Sunteți pe pagina 1din 268

Capitolul 22

Varovia
De un an de zile, vecinii observaser o activitate neobinuit n fosta
pensiune de pe strada Alexandru, muncitorii reparnd acoperiul, uileferestre nalte i porile din fier forjat. Cineva o cumprase, evident, i
era gata s cheltuiasc bani pentru a o reface. Singura ntrebare era
cine.
Unul din putii cei mai ndrznei din cartier escaladase gardul din
fier forjat, traversase curtea i se furiase n spate pentru a arunca o
privire pe fereastr. Lipindu-i faa de geam, vzuse mobila acoperit
cu pnz, covoare nc rulate i un candelabru mare de cristal rezemat
ntr-un col asemeni unui ciudat pom de Crciun din sticl. Dar niciun
om. Dezamgit c nu descoperise nici urm de vreo familie, biatul se
ntoarse acas, spunndu-le prietenilor c era foarte straniu.
Cteva zile mai trziu, o trsur oprise n faa intrrii i din ea
coborser un brbat i trei doamne, sau mai bine-zis, un brbat i trei
femei, cci niciuna nu merita s fie numit doamn. Erau glgioase
i mpodobite iptor. Una din ele inea n brae o pisic alb de angora.
Celelalte dou purtau saci de voiaj.
Brbatul nu avea nimic altceva n afar de un aer de mulumire de
sine.
Dup ce intrar n holul cu parchet pe jos i cu o lamp mic de cristal
electric, dup cum spuse blonda cu mndrie trecur cu toii prin
salonul cu perei mbrcai n panouri de lemn i cu podeaua acoperit
cu o imitaie de covor persan. Oprindu-se puin pentru ca brbatul s
admire modul n care fusese refcut casa, blonda i conduse pe toi la
etaj, n zona de lucru.
Sporovind vesel, blonda creia ceilali i spuneau Wanda, deschise
larg uile celor patru dormitoare de pe coridor, una dup alta, n timp ce
cele dou brunete intrau i ieeau din ncperi, dnd din cap n semn de

admiraie fa de condiii panouri de lemn, covoare moi, oglinzi


nalte i paturi imense i pline cu perne pufoase i acoperite de
cuverturi mtsoase.
Foarte aristocratic, spusese brbatul, care era un individ solid, de
douzeci i ceva de ani, dar prea mult mai n vrst, datorit faptului
c era proaspt ras n cap.
El era cel mai ciudat de acolo, mai degrab lupttor la un circ dect
proprietarul acelei case frumoase. Se simea puin copleit. Faptul c i
lipsea un deget arta c nu dusese o via uoar. Iar chipul aspru
confirma acea bnuial.
Ei bine, monsieur Mossolov, ce prere ai? ntreb Wanda dup ce
fetele se duseser s exploreze cellalt etaj. Am fcut sau nu o treab
excelent?
Foarte bine, Wanda. E foarte bine. Singura problem e c o s-mi
fie foarte greu s m obinuiesc s fiu Timofei Mossolov. Nu sunt sigur
c-mi place.
Poloneza i arunc o privire plin de dezgust.
Nu te credeam un sentimental, spuse ea. Oleg Ivanov e mort. i,
dac nu e nc, o s fie, dac poliia rus izbutete s-i dea de urm.
Parc ne-am neles asupra noului nume.
Tu l-ai ales. N-a fost dorina mea.
Eh, tot eu am ales i casa i mobila i am fcut o treab al naibii
de bun. Crede-m, faptul c vei fi monsieur Mossolov i va prelungi
viaa cu douzeci de ani.
Koka, motanul, se uit la proaspt numitul Mossolov ea i cum n-ar
fi fost cu nimic mai bun dect fostul Ivanov. Acesta urse toate pisicile,
ndeosebi pe Koka. Mossolov nu avea s fie deloc mai bun.
Plimbndu-se prin cas i explornd-o din pivni pn n pod, noul
proprietar se vzu nevoit s admit c asistenta lui avea gust. Probabil
datorit educaiei primite la mnstire, i spuse el, cu oarecare
suprare. Tot acolo trebuia s-i fi dobndit i preteniile. Se
schimbase. ncepuse s observe acest lucru. i totul ncepuse cnd el i
dduse voie s-l conving s bage banii n casa aceea. Att de elegant.
Un adevrat palat.
ncepuse s-i aminteasc de nepoata prinului Malev i de Katia

Petrovna. l fcuse s se nfioare. Era un semn c trebuia s o in sub


observaie pe vaca aceea polonez, s o in sub observaie foarte bine.
Dup ce achiziionase casa la un pre destul de mic cnd copiii
fotilor proprietari se hotrser s o vnd, Oleg i Wanda se
apucaser s o renoveze. Situat ntr-un mic parc mai departe de strad,
nconjurat de un gard care o ferea de privirile indiscrete i ascuns n
mijlocul ctorva fagi, prea o cas foarte respectabil.
Extrem de potrivit pentru afacerea pe care o aveau ei n minte.

ntr-un an de zile, ncepuser s fie cunoscui n rndurile ofierilor


de la garnizoana rus din Varovia. Acum, datorit vetilor tulburtoare
din Austria, monsieur Mossolov ncepu s se ntrebe dac nu cumva
avea s se strice totul.
Asudnd n biroul su ncrcat, dei fereastra era deschis larg,
monsieur Mossolov, nscut Oleg Ivanov, se uita la cea mai recent
achiziie, n timp ce aceasta i scotea ncet cmua care i acoperea
corsetul. Zmbind dulce n faa ochilor lui porcini, ncepu s- i desfac
ireturile care i ineau pieptul plin.
Foarte frumos, mormi Oleg, fcndu-i semn s se apropie.
Ea avans, continund s-i dezlege ireturile i trecndu-i limba
trandafirie peste buze sugestiv, aplecndu-se spre eful ei i oferindu-i
acestuia o bun ocazie de a examina marfa ce depea destul de mult
limitele din satin roz.
Ah, mari, spuse el zmbind, cu gura doar la civa centimetri de
snii mari i albi pe care Olga i-i mpingea sub nas. Bun, mi plac a a
mari.
Apucnd-o de mijloc, o trase n poal i i cufund faa n decolteul
ei uluitor, srutnd-o cu lcomie, sugndu-i sfrcurile asemeni unui
furnicar care i lua masa. Olga oft, lsndu-se n voia minilor lui
aspre i ncepu s-i caute nasturii pantalonilor.
Scoate-i pantalonaii, i porunci Oleg brusc, ridicndu-se i
nchiznd ua.

ndeprtnd corsetul, blonda voluptuoas i scoase pantalonaii


dantelai i atept ca monsieur s se aeze din nou. tia ce voia.
Ah, spuse Oleg i ochii i licrir cnd o apuc pe Olga de umeri
i o ls n genunchi pe covor n faa lui. i desfcu pantalonii
rnjindu-i i ncepu s scoat sunete de plcere cnd fata ndrept mna
ncet spre ceea ce abia atepta s fie mngiat.
Frumos, murmur Oleg, dndu-i capul pe spate, i zmbi
extaziat cnd Olga l lu n mn, mngindu-l cu nite mini
pricepute, n timp ce el tremura de plcere, ateptnd ca ea s treac la
partea care-i plcea cel mai mult.
Oftnd plictisit, blonda l ls s-i strng capul cu putere cnd ea i
cuprinse membrul cu gura, smulgndu-i lui Oleg o mulime de gemete de
extaz, n vreme ce o strngea mai tare ca oricnd, de parc ar fi vrut s o
in acolo o venicie, n ciuda tendinei ei de a scoate sunete ciudate.
Continu! gemu el. Nu te opri!
Acum Olga ncepu s geam, dar reui s termine, fiind rspltit de
strigtele animalice de plcere ale lui monsieur i de baciul obinuit.
Stnd pe marginea biroului Ludovic al XV-lea, cu ezutul rotund pe,
sugativ i cu pieptul tresltnd din cauza efortului, se ntreb dac
monsieur fusese ntotdeauna att de urt sau era ceva dobndit pe
parcurs.
Atunci observ pe cineva n prag, tremurnd de furie.
Monsieur Mossolov! exclam fata. Avei un vizitator.
- Wanda!
Nu vreau s ntrerup ceva important, spuse Wanda pe un ton plin
de venin. Am inut doar s-i spun c bnuiala mea de asear a fost
corect. Colonelul meu care face parte din personalul guvernatorului
german mi-a spus c e aproape sigur c, ntr-o sptmn, vom fi n
rzboi. Dar vd c tu ai alte probleme. mi pare ru c te-am deranjat.
Acestea fiind spuse, Madame Wanda dispru nvemntat n
volnae albe, urmat de motanul ei pufos care o nsoea pretutindeni,
chiar i n pat.
Stai puin, strig Oleg n urma ei, descotorosindu-se de Olga.
Dac-i adevrat, atunci ar fi bine s-ncepem s cumprm ct mai
mult butur. Ar putea s-o raionalizeze.

Ocup-te tu de asta, i spuse Wanda, ndreptndu-se spre ua de la


intrare, prea furioas pentru a sta de vorb cu el. Doar tu eti brbatul
n cas, nu?
Stnd nemicat pe acel covor Buhara scump, descheiat la pantaloni
i artnd ca un idiot, Oleg se gndi la ceea ce tocmai i spusese
Wanda. Rzboi.
Fir-ar s fie, mormi el. Ori o s fie excelent pentru afaceri, ori o
s ne termine pe toi.
Din moment ce Varovia se pregtea de rzboi, ruii aveau s trimit
i mai muli brbai n ora, ceea ce nsemna c aveau s fie numeroase
solicitri. Acum era momentul s se extind, nainte s creasc
preurile. Avea dou proprieti n minte, nu departe de actuala cldire.
Din moment ce numrul ofierilor avea s creasc, nc dou case l
puteau face milionar.
Rzboi, murmur el. S fiu al naibii.
Dup aceea se duse s vad ce era cu cele dou proprieti. Avnd
atia bani de pe urma acelei afaceri, ar fi fost un prost s nu se extind.

Copenhaga
Cnd trenul cu rui ajunse n Copenhaga, prinesa Ania nu pierdu
nicio clip pentru a-l transporta pe Adam la cel mai apropiat spital.
Ajutat de oficialitile daneze de la Crucea Roie Internaional,
prinesa lu legtura cu ambasada rus; ambasadorul era un vechi
prieten de-al lui Sandro de pe vremea studeniei i-o ajut imediat.
La cteva ceasuri de la sosirea n ora, prinesa Ania era instalat ntr-o
camer de oaspei din incinta ambasadei, iar Adam era operat de doctorul
familiei regale daneze. Contele Markov, ambasadorul, fu extrem de critic
fa de comportarea colegilor si din Berlin, presupunnd c o explicaie
ar fi putut fi probabil faptul c ambasadorul fusese chemat ia Sankt
Petesburg pentru o ntrevedere special cu arul.

Ateptnd rezultatul operaiei, prinesa era att de epuizat n urma


acelor ultime cteva zile ngrozitoare, nct fu incapabil s rmn
treaz. Czu ntr-un fel de amoreal imediat ce fcu o baie i se ntinse
n patul care i fusese pregtit. Se trezi abia a doua zi diminea,
ngrozitor de ruinat de acest lucru.
Dumnezeule, i spuse ea deschiznd ochii, ce s-a ntmplat? Cum
am putut s adorm? Aruncnd o privire spre canapeaua din partea
cealalt a ncperii, o vzu pe Maa sforind n continuare, inndu-i
companie la sugestia contesei Markova.
Dei Ania nu tia, doctorul ambasadei i dduse ceva care s o fac
s doarm, fiindc nu voise ca ea s stea treaz toat noaptea i s- i
fac tot felul de griji. Dac soul ei suporta operaia, ea avea s fie
ncntat. Dac nu, oricum ea nu putea face absolut nimic. i nicio
viitoare mam nu trebuia supus i mai multor ncercri dup toate prin
cte trecuse deja Altea Sa la Berlin.
Doctorul era surprins c era att de sntoas.
Dup un mic dejun servit n grab, Ania ceru s fie dus la King
Christian Memorial Clinic, unde Adam i revenea de pe urma
operaiei. mpreun cu Maa i contesa Markova, prinesa Ania l
ntlni pe medicul care fcuse operaia i ascult n tcere explicaiile
acestuia n legtur cu rnile prinului.
Era grav. Loviturile cauzaser o acumulare de lichid n creier, care
apsa pe nervii optici foarte sensibili. n urma operaiei se extrsese acel
lichid, dar rana provocat de lovitura la cap i afectase ochiul stng,
probabil pentru totdeauna. Iar prinul avea febr, ceea ce nu reprezenta
deloc un semn promitor, dei nu era nici ceva att de neobi nuit.
Va supravieui? ntreb Ania, tremurnd de spaim i nelegnd
cu dificultate franceza doctorului, aceea fiind limba n care comunicau.
Ar trebui, dac nu se ivesc alte complicaii neprevzute.
Era mai puin dect da-ul hotrt pe care l atepta Ania.
Singur cu soul ei n camera aceea de spital, goal i cu perei albi,
prinesa sttea lng patul lui i plngea. Prea att de neputincios,
ascuns sub bandajele care i acopereau partea superioar a feei. Parc
era mort. Sub bandaje, capul i era ras din cauza operaiei, un lucru
oribil, i spuse Ania, regretnd pierderea temporar a acelui pr negru

superb. De ce or fi fcnd spitalele asemenea lucruri?


Te rog s nu mori, i spuse ea n gnd, aezndu-se lng Adam i
mngindu-i mna, dei el nu putea rspunde. Nu ne prsi pe mine i
pe fiul tu. Te iubesc. Vreau s vezi copilaul pe care o s-l avem.
Dup toate cte a fost forat s ndure, trebuie s-i cunoasc tatl.
Nu primi niciun rspuns.

Cnd primi telegrama n care nepoata ei i spunea despre sosirea n


capitala Danemarcei i despre rnile lui Adam, prinesa Xenia l sun
pe Andrei la club i i spuse c, n seara aceea, aveau s plece spre
Danemarca.
n ciuda temerilor legate de izbucnirea rzboiului, n Rusia era nc
pace, iar Danemarca nu putea fi de partea advers, innd cont de
antipatia dintre familia regal danez i Hohenzollerni datorit
incursiunilor germane pe teritoriul danez nu cu prea muli ani n urm.
Dac situaia Aniei era mcar pe jumtate att de grav cum prea, i
spuse Xenia, nu trebuia lsat singur.
A face o cltorie spre Copenhaga pe ruta extrem de obositoare
Finlanda-Suedia, nsemna strbate pdurile finlandeze dup ce se
ntrerupea calea ferat, apoi a trece grania prin cel mai dezolant local
imperiului, a parcurge un drum lung cu trenul spre Stockholm, apoi
spre sud i, n final, a se ndrepta spre Copenhaga, cu feribotul. Chiar i
aa, soii Malev au ajuns destul de repede pentru a-i ului nepoata,
care era extrem de fericit c i vedea i complet epuizat.
Ce face Belocika? fu prima ntrebare pe care Ania i-o puse
mtuii ei cnd se mbriar la Ambasada rus. Cine are grij de el?
Guvernanta lui, bineneles. N-o s-l scape nicio clip din ochi.
Are ordine stricte s nu-l scoat din perimetrul casei pn nu ne
ntoarcem. N-are voie dect n grdini.
Foarte bine, oft Ania. Atunci o s fie n siguran.
Explicndu-le situaia lui Andrei i Xenia, Ania le dezvlui ct de

grave erau rnile lui Adam, ocndu-i rudele. nc nu i recptase


cunotina i continua s aib febr. Iar acum doctorul spunea c ochiul
stng i era att de grav afectat, nct s-ar putea s nu mai vad cu el.
Nu era nicio veste bun. i ceea ce i spuse Xenia despre micrile
de trupe i discuiile legate de rzboi fu la fel de deprimant. Prinesa
Ania era sincer uimit c n ara ei era nc pace.

Palatul Paterhof
n ziua de 1 august 1914, contesa Natalia Grekova i inea companie
arinei n apartamentele personale din Palatul Peterhof, n timp ce
Nikolai al II-lea inea o ntrunire de urgen a Consiliului Imperial.
Brbaii artau la fel sumbri ca subiectul pe care l discutau. n timp ce
Alexandra i doamna ei de companie se plimbau agitate prin elegantul
budoar al arinei, arul i anuna hotrrea de a declara rzboi
Germaniei n semn de rspuns la declaraia de rzboi a Germaniei
nmnat ministrului rus de Externe n dup-amiaza acelei zile de ctre
ambasadorul Germaniei la Sankt Petesburg, contele Pourtales.
Amndou femeile plngeau, convinse c rzboiul nsemna
distrugerea Rusiei. Rasputin le spunea acest lucru de pe patul su de
spital din Siberia de unde pstra legtura cu Alexandra prin telegrame
n timp ce i revenea de pe urma ncercrii unui fost discipol de a-l
ucide. De data aceasta, Nikolai nu-i ddu nicio atenie mentorului
religios al soiei sale.
Lund hotrrea de a intra n rzboi, dei tia c Rusia nu era
pregtit pentru un conflict european, Nikolai al II-lea i punea toat
sperana n Dumnezeu i n ministrul su de rzboi.
Cnd prsi n seara aceea apartamentele imperiale, contesa Natalia tot
nu aflase hotrrea arului, dar n timp ce era condus spre casa ei care era
situat n partea cealalt a Parcului Imperial, oferul observ c erau
foarte muli generali n preajma palatului, toi nsoii de aghiotanii

lor, dorind s afle primii. Mai ddeau trcoale i cei de la Ministerul de


Externe.
Imediat cum Natalia ajunse acas, btrnul valet i nmn un plic pe
care un curier imperial tocmai i-l adusese. Deschizndu-l repede,
contesa i inu rsuflarea, se nclin de trei ori i fugi n dormitor
pentru a-i gsi refugiul n faa icoanelor, plngnd n hohote.
Uimit de reacia Nataliei Alexeevna, btrnul se aplec i lu
scrisoarea pe care ea o azvrlise pe jos. De cum ncepu s o citeasc,
nelese. arul s-a simit obligat s rspund declaraiei de rzboi a
Germaniei declarndu-i rzboi la rndul su. Mine mergem la Palatul
de Iarn pentru a face anunul oficial. Roag-te pentru noi. Alexandra.

Datorit faptului c n jurul Palatului Imperial era mare vlv,


nimeni nu observ un ofier singuratic care zbovi puin n faa casei
Grekov, uitndu-se la ferestrele ntunecate, dup care porni grbit mai
departe, ndreptndu-se spre locuina unui general din apropiere.
Volodea Grekov, recent convocat i nerbdtor s intre n focul luptei,
tocmai ducea un mesaj generalului respectiv din partea colonelului su
de la Krasnoe Selo cnd se trezi n faa vilei fratelui su. Se simea mai
bine tiind c se mpcase de curnd cu Gigi, dei era convins c era o
reacie emoional datorat tensiunii din ultimele sptmni. nc mai
era suprat pentru felul cum se purtase fratele lui i nicio mpcare n-ar
fi putut terge amintirea aceea din inima lui. Totui, voise s-i
mulumeasc mama i acceptase mpcarea de dragul ei.
Dar cu Natalia nu se mpcase i acest lucru l deranja foarte mult.
Oprindu-se n faa vilei lui Gigi, Volodea se ntreb dac fratele lui o
fi fost acolo. Aflase de la prieteni comuni c Natalia era acum doamna
de companie a Alexandrei Feodorovna, aa c ar fi putut s se afle
chiar n clipa aceea la Palatul Peterhof. Fu ct pe ce s ncerce s
deschid poarta i s intre pe alee, dar ceva l fcu s se rzgndeasc.
Nu tia ce i-ar fi putut spune.
ntotdeauna l fcuse s se nfurie. Dac avea acelai efect asupra lui
i acum, ar fi fost un mod ngrozitor de a se despri, poate pentru

totdeauna. i nu voia asta. Ar fi fost mult mai ru dect dac n-ar fi


vzut-o deloc.
La naiba, i spuse Volodea, lund mna de pe poart. De ce s-mi
pese? Femeia asta e nebun. M-a dus de nas cum a vrut. i acum face
acelai lucru i cu fratele meu. Probabil c nu mai are nicio speran.
Cu toate acestea, dup ce i transmise mesajul generalului i se
ntoarse la Krasnoe Selo, unde i gsi regimentul pregtindu-se s se
urce n trenuri pentru a pleca pe front, Volodea regret c lsase acea
ocazie s-i scape. n ciuda tuturor certurilor, n ciuda lui Rasputin, n
ciuda propriei lui raiuni, Volodea o iubea pe Natalia, aa cum cineva
iubete un copil caraghios i capricios. Nu tia de ce.

A doua zi, 2 august 1914, dup ce termin de ntocmit toate hrtiile


cu minitrii, arul Nikolai, ntunecat la chip, sosi mpreun cu familia la
Sankt Petersburg pentru a declara rzboi Austriei i Germaniei i
pentru a invoca ajutorul Celui Atotputernic cnd Rusia avea mai mult
nevoie. Primirea lui la Palatul de Iarn fu tumultuoas.
n timp ce poporul l saluta pe ar mpreun cu familia sa n faa
uriaului palat, nuntru, nobilimea Sankt Petersburg-ului se nghesuia
pe scara cea mare pentru a-l ntmpina, la fel de tulburai ca restul
oraului. Alturi de ceilali, contele i contesa Grekov se ineau de
balustrada scrii imense de marmur alb, asudai i aproape ignornd
nghesuiala. Dup prerea lui Gigi, toi erau prad unei emoii att de
puternice, nct prea s fie o nmormntare de proporii gigantice.
Dup oficierea unui Te Deum n imensa sal Sf. Gheorghe i dup
depunerea jurmntului de a nu face pace atta timp ct un singur soldat
duman rmnea pe pmnt rusesc dei nici unul nu se afla nc acolo
arul i arina strbtur ncet sala nesat pe sub candelabrele
triple din bronz, ndreptndu-se spre balconul care ddea n Piaa
Palatului pentru a se arta poporului.
Toat acea mare de oameni aclam n cor n clipa n care Nikolai i
soia lui i fcur apariia n balcon. Strigtele i. Gseau ecoul n piaa

imens.
Apoi, deodat, cnd arul se pregtea s le vorbeasc, toi ca unul se
lsar n genunchi i ncepur s cnte imnul imperial, cuvintele
nlndu-se asemeni glasului pmntului natal, nflcrate i ncrcate
de sutele tuturor pmnturilor ruseti.
Deasupra acelei mulimi de oameni care plngeau i cntau, Nikolai
era unit cu ei n acel moment extraordinar, aproape copleit de acel
torent de afeciune dup atia ani nefericii ai unei domnii blestemate
cu un dezastru dup altul. n sfrit, era arul lor iubit.

Copenhaga
Prinesa Ania sttea lng patul soului ei vrsnd lacrimi de bucurie.
La ora 10:50 n dimineaa aceea, Adam i recptase cunotina i se
trezise nfurat n bandaje. ncepuse s vorbeasc, cernd o explicaie
n german, ceea ce o fcu pe infirmier s scoat un strigt de uimire
i s se duc repede dup doctor.
Ania, prea emoionat ca s mai poat vorbi, ncepu s plng
aezndu-se lng el i i lu mna ntr-ale ei, murmurnd incoerent
cnd l auzi rostindu-i numele i ntrebnd-o unde se aflau.
La Copenhaga, i opti ea. Am ieit din Germania.
Slav Domnului, oft el. Dar ce s-a ntmplat cu ochii mei?
Aceea era o ntrebare mai dificil, la care numai doctorul i putea
rspunde.
Cnd vestea declarrii rzboiului ajunse n capitala danez, prinesa
Ania mpreun cu mtua i unchiul ei luar parte la slujbele oficiate n
capela Ambasadei ruse; erau cu toii profund emoionai din cauza
acelui anun ngrozitor. Rugndu-se pentru o victorie a ruilor, tnra
prines nl rugciuni i pentru ca soul ei s se vindece complet,
temndu-se s nu-i piard vederea pentru totdeauna.
Acest lucru l-ar fi distrus. Dac ar fi trebuit s-i petreac tot restul

vieii fr vedere din cauza acelui ticlos din Berlin, ar fi nsemnat


sfritul carierei lui de diplomat. Asta nu avea nicio importan pentru
prinesa Ania. Ar fi putut s stea acas i s- i petreac timpul la cluburi.
Dar tia c Adam n-ar fi rezistat fr carier. Simea nevoia s lucreze, s
tie c fcea ceva folositor cu viaa lui. Fr asta, ar fi fost distrus.
Iar pentru a-i continua cariera, avea nevoie de vedere.
Cnd Adam i reveni i mai mult, Ania i povesti cum ieiser din
Germania i el realiz c avusese noroc c se mai afla n via. Ce
ironie, i spuse el. i fcuse attea griji pentru tnra i fragila lui
soie nsrcinat i tocmai ea fusese cea care preluase conducerea, l
dusese la spital i potrivit spuselor lui Feodor se purtase ca o mic
tigroaic n faa germanilor.
Adam Lowell o privea pe Ania cu un nou respect, ntotdeauna o
iubise, dar niciodat nu bnuise ce trie de caracter se afla dincolo de
acea suprafa delicat i mtsoas. n acelai timp, acest lucru l
ngrijora foarte tare. Dac Ania realiza vreodat cte putea face fr el,
putea s realizeze i c nu mai avea nevoie de el, mai ales dac era orb
i, deci, o povar. Acel gnd l tortura. Dac nu-i revenea, mai bine
murea. Nu avea deloc de gnd s fie o povar pentru ea i copiii lui i
nici nu voia s i se plng de mil.

Capitolul 23
Sankt Petesburg
n timp ce capitala Rusiei era cuprins de o febr a rzboiului i toi
locuitorii aclamau irurile lungi de soldai care mrluiau pe largul
bulevard Nevski ndreptndu-se spre gri pentru a pleca pe front, unii
erau mai preocupai de propriile destine dect de cel al Rusiei.
Pentru contesa Tatiana Derjavina, acela era momentul mult ateptat
absena din capital a mtuii Xenia i a Aniei n acelai timp.
Amndou fiind plecate, ea era liber s-i fac de cap ct voia.
Cu tirea servitorilor, Taa se furia din palatul Malev, unde sttuse
dup ce Ania plecase spre Europa, i se ducea n baruri de noapte,
mbrcat n rochiile refcute ale Lisei, pregtit pentru strlucitoarea
via de femme fatale. Frumoas, dornic i nesbuit, Taa se trezi n
curnd ntr-o companie care era prea ocant chiar i pentru ea i sfr i
ntr-o diminea total rvit pe treptele bazarului Gostini Dvor, unde
tovarii cu care i petrecuse seara precedent o lsaser beat moart.
Dup acel fiasco, hotr s-i aleag prietenii cu mai mult atenie,
pentru c nu voia s moar tnr i n an. ntr-o sear, aflndu-se n
compania unuia din numeroii ei amani un tnr ofier care nu i
cunotea numele real i bnd ntr-un bar de noapte cunoscut sub numele
de Rose noire, tnra contes spuse despre cea care cnta c avea o voce
de ogar bolnav. Rznd, partenerul ei i suger s dea o prob. Spre
surprinderea lui, ea o fcu. Spre surprinderea ei, fu angajat.
n seara n care Taa urma s debuteze sub numele de Tanya, avnd
un repertoriu de cntece franuzeti de genul iubitul-meu-a-plecat-isunt-disperat, spera s se bucure de mult succes. Sigur pe ea n
ciuda celor doar paisprezece ani pe care i avea, Tatiana Sergheevna
trecuse deja prin prea multe n via ca s se mai team de ceva.
Singurul lucru de care i era fric era de a nu fi descoperit de rudele ei,
iar acestea fiind plecate n vest era imposibil.

Aa cum fusese stabilit, tnra contes i fcu apariia la Rose noire


ntr-o rochie superb din satin negru brodat cu mrgelue negre care i
nconjurau gtul i apoi i coborau pe corsajul strmt, revrsndu-se
asemeni unor raze de soare pe oldul drept. Fusta era mulat pe trup,
ceea ce i cam ngreuna mersul. Dar nu mersul era important.
n timp ce contesa sttea aplecat pe un scaun ubred, cu ochii pe
jumtate nchii pentru a-i farda cu creion negru, stil Cleopatra,
prietenul ei ofier btu la u i intr aducnd o duzin de trandafiri i o
sticl de Moet pentru o srbtorire n doi dup spectacol.
Ce drgu din partea ta, spuse contesa zmbind. Ei, ce zici? Art
bine?
Senzaional. Pn mine sear tot Sankt Petersburg-ul va vrea s
te vad, mini el galant, srutndu-i mna.
Sper, murmur Taa, dei presimt c. O s am o carier de scurt
durat.
Dac afla mtua, aa avea s fie, cu siguran, i spuse ea, dei nu
rosti nimic cu glas tare.
Dup ce prietenul ei plec pentru a-i ocupa locul la mas, Taa
zmbi, uitndu-se la trandafirii roz i nc umezi, prnd un pic
deplasai n ncperea aceea unde totul era prfuit sau spart. Eh, i
spuse ea, e o cabin adevrat ntr-un bar de noapte adevrat. Dac ar fi
vrut frumusee, ar fi trebuit s stea acas, n Palatul Malev. Asta era
altceva. Era via.
Dup ce adug i mai mult creion negru pe pleoape, i ddu cu i
mai mult rou n obraji, contesa i ls decolteul mai jos pn risc s
dezvluie mai mult dect era admisibil n limitele decenei. Mulumit,
Tatiana Sergheevna mngie iragul dublu de perle care i trecea de
talie i poz scurt n faa oglinzii crpate pentru a vedea efectul.
Minunat. Era gata.
n ncperea ntunecoas i plin de fum n care urma s cnte Taa,
se afla n seara aceea un grup alctuit din civa membri ai personalului
ambasadelor francez i britanic i civa americani. Aplaudar cu
toii veseli cnd cntreaa i ocup locul lng pian, unde lumina
foarte roz a unui reflector o sclda ntr-o nuan nepotrivit machiajului
sofisticat al Taei.

Printre clinchetele de pahare i zdrngnitul sticlelor, Tatiana


Sergheevna ncepu primul cntec, ceva intitulat Bb damour, care se
bucur de un ropot de aplauze din partea francezilor.
Cunoscnd succesul, Taa i ncepu al doilea cntec cu mai mult
curaj. Pornind s se plimbe printre mese, aa cum i sugerase
proprietarul, se uit n ochii brbailor n timp ce cnta despre aspectele
mai neplcute ale iubirii, flirtnd fr ruine att cu tinerii, ct i cu
vrstnicii.
Cnd cntreaa zbovi lng masa lui, un tnr fu ct pe ce s scape
paharul din mn. Avu impresia c o recunoate sub straturile de fard.
Dumnezeule! Nu se putea. Oare era nebun?
Billy Whitmore bea cu prietenii si cnd acetia sugeraser s
mearg la Rose noire, iar el fusese de acord, gndindu-se c poate mai
afla de la ei cte ceva util. n niciun caz nu se atepta s vad c una
din rudele prinesei Ania lucra acolo nvemntat n satin negru i prea
strident fardat. S fi fugit? Doamne! Dac ar ti Ania, ar muri de
ruine, i spuse el amuzat. Dar, la naiba, trengria aceea era o mic
aventurier. Ceea ce-i lipsea n decen se compensa cu vrf i-ndesat
n tupeu. i mai avea i o grmad de bani.
Gndindu-se la toate nenorocirile care i s-ar fi putut ntmpla unei
fete n barurile de noapte din Sankt Petersburg, Billy hotr c tnra
contes avea nevoie de un protector care s o conduc acas, aa c,
dup spectacol, se duse imediat la ua ei pentru a-i oferi serviciile.
Btnd la u politicos, Billy rmase surprins cnd auzi o voce de
brbat nuntru. Netulburat, btu din nou i, de data aceasta, i deschise
un individ n uniform care i spuse s dispar.
mi pare ru, dar sunt un prieten al domni oarei i va merge cu
mine acas, altfel voi chema poliia i voi pune s fii arestat pentru
coruperea unei minore.
Surprins de ideea aceea, ofierul, un tnr blond i chipe, cu grad de
cpitan, se ntoarse spre Tonya i o ntreb:
l cunoti?
Fcndu-se alb ca varul la vederea fratelui lui Adam, care vorbea cu
atta familiaritate, Taa ncuviin ocat i se uit la Billy, ngrozit c
fusese att de repede descoperit. Se gndi c avea s-i divulge secretul.

Era pierdut.
Dac a fi n locul tu, a pleca, i spuse Billy ofierului. Aceste
acuzaii sunt foarte neplcute, de obicei. Deloc bune pentru carier.
Uitndu-se furios la acel intrus care vorbea rusete cu un accent
ciudat, cpitanul i srut mna Tatianei Sergheevna i plec fr s-i
mai arunce vreo privire vizitatorului ei.
O s le spui alor mei? ntreb Taa palid de spaim cnd Billy o
privi zmbind, admirndu-i chipul frumos, dei fardat excesiv, i
silueta atrgtoare.
Nu dac n-o s mai faci aa ceva, spuse el. Ia-i lucrurile i hai s
plecm odat din vguna asta.
Unde mergem?
El zmbi.
Unde doreti. Tu alegi. Poi s mergi direct acas. Poi s vii cu
mine ntr-o plimbare cu maina de-a lungul Nevei. Sau, zise el dup
care ezit, poi s mergi acas cu mine.
Tatiana Sergheevna i ddu seama pentru prima oar c, dac Adam
Mihailovici era o ntruchipare a virtuii, aceasta nu era o trstur
caracteristic familiei. Acel frate mai scund, mai rumen i mai tnr era
un brbat cu care s-ar fi putut nelege, un brbat pe placul ei.
Uitndu-se cu ndrzneal la Billy, care zmbea privindu-i decolteul
adnc, Taa nclin din cap i i spuse c i plceau la nebunie
plimbrile la miezul nopii de-a lungul Nevei.
Orice-i dorete inima, murmur el, deschizndu-i ua.
Dup ce prsi barul, nu nainte de a auzi nite cuvinte urte din
partea proprietarului, tnra contes urc n automobil i se cuibri
lng Billy n timp ce pornir spre cheiul Nevei, ajungnd abia n zori
n faa Palatului Malev de pe Canalul Moika.
O s poi intra?
Bineneles. Am mituit servitorii.
Ar fi trebuit s-mi dau seama.
Billy, spuse ea ncet atingndu-i obrazul cu buzele, o s spui?
Tu ce crezi? o ntreb el zmbind.
Cred c eti la fel de ru ca mine, spuse ea, de asemenea,
zmbind. i mai cred c suntem predestinai s fim prieteni.

El spera cu siguran.

Cnd Adam putu, n sfrit, s se ntoarc acas din vacana forat


n Copenhaga, el, Ania i soii Malev rmaser surprini cnd vzur
efectul rzboiului asupra capitalei. Deodat, nu mai aveau loc greve i
nici mcar ameninri n acest sens. Toi muncitorii i declarau
dragostea fa de ar i dorina de a-l zdrobi pe germani nainte ca
acetia s fac i mai mult ru.
Soldaii care mrluiau pe Nevski n drum spre gri preau pregtii
s fac orice sacrificiu pentru Nikolai al II-lea i Sfnta Rusie.
Strzile erau mpodobite cu drapele tricolore n onoarea Aliailor
cele ale Angliei i Franei aveau aceleai culori cu acela al Rusiei. Unui
privitor ntmpltor i s-ar fi prut splendid nfiarea unei naiuni
pregtit s nving.
Ajungnd la Palatul Sviridov, dup ce trecuser pe la Xenia pentru a- i
lua bieelul ncntat, Ania i soul ei rsuflar u urai cnd l gsir pe
prinul Sandro acas. Se temuser pentru sigurana lui n Europa. i
Sandro se ntorsese pe o rut neobinuit prin Italia i Romnia cu
Orient Express-ul, iar din Constana pn la Yalta cu vaporul, de la Yalta
lund trenul pn la Sankt Petersburg. Acum deplngea soarta potrivnic
ce fcuse ca Ania i soul ei s fie aproape uci i i ca ara lui s intre ntrun rzboi stupid, prost gndit, care avea s-i distrug pe toi.
Prinesa Ania rmase surprins cnd l auzi pe grand-pre att de
pesimist. i era team s nu fie arestat dac vorbea astfel n public.
Adam, aa slbit cum era de pe urma suferinelor ndurate, era curios
s-l asculte pe btrn. Sandro era un tiran, dar deloc nebun. Principala
lui preocupare n via era s se simt bine i, firete, detesta orice
aprea n calea acestui el. n plus, i cunotea pe toi oamenii
importani din Europa i Rusia, aa c sursele lui de informare erau, n
general, foarte bune. Dac el nu credea n marea victorie ruseasc la
care se ateptau toi ceilali, Adam voia s aud ce motive avea.
Stnd de vorb cu soul nepoatei sale n salonul Aniei, Sandro spuse
c acea arad dezgusttoare era numai din vina guvernului.

arul e ngrozitor de slab dac a cedat n faa acestor agitatori


ridicoli care sunt de partea slavilor. Nikolaa, comandantul nostru
suprem, l mboldete de ani de zile, trncnind prostii despre datoria
Rusiei fa de fraii ei slavi din Balcani. Auzi, datorie! Ar fi trebuit s
le-ntoarcem spatele acelor bandii i parazii demult. Nu trebuiau s
ucid arhiduci austrieci i s atepte s-i ajutm. E o nebunie!
Deci nu crezi c Rusia e pregtit pentru acest gen de rzboi.
Dragul meu, Rusia nu e pregtit pentru niciun gen de rzboi.
Europenii ar fi trebuit lsai s-i taie gturile fr s le acordm ajutor.
Asta nu va face altceva dect c va grbi dezintegrarea noastr, n timp
ce Anglia i Frana vor cpta putere pe spinarea noastr. Pentru ei noi
n-am fost niciodat altceva dect carne de tun. Ar fi n folosul nostru
dac le-am rspunde cu aceeai moned.
Tnrul l ascult respectuos, fiind de acord cu el. Foarte puini aveau
destul curaj s exprime asemenea preri negative n acel moment, Grigori
Efimovici Rasputin fiind singurul de care auzise Adam prin intermediul
scrisorilor pe care Natalia i le trimisese Aniei la Copenhaga.
Eu am avut o via extrem de frumoas, continu Sandro, dar m
tem pentru voi, tinerii, mai ales pentru fiica i nepoatele mele. Nu suport
gndul de a ie vedea trind ntr-o Rusie sf iat de rzboi i distrugere.
Orice s-ar ntmpla, nu trebuie s-i faci griji pentru Ania i
pentru fiul nostru, l asigur Adam. Voi avea grij de ei.
Sandro zmbi, turnnd sherry n pahare i dndu-i unul lui Adam.
Nu-mi fac griji n legtur eu asta, spuse el. Am ajuns s am
ncredere n tine. Pn i Xenia are ncredere n tine, ceea ce e o mare
onoare, pentru c fiica mea e foarte pretenioas cnd e vorba de
oameni. Nu are ncredere aproape n nimeni i, din pcate, n general,
are dreptate. Ceea ce m ngrijoreaz e posibilitatea unei victorii a
Germaniei, urmat de o revolt care ar face ca 1905 s par o simpl
joac de copii.
Adam fu att de uimit cnd l auzi pe prin spunnd acest lucru, nct
pru ocat.
Crezi c sunt un alarmist? ntreb btrnul.
Nu tiu. Ai fost n Europa cnd a izbucnit rzboiul i ai avut o
mai bun ocazie s vedei efectul posibilitilor tehnice ale germanilor.

Sunt extraordinare, zise Sandro. S-au apropiat de ajuns de mult


de Paris i i-au speriat n aa hal pe francezi, nct membrii guvernului
au fugit repede la Bordeaux. Dac bravilor notri soldai nu li s-ar fi dat
voie s se lase mcelrii la Tannenberg n locul aliailor notri
francezi, germanilor nu le-ar fi fost deloc greu s cucereasc oraul.
Dar aa, au fost silii s trimit cteva regimente n est pentru a
mpiedica naintarea noastr n Prusia, iar francezii se laud cu marea
lor victorie de pe Marne. Ironic, nu?
Prei cinic.
Sunt. Comandantul nostru suprem e att de ocupat ncercnd s
fie un mare general Aliat, nct vars atta snge rusesc pentru a salva
Frana. Ar trebui s-i aminteasc de 1812 i s-i lase pe europeni s se
umple de snge unii pe alii pn cnd n-ar mai fi n stare s ne fac
ru. Avem i aa destule probleme ale noastre.
Cnd l auzi pomenind de 1812, Adam zmbi. Membrii familiei
Sviridov vedeau acea dat cu un fel de misticism, cci, n 1812, n
btlia de la Borodino, prinul Denis Borisovici Sviridov devenise un
erou dup ce condusese un atac splendid, dar imprudent mpotriva unui
amplasament francez de tun, sfrind n attea bucele, nct fusese
imposibil s i se mai identifice cadavrul dup aceea. Soia lui,
frumoasa i ncpnata Zenaida Nikolaevna a surprins pe toat lumea
care o cunotea rmnnd la Moscova destul de mult pentru a fi cea din
urm rusoaic ce a prsit oraul cu numai cteva ceasuri nainte de
sosirea inamicului. Dup ce a dat foc palatului ea nsi, conform
politicii de ardere decretat de arul Alexandr.
Splendida Zenaida, crescut de guvernante franuzoaice, mbrcat
dup moda francez, o francofil pn n vrfurile degetelor, a devenit
mai rusoaic dect arul la apropierea lui Napoleon. ncrcnd douzeci
de crue cu cele mai importante opere de art ale familiei, Zenaida a pus
pe foc ce n-a putut lua cu ea, nevrnd s lase absolut nimic francezilor.
Apoi, mpreun cu cei trei fii micui, prinesa Sviridova a pornit la un
drum primejdios, dureros i extenuant pn la proprietatea ei din mijlocul
rii, unde a ajuns fr s piard un singur tablou sau prini or.
A fost o fapt nentrecut de niciun alt membru al familiei, iar, cu
timpul, a servit drept subiect pentru un poem de Pukin, un tablou de

Repin i drept o lecie de curaj pentru trei generaii de descendeni.


Tablourile acelea se aflau acum pe pereii Palatului Sviridov din Sankt
Petersburg, reprezentnd nucleul unei colecii care se mrise de la o
generaie la alta pn cnd ajunsese s echivaleze ca valoare cu cele
mai bune colecii particulare de oriunde fapt care l fcu s se
gndeasc la altceva.
Statutul tu de diplomat ar putea servi familiei, spuse Sandro
privindu-l pe tnr cu atenie.
Cum? ntreb acesta lsnd jos paharul.
A vrea s expediez cele mai bune tablouri i obiecte de valoare mai
mici n Suedia, zise prinul. n caz c trupele Kaiser-ului vor ajunge n
acest ora, a muri s vd c vreun neam grsan intr-n posesia
motenirii fiului meu. Nu uita c au dat foc bibliotecii Universitii
Louvain cnd au trecut prin Belgia, o ar neutr! adug el ntunecat la
chip. sta-i respectul acestor nemi fa de lege i educaie.
Era adevrat. Un gnd deloc linititor. Iar comportamentul trupelor
germane in Belgia, nu era o experien pe care un brbat s o doreasc
pentru familia lui. Dac lucrurile se nruteau i mai mult, chiar
membrii familiei Sviridov trebuiau s-i caute refugiul n cea mai
apropiat ar neutr. Ascunderea lucrurilor de valoare le-ar fi u urat
situaia n ateptarea trecerii furtunii.
Privindu-I pe prinul Sandro drept n ochi, Adam spuse:
O s fac tot ce-mi st n putin ca s protejez familia, prin
sursele diplomatice sau n pofida lor, adug el zmbind.
Sandro ncuviin. Adam Mihailovici fusese, pn la urm, o alegere
bun. Nepoata lui fusese chiar deteapt.
n mprejurrile actuale, era un gnd linititor. Numai dac bietul de
el s-ar fi aflat ntr-o form mai bun. Dup experiena oribil din
Berlin, arta att de ru, nct prinul ncepea s-i fac griji pentru el.
Pentru planurile lui, avea nevoie s fie ntr-o form foarte bun.

Spre dezamgirea Aniei, Adam prea s-i revin mult mai greu
dect sperase ea. Datorit activitii intense din capital, se nfuria din
cauza restriciilor impuse de doctor i se simea complet inutil. Dei
majoritatea bandajelor fuseser ndeprtate, ochiul stng i era nc
acoperit, iar perspectivele nu erau bune.
Colac peste pupz, spre teribila ruine a lui Adam, capul su ras l
fcea s semene cu un deinut din Siberia, n timp ce prul care i
cretea din nou era mic i aspru. Prinesa Ania ncerca din rsputeri s
procedeze cu tact, dar era extrem de amuzat n sinea ei c Adam avea
mcar o vanitate, ct de mic. Nu bnuise acest lucru niciodat i gsea
c era chiar atrgtor.
Cu toate acestea, cu posibila pierdere a vederii ochiului stng nu era
de glumit. O ngrijora extraordinar de mult.
Fiindc entuziasmul n privina rzboiului era acum puin mai potolit
datorit pierderilor imense de
La Tannenberg i afirii listelor lungi cu numele victimelor,
guvernul fcea tot posibilul s ridice moralul oamenilor. n acest scop,
artitii teatrelor imperiale erau solicitai s distreze soldaii. Cele mai
bune balerine de la Marinski i Baloi dansau pentru ajutorarea
rniilor dnd reprezentaii de-a lungul frontului i n toate marile ora e
ale imperiului.
Citind despre oferta lui madame Kaina de a realiza un program de
cinci reprezentaii n Sankt Petersburg, Moscova, Kiev, Varovia i
Tiflis, prinul Sandro nu putu s nu zmbeasc. Zenaida era ntotdeauna
o teribil lupttoare, mai ales atunci cnd bnuia c o alt balerin ar fi
putut s-o ntreac. Dac artitii aveau s fie patrioi acum, nimeni nu
avea s fie mai patriot dect Kaina.
Adevrul era c timpul mai tersese din suprarea lui Sandro pentru
neruinata infidelitate a Zenaidei i i era cam dor de ea, dei era prea
mndru pentru a cuta o mpcare. i, n plus, ea l avea acum pe
Konstantin Andreevici i, dac rmsese neschimbat, Zenaida trebuia
s considere relaia cu un Romanov prea bun pentru a-i, da cu piciorul
uor. Un mare duce era trofeul suprem pentru o femeie de genul ei.
Problema lui Sandro era c adora astfel de femei, un mic defect ntrun caracter altminteri impecabil.

n timp ce Rusia i aliaii si europeni se lansau n rzboi cu


nflcrare, existau unii oameni dornici s- i aduc i ei contribuia,
inspirai de nevoia de aciune sau, pur i simplu, de nevoia de a afla ce se
ntmpl. Billy Whitmore era unul din ace tia. Avea^un plan ce urma s
satisfac ambele obiective fr a sacrifica absolut deloc neutralitatea
Americii. De fapt, ar fi putut fi considerat drept un altruism de cel mai
nalt nivel, o acoperire minunat pentru strngerea de informaii.
Fiind de fa la demonstraia de patriotism a ru ilor cu ocazia declarrii
rzboiului mpotriva Germaniei, Billy asistase i la distrugerea Ambasadei
germane din Piaa Sf. Isac, ceea ce l-a fcut s- i dea seama cu respect ce
putea face violena n mas. Vznd acea cldire frumoas prdat de o
mulime de oameni rzboinici care alergau din subsol pn n pod,
azvrlind opere de art de mare valoare pe ferestrele de la al doilea etaj,
tnrul american hotr c ar fi fost n interesul guvernului su s dea
dovad de o preocupare umanitar fa de poporul rus n acele momente
de grele ncercri. Nimeni nu le-ar fi gsit o vin pentru aceasta, iar
beneficiile ar fi depit cu mult orice sum de bani investit.
Acas, oamenii erau chiar dornici s arate bunvoin fa de Aliai
atta timp ct America nu trebuia s le trimit trupe. Un mic efort de
ajutorare n-ar fi fcut dect s creasc prestigiul americanilor i s
contribuie la consolidarea poziiei lui Billy printre colegii si
diplomai. Iar cu legturile pe care le avea Adam, Agenia de ajutorare
de rzboi americano-rus ar fi putut fi, ntr-o bun zi, paaportul lui
pentru un post de ambasador dac totul mergea bine.
Fcndu-i o vizit fratelui su la Palatul Sviridov, Billy i exprim
cuvenita ngrijorare pentru faptul c fusese la un pas de moarte din
cauza acelor nemi i vorbi foarte mult de spiritul de ajutorare fa de
Aliai care predomina acum la ambasad cu toat reinerea
diplomatic necesar, firete.
Dar, spuse el, ambasadorul era de acord s-i dea permisiunea de a crea
o organizaie de ajutorare americano-rus care s sprijine rniii i s le

ofere ajutor celor necjii din pricina rzboiului din orae, ceva ca n
genul Crucii Roii. De fapt, spuse el cu mndrie, ideea lui era susinut
de civa senatori.
Cine ar conduce agenia? ntreb Adam, amintindu-i c fratelui
su nu prea i plcea s munceasc.
Noi doi, cu ajutor din partea unei echipe formate n mare parte
din rui, doctori, infirmiere, secretare, tot ce trebuie.
Cine sunt susintorii ti rui? Cineva apropiat familiei imperiale?
mprteasa mam, Maria Feodorovna, i-a exprimat dorina de a
ajuta ca protectoare. Iar prinesa Xenia tocmai a fost de acord s ne
stabilim cartierul general ntr-o cas de-a ei de pe Liteini Prospekt. Ce
zici de aceti susintori?
Foarte impresionant, spuse Adam. Dar de cum o s fiu n stare, eu
intenionez s m nrolez n Forele Aeriene Ruse.
Din acea idee nu mai rmase nimic cnd prinul. Sviridov fu respins
de ctre medicii de la centrul de recrutare care i spuser fr ocoli uri
c vederea ochiului su stng nu era bun deloc i ar fi fost ucis chiar
nainte s apuce s decoleze.
Spre bucuria Aniei, prinul se hotr s i se alture lui Billy i se
apuc s recruteze oameni pentru diverse posturi, de la doctori la
personalul buctriei.
ntr-o lun se nfiin primul spital avnd doar aisprezece paturi i, dup un dejun n timpul cruia acest loc fu binecuvntat de un preot
n prezena a dou mari ducese care erau protectoarele onorifice, sosi
primul grup de rnii. Agenia de ajutorare americano-rus i ncepea
activitatea.
Prinesa Ania, care se afla acum n ultimele luni ale unei sarcini
dificile, se bucur vznd c pe Adam ncepea s-l intereseze acea
organizaie. Fiind dintr-o ar neutr, nu putea s ia parte la lupte, dar
fiind prinul Sviridov, nici nu se gndea s nu fac nimic n timp ce
Rusia i vrsa sngele pe cmpurile de lupt din Europa. Acea agenie
de ajutorare era soluia perfect.
Faima lui de erou al ntrecerii aviatice Sankt Petersburg Moscova
contribui foarte mult la atragerea sprijinului din partea populaiei, iar
povestea ieirii plin de peripeii a celor doi tineri din Germania

Spus i rpus de Billy i convinse pe rui c, dei prinul nu


putea lupta contra germanilor ntr-un fel, era devotat luptei mpotriva
lor n alt mod. i, dac totul mergea dup cum voia Billy, acea agenie
avea s devin un simbol al luptei mpotriva nemilor la fel ca icoana
Sf. Nikolai Fctorul de Minuni, sub al crui drapel Armata rus
pornise n rzboi.

Datorit repudierii oricrui lucru german i dorinei arului de a face


din acel rzboi o sfnt cruciad, dou instituii ruseti foarte vechi se
desfiinaser. Numele capitalei imperiului fusese rusificat devenind
Petrograd, varianta slav pentru Petersburg, iar vnzarea buturilor
alcoolice fusese interzis pe toat durata rzboiului, o msur extrem
de neagreat de o naiune de suflete nsetate.
O tradiie ndrgit care nc mai dinuia era baletul, care prea
s fie n mare form. Se ddeau reprezentaii dup reprezentaii pentru
ajutorarea rniilor, familiilor acestora, refugiailor din republicile
baltice sau oricrui alt grup care avea nevoie de sprijin.
Billy Whitmore era att de captivat de ideea de a avea de c tigat de
pe urma ageniei, nct ncepu negocierile cu cteva prim-balerine, dar
nu ajunse nicieri pn cnd nu umplu cabina lui madame Kaina cu
flori extrem de scumpe i i trimise un bileel n care i solicita o
ntrevedere, punnd accent pe relaiile lui diplomatice i pe acelea cu
familia Sviridov. Deodat, Kaina avu timp de vorb.
Cu obinuita ei intuiie, delicata balerin i ddu seama imediat c
numai gura era de acel tnr blond, dar fu amuzat de pomenirea acelui
nume. i de faptul c el prea s nu tie de legtura ei cu Sandro. Cum
putea s nu tie? Toat Europa tia. Cu toate acestea, ignorana lui
putea fi chiar modul prin care s loveasc n acea familie care o umilise
att de crunt. Nu avea s lase s-i scape ocazia. Contesa Liza murise i
dispruse pentru totdeauna, dar Sandro mai avea i alti descendeni
care puteau plti pentru acel episod cu Vinogradov i cei doi fotografi
blestemai.

Kaina era frumoas, senzual i rzbuntoare. Aceasta era firea ei.


i nu era de prere c ar fi trebuit s fie altfel.

Cteva zile mai trziu, n budoarul decorat n albastru i alb al Aniei,


ntlnirea lui Billy cu balerina avea urmri neplcute. Prinesa Ania era
devotat trup i suflet oricrui lucru care ar fi ajutat Rusia n vreme de
rzboi, dar nu voia nici n ruptul capului s se aib de-a face cu
femeia aceea cum se referea ea la madame Kaina.
O femeie care l sedusese pe Sandro, i dduse apoi cu piciorul
pentru a se destrbla cu un nenorocit de milionar din Moscova,
renunnd i la acesta pentru un mare duce care i scandalizase
ntreaga familie datorit faptului c i prsise soia i copiii pentru ea,
nu era genul de femeie cu care ar fi vrut Ania s-l vad asociat pe
Adam, Mai ales atunci, cnd ea era imens i se legna ca o ra.
De fapt, i spuse tnra prines, era pcat c frumosul pr al lui
Adam cretea att de splendid tocmai acum. S-ar fi simit mai bine
dac el s-ar fi dus s o ntlneasc pe mica mnctoare de brbai
artnd ca un deinut recent eliberat. Pe Kaina preau s o intereseze
numai brbaii frumoi. Poate c cicatricea de pe ochiul lui stng avea
s-i taie pofta.
tiind ce simea soia lui n legtur cu greeala lui Billy, prinul
ncerc s o aduc ntr-o dispoziie mai bun, dar ntmpin dificulti.
Prinesa Ania se mpotrivea teribil ideii ca madame Kaina s dea un
spectacol n beneficiul ageniei i gata.
Eti sigur c nu vrei s m nsoeti n brlogul leului? o tachina
el. Asta e ultima ta ans.
mi pare ru, dragul meu, dar nu m simt destul de bine ca s
suport o mas n compania acelei femei. Va trebui ca tu i Billy s v
descurcai singuri cu ea.
n ochii ei frumoi se vzu o licrire de asprime.
Am auzit c mnnc brbai la micul dejun.
Atunci ar trebui s fie stul la ora la care o s v ntlnii, dei,

dac va fi nevoie, i dau permisiunea s i-l oferi pe fratele tu.


I-ar face mare plcere, spuse Adam zmbind.
E nnebunit dup femei micue i delicate cum e Kaina.
Da, spuse prinesa, i n-are absolut niciun pic de discernmnt. Era
furioas i nu voia deloc s cedeze. Zenaida Kaina era persona non
grata n familia Sviridov, iar dac Billy Whitmore era prea prost ca s
realizeze acest lucru, Adam nu era. Nu trebuia s duc mai departe
planul lui Billy. Ce avea s spun grand-pre? Era o lips de tact
flagrant.
Dei prinul Adam tia povestea despririi Kainei de Sandro,
fratele su nu tia pn cnd nu-i spuse Adam. Dar atunci era prea
trziu pentru a mai face ceva, deoarece Kaina le promisese deja s dea
un spectacol. i era una din cele mai mari stele ale teatrului Marinski.
Dac i-ar fi retras oferta deodat, ar fi fost o ruine pentru agenie i o
insult pentru Kaina, oricum un scandal.
Dac nu renuni la ideea asta, nici eu, nici Xenia n-o s venim la
spectacol, zise prinesa Ania.
Oh, Doamne, i spuse Adam. Alt scandal.
Aniuka, dac grand-pre m iart pentru greeala lui Billy,
accepi s vii la spectacol? o ntreb el srutnd-o pe ceaf. Ar fi un
dezastru dac n-ai fi acolo.
Ania se ntoarse spre el i i nl brbia.
Dac grand-pre o s te ierte, da. Dar altfel n niciun caz.
El zmbi. Nu era cine tie ce, dar tot mai bine dect nimic. Iar
Sandro o iubise pe Kaina, aa c exista ansa s fie mai nelegtor
dect nepoata lui.
Cel puin, asta spera Adam.
Dup ce i srut soia, pregtindu-se s plece la ntlnirea cu
madame Kaina, prinul era gata s ias cnd valetul l opri spunndu-i
c tocmai sosise un mesaj din partea domnului Whitmore.
Deschiznd plicul, Adam vzu c era vorba de o veste proast. Din
cauza unei ntlniri urgente cu o oficialitate a ministrului de Externe,
Billy nu putea veni la masa de prnz, astfel nct, acum, sarcina de a o
ntreine pe doamn i revenea numai prinului Adam; trebuia s fie atent
i politicos pentru ca nu cumva s dea napoi. Agenia de ajutorare de

rzboi americano-rus avea nevoie de participarea ei.


La naiba, mormi Adam plecnd spre restaurantul Medved, dup
care mototoli biletul i l arunc.
Billy fusese vinovat pentru asta de la nceput. Adam acceptase s
fie prezent la acel dejun doar pentru a vedea dac nu cumva exista vreo
posibilitate ca madame Kaina s nu se in de cuvnt i, astfel, s se
rezolve problema lui cu Ania. Acum trebuia s se descurce singur cu
primadona i nu i convenea deloc.
Ajungnd la restaurant, unul din cele mai elegante din Petrograd, Adam
vorbi cu eful slii, primi un semn discret din cap i un zmbet i fu
condus ntr-o ncpere retras de la etaj, unde masa fusese aranjat cu
pnzeturi fine, cristaluri, argintrie i un buchet fermector de flori din
Crimeea, lucru care contrazicea ninsoarea de sfr it de octombrie care se
vedea prin ferestrele nalte. Uitndu-se nervos n oglind n timp ce o
atepta pe Kaina, Adam i dorea s o fi putut invita la mas acas.
Spre surprinderea lui, madame Kaina nu l fcu s atepte. Se afla
acolo de mai puin de dou minute cnd ua se deschise i apru ea, o
frumusee mrunic, nvemntat ntr-o hain de inila argintie, roie
n obraji din cauza frigului, i privindu-l cu nite ochi mri i cprui de
sub blana plriei. Ridicndu-se s o salute, fu ocat de extraordinara ei
feminitate.
Enchant, madame, murmur el, strngndu-i mna mic. Ai fost
foarte amabil c ai acceptat s venii.
Kaina i roti privirea prin ncpere i zmbi amuzat.
Credeam c suntei doi, spuse ea.
Fratele meu v roag s-l scuzai, dar a fost reinut de ministrul
de Externe.
De fapt, de unul din subalternii acestuia.
Acest lucru nu o deranja pe Kaina; prinul Sviridov era de-a dreptul
fermector. Dup prerea ei avea graia nnscut a unui atlet. Balerin
fiind, ntotdeauna admirase brbaii care se micau bine. Descoperi c
era o trstur rar ntlnit i subestimat ca arm pentru seducie.
Kaina nsi se mica asemeni unei zeie n blnuri, mtsuri sau
absolut nimic.
n timp ce chelnerul i fcu meseria discret, destupnd sticla de

ampanie, servind homarul mncarea preferat a Kainei nainte de


a disprea pe ua din lemn de stejar, Adam avu ocazia s- i studieze
invitata ndeaproape, sub pretextul de a face conversaie uoar. Era
foarte frumoas i delicat, cu ochii mari de un cprui nchis i cu o
siluet superb, cu talia extrem de subire. n societatea din Petrograd,
faptul de a avea o talie la fel de subire ca a ei era un semn de
distincie. Costumul ei din ln gri brodat cu negru, era o creaie
Redfern din Paris, iar iragurile de perle erau un dar din partea marelui
duce Konstantin Andreevici, partenerul ei oficial, dar nu i legal.
Exist ceva probleme n legtur cu gala despre care am vorbit? o
ntreb Adam spernd s aud vreun motiv care ar fi mpiedicat-o s
aib loc aa cum fusese stabilit.
Realitatea e c pic ntr-un moment dificil pentru mine, spuse
balerina.
Da? ntreb prinul artndu-se ngrijorat. Ceva care v-ar
mpiedica s aprei? E chiar att de grav?
Spera din tot sufletul.
Kaina zmbi dulce. i i nchipuia scena de la Palatul Sviridov
cnd acest american i spusese soiei sale ce fcuse fratele lui. Se
ntreb dac i se spusese i lui Sandro.
Ah, nimic chiar att de grav, doar o chestiune de programare.
Chiar n seara aceea m ntorc de la o repetiie de la Kiev. n aceste
mprejurri, nici nu va putea fi vorba de un balet complet. ns, nu
nseamn c nu vom putea aranja un alt gen de spectacol, cu mai muli
artiti. Acest lucru a nceput s se fac foarte des. Sunt sigur c a
putea s aduc cteva balerine. Astfel, povara nu va cdea numai pe
umerii mei i voi putea s dau o reprezentaie foarte bun.
Ar fi excelent, madame. V-am rmne ndatorai.
i avea s fie i mai uor pentru Sviridovi s accepte sau, cel
puin, aa spera Adam.
Kaina zmbi.
Mi-ar plcea s execut un pas de deux din Paquita. Nicholas
Legat mi poate fi partener.
Minunat.
Ai vzut spectacolul? l ntreb ea, mngindu-l cu privirea.

Din pcate, nu, spuse Adam, uitndu-se n ochii ei imeni i


catifelai, att de calzi i de periculoi n acelai timp, o combinaie
excelent ntre blndeea unei cprioare i ferocitatea unei pisici
slbatice.
Atunci trebuie s venii la Marinski sptmna aceasta s m
vedei dansnd. Trebuie s apar n Esmeralda, rolul meu preferat. Sunt
o mic igncu a crei inim e sfiat de un aristocrat nemilos. Toat
lumea plnge cnd mor, inclusiv eu. E superb, spuse balerina rznd.
Ador acest spectacol.
Privindu-l pe prin n oglinzile din mica ncpere, Ka ina observ c
i el o studia la fel de discret, ochii lui negri artnd un interes pe care
chipul refuza s-l dezvluie. Nite ochi superbi, i spuse ea, ntunecai
i misterioi ca ai unui arab sau armean. Nu semna deloc cu acel frate
blond cu ochi albatri care era o nulitate n comparaie cu el.
Sviridovii l lsaser s se nsoare cu nepreuita lor prines. Asta
spunea foarte mult. Kaina se ntreb dac fidelitatea era unul din
punctele lui forte.
Mi-ar plcea foarte mult s v vd n Esmeralda, spuse prinul.
Dar cum soia mea nu se simte prea bine, n ultima vreme n-am mai
fost la teatru att de des ca altdat.
Ah? E ceva serios?
Da, spuse el zmbind. Prinesa Sviridova ateapt al doilea copil
al nostru. A avut probleme n timpul sarcinii, aa c medicii i-au
recomandat ct mai mult odihn.
i nu v place s ieii fr ea, se bosumfl balerina.
Ochii frumoi ai lui Adam sesizar nuana de suprare din expresia
Kainei cnd aceasta zmbi pentru a-i masca sentimentele.
Soia mea este o femeie foarte tnr care a trecut prin ncercri
foarte grele la nceputul sarcinii, spuse el ncet. Este important pentru
mine s-i uurez ct mai mult situaia n aceste momente. Ar fi nedrept
s ne trimitei bilete la spectacol i s nu putem veni.
Kaina zmbi din nou, dar, de data aceasta, ochii i licrir cnd se
uitar ntr-ai lui Adam nu era dezinteresat, ci doar prudent.
Atunci, poate c fratelui dumneavoastr i-ar plcea s vad
Esmeralda.

Ar fi cel mai minunat eveniment al sezonului pentru el, spuse Adam


repede. Mi-a spus odat c i-a ales loja n a a fel, nct s o poat vedea
ct mai bine pe Kaina cnd este aplaudat la scen deschis. Billy a fost
cel care a insistat s v rugm s ne onorai cu prezena la gal.
Privindu-l n ochi, balerina rse amuzat, plcndu-i complimentul,
pe care l bnuia ca fiind nesincer, dar ncntat c prinul se gndise la
el.
Lundu-i mn peste mas, frumoasa fptur cu ochi cprui i-o
ntoarse cu ndrzneal pentru a i se uita n palm, de parc ar fi fost o
fat din Novia Derevnaia.
Ghicii norocul, madame? ntreb Adam zmbind, surprins de ct
de mult i plcea mngierea uoar i electrizant a Kainei.
Da, spuse ea. Bunica era iganc. Toate femeile din familia
noastr au acest har.
Am un viitor interesant? ntreb el. Zmbind i aintindu- i
privirea asupra chipului ei frumos.
Ah, da, murmur ea, plimbndu-i degetele peste una din liniile
din palma lui de sus pn jos, excitndu-l cu atingerea ei cald. Vd o
linie a vieii lung, prine. Iar asta, zise ea zmbind, e linia dragostei.
Ah.
Trei ntretieri. Trei mari iubiri.
Adam i ntlni privirea care prea s conin ferocitatea unei pisici
slbatice.
Am iubit de dou ori n via, spuse el. Cred c mi-am epuizat
poria de noroc.
Degetele ei subiri se mpletir cu ale lui i apoi se desprinser la fel
de repede.
Trei iubiri v rezerv soarta, prine, spuse ea cu subneles. Nu
ignorai acest lucru cu atta uurin.
Rmnnd cu privirea aintit asupra ei, Adam i lu mna uor i i-o
srut.
V mulumesc pentru profeie, madame, murmur el. Numai un
prost ar ignora promisiunea unei iubiri.
Dar, i spuse el innd acea mn frumoas i respirndu-i parfumul
ameitor, numai, un prost s-ar arunca orbete n braele unei noi iubiri

nesigure cnd acas are o comoar. Ania era viaa adevrat; Kaina
era un vis, un vis frumos alctuit din ampanie i parfum o sut de
personaje ntruchipate de o frumusee care trebuia s se recreeze zilnic
n reflectarea a o mie de perechi de ochi aflai dincolo de luminile
rampei. Un mit superb i sclipitor cu nite ochi cprui, catifelai, i o
atingere de nger.
V promit c, ntr-o bun zi, o s vd Esmeralda, zise Adam cnd
balerina i strecur mna uor ntr-a lui. Abia atept.
Genele ei lungi i negre tremurar uor cnd spuse ncet:
i eu la fel.

Varovia
n timp ce Rusia se afla n rzboi pentru a-i sprijini fraii slavi,
monsieur Timofei Mossolov, alias Oleg Ivanov, i aducea propria
contribuie n oraul polonez, unde el sau mai bine-zis, personalul lui
muncea zi i noapte pentru a menine ridicat moralul soldailor.
Datorit numrului extraordinar de mare al victimelor, nfiin un Club
al nvingtorilor, oferind fiecrui al zecelea client o sear pe gratis.
Suna patriotic, ofierii erau ncntai, foarte puini fiind cei care
beneficiau de premiu, i Oleg era extrem de fericit. Se duse vestea pe
tot frontul i frecventarea caselor lui Oleg deveni o mod, fiecare
spernd s fie cel care ctiga recompensa. Cel puin le oferea un
divertisment, n timp ce el continua s ctige bani.
tii, Wanda, ai avut perfect dreptate cnd ai spus c o s facem
avere aici, zise el ntr-o bun zi cnd se aflau n birou i fceau
socoteli. Dac rzboiul sta mai ine cteva luni, am putea s ne
retragem i s trim o venicie din profit.
Acest lucru o bucur pe Wanda, dar i mprti partenerului ei o
idee care stric toat atmosfera.
Oleg, liubovnik, spuse ea parc torcnd, un singur lucru ar face ca
totul s fie i mai bine.
Ce anume? ntreb el ateptndu-se la ceva legat de afaceri, dar

alarmat de nota seductoare din glasul ei.


Nu-i plcea. Era o form tipic burghez de ntins capcane pe care
Wanda o folosea foarte des, ceva pretenios mai potrivit unei farse de
dormitor dect afacerilor. ntotdeauna aducea. Necazuri.
nsoar-te cu mine, opti ea, nconjurndu-i gtul cu braele ei
albe i plinue i nvluindu-l n parfumul de trandafiri, pe care l
prefera. Atunci o s putem fi parteneri n adevratul sens al cuvntului.
El o privi cu rceal i pielea i se fcu de gin amintindu- i c
exact acelai ton fusese folosit ntr-o dup-amiaz de acel monstru,
Katia Petrovna, care se ntorsese n persoana acelei trfe poloneze.
Stomacul i se rzvrti cnd auzi o asemenea idee. l urmrea.
Asta puse capac. Oleg se ridic brusc i o mpinse pe Wanda, lsndo singur cu parfumul de trandafiri amestecat cu acela al trabucului su
care mai ardea nc n scrumier.
Ce naiba o fi cu el? se ntreb ea, trntindu-se nemulumit pe scaunul
de pe care el tocmai. Se ridicase, aruncndu- i privirea pe registru. Totul
era grozav, cele trei case ale lor primind mai muli clien i dect s-ar fi
ateptat. Acel loc elegant era rezervat ofierilor, casa mai mic din
crmid care se afla la o distan de cinci blocuri oferea servicii micilor
birocrai, iar cldirea din vecintatea grii nregistra cele mai mari
ctiguri pe or, fiindc era destinat satisfacerii nevoilor oamenilor de
rnd. Stabilitatea la Varovia i oferise acelui rus afurisit ocazia de a
ctiga mai muli bani dect n urma tuturor spargerilor de bnci pe care
le operase n timp ce fcuse pe revoluionarul. Oare el nu- i ddea seama?
se ntreb ea. i nu se gndea niciodat la rolul jucat de ea n acest
succes? Ticlosul! Ea considera cstoria o consolidare a asocierii lor. Ce
se ntmpla cu el? Wanda nu-i putea nchipui care era rspunsul, de i tia
c un anumit lucru era foarte straniu n privina lui.
ntotdeauna fusese ciudat, i spuse ea, lundu-l n brae pe Koka.
ntotdeauna l urse pe Koka, semnul sigur al unui caracter urt. Orice
brbat care putea s urasc un animal att de frumos era crud din fire,
i mai spuse ea. Dar acum era ceva mai mult dect o simpl ur fa de
pisic. Oleg prea s se uite la ea cu o asemenea ur, nct fata se
temea uneori de el, mai ales cnd ncepea s o acuze c l n ela cu
oameni ale cror nume nici nu le cunotea mcar

Nite rui pe care se prea c i tia el. Habar nu avea cine erau
Pavel i Dmitri. Acelai lucru era valabil i n privina Aniei Nikolaevna.
Sau celui creia el i spunea monstru cu ochi sticlo i. La nceput, ori de
cte ori Oleg ncepea cu acele aiureli, Wanda ncerca s discute cu el.
Apoi, vznd c nu ajungea ia niciun rezultat, l ignora chiar i atunci
cnd o amenina. Avea alte lucruri la care trebuia s se gndeasc.
Numai c, n ultima vreme, ameninrile deveniser mai urte i
perioadele lui de nebunie mai lungi. Cutremurndu-se, i aminti de
ultima oar, de seara cnd se mbtase i i proptise lama unui cuit n
gt i i dori s nu se fi ncurcat niciodat cu acel rus nebun. Dac nu
era atent, ntr-o sear ar fi putut s-i pun n aplicare ameninrile,
fcnd-o s-i ncheie cariera, de renumit matroan a Varoviei.
Ceea ce o inea lng el, n ciuda tuturor temerilor, erau banii. Stnd
cu Oleg, Wanda avea un automobil elegant, la fel ca acela condus de
unul din cei mai mari aristocrai din Varovia, cteva dulapuri pline cu
rochii de la Paris, bijuterii veritabile i o camerist personal. Era ceea
ce le cimenta legtura. Merita s-l suporte. Irascibil, nebun sau doar
argos, rusul se pricepea la anumite pri ale afacerii lor cu care
Wanda prefera s nu aib de-a face. n timp ce el se ocupa de registre i
aprovizionare, ea se plimba prin salon, ncntat de imaginea ei n
oglinzile nalte i cu rame aurite.
Pstrndu-l pe Oleg i asigura stilul de via cu care se obi nuise.
Dac ar fi renunat la el, poate ar fi dat peste altul i mai ru. Acel gnd
o mpiedica mereu s ia o hotrre decisiv.
Dar ideea rmnea n mintea Wandei, ca un refugiu secret.

Capitolul 24
Petrograd
n ciuda ncercrii de a se bucura de prezena celui de al doilea fiu al

su, Kolea, care i semna perfect, Gigi nu putea s uite ct de mult


semna Nicky cu fiica lui Rasputin. Ura copilul i o arta din ce n ce
mai mult. Se ajunse ca, la un moment dat, guvernantei s-i fie team s
lase biatul n calea contelui Grekov.
Trziu, ntr-o dup-amiaz de noiembrie, cnd Natalia era ateptat
acas la ceai, dup ce i petrecuse ziua la arskoe, Sonia, guvernanta,
i pregtea pe cei doi copii pentru vizita zilnic a mamei lor, cnd,
deodat, l vzu pe stpn aprnd n ua camerei, singur.
tiind c acest lucru nsemna necazuri pentru Nicky, fata i fcu
semn acestuia s vin la ea, spernd s-l poat ine departe de tatl lui.
Dar bieelul fugi spre Gigi, ateptndu-se s o vad i pe Natalia n
spate. O greeal. Ignorndu-l cu rceal, contele l ddu la o parte i se
duse s-l ia n brae pe Kolea.
Tat! strig Nicky.
Vino ncoace! spuse guvernanta uiertor, ncercnd s-l fac s
nu se apropie prea mult de conte. Nu-I supra pe tata.
Tat, ia-m pe mine n brae, nu pe Kolea, spuse Nicky plngnd
i trgndu-l de hain.
Las-m-n pace, se rsti contele apucndu-l de gulerul
costumaului de marinar. S nu mai faci asta niciodat.
n timp ce Sonia, nspimntat, ddu fuga s-l ia pe copil deoparte,
Nicky fcu cel mai ru lucru posibil. Se ag de Gigi i ncepu s
plng, implorndu-l s-i acorde atenie.
Rou de furie, contele l apuc de umeri, l scutur cu putere i l
plesni att de tare, nct l trnti ia pmnt. Spre groaza Soniei, n timp
ce bieelul plngea pe covor, contele Grekov l lovi cu picioarele, de
parc ar fi fost un cine vagabond, njurndu-l cu un limbaj pe care fata
nu-l auzise niciodat ieind din gura acelui domn.
Devenind pmntiu cnd i ddu seama ce fcuse, Gigi se uit la
copilul care urla chircit de durere pe podea i ddu s-i spun ceva
Soniei, care acum era n genunchi pe covor, ncercnd s-l apere pe
Nicky de mnia tatlui. Incapabil s gseasc vorbele potrivite, se
ntoarse i iei din camer, ruinat de ceea ce fcuse i, n acelai timp,
ntrebndu-se cum de se putuse abine atta timp.
Dumnezeule, i spuse el deprtndu-se de plnsetele din camera

copiilor, era ct pe ce s-l omor pe ticlos. Dac fata aia n-ar fi fost
acolo, probabil c a fi fcut-o. Era un gnd care l supra. l situa la
acelai nivel cu un beiv nenorocit i acest lucru l fcea s-i pun la
ndoial starea facultilor mintale. Chiar voise s-l omoare. Toat
educaia lui i buna cretere nu nsemnaser absolut nimic n
comparaie cu ura lui fa de acel copila de doi ani. Era prea umilitor.
i, de asemenea, nspimnttor.
Aici m-a adus cstoria cu o nebun, i spuse el cu amrciune stnd
zguduit n hol, incapabil s priceap ce anume l apucase. La un moment
dat, se ntreb ct timp avea s treac pn i va face la fel i Nataliei.
Volodea nici nu tie ct de norocos e, i spuse contele. A lupta
mpotriva germanilor nu nsemna nimic n comparaie cu a suporta
acea soie ridicol i infidel. Aproape c l invidia pe Volodea. A-i
risca viaa n rzboiul cu nemii era nimic fa de a-i risca sntatea
mintal alturi de o femeie care pierduse att de mult contactul cu
realitatea, nct nici mcar nu nelegea ct o ura propriul ei so.
i ct de mult dorea acesta s-i omoare afurisitul de bastard.

n saloanele din Petrograd, asemnarea copilului cu fata lui Rasputin


ddea natere multor brfe rutcioase, un subiect care nu scpase
urechilor prinesei Ania, care fu ngrozit. Toat lumea tia ct de mult
o ajutase pe Natalia influena lui Rasputin n a obine divorul de
Volodea pentru a se putea cstori cu Gigi cnd era deja nsrcinat.
Acum, ns, se dovedea c Gigi fusese un prost i nu era, de fapt, tatl.
Oamenii care nu o plceau pe arin abia ateptau s se rzbune pe
cei care erau mai apropiai de aceasta i, din moment ce Natalia se
ridicase la rangul de doamn de companie, era cea mai potrivit, cu att
mai mult cu ct l vizita zilnic pe Rasputin n apartamentul su
mpreun cu alte ase femei.
ntr-o dup-amiaz, cu puin nainte de Crciun, Natalia i aduse
fiul n vizit la Ania. n timp ce ea, Ania i Xenia luau ceaiul i bieii
se jucau sub privirile atente al guvernantelor, Natalia izbucni n lacrimi,

uimindu-i prietenele.
E att de plin de ur, spuse ea printre suspine. Cnd m-am mritat
cu el, credeam c e un om milostiv care ar putea fi un bun tat pentru al
doilea Nicky al meu, dar el e crud i ru, fr pic de inim i respect
fa de religie!
Din cauza acelei izbucniri att de brute, doamnele i ddur seama
abia dup cteva secunde c Natalia vorbea despre soul ei, un om care,
n general, era foarte blnd.
Natalia, de unde ai tiut c o s ai un al doilea Nicky nainte s te
mrii cu Gigi? o ntreb Ania.
tergndu-i ochii cu o batist dantelat, contesa i trase nasul i
spuse cu un glas tremurtor:
Pentru c aa mi-a spus Grigori Efimovici.
Prinesa Sviridova i mtua ei schimbar o privire.
Grigori Efimovici a fcut cumva ceva ca s te asigure de acest
lucru? ntreb Xenia.
Da. S-a rugat cu mine n faa sfintelor icoane i mi-a spus c
Dumnezeu mi va drui un copil care-i va lua locul celui pierdut. Mi-a
spus c era bine s m mrit cu Gigi, pentru c el avea s fie un tat
bun pentru copil, dar s-a nelat. Gigi devine o bestie. Ieri l-a lovit din
nou pe Nicky i m-a insultat, aruncndu-mi cuvinte att de vulgare,
nct n-a putea nici mcar s le repet.
Aflndu-se n ultima faz a sarcinii, prinesa Ania era ngrozit.
Gndul c Gigi btuse copilul era att de cumplit, nct ochii i se
umplur de lacrimi. Tocmai Gigi!
Nu tiu ce s m mai fac, spuse Natalia suspinnd. Prinii mei
mi-au spus c m las fr un ban dac-i fac de ruine cu nc un
divor, iar mama lui Gigi i-a spus la fel. Ne urm reciproc, el l ur te
pe bietul Nicky i suntem silii s trim mpreun ntr-o situaie oribil,
n ur i mnie.
De ce nu ncetezi s te mai duci la Grigori Efimovici? i suger
Ania cu blndee. Cred c asta ar mai uura lucrurile.
Numai auzind ideea de a rmne fr mentorul ei, Natalia scutur
din cap speriat.
Nu, spuse ea. N-a putea. El e totul pentru mine. Nu nelegei.

Prinesa Xenia spuse, cam nepoliticos, c, probabil, Gigi nelegea


prea bine.
Nu, nu nelege nimic, zise contesa. M acuz de lucruri att de
oribile, nct vi s-ar tia respiraia. Dar nu face niciun efort s neleag
ce ncearc Grigori Efimovici pentru noi toi, pentru Rusia.
Dup prerea mea, Grigori Efimovici face tot ce-i st n putin
s-i umple buzunarele, spuse prinesa Xenia total neimpresionat.
n clipa aceea, contesa Grekova se ridic de pe canapea i iei din
salon, strigndu-i guvernantei s pregteasc biatul de plecare.
Natalia, strig Ania. Vino napoi.
Contesa refuz s rspund, punndu-i grbit haina de blan i
cizmele n holul de la intrare, n timp ce guvernanta se chinuia s-l
mbrace pe Nicky, ignornd rugminile lui Belocika de a-i lsa
prietenul s mai stea.
Las-o s plece acum, spuse Xenia apucndu-i nepoata de bra. O
s stau de vorb cu ea alt dat, cnd o s fie mai calm.
Dar a spus c Gigi bate copilul!
O s-l trimit pe Andrei pe acolo s discute cu Gigi, zise prinesa.
i, dac l-a btut pe Nicky, o s nceteze curnd.
Amndou preau abtute, netiind ce s fac pentru a-i ajuta pe
Natalia i pe biat. Prea incredibil c Gigi, pe care Xenia l cunotea
nc din copilrie, putuse s devin att de crud, nct s bat un copil
nevinovat. Pe de alt parte, probabil c tot exista o frm de adevr n
zvonurile care susineau c n-ar fi fost tatl bieelului. Dac era aa,
nimic din ce fcea nu o surprindea pe prines.
Dumnezeule, spuse Ania urmrindu-i la fereastr pe Grekovi
plecnd. Crezi c exist vreo posibilitate?
Mintea ei tot nu voia s accepte.
Nu tiu, dar de un lucru sunt sigur, spuse Xenia. Ar fi fost mai
bine dac biatul ar fi semnat cu Natalia sau cu Gigi. Dar nu seamn
cu niciunul din ei.
Ania ezit puin, dup care spuse cu tristee:
Atunci crezi c seamn cu Rasputin?
Ideea i intrase n cap datorit numeroaselor zvonuri.
Prinesa Malev ddu din umeri cu delicatee, ocolind ntrebarea. Nu

voia s admit c fiul Nataliei fusese conceput de un ran din Siberia.


Ar fi fost mult prea mult.
Ania, malenkaia, spuse ea zmbind cu tristee, cnd eram mai
mic am fost pentru prima oar n vizit la Londra i am fcut una din
cele mai mari greeli din viaa mea. Necunoscnd regulile societii
engleze, am avut ndrzneala de a-l ntreba pe prinul de Wales dac era
tatl unei anumite tinere, pentru c semnau perfect. Asta se ntmpla
n mijlocul unei mulimi de oameni, iar eu chiar credeam c el era tatl.
Gazda mea s-a fcut nspimnttor de roie la fa, prinul prea s
vrea s m strng de gt, iar tata m-a scos de acolo att de repede,
nct n-am avut timp nici mcar s terminm conversaia.
Ania zmbi.
Ai pus o ntrebare greit omului potrivit.
Exact. El i mama fetei erau de ani de zile cunoscui ca amani. Dar
eu, nefiind familiarizat cu societatea englez, n-aveam de unde s tiu i
atunci am nvat una din cele mai ferme reguli: S nu comentezi
niciodat n legtur cu asemnrile. Poi avea numai necazuri.
i crezi c Gigi ar trebui s urmeze aceast regul?
Draga mea, dac n-o face, o s-i piard toat demnitatea. La ce
se poate atepta numindu-i fiul un bastard? E prea ruinos. Ori
divoreaz de Natalia, ori trece cu vederea.
Ania oft, simind numai tristee pentru contes.

Cele dou prinese nu o mai vzur pe contesa Natalia o vreme dup


aceea, dar, cu cteva zile nainte de Crciun, n timp ce familia se
pregtea pentru spectacolul Zenaidei Kaina n beneficiul Ageniei de
ajutorare americano-ruse, Natalia telefon s le spun c avea s fie
acolo. Cu Gigi.
Ce surpriz minunat! exclam Ania cnd i inform mtua.
M-ntreb ce s-o fi ntmplat.
Poate vreun miracol svrit de clugrul ei?
Andrei i-a fcut o vizit lui Gigi i au discutat ca de la brbat la

brbat, explicndu-i c membrii familiei Mal ev n-au de gnd s vad


cum el maltrata pe cineva din familie fie pe Natalia, fie pe fiul ei. Dac
Gigi ignora acest avertisment, Andrei era pregtit s-l provoace la duel.
Dumnezeule! Chiar s-ar duela pentru Natalia?
Da. Soul meu are un puternic sentiment al familiei, dup cum tii
prea bine i, din moment ce verioara iui nu are niciun frate care s o
apere, ar face-o el dac ar fi nevoie.
Dumnezeule! exclam prinesa Ania.
Era att de melodramatic, ca ntr-un poem de Pukin. i oferea
unchiului ei o anumit aur.
Evident c Gigi i-a venit n fire, i-a cerut scuze pentru purtarea din
trecut i a promis s nu mai dea n nici unul din ei de i el, n realitate, a
fost cel nedreptit. Nimeni nu vrea scandal, mai ales c Gigi l iube te pe
micul Kolea i dorete s pstreze aparenele de dragul lui.
Ah, murmur prinesa. Presupun c asta-i cea mai bun soluie.
Dar ce via ngrozitoare, s fii nevoit s trieti ntr-o asemenea
minciun, s te dispreuieti reciproc cu un zmbet politicos pe fa.
Biata Natalia.
i bietul Nicky, i mai spuse Ania cutremurndu-se. Gndindu-se
cum se purta Adam cu fiul lor, prinesa tiu ct noroc avea bieelul ei
cu un tat care l adora. i avea s se poarte la fel i cu copila ul care,
chiar n clipa aceea, ddea din picioare.

De cnd cu nfiinarea ageniei, Adam fusese reinut departe de cas


prea mult, dup prerea Aniei. Dei aceasta se bucura sincer pentru
faptul c soul ei american ncepea s-i creeze un nume de mare
filantrop, era extrem de trist pentru c el i asuma riscuri inutile n
vizitele pe front care se ntindea pe sute de mile. Soia lui avea
nevoie de el la fel de mult ca Armata rus, iar Ania credea c ei ar fi
trebuit s-i fi dat seama de acest lucru.
Fiind n ultimele faze ale sarcinii, Altea Sa tria cu spaima unui telefon
n toiul nopii din partea lui Billy, anunnd-o c Adam murise n

vreo tranee din Polonia, rmnnd uitat de Dumnezeu.


i mai era o problem. n timp ce soul ei strbtea linia frontului n
vagonul personal al prinului Sandro, care fusese transformat ntr-un
post de comand ambulant, Billy Whitmore se distra n Petrograd,
ocupndu-se de treburile mai puin periculoase. Chiar dac hotrser
s-i mpart sarcinile ntre ei, prinesa Ania se ntreba dac nu cumva
Adam preluase conducerea ntregii operaiuni.
Spre uimirea ei, prinul Sandro nu avusese nimic de obiectat
mpotriva apariiei lui madame Kaina la gala pe care agenia o oferea
n beneficiul spitalelor sale de campanie. Nu-i venea s cread. Cum
putea s nu obiecteze? Era att de deplasat!
Tata e foarte capricios, spuse prinesa Xenia oftnd n timp ce
luau ceaiul mpreun ntr-o dup-amiaz. Nu cred c a uitat-o vreodat.
Se spune c anumite boli tropicale te afecteaz n acelai mod. Revin n
momentele cele mai neateptate.
Nu pentru grand-pre mi fac griji, de fapt, spuse Ania. Speram
s obiecteze, dar din cu totul alt motiv:
Nu voia s recunoasc, dar era foarte, foarte geloas.
Nu vrei ca Adam s se apropie de ea, spuse Xenia zmbind. Ei
bine, nu te condamn. Dar, ntr-un fel, nu cred c ai de ce s te
ngrijorezi. E prea ocupat ca s-i fac timp pentru Kaina.
E prea ocupat ca s-i fac timp pentru soia lui, ceea ce e i mai
ru!
Prinesa Xenia era de acord cu nepoata ei, dar se abinu s o spun.
Cel care fusese ct pe ce s moar datorit rnilor de la Berlin cu
numai cteva luni n urm i petrecea acum mai mult timp pe diversele
fronturi dect unii generali pe care i cunotea prinesa. Acest lucru
spunea foarte mult n legtur cu felul de a fi al lui Adam, dar Xenia
tia c o fcea pe nepoata ei s nu se simt bine, mai ales c bebelu ul
putea s vin pe lume n orice clip.
Prinesa Ania era nconjurat de o mulime de servitori i de rude care
ar fi fcut tot posibilul s o ajute, dar voia ca soul ei s-l fie alturi.
Gsea c era insuportabil s fie lipsit de sprijinul lui tocmai atunci.

n seara galei, Ania primi un telefon de la Billy care auzise c prinul


fusese reinut la Varovia. Dac reuea s prind un tren spre Petrograd,
avea s se duc direct la teatru. Dac nu, ei trebuiau s-i prezinte lui
madame Kaina profundul lui regret mpreun cu o brar de aur de
la Faberge, special gravat n cinstea contribuiei ei.
Bine, dara promis s se ntoarc la timp, spuse Ania. Ce a putut
s-l rein?
Nite necazuri cu proviziile. eful depozitului ne trage pe sfoar
i Adam a vrut s rezolve problema odat pentru totdeauna. Situaia e
foarte rea n Polonia, prines Ania. Incredibil.
Bine, pe tine o s te vedem n seara asta? Unul din voi trebuie s
fie acolo ca s reprezinte agenia.
Bineneles, spuse el. S vin direct la teatru sau preferi s trec pe
la Palatul Sviridov s plecm cu toii?
Vino aici. Grand-pre o s m nsoeasc pe mine i tu, dac nu te
superi, o s-i fii partener contesei Derjavina.
Contesa Derjavina? ntreb Billy prefcndu-se nedumerit.
Mica mea verioar, zise prinesa rznd. Ai cunoscut-o la
ntrecerea aviatic de anul trecut. Nu ii minte?
Ah, bineneles.
Dac o inea minte? i spuse Billy. Dac ar fi tiut Aniuka!
Din moment ce e un eveniment att de important pentru familie
n seara asta, i-am spus Taei c poate s vin i ea. E extrem de
ncntat. Fii drgu i trateaz-o ca pe o persoan adult. Se va simi
foarte mgulit.
Billy zmbi la cellalt capt al firului.
O s fac tot posibilul s-i ofer o sear ct mai plcuta, promise el.

Pregtindu-se de plecare n apartamentul su de la etaj, prinul Sandro

se opri brusc ntre dormitor i scar, strngnd pumnul din cauza unei
dureri puternice care i strbtu pieptul.
La naiba, murmur prinul. Nu n seara
asta. Se ntmplase pentru a treia oar n dou
zile.
Dac nu l-ar fi antipatizat att de mult pe doctorul su din Petrograd,
l-ar fi chemat, dar aa, Sandro hotr s o lase pe data viitoare. Mai
trecuse prin aa ceva i la Paris; nu era nimic nou.
Ania i Taa ateptau n salonul alb i auriu de la parter. Prinesa era
imens ntr-o rochie simpl de mtase verde. Burta ei rotund i
amintea lui Sandro de o fat dintr-un tablou de Botticelli, reprezentnd
fertilitatea. Starea ei ar fi putut da natere unor comentarii, i spuse
prinul, dar las-i s brfeasc. tia c, n seara aceea, decena venea
dup bnuielile destul de ntemeiate. Nu avea de gnd s-l lase pe
Adam singur cu Kaina. Dac avea s soseasc!
Sunt convins c o s fie o sear de neuitat, o adevrat
extravagan la Marinski, spuse prinul, zmbind pentru a uita de
durerea din piept.
Am obinut o promisiune din partea lui madame Kaina c va
ntrece i cele mai splendide spectacole ale ei, spuse o voce din prag.
Va fi un mare succes.
Ar fi un succes i mai mare dac asociatul dumitale s-ar afla aici,
zise Sandro neptor n timp ce Billy intra n salon.
Srutndu-i mna Aniei i salutnd-o pe Taa cu un srut absent pe
obraz, Billy i zmbi btrnului prin.
Va face tot posibilul, domnule.
Chiar i fr Adam, seara fu spectaculoas. Ocupndu-i locurile n
loja lui Sandro, nsoitorii acestuia i rotir privirile peste sala
arhiplin, unde se aflau cele mai elegante femei din Petrograd, fiecare
ncercnd s o ntreac pe cealalt. Prinul Andrei i prinesa Xenia, cu
care se ntlniser la teatru, l felicitar pe american pentru numero ii
spectatori care veniser crema societii din Petrograd.
Umeri, brae i gturi albe sclipeau ncrcate de diamante, rubine,
safire i smaralde, iar rochiile confecionate la Paris nainte de rzboi se
amestecau cu creaiile superbe ale celor mai buni creatori de modele din
Petrograd, Brissac i Bulbenkova. Ofieri purtnd uniforme ale tuturor

armatelor aliate i ale unei duzini de regimente ruseti toi n inuta


de gal nsoeau acei ngeri, flirtnd veseli poate pentru ultima oar
nainte de a se ntoarce pe front.
n ciuda ndoielilor ei, Ania trebui s admit c era minunat. i
Adam nu era acolo s vad, i spuse ea cu tristee.
Contesa Derjavina, pe de alt parte, era att de extaziat c putea s
ia parte la un eveniment att de important fr s fie nevoit s apeleze
la tot felul de subterfugii, nct se lfia n ateniile lui Billy, ignora
melancolia Aniei i studia cu atenie fiecare tnr ofier din raza
vizual, visnd la vremea cnd avea s poat iei n societate i s- i
petreac sezonul dansnd toat noaptea n compania unor tineri exact
ca aceia care se aflau atunci n sala teatrului Marinsky dac rzboiul
avea s-i crue pe unii din ei. Dorind att de mult s aib parteneri,
Taa se ruga n fiecare zi s fie pace.
Aplaudnd furtunos n clipa n care Kaina i fcu apariia, publicul
o salut pe mrunica i bruneta balerin cu obinuita exuberan, iar ea
zmbi spre loja protectorului ei, marele duce Konstantin Andreevici,
dup care ncepu fragmentul ales, pas de deux, din Paquita mpreun
cu partenerul ei, Legat.
Nu-i aa c e superb? ntreb Taa privind cu binoclul spre
fptura aceea delicat n tul alb i auriu de pe scen.
Privind-o pe Kaina cum dansa, pe jumtate plutind, pe jumtate
lunecnd, prinul Sandro simi o durere extrem de ascuit n piept care
aproape c l ls fr suflare. Ignornd-o cu stoicism, continu s se
uite la balerin, hotrt s nu cedeze durerii.
Ania observ prima c nu era n regul. Vznd c Sandro i ls
capul n jos i aproape c se prbui nainte, l lu uor de bra.
Te simi bine, grand-pre? l ntreb ea n oapt. S chemm un
doctor?
- Nu vorbi prostii. E doar una din durerile mele obinuite, murmur
el. Nimic pentru care s-i faci griji.
Dar nu i trecu. n timp ce graioasa balerin i ncnta admiratorii
cu puritatea fluid a micrilor ei, Ania i vzu bunicul deschiznd
gura brusc, inndu-se de piept i prbuindu-se de pe fotoliu la
picioarele ei. Deodat, inima i nghe n piept.

Grand-pre! Doamne! Chemai un doctor!


De ce venise, oare? se ntreb ea. De ce?
Srind imediat, Billy Whitmore izbuti s-l ridice pe prin n capul
oaselor, iar prinul Andrei l ajut s-l ridice de jos i s-l scoat pe
coridor, printre ipetele de spaim ale vecinilor, care vzuser ce se
ntmplase n loja Sviridov i se temeau de ce era mai ru.
Din moment ce, printre spectatori, se aflau i civa membri ai
familiei imperiale, tot felul de zvonuri ncepur s circule n legtur
cu motivul acelei tulburri, dar cum luminile nu se aprinser, se bnui
c nu se ntmplase niciun dezastru prea mare. Dac ar fi fost vreo
tentativ de asasinat, s-ar fi fcut deja extrem de mult vlv, poliia
reinnd suspecii i armata nconjurnd teatrul.
Totui, Kaina observase de pe scen c se ntmpla ceva i i opti
lui Legat, aruncnd o privire nervoas spre loja lui Konstantin,
temndu-se momentan pentru acesta.
Pe coridor, n dreptul lojei Sviridov, prinesa Ania era alb ca varul de
groaz n timp ce se uita mpreun cu Xenia, Andrei, Taa i Billy cum un
medic chemat n grab ncerca s-l salveze pe Sandro, descheindu-i
cmaa pentru a-i da voie s respire, dar acesta se afla ntins pe podea, cu
gura deschis, rsuflnd uiertor, avnd o culoare albstruie, cu ochii
dai peste cap i cu trupul zguduit de o serie de spasme cumplite. Era doar
pe jumtate contient, incapabil s recunoasc pe cineva.
Privindu-l mut de durere, Ania tia c murea sub ochii ei. n ciuda
tuturor eforturilor doctorului de a-l salva, tia c l pierdeau. Sandro
Sviridov, motenitorul uneia din cele mai mari averi ale Rusiei,
cunosctor al femeilor i al artelor frumoase, murea sfiat de dureri n
timp ce lupta din toate puterile mpotriva inevitabilului.
n vreme ce prinul fcea eforturi s rmn n via i doctorul se
agita n jurul lui, prinesa Ania i aminti de acea sear ngrozitoare
cnd se dusese la Paris mpreun cu Xenia, seara cnd grand-pre i
spusese c era ruinea familiei i c nu avea s se mrite niciodat. i
cum i schimbase prerea!
Dumnezeule, i spuse Ania, ale crei lacrimi cdeau pe covor,
uitndu-se la chipul lui Sandro, aproape purpuriu acum; deodat, un
sunet ngrozitor i iei din gtlej. Nu era decent. Nu era drept. Cum se

putea s sfreasc astfel? Att de slab, att de demn de mil.


Xenia ngenunche pe podea lng tatl ei i l mbri suspinnd,
fr s-i pese de cine o vedea, inndu-l cnd el ncet s mai horcie,
relaxndu-se ncet n braele ei, fr via.
Tat!
Plngnd n hohote, fiica lui i ascunse faa la pieptul lui, suspinnd
convulsiv i inndu-l strns pe Sandro, nevenindu-i s cread c nu
mai era.
Prinul Andrei nu i mai vzuse niciodat soia att de devastat. n
ciuda numeroaselor dispute cu Sandro, n ciuda micilor i marilor
explozii care avuseser loc de-a lungul timpului, Xenia Alexandrovna
fusese copilul lui preferat, iar legtura puternic dintre ei nu se rupsese
niciodat, dei fusese adesea ncordat.
Pierderea lui Sandro nsemna pierderea copilriei, a ultimei ei legturi
cu trecutul, cu viaa pe care o dusese acas cu prinii i cu Liza, cu un
ntreg mod de Via care nu se mai putea ntoarce dect n amintire.
Prinesa Xenia uit absolut de toi i suspin pentru familia ei disprut.
Regret nespus, zise doctorul stnjenit, fcnd un gest de
neputin. S-a dus.
i luase pulsul. Nimic.
Uitndu-se la mtua ei, prinesa Ania se ntoarse deodat n timp la o
dup-amiaz, n casa de pe Rue du Faubourg St. Honore, cu paisprezece
ani n urm, dup-amiaza n care murise mama ei. A cui feti o s fiu
acum? ntrebase ea i, fr s ezite nici mcar o clip, Xenia i
rspunsese: A mea. Acum cine avea s o consoleze pe Xenia?
Ajutnd-o pe prines s se ridice cu mare dificultate din cauza
sarcinii Ania o lu pe dup umeri i ncerc s o susin. Prinul
Andrei o sprijini pe Xenia, spunndu-le ncet lui Billy i doctorului s-l
acopere pe Sandro nainte ca vreunul din prieteni s-l vad astfel. Cci
prinul oferea o privelite ngrozitoare, rvit datorit ncercrilor
disperate ale doctorului de a-l salva, cu cmaa descheiat la gt, cu
butonii din onix i diamante mprtiai pe covorul rou decolorat i cu
o dr de saliv prelingndu-se pe brbie.
Fiind nc prea zguduit pentru a vorbi, prinesa Ania i susinea
mtua n timp ce prinul Andrei le spunea doctorului i lui Billy

Whitmore s cheme oferul i s caute vreo doi brbai care s-i ajute
s-l duc pe prin pn la automobil pentru a-l transporta acas, la
Palatul Sviridov.
n vreme ce Billy fugea s caute ajutoare, contesa Derjavina i
studia cu rceal rudele ndurerate, Xenia i Ania; se prea c acestea
chiar l iubiser pe btrnul tiran. Pentru ea, acum c era mort, grandpre era doar o posibil surs de venit. Niciodat nu-l plcuse, iar
moartea lui o lsa indiferent. Tatiana Sergheevna mai vzuse mori n
viaa ei. Cnd prinesa Ania lein, prbuindu-se pe covor, nu fu deloc
surprins. Aniuka avea o inim bun, n definitiv, i spuse verioara
ei. Era firesc s fie tulburat de un asemenea spectacol. Oftnd, Taa i
dori s fi putut s fie i ea n stare de un asemenea sentiment natural.
Dar nu era. ncepu s o ajute pe mtua Xenia s o trezeasc pe
verioara ei nsrcinat.

Era trei dimineaa cnd prinul Adam Sviridov ajunse epuizat n


Gara Varovia din Petrograd, plin chiar i la ora aceea de soldai care
ateptau s plece pe linia frontului, n acel comar de dezorganizare de
unde el tocmai se ntorsese.
Uitndu-se la recruii tineri i sntoi, Adam simi mil pentru ei,
cci nici mcar nu i nchipuiau ce i atepta. n cteva zile, aveau s
fie transformai n simple buci de carne, mai mult materie prim
pentru cumplita main de rzboi german. Aveau s fie doar civa
supravieuitori din tot acel grup de. Vreo dou sute de soldai poate
vreo cinci-ase. tia acest lucru din recentele lui vizite la posturile de
prim-ajutor.
Lund o sanie care s-l duc la Palatul Sviridov, Adam era aproape
bucuros c pierduse gala de la Marinski. Ar fi fost prea mult pentru el
s vin din mijlocul acelor scene ngrozitoare din Polonia la un
spectacol strlucitor de balet, unde toat lumea era mbrcat elegant.
n timp ce sania aluneca repede pe strzile ntunecate ale capitalei,

iluminate de-a lungul Nevei de ferestrele sclipitoare ale vilelor pline de


petrecrei, Adam se ntreb dac societatea Petrograd-ului i ddea
seama c era rzboi. Starea de spirit general a oraului era de veselie
disperat. Profitorii de pe urma rzboiului se amestecau cu aristocraii
n saloanele sclipitoare, fiecare ncercnd s-i ntreac vecinul n
cutarea febril a plcerii, ultimele zvcniri ale unei culturi decadente.
Spre deosebire de atmosfera din Petrograd, spitalele de pe linia
frontului erau limanuri de sntate mintal.
Vznd un grup de petrecrei bei care ieeau cltinndu-se dintr-o
cas puternic luminat de pe Canalul Fontanka, alunecnd pe strada
acoperit de zpad i rznd, Adam se ntreb de ce cei patru - cinci
tineri din grup nu se aflau la regimentele lor. Purtau uniforma de gal a
husarilor din Elizavethgrad i, ultima dat cnd Adam mai vzuse un
grup aparinnd acelui regiment fusese cu o sptmn n urm, n
apropiere de Rovno, ngropai n noroi pn-n gt, luptnd mpotriva
germanilor. Nu se dduse niciun fel de permisie. Dac acel tineri
fuseser trimii napoi acas sub pretextul unor rni, erau cei mai
sntoi rnii pe care i vzuse prinul vreodat. Cineva avea, evident,
un tat influent.
Ajungnd la Palatul Sviridov, Adam fu uluit cnd vzu toat casa
luminat, Mercedes-ul prinului Andrei parcat n curtea interioar i
servitorii foindu-se pe coridoare, plngnd i mutnd mobila.
Ce s-a ntmplat? ntreb el speriat n clipa n care portarul btrn
i ddu drumul nuntru, cu lacrimile iroindu-i pe obrajii roii i ridai.
E groaznic, Alte, spuse btrnul suspinnd. Slav Domnului c
suntei aici.
Apucndu-l de bra nspimntat, Adam l ntreb:
A pit ceva prinesa Ania?
Ah, nu, zise omul, e btrnul prin. Ce tragedie. Ce pierdere!
Adam! exclam prinul Andrei aprnd din biroul lui Sandro i
mbrindu-l repede. Bine c te-ai ntors. E incredibil!
Ce s-a ntmplat? ntreb el, temndu-se de ce era mai ru. A
fcut vreo criz bunicul Aniei?
Da, zise Andrei. L-a apucat la teatru. Acum s-a terminat totul.
Ania, Xenia i cu mine eram lng el cnd a murit. Pe fat au apucat-o

durerile cnd am ajuns acas.


Uitndu-se la prinul Andrei, Adam l mbri cu compasiune i
dup aceea ntreb repede:
Soia mea e bine? ocul trebuie s fi fost cumplit.
Da. Xenia i doctorul sunt lng ea, dar ntreab numai de tine.
Du-te sus, Adam. Are nevoie de tine.
Oprindu-se puin nainte s urce scara n spiral, Adam ntreb ncet:
Cum se simte Xenia Alexandrovna?
ncearc s fie tare de dragul Aniei, dar e devastat. Nimeni nu sar fi ateptat la aa ceva. Suntem cu toii ntr-o stare de oc.
mi pare nespus de ru.
Sandro mort, i spuse el apoi. Doamne! Prea imposibil.
Oftnd, prinul Andrei l btu pe umr pe Adam i ncuviin.
Acum nu mai pierde timpul i du-te s-o liniteti pe Ania. O s
m ocup eu de tot ce trebuie pentru Sandro.
Cnd Adam ajunse lng soia lui, aceasta l privi cu ni te ochi plini
de durere, fericit c l vedea acolo, n sfrit.
Ania, cum i e? o ntreb el ncet, lundu-i mna i srutndu-i-o.
Cnd au nceput durerile?
Dar prinesa Sviridova nu putu dect s fac o grimas, fiind prea
slbit din cauza durerii.
ntorcndu-se furios spre doctor, Adam se rsti:
De ce o lai pe soia mea s sufere ca un animal? D-i un sedativ.
Cltinnd din cap a negaie, doctorul l uimi pe Adam explicndu-i c
era dificil. Dac Ania Nikoaevna era incontient, nu putea mpinge
cnd trebuia i era nevoie s poat face acest lucru. Altfel, ntregul
travaliu ar fi durat la nesfrit, sleind-o i mai mult de puteri i
ntrziind naterea care i aa se anuna destul de dificil. Copilul nu
coopera absolut deloc i se afla ntr-o poziie greit.
Cnd auzi acest lucru, Xenia se cutremur. Mama ei suferise cumplit la
naterea ultimului copil; chinul durase trei zile, fiind ct pe ce s o ucid.
Xenia avea cincisprezece ani i era destul de mare ca s neleag ce se
ntmpla. Dac Sandro nu i-ar fi cerut doctorului s-i salveze viaa
mamei, chiar dac pentru asta trebuia s omoare copilul, prinesa Tatiana
nu ar fi supravieuit. Copilul, o feti, a fost cel care a murit, sacrificat

intenionat de tat, dar acesta luase hotrrea cea bun.


Uitndu-se la Adam, prinesa Xenia se ntreb ce avea sa fac. Dac
el arta cea mai mic ezitare n a o plasa pe Ania pe primul loc, Xenia
era pregtit s intre n aciune. Nu avea de gnd s piard doi
Sviridovi ntr-o noapte.
n timp ce prinesa Xenia i privea nepotul prin alian cu o
intensitate teribil, Adam Mihailovici se ntoarse spre doctor i i spuse
ncet:
Dac e de ales, f tot ce-i st n putin s-mi salvezi soia.
Aezndu-se pe fotoliul cel mai apropiat de pat, prinul i srut uor
mna Xeniei.
Am fost devastat cnd am auzit de prinul Sandro, opti el. M
ndurereaz cumplit pierderea lui.
i mulumesc, murmur ea. inea foarte mult latine.
Era amorit.
Cnd prinesa se aez lng el, Adam i aduse aminte de ziua aceea
din Germania, cnd soia lui fusese la un pas de a pierde copilul. Ce
spaim trseser atunci din cauza lui. Dar tot timpul dup aceea, n
momentele ngrozitoare ale plecrii lor din Berlin i ct sttuser forai
de mprejurri la Copenhaga pentru ca tatl lui s se vindece de pe
urma rnii la cap, se purtase minunat. Acum, n ultimele clipe, le fcea
din nou probleme.
Biata Ania, i spuse Adam, mngindu-i obrazul mbujorat. Suferise
deja destul de mult cu acel copil. Deodat, i trecu prin cap ideea c ar
fi putut s o piard, un gnd nspimnttor. Nu se putea ntmpla. Nu
cu ea. Nu dup toate prin cte trecuse.
n vreme ce Adam i inea mna soiei lui i l vorbea ncet, doctorul
i opti ceva prinesei Xenia, fcnd-o s devin alb ca varul.
Nu, protest ea. N-o s se ajung la aa ceva!
Alte, ar fi o neglijen din partea mea, dac nu v-a spune acest
lucru, zise doctorul scund i brunet.
Ce este? ntreb Adam, care nu fusese atent.
Prinesa Xenia l privi drept n ochi, foarte palid.
Zice c ar trebui s chemm un preot, spuse ea. Fie pentru unul,
fie pentru cellalt.

Departe de Palatul Sviridov, un alt membru al familiei se ndrepta


spre cas dup o sear petrecut n ora. Agat de Billy Whitmore
ntr-o troic ce nainta n clinchetul unei duzini de clopoei, contesa
Derjavina rdea ncntat n timp ce sania aluneca iute pe strzile
ntunecoase, rscolind zpada, tras de trei cai.
Puin ameit din cauza ampaniei i nvemntat ntr-o hain din
blan de zibelin lucioas, Taa l sruta pe Billy ca o pisic slbatic i
le striga tuturor trectorilor s-i nsoeasc la igani.
Muncitorii posomorii, singurii care se aflau pe strzi, n ger, la acea
or matinal, se Uitau la acei tineri veseli care treceau pe lng ei, fr
s spun nimic, dar njurndu-i n gnd pe bogtai, n timp ce naintau
prin nmei spre paisprezece ore de munc sau chiar mai mult, n
fabricile ntunecoase din Vborg, centrul industrial al Petrograd-ului.
Dnd colul strzii Milionaia, o zon modern unde Billy locuia n
fostul apartament al lui Adam, vizitiul opri deodat n curtea unei
cldiri elegante i se pregti s i ajute pe cei doi s coboare.
Unde suntem? ntreb Taa. La un alt bar de noapte?
Nu, draga mea, i spuse Billy srutnd-o uor pe buze. Acas la
mine.
Billy tria periculos. nsrcinat s o duc pe tnra contes n
siguran la locuina soilor Malev, unde aceasta locuia mpreun cu
mtua i unchiul ei, el calculase c Andrei i Xenia aveau s fie att de
ocupai cu aranjamentele pentru prinul Sandro i cu supravegherea
prinesei Ania, nct nu aveau s ajung acas nainte de jumtatea
dimineii. Pn atunci, Taa avea s moie n pat, gata s asculte
raportul mtuii ei n legtur cu starea Aniei i cu planurile de
nmormntare, ca i cum ar fi fost acolo toat noaptea.
Dar acest lucru era o surpriz pentru Taa. Nu se gndise la a a ceva. n
timp ce Billy i pltea vizitiului, dndu-i un bac i generos i expediindui, Taa zmbea, privindu-l pe american n lumina felinarelor.

Hotr n sinea ei c era destul de drgu. Avea s-l suporte trndu-se


pe ea, aa cum obinuia s fac Serioja; n schimb, avea s-l foloseasc
la maximum. Aveau amndoi de ctigat.
Salutat de un portar n vrst, care se afla nuntru, Billy i strecur n
mn o moned de zece ruble pentru a-i cumpra discreia. Taa se ntreb
dac prietenul ei obinuia s aduc acas multe fete minore. Probabil c
nu era ea prima, aa cum nu fusese prima nici pentru Serioja.
Gndindu-se la seara n care americanul o descoperise la Rose noire,
tnra contes i aminti de ngrijorarea lui. S fi fost ngrijorat pentru
ea? se ntreb. Sau era doar o variant a iretlicurilor lui Serioja?
El nu fcuse altceva dect i vorbise. Deocamdat. n seara cnd
fusese la bar, o plimbase ctva timp cu automobilul, dar pruse mai
mult protector dect amoros.
Poate chiar fusese ngrijorat pentru ea. Se ntmplaser i lucruri mai
ciudate. Dar, innd cont de experiena ei trecut, era puin probabil.
Strngndu-i haina n jurul trupului, Tatiana Sergheevna se cutremur
n gerul dimineii i se simi extrem de vulnerabil. Cei doi urcar pn
la etajul al doilea cu un ascensor, inndu-se de mn. Billy remarc
parfumul Taei, surprinztor de ameitor i de oriental pentru o fat att
de tnr.
Cnd cabina ascensorului se opri, Billy i ddu mna s ias, dup
care descuie ua, poftind-o politicos s intre n apartamentul n care un
servitor fcuse focul deja, flcrile jucnd vesele n cminul din
marmur roz.
E un apartament foarte frumos, spuse Taa politicoas,
plimbndu-i privirea prin salonul spaios i confortabil, mobilat n stil
imperial rusesc de ctre unul din cei mai mari vnztori de antichiti
din Petrograd. i amintea de casa prinilor ei.
Fr s piard prea mult timp cu formalitile, Billy o mbri pe
contesa Derjavina i o srut cu pasiune, strngnd-o att de tare, nct
ea rmase fr suflare, temndu-se c o va strivi.
Scoate-i minunia asta, murmur el dezbrcnd-o de hain. E ti
un mic animal care arat mult mai bine fr blan.
Dezbrcndu-se i el de haina de blan, Billy o srut din nou, lund-o
n brae i ducnd-o lng emineu, unde o mulime de perne chineze ti

de mtase alctuiau un culcu extrem de confortabil pe podea. Dup ce


se ntinser amndoi n faa focului strlucitor el ncepu s o dezbrace,
descheindu-i cu pricepere irul de nsturai nvelii n mtase de la
spatele rochiei, albe, n timp ce continua s o srute, cu cealalt mn
mngind-o.
Deodat, cnd simi materialul moale alunecndu-i peste umr, Taa
se ridic n capul oaselor, derutat, nelegnd ce fcea el i, totui,
spernd altceva. Nimeni nu i-ar face aa ceva Aniuki, i spuse ea,
ovind.
Sesizndu-i ezitarea, Billy i mngie uor umrul, murmurndu-i
cuvinte plcute. O voia pe fata aceea. Avea s-i spun orice i plcea,
dar nu avea de gnd s o lase s-i scape. Era mult prea important.
Reprezenta banii, banii pe care Adam i obinuse prin cstoria cu
drgua de Aniuka.
Ce este, draga mea? opti Billy, srutnd-o iar. Credeam c o s
fim prieteni.
Nu e bine, protest contesa, trgndu-i rochia cu delicatee. Nu
cred c ar trebui s fiu singur cu tine astfel.
Ah, Taa. Scumpa i mica mea Taa, opti el, lund-o n brae. ie fric de mine? Nu trebuie s-i fie. Nu i-a face niciun ru.
Abinndu-se s nu rd, contesa i ascunse faa la pieptul lui,
strngndu-se lng el pe grmada de perne mtsoase.
Taa, mi-ai spus n seara asta c ai vrea s iei din cas, murmur
el. Dac am fi prieteni prieteni buni te-a putea ajuta s faci asta
fr s fii nevoit s recurgi la tot felul de iretlicuri primejdioase ca
excepia de ia Rose noire. Ar putea fi att de uor.
Contesa i nclin capul i l privi cu atenie, de parc ar fi fost un
negustor ambulant care ncerca s-i vnd ceva inutil, ceva ce el insista
c era minunat n ciuda dovezii evidente c era invers.
n seara asta am putut s scpm din cauza morii lui, grand-pre.
Xenia Alexandrovna era nnebunit de durere cnd te-a rugat s m
duci la Palatul Malev. Ea i unchiul Andrei or s stea la Palatul.
Sviridov pn mine diminea, aa c suntem n siguran. Dar alt
dat s-ar putea s nu mai fie att de uor.
Uitndu-se la flcrile jucue, Taa se cuibri lng Billy i zmbi.

Probabil c m-au lsat n grija ta pentru c eti fratele lui Adam


Mihailovici, iar el e, practic, un sfnt. Nu-i semeni deloc, dar probabil
c ei nu nu-i dau seama nc, zise ea. i m mir, pentru c, de obicei,
Xenia e mult mai perspicace. Te-ar omor cu mna ei dac ar ti ce vrei
s-mi faci. E foarte medieval n unele privine.
Ei bine, murmur Billy, atunci cred c ar trebui s avem grij ca
Altea Sa s nu afle niciodat.
ntorcndu-se spre tnrul blond, Taa zmbi din nou i l fix cu
ochii ei mari i albatri.
Va trebui s fii bun i blnd cu mine, spuse ea. Nu sunt dect un
copil.
Scumpa mea, opti el srutnd-o n mijlocul acelor perne de
mtase, o s fiu att de blnd cu tine ca i cum ai fi copilul meu.
Spre uimirea lui, tnra contes sri imediat n picioare, furioas.
S nu-mi mai spui niciodat copilul tu! strig ea. Nu e ti tatl
meu. El e mort i nu vreau s te mai aud spunnd asta vreodat!
Bine, draga mea, zise el, iritat de acea izbucnire din partea ei. N-o
s mai spun niciodat aa ceva, pe cuvnt de onoare.
Uitndu-se n sus, la contesa Derjavina, care avea un temperament
neobinuit de nflcrat, lucru care intimida, Billy se ntreb dac nu
cumva ar fi fost mai bine s renune i s o duc acas. Cnd se mai
linitea, putea s ncerce din nou, dei n seara aceea i se oferise o
ocazie neateptat, care ar fi putut s nu se mai iveasc alt dat. n
niciun caz nu voia sau nu avea nevoie ca micua rud rusoaic a lui
Adam s-l acuze de viol. Cu firea ei nesigur, putea face orice.
Spre surprinderea i uurarea lui, Taa se ntoarse pe mormanul de
perne i se ntinse lng el, ca i cum nimic nu s-ar fi ntmplat.
- Te simi bine, draga mea? o ntreb el, lund-o n brae.
Da. Foarte bine.
Nesigur, Billy o srut pe buze, mngindu-i snii plini. Se prea c
totul era n regul acum. Taa doar oft uor i se ghemui n braele lui
ca o pisic, rspunznd srutrilor asemeni unei femei cu mult
experien, icanndu-l cu limba ei trandafirie, gsind exact locurile
unde el atepta s fie mngiat.
Atunci, el ncepu s o dezbrace, trgndu-i rochia n jos att de ncet,

de parc ar fi dezvelit o oper de art vie, cu blndee i tandree.


Va trebui s fii foarte atent, opti Taa. N-am mai fcut-o
niciodat.
Nu tia cum de reuise s rmn serioas. Era o minciun pe care ei
voiau ntotdeauna s o cread, aa c, de obicei, o credeau. Iar ea i
dispreuia pentru asta.
ncuviinnd, Billy ncepu s se dezbrace, smulgndu-i toate hainele
n graba de a-i atinge obiectivul.
Scumpa mea Taa, m faci extrem de fericit, murmur el.
Hai s mergem n dormitor, spuse contesa. Nu vreau s stm aici,
pe jos.
Sigur, draga mea, zise el, ridicnd-o n brae i ducnd-o n
dormitor. O s ne simim mult mai bine aici.
Era o camer deloc impresionant, cu excepia cuverturii din blan
de linx ntins pe pat. Billy pstra toate celelalte lucruri exotice pentru
salon; ncperea aceea era aproape spartan n simplitatea ei, o odaie
tipic a unui brbat necstorit.
Ce blan superb! exclam Taa ntinzndu-se pe ea i
rostogolindu-se ca o pisicu, mngindu-i moliciunea i lsnd perii
lungi i mtsoi s-i gdile snii, braele, umerii, burta. Blana care i
atingea pielea o excita teribil.
Billy se ntinse lng ea, plcndu-i s vad cum blana aceea moale
mngia pielea alb i trandafirie din faa ochilor lui, simindu-se
excitat de plcerea senzual pe care i-o provocau Taei blnurile.
- Vino ncoace, i opti el lund-o n brae, Te vreau!
Tremurnd puin, fr s vrea, Taa l simi nfiorndu-se de dorin
cnd o atinse cu nite mini calde care i mngiau fiecare prticic a
trupului, ca i cum el ar fi fost un orb care descoperea o femeie pentru
prima oar, respectuos i puin nerbdtor s o posede.
Uitndu-se n tavan, cnd Billy ncepu s-i srute snii, Taa fcu
ochii mari n clipa n care i simi limba cobornd n zona dintre
pulpele ei, uimind-o cnd se apuc s-i exploreze adncul umed, cu
delicatee, dar, i acelai timp, insistent. O excita mai mult dect orice
i amintea s fi fcut cu Serioja sau cu un alt iubit.
Mngindu-i prul blond i ciufulit, Taa se cutremur, vrnd ca el s

o fac din nou. Era absolut fascinat, moale de satisfacie.


Ah, eti un brbat tare ru, opti ea. M omori.
Prostii, scumpa mea. Numai cei buni mor tineri. Tu o s trie ti o
venicie.
Lund-o n brae, zri o licrire vesel n ochii ei, care l cam
tulbur.
Probabil c aici ai dreptate, murmur ea, dndu-i voie s o
acopere cu trupul lui cald, lsndu-se uor asupra ei.
Cuprinzndu-l cu nite brae subiri i tremurtoare, Tatiana
Sergheevna nchise ochii cnd l simi ptrunznd n ea, ct de ncet
putea, gndindu-se la vrsta ei fraged i la inocena ei relativ.
S nu-mi faci ru, opti ea, ascunzndu-i faa la pieptul lui, cnd
i nfipse unghiile n spate, lsndu-le apoi s alunece pe pielea lui cu
un efect surprinztor.
Nu, draga mea, murmur el, ptrunznd din ce n ce mai adnc,
excitat de gemetele i mngierile ei frenetice.
Micndu-se mpreun cu fata ntr-un ritm din ce n ce mai iute,
Billy se trezi ntrebndu-se dac nu cumva se mperechea cu o superb
felin cu chip de om, att de supl era sub, att de dornic de iubire.
Cnd, ntr-un trziu, se simi epuizat n urma unei eliberri de
proporii uriae, o atinse uor cu buzele, prea obosit pentru a vorbi, i
se ntinse lng ea, satisfcut i ameit.
Dumnezeule! ngim el. Nu eti deloc un copil.
Zmbind cu satisfacie, Taa i ddu seama n clipa aceea c, de
atunci ncolo, va putea obine orice voia de la Billy Whitmore.
Dar era ceva ce o tulbura. i plcuse s fac dragoste cu el. Acest lucru
era att de neobinuit fa de tot ce simise cu Serioja i cu ceilali, nct o
cam speria; cci, dac, ntr-adevr, i plcuse acea tvleal ridicol, putea
ajunge s-i fac o mulime de concesii prosteti acelui brbat.
i ce era el, n definitiv, dect un mic arivist drgu cu un talent
deosebit? Ea era contesa Derjavina i nu avea deloc de gnd s se lase
dominat de un nimeni.
Dei, nite interludii ocazionale printre blnuri nu puteau fi excluse
cu uurin.
Aa cum se ateptase Taa, evenimentele ngrozitoare ale serii i
fcuser pe prinesa Xenia i pe soul ei s ajung acas trziu a doua zi,

aa c prinesa nu afl de sosirea ei n zori, deoarece servitorii erau


ntotdeauna dornici s primeasc un dar generos. Poate c alte
escapade aveau s fie mai dificil de aranjat, dar ea avea mare ncredere
n propria-i iretenie, ca de altfel i ntr-a lui Billy.
Iar acesta era nebun dup ea, i spuse Taa; deci, era un motiv n
plus pentru ca el s caute soluii. Avea s-i fie foarte util.

La Palatul Sviridov, n timp ce noaptea neagr se transforma n


diminea, prinesa Ania intra n cea de a opta or de cnd o apucaser
durerile.
Din moment ce copilaul continua s refuze s se ntoarc, n ciuda
tuturor eforturilor depuse de doctor, se prea c avea s se nasc invers,
dac avea s se mai nasc vreodat. Ania era att de epuizat din cauza
ncercrilor inutile de a schimba poziia copilului, nct nu mai dorea
dect s se pun capt acelei suferine. Sfiat de nite dureri
cumplite, tnra prines vedea n moarte o eliberare binevenit.
Respirnd cu greu pe perna de mtase, i chinuindu-se s-l vad pe
Adam, Ania simi cum cedeaz. Probabil c aa e cnd mori, i spuse ea,
pluteti. De ce s nu m duc repede la grand-pre? Bietul Adam. Pare att
de trist. i Xenia Ne pierde pe amndoi n seara asta. Cum o s- i mai
revin din aa ceva? i Belocika Odaia pru s se nvrteasc.
Cnd una din servitoare l aduse nuntru pe preotul cu barb,
mbrcat n negru, care fusese chemat n grab pentru ultimele ritualuri,
Ania scoase un ipt deodat i i strnse cu putere mna soului ei.
Dndu-l la o parte cu brutalitate pe sfntul printe, doctorul o examin
din nou i aproape c strig:
Copilul s-a ntors! Va fi bine!
i, n ciuda celor mai sumbre ndoieli ale mamei, aa se ntmpl. O
jumtate de or mai trziu, se nscu o feti, urmat la foarte puin timp
dup aceea de sora ei. Amndou urlau ct puteau de tare, spre
ncntarea tuturor.
Gemene, murmur Ania, uitndu-se la ele ocat, n timp ce Adam

i mngia mna cu dragoste.


Dumnezeule mare! i spuse ea. Nu era de mirare c sarcina fusese
att de groaznic. Avusese n pntec doi copilai! Naterea lui Belocika
fusese att de uoar n comparaie cu aceea.
Ania i vzu ca prin cea soul stnd lng pat cu fetiele n brae i
vorbind cu ea. Dar ea nu nelegea nimic din ce i spunea, epuizat i
sleit de puteri cum era din moment ce pierduse atta snge. Xenia i
strngea mna i vocea acesteia i spunea c totul era bine. Apoi, dup
ce Adam ddu fetiele doicilor care ateptau i se aplec s- i srute
soia, Ania l privi n ochi i alunec ntr-un gol ntunecat care prea un
liman seductor de siguran, departe de orice durere, i folosise, n
sfrit, i ultima frm de putere.

Capitolul 25
Naterea celor dou fetie ale prinesei Ania Alexandra i Victoria,
crora prinii le spuneau Saenka i Tory fu un efort att de mare,
nct Aniuka nu avu voie s fac absolut nimic imediat dup aceea.
Adam, care fusese convins c soia lui avea s moar cnd i pierduse
cunotina n final, avu grij s nu fie deloc deranjat n timp ce toi
ceilali se ocupau de nmormntarea prinului.
Andrei i Xenia Alexandrovna se ngrijir de toate. Unul dintre
primele lucruri pe care le fcu prinesa fu s-i mituiasc pe cei de la
Cile Ferate ca s trimit cteva vagoane cu trandafiri din Crimeea
ntr-o perioad cnd trenurile care transportau soldai aveau prioritate
pentru a decora imensa sal de bal a Palatului Sviridov atunci cnd
prietenii tatlui ei aveau. S vin s-i prezinte condoleanele, n
definitiv, nmormntarea prinului Sandro era unul din evenimentele
importante ale iernii.
Andrei, Adam i Xenia primir o mulime de mari duci din familia
Romanov mpreun cu soiile, printre care i marele duce Konstantin

Andreevici, iubitul Kainei. Cea mai mare surpriz o constitui apariia


unui domn subire i cu barb, n uniform simpl de colonel, nsoit de
un tnr aghiotant. Era Maiestatea Sa, arul Nikolai al II-lea, care
tocmai se ntorsese dintr-o vizit fcut la cartierul general al armatei
sale i dorea s-i aduc omagiile unui vechi prieten de familie.
Vorbindu-i prinesei Xenia cu obinuitul su farmec i cu simplitatea
sa caracteristic, arul o consol i i aminti de numeroasele contribuii
aduse de Sandro culturii ruseti, att n ar ct i n strintate,
ndeosebi de pasiunea lui pentru pstrarea i lrgirea celei mai
splendide colecii de art particular a capitalei.
Colecia Sviridov e una din comorile Rusiei noastre, Xenia
Alexandrovna. E cea mai valoroas motenire pe care a lsat-o att
familiei, ct i naiunii noastre.
V mulumesc, Maiestate, murmur prinesa, bucuroas de
primirea acelui compliment, mai ales c tia c familia arului poseda
colecia de la Ermitaj.
Retrgndu-se ntr-unul din salonaele de la parter pentru a se odihni
cteva minute, prinesa aproape c rat sosirea unei vizitatoare care
apru singur, superb nvemntat ntr-o hain de blan din zibelin
neagr, avnd pe dedesubt un costum negru i simplu de ln. Era
madame Zenaida Kaina, solemn, cum se cuvenea ntr-un astfel de
moment, dar ncntat s se afle n prezena prinului Adam.
Te rog s accepi cele mai sincere condoleane din partea mea,
drag Adam Mihailovici, spuse ea ncet, apsndu-i mna cu fermitate.
A fost unul din cele mai triste momente din viaa mea atunci cnd
Altea Sa v-a fost rpit astfel.
Uitndu-se n ochii catifelai ai balerinei, Adam zmbi fr s vrea.
Madame Kaina, exist, oare, alt mod mai plcut de a te stinge?
spuse el. Tocmai m-am ntors dintr-o vizit de pe front, unde oricare
din acei biei oameni ar da orice s se bucure de o asemenea moarte.
Cel puin, prinul Sviridov s-a bucurat de via pn n ultima clip.
Ci oameni sunt la fel de norocoi?
Oftnd, Kaina ncuviin i i ainti privirea ptrunztoare asupra
tnrului din faa ei, att de nalt i chipe, mai atrgtor dect oricare
din cei pe care i-i amintea. i Kaina i putea aminti muli brbai.

Sandro a avut sfritul pe care l-a meritat, i spuse ea. Poate c


emoia de a o vedea nc o dat i provocase atacul fatal o pedeaps
binemeritat pentru alungarea ei brutal i rzbuntoare, de parc ar fi
fost vreo servitoare neisprvit. Fcuse ceva de neiertat i fusese
umilit. Acest lucru i ddea o satisfacie imens Kainei.
Dar ea tot nu terminase cu Sviridovii. Liza era moart, Sandro era
mort, dar blonda aceea ncnttoare al crei so tocmai sttea de vorb
cu ea tria nc i putea fi umilit. Era minunat i capabil s fie
distrus de durere dac prinul Adam devenea amantul ei. Ce ironie
fermectoare! i spuse mica balerin. Ceea ce nu obinuse de la
Sandro, putea s obin foarte bine de la acel strin cu care se mritase
micua Ania. Iar durerea pe care relaia aceea avea s le-o provoace
arogantelor doamne Sviridov avea s-i nclzeasc sufletul toat iarna.
Contient de parfumul lcrmioarelor n mijlocul acelor trandafiri
albi, Adam simi un fior de dorin, ngrozitor de deplasat acolo i
stnjenitor de puternic. Femeia era superb; ba, mai mult dect att,
era ntruchiparea feminitii graioas, fermectoare i capricioas.
Timp de o fraciune de secund, ochii prinului Sviridov i ntlnir pe
ai Kainei i amndoi simir o emoie inexplicabil, dar real. i,
instantaneu, reprimat de ctre prin.
Susinndu-i privirea, madame Kaina zmbi misterios i discret i
accept un srut politicos pe mn nainte de a pleca, o splendid silfid
n blan de zibelin, lsnd n urm mireasma unor flori de primvar.
Cnd intr n sala de bal, Xenia asist la plecarea balerinei i vzu
expresia prdtoare, ascuns de vlul care i acoperea chipul, n clipa n
care Adam se aplec s i srute mna. Spre bucuria ei, nu vzu nimic
alarmant n privirea lui, doar o simpl politee. Foarte bine.

La dou zile dup ce Sandro fu nmormntat cu mare pomp, n


plin ninsoare, la mnstirea Alexandr Nevski, eveniment la care, din
grij fa de starea ei, prinesei Ania i se interzise s ia parte, n ciuda
lacrimilor ei amare, Adam, Andrei i Xenia inur o conferin.

Amintind de pesimismul tatlui ei n legtur cu rzboiul, Xenia se


fcu ecoul ngrijorrii lui fa de sigurana familiei n cazul unei
victorii germane. Adam ajunsese s fie prea familiarizat cu listele
victimelor pentru a mai prevedea altceva dect un dezastru. La fel
simea i Andrei, care era extrem de contient de pierderile uluitoare de
la Belaia Beriozka. Toi trei ajunser la concluzia c venise vremea s
fac planuri pentru ce era mai ru.
Aplecndu-se nainte n fotoliul su, prinul Sviridov ncepu s
schieze planul pe care l alctuise n minte chiar n ziua cnd vorbise
cu prinul Sandro despre acest lucru, doar cu cteva luni n urm.
Amintindu-le lui Andrei i Xeniei de felul n care cntrise Sandro
situaia i de posibilitatea unei revolte care ar fi urmat unei nfrngeri
dezastruoase n rzboi, Adam spuse:
De cnd m-am implicat n activitatea acestei agenii de ajutorare
am cunoscut muli oameni care ne-ar putea fi de folos att aici, ct i n
strintate. Fratele meu i cu mine avem paapoarte diplomatice i
acces. Am de gnd s ncep s scot obiectele de valoare din ar sub
acoperirea ageniei.
Xenia l privi o clip, ncntat de idee.
Minunat! Tata mi-a vorbit odat despre asta. Cred c ai perfect
dreptate. i tiu c i str-strbunica mea, Zenaida Nikolaevna, ar fi
fost de acord dac s-ar fi aflat aici. Nu i-a riscat viaa pentru ca
urmaii ei s lase tot n minile unor slbatici ntr-un alt rzboi.
Exact, zise Adam. i-a dat seama de datoria ei i a acionat ca
atare. Acum e rndul nostru.
Aruncnd o privire magnificei galerii, prinul Andrei vzu rezultatul
lrgirii coleciei de-a lungul ctorva generaii.
Tablouri, bijuterii, objets dart, murmur el. Sviridovii i-ar
ncredina o avere imens.
Adam ncuviin.
Credei-m c neleg importana ei. E n joc viitorul Aniei i al
copiilor notri. Am de gnd s fiu extrem de atent.
Srutndu-l n mod spontan, Xenia rse.
tiu c o s-o faci. Acum, adug ea, serioas, cnd ncercm un
prim drum?

Un alt locuitor al Petrograd-ului care ncepea s aib ndoieli n


privina aventurii nebuneti care devenise rzboiul, era Roman
Vasilievici Petrov. Acesta prevedea deja revolte pe strzi. Aa cum i
mrturisi unuia din informatorii si preferai, Pavel Skriabin, nu avea
s mai treac mult pn cnd fitilul aprins al furiei poporului ajungea la
butoiul cu praf de puc.
La nceputul ostilitilor, guvernul hotrse arestarea celor
considerai ca fiind cei mai periculoi, astfel c foarte muli radicali se
treziser n drum spre Siberia.
n vltoarea raziilor i agitaiei constante n privina rzboiului, unii
inspectori descoperir c agenii lor cei mai buni fuseser arestai de
ctre colegi care nu tiau nimic, iar coridoarele sediului Ohranei erau
pline de bolevici periculoi, de informatori care protestau i,
bineneles, de poliiti care ncercau s decid pe cine s expedieze n
est i pe cine s elibereze.
Pavel Skriabin nsui fusese ct pe ce s viziteze Siberia pe
cheltuiala guvernului, dar l zrise Petrov, care scosese un strigt
recunoscndu-l i ceruse punerea lui n libertate. Acum lucra pentru
Roman Vasilievici la o fabric de textile din cartierul Vborg,
spionndu-i colegii i dndu-se drept un bolevic recent.
Fabrica, proprietatea rposatului S.A. Derjavin, era unul din acele
locuri care preau s indice perfect opinia clasei muncitoare. Era
necesar s existe spioni acolo pentru a se ti care din muncitori erau
rebeli i, sincer vorbind, Petrov nu credea s existe altul mai potrivit
dect Sriabin pentru slujba aceea. Pavel avea suflet de trf, dup
prerea lui Petrov. Putea fi folositor dac i se oferea un anumit pre.
Acum, Roman Vasilievici se gndea foarte rar la fiasco-ul cu Ivanov,
dei verifica dosarele contiincios i i trimitea prinului Andrei Mal ev
rapoarte lunare, pentru ca acesta s nu-i retrag fondul de pensie, cele
douzeci de mii de ruble de aur. Acum Petrov avea alte sarcini, mai

obositoare, care i fceau viaa un co mar. I se dduse misiunea de a-l


urmri pe Rasputin i la vrsta iui, pur i simplu, nu putea s in pasul.
Plimbndu-se de la palat la bordel i apoi la un bar de noapte,
clugrul era considerat un sfetnic imperial att de preios, nct arul
sau mai precis, arina
Pusese s fie protejat douzeci i patru de ore din douzeci i
patru. Era o idee bun, cci, dac Rasputin nu era ucis de butur, un
so furios ar fi putut s o fac. Superiorul lui Petrov spusese dar:
Dac pete ceva, ai rmas fr slujb.

Varovia
Oraul fiind plin de soldai i ofieri rui, casele lui Oleg sau ale lui
monsieur Mossolov, erau solicitate la maximum. Ar fi trebuit s fie n
culmea fericirii, dar n timp ce observa grmezile de bani care intrau,
avea senzaia c era urmrit de o prezen rea, ca o umbr, ce exista
ntre zidurile casei lui luxoase. i avea impresia c ptrunsese ntr-o
fiin omeneasc.
n Wanda.
Gnd mergea pe holurile bordelului su, monsieur Mossolov p ea u or
pe superbele covoare chinezeti oprindu-se s asculte zgomotele casei i
privea cum se reflecta lumina puternic a candelabrelor de cristal pe
pereii zugrvii n culori deschise i pe ornamentele aurite. n a teptarea
unui atac, o studia cu atenie pe Wanda n timp ce aceasta vorbea cu el,
lua masa cu el i, din cnd n cnd, dormea cu el, niciodat ncrezndu-se
n ea, ntotdeauna urmrind, ntotdeauna ateptnd.
Femeile sunt de vin, i spuse monsieur Mossolov, care nu uita
niciodat c se nscuse Ivanov. M urmresc. Vrjitoarea aia rocat a
ncercat s m omoare, dar eu am fost prea detept pentru ea. Ea a fost
cea care a dat ortul popii n seara aceea, la Kiev, nu Oleg, ranul. Katia
Petrovna, intelectuala. Moart.
Iar aristocrata aceea blond era i mai rea. Nepoata prinului Mal ev!
E mai periculoas dect Katia Petrovna, i spuse Oleg. Fusese n stare

s-l nving i s-i ia pistolul, ndreptndu-l spre el n acel muzeu


francez. Dumnezeule, era diavolul n persoan! Katia Petrovna nu era
nimic fa de ea. Iar acum venise la Varovia ca s-l urmreasc, s-i
fac viaa un calvar cnd ar fi trebuit s fie att de fericit.
Intrase n trupul Wandei i asta era cel mai ru. nainte s ajung n
Varovia, Wanda fusese o trfuli puin plinu, simpatic i vesel,
gata s-i fac pe plac i s-l nveseleasc atunci cnd nu se simea bine.
Acum, ns, totul se schimbase. Wanda devenise contient de
obiceiurile lui la mas dezgusttoare, le spunea ea; de felul cum se
mbrca iptor, zicea; iar ceea ce spunea n legtur cu felul n care
fcea dragoste era insuportabil. Ca un porc! Da, aceea era expresia pe
care o folosea referindu-se la el. Ca un porc!
Dac n-ar fi fost el, vaca aceea polonez ar mai fi dat nc din coad
n locuina ei mediocr de la Paris, continund s caute pe cineva care
s o scoat de acolo.
Nu. Wanda dispruse i n trupul ei intraser celelalte, ndeosebi
Anna Nikolaevna. Cine altcineva ar fi putut s-o nvee toate acele
lucruri despre rafinament? Era enervant s trieti alturi de ea, s nu
tii niciodat cnd se va dezvlui complet. S vrei s o fac. S a tepi
s o fac.
Cnd Oleg ncepea s se gndeasc la astfel de lucruri, pe chip i
aprea o expresie att de diabolic, nct le ngrozea pe fete. Le fcea
s fug speriate, n timp ce Wanda o punea pe seama epuizrii. Dar i
ea ncepea s se fereasc din calea lui cnd se afla ntruna din acele
dispoziii ciudate, cnd ieea trntind ua n toiul nopii i bntuia pe
strzile pustii ale Varoviei, njurndu-le pe Katia i pe Ania
Nikolaevna i aruncnd, din cnd n cnd, cte o vorb rea i la adresa
lui Pavel, Dmitri i monstrul cu ochi de sticl. Cnd l auzea, Wandei
i se fcea pielea de gin.
Dar, atta timp ct i limita atacurile la njurturi, ea putea suporta.
Ceea ce o nspimnta era gndul c putea deveni violent. i, din
aceast cauz, madame Wanda dormea acum cu un cuit ascuns sub
saltea, pentru orice eventualitate.
ns, ceea ce era cel mai nnebunitor lucru n legtur cu Oleg, n
ceea ce o privea pe Wanda, era faptul c era total imprevizibil. Acum

mormia despre o ntoarcere la Sankt Petersburg niciodat nu i


spunea Petrograd, n ciuda faptului c Wanda i amintea mereu pentru
a-i ucide pe cei pe care i ura att de mult; n clipa urmtoare, o ntreba
pe un ton plcut dac proviziile de butur sczuser. Cu Oleg
niciodat nu tiai cum stai.
Era foarte greu de suportat i, dac Wanda nu ar fi fost motivat de
lcomie, n-ar fi putut niciodat s-l tolereze. Din fericire, existau
mereu destule probleme care s te fac s nu te mai gndeti la aceste
lucruri, mai ales cnd clienii apreau narmai. n astfel de seri,
decorul avea de suferit ngrozitor de mult.
O s avem nevoie de o oglind n camera Chabanais, spuse
Wanda. Asear, un general a tras n ea n timpul unei crize la beie.
Sonia a spus c sttea linitit lng ea n pat cnd, deodat, s-a aplecat
peste ea, i-a luat revolverul de pe noptier i a nceput s trag n
oglind. Biata fat a fost ct pe ce s fac un atac de cord.
Care a fost problema? ntreb monsieur Mossolov, al crui cap
chel sclipea n lumina soarelui de diminea cnd el i Wanda se aflau
n biroul lui.
Nu tiu. Nervii, bnuiesc. Se pare c i afecteaz pe toi n mod
diferit. Unii beau. Alii se in dup femei. Clienii no tri le fac pe
amndou i le mai place s distrug i lucruri.
Oleg pufni amuzat. Pentru prima oar, Wanda spusese ceva cu care
el era de acord.
Tensiunea e de vin, adug Wanda. Afurisitul sta de rzboi nu
se mai termin odat. Clienii mor tot timpul. Un om pleac de aici, se
ntoarce pe front i, trei ore mai trziu, i se trimite acas o scrisoare de
condoleane. Nu-mi dau seama cum de reuesc s rmn ntregi la
minte.
Pi, unii nu reuesc, spuse Oleg. i acum simt asta n golul din
cont. Cheam geamgiul. Trebuie s aranjm lucrurile. Camera aceea e
prea agreat ca s-o lsm aa.
O s-l chem astzi, zise Wanda n drum spre u.
Ai naibii aristocrai, mormi Oleg. Se nfurie i distrug lucrurile
unui om care muncete din greu. Laii, i ursc pe toi.
Scond o sticl de vodc dintr-un sertar al biroului su din lemn de

mahon, Oleg se aez i calcul ct avea s-l coste capriciul


generalului. Avea s-i trimit o not de trei ori mai mare. Era singurul
mod de a-i nva minte pe ticloi.
Gndindu-se la oglind, Oleg se trezi fcndu-i griji n legtur cu
tovara i asociata lui. Nu mai avea ncredere n ea, dei fcea o treab
foarte bun. Eh, se descurca el. Uneori nu tia de ce gndea lucrurile pe
care le gndea. l speria puin. Pe de o parte, tia c nu era dect o
rncu polonez care se pricepea s fac un brbat fericit. Pe de alt
parte, vedea n da pe cele dou diavolie din trecutul lui care
ncercaser s-l omoare.
i mai era ceva ce l nnebunea. Lund un ziar vechi, descoperise c
prinul Adam Sviridov cel pe care fusese ct pe ce s-l ucid la Paris,
soul Aniei Nikolaevna conducea un fel de Cruce Roie n Varovia.
Dumnezeule! S-ar fi putut ntlni chiar acolo prin cea mai ridicol
coinciden! Ce dezastru!
Cnd depi ocul descoperirii, Oleg ncepu s priveasc totul dintrun alt unghi. Avantajul era al lui, nu al lui Sviridov, cci atta timp ct
dumanul se afla pe teritoriul lui fr s fie contient de acest lucru,
nimic nu i se putea ntmpla lui Oleg, n vreme ce prinul ar fi putut
pi orice. i, dac totul avea s mearg dup cum voia Oleg, sigur
avea s peasc.
Zmbind la gndul c i se ofereau alte posibiliti de a se rzbuna,
rusul se hotr s acorde prioritate problemei respective i, n timp ce
punea la cale un accident tragic pentru Altea Sa, poate fcea ceva i n
privina Wandei.

Petrograd
Odat cu rennoirea prieteniei sale cu fratele mai mic al lui Adam,
contes Derjavina gsea c viaa era mult mai interesant. Sub pretextul
inofensiv de a da o mn de ajutor personalului de la sediul din Petrograd
al Ageniei de ajutorare, Taa i petrecea cteva dup-amieze

pe sptmn n compania lui Billy, angajndu-se n activiti deloc


inofensive. Rudele ei, care nu se ateptau la nimic ru din partea
fratelui prinului Adam, i ddeau voie ncnttorului tnr s o duc la
restaurante sau s o nsoeasc la cumprturi, lucruri care nu ar fi fost
permise nici unui alt brbat.
Strecurndu-se n snul familiei lor, Billy ctig ncrederea tuturor.
Xenia, care, de obicei, era suspicioas, l gsea plcut i extrem de util,
graie ajutorului su n trecerea peste grani a obiectelor de valoare.
Ania avea i mai mult ncredere n el i l ruga adesea s o in sub
supraveghere pe Taa, aprnd-o de tinerii ofieri care miunau peste
tot i erau dornici de afeciune, tnjind s-i petreac permisia n
braele unei fete frumoase.
Dac Billy ar fi avut contiin, i-ar fi fost ruine s-i priveasc
prietenii n ochi. Din fericire pentru el, nu avea aa ceva. i nici Taa.
ntr-o dup-amiaz, n timp ce se plimba cu iubitul ei blond pe
bulevardul Nevski, n zona prvliei lui Eliseev, care era plin de
doamne elegante aflate n cutarea unor delicatese greu de gsit, Taa
i ddu, n sfrit, arama pe fa.
Billy, a vrea s te rog ceva, spuse ea parc torcnd. Ajut-m s
scot nite lucruri de valoare din ar.
Billy se opri brusc. Nu discutase absolut cu nimeni despre
operaiunea aceea ilegal, cu att mai puin cu Taa. i era convins c
nici Adam nu o fcuse. Acesta era un om care putea ine un secret.
Pentru a-i ascunde surprinderea, zmbi.
Nu. Cred c poate fi chiar att de serios, draga mea. Adic,
armata arului vostru tocmai s-a bucurat de o victorie imens mpotriva
austriecilor la Przemys! Lucrurile ncep s par promitoare.
Ha! pufni Taa dispreuitoare. Dac lucrurile ar merge bine cu
adevrat, n-am mai vedea astea!
Artnd spre un ir lung de gospodine din faa unei bcnii, contesa
se referi la cel mai recent simbol al rzboiului n Petrograd femeile la
cozi n faa prvliilor de alimente, ateptnd rbdtoare s cumpere
proviziile care se puteau epuiza nainte ca ele s ajung n faa
vnztorului. Era cea mai recent povar impus de rzboi populaiei
civile i, deocamdat, oamenii preau s suporte totul uluitor de bine.

Dar ct aveau s mai aib rbdare, oare?


Taa, scumpa mea, tu eti minor, i spuse Billy oftnd i lund-o
pe dup umeri.. Genul de obiecte po care vrei s le protejezi sunt deja
n siguran n seifurile vreunei bnci. Nu-i necesar s le duci n alt
parte. i, n plus, ar fi nevoie de permisiunea cuiva pentru eliberarea
acestora. Ar fi imposibil.
Las-m pe mine s hotrsc ce vreau s fie scos din ar, spuse
ea. Tot ce trebuie s faci tu e s le duci ntr-o ar neutr ca, de
exemplu, Suedia sau Elveia. De restul m ocup eu.
Nu, e prea ridicol.
Furioas, Taa se opri n mijlocul strzii i se desprinse de el.
Billy, ori faci ce vreau eu, ori i spun lui Adam Mihailovici de
jocurile noastre, zise ea cu venin n glas. i pe urm o s am o discuie
ndelungat cu ambasadorul vostru cu prima ocazie cnd l voi ntlni
acas la mtua.
N-ai face una ca asta!
Pune-m la ncercare.
ocat,. Tnrul se uit surprins la micua antajist cum l privea ca i
cum ar fi vrut s-l omoare i simi im fior rece prin ira spinrii. Acei ochi
albatri, reci i superbi, nu conineau niciun pic de mil. Dac nu-i fcea
pe plac ticloasei, i distrugea cariera ct ai clipi. i asta era nimic. Adam
l-ar fi biciuit, dac femeile Sviridov nu i-ar fi luat-o nainte.
Am crezut c m iubeti!
Contesa l privi cu uimire.
Eu nu iubesc pe nimeni, cu att mai puin pe
tine! Ce idee stupid, i spuse ea.
Auzind acele cuvinte, Billy se simi jignit. El simea o oarecare
afeciune pentru ea, chiar dac dura numai ct se jucau pe blana de
linx. i avea mari ambiii n legtur cu viitorul lor mpreun, ceea ce
nsemna i mai mult.
M antajezi, spuse el cu un glas plngre.
Bineneles.
La naiba! Creatura aceea nu avea niciun pic de inim. Nu exista
niciun mod n care s poat ajunge la partea ei bun. Pur i simplu, nu
avea aa ceva.

Bine, accept el, preferind s se recunoasc nfrnt dect s-i


rite cariera. O s te ajut.
Perfect, zise Taa.
Oprind o sanie pentru a o duce acas la Palatul Malev, pe Moika,
Billy nu observ niciun pic de nervozitate din partea ei. Parc ar fi
discutat despre vreme, dac era s te iei dup chipul ei.
Eti o rutate mic, spuse el, lund-o, totui, pe dup umeri. tiai
asta?
Taa izbucni n rs.
Absolut. i atta timp ct o tim amndoi, putem fi fericii.
Gndindu-se la acele cuvinte, Billy Whitmore ncepu s-i doreasc
s se fi nscut eunuc.

n toat perioada de sfrit de primvar i nceput de var a anului


1915, acumularea de trupe germane n sudul Poloniei fusese att de
dens, nct Armata rus se retrgea din nou, pierznd tot terenul pe
care l ctigaser n luptele anterioare att de greu. Soldaii trimii pe
front direct din trenuri, mureau cu zecile sub barajul de foc al
germanilor. Pe distane de mile ntregi, zona arta ca un adevrat
infern. Potrivit unora, era nceputul sfritului.
Cu excepia lunii care a urmat naterii celor dou gemene, cnd
prinesa Ania era teribil de slbit i avea febr, Adam i petrecea cea
mai mare parte din timp pe front.
n ciuda rnilor suferite n timpul prbuirii cu avionul n 1913 i a
celor mai recente, cnd se aflase la un pas de moarte ia Berlin, muncea
neobosit pentru agenie. Lipsea de acas i cteva zile n ir, verificnd
diversele puncte de ajutorare din Polonia i din marile orae ale
imperiului, ntorcndu-se la Petrograd epuizat i tcut. Era, de
asemenea, martor la decimarea Armatei ruse i auzea primele
mormieli de nemulumire n rndul soldailor. Aceste lucruri l
convingeau din ce n ce mai mult c prinul Sandro avusese dreptate i
era i mai hotrt s fac tot ce putea ca s-i protejeze familia.

i iubea mai presus de orice. Cu muli ani n urm, pe cnd ncerca s


se afirme ca diplomat, Adam se gndise la o soie i copii ca la un
refugiu plcut departe de tensiunile slujbei, ca la ceva care ar fi putut fi
lsat deoparte cnd apreau probleme mai importante. Crezuse c o
iubea pe Catherine i c ar fi iubit orice copil ar fi avut mpreun, dar
acum tia c se nelase. Se iubise numai pe sine. Ceea ce simea
pentru Aniuka i copii era att de diferit de vechile lui idei, nct i se
preau patetice, caraghioase, complet greite.
Frumoasa Ania i mbogise ntreaga existen i i druise trei copii
fr s-i treac prin cap s-l nlture cnd voia ea. Nu voia ca el s-i
ofere mai puin. i spera c nu avea s o fac.

Prinul Andrei era implicat ntr-un fel de rzboi personal cu contele


Boris erbatkin, vecinul su din provincie, mpreun cu care servea n
comisia de mobilizare. Boris trimitea prea muli rani, crend astfel
probleme la Belaia Beriozka. i toat lumea din regiune era
nemulumit n legtur cu scutirea obinut pentru proasptul lui
ginere, soul fiicei lui, Irina. Acest lucru provoca tensiuni.
Andrei, alertat n acest sens de ctre Lev Petrovici, care i pierduse
unul din fii n prima lun de rzboi, i petrecea foarte mult timp ia Belaia
Beriozka, avnd grij ca toi cei care aveau motive ntemeiate pentru a fi
scutii s obin acest lucru. Nici n ruptul capului nu avea s-l lase pe
Boris s trimit pe front ranii doar ca s par el nsu i mare patriot. Cine
avea s mai munceasc pmntul dac i pierdeau toi oamenii? Iar dup
listele cu numele victimelor, pierdeau mult prea muli.
Alte, spuse btrnul copoi ntr-o zi cnd discutau despre cai i
grajdurile superbe pe care le avusese Belaia Beriozka nainte de rzboi,
credei c germanii or s ajung n provincia Moscovei?
Nu mai tiu. Ne-au fcut praf armata n Polonia.
Polonia nu e Rusia.
Chipul lui rbdtor prea acum mai btrn dect nainte s-i piard
fiul. Cutele din jurul ochilor albatri ai lui Lev erau mai pronunate.

tiu asta, dei guvernul general al Varoviei ar nega, zise prinul.


Dar or s ajung aici?
Numai Dumnezeu tie. n momentul sta, a zice c orice se poate.
Dar prinul tia la ce se gndea ranul. Dac germanii nu veneau
acolo, de ce fusese nevoie ca fiul lui s fie ucis ntr-un loc deprtat pe
care biatul nu-l vzuse niciodat i unde n-ar fi trebuit s se duc? Nu
exista niciun rspuns.

Unul din puinii care mai aveau poft de lupt era contele Volodea
Grekov, recent avansat la gradul maior. Dup ce fusese grav rnit n
estul Prusiei n lupta de la Tannenberg din 1914, acum i revenise
complet i era pregtit s se ntoarc pe front. i tocmai i se fcuse
cinstea de a fi invitat la arskoe Selo pentru a i se nmna Ordinul Sf.
Andrei.
Era o ceremonie restrns. Condus prin imensul Palat Alexandr de
ctre maestrul de ceremonii, contele Frederiks, un domn n vrst cu un
pr alb bogat i o impresionant uniform brodat cu auriu, Volodea fu
poftit n biroul lui Nikolai, unde arul atepta, prnd extrem de obosit
n uniforma lui simpl de colonel.
Cnd proasptul maior se apropie, Nikolai i strnse mna cu cldur
i l felicit pentru recenta nsntoire. Citise rapoartele i tia c
Volodea era unul din puinii supravieuitori din rndurile husarilor din
Elizavethgrad. Era att de caracteristic. Foarte puini din ofierii care
plecaser n rzboi n august, cu un an n urm, mai triau nc. Acel
brbat ridat i cu parul de culoarea nisipului, trecuse prin foarte multe
ncercri.
Nikolai auzise de Volodea de la arin, care, la rndul ei aflase despre
isprvile lui de la fosta soie, Natalia. Contesa se gndea acum aproape cu
nostalgie la trecut, cnd ea i Volodea abia se cstoriser i el nc nu
ncepuse s se plng n legtur cu exagerrile ei religioase. Cnd soacra
ei i povestise despre felul cum el luptase la tannenberg, Natalia i relatase
apoi totul mprtesei, care suger o medalie. Ne tiind nimic din

toate acestea, contele era mgulit de atenia acordat i profund mi cat


de faptul c l ntlnea pe ar n particular i c primea o medalie.
ndreptndu-se spre ieire, Volodea zri o siluet familiar cobornd
o scar n zona apartamentelor personale. O clip, ezit; dup aceea,
amintindu-i de ocazia pe care o ratase la nceputul rzboiului, vorbi.
Natalia! Tu eti?
Femeia se ntoarse, prnd mai tras la fa dect ultima oar cnd o
vzuse.
Bun, Volodea, spuse ea cu cldur, privindu-l ca i cum nu i-ar
fi aruncat niciodat o vorb aspr. Ce mai faci?
Bine. Tocmai am primit Ordinul Sf. Andrei, spuse el, deoarece nu
prea tia ce s zic. Tu ce faci?
Ah, la fel, spuse ea zmbind.
Omul n uniform care l conducea pe maior prin palat prea uluit.
Tipul ar fi trebuit s plece, nu s stea de vorb pe coridor cu doamna de
companie a arinei. Nu era o purtare cuviincioas.
Ignorndu-I pe slujitorul n livrea rou cu negru, Volodea se uit la
Natalia, care i provocase atta amrciune, i se simi copleit de
tristee. Auzise toate zvonurile n legtur cu ea i cu Gigi, le auzise i
pe cele referitoare la paternitatea micului Nicky i i dorea fratele lui
s se fi neles cu ea mai bine dect el. Ea avea nevoie de cineva care s
o smulg din gheare lui Grigori Efimovici i se prea c Gigi fusese la
de incapabil de acest lucru ca el. Biata Natalia. Era o proast.
Cnd se despri de Natalia n ziua aceea, dup ce se plimbaser
ndelung prin parcul Palatului Alexandr, contele Volodea se simi
oarecum mulumit c se mpcase cu ea. Dar sentimentul pe care i-l
lsase ea n suflet era extrem de tulburtor. Acum nu mai avea nicio
ndoial c era pierdut pentru ei i pentru Gigi, de asemenea
pentru totdeauna.

ntr-o zi pe la sfritul lui iunie 1915, n semn de rspuns la repetatele


lui rugmini de a-i acorda o ntrevedere, prinul Sviridov primi o

invitaie de a lua masa de prnz cu marele duce Konstantin Andreevici,


inspector general al Spitalelor militare. Spre surprinderea lui Adam era
de fa i madame Kaina, o nerespectare ocant a etichetei.
Servind ampanie Mot, langoustes la parisienne nconjurate de
ou i legume, urmate de nite minunate fraises Romanoff i cafea,
prinul Sviridov i explic poziia fa de armat. Nu voia s
strneasc mnia nimnui, explic el, dar nu voia s stea cu minile n
sn i s vad cum spitalele de campanie erau nchise datorit faptului
c nite incompeteni cu relaii bune nu nghieau agenia. Soldaii ru i
nu aveau nimic mpotriva acesteia.
Bravo! exclam Kaina, vntul slab fcnd s-i fluture volnaul
din jurul decolteului cnd ridic paharul de ampanie. Fiind singura de
aici care nu sunt aristocrat, te salut n numele poporului.
Auzind acele cuvinte, Konstantin Andreevici se ntoarse spre iubita
lui, zmbi, i srut mna i spuse c nobleea Kainei se afla n
talentul ei, nlnd-o mai presus de rang sau titlu.
Ochii ei catifelai, adumbrii de gene lungi, i ntlnir pe ai lui
Adam pe deasupra capului chipe al lui Konstantin i balerina zmbi,
fcndu-l pe prinul Sviridov s simt un fior de plcere prin tot trupul.
Mi-ar face mare plcere dac Altea Voastr Imperial mi-ar ajuta
organizaia s-i in punctele n funciune, chiar dac acestea nu sunt
pe placul unor anumii domni din cadrul armatei. n joc sunt vieile
unor soldai rui, nu prestigiul meu personal.
Rezemndu-se de speteaza scaunului, Konstantin Andreevici privi
dincolo de balustrada terasei splendidului su palat din marmur roz,
unde el i oaspeii lui luaser o mas att de plcut. Grdinile erau n
floare. Era locul lui preferat. Att de linitit. Att de diferit de cartierele
generale ale armatei.
neleg foarte bine ce-mi spui, prine, spuse el. Te rog s m crezi
c nu armata n sine se opune muncii dumitale, ci doar civa ofieri
geloi care nu sunt n stare s fac ceva bun ei nii. i, bineneles,
murmur el apoi, dumneata nu eti rus.
Putem s facem ceva n aceast privin, Alte?
Cuvintele lui provocar un zmbet trist. Grupul la care se referea
Altea Sa Imperial era alctuit din cteva rude ale sale i din prietenii

lor. Nu. Nu putea s fac prea mult, dect s ajute acea agenie. Acest
lucru, cel puin, se afla n limitele posibilului.
i voi oferi sprijinul meu, prine, spuse el privindu-l pe Adam
drept n ochi. E ceva ce i poate ajuta pe soldai i numai Dumnezeu
tie c foarte puin lume se gndete la ei.
V mulumesc foarte mult, Alte, zise Adam profund
recunosctor.
Mi-ar face plcere s dau un spectacol pentru sprijinirea ageniei
dumitale, spuse Kaina seductor, dar cu dou condiii.
Spunei, madame.
Spectacolul s aib loc la unul din spitalele de campanie i
dumneata s fii acolo.
Altea Sa Imperial pru uluit.
Zenaida, nu se poate.
Ce anume, Alte? ntreb balerina. Spectacolul sau prezena
prinului Sviridov?
Schimbul de priviri fu ctigat de Kaina, care tia c iubitul ei nu
avea, n realitate, nicio intenie de a-i oferi un sprijin concret lui Adam,
n afar de cteva cuvinte de ncurajare.
Un spectacol la un spital de pe linia frontului e prea periculos, l-ai
ncurca pe toi, draga mea. i, n plus, circulaia civililor n zonele de
conflict e pe cale de a fi interzis. E prea riscant.
E riscant i pentru soldai, Alte, i, totui, ei se afl acolo.
Nu vreau s discut despre asta acum, draga mea. Relum
subiectul mai trziu.
Deci, aceea era viaa n doi la vrf, i spuse Adam, uitndu-se la
marele duce ntre dou vrste i la tnra lui iubit. Ka ina avea cel
puin treizeci i patru de ani, iar Konstantin, vreo patruzeci i cinci.
Adam se ntreb unde locuia marea duces. Poate se autoexilase n
sudul Franei, att de ndrgit de aristocraia rus.
Cnd ajunse la Palatul Sviridov, dup ce se ntoarse de la masa de
prnz, Adam gsi un plic care l atepta pe una din msuele Ludovic al
XV-lea din holul de la intrare.
Deschizndu-l, gsi cartea de vizit a unei doamne, pe spatele creia
se afla un mesaj. Voi da spectacolul pe front. K.

Dumnezeule! murmur el. A ctigat.


Dar, sincer vorbind, nu tia dac era ncntat sau ngrijorat. Btnd
cu cartea de vizit n palm, i aminti cum jucase Kaina rolul de
iganc n restaurantul Medved. Trei mari iubiri, i spusese. De ce l
fcea acel gnd s nu se simt n apele lui? Kaina nu i putea oferi
nimic care s-l fac s vrea s-i nele soia. Putea?
Nu te mai gndi la aa ceva, i spuse el.
Dar acel gnd i rmase n minte, mpreun cu amintirea unor ochi
superbi cprui i catifelai, la fel de periculo i ca ai unei pisici slbatice.
Fr s ezite mcar o secund, Adam rupse cartea de vizit n frme
pe care i le ddu servitorului i urc scara repede pentru a le face
gemenelor o vizit surpriz.
Cnd prinesa Ania auzi de propunerea Kainei, ascult cu un interes
politicos i apoi ntreb:
De ce?
Poate pentru c vede n asta un gest patriotic. E foarte generoas
n sprijinul pe care-l acord ageniei.
Da, zise prinesa. Este.
Dar pe amndoi i deranja ideea, dei niciunul nu voia s recunoasc.
Amndoi se simeau jenai s-i exprime ndoielile n legtur cu ceva
ce nc nu se ntmplase.
Aflndu-se mpreun cu Adam sub candelabrul din dormitor, Ania i
mngie faa, cu aceeai atingere blnd pe care o folosea cu copiii.
Te iubesc foarte mult, opti ea.
tiu. Sper c tii, de asemenea, ct de mult te iubesc la rndul meu.
mi place s aud asta.
El pru uimit.
Te-ai ndoit vreodat?
Nu, dragul meu, niciodat, mini ea.
Strngnd-o la piept, Adam o lu n brae i o duse spre pat, un
obiect imens i aurit, n stil veneian, dintr-un palat care se scufunda
ncet n Canal Grande. Sandro salvase mobila din cldirea aceea cu
muli ani n urm.
O ntinse pe cuvertura moale de mtase i stinse lumina.
Cnd m-am cstorit cu tine, murmur el strecurndu-se n pat

lng ea, eram convins c aveam cea mai frumoas fat din Sankt
Petersburg. i era adevrat. Acum, ns, am pe cineva chiar i mai
minunat pe cea mai superb femeie mritat din Petrograd.
Culcndu-i capul pe pieptul ei, Adam o mngie uor cu buzele, n
timp ce ea i trecea mna peste prul lui negru, cuibrindu-se lng el
ca un copil i optindu-i cuvinte de iubire la ureche, srutndu-l uor n
aternutul moaie, de mtase.
Uneori, cnd sunt departe de cas, strng perna n brae,
nchipuindu-mi c eti tu, i mrturisi el. M face s m simt mai puin
singur.
Uneori, m nfor n halatul tu vechi. Cel pe care l-ai cumprat
n luna de miere, zise ea, mngindu-i spatele cnd el se ntinse alturi,
innd-o n ndoitura braului i nvluindu-i trupul cald.
Ursc rzboiul sta, spuse el, mngind-o pe sub cma a de noapte
din dantel i satin. A putea s spun c-l ursc datorit vrsrii de snge
i prelungirii lui fr sens, dar ar fi o minciun, duka. l ursc din cele
mai egoiste motive pentru c m ine departe de tine i de copii.
i mbri soia i o srut pe ureche, pe gt, lsndu-i un ir de
srutri fierbini pe piept i pe umeri, ncet, voluptuos, i ls minile s
alunece pe braele ei pn ajunser la ncheieturi i atunci i le ridic
deasupra capului, iar ea se arcui i prul lung i blond i se revrs pe
pernele dantelate, ca un ru de aur pe cuvertura de mtase de un roz pal.
Te iubesc att de mult, opti ea nconjurndu-l ncet cu braele i
srutndu-l.
Mult mai trziu, cnd stteau amndoi unul n braele altuia, dup ce
fcuser dragoste, Ania i puse capul pe pieptul lui i oft uor,
tremurtor. Se temea de plecarea lui Adam.
Te iubesc, murmur ea, mpletindu-i degetele somnoroas
printre ale lui. Pentru totdeauna.
Pentru totdeauna, repet el, strngndu-se mulumit lng trupul
ei cald. Nimic mai puin, duka.
n clipa aceea, orice altceva ar fi prut imposibil. Totu i, s fi fost chiar
aa? se ntreb Ania n braele lui. Era posibil s dureze o ve nicie ceva
att de frumos? Se mai nelase o dat, cnd crezuse c ea i familia ei
erau n siguran n privina acelui ran dement, Ivanov. Putea s se

nele i acum.
Srutndu-i prul ciufulit, prinesa se trezi, deodat, gndindu-se la
Kaina singur cu el, departe de cas, folosindu-i farmecele pentru a-l
seduce doar pentru simpla plcere de a o face, aa cum un copil
neastmprat sparge ceva preios dintr-o dorin egoist de a- i
satisface un capriciu. Kaina era n stare de aa ceva. Ania tia. Iar
mtua Liza i oferise balerinei un motiv foarte ntemeiat pentru ca
aceasta s urasc familia Sviridov fiindc o fcuser de rs. O femeie
att de mndr cum era Kaina nu uita aa ceva niciodat i se rzbuna
cnd socotea c era mai bine.
Liza nu mai era pentru a suporta consecinele. Ea, ns, era. Toate
instinctele i spuneau s se fereasc de balerin chiar i atunci cnd
prea extrem de ncnttoare, cci atunci era deosebit de periculoas.
Adam prea s nu realizeze acest lucru. Poate avea vreun motiv.
Nu, i spuse Ania. Era cu neputin. Avea foarte mult ncredere n
el; nu i dduse niciodat motiv s se ndoiasc. Dar lsat singur cu o
asemenea femeie, creia i plcea s colecioneze inimi zdrobite, ntr-o
zon de rzboi, ce anse avea el?
i, dac avea s o nele vreodat cu Kaina, va mai putea s simt
la fel pentru el? Era un gnd ngrozitor, aproape la fel de ngrozitor ca
perspectiva morii lui, cci, dac devenea amantul Kainei, tia c
mariajul lor era terminat, indiferent ct de mult l-ar fi iubit. Ea nu era la
fel ca Gigi Grekov, nelat de nenumrate ori de Natalia, care pretindea
c totul era n regul. Dumnezeule! Aceea nu era o csnicie! Ci iadul
pe pmnt!
Stnd n braele soului ei, Ania se gndi la acele zile deprtate de la
Paris, cnd fusese la un pas de a se sinucide, ocat de atacul lui Ivanov
i de urinrile acestuia. Adam fusese cel care i readusese pofta de via
i i oferise un viitor mai bun dect ar fi sperat vreodat.
Chiar n ziua n care venise s-i devin logodnic, ntrziase din cauza
Kainei. Ce ironie! Aventurile amoroase ale balerinei fuseser pe atunci
amuzante, ceva ca ntr-o comedie parizian, cu personaje ale cror inimi
erau prea dure pentru a putea fi zdrobite. Acum totul prea altfel. Ania tia
c inima ei era fragil. Era nevoie de foarte puin pentru a fi zdrobit pe
vecie. Cuibrindu-se lng Adam n patul lor de mtase, sper doar c

i el tia acest lucru.

Cnd i conduse soul care pleca ntr-o alt vizit pe frontul


polonez, prinesa Ania fu nsoit de cei trei copii frumoi ai ei, de
mtua Xenia, de unchiul Andrei i chiar i de Tatiana Sergheevna, toi
fiind strlucitori n vemintele albe de var, femeile purtnd umbrelue
de soare dantelate i cu volnae mpotriva soarelui arztor de iulie, iar
Andrei, plrie de pai. Toi erau ngrijorai pentru viaa prinului
Sviridov n zona cumplit n care trebuia s plece.
Nu risca inutil, murmur Ania srutndu-l nainte de a se urca n
tren, ignornd mulimea de soldai care se uitau la ei.
Soiile i familiile lor erau undeva departe i la fel de ngrijorate.
Civa tineri l mngiar uor pe cap pe Belocika trecnd pe lng el,
amintindu-i de copilaii pe care i lsaser acas, n Kazan, Smolensk
sau Tiumen, poate pentru totdeauna.
Unii remarcau cu o satisfacie amar c rzboiul i fcea pn i pe
boieri s sufere. Era singura lor consolare.

Capitolul 26
Varovia
Dup atmosfera din sala de expunere, prinul Sviridov i ddu
seama c lucrurile stteau mult mai ru dect recunotea armata.
Germanii naintau de-a lungul rului Narev, iar Stavka, statul majorai
armatei, hotrse o retragere spre Vistula. Polonia le era luat bucat cu
bucat, pe fundalul unei suferine omeneti imense.
Toate operaiunile civile vor nceta imediat n zonele evacuate.
Prine Sviridov, vei distruge toate posturile care se afl n zonele
afectate.
i proviziile noastre? Cu siguran c armata le poate
folosi. Generalul i; arunc o privire plin de rceal.
Armata are i aa destule probleme, spuse el pe un ton de ghea.
Nu mai are nevoie i de resturile civililor. Distruge totul n calea
inamicului.
Domnule general, soldaii rui mor peste tot tocmai pentru c le
lipsete ceea ce ofer eu.
Prine, armata n-are echipamentul necesar pentru a transporta
proviziile, zise generalul. Abia ne putem transporta rniii. Tot ce putem
face acum e s-i mpiedicm pe germani s pun mna pe ceva util.
Armata era pus pe fug; nu mai deinea controlul asupra situaiei n
Polonia. Erau nfrni i totul devenea i mai sumbru pe zi ce trecea.
Varovia se umplea rapid de refugiai civili care ddeau nval din
zonele de conflict, de rnii care trebuiau scoi din regiune i de tone de
mainrii descompuse purtnd inscripiile unor destinaii din Rusia,
fiind prea valoroase pentru a fi lsate s cad n minile germanilor.
ntregul ora era plin de oameni, nfierbntat, nspimntat i pregtit
de dezastru.
Cnd se ntoarse n apartamentul su la hotelul Rossia, care servea

drept locuin, dar i drept cartier general pentru agenie n Varovia,


Adam rmase uimit cnd gsi o scrisoare, care i era adresat, cu un
scris feminin foarte elegant.
Deschiznd-o repede, tnrul afl c madame Kaina era n Polonia
mpreun cu marele duce, n ciuda obieciilor acestuia i vizita trupele
Adam tia c voia s spun ofierii n scopul de a le mbunti
moralul. A doua zi avea s se opreasc la Zegrze, la treizeci de mile de
Varovia i ar fi fost ncntat dac Adam Mihailovici ar fi venit s o
vad.
Dumnezeule, i spuse prinul, e nebunie curat. Frontul e pe cale s
se dezintegreze i Konstantin Andreevici i d voie amantei sale. S
mearg la Zegrze. Era o zon periculoas, foarte aproape de locul unde
se ddeau lupte. Niciun om ntreg la minte n-ar fi lsat o femeie s se
duc acolo. Dar poate c Andreevici habar nu avea de hotrrea
balerinei. Adam nu avusese impresia c aceasta ar fi fost o femeie
timid; fcea exact ce-i plcea.
Nu era de mirare c Sandro o iubise att de mult. Semna foarte mult
cu femeile din familia lui, frumoas, curajoas i ncpnat. Al
naibii de ncpnat.
Timp de un minut, Adam ezit. Gndul de a o vedea pe Kaina era
ispititor, mai ales c, oricum, intenionase s se duc la Zegrze pentru a
vedea care mai era situaia. Avea un depozit plin de alimente care
trebuiau expediate napoi n Rusia i voia s tie exact ct timp avea
pentru a le scoate din Varovia nainte s le piard. Situaia din Zegrze
avea s fie un indiciu foarte bun. Dac o ptrundere a germanilor era
iminent, atunci trebuia s le scoat ct mai repede.
ntinzndu-se n pat, prinul azvrli scrisoarea pe noptier i i ainti
privirea asupra modelului de pe tavan, studiind ornamentele din ghips
din jurul candelabrului de cristal. Kaina era nebun dac fcea aa
ceva. Era obinuit s cltoreasc mult datorit angajamentelor ei de
dinainte de rzboi, aa c, probabil, nu i se prea ceva neobi nuit.
Totui, ideea c o femeie se aventura att de mult. ntr-o zon de
conflict i se prea ngrozitoare. Printre cadavrele civililor pe care le
vzuse n zonele de ar se aflaser i femei, nu numai brbai, i acele
imagini l ngroziser ntotdeauna.

Gndindu-se la acele lucruri oribile, Adam Mihailovici Sviridov era


extrem de ncntat c Ania se afla n siguran acas, la Palatul
Sviridov, nconjurat de cei trei copii i de o mulime de servitori. Ceea
ce se ntmpla acolo, n Polonia, nu avea s o ating niciodat.
Era singurul lucru care l consola n acel moment.
A doua zi, mprumutnd una din mainile ageniei, Adam porni spre
Zegrze. El era unul din puinii care se ndreptau n direcia aceea, cci
toi se duceau spre Varovia cu tot felul de vehicule trimise pentru a
aduce civilii din regiunile cotropite recent de ctre germani. Adam
vzu orice, de la crue pe dou roi trase de mgari pn la automobile
franuzeti sclipitoare. Era o parad jalnic ce se ndrepta spre capitala
polon. Familiile mergeau pe lng cruele ncrcate cu lucrurile pe
care izbutiser s le salveze din calea cotropitorilor. Caii btrni se
mpleticeau n harnaamente naintnd cu greu pe drumurile prfuite,
epuizai de cltorie i de ritmul n care erau nevoii s mearg. O
familie avea crua plin de cartofi, iar bunica sttea pe acel morman,
prnd absent i abtut, cu baticul de bumbac legat sub brbie a a
cum vzuse Adam i la femeile de la Belaia Beriozka. inea n brae o
legtur cu lucruri.
Nu v ducei la Zegrze, monsieur, i strig un ofier rus care
trecea pe un cal negru ce prea epuizat i era acoperit de sudoare.
Germanii sunt aproape! Acum vin chiar de acolo.
Ct de aproape sunt? strig Adam, disperat la auzul acelei
informaii.
La civa kilometri, zise ofierul, repetnd un zvon fals, dup
care, nainte ca americanul s mai ntrebe ceva, el l preveni din nou i
i continu drumul spre Varovia.
ocat, Adam i spuse c statul major al armatei ori era prost
informat, ori minea de ngheau apele. Din rapoartele oficiale se tia c
germanii se aflau mult mai departe. Dar acele rapoarte fuseser
ntocmite, probabil, n aa fel nct s nu strneasc panic n ora pn
n ultima clip moment n care haosul ar fi fost un adevrat comar.
Uitndu-se la un grup de drumei zdrenuii care se holbau la
automobilul lui nou, prinul ntreb n ceea ce spera s fie ceva apropiat
de polonez:

Nemtsy Zegrze?
Strmbndu-i chipul, btut de vnt pentru a se chinui s neleag ce
voia s spun strinul, un ran polonez pricepu deodat i ddu din
cap afirmativ de cteva ori.
Nemtsy, spuse el artnd n direcia n care mergea Adam.
Germani. ncerc s-i arate c erau muli germani.
Ezitnd, tnrul bine mbrcat din automobil arunc o privire
drumului i apoi se uit din nou la polonezi.
Mulumesc pentru avertisment, i spuse el ranului uluit, dup
care lu de pe bancheta din spate o cutie de prjiturele americane i i-o
arunc omului, ceea ce smulse strigte de ncntare din partea alor lui.
Avea s se duc la Zegrze, chiar dac prea s nu fie deloc o idee
bun, situaia nrutindu-se cu fiecare clip care trecea.
Cnd se apropie de avanpostul de la Zegrze, Adam descoperi c era
un haos de nedescris. O ntrunire a ofierilor avea loc ntr-o colib
rneasc de lemn. Rniii erau trimii la cea mai apropiat gar i de
acolo spre Varovia sau Rusia. Doi cai izbutiser s scape i creau
probleme ctorva soldai care ncercau s-i prind. Era ngrozitor de
cald, foarte mult praf i o harababur nfiortoare. Spre surprinderea
lui, nimeni nu l opri cnd intr, neautorizat i singur.
ndreptndu-se spre coliba ofierilor, prinul Adam vzu pe cineva
cunoscut stnd afar i fumnd o igar
Maiorul Volodea Grekov, fostul so al Nataliei, fratele lui Gigi.
Adam Mihailovici! Ce naiba caui aici? Ai nnebunit? Toat zona
e pe cale de a fi invadat.
Cnd a nceput s se nruteasc situaia? ntreb americanul.
Tocmai am primit o scrisoare din partea unei doamne care spunea c o
s v fac o vizit
Volodea se strmb. tia c Adam trebuia sa se refere la madame
Kaina, care sosise cu o sear n urm pentru a- i vedea un vechi prieten
colonelul lui i se trezise mai aproape de inamic dect s-ar fi a teptat.
Colonelul insistase s-i telegrafieze marelui duce Konstantin pentru a gsi
cea mai bun modalitate de a o trimite pe Ka ina napoi la Var ovia
nevtmat i nc nu primise niciun rspuns. Acest lucru nsemna ori
vreo problem cu comunicaiile, ori sabotaj german. Acum Ka ina cerea

s fie urcat ntr-un tren de soldai ca s se ntoarc la Varovia, chiar i


ntr-un vagon de clasa a treia, dac era necesar. Dar colonelul nu voia
s aud aa ceva, fiindc nu avea nevoie de furia protectorului ei.
Totui, nc nu gsise o soluie mai bun.
Unde e? ntreb prinul, mai degrab amuzat.
Cu civa din rniii care sunt pe cale de a fi expediai, zise
Volodea.
Cnd o gsi pe balerin, Adam fu surprins vznd-o n spitalul de
campanie improvizat, vorbind plin de nsufleire cu rniii i fcnd
tot posibilul pentru a le alunga temerile n legtur cu drumul pn la
Varovia prin ceea ce devenea foarte repede teritoriul german. Era o
revelaie. Stnd n prag i privind-o cum sporovia n limbajul
cunoscut clasei muncitoare din Moscova, cum le vorbea acelor oameni
care, cu siguran, nu avuseser niciodat ocazia s o vad la Marinski
sau pe vreo alt scen european, Adam avu impresia c o vedea pentru
prima oar. Bucuroas c nu mai trebuia s fac pe grande dame ca n
mijlocul aristocrailor, Zenaida i permitea luxul de a fi ceea ce fusese
nainte de a deveni un idol o fat din mahalalele Moscovei, care i
mai pstra destul din farmecul de atunci pentru a-i face asculttorii s
rd n hohote n timp ce ea le povestea despre propria experien n
zona de conflicte.
Oamenii aceia nici mcar nu o cunoteau; gseau doar c avea foarte
mult curaj i, din acest motiv, o plceau. Amuzat de comportamentul ei,
i Adam o plcea, spre surprinderea lui. Fr obinuitele-i bijuterii, fard
i rochii elegante, cu prul negru strns ntr-o coad mpletit, relaxat
i vesel, Zenaida prea o fetican, extrem de diferit de cea care era
de obicei. Adam se ntreb dac Sandro avusese vreodat ocazia de a o
vedea astfel. Se cam ndoia.
Cnd i ddu seama c era privit, balerina se ntoarse brusc i
tresri, netiind de ct timp o urmrea prinul. La apariia boierului,
soldaii tcur i se uitar la el curioi.
Am primit scrisoarea, spuse Adam, puin stnjenit cnd iei
mpreun cu ea. N-a fost deloc o idee bun s venii aici. Germanii sunt
foarte aproape.
Nu erau chiar att de aproape cnd m-am hotrt s fac acest drum.

i acum nu mai pot s m ntorc. Prietenul meu, colonelul Saltkov, se


teme c o s fie trimis n faa Curii Mariale de Konstantin Andreevici
dac nu face n aa fel nct s m trimit la Var ovia ntreag i
nevtmat, dar nc n-a gsit o modalitate de a o face.
Nu prei prea nspimntat.
Mica balerin i ridic privirea spre el i zmbi.
Sunt ngrijorat, spuse ea.
Cnd ajunse n biroul colonelul, ui, Adam descoperi cauza acelor
tulburri. Germanii strpunseser liniile ruseti pe neateptate i erau
respini de rui, acetia avnd nevoie ct mai repede de ntriri.
Colonelul Saltkov tocmai primise ordine n acest sens i fcea tot
posibilul s-i trimit oamenii n zona respectiv, s expedieze rniii la
Varovia i s-o napoieze pe Kaina n siguran marelui duce.
Adam se oferi s-i asume responsabilitatea de a o duce pe madame
Kaina n capital, Saltkov consider c era un om de ncredere, i
strnse mna bucuros i i-o ddu pe Kaina n grij. Cu mult timp n
urm fuseser amani i nc se mai gndea la ea. Avea s i-o
ncredineze acelui strin. Era nevoit s o fac.
n timp ce Adam i balerina se pregteau s urce n automobilul
ageniei pentru a se ntoarce n capital, un curier veni alergnd spre ei
ieind din coliba ofierilor. Germanii fuseser zrii pe drumul care
ducea spre Varovia. Nu era un zvon confirmat, dar era nspimnttor.
Dumnezeule! murmur Kaina.
Deodat i era fric. Auzise tot felul de poveti despre brutalitatea
nemilor i nu voia s simt acest lucru pe pielea ei.
Adam l vzu pe Volodea printre ofierii care se pregteau s
ncalece i alerg spre el, spernd c l putea ajuta. Prinul nu mai avea
dect o speran de a pleca de acolo fr s fie nevoit s foloseasc
drumul spre Varovia.
Fr tirea nimnui, n afar de civa ofieri ru i din Polonia, prinul
Adam pilotase avioane de cteva ori n misiuni periculoase, n ciuda
faptului c nu vedea foarte bine cu un ochi. Dac ar fi aflat cineva despre
acea activitate nebuneasc i categoric ne-neutr, capul lui Adam ar fi fost
n primejdie. Dar, deocamdat, totul mersese bine. Exista, ns, oricnd
posibilitatea de a fi descoperit n cazul n care ar fi fost dobort

de germani. Spera s nu se ntmple aa ceva niciodat, n cel mai ru


caz, ar fi nsemnat sfritul carierei lui diplomatice. Totui, se simea
vinovat ori de cte ori se gndea ct de ngrozii ar fi fost Ania i
ceilali din familie dac li s-ar fi spus c fusese dobort deasupra
vreunei parcele cu varz din Polonia, cnd el nu avea ce cuta ntr-un
avion de la bun nceput.
Volodea, vrei s-mi faci un serviciu nainte s pleci? l ntreb
Adam.
Spune.
Cheam-l pe prietenul tu, cpitanul Danilov, i spune-i c-mi
trebuie unul din avioanele lui. Trebuie s m ntorc la Varovia. Fr s
folosesc oseaua i avioanele lui sunt singura mea speran.
Folosirea neautorizat a echipamentului militar, i spuse maiorul
Grekov. O acuzaie extrem de grav. Se ntreb ce avea s-i ofere
Adam Mihailovici lui Danilov pentru asta.
Dup cteva ncercri nereuite, Volodea izbuti s ia legtura cu
Danilov, care avea n grij cteva avioane pe un mic aerodrom la o
distan de dou mile de tabr.
Afirmativ, fu rspunsul.
Adam i Kaina i luar la revedere n grab de la ofieri care plecau
i se ndreptar spre automobil, pornind spre aerodromul care se afla la
marginea unei pdurici de brazi.
n ciuda luptelor care se ddeau n apropiere, oamenii de pe
aerodrom erau relaxai, fiindc nu primiser ordin s nfrunte dumanul
n aer. Niciun german nu se artase pe cer, iar ruii nu aveau de gnd s
se apuce s-i caute. Membrii escadrilei se odihneau nc dup ultima
misiune, ncercnd s repare aeroplanele dup o lupt extrem de dur n
care i pierduser vieile doi din cei mai buni piloi.
Adam l tia puin pe Danilov, cci l cunoscuse la Var ovia cu
Volodea. Pentru c amndoi participaser la ntrecerea aviatic Sankt
Petersburg Moscova se crease ntre ei o anumit camaraderie, fapt pe
care prinul se baza acum. Mai spera, de asemenea s-i plac baletul.
Dup cum se dovedi, Danilov, un individ mrunt i slbu, cu un pr
negru i crlionat i ochi albatri, fu copleit s o ntlneasc pe
nepreuita nsoitoare a prinului Adam, pe care o ncnt cnd i

exprim admiraia fa de felul cum interpretase rolul Esmeraldei, cci


o vzuse la Sankt Petersburg, Paris i Varovia.
n timp ce Kaina conversa cu Danilov i ceilali membri ai
escadrilei, Adam verifica avioanele, care lsau mult de dorit. Dup un
an de folosire, erau bune de aruncat la fier vechi. Pn i cel mai nou
era afectat, dar avea s zboare.
Madame Kaina i arunca priviri pline de suspiciune n timp ce el
sttea de vorb cu mecanicii. Chiar se atepta ca ea s zboare cu a a
ceva. Ideea nu i se mai prea att de strlucit.
Trebuie s existe i o alt modalitate de a ne ntoarce la Var ovia,
spuse ea cnd prinul o anun vesel c descoperise mijlocul de
transport cel mai potrivit.
Nu pe drumurile principale, pentru c e prea riscant. Nu prea mai
e sigur nici cu trenul acum. Asta e cea mai bun cale n clipa de fa.
Kaina se uit uluit la acel prin nalt care prea ct se poate de
serios. Ea, ns, nu voia s moar tnr. Avea un palat pe bulevardul
Liteini, o cas lng Peterhof, un cont mare n banc i un seif plin cu
bijuterii extrem de preioase. Plus o carier care continua s-i aduc i
mai multe astfel de lucruri.
Eti nebun? l ntreb ea.
i cnd se gndea c i pusese n gnd s-l seduc pe acel nebun ca
s se rzbune pe Sviridovi! I-l lsa Aniei. Era periculos.
Uitndu-se ia balerin, prinul Sviridov aproape c se bucur vznd
c exista ceva care o intimida. Auzind toate istorisirile soiei lui i
mtuii acesteia, ai fi crezut c femeia asta era diavolul n persoan.
M pricep s pilotez aa ceva, i spuse Adam. Crede-m, e cea mai
bun modalitate de a ne ntoarce la Var ovia astzi. Nu-i fie team.
Stnd acolo, n mijlocul aerodromului, sub privirile piloilor care l
invidiau pe Adam Mihailovici, Kaina se simea pierdut. De obicei;
cltorea cu trenul, ndeosebi cu vagoane personale. Strbtuse toat
Europa i Balcanii pe calea ferat i se aventurase chiar i n locuri
precum Constantinopolul, pentru a da o reprezentaie n onoarea
ambasadorului rus, dar niciodat nu ncercase s se desprind de
pmnt i nici nu voia s ncerce tocmai atunci.
Nu urc n aa ceva, spuse ea. Trebuie s existe alt modalitate.

Adam i arunc o privire puin furioas i, fr s mai stea pe


gnduri, o lu n brae, ducnd-o la avion. ipetele ei ngrozitoare l
fcur s se atepte ca ruii s vin repede s-i salveze balerina
preferat, dar, spre amuzamentul lui, acetia nu o fcur. tiau c
drumurile erau nesigure. Planul lui Adam prea mult mai bun.
O s-i spun lui Konstantin Andreevici ce mi-ai fcut! strig ea
cnd prinul o aez pe scaunul din spate i i leg centura de siguran.
Unul din piloi i arunc o hain, pe care el i-o ddu s i-o pun, iar
un altul le oferi cti i ochelari.
Aterizeaz pe aerodromul din faa oraului, i strig Danilov. O s
le spun s v atepte.
O s fie vreo problem? strig Adam la rndul lui.
Nu. Las pe mine.
Danilov! strig balerina. Omul sta e nebun. Nu-l lsa s-mi fac
una ca asta!
Nicevo, spuse Danilov zmbind i folosind un cuvnt care
nsemna c totul era n regul. Avei ncredere n el. E bun. Altfel nu ia fi lsat avionul pe mn!
Toi sunt nebuni, i spuse Kaina fcndu-i semnul crucii cu o
nflcrare de care nu mai dduse dovad de douzeci de ani. Invocnd n
sinea ei ajutorul Sfintei Fecioare din Kazan, simi motorul ncepnd s
huruie. Se ag de scaun, n timp ce Adam gonea cu aeroplanul pe pist
un cmp acoperit cu iarb. Trei oi pteau linitite cnd aparatul
ncepu s prind vitez, zdruncinndu-se din cauza fiecrei denivelri
de teren. Nici mcar nu ridicar capetele.
Adam le fcu semn piloilor rui ridicnd degetele mari cnd
ncepur s se nale, iar Kaina i inu rsuflarea vznd c pmntul
se ndeprta. Grupul de piloi deveni din ce n ce mai mic pe msur ce
avionul se nla pe cerul albastru, o pasre zgomotoas ce gonea spre
nori.
Dumnezeule, i spuse balerin, era att de ciudat, ca hrile pe care le
vzuse pe biroul lui Konstantin Andreevici. Sau ca o ptur rneasc
fcut din petice verzi, galbene i maron. Era fascinant i splendid, n
acelai timp. Dar ea vedea totul de la cine tie cte sute de metri nlime.
E extraordinar! strig ea, fiind mai degrab ncntat, dect

speriat acum. mi place!


Adam auzi un zgomot acoperit de huruitul motorului i sper c
madame Kaina nu continua s-l amenine. Probabil c avea s-i
mpuie capul marelui duce, dar, n clipa aceea, puin i psa. Voia s se
ntoarc n ora ct mai repede cu putin i aceea era cea mai bun
cale. Dac mai spera s salveze alimentele, fiecare clip conta.
Zburnd linitit spre aerodromul de lng Varovia, prinul vzu
ceva n deprtare ce l fcu s ncremeneasc un Fokker E III.
La naiba, mormi el.
Ce cutau germanii att de aproape de Varovia? Niciunul nu fusese
raportat n acel sector. Ghinionul lui ca ei s se decid s fac acel zbor
tocmai atunci.
Gndindu-se la reacia ambasadorului su n caz c era descoperit
pilotnd acel avion, i spuse c nu avea dect o singur ans s-l
ntreac pe neam. Fornd motorul la maximum, prinul Sviridov se
rug n gnd ca mecanicii lui Danilov s fi fcut o treab bun, pentru
c avea intenia s foreze avionul foarte mult., n spate, Kaina se
relaxase, dei se aga de scaun de fiecare dat cnd o pal mai
puternic de vnt zglia avionul. Era puin nfricotor, dar, fr
ndoial, extraordinar. Brbaii i fcuser o mulime
De surprize ciudate de-a lungul carierei, dar niciunul nu o rpise
cu avionul. Era prima oar!
Cerul fiind foarte senin, germanul vzuse avionul cu nsemne ruseti
n aceeai clip n care Adam l zrise pe el. Spre surprinderea
neamului, rusul nu arta nicio dorin de lupt i prea s fac tot
posibilul s ias din raza lui. Germanul se afla ntr-o misiune de
recunoatere, spionnd micrile ruilor; nimeni nu l provocase n ceea
ce ar fi trebuit s fie spaiul aerian rusesc. l supra. Mai trebuia s
doboare un avion pentru a fi numit oficial cel mai bun.
De ce nu? i spuse el, zmbind uor cnd i vzu inamicul
ncercnd s scape. Nu trebuia s fie prea greu. Mrind viteza brusc,
neamul ni pe urmele rusului, hotrnd s devin cel mai bun chiar
n dup-amiaza aceea.
Vzndu-l c se apropie, Adam i ddu seama c avea s fie nevoit s
lupte. Nu exista alt soluie. Se gndi la acel berlinez care l fcuse s

ajung n spital i l njur pentru faptul c i rnise ochiul. Acum avea


nevoie mai mult ca oricnd s vad perfect. Nu voia s se gndeasc la
femeia din spate. Dac o fcea, devenea prudent i, n clipa aceea, avea
nevoie de tot curajul pe care l poseda.
Prinznd din urm avionul rusesc, germanul fcu o manevr care l
fcu s ajung lng Adam. Trase repede, apoi se ls n jos, dup care
ncerc din nou.
Ticlosul!
Gloanele nimeriser aripa n cteva locuri, dar nu fcuser niciun
ru nici unuia din cei doi ocupani ai avionului. Acum nemernicul avea
s ncerce iari.
Cobornd brusc, Adam i stric planurile celuilalt pilot i trase o
rafal de mitralier direct n aeroplanul neamului. Spre surprinderea
lui, arma funcion. Era prima oar cnd folosise aa ceva.
ntmpinnd o rezisten neateptat, germanul ncerc alt tactic,
de data aceasta zburnd direct spre rus i trgnd ca un nebun.
Vznd ce avea de gnd neamul, Adam ncepu s se ridice, fornd
motorul ct putu de mult. Dac putea s ajung deasupra maniacului,
putea s trag n el din acea poziie care era mai sigur dect cea la
care se gndea germanul.
Pe scaunul din spate, Kaina era amorit de groaz i aproape fr
suflare de emoie. Era o nebunie. Putea s moar pe acel cer albastru
polonez ntr-un accident ridicol pe care nimeni nu l-ar fi putut nelege.
Dac se ntmpla aa ceva, avea s fie ironia suprem a acelui rzboi.
i avea s mai fie i superba ei rzbunare contra Sviridovilor s
moar n mprejurri suspecte mpreun cu prinul Adam. Dar Kaina
prefera s se bucure de rzbunarea ei!
Haide, fir-ar s fie, mormi Adam adresndu-i-se avionului. Urc!
Ajungnd deasupra celuilalt, prinul Sviridov ncepu s trag, privind
fascinat cum gloanele perforau aripile i ntregul avion al germanului.
Spre surprinderea lui, att pilotul, ct i aparatul preau nevtmai.
Apoi, deodat, Adam zri o dr de fum negru plutind n urma
aeroplanului german, iar acesta ncepu s piard din putere i din
altitudine.
E lovit! strig balerina, dar vocea i fu acoperit de zgomotul

motorului. Se prbuete!
Ca i cum ar fi urmrit o scen cu ncetinitorul, Adam i pasagera lui
vzur cum cellalt avion pierdu controlul i ncepu s se prbueasc
rapid, lovindu-se, n sfrit, de pmnt i, sfrmndu-se pe o paji te
polonez, izbucni imediat n flcri.
Iei de acolo! se trezi prinul strignd, n timp ce privea
neputincios din aer.
Trecuse prin aceleai momente pe o pajite din Moscova i amintirea
l fcu s devin alb ca varul cnd vzu c pilotul nu ieea din carling.
Ticlosul ncercase s-l ucid. De ce nu-i lsase s-i vad de drum?
Prostul. Probabil c i considerase o int uoar.
Uitndu-se la fumul dens i negru care se nla din ce n ce mai sus,
deasupra avionului n flcri, Adam vzu cteva siluete mrunte
alergnd spre acesta rani polonezi. Dac germanul nu era nc mort,
avea s fie n curnd, i spuse prinul. Eh, i-o cutase singur.
Prinul Sviridov se bucur n sinea lui c un alt pilot german i fusese
odat instructor i, nclinndu-i aripa dreapt n semn de adio,
continu s zboare spre aerodromul de la marginea Varoviei.
Danilov trimisese deja vorb ca piloii de acolo s se pregteasc
pentru sosirea lui Adam. Cnd avionul ateriz cu aripa gurit de
gloane, toi se artar dornici s afle amnunte i dup ce l mustr cu
severitate pe prinul Sviridov pentru nesocotina artat neutralitii
americane, comandantul ceru s se aduc ampanie i l mbri cu
putere pe Adam.
Pentru prima oar n via, Zenaida Kaina ls cu plcere pe
altcineva n centrul ateniei.

n timp ce Adam i Kaina erau condui spre Varovia, o dovad de


amabilitate a piloilor aerodromului, prinul avea impresia c se trezea
dintr-un vis ciudat i distorsionat. Fusese ct pe ce s fie ucis n dupamiaza aceea i doborse un alt pilot. Astfel de lucruri se

ntmplau zilnic n acel rzboi, dar era pentru prima oar cnd i se
ntmplase lui i gsea c era foarte tulburtor. Nu era un sentimental.
Fusese vorba de moartea lui sau a germanului i, din fericire, el era
nc n via.
Dar n-ar fi trebuit s se afle acolo sus un cetean dintr-o ar neutr
pilotnd un avion rusesc angajat ntr-o lupt pe via i pe moarte cu un
neam deasupra Poloniei. n cazul n care el ar fi fost cel dobort,
Departamentul de Stat ar fi avut o mulime de explicaii de dat.
Dumnezeule! Ce penibil ar fi fost! Faptul c ar fi murit mpreun cu
Zenaida Kaina ar fi pus capac.
Ajungnd la hotelul unde locuia Kaina, Adam intenion doar s o
lase n hol i s plece, dar rmase surprins cnd fu invitat la cin.
Nu prea mi-e foame, spuse el plimbndu-i privirea prin holul
plin de lume.
Kaina zmbi.
Nici mie nu prea mi-e, dar nc mai tremur din cauza spaimei pe
care m-ai fcut s-o trag i ai putea mcar s-mi ii companie.
Accentul moscovit dispruse, fiind nlocuit de obinuitul ei ton
mieros. Era din nou cea pe care se chinuise ani de zile s o creeze.
Dup toate prin cte trecuse, rapida ei redresare l fascin pe prin.
Balerina l privi n ochi cu un uor neastmpr n timp ce el ovia
obosit printre coloanele nalte i albe i palmierii din holul hotelului.
O s-i ghicesc norocul, prine, spuse ea zmbind i lundu-l de
mn.
Nu i-e fric de nimic, Zenaida Felixovna? murmur Adam
gndindu-se la confruntarea de dup-amiaz, la supravieuirea lor i la
toat acea absurditate.
Zmbindu-i, Zenaida cltin uor din cap.
Nu de brbai, spuse ea.
Nu m-ndoiesc.
Amuzat, Zenaida l lu de mn.
Haide, zise ea. Hai s aflm ct de curajoas sunt.
Captivat de acea fptur delicat care fusese la un pas de a pieri
mpreun cu el cu puin timp nainte, femeia care l vrjise pe Sandro
Sviridov, pe numeroi prini i un numr destul de mare din membrii

familiei imperiale, Adam uit de oferul care atepta afar i de


mulimea de oameni din hol, dintre care unii l cunoteau. n clipa
aceea nu mai exista dect Kaina.
Fr s scoat un cuvnt, o urm pe treptele de marmur i de-a
lungul ctorva coridoare, pn ajunser n faa uii n alb i auriu a
apartamentului ei. Se mica asemeni cuiva ntr-un vis. Nu e real, i
spuse el. Nu.
Cnd se opri n prag, ateptnd ca servitoarea s le dea drumul
nuntru, balerina se uit la el.
i aduci aminte de ziua cnd am discutat despre gal? Ziua cnd
i-am ghicit n palm?
Da, murmur el, fr s mai vad altceva dect ochii superbi i
negri ai Kainei.
Era nebun? se ntreb. Nu mai tia. De ce nu pleca?
i-am spus c i sunt rezervate trei iubiri. N-ai zice c a fost o
profeie?
Adam nu tia dac tot ceea ce vzu n frumo ii ei ochi era o licrire de
triumf sau simpl afeciune. Era att de nerbdtor s se cufunde n
braele acelei femei, nct murmur ceva incoerent i, dup aceea, nu- i
mai aminti prea multe, n afar de faptul c i el i Ka ina erau frenetici,
bucuroi c triau i dornici s uite de dup-amiaza aceea cu terorile ei.
Dar stnd n patul Zenaidei i mngind-o cu tandree dup ce
fcuser dragoste, prinul Sviridov tia c dragostea avusese foarte
puin de-a face cu aciunile lui. Femeia pe care o iubea se afla la sute
de mile distan.
Iar el era o ruine.

Capitolul 27

Petrograd
n iulie, vremea era foarte plcut n Letni Sad, din Petrograd,
Grdinile de var ale lui Petru cel Mare, acum un parc deschis tuturor
locuitorilor oraului. Prinesa Ania se plimba mpreun cu cumnatul ei,
nsoii de bieel i de noua lui ddac nu o neania rusoaic, ci una
englezoaic ce avea o experien de civa ani n casele aristocrailor.
Prinesa Ania dorea ca toi copiii ei s vorbeasc fluent limba tatlui lor
i proceda n acest sens. Dei Adam ar fi preferat s-i aud
progeniturile vorbind mai degrab cu accentul lui de
Boston, dect cu cel britanic al ddacei, datorit dificultilor de a
cltori peste ocean n perioada aceea, le fusese imposibil s gseasc o
fat din Boston. Aa c Nanny fusese angajat pentru a asigura
cunotinele de englez ale micilor Sviridovi, iar pe lng ea mai erau o
franuzoaic i o rusoaic ce aveau grij de ei i le vorbeau.
n momentul acela, ns, prinesa se mai gndea i la alte lucruri n
afar de educaia copiilor. Billy tocmai primise o telegram urgent de
la fratele su din Varovia n care acesta i cerea s-i trimit imediat un
tren pentru a ajuta la evacuarea oamenilor i transportarea alimentelor
de la posturile ageniei aflate n Polonia. Nentrziat.
Dar de ce nu-i acord armata prioritate? ntreb Ania, uitndu-se
la Belocika, bieelul mergnd n fa cu Nanny i sporovind vesel
despre lucrurile care l atrgeau cel mai mult n parc.
Era un bieel blond foarte frumos, semnnd mult cu mama lui i
avnd mai puin din Adam n trsturi, dei niciuna din rude nu
observa. Fetiele, ns, semnau bine cu tatl lor, n ciuda prului blond
i a ochilor albatri.
Americanul prea ngrijorat. Nu-i sttea n fire i acest lucru o
deranja pe prines.
Cei din armat i fac necazuri lui Adam, pentru c el vrea s
scoat din ar un tren ntreg cu echipamentele noastre n loc s le
distrug, aa cum ar vrea ei.
Bine, dar de ce s vrea s le distrug? ntreb
Ania uluit.
Pentru c, dac sunt lsate n urm, se folosesc nemii de ele. i

pentru c unor anumii ofieri din Polonia nu le-a plcut niciodat ideea
nfiinrii ageniei. Ne-am confruntat cu aceast atitudine de multe ori.
E o chestiune de politic. i de gelozie.
Ania tia c era adevrat. Vzuse trenuri ntregi pline cu rnii
venind n gara Varovia din Petrograd, murdari, purtnd nc
uniformele pline de snge i zcnd n propria murdrie. Aa avea grij
guvernul de rnii. Cei care erau destul de norocoi i erau luai de
posturile ageniei plasate lng cmpurile de lupt se ntorceau acas
ntr-o form mult mai bun. i aceasta provocase invidie. Unii domni
ncepuser s fac remarci la petrecerile din Petrograd c strinii se
amestecau n problemele Rusiei, ceea ce o exaspera pe prinesa Ania.
Adam fcea mai mult dect majoritatea prietenilor ei din Petrograd i
era de prere c lumea ar fi trebuit s-i fie recunosctoare.
Adam nu merit s fie tratat astfel, spuse ea rsucind gnditoare
umbrelua dantelat. Trebuie s ne ngrijim s primeasc trenul.
Billy i arunc o privire cumnatei sale. Prea ct se poate de serioas.
Ania, cei care se mpotrivesc organizaiei noastre sunt aceiai care
ne pot refuza, i aminti el.
Prostii. Avem relaii foarte bune. Fr aceti oameni, tu i Adam
n-ai fi putut face nimic de la bun nceput.
E adevrat, dar nu uita c necazurile vin de la Var ovia. Va trebui
s gsim o modalitate de a rezolva asta.
Prinesa se opri brusc i privi ntreaga scen panic, din faa ei:
copiii care se jucau lng bazinul cel mic, zbenguindu-se veseli la
soare, bieelul ei care urmrea un fluture sub privirea atent a lui
Nanny. Nu putea dect s-i nchipuie cu ce se confrunta soul ei n
Varovia, departe de cas i de familie.
ngrozitor de aproape de germani. i de Madame Kaina.
O s ncercm s lum legtura cu marele duce Konstantin. Doare
inspector general al Spitalelor militare. Semntura lui n-ar avea
greutate? i apoi mai e i ministrul de rzboi, Polivanov. E n relaii
bune cu voi, nu?
Dar ei sunt departe de locul unde avem neplceri.
Dac i-am putea face s ordone ca un tren s-i fie pus la
dispoziie lui Adam, ar fi ceva.

Ar fi greu ca un comandant local s se mpotriveasc unui ordin


venit direct din partea ministrului de rzboi, zise Billy. Mai ales ntr-un
moment de criz.
Atunci asta o s facem. Eu o s-ncerc s-l vd pe marele duce. Iar
tu o s te duci la Polivanov.
Konstantin Andreevici e la statul major n clipa asta. Nu se va
ntoarce n capital dect peste cteva zile. Totui, s-ar putea ca
Polivanov s m primeasc. O s fac tot posibilul s obin o audien.
Foarte bine, zise prinesa privindu-i bieelul, plcndu-i fericirea
acestuia lipsit de griji i gndindu-se din nou la greutile cu care se
confrunta tatl lui la Varovia. De ce era nevoie s se afle acolo? Nu era
drept. Ar fi trebuit s fie cu familia, nu la sute de mile distan,
supraveghind distrugerea ageniei. Ar fi putut prelua alii sarcina aceea.
Deodat, aruncndu-i privirea pe alee, tnra vzu un ofier invalid
venind spre ei, naintnd cu foarte mare greutate, susinut de un baston
i de o tnr. Soia? Logodnica? O clip, Aniei i fu ruine. Mai erau
femei care i iubeau soii i fuseser cruate de acel rzboi. Oare ce o
fcea s se cread deosebit? Imaginea aceea fcu s i se umple ochii
de lacrimi. Tnra se uita la brbat la fel cum se uitase ea la Adam
dup prbuirea avionului, cu o ngrijorare plin de dragoste
Att de preocupat pentru el, att de dornic s-l ajute.
Billy, spuse prinesa apoi. F tot posibilul s obii trenul.
Mituiete, dac e nevoie. Ofer mite substaniale. Numai s-l scoatem
de acolo ct mai repede.

Toate pturile societii simeau efectele rzboiului, de la cele mai


nalte pn la cele de jos. Prinul Andrei fu informat de ctre valet c
un ran venit de la Belaia Beriozka cerea s-l vad pe Altea Sa. Era n
buctrie, unde i se ddea s mnnce, aa cum era obiceiul casei.
Cine e? ntreb prinul surprins i temndu-se c se ntmplase
ceva deosebit acolo, poate vreo nou rzvrtire.

Boris i aducea oamenii. n pragul disperrii cu hotrrile pe care le


lua mpreun cu ceilali membri din comisia de mobilizare.
Numele lui este Lev Petrovici, Alte. Altceva n-a vrut s-mi
spun.
Cnd fu chemat, ranul i scoase apca i i srut mna prinului,
copleit de ceea ce vedea n jur. Conacul de la Belaia Beriozka era
impresionant, dar acel palat de la Petrograd era lung ct un bloc i arta
ca unul n care ar fi putut tri i arul nsui. Oriunde ntorcea privirea,
vedea slujitori n uniforme ciudate care nu fceau altceva dect
deschideau ui sau i aruncau lui priviri curioase. Oare nu fuseser
niciodat la ar? se ntreb Lev. Acolo, acei maimuoi mpopoonai ar
fi fost de rsul tuturor.
Lev Petrovici, ce mai faci? l ntreb Andrei, prnd ngrijorat.
Sunt probleme la Belaia Beriozka?
Alte, e vorba de fiul meu, Petea, spuse omul. A plecat n rzboi
i germanii l-au mpucat de cum a ajuns n Polonia. Zace n spitalul de
acolo, rnit. Andrei Nikolaevici, am pierdut un fiu, spuse el apoi cu
lacrimi n ochi. Nu vrem s-l pierdem i pe micul Petea.
Prinul l privea uluit. Micul Petea. Dumnezeule mare! Nu era dect
un copil. Nu putea s aib mai mult de aisprezece ani. Dar pe ct era
de tnr, pe att era de curajos. ncercase s se lupte cu Ivanov n ziua
aceea n pdure pentru a o apra pe Ania. i erau datori pentru asta.
Lev, o s fac tot ce pot ca s-l ajut s ajung acas. Soul Aniei
Nikolaevna e la Varovia chiar acum pentru a da o mn de ajutor la
evacuarea rniilor. O s-i trimitem o telegram. tii numele spitalului?
l tia, dintr-o scrisoare trimis de Petea i scris de una din infirmiere.
Spitalul militar mpratul Pavel, strada Alexandru. Faptul c Petea nu
putuse s scrie cu mna lui i ngrijora pe cei doi brbai. tiau c biatul
tia s scrie i s citeasc, o mare realizare pentru un ran. Andrei
avusese grij ca Petea s nvee cu preotul din localitate. Dac nu fusese
n stare s scrie o scrisoare cu mna lui, nsemna c era grav rnit.
Ochii obosii ai ranului se umplur de lacrimi.
Dac Petea o s moar, asta o s-o distrug pe mam-sa, zise el. E
cel mai mic copil al nostru. Nu trebuiau s-l ia. N-a fost drept.
Dar ofierului de la recrutri puin i-o fi psat. Datorit pierderilor

grele suferite de armata, probabil c fusese ncntat s nroleze un tnr


viguros ca Petea fr s mai verifice dac acesta avea, ntr-adevr,
vrsta pe care pretindea c o are.
Lev Petrovici, o s m folosesc de toate relaiile pe care le am ca
s-i aduc biatul acas, spuse prinul. i dau cuvntul meu,
ranul ncuviin recunosctor.
Cnd afl de vizita lui Lev la Palatul Malev i de vestea pe care o
adusese, Ania fu ngrozit. Micul Petea rnit n lupt. Nu se putea. Nu
era destul de mare. Amintindu-i de ziua n care el ncercase s o apere
mpotriva acelui nebun, ncepu s plng. Ar fi putut s moar. Vzuse
n ce hal erau adui rniii de la spitalele militare. Trebuiau s-l ia din
Varovia i s-l aduc la un spital decent de acolo din ora. Acesta era
nc un motiv pentru care Adam trebuia s primeasc acel tren.
Ministrul de rzboi Polivanov nu avu nimic mpotriv. Artndu-se
dispus s ordone trimiterea unuia din trenurile spital ale ageniei pentru
a lua rniii din Polonia, l avertiz pe tnrul american s se mi te
repede, cci dac mai ezita, nu mai avea niciun rost s-l trimit,
deoarece germanii vor fi cucerit totul, iar prinul rmnea captiv.
Ministrul semn toate hrtiile necesare i i le ddu lui Billy care plec
ncntat, dar se ndoia c Adam Mihailovici avea s-i poat duce
planul la ndeplinire nainte ca nemii s intre n ora.

n seara de dinaintea plecrii trenului spre Varovia, prinesa Ania


sttu treaz pn trziu, compunnd o scrisoare care urma s i se
nmneze Xeniei Alexandrovna dup ce ea va fi prsit Petrogradul.
Datorit faptului c nu se simea deloc bine tiindu-l pe Adam n
capitala polon cnd tot timpul nu se mai vorbea dect despre o
ptrundere a nemilor, tnra hotr c modul cel mai bun n care l-ar fi
putut face s se grbeasc s se ntoarc acas era s se duc acolo ea
nsi, cu trenul. Acest lucru avea s-l impulsioneze s plece.
De asemenea, putea fi i ceva extrem de nebunesc. tia ct de
periculos era. Dac ea i Adam nu puteau pleca imediat din cauza unui

atac german asupra Varoviei, aveau s fie nevoii s suporte un


bombardament, vznd cum renumitele arme germane transformau
oraul n ruine. N-ar fi dorit o asemenea soart nimnui.
Voi nsoi trenul pn la Varovia n calitatea mea de infirmier a
Crucii Roii, scrise prinesa, dup care se opri. Ce minciun!
Se calificase ca infirmier la nceputul rzboiului sau mai degrab
ca un fel de asistent pe lng adevratele infirmiere, la fel ca multe
alte doamne din nalta societate a Petrogradului. Xenia avea s rd
cnd va citi acele rnduri, i spuse ea stnjenit. Dar ce altceva ar fi
putut spune? Drag mtu, m ngrijoreaz att de mult faptul c
Adam se afl n acelai ora cu Zenaida Kaina, nct sunt gata s-mi
risc viaa ca s m duc s-l iau acas?
Oftnd, Ania se privi n oglinda cu ram aurit a msuei de toalet,
ornat cu tul roz i cu boboci de trandafir de mtase. Cristalele
candelabrelor scoteau clinchete uoare fiind micate de vntul slab care
ptrundea pe fereastra deschis. Era o femeie geloas. Se vedea i pe
chipul ei, i spuse ea privindu-se, o tnr blond i subire, ntr-un
neglije de mtase de un verde pal cu volnae din dantel belgian Ia
gt i la coate. Era att de geloas, nct era gata s rite fcnd ceea ce
nicio femeie cu capul pe umeri n-ar fi fcut vreodat s se aventureze
ntr-o zon de conflict pentru a lua napoi ce i aparinea pn nu era
prea trziu.
Dumnezeule, i spuse ea. Adam o s cread c am nnebunit. Las-l
s cread. Dac nu m-ar fi ngrijorat att de mult, nici prin cap nu mi-ar
fi trecut s fac aa ceva.
n clipa aceea o ura pe Zenaida Kaina cu toat puterea de care era
capabil nu pentru, c i sedusese brbatul, deoarece Ania nu era sigur
c Adam ar fi cedat, ci pentru c reprezenta o ameninare att de mare,
nct o fcea s ndrzneasc s comit un asemenea gest nebunesc.
Naiba s-o ia! bombni Ania, folosind un limbaj neobinuit. De ce
o avea un asemenea efect asupra lor?
Grand-pre, un om de mare rafinament i cultivat, admirat pentru
erudiia sa att acolo, ct i n Europa, fusese extrem de slab n minile
Kainei. Ania nu avea s uite niciodat cum l vzuse ateptnd-o pe
balerin n faa grii din Paris de parc ar fi fost un nimeni, un btrn

ridicol mistuit de pasiune pentru o femeiuc. Era umilitor.,


Oare Adam s-ar fi putut purta vreodat att de groaznic? se ntreb
ea. Spera c nu. Nu i-ar fi iertat-o niciodat. Ea era mult mai frumoas
dect Zenaida Kaina. Era mai tnr. Era prinesa Sviridova. Toate
acestea ar fi trebuit s fie de ajuns pentru orice brbat.
Dar, continund s se priveasc n oglind, Ania avu o puternic
bnuial c, orice ar fi avut Kaina de oferit, nu era n legtur cu
frumuseea, tinereea sau originea. i, orice ar fi fost, era probabil, att
de cumplit de imoral, nct avea s continue s nnebuneasc brbaii
muli ani de atunci ncolo.
Ridicndu-i cu pudoare dantela din jurul gtului, prinesa Ania se
gndi la Adam care era reinut n Polonia i se cutremur. l iubea att
de mult nct, dac ar fi trebuit s aleag ntre a ti c era bine i n
siguran n preajma Kainei i a ti c era singur i rnit, n-ar fi ezitat
s-l tolereze n compania Kainei.
Dar de ce nu venea, pur i simplu, acas, ca s nu mai fie nevoit s se
gndeasc la toate lucrurile acelea oribile? se ntreb ea azvrlind peria de
pr aurie n captul cellalt al ncperii. Oare iubea mai mult aventura
dect soia i familia? Mai bine-zis, s-l fi sedus Ka ina fcndu-l s uite
obligaiile fa de ei? Acea idee o fcu s tremure de groaz.
Ar trebui s-i fie ruine, i spuse prinesa uitndu-se n oglind.
Adam era un om de onoare, nu ca brbaii pe care i vedea prin saloane,
profitori de pe urma rzboiului i ticloi care cutau s ctige de pe
urma necazurilor unora, fcnd averi cu piaa neagr, stocnd mrfuri
care nu prea se gseau doar pentru a le vinde apoi la preuri mai mari.
Nu. Era un brbat bun, un so minunat, un tat iubitor.
Dar era om i, deci, vulnerabil.
Lund stiloul din nou, prinesa Ania se hotr s-i spun Xeniei c i
lsa copiii n grij n cazul unei nenorociri. Era hotrt s se duc n
Polonia pentru a asigura ntoarcerea grabnic a tatlui lor i nimic nu o
putea opri, dar, dac avea s o mpiedice ceva s revin, o ruga pe
Xenia s le spun lui Belocika i surorilor acestuia c nu fcea acest
lucru pentru c nu i iubea, ci pentru c l iubea pe tatl lor mai mult
dect ar fi putut exprima vreodat n cuvinte.
Asta e tot ce trebuie s le spui, mtu, ncheie ea, adugnd

ntr-un post-scriptum c dorea ca Xenia s-i poarte bijuteriile pn


cnd fiicele ei aveau s fie destul de mari pentru a o face.
Gata. Terminase. Acum nu mai trebuia dect s-i ia rmas bun de la
copii.
A doua zi n zori, cnd ddacele dormeau nc n paturile lor nguste
lng leagnele gemenelor, Ania se furi n odaie i se uit mult
vreme la cele dou fetie, numai bucle blonde i obraji trandafirii, cu
mnuele strnse n pumni, dormind profund i scond nite sunete ca
de animale mici, protejate n brlogurile lor mtsoase.
Mngindu-le uor buclele pufoase, Ania zmbi, amintindu-i de.
Aventura de la Berlin, cnd nc se referea la ele prin cuvntul el.
Erau nite copilai cumini. Voia s le vad crescnd.
Ducndu-se ncet n camer bieelului, Ania fcu un gest pentru a o
reduce ia tcere pe ddaca acestuia, pe care o treziser paii u ori ai
prinesei pe parchet. Nanny, o femeie cu prul crunt, destul de solid,
se ntreb ce o fi fcnd Altea Sa att de devreme, dar nu spuse nimic,
pstrnd o tcere respectuoas.
Aplecndu-se asupra fiului ei, prinesa Ania l srut uor pe frunte
i apoi se ndrept din nou, privindu-l cum dormea ghemuit n ptuul
lui ngust din lemn de fag de Karelia. Druise familiei Sviridov un
prin. Dac era s nu se mai ntoarc din Polonia, aveau s-l aib mcar
pe el. Spera ca familia s-i vorbeasc frumos despre ea atunci cnd el
nu avea s-i mai aminteasc felul cum arta.
Nu. Era ridicol. Bineneles c avea s se ntoarc. i avea s se
ntoarc mpreun cu Adam. i cu tnrul Petea, de asemenea. Avea
pentru ce s triasc, astfel nct germanii nu vor reui s-o mpiedice.
Dup ce mai arunc nc o privire prin ncperea cu pereii pictai,
nfind tot felul de eroi din basmele populare ruseti, prinesa se
aplec s i srute fiul nc o dat i plec, aruncndu-i un zmbet
vesel lui Nanny, care se ntreba ce s-o fi petrecnd.
ntlnindu-i oferul n curtea Palatului Sviridov, Ania urc n
automobil i porni spre Gara Varovia, privind napoi la cldirea aceea
mare pn cnd nu o mai vzu, continund s se gndeasc la acei
copilai blonzi care aveau s se trezeasc peste cteva ore i s se ntrebe
unde era mmica lor. Oare nu avea inim? Putea o mam s fac a a

ceva copiilor i s fie iertat? Iar dac nu se mai ntorcea, merita, oare,
s fie iertat?
Tnrul doctor i infirmierele care o ateptau pe Ania la gar formau
un grup abtut. Sttuser cu un funcionar al Cilor Ferate care tocmai
venise de la Varovia. Acesta spunea c oraul nu va rezista mai mult
de dou sptmni pn avea s fie cucerit de nemi. Cele patru
infirmiere priveau posomorite peronul, n timp ce medicul ncerca s
converseze cu ele pentru a le mai nveseli, dar totul era n zadar.
Salutnd-o pe prinesa Ania respectuos, doctorul Malevici i prezent
infirmierele i o inform pe Altea Sa c vetile din Var ovia nu erau
deloc bune. Infirmierele, trei blonde i o rocat, Sonia, Nataa, Maria
i Olga, se ntrebar ce o fi fcnd-o pe doamna aceea tnr s- i ri te
viaa plecnd la un asemenea drum. Ele aveau s fie bine pltite. La fel
i Malevici. Dup cum arta, acea tnr aristocrat nu avea nevoie de
banii nimnui.
Soul Aniei Nikolaevna este directorul ageniei noastre, le opti
doctorul infirmierelor.
Ah, spuse Sonia, aruncndu-i Aniei o privire uimit.
Deci aa arta soia. Bineneles c trebuia s fie o frumusee. i
fidel.
Cnd trenul lung i negru apru huruind i uiernd, peronul aproape
pustiu trepid puin sub picioarele lor. Se auzir fluierturi, aburul iei
din roile de fier i nite oameni n uniforma Cilor Ferate i spuser lui
Malevici s nceap s urce.
Aruncndu-i o privire ceasului mare i rotund de deasupra u ii slii de
ateptare a clasei nti, prinesa Ania observ c era ase i zece. Pentru
prima oar n via se trezise att de devreme. Ciudat. Avea impresia c
vede totul ca ntr-un vis lucrtorii alergnd n toate prile, infirmierele
care stteau lng ea, locomotiva ns i care scotea abur.
n cteva secunde, Ania avea s se urce n tren, ndreptndu-se spre
Polonia ruseasc, pregtit s nfrunte orice o atepta acolo.
Plimbndu-i privirea din nou prin gara ntunecat, prinesa grbi pasul
deodat i urc, nerbdtoare s plece odat. Cineva cunoscut venea
alergnd spre grupul de cltori, strignd ct l ineau plmnii Billy.
ngrozit cnd i vzu cumnata n grupul de infirmiere care plecau

spre Varovia, Billy era hotrt s o rein la Petrograd chiar dac ar fi


trebuit s o ia pe sus din tren. Dac o lsa s fac o asemenea nebunie,
Adam l-ar fi omort.
Spre dezndejdea lui, trenul se pusese deja n mi care, prinznd
vitez. Fugi ct de repede putu, strignd att de tare, nct se temea s
nu-l lase plmnii. La naiba! Ajunsese prea trziu. Ea chiar plecase!
Aplecndu-se pe fereastr, prinesa Ania i fcu cu mna i ncerc
s par vesel, dar nu putu s-i spun nimic acelui tnr blond care
prea gata s se prbueasc. Ce i-ar fi putut spune fratelui lui Adam?
Oare ce i adusese acolo? Poate venea ntotdeauna s verifice trenurile.
Poate l chemase Nanny. Nu tia.
Ania! strig el ducndu-i minile plnie la gur, n urma
trenului. Nu te duce la Varovia! Coboar la prima staie. Vin dup tine
acolo! Te duc acas!
Jenat de faptul c strnise atta agitaie, prinesa Ania cltin din
cap cu ncpnare i i mai fcu o dat cu mna, dup care dispru n
compartiment.
Dumnezeule, e nebun dac face asta, murmur el abia trgndui rsuflarea i privind n urma trenului, n timp ce unui din lucrtori l
privea cu comptimire.
Tnrul boier american avea multe prietene. Poate c una din ele
tocmai l prsise.
n Petrograd sunt o mulime de fete frumoase, glumi el. Or s v
fac s o uitai pe aceasta.
Billy se fcuse alb ca varul, gndindu-se cu groaz la posibilele
consecine ale acelei cltorii. Nimeni nu credea c Varovia avea s
mai reziste cteva sptmni. Dac pea ceva, fratele lui avea s-l
considere vinovat i s-l omoare, probabil. Adam o iubea la nebunie pe
femeia aceea.
i nici nu putea spera ca Adam s dea dovad de mil. Ce ironie c
Adam semna mcar ntr-o singur privin cu Taa. Dac le fceai
vreun ru, plteai toat viaa.
ntorcndu-se spre lucrtorul de la Cile Ferate, americanul l ntreb
brusc:
Trenul sta mai oprete undeva nainte s ias din zona

Petrogradului?
Nu, baren. E expres, special pentru Polonia.
Nu exist nicio posibilitate s fie oprit?
Omul i i nchipui un accident ngrozitor i pe superiori
considerndu-l vinovat.
Absolut niciuna, baren. S-a dus.
Billy cltin din cap. Nu-i venea s cread c Ania fcuse aa ceva.
Era o femeie mritat, care avea trei copii. Locul ei era acas lng ei,
nu n drum spre Polonia, pentru numele lui Dumnezeu.
Niciun brbat nu merita un asemenea devotament. tia al naibii de
bine c el unul nu merita.
Privind cum peisajul industrial al Petrogradului lsa locul cmpurilor
ntinse i verzi, prinesa Ania vzu iruri de rani mergnd pe
drumurile de ar, cu coase i greble n mini, pregtii s nceap o
nou zi de munc. Erau mai multe femei dect brbai, efectul
rzboiului asupra rnimii ruse.
n timp ce trenul lung i negru strbtea cmpurile i pajitile,
uieratul su ascuit atrgea strigte de ncntare din partea copiilor de
pe marginea drumului, iar Ania se gndea la ceea ce i povestise Adam
n legtur cu rzboiul, ntrebndu-se cum ar fi reacionat, oare, dac sar fi trezit mult mai aproape de front dect s-ar fi ateptat. Acest lucru
se putea ntmpla i o umplea de team. Nu mai voia s vad germani.
Cei pe care i ntlnise la Berlin i ajunseser. Nu voia dect s duc
acel tren soului ei, s-l gseasc pe Petea i s-i ia pe amndoi napoi
la Petrograd cu ea.
Privind zonele de ar, linitite, ale Rusiei, Ania se simi deodat
foarte tnr i foarte singur n acel tren, nconjurat de strini.
Cu ct ajungea mai curnd la Varovia i l gsea pe Adam, cu att
mai repede se putea ntoarce acas. Deja i se fcuse un dor teribil.

Varovia

irurile lungi de civili ngrozii care prseau Varovia fceau ca


drumul spre oraul asediat s fie un co mar. Trupele de soldai ru i, care
se retrgeau din diverse sectoare ale frontului se amestecau cu irurile de
refugiai, automobilele, cruele i animalele de ferme ale acestora
blocnd drumurile i ridicnd nori de praf n urma lor, plutind n aerul
fierbinte de iulie ca un giulgiu deasupra destinului Poloniei. Erau scene de
o disperare patetic spaima i fcea pe oameni s mearg nainte.
n deprtare, armamentul greu al nemilor ddea na tere unei simfonii a
distrugerii ce putea fi auzit de la zeci de mile distan. Femeile plngeau,
copiii ipau, dar toat lumea continua s mearg, n ciuda groazei, cci
ruii le spuseser tot soiul de poveti ngrozitoare despre brutalitatea
nemilor i nimeni nu voia s-i lase soia sau fiica s cad prad acelor
indivizi maniaci i degenerai. Se spunea c du manul fcea spun din
victimele sale dup ce le viola n mod repetat.
Nimeni nu tia cum se rspndise povestea cu fcutul spunului, dar
aceasta era luat drept liter de Evanghelie i repetat de attea ori,
nct civilii ajunseser s tie c oamenii Kaiser-ului veneau echipai
cu vase speciale uriae. Se zvonea c micuele erau considerate cele
mai bune mpreun cu fetele tinere i copiii mici. Nimic nu era sacru
pentru bestiile acelea.
n fruntea unui convoi de camioane, prinul Sviridov se ndrepta spre
ora cnd toat lumea l prsea. Dup ce cumprase vehiculele n
schimbul unui pre exorbitant de la o firm din Var ovia, Adam pusese
s fie ncrcate cu angajaii i pacienii care se aflaser n spitalele de
campanie recent abandonate. Mai ncrcase i o mulime de provizii
medicale care ar fi adus o adevrat avere pe piaa neagr i exact
acolo ar fi ajuns, dac el ar fi fost destul de naiv, nct s lase armata s
se ocupe de bunurile ageniei. Drumurile acelea erau acum aproape
zilnice, ultimul lui efort.
Dac Billy i fcuse treaba la Petrograd, Adam avea s gseasc un
mijloc de transport ateptndu-l la Varovia. Dac nu, va fi ceva de genul
sauve qui peutt o lupt disperat pentru supravieuire care avea s fac
scenele din Infernul lui Dante s par o simpl joac de copii. Punndu- i
sperana n puterea de convingere a lui Billy i n propria sa trie, Adam
se pregti s nfrunte orice l-ar fi ateptat n ora . ntre timp,

nemii avansau constant, lsnd prpd n urma lor.

n casele iui Oleg, fetele erau aproape isterice. Lipsa clienilor ducea
la perioade lungi de inactivitate, care, la rndul lor, provocau discuii
aprinse n legtur cu ce aveau s fac n clipa n care cel dinti soldat
neam avea s apar n prag. Intenia general era de a fugi. Fetele
auziser toate povetile despre fcutul spunului. Nefiind nici copii
mici, nici micue ar fi trebuit s se simt n siguran, dar nu se
simeau, erau nerbdtoare s plece din ora cu prima ocazie.
ntr-o diminea, Oleg cobor ca de obicei, dar sesiz c era o lini te
ciudat, neauzindu-se nici mcar cnitul papucilor cu tocuri nalte pe
parchet. Plimbndu-se printre urmele dezastrului din noaptea
precedent, Monsieur Mossolov se nfurie cnd vzu atta dezordine
peste tot. Lucrurile ncepeau s scape din mn, i spuse el mbufnat.
Era numai vina Wandei i avea de gnd s-i spun acest lucru ct mai
curnd posibil.
Unde eti, vac polonez? url el dnd cu piciorul ntr-o vaz
spart care i sttea n cale. Locul sta ncepe s arate ca o cocioab de
mna a treia din mahala. Ce-ai pit?
Niciun rspuns.
Furios, Oleg urc scara n fug, btnd n toate uile i strigndu-i
asociatei lui s ias, s discute cu el.
n cele din urm, n captul coridorului de la cel de-al doilea etaj,
rusul vzu coada alb i pufoas a lui Koka n clipa n care acesta intr
n ultima camer, pentru a se adposti.
Ah, deci acolo eti, url el, oprindu-se n prag, n timp ce Wanda
i motanul l priveau cu ur.
Femeia sttea la msua de toalet, cu cmaa de noapte czut pe un
umr, iar la picioarele ei, pe covorul chinezesc, se afla o sticl de Moet
goal.
Trebuie s stm de vorb, Wanda, i ai face bine s asculi.
Du-te dracului, spuse mademoiselle Zumbrowska la fel de

nonalant ca i cum ar fi vorbit despre vreme.


Cum? url Oleg i venele i se umflar pe frunte. Ce-ai spus?
Am spus Du-te dracului, repet Wanda, netulburat nici de
tonul, nici de prezena lui. Orice vrei s-mi spui mai poate atepta,
pentru c am s-i dau o veste. Suntem ruinai. Fetele au fugit asear.
S-a terminat.
Lui Oleg nu-i veni s cread. Sttea i se uita la Wanda ca un idiot
din prag. Apoi se npusti asupra ei, trntind-o pe covor, o grmad de
pr blond, mini i picioare care se agitau i mtase rvit.
La naiba! Cum adic, au fugit? De ce nu le-ai mpiedicat? De ce
nu mi-ai spus?
O lovi cu picioarele de cteva ori, fcnd-o s ipe de durere n timp ce
se chinuia s se ridice, mpiedicndu-se n cma a de noapte. Ko ka se
feri din clea ei, scuipndu-l pe Oleg i arcuindu- i spinarea de spaim.
Animalule! strig Wanda, inndu-se de coaste i ascunzndu-se
n spatele unui fotoliu, cu chipul schimonosit de furie i durere. Au
fugit pentru c le era fric de nemi. Cum a fi putut s le mpiedic?
Ai fi putut s-mi spui. Eu le-a fi mpiedicat!
Nu fi idiot! Au fugit dup ce-am adormit eu. Ei i? Oricum, dac
rmnem aici, o s fim omori!
Uitndu-se la rusul chel care venea spre ea, privind-o cu nite ochi
plini de ur, Wanda era ngrozitor de speriat. Dumnezeule, i spuse ea
tremurnd de spaim, iar ncepe, iar are privirea asta de om nebun.
i acum era singur cu el, nimeni nu-i putea sri n ajutor dac era
atacat.
Apropiindu-se de ea, Oleg lu peria de pr grea
Din argint de pe msua de toalet i continu s avanseze,
privind-o fix. Avu impresia c acea camer frumoas, cu tavanul
mbrcat n oglinzi, cu pereii din plci de lemn alb i auriu, cu draperii
groase din damasc roz, cu perdele albe din dantel i covoare orientale
se transforma sub ochii lui ntr-o pdure, unde o fat blond sttea. Cu
fusta plin de ciuperci.
Anna Nikolaevna, opti el.
Iar i spunea pe numele acela, i zise Wanda, teribil de nspimntat.
Expresia de pe chipul lui era att de ciudat, semna att de mult cu a

unui om dement, nct poloneza i-ar fi dorit tare mult s fi avut o arm
la ndemn n clipa aceea. Probabil c o ura pe femeia creia i spunea
Anna Nikolaevna. i se purta ca i cum i-ar fi pierdut minile.
Cea, mormi rusul oribil i chel. Aristocrat mic.
Aristocrat, i spuse Wanda. La naiba, nimeni nu se gndise
vreodat s-i spun aa. Trebuia s fie nebun.
Tremurnd de spaim, blonda mpinse brusc fotoliul spre Oleg, cnd
acesta se apropie destul de mult, ridicnd peria. n timp ce el se cltina
de durere, ea scoase un ipt i o rupse la fug, urmat de Ko ka, a
crui coad stufoas era zbrlit i ai crui ochi mari i verzi erau plini
de spaim.
Crezi c poi s-i bai joc de mine, strig Oleg, vrsndu- i
nduful asupra oglinzii de pe msua de toalet a Wandei, sprgnd-o
n sute de frme cnd azvrli cu peria n ea. O s-i art eu de data
asta! Te omor!
Oh, Doamne! se tngui fata, nnebunit de fric. i-a pierdut
minile!
Cobornd scrile n fug, cu micrile ngreunate din cauza cmii
de noapte lungi, Wanda se duse gfind n buctrie, vrnd cu disperare
s ajung la sertarul n care se ineau cuitele. Dac rusul era chiar att
de nebun cum prea, ea trebuia s se apere.
De data asta nu mai scapi! url Oleg venind dup ea i sprgnd
n drumul lui vaze, oglinzi, mici obiecte de porelan, lsnd numai
prpd n urm, fr s-i pese ctui de puin de bani.
Nu voia dect s o strng de gt pe Anna Nikolaevna de data asta.
Orice altceva era total lipsit de importan. Acum i era, n sfr it, fric
de el. Foarte bine. Aa i trebuia. Avea s-o omoare, n sfrit.
Deschiznd nnebunit sertarele din buctrie, Wanda cuta cuitele
cnd Oleg ddu buzna n ncpere, rnjind ca un maniac.
Exact cnd se pregtea s o apuce de pr, femeia se ntoarse avnd n
mn un cuit cu o lam de treizeci de centimetri ndreptat spre gtul lui.
l folosesc dac m atingi, spuse ea ncet, palid de fric, iar
pieptul plin i treslta agitat sub cmaa de noapte de mtase.
Spre surprinderea ei, Oleg se ddu puin napoi, ridicndu- i minile
ntr-un gest panic care, ns, nu o n el. Ar fi ucis-o ntr-o fraciune de

secund, dac ar fi sesizat c era destul de slab nct s nu foloseasc


acel cuit.
Aristocrat mic, tii s umbli cu aa ceva? o ntreb el rnjind.
Nu tii c te poi rni cu un asemenea cuit? Mai ales dac cineva i-l
smulge din mn.
tiu cum s-l folosesc mpotriva ta, zise Wanda intuindu-l cu
privirea i nelsndu-l s se apropie nici mcar cu un centimetru.
n buctria strmt i ncins din cauza cldurii de iulie, n timp ce
transpiraia le iroia pe fee, Wanda i privea asociatul cu dumnie. Ei
i zmbea ca un dement, ateptnd ca ea s fac o micare pentru a o
nvinge.
ncearc s-l foloseti, o tachin el, fcndu-se c i-l ia, ceea ce o
sperie att de tare, nct sri napoi, lovindu-se de Koka n groaza ei.
Nu te apropia de mine. Stai acolo! i porunci ea, aproape
suspinnd.
De ce nu mai era nimeni n cas? Cum putuser s-i fac aa ceva?
se ntreb ea agitat.
Fr s scoat un alt cuvnt, rusul cel chel apuc un scaun de
buctrie pe care l arunc nspre mademoiselle Zumbrowska, lund
apoi cuitul care czuse pe jos. Wanda ip de durere i spaim,
ncercnd s se ridice i luptndu-se cu scaunul rsturnat.
Repezindu-se spre ea, Oleg lovi cu cuitul, dar Wanda se feri de lama
sclipitoare i fugi de el acoperindu-i faa i ipnd ngrozit.
Srind peste scaun, Oleg fugi dup ea, reuind s o mpiedice s
ias, aruncndu-se asupra ei. O apuc de bra i se prbuir amndoi
pe duumea, trgnd cu ei faa de mas i cteva farfurii.
Scuipnd de spaim, Koka privi cum rusul o apuc de gt pe
Wanda, intuind-o de podea. Ignorndu-i zbaterile, ridic cuitul mult
deasupra capului, pregtindu-se s-l nfig adnc n ea.
Scond un ipt nfiortor de spaim, femeia i zgrie atacatorul i
l dezechilibr exact ct i trebui ca s se fereasc de lovitur, primind o
tietur pe bra. Amndoi se umplur de snge cnd se luptar pentru a
pune mna pe arm, rostogolindu-se pe duumea, mucndu-se,
lovindu-se cu picioarele, ipnd, fiecare dorind cu disperare s-l ucid
pe cellalt.

Gfind din cauza efortului, Oleg i sfie aproape toat cmaa de


noapte, trgnd-o pe podea, ridic cuitul i, de ast-dat, o nimeri n
plin, tindu-i gtul de la o ureche la alta, aproape desprindu-i capul
de trunchi, cu atta putere lovise.
Continund s gfie, n genunchi deasupra trupului Wandei, Oleg
ncepu s verse, vznd ntreaga odaie printr-o cea roie, dezorientat
i nspimntat. O clip nici nu i ddu seama unde se afla. Apoi se
uit n jos i vzu trupul mutilat al asociatei lui, al femeii care venise la
Varovia cu el i care l ajutase s fac avere.
Nu! url el i, mpleticindu-se, se ridic i se duse la chiuvet,
privind napoi ngrozit, nevenindu-i s-i cread ochilor.
Deodat, realiz c el era vinovat. El fcuse asta. Nu mai era nimeni
altcineva acolo.
Cutremurndu-se de scrb, Oleg se uit la ce-i fcuse Wandei.
Incapabil s gndeasc limpede, i aminti vag c vorbise cu o femeie
cu Anna Nikolaevna i c, apoi, se luase dup ea. Nu pe Wanda voise
s o omoare, ci pe aristocrata aceea mic. i acum, ea l fcuse s- i
ucid partenera. N-ar fi omort-o pe Wanda. Aproape c o plcea, ntrun fel.
Tremurnd de spaim, rusul se uit la minile lui pline de snge i la
cuitul de pe jos, la Wanda, i vrs din nou, aplecndu-se deasupra
chiuvetei, icnind i horcind oribil.
Koka, urmrind totul din spatele unui scaun, se uit la omul acela
care sttea aplecat deasupra chiuvetei, pi prudent pe gresie spre locul
unde zcea Wanda i atinse cadavrul cu o lbu alb ovitoare, dar io retrase iute, scuturnd-o dezgustat, nimerind ntr-o balt de snge.
Deprtndu-se de chiuvet i tergndu-i gura cu mneca
nsngerat, Oleg se opri brusc cnd l vzu pe Koka arcuindu-i
spinarea, scuipnd furios i dezvelindu-i colii ca o fiar slbatic.
Ura motanul acela. Uluit de ceea ce i fcuse Wandei, Oleg nu i
revenise nc perfect, dar nu avea nicio ndoial n privina motanului.
Micul ghemotoc de blan era real, la fel ca i ura lui pentru el.
Vino ncoace, spuse el ncet, lsndu-se pe vine ca s-l prind.
Continund s scuipe, motanul o rupse la fug, lsnd urme roii
micue pe gresie. Deprtndu-se de

Oleg, motanul scoase un urlet sczut i ciudat, nfoindu-se i scuipnd,


tiind c era urmrit de o fiar mai mare i mai crud dect el.
Vino ncoace, afurisitule, mormi Oleg, ieind dup el pe hol.
Silind motanul s o ia spre captul coridorului, Oleg l ncoli cu un
scaun rsturnat, apoi l apuc de coada alb i stufoas i l izbi de
perete cu putere pn cnd, din micul lui duman cu blan, nu mai
rmase dect un ghemotoc inert i sfrmat de puf nsngerat.
Aruncnd cadavrul lui Koka scrbit, Oleg i spuse c biata Wanda nar fi vrut s fie fr tovarul ei oriunde s-ar fi aflat atunci. l iubise pe
ticlosul acela cu blan, aa c putea s-o nsoeasc i pe ultimul ei drum.
Wanda fusese singura femeie n faa creia Oleg se simise superior,
singura care i plcuse cu adevrat. Acum, nc ameit din cauza
ocului provocat de acel gest nebunesc, Oleg trebuia s se
descotoroseasc de cadavru i s-i fac planuri pentru a prsi oraul
nainte ca autoritile ruse sau cotropitorii germani s pun mna pe el.

Capitolul 28

La cartierul general al Ageniei de ajutorare americano-rus, prinul


Adam Sviridov primise deja vestea plecrii soiei lui din Petrograd de
la fratele su ngrijorat, care l implora s cread c nu tiuse absolut
nimic de planurile ei i c, de fapt, ncercase cu disperare s o
mpiedice s plece. Nu mai conta. Adam era furios pe amndoi pe
Ania pentru c i risca viaa i pe Billy pentru c o lsase s plece.
Orice brbat care sttea cu minile n sn i-i ddea voie unei femei
att de rsfate i de naive ca Ania s se aventureze ntr-o asemenea
zon primejdioas ar fi trebuit biciuit. Billy era un prost. Sau mai ru.
Mai mult dect att, prinul se dusese la gar s atepte sosirea
trenului i i se spusese c acesta fusese ntrziat din cauza micrilor de
trupe. Numai Dumnezeu tia cnd avea s ajung Ania la Varovia
acum. Totul fiind ntr-un haos fantastic, Adam trebuia sa aranjeze

evacuarea oamenilor i alimentelor, aa c nu putea s stea s atepte


sosirea soiei sale. Ls la gar un angajat al su polonez pentru a o
ntmpina i a o conduce nentrziat la cartierul general al ageniei.

Datorit faptului c Varovia se pregtea pentru sosirea nemilor,


trenul spital de la Retrograd, oprit ntr-un orel la nord de capitala
Poloniei, fu silit s-i petreac trei ceasuri ateptnd ordinul de a-i
continua drumul, n timp ce alte trenuri ncrcate cu utilaje industriale
demontate se ndreptau spre Rusia, fiind mai importante dect orice
altceva n ziua aceea.
n timp ce prinesa i nsoitorii ei ateptau permisiunea de a nainta,
topindu-se n cldura soarelui care ncingea acoperiul trenului, vzur
o mulime de refugiai care mergeau spre nord, crnd puine lucruri,
cci le era groaz s nu cad n minile nemilor.
Cnd trenul porni din nou, prinesa Ania se rug n gnd s nu-i mai
ntrzie nimic. Cu ct se ntlnea mai curnd cu Adam, cu att avea s se
simt mai n siguran. n afar de refugiaii extenuai, ncepu s observe
i o suprtoare intensificare a violenei n zon. Dac va simi c era
necesar, nu avea s ezite n a folosi revolverul pe care l purta n po et.
Spre ntristarea ei, cnd ajunser la gara din Varovia, nu l vzur
nicieri pe prinul Adam. Totui, prezena reprezentantului lui fu
linititoare. Doctorul Malevici se oferi s rmn lng tren pentru a
ine lucrurile sub observaie n timp ce acesta era tras pe o linie
secundar de unde urma s fie redirijat pentru a porni napoi spre cas
peste exact patru ore.
Atta timp avem la dispoziie? ntreb prinesa. Dac nu suntem
gata pn atunci?
Tnrul polonez brunet rspunse ncruntat:
Va trebui s fim. S-ar putea s fie ultima noastr ans de a scpa
din infernul sta. Va trebui, deci, s ne grbim.
ocat de tonul lui, prinesa se ag de braul lui i se ls purtat prin
gara nesat de lume, plin de polonezi care ncercau cu disperare s

mituiasc pe oricine vedeau n uniform ca s le dea voie s se urce n


trenurile care plecau spre nord. Soldaii aveau prioritate, iar la civilii
polonezi foarte puini rui se gndeau.
Dup un drum ngrozitor de dificil pe strzile oraului pline de
vehicule militare, crue, automobile i duzini de cai, prinesa Ania i
nsoitorul ei ajunser la hotelul unde Adam i avea cartierul general.
nuntru era acelai vacarm, oameni n hol, pe scri, n restaurant,
ghemuii pe bagaje, fiecare spernd s gseasc o modalitate de a iei
din Varovia pn nu era prea trziu. Pentru majoritatea, plecarea era
doar o iluzie.Ruii se aflau pe primul loc, iar pe al doilea nu prea mai
apuca s fie nimeni.
n timp ce i fcea loc cu grij prin holul aglomerat, prinesa Ania
arunc o privire, din ntmplare, prin ua de sticl a restaurantului.
Acolo, la o mas lng u, zmbind ochilor negri ai unei femei care i
mngia palma, era prinul Adam. Zmbind! Cum putea?
Zenaida Kaina nu era numai o ameninare, ci una care prea s se
bucure de succes. Privelitea aceea o nfurie pe prines peste msur.
Se fcu roie ca focul.
Madame Kaina a dat dovad de foarte mult curaj rmnnd att
de mult n Varovia, spuse polonezul, fcnd tot posibilul s o calmeze
pe acea prines rusoaic pe care o vzu ndreptndu-se direct spre cei
doi. Ne-a sprijinit foarte mult agenia.
Nu trebuie s-mi spui. Am i eu ochi.
Barnea, ngim tnrul. Nu cred
nainte ca el s apuce s termine ce voia s spun, prinesa se opri n
faa soului ei, rigid de furie, privindu-l cu ur i ignornd-o total pe
femeia brunet care se afla cu el.
Ania! Slav Domnului c ai ajuns teafr. Ce te-a fcut s recurgi
Ia un asemenea gest? ntreb Adam, ocat c i vedea soia.
Grija pentru soul meu, spuse ea cu rceal.
Madame Kaina urmrea scena cu un amuzament mascat. Tocmai i
ncheiase socotelile cu Sviridovii. Acum, plictisit, putea s porneasc
n cutarea altor victime.
Uitndu-se la soia sa furioas, care nu l privise niciodat cu o
asemenea rceal, Adam se simi vinovat pn n strfundul sufletului.

Fcuse lucrul de care era convins c l acuza n sinea ei. Se agase de


via, nu se ndrgostise. i nu avea cum s-i explice vreodat. O iubea
pe Ania. Era viaa lui. Kaina era o greeal.
Vd c-mi pierd vremea la Varovia, spuse Ania cu amrciune.
Ar fi trebuit s stau acas.
Aniuka!
Spre groaza lui, ea se ntoarse i iei din ncpere, prea furioas
pentru a mai continua discuia i nevrnd s fac o scen n faa acelor
oameni care preau s atepte aa ceva.
Las-i s se holbeze, i spuse prinesa ieind cu demnitate.
nainte ca Adam s apuce s se ridice pentru a o urma, Ania ie i din
hotel i se uit dup o trsur, dorind cu disperare s plece de acolo.
Cum putuse s fac aa ceva? se ntreb ea chinuindu-se s-i rein
lacrimile. l iubea pe Adam mai mult dect orice pe lume. ntotdeauna
i fusese credincios. i spusese c era singura femeie pe care o dorise
vreodat. i acum fcuse asta!
Ei bine, i spuse ea furioas, se nscuse Adam Lowell, Adam
Lowell avea s fie din nou. Aniuka era bucuroas c religia ortodox
permitea divorul. Ar fi divorat i dac ar fi fost catolic.
Dup zece minute de nghiontiri pe o strad aglomerat dup colul
hotelului, unde spera ca Adam s nu o vad, prinesa izbuti, n sfrit,
s-l gseasc pe proprietarul unei trsuri care accept s o duc la
Spitalul militar mpratul Pavel, unde ea tia c ar fi trebuit s stea
Petea. Dac drumul ei la Varovia se solda cu un eec ntr-o privin,
mcar putea s-l ajute pe Petea. Dac acesta mai era nc n via.
n timp ce trsura o ducea la destinaie, ea observ dezgustat c
vehiculul era murdar, vizitiul era murdar i, din ct vedea din Var ovia,
i aceasta era murdar. i, de asemenea, nspimntat de sosirea
nemilor.
Aici e spitalul, barnea, spuse vizitiul, n sfrit, oprind calul
lng bordur.
Cldirea pe care i-o art era o construcie de lemn afectat de
intemperii, zugrvit n verde. Un drapel uria al Crucii Roii care se
afla arborat sub firma pe care era scris numele spitalului, prea singurul
ornament.

M atepi aici? l ntreb Ania. M duc s iau pe cineva i o s


am nevoie de o trsur care s ne duc la gar.
Ar putea s v in toat ziua aici, barnea. A pierde bani.
O s-i dau cincizeci de ruble de aur. Asta ar face s merite s
atepi. Stai aici i nu lsa pe nimeni s te mite din loc.
Dai-mi jumtate acum, spuse el ferm.
Totul cnd o s ne duci la gar.
Barnea, mi datorai ceva pentru curs.
Of, bine, zise ea, suprat. Poftim douzeci de ruble de aur. O s
primeti restul cnd ne duci la destinaie.
Mulumesc, excelen, spuse omul, oferindu-i braul pentru a o
ajuta s coboare din vehiculul ubred. O s v atept aici.
Prinesa Sviridova nu era chiar att de sigur, dar ncerc s fie
optimist i se ndrept spre intrarea spitalului, narmat cu o mulime
de hrtii oficiale care purtau semnturi impresionante. Cldirea arta
jalnic. Spera ca interiorul s fie mai bine ntreinut dect exteriorul,
acesta prnd gata s se prbueasc n orice clip. De cum intr, vzu
c interiorul arta i mai ru.
Stai, se rsti o santinel de lng u, privind-o uluit pe vizitatoare.
Sunt prinesa Sviridova, spuse doamna cea nalt. Du-m la
director.
Prea ndeajuns de oficial pentru ca tnrul s o conduc pe
coridoarele drpnate pn n dreptul unei ui pe care se afla o plcu
de metal cu inscripia:
Director: Col. Orlov.
Aici e, spuse tnrul.
Bate n u, te rog.
Ce naiba vrei? sosi rspunsul. Sunt ocupat. tii foarte bine c nu
trebuie s fiu deranjat la ora asta.
Roind stnjenit n faa vizitatoarei care prea o persoan important,
tnrul ridic din umeri i ncerc din nou, scr nind din dini.
Ce naiba se ntmpl? mormi colonelul Orlov, exasperat de
ntrerupere.
Dobitocii nu puteau s respecte ordinele? se ntreb el. Sau le ardea
de glume?

Soldat, dac m mai deranjezi o dat, i trag un ut n fund, strig


el deschiznd ua brusc.
Bun ziua, domnule colonel, spuse prinesa Sviridova.
Colonelul Orlov sttea n prag, cu cmaa pe afar, cu pantalonii pe
jumtate descheiai i descul. Tocmai se afla n toiul unei hrjoneli de
dup-amiaz cu una din infirmiere i prea extrem de furios.
Dumnezeule mare! exclam Orlov aproape ocat. V rog s m
scuzai.
Trntind ua, se mbrc n cea mai mare vitez, njurnd de mama
focului n timp ce i punea cizmele, iar femeia dispru imediat pe ua
lturalnic special creat pentru astfel de situaii. Cnd apru din nou n
prag, peste cteva clipe, colonelul Orlov prea demnitatea ntruchipat.
Madame, spuse el poftind-o n birou pe doamna aceea nalt, cu
ce v pot fi de folos?
Prinesa Sviridova i roti privirea n jur cu un aer de superioritate
care i-ar fi fcut cinste mprtesei Alexandra i lu cu delicatee un
ciorap de mtase de pe fotoliul colonelului nainte s se aeze, lsnd
s cad pe covor dovada felului n care acesta i petrecea timpul.
Orlov se fcu rou ca focul, i scrpin mustaa i mormi ceva n
sensul c femeile de serviciu nu i fceau bine datoria.
Sunt prinesa Sviridova, spuse Ania, ignornd stnjeneala
colonelului. Am o scrisoare semnat de ctre ministrul de rzboi pentru
eliberarea unuia din pacienii dumneavoastr, Petea Nikolaev. Trenul
meu spital este n gar n clipa aceasta, pregtindu-se s prseasc
Varovia de cum voi ajunge eu cu biatul.
Era puin forat, dar Aniei nu-i psa. Polivanov semnase hrtiile prin
care ordona trimiterea trenului. Era de ajuns.
Soul meu este prinul Sviridov, adug ea, ncercnd s nu
strng din dini n clipa n care rostea acele cuvinte. Sunt sigur c ai
auzit de el i de Agenia de ajutorare americano-rus.
Da, spuse Orlov zmbind. L-am ntlnit o dat. Dar regret c
trebuie s v spun c ai fcut un drum pn aici degeaba.
O clip, Ania avu impresia c se nvrtea ncperea cu ea. Petea
murise. Ajunsese prea trziu. Fcu un efort i l ntreb pe colonel dac
trimiseser cadavrul acas deja.

Ah, nu, scump doamn. Nu e vorba de aa ceva. Biatul a fost


externat acum dou zile. Pe targ, dar ct se poate de viu.
Ah!
Copleit, Ania i ascunse faa n mini i ncerc s se stpneasc.
Fcuse acel drum inutil. Era bucuroas c Petea tria, de fapt, era
extrem de fericit, dar se simea ca o proast. Nu exista niciun motiv
pentru cltoria pe care o fcuse. Csnicia ei se terminase, iar Petea nu
avea nevoie de ea. Ce glum excelent!
V simii bine? ntreb Orlov cu blndee. Trebuie s fi fost un
drum extrem de obositor pentru dumneavoastr. Putei ajunge cu bine
acas?
Da. Voi prsi Varovia n aceast dup-amiaz. i trebuie s m
grbesc dac vreau s ajung la timp, adug ea oftnd.
Nu mai amnai, zise colonelul, prnd foarte serios. E prea
primejdios.
Prinesa Sviridova prsi spitalul drpnat, blestemnd n gnd
caracterul imprevizibil al Armatei ruse i destinul.
La gar, i spuse ea vizitiului. Repede.
Poftim? Fr alt pasager? ntreb omul, lovind calul cu biciul.
L-au trimis acum dou zile, zise prinesa dezgustat.
n timp ce vizitiul i fcea loc cu greu prin traficul i mai aglomerat
dect nainte, Ania observ c oamenii luau tot felul de lucruri ciudate
cu ei. O femeie mna un car tras de un bou i ncrcat cu articole de
mbrcminte ale familiei plus o pereche de cocoi minunai care
vociferau zgomotoi.
Nu mai rmne nimeni n Varovia? ntreb Ania.
Nu, dac pot s plece. Ruii le spun c nemii or s-i omoare dac
rmn.
Probabil c o vor face.
Voi, ruii, minii foarte mult, spuse omul zmbind.
Ania i arunc o privire ptrunztoare.
i nemii la fel, zise ea.
Cnd, n sfrit, ajunser la gar, dup un drum extrem de lung, Ania
i ddu omului restul de ruble pe care i le datora i primi n schimb
binecuvntarea acestuia. Vizitiul era sigur c acea barnea rusoaic

nebun nu avea s ajung acas teafr i i cam prea ru. Era tnr
i frumoas, o mare pierdere pentru vreun brbat.
La gar era o harababur i mai mare dect pe strzi. Datorit
strigtelor oamenilor disperai combinate cu zgomotul trenurilor,
atmosfera era asurzitoare. Fluturnd hrtiile de drum pentru a putea
intra, prinesa Sviridova trebui s dea din coate prin mulime, ceea ce
era o experien ocant pentru ea, care era obinuit cu tratament
preferenial. ranii se purtau aa, probabil, i spuse prinesa,
chinuindu-se s ajung pe peronul liniei de la care urma s plece spre
cas.
Xeniei Alexandrovna nu i-ar fi venit s cread aa ceva. i apoi, cui
i-ar fi venit s cread c Adam era n stare de un asemenea
comportament? Rzboiul le oferea tuturor un motiv s se poarte ca
nite animale.
Cnd frumoasa blond n uniforma alb a Ageniei de ajutorare
americano-rus trecu pe lng un grup de soldai rui rnii care se
aflau lng peronul de plecri, ar fi putut jura c se auzise strigat.
Imposibil, i spuse Ania, oprindu-se pentru o fraciune de secund. n
clipa n care i relu drumul, ndreptndu-se spre tren, i auzi numele
din nou, strigat de un glas disperat, temtor, ca i cum persoana
respectiv ar fi fost ngrozit.
De data aceasta se opri mai mult timp i i roti privirea n jur,
curioas s vad cine putea s o strige. Nu se nelase. O striga Ania
Nikolaevna i glasul i era extrem de familiar.
Zrindu-i soia, prinul Adam tocmai lsase ncrcarea trenului n
seama doctorului Malevici, cnd deodat, o vzu oprindu-se,
ntorcndu-se spre un grup de soldai care artau jalnic i ndreptnduse ncet spre unul din ei, bandajat i ntins pe o targ pe peron.
Prinesa Ania scoase un ipt, duse minile la gur o secund i apoi
ddu fuga spre locul unde se afla soldatul, practic aruncndu-se peste el.
Petea!
Murdar, slbii i nengrijit, ntins pe o grmad de paie, se afla Petea
Nikolaev, biatul care se presupunea c fusese trimis acas cu dou zile n
urm. Ania fu att de ngrozit vzndu-l astfel, nct rmase fr grai,
privindu-l n timp ce lacrimile i iroiau pe obraji i strngndu-i mna

bandajat. Biatul plngea i era att de bucuros s vad pe cineva de


acas n acel infern nspimnttor, nct uit s ncerce s fac pe
curajosul i suspina ca un bieandru de aisprezece ani ce era.
Anna Nikolaevna, vor s ne trimit acas abia mine, spuse el
rugtor. N-o mai ducem att de mult. V rog s le spunei s ne trimit
de aici chiar acum. V rog.
Uitndu-se la toi cei din grup, toi la fel de grav rnii ca Petea, Ania se
simi plin de dezgust fa de autoritile care le fceau a a ceva propriilor
lor oameni. Adam avea dreptate cnd spunea c agenia lui era
important. Dup cum vedea, rniii aveau nevoie de tot ajutorul pe care l
puteau obine. Nu-i putea lsa aa. Aveau s plece cu ea. Chiar atunci.
ntorcndu-se spre doi ofieri care se aflau n apropierea grupului de
rnii, prinesa Ania spuse tios, ncercnd s- i stpneasc indignarea:
ncepei s-i urcai pe aceti oameni n trenul spital cu nsemnele
Ageniei de ajutorare americano-rus. Sunt cu ei. Pot pleca mpreun
cu ei.
Cine naiba mai eti i tu? o ntreb cel care se afla cel mai
aproape de Ania, strivind igara cu clciul cizmei lustruite i venind
spre ea, vrnd s o vad mai bine pe fata aceea arogant care ncerca
s-i dea ordine. Nicio femeie nu-i spunea lui ce s fac.
Sunt prinesa Sviridova, spuse femeia. Acum caut pe cineva care
s m ajute. Trenul nostru se pregtete de plecare.
Sub privirile rniilor, ofierul o apuc pe Ania de bra i o mpinse
cu atta putere, nct aproape c o izbi de zid.
terge-o naibii de aici, i zise el. i vezi-i de treab. Oamenii
tia or s plece atunci cnd o s hotrasc armata. Or s moar toi
nainte s ajung la Petrograd. Las-i pe cei mai zdraveni s plece
acas. tia or s ocupe loc.
Privind-o pe Ania de la distan, aproape temndu-se s se apropie
de ea dup episodul de la restaurant, Adam tocmai se hotrse s-i
continue treaba, fiind convins c soia lui avea s se ntoarc la
Petrograd. Dar cnd vzu gestul ofierului, o lu la fug spre el, gata
s-l fac praf. l apuc de bra, ntorcndu-l cu faa i l fcu s se
ncovoaie dndu-i un pumn n stomac i trntindu-l pe peron.
Ia-i minile de pe nevast-mea, i strig prinul, artnd ca un

slbatic. i apuc-te i urc oamenii n tren. Acum.


Du-te dracului, spuse ofierul, un individ solid cu o musta
blond i rumen la fa. Nu-i dai tu ordine unui ofier rus. Strinule!
n clipa urmtoare, se npusti asupra prinului i pumnul lui l-ar fi
dobort pe Adam la pmnt dac acesta nu s-ar fi ferit. Profit de
ocazie i i trase un pumn n brbie att de tare, nct l nuci pe
moment. Revenindu-i, tipul i trase una n coaste lui Adam, i ntre
timp, mulimea ncepu s se adune, strigndu-le tot felul de sfaturi.
Profitnd de zpceal, Ania i fcu semn lui Malevici s urce rniii
n tren. n timp ce soul ei se repezea la ofier cu o furie de care nu-l
mai vzuse stpnit niciodat, le rug pe infirmiere s ajute la urcarea
celor din grupul lui Petea n tren. S-i lase s moar acolo? Omul acela
era nebun?
Mergei acas astzi, le spuse Ania oamenilor n timp ce trenul
uier.
Adevrul era c se aflau cu toii ntr-o stare att de grav dup dou
zile de nengrijire, nct ea tia c unii nu aveau s supravieuiasc. Nu
conta. Aveau s plece.
Anna Nikolaevna, suntei un nger, opti Petea.
Uitndu-se la biat, ea l mngie uor pe pr, dup care se ntoarse
la locul unde Adam continua s se bat cu ofierul. Gfind, cei doi
ncercau s se omoare. Iar ofierul era mai solid dect Adam. Mult mai
solid.
Al naibii strin, spuse rusul gfind i lovindu-l pe Adam,
aproape fcndu-l s cad n genunchi, cu fora pumnului drept.
Cnd l vzu pe Adam cltinndu-se, Ania i simi inima oprindu-ise n piept. Trenul era gata de plecare i trimitea nori de abur pe cerul
senin de var. Toi erau n vagoane n afar de soul ei, a crui plecare
era mpiedicat de ofier.
Adam! Plecm!
Excelent, i spuse prinul, ferindu-se de un pumn zdravn. Dac nu
scpa de individul acela, nu mai pleca niciodat din Varovia. Cu coada
ochiului, vzu apropiindu-se civa poliiti militari, care veneau doar
s-l ajute pe ofier i, probabil, s-l aresteze pe el.
Cnd trenul se puse n micare, doctorul Malevici i strig

mecanicului s opreasc. Imposibil li se dduse permisiunea s plece


imediat. Dac pierdeau ocazia aceea, s-ar fi putut s nu mai aib alta.
Plecau.
Prines! strig Malevici. Urcai-v n tren!
Uitndu-se la mulimea adunat n jurul celor doi, Ania i vzu soul
cltinndu-se, epuizat, dar nc pe picioare. Trenul uier n semn de
avertizare. Acum sau niciodat.
Disperat la gndul de a-l pierde pe Adam n ciuda suprrii ei, n
ciuda purtrii lui, n ciuda tuturor lucrurilor prinesa Ania avu deodat o
inspiraie. Scoase revolverul din poet. Dac nu-l scpa pe Adam n clipa
aceea, el avea s rmn acolo i avea s fie, probabil, arestat.
ncetai imediat, strig ea, fugind spre mulime, curioii
rspndindu-se imediat la vederea pistolului.
Ofierul se uita la ea ca i cum ar fi fost nebun. La fel i Adam.
Urc-n tren, i porunci prinesa. Grbete-te!
Vzndu-l c se holba la ea, Ania btu din picior furioas.
Hai odat! Sau vrei s rmi aici o venicie?
Adunndu-i toate forele, Adam se feri din nou de un ultim pumn al
rusului i se duse mpleticindu-se spre soia sa, care i striga lui
Malevici s-i ajute. Adam se sprijini de Ania, care aproape c l tr
spre trenul care era deja n micare, i prindea vitez. Dac Malevici
nu-i ajuta, rmneau acolo.
Sri, i porunci Adam. nc mai poi.
Tu nti, zise prinesa, mpingndu-l spre scri.
Atunci, doctorul Malevici i una din infirmiere aprur pe platforma
trenului, i se ntinser pentru a o trage pe prines. Reuir s-o trag
lng ei i imediat se ntinser, ncercnd s apuce mna prinului
Adam. Acesta fugea ct de tare putea, gfind, disperat s prind
trenul. Fiindc ofierul i civa poliiti militari l urmreau, prinul nu
avea alt soluie dect s prseasc oraul i tia acest lucru. Dar
btaia l sleise de puteri i ncetinea.
Adam! strig Ania ngrozit.
Fcnd un efort imens, doctorul Malevici se propti n balustrad i l
apuc de mn pe Adam, trgndu-l pe platform. Abia trgndu-i
rsuflarea, Malevici se trnti la podea, n timp ce Adam Mihailovici se

prbuea n braele soiei, strngnd-o cu putere.


Vino nuntru, spuse Ania trgndu-l pe Adam spre
compartimentul ei, aproape ciocnindu-se de civa din rniii care
umpleau trenul.
Continund s fie puin ameii din cauza alergrii dup tren, cei doi
Sviridov erau extrem de fericii c scpaser din acel iad. Dar prinesa
Ania se gndea mai degrab la altceva dect la fuga din Varovia. Era
chestiunea legat de Kaina.
Cnd o vzu privindu-l furioas, Adam i simi, genunchii
nmuindu-se. Era nc suprat.
Aniuka, iart-m, te rog, ngim ei. Te iubesc. n ciuda celor ce
crezi
Ah, nceteaz! Ai fost cu femeia aceea, Adam. tiu asta.
Spre surprinderea ei, el nu neg. Aproape c i dorea s o fac.
Privindu-i struitor soul a crei buz fusese plesnit n toiul btii n
care intrase pentru a o apra pe ea, prinesa Ania se ntreb dac, totu i,
divorul ar fi fost o idee chiar att de bun. O vzuse n primejdie i
srise n ajutorul ei fr s stea o clip pe gnduri. Acest lucru spunea
ceva. Iar ofierul era ct un bivol. Nu prea muli brbai s-ar fi pus cu el
fr un motiv foarte ntemeiat ceea ce Adam fcuse, ns.
Fiind tatl celor trei copii ai ei, Adam nu putea fi nlturat cu
uurin. Aceasta ar fi dat natere unui scandal imens care s-ar fi
reflectat neplcut asupra familiei. Avea s o lase pe ticloasa aceea s-i
distrug familia numai pentru c Adam Mihailovici fusese slab, nebun,
i, probabil, disperat din cauza singurtii? Prnd grav i foarte
frumoas n acelai timp, prinesa Ania i arunc soului ei ngrijorat o
privire gnditoare.
Iart-m, te rog, repet el. Promit s nu-i mai creez niciodat
motive de tristee.
n ochii frumoi i albatri ai prinesei se citi ndoiala.
Ania, vrei s te implor?
Spre surprinderea lui, ea doar cltin din cap.
Nu. Vreau doar s-mi promii c o s stai departe, foarte departe
de Zenaida Kaina tot restul vieii. Vorbesc foarte serios, adug ea cu
rceal n glas.

i dau cuvntul meu.


Prea total spit. Ar fi putut poza pentru portretul pctosului
penitent, i spuse Ania. i buza i, sngera.
Poftim, i zise ea, scond o batist curat.
l privi apoi cum i tergea sngele, de sub nite gene lungi i negre,
zmbind.
l iubea pe Adam Mihailovici, indiferent cum era, i nu avea s uite
niciodat cum srise s o apere de acel individ ngrozitor.

Petrograd
Dup ntoarcerea Sviridovilor din Polonia, toat lumea observ o
schimbare la prinesa Ania; parc mbtrnise cu civa ani n cteva
zile. Nu mai era mmica frumoas a lui Belocika, Saenka i Tory, ci se
transformase ntr-o femeie care nu mai credea n finaluri fericite.
Rusia pierdea rzboiul. Ania bnuise c lucrurile nu stteau deloc
bine din cele ce i povestise Adam, dar comarul din Var ovia era
confirmarea brutal a celor mai sumbre suspiciuni ale ei. Acum nu mai
exista nicio speran. Erau nfrni.
Indiferent ce s-ar fi ntmplat, Ania jur pentru cei trei micui ai ei c
nu or s aib soarta copiilor polonezi, ale cror cadavre le vzuse de-a
lungul a mile ntregi de cale ferat. Chiar dac Rusia nu va
supravieui acelui conflict ngrozitor, Belocika i fetiele nu aveau s
fie niciodat expui unor asemenea condiii, atta timp ct mama lor
era n via. De fapt, dac era s fi aflat ceva bun din recenta ei
nesbuin, acest lucru era realizarea faptului c, dac era confruntat
cu o primejdie pentru o persoan iubit, era capabil de curaj, nu de
pasivitate. i Adam realiza acest lucru i nu avea s uite niciodat.
Prinul i prinesa Sviridov ajunser la Petrograd doar cu ase zile
nainte ca Varovia s cad n minile nemilor, ceea ce o fcu pe Ania s
nu mai aib deloc ncredere n previziunile militarilor. Dar izbutiser s
salveze un tren plin de soldai rnii i, de asemenea, o uria cantitate de

alimente de sub nasul inamicului o lovitur extraordinar.


Billy, profitnd de ocazie pentru a face reclam ageniei, i duse pe
ziaritii strini s atepte sosirea trenului i apoi fu nevoit s- i
mpiedice fratele s-l strng de gt pentru c o lsase pe Ania s plece.
Numai intervenia ambasadorului american i-a salvat viaa. n loc s
apar ntr-o fotografie destinat primei pagini a ziarului New York
Times, trebui s se refugieze ntr-un bar din incinta hotelului Astoria
timp de cteva ceasuri, spernd c Adam se va calma i nu se va apuca
s-l caute. Fu unul din cele mai neplcute momente din cariera sa.
Mai abil dect iubitul ei, Tatiana Sergheevna accept plin de graie
s fac fotografii cu rniii, mascnd-o pe prinesa Ania. Spre
surprinderea tuturor, Taa apru pe prima pagin a celui mai mare
cotidian newyorkez ca fiind curajoasa prines rusoaic ce i riscase
viaa pentru a-i lua compatrioii rnii de sub nasul nemilor. Ea
explic totul ca fiind o urmare a dificultilor de traducere.
Micat pn la lacrimi de sosirea acas a fiului su, Lev Petrovici
jur c avea s rsplteasc extraordinara buntate a prinesei Ania.
ranii lui Andrei vzur n ntoarcerea biatului un fel de miracol.
Membrii familiei prinului Malev au grij de oamenii lor, murmurau
ei. Ceilali moieri i fceau ranii s moar. Mai ales contele
erbatkin. Fapta Aniei intr n folclorul popular cu o mulime de
nfloriri care o fceau din ce n ce mai senzaional.

n ciuda ctorva veti bune care soseau din cnd n cnd, viaa n
Petrogradul suferind de pe urma rzboiului se deteriora simitor.
Preurile creteau mult mai repede dect salariile, iar alimentele erau
din ce n ce mai greu de gsit. Atmosfera era haotic amrciune i
cinism ntr-o clip, veselie frenetic n clipa urmtoare. Barurile de
noapte prosperau i la fel i cei care fceau sicrie. Oameni la care se
atepta cel mai puin discutau n oapt de trdare cu persoane care
traversau graniele dinspre Scandinavia, unele foarte sus plasate.
Jumtate din locuitorii Rusiei doreau ca arul s gseasc o modalitate

de a-i scoate din situaia extrem de dificil n care i vrse; cealalt


jumtate vorbeau deja despre ziua n care nu avea s mai existe un ar.
Vechiul an i fcu loc lui 1916 cu noi sperane de viitor i nenumrate
rugciuni nlate pentru pace dar niciuna din acestea nu avea nici cel
mai mic efect asupra soldailor care mureau pe capete pe numeroasele
fronturi ale Marelui Rzboi.
Prpdul din Polonia fu un asemenea dezastru, nct i cost
scaunele pe civa generali rui i provoc o ruptur din ce n ce mai
mare ntre Adam i fratele su. Indiferent ce i-ar fi argumentat Billy,
faptul n sine rmnea nu reuise s o mpiedice pe Ania s fac acea
cltorie primejdioas, n timp ce el rmsese n siguran la Petrograd.
Billy nu avusese cum s tie de planul Aniei, dar pe Adam nu l
interesa acest lucru. i dezamgise fratele din nou. n ochii reci ai lui
Adam, Billy se vzu caracterizat ca la, caraghios, neisprvit i acum
fcea tot posibilul s se ridice la nivelul prerii proaste a lui Adam,
petrecndu-i timpul liber bnd cu prietenii sau n pat cu Taa. Ambele
erau nite vicii periculoase.
Din moment ce campania de var din 1915 fusese att de
ngrozitoare, subiectul dispru din toate discuiile oficiale, ca i cum
doar simpla menionare a sa ar fi provocat alte dezastre. De aceea,
prinul i prinesa Sviridov rmaser uimii cnd, la nceputul lui 1916,
li se ceru s se duc la Palatul Alexandr din arskoe Selo pentru a
primi mulumirile guvernului.
mpreun cu ali o duzin de oameni, soii Sviridov stteau nirai
ntr-una din slile de recepie alb i auriu n faa arinei care i salut
rigid, schimbnd formaliti, i le ls impresia c o supraser, ntrun fel. n drum spre cas, Ania se ntreb care ar fi putut fi sensul.
Oarecum, avea senzaia c fusese mustrat de Alexandra, care, altdat,
era att de amabil.
Gndindu-se la influena lui Rasputin asupra ei, Ania ncepu s
realizeze c Volodea avusese dreptate tot timpul. ntreaga clic a lui
Rasputin, de la arin pn la simpatizanii inofensivi ca Natalia, erau
nebuni ntr-un mod ciudat ce era diferit de orice alt form de nebunie
specific Rusiei i femeilor sale. Volodea folosise odat acele cuvinte
cnd vorbise cu Xenia i ea zmbise amuzat. Acum nimeni nu ar mai fi

gsit c ideea aceea era amuzant; prea extrem de corect.


Prinesa Ania se strnse lng Adam, splendida ei hain de zibelin
atingndu-i faa, i privir amndoi pe fereastr peisajul de ar
ngheat, cmpurile, stuleele i conacurile de var, n timp ce trenul se
ndrepta spre Petrograd.
Ania, i spuse Adam, n sfrit, inndu-i mna nmnu at, s-a
terminat totul pentru ei. Rusia le scap din mn din ce n ce mai mult.
i-a pierdut puterea.
Vrei s spui c pierdem rzboiul?
Da. Eu unul l consider pierdut i, te rog s m crezi, nu sunt un
pesimist.
Crezi c am avea vreo ans s recptm ceea ce am fost forai
s cedm anul trecut?
Doar dac se ntmpl vreo minune. tii, Volodea mi-a spus c
nouzeci la sut din ofierii din regimentul lui au. Murit deja. i e
numai un regiment, nmulete cu alte cteva duzini. Rzboiul sta a
distrus ara.
Atunci ar trebui s grbim transporturile spre Stockholm. Viitorul
copiilor notri ar putea depinde de asta.
Lund-o pe dup umeri, Adam ncuviin.
De data asta, a vrea ca tu i Xenia s v uitai prin colecii i s
alegei tot ce e mai bun. Presimt c o s ne trezim cu nemii n prag
nainte de sfritul anului.
Culcndu-i capul pe umrul lui, prinesa Ania i aminti de lucrurile
ngrozitoare pe care le vzuse n Polonia. Gndul de a-i prsi ara era
cumplit, aproape de neconceput, dar, din moment ce, rmnnd acolo,
ar fi pus n pericol copiii, aceea prea s fie cea mai potrivit alegere.
Dac avea s fie nevoie s aleag. ntotdeauna aveau s rmn rui;
un scurt exil nu va schimba acest lucru. i, n plus, orice rzboi, orict
de cumplit, avea un sfrit.
n timp ce trenul i purta napoi spre Petrograd, Ania ncepu deja s
selecteze lucrurile n minte.

Capitolul 29
n capital, Tatiana Sergheevna avea propriile gnduri n legtur cu
viitorul. Stnd tolnit mpreun cu Billy Whitmore n patul acestuia,
pe blana de linx, tnra contes l nghionti cu cotul deodat. Oftnd
uor, americanul i ddu prul la o parte de pe ochi i se ridic n capul
oaselor, ateptnd s aud urmtoarea pretenie. Taa cerea ntotdeauna
cte ceva.
Ce este, draga mea? o ntreb el plictisit i sprijinindu-se n cot n
timp ce ea i trase ptura peste piept, serioas.
Vreau s-mi faci o favoare, zise ea. La Paris.
Poftim?! exclam el. Ai nnebunit? E rzboi.
Nu mai poi s te duci la Paris la fel de uor ca altdat.
Mini! ntotdeauna mini! Cunosc un prieten de-al mtu ii care
tocmai s-a ntors de la o conferin diplomatic de acolo.
Bine, Taa, dar asta e o chestiune guvernamental. Pentru
asemenea lucruri se gsesc tot felul de posibiliti.
Bine, zise ea, privindu-l furioas. Gsete una. Vreau s te duci
acolo pentru mine.
Imposibil. n cel mai bun caz pot s ajung la Stockholm.
Stockholm nu-i Paris. Vreau o rochie de la Poiret. Simplul fapt c
e rzboi nu nseamn c nu trebuie s fiu frumoas n seara prezentrii
mele. E foarte important pentru mine.
Ah, deci asta era, i spuse Billy zmbind aproape fr s vrea.
Micua se gndea la balul de prezentare. Probabil calculase deja i
timpul de care aveau nevoie croitorul i angajaii si pentru a-i face
rochia i nu voia s piard niciun minut. Cnd era vorba s fac ceva
pentru ea, Taa era nentrecut.
Vreau rochia de la casa Poiret, repet ea, btnd cu pumnii n pat.
i cum s facem? Monsieur Poiret nici nu-i poate lua msurile.
nfurndu-se i mai mult n ptur, dezgustat, Taa i arunc
iubitului ei o privire plin de dispre.

i pot trimite msurile i un manechin de croitorie foarte bun.


Poate s lucreze aa. S-a mai fcut.
Dnd ochii peste cap, Billy se ntinse la loc n pat i oft. Cu ct
ieea mai curnd n societate sau n ceea ce mai rmsese din aceasta
cu att mai repede putea s o curteze pe fa. Er hotrt s se nsoare
cu ea i s pun mna pe milioanele lui Serioja, iar, dac pentru acest
lucru, trebuia s gseasc o modalitate s ia rochia aceea afurisit, avea
s ncerce.
Cnd poi s-mi aduci manechinul? ntreb el, n cele, din urm.
Mine, dac vrei.
Dup ce fcu nite calcule n gnd, americanul se ridic din nou n
capul oaselor i se uit la fat, aceasta privindu-l cu un aer de parc l-ar
fi considerat tot un slujitor pe care nu se putea bizui.
Cunosc o doamn suedez care ne-ar putea fi de folos.
Puin mi pas cine-mi aduce rochia, zise Taa ridicnd din umeri.
Trebuie doar s-o am la timp pentru balul meu din ianuarie.
Bine. O s-o ai. Mai sunt cteva luni.
Ceea ce vreau eu dureaz cteva luni.
Firete, i spuse Billy. Niciodat nu-i ceruse lucruri simple ca alte
fete. Nu. Celelalte erau extaziate cnd primeau flori, bomboane, poezii
romantice. Taa locuia ntr-un palat decorat cu mai multe flori
nepotrivite anotimpului dect existau n trei florrii, ciugulea o
bomboan dintr-o cutie i restul le arunca servitorilor i detesta toate
poeziile, n afar de cteva mai comice ale lui Pukin.
Billy nu i putea fi pe plac dect satisfcndu-i cele mai ciudate
capricii. Ca acela.
Vreau s fiu cea mai frumoas femeie din sala de bal n seara aceea,
spuse Tatiana Sergheevna cu fermitate. Nu uita, majoritatea prietenelor
mtuii sunt simple, dar Xenia i Ania vor fi i ele acolo i, bineneles,
ele sunt absolut fermectoare, aa c voi avea o concuren serioas. Nu
vreau s-mi strice seara cineva, ntrecndu-m n strlucire.
Vei fi cea mai frumoas, draga mea. Nu te teme.
Da. Dac-mi aduci rochia de la Poiret.
O s i-o aduc, promise el. Pe cuvnt de onoare.
N-ai aa ceva, zise ea zmbind batjocoritor.

- sta-i un lucru foarte urt pe care s-l spui unui brbat care te
iubete, spuse el.
Taa se hotr s-i mai fac pe plac un timp. El semna puin cu un
cine; avea nevoie de o mngiere plin de afeciune din cnd n cnd.
Gsea c acest lucru era chiar amuzant. i l dispreuia pentru asta.

Unul din cei mai noi locuitori ai Petrogradului, un om de afaceri care


fugise din Varovia cu puin nainte ca nemii s ptrund n ora ,
ncepea s-i fac un renume, satisfcnd dorinele unei clientele
formate din oameni bogai i pretenioi care se sturaser de lipsurile
provocate de rzboi.
n noua sa cldire aflat pe o strad n apropiere de Canalul
Fontanka, monsieur Mossolov, nscut Ivanov, se descurca mult mai
bine dect s-ar fi ateptat. Se simea n siguran n privina rzboiului
i era convins c autoritile nu aveau s-l deranjeze. Cldirea n sine
avea o faad frumoas, cu cornie i cariatide neoclasice i un interior
minunat cu ornamente dintr-o frumoas faux-marbre. i, Grdina
raiului, cum numise Oleg acea cas, mai avea ceva i mai atrgtor.
Jos, se afla una din cele mai mari camere frigorifice din ora.
ntr-o ar renumit pentru iernile sale reci, majoritatea caselor
ruseti posedau camera frigorifice, dar mrimea acesteia o fcea s ias
din comun. Acum, Oleg devenise un comerciant de carne n toat
puterea cuvntului, oferind carne vie sus, n camera de primire, i
mrfuri congelate de vndut la negru, n pivni. Viaa era minunat,
pentru a nu spune profitabil.
Totul ar fi fost minunat, dac n-ar fi fost frustrarea pe care o simea
ori de cte ori se gndea la suferinele ndurate din cauza aristocraiei,
ndeosebi din partea unei familii. Simplul gnd de a-i cuta pe ticlo ii
aceia din Ohrana, angajai de ctre prinul Malev pentru a-l ucide, l
fcea s scrneasc din dini de furie. Dac n-ar fi existat ei, el n-ar fi
trebuit niciodat s fug n Polonia cu vaca aceea de Wanda. Cnd se

gndea la Wanda, Oleg se simea oarecum vinovat, aa c ncerca s nu


se gndeasc la ea prea des. Oricum, moartea ei se datorase Aniei
Nikolaevna. Acea mic aristocrat se folosise de trupul bietei Wanda
pentru a l tortura i, astfel, fusese silit s ia msuri.
Gndindu-se la acel lucru, i se fcea pielea ca de gin.
Ah, i ura pe toi, dar cel mai mult i ura pe cei din familia prinului
Andrei i, atunci cnd avea s i se ofere ocazia, avea s-i distrug. tia
c trebuia s mai atepte puin, dar avea destul timp. Fusese forat s
nvee s fie rbdtor n via.

Roman Vasilievici Petrov cam pierduse legtura cu fostul su


informator, Pavel Skriabin, dup ce fusese pus s-l protejeze pe Rasputin,
dar i-l dduse altui coleg, ludndu-i-l ca fiind un om de baz.
Pe la sfritul anului 1916, cnd Rusia pierdea majoritatea luptelor, o
mare parte din armat i toat ncrederea n guvern, Pavel i raport
efului su c muncitorii de la fabrica iui plnuiau o grev de foarte
mari proporii i intenionau s creeze tulburri n tot centrul industrial
al Petrogradului. Fu ndemnat s se duc napoi i s ncerce s-i
conving s renune la idee, dar din confruntarea care a urmat la
fabric una din fabricile lui Derjavin Pavel nelese curnd c, ori
participa, ori i pierdea credibilitatea printre colegi.
Stpnit de sumbre presimiri, Pavel se aez n fruntea grevi tilor i
i conduse afar direct n capcan. n busculada care se crease, Pavel
Skriabin fu unul dintre primii rpui de rafalele putilor unui grup de
cazaci care ateptau.

La cin n seara aceea, contesa Derjavina povesti c ea i cu directorul


fabricii aranjaser totul cu un telefon dat comandantului din ora . Nu
regreta dect faptul c pierduse spectacolul. Andrei Nikolaevici se
strmb, spunndu-i c, ntr-o alt epoc, probabil c ar fi avut un loc

rezervat la Colisseum. i ar fi fost extrem de ncntat.

1916 fu anul n care oamenii renunar, n sfrit, la sperane i


ncepur s cear s se pun capt tuturor lucrurilor care le fceau viaa
ngrozitoare. Cereau sfritul rzboiului i, de obicei, acest lucru era
nsoit i de cererea de abolire a autocraiei. Rzboiul era cauza multor
nenorociri i nsngera ara cumplit, ntr-o ar n care existau mari
inegaliti, numai moartea era democrativ.
Pentru prinul Adam, fu o perioad de activitate intens, acesta
fcnd planuri pentru transferarea averii familiei sale la Stockholm n
timp ce supraveghea dezintegrarea posturilor de ajutorare ale ageniei.
n toamna lui 1916, drapelul rou, alb, albastru al Ageniei de ajutorare
de rzboi americano-rus nu se mai vedea dect pe micile spitale din
oraele mai importante, departe de front. i fiecare din aceste locuri
era plin pn la refuz de rnii, care soseau ntr-o stare groaznic.
n ciuda insistenelor prinesei Ania cum c Billy nu tiuse absolut
nimic de plecarea ei la Varovia pn n clipa n care o vzuse la gar,
cei doi frai continuau s se trateze cu rceal studiat, vorbindu-i doar
atunci cnd era neaprat nevoie. Acest lucru o ndurera pe prines.
Principala ei bucurie o reprezenta familia i i petrecea ore n ir cu
Belocika i cu surorile lui, dar ndeosebi cu bieelul, care acum avea
patru ani i putea fi un mic tovar.
nsoindu-i mama n plimbrile zilnice pe bulevardul Nevski,
micuul prin sporovia vesel despre orice i venea n minte i i plcea
s priveasc patrulele de cazaci, care preau s se vad din ce n ce mai
frecvent pe cel mai aglomerat bulevard al oraului, n timp ce Belocika
le fcea cu mnua i primea cte un zmbet n schimb, prinesa Ania
se ntreba dac nu cumva guvernul se atepta la necazuri. Patrulele de
cazaci erau reacia obinuit a autocraiei n. Faa semnelor de
rzvrtire din capital. Dar, deocamdat, nu prea existau motive de
ngrijorare. Pe prines o mira stoicismul ruilor.
Pentru Ania i Xenia, principalul eveniment al iernii urma s fie balul

de prezentare n societate al Taei, la puin timp dup Anul Nou.


Femeile nu precupeeau niciun efort. Dei prinesei Xenia i plcuse s
fie o mam pentru Ania i o crescuse foarte bine,
Taa era att de diferit de Aniuka, nct frumoasa ei mtu
ntmpina nenumrate greuti cu ea. Uneori, aproape c nelegea de
ce Liza nu avusese prea multe sentimente materne pentru acea creatur
ciudat ai crei ochi albatri, frumoi, priveau lumea cu un cinism
extraordinar. Prinesa Xenia abia atepta s-i gseasc un so bietul
om.

Pn n iarn, Tatiana Sergheevna i primi rochia de la Poiret i era


extaziat.
Ah, Billy! exclam ea. E superb. Absolut perfect. i mulumesc!
Se arunc de gtul lui i l srut de cteva ori, fiind sincer ncntat de
rochie. Marele eveniment avea s aib loc la nceputul lui ianuarie i
era necesar s aib rochia pregtit nainte, n caz c era nevoie de ceva
modificri de ultim moment. Mtua Xenia avea s fie impresionat.
Acum, draga mea, mpacheteaz-o la loc ca s-o duc acas i s i-o
druiesc n faa tuturor, i spuse Billy zmbind. Toi or s vrea s vad
faimoasa rochie care a creat atta btaie de cap.
Bine. S m invidieze toate.
Taa?
Da.
Acei ochi albatri preau att de inoceni, nct era foarte greu de
crezut c acea fetican dulce putea ntrece cu uurin orice prostituat
din Petrograd n priceperea de care ddea dovad n pat. Billy se
ntreba cum de reuea s-i pstreze acel aer de puritate neptat. Ar fi
putut fi o actri excelent, i spuse el zmbind.
Dup balul de prezentare, o s ne putem vedea fr s ne
ascundem. Cu siguran c mtua ta nu se va opune.
N-o s am timp, spuse Taa. Va trebui s-mi gsesc un so care s
m ia din casa ei. O s-i trecem n revist pe toi tinerii cu titluri care mai
sunt n stare s mearg. Din cauza rzboiului stuia stupid, o s fie foarte

greu s gsim pe cineva ntr-o stare bun.


Pi, trebuie neaprat ca soul tu s aib un titlu? ntreb Billy
uluit.
O s fiu o femeie bogat, i aminti ea. N-am chef s m mrit cu
un neisprvit.
Taa, spuse Billy ncet, ce-ai zice s te mrii cu un brbat care te
iubete? Asta nu e important?
Privindu-i tnra amant cu tandree, Billy se aplec i o srut u or
pe gt, mngindu-i obrajii nc mbujorai datorit gerului de afar.
in foarte mult la tine, opti el. Crede-m. Dac n-ar fi fost aa,
n-a fi fcut ce-am fcut.
Ai fcut-o pentru c te-am ameninat cu antajul, i aminti ea
repede.
Lund-o n brae cu blndee, Billy spuse ncet:
ntotdeauna mi-ai prut irezistibil, Tatiana Sergheevna, i, dac
se poate, a vrea s te cstoreti cu mine dup acest sezon.
Contesa Derjavina se desprinse din braele lui cu brutalitate i ncepu
s-i mpacheteze rochia. Billy i ridic o sprincean, uimit de
atitudinea ei.
mi pare ru. Nu mi-am dat seama c a te mrita cu mine ar fi
ceva att de ngrozitor.
Taa l ignor cu ncpnare. Nici prin cap nu-i trecuse s se mrite
cu el; propunerea o luase complet prin surprindere.
Nu cred, zise ea n cele din urm, nu cred c o s m pot mrita
cu tine.
Billy zmbi cu amrciune, privind-o. Purta un costum superb din
ln roie, tivit cu blan neagr de nurc i cizmulie mblnite.
Datorit faptului c avea o siluet att de subire, semna cu o ppu
din vitrina unei prvlii de jucrii de cea mai bun calitate. i, la fel ca
o ppu, avea frumusee, dar era lipsit de inim i de cldur, dnd
doar impresia c era om.
Lucrurile or s cam explodeze, dac rzboiul sta va mai dura
mult, spuse tnrul american. i, n cazul n care s-ar declana ceva n
Petrograd, ai fi mult mai n siguran ca doamna Billy Whitmore, dect
drept contesa Derjavina. tii asta la fel. De bine ca mine.

Lundu-i manonul mare i negru, Taa se privi cu atenie n oglind.


tiu, spuse ea. Aa e.
Atunci, o s te mai gndeti la propunerea mea?
ntorcndu-se spre iubitul ei, contesa Derjavina ridic din umeri.
Nu tiu, spuse ea ovitor. Uneori mi aduci aminte de tatl meu.
i e ceva chiar att de ru, draga mea? Azvrlind man onul
furioas n partea cealalt a camerei, Taa spuse:
L-am urt pe monstrul la din tot sufletul, Billy! Crezi c a vrea
vreodat s m mrit cu unul care-i seamn?
i, dup ce rosti acele cuvinte, contesa Derjavina iei din odaie,
lsndu-i iubitul privind uluit n urma ei, absolut amuit. Era ultima
oar cnd o mai ntreba ceva despre scumpul ei tat rposat. Nu mai
avea curajul.

n decembrie, ntregul Petrograd sttea s explodeze. Inutilitatea


rzboiului combinat cu neputina guvernului arist fceau ca fiecare zi
s fie o glum proast. Cazacii patrulau pe Nevski, ateni la primele
semne de nemulumire; gospodinele stteau la cozi ntr-un ger cumplit
pentru a cumpra pinea cea de toate zilele cnd se gsea , iar
soldaii din garnizoana Petrogradului se temeau din ce n ce mai mult
s nu fie nevoii s foloseasc fora mpotriva grupurilor crescnde de
demonstrani de pe marile bulevarde ale oraului.
Acum, fiind recrutai aproape n totalitate din rndurile clasei
muncitoare, soldaii erau de acord cu nemulumirile frailor i surorilor lor
i ostili fa de ordinele superiorilor. nc le ndeplineau, mormind, dar,
n curnd, nu aveau s o mai fac. i superiorii lor tiau acest lucru.
Presimt un dezastru ngrozitor, i spuse Volodea Grekov prinului
Andrei ntr-o zi cu puin nainte de Crciun. Nenorociii pe care i au
acum n armat sunt att de nedemni de uniform, nct i se face
grea cnd i vezi. Au nceput s recruteze greviti. E o nebunie. E o
absurditate s cread c vor lupta pentru guvern.
Se apeleaz la ultimele resurse.

Ha! pufni Volodea. Au fost cazuri cnd soldaii au preferat s se


predea dect s continue s lupte. De asemenea, au fost cazuri cnd
soldaii i-au mpucat ofierii!
Auzind aceste lucruri, Andrei pru uluit.
Credeam c sunt numai zvonuri.
A fi vrut s fie. Am cunoscut doi ofieri care au murit astfel. Dup
ce i turn lui Volodea puin vodc din proviziile fcute nainte
de rzboi, prinul privi tcut pe fereastr.
Crezi c Nikolai o s pun capt dezastrului ncheind o pace
separat cu Germania? ntreb el, n cele din urm. A fost o prostie s
cread c putem porni la rzboi astfel. Nu-i d seama c oamenii vor
s-l nlture?
Numai Dumnezeu tie ce gndete arul. Am auzit c i-ar fi
trimis unul din minitri la o conferin cu caracter secret n Suedia
pentru a negocia cu nemii. N-am cum s tiu dac e ceva adevrat n
povestea aista sau nu.
Prinul Malev se rezem de speteaza fotoliului i zmbi ciudat.
Natalia spuse c prietenul ei din Siberia i-a dat arului o icoan
deosebit pe care s o poarte asupr-i atunci cnd st de vorb cu
generalii. S-ar presupune c-l face invincibil.
Mai bine ar avea ceva care s-l apere mpotriva gloanelor, spuse
Volodea. Am auzit de tot soiul de comploturi, chiar i printre cei care nar lovi n cineva att de puin neloial.
O lovitur de stat?
Orice e posibil.
De cnd venise la Petrograd, ca ofier al noilor recrui, Volodea era
extrem de pesimist n privina viitorului. Din cte vedea, cei curajo i i
loiali, care porniser la rzboi fr s stea o clip pe gnduri, muriser
cu toii i fuseser nlocuii cu nite specimene noi, un produs al
mahalalelor. Acel nou tip de recrut ar fi putut mpuca un ofier rus cu
aceeai uurin cu care ar fi ucis un neam, lucru care era chiar mai
probabil, din moment ce i ura superiorii pentru c i punea viaa n
pericol.
n ultima vreme, nite manifeste de slab calitate ncepuser s apar
susinnd c membrii aa-numitului proletariat aveau mai multe n

comun unii cu alii indiferent de naionalitate, dect avuseser vreodat


cu ofierii care i comandau. Maiorului Volodea Grekov, acea
propagand bolevic i se prea un semn tulburtor al faptului c
influena guvernului asupra armatei slbea i i aducea aminte de
ntmplrile ngrozitoare din 1905.
Ba/mai ru dect att, n 1905, armata rmsese pe poziii, sprijinind
credincioas guvernul. n acele ultime zile ale lui 1916, nimeni nu mai
putea conta pe nimic, cu att mai puin pe aduntura glgioas din
garnizoana Petrogradului, singura speran de aprare a guvernului n
cazul unor tulburri civile.
Hai s bem pentru un an mai bun, propuse prinul, umplnd iar i
paharul lui Volodea.
Maiorul Grekov zmbi pregtindu-se s dea vodca pe gt.
S bem pentru a tri pn la sfritul acestui an, zise el. O s ne
gndim la 1917 dac o s mai apucm s trim pn atunci.
n clipa aceea, prinul Andrei se hotr s-l roage pe Adam s i
foloseasc influena pentru a le face rost tuturor de pa apoarte americane
pentru orice eventualitate.

Capitolul 30

Pentru Oleg Ivanov, nimic nu conta n afar de ctigurile din fiecare


sear aduse de eleganta sa cas de pe Fontanka, unde fetele auzeau
necontenit temerile pentru viitor ale clienilor ofieri, n timp ce ace tia
uitau de griji n cutarea frenetic a plcerii. Cererile bizare de
combinaii triple sau cvadruple deveniser ceva obinuit, din moment
ce uluitoarele pierderi de viei omeneti de pe front reduceau cu mult
speranele n unele sectoare. Dorind foarte mult s se distreze,
supravieuitorii i petreceau timpul liber n bordelurile i teatrele din
Petrograd, ateptndu-i moartea n vastul cavou care devenise acel
rzboi.
Mai bogat dect visase s ajung vreodat, Oleg descoperi c
succesul era ceva i bun i ru. Din spatele unui birou impresionant
conducea o luxoas maison de plaisir despre care se spunea c ar fi
rivalizat cu marile case pariziene, dar, n adncul sufletului, tia c era
un om care tria momente de mprumut, cci, dac vreunul din
dumanii lui descoperea adevrul n legtur cu monsieur Mossolov,
avea s moar. Sau, mai ru chiar, avea s fie trimis la nchisoare unde
va lncezi n timp ce vreun rival ar fi pus mna pe afacerea lui,
bucurndu-se de tot ceea ce el adunase prin atta munc.
n acele zile sau nopi cnd simea dorina de a-i spiona dumanii,
savurnd plcerea de a privi fr a fi vzut, Oleg se ducea pe Malul,
francez, fr s treac vreodat chiar prin faa Palatului Sviridov, ci
ocolindu-l, sprijinindu-se de balustrada Podului Alexandr, pretinznd
c urmrea patinatorii, cnd, de fapt, el i aintea privirea asupra acelei
cldiri imense n stil neoclasic, cutnd s o zreasc pe prinesa Ania.
Uneori o zrea, dar, adesea, se ntorcea la bordelul su nesatisfcut,
lipsit de acea plcere stranie. Temndu-se de ea i, totui, oarecum
fascinat de ea, Oleg tria doar pentru clipele n care putea s o vad,

ncercnd n tot acest timp s gseasc momentul potrivit pentru o nou


tentativ de a o ucide pe femeia care i tortura visele,. Cu un diavol ca
Anna Nikolaevna trebuia s fii foarte prudent.
ntotdeauna era zguduit cnd vedea copiii. Semnau att de mult cu
mama lor blond cu ochi albatri, nct Oleg avea impresia c o vede
pe aceasta n triplu exemplar. Nu semnau deloc cu brbatul nalt i
brunet care uneori o nsoea pe Anna Nikolaevna n plimbri; erau nite
mici copii ale mamei, trei mici dumani care l-ar fi urt la fel de mult
ca ea, care ar fi ncercat, probabil, s-l ucid, exact cum fcuse ea.
Prezena lor l fcea s se simt ameninat, vulnerabil. Acum erau att
de muli ca ea, nct se simea copleit. Trebuia s-i aleag urmtoarea
metod de atac cu foarte mare grij.
ntr-o dup-amiaz de decembrie, cenuie i cu vnt, Oleg i vzu pe
toi ieind din curtea palatului ntr-o sanie superb, neagr i sclipitoare,
tras de doi cai plini de neastmpr, ai cror clopoei de argint scoteau un
clinchet vesel. Copiii strigau ncntai, iar Ania i fcu semn cu mna unei
vecine n timp ce sania gonea spre Podul Alexandr.
ntorcndu-se s-i priveasc n timp ce se apropiau de pod, Oleg o
vzu pe Ania inndu-i soul pe dup mijloc, amndoi nvemntai n
haine de zibelin, avnd copiii alturi. Brbatul era acelai care se
luptase cu el n muzeul acela francez, cel pe care Oleg l-ar fi terminat
dac n-ar fi fost acel diavol de femeie. Aproape c i plngea de mil c
trebuia s triasc alturi de ea. Trebuia s fie de zece ori mai
groaznic dect Wanda.
Urmrind sania cu privirea pn cnd aceasta ddu colul pe Liteini
Prospekt, Oleg se simi stpnit de o frustrare att de copleitoare, nct
aproape c l ls fr suflare. l lovi att de tare, nct trebui s se
sprijine de balustrad, n timp ce emoiile acelea puternice l nvluir
i l nfuriar, fcndu-l s se simt neputincios n faa destinului. Voia
ca ea s se simt lipsit de putere n prezena lui, iar el s o umileasc,
s o fac de ruine, s-i smulg copiii din brae, s-i rd n fa i s-o
omoare.
Atunci avea s fie mulumit abia atunci.
La naiba, mormi el, ndreptndu-se spre staia de tramvai. Pentru
c situaia era aa cum era, ct timp avea s mai treac, oare,

pn cnd locuitorii Petrogradului se hotrau s nale baricade ca n


1905, nfruntnd poliia, nchiznd toate prvliile i oferindu-i ocazia
cea mai bun pentru ceea ce avea de gnd s fac?
Cu un duman att de crud, de viclean i de detept ca vrjitoarea
aceea blond, un brbat avea nevoie de ct mai mult ajutor. i, n cazul
lui, nimic altceva dect o total anarhie nu i-ar fi dat curajul de a trece
la aciune.
Dar. Cnd avea s se ntmple? Urcnd ntr-un tramvai plin de
gospodine obosite, prost hrnite, care strngeau n brae pinile pentru
care sttuser ore ntregi la cozi, Oleg se ntreb cnd aveau acei rani
docili i rbdtori s spun Ajunge.

n slile cu coloane albe ale Dumei parlamentul opoziia fa de


monarhie era aproape la acelai nivel ca la cozile la pine de pe
bulevarde. n timp ce Oleg Ivanov sttea pe Podul Alexandr i se gndea
la soarta lui, deputaii din Duma se hotrau s foreze mna lui Grigori
Efimovici Rasputin. Absolut toi cereau nlturarea acestuia de la curtea
arului adic a arinei. Nikolai era tot timpul plecat la statul major al
armatei, lsnd hurile guvernului n minile iubitoarei sale soii.
Luar cuvntul unul dup altul, denunndu-l pe dispreuitul stare,
dar Duma i gsi glasul cel mai elocvent n Vladimir Puri kevici, cel mai
ferm susintor al arului. Deputatul, care era att de reacionar, nct
putea fi considerat un extremist chiar i dup standardele ariste, era
dezgustat. Rotindu-i privirea prin sal, Puri kevici i declar
devotamentul fa de ar i dispreul fa de cercul de prieteni ai acestuia.
ncepu apoi o defimare usturtoare a clicii de prieteni ai arinei, care
duseser monarhia pe drumul pierzaniei i care degradaser autocraia la
ticloie, prin dorina de putere i trdarea lor fa de ar i Sfnta Rusie.
Acum, spuse el, dac era ca ara s supravieuiasc, fiecare patriot trebuia
s-i spun lui Nikolai s se descotoroseasc de acei mi ei care
ndrzniser s se apropie att de mult de tronul lui.
Grigori Efimovici Rasputin se afla n capul listei de miei.

Cnd Purikevici termin de vorbit, ceilali erau att de unanimi cu


el, nct nu se mai putea auzi nimic peste ropotul de aplauze. Toi
strigau, cernd moartea clugrului i unii doreau ca de aceeai soart
s se bucure i arina.
Un membru tnr al parlamentului fu att de pasionat, nct se duse
imediat la Purikevici i se oferi s ajute personal la punerea n aplicare
a execuiei, Prinul Felix Iusupov, diletant, desfrnat, soul unei
prinese imperiale i, uneori, nsoitor al lui Rasputin, era gata s
devin un criminal din devotament fa de monarhie.

n casa Grekov i contele Gigi devenea periculos. Degeaba i ceruse


Nataliei de-a lungul anilor s renune la clugr i, n cele din urm, se
hotrse s foloseasc fora.
ntr-o sear de sfrit de decembrie, nvluit n ninsoare, i ntlni
soia cnd se pregtea s plece de acas singur, semn sigur c avea de
gnd s-i fac o vizit mentorului ei.
Dac te mai vezi cu el, v omor i pe tine i pe bastardul la al
tu, spuse el ncet. De data asta, Natalia, o s se sfreasc.
Ea nici mcar nu i privi, ci i puse haina de zibelin, ie i i urc n
automobilul care atepta, spunndu-i oferului s o duc pe strada
Gorohovaia la numrul 64, adresa clugrului.
Gigi privi n urma mainii, dup care se duse n birou, i puse un
whisky mare i, cu pai leni, dar hotri, urc scara, ndreptndu-se
spre camera unde dormeau cei doi fii ai si.
Contele deschise ua i se ndrept ncet spre patul n care se afla
Nicky, strngnd n brae ursul mare de plu pe care i-l druise Xenia.
Bastardule, murmur Gigi, dar nu fcu nimic altceva dect se uit
la copilul adormit.

Cnd ajunse la ua mentorului ei, la etajul al doilea al unei cldiri,


Natalia rmase surprins cnd l vzu pe acesta pregtit de plecare.
Ultima dat cnd vorbiser, Grigori Efimovici fusese deprimat i
ngrijorat n privina viitorului mai ales dup ce auzise de recentul
discurs al lui Purikevici n parlament dar, n seara aceea prea cu
totul alt om. Era foarte vesel i prea nerbdtor s scape de ea pentru a
se duce la o petrecere.
Uitndu-se la el, Natalia se ntreb dac l cunoscuse vreodat cu
adevrat. l privi struitor cnd el o ntreb dac venise s- i ia rmas
bun, n tot acest timp punndu-i o splendid bluz ruseasc din mtase
roie brodat de o alt admiratoare aristocrat.
Nepotrivit or pentru vizite, i spuse el pe un ton jovial,
privindu-se ncntat n oglind. Mult mai trziu dect veneai de obicei.
Deodat, ea i aminti de prima lui ntrebare.
De ce-ar fi trebuit s vin s-mi iau rmas bun? Nu neleg deloc,
zise ea.
M gndeam c poate pleci n Crimeea. Muli se duc acolo pn
se vor potoli lucrurile la Petrograd. Acum cteva sptmni ai vorbit
despre aa ceva.
Natalia cltin din cap uluit. Dac ar fi prsit oraul, spera ca el s
fi fost mai abtut. ntr-adevr, purtarea lui era extrem de stranie. Nu era
deloc el nsui n seara aceea.
Grigori Efimovici, trebuie s-i vorbesc.
Spre surprinderea ei, el i rspunse cu o tent de rceal n glas, ca
unui copil nesuferit pe care era obligat s-l suporte.
Nu n seara asta, porumbia mea. Am o ntlnire foarte important
cu cineva, cu un tnr nefericit care e un mare pctos. M-a rugat s-l
ajut n lupta mpotriva Celui Ru i nu m-a lsat inima s-l refuz. n
definitiv, cine tie mai multe despre pcate dect Grigori Efimovici,
hm? spuse el zmbind i fcndu-i cu ochiul Nataliei. Va trebui s m
rog foarte mult.
Dar, cu siguran, nu arta ca un slujitor al Domnului care se
pregtea s salveze suflete; arta mai degrab ca un om care se
pregtea s se distreze ntr-o companie nepotrivit.
Roag-te pentru mine, Grigori Efimovici, spuse Natalia

nconjurndu-l cu braele. Te implor.


ntotdeauna o fac, micu Natalia, zise el srutnd-o uor pe buze.
ntotdeauna.
Lipindu-se de el, Natalia opti:
Te iubesc mai mult dect orice pe lume. i mi-e att de team
pentru tine acum!
De ce? o ntreb el zmbind.
Avem mare nevoie de tine, spuse ea repede. Dac nu eti aici, nu
mai exist nimic, nici speran, nici motiv s trim. n aceste momente
de cumpn, ne bizuim pe tine.
Rasputin i mngie uor prul blond.
Nu, murmur el, nu e bine. Toi murim. i eu o s mor, poate mai
curnd dect i nchipui.
Nu! protest contesa, scuturnd cu putere din cap. Nu se poate!
N-o s apuc anul care vine. Mi-a spus asta chiar maica cea sfnt,
Sfnta Fecioar din Kazan. Nu pot fugi de soart.
Ei nu-i venea s cread c iubitul ei mentor rostea acele cuvinte.
Locuina lui arta ciudat, de parc ar fi fcut parte dintr-un vis
nceoat, gata S dispar pentru totdeauna dac ea ar fi clipit doar.
Un singur lucru i promit, Natalia, spuse Grigori Efimovici
mngind-o pe sub haina de blan. Nu o s te prsesc nici n moarte.
N-o s te abandonez niciodat, porumbia mea, absolut niciodat.
Atunci, ia-m cu tine, opti ea cu nflcrare. Vreau s vin cu tine.
O s vii, dar nc nu i-a sosit ceasul. Trebuie s atepi i s te
pregteti.
Plecnd din apartamentul lui, Natalia privi napoi doar o dat.
ngenunchind n zpada de pe palierul exterior, l implor s-i dea
binecuvntarea, prul ei blond atingnd omtul cnd ea i ls capul n
jos, licrind ca o mie de diamante mici n noapte.
Adio, porumbia mea, spuse Rasputin zmbind i ridicnd mna
asemeni lui Cristos n attea icoane adorate. Domnul s te aib-n paz.
n timp ce ea se deprt, lsnd urme pe zpada din curte, clugrul
se ntoarse la pregtirile pentru ntlnirea pe care o avea.
Cnd ajunse acas, Natalia l gsi pe Gigi ateptnd-o.
Ai fost la el, zise el cu rceal. n ciuda avertismentelor mele, te-ai

dus la porcul la nenorocit i m-ai fcut de ruine, ca ntotdeauna.


M duc s m culc, spuse Natalia, fr s-i arunce mcar o
privire. Era prea obosit ca s se certe.
Noapte bun, Gigi.
Nu!
Soul ei nu-i ddu timp nici mcar s-i scoat haina. ntr-o clip o
apuc de bra i o tr, n ciuda protestelor ei, spre camera n care
dormeau copiii.
Aproape aruncnd-o nuntru, Gigi se duse lng patul lui Nicky.
Ce ai de gnd? ntreb Natalia, nspimntat.
O s-i art, trf ce eti!
Spre groaza Nataliei, el l lu pe biat de parc ar fi fost o ppu din
crpe i l azvrli n partea cealalt a ncperii, n timp ce micul Kolea
ncepu s ipe.
Nu! url contesa dnd fuga s-i apere fiul. Ai nnebunit. Nu-i
face ru copilului!
S-i fac ru? rse Gigi lund un vtrai de lng cmin. Am de
gnd s-l omor pe bastardul sta!
Contele Grekov roti vtraiul amenintor spre soia lui; care strngea
copilul la piept, suspinnd de groaz i ncercnd s-l ridice de la
podea pentru a-l duce undeva la adpost.
Rznd cnd o vzu ct era de nspimntat, soul ei nelese c, n
sfrit, lsase o urm n creierul ei dens. Pcat, ns, c era prea trziu.
Nu-i face nici un ru copilului, spuse ea plngnd i ncercnd sl apere pe Nicky cu propriul ei trup. Omoar-m pe mine, Gigi, dar nui face ru biatului! Te rog, las-l n pace. El nu i-a fcut niciun ru!
Deja toi cei din cas erau n picioare, curio i s vad ce se ntmpla n
camera copiilor, unde, de obicei, era linite. Daria, ddaca, ajunse la timp
pentru a vedea cum stpnul i trnti soia la podea cu o singur lovitur,
stnd amenintor deasupra copilului nspimntat, gata s-l loveasc.
Devotat micuului i, fr s se gndeasc la consecine, Daria se furi
pn n spatele stpnului i l izbi n cap cu o statuet de bronz exact n
clipa n care el se pregtea s-i dea n cap bieelului. Nicky privi ocat la
amndoi prinii ntini n faa lui i ncepu s suspine deasupra Nataliei,
ncercnd s o readuc la via, temndu-se c

tata chiar o ucisese.


Daria prsi imediat casa Grekov mpreun cu copiii ngrozii i se
adposti la soii Malev, unde prinesa Xenia i asum rspunderea
copiilor, iar prinul Andrei i sun medicul pentru a-l trimite la prinii
czui. n nesimire.
Ducndu-se s-l ntlneasc pe doctor la familia Grekov, Andrei se
ntreb cum de trecuse atta timp pn cnd Gigi i pierduse controlul.
Chiar dac ncercase s-i omoare soia, mcar ateptase s o fac la
mult timp dup ce majoritatea brbailor ar fi fcut-o deja. Pentru acest
lucru ar fi trebuit felicitat, i spuse prinul cu un zmbet amar. Dar,
Doamne, ce ruine pentru familie!
Se hotr c Natalia suferea de o traum nespecificat i fu trimis la
o clinic particular de la marginea Petrogradului, unde i petrecu o
sptmn ncercnd s neleag ce putuse s fac de l mpinsese pe
Gigi la un asemenea gest nebunesc. Era dovada suprem a slbiciunii
lui nnscute, i spuse ea cu tristee. De atunci ncolo, trebuiau s
triasc separat. Era o hotrre aprobat cu bucurie de Gigi, care l lu
pe Kolea, lsndu-l pe Nicky cu prinul i cu prinesa Mal ev, i se
retrase la proprietatea lui din centrul Rusiei.

Rasputin fu mai puin norocos dect Natalia in seara aceea. Atras la


Palatul Iusupov, fu ucis de ctre tnrul aristocrat care i era gazd, cu
ajutorul ctorva prieteni, aruncat ntr-o sprtur n gheaa care acoperea
Neva i descoperit acolo de scufundtorii poliiei. Pescuit din ap,
cadavrul lui arta ca o creatur ieit dintr-un infern ngheat.
Dup uciderea lui Rasputin, oamenii ncepur s spere din nou c
monarhii aveau s-i recapete raiunea, dar arul i arina continuar la
fel ca nainte, detaai i hotri s persevereze n spiritul clugrului
mort. Oamenii i pierdur tot optimismul i rencepur s vorbeasc
despre o lovitur de stat.

Capitolul 31

n ziua marelui eveniment, contesa Tatiana Derjavina hotr c


servitoarea prinesei Xenia nu se pricepea deloc la coafurile moderne i
ncepu s plng n hohote, spunndu-i mtuii ei c, dac era s-i
aranjeze prul femeia aceea, i strica toat seara. Xenia schimb o
privire cu servitoarea i o ntreb pe Taa cine i-ar fi convenit.
Servitoarea Aniuki, spuse tnra contes.
Atunci, Aniei cine o s-i aranjeze prul?
Tatianei Sergheevna nu-i psa.
Btnd din picior, prinesa Xenia se gndi la acel lucru. Muncise mult
i din greu pentru a asigura succesul balului de prezentare al nepoatei
ei ntr-o perioad cnd evenimentele sociale i cam pierdeau din
strlucire datorit crizei de alimente i tendinei de a se face economie
la lucrurile care nu erau chiar att de eseniale. Chiar i n cercul ei,
oamenii ncepeau s reduc din consumul de energie electric. Iar
legturile amicale cu mcelarii i brutarii erau pstrate cu grij.
Nu voia ca attea luni de aranjamente meticuloase s se duc pe apa
smbetei din cauza firii capricioase a Taei. Fata era att de
ncpnat, nct era n stare s stea mbufnat toat seara i s
distrug astfel speranele mtuii ei de a scpa de ea. Tinerii de nsurat
din Petrograd nu trebuiau s o vad aa. Ceea ce dezvluia dup ce se
vedea cu verigheta pe deget era treaba ei.
Bine, draga mea, zise Xenia. O s-o sun pe Aniuka s-o ntreb dac
i-o poate mprumuta pe Sonia pentru dup-amiaz.
Bine, zise Taa. Oricum, Daria se pricepe mult mai bine s
aranjeze prul femeilor mai n vrst.
Daria, camerista prinesei, consider c mai bine era s priveasc n
pmnt. Prinesa Xenia era o doamn frumoas i elegant. Dac i-ar fi
tras o palm micii vrjitoare, Daria ar fi fost ncntat. Auzi, femei mai

n vrst!
Spre surprinderea Dariei, Xenia prefer s ignore remarca i se duse
n budoarul ei pentru a da telefonul. Nu avea poft s- i iroseasc
energia sau emoiile ntr-un conflict verbal cu copila. Avea lucruri mai
bune de fcut. O mulime.
La dorina ei, cel mai bun florar al ora ului transformase ncperile
aurite ale vastului Palat Malev ntr-o imens grdin, cu boite din
trandafiri albi, ghirlande din alte flori i crend impresia de primvar n
toiul uneia din cele mai aspre ierni pe care le vzuse Petrogradul vreodat.
Ajutoarele florarului erau n majoritate femei, fiindc brbaii plecaser
demult pe front. Iar florile pe care le aranjau cu grij n holul de la intrare
i n sala de bal erau din serele Sviridov de la arskoe Selo, nu din
Crimeea. Dar mcar erau disponibile, mulumit prinesei Ania.
Xenia Alexandrovna ar fi vrut s spun acelai lucru i despre tinerii
pe care i invitase sau pe care dorise s-i invite. Trei din prietenii ei i
pierduser fiii n ultimele patru luni, reducnd i mai mult lista de
posibiliti a Tatianei Sergheevna. Dac rzboiul mai dura mult, nu
avea s mai existe niciun tnr.
Afar, pe bulevardul Nevski, cazacii, brbai nali i brboi, clare
pe cai solizi, narmai cu lnci cu vrfuri de oel, patrulau hotri s
pun la punct pe oricine ar fi dat vreun semn de rzvrtire. Uitndu-se
la ei cu un amestec de respect i antipatie, oamenii uoteau despre
pericolul de violen din partea soldailor i se grbeau s-i vad de
treburi, mbrcai gros mpotriva vntului tios i ninsorii care sufla
dinspre Neva, mai adugnd civa centimetri de ghea i zpad pe
strzi.
Mai devreme n cursul zilei, Adam se interesase n legtur cu
posibilitatea izbucnirii unor tulburri pe strzi, dar, n ciuda faptului c
oamenii si nu prevedeau nimic deosebit, considera c era mai bine ca
Ania s-i ia rochia i bijuteriile ct mai devreme posibil i s se mbrace
la Palatul Malev. Luar i copiii cu ei, ca tovar i de joac pentru micul
Nicky Grekov, care sttea cu Xenia pn cnd i revenea mama lui.
Odat ce Sonia ajunse cu stpna ei, Taa fu bucuroas s- i petreac
restul dup-amiezii cu cele dou cameriste, care i aranjar i rearanjar
prul lung i negru, lsndu-le pe mtua Xenia i pe Aniu ka s fac

orice doreau pentru a-i termina pregtirile.


Ania, care nu avusese parte de un bal similar, era aproape la fel de
emoionat ca verioara ei. ncntat de flori, de agitaia din jur i de
parfumul ameitor al primverii n plin iarn, prinesa Sviridova se
plimb prin ncperi, inndu-i gemenele de mnue, respirnd
parfumul florilor i amintindu-i de ziua cnd, n grdina casei
bunicului de ia Paris, i ceruse lui Adam cu un glas ovitor s-i fie so.
Gndindu-se la ziua aceea, tnra se simi cuprins de nostalgie
pentru acele prime clipe cu Adam, cnd i dduse seama ct de mult o
iubea. Nici nu i putea nchipui ct de groaznic ar fi fost viaa dac nar fi existat el. Da-ul lui fusese rostit fr cea mai mic ezitare i
doar tiuse foarte bine ce zvonuri murdare circulau n legtur cu ea.
Adam Mihailovici era o comoar.
Stnd n faa unei oglinzi imense cu rame aurite din holul de la
intrare, cu Saenka i Tory agate de fusta ei, Ania zmbi, uitndu-se
la fetiele ei. Le adora, ca i pe fratele lor, care se juca sus cu Nicky sub
supravegherea lui Nanny. Privind chipurile frumoase ale fetielor, se
ntreb ngrijorat dac avea s aib, oare, plcerea de a le prezenta
societii n decorul fastuos al Palatului Sviridov sau dac ea, fiicele ei
i chiar Rusia ntreag aveau s fie nghiite de catastrofa care se
prefigura. Acel gnd o fcu s se team pentru viitor mai mult ca
oricnd. i o fcu s fie hotrt s se bucure de ceea ce putea fi cel
din urm mare bal pe care l mai putea da cineva.
n timp ce prinesa Ania i aranja prul, dup ce Taa i ddu drumul
Soniei, prinul Adam se ndrepta spre Palatul Mal ev pentru a se altura
familiei i a se mbrca pentru marele eveniment. Balurile la Sankt
Petersburg ncepeau ntotdeauna devreme, iar faptul c numele capitalei
se schimbase, nu i fcuse pe oameni s i schimbe i obiceiurile. Astfel
c Adam plec de la sediul ageniei destul de devreme.
Afar, observ c vizitiul prea cam ngrijorat.
Cnd l ntreb, omul i spuse c vzuse cteva deta amente de cazaci
ndreptndu-se spre Nevski, artnd de parc s-ar fi pregtit de btaie. Nu
credea c ar fi fost mai bine s o ia pe alt drum n dup-amiaza aceea?
Adam ovi. Sigur nu avea chef s se trezeasc n mijlocul unei
busculade, dar Nevski Prospekt reprezenta cel mai scurt drum spre

locuina Xeniei. Dac ar fi luat-o pe strzi lturalnice, ar fi durat o


venicie. i nu ndrznea s ntrzie la un asemenea eveniment.
Cltinnd din cap, boierul cel nalt i brunet se instal n sanie i i
porunci vizitiului s mearg pe Nevski. Oraul era plin de zvonuri,
dac ar fi fost probleme, s-ar fi vzut vreun semn deja.
Da, Alte, spuse vizitiul i sania porni la drum prin ora ,
mprtiind bucele de ghea pe unde trecea.
Mergnd pe bulevardul Liteini nainte de a da colul pe Nevski,
Adam vzu aceleai imagini ca de obicei, gospodinele la cozi n faa
prvliilor de alimente, copiii ntorcndu-se acas de la coli i
aruncnd cu bulgri de zpad unii n alii n timp ce alergau dup
tramvai, ofierii n sniile negre ale statului major
Nimic ieit din comun.
Apoi, dup ce parcurser jumtate din bulevardul Nevski, Adam i
vizitiul vzur unde se duceau toi acei cazaci.
S ntorc, baren? i strig vizitiul.
Mergi mai departe. Nu par s fi oprit circulaia nc. Putem s
trecem.
La Catedrala Kazan, n jurul statuii generalului Kutuzov, erau
adunai demonstrani, n cea mai mare parte femei, care scandau lozinci
mpotriva rzboiului, autocraiei i, mai ales, a lipsei de pine din
Petrograd. n acel moment, soldaii doar priveau, ateptnd ordine.
Dar, aa cum tiau i Adam i vizitiul, acest lucru se putea schimba
n orice clip.
Habalov e decis s curee oraul de toi demonstranii, spuse
vizitiul, atingnd calul uor cu biciul. Are i el ordinele lui.
Generalul Habalov, comandantul oraului, avea sarcina deloc de
invidiat de a ncerca s mpiedice orice tulburare pe strzi, n timp ce
locuitorii deveneau din ce n ce mai, nelinitii. Abia ateptau un
semnal ca s nceap ceva. n clipa aceea, nimeni nu tia ce era acel
ceva, dar tensiunea era aproape palpabil, ceea ce fcea ca soldaii s
stea n permanen ncordai. Atunci, fiecare agitator de la col de
strad era considerat o grav ameninare care trebuia reprimat pentru
asigurarea stabilitii guvernului. Dac un numr de ceteni se
strngeau ntr-un loc, nsemna c o revoluie era iminent.

Cnd sania lui Adam trecu pe lng soldaii din faa catedralei,
prinul se ntoarse s vad ce se ntmpla. Exact cnd se deprtar
destul de mult, Adam l auzi pe ofier strignd mulimii s se mprtie.
Mai repede, porunci prinul, privind n spate.
Din cte vedea, demonstranii rmneau pe poziii, n timp ce
trectorii se adunau curioi n grupuri lng cldirea mainii de cusut
Singer.
Cazacii se pregtesc s mprtie oamenii!
Abia apucase s rosteasc acele cuvinte, cnd ofierul din fruntea
detaamentului ridic sabia i le strig oamenilor si, conducndu-i n
galop spre mulimea de demonstrani. Unii au fost trntii pe pmntul
ngheat sub copitele cailor. Prinul, care vedea pentru prima dat un
cazac atacnd, era ocat.
Lovind n mulimea format n majoritate din femei cu bicele cu
vrfuri de metal, soldaii mprtiar grosul fr prea mare greutate,
dup ce pornir furioi n urmrirea tuturor pe care i vedeau fugind s
se adposteasc, trntind fete la pmnt cu o slbticie care i ntoarse
stomacul pe dos lui Adam. Dac guvernul se temea att de mult de
femeile furioase i nfometate nct trebuia s recurg la for pentru a
le reduce la tcere, atunci nsemna c era ntr-o form i mai proast
dect crezuse el. i pierdea ncrederea n propria-i putere de a rezolva
problemele n mod normal.
n astfel de momente, simea mai mult ca oricnd c este strin.
Asta e, baren, zise vizitiul vznd expresia de pe chipul lui.
Poate, i spuse Adam, dar era un mod ngrozitor de a pune la punct
nite oameni nemulumii de lipsa pinii. i le oferea un motiv n plus
pentru a protesta.
Cnd prinul Adam ajunse la Palatul Malev de pe Canalul Moika,
Ania mai avea puin i termina cu mbrcatul n camera care fusese a ei
n copilrie, cea n care ea i soul ei i petrecuser cea dinti noapte
mpreun. Vznd-o acolo, ei se ntoarse n timp cu mai mult de cinci
ani, ntr-o perioad mult mai fericit. Era aproape incredibil c se aflau
nc in acelai ora.
Ari superb, i spuse el, admirndu-i silueta elegant mbrcat ntro rochie de sear nou, dintr-o mtase de un roz pal cu puf de lebd

i brodat cu perle micue. M tem c o s-o eclipsezi pe micua noastr


debutant.
Ah, nu, spuse prinesa rznd. tiu-c asta e seara Taei. Ar
trebui s-o vezi. E de-a dreptul sclipitoare.
Dar el observ c Aniei i fcuse plcere complimentul.
Dup ce Adam se mbie i i puse hainele de sear, soii Sviridov se
duser n salonaul care inea drept dormitor pentru copii n seara aceea i
ii nvelir. Belocika fu uluit de mulimea de bijuterii a mamei lui, cele mai
multe pe care le purta dup multe luni, din moment ce majoritatea se aflau
ntr-un seif la o banc din Stockholm. Acele rubine i diamante aveau s
le urmeze pe celelalte n cursul sptmnii urmtoare.
Cnd se duser n salonul de la al doilea etaj, Ania i soul ei vzur
c, pe lng mtua i unchiul ei, acolo se afla i Tatiana Sergheevna,
purtnd probabil toate diamantele mamei sale, sclipind ca o lumin
electric datorit briliantelor din jurul gtului, de pa, brae, din urechi i
mprtiate prin pr.
Taa, ari minunat, spuse Adam politicos.
Prinesa Xenia zmbi cu diplomaie. Se temea c el i va spune c
arta ca unul din candelabrele care strluceau orbitor n sala de bal.
Diamantele erau frumoase, dar fetele tinere nu purtau, de obicei,
ntregul coninut al cutiei lor de bijuterii. Acel obicei aparinea
curtezanelor. Cu toate acestea, Xenia nu mai voia s-i dea sfaturi
nedorite acelei creaturi. Dac voia s sclipeasc, foarte bine. Era seara
ei. Iar rochia era, ntr-adevr, elegant; nimeni nu gsea niciun cusur
gustului ei n acea privin.
Privindu-le pe femei, Adam fu uimit de acea extraordinar
asemnare. Toate erau frumoase, elegante i toate aveau acel aer
nedefinit care le trda ca aparinnd familiei Sviridov. Ania i Xenia
aveau i nlimea caracteristic, Taa nu. Ea era mai scund, semnnd
mai mult Derjavinilor n acea privin. Dar cnd te uitai la chipul ei,
vedeai o Sviridova, trsturile delicate i ochii superbi semnnd att
de mult cu ale Xeniei i Aniei.
La aproape aptesprezece ani, Taa avea s se transforme ntr-unul din
marile succese sociale ale sezonului. Schimbnd o privire cu soia sa,
prinul Andrei i ghici gndurile i se temu exact de acest lucru. Tatiana

Sergheevna era menit s devin o mare surs de nelinite pn n ziua


n care avea s se cstoreasc. Cu ct mai curnd, cu att mai bine.
nainte s coboare, pentru a-i primi oaspeii, membrii familiei
trebuiau s se mai ocupe de dou amnunte oferirea cadourilor din
partea familiilor Malev i Sviridov i fotografia de grup pe care
Xenia aranjase s o fac unul din cei mai buni fotografi din Petrograd.
Pentru a marca ieirea n societate a Taei, Xenia i Andrei i
cumpraser o brar superb din perle mari, cu o nchiztoare din
smarald de la Bolin, bijutierul curii. Ania i Adam comandaser o
splendid pereche de cercei din perle i diamante de la acelai bijutier.
Pentru prima oar n via, Tatiana Sergheevna pru cu adevrat
emoionat. Deschise cutiile de catifea cu foarte mare grij, csc gura
uimit i se uit la rudele ei, care o priveau curioase s afle dac
darurile erau pe placul ei sau nu.
Ah, v mulumesc, opti Taa, mbrindu-le pe Ania i pe
Xenia. Sunt att de superbe!
Doamnele vzur cu uimire c avea lacrimi n ochi. Iar, cnd le
mbri, o fcu cu cldur. Era pentru prima oar cnd i cobora garda.
Pune-mi-o, te rog spuse contesa ntinznd mna spre Xenia.
ncntat, prinesa i prinse brara de perle n jurul ncheieturii,
scond una care i aparinuse Lizei i se ddu puin n spate pentru a
admira efectul.
Foarte elegant, draga mea, spuse ea zmbind.
Pentru a nu rni sentimentele Aniuki, Tatiana Sergheevna fu destul
de drgu nct s-i scoat cerceii de diamante, nlocuindu-i cu cei
noi, dou perle mari acoperite cu cteva briliante.
Artnd magnific Taa sclipind ntr-o rochie alb din voal
Georgette ncrcat de perle, Ania ntr-un roz foarte pal i Xenia ntrun verde ca smaraldul foarte nchis i cu o parur de smaralde i
diamante doamnele fcur fotografii mpreun, separat i cu domnii.
Dup ce terminar i cu aceast formalitate, se duser la bal,
lsndu-i pe coridorul aurit pe cameristele doamnelor i pe lacheii care
priveau admirativ n urma lor.

ntr-un sezon marcat de absena petrecerilor fastuoase, balul de


prezentare al contesei Derjavina fu cel mai superb din iarna aceea. n
timp ce ninsoarea cdea, oaspeii soseau n snii elegante, nvemntai
n blnuri de zibelin, vulpe, nurc i inila, doamnele fiind nsoite de
domni mbrcai n uniforme de gal sau n haine de sear cu papion
alb i frac.
Stnd n ninsoare i holbndu-se, spernd s o zreasc pe contesa
cutare sau prinesa cutare, trectorii fascinai vedeau puin din ce se
petrecea nuntru, prin ferestrele nalte i puternic luminate, care le
ofereau posibilitatea s-i vad pe oaspei dansnd sub candelabrele uria e
de cristal. Doamnele, n rochii de la Paris de dinainte de rzboi i
ncrcate de o mulime de bijuterii, semnau cu ni te ppu i gtite cu
mare grij, care valsau cu domni care preau la fel de superbi. Celor care
se uitau ca vrjii la acel spectacol, li se prea c e ceva dintr-o alt lume.
Pentru cei obinuii cu balurile de dinainte de rzboi fu un noroc
extraordinar s l descopere pe acela. tiau c din casele mari se
ddeau resturile de mncare sracilor i se spera ca obiceiul s se
pstreze. Muli din curioii de pe strad nu aveau ce mnca. Resturile
de pe platourile de aur ale prinesei Maleva ar fi nsemnat un festin de
neimaginat, pe care le-ar fi luat acas s le savureze cu plcere.
Sub candelabrele de cristal sclipitoare, contesa Derjavina apruse
ncrcat de diamante, fcuse o reveren spectaculoas n faa mtuii
ei, marii ducese Maria Pavlova, marii ducese Xenia, Aniuki i
celorlalte doamne din elit, dup care deschise balul la braul prinului
Andrei, care i inea locul rposatului conte Derjavin.
E absolut superb, i spuse o doamn prinesei Xenia, fluturnd
un evantai din pene de stru. Frumoas copil.
Zmbind politicoas, prinesa mulumi pentru compliment i suger
c, poate, fiul doamnei ar fi fost interesat s o cunoasc. Era unica
motenitoare a lui Derjavin.
Ah, murmur doamna, uitndu-se i mai bine la micul nger.

neleg.
Dansnd cu toi unchii i prietenii familiei din politee, contesa
Derjavina aproape c uit de un anumit domn, care era extrem de
dornic s o strng n brae. Spre suprarea lui, trebuise s fac eforturi
foarte mari doar ca s-i treac numele pe carneelul ei de dans.
Uitndu-se n ochii albatri ai lui Billy Whitmore, Tatiana i arunc
acel zmbet care l fcea ntotdeauna s vrea s o duc direct pe blana
de linx, gnd foarte necuviincios n clipa aceea.
Eti tare frumoas, Taa, murmur el, ncntat de felul cum arta
n rochia aceea.
Era, ntr-adevr, o capodoper.
Privindu-i fratele care o nvrtea pe Taa n ritmurile unui tango,
prinul Adam strnse din buze aproape imperceptibil. Ania vzu acest
lucru i trebui s-i mascheze un zmbet. Soul ei se purta ca un dinozaur
sau ca un tat dezaprobator.
Dup felul cum reacionezi, s-ar crede c Billy e un destrblat,
murmur ea. Dac eti chiar ngrijorat pentru virtutea Taei, i-a
sugera s-l ii sub observaie pe individul de colo n uniform de husar.
Se spune c a fcut muli ttici importani s-i in fiicele sub cheie.
Prinul zmbi.
Cred c Taa l-ar ntrece chiar i pe Houdini dac s-ar ncerca a a
ceva cu ea. Ar disprea ntr-un timp record.
Da, probabil c aa e, spuse Ania rznd uor i uitndu-se la
nepoata ei care plutea elegant n ritmul unui tango, foarte la mod n
clipa aceea.
Ea i Taa i petrecuser ore ntregi exersnd mpreun n Galeria
Ottocento a lui grand-pre, care acum era goal, mai ales cnd Adam
era plecat. Acum tnra contes oferea o demonstraie remarcabil, cu
sprncenele arcuite cnd, mpreun cu partenerul ei, executa piruete
din ce n ce mai ndrznee. Deodat, Ania i ddu seama c Billy i
Taa erau prea perfeci mpreun. Acela nu era un dans pe care s-l
reueti foarte bine cu un partener strin. i petrecuser mult timp
exersnd. Dar unde? i cum?
Surprinznd privirea Xeniei n partea cealalt a ncperii, prinesa
Ania se ntreb dac i mtua ei gndea, oare, acelai lucru. Dac tot

ceea ce bnuia era ct de ct adevrat, atunci nsemna c Billy era, ntradevr, att de iret cum spunea fratele lui. Roind uor n timp ce i
privea pe cei doi dansnd, prinesa Ania sper c nimeni altcineva din
ncpere nu era de aceeai prere.
La miezul nopii, cnd se duser s cineze, oaspeii descoperir mese
elegante aranjate sus n galerie i ncrcate cu toate delicatesele pe care
buctarul Xeniei se chinuise att de mult s le prepare dup ce
mituise zdravn pentru a se asigura de primirea alimentelor. Platourile
de aur lsar locul farfuriilor delicate din porelan decorate cu auriu,
paharelor i cupelor de ampanie din cristal de St. Louis, toate aezate
pe fee de mas fine care proveneau de la cele mai bune magazine
franuzeti. n vas de argint se aflau aranjamente fermectoare din flori
de primvar, nmiresmnd aerul cu parfumul lor proaspt.
Dup ce mncar, oaspeii se duser napoi n sala de bal, unde
lacheii ateptau s le ofere doamnelor mici bucheele de margarete i
trandafiri, pe care acestea le acceptar ncntate. Era ceva extraordinar
n toiul acelei ierni grele.
Cnd balul se sfri, n cele din urm, la cinci dimineaa, dup o
sear de extraordinar splendoare, contesa Tatiana era prea tulburat
pentru a se duce la culcare, aa c i inu mtua i verioara treze
cteva ore, retrind totul, pn cnd cele trei femei czur rpuse de
somn. Adam i Andrei se retrseser n camerele lor la cinci i
jumtate, fiind prea obosii ca s mai asculte un cuvnt mcar.
Uitndu-se pe fereastr nainte de a se vr n pat, prinesa Xenia
mulumi cerului c nicio tulburare nu i mpiedicase pe oaspei s
soseasc i observ cu nelinite un ir de cazaci care treceau clare pe
sub ferestrele ei, lucru deloc obinuit.
Dac soldaii patrulau prin zona aceea, nu putea s nsemne nimic
bun.
Dar, n clipa aceea, prinesa era prea obosit, nct nu voia dect s
doarm. Chiar dac revoluia izbucnea n pragul casei ei, n-ar fi auzit
nimic.

n cursul sptmnilor care urmar prezentrii Tatianei Sergheevna,


avur loc cteva alarme, dei nimic concret, n timp ce demonstranii
de pe Nevski deveneau din ce n ce mai ndrznei i mai puin dispu i
s-i asculte pe soldaii i poliitii clare care trebuiau s asigure
ordinea. Podurile de pe Neva erau acum pzite cu atenie, avndu-se
grij s se mpiedice grupurile mari de muncitori de la fabricile din
cartierul Vborg s traverseze rul. Era o atmosfer n care dac un
singur om s-ar fi nfuriat, ar fi fost destul pentru a se declana o revolt,
cu consecine ngrozitoare.
Maiorul Volodea Grekov, care acum lucra la garnizoana din
Petrograd, era extrem de pesimist n timpul vizitelor pe care le fcea la
Palatul Malev ntre patrulri. Susinea c singura speran a
guvernului n clipa aceea era un transport de oameni de baz de pe linia
frontului. ntr-o confruntare cu cetenii, se atepta ca propriii lui
oameni s-l mpute.
Generalul Habalov, nervosul comandant al oraului, nu avea nicio
soluie nemaipomenit pentru a rezolva situaia. Pierdea teren cu fiecare
zi care trecea i tia acest lucru, silit s se bazeze pe trupe formate din
muncitori recrutai mpotriva voinei lor. n cazul unei rzmerie de
proporii, nu se putea conta pe ei pentru a ndeplini ordinele, din moment
ce, de partea cealalt a baricadelor, i-ar fi vzut prietenii i rudele. Iar
ofierii formai erau o specie pe cale de dispariie, fiindc fuseser uci i cu
miile de la izbucnirea rzboiului. Cei ca maiorul Volodea Grekov erau
foarte rari, un supravieuitor n estul Prusiei n 1914 i n Polonia n 1915.
Andrei spunea despre el c era indestructibil, dar Volodea nu era chiar att
de sigur. Exista ntotdeauna o zi de mine i o alt lupt, norocul lui.
Putea s nu dureze o venicie.
Singurul lucru care le ddu prinului Mal ev, lui Grekov i prietenilor
lor un motiv de optimism fu vestea c Nikolai al II-lea urma s viziteze
Duma a doua zi i s in un discurs, ceea ce fcu s apar unele zvonuri
n legtur cu vreo schimbare a politicii imperiale. Dac arul se putea

descotorosi de restul adepilor lui Rasputin care continuau s o


nconjoare pe arin i s influeneze tronul n pofida morii
clugrului, poate avea s se fac un progres. Aceea era dorina tuturor.
Dar, inndu-se cont de toate greelile din trecut ale guvernului,
prea s fie prea mult de ateptat.

n dormitorul prinesei Xenia, camerista o anun pe aceasta c


primise un telefon de la contesa Grekova de la arskoe Selo. Contesa
se dusese acolo pentru a-i relua sarcinile de la curte dup ce prsise
clinica, iar micul Nicky era cu ea, o micare deloc neleapt, dup
prerea Xeniei. Dar Natalia i era devotat Alexandrei i nu voia s-i
prseasc postul.
Fiind n pat datorit unei rceli ngrozitoare, prinesa Xenia azvrli
la o parte plapuma din mtase roz i se duse n budoar pentru a vorbi la
telefonul de lng msua de toalet.
Aezndu-se pe scaunul mbrcat n satin, Xenia oft, gndindu-se la
micul Nicky i la caraghioasa lui mam. Dac ar fi putut, l-ar fi inut la
ea, n loc s i-l dea acelei femei aiurite. Natalia nu era n stare s
creasc oi, darmite pe Nicky. Dar era mama lui i Andrei spusese c
avea legea de partea ei. Ce lege stupid!
Rmase uimit cnd o auzi spunnd c erau probleme la arskoe
Selo. Inima i se opri n loc i o ntreb pe contes dac era vorba de o
lovitur de stat.
Ah, nu, zise Natalia. O epidemie de pojar.
Prinesa Maleva se strmb dezgustat. O alt alarm fals.
Majestatea Sa m-a sftuit s-l trimit pe fiul meu la Petrograd
nainte s se mbolnveasc. Toate fetele ei s-au molipsit i i e foarte
greu acum c e complet singur. Trebuie s o ajut s le ngrijeasc.
Chiar i cuprins de febr, Xenia i ddu seama c era ceva n
neregul cu afirmaia aceea.
Ce vrei s spui? ntreb ea. Nikolai e la arskoe doar. Asta nu

nseamn c e singur.
Contesa era nerbdtoare.
Ba da, de asear, zise ea. Atunci el a plecat la Stavka. E complet
singur.
Cum? se mir Xenia. Nu trebuia s se ntoarc la statul major?
Mine e ateptat la parlament pentru a ine un discurs. A nnebunit?
Tot oraul i atepta cu nerbdare discursul din parlament, dorind cu
disperare s ntrezreasc un semn de redresare din partea unui monarh
care prea incapabil s gseasc o cale potrivit pentru a conduce
naiunea. Era nebunie curat!
Ca pentru a-i confirma prerea, contesa Grekova i spuse c
majestile lor avuseser o ntrevedere cu ministrul de interne,
Protopopov, un personaj numit de Rasputin, care comunica cu
rposatul clugr prin edine de spiritism; Protopopov l sftuise pe ar
s se ntoarc imediat la Stavka.
Asta e, zise Natalia. Deci, pot s te atept astzi? O s trimit pe
cineva s te atepte la trenul de 10:15 la gara arskoe Selo. l poi lua
pe Nicky cu tine.
Ameit de febr, dar i de vetile ocante pe care i le dduse Natalia cu
atta nonalan, Xenia cltin din cap i i spuse c i era imposibil s
ias din cas. Totui, nu suporta gndul de a-l lsa pe Nicky cu mama lui
n acele mprejurri. Xenia nu avea ncredere c aceasta i-ar fi putut
purta siei de grij, darmite copilului. Cutnd cu disperare o soluie,
Xenia suger c Taa ar fi putut face acel drum pentru a lua biatul.
Minunat, zise contesa. La revedere, draga mea. i mulumesc.
Aruncnd o privire ceasului Faberge de pe msua de toalet, Xenia
fcu ochii mari. Dac trebuia s ajung la arskoe Selo, Taa trebuia s
fie n tren peste trei sferturi de or.
Daria! strig prinesa. Gsete-o imediat pe contesa Derjavina. E
foarte important!
Tnra fu cutat n toat casa, dar nu fu de gsit; disperat, Xenia o
sun pe Ania, i explic situaia i o rug pe ea s se duc dup Nicky.
Deocamdat nu erau probleme pe strzi, dar dac mai ateptau o zi,
situaia din ora ar fi putut face imposibile plecrile i ntoarcerile.
Asigurndu-se c Nicky nu avea pojar ceea ce ar fi nsemnat un

pericol pentru cei trei copilai ai ei, fiindc medicamentele ncepuser


s se gseasc foarte greu n Petrograd prinesa Ania accept s se
duc s ia bieelul. Avea aceeai prere proast n legtur cu
capacitatea Nataliei de a crete copilul i tia c acesta s-ar fi aflat mai
n siguran la Petrograd cu mtua Xenia Alexandrovna.
Bine, mtu, spuse ea. Plec imediat la gar. Ne vedem dupamiaz.
Ar fi putut fi oarecum riscant, dar, dup ce supravieuise dezastrului
din Polonia, Aniei nu i mai era team.
Imediat, prinesa Sviridova se uit pe fereastr s vad ce fceau
grevitii din cartierul Vborg, nu observ nimic mai anormal dect
obinuitele grupuri de muncitori care protestau, i puse haina de
zibelin i le strig servitorilor s-i pregteasc automobilul. Pleca la
Gara Nikolai.
Fcndu-i drum pe strzile pline de soldai care patrulau, mulimi
de muncitori cu pancarte i poliiti clare ce preau nervoi, Ania i
oferul ei trecur prin cteva momente neplcute cnd se azvrli cu
bulgri de zpad n automobil. Apoi, se auzi un cor de glasuri furioase
ale unor femei care i spuser prinesei scroaf bogat cnd maina
fu nevoit s atepte trecerea unui convoi al armatei. Dar, n afar de
aceste incidente, drumul pn ia gar fu destul de linitit.
Ajungnd exact la timp pentru a cumpra bilet cu dou minute
nainte de plecarea trenului, Ania se simi ciudat s cltoreasc
singur n asemenea condiii. Dar nu voise s se mpovreze cu Sonia,
cci aceasta fusese speriat ngrozitor de muncitorii furioi care se
luaser de ea recent n faa Palatului Sviridov, spunndu-i strngtoare
de alimente, lucru care era o minciun, aruncaser n ea cu buci de
ghea, teroriznd-o cumplit. Acum i era fric s ias din cas, ceea ce
era o mare problem pentru Ania.
Ascultnd conversaia celorlali cltori n drum spre arskoe Selo,
tnra prines auzi acelai subiect repetat la nesfr it. Cauza tuturor
nemulumirilor n ultima vreme era lipsa de combustibil. Dac ar fi
existat combustibil, brutarii ar fi putut coace pline. Dac brutarii ar fi
putut coace pine, oamenii n-ar mai fi ieit pe strzi cernd tot felul de
prostii de la guvern.

Dar e zadarnic, oft cineva n spatele prinesei. Nu se face nimic


pentru rezolvarea problemei.
Sau a oricrei probleme, spuse o voce groas. Totul e o porcrie.
Incompeten la toate nivelele.
Prinesa Ania se cutremur n haina de blan i, n sinea ei, fu de
aceeai prere.
Ajungnd la arskoe Selo, prinesa se uit n jur dup un chip familiar
i, nevznd niciunul, tocmai se ntreba ce s-o fi ntmplat, cnd unul din
servitorii contesei se apropie de ea i o conduse repede spre un automobil
care atepta. Dup ce merser puin, ea vzu c se aflau n preajma
Parcului Imperial, nu prea departe de o capel mic din piatr.
Bine, dar nu neleg, spuse Ania cnd nsoitorul ei opri ma ina.
Nu e zona unde locuiete contesa Grekova.
El zmbi trist.
Alte, Natalia Alexeenva i petrece tot timpul acolo acum. A
devenit obsesia ei.
Urmndu-l pe servitor pe o potec bttorit, prinesa Ania se trezi,
n sfrit, n pragul capelei. Cnd servitorul deschise ua grea de lemn,
ea fu copleit de un sentiment ciudat; parc i venea s se ntoarc i
s plece imediat.
Natalia?
Ania intr n capela rece i ntunecoas, con tient de prezena
Nataliei, dar incapabil s o vad. Auzind ni te pa i mruni care alergau
spre ea, prinesa se ntoarse repede, gata s se ciocneasc de Nicky.
Mtuic! strig el, ascunzndu-i faa n haina ei de blan. Ai
venit!
Sunt mtua Ania, dragul meu, i spuse ea cu blndee i l
mngie. Mtua Xenia nu se simte prea bine.
Vreau s-o vd. O s m duci la ea?
Sigur, Nicky. De asta am venit.
Bine, spuse el. Mama nu m mai vrea.
Natalia?
! Nu vrea s fie deranjat. E furios.
Era vocea Nataliei.
Cine, draga mea? o ntreb Ania inndu-l pe Nicky de mn.

n capel nu mai era nimeni.


Grigori Efimovici, zise contesa. sta e mormntul lui, iar tu eti
o necredincioas. Vrea s pleci imediat.
n schimb, Ania se apropie de locul unde Natalia sttea
ngenuncheat, un ghemotoc de blan pe podeaua rece de piatr,
aproape atingnd pmntul cu fruntea n faa unui ir de lumnri ce
plpiau i a fotografiei mentorului ei mort. Contesa i ridic privirea.
Cnd se uit i la chipul prietenei ei, strveziu n licrirea
luminrilor, Ania se cutremur. Era foarte greu de crezut c acea
femeie rvit fusese considerat cea mai frumoas mireas a anului.
Ochii ei mari i cprui care fuseser att de expresivi, erau acum
ncercnai, toat cldura omeneasc dispruse. Tenul superb care,
odinioar, strnise atta invidie, era acum alb ca varul. Cute adnci i
brzdau fruntea i i trdau durerea de la nas la gur, o dovad cert a
suferinei provocate de pierderea lui Rasputin.
Dumnezeule, opti Ania, eti bolnav. Vino cu mine acas,
Natalia. Dac rmi aici, o s mori.
Prostii. Aici mi-e locul, spuse contesa, ferindu-i privirea. Trebuie
s stau aici pregtit pentru clipa n care o s m cheme Grigori
Efimovici. Mi-a promis c o s trimit dup mine n seara cnd a fost
luat de lng noi. tiu c n-o s m dezamgeasc.
Natalia!
Ia-l pe fiul meu, zise contesa. Xenia o s fie bun cu el. Gigi a
fugit cu Kolea, dar e mai bine. Nu mai am timp s m dedic copiilor
mei. Am lucruri mai importante de fcut.
Trebuie s te ntorci la Petrograd cu mine, Natalia. Adam
cunoate un doctor care te-ar putea ajuta. O s avem grij de tine pn
o s te simi mai bine.
N-am nevoie de doctor. N-am nevoie de nimeni altcineva dect
de el, rspunse contesa Grekova, artnd n jos.
El e mort, Natalia. Nu mai poate face nimic pentru tine.
inndu-l pe Nicky strns, Ania o vzu surprins ridicndu-se, n
sfrit, i venind spre ea. mbrind-o, Natalia Alexeevna o srut
formal pe ambii obraji, i srut fiul de rmas bun i apoi i relu locul:
se ntoarse n tcere la rugciunile ei, dup ce se ngrijise de ultima ei

sarcin important pe pmnt.


Privind-o tcut, Ania i ddu seama c numai cu fora ar fi putut fi
desprins de acel cult nesntos pentru un monstru mort. Ar fi vrut ca
Adam s fi fost cu ea; mpreun poate ar fi putut face ceva.
O s-l duc pe Nicky la Xenia, promise Ania, ovind puin nainte
de a deschide ua. O s-i fie bine.
Singurul rspuns pe care l primi fu o mi care slab din cap, dup
care Natalia se apropie i mai mult de pmnt, cufundat ntr-o
rugciune extrem de personal, o fptur demn de plns care pierduse
absolut orice contact cu realitatea,
Do svidania, matiuka, spuse bieelul, fugind s o mbrieze
pentru ultima oar.
n clipa aceea, Ania sper cu disperare c Natalia se va ridica, l va
lua pe Nicky i va merge cu ei.
Do svidania, murmur contesa, dnd drumul copilului. Du-te cu
mtua.
Uitndu-se la Natalia n acel cuib rece al morii i nebuniei, prinesa
Ania se cutremur la vederea acelei epave jalnice, care i irosea toat
dragostea pe un arlatan mort. Chiar i mort, clugrul refuza s renune
la puterea uluitoare pe care o avusese asupra celor extrem de sensibili.
Sunt gata, mtu, spuse Nicky trgnd-o de haina de blan.
Ignorat de Natalia, prinesa Sviridova i bieelul deschiser ua i
ieir n lumina orbitoare a soarelui, n zpada care sclipea asemeni
unui miliard de diamante.
La revedere, Natalia, spuse Ania cnd iei, dar nu primi nici
mcar un semn din mn.
n drum spre Petrograd, prinesa se ntreb dac majestile lor se
aflau n aceeai stare mintal ca Natalia. Dac erau, nu mai exista nicio
speran pentru Rusia. Stnd cu Nicky n compartiment, Ania fu ocat
de faptul c, la arskoe Selo, timpul prea s stea n loc. Nimic nu
prea s se fi schimbat de la ultima ei vizit la Palatul Alexandr, care
avusese loc cu multe luni n urm. Uitndu-se la acel liman minunat i
linitit ce se afla la numai cincisprezece mile de Petrograd, era greu de
crezut c acest ora se afla n pragul revoltei.
Nimic asemntor nu se ntmplase vreodat la arskoe Selo. Nu era

permis. Nu era permis dect un mod de via manierat, bazat pe un


protocol care nu lsa nici cea mai mic umbr de realitate s-i ntunece
fermectoarea existen.
Oare neleg ce se petrece n ar? se ntreb Ania stnd cu brbia
sprijinit n mn, n timp ce se uita pe fereastr la peisajul mbrcat n
zpad ce luneca iute pe lng tren. Oare le pas?
n timp ce tnra medita la soarta Rusiei, micul Nicky i fcea
culcu n haina ei de blan. Deodat, Ania simi o btaie surd nsoit
de un mrit linitit. Uitndu-se pe locul de alturi, l vzu pe Nicky
sforind uor asemeni unui animal micu, linitit i mulumit n haina ei
de zibelin.
Biet copil, oft ea, mngindu-l, ce-o s se aleag, oare, de tine?
Apoi, cu inima grea, prinesa ncepu s se ntrebe acelai lucru n
privina micuilor ei. Oare ct mai aveau s rmn n ara aceea care
devenise deodat att de potrivnic lor i tuturor celor ca ei?

Capitolul 32

A doua zi, prinesa Ania fu trezit de un fel de vuiet deprtat, ca i


cum oceanul ar fi ajuns deodat n pragul casei lor. Uimit, sri din pat
i l strig pe Adam. Apoi, amintindu-i imediat c acesta plecase la
Stavka mpreun cu Billy, trase draperiile pentru a vedea mai bine
cartierul Vborg aflat de partea cealalt a Nevei ngheate. Ceea ce vzu
o. Fcu s pleasc.
Mii de muncitori se aflau pe strzile de pe malul cellalt i grupuri
numeroase de oameni furioi care strigau traversnd rul ngheat, n
ciuda eforturilor poliiei de a-i mpiedica.
Ce se ntmpl, Sonia? o ntreb Ania pe fat cnd i aduse micul
dejun.
Nimeni nu pare s tie nimic, Alte. Civa servitori or s treac
podul ca s vad despre ce e vorba i s stea de vorb cu oamenii.
mbrcndu-se ct putu de repede, Ania o sun pe prinesa Xenia
pentru a o ntreba dac auzise ceva nouti. Potrivit celor mai bune surse
ale Xeniei, avuseser loc alte demonstraii datorate lipsei de pine, iar un
vecin, care abia se ntorsese din provincia Moscovei, de la proprietatea sa,
spunea c circulaia pe calea ferat fusese blocat cu o sear n urm.
Totul era ntr-o stare groaznic, inclusiv prinesa Xenia, care continua s
aib febr. n Petrograd nu existau alimente, combustibil, pine i nici nu
se mai respectau legile. Oamenii deveneau ni te slbatici.
Xenia i sftui nepoata s stea n cas i s zvorasc u ile. Volodea
Grekov sunase mai devreme pentru a ntreba de Natalia i de micul Nicky,
spernd ca acetia nu se mai aflau la arskoe. Ultimele zvonuri care
circulau n zona cazrmii erau legate de eventualitatea unui atac al
rebelilor asupra palatului. Rsufl uurat cnd auzi c biatul fusese luat
de acolo, dei ncpnarea Nataliei de a rmne alturi de Alexandra l
supra teribil. arina era inta acelei uri cumplite i el se temea pentru

viaa ei n cazul unui atac.


Prinesa Xenia i spuse Aniei apoi c vrea s-i sune cteva prietene
care ar fi putut s-i dea mai multe informaii despre situaia de pe strzi
i c i va telefona mai trziu pentru a-i da mai multe amnunte.
Hotrndu-se s se pregteasc pentru ce era mai ru, Ania se duse
n camera copiilor i sttu de vorb cu Nanny. Dac mulimii i trecea
prin cap s ia cu asalt Palatul Sviridov, trebuia s fac tot posibilul s
scape cu copiii. Adam fiind plecat la Stavka, la chemarea mpratului,
prinesa Sviridova preluase sarcina de a apra casa.

La sediul Ohranei, poliitii erau unii din cei mai nervoi oameni din
ora. De luni de zile, agenii loiali ai Ohranei preveniser n legtur cu
rspndirea nemulumirilor n rndurile supuilor arului. Acum, cnd
capitala era la un pas de revolt, muli poliiti se ntrebau cum aveau
s supravieuiasc luptelor de strad ce aveau s urmeze. Muli i
puneau sperana n punctele strategice unde erau plasate mitralierele.
Alii aveau gnduri mai puin rzboinice i nicio intenie de a se
sacrifica pe altarul incompetenei ariste.
ntr-o ncpere de la etajul al doilea al sediului, Roman Vasilievici
Petrov sttea de vorb cu un vechi prieten. Acesta fusese numit vreo
zece ani la sediul din Varovia i se ntorsese pe pmntul natal din
motive total independente de voina lui invazia german din 1915.
Dup ce lucrase puin la Kiev, se ntorsese la Petrograd i era ocat de
moralul sczut pe care l ntlnise acolo.
Sorbind ceaiul dintr-un pahar ciobit i ptat, prietenul lui Petrov,
Anton Nikolaevici Kuzmin, spuse c totul i amintea de Var ovia exact
cu puin nainte de dezastru efii departamentelor se agitau
nnebunii, urlnd la subordonai i dnd vina pe alii pentru greelile
lor. Ah, era att de familiar. Scpase ca prin urechile acului, dup ce i
amnase plecarea din cauza unei fete.
O fat? ntreb Roman Vasilievici. Trebuie s fi fost ceva de capul

ei dac te-a inut acolo n timp ce nemii erau pe cale s intre n ora .
Zmbindu-le acelor amintiri plcute, Kuzmin zise c a a era. Numele
ei era Wanda Zumbrowska, era matroana unuia din cele mai elegante
bordeluri din ora i el o adora chiar dac avea obiceiul ciudat de a
dormi cu o afurisit de pisic de angora lng ea.
Oft gndindu-se la Wanda, dar chipul i se ntunec n clipa n care
spuse c aceasta dispruse cu foarte puin nainte ca nemii s
cucereasc oraul n ciuda promisiunii pe care i-o fcuse el de a o
duce n siguran n Rusia. Permisul de trecere pe care l obinuse
pentru ea i-l lsase asociatului ei pentru eventualitatea c se ntorcea.
Dup prerea lui Kuzmin, Wanda dispruse, pur i simplu, de pe faa
pmntului, o mare pierdere pentru omenire.
Petrov, venicul poliist, i suger c poate fusese vorba de vreo
neltorie, dar Kuzmin neg. Mai degrab, panic. Asociatul i-a spus
c dispruse mpreun cu iubita ei pisic n seara n care fugiser toate
fetele. Nimeni nu le mai vzuse pe niciuna dup aceea.
n afar de asociatul ei, un anume monsieur Timofei Mossolov, care
apruse la Petrograd, unde deschisese un bordel numit Grdina raiului.
Dar nu tia absolut nimic despre biata Wanda, se plnse Kuzmin. O
mare tragedie.
Zmbind nelegtor, Petrov i privi deodat prietenul cu un aer
surprins. Asociatul era acolo?
Kuzmin ncuviin. De fapt, chiar monsieur Mossolov l invitase la
noul lui bordel o cas foarte elegant, care se afla n apropierea
Canalului Fontanka. De dragul trecutului, spusese el.
Voia i Petrov s-i fac o vizit?
Roman Vasilievici ridic din umeri. Toat viaa avusese legturi cu
mizerabili de genul lui Mossolov; inuse oameni ca Rasputin sub
supraveghere n timp ce ei se distrau n locuri ca Grdina raiului sau
mai puin pretenioase. i rareori le trecuse pragul.
Acum, din moment ce oraul se afla ia un pas de haos, Roman
Vasilievici decise s-i permit o extravagan. Pcatul carnal nu i sttea
n fire. Acesta ora undeva pe planul doi, la mare distan de ceea ce s-ar fi
putut numi pcatul ctigului Petrov primea aproape orice sarcin dac
acest lucru avea s adauge bani n fondul lui de pensie. Dar,

n acel moment, cnd infernul sttea s se dezlnuie n Petrograd,


inspectorul nu avea niciun motiv pentru care s nu i satisfac acea
plcere.
i ntotdeauna dorise s beneficieze de confortul oferit de un loc
cum era Grdina raiului, chiar dac numai pentru o or.
Ridicnd din umeri, accept oferta lui Kuzmin. De ce nu? Poate era
ultima ocazie s se distreze nainte s dispar cu toii asemeni iubitei
poloneze a prietenului su.
Roman Vasilievici, vrei s-mi spui c n-ai de gnd s lupi pn
n ultima clip pentru ar i arin? l ntreb Kuzmin zmbind.
Am de gnd s lupt atta timp ct putem fi siguri c vom ctiga,
spuse Petrov sincer. Apoi, cnd lucrurile or s se schimbe, am intenia
s rmn teafr i nevtmat.
Ridicnd paharul spre tovarul su, Roman Vasilievici i suger s
fac acelai lucru.

ntorcndu-se acas de la Stavka, prinul Adam Sviridov era extrem


de epuizat i teribil de deprimat de tot ce aflase acolo.
Chemai n faa arului, el i Billy fuseser ludai n engleza perfect a
lui Nikolai pentru activitatea foarte bun a Ageniei de ajutorare de rzboi
americano-rus, fuseser invitai la mas de generalul Brusilov, li se
mulumise, fuseser felicitai, se toastase de nenumrate ori cu vodc
i apoi li se adusese la cunotin c agenia trebuia s nceteze s
mai funcioneze pe teritoriul Rusiei. Din clipa aceea, guvernul avea s
preia o astfel de activitate.
Uluit de acea hotrre total neateptat, prinul Adam Sviridov fusese
foarte aproape de o furie deloc diplomatic. Era absurd, protestase el.
Organizaia lui fcuse mult mai mult dect oricare alta civil pentru
ajutorarea rniilor. i, cu siguran, fcuse mult mai mult dect Armata
rus. Sau tocmai de aceea era desfiinat? ntrebase el, amintindu- i de
ostilitatea acelor ofieri n perioada dezastrului polonez.

ncercnd s-i potoleasc fratele, Billy l sftuise s fie prudent.


Agenia l ajutase foarte mult n carier i dorea cu disperare s salveze
orice mai putea fi salvat. La naiba cu aspectele umanitare. Fusese un
mod minunat de a aduna informaii!
Noi credem c ruii pot face o treab mai bun, mormi un
colonel cu pieptul ncrcat de decoraii.
Asta-i o tmpenie i tii foarte bine, se rsti prinul, p ind pe un
teren periculos. Agenia noastr e nentrecut.,
Billy trebuise s intervin cteva Clipe mai trziu, cnd tonul se
ridicase din ce n ce mai mult i amndoi preau gata s se ia la btaie.
Voi, strini afurisii, suntei la fel ca vulturii, strig colonelul. Toi
suntei la fel germani, americani, francezi! V ursc pe toi!
Civa prieteni de-ai colonelului izbutir s-l in departe de
american, nainte s strice i mai mult relaiile americano-ruse. Dar, n
sufletele lor, simeau la fel.
n drum spre Petrograd, Adam i fratele su nu vorbir nimic,
uitndu-se pe geamurile trenului la peisajul ntunecat. Erau obinuii cu
tcerea i nu era nimic ciudat. Dar, n seara aceea, Adam simi nevoia
s vorbeasc.
Sunt gata s cedeze, spuse el ncet. Colonelul acela e numai unul
din sutele care simt tensiunea. ara a vzut prea mult snge vrsnduse pentru a putea s mai suporte. i vor s dea toat vina pe ceva ce
neleg. Vor ca sacrificiile lor s fi contat.
Cltin din cap cu tristee. Totul era pierdut. Ba, mai ru dect att,
ntreaga aventur nebuneasc distrusese ara, punndu-i economia,
guvernul i locuitorii ntr-o asemenea tensiune, nct era nevoie de o
erupie vulcanic singura uurare care se ntrezrea.
Billy, spuse prinul uluindu-l cu bruscheea tonului, n sfrit, mam hotrt s cer s mi se plteasc datoriile. Am nevoie de ajutorul
tu.
Desigur. Te ajut cu orice mi va sta n putin.
Nu i plcea deloc tonul. nsemna necazuri.
M bucur s aud asta, pentru c vreau mult.
Acum, Billy era de-a dreptul nelinitit i l privi pe Adam, care vorbea
ca un om cu o mulime de doleane. Ce naiba avea de gnd s-i cear?

Amndoi tim c Rusia se ndreapt spre dezastru. Poate chiar


spre un rzboi civil.
Aa e.
Ei bine, am de gnd s-mi apr familia de ce e mai ru.
Firesc.
i tu o s m ajui. De fapt, tu i cu mine o s scoatem peste
grani cel mai mare transport din cariera noastr lingouri de aur n
valoare de cteva milioane.
Dumnezeule! Dar e imposibil. Ai nnebunit, Adam. Am putea fi
mpucai pentru aa ceva!
Ca s fii mpucat, trebuie s fii prins, iar noi n-o s fim prin i
pentru c tu o s aranjezi ca ambasada s ne acopere. Folosete-te de
orice ne poate ajuta. Dar nu sufla o vorb despre ceea ce se petrece.
E ceva prea delicat.
Delicat! La naiba, cuvntul potrivit e ilegal! Ilegal cu
majuscul! Nu. E prea riscant.
Apucndu-i fratele de gulerul hainei, prinul Sviridov aproape c-l
ridic de pe banchet.
Ascult-m bine, ticlos mic, i spuse el uiertor, a fost prea
riscant cnd nevast-mea a aprut n Varovia, n timp ce tu ai rmas
acas i i-ai fcut de cap cu o contes de cincisprezece ani. Deci, ori
capei puin curaj, ori ambasadorul se va trezi cu prinesa Maleva n
birou, fcnd un scandal monstruos pentru c i-ai sedus nepoata. Iar
Ania o va nsoi. Te vor distruge.
Billy era att de uluit, nct inima ncepu s-i bat cu putere. De unde
putea s tie Adam? Taa n-ar fi spus. Sau ar fi spus? Afurisita aia de fat
era att de ciudat, nct te puteai atepta la orice din partea ei.
Nu tiu despre ce vorbeti, bigui el.
Despre toate acele di cnd tu i contesa Derjavina ai fost
singuri n apartamentul de pe strada Milionaia, despre asta vorbesc.
Adam l spionase! Ipocritul! Gndul acela l rni foarte mult.
Propriul lui frate devenise la fel ca unul din acei ageni ai poliiei
secrete care ineau sub observaie sosirile i plecrile la i de la
ambasad. Era acum mai rus dect ruii.
Dup o pauz ndelungat i penibil, Billy spuse:

N-am sedus-o. A fost mai degrab o satisfacie reciproc. i, n


plus, am de gnd s-i cer mna contesei Derjavina.
Ticlosule! spuse prinul.
La fel ca i Ania, i el avusese bnuieli nc din seara balului, dar
acuzaia fusese aruncat doar la ntmplare. Dac fratele lui nu i-ar fi
recunoscut vina, Adam n-ar fi putut dovedi nimic.
Eti o jigodie, murmur el dezgustat.
Nu spune nimnui. Ar fi un dezastru pentru mine.
O s-i ofer ansa de a evita necazurile, i zise Adam. Ct despre
cstoria cu contesa Derjavina, eu nu mi-a pune prea mari sperane.
Mtua ei are pe altcineva n gnd.
Pe cine? ntreb el sincer ocat.
Pe un industria milionar din Moscova, a crui mam e o veche
prieten de familie.
Dar nu mi-a spus nimic!
Nu te-a considerat o perspectiv serioas, spuse Adam oarecum
cu cruzime. i, dac-i faci necazuri, va fi necrutoare.
Privindu-i fratele n ochi, Billy tiu c nu avea s ctige. Se nfuria
cnd se gndea c, n toi acei ani, i subestimase fratele. Adam nu
numai c nu ierta, dar era i viclean.
O s fac tot ce pot ca s te ajut, zise Billy, suprat la gndul c sar fi putut acoperi de ruine din cauza unei fete uuratice.
Fcuse eforturi extraordinare pentru a-i satisface toate dorinele! i
iat ce mulumiri primea.
tiu c o s faci tot ce poi, zise Adam. Pentru c nu ai de ales.

Cnd ajunse la palatul de pe Malul francez, Adam trebui s bat cu


putere n u vreo zece minute pn cnd veni cineva s-i deschid. La
Gara Nikolai auzise vorbindu-se de sute de muncitori care intraser n
grev i demonstraser prin tot oraul, nspimntnd poliia, i fcuser
glgie n faa brutriilor de pe bulevardele Kamennostrov i Bol oi. Era
periculos n ora, i spuse ei, i mai multe revolte erau a teptate n orice
clip. Era evident c i servitorii auziser acele lucruri.

Ajungnd n apartamentul su de la al doilea etaj, Adam o gsi pe


Ania stnd pe jos, n faa focului, i citindu-i lui Belocika, n timp ce
surorile acestuia dormeau lng ea pe covorul oriental.
Ce privelite minunat, scumpa mea! spuse Adam zmbind. A
meritat drumul pn acas.
Adam!
Srind n picioare, Ania travers camera n fug i se arunc de gtul
soului ei, srutndu-l de nenumrate ori i murmurndu-i bucuria n
timp ce se mbriau n lumina puternic a focului i Belocika i
trgea tatl de hain, rugndu-l s-i spun ce se ntmplase cnd el i
unchiul Billy se ntlniser cu arul Nikolai la Stavka.
M bucur att de mult c pot s te mbri ez din nou, opti Ania
agndu-se de el. Am fost ngrozitor de speriat cnd am auzit despre
trenuri.
Ah, asta n-a fost chiar att de ru, draga mea. Adevrata veste
proast am aflat-o la Stavka. O s-i spun cnd o s rmnem singuri.
Dup ce i povesti lui Belocika despre Stavka, artndu-i o frumoas
fotografie a Majestii Sale i promindu-i c o putea pstra, Adam l
duse pe bieel n odaia lui, iar Nanny i o alt servitoare l urmar cu
Saenka i Tory, amndou dormind duse n braele lor.
Cnd ajunse din nou n compania soiei lui, care i pregtea o baie
fierbinte n cada de onix i argint din baia de marmur, prinul intr n
ap, oft i i ddu vestea despre desfiinarea ageniei.
Cum?
S-a terminat, draga mea. Guvernul rus i asum ntreaga
responsabilitate pentru aceast activitate, pentru a o coordona mai bine.
Am fost desfiinai.
Dar e o nebunie. Ai muncit ca un sclav pentru ei. Soldaii notri
tiu ce-i datoreaz. Guvernul se dezintegreaz!
Adam i srut mna cu blndee.
i-e fric?
ncuviinnd serioas, ea admise c da. Avnd trei copii de protejat,
perspectiva de a se trezi cu o mulime furioas n prag era
nspimnttoare. Dac demonstranii ajunseser deja n faza n care nu
le mai psa de poliie, atunci Palatul Sviridov nu trebuia s se atepte la

cine tie ce protecie din partea forelor de ordine.


Amintindu-i de revolta ranilor din provincia Moscovei, prinesa
Ania tia ct de aprig putea fi ura oamenilor. Belaia Beriozka avusese
noroc. Alte proprieti nu.
Iar atmosfera din Petrograd era acum oribil de similar cu aceea din
1905.

Mai trziu, stnd n pat, unul n braele celuilalt, n siguran i la


cldur, la adpost de revolte, rzboi i revoluia care se contura cu
repeziciune pe Nevski Prospekt, pe Boloi Prospekt, n fabricile din
cartierul Vborg i n cazarma garnizoanei din Petrograd, prinul i
prinesa Sviridov uitar complet de acea realitate sumbr i fcur
dragoste, uitnd de orice altceva n afar de ei doi. Pentru cteva
momente, nimic altceva nu mai exist. Realitatea era lipsit de
importan.
La un moment dat, cnd stteau somnoroi n aternutul de mtase
rvit i se mngiau lene dup ce fcuser dragoste, Adam i spuse
ncet c avea de gnd s scoat din ar unul din cele mai mari
transporturi de valori.
Poftim? murmur Ania.
Majoritatea bijuteriilor mele sunt la Stockholm.
Nu bijuterii, draga mea aur. Un vagon de marf plin.
Uluit, Ania se ridic n capul oaselor i se uit la soul ei n lumina
focului din cmin, temndu-se pentru sntatea lui mintal.
E prea periculos, Adam. S scoi bijuterii e una, dar s scoi aur
ntr-o cantitate att de mare pe timp de rzboi ar putea s nu fie vzut
deloc cu ochi buni.
El o privi i i mpreun minile sub cap.
Nu am alt soluie dac vreau s v asigur viitorul ie i copiilor
notri. Cnd rebelii or s porneasc revolta aici, n Petrograd, bncile vor
fi primele instituii atacate. S fiu al naibii dac o s-i las s pun minile

pe ceva ce aparine familiei tale.


Sprijinindu-se ntr-un cot, Ania i privi soul i oft.
Ce-o s se aleag de noi, Adam? Unde o s ne duc rzboiul sta?
Nu tiu, draga mea, dar, oriunde ar fi s ne duc, vreau ca tu i
copiii s fii cu mine.
Amndoi tiau c exodul ncepuse deja, multe nume ilustre aflnduse n capul listelor cu cei care consideraser c a rmne n capital
putea fi primejdios de acum nainte. Proprietile de la ar i staiunile
din Caucaz erau destinaiile preferate. Cu ct mai departe de Petrograd,
cu att mai bine. Unii membri ai familiei imperiale plecaser spre est
ct mai putuser.
Gndindu-se la nite posibile destinaii, prinesa Ania i-ar fi dorit s
se poat ntoarce n timp la perioada de dinainte de rzboi. Aceea ar fi
fost preferina ei. Din pcate, era absolut imposibil. nfurndu-se n
plapum, oft.
Mi-ar plcea s merg n Elveia, spuse ea ntr-un trziu. Belocika
s-a nscut acolo. i, apoi, e cel mai linitit loc din lume. Crezi c am
putea merge?
Adam nu se gndise la Elveia; planurile lui tindeau mai degrab
spre Suedia cel puin deocamdat. Czu pe gnduri.
O s m mai gndesc, i promise el. Pn una-alta, trebuie s fac
acest drum nainte de a fi prea trziu. Cnd m ntorc, vreau ca tu i
copiii s. Fii gata de plecare n orice moment. S nu spui nimnui de
planurile noastre. i s nu faci nimic care s atrag atenia asupra ta.
Dar Xenia i Andrei? Lor a vrea s le spun.
Bineneles c lor o s le spunem. O s vorbesc personal cu
Andrei i o s-l sftuiesc s vin cu noi.
Mai trziu, n noaptea aceea, somnul prinesei Ania fu tulburat de o
serie de comaruri n care sute de muncitori treceau Neva ngheat,
asaltnd zidurile Palatului Sviridov, strignd c voiau sngele copiilor ei.
Cnd nvlir n holul alb i auriu de la intrare, nspimntnd servitorii i
azvrlind lucrurile de valoare pe ferestrele sparte, scena se transform
ntr-o pdure, deodat, aa cum se ntmpla n astfel de vise, iar Ania se
trezea n apropierea unui plc de mesteceni, cutnd ciuperci, fr s-l
bage de seam pe brbatul care fugea spre ea, o urmrea,.

Dorind cu disperare s o prind. Cnd zgomotul cizmelor grele care


peau pe rmurele i frunze i ajunse, n sfrit, la urechi, prinesa se
vzu scond un cuit din co i ateptndu-l pe ranul care venea spre
ea, gata s-i apere copilaii care stteau n spatele ei, ferm hotrt s
apere ce i aparinea. Cnd omul se npusti asupra ei, Ania se trezi
brusc, tremurnd de spaim, cu ochii mari i ngrozii, cutndu-l pe
Adam n ntuneric.
Dumnezeule mare, se rug ea, tremurnd din cauza acelor amintiri
pe care crezuse c le alungase din minte, de ce e nevoie ca ziua aceea
s m chinuiasc i acum, cnd lucrurile stau i aa destul de ru?

n biroul su de la Grdina raiului, monsieur Mossolov avea o sear


proast. Datorit situaiei dificile din ora, unii din cei mai buni clieni
ai lui rmneau acas seara, dei nc i mai atrgea pe ofierii care i
preferau ospitalitatea n locul atmosferei deprimante din cazrmi, unde
semenii lor se ntrebau ce s fac atunci cnd bolevicii aveau s
nving armata. Lucrurile ajunseser n asemenea hal, nct majoritatea
se ateptau la ce era mai ru; singura ntrebare care mai rmnea era
cnd.
Strlucind n lumina candelabrelor veneiene scumpe, fetele, n
rochiile lor de satin, aveau acelai gen de strlucire care se putea ntlni
la carnea intrat n putrefacie putred i sclipitoare, n acelai timp.
Urcnd i cobornd scara lung i n spiral la braul cte unui client,
toate erau identice pentru Oleg, toate erau consumabile.
Pe la ora unu, cnd activitatea serii atinsese punctul culminant,
monsieur Mossolov auzi soneria de la intrare i vzu slujnica grbinduse s pofteasc nuntru ali doi domni, cam ponosii n comparaie cu
restul clienilor, dar, cu siguran, demni de o atenie deosebit. Totul n
legtur cu ei striga poliist.
Privind pe furi din spatele unui grup de fete i clieni, Oleg i vzu
vechea cunotin din Varovia, Kuzmin, zmbind vesel cnd se uit

spre camera de prim|re, unde un violonist igan i cnta o serenad unei


blonde drgue, n cinstea zilei ei de natere. Dopurile sticlelor de
ampanie pocneau ntr-o atmosfer de veselie, n timp ce perechile se
priveau, se cuplau i dispreau pe scar, ndreptndu-se spre cteva
clipe de pasiune contra cost.
Lng Kuzmin, Roman Vasilievici se mica stnjenit de pe un, picior
pe altul, privind n jur. Deci aa arta un bordel de lux pe dinuntru, i
spuse. Foarte frumos decor. Ciudat s intri ntr-o asemenea cas i s
alegi o fat ca i cum ar fi fost o bucat de pine. I se prea oarecum
revolttor ntr-un mod rafinat. Uitndu-se la femeile acelea, se simi ca
de pe alt planet. Nu i-o putea nchipui pe soia lui, Vera, fcnd a a
ceva. i, dei acceptase s-l nsoeasc pe Kuzmin, tia c nu era genul
lui de distracie.
Bun seara, domnilor, spuse servitoarea zmbind i conducndu-i
spre fete. Care din doamnele noastre v ateapt?
De fapt, ne-am hotrt aa, dintr-odat, mrturisi Kuzmin.
Ah, spuse femeia i, temndu-se c vizita aceea ar fi putut fi mai
mult oficial dect amoroas, se duse s-i spun lui monsieur Mossolov.
El avea s tie cum s procedeze.
Vznd-o pe Marta c venea spre el, Oleg iei pe ua din stnga i se
ndrept spre birou, nevrnd s se trdeze. Deschiznd ua biroului,
vedea foarte bine n oglinda cu ram aurit care era aezat n aa fel
nct s-i permit s vad ce se petrecea n ncperea cealalt, cel mai
bun mod de a ine lucrurile sub observaie fr s-i fac prea mult
simit prezena.
n timp ce o ntreba pe Marta despre motivul vizitei lui Kuzmin, el
continua s-l fixeze pe cellalt,. Un tip scund, care nu ieea n eviden,
cu o fa rotund, de bufni, i cu o pereche de ochelari rotunzi. La
naiba, chipul acela i era cunoscut. Dar de ce? Nu era deloc genul de
chip care s-i rmn ntiprit n minte.
Vorbindu-i efului ei, Marta vzu deodat c acesta rmase cu gura
cscat. Tipul cu ochelari se ntorsese, oferindu-le posibilitatea s-i
vad i mai bine chipul rotund i lentilele care sclipeau n lumina
candelabrului.
Dumnezeule! opti Oleg ocat. Nu se poate.

Acolo, n mijlocul camerei lui de primire, decorat n albastru i


auriu, lfindu-se n lumina uriaului. Candelabru de import, sttea
Roman Vasilievici Petrov, clul lui care dduse gre. n bordelul lui!
Ba, mai mult n bordelul lui, cu scopul de a petrece o noapte de
plcere pe gratis. Afurisit s fie!
Uitndu-se la fata care acum l privea nedumerit, Oleg se adun
suficient pentru a-i spune s-l trimit pe Kuzmin n camera alturat cu
finlandeza cea nou.
Servete-i cu mult ampanie i caviar, i porunci el. F-l s fie
ncntat i s nu ne stea n cale.
i cellalt? Pe el unde s-l trimit?
La dracu, i venea lui Oleg s spun, dar nu o fcu.
Spune-i Olgi s-l duc n camera cu patul de patru persoane. i
mai spune-i s foloseasc echipamentul special indiferent dac el
vrea sau nu.
Privindu-i nelinitit eful, Marta ncuviin i plec, precum un
bun soldel.
Simind cum inima i btea cu putere din cauza emoiei, lui Oleg nu
i venea s cread ce noroc dduse peste el. Destinul i-l adusese pe
Petrov asemeni unei oi la tiere. Nu exista dect o singur problem.
Nu era singur.
Msurnd ncperea n lung i-n lat, n spatele uii nchise, lsndu-i
timp lui Roman Vasilievici s se instaleze, Oleg ncerc s- i fac
planuri. Ar fi fost o nesbuin s ucid doi ageni ai Ohranei. Pe de
alt parte, dac l omora numai pe Petrov, cellalt ar fi vrut cu siguran
s afle ce se petrecuse cu tovarul su. Nu putea lsa s se ntmple
aa ceva.
Deci, amndoi, mormi el ncet. Va trebui s-o fac aa. Nu exist
alt soluie.

Dup treizeci i cinci de minute de edin amoroas, Roman


Vasilievici se afla n braele Olgi, cu faa ascuns ntre snii ei mari i

scond sunete de extaz, asemeni unui copil nou-nscut cu jucria


preferat. Ca o concesie fcut dragostei, ochelarii lui Petrov se aflau
pe noptier pentru a nu-l stnjeni. Fr ei, Olga i camera aceea
extravagant decorat se vedeau ca prin cea.
Ah, Romancik, murmur fata n timp ce minile lui Petrov se
plimbau ncntate pe pielea ei mtsoas, ai vrea o surpriz?
Doar dac e foarte plcut, spuse el srutnd-o peste tot. O s fie
frumoas?
Ah, da, zise ea rznd. O s-i plac.
n clipa urmtoare, Olga se ridic ntr-un cot i se aplec peste el
pentru a apsa pe un buton din spatele patului englezesc de patru
locuri, cu baldachin din mtase albastr.
Visez sau se mic patul? ntreb inspectorul.
O s vezi, spuse Olga, mndr de jucria ei.
Spre surprinderea lui Petrov, podeaua pru s se nale, n timp ce el
i fata coborau ncet la un nivel inferior, un huruit slab de pe fundal
atestnd existena unui lift hidraulic ascuns.
nchide ochii, i porunci ea, legndu-l iute cu o e arf din mtase
neagr.
Asta face parte din surpriz? o ntreb el zmbind i ntrebnduse ce mai avea, oare, de gnd.
Deodat, Petrov tresri, neplcut surprins de contactul subit cu oelul
rece n jurul ncheieturilor. Nite mini nevzute l apucar cu
brutalitate i i imobilizar braele la spate, dup care i legar
picioarele, n ciuda faptului c se zbtea furios i scotea strigte de
protest, minile i picioarele i erau legate cu pricepere.
Olga! nceteaz odat. Doare!
Fcndu-i semn fetei s tac, Mossolov i ddu de neles s plece.
Avea s-i duc clientul napoi n camer i s preia controlul.
Zmbind din cauza acelui joc ciudat, Olga plec fr s scoat un
sunet, lsndu-i. Partenerul legat ca o pasre pus la prjit. n tcere,
Oleg lu locul fetei pe pat i aps pe buton pentru a reveni n camer,
bucurndu-se de panica oarb a vechiului su duman; Petrov era acum
la fel de neputincios n minile lui cum fusese i el odat n minile lui
Petrov.

Uciderea lui avea s fie un avertisment pentru toi ceilali, i spuse


Oleg. Chiar dac Wanda i Katia mai erau nc n legtur cu Anna
Nikolaevna i Ohrana, acel cadavru avea s le arate ct de mult i
dispreuia pe toi vii sau mori. S vad cu toii c putea riposta!
Cnd patul ajunse la destinaie, motorul se opri brusc. Acum, Roman
Vasilievici se zbtea disperat s se dezlege, fr s slbeasc nodurile nici
mcar cu un centimetru, i l njur n gnd pe Kuzmin cu ideile lui.
Olga, zise el, ncercnd s par rbdtor, fii fat bun i dezleagm. Hai s facem altceva.
Cum vrei, spuse o voce masculin, groas i ciudat de familiar.
i eu m-am sturat de jocul sta.
Cnd l auzi, Petrov nghe. Nu! Probabil c mintea i juca feste. Nu
se putea, i spuse el zpcit. Nu era cu putin. Cunotea vocea aceea!
Cnd Oleg i scoase earfa de pe ochi, Petrov tiu c era un om mort.
La nceput, privirea i era neclar din cauza faptului c fusese legat la
ochi, dar, dup aceea, ncepu s deslueasc ncetul cu ncetul un
individ solid i chel care venea spre el zmbind i cu o frnghie de
mtase n mn, un clu zmbitor.
Ivanov! Dumnezeule, nu-mi vine s cred! ngim el, zbtndu-se
ca un pete pe uscat, neputincios din cauza faptului c era legat.
Ah, destul de adevrat, Petrov, spuse gazda lui zmbind i,
petrecndu-i frnghia pe dup gt, o rsuci cu putere, fcndu-l pe
Roman Vasilievici s horcie, legnndu-se nainte i napoi, disperat
s scape de inevitabil.
Rsucind cu toat puterea, Oleg ngenunche pe trupul inspectorului i
strnse pn l fcu s-i ias ochii din orbite i limba s-i atrne, de un
cot, oferind o imagine oribil. Neglijena lui Petrov din Urm cu cinci ani
i servise drept lecie. Nu avea de gnd s fac aceea i gre eal acum.
Gfind din cauza efortului, Oleg i ls victima s se prbueasc
inert la podea, lipsit de via, fr s mai reprezinte niciun pericol.
Ticlosule, mormi el uitndu-se la trupul fr via al
inspectorului Roman Vasilievici Petrov. Ai ncercat s m omori ca pe
un cine turbat, m-ai dat pe minile idioilor de Skriabini, i-ai lsat smi taie degetul
Oleg devenea din ce n ce mai furios pe msur ce i amintea ororile

la care l supuseser Petrov i ceilali n noaptea aceea ngrozitoare.


Erau mai ri dect nite animale slbatice. O fcuser pentru banii pe
care li-i promisese prinul Malev, numai la ndemnul acelei diavolie,
Anna Nikolaevna.
Credeai c eti att de detept. A vrea s fi putut s te vezi acum,
zise el dnd cu piciorul n trupul inert al lui Petrov. Ticlos nenorocit!
Urcndu-l pe Petrov napoi n pat, Oleg aps pe buton i cobor
iari la nivelul inferior, unde nveli cadavrul cu o ptur i l ncuie
acolo pn a doua zi, n zori, cnd fetele se retraser s se odihneasc.
Atunci, trndu-l din acel loc pn la un ascensor pentru mncruri
dintr-o camer alturat, Oleg l duse n camera frigorific a crei u
grea din lemn o descuie cu cheia lui, singura existent.
Deschiznd ua acelei ncperi unde se afla carnea congelat, Oleg
fu cuprins deodat de veselie. Agndu-l pe Petrov cu ncheieturile
minilor legate ntr-un crlig de oel de pe perete, i spuse c vechiul
lui duman era acum cea mai oribil bucat de carne din cas. Era o
glum care l fcu s rd pe nfundate ore ntregi. Nu mai trebuia
dect s gseasc un loc potrivit unde s arunce cadavrul inspectorului;
pn atunci, ncperea aceea avea s serveasc drept o morg
provizorie, ascunzndu-l privirilor curioase.
Kuzmin, care fusese drogat mai devreme n cursul serii precedente, se
afla ntr-o stare jalnic n momentul n care Oleg l urc ntr-o sanie i
goni n ntuneric, mult timp dup ce angajaii si se duseser la culcare.
Ajungnd n mahalaua Narva, Oleg gsi o fundtur, i tie gtul cu
grij pasagerului su i apoi l arunc ntr-o copc, n gheaa care
acoperea Neva.
mpingndu-l pe Kuzmin n apa rece a rului, fr vreun alt martor
n afar de o pisic vagaboand, Oleg i ur cltorie plcut, urc
napoi pe mal i porni grbit spre cas, ncntat de activitatea sa.
Acest lucru fusese att de simplu, nct i ddu o nou idee, sau, mai
degrab, l fcu s se gndeasc iari la o idee care, de fapt, nu-i ieise
niciodat din minte. Dac i fusese att de uor s-l ucid pe Petrov,
poate c norocul i se schimbase. Acum era lucid. tia ce face. Odat cu
moartea Wandei venise o perioad de linite care l asigurase c era n
toate minile.

Lucrurile se ntorseser, n sfrit, n favoarea lui. i nu avea de


gnd s dea cu piciorul acelei ocazii.

Capitolul 33
Gara Finlanda era plin de soldai care urmau s plece pe un front
sau altul cnd ajunser Adam i fratele su, purtnd paltoane negre i
cciuli de blan ruseti. Erau mbrcai pentru un drum greu, o a a-zis
misiune de caritate, transportnd n patrie trupurile nensufleite ale
unor sfetnici britanici ucii n serviciul arului.
Au murit n luptele din provinciile baltice? ntrebase eful grii
cnd Adam l sunase pentru a-i spune c avea nevoie ca dou din
vagoanele ageniei s fie ataate la expresul care ajungea n Finlanda.
Nu. L-a rpus o epidemie de tifos. Mare pcat.
Cnd auzise acest lucru, eful grii nghiise n sec i i promise s
urce sicriele n tren ct mai repede, sftuindu-i oamenii s umble cu
cea mai mare grij.
- Crezi c-or s bnuiasc ceva? opti Billy, plimbndu-se cu Adam
pe peron n timp ce supravegheau ncrcarea. Cutiile alea sunt al naibii
de grele.
Nu-i face griji, Billy. Totul pare perfect legal. Nici regele George
nsui n-ar putea fi condus mai bine.
ntregul spectacol fusese pus la cale cu ajutorul unui coleg de la
ambasad cruia i plcea s glumeasc. Mai contribuise i faptul c i
datora lui Billy Whitmore o grmad de bani de la poker. Cimpoiul
fusese pur inspiraie.
Sub privirile uimite ale ruilor care asistau la spectacol, directorii
ageniei luar poziie de drepi plini de respect pentru urcarea n tren a
englezilor mori, n timp ce Johnny MacNamara din Boston, care
nvase s cnte la cimpoi de la tatl i unchii si, sufla cu toat puterea,
crend un zgomot neobinuit n aerul nopii. Spectatorii rmseser fr

grai.
Numai s nu scape vreun sicriu, se rug Billy asistnd mpreun
cu Adam la ncrcare.
n fiecare din acele sicrie solide din lemn de stejar se aflau lingouri
de aur purtnd coroana ce reprezenta simbolul familiei Sviridov, care
fuseser scoase n tain din seifurile Bncii Azov i Don. Numai cea
mai nalt oficialitate a bncii era la curent cu afacerea i nu avea de
gnd s-i dezvluie rolul avut.
Cnd o s ajungem la gar, omul nostru din Stockholm o s
nsoeasc transportul pn la Banca Warburg, murmur Billy,
tremurnd n vntul aspru. Important e s ajung acolo intacte.
Am mai transportat lucruri de valoare i alt dat.
Da, dar niciodat ceva att de greu. S-a zis cu noi dac una din
cutiile astea se deschide din greeal n timpul cltoriei. Or s fie
ncrcate i descrcate de cteva ori nainte s ajung la destinaie.
Drumul prin Karelia pn n Finlanda i apoi cu sania pn la grania
suedez nu era cea mai confortabil cltorie pe care i-ar fi dorit-o
cineva, dar aceea era singura rut posibil i singurul mod n care putea
fi transportat aurul lui Adam. Restriciile impuse de rzboi fceau ca
drumurile n strintate s fie extrem de dificile, dar prinul cuno tea
drumul pe de rost, dup ce l parcursese de attea ori.
Doamne, ce frig e! se plnse Billy n timp ce ultimul sicriu era
urcat la bord, iar sunetul jalnic al cimpoiului se ncheie cu un scncet
surd. mi d senzaia c n-o s mai vin niciodat primvara.
Fruntea sus, Billy. Primvara e pe drum i la fel i noi. Haide!
i, dup ce salutar grupul de oficialiti ale Cilor Ferate, Billy i
prinul Sviridov le mulumir muncitorilor care ncrcaser sicriele
eroilor englezi mori, se btur pe spate unul pe altul i urcar n tren.
Spune-i stpnei c o s m ntorc ct pot de repede, i strig
Adam valetului, care l nsoise la gar. O s sosesc napoi pn s
apuce s i se fac dor de mine!
Da, Alte.
i ai grij s pzeti intrrile cu atenie. Oraul a devenit o
adevrat jungl.
Da, Alte, spuse el ncuviinnd. Drum bun. n clipa urmtoare,

trenul ncepu s se mite, trimind spre cer nori de abur i pornind


ncet spre Finlanda.

A doua zi fu frig, dar senin, i locuitorii Petrogradului ieir pe strzi


n for, n ciuda interdiciilor de a se strnge la un loc. Nimeni nu-i
mai acorda atenie generalului Habakov, iar bulevardul Nevski era plin
de trectori i de demonstrani, inclusiv un grup mare de oameni care
ascultau un vorbitor n faa Catedralei Kazan, un loc tradiional de
adunare pentru a protesta mpotriva rzboiului.
n timp ce un bolevic nflcrat ndemna mulimea s se revolte i
s pun capt rzboiului, apru un detaament al regimentului
Pavlovski i le spuse oamenilor s se mprtie. Cnd nimeni nu fcu
nicio micare, ofierul care i comanda, un individ mrunel i nervos,
ddu ordin s se trag. n cteva clipe, scena fu o oribil amestectur
de cai ce mergeau napoi, de zpad nsngerat i de oameni care
ipau, unii din ei grav rnii, ncercnd s fug pentru a-i salva vieile.
Criminalilor! strig o femeie, azvrlind cu o bucat de ghea n
soldai.
Alunec pe zpada nsngerat i fu strivit de copitele cailor n timp
ce soldaii se chinuiau s fac ordine n haosul pe care tocmai l
creaser. Unii din ei preau la fel de ocai ca demonstranii, iar alii
puteau fi vzui ignornd alte ordine de a trage pe care superiorii lor le
strigau pentru a acoperi zgomotul mulimii.
n timp ce oamenii continuau s fug, apru un al doilea deta ament
Pavlovski i componenii acestuia ncepur s protesteze mpotriva
mpucrii civililor. n cteva clipe, cei nou sosii l mpucar pe
ofierul cel mrunel care ordonase s se trag i atacar o patrul de
poliiti clare ce fuseser trimii s ajute la potolirea demonstranilor.
Revolta ncepuse.
n dup-amiaza aceea, cnd prinul Andrei afl vestea la club, se gndi
nelinitit la cuvintele lui Volodea, care se dovedeau a fi ciudat de exacte.
De atunci ncolo, orice era posibil, n seara aceea, tineri agitatori

nflcrai de la fabricile din Vborg i Narva se infiltrar n popote,


ndemnndu-i camarazii n uniforme s urmeze exemplul celor din
regimentul Pavlovski, s se descotoroseasc de ofierii lor i s se alture
muncitorilor formnd soviete, aa cum fcuser revoluionarii n 1905.
Tovari, punei mna pe putere! le strigar ei tinerilor recrui. Avei
arme. Omori-v ofierii dac ndrznesc s vi se mpotriveasc; punei
capt acestui rzboi lipsit de sens. Nu trebuie s v mai supunei.
Luai puterea i punei-i pe ei s se supun ordinelor voastre! Soarta
Rusiei depinde de voi!
Era destul de impresionant, dar oamenii nu erau convini nc.
Rebelii din cadrul regimentului Pavlovski se aflau la nchisoare acum,
ateptnd s fie executai pentru trdare. Revolta, aa cum tiau cu toii,
mai era nc un delict capital i nimeni nu voia s moar pentru o cauz
care prea att de incert, nc. Dar ascultau.

A doua zi la nou i jumtate, prinesa Xenia se trezi auzind zgomot


de pai fugind prin faa Palatului Malev. Se ddu jos din pat i se uit
pe lng draperii pe fereastr, cnd prinul Andrei intr i i ddu o
veste proast.
Draga mea, s nu iei din cas astzi. Volodea tocmai mi-a
telefonat i mi-a spus c armata se revolt. Oraul e plin de tot felul de
soldai rebeli care caut s se certe cu cei care au rmas loiali..
ocat, ddu la o parte draperia de mtase i vzu o mulime de
soldai alergnd pe Moika, pe sub fereastra ei.
Dumnezeule mare! Se pare c s-a ajuns la lucrurile de care ne
temeam cel mai mult.
Cnd apru n camera mtuii lui s-i spun bun dimineaa, Nicky
Grekov zise c vzuse o mulime de oameni alergnd pe pod i pe
strzi cu puti n mini.
Era captivant, spuse el.
Asta e revoluia, zise prinul scrbit. Volodea mi-a mai spus c cei

din regimentul Volinski s-au rzvrtit n zori i i-au mpu cat


colonelul. Acum hoinresc prin ora, cutnd s fac necazuri.
Zguduit de vestea aceea, Xenia l mbri pe micul Nicky care se
vr n pat lng ea. Sun servitoarea s-i aduc micul dejun i i privi
nelinitit soul, care acum se uita pe fereastr la un grup de soldai
narmai i cu banderole roii alergnd pe pod puin mai departe de
casa lor.
O s fie. Un adevrat haos pe strzi astzi, milocika. O s pun
servitorii s baricadeze uile. Te sftuiesc s te ii departe de ferestrele
de la parter. Nu poi s tii ce-i poate supra pe aceti indivizi.
Da, spuse prinesa gndindu-se deodat la prietenii i rudele care
se aflau n diverse puncte ale oraului.
Dumnezeule! Ce avea s se aleag, oare, de Volodea Grekov n
situaia aceea? Nu era deloc genul de om care s stea linitit i s lase
nite rzvrtii s-i dea ordine. i Ania? Dumnezeule mare! Adam
tocmai plecase ntr-una din cltoriile lui n vest. Ce moment ngrozitor
n care s lase o femeie i trei copilai singuri. i Taa
Unde-i nepoata mea? ntreb Xenia. Sper c nu s-a hotrt s ias
ca s asiste la spectacol.
Nu, draga mea. Ultima oar cnd am vzut-o a fost acum un sfert
de or i se afla mpreun cu dou slujnice n camera de muzic, unde
coseau cel mai mare drapel rou pe care l-am vzut vreodat. Mi-a spus
c are de gnd s-l arboreze afar n cazul unui atac.
Andrei! Permii aa ceva?
Andrei rse uor.
Draga mea, dac lucrurile se nrutesc i mai mult, s-ar putea ca
eu nsumi s-o ajut s-l pun.
Lsnd-o pe Xenia s se mbrace, prinul Malev ddu un telefon la
Palatul Sviridov, informndu-l pe majordom despre felul cum stteau
lucrurile n partea aceea a oraului i poruncindu-i s ia toate msurile
pentru aprarea prinesei Ania i a copiilor. Dac prea riscant s
rmn acolo, Andrei se oferea s o aduc la Palatul Mal ev, dar
numai n ultim instan. Locuina lui se afla mult mai aproape de
nucleul revoltei i, dac nu se ntmpla ceva cu totul ieit din comun,
ea i copiii erau mai n siguran acolo.

Primind o promisiune de cooperare din partea majordomului, Andrei


cobor la parter pentru a supraveghea lucrrile de aprare.
Pe la zece i jumtate, prinesa Ania, copiii i Nanny se aflau n
grdina de iarn, unde beau cacao i mncau biscuii, cnd Matvei,
majordomul, apru cu rsuflarea tiat, cerndu-i prinesei s l
nsoeasc n hol. Avea ceva urgent s-i comunice.
Ce s-a ntmplat? ntreb Ania agitat. E Adam Mihailovici?
Nu, Alte. Venii s vedei, v rog. E groaznic.
Urmndu-l n fug, Ania intr n Galeria Ottocento a lui Sandro, care
acum era goal, i se uit pe geam la scena ngrozitoare de pe strzile
acoperite de zpad. Sute de soldai invadau Podul Alexandr din
apropiere, strignd ca nite nebuni i agitnd putile, n timp ce unii din
captul cellalt i ateptau cu armele scoase. Apoi, deodat, cnd rebelii
ajunser n partea Vborgului, soldaii din Regimentul Moscova cedar,
aruncar armele i i mbriar fraii, un alt grup ctigat de partea
cauzei.
n ciuda capitulrii lor, cteva cadavre ale ofierilor zburar peste
balustrada podului, ateriznd n Neva ngheat.
ngrozii de ceea ce tocmai vzuser, prinesa Ania i majordomul se
uitar mai nti la cadavrele nsingurate, apoi unul la altul, n tcere i
zguduii. n Petrograd ncepuse revoluia.
De asta ne-a fost groaz, i spuse prinesa privind spre rul ngheat
la anarhia n mas de pe malul cellalt. Oamenii s-au sturat de rzboi,
de lipsuri i de incompeten i acum vor s se rzbune. Dumnezeule,
ct de mult trebuie s ne urasc!
i aminti de chipurile aspre i furioase ale femeilor care azvrliser
recent cu bulgri de zpad n automobilul ei. O urau pentru c i
putea permite s aib ceva ce ele nu puteau avea. Scroaf bogat.
i acum oraul era pe cale de a fi cucerit de acei oameni furioi i
nfometai care suferiser att de mult. Cutremurndu-se, prinesa Ania
se ntreb ct avea s treac pn vor ataca Palatul Sviridov. i dorea
ca Adam s fi fost acas, s-i fi stat alturi chiar n clipa aceea. n ciuda
prezenei servitorilor, Ania se simea oribil de singur n faa rebelilor
i revoluionarilor. Se trezi amintindu-i visul avut recent; n momentul
acela nu mai era chiar att de absurd.

Asta e tot, Alte? ntreb Matvei, ntrerupndu-i irul gndurilor.


A vrea s m duc s verific uile.
Da. Mulumesc.
Dup ce btrnul cobor la parter, Ania mai arunc o privire imaginii
ngrozitoare de afar. Civa ofieri mori zceau ntini pe jos, n timp
ce o mulime de soldai i muncitori nfierbntai traversau n fug rul
ngheat, la fel de slbatici i de dezlnuii ca apele care rup un zgaz.
Aceea era anarhia. Acum au pierdut armata, i spuse prinesa uitnduse pe fereastr. Era singura lor speran. i a noastr.
Apoi se ntoarse n grdina de iarn pentru a-i da lui Nanny vestea
cea proast, dorindu-i ca ea i copiii s se fi aflat cu Adam, oriunde
era el, departe de Petrograd i de revoluie.

Maiorul Volodea Grekov fu unul din cei civa ofieri loiali care
ddur fuga la chemarea comandantului pentru a conduce soldaii
mpotriva rebelilor care se rspndeau. Dezgustat de atitudinea
criminal a, gunoaielor din Petrograd, cum le spunea el rebelilor,
Volodea, mpreun cu aii doi ofieri care nu admiteau compromisuri,
pornir s potoleasc gunoaiele i s le arate cum se purta un ofier rus
adevrat n momentele de cumpn. Intrnd clare ntr-o zon complet
aflat sub controlul mulimii, Volodea i colegii si se trezir njurai,
umilii i, n cele din urm, copleii de numrul lor.
Venii cu noi, frailor! le strigar rebelii, nconjurndu-i.
Ducei-v napoi la casele voastre, napoi la cazrmi! strig
Volodea scond sabia din teac, motenirea de familie pe care Gigi i-o
adusese nainte s plece pe front n 1914.
Lama sclipi n lumina soarelui de iarn cnd el o roti deasupra
capului, fcnd tot posibilul s-i sperie.
Ducei-v dracului! se strig din mulime i, n clipa urmtoare,
maiorul Grekov fu tras cu brutalitate din a de o duzin de brae
vnjoase i azvrlit peste capul calului, iar rebelii trecur de-a valma pe
lng el, fr s-i mai arunce vreo privire.

Ameit, lovit i trntit n an, Volodea doar se uit cu uimire la


atacatorii si. Cnd izbuti s se ridice de la pmnt, rebelii dispruser
deja pe o alt strad, lsndu-l aproape singur, cu excepia altui ofier
care se afla la vreo trei metri de el.
Cnd i strig tovarul, i ddu seama ngrozit c acesta era mort,
njunghiat n inim i lsat n an.
Dumnezeule!
Rmas fr sabie, fr cal i chiar i fr tovarii si ofieri, contele
Grekov urc chioptnd pe trotuar i porni spre casa mamei sale de pe
strada Sergheivskaia, cel mai apropiat adpost.

La sediul Ohranei, nimeni nu apuc s remarce absena lui Petrov i


a iui Kuzmin dup seara petrecut n ora. Erau cu toii prea ocupai cu
ncercrile de aprare mpotriva mniei populaiei.
Pn la prnz, rebelii atacaser nchisorile din Petrograd elibernd
un numr de bolevici care lncezeau acolo dduser foc judectoriilor
i se pregteau s dea foc i sediului detestatei poliii secrete. Printre
scenele de isterie general de pe culoare, ofierii Ohranei ardeau
dosare, deschideau depozite de muniii i, n unele cazuri, se schimbau
pe ascuns n haine civile pentru a scpa mai repede.
Pn dup-amiaz, sediul Ohrana czu n minile rebelilor i ardea
sub cerul rece de iarn, fiind numai unul din numeroasele simboluri
detestate ale legilor ariste care urmau s fie mistuite de flcri.
Pe strzile capitalei lui Nikolai se declanase rzboiul mpotriva
celor care l serviser cu credin.

Nu departe de zona cazrmilor se afla Palatul Tauride, care gzduia


Duma Imperial n prezent, locul spre care se ndreptau att rebelii, ct

i monarhitii, unii pentru a-i explica revolta, alii pentru a se adposti.


Cnd rebelii ptrunser nuntru n fruntea regimentelor, cutnd pe
cineva care s preia conducerea revoluiei pe care ei tocmai o
ncepuser, detestaii minitri ariti se agau de deputai, implornd
protecie.
Nu se tia din ce motiv, toi aveau ncredere n Dum ceea ce era
foarte bine. Ddea oamenilor o anumit stabilitate mult dorit n toiul
acelei dezordini cumplite. Pentru a nu fi nvini de parlamentari,
bolevicii sosir grupuri-grupuri unii abia eliberai din nchisori de
ctre rebeli i cerur spaiu egal, nfiinnd un contraguvern ntr-una
din aripile nefolosite ale cldirii i ateptnd momentul potrivit.
n marile case din Petrograd, revoluia strnise spaim i panic.
Arestrile unor oficialiti proeminente fcuser ca prietenii i rudele
acestora s fug din Petrograd ct mai repede cu putin.
Una din cele mai senzaionale arestri ce a urmat izbucnirii
revoluiei n Petrograd fu cea a balerinei Zenaida Kaina, reinut exact
n clipa n care voia s urce ntr-un tren ce pleca spre est. Fu dus la o
cu totul alt destinaie, fortreaa Petropavlosk, unde civa domni cu
nfiri severe i puser nenumrate ntrebri despre sursa averii ei.
i despre zvonurile de dinainte de rzboi legate de relaiile cu ageni
ai guvernelor strine.
Spre furia Kainei, marele duce Konstantin Andreevici fugise deja
din ora, lsnd-o singur n faa anchetatorilor, dup ce i promisese s
o ia cu el. Se zvonea c, drept rzbunare, femeia a oferit guvernului
destule informaii despre afacerile necurate ale amantului ei cu agenii
germani cu puin nainte de izbucnirea rzboiului, nct acesta putea fi
arestat pentru trdare dac era prins.
Aprnd n faa deputailor din Duma, care erau nsrcinai cu
anchetarea cazului ei, Kaina i trat cu acelai dispre pe care,
altdat, l nutrise fa de prini. Dac exista cineva pe care l detesta
mai mult dect pe prini, acetia erau burghezii, iar acei indivizi erau cu
toii burghezi.
Insultndu-l pe liderul acestora, Alexandr Kerenski, ca fiind un vistor
dac i nchipuia c-i va putea stpni pe revoluionari, Ka ina l inform
c oamenii erau nsetai de snge i nu aveau s se lase pn nu

i ucideau pe toi.
Kerenski o ntreb atunci n ce categorie se plasa ea, o femeie
renumit pentru numeroasele - accentu cuvntul numeroasele
legturi aristocratice.
Fr s ezite nici mcar o secund, Zenaida Kaina spuse c nu era
dect o fat din clasa muncitoare exploatat, care ncerca din rsputeri
s-i valorifice talentul ntr-o lume corupt i necrutoare.
Ei nu, c asta-i prea de tot! exclam deputatul. Madame Ka ina,
suntei cea mai neruinat femeie pe care am avut ghinionul s-o cunosc!
Ticlos nfumurat, i spuse Kaina, privindu-l pe Kerenski
dispreuitoare. Cel puin prinii ei aveau stil. Era pentru prima oar
cnd un brbat nu i aprecia calitatea care o fcuse att de drag altora.
Plimbndu-i privirea prin ncpere, Zenaida Felixovna tiu c,
indiferent ce aveau s-i fac, ea avea s supravieuiasc. Presimea c
ei, ns, nu. Era singurul lucru care o linitea n timp ce ei o
condamnar la o anumit perioad de nchisoare, continundu-se, ns,
cercetrile activitii ei. i a lui Konstantin.

Nikolai al II-lea, care se afla la Stavka n perioada n care, n


capital, se ntmplau toate aceste lucruri, fu silit s abdice, punnd
astfel capt celor trei sute de ani de domnie a Romanovilor n Rusia.
Permindu-i-se s se ntoarc la arskoe Selo la familia sa, fostul ar
se duse acas pentru a atepta plecarea noului guvern provizoriu.
Cnd ajunse la Palatul Alexandr de la arskoe Selo, fostul ar descoperi
c o mare parte din cei de la curte dispruser, preferind s nu se lase
arestai ca suveranul lor. Numai civa oameni loiali rmseser, printre
care contesa Natalia Grekova, care nu suporta gndul de a fi desprit de
scumpul ei stare, ngropat n Parcul Imperial.
n seara n care Nikolai sosi acas, Nataliei i intr n cap s-i fac
o vizit clugrului pentru a-i spune de ultimele ntmplri i pentru a-l
ruga s intervin pe lng bolevici. Furindu-se pe o u nepzit,
nvemntat ntr-o hain de zibelin splendid i mpodobit cu safire,
Natalia porni n grab pe potecile ntunecate care duceau la capel,

ocolind santinelele recent postate, naintnd cu greu prin zpada mare,


n timp ce haina i se aga de ramurile mestecenilor dezgolii i ale
pinilor dei.
Ajungnd, pn la urm, la capela mic din piatr, Natalia se nfurie
cnd gsi ua ncuiat. Cum putea fi ncuiat? Avea nevoie de el.
ntotdeauna i promisese c avea s o ajute. Btnd disperat n u a de
lemn de stejar i ipnd dup Grigori Efimovici, cu minile nsngerate
din cauza efortului i pe jumtate ngheat de frig, Natalia se ntoarse
speriat cnd se trezi prins n lumin. Vzu un grup de soldai
glgioi care veneau direct spre capel, o band de revoluionari din
Petrograd, care voiau s se distreze puin cu scumpul rposat.
D-te la o parte! strig unul. D-te la o parte. Vrem s intrm!
Nerbdtor, unul din soldai sri din camionul deschis i o tr pe
femeie din dreptul uii, pe care camarazii lui o doborr voioi.
Nu! url Natalia care era mpiedicat de doi brbai s se repead
s-l apere pe Grigori Efimovici. mpotriva acelor montri.
Sub privirile ei ngrozite, trei sau patru soldai mbrcai n kaki
forar ua cavoului unde se afla Rasputin i, dup o clip de ezitare,
datorat probabil strii de descompunere a cadavrului, ridicar
rmiele pmnteti ale lui Grigori Efimovici, le aezar pe ni te
icoane mari de lemn i le scoaser ntr-o procesiune triumfal
alimentat din belug cu alcool.
Nu! suspin contesa, privind ngrozit acea pngrire. Nu putei
face una ca asta unui slujitor al Domnului!
Dar nimeni nu o asculta.
Aeznd n grab o mulime de ramuri pentru a face un foc i dup
ce le stropir cu benzin din canistrele pe care le aduseser cu ei,
oamenii chiuir ncntai cnd purttorii clugrului aruncar n flcri
trupul n descompunere, strignd tot soiul de obsceniti.
Prbuindu-se n genunchi pe zpad, cu ochii mari de groaz,
Natalia vzu cum rmiele iubitului ei mentor czur cu o bufnitur,
mprtiind o mulime de scntei. Flcrile se nlar n aerul nopii,
nvluind ntr-o sclipire roiatic soldaii, brazii din jur i ranii curioi
care veniser s vad ce se ntmpla.
Strignd ncntai cnd fiecare pictur de benzin aruncat fcea

flcrile s se nale i mai mult, oamenii l trimiser pe clugrul cel


mort n iad cu cele mai bune urri ale lor, cltinndu-se bei n jurul
rugului, n timp ce un soldat slbnog imit gestul binecuvntrii.
ngenuncheat n zpada murdar de funingine i suspinnd
disperat, contesa se uit n adncul flcrilor i spuse ncet:
Da, Grigori Efimovici: tii c eu tot cred n tine.
O s-mi in promisiunea, scump Natalia, cea pe care am fcut-o n
seara cnd am fost rpus, spuse vocea din mijlocul flcrilor, vorbind
cu accentul aspru caracteristic Siberiei lui natale. Vei fi alturi de mine
pentru totdeauna, porumbia mea. Nimic nu ne va mai despri. Nimic.
Eti pregtit?
Era tot ce auzea Natalia, acoperind strigtele i hohotele de rs din
jur. Nu mai vzu soldaii mbrcai cu paltoanele lor kaki i nici nu le
mai auzea obscenitile pe care le strigau alergnd bei n jurul rugului.
Orice altceva ncetase s mai existe pentru ea. Nu l mai vedea dect pe
clugr, cald i ademenitor, ntinzndu-i mna pentru a o duce ntr-o
lume mai bun.
Barnea, nu! strig un soldat care o vzu alergnd spre foc.
Toi i auzir ipetele cnd se arunc n flcri, fiind nvluit de o
mare de foc mpreun cu Rasputin, limbile portocalii i roiatice
nlndu-se din ce n ce mai sus pe cerul ntunecat.
Unii din cei mai tineri i astupar urechile ca s nu-i mai aud
urletele; alii turnar i mai mult benzin n foc. Iar, la un moment dat,
cnd urletele devenir absolut insuportabile, un brbat cu barb scoase
pistolul i, intind cu grij, o trimise pe biata nebun n eternitate,
scpnd-o de chinuri, n sfrit.
A doua zi, cnd se descoperi cenua focului, Natalia era att de ars,
nct nu putea fi recunoscut, dar Volodea, care i exprimase
ngrijorarea n legtur cu ea n timpul unei vizite pe care o fcuse
noului comandant al grzilor de la palat, putu s-i identifice trupul
printre bijuterii, inclusiv safirele, dar de nunt primit de la fratele lui.
mi pare nespus de ru, ngim ofierul stnjenit. O s se
cerceteze totul, v asigur.
Volodea l privi linitit, dup care i ntoarse spatele brusc i ie i pe u a
biroului i pe poarta palatului pentru totdeauna, salutat de santinelele

care erau acum nsrcinate cu accesul n locuina fostului ar.


Nu conteaz, i spuse el. Nimic nu mai conteaz. E acolo unde i-a
dorit i nimeni n-ar fi putut s-o mpiedice. Spre asta s-a ndreptat nc
din clipa n care l-a vzut pe ticlos. Pe peronul grii din arskoe Selo,
Volodea Grekov izbucni n plns.
Ceilali pasageri l privir pe acel brbat nalt cu prul de culoarea
nisipului care suspina i bnuir c pierduse pe cineva n rzboi. ntrun fel, era adevrat.

Capitolul 34

n ziua rzvrtirii soldailor, vzndu-i pe ace tia alergnd pe strzi ca


turbaii, monsieur Mossolov, nscut Ivanov, baricadase u a de la intrare i
i prevenise fetele cu severitate s nu dea absolut nimic pe gratis.
E o cas de lux, spuse el. Clienii notri primesc ce e mai bun i
pltesc pentru asta. Nu se d nimic pe degeaba.
Personalul lui, format n mare parte din rusoaice i cteva strine,
ncuviin solemn i jur s menin reputaia casei.
Dup aceea, Oleg se retrase n biroul su, ncercnd s gseasc o
modalitate de a se descotorosi de cadavrul din camera frigorific. Dat
fiind harababura general din ora, trebuia s existe un mod rezonabil
de a scpa de Petrov, mai ales c bolevicii le declaraser rzboi celor
din Ohrana, dar, oarecum, n-ar fi prut normal s-l arunce pe u aa,
pur i simplu, indiferent dac era revoluie sau nu. Ar fi dus la prea
multe ntrebri suprtoare i Oleg nu era genul de om de afaceri care
s-i permit s lase revoluionarii s arunce o privire n subsolul lui.
Uciderea unui agent al detestatei Ohrana ar fi putut fi considerat un
serviciu public, dar stocarea de carne de pe piaa neagr ar fi fost ceva
ce acei ticloi nfometai n-ar fi iertat niciodat. Acest lucru l-ar fi
trimis direct la spnzurtoare.
Oleg hotr s-l mai lase pe Petrov o vreme printre bucile de carne.
Cnd aveau s se mai liniteasc lucrurile, se va ocupa i de el. Pn
atunci, ns, avea s mai arunce puin ghea i s fac tot posibilul s
nu atrag atenia revoluionarilor.
Datorit faptului c tot oraul ncepea s. Fie cuprins de o febr
revoluionar violent, situaia devenea cam ncordat la Grdina
raiului. Fetele avuseser un conflict cu una din vecinele lor mai
respectabile, care, de ciud, informase un grup de grzi revoluionare
c doamnele lui Oleg doreau s fac o donaie trupelor.

ngrozit cnd vzu o duzin de soldai murdari aprnd pentru a


accepta oferta, Oleg i dduse pe toi afar, spunndu-le foarte clar care
era regula casei n acea privin.
N-am putea s coborm i tariful odat cu chiloii? ntreb o
franuzoaic practic. O jumtate de pine e mal bun dect nicio pine.
Categoric nu, se rsti Mossolov, privindu-i fetele cu uimire. Lipsa
de activitate le fcea s vrea s- i compromit integritatea i s-i
lase pe jegoii aceia s-i murdreasc aternuturile de mtase i
covoarele orientale. Dac ar fi vrut o clientel de joas spe, i-ar fi
deschis o cas n Piaa de Fn, nu lng Fontanka. Dumnezeule!
N-a mai venit nimeni de dou zile, spuse una din fete. Le e fric
tuturor.
Sau sunt arestai, zise alta.
Ei bine, n-are importan. De cum o s primii soldaii de rnd,
totul o s se duc de rp i eu am muncit prea mult ca s las s se
ntmple aa ceva. Asta-i o maison de luxe, nu o pia de carne.
Auzindu-l, fetele ncepur s chicoteasc, amuzate de gluma lui.
Dac nu era o pia de carne, atunci ce credea el c este?
Jignit de veselia lor, Oleg se retrase n biroul su pentru a se consola
cu o sticl de vodc de dinainte de rzboi.
n seara aceea, cnd fetele stteau n camera de primire, plvrgind
ntre ele, cineva chiar sun la u.
Monsieur Mossolov se lumin la chip, i privi angajatele i trimise
servitoarea s deschid oaspetelui. Fata se trezi deodat n faa unei
mulimi de soldai murdari, toi pregtii s se distreze.
Monsieur Mossolov! ip ea cnd fu dat la o parte de valul kaki.
Ajutor!
Uluii de splendoarea camerei de primire decorat n albastru i
auriu, soldaii se holbar la mobila elegant, la candelabrul de cristal, la
tablourile n ulei, la fete, dup care ncepur s-i scoat paltoanele.
Afar! strig Oleg, fcndu-i s ncremeneasc. Soldaii n-au voie
aici!
Ah, aa v purtai voi, cetenii, cu eliberatorii votri? ntreb
conductorul grupului.
E o cas de lux. Nu-i acceptm dect pe clienii care pot plti.

Rnjind, sergentul i descheie paltonul ponosit, fcndu-le semn i


celorlali s-i urmeze exemplul. Murdari i uzi, aduceau un miros care
era ngrozitor chiar i pentru standardele militare.
Am auzit c vrei s v donai serviciile revoluiei, le spuse el
fetelor. Ei bine, acum avei ocazia.
Fetele, obinuite cu clieni mult mai rafinai, strmbar din nas i
ddur s ias, dar, din pcate, soldaii erau hotri s se bucure de
ceea ce considerau a fi o prad de rzboi i le blocar trecerea.
Stai! strig o blond care fu trntit pe covor. Colegele mele i
cu mine intrm n grev!
Chiar aa? ntreb admiratorul ei, descheindu-i pantalonii.
Succes.
i scurtul conflict de munc lu sfrit.
Oleg fu aproape ocat cnd vzu cum ticloii aceia n kaki puser
stpnire pe casa lui, sprgndu-i vazele Latique, murdrindu-i
covoarele orientale, distrugndu-i mobila, trgnd n oglinzile cu rame
aurite, violndu-i trfele. Era o privelite ngrozitoare ruinarea afacerii
lui, a investiiei lui, a coliorului lui n lumea comerului. Doamne!
Ct ura acea revoluie stupid!
Umblnd prin toat casa, soldaii trecur de la o fat ia alta, de la un
etaj la altul, cutnd ce s mai distrug. Neputnd s mai ndure acea
privelite cumplit i ipetele nfiortoare ale fetelor, Oleg fugi n
biroul lui, unde se refugie cu sticla de vodc. Distrugerea casei era una,
dar, dac animalele acelea ajungeau cumva la subsol, era un om mort.
La naiba! strig el azvrlind cu sticla ntr-un perete.
Butura se vrs prin camer, stropind cele dou tablouri i pe el
nsui un du de cioburi i de vodc.
De ce mi se ntmpl mereu cte ceva? strig el, btnd cu
pumnul n birou, ceea ce l fcu s se taie n cioburi, dar nu i psa.
Oprindu-se ca s asculte zgomotele din celelalte ncperi, Oleg
njur oarecum cu rsuflarea tiat din cauza efortului i disperat.
La naiba! repet el, trntindu-se pe un fotoliu i sfrmnd un
ceas Faberge de furie.
Dac gsesc carnea, m omoar, i spuse el nnebunit, ncercnd s
gseasc o modalitate de a o ascunde. Nu. Era bine ascuns.

Fusese un prost c i nfuriase pe acei soldai afurisii; acum tia asta.


Dac n-ar fi fost att de pretenios, le-ar fi fcut pe plac i ei i-ar fi
vzut de drum fericii. Nu, el trebuise s se gndeasc la investiii, ca
un burghez gras! El, un membru al burgheziei! Ce glum! Oleg,
revoluionarul, distrus de nite revoluionari care dduser buzna n
bordelul lui.
S-i ia dracu pe toi! url el, azvrlind cu un obiect de art n
perete. Pe toate Katia, Wanda, Anna Nikolaevna. Toate vacile astea
afurisite! E numai vina lor! strig el turbat de furie. Sunt mai
ngrozitoare dect soldaii chiar!
Oleg auzi zgomot de sticl spart n clipa n care cineva i descrc
pistolul n jumtate din candelabrul lui veneian. Chiote de bucurie
rsunau prin ncperi cnd slbaticii fceau praf oglinzile, msuele
sculptate i obiectele de valoare de pe ele.
Soldaii aruncau pe scar mobila de pe holul de la etaj mese i
scaune care costaser o avere la Meltzer, de unde negustorii bogai din
Petrograd cumprau reproduceri superbe, ce rivalizau cu valorile din
palatele oraului. Acum, lucruri de mii de ruble zceau la picioarele
scrii, clcate de proletarii nverunai.
Exact cnd Oleg ntinse mna dup pistolul din sertar, nesigur de
nimic altceva dect de nevoia de a se apra, ua biroului fu izbit cu
putere, de soldai.
Dumnezeule! zise el, apucnd repede pistolul, gata s-l foloseasc.
Unu, doi, trei i! urlar intruii, mpingndu-se cu umerii n
lemn.
nc o ncercare i ua fu dobort, urmat imediat de soldai.
Acetia trecur peste ea i se apropiar de Oleg zmbind ca ni te copii
care fcuser prea multe nzbtii.
Ei, frioare, spuse unul din ei, lundu-i pistolul din mn, cu sta
nu poi s faci absolut nimic mpotriva noastr. Spune-ne, unde e
butura?
Scond un cuit cu lama lung, caporalul l apuc pe Oleg de dup
gt, chicotind teribil. Oleg se zbtea asemeni unui viel n la.
Nu mai am butur, zise el. La naiba, nu mai am nimic.
tim c asta-i o minciun, frioare. Mai gndete-te sau i pierzi o

ureche.
Asudat, Oleg nghii n sec cnd lama cuitului se apropie destul de
mult de gtul lui, fcndu-l s pleasc. Era ascuit ca un brici i de
dou ori mai periculoas.
Jos, ngim monsieur Mossolov, nchiznd ochii cnd simi
oelul rece pe gt. Am cutii ntregi acolo.
Ah, bun, spuse caporalul zmbind i uitndu-se la tovarul su.
Eti foarte ospitalier.
Sunt toate ale voastre.
Ai avut cumva vreo ndoial? ntreb colegul caporalului,
aruncndu-i un zmbet care ls s i se vad golurile din gur.
Luai tot, zise Oleg care se mai afla nc n mna caporalului. Le
meritai.
Soldaii i ddur drumul lui Oleg i se ndreptar spre pivni, fr
s mai arunce o privire napoi, nerbdtori s gseasc vodca.
Cuprins de panic, Oleg tiu c trebuia s fug. Se duse repede la
seif, form n grab cifrul, njurnd furios c trebui s fac de dou ori
acest lucru nainte s reueasc s deschid ua i ncepu s-i umple
buzunarele cu teancuri de bancnote, scpnd cteva pe jos din cauza
panicii, dar nepsndu-i n clipa aceea, vrnd numai s scape.
Cnd auzi un ipt din pivni, i ddu seama c venise vremea s- i
ia tlpia.
La naiba! bombni el.
Chiar i mort, Petrov l putea omor.
Lund repede un palton i ce apuc s scoat din seif, Oleg iei,
travers camera de primire distrus i se fcu nevzut n bezn nainte
s tie cineva destul nct s-l opreasc. Erau cu toii prea nerbdtori
s ajung n pivni s vad ce descoperiser tovarii lor.
Ce porcrie! Ah, ce porcrie!
Strni n dreptul uii camerei frigorifice i privind nuntru cu un
amestec de fascinaie i de groaz, soldaii se cutremurar n faa acelui
spectacol oribil. Acolo, alturi de cteva buci de carne de vit, atrna
un corp omenesc agat de ncheieturi, cu ochii mrii de groaz.
Maic Precist! exclam caporalul. Credei c toate astea sunt din
trupuri omeneti?

Tovarii lui l privir uluii, dup care se uitar din nou la hlcile de
carne atrnate n crlige. Dumnezeule! Puteau fi mama sau tatl oricui
acolo. Oamenii rmseser fr glas. Auziser tot felul de poveti
despre canibalism n stucuri deprtate, dar nimeni nu vzuse aa ceva
cu ochii lui.
Canibalul! strig caporalul care doborse ua, beat i nfierbntat.
E canibal!
Punei mna pe el! Nu-l lsai s fug!
Cuprini de panic, soldaii fugir din preajma camerei frigorifice ca
de cium. Ajunser cu toii la parterul bordelului strignd canibalul,
ncercnd s pun mna pe Oleg.
Nu-l lsai s scape. E un criminal. E un trup omenesc n pivni
pe lng alte pri omeneti! strigar ei ameii de butur. Omori-l!
Marta, servitoarea, ocat de acele cuvinte pe care le spuneau
soldaii despre eful ei, se ridic de pe podea i se duse mpleticindu-se
spre pivni, curioas s vad cu ochii ei. Ceea ce vzu o convinse c
lucrase pentru un nebun.
Dumnezeule mare! exclam ea, recunoscndu-l pe Petrov ca fiind
unul din ultimii lor clieni. Deci e adevrat! Monsieur Mossolov i
mcelrea!
Apoi, exact cnd se prbui leinat, timp de o fraciune de secund,
Marta se ntreb ce mncase, oare, la cin cu o sear n urm.

Prinul Sviridov i fratele su avur unele neplceri pe drumul de


ntoarcere, cnd lucrtorii rui ai Cilor Ferate blocar liniile principale
timp de patruzeci i opt de ore. Acum se ndreptau spre cas, dup o
ntrziere n Karelia, si erau extrem de ngrijorai pentru soarta
femeilor. Dup zvonurile care se auzeau pe drum, aveai impresia c
aristocraii din Petrograd erau mcelrii pe strzi.
Adam avea comaruri n legtur cu familia sa, nrutite i mai
mult de relatrile lui Billy despre masacrul din septembrie al unei alte

revoluii.
n ciuda recentelor animoziti, Billy era sincer ngrijorat pentru
contesa Derjavina i visa tot timpul la doamna lui de pe blana de linx.
n Petrograd, prinesa Sviridova era ngrijorat din cauza acelei
ntrzieri nefireti a lui Adam i i nchipuia numai rele. Nanny o ajuta
foarte mult cu copiii, spunndu-le c demonstraiile nu erau dect ni te
parzi i petrecndu-i ceasuri ntregi cu ei la ferestrele Galeriei
Ottocento, de unde le arta diversele regimente ale arului care
traversau Podul. Alexandr din apropiere, ducndu-se s jure credin
noului guvern provizoriu.
n palatul de pe Canalul Moika, Taa era plictisit i plin de
neastmpr. Mtua Xenia refuza categoric s-i dea voie s ias pe
poarta Palatului Malev atta timp ct periculoii revoluionari umblau
pe strzi. Se plngea att de mult de lipsa de libertate, nct, atunci
cnd Nicky o ntreb dac puteau s construiasc un munte de ghea
n grdin, Xenia fu imediat de acord. Era ceva inofensiv i avea s le
dea de lucru Taei i lui Nicky, n vreme ce prinesa vorbea la telefon
cu prietenele ei dei, n spiritul revoluiei, centralistele nu mai fceau
legtura cu anumite numere.
ntreaga situaie o exaspera pe Xenia i nopi ntregi sttea treaz
ntrebndu-se cum de se schimbase lumea att de ngrozitor i
ngrijorndu-se din cauza tendinei crescnde a guvernului provizoriu
de a le face pe plac revoluionarilor. Trei minitri pe care i cuno tea ea
fuseser trimii la fortreaa Petropavlosk ca i Kaina i prinesa
Xenia era extrem de fericit c Andrei nu intrase niciodat n guvern.
Se temea foarte mult de ziua n care noul guvern avea s nceap un
proiect de reforme funciare prosteti, prin care vastele terenuri ale
soului ei aveau s fie date ranilor. Revoluionarii vociferau ca tot
pmntul s se mpart oamenilor i, speriat i lipsit de voin cum era,
noul guvern alctuit din birocrai i avocai ar fi putut ceda foarte u or.
Gndul acela i fcea ru Xeniei, aducnd-o n starea de a-i dori s se
fi nscut ntr-un alt secol, ntr-o Rusie al crei ar tiuse s domneasc.

ntr-o diminea, fr s tie Xenia, Tatiana Sergheevna o sun pe


Ania pentru a o ntreba dac l putea aduce pe micul Nicky n vizit la
Belocika i la fetie. Spuse c lucrurile erau mult mai linitite i c nu
se vedea nici picior de revoluionar.
Prinesa Ania ezit.
Draga mea, tii c mi-ar face mare plcere s v vd pe tine i pe
Nick, dar nu cred c ar fi prea indicat s iei din cas nc, spuse ea.
Taa se strmb plictisit. i pierdea minile, dac mai sttea mult
timp nchis n Palatul Malev. i, n clipa aceea, puin i psa dac se
ntlnea cu un ntreg regiment de revoluionari. Cel puin, ei n-ar fi fost
plictisitori.
Ah, Aniuka, e absolut n regul, mini ea. Revoluionarii nu mai
circul pe strzi i traficul e aproape normal. Astzi nu sunt niciun fel
de probleme.
La cellalt capt al firului, prinesa Ania ezit. Din locul unde se afla
ea, vzu c nici n cartierul Vborg nu preau s fie probleme, dar, cu
toate acestea, nu i se prea o idee bun s ias cineva din cas dac nu
era obligat.
Dac mtua Xenia e de acord, atunci eu n-am nimic mpotriv.
Cere-i voie i sun-m din nou.
Punnd telefonul napoi n furc, Taa ddu ochii peste cap. Ania era
att de ncreztoare. Sigur c Taa nu avea de gnd s-i cear voie
Xeniei; doar nu era nebun. Ducndu-se la Nicky, i spuse s- i pun
cciula, paltonul, mnuile i cizmele fr s-l vad servitoarele i l
anun c mergeau n vizit la prietenii lui.
Vine i noua mea mmic?
Fata l privi amuzat. Nicky ncepuse s-i spun Xeniei noua
mmic nc de cnd i spuseser c mama cea veche se dusese n rai.
Nu, zise Taa. i nu trebuie s-o lsm s ne vad c plecm, altfel
n-o s ne dea voie. Vrei s-l mai vezi pe Belocika, nu?
Bieelul cel blond cu ochii de un albastru ciudat ncuviin solemn i
se duse s-i ia lucrurile. n costumaul bleumarin stil marinar, arta ca
oricare alt copil de aristocrat din ora, dar ochii aceia aminteau mereu de
brfele legate de originea lui. Ce comic ar fi dac mtu a Xenia ar deveni

mama fiului lui Rasputin, i spuse Taa.


nainte s plece, Taa i telefon Aniei i i spuse c mtua fusese de
acord. Veneau spre ea.

ntr-un hotel mizerabil din cartierul Pieei de Fn, monsieur


Mossolov, nscut Ivanov, se uita la tencuiala cojit de pe perei i
njura. Era ruinat. Nu i mai rmseser dect hainele cu care era
mbrcat i ceea ce izbutise s vre n buzunare nainte de a fi forat s
fug din casa lui, acum jefuit i complet distrus de flcri. i auzise
i de nite acuzaii de canibalism. Acest lucru l ocase oarecum.
M-au fcut canibal, mormi el privindu-se n oglinda
crpat. Eu! Doamne, ce glum. i toate numai din cauza lui
Petrov!
Nu putea scpa de ei, nu? Petrov izbutise s-i dea de urm numai
Dumnezeu tia cum pn la noua lui locuin, continund s fie un
bun slujitor al regimentului, al aristocraiei corupte, un om care tria
hrnindu-se cu sngele oamenilor. Pn i n pragul revoluiei, el
rmsese acelai ticlos dintotdeauna.
Dar fusese pclit odat pentru totdeauna. Asta i ddea satisfacie
lui Oleg, dar pentru puin timp; mai existau oameni cu care trebuia s
se rfuiasc i atmosfera general de haos i nesiguran era cel mai
bun aliat al su acum.
Se pregtise pentru acel moment. Acum, soldaii i foraser mna.
Venise vremea s prseasc acel ora nebun, s lase n urm viaa
aceea. Nu era un proxenet. Acest lucru l fcuse din cauza Wandei. Ea
intrase n viaa lui din cauza Katiei i a Kievului. Iar Katia l nlnuise
din cauza acelui fiasco legat de Anna Nikolaevna. Uneori le vedea
mpreun, vorbind despre el, btndu-i joc de el.
Numai Anna Nikolaevna mai era nc n via. Dar nu pentru mult
vreme.
Uciderea Wandei l eliberase de impresia c prinesa l urmrea prin
polonez, dei, cteodat, avea senzaia c simte prezena Wandei lng

el, vorbind cu gura lui. Acest lucru l ngrijora. Dar nu la fel de mult
cum l nspimnta Anna Nikolaevna cnd punea stpnire pe Wanda,
transformnd-o ntr-o pseudo-aristocrat i folosindu-se de ea pentru ai face viaa un calvar.
Nu. Se descurcase cu Wanda. Fusese foarte simplu.
i acum, Anna Nikolaevna avea s fie neputincioas i speriat cnd
el se va rzbuna pentru toi acei ani de mizerii.

n timp ce Taa i Nicky se furiau jos s-i spun btrnului vizitiu al


prinului s pregteasc o sanie, prinul Andrei pleca spre Gara Nikolai
de unde urma s ia trenul spre Belaia Beriozka. O mulime de soldai
dezertori mpnzeau zonele de ar i Andrei dorea s-i organizeze
oamenii sub conducerea lui Lev Petrovici pentru a ntmpina orice fel
de necazuri.
Nu tiu de ce trebuie neaprat s pleci, i spuse Xenia soului ei n
timp ce acesta i punea paltonul i cciula de blan. E primejdios.
Tocmai de asta trebuie s m duc. Nu pot s le cer oamenilor s-i
rite vieile pentru mine, dac eu nu sunt gata s m altur lor. i, s
fiu al naibii, dac o s las vreo band de nenorocii s fure mcar un
metru ptrat din pmntul meu, adug el.
Nu merit s mori pentru aa ceva.
nc n-am de gnd s mor, zise prinul, srutndu-i soia.
Cimitirele sunt pline de oameni care au spus exact acela i lucru.
Andrei Nikolaevici o mbri strns i ea i mngie prul crunt de
pe tmple, mrturie a efectelor rzboiului. El zmbi i fu bucuros c nu
avea mai mult pr alb. O srut cu blndee.
Cum ajung, i trimit o telegram ca s tii cum stau lucrurile acolo.
S nu stai prea mult, opti Xenia, ascunzndu-i faa la pieptul
lui. O s-mi fie tare dor de tine.
Nu-i face griji, draga mea. Nimic interesant nu se ntmpl n
colul acela uitat de lume. ranii mei sunt prea lenei ca s se revolte.

Era o minciun i amndoi tiau acest lucru. Privind n urma soului


ei, prinesa Xenia fu copleit de team. Situaia n ora era destul de
rea, dar la ar ncepeau s se reaprind scandaluri vechi i s aib loc
rzbunri care i aveau originile n certuri att de ndeprtate n timp,
nct nu se mai tiau cauzele. Oamenii, ns, i ineau minte pe cei pe
care i urau. Xenia Alexandrovna spera ca Andrei s aib mai muli
prieteni dect dumani la Belaia Beriozka.

Cnd sania Taei ajunse la Palatul Sviridov, fu condus n curtea


interioar de ctre btrnul Matvei, majordomul, care o atepta n faa
unei intrri laterale puin folosite.
Belocika i gemenele se bucurar foarte mult c aveau companie din
nou i, n cinstea acelei ocazii, Nanny aranj o petrecere a copiilor n
camera acestora, n timp ce prinesa Ania i verioara ei luar o gustare
n Galeria Ottocento, ncperea cu cea mai interesant privelite din tot
palatul.
Ania observ c Taa nu purta dect o pereche de cercei de aur i o
brar, spre deosebire de numeroasele bijuterii de altdat. Costumul
ei de un albastru-nchis era unul mai vechi i foarte simplu. Lucrurile
stteau att de ru, nct pn i acel flutura sclipitor adoptase un
camuflaj protector.
Situaia asta e imposibil, Aniuka, spuse contesa punndu-i
smntn peste o cltit i presrnd pe deasupra ultimele cteva bobie
de caviar din proviziile Sviridovilor oferite n cinstea vizitei. Prostul
la de Kerenski, care a preluat conducerea guvernului provizoriu,
trebuie s-i exercite autoritatea asupra revoluionarilor, altfel or s-l
mnnce de viu. Dac ar avea minte, i-ar aresta pe lideri, i-ar trimite la
fortreaa Petropavlosk i i-ar pune la zid. Dac n-o face, toate astea o
s le peasc el ntr-o bun zi.
Pentru o tnr, ai nite idei foarte sngeroase.
Taa i arunc verioarei ei o privire ntunecat.

Ei sau noi. Rusia lor sau a noastr. Nu va mai exista cale de mijloc.
Atenia prinesei Ania fu atras deodat de un grup de brbai care se
aflau chiar vizavi de palat. Se speria ntotdeauna cnd vedea mai muli
oameni adunndu-se ntr-un loc, mai mult chiar dect de vederea
demonstranilor. Acetia, cel puin, se micau ntruna.
S-a ntmplat ceva?
Nu, presupun c nu. Ct de mult a vrea ca Adam s fi fost aici,
totui. Nu-mi place deloc s fiu singur tocmai acum.
Dar unde e? ntreb Taa care crezuse c el era acas.
Ania zmbi.
n Suedia. El i fratele lui au fost nevoii s se duc n Suedia, la
Stockholm, n legtur cu organizaia lor. A fost desfiinat i sunt o
mulime de lucruri de pus la punct.
Da, i spuse Taa. Era un mod de a spune. Billy scosese deja o
mulime de lucruri pentru ea. Judecnd dup pereii goi ai Palatului
Sviridov, Adam fcea acelai lucru pentru Ania. Aruncndu-i privirea
prin frumoasa galerie cu mobila superb din lemn, cu tavanul pictat,
draperiile minunate de la ferestre i pereii complet goi, Taa i spuse
c prea un simbol perfect al Petrogradului din prezent o carapace
aurit n al crei interior era o total dezintegrare.
Ursc viaa adevrat, spuse contesa zmbind. Vremurile
dinaintea revoluiei au fost mult mai frumoase.
Prinesa Sviridova rse.
Ai dreptate. A fost superb att ct a durat.
i, din pcate, nu sevedea niciun semn c acele vremuri aveau s
revin n curnd, i spuse prinesa.

Afar, peste drum de palat, un mic grup de soldai se adunaser n


jurul unui brbat solid, mbrcat cu un palton gros de ln. Unii erau
nelegtori. Acesta prea astfel la fel de ponosit ca toi ceilali i
vorbea cu accentul caracteristic provinciei Moscova, nu cu acela rafinat
al nobilimii din Sankt Petersburg.
Frailor, ce ne-a adus revoluia asta? ntreb el. Mncare? Cldur

n case? Femei frumoase?


Cei care l ascultau izbutir s zmbeasc stins. Din cte vedeau, le
adusese ali conductori, care erau la fel de hotri s continue acel
rzboi oribil ca i Romanovii.
Marea revoluie nu ne-a adus absolut nimic, zise unul din soldai,
un tnr cu un pr negru i ondulat, care privea de sub chipiu. Ne-a
pclit.
Exact, spuse Oleg. A devenit un alt mod prin care politicienii s
fac din noi ce vor. Cnd ar trebui s nsemne o rsplat pentru cei ca
noi.
Interesul soldailor crescu.
Ce fel de rsplat? ntreb unul.
Ar trebui s putei fi liberi s luai orice v-ar plcea s avei.
Exact, aprobar oamenii. Dar cnd ncepi s iei lucruri, oamenii
te amenin cu poliia, exact ca pe vremuri.
Oleg rse.
Putei avea orice dorii dac acionai ndeajuns de repede. O s
v dovedesc.
Da, i spuse el. Protii aceia aveau s-l ajute.
Cum?
Urmai-m.
Gata, fusese foarte uor. nghiiser momeala.
Oamenii se privir reciproc, apoi la cel pe care abia l cunoscuser i
n direcia pe care le-o arta acesta, imensul palat zugrvit n galben i
alb de peste drum. Dac avea impresia c putea s ptrund nuntru,
era nebun. Dar, dac planul reuea, ei ar fi fost nebuni s nu-l urmeze,
cci cldirea arta ca i cum ar fi fost chiar locuina arului. i probabil
c avea o mulime de ncperi de jefuit.
Eu vin, spuse tnrul brunet, alturndu-i-se necunoscutului.

Dup cteva secunde li se alturar i ceilali.

n interiorul Palatului Sviridov, Ania i Taa erau mpreun cu copiii,


care implorau cu toii s se joace de-a v-ai ascunselea cu mmica i
mtua. La nceput, Taa ezit, dar, n cele din urm, ced i se ls
tras de Belocika pe scar, n timp ce Nicky, Saenka i Tory erau inui
de Ania pentru a le da celor doi un avans bun.
De cum ajunser la parter, Taa i bieelul auzir un zgomot
puternic, ca de ceva ce czuse, dar, creznd c erau ururi de ghea
care cdeau de pe una din corniele de afar, l ignorar. Apoi, deodat,
se auzir strigtele servitorilor care erau de serviciu n holul de la
intrare i glasurile furioase ale unor oameni care ipau la ei.
Dumnezeule! exclam Taa. Revoluionarii! S fugim.
Fata lu bieelul de mn i pornir n fug spre scara lung de
marmur, n spiral, dorind cu disperare s-i previn pe ceilali. n clipa
aceea, soldaii i liderul lor strpunser baricada format din articolele
de mobilier pe care servitorii le aezaser n dreptul uii i o luar la
fug dup fat i copil.
Temndu-se s nu fie btut sau ucis de bestiile acelea, contesa
Derjavina l trgea pe Belocika dup ea de parc ar fi fost o ppu din
crpe. Ajunseser aproape de platforma de la etajul al doilea, cnd unul
din urmritori se arunc asupra fetei, trntind-o la pmnt mpreun cu
bieelul, nspimntai i cu rsuflarea tiat.
Nu! ip Taa cnd simi pe cineva trgnd-o din spate. Nu m
atingei nici pe mine, nici pe copil. Sunt o biat vduv.
Gfind, se ridic i vzu aproximativ o jumtate de duzin de soldai
rani n paltoane militare lungi i murdare i cu cciuli de blan. Taei i
se preau ngrozitori i cumplit de murdari; probabil c aveau i pduchi.
Era ngrozit, fiind convins c avea s fie violat de toi.
l folosi pe Belocika ca un scut uman. mpotriva invadatorilor, o
fptur mic i fragil n faa attor oameni mari. Brbaii preau
stnjenii sub privirea acelei tinere, care se aga de copii.
Nu vrem s v facem niciun ru, barnea, murmur unul din
soldai. Am vrut doar s aruncm o privire. E o cas foarte frumoas,
adug el.
i, evident, ncercau s se simt ca acas, dup feele lor. Din
buzunarele lor se vedeau ieind tot felul de bibelouri i alte obiecte mici

luate din holul de la intrare i din ncperile de la primul etaj.


Taa se gndi repede i hotr s-i nfrunte cu curaj. Ce erau, n
definitiv, dect nite rani? Nu aveau s-i porunceasc. i ezitau deja,
temndu-se, probabil, ca ea s nu cheme poliia.
ndreptndu-se, contesa Derjavina spuse cu asprime:
Afar, toi. Lsai-ne n pace pe mine i pe bieelul meu. Ce fel
de brbai suntei de atacai mame i copii nevinovai? Ar trebui s v
fie ruine.
Simindu-se stnjenii i vinovai, oamenii tocmai ddeau s se
ntoarc i s plece cu suvenirurile, cnd brbatul care i adusese acolo
i fcu loc pn n fa i o ntreb furios pe Taa:
Cine naiba mai eti i tu? Unde e Ania Nikolaevna?
Uimit c acel individ o cunotea pe Ania, Taa se sperie din nou.
Poate c Adam urma s fie arestat mpreun cu toi ai lui, i spuse ea
deodat. Toat lumea era arestat n acele zile.
Nu cunosc pe nimeni cu numele sta, mini contesa, nfigndu-i
unghiile n braul lui Belocika.
Bieelul nelese i tcu, strmbndu-se uor cnd aproape c fcu
s-i dea sngele.
Surprini de faptul c noul lor tovar chiar cunotea pe cineva care
locuia n casa aceea, soldaii se oprir i urmrir scena dintre el i acea
tnr brunet cu un copila blond. Indiferent cine o fi fost, acea Ania
Nikolaevna trebuia s fi fost cineva important. Palatul acela era cel mai
superb loc pe care l vzuser vreodat, perei mbrcai n lambriuri de
lemn albe cu auriu, covoare orientale, nenumrate statui unele destul de
mici nct s poat fi sustrase. Era ca n paradis. i acel individ cu chip
aspru i cu un deget lips cunotea pe cineva din familie.
Trebuie s fii nebun, zise Taa. Nu st nimeni aici, cu acest nume.
ncearc n alt cas de pe strada asta.
Minea i tiau acest lucru i ea i Oleg. nspimntat de privirea
dement a acelui om, Taa se uit la ceilali, spernd s o ajute.
Omul sta e nebun, spuse ea ncercnd s par sigur pe ea. Suntem
o familie de oameni care respect legea i am pierdut persoane dragi n
acest rzboi la fel ca voi, probabil. Nu-l cunosc pe acest om i nici pe
cineva cu numele de Ania Nikolaevna. Acum, vrei s plecai, v

rog, i s-l luai cu voi? Speriai copilul.


Copleii de tonul tinerei i de frumuseea casei, soldaii se simir
nelalocul lor i, din ce n ce mai stnjenii sub privirea curioas a
biatului, care se uita la ei ca i cum ar fi fost nite fiare ce scpaser
de la grdina zoologic.
Haidei s mergem, mormi unul din oameni, uitndu-se la
servitorii care urmreau totul de la picioarele scrii.
Pedepsele pentru huliganism erau severe dac autoritile reueau
s-i prind pe fptai. Ei nu voiau s rite s fie prini.
Hai s mergem, frioare, repet soldatul, apucndu-l de bra pe
Oleg i dnd s-l mping spre u. Las fata n pace.
Protestnd cu violen, Oleg ncerc s se desprind de noii lui
prieteni, care l nfcar cu brutalitate, ncepnd s-l trag. Aproape c
ieiser, cnd un alt copil blond alerg n jos pe scri; se opri brusc,
speriat, cnd i vzu pe vizitatori.
Mtuico, e revoluie! strig Nicky.
Cnd prinesa Ania apru pe platform o clip mai trziu, soldaii se
ntoarser s se holbeze la ea cum l opri pe Nicky, privindu-i n tcere,
prea ocat pentru a mai vorbi. Apoi se repezi s-l trag lng ea pe
Belocika.
Scond un strigt de triumf, Oleg se smulse din minile soldailor i
fugi n sus pe scri, recunoscnd-o pe Ania Nikolaevna, nepoata
prinului Malev, cauza tuturor necazurilor lui. Trezindu-se fa-n fa
cu femeia care l terorizase, care voise s trag n el i care l fcuse s
o ucid pe Wanda, Oleg se simea aproape intimidat. Era frumoas. De
aproape, strngnd lng ea copiii, nu mai prea att de rea cum i-o
amintea el. Dar mintea lui avea un fel de a-i juca feste. tia acest lucru.
l nspimnta. l fcea s cread c era nebun. Timp de o clip, le vzu
pe Wanda i pe Katia stnd lng ea.
Cnd Oleg ntinse mna spre copii, Ania scoase un ipt de groaz,
recunoscndu-l abia atunci. Taa se uit uimit la Ania care l plesni ct
putu de tare peste fa, dezechilibrndu-l. nainte ca el s apuce s- i
revin, Ania l lovi din nou, plin de furie, furioas c se ptrunsese n
locuina ei i nemaiputndu-se stpni.
Cnd Oleg i pierdu echilibrul din nou, prinesa i lu fiul speriat i

fugi n sus pe scri. Avea un revolver n sertarul msuei de toalet. Nu


se gndea dect s pun mna pe arm i s-l mpute. Cu rsuflarea
tiat, nnebunit de dorina de a-l ucide, Ania uit de absolut orice
altceva pe lume n afar de fiul ei i de acel maniac care trebuia ucis
nainte s-i fac vreun ru copilului.
Unde era Adam cnd avea nevoie de el? se ntreb Ania strngndu-l
pe Belocika. Ei bine, avea s fac ceea ce trebuia. Singur. Nu era
nimeni altcineva.
Ivanov o lu la fug dup ea, strignd furios. La primul semn c
lucrurile se complicau, soldaii i luar suvenirurile i plecar,
lsndu-i pe Taa i pe servitori neputincioi s urmreasc drama de
pe scar. Micul Nicky o inea de mn pe contes i suspina,
nspimntat pentru mtua i Belocika.
Ajutai-o! le strig Taa servitorilor, dar spre furia ei, nimeni nu
fcu nicio micare, fiindu-le prea fric de acel om nebun.
Chem poliia, se oferi unul.
Idioilor! strig fata, desprinzndu-se de Nicky. Ducei-v dup
el! Cnd vzu c nc ezitau, Taa strig la ei i o lu la fug dup
verioara ei, nevrnd s vad c nebunul acela i fcea vreun ru. Era
att de furioas, nct puse mna pe primul obiect care i iei n cale, un
vas mare i greu, pe care l azvrli direct n capul brbatului,
nimerindu-l n spate i fcndu-l s scoat un strigt de durere.
Prinesa Ania i Belocika ajunseser la jumtatea holului,
ndreptndu-se spre dormitorul Aniei, cnd Ivanov i ajunse din urm.
Cnd Taa l lovi, Ania se eliber, dar, nainte ca ea s se poat
desprinde complet, el i reveni i o apuc de bra, trgnd-o napoi.
- D-i drumul, fir-ar s fie! strig Taa, uitndu-se n jur dup altceva
cu care s-l atace, n timp ce Ania se lupta ca o nebun, zgriindu-l,
lovindu-l cu pumnii i ipnd.
Belocika se afla la civa pai de mama lui, speriat pentru ea,
ngrozit c acel om nebun avea s-i omoare pe amndoi.
Taa, ia pistolul, spuse prinesa cu greu, n timp ce se lupta cu
Ivanov. E n sertarul msuei de toalet! Repede!
Practic dnd peste copil, Taa ddu fuga n dormitor i se repezi la
msua de toalet; ipetele de pe coridor o fcur s se grbeasc.

Trgnd cteva sertare, Taa le trnti pe podea. Unde era revolverul?


La naiba, la naiba, la naiba! zise fata, scotocind printre lucrurile
rsturnate pe covor, n timp ce ipetele de pe hol se nteeau.
O s-o omoare, i spuse ea.
Apoi o s omoare copilul. i, pe urm, o s m omoare pe
mine. Pe naiba!
Pe coridor, Ivanov o apucase pe Ania de gt i o intuia de perete,
rnjind ca un dement, bucurndu-se de faptul c o vedea pe femeia
aceea n sfrit neputincioas, n minile lui.
Ea nu mai putea s respire, ochii i sclipeau, dar tot mai ncerca s-l
loveasc, mai slab acum, prea epuizat pentru a-i face vreun ru. El se
simea superior, aproape pentru prima oar n via; ea nu-i mai putea
domina mintea, nu-l mai putea sili s se gndeasc la ea i nu mai
putea s pun stpnire pe sufletele celor din jurul lui.,
Era doar o femeie. Dar avea copii. Erau ai ei i, deci, periculoi
pentru el. Pentru a se salva, pentru a nu-i pierde complet minile,
trebuia s-i ucid pe toi. Altfel, nu avea s scape niciodat de ea. Avea
s-i tulbure visele muli ani de atunci ncolo, btndu-i joc de el,
chinuindu-l, rznd de el. Avea s pun capt acestor lucruri.
Cnd prinesa ncerc pentru ultima oar s-l ndeprteze, Oleg
ncepu s o strng de gt, gfind din cauza forei furiei sale, dorind
cu disperare s o ucid.
Belocika scoase un ipt i se repezi la el, lovindu-l cu pumnii,
distrgndu-i atenia destul de mult ct s- i ia minile de pe gtul Aniei,
iar aceasta se prbui la picioarele lui, fr s mai reprezinte un pericol.
Copilul scoase un ipt ascuit i se arunc asupra mamei lui, ngrozit
c acel om o ucisese. n clipa aceea, cnd Taa iei din dormitor,
Ivanov l lu pe biat i fugi cu el pe scri.
ngrozit cnd i vzu verioara czut pe covor i pe acel maniac
fugind cu Belocika, Taa se repezi la balustrad; avea s-l mpute
nainte s rpeasc biatul.
Cnd Ivanov se opri s-l ia pe micul Nicky, Tatiana Sergheevna inti
i trase, fcnd s sar o bucic din marmura de la picioarele lui.
Lsndu-l pe Nicky, Ivanov strig ocat i fugi spre u, cu Belocika
aruncat pe umr, care ipa nspimntat. Un slab efort din partea

servitorilor reui s-l mpiedice o clip pe intrus, dar acesta i mpinse la o


parte i iei n strad, pornind spre Podul Alexandr i spre tramvaiul care
tocmai ddea s traverseze podul. nainte s apuce s fug cineva dup el,
Oleg sri n tramvai i se fcu nevzut mpreun cu micul prin.
ngrozit de tot ce se ntmplase, Nicky urc n fug scrile, ducnduse lng Taa, care ncerca s i readuc la via verioara, i ncepu s
suspine n timp ce fata, stnd ngenuncheat, i ddea palme Aniei, deja
nnebunit de spaim c ar fi putut fi deja prea trziu.
Cnd deschise ochii, Ania se uit la Taa i o apuc de bra.
Unde mi-e fiul? ntreb ea. Unde e ivanov?
S-a dus, spuse fata, al crei chip era aproape la fel de palid ca al
Aniei. Au disprut amndoi.
Mi-a luat fiul? ngim prinesa. i nimeni nu l-a mpiedicat?
Asta era revoluia, i spuse ea cu amrciune. De ani de zile, familia
ei ajutase duzini de servitori, avuseser grij de educaia copiilor
acestora, i hrniser. i acelea le erau mulumirile. Sttuser i se
uitaser cum acel maniac i rpea biatul.
ntr-un fel nu o mira c Taa fcuse tot posibilul s-l mpute pe
Ivanov. i sttea oarecum n fire. Dar eforturile ei nu fuseser
ncununate de succes.
Sleit de puteri n urma atacului, Ania refuz ajutorul unui servitor i
se ridic singur. Dac ar fi ncercat s o ajute i nainte, n clipa
aceea, ea l-ar fi inut pe Belocika n brae, n loc s ncerce s- i
nchipuie unde l-o fi dus acel maniac.
Pleac de-aici, i spuse ea tios. i ia-i i pe ceilali cu tine. S nu
v mai vd n casa asta niciodat! Lailor!
Cltinndu-se, Ania se sprijini de verioara ei, cobornd scrile i
ntrebnd n ce direcie o luase Ivanov.
Alte, e prea trziu, spuse unul din servitori. A srit ntr-un
tramvai i a disprut. N-o s-i mai dai de urm.
i de ce nu l-ai oprit? Cum ai putut s stai i s v uitai?
Am ncercat s-l oprim.
Ar fi trebuit s ncercai mai mult. Mult mai mult!
Aruncndu-i pe ea o hain de blan, Ania iei, netiind ncotro s-o
apuce. Nu tia dect c Belocika se afla n pericol atta timp ct era cu

Ivanov. Omul acela era complet nebun. i dduse seama dup ochii lui. O
ura i ncerca s o moare. Acum avea s ncerce s-i omoare biatul.
Aniuka! strig Taa. Unde pleci?
Dup el.
- Dar nici nu tii unde s-a dus!
nc zguduit de lupta cu Ivanov, Ania nu mai gndea limpede. Nu-i
mai psa de logic, nu-i mai psa de durere. Nu i psa dect de fiul ei.
Acesta era n primejdie. Iar ea avea s-l
gseasc. i atunci avea s-l omoare pe Oleg
Ivanov.

Capitolul 35

Dup cteva ore de umblat pe strzile cartierului Vborg mpreun


cu Taa ntr-un efort zadarnic de a-l gsi pe maniacul care l rpise pe
Belocika, Ania se ntoarse la Palatul Sviridov, unde o gsi pe prinesa
Xenia ntr-unul din saloanele de la parter, cu Nanny, Nicky i
gemenele, toi temndu-se de un alt atac i ntristai din cauza rpirii lui
Belocika i a dispariiei mamei i a verioarei lor. Xenia era convins
c nepoata ei i pierduse minile dac pornise n cutarea rpitorului.
Cu femeile i copiii se mai aflau i doi reprezentani ai grzilor
revoluionare. nsrcinai cu pstrarea ordinii n zona Malului francez,
acetia fuseser alertai de servitori n legtur cu atacul lui Ivanov.
Acum stteau lng prinesa Xenia, ascultnd descrierile Aniei, Taei i
ale lui Belocika, notnd totul n carnete, n tot acest timp aruncnd
priviri prin frumosul salon alb cu auriu.
Cnd aprur prinesa Ania i Taa, Xenia ddu fuga i le mbri,
ngrozit de vntile de pe faa Aniei. Copiii ncepur s plng de
bucurie c i vedeau mama i pe Taa i de tristee c mama arta att
de groaznic. Revoluionarii se uitar n tcere la tnra prines i apoi
se privir unul pe altul. Trebuia s fie cea creia i se rpise fiul.
Aniuka, aceti domni aparin detaamentului local de grzi
revoluionare, zise Xenia artnd spre cei doi mbrcai n paltoane
uzate i cu cciuli de blan. Au misiunea de a apra zona. Acum, c teai ntors, le poi spune ce s-a ntmplat.
Dup tonul Xeniei, Ania i Taa simir c nu era n regul ceva.
Acest lucru deveni limpede n clipa n care vorbi primul dintre cei doi
revoluionari. Dintr-un anumit motiv, acesta sugera c detaamentul lui
nu oferea protecia necesar locuitorilor din zon. Serioasele rivaliti

dintre detaamente fcuser ca oamenii s fie foarte irascibili n ultima


vreme. Ultimele lucruri de care ar fi vrut s aud erau o intrare cu fora
ntr-o locuin i o rpire. Nu era deloc bine; ba avea s-i cauzeze
probleme serioase.
Au fost i soldai cu acel individ, spuse Ania. L-au ajutat s
ptrund n casa mea. Mi-a smuls copilul din brae i l-a dus
Dumnezeu tie unde. Aa i apr revoluia voastr pe nevinovai?
Cel mai n vrst dintre cei doi i roti privirea prin ncperea aceea
somptuoas i apoi se uit cu rceal la tnra care critica revoluia i
care l privea cu o furie i cu un dispre abia mascate.
Tovar Sviridova, neleg suprarea dumitale legat de rpirea
copilului, dar i-a sugera s ai grij cum vorbeti despre revoluie.
Dac n-ar fi fost cei ca dumneata i familia dumitale, n-ar fi fost nevoie
de nicio revoluie.
Dac n-ar fi fost cei ca mine i familia mea, Rusia ar fi fost i
acum o ar de rani ignorani, primitiv, zise ea. Familia mea
reprezint tot ce e mai bun n cultura noastr. Ce putei spune despre
bestia care mi-a rpit copilul?
Ania, aeaz-te, murmur prinesa Xenia, lund-o cu blndee de
bra. Destul. Nu fi proast. Acest domn ncepe s se supere!
Reprezentantul poporului nu nelese cuvintele prinesei Malev,
spuse in francez, dar le pricepu sensul. Era mai chibzuit dect fata,
i spuse el. Foarte bine.
O s facem tot posibilul s v gsim fiul, tovar, spuse el
oarecum potolit. Dar o s fie greu. Oraul e plin de indivizi care fac
necazuri. Sunt probleme mult mai presante.
Nu pentru mine.
Omul zmbi cu rceal.
Tovar, cnd am fost mic, mi-am vzut trei frai murind de
foame. Am fost sraci. Asta a fost soarta noastr. Asta s-ar putea s fie
i soarta fiului dumitale.
ocat de brutalitatea acelor cuvinte, Ania se fcu roie ca focul, se
uit cu ur la acel om i i ddu seama c supravieuirea lui Belocika
depindea numai si numai de ea.
Mai trziu, dup ce plecar reprezentanii noii ordini, Ania, Xenia i

Taa sttur de vorb n micul salon decorat cu verde i auriu de la al


doilea etaj. Prinesa Sviridova era att de furioas, nct nu mai avea timp
s-i fie team. Se luptase cu Oleg Ivanov, trei ceasuri btuse strzile
Vborg-ului revoluionar i supravieuise. Avea s supravieuiasc oricror
altor primejdii prin care ar fi fost nevoit s treac pentru a- i lua bieelul
napoi. Jur acest lucru. Gndul c Ivanov era cu copilul ei o golea de
orice emoie, lsndu-i doar furia oarb i rece.
M duc la Belaia Beriozka, spuse Ania. Xenia, vreau s iei fetele,
pe Nicky i pe Taa i s plecai la Stockholm. Oraul sta e prea
periculos pentru copii acum. Ai auzit ce-a spus bestia aia. Cei ca el near extermina pe toi, nti i nti copiii.
Prinesa Xenia rmase cu gura cscat.
Ania, nu cred c poi pleca n cutarea unui asemenea om,
protest ea. E nebun. O s te omoare.
A ncercat deja de trei ori i n-a reuit. Dar sigur o s-l omoare pe
Belocika, dac nu-l mpiedic cineva. Crezi c o s stau cu minile n
sn s-l las s reueasc?
Dar ce te face s crezi c se duce la Belaia Beriozka? N-a mai
fost acolo de ani de zile.
Taa fu de acord cu Ania i spuse c Petrogradul ar fi fost un loc
prea periculos pentru Ivanov n momentele acelea i probabil c voia s
fie o distan ct mai mare ntre el i grzile revoluionare. Poate c nu
voiau s accepte ideea c rpirea avusese loc n zona lor, dar probabil
c l-ar fi pus la zid doar pentru c le stricase reputaia. i, n cazul
unuia ca Ivanov, care cuta un adpost, de ce s nu se duc acas la
prini? Puteau fi singurii pe al cror ajutor conta.
Are dreptate, spuse Ania. Ar fi adpostul ideal pentru un om
urmrit. i nu s-ar atepta s ne vad pe niciuna n mijlocul provinciei
Moscova. Lucrurile sunt prea instabile acolo acum.
Da, i spuse prinesa Xenia. Asta i-am zis i eu lui Andrei.
Aniuka, spuse ea cu blndee, totul pare rezonabil, dar nu uita c
Ivanov e nebun. Poate c destinaia lui e Crimeea. Sau chiar locuina
lui din ora. Nu putem fi sigure de nimic.
Xenia, trebuie s-mi gsesc fiul! strig Ania. Las-m s cred c
exist o logic pe care s m pot bizui! Dumnezeule, poate l-a i omort

pe Belocika, lsndu-l n vreun an ca pe un cine! Crezi c nu m-am


gndit deja la asta?
Prinesa Maleva o mbri i o inu astfel ctva timp, gndindu-se
la acea zi ngrozitoare din urm cu ase ani. Cercul era complet i
lucrurile se ntorseser la Oleg Ivanov i la Ania.
Aniuka, cred c ai dreptate c vrei s trimii copiii n Suedia,
spuse ea. Taa i Nanny pot pleca mpreun cu ei. Petrograd e un loc
prea periculos pentru tineri n momentul de fa.
Poftim? zise contesa, rsucindu-se brusc. i cum o s ajungem
acolo?
Pe ruta obinuit a lui Adam, zise prinesa Sviridova. Cu trenul
pn n Finlanda, cu sania prin pdurile finlandeze i trecnd grania pe
la Haparanda. Nu e comod, dar e singura modalitate de a ie i din Rusia
acum. Eti de acord?
Sub privirile curioase ale celor dou prinese, care erau nc uluite i
micate de felul n care Taa srise n aprarea Aniei, contesa ridic din
umeri, se uit la vntile verioarei ei i spuse:
De ce nu?
Petrogradul era pierdut. Bestiile nvinseser i Tatiana Sergheevna
nu dorea s mai triasc n mijlocul lor.
Bravo, spuse Xenia zmbind, fiindc tia cum funcioneaz
mintea nepoatei ei. Cnd o s ne revedem, s-ar putea s fii deja o
baroan suedez.
Chiar, i spuse Taa, gndindu-se la acei domni nali i blonzi. Era
foarte posibil. i plceau brbaii blonzi.
Xenia, nu vreau s te pun n niciun fel de pericol, spuse Ania. Te
rog, pleac i tu n Suedia cu copiii. Adam o s m ajute cnd o s se
ntoarc.
Draga mea, nu ne putem permite s ateptm atta. Dac sperm
s-l salvm pe Belocika, va trebui s ncepem s acionm nc din
aceast dup-amiaz. i, n plus, n-am de gnd s fug i s-l las pe
Andrei singur la Belaia Beriozka. Taa i Nanny vor trebui s aib grij
de copii.
Gndul de a-i ncredina copiii Tatianei Sergheevna nu era prea
linititor. Totui, faptul c avea s fie i Nanny cu ei nsemna c se aflau

pe mini bune. Nu trebuiau dect s stea la un hotel din Stockholm


pn cnd prinii lor li se puteau altura. Era mai sigur dect s-i mai
lase chiar i o singur zi n Petrogradul revoluionar.
ntotdeauna mi-am dorit s vd Stockholm-ul, zise Taa. S-ar
putea s fie norocul meu.
F-i bagajele, i spuse Ania, pregtindu-se s-i dea vestea lui
Nanny. Vreau ca, pn dup-amiaz, tu i copiii s nu mai fii n
Petrograd. Cu ct plecai mai curnd, cu att mai repede vei ajunge n
Suedia, n plus, s-ar putea s-l ntlnii pe Adam i s-i spunei ce s-a
ntmplat.
Imediat dup aceea, prinesa Sviridova se duse n camera copiilor
pentru a anuna acea hotrre surprinztoare.

Numeni nu i acord prea mult atenie brbatului solid i brbos,


care se afla singur ntr-un vagon de clasa a doua n trenul de Moscova,
mpreun cu un copil blond. Bieelul purta un paltona ponosit i o
apc tricotat, dar cizmuliele din piele fin contrastau puternic cu
restul hainelor. Vntile de pe fa spuneau, de asemenea, ceva.
Micuul tocmai ncasase o btaie zdravn i acum suspina ncet,
scond nite sunete ca de pisicu slbit. Nimnui nu-i venea s spun
ceva, din moment ce nsoitorului su nu prea s-i pese de opinia
cuiva. Iar, n zilele acelea, oamenii erau foarte irascibili. Nimeni nu
avea chef s se ia de necunoscui cu nfiri ciudate.
nconjurat de rani i soldai, cu nfiri aspre i ncruntate, unii
avnd legturi, alii colivii micue din lemn cu psri vii, Belocika privea
uimit. Nu putea nelege cum de ajunsese s se afle acolo, lng acel om
ru care vorbea ca unul din ranii unchiului Andrei. tia c omul dduse
buzna n casa lui i c se luptase cu mama. tia c l scosese n strad
ipnd i se urcase n tramvai. Dar Belocika nu pricepea nimic. n clipa
aceea nu tia dect c i era fric i c simea durere fric de acel om

ru care l dusese ntr-un loc murdar i ntunecos, cu muli oameni care


miroseau urt i fceau glgie , i durere din cauza btii primite
atunci cnd ceruse s fie dus acas.
O s fac altceva i mai bun, putiule, spusese omul plesnindu-l
furios peste fa. O s te duc acolo unde a nceput totul toate necazurile
mele au existat din cauza familiei tale. i tu o s m ajui s le pun capt.
Speriat, copilul l implorase s-l duc napoi la mama lui. Nu
nelegea ce spunea acel om. Vorbirea lui rneasc i zgria auzul lui
Belocika, bieelul fiind obinuit cu tonul cizelat al celor din familia
Iui. Iar ceea ce spunea omul nu avea absolut niciun sens.
Dar totul l nspimnta, mai ales cnd acele vorbe aiurite erau
nsoite de palme peste fa. i mai ru era faptul c omului prea s-i
fac plcere s-l loveasc, s-l fac s plng s-i spun lucruri pe
care nu le auzise n viaa lui. Ceea ce spunea despre mama lui era i
mai ru. Cnd l auzea fcnd-o n toate felurile, Belocika i astupa
urechile i refuza s asculte, fapt care l nfuria pe acel om i mai tare.
Acum, el i acel om ciudat i ru, cruia i lipsea un deget i care nu
avea pr, se aflau ntr-un tren oribil, ndreptndu-se spre Beriozka,
unde era proprietatea unchiului Andrei. Acela era singurul lucru care i
mai ddea o raz de speran lui Belocika. tia c unchiul Andrei l va
lua din minile acelui om cnd ajungeau acolo i l va pedepsi pentru
tot ce i fcuse mamei. Lui Belocika i se prea ciudat c acela care l
rpise nu pricepea ce avea s i se ntmple cnd l va gsi pe unchiul
Andrei, dar copilul nu avea de gnd s-i spun. Voia s fie o surpriz
neplcut. Cnd i ddu seama c unchiul Andrei ar fi putut s nu se
afle acolo, biatul ncepu s plng. Trebuia s fie acolo. Dac nu era,
cine avea s-l salveze?
i cum avea el s se ntoarc la mama? O iubea mai mult dect pe
oricine, mai mult chiar dect pe tata, pe mtu a Xenia sau pe gemene. Ea
era cea care l lua la plimbare, n timp ce Nanny sttea cu fetiele, patina
cu el pe apa ngheat a iazului din grdin, i citea seara nainte de
culcare, l lsa s-i ncheie bijuteriile sclipitoare la gt i la ncheieturile
minilor cnd ieea din cas. Dac el nu o va mai gsi niciodat, cine o s
fac toate aceste lucruri pentru ea? i tia c ei avea s-i fie dor de el,
chiar dac le avea pe gemene. Pe el l iubea cel mai mult, era preferatul

ei, mica ei veveri.


Nu i nchipuia viaa fr ea. i nici nu putea s neleag de ce o
ura att de mult acel om oribil. Nu tia dect c, dac unchiul Andrei
nu l scpa din minile lui, acel om l va ucide. Spusese c o va face i
copilul nu se ndoia. i duse mna la obrazul nvineit i sper c
nsoitorul lui nu avea s-l mai loveasc.

Ningea slab cnd vagonul particular al familiei Sviridov fu tras pe


linie la Gara Finlanda i ataat la tren. Marii duci imperiali aveau multe
greuti cu cei de la Cile Ferate n acele zile, dar Adam mai era nc n
relaii bune cu ei, datorit activitii lui din rzboi, iar soia i copiii lui
puteau conta pe bunvoina lor cei puin deocamdat. Ania se hotr
s profite ct mai putea. Copiii ei meritau s cltoreasc n condiii
foarte bune.
Cnd contesa Derjavina, Nanny i cele dou gemene n vrst de doi
ani se urcar n tren, Ania se sili s-i rein lacrimile. Ea i Xenia erau
mult mai puin linitite n legtur cu expedierea lor, acum, c venise
momentul plecrii. Copiii le simeau teama i se agau de mama i
mtua, n timp ce trenul pufia, gata s porneasc.
Nanny, avei destui bani ct s v ajung pentru hran i adpost
timp de cel puin ase luni, spuse Ania, care i cususe n corset cteva
mii de lire sterline cu trei ceasuri n urm. Depune-i la banc imediat
cum ajungei la Stockholm i scoate doar ct i trebuie pentru
cheltuielile sptmnale. Luai-v un apartament la hotelul Angleterre
i ateptai-ne acolo. Stai ct va fi nevoie.
Da, doamn, spuse bona englezoaic, uimit de cunotinele de
matematic ale prinesei Sviridova, care i dduse destui bani pentru
mai mult de un an de trit pe picior mare.
Nanny spera c nu aveau s stea desprii chiar att de mult.
O s am foarte mare grij, doamn, spuse ea. i o s am grij s
mnnce bine i s fac micare.

i ine-o sub observaie i pe domnioric, adug Xenia. Nu-i


chiar att de mare cum i place s se cread.
Mtu! exclam Taa rznd. N-am nevoie de gardian.
Nanny tia c o s aib probleme serioase cu ea.
Nicky, i spuse Xenia bieelului, nvluindu-l n parfumul ei i n
cldura hainei de blan. Te iubesc foarte mult i o s vin dup tine.
Cnd o s se termine totul, tu, unchiul Andrei i cu mine o s fim din
nou mpreun, dei nu tiu exact cnd se va ntmpla asta. i promit,
zise ea, srutndu-l cu dragoste, n timp ce lacrimi fierbini cdeau pe
blana moale i aurie. S nu o superi pe Nanny i s m atepi, da?
Nikolai Gheorghevici i ascunse faa n haina de zibelin a noii lui
mmici i o nconjur cu braele, inhalndu-i parfumul de trandafiri al
pielii albe i delicate. Era parfumul care i plcea cel mai mult
copilului. Cnd o privi pe Xenia n ochi, era extrem de lini tit, cu ochii
albatri solemni i gravi.
Nu plnge, matiuka, i spuse el mngindu-i obrazul aa cum i
fcuse ea de attea ori. Nu mi-e fric.
Bravo, zise prinesa Maleva rznd i l mbri din nou.
Ania i srut fetiele, spernd s le revad, dar deloc foarte
convins c acest lucru avea s se ntmple. Acele chipuri frumoase o
priveau cu atta ncredere, nct abia suporta gndul de a le lsa s
treac frontiera fr ea, dou fpturi mici i blonde, singure ntr-o lume
aspr, care devenise ostil att de repede.
V iubesc, scumpele mele, murmur Ania, mbrindu-le. V
iubesc mult de tot. S nu uitai asta, orice s-ar ntmpla.
Cnd se auzi semnalul de plecare, contesa Derjavina se arunc
deodat n braele mtuii ei, dei Xenia nu i dduse seama dac era
din cauza emoiei sau a micrii brute a trenului.
La revedere, mtu, opti Taa, srutnd-o pe ambii obraji. i i
mulumesc pentru tot ce-ai fcut pentru mine. Sau ai ncercat s faci,
zise ea zmbind cu iretenie. Tu i Aniuka suntei singurele fiine care
ai fost bune cu mine. i nici mcar nu tiu de ce.
Xenia o mbri n clipa n care trenul se puse n mi care. Nu tia de
ce, dar era mai ngrijorat pentru nepoata ei dect pentru cei mici. Fata era
att de vulnerabil, att de pe marginea prpastiei, nct prinesa se

simea ngrozitor c o lsa s plece. ns nu avea ncotro.


La revedere, Taa, opti ea srutnd-o din nou. O s venim i
dup tine.
Apoi, Xenia i Ania trebuir s coboare n grab pn nu era prea
trziu.
La revedere, dragilor! strig Ania, fcndu-le cu mna n timp ce
trenul pornise spre Finlanda i frontier. S o ascultai pe Nanny!
n semn de rspuns, cei trei micui blonzi aprur la fereastr, fcnd
cu mna i strignd la revedere, uimii c mama nu mergea cu ei. Taa i
Nanny stteau n spatele lor, cu minile ridicate n semn de rmas bun.
Cnd trenul nu se mai vzu deloc, Ania i lu mtua de bra i
pornir amndou spre Gara Nikolai.

Belaia Beriozka
E foarte ru, Alte, spuse Lev Petrovici, cel mai bun gonaci al lui
Andrei. Soldaii au trecut pe la cteva conace i i-au omort pe moieri.
Pe unii nemernicii i-au torturat mai nti, fcndu-i s sufere mult timp,
nainte s-i ucid. Sunt nite jigodii.
Atunci, ar trebui s ne asigurm c n-or s ne ia prin surprindere.
Vreau ca oamenii s fac de paz douzeci i patru de ore din douzeci
i patru. S trag un foc de avertisment la primul semn de dezordine.
Am neles, Alte, spuse ranul, prnd mult mai n vrst dect
anii pe care i avea ea i innd n brae o puc Winchester. Fiul meu,
Petea, e cu ochii-n patru.
E un biat extraordinar, Lev. i un foarte bun gonaci.
A avut un profesor bun, zise ranul zmbind.
De cnd fusese adus acas, biatul i ajutase tatl i fraii. ncercnd
s-i continue i studiile cu ajutorul preotului din localitate. Datorit
necazurilor din capital, Andrei trebuise s- i amne planul de a-l trimite

la coal n Petrograd pn cnd aveau s se mai potoleasc lucrurile.


ntre timp, Petea a%ea o mulime de treburi de fcut acas, mai ales de
cnd btrnul ncepea s se bazeze din ce n ce mai mult pe el. Pn i
Praskovaia Feodorovna i cerea prerea cteodat, ceea ce putea fi
considerat un compliment sau un semn sigur de mbtrnire.
Andrei zmbi i l btu pe spate, dup care se duse n birou pentru a
face inventarul armelor i muniiilor. Dac se ajungea la vreun conflict,
trebuia s-i narmeze pe cei care nu aveau puti. Spera doar s aib
destule. Zvonurile care circulau n zon erau cumplite. O lupt pentru
Beriozka era iminent.
Cu dou zile n urm, o band de dezertori atacaser un conac aflat nu
departe de al lui Andrei i l omorser pe mo ier, pe soia acestuia i pe
copii, dup ce i torturaser ore ntregi. Acea slbticie cumplit, mai ales
mcelrirea a doi copii nevinovai, bgase spaima n toat lumea din zon.
Andrei Nikolaevici nu avea de gnd s cad n minile acelor indivizi
mcar avea s fac tot posibilul ca aa ceva s nu se ntmple. Dac se
trezea atacat, avea intenia s ia cu el ct mai muli nemernici.
n timp ce i verifica armele, prinul se ntreb dac vecinul lui,
contele erbatkin, fcea acelai lucru. Boris era extrem de urt pentru
activitatea n cadrul comisiei de mobilizare i fusese ameninat recent.
Mare parte din bieii ranilor pe care Boris i trimisese n rzboi nu se
mai ntorseser, n timp ce vnjosul lui ginere nu fusese recrutat.
Oamenii tiau asta i nu le plcea, unora nu le plcea absolut deloc.
Alte, dorii un ceai?
Andrei se ntoarse i o vzu pe Praskovaia Feodorovna, menajera, n
prag, cu un samovar sclipitor din alam pe o tav. Prea ngrijorat.
Da, mulumesc, zise el zmbind. Drgu din partea ta c te-ai
gndit.
E prea periculos s stai aici, Andrei Nikolaevici, i spuse ea cu
tristee. tii c n-ar fi trebuit s venii.
Prinul observ c Parskovaia prea att de btrn dintr-odat.
Rzboiul i pusese amprenta asupra tuturor.
Nu, spuse el, cltinnd din cap. Din moment ce bestiile astea
circul n voie prin zon, cred c ar fi fost o prostie s nu vin. Oamenii
mei trebuie protejai.

Unii rani sunt gata s se alture soldailor, i spuse femeia


aezndu-se lng el. Oamenii sunt furioi pe toat lumea i mai ales
pe moieri. Ceea ce s-a ntmplat la conacul la o s se mai ntmple i
la altul. Se zice c privelitea era att de oribil, nct brbai n toat
firea au plns cnd au vzut cadavrele.
Am auzit, murmur Andrei, privind spre flcrile care ardeau n
cmin.
Nu lsai s vi se ntmple aa ceva, Andrei Nikolaevici, spuse
femeia. M-ar durea att de mult s v vd sfrind aa!
Nu-i face griji, Prakoa. N-am de gnd, zise el cu cldur.
Da, sunt convins c la fel a spus i omul acela.
Da, i spuse prinul. Probabil c la fel a spus.

Cnd a ajuns la Belaia Beriozka, Oleg ar fi trecut neobservat, dac nar fi fost bieelul. Era prea evident un mic baren, chiar i cu
pantalonaul acela ponosit.
Pur i simplu, nu aparinea acelui ran masiv i, pentru a dovedi
acest lucru, micuul le striga tuturor celor pe care i vedea c voia s se
duc acas la mmica lui, prinesa Sviridova.
Plesnindu-l cu putere peste fa pentru a-l face s tac, Oleg se
deprt nainte s se apuce cineva s-i pun ntrebri, dar nu nainte ca
unii s nceap s se gndeasc la cuvintele copilului. Exista o prines
Sviridova, care venea des prin zon i care, ntr-adevr, avea un fiu,
dei prea ciudat ca acesta s se afle ntr-o asemenea companie. Cine
putea ti?
Mai trziu, cruaul care i dusese pe Oleg i pe biat la locuina
familiei Ivanov, le spuse prietenilor c omul fusese att de furios pe
copil fiindc se dduse n spectacol, nct l lovise de cteva ori. Era un
tip ciudat, i spuse cruaul. Avea nite ochi care te fceau s simi
fiori de ghea prin ira spinrii.

Mult mai departe, spre vest, Nanny, Taa i copiii ajunser la captul
liniei n Finlanda, ntr-un stule numit Tornio i ncepur s discute cu
vizitiii laponi mbrcai n culori vii, pentru a-i duce prin pduri cu sniile
lor solide trase de reni. n acel punct ndeprtat, Tornio li se pru femeilor
captul lumii, mai ales Taei, care jur s nu se mai plng niciodat de
locurile napoiate ale Rusiei dup ce vzuse acea regiune.
Fiind prima oar cnd vedeau un ren, copiii ncepur s bat din
palme ncntai; animalele veneau pn n faa grii, n clinchet de
clopoei i mnai de laponi ciudat nvemntai, care le strigau ntr-o
limb de neneles.
Ce necivilizat, nu? spuse Taa chicotind, n timp ce brbaii le
instalau pe Nanny i pe cele dou gemene n haine de blan ntr-o sanie
i pe Taa cu Nicky n cea din spate.
Nanny nu spuse nimic; doar le zmbi acelor strini ciudai i inea
copiii strns lng ea.
Saenka i Tory erau teribil de fascinate de ren i le strigar n spate
lui Nicky i Taei c ar fi fost frumos s-i aib n Petrograd. Nicky,
ns, spuse nu. Renilor nu le plcea la ora.
Vizitiul lapon i zmbi bieelului i i fcu cu ochiul tinerei,
ndemnnd animalele s goneasc prin pdurile acoperite de zpad.
Cnd grupul ajunse la grania suedezo-finladez, la Haparanda,
Nanny prelu conducerea, ceea ce nu o deranj deloc pe contesa
Derjavina. Bona avea un paaport veritabil i atitudinea unui sergent
major. S se ocupe ea de trecerea de la frontier.
Anglaise? ntreb inspectorul cu cciul de blan cnd ele se
apropiar de biroul lui aflat ntr-o cocioab drpnat, care era punctul
de frontier rusesc.
Oui, zise Nanny, care prea impuntoare n haina de blan, artnd
de dou ori mai solid dect era n realitate, datorit blanei voluminoase.
Omul le privi foarte atent i Nanny fcu la fel. n mod normal avea
aerul unei ducese, aa c i fu uor s l fixeze cu o privire la fel de rece,
dovedind astfel c nu avea nimic de ascuns. Taa se ruga n tcere.

Grnicerul se uit sever la copii.


Familie?
Ma fille, spuse Nanny, artnd spre Taa, et ses enfants.
Uitndu-se la tnra fertil, brbatul ntinse mna dup paapoarte i
fcu ochii mari, surprins, cnd vzu tampilele diplomatice unul din
ultimele daruri din partea lui Billy pentru Taa.
Votre mari? ntreb el. Ou?
A lambassade amricaine Petrograd, zise Tatiana Sergheevna.
Ah.
Omul i arunc o privire subalternului su, ridicar amndoi din umeri
i napoiar politicos paapoartele doamnelor.
Au revoir, mes dames. Bon voyage.
n timp ce grupul nvemntat n blnuri iei din vam, n tcere,
Nanny i ddu seama c avuseser mare noroc. Urmtorul la rnd, un
rus, se trezi cu toate bagajele golite pe jos i chestionat cu agresivitate
de ctre aceiai oameni care se purtaser politicos cu ele.
De cum trecur n Suedia i se urcar ntr-un tren cu destinaia
Stockholm, toat lumea se ghemui pe fotoliile confortabile din vagonul
de clasa nti, adormind instantaneu, Nicky cu braul pe dup mijlocul
Taei, iar gemenele lipite de Nanny, singura lor legtur cu viaa
normal n mijlocul acelei harababuri.
Spre dezamgirea lor, cnd ajunser, n sfrit, la hotelul Angleterre
din Stockholm, aflar c prinul Sviridov plecase doar de cteva
ceasuri, i era deja n drum spre Petrograd mpreun cu Billy.
La naiba, murmur Taa, gndindu-se c ar fi fost plcut ca Billy
s o invite la cin la unul din restaurantele elegante ale oraului,
compensnd lipsurile din ultima vreme din capitala Rusiei. Ar fi trebuit
s-mi dau seama c o s m dezamgeasc.
Nanny instal copiii ntr-un apartament frumos, le spuse c mama i
tata vor fi n curnd cu ei i se rug s nu le mint pe bietele fpturi.
Ceea ce lsaser la Petrograd era un comar, iar prinul i prinesa
Sviridova l mai triau nc.
Cutremurndu-se, englezoaica i-i nchipui pe copilai singuri pe
lume, avnd doar o rud n via, pe contesa Derjavina. Spera c soarta
nu va fi att de crud cu ei.

Numai Dumnezeu tia c nu meritau asta.

Cnd ajunse la casa tatlui su, Oleg fu abandonat n grab mpreun


cu copilul la poart de ctre cruaul care le povestise despre
necazurile din ultima vreme, lsndu-i s mearg pe jos civa zeci de
metri prin curtea acoperit de zpad bttorit.
Urcnd pe prispa din lemn, Oleg btu cu putere i apoi atept, cam
stnjenit. Nu se vedea niciun semn de via.
Lui Belocika i se prea un loc nspimnttor i ntunecos, cu trepte
care scriau i scnduri desprinse de la locul lor i, nuntru, probabil
c era la fel de ru ca n casa aceea din Petrograd unde l dusese nainte
de a merge la gar. Ridicndu-i privirea spre acel om urt, cu barb
nengrijit i fr un deget, micul prin se cutremur, att de spaim,
ct i de frig.
Dup ce btu n u cteva minute, aceasta se ntredeschise puin i
cineva privi afar din dosul unei puti, prnd gata s o foloseasc.
Era Ivanov. Btrnul.
Tat!
Oh, Doamne! exclam el. Ia te uit.
Se uit la fiul su uluit, pe chipul lui citindu-se dezgust. Era ultima
persoan pe care s-ar fi ateptat s o vad n prag i nu avea niciun chef
de el.
Te credeam mort, spuse el, n sfrit, dezamgit.
Ei, fir-ar s fie, parc i-ar prea ru c nu-i aa.
Biatul se uit la acel btrn urt, ntrebndu-se dac avea s-i
pofteasc nuntru. Spera c da.
Pot s intru? ntreb Oleg. Sau ai de gnd s ne ii aici n frig?
F ce vrei. Cine-i biatul?
Trgnd copilul dup el, Oleg intr ntr-o cas care vzuse i vremuri
mai bune. Bucele de tencuial cojit de pe perei erau presrate pe
covoare.

Nite farfurii murdare se aflau pe mesele din salon. Nicieri nu i se


simea mna Mariei Andreevna i acest lucru l nedumeri pe Oleg.
Unde-i mama? ntreb el deodat.
A murit de patru ani, Domnul s-o odihneasc. A tot sperat s vii so vezi nainte s moar, dar i n privina asta ai dezamgit-o. Nu-mi
dau seama ce te-a adus acum, adug btrnul cu dispre. Sunt
necazuri, s tii.
Ce fel de necazuri?
Crime. Jafuri. Incendieri. Tot ce vrei. Au ars un conac i i-au
omort pe toi cei care se aflau nuntru. Oamenii mei i cu mine i
ateptm s apar.
Dumnezeule!
Uitndu-se n jur, Oleg vzu ase brbai solizi, rani ca i el, toi
narmai cu puti i gata s le foloseasc ntr-o clip cei civa
lucrtori loiali ai tatlui su, doi dintre ei fiind supraveghetori. Faptul
c erau legai de btrnul Ivanov i transformase n trgtori. Nu aveau
de ales dect s stea mpreun acum.
Nu-i deloc bine, i spuse Oleg. Era exact ca la Petrograd; nu exista
scpare.
N-am unde s m duc n alt parte, zise el n cele din urm. Sunt
ruinat.
Prostule. Nu m mir. Mereu i spuneam maic-ti c o s ajungi
ru. S tii c tot mai eti cutat pentru c ai ncercat s-o omori pe fata
aia. Or s vin dup tine ct ai clipi dac afl c te-ai ntors.
Bine c mcar aici am noroc, spuse fiul lui rznd. Nu mai exist
legi n ara asta. Fiecare caut s-i scape pielea.
Btrnul Ivanov se strmb, dup care se uit la Belocika i pru
ngrijorat.
- Cine-i biatul? repet el, privindu-l ndeaproape i pipind
materialul fin al costumaului de sub paltonul ponosit.
Biatul i ridic privirea spre btrn i se ddu napoi, dezgustat de
mirosul puternic de alcool preparat n cas, tutun ieftin i sup de varz
pe care l emana btrnul ivanov. Mirosul acela i ntoarse stomacul pe
dos.
Oleg ezit, uitndu-se la copilul care semna att de mult cu Ania

Nikolaevna. Deodat, i veni o idee. Acel copil era al lui. Biatul era
ntruchiparea tuturor relelor care l urmriser nc din ziua cnd o
ntlnise pe mama lui n pdure. Era creaia lui Oleg i dac l putea
duce napoi n locul unde ncepuser toate necazurile lui, napoi n
luminiul unde ncercase prima oar i nu reuise s o omoare pe
vrjitoarea cea blond, punea capt ghinionului i nenorocirii lui.
Da. Aceea era soluia. Avea s-l sacrifice chiar n locul unde
ncepuse totul. Moartea micuului prin avea s-l elibereze de blestemul
Aniei Nikolaevna. Avea s ntrerup acel cerc vicios.
Privindu-l pe btrn n ochi, Oleg spuse:
E fiul meu.
Dumnezeule mare! exclam Ivanov. Asta-mi mai trebuia. nc o
gur de hrnit!
Da. i o s stm aici pn o s am chef s plec, aa c eu zic s te
obinuieti cu ideea, btrne.
Spunnd acele cuvinte le i credea.
Biatul se aez pe canapeaua care scria, n timp ce brbatul cel
gras se certa cu cel btrn, amndoi speriindu-l la fel de mult. Observ
c n casa aceea era foarte frig i urt. Nimeni din cunoscuii lui nu
locuia ntr-un asemenea loc.
Ba, mai ru dect att, unchiul Andrei nu avea s tie unde se afl,
dac era nchis acolo cu oamenii aceia. i trebuia s-l gseasc, altfel
nu o mai vedea niciodat pe mama. Acel gnd l nspimnta mai mult
ca oricnd. Tremur fr s se poat stpni. Pentru a-i demonstra
nemulumirea fa de cas, Belocika, obinuit cu covoarele orientale,
candelabrele de cristal, vazele chinezeti, tablourile i mobila aurit de
la Palatul Sviridov, ncepu s urle att de tare, nct ncepu s-l
enerveze pe btrnul Ivanov, care l plesni cu putere.
Ce-a pit? ntreb el.
Vreau la mama! zise Belocika, lovind cu pumnii n canapea att
de tare, nct strni nori de praf care l fcur s tueasc. Vreau acas!
Dumnezeule! pufni btrnul. Trebuia s-mi nchipui c fiu-tu no s ias altfel.
Bnuiesc c n-a fost niciodat departe de cas.
Bnuieti? ntreb btrnul rznd. Se pare c n-o cuno ti prea bine

pe maic-sa.
Am cunoscut-o destul ct s-l procreez pe el, zise Oleg furios. Ce
te intereseaz? N-ai fost niciodat ceea ce a numi un tat bun.
Dumnezeule, ct te-am urt!
i acum ai venit s m jupoi, nu? sta-i singurul lucru pe care teai priceput s-l faci vreodat. Mi-e ruine c-mi eti fiu.
Ticlosule! strig Oleg aruncndu-se asupra lui i trntindu-l la
pmnt.
Btrnul nu rmase acolo mult vreme. La fel ca o pisic, se ridic
imediat, gata s-l fac frme pe Oleg, n ciuda diferenei de vrst.
Anii petrecui muncind la cmp l cliser att de mult, nct ar fi fost
n stare s-l nving pe puturosul acela gras al crui tat era.
Pentru a fi pe picior de egalitate, Oleg lu o bt din mna unuia din
lucrtori i i lovi tatl peste fa cu putere, trntindu-l la podea ameit.
Gfind, fiul i roti privirea prin ncpere, ateptnd ca vreunul din
oameni s sar n aprarea efului, dar nimeni nu o fcu. Strinii nu se
amestecau n certurile de familie. Profitnd de ocazie, Oleg tocmai se
pregtea s-i dea btrnului cu bta n cap, cnd o mpuctur i
distrase atenia.
La dracu spuse unul din cei aflai n camer. Necazuri. Aa a fost
aproape n fiecare sear.
Dar ce naiba se-ntmpl aici? ntreb Oleg, uitnd de btrn pe
moment.
ranii ncearc s ne ard casele. Au fost aici n fiecare sear i
acum li s-au alturat i nite dezertori. E ru de tot, spuse unul din
oameni, care pru s preia conducerea acum.
Biete, ntinde-te pe jos sub canapea, i nu scoate capul. Oleg,
mai tii s tragi cu puca?
Da, d-o ncoace.
Btrnul Ivanov era aproape incontient, dar nimnui nu prea s-i
pese. Era detestat aproape de toat lumea, aa c nimeni nu se gndi la
el n momentele acelea.
Oleg primi instruciuni de la supraveghetorul tatlui su i se aez
n dreptul unei ferestre ntunecate, ateptnd ocazia s trag.
O mpuctur fcu geamul ndri, iar Oleg se nfior sub ploaia de

cioburi.
Dar moia Malev? i acolo e ru? ntreb el.
Nu. E locul cel mai linitit. Deocamdat.
Un strigt scos de unul din atacatori fu nsoit de un cor de fluierturi
care se auzir din curte.
Ivanov, eti acolo?
O s dormi n iad la noapte,
moierule! Tonul era ironic.
Tot pmntul s se dea oamenilor!
sta-i de la noi din sat, spuse supraveghetorul, i cunosc vocea.
La naiba, n tot Petrogradul se aude acelai slogan i nu se vede
nici picior de ran.
Strigtele se auzir din nou.
O s-i tiem gtul, moierule!
Pregtete-te s te duci n iad, btrne!
Deodat, un obiect aprins zbur pe fereastr, dnd foc perdelelor
uzate i apoi canapelei i podelei.
Scoate copilul! strig Oleg.
Dar Belocika nu atept s fie ajutat, ci se rostogoli de sub canapea
i fugi n camera alturat, adpostindu-se n spatele unui fotoliu. n
salonul drpnat, brbaii se luptau s sting focul, ncercnd s-i
resping pe atacatori, n acelai timp, n vreme ce, n mijlocul acelei
harababuri, btrnul Ivanov sttea ntins pe jos rigid i neputincios.
Acoper spatele casei! strig supraveghetorul. Or s ncerce s
intre pe acolo!
Belocika vzu cum un brbat cu cojoc puse mna pe o puc i
alerg pe holul ntunecat, urmat de un alt doilea ins. Copilului ncepu
s-i fie fric din cauza acelui haos i ncerc s fug la etaj. De pe scar
vzu oamenii din salon trgnd cu putile, strignd i luptndu-se cu
flcrile, toate n acelai timp. Era un spectacol nfricotor.
ntre timp, afar, un alt grup se altur luptei; acetia nu erau rani
cu puti vechi de vntoare, ci soldai, veterani de rzboi, cu dou
mitraliere montate n camioane, cumprate din Statele Unite de ctre
armata arist.
Ivanov, mai ai o ans, strig o voce groas. Iei acum, altfel te

ucidem!
Du-te dracului! spuse supraveghetorul, recunoscndu-l pe unul
din rani.
Deschidei focul!
Rafala de mitralier sfie aerul serii. ipetele din cas le ddur de
neles trgtorilor c nimeriser n plin.
Dumnezeule! Ce naiba au acolo?
Oleg ddu fuga spre locul unde se afla tatl lui i l zgli pentru a
vedea dac mai triete. Niciun semn. Fusese mpucat n cap.
n timp ce inima i btea cu putere, Oleg i roti privirea prin camera
nvluit n semintuneric, ncercnd s-i stpneasc emoiile. Era
ngrozit. Ce voiau? Ce le putea oferi numai s plece i s-l lase n
pace? Pi, era evident. Pe moier.
n aceeai clip, cineva de afar url:
Pred-te sau mori. O s te ucidem dac nu te predai acum.
Nimeni nu rspunse. Oamenii i ncrcau putile. Belocika sttea pe
burt, respirnd iute, iar inima, i btea att de repede, nct era gata si sparg pieptul. Prea uluit ca s neleag ceva, copilul plngea dup
mama lui i btea cu pumnii n podea, suspinnd ngrozit.
Dup o, pauz scurt, Oleg i tovarii si auzir o voce cu accent
moscovit dnd ordinul:
Tragei!
Se trntir cu toii la pmnt, n timp ce gloanele mu cau din perei
i i acopereau cu cioburi. Sus, Belocika urmrea acea scen
ngrozitoare de dup balustrad i se trase din ce n ce mai mult spre
perete, trndu-se pe burt, asemeni oamenilor de jos, suspinnd n tot
acest timp. Gloanele rzlee strneau praful la niciun metru de locul
unde se afla el.
ncetai focul.
Singurul sunet care se auzea din salon era cel al respiraiei celor care
ateptau urmtoarea micare din partea soldailor. Nu mai triau dect
civa.
Predai-v i putei pleca! strig individul cu accent moscovit.
Nu-l vrem dect pe btrnul Ivanov.
Ce mai ateptai? ntreb Oleg. Aruncai-le cadavrul lui.

Supraveghetorul cltin din cap, continund s stea ntins pe burt


printre ruinele salonului.
Sunt nite mincinoi. Or s ne omoare pe toi. tia sunt
dezertorii care i-au ucis pe oamenii ia acum cteva zile.
Dar noi nu suntem moieri, iar ei l vor doar pe moier, zise Oleg.
Haidei s le facem pe plac i s li-l dm. Doar tii c e mort oricum.
Supravieuitorii se privir.
Aruncai-l afar, repet Oleg, trndu-se spre cadavru. Haidei
odat!
Stai puin, zise supraveghetorul. Ar trebui s-i anunm ce avem
de gnd, altfel ne mpuc de cum deschidem ua.
Bine, mormi Oleg, trndu-se spre fereastra spart.
Se ridic uor i privi afar. n curte erau o mulime de rani i de
soldai lng dou camioane, n care se aflau mitraliere. Strignd
pentru a le atrage atenia, le spuse:
Nu tragei! O s vi-l dm pe moier! Acel
anun fu ntmpinat de un cor de chiote.
Repede, spuse Oleg, apucndu-i tatl de picioare. Tu ia-l de
umeri, iar tu deschide ua ca s putem s-l aruncm afar. Repede.
Apoi o nchizi ct poi de iute.
Cu ajutorul supraveghetorului, Oleg i trase tatl mort n holul de la
intrare, atept pn cnd se deschise ua i apoi azvrli cadavrul,
avnd grij s cad dincolo de balustrada de lemn a prispei.
n lumina puternic a farurilor, btrnul Ivanov prea un obiect
demn de mil, cu prul i barba crunte pline de snge, cu cmaa
ciuruit de gloane. Dar nimeni din cei aflai n curte nu era n msur
s simt mil. Chiote puternice l salutar pe mo ierul Ivanov cnd
ateriz n zpada semitopit.
Porci nenorocii. Auzii-i. Nici jumtate din ei nu sunt de prin
partea locului, bombni supraveghetorul, ncercnd din rsputeri s
sting flcrile.
n curte, soldaii i ranii ncepeau distracia serii. Dezbrcar iute
cadavrul, i exprimar nemulumirea n legtur cu faptul c nu gsiser
niciun obiect de valoare asupra lui i apoi ncepur s-l taie bucele.
Sngele nea pe zpada murdar n timp ce ei lucrau cu o cruzime

nvecinat cu nebunia, fcndu-l praf pe btrn, de parc ar fi fost o


hait de lupi care sfiau o cprioar n pdure.
Cnd terminar, proptir de un copac cadavrul fr cap i golit de
mruntaie i-i strigar pe oamenii moierului s ias s-l vad.
Pe naiba.
O s v omorm chiar acolo nuntru dac nu ieii s v jucai!
ncercai! sosi rspunsul.
Oleg simi c i se strnge stomacul de spaim. Nu erau mulumii cu
acel trofeu. Voiau s-i ucid pe toi. Uitndu-se la cel de lng el, care
era plin de snge i funingine, simi cum groaza pune stpnire pe el i
cum genunchii i se nmoaie. Nu mai putea s scape.
Ania Nikolaevna se afl n spatele acelei porcrii, i spuse el
nnebunit. Copilul acela de sus i chemase pe ace ti slbatici s-l
tortureze. Cu ct i ucidea fiul mai curnd, cu att avea s-i fie mai bine.
Dar hotr c trebuia s-l ucid cum se cuvenea. Exact n locul unde
ncepuser necazurile lui. Altfel, chinul nu avea s se sfreasc
niciodat. Avea s continue venic, urmrindu-l pn i ddea ultima
suflare.
Dup ce vocea cu accent moscovit ddu ordin s se trag, mitralierele
mucar din faad, ciuruindu-i pe cei din dreptul ferestrelor.
La dracu, njur el, trntindu-se la pmnt. Sunt maniaci!
Dnd fuga sus, ntr-un rstimp n care focul ncet, l lu pe Belocika
i se duse cu el n pivni, unde dobor o u ncuiat i trase biatul
dup el, fcndu-l s nceteze cu ipetele de spaim cu cteva lovituri
puternice. Sus, zgomotul era asurzitor, asemeni unei simfonii infernale,
i era limpede c oamenii moierului nu mai aveau s scape.
Uitndu-se la Ivanov i tremurnd de spaim cnd auzi zgomotele de
deasupra, Belocika ascult imediat cnd acesta i porunci s-l ajute s
scoat cteva rafturi din peretele pivniei. Netiind exact de ce fceau
acest lucru, copilul simi.c ar fi putut fi o cale de a scpa din casa
aceea fr s fie vzui de acei oameni nebuni de afar. Sus, ultimul
rmas n via urla ca un animal slbatic sub ploaia de gloane. Biatul
scurm pentru a desprinde rafturile, suspinnd i gfind n timp ce
auzi rafalele de mitralier astupnd ultimele strigte ale omului,
ultimele sunete omeneti n acel balamuc.

Chinuindu-se alturi de biat, Oleg cuta intrarea n tunelul pe care


tatl su l construise n urma tulburrilor din 1905. Dup patru-cinci
minute extenuante, Oleg izbuti s descopere ceea ce cuta i deschise
bucuros ua joas i ascuns pe jumtate de praful, pnzele de pianjen
i murdria acumulate n doisprezece ani.
Lund un felinar dintr-un crlig de pe perete, Oleg l aprinse, dup
care mpinse biatul prin deschiztur. Ceva cu nite ochi mari i
galbeni care se uita la el l fcu s o rup la fug napoi n pivni
ipnd. Dar nu ajunse prea departe.
Taci i d-i drumul! Doar ai mai vzut obolani.
Nu, n-am mai vzut!
Ei bine, o s-i vezi acum, mormi Oleg, nchiznd ua n urma lor
i mpingnd iari biatul n faa lui.
Dup un drum nspimnttor printr-un tunel lung, umed i
ntunecos, n care mirosea urt i unde se vedea, din cnd n cnd, cte
un schelet de roztoare, ajunser la o trap pe care o deschiser i
vzur cerul rece al nopii. Se aflau n adncul pdurii n spatele casei,
destul de departe pentru a putea fugi.
Ridicnd biatul pe umeri, Oleg iei din tunel cu ajutorul unei scri,
n pdurea acoperit de zpad. i pclise pe acei maniaci, dar pentru
ct vreme, oare?
Fugind prin pdure i trgnd copilul dup el, Oleg simi nite
gheare strngndu-l de gt, trgndu-l de hain; auzi vocea piigiat a
unei femei strignd dup el, tachinndu-l. Continu s fug i,
mpiedicndu-se din cauza fricii, nu se gndea dect la un singur lucru
s gseasc locul potrivit i s-l ucid pe acel copil, fiul vrjitoarei.
Dac nu o fcea, era pierdut pentru totdeauna.
Soldaii ncetaser focul acum i mutilau trupurile oamenilor
moierului n semn de avertisment pentru ceilali din zon. Toate
cadavrele urmau s fie nirate pe prispa lung din lemn, iar trupul lui
Ivanov, decapitat, la o mic distan de celelalte, rezemat de un copac.
n final, capul lui Ivanov fu nfipt n parul din faa treptelor, iar inima i
fu intuit de u cu un cuit. Pn a doua zi la prnz, nu exista mo ier pe
o raz de douzeci de mile care s nu fi auzit de acel mcel ngrozitor.
Pn seara, ranii fceau deja pariuri n legtur cu cine avea s fie

urmtoarea victim.

Capitolul 36

Ajungnd la Petrograd, Adam fu extrem de furios cnd auzi de


rpirea fiului su. i se temea foarte mult pentru soia i copiii lui.
Cltoria fetelor avea s fie grea, dar cea a Aniei i a Xeniei ar fi putut
fi fatal. Cei din provincia Moscova ncepeau s se rzvrteasc din
nou, la fel ca n 1905, i, de data aceasta, autoritile nu mai erau
capabile s restabileasc ordinea.
Adam porni imediat spre Belaia Beriozka. Dac lucrurile erau att
de grave pe ct se auzea, era nevoie de el. Cel puin aveau s sfreasc
mpreun. Nu era un gnd linititor, dar, n clipa aceea, era singurul
care i ddea speran.

Cnd ajunser la conacul Malev, Ania i Xenia fcur senzaie,


ocnd-o pe Praskovaia Feodorovna care crezu c i pierduser minile
dac plecaser la un asemenea drum.
Dup ce le mbri, strig spre biroul prinului Andrei, cu vocea
ncrcat de emoie:
Alte, venii s vedei cine a venit!
Prinul Andrei nu fu deloc ncntat. Fu ocat i uimit cnd i vzu
frumoasa soie i nepoata care riscaser enorm fcnd acel drum.
Dumnezeule! Credeam c ai mai mult minte! exclam el. Toat
zona e ntoars pe dos. Atacurile au i nceput deja.
Xenia i nepoata ei l srutar i se duser direct lng cmin, n timp
ce menajera se apuc s pregteasc repede ceaiul. Erau obosite i nu

aveau chef s li se in predici, dup ce fuseser nevoite s suporte tot


felul de revoluionari n trenul cu care veniser de la Petrograd.
Amndou i reveneau nc de pe urma acelei experiene. Silite s
ia trenul la fel ca toat lumea niciun vagon particular de data aceasta
Ania i Xenia se treziser n compartimentul de clasa nti mpreun
cu civa soldai care se ntorceau acas dup ce se declaraser stui de
afurisitul de rzboi al lui Kerenski.
Fr s spun nimic, doamnele i trseser alurile peste cap i i
ignoraser. Ceea ce fusese o greeal. Acest lucru pru s-i determine
s-i expun filosofia despre via, care se rezuma la a se duce acas, a
bea foarte mult i a se ine dup toate fetele disponibile.
Ar fi ndurat i acest lucru cu stoicism, dac n-ar fi fost dorina lor de
companie. Cnd unul din ei se ntinse s o ia pe dup umeri pe prinesa
Ania, Xenia l mpinse cu fermitate, smulgnd hohote de rs din partea
brbailor, care o luar drept mama tinerei fete i care continuar s
glumeasc n legtur cu disponibilitatea frumoasei ei fiice.
Din moment ce acela ar fi fost rspunsul firesc pe care l-ar fi primit
din partea mamei oricrei fete, soldaii nu i purtar pic mamei cu ochi
verzi, ba chiar conversar cu ea foarte mult. Puin ocat de faptul c
nite rani bei i se adresau n termeni att de familiari, prinesa Xenia
se strecurase ntre nepoata ei i soldai, mpiedicndu-i pe acetia s
fac altceva dect s se uite.
Nu era deloc o experien prin care i dorea s mai treac, chiar dac
revoluionarii nu erau dect nite biei ameii de butur i exagerat de
prietenoi, care cutau s se distreze. Considera c avuseser noroc c
scpaser numai cu att i nici prin cap nu-i trecea s- i foreze norocul.
Andrei, spuse ea brusc, am venit ncoace pentru c Oleg Ivanov a
ptruns cu fora n casa Aniei i l-a rpit pe Belocika. Credem c ar fi
putut veni aici ca s se adposteasc n casa tatlui su. Am vrea sa iei
nite oameni i s te duci acolo. E singura noastr speran.
Uluit, prinul nu putu dect s se uite la soia i la nepoata lui. Era vina
lui, i spuse el cu amrciune, numai vina lui. Exista, ntr-adevr, o
pedeaps pentru pcatele omului, i spuse prinul. Era la fel de inevitabil
i de inexorabil ca mareea. Dar de ce trebuia acea pedeaps s se
rsfrng asupra lui Belocika, micul giuvaer al familiei? Abia putu

s suporte cnd o auzi pe Xenia povestind cum Ania se luptase cu


Ivanov.
Ania, milocika, lucrurile stau foarte ru aici n momentul sta,
zise el. E incredibil.
Ce anume, unchiule?
Lundu-i mna, Andrei o fcu s se aeze.
Aniuka, asear, o band de dezertori a atacat moia lui Ivanov.
L-au omort pe btrn i pe toi ceilali care erau cu el.
Nu! ip Ania, ridicndu-se brusc. Nu se poate!
Milocika, din cte tim, toate cadavrele erau ale unor aduli, i
spuse Andrei innd-o de mn pentru a ncerca s o calmeze. Nimeni
n-a zis nimic de vreun copil.
Prinesa Sviridova se uit la unchiul ei nnebunit, netiind ce s mai
cread, nc nfrigurat pentru fiul ei. Tocmai era gata s accepte ideea
c se nelase n legtur cu faptul c Ivanov ar fi venit acolo, cnd
tnrul Petea, practic un brbat n toat firea acum, intr n ncpere, se
scuz stnjenit pentru ca dduse buzna astfel i spuse repede:
Alte, Dimea, cruaul, tocmai mi-a spus c dusese un brbat i un
copil acas la Ivanov cu puin nainte s atace soldaii. Zice c biatul
prea un copil de familie bun i c brbatul ar fi putut fi Oleg Ivanov!
ntorcndu-se spre Petea, care abia rsufla de emoie, prinesa Ania l
ntreb aproape tremurnd:
Cum i-a descris?
Un brbat gras, chel i cu barb, mbrcat cu o hain cenuie i un
biat blond cu bucle lungi, ntr-un paltona ponosit i cu cizmulie de o
calitate foarte bun. Nu mai mare de cinci ani.
Petea, trebuie s fi fost Ivanov, opti prinesa Ania. Mi-a rpit fiul
n Petrograd i tiu c a venit ncoace cu el.
ocat de cuvintele prinesei, tnrul se uit la prinul Andrei,
ateptnd ordine, cu prul blond czndu-i pe ochi.
Ridicndu-se brusc din fotoliu, Andrei spuse:
M duc s adun oameni i ne ducem s aruncm o privire. Petea,
adu-mi o jumtate de duzin de oameni narmai cu puti. M duc
acas la Ivanov. Vino i tu.
Pregtete-mi i mie un cal, porunci Ania. Vin i eu.

Nu, barnea, o rug biatul. E prea oribil.


La fel a fost i n Varovia, spuse Ania cu un zmbet trist. Dar
dac n-a fi fost acolo, tu n-ai mai fi aici acum.
Avea dreptate. Nu mai putea fi contrazis.
Ania, dac fiul tu a fost acolo, ai profera s nu-l gseti, i spuse
unchiul ei.
Prinesa Xenia i privi nepoata. Avea un stomac zdravn, dar se
cutremur violent nchipuindu-i cum trebuiau s arate cadavrele acelea.
Amintindu-i de morii rmai n urma masacrelor din 1905, prinesa nu
suport gndul de a-l gsi pe bieelul Aniei ucis de acei netrebnici.
Spre surprinderea Xeniei, Ania era ferm hotrt. Fata se duse direct
la dulapul de arme al lui Andrei, l descuie i lu o puc Pudey. Cnd
brbaii erau gata, la fel era i ea.
Lev, strig prinul, tu rmi aici cu soia mea i cu celelalte femei.
Dac vin soldaii, f ceea ce trebuie. O s ne ntoarcem ct putem de
repede.
Am neles, Alte, spuse omul privind n urma lor. Succes, le
strig el.
Dar nu i plcea gndul c tnra barnea se ducea la locuina lui
Ivanov. Lev era absolut sigur c fiul ei nu se afla acolo, din moment ce
nimeni nu spusese nimic despre descoperirea cadavrului vreunui copil
alturi de celelalte. Totui, nu o condamna pentru faptul c voia s se
conving.
Numai c ar fi fost mai uor de protejat dac s-ar fi aflat la conac
mpreun cu toi ceilali. O fat att de frumoas era, practic, un
magnet pentru genul de indivizi care l vizitaser pe btrnul Ivanov.
De ce s caute necazul cu luminarea, fcndu-i cunoscuta prezena?
Stnd lng Lev Petrovici i privind n urma grupului, prinesa
Xenia se gndea deja la mijloacele de aprare a conacului n
eventualitatea unui atac.
Lev, mai avem ancora i lanul de la alupa prinului Andrei? l
ntreb ea deodat.
Cred c da, Alte, spuse el surprins.
Hai s le cutm. O s-i spun ce am de gnd.
Da, Alte.

Dei o cunotea foarte bine pe Xenia Alexandrovna, Lev era intrigat.


Chiar dac era o doamn din Sankt Petersburg, era capabil de tot felul
de lucruri ingenioase n momente de criz i, n clipa aceea, el avea
nevoie de ct mai mult ajutor. Din cte auzise povestindu-se despre
masacrul de la moia lui Ivanov, dac nu i pcleau pe ticloi, nu
aveau s apuce s se ntrebe unde greiser.

O or mai trziu, cnd ajunser pe moia lui Ivanov, Andrei, prinesa


Ania i ali ase oameni vzuser o privelite ca de infern. Nimeni nu
luase cadavrele i acestea se mai aflau nc acolo, ca nite animale
mcelrite. Dezgustai de imaginea trupurilor mutilate de pe prisp,
prinul i prinesa i ferir privirile i intrar n cas.
Andrei, care fusese n casa lui Ivanov n ziua n care Ania fusese
atacat, descoperi c nimic nu mai era a a cum inea el minte. Tencuiala
care acoperea totul ddea o impresie fantomatic. Pereii erau ciuruii de
gloane, mobila distrus, lmpile sparte. i totul era plin de snge
mprocat pe perei, pe podea, pe mobil, o amintire oribil a masacrului.
n timp ce se uita printre ruinele rmase din casa lui Ivanov, Ania, a
crei inim btea cu putere, fcea eforturi imense s nu se gndeasc la
ce li se ntmplase acelor oameni. Nu voia dect s gseasc, un semn
care s-i spun c Belocika fusese acolo i c mai tria. Dac
descoperea vreun indiciu care s-i dea de neles c bieelul ei tria,
era n preajm, putnd fi salvat, nu avea s-i mai cear lui Dumnezeu
niciodat nimic. Numai s-l gseasc!
Ania, strig prinul Andrei dintr-o alt parte a casei, hai s
aruncm o privire prin pivni.
Cobornd la nivelul inferior, prinul i nepoata sa nu vzur nimic
care s-i ncurajeze. Dei soldaii preau s-l fi cruat, nu exista niciun
indiciu al prezenei vreunui copil.
Apoi, deodat, prinul Andrei se aplec s se uite la ceva ce i
atrsese atenia.

Ania! Asta ar putea s fie a bieelului tu?


Uitndu-se la earfa de mtase roie, prinesa Sviridova i-o smulse
din mn, scond un ipt.
Da! exclam ea. Da! E earfa de la costumaul de marinar. Uite
iniialele lui!
mbrindu-i unchiul, Ania ncepu s suspine, extrem de fericit
c, n sfrit, gsise un indiciu c fiul ei trecuse pe acolo, dar era n
continuare nspimntat pentru viaa lui.
Prinul o strnse n brae, ncercnd s o liniteasc. Apoi, dintrodat, se desprinse de ea, atenia fiindu-i atras de ceva n perete.
Ce este? ntreb Ania.
Nu tiu nc. S m uit.
Curios n legtur cu ceea ce prea a fi o u mic, pe jumtate
ascuns de un raft, Andrei ddu la o parte drmturile, deschise u a i
se trezi ntr-un tunel ngust.
Ania, vino ncoace. Ce zici de asta?
Intrnd n tunel, tnra privi n jur cu team, dup care l privi pe
Andrei, care scruta ntunericul, ncercnd s-i dea seama ct de lung
era.
Adu-mi felinarul, te rog, milocika. M duc s cercetez mai departe.
Vin i eu, zise prinesa imediat.

Oleg fugi mpleticindu-se prin pdure, trnd dup el bieelul


nfricoat, cutnd locul unde mestecenii cei cinci formau uri cerc.
Dezorientat de zpad, de petele aruncate de lumina lunii, de frica de
soldai, mersese n direcie greit. Acum el i copilul se rtciser, iar el
era furios i l btea. Era numai vina lui, un truc de-al Aniei Nikolaevna.
Ea i fcuse asta. l zpcise. l lipsise de victoria asupra ei.
Nu conteaz, mormi el azvrlind copilul n zpad. O s te omor
chiar aici. E acelai lucru. i, cnd o s mori, o s m scapi de puterea
pe care vrjitoarea o are asupra mea.
ngrozit, bieelul ridic privi rea i l vzu scond un cuit imens de

sub hain, nlndu-l mult deasupra capului. nainte s-l loveasc,


Belocika se rostogoli i ncepu s ipe ct putea de tare, ipetele lui
gsindu-i ecoul printre brazii ncrcai de zpad i rsunnd asemeni
sunetelor scoase de o pasre speriat prin pdurea luminat de lun.
Ajutor! strig el, ridicndu-se cu chiu, cu vai. Ajutor!
Trecnd pe lng Ivanov, Belocika o rupse la fug, ascunzndu-se n
dosul unui plc mare de pini, n timp ce urmritorul lui porni dup el,
strignd i njurnd.
n timp ce Belocika sttea lipit de trunchiul unui copac, ascuns de
ramurile joase, Oleg umbla bezmetic prin pdure, cu cuitul pregtit s
loveasc, vorbind singur i mergnd cu greu prin zpad, datorit
rdcinilor care ieeau din pmnt.
Nu departe de locul unde Oleg l cuta pe Belocika, oamenii contelui
erbatkin, care ncercau s gseasc vreo urm a trecerii rebelilor, auzir
ipetele i pornir n fug n direcia respectiv. Cnd se apropiar, Oleg
se sperie i se trnti la pmnt, n umbr, la civa metri de locul unde se
ascundea biatul. Rsuflarea lui Belocika era neregulat. Temndu-se att
de Ivanov, ct i de strini, era aproape paralizat de fric, ne tiind dac
acei oameni l vor salva sau l vor lua tot ca prizonier.
Deodat, vzu lumina lunii cznd pe lama cuitului. n clipa n care
ranii cu cojoace i cciuli de blan se ntoarser, dnd s porneasc n
alt direcie, copilul trase adnc aer n piept i strig:
Ajutor!
i sperie att de tare, nct se ciocnir ntre ei n semintuneric.
Ajutor! strig biatul din nou. Vrea s m omoare!
Cnd unul din oameni ntinse mna spre copil, Oleg se ridic i
ncerc s o rup la fug, dar nimeri chiar n braele a doi rani, care l
trntir la pmnt i i traser cteva picioare pentru a-l face s nu se
mai mite.
Cine eti, biete? ntreb liderul grupului. Ce caui aici la ora
asta? i el cine e?
Suspinnd din cauza unui amestec de spaim i bucurie, copilul le
spuse c fusese luat din casa lui din Petrograd de ctre acel om ru,
care l dusese ntr-un loc unde oamenii se mpucau. Era obosit i voia
la mama lui.

Dumnezeule! exclam ranul, uitndu-se la brbatul de pe


pmnt, netiind ce s fac.
S-i ducem la contele erbatkin, suger unul din oameni. El o s
tie ce s fac.
Exact, spuse cel care vorbise primul.
ntreaga poveste i se prea ciudat i contele erbatkin ar fi vrut, cu
siguran, s-i vad pe cei doi.
Forndu-l pe Oleg s se ridice n picioare, oamenii pornir cu el
ntre ei, iar un alt ran se afla n spate, innd arma ndreptat spre
spatele necunoscutului. Un pas greit i Oleg era terminat.
Belocika se ag de salvatorul su i se gndi la mama, care era att
de departe. Cum avea s-l gseasc ea, oare, dac era mereu luat de
strini?
E n regul, putiule, spuse brbatul care l inea n brae. O s te
ducem napoi la ai ti.
Eu sunt tatl lui, zise Ivanov.
Dar nimeni nu-l crezu.

Cnd se ntoarser la Belaia Beriozka, Andrei i ceilali l gsir pe


Adam ateptndu-i, nerbdtor s o vad pe Ania i s aud toate
amnuntele legate de atacul lui Oleg.
Adam! exclam soia lui aruncndu-i-se n brae. Slav Domnului
c ai venit acas! tii ce s-a ntmplat? Ah, Adam, am fost att de
ngrijorat pentru tine, murmur ea, ascunzndu-i faa la pieptul lui.
Mi-a fost att de fric s nu i se fi ntmplat i ie ceva!
Nu-i face griji pentru mine, zise el strngnd-o n brae. Spunemi ce-ai pit voi. Dumnezeule, eti nvineit.
Intrnd n cas, prinul i prinesa se duser n biroul lui Andrei
mpreun cu acesta i cu Xenia, pentru a sta de vorb. Adam fu ngrozit
cnd auzi amnuntele i rmase uimit cnd afl c Tatiana Sergheevna
srise n aprarea verioarei ei.
Xenia zmbi stins.

Cnd ne-am luat rmas bun, Taa mi-a spus c Aniuka i cu


mine suntem singurele persoane care s-au purtat bine cu ea, zise ea
oftnd. Cred c pltea o datorie.
A tras n el n timp ce fugea pe scri, adug prinesa Ania. Era
ct pe ce s-l nimereasc. Gemenele sunt deja la Stockholm cu Nanny.
L-am dat destui bani nct s le ajung pn o s ne ducem i noi.
Xenia se grbi s o cheme pe Praskovaia, rugnd-o s le aduc puin
ceai. Ania era ngheat i obosit, bucuroas c i revzuse soul, dar
grozav de dezamgit pentru faptul c nu i gsise fiul. Prea epuizat
n licrirea focului din cmin.
Ai avut ceva noroc acas la Ivanov? ntreb prinesa Malev
privindu-i soul. Vreo urm de Oleg sau de nepotul nostru?
Spune-le, murmur Ania sfrit.
Prinul se uit nti la Adam i apoi la soia sa.
Am gsit earfa lui Belocika. Asta nseamn c el i Ivanov au
fost acolo, dar se pare c au disprut nainte de sosirea soldailor, altfel
ar fi fost gsii printre ceilali.
Ivanov l-a adus pe Belocika aici! exclam Adam. Aici?
Acas la tatl lui. Unde n alt parte ar fi fost mai n siguran?
Era logic.
Ania lu mna soului ei i o lipi de obrazul ei rece, plcndu-i
cldura lui.
A avut loc un mcel n casa btrnului, dar tiu c Ivanov a fugit
cu fiul nostru. Asta nseamn c Belocika triete.
Toi cei din ncpere i doreau din tot sufletul ca prinesa Ania s nu
se nele. Nu suporta s se gndeasc la cealalt posibilitate: c, dup
ce scpaser de masacru, Ivanov dusese biatul n alt parte ca s-l
ucid. Acest gnd nu fu exprimat.
n timp ce Adam, Andrei i Xenia stteau czui pe gnduri, Ania
mngia uor earfa de mtase, rugndu-se ca fiul ei s fie n siguran.
Le-am spus lui Lev Petrovici i lui Petea s ia civa oameni i s
continue cutrile, i zise prinul Andrei lui Adam. Au ordin s-l aduc
pe Belocika imediat ce-l gsesc.
Era ceva ce ddea speran, dup prerea lui Adam. Spera doar ca
acel optimism s fie justificat.

i, de cum ni-l aduc pe Ivanov, l mpuc, spuse prinesa Ania. E


dreptul meu i o s-o fac cu mna mea, de la doi pai.
Acest lucru i oc pe Adam i pe unchiul ei, dar nu spuser nimic.
Aveau s aib destul timp s preia conducerea cnd aveau s-l aib n
btaia putilor, n spatele vreunei cldiri, departe de ochii femeilor.
tiind cum gndeau, prinesa Ania i ddu seama c va trebui s
acioneze repede de cum l va avea n mn, altfel Adam i Andrei o
vor lipsi de rzbunarea pe care i-o dorea de ase ani.
Numai s ncerce, i spuse ea. Fusese victima neputincioas a lui
Oleg Ivanov i fusese nevoit s sufere iari cnd i rpise fiul. Acum,
dac exista dreptate pe lume, ea avea s-i fie clu.

n pdure, n apropiere de Belaia Beriozka, Lev i oamenii si i


cutau pe Ivanov i pe biat, dar i urme ale soldailor, n timp ce
Andrei i Adam supravegheau ridicarea unei linii de aprare care. Se
ntindea de la poart pn la u.
Din moment ce nu era nimic sofisticat n modul de operare al
atacatorilor, nu exista niciun motiv pentru care s nu foloseasc aceeai
tactic la Belaia Beriozka s se opreasc n faa uii i s nceap s
trag.
Adam i Andrei hotrr s-i lase s intre, n timp ce oamenii lor
narmai i ateptau ghemuii n spatele nmeilor de zpad de pe
marginea aleii. Iar cnd soldaii aveau s ajung la jumtatea drumului
spre cas, aveau s fie silii s se opreasc din cauza lanului gros de
fier pe care prinesa Xenia l comandase de-a latul aleii, la o distan
bun de cas, derutai i neputincioi pe moment. n clipa aceea, avea
s se dea semnalul de deschidere al focului i cu voia Domnului
aveau s fie exterminai pn s-i dea seama ce se ntmpla.
Pentru i mai mult siguran, trgtorii de pe acoperiul conacului
aveau s-i acopere cu o ploaie de gloane chiar n momentul n care
camioanele atingeau lanul, fcnd aproape imposibil ca soldaii s
apuce s foloseasc mitralierele.

Suna bine, i spuse Xenia, dar prerea final avea s i-o formeze
dup ce Belaia Beriozka va fi supravieuit furtunii.
Dac strategia voastr se va bucura de succes, o s v felicit, zise
ea zmbind. Dac nu, nu cred c o s mai avem cum s ne exprimm
nemulumirea.
Din clipa aceea, i informar doamnele pe domni, aveau s poarte
pantaloni de clrie, cizme i revolvere. Doar era rzboi.
Dumnezeule mare, o s artai ca scorpiile alea revoluionare din
Petrograd, murmur Adam.
Nimeni nu le supr pe scorpiile alea, spuse Ania i plec
mpreun cu Xenia s caute costumaiile respective prin garderob.
Dup ce plecar femeile, brbaii schimbar o privire i-i puser
cte o vodc.
Ce anse crezi c avem? ntreb Adam. Sincer.
Cred c, dac i nimicim n ambuscad, supravieuim, dac nu-i
oprim i nu-i terminm, suntem pierdui. Nu uita c sunt soldai cu
experien de lupt i mitraliere, aa c am fi distrui n orice altfel de
lupt. Numai cu un atac prin surprindere putem s fim n avantaj. Zu,
asta e singura noastr speran.
Prinul Sviridov ncuviin.
Ar fi bine s fim siguri c o s nvingem, spuse el.
Aa e, aprob Andrei. A fi vrut ca femeile s nu fie aici. Fie c
nvingem, fie c pierdem, lupta o s fie sngeroas. Nu vreau dect un
singur lucru nainte s mor dac o s mor curnd zise Andrei dup
aceea. S-l omor pe Oleg Ivanov.
Adam ridic paharul n semn de noroc i ddu vodca pe gt. Apoi,
amndoi azvrlir cu paharele n peretele cminului, pecetluind toastul.

n pdure, la cteva mile distan, n coliba prsit a unui ran, nu


prea departe de moia lui Boris erbatkin, soldaii i aliaii lor din
localitate ineau o ntrunire pentru a discuta strategia i planurile pentru

seara respectiv.
l cheam erbatkin, spuse unul din ei, al crui unic frate fusese
trimis la rzboi de ctre Boris. Mi-a omort fratele mai mic. Acum
vreau s-l ucid.
Sunt femei pe acolo? ntreb liderul soldailor, un sergent cu un
puternic accent moscovit.
O soie i o fiic, dar contele le-a trimis n Crimeea.
La dracu, spuse sergentul. i eu care voiam s pun mna pe o
contes n seara asta.
Oamenii rser apreciind umorul liderului lor i se ntrebar ce
plceri i ateptau pe moia erbatkin. De la un aristocrat se puteau
fura foarte multe lucruri. Abia ateptau.
Erau dezertori, la fel ca muli alii care mpnziser Rusia n urma
izbucnirii revoluiei. O combinaie de pricepere i noroc i ajutase s nu
fie ucii n rzboi, iar revoluia le oferise ocazia s fure camioanele i
mitralierele dintr-un depozit de la marginea Moscovei. Acum porniser
un rzboi de exterminare a moierilor oriunde i ntlneau. n seara
aceea venise rndul lui Boris. Aa hotrser sorii.

Cnd oamenii lui Boris i aduser pe Oleg i pe copil la conac, Oleg


se rug nspimntat ca gazda sa s nu aib o memorie prea bun;
mereu i fcuse necazuri n trecut i chiar i acum mai avea pe spate
urmele biciului lui Boris pedeaps pentru braconaj pe proprietatea
lui. Era cel mai cumplit loc unde putea nimeri i tia asta.
Condus n salonul din fa, unde contele erbatkin se afla cu unul
din servitori, curind puti, Oleg simi c i se usuc gtlejul.
Ce-i asta? ntreb contele, uitndu-se cu asprime la brbatul
mbrcat ponosit, cu o barb nengrijit, i la copilul frumuel, cu bucle
lungi i blonde.
I-am gsit n pdure, baren. Biatul susine c acest individ l-ar fi
rpit din casa lui din Petrograd.
Uimit, contele i fcu semn bieelului s se apropie ca s-l priveasc

mai bine. Avea ceva vag familiar. Ciudat.


E fiul meu, baren, mini Oleg, ncercnd s-i in capul plecat i
s par umil. Cltoream peste cmpuri cnd ne-au atacat o band de
soldai.
Nu-i adevrat, unchiule, spuse Belocika folosind termenul de
politee cu care copiii li se adresau adulilor. Acest om a intrat n casa
noastr din Petrograd, a btut-o pe mmica i pe urm m-a luat cu el.
Vreau s merg acas i el nu-mi d voie.
Nervos, Ivanov scutur din cap i ncerc s par ct mai umil
posibil. n adncul sufletului era ngrozit. Dac i ddeau seama cine
e, aristocraii aceia l ucideau fr s stea pe gnduri.
E adevrat ce spune copilul? ntreb Boris, privindu-l cu
severitate pe ticlosul din faa lui.
Sigur c nu. Putiul minte.
Nu mint. Sunt prinul Mihail Adamovici Sviridov i locuiesc n
Petrograd mpreun cu mmica i tticul. Nu-l cunosc pe acest om.
Iisuse! exclam contele, uitndu-se la copil.
Nu se putea. Lundu-i faa cu blndee n mini, i-o ntoarse spre
lumin.
Micuule, cum o cheam pe mmica ta?
Prinesa Sviridova, zise Belocika.
Nu. Numele ei de botez i cel dup tat.
Anna Nikolaevna, dar tticul i spune Ania sau, uneori, duka,
zise biatul.
Boris zmbi.
Ei bine, prine Sviridov, nu tiu cum ai ajuns n compania unui
asemenea individ, dar o cunosc pe mmica ta i o s am grij s fii din
nou lng ea.
Oleg protest violent.
Putiul e un mincinos! Nu cunoate nicio prines. E al meu.
Nu, unchiule, spuse Belocika. E un om foarte ru. A btut-o pe
mmica mea acas i, pe urm, m-a adus aici ntr-un loc urt unde
oamenii au tras unii n alii azi-noapte.
Auzind acest lucru, contele erbatkin schimb o privire cu oamenii
si.

Moia Ivanov? murmur unul din ei.


Ridicndu-se, Boris se apropie ncruntat de necunoscut.
Cine eti? ntreb el lund o puc din mna unuia din oameni i
ndreptnd-o spre Oleg.
Un om srman care a fost atacat de soldai, baren, atta tot, spuse
el ncet, privind pe eava putii.
Fa-n fa cu Oleg, contele erbatkin avu impresia c l cunoate.
Dmitri, i spuse el unuia din oameni, du-te i adu ni te ap cald,
spun i un brici. O s vedem cum i st prietenului nostru fr barb.
Nu! protest Oleg. Nu putei face asta!
Dar o fcur. i, imediat ce ultimele fire de pr disprur de pe faa
lui Oleg, Boris le porunci oamenilor s-i lege minile zdravn la spate,
apoi picioarele, i s-i uneasc minile i gleznele n aa fel nct s nu
poat face o micare.
Cnd l auzi pe conte dnd acel ordin, Oleg ncerc s o rup la fug,
dar fu oprit la u de o lovitur cu patul putii care l trnti la podea,
fr cunotin.
Nu-l recunoatei? ntreb Boris cnd oamenii ncepur s-l lege.
E fiul btrnului Ivanov, Oleg, cel care a ncercat s-o omoare pe
prinesa Ania acum ase ani, acelai individ care obinuia s vneze
cprioare pe pmntul meu cnd era mai mic.
Eh, baren, cunosc un vecin care ar fi tare bucuros s aud asta,
spuse Dmitri zmbind. Prinul Malev a venit la Belaia Beriozka. Va
trebui s-l anunm imediat.
Andrei Nikolaevici s-a ntors? Eti sigur?
Menajera lui i-a spus ieri nevesti-mi. A fost surprins cnd l-a
vzut aprnd n ciuda tulburrilor.
Excelent, spuse Boris. Atunci, vecinul nostru o s fie fericit din
dou motive, adug el zmbind i mngindu-l pe cap pe Belocika,
dei zu dac pricep cum de-a ajuns individul sta att de aproape de
copil, nct s-l poat rpi. E cutat de ase ani.
Numai harababura din Petersburg e de vin, spuse Dmitri. L-a fcut
pe toi neisprviii s capete curaj i au nceput s ias din vguni.
Boris bnui c aa trebuia s fie. Oricum, acel neisprvit nu avea s
mai supere pe nimeni, dup ce Andrei Nikolaevici va fi terminat cu el.

inei-l sub supraveghere i legat, porunci Boris. M duc s-i dau


un telefon prinului Malev s-i dau vestea cea bun.
Ce-ar fi s-l omorm chiar acum, baren, i s-l scutim pe prin de
efort?
Ar fi distrus dac nu i-am lsa cinstea de a o face el nsui, zise
Boris lundu-l pe Belocika cu el la telefon. Ateapt de prea mult timp
momentul sta.

Cnd rspunse la telefon, Praskovaia Feodorovna nu-i mai ncpea


n piele de fericire. Abia trgndu-i rsuflarea de emoie, ddu fuga n
biroul iui Andrei i anun c Boris sunase pentru a-i spune prinesei
Ania c fiul ei era teafr.
Unde e? strig Ania, fugind la telefon. Cine l-a gsit?
Ania vorbi cu Belocika, n timp ce toi ceilali se aflau n spatele ei.
Cnd auzi vocea mamei lui, bieelul rsufl uurat i o rug s vin sl ia acas. i era tare dor de ea.
Ah, scumpule, spuse ea cu lacrimi n ochi i rznd. Bineneles
c vin. Nimic nu m mai poate ine departe de tine. Eti teafr?
Da, dar omul acela nebun m-a dus ntr-un loc oribil unde oamenii
se mpucau unii pe alii. Mi-a fost fric.
Nu trebuie s-i mai fie fric, dragul meu. O s fim mpreun ntro or. i tticul e aici i unchiul Andrei i mtua Xenia. O s fim cu
toii mpreun.
D-mi-l pe Boris, opti Andrei.
Cedndu-i receptorul, Ania i mbri soul i mtua, n timp ce
Andrei ncerca s obin informaii de la vecinul su.
Da, Boris pusese ca Oleg Ivanov s fie legat i gata de livrare. Nu,
copilul nu pise nimic. i, da, aveau s atepte cu execuia pn avea
s ajung Andrei cu oamenii lui.
Bine, zise prinul. Venim imediat.
Dup ce puse receptorul n furc, Boris l mngie pe biat pe cap i l
duse la buctrie, unde buctreasa scoase repede ni te unc i i oferi

copilului prima mas n dou zile.


La vreo jumtate de or dup aceea, Boris auzi zgomot de
automobile i se uit pe fereastr, surprins c Andrei i prinesa
ajunseser att de repede. ns, ceea ce vzu, i opri inima n loc.
Dezertorii! strig contele. Toat lumea la posturi! Fat, du copilul
n pivni i stai cu el acolo. Fuga!
Se auzir mpucturi de pe drum, deoarece unul din oamenii
contelui ncepu un schimb de focuri cu intruii; apoi urmar mai multe
mpucturi i geamurile se fcur ndri, acoperindu-i pe toi cu
cioburi i achii de lemn.
Mobila fu aezat n dreptul uilor i ferestrelor, lumina se stinse i,
att stpn, ct i servitori, ddur fuga la posturile fixate dinainte.
Voi din cas, strig cineva din curte, un strin, deschidei. Dai-ne
banii i v lsm s trii. Opunei rezisten i vei muri!
Niciun sunet nu se auzi din casa cufundat n bezn. Soldaii
schimbar cteva priviri. tiau c nimeni nu se grbea s le deschid
ua de la nceput, ci abia dup ce erau nmuiai de cteva rafale de
gloane. Era o pur formalitate.
Nu m lsai aa, se rug Oleg, care tocmai ncepea s se
dezmeticeasc. Nu pot s m mic.
Unul din oameni ddu dovad de puin buntate i l mpinse, aa
legat cum era, ntr-o camer alturat, la adpost, pentru moment.
Dac ncepem s tragem, vei muri, strig sergentul.
Boris i cei apte oameni ai si rspunser cu o rafal de gloane
trase prin ferestre. ntr-o secund, atacatorii fugir s se adposteasc,
ripostnd ct puteau mai bine din dosul oricrui obiect unde fugiser s
se ascund.
De data aceasta, nu avea s mai fie uor.
Din cas, contele Boris i oamenii si inteau cu grij, ncercnd s
zreasc sclipirea nasturilor metalici sau a putilor pentru a le folosi
drept inte n semintuneric. Din moment ce farurile camioanelor erau
stinse, numai luna lumina curtea i nu era de ajuns pentru precizia de
care aveau atta nevoie acum. n seara aceea, fiecare glon conta.
Dup primele dou runde, unul sau doi din oamenii lui erbatkin erau
rnii, nu de gloane, ci din cauza cioburilor. Pu ca Remington a lui

Boris ucisese doi soldai. n pivni, servitoarea tremura de spaim cu


bieelul n brae. Nu-i fcea iluzii n legtur cu soarta ei dac
soldaii nvingeau.
Puin mai departe, pe drum, un grup de aproape o duzin de oameni
clare naintau spre casa asediat, nc netiind nimic de lupt. Lev
Petrovici fu cel care auzi primul mpucturile i i opri calul,
fcndu-i i pe ceilali s-i urmeze exemplul.
Alte, ascultai. mpucturi.
Unde? ntreb Andrei ducnd mna spre puc.
La conacul erbatkin sau foarte aproape de el.
Belocika! exclam Ania. Dumnezeule!
Ciulir cu toii urechile. Erau, fr ndoial, mpucturi. Toi ranii
cunoteau foarte bine zgomotul.
Trebuie s fie casa lui Boris. Ce facem?
Dumneavoastr nu facei nimic, Alte, spuse Lev. O s m duc
s arunc o privire. De abia pe urm o s facem planuri. i, Alte, dac
a fi n locul dumneavoastr, a trimite-o pe prinesa Ania napoi la
Belaia Beriozka. Nu e treab de femeie.
Nu, spuse Ania. Fiul meu e n primejdie dac soldaii sunt acolo.
Nu plec fr el.
Du-te acas, i porunci Adam. Lev are dreptate.
Nu-mi pas ce spui. Rmn.
Nu-i momentul s fii ncpnat, se rsti Adam, apucnd
hurile calului ei. Pleac de-aici.
Nu, Adam! Nu plec!
Oamenii lui Andrei privir cum Lev porni spre conacul lui erbatkin
i, spre suprarea lor, prinesa Ania insista s rmn cu ei. Nici chiar
soul ei nu o putuse convinge altfel, un lucru ngrozitor, dup prerea
lor. Femeia trebuia s asculte ordinele, nu s le dea.
Cnd se ntoarse Lev, o siluet solitar n lumina lunii, cu rsuflarea
transformat n abur din cauza gerului, i opri calul lng cel al
prinului.
Ei sunt, Alte. Atac.
i oamenii lui Boris?
Riposteaz ct pot. E o lupt aprig.

Privindu-i soia furios, Adam o mai ntreb o dat:


Te duci acas s atepi?
Nu atta timp ct fiul meu se afl n casa aceea. tii foarte bine
asta.
Ania, ntoarce-te la Belaia Beriozka i stai cu Xenia, i spuse
unchiul ei. Cei de acolo trebuie prevenii n legtur cu soldaii. Credem, le-ai face un mare serviciu.
Va trebui s trimii pe altcineva, unchiule. Eu nu plec pn nu tiu
ce e cu Belocika.
Dumnezeule mare!
N-o s fug speriat atta timp ct copilul meu e n primejdie.
Cum a putea?
Lev Petrovici se uit la prinul Andrei.
Ne alturm lor? Oamenii lui erbatkin or s aib nevoie de ct
mai mult ajutor. Prinul arunc o privire spre nepoata lui, ngrijorat
pentru viaa ei.
Da, zise el. Nu-i putem lsa pe acei oameni pe minile
slbaticilor. Haidei.
La conacul erbatkin, contele i oamenii si preau, la nceput, s fie
stpni pe situaie, trgnd de la ferestrele primului i celui de al doilea
etaj, fcnd victime n rndul atacatorilor. Apoi, deodat, soldaii i
puser n funciune mitralierele, transformnd faada casei n buci de
tencuial care zburau i sfrmau geamurile sub ploaia de plumb.
Particule fine de sticl zburau prin ncperi asemeni zpezii viscolite.
Incapabili s riposteze, oamenii lui Boris se vzur nevoii s se
trnteasc la podea pentru a nu fi fcui praf. Atunci, un grup de soldai
ptrunser n cas, lund prin surprindere i capturnd pe toat lumea.
Sus, oamenii lui erbatkin ncetaser focul deja, fiind rpui de
prima rafal de mitralier, i trupurile lor zceau mprtiate pe jos,
pline de snge.
Nu departe de acel loc, Andrei mpreun cu ceilali se ndreptau spre
cas, studiind terenul cu pruden nainte de a intra n vltoare. Dup ce
i legar caii, i continuar drumul pe jos, reu ind s vad civa soldai
i rani lng ua de la intrare, n lumina farurilor celor dou camioane.
Ciudat, murmur Lev. Au ncetat focul.

S nu tragei, i preveni Andrei oamenii n oapt. S vedem ce


se ntmpl.
innd-o pe Ania de mn, Adam i urm pe prinul Andrei i pe
Lev, care pornir spre cas, tupilndu-se pe lng un ir de tufe joase i
ncercnd s vad ce se ntmpl nuntru.
Faada, care pe vremuri, fusese superb, acum era ciuruit de
gloane, o mrturie mut a violenei acelei lupte. Era oribil de imaginat
ce se ntmplase cu aprtorii,
n linite, i atenion Lev, i stai cu armele pregtite.
La cteva sute de yarzi deprtare, ranii lui Andrei ateptau cu caii,
dorind s fi fost mai muli oameni cu ei. Dac Altea Sa fcea ceva
necugetat, trebuia salvat, mpreun cu barnea. Nu era deloc bine,
bombnir ei. Boierii erau prea indulgeni cu femeile lor; le lsau s
fac ce voiau.
Cnd Andrei i ceilali se apropiar destul de mult de cas, vzur i
mai multe urme ale luptei. n lumina puternic a farurilor se vedeau
cteva cadavre, toate n uniforme kaki. Casa lui Boris era aproape
distrus.
nuntru era un adevrat vacarm strigtele soldailor care alergau
dintr-o ncpere n alta, trgnd n supravieuitori, se amestecau cu
urletele muribunzilor. Dezertorii erau gata s se bucure de przi i se
pregteau s distrug tot ce mai era ntreg. Boris, identificat de unul din
rani ca fiind moierul, era pe cale de a nfrunta un tribunal
revoluionar.
Jos n pivni, servitoarea ip ngrozit cnd doi bandii doborr
ua i coborr n fug scara ubred. Nerbdtori s violeze fata,
ignorar complet copilul, care alerg n sus pe scar, n timp ce ei o
fugreau prin pivni.
Dezorientat de zgomot, de mirosul prafului de puc i de acei
indivizi care fceau prpd n cas, Belocika izbuti s ias pe un geam,
gata s se taie n bucile de sticl rmase. Cu inima btndu-i puternic,
o lu la fug prin curte, disperat s scape, netiind ncotro fugea.
Att soldaii ct i Ania l zrir n acelai timp. Prinul Sviridov
trebui s-i astupe gura i s o in cu toat puterea cnd ea i vzu
bieelul venind n fug; era teribil de ngrozit i nc incontient de

prezena ei n umbr.
Deodat, exact cnd copilul prea pe punctul de a scpa, o singur
mpuctur rsun n aerul rece al nopii, lsnd un ecou oribil n bezn.
Belocika! url Ania, desprinzndu-se din strnsoarea lui Adam i
rupnd-o la fug spre copil, dorind cu disperarea s-l salveze.
n timp ce ncerca s-l ridice i s-l duc la adpost, o rafal de
mitralier i tie calea, intuind-o locului.
Adam ddu s ias din adpost i s sar n ajutorul soiei lui, dar
Lev Petrovici i trase un pat de puc n coaste, trntindu-l la pmnt.
n clipa n care prinul czu, Andrei vzu un alt soldat srind n camion
i ndreptnd mitraliera spre ei.
Ania vzu i ea acest lucru, i azvrli copilul la pmnt, i trase n
soldai cu revolverul, distrgndu-i ndeajuns de mult pentru ca rafala
de gloane s se dezlnuie deasupra capetelor nsoitorilor ei. Cu foarte
puin succes, ns.
Profitnd de ocazie, Lev ochi i izbuti s nimereasc n plin.
Trgtorul i pierdu echilibrul i se prbui peste latura camionului,
rnit mortal.
Fugi, Ania! strig Adam, chinuindu-se s se ridice de la pmnt. Dar
Ania nu prea s fi auzit. Se prbu ise la pmnt, acoperindu-l pe
bieel cu trupul ei i acum prea incapabil s se mai mi te. n clipa n
care Adam ddu s alerge pentru a o trage la adpost, o rafal de
mitralier l for s se retrag lng Andrei i Lev printre tufe.
Cnd erau pregtii s ncerce din nou, Ania i fiul ei dispruser, de
parc nici n-ar fi existat acolo vreodat, fiind luai prizonieri de ctre
rebeli.

nuntru, sergentul cu accent moscovit fu ncntat cnd i vzu pe


noii prizonieri. O mpinse pe prinesa Sviridova pe un fotoliu, n timp
ce continu s-i interogheze pe Oleg i pe Boris, doi presupui dumani
ai poporului.
Lundu-i copilul n poal, Ania l inu strns, simindu-se ngrozitor.

Cei care i ineau captivi preau exact nite degenerai, aa cum se


auzise, i discutau deschis despre diverse moduri de a-i tortura pe
prizonieri.
Mi-e fric, mmico, opti Belocika n clipa n care brbatul cu
accent moscovit l trase pe Boris n picioare i l lovi cu putere n
organele genitale.
Mngindu-l cu blndee, Ania spera c Adam i Andrei nu o vor
dezamgi. Nu se atepta la nimic altceva dect la a fi salvai i se rug
s nu se ntmple prea trziu. Devenise foarte clar c soldaii aveau de
gnd s-l ucid pe Boris chiar n faa ei. l rstignir pe podea, n ciuda
faptului c se zbtea ca un viel care era legat pentru tiere.
ncetai! strig Ania exact cnd sergentul se pregtea s-i taie
dou degete lui erbatkin.
- De ce? I-am cerut banii i el a refuzat s spun unde-i ine. Aa c
o s-l tot ntrebm pn o s se hotrasc s ne spun.
Boris n-are niciun ban. E falit.
Mini, zise sergentul. E o cas elegant. Duhnete a bani.
i-a pierdut aproape toat averea n rzboi. Restul i-a aruncat pe
femei i pe cai. Dup cum vedei, nu exist nicio contes erbatkin. L-a
prsit cnd a pierdut tot. Oricine v poate spune c e unul din cei mai
mari juctori de noroc din zon i, de asemenea, i cel mai ghinionist.
Ania minea. I privi pe sergent drept n ochi i i continu povestea,
descriindu-l ca pe un om viclean, un afemeiat i unul care nu putea ine
dou ruble n buzunar fr s vrea s parieze pe ceva. Apoi, deodat,
Ania se ntoarse i art spre Oleg.
Uitai-v, el e un moier bogat. De asemenea, mai e cunoscut i
ca unul care strnge alimente. ntrebai pe oricine din cei care locuiesc
n preajm.
Nu! strig Oleg. E o mincinoas afurisit. Eu nu locuiesc pe aici.
Auzii-l, spuse Ania batjocoritoare. E unul din cei mai bogai deaici i acum ncearc s ascund acest lucru.
Minte. Jur pe mormntul mamei c minte. E prinesa Sviridova i
are mai muli bani dect Dumnezeu. Dai-i jos vreo dou straturi de
piele i o s vedei ct aur putei scoate de la ea.
Prinesa Sviridova? rse Ania. Ce glum bun! A murit de grip

acum dou sptmni la Petrograd. ntrebai-l pe contele erbatkin.


Aa e, spuse Boris, nc intuit pe podea. E adevrat.
E o cea mincinoas! E prinesa Sviridova i rudele ei au un
conac n apropiere. Ducei-v acolo i o s gsii o grmad de bani.
Sergentul nu mai tia pe cine s cread. Femeia ar fi putut fi o prines.
Avea mult stil, chiar i n pantalonii de clrie cu care era mbrcat, n
timp ce brbatul acela era un gunoi, chiar dac ar fi fost bogat.
Deodat, unul din soldai, care se uita cu atenie la Oleg, izbucni n
rs i l rsuci, mpingndu-l spre sergent.
Pun pariu c sta strnge alimente. Uitai-v la burtoiul lui! Dac
am scotoci prin casa lui, sunt sigur c am gsi mncare din belug.
Cei care stocau alimente erau nite jigodii. Toi soldaii se ntoarser
s se uite cu atenie la acel suspect. Era destul de gras. Orice om cinstit
era numai pielea i osul n acele zile.
Sergentul prea uimit. Scoase un cuit pe care l inu aproape de
gtul Aniei cnd o ntreb:
Cum te cheam, barnea? Fr minciuni. i nu-ncerca s faci pe
deteapta.
Ania l privi drept n ochi.
Maria Petrovna Narikina. Acesta e fiul meu.
Lama i apsa gtul neplcut i Aniei i era team s i respire,
fiind convins c avea s fie ucis.
N-o rni pe mama, porunci Belocika. Ea n-a fcut nimic.
Rnete-l pe omul la ru.
Privindu-l pe sergent cu calm, Ania i suger s foloseasc acel cuit
pe lucruri mai profitabile ca, de exemplu, jupuirea de bani a acelui
moier bogat.
N-o ascultai. M urte. V-ar spune orice.
Dup ce ezit puin, sergentul ddu cuitul la o parte i o mpinse pe
Ania napoi n fotoliu, ndreptndu-i atenia asupra lui Oleg.
Nu neg c-l ursc, zise ea vorbind cu soldaii de parc ar fi fcut
conversaie. Mi-a furat banii i m-a fcut s pierd tot ce aveam pe
lume. Dac-l vrei mort, l omor chiar eu i mai i scuip pe cadavrul lui.
Numai dai-mi cuitul.
Uluii de veninul din tonul ei, soldaii preau s o cread. n definitiv,

vedeau foarte bine c individul acela era un netrebnic. Cine ar fi putut


s cread un asemenea om?
Nu-l torturai pe contele erbatkin, pentru c e inutil, spuse Ania.
Acesta e omul care e plin de bani i locuiete doar la vreo duzin de
verste de aici, la Belaia Beriozka. Dac v ducei acolo, o s v umplei
de bani.
Acolo locuiete familia ei, url Oleg. N-o ascultai.
Ania se uit direct n ochii sergentului i i spuse pe un ton
confidenial:
Are o cas de bani att de grea, nct se spune c e nevoie de
patru oameni ca s-o ridice.
Cea mincinoas! strig Oleg, turbat de furie n legturile lui. Ar
fi trebuit s te omor de prima dat! Din ziua aia, de acum ase ani, miai adus numai ghinion.
Ania sri n picioare i l plesni furioas peste fa, reducndu-l la
tcere pe moment.
Bestie! Ai ncercat s m omori, ai ncercat s-l omori pe Adam i
ai ndrznit s-mi rpeti copilul! i jur, Ivanov, c o s mori pentru ce
ne-ai fcut mie i familiei mele! i, dac n-or s-o fac oamenii tia, o
s gsesc o modalitate de a te ucide cu mna mea!
Ct i ursc pe cei de teapa ta, spuse Oleg cu obrazul ro u din
cauza palmei primite. i, uitndu-se furios la Belocika, adug. A
vrea s fi putut s-l omor i pe ticlosul sta mic. Pn i fiu-tu arat a
boier de la o pot. Ursc toat rasa voastr afurisit!
Lund copilul speriat n brae, Ania rse n faa lui Oleg Ivanov.
Belocika se ag de mama lui, nspimntat de acel om nebun care
voia s omoare pe toat lumea. Soldaii priveau curioi, ntrebndu-se
dac barnea avea s-l mai plesneasc o dat pe acel netrebnic.
Dai-mi un revolver, spuse Ania ntorcndu-se spre sergent. Vreau
s-l mpuc.
Lsndu-i fiul jos, ntinse mna.
Zmbind binevoitor, sergentul o btu pe umr i murmur:
Mai trziu. Mai nti o s facem o vizit acelei case de bani i pe
urm o s vedem ce-o s mai facem.
Stnd n faa ei, sergentul zmbi i ochii mici i licrir de poft cnd o

cuprinse n brae, vrndu-i labele murdare n bluza ei i pipindu-i


snii cu brutalitate, umilind-o n faa fiului ei.
Nu m atinge, spuse ea cu rceal, mpingndu-l. Nu sunt femeia
ta.
Amuzat, sergentul i sfie bluza, apucndu-i pieptul plin de sub
corsetul din satin alb.
Ai prea multe haine, zise el rnjind i dndu-i o palm peste
ezut. Dar, dup ce terminm cu nenorocitul sta gras, or s dispar
toate i o s afli cum e cnd te iubeti cu un brbat adevrat.
tiu deja cum e cu un brbat adevrat, spuse barnea cu rceal.
Aici nu vd dect animale.
Plesnind-o peste fa furios, sergentul o trnti pe prinesa Sviridova
n fotoliu i ncepu s latre ordine oamenilor si s se pregteasc de
plecare. Porneau spre Belaia Beriozka.

De afar, de unde sttea ascuns printre tufe, Petea urmrise tot ce se


petrecuse nuntru. Vzuse episod dintre prinesa Ania i Oleg i, de
asemenea, l vzuse pe sergent pipind-o. Acum, cnd auzi c voiau s
atace Belaia Beriozka, se duse repede la tatl lui i la prinul Andrei.
Baren, zise el cu rsuflarea tiat, prinesa le-a spus c Ivanov
locuiete la Belaia Beiozka i c are muli bani acolo. ncearc s-i
trimit n capcan. Trebuie s-o ajutm, altfel vor fi mori i ea i
bieelul.
E rnit? ntre Adam. L-au fcut vreun ru?
Nu, baren. A-ncercat s-l omoare pe Ivanov, dar n-au lsat-o. Vor
banii de care le-a spus ea.
Iisuse, murmur Andrei, uluit de sngele rece al Aniei i con tient
de intenia ei, dar nelinitit din cauza faptului c trebuia s o mai lase
mcar o secund n plus n minile acelor mon tri. Haidei. O s-o lum
peste cmp. Am trimis deja doi oameni s-i previn pe cei de acas de
eventualitatea unui atac. Soldaii vor trebui s vin pe drum din cauza
camioanelor. O s ajungem acolo naintea lor i o s-i a teptm. De cum

ajung pe alee, i atacm cu orice ne pic n mini.


Alturndu-se iute celorlali, Adam, Andrei, Lev i Petea le spuser
ce plan aveau i le poruncir s ncalece i s porneasc cu ei peste
cmpurile acoperite de zpad pe jumtate topit spre Belaia Beriozka,
pregtii de lupt.

Acas, Xenia primise deja vestea n legtur cu atacul asupra casei


lui Boris i i narma pe toi brbaii care se declarau de acord s lupte.
Ea i Praskovaia Feodorovna erau hotrte s nu-l dezamgeasc pe
prinul Andrei. Belaia Beriozka nu avea s cad pe minile unor
slbatici, n niciun caz; aveau prea mult de pierdut.
Alte, oamenii sunt postai pe marginea aleii i pe acoperi , spuse
unul din rani. Lanul ar trebui s-i opreasc nainte s- i dea seama de
ce se ntmpl. Chiar dac reuesc s treac, dup cteva minute o s-i
avem n locul dorit destul de mult timp pentru a face ceea ce trebuie.
Dnd din cap aprobator, prinesa Xenia i strnse mna btrnului cu
barb, mbrcat ntr-un cojoc uzat.
i mulumesc, spuse ea. Dac reuim, vreau ca fiecare din
ticloii ia s fie ucis. Dac nu, nu vreau s fiu luat n via de
bestiile alea. Promite-mi c m mputi nainte s cad n minile lor.
Amintindu-i relatrile despre masacrele de pe alte mo ii din regiune,
ranul o privi pe Xenia Alexandrovna n ochi i ncuviin n tcere.
i mulumesc, zise ea ncet, dup care, ntorcndu-se spre
menajer, o mbri fr s scoat un cuvnt i i ddu o puc.
Am supravieuit n 1905, Alte. O s supravieuim i acum.
Trebuie, spuse prinesa. N-avem ncotro.
La conacul erbatkin, soldaii i aliaii lor se pregteau s plece,
lundu-i cu ei pe barnea, pe copil i pe grasul de Ivanov care njura
necontenit.
Ce facem cu moierul? ntreb caporalul, artnd spre Boris, care
se afla pe podea, cu minile legate
mpuc-l, spuse sergentul ieind pe u i trgndu-i pe Ania i
pe fiul ei cu el.

Nu! strig prinesa, luptndu-se cu sergentul. Nu!


Belocika ip de spaim cnd rsun mpuctura care mprtie pe
perei o mare parte din capul contelui erbatkin. ngrozit, mama lui l
inu lipit de ea, ca nu cumva s se ntoarc i s vad.
Dac-mi faci necazuri, asta o s i se ntmple i fiului tu, spuse
sergentul zmbind.
De data aceasta, Ania fu neleapt i nu spuse nimic, rugndu-se ca
Andrei i oamenii lui s fi pregtit bine ambuscada de la Belaia
Beriozka, netiind unde se aflau acum, dar convins c erau acolo,
ateptnd momentul potrivit pentru atac.
nconjurat de soldaii i de ranii care glumeau despre ceea ce
aveau de gnd s fac odat ce puneau minile pe toi acei bani,
prinesa Ania se gndea c aveau s ajung n cel mai deprtat col al
iadului nainte s apuce s vad mcar un bnu de la Belaia Beriozka.
Bineneles c odat ce atacul avea s nceap, i spuse ea
nfricoat strngnd biatul lng ea, exista pericolul ca amndoi s
fie mpucai mpreun cu atacatorii, pur i simplu, pentru c oamenii
nu aveau de unde s tie c ea se afla acolo.
Eh, s sperm c o s apucm s vedem dimineaa, murmur ea
cnd li se porunci s urce n cabina unuia din camioane.
n clipa aceea, nu mai era deloc sigur.
inndu-l pe Belocika n poal, Ania se trezi lng caporalul care l
acuzase pe Oleg c ar fi stocat alimente.
n spate, inndu-se de prile laterale ale camionului, se afla un grup
de ase, apte soldai cu una din mitraliere. Lui Oleg i se porunci s
urce n cellalt vehicul, avnd doar minile legate.
V spun c facei o mare greeal, strig el i primi o lovitur cu
patul putii pentru a i se nchide gura. Femeia asta e o mincinoas.
Mic, i porunci un soldat din spatele lui, lovindu-l din nou. i
mai tac-i gura. N-ai ce s ne spui.
mpins n cabina camionului, Ivanov era n pragul disperrii. Dac
nu-l ucideau soldaii, prinesa Sviridova avea s-o fac sigur, chiar n
curtea casei unchiului ei, nconjurat de familia ei iubitoare.
ntr-un fel sau altul, trebuia s scape de acolo nainte s aib ansa
cineva de a-l folosi drept int, ncepu s i slbeasc legturile,

ndemnat de o panic teribil.


n timp ce micul convoi porni spre Belaia Beriozka pe drumul pe
jumtate ngheat, Ania se ntreb unde or fi fost Andrei i oamenii lui.
Conta pe ei.
Mon petit, murmur prinesa n francez, o limb pe care fiul ei o
cunotea, dar soldatul de lng ea, nu. O s auzim multe mpucturi
cnd ajungem acas. S te culci pe jos i s nu te mi ti. Orice s-ar
ntmpla, s nu ridici capul. Ai neles?
Oui, maman, spuse el. i tu ce-o s faci?
Nu-i face griji, zise ea zmbind, nevrnd s-l sperie prea mult.
N-o s pesc nimic.
Vorbete rusete, se rsti caporalul. Parc ai fi o afurisit de
nemoaic.
mi pare ru.
n cellalt camion, Oleg se chinuia cu disperare s desfac frnghia cu
care i erau legate minile. Soldaii fcuser o treab att de bun, nct i
era aproape imposibil s reueasc. Apoi, deodat, exact cnd simea c l
cuprindea dezndejdea, simi cum frnghia ncepe s cedeze.
Ah, i spuse el cu speran. Acum nu trebuia dect s acioneze
destul de repede ca s poat scpa de acolo i s-l ucid pe cel care l
pzea. Dumnezeule!

Andrei i oameni lui ajunseser deja la Belaia Beriozka i


preveniser pe toat lumea n legtur cu iminentul atac. Toi erau la
posturi, cu putile pregtite, ateptnd s-i vad pe ticloi aprnd.
Singurul lucru care i tulbura era faptul c tnra prines i fiul ei
aveau s se afle acolo, neputincioi i neprotejai, n timp ce oamenii
unchiului ei aveau s trag fr mil n atacatori. ntr-o astfel de
situaie, nimeni nu le putea garanta sigurana.
Ania a fost cea care le-a dat ideea, spuse Adam. tia ce risc i
asum. Nu putem s-o dezamgim tocmai acum.

nchipuindu-i c barnea i copilul trebuiau s se afle n cabina


unuia din camioane, oamenii stabilir s nu trag direct spre acea parte
a vehiculelor.
De la ferestrele ntunecate de la etaj, prinesa Xenia i menajera
ateptau, de asemenea, cu putile pregtite, uitndu-se cu ncordare
dup orice lumini care s-ar fi vzut de departe.
Deodat, Xenia i strig soului ei de la fereastra deschis:
Andrei! Pregtii-v! Vd ceva ce s-ar putea s fie ei!
Dou secunde mai trziu, cei de pe acoperi confirmar.
Asta e, murmur Adam i inima ncepu s-i bat cu putere.
Peste o jumtate de ceas, ori avea s-i in n brae soia i fiul, ori
aveau s fie cu toii mori.
Succes, le spuse prinul oamenilor. tii ce avei de fcut. Imediat
ce primul camion i fcu apariia pe alee, oamenii ascuni n
spatele copacilor i tufelor ochir, ateptnd semnalul stabilit momentul
contactului cu lanul de fier ntins la maximum de-a latul aleii.
naintnd pe alee cu toat arogana pe care le-o confereau dou
mitraliere, soldaii nu vzur niciun semn de via la Belaia Beriozka.
Parc fugiser cu toii de frica lor.
Ania nu se ls pclit; tia c oamenii ei erau acolo.
Belocika, nu uita ce i-am spus, zise ea n francez. Stai jos.
n clipa aceea, camionul ntlni un obstacol care l for s se
opreasc, n ciuda eforturilor oferului de a-i continua drumul. Roile
se nvrteau pe loc pe pietriul aleii. Neoprind la timp ce-l de-al doilea
camion, n care se aflau Oleg i sergentul, se ciocni de primul.
Ambuscada se dezlnui.
Foc! strig Andrei, fcnd o prim victim.
Urlnd de furie, sergentul tocmai voia s coboare din camion, cnd
Oleg se npusti asupra lui i l strangul cu frnghia cu care fusese
legat, aruncndu-l pe u nainte s bage de seam cineva ce se
ntmplase. Datorit agitaiei, nimeni nu se uit la el.
Cuprini de panic datorit faptului c se treziser mpu cai din toate
prile, soldaii i ranii ncercar s riposteze, dar i ddur seama c
erau copleii. Nimeni nu apuc s se apropie de vreo mitralier pentru a o
folosi din cauza ploii de gloane care se abtea asupra lor. n cteva

minute, majoritatea erau mori sau rnii, rpui de trgtorii lui


Andrei, care trgeau de pe acoperi de pe ambele pri ale drumului i
de la etajele superioare ale conacului.
Ania, ghemuit deasupra fiului ei, tresri dezgustat cnd oferul se
prbui deodat nainte, lovit direct n cap. Mcar acela nu avea s le
mai fac greuti.
Mam!
Nu-i face griji. N-am pit nimic. Tticul o s ne salveze. Punnd
mna pe puca soldatului, Ania mpinse cadavrul jos din
camion i i strig pe Adam i pe Andrei. De sus, Xenia vzu cadavrul
rostogolindu-se i i strig soului ei s-i ajute pe Ania i pe fiul ei.
Andrei o auzi, o zri pe Ania n camion i i alert oamenii.
n timp ce acetia i urmreau pe ultimii civa soldai care mai
rmseser, i care ncercau s fug peste pajitea alunecoas din cauza
zpezii pe jumtate dezgheat i a noroiului, Oleg Ivanov vzu cea din
urm ocazie de a se rzbuna. n semintunericul din curtea iluminat
doar de farurile camioanelor i de razele lunii pline, Oleg o vzu pe
prinesa Sviridova cobornd cu fiul ei din vehicul chiar n faa lui, nite
inte perfecte.
Dar nu numai el i vzu. Adam i zri soia i copilul i le strig s
rmn n camion pn se termina totul.
E prea trziu pentru tine, barnea! E prea trziu i pentru copil!
ncremenind la auzul acelei voci detestate, ncrcate de furie i de
venin, Ania i mpinse fiul n spatele ei, spunndu-i s nu se mite.
Aflat la vreo aizeci de yarzi mai departe, pe alee, Adam l vzu pe
Ivanov, l auzi ameninndu-i soia i alerg spre ei.
O s fie o adevrat plcere s v omor, zise Ivanov rnjind i
ndreptnd eava unei puti furate spre femeie i copil.
Avea s se elibereze de ea pentru totdeauna.
Deodat, ranul tresri. ndreptat spre mijlocul lui era o alt arm,
cea din minile Aniei. n timp ce mpucturile rsunau n deprtare,
Oleg i femeia ncepur s-i dea roat, asemeni animalelor nainte de
lupt, nebgnd de seam pericolul.
Fugi, Belocika! i porunci Ania, apsnd pe trgaci.
Adam i Andrei se oprir brusc, ridicnd putile pentru a-l ochi mai

bine pe Oleg. Cnd americanul se pregti s apese pe trgaci, prinul


Malev l ddu la o parte cu brutalitate.
E datoria mea, spuse el cu o voce ciudat, strangulat. Am mai
dezamgit-o pe Ania o dat. Eu trebuie s-l omor!
Adam nu putu dect s stea s se uite cum prinul ochi cu atenie i
cum aps pe trgaci, cu chipul ncordat de emoie.
Era, ns, prea trziu.
Acoperind fuga bieelului, Ania ridicase puca, ochise i trsese
instinctiv. Cnd glonul lui Andrei l lovi pe Oleg, acesta era deja mort
din cauza celui tras de Ania de la mai puin de trei metri. Cu un snge
rece extraordinar, Ania tocmai se rzbunase.
Cnd Oleg se prbui pe spate datorit forei gloanelor, tnra
prines arunc arma i o rupse la fug spre soul ei i copil. Ivanov nu
mai reprezenta un pericol.
n ciudatul amestec de lumini de faruri i felinare, n timp ce oamenii
alergau dup cei care mai scpaser, Ania se uit la priveli tea oribil pe
care o, oferea Oleg Ivanov ntins pe pmnt n faa ei. Ea reu ise ceea ce
nici unchiul Andrei, nici soul ei nu putuser s fac, exact a a cum
jurase. Stnd acolo n curte i inndu-i pe Adam i pe Belocika lng ea,
tiu c, n sfrit, se fcuse dreptate. Nu regreta nimic.
n timp ce cei trei Sviridovi se mbri au, prinul Andrei se ndrept
puin ameit spre cadavrul maniacului care ncercase s loveasc n el
prin nepoata lui. Oleg era mort, n sfrit. Dar Ania fusese cea care l
omorse.
Pind peste trupul nensufleit al lui Oleg, prinul le strig lui Lev i
lui Petea s-i adune la un loc pe toi cei care mai triau. i executar cu
propriile lor mitraliere, dup care aruncar att cadavrele, ct i armele
n apele repezi ale rului Moscova.
Andrei nsui arunc trupul lui Oleg, ultimul, dup ce cut cu
atenie i cel mai slab semn de via. De data aceasta nu mai risc s se
bazeze pe altcineva.
Mai trziu, mbrind-o tcut pe Ania, Andrei fu bucuros c se
terminase totul i extrem de fericit c supravieuise. Nepoata lui fusese
bucuria vieii lor i tare mult dorea s-i vad copiii mari.

Epilog
n ciuda succesului lor n respingerea atacatorilor, Ania i toi ceilali
din familia ei tiau c vechea Rusie murise i c aceea nou le dorea
moartea. Erau numii acum fost prin i fost prines, exact cum
Nikolai al II-lea devenise fostul ar. Era ciudat de comic i de trist n
acelai timp, de parc o simpl modificare n vocabular ar fi putut
terge secole ntregi de istorie.
i mai trist, ns, era rapida dezintegrare a vieii de la Belaia
Beriozka. Mndru de oamenii lui care i fuseser alturi n acele momente
de cumpn, prinul Andrei nu fu pregtit pentru ceea ce urm
uciderea lui Lev Petrovici de ctre un ran invidios care nu nghiea
prietenia lui ndelungat cu boierii i privilegiile de care se bucurase
din aceast cauz ani de-a rndul.
Se ntmpl la dou zile dup atac i nimeni nu spuse cine fusese
ucigaul. Petea i singurul lui frate care mai tria vrsar lacrimi amare
la mormntul lui Lev, alturi de Malev i Sviridovi. Dup aceea,
pornir n cutarea ucigaului. Cnd l gsir, l ngropar att de adnc
n pdure, nct nimeni nu-i descoperi cadavrul vreodat.
Ania hotr s nu mai piard nicio zi i, mpreun cu Adam,
Belocika, Andrei i Xenia se ndrept spre Petrograd cci numai de
acolo puteau iei ct mai repede din Rusia numai c acas gsir un
comisar care i atepta cu un ordin din partea noului guvern de a
naionaliza Palatul Sviridov.
n aceeai sear, dup o scurt discuie cu Andrei i Xenia, i fcur
cu toii bagajele i pornir spre Ambasada american, unde Billy fusese
anunat s lanseze Operaiunea repatrierea. Bine c acesta nu sttuse
pe gnduri.
Acionnd prea repede ca vreunul din membrii noului guvern s emit
un ordin de reinere, toi se adunar n biroul lui Billy unde acesta le

ddu paapoartele diplomatice pe care Adam le pstrase acolo exact


pentru acea eventualitate, mpreun cu haine purtnd etichete ale unor
magazine din New York i Boston pentru a fi purtate de diplomaii
americani n cltoria spre Finlanda din seara aceea.
Contnd pe slabele posibiliti de comunicare ntre diversele faciuni
guvernamentale i pe puternicul spirit de dezintegrare, Adam hotr s
rite. Sunndu-l pe eful Grii Finlanda, un vechi aliat de pe vremea
cnd lucrase pentru Agenia de ajutorare de rzboi americano-rus, l
rug s ataeze un vagon particular la trenul de unsprezece i patruzeci
i cinci care pleca spre vest pentru ambasadorul american. Nite treburi
urgente necesitau prezena lui, i a celor care l nsoeau, la Helsingfors
n zori.
Dup ce ezit puin, omul spuse:
S fii. Aici la unsprezece i patruzeci i cinci fix i l vei avea.
E de ncredere? ntreb Ania cnd soul ei le spuse planul pe care
l avea.
Sper.
Din moment ce Adam era prea cunoscut pentru a trece drept
ambasadorul american, acest rol i reveni prinului Andrei, care l juc
foarte bine, aprnd ca un brbat nalt, plin de demnitate i impuntor,
ntr-un palton de astrahan i cu cciul de blan, ambele purtnd
embleme care atestau c fuseser fabricate la New York. Xenia,
purtnd o peruc blond, era distinsa lui soie, nvemntat ntr-un
palton de ln tivit cu blan de vulpe i avnd o cciul i man on din
blan de vulpe argintie.
Pe lng ei se aflau secretarul ambasadorului, domnul Adam Lowell,
i secretara acestuia, Ania, care ncheia coloana cu nepotul
ambasadorului.
nsoii la gar de Billy i de o gard de onoare format din soldai
din infanteria marin american, care se ntrebau ce fel de glum mai
fcea Billy Whitmore de astdat, trecur cu toii repede i n lini te
prin gara care pn i la acea or era plin de soldai i de rani, dintre
care unii se aflau acolo de ceasuri sau chiar de zile ntregi.
Salutai cu cldur de ctre eful grii, americanii urcar repede n
vagonul particular, n timp ce soldaii americani stteau n poziie de

drepi, avnd un aer extrem de oficial. Nimeni nu se apropie de ei.


Cnd trenul prinse vitez, Aniei i veni s plng. i fcu cu mna lui
Billy pn cnd nu l mai deslui printre ceilali. Dac aceea avea s fie
cea din urm imagine a Petrogradului, pe care o vedea, avea s o in
minte toat viaa.
inndu-l pe Belocika lng ea i uitndu-se la gara care rmnea n
urm, Ania fu bucuroas c reuise s-i salveze fiul de bestiile care
puseser stpnire pe oraul care, pe vremuri, fusese imperial, chiar
dac simea numai amrciune la gndul c era silit s prseasc
ceea ce mai rmsese din Sankt Petersburg.
Fiindc lsaser s se neleag c destinaia lor era Helsingfors,
Adam i nsoitorii lui ocolir intenionat acea localitate, alegnd, n
schimb, ruta care trecea prin pduri pentru a ajunge la Stockholm. i
ajutar n drumul lor unii din aceiai vizitii laponi care i ajutaser mai
demult s transporte bogiile din Palatul Sviridov.
Hotrnd s nu rite s fie prini la grani de revoluionarii
suspicioi, Sviridovii i Malevii se lsar condui de laponi peste rul
ngheat pn pe teritoriul suedez. Ajunser la Haparanda, trecur cu
uurin de grnicerii suedezi, care nu trimiteau napoi pe nimeni care
poseda paaport diplomatic i susinur c fugeau de bolevici.

Cam n aceeai clip n care Ania i ajuta fiul s urce n trenul de


Stockholm, btrnul majordom din Petrograd i explica unui comisar
foarte furios c Altea Sa, fosta prines, prea s doarm mai mult i
refuza s fie deranjat.
Comisarul strig furios c o aresta dac nu cobora imediat s-i
vorbeasc. Dup ce atept cinci minute, urc n fug scara lung din
marmur alb sub privirea ngrozit a lui Matvei, pentru a o trezi
personal.
Dar nu descoperi dect o ncpere goal, dintr-un palat care fusese
golit de toate obiectele de pre. Cele mai bune lucruri pe care le putea

naionaliza pentru revoluie erau cteva tablouri ale unor artiti puin
cunoscui.
Mai exista, totui, un portret superb, al prinesei Ania, aezat n
capul scrii, ilustrnd-o ca i cum s-ar fi pregtit s-i primeasc
oaspeii la unul din splendidele ei baluri. Lsnd acel tablou n urm,
Ania considera c pstreaz legtura cu toi membrii familiei care
locuiser n acel palat magnific.
Luai tabloul? ntreb Matvei vznd c bolevicul l privea cu
interes.
Nu suporta gndul ca acel superb portret a Alteei Sale s-i
prseasc locul. Mai ales s fie luat de acel individ.
Nu, spuse comisarul dup cteva secunde. N-are nicio valoare
pentru noi. Revoluia n-are nevoie de prinese.
Dup care plec s emit un mandat de arestare pentru prinesa
Sviridova.

La sute de mile spre vest, ntr-un vagon de clasa nti al unui tren
care se ndrepta spre Stockholm, Ania l inea pe Belocika n brae i
privea somnoroas pe fereastr. O parte din viaa ei luase sfrit n ziua
aceea. Spre surprinderea ei, era foarte calm. Mai exista nc ansa de a
se ntoarce n Rusia cnd avea s se termine cu toat acea harababur.
Revoluiile erau urmate, de obicei, de contrarevoluii, nu? Mai putea
spera.
i, dac, totui, nu avea s aib loc nicio contrarevoluie, mcar tia
c luase drumul exilului mpreun cu cei pe care i iubea cel mai mult.
Atta timp ct familia rmnea unit, aveau s supravieuiasc.
Mngindu-l pe Belocika, Ania i spuse c, indiferent unde se vor
afla, vor prospera.
Era o promisiune pentru viitor. O promisiune care trebuia inut.
Sfrit