Sunteți pe pagina 1din 454

ANDY McNAB

&
ROBERT RIGBY
NGERII MORII

INFORMAII CLASIFICATE
RAPORT ASUPRA SITUAIEI
Operaiunea Black Star
Obiectiv: Eliminarea n secret, indiferent de
costuri, a maestrului n atentate cu bomb Black
Star, cunoscut c recruteaz prin intermediul
internetului adolesceni dispui s se arunce n
aer.
NB: Obiectivele lui Black Star sunt necunoscute.
N-au fost fcute niciun fel de revendicri, iar
atentatorii sinucigai par s nu aib niciun fel de
afiliere politic.
Numele real al intei: Necunoscut
Locaie: Necunoscut
Circumstane speciale privind operaiunea: Elena
Omolodon (vezi mai jos) recrutat pentru a da o
mn de ajutor n Operaiunea Black Star
mpreun cu Danny Watts (vezi mai jos) i Fergus
Watts (vezi mai jos).

FERGUS WATTS
VRST: 53 ani
NLIME: 1,80 m
DESCRIERE FIZIC: Pr - crunt; ochi albatri; constituie - usciv, vnjos; semne fizice
distinctive - chioptat evident datorat unei plgi
prin mpucare produs de un glon ncasat n
coapsa dreapt.
TRECUT: Infanterie. SAS1, ofier tehnician,
specializat n explozibili. Misiuni la care a
participat: Irlanda de Nord (a fost decorat), primul
conflict din Golful Persic (a fost decorat),
Columbia. Recrutat n calitate de agent sub
acoperire n operaiuni ce puteau fi negate n mod
plauzibil pe teritoriul strin (operator tip K)
pentru a se infiltra n snul traficanilor de droguri
din Columbia. Identitatea sa sub acoperire:
trdtor, trecut de partea rebelilor pentru bani.
1 Special Air Service, regiment al
elor
forspeciale din cadrul
Armatei britanice (n.tr.)

Acoperirea lui Watts a fost demontat n mod


deliberat de GEORGE FINCHAM (fostul ef al
diviziei de securitate a Firmei2 n prezent
decedat). Watts a fost rnit i capturat dup un
intens schimb de focuri cu divizia antinarcotice a
poliiei columbiene. A fost bgat dup gratii de
ctre autoritile columbiene. Ulterior, a condus o
evadare n mas din nchisoare. S-a napoiat n
Marea Britanie pe o rut i la o dat necunoscute.
I s-a dat de urm prin intermediul nepotului su,
Danny. A fost prins, ns a scpat din locul secret
n care era inut n custodie cu ajutorul primit din
partea nepotului i a Elenei Omolodon. Watts i
nepotul su au fugit n Spania pentru ase luni,
dup care au fost ncurajai s se ntoarc n
Marea Britanie pentru a contribui la demascarea
lui Fincham ca trdtor. Fincham a fost ucis n
timpul schimburilor de focuri cu care a culminat
Operaiunea Payback (Revana). Watts a fost grav
rnit iar acum se afl la recuperare, sub acoperire,
la o adres sigur din Oxford.
2 Serviciul Secret de Informaii Britanic - MI6 (n.tr.)

DANNY WATTS
VRST: 17 ani
NLIME: 1,77 m
DESCRIERE FIZIC: Pr - aten; ochi - albatri;
constituie - zvelt; semne fizice distinctive - nu se
cunoate niciunul.
TRECUT: Rmas orfan la vrsta de ase ani,
prinii decedai n urma unui accident de
main. A crescut n diferite familii adoptive pn
cnd a fost mutat la Foxcroft, n sudul Londrei, la
un adpost pentru adolesceni, unde a cunoscuto pe Elena Omolodon. S-a nscris pentru
obinerea unei burse la o coal de ofieri din
cadrul forelor armate. Dosarul i-a fost respins.
Chiar dac nu-i ntlnise niciodat bunicul, a
alimentat povestea cu trdtorul i l-a localizat
(printr-o metod necunoscut). A ajutat la fuga lui
Fergus Watts din locul secret n care era inut n
custodie nainte de plecarea lor mpreun n
Spania. S-a ntors n Marea Britanie mpreun cu
bunicul su i s-a ales cu cteva rni superficiale

n timpul schimbului de focuri cu care a culminat


Operaiunea Payback3. n prezent este supus
unui antrenament specific operaiunilor sub
acoperire, n vederea pregtirii unei posibile faze
ulterioare a Operaiunii Black Star.
ELENA OMOLODON
VRST: 16 ani
NLIME: 1,68 m
DESCRIERE FIZIC: Pr - negru; ochi - cprui;
constituie - zvelt; semne fizice distinctive - nu se
cunoate niciunul.
TRECUT: Mama (nigerian) decedat, tatl Joey
Omolodon, nigerian) ucis n timpul Operaiunii
Payback. S-a mprietenit cu Danny Watts la casa
de copii Foxcroft. A dat o mn de ajutor la fuga
lui Fergus Watts din locul secret n care era inut
n custodie i la aciunile ce au urmat acestei
evadri. S-a ales cu cteva rni superficiale n
timpul schimbului de focuri cu care a culminat
3 Revana (n limba englez, n original)

Operaiunea Payback. n prezent este supus unei


supravegheri non-stop la adresa la care se afl
sub acoperire, ca principal persoan de contact a
lui Black Star, la al crui ajutor a recurs pe Deep
Web, pe durata Operaiunii Payback.
Important: Omolodon nu tie c tatl su a
murit. Este imperativ ca aceast situaie s
rmn neschimbat pentru ca Operaiunea
Black Star s nu fie pus n pericol.
DESFURAREA EVENIMENTELOR:
ADUS ZILNIC LA CURENT
Ziua 29
Evaluarea psihiatric (vezi raportul ataat primit
de la dr. Ruth Jacobson) indic faptul c nivelul
de stres actual al lui Omolodon crete pe msur
ce procesul ei de pregtire iniiat de Black Star
devine mai intens. Continum s monitorizm
situaia. n prezent considerm c orice pericol la
adresa sntii fetei sau a operaiunii n
ansamblu este doar o exagerare.

Pregtirea n vederea operaiunii sub acoperire


continu fr prea mult succes. Din pcate, dei
n general este entuziast, Danny Watts rmne la
fel de ncpnat i de imprevizibil i reprezint
un potenial pericol pentru operaiune.
Loialitatea lui Fergus Watts i volumul
cunotinelor sale rmn o chestiune de
preocupare major. Suspecteaz implicarea
Firmei n dispariia lui Joey Omolodon iar eu cred
n continuare c urmrete scopurile proprii.
IMPORTANT
Am aceeai convingere c toi trei rmn o
ameninare la adresa securitii naionale i c
trebuie scoi din circuit la ncheierea Operaiunii
Black Star. Planurile referitoare la eliminarea lor
ar trebui prin urmare puse n aplicare cu cel mai
apropiat prilej.
M. Deveraux

1
Charles Samuel Pointer al III-lea, Charlie Trei
pentru prieteni, Chuck pentru prea iubitorul su
tat, era pe cale s obin o slujb.
Tatl su avea s fie impresionat. Chiar dac
Charlie Trei n-avea nevoie de un loc de munc, el
tia foarte bine c printele su, Charles Samuel
Pointer al II-lea, admira spiritul de iniiativ i
hotrrea mai presus de orice alte caliti. nc
din perioada de pionierat de la nceputul secolului
XX, cei din familia Pointer i demonstraser
spiritul de iniiativ i hotrrea.
Str-strstrbunicul lui Charlie i dovedise
iniiativa de a emigra mpreun cu soia i cu cei
doi copii din Europa de Est n Statele Unite ale
Americii. i, asemenea miilor de ali emigrani,
Josef Podowski sosise la Ellis Island, n umbra
Statuii Libertii, cu nimic altceva dect hainele de
pe el i hotrrea de a reui n noua sa via.
i aa i fcuse. Nu numai c trsese din greu,

dar fusese i detept. Chiar de pe vremea aceea,


Josef nelesese c viitorul consta n comunicare,
aa c-i direcionase preocuprile de afaceri ntracolo, pornind de jos i croindu-i calea spre vrf.
Dou generaii mai trziu, dup o munc
susinut, mult spirit de iniiativ i mult
hotrre, i o schimbare a numelui din Podowski
n Pointer, averea familiei era deja bine conturat.
Bunicul lui Charlie Trei, marele Charles Samuel
Pointer ntiul, alesese noul nume de familie. I se
pruse c suna trainic i stabil, n acelai timp
deschiztor de drumuri i bine definit, dar mai
ales, suna american.
Afacerea continuase s prospere i s se dezvolte,
iar n dimineaa n care Charlie Trei plecase la
interviul menit s-i aduc o slujb, era deja
consacrat ca fiind una dintre organizaiile de la
vrf din domeniul dezvoltrii i cercetrii
computerelor i internetului, nfipt adnc n
avangarda industriei de profil.
ntr-o bun zi Charlie Trei avea s preia ntreaga
afacere, ns exista o tradiie n familia Pointer:

nimeni n-avea calea btut; toi trebuiau s


rzbat i s dovedeasc singuri ce pot,
demonstrndu-i faimoasa hotrre i spiritul de
iniiativ.
Charlie tia c poate nu era la fel de inteligent ca
tatl su i n mod sigur nu era la fel de
impresionant ca marele CSP Unu, cum era
cunoscut n snul familiei. ns Charlie era un tip
perseverent i, n calitate de copil singur la prini,
nu depindea dect de el s continue mreaa
tradiie a familiei Pointer. n niciun caz n-avea s-l
dezamgeasc pe btrn.
Pstrase secretul asupra interviului fa de toat
lumea, inclusiv fa de tatl su. Slujba nu era
cine tie ce: avea s se ocupe de coresponden, ca
orice curier, la o companie financiar
internaional, pe perioada ncrcat a vacanei.
ns Charlie Trei tia c asta avea s-l
impresioneze foarte tare pe tatl su; mai c auzea
vorbele btrnului din momentul n care avea s-i
spun c se angajase. Foarte bine, biatule!
Pornete de jos, Chuck, i arat-le din ce aluat

sunt plmdii cei din familia Pointer.


Charlie Trei se trezise devreme. Se mbrcase la
patru ace i se simea bine ieind afar, n lumina
dimineii, i ndeprtndu-se de apartamentul de
lux al familiei de pe East 96th Street, cu vedere
spre Central Park. Lu metroul spre centru, mai
precis spre Wall Street i cartierul financiar, trecu
de barierele de securitate ale cldirii i se altur
irurilor de lucrtori care i beau cafea de la
Starbucks i-i citeau ziarele n timp ce ateptau
unul dintre lifturile care s-i duc la birourile de
sus.
n drumul parcurs spre etajul su lu cteva guri
zdravene de aer i-i repet n gnd vechiul dicton
al familiei: Iniiativ i hotrre. Iniiativ i
hotrre.
Liftul se opri i Charlie Trei cobor la etajul unde
avea treab. Strbtu coridorul i intr prin nite
ui de sticl n zona recepiei companiei financiare.
Biroul lung de la recepie era aezat n apropierea
uneia dintre ferestrele panoramice ce domina
oraul i rul Hudson, i, dincolo de asta, New

Jersey-ul. O femeie tnr sttea n spatele


biroului, privind lung pe fereastr. n momentul n
care se apropie, Charlie Trei observ expresia
plin de confuzie i de groaz ntiprit pe faa ei.
i urmri privirea, uitndu-se la rndu-i pe
fereastr, i n acelai moment auzi huruitul
zgomotos. Recunoscu imediat avionul; era
preocupat de aparatele de zbor. Era un Boeing
767 al American Airlines.
Nu mai avu timp s se gndeasc sau s fac
altceva.
Era ora 8.45 a.m., pe data de 11 septembrie
2001.

2
Anglia, 2006
Echipa TV de la BBC Look North se afla acolo
pur i simplu din ntmplare. Tocmai ncepuser
s filmeze un interviu de rutin cu un consultant
de afaceri cunoscut n lumea ntreag, aflat n
ora pentru o conferin naional, cnd se
pomenir aruncai pe podeaua acoperit cu
mochet, dup ce o explozie asurzitoare
cutremurase cldirea chiar de la fundaie.
Avuseser noroc; se aflau ntr-o sal de ntruniri
situat n spatele hotelului, iar un ecran de
proiecie masiv sttea ntre ei i ferestrele ce se
fcuser praf n momentul exploziei, azvrlind
cioburi de sticl letale n toate direciile.
Abia dup ce se ridicaser de pe jos i se
repeziser nspre partea cu cheiurile vzur ct de
mari erau pagubele i ct de multe viei omeneti
se pierduser.
Atentatorul cu bomb alesese s-i detoneze

dispozitivul exploziv chiar n centrul podului


Gateshead Millenium. Structura de oel era
ciuruit, metalul fiind ndoit i crestat de pe o
parte pe alta a podului; arta de parc o mn
imens plesnise n seciunile tubulare cu o for i
o ferocitate ieite din comun.
De ambele pri ale rului Tyne, cldirile cu o
multitudine de ferestre, mndria celor din
Newcastle i Gateshead, semnau cu cele aflate
ntr-o zon de rzboi. Toate geamurile imense ale
Baltic Art Galery dispruser, distruse fie de
uruburile i niturile mprocate cu viteza
gloanelor unei mitraliere grele de dispozitivul
exploziv improvizat, de cinci kilograme, fie de fora
percutant a exploziei.
ns cea mai nspimnttoare privelite o
constituiau cadavrele. Atentatorul i alesese bine
momentul atacului. O mulime de oameni de
afaceri, brbai i femei, aflai pentru prima oar
n Newcastle, fceau o plimbare de diminea de la
un capt la cellalt al podului, bucurndu-se de
aerul curat de lng rul Tyne nainte de

nceperea conferinei. Era ora 8.30; localnicii


traversau podul n drum spre munc, aa cum
fceau n fiecare diminea.
Acum zceau pe jos n forme groteti,
contorsionate, att pe pod, ct i n zona din jurul
cheiurilor. Cei care se aflaser n apropierea
atentatorului sinuciga fuseser aruncai n apele
reci i ntunecate ale rului Tyne, plutind fr
via.
Reporterul i cameramanul echipei de tiri ieir
n fug din hotel, ndreptndu-se spre scena
dezastrului, dar cnd ddur pentru prima oar
cu ochii de imaginea terifiant a carnagiului se
oprir brusc. Vehiculele se opriser n scrit de
cauciucuri, oferii alergau s dea o mn de
ajutor. Se auzeau gemete i ipete venind dinspre
rnii, iar undeva, n deprtare, putea fi auzit
prima siren a poliiei.
n momentul acela reporterul strig la colegul
su cu faa nnegrit de cenu:
D-i drumul, filmeaz!
Nicio reacie: cameramanul sttea ncremenit

locului, privind cu ochii mari.


Richie! Filmeaz! Haide odat!
Cu mini tremurnde, cameramanul i ridic
aparatul i ncepu s filmeze scena de groaz. n
decurs de numai o zi, nregistrarea sa video,
editat din greu, avea s fi vzut pe ecranele
televizoarelor din fiecare col al globului.
Black Star lovise din nou.
Ecranul computerului Elenei licri i reveni la
via; contactul fusese restabilit.
SHI CE FACI TU, GOLA?
CA SHI PANA ACUM. AM VAZUT CE S-A
INTAMPLAT N NEWCASTLE. TIPUL A FOST
ATAT DE CURAJOS.
TOTZI INGERII MEI SUNT CURAJOSHI, GOLA,
ASHA TREBUIE SA FIE. AM PARCURS UN DRUM
LUNG INAINTE CA EI SA FIE GATA SA FACA
ULTIMUL PAS SPRE LIBERTATE.

DA, IMI DAU SEAMA DE ASTA DIN CE N CE


MAI MULT. APROAPE CA L-AM INVIDIAT N
MOMENTUL N CARE S-A TERMINAT TOTUL.
CE INSEAMNA ASTA, GOLA? SPUNE-MI???
DIN CAUZA CA TOTUL PARE FARA NOIMA. N
CONTINUARE N-AM NICIUN FEL DE VESHTI
DESPRE TATA, M-A PARASIT DIN NOU. TOATA
LUMEA M-A LASAT BALTA DE CAND MA SHTIU.
MDA, CUNOSC SENTIMENTUL.
NIMIC N-A MAI FOST CA LUMEA DE CAND A
MURIT MAMA. DE CE E TOTUL ATAT DE
NEDREPT?
NU POT SA RSPUND LA ASHA 0 INTREBARE,
GOLA, SHTIU DOAR CA ASTA NU LI SE
INTAMPLA DECAT CELOR CA NOI. INSA TU
CHIAR ESHTI PREGATITA SA FACI CEVA N

SENSUL ASTA???? SA FACI DIFERENA, DUPA


CUM SPUNEAM?????? SHI TU SHI EU AM
PARCURS UN DRUM LUNG, INTR-UN RASTIMP
SCURT.
Elena se ntoarse cu spatele la ecranul laptopului
i se uit la Danny, aflat n dreapta ei, dup care
la Marcie Deveraux, care sttea n stnga ei.
Ai grij, spuse Deveraux. tii ce s-i spui.
Exact ce-am discutat i nimic mai mult.
Elena ddu din cap aprobator, iar minile i se
ntoarser din nou la tastatur.
CRED CA SUNT GATA.
Dup o pauz scurt, urmtorul mesaj apru pe
ecranul calculatorului Elenei.
SA CREZI NU E SUFICIENT. TREBUIE SA FIM
SIGURI INAINTE SA FACI PASUL ASTA FINAL.
Deveraux se aplec i mai mult spre Elena.

Atunci cnd vorbi, vocea i pru insistent, ns


totodat calm i linititoare.
Pune-i ntrebarea. Exact cum i-am spus. i
tine-l on-line ct poi de mult.
Elena aps din nou pe taste.
DAR CUM RAMANE CU TINE??? TU AI FACEO???
MA ASHTEPTAM SA INTREBI ASTA!!! O S-O
FAC,
LA
MOMENTUL
POTRIVIT.
INSA
DEOCAMDATA ROLUL MEU E CEL DE A-I
AJUTA PE ALTZII, ASEMENEA CELOR CARE AU
FCUT-O MAI INAINTE. UITE, INELEG PE
DEPLIN DACA E PREA MULT PENTRU TINE.
EXISTA ATATZIA ALTZII CARE VOR S-O FACA.
Nu ntreba de ceilali, spuse Deveraux cu
repeziciune. Pstreaz discuia la tine i la
hotrrea ta de a o face.
Elena ddu din cap n semn c pricepuse i trase
adnc aer n piept. Simplul fapt c scria despre ce-

i propunea Black Star era suficient s-o fac s


tremure din toate mdularele. ns ddu din nou
din cap aprobator i ncepu s tasteze.
NU, SUNT SIGURA. SUNT CONVINSA!!! AM
SUPORTAT DESTULE! VREAU SA LE ARAT
TUTUROR CE CRED DESPRE LUMEA ASTA DE
RAHAT!!!
Dup care urm o pauz i mai lung, iar Elena
se uit ngrijorat la Deveraux. De obicei acesta
reprezenta semnul c Black Star era pe cale de a
ncheia discuia.
Menine contactul, spuse Deveraux rapid.
ntreab-l de numele lui adevrat. El l tie pe-al
tu. ntreab-l!
ns nainte ca Elena s apuce s tasteze ceva,
Black Star reveni pe ecran.
OK. ACUM TREBUIE SA PLEC. O SA VORBIM
DIN NOU IN CURAND, CA SA FACEM PLANURI.
LUMEA ASTA DE RAHAT O SA DESCOPERE CE

PERSOANA SPECIALA ESHTI TU, GOLA!!!!!!!!!!


Ecranul se goli. Black Star dispruse, iar Elena
se ls pe sptar, cu minile tremurndu-i.
Deveraux i lu mobilul Xda4, ce asigura o linie
securizat, aps pe ecranul acestuia i-l duse la
ureche. i arunc o privire Elenei.
Trebuia s-l fi fcut s rmn on-line. Cu ct
avem contact mai mult, cu att sunt mai mari i
ansele de a-l localiza.
Nici mcar nu tim dac Black Star este un el,
spuse Danny, srind n aprarea prietenei sale. i
nu-i vina Elenei dac nu putei voi s gsii inta.
E brbat, tiu c-i un brbat, spuse Deveraux
n timp ce n ureche i suna tonul de apel.
Cineva i rspunse.
N-am fcut nicio brnz, spuse o voce fr s
mai atepte s fie ntrebat. i-a ascuns
identitatea i adresa de computer prin Filipine i
Berlin. N-o s-l gsim niciodat n felul sta.

4 Agend electronic, PC i telefon celular combinate n


singur aparat (n.tr.)

Deveraux nchise, se ntoarse spre Fergus Watts


i cltin din cap n semn c nu reuiser.
N-aveau niciun spor. De patru sptmni
ncoace, de cnd Elena stabilea contacte regulate,
Black Star, sau inta, dup cum era numit
personajul iluzoriu de pe internet, nu dezvluise
niciodat nici mcar un singur detaliu de natur
personal: dac e brbat sau femeie, vrsta,
locaia. Nimic.
Fergus sttea ntr-un scaun cu rotile. nc nu se
deprinsese cu el; te simeai aproape la fel de ru
ca i atunci cnd erai priponit la nchisoare, ntro celul. n jurul gtului i se blngnea casca
unui iPod minuscul. Danny fusese surprins
atunci cnd Fergus apruse cu aparatul, n urm
cu trei sptmni, spunndu-i c astfel va avea o
ocupaie pe durata timpilor mori sau a
momentelor de relaxare pe care le aveau la
dispoziie. i alesese cel mai mic i mai ieftin
model, un iPod Shuffle, pe care-l lua peste tot cu
sine de cnd Danny i artase cum s ncarce
muzica rock veche care-i plcea att de mult.

Se uit nspre nepotul su.


De ce nu iei puin cu Elena pe-afar? Mai
luai i voi nite aer curat. Amndoi ai stat aici
prea mult timp.
Cei doi adolesceni n-avur nevoie de o a doua
invitaie; i ei ncepuser s se simt ca nite
prizonieri.
Camera folosit ca baz operativ era mic, fiind
ascuns n partea din spate a unui hotel aflat la
marginea Oxfordului. Hotelul reprezenta adresa
fictiv de acoperire a lui Danny i a Elenei, iar
conform povetii ncropite ca s le asigure
acoperirea, cei doi locuiau i munceau acolo.
Partea cu locuitul era adevrat, ns munca lor
n-avea nimic de-a face cu hotelul.
Micul hotel, folosit n principal ca adpost de-o
noapte pentru comis-voiajori i pentru turitii mai
grijulii cu bugetul lor care vizitau oraul
universitar pe durata weekendului, aparinea
unui cuplu care se pensionase nainte de vreme
din Serviciul de Securitate. Ca multe alte
asemenea locuri, era folosit ocazional de MI5

atunci cnd aveau nevoie de o baz de lucru


secret i complet asigurat pentru unul sau mai
muli operatori.
Fergus atept pn cnd Danny i Elena ieir
din camer, abia apoi i vorbi lui Deveraux.
Ce-i cu tine? Aa ai fost antrenat s te pori
cu oamenii ti?
Deveraux se ncrunt i cltin din cap.
Despre ce vorbeti acolo?
Elena! N-o s obii niciun rezultat dac o
forezi n halul sta. E tnr nu e ca oamenii
din personalul tu operativ. E singura care te-a
condus din nou la Black Star, ns o s-o ia razna
dac n-o lai mai moale!
Izbucnirea lui Fergus n-avu niciun fel de efect
asupra lui Deveraux, rmase la fel de calm i de
stpn pe sine ca ntotdeauna. Femeia se duse
spre ibricul de cafea aezat pe o mas dintr-un
col al camerei. i turn ncet i cu grij o ceac
plin.
M intereseaz numai misiunea, nicidecum
s-mi fac prieteni.

Prieteni? spuse Fergus, mutndu-i scaunul


cu rotile mai aproape. M ndoiesc c-ai avut n
viaa ta vreun prieten. Eti obsedat, asemenea
unei mainrii. Tot ceea ce te intereseaz este
munca.
Zmbetul lui Deveraux nu fu unul prietenos.
Aa ca tine?
Pentru cteva clipe se uitar fix unul la cellalt,
amndoi recunoscnd i admind luntric
similitudinile care-i fcuser att de buni n ceea
ce fceau. Cei mai buni. ns niciunul din ei nu
alesese de bunvoie s lucreze mpreun.
Uite ce-i, noi n-am vrut s avem nimic de-a
face cu chestia asta, spuse Fergus. Tu i eful tu
ai fost cei care ai forat-o pe Elena s cread c e
singura care ar putea s ajung la Black Star. Voi,
cu antajul la emoional pe care l-ai pus la cale:
c ea e singurul lui contact cunoscut, c ea ar
putea s ajute la salvarea attor viei nevinovate.
Voi, cu vechea lozinc de doi bani cum c ara ta
are nevoie de tine!
Deveraux nu fu deloc impresionat.

Ce s-i spun, mi frngi inima, Watts! Nu uita


c tu i Danny facei parte din misiunea asta doar
pentru c Elena a insistat asupra acestui fapt.
Mda, spuse Fergus, n timp ce continua s se
uite int n ochii lui Deveraux. i mare noroc pe
noi c a fcut-o, nu-i aa? Deoarece noi doi tim
bine care ar fi fost alternativa.
Deveraux nu-i ddu nicio replic. Nu mai era
nevoie. Numai faptul c Elena fusese singura
persoan care realizase contactul cu Black Star i
salvase.
Acum Deveraux i Fergus erau aliai, nite aliai
care nu-i doriser asta, pui laolalt cu un
singur scop comun.
Nu trebuie dect s-o lai puin mai moale,
spuse Fergus. Elena e ngrijorat cu privire la tatl
ei i mai e i nevoit s se confrunte zilnic cu
chestia asta nenorocit.
Brbatul o privi pe Deveraux sorbind o gur de
cafea iar apoi i ntoarse ochii spre fereastr.
Dispariia lui Joey rosti Fergus cu voce
sczut. Nu mai ai s-mi spui nimic despre asta,

nu-i aa?
Deveraux se rsuci pe clcie i se uit direct la
Fergus.
Nu. Nimic. Din cte am neles, el a fost
ntotdeauna un agent pe care nu te puteai bizui.
A fost?
Deveraux zmbi din nou.
Era o figur de stil.

3
La nceput, pe 11 septembrie, Charles Pointer al
II-lea mprtise acelai sentiment nucitor, cum
c aa ceva era de neconceput, cu celelalte
milioane de oameni de pe ntreg cuprinsul
globului care priviser scenele ngrozitoare n care
avioanele se izbeau de Turnurile Gemene, imagini
derulate fr ncetare pe ecranele televizoarelor.
Nu tia ce fcea fiul su sau pe unde umbla n
ziua aceea, aa c, dup o bucat de timp, l sun
pe mobil. Nu-i rspunse nimeni. Nu-i fcu prea
multe griji: reelele de telefonie mobil czuser i
ntreaga ar se afla ntr-o stare de confuzie
deplin. i oricum, din cte tia Pointer, Chuck navea niciun motiv s fie n centru.
ns dup ce ncerc s-l gseasc pe mobil toat
dup-amiaza i la nceputul serii, un scenariu de
comar ncepu s se prefigureze n mintea lui
Pointer. Se duse n dormitorul fiului su i ncepu
fr tragere de inim s caute prin biroul de lng

pat. Se simi puin vinovat n timp ce scotocea


ezitnd prin sertare. Pn n momentul acela,
ntotdeauna i respectase intimitatea lui Chuck.
n sertarul central al biroului gsi un plic ngrijit
tiprit, pe care aprea logoul bleumarin al unei
companii. i era adresat fiului su, i, n momentul
n care Charles Pointer al II-lea scoase din plic
scrisoarea mpturit perfect, observ c-i
tremurau minile.
Hrtia era scump, cu filigran. ntr-un col se
gsea acelai logo bleumarin, iar sub logo era
trecut numele Hanover, o compania financiar
britanic, i adresa sediului acesteia din New York.
Lui Pointer i se strnse inima n piept.
Citi scrisoarea scurt, de afaceri, prin care fiul
su era invitat la un interviu n dimineaa aceea,
la ora 9.
Iar atunci avu certitudinea. Chuck, mult iubitul
su fiu de aptesprezece ani, era mort.
Picioarele i se nmuiar i nu mai reuir s-i
suporte greutatea, aa c Pointer se prbui pe
patul lui Chuck. Se uita fix la scrisoare, ns

acum nu mai vedea cuvintele. n locul lor, n faa


ochilor i reveneau imaginile terifiante pe care le
vzuse la televizor n timpul zilei. Avioanele,
flcrile, victimele care se aruncau de sus ca s
moar oricum, Turnurile Gemene prbuindu-se
unul dup cellalt, fumul negru i valul de praf ce
se ridica n aer, acoperind cvartale ntregi din ora.
N-avea nici cea mai vag idee de cnd sttea pe
pat, privind pierdut la scrisoare, ns n cele din
urm ncepu s vad din nou cuvintele de pe
foaie. Reciti scrisoarea, iar ochii i rmaser fixai
pe ultimul rnd, nainte de Cu stim, al
dumneavoastr i semntura propriu-zis:
Atept cu nerbdare s ne vedem.
Atept cu nerbdare s ne vedem, opti el.
ns Charles Pointer al II-lea nu va mai putea
niciodat s atepte s-i vad fiul iubit. Nu n
viaa asta.
Cuvintele ncepur s devin neclare pe foaia de
hrtie, iar Pointer i ddu seama n cele din urm
c acestea se dizolvau ncetul cu ncetul. Splate
de propriile lacrimi ce-i curgeau n tcere.

Corpul lui Chuck nu fusese niciodat identificat,


sau, ca n cazul a sute de alte victime, nu fusese
gsit niciodat. Serviciul funerar n memoria sa
fusese unul simplu, plin de demnitate.
Civa dintre prietenii din coal ai lui Chuck,
cteva rude mai n vrst i foarte ndeprtate,
civa asociai de afaceri.
Charles Pointer al II-lea rmsese singur acum.
Soia sa murise n urm cu patru ani i de atunci
- ba chiar dinainte, dac era pe deplin sincer cu el
nsui - toat dragostea i energia sa fuseser
canalizate nspre bunstarea i viitorul fiului su.
Acum nu mai exista niciun viitor.
***
n zilele, sptmnile i lunile care urmaser,
Statele Unite i restul lumii ncercaser s nvee
s accepte i s se obinuiasc ncet-ncet cu
enormitatea atrocitii comise pe 11 septembrie.
Viaa trebuie s mearg nainte, spuneau
muli dintre membrii familiilor i prietenii
victimelor. Ei ar vrea ca noi s mergem nainte. S
ne aducem aminte de ei, dar s trecem peste asta.

ns Charles Pointer al II-lea n-avea s accepte


niciodat ceea ce se ntmplase. La nceput fusese
copleit de mhnire i de durere, dup care
durerea se transformase n mnie i apoi mnia
crescuse, transformndu-se ntr-o furie cumplit,
devastatoare - i ntr-o dorin aprig de a se
rzbuna. Iar atunci Pointer ncepu s-i fac
propriile planuri.
Afacerea familiei fu uor de vndut, ndeosebi n
condiiile n care tranzacia se ncheie la un pre
mult diminuat. Chiar i aa, suma era de ordinul
milioanelor de dolari, cu mult mai mult dect ar fi
avut Pointer nevoie vreodat.
Odat ncheiat tranzacia, Pointer se retrase la
reedina sa de var din The Hamptons. Lunga
ntindere a coastei se gsea la cteva ore distan
de Manhattan i era deja faimoas ca loc de
distracie al celor bogai i celebri din New York.
Conacul lui Pointer, construit n stil gotic,
nconjurat de un gard nalt de srm i avnd o
poart imens, deveni fortreaa sa. Uile erau
ncuiate iar obloanele de la ferestre erau trase i

asigurate. Din momentul acela nu mai renun


vreodat la sigurana i refugiul conferite de
aceast fortrea, nici nu mai avu vreun contact
fa n fa cu altcineva n afara unei singure
persoane.
Herman Ramirez i fcuse apariia la casa de
var a familiei Pointer cam cu cincisprezece ani n
urm, oferindu-i serviciile n calitate de grdinar
i de om bun la toate. N-avea niciun fel de
recomandri: Herman sosise n SUA ca emigrant
ilegal din Mexic, cu civa ani nainte.
Primul impuls al lui Pointer fusese s-l dea afar.
ns ceva din aerul mexicanului acela politicos i
totodat hotrt, care vorbea foarte ncet, l fcu s
se opreasc i s-l asculte. Herman i explicase c
era un grdinar bun, c avusese pregtire de
mecanic n Mexic, c era foarte muncitor i demn
de ncredere.
Pointer l crezuse pe cuvnt i-i amintise n
prezena acelui om de mottoul familiei: spirit de
iniiativ i hotrre. l angajase, n prima faz n
regim part-time, ns n curnd Herman se

dovedise indispensabil. n primii cinci ani, el


btuse drumul n fiecare zi de la cmrua sa
nchiriat n New York. Ocazional, cnd avea
mult treab, rmnea peste noapte ntr-o mic
anex separat de cas.
n cele din urm se mutase pur i simplu aici.
Pentru totdeauna. Nu doar fiindc devenise un
membru loial i de ncredere al casei Pointer, ci i
fiindc devenise un prieten statornic i de
ncredere al tnrului Chuck.
Acum fcea parte din familie. El n-avea rude - n
orice caz, nu pomenise vreodat cum c-ar avea i-l trata pe Chuck ca i cum i-ar fi fost fiu. La
serviciul funerar inut n memoria lui Chuck,
Pointer i Herman sttuser unul lng cellalt,
plngnd n tcere.
Acum se ntlneau atunci cnd era nevoie.
Pointer l chema folosind telefonul mobil, iar
Herman folosea cheia sa pentru a intra pe ua din
spate a casei cufundate n ntuneric. Dup care
atepta pn n momentul n care stpnul su
avea s apar din semiobscuritate. Discutau ce

era necesar, ce trebuia s fac el, dup care fiecare


pleca la treaba lui. Nu vorbeau niciodat despre
Chuck; nu mai aveau ce s spun pe tema asta.
Din exterior, casa i mprejurimile artau exact
aa cum artaser dintotdeauna. Curate, ngrijite,
cu gardul viu tiat la dung, cu brazi i alte
conifere, peluza fiind mereu proaspt tuns.
ns pe dinuntru casa era total diferit.
Schimbat complet, asemenea proprietarului su.
Majoritatea camerelor nu mai erau folosite deloc,
pur i simplu se umpleau de praf n spatele
perdelelor trase i a obloanelor mereu nchise.
Puinele ncperi n care Pointer mai locuia, aflate
n aripa estic a cldirii somptuoase, nu mai
vzur niciodat lumina zilei. Candelabrele
decorative nu mai fur niciodat aprinse. Pointer
i ducea traiul la lumina unei mici lmpi, pe care
o purta pretutindeni cu sine. ntunericul pusese
stpnire pe sufletul su. Lumea sa era la fel de
ntunecat.
Furia oarb a lui Pointer mpotriva lumii era
devastatoare. Familiile precum familia sa

reprezentau coloana vertebral a rii; erau


productoare de bani, reprezentau marii
angajatori, acel gen de familie care fcuse din
America ceva mre. ns acum totul se
terminase; ultimul din linia descendent a familiei
sale era mort. Iar Pointer nu ddea vina doar pe
al-Qaeda, pe Osama bin Laden sau pe extremitii
musulmani n general. nvinovea ntreaga lume.
Politicienii care aau i ncercau s porneasc
diferite rzboaie, vnztorii de arme, cei care
construiau
imperii
economico-financiare,
americanii, britanicii. Negrii, albii, musulmanii,
cretinii, evreii. ntreaga lume i toi oamenii din
ea erau responsabili pentru faptul c-i fusese rpit
fiul iubit, i n consecin ntreaga lume avea s
plteasc.
Indiferent de ct de mult avea s dureze, Charlie
Pointer al III-lea - Charlie Trei, Chuck - avea s fie
rzbunat.

4
Exerciiul de simulare a unei operaiuni sub
acoperire de schimb de informaii sau de
materiale trebuia repetat i perfectat dup felul
jalnic n care fusese pus n practic ultima dat de
ctre Danny i Elena.
Eecul i se datora n mare parte Elenei, dei
Danny i asumase ntreaga vin n momentul n
care Fergus i luase n ture dup ntoarcerea la
hotel, la bilanul exerciiului. ns Elena n-avea
niciun fel de ndoial: nu fusese dect greeala ei;
nu depindea dect de ea ca alt dat s ias totul
ca lumea.
Depinde de amndoi s ias ca lumea, le
spusese Fergus. Suntei o echip, noi suntem o
echip, iar greeala unuia poate s duc la
moartea altuia. Aa c, mai presus de orice, avem
grij unul de cellalt. Ai neles?
Dduser amndoi din cap n semn c da. Cnd
le pusese problema astfel, realizaser pe deplin

seriozitatea operaiunii la care fuseser de acord


s participe.
Fergus trise prin prisma regulii celor apte P Planificarea i Pregtirea Prealabil Previn o
Performan Proast i Penibil - pe toat durata
anilor petrecui n SAS, i nimic n-avea s
schimbe asta acum.
ns pregtirea trebuia s fie rapid i intens nu se tia cnd anume avea s decid Black Star
c o mbrobodise pe Elena suficient de bine
pentru a putea s execute un atac. Fceau
eforturi susinute pentru a depista unde se afla
brlogul lui Black Star, ns pn acum nu
aflaser nimic.
Cu fiecare zi ce trecea prea mult mai probabil c
Black Star avea s fac urmtorul pas i s treac
la faza a doua implicnd-o pe Elena ntr-un
atentat. Ea nu mai luase legtura cu el cam de
mult timp, ns se prea c-l convinsese c este
deziluzionat de via, asemenea celorlali
adolesceni pe care el i alesese pentru a-i duce la
ndeplinire rzbunarea ngrozitoare. Cnd el se

hotrse s continue, Marcie Deveraux fusese


convins c avea s-i dezvluie fetei mai multe
informaii, informaii care, n ultim instan,
aveau s duc la pieirea sa.
Elena fusese de acord s intre n linia nti a
btliei pentru prinderea lui Black Star, ns
numai dac Danny avea s fie acolo n sprijinul ei.
i, n ciuda ndoielilor sale, Deveraux fusese silit
s admit c, n termeni operativi, cererea fetei
avea sens. Elena trebuia s transmit cumva
informaiile dac operaiunea avea s treac la
faza a doua; n mod clar, n-avea s bat la fel de
tare la ochi dac urma s lucreze cu cineva de
vrsta ei.
Aa c Danny i Elena trebuiau s fie amndoi
antrenai i pregtii, i tot amndoi insistaser ca
Fergus s se ocupe de pregtirea lor. Din nou,
Deveraux nu putuse s se opun. Nimeni nu era
mai potrivit s-i pregteasc pentru misiuni sub
acoperire dect Fergus Watts. i aa fusese toat
viaa lui: atenia sa pentru detaliu era
covritoare; el era un expert desvrit.

Unul dintre primele ordine ale lui Fergus fusese


acela c, dac reueau s treac la faza a doua, navea s mai existe nicio form de comunicare
electronic ntre Elena i ceilali. Black Star se
dovedise un maestru al tehnologiei: o singur
greeal, o simpl scpare la un telefon mobil sau
ntr-un e-mail puteau s duc la dezastru.
Aa c se ntorceau la vremurile de demult, cnd
fceau totul btrnete. Aveau o grmad de
nvat, iar Fergus folosea oraul Oxford ca baz
de pregtire a lui Danny i a Elenei. Fiecare test se
derula n prezena unei a treia pri, iar aceast a
treia parte putea s fie oricine care nu era implicat
n
exerciiu:
cumprtori,
vnztori,
supraveghetori de trafic, chiar i poliiti. Dac
vreunul din cei doi tineri fcea o greeal, a treia
parte putea foarte uor s observe asta. i dac a
treia parte putea s-o fac, atunci Black Star avea
s-o fac cu siguran.
Deocamdat, orice fel de greeli puteau fi
rectificate. Chiar dac un exerciiu decurgea foarte
prost, iar Danny i Elena ajungeau s fie luai pe

sus de poliie, Deveraux putea s rezolve situaia.


Faptul c era mputernicit de MI5 i avea mn
liber n aciunile sale i fcea pn i pe efii
poliiei s stea drepi la comanda ei.
ns n-avea s fie aa i cu Black Star.
Centrul oraului Oxford era mai puin aglomerat
dect sperase Danny. Asta nsemna c magazinul
WH Smith n-avea s fie plin ochi cu cumprtori,
ceea ce urma s ngreuneze simitor testul prin
care simulau operaiunea de transmitere a
informaiilor, executat sub acoperire.
Testul prea simplu, ns cu ocazia exerciiului
anterior se dovedise exact contrariul. Ca i nainte,
aveau s execute o misiune de transmitere de
informaii n care Danny primea un tub mic de
plastic - tipul de tub n care n mod obinuit se
pstreaz filmele foto de 35 de mm - de la Elena,
fr ca operaiunea s fie detectat de o a treia
parte.
Ultima oar cnd ncercaser s execute acest
exerciiu, Elena scpase recipientul chiar n
momentul n care inteniona s i-l paseze lui

Danny. Acesta czuse pe podea i fusese ridicat de


un cumprtor, care i-l dduse napoi Elenei, n
timp ce Danny trecea mai departe. Se terminase:
nu mai exista o a doua ncercare dac micarea
nu ieea din prima.
De data asta trebuiau s-o fac aa cum se
cuvine.
Elena era iniiatorul operaiunii; asta nsemna c
ea planificase cum urma s se desfoare
schimbul de informaii. i era posibil ca, n caz
real, ea s fie cea care s ia decizia pe teren,
transmind informaiile pe care le adunase
despre int. Danny n-avea s fie n niciun
moment n contact explicit cu ea. Din cte tia
Black Star pn acum, Elena era pe cont propriu.
Ea lsase ordinele specifice misiunii de
transmitere de informaii ntr-o cutie potal
improvizat pe care o alesese n prealabil: spaiul
din spatele unui bazin de WC de la Starbucks.
Danny ridicase ordinele de acolo i mergea prin
centrul oraului, n zona comercial, unde nu
exista dect trafic pietonal. i inea capul plecat,

ns nu prea tare - suficient ct s evite unghiul


de filmare al camerelor TV din sistemul cu circuit
nchis. Ideea era s se poarte natural i s evite s
trezeasc suspiciuni. Nu se simea n apele lui:
antrenamentul nu era nici pe departe perfect, iar
pe bunicul su nu-l mulumea nimic altceva dect
perfeciunea.
Ceva mai devreme n dimineaa aceea, Danny i
Elena i fixaser ceasurile dup ora exact de la
BBC Radio Four. Era vital ca ambele ceasuri s fie
perfect sincronizate, deoarece schimbul de
informaii pe care urmau s-l execute depindea de
o coordonare la secund. Danny i privi ceasul:
indica ora 12.06 p.m.
Mai avea patru minute pn cnd ncepea
manevra. La exact 12.10, Danny urma s treac
pe lng Elena n WH Smith i s ia micul tub de
plastic din mna ei dreapt. De data asta tubul
urma s fie gol, ns, dac aveau s fac vreodat
asta n realitate, recipientul putea s conin
informaii vitale precum numele real al lui Black
Star sau chiar locul n care se afla.

Danny i privi din nou ceasul i trecu de uile de


sticl de la intrarea n magazin. Rmseser mai
puin de trei minute pn la efectuarea
schimbului, iar nuntru erau puini clieni, lucru
deloc favorabil. Cu ct era mai aglomerat cu att
era mai bine pentru acoperirea propriu-zis.
Pentru realizarea contactului, Elena alesese
departamentul de muzic, plin de rafturi cu CDuri. Era o alegere bun: adolescenii constituiau o
prezen obinuit acolo. ns msurile de
securitate erau foarte eficiente, existnd camere
video i ageni de paz n uniforme. Iar n sarcina
agenilor de paz nu cdea numai n prevenirea
furturilor din magazin: de cnd ncepuse
campania atentatorilor sinucigai cu bomb,
msurile de securitate sporiser pretutindeni.
Instruciunile lsate n spatele bazinului de
toalet i indicaser lui Danny s se duc n
seciunea de muzic rap din departamentul
muzical i s verifice CD-urile ncepnd cu litera F.
Avnd de ateptat nc un minut i jumtate,
Danny alese un CD al lui 50 Cent i ncerc s

par ct se poate de natural n timp ce parcurgea


lista melodiilor nregistrate. Puse CD-ul napoi pe
raft i trecu rapid n revist altele.
Un agent de paz n uniform i arunc lui
Danny o scurt privire n vreme ce trecea pe lng
el; acum Danny era suficient de experimentat
nct s evite gafe evidente, cum ar fi portul unei
geci largi i voluminoase sau al unui rucsac. Se
uit din nou la ceasul de la mn: nc
cincisprezece secunde pn s nceap. Nu se
uitase nici mcar o dat la Elena; conform
instruciunilor, la 12.10 p.m. Punct ea trebuia s
se uite printre CD-urile de la captul raftului, din
dreapta lui. ncepu s numere n minte ultimele
secunde, adugnd o mie la fiecare cifr - Fergus
le spusese de nenumrate ori c aceasta era
modalitatea de a ncetini o numrtoare atunci
cnd eti nervos. O mie unu, o mie doi, o mie
trei
Ajunse la o mie cincisprezece i se uit spre
dreapta. Elena era acolo, la numai ase metri
distan i se ntorcea spre el. ns ntre ei se

interpuneau alte trei persoane, care cutau prin


rafturi fr nc s tie ce s aleag.
Nu mai conta, amndoi tiau cu exactitate ce s
fac. Se ndeprtar de raft i ncepur s
peasc unul spre cellalt, fr s aib contact
vizual. Regula era ca niciodat s nu existe nici cel
mai mic indiciu c se cunoteau.
Danny trecu de primul amator de CD-uri, n
timp ce Elena trecea pe lng fata cea mai
apropiat de ea. Schimbul de informaii era n
derulare, dei, n orice moment, dac oricare din
ei considera c operaiunea nu prezenta
siguran, putea s anuleze totul ntorcndu-se
spre rafturile cu CD-uri. Cellalt avea s treac
direct pe lng, fr alte ezitri.
La numai doi metri de ea, Danny putea s vad
recipientul de film fotografic din mna dreapt a
Elenei, inut astfel nct, n secunda n care aveau
s treac unul pe lng cellalt, el s fie gata s
primeasc tubul minuscul.
Danny l ocoli pe ultimul amator de CD-uri chiar
n momentul n care Elena trecu pe lng el

aproape atingndu-i umrul. Palmele li se


ntlnir, iar recipientul fu pasat fr probleme
dintr-o mn n cealalt.
ns n-aveau timp s srbtoreasc. n
operaiunile
desfurate
sub
acoperire
ntotdeauna trebuia s existe un motiv pentru
care te aflai acolo unde eti, indiferent dac
operaiunea fusese un succes sau un eec.
Danny i aminti instruciunile primite i se duse
la standul de ziare, de unde lu un exemplar din
Sun, dup care se aez la coad pentru a plti la
cas.
n timp ce atepta la coad, l vzu pe Fergus,
mpins n scaunul su cu rotile de Marcie
Deveraux, ndreptndu-se ctre casa de marcaj.
Niciunul din ei nu se uit la Danny, ns el era
contient c tiau cu exactitate ce se ntmplase.
Plti cu nite mruni suma exact a preului
afiat i iei din magazin, strngnd ziarul cu
putere ntre degete i ngduindu-i un zmbet
uor.

5
Pielea lui Pointer devenise aproape translucid,
asemenea unui pete de pe fundul oceanului
ntunecat precum cerneala, acolo unde nu ajunge
nicio raz de lumin.
Numai obrajii i fruntea mai pstrau puin
culoare: erau de un rou viu, cu vinioare. ns
roeaa nu se datora tensiunii crescute i nici nu
era un semnal timpuriu de stres. n anii din
urm, Pointer nu-i mai pierduse calmul. Ritmul
btilor inimii i era n continuare unul normal,
dei n rest totul se schimbase la el. Roeaa de pe
chip se datora orelor petrecute pe ntuneric n faa
ecranului calculatorului. Pe msur ce Pointer se
uita fix la ecran, ecranul i ntorcea privirea,
punndu-i treptat amprenta pe faa sa.
Tehnologia computerizat i internetul fuseser
viaa lui Pointer, iar acum alesese internetul ca
metod de operare. i aa cum tnrul su fiu
fusese rpus pe neateptate, i el alesese ali tineri

ca soldai de ndejde n rzboiul su de


rzbunare.
Acetia nu erau uor de gsit, ns el i gsise.
Pornise s scotoceasc pe web, cutndu-i pe cei
deprimai, pe cei nemulumii, pe cei deziluzionai.
Trsese cu ochiul pe diferite site-uri de chat,
nvnd limbajul celor tineri. Computerul
vorbete. Tehnologia vorbete.
i ncepuse cutarea extrem de minuioas i
ultraprecaut
a
potenialilor
colaboratori,
concentrndu-se ncetul cu ncetul asupra celor
mai obscure site-uri de pe internet. Forumurile cu
amatori de suicid i adepi ai culturilor sinucigae.
i identific rapid i-i elimin pe putii plictisii
care cutau ceva sare i piper n existena lor, pe
cei rzvrtii mpotriva prinilor superprotectori,
i pe cei cu probleme n dragoste, prsii recent
de iubit sau de iubit. n plus, Pointer era mult
prea abil pentru a cdea n capcana vreunui ofier
de poliie care sttea on-line i monitoriza siteurile respective, poznd n adolescent cu
probleme. tia cu exactitate pe cine s evite. i,

respectiv, pe cine s ia n vizor.


Iar cnd i identifica intele, lovea fr zbav.
Nu cuta dect vorbitori de englez: dac aceasta
nu era limba lor matern, atunci trebuiau s o
vorbeasc fluent. Black Star nu-i putea permite
niciun fel de nenelegeri. ncet i cu grij, intrase
n cercul celor ce comunicau on-line, la nceput
fcndu-i simit prezena prin ferestrele pop-up
care apreau pe ecranele computerelor.
Pe unii i ajutase atunci cnd exista o problem
pe care putea s-o rezolve cu dibcia lui deosebit
n ale calculatoarelor. i, odat ajutai, ei i
rmseser datori, fapt ce-i permisese s treac la
urmtorul pas, intrnd n conversaiile on-line,
comptimindu-i pe cei nemulumii, cultivnd
prietenii cu cei deziluzionai i deprimai, punnd
bazele planului su. Abia cnd fusese complet
sigur de ei adusese n discuie tema sinuciderii. i
astfel, unul cte unul, Pointer - care acum i
spunea Black Star - i recrutase soldaii de teren.
Primele atacuri cu bomb avuseser loc n
Anglia, n parte din cauza faptului c acolo reuise

s stabileasc primele i totodat cele mai


puternice contacte. ns pentru Black Star se
fcea ntr-un fel dreptate, deoarece, atunci cnd
fusese omort, Chuck se ducea la un interviu de
angajare la o companie financiar englezeasc.
Anglia reprezenta terenul de ncercare al lui Black
Star, ns dup atentatul cu bomb de la
Newcastle era timpul s se mute n alte pri ale
lumii.
Black Star urmrise tirile referitoare la atacurile
cu bomb din Anglia, att pe internet, ct i la
televiziunile de tiri americane. Vzuse, cu un
sentiment de mulumire, c presa britanic
ncepuse s fac referire la atacatorii si cu bomb
cu denumirea de ngerii Morii.
Erau ai si ngeri ai Morii, iar muli alii stteau
n ateptare. Recruii si erau puini ca numr;
niciodat n-aveau s existe legiuni de tineri
suficient de hotri nct s mearg de bunvoie
la moarte. ns urmtorii erau n curs de
pregtire, aproape gata s execute ordinul final.
Acetia stteau n ateptare n nenumrate ri ale

lumii. n Canada, Australia, Noua Zeeland,


Pakistan i Israel, printre multe altele. i
bineneles c unii dintre ei erau n ateptare i n
Statele Unite. ns pentru SUA, Black Star
pregtea pe unul dintre cei mai speciali ngeri ai
Morii.

6
Elena se afla n grdina hotelului, dup
terminarea uneia dintre obinuitele ei edine cu
medicul psihiatru Ruth Jacobson.
Nu era deranjat de respectivele edine i tia
precis motivul pentru care ea i doctoria aveau
aceste mici discuii. Marcie Deveraux nu-i
permitea ca ea s clacheze. O simpl reacie
impulsiv pe post de rspuns la un comentariu
provocator s-ar fi dovedit suficient pentru ca
Elena s se dea ndat de gol i s compromit
ntreaga operaiune.
i odat ieit pe teren, asta dac urmau s
ajung vreodat att de departe, avea s fie i mai
dificil, ntruct Elena ieea de sub controlul lor
direct.
Aa c era monitorizat ndeaproape.
Elenei i plcea de doctor Jacobson. ntr-un fel
sau altul i amintea de Jane Brooker, femeia care
conducea casa de copii Foxcroft mpreun cu

soul ei Dave. Lui Jane i plcea s stea la taclale


n rstimpul n care savura o ceac de cafea,
ndeosebi cu fetele mai mari.
Jane fusese un om drept i onest i, n mod
instinctiv, Elena tia c i doctor Jacobson era la
fel. Spre deosebire de Deveraux. Pentru Elena,
Deveraux n-avea s prezinte niciodat ncredere.
Pe durata edinei, Elena vorbise o mulime
despre ct de mult i lipsea tatl ei. Acesta
dispruse din nou chiar n momentul n care ea
credea c, n cele din urm, ncepuser s se
neleag unul pe cellalt i s-i consolideze o
relaie cum se cuvine.
Problema este, i spusese doctoriei Jacobson,
c, i dac ncearc s m contacteze n acest
moment, n-are cum s dea de mine. Ei au
nscocit o ntreag poveste pe care le-au servit-o
celor de la Foxcroft i de la serviciile sociale. Aa c
tata n-ar ti cum s ajung la mine. Faa ei de
obicei luminoas devenise deodat dur i
distant. ns, din cte-l tiu pe tata, probabil c
nu s-a gndit niciodat la mine de cnd a plecat

din nou.
edina se terminase iar Elena ieise n grdin,
pentru a medita la cele ce se discutaser mai
devreme. Sttea pe o banc, uitndu-se la o ceat
de vrbii ce se certau zgomotos pe nite bucele
de pine aruncate de buctarul hotelului, cnd
Danny apru pe ua lateral i se apropie de ea.
El i zmbi.
E totul n regul?
Elena ridic din sprncene.
Nu prea.
Danny se aez pe banc.
De ce? i-a fcut lesbiana aia de doctori zile
fripte?
N-are nimic de-a face cu doctoria Jacobson,
spuse Elena cu rceal n timp ce btlia pentru
firimiturile de pine lu sfrit, iar vrbiile zburar
care ncotro. Fata se ntoarse spre el. E vorba de
tine!
De mine? Da ce-am fcut?
tii ce zi a fost ieri?
h miercuri.

Elena oft i ddu din cap dezaprobator.


A fost ziua mea de natere. Mulumesc c i-ai
amintit!
Ochii lui Danny se mrir vizibil.
A fost?
Anul trecut n-ai uitat. ns atunci nu erai
complet obsedat de toat chestia asta, aa cum
eti acum.
mi pare ru, Elena!
N-am primit mcar o felicitare. Nici mcar
una! Nu m-am ateptat vreodat ca altcineva s-i
aduc aminte de asta, ns credeam c tu o s-i
aminteti.
O s m duc i o s-i iau un cadou. Chiar
azi.
Nu vreau nicio tmpenie de cadou! Nu
acum e prea trziu.
Rmaser tcui o vreme, Elena nc suprat,
iar Danny cugetnd la ce-i spusese ea despre
faptul c era obsedat de misiune.
Uite ce e, dup ce terminm toat chestia asta
o s fie iar ca nainte.

N-o s mai fie niciodat la fel, Danny, spuse


Elena cu nverunare. Pentru tine nu va mai fi. i
place s faci asta, i tii bine c e aa. Vd asta de
fiecare dat cnd bunicul tu ne mai supune cte
unui test. Vrei s fii la fel de bun ca el. Vrei s fii el.
El i ddu seama c fata rostea un adevr. i nu
era vorba doar de prezenta misiune; ntreaga lume
clandestin a serviciilor secrete i se prea
fascinant i incitant. Se simea ca fcnd parte
din ea, ca i cum i-ar fi aparinut n ntregime. De
ani de zile visase la o carier de ofier n cadrul
forelor armate. ns asta era cu totul altceva.
Ceva mai mult de-att. Ceva n care simea c
avea ocazia de a fi nu numai un membru al
echipei, ci i o individualitate de sine stttoare.
i, orict de mult ncercase Danny s execute
ordinele i instruciunile, exista ceva n el care-i
cerea s acioneze individual, s ia propriile decizii,
bune sau rele, cum ar fi fost ele.
ns Elena era o persoan special pentru el - iar
el tia i acest lucru. i o dduse ru de tot n
bar de data asta.

mi pare ru, pe bune! ns ceea ce facem noi


aici e foarte important.
tiu c-i important, nu sunt proast. ns tu
ai fost cel care a vrut genul sta de via, nu eu.
Planificasem totul. Examenele de admitere,
universitatea, o slujb bun n domeniul
informaticii
Elena oft, iritat, dup care se ridic i o porni
napoi spre hotel. Se opri ns dup civa pai i
se ntoarse cu faa spre el.
Ce-am fcut a fost pentru tine, pentru tine i
pentru bunicul tu. Eu n-am vrut n niciun
moment s fiu prta la aa ceva.
ns acum chiar suntem prtai, spuse
Danny. i nu mai exist cale de ntoarcere.
Elena ddu din cap n semn de ncuviinare.
tiu. Dar, cnd o s se termine, vreau o o
via normal.
Danny se ridic i el n picioare.
S tii c o s fiu ntotdeauna alturi de tine,
Elena. i promit.
Elena ddu din cap nencreztoare i zmbi.

Furia i dispruse.
Mda. i fac pariu c i la anul o s uii de ziua
mea de natere.

7
Jeff Williams i Kiyoshi Tanaka, dei nu se
cunoscuser niciodat i erau desprii de 10
652 de kilometri, aveau foarte multe n comun.
Amndoi aveau doar optsprezece ani, amndoi
locuiau cu prinii i erau studeni la informatic.
n plus, cei doi adolesceni mprteau o pasiune
comun cu multe alte mii de oameni din toat
lumea. Trenurile. n viaa de zi cu zi erau
nnebunii s priveasc trenurile i s culeag
date despre ele.
Probabil c trenuleele de jucrie pe care
amndoi le avuseser n copilrie fuseser cele
care declanaser pasiunea iniial pentru trenuri
a celor doi biei. ns mai exista un element carei fcea s savureze aceast ndeletnicire att pe
Jeff, ct i pe Kiyoshi: i petreceau timpul singuri
cuc. Amndoi erau considerai nite singuratici.
Nite nedorii. Tipi care nu fceau parte din niciun
grup, din nicio gac. Amndoi cptaser, de-a

lungul anilor, porii ndestultoare de agresiune i


de terorizare. Nimic extrem de groaznic: nu
luaser btaie sau ceva de genul sta. Nu era
vorba dect de mitocreala i de sarcasmul la
care fuseser supui n mod constant, asemenea
unor picturi chinezeti ce, n cele din urm,
ajunseser s umple paharul. Acestea i fcuser
s urasc viaa, s-i doreasc s-i plteasc
poliele acestei lumi ostile
Jeff era pasionat de trenurile de marf. i
petrecea ore ntregi uitndu-se la nite trenuri ce
preau interminabile, cu dou locomotive n faa
i la coada garniturii, erpuind printre dealurile ce
dominau Pittsburghul. Verifica numerele de
nregistrare a locomotivelor, numra vagoanele de
marf, observa tipul ncrcturii i nota totul ntrun carneel. Nu ncetase niciodat s se minuneze
de faptul c trenurile erau att de lungi, nct
partea din fa apuca s traverseze Pittsburghul,
disprnd printre dealuri, n timp ce vagoanele
din spate se aflau nc n partea opus a oraului.
Kiyoshi era fascinat n mod special de trenurile

de mare vitez, lucioase, aerodinamice,


transportnd pn la patru milioane de oameni
pe zi, trenuri ce soseau n, sau plecau din Gara
Shinjuku din Tokio.
Ambii adolesceni i vorbiser lui Black Star
despre dragostea lor pentru trenuri i calea ferat
nc de la primele conversaii purtate pe internet.
Entuziasmul lor fusese cel care-i dduse lui Black
Star ideea macabr de a le plnui i de a le pregti
sinuciderea exact n acelai moment.
Un act terorist sincronizat era ndreptit i i se
potrivea lui Black Star, cci tot astfel fusese i
atacul terorist din 11 septembrie care-i provocase
dorina de rzbunare.
Aa c, la 7.30 a.m., n timp ce navetitii matinali
ncepuser s coboare dintr-un tren n Gara
Shinjuku, Kiyoshi se duse n mijlocul peronului,
trase de firul din mna dreapt i declan
dispozitivul exploziv prins n jurul corpului.
Sinuciderea lui Jeff avusese loc de fapt cu cteva
minute mai devreme: ora din Pittsburgh era 6.24
p.m. Ar fi trebuit s fie la fel de spectaculoas. Jeff

i alesese locul exact n care avea s se ntind pe


ine i s-i detoneze dispozitivul exploziv n
momentul n care trenul de marf se apropia. tia
c dispozitivul exploziv n-avea s fie suficient de
puternic nct s distrug trenul n sine. ns
bomba lui Jeff avea s arunce n aer o seciune
ntreag de in. Trenul ce se apropia urma s
deraieze i o mare parte din el avea s se
rstoarne pe costia dealului ce ddea spre ora.
ns Jeff fcuse o greeal. i pregtise
dispozitivul exploziv dup cum fusese instruit, l
prinsese de corp i-i pregtise firul de detonare.
mprumutase maina tatlui su i condusese
pn ntre dealuri, unde i gsise locul de
parcare.
Dup ce oprise motorul, pe cnd deschidea
portiera dnd s coboare din main, ceva anume
l fcuse s apuce firul cu mna dreapt i s
trag uor de el, pentru a verifica dac era
ndeajuns de ntins.
ns tragerea de fir nu fusese suficient de uoar.
Bomba explodase. Cteva minute mai trziu, la

6.30 p.m., trenul de marf ncepu s treac pe


lng main. Mecanicul de locomotiv se uit pe
geam i vzu resturile caroseriei unui Ford arznd
mocnit.
Jeff dispruse pur i simplu. Ulterior, aveau s
fie gsite rmiele cadavrului su. Precum i
carneelul lui.

8
eful lui Deveraux de la MI5 veni la prima or n
dimineaa urmtoare i intr rapid ntr-o edin
cu uile nchise la care-i convocase pe Deveraux,
pe Fergus i pe dr. Jacobson.
Dudley - era cunoscut doar sub titulatura de
Dudley, i doar civa oameni din Serviciul Secret
tiau cu siguran dac acesta reprezenta numele
sau prenumele su - fusese cel care-i convinsese
pe Danny i pe Elena c pentru aceast misiune
ajutorul lor se impunea cu necesitate, fiind unul
vital. Ei nu-l mai vzuser de-atunci. i era puin
probabil s-l vad acum.
Brbatul arunc pe mas un exemplar din Daily
Mirror. Titlul de pe frontispiciu era similar celor
mprtiate pe prima pagin a oricrui alt
cotidian: LOVESC DIN NOU NGERII MORII
Trebuie s ducem lucrurile mai departe,
domnule, spuse Deveraux pe un ton imperativ.
Trebuie s-o punem pe Elena s-l preseze pe Black

Star s ne dea mai multe date de care s ne


putem aga. Acum tim c toi copiii tia i fac
singuri dispozitivele explozive. Ceva din ceea ce
Black Star o s-i spun Elenei sigur o s ne dea
indiciile de care avem nevoie.
Aerul din camera de operaiuni era deja mbcsit
i greu. Mesele erau pline cu ceti goale de cafea,
ziare aruncate n dezordine i dosare deschise
coninnd cele mai recente date.
Sunt contient de prerile tale, Marcie, spuse
Dudley, ns trebuie s iau n consideraie i
opiniile celorlali. Se uit nspre medicul psihiatru.
Doamn doctor, mai e ceva ce ne-ai putea spune
despre Black Star?
Prezena regulat a doctorului Ruth Jacobson la
hotel avea un dublu scop. Nu numai c se ocupa
de starea emoional a Elenei i se asigura c nu
clacheaz n faa lui Black Star, dar ncerca i s
traseze un profil psihologic al maestrului
atacurilor cu bomb. Aceasta constituia o parte
important a muncii ei i pe toat durata carierei
sale ajutase poliia i serviciile de securitate s

descopere o serie de infractori periculoi, de la


criminali n serie la teroriti.
Existau destui, att n poliie, ct i n structurile
de securitate, care i considerau munca a fi o
pierdere de timp i de resurse i care credeau c
succesul ei se baza pe nimic mai mult dect pe
nite intuiii norocoase i ipoteze desprinse din
experien. ns alii - i din fericire acetia
constituiau majoritatea - cunoteau adevrata
valoare a minii incisive a lui Ruth Jacobson.
De cnd Elena reluase conversaiile on-line cu
Black Star, doctor Jacobson fusese implicat total,
studiind transcrierile conversaiilor i analiznd
fiecare cuvnt, n ncercarea ei de a alctui profilul
maestrului atacurilor cu bomb.
Acum sunt foarte sigur c Black Star este
brbat, spuse ea, frunzrind printre colile cu
transcrieri.
Deveraux nu pru deloc impresionat.
Am tiut asta de la bun nceput.
Doctor Jacobson nu fu descumpnit de
atitudinea destul de ostil a lui Deveraux; tia bine

c hotrta agent a MI5 fcea parte dintre


sceptici.
ns acum cred c nu este un tip tnr. E cel
puin de vrst mijlocie.
Deodat, Deveraux pru interesat.
i ce v face s credei asta?
Doctor Jacobson ls pe mas hrtiile pe care le
inea n mn.
n primul rnd, pare un tip experimentat.
Iar unele dintre frazele pe care le folosete sunt
mult mai mature. Art spre un rnd din
transcrierea dactilografiat a ultimei conversaii.
Uitai-v la asta. El spune rolul meu e cel de a-i
ajuta pe alii. Rol este un cuvnt neobinuit n
zilele noastre. Cred c un tnr ar spune treab.
i uitai-v aici, la urmtoarea propoziie. Spune
c neleg pe deplin. Din punct de vedere
gramatical este corect, ns majoritatea oamenilor
ar spune n zilele noastre pe bune, neleg ndeosebi tinerii. Mai sunt i alte exemple n
conversaiile anterioare.
Pentru moment, Deveraux nu spuse nimic,

ncercnd s-i formeze propria imagine mental


a unui brbat de vrst mijlocie, stnd n faa
ecranului unui computer undeva n lumea larg,
convingndu-i pe aceti adolesceni s se arunce
n ghearele morii. Era enervant c trebuia s
admit n sinea ei c, probabil, doctor Jacobson
avea dreptate.
Un nemernic dus cu capul, indiferent cine e.
n mod sigur e un dezechilibrat mental.
Probabil c dezechilibrul s-a produs cumva pe
fundalul unei catastrofe survenite n propria-i
via.
mi cerei cumva s-mi par ru pentru el? se
stropi Deveraux.
Nu v mprtesc dect prerea mea de
profesionist, i replic doctor Jacobson cu calm.
Pentru moment, prerea mea este c a nvat cu
grij cum s comunice on-line la fel ca tinerii.
Cum s-i fac s simt c, de fapt, discut cu
unul de-al lor. ns propria-i poveste las
ntotdeauna urme.
Dudley ddu din cap afirmativ.

I-ai spus ceva Elenei despre asta?


nainte de a rspunde, doctor Jacobson arunc o
privire fugar nspre Fergus i apoi nspre
Deveraux.
Nu. Elena este o tnr remarcabil, ns
trebuie s inem cont de vrsta ei i de faptul c a
trecut printr-o perioad traumatizant n ultimii
ani. i-a pierdut mama, dup care problema cu
tatl ei
Fergus surprinse schimbul aproape imperceptibil
de priviri dintre Deveraux i Dudley.
ns considerai c este suficient de puternic
pentru a continua? o ntreb Dudley pe doctor
Jacobson. i pentru a duce la bun sfrit
operaiunea asta, pn n faza a doua, dac va fi
necesar?
Dup cum v-am spus, este o tnr
remarcabil. Se descurc, dar am unele motive de
ngrijorare. Arunc o privire spre Deveraux.
Pentru moment e OK, ns i-ar face foarte bine s
aud nite nouti despre tatl ei.
Nu exist niciun fel de nouti, spuse

Deveraux pierzndu-i rbdarea. Joey Omolodon


este un ratat. Fie st ascuns pe undeva, fie a ieit
din ar.
Indiferent cum ar fi, dac auzii ceva
Atunci Elena o s afle prima. Acum putem s
revenim la oile noastre.
Dudley i lu de pe mas ceaca de cafea i bu
ultima gur zdravn de lichid rece i amar. Fcu
o grimas atunci cnd puse cana cu grij napoi
pe farfurioar.
Ar trebui s punem pe altcineva n faa
calculatorului? Poate pe Danny?
Doctor Jacobson ddu din cap n semn de
negare.
E o idee bun, ns acum e prea trziu pentru
asta. Black Star i-ar da seama imediat. Deja
cunoate limbajul folosit de Elena la calculator.
Orice tnr folosete un mod unic de a abrevia un
text, iar dac Danny nceteaz s gndeasc n
modul n care rspunde Elena mesajelor, BS s-ar
prinde una, dou.
Dudley ddu din cap aprobator, dup care se

ntoarse spre Fergus.


Dumneata ce prere ai, domnule Watts?
Fergus mai antrenase n trecut i ali recrui
necopi. tia exact care erau cerinele afar, pe
teren.
Din punct de vedere operaional, nici Danny i
nici Elena nu sunt pregtii. S stai n spatele
unui computer e una, ns s fii pe teren e cu
totul altceva. Am nevoie de mai mult timp.
Dudley oft i-i arunc privirea la ziarele
mprtiate pe mas.
Din pcate timpul este unul dintre lucrurile
pe care nu le avem de partea noastr. Situaia a
cptat acum o amploare global. Alte organizaii
de securitate naional o s-i ia propriile msuri,
ns pentru moment s-a hotrt c noi vom
pstra la nivel intern ceea ce tim. i acionm ca
atare.
Acestea fiind zise, se ridic ncet n picioare i
ncepu fr nicio grab s se ncheie la nasturii
pardesiului pe care-l purta n aproape toate
anotimpurile.

Fergus se uit la el, fr a se lsa o clip indus n


eroare de cavalerismul emanat i de manierele
politicoase ale lui Dudley. Nimeni n-ajungea ntr-o
astfel de poziie n cadrul Serviciului de Securitate
fiind Domnul Simpatic i Binevoitor.
Dudley se ncheie i la ultimul nasture, cel de
sus, i-i terse un fir de praf imaginar de pe
gulerul hainei.
Ne asumm riscul, spuse el. O punem pe
Elena s-l conving pe Black Star c este complet
pregtit s treac la faza a doua. Trebuie s
tragem sperana c asta se va dovedi suficient ca
s-l momim s fac vreo greeal. Se uit la
Fergus. Iar decizia mea este irevocabil.

9
Masa din camera lui Fergus era plin cu diferite
mruniuri achiziionate la o repriz de
cumprturi fcute la supermarketul Tesco. Unele
dintre sticluele i tuburile de plastic rmseser
nedesfcute, ns n mijloc se aflau o grmad de
tablete de aspirin.
Danny i Elena stteau aezai de o parte a
mesei, iar Fergus se afla n picioare de partea
cealalt, sprijinindu-se de tblie ca s aib un
punct de susinere n plus. Piciorul su rnit era
din ce n ce mai bine, ns ultima ran, produs
prin mpucare, fusese aproape n acelai loc cu
cea pe care o ncasase n Columbia cu aproape opt
ani n urm, aa c dura mai mult s se vindece.
Cu fiecare zi care trecea, i simea piciorul mai
puternic i tot cu fiecare zi l fora puin mai mult.
Pentru un timp, putea s se sprijine pe el fr
ajutor i chiar s mearg civa pai fr crje.
ns mai avea cale lung pn s ajung s umble

la fel ca nainte.
Era doar cu puin trecut de ora dou dupamiaz i, ca ntotdeauna, ziua fusese planificat
astfel nct s se fructifice la maximum fiecare or
disponibil. De obicei, Elena stabilea legtura cu
Black Star la prima or sau pe la jumtatea
dimineii. Din cte tia Black Star, asta se
ntmpla dup ce ea-i termina tura la hotel. De
fapt dimineile erau alocate edinelor informative
i bilanurilor activitilor i misiunilor deja
desfurate, iar dup-amiezile erau rezervate
pregtirii i antrenamentului.
Azi ne jucm de-a arat-mi i spune-mi, zise
Fergus n timp ce Danny i Elena se uitau
nedumerii la ciudata varietate de produse de pe
mas.
Danny fix cu privirea o oal mare de gtit.
Gtim ceva?
Ceva de genul, spuse Fergus. O s v art
nite chestii legate de explozibilii plastici.
Danny i Elena se uitar la el mirai.
Acestea sunt aceleai substane, substane

obinuite, pe care ngerii lui Black Star le folosesc


pentru a-i confeciona explozibilii plastici.
Vrei s spui c-i fac singuri bombele? ntreb
Elena.
Dispozitivele explozive improvizate, spuse
Fergus, corectnd-o. Am fcut i eu unul, nu vamintii? Cnd eram n depozitul de materiale
nainte s fim tri n afacerea asta. ns acolo
aveam nite explozibili plastici adecvai cu care s
lucrez; ngerii folosesc o varietate de produse
fcute n cas.
Danny i Elena ascultar ntr-o tcere deplin, n
timp ce Fergus le explica faptul c toate variantele
de explozibili fcui n cas au un numr alocat n
funcie de ingredientele amestecate, i c atunci
cnd fusese n Regiment5 nvase pe dinafar
toate ingredientele i reeta de preparare pentru
fiecare amestec n parte.
n multe dintre misiunile sale sub acoperire
trebuise s se deplaseze n teritoriul inamic, fr
5 Felul n care este numit SAS-ul de ctre soldaii din
rndurile lui. (n. tr.)

niciun fel de echipament. Odat ajuns acolo,


trebuia s cumpere ingredientele - toate nite
produse obinuite, folosite n gospodrie, care naveau cum s trezeasc suspiciuni - pentru a face
explozibili de mare putere.
n funcie de int - s spunem o central
electric sau un pod - numrul ingredientelor
amestecate era diferit, deoarece fiecrui amestec i
corespundea un vector al vitezei de detonare. Iar
unele amestecuri erau mai uor de fcut dect
altele.
Fergus se uit la produsele de pe mas.
Testele legitilor arat c ngerii foloseau toate
astea pentru a face un explozibil plastic numit 39.
Danny se uita fascinat la ingrediente, ns Elena
prea ngrijorat.
Vrei s spui c s-ar putea s fiu nevoit s fac
unul dintre dispozitivele astea explozive
improvizate?
Fergus ddu din cap n semn de ncuviinare.
E posibil, Elena. Nu tim ct de departe va
trebui s mergi pn cnd s punem mna pe

Black Star. Dup atacurile din Japonia i din


America de ieri, tim c Black Star nu-i
ntlnete ngerii ca s fac dispozitivele explozive
improvizate mpreun, asta dac nu cumva are
complici. Bnuiala mea este c, ntr-un fel sau
altul, le asigur doar instruciunile dup care s le
confecioneze.
i asta o s trebuiasc s fac i eu?
Fergus ncerca s-o liniteasc cum putea mai
bine.
Nu trebuie s-i faci griji. O s-i dau ceva cu
care s faci ca amestecul s devin sigur.
Pe bune? ntreb Elena, fr s par deloc
linitit. Ce anume?
E o o pulbere. O s-o amesteci n toate
ingredientele pe care le ai aici.
Ce fel de pulbere?
Hai s-o lum cu ncetiorul. Explozibilul 39
este foarte periculos n faza intermediar i extrem
de volatil de ndat ce s-a realizat amestecul.
Dar ai spus c amestecul o s fie sigur.
i aa o s fie. ns trebuie s fii pregtit

pentru orice eventualitate. i chiar dac o s


trebuiasc s ajungi la faza n care s faci
explozibilul plastic, tot o s poi asigura
dispozitivul scond firul detonatorului de la
baterie - dei i-aa este instabil. Fergus vzu
privirea confuz a Elenei i ncerc din nou s-o
liniteasc, zmbindu-i. Dup cum spuneam, o
lum ncetul cu ncetul, pas cu pas. i, oricum, no s-l lsm s mearg att de departe.
Elena i Danny se lsar pe spate i-l ascultar
pe Fergus explicndu-le c explozibilul de mare
putere ce se obinea din acele ingrediente era un
fel de vr al TNT-ului, numit Trinitrofenol. Le
art aspirinele de pe mas.
Prin
extragerea
Trinitrofenolului
din
mruniurile astea i prin amestecarea sa cu
vaselin i cu cear de lumnri, orice individ care
deine cunotinele necesare i poate produce
propriul explozibil plastic ntr-un interval de trei
ore.
Danny era nerbdtor s afle mai multe.
Deci cum se face? Facem acum un amestec

39?
Se fierb aspirinele i mai apoi se adaug i
celelalte
ingrediente,
pentru
a
extrage
Trinitrofenolul. Iar rspunsul este nu, n-o s
facem niciun amestec acum. Pe lng alte chestii,
vaporii ce rezult n timpul amestecrii
ingredientelor sunt otrvitori.
Elena prea din ce n ce mai ngrijorat iar
Fergus bg de seam.
Uite ce e, nu trebuie dect s ai cunotine
despre toate astea probabil c o s-l prindem pe
Black Star cu mult nainte de faza asta.
Probabil?
Fergus contientiz dintr-odat c piciorul l
durea ngrozitor de tare. Se mic ncetior,
ocolind masa pn pe partea cealalt, trase un
scaun i se aez ntre Danny i Elena.
Vorbi cu voce joas.
Acum nu mai putem s dm napoi. Ocazie
mai bun ca asta de a scpa de scursura de Black
Star nu exist.
Se aplec i mai tare nspre cei doi.

ns cel mai mult m intereseaz ca voi s fii


n siguran.
n legtur cu dispozitivul explozibil
improvizat? ntreb Danny.
Nu numai.
Fergus vorbea ncet cu bun tiin, pentru ca ei
s fie obligai s se trag i mai aproape ca s
aud ce spunea.
Trebuie s ne micm cu grij n preajma lui
Deveraux. N-am avut niciodat ncredere n ea,
nici nainte, i n-am nici acum. N-o intereseaz
dect s-l prind pe Black Star. De ndat ce-o s
reueasc s-o fac, noi o s devenim din nou o
problem pentru ea. Iar atunci n-o s aib dect
trei opiuni. Unu, s ne lase s plecm s ne trim
viaa departe de toate astea. Doi, s ne dea o alt
misiune, pe care n-o s avem de ales i va trebui
s-o executm. Sau trei
S ne omoare, spuse abia optit Danny.
Fergus ddu aprobator din cap.
Iar asta mi se pare c-i cea mai probabil
variant. Aa c, iat care-i planul. n momentul

n care Black Star o s fie gsit iar noi ne-am fcut


ptrica, n-o s facei dect ce-o s v spun eu.
Vei ignora ordinele ulterioare venite din partea lui
Deveraux. O s v duc ntr-un loc sigur i o s-mi
iau toate msurile ca Deveraux s nu mai ajung
la noi vreodat.
ns cum o s poi face asta? ntreb Danny
pe un ton precipitat.
Pregtesc un dosar secret cu date
compromitoare, care o s ne protejeze. ns, nu
uitai, de ndat ce Black Star e gsit, trebuie s
facei exact ce v spun eu. Fergus atept ca
semnificaia cuvintelor sale s li se fixeze bine n
minte dup care le spuse: Avei ntrebri?
Da, zise Elena. Povestete-mi despre pudra aia
care face sigur dispozitivul explozibil improvizat.
Fergus zmbi.
Nu-i face griji. O s tii tot ce trebuie la
momentul potrivit.

10
Elena trase adnc aer n piept n timp ce-i
aduna gndurile, apoi ncepu s scrie.
AM CITIT DESPRE JAPONIA SHI AMERICA. AU
FOST UIMITORI!!! NE-AU ARATAT TUTUTOR
CALEA CE TREBUIE URMATA!!!
ovi, iar ochii i se-ndreptar fugar spre Danny i
spre doctor Jacobson pentru a primi asigurri c
totul era n regul. Trebuia s scrie mai mult, dar
i venea greu s-o fac.
Continu, o ndemn ndat Deveraux.
Spune-i!
Doctor Jacobson se uit aspru la Deveraux, ns
avu prezena de spirit s nu spun nimic.
Atmosfera din camera de operaiuni era deja
tensionat precum un fir ntins la maximum.
Degetele Elenei revenir la tastatur.

SHI EU POT FI LA FEL DE CURAJOASA. SUNT


LA FEL DE CURAJOASA!!! SUNT ATAT DE
SIGURA ACUM!!!
Rspunsul veni instantaneu.
CU ADEVARAT,
SIGURA???

GOLA?

ESHTI

ABSOLUT

Elena ncepu s scrie rapid, ca i cum nu ar mai


fi cumpnit cu grij fiecare cuvnt plasat, ca i
cum aternea gndurile venite pe moment.
Ignornd erorile i greelile de scriere, aps cu
putere pe taste.
TOTAL!!! FAPTUL CA TATA A FUGIT DIN NOU A
INSEMNAT SFARITUL PENTRU MINE, A FOST
DE-AJUNS! IL URSC!! TOATA LUMEA MA LASA
DE IZBELISHTE, TOATA LUMEA!!! SAPTAMANA
TRECUTA A FOST ZIUA MEA DE NASHTERE SHI
NICI CHIAR PRIETENUL MEU CEL MAI BUN NU
SHI-A AMINTIT!!!

Continu s tasteze cu furie, tiind c Danny se


uita la ea.
ESHTI
SINGURA
PERSOANA
CARE
VORBESHTE DIREXCYT CU MINE. VREAU SA
DISPAR, PE BUNE! COMPLET, TOTAL, PENTRU
TOTDEAUNA!!! SHI VREAU SA-I FAC PE TOTZI
SA LE PARA RAU PENTRU TOT RAHATU DE
CAREAM AVUT PARTE ATAT DE MULT TIMP!!
ARATA-MI CALEA, TE ROG!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!
Elena se ls pe sptar, ateptnd cu ochi mrii
rspunsul lui Black Star. Toi ceilali se uitau fix la
ea. Ieise din tiparele scenariului stabilit; mersese
mai departe dect fusese instruit s-o fac, ns
Deveraux era ncntat.
Bine, Elena, foarte bine! Chestia cu ziua de
natere a fost excepional, iar faptul c i-ai spus
ce simminte ai fa de tatl tu a fost excelent!
Pur i simplu sunt suprat, uier Elena
printre dini, continund s fixeze ecranul cu

privirea.
Deveraux se uit rapid la Fergus, care o scruta
acuzator. l nfrunt puin cu privirea, dup care
se rentoarse la ecranul calculatorului.
***
Charles Pointer al II-lea l invitase pe credinciosul
su servitor Herman Ramirez n semiobscuritatea
conacului su imens din The Hamptons ca s fie
martor la felul cum l prindea, ca la pescuitul la
lanset, pe ultimul i cel mai valoros nger.
Am pus mna pe ea, opti el fr s-i ia
privirea de la ecranul computerului. Primul meu
nger femeie. Tot ce mi-a spus s-a adeverit. Tatl
care a fost n pucrie i dup aceea a disprut,
casa de copii i acum slujba la fundtura aia de
hotel. E perfect, iar sincronizarea ei este la fel.
Exact cnd aveam nevoie de ea i nici nu
trebuie s-o forez. E a mea i nimeni n-are grij de
ea.
n afar de dumneavoastr, domnule, spuse
Herman n timp ce eful su intra din nou n
pielea personajului Black Star.

O SA-TZI ARAT CALEA, GOLA. I SUNT ATAT


DE MANDRU DE TINE!!! O SA NCEP SA FAC
ARANJAMENTE. TU O SA FACI DIFERENTZA I
O SA FII FAIMOASA!!! AI PASHAPORT??
La hotel, n camera de operaiuni, se instaur
brusc un moment de confuzie. Nimeni nu se
ateptase la o asemenea ntrebare - ceilali ngeri
se sinuciseser n rile de origine. Elena se uit
ngrijorat la Fergus i apoi la Deveraux.
Ai? ntreb Deveraux.
Elena ddu din cap n semn c nu.
Spune-i c da. Spune-i c ai paaport.
Nu! interveni Fergus. Spune-i adevrul. Se
uit la Deveraux. El poate accesa site-urile
securizate. Minte-l acum i s-ar putea s se duc
i s descopere singur adevrul. Detaliile. Nu
scpa din vedere detaliile, cci altfel o s fim
demascai.
Deveraux i ddu seama c Fergus avea
dreptate. i fcu Elenei semn cu capul s

continue.
IMI PARE RAU, NU. N-AM IESHIT NICIODATA
DIN TZARA ASTA. SUNT PATETICA, NU-I ASHA?
N-AI NICIO SHANSA SA FII PATETICA, NICIO
SHANSA. INSA PASHAPORTUL E O CHESTIE DE
CARE TREBUIE SA TE OCUPI. SHI REPEDE.
ASTA-I TOT CE TREBUIE SA FACI. CE ZICI,
POTZI???
Spune-i c da, zise Fergus.
NICIO PROBLEMA, POT S-O REZOLV.
MINUNAT!!! N REST LASA TOTUL PE SEAMA
MEA, TOTUL! O SA AM CEVA PENTRU TINE IN
CURAND. PENTRU MOMENT PA.
Black Star ieise din reea iar Elena fcu i ea
rapid acelai lucru.
Danny se ntoarse spre Deveraux.

Cu mine cum rmne? Nici eu n-am


paaport.
Putem s rezolvm asta. Putem s rezolvm
orice.
ns Elena trebuie s-o rezolve pe cale
birocratic, spuse Fergus. Biroul de paapoarte,
contrasemntura cred c-i mai bine s-l punem
pe Dave Brooker s fac asta; niciunul dintre noi
nu poate semna formularul fr s rite s-l
alerteze pe Black Star. Totul trebuie fcut ca la
carte.
Deveraux ddu din cap n semn de ncuviinare.
Ai avut dreptate mai devreme. Ai avut
prezen de spirit. O porni spre u, ns se opri i
i arunc lui Fergus o privire peste umr.
Mulumesc, rosti ea, dup care iei fr niciun
alt cuvnt. Danny ridic din sprncene i se uit
la bunicul su. Primele cuvinte de laud din
partea lui Deveraux, indiferent de ct de ovielnic
le spusese, veniser dup o perioad foarte lung
de timp.
ns Fergus nu se uita la Danny; era adncit n

gnduri. Aveau s mearg peste ocean n cutarea


lui Black Star, iar asta nsemna o schimbare n
planurile sale prin care cuta s-i in n
siguran. Fergus era deprins cu schimbrile de
tactic n momentul n care o operaiune lua o
turnur neateptat. i acum trebuia s fac la
fel; iar el avea s ntoarc asta n avantajul su ns trebuia s se asigure c Danny i Elena nu
erau speriai de schimbarea de ultim moment.
tia c Deveraux plecase s-i trimit lui Dudley
raportul zilnic asupra situaiei, aa c atept
pn cnd doctor Jacobson prsi ncperea, apoi
li se adres celor doi adolesceni.
Ascultai, spuse el optit, referitor la pulberea
aia de care v-am vorbit O s trebuiasc s atept
s ajungem acolo unde vrea s ne duc Black Star
nainte s v-o dau.
De ce? ntreb Elena. i, la urma urmei, ce
este?
Nu-i face griji n legtur cu chestia asta. O
s fac rost de mai mult n ara n care o s
mergem, atta tot.

Danny se cam sturase de modul n care bunicul


su i vduvea de att de multe informaii. Acesta
era vechiul Fergus, cel pe care-l cunoscuse prima
oar.
Acum ne spui c suntem o echip, iar dup
un minut nu mai vrei nici mcar s ne spui ce se
ntmpl. Chiar ne facem griji nu vezi?
Fergus ncuviin.
Ba da, sigur c-mi dau seama. ns cel mai
bine e ca unele lucruri s rmn la nivelul
strictului necesar. Dac nu tii despre o chestie,
nu putei s vorbii despre ea.
Aadar n-ai ncredere n noi?
Voi doi suntei singurii n care chiar am
ncredere. Pentru moment, nu trebuie s tii
dect c pulberea pe care am de gnd s i-o dau
Elenei neutralizeaz acidul din amestec. Ceea ce
nseamn c n-o s fie nicio explozie. n regul?
Danny i ddu seama c ar fi trebuit s tie c n
spatele deciziilor bunicului su exista ntotdeauna
un motiv operaional ndreptit.
Mda, mi pare ru.

Nu-i nicio problem, spuse Fergus zmbind


ctre Elena. i oricum, dup cum v-am spus
nainte, o s-l prindem nainte ca Elena s
nceap s fac amestecul la.
Elena ns nu prea convins.

11
Rentoarcerea la Foxcroft urma s fie o experien
ciudat. Primvara era pe sfrite, vara fiind
aproape instalat cu drepturi depline, ns preau
a fi trecut ani buni de cnd nu mai fusese aici.
Elena sttea cu Deveraux n fa n Nissanul
Almera gri metalizat, iar Danny era n spate.
Deveraux le explicase rspicat c Danny n-avea s
se apropie de cminul de la Foxcroft, cci, din cte
tiau Dave i Jane Brooker, el plecase de mult din
zon mpreun cu bunicul su.
ns acum c Fergus rmsese la Oxford n
urma unei programri pentru o edin de
fizioterapie la piciorul rnit, Deveraux hotrse c
drumul spre Camberwell, n sud-estul Londrei, i
mai apoi la Biroul de Paapoarte, aflat n
Eccleston Square, Victoria, avea s fie o bun
ocazie pentru a-i lua la ntrebri pe tineri i a
vedea dac i cum avansa pregtirea lor.
MI5 njghebase o poveste de acoperire ca s o

poat scoate pe Elena de la Foxcroft cu caracter


temporar: Marcie Deveraux era mtua ei, sora
rposatei sale mame. Fuseser asigurate toate
hrtiile i documentele necesare pentru a
convinge serviciile sociale c era extrem de firesc
ca mtua i nepoata s petreac oarece timp
mpreun nainte de a se decide dac
aranjamentul avea s capete caracter permanent
sau nu.
ns rentoarcerea neateptat la Foxcroft era
acum necesar, pentru a lua certificatul de
natere al Elenei i a obine formularul de cerere
contrasemnat de Dave.
Urmnd instruciunile lui Deveraux, Elena
sunase la Serviciul telefonic de informare pentru
obinerea unui paaport cu o zi nainte, ca s afle
care este procedura corect pentru obinerea unui
paaport n regim de urgen. I se spusese c nu i
se putea elibera paaportul ntr-o zi, prin Serviciul
Premium; acesta era disponibil numai pentru cei
care aveau deja paaport. Cea mai bun cale
birocratic de care putea beneficia Elena era

Serviciul Rapid, care-i garanta paaportul ntr-o


sptmn.
Fergus i Deveraux hotrser c asta era calea
de urmat. Dac Black Star descoperea cumva c
Elena fusese n msur s gseasc o modalitate
prin care s ocoleasc cile legale, probabil c
ntreaga misiune ar fi fost compromis.
Trebuia s atepte o sptmn, iar Black Star
trebuia s afle de ce.
Cu o zi n urm, Elena sunase pentru a-i face o
programare la biroul din Eccleston Square, iar
dup aceea ridicase un formular de cerere de
eliberare a paaportului i-i fcuse nite fotografii
ntr-o cabin specializat de la Woolworths.
Acum, puin dup ora 8.20 dimineaa, Deveraux
parca maina pe o strdu lateral din apropierea
Casei de copii Foxcroft. Alesese anume ora la care
s ajung acolo. Tinerii rezideni de la Foxcroft
plecau la coal pn n 8.20, ceea ce nsemna c
n-aveau s apar niciun fel de prieteni mai vechi
ai Elenei cu care s trebuiasc s stea la brf. Cu
ct intra n contact cu mai puine persoane, cu

att era mai bine.


Deveraux opri motorul i se ntoarse spre Danny.
Rmi aici. N-o s stm prea mult. Am
planificat treizeci de minute ca s nu-i facem pe
soii Brooker s devin suspicioi. Aa c nu
cumva s iei din main. Ai neles?
Danny ddu din cap n semn c pricepuse.
Poi s lai cheile n contact?
De ce? Te gndeti s faci o plimbare?
Nu-s att de idiot, spuse Danny cu un oftat.
Dac tot trebuie s stau aici, a putea s ascult
ceva la radio.
Deveraux se gndi pre de o clip.
Bine. ns fr s-l dai prea tare. Nu vreau s
atragi atenia nici asupra ta i nici asupra mainii.
Deschise portiera dinspre partea oferului i se
uit la Elena.
Eti gata?
h. M bucur c-o s-i vd pe Dave i Jane.
Ai grij ce vorbeti, zise Deveraux n timp ce
cobora din main.
tiu! izbucni Elena. Mi-ai mai spus asta de o

mie de ori!
Se ntinse dup mner i deschise portiera,
mpingnd-o cu furie.
Transmite-le dragostea mea lui Dave i Jane,
strig Danny pe cnd Elena cobora din main.
Deveraux se aplec spre main i-i bg capul
nuntru, uitndu-se cu ochi mijii la Danny,
peste scaunul oferului.
Nu fi idiot!
Se trase napoi, i trnti portiera chiar n
momentul n care Elena fcea acelai lucru cu a
ei.
Glumeam! strig Danny, privindu-le cum sendeprteaz n josul strzii. V doresc distracie
plcut!
Se ls pe spate pe banchet i atept s treac
vreo cteva minute, uitndu-se la pietonii care se
perindau pe lng main, aproape ateptndu-se
s vad pe cineva cunoscut. Danny plecase de la
Camberwell de mai mult timp dect Elena - de
peste ase luni. ns nainte de asta locuise ani de
zile la Foxcroft. Dac pentru el existase vreodat

un acas, Foxcroft se apropia cel mai mult de


titulatura asta.
Deodat se nscu n el dorina s revad vechea
cldire de crmid n stil victorian. N-avea nevoie
s intre - ci doar s-o vad de-afar, i i-ar fi fost
suficient. tia c Deveraux i Elena o luaser spre
intrarea principal; aa c el putea s-o ia pe un alt
drum, spre partea din spate a cldirii. Oricum
varianta asta era de preferat; de pe partea opus a
strzii avea s se poat uita peste peretele din
spate al grdinii ca s surprind cu privirea
geamul vechii sale camere de la primul etaj.
Se aplec peste scaunul oferului, scoase cheia
din contact, iei din main i trnti ua cu
putere. Dup care plec, lund-o n jos pe strad.
Avea cel puin douzeci de minute la dispoziie s
dea o tur, s arunce o privire fostului su cmin
i s se ntoarc la timp, naintea lui Deveraux i a
Elenei. O grmad de vreme.

12
Fergus nu era la fizioterapeut. O edin se
dovedise suficient ca s-i spun c se putea
ocupa singur de recuperarea sa fizic. i, n plus,
avea lucruri mai importante de fcut.
Se folosea de crje, pentru stabilitate i vitez, n
timp ce se deplasa pe coridor spre camera lui
Marcie Deveraux de la hotel. Ajuns la u rsuci
uor n broasc cheia universal. Unul dintre
primele lucruri de care se ngrijise Fergus atunci
cnd ajunsese la Oxford fusese s pun mna pe
o cheie universal ce deschidea toate camerele
hotelului, creia i fcuse o copie.
Camera lui Deveraux era cea mai bun din hotel.
Avea un pat neobinuit de mare i draperii de
catifea, iar cteva perechi de pantofi scumpi erau
aliniate cu grij lng perete. O geant Louis
Vuitton zcea pe un suport de lng fereastra ce
ddea nspre grdin. Totul era aranjat ntr-o
ordine perfect.

Fergus tia exact unde voia s ajung. i sprijini


crjele de pat i se duse direct la dulapul din lemn
nchis la culoare ncastrat ntr-o ni din faa
patului. Deschise uile duble; nu trebuia s-i
fac griji cu privire la semnele lsate n mod
intenionat care s divulge prezena vreunui
intrus, cci personalul hotelului fcea zilnic
curenie n camer. ns seiful fixat pe peretele
din spatele dulapului trebuia s fie mnuit cu
foarte mare grij.
Seiful era unul dintre tipurile mai noi, suficient
de lat ct s intre n el un laptop. Avea un panou
frontal cu butoane de acces. De fiecare dat cnd
ua se deschidea sau se nchidea trebuia folosit
un cod PIN din patru cifre. Codul PIN putea fi
schimbat ori de cte ori voiai.
Fergus examin partea frontal a seifului n
semintunericul din dulap, folosind una din cele
dou minilanterne, tip breloc, pe care le avea la
legtura de chei.
Mai fusese aici i nainte, i descoperise, dup
cum se i ateptase, c Deveraux punea

ntotdeauna un semn la seif. Nici astzi nu fcuse


vreo excepie. n timp ce verifica partea din fa a
seifului la lumina alb a lanternei, Fergus vzu c
un fir din prul negru al lui Deveraux era pus dea curmeziul spaiului mic dintre u i corpul
seifului.
Era o metod des folosit i de ncredere.
Deveraux i smulsese firul de pr din cap i-l
linsese; saliva i asigura aderena necesar ca s
se lipeasc de carcasa metalic a seifului. Dac
ua era deschis, o jumtate din firul de pr avea
s se dezlipeasc sau firul avea s cad complet,
iar Deveraux ar fi tiut dintr-o singur privire c
cineva umblase la seif.
Fergus verific poziia exact a firului de pr iar
dup asta l scoase cu grij i-l puse pe un raft.
Apoi aprinse cea de-a doua mini lantern.
Aceasta avea o lumin extrem de nchis la
culoare, invizibil cu ochiul liber. Fergus
cumprase micuul detector de bancnote
contrafcute de la un magazin din Oxford. Iar
lumina cu ultraviolete nu numai c identifica

bancnotele i crile de credit falsificate, ci i


cerneala invizibil, sensibil doar la astfel de raze.
Amprentele lsate de cerneala special de pe
degetele lui Deveraux apreau peste tot pe tastele
cifrelor 2, 5, 7 i 8. Acestea erau numerele pe care
ea le folosise n mod regulat ca s nchid i s
deschid seiful.
Fergus tia combinaia pe de rost; venise n
aceast camer nc din prima zi a operaiunii.
Combinaia folosit de Deveraux era 8725, ns
Fergus era contient c s-ar fi putut s-o schimbe.
Dac astfel stteau lucrurile, atunci n-avea dect
s tasteze diferite combinaii ale celor patru cifre
pn cnd avea s-o descopere pe cea corect, aa
cum fcuse n primul moment n care descoperise
PIN-ul. i trebuise o bucat bun de timp pn s
afle numrul corect.
ns Deveraux i folosise combinaia obinuit,
ncuietoarea electric a seifului bzi, ua se
deschise propulsat de un arc, iar Fergus scoase
laptopul fos, de culoare neagr, al lui Deveraux.
Zmbi n timp ce-i introducea cablul iPod-ului

su n portul USB i porni calculatorul ca s


descarce coninutul hard diskului. Nu era nicio
mirare de ce Ministerul Aprrii i marile
companii comerciale interziseser iPod-urile n
birourile lor. Era att de lesne. Pentru a realiza un
transfer de informaii, nu era nevoie s spargi
reeaua securizat intranet pe care serviciile de
securitate o foloseau pe laptopurile lor. IPod-ul
ocolea pur i simplu reeaua de securitate. Fergus
nvase mult mai multe dect simpla descrcare
a muzicii atunci cnd Danny i explicase ce putea
s fac un iPod.
Descrcarea fu complet n mai puin de un
minut, iar Fergus bg computerul napoi n seif,
tast codul PIN i nchise ua. terse tastatura cu
mneca de la cma pentru a-i elimina propriile
amprente, dup care lu firul de pr al lui
Deveraux de pe raft. l linse i-l puse la loc n
poziia sa iniial. i fcuse treaba.
Fergus nfac rapid crjele, se ndrept ontcontc spre u i ascult o clip, pentru a
surprinde orice eventual micare de pe coridor.

Nu auzi nimic. Iei cu grij din camer, ncuie ua


i scoase o cutie mic de cerneal sensibil la
ultraviolete din buzunar. mproc rapid nite
cerneal pe mner.
Fcea zilnic asta, ntotdeauna dup ce camerista
deretica. Astfel, Deveraux avea ntotdeauna
cerneal invizibil pe mn atunci cnd se ducea
la seif. i astfel, ntotdeauna existau amprente
proaspete pe care Fergus s le verifice n
momentul vizitelor sale, precum cea de acum.
Se ndrept spre propria camer. Era timpul s
fac nite cafea i s citeasc rapoartele zilnice pe
care Deveraux i le trimitea lui Dudley.

13
Dave i Jane erau ncntai s-o revad pe Elena,
dei lui Jane nu-i trebui prea mult vreme pn
s-i spun Elenei c, dup prerea ei, era cam
palid.
n cas domnea linitea; toi copiii plecaser la
coal, dup cum se ateptase Deveraux. ns
Jane avea o grmad de ntrebri de pus, care n
proporie covritoare fur fie deviate cu dibcie de
ctre Deveraux, fie pur i simplu ignorate.
Deveraux avea pregtit o adres fictiv de
acoperire chiar i pentru ea nsi. Era o cas pe
care o vizita arareori, cu o adres ce suna pompos,
de undeva de la periferia Oxfordului. Din cte
tiau Dave i Jane, Elena locuia acolo mpreun
cu mtua ei Marcie.
Cnd Jane ntreb de coal, Deveraux i spuse
c se hotrse s plteasc pentru nite ore de
meditaii ale Elenei, pe perioada respectiv, n loc
s o nscrie la o coal nou.

Doar atta timp ct ne hotrm mpreun ceo s facem pe viitor, spuse ea cu un zmbet
convingtor.
Oh, dar nu te simi puin cam singur, Elena?
ntreb Jane n timp ce-i turna a doua ceac de
ceai din ceainicul mare de culoare maronie pe care
Elena i-l amintea att de bine. S n-ai niciun fel
de colegi de coal pe lng tine? Se ntoarse spre
Deveraux. A fost ntotdeauna o fat att de
sociabil, mai spuse.
Deveraux zmbi mai larg dect o vzuse Elena so fac vreodat. tia c zmbetul i era fals, o
prefctorie, ns att de multe erau false i
prefcute cnd venea vorba de Deveraux
Nu-i dect o msur temporar, spuse
Deveraux. i oricum, eu i Elena ne petrecem
majoritatea timpului ncercnd s ne cunoatem
reciproc. Se uit la Elena, creia nu-i scp licrul
de avertizare din ochii ei. Nu-i aa, Elena?
Zmbetul Elenei fu mult mai puin convingtor,
ns i ddu toat silina.
h.

De asta am decis s mergem mpreun ntr-o


mic vacan. Ca s ajungem s ne cunoatem i
mai bine.
Dave Brooker sttea sprijinit de vechiul aragaz ce
domina buctria. Avea ambele palme strnse n
jurul unei cni imense cu dungi albe i albastre.
Unde spuneai c mergei?
Pi n-am spus nc, rosti Deveraux rapid. ns
o s mergem la Paris i dup aceea la Roma.
Roma e att de frumoas n perioada asta a
anului, nu credei?
Dave lu o gur de ceai i nghii zgomotos.
O, da, ce frumos, spuse el cu o doz
apreciabil de sarcasm. Groaznic de frumos!
Dave nu se omora dup toata gargara asta
ieftin, ns vzu privirea cu care l strfulger
Jane. i tia bine ce nsemna: Poart-te ca
lumea! Mai lu o gur de ceai, dup care puse o
alt ntrebare.
Ce spuneai c facei?
Ce fac?
Cu ce v ocupai?

Aha. Cu diverse publicaii.


Dave nu pru impresionat, ns nu aa stteau
lucrurile i cu Jane.
Ce interesant!
Deveraux ridic din umeri cu modestie, ca i
cum n-ar fi fost mare lucru.
Nu-i cine tie ce.
Ai aflat ceva despre tatl meu? ntreb Elena,
uitndu-se direct la Jane i evitnd privirea scurt
pe care i-o arunc Deveraux.
n buctria de la Foxcroft mai multe lucruri
erau spuse din priviri dect prin vorbe.
Nu, drag, m tem c n-avem niciun fel de
nouti, spuse Jane aplecndu-se n fa pentru a
o strnge uor pe Elena de mn, linititor. Eu i
Dave credem c probabil s-a ntors n Nigeria. tiu
c eti trist i dezamgit, ns probabil c-i mai
fericit acolo. Dar ce mai tii de Danny mai ai
veti de la el? Voi doi erai foarte apropiai.
De data asta Elena chiar inu cont de privirea de
avertizare pe care i-o arunc Deveraux i cltin
din cap.

Ar putea fi oriunde, spuse Dave. N-am mai


auzit nimic de el de cnd a plecat cu bunicul su.
Cnd s-a-ntmplat asta, acum ase luni?
apte, spuse Jane. Chiar ne e dor de el.
Adeseori m ntreb ce face.
***
n momentul acela Danny sttea peste drum de
zidul din spate al cldirii Foxcroft i se uita nspre
primul etaj, la fereastra fostei sale camere.
Draperiile erau trase la o parte i se zrea un
poster n culori vii aflat pe peretele dormitorului.
Nu putea s vad suficient de clar ca s-i dea
seama ce reprezenta posterul, ns culorile i
confirmau c nu era unul de-al su.
Nici nu se atepta s fie. Cineva preluase camera
care i aparinuse lui Danny atta amar de vreme
i o aranjase dup propriul gust. Era normal.
Lucrurile i urmeaz cursul i se schimb, ns
pentru Danny schimbarea fusese aproape total;
nu se mai putea aga acum dect de un crmpei
din vechea sa via.
Numai Elena i rmsese. Se strdui s nlture

valul de nostalgie care-l cuprinsese i se concentra


asupra viitorului. Elena fcuse multe pentru el i
pentru bunicul su n decursul ultimelor apte
luni. Acum era rndul lui s i ntoarc serviciul.
Danny i ddea seama c o parte din ce-i
scrisese Elena lui Black Star fusese adevrat.
Durerea ei era sincer. O durea. Nu se putuse
bizui pe niciun membru al familiei. Era de datoria
lui s aib grij de ea.
Privi nc o dat fereastra fostei sale camere,
dup care se ntoarse cu spatele spre Foxcroft i o
porni spre main.
***
Deveraux hotrse c era timpul ca ea i Elena
s ias din scen. i termin ceaiul.
Ei bine, a fost nemaipomenit s v vedem pe
amndoi, ns trebuie s mergem la Biroul de
Paapoarte. Traficul n Victoria poate fi ngrozitor.
i ntinse lui Dave formularul de cerere de eliberare
a paaportului. Dac nu v deranjeaz
Dave lu un pix de pe blatul mesei de buctrie.
n timp ce el semna formularul i una dintre

fotografii, Elena se ridic n picioare, se duse la


Jane i o mbri.
Uite, aici ai certificatul de natere, spuse Jane,
dndu-i-l. Bucur-te de vacana asta. i te rog s
ai grij! Femeia se ntoarse spre Deveraux. Acum
cu atentatele astea ngrozitoare produse n toat
lumea Nu tii unde o s loveasc data viitoare.
Aa e, spuse Deveraux, prinznd una din
minile Elenei ntre palmele ei. ns nu trebuie s
v facei probleme, o s am grij de ea.
Plecar n grab, iar Deveraux nu spuse nimic
pn cnd nu se ndeprtar binior de Foxcroft.
Se presupunea c trebuia s evii s vorbeti
despre tatl tu, rosti ea apoi.
Elena ridic din umeri fr s-i rspund.
Cotir brusc i ajunser n strada pe care
parcaser maina. nspre captul strzii l vzur
pe Danny stnd n picioare pe trotuar.
Deveraux oft.
De ce pentru voi doi este extrem de dificil s
respectai nite simple ordine?
ns abia cnd se apropiar mai mult observar

cuttura nspimntat din ochii lui Danny.


Instinctiv, Deveraux i duse mna la pistolul Sig
de 9 mm pe care-l purta n buzunarul lateral al
poetei.
Dar, chiar n momentul n care ajungeau n
dreptul lui Danny, realizau deja motivul pentru
care biatul era panicat.
Nissanul dispruse.

14
Elena era nspimntat. Pentru prima dat,
prea ca i cum ncepea cu adevrat s cedeze
sub presiunea ultimelor sptmni.
E Black Star, ne-a gsit!
ine-i gura! uier Deveraux. Se ntoarse
nervoas spre Danny. Ce s-a ntmplat? Spunemi. Acum!
Danny tia c n-avea rost nici mcar s ncerce
s mint.
N-am vrut dect s arunc o privire la Foxcroft.
A trecut atta timp N-am fost plecat dect
cincisprezece minute. Cel mult douzeci.
i ai lsat cheile n main?
Nu, le-am luat cu mine, spuse Danny ridicnd
mnunchiul de chei. Le-am avut la mine tot
timpul.
Un Vauxhall Corsa albastru se strecur n
spaiul de parcare ocupat pn nu demult de
Nissan. Tnrul ofer opri motorul, cobori din

main i aps pe telecomand. Stopurile Corsei


licrir, uile se blocar iar oferul se ndeprt n
grab.
Deveraux nc se mai uita aspru la Danny.
i ai ncuiat maina nainte s pleci?
Danny nu-i rspunse. Nici nu era nevoie:
expresia ntiprit pe faa lui spunea totul de la
sine.
Fir-ar s fie de amatori, mormi Deveraux ii arunc rapid privirea spre Elena. Iar tu vino-i
n fire!
Uite ce e, mi pare ru, spuse Danny pe
nersuflate. tiu c-am dat-o n bar
Ai dat-o n bar! Rosti uiertor Deveraux. Eti
un dezastru! N-ar fi trebuit n veci s fiu de acord
s faci parte din misiunea asta. N-am nicio baz
n tine i asta nseamn c pui n pericol ntreaga
misiune. Din momentul sta eti dat afar!
Ba nu!
Elena se duse lng Danny i-l prinse cu putere
de bra.
Dac nu merge el, atunci nu merg nici eu! n

niciun caz! Nu merg fr Danny!


Deveraux nu mai spuse nimic. Se mulumi s
formeze un numr la telefonul ei Xda pentru a
aranja s i se trimit o main n locul celei
disprute.
Luar un taxi pn la Biroul de Paapoarte.
Elena ajunsese la anc pentru programarea
fcut, i, n timp ce fata parcurgea procedura de
completare a formularelor specifice n faa unui
oficial
iscoditor,
Deveraux
i
finaliz
aranjamentele n vederea ntoarcerii la Oxford.
Danny bntuia prin zon, fr s spun mai
nimic, artnd la fel de vinovat pe ct se i simea,
anticipnd spuneala pe care nendoielnic avea so primeasc de la bunicul su la ntoarcerea la
hotel, cu privire la respectarea cu strictee a SOP6urilor.
La nceputul dup-amiezii se aflau deja pe
autostrada M40, lsnd n urm Londra ntr-un
Opel Vectra de culoare albastru-nchis. Atmosfera
6 Standard Operating Procedure - procedura standard
operare (n.tr.)

era tensionat; abia dac leg cineva dou


cuvinte.
n jur de 14.30 Deveraux primi un telefon prin
care era informat c Nissanul fusese gsit
ncolcit n jurul unui stlp de iluminat din
Wandsworth.
Nite amatori de plimbri cu maina, mri ea
uitndu-se n spate la Danny.
Danny schi un zmbet.
Cel puin au recuperat-o.
Deveraux nici mcar nu se mai deranj s-i
rspund.

15
Pointer pstra lng calculator o fotografie a
rposatului su fiu Chuck montat ntr-o ram de
argint.
n cadrul n care apreau doar capul i umerii
biatului, Chuck semna n toate privinele cu un
biat american obinuit. i inea corpul uor
aplecat spre dreapta, ns avea capul ntors spre
camer, astfel nct privirea lui concentrat i
ncreztoare era ndreptat direct spre lentilele
fotografului.
Avea prul pieptnat cu crare pe mijloc. Ochii i
scnteiau amuzai, plesnind de sntate, iar
zmbetul su larg i cuceritor reprezenta un tribut
adus minunilor fcute de aparatul dentar i
muncii calificate a dentistului familiei, un expert
n ortodontoz.
Chuck arta minunat. Un adevrat tablou al
sntii i bunstrii.
Pointer tocmai prinsese cu o piunez o alt

fotografie n peretele din spatele computerului. Cea


a Elenei.
ntmpinase puine dificulti n a intra ilegal n
sistemul computerizat al Serviciului de Paapoarte
al Marii Britanii. Fusese relativ simplu pentru un
hacker att de dibaci ca el. Ca ntotdeauna, i
ascunsese adresa IP a computerului i dup
aceea, prin experiena sa deosebit n domeniu,
dobndise controlul asupra sistemului supus
atacului su. Firewall-urile nu reprezentaser o
barier pentru un specialist experimentat precum
Black Star; i fcuse propriile programe pentru a
le penetra sau a le ocoli.
Gsise cele mai recente cereri de eliberare a
paapoartelor i se plimbase prin lista n ordine
alfabetic pn ce o gsise pe cea a Elenei, i
odat cu ea fotografia care fusese scanat i
introdus n sistem. Toate informaiile fuseser
descrcate rapid n calculatorul su. Alturi de
fotografia fetei.
Lui Black Star i fcea bine s studieze chipul
ultimului su nger, chiar dac fotografia n sine

era de departe mai puin impresionant dect cea


a fiului su.
Fotografiile de paaport arareori l avantajeaz pe
beneficiar, iar aceasta nu fcea excepie. Elena
privise cu o cuttur fix direct n aparatul de
fotografiat, faa ei inexpresiv dezvluind puine
despre ea.
ns Black Star simea c deja tia tot ce trebuia
s tie despre ultimul su nger.
i tia exact la ce s se atepte data viitoare cnd
avea s fie on-line cu Elena.
IMI PARE RAU, TREBUIE SA ASHTEPT O
SAPTAMANA PANA CAND O SA-MI ELIBEREZE
PASHAPORTUL.
NICI 0 PROBLEMA, GOLA. LUCRURILE DE
PARTEA ASTA A BALTZII SUNT IN CURS DE
REZOLVARE. INSA TOTUL 0 SA FIE GATA PANA
LA SOSIREA TA!!!
De partea asta a blii! spuse Deveraux.

Vorbete despre America!


Nu neaprat, zise doctor Jacobson. Ar putea fi
Europa.
Deveraux sttea lng Elena.
ntreab-l!
POTZI SA-MI SPUI UNDE O SA MERG?
NU INCA GOLA, INSA-TZI PROMIT CA O SA
AJUNGI FAIMOASA!!!
Ce nemernic, rosti Danny printre dini.
Elena tast urmtoarea ntrebare fr s mai
atepte alte instruciuni.
SHI-O SA AJUNG SA TE CUNOSC???
Nu i-am spus s-l ntrebi asta, zise Deveraux
imediat. Nu mai scrie nimic altceva. E un ordin!
Trebuie s tiu, rosti Elena cu voce sczut, n
timp ce se uita fix la ecran.
n camera de operaiuni se aternuse o tcere

deplin, cu excepia bzitului uor, datorat


electricitii, scos de laptopul Elenei. Ateptau cu
toii.
N MOD SIGUR O SA NE NTLNIM INTR-O
BUNA ZI, GOLA. N-AM NICIO NDOIALA CU
PRIVIRE LA ASTA.
Elena se ntoarse spre Danny.
Ai dreptate, e un nemernic.
INCA TE MAI SIMTZI PUTERNICA?
Spune-i c eti bine, zise Deveraux.
Minile Elenei revenir la tastatur.
MA SIMT MAI PUTERNICA PE ZI CE TRECE.
ASTA-I MINUNAT. FII GATA SA PLECI A DOUA
ZI DUPA CE-TZI VINE PASHAPORTUL.
INFORMATZIILE O SA AJUNGA LA TINE IN
CURAND. SHI GOLA, CEVA IMPORTANT:

TREBUIE SA-TZI SCOTZI HARD DISKUL DIN


CALCULATOR SHI SA-L DISTRUGI CHIAR
NAINTE SA PLECI. E CLAR?????
Deveraux ddu din cap spre Elena, n semn c
da.
NICIO PROBLEMA. ASHA O SA FAC.
MINUNAT. ACUM TREBUIE SA PLEC! NE
AUZIM IN CURAND. PENTRU MOMENT PA!!!

16
Programul de instruire trebuia s continue. Mai
aveau doar o sptmn la dispoziie pentru
ultimele pregtiri, ns rmseser multe de fcut.
Att Fergus, ct i Deveraux tiau c, indiferent
unde avea s aib loc misiunea n cele din urm,
mare parte din reuita ei depindea de Danny. Iar
Deveraux i explicase rspicat lui Fergus c pe
msur ce zilele treceau ea nu era deloc
satisfcut de progresul nregistrat de nepotul lui.
Abilitile lui Danny de a se descurca pe teren
trebuiau ascuite, iar Fergus i pregtise un test de
verificare a modului n care putea s se ocupe de
urmrirea i supravegherea unei inte. Sarcina sa
consta n supravegherea staiei centrale de
autobuz din Oxford, n depistarea lui Marcie
Deveraux i urmrirea ei n timp ce-i petrecea
dimineaa n ora.
nainte de nceperea exerciiului, Fergus l lu pe
Danny deoparte. Nu se purt deloc cu mnui

atunci cnd i prelucr ultimele instruciuni.


Uite ce e, ai dat rasol de mai multe ori, Danny,
iar pierderea mainii n-a ajutat deloc situaia. Eu
tiu c poi s faci treaba asta, ns Deveraux nc
mai vrea s te scoat din schem. Aa c nu m
lsa cu fundu n balt azi i nu te lsa nici pe tine
nsui. Mergi acolo, f-i treaba i arat-i c n-are
dreptate.
Danny ddu din cap n semn de ncuviinare,
ns plec spre staia de autobuz simindu-se
nelinitit i nesigur.
n cadrul exerciiului, Deveraux juca rolul Elenei.
Sarcina lui Danny era s-o urmreasc i s-o
supravegheze, cci dac Deveraux se oprea i
discuta cu cineva i dup asta transmitea
semnalul de PLECARE, asta avea s nsemne c
persoana cu care sttea de vorb era Black Star.
nti de toate, Danny trebuia s o depisteze pe
Deveraux n staia de autobuz. Se aez pe o
banc lng standul de ziare, innd n mini un
exemplar din Big Issue i o pereche de cti n
urechi. Ca ntotdeauna, atunci cnd se gsea ntr-

o misiune de supraveghere trebuia s par ct


mai natural posibil: nu putea s se deconspire c
se afla pe urmele cuiva.
Se uita la revist i ddea uor din cap, ca i cum
ar fi ascultat muzic la iPod-ul su. n realitate,
mainria din buzunarul hainei nici mcar nu era
pornit - trebuia s deslueasc pe deplin
imaginile i zgomotele ce se desfurau n jurul
su.
Auzi frnele pneumatice ale unui autobuz; uile
se deschiser iar pasagerii ncepur s coboare
din vehicul. Deveraux n-avea s-i uureze deloc
sarcina, aa c Danny acord o atenie deosebit
fiecrei femei de culoare n parte. Fcuser acest
exerciiu de mai multe ori nainte, i de fiecare
dat cnd fusese pe post de int Deveraux i
schimbase nfiarea. Alte haine, alt coafur,
poate chiar o plrie. Iar apoi i ngreuna
urmrirea, mergnd ba mai ncet, ba mai repede
dect de obicei. Cteodat se oprea brusc n drum
i se ntorcea, cutnd din priviri ceva ce-ar fi
putut s-i trezeasc suspiciuni.

Fergus i spusese lui Danny de mai multe ori c o


bun descoperire i alegere a intei duc
ntotdeauna la o urmrire bun. Dac o ddeai n
bar cu depistarea intei, nsemna c ntreaga
succesiune a activitilor de supraveghere avea s
fie o serie de greeli grave.
Danny privi peste marginea superioar a revistei
Big Issue i depist o femeie nalt, de culoare. Nu
coborse din vreunul dintre autobuzele care
sosiser n staie, ci apruse de pe o strad
lateral. Purta blugi, o geac de nailon strns pe
talie, n genul celor mbrcate de aviatori, i o
apc neagr de baseball. inea capul plecat, ns
Danny o urmrise pe Deveraux de suficient de
multe ori ca s-i cunoasc mersul hotrt,
indiferent de ct de mult se strduia ea s-l
deghizeze.
Atept ca ea s treac de la stnga la dreapta
drumului nainte de a ncepe urmrirea propriuzis. n vreme ce Deveraux traversa strada
aglomerat i o lua spre centrul oraului, Danny
se poziion la treizeci de metri n spatele ei. Era

distana corect: dac se afla la mai mult de


treizeci de metri putea s-o piard cu uurin n
mulime; dac se gsea mai aproape, ea putea la
fel de lesne s-i dea seama c este urmrit.
Deveraux continua s mearg pe partea dreapt
a drumului, aa c Danny travers i trecu pe cea
stng. Era poziia cea mai bun, ce-i asigura o
mic rezerv de distan pn la int i o vedere
mai bun.
ncepuse bine, iar Danny i aminti s-i in
ochii aintii n jos, uitndu-se mai degrab la
picioarele lui Deveraux i la adidaii Nike albatri
pe care-i purta, dect n ceafa ei. Astfel, dac ea se
ntorcea pe neateptate, era mai puin probabil s
aib contact vizual, fapt care ar fi putut duce la
compromiterea operaiunii.
Danny tia c trebuia s rmn vigilent i la o a
treia parte. Iar n cadrul acestor exerciii de
antrenament cea de-a treia parte l includea i pe
bunicul su, care se prea c avea un talent
deosebit de a fi la locul potrivit atunci cnd
lucrurile o luau razna pentru Danny.

Fergus cunotea ruta pe care avea s mearg


Deveraux, iar Danny era pe deplin contient c
bunicul su fusese dus cu maina spre diferite
puncte de observare, dispuse n poziii
avantajoase, de unde s-i poat urmri evoluia.
Deveraux prinse s mearg mult mai ncet.
Danny fcu acelai lucru verificnd totodat ce
avea n fa, astfel nct, dac ea se oprea cu totul,
s aib i el un motiv pentru a-i urma exemplul.
Avea noroc: chiar n fa ncepea un ir de
magazine. Sau nu era vorba doar de ans?
Bunicul su i Deveraux concepuser operaiunea
asta; iar ei doreau s vad reacia sa la fiecare
schimbare de situaie.
n momentul n care Deveraux se opri ntr-o
staie de autobuz acoperit, alturndu-se altor
dou persoane, Danny se ntoarse i se uit la
fierbtoarele i la aparatele radio din vitrina unui
mic magazin de electrocasnice. Era cu spatele la
int acum, i nu fusese vzut, aa c se ddu
puin napoi, astfel nct zona din jurul staiei de
autobuz s se reflecte n fereastr.

Nu vzu inta timp de dou, trei secunde,


suficient de mult ct s-o fi luat din loc. Treceau
ntruna maini i camioane, iar geamul n care se
uita Danny era murdar i destul de ptat. Nu
putea s spun c vedea foarte bine, ns
desluea cele trei persoane din staia acoperit.
Era convins c ochii lui Deveraux i stteau aintii
n ceaf, i-i simea de parc-l ardeau, abia
ateptnd s fac greeala de a se ntoarce i a
verifica dac se mai gsea acolo.
ns Danny tia foarte bine c nu trebuia s se
ntoarc; pe de alt parte, mai tia i c nu putea
s stea s se holbeze la fierbtoare la infinit.
i bg mna n buzunarul gecii i-i scoase
telefonul mobil. Era nchis, ns Danny se prefcu
c rspunde la telefon n timp ce continua s se
uite la imaginea lui Deveraux reflectat n geamul
soios.
Probabil c era satisfcut de ceea ce fcea el,
cci, dup nc un minut, se puse din nou n
micare. Dup cteva secunde, simulnd c se
ncheiase apelul telefonic, Danny o lu i el din

loc.
La puin timp dup asta, Deveraux fcu o alt
ncercare de a-l pcli. O vzu cum o ia la dreapta
i, n loc s o urmreasc imediat, el trecu de
intersecia cu pricina i vzu c ea rmsese pe
partea dreapt a drumului, trecnd pe lng un
ir de case. El se ntoarse i porni din nou pe
urmele ei, rmnnd n continuare pe partea
opus a drumului. Ea o lu din nou la dreapta,
iar Danny deveni imediat suspicios. Dou
ntoarceri la dreapta nsemna c Deveraux se
ndrepta nspre direcia din care venise.
Cnd Danny ajunse la urmtoarea intersecie,
vzu c Deveraux o lua a treia oar la dreapta.
tia exact ce voia ea s fac. Fcea o bucl,
ncercnd s verifice dac era urmrit. Dup
cte preconiza Danny, ea avea s ocoleasc din
nou la urmtorul col, iar Fergus avea s fie
undeva n vecintate, ntr-o main, ateptndu-l
s cad n capcan.
Nu m prosteti tu, Marcie, opti Danny n
timp ce se ntorcea ncet spre drumul principal.

Se strecur ntr-o cabin telefonic i simul c


formeaz un numr de telefon, n timp ce-i
meninea privirea nspre intersecia unde urma s
apar inta.
Cabina telefonic reprezenta o acoperire bun
att fa de o a treia parte, ct i fa de int.
Atunci cnd Deveraux avea s apar - asta dac
avea s apar -, urma s vad o siluet
nedesluit vorbind la telefon.
Danny atept o vreme i atunci cnd vzu c
Deveraux nu ajunge la locul unde se ncruciau
strzile, ncepu s-i fac griji. Poate c nelesese
greit toat strategia; poate c ruta era una
antisupraveghere. ns bunicul su i spusese de
nenumrate ori c supravegherea nu era o tiin
exact. Nimeni nu avea capacitatea de a acoperi
toate variantele. Era o chestiune ce inea de
cntrirea tuturor opiunilor i luarea unei decizii.
Danny ncepuse s cread c luase o decizie
greit, ns ntr-un final Deveraux apru la
intersecie. Biatul i anticipase corect inteniile.
Ea travers drumul i se ndrept spre centrul

oraului: Danny spuse un Ne vedem acolo,


prietene n receptorul telefonului pe care-l puse
apoi la loc n furc i ncepu s-o urmreasc.
n zona principal cu magazine, Deveraux zbovi
mai mult timp ca s se uite la cteva vitrine, iar
dup aceea Danny o vzu privindu-i ceasul de la
mn. Femeia ncepu din nou s mearg,
ndreptndu-se spre o parcare cu plat. Deodat
se opri i ncepu s discute cu un brbat care se
ndrepta n aceeai direcie.
Danny intr ntr-o librrie, lu prima carte care-i
czu n mini i i urmri pe cei doi prin geamul
prvliei. Brbatul era tnr; probabil un student.
Purta pantofi sport n picioare, blugi i un pulover
albastru, gros.
Vorbir mai puin de un minut iar tnrul i
art ceva napoi, nspre drumul din vecintate.
Dup aceea, n timp ce brbatul se duse spre o
alee din parcare, Deveraux i scoase jacheta.
Acesta era semnalul de PLECARE. Conform
scenariului exerciiului, Deveraux tocmai vorbise
cu Black Star.

Danny iei din librrie i se ndrept spre alee,


mergnd repede, dar fr s alerge, ca s nu
atrag atenia asupra sa.
Ajunse la alee, n captul creia se vedea
parcarea acoperit. Merse pn acolo i intr n
semintunericul cldirii, cercetnd cu privirea
zona din jur, n cutarea puloverului albastru.
tia c brbatul n-avea habar c fusese implicat
n operaiune; Deveraux alesese n mod voit o a
treia parte necunoscut pentru a-l antrena pe
Danny n urmrirea unei inte reale.
Tnrul dispruse, iar Danny se uit dup
semnele ce indicau ieirea din parcare. Nu reui
s vad dect unul singur; la aproximativ
patruzeci de metri distan, nspre stnga. Lu o
alt decizie. Nu mai avea timp s-l caute pe Black
Star - se putea ca acesta s fi ieit deja cu maina
din parcare, se putea la fel de bine s fi traversat
pe jos parcarea. ns trebuia s pun n balan
opiunile i s ia o decizie.
Danny se ndrept spre ieire i ajunse la timp
pentru a-l vedea pe tnrul n puloverul albastru

ieind din parcare n ceea ce mai rmsese dintrun X-reg Mini Metro ruginit, de culoare verde. Pe
cnd vehiculul se oprea la intersecia cu drumul
principal, Danny continu s mearg, memornd
numrul de nmatriculare al mainii.
Automobilul demar i dispru n trafic. Asta era
tot, exerciiul se ncheiase; Danny n-avea nicio
posibilitate s-l urmreasc pe Black Star pe jos.
i porni telefonul mobil i o sun pe Deveraux.
Ea-i rspunse dup un singur sunet de apel.
Am pentru tine un numr de nmatriculare i
descrierea cuiva.
Sfritul exerciiului. O s facem bilanul
activitii napoi la hotel. Acum ntoarce-te.
innd mobilul la ureche, Danny i urm
instruciunile. Deveraux sttea la aproximativ
douzeci de metri distan, lng un Opel Vectra
de culoare albastru-nchis.
Fergus se afla n main pe scaunul din fa al
pasagerului.
n timp ce Danny nchidea telefonul, l vzu pe
bunicul su dnd din cap cu satisfacie. Danny

zmbi; i ieise ca lumea.

17
Informaia pe care Black Star promisese s-o
trimit ajunsese sub form de e-mailuri, dou la
numr, prin care Elena afl c avea s plece din
Marea Britanie peste numai trei zile. Trei zile
abia dac mai era timp de vreun fel de pregtiri, n
ciuda
ntregii
planificri
anterioare
i
antrenamentului deja fcut n grab.
Avea drept destinaie New Yorkul: bnuiala lui
Deveraux fusese corect. ns nu era momentul i
nici n-avea dispoziia necesar pentru a scoate n
eviden faptul c avusese dreptate. Erau prea
multe de fcut.
Primul e-mail fusese un bilet de avion
achiziionat prin internet, dus-ntors, la clasa
economic, de la Heathrow la aeroportul JFK, New
York. Black Star se gndise la toate; un bilet
numai dus ar fi ridicat suspiciuni oficialilor de la
Biroul de Imigrri al SUA. ns tiau cu toii c
maestrul atentatelor cu bomb n-avea nicio

intenie ca Elena s se mai afle la bordul avionului


de ntoarcere, n momentul decolrii.
Cel de-al doilea e-mail reprezenta confirmarea
unei rezervri fcute la Hotelul Pennsylvania din
New York, pentru un sejur de dou sptmni.
Din nou totul era gndit perfect. Hotelul constituia
o destinaie popular i accesibil. Apoi Black Star
trimisese nc un e-mail, prin care-i ddea
instruciuni Elenei s-i ia un ghid Lonely Planet
i o hart a oraului i s-i pregteasc o poveste
cu care s acopere scopul real al deplasrii.
O fat de aptesprezece ani care cltorea de una
singur reprezenta ceva neobinuit, dar nu
neaprat ceva nemaiauzit. Iar Elena urmrise ani
de zile serialele Friends i Sex and the City, aa c
avea impresia c tia oraul suficient de bine nct
s se descurce fr hart. Era necesar s par
sigur pe sine i s ofere o poveste-paravan
credibil. Trebuia s se bazeze pe ceva posibil, pe
un motiv autentic pentru care s vin la New York.
Deveraux ordonase executarea unor verificri
rapide, sub acoperire, pentru a ncerca s-l

identifice pe cel care solicitase i pltise un bilet de


avion i o rezervare la hotel. Existau urme ale
unor adrese ascunse IP, care te zpceau complet,
trimindu-te din Indonezia pn n Africa de
Nord. La final se descoperi c att biletul de avion,
ct i camera de hotel fuseser comandate i
confirmate - ns nu fuseser pltite. Un hacker
de valoarea lui Black Star nu avea nevoie s
plteasc nimic.
ntre timp, ntr-o suit de ntlniri cu Dudley sau
cu oficialiti guvernamentale de rang nalt,
Deveraux i finaliz planurile imediate. ns nu
toate aceste planuri fur aduse la cunotina lui
Danny, a Elenei sau a lui Fergus; astfel aprur i
mai multe secrete ntr-o operaiune deja nvluit
n mister. Dar asta nu reprezenta ceva neobinuit
n cadrul Serviciului de Securitate, unde
majoritatea operaiunilor erau executate n baza
unor informaii minimale. n acest fel, se sporea n
i mai mare msur sigurana operaional.
Cu o zi naintea plecrii, Deveraux convoc o
ultim edin la hotel, n camera de operaiuni.

Timpul era scurt, deoarece trebuia s se duc la


Londra n vederea unui ultim instructaj cu eful
ei, Dudley.
Misiunea - i Deveraux se opri o clip, pentru
a se asigura c toat lumea era atent la ea const n localizarea i distrugerea lui Black Star.
Misiunea const n localizarea i distrugerea lui
Black Star.
Formularea de dou ori a obiectivului misiunii
reprezenta o procedur standard; astfel, toat
lumea nelegea care era ordinea i succesiunea
exact a aciunilor. Din acest moment, nimic nu
era mai important dect misiunea, ns Fergus
cunotea faptul c lor li se ascundea jumtate din
cele aflate n derulare. Nu se precizase n niciun fel
cine mai precis avea s se ocupe de distrugerea
intei. ns Fergus era pregtit s atepte i s
obin informaia aceea la momentul potrivit.
El, Danny i Elena ascultar n tcere cum
femeia aflat la comanda operaiunii trecea n
revist toate aranjamentele fcute pentru
zborurile cu avionul i pentru sosirea la New York,

reiternd dup aceea procedurile n vederea


realizrii contactului i a transferului de informaii
imediat ce ajungeau la locul operaiunii.
Fergus avea rezervare pentru un zbor decalat,
plecnd mai devreme dect Deveraux, Danny i
Elena. Nu se opuse acestei decizii. Faptul c urma
s cltoreasc fiind rnit la picior ducea la
complicaii, iar el avea s necesite timp
suplimentar ca s urce la bord i, respectiv, s
coboare i s se deplaseze la hotelul su; i fusese
fcut rezervare la Hotelul Roosevelt, de lng
Grand Central Station.
Deveraux fcu un semn nspre Fergus.
Motivul pentru care pleci mai devreme este
acela c trebuie s fii prezent la faa locului,
pregtit s intervii imediat n cazul n care Danny
sau Elena, odat ajuni la hotel, ar necesita ajutor.
Trebuie s fii pe poziii naintea lor.
Fergus ddu din cap n semn de ncuviinare.
Faptul c pleca mai devreme i convenea de
minune: avea s-i asigure un timp preios n care
putea s-i finalizeze propriile aranjamente.

Aranjamente despre care Deveraux n-avea s tie


niciodat, ntruct erau legate de fuga lor dup
ncheierea misiunii.
Lui Danny i se fcuse rezervare la Hotelul
Pennsylvania, acolo unde sttea i Elena, ns cei
doi prieteni trebuiau s evite complet s dea
impresia c se cunosc. Rolul lui era cel de a
retransmite informaiile primite de la Elena de
ndat ce Black Star restabilea contactul n New
York.
Avionul nostru urmeaz s aterizeze la ora
16.40, le spuse Deveraux lui Danny i Elena. O s
facei un schimb de informaii n zona recepiei
hotelului la ora 19.40 fix. Trebuie s v fixai
amndoi ceasurile dup afiajul electronic din
holul de unde se recupereaz bagajele. Ar trebui
s avei suficient timp la dispoziie ca s v
rezolvai formalitile de la aeroport i s v cazai
la hotel. Ai neles?
Elena se uita n gol pe geamul ce ddea nspre
grdin i spre cerul azuriu, fr nori, aa cum
fcuse de fapt pe mai toat durata ntlnirii.

Elena! strig Deveraux cu asprime.


Da, am neles ce vrei de la mine, spuse Elena
continund s se uite n grdin.
Deveraux oft; n-avea timp de pierdut cu
melancolii adolescentine.
Schimbul de informaii va avea loc pentru ca
Elena s ne anune locaia cutiei potale
improvizate i s ne informeze dac Black Star a
iniiat contactul. Urmtorul comentariu i fu
adresat direct Elenei. ns n niciun moment,
Elena, nu trebuie s pregteti ceva pentru Danny
atta timp ct eti n camera ta de hotel.
Elena nu rspunse, ns Danny nelesese
motivul pentru care se impunea prudena.
Vrei s spui c s-ar putea ca Black Star s-i fi
montat microfoane sau un dispozitiv de
supraveghere n camer?
Este foarte posibil, zise Deveraux dnd din cap
a ncuviinare. Atta timp ct i-a dat osteneala
s-i fac rezervarea camerei
Fergus se strduia s-i ascund sentimentul din
ce n ce mai acut de ngrijorare.

Trebuie s contientizm n permanen de ce


este capabil individul sta. Aducei-v aminte tot
ce v-am nvat.
Asta-i tot ce-am avut s v spun pentru
moment, zise Deveraux. ntrebri?
Fergus ddu din cap n semn c nu. Existau o
mulime de ntrebri pe care le-ar fi pus. ntrebri
legate de sigurana lui Danny i a Elenei. ntrebri
despre ce avea s se ntmple mai exact dup ce i
se ddea de urm lui Black Star. ns era mai
bine ca aceste ntrebri s nu fie adresate; i
formase o imagine destul de clar despre ce
planifica Deveraux s fac la sfritul operaiunii.
Danny, ca de obicei, n-avu niciun fel de rezerv n
a pune ntrebri.
Aadar, noi urmeaz s-l localizm pe Black
Star, corect?
Deveraux confirm dnd din cap.
Ei bine, cine o s se ocupe de distrugerea sa?
Tu?
Concentreaz-te numai pe partea ta de
misiune, i spuse Deveraux cu rceal.

Danny se ls pe spate n scaun. Rspunsurile


fuseser mai mult sau mai puin dup cum se
ateptase, ns meritase s ncerce.
Elena? ntreb Deveraux.
Elena se ntorsese la privitul pe geam.
Elena!
repet
Deveraux
pierzndu-i
rbdarea.
ncet, Elena i ntoarse privirea spre ea.
Ce-i? ntreb fata cu voce joas.
Ai vreo ntrebare?
Nu, n-am nicio ntrebare.
Sunt surprins. Nu preai c asculi ceva din
ce spuneam eu.
Ba am ascultat.
Deveraux oft cuprins de iritare n timp ce-i
strngea hrtiile laolalt.
Foarte bine. Se ntoarse spre Fergus. O s
lum legtura la ntoarcerea mea de la Londra.
Acum am ceva de fcut nainte s plec.
edina se ncheie, iar Danny i Elena rmaser
singuri dup ce Fergus le spuse c se ducea s
asculte nite muzic la iPod.

Eti bine? ntreb Danny, vznd privirea


ngrijorat a Elenei.
Ea ridic din umeri.
M gndeam la tata. M ntrebam cnd o s-l
mai vd din nou. Dac o s-l mai vd din nou.
Danny ddu din cap, nelegndu-i suferina.
i-e fric?
Bineneles. ie nu?
Danny confirm, dnd din cap.
ns bunicul spunea
Mda, tiu c-i bine s-i fie fric. Ei bine, el nu
arat speriat. ntotdeauna se fie pe-aici cu
iPod-ul la. Nici mcar nu tiam c-i place
muzica.
i place muzica veche. Pink Floyd ceva de
genul. tii ceva, nu vrei s te uii la un DVD?
Ursc ateptarea asta aiurea m face s stau ca
pe ghimpi.
Elena cltin din cap i se ridic.
Nu. mi pare ru, Danny, i eu am ceva de
fcut.
***

Deveraux lu asupra sa responsabilitatea de a se


asigura c directiva lui Black Star referitoare la
distrugerea hard diskului de la laptopul Elenei era
dus la ndeplinire. Nu prea nelegea cum ar fi
putut el s tie dac acesta fusese distrus sau nu,
ns cel mai bine, la faza la care se gseau acum,
era s fac aa cum spunea el. Pn i cea mai
mic informaie aflat n memoria calculatorului
fusese deja descrcat i naintat experilor
Serviciului de Securitate pentru o analiz mai
aprofundat.
Ea luase hard diskul i un ciocan din atelierul cu
scule al hotelului. Iei n grdin, ddu drumul
hardului pe poteca de beton i ngenunche, cu
ciocanul n mna dreapt. Trei lovituri puternice
erau mai mult dect suficiente pentru a-i distruge
carcasa i a reduce plcua placat cu cupru
plin de componente electronice la o form
contorsionat, din care nu se mai nelegea nimic.
n timp ce Deveraux lovea cu putere hard diskul
pentru ultima oar, ceva o fcu s nale capul i
s arunce o privire scurt spre fereastra camerei

Elenei.
Tnra se uita la ea, cu o fa inexpresiv.
Deveraux se simi deodat ca i cum ar fi fost
surprins n timpul unui act de vandalism
absurd. Sau ceva i mai ru - n timpul unei
crime.
Se simi expus i uor ridicol, aa cum sttea
ghemuit, strngnd cu putere ciocanul n mn.
i, n timp ce Elena se uita fix la ea, Deveraux nu
putu s-i mpiedice gndurile s se-ndrepte ctre
noaptea n care l omorse pe Joey. Fusese ceva
regretabil, ns Deveraux nu era mcinat de
regrete. N-avusese de ales.
Amintirea acelor momente o npdi: Joey n
genunchi, cu nasul plin de snge, n timp ce ea
sttea aplecat n spatele lui, inndu-i ambele
mini n jurul gtului su, trgnd nspre ea
marginea subire a telefonului ei mobil Xda proptit
n traheea brbatului, fcndu-l s se nece i s
se sufoce puin cte puin pn cnd rmsese
complet fr aer i murise.
n momentul n care Deveraux scutur din cap

ca s alunge acea imagine, i trecu prin minte c,


exact n acelai moment, Elena se gndea tot la
Joey. De parc fata ar fi tiut ce se ntmplase, de
parc, ntr-un fel sau altul, nelesese totul.
Deveraux privi la hard diskul fcut praf i-l ridic
de jos. Se scul n picioare i se ndrept spre ua
de la buctria hotelului, simind cum ochii Elenei
i ardeau parc spinarea.

18
Dudley i fcu apariia de la ntlnirea pe care o
avusese cu ministrul afacerilor externe i o gsi pe
Deveraux ateptndu-l.
Brbatul emana aceeai determinare ca de
obicei, ns presiunea apsa asupra tuturor celor
din serviciile de informaii. i cu ct te gseai mai
sus pe scara ierarhic, cu att era mai mare
nivelul de presiune. Dudley fcu un gest scurt din
cap spre Deveraux pe post de salut i, fr niciun
cuvnt, i fcu semn s-l urmeze ntr-o camer
care fusese pregtit n prip pentru conversaia
lor.
Nu era n niciun caz prima vizit a lui Deveraux
la Ministerul Afacerilor Externe. Cldirea
principal, cu coloanele sale de marmur, cu
picturile vechi n ulei i candelabrele grele, i se
pruse ntotdeauna mai degrab un hotel parizian
scump dect o locaie aparinnd guvernului.
Dudley o conduse ntr-una din camerele de

recepie, o ncpere cu pereii lambrisai.


Draperiile grele erau trase, iar ei se aezar pe
fotoliile dispuse de-o parte i de alta a unei mese
joase bogat decorate, unde fusese adus cafea
naintea sosirii lor.
Cuttura preocupat de pe faa de obicei
placid a lui Dudley reprezenta un semn c
ntlnirea cu ministrul afacerilor externe nu
decursese n cele mai bune i amiabile condiii.
Ai ncheiat ultimele pregtiri? ntreb el brusc.
Da, domnule, totul e gata pentru mine.
Bun. Nu trebuie s-i mai subliniez
importana misiunii tale, Marcie. i tii c este
misiunea ta.
Nu mai era nevoie ca Dudley s intre n detalii;
Marcie Deveraux nelesese pe deplin implicaiile
cuvintelor lui. Era misiunea ei. O misiune sub
acoperire. Ea o planificase, strategia i tacticile i
aparineau.
Imediat ce se stabilise faptul c Black Star se afla
n America, Deveraux fusese cea care solicitase ca
misiunea s rmn sub acoperire pentru a putea

fi negat n mod plauzibil n caz de eec i ca


niciun fel de acord s nu fie pus la cale ntre
Marea Britanie i SUA. Argumentase c
mprtirea informaiilor colegilor americani
urmau s ntrzie misiunea. Americanii aveau si arunce n lupt toate resursele i tot arsenalul,
i era foarte posibil ca desfurrile lor de fore s-l
pun n gard pe Black Star c se gseau pe
urmele sale.
Era mai bine ca aceast operaiune s nu se
extind, susinuse Deveraux, s rmn
compact; cu ct erau mai puine persoane
implicate, cu att mai bine. S intre discret n
aciune, s-i fac treaba i s ias din ar la fel
de discret. Acesta era modul ei de operare;
funcionase n trecut i avea s mearg i de data
asta. Dudley i analizase planul i-i dduse und
verde.
Dac misiunea avea s fie ncununat de succes,
Deveraux personal urma s fie rspltit pe
msur. n mod sigur avea s fie promovat i era
posibil s obin chiar funcia lui Dudley. Era de

notorietate faptul c el avea s se pensioneze n


curnd.
Pe de alt parte, varianta unui eec era mult prea
cumplit pentru a putea fi mcar luat n
consideraie. Americanii aveau s se enerveze
cumplit
dac
descopereau
c
britanicii
conduseser o operaiune sub acoperire n New
York, implicnd un nger implantat i explozibili
plastici ce puteau s ucid sute de ceteni ai
SUA.
Deveraux avea s fie pe deplin responsabil
pentru asta i nimeni altcineva. Americanilor
urma s li se spun c era o agent recalcitrant
creia nu i se aprobase niciodat s conduc o
operaiune pe teritoriul Statelor Unite. Trebuia s
fie dat afar din Serviciul de Securitate ca s se
asigure meninerea bunelor relaii cu SUA, n
cazul n care acestea riscau s fie deteriorate.
Deveraux n-avea nevoie s i se reaminteasc
implicaiile. Nici nu inteniona s-i fac griji cu
privire la consecinele unui eventual eec. Trebuia
s se concentreze asupra misiunii.

Conform povetii ce-i asigura acoperirea, lucra pe


post de ataat diplomatic la ONU. Asta nsemna
c putea cltori n SUA sub paravanul destul de
confortabil al unui paaport diplomatic. Putea
cere oricnd imunitate diplomatic i putea pleca
din ar. Dac misiunea se ncheia cu un eec,
avea libertatea de a se ntoarce n Marea Britanie,
dar tia c, n ultim instan, ntoarcerea acas
n-avea s-o salveze.
Nimeni altcineva dintre cei implicai n operaiune
nu beneficia de acelai nivel de protecie, iar
acesta era un aspect despre care Deveraux nc
mai trebuia s discute cu eful ei.
Watts a lucrat ani de zile ca agent sub
acoperire infiltrat pe teritoriu strin, domnule,
ceea ce nseamn c e pe deplin contient de ceea
ce ar putea s li se ntmple lui Danny i Elenei.
i lui nsui, bineneles.
Dudley ddu din cap n semn de ncuviinare.
Da, i cunosc n totalitate recomandrile tale
privitoare la Watts i la cei doi adolesceni se
opri un moment ca s autocorecteze - atunci cnd

misiunea se va ncheia cu succes.


Da, domnule, spuse Deveraux. ntotdeauna
am considerat c ei nu reprezint altceva dect o
ameninare la sigurana noastr. Pentru unii din
afara sistemului, tiu mult prea multe, i n-o s
avem niciodat garania c o s-i in gura. Ct
despre Watts, trecutul e mult prea ncrcat. Aa
c am decis c e prea riscant s-l avem alturi de
noi n New York. Am fcut nite aranjamente ca s
rezolv asta n orice caz, dup ncheierea cu
succes a misiunii, recomandarea mea rmne
aceeai. Ar trebui eliminai cu toii. Trebuie s
facem curenie dup misiunea asta, domnule.
Dudley oft.
Mi-e team c sunt prea btrn pentru chestii
de-astea. De-abia atept s m duc la Dorset, la
albinele mele. ncuviin din nou din cap. E o
decizie regretabil, Marcie, ns da, sunt de acord
cu ea. Eliminai-i.

19
Fergus trebuia s plece de pe Aeroportul
Heathrow cu dou ore naintea celorlali. i luase
rmas-bun de la Danny i de la Elena la ultimul
instructaj, naintea plecrii de la Oxford,
spunndu-le pentru ultima oar s aib grij.
i el fcuse nite aranjamente n seara
premergtoare plecrii, ct timp Deveraux era la
Londra. Sunase la compania de livrri i
distribuii DHL pentru a veni s ia un plic micu
adresat lui Frank Wilson - un pseudonim pe care-l
folosise n trecut, i cu care Deveraux fusese de
acord pentru misiunea asta - pe care s-l aduc la
hotelul su, Roosevelt, aflat doar la cteva strzi
distan de Pennsylvania.
nuntrul plicului se gseau trei paapoarte false,
cu viz prelungit de edere n SUA, pentru el,
pentru Danny i pentru Elena. n rstimpul
petrecut la Oxford, Fergus apelase la fostele sale
cunotine.

Terminalul Patru era aglomerat ca ntotdeauna.


Fergus se duse la ghieul de check-in, se
nregistr pentru zbor i apoi se altur cozii lungi
formate din pasagerii care se supuneau
controalelor de securitate nainte de a intra n sala
de ateptare n vederea mbarcrii.
Ca majoritatea celorlali pasageri, i scoase
haina i se asigur c n-avea nimic metalic n
buzunarele de la pantaloni, ceva care s
declaneze detectorul de metale n momentul n
care avea s treac prin el. Ajuns n dreptul
acestuia, i puse haina ntr-o tav de plastic,
dup care o mpinse, alturi de micul rucsac
folosit pe post de bagaj de mn, pe banda rulant
din cauciuc, uitndu-se cum acestea dispar n
ntuneric.
Trecu prin detectorul de metale i fu uurat c
nu se auzi iuitul specific de alarmare, ceea ce ar fi
nsemnat o percheziie corporal enervant.
Fergus se duse la banda rulant, i puse haina
pe el i-i recuper rucsacul. Ajunse la controlul
paapoartelor, ce fusese instituit n grab dup

atacul cu bomb din metroul londonez din 7 iulie,


i-i prezent ofierului de securitate de acolo
paaportul i tichetul de ambarcare.
n momentul n care se ntorcea cu intenia de a
se ndrepta spre sala de ateptare, vzu doi
brbai mbrcai n costum care se apropiau de
el. tiu imediat cine erau: Special Branch7. N-avea
niciun rost s intre n panic, ar fi fost complet
inutil.
n acel moment, Fergus i ddu seama c fusese
tras pe sfoar.
Brbatul aflat mai aproape de el zmbi politicos.
Bun ziua, domnule! Dac nu v suprai,
putei s ne artai paaportul i tichetul de
ambarcare?
Paaportul lui Fergus era pe numele de Frank
Wilson. Numele nu schimba cu nimic situaia: cei
de la Special Branch tiau exact cu cine aveau dea face.
Fergus le nmn paaportul i tichetul de

7 Departament special al poliiei din Marea Britanie ca


ocup de probleme de securitate naional. (n.tr.)

mbarcare n avion, supunndu-se unui proces


despre care tia c era inevitabil.
Brbatul se uit la paaport n timp ce,
mpreun cu colegul su, l escortau pe Fergus
undeva departe de mulimea aflat lng porile
de securitate. Era o procedur standard: s duci
suspectul ct mai departe de zonele publice.
Nu-i dect un control de rutin, domnule, i
spuse al doilea brbat n vreme ce-l conduceau pe
Fergus printr-un coridor, intrnd apoi ntr-un
birou.
Acesta era o ncpere mic, singurele piese de
mobilier fiind o mas i dou scaune cu sptar.
Abia dac exista suficient spaiu ct s ncap cei
doi brbai de la Special Branch, Fergus i cei doi
ofieri ai Poliiei Metropolitane, doi vljgani n
uniform, ambii avnd vest antiglon i puti
semiautomate MP5. Una din arme era ndreptat
direct spre capul lui Fergus.
Fergus tia algoritmul dup care se desfurau
astfel de lucruri. Fr ca mcar s se mai
deranjeze s ncerce s protesteze, i puse ncet

rucsacul pe podea, se ntoarse, i duse minile la


spate i atept s fie nctuat.

20
Danny sttea aproape de coada avionului i, n
timp ce imensul Boeing 747 rula pe pist, i
ridica botul i ncepea s urce hotrt nspre cer,
se gndi la ultima oar cnd fusese ntr-un aparat
de zbor.
Cele dou cltorii nici c-ar fi putut fi mai diferite.
De data asta sttea la un capt al seciunii
centrale i era unul dintre sutele de pasageri de la
bord. Pn i la clasa economic exista un confort
relativ i spaiu adecvat pentru a-i ntinde
picioarele.
Data trecut fusese nghesuit n partea din spate
a unui Cessna cu un singur motor, alturi de
bunicul su, atunci cnd se ntorceau n Anglia
dup cele ase luni de fug n Spania.
Micul avion i luase n toiul nopii, de pe o pist
improvizat, de undeva din interiorul provinciei
Andaluzia, iar pilotul extrem de calificat folosise
un dispozitiv de vedere pe timpul nopii ca s-i

gseasc calea prin ntuneric i s decoleze.


Plecaser tiind doar c zboar spre necunoscut,
n timp ce ncepea btlia final menit s-l
absolve pe Fergus de acuzaia ce exista mpotriva
lui.
Danny aproape c schi un zmbet pe cnd
Boeingul 747 urca printre nori n huruitul celor
patru motoare uriae ale sale.
ntre cele dou cltorii exista o singur
asemnare: nc o dat, zbura spre necunoscut.
ns zmbetul lui Danny ascundea sentimentul de
nervozitate pe care-l resimea. i nu cu privire la
misiune, se simea bine n legtur cu asta, chiar
fericit c lua parte la o operaiune de o importan
crucial i de o nsemntate de nivel mondial.
tia c muli dintre pasagerii din avion se
gndeau la adolescenii sinucigai cu bomb. Unii
erau probabil nelinitii - Danny vzuse cum
doamna n vrst de lng el i aruncase o privire
lung, scruttoare, n timp ce-i puneau centurile
de siguran. Se ateptase la genul acesta de
reacie; n mod sigur oamenii n-aveau s se simt

n apele lor la vederea unui adolescent cltorind


de unul singur. ns Deveraux i bunicul su l
instruiser bine, iar Danny alungase temerile
femeii cu un zmbet i cteva cuvinte bine alese
privitoare la zborul lung pe care aveau s-l fac.
De asemenea, se descurcase de minune cu
prelungitul ir de ntrebri, cu percheziia
corporal i cea a bagajului la care fusese supus
atunci cnd trecuse prin filtrul de securitate ce
ddea nspre sala de ateptare de pe Heathrow.
Danny i arunc privirea peste culoar, la rndul
de scaune din dreapta, i vzu titlul unui ziar:
VNTOAREA MAESTRULUI N ATACURILE CU
BOMB
Pasagerul care citea ziarul n-avea cum s tie c
cineva din linia nti a acestei vntori sttea la
cteva scaune distan de el.
i, n ciuda temerilor bunicului su legate de
Deveraux, Danny era entuziasmat cu privire la ce
avea s urmeze. ns exista i un motiv de
ngrijorare care-l scia: Elena.
Dup scurta lor discuie avut la sfritul

instructajului fcut de Deveraux cu o dupamiaz n urm, n-o mai vzuse pe Elena pn


diminea. Ea sttuse n camera ei toat seara,
fr ca mcar s se deranjeze s mai coboare la
cin.
Reapruse la micul dejun, ns fusese tcut i
retras, chiar i atunci cnd Fergus i luase la
revedere de la ei.
i apoi, chiar n momentul n care erau pe cale
s-i ia i ei un stngaci rmas-bun, Elena fcuse
ceva ce-i surprinsese pe amndoi. l srutase pe
Danny; i lipise fugar buzele de ale lui, nainte de
a-i opti: Rmas-bun, Danny.
nainte ca Danny, rmas masc, s apuce s
rspund, ea plecase deja, probabil nedorind s
prelungeasc desprirea mai mult dect era
absolut necesar. Lui Danny nu-i plcea acest
rmas-bun cnd venea din partea Elenei. El era
obinuit cu la revedere sau pe curnd sau
chiar pa, ns rmas-bun suna prea nefiresc.
Prea final, prea definitiv.
Cltoreau separat spre Heathrow; Deveraux

insistase
asupra
acestui
lucru,
pentru
eventualitatea n care Black Star sau vreun
asociat al su o urmrea pe Elena de partea asta
a Atlanticului. Era puin probabil, ns Deveraux
nu risca nimic.
n timp ce-i desfcea catarama centurii de
siguran i se aeza mai comod, Danny se gndi
c lucrurile nu merseser prea bine ntre el i
Elena n ultimele sptmni. Simea c se
distanaser ciudat de mult, ceea ce nu se mai
ntmplase i nainte. i spuse n sinea sa c nu
era dect vina lui. Fusese att de absorbit de
misiunea, nct neglijase sentimentele Elenei n
momentul n care avea cea mai mare nevoie de el.
i se simea ru din cauza asta. i ngrijorat. i
vinovat.
***
Elena sttea ntr-un scaun aflat la geam, puin
mai aproape de partea din fa a avionului. Lng
ea era o americanc de vrst mijlocie, foarte
gras, care ncepuse s vorbeasc nc dinainte de
a-i lipi spinarea supradimensionat de sptarul

scaunului.
n momentul n care motoarele i ncepur
huruitul, Elena tia deja c pe companioana ei de
cltorie o chema Mavis Bachelor i c era
mritat cu Henry - pe care toat lumea l strig
Hal - i c acest Hal se ocupa de o afacere de
ambalare a crnii.
Pari puin cam speriat, scumpo, spuse Mavis
n timp ce avionul i mrea viteza. Chiar nu-i
niciun pericol cnd zbori cu avionul. Ai mai multe
motive de ngrijorare la o simpl trecere a strzii.
ns Elena nu-i fcea griji n legtur cu zborul.
Acesta era ultimul ei motiv de ngrijorare.
***
Marcie Deveraux era n partea din fa a
avionului, la clasa nti. Omul de afaceri care
sttea lng ea se rezumase la a da din cap
politicos n semn de salut n momentul n care-i
ocupase scaunul. Ea i rspunsese la fel, dnd din
cap, uurat c n mod clar brbatul nu
inteniona s-i petreac orele de zbor ncercnd
s poarte o conversaie serioas i interesant.

Tipul lucra deja la laptop, n timp ce Deveraux


sttea adncit n scaun i se uita la meniul
primeia dintre mesele pe care aveau s le
primeasc pe durata celor opt ore de zbor.
Parcurse meniul n grab i-i ngdui un zmbet
uor atunci cnd se gndi la ce trebuia s se
atepte Fergus Watts s aib la urmtoarea mas.
Cu siguran c n acel moment el era deja bgat
ntr-o celul i contientizase faptul c ea aranjase
s fie luat pe sus de la aeroport.
Avea s rmn nchis pn cnd se ntorcea
Deveraux, la sfritul misiunii. i, dup aceea,
avea s fie eliminat mpreun cu Danny i cu
Elena.
Deveraux nu intenionase niciodat ca Fergus s
ia parte la faza final a operaiunii, iar faptul c
aceasta avea loc peste ocean i uurase munca.
Participarea lui la faza nti fusese esenial:
Danny i Elena n-ar fi fost n veci de acord s fie
implicai fr el, aa c, n etapa aceea, fusese
nevoie de Fergus. Iar el se dovedise mai mult dect
folositor n pregtirea lor; Deveraux recunoscuse

n sinea sa c ea n-ar fi reuit niciodat s-i


pregteasc att de repede i de eficient.
ns acum nu mai era nevoie de el; prezena sa n
New York ar fi fost o rspundere prea mare i, fr
ndoial, ar fi creat probleme la luarea unor decizii
care puteau s-i pun n pericol pe Danny i pe
Elena.
Chiar i aa, tot urmau s fie probleme atunci
cnd Deveraux va trebui s le explice
adolescenilor motivul pentru care Fergus nu avea
s fie cu ei n New York.
ns putea s fac fa acestei probleme. tia
cum s abordeze lucrurile.
***
Herman Ramirez era obosit; ultimele luni
fuseser solicitante iar zborurile internaionale
erau epuizante prin prisma diferenei de fus orar.
ns Herman nu se plnsese niciodat, iar de data
asta avea s fie mai uor. De data asta ngerul
zbura spre ei.
Herman era bun la electronic, i trebuiau fcute
anumite modificri de natur electronic n

camera Elenei de la hotelul Pennsylvania, naintea


sosirii fetei.
Lucr metodic i foarte atent. Herman fcea
totdeauna lucrurile ca lumea.
O camer de supraveghere de mrimea unui
stilou fusese montat n televizor, fiind cuplat la
circuitul electric al acestuia i permindu-i astfel
s fie permanent n funciune. Era amplasat n
spatele unei mici guri din difuzor. Microfonul
fusese plasat n lampa din tavan i era de
asemenea alimentat permanent cu energie
electric.
Semnalele slabe emise de ambele dispozitive
radiau prin cablurile electrice i alimentau un retransmitor. Dispozitivul de dimensiunile unei
geni diplomat era poziionat ntr-o rulot
Winnebago, pe care Herman o lsase mai devreme
ntr-o parcare aflat la un cvartal distan de
hotel.
Rolul re-transmitorului era acela de a
recepiona i de a cripta semnalele slabe emise
att de camera video, ct i de microfon, iar apoi

de a le mri puterea nainte de comutarea i


retransmiterea semnalului pe circuitul ctre casa
lui Pointer din The Hamptons.
Acolo, semnalul criptat avea s fie n cele din
urm decodat, iar monitorul i difuzorul lui
Pointer retransmind totul cu o ntrziere de
aproximativ dou secunde.
Herman i termin treaba, i strnse sculele, se
uit la ceas i iei din camer la fel de discret pe
ct intrase.
***
nainte de decolare, Elena se temuse de sosirea ei
la New York i de ceea ce avea s urmeze. ns
atunci cnd auzi anunul c avionul ncepea s
coboare n vederea aterizrii, se simi uurat.
Mavis era o mare vorbrea. Elena tia acum
ntreaga istorie a familiei Bachelor. Singurul
interval n care Mavis nu vorbise fusese atunci
cnd mncase, de fapt doar momentele n care
mesteca i nghiea mncarea. ntre dou guri
zdravene, gsea timp s mai spun ceva.
Ajungnd aproape la limita nervilor i ct pe ce

s-i spun fr menajamente s mai tac din


gur, Elena ncercase orice tertip ca s ia o pauz
i s scape de uvoiul verbal al femeii. Citise, se
uitase afar pe hublou, se uitase la filmele care
rulau, ns Mavis continuase s turuie.
Avusese parte de un scurt moment de respiro, de
vreo dou ore, atunci cnd Mavis dormise.
Recunosctoare, Elena fcuse acelai lucru, ns
avusese parte de vise ntunecate i agitate i mai
c rsuflase uurat atunci cnd o trezise vocea
ptrunztoare a vecinei sale de scaun. Singurul
lucru bun la toat sporoviala lui Mavis era c nu
punea ntrebri; era mult prea ocupat s
vorbeasc despre sine.
Avionul cobor i urmri linia coastei, trecnd pe
deasupra domeniului The Hamptons. Mavis i
strngea lucrurile.
M ateapt Hal. Cred c moare de nerbdare
s-mi spun tot ce s-a ntmplat ct am fost
plecat. E cel mai minunat so din lume, ns nu
se oprete niciodat din vorbit. Odat ce s-a pornit
eu nu mai apuc s spun nimic.

Scotoci n geanta ei imens, scoase o carte de


vizit i i-o ndes Elenei n palm.
A fost minunat s stau de vorb cu tine,
Elena, eti o fat foarte interesant! Fii atent,
dac ai timp liber poi s vii s vizitezi familia
Bachelor din Brooklyn Heights. Numrul de
telefon i adresa le gseti pe cartea de vizit. Nu
trebuie dect s suni, oricnd vrei tu.
Elena zmbi i bg bucata de carton n
buzunarul de la geac.
Ar fi grozav. Mulumesc foarte mult!

21
Aterizarea fu la fel de lin ca i zborul n sine. Pe
durata cltoriei, Elena se uitase spre Danny doar
de vreo dou ori, atunci cnd se dusese la toaleta
aflat la coada avionului. ns nu schimbaser
priviri; nu-i permiteau acest lux.
Deveraux ordonase verificarea fiecrui pasager de
la cursa respectiv. n urma verificrii nu ieise
nimic la iveal, ns ea tia foarte bine c Black
Star se putea afla printre sutele de pasageri de la
bordul avionului.
Elena nu-l vzuse pe Danny atunci cnd
coborse din Boeingul 747. innd strns n
mn formularul verde de viz pe care-l
completase n avion i formularul alb de trecere
prin vam, ptrunse n cldirea unui terminal
nou din sticl i oel i se aez la coada lung,
erpuitoare, de la Imigrri. l zri pe Danny mai n
spate, aezat i el la coad, dup care o surprinse
cu privirea pe Marcie Deveraux n timp ce se

ndrepta spre culoarul rezervat diplomailor,


trecnd fr ca mcar s arunce o privire n
direcia ei.
Elena ajunse n cele din urm n faa ghieului.
Pi n fa i-i ntinse paaportul i formularele
ofierului n uniform de la Serviciul Imigrri, care
le studie cu de-amnuntul.
Ea rmase n ateptare cuprins de nervozitate,
pn cnd ofierul i ridic privirea.
Ct timp intenionai s stai n Statele Unite?
Dou sptmni.
i suntei singur? Prinii dumneavoastr
sunt de acord cu asta?
Nu am prini, spuse Elena cu rapiditate. Nu-l
mai am pe niciunul din ei. Cnd a murit, mama
mi-a lsat nite bani s cltoresc. A vrut s vd
mai mult din lume dect a apucat ea s vad. Mi
se pare foarte potrivit s ncep cu New Yorkul: am
vzut att de multe la televizor i mi-a plcut ceam vzut. Aa c, iat-m aici!
Suntei cam prea tnr ca s cltorii
singur.

Elena ddu din cap n semn c era de acord,


dup care scoase din buzunar cartea de vizit.
Dar n-o s fiu singur tot timpul. Am prieteni
n America: Mavis i Hal Bachelor. De fapt, erau
prietenii mamei. Locuiesc n Brooklyn Heights i
mi-au promis s-mi arate oraul.
ns nu stai cu ei? spuse ofierul n timp ce
se uita pe cartea de vizit.
Elena zmbi.
Sunt mult mai n vrst dect mine. Am decis
de comun acord c-i mai bine s stau la hotel.
Astfel, putem s ne vedem ct vrem de mult, dar
probabil c nu zilnic. Fcu o pauz, ateptnd ca
brbatul s spun ceva. Cum acesta nu zise
nimic,
Elena
zmbi
din
nou.
Vedei
dumneavoastr, am aptesprezece ani, continu
ea. Dar ei o s m trateze ca pe un copil.
Ofierul se mai gndi puin la spusele ei, dup
care i napoie cartea de vizit.
Putei s-mi artai biletul de ntoarcere, v
rog?
Elena i nmn biletul, iar ofierul l studie cu

atenie, dup care i-l ddu napoi. Apoi rupse


partea de jos a formularului verde i o prinse cu o
caps de paaportul Elenei. Dup care fcu o
cruciuli la baza formularului de vam i-i ddu
Elenei paaportul napoi.
Pe tejgheaua care-i desprea era prins o cutie
metalic, rectangular, de mici dimensiuni, o
lumini galben strlucind prin capacul ei de
sticl.
Punei-v degetul arttor de la mna dreapt
acolo, deasupra luminii galbene, v rog!
Elena fcu aa cum i se spusese i i se lu astfel
amprenta. Procedura se repet n privina
degetului arttor de la mna stng, iar apoi
ofierul ndrept o camer foto prins de un bra
ajustabil pn cnd ajunse la acelai nivel cu
capul Elenei.
Uitai-v n camer, v rog!
Aparatul fcu un clic, iar ofierul zmbi pentru
prima oar.
edere
plcut
i
avei
grij
de
dumneavoastr!

n timp ce Elena se ndrepta spre sala unde se


recuperau bagajele, dei i simea inima btnd
cu putere, se felicit n gnd c-i venise ideea s
treac de biroul Imigrri cu ajutorul lui Mavis i
Hal Bachelor. Avea s fie mult mai uor acum; n
curnd va fi n drum spre hotel.
Se uit la plasma ecranului pe care erau afiate
numerele zborurilor sosite i verific din priviri
banda rulant pentru bagaje, acolo unde avea s
apar n cele din urm i geamantanul ei. n timp
ce atepta, mai avea ceva de fcut. Ora din colul
din dreapta jos de pe acelai ecran cu sosiri indica
5.27 p.m. Deveraux i instruise dinainte, aa c
tia c majoritatea ceasurilor din SUA foloseau
a.m. i p.m. n locul sistemului de douzeci i
patru de ore. Elena trase de butonul ceasului de
la mn i-l fix la ora 5.28 p.m. Atept pn n
momentul n care ecranul cu sosiri afi la rndul
su ora 5.28 p.m. i aps pe buton, pornind
mecanismul.
Geamantane de toate mrimile i culorile,
produse de diferite companii de profil, se nvrteau

pe lng ea. O singur dat Elena l vzu pe


Danny, n partea opus a benzii rulante, iar
privirile li se ntlnir pentru o secund. Pre de o
clip Elena ndjdui c va avea parte mcar de un
scurt zmbet de ncurajare din partea lui, ns
Danny se uit imediat ntr-o parte.
El respecta ordinele, iar Elena se pomeni
ntrebndu-se dac i cnd anume ei doi chiar
aveau s-i mai vorbeasc. Deodat, i se pru c
existau o mulime lucruri pe care i-ar fi dorit s i
le fi spus lui Danny nainte de a pleca din Anglia.
Acum ns era prea trziu.
n cele din urm apru i geamantanul ei; l
ridic de pe banda rulant i o lu spre o alt
coad, cea de la Vam.
nc nu se terminase tirul de ntrebri la care
avea s fie supus.
ndat ce ofierul aflat n ateptare vzu
cruciulia de la baza formularului de vam i fcu
semn Elenei s-l urmeze la o mas i-i ceru s-i
deschid valiza. O femeie ofier, purtnd pistol la
old, li se altur i ncepu o examinare complet

att a geamantanului, ct i a genii de umr pe


care Elena o avea la ea.
i, n timp ce femeia cuta, cellalt ofier repet
multe dintre ntrebrile la care Elena rspunsese
deja. i cteva n plus.
Adresa dumneavoastr din Anglia?
Elena i ddu adresa fictiv de acoperire, cea a
hotelului din Oxfordshire.
Lucrez acolo, spuse ea.
i numrul de telefon?
Ea i spuse numrul.
Repetai, v rog, numrul.
Elena l spuse din nou, mai repede de data
aceasta, dndu-i seama pe deplin de ceea ce se
ntmpla. Fergus i avertizase c s-ar putea s fie
testai att cu privire la adres, ct i la numrul
de telefon, i-i ntrebase asta n mod repetat pe
durata perioadei de pregtire. Era floare la ureche
s i le aduc acum aminte.
Femeia ofier scoase nite mici buci
dreptunghiulare de band de prindere tip arici din
geamantanul Elenei i le ridic n aer.

Astea pentru ce sunt?


Pentru genulia mea.
Amndoi ofierii se holbar la ea.
Pentru ce? ntreb femeia.
tii, o gentu pe care-o ii la bru. Am de
gnd s cumpr una de-aici ca s-mi in banii
cash i am adus scaiul sta ca s-o fac mai sigur.
Ofierii schimbar o privire ntre ei.
Vrea s spun o borset, zise brbatul.
Aa vreau? se mir Elena.
Femeia ofier zmbi, strecur bucile de arici n
geamantan i bg ghidul Lonely Planet al Elenei
i harta oraului napoi n geanta de umr.
Ce v-ai propus s vedei?
Empire State Building i, bineneles, Statuia
Libertii, spuse Elena sigur pe ea. ns vreau s
merg i la Ground Zero8. Am vzut totul la
televizor; a fost ngrozitor! Simt c trebuie s merg
acolo cred c toat lumea ar trebui s mearg.
Femeia oft n timp ce-i ncheia cutarea prin

8 Zona n care s-au aflat cele dou Turnuri Gemene pr


la 11 septembrie. (n.tr.)

bagaje.
Aa este. Eu i cu sora mea doar ce-am fost
luna trecut. Nu tiu de ce, pur i simplu am
simit c trebuie s mergem.
Ddu aprobator din cap spre colegul ei.
n cele din urm, scotocelile i ntrebrile se
terminaser. Elena i nchise fermoarul de la
geamantan i o porni spre holul de la Sosiri.
Marcie Deveraux ieise din aeroport i era deja
condus spre hotelul ei ntr-o limuzin pregtit n
prealabil. Danny lu un taxi.
Elena urm semnele pentru autobuzele ce
fceau curse ntre aeroport i ora. Era obosit;
bagajul ei greu se blngnea i i se lovea de
picioare la fiecare pas. i, n timp ce se ndrepta
spre autobuz, i trecu prin minte gndul c Black
Star ar putea fi undeva acolo, n mulime.
Nimeni nu se apropie de ea; Black Star nu se
gsea acolo.
ns ali ochi erau aintii asupra Elenei, iar dac
s-ar fi uitat mai atent, ar fi putut distinge feele,
recunoscndu-i astfel pe agenii operativi ai lui

Deveraux, Fran i Mick.


Poznd ntr-un cuplu de proaspt cstorii aflai
n luna de miere, acetia ajunseser n New York
cu o zi nainte, mai precis dup-amiaza. Acum se
amestecaser n mulime i o priveau.
i nu erau singurii care o ineau sub
supraveghere.
Herman Ramirez sttea printre oferii de taxi i
oferii care-i ateptau pe cei ce i rezervaser
maini pentru a fi dui n ora. ncuviin din cap
satisfcut atunci cnd ddu cu ochii de Elena.
Acum putea s-i raporteze stpnului su: ngerul
aterizase.

22
Cltoria de cincizeci de minute cu autobuzul, de
la aeroport pn n inima oraului, ar fi trebuit s
fie o experien incredibil pentru o tnr care
vizita pentru prima oar New Yorkul.
Diferenele dintre Londra i New York erau
remarcabile i uimitoare. Drumurile, coloanele de
maini din trafic, ns mai ales, n momentul n
care Elena surprinse pentru prima oar profilul
conturat pe cer al Manhattanului, mrimea i
proporiile cldirilor ce se nlau spre nori,
asemenea degetelor unei mulimi de mini ridicate
n sus.
ns tot acest peisaj minunat trecea pe lng
Elena fr s-o impresioneze n vreun fel. Fata
simea o ghear n piept din cauza ngrijorrii, ce
parc se mrea cu fiecare kilometru parcurs,
ngreunndu-i respiraia. Fiecare gur de aer era
inspirat n grab, superficial, i expirat la fel, pe
msur ce nelinitea i sporea din ce n ce mai

mult. Black Star se afla pe undeva pe-acolo. n


ateptare.
Era aproape ora apte - miezul nopii n Anglia atunci cnd Elena cobor ntr-un final din autobuz
i parcurse pe jos o distan scurt, pe lng
Madison
Square
Garden,
spre
Hotelul
Pennsylvania. n hotel, Danny sttea la una dintre
mesele micii cafenele aflate chiar lng uile
turnante. O vzu pe Elena trecnd, ns nu schia
nicio micare. Se cazase ceva mai devreme i
pentru moment n-avea nevoie dect s tie c
Elena ajunsese n siguran. i scoase telefonul
mobil ca s-i sune pe Deveraux i pe bunicul su.
Toat lumea se gsea pe poziie i operaiunea era
pe cale s nceap.
Holul i zona recepiei erau aglomerate i
fremtau de nou-veniii care ateptau s se
cazeze. Elena se aez din nou la rnd.
Se uit n jurul su n vreme ce atepta. Intrarea
ce ddea spre lifturi era n spatele ei. Doi ageni de
paz stteau acolo pentru a veghea ca numai
persoanele cu cheie electronic tip card s aib

acces n respectiva zon. Majoritatea oamenilor i


vedeau de ale lor, vorbind la mobil, studiind hrile
sau ghidul oraului ori ndreptndu-se spre bar
sau cafenea. Nimeni nu prea s-i acorde un
interes deosebit Elenei, ns fata tia c asta nu
nsemna c nu se uita nimeni la ea.
Pot s v ajut cu ceva?
Elena privi spre bar, unde un tnr chinez
mbrcat n blugi, tricou i o geac subire strns
pe talie, descheiat, prea deodat extrem de
interesat de ea. Se uita direct la Elena. Ea-i simi
inima btndu-i cu putere n piept, ns dup
aceea tnrul i ntoarse capul uor i fata vzu
cum i se mic buzele, i observ i casca din
urechea dreapt. Tipul vorbea la mobil folosind un
hands-free, i era mult mai interesat de
conversaia sa dect de orice altceva din faa
ochilor.
Nu v suprai, domnioar, pot s v ajut cu
ceva?
Tonalitatea vocii era puin mai ridicat i mai
insistent, iar Elena ntoarse capul i vzu un

brbat de la recepie care zmbea rbdtor spre


ea. Ajunsese n faa cozii fr s-i dea seama.
Scuze, am o rezervare pentru o camer.
Desigur. Pe ce nume, v rog?
Elena Omolodon.
Recepionerul se ncrunt uor.
Putei s-mi spunei pe litere?
Elena rosti totul n grab, fiecare liter n parte
fcnd-o din ce n ce mai contient de
vulnerabilitatea poziiei sale; nici mcar n-avea
protecia unei identiti false.
Recepionerul cut pe ecranul computerului i
gsi rezervarea fcut on-line de ctre Black Star.
Prea n regul, toate etapele fiind parcurse aa
cum trebuie i pltindu-se n avans.
i zmbi.
Putei s-mi artai paaportul, v rog?
Elena i ddu paaportul ei cel nou iar
funcionarul tast cteva date n calculator iar
apoi i-l napoie, mpreun cu un card subire din
plastic argintiu, cheia de la camera Elenei.
Factura a fost deja pltit. Stai la etajul opt

lifturile sunt chiar acolo, i spuse recepionerul,


artnd cu mna direct n fa. Bine ai venit la
New York!
Elena i zmbi drept mulumire i-i lu
geamantanul, ns, exact cnd se ntorcea s
plece, funcionarul i vorbi din nou.
nc un moment, v rog!
E vreo problem, ceva? ntreb Elena,
temndu-se s nu fi fcut vreo greeal.
Nu-i nicio problem, domnioar! Doar c am
un bilet aici care m anun c avem ceva pentru
dumneavoastr.
Pentru mine?
Recepionerul confirm cu un gest din cap, cut
ceva sub tejghea i scoase un plic groscior, cu
protecie antioc n interior, acoperit din belug cu
band adeziv.
A fost lsat pentru dumneavoastr astzi, ceva
mai devreme.
Pentru mine? Cine l-a lsat?
N-am idee, domnioar! A fost nainte s intru
eu n tur.

Elena lu plicul i-i vzu numele scris cu


majuscule pe faa acestuia. Se cutremur. Era de
la el. De la Black Star. Cu siguran. i lu din
nou valiza i se duse spre lifturi, alturndu-se
celor care ateptau s mearg sus. Nimeni nu
vorbi i nimeni nu se uit la cei din jur n timp ce
urcar n vitez de la un etaj la altul: apte oameni
ntr-un spaiu restrns, comportndu-se de parc
erau singuri. Doar cu bagajele i cu gndurile lor.
Elena fu singura persoan care cobor la etajul
opt. Iei din lift i, atunci cnd pi pe coridor,
vzu semnul care indica n ce direcie era camera
ei. Strbtu culoarul i-i gsi camera, dup care
vzu, ceva mai departe, dou ui batante dotate
cu un mic geam. Prin gemule se zreau un
automat de rcoritoare i un altul cu dulciuri i
batoane de ciocolat. n faa lor era o main de
ghea. Perfect!
i ls valiza pe coridor i ptrunse prin uile
batante. Merse pn la automatul de buturi
rcoritoare, l msur cu privirea, dup care se
duse n spatele mainriei i se uit cu atenie.

Cut prin mruniul rmas n urma cltoriei


cu autobuzul, gsi cteva monede de douzeci i
cinci de ceni i-i lu o cutie de Fanta. Dup
aceea se ntoarse, reveni pe coridor i-i lu
geamantanul.
Ajuns iar n dreptul camerei sale, Elena
introduse cheia electronic n fanta din u i auzi
declicul ncuietorii. Deschise ua cu grij, aprinse
luminile, i trase valiza nuntru i o arunc pe
pat.
Peste dou secunde, Charles Pointer al II-lea avu
pe ecran prima imagine a noului su nger.
***
n Oxford era 1.30 a.m. iar doctoria Ruth
Jacobson sttea n patul din fosta camer a
Elenei.
Personalul care se ocupa de curenie scosese
deja ultimele obiecte lsate n urm de Elena; era
aproape ca i cum fata n-ar fi fost niciodat acolo.
Rmsese un singur lucru: laptopul ei.
Doctor Jacobson se uita fix la computerul aezat
pe o msu de scris. Probabil c trebuia s-l lase

la recepie, pentru ca Elena s-l recupereze la


ntoarcerea sa din America.
Psihiatra i petrecuse ntreaga zi la hotel,
trgnd concluziile necesare i scriindu-i raportul
final pentru Marcie Deveraux. Decisese c nu mai
avea nimic de fcut, iar de mine avea s se ocupe
de un alt caz: povestea altcuiva, problemele
altcuiva. ns fiecare caz trebuia s se ncheie cu
un bilan i, cteodat, ea, una, era mai
satisfcut de propria munc dect alii.
Fr a le putea struni, gndurile i se ndreptau
spre faptul c dduse gre cu Elena. Fata se
descurcase bine la nceput, ns n momentul
plecrii la New York manifesta semne de anxietate
i de stres. Slbise i arta extrem de obosit.
Prima i cea mai mare grij a doctorului
Jacobson, care fusese n mare parte ignorat de
Deveraux, inea de faptul c starea mental a
Elenei era posibil s se agraveze atunci cnd avea
s lucreze de una singur, izolat de prieteni i
lipsit de sprijin profesional.
Singura lumin din camer provenea de la lampa

de birou, ce-i revrsa razele mai mult n jos,


nspre computer, nvluindu-l ntr-un halou, ca pe
un element de decor de pe scena unui teatru.
Doctor Jacobson i termin notiele; nu mai avea
nimic altceva de fcut. Era timpul s plece. Se
ridic de pe pat i se ndrept spre birou. Se
aplec i lu laptopul; cnd fcu asta, observ un
plic alb, ndoit la jumtate, ce alunec de sub
computer. ntoarse calculatorul i vzu c-i fusese
scoas bateria; plicul fusese bgat n
compartimentul rmas gol.
Puse jos laptopul, se uit la plicul sigilat i-l
ndrept, astfel nct s-i poat vedea partea din
fa. Acolo, scris cu cerneal neagr i cu
majuscule, se gsea un singur cuvnt:
TATA

23
Elena se aez la captul patului su de hotel
innd n mini plicul special, destinat
transportului de bunuri de dimensiuni reduse. Se
enerv vznd c degetele i tremurau n timp ce
scotea banda adeziv cu care fusese sigilat plicul.
Trase i ultima bucat de scotch, deschise partea
de sus a plicului i arunc o privire nuntru.
Ceva mic era mpachetat ntr-un ambalaj special
antioc, cu bule, iar lng acesta se gsea un
teanc gros de bancnote americane. Atunci cnd le
scoase din plic, gsi o coal de hrtie lipit cu
scotch de ambalajul de protecie cu bule,
mpturit cu grij de dou ori astfel nct s fie
aproape de aceeai mrime cu pachetul n sine.
Azvrli dolarii pe pat, desfcu foaie de hrtie i
citi: Pornete-l.
Elena arunc i hrtia lng bani i ncepu s
desfac ambalajul, deja bnuind ce era nuntru.
Aproape c-i scp un zmbet n momentul n

care un BlackBerry9 nou-nou iei la iveal. Ca de


obicei, Black Star se gndise la toate.
Fr s-i dea mcar geaca jos, Elena se aez
mai confortabil i porni Blackberry-ul. Acesta se
deschise direct ntr-un site personal securizat, pe
numele ei, de pe un website pe care-l folosise
adesea n trecut.
n camera sa ntunecat din The Hamptons,
Pointer zmbi n vreme ce privea chipul Elenei.
E timpul s stm de vorb, opti el, degetele
micndu-i-se deja grbite peste tastatura
calculatorului.
BUNA, GOLA, MA BUCUR C-AI AJUNS CU
BINE. M-AM GANDIT CA ASTA O SA FIE CEA
MAI BUNA CALE SA PASTRM LEGTURA
ACUM CA ESHTI AICI. DECI, CE MAI FACI???
CAMERA E OK???

9 Aparat wireless, de mici dimensiuni, folosit ca telefon


mai ales pentru navigarea pe internet i transmiterea
instantanee de e-mailuri sau mesaje scrise, (n.tr.)

Elena aproape c scp BlackBerry-ul din mini.


Era ca i cum el se gsea acolo, n camer cu ea,
i nu ntr-un loc necunoscut, de unde i trimisese
un mesaj de ntmpinare. Ezit, nesigur de cum
avea s-i rspund: i ddu seama c, pentru
prima oar de la nceputul operaiunii, era
singur n momentul intrrii n contact cu Black
Star. Acolo unde n mod normal i-ar fi ndreptat
privirea i-ar fi ateptat o instruciune din partea
lui Deveraux sau a lui Ruth Jacobson, nu se mai
gsea nimeni acum. Se afla cu adevrat pe cont
propriu i, dac voia ca operaiunea s aib
succes, trebuia s acioneze ireproabil. Atta
lume se baza pe ea Trupul i fu strbtut de un
tremur uor. Era att de obosit Nu-i simea
creierul capabil s gndeasc logic. i cu toate
astea, singurele lucruri n preajma crora se
simea confortabil erau cele ce ineau de
tehnologie. Un BlackBerry? Floare la ureche! Lu
o gur zdravn de aer, se gndi puin, dup care
degetele ncepur s i se mite pe deasupra
tastaturii.

SUNT OK, PUTZIN OBOSITA DUPA O ZI ATAT


DE LUNGA. ASTA-I UN SITE SIGUR?? E
SECURIZAT?
Rspunsul veni imediat:
FOARTE BINE, GOLA, POATE CA ESHTI
OBOSITA, INSA GANDESHTI CUM TREBUIE. IN
MOD NORMAL S-AR PUTEA SA NU FIE SIGUR,
INSA PENTRU NOI E PERFECT SECURIZAT. NU
FACEM DECAT SA DAM O RAITA PE SITE-UL
ASTA, EI NICI MACAR NU SHTIU CA SUNTEM
AICI. SHI NICI N-O SA SHTIE VREODATA!!!
Involuntar, Elena se minun n faa abilitii
incredibile a hackerului de a merge oriunde pe
internet fr s lase mcar o singur urm. ns
nainte s scrie vreun comentariu, Black Star
reveni.
ASHA CA UITE CE-O SA SE INTAMPLE ASTA-

SEARA. MAI INTAI, VREAU SA RUPI FOAIA DE


HARTIE IN BUCATZELE, SA LE ARUNCI IN WC
SHI SA TRAGI APA. ACUM!!!
Deodat, Elena avu certitudinea faptului c, ntrun fel sau altul, Black Star o urmrea. Se trezi
cutnd cu privirea prin camer, fr s tie dup
ce se uit, tiind doar c undeva pe acolo era o
camer de filmat.
FA-O, GOLA, TREBUIE SA
MASURILE DE SIGURANTZA!!!

PSTRAM

Elena ls BlackBerry-ul pe pat i nfc foaia


de hrtie. O rupea deja n bucele atunci cnd
intr n baie. Arunc hrtiuele n toalet i trase
apa. n timp ce atepta ca uvoiul de ap
turbionar s se calmeze, avu deodat un gnd
care-o fcu s nghee. Dac Black Star se uita la
ea n camer, putea s se uite la ea i aici?
Se ntoarse n dormitor i lu BlackBerry-ul de
pe pat.

S-A REZOLVAT.
MINUNAT! TE-AI DESCURCAT BINE. ACUM O
SA-TZI SPUN DESPRE NOAPTEA FANTASTICA
PE CARE O S-O PETRECI -N ORASH!!
Pentru o clip Elena se simi cuprins de panic.
Nu se ateptase s ias n ora n acea sear, tia
c mai trebuia s stabileasc i cutia potal
improvizat, dup care s execute un schimb de
informaii cu Danny prin care s-i transmit
detaliile peste doar douzeci de minute.
NOAPTE N ORASH???
DESIGUR, GOLA, VREAU SA-TZI DAU UN
EXEMPLU PERFECT PENTRU CEEA CE
URMEAZA SA FACEM. SA-TZI ARAT GENUL DE
OAMENI CARE CONDUC LUMEA SHI NU DAU
DOI BANI PE CEI D-ALDE NOI!!! ESHTI GATA SA
VEZI ASTA????

Danny se uit la ceasul de la mn pentru a


zecea oar de cnd ajunsese n camera lui aflat
la etajul unsprezece al Hotelului Pennsylvania. Era
timpul s-o ia din loc.
ns exista o problem. Danny nc nu reuise s
ia legtura cu bunicul su. Mai nti vorbise cu
Deveraux, exact aa cum i se ordonase, dar de
atunci l sunase n mod repetat pe Fergus, la
intervale de cteva minute, i de fiecare dat
intrase csua vocal.
Se hotr s sune nc o dat, ns se petrecu
acelai lucru. Lui Danny nu-i mirosi deloc a bine
chestia asta; nu i se prea n regul ca, nc de la
nceputul operaiunii s se confrunte cu genul
sta de probleme. Poate c Fergus nu rspundea
pentru simplul motiv c bateria de Ia mobil i se
descrca foarte repede. ns Fergus nu era genul
de om care s lase o situaie ca asta s persiste; sar fi dus imediat n ora i i-ar fi luat alt telefon.
Danny o sun din nou pe Deveraux.
Uite, tiu c nu trebuia s te contactez din

nou, ns ncerc de-o grmad de timp s dau de


bunicul meu i nu pot. Sunt foarte ngrijorat.
Rspunsul lui Deveraux sun calm i
imperturbabil.
A existat o problem; a fost ridicat de pe
Aeroportul Heathrow. Facem tot ce putem ca s-l
eliberm i s-l aducem aici dup cum
planificaserm.
Danny, ocat, rmase mut pre de cteva clipe,
dei mintea i lucra cu frenezie, ncercnd s-i
dea seama dac Deveraux i spunea sau nu
adevrul. Se ndoia de sinceritatea femeii, dar, n
situaia n care se gsea, adolescentul nu prea
avea ce s fac.
Pi i cine l-a nhat, i de ce?
Oficial, el e nc dat n urmrire general,
Danny
Bine, dar credeam c numele lui fusese
ters
Da, ns vezi tu, toate astea dureaz. Au fost
cei din Special Branch, care i-au fcut pur i
simplu treaba. Din informaiile lor, el nc se gsea

pe lista celor dai n urmrire general. n timp ce


se ncearc s fie scos de-acolo, treaba noastr e
s ne ocupm n continuare de ceea ce ne-a adus
aici, adic s nu ne abatem de la SOP. Bunicul
tu i-ar spune el nsui chestia asta.
Lucru adevrat - Fergus n mod sigur i-ar fi spus
lui Danny s respecte SOP-urile ntocmai - ns
Danny nu era ntr-att de naiv s cread c
Deveraux i prezenta toat povestea. Totul prea
mult prea convenabil. Fergus n-avea ncredere n
Deveraux i, la rndul su, Danny nutrea aceleai
sentimente. ns trebuia s se gndeasc n
continuare att la misiune, ct i la Elena.
Danny i ddu brusc seama c, dac Fergus navea s mai ajung la New York, cdea n sarcina
lui responsabilitatea de a se asigura c el i Elena
aveau s ias teferi din ecuaie i s plece la
ncheierea misiunii. ns cum ar fi putut face
asta? Bunicul su se ocupase de toate
aranjamentele.
OK, zise el. ns promii s m anuni imediat
ce afli ceva?

Da. ns nu-i spune nimic Elenei n vreunul


dintre mesajele din cutia potal improvizat. Are
o treab de fcut, i cu sau fr bunicul tu,
misiunea continu aa cum ne-am propus.
h, e-n regul.
i, Danny, i repet, respect ntocmai SOP-ul.
Fr bravad i acte de eroism n stilul lui Fergus
Watts.
Deveraux ncheie convorbirea i Danny se aez
din nou pe pat, ncercnd s se gndeasc la felul
cum trebuia s procedeze n absena bunicului
su, i-i ddu imediat seama c mai exista un
lucru pe care nu putea s-l fac: nu putea s
asigure pulberea care fcea din amestecul 39 un
amestec sigur. Fergus urma s o achiziioneze n
New York, iar Danny nici mcar nu tia ce anume
era acea pulbere. Nu-i rmnea dect s trag
speran c Elena n-avea s fie nevoit s fac
acel explozibil plastic.
Conform planului pentru schimbul de informaii,
Danny urma s plece din hotel, s se duc s
cumpere un ghid al oraului i s se ntoarc la

recepia hotelului exact la momentul potrivit. El i


Elena aveau s fac schimbul de informaii n
timp ce ea se ndeprta de lifturi iar el se ndrepta
spre ele. Era simplu, ns, dup cum tiau
amndoi, simplitatea nu echivala ntotdeauna cu
succesul.
Danny iei din camer, cobori cu liftul la recepie,
trecu prin ua turnant, se ntoarse spre stnga i
se ndeprt hotrt de hotel, lund-o n josul
strzii. Avea la dispoziie cincisprezece minute
pn la efectuarea schimbului. Era contient de
faptul c, n ciuda grijilor pe care i le fcea cu
privire la Fergus, trebuia s se concentreze la
misiunea pe care o avea.
Lumina nc struia, ns pe deasupra cldirilor
nalte cerul era ncrcat cu nori ntunecai care
ameninau cu o ploaie torenial n cuprinsul
nopii. Trotuarele gemeau de pietoni, traficul era
infernal, peste tot ntlneai numai zgomot i
micare.
Danny
era
impresionat
de
mrimea
Manhattanului i de spectacolul oferit de acesta.

Era exact ca-n filme. Doar c supradimensionat.


n dreapta sa se gsea Madison Square Garden.
Sportul practicat de Danny era atletismul;
alergase n probe pe distane mari, pentru
comitatul su. Nu manifesta un interes deosebit
pentru box, dar tia c multe meciuri din istoria
pugilismului avuseser loc n aceast aren.
Danny continu s mearg vreme de cinci
minute, lsnd n urm cel puin un magazin de
unde ar fi putut s-i cumpere un ghid, trgnd
ns de timp, uitndu-se la obiectivele din jur ca
oricare alt turist. ntotdeauna s ai un motiv
plauzibil pentru ceea ce faci; era una dintre
regulile de aur, un SOP.
Danny zmbi n timp ce trecea pe lng o gur de
canalizare tip grilaj, din care ieeau aburi. Exact
ca-n filme. Se uit din nou la ceas n momentul n
care ajunse la alt magazin: mai avea nou minute
la dispoziie. Intr n magazin, scoase un ghid al
oraului dintr-un stand rotativ i se ndrept spre
tejghea ca s plteasc.
Iei din nou n strad i o lu la pas dup dou

minute, rmnndu-i astfel exact apte minute.


Dup patru minute i jumtate era deja n faa
hotelului. Impulsul natural de a ajunge la timp l
fcuse s mearg puin mai repede. Se opri,
scoase ghidul din hain i-l deschise, uitndu-se
lung la o pagin ca i cum ar fi vrut s-i
aminteasc de un loc anume din ora.
i privi din nou ceasul, tiind c asta trebuia s
fie ultima oar cnd o fcea. Oricine l vedea
uitndu-se la ceas din treizeci n treizeci de
secunde ar fi putut s devin suspicios.
Danny i bg ghidul la loc n buzunar i intr
n hotel n momentul n care mai rmsese sub
un minut pn la schimbul de informaii.
nuntru era nc aglomerat, att din cauza
ultimilor sosii, care se gseau n zona recepiei,
ct i din pricina celor care intrau sau ieeau din
cafenea. ns, n timp ce inspecta zona cu privirea,
i ddu rapid seama c Elena nu se afla acolo.
Se duse la recepie i lu civa fluturai
promoionali ce ofereau tururi ale oraului cu
ghizi specializai. n timp ce sttea locului i se

prefcea c citete, numra n minte secundele.


Elena tot nu apruse.
Uile unuia dintre lifturi se deschiser i
coborr cinci oameni. Nu ns i Elena. Fata
ntrzia: probabil c i se ntmplase ceva.
Gndurile lui Danny o luar razna. Nu putea s
stea acolo pur i simplu, la infinit; nici nu putea s
se duc la unul dintre recepioneri i s-l roage s
sune la camera Elenei. Trebuia ns s ia o
decizie.
Danny tia c, n conformitate cu SOP-ul, n
cazul n care Elena nu aprea, trebuia s plece i
s se ntoarc peste exact treizeci de minute ca s
ncerce din nou. ns, cum nu reuise s dea nici
de bunicul su la telefon, simea c ceva nu era n
regul, nefiind firesc s apar probleme la att de
puin timp de la sosirea lor.
Trecuser dou minute de la momentul planificat
pentru stabilirea contactului, iar Danny era pe
cale s plece i s se ntoarc n cafenea, cnd se
deschiser uile unui alt lift abia sosit la parter.
Elena se gsea acolo, ntr-un grup de apte, opt

persoane.
Schimbul de informaii era deci nc n derulare;
uor ntrziat, dar n derulare. Danny ls
fluturaul pe tejgheaua de la recepie, se ntoarse
i o lu spre lift. n timp ce se apropia de Elena,
vzu n mna ei dreapt tubul de film fotografic de
35 mm. Se gndi la ce se ntmplase cu ceva timp
n urm, cnd ncercaser pentru prima oar s
fac manevra asta iar micul recipient se
rostogolise la pmnt. Nu-i permiteau s repete
aa un dezastru; n-aveau habar cine putea s-i
urmreasc i, n plus, hotelul avea sistem de
supraveghere video. Dac vreun agent de paz
vigilent vedea contactul pe ecranul unui monitor,
putea foarte lesne s-l considere a fi o tranzacie
de stupefiante, iar dup aceea Danny i Elena ar fi
fost luai pe sus, operaiunea fiind compromis
chiar dinainte s fi nceput.
Distana dintre ei se redusese la mai puin de doi
metri; nu mai trebuiau s fac dect vreo civa
pai, att unul, ct i cellalt. Mna dreapt a lui
Danny era pe lng corp; degetele, desfcute i

pregtite s preia recipientul. Nu avur nici mcar


o dat contact vizual direct.
Apoi, ajunser unul lng cellalt, tubul cu
capac fu strecurat din mna dreapt a Elenei n
cea a lui Danny.
Schimbul fu fcut cu siguran i cu calm,
asemenea unui schimb perfect de tafet realizat
de doi alergtori olimpici.
Danny simi n palm partea moale a ariciului pe
care Elena l nfurase de jur mprejurul tubului.
Continu s mearg spre lifturi fr s se uite n
spate; aa c nu vzu cum Elena trece prin uile
rotative i iese din hotel.

24
n apartamentul de lux de la exclusivistul hotel
Four Seasons de pe East 57th Street, Marcie
Deveraux se uita pe geamul panoramic la cerul de
deasupra Manhattanului, n timp ce vorbea la
telefonul ei Xda.
Unde se duce?
La un restaurant japonez, spuse Danny la
mobil n timp ce recitea biletul pe care Elena l
strecurase n recipient. La Time Warner Center din
Columbus Circle. El i-a fcut o rezervare, iar ea e
acum pe drum.
Deveraux auzise de complexul nou, ndelung
ludat, construit n colul de sud-vest al Central
Park, ns nu-l vizitase nc. Cele dou masive
cldiri-turn gzduiau spaii de birouri extrem de
scumpe i un hotel de lux, fiind unite de o zon
central din oel i sticl, cu restaurante i
magazine de prim clas.
Spune-mi numele restaurantului, spuse

Deveraux n microfonul celularului.


Danny era n camera Hotelului Pennsylvania. Citi
cu voce tare numele scris pe hrtie.
Altceva?
Elena e sigur c n camer exist un
dispozitiv de urmrire. E convins c el o
urmrete ntr-un fel sau altul.
Exact cum ne-am gndit. Zi mai departe!
Danny voia cu disperare s afle nouti privitoare
la bunicul su.
Ce tii despre bunicul? Ce s-a mai ntmplat?
Pentru moment n-am nimic s-i spun.
Ce? Dar trebuie s fi fcut ceva ca s-l scoi
de-acolo!
Nu-i uor, Danny! Bunicul tu a fost urmrit
general foarte mult timp. Cei din Special Branch
chiar cred c au dat lovitura capturndu-l.
ncercm s-i convingem s ni-l predea nou, fr
s le dm detalii cu privire la ce vrem de fapt s
facem cu el.
ns eti sigur c poi
Gata, ajunge! i-o retez Deveraux. Acum

continu cu raportul asupra situaiei.


Danny tia c era inutil s mai insiste; ea n-avea
s-i mai spun nimic. Se uit la biletul scris de
Elena.
Black Star i-a dat un BlackBerry. Stabilesc
legtura printr-un site web, ns Elena spune c ia zis c e complet sigur.
Da, sunt convins c aa e. ns cum a rmas
cu cutia potal improvizat? Unde e?
n spatele unui automat de rcoritoare de pe
coridorul de la etajul ei, spuse Danny n vreme ce
verifica a doua oar instruciunile Elenei. i ne
folosim de un co de gunoi din beton, de-afar, de
lng hotel, pe post de locaie de marcare n cazul
n care avem coresponden n cutia potal.
Cerul se ntuneca i, n tot cuprinsul oraului,
luminile
ncepeau
s
mpestrieze
semiobscuritatea.
Bun, spuse Deveraux ndeprtndu-se de
fereastr i aezndu-se pe una dintre canapelele
confortabile i stilate ale apartamentului.
Fergus i pregtise sub toate aspectele n scurtul

rstimp pe care-l avusese la dispoziie. Marcatorul


nsemna c exista ceva
coresponden de
ridicat din cutia potal stabilit. Danny i Elena
avuseser amndoi n bagaje nite buline cu
adeziv pe spate. Dac vreunul din ei avea de
transmis un mesaj celuilalt, trebuia s lipeasc
una dintre buline pe coul de gunoi ca s indice
c exist coresponden n cutia potal
improvizat.
Avem nevoie de BlackBerry-ul la, spuse
Deveraux. Las-i un mesaj Elenei pentru disear,
cnd o s se ntoarc. Trebuie s tim care sunt
ultimele ordine ale lui Black Star i trebuie s
punem mna pe BlackBerry mine-diminea,
pentru cteva minute. Anun-o c ne trebuie
pentru maximum cincisprezece minute.
Dar dar ce se va ntmpla cu BlackBerry-ul
cnd o s ajung n posesia mea? Poate c Black
Star o s-i dea seama c-i la noi.
Deveraux n-avea nicio intenie s-i piard
timpul dndu-i lui Danny informaii care nu-i
erau necesare.

Vreau BlackBerry-ul la pn la ora 9.30.


Atunci Elena o s fie plecat deja de mult din
camer, la micul dejun. Tu o s hotrti ora,
metoda i locul pentru stabilirea contactului i o
s-i lai Elenei detaliile disear. O s te sun la opt
fix ca s-i dau instruciuni privind locul de
ntlnire pentru momentul cnd o s ai
BlackBerry-ul. Ai neles?
Da, dar dac?
Deveraux ridic vocea, cuprins de iritare.
F aa cum i s-a ordonat, Danny! N-am timp
de explicaii. i spune-i Elenei s-i in televizorul
din camer pornit i setat pe postul de politic CSPAN cnd o s ias mine din camer. Dac
Black Star o ntreab de ce, s-i spun c din
motive de securitate; cnd e televizorul pornit pare
c e cineva n camer. De asemenea, spune-i s
pun i semnul cu Nu deranjai pe u.
De ce?
Nu m mai lua la ntrebri! F-o i att!
Danny era deja obinuit ca Deveraux s-i spun
doar cteva amnunte, pstrnd la nivel minim

informaiile pe care le primea.


Mda, bine. O s-i transmit instruciunile
Elenei i dup aia m duc la Columbia Circle ca
s vd ce se ntmpl.
N-o s faci nimic de genul sta! De ndat ce
livrezi corespondena, treaba ta pentru astsear e terminat. N-o s te duci nicieri n
preajma recepiei sau pe etajul Elenei cnd se va
ntoarce. Pune-i instruciunile n cutia potal
improvizat i elibereaz zona. Ai neles?
Dar
Ai neles?
Danny trase cu putere aer n piept. Deveraux
conducea operaiunea i ea era cea care ddea
ordinele, ns asta nu-l mpiedica s-i fac griji cu
privire la Elena. Ea era acolo singur, i fr
ndoial nfricoat, iar Danny i contientiza mai
mult ca niciodat promisiunea c o s-i fie alturi.
mi fac griji pentru Elena, atta tot, spuse el.
Nu eti aici ca s-i faci griji, eti aici ca s
execui ordine. Tonul vocii lui Deveraux era
controlat, ns amenintor n timp ce continu:

Aa c execut-le!
Ordine. Mereu ordine. Cteodat lui Danny i
venea extrem de greu s execute ordinele, cu
precdere atunci cnd acestea intrau n conflict cu
instinctele lui naturale. ns ncheie apelul
telefonic i apoi se aez pe un scaun ca s
elaboreze modalitatea prin care puteau stabili
contactul. N-avea s fie uor s fac un schimb
standard, deoarece BlackBerry-ul era un
dispozitiv destul de voluminos. ntr-un final, lui
Danny i pic fisa.
Aternu cu grij pe hrtie instruciunile pentru
Elena i adug ordinele lui Deveraux. Dup care
scrise dou propoziii din partea lui:
Asta e de la mine. S ai paaportul
ntotdeauna la tine pentru o fug rapid dup
operaiune.
Voia s mai scrie ceva, ceva mult mai personal.
Ar fi putut oare s scrie Cu dragoste, Danny? i
simi obrajii nfierbntai atunci cnd se gndi la

ce-ar spune Fergus sau Deveraux despre asta.


Probabil ar zice c irosete preiosului timp
operaional pentru chestiuni siropoase. M
gndesc la tine? Sunt alturi de tine? Nu.
Trebuia s se comporte ca un profesionist. Ea tie
c sunt aici. Las-o aa, i spuse.
Danny mpturi rapid foaia de hrtie i-o puse n
tubul de film fotografic.
Iei din camer i cobori cu liftul pn la etajul
opt. Zona din faa liftului era pustie, ns Danny
verific atent coridorul nainte de a se duce n
cmrua n care erau adpostite automatele de
rcoritoare i dulciuri. Intr, bg cteva monede
n automatul de buturi i-i lu o cutie de CocaCola. Dup care, rapid i eficient, scoase micul
recipient din buzunar i pipi cu o mn n
spatele mainriei, n partea din dreapta a
acesteia, pn cnd gsi bucata tare i epoas de
arici exact acolo unde Elena i spusese c avea s
fie.
Ea lipise ariciul la nlimea taliei, astfel nct,
dac venea cineva i-l vedea pe vreunul din ei

lng mainrie, n-aveau s fie prini nici n


genunchi, bjbind prin spatele automatului, nici
cu braul ridicat la nivelul capului. Danny prinse
rapid recipientul pe bucata de band adeziv din
spate i se ntoarse la lifturi.
Aps butonul de chemare, deschise cutia de
Cola i lu o gur n timp ce atepta. Prima parte
a operaiunii prea s fi trecut, dac nu n
totalitate conform planului, cel puin de bine, de
ru, OK, ns Danny i fcea n continuare griji
pentru Elena n vreme ce cobora spre recepia
hotelului, nghii i ultima gur de butur
rcoritoare i se duse spre uile rotative.
Strada era i mai aglomerat acum, localnicii i
turitii din New York perindndu-se n grab, n
cutarea de taxiuri sau ndreptndu-se spre
metrou. Danny se duse spre coul de gunoi din
beton situat n partea dreapt, imediat lng uile
de intrare n hotel. Arunc rapid cutia de Cola la
gunoi, iar cu mna liber dezlipi una dintre
bulinele roii de pe folia din buzunarul de la
geac; o lipi aproape de marginea peretelui de

beton, astfel nct Elena s-o vad n timp ce se


apropia de uile hotelului.
Nu fcea dect s urmeze instruciunile pe care i
le dduse Elena n micul recipient. Sistemul era
simplu: de fiecare dat cnd cutia potal
improvizat avea coresponden din partea lui
Danny, el trebuia s lipeasc o bulin roie pe
coul de gunoi. Cnd Elena avea ceva de
transmis, urma s lase o bulin albastr.
Conform spuselor lui Deveraux, treaba lui Danny
pentru acea sear era ncheiat.
ns Danny nu vedea lucrurile la fel. i croia alte
planuri pe cnd se ndeprta de hotel.

25
Restaurantul japonez nu semna cu niciun alt
loc pe care Elena l ncercase vreodat. Nu
mncase niciodat mncare japonez; doar
chinezeasc, ns asta o fcea de obicei din
prvlioarele din sud-estul Londrei, cu meniurile
lor de hrtie, cu tejghele acoperite cu plexiglas, cu
sticle de sos de soia n vitrinele de prezentare i
grmezi de calendare gratuite decorate cu felinare
i cu dragoni.
Restaurantul de la Mandarin Oriental Hotel era
ca din alt lume. Elena respectase instruciunile
lui Black Star i luase un taxi pn la Columbus
Circle. Intr n Time Warner Center i lu liftul
pn sus, la mezanin.
Intrarea nspre Mandarin era aproape, ns ea se
opri puin i se uit n spate, prin geamurile
imense de sticl, la Columbus Circle. Era un sens
giratoriu imens, unde se ntlneau cel puin ase
strzi i de unde traficul se revrsa n toate

direciile. n centrul su se gsea o coloan de


granit de douzeci de metri nlime, ce avea n
vrf o statuie de marmur a lui Cristofor Columb.
ns Elena nu era interesat de Columb; se
gndea la Danny, ntrebndu-se dac nu cumva
se afla pe-acolo pe undeva, avnd grij de ea aa
cum i promisese.
Simindu-se foarte strin de locul acesta, pi n
Hotelul Mandarin i lu liftul pn la etajul treizeci
i cinci al unuia din cele dou turnuri. Fu
ntmpinat la ua restaurantului asemenea unui
obinuit al locului, un client foarte preuit.
Restaurantul era iluminat subtil i decorat cu
mult gust, dominnd Central Park i Manhattan
Island, asupra crora asigura superbe perspective
panoramice. Mesele erau acoperite cu fee de
mas albe de in, ntinse perfect, tacmurile fiind
aezate lng pahare de vin strlucitoare. Un
perete al ncperii era acoperit n ntregime cu
rafturi peste rafturi pline de sticle de vin.
Elena fu condus ntr-un separeu izolat i fu
informat c fiecare fel de mncare din cina ei

fusese ales n avans.


n timp ce atepta primul fel de mncare, se uit
prin restaurantul aglomerat, simindu-se agitat
i ngrijorat de ce-ar putea gndi cei din jur
despre ea. n mod evident, locul era frecventat de
bogtani i de persoane cu influen i putere.
Unii vorbeau cu glas rsuntor ntre ei, discutnd
despre contracte de afaceri; alii vorbeau la mobil,
trimiteau mesaje sau chiar lucrau la micile lor
computere palm-top. Chiar dac ziua de munc
se ncheiase n New York, asta nu nsemna c
munca se sfrise efectiv.
La majoritatea meselor se aflau cel puin doi
comeseni, ns ochii Elenei i cutau pe cei care
mncau singuri. Descoperi doi brbai i o femeie
care erau singuri la mesele lor. Femeia era n
vrst i mpopoonat din greu cu bijuterii, n
niciun caz nu era ea Black Star.
Unul din brbai era tnr, avnd undeva ntre
douzeci i cinci i treizeci, i folosea beioarele de
mncat de parc le avea lipite de mn,
savurndu-i masa pn la ultimele boabe de

orez.
Brbatul cellalt era n vrst, avea pielea
mslinie i purta haine elegante. Vorbea la un
telefon mobil, ns, ca toi ceilali, prea s n-o
bage absolut deloc n seam pe Elena.
N-avea niciun rost s-l mai caute. Black Star
probabil c nici nu se afla n preajma
restaurantului, ba nici mcar pe lng Columbus
Circle, i totui Elena avusese n mod constant
sentimentul c, ntr-un fel sau altul, el o urmrea.
Deodat, deveni contient de un accent
englezesc, de mai multe voci zgomotoase care
vorbeau cu accent englezesc.
n partea opus a ncperii se afla un grup
format n majoritate din brbai tineri care stteau
n jurul unei imense mese circulare. Cmile lor
n dungi i cravatele colorate erau la fel de
iptoare ca i vocile lor. Elena i auzea discutnd
despre finane i tranzacii, despre procente i rata
profitului. Era evident c lucrau pentru una dintre
companiile de afaceri care se mutaser recent n
complexul din Columbus Circle.

Unul dintre brbai, care prea c buse cam


prea mult, ncepu s se certe cu un osptar pe
tema unei farfurii de crevei ce lipsea de pe mas.
Ei bine, atunci s fii al dracului de sigur c no s apar pe nota de plat cnd o aduci, spuse el
cu voce rsuntoare. S tii c lucrez n domeniul
finanelor. Verific notele de plat!
Elena privi n alt parte.
Boule, i spuse ea n barb.
Osptarul aduse felul nti; n timp ce aeza
farfuriile pe mas, brbatul observ privirea
nedumerit a Elenei.
Crab, spuse el cu un zmbet. Anason i
spum de migdale verzi, cu jeleu de crab albastru.
Elena ncerc s par c tia foarte bine despre
ce vorbea chelnerul, n vreme ce ddea din cap n
semn de mulumire pentru bucatele aduse. El i
zmbi din nou i se ndeprt n tcere.
Mncarea arta i mirosea bine, ns Elenei nu-i
prea era foame. Avnd organismul nc obinuit
cu fusul orar al Marii Britanii, i se prea prea
trziu ca s mnnce. ncepu s ciuguleasc din

primul fel, ns n curnd mpinse la o parte


platoul, lsnd mncarea aproape neatins, i-i
scoase BlackBerry-ul din geant.
n timp ce se loga n sistem, osptarul apru din
nou i se uit la farfurie cu o privire uor
dezamgit.
Nu v place crabul?
Elena zmbi.
A fost foarte bun! Doar c nu prea mi este
foame.
Chelnerul ridic din umeri.
Ce pcat, mai urmeaz multe feluri de
mncare. Poate c homarul pregtit de buctarulef o s v tenteze. Sau purcelul de lapte.
Strnse farfuriile i plec. Elena se uit la
BlackBerry n vreme ce pe ecran aprea primul
mesaj al lui Black Star.
BUNA, GOLA, CUM TZI SE PARE???
Elena se uit din nou prin restaurant; toat
lumea prea s se simt de minune.

E FOARTE PLACUT.
Aproape c simi nuntrul ei furia clocotitoare
din replica lui Black Star.
PLCUT!!!!!!! SIGUR CA E PLCUT!!! CACI TIPII
AIA DE-ACOLO SUNT AVUTZI. AU TOT CE VOR,
NU LE PASA DE CEI CA TINE SHI CA MINE.
BAIETZILOR
ASTORA
NU
LE-A
MERS
NICIODATA CEVA PROST. UITA-TE, SUNT PLINI
DE EI, PLINI DE BANI, FARA PROBLEME, AU
TOT CE VOR. INSA S-A UITAT VREUNUL
DINTRE EI DE DOUA ORI LA TINE, SAU MACAR
TZI-A ZAMBIT????
Veninul cuvintelor lui Black Star i strni Elenei
sentimente familiare. Aa fuseser ultimele luni,
iar mnia i ura din conversaiile purtate on-line i
afectaser ncet-ncet starea de spirit. La nceput
participase la ele plin de bunvoin, ns de
curnd - dei nu recunoscuse niciodat asta fa

de doctoria Jacobson, ba nici chiar fa de ea


nsi - ncepuser s-i schimbe perspectiva
asupra lumii. Iar acum se ntmpla din nou. Se
simi dintr-odat vlguit i fr de chef.
Se uit njur, la ceilali comeseni, spunndu-i c
oboseala era cea care o fcea s se simt att de
lipsit de energie, ns dup aceea se pomeni
gndindu-se c poate Black Star avea dreptate: cu
toii artau uri, lacomi, infatuai i plini de sine
n propria lor lume, a celor avui. i tast
rspunsul.
CHELNERUL MI-A ZAMBIT.
BINEINTZELES CA TZI-A ZAMBIT - E PLATIT
SA ZAMBEASCA. SHI CU TOATE ASTEA NICI
MACAR NU S-AR FI OPRIT SA TE AJUTE DACA
TE-AR FI VZUT PE STRADA RANITA. N-AM
VRUT DECAT SA-TZI AMINTESC CE DE RAHAT
E LUMEA ASTA, GOLA. INSA O SA LE ARATAM
NOI, GOLA. TU ESHI CEA CARE ARE
PUTEREA!!!

Elena mic uor BlackBerry-ul n momentul n


care chelnerul reveni cu o farfurie de homar i
tieei. i puse farfuria pe mas i se ntoarse rapid
cu spatele. Deodat, Elenei chiar i se pru c
zmbetul lui era fals. C el se hotrse s fac tot
ce-i sttea n puteri ca ea s devin interesat de
mncarea oferit; dac nu i-ar fi fost foame, atunci
n-ar fi trebuit s vin la restaurant. Clienii
mulumii nsemnau de regul un baci gras. n
mod clar, ea nu prezenta o perspectiv prea bun.
AI DREPTATE, LUMEA ASTA E DE TOT
RAHATUL!!!
Urm o pauz de cteva secunde, ns dup
aceea Black Star reveni pe un alt ton.
SPUNE-MI, INAINTE SA INTRI IN MANDARIN, AI
VZUT LIFTURILE DIN DREAPTA TA???
Elena se gndi la clipele n care sosise.

DA.
BUN, SA NU LE UITZI. ACUM O SA TE LAS SATZI TERMINI MANCAREA. O SA REVIN CAND TE
INTORCI LA HOTEL. TREBUIE SA-TZI DAU
LISTA DE CUMPRTURI PENTRU MAINE!!!
***
Ploaia cdea constant, fcnd asfaltul s apar
negru i lucios n btaia farurilor, iar firmele de
neon preau s lumineze aproape toate cldirile
atunci cnd Danny cobor din taxi pe partea
dinspre Central Park a Columbus Circle.
Maina se ndeprt, iar el i ridic gulerul de la
geac i se trase n spate, mai aproape de
marginea parcului, ca s ias din lumin.
nvase cum s foloseasc umbra ct mai bine.
Arunc o privire nspre Time Warner Center. Zona
central era precum un zid de sticl. Apoi ridic
ochii la cele dou turnuri ce tronau de-o parte i
de alta.

Cele dou cldiri masive, n totalitate din oel i


sticl, se oglindeau reciproc n form i design n
urcuul lui spre cer.
Danny n-avea de gnd s mearg n restaurant i
nici mcar s intre n complex: asta putea s-o
compromit pe Elena. i propusese s atepte
pn cnd ea avea s ias din cldire i dup
aceea s-o urmreasc pn la hotel, doar ca s se
asigure c se ntorsese n siguran. O mulime de
taxiuri galbene bntuiau prin partea asta a
Manhattanului. Danny inteniona s atepte pn
cnd Elena avea s se suie ntr-unul, dup care
urma s ia i el un altul.
ns, ntre timp, era necesar s gseasc un post
bun de observare i totodat un loc unde s se
adposteasc de ploaie.
Rmase cu privirea aintit asupra intrrii n
turnuri, ns se ddu uor n spate spre zidul de
piatr nalt de un metru de la marginea parcului,
unde umbrele erau mai ntunecate, iar luminile
stradale abia dac ajungeau.
Ploaia lovea cu putere caldarmul, iar Danny nu

auzi i nu vzu nimic n momentul n care dou


brae se repezir spre el i-l nfcar. O mn i se
nclet peste gur, iar cealalt l cuprinse strns
de undeva deasupra taliei, scondu-i cu violen
aerul din plmni atunci cnd l trase cu fora
peste zid, afundndu-l n ntuneric.
***
Se ntmpl ca, atunci cnd chelnerul-ef o ajut
pe Elena s-i mbrace haina i-i spuse Sperm
s revenii ct de curnd, ea s nu cread o iot.
Abia dac gustase din mncare i nu se
delectase deloc cu buntile fcute de un
buctar-ef cu caliti incontestabile, iar chelnerul
ndelung chinuit pruse aproape uurat atunci
cnd l rugase s-i cheme un taxi.
Automobilul de culoare galben atepta cu
motorul pornit, iar ploaia rpia pe acoperiul
mainii. Elena se ndrept n grab spre geamul
pe jumtate deschis al oferului.
La Hotelul Pennsylvania, v rog! Este la
intersecia dintre Seventh i Thirty-third Street.
tiu unde-i hotel, spuse oferul fnos, cu un

inconfundabil accent est-european. Conduc taxi,


aa c tiu s m descurc prin oraul sta.
Elena se urc n spate i nchise ua cu putere
fr s mai spun nimic altceva. Maina demar,
mprocnd bltoacele de lng bordur. Ea se
aez mai bine, n mijlocul banchetei, i-i ridic
gulerul hainei, n jurul gtului, simindu-se o
fptur foarte mrunt i foarte singur. Ar fi dat
orice s-l fi avut pe Danny lng ea, chiar i pe
acel Danny din momentele n care o scotea din
mini, orice, numai s stea n taxi alturi de ea.
i arunc privirea prin panoul gros din plexiglas
ce o desprea de ofer i observ c ochii negri ai
brbatului se uitau insistent la ea prin oglinda
retrovizoare.
Singurtatea o aps i mai tare n piept i o
lacrim dolofan i se rostogoli pe obraz. i feri
chipul privind rapid n alt parte, spernd c
oferul n-o vzuse.
Ascultai domnioar mi pare ru, foarte
ru, spuse oferul, uitndu-se din nou n oglind.
N-am drept s vorbesc aa cu mneavoastr. Sunt

un nesuferit.
Elena aproape c schi un zmbet n timp ce-i
tergea lacrima cu dosul palmei.
E n regul, nu-i vina dumitale. Am avut o o
zi proast.
oferul ddu din cap n semn c pricepuse.
Suntei pentru prima oar n New York?
Da.
V duc prin Times Square. Trebuie s vedei.
Nu facei griji, nu cost mai mult, e chiar n drum.
Prea obosit ca s-l contrazic, Elena se ls pe
spate pe bancheta ponosit i jerpelit.
Ajunser curnd n Times Square, ns dup
aceea, prini n trafic, strbtur piaa cu viteza
melcului. n jur totul strlucea, aprins fiind de
sutele de lumini cu neon i de ecranele gigantice
ce fceau reclam la orice, de la Coca-Cola la cele
mai noi spectacole de pe Broadway i ultimele
filme aprute. Elena fusese impresionat de
Piccadilly Circus din Londra, ns nimic nu se
compara cu asta.
Mii de oameni bteau strzile i trotuarele;

taxiurile i mainile se nghesuiau laolalt cu


ricele cu pedale, tip de taxi pentru dou
persoane, i cu limuzinele albe i strlucitoare,
lungi ct un autobuz. n partea asta a oraului, se
prea c, la fiecare zece maini, exista o astfel de
limuzin.
Se auzeau voci strignd, fluierele poliitilor de la
circulaie uiernd strident. O femeie cobor de pe
trotuar i aproape c fu clcat de o main.
Probabil c astfel se petreceau lucrurile, i trecu
Elenei prin gnd. Acum eti n via, iar peste o
secund nu. Bum! Durere. i dup aceea
nimic. Toi oamenii tia, gonind dintr-un loc n
altul. i pentru ce? Dac moartea reprezint
sfritul nostru, al tuturor, mai conteaz cum se
ntmpl?
oferul Elenei i arunc din nou privirea n
oglinda retrovizoare, ca s vad dac clienta sa se
simea mai bine. Nu se simea; prea c se afl la
un milion de kilometri distan, afundat n
propriile gnduri.
De unde suntei?

Din Anglia. Din Londra.


Anglia! spuse oferul, ridicndu-i pentru o
clip ambele mini de pe volan i trntindu-le la
loc cu o bufnitur ce fcu vehiculul s se abat
brusc spre centrul drumului.
Se auzi un claxon prelung iar oferul i ridic
degetul mijlociu, ndreptndu-l spre o alt main,
care trecu pe lng ei la numai civa centimetri
distant.
Poate ar fi trebuit n Anglia s merg n loc de
s vin aici cnd am plecat Rusia.
Rusia?
Eu locuiesc n Moscova. Pn cnd venit aici
cu nevasta i cei doi copii.
De ce-ai plecat?
oferul rse.
Pentru via mai bun. Ha! E o glum. n
Rusia aveam slujb bun ca inginer n fabric. Nu
aveam prea muli bani, ns niciun om cinstit nu
are bani n Rusia. Mafia ruseasc, ei au toi banii.
Aa c am venit ncoace, s-o lum de la capt.
Sunt norocos c am mcar slujba asta. Trim ntr-

un apartament mpuit, lucrez non-stop, nu vd


niciodat soia i copiii i n-am bani suficieni nici
mcar s pot achita notele de plat de la doctor.
Taxiul iei din Times Square i la scurt timp
dup asta trase pe dreapta lng Hotelul
Pennsylvania. Elena plti, dup care, atunci cnd
oferul i ddu restul, ea mpinse toi banii n
palmele brbatului.
Exist zicala aici n America, i spuse el. Viaa
e trfa i dup aia mori. Se uit la baciul pe
care i-l lsase Elena i zmbi. V doresc vacan
plcut, domnioar!

26
Danny se afla pe bancheta din spate a unei
maini nchiriate ce tocmai trecea prin dreptul
Hotelului Pennsylvania atunci cnd Elena intra n
cldire. nc l dureau coastele iar pe figur simea
n continuare forma unei mini care parc i se
imprimase peste gur.
Mick nu era tocmai tipul de brbat plcut i
grijuliu; nu se artase prea tandru atunci cnd l
trsese pe Danny peste zid, iar cuvintele lui Fran
se dovediser aproape la fel de brutale de ndat
ce Danny fusese scos din zona de supraveghere.
Fran conducea maina iar Mick sttea n fa
alturi de ea, pe scaunul din dreapta; continuar
s mearg cale de nc un cvartal, dup care o
luar la stnga.
Doar i s-a spus! l toc Fran pe Danny pentru
a treia oar. i s-a spus s stai deoparte, iar tu ai
nclcat ordinele cu bun tiin. Ai fi putut s
compromii operaiunea.

Gata, am priceput, spuse Danny, stul s-i


tot cear scuze. ns n-am fcut-o, nu-i aa? Nu
era nimic de vzut acolo. Se gndi pre de un
minut, dup care continu. Presupun c ar fi
trebuit s bnuiesc c voi doi erai implicai n
treaba asta. De ce nu ne-a spus Deveraux i
nou?
Cei doi ageni se uitar unul la cellalt.
Deoarece nu trebuia s tii pn cnd nu era
necesar, spuse Mick. Cine crezi c o s se ocupe
de int i o s-o elimine cnd o s o identificai?
Tu? Mica ta prieten? E treaba noastr s ne
ocupm de chestiile astea!
Danny nu spuse nimic, ns i trecu prin minte
gndul c poate aceti doi ageni nu erau aici doar
ca s-l elimine pe Black Star. Poate c treaba lor
nu se ncheia dect n momentul n care aveau si elimine pe Elena i pe el. i cum rmnea cu
bunicul su? Poate c deja o fcuser i alung
acea perspectiv din minte; nici mcar nu voia s
se gndeasc la asta.
Fran mai fcu un viraj la stnga; se ndrepta spre

Hotelul Pennsylvania, i nc spumega pe


marginea faptului c Danny riscase s
compromit nu numai supravegherea, ci ntreaga
operaiune. n cele din urm trase pe dreapta,
nclec bordura, opri motorul i se ntoarse n
spate, privind furios n ochii lui Danny.
Din cauza lui bunic-tu mi-am spart dinii
anul trecut, iar Mick i-a rupt trei coaste tot
atunci. i tot el a fost responsabil de moartea a doi
camarazi de-ai notri, cu ajutorul pe care i l-ai dat
tu. Aa c, dac-i lum gtul fiindc ai fcut
varz misiunea asta, o s pot dormi n continuare
fr nicio mustrare de contiin. Ai neles?
Danny nghii cu noduri i ddu din cap n semn
c da, ns Fran nu terminase.
Bun. Acum c tot i-ai citit horoscopul, poi s
cobori!
Porni motorul, iar Danny deschise portiera i
pi pe trotuar. Imediat dup ce nchise ua, ea
bg n vitez i plec n tromb.
Du-te dracului, spuse Danny n timp ce se
ndrepta spre intrarea hotelului.

***
Elena era frnt de oboseal, ns i amintise s
verifice coul de gunoi n drum spre hotel. Micua
bulin roie era uor de vzut, dac tiai dup ce
s te uii. Se gsea la aproximativ cinci centimetri
sub marginea de sus a coului, care acum ddea
pe-afar de cutii goale de la McDonalds, doze de
rcoritoare i pahare de hrtie cerat.
Cnd ajunse la etajul opt, Elena se duse direct n
cmrua cu automatele de buturi i dulciuri,
bg nite monede ntr-una din mainrii i aps
butonul pentru o sticl de ap. Motoraul
dinuntru se declan iar recipientul de plastic
scoase un zgomot nbuit atunci cnd czu n
lcaul de distribuire. Elena se aplec i lu sticla.
Rmase nemicat i ciuli urechea. Singurele
sunete care se auzeau erau zumzitul constant al
aerului condiionat i un bzit uor, provenit de
la iluminatul electric.
Se ndrept rapid spre partea din spate a
automatului i scoase micul recipient pe care
Danny l lsase acolo pentru ea. l deschise,

scoase foaia mpturit i citi instruciunile.


Elena oft. Pn i nsemnarea de la final a lui
Danny nu era dect un alt ordin. Attea lucruri de
care s-i aminteasc n orice moment. i scutur
capul, ca i cum ar fi vrut s-i pun ideile n
ordine; era prea obosit ca s mai gndeasc
limpede acum. Simea nevoia s doarm, dup
care creierul avea s-i funcioneze din nou.
i vr tubul n buzunarul de la hain i rupse
hrtia n bucele mici, pe care le bg n gur,
mestecndu-le i nghiindu-le rapid. Aveau un
gust neplcut, ns tia c, dup cteva nghiituri
de ap, senzaia avea s-i treac n decurs de
cteva secunde.
Cnd ajunse n camera ei, ls ua s se nchid
cu zgomot i se duse spre fereastr fr s
aprind luminile.
Simea c Black Star o urmrea, ateptnd ca
Elena s intre on-line pentru a-i transmite
urmtorul set de ordine.
ns Black Star trebuia s mai atepte cel
puin pentru cteva minute.

Cerul New Yorkului strlucea de lumin; diferite


nuane de galben, alb i albastru pal demarcnd
cldiri, drumuri, turnuri. Probabil c un milion de
lumini scprau n cuprinsul oraului.
ns Elena nu se uita la lumini. Ochii ei erau
aintii la iroaiele de ap de ploaie ce se scurgea
pe geam, la numai civa centimetri de faa ei.
Asemenea lacrimilor, un uvoi de lacrimi izbucni,
splnd totul n calea sa.

27
Ruth Jacobson i petrecuse noaptea fr s se
odihneasc; dormise pe apucate i petrecuse ore
lungi ncercnd s ia o decizie. Arunc o privire
spre ceasul digital i vzu c nu era dect puin
trecut de cinci dimineaa.
Din perspectiva ei, Elena se descurcase incredibil
de bine pn acum. ns Black Star, indiferent ce
identitate avea el cu adevrat, era extrem de
experimentat n manipularea adolescenilor pe
care-i alesese ca ngeri ai Morii. Modul subtil n
care folosea anxietile propriilor victime, n care
i folosea limbajul, tonul su comptimitor i plin
de nelegere, ajungeau treptat s aib efectul
scontat asupra psihicului subiecilor si. Inducea
n minile tinerilor cele mai slbatice i mai
extreme sentimente de dezgust i scrb de sine i
de ur fa de ntreaga lume. Iar cnd punea
mna pe ei, lovea. Era un maestru al manipulrii.
Iar presiunea la care erau supui ar fi fost greu de

suportat chiar i pentru un tnr stabil i


puternic pe plan mental.
ns Elena, n ciuda necazurilor sale recente,
ndurase totul, fr nici cel mai mic protest. Asta
pn n ultimele dou sptmni. Nu era nimic
surprinztor; doctoria Jacobson ar fi fost uimit
dac n-ar fi existat niciun fel de reacie.
ns acum era ngrijorat.
Ajunsese la decizia din cauza creia se
frmntase. Se ridic n capul oaselor, aprinse
veioza i deschise singurul sertar al dulpiorului
de lng pat.
Scoase plicul pe care Elena l introdusese n
compartimentul bateriei de la computer. nc era
sigilat, ns doctor Jacobson ajunsese la concluzia
c trebuia s citeasc scrisoarea pe care Elena i-o
scrisese tatlui ei.
Reprezenta o decizie profesional: nu se simea n
largul ei citind ceea ce evident era o scrisoare
foarte personal, ns trebuia s tie cum
funciona mintea Elenei. Era important - i nu
numai pentru sigurana Elenei.

Deschise cu grij plicul sigilat, ct putu de atent,


despturi coala de hrtie pe care o coninea i
ncepu s citeasc.
Drag tat,
Nu tiu cnd o s citeti scrisoarea asta, sau
dac o s-o citeti vreodat, ns trebuia s
atern pe hrtie ce gndeam atunci cnd am
avut ocazia s-o fac.
M-ai lsat de izbelite, tati - de multe ori, nu
doar o singur dat. Chiar credeam c, de data
asta, cnd ajunseserm s ne cunoatem mai
bine unul pe cellalt, i-a prut ru de modul
n care m-ai lsat balt n trecut i aveai de
gnd ca pe viitor s avem o relaie cum trebuie.
Nu voiam altceva dect un tat obinuit. Nimic
extraordinar sau diferit de orice alt printe, ci
doar cineva cu care puteam s vorbesc, cruia
chiar i psa de mine, care voia s fie alturi de
mine la nevoie.
ns nu, tu ai disprut din nou, exact ca
nainte. Probabil c trebuia s m fi ateptat la

asta, ns n-am fcut-o, chiar n-am fcut-o. i


de-asta acum e i mai grav. Mult mai grav.
nc-mi lipsete mami, dup cum tii. Fiind
aa cum sunt de obicei, voioas i toate cele,
oamenii cred c am trecut cu bine peste
moartea ei. ns nu-i aa. M gndesc la ea n
fiecare zi. i urez somn dulce i-i spun c-o
iubesc n fiecare noapte nainte s m duc la
culcare. Am crezut c tu i cu mine o s
vorbim despre mama la un moment dat, c
poate o s fii n stare s m ajui. ns nu, tu ai
plecat.
Danny mi este un prieten bun i am mai stat
de vorb cteodat, dar nu-i acelai lucru.
Credeam c-i ceva special ntre Danny i mine
ns nu poate fi la fel, nu poate fi aa cum ar
trebui s fie ntre un tat i fiica lui. Bnuiesc
c era altceva atunci cnd eu i Danny
credeam c suntem complet singuri sentimentul era mai puternic ntre noi. ns
acum el l are pe Fergus, aa c presupun c
are parte de ceva asemntor cu ceea ce

speram s am eu cu tine.
n plus, Danny s-a implicat total n chestia
asta pe care trebuie s-o facem. Asta l-a
schimbat. A uitat de ziua mea de natere
toat lumea a uitat de ziua mea de natere.
tiu c tu ntotdeauna uii de ziua mea de
natere, ns asta nu m-a mpiedicat s fac un
lucru prostesc. M-am tot uitat afar, pe
fereastr, cumva ateptndu-te s apari cu o
felicitare i un cadou pentru mine. tiam c no s-o faci - nici mcar nu tii unde sunt -, ns
eu tot am continuat s m uit i s sper. Toat
ziua, pn cnd m-am suit n pat. i atunci
am izbucnit n plns. Mi se-ntmpl des asta
n ultima vreme, i m ursc pentru c mi sentmpl.
Oricum, tati, motivul real al acestei scrisori
este cel de a-i spune c te iubesc cu-adevrat
i c te iert. Tu eti ceea ce eti, tati. tiu c n-o
s te schimbi niciodat. Voiam s-i spun
aceste lucruri pentru c mine plec i nu cred
c o s te mai vd vreodat.

Aa c ai grij de tine, tati, i nu uita:


TE IUBESC.
A ta fiic,
Elena
Doctor Jacobson era o bun profesionist i una
dintre regulile profesiei preciza c niciodat nu
trebuie s te implici emoional. ns, n timp ce
mpturea la loc scrisoarea i o strecura n plic,
ochii i se umplur de lacrimi.
Se ddu jos din pat i se ntinse dup telefonul
mobil. Era extrem de devreme, dar Dudley, dac
dormea, era pe cale s fie trezit fr menajamente.
El trebuia s tie de asta. Era absolut necesar.

28
Secia de Poliie Paddington Green, de pe
Edgware Road, este una dintre bazele principale
de ncarcerare a posibililor teroriti sau a altor
suspeci de mare risc. Este ca o fortrea.
Fergus era reinut aici. Pe Aeroportul Heathrow
fusese mpins ntr-o dubi alb de marfa, fr
geamuri, i dus direct la Paddington Green. Acolo,
autovehiculul intrase pe sub o arcad i mai apoi
ntr-un lift, care coborse ncet spre mruntaiele
cldirii.
Nu-i fusese adus nicio acuzaie, nu i se oferise
nicio explicaie, ns Fergus nici nu se atepta la
vreuna. tia cum decurgea procedura. Tot drumul
de la Heathrow i pn la secia de poliie se
blestemase n gnd pentru c nu anticipase acea
manevr. Deveraux l aranjase ntr-o manier
profesionist, iar el nu putea face nimic n privina
asta. ns nu ce i se ntmplase l deranja, ci
faptul c nu era n New York ca s-i protejeze pe

Danny i pe Elena.
Fergus citise toate rapoartele ntocmite de
Deveraux pentru Dudley, i, aproape n fiecare
dintre ele, ea reiterase ideea c-i voia mori. Danny
i Elena erau contieni de pericol, ns Fergus
socotise c va fi acolo ca s-i scoat din joc la
momentul potrivit.
ns nu se afla acolo. Mai ru, era blocat ntr-o
celul din Londra, fr nicio ans de scpare.
Cu civa ani n urm, Fergus fusese ncarcerat
ntr-o nchisoare columbian i organizase o
evadare n mas. Fusese destul de dificil de fcut
aa ceva; dar s evadeze de la Paddington Green
era imposibil.
i fuseser luate toate bunurile i primise ordin
s se schimbe ntr-o salopet de-un galben iptor
i s se ncale cu o pereche de pantofi fr
ireturi, cu elastic pe laterale. Se conformase fr
s protesteze; n-avea niciun sens s protesteze.
Dup care, fusese nchis ntr-o minicelul
special de securitate, construit anume pentru a
servi cum nu se poate mai bine scopului su. Nu

era o celul obinuit. n ciuda legislaiei


guvernamentale conform creia toate celulele ar fi
trebuit s aib lumin natural, locul acesta nu
avea. De altfel, ar fi fost imposibil: se gsea la o
adncime apreciabil sub pmnt. Luminile
electrice erau ascunse, ngropate n tavan, cablul
electric gros trecnd prin sticl.
Nu exista dect un singur pat, prins n perete, i
o toalet din oel inoxidabil cu un sistem de tras
apa acionat printr-un buton, de asemenea
ncastrat n perete. Nu era nimic pe care vreun
prizonier s-l poat smulge din poziia sa,
transformndu-l astfel n vreun soi de arm.
Celula era ultimul rcnet n materie de securitate.
Era suficient ca prizonierul s scrijeleasc
vopseaua de pe perei, pentru ca gardienii s fie
imediat alertai de sistemul de alarm de nalt
tehnologie al celulei.
Neexistnd surs de lumin natural, Fergus
avea dificulti n a msura trecerea timpului.
Gardienii nu purtau ceasuri la mn atunci cnd
veneau cu ap i pine. Iar cnd i aduceau i

mncare, Fergus tia c aceasta nu era distribuit


la momentele normale ale mesei - ntruct ar fi
putut constitui un indiciu cu privire la ora
propriu-zis. Totul fcea parte dintr-un proces de
derutare a prizonierului.
Fergus mncase tot ce-i fusese adus n afar de
un colior dintr-o felie de pine. De obicei pinea
devine puin mai tare pe margini dup o or i se
ntrete complet ntr-un interval de douzeci i
patru de ore. Acesta era ghidul grosier dup care
Fergus aprecia trecerea timpului.
Era deosebit de ngrijorat, nu pentru el nsui, ci
pentru Danny i Elena. Se simea obosit, ns
trebuia s rmn vigilent i s ncerce s
gseasc o tactic nou.
n timp ce se ntorcea pe partea cealalt n patul
lipsit de orice fel de confort, auzi cum se descuie
ua celulei. Fergus se ridic, ateptndu-se s
vad intrnd cel puin doi ofieri de poliie.
Era Dudley.
Se uitar unul la altul cteva momente, apoi
Fergus i se adres celuilalt:

Ai venit s te dai mare? Sau ai venit s-mi


spui ce-mi rezerv viitorul? Nu te mai deranja, tiu
deja.
Dudley se uit de jur mprejur prin celul ca i
cum s-ar fi ateptat s vad ceva pe care s se
aeze. Patul reprezenta singura opiune, aa c
rmase n picioare.
Situaia este neplcut, domnule Watts, sunt
de acord, ns s-a considerat ca fiind absolut
necesar.
h, sigur c da. A fost ideea dumitale sau a
domnioarei Deveraux?
Dudley ridic din umeri.
Asta nu are nicio relevan acum. Au survenit
cteva schimbri, domnule Watts.
Fergus simi c-l npdete un val de panic.
Danny i s-a ntmplat ceva. E rnit? Sau
Elena despre ce-i vorba?
Dudley bg mna n buzunarul stng al
pardesiului su.
Pentru moment sunt n siguran, spuse el, n
timp ce scotea plicul, acum mototolit, ce coninea

scrisoarea Elenei. ns vreau s citeti asta.


Fergus lu plicul i trase scrisoarea afar. O citi
n ntregime. Dudley atept n tcere pn cnd
Fergus i ridic privirea i se uit la el.
De unde ai asta?
A fost ascuns n calculatorul Elenei. Doctor
Jacobson este de prere c Elena ar putea s ia n
consideraie
S fac exact ceea ce Black Star i spune s
fac, se grbi Fergus s-i ia vorba din gur.
Strnse scrisoarea cu putere, mototolind i mai
tare hrtia. Ar fi trebuit s anticipez asta. Ar fi
trebuit s mi dau seama ce se ntmpla cu ea.
Tragerea de nvminte de pe urma petrecerii
unui fenomen este o chestie minunat, domnule
Watts, ns asta nu ne ajut acum. Dumneata o
cunoti mai bine dect noi. Ar putea ea oare s
mearg pn la capt? Doctoria Jacobson crede
c scrisoarea asta - i starea de spirit din ultimul
timp al Elenei - sugereaz
Nu conteaz dac ar putea s-o fac. Noi
trebuie s ne asigurm c nu o s-o fac. Fergus i

arunc o privire ptrunztoare lui Dudley. Pot s-o


opresc.
Dudley ridic din sprncene a mirare.
Poi? Cum?
Elena n-o s aib niciodat ncredere n
Deveraux, niciodat! Dac ea chiar se gndete s
fac asta, atunci Deveraux nici mcar n-o s
ajung n preajma ei. Elena are ncredere n mine,
doar n mine i n Danny, i nu te poi atepta ca
Danny s reueasc s-o conving. Eu pot s-o fac,
aa c du-m acolo!
Dudley se gndi un moment.
Doctoria Jacobson e de aceeai prere, i
sta-i motivul pentru care m aflu aici. Am
descoperit c opiniile dumneaei au fost remarcabil
de precise n trecut i n-am niciun motiv s le pun
sub semnul ntrebrii tocmai acum. Brbatul din
faa lui Fergus tcu pre de o clip. Bineneles c
domnioara Deveraux nu e de acord.
Cine d doi bani pe ce gndete ea? Uite ce e,
tiu c tot ce conteaz pentru tine este
ndeplinirea misiunii steia i s n-ai parte de

bucele de ceteni americani care s zboare care


ncotro n cazul n care Elena detoneaz
explozibilul. Eu pot s mpiedic asta, iar tu o s
poi pune mna pe Black Star. Fergus i arunc
iari privirea la scrisoarea Elenei, dup se uit
din nou int la Dudley. Iar asta n-a fost dect o
pierdere de timp. Joey e mort, nu-i aa?
Dudley ridic din nou din umeri, cu un gest care
spunea c fusese ceva imposibil de evitat.
n noaptea aia A fost eliminat. Dac se
ntmpla puin mai trziu, poate c altfel ar fi stat
lucrurile.
Fergus ddu din cap n semn c pricepuse.
Cunotea realitile branei n care activau i
regulile dup care operau.
i Deveraux a fcut-o?
tii bine c nu pot s-i spun asta, domnule
Watts!
Nici nu e nevoie.
i nu trebuie s-i spun eu, domnule Watts,
c meseria noastr nu este chiar una n care s te
ari comptimitor i plin de nelegere. ns este

una necesar, vital pentru securitatea naiunii i


a lumii. i te-ai aflat i dumneata n trecut n
aceeai poziie ca i persoana care a executat actul
despre care discutm, aa c tii perfect c
dumneata, ca profesionist, ai fi fcut exact acelai
lucru.
Dudley avea dreptate. Joey nu fusese dect o alt
victim inocent a jocului pe care-l jucau cu toii.
Se mai ntmplase i nainte, avea s se petreac
i pe viitor.
Fergus ddu din cap n semn de ncuviinare.
Atunci e chiar i mai important s m duci
acolo chiar acum. Nu-i dai seama ce-o s se
ntmple dac Elena detoneaz dispozitivul
explozibil improvizat? n special ie?
Dudley nl iari din sprncene.
Mie?
ie! Omului care a autorizat desfurarea
unei operaiuni sub acoperire a britanicilor n
SUA, de care americanii habar n-aveau, o
operaiune care a luat-o razna complet i a avut
drept rezultat moartea a probabil cteva sute de

ceteni americani! O, tiu c-i misiunea lui


Deveraux, i c e o misiune sub acoperire, i c
poate fi negat n mod plauzibil. Am participat i
eu la misiuni de astea, mai tii? ns americanii no s te lase s scapi aa uor, Dudley! Nu sunt
imbecili, n-o s nghit poveste asta cu negarea
oricrei implicri n privina a ceva att de
important. Toate astea o s vin direct de la vrf,
de la preedinte, iar el o s vrea ceva mai mult
dect capul lui Deveraux. Tu eti eful ei direct. O
s-i taie boaele i o s i le pun pe un platou!
Dudley nghii cu noduri n timp ce imaginea
ncepea s-i prind contur n minte.
nainte de a-mi da acordul s fii eliberat deaici, vreau s m asiguri n mod categoric c n-o
s ncerci s te rzbuni i c n-o s-i spui Elenei
c tatl ei e mort. Informaia asta ar putea s
iniieze exact ceea ce ncercm noi s evitm. Poi
s-mi garantezi c n-o s-o faci?
Fergus ncuviin.
Dup cum ai spus chiar tu, sunt un
profesionist.

Ce doreti?
Operaiunea este sub acoperire, cu
posibilitatea de negare a oricrei implicri, corect?
n aceste circumstane, trebuie s fie.
Atunci o s am nevoie de un Tornado ca s
ajung rapid acolo i de o identitate sub acoperire
care s ateste c fac parte din RAF10. mi trebuie o
mic geant diplomatic i trebuie s m ntorc la
Oxford ca s iau o trus. Poi s aranjezi s m
duc o main rapid acolo i dup aceea la
Marham.
O trus, domnule Watts? ntreb Dudley. Nu
putem s-i asigurm noi cele trebuincioase?
Nu, nu tot ce-mi este necesar. Trebuie s merg
la hotel.
Dac e vorba de o arm
Nu-mi trebuie o arm. Am de gnd s-o salvez,
nu s-o omor. Acum hai s terminm cu vorbria
i s trecem la fapte.

10 Royal Air Force - Forele Aeriene Regale (n.tr.)

29
Elena abia dac pusese gean pe gean. Gndul
c Black Star ar putea s-o priveasc fcuse extrem
de anevoioas ncercarea de a adormi. Pe la dou
dimineaa i dduse seama ntr-un final c i
Black Star trebuie s doarm la un moment dat,
i dup aceea dormise cu ntreruperi.
Se trezi devreme. Ddu televizorul pe C-SPAN i
se uit la tiri o bucat de vreme, dup care se
ddu jos din pat i se duse fr nicio tragere de
inim la baie, unde se spl i se mbrc rapid.
Gndul c Black Star ar fi putut s-o urmreasc
chiar i acolo nu era deloc unul plcut. Ls
televizorul pornit atunci cnd iei din camer.
Atrnnd semnul cu Nu deranjai de mnerul
uii, Elena se ntreb fugar pn unde ajungea
supravegherea fcut de Black Star. Nu era
nimeni pe coridor, ns oare avea el capacitatea de
a o urmri i-aici? Pregtirea pe care ea i Danny
o fcuser cu Fergus i dicta c nu-i putea

permite niciun moment s se relaxeze, s fie ea


nsi. Avea un rol dejucat i trebuia s-l joace
sut la sut - peste tot. O singur greeal i toat
operaiunea putea fi compromis. Atta lume se
baza pe ea s fac lucrurile aa cum se cuvine
n timp ce Elena strbtea coridorul neaerisit,
ndreptndu-se ctre lift, se simi brusc copleit
de sarcina sa. Inima ncepu s-i bat nebunete i
ncepu s respire cu greu. Cltoria cu liftul pn
n holul central de la intrare i se pru a dura o
venicie. Se simea ru i era obosit, iar capul o
durea ngrozitor; n momentul acela ar fi dat orice
s fie napoi acas, la Foxcroft, cu Dave i cu Jane.
La parter, aerul curat, ce venea din strad, o fcu
s-i revin puin. Sttea n cafeneaua din faa
hotelului, avnd dinainte o cafea cu lapte i o
brio de afine intact, cu dousprezece minute
nainte de momentul contactului pe care Danny i-l
transmisese n instruciunile pe care le gsise n
cutia potal improvizat.
Lund o gur din cafeaua cu lapte, Elena
ncercase o secund de panic: i dduse brusc

seama c ar fi trebuit s-i lase propriul mesaj n


cutia potal n dimineaa aceea, prin care s-i
dea lui Danny detalii cu privire la ordinele lui
Black Star. ns uitase. Black Star i precizase cea
dinti locaie de unde avea s-i fac ea
cumprturile, ora la care trebuia s fie acolo i
detalii asupra a ce urma s cumpere. Ar fi trebuit
s transmit informaiile astea mai departe.
Cum de putuse s uite? Dac ar fi fost un test, lar fi picat, ns sta nu era un test: totul se
ntmpla cu adevrat. Elena i ddu seama c
acum nu mai avea timp s gseasc un loc n care
s poat scrie un bilet n linite, s se duc napoi
la etajul opt, s lase mesajul la cutia potal
improvizat, s se ntoarc jos i s ias n strad
ca s lipeasc un marcator pentru Danny, nainte
ca el s apar la cafenea.
Gndurile i alergau frenetic prin cap. Cel puin
i amintise de instruciunile lui Danny, anume de
a lua o brour gratuit n drum spre cafenea.
Deschise un ghid al oraului New York la o pagin
oarecare i ncerc s par c l rsfoiete relaxat

n timp ce lua micul dejun. Dup asta nchise


broura, scoase un pix din buzunarul hainei i
ncepu s scrie pe copert, spernd c arta ca i
cum i nota un obiectiv interesant descoperit n
interiorul paginilor sale lucioase.
***
Danny cut cu palma n spatele automatului de
buturi rcoritoare de la etajul opt i nu gsi
nimic ataat de arici. Elena luase n mod clar
mesajul lsat de el noaptea trecut, ns, dintr-un
motiv sau altul, nu lsase i ea unul care s
conin ultimele ordine ale lui Black Star.
ncepuse s se ngrijoreze atunci cnd ieise
afar ceva mai devreme, cumprase un covrig i o
cafea de la o tarab de la colul strzii, ca
acoperire pentru verificarea coului de gunoi, i
vzuse c nu era nicio bulin albastr nou lipit
acolo.
ns tot se dusese s verifice cutia potal
improvizat, creznd c Elena nclcase SOP-ul i
lsase un mesaj fr s lipeasc un marcator. ns
nu era nimic nici acolo. ncepu s se agite atunci

cnd se uit la ceasul de la mn. Era 8.20 rmneau zece minute pn la contactul stabilit
de el - i n-avea habar dac ea urma s fie acolo.
La 8.00, conform programului, primise un telefon
de la Deveraux, care l mpiedicase s-o mai ntrebe
despre Fergus dndu-i o serie de ordine cu privire
la locul n care s predea BlackBerry-ul de ndat
ce acesta ajungea n minile sale. Dup apriga
mutruluial pe care i-o trsese cu o sear
nainte, n urma escapadei de la Columbus Circle,
Danny ascultase n tcere.
i mai e ceva, continuase femeia nainte ca
Danny s apuce s aduc vorba de bunicul su.
Azi urmeaz s preiei supravegherea Elenei; am
nevoie de cei doi pentru altceva. Vreau s tiu
unde e Elena, ce face i cu cine se ntlnete.
Supraveghere, Danny, att i nimic mai mult! mi
raportezi tot.
i-i nchisese telefonul fr s scoat o vorb
despre Fergus. Dimineaa nu ncepuse deloc bine.
Danny se hotr s rite i s ncalce SOP-ul i
trecu pe lng camera Elenei, n cutare de indicii

care s-i spun dac ea urmase sau nu vreuna


dintre instruciunile lui de noaptea trecut. i mai
veni n fire atunci cnd se apropie de u. Semnul
cu Nu deranjai era vizibil de la distan.
Ajuns n cadrul uii, se opri i se ls ntr-un
genunchi, prefcndu-se c-i leag ireturile de
la adidai. Prin u rzbteau voci care ntorceau
pe toate feele un oarecare subiect plictisitor.
Trebuia s fie canalul C-SPAN: politicienii simt
ntotdeauna plictisitori atunci cnd vorbesc.
Deci Elena acionase conform instruciunilor
sale. ns de ce nu-i lsase i ea un mesaj? Poate
c-o fcuse, poate c recipientul se dezlipise de pe
banda adeziv i czuse pe podea, n spatele
automatului de buturi.
Danny se ridic i se duse napoi la csua
potal improvizat. Se lipi de perete i ncerc s
se uite n spatele mainii. Nu se vedeau dect
cablurile electrice i carcasa sistemului de rcire
al automatului.
Haide, mi, Elena, unde e? opti el.
Se ls n genunchi i ntinse braul ct putu de

mult, cutnd cu palma prin spaiul dintre perete


i spatele mainriei, ns nu gsi nimic.
Se ghemui n partea lateral i-i bg mna
dreapt sub automat. Tot nimic. ncetul cu
ncetul, repet manevra pn ajunse n partea din
fa, de fiecare dat strecurndu-i mna ct mai
mult posibil sub mainrie, n sperana din ce n
ce mai deart c avea s gseasc tubul de
plastic pentru filme fotografice.
Deodat se deschise ua, iar un brbat de vrst
mijlocie pi n cmru. Se uit lung la Danny,
prnd nedumerit.
Ai pierdut ceva?
Danny schi un zmbet; avea mna bgat att
de adnc dedesubt, nct aproape c era blocat
sub automat.
Mi-am scpat banii o moned de douzeci
i cinci de ceni.
O ditamai moneda de douzeci i cinci de
ceni? ntreb brbatul, prefcndu-se total
consternat. i nu poi s-o gseti?
Danny cltin din cap, simindu-se la fel de

stupid pe ct arta, i-i scoase mna de sub


mainrie.
Nu mai am ali bani mruni, cel puin nu
pn cnd ajung la un bancomat.
Ei bine, atunci ai noroc c-am trecut pe-aici i
te-am vzut aproape ntins pe podea, spuse
brbatul, bgndu-i mna n buzunar. Nu putem
s te lsm s mori de sete, nu-i aa? Ari de
parc ai avea nevoie de ceva de but dup tot
efortul la.
Scoase o moned i i-o ntinse.
Nu. Nu, n-a putea, spuse Danny, ridicnduse n picioare. E foarte drgu din partea
dumneavoastr, ns
Uite ce-i, insist, rosti brbatul cu fermitate.
Noi, americanii, ne mndrim cu faptul c suntem
ospitalieri cu vizitatorii notri de peste mri i ri.
Rnji spre el. ndeosebi cu rudele noastre srace
de peste ocean. i ndes lui Danny moneda n
mn. Voi, britanicii, m omori cu zile, spuse el
zmbind, dup care se ntoarse pe clcie i se
napoie pe coridor.

Danny n-avu de ales: bg moneda n automat


n vreme ce atepta ca brbatul s ajung la
lifturi. Se uit din nou la ceas: 8.26. Rmseser
patru minute pn cnd trebuia s aib loc
contactul.
O lu la fug spre ieirea de incendiu i cobor n
grab scrile, srind cte trei sau patru trepte o
dat, spernd cu nfrigurare ca Elena s-l fi
ateptat n cafenea. Dac nu se afla acolo,
niciunul dintre ordinele lui Deveraux nu putea fi
executat, iar lui Danny i era foarte clar cine avea
s fie nvinuit pentru o greeal att de grav.
ns, n timp ce strbtea n vitez scrile spre
holul central, nu-i fcea griji cu privire la
Deveraux i nici mcar cu privire la el nsui. Ci la
Elena; i promisese c avea s fie alturi de ea de
fiecare dat.
n cafenea, Elena i fcea reprouri furioase
pentru faptul c fusese att de neroad i, n
gnd, i trecea n revist opiunile. ns lucrurile
depindeau n prea mare msur de respectarea
SOP-urilor, de urmarea procedurilor ndelung

exersate n cadrul antrenamentului. Iar ea o


dduse n bar chiar de la nceput. O cuprinse din
nou o stare de ru. Probabil, se gndi ea, dac
Danny avea s apar, totul se va rezolva de la sine.
Se uit la ceasul de la mn; era 8.31. Danny
ntrzia.
Tava Elenei i tot ce folosise pentru micul dejun
fuseser strnse. Nu putea s mai rmn acolo;
Black Star i dduse instruciuni precise asupra
coordonrii n timp la prima ei sesiune de
cumprturi. Arunc o privire spre intrarea
cafenelei aglomerate i aproape c-i scp un
zmbet: Danny era acolo, cu o sticl de ap n
mn. Respira sacadat, iar Elena zri o pictur
de transpiraie ce i se scurgea n josul tmplei.
Imediat ce fu sigur c i Danny o vzuse pe ea,
se ridic i iei n grab din restaurant. Nu mai
putea s dea napoi. Trebuia s mearg mai
departe. i s spere.
Danny se uit spre locul n care sttuse Elena
ceva mai devreme i vzu imediat broura de pe
tblia mesei. Era ndoit la mijloc, ntocmai ca n

instruciunile sale.
O lu nspre mas, uor, fr grab, aducndu-i
aminte de pregtirea fcut de bunicul su: s fie
atent la cei care reprezentau o a treia parte la faa
locului i ntotdeauna s aib un motiv ntemeiat
pentru ceea ce fcea.
Cu un aer nepstor, se ndrept ncet spre
mas. Era liber, aa c avea s-o ocupe el. ns
atunci cnd ajunsese doar la vreo doi metri
distan, o femeie trecu n vitez pe lng el. Se
opri n dreptul mesei, i puse tava pe ea, dup
care se ntoarse i-i zmbi lui Danny.
Cred c-i a mea!
Danny nu pru descumpnit.
Desigur doar c mi-am lsat revista pe
mas.
Apuc hotrt broura ndoit, simind n palm
conturul BlackBerry-ului pe care Elena l bgase
nuntru. n timp ce ridica revista i implicit
BlackBerry-ul, i zmbi femeii.
V doresc o zi bun!
Se ndeprt, ndreptndu-se spre punctul de

ntlnire. Iei din hotel, scond cu bgare de


seam BlackBerry-ul din brour i punndu-l n
buzunarul de la geac. i, n vreme ce continua s
mearg de-a lungul strzii, desfcu broura
ndoit i vzu scrisul de mn al Elenei pe
copert. Zmbi uurat; acum tia ncotro se ducea
ea.
Data viitoare, Elena, spuse el trgnd aer n
piept, acioneaz conform SOP-ului!
***
Planul lui Deveraux pentru descoperirea
identitii i locaiei lui Black Star era desfurat
pe trei axe, fiecare membru al echipei sale jucnd
un rol n aceast operaiune ultrarapid.
Elena se afla n centrul operaiunii. Asupra ei i
concentra atenia Black Star i, prin ea, Deveraux
era sigur c va putea ajunge la el.
Prima parte a planului prevedea interceptarea
acelui BlackBerry pe care Black Star i-l dduse
Elenei. Toate informaiile stocate n memoria
acestuia trebuiau descrcate i analizate. i chiar
dac aceste informaii nu ofereau niciun fel de

indiciu asupra locaiei lui Black Star, experii n


tehnologie aflai la ndemn la Consulatul
Britanic tot aveau material cu care s lucreze.
Deveraux voia ca pe viitor s poat vedea i citi
fiecare conversaie on-line ntre int i ultimul
su recrut. Experii puteau s-i faciliteze asta.
n a doua parte, era vorba despre sistemul de
supraveghere pe care Black Star l montase mai
mult ca sigur n camera Elenei. Puteau fi una,
dou camere video miniaturale, plus microfoane.
Probabil c se folosea de televizor. Era un loc
evident n care ar fi putut ascunde aa ceva, i n
trecut Deveraux montase ea nsi multe
dispozitive de genul acesta. Black Star era
cunoscut ca un expert n tehnic i se tia c s-ar
putea s foloseasc aparatur de ultim or. ns
Deveraux avea un plan prin care s ntoarc asta
n avantajul ei.
A treia parte o privea n mod direct pe Elena.
Fata trebuia urmrit i supravegheat fr ca
Black Star s-i dea seama c nu opera de una
singur, aa cum credea el. Asta fusese

responsabilitatea lui Fran i a lui Mick, ns acum


ei aveau s fie angajai ntr-o munc ampl ce
necesita mult mai mult experien. Aveau s
ncerce s localizeze i s penetreze sistemul de
supraveghere al lui Black Star, despre care
bnuiau c se afla montat n camera de hotel.
Dac aveau puin noroc, era posibil s-l gseasc
pe Black Star cu mult mai devreme dect s-ar fi
ntmplat urmrind-o pur i simplu pe Elena.
Deveraux l urmrise cu atenie pe Danny pe
durata perioadei de pregtire i tia c, atunci
cnd se concentra, putea s urmreasc o int
fr s fie descoperit. Acum toate abilitile
biatului, exersate i mbuntite sub instruirea
direct a bunicului su, erau pe cale s fie puse n
practic, dei de data asta nu mai efectuau un
test n cadrul unui exerciiu; orice fel de greeal
era inacceptabil.
El trebuia s se ocupe de urmrirea fetei, dar mai
nti trebuia s predea BlackBerry-ul n vederea
descrcrii datelor, napoindu-i-l dup aceea
Elenei. Se ndrept spre un loc de ntlnire

prestabilit aflat n spatele hotelului, unde Fran i


Mick l ateptau n maina lor nchiriat.
Danny deschise portiera din spate, se sui n
main i-i ddu BlackBerry-ul lui Fran, care
sttea pe scaunul oferului. Fr nicio vorb, ea
introduse rapid o minimuf n dispozitiv.
Conexiunea USB de la captul opus al cablului
scurt fcea legtura cu un mic laptop.
Descrcarea informaiilor nu dur mult, fiind de
ordinul secundelor, iar n vreme ce Fran urmrea
pe ecranul computerului cum se desfura
aceasta, Danny citi cele cteva cuvinte pe care
Elena le scrisese pe coperta brourii.
Black Star i-a spus s se duc la o drogherie
numit Duane Reade, spuse el, n timp ce citea.
Mi-a dat adresa i detalii cum s ajung acolo.
Se uit la Fran.
Femeia i ntoarse o privire lipsit de orice
expresie.
i? ntreb ea.
O s trebuiasc s iau un taxi.
Atunci ia unul!

Fran scoase mufa din BlackBerry i i ntinse


micul aparat lui Danny.
D-i sta napoi. i s nu te vad nimeni.
Danny n-avea habar cum s nfptuiasc acest
mic miracol, ns cobor din main fr s mai
spun vreun cuvnt.
Cei doi ageni operativi l privir fcnd semn i
oprind un taxi ce trecea prin zon. Dup aceea
Fran i pas lui Mick laptopul i porni motorul.
O s ducem sta la Consulat i pe urm
putem s ncepem joaca de-a vntoarea prin
intermediul canalului C-SPAN.
Mda, spuse Mick cu o grimas sugestiv. Sau
s cutm acul n carul cu fn.

30
Aceasta era ziua cea mare pentru Black Star.
Ziua la care Pointer visa de peste cinci ani. De
ndat ce avea s se ncheie, el urma s continue
cu actele de rzbunare atta timp ct i sttea n
putere, ns cel de acum era unul special. Cel care
conta cel mai mult.
Aproape c pierduse aceast oportunitate
preioas. Cu dou luni n urm, relaia cu
ngerul pe care-l pregtise pentru aceast zi
special se rcise brusc, pe neateptate. Fusese
foarte surprins. Nu era prima oar cnd un nger
fusese abandonat pe durata procesului de
tatonare i pregtire, ns trecuse o bun bucat
de timp de cnd nu i se mai ntmplase aa ceva.
La nceput, pierduse civa pretendeni, fie din
cauz c-i presase i-i forase prea tare, grbind
prea mult lucrurile i depind capacitatea de a
face fa a personalitilor fragile care czuser
prad cuvintelor sale perfide i insinuante, fie

pentru c judecase greit caracterul victimelor


sale. Mai recent, devenise un adept mult mai
hotrt al tatonrii i pregtirii. Acum era sigur c
tia exact ce gndeau ngerii si. Odat ce-i
aducea la un anumit nivel, acetia erau n
totalitate sub influena sa, iar rzbunarea urma
cea mai sngeroas i terifiant cale pe care-o
putea nscoci. sta era cel mai plcut sentiment,
alinarea durerii din suflet. Aa c, dup succesele
nregistrate n Londra i n celelalte orae,
pierderea unuia dintre ei reprezenta o mare
dezamgire. Era o lovitur de-a dreptul
zdrobitoare.
Toate acele luni de pregtire fcut pe ndelete i
cu mult grij fuseser pierdute. Irosite. Iar
Pointer nu putea s fac nimic n privina asta.
tia c n-avea niciun sens s-i foloseasc timpul
i-aa limitat ncercnd s afle ce se ntmplase de
fapt. S forezi o victim ce ovia era ceva complet
inutil. Succesul lui, ntreaga sa metod de operare
se bazau pe exact contrariul. El tatona. ncet, cu
grij, aducndu-i victimele exact unde voia. ns

cu ocazia aceea dduse gre.


Iar dup asta apruse Elena, chiar la momentul
potrivit. Atunci cnd o ajutase s aib acces la
informaii prin intermediul Deep Web-ului,
Pointer o considerase doar un potenial viitor
nger.
ns de ndat ce ea i czuse n plas, se
micase cu repeziciune, mult mai rapid dect i-ar
fi dorit. Procesul de tatonare i de pregtire ar fi
durat n mod normal mult mai mult. ns Pointer
era norocos. Vzuse de la bun nceput c fata se
gsea pe marginea prpastiei i descoperise lesne
ce butoane emoionale trebuia s acioneze ca s-o
aduc sub influena sa. Era perfect. ngerul su
special pentru aceast dat special.
tia c grbirea procesului de tatonare i
pregtire putea s reprezinte un risc, ns era
unul pe care trebuia s i-l asume. Nu mai avea
timp s testeze ct de hotrt era fata i nc
exista posibilitatea ca, dac el se oprea i se
gndea la ce se afla pe cale s se ntmple, Elena,
la rndul ei, s se retrag n ultimul moment.

Pointer considerase riscul ca fiind minim - era


sigur c o adusese complet sub controlul su ns
unul pe care avea de gnd s-l acopere. N-avea si dea timp s gndeasc. S-i reconsidere poziia,
s stea s cumpneasc. Era obosit, iar el avea so in aa. i n priz, frenetic de ocupat cu
pregtirile pentru marele eveniment din acea
sear.
Fiindc n acea sear ngerul special al lui Black
Star urma s moar.
***
Drogheria Duane Reade nu duce deloc lips de
clientel, chiar dac era nc devreme. Prea un fel
de hibrid ntre o farmacie de genul celor din Marea
Britanie i un mini supermarket, cu culoare de
trecere aglomerate, foarte apropiate, i rafturi
burduite pn la refuz. Dup cte i spusese
Black Star, acesta nu era dect primul dintr-o
serie de magazine pe care Elena avea s le viziteze
n cursul dimineii.
i lu un co de plastic i-i scoase lista
preliminar de cumprturi. Trebuia s se mite

repede: Black Star o avertizase c avea un orar


ncrcat i c el urma s intre on-line la diferite
momente pe durata dimineii, cu instruciuni
ulterioare.
i exista o problem. N-avea BlackBerry-ul la ea,
ca s primeasc respectivele instruciuni; era la
Danny. Cel puin, Elena spera c era la el.
n timp ce pornea n cutarea primului articol de
pe list, o geant de sport, Elena se rug n gnd
ca Danny s fi ridicat din cafenea BlackBerry-ul i
broura i apoi s-i fi citit mesajul scris de mn.
Dac nu se-ntmplase aa, avea serioase
probleme.
Vzu raftul pe care se gseau gentile de sport i
alese una care fusese mpturit i nvelit n
ambalajul ei. Urmtorul articol de pe list era o
pereche de mnui de menaj de cauciuc. Le gsi i
pe acestea i le puse n co.
Mai avea nc ceva de achiziionat la aceast
prim oprire. Se duse pe culoarul de acces unde
erau depozitate medicamentele, lu dou tuburi
mari de aspirin pentru toat familia i dup

aceea se ndrept spre cas.


Casiera ridic mirat din sprncene atunci cnd
vzu cele dou tuburi mari.
Avei o grmad de aspirin aici, domnioar!
E pentru tata, spuse Elena. Sufer de o boal
de inim.
Casiera i zmbi comptimitor i trecu codul de
bare al primului tub peste scanerul de lng
sertarul cu bani.
Black Star anticipase ntrebarea i-i furnizase
Elenei rspunsul. Ca ntotdeauna, se gndise la
toate.
***
Taxiul era nc la un cvartal distan de Duane
Reade atunci cnd Danny auzi un semnal de
atenionare dinspre BlackBerry.
O, nu, spuse el printre dini, apoi privi ecranul
i vzu mesajul lui Black Star.
BUNA, GOLA, CUM MERGE? AI GSIT TOTUL
PANA ACUM?

La naiba!
Danny se gndi rapid: nu putea s lase aa
mesajul, fr s rspund. Black Star avea s
suspecteze c ceva nu era n regul. i puse
degetele pe tastatur.
APROAPE GATA.
Dou cuvinte erau exact ct considera Danny c
putea s rite, ns Black Star reveni imediat.
MINUNAT. ACUM O SA TE DUCI INTR-UN LOC
SHI MAI INTERESANT. BERGDORF GOODMAN
DE PE 5TH AVENUE. ESHTI ASHTEPTATA LA
STANDUL DOLCE & GABBANA. TOTUL E DEJA
CUMPARAT SHI PLTIT DAR S-AR PUTEA SA
TREBUIASCA SA-TZI FACA MICI MODIFICRI. O
SA LE FACA ASTAZI SHI-O SA-TZI TRIMITA
LUCRURILE LA HOTEL MAI TARZIU.
Taxiul trase pe dreapta i Danny ndes nite
dolari n mna oferului. Fr s mai atepte s-i

ia restul, sri din main i intr ct putu de calm


n Duane Reade. Fii contient de prezena celei
de-a treia pri, i spuse el n timp ce cerceta cu
privirea zona de cumprturi. Fii atent la o a treia
parte.
Elena i cumprase i-i pltise lucrurile, ns
nu tia ce s fac mai departe. Dac ieea din
magazin, trebuia s mearg undeva; nu putea s
stea pur i simplu locului. ns unde putea s se
duc? napoi la hotel? La alt magazin? Care
anume? Spera cu disperare ca Danny s fie pe
drum spre ea, aducnd BlackBerry-ul. n lips de
alte variante, se gndi s trag puin de timp. Se
opri lng o vitrin de prezentare cu echipament
fotografic i se uit la ea, fr s vad de fapt
nimic.
Nu se micase de-acolo atunci cnd o vzu
Danny. Primul lui impuls fu s se duc direct la ea
i s-i dea BlackBerry-ul. ns tia c nu putea s
fac asta. Trebuia s respecte SOP-ul.
Cercet cu privirea zona n care se gseau
rafturile, ca i cum ar fi cutat un obiect anume.

Oamenii se uitau la produse, citeau etichete,


alegeau, majoritatea lor fiind n micare, punnd
n couri cele de trebuin.
Apoi privirea lui Danny zbovi asupra unui
brbat aparte. Acesta se afla la captul unui
culoar de acces, n partea cealalt a magazinului
fa de Elena. Sttea pe loc, complet nemicat.
Uitndu-se atent la Elena. Nu ncpea ndoial cu
privire la asta. Se uita la Elena, ateptnd s vad
ce fcea mai departe.
Danny era sigur c l avea n faa ochilor pe Black
Star. Trebuia s fie el. Se uita insistent la Elena
deoarece nu-i rspunsese la ultimul lui mesaj online. ns ea nu putuse s-o fac; BlackBerry-ul se
gsea la Danny.
Danny se opri n faa rafturilor nesfrite de
ampon i de balsam de pr, nescpndu-l din
ochi pe brbat, care se ntoarse pe clcie i o
porni spre ieire. ncerc s rein ct mai multe
detalii posibile legate de brbatul care se
ndeprta. Faa, prul, nlimea, constituia
corporal, mbrcmintea.

Brbatul iei pe uile principale i Danny se


hotr s se pun i el n micare. Nu avea alt
opiune. Se ntoarse i se ndrept spre Elena. n
timp ce se apropia de ea, cuprinse cu degetele
BlackBerry-ul din buzunar.
Elena vzu imaginea reflectat a lui Danny n
vitrina de sticl. Ddu s se ntoarc, netiind ce
s fac. ns nainte s apuce s deschid gura
sau s schieze vreun gest, Danny intr direct n
ea.
Scuze, scuze, spuse el, ca i cum ar fi fost un
accident.
Cu o mn o apuc pe Elena de umr, fcnd s
par ca i cum ncerca s mpiedice cderea att a
lui, ct i a fetei; cealalt mn o strecur ntrunul din buzunarele hainei Elenei. Ea nelesese
n acea clip c Danny i napoia BlackBerry-ul.
Ai dou mesaje am rspuns deja la primul,
i opti Danny, cu faa la doar civa centimetri
distan de a ei. Ne vedem acolo.
Elena ddu din cap n semn de acord iar Danny
se ntoarse i se ndeprt.

Afar, el se uit n stnga i-n dreapta, de-a


lungul strzii aglomerate, ca s vad dac
brbatul mai era nc n zon. Nici urm de el.
Danny ncepu s caute din ochi un taxi n timp
ce-i scotea telefonul mobil securizat i forma
numrul lui Deveraux.
Aceasta i rspunse imediat la apel. Dup
zgomot, Danny i ddu seama c Deveraux era
ntr-o main n micare.
Da, spuse ea.
I-am napoiat BlackBerry-ul Elenei.
Bun.
Da, numai c mai e ceva. Cred c l-am vzut
pe Black Star.
Crezi? Ce vrei s spui?
n magazin, era un tip care se holba la Elena.
Asta nu nseamn nimic. Brbaii se holbeaz
la femei. N-ai observat?
ns ns a fost mai mult de-att.
Ce? Ce-a fcut?
Ei bine s-a holbat, i dup aia
Da?

Ei bine, a a ieit din magazin.


Danny deslui ndoiala i scepticismul din vocea
lui Deveraux.
Descrie-l!
Vrst medie. Pr negru, uor grizonant.
nlime medie. Purta o geac albastru-nchis,
strns pe talie, ca de aviator, i pantaloni lejeri.
N-am putut s-i vd pantofii. N-am apucat s-l
vd prea bine la fa, ns era cam negricios.
Poate era bronzat nu tiu, sud-american? Sau
mexican h, mexican.

31
Geanta diplomatic este o expresie universal
folosit de toate guvernele n avantajul lor atunci
cnd transport lucruri secrete n alt ar.
O geant diplomatic poate s fie exact asta: o
serviet
diplomat
coninnd
documente
ultrasecrete. ns poate la fel de bine s fie o cutie
sigilat sau chiar un container pe un vapor.
Important este faptul c gentile diplomatice,
indiferent de form sau de mrime, sunt
intangibile. Sunt considerate teritoriu suveran al
rii de apartenen, exact cum se ntmpl n
cazul ambasadelor sau al consulatelor.
Marcie Deveraux se folosise de securitatea
conferit de sistemul genii diplomatice pentru a
aduce n SUA acele lucruri despre care considera
c-i vor folosi pentru operaiune. Inclusiv arme i
alte ustensile de profil. Dup sosirea pe Aeroportul
JFK, acestea fuseser duse direct la Consulatul
Britanic. De acolo, un curier al consulatului i le

livrase lui Deveraux la Hotelul Four Seasons, iar


ea, la rndul ei, pasase o parte din obiecte lui Fran
i lui Mick. Curierii Ministerului de Externe sunt
pregtii s-i fac treaba i s nu pun niciun fel
de ntrebri. Ei se ocup de livrri i distribuii; tot
ei pot s se ocupe chiar i de colectarea de
informaii lsate de agenii dubli n cutiile potale
improvizate. ns, atunci cnd o fac, n-au
niciodat informaii asupra operaiunii n sine.
Fran i Mick foloseau acum radio-scanerele n
timp ce ncercau s localizeze dispozitivul de
ascultare pe care-l suspectau a fi n camera de
hotel a Elenei.
Scanerele erau fiecare cam de mrimea unei cri
cartonate. Fran i Mick se plimbau n jurul
ansamblului de cldiri din care fcea parte i
hotelul, separat, la mic distan unul de cellalt.
Amndoi ineau dispozitivele n buzunar i
foloseau cte un Bluetooth, cu casc bgat n
ureche, ascultnd tot ce se auzea la radio, la
telefoanele mobile, ba chiar i traficul securizat din
hotelul i din mprejurimile acestuia.

Dup cum spuseser amndoi mai devreme,


semna puin cu cutarea acului n carul cu fn,
ns, dac bnuiala lor privitoare la existena
camerei video i a microfonului din hotel avea s
se dovedeasc a fi corect, iar semnalul avea s fie
detectat trimindu-i spre locul unde Black Star
sttea la pnd, atunci puteau foarte bine s-l
descopere. Sau cel puin asta era teoria care
sttea la baza aciunii lor.
ntre timp, trebuiau s asculte, s identifice i s
renune la zeci de apeluri telefonice i comunicaii
radio interceptate la ntmplare. Monitorizau totul,
de la oferi de taxi i poliiti, pn la frnturi
ocazionale ale unei conversaii, presupus a fi
securizat, purtat ntre nite ageni secrei
americani care lucrau sub acoperire ntr-o
operaiune de demascare a unor traficani de
droguri.
Astfel, ncercau s prind sonorul canalului de
televiziune cu profil politic, C-SPAN, care, sperau
ei, era transmis din camera Elenei printr-un
microfon ascuns. Iar dac Elena executase

ordinele, i lsase televizorul pornit i setat pe


respectivul canal. Era extrem de puin probabil ca
i ali turiti din hotel s-l urmreasc. Arareori o
fcea cineva, nici mcar americanii, ntruct
prezenta numai subiecte de natur politic, n
principal transmisiuni ale nesfritelor ntruniri
ale comisiilor guvernamentale.
ns acesta era important pentru Fran i Mick,
cci scdea riscul unei confuzii n cazul n care
detectau semnalul cu scanerele lor.
Mick zmbi; recepiona n continuare discuia
purtat n reeaua de supraveghere de cei doi
ofieri americani de la serviciul antidrog care se
apropiau de un individ suspectat a fi distribuitor,
undeva n apropiere.
ns n-aveau timp s aprofundeze prea mult, i
asta din pur interes profesional, detaliile privind
afacerea cu droguri. Fran i Mick erau pe urmele
unui criminal n mas.
***
Nu era prima oar cnd Fergus Watts zbura cu
un avion supersonic pe deasupra Atlanticului.

Numai c n ocaziile anterioare fusese puin mai


tnr i mult mai n form, iar scaunul din spate
al carlingii aparatului Tornado era nghesuit i
inconfortabil. ndeosebi n condiiile n care
piciorul rnit al lui Fergus i transforma viaa ntrun adevrat infern. ns ca ntotdeauna, nu se
plngea.
Orele trecuser rapid. Fergus plecase de la Secia
de Poliie Paddington Green ntr-o main de
poliie fr nsemne i fusese dus, n mare vitez,
mai nti la hotelul din Oxford i apoi la baza RAF
Marham din Norfolk.
Patru motocicliti escortaser maina de poliie,
fcnd slalom n trafic i asigurndu-se c
interseciile i alte zone de potenial pericol erau
libere, astfel nct vehiculul escortat s poat trece
n vitez pe-acolo.
Oprirea de la Oxford fusese scurt. Bagajul lui
Fergus fusese recuperat de la Aeroportul
Heathrow, ns el nu voia dect vreo cteva
obiecte eseniale, pe care avea s i le bage n
rucsac, i pungua plin cu pulbere alb mat, ce

putea fi dus fr bti de cap n SUA sub


protecia total a genii diplomatice pe care i-o
asigurase Dudley. n cteva minute se ntorsese la
main i rencepuse cursa nebuneasc derulat
cu o vitez ameitoare.
La Marham, vehiculul fusese condus pn la
scara aparatului Tornado, iar Fergus se echipase
rapid cu un costum i o casc de zbor. Pilotul era
deja n carling, fcndu-i verificrile dinaintea
zborului. Dduse din cap n semn de bun venit n
momentul n care Fergus se suise n avion n
spatele lui, i n decurs de cteva minute aparatul
cu turboreacie deja se deplasa spre pist.
Rezervoarele de combustibil de sub fiecare arip
erau pline, permindu-i avionului Tornado s-i
fac zborul de dou ore i jumtate pe deasupra
Atlanticului fr s mai ntrzie pentru o
realimentare n aer, la jumtatea drumului.
Acceler pe pist, cu un zgomot asurzitor, i se
nl n aer n timp ce Fergus asculta conversaia
dintre pilot i turnul de control. Aparatul Tornado
urc n mod constant, i, imediat dup ce survol

coasta de vest a Marii Britanii, Fergus auzi


bubuitul prin care avionul cu turboreacie intra n
regim supersonic, sprgnd bariera sunetului.
Zburau spre Aeroportul Francis S. Gabreski din
Westhampton Beach, Long Island, New York, baza
escadrilei 106 Rescue Wing, din filiala New York a
Grzii Naionale Aeriene a Statelor Unite.
Aeroportul se gsea la numai nouzeci de minute
de mers cu maina fa de ora.
Cerul era limpede, fr nori; Fergus arunc o
privire spre apa albastr i adnc, de dedesubt.
Traversa oceanul. n sfrit. i, ca presupus
membru al echipajului Royal Air Force, avea
paaportul tampilat cu viz i urma s se
ndrepte spre ora fr s mai treac prin vam.
ns i mai important era geanta diplomatic;
Fergus rsufla uurat c nu trebuia s explice
nimnui coninutul acesteia.
***
Deveraux l atepta. Ieise din ora i venise pn
acolo ca s-l ntmpine personal pe Fergus, dup
ce se contrazisese fr succes cu Dudley pe tema

aducerii lui.
Sttea pe confortabila banchet din spate a
limuzinei Consulatului, czut pe gnduri. Dudley
i spusese motivul pentru care fusese de acord ca
Fergus s se alture misiunii: era foarte probabil
ca Elena s fi cedat de fapt tatonrilor i
mbrobodirilor lui Black Star. Iar Dudley punea
mai presus de orice succesul operaiunii.
Deveraux l ntrebase apoi dac nu cumva se
rzgndise i cu privire la soarta ulterioar a lui
Fergus, Danny i Elena, iar Dudley i subliniase
faptul c nu exista nicio schimbare de plan.
De fapt, Marcie, i spusese el, innd cont de
starea - pare-se - fragil a psihicului Elenei, sunt
i mai mult n favoarea recomandrii tale. Aproape
sigur pe viitor o s reprezinte un risc grav la
adresa securitii naionale.
Deveraux se bucurase s aud mcar asta. Ar fi
putut s continue vorbind despre lipsa de
ncredere n capacitatea ei de a conduce misiunea,
ns preferase s nu mai spun nimic.
Avea s ntoarc toat trenia asta n avantajul

ei. Nu-l dorise pe Watts aici, ns probabil c el era


n msur s-o mpiedice pe Elena s clacheze,
dac situaia se complica. n plus, acum Danny
avea s nceteze s mai suspine dup bunicul su.
ns Deveraux nu va accepta ca Watts s vrea s
pozeze n vreun sfnt fa de ea n problema
uciderii lui Joey Omolodon.
tia c Fergus aflase adevrul: o informase
Dudley. Nu conta, atta timp ct nu ncerca s-i
in predici sau, i mai ru, s-o amenine c avea
s-i spun Elenei acest secret. n mod sigur asta
urma s-o dea definitiv peste cap pe Elena i n
consecin risca s pun n pericol ntreaga
operaiune. Iar Black Star le-ar fi scpat printre
degete.
Deveraux cntrea posibilitile de aciune stnd
pe bancheta mainii i cercetnd cu privirea baza
aerian. Era relativ linite; muli membri ai
escadrilei 106 se aflau n serviciu activ n Irak, i
prea c doar structura administrativ meninea
aeroportul operaional.
Deveraux se uit la ceas, aproape izbutind s se

conving pe sine c Watts n-avea s fie att de


idiot nct s ncerce vreun act nebunesc de
rzbunare. ns, atunci cnd situaia cpta un
caracter personal, se tia c pn i agentul cel
mai hrit i cu snge rece fcea lucruri
neateptate. Trebuia s-l supravegheze cu atenie.
Iar dac se punea n calea misiunii n vreun fel,
avea s-l omoare nainte de terminarea acesteia.
Tornado trebuia s apar n cteva minute, iar
Deveraux trecu n revist evenimentele din
ultimele ore, inclusiv presupunerea lui Danny
cum c-l vzuse pe Black Star. Biatul avea o
imaginaie mult prea bogat, ns mcar acum
executa ordinele cu strictee.
Deveraux privi spre orizont, pregtit s-i
aminteasc lui Fergus c, dei el i gsise o
modalitate de a fi implicat din nou n calitate de
consultant, asta era nc misiunea ei, Watts
gsindu-se aici doar n calitate de consultant.
Telefonul ei Xda sun.
Da, Fran!
Am detectat canalul TV Avem amprenta

semnalului nu e la o distan prea mare de-aici.


Bun, bravo vou!
Urletul strnit de motoarele aparatului Tornado
care ateriza fcu imposibil convorbirea pre de
cteva secunde, ns dup ce roile avur contact
cu asfaltul iar avionul continu s ruleze pe pist,
zgomotul ncepu s se diminueze.
Facei ce-avei de fcut, dup care sunai-m
din nou pentru un raport complet asupra
situaiei.
Deveraux nchise telefonul i zmbi. Dac Fran i
Mick aveau succes, Fergus putea foarte bine s
rmn n scaunul din spate al avionului Tornado
pn n momentul n care acesta avea s fie gata
pentru zborul de ntoarcere n Marea Britanie.

32
Elena nu fu tocmai surprins atunci cnd ajunse
la magazinul Dolce & Gabbana din Bergdorf
Goodman i i se prezentar pentru prob un
frumos costum negru cu pantaloni, fcut de
designer, i o cma alb apretat.
N-o mai surprindea nimic. Se mica ntr-o cea
deplin, din cauza extenurii i a anxietii.
Vnztoarea, prietenoas, i spuse Elenei c tia
c se grbete i-o conduse spre cabina de prob.
Elena se for s schieze un zmbet drept
rspuns.
Am eu grij de geanta ta, dac vrei, i spuse
vnztoarea atunci cnd fata ddu s intre prin
ua alb pliabil, tip armonic.
Elenei i lu ceva timp pn s zic:
Nu, e-n regul, o s-o in cu mine.
i era mai uor acum s fac aa cum fusese
instruit - sau aa cum i se ordonase -, ns
bnuia c Black Star nu voia ca geanta s fie

scpat din ochi nici mcar un moment. tiind c


probabil o supraveghea cumva, accept faptul c
el era cel care conta cel mai mult.
Vnztoarea i zmbi cu tact i se ndeprt. n
intimitatea cabinei de prob, Elena se aplec,
sprijinindu-i capul care-o durea ngrozitor de
oglinda rece, i nchise ochii, odihnindu-i-i. ns
doar pre de cteva clipe. Avea ceva de fcut.
Faptul c proba un costum care valora mai mult
dect toate hainele pe care i le cumprase
vreodat i se prea destul de ciudat, ns nu mai
ciudat dect tot ce i se ntmpla n rest.
***
Danny trecu de standul Dolce & Gabbana i de
micile magazine cu nume ce sunau italienete, de
care auzise vag. Se conforma cu mare grij SOPului: ntotdeauna s ai un motiv pentru ceea ce
faci. n caz c l ntreba cineva ceva, avea deja o
povestioar pregtit, cum c ar cuta un cadou
pentru ziua de natere a iubitei sale.
O urmrise pe Elena i intrase ntr-un magazin
frumos de decoraiuni interioare, concentrndu-se

din rsputeri s fie atent la toi cei care


constituiau cea de-a treia parte. tia c exista
posibilitatea ca el s nu fie singura persoan care
o urmrea pe Elena. Chiar dac Deveraux pufnise
i luase n rs ideea c brbatul pe care-l vzuse
mai devreme era Black Star, Danny gndea cu
totul altfel. Se uita n jur, cutndu-l din priviri,
convins c avea s-l vad i fiind pregtit s-i
demonstreze lui Deveraux c greise.
Dac-l localiza din nou pe brbat, Danny avea un
plan privitor la ceea ce putea s fac mai departe.
Consider c modalitatea cea mai bun de a
continua supravegherea Elenei o reprezenta
urmrirea urmritorului. Astfel, avea s dein
controlul asupra ntregii misiuni de supraveghere.
n plus, i propuse s-l fotografieze pe suspect cu
camera foto de la telefonul mobil.
ns, mai nti, omul trebuia s-i fac apariia.
i pn acum asta nu se ntmplase.
***
n interiorul magazinului Dolce & Gabbana,
Elena iei din cabina de prob. Pricepndu-se la

meseria sa, vnztoarea nu lu n seam privirea


absent de pe chipul clientei sale.
O, arat ca i cum a fost croit pentru tine!
Minunat! Iar haina lung pn la genunchi i vine
perfect!
Chiar arta bine, ns Elena nu-i aruncase
dect o privire scurt n oglinda din cabina de
prob.
Avea sentimentul extrem de ciudat c se afla n
cu totul alt parte, ca i cum s-ar fi uitat la o
scen prezentat pe un ecran dispus la mare
deprtare. Se uita cum cealalt Elena sttea
perfect nemicat n momentul n care femeia o
ruga s-i in haina desfcut, pentru a-i face
cteva msurtori.
Poate c-i mai bine s scurtm pantalonii cu
vreo doi centimetri i s-i mai strmtm puin n
talie. Eti att de subiric
Elena se strdui s-i revin, s se trezeasc la
realitate.
Am slbit n ultima perioad.
Ei bine, s nu mai slbeti mai mult de-att;

eti perfect aa cum eti. Haina este croit destul


de larg; aa trebuie s arate. Acum poi s te
schimbi la loc n hainele tale, facem modificrile i
o s primeti totul la hotel la nceputul dupamiezii. O s ari minunat! Este pentru vreun
eveniment special?
Elena ddu din cap n semn de ncuviinare.
Da.
Se ntoarse n cabina de prob i tocmai i
trgea blugii pe ea cnd auzi ritul deja familiar
al BlackBerry-ului.
OK, GOLA, E TIMPUL S-O IEI DIN LOC.
TREBUIE SA TE DUCI LA O ALTA DROGHERIE.
ESHTI GATA PENTRU INSTRUCTZIUNI????
Elena tresri. Aadar Black Star trebuia s fie
acolo pe undeva, prin magazin. Chiar i n acele
momente, era cu ochii pe ea. n momentul n care
iei din cabin, se uit n jur, ns nu zri vreun
chip care s-i atrag atenia.
***

Cteva minute mai trziu, Danny o privea


ndreptndu-se spre ieirea din magazin. Nu
vzuse niciun semn al prezenei brbatului
misterios, aa c n-avu de ales i o lu pe urmele
Elenei.
Ajuns afar, ea opri un taxi. Danny strig dup
urmtorul taxi pe care-l vzu, se urc i-i spuse
oferului:
Urmrete taxiul la!
Care, prietene? ntreb oferul, ntorcndu-se
ca s se uite la el. Sau vrei doar s par ca i cum
ai fi ntr-un film?
Danny se uit cu luare-aminte prin parbriz. Pe
strad, n faa lor, erau trei taxiuri galbene. Danny
i art cu degetul automobilul n care credea c
se gsea Elena.
Pe la!
oferul ridic din umeri, bg maina n vitez i
se ndeprt de trotuar.
Danny avusese ghinion. Dup numai cteva
secunde, Herman Ramirez ieea din magazin cu
telefonul celular la ureche.

33
Scanerele lui Fran i Mick se fixaser asupra
semnalului ce provenea de la televizorul din
camera de hotel a Elenei. Sarcina lor era acum s
gseasc locul spre care era transmis. N-avea cum
s fie prea departe, probabil la o strad distan
sau cam aa ceva. Trebuiau s descopere locul n
care semnalul direcionat era cel mai puternic.
Se ndeprtar de hotel n direcii separate,
amndoi pretinznd c ascult muzic la iPod. De
fapt, l ascultau pe un congresman din Texas, care
ncerca s explice chichiele i complicaiile
deficitului bugetar propus. Pentru cei doi ageni
nu constituia dect o simpl flecreal, ns tot ce
conta era s-i aud n continuare vocea
plictisitoare bzind n ctile din urechi.
Mergeau dup amprenta semnalului. Cnd
acesta scdea n intensitate, se ntorceau, cutau
locul din care-l detectau iari dup care o
apucau n alt direcie, pn cnd semnalul avea

s devin din nou slab. Treptat-treptat, reduceau


zona de cutare i se apropiau de inta lor.
Strngeau laul n jurul lui Black Star.
Vocea congresmanului le bubuia n ctile din
urechi n momentul n care se ntlnir. Erau la
parterul unei parcri supraterane pe mai multe
niveluri. i, ori de cte ori se ndeprtau de
parcare, semnalul devenea mai slab. Asta era; el
trebuia s fie acolo.
Intrar la parterul structurii de beton, unul n
spatele celuilalt, folosindu-se de acoperirea
vehiculelor parcate, i-i verificar armele - acele
HK P11 pe care Marcie Deveraux le adusese n
ar n geanta diplomatic.
P11 era rar folosit; reprezenta o arm
neobinuit, cu aspect futurist, fcut din dou
pri componente i operat cu baterii. eava
butucnoas i ptroas, cu cinci lcauri
pentru cartue, era fixat n mnerul pistolului,
acolo unde se gseau bateriile.
Toate cele cinci camere ale cartuului erau
vizibile n partea din fa a evii, ns, pn n

momentul deschiderii focului, fiecare camer n


parte rmnea complet etan. Asta deoarece
arma era menit s fie folosit sub ap, unde avea
o btaie efectiv cuprins ntre zece i
cincisprezece metri. Fusese inventat n principal
pentru a fi folosit de scafandri ca s elimine ali
scafandri.
Electricitatea continu s funcioneze sub ap,
iar pistolul folosea curentul electric pentru a trage
gloanele din gurile de foc n acelai fel n care
detonatorul este folosit ca s acioneze explozibilii.
eava nu adpostea doar cele cinci cartue, ci i
ncrctura ce aciona glonul. Curentul era
eliberat la apsarea pe trgaci, fiind expediat la
nite mici conectori aflai n spatele evii. Se detona
astfel ncrctura exploziv din spatele cartuului,
iar glonul era tras. Acesta avea form de sgeat,
ca s alunece mai uor i mai eficient prin ap.
Dac nu era folosit n ap, btaia lui P11 cretea
pn la treizeci de metri, mai mult dect suficient
pentru nevoile lui Fran i Mick. i, ca bonus, P11
era realmente silenios, iar gloanele de calibrul

7,62 aveau un efect devastator asupra intei.


ncet i cu grij, agenii ncepur s verifice
vehiculele. Aveau noroc: ntruct era deja miezul
dimineii, n parcare nu se mai gseau locuri
libere, aa c exista foarte puin trafic n zon. i
foarte puini oameni.
Cutau un vehicul suficient de mare ca s poat
ascunde o persoan care s urmreasc i s
asculte cele ce se petreceau n camera Elenei.
Parterul era curat i la fel era i primul etaj. Dar
la etajul al doilea, n timp ce naintau de-a lungul
irurilor de maini, verificnd, Fran se opri brusc
i-i atrase atenia lui Mick asupra unei dubie
albastre parcate la treizeci de metri n faa lor.
ncetul cu ncetul, se apropiar de main,
fiecare trgndu-i pe mini cte dou perechi de
mnui chirurgicale de cauciuc. Cumpraser
nite mnui ieftine, care se rupeau foarte uor, de
la un magazin n care toate produsele costau cte
un dolar. Stratul dublu de protecie avea s
previn ca niciun fel de amprente s nu rmn n
mod accidental pe vreo main.

Cutar din priviri semnele care ar indica faptul


c cineva se ascundea n interiorul vehiculului:
condensul pe geamurile din fa, uoara micare a
vehiculului n momentul n care cineva se deplasa
nuntru. Nu exista niciun astfel de indiciu, ns
amndoi tiau c asta nu nsemna c n dubi
nu se afla nimeni.
Cnd se apropiar i mai mult i putur vedea
prin parbrizul dubitei, observar c un perete
metalic ascundea partea din spate a mainii; un
individ se putea ascunde cu uurin acolo,
nuntru.
Ajunser la vehicul i se deplasar ncet i cu
grij de-a lungul caroseriei mainii, spre uile din
spate. Mick i lipi urechea de ua cea mai
apropiat, n timp ce Fran sttea de ase,
uitndu-se dac nu cumva se apropia cineva.
Mick nu auzi nimic, ns nu era nc nimic sigur.
n acel moment, hohotele de rs ale unor brbai
i fcur pe amndoi s tresar. Se repezir ntr-o
parte chiar n secunda n care uile de la casa
scrii erau trase n spate i doi muncitori

constructori, nc purtnd pe cap ctile de


protecie galbene, ddur buzna n incint.
Probabil gluma fusese una bun, deoarece
continuar s rd tot drumul spre dubi. Unul
dintre muncitori avea cheile n mn. Deschise
ua din spatele oferului i se sui n main i, n
timp ce Fran i Mick treceau la urmtorul nivel,
auzir motorul pornind i sunetul dubiei plecnd
de pe loc.
Credeam c-l ncolisem acolo, n dubia aia,
spuse Mick n timp ce agenii urcau scrile.
O s-l prindem curnd, stai linitit, zise Fran.
ns nu gsir nimic pn cnd nu ajunser la
ultimul nivel. Abia acolo, n spaiu deschis,
ddur cu ochii de ceea ce cutau.
ntr-un col, sttea parcat o rulot de mari
dimensiuni, avnd dou mici antene de satelit pe
acoperi. Una dintre acestea era ndreptat spre
hotel iar cealalt era poziionat n direcia opus.
Toate perdelele de la geamurile rulotei erau trase,
pn i cele ce separau scaunul oferului de
partea din spate a vehiculului. Fran i Mick se

apropiar atent de vehicul, pn cnd, cu armele


pregtite, ajunser la ua lateral. Se oprir i
ascultar. Nu se auzea niciun zgomot. Nimic.
Dup vreo dou minute, Fran scoase din hain
un briceag multifuncional Leatherman i extrase
din toc lama cuitului.
Mick, innd n continuare arma pregtit, o
acoperi pe Fran atunci cnd ea introduse cu grij
lama n spaiul dintre u i restul caroseriei. n
cteva secunde reui s foreze ncuietoarea.
Trase ua n spate i se ddu n lateral n vreme
ce Mick ni n rulot i o lua spre dreapta. Fran
intr imediat n spatele lui. Ea o lu n stnga,
amndoi ocupndu-i poziii de tragere, gata s
mpute orice mica.
ns n interiorul vehiculului nu era nimeni. n
schimb, pe masa din rulot, Fran i Mick zrir o
mainrie de dimensiunea unei valize. Dou
seturi de fire ieeau din spate i duceau afar,
prin acoperi, spre cele dou antene de satelit.
Nenorocitul folosete un retransmitor, spuse
Fran n timp ce-i scotea telefonul mobil din

buzunar.

***
Din biroul su din The Hamptons, Pointer privi
cum Fran forma numrul lui Deveraux. n rulot
era ascuns o alt micu camer video. Fusese
montat de ctre Herman Ramirez tocmai pentru
astfel de situaii, n care apreau intrui.
Pointer
se
uit
cum
Mick
inspecta
retransmitorul, dup care trecea la verificarea
dulapurilor i a sertarelor din rulot. Maestrul
atentatelor cu bomb se ncrunt, ntrebndu-se
cine anume erau cei doi vizitatori nepoftii. tia c
n-aveau s gseasc nimic n vehicul care s le fie
de vreun ajutor.
ns cine erau ei? Poliia? FBI-ul? CIA-ul? tiau
ceva despre Elena? Pistoalele pe care le aveau
preau extrem de neobinuite. i cum de gsiser
vehiculul?
i ngdui un zmbet uor. Nu mai conta acum.
Nimic din toate astea nu mai conta. tiuse din
capul locului c, pn la urm, asta avea s se
ntmple. Cine tie ce agenie guvernamental

responsabil cu aplicarea legii era pe urmele sale.


Ei i ce? Noaptea asta era noaptea pe care o
ateptase att de mult. Avea s fie cea de pe urm,
cea care conta cu-adevrat. Cnd l vor gsi ei, se
va dovedi a fi prea trziu. Preaiubitul su fiu avea
s fie n cele din urm rzbunat ntr-un mod
spectaculos.
***
Marcie Deveraux i Fergus Watts se tratau
reciproc cu ceea ce putea fi cel mai bine denumit
ca respect profesional.
Fergus se hotrse pe durata zborului n
aparatul Tornado c n-avea s-i pomeneasc
nimic lui Deveraux despre nscenarea de pe
Heathrow. n primul rnd, pentru c fusese o
treab bine fcut, iar Fergus, vrnd-nevrnd,
respecta asta. n al doilea rnd, pentru c nu voia
s o enerveze pe Deveraux mai mult de-att, ca
nu cumva s-o pun n alert cu privire la propriile
lui planuri. i n al treilea rnd, Fergus dorea s-i
reia imediat munca.
Aa c nu fcu niciun fel de trimitere la faptul c

Deveraux l omorse pe Joey Omolodon; se


mulumi s reitereze ngrijorarea lui Ruth
Jacobson cu privire la starea mental a Elenei.
Atunci cnd discutar despre scrisoarea pe care
fata o lsase pentru tatl ei, el nu sufl o vorb
despre faptul c Joey n-avea s citeasc vreodat
acea scrisoare. Se purt ca i cum el nc mai era
n via, fiind pentru moment dat disprut.
Deveraux fu mai mult dect uurat: n-aveau
vreme de acuze reciproce. l puse rapid pe Fergus
la curent cu ce se ntmplase de cnd sosiser n
New York. i vorbi pn i despre rolul pe care-l
aveau Fran i Mick n vntoarea lui Black Star,
ca i cum Fergus tiuse tot timpul despre
implicarea lor n operaiune.
Fergus ddu din cap n semn c pricepuse dar
nu fcu niciun comentariu. Fr s i-o spun
direct, Deveraux i dezvluise cine avea s se
ocupe de anihilarea propriu-zis a lui Black Star.
Iar lui Fergus nu trebuia s-i explice cineva c tot
cei doi aveau s rspund prezent n momentul n
care Deveraux decidea c el, Danny i Elena nu

mai erau necesari.


Amndoi se purtau politicos i cu profesionalism,
n timp ce limuzina intra n ora i se ndrepta
spre Hotelul Four Seasons.
Deodat sun telefonul Xda al lui Deveraux.
Da, Fran?
Am gsit un vehicul. Aici se afl un
retransmitor. Semnalul e criptat i transmis pe
unde ultrascurte.
Deveraux oft iritat i se gndi pre de o clip.
Cred c n-ar trebui s fim surprini n-a
avut niciodat de gnd s ne fac viaa uoar.
Era o lovitur, ns, aa dup cum spusese i
Deveraux, nu una complet neateptat. Asta
nsemna c semnalul era recepionat n rulot i
mai apoi transmis unui alt receptor. Black Star
putea s se afle n locaia aceea, ns era la fel de
posibil ca semnalul s mearg ctre un alt
retransmitor. i mai apoi la un altul. i la nc
unul, i tot aa. n felul sta, era posibil ca Black
Star s fie pe undeva prin nord, tocmai n
Canada.

Retransmitorul mrea puterea semnalului


codat, iar acesta putea fi trimis mai departe pe
distane lungi. Singurul lucru n favoarea
vntorilor era c undele ultrascurte operau ntr-o
band ngust de frecvene iar antena trebuia s
fie ndreptat n direcia n care era transmis
semnalul.
Deveraux tia asta.
Ai face bine s-o luai din aproape n aproape.
Da, i rspunse Fran, m gndeam c-o s spui
asta. S-ar putea s dureze ceva timp.
Spune-mi nite amnunte despre rulot i o
s facem nite verificri. Ne apropiem din ce n ce
mai mult de nemernicul sta.
Deveraux i not datele pe care i le ddu Fran,
dup care ncheie convorbirea. l puse rapid n
tem pe Fergus cu ultimele nouti.
Asta nu m face s m simt mai bine cu
privire la sigurana Elenei, spuse el. Ea pe unde-i
acum?
La cumprturi.
i ce cumpr?

Black Star a pus-o s alerge n lung i-n lat


prin ora. Danny face tot ce poate ca s-i rmn
pe urme, ns e pe cont propriu ct timp Fran i
Mick ncearc s dea de Black Star, aa c
Telefonul Xda al lui Deveraux sun din nou. Era
Danny.
Da, Danny? spuse ea trecndu-i celularul pe
speaker.
Am pierdut-o! Am urmrit-o ntr-un taxi pn
la alt drogherie. A cumprat aspirine,
lumnri i alte lucruri. n mod clar e vorba de
amestecul numrul 39. ns dup aia a luat
metroul, iar pn cnd mi-am luat eu bilet, a
disprut. N-am avut cum s mai dau de ea.
Deveraux primi bine vetile; nu se ateptase ca
Danny s poat s rmn pe urmele ei la
nesfrit.
Cel puin tim ce face. ntoarce-te la hotel i
las-i Elenei un marcator i un mesaj. Spune-i c
avem nevoie de orice informaie pe care ne-o poate
da prin cutia potal improvizat.
Dar nu vreau s stau degeaba i s atept,

zise Danny pe un ton precipitat. Trebuie s mai


pot face i altceva.
Da, poi, Danny, i spuse Deveraux tios. Poi
s respeci ordinele! Acum du-te napoi la hotel i
ateapt!
Fergus interveni n discuie.
Danny?
Eti i tu acolo!
Bineneles c sunt, spuse Fergus, privind-o
pe Deveraux. Uite ce e, nu-i face griji, o s-o
scoatem pe Elena din asta.
Deveraux ntrerupse convorbirea; nu aveau timp
pentru reuniuni de familie.
Trebuie s ajung la Pennsylvania, la Danny,
spuse Fergus. Dac Elena ncepe s fac
amestecul cnd o s se ntoarc, nseamn c
atacul va avea loc astzi. Trebuie s fiu acolo, la
hotel!
i ce poi s faci tu acolo?
Fergus n-avea de gnd s-i spun lui Deveraux
despre pulberea din geanta sa diplomatic.
Dac tu sau echipa ta dai de urma lui Black

Star n timp ce Elena face amestecul, pot s-o scot


de-acolo i s fac amestecul sigur.
Deveraux tia c Fergus avea dreptate. Era cea
mai bun modalitate de a i se folosi abilitile;
reprezenta motivul pentru care el se afla aici. ns
pentru moment voia s-l in pe Fergus n
preajma ei, astfel nct s-l poat supraveghea,
nc aveau drum lung de btut pn s-l prind
pe Black Star, iar pentru moment, n ciuda
ngrijorrii legate de starea mental a Elenei, atta
timp ct o aveau sub supraveghere, ea era ct de
ct n siguran. Dac ncercau s se apropie de
ea i s o abordeze n vederea unei discuii, riscau
s deconspire ntreaga operaiune.
Nu, spuse ea fr s se uite la Fergus. O s
rmi cu mine pn cnd i dau vreo sarcin.
Fergus se ls pe spate, fr a da vreo replic.
Citise rapoartele lui Deveraux: i cunotea
inteniile cu privire la soarta sa, a lui Danny i a
Elenei, de ndat ce Black Star era mort. ns nu
tia care fusese rspunsul lui Dudley la
recomandarea lui Deveraux, dei putea s

bnuiasc, bazndu-se pe anii petrecui n


bran: Recomandarea pentru eliminare este
aprobat.
Ironia ntregii situaii aproape c-i smulse un
zmbet: ei rmneau n via atta timp ct mai
tria Black Star.

34
Dup expediia fcut prin ora pentru
cumprturi, Elena se ntoarse n cele din urm la
hotel crnd dou sacoe burduite i noua
geant sport, care ddea i ea pe-afar. Acum
trecuse dincolo de grania oricrei noiuni fireti
de oboseal i se simea straniu de revigorat i,
n acelai timp, detaat. Detaat de orice altceva
n afara lucrului pe care trebuia s-l fac. Era
aceeai senzaie pe care o avusese n magazin, la
Dolce & Gabbana, numai c acum o resimea n
permanen.
Black Star o avertizase c trebuia s mai
recupereze nite lucruri de la recepia hotelului.
Se tr pn la recepie i-i spuse numele i
numrul camerei.
Cred c avei ceva pentru mine.
Oho, ai o grmad de suvenire de dus napoi
acas, zise recepionerul, uitndu-se la pungile ei
cu cumprturi n timp ce-i ddea o hus de

haine ce avea pe ea logoul Dolce & Gabbana,


mpreun cu un alt plic maroniu de transportat
bunuri, pe care numele Elenei se gsea scris pe
partea frontal. O s plteti o grmad pentru
suplimentul sta de bagaje!
Elena nici mcar nu se mai deranj s-i
rspund. i oferi un zmbet stins brbatului,
strecur plicul ntr-una din pungile cu
cumprturi i se ndrept spre lifturi. Se atepta
ca Black Star s intre on-line imediat ce ea intra
n camer. i chiar aa se ntmpl.
TE-AI DESCURCAT BINE, GOLA, FOARTE
BINE, SHI SHTIU CA ESHTI OBOSITA. INSA NUTZI FACE GRIJI, MAI SUNT DOAR CATEVA ORE
SHI TOATE ASTEA O SA SE TERMINE. ACUM
TREBUIE SA FACI EXACT CEEA CE-TZI SPUN I
CHIAR SA AI GRIJA MARE CUM LUCREZI.
OK?????
Uitndu-se la ea de la biroul lui aflat la muli
kilometri distan, Pointer fu tentat s-i spun

Elenei s nchid televizorul, care nc mergea pe


canalul C-SPAN, ns avea chestii mai importante
de luat n consideraie dect la ce anume se uita
ngerul su. Era posibil ca Elena s suspecteze c,
ntr-un fel sau altul, el o urmrea, ns n-avea de
gnd s-i confirme asta. Nu nc. Nu nainte de a
fi absolut necesar.
n timp ce el se gndea la asta, Elena pru s-i
dea seama i singur c televizorul era nc
pornit, bolborosind nite tiri plictisitoare. Se duse
spre el, oferindu-i lui Pointer prilejul s-i vad de
aproape faa obosit, l opri i dup asta se
ntoarse la BlackBerry.
DA, BINE.
BUN, ACUM, MAI INTAI DE TOATE, VREAU SA
SCOTZI ABSOLUT TOTUL DIN PUNGI SHI SA LE
NTINZI PE PAT. ASIGURA-TE CA AI SEMNUL CU
NU DERANJATZI PE USHA.
E DEJA ACOLO!!

Pointer o instruise pe Elena s cumpere tot ce era


necesar ca s fac amestecul numrul 39. Fata se
uit la strania asociere de ingrediente: tablete de
aspirin tuburi de vaselin sticle de alcool
medicinal pachete cu lumnri pn i un
borcan de acid sulfuric, pe care-l obinuse de la
un magazin de metalo-chimice. De asemenea, mai
cumprase un set de cntare de buctrie i unul
de oale electrice de fiert orezul.
Cnd totul se gsi fie pe pat, fie pe podea - cum
se-ntmpla cu oalele de fiert orezul i cu cntarele
-, Pointer ncepu s-i dicteze Elenei cum s-i
prepare instrumentul propriei mori i al morii
multor altora.
Trebuia s se mite repede; dispozitivul necesita
n jur de trei ore pn s fie gata ns etapele nu
puteau fi grbite. O singur micare greit putea
s produc un dezastru, iar anii ntregi de
pregtire aveau s fie astfel anihilai instantaneu.
OK, HAI SA-I DAM DRUMUL. MAI INTAI, TOATA

CHESTIA ASTA O SA MIROASA URAT SHI O SA


SE NCINGA, ASHA CA VREAU SA DAI AERUL
CONDITZIONAT PE RECE - LA PUTERE
MAXIMA. TRAGE DRAPERIILE, DUPA CARE IA O
PATURA DE REZERVA DIN DULAP SHI -NDEASO N SPATZIILE DIN JURUL USHII ASTFEL
-NCAT MIROSUL SA NU IASA DIN CAMERA. NU
VREM SA ATRAGEM ATENTZIA ASUPRA A CEEA
CE FACEM.
n camera de hotel, Elena simi fiori de ghea pe
ira spinrii. Deci ajunsese la momentul decisiv.
Cu inima btndu-i cu putere n piept, tia c
trebuia s se concentreze i s urmeze
instruciunile n mod metodic, aproape ca un
robot, supunndu-se ordinelor lui Black Star.
Fr ns s se dea de gol nici mcar pentru o
clip c tia ceva despre explozibilul plastic.
OK, GOLA, PUNE-TZI MANUSHILE DE
CAUCIUC. O SA ZDROBIM TOATE ASPIRINELE
ALEA. IA VREO 50 PENTRU NCEPUT SHI

IMPATURESHTE-LE INTR-0 FOAIE DE ZIAR.


APOI O SA-TZI SPUN CE SA FACI MAI DEPARTE.
Elena se ntinse dup un tub cu aspirin i o
foaie de ziar.
***
Fergus i Deveraux erau n apartamentul de la
Four Seasons i tocmai primiser veti despre o
descoperire vital.
Nicio ncercare de a da de urma identitii unui
proprietar sau a unei persoane ce nchiriase o
rulot nu se putea realiza prin intermediul
serviciilor de securitate ale Statelor Unite deoarece
ntreaga operaiune era executat sub acoperire.
ns ofierii MI6 din Londra fcuser ore
suplimentare ca s gseasc detaliile lips. i o
fcuser cu mare art.
Urmriser vehiculul folosindu-se de numrul de
nmatriculare i descoperiser c era unul dintre
cele cinci vndute recent i nregistrate la o adres
din Upper East Side, n Manhattan.
Vehiculele erau nregistrate la respectiva adres

pe numele unei companii cinematografice. ns


verificrile ulterioare dezvluiser c aceast
companie nu fcuse nici mcar un singur film i
nici nu fusese implicat n vreun fel n vreo
producie de acest tip. Tot ceea ce fcuse
compania n istoria ei fusese s achiziioneze
aceste rulote.
n datele de nregistrare secretarul companiei
aprea ca fiind un brbat numit Herman Ramirez,
care locuia, se pare, la aceeai adres. Dup
cercetrile sub acoperire derulate n continuare
ieise la iveal i permisul de conducere al
brbatului. Fergus i Deveraux se uitau acum la
fotografia lui Ramirez, scanat dup permis i
afiat pe ecranul laptopului lui Deveraux.
Probabil c-ar fi trebuit s am puin mai mult
ncredere n Danny, spuse Deveraux n timp ce se
uita la figura de pe ecran.
Ce vrei s spui? ntreb Fergus.
Mi-a spus c a vzut un mexican care-o
urmrea pe Elena. Avea dreptate: aici l avem pe
Black Star.

Fergus nu era niciodat uor de convins, i, n


plus, era prea ngrijorat de soarta Elenei pentru a
mai face vreun comentariu cu privire la abilitile
lui Danny n domeniul supravegherii. Fcu semn
din cap spre ecranul computerului.
Ce altceva mai tim despre tipul sta?
Nimic. Chiar nimic. nainte de asta, se pare c
nici n-a existat oricum, nu n SUA.
n timp ce ei se uitau lung la ecranul
computerului, sun mobilul Xda al lui Deveraux.
Era Fran.
Am gsit alt rulot. Cu retransmitor, la fel
ca nainte. S-ar putea s dureze mult timp.
Las-o balt, spuse Deveraux rapid. Am o
adres pentru voi. Un apartament de lux, n
Wiltshire Buildings, pe East Ninety-sixth Street. Pe
numele de Ramirez. Herman Ramirez. tii ce
trebuie s facei.
***
Elena reacion asemenea unui iepure surprins
n btaia farurilor unei maini atunci cnd auzi
un ciocnit la u. ncremeni, cu ochii mrii de

fric.
Urmase, total absorbit, instruciunile lui Black
Star, lucrnd de peste o or ct putea de repede,
executndu-i ntocmai fiecare ordin n parte.
Avusese grij s fac i cteva greeli
neimportante, s ovie ocazional. Black Star o
corectase rapid, repetndu-i instruciunile pn
cnd era sigur c ea le nelege.
Explozibilul era creat ncetul cu ncetul, cu
ingrediente msurate n cantiti precise i
adugate cu grij la amestecul mortal.
Aerul condiionat btea cu putere, cu ventilaia la
maximum, ns n camer domnea cldura, iar
atmosfera era neptoare, din cauza vaporilor
toxici aprui pe msur ce amestecurile din
oalele electrice de fiert orezul se nclzeau la foc
mic. Ochii Elenei lcrimau ncontinuu, pe frunte
avea numai bobie de transpiraie i se strduia s
nu vomite din pricina gazelor toxice inhalate.
ns i continua treaba, urmnd fr abatere
fiecare instruciune, de-acum fascinat cu
adevrat de ceea ce pregtea, o fascinaie

ngrozitoare.
i deodat se auzise ciocnind la u.
Elena se uit, cu ochii mrii, la BlackBerry,
ateptndu-se cumva ca Black Star s-i spun ce
s fac. ns pe ecran nu apru nimic: trebuia s
rezolve problema de una singur.
Da? strig ea.
Sunt camerista! Trebuie s v fac curenie n
camer!
Elena ncerc s nu trag prea mult aer n piept
n timp ce se gndea ce s spun.
N-am nevoie de curenie n camer,
mulumesc! Nu azi!
Urm un moment de tcere, rstimp n care
camerista de pe hol ncerca s neleag cu
exactitate ce se ntmpla de cealalt parte a uii
nchise.
Suntei OK acolo, nuntru? Se simte un fel
de miros ciudat. Ca i ca i cum cineva ar face
mncare.
Elena se uit la oalele de fiert orezul, cu
coninutul lor nefast, nclzit la foc mic, i spuse

primul lucru care-i trecu prin minte.


E un burger. L-am adus cu mine din ora,
ns a fost oribil, n-am putut s-l mnnc. De
fapt, nu m simt prea bine.
Nu? Vrei s chem un doctor?
Nu, nu e nevoie, o s-mi revin. Nu trebuie
dect s dorm puin.
Se ls din nou tcerea.
i suntei sigur cu privire la camer? O s
trebuiasc s-mi informez supervizorul dac nu
fac curat n camer.
Sunt sigur. Mulumesc! i mulumesc
pentru pentru grij.
Nicio problem! Sper c o s v simii mai
bine mine.
Elena se ridic, se duse la u i-i lipi o ureche
de ea.
Deslui zgomotul scos de cruciorul cu ustensile
de curenie care se ndeprta pe coridorul
acoperit cu mochet.
Cnd se ntoarse, BlackBerry-ul scoase un sunet
ce o avertiza cu privire la sosirea unui nou mesaj.

l ridic i se uit la ecran.


BRAVO! HAI SA MERGEM MAI DEPARTE, CE
ZICI??? N-AVEM PREA MULT TIMP!!!
n momentul acela Elena tiu cu siguran ceea
ce suspectase tot timpul: Black Star o urmrea. i
o i asculta. Tast cteva cuvinte pe BlackBerry.
MA URMARESHTI, NU-I ASHA???
Dup o scurt pauz Black Star reveni.
BINEINTZELES. DA, TE URMRESC CA SA NU
PATZESHTI CEVA! TE DERANJEAZA???
Elena zmbi. tia ce s-i spun.
NU. MA BUCUR. MA FACE SA MA SIMT MAI
BINE.

35
Herman Ramirez nu pusese niciodat sub
semnul ntrebrii aciunile stpnului su i nici
nu-l contrazisese vreodat pe durata ndelungatei
lor campanii de rzbunare.
Dac n vreun moment i aprea n minte pn i
cea mai mic smn de ndoial cu privire la ce
fceau, se gndea la Chuck. Acum ar fi avut deja
douzeci i doi de ani, ar fi terminat colegiul i iar fi nceput cariera.
Chuck fusese un biat artos. Ar fi avut o
grmad de prietene, ar fi dat petreceri, ar fi mers
n vacane. Banii n-ar fi constituit niciodat o
problem, aa c anii de maturizare n care
biatul ar fi descoperit lumea ar fi fost plini de tot
soiul de experiene incitante.
Iar mai trziu Chuck s-ar fi cstorit i, mai mult
ca probabil, ar fi avut copii. Iar Herman ar fi luat
parte la toate acestea. Ateptase cu nerbdare
venirea unor astfel de timpuri pe cnd Chuck era

n via. Se gndise adesea la toate acestea atunci


cnd el tria, iar dup moartea sa fcea la fel de
des acelai lucru.
Herman nu simise niciodat c este legat de
ceva pn cnd nu fusese acceptat i adoptat ca
membru al familiei Pointer.
N-avea niciun fel de amintiri legate de neamurile
sale, cci fusese abandonat nc din pruncie pe
strzile din Mexico City.
Fusese dus la un orfelinat, dar fugise la vrsta de
nou ani i trise pe strzi, ctigndu-i existena
cum putea.
Nici pe cnd era copil, nici ca adolescent sau ca
adult, nu avusese parte de prea mult buntate.
Nu fusese mai bine nici cnd luase decizia de a
trece ilegal grania n SUA, acolo unde existena sa
solitar continuase fr niciun el adevrat. Pn
n ziua n care btuse la ua reedinei familiei
Pointer din The Hamptons, ca s ntrebe dac naveau nevoie de un om bun la toate.
Dup aceea, viaa i se schimbase complet. n mai
bine i pentru totdeauna. Era bine. Era mai bine

dect att: avea parte de mai mult dect i putuse


imagina vreodat.
Pn pe 11 septembrie 2001.
De atunci, nu mai existase dect un singur
obiectiv: rzbunarea.
N-avusese niciun moment de remucare pentru
campania de atentate cu bomb, i nici cea mai
vag urm de comptimire pentru victime. Pn
astzi.
Herman mersese dup Elena peste tot prin
Manhattan, urmrindu-i fiecare micare i
raportndu-i stpnului su fiecare etap
parcurs.
Ea pruse foarte trist i pierdut pe msur ce
se apropia tot mai grabnic de propria moarte. i
ceva din vulnerabilitatea i din izolarea Elenei
atinsese o coard sensibil undeva n strfundul
lui Herman.
Dup ce o urmrise pe Elena pn ce fata
revenise la Hotelul Pennsylvania, el cut un
restaurant, unde se aez i mnc ceva. Avea
puin timp liber, tiind c Elena era n acele

momente pe minile stpnului su.


i, n timp ce sttea la mas i mnca, ncepu s
se minuneze de bizarele i neobinuitele gnduri
care-l ngrijorau. Se ntoarse pe East 96th Street,
la apartamentul su de la ultimul etaj unde avea
s se schimbe, pregtindu-se pentru momentul n
care i s-ar fi cerut s plece ca s urmreasc actul
final al Elenei din seara aceea, ncercnd n
continuare s se dumireasc de ce se simea aa
de rscolit.
Abia cnd iei din lift i-i scoase cheile de la
apartament din buzunarul gecii i ddu
finalmente seama ce anume l fcuse s se simt
astfel: Elena i reamintea de el nsui, de-atunci,
de cnd era copil, singur pe strzi.
Asta fusese pricina strii sale. Se simea mai bine
acum c descoperise cu exactitate ce anume l
necjise. Mintea i se limpezise, nemailsnd loc
pentru nimic altceva n afar de ceea ce trebuia
fcut. Era concentrat din nou, astfel nct putea
s-i dea raportul regulat stpnului su i s
continue cu pregtirile.

Se opri la ua apartamentului, i scoase


telefonul celular i form un numr.
Da?
M-am ntors la apartament acum, domnule, i
o s fiu gata la timp. O s am grij ca ea s fie
punctual acolo unde trebuie s ajung.
Introduse cheia n broasc, o rsuci i mpinse
ua n timp ce-l asculta pe brbatul pe care-l
admirase ntotdeauna mai mult dect pe oricine
altcineva. Brbatul pentru care era dispus, chiar
bucuros, s moar.
Elena o s fie i ea gata, spuse Charles Pointer
al II-lea. M uit chiar acum la ea. Totul merge
conform planului.
Herman intr n apartament i mpinse ua ca so nchid.
O s v sun cnd o s fiu gata de plecare. Mai
avei alte ordine, domnule?
Nu. F exact aa cum am stabilit. Nu trebuie
dect s fii acolo i s m informezi cnd a intrat
n cldire. Sunt convins c toate canalele TV de
tiri o s transmit succesul nostru la puin timp

dup aceea. Asta-i tot.


Pointer nchise nainte ca Herman s apese
butonul de ncheiere apeluri al celularului su.
Herman i bg telefonul la loc n buzunar i se
decise s fac un du, ca s scape de transpiraia
adus de o zi petrecut mergnd de colo-colo prin
ora.
Deodat, dou micri fulgertoare se
nregistrar n camerele aflate de o parte i de alta
a coridorului larg.
nainte ca Herman s apuce mcar s-i dea
seama ce se ntmpl, un brbat i o femeie
stteau n faa lui, amndoi aintind spre capul lui
nite pistoale cu aspect ciudat, cu evile late.
Nu mica! strig brbatul, care se gsea mai
aproape de Herman. Nici mcar s nu clipeti!
Se apropie cu grij de Herman, asigurndu-se c
femeia, care sttea puin mai n spate pe coridor,
avea n continuare inta n ctarea armei, astfel
nct, dac era necesar, s-i poat zbura creierii.
Herman se uit cum pistolul P11 se apropia din
ce n ce mai mult de capul lui, fr s-i fie fric,

fiind doar intrigat de aspectul su bizar. Se vedeau


clar cele cinci camere ale cartuului n gura evii.
i ddu seama c, ntr-un fel sau altul, captul
pistolului i amintea de o versiune miniatural a
armelor Gatling pe care le vzuse n vechile filme
western ce nfiau cavaleriti americani care
operau o mitralier rotativ mecanic; aceasta
scuipa cartu dup cartu spre inamic pe msur
ce prin ea era trecut o band lung de cartue.
Cine-i acest domnule cu care vorbeai? strig
femeia, naintnd spre Hermann astfel nct s
poat scoate telefonul din buzunarul mexicanului.
Brbatul apropie i mai mult arma de Herman,
pn cnd i-o lipi de obraz, apsnd cu putere.
Dac Herman ar fi putut s zmbeasc, ar fi
fcut-o. Era mulumit. Linitit. Singurul su
regret era c, pn la urm, n-avea s vad
evenimentele spectaculoase din acea noapte. Navea s mai fie prezent, ns nu mai conta:
menirea lui fusese numai aceea de a se afla la
ndemn n caz de urgen, ns era imposibil s
apar vreo situaie de urgen. Elena avea s-i

croiasc drum pn acolo, aa cum plnuise


stpnul su. Era complet sub controlul lui;
Herman vzuse asta cu ochii lui de-a lungul
ntregii zile.
Aa c Herman era pregtit, iar atacatorul su,
de fapt, i uurase treaba
***
nainte ca Mick s se poat trage napoi, Herman
i ridic ambele palme spre mna agentului, i-o
cuprinse strns i-i aps forat degetul aflat pe
trgaci.
Cu o bufnitur surd, un glon fu tras
instantaneu, penetrnd craniul lui Herman i
ngropndu-se adnc n peretele din spatele
mexicanului.
n afar de pocnetul pistolului, singurul zgomot
care se mai auzi fu cel al corpului lui Herman
care, aruncat violent n zid, se prvli pe covorul
mprocat cu snge.
La dracu! La dracu! La dracu! rcni Mick
uitndu-se la trupul mexicanului care se
contorsiona n agonie.

Telefonul! strig Fran. Ia-i telefonul! Primea


ordine de la altcineva. Nu el este Black Star!

36
Un alt telefon Xda, nou-nou, identic cu cel pe
care l avea Deveraux, era aezat pe masa din
lemn splcit din apartamentul su de la Four
Seasons. Partea de sus a telefonului era rabatat
astfel nct s fie vizibil ecranul.
Un tehnician de pe lng Consulatul Britanic
tocmai prsise ncperea dup ce pornise
aparatul Xda i-l conectase la un website pe care-l
folosea Black Star. Tehnicienii - asemenea
curierilor - aveau parte ntotdeauna de minimum
de informaii atunci cnd trebuiau s contribuie la
o operaiune. Nu fceau altceva dect s execute
nite ordine.
Era vital ca Xda-ul lui Deveraux s fie disponibil
tot timpul pentru apelurile telefonice primite din
partea echipei sale, aa c tehnicienii i
asiguraser unul identic, care avea s fie conectat
n permanen la conversaiile on-line dintre Elena
i Black Star.

Tnrul i entuziastul tehnician ncepuse prin a-i


da lui Deveraux o explicaie detaliat asupra
modului n care un hacker ca el reuise s
penetreze sistemul, folosind i procesnd
informaiile descrcate din BlackBerry-ul Elenei.
ns, dac se ateptase s primeasc laude, nu le
primi. Imediat ce dispozitivul deveni operaional,
Deveraux i art omului ua fr menajamente.
Nu o interesa deloc cum mergea, ci numai dac
mergea.
Abilitile lui Fergus n privina dispozitivelor de
comunicaii mobile erau limitate doar la a da i la
a primi telefoane, aa c lui i se nmnase un
telefon mobil obinuit, dar sigur, precum al lui
Danny.
La cteva secunde dup ce tehnicianul, uor
dezamgit, iei din camer, Xda-ul afi pe ecran
confirmarea absolut a ceea ce Fran i raportase
printr-un apel telefonic lui Deveraux cu numai
dou minute nainte: Herman nu era Black Star,
deoarece Black Star nc mai comunica on-line cu
Elena.

OK, GOLA, SUNTEM APROAPE GATA. AI


FACUT FOARTE BINE AMESTECUL, ACUM
TREBUIE SA IEI NISHTE GHEATZA DE LA
AUTOMATUL DE PE CORIDOR. SHTIU CA E
UNUL ACOLO, AM VERIFICAT DEJA. AI GRIJA
CAND IESHI DIN CAMERA. SHI SA IEI MULTA
GHEATZA.
Deveraux se ntoarse spre Fergus.
Ghea?
Fergus se albise la fa; devenise cadaveric.
Face amestecul. Se va ntmpla n noaptea
asta trebuie s fiu acolo!
Mai ateptm! l repezi Deveraux. Nu ne
permitem s-l alertm pe Black Star dnd buzna
n camera Elenei!
Secundele devenir minute n timp ce ateptau
s apar urmtorul mesaj. n timp ce Deveraux se
uita int la ecranul telefonului Xda, Fergus se
ridic n picioare i ncepu s fac ture prin
camer, ncercnd s-i domoleasc durerea din

piciorul ce parc-i pulsa ntruna. Zborul pe


deasupra Atlanticului, ntr-un spaiu ngust, nu-i
atenuase defel durerea provocat de ran,
dimpotriv.
Hai c s-a ntors, strig Deveraux, iar Fergus
travers camera ct putu de repede ca s se uite
la ecran.
AM LUAT GHEATZA. CE SA FAC CU EA???
DU-TE LA BAIE. PUNE DOPUL LA CHIUVETA
SHI
VARSA
GHEATZA.
APOI,
VARSA
CONTZINUTUL CELOR 2 OALE PESTE
GHEATZA. GAZELE O SA FIE DE COSHMAR
ASHA C-O SA TREBUIASCA SA IESHI RAPID SHI
SA INCHIZI USHA DE LA BAIE. ASHTEAPTA 10
MINUTE, DU-TE INAPOI, SHI AR TREBUI SA
VEZI NISHTE CRISTALE GALBENE.
Asta-i! strig Fergus. Cristalele astea sunt
explozibil pur! Mai are nc dou ore de fcut
amestec i poate trei sau patru pn cnd

amestecul va atinge capacitatea de detonare.


Trebuie s-l gsii pe Black Star ct mai repede,
altfel ea o s plece n ora cu tot rahatul la strns
n jurul corpului!
***
n timp ce soarele dup-amiezii btea n
geamurile ntunecate ale biroului su, Charles
Pointer se ncrunt: tocmai auzise un bzit uor
provenit de la computer. Se ntmplase de fiecare
dat n ultimele trei ocazii cnd trimisese sau
primise un mesaj, i de fiecare dat aceste sunete
fuseser puin mai intense ca nainte.
n ntreaga sa carier, Charles Pointer fusese un
maestru cu recunoatere universal n tehnologia
computerizat i dezvoltare de software. Un
adevrat deschiztor de drumuri. Proiectase i
construise sistemul pe care-l folosea acum, un
sistem cum nu mai exista altul n lume.
Computerul reprezenta instrumentul su de
lupt, avnd un software de aprare unic, armura
sa n caz de atac suferit.
tia dincolo de orice dubiu c sistemul lui era

atacat i c protecia i fusese cumva strpuns.


Se apropiau tot mai tare de el. La nceput fusese
intrarea n for n rulot, iar acum asta. ns nu
trebuia s intre n panic; computerul lui Pointer
era proiectat astfel nct s transforme aprarea n
contraatac.
Un alt mesaj veni de la Elena, dimpreun cu
bzitul deja obinuit, puin mai puternic dect
mai devreme.
GATA, AM FACUT-O. PUTE INGROZITOR, ABIA
DACA MAI POTZI RESPIRA AICI.
NU-TZ FACE GRIJI, MIROSUL O SA DISPARA IN
CURAND. NU TREBUIE DECAT SA TZII AERUL
CONDITZIONAT PORNIT SHI SA LASHI
GHEATZA SA-SHI FACA TREABA. O SA
TREBUIASCA SA REPETZI OPERATZIUNEA DE 4
ORI CA SA OBTZII CANTITATEA NECESARA DE
CRISTALE GALBENE. ASHA CA MAI ADU
GHEATZA SHI AI GRIJA!!

37
Danny se sturase s mai aib rbdare. Se
sturase i s mai execute ordine. Fcuse
ntocmai cum l instruise Deveraux i lsase o
bulin ca marcator i un mesaj n cutia potal
improvizat pentru Elena, ns nu primise nimic
la schimb.
Ateptase mai mult de o or nainte s viziteze
din nou cutia potal improvizat, ns nu gsise
niciun mesaj de la Elena. Camera ei se gsea
puin mai departe pe coridor, iar el voia cu
nfrigurare s tie ce se ntmpla nuntru, ns i
ddea seama c, dac se ducea i ciocnea la u,
putea foarte bine s-i pun Elenei viaa n pericol.
Danny tia aproape cu certitudine c Black Star
avea un sistem de supraveghere ce opera n
camera Elenei. i, dei Deveraux i furnizase
numai informaiile pe care le considerase strict
necesare, din cte i dduse singur seama, Fran
i Mick ncercau n vreun fel s localizeze

respectivul sistem.
Din acest motiv lsaser n sarcina lui munca de
supraveghere, iar el se achitase de ea ct putuse
de bine. ns acum nu mai fcea nimic. Iar Danny
nu suporta s nu fac nimic.
Era din nou la el n camer, privind pe fereastr
cum se scurgea traficul din Manhattan pe lng
hotel, ncercnd s se decid dac trebuia sau nu
s-i sune din nou pe Deveraux i pe bunicul su.
Avea telefonul mobil n mn i l furnicau
degetele de nerbdare s apeleze numrul lui
Deveraux. Totui, rezist acestui impuls. Se
ntoarse dinspre geam i-i lu cheia tip card de la
camer. Avea s se mai uite o dat n cutia potal
improvizat.
Se hotrse s-o ia iari pe scrile de la ieirea de
urgen, gndindu-se c, dac lua liftul de la
etajul su, ar fi prut oricui ciudat ca el s
coboare la etajul opt. Singurul motiv pentru care
ar fi avut sens un astfel de comportament al su
ar fi fost existena unei cunotine de-ale sale la
etajul opt, or, din perspectiva unei a treia pri, el

nu cunotea pe nimeni acolo. De cnd se hotrse


s le respecte cu strictee SOP-urile, ele deveniser
o a doua natur pentru Danny.
Pe casa scrii era rece i curent, iar Danny
numr palierele n timp ce cobora, adidaii din
picioarele sale nescond practic niciun zgomot pe
treptele de beton.
Ajunse la etajul opt i atept un moment, dup
care se uit prin sticla armat, termorezistent, a
micii ferestruici rectangulare. Nu se zrea nimeni
pe coridorul mochetat. Danny deschise ua i
intr pe culoar.
Dup care ncremeni.
Elena sttea lng ua camerei sale. Cu o mn,
inea strns la piept ceva ce semna cu dou
pahare mari de hrtie pline cu ghea. i
descuiase ua de la camer cu cheia tip card i
tocmai o mpingea ca s-o deschid cnd se uit n
dreapta i-l vzu pe Danny.
l privi fix, dup care i zmbi fugar i intr n
camer.
Danny nc mai ncerca s vad dac mai putea

face ceva cnd i sun mobilul. i scoase telefonul


din buzunar n timp ce se napoia pe casa scrilor,
dup care rspunse.
Da?
Vocea lui Fergus era mai mult dect optit.
Danny, sunt eu.
Bunicule! Am vzut-o, e OK.
***
Fergus era n baia apartamentului lui Deveraux,
ncercnd s-i menin vocea ct mai joas.
Astea-s veti bune, spuse el, uurat s aud
c Elena supravieuia vaporilor otrvitori care,
dup cum tia el foarte bine, aveau s-i umple
camera. Acum, ascult-m. Ea face amestecul,
aa c nu mai avem dect vreo cteva ore la
dispoziie nainte de atac, iar Deveraux n-a dat
nc de Black Star. Am pulberea cu mine, trebuie
s ncercm s i-o dm Elenei. tiu c e urmrit
tot timpul, ns s-ar putea s reueasc s-o
adauge la amestec. Merit s ncercm. Aa c,
unde ne ntlnim? Ddu din cap n timp ce
asculta instruciunile lui Danny. Bun, o s fiu

acolo n curnd. S m atepi.


nchise mobilul i trase apa la toalet, dup care
se ntoarse n camer, unde Deveraux urmrea
mesajele dintre Black Star i Elena.
***
Minile lui Pointer se micau rapid pe tastatura
computerului n timp ce cuta, calm, s descopere
sursa atacului executat asupra mainriei sale.
Poate c tehnicienii de la Consulatul Britanic se
descurcau bine, ns n comparaie cu Pointer nu
erau dect nite copii de coal
***
Deveraux i Fergus n-aveau habar c vnatul
devenea vntor. Fergus era mult mai ngrijorat de
soarta Elenei.
Trebuie s-o scoatem de-acolo imediat!
Nu, spuse Deveraux. Nu nc. Fran i Mick
urmresc apelul fcut de Ramirez prin
ECHELON11. O s-l gsim pe Black Star i-o s
ajungem la el n curnd. Dac o scoatem acum pe

11 Numele de cod al satelitului de interceptare electron


serviciilor de securitate britanice (n.tr.)

Elena, o s tie c suntem pe urmele lui. Ea


trebuie s continue.
Computerul ECHELON, care colecta ncetul cu
ncetul informaiile electronice din spaiu,
provenite din apeluri telefonice, texte i e-mailuri,
i le trimitea napoi pe pmnt pentru a fi stocate
ntr-o imens reea computerizat, deja detectase
apelurile lui Herman i stabilea cu precizie locul n
care fuseser recepionate respectivele apeluri.
ns Fergus era om de coal veche. Tehnologia
evoluase extraordinar de mult de cnd fusese el
agent activ pe teren, ns nainte de toate - i n
cea mai mare msur - se ncredea n propriile-i
abilitai, n experiena sa i n instinct.
Amestecul pe care-l face ea acum e complet
instabil ar putea s detoneze n orice moment.
Trebuie s-o scoatem de-acolo!
Nu! spuse Deveraux cu asprime. Eu sunt la
comanda acestei misiuni, Watts, nu uita! Elena e
ct de ct n siguran pentru moment. Celelalte
dispozitive explozive improvizate au fost stabile
pn cnd au fost detonate. Suntem siguri c

incidentul lui Williams din Pittsburgh a fost o


eroare a utilizatorului; n-a avut nimic de-a face cu
dispozitivul n sine. Black Star tie exact ce face.
***
Black Star chiar tia exact ce fcea. n toate
sensurile. Atunci cnd Fergus i Deveraux tcur
i se uitar la noul Xda de pe mas, nu-i ddur
seama de un clic aproape insesizabil ce se auzi din
acesta.
n colul din dreapta jos al aparatului Xda se
gseau lentilele camerei video incorporate. Putea fi
folosit pentru scurte nregistrri video sau pentru
discuii n cadrul videoconferinelor. ns Pointer,
cu abilitile sale de hacker, intrase aproape fr
efort n PDA12 i gsise o ntrebuinare a camerei
video n beneficiul su.
Atunci cnd Xda-ul fcu un singur clic, aproape
silenios, o imagine video a lui Fergus i Deveraux

12 Personal Digital Assistant (palmtop) - minicomputer


care iniial se puteau stoca adrese i numere de telefon i se
puteau scrie scrisori, rapoarte etc. i care ulterior au devenit
polivalente, avnd acces la internet (n. Tr.)

care priveau la mainrie apru n colul din


dreapta sus a ecranului computerului lui Pointer.
i nu numai c fu capabil s-i vad, dar putu s-i
i aud, cuvnt cu cuvnt, imediat ce ncepur s
vorbeasc din nou. Sonorul nu era la fel de bun
precum cel provenit din camera Elenei - btaia
microfonului avea s-i permit s aud numai
conversaiile purtate n apropierea aparatului Xda
- ns era adecvat scopurilor sale.
Bun ziua, spuse el ncetior. Bun venit n
lumea mea. Oare ce-avei dumneavoastr de
spus?
Ca la o comand, Fergus se ntoarse nspre
Deveraux i, atunci cnd vorbi, cuvintele sale se
auzir extrem de clar.
De ndat ce o s aib suficiente cristale, o si spun cum s foloseasc lumnrile i vaselina
ca s fac explozibilul plastic.
Pointer zmbi.
Bravo! n mod evident tii despre ce vorbii,
indiferent cine suntei.
Minile i revenir la tastatur, pregtindu-se s

scrie un alt mesaj pentru Elena.


ns cred c din momentul sta o s v las s
tii numai o parte din ce am s-i spun Elenei.
Doar ca s v in acolo unde vreau eu.
ncepu s apese tastele.
TE DESCURCI BINE, GOLA. ESHTI OK???
Pointer se uit cum Fergus i Deveraux fcur
un schimb de priviri n timp ce ncercau s-i dea
seama de urmtoarea micare a lui Black Star.
OK.
Elena atept continuarea, iar Fergus i
Deveraux ateptar la rndul lor, ns numai
Elena putu s aud vocea calm i profund ce
venea din difuzorul televizorului aflat n camera ei.
Bun, Elena! Nu te alarma. Sunt eu, Black
Star. Sunt aici pentru tine.
Ea se uit lung la ecranul stins al televizorului.
Pointer o urmrea cu atenie pe monitorul su.

tia c vorbele aveau s se aud att de clar, nct


avea s par ca i cum Black Star ar fi fost acolo,
cu ea n camer. Se strduise ca vocea s-i sune
cald i linititor, dei tia c n-avea s fie exact
glasul la care s-ar fi ateptat Elena.
Elena nu pru nspimntat, ci doar tresri.
Zmbi.
Poi s m auzi i tu?
Bineneles c pot. S te aud i s te vd. Te
deranjeaz?
Elena cltin din cap, n mod clar derutat.
Pari mai btrn dect credeam c eti.
Mda, tiu. Asta te deranjeaz?
Nu. ns cum se face c vorbeti cu mine,
dup atta timp?
Pointer stnd la biroul lui i uitndu-se cu luare
aminte la ochii Elenei, simi deodat ncolindu-i
n minte o smn de ndoial.
Inamicii si erau pe urmele lui, apropiindu-se.
Cumva, izbutiser s ajung att de aproape,
nct s descopere comunicaia dintre BlackBerryul Elenei i site-ul securizat.

N-avea timp s afle cum fcuser asta. n mod


clar resursele lor tehnologice erau aproape la fel de
bune ca ale sale.
Trebuia s se concentreze asupra Elenei. Era att
de sigur c fata se gsea n puterea lui. i, cu toate
astea, voia s-o aud pe Elena spunnd c ar
merge pn la capt. Trebuia s i-o spun ea, cu
gura ei.
Din dou motive, rosti el domol. n primul
rnd, acum suntem foarte apropiai. Trebuie s
tiu dac tu chiar crezi n ceea ce am discutat n
toate sptmnile astea. Trebuie s tiu c vrei cuadevrat s faci ce-am plnuit mpreun.
O vzu pe Elena ezitnd, dup care fata zmbi
din nou.
Da, chiar vreau s-o fac. Att de mult
Pointer auzi ncrederea din vocea ei i-i vzu
convingerea din ochi. Zmbi la rndul su.
tiam c pot s am ncredere n tine, Elena,
exact aa cum ai nceput i tu s ai ncredere n
mine. Aa c o s schimbm puin lucrurile
ncepnd de-acum. Cteodat o s vorbesc cu tine

n felul sta, iar tu ai s-mi rspunzi exact ca


acum. ns cteodat o s-i trimit cte un mesaj
aa cum am fcut pn acum. i o s-i spun
dac s-mi trimii sau nu un mesaj napoi prin
BlackBerry. OK?
Elena ddu din cap aprobator.
Da. Dar de ce?
Vocea lui Pointer era calm i linititoare.
Doar aa, ca msur suplimentar de
securitate. Nu vrem s mearg ceva prost, acum
c suntem att de aproape.
Nu, spuse Elena, uitndu-se fix la ecranul TV
de parc s-ar fi uitat n ochii lui. Nu, nu vrem.
Bun. Atunci, uite ce trebuie s faci n
continuare
***
La Hotelul Four Seasons, Fergus devenea din ce
n ce mai ngrijorat pe msur ce trecea timpul
fr ca vreun mesaj s mai apar pe Xda.
Asemenea lui Deveraux, i lui i plcea s aib
totul sub control - dac nu ntreaga operaiunea,
cel puin partea sa din ea. ns rolul lui era acum

unul neclar; zburase peste Atlantic ca s-o ajute pe


Elena, iar acum nu fcea nimic. Viaa Elenei era
n pericol, iar el sttea cu minile n sn ateptnd
s se ntmple ceva. sta nu era nici pe departe
stilul lui Fergus Watts; venise timpul s fac
presiuni asupra lui Deveraux ca s-o scoat pe
Elena de-acolo.
Uite ce-i, Marcie, spuse el cu voce
rsuntoare, fcnd-o pe Deveraux s se ntoarc
i s-l priveasc. L-ai omort pe Joey; neleg asta.
n locul tu probabil c a fi fcut acelai lucru.
ns de data asta nu-i nevoie de aa ceva. O s-l
prindem pe Black Star acum, tu nsi ai spus
asta. Nu te face responsabil att pentru moartea
tatlui, ct i pentru cea a fiicei. Scoate-o pe Elena
de-acolo acum!
***
n The Hamptons, Pointer era pe cale s dea clic
pe conexiunea din computerul su care-i permitea
s vorbeasc iari cu Elena. ns se opri i se
uit atent la Fergus i la Deveraux.
Deci o cunoti pe Elena! Ochii lui se

concentrar asupra lui Deveraux. i i-ai omort i


tatl. Ct de interesant! Foarte interesant! Ochii
lui ptrunztori se ntoarser din nou la Elena. Iar
tu, ngerul meu special, opti el, eti prta la
toate astea. Ct de multe tii?

38
Mobilul Xda al lui Marcie Deveraux sun. n timp
ce rspundea la apel, femeia se ntoarse spre a
privi prin geamul panoramic, la cerul de deasupra
Manhattanului.
Da, Mick?
De data asta l-am prins! Numele lui este
Pointer, Charles Pointer, i se afl n The
Hamptons. Suntem n drum spre el.
Deci ai reuit s-i dai de urm prin telefonul
mobil al lui Ramirez.
Da.
Bun. Ce tim despre Pointer?
E milionar. Un geniu al computerelor. i-a
vndut afacerea acum cinci ani. i-am trimis totul
prin e-mail.
Deveraux putu s aud motorul turat al mainii
nchiriate de Fran i Mick. Continu s priveasc
pe fereastr, n timp ce Mick i ddu rapid alte
detalii despre ceea ce se ntmplase n

apartamentul de pe East 96th Street.


Ct v ia s ajungei la Pointer? ntreb ea
atunci cnd Mick termin.
Dup viteza cu care merge Fran, maximum
nouzeci de minute.
Bun. Sunai-m nainte s v dispensai de
toate cele.
Deveraux ncheie convorbirea i se ntoarse
nspre Fergus, pentru a-l pune la curent cu
ultimele nouti. ns Fergus nu era acolo. Se
duse n grab ctre baie i ddu ua de perete.
Nici urm de Fergus.
Nu se afla n apartament. Dispruse. Deveraux
se ntoarse ntr-un suflet n camera de zi i fu
uurat s vad foaia de hrtie pe care
tehnicianul de la consulat i-o lsase pe mas i pe
care-i scrisese numrul de la noul telefon mobil al
lui Fergus.
Deveraux lu cu o micare repezit hrtia de pe
mas, apoi i nfac telefonul Xda. Tast cifr cu
cifr numrul necunoscut.
***

Fergus ieise deja din Four Seasons i era


condus la un taxi de un portar n uniform.
Prima oar mergem la Hotelul Roosevelt, i
spuse el oferului dup ce se instal n main. i
am nevoie s m atepi vreo dou minute, dup
care s m duci la Hotelul Pennsylvania. Ct se
poate de repede!
Noul su telefon mobil i suna n buzunar. Era
numrul lui Deveraux. Respinse apelul. Sun din
nou. Tot. Deveraux. l ignor. i-ar fi nchis
telefonul de tot, ns avea nevoie de el deschis n
cazul n care suna Danny.
n timp ce taxiul i croia drum prin trafic, Fergus
trecu n revist toate variantele posibile pentru
momentul n care avea s ajung la Hotelul
Pennsylvania.
Auzi un bip venind dinspre telefon. Era un mesaj
scris de Deveraux: L-AM GSIT PE BS. SUNM.
Fergus apel numrul lui Deveraux din agend.
Cum ndrzneti s pleci aa? strig ea
nervoas. i-am ordonat s rmi aici!

Nu fac dect ceea ce trebuia s fac aici, spuse


Fergus. O s am grij de Elena n timp ce tu o s
te ocupi de Black Star.
Asta-i exact ceea ce-am fcut i fac n
continuare! Numele su este Charles Pointer; se
ascunde n The Hamptons. Toat povestea asta o
s se termine n mai puin de dou ore.
Aadar o scoatem pe Elena de-acolo. O s-l
anun pe Danny c sunt pe drum i o s fac
amestecul sigur imediat ce ajung acolo.
Ba nu, Watts, n-o s faci asta! Elena rmne
acolo, inndu-i companie lui Black Star pn
cnd va fi eliminat de Fran i Mick. Dac-o scoi
acum, mai mult ca sigur o s fii responsabil
pentru pierderea lui Black Star i pentru faptul c
va rmne n libertate i va avea ocazia s omoare
din nou. N-o scoate de-acolo!
Charles Pointer auzise numai o parte a
conversaiei telefonice. ns i era de-ajuns.
Herman era mort; trebuia s fie, de vreme ce
puseser mna pe celularul lui. Servitorul lui
credincios, singurul su prieten, singura persoan

din lume care-i nelesese i i mprtise durerea


pierderii lui Chuck. Se dusese. tiuser amndoi,
fr s o mrturiseasc vreodat deschis, c aa
aveau s sfreasc. Acceptaser asta n mod
tacit, i ntr-un fel Pointer era invidios pe Herman.
Pentru el se terminase. Avea parte de pacea
etern.
Pointer nelese dintr-odat c lucrul pe care i-l
dorea mai mult dect orice era pacea sufleteasc.
ns ultimul su act de rzbunare trebuia dus
pn la capt. Avea s se asigure c se ntmpla,
chiar dac nu mai apuca s-l i vad cu ochii lui.
Avea mai puin de dou ore la dispoziie. N-avea
s fug, n-avea s ncerce s scape; probabil c
acum era imposibil i, n plus de asta, nu mai voia
s scape.
Mintea i lucra febril. Era evident c i se ntinsese
o capcan. Se gndi retrospectiv, la modul n care
avusese prima oar de-a face cu Elena n timp ce
ea cuta s i se ofere ajutor pe Deep Web. Mai
nti o ajutase s intre ilegal n sistemul
computerizat al MI5 i mai apoi n calculatorul

central al guvernului britanic legat la cel al


Comandamentului ntrunit de la Northwood. Fata
i dorise cu disperare s acceseze informaiile topsecret: dosarele clasificat ULTRASECRETE stocate
n calculatorul central.
Cu siguran acele cutri fuseser reale; Pointer
n-avea nicio ndoial.
Trecu
repede
n
revist
succesiunea
evenimentelor. Elena cutase informaii ca s
anuleze acuzaiile de trdare aduse bunicului
prietenului ei.
Cercetrile fetei fuseser ncununate de succes;
Elena i confirmase asta atunci cnd intrase din
nou n contact pe Deep Web.
ns ce se ntmplase ntre timp?
Pointer zmbi ironic. Se uit admirativ la
imaginea video a lui Marcie n timp ce-i ddea
seama c, dac ar fi avut mai mult timp la
dispoziie, probabil c-ar fi respins-o pe Elena ca
nger.
ns nu avea. Fcuse o greeal; pn i geniile
fac greeli.

Acum totul era att de limpede: Elena fusese


recrutat chiar de oamenii mpotriva crora
luptase ea.
S trimii un hacker ca s prind un hacker.
Inteligent, foarte inteligent.
i cu toate astea, probabil c nu suficient de
inteligent.
Ochii i se ndreptar ctre imaginea Elenei care-i
continua munca n camera de hotel. Greeala
avea s se dovedeasc fatal pentru el, ns nu i
pentru misiune.
Era ncreztor c Elena se afla n puterea sa
acum. Nu n a lor. tia c o ntorsese complet de
partea lui. Dumanii si greiser i ei, oferindu-i
o int att de vulnerabil. Ea nu era un agent de
informaii experimentat; era o adolescent fr
experien, plin de ndoieli i de conflicte
interioare, suferind din cauza unei traume imense
emoionale n urma dispariiei tatlui su. Iar asta
era nc o carte pe care-o mai avea de jucat.
Oare putea Elena ca i-n acele clipe s fac un
joc dublu? Se uit la ea pre de alte cteva minute.

Elena i risca viaa n fiecare nou secund


menit fabricrii dispozitivului, i o fcea
dedicndu-se total, exact n acelai fel n care o
fcuser i ceilali ngeri.
Nu. i alung din minte ndoielile. Elena avea si ndeplineasc misiunea. Iar gardienii ei n-aveau
s-o opreasc, nu acum.

39
Cobortul treptelor de beton ale scrii de
incendiu a Hotelului Pennsylvania i se pru dificil
i dureros lui Fergus. Luase liftul pn la etajul de
deasupra celui la care sttea Elena iar acum se
ndrepta spre punctul de ntlnire cu Danny.
Danny simi uurare i bucurie atunci cnd i
vzu bunicul; deodat, i se pru mult mai posibil
ca ei toi s poat scpa cu via din trenia
asta.
ns Fergus n-avea timp de saluturi i de
complimente.
nc mai iese afar dup ghea?
Cam o dat la cincisprezece minute.
Fergus scoase din buzunar pungua de plastic cu
pulberea alb, iar ochii lui Danny se mrir la
vederea ei.
Asta-i
Fergus ddu din cap n semn de ncuviinare.
Da, cocain. i face explozibilul plastic inert.

Poi s faci i lucruri bune cu rahatul sta, ce zici


de asta? Am prins mecheria n Columbia. Am
cumprat-o din Oxford, puin cte puin. Mai
exist o substan care ar face acelai lucru, ns
de asta faci rost cel mai uor. Sper ca ea s-o poat
folosi. Se uit prin ferestruic. Care-i camera ei?
A cincea u spre stnga, pe partea dreapt.
Automatul de ghea e pe latura noastr, cam la
jumtatea distanei spre ua ei.
Deodat fur alarmai de nite voci i-i traser
capetele sub ferestruic, n timp ce un grup de
turiti germani trecea pe lng ua de ieire n caz
de incendiu, ndreptndu-se pe culoar, dincolo de
camera Elenei, spre lifturi.
Data viitoare cnd Elena iese afar, o s
Fergus se opri n mijlocul frazei, se ndrept de
spate i se uit prin ferestruic. Ua Elenei tocmai
se deschidea.
Stai aici!
n vreme ce Elena nchidea ua, innd cte un
pahar mare de hrtie cerat n fiecare mn,
ridic privirea i-l vzu pe Fergus aprnd dinspre

ua de la ieirea de incendiu. Ea i zmbi scurt, iar


Fergus constat apoi cu bucurie c fata i
amintea de pregtirea fcut i-l ignor complet.
Merse uor chioptat spre ea cu punga de pudr
alb bgat sub hain.
Cnd ajunse mai aproape de ea, Fergus auzi
zgomotul specific liftului n momentul n care
acesta se opri la etajul opt. Era poziionat dup
col, dincolo de camera Elenei, ns deja putea
deslui vocile oamenilor care se apropiau.
Fergus ignor zumzetul femeilor surescitate.
Vorbeau n italian; n locul sta parc te gseai la
sediul Naiunilor Unite. Schimbul de materiale era
n derulare - nimic n-avea s-l mai opreasc
acum; era foarte posibil ca acesta s fie ultimul
drum fcut dup ghea. Fergus se uit int n
ochii Elenei i continu s mearg spre ea.
Se gseau la numai doi pai unul de cellalt
atunci cnd italiencele aprur de dup col i o
pornir n direcia lor. Fergus ddu drumul
punguei ntr-unul din paharele de hrtie ale
Elenei.

Amestec-o, spuse el n timp ce treceau unul


pe lng cellalt.
Vzu cum ochii Elenei se mresc de uimire, pe
fa ntiprindu-i-se o scurt cuttur panicat.
ns fr ezitare s se ndrepte spre cmrua cu
automatele de rcoritoare, iar Fergus se trase ntro parte n timp ce cele trei italience ddeau din
cap n semn de mulumire i i vedeau de drum
spre captul culoarului. Fergus nu se uit napoi.
Se duse direct spre lifturi i aps butonul de
chemare.
n timp ce uile liftului se deschideau iar Fergus
pea nuntru, brbatul se ruga n sinea lui ca
msura de a-i pasa Elenei cocaina s se
dovedeasc suficient pn cnd puteau s-o
scoat de-acolo. i, cel puin, acum exista o ans
ca nimeni s nu sfreasc mort.

40
Explozibilul era gata. Amestecul galben-deschis,
ca o cear, se usca i se ntrea. Pointer privi cum
Elena scotea o vest de pescar de culoare kaki
dintr-una din sacoe. Vesta fusese ultimul articol
cumprat n expediia de diminea din ora.
i dduse voie Elenei s dea aerul condiionat mai
ncet, acum c terminase cu pregtirea
amestecului, iar temperatura camerei revenise la
normal.
O urmri cu atenie n timp ce ea modela ncet i
cu grij explozibilul semiuscat n batoane mici, pe
care le aeza pe msur ce le fcea ntr-un
buzunar lung din spatele vestei ce se mula pe
corp.
Multe dintre instruciunile lui pentru Elena
fuseser transmise prin intermediul televiziunii, n
timp ce altele fuseser transmise pe website.
Pointer voia s-o in pe Marcie n expectativ, la
acelai nivel la care se gsea atunci cnd Elena

terminase prepararea dispozitivului exploziv


improvizat.
Mesajele pe care le trimisese prin calculator
fcuser doar aluzii la ce fcea Elena, lsnd-o pe
Marcie
s
presupun
c
instruciunile
suplimentare fuseser expediate prealabil.
Dup aceea, vorbea direct cu Elena prin
televizorul din camera ei, fr ca Marcie, n
apartamentul ei de la Four Seasons, s aud vreo
vorb.
***
Fergus i Danny erau n spatele uii de ieire de
urgen, trgnd cu ochiul prin ferestruic. De
fiecare dat cnd trecea cte un oaspete al
hotelului, se lsau n jos ca s nu fie vzui,
recunosctori pentru faptul c nimeni, pn
acum, nu se hotrse s-o ia pe scri de dragul
mersului pe jos i al exerciiului fizic.
Fergus i fcuse lui Danny un scurt rezumat cu
privire la ce se ntmplase dup arestarea sa pe
Heathrow, iar ngrijorarea biatului cretea cu
fiecare secund care se scurgea. Se uit la ceasul

de mn, dup care se uit la Fergus.


Nu mai are cum s dureze.
Fergus sttea de paz, uitndu-se prin
ferestruic nspre camera Elenei.
Imediat ce avem veti de la Deveraux, o s-o
scoatem pe Elena din camera aia. O s m ocup
eu de dispozitivul exploziv, iar tu o s-o iei de aici.
Ne ntlnim la intrarea Madison Square Garden,
peste drum. Pe urm ieim din ora i disprem
din calea lui Deveraux. Fergus l lovi uurel pe
Danny cu piciorul cel bun. E rndul tu s stai de
paz.
n timp ce Danny i ocupa poziia, ncepnd s
se uite prin ferestruic, Fergus se ls n jos, cu
spinarea lipit de zid, i-i ntinse cu grij piciorul
rnit.
i scoase telefonul mobil i apel numrul lui
Deveraux.
Ce se ntmpl? ntreb el imediat ce ea i
rspunse. Nu l-au eliminat nc? Dispozitivul
exploziv improvizat trebuie asigurat, iar camera,
sterilizat. Trebuie s tiu ce se ntmpl!

O s tii, rosti uierat Deveraux. Ei tiu exact


ce au de fcut!
Dar dureaz prea mult! Ea n-a mai ieit ctre
ghea, ceea ce nseamn c fabric explozibilul
plastic. Ar putea s plece ctre int n orice
moment. Trebuie s fiu pus la curent n secunda
n care e sigur s-o scot de-acolo!
Atunci nchide telefonul i ateapt s te sun!
strig Deveraux.
i cu asta ntrerupse convorbirea, nchizndu-i.
Danny se ndeprt de ferestruic atunci cnd se
apropie pe coridor un cuplu de britanici n vrst;
acetia trecur cu pas greoi, bombnind ceva cu
privire la taxa pe valoare adugat a americanilor,
pe care nu o nelegeau, i pe care se prea c o
achitau pentru orice produs cumprat.
Danny ascultase convorbirea telefonic a lui
Fergus.
Elena e n siguran cu cocaina bgat n
amestec, corect?
Dac a reuit s-o adauge, da. ns i Deveraux
e o problem pentru noi. Vreau s scpm din

ghearele ei n secunda urmtoare eliminrii lui


Black Star. Nu-mi bat capul s mai sterilizez
camera; asta poate s-o fac Deveraux. Tot ce m
intereseaz este ca noi trei s rmnem n via.
Fergus se uit la Danny. tii ct de mult i place
lui Deveraux s fac apoi curenie, mai spuse el.

41
Fran i Mick se aflau cam la cincisprezece
kilometri de destinaia lor. i fcuser planurile i
tiau foarte bine c n-aveau timp s perfecioneze
o schem complicat de eliminare a lui Black Star.
Aveau s recurg la ceea ce era cunoscut drept
Reacia de Urgen, care coninea cele trei
elemente de la ale cror iniiale Fergus Watts
considera c fusese prescurtat denumirea SASului: Surpriz, Agresiune i Succes.
Lsaser cu mult timp n urm falnicul
Manhattan i continuau s mearg pe banda de
vitez a Autostrzii 495, ce se ndrepta spre est
ctre Long Island, pmntul celor bogai i
faimoi.
Farurile mainii lor luminau pancartele ce
semnalizau ieirile de pe autostrad, afind un
amestec ciudat de locaii: nume precum
Patchogue i Lake Ronkonkoma, provenite de la
amerindienii bogai din trecut, se amestecau cu

altele, cum ar fi Smithtown i Kings Park, ce


fuseser lsate posteritii de primii coloniti
englezi.
Fran i Mick purtau din nou cte dou perechi
de mnui chirurgicale de cauciuc, aa cum
fcuser atunci cnd ptrunseser n rulot i cu
ocazia atacului din apartamentul de pe East 96th
Street. Trebuiau i acum s se asigure c nu lsau
niciun fel de urme identificabile pe durata
operaiunii.
n timp ce farurile mainii strpungeau
ntunericul serii, Mick ncepu s verifice arma P11
a lui Fra. Se asigur c eava era prins strns de
partea cu mnerul pistolului, apoi o terse ca s
nu mai rmn niciun fel de amprente. Aps pe
micul buton de testare din spatele mnerului: un
spot mic de lumin roie apru n centrul
butonului, indicnd faptul c bateria era ncrcat
iar eava butucnoas cu cinci cartue se afla pe
poziie.
De ndat ce se convinse c arma era pe deplin
funcional, ncepu s-i verifice propriul pistol

P11.
Cel puin tim c al tu funcioneaz, spuse
Fran cu un zmbet.
Mick se uit la lcaul gol, acolo unde fusese
glonul care-l doborse pe Herman Ramirez.
Mda, funcioneaz.
Amndoi mai aveau cte o eav ptroas n
buzunar, ceea ce-i asigura lui Fran zece gloane,
iar lui Mick, nou. Se bazau pe teoria c, dac ar
fi avut nevoie de mai mult de-att, fie nu-i
fcuser treaba ca lumea, fie erau bgai n rahat
att de adnc, nct nici alte o sut de cartue nu
le-ar mai fi fost de ajutor.
Mick ridic harta rutier pe care o avea pe
genunchi.
Nu mai e mult, spuse el. nc trei ieiri i gata.
***
Pointer tia c se strngea laul i c vntorii si
se apropiau cu repeziciune. i trimise un alt mesaj
Elenei.
DESCHIDE PLICUL ACUM, GOLA. SHTII CE E

INAUNTRU. SHTII SHI CE SA FACI CU CHESTIA


AIA.
nainte ca Elena s apuce s-i tasteze
rspunsul, Pointer i se adres direct, prin
difuzorul televizorului:
tiu c nu tii ce s faci cu ce-i nuntru n
plic, Elena, ns mesajul este pentru persoana
care ne urmrete.
Vzu cum ochii Elenei se mresc iar respiraia i
se accelereaz. Deci ea tia.
Cine ne urmrete?
Urm un scurt moment de tcere, apoi Pointer
rspunse.
Femeia care te-a trimis s m gseti, Elena.
tii tu tii de existena ei?
Vocea Elenei era sacadat din cauza panicii.
Bineneles c tiu de existena ei tiu i de
toi ceilali. Sunt ns curios. De ce nu mi-ai spus
despre Marcie?
O vzu pe Elena cum se uit cu disperare de
colo-colo prin camer, ca i cum ar fi cutat un

rspuns.
Elena, insist Pointer din nou. De ce nu mi-ai
spus? Lucrezi pentru ei?
Elena veni mai aproape de televizor. Vorbi pe un
ton grbit n difuzor.
Am lucrat cndva la nceput. ns nu i
acum. i jur! Ei nu fac altceva dect s se
foloseasc de mine, aa c am decis s-i las
vreau s fac chestia asta. Nimic altceva nu mai
conteaz acum pentru mine. Tata a disprut,
prietenii mei Vocea i se curm. Singurului meu
prieten nu-i mai pas de mine, spuse ea apoi, el
nu vrea dect s fie un soldat, asemenea
bunicului su.
Pointer nu zise nimic. Oare juca teatru? Vzu
lacrimile care curgeau pe obrajii Elenei.
Black Star? continu ea, nota de disperare
crescnd n glasul ei. Nu m lsa aa! Vreau s fiu
nger!
Era de-ajuns. Pointer era convins.
Nu-i face griji, Elena, spuse el. nc eti
ngerul meu. ngerul meu foarte aparte.

i mulumesc!
Simi uurarea din vocea ei i-i vzu zmbetul n
timp ce-i tergea lacrimile de pe fa.
Ei au pierdut btlia, Elena. Nu le-a psat
niciodat cu adevrat de tine, exact cum ai spus i
tu. Singura lor grij e s m prind pe mine.
Marcie e la Hotelul Four Seasons, monitorizndune mesajele. Ei tiu ce faci i ct de periculos este.
ns au fcut ceva n sensul sta? Nu.
Elena i ls privirea n jos i ddu din cap
aprobator.
tiu, spuse ea cu jumtate de gur. ns chiar
nu-mi pas. Acum nu mai conteaz. Ce facem n
continuare?
Pointer zmbi. Avusese dreptate. tia c nu se
nela.
O s facem ceva mre disear. Acum gsete
plicul de curierat pe care i l-am trimis.
Elena lu plicul. nuntru erau o mic baterie
ptrat, un crlig de rufe de lemn, un fir de gut
pentru pescuit i o bucat mic de plastic. Bucata
de plastic avea o guric aproape de una din

margini, iar unul din capetele firului de gut


fusese petrecut prin ea i legat strns cu un nod.
La fund mai sunt i dou piuneze, i spuse
Pointer. Ai grij s le scoi i pe alea, i invitaia.
Elena se uit mai bine n plic i scoase cele dou
piuneze i o invitaie tiprit.
Citi cuvintele de pe bucata de carton decorat cu
mult stil i se ntoarse spre televizor.
Aici o s m duc?
Da, spuse Pointer. O s fie o ocazie mrea i
nu-mi doresc dect s fi fost posibil s te nsoesc
i eu. ns disear se termin totul i pentru mine,
Elena. O s fac i eu sacrificiul suprem. Dup
tine, i promit. i-am spus cu un alt prilej c, la
momentul oportun, am s-o fac. E numai bine c
putem muri amndoi disear!
Elena ddu din cap n semn de ncuviinare i
zmbi.
M bucur.
Puse invitaia pe pat i se uit la asocierea destul
de bizar de lucruri pe care le scosese din plic.
i acum ce-ar trebui s fac?

42
Fran i Mick gsir conacul lui Pointer din The
Hamptons, unul impozant, construit n stil gotic.
Atunci cnd trecur cu maina prin zon, n
recunoatere, farurile luminar gardul cu ochiuri
din srm, nalt de doi metri, ce nconjura casa i
grdina. Gardul n-avea s reprezinte un obstacol
pentru ei.
Cldirea se profila n fundal i, din cte observar
atunci cnd trecur pe lng ea, prea s fie
complet nvluit n ntuneric. ns n momentul
n care aproape c o depiser n totalitate, Mick
se uit n spate i vzu o dr uoar de lumin
venind dinspre o camer de la parter, undeva n
partea estic a cldirii.
E acolo, nuntru, spuse el n timp ce
vehiculul i continua drumul. Locul sta pare
ideal pentru un pustnic.
Mai parcurser un kilometru i ajunser lng o
serie de tarabe i magazine, iar Fran parc lng

un supermarket. n vecintate erau un punct de


nchiriere i vnzare de filme i jocuri video i o
mulime de prvlii de cadouri i galerii pline de
suvenire i de peisaje n acuarel pentru vizitatorii
de weekend ai zonei.
Fran i Mick se grbeau s-i duc la ndeplinire
misiunea, ns asta nu nsemna c sreau peste
etape. SOP-ul tot trebuia respectat, ca parte a
Reaciei de Urgen.
Mai nti, se uitar amndoi cu atenie la
fotografia lui Pointer, care fusese luat de pe
internet i le fusese transmis; trebuiau s fie
siguri c nu greeau identitatea persoanei pe care
o lichidau. Fotografia era mai veche de cinci ani i
fusese fcut la ultima ntlnire cu acionarii la
care participase Pointer. ns era suficient ca s l
poat recunoate.
Dup aceea ncepur s-i goleasc buzunarele:
regulile meseriei le cereau s fie curai i s n-aib
nimic la ei care ar fi putut s cad pe jos i s fie
descoperit mai trziu - nu trebuiau s existe
niciun fel de urme care s duc la ei sau la hotelul

unde stteau. O singur amprent putea s fac


legtura ntre ei i Pointer, aa c se impunea
luarea tuturor msurilor de prevedere pe termen
scurt, pentru eventualitatea n care scpau dup
atac, dar erau arestai ulterior, cnd ncercau s
prseasc ara.
Dac sfreau ucii - iar asta era ntotdeauna o
posibilitate n-avea s existe niciun indiciu despre
ei n niciun fel de documente oficiale; poliia din
Statele Unite avea s se confrunte cu dou
cadavre neidentificate, din cauz c Mick i Fran
erau ageni sub acoperire.
Erau gata pregtii s coboare din vehicul, ns
mai aveau ceva de fcut. Fran aps pe butonul
de apelare al telefonului ei Xda iar Deveraux
rspunse imediat.
Da?
Gata, suntem curai, spuse Fran, dup care-i
ddu detalii cu privire la locul n care se afla
maina. Dac nu sunm n dou ore, o s
trebuiasc luat vehiculul de aici.
Aa se stipula n SOP. Dac niciunul din ei nu

ajungea napoi la main, curierii de la Consulatul


Britanic aveau s vin s-o ia de acolo.
Schimb procedura normal, i spuse
Deveraux. Ia-i mobilul la tine i ascunde-l
aproape de casa intei. Trebuie s tiu la secund
cnd v-ai fcut treaba i e important s-o facei ct
mai repede.
Dup care Deveraux nchise.
Mick i bgase deja telefonul Xda n torpedoul
mainii nchiriate, ns acum al lui Fran trebuia
luat i ascuns, doar pentru cazul n care n-aveau
s mai ias din cas n via. Dac se ntmpla
aa, Xda-ul avea s rmn ascuns iar
operaiunea rmnea una secret, sub acoperire
deplin. Nu puteau folosi telefonul fix sau mobil al
lui Black Star, deoarece eventualele apeluri fcute
de la acestea aveau s duc n cele din urm la
Deveraux.
Mick o vzu pe Fran introducndu-i telefonul
Xda ntr-un buzunar al blugilor.
Ce faci? Nu prea i-au folosit antrenamentele,
Fran!

S-a rzgndit. Vrea s tie imediat dac l-am


eliminat.
Coborr din main i se duser la portbagaj,
de unde scoaser geanta specializat, pe care
Mick i-o atrn de umeri. Nu era tipul de geant
pe care l-ar fi avut n mprejurri similare n Marea
Britanie, care ar fi fost n concordan deplin cu
misiunea primit i ar fi fost mpachetat i
pregtit chiar de ei.
Aceasta fusese pregtit n prealabil, fiind
versiunea unei mncri semipreparate pe care nu
mai trebuie dect s-o bagi la cuptor. Era numit
Pachetul Oscar, o geant de scule i dispozitive
universal valabile pentru orice misiune. Mai
existau multe alte pachete pregtite n avans,
precum Pachetul Tango, un fel de trus medical,
i Pachetul Victor, ce coninea echipament de
penetrare a seifurilor.
Pn la casa intei aveau de mers pe jos un
kilometru. Cu pistolul P11 ntr-unul din
buzunarele gecii i cu eava de rezerv n cellalt,
ncepur s alerge, strbtnd zona cu tarabe i

cu magazine i apoi afundndu-se n ntuneric,


prefcndu-se c merg normal numai cnd se
apropiau luminile vreunei maini.
Era absolut necesar ca planul Reaciei de
Urgen s fie unul simplu. Se hotrser asupra
celui cunoscut sub denumirea de linie de start
prin rostogolire, care avea s nceap din
momentul n care se crau pe gardul ce
nconjura casa intei.
Nu aveau cunotin despre msurile de
securitate pe care Black Star i le luase sau nu, i
nici n-aveau timp s afle. Dac puteau s sar
peste gard i s se apropie de Black Star fr s
declaneze vreo alarm sau nite lumini de
siguran, cu att mai bine. Iar dac declanau
vreun sistem de alarm i pierdeau elementul
surpriz, n-aveau dect s-i dea nainte cu vitez
i cu for pn ajungeau la el i-l eliminau. Nu
era timp de fcut socoteli.
Strbtur rapid kilometrul ce-i desprea de
cldire i merser de-a lungul gardului nalt,
cutnd cel mai bun loc pe unde s se care.

Casa se gsea la aproximativ dou sute de metri


n spate, nconjurat de peluze i de brazi.
Ajunser la captul liniei gardului de pe latura
vestic a casei. Fran conducea operaiunea: ea era
eful i ea avea s ia hotrrile.
O s ne suim pe-aici.
Nu mai ncpeau discuii pe tema asta; orice
discuie n plus ncetinea lucrurile, iar ei tiau
amndoi ce aveau de fcut.
Fran ngenunche rapid lng baza stlpului nalt
de unde gardul i schimba direcia i ncepu s
ndeprteze pmntul moale folosindu-i minile.
Sp o mic groap, dup care-i bg telefonul
Xda n dou mnui chirurgicale de rezerv pe
care le luase din main. Mobilul fu acoperit i
ascuns n cteva secunde i avea s-i atepte acolo
dac misiunea era ncununat de succes. Dac
nu, trebuia tras ndejde c avea s rmn
ngropat vreme de muli ani.
Fran se ridic i ncepu s se care pe gard.
Mick avea mnerele genii petrecute peste fiecare
umr, purtnd-o ca pe o rani. n timp ce Fran

ajungea pe culmea gardului i trecea dincolo, Mick


o urm, crndu-se la rndul su. Nu vzuser
niciun fel de sisteme de alarm pe gard - niciun fel
de detectori de micare sau camere video. ns nu
prea mai conta acum; atacul era n derulare.

43
Pointer se uita la Elena, care era mbrcat n
costumul ei negru de firm, cu cmaa alb
scrobit. Arta minunat, precum i-o imaginase.
Nu se zrea nicio urm din vesta de pescar
burduit cu explozibilul plastic pe care-l fabricase
Elena. El calculase n prealabil c vesta avea s
ncap perfect sub haina trei-sferturi. i era acolo,
gata s fie detonat n momentul n care Elena
trgea de firul de gut ce atrna din mneca ei
dreapt.
Era un dispozitiv grosolan, dar eficient. Micul
detonator cilindric era introdus n explozibilul
plastic aflat n buzunarul din spatele vestei. Din
detonator ieeau dou fire lungi i subiri din oel;
fiecare se ntindea pn la i, respectiv, n jurul
cte uneia din cele dou borne ale bateriei plate de
doisprezece voli pe care fata o avea ntr-unul
dintre numeroasele buzunrae din partea din
fa a vestei.

n condiii normale asta trebuia s-i permit


curentului electric s nchid circuitul, ceea ce
avea s declaneze detonatorul. Puterea acestei
explozii mici, ns potenial fatale, avea s
detoneze instantaneu explozibilul plastic. Totui,
urmnd instruciunile lui Pointer, Elena fcuse o
ntrerupere n circuit naintea conectrii firelor de
oel ale detonatorului la baterie, folosind bucata
de plastic, crligul de rufe i cele dou piuneze.
Tiase unul dintre firele detonatorului, dup care
nfurase captul firului venind de la detonator
n jurul vrfului uneia dintre piuneze. Piuneza
fusese dup aceea mpins n una din lateralele
crligului de rufe, la capul curbat, acolo unde cele
dou jumti ale crligului se ntlnesc i se
preseaz reciproc sub aciunea arcului, pentru a
prinde rufele pe srm.
Mai apoi Elena repetase ntregul proces cu al
doilea capt al firului tiat, mpungnd cu a doua
piunez laterala celeilalte jumti a crligului de
rufe, tot n partea dinspre cap. Cnd ddu drumul
celor dou jumti ale crligului de rufe, cele

dou piuneze presau una pe cealalt. Dac


ambele fire ale detonatorului erau acum conectate
la baterie, circuitul avea s fie nchis ntruct
curentul trecea prin capetele piunezelor, care se
atingeau. ns Elena prevenise acest lucru. Pentru
moment.
i asta din cauza bucii subiri de plastic
albastru. Aceasta era cam de mrimea unei
monede de cincizeci de penny i avea un capt al
firului de gut legat strns de ea. Elena apsase
pe crligul de rufe, desfcndu-l, strecurase
plasticul ntre cele dou piuneze i dduse
drumul celor dou laturi, elibernd presiunea
exercitat pe arcul crligului de rufe. Plasticul era
inut strns ntre cele dou piuneze iar acum avea
s mpiedice nchiderea circuitului atunci cnd
firele de oel ale detonatorului erau conectate la
baterie.
Cnd se mbrcase, Elena trecuse firul de gut
prin mneca dreapt a hainei. n cele din urm,
conectase cele dou fire ale detonatorului la
baterie.

Era gata. Totul fusese complet ascuns vederii,


gata s aduc la ndeplinire misiunea
devastatoare la o singur tragere brusc a firului
de gut. Bucata de plastic avea s fie eliberat din
strnsoarea crligului de rufe, cele dou piuneze
intrau n contact, circuitul era nchis, iar
dispozitivul avea s fie detonat. Rzbunare
instantanee.
Pointer i vorbi Elenei cu blndee.
Ari minunat, Elena! Eti gata de plecare?
Da, sunt gata.
Bun. Descheie puin haina ca s vd cum
arat dispozitivul nostru.
Elena se conform. Pointer se uit cu atenie,
mijindu-i ochii ca s se asigure c firele
detonatorului erau ndoite cum se cuvine n jurul
bornelor bateriei i c ajungeau la detonator. Da.
Elena era o bomb umbltoare.
Este bine, Elena. Acum ridic-i haina i
ntoarce-te cu spatele la mine ca s verific dac se
vede.
Elena se ntoarse ncet n faa ecranului TV, i, n

timp ce ea fcea asta, privirea lui Pointer se mic


n direcia raftului pe care se afla un ir de
monitoare mici amplasate n spatele computerului
su.
Fiecare monitor prezenta o imagine de culoare
verde-deschis provenit de la camerele de
supraveghere cu vedere pe timp de noapte
amplasate mprejurul casei i al grdinii. Ecranele
erau acoperite cu nite mici puncte transparente:
detectoare de micare. Dac vreun obiect sau vreo
fiin intersecta dou sau mai multe dintre aceste
punctulee, monitoarele i declanau alarma.
Alarmele ncepuser s sune.
Acum e timpul s pleci, Elena! Nu uita de
invitaie, ns las BlackBerry-ul acolo. N-o s mai
ai nevoie de el.
Elena lu invitaia de pe pat cu mna stng; era
gata de plecare.
Mai trebuie s-i mai spun ceva, rosti Pointer
cu voce blajin. i sunt trist c trebuie s auzi
asta de la mine n loc s-o auzi de la cei care susin
c-s prietenii ti.

Observ cuttura ntrebtoare din ochii Elenei,


ns fata nu zise nimic.
Ei i-au ascuns un secret ngrozitor, Elena!
Secret?
Pe sistemul de supraveghere video, Pointer zri
dou siluete ntunecate ajungnd la latura vestic
a casei, dup ce evitaser s intre n lumina
estompat ce venea de la biroul su din latura
estic.
Pointer tia c-i mai rmseser doar cteva
minute atunci cnd i dezvlui fetei.
Tatl tu e mort, Elena! Marcie l-a omort.
Am auzit-o vorbind despre asta cu Watts. tiu cu
toii asta ns au ales s nu-i spun.
Pentru o secund, aproape c intr n panic,
observnd cum mna dreapt a Elenei se ncleta,
formnd un pumn; brbatul crezu c era pe cale
s explodeze dispozitivul. Faa i era brzdat de
durere, iar picioarele preau s-i fi pierdut toat
vlaga; fata se aez pe pat i se uit pierdut la
ecranul stins al televizorului.
Pointer vorbi cu blndee.

Te-au minit, Elena, te-au minit cu toii, ns


eu nu pot s am secrete fa de tine. Merii
adevrul. Noi amndoi am trit purtndu-ne
durerea; noi amndoi ne vom rzbuna cnd o s
murim. O s fiu alturi de tine i-o s trecem
mpreun prin asta, Elena, urmrindu-te n
permanen.
Pumnul Elenei i relax strnsoarea de pe firul
de gut. Atunci cnd vorbi, vocea fetei suna
profund, fiind aproape de nerecunoscut.
Mulumesc, rosti ea rsuflnd adnc.
Mulumesc? ntreb Pointer dup un moment
de tcere.
C mi-ai spus. Ei sunt ri. Cu toii. Sunt ri.
Da. i e att de mult rutate n lumea asta,
Elena Acum e timpul s pleci. Dac ei ncearc
s te opreasc, dac oricine ncearc s te
opreasc, trebuie s detonezi dispozitivul.
Elena ddu din cap, ncuviinnd.
Aa o s fac.
Rmas-bun, Elena! Foarte curnd o s avem
amndoi parte de pace.

Pointer urmri cum ultimul su nger se


ndrepta spre u i apoi ieea din camera de
hotel. Auzi voci venind dinspre coridor; dup care
ua se nchise i se ls tcerea.
***
Prin dreptul camerei Elenei se nvrtea un grup
mare de turiti care vorbeau entuziasmai, unii
innd n mini programe de la Fantoma de la
Oper. n mod evident, se adunaser ca s
mearg la un spectacol de pe Broadway, ns
tocmai ce-i dduser seama c dou persoane
din grupul lor nu-i fcuser apariia.
Pe casa scrii, Fergus i Danny i bgaser din
nou capul la cutie, sub ferestruic, pentru a evita
s fie vzui. Fergus blestem n gnd, numrnd
secundele, uitndu-se la ceas n timp ce se vedea
obligat s atepte. Se ridic uor s arunce o
privire prin ferestruic, ns vederea i era
obturat de mulimea de oameni. Nu putea face
nimic n privina asta.
Turitii stteau locului i discutau, n timp ce
liderul grupului se dusese s-i zoreasc pe cei

ntrziai. Nimeni n-o bg n seam pe Elena,


care iei pe coridor i o lu spre lift.
***
Uitndu-se la monitoarele camerelor de
supraveghere, Pointer vzu cum cele dou siluete
verificau geamurile i uile, ncercnd s gseasc
o cale de a intra n cas. Figurile li se zreau
foarte clar acum, iar Pointer i recunoscu pe cei doi
care executaser atacurile asupra rulotelor.
Trimise rapid un alt mesaj pe BlackBerry-ul
Elenei, care fusese lsat n camera de hotel. Voia
s-o in pe Marcie Deveraux n expectativ i s-o
fac s-i dea cu presupusul ct se putea de mult.
MERGE MINUNAT. TE DESCURCI FOARTE
BINE!!! ACUM TREBUIE SA ASHTEPTZI 30 MIN.
IA 0 PAUZA. CHIAR AI NEVOIE DE EA!!!
Pe computerul su, Pointer privi cum Deveraux
i ia Xda-ul i formeaz un numr. Auzi vocea
femeii cu claritate:
O pune s atepte treizeci de minute. Poi s te

calmezi acum, Watts; totul o s termine pn


atunci. Rmi unde eti.
Pointer zmbi, n vreme ce Deveraux ntrerupea
convorbirea.
Ba n-o s se termine, Marcie, rosti el.
Fcnd un clic pe ecranul computerului su,
nchise conexiunea cu Xda-ul de la Hotelul Four
Seasons.
Gata cu indiciile pentru tine, spuse el privind
monitoarele camerelor de supraveghere i vznd
c intruii se apropiau de ua de la intrarea din
faa casei.
Deschise un sertar al biroului su i scoase un
revolver vechi calibrul .45, gndindu-se nc o
dat ct de impresionant fusese operaiunea prin
care fusese descoperit. Deschise magazia armei ca
s verifice cele ase cartue. Se simea bine cu
arma n mn, chiar dac el nu fusese niciodat
militar.
Bunicul su folosise acel pistol n timpul
Primului Rzboi Mondial, iar tatl su l avusese
pe durata celui de-al Doilea Rzboi Mondial. Cnd

se ntorsese acas la sfritul rzboiului, i-l


dduse fiului su, prezicndu-i plin de ncredere
c n-avea s mai fie niciodat folosit intr-un
conflict i spunndu-i s-l pstreze ca pe o
amintire de familie. Cei din clanul Pointer erau
oameni de afaceri i industriai: n brana lor, naveau nevoie s foloseasc vreo arm de foc.
ns Charles Pointer al II-lea avea s foloseasc
acum acest revolver calibrul .45.
Observ c brbatul i femeia mpingeau n
partea de sus i de jos a uii de la intrare i-i
ddu seama c verificau s vad dac aceasta era
zvort pe dinuntru.
Brbatul i scoase geanta pe care o ducea n
spinare, scormoni prin ea i scoase un cilindru de
oel lung de vreo douzeci de centimetri, avnd un
diametru similar cu cel al unei cutii de Coca-Cola.
Dintr-un capt, scoase n afar un mic ax, subire;
din captul opus, dou piese scurte din oel,
asemenea unor mnere.
Pointer era intrigat. Brbatul i pas cilindrul
partenerei sale, care plas captul axului n

butucul broatei uii. n timp ce ea fcea asta,


brbatul lu un ciocan cu cap metalic din geant
i se ddu n spate, pregtit s loveasc.
Femeia ddu din cap aprobator iar brbatul izbi
cu ciocanul n captul cilindrului. Pointer auzi
zgomotul ns continu s se uite fascinat la ct
de repede i de eficient se micau cei doi poteniali
asasini ai si.
Brbatul se ls n genunchi, apuc iute cele
dou mnere, ntoarse cilindrul, dup care
mpinse ua cu putere i o deschise. Partenera sa
scosese deja un pistol cu un aspect neobinuit. n
timp ce ei ptrundeau n cas, intelectul de om de
tiin al lui Pointer ajungea la concluzia c
probabil axul dispozitivului cilindric era fcut din
titaniu, astfel c era destul de puternic s sparg
butucul ncuietorii i tifturile de siguran din
interior, distrugnd amprenta cheii i permind
cilindrului s fie ntors cu uurin. Era
impresionat.
Apoi i privi pistolul de calibru .45. Trase cocoul
n spate, pn la capt, astfel nct acesta se fix

la poziie i aducnd pe eav un cartu gata a fi


tras la apsarea pe trgaci.
Auzea cum se apropie cei doi, alergnd pe
podeaua de marmur ce ducea la biroul su.
Stinse veioza de pe mas, astfel nct numai
ecranul computerului i monitoarele s mprtie
o lumin albstruie n ntuneric.
Era pregtit.
Se gndi la Elena, croindu-i calea spre ntlnirea
ei cu moartea.
n momentul n care ua biroului su fu dat n
lturi iar femeia ni nuntru, cu arma aintit,
Pointer se gndi la Chuck, iar n proximitatea
morii se simi deodat mult mai plin de via
dect fusese n ultimii cinci ani.
Brbatul apru imediat n spatele partenerei
sale, ns la nceput niciunul din ei nu-l localiz pe
Pointer n lumina obscur din jur. ns amndoi
percepur o micare uoar atunci cnd el i
bg revolverul n gur, ndreptndu-l n sus, spre
creier, i aps pe trgaci. Charles Samuel Pointer
al II-lea nu-i lsase pe asasini s-i ia viaa;

pstrase controlul asupra evenimentelor pn la


sfrit.
***
Micua ncpere rsun la detuntura armei
calibru .45, iar Fran i Mick se aruncar la podea,
adpostindu-se i trgnd n acelai timp spre
locul din care se auzise focul de arm.
Nu se mai auzi niciun alt sunet; tcerea spunea
totul.
Cu grij, Mick se ridic n picioare i gsi
comutatorul, dup care aprinse lumina din
camer.
Pointer nc sttea n fotoliul su, cu capul lsat
ntr-o parte, partea din spate a calotei craniene
lipsindu-i. Sngele era mprtiat pe tavan, pe
perei, pe computer i pe ecranele monitoarelor.
Cnd se apropiar de el, Fran i Mick vzur c
Pointer mai ncasase nc trei gloane n corp, de
la pistoalele lor P11.
Fran se ndrept spre peretele din spatele
computerului, smulse fotografia Elenei i-o ndes
n buzunarul gecii, n timp ce Mick verifica trupul

nensufleit.
Nu seamn prea mult cu fotografia, dar cu
siguran e el.
Oricum, ne-a scpat de-o grij, spuse Fran n
timp ce cuta prin birou i pe rafturi obiecte care
ar fi putut s compromit misiunea.
Mick lu calculatorul de pe birou, ddu cu el de
pmnt, dup care sri pe el n mod repetat cu
picioarele pn cnd hard diskul iei la iveal.
Fran l scoase dup care strig spre el un singur
cuvnt:
Buctria!
Partenerul su tia exact ce s fac. n buctrie,
se duse direct la aragaz i smulse furtunul de
gaze. Auzi fsitul gazului i iei din ncpere n
vitez, lsnd ua deschis, iar dup aceea alerg
spre celelalte camere s se uite dup emineuri pe
baz de gaz.
Ai dou minute! o auzi el pe Fran ipnd.
Mick nchidea fiecare u unde nu exista
emineu cu gaz, asigurndu-se c gazul ce ieea
din buctrie avea s se ndrepte direct spre biroul

lui Pointer.
La captul opus al coridorului era o camer de zi
imens, cu un emineu cu flacr pe baz de gaz.
Smulse i aici furtunul de alimentare, auzi gazul
fsind i fugi din ncpere, lsnd ua deschis.
Am terminat. Ne ntlnim la u!
ntre timp, folosind mobilier, hrtie i orice
altceva inflamabil care-i czuse n mini, Fran
fcuse o movil, n jurul, sub i chiar deasupra lui
Pointer.
Cu bricheta pe care-o scosese din geanta
operaional, aprinse hrtia i vzu flcrile
ntinzndu-se deasupra cadavrului. Avnd hard
diskul computerului bgat n buzunar alturi de
fotografia Elenei, femeia fugi pe coridor nspre ua
de la intrare, mirosul de gaz dndu-i o senzaie de
vom.
Cnd apru i Fran, Mick nchise ua trntind-o
cu putere, dup care o luar la fug spre gard.
Fran nclec coama gardului i sri jos, iar Mick
ncepu s se care i el. Ct i lu lui s ajung de
partea cealalt, Fran spase i-i scosese Xda-ul

din pmntul moale, i apoi, dnd la o parte


mnuile chirurgicale, apelase numrul lui
Deveraux.
Pornir spre main, iar cerul nopii se schimb
brusc la fa, transformndu-se n lumina zilei, n
momentul n care parterul casei izbucni n flcri.

44
Deveraux i ndeprt telefonul Xda de ureche
atunci cnd bubuitura exploziei i zgomotul de
sticl spart acoperir ceea ce i raporta Fran.
ns auzise suficient ct s spun:
Bun treab! Misiunea a luat sfrit.
Aceste vorbe erau de ajuns. i duse din nou
telefonul la ureche i-l sun instantaneu pe
Fergus.
Black Star e mort. Misiunea a luat sfrit.
Scoate-o de-acolo!
***
Fergus ddu din cap spre Danny, n semn de
ndemn. Coridorul era n cele din urm liber, iar
Danny ddu ua de perete i porni ntr-un suflet
spre camera Elenei. Fergus l urm, cu telefonul
nc la ureche, n timp ce Deveraux i spunea ce
s fac nainte de a iei din ar. Fergus respecta
paii fireti, lsnd-o pe Deveraux s-i dea nite
ordine pe care n-avea nicio intenie s le execute.

Danny btu la u i aps pe clan ns nu


primi niciun rspuns. Se ntoarse spre bunicul
su cu o privire nspimntat i confuz.
Deveraux, taci din gur! spuse Fergus la
mobil. Sun-o pe Elena!
Ce?
Sun-o pe BlackBerry! Nu ne deschide ua!
Apo Fergus i nchise telefonul.
Danny i lipi urechea de u.
Elena? Deschide! Misiunea a luat sfrit!
Deschide!
Nu auzir niciun rspuns, ci doar sunetul de
apel al telefonului BlackBerry, la care nu
rspundea nimeni.
Poate c-i rnit, spuse Danny. Gazele
Fergus i mpinse nepotul ntr-o parte.
D-mi cheia ta. Haide, repede!
Fergus i scoase din buzunar legtura de chei la
care avea prinse cele dou minilanterne.
Elena? spuse Fergus mult mai tare. Dac poi
s m auzi, deschide!
n continuare niciun rspuns. BlackBerry-ul se

opri din sunat.


Stai de ase, i spuse Fergus lui Danny cu
voce repezit.
Danny se ntoarse cu spatele la u i ncepu s
supravegheze coridorul. Fergus ndeprt semnul
cu Nu deranjai i se ls n genunchi, simind o
durere acut n piciorul rnit. Strecur cheia tip
card n fant, dup care aprinse lanterna cu
lumin cu ultraviolete i o trecu rapid dintr-o parte
n alta a micii deschizturi.
ncerca s induc n eroare sistemul,
determinnd lumina cu ultraviolete din
ncuietoarea electronic, ce se reflecta pe fia
metalic a crdului, s se comporte ca i cum
recunotea i accepta codul de deschidere a uii.
Nu se ntmpl ns nimic.
La dracu! Scoase crdul din fanta ncuietorii
i o lu de la capt. Haide, haide odat!
ncuietoarea fcu un clic i se descuie chiar n
momentul n care auzir deschizndu-se uile
liftului.
Intrar grbii n camer i nchiser ua. Fergus

recunoscu imediat mirosul acid.


Elena? strig el.
Danny mpinse ua de la baie.
Nu-i aici a plecat!
Fergus se uit n dulap, ndjduind cu
nfrigurare c avea s gseasc dispozitivul
exploziv improvizat. Cnd Danny iei din baie,
vzu sub pat pungua cu cocain. Nu fusese
desfcut.
Bunicule, uite!
Fergus fcu ochii mari.
O, la naiba!
Pe pat, BlackBerry-ul ncepu s sune din nou.
Danny, verific iute cutia potal improvizat,
spuse Fergus. Nu mai sta!
Danny se repezi la u i apoi se ndrept spre
cmrua cu automatele de rcoritoare, n timp ce
Fergus ncerca s-i adune gndurile, spernd c
presimirile sale negre nu aveau fundament. Lu
grbit BlackBerry-ul de pe pat i rspunse la apel.
Elena?
Era Deveraux.

A disprut, i spuse el, iar dispozitivul a


disprut odat cu ea! Mi-ai spus c mai avem nc
treizeci de minute! Am pierdut-o, i nu tiu ce-i n
capul ei. Poate c a mbrobodit-o complet; poate c
acum chiar vrea s mearg pn la capt!
Danny se ntoarse n fug n camer. inea n
mn invitaia pe care Elena o scosese din plicul
trimis de ctre Black Star.
A plecat la Time Warner Center, unde a fost
asear, strig el n timp ce-i ntindea invitaia lui
Fergus.
Fergus citi cuvintele de pe invitaie, inndu-i
nc telefonul la ureche.
Dr ELENA OMOLODON
V
RUGM
S
PARTICIPAI
LA
FESTIVITATEA
DE LA
TIME WARNER BUILDING DIN NOILE I
MAGNIFICELE
TURNURI GEMENE DE LA
COLUMBUS CIRCLE

INUTA OBLIGATORIE: COSTUM


HANOVER FINANCE
n vreme ce privea lung acea invitaie, Fergus
auzi vocea lui Deveraux.
Unde e? A spus Danny ceva despre Time
Warner Center? Asta e? Spune-mi ce i-a zis!
Watts, vreau
Fergus ntrerupse convorbirea. i pstr vocea
pe o tonalitate joas atunci cnd i vorbi lui
Danny, ncercnd s-l calmeze.
Fii atent. Nu tiu ce se ntmpl, Danny, ns
s-ar putea ca toat pregtirea asta s-o fi afectat.
Ne-a anunat unde este poate pentru ca astfel so putem gsi sau poate ca s-o
ca s-o vedem detonnd dispozitivul?
continu Danny ideea. Asta nu se poate, bunicule.
Nu se poate! N-ar face una ca asta!
Acum du-te la Columbus Circle fugi, o s
dureze mai puin. O s ajung i eu acolo ct pot
de repede.

Danny avea o privire fix, ascultnd cu atenie, n


timp ce bunicul su continua cu instruciunile.
F tot ce este necesar, astfel nct s te asiguri
c cele dou fire ale detonatorului sunt
deconectate de la baterie, dup care trebuie s
rsuceti cele dou capete ale firelor ntre ele.
Amintete-i de tot ce i-am spus nainte.
Danny ddu din cap n semn c pricepuse i se
ntoarse cu intenia s plece.
Stai! spuse Fergus. Trebuie s rsuceti
capetele; altfel pot deveni o anten i orice fel de
electricitate din aer ar putea n continuare s
detoneze dispozitivul. Nu trebuie dect s-o ii acolo
pn ajung i eu. Acum, du-te!
Danny prsi camera n fug, iar Fergus iei n
urma lui. Lu semnul cu Nu deranjai, care
zcea pe jos, i-l ag din nou de clan. Danny
dispruse deja; o zbughise pe scrile de la ieirea
de incendiu.
Fergus merse chioptat pn la lift, cu piciorul
arzndu-i de durere. Poate c urma s aib noroc;
poate c reuea s ia un taxi i s ajung rapid la

Columbus Circle.
ns se prea c salvarea Elenei avea s cad n
seama lui Danny.

45
Sistemul de strzi numerotate din Manhattan
este menit s te poi descurca uor n zon.
Strzile sunt numerotate de la est la vest,
ncepnd cu First Street n Lower Manhattan i
urcnd pn la ordinul sutelor n partea de sus a
oraului, cu bulevardele cu nume faimoase i cu
Broadway traversndu-l de la nord la sud.
n numai dou zile, i ajutat n mare msur de
perioada dedicat supravegherii, Danny nelesese
rapid sistemul i socotea c putea s-o ia oriunde
prin Manhattan fr s se rtceasc.
ns nu rtcitul reprezenta problema sa. Ci s
ajung acolo unde voia.
n timp ce strbtea alergnd zona recepiei,
printre oaspeii i portarii Hotelului Pennsylvania
care-i aruncau priviri ocate, iar apoi nea prin
uile rotative, biatul i delimit n gnd cea mai
rapid rut. Se va ntoarce la stnga i se va
ndrepta spre Eighth Avenue, acolo unde avea s-o

fac la dreapta pentru o curs lung de alergare


pn n Columbus Circle.
Era o rut uoar, iar Danny calcul c putea s
acopere distana n aproximativ douzeci de
minute. ns imediat ce iei din hotel se confrunt
cu probleme.
Strada era aproape blocat din cauza traficului
iar trotuarele gemeau de locuitorii New Yorkului i
de turitii ieii la plimbare, uitndu-se la
privelite sau la vitrinele magazinelor.
i nimeni n afar de Danny nu prea s se
grbeasc.
Se tot ferea de trectori i fcea viraje printre
acetia i nu vzu femeia de vrst mijlocie cu
hain de blan, nici pechinezul acesteia mbrcat
la rndul su cu o hinu, pn cnd nu se
mpiedic de lesa cinelui.
Pechinezul schelli, femeia scoase un ipt, iar
Danny, mpleticindu-se, se lovi de o tarab mobil
cu covrigi, care era mpins pe roi spre el din
direcia opus.
Hei, amice, ai grij pe unde mergi! strig

vnztorul de covrigi, n timp ce Danny se chinuia


s rmn n picioare.
Scuze, mi pare ru, spuse Danny.
Femeia i arunc o privire furioas, dup care se
aplec pentru a-i liniti animalul de companie ce
tremura.
Danny i ncepu din nou cursa nebuneasc,
pn cnd ajunse la prima intersecie i vzu
semnul de culoare rou aprins al semaforului,
reprezentnd o persoan stnd pe loc.
Trebui s se opreasc; ali pietoni stteau pe ase
rnduri n faa sa, ateptnd cu toii culoarea
verde ca s-i nceap arja de cavalerie spre
trotuarul opus. Danny ncerc s-i fac loc pn
n fa, ns era cam la al treilea ir n momentul
n care luminile se schimbar i toat lumea porni
laolalt.
Nu fu mai bine nici atunci cnd intr pe Eighth
Avenue. Danny fusese ntotdeauna un bun atlet,
ns abia dac reuea s lege cinci sau ase pai
mari, c i trebuia s se opreasc brusc sau s
evite cte un pieton care venea din sens opus.

Devenea din ce n ce mai nervos i frustrat, iar


cnd trebui s se opreasc la o alt intersecie, i
asum riscul i trecu pe rou. O main claxon
iar Danny fcu un salt n spate, aproape nimerind
n calea unui taxi tip ric.
B, boule! strig omul care ddea la pedale n
timp ce schimba direcia, ocolindu-l. Simi nevoia
s mori sau ce ai?
Cuvintele l duser cu gndul la Elena. Asta i se
ntmpla oare ei: simea nevoia s moar?
***
Deveraux fcea ture n sus i-n jos prin camera
ei. Fergus i Danny nu-i rspundeau la telefon.
Trebuia s-i cntreasc opiunile i s ia o
decizie. Fran i Mick erau nc prea departe de
ora ca s-i poat fi de vreun folos. Se gndi s
sune la poliia din New York sau chiar la omologii
si din serviciile de securitate ale SUA, ns
alung rapid acest gnd din minte.
Prea multe probleme; prea multe explicaii de
dat. Trebuia s se gndeasc la promovarea ei - ba
nu, la ntregul ei viitor -, i singura modalitate

prin care acestea i se garantau era s se asigure


de succesul deplin al misiunii.
Anihilare lui Black Star constituise obiectivul
misiunii - indiferent cu ce costuri - iar Deveraux
estimase c respectivele costuri puteau s
nsemne unul sau mai muli membri ai echipei
sale.
ns acum s-ar fi putut aduga numeroase
victime nevinovate, iar asta avea s reprezinte
sfritul tuturor planurilor sale. n ciuda
avertismentelor doctorului Jacobson i ale lui
Dudley, Deveraux nu crezuse niciodat c Elena
ar duce pn la capt o sinucidere cu bomb.
Acum se prea c se nelase.
N-avea dect o singur variant: trebuia s se
ocupe ea nsi de chestiune. Trebuia s-o opreasc
pe Elena nainte s detoneze dispozitivul. i lu
pistolul P11 de rezerv din seiful camerei i-i
mont o eav nou.
***
Fergus mai avea puin i renuna la taxiul n care
se suise, prefernd s se trie de unul singur

spre Columbus Circle.


oferul intrase senin ntr-un blocaj din trafic la
scurt timp dup ce Fergus se suise n vehicul.
Cnd Fergus strigase la el, acesta gsise n cele
din urm un loc unde s ntoarc, dup care
nimerise direct ntr-un alt blocaj, la marginea
Times Square.
Nu neleg, i spuse el lui Fergus ridicnd din
umeri. De obicei nu-i aa. Probabil c n seara
asta e vreun eveniment special. Se ntoarse spre
Fergus i-i zmbi larg, dezvelindu-i dinii. Poate
c Brad Pitt e n ora pentru vreo premier. Sau
Nicole. E o puicu tare bun, Nicole asta, ce zici?
Fergus nu-i rspunse; se mulumi s
scotoceasc prin buzunarul de la hain dup
nite bancnote, pe care i le ntinse prin geamul
care separa partea din fa de cea din spate a
mainii, i care era deschis.
O s merg pe jos.
oferul nl din nou din umeri, iar Fergus
deschise portiera, cobor din taxi i o lu
chioptnd n sus pe Broadway.

Teatrele de pe Broadway erau scldate n lumini,


peste tot strlucind postere i fotografii care
prezentau spectacolele de ultim or.
Dar Fergus nu vedea nimic din toate acestea. Era
complet concentrat pe scopul su, acela de a
ajunge la Columbus Circle, ignorndu-i durerea
ce-i sgeta piciorul. Era ca i cum nu exista vreun
fel de ran. n timp ce ontcia spre destinaia
sa, i spuse c nici nu se compara cu unele
maruri forate la care fusese supus de-a lungul
anilor.
Tot ceea ce conta acum era s ajung la Elena. i
la Danny.

46
Danny vzu luminile laser dansnd deasupra
turnurilor de la Time Warner Center cu mult timp
nainte de a ajunge la Columbus Circle.
Alerga din toate puterile de-a lungul lui Eighth
Avenue. Din cnd n cnd, tot ar fi trebuit s mai
reduc viteza sau chiar s se opreasc la
intersecii, ns i asuma riscuri prosteti i
totodat nebuneti ocolind i evitnd pietonii i
mainile, fr s ncetineasc deloc.
Trebuia s ajung la Elena. Doar asta conta.
i fcu apariia n ntinsul Columbus Circle,
gfind. Limuzinele lungi conduse de oferi
anume angajai i o mulime de maini scumpe i
strlucitoare ncepeau s-i lase pasagerii care
participau la marele eveniment. Zecile de bliuri
ale aparatelor foto se adugau spectacolului de
lumini pe msur ce invitaii zmbitori peau pe
covorul rou.
Danny trecu n vitez pe lng ei i se ndrept

spre intrarea n cldire. Acolo era un afi ce indica


unde avea loc evenimentul Hanover, aa c fugi
direct la lifturi.
Doi indivizi bine fcui, mbrcai n smoching,
stteau de paz.
Rmi acolo unde eti, tinere, spuse cel mai
nalt din ei atunci cnd Danny, ct pe ce s se
prbueasc din pricina grabei, se opri n faa
lifturilor. Unde crezi c te duci?
La la lansarea fcut de Hanover, rosti
Danny cu rsuflarea tiat.
Cei doi malaci n-aveau chef de glume.
Numai pe baz de invitaie, biete! Nu intr
nimeni fr invitaie.
Danny se strduia s-i trag rsuflarea.
ns eu am invitaie, spuse el, bgndu-i
mna n buzunar i scond bucata de carton.
Uitai-v!
Ei se uitar, dup care fcur un schimb de
priviri iar cel de-al doilea brbat vorbi la rndul
su.
i n-ai citit ce scrie acolo despre cum trebuie

s te mbraci?
Danny i privi adidaii din picioare, blugii i
geaca strns pe talie. Nu era tocmai ceea ce se
cerea la capitolul inut, dar trebuia s spun
ceva, orice.
N-am avut timp s m schimb.
Paznicul mai nalt se uit mai atent la invitaie.
i ce fel de rochie intenionai s pori astsear, domnioar Elena Omolo i cum i-o mai
zice?
Pre de o clip Danny se gndi s continue cu
jalnica lui cacialma, ns tia c n-avea rost.
Deodat, i veni n minte o alt idee.
N-ai spus c nu poate s intre nimeni fr
invitaie?
Tipul cel nalt ddu din cap n semn de
ncuviinare.
Chiar aa. N-ai invitaie, nu intri!
ns prietena mea trebuie s ajung aici.
Ridic invitaia.
Invitaia e a ei. A lsat-o la hotel. Speram s
s i-o dau.

Ambii tipi care asigurau paza prur vizibil mai


relaxai.
De ce n-ai spus asta de la nceput, n loc s
ncerci s ne prosteti aiurea?
Nu nu tiu. Nu voiam dect s m asigur c
poate s intre.
h, fcu malacul. Uite cum facem. O s-mi
lai mie invitaia iar eu o s m asigur c o s
intre atunci cnd o s apar. Cu condiia s aib
vreun act de identitate la ea.
ntinse mna cu intenia de a lua invitaia, ns
Danny o bga deja napoi n buzunar.
Nu. Nu, e n regul, mulumesc! O s-o atept
afar. Oricum trebuie s m ntlnesc cu ea.
Cum crezi c-i mai bine, spuse malacul
ridicnd din umeri.
Danny ddu s se ntoarc pe clcie, ns se
opri.
Suntei siguri c n-avea cum s ajung acolo
sus?
Ti-am mai spus, i zise tipul de la paz. Dac
n-are invitaie, n-are cum s fie la petrecere.

47
Danny se ndeprt de cldirea Time Warner,
ntrebndu-se dac nu cumva nelesese totul
greit: poate c Elena lsase invitaia n cutia
potal improvizat ca s-l induc n eroare; s-l
trimit dup cai verzi pe perei, n timp ce ea se
ducea cu ncrctura ei mortal n alt parte n
Manhattan.
ns de ce s-o fi fcut-o? S-l in la distan? S
se asigure c el era undeva n siguran atunci
cnd ea se sinucidea, detonnd dispozitivul?
Netiind ce s fac n continuare, i croi calea
printr-un grup masiv de nou-venii i se ndrept
spre Columbus Circle.
Iar n momentul acela o vzu. Elena sttea de
partea cealalt a strzii, aproape de zidul ce
mprejmuia Central Park. Se uita direct la el.
Danny nu se putu abine s nu o strige.
Elena!
Elena l privi lung n continuare. Danny ddu s

traverseze strada. Se auzi un claxon strident, carel fcu s sar napoi pe trotuar.
Cnd se uit din nou pe partea cealalt a
drumului, ea dispruse.
Elena! strig el din nou.
i scoase telefonul mobil i form din nou.
Bunicule, am gsit-o!
i explic lui Fergus cu exactitate unde anume o
vzuse pe Elena, auzind pe fundal traficul, vocile
din jur i respiraia sacadat a bunicului su.
O s fiu acolo n zece minute, spuse Fergus. Ai
mare grij, Danny, i adu-i aminte: decupleaz
detonatorul de la baterie i rsucete capetele
firelor la un loc. Scoate dispozitivul exploziv
improvizat de pe ea i ndeprteaz-te. O s m
ocup eu de restul. Baft!
Danny i bg mobilul la loc n buzunar, se uit
peste drum i-o vzu din nou pe Elena. Se trsese
mai n spate, la adpostul ntunericului, ns se
afla acolo, continund s se uite int la el. Danny
i amintea bine zona; era aproape acelai loc n
care sttuse i el atunci cnd fusese luat pe sus i

tras n parc de ctre Mick.


Danny atept s se descongestioneze traficul ca
s traverseze. Trecu pe partea cealalt, nu
alergnd, ci mergnd, fiindc i ddea seama c
trebuia s se apropie de Elena cu grij - cu cea
mai mare grij.
Fcu trei pai de-a curmeziul trotuarului larg,
dup care Elena i vorbi.
Nu te apropia mai mult de att, Danny!
Vocea i suna bizar - profund i distant -, iar n
momentul n care Danny se opri din mers ea i
cobori privirea spre mna ei dreapt, cu care inea
firul de gut, i i ridic uor braul.
Pleac, Danny, eti n pericol dac rmi aici.
Elena, te rog! spuse Danny cu glas blnd dar
n acelai timp puin repezit, tiind c trebuia s
par calm, chiar dac inima i btea s-i sar din
piept.
Elena ls ncetior braul pe lng corp.
Nu face asta! Elena. Te rog! Nu poi s faci ce
vrea Black Star; n-o s ai cum s intri. N-am s-i
dau invitaia. Iar Black Star e mort.

Uurarea de pe faa Elenei era evident. Fata


zmbi.
ntr-adevr? O, Danny mi-a spus c o s
moar, dar nu tiam dac vorbea serios.
Danny n-avea habar despre ce vorbea ea.
Elena se sprijini cu spatele de zid, dnd drumul
firului de gut.
De ce a durat totul att de mult? Nu tiam ce
s fac i credeam c el e pe urmele mele, c m
urmrete tot timpul. De-asta am lsat invitaia,
ca s tii unde am plecat. Cu chestia asta n spate,
tiam c n-aveam prea multe anse.
Danny se ndrept ncet spre Elena, ascultnd
fiecare cuvnt pe care-l spunea.
tiam c n-o s pot intra fr invitaie i mai
tiam c nu pot s-l pclesc pe Black Star dac-i
spuneam c am ncercat s detonez, dar
amestecul n-a funcionat. Am venit aici s ies din
calea tuturor oamenilor lora.
Vrei vrei s spui c n-aveai de gnd s
detonezi dispozitivul?
Elena se holb la el.

Poftim?
Am crezut noi credeam
Nu tiam ce se ntmpl trebuia s merg
nainte trebuia s continui chestia asta pn
cnd aflam cu certitudine c Black Star e mort.
Dar cocaina era nc n camer. Am crezut c
erai pe cale s-o faci pe bune.
Cum! De ce-ai fi crezut una ca asta? Elena se
opri pentru o clip. Cocain! Asta era? N-am
putut s-o bag n amestec. Se uita la mine tot
timpul! N-aveam niciun loc n care s-o pot face
fr ca el s m vad. Se cutremur. Nici nu-i
nchipui ct de ngrozitor a fost! Eram speriat,
Danny, speriat ru de tot! mi venea s ies afar
i s las pe altcineva s-o fac. ns tiam c nu se
poate.
Cuvintele i ieeau de-a valma din gur.
Eti sigur c-i mort? ntreb ea din nou.
Danny ddu din cap, ncuviinnd.
Mort. Mort de-a binelea.
tii, Danny, au fost momente cnd am pierdut
irul evenimentelor, nu mai vedeam ce fac, opti

ea. Vocea aia a lui. Punea stpnire pe mine. mi


ddea fiori. i-a fost att de greu s-mi joc rolul
Trase adnc aer n piept. O s ncepi s crezi c
sunt nebun, Danny, dar au fost momente cnd
am am nceput s cred am crezut c o s
merg pn la capt. ns pe urm m-am gndit la
tine, la tata Vocea i se stinse. Tie-i place chestia
asta, Danny, mie nu, continu Elena. O ursc!
Attea minciuni i secrete Trebuie s ies din
treaba asta, spuse ea oftnd. Mai am ceva de
fcut nainte, dar dup aceea nu vreau dect s
plec acas. Privi firul de gut ce atrna din
mneca hainei. Trebuie s scot chestia asta de pe
mine. Am face bine s mergem undeva unde s
nu fim vzui. ncepu s-i descheie nasturii
hainei. N-am putut s-o scot mai devreme. M-ar fi
vzut lumea. Am deconectat firele detonatorului
cnd eram n lift. Atunci a fost singurul moment
n care am avut timp.
E nc periculos, spuse Danny.
tiu, i replic Elena. Hai s mergem!
Fata ncepu s coboare ncet rampa ce ddea n

parc; Danny o urm i-i scoase mobilul.


Pe cine suni? ntreb Elena.
Pe bunicu. Trebuie s tie ce se ntmpl.
Nu nc, Danny! Mai nti vreau s vorbesc
doar cu tine. i desfcuse toi nasturii hainei; se
opri n loc. Trebuie s tiu ceva.
Se uit cu atenie la Danny. Luminile oraului
preau undeva, departe. Biatul auzea zgomotul
traficului, dar ar fi putut s se gseasc la
milioane de kilometri distan.
Deveraux l-a omort pe tata, spuse ea.
Poftim?
E-adevrat. Black Star mi-a spus c i-a auzit
pe Fergus i pe Deveraux vorbind despre asta. Tu
tiai? Vreau s-mi spui adevrul, Danny nu m
mini! Au fost destule minciuni pn acum.
Danny nc se strduia s dea o alt interpretare
spuselor Elenei.
Poate c Black
tiai?
Nu, nu tiam. Poate c Black Star i-a spus
asta numai ca s te fac s detonezi bomba. De

unde putea s tie?


I-a auzit. i tiu c spunea adevrul. Doar o
cunoti pe Deveraux. Ea a fcut-o. tiu c ea a
fcut-o! Vocea Elenei era profund i imperioas.
Danny! tiai?
i jur c nu tiam, spuse el.
Elena nu zise nimic. l intui cu privirea, ca i
cum ar fi ncercat s citeasc pe chipul lui dac
rostea sau nu adevrul.
Nu te-am minit niciodat, Elena, spuse el
accentund i mai tare cuvintele. Dac-i adevrat,
o s aflm. ns putem s scoatem dispozitivul
exploziv improvizat de pe tine? Trebuie s-l sun pe
bunicul ca s-i spun c suntem n parc. El tie
cum s-l dezamorseze.
Erau la baza rampei; Elena merse mai departe,
cufundndu-se n ntuneric.
Te cred. M bucur! ns tot am s-o fac.
Se uit spre luminile din jurul cldirii Time
Warner, apoi n sus, la cer.
Ce s faci? Nu neleg, Elena!
Ea i ntoarse privirea la Danny, n timp ce o

lacrim i se rostogolea pe obraz.


ntr-un fel sau altul, i nu tiu cum, o s-o
omor pe Deveraux!
n spatele lacrimilor ce mpnzeau ochii Elenei
era o privire dur, plin de hotrre, care l
nfrico pe Danny.
Elena, spuse el cu glas msurat. i-am iam promis c o s fiu ntotdeauna alturi de tine.
N-am fcut-o att de bine pe ct a fi putut s-o
fac am fost prea prins de toat chestia asta.
Cu Black Star. Lucrnd pentru Era ct pe ce s
spun Deveraux ns tia c era singurul cuvnt
pe care trebuia s-l evite. Lucrnd n misiunea
asta. M-a fcut s m simt important. Special.
Danny naint spre ea ncet, cu bgare de seam,
continund s-i vorbeasc pe un ton linititor. Dar
mi-am dat seama c nu asta era important, spuse
el. Nimic din toate astea. Nu dac nu te aveam
lng mine. Tu eti cea mai important persoan
din lume pentru mine, Elena! Vorbesc serios, jur
c-i aa! Mult mai important dect bunicul meu.
Mult mai important dect oricine i orice. nghii

nodul ce i se pusese n gt. Te iubesc, Elena! Tu


tii asta. Dar s omori pe cineva drept
rzbunare nu poi s-o omori pe Deveraux, tii
asta. Asta n-o s-i aduc tatl napoi.
Trupul Elenei fu cuprins de tremur; trase adnc
aer n piept, scpnd un suspin, iar ochii i se
umplur din nou de lacrimi. Deschise gura cu
gnd s vorbeasc, ns nu putu s rosteasc
niciun cuvnt.
Iar tatl tu n-ar vrea asta, spuse Danny,
luptndu-se s nu izbucneasc i el n plns. Ar fi
vrut s fii fericit, aa cum a fost i el. Tatl tu
zmbea i rdea ntruna. Aa ar vrea el s te vad.
ntotdeauna. Tnrul tcu pre de cteva secunde.
Bunicul meu o s ne scoat de-aici. O s fim n
siguran i o s putem s ne gndim la toate
lucrurile astea.
Cuttura aspr reveni pe chipul Elenei.
Fergus tia, spuse ea acuzator.
Nu cred c tia, spuse Danny. Nu mi-a spus
Existau o mulime de lucruri pe care Fergus nu i
le spusese.

Noaptea era linitit. Se aflau foarte aproape de


marginea lui Central Park, ns era suficient ca s
le dea iluzia unui inut mpdurit. Singurul lucru
care le reamintea c se aflau n inima oraului era
zumzitul constant al traficului ce strbtea
Columbus Circle nainte de a se rspndi prin
ntreg Manhattanul.
Niciunul din ei nu se mica, ns Danny avea
contiina acut a pericolului n care se aflau.
Deodat Elena i ridic privirea i se uit la el. El
observ cum umerii fetei se relaxeaz. Ea i zmbi.
Danny nu zri zmbetul provocator, sigur de sine
de alt dat, ns era un zmbet. Era un nceput.
Ea ddu din cap n semn de ncuviinare.
Ai dreptate. Dar o ursc i tot o s-i fac ceva
ru, rosti ea pe un ton sumbru. Poate c n-o s-o
omor, ns o s-o fac s plteasc n vreun fel
pentru ce-a fcut.
Danny fcu un pas n fa. Trebuia s
rsuceasc firele detonatorului, pentru a se
asigura c nu se mai gseau n niciun fel de
pericol.

O s-o facem mpreun, Elena.


ns dup aceea, nainte ca el s mai apuce s
fac vreun pas sau s spun vreun alt cuvnt, se
auzi o bufnitur surd iar Elena fu aruncat n
spate cu o for cutremurtoare i se lovi de
pmnt, ajungnd la rdcina unui copac.
Danny rmase cu gura cscat. Simi gustul de
snge, sngele Elenei, ce-i curgea pe fa,
ptrunzndu-i n gur.
Pentru o clip creierul i spuse c dispozitivul
fusese detonat i-o omorse pe Elena. Doar pe
Elena. ns aa ceva nu putea s se fi ntmplat.
Nu era posibil. Nu, nu era posibil.
Iar apoi auzi vocea lui Deveraux:
D-te la o parte de lng dispozitiv! D-te la o
parte!
Danny i ntoarse uor capul. Restul trupului i
rmase nemicat.
Deveraux se afla n spatele lui, puin ntr-o parte,
inndu-i pistolul P11 n poziie de tragere nspre
capul lui Danny.
D-te la o parte de lng dispozitiv, spuse ea

din nou, cu glas sacadat i stpnit. Dac nu te


miti, o s te mpuc i pe tine. Mic-te. Acum!
Danny izbuti cumva s-i adune puterile i s
fac doi sau trei pai trii ndeprtndu-se de
corpul Elenei, care zcea cu faa n jos, complet
nemicat.
D-mi telefonul tu mobil! i spuse Deveraux.
Acum!
Danny scoase celularul buzunar i i-l ntinse.
inndu-i n continuare pistolul n mna
dreapt, Deveraux form numrul lui Fergus,
tiind c acesta avea s rspund la un apel
primit din partea nepotului su. Aa se i
ntmpl.
Danny, sunt la Circle! Unde eti?
S-a terminat, spuse Deveraux. Am nevoie de
tine ca s anihilezi dispozitivul.

48
Fergus avusese dou minute la dispoziie ca s
se pregteasc pentru ceea ce vzu n timp ce
cobora panta ce ddea n parc.
ns asta nu i fu de vreun folos. Plngea.
Danny edea sprijinit cu spatele de zidul interior,
inndu-i capul lsat pe genunchii adui la gur.
Nu-i ridic privirea atunci cnd Fergus se uit
scurt spre el nainte de a se apropia de cadavrul
Elenei.
Deveraux sttea lng ramp, cu arma nc n
mn. Se uita i atepta pregtit, n caz c ar fi
putut cineva s bntuie aiurea prin parc.
Fergus ngenunche lng Elena. Sngele nc i
curgea din rana de la cap i se simi uurat c nu
putea s-i vad faa. N-ar fi putut s se uite la
chipul ei.
i terse lacrimile de pe obraji iar dup aceea,
ncet i cu o mn de expert, ncepu s caute
detonatorul.

Pe pmnt, lng capul Elenei, vzu un scule


n care se gsea paaportul ei, prins de un lnior
n jurul gtului. Fata urmase toate instruciunile
lui Danny.
Danny nu se micase de cnd Deveraux i
ordonase s stea lng zid, ns ridic ochii i-l
vzu pe bunicul su lng trupul Elenei.
i deconectase deja detonatorul.
Le trebuir aizeci de secunde lungi i tensionate
ca s stabileasc dac tot ceea ce spusese Danny
fusese adevrat. Fergus ddu din cap n semn de
ncuviinare spre Deveraux, care-i scoase
telefonul Xda i tast un numr. Dup care se
ridic n picioare i se duse spre nepotul su.
Deveraux vorbi la microfonul celularului:
Anulai sfritul misiunii. Mai am ceva pentru
voi n momentul sta. Vreau ca tu i Fran s venii
i s facei curenie la Columbus Circle. Pe
partea cealalt a strzii fa de cldirea Time
Warner; chiar n interiorul parcului. Trebuie s
scpm de un cadavru.
Danny i ntoarse brusc capul spre Deveraux.

Ochii i strluceau de furie, iar cuvintele uierar


printre dinii ncletai.
Nu e un cadavru, mri el. E Elena!
Fergus i puse o mn pe umr.
Danny, rosti el cu blndee.
Danny nc se uita crunt la Deveraux.
Danny, spuse Fergus din nou.
ncet, Danny se ntoarse i se uit la bunicul su.
Nu avea lacrimi n ochi, nc nu l cotropiser. Pe
faa lui cuprins de paloare zri doar durerea i
descumpnirea strnite de oc.
N-avea de gnd s-o fac, bunicule, spuse el.
N-avea de gnd s-o fac!
Cu grij, Fergus l ridic pe Danny n picioare.
Haide, o s
Nu micai!
Degetul lui Deveraux era nc pe trgaciul
electronic al pistolului P11.
Fergus i apuc mna lui Danny cu putere.
Ce-o s faci, Marcie? O s ne lichidezi pe
amndoi? o ntreb el. Brbatul cltin din cap.
Nu poi s faci asta. tii de ce?

Pistolul P11 era ndreptat spre capul lui Fergus,


dar el continu fr s mai atepte vreun rspuns.
Ai avea trei cadavre pe cap. Ar fi imposibil
pentru tine i cei doi amici ai ti s curai zona
n condiiile astea. Cu unul, s-ar putea s te
descurci. Dar cu trei? Nicio ans! O s fii vzut,
i dup aia ce-o s faci, Marcie?
ncepu s se dea napoi, inndu-l nc strns pe
Danny de mn.
i mai e un motiv pentru care nu poi s apei
pe trgaciul la. Am toate rapoartele tale de la
Oxford. Dac ne mputi, ele ajung direct la FBI.
nc mai am civa prieteni n ar, Marcie! Dac
n-au veti de la mine, rapoartele tale asupra
situaiei vor fi trimise FBI-ului.
Vzu ezitarea lui Deveraux. Femeia cobori lent
pistolul, n timp ce Fergus i trgea nepotul n
ntunericul din parc.

Dup o perioad de timp.


Triau ntr-o micu caban nchiriat, la
marginea unuia dintre Marile Lacuri din Canada.
ns triau o minciun.
Fergus era un mincinos desvrit; asta fusese o
bun parte a vieii sale i a carierei sale. Activnd
sub acoperire n cadrul Regimentului i n cele din
urm ca operator tip K, descoperise c viaa sa
depinsese adesea de abilitatea lui de a spune
minciuni complet credibile.
i luase multe identiti noi; toate nite fcturi,
nite minciuni. Devenise att de bun n arta
minitului, nct atunci cnd se gsea ntr-o
situaie de via i de moarte, aproape c ajungea
i el s cread minciunile pe care le ndruga.
Iar abilitatea asta se rsfrnsese asupra vieii sale
personale. Cnd era tnr i minise soia pe
durata scurtei lor cstorii. Cteodat era chiar
mai uor s spun o minciun, atta timp ct i
amintea respectiva minciun cnd venea timpul

s spun o alt minciun. i minise fiul. i


minise camarazii; cteodat fusese necesar
pentru sigurana lor n aceeai msur ca i
pentru a sa. Iar acum i minise nepotul.
Dintotdeauna lui Fergus i fusese uor s mint,
deoarece, pn de curnd, nu-i psase niciodat
suficient de cineva nct s-l deranjeze faptul c
proceda astfel. ns acum i psa.
Reuiser s scape, ndreptndu-se spre nord,
prin Central Park, i nu se mai opriser din mers
pn cnd nu ajunseser n Canada. La nceput,
Danny fusese att de ocat, nct nici mcar nu
mai vorbea. Se lsase pur i simplu condus ca un
copil mic, de ctre bunicul lui. Niciunul din ei nu
pomenise numele Elenei.
Fergus nchiriase cabana i se asigurase c sunt
n siguran, iar dup asta o contactase pe
Deveraux. Trebuia s-o fac: aveau nevoie de bani.
i reamintise c, dac i se ntmpla ceva lui sau lui
Danny, FBI-ul avea s intre n posesia tuturor
rapoartelor pe care el le descrcase de pe laptopul
ei. Cteva zile mai trziu banii fuseser transferai

ntr-un cont bancar deschis de Fergus.


Ar fi trebuit s fie un nou nceput, dar nu era
aa.
Primvara se transformase n var i majoritatea
zilelor erau calde i luminoase. ns acum vremea
se schimbase; ploua iar cerul era sumbru i
acoperit de nori.
Danny sttea lipit de trunchiul unui copac, la
adpost de ploaie. Bg mna n geac i scoase
paaportul fals pe care Fergus l fcuse pentru
Elena. l inea tot timpul la el. Numele ei ar fi fost
Elena Higgs, conform nscrisurilor din paaport.
ns numele nu nsemnau nimic. Deschise
coperta i se uit la fotografia ei, dup care i
nl capul plecat, lipit de trunchiul copacului,
astfel nct picturile de ploaie s se poat
amesteca printre lacrimile ce-i curgeau pe obraji.
Cnd se ntoarse la caban, Fergus fcea cafea la
aragaz. Puse dou ceti i ibricul de cafea pe masa
de lemn, dup care se aez pe scaunul din faa
celui pe care sttea nepotul su.
Trebuie s vorbim, Danny!

Danny se uit fix n ochii bunicului su.


Trebuie?
E vorba de de viitor. De ce-o s facem. Nu
putem s stm aici mai mult de-att, iar banii pe
care-i avem n-o s dureze o venicie.
Furia care se adunase n interiorul lui Danny
explod brusc, asemenea unui baraj care cedeaz
apelor.
Viitorul! Cum putem s vorbim de viitor, dac
n-am vorbit niciodat despre trecut?
Fergus prea uluit.
Poftim?
De ce nu mi-ai spus c Deveraux l-a omort
pe Joey? Erai dator s mi-o spui i i erai dator i
Elenei.
Crile fuseser puse pe mas. n sfrit.
N-am n-am tiut pn aproape de sfrit.
Atunci era prea trziu ca s mai fac ceva n
privina asta i oricum n-ar fi fost nicio diferen
din punctul de vedere
Din punctul de vedere al misiunii! strig
Danny. Asta era cel mai important?

Nu! Ci s v in pe tine i pe Elena n


siguran, asta a contat cel mai mult!
Ei bine, ai dat gre, nu-i aa?
Danny nfc una din cnile de cafea, se ridic
n picioare i o azvrli cu toat puterea n peretele
din spatele bunicului su. Cana se fcu ndri,
iar cafeaua se scurse n jos pe perete.
Fergus nici mcar nu se clinti.
Cum de-ai tiut? ntreb el n oapt. Despre
Deveraux?
Danny se trnti n scaun.
Black Star i-a spus Elenei, iar Elena mi-a
spus chiar nainte ca Deveraux s-o omoare.
Rmaser tcui pentru cteva momente,
amndoi adncii n propriile gnduri, iar dup
aceea Fergus se ridic n picioare, se duse i lu o
alt can i o umplu cu cafea.
mi pare ru! Cnd s-a terminat, ar fi trebuit
s-i spun. ns m-am gndit c n-avea sens s
tii atunci. Cteodat este mai bine s
S mini?
S s nu spui adevrul.

Danny cltin din cap.


Mda. i uite unde ne-a adus asta.
Trebuie s-o lum din loc, Danny! Nu ca s-o
uitm pe Elena
Nu vreau s vorbim despre Elena! spuse
Danny, cu faa cuprins iari de furie.
ns trebuie s vorbim despre viitor. Despre ce
avem de gnd s facem. Nu pot s garantez c o s
fim mereu n siguran aici. Trebuie s muncim,
s ne gsim slujbe.
Ce slujbe? Alt loc n care s vinzi burgeri? Ce
altceva ai mai putea s faci? i ce-a putea eu s
fac? Tot ce am nvat vreodat de la tine a fost
cum s mint. Lu cana de cafea i bu o
nghiitur serioas. O, da, i de asemenea acum
mai tiu o grmad despre cum s omori pe
cineva.
Danny i mpinse scaunul n spate, acesta
scrind ngrozitor pe podea.
M duc s m mai plimb puin, rosti el rstit.
O s am astfel timp suficient s m gndesc la
opiunile privind cariera mea.

Fergus tia c n-avea sens s-l contrazic.


Urmau s stea de vorb mai trziu, cnd Danny
se va calma. i privi nepotul ndreptndu-se spre
u, deschiznd-o i ieind. Ua rmase deschis.
Cabana era dispus la captul unei poteci lungi
i noroioase, care se nla treptat pn la
aproximativ o sut cincizeci de metri altitudine
nainte s coboare din nou, erpuitor.
n momentul n care iei din caban, Danny se
uit n dreapta. n vrful colinei, pe drum, se afla
un vehicul negru 4x4, n staionare. Danny
deslui zgomotul motorului mergnd n gol.
Bunicule, spuse el cu voce joas, fr s intre
napoi n caban. Avem companie.

Despre autori
Andy McNab a intrat n rndurile infanteriei pe
vremea cnd era doar un puti. n 1984 a fost
consacrat ca membru al Regimentului 22 SAS i
a fost implicat n operaiuni speciale la vedere sau
sub acoperire peste tot n lume. n timpul
Rzboiului din Golf a fost comandantul patrulei
Bravo Two Zero, care, dup cum spunea
comandantul su, va rmne de-a pururi n
istoria Regimentului". A fost decorat cu
Distinguished Conduct Medal (DEM) i cu Military
Medal (MM) n decursul carierei sale militare,
devenind n cele din urm cel mai decorat soldat
din Armata britanic n momentul n care a
prsit SAS n februarie 1993. A scris despre
experienele sale n dou bestselleruri, Bravo Two
Zero, care a fost transpus n anul 1998 ntr-un
film cu Sean Bean, i Immediate Action. Este
autorul romanelor de succes Remote Control,
Crisis Four, Firewall, Liberation Day, Dark Winter

i Aggressor. Pe lng activitatea sa de scriitor,


McNab susine conferine n cadrul ageniilor de
informaii din Statele Unite i Marea Britanie.

S-ar putea să vă placă și