Sunteți pe pagina 1din 92

0

AVENTURA
Romane de aciune i pasiune

J. PERA

SECRETUL
DONNEI
DOLORES

Traducere de I. PAVEL

Cuprins
SECRETUL DONNEI DOLORES.........................................3

1......................................................................................................3
2....................................................................................................14
3....................................................................................................23
4....................................................................................................34
5....................................................................................................43

TRENUL DISPRUT.........................................................58

Doc - 58
Djvu - 85

SECRETUL DONNEI DOLORES

1.

Prin stepele cu ierburi nalte, ntrerupte cnd de movile


cnd de mlatini, calarea, ntr-o seara, o tnr se-nnora
pe un cal murg ca pcura prin ierburile i blriile
fonitoare.
Clreaa cu pr ntunecat, elastic n fiecare micare a
ei, prea turnata pe calul ei focos, una cu el. Nicio clipa de
nesigurana nu arata ea, ba prea chiar ca salturile repezi
ale murgului ei i fceau mare plcere.
Fularul ei rou, nnodat dup obiceiul rii, larg n jurul
gtului i umerilor, flutura vesel n vntul serii. Cine ar fi
privit ns la faa tinereasca i frumoas a clreei, care
avea nite ochi negri i ptimai, ar fi ghicit uor cd nu
gnduri prietenoase se vnturau n ceasul acela prin capul
sennorei.
Cnd i cnd clreaa ridica atent capul i cerceta cu
ochi ageri mprejurimea. ndrtul ei se nirau cteva
coline ce ncepeau s se i piard n ceaa albstrie a serii
4

ce cdea repede; dinaintea ei stepa i mai departe nspre


zare marginea pdurii tropicale.
Nu era chiar un drum btut pe care galopa calul, dar
terenul era destul de tare, dei pretutindeni huzurea aspra
iarb de step. Nu se arta niciun alt suflet de om dect
sennora i, de asemenea, niciun animal; domnea jurmprejur singurtatea inutului slbatic.
Umbrele coborau iot mai adnc i luna ieea ncet dintrun nor fugar, nlocuind ultimele lumini ale zilei stinse.
Sennora se apropia acum ntr-un arc larg de poalele
pdurii deprtate, ajunse marginea desiului ei verde;,
clri ns pe lng el moi departe. Prea a avea o int
hotrt.
Deodat rsri dinaintea ochilor ei, nu la mare deprtare
i luminat de lun, un fel de ruin, cu o nfiare destul
de ciudat n aceast regiune prsit.
Era o cldire nruit, nu nalt, dar destul de vast.
Bizarele forme ale zidurilor ei, lsau pe cunosctorii
inutului s ghiceasc ndat c era aci vorba de unul din
acele demult paraginile temple aztece strvechi, pe care un
popor semi-civilizat, disprut de mai bine de o mie de ani, l
nlase zeilor si prin aceste meleaguri.
Secolele au trecut peste el, vntul i intemperiile i
prbuiser, i frmiaser demult zidurile i interiorul
fostului lca sfinit nu mai nfia, desigur, dect ncperi
ce aduceau a peteri vraite, n care se mai ascundeau fiare
slbatice sau, cnd i cnd, anumii oameni care aveau
toate motivele ca sa caute asemenea adposturi pustii.
Vasta ruin mohort fcea o impresie sinistr n
noaptea asta mut, sub lun. Brul codrului nu era
departe iar locul era cu totul necultivat. Nu creteau aici
5

nici agave nici alte soiuri de plante care puteau face


rentabil o recolt. Nici aci nu se putea vedea vreun drum.
Sennora i opri calul cu o strngere energic de fru i
se nl puin n ea. Ea nu tia ce e frica, dar faa i era
palida i ochii ntunecoi i umblau nelinitii de acolo-colo,
ca i cnd cutau ceva.
Instinctiv, mna i lunec spre micul revolver, pe care i-l
luase tovar n aceast cavalcad nocturn i care-i
atrna alturi de-o curea trecut peste umr.
Nerbdtor, calul negru i scutura splendidul cap,
fcnd s zboare civa fulgi de spum alb. Odihna prea
a nu prii nobilului animal.
Linite, Heros, i opti ea btndu-l uor pe gtul
lucitor. n curnd galopm iar acas!
Pn la intrarea templului aztec era numai o mied
deprtare. Se putea vedea lmurit nc poarta
monumentala, cu partea de sus prbuit, cu ornamentaii
bizare, mncate de vremi i npdite de muchi.
n clipa aceea iei n lumina, din umbra porii, un
brbat. Purta obinuita plrie a inutului, cu boruri largi
i n forma cpnii de zahr, de asemenea i fularul rou
n jurul gtului iar n picioare lungii pantaloni de piele. La
cizme zdrngneau nite pinteni mari. Un cabalero, un
calre aadar, care ateptase pesemne prin ruine pe
tnra sennora, o vzuse n lumina lunii sosind i acum i
ieea n ntmpinare.
Clreaa tresri uor. Apoi ramase nemicata n ea,
lsnd omul s se apropie.
Buenos noches, Sennora Dolores, spuse brbatul cu
un gest uor de salut spre plria lui nalt. Te-ai lsat
ateptata cam multicel.
6

Brbatul, probabil un creol judecnd dup accentul su,


aadar o corcitur, un scobortor al spaniolilor venii n
aceast ar, vorbea cu glasul sczut.
Ochii lui, de asemenea negri, stau aintii pe frumoasa
clrea cu o expresie care nu prea trezea ncredere.
D-ta tii ca nu sunt chiar stpn pe timpul i
micrile mele, Sennor, ntmpina scurt fata. Mi-e i aa
destul de greu sa m deprtez, fr a detepta bnuieli, din
hacienda tatlui meu.
Brbatul rse uor.
Ca i cnd eu nu a ti c Sennora Dolores e
adevrata stpn n hacienda lui Sennor Paraya! Lesne vei
fi gsit un pretext pentru plimbarea asta clare, pe-nserat.
S venim la chestie, Sennor, l ntrerupse cu oarecare
rceal clreaa. N-a vrea s zbovesc aici mai mult
dect trebuie.
Cum dorii, Sennora, aproba strinul dnd din cap.
Dar te-a pofti mcar s descalici. Ceea ce am a-i spune
nu se poate rezolva n cteva vorbe.
Totdeodat i ntoarse nspre marginea pdurii capul cu
trsturile severe.
Srii din ea, Sennora, i venii cu mine dincolo de
poart o sftui el apoi. tii i d-ta singur c e mai bine ca
ntrevederea noastr s rmn secret, dac nu voii ca
se ntrerupse privind-o bnuitor. N-ai lsat n urm vreun
nsoitor, cred
Cine s m fi nsoit? protest Sennora.
Hm Se putea s fi luat cu d-ta pe unul din peonii
tatlui d-tale, care s atepte colo n umbra pdurii. Dar
nu, asta nu cred s-o cutezi. Argatul acesta s-ar putea s
flecreasc mai apoi. Dar poate nsoitoarea nelipsit,
7

negresa Zamara? N-ar trebui s-o rsfei atta pe creatura


asta. Negrii se obrznicesc repede.
Zamara i vede de trebi la ora asta, n hacienda. Am
venit singura. Motivul l tii, dei sunt sigura de tcerea
Zamarei. S-ar lsa mai degrab omort dect s m
trdeze, cnd i-am interzis ceva!
i ea ntoarse capul n direcia pdurii i pru a
cumpni.
Apoi, cnd se produse o oarecare micare vag, abia
perceptibil printre copacii cuprini de ntuneric poate
trecerea vreunei slbtciuni ea pru a se fi hotrt.
Arunc frul murgului de gtul animalului i slt
uoar din ea.
Brbatul, drept vorbind, admira curajul i bravura
tinerei fete, care-i conduse acum calul pe dup unul din
zidurile ruinei, lsndu-l acolo slobod. Ea tia c murgul ei
nu va prsi locul, pn nu se va ntoarce dnsa la el.
Peste un minut sennora sta iar lng clreul cu
pintenii mari.
Doreti s nu fim vzui, Sennor, spuse ea. Haidem!
Presupun c dorina asta e i a d-tale, sennora,
ntmpin creolul.
Urm repede pe fata care disprea dincolo de poart.
mprejurimile templului aztec prur iari pustii. Nimic
nu se mica. Totui, la tivul pdurii, pe care lumina lunii
cdea acum mai tare, lunec o umbr, care ns dispru
ndat, iar.
Trecuse aproape un sfert de ceas. Ce afacere bizar,
extraordinar, s fi fost aceasta, care adusese la o or aa
de neobinuit, n timpul nopii, la templul prsit, pe
sennora Dolores del Paraya, o fat tnr, frumoas, i
8

nc fr de niciun nsoitor.
Nu putea fi vorba dect de un secret, care exista ntre ea
i creol.
Peste puin se putur auzi voci agitate, ridicndu-se de
dincolo de zidurile care sus erau descoperite, dar nu se
putea nelege nimic.
n acest timp o umbr omeneasc nainta n mare grab
dinspre pdure, spre ruin, cutnd a se ascunde n mers,
pe ct se putea, prin ierburile stepei.
Da mai multe ori omul se lise repede la pmnt, ca i
cum se temea s fie vzut, pentru a se ridica apoi tot att
de repede.
Acum se tupil fr zgomot printre rmiele nruite ale
templului.
n acelai moment rsun, de dup ruine, un strigt
revoltat al fetei.
Conversaia dintre sennora i creol trebuie sa fi luat o
forma destul de violenta. Se auzi apoi o njurtur spaniola
din gura brbatului, apoi un zgomot ca de pai
deprtndu-se repede.
Ai s-mi dai rspuns, sennorita, striga creolul.
Nu te-atinge de mine, ca-i reped un glonte n creier,
ntmpina frumoasa clrea cu voce hotrt.
Schimbul acesta violent de vorbe l mai putu auzi,
printre ziduri, omul la pnda. Se ridicase pe jumtate,
prnd ispitit de dorina de a sari ntr-ajutorul fetei, vdit
primejduite. nainte ns de a-i putea pune n practica
aceasta hotrre, apru clreaa sub intrarea templului n
ruina, spre a da fuga spre locul unde-i lsase calul.
Caramba! blestema brbatul nc invizibil dindrtul
zidurilor.
9

Pnditorul de-afar sta ghemuit pe jumtate, ca gata de


salt. Era mbrcat tot ca i creolul, prea ns mai tnr ca
acesta. i el purta n cap plria uguiat, n form de
cpn de zahr, a locuitorilor inutului.
Sennora Dolores smuci repede ca fulgerul pe murgul ei
la loc liber i se avnt n ea cu o agilitate i o siguran
inimitabil.
n lumina lunii, omul ce sta la pnd vzu c n mna ei
dreapt scnteia an revolver.
Ea i crmise calul napoi i se deprt n galop. Calul
zbura n salturi largi peste stepa. Se vedea fularul ei ro,
slobod, fluturnd n vnt i i se desfcuse i prul, jucnd
revrsat, ca o mantie de catifea neagra, n jurul umerilor.
Creolul rsrise alergnd din poart. Din nou uierar
nprasnice njurturi spaniole de pe buzele lui.
Are s mi-o plteasc. Am s-o ajung, de-ar fi nsi
Satana n pielea ei!
Cnd se repezi spre partea unde i el, desigur, i tia
calul, se ridic deodat n calea lui, ca din pmnt, tnrul
de mai-nainte.
napoi, senor Diego Honduras! strig noul venit.
Ruine pentru un brbat, s atace pe o fat tnr!
Creolul sri un pas napoi, ca mucat de o nprc. n
ochi i nvli sngele. Furia l cuprinse. Dolores disprea n
deprtare, nu va mai fi chip s-o ajung din urm.
Lumina lunii l ajut s recunoasc trsturile
ndrzneului ce-i tiase calea. Scoase un muget rguit i
apuc revolverul, fr de care anumii oameni nu ies
niciodat prin aceste coclauri.
Dar cellalt i-o lu nainte, aruncndu-se fulgertor
asupra-i i cutnd s-i smulg arma.
10

Se produse o scurt, slbatic, ncierare ntre ei, n care


se auzea numai gfitul color doi brbai, rzlee blesteme
spaniole. De revolver creolul nu se mai putea acum folosi,
arma i scpase din mn.
Fora, mldierea i dibcia adversarului i dovedeau c
avea de-a face cu un lupttor egal. Se simi poticnindu-se,
cci unul din pintenii lui se prinsese ntr-un smoc des al
asprei ierbi de stepa. Dar asta-i libera pe o clipita braul
drept. i deodat un pumn nprasnic lovi n cap pe
adversarul mai tnr.
Acesta se cltina buimcit, i aceast scurt secund o
folosi creolul ca, n cteva srituri slbatice, s se retrag
dup zidurile ruinei care-l ascundeau privirilor.
Cnd tnrul se dezmetici i voi sa urmeze pe creol, un
rpit de copite i i rsun la urechi, din apropiere.
Imediat dup asta ni de dup un col lturalnic g1
templului un clre, care lovea avan cu pintenii n
pntecele calului. Creolul gonea cu o grab turbat, nu lu
ns direcia ce-o apucase mai nainte Dolores Paraya, ci se
ndrepta ntr-un jumtate de arc ctre marginea pdurii,
ale crei umbre trebuiau s-l nghit n curnd.
Acum scp i din gur nfrntului o scurt njurtur.
Vzu lucind pe jos, n lumin lunii, eava revolverului
czut i repede el ridica arma.
Tocmai se arta nc odat clreul, gonind ca o nluc,
dar ajuns acum la tivul pdurii.
Rsun o mpuctura. n aceeai clip cal i clre
disprur n umbra pdurii.
Tnrul brbat ls braul n jos. Ridic din umeri.
Afurisit ghinion! mormi el. Dar poate e mai bine
aa. Mai mult dect orice m intereseaz s tiu secretul
11

donnei Dolores. De ticlosul acesta, la urma urmei, puin


m sinchisesc!
Vorbindu-i astfel, vr n centura de piele revolverul,
singurul ctig ce-i adusese scurta lupt primejdioas i
apoi, ngndurat, cltin de mai multe ori din cap.
Hei., dac ar avea ea ncredere n mine, a putea-o,
desigur, ajuta, spuse el. Dar Dolores Paraya nu e persoana
care sa-i ncredineze cuiva tainele. Pcat!
Pai ncet napoi spre pdure, unde-i lsase calul legat
de un arbore. Nimic primprejur nu se mica. Nici de
Dolores nici de creol nu se vedea, nu se auzea nimic.
Tnrul putea lua ca sigur ca glontele lui nu nimerise.
ncalec fr grab, tropi ctva timp n adpostul
ntunecat a marginii pdurii, dar trebui apoi, cnd o
mlatin i tie calea, s se deprteze de pdure i acum
clrea peste pampas, inutul stepei deschise.
Lu i el direcia ce-o luase, mai nainte, donna Dolores.
Intre timp, nori ntunecoi, mnai de un vnt mai viu al
nopii, acoperiser cerul. Lumina lunii se stinse. Peste
stepa se ntindea noapte neagra. Sub trapul mic al calului
fonea iarba nalta.
Clreul trebuia i pe ntuneric s in direcia, n care
voia s mearg, cci dup vreo jumtate de ceas intrase n
teren cultivat i acum clreul trebui s umble cu mai
mare bgare de seam.
n sfrit strnse frul i opri.
Dinaintea lui, ntr-o adncitura lina de vale, se ntindea o
ferm mare, una din acele haciende mexicane, cum le
locuiesc oamenii bogai. Moierii acetia se ocupau ori cu
creterea vitelor, stpnind cirezi imense, sau, daca terenul
se dovedea mnos, cultivau porumb, cnepa, uneori i
12

tutun, sau exploatau una din minele de arama oii argint de


prin munii apropiai.
Tnrul clre cunotea hacienda asta mare. Era
proprietatea lui don Miquel del Paraya, un vechi emigrant
spaniol, care la vrsta naintata i mai luase o femeie
tnra i frumoasa care, dup naterea a doi copii, i muri.
Acum don Paraya tria, de ani de zile, cu cei doi copii ai
si, sennorita Dolores, la care inea ca la ochii din cap, i
fiul Juan, n hacienda asta deprtat de lume. Dar de
vreun an fiul dispruse din casa printeasca.
Marea moie se ntindea adnc n brganul acestui
Pampas, ca o bucat de civilizaie n pustia slbatic.
Tnrul clre, sub luna care se rzbise iari puin,
putu deosebi ngrdirea haciendei cu brnele, scndurile i
srmele ei ghimpate.
Afar de cldirea care servea de locuin, mai erau
grajduri i staule pentru vitele numeroase ale lui don
Miquel. Afara de asta el mai cultiva i porumbul i
stpnea i dou mine de aram n muni, trecea deci de
un om putred de bogat.
n colibele mai mici dormeau i peonii, argaii i
lucrtorii, care nu erau ocupai n mine.
Toate astea le cunotea bine tnrul, care privea cu
ncordare spre Pierind. Nu se vedea de acolo nicio lumin.
Conacul propriu zis al stpnului era ascuns vederii de mai
muli copaci i de-o ur mare.
De-a putea vorbi cu ea! murmur clreul, pe
gnduri.
l inea parc o putere ciudat, fatal, intuit locului,
dei putea presupune c donna Dolores scpase ntre timp
de primejdie i ajunsese, desigur, n casa printeasc.
13

ncetior se apropie de haciend. ntr-o cut a terenului se


opri i sri din ea. Calul, asculttor, rmase locului.
Tnrul pi ncet prin adncitur i voia tocmai s ias
la larg, cnd rsrir naintea i ndrtul lui trei vljgani.
Era prea trziu ca s dea napoi. Dup toate aparenele,
cei trei indivizi l pndiser, apropiindu-se tiptil de el sub
scutul ntunericului.
Nicio micare, peonule, exclam un glas aspru. Te
cunoatem, pramatie, i deodat ce te-am prins n la, nu
lsm noi s ne zboare pasarea!
Tnrul duse mna la revolver, dar n aceeai clip ls
mna iari jos.
Luna ieea ncet dintr-un nor.
Se vedea nconjurat de trei brbai narmai, voinici, cu
mutre pe care nu se citeau defel intenii prietenoase. Socoti
deci ca mai nimerit s se resemneze mai nti. Ce puteau
dori, la urma urmei, de la el?
D-ta eti, sennor Pedro? exclam el, msurnd drz
din ochi pe cel mai n vrst, o statur cu adevrat
herculean. Cu ce drept mi tiai calea? Pmntul pampei,
aici afar, nu e liber pentru oriicine?
Cel cruia i se adresase cu numele Pedro, rse scurt,
batjocoritor.
Liber, pentru oriicine, dup mprejurri, da, Rodrigo
Costario, peon dat afar i trimes la toi dracii de stpnul
nostru, don Miquel del Paraya, rnji el. Dar dreptul s
spionezi nopile pe-aici, primprejur i sa pui la cale, D-zeu
tie ce ticloii, dreptul sta nici vorb c nu-l ai!
Clrind am ajuns n apropierea hciendei, atta tot,
protest clreul. Liberi-mi calea, voi prsi terenul l
crui stpn s-a artat destul de nerecunosctor fa de
14

mine.
Voi s se deprteze dar Pedro, care era un fel de vtaf
intendent n haciend, fcu un semn celorlali doi oameni
ai lui i numaidect acetia, doi Indieni, apuc pe tnr de
amndou brele.
Caramba! exclam Rodrigo uimit. Ce va s zic sta?
Vrea s zic, peonule, c o s te aducem naintea
stpnului nostru, aa cum i este porunc, rspunse cu
ndrjire Pedro. tiu bine, c n nopile din urm, te-i
strecurat de mi multe ori n haciend. Motivele tie pe
mine unul nu m privesc. Le v fi cunoscnd patronul, don
Miquel. i aa, n noaptea asta, i-am ntins pur i simplu o
curs i te aducem acum plocon patronului. Aa c, scurt
micarea. Unde i-e calul?
Indignare i revolt rscoli tot sufletul tnrului cruia
intendentul i se adresase cu porecl, nu tocmai cinstitoare,
de peon.
Dar ce, suntei tlhari de drumul mare, ca tbri pe
oameni cinstii, chiar dac acetia au nenorocirea s fie
sraci fa de bogtaul de don Paraya? izbucni el. nc
odat, n-am nici n clin nici n mnec cu voi. nlturi din
calea mea!
nainte, mar! porunci, drept orice rspuns, vtaful
lui don Miquel.
Tandrul se zbtu mpotriva acestui ruinos tratament,
dar minile Indienilor, tari ca oelul, l ncletau vrtos,
nelsndu-i putina niciunei micri decisive! Trebuia s
renune curnd la ncercrile lui de a se descotorosi de
agresorii lui.
Unul din vljgani i i smulsese revolverul i cuitul
catalan, nelipsit de la brul barbarilor inutului, i se
15

pusese n sigurana.
Vrei s m tri naintea lui don Paraya? Pentru ce?
spuse el.
Nu-i treaba noastr. Haide, mic! repeta Pedro. Eu
vin dup voi calare.
Flcul ridica mndru capul.
Daca nu merge altfel, atunci fie, s judece don Paraya
crima mea, care nu consta ntr-altceva dect ca am fcut o
plimbare calare n timpul nopii prin apropierea haciendei,
ntmpina el, stpnindu-i cu greu indignarea.
Indienii nu rosteau nicio vorb. Nu erau de altfel dect
nite unelte vii ale stpnului lor. Fr a slbi din
strnsoare brele prizonierului lor, l duser repede spre
nrcuirea extern, deschiser o porti, l traser mai
departe printr-o u a ulucelor de scnduri i intrar n
curtea interioar, n care ardea un felinar, a crui lumin
ns tandrul clre nu o vzuse din afara.
Acolo se oprir, ca s atepte pn sosi don Pedro pe
calul lui Rodrigo Costario. Calul fu legat de un par al
ogrzii; dup aceea Pedro urc repede treptele de lemn al
cerdacului larg, fcnd semn i Indienilor s-l urmeze cu
prizonierul, care, din anumite motive, se astmprase
resemnat.

16

2.

n odaia cea mare, ale crei ferestre ddeau spre cerdac,


dar care n seara aceea fuseser acoperite nadins,
pesemne, edea posesorul haciendei ntr-un jil de rchit,
dinaintea unei mese pe care se vedeau resturile cinei. O
caraf pntecoas cu vin de palmier sta alturi de turtele
rotunde, obinuitele tortillas de prin acel inut i nici
fasolele prjite, frizolas, nu lipseau. Se putea deduce, de
aci, c don Miquel de Paraya se dedase pe deplin cu gustul
locuitorilor btinai.
Dar mult poft de mncare nu pruse a fi avut btrnul
moier. Abia atinsese din mncri. Statura i era nalt,
usciv, cu faa brun glbicioas i cu trsturile aspre,
pe care doi ochi negri, scnteietori, le fceau s par i mai
amenintoare. Un cap drz, cu peri rari, uor crlionai,
aproape albi.
Acum don Miquel sari n sus i btu violent ntr-un gong
metalic, al crui ton sonor vui prelung, pn departe.
O negresa, tandr nc, cu pieptul numai pe jumtate
mbrcat, intra fuga. Cu teama privi pe ursuzul haciendero
tnra arpoaic, ale crei trsturi nu erau, nicidecum,
aa de respingtoare ca ale celor mai muli din consngenii
ei.
17

Zamara aude, Massa, ngim negresa, sfioas.


Haciendero
i
arunc
una
din
privirile
lui
strpungtoare.
S-a ntors, n sfrit, stpn-ta? ntreb el tios.
Donna Dolores s-a culcat, Massa, c era tare obosit
i bolnav! rspunse neagra.
Dolores e bolnav? i scp de pe buze o exclamaie
grbit. ngrijorare, aproape alarmare, vibra n glasul lui,
care de obicei sun aspru i violent.
Zamara zmbi.
O, nu-i nimic, Massa! Donna Dolores a poruncit
Zamarei s spun numai lui don Paraya, c vrea s
doarm. i fiindc arta aa de palid srcua, Zamara sa temut s nu fie stpna bolnav.
tiu c a plecat clare, singur de tot. De ce nu ai
nsoit-o ca de obicei? se rsti la ea, amenintor,
hacienderul.
Donna Dolores n-a dat voie, de data asta, lui Zamara,
scnci negresa.
Dar tu tii ncotro s-a dus fata mea, tii cu cine s-a
ntlnit? Hai, vorbete odat! Altfel, i dezleg eu limba,
nprc! porunci don Miquel.
i dreapta lui i nfc biciul de curele mpletite atrnat
la ndemna.
Prezena acestui neplcut instrument art c don
Miquel nu era totdeauna cel mi blajin stpn.
Tnr negres se arunc n genunchi, vicrindu-se:
Zamara nimica nu tie, stpne, ngna ea
tremurnd. Pesemne c spinarea ei mi fcuse cunotin
mi nainte cu biciul acesta, dei btaia negrilor era demult
oprit prin lege.
18

Haciendero sfredeli cteva clipe cu privirea fptura


tremurnd. Apoi ddu din umeri i arunc harapnicul pe
msua mic.
Chiar nu tie. Se vede! i mormi el cu ciud, ntre
dini.
De acum ncolo, i s m vesteti de ndat, ori de
cte ori o plec Dolores clare, porunci el aspru. Chiar
daca i-ar interzice-o! Pleac! Las-m singur!
Fata neagr se strecur din odaie, bucuroas c scpase
aa de ieftin.
Haciendero rmase frmntat de gnduri. Lumina unei
lmpi mri, atrnnd din tavan, arunc reflexe galbene pe
faa lui brzdat i ptima!
Om vedea de n-am s descopr eu totui taina ei,
rbufni dup o vreme glasul sau nciudat. Dac n dos st
afurisitul asta de peon, apoi s-l fereasc D-zeu i
Madonna! i ea de asemenea o sa guste pentru ntia oara
asprimea mea!
Apuc paharul cu vin de palmier i trase o duc
zdravn din butura ameitoare, care place att de puin
Europenilor.
Apoi ridic repede capul usciv. Ptrundea la urechea
lui nu tiu ce zgomot din ograd. Ochii i se aprinser. S fi
reuit, n sfrit, Pedro cu oamenii lui? De trei nopi
ddeau trcoale i stteau la pnd, fr s prind nimic.
Dar don Miquel i-ar fi trimis nc zece nopi n ir prin
pampas.
ncordat, i plin de ateptare i aintea ochii pe u.
Dup o btaie scurt apru n pragul ei Pedro, vtaful pe
care-l luase de cteva sptmni din mine la el n
haciend, pentru c acum avea aci o mai bun
19

ntrebuinare pentru acest om.


Am pus mna pe el, don Paraya, vesti Pedro cu un
rnjet de satisfacie n glas.
Caramba! exclama haciendero. Va s zic tot? Chiar el
e ntr-adevr?
El, Rodrigo Costario, peonul, ntri i din cap Pedro.
Hai, repede! Unde l-ai gsit i ce-ai descoperit cu
acest prilej? zori don Miquel, dornic de lmuriri. Pe chipul
lui glbegios zvcnea o agitaie vdit.
Pedro, intendentul, i sfri repede raportul. Povesti
cum l gbjiser cu dibcie pe Rodrigo Costario, care da
trcoale tiptil haciendei. Flcul era singur, dar cu puin
nainte donna Dolores revenise clare pe murgul ei n
ograd pe partea cealalt. De unde venea, nici Pedro nu
tia.
Haciendero, ntunecat, i muc buzele.
Nu te ocupa tu de donna Dolores. Se rsti el. Unde e
acum peonul?
L-am trt cu fora ncoace. S-a aprat, a spus vorbe
obraznice. Eu n-am fcut multe fasoane cu el. L-am umflat
i l-am adus. l in doi zdrahoni indieni. St afar, n
cerdac.
Haciendero se ridic cu aprindere din jil, apoi se
reaez. Ochii lui negri scprau de mnie; se vedea
minile strngndu-i-se pumn.
Aducei-mi-l nuntru, porunci el. Pzii n faa uii.
Vai de voi, dac vreun cuvnt din ce s-ar schimba ntre
mine i peon, va fi trdat vreunui alt muritor. M
cunoatei. Cnd va voi da un semn putei veni s-l luai
iar n primire.
Pedro ddu doar din cap. Prsi camera i peste dou
20

minute Rodrigo Costario sttea naintea lui don Paraya. Nu


mai avea nicio arma dar nici nu se gndea s fac vreun
ru hacienderului.
Era un brbat nc tnr, de vreo douzeci i cinci de
ani. Zvelt de statur, cu un cap mndru ntre cei doi umeri,
cu nite ochi vioi i trsturi simpatice, tot aa bronzat la
fa ca i compatrioii si din inut, nu fcea n totul o
impresie neplcut. Acum, firete, figura i era cam palid
din pricina agitaiei luntrice. Nu sta pentru ntia oar
dinaintea violentului, uneori chiar brutalului, crudului,
haciender, de care se temeau toi, numai Dolores nu,
deoarece fa de ea era de-o blajintate i de-o indulgen,
care apreau ca o minune.
D-te mai ncoa, peonule! porunci don Miquel n timp
ce ochii lui numai c nu strpungeau pe tnr. Nici prin vis
nu i-o fi trecut c o s ne revedem aa de repede cum?
Rodrigo privea hotrt i deschis n ochii fostului su
stpn.
M-ai alungat ntr-un chip nedrept cu hul i ocar,
Ssnnor Paraya, ntmpin el. Asta s-a ntmplat acum trei
sptmni. De bun voie eu nu a mai fi clcat n
hacienda.
Acum pui s fiu trt nuntru cu fora de ctre Pedro i
de Indieni. Mi-e permis s ntreb cu ce drept se face asta?
Ce crim am svrit?
Vorbirea asta suna surprinztor de curajoasa i de
hotrt. Asta mari i mai mult mnia hacienderului.
Vreau s-i dau o lecie, obraznic ce eti, ca s-i
treac pentru totdeauna pofta s mai adulmeci i s
spionezi pe-aici! strig rguit don Miquel. Ori ai uitat
cumva de ce te-am alungat din casa mea?
21

Eu v-am servit cinstit, don Paraya, ntmpin cu o


linite ntunecat Rodrigo. Mcar c nu eram dect un
peon, un argat, o slug, la d-ta, aveam dreptul s m atept
la un tratament mai bun.
Trebuie s pun s te bat cu biciul, neruinatule!
gfi, iritat la culme, hacienderul. N-avui obrznicia s-o
ataci pe fiic-mea n step i s-o ofensezi cu neobrzatele
tale declaraii de dragoste.
Un val de snge nvli n faa palid a lui Rodrigo.
Eram numai un peon, don Paraya ce fusesem mai
nainte nu import, ntmpin el cu o sforare uria de a
se stpni. Dar niciodat nu am ofensat pe donna Dolores.
Treceam tocmai cnd czuse de pe murgul ei, i am putut
s-o salvez, cci animalul speriat de ceva o aruncase din ea
i o tra la o moarte sigur. O jumtate de minut am
inut-o n brae i D-zeu s m ierte c i-am spus atunci
ceea ce era de mult timp o tain adnc a sufletului meu:
c o iubesc. Am regretat cuvntul, din chiar clipa cnd lam rostit. Dar vreunul din oamenii d-tale trebuie s m fi
auzit. i aa aflai de asta. Ca rsplat pentru salvarea
copilei d-tale am fost izgonit!
Pe drept, cci un peon, pe care-l pot mbrnci cu un
picior ntr-un col, nu trebuia s cuteze a-i nl dorinele
pn la fiica mea, exclam hacienderul.
Greeti, don Paraya, zise Rodrigo palid ca moartea,
ce-i drept, dar cu zmbet ciudat. Dragostea, aa cum o
simeam eu, m nlase i pe mine. Ea nu era o ofensa
pentru copila d-tale!
Vrei s spui cumva prin asta c mai speri i acum c
Dolores ar putea deveni a ta m peonule, m? l nfrunt
plin de dispre don Miquel.
22

Nu tiu s rspund la asta altceva, dect ca iubirea


asta e de nestins i c m simeam mnat n mod irezistibil
n apropierea haciendei, dei mai c nu-mi rmnea alta
ndejde dect aceea de-a o zri, cteodat, de departe, pe
donna Dolores. Ce-o fi mai departe, numai soarta
ntunecata poate ti.
Mrturiseti, aadar, c te pori cu gndul* s te
apropii i de-acum ncolo de copilul meu?
Am urmat numai vocea inimii mele. Dispreuiete-m
Dolores dei nu m dispreuiete, asta o tiu bine!
Ha! Caramba! te-ai ntlnit ntr-ascuns cu ea? uier
hciendero gfind de furie oarb.
Nu am s fac nimic contra voinei senoritei, rspunse
tnrul. i acum lsai-m s-mi vd de drum!
Te mpotriveti s-mi spui ce e ntre tine i Dolores a
mea, peonule? Ce i-a spus ea? Ori nu cumva o fi i
ateptnd chiar Doamne sfinte! moartea tatlui ei,
ameit, orbita, de tine?
Insuli pe copila d-tale tot att de mult cum m insuli
i pe mine, don Miquel! rspunse curajos tnrul. De ce nu
ntrebai pe donna Dolores singur?
Fiindc i-e sil gurii mele s rosteasc fa de ea
blestematul tu nume! Ai s juri, diavole, ca din noaptea
asta, s nu mai vii niciodat n haciend?
Eu nu jur ce nu pot ine, sun rspunsul eroic al
peonului, care n toat inuta lui prea a fi ceva cu mult
mai de rang. Ce va rndui ursita, se va nfptui. D-ta nu
eti stpn pe destinele oamenilor, don Paraya.
O ocar crunt, pe jumtate nbuit ntr-un scrnet,
o insult mortal zbur pe buzele hacienderului care
tremura de furie. Apoi, nainte ca Rodrigo s fi prins de
23

veste sau s-o fi putut mpiedica, biciul de curele mpletite


vji prin aer i lovi de-a curmeziul faa palid ca moartea
a peonului, lsnd pe ea o dung roie.
Cu un strigt nbuit de durere i de mnie, peonul se
cltin un pas napoi. Ochii lui ntunecai devenir nefiresc
de mari, pe cnd i strngea tmplele n amndou
minile.
Don Paraya gfi el i un spasm zguduia corpul sau
maltratat, m-ai btut ca pe un taur slbatic cu harapnicul!
Niciodat nu am s uit asta nici odat! D-ta eti tatl
Doloresei! De nu ai fi tatl ei eu te-a sugruma cu minile
astea! Niciodat vre-un om nu m-a lovit! mi nvlete
sngele n ochi simt c-mi ies din mini! Pzete-te din
ceasul acesta de Rodrigo Costario! Numai sngele poate
spla insulta ce mi-ai adus-o!
Haciendero reczuse n jilul lui. Biciul i scp din mn
i zcea pe podea.
Era el nsui ngrozit de expresia ntr-adevr
nfricotoare a feei peonului, devenit pmntie, i de
brazda roie ca focul, injectat de snge, ce-i cresta
obrazul.
Mna lui lovi n gongul metalic.
Pedro i cei doi Indieni nvlir nuntru.
Pedro, firete, auzise ce se petrecuse ntre haciendero i
Rodrigo i-i fcuse comentariile lui n gnd.
El nu-l putea suferi pe peonul Rodrigo, cci flcul sta
nu-i era destul de supus i-i prea nespus de mndru.
tie dracu de unde venise tnrul acesta cnd, acum
ase luni, intrase n slujba lui don Paraya.
S-a artat ndemnatic, capabil i srguincios n toate
privinele, se pricepea admirabil s umble cu caii, era ns
24

totdeauna rezervat, nchis fa de camarazii lui i fa de


don Pedro, mai ales.
Biatul sta avea ceva de ascuns.
Pizma i dumnia lui Pedro, i a celorlali slujitori, erau
mrite i mai mult de faptul c donna Dolores l
nvrednicea adesea de cte-o vorb bun sau chiar de un
zmbet, ca pe niciun alt peon pn acum.
Cu don Miquel tnrul Rodrigo nu sttea ru, atta timp
ct se inea n anumite limite; ba dimpotriv, btrnul
prefera pe priceputul tnr peste tot unde era vorba s se
execute o munca repede, dibace.
i preda cteodat chiar i supravegherea celorlali peoni;
l trimetea cu misiuni la minele de aram i era vdit
mulumit de el.
Pn ce interveni acel incident din urm, hotrtor, carel mtur pe Rodrigo din hacienda, fiindc-i fcuse
sperane s obin dragostea mndrei, frumoasei donna
Dolores. Era, fr doar i poate, cu totul exclus ca aceasta
s fi fcut sperane peonului; purtarea lui Rodrigo aprea
deci ca o nemaiauzit obrznicie. Aa c acesta zbur cu
ruine i ocar prin poarta haciendei.
i acum, cnd hacienderul prinsese bnuial c Rodrigo
despre care nu tia pe unde se adpostea ntre timp
se furia noaptea prin hacienda ca s capete legturi cu
dona Dolores, don Miquel ddu ordinul ca haimanaua s
fie pndit n fiecare noapte i adusa n fata lui.
Treaba se fcuse i Pedro tia acum, n ce chip se
rzbunase don Miquel pe peon: O lovitur de bici, ca
nvtur de minte!
Pedro sttu un moment, frapat chiar i el de aspectul i
expresia lui Rodrigo cu obrazul lui batjocorit, vistor, de
25

dra sngerie.
Niciodat mai-nainte nu vzuse pe peon astfel. Prea c
era n stare s comit un omor.
Luai-l de-aici! i afara cu haimanaua, rcni don
Miquel, rguit. i dac se mai art odat n apropierea
haciendei, mpucai-l!
Pedro fcu semn Indienilor, care stteau smerii,
mulumii n gnd de umilirea lui Rodrigo.
Se aruncar numai dect asupra lui.
Se mirar i ei c peonul nu se mpotrivi dect slab.
Ochii lui mari erau ndreptai asupra hacienderului,
strpungnd ca nite pumnale faa acestuia, din care se
retrsese parc tot sngele.
Cumpnete vorbele mele de-acum, don Paraya mai
mult dect viaa e pentru mine cinstea! rosti el cu glas
ridicat. Insulta ce o iau azi cu mine, voi ti s-o spl; Ne mai
vedem noi doi! i atunci unul D-zeu s se ndure de noi!
Mai mult nu putu vorbi. l trr brutal afara din
camera, l mbrncir n ograda.
Iat-i colo calul, peonule! spuse amenintor Pedro.
Pot numai atta s te sftuiesc, s nu te mai aduc
pcatele prin preajma haciendei!
Unul din Indieni deschise repede poarta cea mare de
lemn a curii.
Rodrigo nu rosti nicio vorb. Dar i muc buzele pn
la snge, merse cltinndu-se pn la locul unde sta calul
lui i se arunc n a.
nainte de a pleca, mai ntoarse capul nspre cas.
Faa lui, cu dunga roie, nflcrat, fu luminat un
moment de lumina galben a felinarului curii.
Cutau oare ochii lui pe cineva, colo sus n ntunericul
26

faadei?
Apoi ns ddu pinteni calului su i se npusti furtunos
prin poarta, a crei arip fu numai dect trntit la loc, cu
rsunet.
Un turbat! spuse Pedro Indienilor. O s trebuie s ne
pzim bine de el! Dac mai d ochi odat cu don Miquel, nare s ias bine!
Acestea zise, se ntoarse, plecnd spre grajduri. Indienii
l urmrir, tcui, cu fee de neptruns.

27

3.

Ziua ce urma acestei nopi iu cea mai urt de multa


vreme, n ceea ce privea raporturile dintre donna Dolores i
tatl ei.
Hacienderul avusese o noapte rea. Aa de lesne nu putea
trece peste cazul peonului Rodrigo.
Se lsase trt de mnie s loveasc cu cruzime pe
tnrul brbat, iar acea brazd arztoare ce o lsase biciul,
Rodrigo avea s-o resimt ca o ocar de nestins.
Adeseori don Paraya mai avusese sentimentul c peonul
ar proveni din cercuri mai bune dect ceilali argai i
vacheros.
Dar din biatul acesta nu puteai scoate niciodat nimic,
n ceea ce privea trecutul lui.
i acum, don Miquel nu se putea dezbra de norul ce-i
dduse privirea ce-i aruncase la urma Rodrigo. n
cuttura aceasta era ameninare de moarte.
Dar, pe de alt parte, don Paraya nu era omul fricii.
Daca peonul ncerca ceva mpotriva lui sau a casei lui, lar fi dat pe mna poliiei inutului s-l judece i s-l
condamne.
Numai de-ar fi tiut lmurit, ce gndea Dolores despre
acest individ!
28

Dar de fapt s-a cam temut pn atunci s-i ceara fiicei


lui sa vorbeasc deschis.
tia ea mai multe dect el despre Rodrigo Costario? Nu
prea era de admis asta. Posibil, ca nu era chiar nimic left
mijloc, i-i fcea numai parigorii zadarnice.
Vreo slbiciune a ei pentru vagabondul asta? absolut
sigur c nu. ntr-un asemenea caz, Paraya, cu toat
dragostea ce-o simea pentru copila, ar fi fcut-o s simt
toata strnicia lui.
Fata, pe care o ateptau partide strlucite, era prea sus
pentru un peon.
n timpul nopii, n care hacienderul se zvrcolea
nelinitit, ncoa i-ncolo, n aternutul lui, frmnt n
gnd toate astea i cut o hotrre.
La sfrit nu-i rmase altceva de fcut, trebuia, orict de
greu i venea, s vorbeasc cu Dolores i dac se arta
ndrtnic, sfidtoare, avea s-o trimit, pur i simplu, pe
cteva luni, sub o severa supraveghere, n capitala Merida
sau la Campeche.
i ca s nu se ntlneasc acolo n tain cu Rodrigo,
pentru asta se putea purta de grij.
Dimineaa, trebui s afle c Dolores se simea indispus
i ruga pe tata s ia dejunul mic fr ea.
Negresa Zamaxa, care mijlocea aceast ntiinare, nu
tia s spun nimic precis ce era. tia numai c donna
Dolores voia s rmn n camera ei.
S fi simit ea ce s-a petrecut, asear, ntre mine i
peon? se ntreba hacienderul.
Cu faa ntunecat iei el n curte i-i ceru calul, ca s
plece la minele de arama.
i trebuia singurtate, micare, abatere, pentru gndurile
29

ce-i vjiau prin cap.


Unul din peonii mai tineri l nsoea, dup cum ceruse.
Nu putu prinde de veste c Dolores, de la fereastra ei, i
observa plecarea. Altfel ar fi fost frapat poate de nfiarea
palid a fetei.
Imediat dup asta, Dolores trimese pe credincioasa ei
Zamara n curte, unde aceasta tiu curnd, n mod
ndemnatec, sa afle ce se petrecuse n timpul nopii i n
ce stare sufleteasc peonul Rodrigo prsise hacienda.
Fiecare amnunt l afl Zamara de la cei doi Indieni,
care-l prinseser i. Apoi l goniser din curte pe Rodrigo.
Dolores asculta fard s spun vreun cuvnt, o trimise pe
Zamara din camera i ezu apoi ndelungat, palid i
afundat n gnduri, pe un scaun.
C un trsnet o lovise tirea c asprul ei printe
maltratase sngeros, cu biciul, pe Rodrigo.
Asta nu putea avea sfrit bun. n privin asta socotea
c cunotea prea bine firea mndr a lui Rodrigo.
Mult timp ea se zbtu i se lupt cu sine.
Iubea ea pe peonul care prin intervenia lui, o salvase de
la o moarte aproape sigur?
Pn atunci nu tia, nu vorbise niciodat cu Rodrigo
vreun cuvnt care s fac aluzie la acest lucru. Numai ochii
lui ntunecoi i trdau ce se petrecea n sufletul tnrului.
i totdeauna avea simmntul c nu se potrivea deloc
printre obinuiii peoni ai tatlui ei, c trebuia s aparin
unor alte cercuri. El o iubea, asta o simea, zi cu zi, tot mai
mult. i ea?
Dac pn acum era nc nelmurit n privina
propriilor sentimente ale inimii ei, acum, dup noaptea
aceasta sinistr, care pentru ea adusese i ntr-alt privin
30

o zguduitur teribil, adevrul izbucnea asupra-i cu o


lumin grozav. i ea iubea pe Rodrigo.
Un peon i fata bogatului, semeului haciendero Paraya!
Cu neputina! Dar ce ntreab dragostea de stare i de rang
i de miile de piedici!
Abia la vremea prnzului se napoie don Paraya din
lunga lui cavalcada.
Avusese i la mine necazuri i dispoziia i se nrise i
mai mult; iritaia i ajunsese la culme.
Cnd auzi ca Dolores tot nc nu se artase, trimese s-o
cheme.
Nu mergea aa, chestia trebuia discutata, limpezit.
Dup ctva timp, Dolores apru, ciudat de linitita, de-o
hotrre sumbra, aproape nfricotoare.
Faa glbejit, brzdat de vrst i griji a haciendului se
nsenin fr voie, cnd i ntmpin frumoasa lui copil.
Ai fost suferind, Dolores? exclam el lundu-i mna,
pe care o simi fierbinte, ca de-o febra ce ardea ascuns n
corpul fetei. i-e mai bine acum?
Dolores era foarte palid; se sili la un zmbet, cu toate c
ghicea c aceast or avea s aduc ntre ei o discuie
hotrtoare.
O s treac, Pa! rspunse ea i se aez, la poftirea
lui, pe un scaun din faa tatlui. Voiai s-mi spui ceva?
Haciendero mai ovi un moment; nfiarea i deveni
iar aspr i oelit cci se gndea la Rodrigo.
Ai ieit noaptea asta calare, singura de tot, dup ct
mi s-a spus, Dolores, ncepu el. Voiam sa te ntreb daca i
s-a ntmplat, cu acest prilej, ceva neplcut, care s-i fi
pricinuit indispoziia de-acum?
Dolores scutur capul palid.
31

Nu mi s-a ntmplat nimic. Am mers clare, urmnd


unei toane, pn la templul aztec care totdeauna mi-a atras
interesul. i m-a surprins noaptea, spuse fata.
i n acest timp n-ai ntlnit pe nimeni? iscodi
Paraya, ptrunznd-o cu privirea.
Pe cine s fi ntlnit? ntmpin Dolores.
Ei de-o pild pe peonul Rodrigo! risc brusc i
hotrt don Miquel. Ce cred eu despre el, tii. L-am alungat
pe drept de la noi!
Cu ce drept, Pa? ntreb linitit Dolores.
Asta m ntrebi tu pe mine? Socot c n chestia asta
ne-am lmurit doar demult, exclam iritat hacienderul. Din
cauza unui peon, fata mea unic s ajung n gura lumii.
Rodrigo Costario mi-a salvat viaa, Pa! Nu tiu altceva
despre el, care s-i fi dat motiv sa-l alungi.
Aa? i faptul ca vagabondul a ndrznit s te ia n
brae i sa-i vorbeasc de dragoste sta nu e un motiv?
Daca a fcut-o, eu nici nu i-am auzit vorbele apoi
tot nu vd nc ntr-asta o aa de mare crima nct tu, pe
care te-a servit pn atunci cu atta rvn i pricepere c
nu te mai puteai lipsi de el, s-l izgoneti cu ruine i
ocara, ba sa pui chiar acum slugile s-l prind i tu s-l
loveti cu biciul peste obraz!
Dolores vorbise mai precipitat, mai agitat.
Haciendero boldi ochii la ea, tremurnd de mnie.
Hm ! tii va s zic, eti informat ce s-a ntmplat?
gfi el.
tiu, i m tem ca aceast lovitur de bici va aduce
mari nenorociri peste tine i peste mine, tata! Rodrigo
Costario nu e omul care s se lase batjocorit!
Umbla nopile furi pe lng casa cu gnduri
32

necinstite! Era dreptul meu s-l pedepsesc! Dar tu? De


unde pn unde te apuci s-l aperi pe acest pe acest
individ, tu, fiica lui don Miquel del Paraya?
l comptimesc pe Rodrigo, atta tot, rspunse
Dolores evaziv.
Mnia sta s-l nbue pe btrn.
Spune mai bine, de-a dreptul, c ntreii cu aceast
haimana o dragoste ascuns, c asear clria ta nu avea
alt scop dect s te ntlneti tainic cu el? strig el.
Dolores sri din scaun i duse amndou minile la
tmple, n timp ce ochii ei ntunecoi se uitau cu adevrat
groaz la printele ei.
Aa ceva ai putut gndi tu, tat, despre mine?
exclam ea tremurnd toat. Dar mi faci o nedreptate tot
att de strigtoare cum ai fcut-o i lui Rodrigo Costario!
Niciodat, din ziua cnd a plecat de-aici, nu ne-am mai
vzut. Nu tiu unde se adpostete. Nici asear nu l-am
vzut! Dar acum, c ceasul limpezirii a fost provocat de tine
nsui, vreau s-i mrturisesc deschis i fr nconjur, c
mprtesc n inim iubirea lui Rodrigo!
Haciendero, care nu se ateptase la un asemenea
rspuns, scoase un rcnet necat, n timp ce ochii preau
a-i iei din orbite.
Asta asta ndrzneti s mi-o spui mie, gfi el.
Sunt prea mndr, ca s umblu cu minciuni fa de
tine, tat! sun curajosul rspuns al fetei.
Don Miquel izbucni intr-un rs rguit.
Destul, nicio vorb mai mult! tiu, cel puin, ce
hotrri trebuie s iau! Fata mea, firea trufa
ncovoiat, umilit, iubita unui peon ordinar! M-a fi
ateptat, mai de grab, s se nruie cerul! Acum, dac ai
33

spus sau nu adevrul, c nu te-ai ntlnit niciodat cu


individul, mi-e tot una! Voi lua numaidect masuri, ca s
apar casa mea de aceasta nou ruine!
Ce vrei sa spui cu asta, tata? ntmpina Dolores,
palid ca moartea.
Mine, chiar mine te trimit, sub o nsoire sigura, la
Merida, la donna Arbazia, n a crei casa, sever pzit, i
va trece pofta de a mai iubi pe peon! strig hacienderul.
Asta n-ai s-o faci, tat! exclam ea cu trie. Eu nam s prsesc hacienda, nici de voie nici silit, cci aici e
cminul meu!
Ateapt, ateapt, om vedea, copil ru crescut,
scrni don Miquel, care pierduse orice judecat. Ce
hotrsc eu se i execut. Pregtete totul, nentrziat,
pentru cltoria ta de mine. Negresa Zamara, nprca,
rmne, de altfel, aici. Vreau s mpiedic ca s-o foloseti ca
pot secret ntre tine i peon!
Dolores, tremurnd de o imensa irigaie intern, fcu un
pas spre tatl ei.
Eu mine nu am s plec, nici mine i nici mai trziu,
tat! declar ea cu o drzenie ciudat. Sunt motive care m
constrng s rmn tocmai aici. Nu ntreba acum care sunt
acestea. Retrage-i hotrrea!
Haciendero scutur slbatic capul crunt.
Rmne cum am zis! Pleac acum! Mine, nainte de
plecare, vom vorbi din nou! Pn atunci nu vreau s te
mai vad! Dolores ovi.
Se prea c ar voi s i se arunce la picioare asprului, la
culme iritatului, printe. Apoi ns ls s-i cad n piept
capul palid i murmur numai: Dac m trimii de-aici
cu fora, Pa, ai s te cieti mai apoi, amarnic! Cu
34

aceasta, ea prsi repede odaia, lsnd pe haciendero ntrun clocot sufletesc de ne descris.
n seara aceea tatl i fata nu se mai vzur.
Don Miquel scrise cteva scrisori, pe care avea s le ia cu
sine Pedro, a doua zi, la Merida, i n care ddea donnei
Arbazia instruciuni precise n privina msurilor de luat
faa de Dolores, care trebuia supravegheat n modul cel
mai aspru, pn i vor iei din cap grgunii cu peonul.
Uor nu-i era pe suflet, cci el mai iubea i acum pe copila
lui, pe care cuta numai s-o apere de aceast rtcire a
inimii ei. Dar nu vedea alt ieire, c s-o fereasc de
Rodrigo. Pe flcu spera, de-altfel, s-l scoat i pe el din
cale, i n acest scop ddea efului poliiei din Merida
anumite indicaii, s ia msuri mpotriva acestui om
primejdios, care prsise hcienda cu ameninri mortale
i care urmrete s-o ctige pe donna Dolores prin uneltiri
viclene su prin for.
Cu aceasta don Miquel socoti c-i fcuse partea lui de
datorie. n seara aceea bu, la necaz i mnie, mai mult
dect alt dat, ca s se ameeasc, i se duse apoi,
cltinndu-se, la camera lui de culcare, care era la
mezanin, cu dou ferestre spre cerdacul larg.

***
n aceeai sear se petrecu, n hacienda, un alt fapt,
ciudat n cel mai nalt grad. Donna Dolores, care pn la
lsarea ntunericului nu-i prsise camerele, care erau
ntr-o arip a cldirii principale, cobor totui acum i se
duse la grajd, unde mai totdeauna, la sfritul unei zile, i
35

vizita calul negru. La ntoarcere auzi, dinspre ncperile


buctriei da sub teras, unde se aflau i nite odi, n
care adesea veneau i slugile, o glceav de voci. Cteva
cuvinte, ce-i ajunseser la urechi, o fcur s deschid ua
i s intre n ncperea luminat.
Gsi acolo patru ini, o bab indian, doi peoni i pe
biatul Iuka, un metis pe care-l foloseau la hacienda, la
treburile de jos.
Flciandrul acesta avea o nfiare ireat, ochi
scprtori, i trecea drept un tip ciudat, cruia i plcea
s-i petreac ceasurile slobode prin apropiata pdure
virgin i prin mlatinile din preajma ei, unde prindea fel
de fel de vieti foarte primejdioase; le vindea apoi pe un
mic ctig pe la anumii negustori din Merida sau
Campeche.
Ce s-a ntmplat pe-aici? ntreba Dolores, privind
slugile cu ochi ptrunztori.
Acetia se speriar nti, ngimar ceva nelmurit,
trebuir apoi, totui, s spun ce era la mijloc.
Iuka, tnrul metis, adusese, pe la ceasul toacei, ntr-un
sac, una din cele mi primejdioase vipere de mlatin. Voia
s duc a dou zi i s vnz la Campeche arpele, a crui
muctur omora aproape totdeauna n cteva minute,
daca nu se intervenea numaidect.
Pe podea se i vedea un sac de pnz deas, care
zvcnea de ncolcituri sinistre.
arpelui, vdit, nu-i plcea acest adpost.
Dar sacul era bine legat la gur, aa c furioasa
trtoare nu putea scpa.
Dolores afl, n sfrit, de ce se cioroviau. Cei doi peoni,
care dormeau n odaia nvecinat, cereau ca Iuka sa duc
36

napoi n mlatin, numaidect, primejdioasa spurcciune,


arpele-tontarello, n orice caz s n-o lase peste noapte n
cas, c aa ceva nici don Miquel n-ar rbda, de-ar afla de
asta.
Iuka se mpotrivea. Se iscase o ceart, n care se
amestecase i baba indiana, innd parte lui Iuka.
Dolores, acum, avea s decid. Putea, firete, s ntrebe
pe haciender, declar ns, c ast sear asta nu mai era
cu putin.
Privi ctva timp cu interes sacul cafeniu cu arpele.
La ntrebarea ei Iuka i deslui c era vorba de un
exemplar din cele mari, mai rare, i pentru care putea lua
bani buni.
Dolores cunotea acest soi de vipere. tia c acestea se
aruncau imediat la atac dac le nfuriai cu vreo micare.
De mai multe ori avusese prilej s vad efectul mortal al
arpelui-tontarello, odat asupra unui cine, care muri n
cinci minute cu simptome de spasme paralitice, altdat
chiar i asupra unei fetie indiene, care se dusese descula
la pdure i clcase pe o asemenea nprc. Nici fetia nu
putuse fi scpat de la moarte. O gsiser moart lng
mlatin, eapn de tot, la picior numai cu o mic urm
de muctur. De arpe, care e foarte repede n micri, nu
se gsise nici o urm.
Dei pentru Dolores era un sentiment sinistru s tie
arpele n cas, dar, ntruct era bine nchis, nu era nicio
primejdie ca s ias afar.
Ochii rugtori ai lui Iuka, un biet biat srac, care se
bucura de acum de ctigul bun ce avea s-i aduc dibcia
lui ndrznea, o nclinar s-i ngduie a pstra, pn
dimineaa, aci arpele, dar s aib grija grozav ca jivina s
37

nu scape afar.
mpotriva hotrrii stpnei nu mai era nimic de fcut.
Peonii, dei nemulumii, nu ndrznir s crcneasc i se
retraser.
Vrea donna Dolores s vaz arpele? ntreb
slugarnic, Iuka.
Fata refuz cu oroare.
Car-te ct mai repede cu tontarello al tu din
hacienda la ora, spuse ea. C de afla haciendero. Vai i
amar de tine. El a mai interzis s se aduc asemenea
spurcciuni sub acoperiul lui.
Iuka fgdui pe toi sfinii din calendar c nu va lua
ochii, toat noaptea asta, de pe sac. Lu cu el sacul n
magazioara, tot de sub teras, n care-i avea culcuul.
Ca aceasta incidentul era nchis, dar Dolores nu bnuia,
n ce mod fatal, avea mai trziu s-i fie amintit.
Porni ncet spre camerele ei, mereu n gnd cu cuvintele
tatlui, care voia s-o sileasc mine, s plece la Merida. Pe
acesta nu-l mai vzu n seara aceea. Fata se ddu cu
ncetul speranei, ca tatl s mai fi cumpnit, ajungnd
pn la ziua urmtoare la alt prere, cci, n ce o privea
pe ea, era ferm hotrt s nu se deprteze din partea
locului. Fie ce-o fi! Avea motivele ei, pe ct de secrete pe
att de turburtoare.
Ajunse sus n camera ei, o mai frmntar mult
gndurile, ce avea s ias daca ajungeau lucrurile la un
rzboi ntre ea i tatl ei.
El ura i dispreuia pe peonul Rodrigo, ea ns tia
acum, cu toat limpezimea, c iubea pe acest tnr vrednic
i demn, victim a unei strigtoare nedrepti.
Apoi iari se gndi la cellalt la cel cu care se
38

ntlnise n ruinele templului aztec i care voise s-o atace


brutal! Ce se petrecea ntre ea i acel om trebuia s rmn
secretul ei, mai cu seama tatl nu trebuia sa afle niciodat
de asta!
Dolores i trimise pe servitoarea ei Zamara., negresa, la
culcare. Vzu c fata i aruncase o privire lung, ciudat,
care trda team i nelinite
Dar Zamara nu avea voie s Vorbeasc dac stpna nu
o ntreba. Cum nu o ntreb, fata neagr se furia, tcnd,
din iatac.
Iatacul acesta da i el pe un fel de teras, care era legat
printr-o scar strmt cu terasa de dedesubt.
Dar camerele de sus erau situate ceva mai lateral i din
ele aveai o vedere ntins pn la poalele pdurii.
n cas se fcu cu ncetul tcere. i luminile de jos se
stinser. Cum, n noaptea asta, nu prsea nimeni
hacienda i nici vreo vizit nu se atepta, nu ardea nici n
curte felinarul. O noapte deas, zpuitoare, se ntindea
peste pmnt.
Dolores sttu mult timp ntins n scaunul de rchit i
obrajii i ardeau ca n friguri. Nelinitite alunecau minile ei
peste frunte sau se apsau amndou pe inim. Nu, ea nu
trebuia s plece, trebuia s rmn aici nu pentru
Rodrigo. Mai era i un alt motiv, mai neierttor.
Secretul templului azteci
Noaptea nainta tot mai mult. n sfrit pleoapele se
lsar peste ochii chinuitei fete. Capul i era greu, o durea.
Mult vreme sttu ea toropit n tcerea adnc: deodat
tresri i privi zpcit mprejur. Nu-i ajunsese la ureche
un zgomot, pornit de la terasa mic din faa ferestrei?
Fereastra era acoperit: afar de reeaua aprtoare de
39

moskitos (nari) mai cdea, de sus pn jos, peste ea, o


stof grea, deas.
Ct ai clipi, somnul fetei pieri. Sri n picioare i apuc
repede micul revolver, ce nu o prsea niciodat, de pe
msu. Se apropie tiptil de fereastr.
Cine-i acolo? ntreb ea hotrt, cu mna ncletat
pe revolver.
S mai umble oare, aa de trziu, Zamara pe teras?
O secund de tcere. Apoi stofa de la fereastr se mic.
O mn o ddu violent ntr-o parte. Apru un cap!
Cu un ipat, pe jumtate nbuit, Dolores se trase
napoi.
Peste o clip, un brbat sri dibaci prin fereastra i
sttea acum n faa fetei.
Dolores! rosti el i o privi.
nspimntata, cu minile ntinse spre aprare, Dolores
reczu n scaun.

40

4.

Destul de devreme, n dimineaa urmtoare, btrnul


servitor al lui Paraya btu, precum i poruncise stpnul de
cu sear, la ua camerei lui de culcare. Don Miquel mai
avea multe de ornduit nainte de plecarea fetei lui.
Metisul nu cpt niciun rspuns, nici cnd btu mai
tare, tot mai tare. Ua era ncuiat pe dinuntru.
Speriat, metisul ddu fuga la intendentul Pedro, pe carel gsi n ograd, i cruia i raport, n vorbe agitate, c
stpnului trebuie c i se ntmplase ceva peste noapte.
Pedro l ascult tcnd pe btrnul metis, ridic din
umeri i fu de prere c servitorului i se nzare. Don
Miquel dormea pe semne mai adnc sau buse asear
cteva duti mai mult.
Asta, de, tia doar i metisul c aa era. Se duser totui
mpreun la camera de dormit i repetar ciocnelile. Nici
de data asta niciun rspuns.
Pi, s ne uitm niel de pe teras, cu bgare de
seam, cam cum arat prin odaie, spuse Pedro.
Merse cu metisul, pe din afar, n jurul casei, i urcar
cele cteva trepte de lemn spre teras.
Fereastra iatacului lui don Paraya sta deschis.
Cei doi oameni se privir mirai. Apoi ns Pedro trase
41

hotrt deoparte perdeaua de dinuntru i privi n


ncpere.
Doarme sau spuse el rguit.
Metisul descoperi, n clipa aceea, ceva care-i smulse o
exclamaie de groaz. Ceva mai departe de fereastr se afla
pe teras un sac aspru, murdar de noroi, i lng el un
sbil de curelue, care trebuie s fi slujit ca s lege sacul la
gur.
Pedro ntoarse brusc capul.
Ce s nsemne asta, moule? ntreba el nciudat.
Sacul lui Iuka! l cunosc. A adus ieri acas un arpetontarello! bigui, tremurnd, metisul.
Pedro mpinse puin ncolo, cu cizma, sacul. Dar era gol,
nu era legat. De arpe nicio urm.
Numaidect alerg iar spre fereastra pe jumtate
deschis a iatacului i intr nuntru, n timp ce metisul
atepta, plin de spaima, afar.
Don Miquel Paraya zcea nemicat pe patul lui scund.
Ochii i erau larg cscai, dar sticloi i ngheai. O mna
atrna n jos, peste marginea patului, atingnd aproape
pmntul.
i pe mna asta dezgolita pn la cot, se zrea un semn
mic rou, umflat puin i puin nvineit.
Tontarelul! gfi rguit Pedro. Don Miquel a fost
mucat de arpe! Privi n toate prile. Dar nici n odaie nu
se vedea nicieri arpele. Putuse fugi prin vreo gaura din
coluri sau pe fereastra.
nc o cuttur scurta, cercettoare, mai arunca Pedro
pe faa ncremenit a stpnului su, apoi sri iar pe
fereastr n teras.
Don Miquel pare s fie mort, exclam el cu glas
42

rguit. Dar de sta trebuie s hotrasc doctorul. Se cere


grab. Caut s-o vesteti pe donna Dolores. Eu reped un
peon la doctor, altul la eful poliiei. Aici i-a bgat dracu
coada! Nu e lucru curat la mijloc!
Btrnul metis plec buimac, alerga n cas i alarm pe
negresa tinerei stpne.
n vremea asta, doi peoni nuau caii i ieeau pe
poarta galopnd spre ora, cu instruciuni de la Pedro.
Pn s poat sosi doctorul i poliia avea s treac vreo
or, orict ar fi grbit. Hacienda izolata era prea departe de
reedina lor.
Zamara aduse groaznica veste stpnei sale.
Dolores nelese numai pe jumtate ce se ntmplase.
Apoi i arunc pe ea cteva lucruri de mbrcminte i se
npusti spre camera de culcare a tatlui ei, a crui u
puse s se sparg n grab.
Zamara o urmase, intr cu Dolores nuntru i, deodat,
negresa apuc, n culmea groazei, mna tinerei stpne.
Tontarello! scnci ea.
Dar Dolores, care fr voie ntorsese capul, nu putu
vedea nici-un arpe. Ea se arunc cu un ipt asupra
tatlui mort; chemndu-l cu numele cele mai duioase,
uitnd totul ce se vorbise, cu puine ore nc nainte, ntre
ei. Dar nici-o tresrire n chipul cenuiu al hacienderului
nu vestea s mai fie vreo scntei* de via n corpul lui.
Atunci, n sfrit, zri i Dolores mica muctur de
arpe la ncheietura mnii tatlui ei. Avu un fior i-i
acoperi timp de secunde, cu amndou minile, faa.
Cznd frnt ntr-un scaun, ngn vorbe aiurite parc,
pe care niciunul din oamenii ce se mbulzeau acum prin
ua deschis, nu le putu pricepe.
43

arpele tontarello! se vicreau cei dimprejur.


tiau cu toii c aici nu mai era scpare.
Dar bine, cum venise arpele n camera asta, cum
intrase n casa, cum se strecurase la patul lui don Miquel,
care va fi auzit noaptea vreun zgomot i va i ntins mna
spre podea, unde se afla arpele?
Oamenii opteau cu sfiala ntre ei. Atunci apru Iuka,
flciandrul metis.
Mi-a furat cineva arpele exclama el. Pe teras zace
sacul gol!
Voir toi s tabere pe el cu pumnii dar el se apar
strignd c, chiar donna Dolores i dduse voie s ie
arpele pn azi diminea n magazia lui. De acolo i s-a
furat peste noapte. Cine, nu putea spune.
Abia acum descoperise pierderea.
Dolores i aduna cu o sforare violent minile i
puterile. Nu voia s ntrzie nimic din ce ar putea s
readuc pe tatl ei la via.
Cum fusese adus arpele n iatac, asta era acum o
ntrebare de al doilea rnd. i iar i simi tnra fat
corpul furnicat de un fior de ghea.
Toate ostenelile rmaser zadarnice. n sfrit veni i
doctorul, clare, ca i peonul care-l adusese. l examin pe
haciendero i ddu din umeri.
Mort! spuse el. Nici-o salvare cu putin!
Adaug cteva cuvinte comptimitoare ctre Dolores i
ncheie, c restul privete de-acum poliia, parchetul. Cu o
privire ngheata, nspimntat, se uit Dolores la el.
Credei oare c moartea tatlui meu e datorat unei
crime? ntreb ea, cu respiraia tiat.
Iari ddu doctorul din umeri.
44

Mie nu mi-e permis s rostesc nici-o hotrre n


privina asta, spuse el. Dar pare aa ca i cum arpele a
fost adus cu intenie n camer. Greu lucru nu era asta,
cum era fereastra deschis. Omul care a fcut isprava asta,
a deschis pur i simplu binior pe terasa, sacul, vrsndu-i
coninutul n camer.
Pe faa lui Dolores se schimbau, pe rnd, palori mortale
cu dogoriri febrile.
Se uita la feele tuturor celor din jur i i se prea a citi
din ele o sinistr, o fioroas acuzare!
Chinul ei era de nedescris, cci nimeni nu putea
cunoate ce se petrecea ntr-nsa, nimeni nu trebuia s
ghiceasc secretele sufletului ei!
Nu mult dup asta, sosi clare, n hacienda, i judele
poliienesc, cum i se zice n acel inut, cu doi din agenii
lui, tot clri, i interogatoriile ncepur numai dect.
Judele poliienesc se ncredin, chiar de la-nceput, c
avea de-a face cu o crim bine premeditat.
Fptaul tia foarte exact, c arpele tontarello, uor
iritat, muca mortal.
Trebuia, deci, s fie un om care avea motive sa curme
viaa hacienderului.
Dolores, care numai cu greu se inea pe picioare, nu
putu declara multe.
Depoziia ei era nclcita, ovielnic, dictata de groaza.
Dup ea veni rndul lui Iuka, cel care adusese arpele n
hacienda.
Totul fu aternut n proces-verbal, i convorbirea din
seara precedenta, ntre Dolores i Iuka. nsi ea permisese
metisului sa pstreze vipera teribil^ n casa. Asta ea nu
putea nega.
45

Pedro i ceilali oameni de serviciu fura, de-asemenea,


supui unui interogatoriu strns.
Astfel afla judele poliienesc, ncetul cu ncetul, i aceea
ca, se petrecuse o scena foarte violenta ntre haciender i
fiic-sa i ca Dolores trebuia s pleca azi, fard voia ei, la
Merida, spre a fi internata acolo.
i n sfrit judele poliienesc ajunse s afle i secretul
public despre concedierea lui Rodrigo Costario, despre
prinderea nocturna i despre biciuirea lui, de acum doua
zile.
i c prsise c turbat hacienda dup ce rostise cele
mai groaznice ameninri n faa hacienderului.
Zadarnic ncercase Dolores s opreasc pe Pedro, care
spionase doar pe dup u aceast scen, s nu dea n
vileag aceast taina, care pe ea a zguduia adnc.
Judele poliienesc prea a-i fi formulat opinia.
Adulmeca aici o grea dram familiara.
Cu o figur ursuz se adres donnei Dolores, care edea,
alb ca varul, ntr-un scaun.
Binevoiete s-mi spui, donna Dolores, rosti el cu voce
aspr, dac n noaptea trecut nu te-ai ntlnit cumva, n
taina, cu un tnr brbat aici n hacienda, pe cnd don
Paraya dormea?
Dolores privi nspimntat pe judele instructor. Simea
nemaipomenita ofens. Dar autoritilor ea trebuia sale
rspund, ori ct de respingtor i prea, n acest moment,
acest chinuitor l sufletului ei.
Cum i permii, s pui o asemenea ntrebare
jignitoare, sennor? protest ea. Nu am prsit, n timpul
nopii, camera mea de culcare!
Hm mai exista i posibilitatea ca s fi chemat, n
46

secret, pe cineva ntr-ajutor poate prin vreun semnal


pe o persoan pe a crei tcere v puteai bizui, continua
judele. Omul acela poate va fi voit s-i fac un serviciu
amabil, rpind lui don Paraya putina de a te expedia cu
fora la Merida. Afar de asta, exist bnuiala c acel
necunoscut s-a rzbunat, cu acest prilej, mpotriva
tatlui d-tale ntr-un mod cam original, dar plin de efect!
De cine vorbii, sennor? ntreba Dolores cu o voce care
tremura.
Nu oviesc s acuz de aceasta fapta criminala pe
peonul Rodrigo Costario, dup cum rezulta din cele ce am
constat pn acum. n orice caz, omul va trebui s se
dezvinoveasc.
n zadar protesta, se apr Dolores de aceasta infama
bnuial, cci prin Rodrigo o lovea i pe ea.
Judele poliienesc ls un jandarm de paza i pleca
napoi, calare, spunnd c va lua, n curnd, masurile
necesare.
Groaza i consternarea se lsase peste hacienda Paraya,
ca un nor negru, ncrcat da trsnete.
Oamenii alergau de acolo-colo, cu figuri rvite. Dolores
se nchisese n odile ei, unde nu lsa s intre nimeni,
dect Zamara, negresa.
O fatalitate sinistr prea c-i aruncase laul peste ea
peste ea i Rodrigo Costario. De ar cunoate locul unde
se afla, i-ar fi trimis o ntiinare, s fug, s se salveze, dar
nu tia, defel, de unde s-l ia.
Brbatul care, n noaptea fatal, ptrunsese n iatacul ei,
era cu totul altul dect peonul ba nu era nici omul care
o atacase n templul aztec.
Jos sta jandarmul de paz n faa camerei unde zcea
47

ntins, tatl ei mort.


Aici sus sta, n genunchi, Dolores, i se ruga pentru
mort, pentru brbatul pe care-l iubea dar simea asta
acum i tremura pentru destinul lui! i se ruga i pentru ea
nsi ca s-i arate, Dumnezeu i Madonna, un drum de
ieire din labirintul acesta, unde o pndea ruinea i
moartea.
Peste dou ore putur aresta pe Rodrigo Costario.
Judele poliienesc trimesese numaidect un numr de
jandarmi clri n toate direciile, ca s prind pe bnuit i
ngerul ru al lui Rodrigo vruse ca doi din clrei s dea
de el ntr-o colib a unui negru btrn, aciuat ntre
movilele de nisip, la vreun ceas deprtare de hacienda
Paraya.
La coliba asta se trse Rodrigo, la un ceas trziu de
noapte, cu o ran de glonte n umr, care-i fcea imposibila
clrirea, cci se produse o mare pierdere de snge.
Coliba asta de negru o cunotea de mai nainte iar
btrnul negru i privi bucuros pe rnit, care nu ddu nicio lmurire, ce i sa ntmplase n toiul nopii. i lega rana i
peonul se culca s se odihneasc. Abia n noaptea
urmtoare avea de gnd s dispar. Calul putea sta, pn
atunci, adpostit ntr-o magazioar.
Cnd jandarmii clri se apropiau de coliba, Rodrigo
fcu o ncercare s se ascund, dar i ddu ndat seama
c asta n-avea s foloseasc la nimic. Cei doi jandarmi,
greu narmai, se i ivir n faa lui i-i poruncir s se
ridice i s-i urmeze.
Cred c te cunosc, Rodrigo Costario, rse, deodat,
unul din jandarmi. Ori poate c m-nel?
ntr-adevr, ei se cunoteau dintr-un timp mai deprtat
48

i vreo tgad n-avea nici-un rost.


Cnd i fcur cunoscut lui Rodrigo c e arestat, voi s
tie motivul.
Ai s-l afli, nu te teme, sun rspunsul. Cum de te
gseti aici i de unde rana?
Asta-i treaba mea, ntmpina Rodrigo sfidtor. Mai
nti vreau s tiu, de ce lucru sunt nvinuit!
Cunoscui cumva pe don Miquel del Paraya, fiule?
spuse cel mai n vrst din clrei.
Ce-i cu hacienderul? sri peonul i ochii i
scpraser.
Nu te prea ai bine cu el, hai? rse scurt poliistul.
l ursc pe omul sta, v-o spun din capul locului,
scrni Rodrigo.
Ei, atunci se lmurete, aprob zmbind omul. Don
Paraya e mort, asasinat n noaptea asta i noi socotim c
am avut norocul s arestm pe fpta.
Peonul se trase speriat napoi. Privirea i nghease. i
duse mna la beregata, parc se neca. O imagine de
groaz rsri dinaintea lui.
Asasinat? de cine? gfi el apoi.
Caramba! njur unul din jandarmi. Ce te mai prefaci.
Hai, nu mai umbla cu tertipuri. Spune curat, unde mi-ai
fost n noaptea din urm, nainte de a te ascunde aici, i
cine te-a druit cu un glonte n umr?
Ca un zid negru se nl deodat n faa lui Rodrigo.
Apoi el scutur posomort cu o slbatic drzenie, din cap,
din care pierise parc orice pictur de snge.
Nu am nimic de spus! Facei cu mine ce vrei! scrni
el.
Cu toat rana lui dureroas, fu legat bine fie propriul
49

su cal i, dup ce i btrnul negru fu interogat i artase


ora exact cnd s-a ivit Rodrigo1 la el, prizonierul fu pornit
ncet. Peste cteva ore, el edea pzit cu strnicie n
arestul oraului Merida, i anume n secia bolnavilor. Un
prim interogatoriu, n care i se cerea s declare ce cutase
noaptea n apropierea haciendei Paraya i cum i de cine a
fost mpucat, nu aduse nici-un rezultat.
Peonul refuz s fac vreo declaraie n aceasta privin,
explic numai ca, prin ntuneric, un necunoscut trsese
asupra-i i apoi o luase la goan, disprnd! Nu-l crezu,
firete, nimeni.
nc n aceeai sear, Dolores afl, spre groaza ei, de
arestarea lui Rodrigo. Dar n acelai timp simi ca i ea,
dei era lsat n libertate, era, n secret, supravegheata de
ageni poliieneti, aa c nu putea face nici-un pas,
neobservata.
i ea era suspectata de a avea o vina n moartea
misterioasa a propriului ei printe, dei poate numai prin
aceea, ca primise n taina, noaptea, pe fpta.
Prin moartea tatlui, ea devenise unica motenitoare,
cci fratele ei era mort, precum se spunea. O partida
bogata, aa dar, i meritnd, prin urmare, ca s se ncarce
cineva cu o crima, dac prin aceasta putea cuceri mna
motenitoarei.
i cine putea mai bine spera la aa ceva, dect Rodrigo
Costario, despre care se tia acum, n urma interogatoriilor
oamenilor de la hacienda, ca avea o tainica legtur
sentimental cu donna Dolores.

50

5.

De la enigmatica moarte a hacienderului trecuser opt


zile. Don Miquel de Paraya odihnea acum sub pmnt.
Ucigaul ns tot nu fusese dovedit, cci din ntemniatul
Rodrigo Costario nu se putea scoate nimic.
Susinea cu o trie de nezguduit c era nevinovat de
fapta aceasta. C o iubea pe donna Dolores recunotea cu
inima deschis, dar accentua tot cu atta trie, c el i
donna nu mai schimbaser nici-un cuvnt din ziua cnd
fusese concediat de tatl ei.
Cu att mai revolttoare declara c era acuzarea c se
vzuse cu donna Dolores n cursul nopii fatale.
Motivele care-l fcuser s vie clare n apropierea
haciendei, n noaptea aceea, dei de curnd fusese prins de
Pedro i de cei doi Indieni, el refuza s le arate, tot aa
strui i n susinerea c nu cunotea pe omul care trsese
asupra-i.
Poliia din Merida lucra cu nfrigurare la deplina
lmurire a acestei bizare crime, dar nu avansa defel.
Mai grav era, c i donna Dolores, care prea adnc
deprimat de moartea tatlui ei, fcea declaraii tot att de
puin lmuritoare.
Aveai senzaia c aici domnea un secret pe care nici ea,
51

nici Rodrigo, nu voiau s-l clarifice.


Nici avertismentul judelui instructor dat lui Rodrigo, c
prin aceste intenionate tinuiri i strnge cu att mai tare
treangul de gt, nu folosi nimic.
Atunci se petrecu un nou incident. ntr-a zecea zi dup
moartea tatlui ei, donna Dolores primi, ntr-o diminea,
printr-un meti ce lucra n hacienda, un bileel, pe care
biatul i-l pred cu gesturi tainice i speriate.
Imediat dup asta metisul se fcuse nevzut, aa c
Dolores nu-i mai putu pune nici-o ntrebare.
Din fericire, de data asta jandarmul, care tot mai
staiona n hacienda, nu observase nimic din aceast
ntmplare.
Ajuns n camera ei, Dolores citi rvaul, scris pe o fie
de hrtie soioas, mpturit primitiv de tot.
Abia i strbtuse rndurile, c o cuprinse o agitaie
crescnda.
Mai reciti odat cele cteva rnduri, apoi arse cu mare
grija hrtia i sttu la sfat cu sine.
Mult se lupt i greu, apoi, ns, trebuie c tot luase o
hotrre.
Chem pe negresa Zamara i vorbi ndelung i struitor,
cu sufletul negresei, singura fptura pe care se mai putea
bizui acum, n hacienda Paraya. Zamara se arunca n foc i
n ap pentru tnra ei stpn i fcea tot ce Dolores
cerea de la devotamentul ei.
Dolores, cu ajutorul negresei, ticlui i puse la cale un
plan secret, primejdios i foarte riscant. Mult vreme de
chibzuit, n orice caz, nu aveau.
Cnd se nnopt bine i, cu naintarea orelor, se fcu
deplin tcere n cas i n grajdurile nvecinate, negresa se
52

strecur afar din curtea haciendei.


Dolores atepta n camera ei, dar ferestrele le acoperise
bine. Nici gnd s se culce, o hotrre drz pusese
stpnire pe ea.
Cnd i cnd i apsa cu mna inima, care-i duduia, i
n ochii ei se aprindea mereu o flacra ciudata.
Putea fi aproape miezul nopii cnd Zamara se strecur
iar n odaia doamnei ei.
Totul st pregtit, uoti ea. Am scos murgul, ca i
calul alb, afar din ngrdire i i-am dus pe dup ntia
movil de nisip, fr s m fi simit cineva. Poliistul
doarme pe un scaun n buctrie. I-am picat n vinul de
palmier, din picturile ce le am de la baba Iugg.
i Pedro, intendentul? Cu el cum stm?
A placat de dup prnz la min, spun oamenii, i nare s vie dect mine diminea.
Dolores privi o clip, pe gnduri, naintea ei, ca i cnd i
trecea prin cap o idee ciudat. Apoi ddu din cap.
Madonna i sfinii ntr-ajutor, Zamara!
Negresa avea puin mbrcminte pe ea, jumtatea de
sus a corpului zvelt era goal, dar i aruncase totui o
basma uoar peste umeri. n mna Zamara inea o puc
englezeasc, pe care o lua i alte di, cnd trebuia s
petreac pe Dolores n pdurea virgin. Arma i-o druise
donna Dolores. De altfel Zamara era chiar renumit printre
peoni ca inta de precizie. Destule ori dduse dovad de
arta ei fr gre.
Dolores se mbrcase ct se poate de simplu, fusta de
culoare nchis, o bluz deschis i n jurul gtului
basmaua roie, obinuita n inut. Pe cap nimic, prul liber.
Bineneles micul ei revolver nu lipsea.
53

Cele dou fete, cea neagr i cea alb, se strecurar tiptil


din camera. Lumina o lsaser s ard, ca s amgeasc
pa poliist, dac s-ar detepta.
Pe o scar ngust, dosnica, neluminat, Dolores i
Zamara ajunser n curtea mic i de-acolo, pe o porti de
obicei nefolosit, n cmp. Noaptea fiind foarte ntunecoas,
cele dou inimoase fete ajunser, fr vreun incident, la
movila de nisip destul de deprtat, ndrtul creia stau
caii. Zamara nfipsese un ru n pmnt i priponise da
el caii.
Fr vorbe, Dolores se slt pe cal, care-i nechezase ncet
n ntmpinare. Zamara urm.
Pornir numaidect n tropot repede. Terenul nisipos,
moale, care se continua curnd cu teren ierbos, nghiea
zgomotul copitelor.
Cnd clreele ajunser dup ctva timp, marginea
pdurii, Dolores spuse negresei, care-i clrea alturi, un
cuvnt scurt. Caii se oprir i Zamara sri jos din a, pe
care sta brbtete. i lu blanul ei de drlogi i-l trase
tcut n pdurea deas. Toate locurile astea le cunotea aa
de bine, c se descurca i pe ntuneric.
Dolores, ncetinind puin, i continu clria, innduse ns mereu pe lng pdure. Cnd i cnd ntorcea
capul, ascultnd. Nu se auzea nimic. i totui ea tia c
Zamara se inea tot pe-aproape, dup ea.
Brbatul care o silea la aceasta ntlnire n puterea
nopii, ceruse doar ca i de data asta sa vie singura, daca
voia s evite o mare nenorocire.
Dolores clri mai departe i cnd, dup ctva timp,
luna se art printr-o sprtur de nor, ea putu recunoate,
la mic deprtare, ruinele templului aztec. Din el nu rzbea
54

nici-o raza de lumin.


Dolores i struni calul nelinitit i atept puin. nc
odat mai privi napoi, cu prudena, spre marginea pdurii.
Dar acolo nimic de vzut, nimic de auzit. Zamara era mai
uoara ca o umbra.
Cteva minute trecur astfel, apoi se ivi o micare acolo
unde se afla intrarea pe jumtate nruit a ruinelor. Iei
un brbat. n lumina slaba a lunii, Dolores l recunoscu c
era acela, care a mai atacat-o aici odat creolul Diego
Honduras. Destul de uimitor c ea se mai ncumetase
totui s mai vie iar!
Buenos dios, Sennorita! exclam creolul cu glas
sczut. Te-ai lsat mult ateptat!
Dolores nu rspunse la acest repro. Desclec, i
pstr ns frul calului n mn i se apropie astfel de
brbat.
Mi-ai trimis o ntiinare care nu m lsa s stau n
cumpn, sennor Honduras, spuse ea rece. Cu att mai
ciudat mi pare chemarea d-tale, cnd m gndesc la
ultima noastr ntrevedere. Numai teama de viaa i de
libertatea unui om scump mie, m-a putut decide la pasul
acesta riscant de azi. Unde e cel n chestie, ca s pot vorbi
cu el? Mi-ai scris, c m va atepta aici nu?
l vei gsi acolo, pe dup ruine, senorita, rspunse
creolul. Expresia figurii nu o mai putea vedea, cci luna
trecuse iari sub un nor.
Mergi nainte, sennor, i ceru Dolores. Te fac ns atent
c nu m voi expune fr aprare ofenselor d-tale. Port
arm.
Fii pe pace, senorita, mormi creolul. Apoi pi spre
arcada frnta, urmat de Dolores, care-i ls calul pur i
55

simplu slobod. tia c n-avea s fug.


nuntru trecur printr-un mic spaiu descoperitoare
fusese pe vremuri tinda templului, npdit acum ns de
buruieni. Apoi creolul coti ntr-un gang ntunecos, care
pare a duce iar, pe dup alte ziduri. Niciun cuvnt nu se
schimba acum ntre amndoi.
n mn cu micul revolver, gata s trag, Dolores pea
prin ntuneric, ca la un metru deprtare ndrtul lui
Honduras.
Deodat se petrecu ceva neateptat. Din dou pri, din
bezn, fata se simi apucat fulgertor de repede, i arma i
fu smuls nainte de a se fi putut sluji de ea. Ea scoase un
ipat puternic, care trebuia s se fi auzit departe, n
noaptea cea tcut. Imediat ns, mini brutale i se puser
violent pe gura i mai auzi doar rsul batjocoritor al
creolului.
Donna Dolores fusese biruit prin viclenie ticloas.
Apriga ei mpotrivire nu ajut la nimic. Brae vajnice o
trau nainte, o u de lemn, undeva, fu mpins cu
piciorul i o lumin galben i ptrunse n ochi fetei
nfrnte.
ncperea n care fusese mpins era pustie i fr
acoperi. Podeaua era format de lespezi sparte, pereii
acoperii de picturi splate de ploi. Un felinar mare atrna
de un col de piatra.
Dolores vzu acum c fusese atacata de doi oameni,
mutre demne de spnzurtoare, pe cnd l urma pe
Honduras. La asta ea nu se gndise. Indivizii o lsar acum
slobod i se retraser pn la intrare. Erau mbrcai tot
ca i creolul, purtau i ei pinteni la cizme aa c pricepeai
c erau clrei.
56

Honduras se aezase tacticos pe un bolovan, sub felinar,


i-i puse un revolver enorm pe genunchi. O privea cu un
aer de superioritate, cu un rnjet satisfcut. Cei doi
haidamaci complici se nfipser cu braele pe piept. n fa
ieirii i preau dispui s lase toate celelalte pe seama
tovarului Iot.
Dolores i recptase stpnirea de sine. Privea pe creol
trufa i sfidtoare.
Pentru a doua oar m#ai atacat, spuse ea. O
adevrat isprav vitejeasc pentru un brbat, care mai are
nevoie i de doi alii ca s aduc n puterea lui pe o tnr
fat, ba nc i prin ameninri, care ele singure ar fi fost
deajuns ca s-o aduc aici. Vino la chestie, sennor!
Zbovirea n apropierea d-tale mi face mai mult sil dect
apropierea unei reptile veninoase.
O flacr slbatic vlvor n ochii creolului. Un blestem
rguit i scp de pe buze. Feele celorlali doi rmaser
nemicate.
Ia seama, senorita! scrni Honduras. Ai putea plti
scump aceste insulte! tii bine de tot c soarta acelui om
la care ii atta st n mna mea! Pot n ori ce moment
s-l predau spnzurtorii!
Faa tinerei arta vdit groaznica lupt ce se da n
Dolores.
Mi-ai scris, repet, ca omul acela vrea s-mi vorbeasc,
nainte de a fugi din ar, c se roag s-i procur mijloacele
bneti necesare, dar, mai ales, c nu poate pleca fr s
m mai fi vzut odat, spuse ea respirnd greu. i-am mai
predat i rndul trecut o suma destul de mare. Ce s-a fcut
cu banii?
Erau prea puini, spuse Honduras. Dar n momentul
57

acela d-ta nu erai nc bogata motenitoare a lui Miquel del


Paraya. Azi lucrurile stau altfel. Omului, pe care-l tii, i
trebuie o suma mult mai mare.
Am sa i-o pun la dispoziie dar nu aici, ntmpina
Dolores. Va putea ridica suma de la Banca de Stat din
Merida.
Asta nu ne aranjeaz pe noi, care trebuie s-l ajutam
s dispar! Noi cerem achitarea aici pe loc! izbucni creolul
mnios.
Dolores nl dispreuitor din umeri.
i daca sunt absolut n neputina s-o fac? ntreba ea.
Atunci vina e a d-tale! vei fi sechestrata atta
timp de noi, pn ce, din ordinul d-tale i printr-un sol
sigur, ne vei fi procurat suma ceruta, declara creolul. Pe
vremea cnd tria tatl d-tale, aa ceva n-ar fi mers, asta o
tiam prea bine. Acum ns don Paraya e mort i d-ta eti
singura motenitoare. Omul cellalt nu umbl doar, s
te strmtoreze, ctui de puin, n drepturile d-tale!
Regret, declar ritos Dolores; refuz absolut s-i vrs
d-tale i tovarilor d-tale alte sume. De ce mi-ai spus c
am s gsesc pe omul aici.
Trebuia doar s am un pretext cu care s te atrag aici,
rse cinic creolul. Omul acela, pentru a crui soarta
tremuri, e adpostit ntr-o ascunztoare sigur n
apropierea capitalei. Nu poate veni, cci, dac e vzut, de
autoritile care-l cuta pretutindeni, e pierdut!
Prin legturile d-tale cu omul acela m-ai torturat pn
acum i m-ai silit la demersuri ascunse, pe care acum le
regret, spuse ea ndrjit. Sunt hotrt s te sfidez.
Numai n prezena omului, pentru a crui via i al crui
viitor sunt ngrijorat, a admite s mai reiau tratativele.
58

Este acesta ultimul d-tale cuvnt, senorita?


Ai auzit! rspunse Dolores.
Atunci ai s te rzgndeti n curnd, gfi
Honduras. Pn una alta rmi aici. Eu am s-i in
societate. Dar nu prea mult timp. Dac se crap de ziu,
nainte ca s te fi hotrt s primeti propunerea noastr,
mi afirm atunci n alt chip dreptul meu fa de d-ta. Poate
s-mi vie gustul s domesticesc o fire aa de ndrtnic,
de rebel, ca a frumoasei donnei Dolores.
Privirea nvpiat, ce o arunc fetei, era destul de
lmurit.
Cutezi s m reii aici cu fora brutal? exclam
tremurnd de indignare Dolores. Au s m caute i atunci
o s fie ru de d-ta i de onorabila d-tale band!
Nu purta d-ta grija mea, rse obraznic creolul. Se
scula i merse spre cei doi tovari de la u. Senorita
rmne deocamdat aici, pn la noi ordine, porunci el.
Unul din voi aduce calul acolo unde simt i ai notri.
Vljganii ddur tcui din cap.
Nu chibzui prea mult propunerea mea, senorita mia,
zise sarcastic Honduras, nainte de a pleca i el din
ncpere. Eu sunt cam nerbdtor n chestii de-astea i, la
urma urmei, a putea pune o nou condiie pentru
liberarea d-tale i anume, ca s m faci stpn pe
Paraya i fericit posesor al frumoasei d-tale mnue! ncheie
el cu un rs respingtor.
Mai bine moartea dect n mna ta, ticlos ce eti!
izbucni Dolores, fr a se mai stpni.
Apoi se vzu singur, n neputin s ntreprind ceva
pentru liberarea ei, cci trei brbai de-o hotrre slbatic
o pzeau. Se gndi la Zamara. Dac negresa nu izbutea s
59

capete legtur cu stpna ei captiv, aceasta era pierdut.


Pentru moment Dolores nu putea face alta dect s atepte
ce se va ntmpla mai departe. Din fericire Honduras i
lsase cel puin lumina. Palida i ntr-o agitaie extrem,
Dolores se ls gndurilor negre pe bolovanul care-i servea
drept scaun.
Afar sta unul din bandii de paz pe gang. Cellalt
mersese cu Honduras n curte i apoi dincolo, ca s ia calul
negru al donnei Dolores. Pe cnd omul cuta calul, creolul
atepta nuntrul zidurilor. Dar aproape ndat o
njurtur rguit a tovarului su l fcu s-l urmeze.
Murgul dispruse! Orict l cutar, nu se arta nicio
urm de el, cci iarba de step era i aa strivit de
copitele celorlali cai. Ce se fcuse animalul? Zadarnic
orice cutare. Trebuie c luase drumul napoi spre cas,
fr de clreaa lui. Afurisit complicaie, cci de se
ntorcea calul fr de stpn la haciend, asta trebuia s
devie semnalul unei mari alarme. Cu peonii repezii clri
n cutare, Honduras ns voia mai bine s nu dea ochi.
S chibzuim ce-i de fcut! spuse el mnios. Nu mai
avem timp prea mult pentru ca s lum o hotrre!
ntre timp reuise s se apropie Zamora de ruine. Acolo
prea c se petrecea ceva ru. Lmurit negresa auzise, din
marginea pdurii, iptul ascuit al stpnei. Ea i ls
calul acolo i ncepu s se trasc, ca un arpe, pe pmnt
nainte. Templul vechi i era cunoscut n toate colioarele
lui, i aa izbuti chiar s ptrund nuntru printr-alt
parte, cci peste tot se aflau sprturi mari i mici. O
licrire de lumin slab, deasupra unor ziduri, o cluzea.
i apoi putuse chiar auzi o parte din convorbirea dintre
Honduras i Dolores. Primejdia era mare i zorea. Neagra
60

era deteapt i-i spunea c, mai nainte de toate, trebuie


s pun calul n sigurana. Astfel ea se furia fr zgomot
iar afara, lua calul de fru i-l trase n graba peste stepa,
pn dup marginea ntunecoasa a pdurii. Acolo, n
apropierea balonului ei, l lega i pe murg. Apoi se ntoarse
iari la ruine; tiu nsa s se ascund aa de dibaci, c nu
putea fi observata. Dolores trebuia eliberat, de ar costa-o
pe fata neagr i viaa ei proprie! Cnd, n cursul nopii, nu
se simi niciun semn nelinititor din afara, Honduras
presupuse c murgul mai rtcea prin pdure. ncet
ncepea s se crape de ziu. Acum socoti Honduras c
venise ceasul rfuielii cu Dolores. Ori ori!
Cnd intr n gangul semi-ntunecos, se ddu napoi cu
un blestem rguit Pe podeaua de piatra zcea lung
banditul lsat de paz! Nu se mica, era mort. n jurul
gtului se nfura un sbil de curea, care-l sugrumase.
Era una din acele groaznice arme arunctoare, pe care le
mai folosesc Indienii curelue mldioas, rezistenta, la ca*
petele din fa dou bile de plumb. Unde loveau acestea n
zbor, ncolcindu-se n jurul elului, orice rezistenta era
zadarnica.
Honduras fcea spume de furie. Smuci ua spre
ncperea unde era Dolores. Ua nu era mcar bine
nchisa. Felinarul mai ardea dar donna Dolores dispruse.
mprocnd la njurturi havane, alerga afara, urmat de al
doilea frtat.
Caii, rcni el. Nu poate fi nc departe! Aici e
amestecat arpoaica.
Pe cnd ei alergau spre animalele lor, care stau dup o
movil, Dolores, care fusese liberata de ctre Zamara,
ajunsese n fuga mare la marginea pdurii. ncepea s se
61

lumineze de ziu. Era nevoie de graba cea mai mare!


Negresa nu gsise, n groaza ei, alt mijloc de scpare, dect
s nlture din cale pe banditul strjer, aruncndu-i de
dup un zid laul sugrumtor i apoi sari i conduse pe
stpn la larg.
Cu respiraia tiat de graba alergrii, cele dou fete se
aruncar pe caii lor, pornindu-i n goana nebun. Zamara
calarea n urma, acoperind pe stpna ei. Pierduse
basmaua de pe umeri i edea pe jumtate goala pe
spinarea blanului ei, cu puca englezeasc n mn.
Prsind pdurea, cele dou clree galopau prin stepa
ce se ntindea larg dinaintea lor. Dar i auzeau rcnetele
slbatice ale lui Honduras, care le urmrea clare cu
tovarul su. i deodat Dolores observ c la acetia doi
se adugase un al treilea clre. De unde rsrise acesta,
ea nu tia, nici nu-i putea bate acum mai mult capul, ca
s se lmureasc. ncepu o urmrire slbatic,
emoionanta.
Honduras voia s mpiedice ca Dolores i negresa, pe
care acum o recunotea bine n lumina dimineii, s ajung
n apropierea haciendei. Clocotind de furie, o luase naintea
tovarului, pe calul su alb. Tot mai mult se scurta
distana despritoare. Caii bandiilor preau a fi i mai
iui ca aceia ai fetelor, sau brbaii erau clrei mai buni.
nc puine minute i trebuiau s fie ajunse!
Atunci Zamara se rsuci n ea i ridic puca. Ochi un
moment. mpuctura trosni i unul din urmritori se
prbui din ea.
Era Diego Honduras!
n acelai moment ceilali doi renunar la urmrire.
Ajunseser, de-altfel, prea mult n amenintoarea
62

apropiere a haciendei.
Peste puine minute, mai apoi, Dolores i Zamara
ptrunser n curtea haciendei. Erau salvate. Nici urm nu
se mai arta de prigonitori.
Omul poliiei, trezit ntre timp, lu lui Dolores un sever
interogator. Dar de niciun folos, cci fata era att de
zguduit c nu da nicio lmurire. Peoni clri, trimii n
urm, cutar pe urmritorii necunoscui, dar nu-i gsir,
nici mcar pe cel dobort de pe cal de glonte. Poliistul
trebui s se dea mulumit cu srccioasele declaraii ale
Zamarei i trimese apoi o tafeta grabnica la cea mai
apropriata staie poliieneasca. Cazul luase o noua
nfiare.

n seara aceleiai zile se lmuri tot ce fusese atunci


enigm ntunecoas.
La poliia din Merida se nfi, dup prnz, un tnr,
care se numea Juan del Paraya. Era fiul dat ca mort, cel
alungat de tatl su, Don Miquel. Juan se fcuse vinovat,
la una din mine, de un omor prin lovire, n urma cruia
fugise, czuse din ce n ce mai adnc i, deoarece se
rnduise singur printre cei mori iar tatl su rupsese orice
legtur cu el, ajunse n societatea unor cartofori i
gangsteri de profesie. Acetia, firete, exploatar tot ce
aflar, ncetul cu ncetul, de la noul tovar.
Astfel Diego Honduras, eful, se puse n secret n
legtur cu donna Dolores, care iubise foarte mult pe
fratele ei, silind n mai multe rnduri pe fat, s procure
sume ce aveau s fie predate lui Juan.
63

La urm, Honduras puse la cale o lovitura n mare:


nltur pe bogatul haciendero, cu complicitatea vtafuluiintendent Pedro. Acesta fur biatului Iuka sacul cu
arpele-tontarello, aruncnd reptila veninoas n iatacul lui
don Miquel del Paraya, omul drz i nencovoiat, cu care
Honduras nu ar fi putut trata.
De asta, firete, Juan nu tiu nimic la nceput iar cnd,
mai trziu, afl. Honduras recunoscu, n mod cinic, omorul
i-l fcu s neleag pe Juan s stea astmprat i s fac
mai departe pe mortul, dac nu voia s fie arestat, el
nsui, ca omortor.
Juan, znatic din fire, caracter fr trie, dar nu chiar
ru, n fond, se rug de Honduras s-i nlesneasc, cel
puin, o ntrevedere cu Dolores, ca s-o poat asigura pe
sor de nevinovia lui n moartea tatlui lor. Honduras i
fgdui aceasta, dar Juan nu se ncrezu n el. l urm,
tainic, pe creol i ajunse abia atunci la ruine, pe care le
cunotea, cnd cei doi bandii porniser n goan, pe urma
fetelor. El era cel de-al treilea clre, fr ca Dolores s
bnuiasc asta.
Cnd Honduras czuse mpucat de negres, tovarii se
ntoarser n cea mai mare grab napoi, trnd cu ei pe
mort. l ascunser, ca i pe cellalt, sugrumatul, n pdure
i o luar repede la fug.
Juan ns, lsat singur, zguduit i plin de remucri, lu
marea hotrre, s se predea. O i fcu i putu da dovezi
sigure c intendentul Pedro, mituit de fgduieli
ademenitoare, sta de mai mult timp n legturi ascunse cu
Diego Honduras.
n aceeai sear, Pedro fu arestat. Adevratul asasin al
lui don Paraya era prin aceasta gsit. Rodrigo Costario nu
64

avea nimic de-a face cu aceasta fapta sinistra. El cuta


nopile sa se apropie de hacienda, numai pentru a o vedea
pe Dolores, cunotea ns de prin alte vremi pe cartoforul i
zurbagiul Honduras.
Juan del Paraya putea fi sigur ca pedeapsa lui pentru
acea lovitura, care pricinuise moartea, va fi uoara, avnd
n vedere cina lui sincer, dovedit prin predarea de bun
voie, i faptul c lovise n stare de turburare ptimae.
Pe Dolores, pe de-alt parte, numai dragostea de sor
pentru el, nenorocitul, i numai teama c asprul printe ar
putea afla ceva de urmrile fiului izgonit i deczut, o
nclinase pe viteaza fat s intre n tratative cu mielul
Diego Honduras.
A doua zi chiar, Rodrigo Costario i recpt libertatea.
Rana de glonte ce o cptase n ultima lui clrie nocturn
provenea din puca intendentului Pedro, care-l pndea,
dup ce mai nainte i nlesnise lui Juan, care venise n
tain la haciend, s se poat furia n iatacul sorii sale,
Dolores. Fu numai o scurt, zguduitoare, convorbire ntre
frate i sor. Dolores nu-i putu da dect prea slabe ndejdi
c s-ar putea ntoarce, fr pedeaps i ispire, printre
oamenii onorabili. Atunci Juan se deprtase iari, tot aa
de tainic i n plin disperare.
Pedro l scoase din curte, l nsoi o bucata de cale, se
ntoarse apoi i ddu de Rodrigo, care ns nu-l vzuse.
De teama ca fostul peon ar putea trda vizita lui Juan,
ceea ce trebuia s duc i la demascarea lui, a lui Pedro,
acesta descarc, de-a calare, un glonte n peon.
Acum toate erau descoperite, jocul su viclean, perfid,
demascat i spnzurtoarea i er asigurata.
Abia a treia zi dup aceste evenimente hotrtoare,
65

Rodrigo Costario se prezenta la hacienda. Dolores singur


l rugase s vie la ea. Simea nevoia s spun tandrului
greu ncercat, cteva cuvinte calde.
Numai dect Zamara l conduse pe fostul peon n camera
ce-o ocupa mai-nainte don Miquel.
Dolores cuta cicatricea roie peste obrazul brbatului
care fuse att de crunt lovit pentru dnsa.
Ea i lu cu cald pornire mna i roi totdeodat.
Bietul meu tat i-a adus o mare jignire, opti ea. Eu
a vrea ca prin vreo fapta mare, jertfitoare, s cer iertare
pentru nedreptatea aceea, sennor Rodrigo. Ce a putea face
pentru d-ta?
Palid sta tnrul peon n faa ei.
Nu mai o singur fapt ar putea exista, care m-ar face
s uit pe vecii vecilor ce mi s-a ntmplat aici, donna
Dolores, rspunse el respirnd greu, i anume, ca fiica
acelui om aspru, care m-a lovit, s m fericeasc pe via
cu mnua ei, care e mai moale ca pumnul acela de fier al
tatlui Dolores privi, adnc zguduit, pe vorbitor. Erau
cuvinte mndre, pe care le rosteau gura lui gura unui
peon! Dar nu se simi mcar jignit de asta.
i deodat se revrsa ca un torent de patim di q
strfundul sufletului lui Rodrigo. Deschis, fr stvilire,
mrturisi, nc odat, fierbintea, nestinsa lui dragoste
pentru frumoasa fata,
Nu unui peon dispreuit ai ntinde mna d-tale, donna
Dolores, adug el. Eu m numesc, de fapt, Jose del
Siparo, sunt fiul unic al fostului primar din Campeche, dar
silit de ruinarea financiar a casei noastre s slujesc sub
nume strin i s cobor pan la treapta de peon.
Blazonul onoarei mele nu e nsa nicio pat i pot; la orice
66

ceas, s reiau vechiul meu nume cinstit. Atrna de d-ta,


donna Dolores, dac rmn peonul Rodrigo Costario sau
dac ncep ca Jose del Siparo lng d-ta, del Paraya, o
nou via.
S mai descriem amnunit cititorilor notri, cum a
decurs mai departe aceast important convorbire? Gsim
c e de prisos. Ajunge att, s spunem c i aici, ca
totdeauna, dragostea a dou fiine tinere a biruit ultimele
piedici.
Secretul inimoasei donna Dolores tot adusese, la urma
urmei, fericirea ei.
---- SFRIT ----

67

TRENUL DISPRUT

Spovedania lui Herbert de Lamac azi nchis la Marsilia


i condamnat la moarte a aruncat o oarecare lumina
asupra unei crime clasate printre cela mai misterioase ale
secolului i, cred, fr precedent n analele judiciare. Dei
cercurile oficiale pstreaz, n cazul de faa, o rezerva
extrem i n ciuda puinelor informaii procurate presei,
anumita indicaiuni ngduiesc s se considere spusele
criminalului ca demonstrate n fapt i sa se admit c, n
sfrit, aceasta ciudata problem a fost definitiv rezolvata.
i fiindc e vorba de o afacere petrecuta acum douzeci de
ani, a crei importan a scpat, pe vremea aceea,
publicului, din pricin unei crize politice care absorbea
atenia obteasc, ar fi bine s expunem faptele aa cum sau petrecut. mprumutm amnuntele din articolele pe
care le-au publicat, pe vremuri, ziarele din Liverpool, din
dosarul anchetei privind pe mecanicul John Slender i din
registrele pe care ni le-au pus la dispoziie, cu multa bun
voin, the London and West Coasfe Company.
La 3 Iunie 1890, un domn, afirmnd ca se numete
Louis Caratal, a cerut sa vad pe d. James Blnd, eful de
68

gar a lui London and West Coast Central Station, la


Liverpool. Acest domn Caratal era un brbat ntre dou
vrste, mrunt, negricios i adus de spinare din pricina
unei deformaiuni a coloanei vertebrale. Avea ca tovar un
individ de statur impuntoare, dar ale crui apucturi
respectuoase i zelului plin de atenie fa de el, dovedeau
c depindea de d. Carantal. Acest tovar sau prieten, al
crui nume nu s-a aflat niciodat, era cu siguran strin
i, probabil, dup tenul su negricios, un spaniol sau un
american din sud. S-a observat c purta, sub braul stng,
o mic geant neagr de piele; un funcionar al biroului
central, care avea ochi buni, a observat chiar c acesta-i
prinsese de mna geanta, cu o curelua.
n primul moment nu s-a dat faptului o importan
deosebit: evenimentele, ns, au fcut, mai trziu, s i se
dea. D. Caratal a fost introdus n biroul d-lui Bland.
Tovarul su a rmas afar.
Chestiunea d-lui Caratal se rezolv foarte repede. Sosise
chiar n dup amiaza aceea din America Central. Afaceri
de cea mare gravitate l chemau la Paris, fr s-i ngduie
s piard o clip. Pierznd expresul de Londra, cerea
formarea unui tren special. Nu se uita la pre: timpul
singur l interesa i primea toate condiiunile societii,
numai s se puie grab.
D. Bland sun, chem pe d. Potter Hood, eful
exploatrii i rndui totul n cinci minute. Trenul urma s
plece peste trei sferturi de ca: a sau un ceas. O locomotiv
puternic Rochdale N-rul 247, astfel era trecut n
registrele societii fu cuplat la dou vagoane, urmate
de un furgon pentru conductor. Vagonul al doilea
cuprindea, c de obicei, patru compartimente: un salon i
69

un fumoar i tot aa i cel de l doilea. Se ddu cltorilor


primul compartiment., care era cel mi apropiat de main,
iar celelalte trei, rmaser goale. Ca mecanic a fost
desemnat James Mc. Pherson, care se afla n serviciul
societii de mai muli ani iar ca fochist, William Smith,
numit de curnd n acest post.
D. Caratal, dup ce prsi biroul efului de gar, se
ndrept spre tovarul lui. Amndoi ddeau semnele celei
mai vdite nerbdri. Dup ce pltiser preul cerut, care
era de 50 lire i 5 ilingi de mil, au rugat s li se arate
compartimentul pe care urmau s-l ocupe; se instalar
imediat, dei tiau c pn la plecare mai aveau aproape
un ceas.
ntre timp, n biroul din care abia ieise d. Caratal, se
produsese o coinciden stranie. Cererea unui tren special
nu prea este cava excepional ntr-un ora care e un mare
centru comercial: dar dou n aceeai dup amiaz, e un
fapt ce nu prea se petrece zilnic. Or, abia isprvise formele
d. Bland cu d. Caratal, c un nou cltor veni s-i cear
acelai lucru.
Acesta era un domn Horace Moore, cu o nfiare
distins i cu apucturi militare. O serioas i neateptat
indispoziie a nevestei lui l silea, aa afirma el, s plece
nentrziat la Londra. Nelinitea i mhnirea lui erau att
de evidente, nct d. Blnd fcu tot ce-i sttu n putin
spre a-i da satisfacie. Ca s se formeze? un al doilea tren
special, nici nu putea fi vorba, cci primul complica i aa
destul serviciul. Nu mai rmnea dect o soluie i anume
ca d. Moore s mpart cheltuiala cu d. Caratal i s
cltoreasc n cellalt compartiment gol, n cazul c
acesta din urm ar fi refuzat s-l admit n compartimentul
70

su. Aranjamentul acesta prea c nu va trezi nicio


obiecie, totui, de la primele propuneri ale d-lui Potter
Hood, d. Caratal refuz categoric. Pltise trenul, nelegea
s beneficieze singur de el. Niciun argument nu putu s-l
nduplece, aa c trebuir s renune la aceasta soluie.
D. Horace Moare se retrase, n prada celei mai vii
neliniti, aflnd c nu mai exist alt mijloc dect s atepte
personalul de ase.
Precis la ora 4 i 31 minute, trenul, cu care plecau d.
Caratal i tovarul su, prsi staia Liverpool. Linia era
liber i pn la Manchester nicio oprire nu urma s se
mai fac.
Trenurile de pe reeaua London and West Coast se
folosesc de liniile altei societi pn la acest ora, la care
trenul special ar fi trebuit s ajung nainte de ora 6. La 6
i un sfert, birourile de la Liverpool avur o surpriz vecin
cu consternarea, la primirea unei telegrame din
Manchester n care li se vestea c trenul nu sosise nc.
Staia Saint-Helens, situat ntre cele dou orae fiind
ntrebat, ddu urmtorul rspuns:
JAMES BLAND, ef de gar, Central L. and W. C.
Liverpool.
Specialul trecut ora 4.52 precum fusese fixat DOWSER,
Saint-Helens.
Era ora 6.40 cnd s-a primit aceast telegram. La ora
6.50 sosi un al doilea mesaj din Manchester:
Nici un semn de la specialul anunat

71

i peste alte zece minute sosi o nou telegram, mai


uimitoare nc:
Presupunem vreo eroare n grafica specialului!. Trenul
local dela Sawt-Helens, care trebuia s-l urmeze, a sosit fr
a-l
fi
vzut.
Rugam
telegrafiai
instruciuni.

MANCHESTER.
Cazul cpt o ntorstur neverosimil. Totui, birourile
de la Liverpool se simir, ntr-o anumit privin, linitite
de aceast ultim telegram. Dac trenul special ar fi avut
un accident, nu se putea admite ca trenul local s fi trecut,
fr s observe ceva, pe aceeai linie. i totui, ce era de
crezut? Unde putea fi trenul? Fusese garat, pentru un
motiv oarecare, spre a lsa s treac personalul? O atare
explicaie era justificat, la rigoare, prin necesitatea
vreunei reparaii. Se telegrafie tuturor staiilor situate ntre
Saint-Helens i Manchester. eful grii i directorul
exploatrii, amndoi foarte ngrijorai, ateptar la aparat
telegramele ce trebuiau s-i informeze cu privire la soarta
trenului. Rspunsurile sosir n ordinea cererilor, care
corespundea ordinei staiilor, ncepnd de la Saint-Helens:
Specialul trecut ora cinci. COLLINS GREEN.
Specialul ora cinci i ase EARLESTOWNE.
Specialul trecut ora cinci i zece. NEWTON.
Specialul trecut ora cinci douzeci. KENYON JUNCTION.
Niciun tren special trecut pe aci. BARTON MOSS.
Cei doi efi de serviciu se privir uluii.

72

Am treizeci de ani de serviciu, zise d. Blnd, i n-am


mai pomenit aa ceva.
E n adevr unic, domnule, e o afacere inexplicabila.
Fr ndoial c specialul a avut un accident ntre Kenyon
Junction i Barton Moss.
Daca nu m neal memoria, nu exista, n partea
aceea, nicio linia de garaj. Trebuie deci ca trenul special s
fi deraiat.
Dar atunci cum se face ca personalul de 4 i 50 n-a
observat nimic, dei a trecut pe aceeai linie?
Nu ne putem opri la ipoteze, domnule Hood. Aa
trebuie s fie. Poate c personalul a fcut vreo observaie
de natur s lumineze, oarecum, acest mister. Ca s
obinem detalii mai amnunite votai telegrafia la
Manchester, i s dm instruciuni la Kenyon Junction spre
a se examina linia pana la Barton Moss.
Rspunsul de la Manchester nu ntrzie.
Mereu fr informaii despre Special. Mecanicul i
fochistul personalului asigura niciun accident ntre Kenyon
Junction i Barton Moss. Linia libera neavnd nimic
anormal. MANCHESTER.
Am s le-o fac i mecanicului i fochistului, rosti
suprat d. Bland! Au trecut ca idioii, fr s observe, lng
o catastrof. Firete, specialul a deraiat fr s strice linia.
Cum? Iat un lucru pe care mrturisesc c nu-l neleg.
Dar totui trebuie s fie aa; i dintr-o clip ntr-alta vom
primi, de la Kenyon Junction sau de la Barton Moss, o
telegram prin care ni se anun c trenul a fost gsit n
josul vreunui rambleu.
73

Precizarea d-lui Blnd nu se nfptui. Peste o jumtate


de or s-a primit, din partea efului staiei Kenyon
Junction, urmtoarea telegram:
Nicio urm a specialului disprut. Este absolut sigur c a
trecut aci, dar c n-a ajuns la Barton Moss. Desprins
locomotiv tren marfa i nsumi explorat linia. Pretutindeni
gsit linia liber i niciun semn accident.
Dezndjduit, d. Bland i smulgea prul.
Dar e curat nebunie, Hood! strig el. Nu se poate ca,
n Anglia, un tren s se evapore aa, ziua n amiaza mare.
E o absurditate. O maina, un tender, doua vagoane, un
furgon i cinci oameni toi acetia disprui pe o linie
directa! Dac pn ntr-o or nu obin o informaie precisa,
plec, cu inspectorul Collins, n anchet.
Informaia precis fu obinut n sfrit, datorita unei
noi telegrame din Kenyon Junction:
Regretm s v-anunm c a fost gsit, n mrcini, la
doua mile un sfert staie, cadavrul John Slater, mecanicul
specialului, Slater czut maina prbuit an. Rni la cap
care au pricinuit moartea. Cercetare amnunit a locurilor
n-a dat iveala urma specialului disprut.
Am mai spus c o criz politic zguduia n zilele acelea
Anglia. Pa de alta parte, cteva evenimente grave,
ntmplate la Paris, au contribuit s ndeprteze atenia
public: un scandal uria amenina, n existen sa,
guvernul francez i, n onoarea lor, un anumit numr de

74

personaliti. Toate acestea au ocupat, din belug, presa,


astfel c dispariia trenului special nu a impresionat opinia
public aa cum ar fi impresionat-o n vremuri mai puin
turburi. Mai multe ziare din Londra n-au vzut aci dect o
ingenioas pcleal, pn n ziua n care ancheta
judectorului, cu privire la nefericitul mecanic, fr s dea
totui niciun rezultat hotrt, i convinse c, n adevr, se
petrecuse o dram.
nsoit de inspectorul Collins, eful serviciului de
siguran al societii, d.
Blond, plec, chiar n seara aceea, la Kenyon Junction.
Cercetrile lor, ntreprinse n tot cursul zilei urmtoare, nau dat niciun rezultat. Nu numai c nu s-a gsit nicio
urm a trenului disprut, dar nici nu s-a putut da mcar o
lmurire acceptabil.
Totui, pe de alt parte, raportul inspectorului Collins,
raport pe care-l am sub ochi n clipa cnd scriu acestea,
arta c mprejurrile prielnice unei dispariii erau mai
numeroase de ct s-ar putea crede.
Pe toat lungimea, ntre aceste dou staii, spunea el,
linia strbate o regiune de uzine i mine de crbuni. Printre
aceste mine, unele sunt n plin exploatare iar altele au fost
lsate n prsire. Nu exist mai puin de dousprezece
care, printr-o minuscul reea de cale ferat ngust, i
nir vagonetele pn la linia cea mare.
Firete, nu vom ine nicio socoteal de ele. Dar mai sunt
alte apte uzine cari se mpreun, cu ajutorul unor
macazuri, cu linia principal astfel ca s asigure
transportul direct al produciei de la min pn la marile
centre distribuitoare. Fie care din aceste linii n-are, de
altminteri, dect o lungime de cteva mile. Patru din apte
75

aparin unor mine secate sau, cel puin, ne mai exploatate


n prezent i anume: minele Redgauntlet, Hero, Slough of
Despond i Heartsease, dintre care ultima a fost, acum zece
ani, una din cele mai importante mine din Lancashire.
Putem face abstracie de ea n cercetrile noastre cci, spre
a se preveni orice eventualitate a unui accident, s-au scos
inele cele meri apropiate de linia mare, astfel c nu mai
exista nicio legtura.
Mai romn trei alte linii laterale ducnd:
a) la uzinale Camstock;
b) la mina Grand Ben;
c) la mina Persvrance.
Din aceste trei linii, aceea de la Grand Ben nu depete,
n lungime, un sfert de mila i se sfrete lng o grmad
de crbuni care ateapt s fie ridicai ca s descurce
intrarea minei. Totui acolo nu s-a observat nimic deosebit.
Linia de la mina Camstock a rmas blocata n tot cursul
zilei de 3 din pricina unei ncrcri de 16 vagoane crbuni.
Ct despre linia minei Persvrance e dubla i este foarte
activa din pricina marelui ei debit. La 3 Iunie, lucrul s-a
efectuat ca de obicei. Sute de oameni i, n special, echipa
de muncitori au lucrat de la un capt la cellalt al liniei,
care are o ntindere de doua mile i un sfert: nu s-ar putea
concepe, deci, ca un tren s fi trecut pe acolo pe
neateptate, far s fi atras atenia tuturor. Vom remarca,
sfrind, c aceast legtur e mai apropiat de SaiantHelens dect locul unde a fost descoperit cadavrul
mecanicului i avem toate motivele sa credem c trenul
trecuse de locul acesta nainte de a dispare.
n ce privete pe John Slater, starea cadavrului i rnile
pe care s avea nu ngduie nicio ipoteza. Singurul lucru ce
76

se poate spune, e c, dup toate probabilitile, nefericitul


a czut de pe locomotiv. Cum a czut, i ce i s-a ntmplat
cu maina dup cderea lui, iat attea ntrebri n
privina crora nu m simt destul de calificat ca s emit o
prere personal.
i inspectorul conchide dndu-i demisia, cci ziarele
din Londra l jigniser grav, acuzndu-l de incompeten.
A trecut o lun, n timpul creia poliia i societatea
cilor ferate au procedat, simultan i n zadar, la cercetri
amnunite.
Zilnic, publicul deschidea ziarele cu sigurana c va gsi
dezlegarea acestui mister ciudat. Dar sptmnile treceau
pe rnd i soluia ntrzia. n plin zi, ntr-o dup amiaz
de Iunie, n regiunea cea mai populat a Angliei un tren cu
toi pasagerii si dispruse ca i cum arta subtil a unui
chimist l-ar fi volatilizat.
Dintre numeroasele ipoteze propuse de ziare sau de
particulari, doua sau trei au fost destul de verosimile ca s
trezeasc interesul publicului. Un amator logician, destul
de cunoscut prin agerimea lui, a ncercat, n ziarul Times,
s rezolve problema ntr-un chip critic i semi tiinific. Va
fi de ajuns s dm aci un extract din scrisoarea sa;
amatorii de senzaional o vor regsi n ntregime n
numrul de la 13 Iulie:
Este unul din principiile elementare ale raionamentului
practic, scrie corespondentul lui Times, ca, imposibilul
odat eliminat, ceea ce rmne, fie chiar neverosimil,
trebuie s cuprind adevrul. tim precis c trenul a
prsit staia Kenyon Junction i mai tim precis ca n-a
ajuns la Barton Moss. Trebuie s consideram ca
eminamente neverosimil i totui posibil, c a luat-o pe una
77

din cele apte linii de legtur existente; dar fiind evident


c un tren nu poate circula acolo unde lipsesc inele,
putem reduce soluiile noastre neverosimile la cele trei linii
pe care se poate circula i anume pe linia uzinei Camstock,
Grand Ben i Persvrance. Exist, cumva, o societate
secret de minieri, o Camorra englez, n stare s
distrug, cu o singur lovitur, un tren cu toi pasagerii
lui? E neverosimil, dar nicidecum imposibil. N-a putea,
mrturisesc, s sugerez alt soluie. Credina mea, foarte
neta, e c societatea ar trebui s exercite o supraveghere
riguroas asupra acestor trei linii i a lucrtorilor cari
lucreaz acolo n mine. Cercetri fcute cu pruden la cei
cari mprumuta bani pe amaneturi, de prin partea locului,
ar da, poate, lmuriri folositoare.
Pornind de la un om a crui autoritate n materie era
recunoscut, ideea aceasta a impresionat adnc opinia
public. Dar, n acelai timp, a ridicat o opoziie violent
din partea acelora care au socotit-o absolut jignitoare fa
de o categorie de ceteni muncitori i oneti. Aceti
protestatori au fost sfidai ns de a gsi o propunere mai
verosimil. Atunci acetia ddur la iveal dou rspunsuri
tot att de fanteziste (Times din 7 i 9 Iulie). Dup primul
rspuns, trenul, dup ce a deraiat, s-a cufundat n canalul
Lancashire-Straffordshire, care pornete paralel cu calea
ferat pe o distan de o sut de metri. Al doilea rspuns
semnala ca suspect portofelul ce prea c constituia
singurul bagaj al cltorilor i se pretindea c ar fi putut
conine foarte bine un exploziv nou, de o putere
distrugtoare uria. Dar gluma era evident, fiindc nu se
putea presupune ca un tren s poat fi pulverizat n
ntregime fr ca inele s fie, ctui de puin, stricate.
78

Astfel cercetrile ajunseser ntr-un impas, cnd deodat se


petrecu un incident neprevzut.
D-na Mc. Pherson, soia lui James Mc. Pherson,
conductorul trenului special, primi o scrisoare din partea
soului ei. Scrisoarea aceasta, francat din New-York, era
datat de la 5 Iulie 1890 i ajunse la destinaie la 14.
Autenticitatea ei fu pus la ndoial, dar d-na Mc. Pherson
garant c era scrisul soului ei i faptul c scrisoarea
coninea i 500 de dolari n bancnote, fu deajuns s
nlture orice idee de mistificare. Scrisoarea nu ddea nicio
adres i suna astfel:
Draga nevasta,
M-am gndit mult i gsesc c e foarte greu s te
prsesc pe tine ct i pe Lizzie. M silesc s lupt dar sunt
mereu ngrijorat de soarta voastr. Cu aceast sum putei
trece amndou Atlanticul. Vapoarele de la Hamburg, care
fac escal la Southampton, sunt vapoare foarte bune i mai
ieftine ca acelea de la Liverpool. Dac ai putea veni aici i
s tragei la casa Johnston, voi ncerca s v trimit un rva,
spre a v fixa o ntlnire. Pentru moment, am greuti i nu
prea sunt fericit, cci nevoia de a v jertfi pe voi a fost o
mare lovitur pentru mine. Dar destul pentru acum. Soul
tu, care te iubete.
James Mc. Pherson
S-a sperat, o clip, c aceasta scrisoare va arunca puin
lumin n chestia trenului disprut; cu att mai mult cu
ct se stabilise ca un calator, ale crui semnalmente se
potriveau ntocmai cu acelea ale conductorului Mc.

79

Pherson, luase, la 7 Iunie, la Southampton sub numele de


Summers, vaporul Victoria, care face ruta ntre Hamburg i
New-York. D-na Mc. Pherson i sora ei, Lizzie,
conformndu-se celor cuprinse n scrisoare, plecar la
New-York unde sttur trei sptmni n casa Johnston,
dar nu primir nicio tire din partea celui disprut. Fr
ndoial c-i dduse seama, din indiscreiile presei, ca
poliia se slujea de ele spre a pune mna pe dnsul, astfel
ca cele doua femei, vznd c nu mai vine, se napoiata
amrte la Liverpool.
Ancheta n-a mai putut stabili nimic pn n anul 1908
n care ne aflm acum. Ori ct de necrezut ar prea faptul,
nu e mai puin adevrat c, timp de 18 ani, nu s-a produs
niciun eveniment nou care s risipeasc taina ce nvluia
ciudata dispariie a trenului n care se afla Caratal i
tovarul lui. n urma unei minuioase anchete, privitoare
la cei doi cltori, s-a stabilit c acest Caratal era un agent
politic i un financiar bine cunoscut n noul continent, c
manifestase, n timpul cltoriei sale n Europa, o
nerbdare vdit de a ajunge ct med repede la Paris, i c
tovarul su, nscris n lista pasagerilor sub numele de
Eduardo Gomez, era un om violent i argos, dar foarte
devotat lui Caratal, a crui slbiciune fizic o ocrotea. Se
cuvine s adugm c nu s-a obinut, de la Paris, nicio
informaie asupra motivelor care au putut sili pe Caratal
s-i grbeasc atta cltoria. Astfel stteau lucrurile
cnd apru, n ziarele din Marsilia, spovedania lui Herbert
de Lainac, osndit la moarte fiindc omorse pe un
oarecare negustor Bonvallot. O reproducem textual:
Aducnd la cunotina publicului acest document, nu
80

cedez nici unui sentiment de vanitate sau de arlatanism,


deoarece a putea, prea bine, s m flesc cu o duzin de
alte isprvi nu mai puin mree. Dar e necesar ca anumii
domni de la Paris s-o tie: dac sunt n stare s dau pe fa
ceea ce s-a ntmplat cu d. Caratal, sunt n stare, de
asemeni, s denun pe instigatori i mobilul crimei, afar
doar dac msura graioas pe care m atept c o vor lua,
pentru a evita neplcerile, nu va interveni repede.
Considerai-v deci prevenii, domnilor, att ct mai e vreme
nc. l tii pe Herbert de Larnac. tii c la el gestul
urmeaz repede ameninrii. Grbii-v, deci, altminteri
suntei pierdui!
Pentru moment n-am s rostesc nume. Daca a pronuna
nume, cine ar crede! M voi margini s spun doar, cu ct
iscusin am dus la bun sfrit afacerea. Am slujit cinstit pe
acei cari s-au folosit de mine; nu m ndoiesc c vor proceda
la fel cu mine, sper, i pn n ziua n care voi avea
sigurana trdrii lor, m voi abine de la o divulgare ce-ar
turbura Europa. O! dar n ziua aceea Dar e de prisos s
mai struiesc!
Aadar, n 1890, a avut loc la Paris un proces vestit,
urmarea unui monstruos scandal financiar i politic. Gradul
de monstruozitate pe care l-a atins acest scandal, n-a fost
niciodat tiut de nimeni, afar de civa ageni secrei ca
mine. Amenina onoarea i viitorul ctorva din cele mai
importante personagii ale Franei. Vzut-ai un joc de popice:
stau nfipte epene, anoe, ghiuleaua sosete de departe. i
pac! pac! iat c toate popicele cad pe rnd nchipuii-v,
acum, c n locul acestor popice ar fi anumii francezi de cea
mai nalt vaz: D. Caratal a fost ghiuleaua ce venea de
81

departe. Dac sosea, pac! pac! pac! Se prbueau cu toii. Sa hotrt ca el s nu mai soseasc.
Nu am pretenia s afirm c toi i ddeau seama de ceea
ce se va ntmpla. Repet, ns, c interese mari, att
financiare ct i politice, erau n joc. S-a constituit un
sindicat spre a dirija afacerea. Civa din cei caii i-au dat
adeziunea, abia cunoteau ce se plnuia. Alii, n schimb, au
neles-o foarte bine i pot fi pe deplin convini c nu le-am
uitat numele. Cu mult naintea plecrii sale din America,
tiam prin numeroase ntiinri, sosirea iminenta a lui
Caratal i c mrturia lui i va zdrobi. Sindicatul dispunea
de mari capitaluri, nesfrite chiar. A nsrcinat, deci, pe un
agent capabil sa manipuleze aceasta prghie uria. Avea
nevoie de un om activ, hotrt, care s se adapteze
mprejurrilor; a unui om, n sfrit, aa cum se gsete unul
la un milion. A ales pe Herbert de Larnac, i recunoscu c a
avut dreptate.
Am trebuit s aleg, la rndul meu, subordonaii mei, apoi
s folosesc resursele pe cari le da banul i s mpiedic pe
Caratal s ajung vreodat la Paris. Cu energia care m
caracterizeaz, abia mi-am primit mandatul c m-am i pus
pe lucru spre a-l ndeplini n chipul cel mai potrivit.
Am trimis n America un om de ncredere, cu misiunea de
a urmri pe Caratal n timpul cltoriei sale. Dac omul meu
ar fi ajuns la timp, niciodat vaporul n-ar fi acostat n port.
Dar vai! a sosit prea trziu, adic dup plecarea vaporului.
Am nchiriat un brick ca s barez calea vasului. Dar i de
data asta soarta a fost mpotriva mea. Totui, asemenea
marilor organizatori, am prevzut insuccesul i aveam la
ndemna o serie de soluii dintre care mcar una trebuia sa
82

fie buna. N-ar trebui s se cread c exagerez dificultile


misiunii mele i tot astfel c un vulgar asasinat ar fi rezolvat
totul. Nu trebuia s distrugem numai pe Caratal dar i
documentul lui, i pe deasupra pe tovarii lui, n cazul c
am fi avut motiv c tiau secretele sale. Notai c toat
lumea aceasta, temndu-se de un atentat, se pzea stranic.
Tocmai de aceea, treaba mi convenea de minune, cci acolo
unde alii se dau napoi, speriai, eu sunt perfect stpn pe
mijloacele mele.
Mi-am luat msurile ca s primesc pe Caratal la Liverpool;
i l-am ateptat cu att mai mult nerbdare cu ct tiam c,
la rndul su, de-ndat ce ajunsese la Londra luase cu el o
gard numeroas. Tot ce urma s se fac trebuia neaprat
s se ndeplineasc ntre clipa n care punea piciorul pe
cheiul de la Liverpool pn cnd va ajunge la captul cii
ferate London and Westcoast. Am conceput ase planuri,
unul mai bun ca cellalt: nsi micrile lui Caratal
trebuiau s decid care din aceste planuri urma s fie pus n
aplicare. La orice ar fi fcut Caratal eram gata. Dac se
oprea la Liverpool, eram gata. Dac lua un tren obinuit, un
expres, un tren special, eram gata. Am prevzut totul i am
luat masuri pentru toate.
Se nelege c nu puteam svri totul numai eu. tiam,
oare, mecanismul cilor ferate engleze? Dar nu exist ar pe
lume n care banul s nu trezeasc bunvoin, i nu mi-a
trebuit mult ca s-mi asigur concursul unuia din cei mai
iscusii oameni din Anglia. Am spus c nu voi rosti niciun
nume; dar nu voi svri nedreptatea s-mi atribui numai
mie reuita. Aliatul meu englez era demn de aceast alian.
Cunotea perfect reeaua liniei London and West Coast i
83

avea la ndemn o trup de lucrtori inteligeni i siguri.


Concepu ideea. Am cumprat mai muli ageni ai societii,
printre care i pe James Mc. Pherson. tiam, pe de alt
parte, c acesta avea cei mai mari sori s fie ales conductor
n cazul formrii unui tren special. Am sondat pe John.
Slater, mecanicul, dar, ntmpinnd din partea sa o oarecare
mpotrivire periculoas, am renunat. Nimic nu ne garanta c
d. Caratal va cltori cu un tren special; totui lucrul acesta
prea foarte probabil, n vederea importanei extreme ce
avea pentru el faptul ca s nu-i ntrzie cu o clip sosirea la
Paris. Am procedat n consecin i am rnduit totul cu mult
naintea apariiei vaporului pe coasta engleza. Un amnunt
nostim: aveam un agent pe vaporaul-pilot, care conducea
vasul lui la acostare.
n clipa n care Caratal a debarcat la Liverpool, am neles
c presimea pericolul, de oarece luase masuri. Adusese cu
el un om de temut, anume Gomez, narmat i dispus s fac
uz de arme. Acest Gomez inea hrtiile secrete ale lui
Caratal; firete c urma s le apere cu aceiai rvn cu care
ar fi aprat pe stpnul su. Eram sigur c Gomez tia totul.
A nltura pe Caratal, fr a nltura pe Gomez, era absolut
de prisos. Trebuiau distrui, neaprat, amndoi Cererea
unui tren special a favorizat mult planurile noastre. Doi din
cei trei ini care alctuiau personalul trenului erau cumprai
de noi pe sume ce le asigura independena pe toat viaa.
Nu merg ca toate popoarele i m-au costat mai mult.
Am vorbit de agentul meu englez om de mare viitor n
cazul c o boala de gt nu-l va rpune nainte de vreme.
Conducea totul la Loverpool, n vreme ce eu nsumi, din
hanul dala Kenyon care mi slujea de post ateptam
84

semnalul convenit, ca s acionez. ndat ce a fost hotrt


formarea unui tren special, am primit din partea lui o
telegram n care m ntiina de clipa cnd urmau s fie
gata. n acelai timp, sub falsul nume de Horace Moore, a
solicitat, la rndul su, pentru sine, alctuirea unui al doilea
tren special, spernd ca astfel sa fie admis a calatori cu
Caratal, ceea ce eventual ne putea fi de mare folos.
Dar Caratal, care se ferea, refuza s admit pe cineva.
Agentul meu prsi gara pe o u, se napoie pe cealalt i
se vr n furgonul conductorului Mc. Pherson, cu care fcu
drumul.
La rndul meu n-am stat cu minile n sn. n locul ales
de nai, unde se ramifica linia principal, legtura era tiat
pentru moment: ca s-a racordm din nou erau deajuns
cteva ine. Le-am pus, fr s trezim atenia cuiva, cu
ajutorul unei echipe de muncitori. Traversele, inele,
macazurile i toate uneltele le-am luat de pe o linie de garaj
prsit i am lucrat cu atta rvn nct totul a fost gata cu
mult naintea sosirii trenului special. i cnd a sosit, s-a
ndreptat att de uor pe linia lateral, nct am impresia c
niciunul din cltori n-a simit cea mai mic zguduitur la
schimbarea macazului.
Dup planurile noastre, fochistul Smith trebuia s
cloroformizeze pe mecanicul John Slater, i odat fapta
aceasta mplinit, urma ca el s dispar mpreun cu
ceilali. Sub acest raport, dar numai sub acest raport,
planurile noastre au dat gre (cci nu vorbesc de criminala
nebunie svrit de Mc. Pherson, n ziua n care a scris
soiei sale). n adevr, fochistul nostru a procedat cu atta
nendemnare nct Slater, zbtndu-se, a czut de pe
85

locomotiv. Fr ndoial norocul nostru a fost c i-a frnt


gtul n cdere; totui accidentul rmne o pat a acestei
isprvi, care altminteri ar fi fost cu adevrat una din acele
capodopere ce nu poate fi contemplat dect cu o admiraie
mut. Pentru cine se pricepe, John Slater a fost singurul
punct slab al admirabilelor noastre combinaiuni. i poi
permite s fii sincer dup un triumf: de aceea proclam c
John Slater a fost singurul nostru punct slab.
Aadar, iat trenul special intrat pe linia construit de noi
i care avea o lungime de doi km peste o mil, ca s fiu
mai exact. Linia aceasta duce, sau, mai degrab, ducea la
Heartseasa, una din principalele mine de crbuni din
Anglia. La ntrebarea cum de s-a fcut c nimeni n-a
observat trecerea trenului pe aceast linie, voi rspunde c
era construit ntr-o tranee adnc i c nu putea fi vzut
de ct de cineva care ar fi stat pe marginea taluzului. E drept
c se afla cineva acolo, i acela eram eu. Voi spune ceea ce
am vzut.
Ajutorul meu manevra acul macazului ca s ndrepte
trenul pe linia a ceasta. Avea cu el patru oameni narmai,
astfel c, n cazul unei deraieri, ceea ce se prea putea, din
pricina macazului ros de rugina, aveam putin s ne
aruncm asupra cltorilor. Odat rolul acarului terminat,
toat rspunderea trecea asupra mea. Am ateptat, narmat
i eu, n tovria a doisprezece oameni, la rndul lor
narmai, ntr-un loc ce domin de sus deschiztura minei.
Orice s-ar fi putut ntmpla, eram gata,
Dup ce trenul o lu cu bine pe linia a doua, Smith ncetini
mersul, apoi i ddu iari toat presiunea de vitez i sri
de pe locomotiv, mai nainte de a fi prea trziu. Mc. Pherson
86

i complicele meu englez procedar la fel. Poate c


ncetinirea momentan a trenului a trezit mai nti atenia
cltorilor, dar trenul i recptase viteza cnd figurile lor
apruser la fereastr. Am zmbit vznd ncremenirea lor.
nchipuii-v ce sentimente ai avea n cazul c, scond
capul pe fereastra unui tren de lux, ai zri deodat o linie
prsit, ruinat i ruginit. Respiraia trebuie s li se fi
oprit n clipa n care au constatat c nu Manchester ci
moartea i atepta la captul acestui traiect sinistru.
n rstimpul acesta trenul lor, repezit cu o iueal
nnebunitoare, se cltina, slta, ipa din toate osiile. Vedeam
de aproape feele lor. Mi se pare c d. Caratal se ruga, cci
aveam impresia c vd nite mtnii ntre degetele lui
osoase.
Cellalt mugea ca un taur care miroase snge la abator,
ne vzu n picioare, pe taluz, i ne fcu semne disperate,
apoi smulgndu-i geanta de pe cureaua legat de mna,
ne-o arunc. Era cu neputin s ne nelm asupra
gestului: acolo erau documentele acuzatoare i ni se oferea
tcerea, n cazul ca le acordam viaa. Am fi fost bucuroi s
le ndeplinim cererea, dar afacerile sunt afaceri, iar soarta
trenului nu mai depindea de noi.
Mugetele ncetar cnd, cu un zgomot ngrozitor de
fierrie, trenul descrise o curb iar cltorii zrir cscat
gura prpstioas a minei. nlturasem ngrdirea de brne
feritoare, elibernd cu totul deschiztura minei. n principiu
i pentru a uura ncrcarea crbunilor, inele ajungeau
foarte aproape de gura minei; ca s ajungem chiar la
marginea ei am mai adogat cteva ine care mai treceau o
bucat i deasupra prpastiei.
87

Am zrit, la fereastra vagonului, cele dou capete ale lui


Caratal i Gomez. Uimirea i paralizase i-i amuise, i
amndoi preau incapabili s-i prseasc locul, ca
nlemnii de groaza privelitii ce se desfura naintea lor.
M ntrebasem cum, n plin vitez, va ntmpina trenul
prpastia spre care l ndreptasem. Unul din colaboratorii mei
socotea c va sri dincolo de gura minei i, n adevr, fu ct
pe-aci s se ntmple astfel. Din fericire, se prbui totui
nuntru, iar tampoanele locomotivei izbir, cu un zgomot
asurzitor, marginea opus a gropii. Coul zbur n aer.
Tenderul, vagoanele i furgonul se rsturn zdrobindu-se dea valma, astupnd cteva clipe gura minei. Apoi ceva ced
n mijloc i o mas informa de fiare, crbuni, almuri i roi
se prbui n min. Curnd dup aceia cazanul locomotivei
fcu explozie, cci se auzi o detuntur violent, un nour
des cu aburi i fum flfi deasupra adncimilor negre i
reczu pe noi, ntr-o pulbere fina de ploaie. n sfrit norul se
spulber, un soare primvratec risipi umbrele i mina
Heartsease i recpt linitea.
Planurile noastre, duse astfel la bun sfrit, nu ne mai
rmnea acum dect s tergem orice urma a crimei. ntre
timp trupa noastr de lucrtori scosese iar inele, restabilind
vechea stare de lucruri. La rndul nostru, a trebuit, de
asemeni, s lucrm pe capete spre a curi gura minei. Am
aruncat n prpastie coul locomotivei mpreun cu celelalte
rmie, cu scos inele care se terminau la gura minei i am
pus la loc gardul de brne care masca intrarea. n sfrit,
fr grab bttoare la ochi, dar fr ntrziere, am prsit
cu toii inutul, majoritatea ndreptndu-ne la Paris.
Complicele meu englez a plecat la Manchester i Mc. Pherson
88

la Southampton, de unde a emigrat n America. Se tie din


ziarele engleze dac ne-am ndeplinit opera i dac am
reuit s pclim pe cei mai dibaci copoi ai poliiei.
Am spus c Gomez ne-a aruncat, pe geam, geanta lui: e
de prisos s adaug c am pus-o ntr-un loc sigur i c nu am
predat-o dect n mini bune. N-ar fi poate, lipsit de interes,
s comunic acelora cari m-au ntrebuinat, c am scos din el
dou sau trei hrtii cari mi puteau servi, la ocazie, ca
amintiri. Nu doresc s le dau publicitii, dar fiecare
pentru sine i ce alt hotrre mi-ar rmne de luat dac
prietenii mei mi refuz ajutorul pe care li-l cer? V rog s
credei c Herbert de Lamac mpotriva voastr e tot att de
temut ca atunci cnd e cu d-tr. Pe de alt parte, fii siguri
c n-o s se lase ghilotinat pn ce nu v va fi vzut
nfundnd ocna. n interesul d-voastr personal, dac nu
ntr-al meu, grbete-te d-le de X, i d-ta generale Y i dta baroane Z! Vei completa, ni-v, aceste puncte negre,
dar v fgduiesc c la ediia viitoare numele voastre vor fi
scrise n ntregime.
P. S. Recitindu-m, am observat o omisiune. E cu privire la
nefericitul de Mc. Pherson, care a comis prostia s scrie
soiei lui, spre a-i da o ntlnire la New-York. Oricine i poate
nchipui c, atunci cnd era vorba de interese ca ale noastre,
nu aveam s ne lsm la discreia unui individ de tagma
acestuia. Scriind nevestei lui, i-a clcat cuvntul; din clipa
aceea nu ne mai puteam ncrede n el; i a trebuit s lum
msuri ca s nu-i mai revad niciodat soia. M-am gndit,
adesea c ar fi drgu din parte-mi s scriu acestei persoane
ca s-o asigur c nu mai exist nicio piedica la remritarea
89

ei.
---- SFRIT ----

90

91