu se fcuse urt dect mult dup ora fix a
cinei.
Singura explicaie posibil era c avusese un accident.
De
aceea
Benton i trimise imediat vorb stpnei. Dup cum se
gndise
el, dac domnul Oldridge aprea ntre timp, ar fi destul de
uor
s
trimit alt mesager ca s-i taie calea domnioarei Oldridge.
Totui, domnul Oldridge nu apru ntre timp. Nu cinase
n
alt parte.
- n consecin, nu putem dect s sperm c n-a avut
dect
un
accident minor, spuse doamna Entwhistle.
Alistair i aminti de cztura lui n Briar Brook. O
entors
la
glezn, un traumatism minor - dar ar fi putut s-i rup
gtul.
- Domnul Oldridge a hoinrit prin regiune mai toat
viaa
lui,
spuse el. Este mai vioi dect mine - este mai vioi dect un
biat, cred. Cine cunoate dealurile i vile astea mai bine
dect
el?
Nu poate fi altceva dect un accident minor. i cu toate
ajutoarele
care l caut, sigur va fi gsit nainte s se termine ziua. V
rog
s-mi spunei cum pot s fiu de ajutor.
- Mai bine te-ai duce la Mirabel, spuse doamna. E
stpn
pe
ea, dar nu i-ar strica un sprijin mental. Fosta guvernant l
fix
cu

o privire de oel, care era n contrast tulburtor cu


nfiarea
ei
de femeie durdulie. Eti n stare s-i oferi asta, sper?
Dei tulburtoare, privirea ei - care n mod sigur
redusese
copii neasculttori la o supunere panicat - era nimic fa
de
cuttura amintind de Medusa, pe care i-o arunca bunica
din
partea tatlui.
- Desigur, doamn, spuse el, deloc nfricoat, pot s
fac
asta
i
orice mai dorete doamna.
O or mai trziu, o gsi pe Mirabel la punctul de
observaie
unde, i ddu seama acum, concepiile lui despre
Longledge
ncepuser s se schimbe prima dat. Era clare pe animalul
castrat
i
imperturbabil i nu pe Sophy cea ncpnat, dar era
singur
i n scurt timp avea s se ntunece. Venise la momentul
potrivit.
Auzi zgomot de copite din ce n ce mai aproape i se
ntoarse
spre el.
- Eti suprat pe mine, spuse ea, citindu-i mult prea
uor
gndurile pe chip.
- Firete c sunt suprat, spuse el. Eti singur,
pmntul
este
nc ud de la furtuna de azi-noapte i tiu c nu ai dormit
prea
mult. E o combinaie periculoas.
-Ai venit s ai grij de mine? spuse ea.
- Sunt logodnicul tu, nu ddaca ta, spuse el. Am venit
s
te
ajut s-l caui pe tatl tu. Ar fi trebuit s-mi trimii vorb
nainte
s pleci azi-diminea. Dar consider c erai prea suprat
s
te
gndeti la asta. Vino, nu poi s stai aici i s priveti

mlatinile
i s te gndeti la ce-i mai ru. l vom gsi.
- N-am vrut s te trezesc att de devreme, spuse ea.
Niciodat
nu ai parte de somn suficient. i am sperat c era o
greeal:
c
tata avea o invitaie la cin la unul din vecini i c uitase ca
de
obicei s spun cuiva. Tot drumul spre cas, m ateptam
s
dau
de un mesager i s-mi spun c cinase la familia Dunnets,
de
exemplu, i c pn la urm petrecuse noaptea la ei, din
cauza
furtunii. mi tot spuneam: Din moment n moment, m voi
ntoarce
i voi merge la Londra, unde i voi cauza domnului
Carsington
o
grmad de necazuri". Vocea i ovi. Vreau s zic Alistair.
mi
va
lua ceva timp s m obinuiesc s vorbesc despre tine
folosind
numele mic.
- Poi s vorbeti cum vrei despre mine, spuse el. Dar,
te
rog,
pleac de aici. E extrem de romantic, dar acum nu prea m
duce
cu gndul la ceva optimist. Oamenii ar trebui s vin aici ca
s
mediteze, Mirabel, nu ca s plnuiasc cum s dea de urma
unui
printe care a disprut.
Se ndeprt de mlatini i cobor cu el pe crare.
- N-are cum s fie n pericol, i spuse Alistair. Cunoate
inutul
foarte bine, orice rmuric, muchi i lichen din el. Nu
trebuie
s
te ngrijorezi.
- Da, fr ndoial, n momentul sta, e pe undeva n
siguran, spuse ea. Poate ntr-unul dintre ctunurile pe care le
vizitea-

z cu plcere. Probabil este aezat confortabil undeva n


vreun
salon dintr-un han local, vorbind despre arborii de camfor
din
Sumatra i reducndu-i la o tcere neajutorat pe toi cei de
lng el.
Domnul Oldridge era departe de a fi n siguran, dei
l
reducea pe singurul lui asculttor la o tcere neajutorat.
Soarele
asfinea, efectul laudanumului se pierdea, iar btrnul
neghiob
i
vorbea lui Caleb despre egipteni i despre opiu.
ncepuse n greac, din care Caleb nu putea nelege o
iot,
i
n care nu vedea nici o noim, de vreme ce era o limb
pgn,
fcut ca s se nchine la zei fali.
-n inuturile estice, spuse prizonierul lui exasperant,
este
limba Bisericii Cretine i nu e o limb mai pgn dect
latina.
-Papistia nu e mai bun dect pgnismul, replic
Finch.
Domnul O. oft i continu:
-n marea lui oper, Odiseea, Homer povestete de
Elena,
fiica lui Zeus, care a turnat o licoare numit nepenthe n
vinul
pe care l beau brbaii la banchet, ca s-i fac s uite de
toate
relele. Ea afl despre medicamentul acesta, ne spune
Homer,
de
la soia lui Thos din Egipt, unde pmntul fertil ddea
attea
leacuri, unele bune, altele rele. Vezi tu, oamenii de la
banchet
i
plngeau familia i prietenii pierdui n rzboiul troian i
amestecul de opiu pe care ea l punea n vin i fcea s uite
temporar
de durere. Un rgaz, spuse el, mai mult pentru sine. O

modalitate de a te gndi la lucruri groaznice cu mai puin


disperare.
Credeam c mcar dormea mai bine, bietul de el. Vergiliu a
scris
i el despre opiu, la fel ca Plinius cel Btrn.
-mi doresc s fi avut mcar puin din ntritorul la de
soc,
spuse Caleb, pe sub brbie. Ala i sticla pe care a luat-o
Jackson.
Te-a ajuta s uii destul de bine.
Se ndrept spre u - cocioaba n-avea ferestre - i se
uit
afar. Odat cu lsarea ntunericului, i promisese c l va
conduce
pe btrn afar. O lovitur la cap, o cdere intr-un pu
minier
i
avea s ncheie cu predicile i cu laudele legate de educaia
sa
de
gentleman care tia latina i greaca. i cu blmjeala lui
tmpit
despre muchi, opiu i pgni.
Apoi fata neobrzat cu prul rou va regreta. i odat
cu
trecerea timpului va regreta i mai mult. n curnd canalul lui
Lord
Gordmor va trece drept peste pajitile ei frumoase i peste
fermele i arborii ei preioi. n fiecare zi, pentru tot restul
vieii,
va
trebui s-l priveasc.
Caleb sttu n dreptul uii i privi cerul ntunecndu-se.
i Alistair studia cerul, pe msur ce orizontul ncepea
s
nghit soarele.
Mirabel l privea. La o distan respectuoas, grupul ei
de
cutare atepta. Le spusese s i se alture din nou la apus. n
momentul respectiv, crezuse c cineva l va fi gsit de mult pe
tatl
ei. Dar acum nu avea alt soluie dect s se opreasc

deocamdat
i s-i trimit pe toi acas. Cu toii erau obosii i
nfometai.
Ar trebui s mnnce i s se odihneasc. Ar trebui s fac
i
ea
la
fel, de dragul tatlui ei. Ar trebui s se scoale diminea cu
fore
proaspete i plin de speran.
Alistair se ntoarse spre ea.
- Cerul e mult mai senin, spuse el. Luna va fi sus pe cer
n
cteva ore. Nu e chiar lun plin, dar ne va lumina puin calea.
Propun
s folosim acest interval ca s mncm i s ne odihnim. Un
pui
de somn de o or ne va face extrem de bine. Am rugat-o pe
doamna Entwhistle s ne pregteasc nite provizii. Cineva ar
trebui
s ajung n curnd aici cu couri cu mncare. Cei care aleg
s
se
ntoarc acas pot s-o fac cu stomacul plin.
-Vrei s spui s continum? zise Mirabel. S-l cutm i
noaptea?
-Da, de vreme ce luna strlucete destul de puternic,
spuse el.
Apoi i aminti: prietenul lui l cutase noaptea. Dac
Gordmor nu ar fi fcut asta, Alistair nu s-ar mai fi aflat acolo,
att
de
sigur i ncreztor. n timp ce l asculta, starea ei sufleteasc
pesimist se mbunti. Era att de sigur pe el, nct era
imposibil
s ai ndoieli.
Se duse clare la grupul de oameni care ateptau i le
spuse
care era strategia pe timpul nopii. Se vor mpri n grupuri.
Un
grup va rmne. Ceilali se vor ntoarce acas, se vor odihni
bine
i li se vor altura din nou la lumina zilei. n acel moment,

dac
tot nu-l gseau pe domnul Oldridge - cei care cutaser
noaptea
aveau s se ntoarc acas s se odihneasc.
Proviziile ajunser imediat ce i termin discursul
scurt.
El
se
duse lng Mirabel. Brbaii mncar repede i apoi se
mprir
n dou grupuri. Mirabel i privea alturi de el, pe o stnc
mare
i plat.
-Sunt att de organizai, spuse ea, privindu-i pe cei
alei
n
mod misterios, jumtatea aflat pe punct de plecare. Ca
soldaii.
Nu-mi venea s cred cnd i-ai lsat s aleag.
-De ce eti surprins? spuse el. tii c am un arm
irezistibil.
- Cred c e ceva mai mult i mai profund dect
farmecul
tu,
spuse ea. Cred c eti un lider nnscut.
Scoase un sendvi din coul greu, l tie n dou i i
ddu
jumtate ei.
- Da, i asta. Vocea i cobor la un murmur slab pe cnd
adug:
Te-am adus pe calea pierzaniei destul de uor.
-D-mi voie s te contrazic, spuse ea. Eu te-am dus pe
tine.
Nu uita cine a fcut primul pas. Te rog s-i aduci aminte
cine
a
fost primul care s-a dezbrcat. i nu doar o singur dat.
Apoi muc din jumtatea de sendvi.
-Asta fcea parte din planul meu diabolic, spuse el.
-Te pricepi bine la planificare. Nu m-am gndit dac
vom
avea o noapte senin cu lun. i nici s cer s ni se aduc
provizii.
Nu m-am gndit s mpart grupul de cutare.
-Am avut destul de mult timp s m gndesc la o
strategie
pe drumul ncoace, spuse el. N-am avut de-a face cu o

armat
de
subordonai. N-a trebuit s m gndesc cum s menajez
vanitatea att a cpitanului Hughes, ct i a lui Sir Rogers - cei
doi
brbai fiind obinuii s dea ordine - i s ncerc s ghicesc
ce
misiune le-ar face mai mare plcere. n plus, orict de mult
l
simpatizez pe domnul Oldridge, nu este tatl meu. Nu sunt
ataat de el aa ca tine, i nu am sentimentele tale foarte
profunde
pentru el. E mai uor pentru mine s vd situaia la un nivel
de obiectivitate imposibil pentru tine. Nu te mai critica att
i
mnnc-i sendviul.
Mirabel mnc, mpotriva voinei ei. Mai trziu, cnd o
nveli in pturi, se odihni, dei nu putu s adoarm. nchise
ochii
i i ascult vocea pe cnd el vorbea ncet cu unii dintre
brbai.
Nu putea s aud ce le spunea, dar vocea lui adnc o
calma.
Apoi, trebuie s fi adormit, pentru c l auzi deodat
mormindu-i numele. Deschise ochii i prima dat vzu luna, nu
chiar
plin, ci luminoas, i apoi pe el.
Expresia feei lui era foarte grav. Se trezi cu totul
atunci
i
se
ridic n picioare ntr-o clip.
- Ce s-a ntmplat? ntreb ea.
-Nu sunt sigur, spuse el. Ce tii despre un brbat pe
nume
Caleb Finch?
Capitolul 19

Caleb Finch se considera un brbat panic, care nu


ridica
niciodat mna mpotriva semenilor lui. Prefera s-i pcleasc
pe
cei
de teapa lui sau s fac schimb de favoruri. Totui, n
momentul
acela, simea un impuls puternic de a-i zdrobi easta
domnului
Oldridge de o stnc.
Vorbea ca o moar stricat de o or ncoace despre nu
tiu
ce copac care cretea ntr-o ar de canibali din Africa sau
China, sau unul dintre locurile alea fr Dumnezeu, i nu prea
s
se apropie de sfritul povetii. Caleb nu putea s-l
opreasc
din plvrgit, pentru c Jackson era acolo. Se ntorsese cu
numai cteva minute nainte ca bolta albastr precum
cerneala
s
fie acoperit de ultimele fii de culoare ale apusului.
Domnul
Oldridge zise:
-Koempfer spunea: Sed haec arbor ex Daphneo
sanguine
non
est". Nu este n mod sigur vorba de Laurus genus, ci de
Dryobalanops, precum declar i Gertner. Totui, domnul Colebrook
propune denumirea de Dryobalanops Camphora, dect cea
de
D. Aromatica. Problema este c el nu este botanist, iar
descrierea
lui nu este deloc satisfctoare. n plus, mostrele pe care lea
primit nu au supravieuit vremii reci i nu a avut dect
seminele
pe
care s-i bazeze concluziile.
Caleb ii ntoarse capul spre Jackson:
-Am ascultat asta toat ziua. Ai de gnd s-i dai nite
medicament sau l lai s ne transforme n smintii pislogi ca el?

Jackson turn un pahar cu vin i adug o doz


zgrcit
de
laudanum. l aez pe mas, n faa prizonierului.
-Mai bine bei asta, domnule, spuse Jackson. Vom pomi
la
drum i v va face s v simii mai n largul
dumneavoastr.
-Foarte bine, spuse domnul Oldridge. Vom cina n
curnd,
sper.
- Da, domnule. Am comandat un co cu provizii.
-Un co cu provizii. Caleb ddu ochii peste cap. i
farfurii
din
aur din care s mnnce, presupun.
Domnul Oldridge ridic paharul i mormi ceva despre
prieteni vechi i gineri i l bu pe tot.
Cnd paharul fu gol, Jackson i arunc o privire urt
lui
Caleb.
-Nu mai face pe martirul cu mine, spuse reprezentantul
pe
un ton jos. Ai fcut suficiente probleme, pentru c nu ai
ateptat
ordine i te-ai grbit. i-am spus c te pripeti, nu-i aa? tii
cumva c l caut deja?
Caleb spuse:
-Ea a plecat la Londra imediat dup edin, nu? Nu
cred
c
au apucat s-i trimit vorb att de repede. Fr s mai
menionm c nimeni nici mcar nu strnut acolo, dac nu spune
ea
c
are voie.
Erau aproape 250 de kilometri pn la Londra, adic
un
voiaj de cel puin cincisprezece ore - i asta cu diligena:
fornd
caii s mearg mai repede i cu schimburi rapide pe drum i
aproape nici o oprire pentru but, mncat sau deertat
vezica.

O trsur cu doamne la bord - i ele cu o hoard de servitori


i
bagaje dup ele - ar avea nevoie de sptmni ntregi s
ajung.
Pn cnd cei de la moie se alarmau, domnioara
Neobrzat
va ajunge n ora.
Caleb se gndise la asta dinainte. Jackson adug:
-Domnul Oldridge este ca un ceas, mi s-a spus. Cnd
nu
a
venit la cin, valetul s-a speriat i a trimis imediat dup
domnioara. Mesagerul trebuie s-o fi gsit pe drum nainte de a
se
crpa de ziu, la hanul unde se oprise pe timpul nopii,
continu
Jackson. ntre timp, n zori, toi vecinii au nceput s-l caute
pe domnul Oldridge. Dac ai fi ateptat, aa cum voia
stpnul,
pn cnd ajungea la Londra, am fi avut timp, spuse
Jackson.
Dar n-ai fcut asta i acum de-abia avem jumtate de zi
avans.
Mulumit ie, jumtate din Derbyshire tie c a disprut.
Va trebui s pornim la drum imediat i s cltorim pe
muntele
sta hain n toiul nopii - i s ne rugm ca ei s fie prea
precaui
ca s fac la fel. i dac ne sfrim zilele pe fundul vreunei
rpe,
tu vei fi responsabil pentru asta.
Caleb se prefcu asculttor. Adevrul era c Longledge
Hill
nu-l speria, cu toate c era cea mai abrupt i mai
stncoas
parte a munilor. Crescuse n Derbyshires Peak i nu-i era
team
de colinele i vile ei, pe timp de var sau iarn, ziua sau
noaptea.
Foarte bine, va avea loc un accident", se gndi el. Dar nu
el
era
cel
care avea s-i sfreasc zilele.

Mirabel i povesti lui Alistair despre experiena ei cu


Caleb
Finch, pe cnd se ndreptau ncet spre captul ndeprtat al
Longledge Hill, spre minele de crbune ale lui Lord Gordmor.
Destinaia lor era una pur accidental, bazat nti de
toate pe zvonuri - un element care era larg rspndit pe
dealurile
uscate din calcar. Una dintre femeile care ajutaser la
cratul
proviziilor de la Oldridge Hali spusese c vzuse un brbat
nalt
ca o sperietoare de ciori, care arta precum Caleb Finch,
dnd
trcoale opronului vecinei sale, unde mulgea lapte,
miercuri
dis-de-dimnea.
Mai umblau i alte zvonuri: c Finch fusese vzut la o
biseric n Ledgemore ntr-o duminic i, de asemenea, cineva
care
arta ca el, la pota din Stoney Middleton, cam cu o
sptmn
n urm.
Dat fiind c Alistair era reprezentantul lui Gordy, i se
spusese
i o poveste aparent fr legtur despre maistrul minei
lordului,
care i pierduse brusc locul de munc, pentru c
administratorul
lui Lord Gordmor avea un dinte mpotriva lui. Maistrul se
plngea c va apela la autoriti, minerii nu erau mulumii i
vorba
umblase pn la crcium, apoi la pot, i ajunsese la
Longledge
n acea sptmn.
Alistair, care vizitase minele cu mai puin de dou
sptmni
n urm i gsise totul n ordine, ncepea s dezvolte o
teorie.
Nu spusese nimic legat de bnuielile lui informatorilor si,

dar
promisese c va cerceta situaia.
Toate acestea se ntmplaser n timp ce Mirabel
dormea.
Acum tiu c vtaful lui Lord Gordmor i Caleb Finch
erau
una
i aceeai persoan - un brbat care era posibil s fi avut
resentimente mpotriva familiei Oldridge de unsprezece ani
ncoace.
De vreme ce nici o trsur nu putea trece pe potecile
nguste,
din preajm, brzdate de fgae, Oldridge trebuia s
cltoreas(<i n cruciorul pentru crbune. n timp ce Jackson era
afar,
aeznd pturi pe fundul cruului, pentru ca posteriorul
delicat
al filozofului s nu sufere, Caleb goli o doz sntoas de
laudanum n sticla de vin i i-o mpinse btrnului n fa.
- Bei ct poftii, spuse el. V va face cltoria mai
linitit.
Oldridge se ncrunt la sticl.
- Sper c buctreasa nu se va supra i c i s-a adus
la
cunotin, spuse el. Cte mese am ratat pn acum? Le-am i
pierdut irul. Trebuie s avem grij de artiti. Sentimentele lor
sunt
att de fragile. Se uit n sus spre Caleb. Ar putea oare
cineva
s-i trimit vorb buctresei? S-i spun numai c am fost
reinut inevitabil.
-Cum dorii, domnule, spuse Caleb, fcndu-i pe plac.
Este
o
idee foarte bun. Un angajament de afaceri, nu? Ai fost
solicitat
brusc. Cu afaceri n nord.
- Nu prea m-am ocupat de afaceri, spuse cu tristee
btrnul.

Am dat dovad de neglijen. tii, marele doctor Johnson


suferea de melancolie. O boal ciudat, ntr-adevr. Ct de
ironic
este
s citeasc cineva despre asta ca s-l neleag pe un tnr
i
s-o
descopere la sine nsui, n schimb.
-Da, este ciudat, aa e, spuse Caleb, pentru care
cuvintele
preau n psreasc. Dar, v rog, domnule, mai bei un
pahar.
Nu vei mai avea alt ans pn ajungem la trsur. Vom
avea
o
cltorie foarte dificil pn acolo. Dar asta v va ajuta
mult.
Numai cu mult dup miezul nopii Alistair i Mirabel
ajunser
i ei la mina de crbuni. Se grbiser s urce crarea pentru
caii
de povar i erau acum mult n faa celorlali, care
continuau
s
cutreiere n mod organizat panta abrupt, cutndu-l pe
btrn
pe sub arbuti, printre stnci, n peteri i crevase.
Mina de crbuni era pustie. Nici mcar un paznic. Nici
un
martor, se gndi Mirabel. Cu maistrul concediat i cu muncitorii
care
erau la casele lor, Finch era liber s fac ce vrea. Nu voia
s-i
imagineze ce s-ar fi putut ntmpla.
-Vreau s m uit nti prin csua maistrului, spuse
Alistair.
Cu puin timp n urm, mi s-a prut c am vzut fum venind
din
direcia aia.
l urm spre casa rneasc, aflat la un kilometru
distan.
Arta pustie. Coborr de pe cai i Alistair ncerc ua cu
grij.
Se deschise uor.
Casa nu diferea mult de o colib de miner. Lumnarea

pe
care
Alistair o aprinse nfi o singur ncpere cu un cmin
mic,
foarte afumat. Mirosea nc a fum, ceea ce nsemna c
ocupanii
plecaser relativ recent. Singurul pat de acolo nu avea
aternut.
Cteva vase de lut stteau pe emineul ngust, deasupra
focului,
iar o sticl goal de vin trona pe o mas foarte zgriat.
-Vezi ceva? ntreb Alistair. Ceva de-al lui, vreun semn
c
a
fost aici?
Mirabel se mic ncet prin ncperea mic i murdar,
cutnd un semn. Dac tatl ei nu s-ar fi aflat aici, atunci era
posibil
s fi fost aruncat n vreo min. Ar fi fost bolnav, nfometat,
rnit
i nfrigurat. Ct ar putea s supravieuiasc un brbat care
se
apropie de aizeci de ani, care e obinuit cu mese copioase
i
tot
confortul material, n asemenea condiii?
Dar dac aa era, ar fi fost lsat acolo, n via.
Ar fi trebuit s-l fi dat pe Finch pe mna justiiei cnd
avusese ocazia. i nu s lase ca procesele ei de contiin s-i
ntunece
raiunea. Ar fi trebuit s fi fost mai puternic.
Apoi i spuse c nu trebuia s se mai chinuie cu ce se
ntmplase n trecut. Nu rezolva nimic cu asta. Doar prezentul
conta.
i totui nelinitea se citea desigur pe faa ei, pentru c
Alistair
i
vorbi tios.
-Te rog s nu ai gnduri negre, spuse el. L-ai descris pe
Finch
ca fiind o fiin lacom i necinstit. Ce ar ctiga dac i-ar
face
ru tatlui tu?

- Rzbunare, spuse ea. S-ar rzbuna pe mine.


-Cu rzbunarea nu-i umple buzunarele, spuse Alistair.
Sunt
sigur c tot ce face, face pentru bani. Ridic o sticl goal
de
vin
i o mirosi. Bea vin bun. Furat de la Gordy, m gndesc. Vru
s-o
pun jos, apoi se opri, cu sticla n aer i privirea pe mas.
Mirabel veni lng el. Ceva strlucea pe una din
multele
crestturi ale mesei. Alistair i scoase briceagul i scoase
obiectul
din crptur.
O scobitoare din aur.
I-o ddu lui Mirabel.
- Ce crezi, e a tatlui tu?
Ea o studie:
-Ar putea fi. Nu cred s foloseasc i Caleb o
scobitoare
din
aur, dei ar fi posibil. Nu poate s aparin maistrului.
Poate...
Se opri cnd Alistair se aplec s priveasc mai atent
masa.
- E ceva zgriat aici, spuse el. N. T. Asta e un H?
Se uit piezi la urmele foarte mici, mergnd vertical.
Literele
de-abia perceptibile fi putut fi confundate cu zgrieturi. Sau
un
N, spuse ea.
- N. T. H sau N. Apoi un M, un L i un dreptunghi care ar
putea
fi un O sau un D.
Se uit mult timp la ele, n timp ce Mirabel ncerca
diferite
cuvinte sau combinaii de cuvinte.
- E un cod poate?
Alistair cltin din cap.
-De ce s lai un mesaj codat? Dac tatl tu a fcut
astea...
Vocea i pieri i privirea i se pierdu n zare.
- Ce e? ntreb ea.
-Northumberland, spuse el. Finch este vtaful lui

Gordy,
adu-i aminte. Casa strmoeasc este nchis, mare parte
din
personal a fost concediat. Finch trebuie s-i fi ales cu grij
pe cei rmai. Gordy n-a mai fost acolo de ani ntregi.
Spunea
c-l deprim.
Putea s neleag cu uurin cum se simea Lord
Gordmor.
Finch trebuia s-i fi dus moia la sap de lemn, aa cum
aproape
reuise cu a tatlui ei.
-Trebuie s cutm prin mine, spuse Alistair, dar cred
c
noi
trebuie s ne continum drumul spre nord. Sunt sigur c
tatl
tu a lsat mesajul sta. Masa este proaspt zgriat, aa
c
sunt
urme destul de recente.
- Numai dac nu e vreun truc la mijloc.
- Crezi c Finch e att de iste?
Mirabel se gndi puin.
-Nu tiu. Nu l-am mai vzut pe Finch de cnd l-am
concediat.
Eram tnr i jumtate din atenia mea era n alt parte.
Poate
c e iste. Pe de alt parte, dac e un escroc att de abil,
cum
nu
a
reuit s nele o fat de douzeci de arii, preocupat c a
pierdut
iubirea vieii ei?
-Dac ai crezut c Poynton era iubirea vieii tale, orice
om
redus ar fi putut s-i arunce praf n ochi, spuse Alistair.
Ea zmbi, n ciuda ngrijorrii ei.
- Da, desigur. Ct de drgu eti c subliniezi asta. n
mod
clar
i supraapreciez inteligena lui Finch.
De vreme ce Caleb se considera un brbat profund i
priceput, ura s admit c fcuse o greeal. Dar nu avea cum
s mai nege. Judecase greit efectele unei doze mari de

laudanum. n loc s cad incontient - sau mort - btrnul enervant ncepu s vomite. Iar Jackson, un cap sec cu inima
bun,
opri cruciorul.
-Nu vezi c i face ru micarea? Aceti gentlemeni
rafinai
au stomacul sensibil, spuse Jackson. Domnul Oldridge
probabil
nu putea s suporte mncarea simpl, rneasc de la
micul
dejun sau friptura i budinca din rinichi de la prnz, sau
feliile
prjite cu resturi de budinc n seu pe care le mncase la
ceai.
i venea totul napoi, s-l bntuie, ca fantoma de la
banchetul
din
Hamlet. Jackson vzuse piesa pe scen la Londra, nu cu
mult
timp
n urm, i acum se credea un nvat.
Pierdur o or ateptnd ca btrnul s-i goleasc
maele
i
dup aceea naintar ncet, Jackson mergnd pe lng
crucior,
promind o ceac bun de ceai cald n momentul n care
ajung
n Ledgemore, unde i atepta trsura.
Un melc i-ar fi ntrecut cu uurin.
Se furiar ore ntregi prin prile mpdurite ale
colinelor,
unde vremea amenina s se nruteasc din nou, iar
rbdarea
lui Caleb devenea din ce n ce mai scurt, pe cnd btrnul
sttea
ghemuit n crucior, dormind ca un bebelu, cu Jackson
zbovind
pe lng el, de parc ar fi fost doica lui.
Dar cnd Jackson se ndeprt s-i fac nevoile,
Oldridge
sri
din crucior i fugi spre pdure.
Se ntmpl att de brusc, nct nimeni nu era pregtit
pentru

asta. Jackson avu nevoie de un moment s termine de


urinat
i
s-i ncheie pantalonii, iar Caleb, care era mai iute, se
mpiedic
de o rdcin i czu, cu capul nainte. Se ridic la timp ca
s-l
vad pe Oldridge disprnd dup un deal.
Caleb fugi dup el, njurnd de mama focului, pentru
c
Jackson ipa ca nebunul. Mai bine i-ar fi inut rsuflarea ca s
alerge
dup hoomanul la miel. Sigur l vor auzi pe Jackson
urlnd
jos
n vale, sau cel puin cinii o vor face i se vor porni s latre,
trezindu-i pe toi.
Multe minute se scurser pn ce, cu muchii i
plmnii
arzndu-i, Caleb se apropie n sfrit de fugar. ncetinise i
se
poticnea. Nu avea suficient putere s alerge mai repede
dect
un
brbat mai tnr cu peste zece ani dect el, se gndi Caleb
cu
ngmfare. i ntinse picioarele lungi i fugi, srind peste
stnci
i
crengi czute. ntr-o ultim izbucnire de vitez, el sri i l
atac
pe la spate, lovindu-l cu putere.
Apoi Caleb l trase dup el , n timp ce btrnul
nemernic
rsufla din greu, el i scoase cuitul i i-l puse la gt.
- Doica ta nu e aici acum, spuse Caleb, rsuflnd el
din
greu.
E timpul s ai un accident.
l trase pe btrn dup el, cu cuitul la gt, pe cnd
cuta
un
loc potrivit.
Ah, da. Acolo. O cztur bun i lung pe o grmad
de
stnci
frmate."
Alistair se oprise ca s se uite la cer, care se nnora din

nou
foarte repede. Dac nu s-ar fi oprit, poate nu ar fi auzit
iptul
i
ar fi crezut c era legat de critul i scritul psrilor
mnioase care vestesc vreme rea. Psrile se ridicau n zbor din
copaci,
plngndu-se din cauza musafirului nepoftit care venise s
le
tulbure pacea.
Dac nu ar fi auzit iptul, ar fi crezut c era vreun
cine
sau
vreo pisic ce hoinrea printre ele.
i ntoarse calul n direcia aceea, dei nu era nici o
crare
vizibil n lumina lunii care slbea rapid. Caii umblaser pe
dibuite
pe un drum vechi pentru caii de povar i apoi merser pe
urmele
fcute de cineva care trecuse recent naintea lor:
nuleele
fcute de nite roi n pmntul ud, urmele de picioare i de
copite
i
urme proaspete de cdere.
Aici, n lumina lunii care slbea rapid, Alistair nu
distinse
nici
o crare sau potec. Dar nelinitea resimit n ultimele ore
lungi
se adnci, aa c i ndemn animalul obosit s prind
vitez.
i totui, pn cnd el i Mirabel ajunser la crarea
din
zona
mpdurit, psrile se calmaser din nou i totul era
tcere.
Se oprir i ascultar. Aveau un avans bunicel fa de
ceilali
i
nu se auzeau voci, numai vntul care ofta printre crengi
goale
i optea printre pini.
Iar apoi un ipt strpunse tcerea, un ipt de brbat,
scurt
i
ngrozitor i foarte aproape de ei.

Coborr de pe cai i alergar spre sunetul auzit.


iptul
de
avertizare l opri pe Alistair din drum.
-Ai grij, ai grij, se auzi vocea gfit a domnului
Oldridge
din apropiere.
- Tat!
Mirabel s-ar fi grbit spre sunet, dar Alistair o opri:
- Sunetul vine de undeva de jos, spuse el. Ateapt
aici.
Inaint cu atenie, ncercnd s vad pe unde clca. Nori
mari
nghieau luna i ncepu o burni rece.
-Aici, aici, strig domnul Oldridge. Este un pu de
aerisire.
Ai grij, te implor.
Alistair se aez n mini i n genunchi i se tr
nainte.
Se opri cnd vzu o gaur, o form neregulat, cu puin mai
ntunecat dect bezna din jur. Se trase ct putu de aproape i
se
uit
nuntru. Nu putea s vad nimic.
- Domnule Oldridge, spuse el. Suntei bine?
-Da, da, desigur.
-Aducem o frnghie i v scoatem ct ai clipi.
- M tem c e mai complicat de-att.
Mirabel se tr i ea pe lng Alistair:
-Tat, eti rnit? Ai ceva rupt?
-Nu cred, dar e greu de tiut. Caleb Finch a czut peste
mine.
E... mort.
Greaa l cuprinse. Alistair inspir adnc i apoi expir.
i
aducea aminte. Noroiul. Frigul, corpul nepenit care l
sufoca.
Putoarea. ndeprt repede amintirea din minte.
- n cazul sta, domnule, o s vin eu dup
dumneavoastr,
spuse el.
-Alistair.
Nu putea s vad faa lui Mirabel n bezn, dar i auzi

frica
din voce:
- Dac rmnei amndoi blocai acolo, spuse ncet,
cum
o
s
v scot eu pe amndoi?
-Nu o s rmnem blocai, spuse Alistair. Trebuie s
cobor.
Spuse cu voce tare: Domnule Oldridge, putei s-mi dai
cteva
detalii? Mi-e greu s zresc ceva.
-Am vzut adncitura n pmnt i am ezitat, spuse
Oldridge. Apoi m-a prins Finch i, cnd am ncercat s-l avertizez,
a
crezut c voiam s-l trag pe sfoar. E un pu vechi de
aerisire.
Colina e plin de ele. Acesta s-a uzat cu trecerea timpului,
din
cauza vremii i a gravitaiei i... pe scurt, e pe punctul de a
se
prbui. Se pare c ne aflm pe o movil de grohoti care
blocheaz parial gaura.
- Deci, nu suntei la fund, spuse Alistair.
-O, nu. Suntem nepenii spre gur. Nu sunt sigur ct
de
adnc e puul, adug.
Dat fiind poziia colinei, estim c mai erau nc cel
puin
vreo ase metri pn la fund.
-Nu sunt sigur dac ar fi nelept s ncerc s m
eliberez
de
povar, ca s ajung la fund, spuse Oldridge.
- Nu, s nu facei asta, ar fi foarte nechibzuit, spuse
Alistair.
Puul trebuia s dea ntr-un tunel minier vechi, dar mai
mult
ca sigur era blocat cu grohoti sau inundat. Ceea ce
nsemna
c
dac movila de grohoti care i susinea s-ar fi prbuit, cei
doi
brbai s-ar fi prvlit pn la fund. Dac acea cztur nu

l-ar
fi
ucis, avea oricum s fie ngropat de viu sau necat.
- Cred c ar fi mai bine s trimitem dup ajutoare,
spuse
domnul Oldridge. Sunt dispus s atept.
i dac ncepea ploaia puternic i se transforma ntr-un
torent
brusc, ca acela cu care se confruntase Alistair cu cteva
sptmni n urm? Pereii puului ar fi putut s cedeze i s-l
ngroape
pe domnul Oldridge de viu sau s-l trimit la fund. Nu vor
avea
vreme s-l scoat de-acolo la timp. Trebuia s acioneze
acum
i
Alistair era cel care trebuia s-o fac.
- O s avem nevoie de o frnghie lung, i spuse lui
Mirabel.
Alistair leg frnghia n jurul celui mai apropiat copac
zdravn
i arunc cellalt capt n gaur. Ploaia cdea
constant.
Cobor, cu degetele strnse pe frnghie. Era
alunecoas.
Dac
i scpa din mn, avea s se prbueasc peste grmada
de
grohoti instabil i s cad la fund, lundu-l i pe domnul
Oldridge
i
cadavrul cu el.
Odat cu fiecare micare, buci de noroi i piatr
cedau,
prbuindu-se. Ploaia i btea n cap i i arunca noroi n fa.
Pe
cnd
cobora mai jos, deveni contient c mirosul simit nu era
pmnt
ud. Era mult prea familiar. Snge. Excremente. Mirosul unei
mori brute, violente. O chestiune cu totul diferit de o trecere
linitit n nefiin n patul tu.
Ar fi vrut s verse, dar nu-i putea permite asta. Dac i
se

fcea ru sau intra n panic, femeia pe care o iubea i-ar fi


pierdut tatl i pe viitorul so n acelai timp. i era foarte
posibil
s
fie nsrcinat.
Gndul la un copil - copilul lui - i calm nervii i l
conduse
spre movila nesigur de grohoti unde erau blocai cei doi
brbai.
Putea s aud respiraia unua dn ei. Ochii i se obnuir cu
ntunericul i zri forma feei binevoitoare a domnului Oldridge.
- Putei s m prindei de mn? ntreb el, aplecnduse
spre
Oldridge.
Auzi un sunet trit, apoi pmnt i pietri huruind n
strfunduri. Auzise un pleoscit distant cumva? i era greu s-i
dea
seama in ploaie.
-Trebuie nti s-l dau pe el la o parte, spuse Oldridge.
- S vd dac pot s fiu de ajutor, spuse Alistair.
Veni i mai aproape. inndu-se nc de funie, pipi cu
mna
lui liber pn gsi un picior nensufleit.
- Gata, l-am apucat, spuse Alistair. n ce direcie s-l
micm?
- Spre stnga mea.
-Atunci hai mpreun la trei, dar uor, uor. Unu. Doi.
Trei.
El l apuc, iar Oldridge l mpinse i mutar cadavrul
pe
o
parte. nc o bucat de pmnt ced.
-Am face bine s ne grbim, spuse Alistair, bucuros c
ploaia
care cdea i acoperea btile inimii. Luai-m de mn.
Oldridge l apuc strns de mn.
- Putei s v urcai pe umerii mei? ntreb Alistair.
Pmntul
i fugea de sub picioare. Se ndeprt de noroiul care se
prbuea.
Ar fi bine s-o facei acum, i spuse lui Oldridge.

Pentru orice alt brbat, chiar i pentru unul mai tnr,


ar
fi
fost aproape imposibil. Gaura era nghesuit, marginile
instabile, pmntul de sub picioarele lui ameninnd s cedeze
n
orice
moment. Oldridge nu era deloc tnr, probabil lovit i
eapn
de
durere, iar asta ar fi fost cea mai mic din problemele lui.
Dar
anii
n care se crase pe colinele i vile din Derbyshires Peak
i
pe
crrile extrem de alunecoase l meninuser puternic i
vioi.
Dei
se mica mai eapn dect de obicei, botanistul reui s se
urce
pe
umerii lui Alistair. Tnrul se ndrept cu atenie.
- Putei s ajungei la frnghie? gfi el.
-Ah, da.
La gura puului, bezna i schimb culoarea ntr-un grinchis.
i vzu capul lui Oldridge la civa centimetri numai de vrf.
Apoi
faa lui Mirabel. Sttea pe burt, cu minile ntinse.
-Vino, tat, spuse ea.
Cu ajutorul ei, Oldridge se aez mai bine i se ridic
peste
margine.
Alistair se ntoarse apoi s ia cadavrul. Dar n timp ce
se
apleca
spre el, corpul alunec i pmntul, transformndu-se n
noroi
sub picioarele lui Alistair, se deplas i se prbui. Brbatul
se
ddu napoi, apucnd strns de frnghie, i ascult
pmntul
care
trepida i pietrele care cdeau n ntunecimea de dedesubt.
-Alistair, strig Mirabel. Te rog!
- Nu pot s-l las aici.
Se ntinse din nou dup Finch, dar pe msur ce se
mica,
noroiul de sub cadavru aluneca, i la fel i trupul inert. nc o

bucat
din marginea instabil ced.
Ploaia cdea mai repede i mai deas de sus. Din
marginea
gropii cdeau de asemenea noroi i pietricele.
Frnghia era ud, minile i amoriser. De-abia mai
putea
sta
nemicat, de-abia se mai inea de frnghie i pmntul ud
de
sub
picioarele sale aluneca. Dac ncerca s se urce pe peretele
nesigur
al puului, acesta avea s se prbueasc peste el.
Se uita n sus la chipul pe care de-abia l mai zrea. Nu
avea
nevoie s-l vad. O memorase cu totul i o sculptase n
inima lui.
-Te iubesc, spuse el.
Mirabel inelegea ce se ntmpla, de ce i spusese
acele
dou
cuvinte. Puul se prbuea, iar el urma s moar nghiit de
viu.
Era vag contient de o voce, la ceva distan n
spatele
ei.
O voce nefamiliar vorbea cu tatl ei. Nu putea nelege
cuvintele
i nu-i psa. Toat contiina ei era ndreptat spre brbatul
de
jos. Inima i btea mai s-i sar din piept. Trebuia s
coboare
cum*
va. Trebuia s-l ajute. Nu putea s-l piard. Nu-l va pierde.
Apoi tatl ei o strig.
- E totul n regul, draga mea. Am trecut frnghia prin
cureaua
de la scara eii. Calul l va trage la suprafa. Voi ghida eu
animalul
Tu ajut-l pe domnul Carsington.
-Frnghia e ud, i spuse Alistair. Nu pot s m trag n
sus
i
peretele puului va ceda cel mai probabil dac ncerc s m
sprijin
cu picioarele.
-Nu, nu ncercai asta, domnule, se auzi vocea

strinului.
Cel care vorbise se afla pe burt, lng Mirabel. Lsai-ne
pe
noi
s v tragem.
Coborr mai mult frnghie i brbatul i spuse lui
Alistair
s
i-o treac n jurul taliei i apoi pe dup mn.
-V vom trage dup noi, spuse brbatul.
Mirabel nu putea s vorbeasc. De-abia putea s
respire.
Nu gndea, dar fcu orbete ce i se spuse.
ncet de tot, dup ce el alunec de dou ori napoi,
reuir
s-l
ridice pe Alistair, dar numai cu ajutorul strinului. Dup o
venicie, mna lui rece ca gheaa o strnse pe a ei.
nc un minut i l scoaser de acolo i peste margine.
Era
ud
i
murdar i probabil avea dureri inimaginabile, dar era n
siguran
i ea ndrzni s rsufle din nou.
i arunc braele n jurul lui i simi cum se mic
pmntul.
O trase din cale i o secund mai trziu, puul ced. Privir
n
tcere cum pmntul l nghii pe Caleb Finch.
Mult timp, nimeni nu vorbi. Se holbar la locul acela
ceva
vreme, apoi i ntoarser spatele. Dup ce l ajutar pe tatl ei
s
se
urce pe unul din cai, strinul rupse tcerea.
- mi pare ru, domnule, i spuse lui Alistair.
-Jackson? ntreb Alistair. Mi s-a prut mie c i-am
recunoscut vocea.
- Da, domnule, spuse brbatul. mi pare sincer ru. E
numai
vina mea, doar a mea, dar n-am vrut niciodat ca lucrurile
s
ias
aa, v jur.

Capitolul 20

Alistair nu inteniona s stea la Oldridge Hali. Nu era


mulumit de confesiunea lui Jackson i voia s mai mediteze
asupra
ei.
Dac situaia sttea aa cum suspecta, onoarea i interzicea
s
accepte ospitalitatea domnului Oldridge. n orice caz, cu ct
Alistair
era mai departe de Mirabel, cu att gndea mai clar.
Dar domnul Oldridge se dovedi extrem de ncpnat.
Clriser pn acas, iar Alistair, intenionnd s se
duc
pn la Bramblehurst i s se autoinvite la cpitanul
Hughes
acas, ncerca s ignore mulumirile btrnului i s refuze cu
politee invitaia.
-Nu, nu, spuse domnul Oldridge. Nu e comod pentru
tine
s
pleci aa. Nu pot s te urmresc prin tot inutul. Eti acum
aici
i
nu m ndoiesc c Benton a ordonat deja s se pregteasc
nite
bi fierbini. tii, el se gndete la tot. Te vei mbia, vei
dormi
i
te vom trezi la timp pentru cin. Cineva i va gsi servitorul
pn
atunci, cred eu. Dar dac nu-l gsim, vei cina n halat i te
rog
s
nu m refuzi din cauza asta. Nu o s mori dac nu ai
lavaliera
apretat sau orice altceva pentru care faci atta caz. Ne
vedem
la
cin atunci, i vom vorb.
Tot timpul ct inu acest discurs, Mirabel se uit int la
tatl

ei, iar ochii i se fceau din ce n ce mai mari de mirare.


Domnul Oldridge i ntlni privirea:
-Caleb Finch mi inea un cuit la gt cnd am czut,
spuse el. La impact, ar fi putut uor s m strpung pe mine
nu
pe el. Mi-au trecut multe gnduri prin minte de atunci i
pn
ce
ai sosit voi. Tu eti tot ce am mai drag pe lume. mi pare
extrem
de ru c am fost ca un strin pentru tine i c a fost nevoie
de
seria recent de evenimente ca s-mi revin.
Nu le ddu nici unuia dintre ei ansa s rspund, ci
desclec
rapid i se grbi spre cas.
Crewe era acolo s-l trezeasc pe stpnul lui la timp
i
s-i
povesteasc, n timp ce l mbrca, tot ce se ntmplase
cnd
Alistair dormise.
Domnul Oldridge refuzase s fac plngere mpotriva
lui
Jackson, cruia i se permisese s plece imediat la Londra.
Se
dusese s-l alerteze pe Gordy, desigur. Gordy, trdtorul.
-Numai ideea lui Jackson, cum s nu, mormi Alistair,
n
timp ce se ncheia la pantaloni. Ca i cum ar ndrzni s
fac
aa
ceva - s rpeasc un gentleman - fr ordinul expres al
stpnului su. Voi pune eu ordine n lucruri", mi-a spus Gordy.
Pot
s
ghicesc ce i optea lui Jackson pe la spatele meu.
- Domnule?
-Nu poate suporta amnare, spuse Alistair. Mine la
prima
or, trebuie s plecm la Londra. Te ocupi tu de plecare, te
rog.
- Da, domnule.
Servitorul continu s-l mbrace ntr-o linite profund,

strpuns spre final de o tuse optit, meditativ.


Alistair oft.
-Ce e?
Crewe i ntinse o lavalier.
-Voiam numai s fac o observaie domnule: ai dormit
fr
vise.
-Nu, nu-i aa. Alistair i puse earfa la gt. Am visat
calea
ferat din Euston.
i aminti visul foarte clar: locomotiva cu aburi
naintnd
n
cerc pe calea ferat, iar Gordy ipnd la el s se dea jos.
n realitate, Alistair condusese locomotiva n siguran,
cu
muli ani nainte. Dar la scurt timp, locomotiva czuse de pe
ine.
Trevithick nu avea fonduri pentru reparaie. Totui i alii
reuiser s fac s mearg mainria altundeva. Nu foloseau
i
ei
tot motoare de locomotiv care mergeau pe ine, ca s
transporte
crbune n Wales?
Calea ferat era marele avantaj. Motoarele de
locomotiv
nu
erau cu mult mai rapide dect caii dac nu era vorba despre
terenuri plane. Dar caii putea galopa la nesfrit ore la rnd,
n
timp ce motorul locomotivei mergea numai atta timp ct
avea
combustibil. Marele avantaj erau inele. Fceau drumul la
fel
de
neted ca apa. i se puteau construi aproape oriunde. Nu-i
trebuiau ecluze sau apeducte ca s treci peste pante. Nu aveai
nevoie
de
rezervoare mari.
Mintea fiindu-i ocupat cu chestiuni de inginerie,
Alistair
i

nnod repede lavaliera. Era numai parial, contient de


privirea
ocat a lui Crewe n vreme ce i ajuta stpnul s-i pun
vesta
i haina.
-Vreau s faci bagajele, spuse Alistair. Trebuie s
plecm
la
Londra, la prima or.
Fr ca mcar s se uite n oglind, se grbi s ias.
Domnul Oldridge continua s fie foarte binedispus la
cin.
Trat cu uurin problemele recente, numindu-le aventuri,
i
era
ncntat cnd Mirabel explic cum Alistair descoperise i
interpretase mesajul scrijelit pe mas.
Dup cin, cnd se retraser n bibliotec, deveni mai
solemn. Imediat ce li se aduse ceaiul i servitorii ieir, i
spuse
lui
Alistair:
-Nu trebuie s fii prea dur cu prietenul tu. Era supus
unei
presiuni teribile - iar faptul c Mirabel i-a scris c nu erai
persoana potrivit pentru sarcina asta nu a ajutat lucrurile.
Alistair era prea uluit de clarviziunea brbatului ca s
mai
poat rspunde. Mirabel ncerc s spun ceva, dar tatl ei
ridic
mna.
- Un moment, te rog. Am semnat scrisorile acelea
pentru
Lord
Gordmor i familia Hargate pentru c eram i eu profund
ngrijorat pentru domnul Carsington, i la fel i cpitanul
Hughes.
M cutase n ziua aia ncercnd s-mi neleag teoriile
despre
suferinele domnului Carsington.
-Dar nu e un mare mister, spuse Alistair. Sufr de
insomnie.

-Visa btlia de la Waterloo, tat, spuse Mirabel. Se


pare
c
domnul Carsington a avut amnezie i comarurile au
nceput
cnd i-a revenit memoria.
-Un cpitan contiincios prefer s aib un echipaj
fericit
n
subordine, spuse domnul Oldridge ca i cum nu o auzise.
Brbaii
sunt unii i muncesc i se lupt mpreun. Un cpitan bun
se
pune de acord cu starea de spirit de pe vas att n general,
ct
i
n amnunte.
Mirabel se uit la Alistair, a crui expresie uluit o
oglindea
pe a ei.
-Ei locuiesc n ncperi att de apropiate, tii, sunt
atia
brbai nghesuii laolalt, izolai de lumea de afar timp de
zile,
sptmni, luni, continu domnul Oldridge. Ar fi dificil s nu
observi cnd unul dintre ofieri, de exemplu, este abtut sau
retras n sine, sau devine periculos de nesbuit n lupt sau i
schimb sub o alt form comportamentul. Cpitanul
Hughes,
mi se pare, a fost prin urmare mai nclinat dect un
oarecare
funcionar civil s ncerce s-i explice suferinele minii i
ale
spiritului. Trebuie s fi vzut mult mai multe astfel de lucruri
dect doctorul obinuit de ar. Dar nu am reuit s m fac
neles n faa cpitanului.
Tulburat, Alistair i puse jos ceaca de ceai, se ridic
din
scaun i se ndrept spre ferestre. Se uit afar pe geam i i
aduse aminte de ultima dat cnd venise aici. Se uitase pe
geam
din salon, netulburat de frumuseea peisajului, cu atenia n-

dreptat exclusiv spre Mirabel, singura pat de culoare din


peisajul mohort.
Dar privelitea se schimbase de atunci. Lumea de
dincolo
de
ferestre era frumoas, schimbtoare, plin de posibiliti. i
era
primitoare. Era... acas. Se ntoarse i vzu dou perechi de
ochi
albatri privindu-l.
-Am crezut mereu c filfizonii sunt creaturi frivole,
superficiale, nu prea inteligente, spuse domnul Oldridge. Cnd
Mirabel
mi-a spus c tu eti unul, am fost profund uimit. Instinctul
meu
de botanist mi spunea c vemintele tale erau un soi de
armur.
Ii arunc o privire lui Mirabel. Spini de cactus.
Armur, ca s protejeze ce era nluntrul su, se gndi
Alistair.
Ce ncercase s protejeze? De ce se ascundea? De
nesiguran,
poate. ansa ca btlia s-i fi adus daune permanente
minii
sale.
i ca de obicei, n fundal, chiar dac nu putea s-i aduc
aminte
detaliile btliei i consecinele sale, mai plana nc un
sentiment
vag de ruine.
tiu acum c acel carnagiu l ocase i l mbolnvise.
De
fiecare dat cnd czuse, o parte din el voise s rmn acolo
i
s-i
plng pe cei mori, strini, dar i camarazi. Brbai tineri,
biei, muriser n jurul lui, unii dintre ei ntr-o agonie
ngrozitoare.
El continuase s se lupte, absent, pentru c dac gndea,
asta
i-ar
fi adus numai mhnire i disperare.
Acum tia c i el fusese ngrozit de instrumentele
chirurgi-

lor - el, care crezuse mereu c frica era pentru femei i


pentru
cei
mai slabi brbai. Vocea domnului Oldridge l trezi din
reverie.
-Poate c i-am recunoscut dificultatea ca fiind similar
cu
a
mea, spuse brbatul n vrst. Nu m-am retras din lume
dinadins
dup moartea soiei mele. S-a ntmplat pur i simplu, ca o
boal
sau un obicei duntor i nu am putut s m stpnesc. Mam
ntrebat adesea dac experiena ta dureroas de la Waterloo
a
avut
un efect similar asupra ta. Eu m-am retras n botanic, iar
tu...
El zmbi. Tu n tiinele oculte ale vemintelor.
-Doamne sfinte, spuse Mirabel, cu ochii mari privindu-l
pe
Alistair. Se ridic de pe sofa i travers camera i se uit la
el
din
cap pn-n picioare, de parc nu l-ar mai fi vzut vreodat.
Aveam
prea multe pe cap, ca s observ cum se cuvine. Dar acum,
c
mi
dau seama, sunt uimit. Dragul meu, eti... i ridic minile
n aer, clar nedumerit. Lavaliera ta.
i rmase fr cuvinte. Alistair se uit n jos i clipi. i
legase
earfa aiurea. Cum il lsase Crewe s ias din camer
artnd
aa?
Se uit la domnul Oldridge, care zmbea, i rnji.
-Dac teoria dumneavoastr este corect, atunci s-ar
prea
c
mi revin, domnule, spuse el.
-Sunt uurat s aud asta, spuse brbatul mai n vrst.
i
s
vd asta. Se duse spre o etajer cu cri i scoase un
volum.
De vreme ce dai semne de recuperare, te atept n birou
pentru
o
discuie. Cred c ai ceva anume s-mi spui legat de fiica

mea.
Apoi iei.
Londra
Primind nc o scrisoare prin curier de la Oldridge Hali
smbt noapte i nu mult dup un raport n persoan al lui
Jackson
care era foarte abtut, Lord Gordmor era contient cu mare
ntristare de tot ce se aflase in cele dou zile anterioare.
l trimise pe Jackson n Northumberland s
supravegheze
acolo lucrurile i s descurce chestiunea ct de bine putea.
ntre
timp, lordul atepta cu stoicism dizgraia public i posibil i
dezmembrarea personal.
Avu mult de ateptat. Mesajul de la Carsington ajunse
zece
zile mai trziu. i cerea Domniei Sale s stabileasc o zi i
un
loc
de ntlnire.
Lady Wallantree i vizita fratele cnd sosi biletul
concis
i,
ca de obicei, nu avu nici un scrupul n a-l smulge din minile
fratelui ei.
-Te provoac la duel? ip ea. Dar nu trebuie s te bai
cu
el,
Douglas. Nu e n toate minile. i a ochit mereu mai bine i
a
fost
un spadasin mai bun. Nu sunt deloc ncreztoare c piciorul
lui
chiop i va oferi un mare avantaj.
Lord Gordmor i arunc o privire uor uluit.
-De cnd ai devenit tu aa un expert n afaceri de
onoare,
Henrietta? Dar oare de ce mai ntreb? Ce se ntmpl ntre
mine
i Carsington nu e treaba ta, cum n-a fost niciodat. Mereu
eti profetul catastrofei, mereu vezi un nor de furtun n cel
mai strlucitor lucru posibil. O faci pe Cassandra s par
vesel,

prin comparaie.
-Nimeni n-a bgat-o n seam, nu-i aa? rosti ea
ipnd.
sta
era blestemul darului ei. Este i blestemul meu. M iei n
rs.
Refuzi s auzi adevrul.
-E adevrul att de distorsionat nct nu mai poate fi
recunoscut, spuse el. Am permis mult prea des crizelor tale
isterice
s-mi deranjeze viaa linitit. Ultima dat cnd am fcut
asta,
am comis o greeal pe care o voi regreta pn la sfritul
zilelor
mele. Totui, dac puterile tale clarvztoare se dovedesc
precise
o dat-n via, acele vremuri vor fi cu indulgen puine.
Lady Wallantree avu imediat o criz de lein. Lord
Gordmor
chem o servitoare s aib grij de ea, ceru cuiva s-i
aduc
plria i bastonul i iei din cas, ca s-l caute pe cel care-i
fusese
cel
mai bun prieten timp de douzeci de ani.
n aceeai zi, luni dup Pate, Alistair se plimba n sus
i-n
jos prin magazinul celei mai cutate i mai scumpe modiste
din
Londra.
n cele din urm, viitoarea lui mireas iei din cabina
de
schimb.
Se opri n faa lui. El nchise ochii.
- Lavand, spuse el pe un ton de martir. Este un dar,
un
adevrat har, jur. O iscusin rar s gseti - printr-o colecie de
rochii
att de elegante pe care pn i parizienii le-ar invidia tocmai
pe
cea care te face gri la fa.
-Alistair, spuse Lady Hargate cu repro.
i deschise ochii i o privi stoic pe mama sa. Era cu
Lady
Sher-

field, o femeie frumoas care semna izbitor de mult cu


nepoata
ei. Se uitau la cataloage de mod.
Cum i ducea lipsa domnioarei Entwhistle, ca
nsoitoare
indiferent! Mama lui i Lady Sherfield erau mereu prin
preajm.
Nu avusese parte de nici un minut singur cu Mirabel de
cnd
ajunseser la Londra, joia trecut.
- Dac te plictisesc treburile astea, continu mama lui,
te
rog
s fii prost dispus n alt parte. n caz contrar, domnioara
Oldridge ar putea s se gndeasc mai bine nainte s se
cstoreasc
cu
o brut lipsit de tact i sarcastic.
-N-am voie s port niciodat culoarea lavandei? ntreb
Mirabel.
-Nu, spuse el. Trebuie s pori culori calde, bogate.
Asta
e
o
culoare rece, palid. Nu i se potrivete. i oricum, arat ca
i
cum
ai fi pe jumtate n doliu, cnd tu ar trebui s fii o viitoare
mireas
extrem de fericit.
-mi plac foarte mult culorile reci i palide, spuse ea.
Sunt
att
de linititoare.
- Las-m pe mine s te linitesc, spuse el. Te implor,
las
ca
hainele s te prind bine.
-N-ai fost deloc o companie linititoare n dimineaa
asta,
spuse ea.
El le arunc o privire cu subneles mamei sale i
mtuii
ei,
ambele din nou att de fascinate de modelele de rochii i
mim
c
i smulge prul din cap.
-Da, cumprturile sunt foarte plictisitoare, spuse ea.
Dar
tu

ai insistat s nlocuim fiecare obiect al garderobei mele.


- Tot tu ai insistat, Alistair, s participi la fiecare dintre
aceste ieiri la cumprturi obositoare, spuse mama lui, fr s
ridice privirea.
-Nu am insistat s le fac pe toate deodat, spuse
Alistair.
Am sperat s-i art ursitei mele ceva din Londra. Am crezut
c am putea mcar s facem o plimbare prin parc. Dac nu
ne
facem apariia, lumea o s cread c ne ascundem.
Atunci ambele doamne mai n vrst se uitar la el.
-Cred c se vor ntreba i de ce avem nevoie de
nsoitoare
tot timpul, continu. Suntem logodii pn la urm. A aprut
i
anunul n ziar. Ne vom cstori n dou zile. Chiar ar trebui
s
ni
se permit s ieim singuri n public. Nu eti de acord,
domnioar Oldridge?
-Ah, da, spuse ea. Ai mare dreptate. Nu vrem s
provocm
gura lumii. Las-m doar s-mi scot chestia asta oribil de
pe
mine i vin ntr-o clip.
Toat chestiunea dur mai mult de o dip. Trebuir
s
le
duc pe nsoitoare acas, iar domnioara Oldridge trebui s
se
schimbe n timp ce Alistair mprumut cabrioleta fratelui lui
mai
mic, Rupert. Drept urmare, era aproape ora patru cnd
ajunser
n Hyde Park. Cam n vreo or, locul avea s fie mpnzit de
lume.
Ei nu numai c nu vor avea parte de nici o intimitate, dar
vor
fi ntrerupi la fiecare pas, de vreme ce oamenii vor veni s
fac
cunotin cu viitoarea lui soie i s-i felicite, satisfcndu-

i
n
acelai timp i curiozitatea.
Numeroi brbai vor fi verzi de invidie de asemenea,
Alistair
nu avea nici o ndoial. Rochia verde ca muchiul de copac
nu
numai c o prindea bine, ci era i foarte la mod. O
fcuser
n
grab la comand, precum i alte cteva obiecte de
mbrcminte.
Dei msurtorile o plictiseau foarte mult pe Mirabel, era
mulumit de rochiile ei noi i drgue i, n sfrit, o lsase i pe
servitoare s-i aranjeze prul.
-Eti ncnttoare, i spuse dup ce intrar n parc i nu
mai
trebuia s-i mpart atenia cu strzile aglomerate din
Londra.
-Cred c eti orbit de sentimente, spuse ea. Dar nu m
supr.
E aa o uurare s te las pe tine s-mi alegi hainele. Rareori
sunt
nehotrt, n afar de momentele n care mi aleg
garderoba.
Attea opiuni i toate detaliile enervante m copleesc. i
adu-i
aminte c pn acum, circumstanele mi cereau s m
mbrac
curat i simplu. Am de-a face att de des cu brbai pentru
afacerile mele i ei se las att de uor distrai. Dar e foarte plcut
s
am
lucruri drgue din nou.
Nu refuzase nici un obiect drgu care i se prezentase.
Cnd
trebuise s aleag o rochie din trei, le alese pe toate. La fel
fcuse
i cu bonetele i pantofii. Ct despre lenjeria de corp,
Alistair
fusese inut departe de alegerile acestea, dar vzuse maldre
ntregi

de cutii cnd se ntorcea de la cumprturi cu mtua ei.


- M bucur c eti mulumit, spuse el. Nu ghicisem c
poi
fi la fel de extravagant ca i mine n domeniul sta. Dar m
voi
schimba. Dac renun la vechile mele obiceiuri, n-ar trebui
s
avem probleme s trim din venitul nostru.
i aplec uor capul ntr-o parte, studiindu-i profilul.
-Ce s-a ntmplat? spuse el. Ce am spus att de dificil
de
neles?
-Dragul meu, spuse ea, nu ai citit contractul de
cstorie
nainte s-l semnezi?
-Firete c l-am citit.
Aveau s se cstoreasc miercuri, cu autorizare
special,
care le permitea s se cstoreasc oricnd i oriunde vor.
Lord
Hargate nu pierduse nici o clip s fac rost de document
sau
s
obin semnturile.
-Dac le-am neles, asta e alt problem, adug
Alistair,
n primul rnd, e vorba de litera nemernic a legii n sine,
care
este indescifrabil. n al doilea rnd, e vorba de limbajul
nemernic
al legii, care este de neneles. mi aduc aminte de multe
zerouri
n unele dintre sume i o greeal de calcul, asupra creia iam
atras atenia tatlui meu. A rs din toat inima pe subiectul
sta
i eu am afiat o expresie de resemnare eroic, semnnd
unde
mi
s-a spus.
-Zestrea mea e de dou sute de mii de lire, spuse
Mirabel.
Pe lng asta, mai e i...
- Scuz-m, te rog, spuse el. Cred c e ceva n

neregul
cu
auzul
meu. Mi s-a prut c ai spus dou sute de mii de lire.
- Exact asta am spus.
Simi ca i cum l-ar fi lovit iar ceva n moalele capului.
- Dragul meu, te simi bine? ntreb ea nelinitit.
Se ntinse spre el i i puse mna nmnuat peste
obrazul
lui. Alistair opri caii i ntoarse capul ca s o srute in
palma...
nmnuat.
Nu se simi satisfcut. i aps buzele pe bucica
ngust
de
piele care se vedea la ncheietur, apoi se retrase.
-N-am nimic. O ameeal de moment, atta tot. Dou.
Sute.
De mii. Nu e de mirare c tata a rs.
-Nu tiai?
-Credeam c cineva a citit greit i a numrat prea
multe
zerouri, spuse el. Am presupus c erau douzeci de mii sau
pe
acolo. Fiica ducelui de Sutherland, unul dintre cei mai bogai
brbai din Londra, avusese o zestre de douzeci de mii,
cnd
se cstorise. N-am insistat pe subiect, pentru c e vulgar
s
vorbeti despre bani.
-Mama a motenit averea din familia ei de bancheri,
spuse
Mirabel. Motenirea tatei era i ea substanial.
- neleg, spuse Alistair cu voce slab.
Se uit prin preajm, de-abia contient de copacii care
nverzeau din nou, de psrile care ciripeau i de cteva siluete
clare,
n scurt timp, parcul va fi plin de membrii naltei societi,
clare
pe cai scumpi i conducnd trsuri elegante, mbrcai dup
ultima mod i fcnd schimb de ultimele brfe.
- Eti necjit, spuse ea.
- Nu e de mirare atunci c tata a fost att de excesiv

de
afectuos cu mine, spuse Alistair. Dup ce am semnat contractul,
m-a
i
btut pe umr, ca s m felicite.
- Ei bine, eti foarte costisitor, spuse ea. Poate c i-a
fcut
griji c nu-i vei gsi o fat care s i permit s te aib de
so.
-Nu sunt chiar att de costisitor, spuse el. Numai
prinul
regent e att de costisitor. i dac-mi dai voie s-i
amintesc,
ca s-l mbraci pe el ai nevoie de mult mai mult material
dect
ca
pe mine.
Silueta prinului regent devenise de-a dreptul
mthloas
odat cu trecerea anilor.
-mi aduc aminte c ai spus c refuzi s fii un parazit
pentru
soia ta, spuse ea. Sper c nu vei fi deprimat i nefericit din
cauza
asta. Nu e nimic neobinuit pentru un fiu mai mic s intre
ntr-o
cstorie avantajoas.
Alistair o studie pe femeia care n curnd urma s-i fie
soie.
Prul: rsrit. Ochii: amurg. Vocea: noapte. Vzuse toate
astea
dintr-o singur privire. Asta nainte de a afla de schimbrile
ameitoare ale nfirii ei, isteimea minii ei, caracterul ei
deschis
i blndeea inimii. nainte de a o fi inut n brae,
descoperise
ct
de complet, ncreztor i fr inhibiii putea s i se
druiasc.
El i zmbi.
-Am zis ceva amuzant? ntreb ea.
Se aplec spre ea.
- M gndeam la tine goal, i opti el.
- m cer o mie de scuze c v ntrerup, Car, se auzi o

voce
familiar din apropiere. Regret, dar nervii mei nu pot s suporte
mai
mult suspans de att.
Mirabel, care uitase unde se aflau, tresri. ns Alistair
nu.
n schimb, deveni rigid i ncet, cu mult grij, se ndeprt
de ea.
- Gordmor, spuse rece.
O mbujorare brusc acoperi chipul vicontelui, palid cu
o
clip nainte.
- Domnioar Oldridge, spuse el, scondu-i plria.
Ea l salut dnd din cap politicos.
-Sper c-mi vei ierta deranjul, spuse Lord Gordmor.
Atmosfera, deja nnegurat, prevestea furtun.
Mirabel se uit n jurul ei. Parcul era cu totul gol. Cu
cteva momente n urm, fusese ncntat s-l aib n sfrit, o
clip, pe Alistair numai pentru ea. Acum regreta izolarea lor.
Nu era nimeni s intervin sau s ntrerup confruntarea
amenintoare.
-Neruinarea ta depete orice limit, i spuse Alistair
prietenului su, cu vocea periculos de joas. Chiar dac nu ai
nici
un
sm al ruinii, ai putea s te gndeti ce durere i cauzezi
domnioarei Oldridge prin prezena ta.
-O iau n considerare, Car, spuse lordul, i de aceea am
venit. A fi putut s-mi zbor creierii sau s-mi tai beregata, dar
nu
am fost niciodat prea dramatic. De asemenea, m ndoiesc
c
a
putea-o face cu elegana adecvat...
- S-i zbori creierii? interveni Alistair. Despre ce
vorbeti?
-Nu sunt sigur, spuse Gordmor. Dar nu puteam s
suport s
facem asta implicnd tere pri. Dac'vrei s ne
duelm,
atunci

hai s-o facem fr...


-S v duelai? Mirabel se ntoarse spre Alistair. Spunemi
c nu l-ai provocat la duel.
- Firete c nu, spuse Alistair. E un inta groaznic i ar
putea
ucide un martor inocent.
-Eu, un inta groaznic? sri Gordmor. Sunt Un inta
excelent...
- Iar la scrim e i mai nepriceput, sublinie Alistair.
-Crezi asta despre mine pentru c te-am lsat s m
bai
de
cteva ori, spuse Gordmor. Din mil.
Privirea lui Alistair se ngust n dou cute aurii.
- Din mil, mri amenintor. Te referi la handicapul
meu.
-Erai infirm cu mult nainte s-i lai pe strinii ia de la
Waterloo s te rneasc. Mi-am petrecut mare parte
din
via
avnd grij de tine.
-Erai cu bgare de seam ca eu s te salvez pe tine,
spuse
Alistair, din prima zi de coal.
Gordmor se ntoarse spre Mirabel.
- Nu pot s-i spun de cte ori a trebuit s-l scot pe
imbecilul
sta dintr-o belea sau alta. Fata aia micu i blond - cum
se
numea? Cnd eram la studii la Eton. Fata paznicului.
-Clara, spuse Mirabel, amintindu-i scrisoarea mtuii
ei.
- Clara. Gordmor art spre nasul lui. Asta a fost drept
odat
pn cnd una dintre brutele de iubii ai Clarei mi l-a spart.
Apoi
a urmat Verena.
- Nu m-ai salvat tu de Verena, spuse Alistair.
-Te-am avertizat. De cte ori nu te-am avertizat?
Gordmor
se ntoarse spre Mirabel. N-a avut niciodat un strop de
raiune
cnd venea vorba de femei. Nu vede niciodat ce este

evident
pentru toat lumea care nu este surd, mut sau oarb.
-Gordy, trebuie s-i reamintesc c te adresezi viitoarei
mele
soii, spuse Alistair.
-Nu m refeream la domnioara Oldridge, spuse Lord
Gordmor. Dar m-ai rscolit att, nct nu pot s gndesc raional.
Dup
cum mi amintesc, am venit cu intenia s-mi cer scuze.
-Atunci f-o odat, spuse prietenul, lui.
-Domnioar Oldridge, m-am purtat ca un prost i
regret
sincer, spuse lordul. Am fcut attea greeli de judecat, nct
mi-ar
lua o sptmna numai s le enumr. Nu-mi voi ierta
niciodat
c
l-am pus pe tatl dumneavoastr n pericol, dei v asigur
c
nu
asta a fost intenia mea. Voiam numai s creez o diversiune
care
v-ar fi inut departe de Londra n timp ce era luat n
considerare
proiectul nostru. Eram pe punctul de a v oferi cele mai
cumplite
scuze, atunci cnd Car a ncercat s-mi defimeze arta de a
inti,
nainte de a ncepe s despic firul n patru despre Verena,
eram
de asemenea pe punctul de a admite c episodul meu
recent
de
idioenie le depete pe toate ale lui la un loc.
- Mulumesc, spuse Mirabel.
Gordmor se uit la Alistair.
-Dac domnioara Oldridge e mulumit, presupun c
trebuie
s fiu i eu, spuse Alistair, cu chipul ca de piatr. Cred c
acum
trebuie s te invit la nunt.
-Ar fi un lucru nobil i milostiv, spuse Gordmor.
-Nu sunt att de nobil, spuse Alistair. Problema e c
dac
nu

vii, unul dintre fraii mei mi va fi cavaler. Tu eti doar un pic


mai
puin plicticos dect fraii mei mai mari i o pictur mai
puin
enervant dect cei mai mici.
n ziua urmtoare, Alistair era n salonul lui Lord
Gordmor
pe
cnd acesta din urm se pregtea s ias. Lordul, care i
aranja
lavaliera, se uita fix n oglind i nu-l privi pe prietenul lu
cnd
acesta intr.
-ncerc s inventez un stil nou, spuse el. nainte de
toate
pentru c mi-e att de greu s le potrivesc pe cele deja
inventate.
Nu sunt sigur c voi fi totui capabil s m concentrez cum
trebuie. Sunt nerbdtor s aflu cine te-a sculat din pat la ora
asta
timpurie. De-abia a btut ora dousprezece.
-Vreau s vorbesc cu tine despre o cale ferat, spuse
Alistair.
Gordy renun s-i mai aranjeze earfa, se ntoarse
dinspre
oglind i se uit la el.
-O cale ferat, repet.
Alistair i explic planul pe care l discutase cu domnul
Oldridge, cnd se dusese s-i cear binecuvntarea pentru
cstorie. Domnul Oldridge fusese de acord att cu inele, ct i
cu
planurile de nunt.
n loc s construiasc un canal, ar putea construi ine
de
cale
ferat direct din mine pn la cuptoarele de var i altele
spre nord.
Ar putea s instaleze locomotive staionare cu aburi ca
s
trag
crucioarele n sus pe pantele abrupte. Nu ar mai trebui s
urmeze nivelul solului. Nu le-ar mai trebui ecluze sau apeducte.

Le-ar
trebui numai suficient ap pentru ca locomotivele cu aburi
s
funcioneze. i va costa mai puin dect construcia unui
canal
i
le va lua mai puin timp. Ar transporta crbunele, ieftin i
rapid,
din cariera de piatr din Longledge spre cei mai apropiai
clieni.
Nu vor mai trebui s treac peste proprietatea Oldridge sau
pe
vreun alt pmnt vecin.
-O linie de vagonet, spuse Gordmor cnd Alistair
termin
de
vorbit. De ce nu ne-am gndit la asta nainte?
- Pentru c Finch, supraveghetorul tu de ncredere, a
sugerat
un canal i ne-am bgat ideea asta n cap, spuse Alistair. i
pentru
c nu mi-am pus suficient imaginaia la contribuie.
Gordy se gndi un moment:
-Presupun c i domnioara Oldridge e de acord cu
planul
sta?
-Va fi o surpriz. Un cadou de nunt. N-am vrut s-i
spun
pn nu eram sigur c vei coopera.
i promisese lui Mirabel c va rezolva problema i o
fcuse.
- Desigur c voi coopera. Sunt recunosctor c nu a
rmas
suprat pe tine din cauza comportamentului meu idiot.
Gordmor i smulse earfa, o arunc i alese alta din
maldrul
de rufe frumos mpturite aflate pe masa de lng oglind.
Apoi
o
puse jos din nou i se ntoarse spre Alistair.
- Car, trebuie s-mi cer iertare i fa de tine, spuse el.
-i-ai cerut deja. Ieri. n Hyde Park.
-Nu, i-am cerut iertare domnioarei Oldridge. Dar toate
necazurile au nceput cnd nu am crezut n tine. Sora mea

insista
nencetat ct de mult te-ai schimbat de la btlia de la
Waterloo
i
aproape c m-a convins c nu mai erai n toate minile. Tot
vorbea
de melancolie duntoare i eu nu tiam cum s-o contrazic.
Preai
c i-ai pierdut toat pasiunea i energia de la Waterloo
ncoace.
De-abia dac te mai uitai dup femei, dei practic se
aruncau
pe
tine, din toate prile.
-Poate c nu s-a nelat foarte mult, spuse Alistair. Se
pare
c era o form de melancolie, dei nu am auzit niciodat s
fie
caracterizat drept duntoare". i m-a cuprins ntr-adevr
dup
Waterloo. Mi s-a spus c astfel de lucruri se ntmpl fotilor
soldai sau marinari. Unii nu-i revin niciodat. Cazul meu,
se
pare, nu a fost att de duntor.
Gordy l analiz un moment.
-Nu, astzi semeni cu acel Car pe care l tiam
dintotdeauna,
nu cu strinul care s-a ntors de pe vechiul continent.
-Nu neleg cum m-am transformat astfel sau de ce,
exact,
spuse Alistair.
-Cred c timpul petrecut n cortul chirurgilor ar fi
suficient
pentru orice brbat ca s se simt tulburat, spuse Gordy.
- Eram ngrozit, spuse Alistair.
Era prima dat cnd o recunoscuse cu voce tare, n
faa
cuiva.
Nu-i spusese nici mcar lui Mirabel nc. Avea s-i spun
totui.
Gordy nici mcar nu clipi.
-Ai ascuns asta foarte bine, spuse el. N-aveam idee.
Dar,
atunci, eram i eu prea ngrozit ca s fiu extrem de atent la
tine.

tiam c trebuie s i fiu alturi, Car, i ar fi trebuit s-o fac,


dar
ne-a fi fcut de rs pe amndoi i mi s-a fcut ru...
probabil
a fi leinat acolo. tiu c va suna nebunete i nejustificat
de
egoist, dar am fost att de uurat cnd ai refuzat soluia
chirurgului de a-i amputa piciorul.
-i s-a fcut ru? Chiar aa?
-Era mult mai ru acolo, infinit mai ru, dect n
btlie.
Acolo, cel puin, eti prins n inima btliei. O, Doamne, deabia
ateptam s scpm amndoi de locul la ngrozitor.
- Fierstrul la, spuse Alistair, mbibat n snge.
-Chirurgii, adug Gordy, acoperii de snge i
Dumnezeu tie
de mai ce. i duhoarea de acolo.
-Dac a fi putut, a fi fugit ipnd ca o feti, spuse
.Alistair,
cu inima mai uoar.
-A fi fost i eu chiar n spatele tu, spuse Gordy,
ipnd
mai
tare i mai ascuit. tii c nu am vocea ta masculin de bas.
Un minut mai trziu rdeau de reacia lor lipsit de
nonalan
fa de ziua aceea glorioas i ngrozitoare, iar Alistair nu
mai
avu
nici o problem s-i aduc aminte de ce Gordy fusese
mereu
cel
mai bun prieten al su.
Capitolul21

Ziua nunii se ivi luminoas, iar mirele era treaz de-a


binelea,
mbrcat i se plimba ncoace i-ncolo prin dormitorul lui din
Hargate House cu mult nainte de ora stabilit.

Crewe avusese o premoniie.


-De ce n-ai avut una n ziua n care a disprut domnul
Oldridge? spuse Alistair. De ce a trebuit s ai una tocmai
acum?
- mi cer scuze, domnule, spuse valetul. Poate c nu
nseamn
nimic. Poate c sunt doar nervii de dinainte de nunt.
- Nu tu te nsori, Crewe. Eu m nsor.
- Desigur, domnule, dar ne schimbm statutul. Nu vom
mai
locui ntr-un cmin de burlac. Servitorul tui ncet i
nelinitit.
Sunt foarte agitat din cauza rufriei. Domnul Oldridge i
dumneavoastr avei preri diferite privind scrobeala. El prefer
lenjeria mai puin aspr. Iar spltoreasa-ef de la Oldridge Hali
este
o femeie cu totul ngrozitoare.
Alistair ncet s mai msoare camera cu pasul ca s
se
holbeze
la valetul su.
-i-e fric de spltoreas?
Crewe tui drept confirmare.
- Nu vom sta la Oldridge Hali tot timpul, spuse Alistair.
Vom
avea i casa noastr aici, la ora, imediat ce gsim ceva
potrivit.
Apoi te voi lsa s alegi pe cine vrei tu ca spltoreas la
Londra i s ceri ct scrobeal vrei. Sunt sigur c domnioarei
Oldridge i va indiferent. Poate, n Derbyshire, pe de alt
parte,
e posibil s fim mai puin scrobii dect la Londra.
-Suntei sigur, domnule? Va fi un compromis...
Interveni
cu
o
tuse mic i critic... un compromis.
-Am auzit c viaa de om cstorit cere un numr mare
de
compromisuri, Crewe. i ine minte c i domnioara
Oldridge
trebuie s fac anumite schimbri ca s fie pe placul

soului.
A fost obinuit, mai mult de zece ani ncoace, s se
descurce
singur, aa cum consider ea mai bine. Acum o s aib att
un
printe, ct i un so care s o ndrume.
Nu c tatl ei nu o ndrumase deja, se gndi Alistair.
Avea
o
bnuial din ce n ce mai pregnant c un anume soi de
comunicare avusese loc ntre Oldridge Hali i Hargate House
nainte
de sosirea lui n Derbyshire luna trecut. Lord Hargate nu
pruse
deloc surprins la vestea cstoriei iminente. Artase chiar
plin
de
el - i mai ales atunci cnd se semnaser contractele de
cstorie.
Alistair se nsura cu o motenitoare, aa cum tatl lui i
recomandase n noiembrie.
- Dar era imposibil ca ei s conspire, spuse el, vorbind
singur
pe cnd se uita n oglind pentru a aptea oar. Mirabel
deschidea
toate scrisorile tatlui su. A fost pur i simplu un accident
c
nu
a vzut-o pe a mea.
Crewe tui.
-Da, ce e? ntreb Alistair.
-Voiam doar s fac observaia, domnule, c se tie c
anumite
scrisori ajungeau direct n minile domnului Oldridge. Erau
puse
ntr-un plic adresat grdinarului-ef. Lady Sherfield folosea
metoda asta din cnd n cnd.
Lady Sherfield, prietena intim a mamei lui.
Alistair lsase scrisoarea pentru Oldridge pe tav cu
celelalte, pentru ca tatl lui s le sigileze. Era posibil ca tatl lui s
o fi pus-o ntr-un plic adresat grdinarului. Aa o primise

domnul Oldridge.
i trimisese un rspuns pozitiv i ncurajator lui Alistair,
dei
botanistul nu-i dorise ca un canal s treac peste
proprietatea
lui, nu mai mult ca fiica lui.
- Dar, de ce?
-Ne-au peit, i spuse Alistair reflexiei lui din oglind.
- Domnule?
-Am fost atras acolo, spuse Alistair. Dinadins. Ne-au
ntins
o capcan, amndoi. Tatl meu a vzut o oportunitate i a
profitat. A fost machiavelic. Se ndeprt de oglind i zmbi.
i
extrem de frumos din partea lui. n caz contrar, poate c nu
a
fi descoperit-o.
Cineva btu la u. Crewe travers camera i o
deschise.
Veni spre Alistair cu o tav mic pe care era un bilet cu
sigiliul
lui Lord Sherfield. Cu inima btnd s-i sar din piept,
Alistair
o deschise i o citi. Apoi fugi din camer.
Nunta urma s aib loc la Hargate House la ora
unsprezece.
Era zece i un sfert i mireasa, aflat la Sherfield
House,
o
alungase pe camerist i se ncuiase n camera ei pn la
unsprezece
fr un sfert, spunnd c nunta trebuia anulat.
-Am ncercat s vorbesc cu ea, i spuse domnul
Oldridge
lui
Alistair cnd ajunse. Sora mea a asigurat-o - prin u - c e
vorba
doar de un atac de panic de cteva momente, care se
ntmpl
tuturor. Lord Sherfield se teme c i este ru i vrea s
sparg
ua.
Mrturisesc c i eu sunt nelinitit din motivul sta, dei

Mirabel
nu se mbolnvete niciodat. Dar nu i s-a ntmplat nici s
fie
att de iraional.
Oldridge se ncrunt.
-Cel puin, am presupus mereu c nu era predispus s
fie
iraional sau temperamental. Dar dup cum tii, nu prea
i-am
acordat atenie.
-Nu este nici iraional, nici temperamental, spuse
Alistair.
Poate are dubii. Ceva perfect de neles, n condiiile de fa.
i aminti ce i spusese lui Crewe, despre doi oameni
pui
n
aceeai barc, n condiiile n care ea era obinuit s fie la
comand. Viaa urma s i se schimbe dramatic. Avea nevoie
de
mai
mult timp s se obinuiasc cu ideea. Alistair nu ar fi trebuit
s-o
grbeasc. Dar el era ngrijorat s nu fie nsrcinat. i da,
se
grbea s fie cstorit cu ea i s scape de toi afurisiii de
nsoitori.
Brut egoist ce fusese. Ar fi trebuit s o fi linitit ieri, n loc
s
se
liniteasc el, vorbind cu Gordy.
Toate astea ii treceau prin minte n timp ce domnul
Oldridge
l conduse la scar. Lord Sheffield se plimba n sus i-n jos la
piciorul
scrii. Lady Sherfield vorbea cu doamna Entwhistle. Se
ntrerupse cnd Alistair se apropie.
-Nu pot s neleg, spuse Lady Sherfield. Era att de
vesel cnd am urcat mai devreme la ea. Iar Mirabel n-are de
obicei
toane.
-Cred c s-a retras n salon, spuse doamna Entwhistle.
Va
tre-

bui s ipi din toi rrunchii ca s te faci auzit.


Alistair se opri pe prima treapt:
- Nu voi ipa la mireasa mea n ziua nunii, spuse el. Se
gndi
puin. Apoi i veni o idee.
Ua de la salon reducea intensitatea vocilor. Totui, nu
putea
s izoleze chiar totul.
Mirabel sttea destul de departe de masa de toalet,
pe
un
taburet n fundul ncperii, ferit de lumina ferestrei. Nu
trebuia
s
aud vocile ca s fie contient c se purta nesbuit.
ngrozitor. Dar nu putea s mearg pn la capt. i nu
putea
s explice de ce. Nu ar nelege. I-ar spune c se purta
prostete,
c
era doar un atac de panic nainte de nunt, prin care toat
lumea
trecea. O vor asigura c nu era nimic n neregul i i vor
aminti
cu
tandree c va face de ruine familia lui Alistair i i va
deranja
pe
oaspei. Alistair va fi umilit. nchise ochii. Nu putea s-i fac
asta.
Trebuie s mearg pn la capt.
Se ridic i curajul o prsi imediat, se prbui pe
taburet
din
nou, cu capul n mini. Un zngnit puternic, ca de grindin
la
geam, o fcu s se ridice din nou.
Cu inima btndu-i puternic, se duse la geam i privi
afar.
Cerul era nc albastru, ptat de nori albi i pufoi. Apoi se
uit
n jos.
i clipi.
i deschise fereastra.
De pe prima treapt a unei scri, Alistair se uita la ea.
- Ce faci? l ntreb ea.
i puse degetul arttor la buze i urc repede.
-Am venit s te salvez, spuse el. Te voi lua clare pe

armsarul
meu alb ca neaua, oriunde vrei s mergi. Sau mai degrab,
n
spatele unei cabriolete cu cai gri, pentru c am fost obligat s-o
mprumut din nou de la Rupert. Am crezut c o trsur va fi mai
comod
pentru o cltorie mai lung. Pe cnd vorbea, urc pe
pervaz,
apoi
peste el i intr n camer. Ai dubii dac s te mai
cstoreti
cu
mine, spuse el. Nu te condamn. Am fost extrem de arogant.
i-am
spus s te mrii cu mine. Nu te-am certit cum se cuvine.
-Nu asta este problema, spuse ea, retrgndu-se.
-Nu sunt eroul pe care i-l imaginezi, spuse el. Ar fi
trebuit
s-i spun adevratul motiv al refuzului meu de a mi se
amputa
piciorul. Adevrul e c eram mult mai ngrozit de chirurgi
dect
de inamic.
- Era normal s fii speriat, spuse ea. Nu ai fi
supravieuit
unei
amputri. Nu asta este problema.
- Nu i-am spus ce e mai ru, spuse el. Am fost absurd
de
ngrozit cnd am cobort dup tatl tu n groapa aia.
-i totui ai fcut-o, spuse ea. sta e curajul adevrat:
s
acionezi n ciuda fricii. i era o fric raional. N-am mai
fost
att de speriat in viaa mea cum am fost atunci. Nu asta
este
problema.
-Am secrete fa de tine. Se duse la oglind, i aez
puin
earfa, apoi se ntoarse spre ea. Eu i tatl tu am
complotat
pe
la
spatele tu. Am un nou plan. n loc de un canal, eu i Gordy
vom
construi o linie de vagonet de la mine ctre clienii notri.

Tatl
tu e de acord cu ideea, iar Gordy e ncntat. Ar fi trebuit
s-i
spun ie mai nti, dar voiam s fie un cadou de nunt. Miam
imaginat c vei leina de admiraie fa de planul meu
genial.
O linie de vagonet. Cutase i cutase o soluie, dar
presupusese mereu c trebuia s fie un canal. O linie de vagonet nici
mcar
nu-i trecuse prin cap.
i duse minile la piept.
- E genial i ar trebui s lein dac a ti cum se face.
Poate
c
am nvat arta asta cu mult timp n urm, dar am uitat-o. E
doar
unul dintre talentele feminine care-mi lipsesc. O nepau
ochii.
Mi-ai spus c vei gsi o soluie i aa ai fcut. E o surpriz
minunat. Este un cadou perfect. n mod sigur nu este o
problem.
Veni spre ea i o cuprinse uor de umeri. O privi aa
cum
numai el putea, fcnd-o s se uite la el, direct n ochii lui
aurii,
fiindu-i imposibil s se mai prefac.
- Nu conteaz c nu am fost primul, spuse el uor.
Recunosc
c uneori mai sunt puin gelos. E absurd, desigur. Nu e ca i
cum
eu a fi trit ca un clugr. Dar firea mea e cumva posesiv
i
nu
voiam s te mai mpart cu nimeni, chiar dac ce s-a
ntmplat
e
n
trecutul ndeprtat. Dar e vorba numai de asta - mndrie i
posesivitate. Nu-mi schimb deloc sentimentele pentru tine.
-Primul? repet ea, uluit. Primul ce anume? Primul
prsit
de mine? Dar nu te prsesc. Adic, nu...

-tiu c nu sunt primul tu amant, spuse el. Nu


conteaz.
Nu erai obligat s-mi spui. E istorie, nicidecum mai
relevant
dect propriile mele aventuri. Numai pentru c brbailor le
este
permis de obicei mai mult experien n domeniu, asta nu
nseamn c e bine aa sau corect.
Mirabel se retrase, stupefiat. Oare cineva din Londra
care
o
cunoscuse n trecut o calomniase n faa lui? William
Poynton
fusese foarte popular la vremea lui. Foarte multe femei
fuseser
geloase pe Mirabel. Unele poate au dat vina pe ea pentru c
el
a
prsit Anglia i nu s-a mai ntors. Era posibil s mai existe
ranchiun fa de ea, dup atta timp?
-Nu tiu cine i-a spus aa ceva, zise ea.
-Nu mi-a spus nimeni, zise el. Am vzut dovada. Sau
mai
degrab, lipsa dovezii. Dup ce am fcut dragoste, la han.
Cearafurile. Nici o pat pe ele.
-Nici o pat, repet ea. Apoi, ntr-un final, i ddu
seama
ce spunea el i, n ciuda nefericirii ei, zmbi. Dragostea
mea,
am treizeci i unu de ani, spuse ea. Nu te-ai gndit c
himenul
meu este posibil s se fi ofilit i s fi murit - de disperare,
cel
mai probabil?
-Firete c nu m-am gndit la asta, spuse el. Pentru
mine
eti
o fat. i ddu drumul i fcu un pas napoi, cu o expresie
perplex pe chip. Draga mea, nu-mi imaginez ce te nelinitete.
Dar
nu
trebuie s tiu. Tot ce conteaz acum e c tu te afli n

dificultate
i
vrei s amni nunta. Nu voi ncerca s te forez...
- Nu pot s-o fac! ip ea. Nu pot. Umerii i se ncovoiar.
Uit-te
la mine.
- Eti frumoas, spuse el. Rochia era de un alb cald,
precum
cochilia de stridie, cu margine de dantel fin, semnnd
cumva
cu cmaa de noapte atrgtoare pe care o purtase atunci
la han.
Ea l privi.
-Ce-i n neregul cu tine? Nu vorbeam de rochie. Ea
arat
destul de bine. Prul meu e de vin.
Nu-mi vine s cred c n-ai observat. E total anapoda!
El clipi:
-Prul tu, spuse el. Vrei s anulez nunta pentru c nui
st
prul bine?
-Nu vezi? Servitoarea mtuii Clothilde mi l-a fcut i e
prea
sus pe frunte i pe aici sunt nite bucle dezordonate care
atrn
pe urechi, i i-a luat o venicie, i acum am o mie de ace de
pr
n
cap i nu mai e timp s le scot i s o iau de la capt, i tiu
c
nu
te
vei putea concentra la slujb, pentru c te vei gndi la prul
meu
i te voi face de rs n faa familiei i a prietenilor ti.
O tcere scurt urm.
Apoi spuse:
-Asta e ultima mod, spuse el.
Gura i tresri nervos.
-A, spuse ea.
-Pentru mine n-ar conta dac ar fi moda secolului
trecut,
spuse el. Singura agonie pe care o voi suferi este
nerbdarea
pentru noaptea nunii. A trecut foarte mult timp de cnd te-am
inut

n brae.
-Da, a fost plictisitor i enervant, spuse ea. O plimbare
prin
parc ntr-o trsur deschis - cu jumtate din restul lumii tot
uitndu-se la noi i cealalt jumtate tot ntrerupndu-ne
conversaia - nu e foarte satisfctoare.
Se trase aproape de el din nou i i ls capul pe
spate.
-Avem dreptul s ne srutm, cred i eu.
-Ca s avem curaj pentru ce ne ateapt, spuse el.
i aplec uor capul.
n clipa n care gura lui se lipi de a ei, totul fu iar n
ordine
n
lume. Se ntinse i i petrecu braele dup gtul lui, iar el i
puse
palmele pe talia ei. i iubea minile i mirosul curat,
masculin
al
pielii lui, amestecat cu scrobeal i spun. Adora modul n
care
gura i se mica peste a ei, presiunea uoar care o fcu s
i
deprteze buzele, i gustul lui. Se cutremur i se lipi mai
aproape
de
el,
iar el o strnse mai puternic.
Se simise att de nesigur pe ea, att de rece i
singur.
Acum
era cald din nou i dorit. Minile lui se micau pe spatele
ei
i
ea oft de plcere.
-Am visat la asta, murmur lng gura lui. Minile tale,
minile tale minunate.
-i eu am visat la asta. i frec nasul de gtul ei.
Trebuie
s
ne oprim.
-O, da.
O srut de la locul sensibil de lng ureche pn la
decolteul
rochiei. Cu degetul, desen conturul decolteului i i odihni
de-

getul acolo, lipit de pielea ei. O srut din nou de la umr


pn
la
marginea materialului, peste umfltura de sus a snilor ei.
Mngierile tandre ale gurii lui o fcur s geam.
Se ncord spre el, cu minile alunecndu-i pe spatele
lui.
Erau attea haine n cale. i trase haina n sus i minile ei
alunecar peste vesta de mtase i jos, peste lna moale i
peste
curba tare a posteriorului. El se ncord i mormi ceva lipit
de
gtul ei, iar ea se lipi de el. Chiar i prin straturile rochiei ei
i
a
juponului i prin pnza pantalonilor lui, ea i simi erecia.
Era
fierbinte i tare.
i aduse aminte de acea cldur care se afunda n ea,
iar
apoi
se nvolbura ca s se prbueasc n strfundurile ei. i
mintea
i
se scufund ntr-un loc adnc i ntunecat, n timp ce lumea
din
jur disprea.
-Nu m face s m opresc, implor ea, cu vocea joas
i
rguit, cuvintele ieindu-i printre rsuflri gfite. Vreau s
te
simt n mine. i trecu mna peste partea din fa a
pantalonilor
lui. Acum.
Mngierea ndrznea i lu suflarea i i anihil
voina,
i ridic uor capul i se uit la ea.
Ochii i erau de un albastru-fumuriu, pe jumtate
nchii.
Cu fiecare respiraie, i simea mirosul mai puternic i asta i
nnegura mintea.
Totui i rmsese ceva contiin. Nu puteau continua.
Nunta. Oaspeii. Se retrase i ncerc s-i recapete suflarea
i

echilibrul.
Ea naint, trgnd de corsajul pe care el l deranjase.
Snii
i
se
umflar, netezi ca perla, deasupra dantelei. i trecu mna
peste
ei, mai n jos peste talia graioas, trgnd de rochie mai
sus,
pn
aproape de genunchi. nc puin i i va vedea semnul din
natere
strmb, inima cu capul n jos, ntorcndu-i mintea i inima,
lumea
lui ntreag, cu susul in jos.
nchise ochii. Nu. Nunta. Oaspeii. Ateptarea.
Se ddu napoi un pas i se mpiedic de ceva i se lovi
cu
spatele. Era perete, dar piciorul lui infirm ced i alunec pe
covor.
i nainte s se gndeasc s se ridice, ea era acolo,
stnd
peste el, cu fustele nc adunate n mini. Se uita n jos la
partea din fa a pantalonilor lui i gura i se curb ntr-un
2mbet
rutcios.
ntinse mna sub rochie, i desfcu lenjeria intim,
care
czu
pe burta lui. Mdularul lui, deloc afectat, rmsese n
poziie
de drepi.
Se aez jos, n genunchi, iar centrul plcerii ei era
numai
la
civa centimetri de membrul lui nfierbntat. El i puse
minile
pe oldurile ei frumos rotunjite, peste jartiere i captul
ciorapilor ei, pe pielea fin. i trecu degetele peste abdomenul ei,
peste
locul neted aflat chiar deasupra crlionilor fini. Ea scoase
un
geamt i se mic spre mna lui. El i ls degetul s-i
alunece
mai
jos, unde voia ea, i o ptrunse, dei mna i tremura i

mintea
i
era pierdut undeva, ntre dorin i instincte animalice. Era
att
de aproape, cald i pregtit.
O simi cum tremura lipit de el. Ea i mpinse mna la
o
parte
i se ridic puin aezndu-se singur pe el, ncet.
- O, spuse ea, gemnd i oftnd n acelai timp.
Se aplec spre el, iar el se ntinse s o prind,
strecurndu-i
degetele printre buclele dese i slbatice i o mpinse n jos,
ca
s
o srute.
-Tu comanzi, murmur el.
-Da.
i simi zmbetul pe gura lui. Se ridic i cobor, iar
mintea lui se ntunec. Nu mai rmsese nimic dect
sentimentele, cu inima galopnd n timp ce ea se ridica i cobora, n
timp
ce el se ridica i cobora odat cu ea, ncet la nceput, apoi
mai
repede i mai repede, pn cnd ea se ridic i scoase un
ipt
i
se cutremur, din nou i din nou, pe cnd l ducea pe culme
cu
ea, spre o izbucnire incandescent. Apoi czur amndoi
ntr-un
ntuneric dulce, i rcoros, iar gura ei o gsi pe a lui din nou
i
i spuse:
-Te iubesc.
-i eu te iubesc, rspunse el rguit. Iubita mea
minunat
i
necuviincioas.
n salonul din Hargate House, cpitanul Hughes i
scoase
ceasul de buzunar i se ncrunt.
Doamna Entwhistle, aflat lng el, l nghiontea cu
cotul
n coaste.

-Aici nu suntem n Marina Regal, spuse pe un ton jos


i
dezaprobator. Vieile noastre nu sunt guvernate de un ceas.
ase
ceasuri pentru asta. Trei ceasuri pentru asta. Grab, grab,
grab.
Nu trebuie s pierdem nici un minut.
i puse ceasul la loc i se ntoarse ncruntat la ea.
-Am presupus c mcar o pereche de civili ar putea s
se
strduiasc s nu ntrzie la nunta lor.
El ar fi desigur la timp la a lui, dac ar convinge-o
vreodat
pe
doamna asta s-l priveasc cu buntate. Asta, calcul el,
fiind
dat
starea prezent a lucrurilor, ar putea s-i ia civa ani.
Spera
ca
dinii i prul s nu-i cad cu totul pn atunci.
- N-au ntrziat dect cteva minute, spuse ea. A fost o
problem la mijloc. Dar domnul Carsington a promis c-i va da de
cap
i
ne-a spus s-o lum nainte.
Un moment mai trziu, zumzetul conversaiei se potoli,
devenind un murmur. Mirele se duse la locul lui n faa
preotului,
cavalerii il nsoir i uile salonului se deschiser, iar
mireasa
luminoas iei, sprijinit de braul tatlui ei.
Era mai mult dect luminoas, observ cpitanul
Hughes.
Era
mbujorat, iar prul ei...
Privirea i se opri apoi pe mire - faimosul filfizon care
venea
la micul dejun mbrcat de obicei la patru ace, care
nelegea
printr-un capot un halat de mtase, care n loc de hain purtat
peste
vesta lui obinuit de mtase, avea o cma proaspt
clcat
i
o
lavalier scrobit, legat n noduri att de complicate, nct
pn

i cel mai priceput marinar o putea privi plin de uluire.


Acesta era brbatul care refuzase ospitalitatea
domnului
Oldridge ntr-una dintre cele mai crunte nopi de iarn i
clrise
timp de dou ore pn la Matlock Bath pe criv. Totul
numai
pentru c nu i adusese cu el un schimb de haine.
Prul domnului Carsington prea s fi trecut recent
printr-o
furtun in Atlantic. Earfa i era strmb, nodul att de
simplu,
nct pn i un elev ofier de apte ani s-ar fi descurcat s-l
fac,
pe jumtate orb, cu o mn legat la spate.
Cpitanul Hughes zmbi. Nu avea idee care fusese
problema,
dar putea ghici cum o rezolvase mirele.
-De ce rnjeti? opti doamna Entwhistle.
-Nu rnjesc, i opti i el. Doar zmbesc tmp cnd vd
un
cuplu fericit.
-Rnjeti. Pot s ghicesc de ce. E foarte urt din partea
ta
la
ce te gndeti.
-Tu i-ai fost guvernant, spuse el. Trebuie s m ntreb
ce
anume ai nvat-o.
Spre ncntarea lui, obrajii vduvei se mbujorar.
- Lionel, eti incorijibil, spuse ea.
Lionel. Oho. Poate nu va dura att de muli ani, se
pare.
-Dragi oaspei, ncepu preotul i rmaser tcui,
ndreptndu-i atenia ntr-acolo.
Lord Hargate ateptase un rstimp destul de lung s
nceap ceremonia. Auzise c mireasa avea dubii, chiar nainte
ca
mirele s tie. Totui lordul discutase amabil cu oaspeii,
apoi
se aezase la locul lui n salon, la timpul stabilit. Rmsese

stoic
pe poziii, n timp ce minutele treceau, n timp ce instinctele
sale paterne i spuneau pe un ton ascuit s sar n ajutorul
celui
de-al treilea fiu al su.
Prin urmare, oft uurat cnd vzu c Alistair rezolvase
criza
singur. Lord Hargate nu se ndoia de mijloacele de
persuasiune
folosite. Era un politician, pn la urm.
Cu toate acestea, nu rsufl uurat pn ce nu se
termin
ceremonia.
Apoi se uit la domnul Oldridge, care i zmbi
complice.
n
ciuda caracterului su distrat i a preocuprilor legate de
botanic,
reuise s discearn delicateea acestei perechi peite.
Contele se ntoarse spre soia lui:
- Ei bine, Louisa? murmur el.
-Felicitri, Ned, opti ea. Felicitri, ntr-adevr, dragul
meu.
Da, merita felicitri, se gndi Lord Hargate. Un fiu
burlac
aranjat. Mai avea nc doi.
Apoi
La 2 mai 1825, s-a primit acceptul regal n favoarea
Actului
pentru construirea i meninerea unei ci ferate sau a unei
linii
de vagonet, din Canalul Cromford, la sau aproape de
Cromford,
n parohia Wirksworth, n comitatul Derby, pn la Peak
Forest
Canal, la sau aproape de Whaley (altfel cunoscut drept
Yardsleycum-Whaley), din inutul palatin Chester."
Printre cei o sut aisprezece membri ai Companiei de
Cale
Fe-

rat din Cromford i High Peak era i o femeie, distinsa


vicontes
vduv de Anson.
Calea ferat, care a fost deschis n 1830, a fost
considerat
una dintre cele mai remarcabile i ma ndrznee
construcii
ale
epocii.
Joseph Priestley, autorul crii Relatare istoric despre
fluviile
navigabile, canalele i cile ferate ale Marii Britanii,
publicat
prima dat n anul 1831, a numit-o un proiect mre, cci
trece
printr-un inut att de muntos al rii".

SFIRSIT