Sunteți pe pagina 1din 283

N CUTAREA ADEVRULUI

SANDRA BROWN
CAPITOLUL 1
-Mami?
-Hmm?
-Mami?
-Hmm?
-E un om n curte.
-Ce e? Fetia de patru ani se apropie de colul mesei de lucru din buctrie i
privi cu poft ctre glazura pe care mama ei o ntindea peste cupcake.
-Mi-ar place s iau din ea,mami?

-Mi-ar plcea s iau din ea.Cnd termin,poi s mnnci ce rmne n castron.


-Ai fcut de ciocolat.
-Pentru c ciocolata e preferata ta,iar tu eti fetia mea preferat,zise femeia,
fcndu-i cu ochiul copilei.iiii,adug ea,lungind cuvntul,am i bombonele de
presrat pe deasupra dup ce termin cu glazura.Emily o privi radioas,apoi
chipul i se ncrei din pricina ngrijorrii.
-E bolnav.
-Cine e bolnav?
-Omul.
-Care om?
-Din curte.Afirmaiile lui Emily strpunser n sfrit inerentul ecran matern
care filtra sporovielile lipsite de prea mult importan.
-Chiar e un om afar?
Honor aez prjitura glazurat pe platou,puse spatula la loc n bolul cu glazur
i i terse absent minile cu un prosop pentru vase,n timp ce pea pe lng
copil.
-St ntins pentru c e bolnav.Emily se lu dup mama ei,care iei din buctrie
i se ndrept ctre sufragerie.Honor se uit pe fereastra din fa,ntorcndu-i
capul ntr-o parte i n cealalt,dar nu vzu dect peluza ce cobora lin spre doc.
Dincolo de scndurile uzate ale docului,apa rului curgea alene,o libelul
atingndu-i n treact suprafaa i strnind din cnd n cnd cte o und.Motanul
vagabond care refuza s-o ia n serios pe Honor atunci cnd ea i spunea c aceea
nu era casa lui vna o prad nevzut n stratul ei de crciumrese viu colorate.
-Em,nu e...
-Lng tufa cu flori albe,spuse Emily cu ncpnare.L-am vzut pe fereastra
din camera mea.Honor merse la u,o descuie,trase zvorul,iei pe verand i se
uit n direcia tufei de hibiscus.Acolo era,lungit cu faa n jos,parial ntors spre
stnga,cu spatele ctre ea,cu braul stng ntins deasupra capului.Zcea neclintit.
Honor nu-i vedea nici mcar micarea ritmic a cutiei toracice,care ar fi artat c
respira.Femeia se rsuci iute i o mpinse cu blndee pe Emily napoi n cas.
-Scumpo,du-te n dormitorul lui mami.Telefonul meu e pe noptier.Adu-mi-1,te
rog!Fiindc nu voia s-i sperie fiica,pstr un ton ct putu de calm,dar cobor n
grab treptele verandei i alerg prin iarba nrourat spre silueta culcat.
Cnd se apropie,observ c hainele brbatului erau murdare,pe alocuri rupte i
ptate de snge.Se zreau dre de snge i pe pielea dezgolit a braului i a
minii ntinse.Un cheag i nclcise un smoc de pr negru din cretetul capului.
Honor ngenunche i l atinse pe umr.Rsufl uurat cnd brbatul gemu.

-Domnule? M auzii? Suntei rnit.Imediat o s chem ajutoare.Brbatul sri n


sus att de repede,nct ea nici mcar nu avu timp s se trag napoi,darmite s
se apere.O lovi cu precizia i viteza fulgerului.Mna lui stng ni i o strnse
de ceaf,n timp ce dreapta i ndes n mica despritur dintre coaste eava
scurt i boant a unui pistol.Brbatul ndrept arma n sus i spre stnga,drept
spre inima ei,care se umflase de fric.
-Cine mai e aici? Corzile ei vocale erau ncremenite de team.Nu putea vorbi.
El o strnse de ceaf i repet,accentund cuvintele ntr-un mod sinistru:
-Cine mai e aici? Fu nevoie de cteva ncercri nainte ca Honor s pont bigui:
-Fi...fiica...
-Altcineva n afar de copil? Femeia scutur din cap.Sau ncerc s-o fac.El i
inea ceafa ntr-o strnsoare ucigtoare.Simea apsarea fiecrui deget n parte.
Ochii lui albatri o strpungeau ca dou lasere.
-Dac m mini...Nici mcar nu trebui s-i sfreasc ameninarea ca s obin
un scncet din partea ei.
-Nu mint.Jur! Suntem singure.Nu ne face ru.Fata mea...are doar patru ani.N-o
rni! O s fac tot ce-mi spui,doar nu...
-Mami? Honor simi c i se strnge inima n piept i scoase un scheunat slab,
precum cel al unui animal neajutorat,prins n capcan.Pentru c nu-i putea roti
capul,ntoarse doar privirea nspre Emily.Aceasta era la civa metri distan,
stnd n adorabila ei poziie cu genunchii uor ndoii,cu buclele blonde
atrnndu-i n jurul chipului dulce,cu degetele grsulii de la picioare leindu-i de
sub petalele roz din mtase care i mpodobeau sandalele.inea strns n mn
telefonul mobil,cu un aer temtor.Honor fu copleit de dragoste i se ntreb
dac aceasta avea s fie ultima dat cnd o vedea pe Emily sntoas,ntreag i
nevtmat.Gndul era att de ngrozitor,nct i ddur lacrimile,pe care,de
dragul copilei,le alung clipind iute.i ddu seama c i clnneau dinii abia
cnd ncerc s vorbeasc.Reui s spun:
-E n regul,scumpo.Ochii i se ndreptar din nou ctre chipul brbatului care se
afla la doar o apsare de trgaci distan de a-i face inima frme.Emily ar
rmne singur,ngrozit,la mila lui.
Te rog.Ochii lui Honor l conjurar n tcere.Apoi femeia opti:
-Te implor!Privirea aceea dur i rece o subjug pe a ei,n timp ce brbatul
retrase ncet pistolul de lng ea.l ls pe pmnt,aezndu-1 n spatele coapsei
lui,acolo unde Emily nu putea s-1 vad.Dar ameninarea implicit rmase.
i lu mna de pe ceafa lui Honor i ntoarse capul ctre feti.
-Salut.Nu surse cnd rosti cuvntul.

Riduri subiri formau paranteze de-o parte i de alta a gurii lui,dar Honor nu
credea c fuseser brzdate acolo de zmbete.Emily l privi sfioas pe strin i
i ndes vrful sandalei n iarba deas.
-Bun.Brbatul ntinse mna.
-D-mi telefonul.Fetia nu se mic,i,cnd omul pocni din degetele minii
ntinse,ea i atrase atenia:
-N-ai zis te rogTe rog prea un concept strin pentru el.Dar,dup cteva
clipe,brbatul spuse:
-Te rog.Emily fcu un pas ctre el,apoi se opri brusc i se uit la Honor,cernd
permisiunea.Dei buzele i tremurau incontrolabil,femeia reui s schieze ceva
asemntor unui surs.
-E n regul,scumpo.D-i telefonul!Emily se apropie cu micri timide.Cnd
ajunse suficient de aproape pentru a putea fi atins,se aplec mult n fa i i
ls telefonul n palm.Mna lui murdar de snge se strnse n jurul aparatului.
-Mersi.
-Cu plcere.O s-1 suni pe bunicul? Ochii brbatului se ndreptar ctre Honor.
-Bunicul?
-Vine la cin n seara asta,anun fericit Emily.Susinnd privirea mamei,
strinul rosti trgnat.
-Chiar aa?
-i place pizza?
-Pizza? Brbatul i ntoarse din nou privirea spre Emily.
-Da.Sigur.
-Mami a zis c pot s mnnc pizza la cin pentru c e o petrecere.
-Ah!Brbatul i strecur telefonul mobil al lui Honor n buzunarul din fa al
blugilor murdari,apoi cuprinse bicepsul femeii cu mna liber i o trase n sus n
timp ce se ridica el nsui.
-Atunci se pare c am ajuns la anc.Hai s mergem nuntru!Poi s-mi
povesteti totul despre petrecerea de disear.Strngnd-o de bra pe Honor,o
mpinse ctre cas.Ei i tremurau picioarele att de tare,nct abia reui s fac
primii pai ovitori ctre trepte.Atenia lui Emily fu atras de motan.Se lu
dup el,strignd: Vino aici,pisi!,n vreme ce animalul se furia ntr-un tufi din
cealalt parte a curii.De ndat ce copila se ndeprt ndeajuns nct s nu-i mai
poat auzi,Honor spuse:
-Am nite bani.Nu muli,vreo dou sute de dolari poate.Cteva bijuterii.Poi s
iei tot.Doar,te rog,nu-mi rni fata.n timp ce turuia,Honor cerceta curtea,cutnd
cu disperare ceva ce i-ar fi putut servi drept arm.Furtunul ncolcit pe mosorul

su de pe marginea verandei? Ghiveciul cu mucate de pe treapta de jos? Una


dintre crmizile nfipte n pmnt,n jurul stratului de flori?
N-ar fi ajuns la nici unul dintre obiecte n timp util,presupunnd c s-ar fi putut
smulge din strnsoarea brbatului,lucru greu,dac nu imposibil,judecnd dup
fora lui.i,n timpul luptei,el ar fi mpucat-o pur i simplu.Apoi ar fi rmas s
fac tot ce poftea cu Emily.Gndul sta i urc fierea n gt.
-Unde i-e barca? Femeia ntoarse capul i l privi pierdut.Iritat,el i mpinse
brbia nspre docul gol.
-Cine a scos barca pe ap?
-N-am o barc.
-Nu m prosti!
-Am vndut-o atunci cnd...Acum doi ani.Strinul pru a-i cntri sinceritatea,
apoi ntreb:
-Unde i-e maina?
-Parcat n fa.
-Cheile sunt n ea? Honor ovi,dar,cnd el i ntei strnsoarea,scutur din cap.
-n cas.ntr-un cuier,lng ua de la buctrie.Brbatul ncepu s urce treptele
verandei,mpingnd-o n faa lui.Honor simea pistolul mpungndu-i coloana.
ntoarse capul pentru a o striga pe Emily,dar strinul spuse:
-Las-o acum.
-Ce-o s faci?
-Ei bine,mai nti...,ncepu el,deschiznd ua i mpingnd-o nuntru naintea
lui.O s m asigur c nu m mini cnd zici c nu mai e nimeni aici.Pe urm...
mai vedem noi.Honor i simea ncordarea n timp ce brbatul o mpingea prin
sufrageria goal,apoi pe holul scurt,ctre dormitoare.
-Nu e nimeni aici n afar de Emily i de mine.El mpinse cu eava pistolului ua
camerei lui Emily.Aceasta se deschise i ddu la iveal mult roz.Nimeni nu
sttea la pnd nuntru.nc nencreztor,brbatul travers ncperea din doi
pai mari i trase de ua dulapului.Mulumit c nu se ascundea nimeni n
interior,o mbrnci pe Honor napoi pe coridor i nspre cel de-al doilea
dormitor.n timp ce se apropiau de el,i mri la ureche:
-Dac e cineva acolo,te mpuc pe tine prima.Ai priceput?
Ezit,ca i cum i-ar fi dat femeii ocazia de a-i schimba afirmaia,dar,cnd vzu
c ea rmne tcut,lovi ua cu vrful cizmei,fcnd-o s se izbeasc de perete.
Dormitorul ei prea ironic,aproape batjocoritor de linitit.Lumina soarelui ce se
strecura printre jaluzele desena dungi pe podeaua din lemn,pe cuvertura alb
matlasat,pe pereii de un gri-deschis.

Ventilatorul din tavan fcea ca firele de praf s danseze n btaia razelor piezie.
Brbatul o mpinse ctre dulap i i porunci s deschid ua.Se relaxa doar ntr-o
mic msur atunci cnd arunc o privire n baia alturat i descoperi c era la
rndul ei goal.Se ntoarse i-o fix cu privirea pe Honor.
-Unde i-e arma?
-Arma?
-Ai una pe undeva.
-Nu,n-am.El miji ochii.
-Jur! spuse Honor.
-Pe care parte a patului dormi?
-Ce? De ce? Strinul nu repet ntrebarea,ci continu doar s-o fixeze cu privirea
pn cnd ea i art.
-Pe dreapta.Retrgndu-se cu spatele de lng ea,se ndrept spre noptiera de pe
partea dreapt a patului i verific sertarul,nuntru se aflau o lantern i un
roman broat,dar nici o arm letal.Apoi,spre uimirea ei,brbatul mpinse
salteaua de pe pat,cu aternut cu tot,suficient de mult nct s poat scotoci sub
ea,dar nu gsi nimic,cu excepia arcurilor.i fcu semn cu brbia s-1 conduc
afar din camer.Se ntoarser n sufragerie i de acolo intrar n buctrie,unde
ochii lui nir dintr-o parte n alta,observnd totul Privirea i se lumin cnd
ddu de cuierul n care erau atrnate cheile de la main.Cnd vzu la ce se
uita,Honor i spuse:
-Ia maina! Numai pleac odat! Ignorndu-i vorbele,brbatul ntreb:
-Ce-i acolo?
-Spltoria.El se ndrept ctre ua cu pricina i o deschise.Maina de splat i
usctorul.Masa de clcat strns ntr-o ni din perete.Un suport pe care ea i
usca rufele delicate,unele atrnnd chiar atunci de suport.O niruire de danteluri
n nuane pastelate.Un sutien negru.Cnd strinul se ntoarse,ochii aceia nordici
o cercetar ntr-un fel care i fcu obrajii s se nfierbnte chiar n timp ce
trunchiul i devenea rece i asudat din pricina groazei.
Brbatul fcu un pas ctre ea.Honor fcu la rndul ei un pas n spate,o reacie
normal n fata unui pericol letal,cci asta reprezenta el din punctul ei de vedere.
Nu se amgea creznd altceva.ntreaga lui nfiare era amenintoare,ncepnd
cu ochii nfiortori i cu pronunata structur osoas a feei.Era nalt i suplu,ns
pielea de pe brae i sttea ntins peste muchii ncordai ca o biciuca.Pe dosul
palmelor se reliefau umflturile venelor puternice.Hainele i prul lui agaser
tot felul de resturi din curte-rmurele,fire de muchi,frunzulie.Lui nu prea s-i
pese de toate astea,tot aa cum nu-i psa nici de noroiul ce i se nchegase pe

cizme i pe pantaloni.Mirosea a mlatin,a sudoare i a pericol.


n tcerea ce se lsase,Honor l auzea respirnd.i putea auzi propria inim
btnd.Toat atenia lui era concentrat numai asupra ei,i asta o ngrozea.
I-ar fi fost imposibil s-1 nfrng n lupt,mai ales cnd,cu o singur micare a
degetului arttor,el i putea trimite un glon drept n inim.Brbatul sttea ntre
ea i sertarul n care erau pstrate cuitele de mcelrie.Pe masa de lucru se afla
ibricul,pe jumtate plin cu cafeaua pregtit de diminea,nc suficient de
fierbinte nct s-1 opreasc.Dar,pentru a ajunge la ibric ori la cuite,Honor ar fi
trebuit s treac de el,iar asta prea puin probabil.Se ndoia c l-ar fi putut
ntrece n fug,ns,chiar dac ar fi reuit s ias pe u i s scape,n-ar fi lsat-o
n urm pe Emily.Argumentele raionale i puterea de convingere preau a fi
singurele opiuni valabile pentru ea.
-i-am rspuns sincer la toate ntrebrile,nu-i aa? spuse Honor cu glas sczut i
tremurtor.i-am oferit banii mei i orice lucruri de valoare...
-Nu vreau banii ti.Femeia art nspre zgrieturile nsngerate de pe braele lui.
-Eti rnit.i-a curs snge din cap.O s...o s te ajut
-Primul ajutor? Strinul scoase un sunet batjocoritor.
-Nu prea cred.
-Atunci ce...ce vrei?
-Cooperare din partea ta.
-Pentru ce?
-Pune minile la spate.
-De ce? Brbatul fcu vreo civa pai msurai nspre ea.Honor se trase n
spate.
-Ascult,ncepu ea.i linse buzele.Nu vrei s faci asta.
-Pune minile la spate,repet el lent,dar accentund fiecare cuvnt.
-Te rog! Honor rosti cuvintele pe fondul unui hohot de plns.Fetia mea...
-N-am s-i mai cer nc o dat!El se apropie cu nc un pas.Honor se retrase i
se lipi de zidul din spatele ei.Un ultim pas l aduse la civa centimetri distan
de ea.
-F-o!Instinctul i spunea s se lupte cu el,s zgrie,s sfie cu unghiile i s
loveasc n strdania de a evita,sau mcar de a amna,ceea ce prea inevitabil.
Dar,fiindc se temea de ce i s-ar putea ntmpla lui Emily dac ea nu se supunea,
fcu aa cum i se ceruse i i ncleta minile n dreptul alelor,strngndu-le
ntre corp i perete.Brbatul se aplec spre ea.Honor i ntoarse faa,dar el i
puse o mn sub brbie i i-o rsuci la loc.
-Vezi ct de uor mi-ar fi s-i fac ru? zise el cu glas optit.

Femeia l privi n ochi i ncuviin din cap,amorit de fric.


-Ei bine,nu o s-i fac ru.i promit c n-o s v rnesc nici pe tine,nici pe
copil.Dar trebuie s faci tot ce-i zic.OK? Ne-am neles?
Ea poate s-ar fi linitit ntr-o oarecare msur n urma promisiunii,chiar dac n-o
credea.ns i ddu brusc seama cine era brbatul,i asta i trimise un val de
groaz prin tot corpul.Cu rsuflarea tiat,spuse rguit:
-Tu eti...Eti cel care i-a mpucat asear pe toi oamenii ia!
CAPITOLUL 2
-Coburn.Co-b-u-r-n.Prenumele Lee,fr iniial.Sergentul Fred Hawkins de la
Secia de poliie din Tambour i scoase plria i i terse fruntea de sudoare.
Pielea i devenise unsuroas deja din pricina cldurii,i nici mcar nu era nc
ora nou.njur n gnd indicele de confort termic din zona de coast a
Louisianei.Locuise aici toat viaa,dar cu cldura nbuitoare nu te obinuieti
niciodat,i,cu ct mbtrnea mai mult,cu att l deranja mai tare.
Discuta la telefonul mobil cu eriful din nvecinatul Terrebonne Parish i-i
spunea cum sttea treaba cu mcelul de seara trecut.
-Exist riscul s fie un nume fals,dar e cel care apare n dosarul lui de angajat i
e tot ce avem n prezent.Am luat amprente din maina lui...Da,e o treab a
dracului.Ai crede c a demarat n tromb de la locul crimei,dar maina lui nc
se afl n parcarea angajailor.Poate s-a gndit c o s fie reperat prea uor.Sau,
bnuiesc c,dac te apuci s omori apte oameni cu snge-rece,nu gndeti
logic.Din cte ne putem da seama,a plecat pe jos.Fred se opri pentru a trage aer
n piept.
-Deja i-am introdus amprentele n sistemul naional de informaii.Pun pariu c o
s apar ceva.Un tip ca sta trebuie s aib antecedente.Orice o s primim n
legtur cu el o s fie transmis mai departe,dar eu nu mai atept informaii
suplimentare,aa c nici tu n-ar trebui s-o faci.ncepe s-1 caui ct se poate de
repede.Ai primit faxul de la mine?...Bun.F copii i d-le adjuncilor ti s le
mpart.n timp ce eriful i ddea asigurri lui Fred cu privire la capacitatea
departamentului su de a-i gsi pe fugari,acesta nclin din cap n semn de salut
ctre fratele su geamn,Doral,care i se altur lng maina de poliie.
Vehiculul era parcat pe marginea autostrzii statale cu dou benzi,n fia de
umbr aruncat de un panou publicitar ce fcea reclam unui club pentru domni
situat lng aeroportul din New Orleans.O sut de kilometri nspre ieire.Cele
mai reci buturi.Cele mai fierbini femei.Complet goale.Toate i sunau bine lui
Fred,dar presimea c avea s mai treac o vreme pn s-i poat cuta vreo

distracie.Nu nainte ca Lee Coburn s fie prins.


-Ai auzit bine,domnule erif.Cea mai sngeroas crim pe care am avut vreodat
ghinionul de a o investiga.Execuie n toat regula.Sam Marset a fost mpucat
n ceaf de la mic distan.eriful i exprim dezgustul cu privire la violena
crimei,apoi i lu rmas-bun cu promisiunea de a pstra legtura n caz c
ucigaul psihopat avea s fie zrit n circumscripia sa.
-Vorb-lung ar fi n stare s bat la cap un ap pn s-i cad coarnele,i se
plnse Fred fratelui su n timp ce nchidea telefonul.
-Pari a avea nevoie de o cafea,zise Doral i-i ntinse un pahar.
-N-am timp.
-F-i.Iritat,Fred scoase capacul paharului i lu o gur.i trase brusc capul n
spate,surprins.Doral rse.
-M-am gndit c i-ar prinde bine i puin trie.Nu degeaba suntem gemeni.
Mersi!n timp ce i bea cafeaua mbuntit cu alcool din belug,Fred cerceta
irul de maini de patrulare parcate pe marginea drumului.Zeci de poliiti n
uniform,de a diverse agenii,se nvrteau prin apropiere,unii vorbind la
telefoanele mobile,alii studiind hri,majoritatea prnd nucii i intimidai de
sarcina primit.
-Ce debandad! spuse Doral n oapt.
-Zi-mi ceva ce nu tiu.
-Ca ef al administraiei oraului,am venit s ofer orice ajutor pe care eu sau
oraul Tambour l putem furniza.
-Ca anchetator-ef n acest caz,sunt recunosctor pentru sprijinul acordat de
ora,rosti Fred pe un ton caraghios.Acum,c am scpat de rahaturile oficiale,
spune-mi unde crezi c a fugit.
-Tu eti poliistul,nu eu.
-Dar tu eti cel mai bun urmritor pe o raz de kilometri ntregi.
-Poate dup ce a fost ucis Eddie.
-Ei bine,Eddie nu-i aici,aa c tu eti la.i tu ai snge de copoi n tine.Ai fi
capabil s gseti un purice pe-o javr.
-Da,dar puricii nu sunt att de irei ca tipul sta.Doral venise mbrcat nu ca un
funcionar al oraului,ci ca un vntor,ateptndu-se ca geamnul lui -1
recruteze pentru a se altura vntorii de oameni.i scoase apca i i fcu vnt
cu ea n dreptul feei,n timp ce se uita ctre marginea pdurii,acolo unde se
strngeau cei implicai n cutare.
-iretenia asta a lui m ngrijoreaz.Fred n-ar fi recunoscut asta dect n faa
fratelui su.

-Tre s-1 prindem pe ticlos,Doral.


-Chiar acum,fir-ar s fie!Fred i nghii restul de cafea amestecat cu whisky i
arunc paharul gol n maina sa,pe scaunul oferului.
-Eti gata?
-Dac dup mine stai,d-i drumul.Cei doi se alturar celorlali cuttori.Ca
organizator desemnat,Fred ddu ordinele.Poliitii se rspndir i ncepur s-i
croiasc drum prin iarba nalt,nspre liziera ce marca intrarea n pdurea deas.
Dresorii le ddur drumul din les cinilor de urmrire.
i ncepeau cutarea de acolo deoarece,cu o sear n urm,un motociclist care
i schimba un cauciuc spart vzuse un brbat fugind n pdure.Nu-1 luase n
seam pn n dimineaa asta,cnd la postul local de tiri apruse o relatare
despre mcelul de la depozitul com-paniei Royale Trucking.Ora estimat a
atacului armat corespundea n mare cu momentul n care el zrise un individ-pe
care nu-1 putea descrie deoarece fusese prea departe-disprnd n pdure,
mergnd pe jos foarte grbit.Sunase la secia de poliie din Tambour.
Nu erau cine tie ce informaii cu care Fred i ceilali s lucreze,dar,de vreme ce
nu aveau nici o alt pist,iat-i,ncercnd s ia o urm ce avea s-i duc la
presupusul criminal n serie,un anume Lee Coburn.Doral mergea cu capul n
jos,studiind terenul.
-Coburn e familiarizat cu zona?
-Habar n-am.S-ar putea s-o tie ca-n palm sau s-ar putea s nu fi vzut n viaa
lui o mlatin.
- sperm!
-n formularul de angajare scrie c reedina lui nainte de Tambour a fost n
Orange,Texas.Dar am verificat adresa i e fals.
-Aadar,nimeni nu tie sigur de unde a venit.
-Nimeni care s poat fi ntrebat,spuse sec Fred.Colegii lui de la docul de
ncrcare sunt mori.
-Dar el st n Tambour de treisprezece luni.Trebuie s fi cunoscut pe careva.
-Nu s-a prezentat nimeni.
-i nimeni n-o s-o fac,nu-i aa?
-Bnuiesc c nu.Dup seara trecut,cine ar vrea s pretind c-i e prieten?
-Un barman? O chelneri? Sau cineva cu care a interacionat?
-Poliitii fac cercetri.Un casier de la Rouse care i-a ncasat de cteva ori plata
pentru cumprturi a spus c era un tip destul de plcut,dar categoric nu genul
prietenos.A zis c achita mereu cu bani ghea.I-am verificat numrul de
securitate social.N-au aprut nici un fel de crduri de credit,nici un fel de

datorii.Nici un cont la vreo banc din ora.i ncasa cecurile de salariul ntr-unul
dintre acele locuri care fac asta n schimbul unui procent din sum.
-Omul n-a vrut s lase nici o hrtie n urma lui.
-i n-a lsat.Doral ntreb apoi dac vecinii lui Coburn au fost intervievai.
-De ctre mine personal,rspunse Fred.Toi cei din bloc l cunoteau din vedere.
Femeilor li se prea atrgtor n felul la anume.
-Ce fel anume?
-Ar fi vrut s se culce cu el,dar l considerau de ru augur.
-Asta e un el
-Sigur c e un ,,el.
-Cine i-a spus asta?
-E ceva ce pur i simplu tiu.i mpunse geamnul n coaste.Sigur,eu neleg
femeile mai bine dect tine.
-Hai,mai scutete-m!Chicotir amndoi,apoi Fred redeveni serios.
-Brbaii cu care am vorbit mi-au spus c nu le trecea prin cap s se pun ru cu
Coburn,ceea ce nu era greu de fcut,fiindc el venea i pleca fr mcar s salute
pe careva.
-Iubite?
-Nici una despre care s tie cineva.
-Iubii?
-Nici unul despre care s tie cineva.
-I-ai perchiziionat apartamentul?
-De-a fir a pr.E o garsonier din partea de est a oraului,i n-are n ea nici un
afurisit de lucru care s ne dea un indiciu.Haine de lucru n dulap.Plcinte cu
carne de pui n frigider.Omul tria ca un clugr.Un exemplar rsfoit din Sports
Illustrated pe msua de cafea.Un televizor,dar fr conexiune la reeaua prin
cablu.Nimic personal n toat locuina aia nenorocit.Nici un carneel,nici un
calendar,nici o agend.Zero!
-Computer?
-Nu.
-Dar telefonul? Fred gsise un telefon mobil la locul crimei i stabilise c nu
aparinea nici unuia dintre trupurile ciuruite de gloane.
-Apeluri recente,unul ctre localul la jalnic cu mncare chinezeasc,cel care
face livrri,i un altul primit de la o firm care face publicitate prin telefon.
-Att tot? Dou apeluri?
-n treizeci i ase de ore.
-Ei,fir-ar s fie!Doral alung o musc neptoare.

-Verificm i celelalte apeluri din registrul lui.S vedem cui aparin numerele.
Dar,n momentul de fa,nu tim nimic despre Lee Coburn,cu excepia faptului
c umbl pe undeva i c o s dm de dracu dac nu-1 gsim.Cobornd vocea,
Fred adug: Iar eu a prefera s-1 aduc napoi ntr-un sac pentru cadavre,nu
nctuat.Cel mai bine pentru noi? S-i gsim corpul nensufleit plutind n vreo
fundtur de mlatin.
-Oamenii din ora nu s-ar plnge.Marset era foarte bine vzut.Practic,era
afurisitul de prin din Tambour.Sam Marset fusese proprietarul companiei
Royale Trucking,preedintele clubului Rotary,prezbiter n biserica catolic St.
Boniface,comandant al legiunii de cercetai,mason.Prezidase diverse comitete i
de obicei juca rolul marelui maestru de ceremonii n timpul paradei de Mardi
Gras din ora.Fusese un stlp al comunitii pe care oamenii l admirau i l
simpatizau.Acum era un cadavru cu o gaur de glon n cap i,de parc asta n-ar
fi fost de-ajuns ca s-1 omoare,fusese mpucat i n piept,ca msur de
precauie.Celorlalte ase victime ale atacului armat probabil c nu avea s li se
duc dorul att de mult,ns uciderea lui Marset justificase organizarea unei
conferine de pres n acea diminea.Despre ea scriseser numeroase ziare
locale din zona de coast a statului,i toate televiziunile importante din New
Orleans i trimiseser reprezentani la eveniment
Fred fusese principalul vorbitor,flancat la microfon de ctre oficialiti ale
oraului,printre care i fratele su geamn.Poliia din New Orleans i
mprumutase celei din Tambour un artist specializat n portrete-robot,care fcuse
un desen al lui Coburn pe baza descrierilor oferite de vecini:brbat caucazian,
nalt de aproximativ un metru nouzeci,greutate medie,constituie atletic,pr
negru,ochi albatri,treizeci i patru de ani conform dosarului de angajare.
Fred ncheiase conferina de pres umplnd ecranele televiziunilor cu imaginea
desenat,apoi avertizndu-i pe localnici c era de ateptat ca Lee Coburn s se
afle nc prezent prin mprejurimi,foarte posibil narmat i periculos.
-Le-ai cam turnat ditamai gogoile,zise acum Doral,referindu-se la observaiile
lui Fred de la sfritul conferinei.Orict de viclean ar fi Lee Coburn,toi sunt pe
urmele lui.Cred c n-are nici cea mai mic ans s scape din zon.Fred se uit
la fratele su i ridic dintr-o sprncean.
-Vorbeti sincer sau spui ce i-ai dori s se ntmple?
nainte ca Doral s poat rspunde,lui Fred i sun telefonul mobil.Brbatul
arunc o privire la identitatea apelantului i i zmbi geamnului su.
-Tom VanAllen.FBI sare n ajutor.

CAPITOLUL 3
Coburn se retrase treptat de lng femeie,ns chiar i aa teama ei era palpabil.
Bun! Avea nevoie ca ei s-i fie fric.Frica urma s-o ndemne s coopereze.
-Te caut,spuse ea.
-Pe dup fiecare copac.
-Poliiti,oameni de la poliia rutier,voluntari.Cini.
-I-am auzit ltrnd azi-diminea devreme.
-O s te prind.
-N-au fcut-o nc.
-Ar trebui s fugi mai departe.
-i-ar plcea asta,nu-i aa,doamn Gillette?
Expresia de pe chipul ei deveni i mai rigid din pricina fricii.nsemntatea
faptului c el i cunotea numele nu trecuse neobservat.Coburn nu alesese la
ntmplare locuina ei pentru a se refugia n ea.Casa-femeia nsi-fusese o
destinaie.
-Mami,pisoiul s-a bgat n tufiuri i nu vrea deloc s ias.Coburn sttea cu
spatele ctre u,dar o auzise pe feti intrnd de afar,i auzise tlpile sandalelor
pind pe podeaua din lemn pe msur ce se apropia de buctrie,ns nu se
ntoarse ctre ea.Privirea i rmase aintit asupra mamei copilei.Chipul femeii
se fcuse alb ca varul.Buzele i preau practic golite de snge,n timp ce ochii i
se micau de la el la feti i napoi.Coburn o admir pentru c i pstr vocea
relaxat i vesel.
-Asta fac pisoii,Em.Se ascund.
-Cum aa?
-Pisoiul nu te cunoate,deci poate i e fric.
-E o prostie.
-Da,este.Mare prostie.i ndrept privirea napoi spre Coburn i adug cu
subneles:Ar trebui s tie c n-o s-i faci nimic.OK,el nu era greu de cap.
Pricepu mesajul.
-Dac i faci ceva,spuse el ncet,o s te zgrie i o s te doar.Uitndu-se fix n
ochii speriai ai femeii,i strecur pistolul pe sub talia pantalonilor i trase
marginea tricoului peste el,apoi se ntoarse.Fetia se holba la el cu o curiozitate
evident.
-Te doare buba?
-Ce s m doar? Copila art nspre capul lui.Coburn ridic mna i atinse
sngele nchegat.
-Nu,nu m doare.Pind pe lng cea mic,merse pn la mas.

nc de cnd intrase n buctrie,simise c-i las gura ap din pricina aromei de


dulciuri proaspt scoase din cuptor.Ddu la o parte hrtia care nvelea baza unei
cupcake i muc jumtate din ea,apoi i ndes cu lcomie restul n gur i
ntinse mna spre alta.Nu mncase nimic de ieri de la prnz i se trse prin
mlatin toat noaptea.Era lihnit.
-Nu te-ai splat,spuse fetia.Brbatul nghii practic pe nemestecate bucata de
prjitur.
-Ce?
-Trebuie s te speli pe mini nainte s mnnci.
-Ah,da? Desprinse hrtia de pe cea de-a doua prjitur i lu o mbuctur
uria.Fetia ncuviin din cap cu un aer solemn.
-E o regul.El i arunc o privire femeii,care venise n spatele fiicei sale i i
pusese ocrotitor minile pe umerii ei.
-Eu nu respect ntotdeauna regulile,spuse Coburn.Stnd cu ochii pe cele dou,se
duse la frigider,l deschise i lu o sticl de plastic cu lapte.mpinse la o parte
capacul cu degetul mare i nclin sticla nspre gur,bnd din ea cu nghiituri
mari.
-Mami,bea din...
-tiu,iubito.Dar numai de data asta este n regul.i e foarte sete.Fetia se uit
fascinat cum brbatul bu aproape o treime din lapte nainte de a se opri ca s
trag aer n piept.Se terse la gur cu dosul minii i puse sticla la loc n frigider.
Copila strmb din nas.
-Hainele tale sunt murdare i put.
-Am czut n pru.Ea fcu ochii mari.
-Din greeal?
-Oarecum.
-Aveai aripioarele?
-Aripioarele?
-Poi s pluteti cu faa n jos.Nedumerit,Coburn se uit ctre mam.Aceasta
spuse:
-A nvat la ora de not cum se plutete cu faa n jos.
-Tot trebuie s port aripioarele,zise fetia,dar am primit o stea de aur pe...
fertisicat.Agitat,mama o ntoarse pe micu i o ndrum ctre ua care ddea
spre sufragerie.
-Cred c e ora la care ncepe Dara.Ce-ar fi s te duci s te uii,ct timp discut eu
cu...cu musafirul nostru? Copila se mpotrivi.
-Ai zis c pot s mnnc ce rmne n castron.

Mama ovi,apoi lu o spatul de cauciuc din vasul cu glazur i i-o ddu.


Micua o lu fericit i i spuse lui Coburn.
-S nu mai mnnci alte prjituri.Ar trebui s fie pentru petrecerea de aniversare.
Apoi iei opind din camer.Femeia se ntoarse ctre el,dar nu spuse nimic pn
ce nu auzir coloana sonor a desenului animat.
-De unde tii cum m cheam? ntreb ea apoi.
-Eti vduva lui Eddie Gillette,corect? Ea nu fcu dect s se holbeze la el.
-Nu-i o ntrebare aa dificil.Da sau nu?
-Da.
-Deci,dac nu te-ai recstorit...Femeia cltin din cap.
-Atunci se nelege de la sine c te cheam doamna Gillette.Care i e
prenumele?
-Honor.Honor? Nu mai cunoscuse pe nimeni cu numele sta.Dar,la urma
urmei,erau n Louisiana.Oamenii aveau nume ciudate,i de botez,i de familie.
-Ei bine,Honor,eu nu trebuie s m prezint,nu-i aa?
-Au zis c te cheam Lee Collier.
-Coburn.mi pare bine s te cunosc.Stai jos! Art spre un scaun de la masa din
buctrie.Ea ezit,apoi trase scaunul de sub mas i se ls ncet pe el.
Coburn scoase un mobil din buzunarul din fa al blugilor,form un numr,apoi
ag piciorul unui scaun cu vrful cizmei i se aez n faa femeii.Se uit fix
la ea,n timp ce asculta soneria telefonului de la cellalt capt.Femeia se foi pe
scaun.i ncleta minile n poal,i feri privirea de el,dup care,ntr-un fel
aproape sfidtor,i ntoarse ochii ctre ai lui i l intui cu privirea.Era speriat
de moarte,dar ncerca s n-o arate.Femeia avea coloan vertebral,ceea ce pe el
nu-1 deranja.Prefera s aib de-a face cu puin curaj,dect cu zbierete i
milogeal.Cnd apelului su i rspunse un robot telefonic,njur n barb,apoi
atept semnalul sonor i spuse:
-tii cine e.Toate au luat-o razna.De ndat ce nchise,femeia l ntreb:
-Ai un complice?
-Ai putea spune i aa.
-Era de fa cnd...cnd s-a tras? El abia dac i arunc o privire.Ea i umezi
buzele i o apuc pe cea de jos ntre dini.
-Au spus la tiri c au fost ucii apte oameni.
-Atia am numrat i eu.Femeia i ncrucia braele n dreptul taliei i i
strnse coatele cu minile.
-De ce i-ai omort?
-Ce se zice la televizor?

-C erai un angajat nemulumit.Coburn ridic din umeri.


-M-ai putea numi nemulumit.
-Nu-i plcea compania de transport?
-Nu.Mai ales eful.
-Sam Marset.Dar ceilali erau doar muncitori aflai n tur,ca tine.Era nevoie s-i
mputi i pe ei?
-Da.
-De ce?
-Erau martori.Sinceritatea lui prea s-o uimeasc i s-o dezguste.O vzu cum se
nfioar.Pentru o vreme,rmase tcut,uitndu-se pur i simplu la blatul mesei.
Apoi i ridic ncet capul i l privi.
-Cum l-ai cunoscut pe soul meu?
-De fapt,n-am avut niciodat plcerea.Dar am auzit despre el.
-De la cine?
-Numele lui e pomenit des prin compania Royale Trucking.
-Era nscut i crescut n Tambour.Toi l cunoteau pe Eddie i l ndrgeau.
-Eti sigur? Luat prin surprindere,ea rspunse:
-Da,sunt sigur.
-A fost i poliist,printre altele,nu?
-Cum adic printre altele?
-Soul tu,rposatul,mreul Eddie poliistul,se afla n posesia a ceva extrem de
valoros.Am venit aici ca iau acel ceva.nainte ca ea s-i poat rspunde,
mobilul ei,aflat nc n buzunarul lui,ncepu s sune,speriindu-i pe amndoi.
Coburn l scoase din buzunar.
-Cine e Stanley?
-Socrul meu.
-Bunicul,zise el,amintindu-i ce spusese copila n curte.
-Dac nu-i rspund...
-Las-o balt.Atept pn cnd soneria se opri,apoi fcu semn cu capul nspre
prjituri.
-Ziua cui e?
-A lui Stan.Vine la cin s srbtorim.
-La ce or? i te sftuiesc s nu m mini.
-La cinci i jumtate.El arunc o privire ctre ceasul de pe perete.Mai erau
aproape opt ore pn atunci.Spera ca ntre timp s fi obinut deja lucrul pentru
care venise i s se afle la kilometri distan de aici.Multe depindeau de vduva
lui Eddie Gillette i de cte tia ea despre activitile ilicite ale soului ei.

i ddea seama c frica ei de el era sincer.Dar frica putea s aib la baz


nenumrate motive,unul dintre ele fiind acela c i dorea s protejeze ce avea i
se temea c el avea s i-1 ia.Sau putea fi complet nevinovat,speriat doar de
pericolul pe care el l reprezenta pentru ea i pentru copilul ei.
Din ct se prea,cele dou locuiau singure aici,la dracu-n praznic.Nu era nici
urm de brbat n cas.Aa c,atunci cnd un strin murdar de snge i fcuse
apariia i o ameninase pe vduva izolat cu un pistol,ea,firete,se speriase.
Dei faptul c locuieti singur nu e neaprat echivalent cu virtutea,se gndi
Coburn,amintindu-i c i el locuia singur.
i nfiarea poate fi neltoare.Ea prea destul de inocent,mai ales n hainele
pe care le purta.Tricoul alb,blugii scuri i teniii Keds albi de mod veche aveau
un aer la fel de gospodresc ca prjiturile fcute n cas.Prul ei blond era prins
ntr-o coad lejer.Ochii erau cprui,dnd spre un verde-nchis.Avea aerul
clasicei fete pur americane din vecini,cu excepia faptului c el nu fusese
niciodat vecin cu cineva care s arate att de bine ca ea.
Vederea lenjeriei de pe stativul din spltorie l fcuse s-i dea seama ct timp
trecuse de cnd se culcase ultima oar cu o femeie.Uitndu-se acum la micile
umflturi de sub tricoul alb lui Honor Gillette i la picioarele ei lungi,fine,
remarcase ct de mult i-ar fi plcut s pun capt perioadei de abstinen.
Femeia i intuise probabil irul gndurilor,cci,atunci cnd i nl privirea de
la piept spre ochii ei,acetia l fixau cu team.
-Ai o grmad de necazuri i nu faci dect s pierzi vremea aici,zise ea iute.Nu
pot s te ajut.Eddie nu avea nimic extrem de valoros.i ridic braele pe lng
corp.Vezi i tu ct de simplu trim.Dup moartea lui Eddie,a trebuit s vnd
barca de pescuit doar ca s rezistm,pn cnd m-am putut ntoarce la catedr.
-La catedr.
-La coala public.La clasa a doua.Singurul lucru pe care mi 1-a lsat Eddie a
fost o modest asigurare de via care abia dac a acoperit costurile
nmormntrii lui.A lucrat n poliie numai opt ani,aa c pensia pe care o
primesc lunar nu e cine tie ce.Se duce direct n fondul pentru facultate al lui
Emily.Ne ntrein pe amndou din salariul meu i rmn puin bani pentru
cheltuieli suplimentare.Se opri pentru a trage aer n piept.Ai fost greit
informat,domnule Coburn.Sau te-ai grbit s tragi o concluzie greit pe baza
zvonurilor.Eddie n-a avut nici un lucru de valoare i nici eu nu am.Dac a
avea,i l-a da bucuroas ca s-o protejez pe Emily.Preuiesc viaa ei mai mult
dect orice obiect pe care l-a putea deine vreodat.El o privi ngndurat vreme
de cteva clipe.

-Frumos spus,dar nu sunt convins.Se ridic i ntinse mna spre ea,apucnd-o


din nou de bra i sltnd-o de pe scaun.Hai s ncepem din dormitor.
CAPITOLUL 4
I se spunea Diego.Numai aa i se spusese vreodat i,din cte tia el,era singurul
nume pe care l avea.Primele lui amintiri erau cu o femeie slab de culoare care
i cerea s-i aduc igrile ori seringa,iar apoi i azvrlea njurturi dac se mica
prea ncet.Nu tia dac ea era sau nu mama lui.Nu pretindea a fi,dar nici nu
negase n acel singur moment cnd o ntrebase.El nu era negru,nu complet.Se
numea hispanic ns denumirea nu simboliza neaprat motenirea lui.Intr-un
ora de creoli,n care neamurile amestecate erau istorice i frecvent ntlnite,
Diego era o corcitur.Femeia din amintirile lui avea o afacere cu un salon de
mpletit prul.Salonul era deschis doar atunci cnd avea ea chef,ceea ce se
ntmpla rareori.Dac i trebuiau bani iute,fcea sex oral n camera din spate.
Atunci cnd Diego crescuse ndeajuns de mult,l trimitea s acosteze clieni de
pe strad.El le ademenea pe femei cu promisiunea c urmau s aib cele mai
strnse mpletituri din New Orleans.Brbailor le propunea alte plceri ce puteau
fi gsite dincolo de perdeaua din mrgele de sticl care desprea salonul de
trotuarul nisipos.
ntr-o zi se ntorsese dup ce terpelise cte ceva de mncare i o gsise pe
femeie moart pe podeaua bii murdare.Rmsese acolo pn ce duhoarea
cadavrului devenise insuportabil chiar i pentru el,apoi prsise locul,lsnd ca
trupul ei umflat s devin problema altcuiva,ncepnd din acea zi,se ngrijise de
sine nsui.Teritoriul lui era o zon din New Orleans n care pn i ngerii se
temeau s calce.Avea aptesprezece ani i era mai nelept dect era de ateptat
la acea vrst.Ochii lui artau asta n timp ce se uita la ecranul telefonului su
mobil care vibra.Numr privat. Asta se traducea prin Arhivarul.Rspunse cu
un morocnos:
-Mda?
-Pari suprat,Diego.Enervat,mai degrab.
-Ar fi trebuit s m foloseti pe mine ca s te ocupi de Marset.Dar n-ai fcut-o.
Acum,uite cu ce ncurctur te-ai ales.
-Deci ai auzit despre depozit i despre Lee Coburn?
-Am televizor.Cu ecran plat.
-Mulumit mie.Diego ls ca replica s treac fr nici un comentariu.Arhivarul
nu trebuia s tie c relaia lor de afaceri nu era exclusiv.Din cnd n cnd,el
mai fcea treab i pentru ali clieni.

-Arme! zise el cu dispre.Fac zgomot.De ce s tragi n prostie? Eu l-a fi


eliminat pe Marset n linite,iar tu n-ai fi avut acum un circ acolo n Tambour.
-Trebuia s transmit un mesaj.
Nu v punei cu mine,altminteri...Asta era mesajul.Diego presupunea c
oricine se pusese cu Arhivarul i auzise despre mcel se uita peste umr n
dimineaa asta.n ciuda amatorismului cu care fusese realizat execuia lui
Marset,nu ncpea ndoial c aceasta fusese un semnal de alarm eficient.
-Nu l-au gsit nc pe Lee Coburn,zise Diego,aproape ca o zeflemea.
-Nu.Monitorizez ndeaproape cutarea.Sper s-1 gseasc mort,dar,dac nu,va
trebui scos din joc.La fel i toi cei cu care a intrat n contact de cnd a plecat de
la depozit.
-Deci de-aia m suni pe mine.
-O s fie complicat s te apropii de cineva aflat n custodia poliiei.
-Complicaiile sunt specialitatea mea.Pot s m apropii.ntotdeauna o fac.
-Tocmai de-aia tu eti omul potrivit pentru treaba asta,dac o s fie nevoie.i-ai
fi irosit priceperea cu Marset.Aveam nevoie s fac zgomot i s las n urm mult
snge.Dar acum,c s-a rezolvat,nu vreau s rmn chestii neterminate.
Fr treburi neterminate.Fr mil. Sloganul Arhivarului.Oricine se ferea de
crimele sngeroase devenea,de obicei,urmtoarea victim.Cu cteva sptmni
n urm,un puti mexican fugise din camionul suprancrcat care l aducea ilegal
n State.El i ali zeci de oameni erau sortii sclaviei de un fel sau altul.Putiul
probabil c tia ce i rezerva viitorul,n timpul unei opriri pentru alimentare,ct
vreme oferul camionului i pltea benzina,biatul scpase.
Din fericire,un poliist de la rutier care se afla pe statul de plat al Arhivarului l
gsise mergnd nspre vest pe autostrada interstatal.Poliistul l ascunsese i
primise ordinul de a scpa de problem.Dar ncepuse s fac mofturi.
Arhivarul l contactase pe Diego pentru a interveni i a face treaba murdar n
locul lui.Apoi,la o sptmn dup ce Diego l omorse pe puti,Arhivarul l
angajase pentru a se ocupa de oferul a crui neglijen permisese ca biatul s
fug,precum i de poliistul care se artase lacom,dar la.
Fr treburi neterminate.Fr mil.Politica lipsit de compromisuri a
Arhivarului strnea frica i ndemna la ascultare.Dar Diego nu se temea de
nimeni.Aa c acum,cnd Arhivarul l ntreb:
-Ai gsit-o pe fata care a fugit din salonul de masaj? Rspunse pe un ton
obraznic:
-Asear.
-Nu mai reprezint o problem?

-Doar pentru ngeri.Ori pentru diavol.


-Cadavrul?
-Nu sunt idiot.
-Diego,singurul lucru mai enervant dect un idiot e unu' care face pe deteptu'
Diego i ridic degetul mijlociu nspre telefon.
-M sun altcineva,aa c trebuie s nchid.S fii pregtit.Diego i vr mna n
buzunarul pantalonilor i pipi iul pentru care era faimos.Dei Arhivarul
nchisese deja,el spuse:
-Sunt mereu pregtit.
CAPITOLUL 5
Captivat de desenele animate,Emily nu le ddu nici o atenie lui Honor i lui
Coburn atunci cnd acetia trecur prin sufragerie.Ajuni n dormitorul femeii,
aceasta i smulse braul din strnsoarea lui i i mas muchii vtmai.
-Nu vreau s fiu mpucat i cu siguran n-a vrea s-i pun n pericol viaa lui
Emily ori s fug i s-o las n urm.Brutalitatea nu-i are rostul.
-Asta eu hotrsc.Fcu semn cu capul nspre computerul aflat pe masa de
scris.Ala era computerul soului tu?
-l foloseam amndoi.
-Pornete-1!
-Nu este nimic n el cu excepia e-mailurilor mele personale,a dosarelor colare
ale elevilor mei i a planurilor de lecii pentru fiecare lun.El nu fcu dect s
rmn pe loc,prnd mohort i periculos,pn cnd Honor merse la birou i se
aez.Pru s dureze o venicie pn cnd computerul porni.Ea sttea cu ochii
aintii spre monitor,privindu-i propria imagine reflectat,fiind totodat
contient de prezena brbatului care atepta n apropiere mirosind a mlatin,
de cldura corpului lui i de ameninarea nendoielnic a violenei.
Se uit cu coada ochiului la mna lui.Aceasta era relaxat,odihnindu-i-se lng
coaps.Chiar i aa,Honor tia c-i putea stoarce viaa din trup dac i strngea
mna n jurul gtului ei.Gndul la acea mn strns n jurul gtului ginga al lui
Emily o mbolnvea.
-i mulumesc,domnule Coburn,opti ea.Trecur cteva secunde pn cnd el o
ntreb:
-Pentru ce?
-Pentru c nu i-ai fcut ru lui Emily.Brbatul nu zise nimic.
-i pentru c ai ascuns pistolul de ochii ei.Apreciez lucrul sta.Se mai scurser
cteva secunde.

-Nu ctig nimic dac sperii copilul.Computerul ceru o parol.Honor o introduse


repede pe-a ei.Aceasta apru sub forma unui ir de puncte negre n csua
destinat.
-Ateapt,zise Coburn nainte ca ea s poat apsa tasta Enter.terge i
tasteaz din nou.De data asta ncet.Ea aps din nou pe fiecare liter.
-De la ce vine ?
-Rosemary.
-H,r,Gillette.Nu-i o parol prea original.Uor de ghicit.
-N-am nimic de ascuns.
-S vedem.ntinse mna peste umrul ei i ncepu s mite mouse-ul.Trecu n
revist e-mailurile ei,chiar i pe cele terse,i toate documentele,care nu
conineau nimic interesant pentru el dect dac ar fi fost n clasa a doua.
La un moment dat,femeia l ntreb politicoas:
-Vrei s stai jos?
-Mi-e bine.Lui i-o fi fost bine,dar ei nu-i era.Se apleca peste ea,lipindu-se din
cnd n cnd de spatele i de umrul ei,atingndu-i uor braul cu al lui n timp
ce mica grbit mouse-ul ncoace i ncolo.n cele din urm,se convinse c
fiierele pe care le deschisese i erau inutile.
-Eddie avea o parol?
-Foloseam aceeai parol i aceeai adres de e-mail.
-N-am vzut nici un e-mail de la ori ctre el.
-Toate au fost terse.
-De ce?
-Ocupau spaiu n calculator.Brbatul nu spuse nimic,ns Honor se simi tras
de pr i i ddu seama c el i nfur coada n jurul pumnului su.Dup ce o
strnse bine,i ntoarse capul spre el.Ea nchise ochii,dar simi apsarea privirii
lui n cretetul capului.
-Deschide ochii!Date fiind ultimele ei gnduri cu privire la fora minilor lui,
femeia se supuse,cci i era fric s n-o fac.Ochii ei erau la nivelul taliei lui.
Apropierea dintre faa ei i trupul brbatului,precum i intimitatea pe care o
sugera erau deconcertante,iar Honor bnuia c asta i era intenia lui.Coburn i
dorea s se tie fr ndoial cine era eful.Dar poate reuea s ntoarc situaia
n avantajul ei.Nasul su se afla la civa centimetri distan de conturul
pistolului de sub tricoul lui.Avea minile libere.Oare putea s...
Nu! Chiar nainte ca gndul s prind contur,l alung.Eddie o nvase cum s
trag,dar nu se simise niciodat n largul ei mnuind o arm.Nu putea s nface
pistolul i s apese pe trgaci nainte ca brbatul s i-1 arunce ct colo ori s i-1

smulg.Orice ncercare n-ar fi fcut dect s-1 nfurie.i apoi ce? Nu se aventur
s ghiceasc.Folosindu-se de prul ei strns n pumn ca de o prghie,Coburn i
nclin capul spre spate pn cnd ea ajunse s-1 priveasc n fa.
-De ce ai ters e-mailurile soului tu?
-El nu mai e de doi ani.De ce s le fi inut?
-Ar fi putut avea informaii importante n ele.
-Nu aveau.
-Zise ea,prnd foarte sigur de asta.
-Sunt!se rsti femeia.Eddie n-ar fi fost att de neglijent nct s transmit
informaii importante ntr-un e-mail.El o privi drept n ochi,ca i cum i-ar fi
msurat fora argumentului.
-Faci operaiuni bancare de pe calculatorul sta?
-Nu.
-Faci pli n vreun cont? Honor scutur din cap att ct i ngdui strnsoarea.
-Nici unul dintre noi nu-1 folosea pentru treburi personale.
-Dar computerul lui de serviciu?
-Era al seciei de poliie.
-Nu i-a fost dat?
-Nu.Presupun c acum e folosit de un alt ofier.Coburn i studie chipul pre de
alte cteva clipe ndelungate i probabil hotr c ea spunea adevrul,i eliber
prul i se retrase.Uurat,Honor se ridic i se ndeprt de el,ndreptndu-se
ctre u.
-M duc doar s vd ce face Emily.
-Rmi unde eti.El cercet camera cu privirea,apoi observ pe comod ceva ce
i atrase atenia.Travers n grab ncperea pn acolo i lu fotografia
nrmat,pe care i-o ndes ei n mini.
-Cine sunt tipii tia?
-Cel mai btrn e Stan.
-Tatl lui Eddie? E ntr-o form teribil de bun pentru un om de vrsta lui.
-Lucreaz la asta.Cel de lng el e Eddie.
-Ceilali doi? Gemeni?
-Fred i Doral Hawkins.Cei mai buni prieteni ai lui Eddie.Zmbind cu gndul la
amintirile dragi,ea i trecu degetele peste sticla care acoperea fotografia.
-Fuseser n golf,ntr-o excursie de dou zile dedicat pescuitului.Cnd au intrat
n port n dup-amiaza urmtoare,s-au pozat pe chei cu prada i m-au rugat pe
mine s fac fotografia asta.
-Aia e barca pe care ai vndut-o?

-Nu,aia e barca pe care o nchiria Doral.A luat-o uraganul Katrina.Acum el e


eful administraiei oraului nostru.Fred e poliist.Coburn o privi cu atenie,apoi
lovi n sticla ramei.
-Tipul sta e poliist?
-El i Eddie au intrat mpreun la Academia de Poliie i au absolvit n aceeai
promoie de ofieri.El...Se ntrerupse i i feri privirea,ns brbatul o apuc de
brbie i i smuci capul napoi spre el.
-Ce? ntreb.Honor nu vedea nici un rost n a se eschiva.
-Fred e n fruntea celor care te vneaz pe tine.
-De unde tii?
-A inut o conferin de pres n dimineaa asta.A promis prinderea ta rapid i
dreptate pentru cei apte oameni pe care i-ai omort.Aa cic.El nregistra
informaia,apoi i ddu drumul i i lu fotografia.Spre consternarea ei,o ntoarse
i ncepu s desprind clemele din metal astfel nct s poat nltura rama.
-Ce faci?
-Ce i se pare c fac?
Demont rama i gsi nuntru doar ceea ce ea tia deja c avea s gseasc:
poza,un suport tare i geamul.Se uit insistent la fotografie i verific data
imprimat pe spatele ei.
-Pare un cvartet foarte prietenos.
-Cei trei biei s-au mprietenit n coala primar.Stan practic i-a crescut pe
gemenii Hawkins mpreun cu Eddie.Ei ne-au fost de mare ajutor dup moartea
lui.S-au artat deosebit de ateni cu mine i cu Emily.
-Da? El o msur ncet din cap pn n picioare.Pun pariu c aa au fcut.
Honor ar fi vrut s i spun vreo dou pentru ceea ce insinua sursul lui ncrezut.
Dar se abinu,considernd c era sub demnitatea ei s-i apere virtutea n faa
unui brbat mnjit cu sngele victimelor lui.i lu totui fotografia i o aez
napoi pe comod,mpreun cu rama dezmembrat.
-Cum a murit? ntreb Coburn.Eddie.Ce 1-a ucis?
-Un accident de main.
-Ce s-a ntmplat?
-Se crede c a tras de volan ca s evite un animal sau ceva.A pierdut controlul i
s-a dus drept ntr-un copac.
-Era singur?
-Da.Femeia se uit din nou cu dor la poza care surprinsese att de bine chipul
zmbitor al soului ei.Era n drum spre cas,venea de la serviciu.
-Unde i sunt lucrurile? ntrebarea o smulse din emoionanta ei reverie.

-Ce?
-Lucrurile lui.M gndesc c trebuie s-i fi pstrat bunurile personale.
n lumina discuiei dintre ei,dorina lui de a scotoci prin lucrurile lui Eddie era
culmea insensibilitii i aproape c o jignea maj tare dect faptul c fusese
ameninat cu un pistol.nfrunt drept privirea lui rece,lipsit de simminte.
-Eti un ticlos crud.Ochii lui devenir i mai nendurtori.Fcu un pas spre ea.
-Am nevoie s-i vd lucrurile.Ori mi le dai tu,ori fac casa vraite cutndu-le.
-N-ai dect! Dar a naibii s fiu dac te ajut.
-Oh,m ndoiesc!nelegndu-i sugestia ruvoitoare,privirea lui Honor se
ndrept peste umrul lui ctre sufrageria n care Emily se bucura nc de una
dintre emisiunile ei preferate.
-Fetia ta e bine,doamn Gillette.Va rmne aa atta vreme ct nu te joci cu
mine.
-Nu m joc.
-Ca s ne nelegem,nici eu nu m joc.Brbatul vorbi ncet,cu rutate,i se fcu
neles.Furioas pe el i pe ea nsi fiindc trebuia s capituleze fr a lupta mai
mult,Honor spuse cu rceal:
-Ar fi de ajutor dac mi-ai spune ce caui.
-Ar fi de ajutor dac ai nceta s m icanezi.
-Nu te icanez!
-Zu?
-Nu! Habar n-am ce vrei sau mcar despre ce vorbeti.Lingouri de aur?
Certificate de acionar? Pietre preioase? Dac a fi avut aa ceva,nu crezi c
le-a fi ichidat pn acum?
-Bani ghea?
-Art eu ca i cum a avea muli bani la dispoziie?
-Nu.Nu ari.Dar nu te-ai purta astfel nct s sar n ochi,pentru c ar fi o
prostie.
-n ce sens ar fi o prostie?
-Dac te-ai umple brusc de bani,oamenii s-ar prinde.
-Oamenii? Care oameni? S-ar prinde? Nu pricep.
-Eu cred c pricepi.n timpul acestui nfierbntat schimb de replici,brbatul se
apropiase i mai mult,aa c acum stteau nas n nas.Simpla lui prezen fizic o
fcea s se simt prins n capcan.i venea greu s nu se ndeprteze de el,dar
refuza s reia dansul acela.n plus,nu voia s-i dea satisfacia de a ti ct de
eficiente erau tacticile lui de intimidare.
-Acum,pentru ultima oar,spuse Coburn,unde sunt lucrurile lui Eddie?

Ea l sfida cu privirea necrutoare,cu poziia dreapt a corpului,cu simpla for a


voinei.i sttea pe limb s-1 trimit drept la naiba.Dar Emily chicoti.Cu
glsciorul ei dulce i piigiat le spuse ceva personajelor de la televizor,apoi ip
de ncntare i btu din palme.Bravada lui Honor se risipi.i cobor brbia
sfidtoare i,n loc s-1 trimit la naiba,i spuse:
-E o cutie sub pat.
CAPITOLUL 6
ntre locuina lui Tom VanAllen i biroul local al FBI-ului din Lafayette era o
distan rezonabil.Deseori lui i se prea ns insuficient de lung.Era singurul
moment al zilei n care putea s se deconecteze i s nu se gndeasc la nimic
mai complex dect s rmn pe banda lui i s conduc sub limita de vitez.
Intr pe aleea din faa casei sale i observ c aceasta prea puin mai ponosit i
mai mohort dect celelalte din cartier.Dar cnd s aib timp pentru reparaii
sau zugrvit,din moment ce un lucru att de necesar ca tunsul peluzei era fcut
numai sporadic?
Pn s intre pe ua din fa,gndurile autocritice fuseser deja alungate de
caracterul urgent al situaiei din Tambour.Auzindu-1 c intr,Janice se repezi n
hol,cu telefonul mobil n mn.
-Tocmai te sunam s te ntreb cnd vii acas pentru prnz.
-N-am venit s mnnc.Brbatul i scoase haina de la costum i o atrn n
cuier.Crimele alea din Tambour...
-Au aprut n toate buletinele de tiri.Tipul n-a fost prins nc? El scutur din
cap.
-Trebuie s m duc eu nsumi acolo.
-De ce trebuie? Doar ai trimis ageni azi-diminea devreme.
Compania Royale Trucking fcea afaceri n mai multe state.Dup descoperirea
carnagiului din depozit,Tom,n calitate de agent-ef al biroului local,fusese
anunat.
-E prudent din partea mea s analizez situaia n persoan.Cum se simte Lanny
azi?
-Ca n fiecare zi.Tom se prefcu a nu bga de seam amrciunea din glasul
soiei sale n timp ce se ndrepta pe coridorul principal ctre camera din spatele
casei,unde zcea nchis fiul lor n vrst de treisprezece ani.De fapt,unde erau
nchii i el,i Janice.Din pcate,acea ncpere se afla n centrul vieilor lor,al
csniciei lor,al viitorului lor.Un accident aberant petrecut n timpul naterii
ntrerupsese alimentarea cu oxigen a fiului lor,lsndu-1 cu leziuni cerebrale

severe.Biatul nu vorbea,nu mergea,nici mcar nu sttea n ezut fr ajutor.


Reaciile lui la orice fel de stimuli erau limitate la clipiri,dar numai din cnd n
cnd,i la scoaterea unor sunete guturale al cror neles nici Tom,nici Janice nu
aveau s-1 poat descifra vreodat.Nu puteau ti dac el i recunotea dup
imagini,sunete ori atingeri.
-S-a murdrit,spuse Tom cnd intr n camer i fu izbit de miros.
-L-am verificat acum cinci minute,zise Janice pe un ton defensiv.I-am schimbat
cearafurile de pe pat azi-diminea i...
-Asta era o treab pentru dou persoane.Ar fi trebuit s m atepi s te ajut.
-Ei bine,ar fi putut s dureze ceva,nu?
-Azi-diminea a trebuit s plec mai devreme ca de obicei,Janice,zise Tom calm.
N-am avut de ales.Ea rsufl ndelung.
-tiu.mi pare ru.Dar,dup ce i-am schimbat aternutul,a trebuit s spl rufe.Nu
e nici mcar ora prnzului,i sunt deja epuizat.Cnd ddu s se ndrepte ctre
pat,brbatul o opri.
-M ocup eu.
-Tu te grbeti s pleci.
-Cinci minute nu conteaz.mi faci un sendvi,te rog? O s-1 mnnc pe drum
spre Tambour.Dup ce se ocup de Lanny,Tom merse n dormitorul lor i i
schimb costumul cu haine sport.Pn la sfritul zilei aveau s-i cear probabil
s se alture cutrilor.Contribuia lui la o asemenea aciune era insignifiant,dar
voia s fac gestul de a participa.mbrc o pereche de blugi i o cma alb cu
mneci scurte,apoi i puse o pereche de tenii,amintindu-i s caute n
portbagajul mainii cizmele de cauciuc pe care obinuia s le poarte atunci cnd
mergea la pescuit.Obinuia s fac multe lucruri pe care acum nu le mai fcea.
Cnd intr n buctrie,Janice sttea cu spatele spre el.Era ocupat cu pregtirea
sendviului,aa c o studie pre de cteva secunde fr ca ea s tie.
Nu-i pstrase drglenia pe care o avea atunci cnd se cunoscuser.Cei
treisprezece ani scuri de la naterea lui Lanny i puseser vizibil amprenta
asupra ei.Micrile nu-i mai erau line i graioase,ci rapide i eficiente,ca i
cum,dac nu s-ar fi grbit s ndeplineasc sarcina de moment,ar fi pierdut
mijloacele necesare de a o face.Trupul tnr i suplu cu care se mndrea se
vetejise,iar acum putea fi descris ca sfrijit.Munca i grijile i spaser riduri
n jurul ochilor,n timp ce buzele aflate mereu pe punctul de a zmbi erau acum
permanent trase n jos din pricina dezamgirii.Tom n-o nvinovea pentru aceste
schimbri ale nfirii ei.Felul n care se schimbase el era la fel de
neplcut.Nefericirea i dezndejdea se ntipriser pentru totdeauna pe chipurile

lor.Mai ru,schimbrile nu erau doar de ordin fizic.Dragostea pe care i-o purtau


unul altuia fusese drastic afectat de tragedia nesfrit n care se transformase
viaa lor de cuplu.Iubirea pe care o simea acum pentru Janice se baza mai mult
pe mil dect pe pasiune.Ca proaspei nsurei,mprtiser interesul pentru
jazz,filme i buctria toscan.Plnuiau s petreac o var n Italia,participnd la
cursuri de gtit i bnd soiuri locale de vinuri n dup-amiezile scldate de soare.
Era doar unul dintre visurile care le fuseser nruite.
n fiecare zi,Tom se ntreba ct aveau s mai poat continua n situaia actual.
Ceva trebuia s se schimbe.El o tia.Bnuia c i Janice o tia.Dar nici unul din
ei nu voia s fie primul care s renune la angajamentul luat fa de neajutoratul
lor fiu.Nici unul nu voia s fie primul care s spun: Nu mai pot i s propun
ceea ce se juraser c nu aveau s fac vreodat,adic s-1 interneze ntr-un
centru de ngrijire special.Cele bune erau private i,prin urmare,scumpe.Dar
cheltuielile exorbitante reprezentau doar unul dintre obstacole.Tom nu tia sigur
care ar fi reacia lui Janice dac el i-ar sugera o schimbare a politicii lor iniiale
privind ngrijirea lui Lanny.Se temea c ea l-ar convinge s renune la idee.i la
fel de mult se temea c nu l-ar convinge.Simindu-i prezena,femeia privi peste
umr.
-unc,cacaval i mutar?
-Bine.Janice nfur sendviul ntr-o folie de plastic.
-Ai de gnd s rmi peste noapte?
-Nu te-a putea lsa singur cu Lanny atta timp.
-M-a descurca.Tom scutur din cap.
-O s m ntorc.Fred Hawkins o s-mi mprteasc toate observaiile lui
despre acest caz.
-Te referi la oracolul seciei de poliie din Tambour?
Sarcasmul ei l fcu s zmbeasc.Janice i cunotea pe gemenii Hawkins nc
din ultimul an de liceu,cnd tatl ei hotrse s se multe la ar i o transferase
de la academia parohial din New Orleans la coala public din Tambour.Dei
distana dintre ele nu era mare,cele dou medii fceau parte din lumi diferite.
Janice avusese un ameitor oc cultural i nu-i iertase niciodat pe deplin
prinii pentru c o dezrdcinaser n timpul acelei foarte importante clase a
dousprezecea i o transplantaser n oraul lui Nea Cais.(n original
Bubbavilk,bubba fiind o denumire stereotip cu caracter jignitor,atribuit n
general brbailor caucazieni din sudul Statelor Unite).Ea i considera pe toi cei
din Tambour nite rnoi,ncepnd n mod deosebit cu Fred Hawkins i cu
geamnul lui,Doral.O uimea faptul c unul devenise om al legii,iar cellalt-

reprezentant oficial al oraului.Chiar i dup standardele din Tambour,gemenii


depiser toate ateptrile.
-Toi cei din ora i doresc capul ucigaului lui Sam Marset n vrful unui b i
stau cu ochii pe Fred,ateptnd s-1 obin,i spuse Tom.Legistul estimeaz c
toate cele apte victime au murit pe la miezul nopii,aa c Fred a nceput
ancheta (arunc o privire ctre ceasul de pe cuptorul cu microunde) de aproape
dousprezece ore i nu are nici o pist semnificativ.Janice tresri.
-Scena a fost descris ca o baie de snge.
-Fotografiile pe care mi le-au trimis oamenii mei nu sunt deloc frumoase.
-Ce cuta proprietarul companiei n depozit la ora aia?
-Asta i s-a prut ciudat i lui Fred.Doamna Marset nu i-a fost de nici un ajutor,
pentru c era plecat din ora.Fred se gndete c poate Coburn a iscat un soi de
scandal,s-o fi luat la btaie cu un coleg,ceva ndeajuns de serios nct eful de
echip s-1 sune pe Marset.O s verifice lista de apeluri telefonice,dar nc nu sa stabilit un motiv pentru care Marset s se fi aflat acolo la ora aia neobinuit.
-Lee Coburn era cunoscut drept scandalagiu?-Dosarul lui de angajat nu d de
neles aa ceva.ns nimeni nu pretinde c l-ar cunoate foarte bine.
-Asta am priceput din conferina de pres a lui Fred.n afara unei descrieri i a
portretului-robot fcut de artistul poliiei,nu par a avea mare lucru.
-Coburn a trecut informaii false n cererea de angajare.
-Ei n-au verificat-o nainte de a-1 primi?
-O scpare pe care sunt sigur c personalul de la resurse umane o regret.
-M ntreb de ce a minit n cerere.Ca s ascund un cazier?
-Asta a fost prerea unanim.Dar pn acum amprentele lui n-au artat nici o
arestare anterioar.Janice se ncrunt.
-Probabil e unul dintre ticniii care se tot strecoar pn cnd fac ceva de genul
sta.Pe urm,toat lumea e cu bgare de seam.Ce nu pricep e de ce atac sonaii
tia oameni nevinovai.Dac avea pic pe companie,de ce n-a distrus pur i
simplu unul dintre camioane? De ce a ucis n netire?
Cnd o cunoscuse Tom,Janice era un om sensibil,milos,care lupta adesea pentru
cei asuprii.De-a lungul anilor,nivelul ei de toleran sczuse extrem de mult.
-Din cte se pare,Coburn nu avea aerul unui cnit,spuse el
-cniii rareori l au.Tom ncuviin cu o micare a capului.
-Coburn fusese pus de curnd s se ocupe de certificatele de ncrctur.Poate c
a cedat sub presiunea noilor responsabiliti.
-E plauzibil.Expresia de pe chipul lui Janice arta c ea tia cte ceva despre
cum e s cedezi sub presiune.Tom lu o cutie cu suc din frigider.

-A face bine s plec.Fred m ateapt.Dac ai nevoie de mine,sun-m.Am


mereu mobilul la mine.
-O s fim bine.
-L-am ntors pe Lanny cnd l-am splat,aa c nu va mai trebui s faci asta o
vreme.
-Nu-i face griji pentru noi,Tom.Du-te! F-i treaba! Eu o s m ocup de toate
pn ajungi acas,oricnd o fi asta.Brbatul ovi,dorindu-i s-i vin n minte
nite vorbe care s-i nsenineze ziua soiei sale,dorindu-i s existe ceva de spus.
Dar tia c nu exista,aa c se tr afar din casa cu peluza nengrijit,simind c
povara vieii lor i apas pe umeri pentru c nu tia cum s mbunteasc
situaia.Nu se simea mai ncreztor nici n ceea ce privea situaia din Tambour.
CAPITOLUL 7
Honor scoase de sub pat cutia din cauciuc sigilat.
Coburn aez la loc saltelele,apoi,fr formaliti,rsturn coninutul cutiei pe
plapuma alb ca zpada i ncepu s rscoleasc printre lucrurile lui Eddie.
Primele care i atraser atenia fur diplomele din liceu,de la Universitatea de
Stat din Louisiana i de la Academia de Poliie.O scoase pe cea dinti din
dosarul ei de piele si cercet dosarul n sine.ns,cnd sfie cptueala din
moar,Honor protest.
-Nu-i nevoie s faci asta!
-Eu cred c este.
-Pstrez documentele alea pentru Emily.
-Nu le fac nimic documentelor.
-Nu e nimic ascuns sub cptueal.
-Nu aici.Azvrli ct colo primul dosar i ntinse mna spre un altul,supunndu-1
aceluiai act de vandalism.Dup ce termin cu ele,examina ceasul de mn al lui
Eddie.
-Un ceas foarte fain.
-Eu i l-am fcut cadou de Crciun.
-De unde l-ai cumprat?
-Ce importan are?
-De la un magazin local?
-L-am comandat pe internet.Este o imitaie a unuia de lux.
-Ct a costat?
-Vreo trei sute de dolari.
-Nu mii?

-Vrei s vezi chitana?


-Nu,dar te-ai contrazis.Ai spus c nu foloseti computerul pentru treburi
personale.Ea oft obosit.
-Am comandat lucruri.
-i Eddie?
-Nu tiu s-o fi fcut vreodat.Brbatul o privi n ochi,apoi renun i trecu la
certificatul de deces al lui Eddie.
-Gt rupt?
-A murit pe loc.Sau aa mi s-a zis.Spera ca soul ei s se fi stins imediat i s nu
fi suferit.Medicul legist le spusese ei i lui Stan c,i dac Eddie ar fi
supravieuit rnii la gt,probabil ar fi murit nainte de a ajunge la spital din cauza
gravelor leziuni interne.Dup ce studie certificatul de deces,Coburn rsfoi cartea
de oaspei de la nmormntare.
-Orice ai cuta,nu-i acolo.I se rupea inima cnd vedea c obiecte preioase doar
pentru ea erau rscolite de un om cu minile ptate de snge,la propriu i la
figuratSe aprinse mai ales cnd el lu verigheta lui Eddie.Aceasta se aflase pe
degetul soului ei din ziua n care sttuser n faa altarului i i fcuser
jurmintele pn cnd ea fusese chemat la morg pentru a identifica trupul
innd verigheta aproape de ochi,Coburn citi inscripia din interior.
-Ah! Ce-s astea?
-Data nunii i iniialele noastre.Brbatul citi din nou gravura,apoi slt inelul n
palm n timp ce l privea ngndurat.n cele din urm,ridic privirea spre ea
i,dup cteva clipe,ntinse mna.Honor o ntinse i ea pe a ei.Coburn i ls
verigheta n palm,iar femeia o strnse n pumn.
-Mulumesc!
-Eu nu mai am nevoie de ea.Am memorat inscripia.Cercet de mai multe ori
portofelul lui Eddie,dup care l ntoarse,la propriu,pe dos.Nu obinu nimic,n
afara unor carduri de credit expirate,a permisului de conducere deinut de Eddie
(examina actul laminat pentru a se asigura c era sigilat de jur mprejur) i a
crdului de asigurare social.Mai erau fotografii cu ea i cu Emily,tiate astfel
nct s se potriveasc n buzunarele din plastic transparent.Coburn lu inelul
gol pentru chei i l legn n faa ei.
-Un portchei fr chei?
-Am scos cheia de la cas i am ascuns-o n curte,n caz c rmnem ncuiate pe
afar.Cheile de la maina de patrulare i de la dulapul lui Eddie au fost returnate
seciei de poliie.
-Ai vreo cutie de valori?

-Nu.
-Mi-ai spune dac ai avea?
-Dac asta i-ar garanta sigurana lui Emily,te-a duce eu nsmi cu maina pn
la banc.Dar nu am o cutie de valori.El continu s scotoceasc i s-o ia la
ntrebri n legtur cu fiecare obiect nirat pe plapuma pe care o murdrise cu
hainele lui pline de noroi.Dar era un efort fr rost,aa cum ea tia deja c avea
s fie.
-i pierzi vremea,domnule Coburn.Nu tiu ce caui,dar nu se afl aici.
-Se afl aici.Doar c nu l-am gsit nc.i poi s renuni la domnule.E deajuns Coburn.Brbatul se ridic de pe pat,i nfipse minile n olduri i descrise
un mic cerc n timp ce privea de jur mprejurul camerei.Honor sperase ca el s
gseasc repede lucrul dup care umbla,pentru ca mai apoi s plece fr a le rni
pe ea ori pe Emily.ns cutrile astea fr succes ncepeau s-1 enerveze,iar
asta nu prevestea nimic bun.Honor se temea c ea i Emily aveau s devin api
ispitori pentru frustrarea lui crescnd.
-Extrase de cont,fie fiscale.Unde sunt toate astea? Fiindu-i fric s nu
coopereze,femeia art deasupra capului.
-n cutiile din pod.
-Pe unde se ajunge?
-Prin hol.Coburn iei din dormitor,trnd-o dup el.ntinse mna n sus spre
sfoara subire,trase trapa,apoi desfcu scara pliabil i art spre ea.
-Hopa sus.
-Eu?
-Nu te las aici,jos,singur cu fiica ta.
-N-o s fug.
-Aa e.O s am eu grij s n-o faci.N-ar fi avut nici un rost s protesteze
mpotriva logicii lui,aa c ncepu s urce treptele,perfect contient de faptul c
picioarele i erau expuse i de privelitea pe care i-o oferea n vreme ce urca.Sui
ct putu de repede i fu chiar bucuroas cnd pi n pod,dei acesta fusese
ntotdeauna un loc pe care preferase s-1 evite.Ea asocia podurile cu pnzele de
pianjen i cu roztoarele.Le considera locuri triste,depozite ntunecate n care
vechiturile din viaa cuiva sunt trimise s mucegiasc.
Aciona de ntreruptorul becului din tavan.Cutiile cu acte se aflau exact acolo
unde tia c erau.O ridic pe prima,innd-o de mnerele decupate pe laterale.
Coburn o atepta n deschiztura strmt,pentru a-i lua cutia i a o duce jos.
Repetar procedura pn ce fu totul cobort din pod.
-Treaba asta n-are nici un rost,spuse Honor n timp ce i scutura minile de praf

i ddea s ating ntreruptorul pentru a stinge lumina.


-Stai aa! Dar alea?
Brbatul i nlase capul prin deschiztur,aruncase o privire n jur i
descoperise cutiile despre care Honor sperase c aveau s treac neobservate.
Erau lzi standard pentru mpachetat,nchise cu band adeziv.
-Ce-i n alea?
-Decoraiuni pentru Crciun.
-Ho-ho-ho!
-N-au n ele nimic din ce-ai cerut s vezi.
-D-mi-le!Femeia nu se supuse numaidect.Privind n jos ctre el,se ntreba dac
l-ar putea lovi cu piciorul n fa suficient de tare nct s-i rup nasul.
Probabil.Dar,dac rata,el o putea ncuia acolo sus,n pod,rmnnd singur cu
Emily.Orict de enervant era s se comporte ca o la,sigurana fetiei i impunea
asta.Una cte una,i ntinse n jos i celelalte trei cutii.
Pn s coboare ea scara i s ridice trapa la acelai nivel cu tavanul,el deja
dezlipise banda adeziv de pe una dintre cutii.Cnd desfcu capacul,nu iei la
iveal o bucat de beteal,ci o cma brbteasc.Coburn ridic privirea spre
Honor,ntrebarea evident citindu-i-se n ochi.Ea se ncpna s rmn tcut.
n cele din urm,el spuse:
-A murit acum ct timp? Aluzia lui o duru,pentru c ea nsi se ntrebase de
multe ori ct avea s mai in haine n perfect stare nchise ntr-o cutie din
podul ei,cnd ele puteau fi folosite de oamenii nevoiai.
-Am donat majoritatea hainelor lui,spuse pe un ton defensiv.Stan m-a ntrebat
dac poate lua uniformele de poliist ale lui Eddie i l-am lsat s le pstreze.La
unele lucruri pur i simplu n-am fost n stare s...
Ls propoziia neterminat,refuznd s-i explice unui criminal c unele dintre
hainele lui Eddie i trezeau amintiri incontestabil fericite.A da acele obiecte ar fi
fost echivalent cu a renuna la respectivele amintiri.i aa,ele se stingeau
inexorabil fr vreun ajutor din partea ei.Timpul zbura,iar amintirile,orict de
dragi,se pierdeau odat cu trecerea vremii.Acum i putea petrece o zi ntreag,
sau chiar mai multe,fr s se gndeasc la Eddie ntr-un context anume.
Moartea lui lsase n existena ei un gol ce pruse fr fiind.Treptat,vidul acela
fusese umplut de preocuparea de a crete un copil,de treburile de zi cu zi,pn
cnd,cu vremea,nvase s se bucure de viaa fr el.
Dar bucuria de a tri venea cu o mare doz de vinovie.Nu reuea s scape de
senzaia c pn i cel mai mic grunte de fericire reprezenta o monumental
trdare.

Cum de ndrznea s mai savureze vreodat ceva,cnd Eddie era mort i


ngropat?
Aa c oprise articolele de mbrcminte care i trezeau amintiri speciale i,
pstrndu-le,inea la distan sentimentul de vinovie al supravieuitorului.
Dar nu avea de gnd s discute cu Coburn despre asemenea aspecte psihologice.
Fu scutit de a mai spune ceva de apariia lui Emily.
-Dora s-a terminat,la fel i Barney,i mi-e foame.Putem s mncm de prnz?
ntrebarea copilei i aminti lui Coburn c nu mai pusese nimic n gur de
douzeci i patru de ore,cu excepia celor dou prjituri gustoase.Avea s-i ia
mult timp s scotoceasc prin cutiile din pod.Mai bine mnca nainte de a se
ocupa de ele.i fcu semn vduvei s mearg n buctrie.Dup ce strnse
prjiturile i castronul cu glazur de pe mas,femeia i pregti copilei un sendvi
cu unt de arahide i gem.Ceru i el unul,apoi o privi cum l pregtea,temndu-se
c ea ar putea strecura ceva n al lui.Somnifere mcinate,otrav pentru obolani.
Sttea prost cu ncrederea.
-De data asta tre' s te speli pe mini.Fetia aez n faa chiuvetei din buctrie
un taburet pe care era pictat numele ei.Urc pe el.Dei sttea pe vrfuri,abia
ajunse la robinet,dar cumva reui s dea drumul la ap.Poi s foloseti spunul
meu cu Elmo.(Una dintre ppuile Muppets,personaje ale ndrgitei emisiuni
pentru copii Sesame Street).Micua lu o sticl din plastic pe eticheta creia
rnjea un personaj rou,cu ochii bulbucai.i turn puin spun lichid n palm,
dup care i ntinse lui sticla.El i arunc o privire lui Honor i vzu c aceasta i
privea cu nencredere.Se gndi c,atta vreme ct i fcea griji n legtur cu
apropierea lui de copil,nu avea s ncerce vreo prostie.
Coburn i fetia se splar pe mini,apoi le inur sub robinet pentru a le clti.
Ea i ls capul pe spate i se uit n sus la el.
-Tu ai un Elmo? Brbatul i scutur apa de pe mini i lu prosopul ntins de
cea mic.
-Nu,n-am un...un Elmo.
-Cu cine dormi? Fr s vrea,privirea i fugi spre Honor i fcu o legtur ce
aproape c putu fi auzit,precum pocnetul a doi magnei.
-Cu nimeni.
-Nu dormi cu un prieten?
-Nu n ultima vreme.
-Cum aa?
-Pur i simplu.
-Unde e patul tu? Mmica ta i citete poveti nainte s adormi?

Coburn i desprinse cu greu atenia de Honor i o ndrept napoi spre copil.


-Poveti? Nu,mama mea,ea...nu mai e.
-Nici tticul meu.Locuiete n rai.Ochii fetiei se aprinser.Poate c o cunoate
pe mmica ta n rai! Coburn pufni n rs.
-M ndoiesc.
-ie i-e fric de ntuneric?
-Emily! o ntrerupse Honor.Nu mai pune attea ntrebri.E nepoliticos.Vino s te
aezi i s-i mnnci prnzul!Se strnser n jurul mesei.Vduva nu mnc.
Prea gata s sar n sus de fric i dac el i-ar fi spus doar bu.La drept vorbind,
Coburn era la fel de jenat ca ea de scena asta domestic.Nu mai sttuse de vorb
cu un copil de cnd fusese el nsui unul.I se prea ciudat s poarte o conversaie
cu o persoan att de mic.nfulec sendviul,apoi lu un mr din coul cu fructe
de pe mas.Cea mic se mocia cu mncarea ei.
-Emily,ai spus c i-e foame,o admonesta mama ei.Mnnc-i prnzul.
Dar el i distrgea atenia.Fetia l privea fr ncetare.i studia fiecare micare.
Cnd Coburn lu prima muctur zgomotoas din mr,ea spuse:
-Mie nu-mi place coaja.El ridic din umeri i zise cu gura plin:
-Pe mine nu m deranjeaz.
-Nu-mi plac nici merele verzi.Doar roii.
-Merele verzi sunt OK.
-Ghici ce?
-Ce?
-Bunicul meu poate s curee un mr de sus pn jos fr s rup coaja.Zice c-i
place s fac o bucl lung din coaj,exact ca prul meu.i ghici ce altceva.
-Ce?
-Mami nu poate,pentru c ea e fat,i bunicul zice c bieilor le iese cel mai
bine.i mami nu are un cuit special magic ca al lui bunicu.
-Nu mai spune!Coburn arunc o privire peste mas ctre Honor,care i muc
buzele.
-Ce fel de cuit special magic are bunicul tu?
-Mare.l ine ntr-o curea legat de glezn,dar eu n-am voie s-1 ating niciodat
pentru c e ascuit i pot s m tai.
-Huh!Honor i mpinse n spate scaunul cu un scrit i se ridic.
-E timpul s tragi un pui de somn,Em.Chipul fetiei se strnse ntr-o ncrunttur
de mpotrivire.
-Nu mi-e somn!
-E ora de odihn! Haide!Tonul lui Honor nu admitea nici un fel de discuie.

Expresia de pe chipul copilei rmase una revoltat,dar micua se ddu jos de pe


scaun i iei din buctrie.Coburn ls restul de mr n farfuria lui i le urm.
n dormitorul roz dantelat,fetia se aez pe pat i i ntinse picioarele peste
margine.Mama ei i scoase sandalele i le puse pe podea,apoi spuse:
-Culc-te! E vremea s faci nani.Copila i puse capul pe pern,apoi ntinse
mna spre o plpumioar din bumbac att de uzat i de decolorat,nct prea
nelalocul ei n acea ncpere.i-o cuibri sub brbie.
-Mi-1 dai pe Elmo,te rog? i adresase rugmintea lui Coburn.
El i urmri direcia privirii i zri o jucrie roie de plu zcnd pe podea,lng
cizma lui plin de noroi nchegat.Recunoscu faa zmbitoare de pe sticla cu
spun.Se aplec i o lu.Chestia ncepu s cnte,speriindu-1.I-o ddu repede
fetiei.
-Mulumesc.Micua strnse jucria la piept i oft fericit.
Coburn i ddu seama c nu-i amintea vreun moment n viaa lui n care s fi
trit genul acela de mulumire.Se ntreb cum o fi s adormi fr s-i faci griji
dac te vei mai trezi sau nu.Honor se aplec i i srut copila pe frunte.Aceasta
avea deja ochii nchii.Coburn observ c pleoapele i preau aproape
transparente.Erau strbtute de vinioare mov.Nu mai fusese niciodat atent la
pleoapele cuiva,cu excepia cazurilor n care mai erau cteva secunde pn cnd
acea persoan avea s ndrepte un pistol ctre el.Atunci respectivul murea,de
obicei cu acea trdtoare cuttur nc pe chip.
n timp ce ieeau din dormitor,jucria continua s emit un cntecel prostesc
despre prieteni.Honor nchise ua n urma lor.Coburn arunc o privire ctre
cutiile nirate lng perete,apoi scoase din buzunar mobilul ei i i-1 ntinse.Ea l
privi curioas.
-Sun-i socrul! tii tu,la care muncete ca s rmn n form.la cu uriaul
cuit magic prins la glezn.Spune-i c petrecerea s-a anulat.
CAPITOLUL 8
Depozitul Royale Trucking era ngrdit cu band special pentru izolarea locului
crimei.mprejurimile,imediat dincolo de barier,erau pline de vehicule ale
oficialilor i de cele ale spectatorilor care se strnseser s cate gura.Erau
adunai n grupuri,transmindu-i unii altora ultimele zvonuri despre crime i
despre brbatul care le comisese.Despre care se presupune c le-a comis,i
aminti Stan Gillette n timp ce i parca maina i cobora din ea.
nainte de a pleca din cas,i analizase cu un ochi critic nfiarea n oglinda
din baie,unde se putea vedea din cap pn n picioare.i lovise uor abdomenul

plat,i trecuse mna peste prul tuns scurt,i aranjase gulerul apretat,verificase
dunga de la pantaloni,apoi luciul pantofilor i hotrse c disciplina dobndit
de-a lungul carierei militare i slujea bine n viaa de civil.
El nu detestase niciodat standardele aproape imposibile ale infanteriei marine
americane.De fapt,i le-ar fi dorit mai stricte.Dac ar fi uor s devii puca
marin,toat lumea ar putea s-o fac,nu-i aa? El se nscuse pentru a deveni unul
dintre cei puini,dintre cei mndri.
Era contient de impresia de autoritate pe care o lsa n timp ce i croia drum
prin mulime.Oamenii se ddeau la o parte pentru a-i face loc.Adopta n mod
natural un aer de comandant.Tocmai de aceea se hotrse s viziteze scena
crimei de noaptea trecut i tocmai de aceea nimeni nu-i sttu n cale n timp ce
se ndrepta ctre banda galben.La civa metri dincolo de ea,Fred Hawkins era
prins ntr-o discuie cu ali civa brbai,printre care i Doral.Stan i surprinse
privirea acestuia din urm,care alerg spre el,prnd recunosctor pentru
ntrerupere.
-A naibii ncurctur avem aici,Doral,ncepu Stan.
-Un adevrat morman de tii tu ce! Doral scoase o igar din pachetul aflat n
buzunarul cmii,apoi ridic o brichet spre ea.Observnd ncrunttura
dezaprobatoare de pe chipul lui Stan,zise: La dracu',tiu,dar situaia asta...i
aveam dou sptmni de cnd m lsasem de fumat.
-Eu am azi aizeci i cinci de ani i am alergat opt kilometri nainte de rsrit,se
lud Stan.
-Mare lucru! Tu alergi zilnic cte opt kilometri nainte de rsrit.
-Asta dac nu sufl vreun uragan.Doral i ddu ochii peste cap.
-i atunci alergi patru.Era o veche glum a lor.Doral i ndrept fumul departe
de Stan i l privi chior.
-M-am gndit eu c n-ai s stai departe nici picat cu cear.
-Ei bine,i sunt recunosctor pentru c mi-ai rspuns la telefon i m-ai inut la
curent,dar nimic nu se compar cu prezena n mijlocul evenimentelor.
Se uita la Fred,care gesticula amplu n timp ce vorbea cu oamenii din jurul lui.
Urmrind direcia privirii lui Stan,Doral fcu semn din cap nspre brbatul nalt
i slab care i acorda lui Fred ntreaga sa atenie.
-Tom Van Allen tocmai a sosit.Fred l pune la curent.
-Ce prere ai despre el?
-E cel mai bun soi de federal Nu prea iste.Nu prea ambiios.Stan chicoti.
-Deci dac ancheta o ia la vale...
-El ncaseaz spuneala.Oricum,cea mai mare parte din ea.

Dac federalii nu pot s-i dea de cap,cum naiba te poi atepta ca poliia local
s reueasc?
-D bine n pres.
-Asta-i i ideea.S mutm presiunea de pe capul lui Fred ctre federali.Sigur,noi
o s urmrim ndeaproape tot ce fac ei.
-D-mi detaliile din culise.Doral vorbi vreme de cteva minute,dar nu-i spuse lui
Stan prea multe lucruri pe care acesta s nu le fi tiut deja sau pe care s nu le fi
dedus.Cnd ncheie,btrnul ntreb:
-Nici un martor ocular?
-Nu.
-Atunci cum de i se pun toate n crc lui Coburn sta?
-Numai apte angajai au pontat ieri-sear.Pune la socoteal venirea lui Sam,i
asta nseamn c opt oameni erau aici la miezul nopii,cnd au nceput
mpucturile.Coburn e singurul care nu apare pe nicieri,n cel mai bun caz,e o
persoan interesant.
-Ce motiv ar fi avut?
-S-a luat n coarne cu eful.
-Fapt sau presupunere? Doral ridic din umeri.
-Fapt.Pn cnd cineva o s spun altceva.
-Ce tii despre individ?
-Pi,tim c n-a fost prins nc,rspunse Doral exasperat.Oameni i cini au
cercetat toat zona pe unde se crede c ar fi fugit n pdure,dar n-a ieit nimic la
iveal.O cucoan care locuiete pe aici zice c i-a disprut barca cu vsle,dar
bnuiete c au luat-o copiii vecinului i n-au adus-o napoi.Poliitii verific
pista asta.O s vedem.
-Tu de ce nu eti pe urmele lui? Dac cineva l poate gsi...
-Fred a vrut s-1 nsoeasc pe VanAllen pn acolo,s se asigure c e vzut la
televizor,s ntreasc ideea c federalii se ocup de caz.Ca ef al administraiei
oraului,l-am primit personal pe VanAllen n lupt.Stan proces toate
informaiile,apoi ntreb:
-Dar arma crimei?
-Legistul spune c Sam a fost omort cu un pistol de calibru mare.Restul au fost
dobori cu o puc automat.
-i? Doral se ntoarse ctre mentorul su.
-Nici o arm de foc n-a fost gsit la locul crimei.
-Lucru care conduce la presupunerea c acest Coburn e narmat pn n dini.
-i n-are nimic de pierdut,ceea ce l face periculos.

Inamicul public numrul unu.Doral observ c fratele su le fcea cu mna.


sta-i semnalul s-1 salvez.i arunc igara i o strivi sub talp.
-Spune-i lui Freci c o s m altur voluntarilor mai trziu n seara asta,zise
Stan.
-De ce nu acum?
-Honor mi pregtete cina n cinstea zilei mele.
-Acas la ea? E drum lung pn acolo.Cnd ai s-o convingi s se mute n ora?
-Fac progrese,mini Stan,tiind c Doral l tachina n legtur cu permanenta
nenelegere dintre el i nora lui.Stan i dorea ca ea s se mute n ora.Honor
obiecta.O nelegea c i dorea s stea n casa n care ea i Eddie se instalaser
dup ce se cstoriser.Puseser mult suflet n transformarea ei ntr-un cmin i
i petrecuser majoritatea weekendurilor trudind pn cnd ajunsese s fie aa
cum si-o doreau.Era firesc ca ea s se simt puternic ataat de locul acela.
Dar lui i-ar fi fost mai uor s le vegheze pe ea i pe Emily dac cele dou ar fi
locuit mai aproape i nu inteniona s renune la disput pn cnd Honor nu
avea s ajung s-i dea dreptate.
-Ne vedem dup petrecere,i spuse lui Doral Dar n-o s ne ntindem pn trziu.
-S sperm c pn atunci l vom avea pe Coburn.Dac nu,n caz c nu ne vezi
prin preajm pe mine ori pe Fred,ntreab n jur.O s avem nevoie de tine.
-O provocare?
-Nu pentru mine i pentru Fred.
Coburn credea c Honor Gillette avea s se repead H profite de ocazia de a
vorbi cu socrul ei,ns femeia ridic o obiecie.
-Trebuie s ajung abia dup ora cinci i jumtate.Pn atunci tu vei fi plecat
deja.i el spera la fel.Dar nu voia ca btrnul s-i fac apariia mai devreme.
Fcu semn cu capul ctre telefonul pe care l inea n mn.
-Inventeaz ceva.Convinge-1 s nu vin.Ea folosi apelarea rapid pentru a suna.
-Nu ncerca vreo mecherie,o avertiz Coburn.Pune-1 pe difuzor.
Honor fcu aa cum i se ceruse,aa c el putu auzi asprimea din glasul btrnului
atunci cnd acesta rspunse:
-Honor? Am ncercat s te sun mai devreme.
-mi pare ru.N-am putut s ajung la telefon.Brbatul ntreb numaidect:
-S-a ntmplat ceva?
-M tem c petrecerea trebuie amnat.Eu i Em ne-am mbolnvit.Un virus la
stomac.Auzisem c circul unul prin zon.Doi copii de la coal...
-Vin spre voi.Coburn scutur cu putere din cap.

-Nu,Stan! spuse ea repede.Te-am expune,i n-are nici un rost s te molipseti i


tu.
-Eu nu iau niciodat chestii de-astea.
-Ei bine,m-a simi ngrozitor dac s-ar ntmpla,n plus,suntem bine.
-V-a putea aduce nite suc,biscuii.
-Am de toate.i ce-a fost mai ru a trecut.Em a reuit s bea nite Sprite.Acum
trage un pui de somn.Ne simim puin obosite,dar sunt sigur c e una dintre
strile alea care trec n douzeci i patru de ore.O s-i organizm petrecerea
mine-sear.
-Detest s-o amn.Lui Emily o s-i plac la nebunie cadoul ei.Honor zmbi trist
-E ziua ta.
-Ceea ce-mi d dreptul s-mi rsf nepoata dac aa am poft.Zgomotele de
fundal,care fuseser puternice pe parcursul discuiei,se transformar ntr-o
hrmlaie.
-Ce-i cu glgia aia? Unde eti? ntreb Honor.
-Tocmai plec de la depozitul Royale.Dac i-a fost ru,poate n-ai auzit ce s-a
ntmplat azi-noapte,zise el,apoi i fcu rezumatul.Fred este n fruntea poterei.
Doral m-a inut la curent.Cu ochii la Coburn,femeia spuse:
-Omul pare periculos.
-Ar trebui s fie de-a dreptul nspimntat.Dei este zi de srbtoare,toi poliitii
din cinci districte stau la pnd.Destul de curnd o s-1 fugreasc pn la
vizuin pe criminalul sta,iar atunci o s aib noroc dac n-o s-1 spnzure de
primul copac.Toi sunt nervoi i vor s-1 rzbune pe Sam Marset.
-Vreo pist nou?
-Peste noapte s-a furat barca unei femei.Acum se fac verificri n privina asta.
S-a implicat i FBI-ul.Honor scoase un murmur adecvat ce putea fi interpretat n
mai multe feluri.Stan Gillette probabil nelese c era obosit.
-Odihnete-te ct poi.O s te sun mai trziu ca s aflu cum v simii,dar,ntre
timp,dac ai nevoie de ceva...
-Te sun,promit.i luar rmas-bun,apoi Stan Gillette nchise.Coburn ntinse
mna,iar Honor ls fr tragere de inim telefonul n ea.ntre timp brbatul i
folosea propriul mobil pentru a forma nc o dat numrul pe care l apelase mai
devreme.Auzi acelai mesaj nregistrat
-Ce srbtoare e?
-Ieri a fost patru.Din moment ce a picat ntr-o zi de duminic...
-Azi este ziua naional.Fir-ar s fie! Nu m-am gndit la asta.
Bg n buzunar ambele telefoane,dup care rmase n loc,msurnd cutiile prin

care inteniona s scotoceasc.


-Ct o s doarm copilul?
-O or.Uneori ceva mai mult.
-OK,n dormitor.i nghionti cotul,dar ea se mpotrivi.
-De ce? Credeam c vrei s te uii prin dosare.
-O s m uit.Dup.Expresia de pe chipul ei i trda spaima.
-Dup?
-Dup.
CAPITOLUL 9
O mpinse uor ctre dormitor.Inima i btea cu putere,i,cnd intr n camer,se
uit nnebunit dup o potenial arm.
-Aaz-te pe pat.Nu exista nici un obiect pe care s-1 poat apuca i folosi
nainte ca el s-o mpute,dar putea mcar s opun rezisten.Se ntoarse cu faa
ctre brbat i ntreb pe un ton sfidtor.
-De ce? El i scoase pistolul de la bru.Nu-1 ndrept spre ea,ns chiar i faptul
c l inea pe lng corp,lovindu-i uor coapsa cu eava,era o ameninare
suficient.
-Stai pe marginea patului.Honor fcu aa cum i se ceruse,dar cu ostilitate.
Coburn merse cu spatele spre u i iei n hol.Rmnnd cu ochii pe ea,i
folosi piciorul pentru a mpinge cutia deschis cu haine de pe coridor n
dormitor,micnd-o de-a lungul podelei din lemn pn cnd o aduse lng
Honor.
-Alege nite haine pe care s le pot purta.Pentru mine n-are nici o importan,dar
pentru tine s-ar putea s aib.Nu vrea s pngresc vreo inut sacr.
i trebuir cteva clipe pentru a nelege c nu era pe cale de a fi violat i c
brbatul nu voia de la ea dect un schimb de haine.Dar nu unele oarecare.Haine
purtate de Eddie.Ddu s-i spun c din partea ei n-avea dect s putrezeasc n
oalele lui murdare de snge.ns atunci ar fi ales el nsui ceva din cutie.Ce
obinea dac refuza?
ngenunche lng cutie i rscoli printre obiectele de mbrcminte,alegnd o
pereche de blugi uzai i un tricou cu emblema cu tigru a Universitii de Stat
din Louisiana.Le inu ridicate pentru ca el s le poat inspecta.
-Chiloi? osete?
-N-am pstrat.
-OK,adu hainele cu tine n baie.
-n baie? Pentru ce?

-Un du.M-am sturat de propria mea duhoare.Honor se uit prin ua ce ducea


ctre baie,apoi ntoarse ochii spre el.
-Las ua deschis.Poi s m vezi de aici.
-Nu-i o opiune.Brbatul mic scurt eava pistolului n direcia bii.
Ea se ridic ncet i merse pn acolo.Coburn i fcu semn s se aeze pe
capacul lsat al vasului de toalet.Se supuse,uitndu-se cu team cum el nchide
ua i rsucete cheia.Deschise ua cabinei de du i porni apa,apoi,dup ce puse
pistolul pe un raft decorativ la care cu greu se putea ajunge,i scoase una cte
una cizmele de cowboy.Urmar osetele.i smulse tricoul i l azvrli pe podea.
Honor se holba la liniile ntretiate de mortar de pe podeaua acoperit cu
gresie,dar cu coada ochiului zri un bust suplu,cu un smoc de pr pe piept.Un
tatuaj reprezentnd o srm ghimpat nconjura bicepsul stng.
Sperase c el avea s uite telefoanele mobile n buzunarele pantalonilor,dar l
vzu scondu-le i aezndu-le pe raft,lng pistol Mai scoase din buzunare o
grmad de monede i o bucat de hrtie ce fusese mpturit ntr-un dreptunghi
cam ct o carte de joc.i acestea ajunser tot pe raft.
Apoi minile brbatului se ndreptar ctre nasturii de la blugi i desprinser cu
ndemnare metalul din gurile uzate.Fr nici un scrupul,el i mpinse
pantalonii n jos i i scoase picioarele din ei,mpingndu-i cu utul la o parte.
Ultima la rnd fu o pereche de chiloi.Lui Honor i btea inima att de tare,nct
o auzea pulsnd n timpane.Uitase,sau mai degrab nu-i ngduise s-i
aminteasc,mirosul specific al unui brbat gol,forma trupului brbtesc,texturile
care a curiozitatea.Poate pentru c se temea de Coburn,pentru c el
reprezenta o ameninare fizic,era profund contient de goliciunea lui aflat la
doar civa centimetri distan,emannd un foarte real,dominant i primitiv aer
de masculinitate.Pe sub hainele lui Eddie,pe care le inea n poal,minile i se
strnser n pumni.n ciuda hotrrii ei de a nu se lsa intimidat,i inuse ochii
deschii.Dar acum ei preau s se nchid strns din proprie voin.
Dup ceea ce pru a fi o venicie,l simi ndeprtndu-se de ea i intrnd n
cabina de du.Nu nchise ua.Cnd jetul de ap fierbinte l atinse,brbatul oft la
propriu de plcere.Acesta era momentul pe care Honor l atepta.Sri n picioare,
arunc hainele pe podea i,cu minile ntinse,se repezi ctre raft.Doar pentru a-1
gsi gol.
-M-am gndit eu c o s ncerci.Furioas,femeia se rsuci ctre cabina de du.
Relaxat,el nvrtea ntre degete o bucat de spun pentru a face clbuc,n timp ce
apa i se scurgea pe trup.Cu un zmbet plin de ngmfare,fcu semn cu capul
ctre fereastra ngust aflat sus,pe peretele cu duul.Cu un strigt nbuit de

dezndejde,Honor se arunc spre u i rsuci cheia.Reui chiar s trag de u


nainte ca o mn plin de spun s neasc peste umrul ei i s-o trnteasc la
loc,apoi s rmn lipit de ea.Coburn i aez cealalt mn pe oldul ei,
apsndu-i osul cu podul palmei,mulndu-i palma i degetele pe curbura
abdomenului.Urma ud a minii lui era la fel de clar i de ncins ca un fier
rou n vreme ce el se lipea de spatele ei,strivind-o ntre corpul su i u.Cu
coada ochiului vzu de aproape tatuajul reprezentnd srma ghimpat,ce prea
acum la fel de nemilos ca bicepsul pe care l nconjura.
Honor nghe de spaim.Nici el nu se clinti,cu excepia micrilor rapide n sus
i n jos pe care le fcea pieptul lui lipit de spatele ei.Hainele ei acionau ca un
burete n contact cu pielea lui ud.Apa se scurgea de pe el i picura pe dosul
picioarelor ei dezgolite.Bulele de spun se transformau n lichid pe mna lui
nc lipit de u.i simea rsuflarea accelerat i fierbinte lng gtul ei.
Brbatul i ls capul n jos ctre umrul ei,chiar n clipa n care i mpinse
oldurile n sus.Era o ct se poate de subtil ajustare a celor dou pri ale
corpului,perfect sincronizat i potrivit.Dar suficient pentru ca lui Honor s-i
rmn aerul n gt.
-Doamne!Cuvntul fu rostit sub forma unui geamt abia auzit ce venea din
adncul pieptului lui,i nu era ctui de puin inspirat de vreun sentiment
religios.Honor nu ndrznea s-i schimbe poziia,nu ndrznea nici mcar s
respire,temndu-se de ceea ce ar fi putut provoca fie i cea mai mic micare.
Se scurse aa o jumtate de minut.Tensiunea din trupul lui sczu treptat,i
brbatul i relaxa strnsoarea,dar numai puin.Cu voce rguit,spuse:
-Aveam o nelegere.Cooperezi,nu ai de suferit.
-N-am avut ncredere c o s respeci nelegerea.
-Atunci suntem chit.Tocmai i-ai pierdut toate privilegiile.O eliber i se retrase.
Aaz-te i rmi acolo,altfel s fiu al naibii...i rosti fraza cu atta emfaz,nct
nici nu se mai deranja s ncuie la loc ua bii.Lui Honor i cedar genunchii
chiar cnd ajunse lng vasul de toalet.Se ls cu greutate pe el,recunosctoare
pentru susinere.Brbatul se ntoarse n cabina de du,i,chiar dac nu se mai uit
n direcia lui,l simi ridicnd bucata de spun de pe podea,apoi splndu-se i
cltindu-se n mai multe rnduri,pentru a da jos murdria de pe el.
Honor simi mirosul amponului ei cnd Coburn desfcu dopul sticlei din
plastic.tiind c el avea s fie nevoit s-i vre capul sub jetul de ap pentru a se
clti,se ntreb dac urma s gseasc ndrzneala de-a ncerca din nou s ias pe
u.Dar nu avea ncredere c picioarele o puteau susine i se temea de ceea ce
urma s fac el dac ea ddea iar gre.Pn s nchid el robinetele,ncperea

devenise nceoat i cald din pricina aburului.Honor l simi ntinznd mna


prin ua deschis a cabinei de du i nfcnd un prosop de pe suport.Cteva
clipe mai trziu,Coburn lu vechii blugi ai lui Eddie i i mbrc,dup care i
puse tricoul mov i uzat.
-mi sngereaz iar capul.Cnd ridic privirea spre el,brbatul nc se chinuia
s-i trag cu o mn tricoul peste bustul umed,n timp ce cu cealalt ncerca s
opreasc hemoragia de la nivelul scalpului.Sngele de un rou aprins i se
scurgea printre degete.
-ine prosopul peste ran.Apas cu putere.Se ridic i deschise dulpiorul pentru
medicamente de deasupra chiuvetei.Ai face bine s stropeti locul cu peroxid.
i ntinse sticla.El desfcu dopul i proced aa cum i se sugerase,turnnd din
belug soluia direct peste ran.Honor se chirci.
-E adnc? S-ar putea s ai nevoie de copci.
-E de ajuns pentru moment.
-Cum s-a ntmplat?
-Alergam cu capul plecat,ncercnd s vd pe unde calc.M-am izbit de o creang
joas.Arunc pe podea prosopul nsngerat.De ce-i pas ie?
Femeia nu rspunse la ntrebare,dar nu credea c el chiar atepta o replic.
Coburn lu obiectele de pe pervazul ferestrei din cabina de du.i strecur
pistolul sub betelia blugilor lui Eddie.Erau puin prea scuri pentru el,observ
Honor,iar talia era un pic prea larg.Telefoanele,banii i acea ciudat bucic de
hrtie intrar n buzunarele din fa.Apoi,strngndu-i osetele i cizmele,el
zise:
-Acum poi s deschizi ua.n timp ce ieeau din baie,Honor spuse:
-Ct stteam ncuiai aici,cineva ar fi putut s vin n cutarea ta.Ai fi rmas
prins n capcan.
-M-am gndit la asta,dar nu mi-am fcut prea multe griji.Mulumit socrului tu
tiu unde sunt concentrate cutrile.
-De unde ai furat barca?
-De la civa kilometri de aici.O s dureze ceva pn s-mi ia din nou urma.
-S'tei siguri? Doamna Arleeta Thibadoux miji ochii cu nencredere.C-s puti
nebuni i ri,mereu se bag n necazuri de un fel sau altu Io cre' c iau droguri.
Tom VanAllen i dduse cuvntul lui Fred Hawkins,lsndu-1 pe ofierul de
poliie s-o intervieveze pe proprietara brcuei care dispruse din zona n care
Lee Coburn fusese vzut pentru ultima dat.Sau n care se considera c fusese
vzut.Nu putea fi confirmat nici faptul c el era brbatul pe care motociclistul cu

pan de cauciuc l vzuse alergnd n pdure,dar numai asta aveau,aa c


urmreau pista ca i cum ar fi fost una serioas.Cei trei biei cu reputaie
ndoielnic,care locuiau la patru sute de metri de casa doamnei Thibadoux,
fuseser interogai i teri de pe lista suspecilor pentru furtul brcii.Noaptea
trecut,tinerii fuseser n New Orleans mpreun cu nite prieteni i hoinriser
prin Cartierul Francez.Dormiser-mai precis,leinaser-n duba unuia dintre acei
prieteni i abia se adunaser la casa lor,mahmuri i cu ochii mpienjenii,cnd
poliia din Tambour venise s-i ia la ntrebri.Toate astea i fuseser explicate
doamnei Thibadoux,care nu era ns pregtit s-i exclud dintre vinovai.
-Chiar acu' cteva zile a trebuit s urlu la ei.I-am vzut colo la doc,fcndu-i de
lucru cu barca mea.
-Prietenii lor pot s garanteze pentru locul n care s-au aflat de asear de la opt,i
spuse Fred.
-Hmm! Bine.Femeia i trase nasul.Barca aia oricum nu valora mult.N-am mai
scos-o pe ap de cnd a murit sou' meu.M-am gndit de multe ori s-o vnd,da'
n-am apucat.Rnji,dezvelind un loc gol n care ar fi trebuit s se afle un dinte de
o importan critic.O s fac mai muli bani acum,dac ucigaul la chiar a
fugit n ea.n caz c o gsii,s nu lsai pe nimeni s umble la ea.
-Nu,doamn,n-o s lsm.Fred i nclin plria spre ea n semn de salut,apoi i
croi drum pe lng prepelicarii tolnii pe veranda ei.n timp ce cobora treptele,
despacheta o gum de mestecat,oferindu-i pachetul lui Tom.
-Nu,mersi!Tom i terse o pictur de sudoare de pe frunte i alung roiul de
nari care prinseser drag de el.
-Crezi c Lee Coburn i-a luat barca?
-Se poate s se fi desprins pur i simplu de docul ei i s fi plutit n voia
curentului,rspunse Fred.Dar ea se jur c era bine legat.n orice caz,tre' s
presupunem c de vin a fost Coburn i s ncercm s-o gsim.
Frustrarea fcu replica lui Fred s par seac,rostit mecanic.Tom i ddea
seama c rbdarea ofierului de poliie se mpuina.Cu ct Coburn petrecea mai
mult timp n libertate,cu att mai mari erau ansele lui de a scpa.Fred ncepea
s simt presiunea.Molfia de zor guma de mestecat.
-M-au sunat de la birou n timp ce tu discutai cu doamna Thibadoux,spuse Tom.
Cercetarea camioanelor n-a scos nimic la iveal.
Primul lucru pe care l fcuse noaptea trecut,dup ce primise semnalul de
alarm cu privire la crime,fusese s ordone ca toate camioanele din flota Royale
s fie oprite din drumurile lor i verificate n amnunt.
-Nici nu m ateptam,replic Fred.

Dac Lee Coburn ar fi avut un complice care s-1 ia ntr-unul dintre camioanele
companiei ori vreun amic care s-i ofere o cale de scpare,ar fi putut cobor din
main oriunde pe parcurs.
-tiu asta,zise Tom nervos.Dar oferii tot sunt reinui i chestionai.i,folosind
declaraiile de expediie ale firmei,i verificm pe toi cei care s-au aflat n
depozitul la n ultima lun.Coburn ar fi putut s ncheie o alian cu cineva care
a lucrat pentru vreunul dintre partenerii de afaceri ai companiei Royale.Poate cu
mai muli.
-Nu lipsete nimic din depozit.
-Din cte tim noi,sublinie Tom.Coburn ar fi putut s fure de ceva vreme,puin
cte puin,i fr s fie prins.Poate c delapidarea a fost dat n vileag abia
ieri,i,cnd Sam i-a cerut socoteal,el a luat-o razna.Oricum,am ageni care
lucreaz la teoria asta.Fred ridic din umeri,ca si cum ar fi vrut s spun c
timpul i fora de lucru ale guvernului federal erau irosite.Zise pe un ton
sardonic:
-Poi s-1 iei la ntrebri pe Coburn despre asta cnd o s-1 prindem.
-Dac o s-1 prindem noi.
-Noi o s fim,mri Fred cu hotrre.O s rmn n zon ori,altfel eu nu sunt pe
trei sferturi Coonass.(Termen folosit pentru descrierea etnicilor Cajun,locuitori
din Louisiana descendeni ai imigranilor vorbitori de francez provenii din
Acadia,regiune istoric a Canadei.Cuvntul Coonass sau Coonass -n traducere
literal,dos de raton-este considerat jignitor de ctre unii,n vreme ce alii l
privesc mai degrab ca pe un nsemn de onoare).
-Ce te face s fii att de sigur?
-l simt,ca i cum mi s-ar ridica prul de pe ceaf.Tom nu-1 contrazise.Unii
poliiti aveau abiliti nnscute de rezolvare a crimelor care i inspiraser n
alegerea carierei.Tom nu era unul dintre ei.El i dorise dintotdeauna s fie agent
FBI,s lucreze n mediul respectiv,dar nu se amgise niciodat creznd c ar
avea puteri extraordinare de detectare ori de deducie.Se baza strict pe
antrenament i pe rutin.tia c nu amintea de imaginea sexy i strlucitoare a
unui agent FBI portretizat de Hollywood: brbai cu ochi de oel,cu flci
puternice,care sfideaz gloanele mitralierelor n timp ce fugresc gangsteri n
maini rapide.Pericolele cu care se confrunta Tom erau de o cu totul alt natur.
i drese glasul pentru a alunga acest gnd tulburtor.
-Deci crezi c acest Coburn e pe acolo,pe undeva,i fcu mna streain la
ochi,pentru a se proteja de soarele care nu coborse nc dincolo de linia
copacilor.

Auzea elicopterul folosit la cutri nvrtindu-se prin apropiere,dar nu reuea


s-1 vad n lumina puternic.
-Elicopterul ar putea s repereze barca.
-Ar putea.Dar probabil n-o s-o fac.
-Nu? Fred i mut guma de mestecat n cealalt parte a gurii.
-E acolo sus de aproape dou ore.Dup prerea mea,Coburn e prea iste ca s se
lase vzut att de uor.Nu-i ca i cum elicopterul la s-ar putea furia prin
spatele lui.ntre timp,noi avem brci ale poliiei care bat kilometri de...
Un fluierat ascuit le atrase atenia nspre docul drpnat aflat la aproape
cincizeci de metri de locuina doamnei Thibadoux.Doral Hawkins i flutura
braele deasupra capului.VanAllen i Fred alergar n josul pantei acoperite cu
iarb pe care erau presrate gunoaie,vechituri de pe la talciocuri,care fuseser
cumprate,apoi lsate la mila aerului srat.Li se alturar lui Doral i ctorva
poliiti n uniform care stteau grupai n jurul unei zone de pe malul apei.
-Ce-ai gsit,frate? ntreb Fred.
-O urm parial de picior.i,chiar mai bine,snge.Doral art cu mndrie spre
ceea erau,fr ndoial,nite stropi de snge lng o adncitur vizibil n
noroiul rece.
-Mama mia!Fred se ls pe vine pentru a cerceta mai bine primul indiciu real pe
care l gsiser.
-Nu te entuziasma prea tare! spuse Doral.Pare a fi clciul unei cizme de
cowboy.I-ar putea aparine unuia dintre adolescenii ia idioi despre care tot
trncnea btrna.
-Ea zicea c au fost aici,la doc,acum cteva zile,sublinie Tom.
-O s le verificm nclrile,spuse Fred.Dar se pare c uneia dintre cucoanele
care lucreaz n birourile Royale i-a czut cu tronc Coburn.L-a descris n
amnunt.Pn la cizme.Rnji nspre ceilali doi brbai.Zicea c nu l-a vzut
niciodat purtnd altceva dect cizme de cowboy.
-Ce prere ai despre snge? ntreb Tom.
-Sunt doar cteva picturi,nu o balt,deci nu poate fi rnit prea tare.Fred i
plesni coapsele n timp ce se ridica i striga spre unul dintre ceilali poliiti.
Cheam-i ncoace pe bieii de la laboratorul din subordinea erifului.Mai pune
doi oameni s se ocupe de ngrdi-rea zonei.Pe o raz de ase metri.De la cas
pn la ap.i spunei-i doamnei Thibadoux s-i in departe afurisiii ei de
cini.
-S-ar putea ca ei s-i ia urma lui Coburn,spuse Tom cu speran.Fred l lu n
rs.

-Nu haita aia jalnic.Unde erau cnd Coburn i fura barca?


Bun ntrebare.Oameni strini se nvrteau pe toat proprietatea i nici unul
dintre cini nu mrise mcar.Doral,care se uitase n lungul apei lenee a rului,
i folosi degetul mare pentru a-i mpinge apca spre ceaf.
-Nu-mi place s v tai cheful,dar,dac Lee Coburn a pornit pe ru de aici...
-Am pus-o,complet Fred,nelegnd ce voia s spun geamnul su.
-Exact la ce m gndeam,replic Doral cu tristee.Tom detesta s-i arate
ignorana,dar trebuia s ntrebe.
-La ce te gndeai?
-Pi,ncepu Doral,de aici Coburn ar fi putut s-o ia n oricare dintre cele cinci
direcii.Art spre afluenii ce se reuneau n cea mai lat poriune a rului din
spatele proprietii Thibadoux.
-Toate alea cinci canale se ramific n altele,care la rndul lor se despart n
altele.E o reea.Care ne las cu kilometri ntregi de ape i mlatini de acoperit.
Entuziasmul lui Fred se risipise repede.Cu ochii spre privelitea mpnzit de
ape,i puse minile n olduri.Fir-ar! Ar fi trebuit s-1 avem deja n custodie pe
ticlos.
-N-am s te contrazic n privina asta,spuse Doral.
-A lucrat la docul de ncrcare,pentru Dumnezeu! mri Fred.Ct de iste poate
s fie? Tom se abinu s atrag atenia asupra a ceea ce era evident,dar zise:
-E ca i cum ar fi ales intenionat punctul sta,nu? Ca i cum ar fi tiut c
praiele se unesc aici.
-Cum se poate s fi tiut dac nu era de prin partea locului? ntreb Doral.
Fred scoase cocoloul de gum din gur i l arunc n apa ntunecat i
mohort a rului.
-nseamn c avea pregtit un traseu de fug.Telefonul mobil al lui Tom ncepu
s vibreze.l scoase din buzunar.
-Soia mea,le spuse celor doi brbai.
-Ai face bine s rspunzi,zise Fred.Tom nu povestise nimnui despre situaia de
acas,dar era sigur c lumea vorbea despre asta pe la spatele lui.Lanny nu era
pomenit niciodat,dar toi cei care i cunoteau pe soii VanAllen,fie i dup
nume,tiau despre fiul lor.O persoan cu un handicap att de grav ca Lanny
trezea mila i curiozitatea,motiv pentru care Tom i Janice nu-1 scoseser
niciodat n public.Nu voiser s se scuteasc doar pe ei,ci i pe neajutoratul lor
copil de umilina de-a ndura privirile holbate ale oamenilor.
Pn i prietenii lor-fotii lor prieteni-dovediser o curiozitate morbid care
devenise att de jenant,nct el i Janice rupseser toate legturile.Nu mai

socializau cu nimeni.n plus,prietenii lor dduser natere unor copii normali i


sntoi.Era dureros s-i aud povestind despre piese de teatru de la coal,
despre petreceri aniversare i meciuri de fotbal.Tom se ntoarse cu spatele i
rspunse la telefon.
-E totul n regul?
-E bine,rspunse soia.Am sunat doar s aflu ce mai faci.Cum merge?
-De fapt,tocmai am fcut un progres neateptat,i mprti cea mai recent
descoperire.Vestea bun e c probabil i-am luat urma.Vestea proast e c duce
spre ru.E al naibii de mult teren mltinos de acoperit.
-Ct o s mai stai?
-Eram pe cale s m ntorc.Dar nu m atepta cu cina.Trebuie s trec pe la birou
nainte de a veni acas.Cum se simte Lanny?
-Mereu m ntrebi.
-Mereu vreau s tiu.Ea oft.
-E bine.Tom ddu s-i mulumeasc pentru informaie,cnd i nghii cuvintele.
I se prea deranjant senzaia asta c trebuia s-i mulumeasc pentru rspunsul
la o ntrebare legat de bunstarea fiului lor.
-Ne vedem ceva mai trziu,spuse i nchise imediat.Descoperirea urmei i a
sngelui i nviorase pe poliitii apatici implicai n cutri.Fuseser trimii
oameni s aduc noi cini de urm.Doamna Thibadoux ipa de pe veranda ei din
spate c cineva o s trebuiasc s plteasc pentru eventualele stricciuni aduse
curii sau docului ei.Fred i Doral nu o luar n seam n timp ce reorganizau i
mpreau responsabilitile.Tom se gndi c era un moment bun ca el s o
tearg.Plecarea lui avea s treac neobservat,i nu urma s i se simt lipsa.
CAPITOLUL 10
ntunericul avea s ngreuneze cutarea lui Coburn.Ceea ce-1 fcea pe Arhivar
nefericit s vad c soarele apunea.Execuia lui Sam Marset necesitase o
ntreag sptmn de gndit i plnuit,iar Arhivarul i luase inima n dini
pentru a nfrunta repercusiunile.O reacie advers era de ateptat,chiar de
dorit,cci,cu ct era mai mare uimirea colectiv n faa unei asemenea fapte sngeroase,cu att mai puternic era impactul asupra celor crora trebuia s li se dea
o lecie.Un exemplu potrivit: poliistul de la rutier.Procesiunea de la
nmormntarea lui se ntinsese pe kilometri ntregi.Poliiti n uniform din
numeroase state veniser pentru a lua parte la ea,netiind,sau nepsndu-le,c
omul fusese un ticlos amoral care lua pag pentru a nchide ochii ori de cte
ori camioane ncrcate cu droguri,arme sau chiar fiine umane cltoreau de-a

lungul poriunii de autostrad pe care patrula el.


Arhivarului i se mai raportase i c,din cnd n cnd,poliistul se folosea de una
dintre fete nainte de a o trimite napoi n infernalul compartiment pentru marf
al vehiculului care o transporta.Se spunea c prefera virginele-i nu le returna n
starea n care le gsise.Cnd trupul i fusese descoperit la volanul mainii sale de
poliie,cu capul aproape retezat,editorialitii i analitii de la televiziuni
condamnaser violena,cernd ca ucigaul poliistului decorat s fie prins i pus
s ispeasc pedeapsa maxim pentru mcel.Dar,dup cteva zile,revolta
publicului se ndreptase ctre tirea de ultim or despre externarea prematur
de la dezintoxicare a unei starlete de la Hollywood.
Acesta era semnul declinului moral al societii moderne.Dac nu reueti s te
ridici deasupra,poi foarte bine s te lai dus de val.Ajuns la aceast concluzie cu
civa ani n urm,Arhivarul se apucase s cldeasc un imperiu.Nu n industrie
ori n lumea artelor,nici n finane sau pe piaa imobiliar,ci n domeniul
corupiei.Acesta era capitalul lui de baz.Lucrnd numai cu aceast marf,
afacerea nflorise.Pentru a reui n orice demers,trebuie s fii nendurtor.S
acionezi cu hotrre i curaj,fr a lsa nimic neterminat i fr a le arta mil
competitorilor sau trdtorilor.Ultima persoan care aflase pe propria piele de
regulile Arhivarului fusese Sam Marset.Dar Marset era fiul preferat al oraului
Tambour.Aa c,n timp ce soarele cobora dincolo de linia orizontului,iar
ntunericul ncepea s-i fac simit prezena,Arhivarul admitea c undele
strnite de uciderea lui cptaser proporiile unui val mareic.
Totul din cauza lui Lee Coburn.Care trebuia gsit.Redus la tcere.Exterminat.
Arhivarul era ncreztor c toate astea aveau s se ntmple.Orict de priceput se
credea omul,nu putea scpa din inevitabila lui plas larg ntins.Probabil urma s
fie ucis de ctre nerbdtorii,dar stngacii lui urmritori.Dac nu,avea s fie luat
n custodie,iar atinci urma s apeleze la Diego pentru a scpa de problem.
Diego se pricepea de minune s acioneze pe furi.Urma s gseasc o cale de a
ajunge la Coburn ntr-un moment de neatenie.Avea s-i mite cu ndemnare
iul i s simt n mini uvoiul fierbinte de snge.Arhivarul l invidia pentru
asta.
Pn la apus,casa lui Honor arta ca dup furtun.
Emily se trezise din somn la fel ca n fiecare zi.O cutie cu suc,un pachet de
biscuii i timp nelimitat la televizor o inuser linitit.ns nici mcar DVDurilr ei preferate de la Disney nu-i puteau distrage complet atenia de la
musafirul lor.Fetia ncercase s poarte un dialog continuu cu Coburn,scindu-1

cu ntrebri,pn cnd Honor i nchisese gura cu o asprime ce nu-i sttea n fire.


-Las-1 n pace,Emily!Se temea c flecrelile fiicei ei,ca s nu mai vorbim
despre cntecele lui Elmo,aveau s-1 enerveze pn ntr-acolo nct s ia msuri
drastice pentru a le pune capt.
n timp ce brbatul scormonea prin fiecare carte de pe rafturile din sufragerie,
Honor i spuse lui Emily c omul este cutarea unei comori i c nu voia s fie
deranjat.Fetia pruse a se ndoi de explicaie,dar se ntorsese la filmul ei de
desene animate fr s comenteze.Dup-amiaza se scurgea ncet.Era cea mai
lung din viaa lui Honor,mai lung chiar dect zilele ce se succedaser dup
moartea lui Eddie,care luaser nfiarea unui comar din care nu se putea trezi.
Atunci timpul ncetase s mai aib vreo importan.Fiecare or se topea n
urmtoarea.n vreme ce ea tria ntr-o stare de amoreal,zilele treceau aproape
neluate n seam.Dar azi timpul era extrem de important.Fiecare secund conta.
Cci,n cele din urm,secundele aveau s se sfreasc.Iar el urma s le omoare.
De-a lungul zilei,refuzase s accepte finalul acesta,temndu-se c recunoaterea
acestui fapt l-ar transforma ntr-o certitudine.Dar,pe msur ce dup-amiaza se
apropia de sfrit,nu se mai putea amgi.Orele erau pe terminate pentru ea i
pentru Emily.
n timp ce Coburn rsturna cu fundul n sus piesele de mobilier pentru a le
verifica prile de jos,Honor se aga de o singur raz de speran:el nu le
ucisese imediat,ceea ce ar fi fost mai eficient dect s trebuiasc s le fac fa.
Presupunea c fuseser cruate de o moarte brusc doar fiindc brbatul o credea
util n cutrile sale.Dar,dac se convingea c ea nu tia nimic,iar utilitatea ei
lua sfrit,atunci ce avea s se ntmple?
Amurgul puse stpnire pe ultimele raze de soare,iar speranele lui Honor se
stinser odat cu ele.Coburn aprinse o veioz i cuprinse cu privirea haosul pe
care l strnise n ordonata ei cas.Cnd ochii i se oprir asupra lui Honor,femeia
observ c erau roii,fcnd ca irisurile albastre s par aproape slbatice,
sclipind spre ea din orbitele adnc ncercnate.Era un fugar,un om cu o misiune
pe care nu reuise s-o ndeplineasc,un om ale crui frustrri ajunseser la
limit.Vino ncoace!
Inima lui Honor ncepu s bat dureros de puternic i de iute.Oare ar trebui s se
arunce peste Emily n ncercarea de a o proteja,sau s-1 atace,sau s-i implore
mila?
-Vino ncoace!Pstrnd un aer netulburat,se apropie de el.
-O s m apuc s sfrm pereii i tavanele,s smulg podelele.Asta vrei?
Honor aproape c lein de uurare.Coburn nu terminase nc.

Ea i Emily mai aveau timp.Mai exista o speran de salvare.Negarea faptului c


n casa ei s-ar fi gsit o comoar nu tirbise hotrrea brbatului,aa c recurse la
o alt abordare.
-i-ar lua foarte mult timp.Acum,c s-a ntunecat,ar trebui s pleci.
-Nu nainte de a lua lucrul pentru care am venit.
-E important?
-Nu m-a fi cznit att dac n-ar fi fost.
-Orice ar fi,ai petrecut ore preioase cutndu-1 n locul greit.
-Nu cred.
-Eu tiu.Nu e aici.Aa c de ce nu pleci ct nc ai o ans de a scpa?
-Te preocup bunstarea mea?
-Pe tine nu?
-Care-i cel mai ru lucru care mi s-ar putea ntmpla?
-Ai putea muri.Coburn ridic dintr-un umr.
-Atunci o s fiu mort i n-o s-mi mai pese de nimic din toate astea.Dar,n
momentul de fa,sunt viu i mi pas.Honor se ntreb dac pe el gndul la
propria moarte l lsa cu adevrat indiferent,dar,nainte de a da glas acestei
nedumeriri,Emily spuse cu glas subire:
-Mami,cnd vine bunicul?
DVD-ul se terminase,iar pe ecranul televizorului nu mai rmseser dect focuri
de artificii.Emily sttea lng ea,inndu-1 pe Elmo n ndoitura braului.Honor
se ls n genunchi i i trecu mna peste spatele fetiei.
-Pn la urm bunicul n-o s mai vin n seara asta,scumpo.O s organizm
mine petrecerea.O s fie chiar mai bine,continu repede,pentru a preveni
protestul pe care l vedea formndu-se pe buzele lui Emily.Pentru c,prostua de
mine,am uitat s cumpr coifuri de petrecere.Nu putem s organizm petrecerea
bunicului fr coifuri.Am vzut unul care arat ca o diadem.
-Ca a lui Belle?( Eroina filmului de desene animate Frumoasa i bestia) ntreb
micua,referindu-se la personajul de pe DVD.
-Exact ca a lui Belle.Cu stelue pe el.Coborndu-i vocea la nivelul unei oapte
entuziasmate,adug: i bunicul mi-a spus c are un cadou-surpriz pentru tine.
-Ce e?
-Nu tiu.Dac mi-ar fi spus,n-ar mai fi fost o surpriz,nu? Acum lui Emily i
sclipeau ochii.
-Mai pot s mnnc pizza la cin?
-Sigur.Plus o prjitur.
-Ura!Emily alerg nspre buctrie.

Honor se ridic i se ntoarse cu faa spre Coburn.


-Pentru ea e trecut de ora cinei.Brbatul i prinse buza de jos ntre dini,arunc o
privire ctre buctrie,apoi fcu semn cu brbia n direcia respectiv.
-Mic-te repede.Asta n-avea s fie o problem,cci,pn s intre ei n buctrie,
Emily i scosese deja pizza din congelator.
-Vreau cu peproni.Honor nclzi micul blat n cuptorul cu microunde.Cnd l
aez n faa fetiei,Coburn ntreb:
-Mai ai din alea? i nclzi i lui o pizza,i,cnd i-o servi,brbatul mnc la fel de
lacom ca la prnz.
-Tu ce mnnci,mami?
-Mie nu mi-e foame.Coburn o privi,cu o sprncean arcuit.
-Virus la stomac?
-Poft de mncare tiat.El ridic din umeri cu indiferen,se duse la congelator
i se servi cu nc o pizza.Cnd veni vremea pentru prjitura lui Emily,micua
insist s ia i Honor una.
-Ca s fie o petrecere adevrat,ciripi ea.Femeia aez dou prjituri pe farfurii
din carton cu personajul Dora Exploratoarea i,pentru a-i face plcere lui
Emily,le servi ceremonios.
-Nu uita de bombonele.Honor aduse borcanul de pe masa de lucru i i-1 ddu
fiicei sale.Coburn se pregtea s mute din prjitura lui,cnd Emily l plesni
peste mna pe care o inea pe mas.Brbatul i-o trase napoi de parc ar fi fost
mucat de o cobr.
-Musafirii primii.i trebuie bombonele.El se uit n jos la borcanul ntins de
copil de parc ar fi vzut o piatr de pe lun,apoi rosti un mulumesc rguit,
l lu,scutur bomboanele peste prjitur,apoi i napoie borcanul.
Era agitat,cu nervii ntini la maximum din pricina extenurii,ale crei semne
deveniser mai vizibile.Lustra de deasupra mesei i arunca umbre peste pomeii
proemineni,fcnd ca partea de jos a feei lui s par mai usciv i mai
ncordat.Poziia umerilor i ritmul greoi al respiraiei erau dovezi ale strii sale
de oboseal.Honor l surprinsese de cteva ori clipind iute,ca pentru a ine
somnul la distan.Gndindu-se c osteneala avea s-i ncetineasc reaciile i
s-i amoreasc simurile,Honor se hotr s stea la pnd,ateptnd o ocazie de
a-i face micarea.Avea nevoie doar de o nanosecund de slbiciune,de o clip
n care s-1 prind cu garda jos.Problema era c i ea se simea extenuat.
Emoiile,variind de la groaz la furie,fuseser suprancrcate de-a lungul ntregii
zile,lsnd-o complet sectuit de energie.Ora de culcare a lui Emily veni ca o
uurare.Honor o schimb pe feti n pijama.

n timp ce micua folosea baia,Honor i spuse lui Coburn:


-Poate s doarm n patul meu.
-Poate s doarm n patul ei.
-Dar,dac st cu mine,poi s ne supraveghezi pe amndou n acelai timp.
El scutur o dat ferm din n semn de negare.O discuie n contradictoriu nu i-ar
fi avut rostul.Ea n-ar fi plecat din cas fr Emily,iar Cobum tia asta.
Separndu-le,se asigura Honor nu avea s ncerce s fug.
n timp ce ea citea povestea obligatorie nainte de culcare,Coburn scotocea prin
dulapul lui Emily,mpingnd la o parte umeraele i lovind uor peretele din
spate.nltur pantofii din partea de jos i lovi scndurile cu clciul cizmei sale
de cowboy,ascultnd pentru a-i da seama dac exista un loc gol.
Strnse n mini fiecare jucrie de plu,ceea ce o fcu pe Emily s chicoteasc.
-Nu uita s-1 iei n brae pe Elmo,spuse ea i i ntinse ncreztoare jucria.
Brbatul o rsuci i smulse ariciul de pe custura din spate.
-Nu! strig Honor.El i arunc o privire plin de suspiciune.
-E doar accesul la baterie,spuse femeia,tiind c Emily ar fi traumatizat dac
l-ar vedea pe Elmo eviscerat.Te rog!
Coburn examina interiorul jucriei,ba chiar scoase bateriile i verific ce era sub
ele dar,n cele din urm,mulumit c ppua nu ascunde nimic,o nchide i i-o
napoie copilei.Honor continu s citeasc,povestea ajunse la sfritul ei fericit.
Ascult rugciunea de sear a lui Emily,o srut pe ambii obraji,apoi o mbria
mai strns ca de obicei,prelungind gestul deoarece se temea c ar putea fi ultima
dat cnd i nvelea fiica pentru somnul de noapte.
ncerc s pstreze momentul s-1 nchid n,inima i n mintea ei,memornd
mirosul i atingerea truporului dulce al lui Emily,care prea incredibil de mic,
de fragil i de vulnerabil.Dragostea matern i sfredeli inima.
Dar n cele din urm trebui s se desprind.O culc pe Emily pe perna ei i se
sili s ias din camer.Coburn sttea la pnd pe hol,chiar n faa uii.Cnd
Honor o nchise,ridic ochii spre masca imperturbabil de pe chipul lui.
-Dac...mi faci ceva,te rog,n-o lsa s vad! Ea nu reprezint o ameninare.N-ar
servi nici unui scop s-i faci ru.Ea...Un telefon mobil ncepu s sune.
Constatnd c era al ei,Coburn l scoase din buzunar,se uit la ecran i i-1
ntinse.
-La fel ca mai nainte.Pune-1 pe difuzor.Afl ce poi despre cutarea mea,dar s
nu bat la ochi.
-Bun,Stan,rspunse Honor.
-Cum te mai simi? Emily e OK?

-tii cum sunt copiii.i revin dup chestiile astea mai repede dect adulii.
-Atunci,petrecerea rmne pentru mine-sear?
-Sigur c da.Uitndu-se n ochii injectai ai lui Coburn,ntreb:Vreo veste despre
fugar?
-nc umbl liber,dar e numai o chestiune de timp.Circul deja de aproape
douzeci i patru de ore.Ori a murit,ori este ntr-att de slbit nct va deveni o
prad uoar.i povesti despre barca furat i despre locul n care Coburn o
pusese n micare.
-Zeci de brci cerceteaz cursurile de ap i o vor face toate noaptea.ntreaga
zon e plin de oameni ai legii.
-Dar dac el are o barc...
-Din cte am neles,nu e una de ndejde.Nimeni nu crede c o s-1 duc prea
departe.
-S-ar putea s se fi scufundat deja,se aventur Honor.
-Atunci,dac nu s-a scufundat i el cu ea,o s-i lum urma.Au urmritori i cini
exceleni care iau la pas solul.O ndemn s se odihneasc,apoi i urar noapte
bun i nchiser.n timp ce Coburn i lua telefonul din mn,Honor se simi
descurajat.Noutile primite de la Stan nu prevesteau nimic bun pentru ea i
Emily.Pe msur ce ansele lui Coburn se mpuinau,la fel se ntmpla i cu ale
lor.Dar,n loc s dezvluie dezndejdea pe care o simea,scoase n eviden lipsa
de speran a situaiei lui.
-n loc s spargi pereii casei mele,de ce nu pleci din zon ct mai poi? Ia
maina mea.De acum i pn la ziu ai putea ajunge...Cuvintele i se oprir brusc
atunci cnd auzi britul nfundat al unui motor apropiindu-se,devenind tot mai
puternic.Se rsuci de lng Coburn i ni spre ua sufrageriei.
Dar,dac reflexele lui fuseser ncetinite de oboseal,acum erau nviorate de
zgomotul brcii cu motor.O prinse nainte ca ea s ajung la jumtatea
ncperii.Cu un bra,i cuprinse talia strns,ca ntr-un clete,i o trase lng el,n
timp ce cu cealalt mn i aps puternic gura.
-Nu te prosti acum,Honor!i opti la ureche.Iei pn s ajung ei pe verand.
Vorbete suficient de tare nct s te aud.Dac simt c ncerci s le transmii
vreun semnal,n-o s stau pe gnduri nainte s acionez.Amintete-i c pentru ei
sunt o prad,aa c n-am nimic de pierdut.nainte s faci pe isteaa,
imagineaz-i cum stau aplecat deasupra patului fetiei tale.Motorul brcii
mergea acum n gol.Honor vzu lumini dansnd printre copaci,auzi voci
masculine.
-Ai priceput? repet el,scuturnd-o uor.Ea ncuviin din cap.

Coburn i ddu drumul treptat i i retrase mna de pe buzele ei.Honor se


ntoarse cu faa ctre el.Printre gfieli,spuse:
-Te rog,nu-i face ru!
-De tine depinde.O rsuci,apoi i mpinse partea de jos a coloanei cu eava
pistolului.Du-te!Ei i tremurau picioarele.Apuc mnerul uii i inspir adnc de
cteva ori,apoi deschise ua ncet i iei pe verand.
Doi brbai veneau pe crarea dinspre doc,cercetnd proprietatea cu luminile
lanternelor,razele puternice ptrunznd prin tufiuri.Aveau insigne prinse pe
cmile de la uniforme i purtau tocuri pentru arme.Unul din ei ridic mna n
semn de salut.
-Dumneavoastr suntei,doamn Gillette?
-Da.
-Nu v alarmai,doamn.Suntem ajutoare de erif.
Amintindu-i instruciunile lui Coburn,Honor cobor treptele verandei pn la
nivelul solului.tia c el avea s-o urmreasc de la fereastra dormitorului lui
Emily.Avertismentul lui i rsuna n minte,lsndu-i un gol n stomac.
ncercnd s-i deghizeze frica n curiozitate,ntreb:
-S-a ntmplat ceva? Ce pot face pentru voi?
Cei doi se prezentar cu numele i cu datele de identificare.
-l cutm pe cel suspectat pentru crimele de azi-noapte din Tambour.
-Am auzit despre ele.A fost ngrozitor!
-Da,doamn.Avem motive s credem c suspectul se afl nc n zon.
-Oh!Ajutorul de erif fcu un gest linititor n aerul dintre ei.
-Ar putea fi la civa kilometri de aici,dar umblm pe la toate casele aflate de-a
lungul apei steia,n sperana c ne poate oferi cineva informaii utile.Fcu o
descriere de baz a brbatului care se ascundea n casa ei.Honor i-i imagin
stnd deasupra lui Emily cu un pistol n mn.Aa se face c,atunci cnd cel deal doilea ajutor de erif o ntreb:
-Ai vzut pe cineva care s corespund acestei descrieri,doamn?
Ea rspunse numaidect:
-Nu!
-A trecut cineva azi pe aici ntr-o barc mic? Honor scutur din cap.
-Dar n-am fost atent n mod deosebit.Mie i fetei mele ne-a fost ru din cauza
unui virus la stomac.
-mi pare ru s aud asta.Ea primi replica nclinnd uor din cap.
-Suntei singur aici,doamn?
-Doar eu i fiica mea.

-Pi,v rog s fii cu ochii n patru,doamn Gillette,i,dac vedei ceva


neobinuit,sunai imediat la 911.
-Sigur c da.
-i cel mai bine ar fi s inei toate uile i ferestrele nchise.
-Aa fac ntotdeauna.Unul din ajutoarele de erif i nclina deja plria.Cellalt
fcu un pas n spate.Erau pe cale s plece! Ce putea s fac? Trebuia s fac
ceva! Un semn cu mna?
Pentru ei sunt o prad,aa c n-am nimic de pierdut.
-N-o s v mai deranjm.S avei o sear bun.Se ntoarser i ncepur s se
ndeprteze.Nu-i putea lsa s plece! Pentru Dumnezeu,f ceva,Honor! Dar ce
putea face fr s pun n pericol viaa lui Emily? De tine depinde.
Da,de ea depindea.De ea depindea s salveze viaa fiicei ei.Dar cum? Cum?
Brusc,unul din ajutoarele de erif se rsuci.
-Oh,doamn Gillette? Honor i inu rsuflarea.
-L-am cunoscut pe soul dumneavoastr,zise el.A fost un ofier de isprav.
Inima ei se frnse i odat cu ea sperana de a-i avertiza asupra pericolului
iminent n care se afla.
-Mulumesc,murmur.Apoi brbatul i atinse din nou borul plriei,se ntoarse
i continu s mearg n josul pantei,ctre doc.Honor se rsuci,urc treptele i
reintr n cas.Coburn sttea n deschiztura dintre sufragerie i hol,ntre ea i
Emily.
-Aprinde lumina de pe verand.Stai acolo s te vad i f-le semn cu mna.
i urm instruciunile,ndoindu-se c ajutoarele de erif aveau s se uite n spate
ctre ea,ns,chiar i dac ar fi fcut-o,era puin probabil s zreasc lacrimile
care i se scurgeau pe obraji.Oamenii legii se urcar n barca lor,turar motorul i
se deprtar ncet.Cteva secunde mai trziu,se pierduser n zare.Zumzetul
motorului sczu pn dispru de tot.Honor nchise ua.e aplec spre ea i i
lipi fruntea de lemnul neted.l simi pe Coburn venind n spatele ei.
-O fat cuminte! Emily e teafr i nevtmat,doarme ca un prunc.
Tonul lui ngmfat fu pictura care umplu paharul.Emoiile ce se strnseser n
ea de-a lungul ntregii zile ddur n clocot.Fr ca mcar s stea pe gnduri sau
s fac o pauz pentru a cntri consecinele,se ntoarse i l privi furioas.
-M-am sturat de tine i de ameninrile tale! Nu tiu de ce ai venit aici sau ce
vrei,dar n-am s-i mai fac jocul.Dac oricum ai de gnd s m omori,a prefera
s-o faci acum.Dac nu...ntinznd mna n spatele ei,rsuci mnerul uii i o
deschise dintr-o smucitur.Dac nu,taci i iei din casa mea!
Brbatul se ntinse pentru a nchide ua.

Profitnd de ocazie,Honor i smulse pistolul de la brul blugilor.Dar manevr cu


stngcie neateptata greutate a armei.Coburn o lovi cu putere peste ncheietur.
Ea ip de durere cnd pistolul i czu din mn pe podea,alunecnd pe lemnul
lustruit.Amndoi se repezit deodat spre el.Honor czu pe parchet n acelai
timp n care brbatul lovi arma cu piciorul,mpingnd-o deoparte.Honor nainta
cu greu nspre ea.Nu avea nevoie dect s-o prind ndeajuns de mult nct s
apese o dat pe trgaci.Ajutoarele de erif aveau s aud zgomotul.
Genunchii i coatele i se izbir dureros de pardoseala din lemn n timp ce se tra
ctre pistol.Atinse metalul rece,dar,n loc s-1 nhae,degetele ei l mpinser i
mai departe cu aproape trei centimetri.Coburn i se aezase clare n spinare i se
tra peste ea,ntinznd mna pe lng a ei,ncercnd s apuce primul arma.
ncordndu-i fiecare muchi,Honor i lungi tot trupul.Mna i se strnse n jurul
evii pistolului.Dar,nainte s-i poat retrage braul i s pun deplin stpnire
pe pistol,Coburn i intui ncheietura la podea,innd-o cu degete ce preau
fcute din oel.
-D-i drumul!
-Du-te dracului!ncercnd s-1 rstoarne,Honor se zvrcoli sub greutatea lui.El
nu fcu dect s-o apese cu i mai mare putere,storcndu-i rsuflarea din trup.
-D-i drumul!n schimb,ea i smuci mna i mai tare,desprinznd-o din
strnsoarea lui.Brbatul ddu drumul unui potop de njurturi cnd Honor trase
pistolul sub ea,strngndu-1 la piept.Apoi se luar la trnt.
Honor rmase ct mai lipit de podea,ns el i strecur minile ntre ea i
parchet,ncercnd s-i smulg arma.Totul se transform ntr-o lupt pe via i pe
moarte,iar Coburn o ntrecu n rezisten.Honor se chinuia s respire cnd el
nfac patul pistolului i i-1 desprinse dintre degetele slbite.
l smulse de sub ea.Femeia,gemnd nfrnt,se ls moale i ncepu s plng.
Coburn o rsuci pe spate.El sttea n genunchi,clare deasupra ei.Minile,una
din ele innd arma,i erau sprijinite pe coapse.Gfia,iar chipul i era
contorsionat din pricina furiei.Iar Honor se gndi:sta e.sta e momentul n
care o s mor.Dar,spre uimirea ei,brbatul arunc pistolul ct colo,apoi i puse
minile pe umeri i se aplec cu toat greutatea spre ea.
-De ce dracului ai...? Ar fi putut s se descarce i s fac o gaur drept prin tine!
Prosteasc,idioat treab ai fcut,cucoan! Tu nu tii ce...Prnd a rmne fr
cuvinte,o scutur cu putere de umeri.De ce ai fcut aa ceva?
Motivul ei ar fi trebuit s fie evident: se luptase pentru propria viaa.De ce i
punea o asemenea ntrebare prosteasc? Respirnd sacadat,Honor zise:
-Spune-mi doar,i,te rog,fii sincer...O s ne omori?

-Nu.Ochii lui i sfredelir pe ai ei i,cu glas mai aspru,brbatul repet: Nu!


Honor i dorea cu disperare s-1 cread,i poate tocmai de aceea era foarte
aproape s-o fac.
-Atunci de ce ar trebui s dau atenie ameninrilor tale? De ce s fac ceva din
ce-mi spui?
-Pentru c ai un interes legitim.
-Eu? Nici mcar nu tiu ce caui! Orice ar fi,chestia asta dup care umbli...
-E chestia care l-a omort pe soul tu.
CAPITOLUL 11
Trecuse de mult ora cinei cnd Tom se ntoarse acas.O gsi pe Janice n camera
lui Lanny,splndu-1 cu buretele,aa cum fceau n fiecare sear nainte de a-1
schimba n pijama.Dimineaa i puneau un trening.Sigur,n-avea nici o importan
cu ce era mbrcat,dar schimbarea hainelor era un semn de normalitate foarte
necesar.Tom i aez servieta pe podea i ncepu s-i suflece mnecile.
-Scumpo,de ce nu m-ai ateptat?
-Nu tiam cnd o s vii acas i voiam s-1 culc ca s m pot relaxa.
-mi pare ru.Am vrut s m ocup de nite documente legate de Tambour,pentru
c mine o s fie nebunie,ntotdeauna e aa dup o zi de srbtoare.Iar acum,cu
criza asta,fr ndoial lucrurile o s-o ia razna.Cnd ajunse lng pat,i mpinse
soia la o parte cu cotul.Stai jos.Termin eu.nainte de a cufunda buretele n cada
cu ap cald,Tom se aplec spre fiul lui i l srut pe frunte.
-Bun,Lanny!Privirea biatului rmase neclintit.Lipsa de reacie l umplu pe
Tom de o bine cunoscut disperare.nmuie buretele n ap i,dup ce stoarse
excesul,l trecu peste braul lui Lanny.
-Cum merge cu treaba aia? ntreb Janice.
-Cu ce?
-Cu criza din Tambour? Mna lui Lanny era ca o greutate lipsit de via cnd
Tom o ridic pentru a-1 spla la subra.
-Suspectul e nc liber.Eu cred c ar fi un prost s mai stea pe aici.Mi se pare
logic s fi srit n maina vreunui amic camionagiu i s-o tuleasc iute ct mai
departe cu putin de sudul Louisianei.
-Exist un asemenea amic camionagiu?
Janice se instalase ntr-un ezlong i i strnsese picioarele sub ea.Fotoliul
ncptor servea drept pat pentru unul din ei atunci cnd Lanny avea cte o
noapte grea.
-Nici unul identificat nc,dar verificm companiile care fac afaceri cu Royale.

Fred Hawkins crede c pierdem vremea.El e de prere c Lee Coburn se afl


nc n zon.Tom zmbi spre ea.l simte ca i cum i s-ar ridica prul pe ceaf.
-Dumnezeule mare! spuse Janice cu dispre.Ce mai urmeaz? Cititul n mae de
gin? Sper c nu se bazeaz pe al aselea sim pentru a gsi un criminal n
serie.
-O s fie nevoie de ceva isteime.
-Crezi c Fred Hawkins e n stare? Tom ncepu s-i spele picioarele lui Lanny.
-E,cu siguran,motivat.Doamna Marset l-a vizitat personal pe eful poliiei i
l-a strns cu ua,presiune pe care el le-a transmis-o mai departe slujbailor de
rnd.Biserica lui Marset organizeaz n noaptea asta un priveghi la lumina
lumnrilor.Dumnezeu i guvernul sunt cu ochii pe el,iar Fred ncepe s simt
asta.
-Ceva mai devreme prea destul de ncreztor.Art spre televizorul aezat pe o
comod din faa patului,care era mereu pornit,n sperana c vreun program ar
putea strni o reacie din partea lui Lanny.Acum imaginea se derula,dar sunetul
fusese oprit.Fred a fcut fa ntrebrilor puse n direct de reporteri la tirile de
sear,spuse Janice.Prea convins c urma de picior i picturile de snge pe care
le-ai gsit n dup-amiaza asta reprezint un mare avantaj.Tom fii bucuros c ea
se arta impresionat de contribuia lui,pe care i-o exagerase uor.
Profitnd de atenia ei,detalie povestea.
-i-am zis despre doamna Arleeta Thibadoux?
Relatarea lui despre pitoreasca btrn tirb chiar smulse un hohot de rs din
partea lui Janice.Tom descoperi o urm a femeii de care se ndrgostise i pe
care o ceruse de soie.i amintea acea zi ca fiind una dintre cele mai fericite din
viaa lui,rivaliznd n memoria sa pn i cu ziua nunii.Dup ce i strecurase pe
deget inelul cu un singur diamant,fcuser dragoste pe patul ponosit din
apartamentul lui mbcsit i nencptor.Fusese o partid fierbinte,asudat i
atletic,dup care i srbtoriser logodna mprind o sticl de bere.
i dorea s se poat ntoarce n timp la acea dup-amiaz i s revad obrajii
mbujorai ai lui Janice,buzele ei moi i zmbitoare,ochii ei ce scnteiau de
satisfacie i de fericire.Dar,dac s-ar ntoarce n timp la ziua aceea,nu l-ar mai
avea pe Lanny.Urmtorul gnd care l strfulgera fu involuntar,dar perfid i l
fcu s se ruineze numaidect.Arunc buretele n cada din plastic i se uit spre
Janice.Judecnd dup expresia ei,gndurile femeii o luaser pe o cale
asemntoare sau pe una ndeajuns de apropiat nct s-o fac s se simt la fel
de vinovat.
Ea se ridic de pe fotoliu,ca i cum ar fi ncercat s fug de propriile cugetri.

-M duc s pregtesc cina ct termini tu aici.Fac omlet,OK?


Fr s mai atepte un rspuns din partea lui,iei din camer de parc diavolul
s-ar fi aflat pe urmele ei.
Zece minute mai trziu,se aezar cu omletele n fa i mncar practic n
tcere,schimbnd doar frnturi de conversaie forat.Tom i amintea de
vremurile n care nu se mai saturau s stea de vorb,cnd se ntrerupeau reciproc
pentru a-i povesti ntmplrile de peste zi.Dup ce termin de mncat,i duse
farfuria la chiuvet,o clti,apoi i lu inima n dini i se ntoarse ctre soia lui.
-Janice,hai s stm de vorb.Femeia i aez furculia pe marginea farfuriei i
i puse minile n poal.
-Despre ce?
-Despre Lanny.
-Mai precis?
-Poate c a venit timpul s ne regndim principiile legate de ngrijirea lui.
Gata,o spusese.Nu fusese lovit de trsnet i nici nu strnise cu afirmaia lui vreo
reacie din partea soiei.Ea nu fcea dect s se holbeze la el cu un aer la fel de
impenetrabil ca un oblon tras n ateptarea furtunii.Tom insist:
-Cred c ar trebui s revenim asupra posibilitii,doar a posibilitii,de a-1
interna ntr-un centru.Janice i ntoarse privirea i i muc buzele.Lsndu-i
un rgaz,brbatul strnse vasele i tacmurile de pe mas,pe care le duse n
chiuvet.n cele din urm,ea rupse tcerea ncordat:
-Am fcut promisiuni fa de el i unul fa de altul,Tom.
-Aa este,rspunse brbatul cu tristee.Dar atunci cnd ne-am jurat c o s-1
inem mereu alturi de noi,cred c am nutrit un grunte de speran c se va
dezvolta ntr-o oarecare msur,c va dobndi anumite capaciti.Adevrat?
Janice nici nu neg,nici nu admise c ar fi avut o asemenea slab ndejde.
-Nu cred c se va ntmpla vreodat.Era un lucru pe care l tiau amndoi,dar pe
care nu-1 recunoscuser niciodat nu voce tare.Rostirea lui fcu acum ca vocea
lui Tom s se frng din pricina emoiei.Cu buzele strnse,Janice spuse:
-Un motiv n plus pentru care are nevoie de cea mai bun ngrijire.
-Tocmai asta e.Nu sunt sigur c noi i-o oferim.Femeia se simi imediat
jignit,ns Tom vorbi nainte ca ea s-o poat face:
-Nu te critic.Rbdarea i rezistena ta m uimesc.Sincer! Dar ngrijirea lui te
ucide.
-Exagerezi!
-Oare? Te zdrobete,trup i suflet.Vd dovezile n fiecare zi.
-Poi s te uii n sufletul meu?

Sarcasmul ei fu mai eficient dect ar fi fost o critic spus pe leau.Tom se frec


la ochi,simindu-se nfrnt de activitile de peste zi-i de nc ceva.
-Te rog,nu transforma subiectul sta ntr-unul mai dificil dect e deja.M doare
i s sugerez mutarea lui ntr-un centru.Tu nu tii asta?
-Atunci de ce ai deschis subiectul?
-Pentru c unul din noi trebuia s-o fac.Ne degradm ca fiine umane,Janice.i
nu m gndesc doar la noi.M gndesc i la Lanny.De unde tim c ceea ce
facem e cel mai bun lucru pentru el?
-Suntem prinii lui.
-Prini iubitori,da,ns nepregtii pentru a-1 ngriji.Exist specialiti pentru
pacieni precum Lanny.Ea se ridic i ncepu s umble prin buctrie,ca i cum
ar fi cutat o cale de scpare.
-Discuia asta n-are nici un rost.Chiar dac am cdea de acord c aa e cel mai
bine,nu ne putem permite centrele private.Ct despre vreun Bedlam(Primul azil
de pe teritoriul Angliei destinat suferinzilor de boli mintale.n timp,cuvntul
bedlam a devenit un substantiv comun,folosit cu sensul de ospiciu sau
balamuc) modern administrat de stat,las-o balt.Nu l-a interna niciodat ntrun asemenea loc.Sugestia implicit c el ar face-o l deranja pe Tom,dar nu se
ls atras ntr-o ceart.Rmase la esena problemei.
-Ne-o datorm nou-i lui-s vizitm cteva dintre cele mai bune locuri i s
vedem cum sunt.ovi,apoi adug: Ai fi dispus s faci asta dac banii n-ar fi
un criteriu?
-Dar sunt.
-Dac n-ar fi,insist el.
-Plnuieti s ctigi la loterie?
Simi din nou neptura sarcasmului ei,dar ls de la el.Spusese destule pentru o
sear.i dduse un subiect de gndire.tiuse c,deschiznd discuia,avea s
devin automat personajul negativ,dar unul din ei trebuia s-o fac,iar aceea nu
avea s fie Janice.Ea terminase liceul ca ef de promoie,absolvise cu brio
Universitatea Vanderbilt,ftisese o stea n ascensiune la o firm de investiii.Apoi
soarta i ntrerupsese cu cruzime nu numai promitoarea carier,ci ntreaga
via.Fusese nevoit s sacrifice tot pentru Lanny,ceea ce fcea ca recunoaterea
nfrngerii s fie de nesuportat pentru ea.n mintea ei,internarea biatului ntr-un
centru reprezenta o capitulare total,echivalent cu recunoaterea faptului
c,nc o dat,i se refuzase ocazia de a termina ceva ce ncepuse.Tom oft.
-A face bine s m bag n pat i s dorm ct mai pot.
Nu m-ar mira s primesc un telefon n toiul nopii.

-De ce?
-Agenii pe care i-am lsat n Tambour tiu c trebuie s m sune dac apare
vreo schimbare.Brbatul se opri n u.i tu pari terminat.Vii?
-Nu nc.Sunt obosit,dar nu mi-e somn.Cred c o s mai rmn treaz un timp.
-S dezlegi cuvinte ncruciate pe telefonul mobil cu prietenul la al tu din
Japonia?
-Din Singapore.El zmbi.Jocurile erau singura ei form de recreere i deveniser
aproape o obsesie.
-Sper s ctigi.
-Conduc cu patruzeci i trei de puncte,dar am un j care-mi d bti de cap.
-O s gseti tu un cuvnt pentru el,spuse Tom cu ncredere.Dar s nu stai pn
trziu.Dup dou ore,Tom nc era singur n patul lor.Se ridic i iei pe hol n
picioarele goale.Dup ce arunc o privire n camera lui Lanny,o gsi pe Janice n
sufragerie,uitndu-se concentrat la ecranul mobilului ei,complet captivat de un
joc ce prea mult mai plcut dect dormitul cu el.Fr ca ea s tie c soul ei o
privise,Tom se rsuci i fcu rapid cale ntoars spre dormitor.
CAPITOLUL 12
Coburn i cobor treptat minile de pe umerii lui Honor.Se retrase de pe ea i i
lu pistolul,vrndu-1 la loc sub betelia pantalonilor.Femeia continua s zac
acolo,holbndu-se la el.
-Ai fcut o treab tare prosteasc,zise brbatul.Dac ai fi apsat din greeal pe
trgaci,unul din noi ar fi putut muri,i,dac ai fi fost tu aceea,eu a fi rmas cu
copilul tu pe cap.Era o replic dur,i tocmai de aceea o spusese.Fiica ei era
butonul pe care trebuia s apese atunci cnd voia ceva de la ea,iar acum voia ca
Honor s nu se mai zg-iasc la el precum un biban aruncat pe plaj.
tia c l auzise,pentru c o vzu clipind.Dar ea rmase neclintit i,pentru o
clip de panic,se ntreb dac nu cumva fusese rnit grav n timpul luptei lor.
Se ntreb de ce i psa.
-Eti bine? Honor ncuviin din cap.
Uurat,Coburn se ntoarse i privi mizeria pe care o fcuse n casa ei.Cnd sosise
n dimineaa aceea,toate erau la locul lor.Folosite,dar curate i ordonate.Cu aerul
unui loc primitor.Mirosind a prjituri proaspt coapte.Acum,locul arta ca dup
mcel,iar el nu ajunsese la nici un rezultat n urma perchiziiilor.O fundtur.
Ceea ce reprezenta,mai mult sau mai puin,rezumatul vieii i a epocii lui Lee
Coburn,cel care urma s prseasc aceast lume lsnd drept singur motenire
apte crime brutale.apte victime crora nu li se dduse nici o ans,care

muriser nainte de a ti ce li se ntmpla.njurnd n barb,brbatul i mas


tmplele.Era obosit.Nu,mai mult dect obosit.Stul! Stul s ncarce i s
descarce camioanele alea nenorocite.Stul de garsoniera trist n care locuise n
ultimele treisprezece luni.Stul de via n general i de viaa lui n particular.
Aa cum i spusese vduvei lui Gillette,dac ar muri,ceea ce probabil urma s se
ntmple n curnd,ar fi mort,i nimic din toate astea n-ar mai conta.
Dar al naibii s fie dac nu contau acum.n timp ce i cobora minile de pe
frunte,i ddu seama c nu era nc pregtit s se lase luat de diavol.
-Ridic-te!Honor se urni,se rostogoli pe o parte i se mpinse n ezut.El i
ntinse mna n jos.Ea io studie vreme de cteva secunde,apoi o prinse i se ls
tras n sus.
-La ce te-ai referit?
Vocea ei era gtuit i tremurtoare,dar Coburn tia despre ce era vorba.n loc s
rspund la ntrebare,o mpinse ctre hol i apoi n dormitorul ei,unde i eliber
mna.Mergnd spre pat,trase la o parte ptura,care fusese impecabil,dar acum
era murdar i ptat din cauza lui.
-Tre' s m ntind,ceea ce nseamn c i tu tre' s te ntinzi.Honor rmase pe
loc,uitndu-se la el de parc n-ar fi neles ce vorbea.
-ntinde-te,repet Coburn.Femeia se ndrept ctre pat,dar rmase vizavi de el,
holbndu-se la Coburn ca i cum ar fi fost un animal exotic pe care nu-1 mai
vzuse niciodat pn atunci.Nu se comporta cum trebuia.Toat ziua i studiase
reaciile la vorbele i faptele lui,astfel nct s tie care i sunt slbiciunile i de
ce temeri se poate folosi pentru a manipula.
O vzuse ngrozit,rugtoare,disperat,chiar i enervat.Dar asta era o expresie
nou,i nu tia ce s priceap din ea.Poate se lovise cu capul de podea n timp ce
se lupta pentru a prelua controlul pistolului.
-Ce-ai zis despre Eddie...Honor fcu o pauz pentru a nghii.La ce te-ai referit?
-Ce-am spus? Nu-mi amintesc.
-Ai spus c lucrul pe care l caui este cel care l-a omort.
-N-am zis niciodat aa ceva.
-Ba exact asta ai zis.
-Probabil ai auzit greit.
-Nu am auzit greit!Ei e foarte bine. Femeia se purta din nou normal,nu de
parc un zombi ar fi pus stpnire pe corpul ei.Pe corpul ei suplu i bine fcut,pe
care l simise cu plcere lipit de al lui.
-Moartea lui Eddie a fost un accident,declar ea.

-Dac spui tu...Coburn i ntoarse spatele i ncepu s rscoleasc din mormanul


de haine pe care l scosese mai devreme din sertarele comodei ei,n timp ce le
percheziiona.O simi apropiindu-se cu numai o clip nainte ca Honor s-1
apuce de bra i s-1 ntoarc cu faa spre ea.O ls.Vduva nu avea s nceteze
fr s primeasc o explicaie.Nu fr un clu n gur,iar el chiar nu voia s-i
pun unul dect dac l silea.
-Ce-ai venit s caui aici?
-Nu tiu!
-Spune-mi!
-Nu tiu!
-Spune-mi fir-ai al dracului s fii!
-Nu tiu! Coburn i smulse braul i se aplec pentru a lua de jos o pereche de
ciorapi.Ciorapi negri,fini.Cnd se ntoarse din nou spre ea,femeia i cercet
privirea.
-Chiar nu tii? l ntreb.
-Care parte din nu tiu n-ai priceput-o?
Se ntinse ctre mna ei i ncepu s-i nfoare ciorapul n jurul ncheieturii.Ea
nu opuse rezisten.De fapt,prea a nu-i da seama de ceea ce face el.
-Dac-mi poi spune ceva despre Eddie sau despre felul n care a murit...Te rog!
insist Honor.Cu siguran nelegi de ce vreau s tiu.
-De fapt,nu neleg.El tot mort o s rmn.Deci ce mai conteaz?
-Conteaz foarte mult! Dac,aa cum lai tu s se neleag,moartea lui n-a fost
un accident,mi-ar plcea s tiu de ce a murit i cine a fost rspunztor.i puse
mna peste a lui.El se opri din nfuratul ciorapului n jurul ncheieturii ei.Te
rog!Ochii ei aveau diverse nuane de verde ce se schimbau permanent.Coburn
observase asta nc din primul moment,cnd se aflaser n curte,iar el i ndesase
eava pistolului n abdomen.Atunci ochii ei se fcuser mari din cauza fricii.i
vzuse scprnd de mnie.Acum scnteiau din pricina lacrimilor ce stteau s
se verse.i,mereu,acele nuane schimbtoare.Se uit n jos la minile lor
mpreunate.Honor i-o ridic pe a ei,dar nu ntrerupse contactul vizual.
-Nu crezi c distrugerea mainii lui Eddie a fost un accident?
Coburn sttu pe gnduri,apoi scutur din cap.Ea trase aer printre buze.
-Crezi c cineva a provocat impactul i l-a fcut s par un accident?
El nu spuse nimic.Femeia i trecu limba peste buze.
-A fost ucis din cauza unul lucru pe care l avea? Coburn ncuviin din cap.
-i pe care altcineva i-1 dorea.
-Un lucru valoros?

-Oamenii care l voiau aa credeau.Urmri emoiile ce se reflectau pe chipul ei


n timp ce digera informaia.Apoi privirea i se concentra din nou asupra lui.
-Valoros pentru tine? El confirm printr-o micare brusc a capului.
-Cum ar fi nite bani?
-Poate.Dar nu cred.Mai degrab un cifru.Un numr de cont de la o banc din
Insulele Cayman.Ceva de genul sta.Ea cltin din cap cu un aer perplex.
-Eddie n-ar fi avut un asemenea lucru.Dect dac l pstra ca prob.
-Sau...Insinuarea lui i fcu n sfrit loc n mintea ei,iar Honor fu dezgustat de
ea.
-Eddie n-a luat parte la nici o activitate infracional.Cu siguran nu asta
sugerezi.Coburn i nbui un hohot de rs.
-Nu,sigur c nu.
-Eddie era ct se poate de cinstit.
-Poate.Poate c nu.Dar s-a intersectat cu persoana nepotrivit.
-Cu cine?
-Cu Arhivarul.
-Cu cine?
-Eddie l cunotea pe Sam Marset?
-Da,bineneles.
-De ce bineneles?
-nainte s ne cstorim,el a avut o a doua slujb ca paznic pentru domnul
Marset.
-Pzea depozitul?
-Toat incinta.
-Ct timp?
-Cteva luni.Existaser cteva intrri prin efracie,fapte minore de vandalism,aa
c domnul Marset l-a angajat pe Eddie s patruleze noaptea.Intrrile prin efracie
au ncetat.Totui,domnului Marset i plcea linitea sufleteasc pe care i-o oferea
prezena unui paznic.Dar soul meu i-a refuzat oferta pentru un post permanent.
Honor zmbi fr vlag.Voia s fie poliist.
-Ct de bine l cunoteai?
-Pe Sam Marset? Doar ntmpltor.Era prezbiter la biserica noastr.Noi doi am
lucrat mpreun timp de un mandat la Societatea pentru Conservare Istoric.
-Prezbiter la biseric,societate istoric...pe dracu'! pufni Coburn.Era un ticlos
lacom i lipsit de scrupule.
-Care merita s fie mpucat n cap.Brbatul ridic dintr-un umr.
-Repede i nedureros.

Afirmaia,mpreun cu tonul lui lipsit de emoie prur a o dezgusta.ncerc s


se retrag de lng el,i abia atunci i ddu seama c avea ncheietura legat.
Lui Honor ncepu s i se nvrt capul n timp ce trgea cu unghiile de ciorapul
nfurat n jurul ncheieturii.
-Scoate asta! Scoate asta!Coburn i nfac mna cu care ncerca nnebunit s
desfoare ciorapul i ncepu s lege alt ciorap n jurul ncheieturii.
-Nu.Nu!l lovi peste mini,apoi peste fa cu mna liber.El se feri.njurnd,o
mpinse pe pat i ntr-o clip se sui peste ea.i inu braul stng cu genunchiul,n
timp ce i lega iute mna dreapt de tblia din fier a patului.Numai teama de a o
trezi pe Emily o mpiedic s ipe din toi rrunchii.
-D-mi drumul!Nu-i ddu.i trase n sus mna stng i nfur captul
ciorapului de una dintre barele curbate din fier,nnodndu-1 fr mil.Honor
trase cu violen de legturi.Panica o fcea s gfie.
-Te rog! Sunt claustrofob.
-M doare-ncot!Coburn se ridic de pe pat i rmase n picioare cu ochii la ea,
rsuflnd greu din pricina efortului.
-Dezleag-m!El nu numai c-i ignor rugmintea,dar iei din camer.
Honor i muc apoi cu putere buza de jos ca s nu ipe.Brbatul i lsase cam
cincisprezece centimetri spaiu de manevr pentru fiecare mn,permind ca
dosurile palmelor s i se odihneasc pe pern n dreptul capului,ns lungimea
legturilor nu-i domolea senzaia de a fi prins n capcan.Copleit de
panic,i ntei eforturile de a se elibera.
ns curnd deveni evident c ncercrile ei n-aveau nici un rost i c nu fcea
dect s-i iroseasc forele.Se sili s nu se mai zbat i s inspire adnc,
linititor.Dar raiunea nu reuise niciodat s-o scape de claustrofobie i nu avu
succes nici acum.Doar ameliora situaia ndeajuns nct Honor s-i ncetineasc
btile inimii i rsuflarea la un nivel care s nu-i pun viaa n pericol.
l auzea pe Coburn umblnd prin cas.Probabil verifica ncuietorile uilor i ale
ferestrelor.Ironia acestui fapt i strni un hohot isteric de rs care i scp nainte
ca ea s-1 poat nbui.Lumina de pe hol se aprinse.Coburn intr din nou n
dormitor.Honor se for s rmn nemicat i s-i vorbeasc pe un ton ct mai
calm cu putin:
-O s nnebunesc.Zu! O s-o iau razna.Nu suport.
-N-ai de ales.n plus,singura vinovat eti tu.
-Doar dezleag-m i i promit...
-Nu.Trebuie s dorm.Iar tu trebuie s stai aici,lng mine.
-Aa o s fac.Brbatul i arunc o privire sceptic.

-Jur!
-Aveam o nelegere.Tu ai nclcat-o.Chiar de dou ori.i ntre timp a fost ct pe
ce s-1 mputi pe unul dintre noi.
-O s stau ntins aici i n-o s m clintesc.i promit c n-o s fac nimic.OK?
Recenta lor ncierare i redeschisese lui Coburn rana de la cap.Un firior subire
de snge i se prelingea pe tmpl.Brbatul ddu cu mna peste ea,apoi i privi
drele roii de pe degete,nainte de a le terge de cracul blugilor.Al blugilor lui
Eddie.
-M-ai auzit?
-Nu sunt surd.
-N-o s ncerc s fug.Jur! Doar dezleag-mi minile.
-mi pare ru.Ai pierdut orice ncredere a fi avut n tine,i nu aveam nici un pic
de la bun nceput.Acum stai linitit i taci din gur,altfel am s-i ndes ceva n
gur,i atunci chiar c o s te apuce claustrofobia.i aez pistolul pe noptier,
dup care stinse veioza.
-Trebuie s inem o lumin aprins,spuse Honor cu glas sczut.
Gndul la un clu o ngrozea.
-Lui Emily i e fric de ntuneric.Dac se trezete i lumina e stins,o s se
sperie i o s nceap s plng.O s vin dup mine.Te rog! Nu vreau s m
vad aa.Brbatul ezit,apoi se ntoarse cu spatele.Ea i urmri cu privirea silueta
ntunecat n timp ce ieea pe hol i aprindea o lumin.Cnd se ntoarse n
dormitor,trupul lui prea mare i amenintor.
i mai amenintor pru atunci cnd se ntinse pe spate,la doar civa centimetri
de ea.De la moartea lui Eddie,Honor nu mai dormise cu nimeni n acelai pat.
Doar cu Emily,bineneles.Dar cele douzeci de kilograme ale fetiei abia dac
lsau o urm pe saltea.Ea nu cltina patul atunci cnd se suia n el i nici nu
fcea salteaua s se lase ntr-o parte.Acum,Honor se strduia s rmn pe
partea ei,s nu cumva s se rostogoleasc peste Coburn.
Micrile i zgomotele fcute de brbatul care se cuibrea alturi trimiteau cu
gndul la ceva familiar,i totui preau strine.Omul ntins lng ea nu era
Eddie.Rsuflarea lui suna altfel.Simpla lui prezen era diferit de a lui Eddie.
i,cumva,faptul c nu se atingeau prea mai intim dect dac ar fi fcut-o.
Odat aezat confortabil,Coburn nu se mai foi.Honor arunc o privire piezi
pentru a vedea dac el nchisese ochii.Brbatul sttea cu degetele ncruciate
lejer i aezate peste abdomen.Honor rmase dreapt,neclintit i eapn ca o
scndur,ncercnd s se controleze s nu aib un atac de panic n toat regula.
Era legat i incapabil s se elibereze,adevrat.

ns,i spuse cu severitate,nu se afla n vreun pericol de moarte.i numr


btile inimii pentru a le ine ritmul sub control.Fcu din fiecare rsuflare una
lung i profund.Dar exerciiile astea nu ddur rezultate mai bune dect
reuise raiunea.Anxietatea continu s-i creasc pn cnd femeia ncepu s
trag de legturi i s se ncordeze mpotriva lor cu toat strdania de care era n
stare.
-Nu faci dect s le strngi i mai tare,spuse el.
-Desf-le!
-Culc-te!Un hohot de plns ni bolborosind din pieptul ei,i Honor se apuc
s zglie legturile pn cnd fcu tblia patului s se loveasc ritmic de
perete.
-nceteaz!
-Nu pot.i-am spus c nu pot s suport-i nu pot!
ncepu s trag cu atta putere de ciorapi,nct reculul fcu ca dosurile minilor
s i se izbeasc dureros de barele din fier ale tbliei.Durerea i accentua starea de
panic,pn cnd ajunse s se zbat ca o dement.Pedala din picioare de parc ar
fi ncercat s fug de senzaia de sufocare.mpingea vrtos cu clciele n
saltea,i smucea capul ntr-o parte i n alta pe pern.
-t,t! Calmeaz-te! Eti bine.t!
Treptat,Honor i veni n fire.Coburn sttea aplecat deasupra ei.i inea fiecare
mna n cte una a lui,cu degetele mari bine nfipte n palmele ei.Vocea i era o
oapt linititoare.
-t! ncepu s-i maseze palmele cu degetele,descriind mici cercuri.Respir
adnc.O s fie bine.Dar Honor nu respir adnc.Dup ce rsufl o dat cu
ntreruperi,nu mai respir deloc.Iar cnd brbatul i ls capul n jos pentru a o
privi n fa,ncet i el s mai respire.Chipul lui sttea lng al ei,ndeajuns de
aproape nct Honor s-i poat vedea ochii ce se uitau n jos la gura ei,apoi la
pieptul ei,fcnd-o dureros de contient de propriii sni.Nici mcar
semintunericul nu reui s potoleasc intensitatea albastr a ochilor lui atunci
cnd acetia i rentlnir pe ai ei.Pentru a-i opri convulsiile,Coburn i aezase
picioarele peste coapsele ei.Bazinul i sttea lipit de oldurile ei.
Excitarea lui era inconfundabil Honor tia c trupul ei perfect nemicat trsa
faptul c o simise.I se pru c rmaser aa o venicie,ncremenii n poziia
aceea,dar totul nu dur probabil dect vreo cteva secunde.Apoi Coburn nepu
s njure de mama focului,n timp ce i lsa minile i se rostogolea de pe ea.Se
ntinse ca mai nainte,pe spate,aproape de ea,dar fr s-o ating.Doar c acum
i aez antebraul peste ochi.

-S nu mai faci vreo mecherie ca asta.Nu fusese o mecherie,dar Honor nu


ripost.Brbatul nu specificase care i-ar fi pedeapsa pentru o nou criz.ns
asprimea vocii lui o averiza s nu-l pun la ncercare.
CAPITOLUL 13
Cu o or naintea zorilor barca aparinnd Arleetei Thibadoux fu descoperit de
cineva o trse ntr-un crng de chiparoi pentru a o ascunde.Dou ajutoare de
erif tocmai mpingeau barca prin mlatin folosindu-se de o prjin cnd unul
din ei observase ambarcaiunea cu ajutorul lanternei sale puternice.El i
partenerul su i folosiser telefoanele mobile pentru a rspndi vestea i n
jumtate de or de la descoperire se strnseser la faa locului dou duzini de
oameni ai legii,extenuai dar entuziasmai.Fred Hawkins,care se afla n sediul
poliiei din centrul oraului Tambour atunci cnd aflase noutatea,reui s se
apropie destul de mult de locul respectiv n elicopterul mprumutat de la secia
de poliie din New Orleans.De ndat ce aparatul ateriz,Fred fu luat de ctre
colegii si ntr-o brcu cu motor cu care parcurse restul drumului.Cnd ajunse
Doral era deja la locul faptei.
-A luat ap spuse geamnul su,trecnd direct la subiect.Brbatul i ndrept
lanterna nspre coca parial scufundat.Cel puin avem un nou punct de plecare.
-Nu tim sigur dac e vorba despre Coburn.
-Ori e el,ori este o coinciden bizar.Doral se folosi de raza lanternei pentru a
lumina urmele de snge de pe vsl.nc sngereaz de undeva.Treaba dracului
este c...Nu-i termin propoziia,dar folosi lanterna pentru a brzda peisajul
nconjurtor.Era o pustietate monoton,cenuie i trist,ce nu te ajuta s
deosebeti un metru ptrat de urmtorul,cu excepia cine tie crei slbticiuni
ucigae aflate poate la pnd n linitea neltoare.
-Mda.Fred oft,nelegnd unde btea fratele su.Dar,aa cum spuneai i tu,ne
ofer un nou nceput.
-Ai face bine s anuni.
-Corect.Fred ddu telefon.n urmtoarea jumtate de or,sosir i mai muli
poliiti,care fur pui la curent,apoi trimii s acopere noi teritorii.Fur alertai
i agenii FBI de la biroul lui Tom VanAllen.
-Trimitei-i vorb lui Tom,le ceru Fred.Trebuie s afle imediat despre asta.S-ar
putea s apelez la federali pentru ntriri.Ei au jucrii mai bune ca ale noastre.
n timp ce i aprindea o igar,Doral l lu deoparte pe fratele su.
-Ce facem cu Stan? S-1 sun i s-i zic s adune civa dintre voluntarii de ieri
ca s pun umrul?

Fred cercet orizontul spre est-sau ce putea vedea prin crngul des de chiparoi.
-Hai s ateptm pn dup rsrit.Stan tie mai multe despre urmriri dect am
uitat noi doi.Dar unii dintre ceilali biei mai degrab ar ncurca dect ar ajuta.
Doral sufl un nor de fum.
-Nu vinde castravei grdinarului,frate.Tu nu vrei o grmad de voluntari n
potera asta,aa cum nu i-i doreti nici pe toi poliitii tia venii n plus.Ori pe
federali.Tu vrei ca Lee Coburn s fie ncolit de nimeni altcineva n afar de
persoana ta.Fred rnji.
-ntotdeauna m-ai putut citi ca pe o carte deschis.
-Pentru c noi gndim la fel.Se alturar celorlali.Fur consultate hri.Fur
alocate pentru explorare cursuri de ap ce formau bucle ntortocheate.
-Coburn o s aib nevoie de ap potabil,le aminti Fred celor din grup.De cnd
cu deversarea de petrol,nici un om n toate minile n-ar mai fi but ap din ncele
canale.tie cineva vreo barac pescreasc,tabr,colib,magazie,ceva de genul
sta prin mprejurimi? Orice loc n care ar putea gsi ap de but? Fur
menionate cteva posibiliti,apoi trimii oameni pentru a le verifica.naintai cu
precauie,i avertiz Fred cnd pornir la drum n micile brci n care umblaser
toat noaptea.Oprii motoarele nainte de v apropia.
Doral se oferi s o ia pe ruta cea mai puin circulat,Iar Fred l ls.
-Dac cineva poate s-i croiasc drum prin zona aia fhr s se piard,tu eti
la.ine-i telefonul la ndemn,i eu o s fac la fel.Dac vezi ceva,sun-m
mai nti pe mine.
-Nu trebuie s m rogi de dou ori.ntre timp tu te ntorci la secie?
-De ce,s m bat la cap reporterii? Fred scutur din cap.Uite aici.Harta lor
fusese ntins pe un petic de pmnt relativ uscat.Gemenii se aplecar deasupra
ei,iar Fred i trecu degetul de-a lungul unei linii de un albastru ters,ce
reprezenta un canal lung i ngust.Vezi unde duce n cele din urm?
-La locuina lui Eddie.Gemenii se uitar ndelung i cu atenie unul la cellalt.
Fred vorbi primul:
-M cam scie treaba asta.
-Mi-ai citit gndurile,replic Doral.Stan ar fi trebuit s mearg acolo ieri-sear
pentru o cin aniversar,dar mai trziu mi-a zis c Honor a anulat reuniunea lor
fiindc ea i Emily se mbolnviser de ceva la stomac.N-ar strica s vezi ce e cu
ele.Fred mpturi la loc harta i o ndes n buzunarul din spate al pantalonilor
de la uniform.
-O s m simt mai bine dup ce o s fac asta.n plus,cineva trebuie s verifice
braul mort de ru.A putea foarte bine s merg eu.

Cnd Honor se trezi,nu fu att de surprins c minile i fuseser dezlegate,ci


mai degrab de nsui faptul c se trezise.Nu se ateptase s adoarm,i era
uimit c o fcuse.Lumina de afar avea nuana rozalie dinaintea rsritului.
Era singur n pat.Sri jos i fugi n camera lui Emily.Ua era ntredeschis,
exact aa cum o lsase seara trecut.Fetia dormea linitit,revrsnd pe pern o
claie de bucle de culoarea untului,stnd cu feioara ngropat n ptulica ei i
inndu-1 strns pe Elmo n mnua ei grsulie.
Honor o ls i trecu n grab prin sufragerie,apoi intr n buctria aflat
dincolo ae ea.Camerele erau goale,ntunecate i tcute.Cheile ei lipseau din
cuierul de lng ua din spate,i,cnd se uit pe fereastr,vzu c maina ei nu
mai era parcat n fa.Coburn plecase.Poate c pritul motorului fusese cel
care o trezise.Dar casa avea un aer linitit ce lsa s se neleag c plecarea lui
putea s fi avut loc mai devreme.
-Slav Domnului,slav Domnului! opti Honor,n timp ce i masa braele
nfrigurate.Pielea de pe ele i se fcuse ca de gin,ns aceasta venea ca o
dovad a faptului c era n via.Nu crezuse c el avea s plece,lsndu-le pe ea
i pe Emily nevtmate.Dar,n mod miraculos,supravieuiser unei zile i unei
nopi chinuitor de lungi,petrecute mpreun cu un criminal n serie.
Uurarea o ls fr vlag.Dar numai pre de o clip.Trebuia s anune autoritile despre cele ntmplate.Ele i puteau lua urma lui Coburn.Putea s sune,s
le dea numrul mainii ei.Autoritile...irul gndurilor i fii brusc ntrerupt de o
nou revelaie.Cum avea s sune pe cineva? Mobilul ei se afla nc n posesia lui
Coburn,iar telefon fix nu mai avea.
Stan ncercase s-o conving s nu-1 deconecteze,ns ea argumentase c era o
cheltuial lunar pentru un lucru devenit inutiLAcel argument se ntorcea acum
mpotriva ei.Arunc iute o privire prin cas,cutndu-i mobilul.Dar nu-1
gsi,dup cum era de ateptat.Coburn era prea iste ca s-1 fi lsat n urm.
Faptul c luase telefonul avea s-o ntrzie pe ea n anunarea autoritilor i s-i
lase lui un rgaz crucial n care s se ndeprteze i mai mult.Fr telefon,main
ori barc...Barc.
Asta o trezise! Nu maina ei prinznd via,ci un motor de barc mergnd n
gol.Acum,c era pe deplin treaz,recunoscu diferena,cci i petrecuse toat
viaa n preajma brcilor.Alerg spre ua din fa,o descuie,practic sri peste
verand,cobor n fug treptele i ateriza cu putere pe pmnt,aplecndu-se n
fa.i amortiza cderea cu minile,apoi se repezi pe pant n jos,teniii
alunecndu-i pe iarba nrourat.Reui s se in pe picioare tot restul drumului
pn la doc.Paii i rsunar a gol pe scndurile uzate,speriind un pelican aflat

pe malul opus.Cu o btaie zgomotoas din aripi,pasrea i lu zborul.Honor i


puse mna streain la ochi pentru a se feri de soarele care rsrea,n timp ce se
uita n ambele direcii ale rului,cutnd semnele unei brci.
-Honor!Inima i zvcni n piept,i femeia se rsuci n direcia din care venise
strigtul.Fred Hawkins crmi o mic barc pescreasc de sub rmuriul unei
slcii.
-Fred! Slav Domnului!
Brbatul tur motorul i ajunse la doc n cteva secunde.Honor fu att de
bucuroas s-1 vad,nct aproape c scp funia pe care el i-o aruncase.
ngenunche i o nfur n jurul unui ru din metal.Fred nici nu apuc s pun
bine piciorul pe doc,c Honor se arunc la pieptul lui.O cuprinse n brae.
-Honor,Dumnezeule,ce s-a ntmplat?
Ea i mbria cu putere bustul solid,apoi i ddu drumul i fcu un pas
napoi.Avea s fie timp mai trziu pentru recunotin.
-A fost aici! Omul pe care l cutai.Coburn.
-Fir-ar...Am avut premoniia asta ciudat acum vreo jumtate de or,cnd am
gsit...Tu eti OK? Emily?
-Suntem bine.Bine.El...el nu ne-a rnit,dar...Fcu o pauz ca s nghit o gur de
aer.Mi-a luat maina.Telefonul.De aia fugeam spre doc.Mi s-a prut c aud o
barc.Eu...
-Eti sigur c Lee Coburn e cel care i-a furat...
-Da,da! A aprut aici ieri.
-Aici a fost tot timpul? Honor ncuviin cu furie din cap.
-Toat ziua de ieri.Toat noaptea.M-am trezit abia acum cteva minute.El
dispruse.Nu tiu la ce or a plecat.O durea pieptul de la atta gfit.l aps cu
pumnul.Vznd-o ct era de tulburat,Fred i puse o mn pe umr.
-n regul,ia-o uor.Trage-i sufletul i spune-mi tot ce s-a ntmplat.
Honor nghii n sec,apoi inspir adnc de cteva ori.
-Ieri-diminea...Cu pauze,descrise sosirea lui Coburn i chinul ntregii zile.
Asear au trecut pe aici dou ajutoare de erif.Cu rsuflarea tiat,povesti
episodul.Poate c ar fi trebuit s ncerc s le comunic c el e nuntru,dar tot
acolo era i Emily.M-am temut c o s...
-Ai fcut ce trebuia,spuse Fred,strngnd-o linititor de umr.El e rnit? Am
gsit urme de snge.Honor l lmuri n legtur cu rana de la cap.
-Cred c era o tietur destul de adnc.Era julit i zgriat,pentru c se trse
prin tufiuri,dar alte rni nu avea.
-narmat?

-Avea un pistol.M-a ameninat cu el.La un moment dat,seara trecut,ne-am


luptat pentru el.Am pus mna pe el,dar i l-a recuperat.Fred i trecu minile
peste chipul obosit.
-Dumnezeule,puteai s fii ucis!
-Mi-a fost foarte fric,Fred! Nici n-ai idee!
-Pot s bnuiesc.Dar important e c s-a adpostit aici,dup care a plecat mai
departe fr s v fac ru.
-N-a venit aici pentru adpost.tia foarte bine cine sunt.l tia pe Eddie.Cel puin
tia despre el.A venit aici cu un motiv.
-Ce naiba? Era vreunul dintre cei arestai de Eddie?
-Nu cred.A spus c nu l-a ntlnit niciodat.A zis ca...Ei...el...Nu-i mai putu
controla tremurul,iar Fred simi asta.
-n regul.Acum eti bine.Murmur cuvinte ngrijorate,presrate din belug cu
njurturi.i puse braul n jurul umerilor ei i o ndrept ctre cas.
-Trebuie s anun asta.Hai s intrm.
Honor se ls cu toat greutatea pe el,bazndu-se pe sprijinul lui n timp ce
urcau panta.Acum,c momentul de criz trecuse,iar ea i Emily nu mai erau n
pericol,tremura incontrolabil.Odat cu venirea ajutoarelor,o prsise curajul de
care avusese nevoie pentru a se apra pe sine i pe feti.Dup cum spusese
prietenul ei,ar fi putut s moar.Fusese sigur c aa avea s se ntmple.
Simi pe deplin impactul faptului c fusese la un pas de moarte i fu ct pe ce s
izbucneasc n lacrimi.Auzise despre fenomenul acesta,despre oameni care
acioneaz cu un curaj incredibil n timpul unei situaii de criz,pentru ca mai
apoi s se prbueasc de tot dup ce au supravieuit.
-A rscolit casa,i spuse lui Fred n timp ce se apropiau de verand.Insista c
Eddie a murit avnd n posesie ceva de valoare.Fred pufni a nencredere.
-Nu acel Eddie pe care l cunosc eu.
-Am ncercat s-i spun c se nal.A refuzat s m cread.Mi-a distrus casa
degeaba.
-Ce cuta? Bani?
-Nu.Nu tiu.Nici el nu tia.Sau cel puin aa a zis.Dar a insistat c lucrul sta,
oricare ar fi el,este motivul pentru care a murit Eddie.
-Eddie a murit ntr-un accident de main.Pind pe verand,Honor nl
privirea spre Fred i ridic din umeri.
-Asta nu l-a oprit pe Coburn.Poliistul se opri brusc atunci cnd intrar n
sufragerie i vzu stricciunile fcute de Coburn.
-Doamne! Nu glumeai.

-S-a oprit la un pas de a sparge pereii i a smulge podelele.Era convins c am


ceva ce Eddie a protejat cu preul vieii.
-De unde i-a venit ideea asta?
Honor i ridic minile pe lng trup,n semn c habar nu avea.
-Dac reueti s afli,poate o s descoperi motivul pentru care i-a omort pe acei
apte oameni.Fred i scoase telefonul mobil de la curea i ncepu s formeze un
numr.
-Tre' s le spun celorlali.
-Eu m duc s vd ce face Emily.Strbtu holul n vrful picioarelor i se
ndrept ctre ua de la camera fetiei.Arunc o privire prin crptur i fu
uurat s vad c Emily se ntorsese pe spate,dar nc dormea.Dac s-ar fi
trezit,ar fi luat vizita lui Fred drept una de curtoazie i ar fi fost nedumerit dac
el n-ar fi lsat totul balt ca s se joace cu ea.
n plus,ca vduv de poliist,Honor tia c o ateptau ore ntregi de ntrebri.
Curnd avea s fie nevoit s-1 sune pe Stan ca s vin i s-o ia pe Emily pentru
tot restul zilei.O fi fost btrnul prea protector i prea autoritar,dar azi avea s-i
accepte cu bucurie ajutorul.Pentru moment,nchise bine ua de la camera copilei,
spernd ca Emily s mai doarm mcar puin.Cnd intr din nou n sufragerie,
Fred era acolo unde l lsase,cu mobilul la ureche.
-Doamna Gillette nu tie sigur la ce or a ters-o,aa c nu tim ct avans are sau
n ce direcie a luat-o.Dar e cu maina ei.Stai aa.Acoperi telefonul.Ce numr ai?
Honor i-1 spuse,iar brbatul l repet la mobil,apoi descrise marca i modelul
automobilului ei.Ridic din sprncene,ca i cum ar fi ntrebat n tcere dac i
amintea corect.Ea ddu din cap n semn de ncuviinare.
-D imediat maina n urmrire-informeaz-1 pe eful poliiei despre asta i
spune-i,e o cerere,c am nevoie de toi poliitii disponibili.Dup ce nchise,Fred
zmbi cu regret.Peste foarte puin timp,poliitii o s miune ncoace i ncolo
prin toat casa.M tem c o s fie i mai ntoars pe dos.
-Nu conteaz,atta vreme ct l prindei.
Poliistul i puse la loc telefonul n tocul de la curea.
-Oh,o s-1 prindem! Nu poate fi departe.Nici nu apuc s-i sfreasc vorba,c
ua din fa se trnti de perete,iar Coburn ddu buzna nuntru.inea pistolul n
ambele mini,cu eava ndreptat spre ceafa lui Fred.
-S nu te pun dracu s te miti! ip el.
Apoi,o stea de un rou aprins explod n mijlocul frunii lui Fred Hawkins.

CAPITOLUL 14
Honor i ncleta minile peste gur pentru a-i opri iptul i privi cu o uimire
ngrozit cum trupul lui Fred cade cu faa n jos pe podea.Coburn pi peste el i
se ndrept ctre ea.Cuprins de un val de adrenalin,femeia se ntoarse i o lu
la goan pe hol.El o apuc de bra din spate.Cnd o rsuci,Honor i azvrli
pumnul liber spre capul lui.njurnd ca un birjar,Coburn o prinse ntr-o
mbriare strns,intuindu-i minile pe lng corp i ridicnd-o de pe podea.O
lipi cu spatele de un perete cu atta for,nct o ls fr aer,apoi se plas ntre
picioarele ei,fcnd ca uturile pe care le ddea cu putere s nu mai aib nici un
efect.
-Ascult! Ascult-m! i spuse el,n timp ce rsuflarea lui o izbea n fa n
ritmul unor gfieli fierbini.Honor se lupt precum o pisic slbatic pentru a se
elibera,dar,cnd minile i picioarele se dovedir inutile,ncerc s-i izbeasc
fruntea de a lui.Coburn i trase capul n spate exact la anc.
-Sunt agent federal!Ea rmase neclintit i l privi cu gura cscat.
-Hawkins...aa l cheam? Honor ncuviin din cap.
-El e cel care a tras n depozit.El mpreun cu fratele lui geamn.Pricepi? El e
tipul cel ru,nu eu.Honor se holb la el plin de nencredere,n vreme ce trgea
cu lcomie aer n piept.
-Fred e ofier de poliie.
-Nu mai e.
-A fost...
-Un criminal.L-am vzut mpucndu-1 n cap pe Marset.
-Eu te-am vzut pe tine mpucndu-1 pe Fred!
-N-am avut de ales.Deja avea arma n mn ca s...
-Nici mcar nu tia c eti aici!
-...te omoare.Honor inspir adnc i,dup ce i inu rsuflarea vreme de cteva
clipe,ddu cu putere aerul afar.nghii n sec.
-E imposibil.
-L-am vzut venind ncoace ntr-o barc.M-am ntors din drum.Dac n-a fi
fcut-o,acum ai fi fost moart; la fel i copila ta.Iar eu a fi fost acuzat de nc
dou crime.
-De ce-ar...de ce-ar...?
-Mai trziu.O s-i povestesc tot.Dar acum doar crede-m cnd i zic c te-ar fi
ucis dac nu l-a fi omort eu primul.OK? Honor cltin ncet din cap.
-Nu te cred.Nu se poate s fii poliist.
-Nu sunt poliist.

-Agent federal?
-FBI.
-i mai puin probabil.
-J.Edgar(John Edgar Hoover,fondatorul i organizatorul Biroului Federal de
investigaii (FBI),al crui director a fost din 1924 i pn la moartea sa,n
1972,stabilind un record de longevitate n funcie) se rsucete n mormnt n
fiecare zi,dar asta-i viaa.
-Arat-mi legitimaia ta!
-Sunt sub acoperire.Foarte mult acoperire.N-am legitimaie.Va trebui s m
crezi pe cuvnt.Ea se uit pre de cteva clipe n ochii lui duri i reci,apoi bigui
nlcrimat:
-i-ai petrecut ultimele douzeci i patru de ore terorizndu-m!
-Da.Fcea parte din perchiziie.Trebuia s fiu convingtor.
-Ei bine,m-ai convins! Eti un criminal.
-Gndete-te! i spuse el furios.Dac a fi fost un uciga pus pe fug,ai fi fost
moart de ieri pe vremea asta.n dimineaa asta Fred ar fi gsit cadavrul tu.i pe
cel al fetiei tale.Poate plutind n prul de colo,pe post de bufet pentru peti,
dac n-ai fi fost mncat mai nti de aligatori.Honor suspin i i feri privirea
cu dezgust.
-Eti mai ru dect un criminal!
-Am mai auzit asta.Dar,n viitorul apropiat,sunt sigura ta ans de a rmne n
via.Lacrimi de fric i de confuzie mpienjenir ochii femeii.
-Nu neleg ce legtur am eu cu ceva din toate astea.
-Nu tu.Rposatul tu so.Coburn i lu o mn de pe ea i scotoci n buzunarul
din fa al blugilor,de unde scoase acea hrtie mpturit pe care ea o remarcase
cu o zi n urm.
-Ce-i aia?
-Soul tu a avut cumva legtur cu crimele din depozit.
-Imposibil.
-Asta te-ar putea ajuta s te convingi.Scutur foaia pentru a o despturi,apoi o
rsuci astfel nct Honor s poat citi ce era scris pe ea.
-Numele soului tu,nconjurat,subliniat i cu un semn de ntrebare alturi.
-De unde ai luat-o?
-Din biroul lui Marset.M-am furiat acolo ntr-o noapte.Am gsit notia asta
ntr-o agend veche.
-Ar putea nsemna orice.
-Uit-te la dat!

-Cu dou zile nainte de moartea lui Eddie,murmur Honor.


Se uit nedumerit la Coburn,apoi ncerc s-i smulg hrtia.
-N.Brbatul o trase ca ea s nu mai poat ajunge,apoi i-o ndes la loc n
buzunar.S-ar putea s-mi trebuiasc drept prob.mpreun cu orice ai putea
mrturisi tu.
-Eu nu tiu nimic.
-O s discutm mai trziu despre asta.Acum trebuie s plecm naibii de aici.
-Dar...
-Nici un dar! spuse el,scuturnd cu putere din cap pentru a-i accentua
cuvintele.i iei copilul i mergi acum cu mine,nainte s-i fac apariia
Hawkins numrul doi.
-Doral?
-Cum dracu' l-o chema.Pot s pun pariu c gonete ncoace.
-Poliitii sunt pe drum.Fred i-a anunat c ai fost aici.L-am auzit.
Coburn o eliber att de repede,nct femeia aproape c alunec n jos pe perete.
Dup cteva secunde,se ntoarse,innd n fiecare mn cte un telefon mobil.
-Telefonul lui oficial,spuse el,ridicnd primul aparat,astfel nct Honor s-1
poat vedea.Ultimul apel,acum o or.Arunc acel mobil pe podea.Telefonul sta
era cel personal.i mic n grab degetul mare pe taste.Ultimul numr,la care a
sunat acum trei minute...Nu e al poliiei.Brbatul aps pe pictograma dedicat
formrii ultimului numr apelat,iar Honor recunoscu vocea lui Doral atunci cnd
acesta rspunse.
-E totul OK? Coburn ntrerupse imediat convorbirea.
-Aadar,acum tie c nu e totul OK.Telefonul ncepu s sune aproape
instantaneu.Coburn l nchise,l nghesui n buzunarul blugilor i fcu semn cu
capul nspre dormitorul lui Emily.
-Ia copila!
-Nu pot pur i simplu s...
-Vrei s mori?
-Nu.
-Vrei ca fetia ta s fie sufocat? Lui nu i-ar lua prea mult s-o lase fr aer
punndu-i o pern peste fa.Honor tresri cnd se gndi la ngrozitoarea
imagine.
-Tu o s ne protejezi.Dac e adevrat ce spui,de ce nu-1 arestezi pe Doral?
-Nu pot s mi dau n vileag acoperirea deocamdat.i nu pot s te dau pe mna
poliiei,pentru c toat afurisita de secie e corupt.Nu te-a putea apra.
-i cunosc pe fraii Hawkins de ani ntregi.

Au fost cei mai buni prieteni ai soului meu.Stan practic i-a crescut.N-au nici un
motiv s m omoare.Coburn i puse minile n olduri.Pieptul i se mica iute n
sus i n jos din pricina agitaiei.
-I-ai spus lui Fred c am venit aici ca s caut ceva? Honor sttu pe gnduri
nainte de a ncuviina din cap.
-De aia te-ar fi omort el.Arhivarul i-ar fi ordonat s-o fac.
-L-ai mai pomenit pe Arhivarul sta i asear.Cine naiba este?
-A vrea eu s tiu.Dar n-am timp s-i explic acum.Trebuie doar s crezi c,din
moment ce Fred nu te mai poate ucide,o s se ocupe Doral de asta.
-Nu poate fi adevrat.
-Este!Rostise replica aceasta ca pe un adevr,fr s-1 ndulceasc.Un singur
cuvnt.Este!i totui,Honor ovia.
-Uite ce e,zise el,vrei s stai aici i s-i frngi minile pentru c nu tii cui s-i fi
loial? Bine-Dar eu plec.Am o treab de terminat.Mi-ai fi de ajutor,dar nu
indispensabil.Nu ncerc dect s-i salvez pielea.Dac rmi,ai s fii la mila lui
Doral.i urez succes!
-El n-o s-mi fac ru.
-Pe dracu n-o s-i fac! Dac e de prere c ai vreo informaie,o s-i fac foarte
mult ru-i ie,i copilei tale.n privina asta nu ncape ndoial.i,pe urm,fie c
i-ai spus ceva util,fie c nu,o s te omoare.Aa c rmi i mori sau vii cu mine.
Ai timp s te hotrti pn numr pn la cinci.Unu.
-Poate c nu mini,dar te neli.
-Nu m nel.Doi.
-Nu pot s plec pur i simplu cu tine.
-Cnd Hawkins o s ajung aici,eu o s fiu deja plecat,iar tu poi s-i explici-sau
s ncerci s-i explici-cum a ajuns dragul lui geamn rposat s aib o gaur de
glon n cap.Probabil n-o s fie prea impresionat.Trei.
-Doral nu m-ar atinge nici un deget.Pe Emily? Copilul lui Eddie? Nici vorb.l
cunosc.
-Aa cum credeai c-1 cunoti pe fratele lui,poliistul.
-Te neli i n privina lui Fred.
-Patru.
-Te declari personajul pozitiv,iar eu ar trebui s te cred doar pentru c aa spui
tu? Vocea ei devenise aspr i crud din pricina emoiei.Pe oamenii tia i
tiu.Am ncredere n ei.Dar pe tine nu te cunosc.Coburn se uit fix la ea pre de
cteva secunde,apoi i prinse cu mna partea din fa a gtului,pentru a-i ine
capul nemicat.i apropie faa de a ei i opti:

-M cunoti.tii c sunt cine spun c sunt.Pulsul i se accelerase sub degetele lui


puternice,ns privirea lui ptrunztoare era cea care o pironise n peretele din
spatele ei.
-Pentru c,dac n-a fi fost,i-a fi tras-o asear.O mai inu nc vreo cteva
secunde,apoi ls mna n jos i se retrase.Cinci.Vii sau nu?
Doral Hawkins azvrli un scaun n zid,dup care,furios pentru c acesta nu se
fcuse buci aa cum se ntmpl n filme,l izbi nc o dat i nc o dat de
perete,pn cnd lemnul se transform n achii.Lovi cu piciorul un exemplar
gros din Pagini Aurii pentru New Orleans,trimindu-1 prin fereastra sufrageriei.
Apoi,stnd printre cioburile geamului,apuc dou smocuri din prul lui tot mai
rar i trase cu putere de ele,ca i cum ar fi vrut s i le smulg din cap
Era ntr-o stare...n parte suferin chinuitoare,n parte furie animalic pur.
Geamnul lui zcea mort pe podeaua casei lui Honor,cu o gaur de glon n
mijlocul frunii.Doral vzuse rni i mai urte.Provocase rni i mai urte.Ca
atunci cnd un tip sngerase pn la moarte,ncet i chinuindu-se de durere,dup
ce Doral l eviscerase cu un cuit de vntoare.
Dar rana letal a fratelui su era cea mai respingtoare din experiena lui Doral,
pentru c de data asta se simea ca i cum s-ar fi uitat la propria masc mortuar.
Sngele nici mcar nu avusese vreme s se coaguleze.
Honor nu l-ar fi omort.Ticlosul la de Coburn trebuie s-o fi fcut.
n timpul ultimei lor discuii la telefon,Fred,vorbind repede i n oapt,ca s nu
fie auzit de Honor,i spusese c prada lor,Lee Coburn,se cuibrise lng ea,n
timp ce ei se nvrteau n jurul cozilor prin mlatina plin de gngnii,
cutndu-1.
-Acum e acolo? l ntrebase Doral entuziasmat.
-N-avem noi norocul sta.A ters-o.
-Ct avans are?
-Minute sau poate ore.Honor zice c,atunci cnd s-a trezit,el plecase deja.I-a luat
maina.
-Ea se simte bine?
-E surescitat.Se cam blbie.
-Ce-a cutat Coburn acolo?
-Toat casa e cu fundul n sus.
-El tia despre Eddie?
-Cnd mi-am dat seama c a luat-o ncoace,am avut o presimire urt i,da,se
pare c tia.

-De unde?
-Habar n-am.
-Honor ce-a zis?
-A zis c el cuta un lucru pentru care Eddie a pltit cu viaa.
-Fir-ar!
-Exact aa m-am gndit i eu.Dup o scurt pauz,Doral ntrebase ncet:
-Ceo s faci?
-M duc dup el.
-Vreau s spun,n legtur cu Honor.Oftatul lui Fred rsunase cu putere n
telefonul mobil.
-Arhivarul nu mi-a dat de ales.Cnd am anunat c m duc s verific casa lui
Eddie...Ei,tii tu.Da,Doral tia.Arhivarul nu lua prizonieri,i nu conta dac era
vorba despre prieteni de familie sau despre o femeie i un copil.Fr treburi
neterminate.Fr mil.
Fred era mhnit din pricina asta,dar urma s fac ce avea de fcut,deoarece tia
c aa trebuia.Mai era contient i de gravele consecine ndurate de oricine
nujndeplinea un ordin.i ncheiaser dialogul cznd de acord c Fred avea s
se ocupe de problem,astfel nct,atunci cnd Doral i se altura n locuina
Gillette,s poat raporta amndoi erifului ngrozitoarea ucidere a lui Honor i a
lui Emily.Urmau s arunce crimele n crca lui Coburn,care cu siguran i
lsase amprentele prin toat casa lui Honor.n baie erau haine pline de noroi i
ptate de snge,ce aveau s se dovedeasc a fi ale lui.Oamenii legii urmau s fie
entuziasmai.Fred tia ce cuvinte-cheie s foloseasc n prezena jurnalitilor
astfel nct acetia s preia povestea i s-o fac public.n curnd,tot statul urma
s saliveze dup o bucic din Lee Coburn,singurul suspect pentru masacrul de
la depozit,uciga de femei i copii.Fusese un plan bun,care acum se dusese
dracului.Doral i petrecu zece minute eseniale cuprins de furie i de durere.
Dar,dup ce criza se domoli,i terse nasul i lacrimile de pe fa,apoi se sili si lase deoparte sentimentele pn cnd avea s i le poat ngdui aa cum se
cuvenea i s evalueze n schimb situaia actual.Care era nasoal.Ru de tot!
Cel mai mult l ngrijora faptul c trupul lui Fred era singurul prezent.Nu se
zrea nici urm de Honor i Emily,ori de rmiele lor,nuntru sau pe lng
cas.Dac fratele lui se descotorosise de ele,le ascunsese trupurile foarte bine.
Sau (i era un sau cu adevrat ngrijortor) Coburn l mpucase pe Fred nainte
ca el s aib ocazia de a le trimite pe lumea cealalt pe Honor i pe fiica ei.Dac
aa stteau lucrurile,atunci unde se aflau ele acum?.Ascunzndu-se pn cnd
cineva avea s le sar n ajutor?

Posibil.Dar asta nsemna c,de ndat ce ddea de ele,era nevoit s le omoare,iar


gndul i ntorcea stomacul pe dos.Mai exista o a treia posibilitate,i era cea mai
proast variant: Coburn i Honor fugiser mpreun.
Doral rumeg ideea.Prevestea tot felul de necazuri,iar el nu tia ce s fac n
privina lor.El era un vntor,nu detectiv i nici strateg,dect atunci cnd venea
vorba despre o urmrire.n plus,nu era rspunderea lui s stabileasc modul cum
trebuia acionat n continuare.Avea s-1 lase pe Arhivar s gseasc o soluie.
La fel ca Naul din film,Arhivarul insista s afle imediat vetile proaste.Doral
ddu un telefon,i i se rspunse dup primul trit.
-L-ai gsit pe Coburn?
-Fred a fost omort.Ls timp pentru o reacie,dar nu se atept cu adevrat la ea
i nu o primi.Nici mcar o exclamaie ocat,categoric nu un murmur plin de
compasiune,pe Arhivar nu-1 interesa dect s aud faptele-i asta numaidect.
Orict de neplcut ar fi fost s joace rolul aductorului de veti rele,Doral
descrise scena din casa lui Honor i transmise mai departe tot ce i spusese Fred
nainte de a fi mpucat
-Am mai primit un apel de pe telefonul lui,dar,cum am rspuns,legtura a fost
ntrerupt.Nu tiu cine m-a sunat,iar acum,cnd formez numrul lui Fred,nu se
ntmpl nimic.Mobilul lipsete.Pe cel primit de la poliie l-am gsit pe hol.Nu
tiu ce s-a ntmplat cu Honor i cu Emily.Nu e nici urm de ele.Pistolul lui Fred
a disprut i el.i...i...
-Alte veti proaste? Spune,Doral!
-Casa e rscolit ca dracu'.Honor i-a spus lui Fred c Lee Coburn a venit aici n
cutarea unui lucru pe care credea c Eddie l-a pus deoparte.
Linitea care se ls pru asurzitoare.Amndoi se gndeau la gravele implicaii
ale scotocirii locuinei lui Honor de ctre Coburn.Cu siguran nu le puteau
ignora,ca pe nite bizare coincidene.Doral pstr cu nelepciune tcerea i
ncerc s-i mpiedice privirea s se ndrepte napoi spre cadavrul fratelui su.
Dar nu se putea abine,i,ori de cte ori se uita la el,simea o furie arztoare.
Nimeni nu mai umilise un Hawkins n halul sta.Coburn avea s plteasc-i
nc scump.
-Coburn a gsit ce cuta?
Era ntrebarea de care se temuse cel mai mult,cci nu avea un rspuns pentru ea.
-Cine poate spune?
-Tu poi spune,Doral.Gsete-i! Afl ce tiu sau ia-le ce au i pe urm scap de
ei.
-Nu mai trebuie s-mi zici.

-Nu? V-am spus ie i fratelui tu s nu lsai pe nimeni s ias viu din depozitul
la.Doral simi cum i se nfierbnt obrajii.
-i d-mi voie s-i atrag atenia,continu Arhivarul,c nu ncape loc pentru o
alt greeal.Nu acum cnd suntem pe cale s ne deschidem o pia complet
nou.Luni ntregi,Arhivarul fusese obsedat de ncheierea unei nelegeri cu un
nou cartel din Mexic ce avea nevoie de o reea stabil i de ncredere,care s-i
ofere protecie pentru traficul pe care l fcea de-a lungul statului Louisiana.
Droguri i fete ntr-o direcie,pistoale i armament greu n cealalt.Erau
adevrai mahri,dispui s plteasc sume substaniale pentru linitea
sufleteasc.Arhivarul era hotrt s fac afaceri cu ei.Dar asta nu avea s se
ntmple dect dac li se garanta siguran deplin.Uciderea lui Sam Marset ar fi
trebuit s reprezinte o soluionare rapid i sngeroas a problemei.
Facei spectacol! le spusese ironic Arhivarul lui i lui Fred.
Dar,cu toate c nimeni nu avea s-o recunoasc vreodat,crimele scoseser la
lumin un cuib de viespi.Acum se aflau n etapa de control al pierderilor,
i,pentru a-i proteja propriile interese,Doral inteniona s coopereze.N-avea de
ales.
-Data viitoare cnd o s te sun,Doral,o s-o fac de pe un alt telefon.Dac mobilul
lui Fred e la Coburn...
-El o s aib numrul tu.
-Asta dac fratele tu n-a fcut aa cum i s-a spus i n-a curat jurnalul dup
fiecare convorbire a noastr.Dar,pentru orice eventualitate,o s trec pe un alt
numr.
-S-a neles.
-Pune mna pe Coburn.
-i asta s-a neles.El i Fred gsiser un ap ispitor cruia s-i nsceneze
crimele din depozit.Dar docherul care reuise s scape de baia de snge,acest
Lee Coburn,se transformase ntr-un suspect i mai bun.
Se bazaser pe faptul c aveau s-1 gseasc la o or dup asasinate,ghemuit pe
undeva,tremurnd din toate ncheieturile,rugndu-se Creatorului su s-1
izbveasc de ru.Mai trziu,plnuiser s declare c fusese mpucat mortal n
timp ce ncerca s fug de Fred Hawkins,ofierul care trebuia s-1 aresteze.
Dar Coburn se dovedise mai iste dect se ateptaser.Scpase de Fred i de
Doral.i,chiar n timp ce era hituit de copoi i de oameni narmai,dduse fuga
la casa lui Honor Gillette i i petrecuse o grmad de timp preios scotocind
prin ea.Nu trebuia s fii un geniu...
-tii,m-am gndit.

-Nu te pltesc ca s gndeti,Doral.Insulta l ustur,dar brbatul continu:


-Tipul sta,Coburn,a intrat n scen acum un an i i s-a bgat pe sub piele lui
Sam Marset.ncep s cred c nu este un docher oarecare,unul care a prins de
veste din ntmplare despre aspectele mai profitabile ale operaiunilor lui Marset
i s-a hotrt s-i bage nasul.Pare...care-i cuvntul? Supracalificat.Nu-i un
lucrtor obinuit al unei companii de transport.
Dup alte cteva clipe de tcere grea,Arhivarul spuse pe un ton sarcastic:
-Ai descoperit asta de unul singur,Doral?
CAPITOLUL 15
De vreme ce locuina lui Honor se afla n afara granielor oraului,era n
jurisdicia biroului erifului.Ajutorul de erif,singurul anchetator criminalist al
departamentului,era un brbat pe nume Crawford.Doral nu reuise s-i rein
prenumele.Doral tocmai i povestea din nou cum descoperise cadavrul fratelui
su,cnd Crawford privi peste umrul lui i bombni.
-Drace,la cine-i? Cine l-a lsat s intre?
Doral se ntoarse.Stan Gillette i croise probabil drum cu vorba bun pe lng
ofierii n uniform care ntindeau benzi speciale n jurul proprietii Gillette.
Btrnul se opri pentru scurt timp n prag,apoi,vzndu-1 pe Doral,se duse drept
la el.
-El e Stan Gillette,socrul lui Honor.
-Grozav! spuse detectivul.Asta ne mai lipsea! Doral era de aceeai prere cu
detectivul,dar nu ls s i se citeasc asta pe chip,compunndu-i o cuviincioas
expresie serioas n timp ce btrnul se apropia.Fostul puca marin nu arunc
nici mcar o privire spre trupul lui Fred,care fusese nchis ntr-un sac de plastic
pentru cadavre i care acum era prins n chingi pe o targa,pentru a fi transportat
de ctre ambulan pn la morg.In schimb,latr de parc ar fi dat un ordin unui
subordonat:
-E adevrat? Honor i Emily au fost rpite?
-Ei bine,ele nu mai sunt aici,iar Coburn a fost.
-Doamne,Dumnezeule!Stan i trecu minile peste capul neted,pe ceaf,rostind
un ir de njurturi.Apoi i fix privirea dur asupra lui Doral.
-Tu ce caui aici? De ce nu ai plecat n urmrire?
-O so fac,imediat ce ajutorul de erif Crawford mi d liber s plec.Art ctre
acesta din urm i fcu scurte prezentri.El ancheteaz...
-Cu tot respectul fa de ancheta dumitale,zise Stan,ntrerupndu-1 pe Doral i
adresndu-i-se ajutorului de erif fr vreun pic din respectul despre care

pomenise,asta mai poate atepta.Fred a murit la datorie,un risc pe care orice


poliist i-1 asum.E mort,i nimic nu-1 mai poate aduce napoi.ntre timp,dou
persoane nevinovate lipsesc,cel mai probabil rpite de un om considerat un
criminal nemilos.i nclin capul ctre Doral.El e ce mai bun vntor din
zon.Ar trebui s fie afar,cutndu-le pe Honor i pe Emily,n sperana c le va
gsi nainte de a fi ucise,nu s stea aici,discutnd despre un om care a murit
deja.Iar dac ai fi un om cu judecat,ai fi i tu pe urmele fugarului i ale
ostaticelor lui,n loc s tndleti aici,n singurul loc n care se vede c nu sunt
cei cutai.Tonul vocii i crescuse cu fiecare cuvnt,aa c discursul i se ncheie
cu un urlet n toat regula,care opri brusc toate activitile din jurul lor.Toi se
ntoarser s cate gura.Stan,rou la fa,cu trupul nepenit din pricina indignrii
justificate,pru a nu observa.Spre lauda lui,ajutorul de erif nu se ofili sub ploaia
de critici usturtoare ale btrnului.Era cu civa centimetri mai scund dect
Doral i dect Stan,prnd ct se putea de puin impuntor din punct de vedere
fizic.Dar se inu tare.
-M aflu aici n calitate oficial,domnule Gillette.Sunt singurul dintre noi n
aceast situaie.Doral i ddea seama c Stan era pe cale s-i piard cumptul,
dar Crawford nici nu tresri.
-O s-i pun pielea n b oricui v-a lsat s trecei dincolo de banda care
nconjoar locul crimei,dar,dac tot suntei aici,ai putea ncerca s ne fii de
ajutor.Vorbindu-mi de sus i dnd ordine nu facei dect s v asigurai c vei fi
escortat afar din incint,i,dac opunei rezisten,vei fi arestat i dus la
nchisoare.Lui Doral i se pru c Stan ar putea fi pe punctul de a scoate cuitul
pentru care era celebru i a-i amenina cu el beregata ajutorului de erif.Interveni
nainte s se ntmple aa ceva:
-Ia-1 mai uor,Crawford.Omul abia a primit nite veti suprtoare.Las-m s
schimb dou vorbe cu el.OK?
Ajutorul de erif se uit cnd la un brbat,cnd la cellalt.
-Dou minute,ct discut cu medicul legist.Pe urm,domnule Gillette,a vrea s
facei turul casei cu mine,s vedei dac observai c lipsete ceva.
Stan privi dezordinea din jur.
-Cum a putea s-mi dau seama?
-neleg,dar nu stric s v uitai.Poate remarcai ceva care ne-ar da un indiciu
despre motivul pentru care Coburn le-a rpit i despre locul n care le-a dus.
-Asta-i tot ce poi face mai bine? ntreb Stan.Ajutorul de erif se mulumi s-i
ntoarc privirea ca de oel,apoi spuse nainte de-a se ndeprta:
-Dou minute.Apoi se ntoarse brusc.Cine v-a anunat?

Cum de ai ajuns aici att de repede?


Stan se legn n fa i n spate pe vrfurile picioarelor,ca i cum n-ar fi avut de
gnd s rspund.n cele din urm spuse:
-Ieri Honor mi-a zis c ea i Emily sunt bolnave.Evident,fusese constrns s
declare asta,tocmai pentru a m ine la distan.n dimineaa asta,fiind ngrijorat
pentru ele,m-am hotrt s vin cu maina i s vd ce mai fac.Cnd am ajuns,am
gsit casa nconjurat de maini de poliie.Unul dintre poliiti mi-a spus ce se
bnuiete c s-ar fi ntmplat.Crawford l msur din nou cu privirea.
-Nu atingei nimic,zise el,dup care plec pentru a se consulta cu medicul legist.
Doral i nghionti braul lui Stan.
-Aici,n spate.O luar pe hol.Doral trecu pe lng dormitorul lui Emily.Stan se
opri n dreptul uii deschise i apoi intr.Merse ctre pat i se uit lung la el pre
de cteva clipe,apoi cercet pe ndelete camera cu ochii lui de vultur.
Cu un aer tulburat,i se altur din nou lui Doral i l urm pe acesta pn n
camera lui Honor.n limbajul grosolan al militarilor,i exprim dezgustul cu
privire a stricciunile fcute.
-Ascult,zise Doral,simind nevoia s fac asta nainte ca ajutorul de erif
Crawford s reapar.Promite-mi c n-o s-i iei din pepeni!
Stan nu-i promise nimic,ci se mulumi s se uite fix la el.
-Crawford a observat ceva i a comentat,continu Doral.
-Ce? Art spre pat.
-Se pare c azi-noapte aici au dormit doi oameni.Eu nu deduc nimic din asta,
adug n grab.Spun doar c ajutorul de erif a fcut o remarc.
-Sugernd ce? ntreb Stan printre buzele care abia dac i se micau.C nora
mea s-a culcat cu un om cutat pentru apte crime?
Doral ridic dintr-un umr,gest deopotriv evaziv i comptimitor..
-Exist vreo posibilitate,Stan,cea mai mic posibilitate,ca ea,tii tu,s-1 fi
cunoscut pe tipul sta dinainte ca el s fi aprut ieri aici?
-Nu.
-Eti sigur? i cunoti pe toi cei cu care Honor...
-Sunt sigur.
-Toate femeile interogate ieri de Fred,vecine,femei care lucreaz la compania de
transport,toate au cam czut de acord c individul e un armsar.
-Dac Honor e cu Lee Coburn,zise Stan,glasul tremurndu-i de furie,a fost luat
mpotriva voinei ei.
-Te cred! replic Doral,contrazicnd aluziile fcute cu doar cteva secunde n
urm.

Vestea bun este c trupul ei i al lui Emily n-au fost gsite aici,mpreun cu al
lui Fred.Pentru prima dat,Stan contientiza pierderea suferit de Doral.
-Condoleane.
-Mulumesc.
-I-ai spus mamei tale?
-Am sunat-o pe sora mea mai mare.E chiar acum n drum spre casa mamei,ca
s-i dea vestea.
-O s i se rup inima.Mai nti tatl tu i Monroe.Acum asta.
Tatl lui Doral i al doilea copil dintre cei opt copii ai familiei Hawkins murise
cu civa ani n urm ntr-un accident petrecut n larg.Mama avea s suporte cu
greu moartea lui Fred.Doral i putea nchipui planetele i vaietele.Sora lui era
mai bine pregtit dect el s fac fa scenei.n plus,i avea propriile probleme
de care trebuia s se ocupe.
-Mai e ceva ce ar trebui s tii,Stan,zise el,vorbind cu glas sczut.
-Ascult.
-nainte s ajungi aici,Crawford a pus o grmad de ntrebri despre Eddie.
Stan fu luat prin surprindere i deveni pe loc precaut.
-Ce fel de ntrebri?
-ntrebri orientative.A observat c hainele lui Eddie sunt nirate peste tot.Au
fost rsfoite dosare vechi.A zis c,dup prerea lui,Coburn a cutat ceva ce i-a
aparinut lui Eddie.Eu am scos ideea din discuie,dar Crawford se tot ntorcea la
ea.tii fotografia aia cu noi patru,fcut dup excursia la pescuit? continu Doral
n oapt.Crawford a bgat de seam c a fost scoas din ram.A mpachetat tot
calabalcul drept prob.Da,adug el,observnd uimirea i nemulumirea lui
Stan.
-L-ai nfruntat n legtur cu asta?
-Mi-a spus c ar putea lua amprentele lui Coburn de pe obiecte.
-Slbu scuz.Orice lucru din casa asta ar fi putut avea amprentele lui Coburn
pe el.Doral ridic din umeri.
-Eu doar i zic.Era o poz cu Eddie,iar lui Crawford i-a intrat n minte c Lee
Coburn cuta ceva legat de el.
-Dar n-a spus ce.Doral scutur din cap.Crawford i alese tocmai momentul
acela pentru a-i ntrerupe.Intrnd n camer,ntreb:
-Domnule Gillette,ai observat ceva ieit din comun? Stan i ndrept spatele.
-Asta ar trebui s fie o glum? Fr s atepte un rspuns,se lans ntr-un atac
verbal.n calitate de cetean i pltitor de impozite,cer s faci orice e nevoie,
folosind toate resursele pe care le ai,pentru a-mi aduce nora i nepoata napoi

acas n siguran.Crawford se nroi la fa,dar pstr un ton egal.


-Cu toii ne dorim arestarea lui Coburn i ntoarcerea n siguran a familiei
dumneavoastr.
-Astea sun a rahaturi spuse de form! replic Stan.Pstreaz-i promisiunile
banale pentru cineva ndeajuns de prost nct s aib ncredere n ele.Eu vreau
aciune! Nu-mi pa ce pai scrie n manualul tu c trebuie s urmezi.l vreau
pe criminalul sta gsit,ucis dac e nevoie,iar pe nora i nepoata mea ntoarse la
mine nevtmate.Atunci putem s ne ploconim,nu nainte,domnule ajutor de
erif.i,dac nu reuesc s te conving,pot s trec peste capul dumitale.l cunosc
personal pe erif.
-tiu care mi sunt ndatoririle,domnule Gillette.i o s mi le ndeplinesc
conform legii.
-Bine.Acum,c tim cum st fiecare,ncearc s faci dumneata ce-ai de fcut,iar
eu o s procedez la fel.
-Nu v facei singur dreptate,domnule Gillette.Stan nu-1 lu n seam,i arunc
lui Doral o privire critic i,fr nici un alt cuvnt,iei ano.
CAPITOLUL 16
-Asta nu-i maina mea.Coburn i lu ochii de la oglinda retrovizoare pentru a se
uita spre Honor.
-Am scpat de a ta.
-Unde?
-La civa kilometri distan de casa ta,de unde am luat-o pe asta.
-E furat?
-Nu,am btut la u i am ntrebat dac pot s-o mprumut.
Ea i ignor sarcasmul.
-Proprietarii o s declare furtul.
-Am schimbat plcuele de nmatriculare cu cele de la o alt main.
-Ai fcut toate astea de cnd ai plecat de la mine i pn te-ai ntors ca s-1
elimini pe Fred?
-Lucrez repede.Honor reinu toate aceste informaii,apoi remarc:
-Spuneai c l-ai vzut pe Fred ntr-o barc.
-oseaua urmrete linia apei.Conduceam fr faruri.Am observat lumina de pe
barca lui i am tras pe dreapta ca s vd ce e cu ea.L-am zrit i l-am recunoscut
numaidect.Mi-a fost uor s-mi imaginez ce-o s fac dac o s-i repei ceva
din ce i-am spus.M-am ntors.Spre norocul tu.Ea tot nu prea convins,iar
Coburn n-ar fi putut spune c o nvinovea pentru asta.Cu o zi n urm,cnd

dduse buzna n viaa ei,femeia glazura prjituri pentru o petrecere aniversar.


De atunci le ameninase cu arma pe ea i pe copila ei.O bruscase i se luptase cu
ea.Ii distrusese locuina i o legase de pat.Acum se presupunea c devenise tipul
cel bun,cel care o convinsese s fug de acas pentru c oameni pe care i
cunotea i n care avea ncredere de ani buni erau,de fapt,criminali n serie,
pornii s-o omoare.Normal c era ct se poate de sceptic.
Honor i trecea nervoas minile n sus i n jos pe coapsele acum mbrcate n
blugi,n locul pantalonilor scuri de cu o zi n urm.Din cnd n cnd,se uita
peste umr la fetia care sttea pe bancheta din spate i se amuza cu chestia aia
roie.Jucria i pledul jerpelit care l numea ptulica ei,mpreun cu poeta lui
Honor,erau toate lucrurile pe care el i ngduise s le ia cu ele.Le mbrncise pe
u afar doar cu hainele de pe ele,fr exagerare.
Mcar erau hainele lor.El le purta pe ale unui mort.i nu pentru prima dat.
-Crezi c a vzut? ntreb Honor n oapt.
-Nu.n goana lor prin cas,Honor nscocise un joc care i cerea lui Emily s in
ochii nchii pn cnd ajungeau afar.Pentru ca ea s mearg mai repede,
Coburn o crase n brae pe micu din dormitorul ei cel roz pn la main.O
inuse cu mna de ceaf,cu faa lipit de gtul lui,n caz c fetia ar fi triat la joc
i ar fi deschis ochii,caz n care ar fi zrit cadavrul lui Fred Hawkins pe podeaua
sufrageriei.
-De ce nu mi-ai spus de ieri c eti agent FBI? De ce te-ai purtat grosolan?
-Nu aveam ncredere n tine.Femeia l privi cu o nedumerire ce prea sincer.
-Eti vduva lui Gillette,i explic el.Motiv suficient s am ceva ndoieli n ceea
ce te privete.Pe urm,am observat fotografia aia,i-am vzut pe el i pe tatl lui
foarte buni amici cu cei doi tipi pe care i vzusem mpucnd apte oameni n
depozit,te-am auzit ludndu-i ca pe nite foarte dragi prieteni...Ce era s cred?
n orice caz,am fost i sunt convins c orice ar fi avut Eddie se afl acum la tine.
-Dar nu se afl.
-Poate.Sau poate c ai lucrul respectiv,dar pur i simplu nu tii asta.Oricum,nu
mai cred c mi ascunzi ceva.
-Te-ai rzgndit?
-Chiar dac ai fi fost necinstit,cred c mi-ai fi dat orice a fi vrut,numai s nu-i
rnesc fetia.
-Ai dreptate.
-Am ajuns la concluzia asta azi-diminea,chiar nainte de rsrit.M-am gndit
s v las n pace.Pe urm,l-am vzut pe Hawkins ndreptndu-se ctre casa ta.i
planul s-a schimbat brusc.

-Chiar ar trebui s cred c Fred l-a ucis pe Sam Marset?


-Am fost de fa.Coburn i arunc o privire.Expresia de pe chipul ei l invita s
detalieze.
-Duminic la miezul nopii era programat o ntlnire n depozit.
-O ntlnire ntre Marset i Fred?
-ntre Marset i Arhivar.Honor i mas fruntea.
-Despre ce vorbeti? Brbatul trase aer n piept i i adun gndurile.
-Autostrada interstatal 10 traverseaz Louisiana,la nord de Tambour.
-Trece prin Lafayette i New Orleans.
-Corect.E cea mai sudic interstatal care merge de pe o coast pe alta,iar
apropierea ei de Mexic i de golf o transform ntr-o conduct pentru traficanii
de droguri,de arme,de persoane.Pieele mari sunt oraele-cheie pe care le
strbate:Phoenix,El Paso,San Antonio,Houston,New Orleans,toate avnd i
importante osele nord-sud care se intersecteaz cu interstatala.
-n esen...
-Legnd 1-10 de orice ora important din America Continental.
Honor ncuviin nc o dat din cap.
-OK.
-Orice vehicul care circul pe autostrad,de la o semiremorc,la un camion,la o
dub de familie,ar putea s transporte droguri de vndut pe strad,
medicamente,arme,fete i biei destinai prostituiei.Se uit spre ea.M
urmreti n continuare?
-Sam Marset deinea compania Royale Trucking.
-Primeti o stea aurie.
-Tu spui,de fapt,c oferii lui Sam Marset sunt implicai n transporturile astea
ilegale?
-Nu oferii lui.Sam Marset,prezbiterul vostru de la biseric i nu-tiu-ce la
societatea istoric.i nu e doar implicat.Este mare tab.Era.Noaptea de duminic
i-a curmat viaa de infractor.Honor czu pe gnduri,verific dac fetia era nc
absorbit de jucria ei,apoi ntreb:
-Tu ce rol ai?
-Am primit misiunea de a m infiltra n operaiunea lui Marset,de afla cu cine
face afaceri,astfel nct mecherii s poat pune la cale o serie de capcane.Mi-au
trebuit luni de zile numai ca s-i ctig ncrederea efului de echip.Apoi,doar
dup ce Marset i-a dat acordul,mi s-au ncredinat certificatele de ncrctur.
Compania transport o grmad de bunuri legale,dar am vzut i mult
contraband.

-Fiine umane?
-De toate,mai puin asta.Ceea ce e bine,pentru c ar fi trebuit s opresc
transportul,i asta ar fi dus la descoperirea mea.Aa,a trebuit s las s treac o
mulime de mrfuri ilegale.Dar pe efii mei nu-i intereseaz un camion cu textile
care ascunde o cutie cu pistoale automate.Biroul i vrea pe oamenii care trimit i
pe cei care primesc.Nu aveam nc suficiente dovezi ca s prind petele cel
mare.
-Cum ar fi Marset.
-El i alii mai mari.Dar adevratul premiu ar fi fost Arhivarul.
-Asta cine-i?
-Bun ntrebare.FBI-ul nici mcar nu tia despre el pn s ajung eu aici i s-mi
dau seama c cineva ungea mecanismul.
-Tocmai m-ai pierdut.
-Arhivarul e un facilitator.El se duce la oamenii care ar trebui s mpiedice
traficul ilegal,dup care i mituiete ori le foreaz mna ca s nchid ochii.
-i mituiete pe poliiti ?
-Pe poliiti,pe cei de la rutier,pe agenii care se ocup de cntrire,pe tipul care
pzete vehiculele confiscate,pe oricine ar putea s amenine contrabanda.
-Arhivarul pltete autoritile...
-Dup care ia un comision gras de la traficant,pentru c le-a garantat lui i
mrfurilor lui o trecere sigur prin statul Louisiana.Honor analiz informaia,
dup care spuse:
-Dar nu i-ai aflat identitatea.
-Nu.mi lipsete elementul-cheie.Coburn se opri la o intersecie i ntoarse
capul,uitndu-se cu atenie la ea.
-Pe care ai venit s-1 caui n casa mea.
-Corect.Brbatul lu piciorul de pe frn i acceler prin intersecie.DJ-ul ...
-Departamentul de Justiie,spuse el pentru a clarifica-nu o s deschid un dosar
pn cnd nu se asigur c n-are cum s piard la tribunal.Am putea face o
nelegere cu cineva s depun mrturie mpotriva Arhivarului n schimbul
clemenei,dar avem nevoie i de dovezi solide.Dosare,extrase de cont,liste de
apeluri telefonice,cecuri anulate,chitane de depozit,nume,date.Documente.
Dovezi.Cred c aa ceva avea rposatul tu so.
-Crezi c Eddie era implicat n toate astea? ntreb ea.Droguri? Arme? Trafic de
persoane? Te neli,domnule Coburn.
-Adevrul e c nu tiu de care parte a afacerii lucra soul tu.
Dar era frate de cruce cu gemenii,i,dup prerea mea,asta l face al naibii de

suspect.Iar meseria de poliist ar fi fost un avantaj,exact aa cum a fost pentru


Fred.
-Eddie era un poliist cinstit.
-Firete c tu crezi asta,nu? Eti vduva lui.Dar eu i-am vzut pe prietenii lui la
cataram lichidnd apte oameni cu snge-rece.A fi fost victima numrul opt
dac n-a fi fugit
-Cum ai reuit?
-M ateptam s se ntmple ceva.ntlnirea ar fi trebuit s fie panic,fr
arme.Dar eram n alert deoarece Arhivarul este cunoscut drept un ticlos fr
scrupule.i aminteti povestea de acum cteva sptmni-a aprut la tiri-despre
un puti latinoamerican gsit ntr-un an de lng Lafayette,cu gtul tiat?
-N-a fost identificat.Tu tii cine era?
-Nu dup nume.tiu c era transportat de ctre unul dintre clienii Arhivarului
ntr-un loc din New Orleans care deservete...
Arunc o privire n oglinda retrovizoare.Fetia cnta laolalt cu Elmo.
-Deservete muterii cu muli bani i cu preferine pentru sexul pervers.Putiul
tia ce-1 atepta.A fugit n timpul unei opriri pentru alimentarea mainii.Cei mai
muli dintre copiii ia sunt prea speriai ca s mearg la autoriti,dar pe unul ar
fi putut s-1 apuce curajul.Se pare c de asta se temea Arhivarul.Oamenii lui
l-au prins pe puti nainte s poat face vreun ru.Se uit la Honor i murmur:
Probabil i e mai bine mort.La scurt timp dup ce a ieit la iveal cadavrul
putiului,un poliist de la rutier a fost gsit cu gtul tiat.Am o presimire c
cele dou crime sunt legate.
-Ce crezi,Arhivarul face parte dintre oficialiti?
-Poate da.Poate nu.Speram s-i aflu identitatea duminic noaptea,zise Coburn cu
glas ncordat.Pentru c se pune la cale ceva mare.N-am prins dect frnturi,dar
cred c acest Arhivar curteaz un nou client.Oameni nspimnttori cu zero
toleran pentru greeli.Honor i mas din nou fruntea.
-Refuz s cred c Eddie a fost implicat n ceva care s aib legtur cu toate
astea.Mi-e greu s-o cred i despre Sam Marset.
-Marset se bgase strict pentru bani.Era un rsfat care profita de pe urma
viciilor,dar n-avea porniri violente.Dac vreunul l clca pe btturi,l ruina.De
obicei din punct de vedere financiar.Sau l prindea cu pantalonii n vine ntr-o
camer de hotel i l fantaja.Uite-aa.El considera c trupul bzit de mute al
unui biat de treisprezece ani gsit ntr-un an duneaz afacerilor.Asta era
numai una dintre nemulumirile lui Marset la adresa Arhivarului.A cerut s se
aeze amndoi la mas,s-i disece nenelegerile,s lmureasc lucrurile.

-Dar a fost tras pe sfoar.


-Ca s-o spunem frumos.n locul Arhivarului,au aprut gemenii Hawkins.nainte
ca Marset s-i poat exprima mcar revolta provocat de schimbare,Fred i-a
tras un glon.Doral avea o puc automat.A deschis focul asupra celorlali,
doborndu-1 primul pe eful meu de echip.n secunda n care i-am vzut la
u,am bnuit c nu-i a bun i m-am strecurat n spatele unor lzi,dar tiam c
m vzuser.Dup ce i ceilali au fost culcai la pmnt,s-au luat dup nune.
Coburn se apropie de o trecere la nivel cu calea ferat,dar nu ls ca asta s-1
ncetineasc.Maina sri peste ine.
-n noapte aia mi luasem la mine,ca msur de precauie,un pistol i al doilea
telefon mobil.Pe unul l-am lsat intenionat n urm.Asta avea s-i deruteze.
Urmau s se nvrt n jurul cozii din cauza apelurilor nregistrate pe numrul
ala.Oricum,am scpat cu via din depozit i am intrat ntr-o cldire abandonat.
Unul din gemeni a verificat-o,dar am stat ascuns n spaiul de aerare dintre sol i
pardoseal pn cnd a plecat.Apoi am ters-o spre ru,hotrt s ajung n cele
din urm la tine,nainte ca ei s m prind din urm.Se uit spre ea.Restul l tii
mai mult sau mai puin.
-i acum? Unde mergem?
-Habar n-am.Honor ntoarse capul att de repede,nct i trosni gtul.
-Ce?
-N-am fcut planuri att de departe.De fapt,nu contam pe faptul c voi
supravieui primei nopi.Socoteam c o s fiu omort ori de ctre vreun poliist
prea zelos,ori de ctre cineva aflat pe statul de plat al Arhivarului.
Arunc o privire peste umr spre bancheta din spate.
-Categoric nu credeam c o s am n grij de o femeie i un copil.
-Ei bine,mi pare ru pentru deranj,zise Honor.Poi s ne lai acas la Stan i
s-i vezi de treab.Coburn rse scurt
-Tu nu pricepi? Nu m-ai ascultat deloc? Dac Doral Hawkins ori Arhivarul cred
c tii ceva ce ar putea ajuta la condamnarea lor,viaa ta nu mai face nici ct o
ceap degerat.
-neleg.Stan o s ne apere pn cnd...
-Stan,omul care aprea n poza unul pentru toi i toi pentru unul mpreun cu
rposatul tu so i cu gemenii Hawkins? Acel Stan?
-Doar nu crezi...
-De ce nu?
-Stan e fost puca marin.
-i eu la fel.Uite ce s-a ales de mine.Se fcuse neles.

Honor ovi,apoi spuse cu ncredere:


-Socrul meu ne-ar proteja pe Emily i pe mine pn la ultima suflare.
-Poate.Nu tiu nc.Pn o s aflu,tu rmi cu mine i nu contactezi pe nimeni.
nainte s poat spune mai multe,auzir sunetul sirenelor,n cteva secunde,dou
maini de poliie se ivir la intersecia din deprtare.Se apropiau n grab.
-Doral trebuie s fi gsit cadavrul fratelui su.Cu toate c muchii i se
ncordaser din pricina nervozitii i cu toate c strngea cu mai mult putere
volanul unei maini furate,Coburn pstr aceeai vitez i rmase cu privirea
aintit nainte.Vehiculele l depir n goan,urlnd.
-Main de poliie,ciripi copila.Mami,main de poliie.
-O vd,scumpo.Honor i arunc un zmbet micuei,apoi se ntoarse din nou spre
el.
-Emily o s aib nevoie de mncare.De un loc n care s doarm.Nu putem s ne
nvrtim pur i simplu ntr-o main furat,ferindu-ne de poliie.Ce ai de gnd s
faci cu noi?
-Sunt pe cale s aflu.Se uit la ceasul de pe bordul mainii i vzu c trebuia s
fie trecut de ora nou pe coasta de est.Coti la prima ieire de pe oseaua
principal.Curnd,asfaltul fcu lor pietriului,iar pietriul-rnei brzdate de
fgae,pn cnd drumul se opri n cele din urm ntr-o fundtur,lng un pru
sttut,acoperit cu linti.Avea la el trei telefoane.Pe al lui Fred.n afara acelui
ultim apel ctre fratele su,jurnalul era gol.Dar,de vreme ce poliistul folosea
acel mobil n scopuri ilegale,Coburn nu se ateptase s gseasc numrul
Arhivarului.Totui,inteniona s pstreze aparatul.Ca msur de siguran,i
scoase bateria.N-aveau cum s foloseasc telefonul lui Honor,pentru c
autoritile l puteau localiza folosind metoda triangulaiei.l ls i pe acesta
fr baterie.Aa c nu mai rmase dect telefonul lui Coburn,pe care l
cumprase cu cteva luni n urm,dar pe care nu-1 mai folosise niciodat pn
cu o zi n urm.Acum l porni,vzu c avea semnal i form un numr,cu
sperana c apelul de azi urma s primeasc un rspuns.
-Pe cine suni? l ntreb Honor.
-i sare inima din loc de fiecare dat cnd m mic.
-i n-am motive?
-Cam ai.Se uit la coatele i la braele ei,pe care apruser vnti.Dosurile
palmelor erau la rndul lor rnite,cci i le lovise de tblia patului atunci cnd el
ncercase s-o lege.Regreta c fusese nevoit s recurg la msuri fizice,dar nu
avea de gnd s-i cear scuze.Honor ar fi suferit rni i mai grave dac el n-ar fi
procedat aa.

-Nu mai trebuie s-i faci griji c o s m npustesc la tine,i spuse Coburn.Sau
c o s-i flutur un pistol prin fa.Gata cu tremuratul,OK?
-Dac tremur,poate o fac pentru c azi-diminea am vzut cum un om a fost
mpucat mortal n casa mea.Brbatul spusese deja tot ce avea de spus pe
subiectul acesta i nu inteniona s se justifice mai mult.Dac ai ocazia s scoi
din joc un criminal violent ca Fred Hawkins,nu te opreti ca s te ntrebi de ce.
Apei pe afurisitul de trgaci.Altfel,tu o s fii cel care nu mai respir.
Ci oameni vzuse el murind? Pe ci i vzuse suferind o moarte violent? Prea
muli ca s-i numere sau mcar s i-i aminteasc.Dar presupunea c,pentru
ochii verzi i limpezi ai unei nvtoare de la clasa a doua,era o privelite
ocant,una pe care urma s-o asocieze mereu cu persoana lui.n privina asta
n-avea cum s-o ajute.Totui,telefonul acesta avea s-o fac s nu mai tresar ori
de cte ori l vedea micnd.Era pe cale s nchid i s mai ncerce o dat,cnd
i rspunse o femeie:
-Biroul directorului adjunct Hamilton.Ctre cine pot direciona apelul
dumneavoastr?
-Tu cine eti? D-mi-1 pe Hamilton.
-Cine s-i spun c l caut?
-Uite ce e,las vrjeala.D-mi-1 la telefon.
-Cine s-i spun c l caut? Ai dracului birocrai!
-Coburn.
-mi pare ru,cum ai spus?
-Coburn,repet el nervos.Lee Coburn.
Dup o pauz lung,femeia de la cellalt capt spuse:
-Imposibil.Agentul Coburn este decedat.A murit acum mai bine de un an.
CAPITOLUL 17
Telefonul mobil al lui Diego ncepu s vibreze,dar,numai pentru a face pe
fnosul,atept cteva secunde nainte de a rspunde.
-Cine e?
-Cine te ateptai s fie? ntreb Arhivarul cu la fel de mult dispre.
-i-ai gsit deja fugarul?
-Se dovedete a fi o problem mai mare dect am crezut iniial.
-Nu mai spune! Clovnii ia doi chiar au fcut-o lat,nu-i aa? S-1 lase s scape
n halul la!Ar fi vrut s adauge: Cu asta te alegi dac nu-mi dai mie treaba,
dar se hotr s nu-i foreze norocul.Nu se baza doar pe Arhivar pentru a-i
ctiga banii,dar relaia lor de afaceri-dac se putea numi aa-era una profitabil.

Ani de-a rndul dup ce plecase de la salonul de mpletit prul,trise pe strzi,


gsind adpost pe unde putea,scotocind prin gunoaie dup haine i mncare.
Supravieuise datorit minii viclene pe care o motenise de la cine tie ce
ramur necunoscut a ncurcatului su arbore genealogic i nu i luase mult s-i
dea seama c trocul,furtul i reciclatul aveau o limit.Singurii care contau cu
adevrat erau banii.
Diego se apucase s-i ctige.Observase,studiase i se dovedise a fi un elev iute
la nvtur.Piaa pentru abilitile sale speciale era nelimitat.Afacerile lui
prosperau indiferent de climatul economic pentru oricare alt activitate
comercial.De fapt,avea cel mai mult de lucru atunci cnd vremurile deveneau
grele,iar predominanta lege a junglei era mai strict aplicat.
n primii ani ai adolescenei i fcuse deja o reputaie din pricina brutelor i
explozivelor sale crize de violen,aa c pn i cei mai duri dintre cei mai duri
i respectau trupul slbu i mic de statur,ocolindu-1 cu grij n cea mai mare
parte a timpului.Nu avea prieteni i puini concurau cu el,cci puini erau la fel
de buni.Din punctul de vedere al statului Louisiana,Diego nu exista.Naterea lui
nu fusese nregistrat niciodat,aa c nu fcuse nici o zi de coal.Dei era n
principiu analfabet,putea citi o boab de englez,destul ct s se descurce.
Vorbea fluent spaniola,pe care o nvase pe strad.Nu era n stare s-i arate
oraul natal pe o hart,dar l cunotea ca pe propriul buzunar.Nu auzise n viaa
lui despre mprirea cu zecimale ori despre tabla nmulirii,dar putea s
socoteasc n cap sumele de bani cu viteza fulgerului.Se i apucase s calculeze
ct s cear pentru eliminarea lui Coburn.
-Deci tipul a fost prins deja sau ce?
-Nu.L-a prins el pe Fred Hawkins.Diego fu surprins,dar se abinu s fac vreun
comentariu.
-Nu toi sunt cu adevrat gata de lupt.Dac acest Coburn supravieuiete
arestrii,vreau s fii gata s acionezi.
-Am tot fost gata.
-S-ar putea s mai am nevoie ca tu s te ocupi de o femeie i de un copil.
-Asta o s te coste n plus.
-Sunt pregtit.Dup o tcere glacial,Arhivarul spuse: n legtur cu trfa aia...
-S-a rezolvat.i-am mai zis.
-Ah,da! Mi-a fost mintea n alt parte.inem legtura.Convorbirea se ncheie
fr nici un alt cuvnt.Nu mai era nevoie de vreunul.Se neleseser.Aa fusese
de la nceput.Cu civa ani n urm,cineva care cunotea pe altcineva l abordase
n legtur cu o treab de asasin pltit.Era interesat? Era.

Sunase la numrul de telefon primit,ascultase discursul de recrutare al


Arhivarului i i dduse seama c era genul de alian pe gustul lui: lejer.i
ndeplinise acea prim sarcin i fusese pltit.De atunci,el i Arhivarul tot
fcuser afaceri mpreun.i strecur telefonul la loc n tocul prins de curea,i
ls umerii n jos si i afund minile n buzunarele pantalonilor.Degetele de la
mna dreapt i se strnser bine n jurul iului.De cnd cu uraganul Katrina,
unele cartiere ale oraului se transformaser n zone de conflict ntre bande.
Diego opera pe cont propriu i ncerca s se in departe de ncierri,dar i era
imposibil s rmn neutru,i,prin urmare,devenise dumanul tuturor bandelor.
Prea concentrat asupra asfaltului murdar de sub tlpile din cauciuc ale
bascheilor si,dar,n realitate,privirea i era vigilent,bnuind c pericolul
pndea din orice umbr,anticipnd permanent o ambuscad.
Nu se prea temea de poliiti.Ei erau o glum.Uneori o glum proast,dar tot un
caraghioslc,nu un motiv de ngrijorare.Cu acea neltoare postur cocoat,se
furi n lungul trotuarului,apoi coti la stnga pe prima alee la care ajunse
speriind gndacii i dou me ieite la vntoare.n urmtoarele cinci minute
fcu slalom printre cldiri abandonate,pline de echipamente industriale ruginite
ori de resturi lsate de ctre boschetarii care folosiser construciile drept tabere.
Pentru Diego,aleile nclcite nu semnau cu vreun labirint.Cunotea fiecare
centimetru ptrat.O lua de fiecare dat pe un alt drum ocolit,astfel nct s fie
sigur c nu-1 urmrea nimeni.Nici un om nu-1 putea gsi dac el nu voia s fie
gsit.Dup ani ntregi de stat pe oriunde reuea s gseasc adpost,acum avea o
locuin permanent,cu toate c nu una la care s poat fi gsit uor.Ocoli de
dou ori cldirea goal,dup care se apropie de o u ncuiat cu un lact a crui
cheie n-o avea dect el.Odat intrat,zvor ua pe interior.Fu nvluit de un
ntuneric profund,care ns nu reprezenta un impediment.Strbtu fr greutate
holurile cu ziduri nnegrite de mucegai,ce erau permanent umede.Apa de ploaie
se scurgea cale de trei etaje,pentru a se strnge n bltoace puturoase pe podelele
denivelate.n mruntaiele acestei foste fabrici de conserve de fasole,Diego i
cldise un cmin.Descuie ua ce ducea ctre sanctuarul din interior,se strecur
nuntru,trase zvorul.Aerul din camer era mai rcoros i mai uscat graie unui
sistem de aerisire improvizat pe care el nsui l adaptase pornind de la cel
original al cldirii i folosind resturi de materiale strnse de-a lungul timpului.Pe
podea se afla un covor oriental scump pe care l furase dintr-un camion parcat n
Cartierul Francez,dndu-se drept unul dintre curieri.Nimeni nu-1 luase la
ntrebri cnd i aruncase covorul pe umr i plecase cu el.Toate celelalte
obiecte de decor din ncpere fuseser achiziionate folosind metode similare.

Dou lmpi gemene aruncau o lumin primitoare.Ea sttea pe marginea patului,


periindu-i prul cu o perie pe care Diego o terpelise dintr-un magazin cu o zi
n urm.Pltise totui pentru petiorul auriu.Trecuse pe lng un magazin cu
animale pe care nu-1 mai observase pn atunci.Vzuse petiorii n acvariul
lor.n clipa urmtoare,s pomenise c duce acas unul dintre ei ntr-o pung de
plastic.Zmbetul ei atunci cnd i-1 artase fcuse de trei ori mai mult dect
pltise pentru petior.Diego nu mai avusese niciodat un animal de companie.
Acum avea dou.Petiorul auriu i fata.
O chema Isobel.Era cu un an mai mic dect el,dei prea chiar mai tnr de
att.Prul i era neted i att de negru,nct prea irizat.i atrna drept pn la
umeri,formnd o perdea lucioas de-o parte i de alta a obrajilor.
Era subiric i avea o talie pe care tnrul o putea cuprinde cu minile.Diego se
gndea c i-ar fi putut rupe n dou membrele fragile practic fr nici un efort.
Snii ei erau mici,abia ivindu-se de sub tricoul pe care el l furase pentru ea.
i,cu toate c Diego avusese multe femei de toate vrstele i formele,frumuseea
delicat a trupuorului lui Isobel era cea care l fcea s se simt nfierbntat,cu
rsuflarea tiat i slbit de dorin.Dar nu se atinsese de ea n felul acela.i nici
nu avea s-o fac.Trsturile ei gingae i tinereti o fcuser foarte popular
printre clienii salonului de masaj.Brbailor le plcea la nebunie s fie
mngiai de minile ei micue.Muli o cereau.Avea clieni fideli.Delicateea ei
era excitant,pentru c i fcea pe cei care transpirau pe lng ea s se simt mai
brbai,mai mari,mai duri,mai puternici.
La fel ca altor mii de oameni,lui Isobel i rudelor ei li se promisese c ea avea s
se bucure de o via mai bun n Statele Unite.Fetei i se garantase o slujb ntrun hotel elegant ori ntr-un restaurant de lux,unde avea s ctige ntr-o
sptmn mai muli bani dect lua tatl ei ntr-un an.
Dup ce urma s achite preul datorat pentru aducerea i instalarea ei n State,
lucru care avea s se ntind pe durata ctorva ani,Isobel avea s nceap s
ctige bani pe care s-i trimit napoi familiei sale,poate destui ct s plteasc
i pentru venirea fratelui ei mai mic n America.Prea un basm devenit realitate.
Tnra i luase rmas-bun de la ai ei cu lacrimi n ochi,dar plin de speran i
se urcase n maina ce se ndrepta ctre grani.
Infernala cltorie durase cinci zile.Ea i alte opt persoane sttuser nghesuite
pe platforma unei camionete,acoperite cu o foaie de furnir.Pe drum,li se dduse
foarte puin de mncat ori de but i avuseser doar rare ocazii de a se uura.
Una dintre fete,nu mai mare dect Isobel,fcuse febr.Isobel ncercase s
ascund suferina tinerei,ns oferul i brbatul narmat pn n dini care l

nsoea i dduser seama n timpul unuia dintre rarele popasuri.Camioneta


plecase mai departe fr fat.Aceasta fusese lsat pe marginea drumului.
Ceilali primiser ameninri c urma s li se ntmple acelai lucru dac se
vrau n necazuri sau pricinuiau vreunul.Isobel se ntrebase adeseori dac fata
murise nainte de a fi gsit de cineva.i acesta fusese numai nceputul
comarului.Cnd camioneta ajunsese n sfrit la destinaie,Isobel fusese silit s
se mbrace n haine provocatoare,al cror cost avea s fie achitat din ctigul
ei,i pus s lucreze ntr-un bordel.
Nu cunotea pe nimeni.Chiar i aceia care fuseser transportai n State
mpreun cu ea,i cu care legase un soi de prietenie bazat pe teama i
dezndejdea mprtite,fuseser trimii n alte pri.Nu tia n ce ora sau stat se
afla.Nu cunotea limba n care i murmurase primul brbat libidinos,n timp ce i
rpea virginitatea.
Dei nu pricepuse cuvintele,nelesese pe deplin ce nsemna acel act sexual.Era
distrus,o marf stricat.Acum nici un brbat bun i iubitor nu avea s-i mai
doreasc s se nsoare cu ea.Czuse n dizgraie.Familia ei avea s-o renege.
Singurele ei opiuni se limitau acum la a continua s-i distreze pe clieni sau ai lua viaa.Dar sinuciderea era un pcat de moarte,o condamnare la chinurile
iadului.n esen,nu-i rmsese de ales dect infernul pe care s-1 ndure.
Tocmai de aceea ochii ei,la fel de negri i de lucioi precum cerneala,pruser
att de rnii i de chinuii n acea zi n care Diego o vzuse pentru prima dat.
Fusese trimis s-i dea un avertisment managerului salonului de masaj,
care,pretindea Arhivarul,ar fi amnat plata pentru protecia oferit ultimului su
transport de fete.Diego o zrise pe Isobel cnd aceasta ieea dintr-o camer de
tratament,strngnd un halat din mtase de prost gust n jurul trupului ei
slbu,cu lacrimile iroindu-i pe obraji.Cnd l surprinsese privind-o,tnra i
ntorsese spatele,ruinat.El se ntorsese cteva zile mai trziu,de data asta pe
post de client.O ceruse.Cnd Isobel intrase n camer,l recunoscuse.ncepuse s
se dezbrace cu o tristee vizibil,dar el se grbise s-o asigure c nu voia dect s
stea de vorb cu ea.n urmtoarea or,Isobel i relatase povestea ei.Nu istorisirea
nenorocirilor n sine,ci felul fermector n care o rostise fusese cel care l
ndemnase pe Diego s-i ofere ajutorul pentru a fugi.Ea i strnsese mna,i-o
srutase,i-o udase cu lacrimi.Acum,n timp ce el se apropia de pat,Isobel puse
deoparte peria i i zmbi timid.Ochii nu-i mai erau plini de suferin,ci de o
recunotin vizibil.Diego se aez lng ea,lsnd un spaiu ntre ei.
-Como esta?
-Bien.

i ntoarse sursul ovitor,i,vreme de cteva clipe,nu fcur dect s se uite


unul la cellalt.Momentul dur att de mult,nct,atunci cnd tnrul ridic mna
spre ea,Isobel tresri.i lipi palma de obrazul ei neted.i mngie pielea cu
degetul mare,minunndu-se de textura ei catifelat.Se uit la gtul fetei,observ
ct de subire era,ct de vulnerabil.n jurul lui,Isobel purta un lnior din argint,
cu o cruciuli.Diego urmri pulsul care abia fremta sub pandantivul ce sclipea
n lumina lmpilor.iul din buzunar i prea greu ca plumbul.Tariful lui
standard era de cinci sute de dolari.Totul s-ar fi terminat repede.O tietur,i
suferinele ei ar fi luat sfrit.N-ar mai fi avut de ce s se team,nici mcar de
chinurile iadului.De fapt,el ar fi eliberat-o.Ar fi scpat-o de brbaii care o
pipiau i de aspra judecat a Dumnezeului ei crucificat.i ar fi ndeplinit
ordinul Arhivarului.
Omornd-o,Diego ar fi rmas n graiile partenerului su de afaceri,iar adorabilei
tinere nu i-ar mai fi fost pngrit n veci trupul ei mic si dulce.
Dar,l loc s-i spintece gtul cu iul,el i-1 mngie cu vrfurile degetelor,i
atinse cruciulia i i vorbi blnd n spaniol,asigurnd-o c acum se afla la
adpost,i spuse c avea s se ngrijeasc de ea,c nu mai trebuia s se team,c
urma s o ocroteasc.Comarul pe care l trise n ultimii doi ani se sfrise.
Diego i jur asta pe viaa lui.i,fcnd asta,stabilea o limit.I se ordonase nu
doar s-o omoare pe Isobel,ci s afle cine o ajutase s fug din salonul de masaj,
apoi s ucid i respectiva persoan.Arhivarul habar nu avea c Diego nsui era
rspunztor.Admirnd superba privelite,mireasma i senzaiile pe care i le
oferea Isobel,tnrul avu trei cuvinte grosolane la adresa Arhivarului:
-Du-te dracului!
CAPITOLUL 18
-Tori,poate vrei,tii tu,s te uii la asta.Recepionera ei avea destul minte ct s
n-o ntrerup n timp ce lucra cu o client,mai ales cu una att de solid i prost
antrenat ca doamna Perkins.i arunc lui Amber o privire ucigtoare,apoi i
spuse clientei:
-nc ase,v rog.Gemnd,femeia se ls mult pe vine.Tori se ntoarse ctre
recepionera i i spuse cu asprime.
-Ei bine,ce e?
Aceasta art ctre irul de televizoare cu ecran plat fixate pe peretele din faa
benzilor de alergare.Unul era potrivit pe un talk-show local,altul pe o reclam n
care o vedet din telenovele promova o crem de fa fctoare de minuni.Al
treilea era potrivit pe un post local din New Orleans ce transmitea tiri de ultim

or.Tori se uit pre de cteva secunde.


-M-ai ntrerupt ca s m uit la noi informaii despre crimele de la compania
Royale Trucking? Dac nu cumva fugarul se afl chiar acum n sauna pentru
femei,fr prosop pe el,de ce m-ar interesa?
Se ntoarse la doamna Perkins,a crei fa se fcuse roie ca sfecla.Tori se gndi
c poate ar fi trebuit s cear doar cinci genuflexiuni suplimentare.
-E prietena ta,zise Amber,recepionera.Honor? Ei cred c a fost rpit.
Tori se uit iute spre Amber,apoi din nou spre televizor.Atunci recunoscu
locuina lui Honor n spatele reporterului care fcea o relatare n direct de la
locul faptei,dup cum i informa legenda de la baza ecranului pe telespectatori.
Uluit,se mai uit pre de cteva secunde nainte de a-i da seama c sunetul era
oprit.
-Dumnezeule,ce spune?
-Ce s-a ntmplat? gfi doamna Perkins.Tori n-o lu n seam i i croi drum
printre aparatele de antrenament,pn la peretele cu televizoare,nfac o
telecomand i o ndrept ctre ecran.Dup cteva ncercri,reui s porneasc
sunetul i s dea volumul la maximum.
-...Se tem c ar fi fost rpit de ctre Lee Coburn,individul cutat n legtur cu
crimele de duminic noapte,de la compania Royale Trucking,unde a fost
mpucat mortal,alturi de alte ase victime,liderul local Sam Marset.
-Haide,haide! murmur Tori nerbdtoare.nc nu era convins c recepionera
de la sala ei de fitness nu nelesese greit.O angajase pe Amber doar pentru felul
n care arta n echipament sportiv.Avea de partea ei prul lung,dantura i
snii,dar sttea prost cu materia cenuie.De data asta totui,Amber reinuse
corect informaia.Cnd reporterul ajunse n sfrit s explice din nou de ce fcea
o relatare din faa casei lui Honor,Tori ascult cu tot mai mult nencredere i
nelinite.
-Vezi? i opti Amber la ureche.i-am spus eu.
-Taci din gur! se rsti Tori.
-Poliia i agenii FBI se afl la locul faptei,fcnd o anchet amnunit,ns,din
cte au reuit s pun cap la cap autoritile,se crede c doamna Gillette i fiica
ei n vrst de patru ani au fost luate cu fora din locuina lor.Am stat de vorb
pentru scurt timp cu Stan Gillette,socrul presupusei victime,care a refuzat s
fac ns declaraii televizate.Mi-a spus totui c pn acum n-a primit nici o
cerere de rscumprare.Reporterul arunc o privire n jos pentru a-i consulta
notiele.
-Se pare c ar fi avut loc o lupt n interiorul casei,pentru c era totul rvit

nuntru.Domnul Gillette a spus c e imposibil s-i dea seama dac lipsete


ceva.Ct despre trupul ofierului de poliie Fred Hawkins,care a fost gsit n
interiorul locuinei...
-Doamne! exclam Tori cu rsuflarea tiat i i puse o mn pe piept.
-...N-au mai sosit alte informaii cu excepia faptului c pare a fi o crim n stil
execuie.Reporterul ridic privirea i se uit drept n camer.Poliia,mpreun cu
alte agenii locale i statale,i roag pe ceteni s fie cu ochii n patru dup
suspect i presupusele sale ostatice.Iat o fotografie recent a lui Honor Gillette
i a fiicei sale.Poza trimis de Honor anul trecut mpreun cu felicitarea de
Crciun umplu ecranul.Oricine le vede ar trebui s alerteze imediat autoritile.
Acestea sunt toate informaiile pe care le am pentru moment,dar voi urmri
subiectul de-a lungul zilei.Rmnei pe recepie pentru alte evenimente,pe
msur ce vor avea loc.Postul de televiziune relu transmisiunea unei emisiuni
de tip concurs,n care nite imbecili opiau i ipau pentru un aspirator nou i
strlucitor.Tori opri sunetul i arunc telecomanda n minile lui Amber,lund-o
prin surprindere.
-Preia-o tu pe doamna Perkins.Mai are de fcut un sfert de or de exerciii
cardio.Sun-o pe Pam i spuneai s-mi ia programarea de la unu cu Clive
Donovan i s-mi in locul la ora de spinning de la trei.Nu m suna dect dac e
o urgen i,pentru Dumnezeu,pune alarma i ncuie ua cnd pleci n seara asta.
-Tu unde te duci?
Tori nu se deranja s-i rspund n timp ce trecea n vitez pe lng Amber.Nu i
datora angajatei ori clienilor si nici o explicaie.Cea mai bun prieten a ei era
declarat rpit.Rpit,fir-ar s fie! i Emily la fel.
Trebuia s fac numaidect ceva,i avea s nceap prin a merge acas i a se
pregti pentru orice urma s-i aduc restul zilei,dei i era fric s se gndeasc
la ce s-ar fi putut ntmpla.Nu intr n biroul ei dect pentru a-i lua telefonul
mobil i poeta,apoi iei pe ua destinat angajailor,aflat n partea din spate a
cldirii,i se urc n automobilul ei Corvette.l ambala i prsi parcarea n
uruitul motorului.Maina se arta la fel de receptiv la stilul de condus n vitez
al lui Tori pe ct fusese ea la stngacele incursiuni sexuale ale soului care i-o
cumprase.Acesta era un tip agresiv n slile de consiliu ale diverselor lui
afaceri,dar n dormitor ncrederea l prsea.Tori i pusese n minte s fac din
brbatul dulce i timid un King Kong n aternuturi.Reuise.Pn ntr-acolo nct
omul suferise un atac de cord i murise nainte de a mplini un an de csnicie.
Fusese singurul dintre cele trei mariaje ale ei care se sfrise involuntar.Tori
czuse prad tristeii vreme de cteva sptmni dup moartea lui,cci inuse cu

adevrat la domnul Shirah.De aceea pstrase numele lui de familie,dei mai avea
nc dou dintre care s aleag,pe lng numele ei de fat.n plus,i plcea cum
suna.Tori Shirah.Avea un aer exotic,ce se potrivea stilului i personalitii ei
bombastice.Cellalt motiv pentru care i-1 amintea cu drag pe rposatul ei so
era acela c motenirea lsat de el o ajutase s finaneze construcia elegantului
i atrgtorului ei club de fitness,primul i singurul de felul acesta din zona
oraului Tambour.n timp ce conducea,Tori form numrul lui Honor.Intr direct
csua vocal.njurnd culoarea roie a semaforului pe lng care trecu n
vitez,parcurse grbit lista de contacte pentru a vedea dac avea numrul lui
Stan Gillette.l avea.Sun.Acelai lucru.Direct csua vocal.
Depi un autobuz colar ce transporta copiii spre o tabr de zi i,un cvartal
mai ncolo,ajunse pe aleea din faa casei.Opri maina cu un scrnet de roi
i,dup cteva secunde,intr n cas.i arunc geanta pe podeaua de lng u,
pi peste ea i o lu pe hol,scondu-i bluza de trening n timp ce mergea.O
arunc pe pat,cnd o voce din spatele ei spuse:
-Sunt la fel de fermi ca pe vremuri?
-Ce nai...Se rsuci.Doral Hawkins o privea cu poft din ua dormitorului.
-Ce naiba? M-ai speriat de moarte,Doral!
-Asta era i planul.
-Mereu ai fost un tmpit.Fr s-i pese c avea pieptul gol,Tori i puse minile
n olduri.Ce caui aici?
-Am sunat la tine la club.Pipia care mi-a rspuns la telefon mi-a zis c tocmai ai
plecat.Eram la doar dou strzi distan.
-Nu puteai s m atepi afar,ca un om normal?
-Puteam,dar peisajul e mai frumos nuntru.Tori i ddu ochii peste cap.
-nc o dat...ce caui aici? tii despre Fred,nu?
-Eu i-am gsit cadavrul.
-Oh! E groaznic.
-Mie-mi spui!
-mi pare ru.
-Mersi.Devenea att de exasperat,nct i venea s-1 ia i s-1 scuture.
-Poate c sunt grea de cap,Doral,dar tot nu pricep de ce eti aici cnd fratele tu
tocmai a fost ucis.Mi se pare c ai alte lucruri de fcut n afar de a te uita gale
la ele mele.
-Am cteva ntrebri pentru Honor.
-Honor?
-Honor? repet el,imitnd-o.

Renunnd la atitudinea amical,nainta spre ea,i cuprinse faa n palme i


strnse pn cnd i deforma trsturile.
-Dac nu vrei s-i zdrobesc mutra asta plin de botox ca pe-o prun coapt,ai
face bine s-mi spui acum unde e Honor.Tori nu se speria cu una,cu dou,dar
nici proast nu era.i cunotea foarte bine reputaia lui Doral Hawkins.De cnd
i pierduse,din cauza uraganului Katrina,barca pescreasc pe care o nchiria,nu
mai avea nici un mijloc vizibil de a se ntreine,cu excepia micului stipendiu
primit din partea administraiei oraului.i totui,o ducea foarte bine.Tori nu
avea nici o dovad care s-i susin bnuielile c Doral lua parte la ceva ilegal,
ns n-ar fi fost foarte surprins s afle c aa era.
El i Fred fuseser doi scandalagii pe tot parcursul colii primare i generale,
intimidndu-i colegii i profesorii.La liceu deja comiteau infraciuni mrunte:
furau capace de roi,sprgeau reflectoarele de pe stadion cu putilor lor de
vntoare,i terorizau pe putii care nu se plecau n faa lor.Dac n-ar fi fost Stan
Gillette s-i mai in n fru,probabil ar fi luat-o razna.Unii spuneau c influena
lui i salvase de ceva timp petrecut la nchisoare.
Spre lauda lor,se purtaser foarte frumos cu Honor dup moartea lui Eddie.Dar
umblau zvonuri c,n ciuda interveniilor i a influenei lui Stan,cei doi nu o
luaser n totalitate pe calea cea dreapt i c intrarea lui Fred n poliie nu
servise dect la legalizarea purtrii lor de btui.Tori nu avusese ocazia de a
verifica brfele legate de nclinaia lor spre rutate,cci rareori se intersectase
cu ei.Pe cnd erau la coal,ieise n ora cu Doral de cteva ori.Acesta devenise
brutal i nesuferit cnd l oprise la srutri i nu voise s-l lase s mearg mai
departe.O numise jigodie,iar ea i replicase c pn i jigodiile i au standardele
lor.De atunci Doral o trata cu antipatie.
Acum,prea violent i periculos i o rnea.Tori avea suficient experien cu
brbaii nct s tie c a-i arta frica e echivalent cu a invita la i mai mult
brutalitate.O luase pe drumul sta greu cu soul numrul unu.A naibii s fie dac
avea s-o fac din nou.Chiar i cu un ticlos cretin ca Doral,cea mai bun aprare
era atacul.i ndes genunchiul ntre picioarele lui.Brbatul scnci,i lu
minile de pe faa ei pentru a-i cuprinde n palme organele genitale i se retrase
opind din calea pericolului.
-S nu mai pui mna pe mine,Doral!Tori nfc bluza de trening la care
renunase cu cteva minute n urm i o trase pe cap.
-Eti urt,eti prost,i ce te face s crezi c tiu unde e Honor?
-Nu m joc,Tori! Doral scoase un pistol dintr-un toc prins la spate.
-Oh,nu,o arm! zise ea cu voce prefcut piigiat.sta-i momentul n care ar

trebui s lein? S implor ndurare? Las chestia aia deoparte nainte s rneti
pe careva,respectiv pe mine.
-Vreau s tiu unde e Honor.
-Ei bine,ia un afurisit de bon i stai la coad! strig ea.Toat lumea vrea s afle
unde e.Se pare c a fost luat ostatic de un criminal.Tori i putea stoarce
lacrimi ori de cte ori i convenea s-o fac,dar cele care i curgeau acum erau
reale.Am auzit povestea la televizor i am venit direct aici de la club.
-Pentru ce?
-Ca s m pregtesc n caz c...
-n caz c ce?
-n caz de ceva.
-Te atepi s primeti veti de la ea.Rosti vorbele ca pe o acuzaie.
-Nu.Sper s primesc,dar,judecnd dup ce se spune despre tipul sta,Coburn,m
tem de ce e mai ru.
-De exemplu,c o s le fac de petrecanie ei i lui Emily.
-Doamne,eti un geniu! Doral nu reacion la insult.
-i-a vorbit de curnd despre Eddie?
-Bineneles.Vorbete tot timpul despre el.
-Da,dar a menionat ceva legat de el? Ceva important.i-a zis vreun secret cu
privire la Eddie? Tori i ls capul ntr-o parte i se uit fix n ochii lui.
-Mai fumezi iarb? Brbatul se repezi amenintor spre ea.
-Las tmpeniile,Tori.i-a zis!
-Nu! exclam ea,mbrncindu-1 n piept.Ce tot vorbeti? Nu tiu nimic despre
nici un secret.Ce fel de secret? Doral o studie pre de cteva clipe,ca i cum ar fi
ncercat s repereze semnele minciunii,apoi mormi:
-Nu conteaz.
-Ba da,conteaz.De ce-ai venit aici? Ce caui? Acelai individ care i-a mpucat
fratele le-a luat pe Honor i pe Emily.De ce nu umbli dup el?
-Nu sunt sigur c le-a luat.Afirmaia lui o ului.
-Cum adic? Doral se aplec i mai aproape.
-Tu i Honor suntei aa.i ridic mna la un centimetru de nasul ei i i
ncrucia degetul mijlociu cu arttorul.
-Dac l cunotea pe tipul sta...
-Te referi la Coburn?
-Da,la Coburn.Lee Coburn.l cunotea?
-De unde s cunoasc Honor un docher devenit criminal n serie?
Brbatul o mai fix cu privirea pentru o vreme,apoi se rsuci pe clcie i iei

din camer,strecurndu-i pistolul napoi n tocul de la spate,n timp ce nainta


greoi pe hol.
-Stai aa! Tori l apuc de cot i l rsuci cu faa spre ea.Ce insinuezi? C rpirea
e un soi de fars?
-Nu insinuez nimic.Doral i smulse braul din strnsoarea femeii i i nfur
n schimb degetele n jurul braului ei.Dar o s m in de tine ca scaiul de coada
oii.Dac primeti veti de la amica ta Honor,ai face bine s-mi spui.
Tori i ridic brbia n semn de sfidare a ameninrii implicite.
-Sau ce?
-Sau o s te rnesc,Tori,i nu spun prostii.Oi fi tu bogat acum,dar ai ajuns aa
vnzndu-i psrica luia care ddea mai mult.O trf moart n-ar fi o mare
pierdere pentru omenire.
CAPITOLUL 19
-Fir-ar s fie!
Coburn uier njurtura n oapt,din respect pentru copil.Ct despre mama
ei,care deja se ncruntase la el pentru un rahat scpat mai devreme,ea l privea
acum lung,de parc ar fi vzut un corn crescndu-i din mijlocul frunii.
Brbatul flutur telefonul.
-Bnuiesc c ai auzit.
-C agentul Lee Coburn e mort de peste un an? Da,am auzit.
-E clar c ea nu tie ce i cum.
-Sau eu i-am crezut minciunile i acum sunt...
-Uite ce,spuse el,ntrerupnd-o furios.Nici eu nu te-am vrut cu mine,OK? Vrei s
te ntorci la tine acas,s-i ncerci norocul cu Doral Hawkins i cu oricine
altcineva s-o mai afla la dispoziia Arhivarului? Bine.Du-te! O s-i in ua
deschis.Desigur,nu era bine i n-ar fi lsat-o s plece nici dac ea ar fi ales asta.
Singur n-ar fi supravieuit prea mult.Coburn fusese descris ca un om rece i
nendurtor,iar adjectivele i se potriveau.ns chiar i el s-ar fi jenat s trimit la
moarte sigur o femeie i un copil de patru ani.n plus,Honor avea s-i fie de
folos,acum i mai trziu,n construirea unui caz mpotriva Arhivarului.Probabil
tia mult mai multe dect i ddea seama.Pn cnd avea s stoarc i ultima
pictur de informaie de la ea,vduva urma s rmn cu el.Pe de alt parte,ea
i fetia aveau s fie o pacoste uria.
Nu anticipase c avea s fie nevoit s se ngrijeasc de altcineva n afar de sine
nsui pn cnd Hamilton l putea aduce napoi,iar asta era deja o treab destul
de periculoas,n parte pentru c fiecare mocofan purttor de arm aflat pe o

raz de o sut cincizeci de kilometri l credea un criminal i un rpitor.Se


resemnase,mai mult sau mai puin,c nu avea cum s scape nevtmat,asta dac
urma s rmn n via.Dar acum era rspunztor pentru Honor i Emily
Gillette,iar mpreun cu aceast rspundere venea i angajamentul de a se
asigura c cele dou aveau s supravieuiasc chiar dac el nu reuea.
Retrgndu-i,n esen,oferta de a o lsa s plece,i spuse lui Honor:
-Fie c o tii,fie c nu,tu ai cheia care o s rup cercul infracional al
Arhivarului.
-Pentru a nu tiu cta oar...
-O ai! Trebuie doar s ne dm seama care e i unde s-o gsim.
-Atunci du-m la cel mai apropiat birou FBI.O s-o cutm cu toii laolalt.
-Nu pot.
-Pentru c?
-Pentru c nu pot s-mi compromit acoperirea.Nu nc.n momentul de fa,
Hawkins i Arhivarul cred c eu sunt doar un docher care a avut norocul s
scape.Un martor ocular al crimelor.Ceea ce e ru.Dar nici pe departe la fel de
ru ca a fi un martor ocular care mai e i agent federal sub acoperire.Dac ei
descoper asta,inta de pe spinarea mea devine i mai mare.
-Dar FBI-ul o s te apere.
-Aa cum ofierul Fred Hawkins de la secia de poliie din Tambour urma s te
apere pe tine? Nu trebuia s-i explice prea multe.Honor fcuse legturile.
-Arhivarul are pe statul lui de plat ageni federali?
-Eu nu sunt dispus s pariez pe viaa mea c nu.Tu?
i ls timp s rspund.Femeia tcu,ceea ce era echivalent cu: Nu,nu sunt.
-N-ai mai sta acolo dac n-ai crede mcar ceva din tot ce i-am spus.
-Stau aici deoarece cred c,dac ai fi vrut s ne rneti,ai fi fcut-o ieri,de cum ai
ajuns.n plus,dac tot ce mi-ai spus e adevrat,atunci vieile noastre,a mea i a
lui Emily,sunt n pericol.
-Pn aici ai dreptate.
-Dar principalul motiv pentru care am venit cu tine are legtur cu Eddie.
-Ce-i cu el?
-Ai ridicat dou ntrebri la care vreau rspunsuri.Prima:moartea lui a fost cu
adevrat un accident?
-Cineva a fcut-o s semene cu unul,dar nu cred c a fost un accident.
-Trebuie s aflu,zise ea emoionat.Dac a murit ntr-un accident...e una.O
tragedie,dar suportabil.Soarta.Voia Domnului.M rog.Dar dac cineva a
provocat impactul care l-a ucis,vreau s fie pedepsit pentru asta.

-Foarte corect.Care-i cea de-a doua ntrebare?


-Eddie a fost un poliist bun sau unul ru? Eu tiu rspunsul la asta.Vreau s te
convingi i tu.
-Mie nu-mi pas dac o fi fost aa sau pe dincolo,zise Coburn cu sinceritate.El e
mort.Tot ce m intereseaz e s-1 identific pe Arhivar i s-1 trec pe linie
moart.Celelalte,inclusiv reputaia rposatului tu so,n-au nici o importan
pentru mine.
-Ei bine,au o foarte mare importan pentru mine.i vor avea pentru Stan.Fcu
semn ctre telefonul mo bil pe care el nc l inea n mn.Ar trebui s-1 sun,
s-i spun c suntem OK.Coburn scutur din cap i bg aparatul n buzunar.
-O s-i ias din mini cnd o s se descopere c am disprut
-Sunt sigur c aa o s fac.
-O s se team de ce e mai ru.
-C suntei la mila unui asasin.
-N-o s tie altceva.Deci,te rog...
-Nu.
-E o cruzime!
-Aa-i i viaa.Nu poi s-i spui.N-am ncredere n el.
-Tu n-ai ncredere din principiu.
-Acum ncepi s te prinzi.
-Dar ai ncredere n mine.Coburn se uit chior la ea.
-De unde i-a venit ideea asta?
-Trebuie s ai ntr-o oarecare msur,dac m-ai trt dup tine.
-Nici ct negru sub unghie.Probabil am chiar mai puin ncredere dect ai tu n
mine.Dar,ne place sau nu,depindem unul de cellalt.
-Cum aa?
-Tu ai nevoie de ocrotirea mea ca s supravieuieti.Eu am nevoie de tine ca s
obin lucrul dup care am venit.
-i-am mai zis n repetate rnduri...
-tiu ce mi-ai zis,dar...
-Mami? Vocea fetiei l ntrerupse.Honor i desprinse privirea de la chipul lui i
se uit n spate la fiica ei.
-Ce e,scumpo?
-Eti furioas? Honor se ntinse peste scaunul mainii i o btu pe Emily pe
genunchi.
-Nu,nu sunt.
-Coburn e furios?

Cnd o auzi pe micu pronunndu-i numele,brbatului i se puse un nod n


gt.Nu-i mai auzise niciodat numele rostit de o voce de copil.Suna altfel.
Honor i arunc un zmbet i o minciun sfruntat:
-Nu,nici el nu e.
-Pare furios.
-Nu e.E doar...doar...Coburn se strdui din rsputeri s nu-i arate mnia.
-Nu sunt furios.Copila nu-1 crezu.Nu pe de-a-ntregul,dar schimb subiectul.
-Trebuie s fac treaba mic.Honor se uit la el,cu o ntrebare tcut ntiprit pe
chip.Coburn ridic din umeri.
-Dac trebuie s fac,trebuie s fac.
-Putem s mergem la o benzinrie? A duce-o...
-Nu.Poate s fac n tufiuri.Honor chibzui pre de vreo cincisprezece secunde,
apoi fu mboldit cu un tnguitor:
-Ma-mii!Deschise portiera i cobor.n timp ce o ajuta pe Emily s se dea jos de
pe bancheta din spate,i spuse c aveau s porneasc ntr-o aventur i o conduse
innd-o de mn ctre partea din spate a mainii.
Coburn nu mai auzi nimic n afara ctorva oapte conspirative.Emily chicoti o
dat.ncerc s-i alunge gndul la implicaiile practice ale faptului c o femeie
trebuie s urineze n mijlocul naturii i se concentra,n schimb,asupra
problemelor mai presante.Cum ar fi s decid ce era de fcut n continuare.Aa
cum spusese i Honor,nu puteau s umble ncoace i ncolo ntr-o main furat.
Deci unde puteau merge? Nu la el acas.Locuina era,cu siguran,
supravegheat.Nu avea ncredere n Stan Gillette s-i protejeze.Acesta era
prieten la cataram cu fraii Hawkins,deci existau mari anse s fie corupt.Honor
era sigur de dragostea i de devotamentul iui fa de Emily,ns Coburn nu se
simea pregtit s accepte acest lucru,nu fr a vedea cu ochii lui o dovad.
Gillette mai putea fi i un fost puca marin supus legii,care ar simi c onoarea
i cere s anune imediat autoritile.Caz n care trebuia,din nou,s se in
departe de el.Odat terminat treaba,Emily deschise portiera din dreapta i i
zmbi cu gura pn la urechi.
-Am reuit!
-Felicitri.
-Pot s stau n fa? ntreb ea.
-Nu,nu poi.Honor o conduse ctre bancheta din spate.
-Dar n-am scaunul meu de main.
-Nu,nu-1 ai.Femeia i arunc o privire plin de repro lui Coburn pentru c
abandonase scaunul copilei mpreun cu maina ei.

-O s nclcm regula doar de data asta,i spuse ea lui Emily,n vreme ce o ajuta
s-i pun centura.Cnd se aez la loc pe scaunul din dreapta,Coburn o ntreb.
-tii vreun loc n care am putea merge?
-Te referi la o ascunztoare?
-Exact la asta m refer.Trebuie s ne facem nevzui pn cnd o s reuesc s
dau de Hamilton.Honor ncuviin din cap ngndurat.
-tiu unde putem s mergem.
Tom VanAllen fu trezit dis-de-diminea cu nspimnttoarea veste c Fred
Hawkins era mort i c Honor Gillette dispruse de acas mpreun cu fetia ei.
Att crima,ct i rpirea erau puse pe seama lui Lee Coburn.Cnd Tom i
mprti noutile lui Janice,aceasta se art iniial complet nencreztoare,apoi
plin de regret.
-M simt groaznic din cauza lucrurilor deloc mgulitoare pe care le-am spus ieri
despre Fred.
-Dac asta te mai linitete,omul trebuie s fi murit pe loc.Probabil n-a simit
nimic.i spuse c Doral descoperise cadavrul.
-E ngrozitor! Erau att de apropiai! Dup cteva clipe de tcere,femeia ntreb:
Ce cuta acas la Honor Gillette? Tom i povesti despre descoperirea brcii.
-Se afla la civa kilometri de casa ei,dar ndeajuns de aproape nct s-i fac
griji,aa c Fred s-a dus s vad ce fcea Honor.Conform spuselor lui Doral,
Cnd fratele lui a ajuns acolo,a descoperit c locuina fusese ntoars cu fundul
n sus.
-ntoars cu fundul n sus? i descrise starea n care se afla casa,aa cum i fusese
prezentat de ctre ajutorul de erif Crawford.
-Cadavrul lui Fred zcea chiar dincolo de ua de la intrare.Din cte se pare,
Coburn ar fi venit prin spatele lui.
-Exact cum l-a mpucat i pe Sam Marset.
-Aa arat lucrurile.Oricum,trebuie s m duc s vd cu ochii mei.
Detesta faptul c trebuia s plece din cas nainte de a o ajuta cu obositoarea
rutin matinal care includea splarea,mbrcarea i hrnirea lui Lanny.Pentru c
nu putea mesteca ori nghii,biatul i primea hrana printr-un tub.Mesele nu
erau un lucru plcut.Janice fu totui nelegtoare n privina faptului c era
chemat la datorie.i spuse c ea putea s se descurce cu treburile de acas i c
nu trebuia s-i fac griji.
-E o situaie de criz.Lumea are nevoie de tine.n timp ce l conducea,i opti la
ureche: Ai grij.Apoi se ridic pe vrfuri pentru a-1 sruta pe obraz.

Tom i fcea mare parte din munc stnd n spatele unui birou.Presupunea c
detaliile captivante ale cazului i preau lui Janice mult mai asemntoare cu
lucrurile la care se gndise ea atunci cnd soul ei i spusese c i dorete s
devin agent FBI.O surprinse i o bucur srutnd-o la rndul lui.
Se rtci de dou ori pe drumurile dosnice,dar n cele din urm gsi reedina
Gillette,ajungnd tocmai cnd Crawford se pregtea s plece.Cei doi fcur
cunotin i i strnser minile.Ajutorul de erif l puse pe Tom la curent.
-Am lsat cazul n seama tehnicienilor notri.Au o groaz de treab cu povestea
asta.Agenii ti au venit i au plecat.O s m ntlnesc cu ei n ora,unde o s
instalm linii telefonice,o s organizm o grupare operativ,o s mprim
sarcinile.Poliia din Tambour ne-a oferit un spaiu pentru un centru de comand,
la ultimul etaj al cldirii lor.
-Da,am discutat cu oamenii mei pe drum ncoace.Le-am atras atenia c e
esenial colaborarea i c prioritatea numrul unu este s le gsim pe doamna
Gillette i pe feti nainte de a li se ntmpla ceva ru.
Crawford l intui cu o privire ironic,pe care Tom ncerc s nu o ia n seam.
-De la Doral Hawkins a venit vreo informaie care s ne lumineze?
-Nu prea.El zice c a primit chiar n zori un telefon agitat de la fratele su.A
venit aici ct a putut de repede.Barca lui Fred fusese legat de doc.Primul semn
c ceva nu era n regul: ua din fa sttea deschis.
-Ce-a zis despre debandada dinuntru? ntreb Tom.
-Te referi la cea de pe lng cadavrul fratelui su?
Acelai lucru pe care l-am zis i eu.Cineva-trebuie s presupunem c Lee
Coburn-a cutat ceva.
-Cum ar fi?
-Nimeni nu tie precis.
-Obiectul a fost gsit?
-Nimeni nu tie precis.Nimeni nu pare a avea idee dup ce umbla Coburn.Nici
Doral,nici socrul doamnei Gillette.i povesti lui Tom despre sosirea prematur a
lui Stan Gillette la locul faptei i l descrise pe fostul infanterist din cretet pn
la cizmele curate lun.
-E un dur n toat regula,dar,n situaia actual,probabil c nici eu n-a fi un tip
de treab,recunoscu ajutorul de erif.Anchetatorul plec,dar i ddu lui Tom
permisiunea de a arunca un ochi prin cas.Acesta avu grij s se fereasc din
calea tehnicienilor care scormoneau cu migal prin dezordine,ncercnd s
strng probe.Intr i iei n doar cteva minute.Drumul de la reedina Gillette
pn napoi n Lafayette i lu peste o or,iar,cnd intr n biroul lui,fu tare

uurat c lsase n urm aceast misiune.Dar nici nu se aez bine la biroul


su,c ncepu s-i sune telefonul fix.Aps butonul care clipea al interfonului.
-Da?
-Directorul adjunct Hamilton v sun de la Washington.
Tom simi un gol n stomac precum cel rmas n urma unui ascensor prbuit.i
drese vocea,nghii n sec,i mulumi secretarei i aps cellalt buton plpitor.
-Agent VanAllen.
-Salut,Tom.Ce mai faci?
-Bine,domnule.Dumneavoastr?
Clint Hamilton,cu obinuita lui bruschee,trecu direct la motivul apelului:
-Ai un morman de belele acolo la tine.Tom,ntrebndu-se cum naiba aflase
Hamilton,se eschiv:
-Au fost dou zile ncrcate.
-Pune-m la curent.n urmtoarele cinci minute,Tom vorbi fr s fie ntrerupt.
De cteva ori se opri pentru a se asigura c nu pierduser din greeal legtura.
n timpul acelor pauze,Hamilton nu scoase nici o vorb,dar Tom l putea auzi
respirnd,aa c relat mai departe.Dup ce termin,directorul adjunct rmase
tcut pre de cteva clipe,ndeajuns de mult nct Tom s-i tamponeze fruntea
umed cu batista din buzunar.Hamilton i pusese toat ndejdea n el.ncrederea
n abilitile lui era acum pus la ncercare,i nu voia ca superiorul su s-i
gseasc lipsuri.Cnd Hamilton ncepu n sfrit s vorbeasc,l ului pe Tom cu
o ntrebare:
-E unul dintre agenii ti?
-Poftim?
-Tipul sta,Coburn.Este un agent care lucreaz sub acoperire pentru tine ca s
investigheze interesele lui Sam Marset pe piaa transporturilor?
-Nu,domnule.Nu auzisem niciodat de el pn s m duc la locul crimei de la
depozit i s aflu de la Fred Hawkins numele suspectului.
-Fred Hawkins care acum e mort.
-Corect.Dup nc o pauz sesizabil,Hamilton zise:
-OK,continu.
-Eu......am uitat...
-mi spuneai c agenii ti lucreaz mn n mn cu poliia din Tambour.
-Da,domnule! N-am vrut s dau buzna aici i s-i scot din srite.Crimele din
depozit sunt n jurisdicia lor.Biroul erifului se ocup de uciderea lui Fred
Hawkins.Dar,odat ce se va stabili c doamna Gillette a fost cu adevrat rpit...
Hamilton l ntrerupse brusc:

-tiu cum e cu jurisdicia,Tom.Hai s ne ntoarcem la Sam Marset.El ar fi fost n


poziia perfect pentru a se implica n traficul ilegal ntre state.Tom i drese
glasul.
-Da,domnule.
-S-a fcut vreo asemenea legtur?
-Nu,nimic pn acum.i povesti lui Hamilton despre perchiziionarea fiecrui
camion din flota auto,despre interogarea fiecrui ofer i angajat.
-Am trimis ageni s-i gseasc i s-i ia la ntrebri pe toi cei pe care i putem
plasa n preajma acelui depozit n ultimele treizeci de zile,dar pn acum nu s-a
descoperit nici un fel de contraband.
-Ce motiv a avut suspectul pentru a-i ucide eful i colegii?
-ncercm s stabilim asta,domnule.Dar stilul de via al lui Coburn ne
ngreuneaz munca.
-n ce sens?
-E descris ca un singuratic.Nu tu prieteni,nu tu rude,puine interaciuni cu
colegii.Nimeni nu-1 cunotea prea bine.Oamenii...
-D tot ce ai mai bun n tine,Tom,zise Hamilton cu o nerbdare palpabil.
Ghicete.De ce i-a omort?
-Era un angajat nemulumit.
-Un angajat nemulumit,repet directorul adjunct fr nici o inflexiune i
categoric fr entuziasm.Lui Tom i se pru mai nelept s-i in gura.n cele
din urm,Hamilton continu:
-Dac singura disput a lui Coburn era cu eful lui,dac i-a srit mutarul din
cauza vreunei jigniri ndurate pe docul de ncrcare sau fiindc a fost tras n
piept cu banii pentru orele suplimentare,de ce s-a dus la locuina unui poliist
mort i a ntors-o cu fundul n sus? Dac fugea de la locul crimelor,de ce s-a
ascuns mpreun cu vduva i cu copila timp de aproximativ douzeci l patru
de ore? i,dac le-a luat cu el,de ce a fcut-o? De ce s nu se fi descotorosit de
ele chiar atunci i chiar acolo? Comportamentul sta atipic nu te scie precum o
bucat de popcorn rmas ntre dini?
Nu erau ntrebri retorice.Tom lucrase numai pentru scurt vreme la biroul local
din Lafayette mpreun cu Clint Hamilton,dar fusese ndeajuns nct s nvee c
omul nu-i rcea gura de poman.
Cnd Hamilton fusese promovat direct la Washington,D.C.,srind peste biroul
regional din New Orleans,l recomandase pe Tom ca succesor al su,i nc de
pe atunci,VanAllen tiuse c sprijinul primit de el fusese ntmpinat cu
scepticism din partea unora i cu vociferri din partea altora.

Hamilton se luptase pentru Tom i ctigase.n fiecare zi n care intra n biroul


ocupat cndva de Hamilton,Tom simea mndria de a-i urma unui agent att de
priceput,respectat,chiar temut.Mai simea i frica rece de a nu se putea ridica la
nivelul standardelor sau al ateptrilor.n nici o privin.
Dac ar fi fost necrutor de sincer cu sine nsui,ar fi mers pn ntr-acolo nct
s se ntrebe dac nu cumva Hamilton i aruncase un os din pricina lui Lanny.Se
nroea de ruine i de indignare doar cnd se gndea c numirea asta i fusese
oferit din mil,dar se temea c aa stteau lucrurile.
Se mai ntreba i de unde i lua Hamilton informaiile.Nu doar c aflase despre
uciderea lui Marset i despre cele ntmplate pe urm,dar cunotea foarte bine
toate detaliile.Asta nsemna c se consultase cu cineva de la biroul local nainte
de a suna la el.Ceea ce-1 enerva pe Tom.
Totui,nu voia ca Hamilton s-i observe ndoiala,aa c adopt un ton ncreztor.
-Mi-am pus i eu ntrebrile astea,domnule.Sunt nelinititoare.
-Puin spus.Ele las s se neleag c n-a fost o problem mintal,un joc
oarecare cu mpucturi al unui cnit cu tulburri de personalitate.Ceea ce
nseamn,Tom,c ai de lucru,nu glum.
-Da,domnule.
-Primul punct pe ordinea de zi: gsete-i.
-Da,domnule.Dup o pauz sugestiv,lung ct o zi de post,Hamilton spuse un
scurt:
-O s fiu pe recepie.Apoi nchise.
CAPITOLUL 20
Urmnd indicaiile lui Honor,Coburn conduse automobilul furat pe un drumeag
ngust i prfuit.Era plin de copcei i de buruieni care se loveau de podeaua
mainii.La treizeci i cinci de metri distan de destinaia lor,opri,se uit
consternat la barca pentru pescuit crevei lsat n paragin,apoi ntoarse capul i
o privi critic pe Honor.Ea l ntreb pe un ton defensiv:
-Ai o idee mai bun?
-Da.S nu-i dm drumul pe ap.Ridic piciorul de pe frn i continu drumul,
apropiindu-se cu grij,dei era practic imposibil ca vreun om s stea la pnd
pentru a-i ataca prin surprindere la bordul ambarcaiunii.Ar fi trebuit s fie
nebun ca s se urce pe vasul la,ce prea gata s se nruiasc dintr-o clip n
alta.
-A cui e barca? ntreb el.
-A mea.Am motenit-o dup moartea tatlui meu.

Coburn nu tia mai nimic despre ambarcaiuni mari sau mici,dar sttuse destul n
zona de coast a Louisi-anei pentru a recunoate un trauler pentru crevei tras la
mal.
-Pescuia crevei n chestia aia?
-Locuia n ea.Vasul prea la fel de capabil s navigheze ct un b de chibrit
rupt.Zcea pe jumtate scufundat n canalul acela lene despre care Honor
pretindea c ducea n cele din urm n golf.Dar,din punctul de vedere al lui
Coburn,apa arta ca un pru sttut.Bnuia c barca nu mai plutise de ani buni.
Coca era npdit de buruieni.Vopseaua de la timonerie-ce mai rmsese din eaera scorojit.Ferestrele care nu lipseau cu totul erau crpate i att de bine
acoperite de mzg,nct abia dac mai semnau a geamuri.Scheletul metalic ce
susinea plasa n form de fluture de la babord era practic nclinat la patruzeci i
cinci de grade,fcnd-o s semene cu aripa frnt a unei psri uriae.Dar,din
toate aceste motive,barca fusese abandonat,probabil uitat,iar asta era n
avantajul lor.
-Cine tie c se afl aici? ntreb Coburn.
-Nimeni.Tata a adus-o ncoace ca s fug din calea uraganului Katrina i pe
urm s-a hotrt s rmn.A locuit aici pn cnd s-a mbolnvit,iar starea i s-a
degradat repede.L-am mutat la un azil.Era acolo de nici o sptmn cnd a
murit.
-Acum ct timp s-a ntmplat?
-Cu doar cteva luni nainte de accidentul lui Eddie.Ceea ce a fcut ca pierderea
soului meu s fie cu att mai greu de suportat pentru mine.Zmbi cu tristee.Dar
m bucur c tata n-a trit s m vad vduv.S-ar fi necjit tare mult.
-Mama ta?
-S-a stins cu ani n urm.Atunci a vndut tata casa i s-a mutat pe vas.
-Socrul tu tie c barca e aici? Honor scutur din cap.
-Stan nu era tocmai de acord cu stilul de via al tatei,care era mai degrab...
boem.Socrul meu ne descuraja s-1 vizitm.Nu-i plcea mai ales ca Emily s fie
expus.
-Expus? Stilul de via boem e contagios?
-Stan aa prea s cread.
-tii,spuse el,pe msur ce aflu mai multe despre socrul sta al tu,l plac din ce
n ce mai puin.
-i el gndete probabil la fel n ceea ce te privete.-N-am s sufr de insomnii
din pricina asta.
-Sunt sigur c nu.

Femeia i mpinse prul spre ceaf i,dup ce se uit cteva clipe la barc,
spuse:
-Stan are intenii bune.
-Oare? Replica atinse un punct sensibil.Honor se repezi la el.
-Ce treab ai tu?
-n momentul sta,treaba mea e s tiu dac o s ne caute pe afurisita asta de
epav.
-Nu.
-Mulumesc!Coburn deschise portiera i cobor.Un arpe se tr pe lng cizma
lui.Trase o njurtur n barb.Nu se temea de erpi n mod deosebit,ns ar fi
preferat s-i evite.Deschise ua din spate i se ntinse dup Emily,care i
desfcuse deja centura i sttea cu braele ridicate spre el.O scoase din main,
apoi o duse n partea cealalt i i-o ddu lui Honor.
-N-o lsa jos.Am vzut un...Se opri,apoi spuse cuvntul pe litere.Honor fcu
ochii mari de fric i cercet pmntul.
-Era o viper de ap?
-N-am ntrebat.i scoase pistolul de la bru,dar l piti iute cnd Emily se
ntoarse ctre el.
-Coburn?
-Ce e?
-Mai suntem ntr-o Ventur?
-Cred c i-ai putea spune i aa.
-Mami a zis.
-Atunci,da,suntem ntr-o aventur.
-Putem s mai fim mult timp? ciripi ea.E distractiv.Oh,da,un adevrat zaiafet!
se gndi el n timp ce o lua nainte,croindu-i cu grij drum spre barc.Numele
de pe ea abia dac era lizibil din pricina vopselei scorojite,ns reuea s-1
deslueasc.i arunc lui Honor o privire sugestiv peste umr.Una pe care ea o
ignor.Prin construcie,prile laterale ale vasului erau scunde.Coburn pi cu
uurin la bord,ns cizma i se nfipse ntr-un cuib de muchi i alte resturi de
plante.Privirea lui antrenat cut semne c cineva ar fi trecut de curnd pe
acolo,ns pnzele de pianjen i rmiele de prin pdure stteau mrturie c
puntea nu fusese tulburat de ceva vreme,probabil din ziua n care tatl lui
Honor se mutase la azil pentru a muri.
Mulumit c erau singuri,ddu la o parte cu piciorul o grmjoar de muchi i
cur un loc n care s-o aeze pe Emily atunci cnd Honor avea s i-o dea.O
ls pe micu pe punte.

-Nu te mica.
-OK,Coburn,n-o s m mic.Odat ce trecuse de bariera folosirii numelui lui,fata
prea s profite de orice ocazie pentru a-1 rosti.Brbatul se aplec i i ntinse
mna lui Honor,ajutnd-o s urce,apoi s peasc peste marginea brcii.Odat
ajuns la bord,ea cercet puntea jegoas.Coburn observ o urm de tristee pe
chipul ei,nainte ca ea s-o alunge i s spun scurt:
-Pe aici.O lu pe Emily de mn,i spuse s fie atent pe unde clca,dup care i
conduse n jurul timoneriei pn la ua acesteia,unde se opri i se uit din nou la
Coburn.
-Poate ar trebui s intri tu primul.El o ocoli i mpinse ua,care opuse rezisten
pn cnd se propti cu umrul n ea.Interiorul era ntr-o stare la fel de proast ca
puntea.Tabloul de bord era acoperit cu o prelat murdar pe care se strnseser
mici bli de ap noroioas de ploaie.O creang ptrunsese printr-o fereastr cu
att de mult timp n urm,nct pe coaja ei avuseser timp s creasc o droaie de
licheni.Honor observ toate astea cu o mhnire evident.
-Dedesubt,se mulumi ea s spun i art spre un pasaj ngust,cu trepte ce
duceau n jos.Coburn cobor cu grij i fu nevoit s i plece capul pentru a nu
i-1 lovi cnd se strecur printr-o deschiztur oval,ntr-o cabin scund.
Mirosea a mucegai i a putreziciune,a saramur i a pete mort,a ulei de motor i
a marijuana.Coburn se uit n spatele su la Honor,care se oprise pe scri.
-Fuma iarb? Femeia recunoscu ridicnd uor din umeri.
-tii unde i inea rezerva?
Ea i arunc o privire tioas,iar Coburn rnji,apoi i ndrept atenia napoi spre
camera strmt.Avea un aragaz cu dou ochiuri alimentat cu propan,pe care
fluturau pnze de pianjen.Ua micului frigider atrna deschis.Era gol.
-Electricitate? ntreb Coburn.
-Exist un generator.Nu tiu dac mai funcioneaz.
Puin probabil,i zise el.Deschise dou ui de la cmar,care scoaser la
iveal excremente de oareci,dar rafturile erau goale.Existau acolo dou paturi
de campanie,desprite de un culoar nu mai lat de treizeci de centimetri.Coburn
art spre o u din spatele cabinei.
-Prora?
-Nu-i recomand.Eu nu intram nici mcar cnd tata locuia aici.
De fapt,nu era nimic de recomandat pe vasul acela,cu excepia faptului c nu lua
ap.Podeaua era plin de mizerie,dar uscat.
-Putem s rmnem aici? ntreb Honor.
-S sperm c nu va trebui s-o facem pentru mai mult de cteva ore.

-i pe urm?
-Lucrez la asta.Merse ctre unul dintre paturi i ddu la o parte salteaua goal,
uitndu-se sub ea dup gngnii.Negsind nici una,se ntoarse ctre Honor i
ntinse minile ca s-o ia pe Emily.Femeia i-o ddu.El o aez pe saltea.
Fetia strmb din nas.
-Miroase urt.
-Nasol,spuse Coburn.Stai acolo i nu te da jos.
-Asta o s fie casa noastr?
-Nu,scumpo,zise Honor cu o veselie forat,n timp ce se strecura n cabin prin
spatele lui Coburn.Suntem doar n vizit.Mai ii minte c aici locuia bunicul?
Copila scutur din cap.
-Bunicul st ntr-o cas.
-Nu bunicul Stan.Cellalt bunic al tu.El sttea pe barca asta.Pe vremuri,i
plcea la nebunie s vii aici i s-1 vizitezi.Emily i arunc o privire goal.
Coburn si ddea seama c amintirea pierdut a bunicului o durea pe Honor,dar
femeia i lu un aer curajos.
-Asta face parte din aventura noastr.
Fetia avea destul spirit de observaie nct s recunoasc o minciun atunci cnd
o auzea,ns era i suficient de istea nct s-i in gura atunci cnd mama ei
mai avea puin i o lua razna.nelegnd adevrul din spatele falsului entuziasm
al mamei sale,i strnse la piept ptulica i l porni pe Elmo,care izbucni ntrun cntec voios.Honor vorbi n oapt:
-Coburn,trebuie s facem rost mcar de nite mncare i de ap.
-Cnd foloseti pluralul...te referi,de fapt,la mine.Ea avu amabilitatea de a se
arta necjit.
-Da,la tine m refeream.mi pare ru.Ridic minile pe lng corp.N-am mai
trecut pe aici de cnd l-am ngropat pe tata.Nu mi-am dat seama...Rmase fr
cuvinte i l privi neajutorat.Te rog,las-m s-1 sun pe Stan.
n loc s mai treac prin acelai dialog,Coburn deschise un dulap ngust,de unde
scoase o mtur,pe care i-o puse n mn.
-F ce-oi ti mai bine.M ntorc ct pot de repede.
Cnd vzu c trecuser dou ore i el tot nu se ntorsese,Honor ncepu s se
plimbe n sus i n jos pe puntea traulerului,cercetnd din priviri captul
drumului care i adusese acolo,dorindu-i ca el s apar,ciulind urechile ca s
aud peste cntecul psrilor zgomotul bine-venit al unei maini care se apropie.
ncerc s nu-i transmit starea ei de ngrijorare lui Emily,care devenea tot mai

argoas i mai smiorcit.i era cald,foame i sete.Unde s-a dus Coburn? i


Cnd vine napoi? erau ntrebri repetate la fiecare cinci minute,pn cnd
Honor i pierdu bruma de rbdare pe care o mai avea i se rsti la ea:
-nceteaz s m mai ntrebi asta! Nu tia rspunsurile la ntrebrile scitoare
ale lui Emily,dar posibilele variante o ngrozeau.Cea mai mare temere a ei era c
brbatul le abandonase.Tatl ei alesese s ancoreze barca aici tocmai pentru c
pdurea din jur era mltinoas,practic de nestrbtut,i avea s-i ofere un
oarecare adpost n faa uraganelor.Optase s se retrag n acel loc pentru c i
plcea izolarea.Era departe de crarea bttorit i greu de gsit.Mai mult,nu
trebuia s achite chiria pentru un loc n port,iar aici putea s evite i alte
obstacole nesuferite n calea libertii lui,cum ar fi regulile i reglementrile,
legile i ordonanele,amenzile i taxele.Devenise practic un pustnic,evitnd pe
ct posibil contactul cu lumea exterioar.Din cte tia Honor,ea i Emily erau
singurele persoane care clcaser vreodat pe barc.Nici mcar Eddie nu venise
n vizit cu ea.Coburn o ntrebase dac tia un loc potrivit n care s se ascund.
Aceasta era o alegere excelent,dar acum i dorea s-o fi pstra pentru sine.
Calitile care fceau din ea o bun ascunztoare erau aceleai care puteau s-i
vin de hac lui Honor.Cea mai apropiat legtur cu civilizaia era o osea cu
dou benzi aflat la peste opt kilometri distan.Nu putea merge att de mult pe
jos,nu avnd-o pe Emily n grij i nu fr ap.
Era blocat acolo pn la ntoarcerea lui Coburn sau...
Nu-i ngdui s se gndeasc la sau.Cnd soarele avea s apun i urma s se
lase ntunericul,cum avea s fac s nu-i fie team lui Emily? Cum avea s-i
pstreze ea nsi curajul? Era complet lipsit de resurse i de mijloace de
comunicare.Coburn refuzase s-i lase un telefon mobil.
-Jur c n-am s-1 folosesc.
-Atunci de ce vrei s i-1 las?
-Am putea avea o urgen.O muctur de arpe.
-Ferete-te din calea lor,i n-o s-i fac ru.
-Sunt sigur c exist aligatori.
-Nu sunt din filmul Flci.N-o s sar n barc.
-Nu poi s ne lai aa,pur i simplu!
-Nu,a putea s v leg.Asta o redusese la tcere.i venea s se npusteasc
asupra lui,dar nu voia s-o fac n faa lui Emily.O lupt ntre ei ar fi speriat-o,iar
Honor tia c oricum n-ar fi avut nici un rost,avnd drept rezultat doar dureri de
muchi i alte vnti.i mas absent o vntaie aprut pe cot,detestnd tot
mai mult fuga lui Coburn i propria ei team.Nu era o neajutorat.De peste doi

ani,era o mam vduv,care locuia singur ntr-un loc izolat.nfruntase cu curaj


orice problem,cci nu avusese de ales.Sigur,Stan,gemenii i ali prieteni i
oferiser sprijinul.La nevoie,cerea ajutor,i ei ddeau fuga.De data asta era
altfel.Rmsese complet singur.Dar,pentru Dumnezeu,nu era neajutorat.Ea...
-Coburn! strig Emily.Sri de pe ldia pe care sttuse i opi pe punte,
aruncndu-se spre el i cuprinzndu-i genunchii n brae.
-Mi-ai adus ceva? Mami a zis c o s-mi aduci nite mncare pentru prnz.
Honor avea inima ct un purice.Coburn sttea pe punte la doar civa metri de
ea,dar nu auzise nici un sunet care s o avertizeze de apropierea lui.Brbatul
purta o apc de baseball i ochelari de soare,pe care acum i-i ddu jos i i
atrn de gulerul tricoului.Tricoul lui Eddie,i aminti ea.Se udase pe cizme i
pe pantaloni pn la jumtatea gambelor,lsnd s picure ap pe puntea
murdar.Vznd c Honor observase asta,el explic:
-Am ocolit pe malul prului.
Emily srea n sus i n jos pe vrfurile picioarelor.Fr s-i ia ochii de la
Honor,Coburn pescui o acadea din buzunar i i-o ntinse fetiei.Aceasta nici
mcar nu-i mai ceru voie mamei sale nainte de a rupe ambalajul de culoare
mov.
-Ce spui,Emily?
-Mulumesc,Coburn.mi plac tare strugurii.Strugurii sunt preferaii mei.
Honor se gndi ntristat c orice arom i-ar fi adus Coburn ar fi devenit pe loc
preferata ei.Fetia nici mcar nu mai ceru permisiunea de a mnca dulciuri
nainte de prnz,ci i vr acadeaua n gur.Honor ls de la ea.
-De ce ai venit pe lng pru? Unde-i maina?
-Am lsat-o ceva mai ncolo.Cineva v-ar fi putut gsi.N-am vrut s intru direct
ntr-o capcan.O privi cu un aer atottiutor.Te-ai gndit c v-am abandonat
aici,nu-i aa? Fr s spun mai multe,cobor de pe vas i o porni ctre drum.
Emily i scoase acadeaua din gur i ncepu s se tnguiasc:
-Unde se duce?
-Sfinte Sisoe,Emily,o s se ntoarc imediat! Admiraia oarb a fiicei sale pentru
el ncepea s-o calce pe nervi.El reveni dup numai cteva minute,conducnd o
camionet a crei vopsea de culoare neagr devenise gri din pricina aerului srat
al golfului.Era veche de civa ani i purta un abibild cu emblema echipei LSU
Tigers.Lui Honor i se prea c semna cu sute de alte camionete negre care
suferiser efectele climatului coroziv din zona de coast i care erau mpodobite
cu abibilduri ale LSU Tigers.Era sigur c tocmai acesta fusese motivul pentru
care o furase.

Brbatul opri maina lng barc,se ddu jos i lu cteva pungi din spate.
-D-mi o mn de ajutor.i ntinse bagajele lui Honor i se ntoarse s mai aduc
altele.Dup ce i le nmna i pe acestea,spuse:
-M duc s ascund camioneta.
-De ce?
-Cineva ar putea s trag n cauciucuri.Nu-1 ntreb cum i imagina c ar putea
s ajung toi trei pe jos pn la main n cazul unui schimb de focuri.Clar era
mai experimentat dect ea n astfel de chestiuni.
Pn s urce el la bord i s coboare scrile,Honor pregtise deja trei sendviuri
cu banane i unt de arahide.Ea i Emily se aezar pe un pat,Coburn pe cellalt.
Fetia ntreb bucuroas:
-E un picnic?
-Oarecum.Honor se aplec pentru a o sruta pe frunte,prndu-i ru c se rstise
la ea mai devreme.Pungile crate de Coburn conineau alimente gata preparate i
care nu trebuiau inute la frigider.Mai adusese i un bax de ap mbuteliat,o
lantern cu baterii,un tub de spray mpotriva insectelor,erveele umede i o
sticl cu dezinfectant pentru mini.Dup ce mnc,Emily ncepu s cate.
Protest atunci cnd Honor i suger s se ntind i s se odihneasc,dar curnd
adormi.Coburn se servi dintr-o pung cu fursecuri.
-Ai fcut minuni cu locul sta.Honor se uit la el din locul n care sttea i i
fcea vnt lui Emily cu o revist veghe gsit ntr-un sertar.
-Eti sarcastic?
-Nu.Dup plecarea lui,Honor pusese mtura la treab i ndeprtase gunoaiele de
pe podea,apoi pnzele de pianjen de pe toate suprafeele.Gsise vreo dou
cearafuri mpturite n lada ce forma baza unuia dintre paturi.Le dusese pe
punte s le scuture,apoi le ntinsese peste saltele.Aternuturile nu mai aveau
gngnii sau larve pe ele,dei miroseau n continuare a mucegai.Erau totui mai
puin deranjante dect saltele goale i ptate.
-Nu m-am aventurat la prora,recunoscu ea.
-Un lucru nelept,a zice.Am vzut dou glei pe punte.O s le umplu cu ap
din pru.Tu i cu Emily l putei folosi.Honor se bucura c abordaser
deranjantul subiect,dar se feri s-1 dezvolte.
-Acum,c avem ap,pot s terg cteva dintre suprafeele pe care suntem obligai
s le atingem.
-Fii zgrcit cu apa.
-O s fiu.Apoi i puse ntrebarea care nu-i ddea pace: Ai reuit s dai de omul
tu? De Hamilton?

-Am ncercat.Mi-a rspuns aceeai femeie.Am cerut s mi-1 dea la telefon.Ea a


insistat c sunt mort.
-Ce nelegi din asta? Brbatul ridic din umeri i muc dintr-un fursec.
-Hamilton nu vrea nc s discute cu mine.
-Din asta ce nelegi?
-Nimic.
-Nu-i faci griji?
-Nu intru n panic dect dac n-am ncotro.mi irosesc energia.
Honor reinu afirmaia pentru a o analiza sau a o aduce n discuie mai trziu.
-Ai cutat n telefonul lui Fred numere salvate?
-Nu exista nici unul,aa cum m ateptam.i numai un apel n jurnal,
ultimul,ctre fratele su.Telefonul era de aruncat.
-Un consumabil,zise ea.
-Fr nregistrri.De unic folosin.Practic,imposibil de urmrit.
-La fel ca al tu.
-Pstrat pentru zile negre.Oricum,bnuiala mea este c a folosit mobilul pentru a
pstra legtura cu fratele su i cu Arhivarul,dar a ters numerele din jurnalul de
apeluri.Dac am s ajung vreodat s-1 dau pe mna tehnicienilor,ei o s
scotoceasc prin el i o s vad dac se poate obine vreo informaie.Dar,pentru
moment,telefonul lui Fred nu ne e de prea mare ajutor.L-am lsat totui fr
baterie.
-De ce?
-N-am inut pasul cu tehnologia,dar cred c exist experi care pot s localizeze
un telefon chiar dac e nchis.Nu le trebuie dect numrul.Atta vreme ct exist
o baterie n aparat,ea transmite un semnal.
-Adevrat? Coburn ridic din umeri.
-Am auzit i eu un zvon.
-Ct ar dura? S localizezi un telefon,vreau s zic.
-N-am idee.Nu e specialitatea mea,dar n-am de gnd s-mi asum nici un risc.
Cu patruzeci i opt de ore n urm,Honor nu s-ar fi imaginat discutnd despre
informaii,telefoane de unic folosin i altele asemenea.Nici nu i-ar fi
nchipuit un tip precum Coburn,care putea s mnnce linitit fursecuri n timp
ce discuta despre un om pe care l omorse cu doar cteva ceasuri n urm.
Nu tia ce s cread despre Lee Coburn i o deranja faptul c i dorea s cread
ceva despre el.Schimbnd subiectul,ntreb:
-De unde ai luat camioneta?
-Am avut noroc.Am dat cu ochii de o cutie potal rural cu o grmad de

coresponden n ea,semn clar c proprietarii erau plecai.Casa se afla foarte


departe de drum.Cheile camionetei stteau ntr-un cui de lng ua din spate.
Exact ca la tine acas.M-am servit.S sperm c proprietarii o s mai rmn
plecai mcar vreo cteva zile i c maina n-o s fie declarat furat.
-Presupun c ai schimbat plcuele de nmatriculare cu cele de la un alt vehicul.
-PS.nelegnd motivul privirii ei nedumerite,adug: Procedura standard.ine
minte asta dac te hotrti s te dedici unei viei de infractor.
-M ndoiesc c o s se ntmple aa ceva.
-i eu.
-Nu cred c sunt fcut pentru o via pe muchie de cuit.Coburn o msur ncet
din cap pn n picioare.
-S-ar putea s te surprinzi pe tine nsi.Cnd privirea lui o rentlni pe a ei,era
fierbinte i intens.Stnjenit,Honor se uit n alt parte.
-Cumprturile le-ai pltit sau le-ai furat?
-Pltit.i aminti de banii pe care el i avea n buzunarul de la blugi.
-Nu te-ai temut c o s fii recunoscut?
-apca i ochelarii de soare erau n torpedoul camionetei.
-Eu te-am recunoscut cu ele.Brbatul chicoti.
-Ei nu se uitau la mine.
-Ei?
-M-am oprit la un magazin pentru pescari aflat n plin pustietate.O zi lent.Nu
mai era nici un alt client acolo.Numai camionul care livra ap mbuteliat,oprit
n parcare.Honor arunc o privire ctre cele douzeci i patru de sticle ambalate
n plastic.
-Le-ai furat din camion?
-Floare la ureche.Atunci cnd am intrat n magazin,curierul era n spatele
tejghelei,cu casiera.i inea minile n pantalonii ei i gura pe sfrcul ei.Nu
aveau ochi dect unul pentru cellalt.Mi-am luat lucrurile,am pltit i am ieit
repede.N-o s-i mai aminteasc nimic despre mine,ci doar c au fost ntrerupi.
Lui Honor i crpa obrazul de ruine cna se gndea la imaginile descrise de el.
Se ntreba dac povestea era adevrat sau,chiar dac era,de ce zugrvise
Coburn un tablou att de sugestiv.Ca s-o tulbure? Ei bine,se simea tulburat,
dar,dac el observa sau era interesat,atunci nu ddea nici un semn n timp ce se
uita la ceasul de la mn.
-Am s ncerc din nou la Hamilton.Folosindu-i propriul mobil,form din nou
numrul,iar acum Honor auzi o voce de brbat rspunznd:
-Hamilton.

-Ticlosule! M iei la mito? Omul rspunse sec:


-Un om n poziia mea nu poate fi prea precaut,Coburn.Dac cineva sun cu
identitate ascuns,nu rspund.
-M-am identificat.
-Dup ce-am auzit noutile,a fi tiut oricum c tu eti.Ai intrat ntr-o grmad
de belele.Sau ar trebui s spun ntr-un hrdu de mocirl?
-Oh,e foarte amuzant!
-Nu prea.Crime n serie.Rpire.Te-ai ntrecut pe tine nsui,Coburn.
-De parc a avea nevoie s mi-o spui tu.Dac n-a fi la necaz,nu te-a suna.
Schimbnd tonul cu unul mai serios,brbatul de la cellalt capt spuse:
-Bnuielile sunt corecte? O ai pe femeie cu tine?
-i pe copil.
-Sunt bine?
-Da,sunt bine.Am organizat un picnic.Dup o tcere lung i grea,Coburn
repet: Sunt bine.Vrei s vorbeti chiar tu cu ea? Fr s mai atepte un rspuns,
i ntinse telefonul lui Honor.Ei i tremurau minile cnd l duse la ureche.
-Alo?
-Doamn Gillette?
-Da.
-Numele meu este Clint Hamilton.Vreau s m ascultai cu atenie.V rog,de
dragul copilei i al dumneavoastr,nu subestimai importana celor ce am s v
spun.
-Bine.
-Dumneavoastr,doamn Gillette,v aflai n compania unui om foarte periculos.
CAPITOLUL 21
Tori trntise ua n urma lui Doral,o ncuiase,apoi,vreme de o jumtate de or,se
njurase singur pentru c nu-1 luase la palme pe Hawkins de s-i mearg fulgii
pentru remarca rostit la desprire.ns chiar i dup ce trecu mult timp de la
plecarea lui,iar ea avu rgazul de a se mai calma,ameninarea brbatului tot i
mai rsuna n minte.O nelinitea,dac nu chiar mai ru de-att.Totui,nu se
temea att de mult pentru sine,ct pentru Honor.Tori se bizuia pe propriile
fore,era independent i obinuit s-i poarte singur de grij.Dar nu considera
c era sub demnitatea ei s cear ajutor dac i se prea necesar.Ddu un telefon.
-Tori,scumpo.Tocmai la tine m gndeam.Vocea lui i calm imediat nervii
ncordai.Potrivindu-i tonul cu cel sexy al lui,ntreb:
-Ce gndeai?

-Stteam doar si visam cu ochii deschii,ntrebndu-m dac pori chiloei.


-Bineneles c nu.Sunt n obinuita mea dispoziie excitat.De ce crezi c te-am
sunat? Asta i fcu plcere brbatului.Bolborosi un chicotit de fost fumtor.Era
cu cincisprezece kilograme mai gras dect ar fi trebuit i avea vinioare pe nas
de la oceanele de whisky nghiite de-a lungul celor cincizeci i opt de ani ai
si.Dar i putea permite s bea din cel mai bun.
l chema Bonnell Wallace i avea mai muli bani dect Dumnezeu nsui,pe care
i-i inea n banca cu capital privat din New Orleans pe care familia sa o deinea
nc de pe vremea cnd spaniolii guvernau Louisiana sau chiar de la facerea
lumii,care o fi venit mai nti.
Scumpa lui soie cu care fusese nsurat treizeci i ceva de ani fusese rpus de
cancer cu un an n urm.Temndu-se c ar putea avea aceeai soart,Bonnell
aruncase igrile,i redusese numrul de buturi zilnice de la ase la cinci i se
nscrisese n clubul de fitness al lui Tori.Ceea ce i pecetluise viitorul,ntr-o mai
mic sau mai mare msur.Devenise candidat pentru postul de soul numrul
patru,iar asta nu-1 deranja,cci el credea c soarele rsare i apune n chiloeii
aceia pe care Tori pretindea acum c nu-i poart.
-Faci ceva pentru mine,Bonnell?
-Spune-mi doar,dulcea.
-O prieten de-a mea e n pericol.O chestiune de via i de moarte.
Brbatul renun numaidect la tonul glume.
-Dumnezeule!
-S-ar putea s am nevoie de nite bani repede.
-Ci? Uite-aa.Fr nici o ntrebare.Inima lui Tori se umplu de drag.
-Nu fi de acord att de repede.Vorbesc despre o sum serioas.Gen un milion sau
chiar mai mult.Ea se gndea la o rscumprare i se ntreba care o fi preul pieei
pentru readucerea acas n siguran a unei vduve i a fiicei ei.Eu sunt
solvabil.Dar s-ar putea s n-am cum s-mi accesez conturile la timp.
-Spune-mi ce s-a ntmplat.Cum mai pot s ajut?
-Ai auzit despre femeia i copila care au fost rpite n dimineaa asta?
Auzise.Tori complet povestea.
-Nici nu sunt n stare s m gndesc prin ce-ar putea trece acum ea i Emily.Nu
tiu ce s fac,dar n-am cum s stau pur i simplu cu minile n sn.Cu ajutorul
tu,o s am mcar banii pregtii,n caz c socrul ei primete un telefon de la
rpitor.Stan are o situaie financiar stabil,dar n-o s poat face rost de o sum
att de mare.
-Tu s-mi spui doar ce-i trebuie,cnd i trebuie i se rezolv.

Brbatul fcu o pauz,apoi spuse: Sunt la doar un telefon distan,


Tori.Doamne,probabil eti bolnav de ngrijorare! Vrei s vin s stau cu tine?
Din cauza copiilor lui mari i a politicii ei conform creia angajaii clubului nu
trebuiau s aib relaii personale cu clientela,i inuser povestea secret.
Disponibilitatea lui de a lsa totul balt,de a prsi banca n toiul unei zile de
lucru i de a da fuga la ea nsemna mai mult dect simpl politee i grij.
Cu vocea gtuit de emoie,Tori zise:
-i-am mai spus ct de dulce eti? Ct de mult contezi pentru mine?
-Vorbeti serios?
-Da!confirm ea,rostind cuvntul cu o sinceritate netemperat care o lu prin
surprindere.
-Pi,asta-i bine.Pentru c i eu simt la fel.
Cnd Bonnell se nscrisese n clubul ei de fitness,Tori se simise imediat atras
de manierele lui fermectoare.Trecuse cu vederea trupul lui gras i se uitase la
portofoliul lui.Dndu-i seama ct valora,pusese ochii pe el.
Brbatul,dup ce i petrecuse ultimii cinci ani din csnicie ngrijindu-i soia
suferind,era pregtit pentru distracie,pentru sex,pentru tachinrile,flirturile i
complimentele fr perdea ale lui Tori.Bonnell Wallace era un om de afaceri
temut i respectat,abil n toate tranzaciile sale,dar se nmuia n minile talentate
i experimentate ale lui Tori.
Totui,de-a lungul timpului,femeia se ataase de el ntr-un fel care nu mai avea
legtur doar cu a pune gheara pe nc un so bogat.Sub osnza lsat n urm de
traiul excentric,descoperise o inim bun,un prieten bun,un om bun.ncepuse s
in cu adevrat la el,i,din punctul ei de vedere,acesta era sentimentul cel mai
apropiat de dragoste la care avea s ajung vreodat.
Fcur schimb de bezele i,cu prere de ru,nchiser.Zmbetul lui Tori mai
zbovi vreme de cteva minute,n timp ce rmase cu telefonul strns la piept.
Dar,cnd auzi zbrnitul soneriei,arunc aparatul,ni spre u i o deschise
dintr-o smucitur.n pragul casei ei sttea Stan Gillette.Dac l-ar fi vzut pe
Elvis n persoan n-ar fi fost,probabil,att de ocat.
Nu-1 plcea pe socrul lui Honor,iar el i rspundea cu ostilitate.Ct se poate de
mult.Nici unul din ei nu fceau un secret din antipatia lor reciproc.Aceasta
mergea dincolo de faptul c se aflau de-o parte i de alta a graniei dintre
conservatorism i liberalism.Singurul lucru pe care l aveau n comun era
dragostea pentru Honor i pentru Emily i nimic n afara acestei iubiri nu l-ar fi
putut aduce pe Stan la ua ei.Lui Tori i sttu inima n loc.Se ag de u pentru
a-i pstra echilibrul.

-Oh,Doamne! Sunt moarte?


-Nu.Cel puin aa sper.Pot s intru?
Slbit din pricina uurrii,femeia se ddu la o parte.Btrnul mrlui-singurul
cuvnt potrivit pentru a-i descrie mersul-dincolo de pragul ei,care echivala fr
ndoial n mintea lui cu poarta Gomorei,apoi se opri i privi n jur,ca i cum ar
fi evaluat o tabr inamic.Tori presupunea c ntr-o oarecare msur asta i
fcea.Mobila ei era scump i de bun-gust,dar,cnd se ntoarse cu faa spre
gazd,Stan strngea din buze cu un aer de aspr dezaprobare.
-Ai aflat? Tori se ntreb cum de reuea el s fac o simpl ntrebare s sune ca
i cum btrnul ar fi fost pe cale s-i vre achii de bambus pe sub unghii(Aluzie
la o metod de tortur folosit asupra prizonierilor de rzboi).Dar situaia i
cerea s fie civilizat.
-Am vzut la tiri.
-N-ai primit nici o veste de la Honor?
-De ce m ntreab toi acelai lucru? El o privi cu ochii mijii.
-Cine te-a mai ntrebat?
-Doral.Era aici cnd m-am ntors de la club.La fel ca tine,pare a crede c
rpitorul lui Honor a avut bunvoina de-a o lsa s ia legtura cu mine.
-N-am nevoie de sarcasmul tu.
-Iar eu n-am nevoie s dai de neles c,dac a ti ce s-a ntmplat cu Honor i
cu Emily,a mai sta aici,detestndu-te cu toat fiina mea.A cuta s fac ceva
pentru a le aduce napoi.De unde i ntrebarea:De ce nu umbli tu n cutarea lor,
n loc s-mi mpui casa cu automulumirea ta de om ngust la minte i plin de
prejudeci? S-a zis cu purtarea civilizat.Stan se zbrli tot.
-Poi s crezi,fie i pre de o nanosecund,c m intereseaz mai mult s te insult
pe tine dect bunstarea vduvei i a copilei fiului meu,singurele rude care
mi-au mai rmas?
Tori nelese exact ce voia s spun.Grija ei pentru Honor i Emily cntrea mai
mult dect ura fa de el Aa c btu n retragere.
-Nu,Stan,nu cred deloc asta.tiu c le iubeti.
n felul tu autoritar i acaparator,fu tentat s adauge,dar n-o fcu.
-Probabil treci prin chinurile iadului.
-Puin spus.
-De ce nu iei loc? S-i aduc ceva? Ap? O butur uoar? O butur tare?
Stan fu ct pe ce s zmbeasc,dar se abinu.
-Nu.Mersi.Nu se aez,ci rmase n mijlocul sufrageriei ei,cu un aer stnjenit.
-i eu le iubesc,s tii,spuse Tori cu blndee.Cum pot s ajut?

Ce tii tu i nu tie presa?


-Nimic.Nimic cu adevrat.i povesti despre discuia avut cu Doral i cu ajutorul
de erif Crawford.
-Casa era vraite.Crawford prea mai interesat s afle ce lipsea din ea,de parc
dispariia lui Honor i a lui Emily ar fi fost pe locul doi.
-E ajutor de erif ntr-un district de pe malul unei ape sttute.E el n stare s le
aduc acas ntregi?
-Sper.Sigur,se ocup i FBI-ul de caz.Au mai cerut ajutor de la alte districte i de
la poliia din New Orleans.Stan ddu un ocol ncperii,ns Tori i ddea seama
c era muncit de gnduri.
-Ceva te nemulumete.Ce? Btrnul se ntoarse din nou ctre ea.
-S-ar putea s nu fie nimic.Pre de cteva secunde,se lupt cu decizia de a-i
dezvlui sau nu ce-1 frmnta,apoi puse o ntrebare aparent fr nici o legtur.
-Tu ai culcat-o vreodat pe Emily?
-Nu mai departe de acum dou sptmni.Honor m-a invitat la un grtar.Am
bgat-o pe Emily n pat,pe urm ne-am relaxat i am ras o sticl de vin.
Spunnd-i asta,i ddea o lovitur sub centur,cci Stan o considera o influen
negativ asupra lui Honor.
Din clipa n care fcuser cunotin,el o privise ca pe o trf,o persoan
nepotrivit pentru a-i fi prieten nurorii lui Stanley Gillette.Ceea ce,din punctul
de vedere al lui Tori,era pur i simplu al naibii de pcat.Prietenia dintre ea i
Honor se nscuse pe cnd erau copile i rezistase n ciuda cilor diferite pe care
le purtase viaa.Tori admira stilul de trai al prietenei sale,dar nu-1 invidia.
Peisajul casnic nu era pentru ea.Mritiul cu iubitul din liceu nu corespundea
ideilor ei despre romantism.Eddie fusese un so i un tat excelent,iar ea l
plcuse pentru c o iubise pe Honor i o fcuse fericit.Moartea lui fusese o
tragedie.Dar Stan i pstrase amintirea vie i prezent pn ntr-att nct Honor
se simea vinovat i dac se gndea mcar la o ntlnire.Acesta fusese unul
dintre subiectele despre care discutaser n faa acelei excelente sticle de Pinot
Noir.Nu pentru prima dat,Tori i ndemnase prietena s nceap s ias n
ora,s cunoasc oameni noi-mai precis,brbai.
-Perioada ta de doliu a durat de dou ori mai mult dect se obinuiete.Trebuie
s te distrezi,i m refer la sensul cel mai propriu al cuvntului.Ce te ine n loc?
-I-a frnge inima lui Stan dac a ncepe s ies cu alii,i rspunsese Honor
ngndurat.Tori adusese drept argument faptul c nu era cstorit cu Stan i,
oricum,cui i psa de prerile lui?!Se pare c lui Honor i psa.
Pentru c i permitea lui Stan s-o mpiedice s aib un viitor.

El o inea nlnuit de trecut,de un so mort i ngropat.Dar asta era o problem


pentru o alt zi.Astzi trebuiau s se ocupe de una mult mai presant.
-Ce e cu culcatul lui Emily? ntreb ea.
-Ea doarme ntotdeauna cu dou lucruri.
-Ptulica ei i Elmo.
-Azi-diminea nu mai erau n pat.n timp ce Tori procesa informaia,btrnul
continu: Nu erau nici n patul lui Honor.Nu le-am vzut pe nicieri.
-Un rpitor care a lsat-o pe Em s-i ia prietenii cu care doarme? Hmm.
Se gndi la insinurile lui Doral cum c era posibil ca rpirea s nu fi fost deloc
o rpire.n ce se bgase Honor? Ca i cum i-ar fi citit gndurile,Stan spuse:
-Eu cred n pstrarea confidenelor.Tori nu rspunse.
-tiu ct de apropiat i este Honor.Nu neleg prietenia dintre voi.Nu sunt de
acord cu ea.Dar o respect.
-OK.
-Dar e o situaie critic,Victoria.Faptul c-i folosea numele ntreg scotea n
eviden gravitatea situaiei.De parc ar fi avut nevoie s-i sublinieze el asta.
-Dac Honor i-a mrturisit...
-C are o relaie cu un brbat pe nume Lee Coburn? La asta vrei s ajungi? Las
paii de dans,Stan! Rspunsul e nu.Honor nu-mi mrturisete fiecare gnd i
sentiment pe care l are,dar cred c a ti dac s-ar vedea cu cineva.La naiba,a
srbtori.Dar,dac ea l cunotea n vreun fel pe omul la,i jur c eu habar
n-am.Brbatul primi rspunsul cu stoicismul su caracteristic.Tui cu pumnul la
gur,artndu-i c l mai preocupa i altceva.
-Crawford i-a pus lui Doral numeroase ntrebri legate de Eddie.Pare s cread
c fiul meu ar fi avut o legtur cu toate astea.
-Bnuiesc c de-aia m-a ntrebat Doral.
-Ce te-a ntrebat Doral?
-Dac Honor mi-a dezvluit de curnd un secret despre Eddie.Tori ridic din
umeri.L-am acuzat c e drogat
-Nu exist un astfel de secret? Ea l privi cu gura cscat vreme de cteva
secunde,apoi se uit prin sufrageria familiar,aproape ateptndu-se s vad
nscrisuri pe perei care s-i explice de ce toi preau s-i fi pierdut minile.
Cnd se ntoarse napoi cu faa spre btrn,spuse:
-Stan,n-am idee despre ce vorbeti.
-N-am s tolerez nici o aluzie negativ la fiul meu.
-Aluziile ajutorului de erif erau negative?
-Nu tocmai.Dar mi s-a prut c ncearc s fac o legtur ntre Eddie i cele

ntmplate cu Sam Marset duminic noaptea,la depozit.E absurd! Nu tiu de ce a


cutat-o Coburn pe Honor i de ce i-a ntors casa cu fundul n sus,dar att el,ct
i Crawford se nal dac sunt de prere c Eddie ar fi fost implicat n ceva...
Tori complet cu cuvntul pe care el nu se ncumeta s-1 rosteasc.
-Ilegal.Atept.Stan nu mai spuse nimic.
-Sunt de acord cu tine.Eddie a fost un cerceta,un cetean model,un poliist
cinstit.Deci de ce i faci griji?
-Nu-mi fac.
-N-a fi zis.i ncrucia braele sub sni i l privi ndeaproape.Tu n-ai fi intrat
nici picat cu cear n casa femeii nfierate din Tambour.Dar iat-te n infamul
meu brlog,punndu-mi ntrebri care pentru mine n-au nici un sens,dar pentru
tine e clar c au.i pentru Doral la fel.Brbatul se ncpna s in buzele
strnse.Tori continu:
-Fratele lui Doral a fost ucis azi-diminea.Nora i nepoata ta au disprut.i
totui,acest presupus secret,referitor la un om mort de doi ani de zile,v-a fcut pe
amndoi s dai buzna peste mine,cnd ar fi trebuit s umblai i s scotocii pe
sub fiecare bolovan,n cutarea prietenei mele i a fetiei ei.Care-i faza,Stan?
Fr nici un cuvnt,btrnul se ndrept cu pai mari ctre u i o deschise.
-Ateapt!Tori i se altur n prag.Privirea pe care o primi din partea lui ar fi
acrit i laptele.Ea nu ddu napoi,dar cobor tonul.
-M doare undeva de ce crezi tu despre mine.De fapt,mi cam place s-i
zbrlesc penele tale de vultur american.Dar o iubesc pe Honor.O iubesc pe
Emily.Le vreau napoi,n siguran,ntregi i nevtmate.
Stan rmase eapn i neclintit,dar mcar nu iei ca o furtun.
Vorbind n continuare pe un ton calm i rezonabil,femeia spuse mai departe:
-Ca s tii,am fcut aranjamente astfel nct s am disponibil o sum mare de
bani ghea,dac i cnd vei primi o cerere de rscumprare.Nu fi ncpnat si
mndru,Stan! Nu fi un idiot pedant.Nimeni nu trebuie s tie c banii au venit
din minile mele de trf.Las-m s fac asta! Nu pentru tine.Pentru ele.
El nu-i schimb aerul posac,dar zise:
-Mulumesc.O s-i dau de tire.
CAPITOLUL 22
Honor sttu cu ochii aintii asupra lui Coburn,n timp ce brbatul de la telefon i
repeta avertismentul despre ct de periculos era tovarul ei de drum.Vznd c
ea nu-i rspunde,Hamilton o ndemn:
-Doamn Gillette?

-Da,zise femeia cu glas rguit.V...v ascult.


-Coburn e letal.Aa a fost antrenat.Dar faptul c v-a rpit n loc s v ucid...
-Nu m-a rpit,domnule Hamilton.Am venit cu el de bunvoie.
Trecur cteva secunde nainte ca Hamilton s spun ceva.Atunci i drese vocea
i ntreb politicos dac Lee Coburn se purta bine cu ea i cu Emily.
Honor se gndi la ameninrile lui Coburn,reale i implicite,la brutalitatea lui,la
lupta pentru pistol,ns i aminti i cum el nfcase ptulica iui Emily i pe
Elmo,n timp ce fugeau din cas.Se gndi la riscul de a fi capturat pe care i-i
asumase pentru a le cumpra lor ap i mncare.i se gndi la faptul c el se
ntorsese n loc s le abandoneze.i rspunse lui Hamilton:
-Suntem bine.
-M bucur s aud.Dai-mi-1 napoi pe Coburn.Honor ntinse telefonul.Coburn
rosti n receptor:
-Zi-mi.
-Tu primul.Coburn i povesti lui Hamilton scena crimelor i tot ce mai ieise la
iveal de atunci.Fu concis i sfri prin a spune:
-N-am avut de ales dect s le iau pe ea i pe feti de acolo.Dac n-a fi
fcut-o,ar fi fost moarte.
-Eti sigur c poliistul pe care l-ai ucis era asasinul lui Sam Marset?
-L-am vzut comind crima.
-mpreun cu geamnul lui.
-Corect.Hamilton trase adnc aer n piept i l ddu afar cu zgomot.
-OK.n afara identitii criminalului de la depozit i a ideii greite c doamna
Gillette ar fi fost rpit,povestea ta se potrivete cu tot ce mi-a spus Tom
VanAllen.
-Tom VanAllen.Cine-i VanAllen?
-Succesorul meu acolo.
-Cnd ai vorbit cu el?
-Cnd a devenit evident c ai strnit un ditamai tmblul.
-Ai discutat cu VanAllen sta nainte s-mi rspunzi mie la telefon?
-Voiam s-mi fac o idee despre situaie din punctul lui de vedere.O voiam
nefiltrat.Chiar l-am ntrebat dac eti un agent de la biroul lui,care lucreaz sub
acoperire.
-Doamne,dar amuzant mai eti!
-Aveam nevoie s aflu ce tie sau ce bnuiete.
-Asta m cam intereseaz i pe mine.
-Ct privete autoritile locale,tu eti un docher fr prieteni care s-a cnit i a

nceput s trag fr noim.Asta-i bine.Acum,c am stat de vorb cu tine,o s


recunosc n faa lui VanAllen c l-am pclit ca s obin evaluarea lui
neprtinitoare i pe urm o s-i cer ajutorul pentru a v aduce acas pe tine i pe
doamna Gillette.Odat ce tu,ea i copilul vei fi n siguran,am s m gndesc
eu cum s intervin i s fac curenie.Coburn se ncrunt,i muc buza de jos i
se uit cu atenie la Honor.n cele din urm spuse:
-Negativ.
-Poftim?
-Negativ.Nu vreau s m ntorc nc.
-Nu-i face griji n privina acoperirii tale.O s rmn intact.Varianta oficial
va fi c ai murit dup ce te-ai mpucat n clipa cnd ai fost ncolit de agenii
federali.O s facem arestri pe baza informaiilor pe care le-ai strns pn acum,
dar n-o s se tie de unde provin.O s fii trimis ntr-o alt parte a rii,i nimeni
n-o s se prind.
-Sun minunat Cu excepia faptului c eu nu mi-am terminat treaba aici.
-Ai fcut treab bun,Coburn,l contrazise Hamilton.Scapi viu,ceea ce nu-i puin
lucru.i ai pus degetul pe civa indivizi-cheie din organizaia Arhivarului.Am
oameni din San Antonio pn n punctele fierbini din est i pn la grania
dintre Mississippi i Alabama,care ateapt s fac arestri de ndat ce le dau
und verde.n dimineaa asta l-ai eliminat pe principalul facilitator al
Arhivarului.
-Dar nu-1 avem pe Arhivar.
-Eu sunt mulumit.
-Eu nu.E pe cale s se ntmple ceva mare.Vreau s-1 scot din joc nainte s
nceap.
-Ceva mare,cum ar fi...?
-Un nou client.Un cartel mexican,bnuiesc eu.Cred c de asta a fost dat la o
parte Sam Marset.Se vicrea pentru c vreo dou dintre camioanele lui au fost
oprite i perchiziionate.Alea dou nu crau nimic altceva dect pmnt pentru
plante,dar l-au bgat n speriei pe Marset,deoarece i se garantase c nici una
dintre mainile lui n-avea s fie controlat.Arhivarul a vrut s-i nchid gura.
N-are el nevoie de o condic cu sugestii i reclamaii n general,cu att mai puin
acum.Hamilton sttu pe gnduri,apoi spuse:
-Dar noua alian nu e o treab sigur.
-E n lucru.
-Poi s identifici cartelul.
-Nu.Mi-a expirat timpul duminic sear.

Hamilton i mai lu un rgaz de cteva clipe pentru a cugeta.Coburn se uit la


Honor,care se uita la el.In cele din urm,directorul zise:
-O s mergem cu ce avem.Cu sau fr aranjamentul sta aflat n lucru,am
construit un caz.E destul.
-Asta-i o tmpenie,i o tii.Nici un procuror federal n-o s se ating de povestea
asta dac n-are dovezi beton sau un martor ocular care s-i petreac viaa dnd
declaraii sub jurmnt ca s vad c se face dreptate.i nimeni no s accepte
asta,chiar dac i se garanteaz o nou identitate n Mongolia,pentru c toi sunt
speriai de moarte de Arhivar.Ar mai fi i un comar pentru FBI,din punct de
vedere al relaiilor publice.Pentru tine,Sam Marset e doar un nume,dar prin
prile astea e privit ca un sfnt.Trte-1 prin noroi fr o dovad absolut a
faptului c era corupt,f acuzaii care n-o s in,i n-ai s reueti dect s
strneti resentimente n rndul oamenilor care respect legea i s-i pui n gard
pe infractori.Ageniei Antidrog o s-i sar andra i o s dea vina pe noi pentru
c din cauza noastr toi traficanii au intrat n pmnt.La fel cu Biroul pentru
Alcool,Tutun i Arme de Foc,cu cei de la protecia vmilor i a granielor,cu
Departamentul de Interne.O s-i apuce pe toi frica,o s renune la capcanele
plnuite i o s ne furim napoi la punctul zero,avnd la mn doar propriile
pue.Asta o s se ntmple dac m chemi napoi acum.Dup vreo sptmn,
cnd lucrurile se vor fi linitit,contrabanditii o s reia obiceiul de a-i alimenta
clienii.O s continue s se omoare unul pe altul,plus civa trectori nevinovai
din cnd n cnd,ori de cte ori o afacere se duce la vale,iar victimele alea o s
fie pe soav teala ta.i a mea,pentru c nu mi-am terminat treaba.
Hamilton atept cteva clipe,apoi spuse:
-Bravo,Coburn! A fost un discurs foarte nflcrat,i te-ai fcut auzit Fcu o
nou pauz.OK.Rmi.Dar,orict ai fi de bun,n-ai cum s strngi mizeria de unul
singur,mai ales acum,c eti suspect pentru o serie de crime.Poliitilor de acolo
le-ar plcea la nebunie s-i exerseze trasul la int pe tine.O s ai nevoie de
ntriri.VanAllen o s i le dea.
-Nu! Arhivarul are informatori n fiecare secie de poliie,birou de erif,primrie
i tribunal.Toat afurisita de lume e mituit.
-Zici c,dup prerea ta,VanAllen...
-Zic s-mi dai patruzeci i opt de ore.
-Nu poi vorbi serios.
-Bine,treizeci i ase.
-Pentru ce? Coburn se uit i mai atent la Honor.
-Sunt pe cale s fac ceva care ar putea scoate totul la lumin.

-Ce?
-Nu pot s spun.
-Nu poi sau nu vrei?
-Alege tu.
-Fir-ar!Honor i simea frustrarea lui Hamilton.l auzi prin telefon expirnd nc
o dat zgomotos,n cele din urm,directorul spuse:
-Acest ceva o implic pe doamna Gillette,nu-i aa? Coburn nu rspunse.
-Nici eu nu sunt vreun ageamiu,Coburn,zise Hamilton.Doar nu te atepi cu
adevrat s cred c ai ales casa ei,dintre toate casele din Louisiana,ca s te
ascunzi n ea i c,n timp ce erai acolo,te-ai hotrt pur i simplu s rscoleti
locul.Nu te poi atepta s cred c,fr un factor motivaional extrem de
puternic,ea te-a urmat din propria iniiativ,dup ce te-a vzut mpucndu-i
mortal un prieten de familie chiar n sufrageria ei.i cu siguran nu te poi
atepta s cred c tu,dintre toi oamenii,ai luat o vduv i un copil sub aripa ta
doar pentru c eti bun la suflet,cnd de multe ori s-a pus n dezbatere dac ai
sau nu suflet
-Ah,asta chiar mi rnete sentimentele!
-tiu c rposatul so al doamnei Gillette a fost poliist.tiu c recent decedatul
Fred Hawkins a fost cel mai bun prieten al lui.Acum,zi-mi c sunt nebun,dar
coincidena mi face s se revolte instinctul care pn i ntro zi liber e al naibii
de demn de ncredere.Coburn renun la sarcasm.
-Nu eti nebun.
-OK.Ce are ea?
-Nu tiu.
-tie cine e Arhivarul?
-Zice c nu.
-O crezi? Coburn o privi ndelung.
-Da.
-Atunci care-i treaba?
-Nu tiu.
-Nu te mai juca cu mine,Coburn!
-Nu m joc.Hamilton njur n barb.
-Bine,nu-mi spune.Cnd o s te ntorci n Washington,o s discutm despre
nesupunerea ta,pe lng lunga list de nclcri pe care...
-Acum m iei cu tehnici de intimidare? D-i drumul,d-m afar din nenorocitul
tu de birou.Vezi dac m sinchisesc.Hamilton i puse i mai mult furie n
voce.

-Am s-i dau lui VanAllen tot ce trebuie ca s te gseasc i s te aduc napoi,
cu fora dac e nevoie,pentru sigurana femeii i a copilului.Maxilarul lui
Coburn se fcu ca de fier.
-Hamilton,f asta,i cel mai probabil ele o s moar.Curnd.
-Uite ce este,l cunosc pe VanAllen.Eu nsumi l-am numit.De acord,nu e vreun
btios,dar...
-Atunci ce e?
-Un birocrat.
-Asta se nelege de la sine.Cum e ca om?
-ngduitor din fire.Chinuit,chiar.Viaa lui personal este de rahat.Are un fiu cu
nevoi speciale,un caz tragic care ar trebui s se fie ntr-un centru de ngrijire
permanent,dar nu e.
-Cum aa?
-Tom nu discut despre asta.Dac ar fi s-mi dau cu presupusul,a zice c nici nu
se pune problema,din cauza cheltuielilor.Coburn i lu din nou aerul acela
ncruntat i ngndurat pe care Honor ncepea s-1 recunoasc.
-D-mi patruzeci i opt de ore.n vremea asta,tu vezi ce-i cu VanAllen.Dac poi
s m convingi c e cinstit,vin napoi.Cu puin noroc,pn atunci o s am
dovezile mpotriva Arhivarului.
-ntre timp,ce-ai s faci cu doamna Gillette i cu copilul?
-Nu tiu.
-Las-m s mai vorbesc cu ea.Coburn i ntinse telefonul femeii.
-Sunt aici,domnule Hamilton.
-Doamn Gillette.Ne-ai urmrit conversaia?
-Da.
-mi cer scuze pentru o parte din limbaj.
-Nu conteaz.
-Dumneavoastr ce prere avei?
-n legtur cu ce?
-Cu tot ce s-a discutat.
-Lee Coburn e numele lui adevrat? Brbatul pru luat prin surprindere de
ntrebare.Trecur cteva secunde nainte s rspund afirmativ,ns ea nu fu pe
deplin convins de sinceritatea lui.
-De ce a spus femeia de la biroul dumneavoastr c e mort?
-Aa avea ordin de la mine.Pentru protecia lui Coburn.
-Explicai-mi,v rog.
-El se afl ntr-o situaie foarte precar acolo.

Nu puteam s risc ca vreo persoan s-1 suspecteze c ar fi agent,s sune la un


sediu FBI i pe urm s toarne ce-a aflat n urma verificrilor.Aa c am
transmis prin reeaua de comunicaii a biroului c a fost ucis ntr-o misiune.Scrie
aa chiar i n dosarul lui,n caz c un hacker intr n sistemul nostru.
-Dumneavoastr suntei singurul care tie c el este n via?
-Eu i secretara mea,cea care a rspuns la telefon.
-Iar acum i eu.
-Aa e.
-Deci,dac i s-ar ntmpla ceva lui Coburn,orice informaie pe care mi-ar fi
transmis-o mie n legtur cu Sam Marset i cu Arhivarul sau pe care a fi
reinut-o fr intenie ar fi extrem de valoroas pentru FBI i pentru
Departamentul de Justiie.Hamilton rspunse cu reinere:
-Da.Asta dac el ar fi dispus s v pun viaa n pericol pentru a pzi acea
informaie.Spunei-mi adevrul Ce avei? Dup ce umbl Coburn?
-Nici mcar eu nu tiu,domnule Hamilton.Honor se gndi c prin lunga tcere
care urm brbatul i punea la ncercare sinceritatea.Apoi el o ntreb:
-Spunei ceva din toate astea pentru c ai fost constrns?
-Nu.
-Atunci ajutai-m s trimit ali ageni la dumneavoastr.O s vin i o s v ia
mpreun cu fetia.Nu trebuie s v temei de vreo rzbunare din partea lui
Coburn.mi pun cariera n joc pentru asta.Dar trebuie s fii adus la sediu,ca s
v pot proteja.Spunei-mi unde suntei.Ea se uit n ochii lui Coburn un rstimp
ndelungat,n timp ce judecata ei ducea un rzboi cu ceva mai adnc,un instinct
primar cruia nu-i putea da un nume.Acesta o trgea de mnec s renune la
precauia ei nnscut,s nu se fereasc de riscuri,s abandoneze ceea ce tia i
s mearg pe ceea ce simea.Senzaia era ndeajuns de puternic nct s-o
sperie.O speria chiar mai mult dect brbatul care o privea cu ochi albatri i
feroce.Se ls totui n voia ei.
-N-ai auzit ce v-a spus Coburn,domnule Hamilton? Dac trimitei acum ali
ageni dup noi,n-o s-1 prindei niciodat pe Arhivar.nainte ca directorul s-i
poat rspunde,Honor i ddu telefonul napoi lui Coburn.Acesta l lu i zise:
-Pcat,Hamilton.N-ai ncheiat trgul.
-Ai splat-o pe creier?
-Patruzeci i opt de ore.
-Ai torturat-o?
-Patruzeci i opt de ore.
-Doamne,Dumnezeule! D-mi mcar un numr de telefon.

-Patruzeci i opt de ore.


-n regul,fir-ar s fie! O s-i dau treizeci i ase.Treizeci i ase i asta-i...
Coburn ntrerupse convorbirea i arunc telefonul pe pat,apoi o ntreb pe
Honor:
-Crezi c ligheanul sta o s pluteasc?
CAPITOLUL 23
Cnd Tom ajunse acas,Janice era adncit ntr-un joc de cuvinte pe telefonul
mobil.Nici mcar nu-i ddu seama c el era acolo pn cnd nu veni prin
spatele ei i i spuse pe nume,moment n care aproape c sri n sus de fric.
-Tom! S nu mai faci aa ceva!
-mi pare ru c te-am speriat.Credeam c m-ai auzit intrnd.
Brbatul ncerc s-i ascund amrciunea,dar nu reui.Ea juca un joc de
cuvinte cu un om pe care nu-1 ntlnise niciodat i care locuia la captul
cellalt al pmntului,n timp ce lumea lui Tom se fcea praf i pulbere.I se
prea un dezechilibru nedrept.La urma urmei,el fcea totul cu sperana c avea
s ctige aprobarea soiei sale,din dorina de a crete n ochii ei,de a mbunti
puin nenorocita lor de via.
Bineneles,nu era vina lui Janice c el avea o zi proast.Nu merita s fie
transformat n apul ispitor pentru asta.Dar Tom se simea nfrnt i plin de
resentimente,aa c,n loc s spun ceva care ar fi strnit o ceart,i ls servieta
n sufragerie,unde o gsise pe soia sa,i urc n camera lui Lanny.
Biatul avea ochii nchii.Tom se ntreb dac pur i simplu nu-i mai deschisese
dup ce clipise sau dac Lanny chiar dormea.Oare visa? Dac da,ce? Era o
dovad de masochism s-i pun asemenea ntrebri.Nu avea s primeasc
nicicnd rspunsuri la ele.
Continu s se uite n jos la biatul nemicat i i aminti ceva ce se petrecuse
imediat dup naterea lui Lanny,cnd el i Janice nc ncercau s se mpace cu
amploarea limitrilor lui i cu felul n care ele aveau s le afecteze viitorul.
Fuseser vizitai de un preot catolic.Acesta venise s-i liniteasc i s-i
consoleze,ns platitudinile lui despre voia Domnului i deranjaseri i
nfuriaser.Dup cinci minute de la sosire,Tom l mpinsese pe u afar.
ns printele spusese un lucru care i rmsese n minte.i zisese c,dup
prerea unora,indivizii cu probleme ca ale lui Lanny au o legtur direct cu
mintea i sufletul lui Dumnezeu,c,dei nu pot s comunice cu noi aici,pe
pmnt,ei discut n permanen cu Atotputernicul i cu ngerii Si.Cu siguran
fusese o alt banalitate pe care preotul o luase dintr-un manual despre cum s

ndrumi turma.Dar uneori Tom i dorea cu disperare s-o cread.Acum se


aplec i i srut fruntea lui Lanny.
-S-mi pui o vorb bun.Cnd intr n buctrie,Janice,care i pregtise ceva de
mncare,i servi farfuria la masa aezat pentru o singur persoan i spuse pe
ton de scuz:
-Nu tiam cnd o s vii acas sau dac o s vii,aa c n-am gtit.
-E n regul.Brbatul se aez la mas i i ntinse ervetul n poal.Dei salata
de crevei,bagheta cu unt i pepenele tiat felii fuseser aranjate artistic pe
farfurie,el n-avea poft de mncare.
-Vrei un pahar de vin? Tom scutur din cap.
-Sunt nevoit s m ntorc la birou pentru o vreme.Trebuie s fiu acolo n caz c
apare ceva.Janice se aez pe scaunul din faa lui.
-Ari terminat.
-M simt terminat.
-Nimic nou n legtur cu rpirea?
-Nimic,i toat lumea,inclusiv hingherul,umbl n cutarea lor.Sau a cadavrelor
lor.Janice i ncrucia braele n dreptul taliei i le strnse.
-Nici s n-o spui.Tom puse un cot pe mas i i sprijini capul n palm,
masndu-i ochii cu degetele.Soia lui se ntinse peste mas i l prinse de mna
care se odihnea lng paharul lui cu ap.
-Nu cred c o s le omoare,Tom.
-Atunci de ce le-a luat?
-Pentru rscumprare?
-Nici o cerere.Monitorizm telefonul de acas al socrului.A primit o grmad de
apeluri ngrijorate de la cunotine,dar nimic altceva.La fel i pe mobil.Tom i
lu furculia i o lovi ngndurat de marginea farfuriei,dar nu lu nici o
mbuctur.Nu cred c e vorba despre o rscumprare.
-De ce spui asta?
-Coburn n-are profilul psihologic al unui tip care se apuc s trag la nimereal
la locul lui de munc,sau ntr-un birou,sau ntr-o coal.
-Cum aa? Dndu-i seama c n-avea s mnnce,brbatul ls jos furculia i
ncerc s pun ordine n gndurile care i se nvrteau prin minte.
-De obicei,indivizii tia iau o ultim atitudine sfidtoare fa de lumea murdar
i corupt,fa de toi cei care le-au greit.Pe toi dracii,i propun s fac o
declaraie care s aib un impact memorabil,apoi s ias din scen ntr-o
explozie de glorie.Cnd nu se sinucid la locul crimei,de regul merg acas,i
omoar nevestele i copiii,prinii,socrii,pe cine o mai fi i pe urm i iau viaa.

Ls minile n jos i se uit la Janice.E posibil s ia ostatici pentru o vreme,


dup care s-i ucid sau s-i elibereze.Dar n mod normal nu dispar mpreun cu
ei.
-neleg ce spui,dar...Femeia scutur uor din cap.mi pare ru,Tom.Nu tiu cum
s reacionez pentru c nu tiu unde vrei s ajungi.
-Vreau s ajung la faptul c Lee Coburn nu e un criminal n serie cum scrie la
carte.
-Exist aa ceva?
-Sigur c sunt i excepii,dar lui nu pare a i se potrivi profilul psihologic.
ovi,apoi adug: Pn i Hamilton s-a prins.
-Clint Hamilton? Credeam c acum e la Washington.
-Este.Dar azi m-a sunat,vrnd s tie ce naiba se ntmpl aici i ce fac eu n
privina asta.Janice scoase un mic sunet pentru a-i arta consternarea.
-Te verifica?
-n esen.
-Are tupeu! Femeia i mpinse scaunul n spate i art spre farfuria neatins.
Mnnci alea?
-mi pare ru,nu.Arat bine,dar...Tom sfri ridicnd neajutorat din umeri.Janice
duse farfuria pe masa de lucru,ocrndu-1 n surdin pe predecesorul lui.
-Dac nu credea c eti n stare s-i faci treaba,de ce te-a mai numit n postul
sta? Rspunsul care-i venea lui Tom n minte era prea umilitor pentru a fi rostit
cu voce tare,mai ales n faa lui Janice.Ea nu putea s sufere defetismul.Cu att
mai puin la soul ei.Brbatul spuse:
-Nu tiu de unde i ia Hamilton informaiile,probabil de la ali ageni din
departament,dar trebuie s fi observat aceleai discrepane n modul de operare
al lui Coburn pe care le-am remarcat i eu.M-a ntrebat chiar dac tipul e un
agent de-al meu care lucreaz sub acoperire la compania de transport.Janice
izbucni n rs,apoi redeveni att de brusc seri-oas,nct efectul fu unul comic.
-Este? Tom i zmbi strmb.
-Nu.Cel puin nu eu l-am trimis acolo.Zmbetul i pli.Presupun c cineva din
New Orleans,mai mare n grad dect mine,ar fi putut s-o fac.Sau cineva de la o
alt agenie.
-Fr s te informeze? El se mulumi s ridice din umeri,refuznd nc o dat s
recunoasc faptul c era lipsit de importan.Sau cel puin considerat astfel de
ctre colegii lui.Janice se aez din nou la mas.
-Hamilton n-are nici un drept s se amestece.Sigur,omul are un egotism
revolttor.

-Nu l-ai ntlnit niciodat.


-Bazndu-m pe tot ce mi-ai spus despre el,m ndoiesc c ar ncpea pe ua aia
de umflat ce e n pene.M nfurie la culme faptul c te monitorizeaz.Tom se
hotr s nu-i spun c el nu fusese singurul contactat azi de Hamilton.Muli
ageni dezaprobau numirea lui i nu fceau un secret din asta.Dar existau unii
care,prin vorbe sau prin atitudine n general,i artaser sprijinul.Unul dintre
acetia,o analist de date,i mrturisise azi c i ceilali din FBI primiser
telefoane de la directorul adjunct.
-Din nu tiu ce motiv,i spusese ea lui Tom n spatele uilor nchise,cazul sta a
aprut pe radarul lui Hamilton.l urmrete ndeaproape i pune ntrebri despre
tine.
-Ce fel de ntrebri? Ea ridicase minile,cu palmele n sus.
-Nu m implic n tertipurile astea,Tom.Am nevoie de slujba asta.Dar m-am
gndit c ar trebui s tii c eti privit ndeaproape.Tom i mulumise.Tot restul
zilei,simise c se uotete pe la spatele lui-ceea ce ar fi putut s fie doar
consecina paranoiei sale,dar nu credea.l deranja amestecul lui Hamilton.
Oricare ar fi fost motivul,era jignitor i ngrijortor.i mpinse scaunul n spate
i se ridic.
-A face bine s m ntorc.Iei din buctrie nainte ca suprtoarea conversaie
s poat continua.Se spl n baia de serviciu i i lu servieta din sufragerie.
Janice l ntmpin la ua din spate cu un pachet de mncare.
-O alinare de urgen,n caz c ai nevoie.Biscuii cu unt de arahide i un mr.
-Mersi.De data asta nu-1 srut i nici el no srut pe ea.Dar,nainte s apuce
s-i ntoarc spatele,Janice i puse o mn pe braul lui.
-Faci treab bun,Tom.Nu-1 lsa pe Hamilton-sau pe oricine altcineva-s te
terorizeze i s te conving c nu-i aa.El i zmbi fr vlag.
-N-am s-i las.La dracu',Hamilton are dreptate.
-n ce sens?
-Orice prost care ar urmri cazul sta i-ar da seama c nu este o rpire oarecare.
Cel mai probabil doamna Gillette a fost de fa atunci cnd Coburn l-a mpucat
pe Fred Hawkins.Criminalii nu las n urm martori oculari.Coburn are un motiv
pentru care o ine n via.
CAPITOLUL 24
Doral i fcu,ndatoritor,o vizit mamei sale.Aa cum se ateptase,aceasta era
zdrobit de durere.Rudele de sex feminin se nvrteau pe lng ea,strngnd-o
de mini i punndu-i crpe umede pe frunte.Mrgelele rozariilor clmpneau n

timp ce se rugau pentru sufletul lui Fred i cereau alinare pentru cei dragi rmai
n urm.n buctrie nu mai era loc din pricina mncrurilor aduse de prieteni,
familie i vecini.Aerul condiionat ducea o lupt pierdut mpotriva unei furtuni
ce se apropia,care coborse presiunea atmosferic i crescuse umiditatea.
Brbaii,pentru a scpa de drama din cas,i duseser farfuriile ncrcate peste
msur n curte.Se aezaser pe scaunele de grdin,mngind putile pe care le
ineau n poal,gest ce era o a doua natur pentru ei,la fel ca scrpinatul dup
urechi al cinilor de vntoare,i treceau de la unul la altul sticle de whisky
ieftin i,cu glas sczut,puneau la cale rzbunarea mpotriva celui care l omorse
pe Fred.
-Ar face bine s spere c poliia o s-1 prind naintea mea,zise un unchi,un
ticlos ru,care i pierduse un ochi n Vietnam,dar tot putea s trag la int mai
bine dect oricine,poate cu excepia lui Doral.
-Pn mine pe vremea asta,o s am biluele lui Coburn sta ntr-un borcan la
conservat.S vedei voi dac nu! se jur un vr care nu ajunsese nc la vrsta la
care legea s-i permit s bea alcool,dar care era att de beat,nct mai avea
puin i cdea de pe ciotul de copac pe care sttea.Unul dintre fraii mai mici ai
lui Doral ip la copiii si glgioi,care se fugreau unul pe altul prin curte.
-Dai dovad de puin respect,fir-ar al dracului! rcni el,apoi fgdui s n-aib
odihn ct timp Coburn era n via.Nu-mi sunt dragi ia care se iau de familia
mea.Dup ce mncar pe saturare i golir sticlele,se ngrmdir n camionete
i pornir spre teritoriile repartizate pentru a relua cutarea celui care le omorse
ruda.Doral i lu rmas-bun de la nlcrimata lui mam,se smulse din
strnsoarea minilor ei reci i umede,apoi plec n acelai timp cu ceilali,dar
singur.n ciuda faptului c era pe jumtate beat,goni cu uurin pe
ntortocheatele drumuri lturalnice.Mersese pe ele toat viaa i le cunotea n
amnunt.Condusese alt dat de-a lungul lor fiind mult mai cherchelit dect era
acum.mpreun cu Fred.mpreun cu Eddie.
Gndurile legate de Eddie i amintir de acea ieire la pescuit surprins n
fotografia pe care Crawford o luase drept prob.Doral reinuse excursia aceea ca
fiind unul dintre cele mai distractive lucruri pe care le fcuser toi patru
laolalt.De la cugetrile privind ziua de azi,mintea i alunec spre barca lui de
pescuit i spre anii de dinaintea Arhivarului.El i Fred se nscuser sraci i
toat viaa se luptaser din greu s-o scoat la capt.Fred cutase stabilitatea
financiar intrnd n poliie.Dar uniforma,munca n schimburi,astea nu erau
pentru Doral.Lui i plcea flexibilitatea.i cumprase barca dintr-un credit oferit
de un bancher care-i fcea griji din orice.

Dobnda fusese demn de un cmtar,dar Doral nu ntrziase cu nici o rat.


Apoi,timp de ani de zile,fcuse curse prin golf,suportnd grupuri de nenorocii
bogai i bei (doctori,avocai,ageni de burs i alii asemenea) care se credeau
mult deasupra unui ghid pescresc cu palmele bttorite i cu accent de
Louisiana.Le ndurase abuzurile verbale,momentele n care i vomitau buturile
scumpe i vicrelile legate de cldur,de soare,de apele nvolburate i de petii
care nu voiau s coopereze.Le tolerase toate mizeriile pentru c traiul lui
depindea de ei.ntr-un fel,fusese recunosctor uraganului Katrina pentru c i
distrusese barca i sfrise cu toate.Gata cu pupatul de funduri tiranice pentru
Doral Hawkins,mersi frumos!
Atunci Arhivarul i abordase pe el i pe Fred cu o idee de fcut bani.Munca urma
s fie mult mai captivant i mai profitabil dect orice afacere ar fi putut ei
nscoci pe cont propriu.Chiar i ntr-un stat n care mita era la fel de frecvent ca
racii de ru,planul reprezenta o cale de a deveni putred de bogai.
Doral nu se ferise de pericolele pe care le implica.Rsplata merita riscurile.i
plcea s mearg pe srma i l distra ironia de a fi funcionar public pe timpul
zilei i cu totul altceva noaptea.Fia postului i cerea s intimideze,s mutileze
sau,la nevoie,chiar s omoare.El avea o nclinaie natural spre urmrire i
vntoare,iar acum putea s-i ctige existena din asta.Singura diferen era c
prada o constituiau oamenii.Deci iat-1 accelernd pe drumuri lturalnice,avndu-1 drept prad pe Lee Coburn.mpreun cu vduva i copilul celui mai bun
prieten al lui.Cnd i sun telefonul,ncetini numai puin pentru a rspunde,
dar,dup ce auzi mesajul urgent transmis de apelant,aps pedala de frn pn
la podea i opri cu scrnet de roi,strnind un nor de praf care i nvlui maina.
-Tu m iei la mito?
Era mult zgomot de fundal,dar oaptele interlocutorului se fcur auzite pe
deasupra lui.Nu c Doral ar fi vrut s aud ceva din ce avea el de spus.
-M-am gndit c ar trebui s tii ca s-i poi transmite mai departe Arhivarului.
-Mersi pentru nimic,bombni Doral.nchise,trase pe dreapta i ls motorul s
mearg n gol pe marginea unui an,n vreme ce el i aprinse o foarte necesar
igar,apoi l sun pe Arhivar.Acum era treaz de-a binelea.Sri peste
tradiionalele salutri.
-Se zvonete c Lee Coburn ar fi agent federal.Arhivarul nu spuse nimic,rsufl
doar ncet i adnc.Nu prea de bun augur.Doral,imaginndu-i un vulcan
clocotitor pe cale s erup,i terse o pictur de sudoare ce i se rostogolea pe
tmpl i pe la colul ochiului.
-Cnd ai auzit asta?

-Cu zece secunde nainte s te sun.


-Cine i-a zis?
-Una dintre iscoadele noastre din poliie.A auzit de la un federal care lucreaz la
rpire mpreun cu ei i cu cei de la biroul erifului.Umbl vorba c Lee Coburn
e un agent sub acoperire.Urm o lung tcere.Apoi:
-Ei bine,aa cum,cu mult perspicacitate,ai atras atenia azi-diminea,pare
neobinuit de iste pentru un docher.mi doresc doar s fi contientizat asta
nainte s-1 lai s scape din depozit.Lui Doral i se fcu stomacul ghem,dar nu
spuse nimic.
-Cum a rmas cu prietena lui Honor? Ai aflat ceva de la ea dup vizita de azidiminea?
-Tori n-a ieit din cas.Sincer,nu cred c a primit vreo veste de la Honor,altfel
n-ar fi stat pe loc.Un lucru tot am aflat: are un nou iubit.Un mare bancher din
NewA Orleans pe nume Bonnell Wallace.
-l tiu.Avem bani bgai n banca aia.
-Pe bune? Ei bine,am prins-o la Subway pe pipia aia de recepionera de la
clubul de fitness,cnd s-a dus s ia prnzul.Am fcut s par o ntlnire
ntmpltoare.Am stat la o uet,i n-a durat mult.Era nc prea bucuroas s
toarne tot despre Tori,pe care o numea o ditamai Ticloasa cu majuscul,iar stai un citat.Doral respira acum cu ceva mai mult uurin.Era ncntat c avea
ceva bun de raportat dup zvonul despre Coburn.Nu sttuse degeaba toat
ziua.Acionase cu anticipaie i fcea progrese.Era important ca i Arhivarul s
tie asta.
-Pipia-o cheam Amber-crede c Wallace nu vrea ca vreunul dintre clienii
bncii sau dintre prietenii lui fioi s tie c lui i trebuie un antrenor personal i
de aia a nceput s mearg acolo pentru antrenamente.Are burt mare,dar un
portofel i mai mare.Tori a tbrt pe el n doi timpi i trei micri.L-a prins n
gheare,i acum omul e la picioarele ei.Ea triete cu impresia greit c relaia
lor e un secret,dar toi angajaii tiu c domnul Bonnell Wallace nu trage doar de
fiare ori de cte ori vine n Tambour.Dup o lung tcere,Arhivarul spuse:
-O informaie bun de inut la pstrare n caz c avem nevoie de ea.Din
pcate,nu te-a adus cu nimic mai aproape de gsirea lui Coburn,nu-i aa?
-Nu.
-Tu i Fred ai fcut harababur acolo,Doral.Pe atunci aveam nevoie de
harababur.Indiferent ce-ar fi Coburn,trebuia ucis la un loc,odat cu ceilali.
N-am uitat cine l-a lsat s scape.Gsete-1.Omoar-1.Nu m dezamgi din nou.
Whisky-ul ieftin i veni napoi pe gt lui Doral,rnced i usturtor.

l nghii la loc cu noduri.


-De unde s tim eu i Fred...
-Era treaba voastr s tii.Tonul Arhivarului l ptrunse pn n mduva oaselor,
amuind orice scuz pe care Doral ar fi putut-o rosti.i,n caz c mesajul nu
ajunsese cum trebuia la destinaie,Arhivarul adug:
-M-ai auzit spunnd cuvinte de laud despre Diego i iul lui.
Lui Doral i se fcu pielea ca de gin pe braele umede de transpiraie.
-Singura problem cu folosirea lui Diego este c se termin prea repede pentru
persoana care m-a dezamgit.Nu sufer ndeajuns de mult.Doral abia reui s se
dea jos din main pentru a voma,chiar n drum.
CAPITOLUL 25
Honor rmase ca trsnit cnd i ddu seama c Lee Coburn plnuia la modul
serios s mite traulerul pentru crevei al tatlui ei.Protestele ei nu se fcur
auzite.La cteva minute dup ce ncheiase convorbirea cu Hamilton,Coburn era
n timonerie,azvrlind la o parte prelata aezat peste tabloul de bord.
-tii cum s porneti motorul? ntrebase el nerbdtor,artnd nspre butoane.
-Da,dar mai nti trebuie s bgm vasul n ap,i nu putem.
-Trebuie.Am face bine s ne mutm.Pe parcursul urmtoarei ore,ea ncerc de
cteva ori s-1 conving c era un proiect imposibil,dar Coburn nu se ls
descurajat.Gsise o macet ruginit ntr-o cutie cu scule aflat pe punte i o
folosea pentru a reteza vegetaia aoas care se aga de coca vasului.Era o
munc istovitoare.Honor mai fcu o ncercare de a-1 abate de la hotrrea lui.
-Hamilton i-a dat cuvntul lui.N-ai ncredere c o s i-1 in?
-Nu.
-Dar e eful tu! Superiorul,supraveghetorul? Oricum i-ai spune voi la FBI.
-E toate astea.i singurul lucru pe care am ncredere c o s-1 fac e s-i
acopere mai nti propriul fund.ine minte,Lee Coburn nu mai exist.
-Ne-a dat treizeci i ase de ore.
-O s nege.
-Ce te face s crezi asta?
-tiu cum gndete.
-Nu tie i el cum gndeti tu?
-Ba da,tocmai de aia trebuie s ne grbim.Chiar n timp ce noi vorbim,el
probabil ncearc s-mi localizeze numrul de telefon.
-Nu i l-ai dat.Ai zis c telefoanele astea sunt nedetectabile.Ai zis...
-Da,am zis.Dar nu le tiu pe toate,bombni el.

ngrijorat,Honor privi spre cer,unde norii se alergau dinspre golf.


-Ar trimite un elicopter?
-Puin probabil.Hamilton ar opta pentru ceva mai discret,ceva care s nu ne dea
un avertisment.n plus,se apropie o furtun.N-ar veni pe calea aerului.
-Atunci de ce te grbeti att de tare? Coburn se opri pentru a-i terge cu dosul
minii fruntea asudat.
-Pentru c s-ar putea s m nel.Dar,cu ct munceau mai mult,cu att mai
dezndjduit prea situaia.Honor suger s-i ncerce norocul n camioneta
furat de curnd.
-Nimeni nu caut maina asta.Tu nsui ai spus-o.
-OK,i unde s mergem?
-La prietena mea.
-Prietena.
-O prieten de-o via care ne-ar oferi o ascunztoare,fr ntrebri.
-Nu.Nici o prieten.Ei o s fie cu ochii pe prietenii ti.
-Ne-am putea petrece noaptea n camionet.
-Eu a putea,zise brbatul.Noi n-am putea.n cele din urm,Honor ncet s-i
mai iroseasc energia ncercnd s-1 conving s se rzgndeasc.N-avea fora
i abilitile lui,dar se strdui s ajute i fcu tot ce i ceru el.
Emily se trezi.Era vorbrea i entuziasmat de activitate.Le sttea n drum,dar
Coburn lucr pe lng ea cu o rbdare surprinztoare.Fetia rmase pe punte i le
strig cuvinte de ncurajare cnd ei,mpreun,se proptir cu spinrile n pror i
mpinser vasul eliberat de pe mal,n ap.
Coburn verific dac existau infiltraii i,negsind nici una,i se altur lui Honor
n faa tabloului de bord.Tatl ei o nvase cum s porneasc motorul i cum s
crmeasc.Dar trecuser ani de atunci.n mod miraculos,i aminti paii necesari,
iar cnd motorul prinse via cu un sunet necat,Honor nu tiu cine era mai
mirat,ea sau Coburn.El ntreb despre combustibil.Honor verific acul
indicatorului.
-Suntem OK.Tata era pregtit pentru un uragan.Dar celelalte aparate de
msur...Le privi cu ndoial.Nu tiu pentru ce sunt toate.Coburn ntinse o hart
nautic de culoare galben peste tabloul de bord.
-tii unde suntem? Ea indic locul.
-Pe undeva pe aici.Dac o lum spre sud,ctre coast,devenim mai expui.Pe dealt parte,o barc pentru pescuit crevei ntr-un port plin de aa ceva n-ar sri att
de mult n ochi.Spre interiorul continentului,rurile se ngusteaz.Sunt mai muli
copaci.i apele sunt mai puin adnci.

-De vreme ce probabil va trebui s dm bir cu fugiii,eu votez pentru apele mai
puin adnci.Du-ne doar ct poi de departe.
Brbatul urmri progresul pe hart.Pufir cale de vreo opt kilometri pe rurile
ntortocheate,dup care motorul ncepu s tueasc.Apa se ngroase din pricina
vegetaiei.De cteva ori,Honor fu ct pe ce s treac peste cioturile de chiparoi
ce rsreau pe suprafaa opac.Coburn i mpunse cotul.
-Acolo.E un loc la fel de bun ca oricare altul.Honor crmi vasul mai aproape de
malul mltinos,unde un chiparos des avea s le ofere un ascunzi parial.
Coburn arunc ancora.Ea opri motorul i se uit la el,n ateptarea altor
instruciuni.
-Facei-v comode.
-Ce? replic femeia.El mpturi harta i o ndes n buzunarul blugilor,apoi i
verific pistolul i l puse pe tabloul de bord,acolo unde Emily nu putea ajunge.
-Eu o s iau puca de nouzeci i cinci de milimetri a lui Hawkins.ine-1 tu pe
sta.E gata s trag.Nu trebuie dect s inteti i s apei pe trgaci.
-Ce faci? Nici n-apuc s termine ntrebarea,c el era deja afar din timonerie.
Cnd Honor ajunse pe punte,brbatul cobora peste marginea brcii,n apa adnc
pn la genunchi.
-Coburn?
-Nu pot s las camioneta acolo.Sttu pe gnduri,apoi,njurnd n barb,scoase
din buzunar telefonul ei i bateria.
-Cred c ar trebui s-i las un mobil.n caz c mi se ntmpl ceva.Dar am
ncredere c n-ai s-1 foloseti.Dac trebuie s suni pe cineva,sun la 911 i doar
acolo.i ddu cele dou componente.
-Cum se...
-Spre norocul nostru,al tu e un aparat mai vechi.Merge mai uor dect cu
modelele noi.Scoase capacul de pe spatele telefonului i i art cum s pun la
loc bateria.
-Aliniaz dungile aurii,mpinge-o la loc pn pocnete.i Emily ar putea s-o
fac.Se uit n ochii ei.Dar...
-Promit c n-am s-1 folosesc dect dac nu te ntorci.Coburn ncuviin o dat
din cap,apoi se ntoarse cu spatele spre barc.Se tr pn pe uscat,apoi dispru
printre tufiuri.
Diego fcea cumprturi ntr-un supermarket mexican,cnd telefonul ncepu din
nou s-i vibreze.Iei n faa magazinului pentru a rspunde.
-Eti gata pentru mine?

-Da,spuse Arhivarul.Vreau s urmreti pe cineva n urmtoarele dou zile.


-Ce? S urmresc pe cineva?
-Nu asta am spus?
-Cum rmne cu Coburn?
-Tu f doar ce-i spun,Diego! Pe om l cheam Bonnell Wallace.
Cui i psa cum dracu' l chema? Nu era Coburn.nainte s-i poat rosti
obieciile,primi dou adrese,una a unei bnci de pe Canal Street,alta a unei
locuine din Garden District.Nu i se explic de ce individul trebuia urmrit,i,de
fapt,pe Diego nici nu-1 interesa.Era o treab de rahat.Cu un aer exagerat de
plictisit,ntreb:
-Vrei s tie c e urmrit?
-Nu nc.O s-i spun cnd o s fie nevoie de alt micare.Dac o s fie nevoie.
-OK.Tonul lui arogant nu trecu neobservat de ctre Arhivar.
-Te rein de la ceva,Diego?
Da,se gndi acesta.M reii de la o lovitur bine pltit. n schimb,l puse
pe Arhivar n defensiv.
-Nu mi-ai dat banii pentru fata de la salonul de masaj.
-N-am nici o dovad c ar fi moart.
-Ce,vrei s-i trimit capul ei ntr-o cutie cum fac vulturii ia din Mexic?
-Nu-i nevoie s mergi att de departe.Dar n-am vzut nimic la tiri despre
descoperirea unui cadavru.
-Nici n-o s fie descoperit.M-am ocupat eu de asta.
-Dar nu mi-ai dat nici un detaliu.
-Cum ar fi?
-Cnd i-ai dat de urm,era cu cineva?
-Nu.Aga participani la convenii acolo unde trag vasele fluviale.
-La Moonwalk.
-M rog.
-Era singur? Fr pete? Cineva a ajutat-o s fug.N-ar fi avut curajul s plece
de una singur.
-Nu tiu dect c era singur atunci cnd am gsit-o eu.Fr pete,altminteri ar fi
fcut mai multe afaceri,zise el,adugnd un chicot.A fost un ctig uor.Am
negociat un scurt pentru zece dolari i,cnd am dus-o sub nite piloni,i-am tiat
gtul.Pentru mai mult siguran,i-am despicat burta,am umplut-o cu pietre i
am scufundat-o n ru.Dac o s-i ias vreodat cadavrul la suprafa,n-o s mai
semene cu ea.Faptul c vorbea astfel despre Isobel l fcea s tresar,dar trebuia
s pstreze aparenele.

Rsul i obrznicia erau false,ns era important s fie credibil.Arhivarul l ls


s atepte un rstimp nesfrit,dup care vorbi:
-n regul.Poi s-i iei mine banii.Unde vrei s fie pui?
Zilele de salariu veneau sub forma unor plicuri cu bani,lsate pentru el n cte un
loc anume,care se schimba de fiecare dat.i ddu Arhivarului adresa unei
spltorii abandonate dup uraganul Katrina.
-Pe tejghea este o cas de marcat veche.S lase banii n sertar.
-O s fie acolo.ntre timp,ine-m la curent n legtur cu Bonnell Wallace.
Vreau s tiu tot ce face n afara rutinei zilnice.
-OK,mare afurisit de lucru! Pn s apuce Arhivarul s-i rspund,Diego nchise
i se ntoarse n magazin.Fcu rost de un alt crucior i o lu de la capt.El nu
lsa niciodat vreun obiect nesupravegheat,temndu-se c i s-ar putea planta un
transmitor sau ceva mai ru.i,orict de bun ar fi fost un plic cu cinci sute de
dolari,nu avea s-1 ridice dect peste vreo cteva zile.Mai nti,urma s
supravegheze cldirea spltoriei pentru a se asigura c nu i se ntindea o
capcan.Arhivarul poate c nu avea ncredere deplin n el.Dar el nu avea nici
un pic de ncredere n Arhivar.ncepuse s plou cnd iei din magazin cu
cumprturile i cu o conserv de unc furat.n ciuda vremii,porni spre cas pe
un traseu lung i ntortocheat,uitndu-se deseori peste umr i apropiindu-se de
coluri cu iul n mn.Isobel l ntmpin cu un zmbet dulce i cu un prosop
uscat.Timiditatea fa de el i scdea cu fiecare zi.ncepea s aib ncredere,
ncepea s cread c Diego nu avea s-i fac ru ori s-i vnd serviciile.
Tnrul renunase s-o ating.Nu se mai ncumeta nici mcar s-o mngie pe
obraz,nu cnd imaginea ei i nmuia inima,dar i fcea penisul s se ntreasc de
dorin.Noaptea ea i strngea cruciulia n pumnul ei mic i adormea plngnd.
Se trezea ipnd din pricina comarurilor.Cnd amintirile urte o ajungeau din
urm,se jelea vreme ndelungat,acoperindu-i faa i gemnd,copleit de
ruine din cauz c avusese relaii sexuale cu sute de brbai.
Dar pentru Diego ea era pur,bun i nevinovat.El era cel ru,el purta murdria
unei ticloii ce nu avea s poat fi nicicnd splat.Atingerea lui ar fi pngrit-o
i i-ar fi lsat o cicatrice n suflet.Aa c se abinea,o iubea numai cu ochii i cu
inima plin.Goli pungile de cumprturi.mprir o cutie de ngheat.Diego i
porni iPod-ul,i ar fi putut s jure c muzica suna mai bine fiindc era i ea acolo
s-o mprteasc.Fata rse ca un copil cnd petiorul ei auriu i uguie botul
spre ea prin sticla acvariului.Diego o privea ca pe un nger care i umpluse
camera de sub pmnt cu o esen la fel de luminoas i de curat ca razele
soarelui.Se sclda n lumina ei i nu-i ddea inima ghes s plece.

Stupida nsrcinare primit de la Arhivar putea s dureze o or sau dou.


Honor sttea pe pat lng fiica ei adormit,ascultnd ploaia i propriile bti
ngrijorate ale inimii,cnd auzi o bufnitur i chiar i simi vibraia.Trase pistolul
afar de sub saltea i l inu n faa ei n timp ce se furia pe scri n sus i se uita
prin deschiztur.
-Eu sunt,zise Coburn.Profund uurat,femeia ls arma pe lng corp.
-Aproape c renunasem s te mai atept.
-A fost mult de mers pn la camionet,mai ales lund-o pe uscat.Pn s ajung
acolo,se ntunecase i turna cu gleata.A trebuit s gsesc o osea.Pe hart nu
erau dect cursuri de ap.Am dat n sfrit peste un drum cu pietri care se
oprete la vreo patru sute de metri de aici.Lui Honor i se prea un miracol c el
mai gsise drumul napoi.
-Totul OK? ntreb brbatul.
-Emily a vrut s stea treaz pn te ntorci,dar am mncat,dup care ne-am jucat
cu Elmo.Am nceput s-i spun o poveste i a adormit.
-Probabil e mai bine aa.
-Da.I-ar fi fost fric de ntuneric,iar eu nu voiam s aprind lanterna.Dei m-am
gndit s-o pun pe punte ca s te cluzeasc napoi.M-am temut c n-ai s ne
vezi n bezn.Mi-ai lsat puine instruciuni nainte s pleci.Dac el observase
reproul implicit,l ignor.
-Ai procedat bine.Lui Honor i se obinuiser ochii cu ntunericul,aa c reui
s-1 zreasc pe Coburn.Acesta avea hainele ude,iar prul i era lipit de cap.
-M ntorc imediat,spuse ea.Cobor treptele i puse pistolul la loc sub saltea,apoi
strnse cteva lucruri i se ntoarse n timonerie.i ntinse mai nti o sticl cu
ap.El i mulumi,desfcu dopul i o goli.
-Am gsit astea.i ddu o pereche de pantaloni kaki mpturii i un tricou.Erau
ntr-una dintre lzi.Pantalonii o s-i fie prea scuri i miros a mucegai.
-Nu conteaz.Sunt uscai.Coburn i scoase tricoul lui Eddie i l nlocui cu cel
care i aparinuse tatlui ei,apoi ncepu s descheie nasturii blugilor.
Honor se ntoarse cu spatele.
-i-e foame?
-Da.Ea cobor din nou scara i aprinse lanterna doar ct s gseasc mncarea
pus deoparte pentru el.Pn se ntoarse n timonerie,el i mbrcase deja
pantaloni.Puse alimentele pe bord.
-Ai uitat s iei un desfctor de conserve.
-Am luat conserve cu chei.

-Nu i cea de ananas.i bineneles c Emily asta a vrut.


-mi pare ru.
-Am gsit un desfctor de conserve ntr-un sertar de sub plit.E ruginit,aa c
s-ar putea s ne otrvim cu plumb,dar ea i-a primit ananasul.
Coburn i mnc fr tacmuri cina format din piept de pui la conserv,felii de
ananas i biscuii srai.Le stropi pe toate cu o alt sticl de ap pe care Honor
i-o aduse de sub punte.Ea mai veni i cu un pachet de fursecuri,pentru a-i potoli
vizibila poft de dulciuri.Brbatul sttea pe podea,cu spatele sprijinit de bord.
Honor se aezase pe scaunul de cpitan al tatlui ei,care suferise n urma
ravagiilor vremii,ca toate celelalte obiecte de pe vas.Tcerea era ntrerupt doar
de rpitul ploii i de crnnitul fursecurilor.
-Plou mai tare ca oricnd,remarc ea.
-h.
-Mcar ploaia ine la distan narii.Coburn i scarpin un loc de pe antebra.
-Nu pe toi,zise i mai lu un fursec din pachet i muc jumtate.
-O s ne gseasc?
-Da.Observnd c rspunsul lui sec o speriase,el adug: E doar o chestiune de
timp,depinznd n mare parte de momentul n care Hamilton o s intre n vitez
maxim.Probabil deja a fcut-o.
-Dac o s dea de noi...
-Cnd.
-Cnd o s dea de noi,tu o s...Cut cuvntul potrivit.
-M duc n linite? Honor ncuviina din cap.
-Nu,n-am s-o fac.
-De ce?
-Aa cum i-am spus i lui Hamilton,nu renun pn nu pun mna pe ticlosul la.
-Pe Arhivar.
-Nu mai e doar o misiune.Este o lupt unu la unu,el mpotriva mea.
-Cum funciona,mai exact? Afacerea dintre el i Marset?
-Pi,s vedem.Uite un exemplu.De fiecare dat cnd un camion trece dintr-un
stat n altul,trebuie s se opreasc la o staie de cntrire.Ai vzut braele alea
care se ntind peste autostrad n apropierea granielor? Honor scutur din cap.
-Nu obinuiesc s trec grania dintre state,dar,n orice caz,nu,nu le-am observat.
-Majoritatea oamenilor le ignor.Arat ca nite lmpi stradale.Dar de fapt sunt
aparate cu raze X care scaneaz camioanele mpreun cu ncrctura i care sunt
monitorizate permanent.Cnd agenii vd o main ce pare suspect sau care nu
s-a oprit la staia de cntrire,aceasta e tras pe dreapta i perchiziionat.

-Doar dac persoana care monitorizeaz nu e mituit i n-o las s treac.


-Bingo! Arhivarul a creat o pia tocmai din activitatea asta.Strategia lui e s-i
corup pe oamenii care aplic regulile,transformnd efectiv legea ntr-o glum.
Un traficant de fiine umane ar plti pentru protecie i ar considera c asta face
parte din costul afacerii sale.
-Sam Marset era un...
-Client.Cred c unul dintre primii,dac nu chiar primul.
-Cum s-a ntmplat?
-Pe lng tranzaciile cinstite,Marset fcea un nego rapid cu mrfuri ilegale.De
vreme ce el era corect,nimeni nu-1 bnuia.Pe urm au nceput s-i fie oprite
camioanele,s-i fie hruii oferii.Vigilena crescut a fost de-ajuns s-1 sperie.
Prezbiterul de la St.Boniface i dorea mai mult dect orice s nu fie prins.i aici
intr n scen Arhivarul,cu o soluie la problema lui.Coburn rnji.Treaba era c
tocmai Arhivarul crease problema.
-Orchestrnd perchiziiile.
-i probabil c Marset tia asta.Dar,dac acest Arhivar putea s-i pun bee n
roate,tot el putea s aib grij ca beele s fie ndeprtate.Marset ori i pltea tax
de protecie,ori risca s fie prins cu un transport de droguri.Viaa aa cum o tia
ar fi fost istorie.
-Alii aveau s fie silii s fac la fel.
-i au fost.Arhivarul are acum o clientel numeroas.Unii reprezint mari
companii,ca a lui Marset.Alii sunt independeni de mic anvergur.Oameni
rmai fr slujb din cauza deversrii de petrol,care au o camionet i copii de
hrnit.Ei se duc n sudul Texasului,iau vreo nouzeci de kilograme de marijuana,
le duc n New Orleans,copiii lor primesc mncare pentru nc o sptmn.
ncalc legea,dar infractorul mai mare este individul care face ca transformarea
lor n delincveni s fie una profitabil.Contrabanditii risc mai mult s fie
prini,i,cnd se ntmpl,nu pot s-1 toarne pe facilitator,pentru c rareori tiu
cine e.Nu-i cunosc dect persoana de contact,iar aceea e una aflat jos pe scara
ierarhic.
-Dac Marset era un client att de bun,de ce a fost omort? I-ai spus ceva lui
Hamilton despre faptul c se vicrea.
-Treburile au mers bine pentru o vreme.Drgu.Pe urm,Arhivarul a nceput s
se lcomeasc,s-i creasc taxele pentru serviciile oferite.Marset nu avea
nevoie de un glob de cristal ca s-i spun c,fr un plafon,preurile urmau s
urce n continuare,astfel c n scurt timp o mare parte din cheltuielile lui aveau
s fie,de fapt,comisioanele Arhivarului.Dar dac refuza s plteasc...

-Era prins,dat n vileag i trimis la nchisoare.


-Corect.Iar Arhivarul putea s pun toate astea n micare,pentru c tentaculele
lui se ntindeau n tot sistemul de justiie.Aa c Marset,diplomat ca ntotdeauna
i,dup cum s-a dovedit,un pic naiv,a propus s se ntlneasc duminic noaptea
i s stabileasc nite condiii cu care amndoi s poat tri.
-Tu ai intrat la idei.
-Arhivarul este afurisitul de Vrjitor din Oz.Nu-1 vedeam intrnd n depozitul
la,strngnd mini i negociind.
-Marset i cunotea identitatea?
-Dac da,a murit fr s-o dezvluie.I-am luat dosarele la rnd,am citit fiecare
petic de hrtie pe care am putut pune mna,inclusiv pe cel cu numele soului tu.
-Sigur nu bnuieti c Eddie ar fi fost Arhivarul.
-Nu,Arhivarul e viu i nevtmat.
-Ce rol crezi c a avut Eddie?
-Ziceai c a lucrat de noapte pentru Marset.Poate c era implicat n partea ilegal
a afacerii.Sau poate c era un poliist corupt aflat pe statul de plat al
Arhivarului.Poate c juca la dou capete sau se pstra pentru o pag mai mare.
Poate c antajul era unghiul lui de abordare.Nu tiu.
Honor se uit fix la el pn cnd,cu o urm de reinere,brbatul adug:
-Ori poate c era un poliist care ncerca s construiasc un caz mpotriva unuia
sau a amndurora.Dar corupt ori nu,ar fi ncercat s se protejeze strngnd
dovezi solide pe care s le poat folosi indiferent care i-ar fi fost scopul.
Honor era de neclintit n convingerea ei cu privire la integritatea lui Eddie,dar
pentru moment abandon subiectul.
-Royale Trucking.Toi angajaii sunt necinstii?
-Nu toi.Cei ase tipi care au murit cu Marset,da.Marset avea un rnd de registre
separate pe care numai el i un alt tip le vedeau vreodat.Oamenii de la birourile companiei i membrii familiei lui nu tiau despre activitile lui
suplimentare.
-Cum se poate s nu fi aflat? Coburn ridic din umeri.
-Poate c nu s-au uitat foarte atent.N-au vrut.Nu tiau dect c afacerile lui
continuau s mearg extrem de bine ntr-un climat economic slab.
-Deci ei o s fie OK? Doamna Marset?
-n ceea ce privete urmrirea penal,da.Ei n-o s-i fie uor cnd o s ias la
iveal adevrul despre soul ei.Honor i ridic picioarele pe marginea scaunului,
i cuprinse gambele cu braele i i ls brbia pe genunchi.Zise cu glas sczut:
-O s te omoare.Coburn muc dintr-un alt fursec,fr s spun nimic.

-Doral sau cineva din clanul Hawkins.Chiar i cel mai cinstit poliist,care te vede
doar ca pe ucigaul lui Sam Marset,ar prefera s te aduc mort i nu viu.
-Hamilton le-a spus tuturor c am murit deja.M ntreb pe unde o s mai scoat
cmaa.
-Cum poi s faci glume pe tema asta? Nu te deranjeaz c riti s fii ucis?
-Nu n mod deosebit.
-Nu te gndeti la moarte?
-Sunt doar surprins c nu mi s-a ntmplat nc.Honor i ciupi o pieli de la o
unghie,care i se rupsese cnd se chinuiau cu barca.
-Tu tii cum s faci tot felul de lucruri.Se uit spre el.Brbatul o privea curios.
-Lucruri care in de supravieuire.O grmad de lucruri.
-Nu tiu s coc prjituri.Pentru prima dat de cnd l gsise zcnd cu faa n jos
la ea n curte,Coburn o tachina,ns ea nu-permisese s-i distrag atenia.
-Ai deprins toate abilitile astea n infanteria marin?
-Pe cele mai multe dintre ele.Honor atept,dar el nu intr n detalii.
-Ai fost un alt fel de infanterist dect socrul meu.
-El era imaginea dintr-un poster pentru recrutare?
-Exact.
-Atunci,da,am fost altfel.Infanteritii ca mine nu mrluiau n formaie.Aveam
o uniform,dar am purtat-o doar de cteva ori.Nu-i salutam pe ofieri i nimeni
nu m saluta pe mine.
-Ce fceai!
-Omoram oameni.Honor bnuise asta.Ba chiar se amgise gndind c avea s l
poat auzi recunoscnd asta fr s tresar.Dar primi cuvintele ca pe nite mici
lovituri n piept i se temu c lucrurile aveau s se nruteasc dac afla
detalii,aa c nu continu discuia pe subiect.Coburn i termin ultimul fursec i
i scutur minile de firmituri.
-Trebuie s trecem la treab.
-Treab? Honor era att de obosit,nct o durea tot corpul.Credea c,dac ar
nchide ochii,ar aipi pe loc.Saltea ptat sau nu,abia atepta s se ntind lng
Emily i s doarm.
-Ce fel de treab?
-O s-o trecem din nou n revist.
-Ce s trecem din nou n revist?
-Viaa lui Eddie.

CAPITOLUL 26
Diego se apropie de locuin la adpostul ntunericului,al ploii i al tufiurilor
dese.Casa lui Bonnell Wallace era una dintre vilele impuntoare de pe St.
Charles Avenue.Din punctul de vedere al unui intrus,era o nenorocit de
fortrea.Lmpile din curte fuseser aezate pentru a scoate peisajul n eviden.
Riscul pe care l prezentau era neglijabil.Diego vzu o sut de ci prin care
lumina artificial putea fi evitat.Problematice totui erau reflectoarele orientate
de la nivelul pmntului n sus ctre zidurile exterioare i care scldau pereii n
mii de wai.O umbr aruncat n lumina aceea ar fi fost nalt de zece metri i ar
fi artat precum o urm de cerneal pe faada alb i strlucitoare.
Diego cercet peluza perfect ntreinut,maina de optzeci de mii de dolari
parcat pe aleea circular,apoi hotr c i sistemul de securitate trebuia s fie de
calitate,cumprat cu bani grei.Pe fiecare u i fereastr aveau s se afle contacte
ultimul rcnet,cu senzori de micare i de spargere a sticlei n fiecare camer,la
care se aduga,foarte probabil,o raz invizibil ntins de jur mprejurul
proprietii.Dac aceasta era ntrerupt,se declana o alarm silenioas,astfel
c,atunci cnd intrusul ajungea n cas,poliia deja l nconjura.
Nici unul dintre aceste obstacole nu fcea ptrunderea imposibil,dar toate
prezentau dificulti pe care Diego ar fi preferat s le evite.
Prin ferestrele din fa,putea s vad ntr-o camer ce aducea cu un birou.Un
brbat corpolent,de vrst mijlocie,sttea aezat ntr-un fotoliu ncptor,cu
picioarele ridicate pe un taburet tapiat,vorbind la telefon i sorbind des dintr-un
pahar pe care l inea la ndemn.Prea relaxat,fr s-i pese c ncperea
luminat se afla la vedere i c putea fi urmrit de pe strad.
Aceasta n sine era un soi de declaraie.Domnul Wallace se simea n siguran.
n cartierul acela,cineva care arta ca Diego trezea numaidect bnuieli.El era
ncreztor n capacitatea sa de a fi invizibil atunci cnd trebuia,ns,chiar i aa,
sttea cu ochii n patru dup maini de poliie ori vecini glgioi ieii s-i
plimbe cinii.Ploaia i picura pe sub guler i i se prelingea pe spate.N-o lua n
seam.Sttea ghemuit acolo,nemicnd nimic altceva n afara ochilor,cu care
msura periodic mprejurimile.
Sttu la pnd i atept s se ntmple ceva.Nu se petrecu nimic,cu excepia
faptului c domnul Wallace schimb telefonul cu o revist care i capt atenia
vreme de aproape o or.Apoi ddu peste cap restul de butur i iei din camer,
stingnd lumina la plecare.O alt lumin se aprinse la etajul al doilea,i rmase
aa pentru mai puin de zece minute,apoi se stinse.Diego rmase pe loc,dar,dup
nc o or,cnd i fu clar c Wallace se culcase,hotr c i-ar petrece timpul cu

mai mult folos n alt parte.Inteniona s-i reia urmrirea n zori.Arhivarul nu


avea s afle nimic.Se furi afar din ascunztoare i parcurse cteva strzi,pn
la o zon comercial n care vreo cteva baruri i restaurante erau nc deschise.
Ddu cu ochii de o main oprit ntr-o parcare ntunecat i nepzit,se folosi
de ea pentru a ajunge la un kilometru i jumtate de casa lui,apoi o abandon,
tiind c n cteva minute prdtorii urbani aveau s o demonteze pn la roi.
Parcurse restul drumului pe jos i intr n cldirea lui fr s aprind lumina.Nu
scoase nici un sunet cnd ptrunse n locuina de sub pmnt.O dat n viaa
ei,Isobel dormea fr s aib comaruri.Chipul i era mpcat.
Diego nu se simea ns mpcat i nu adormi.Sttu privind faa linitit a lui
Isobel i storcndu-i creierii ca s priceap de ce Arhivarul l pusese pe un
talentat ca el s fac o treab de doi bani,cum era s stea cu ochii pe Bonnell
Williams.
-Nu tiu.Honor rguise repetnd aceste trei cuvinte.De dou ore,Coburn,care
prea inepuizabil,o pisa cu ntrebau despre viaa lui Eddie,mergnd napoi pn
la primii ani din adolescen.
-Nici mcar nu-1 cunoteam pe atunci,protest eu obosit.
-Ai crescut aici.El a crescut aici.
-Avea cu trei ani mai mult dect mine.Ne-am observat unul pe altul abia cnd el
era n clasa a dousprezecea,iar eu ntr-a noua.Brbatul voia s tie despre
fiecare aspect din viaa lui Eddie.
-Cnd a murit mama lui? Cum a murit? Avea vreo rud de care el se simea
apropiat?
-n 1998.Fcea chimioterapie pentru cancer la sn.Avea organismul slbit din
cauza tratamentelor i a murit de pneumonie.Avea o sor care i-a supravieuit.
Mtua lui Eddie.
-Ea unde triete?
-Nu mai triete.A murit n 2002,cred.Ce legtur are mtua,sau orice altceva
din toate astea,cu ceea ce caui tu?
-Eddie a lsat ceva cuiva.A pus ceva undeva.Un dosar.Un registru.Un jurnal.O
cheie.
-Coburn,am mai discutat despre asta.Dac exist un asemenea obiect,eu nu tiu
nici mcar ce este,cu att mai puin unde se afl.Sunt sfrit de oboseal.Te
rog,nu putem s ateptm pn mine-diminea i s-o lum atunci de la capt?
-Diminea s-ar putea s fim mori.
-Corect,eu s-ar putea s mor de oboseal.Caz n care,ce rost mai are?

Coburn i trecu mna peste jumtatea de jos a feei.Se uit la ea ndelung prin
ntuneric,iar lui Honor i se pru c era pe cale s renune,cnd el spuse:
-Tu sau tatl lui.Unul din voi trebuie s aib.
-De ce nu un alt poliist? Fred sau Doral? n afar de Stan i de mine,gemenii
erau oamenii cei mai apropiai de Eddie.
-Pentru c,orice ar fi,sigur i implic i pe ei.Dac ar fi avut lucrul respectiv,l-ar
fi distrus.Nu s-ar mai fi nvrtit pe lng tine timp de doi ani.
-Ateptnd s-1 scot la iveal?
-Sau doar s se asigure c n-ai s-o faci niciodat,n timp ce se gndea,Coburn i
tot ndesa pumnul n cuul palmei de la cealalt mn.Cine a declarat moartea
lui Eddie ca fiind un accident?
-Ofierul care a anchetat cazul El ncet s-i mai mite minile.
-Las-m s ghicesc.Fred Hawkins.
-Nu.Un alt poliist.El a dat din ntmplare peste maina distrus.Eddie era deja
mort.
-Cum l cheam pe poliistul sta?
-De ce?
-A vrea s tiu cum a dat el din ntmplare peste maina distrus.
Honor se ridic repede i iei pe punte,dar rmase lng peretele exterior al
timoneriei,astfel nct streain subire a acoperiului s-o fereasc de ploaie.
Coburn o urm.
-Ce e?
-Nimic.Aveam nevoie de puin aer.
-Pe dracu'! Ce e? Honor se sprijini de zid,prea obosit ca s se mai certe cu el.
-Poliistul care a investigat accidentul lui Eddie a fost gsit cteva sptmni mai
trziu plutind pe braul mort de ru.Fusese njunghiat.
-Suspeci?
-Nu.
-Crim cu autor necunoscut.
-Presupun.N-am mai auzit nimic despre asta.
-Meticuloi nenorociii,nu-i aa? Brbatul se aez umr la umr cu ea,uitnduse la ploaie.Ce-i plcea lui Eddie s fac? S joace popice? Golf? Ce?
-Toate astea.Era un bun sportiv.i plcea s vneze i s pescuiasc.i-am mai
spus.
-Unde sunt echipamentele lui de pescuit i vntoare?
-La Stan.
-Trusa de golf?

-La Stan.La fel i bila pentru popice,i setul cu arc i sgei pe care l-a primit
cnd a mplinit doisprezece ani.Vorbise cu asprime,ns Coburn ncuviin din
cap ngndurat.
-Mai devreme sau mai trziu va trebui s-i fac o vizit lui Stan.
nainte ca Honor s-i poat rspunde,el i ceru s-1 descrie pe Eddie.
-I-ai vzut fotografia.
-M refer la personalitatea lui.Era serios i studios? Vesel din fire? Capricios?
Amuzant?
-Echilibrat.Contiincios.Serios cnd era nevoie,dar i plcea s se distreze.Adora
s spun glume,i plcea s danseze.
-i plcea s fac dragoste.Honor i ddu seama c el ncerca s-o scoat din fire,
dar nu-i oferi acea satisfacie.Se uit drept n ochii lui i spuse:
-Foarte mult.
-Era fidel?
-Da.
-Eti sigur?
-Absolut.
-Nu poi fi absolut sigur.
-Era fidel.
-Dar tu? l privi furioas.Coburn ridic din umeri.
-OK,deci erai fidel.
-Am avut o csnicie frumoas.Eu nu ineam secrete i nici Eddie.
-El inea unul.Brbatul fcu o pauz pentru a da nsemntate afirmaiei,apoi i
cobor vocea la nivelul unei oapte.Toat lumea are secrete,Honor.
-Oh,zu? Spune-mi unul de-al tu! El ridic un col al gurii.
-Toat lumea n afar de mine.Eu n-am nici un secret.
-Absurd afirmaie.Tu eti mpachetat n secrete.Coburn i ncrucia braele la
piept.
-D-i drumul i ntreab.
-Unde ai crescut?
-n Idaho.Lng grania cu Wyoming.n umbra munilor Teton.Honor fu luat
prin surprindere.Nu tia la ce se ateptase,dar nu la asta.El nu corespundea
imaginii ei despre un om de la munte.Desigur,putea foarte bine s mint,s
inventeze un trecut improbabil pentru a-i proteja acoperirea.Dar se ls prins
n joc.
-Cu ce se ocupa tatl tu?
-Cu butul.n cea mai mare parte a timpului.

Cnd lucra,era mecanic la o reprezentan auto.Iarna conducea un plug de


zpad.
-E decedat?
-De ani ntregi.l privi nedumerit.Trecu atta vreme pn cnd Coburn rspunse
la ntrebarea nerpstit,nct Honor crezu c nici n-avea s-o mai fac.n cele din
urm,el spuse:
-Avea un cal btrn pe care l inea ntr-un arc din spatele casei noastre.Eu l
botezasem,dar pe tata nu l-am auzit niciodat strigndu-1 n vreun fel.l clrea
rareori.l hrnea rareori.Dar ntr-o zi a pus aua pe el i a plecat.Calul s-a ntors.
Tata nu.Nu i-au mai gsit trupul.Desigur,nici n-au cutat foarte mult.
Honor se ntreb dac amrciunea din glasul lui era ndreptat spre printele
alcoolic ori spre cuttorii care renunaser s-i mai caute rmiele.
-Tata clrise calul la nebunete,de mai c-1 fcuse s-i dea duhul,aa c l-am
mpucat.Braele pe care brbatul le inea ncruciate czur pe lng corp.El
privi ploaia.
-N-a fost o mare pierdere.Nu era cine tie ce cal.Honor ls cteva minute s
treac,apoi l ntreb despre mama lui.
-Era n parte franuzoaic,n parte canadianc.Temperamental din fire.Cnd se
enerva,ncepea s turuie n francez,limb pe care nu s-a obosit niciodat s m
nvee,aa c jumtate din timp nu pricepeam ce ipa la mine.Nimic bun,sunt
sigur.Oricum,ne-am desprit dup ce am terminat liceul.Eu am fcut doi ani de
facultate,am hotrt c nu era de mine i m-am nrolat n infanteria marin.n
prima mea misiune,am primit de veste c mama murise.M-am ntors cu avionul
n Idaho.Am ngropat-o.Sfritul povetii.
-Frai sau surori?
-Nu.Expresia de pe chipul lui era lipsit de sentimente,aa cum i viaa i fusese
lipsit de dragoste din partea cuiva.Nici veri,mtui,unchi,nimic,zise el.Cnd o
s mor,n-o s se cnte marul funebru.N-o s existe nici un salut cu douzeci i
uia de salve i n-o s fie nimeni acolo care s primeasc un steag mpturit.O s
devin pur i simplu istorie,i nimeni n-o s dea dou parale.Eu nici att.
-Cum poi s spui aa ceva? Coburn ntoarse ncet capul spre ea,artndu-i
surprinderea.
-De ce te nfurie? Acum,c fusese ntrebat,Honor i ddu seama c era
furioas.
-mi doresc sincer s tiu cum poate cineva,oricine,s fie att de indiferent atunci
cnd vorbete despre propria lui moarte.Tu nu-i preuieti deloc viaa?
-Nu prea.

-De ce nu?
-Ce-i pas?
-Eti o fiin uman,la fel ca mine.
-Oh! i pas de omenire n general,asta e?
-Bineneles.
-Da? Coburn se ntoarse cu tot restul trupului ctre ea,pn cnd i sprijini
oldul drept de peretele timoneriei.De ce nu l-ai implorat s vin i s te ia?
Ea nu nelese schimbarea subiectului.
-Ce?
-Pe Hamilton.De ce nu i-ai spus unde eti ca s poat trimite pe cineva s te ia?
Honor trase aer n piept tremurnd.
-Pentru c,dup toate cte am vzut i am auzit n ultima zi i jumtate,nu mai
tiu n cine s am ncredere.Probabil ai putea spune c am ales diavolul pe care l
cunosc.Intenionase s sune ca o glum,ns el nu schi nici un zmbet.Se
nclin cu civa centimetri spre ea.
-Din ce alt motiv?
-Dac am ceva care o s-1 condamne pe Arhivar,atunci ar trebui s te ajut s-1
gseti.
-Ah! Datoria patriotic.
-Ai putea zice i aa.
-Hmm.Coburn se trase i mai aproape,prezenta lui fcnd-o s devin contient
de propriile bti ale inimii,care erau mai puternice i mai rapide.
-i...i pentru...ce i-am spus deja.Brbatul o ocoli pn cnd ajunse n faa ei,
prnd s nu-i pese de ploaia care cdea asupra lui.
-Mai spune-mi nc o dat.Lui Honor i se pusese un nod n gt,i nu doar pentru
c trebuia s-i lase capul pe spate pentru a-1 privi n ochi.
-Pentru Eddie.
-Ca s-i aperi reputaia.
-Aa e.
-De aia eti tu aici cu mine?
-Da.
-Nu cred.i atunci se lipi de ea.Mai nti cu coapsele,apoi cu mijlocul,cu pieptul
i n cele din urm cu buzele.Honor scoase un scncet,dar sensul lui fu neclar
chiar i pentru ea,pn cnd i ddu seama c braele i se ridicaser instinctiv n
jurul lui,c l strngea de spate,de umeri,minile umblndu-i nelinitite i lacome
s-1 simt.Coburn i srut gura deschis,folosindu-i limba,iar cnd ea i
rspunse la srut,simi acel zumzet ce vibra n adncul lui.Era genul de sunet

nfometat pe care nu-1 mai auzise de mult vreme.Masculin i carnal,o ncnta i


o excita.El i prinse ceafa n cuul palmei lui mari.i mpinse o coaps ntre ale
ei,pn sus,i se frec de ea,continund s-o srute de parc ar fi vrut s-o lase fr
aer.Honor savura fiecare senzaie ocant.
Coburn ntrerupse srutul doar pentru a-i lipi buzele de baza gtului ei.Curajos
i acaparator,i acoperi snul cu mna,l strnse,l remodel pentru a se potrivi n
palma lui,i pipi sfrcul ntrit i uier de plcere.
Iar asta o fcu pe Honor s-i vin n fire.
-Ce fac? suspin ea.Nu pot s fac asta!l mpinse la o parte.El se ndrept,
insensibil la uvoiul care i cdea pe cap i pe umeri,cu pieptul umflndu-i-se i
cobornd iute n timp ce se holba la ea n ntuneric.
-mi pare ru! spuse Honor,i vorbea ct se poate de serios.
Dar i prea ru pentru el sau pentru ea nsi? i prea ru fiindc lsase ca
lucrurile s se ntmple ori pentru c le oprise?
Nu tia i nu-i ngdui s stea pe gnduri.Se repezi pe ua timoneriei,pe scri n
jos i n cabin.Emily se trezi,se ridic n capul oaselor i privi n jurul ei.
Era nc destul de ntuneric,dar putea s vad,aa c nu se sperie.Mami era
acolo,ntins lng ea pe patul urt mirositor.Coburn se afla n cellalt pat.
Amndoi dormeau.Mami sttea ntins lng ea,cu minile sub obraz.Avea
genunchii ridicai pn la burt.Dac ar fi deschis ochii,s-ar fi uitat drept la
Coburn.El era lungit pe spate.O mn o inea peste stomac.Cealalt i atrna pe
marginea patului.Degetele lui aproape c atingeau genunchiul lui mami.
Emily l strnse pe Elmo la piept i i tr ptulica dup ea n timp ce se
trgea spre marginea patului i cobora din el.N-ar fi trebuit s umble descul pe
podea,pentru c era extrem de murdar.Mami i spusese.Dar nu voia s se aeze
pe jos ca s-i pun sandalele,aa c urc treptele n vrful picioarelor i se uit
n camera plin de lucruri ciudate.Mmica ei o aezase pe scaunul strmb,apoi i
zisese c fusese adpostul bunicului ei i c ea sttuse n poala lui n timp ce el
crmea barca.Dar pe atunci era bebelu,aa c nu-i mai amintea.ns i-ar fi
dorit s-i aduc aminte.Ar fi fost distractiv s conduc o barc.
Mmica ei avusese voie s-o conduc ieri,dar,cnd Emily l ntrebase pe Coburn
dac putea s crmeasc i ea,el i rspunsese c nu,fiindc se grbea i avea
lucruri mai bune de fcut dect s-o distreze.Dar pe urm i spusese c poate mai
trziu,rmnea de vzut.Coburn o nvase s nu se apropie prea tare de
ferestrele sparte,pentru c sticla putea s-o taie.Ea l ntrebase de ce i taie sticla
pe oameni i el i zisese c nu tie,c pur i simplu poate s-i taie i c trebuie s
stea departe de ferestre.

Nu mai ploua,dar cerul prea ud,la fel i copacii pe care putea Emily s-i vad.
Mmicii ei probabil c nu i-ar plcea dac ea s-ar deprta mai mult,aa c merse
n vrful picioarelor napoi pe scri n jos.Mami nu se micase i nici Coburn,
doar stomacul lui cretea i scdea cnd respira.Emily i lipi mna de burtic.i
a ei cretea,apoi scdea.Atunci ddu cu ochii de telefonul interzis i de baterie,
aflate amndou la picioarele patului n care dormea Coburn.
Ieri,n timp ce mami i Coburn tiau tufiurile de pe barc,ea ntrebase dac
putea s se joace cu Trenuleul Thomas pe telefonul lui mami.Amndoi i
spuseser Nu! n acelai timp,numai c el vorbise mai tare dect mami.Emily
nu pricepuse de ce o refuzaser,pentru c uneori,cnd mami nu folosea telefonul,
o lsa s se joace pe el.Acum mami nu folosea telefonul,aa c probabil nu avea
s se supere dac Emily juca un joc.Vzuse cnd Coburn i artase lui mami
cum s pun bateria nuntru.i ea putea.Aa spusese Coburn.
El nu se mic atunci cnd Emily lu telefonul.Alinie dungile aurii de pe baterie
i o mpinse pn cnd pocni,exact aa cum fcuse Coburn,pe urm porni
telefonul.Cnd aprur pe ecran toate desenele frumoase,aps pe cel cu
Trenuleul Thomas.Dintre toate jocurile,puzzle-ul i plcea cel mai mult.
Concentrndu-se din greu,ncepu cu roile,adug motorul i coul de
locomotiv,apoi toate celelalte pri,pn cnd fcu un Thomas ntreg.
De fiecare dat cnd termina puzzle-ul,mami i spunea ct de istea era.Mami
tia c ea era istea,dar Coburn,nu.Voia ca i el s afle.Se furi spre capul
patului n care dormea el i i apropie faa de a lui.
-Coburn? opti ea.El deschise dintr-odat ochii.Se uit ciudat la Emily,pe urm
acolo unde dormea mami,apoi din nou la Emily.
-Ce?
-Am fcut puzzle-ul.
-Ce?
-Puzzle-ul cu Thomas.Pe telefonul lui mami.L-am fcut.l ridic n faa ochilor
lui,dar i se pru c el nu se uit cu adevrat,pentru c sri din pat att de repede,
nct se lovi cu capul de tavan.Pe urm spuse un cuvnt foarte urt.
CAPITOLUL 27
Ajutorul de erif Crawford fu surprins s descopere c destinaia lor era o barc
de pescuit crevei abandonat,ce nu prea s pluteasc,ci era pur i simplu
lansat n ap.Era o ascunztoare jalnic.n primul rnd,nu prea a fi un vas
demn de ncredere.Lucru destul de ru.Dar mai sttea i aezat ntre kilometri
ntregi de teren ostil,ntr-un labirint de praie n care te puteai pierde cu uurin

nainte de a ajunge n Golful Mexic,dac acesta era ntr-adevr traseul plnuit


pentru evadare.Poate Coburn nu era att de iste pe ct l crezuse.Poate devenise
disperat.Folosindu-se doar de gesturi pentru a comunica cu oamenii care l
nsoeau,se apropiar cu toii de ambarcaiune,mergnd pe furi i cu mult
bgare de seam.Echipa,care lucra din centrul de comand instalat temporar n
sediul poliiei din Tambour,era format din Crawford,alte dou ajutoare de erif,
trei poliiti din Tambour,doi ageni FBI i un poliist de la rutier care se
ntmplase s fie n camer,conversnd cu ceilali,cnd un tehnician intrase i
anunase c primea semnal de la telefonul mobil al lui Honor Gillette.
ncercarea lui de a localiza aparatul folosind metoda triangulaiei dduse roade.
Fuseser apoi necesare patru ore de discuii chinuitoare pentru a stabili cum s
izoleze cel mai bine locul.Prin aer,la sol sau pe ap? Odat ce se hotrse c
uscatul era cea mai bun opiune n privina factorului surpriz,Crawford i
cedase cuvntul celui mai apropiat lucru de un ofier SWAT pe care l aveau
poliia din Tambour ori biroul erifului: un individ care luase cteva cursuri n
timpul liber,pe cheltuiala proprie.Acesta i mprtise cunotinele limitate i
rezumase totul spunnd:
-S n-o dai n bar i s o mpucai pe femeie ori pe feti,lucru pe care
Crawford l-ar fi putut comunica el nsui grupului n cinci secunde,nu n treizeci
i cinci de minute.Se ngrmdiser cu toii n trei SUV-uri oficiale,conduseser
prin cea pentru ceea ce li se prur ore ntregi,dar de fapt fuseser doar
patruzeci i cinci de minute,pn cnd ajunseser ntr-un loc de unde nu puteau
merge mai departe nici mcar n maini cu traciune integral.
n plus,Crawford nici nu voia ca sosirea lor s fie anunat de zgomotul
motoarelor.Continuaser drumul pe jos,iar acum stteau cocoai printre copaci,
pndind semne de via la bordul vasului de pe care venea semnalul telefonului
mobil.Lui Crawford i se prea un miracol c exista o anten de telefonie mobil
prin apropiere,dar nu avea de gnd s pun sub semnul ntrebrii bunvoina
zeilor ori atitudinea prevztoare a furnizorului de servicii.
Soarele rsrea,ns la est orizontul era att de ncrcat de nori,nct zorii ajutau
prea puin la risipirea ntunericului i a atmosferei mohorte.Apa braului de
ru,ce prea umflat dup ploaia torenial de noaptea trecut,era neclintit,la fel
i lintia care atrna de pe ramurile arborilor n mnuchiuri mbibate de
umezeal.Era prea devreme pn i pentru psri-Linitea se lsa,dens precum
bumbacul.Crawford le fcu semn oamenilor s nainteze.Nu aveau de ales dect
s rite expunerea n timp ce parcurgeau distanta dintre linia copacilor i malul
apei.Cnd ajunse n dreptul vasului,Crawford se ghemui lng coc,i mai

verific o dat arma,apoi urc la bord i pi uor pe punte.Alii l urmar,ns el


fu primul care intr n timonerie,primul care auzi o njurtur aprig i primul
care i ndrept eava pistolului spre un brbat care urca treptele.
Stan Gillette iei din deschiztur i pi n timonerie cu minile ridicate.ntruna dintre ele inea un telefon mobil.
-Domnule ajutor de erif Crawford.Ai ajuns prea trziu.
O fcuse pe copil s plng.
Cnd i smulsese telefonul din mn,ea scosese un vaiet care ar fi putut scula i
morii.Pe mama ei sigur o sculase din pat.Coburn o nfcase pe fetia care
plngea n hohote i practic o aruncase pe umr,eliberndu-i cellalt bra pentru
a-1 lua pe Elmo i ptulica.Le ndesase pe amndou n braele grsulii ale
micuei,apoi o apucase pe Honor de mn i o trse-n vreme ce aceasta
protesta-pe scri n sus,prin timonerie,pn afar,pe punte.
Singur,i-ar fi luat doar cteva minute ca s abandoneze barca,s nainteze prin
apa rului,apoi s sprinteze cale de opt sute de metri prin noroiul cleios,pn
acolo unde lsase camioneta.Chiar i n semintunericul de dinaintea zorilor,s-ar
fi ndeprtat de locurile acelea ntr-o fraciune din timpul de care avusese nevoie
numai pentru a le cobor pe cele dou din barc.Honor refuzase s pun piciorul
n ap,dar el o mpinsese,iar ea reuise s ias pleoscind din mlatin.Apoi se
mpiedicase de dou ori n goana lor nebun spre main.i,n tot acest timp,
copila l inuse strns de gt,tnguindu-i-se la ureche,iar i iar:
-N-am vrut!
Cnd ajunseser la main,micua nc se smiorcia.I-o ntinsese lui Honor,care
se aezase cu greu pe scaunul din dreapta.Coburn trntise portiera,ocolise n
fug maina,srise pe locul oferului i vrse cheia n contact.Cauciucurile
patinaser n noroi,dar n cele din urm cptaser aderen,iar camioneta nise
nainte.Acum se aflau deja destul de departe de barca pentru pescuit crevei,ns
el nu ls garda jos.Mobilul lui Honor era la fel de bun ca lumina unui afurisit
de far,conducndu-i pe poliiti drept spre ei.Imediat ce aveau s descopere c
fugarii plecaser de pe vas,vntoarea urma s-i reia cursul.
Nu tia la ce or deschisese fetia telefonul mamei sale.Cu cteva minute nainte
s-1 trezeasc? Cu cteva ore? Dar trebuia s presupun ce era mai ru,caz n
care se mira c reuiser s scape.Aa c ignor prezena copilei care suspina i
a mamei ei,concentrndu-se s lase ntre ei i barc o distan ct mai mare,ntrun timp ct mai scurt cu putin,fr s se rtceasc prea mult,s intre cu
maina n ru ori s se izbeasc de un copac.Honor o liniti pe Emily,vorbindu-i

n oapt n timp ce o strngea la piept i i mngia prul.n cele din urm,fetia


se opri din plns,cu toate c,de fiecare dat cnd se uita la ele,Coburn era
ntmpinat de patru ochi plini de repro.
ntr-un final ajunse pe o osea principal.Nevrnd s fie oprit pentru depirea
limitei de vitez,ridic piciorul de pe acceleraie i o ntreb pe Honor dac avea
idee unde se aflau.
-La sud-est de Tambour,cred.Unde voiai s mergi?
Unde voia s mearg? Al dracului s fie dac tia.
n momentul acela,nu fcea dect s consume benzin preioas,aa c trase n
parcarea unui aglomerat loc de popas pentru camionagii,unde maina lor nu avea
s fie observat printre attea vehicule asemntoare.Din cte vedea,combinaia
ntre o staie de benzin i un magazin cu de toate era locul de ntlnire pentru
muncitorii care,nainte de a pleca la lucru,i fceau plinul cu cafea,igri i
gustri de diminea nclzite la microunde.Dup ce Coburn opri motorul
camionetei,trecur cel puin treizeci de secunde n care nimeni nu spuse nimic.
ntr-un trziu,el se uit la cele dou fiine care i complicau teribil viaa.Tocmai
inteniona s le spun asta pe leau,cnd fetia zise cu voce tremurtoare:
-mi pare ru,Coburn.N-am vrut.Brbatul nchise gura.Clipi de cteva ori.Se uit
la Honor i,cnd vzu c aceasta nu spune nimic,i ntoarse privirea spre
micu,al crei obraz umed era nc lipit de pieptul mamei.Mormi:
-mi pare ru c te-am fcut s plngi.
-E OK.Mama ei ns nu era ntr-o dispoziie la fel de ierttoare.
-Ai speriat-o de moarte! M-ai speriat pe mine de moarte.
-Da,ei bine,eu m-a fi speriat de moarte dac m-a fi trezit uitndu-m n eava
dubl a putii lui Doral Hawkins.Honor i nghii o replic care i sttea,
vizibil,pe limb.n schimb,se aplec peste capul lui Emily i o srut n cretet.
Cumva,gestul linititor l fcu pe Coburn s regrete i mai mult c o strnise pe
copil.
-Uite ce e,am zis c-mi pare ru.O s-i iau un...un balon sau ceva.
-Se teme de baloane,spuse Honor.O sperie cnd pocnesc.
-Atunci o s-i iau altceva,rspunse el nervos.Ce-i place?
Capul lui Emily sri n sus de parc ar fi fost pe arcuri.
-mi place Trenuleul Thomas.Coburn se uit lung la ea pre de cteva secunde,
apoi absurditatea situaiei n care se gsea l nvinse,i izbucni n rs.Sttuse ochi
n ochi cu ticloi a cror singur ans de a mai tri era s-i ia lui capul.Se
ferise de focuri de mitralier,fentase un lansator de rachete,srise dintr-un
elicopter cu cteva secunde nainte ca acesta s se prbueasc.

Pclise moartea de prea multe ori ca s le mai in socoteala.


N-ar fi fost amuzant dac i-ar fi venit de hac Trenuleul Thomas?
Honor i Emily l priveau cu precauie,moment n care i ddu seama c ele
nu-1 mai auziser niciodat rznd.
-O glum personal,zise el.Din nou fericit,Emily ntreb:
-Acum putem s mncm micul dejun? Coburn sttu pe gnduri,apoi mormi n
barb:
-De ce dracu' nu? Iei i deschise o cutie cu scule ce sttea prins de spatele
cabinei camionetei.Cu o zi n urm descoperise n ea o jachet de doc.Mirosea a
benzin i era plin de unsoare,dar i-o trase pe el.Oprindu-se n dreptul portierei
ntredeschise,se aplec spre interior.
-Ce vrei?
-Preferi s merg eu? ntreb Honor.
-Nu cred.
-Tot n-ai ncredere n mine.
-Nu-i vorba despre asta.n mulimea aici de fa...Privirea i se ndrept spre prul
ei rvit i spre buzele iritate n urma srutului.i cercet tricoul strmt i
formele clar definite de sub el,despre care tia c erau adevrate,nu fctur.Ai
atrage atenia.Honor nelese la ce se gndea el,cci se mbujora.Ea pusese capt
srutului de noaptea trecut,dar asta nu nsemna c nu-i plcuse.De fapt,dup
prerea lui Coburn,nsemna c-i plcuse chiar foarte mult.Prea mult.El mai
rmsese pe punte nc o jumtate de or dup retragerea ei grbit,ns,atunci
cnd coborse,tiuse c femeia era nc treaz,dei se prefcea c dormea.
Chiar i dup ce se ntinsese n pat,Coburn rmsese nelinitit i nfierbntat
pentru mult vreme.Dac i ea fusese la fel de tulburat ca el din pricina
srutului,nu era de mirare c acum roea i i venea greu s-1 priveasc n ochi.
Cu faa ntoars,Honor spuse:
-Orice iei e bun.Coburn i puse apca i ochelarii gsii n camionet i,aa cum
se ateptase,se amestec printre ceilali clieni.Atept la rnd pentru a folosi
cuptorul cu microunde,apoi i duse sendviurile nclzite la cas i le plti.
Imediat ce i ntinse punga cu mncare lui Honor,porni maina i plec.
n timp ce conducea,i manc sendviul i i sorbi cafeaua,care era mbogit
cu cicoare i nviortor de tare.ns lui nu-i sttea mintea nici la mncare,nici la
cafea,cci era ocupat s evalueze situaia i s decid urmtorii pai.Dduse de
bucluc,i nu tia sigur cum s procedeze.Ca atunci n Somalia,cnd arma i se
stricase chiar n clipa n care inta lui l dibuise.Fusese nevoit s aleag: s
abandoneze misiunea i s-i salveze pielea sau s-i duc sarcina la ndeplinire

i s mizeze pe faptul c avea s supravieuiasc.Avusese la dispoziie o


nanosecund ca s se hotrasc,i aruncase arma i se folosise de mini pentru
a-i rupe gtul tipului.Nici acum nu avea prea mult timp la dispoziie pentru a lua
decizii.nc nu-i vedea urmritorii,dar le simea nevoia presant de a-l gsi.
ansele nu erau n favoarea lui,ns nu se simea pregtit s arunce prosopul,si abandoneze misiunea i s-1 lase pe Arhivar s-i vad mai departe de afaceri.
Nu se simea pregtit nici mcar s-1 sune pe Hamilton i s-i cear ntriri din
partea lui Tom VanAllen,cci nu avea ncredere deplin n propria lui agenie.
Probabil c nici FBI-ul nu se ncredea pe deplin n el.
Din cte tia FBI-ul,el se cnise i i secerase pe toi cei aflai n depozit
duminic noaptea.Dac pentru FBI avea s devin mai eficient s-1 prezinte
drept un veteran care sufer din pricina stresului posttraumatic,atunci asta urma
s fac,i nimeni,probabil nici mcar femeia cu care mprise o camionet
furat-i un srut gen vreau s i-o trag ru de tot-nu avea s cread altceva.
Existau mari riscuri s nu mai fie n via pentru a vedea ceaa risipindu-se din
jurul cazului ce-1 avea pe el drept subiect.Nu avea s fie de fa ca s se
dezvinoveasc pentru crimele de la depozit.Avea s sfreasc sub o lespede,
rcindu-se n infamie.Dar,ce mama dracului,nu inteniona s devin apul
ispitor pentru lucrtura Arhivarului fr s duc o lupt al naibii de aprig.
n dimineaa asta scpase la musta.La fel de sigur ca faptul c nc rsufla era
i c acel telefon pornit i adusese pe oameni n goan pn la nenorocita de
barc,foarte probabil cu Doral Hawkins n fruntea haitei.Dac Emily nu l-ar fi
trezit cnd o fcuse,ar fi fost mpucai cu toii n paturile lor.S-i rite propria
via fcea parte din fia postului.S-o rite pe a lor...nu intra n discuie.
Cu hotrrea luat,spuse:
-Ieri ai pomenit ceva despre o prieten.Honor se uit spre el.
-Tori.
-Mtua Tori! ciripi Emily.E amuzant.Sexul prietenilor lui Honor n-ar fi trebuit
s conteze deloc pentru el.l mirase bucuria pe care o simise cnd aflase c era
vorba despre o femeie.
-O prieten bun?
-Cea mai bun.Emily crede c e rud cu noi.
-Ai ncredere n ea?
-Categoric.Coburn iei de pe osea,ncetini i opri pe margine,apoi i scoase
telefonul din buzunarul pantalonilor,ntorcndu-se ctre Honor,ddu crile pe
fa:
-Tre' s m descotorosesc de voi dou.

-Dar...
-Fr vreun dar! zise el pe un ton autoritar.Un singur lucru am nevoie s tiu:
cnd o s scapi de mine,o s chemi cavaleria?
-Te referi la Doral?
-La el,la poliie,la FBI.Noaptea trecut mi-ai enumerat toate motivele pentru
care ai venit cu mine.Unul dintre ele era nencrederea n autoriti.Mai e valabil?
Honor ncuviin din cap.
-Spune-o!
-N-am s dau alarma.
-n regul.Crezi c prietena ta o s v ascund vreo dou zile?
-De ce dou zile?
-Pentru c atta mi-a lsat Hamilton.
-i-a lsat mai puin.
-O s v ascund?
-Dac o rog.
-N-o s-i trdeze ncrederea? Fr nici o clip de ezitare,Honor scutur energic
din cap.
-Asta nseamn c nici ea nu poate s cheme ajutoare,sublinie Coburn.
-E ultimul lucru pe care l-ar face Tori.Era mpotriva firii lui,a pregtirii i a
experienelor prin care trecuse s se ncread n cineva.ns nu avea de ales
dect s-i acorde lui Honor prezumia de nevinovie.De ndat ce el urma s
dispar din raza vizual,femeia putea foarte bine s-1 asmu pe Doral mpotriva
lui,dar era un risc pe care trebuia s i-1 asume.Alternativa era s le in pe ea i
pe Emily mpreun cu el.Dac o fcea,puteau fi rnite sau chiar ucise.Credea c
nici mcar el,care vzuse atrociti inimaginabile i comisese el nsui cteva,nar fi fost n stare s le vad murid.Din vina lui erau implicate n povestea asta.Ar
fi trebuit s-o lase pe Honor ntr-o binecuvntat ignoran.
Dar ndoiala de sine era o risip de energie,iar el n-avea timp pentru regrete.
-OK.Eti pe cale s pui la ncercare ncrederea deplin n prietena ta.Care-i
numrul ei?
-N-o s mearg dac suni tu.Trebuie s-o fac eu.Coburn scutur din cap.
-Dac dai telefon,ai putea fi considerat implicat.
-Implicat? n ce?
Brbatul arunc o privire spre Emily,care cnta mpreun cu Elmo.Cntecelul l
enervase la nceput,dar acum se obinuise deja cu el i,n cea mai mare parte a
timpului,reuea s-1 ignore.Revenind la Honor,i spuse ncet:
-Implicat n orice rahat s-ar putea ntmpla dup ce-mi expir termenul-limit.

Ochii ei verzi continuar s-i fixeze pe ai lui.Coburn citi ntrebarea din ei.
-Dac nu fac nimic altceva,o s m ocup de Doral Hawkins.
-S te ocupi?
-tii la ce m refer.
-Nu poi s-1 omori pur i simplu,opti ea.
-Ba da,pot.Vreau s-o fac.O s-o fac.Honor ntoarse capul i se uit prin parbrizul
plin de insecte,spre cerul mohort.Vizibil tulburat,spuse:
-Sunt foarte departe de lumea mea aici.
-mi dau seama.Dar asta e lumea mea,aa c va trebui s ai ncredere n judecata
mea.
-tiu c tu ai ndoieli n legtur cu Stan.Dar el ar...
-Nu-i o opiune.
-E socrul meu,Coburn.Ne iubete!El i cobor i mai mult vocea,pentru a nu-i
distrage atenia lui Emily de la cntecelul ei.
-Vrei ca Emily s fie pe aproape ca s asiste la confruntarea dintre mine i el?
tii c pn la urm la asta se va ajunge.Crezi c Stan o s m lase s intru pur i
simplu la el n cas,s ncep s umblu prin lucrurile lui Eddie? Nu! Fie c e
vinovat de complicitate cu Arhivarul ori cu Marset,fie c e un cetean onest
care apr bunul renume al fiului su,el o s se opun intruziunii mele.Cu fora.
Mai mult dect att,o s fie foarte mnios pe mine pentru c v-am trt pe tine i
pe nepoata lui n toat povestea.Expresia de pe chipul ei o ddu de gol.tia c el
avea dreptate.Chiar i aa,continu s par ngrozitor de indecis.Coburn i mai
ls doar cteva secunde nainte de a o mboldi iar:
-Care-i numrul lui Tori? Honor ridic brbia cu ncpnare.
-mi pare ru,Coburn.Nu pot.
-N-ai destul ncredere n ea?
-Asta-i ncurctura mea.Cum a putea s-o amestec pe Tori n ea? A pune-o i pe
ea n pericol.
-Grea alegere,tiu.Dar este singura pe care o ai la dispoziie.Asta dac nu...Fcu
semn cu capul nspre Emily.Tu ai ncredere n Doral Hawkins c o s-o crue.Eu
n-a paria pe asta.Tu...poate.Ea i arunc o privire posomort.
-Mereu te foloseti de asta.
-Pentru c merge de fiecare dat.Care-i numrul lui Tori?
CAPITOLUL 28
Chiar nainte s vad lumina de dincolo de obloane,Tori tiu din instinct c era
scandalos de devreme pentru un apel telefonic.Gemu i i ngrop capul adnc

n pern pentru a scpa de zgomot.Apoi,amintindu-i evenimentele de ziua


trecut,se rostogoli spre noptier i nfac aparatul.
-Alo?
-Tori,te-am trezit? Nu era Honor,nici Bonnell,singurii doi oameni de pe pmnt
pe care i-ar fi putut ierta dac o sunau n zori.
-Cine e?
-Amber.Tori se ncrunt i se prbui la loc pe pern.
-Ce? i ar fi bine s fie ceva important.
-Pi,exact aa cum m-ai instruit,primul lucru pe care l fac n fiecare diminea,
dup ce opresc alarma,e s pornesc sauna i czile cu hidromasaj din ambele
vestiare,ca s se nclzeasc.Pe urm,cnd toate luminile din sal sunt aprinse,
descui ua de la intrare,pentru c uneori sunt oameni care ateapt...
-Pentru Dumnezeu,Amber,treci la subiect!
-Atunci verific mesajele telefonice primite pe numrul principal Azi-diminea,
cineva a lsat un mesaj ciudat la 05:58,cu doar cteva minute nainte s deschid.
-Ei,ce spunea?
-Ce vede Barbie la Ken? Tori se ridic brusc n pat.
-Asta-i tot ce-a spus ea?
-De fapt,era un brbat.Tori se gndi la asta vreme de cteva clipe,apoi zise:
-Ei bine,nu i-e clar c a fost o fars? Nu m mai deranja cu porcrii din astea.
-Vii azi?
-Nu conta pe mine.Acoper-m!Tori puse capt apelului i se arunc jos din pat.
Sri peste coafur i machiaj,lucruri peste care nu srea niciodat,i se mbrc
iute cu primele haine peste care ddu cnd bg mna n dulap.Apoi,lundu-i
cheile i poeta,iei pe ua din fa.Dar,la jumtatea drumului spre maina ei
parcat pe alee,observ o camionet uzat,oprit peste drum,lng bordur,cam
la o treime din distana pn la col.Orice om aflat nuntru s-ar fi putut uita
nestingherit la casa ei.Nu-i ddea seama dac era sau nu cineva la volan,dar i
aminti cuvintele lui Doral.O s m in de tine ca scaiul de coada oii.
Poate c se uitase la prea multe filme poliiste la televizor,poate c era exagerat
de paranoic,dar nu mai vzuse niciodat acea camionet pe strada ei,ieri i
fusese rpit cea mai bun prieten,iar ea se trezise ameninat i bruscat de
ctre un huligan local.Mai bine s fie paranoic dect proast,n loc s-i
continue drumul spre propria main,se aplec i ridic ediia de diminea a
ziarului,ce zcea n iarba ud.Prefcndu-se c citete prima pagin i adoptnd
un mers relaxat,ca de plimbare,se ntoarse n cas,apoi nchise cu grij ua n
urma ei.Strbtu n goan locuina,se strecur afar pe ua din spate i,tind-o pe

o alee ce nu putea fi vzut din strad,travers peluza proprie,care ddea n cea a


casei vecine,n buctrie era aprins o lumin.Tori btu la u.i deschise un
tnr solid i artos.n braele lui sttea cuibrit o pisicu cu un aer nfumurat
Tori dispreuia felina,iar sentimentul era reciproc.Dar l adora pe om,cci acesta
i spusese cndva c n viaa viitoare i-ar dori s fie o div ticloas i lipsit de
regrete,exact ca ea.Era un client de-al ei care nu rata nici un antrenament.
Bicepii bine definii i se umflar cnd deschise ua cu plas pentru insecte i i
fcu semn lui Tori s intre.
-Asta da,surpriz! Iubi,hai s vezi cine a venit n vizit! Tori.Partenerul lui n
singurul mariaj gay din Tambour,al crui trup era la fel de solid,intr n buctrie
n timp ce i prindea un buton la mnec.
-Trebuie s fi ngheat iadul!Nu tiam c te trezeti vreodat att de devreme.
Cafea?
-Mersi,nu.Ascultai,biei,pot s mprumut o main? Am nevoie s merg...
undeva...oarecum n grab.
-S-a ntmplat ceva cu Vette a ta?
-Scoate un zgomot ciudat.M tem c o s m lase balt i o s rmn n pan.
Detesta faptul c trebuia s le spun o minciun att de transparent.Erau nite
vecini exceleni i de-a lungul timpului i deveniser prieteni credincioi,
mprind cu ea sticle de vin scump i fiindu-i alturi la fiecare divor.Sau nunt.
Cei doi se uitar la Tori,apoi unul la altul,apoi din nou la ea.tia c o prinseser
cu minciuna,ns,dac ar fi ncercat s le explice,ar fi dus-o la cea mai apropiat
cas de nebuni.Pn la urm,cel cu pisica ntreb:
-Lexus sau Mini Cooper?
Cnd ddu cu ochii de Stan,Crawford izbucni:
-Ce dracu!n alte circumstane,Stan poate c ar fi savurat umilina i zpceala
ajutorului de erif,dar se simea el nsui ruinat.Neobinuit s fie pus ntr-o
situaie ridicol,se strduia din rsputeri s-i pstreze demnitatea intact i furia
sub control.ns nu la Crawford ar fi vrut s se repead,ci la omul care,cu
douzeci i patru de ore n urm,i le rpise pe Honor i pe Emily.
-Telefonul mobil al nurorii mele,zise Stan,ntinzndu-i aparatul lui Crawford.
Acesta i-1 nfac din mn.
-tiu ce e i cui i aparine.Cum naiba l-ai obinut dumneavoastr i ce facei
aici cu el?
-Ei bine,un lucru pe care nu l fac e s m joc cu trenuleul Thomas,replic Stan.
Crawford activ mobilul.De pe ecran i zmbi locomotiva din desene animate.

-E jocul preferat al lui Emily,continu Stan.


-Aadar,au fost aici.
-Acelea sunt hainele rposatului meu fiu,zise btrnul artnd spre mormanul
umed de pe bordul brcii.Jos exist alimente i mncare.Conserve goale i
ambalaje.Da,cu siguran au fost aici,dar au plecat.
Spre i mai marea consternare a lui Crawford,Doral i se altur din cabina de
sub punte.Ajutorul de erif i bg pistolul n toc i i puse minile n olduri.
-Doamna Gillette trebuie s v fi sunat i s v fi spus unde se afl.De ce nu
m-ai anunat?
-Honor n-a sunat pe nimeni,rspunse bos Stan.I-am verificat deia jurnalul de
apeluri.A fost ters.Nici mcar schimbul nostru de telefoane de ieri nu mai este
acolo.Ochii ajutorului de erif se ndreptar cnd spre unul,cnd spre cellalt,
oprindu-se asupra lui Doral,cu o privire acuzatoare.
-Dac nu v-a sunat ea,atunci unul dintre prietenii din poliie ai rposatului tu
frate trebuie s te fi avertizat c am prins semnalul.
Avea mare dreptate,bineneles.Un poliist,prieten att cu Fred,ct i cu Doral,l
sunase pe acesta din urm pentru a-i spune ultimele nouti.Din loialitate,Doral
l sunase la rndul lui pe Stan.n timp ce Crawford nc i strngea echipa,cei
doi goniser spre barc.ns,n ciuda avansului,ajunseser la destinaie cu doar
cteva minute naintea ajutorului de erif,un rgaz suficient pentru ca Stan s-i
dea seama c vasul drpnat fusese ocupat pn de curnd.Cearafurile de pe
paturi nc era calde,dar el nu fcu observaia cu voce tare,cu att mai puin n
faa lui Doral.l enerva s se gndeasc la vduva fiului su i la Emily instalate
confortabil mpreun cu Lee Coburn.Acesta nu era att de neglijent nct s fi
uitat telefonul.l lsase n urm deliberat,folosindu-1 drept momeal pentru a
atrage urmritorii spre barc,n timp ce el se ndeprta,lund cu sine familia lui
Stan.Era chinuitor.Stan i Doral discutaser despre viclenia lui Coburn nainte de
apariia lui Crawford i a echipei lui.
-I-am mituit pe toi cei pe care tiu s-i mituiesc,Stan,zisese Doral cu dezgust.
Nimeni nu poate ori nu vrea s spun precis.Nu trecuse mult pn s se
rspndeasc prin secia de poliie,apoi dincolo de ea,zvonul c Lee Coburn ar
putea fi un agent federal care lucra sub acoperire la firma de transport a lui Sam
Marset.Sentimentele lui Stan erau neclare n privina asta.Nu se hotrse ce
prere avea despre informaie i,dac era adevrat,cum urma s-1 afecteze.
ns Doral tia.El i spusese btrnului:
-Mie mi-e totuna.Coburn mi-a mpucat fratele cu snge-rece.Nu-mi pas dac e
un infractor,un federal sau prinul ntunericului; o s-1 omor!

Stan i nelegea tririle.Indiferent cine sau ce era Coburn,i-1 fcuse duman pe


Stan atunci cnd aruncase bnuiala asupra lui Eddie.Iar acum reputaia lui Honor
era compromis.Dac Lee Coburn le luase pe cele dou drept poli de asigurare
pentru o fug n siguran,de ce nu le abandonase pn acum? Iar dac motivul
rpirii fusese rscumprarea,de ce nu o ceruse?
i dac Honor era ostatic,de ce nu le lsase o urm dup care ei s se poat lua?
Era o fat deteapt.Trebuie s-i fi dat seama c zeci de oameni ai legii i
voluntari cutreierau zona n cutarea ei i a lui Emily.Cu siguran ar fi putut
gsi o cale de a le lsa indicii subtile.Dac ar fi vrut Asta l rodea pe Stan.Ce fel
de influen avea acest om Coburn asupra ei?
Doral fcuse o remarc despre dormitorul ngust din cabina de sub punte i se
uitase la Stan cu sprncenele ridicate.Iar acum Stan i ddea seama c i
gndurile lui Crawford se ndreptau n aceeai direcie.Btrnul juc la
cacealma.Aaoptnd o atitudine agresiv,i spuse ajutorului de erif:
-i sugerez s nu mai pierzi vremea i s te apuci s caui locul n care Coburn
mi-a dus familia de aici.
-O s m ocup eu de asta,zise Doral i ddu s plece.Ajutorul de erif Crawford
ridic un bra eapn pentru a-1 opri.
-Tu n-ai o nmormntare de pregtit?
-Adic?
-Adic neleg de ce ai vrea s-1 vnezi pe cel care i-a ucis fratele i s te
rzbuni.Dar asta e treaba poliiei.Nimeni nu te-a invitat s participi.Iar dac o
s-1 descopr pe la care i d informaii din interiorul seciei ori din biroul
erifului,o s-i bat fundul n cuie pe un par de gard.Doral ddu la o parte braul
lui Crawford.
-A plti s vd asta,spuse el surznd cu un aer nfumurat,apoi prsi barca.
Ajutorul de erif ddu ordin ctre doi poliiti s perchiziioneze vasul n
cutarea unor indicii,ncepnd din cabin.Acetia coborr scrile tropind.Pe
ceilali i trimise s umble prin mprejurimi dup urme de pai,dre lsate de
cauciucuri,orice.Cnd el i Stan rmaser singuri,Crawford zise:
-N-am putut s nu observ numele brcii,domnule Gillette.Honor...
-A fost a tatlui ei.
-La trecut?
-El a murit acum civa ani.
-Acum vasul i aparine ei.
-Presupun c da.De cnd se stinsese tatl ei,Honor nu mai vorbise despre el ori
despre barc.Lui Stan nu-i trecuse niciodat prin minte s ntrebe ce se alesese

de trauler.Greu de crezut c era o motenire rvnit.


-Ai fi putut pomeni ieri despre existena vasului,sublinie Crawford.
-Nu m-am gndit la el.n orice caz,n-a fi tiut unde era amarat.
-Nu v-ai interesat? ntreb ajutorul de erif,prnd surprins.Sau poate sceptic.
-Nu.Nu l-am simpatizat pe tatl ei.Un btrn hipiot fumtor de iarb,care i
spunea pescar de crevei,dar care n realitate a fost un pierde-var care n-a avut
n viaa lui dou parale de pus una peste alta.Purta mrgele i sandale,pentru
Dumnezeu!Uit-te n jur! exclam Stan,ridicnd braele.Locuia pe vasul sta.
Starea lui vorbete despre ce soi de om era.
-i totui,nora dumneavoastr a venit aici ca s se ascund.
Stan chiar fcu un pas amenintor nspre ajutorul de erif.
-Nu-mi place aluzia la faptul c Honor s-ar ascunde de mine.Crawford nu se ls
intimidat.Nu btu n retragere.
-Ai auzit zvonul cum c Lee Coburn e un agent federal.Rostise cuvintele ca pe
o afirmaie.Btrnul nu zise nimic.Ajutorul de erif se ncrunt,cu un aer
cunosctor.
-Haidei,domnule Gillette! Ai auzit zvonul.Ce prere avei despre el?
Stan nu avea de gnd s-i confirme ori s-i nege ceva acestui om n care avea
foarte puin ncredere.
-Pe mine nu m privete dect ntoarcerea n siguran a nurorii i a nepoatei
mele.Acum,o s te las i o s ncerc s le gsesc singur.Crawford pi ntr-o
parte pentru a-i sta n cale.
-Mai nti dou lucruri.Se opri pentru o clip,dup care spuse: E evident c
doamna Gillette a avut acces la mobilul ei.Atunci de ce n-a sunat la 911? Sau la
dumneavoastr? Dac voia s fie gsit,n-ar fi fcut asta n loc s-i lase fetia s
se joace pe telefon? Stan tia cum s afieze o expresie impasibil.
-Ai zis c sunt dou lucruri.
-Poate vrei s v mai gndii cu cine v aliai.
-De ce?
-Am primit raportul balistic preliminar.Glonul care l-a omort pe Fred Hawkins
nu se potrivete cu nici unul dintre cele trase n timpul crimelor de la depozit.
Btrnul se grbi cu o explicaie:
-Coburn trebuie s fie aruncat armele pe care le-a folosit la depozit.Probabil se
gsesc pe fundul unei grle.S-a folosit de alta ca s-1 ucid pe Fred.
-Sau,replic ajutorul de erif,accentund cuvntul,nu e el atacatorul din depozit.

CAPITOLUL 29
-E o frumusee.Trecuser cinci minute de cnd nici Coburn,nici Honor nu mai
vorbiser.Pn i Emily sttea linitit i mut n poala mamei,dup ce i oprise
jocul inventat de ea cu Elmo i czuse prad unei tceri ngndurate.Coburn se
uit spre Honor.
-Poftim?
-Tori o s-i ia ochii.E o frumusee.
-Tori,zise el ncordat,e absent.
-O s vin.
-Ateptm de mai bine de o or.
-E o femeie ocupat.
-La ora ase dimineaa?
-Centrul ei de fitness se deschide devreme.Dei tia c Tori nu deschidea
personal clubul n fiecare diminea,Honor ncerca s-1 asigure pe Coburn,i
poate pe ea nsi,c Tori avea s-i fac apariia.Pn la urm,cineva o s
verifice numrul de serviciu ca s vad dac exist mesaje vocale.Dac ai fi
sunat-o pe mobilul ei...
-Am mai discutat despre asta.Discutaser.El respinsese ideea de a folosi numrul
personal al lui Tori din acelai motiv pentru care nu voise ca Honor s dea ea
nsi telefon.
-Orice se va ntmpla se va sparge n capul meu,nu n al tu,i spusese Coburn.
-Eu i Tori riscm s fim acuzate de complicitate i instigare la crim.
-Ai putea spune c m-am folosit de copilul tu ca s te constrng.
-A putea s declar asta sub jurmnt.
-Uite,vezi?!Acum,n timp ce stteau i ateptau un semn din partea lui Tori,
Honor spuse:
-Imediat ce o s primeasc mesajul,o s vin.Trebuie doar s avem rbdare.Dar
el arta ca un om care i pierduse rbdarea cu o or n urm,cnd ajunseser la
locul indicat.Privise n jur i,nu pentru prima dat,dduse aerul afar din piept,n
timp ce murmura cuvinte pe care Emily n-ar fi trebuit s le aud.
-Suntem inte uoare.Exact n cmp deschis.
-Ei bine,la ce te ateptai din partea unui loc secret de ntlnire?
-M ateptam s aib perei,i replic brbatul.
-E un loc sigur.Nimeni nu tie despre el n afar de Tori i de mine.
-Poate c a uitat prostia aia de cod.
-Nu l-a uitat.
-i oricum,ce nseamn?

-nseamn c numitul Ken e un tocilar.Coburn mormi o alt vulgaritate.


OK,aadar propoziia era o prostie,dat fiind vrsta pe care o aveau ele acum.
Dar cnd Honor i Tori i fcuser primele jurminte n legtur cu ea,erau
dou fetie chicotitoare.Apoi continuaser s-o foloseasc i n adolescen,pentru
a comunica ori de cte ori una avea nevoie s-o ntlneasc imediat pe cealalt.
nsemna: Las totul balt,vino acum,e o urgen!
Desigur,n liceu o urgen se limita la o traum adolescentin cum ar fi suferina
din pricina unui iubit,a unui profesor nesuferit,a unei note proaste sau,n cazul
lui Tori,a unui ciclu menstrual ntrziat.Urgena de azi era una real.
-De ce aici? o ntreb Coburn.
Aici nsemna un stejar strvechi,cu rdcini mai groase dect talia lui Honor,
ce porneau din trunchiul enorm i erpuiau pe pmnt n toate direciile.Arborele
rezistase timp de secole n faa uraganelor,a insectelor duntoare,a
dezvoltatorilor imobiliari i a altor calamiti.Magnific i impuntor,aproape c
prea artificial,ceva creat de un scenograf de la Hollywood i aezat n mijlocul
luminiului.
-Presupun c o ntlnire aici,la ar,sporea emoia plecrii pe furi de acas.
Locul l-am descoperit n ziua n care mi-am luat permisul de conducere.
Exploram pentru c puteam.Am dat peste copacul sta din mijlocul pustietii i
l-am considerat al nostru.De atunci nainte,ne-am ntlnit lng el ca s discutm
despre lucruri prea delicate pentru a fi mprtite la telefon,i ddea seama c
brbatul nu prea pricepea.
-Adolescentele pot fi teribil de teatrale,Coburn.E o chestie hormonal.
El scoase un sunet pe care Honor nu-1 putea interpreta i nici nu era sigur c
voia s-1 interpreteze.Trecndu-i degetele prin prul lui Emily,femeia spuse cu
un aer melancolic:
-Presupun c ntr-o bun zi i Emily o s plece pe furi ca s se ntlneasc...
Se ntrerupse n clipa n care Coburn i ndrept spatele,devenind brusc atent.
-Ce fel de main conduce Tori?
-O Corvette.
-Atunci nu-i ea.Brbatul duse mna spre pistolul de la bru,
-Stai!Nu e maina ei,dar e Tori.i a venit singur.Maina mic i nefamiliar,
colorat n alb i rou,travers hurducindu-se podul ubred din lemn,apoi o lu
pe crarea brzdat cu fgae ce ducea ctre copac,oprindu-se la vreo douzeci
de metri distan de el.Honor deschise portiera din dreapta,astfel nct Tori s-o
poat vedea.Emily se grbi s ias din main,sri pe pmnt i o rupse la
fug,strignd:

-Mtu Tori!Femeia se deprtase de Mini Cooper i atepta s-o prind pe


Emily,apoi s-o ridice n brae.
-Ai crescut att de mare! N-o s mai pot face asta pentru mult vreme.
-Ghici ce? zise Emily,desprinzndu-se din mbriarea lui Tori.
-Ce?
-Coburn a zis c,dac tac i l las s se gndeasc,o s-mi ia o ngheat.Dar nu
acum.Mai trziu.i ghici mai ce? Am dormit pe o barc unde a locuit bunicul
meu.Nu bunicul Stan,cellalt bunic.Paturile erau ciudate i nu miroseau frumos,
dar a fost OK,pentru c eram ntr-o Ventur.Eu l-am trezit pe Coburn,i,cnd
l-am trezit,a spus un cuvnt urt.Dar mami mi-a zis c uneori oamenii mari spun
aa cuvinte cnd sunt foarte furioi.Dar Coburn nu e furios pe mine,doar pe
sitaie.Cnd Emily se potoli,Tori spuse:
-Dumnezeule! Avem o grmad s recuperm,nu-i aa?
Se uit peste umrul fetiei la Honor i i transmise o sut de ntrebri nerostite.
O srut pe Emily pe obraz,apoi o ls jos.
-D-mi voie s discut un minut cu mmica ta.i ntinse braele deschise spre
Honor,i cele dou se mbriar.Pre de cteva clipe nu fcur dect s se in
strns una pe cealalt.n cele din urm,Tori i ddu drumul prietenei sale i i
trase nasul pentru a-i stpni lacrimile.
-mi vine s te omor pentru ct m-ai speriat! Am fost bolnav de ngrijorare.
-tiam c o s fii,dar n-am avut ce s fac.
-Povetile de la tiri m-au fcut s m tem...M rog,doar m bucur extrem de
mult s vd c tu i Emily suntei ntregi.El a...? Eti...? Doamne,sunt att de
uurat! zise Tori emoionat.Artai ca adunate de pe grl,dar mcar prei
tefere.
-Suntem.n principiu.mi pare ru c i-a fost att de fric pentru noi.El nu m-a
lsat s te sun pn azi-diminea.i nici mcar atunci nu mi-a permis s-i dau
eu direct telefon.Nu eram sigur c o s pricepi mesajul.Dar el...
-El fiind eu! Tori se uit la Coburn,care se apropia de ele.Cnd i ntoarse din
nou privirea spre Honor,sprncenele ei perfect pensate erau ridicate.Vorbind cu
glas sczut,ntreb.Rpitorul? Unde n-am eu norocul sta!
Ignornd remarca,Honor fcu prezentrile:
-Tori Shirah.Lee Coburn.Tori i arunc lui Coburn acel zmbet ademenitor
cruia brbaii nu puteau s-i reziste.
-ncntat.El nu lu n seam nici salutul,nici zmbetul,n schimb,se uit spre
captul ndeprtat al podului pe care Tori l traversase pentru a ajunge la ei.
-Ai telefonul deschis? Femeia fu luat prin surprindere de ntrebare i de felul

brutal n care i fusese adresat,ns rspunse numaidect:


-Da.
-Scoate-1!Tori se uit la Honor,dar,cnd aceasta ddu din cap n semn de
ncuviinare,renun la cochetrie,i scoase mobilul din poeta aflat n main
i i-1 ntinse lui Coburn.
-Ai fost urmrit? ntreb el.
-Nu.Hei! exclam ea cnd el i scoase bateria din aparat.
-Eti sigur?
-M-am asigurat.Le povesti despre camioneta pe care o vzuse n dimineaa aceea
parcat pe strada ei.Nu mi-a plcut cum arta,aa c am luat-o prin spate i am
mprumutat Mini-ul de la vecinii mei.Nu m-a urmrit nimeni.
-Ce te-a fcut s devii bnuitoare cu privire la camionet? ntreb Coburn.
-M-am gndit c cineva ar putea supraveghea casa.Ieri a venit s m vad Doral
Hawkins.Continu s povesteasc cele ntmplate.Este mai mult dect nervos c
i-ai mpucat fratele.Cel puin aa se spune,c tu l-ai mpucat i l-ai ucis pe
Fred.Drept rspuns la ntrebarea ei implicit,Coburn se mulumi s ncuviineze
din cap.Tori l privi curioas,dar,cnd vzu c nu mai urmeaz nici o explicaie,
i relu povestea.
-Doral mi-a spus c,dac primesc veti de la Honor,a face bine s-1 anun mai
nti pe el,altfel...
-Te-a ameninat? ntreb Honor.Tori ridic din umeri.
-Hai s spunem doar c s-a fcut neles.Dar d-1 naibii! i pe Stan la fel.
-Cnd ai vorbit cu Stan? Le relat discuia.
-M deranjeaz s-i acord vreun pic de ncredere,dar trebuie s recunosc c a
fost mai puin nesuferit dect de obicei.Bnuiesc c frica i-a mai tiat din
arogan.
-De ce i e fric? ntreb Coburn.Tori izbucni n rs.
-Ai lsat un ir de cadavre n urma ta,dup care ai disprut,lundu-le cu tine pe
Honor i pe Emily.Stan are dreptul s fie foarte ngrijorat,nu crezi?
-Coburn nu i-a omort pe oamenii ia din depozit,zise Honor.i nu ne-a luat pe
mine i pe Emily cu fora.Tori se uit cnd la unul,cnd la altul,apoi spuse pe un
ton glume:
-Mi-am cam dat seama.Dup aceea,punndu-i minile n olduri i privind n
jos spre telefonul ei dezasamblat,ntreb: Care-i faza?
-Faza e c el...
-Nu.Brbatul i puse o mn pe umrul lui Honor pentru a o mpiedica s-i
dezvluie identitatea.

-N-are nevoie s tie dect c tu i Emily trebuie s stai ascunse pn cnd iese
totul la iveal.
-Merit o explicaie,ripost Honor.
-Ai zis c o s ajute fr s pun ntrebri.
-tiu c aa am zis. Dar e nedrept fa de ea s-o lsm s cread n continuare c
tu...
-Nu dau dou parale pe ce crede ea.
-Ei bine,eu dau! Crede c eti un uciga.
-Sunt.
-Da,dar...
-M scuzai.Tori ridic o mn pentru a o mpiedica pe Honor s vorbeasc mai
departe,dar i se adres lui Coburn: Pstreaz-i secretele.Eu deja mi-am oferit
serviciile.Apoi i spuse prietenei sale: Lui Emily nu-i e fric de el,iar copiii sunt
considerai pricepui la a aprecia caracterul cuiva.Asemenea cinilor.
-Emily are patru ani.S-a ndrgostit lulea pentru c e o noutate.
-Da,ei bine,eu am ncredere n instinctele ei.Poate chiar mai mult dect n ale
tale.n orice caz,m-ai chemat,aici sunt.Spune-mi ce vrei s faci.
-Scoate-le din Tambour! zise Coburn,nainte ca Honor s poat vorbi.Acum! Nu
te opri pentru nimic,nu te ntoarce acas,nu spune nimnui c pleci.Poi s faci
asta?
-Sigur c da.La ce destinaie te-ai gndit?
-Nu m-am gndit.Se uit la Honor,care scutur din cap.
-Barca tatei era singurul meu as.
-Eu am o cas pe partea cealalt a lacului Pontchartrain,zise Tori.Dincolo de
pod.E bun?
-Cine tie despre ea? ntreb Coburn.
-Soul numrul doi.De la el am cptat-o n urma partajului voluntar.Casa,n
schimbul tcerii mele cu privire la...Nu conteas! A ieit urt.Oricum,singurul
motiv pentru care mi-am dorit-o a fost ca s-i fac n ciud javrei.N-o folosesc n
mod regulat,nici mcar nu-mi place foarte mult.Au trecut luni bune de cnd am
fost acolo ultima dat.Honor i asculta,dar se uita la Emily,care nc purta
hainele pe care i le pusese n grab cu o zi n urm,nainte de a fugi din locuina
lor.Era nepieptnat.Avea o pat de noroi pe genunchi i o gaur n mneca de la
bluz.Mesele i fuseser neregulate i nu foarte gustoase.Dormise ntr-un pat
inconfortabil i urt mirositor.Cu toate astea,prea ct se poate de mulumit i
de lipsit de griji,sfietor de inocent n privina gravitii situaiei n care se
aflau.

Gsise un b i fredona fericit,n timp ce se folosea de vrful lui pentru a


desena n noroi.
-Ea o s aib nevoie de cteva lucruri,remarc Honor.
-O s-i lum tot ce-i trebuie.Tori o btu linititor pe umr.Pe mine nu m caut
nimeni.O s m ocup eu de toate.Apoi adug ctre Coburn: Dar o s atept
pn ajungem aproape de cas pentru a m opri pentru cumprturi.
-De acum nainte nu-i mai poi folosi crile de credit.Ai bani ghea de ajuns?
-Am eu civa,i aminti Honor.
-Banii sunt singurul lucru pentru care nu trebuie s ne facem griji,zise Tori.Pot
s fac rost de ct am nevoie.Nu trebuie dect s rog.
-Pe cine s rogi? vru s tie Coburn.
-Pe actualul meu iubit
-Nu! Nimeni nu poate s afle unde suntei!
-El n-ar spune.
-Ba da.Dac ar ajunge la el oamenii potrivii,ar spune.Rosti cuvintele cu atta
convingere,nct pn i Tori se sperie de nelesul din spatele lor.
-O s ne strngem resursele laolalt i o s reuim s ne descurcm.Brbatul se
art satisfcut,dar stresat de faptul c Honor i Emily trebuiau s se ascund
nainte de a fi reperate.
-S-a fcut! zise Tori.Nimeni n-o s tie s m caute n maina asta.Apoi chipul i
se ntunec.Singura persoan care m ngrijoreaz e Stan.Dac ncearc s ia din
nou legtura cu mine i nu-i rspund,o s intre la bnuieli.Ar fi logic ca Honor
s vin la mine pentru ajutor.
-S-ar putea s-i dea seama c ea este cu tine,dar nu poate ti unde,zise Coburn.
Tori se ntoarse ctre prietena ei.
-E OK din punctul tu de vedere? Noi doi nu ne prea nghiim,dar omul e
nnebunit de ngrijorare din pricina ta i a lui Em.
-tiu c pare crud s nu-i spun nimic.Honor i arunc o privire lui Coburn,dar nu
vzu nici o mblnzire a hotrrii lui.Dar aa trebuie s fie.Mcar pentru nc
puin vreme.
-Ai tu motivele tale,zise Tori.Dar m tem de scandalul care o s ias cnd Stan o
s afle c eu i-am oferit mijlocul de transport cu care s fugi de-acas.
-Eu nu merg cu voi.Declaraia lui Honor o amui de spaim pe prietena ei.
Coburn fu mai direct:
-Pe dracu' nu mergi!Honor dezbtuse n tcere cu ea nsi i ajunsese la
concluzia c nu avea s se spele pe mini de povestea asta,aa cum ar fi fost mai
sigur i mai practic s fac.i dduse seama,nu ntr-o orbitoare clip de

iluminare,ci treptat,de-a lungul ultimelor dou zile,c se sturase s fie practic


i precaut.De la moartea lui Eddie,o deranjase deseori amestecul lui Stan n
viaa ei,dar nu fcuse nimic pentru a-1 descuraja.i ngduise btrnului,i
altora,s-o ocroteasc,s-o pstoreasc n perioadele grele i s-i vegheze deciziile,
de parc ea ar fi fost un copil care avea n permanen nevoie de ndrumare.
Se bucurase de mult mai mult independen pe vremea cnd era cstorit.
Eddie o privise ca pe un egal,ca pe o femeie creia i se permit,ba chiar i se
ncurajeaz,propriile opinii i punerea n practic a propriilor hotrri.
Vduvia o nctuase.O fcuse s fie nesigur i prudent,temndu-se s se
mute,s cerceteze noi po sibiliti de angajare sau s fac orice altceva n afar
de a rmne pe un fga mrginit n mod confortabil de amintirile trecutului ei
fericit.Supravegherea venit din partea lui Stan i ncurajase timiditatea.Nu-i
plcea femeia n care se transformase.i lipsea acea Honor Gillette mai
ncreztoare de pe vremuri.Lund atitudine mpotriva lui Coburn,zise:
-N-am s te las s-mi faci pur i simplu vnt.
-N-ai s m lai! Ai grij,cucoan!
-Tu eti la care m-a trt n povestea asta.
-Pe atunci nu aveam de ales.Acum am.
-i eu la fel.
-Aici te neli.Alegerea mea e singura care conteaz,iar eu aleg ca tu s mergi cu
prietena ta.
-O s duc trenia asta pn la capt,Coburn!
-Ai putea fi ucis.Brbatul art spre locul n care Emily nc se juca cu bul
ei.Vrei s-o lai orfan?
-Ai destul minte nct s nu m ntrebi aa ceva! i replic ea furioas.Dar de
data asta n-o s m las intimidat sau constrns.Vreau rspunsuri la ntrebrile
legate de Eddie.
-O s i le aduc eu.
-Tocmai asta e.Am nevoie s le aflu eu.
-Nu-i treaba ta.
-Ba este!
-Zu? Cum aa?
-Pentru c n-am fcut-o pn acum.El i trase brbia napoi.Honor nu se
ateptase s dea glas unei asemenea recunoateri a vinoviei,dar acum,c o
fcuse,merse mai departe.
-Ar fi trebuit s insist pentru o anchetare mai amnunit a morii lui Eddie.
N-am fcut-o.Mi s-a spus c n fost un accident,iar eu am luat-o de bun.

N-am pus nici o singur ntrebare,nici mcar atunci cnd poliistul care l-a gsit
pe Eddie a fost ucis la scurt timp dup aceea.I-am lsat pe toi s se nvrt n
jurul meu i s decid pentru mine.i nfipse degetul arttor n piept.Decizia
asta o iau eu.Rmn cu tine pn cnd o s aflu ce i s-a ntmplat cu adevrat
soului meu.Tori i puse o mn pe braul lui Honor i i spuse cu blndee:
-E onorabil i toate cele,scumpo,dar...
-N-o fac doar de dragul meu.El are nevoie de mine.Fcu semn cu capul nspre
Coburn,chiar dac se uita n continuare n ochii lui.Ai nevoie.Tu nsui ai spus-o.
El mormi o njurtur.
-Aa am spus,dar te...
-M manipulai,tiu.Dar acum m-ai convins c sunt indispensabil.Nu poi gsi
ceea ce caui fr ajutorul meu.Nu la timp.Ai un termen-limit.Fr mine,n-o s
tii unde s umbli.Tu nici mcar nu cunoti zona.Azi-diminea a trebuit s-mi
ceri indicaii,ai uitat? Coburn nchise gura cu zgomot.
-tii c am dreptate,continu Honor.Coburn se perpeli pre de cteva clipe,ns
femeia tiu c lupta era ctigat chiar nainte ca el s-i napoieze telefonul lui
Tori i s nceap a-i repeta instruciunile.Cnd o ntreb,femeia i adu adresa
casei de pe malul lacului.
-E la vreo dou ore de mers cu maina de aici,n funcie de traficul de pe
autostrad i de pe pod.S v sun cnd ajungem acolo?
-Exist un telefon fix n cas? Tori recit numrul,iar Honor l memora,aa cum
tia c fcea i Coburn.El spuse:
-Las-ne pe noi s te sunm.Nu rspunde la telefon dect dac sun o dat,apoi
din nou peste dou minute.i ine-i mobilul nchis.Fr baterie.Honor protest:
-Dac apare o urgen la centrul ei de fitness.Nimeni n-o s tie cum s dea de
ea.Tori i alung grija.
-E o cldire,tu i Em suntei familia mea.n plus,e asigurat de sus pn jos.
Pn la urm fur discutate toate detaliile la care se puteau gndi i veni vremea
ca Honor s se despart de Emily.Chinuindu-se s-i in lacrimile n fru,Honor
o mbria strns pe micu,amintindu-i c,orict ele sfietor ar fi fost s-o lase
n urm,era cel mai bun Iu cru pe care l putea face pentru copil.Dac ar fi
rmas cu ea i cu Coburn,riscul ca Emily s devin victim colateral era pur i
simplu prea mare.Honor i punea viaa n pericol,dar era ceva ce trebuia s fac
de dragul lui Eddie.i,chiar mai mult,de dragul ei.Pe Emily o ncnta prea tare
perspectiva de a petrece un timp cu mtua ei Tori ca s mai observe emoia
mamei.
-Tu i Coburn o s venii i voi la lac?

-Poate mai trziu.Acum o s mergi doar tu cu mtua Tori.Doar tu! Ca o fat


mare.Nu-i aa c o s fie distractiv?
-E o parte din Ventur? Honor ncerc s-i pstreze aerul curajos.
-E cea mai bun parte.
-Cea mai bun parte a fost cnd am dormit pe barc,o contrazise Emily.Putem s
mai dormim acolo cndva? i poate o s conduc eu.
-O s vedem.
-Aa a zis i Coburn,dar cred c el o s m lase.Punnd-o jos,Honor spuse:
-Trebuie s pleci.D-i un pupic lui mami! Emily srut cu entuziasm obrazul lui
Honor,apoi ridic braele spre Coburn.
-Coburn! Pup!El se comporta de parc ar fi stat de gard,evident stnjenit de
faptul c era att de expus i iritat de scena despririi care se prelungea.Acum
ntoarse brusc capul i se uit n jos la Emily.
-Pup! repet ea.Dup o lung clip de ateptare,brbatul se aplec.Cea mic i
ncolci braele pe dup gtul lui i l srut pe obraz.
-Pa,Coburn!
-Pa.El se ridic,se rsuci iute pe clcie i o porni n grab napoi spre
camionet.
-Mai repede! i spuse lui Honor peste umr.Emily se urc cu greu pe bancheta
din spate a Mini Cooperului.Pe Honor nu o bucura faptul c fetia mergea fr
scaunul ei de main,dar Tori i promisese c avea s conduc chiar cu mai
mult pruden dect de obicei,pn ce puteau opri s cumpere unul.Cnd veni
vremea ca femeile s-i ia rmas-bun,Tori i privi ngrijorat prietena.
-Eti sigur c faci ce trebuie?
-Nu sunt deloc sigur.Dar tot trebuie s-o fac.Tori i zmbi cu tristee.
-ntotdeauna ai fost o cerceta.O mbria strns.Nici mcar nu pot s m
prefac c neleg totul,dar pn i eu sunt destul de istea nct s-mi dau seama
c-mi ncredinezi viaa lui Emily.Mai bine mor dect s las s i se ntmple
ceva.
-tiu c aa e.Mersi pentru asta.
-Nu trebuie s-mi mulumeti.Cele dou prietene mprtir o lung privire
ncrcat de ncredere nerostit,apoi Tori se urc n Mini.n timp ce Honor i
nchidea portiera,ea spuse prin geamul deschis:
-Nu-mi pas cine sau ce e Coburn,sper doar c ai s i-o tragi i tu n sfrit.

CAPITOLUL 30
Vorbea de zece minute la telefon cu Tom VanAllen,care i oferea o relatare
complet a evenimentelor din acea diminea.Prea lipsit de chef,ovitor i gata
s-i cear scuze,ceea ce nu-1 mira pe Hamilton,cci concluzia raportului era c
Lee Coburn pclise din nou autoritile i le scpase printre degete.Cnd
VanAllen ncheie,directorul adjunct i mulumi pe un ton absent,apoi rmase
tcut aproape un mi nut ntreg,timp n care absorbi i analiz informaiile.n cele
din urm ntreb:
-Vreo urm de lupt la bordul vasului?
-V trimit nite poze pe e-mail.Agentul nostru a luat imagini din interior i din
exterior.Dup cum vei vedea,e o ruin,dar,dac m ntrebai dac au gsit snge
proaspt sau ceva de genul sta,atunci rspunsul e nu.
-Coburn a lsat telefonul acolo i era pornit?
-Eu i ajutorul de erif Crawford am czut de acord c a fost lsat n urm
intenionat.
-Ca s-i atrag pe toi spre barc,n vreme ce el mergea n direcia opus.
-Da,domnule.Hamilton nu avea nici o ndoial c aceasta fusese intenia lui
Coburn.
-Urmele de pai...artau c doamna Gillette ar fi fost trt de pe barc? Dre
lsate de clcie,ceva de genul sta?
-Nu,domnule.De fapt,Crawford a fost sincer i a sugerat c ea nu e ostatic,aa
cum s-a crezut iniial.
-Simt un n plus.
-Pi,n-am primit nici un indiciu c ar fi ncercat s scape de Coburn.
-Cum ar fi putut s ncerce,fr s rite sigurana copilului?
-neleg,dar,aa cum a subliniat Crawford,e evident c a avut acces la telefon,i
totui nu l-a folosit pentru nici un apel de urgen.Tot ce i spunea Tom ddea i
mai mult credibilitate celor auzite de Hamilton de la vduv nsi,n timpul
discuiei lor telefonice de ieri.Ignornd legea i ordinea,prietenii de-o via i
chiar propriul socru,care din cte se prea era cinele ei de paz,Honor Gillette
se aliase cu Lee Coburn.
-Ce e cu drele de cauciucuri?
-Urmele de pai ne-au dus direct spre ele,la aproximativ o sut optzeci de metri
de vas.Amprentele sunt bine definite i au fost deja clasificate.Cauciucurile sunt
un model standard pentru mai multe mrci de camionete Ford,modele din anii
2006 i 2007.
-Dumnezeule!

Asta reduce lista la vreo cteva mii de maini numai din Louisiana.
-E un numr nspimnttor de vehicule,domnule.
-Sunt sigur c localnicii verific toate furturile de camionete Ford.
-Pn acum n-a fost declarat nici unul.Deloc surprinztor.Coburn trebuie s-i fi
ales cu nelepciune maina.
-Ageniile statale au ordonat ca toate camionetele Ford din acei ani s fie oprite
i verificate,spuse VanAllen.ntre timp,domnul Gillette e foarte ngrijorat pentru
nora i nepoata lui.A venit direct aici de pe vasul pentru pescuit crevei i a...
-Explic-mi i mie ce cuta el acolo cnd au ajuns autoritile.VanAllen
mprtea bnuielile ajutorului de erif Crawford cu privire la faptul c Doral
Hawkins i Stan Gillette primeau informaii direct de poliia din Tambour.
-Crawford crede c avem crtie i n biroul erifului.i la tribunal.Peste tot.
-Gaca bieilor,remarc Hamilton.
-Da,domnule.VanAllen continu descriind starea de spirit a lui Stan Gillette.
-A luat-o razna cnd Crawford a insinuat c nora lui ar fi n crdie-cuvintele
i aparin-cu Coburn.A fcut o scen la sediul nostru,a insistat s discute cu mine
personal,m-a luat la trei pzete pentru c nu l-am pus pe acest ajutor de erif
arogant la locul lui.Mi-a spus c sunt neglijent cu ndatoririle mele i c,dac
rudele lui vor sfri moarte,eu voi avea minile ptate de sngele lor.Ceea ce,
zise Tom oftnd,tiam i fr s-mi zic el.Hamilton i cntri decizia pre de
cteva secunde,apoi spuse:
-Tom,doamna Gillette i fetia ei sunt n pericol,dar nu din partea lui Coburn.El e
unul de-al nostru.E un agent.Dup o scurt pauz,VanAllen spuse:
-Crawford m-a ntrebat pe de-a dreptul dac aa e.Am negat.
-De unde i-a venit ideea?
-De la bursa zvonurilor,zicea el.Asta era ngrijortor.Brfa probabil c pornise
chiar din biroul lui VanAllen,pe baza tatonrilor fcute cu o zi n urm de
Hamilton.Se pare c cercetrile lui nu fuseser att de subtile pe ct crezuse.
Lsnd deoparte problema asta pentru moment,i ddu lui Tom informaii despre
trecutul lui Coburn.
-L-am recrutat direct de la infanteria marin i l-am antrenat personal.E unul
dintre cei mai buni ageni sub acoperire ai notri.ntotdeauna a lucrat n mare
secret,dar niciodat att de mare ca la compania lui Marset.El le-a luat pe
doamna Gillette i pe fetia ei din casa lor pentru a le proteja.Am discutat ieri cu
femeia la telefon.Nici ea,nici copila n-au avut de suferit din cauza lui Coburn.i
nu vor avea.n privina asta poi sta linitit.Fcu o pauz,apoi continu: Ce ar
trebui s te preocupe e scurgerea de informaii din biroul tu.VanAllen nu spuse

nimic mult vreme,ns Hamilton simea prin telefon furia crescnd a


brbatului.Cnd deschise gura,vocea i tremura de mnie:
-De ce m-ai dus de nas n legtur cu Coburn?
-Pentru c misiunea lui era una delicat.nainte s-i dezvlui identitatea,a trebuit
s aflu cum e perceput.
-M-ai luat de prost!
-Nu,eu...
-Cum ai numi o asemenea manipulare grosolan?
-Tactic,Tom.Hamilton ridic vocea pentru a se potrivi cu strigtul furios al lui
VanAllen.Se ntmpl nite mari rahaturi acolo,i toat lumea este bnuit de
corupie.
-Asta-i o porcrie de rspuns.
-Noi avem o porcrie de meserie.Ca s fii bun la ea,nu poi s ai ncredere n
nimeni.
-Dac nu avei ncredere n mine,de ce m-ai mai numit n postul sta? Sau
tocmai de aceea? Pentru c nu avei ncredere n mine.
-Te-am numit pentru c erai-i eti-omul cel mai potrivit pentru funcia
respectiv.VanAllen rse cu amrciune.
-Ei bine,n conformitate cu funcia mea,mi putei spune de ce a fost infiltrat
Coburn n compania de transport a lui Sam Marset?
-Linia asta telefonic e sigur?
-E vreuna sigur?
-C bine zici! replic sec Hamilton.
-Cldirea a fost cutat de microfoane n dimineaa asta.Suntem mai siguri ca
niciodat.Care era misiunea lui Coburn? Hamilton i descrise elementele
fundamentale ale operaiunii secrete desfurate de Coburn.
-n esen,a intrat ca s demate toi juctorii.A descoperit mai muli dect se
atepta.
-Pe Arhivar.
-Pe Arhivar.Coburn zice c e pe cale s-1 identifice.
-Atunci de ce n-ai fcut aranjamente ca s se ntoarc la baz,s mprteasc
tot ce tie?
-Am ncercat,rspunse Hamilton.Nu-1 trage inima.
-De ce?
-Vrea s termine ce a nceput.
-Ct de nobil! coment VanAllen cu dispre.Adevrul e c n-are ncredere n
biroul sta i n colegii lui ageni FBI.

Hamilton tcu.Unele afirmaii n-au nevoie s fie explicate.


-Ce rol are doamna Gillette n toate astea? ntreb VanAllen.
-Ea nsi nici unul.Poate rposatul ei so.Coburn crede c Gillette a murit
protejnd secrete n legtur cu Arhivarul.
-Asta explic de ce Stan Gillette fcea glgie cu privire la falsele acuzaii aduse
rposatului su fiu.
-Bifeaz nc un motiv pentru ca el s-1 urasc pe Coburn.i mai e Doral
Hawkins,care umbl s-i rzbune fratele.inta de pe spinarea lui Coburn se
face toi mai mare cu fiecare minut pe care-1 petrece acolo.
-Ceea ce face de neles reinerea lui de a iei din ascunztoare.
-E o situaie periculoas,i s-ar putea ca toat treaba s ne explodeze n fa.
Pentru c ajunsese la miezul problemei,Hamilton atept cteva clipe,apoi zise:
De aceea am nevoie s fii n form maxim,Tom.
-Vrei s-i aduc eu acas.
-Vreau.Adu-i mpreun cu orice informaii or deine amndoi despre Arhivar.
Trebuie s punem punct.
-neleg,domnule.
-Faptul c nelegi nu e de-ajuns,Tom.Am nevoie s tiu c m pot baza pe tine.
CAPITOLUL 31
De ndat ce se urc napoi n camionet,Coburn i puse minile pe volan i
ncerc s ignore locul umed de pe obraz,acolo unde Emily i lsase un pupic.
Ar fi vrut s-1 tearg,dar,fcnd asta,recunotea c era acolo i c l simea.Mai
bine s nu-i dea nici o nsemntate.Dar,n timp ce se uita cum Mini Cooperul
disprea dup cotitura aflat de cealalt parte a poetului,i ddu seama c avea
s-i lipseasc sporovial copilei.Cnd Honor i se altur n main,Coburn i
arunc o cuttur pentru c ntrziase,dar nu-i spuse nimic,cci femeia ncerca
fr succes s-i rein lacrimile,i ultimul lucru de care avea el nevoie era s-o
vad izbucnind ntr-o criz de plns.Porni camioneta,bucuros c pleca din acest
aa-zis loc secret de ntlnire.n timp ce traversau podul scritor din lemn,
Honor zise:
-I-ai spus lui Tori c autoritile o s fie deja cu ochii n patru dup camioneta
asta.De ce crezi aa ceva? El i explic despre urmele de cauciucuri pe care le
lsaser n preajma brcii.
-Imposibil s le fi scpat.Dac pneurile au fost puse pe main din fabric,ei o s
caute marca i modelul sta.
-Ceea ce nseamn c riscm s fim trai pe dreapta.

-Asta pn facem rost de un alt vehicul.


-Ai de gnd s furi o alt main?
-Am.
-De unde?
-De la aceeai familie care mi-a furnizat camioneta.Merser timp de aproape
douzeci de minute pe drumuri lturalnice pe care pn i cei nscui n regiune
s-ar fi rtcit.Dar Coburn avea o memorie fotografic a locurilor n care fusese i
un sim fr cusur al orientrii,aa c putu s regseasc casa de lng care luase
camioneta.Aceasta se afla la opt sute de metri distan de cel mai apropiat vecin.
Se nla la aproximativ aizeci de metri de drum i era ocrotit de o pdurice
deas de pini.Cutia potal de la cotitur era singurul indiciu c acolo s-ar afla o
cas.nc gemea de scrisori neridicate.n timp ce conducea ncet camioneta pe
aleea privat,Coburn observ cu uurare c nimic nu se schimbase de cnd
fusese el acolo,cu optsprezece ore n urm.Proprietarii nu se ntorseser.
-Cum ai ajuns ieri n locul sta? l ntreb Honor.Cum l-ai gsit?
-Conduceam prin mprejurimi n cutarea unei maini uor de furat.Am observat
cutia potal.Am trecut pe lng ea,am abandonat cellalt automobil la vreo trei
kilometri i jumtate de aici,dup care m-am ntors pe jos.Trase camioneta pe
locul ei iniial din spatele casei i opri motorul.
-Frumoas locuin,remarc ea.Coburn ridic din umeri.
-Presupun.Slujete scopului meu.Honor,uitndu-se ngndurat la ferestrele
acoperite cu obloane din spatele cldirii,zise:
-Am fost cstorit cu un ofier de poliie care jurase s apere oamenii i
proprietile.Te simi vreodat vinovat c furi maini sau intri prin efracie?
-Nu.Femeia ntoarse capul i l privi cu un amestec de spaim i dezamgire.
Amndou l jignir.
-Dac ai mustrri de contiin n legtur cu intratul prin efracie i furtul de
maini,ar fi trebuit s te duci cu prietena ta.Dar,de dragul lui Eddie,ai vrut s
mergi pn la capt.Dac vrei s faci asta i s rmi n via,ar fi bine s ncepi
s gndeti mrav.
-Ca tine.
-Ca mine?Nu.Mrav ca bieii cei ri care transport tinere din ora n ora,
pentru a le transforma n sclave sexuale destinate degenerailor.Asta nseamn
mrav.Iar dragul tu de Eddie s-ar putea s fi fost prta.Deschise portiera
camionetei i cobor.Nu se uit n spate pentru a vedea dac Honor l urma.tia
c ea avea s-o fac.Fusese o lovitur sub centur,dar o calculase pentru a o
scoate din criza ei de corectitudine.

n plus,se sturase pn n gt de Sfntul Eddie.i cine tie? Poate c Eddie chiar


fusese specializat n traficul de fete.
Garajul se afla la aproximativ douzeci de metri de cas.Treptele ataate de zidul
exterior duceau spre o ncpere aflat deasupra,ns Coburn era interesat doar de
maina pe care o vzuse nuntru cu o zi n urm,cnd se uitase printr-unul
dintre geamurile uii.Aceasta avea o ncuietoare de mod veche i un lact,ns
Coburn se folosi de o rang din trusa de scule i n cteva secunde ridic ua
garajului.Sedanul avea cel puin zece ani vechime,dar,n afara unui strat de
praf,caroseria era n bun stare i nici un cauciuc n-avea pan.Cheile atrnau n
contact.Coburn urc la volan,aps de cteva ori acceleraia,nvrti cheia i i
inu rsuflarea.Avu nevoie de vreo dou ncercri i de cteva vorbe
mieroase,dar maina porni.Indicatorul arta c rezervorul era pe jumtate plin.
Conduse maina afar din garajul ngust,ducnd-o suficient de departe nct s
elibereze ua,apoi trase frna de mn i cobor.nchise ua garajului i aranja
lactul astfel nct s par,mcar de la distan,nc intact.Dup aceea se uit la
Honor,care spumega n tcere,i fcu semn cu brbia nspre portiera din dreapta.
-Urc!
-Are un sistem de alarm?
-Da.
-i tii codul de acces?
-Da.
-Curtea din spate e mprejmuit cu gard?
-Da.
-Putem s intrm fr a fi vzui?
-Posibil.n colul din spate al casei exist o u exterioar care d n garaj.Are o
tastatur,dar cunosc codul.De acolo avem acces n buctrie,prin garaj.
Deja trecuser de dou ori pe lng locuina lui Stan Gillette,dar Coburn voia s
fie al naibii de sigur c nu intra ntr-o ambuscad pregtit cu grij.N-avea de
ales dect s-i asume riscul.Trebuia s ptrund n casa aceea.
n acord cu personalitatea lui Gillette,casa acestuia era cea mai ngrijit de pe
toat strada.Cldit ntr-un stil specific imigranilor canadieni din Louisiana,
avea o zugrveal alo att de impecabil,nct te dureau ochii.Nici un fir de
iarb nu depea marginea perfect de lng bordur i de lng aleea din fa.
Steagul american atrna pe una dintre cele patru coloane ptrate ale verandei din
fa,ce susineau streain acoperiului din tabl roie.Era att de ireproabil,
nct prea comandat gata asamblat dintr-un catalog.

Coburn trecu cu maina pe lng ea i ocoli din nou strada.


-El nu-i aici! zise Honor,apsnd cuvintele,de vreme ce deja le mai rostise de
cteva ori.
-De unde tii?
-Pentru c nu-i bag maina n garaj dect noaptea.Dac ar fi acas,automobilul
lui ar sta parcat pe aleea din fa.
-Poate e o ocazie special.La dou cvartale distan de strada lui Gillette se afla
un spaiu verde cu un mic loc de joac.n parcare erau oprite dou maini.Una
probabil i aparinea tinerei mame care i filma fetia ce sttea atrnat cu capul
n jos de un aparat de gimnastic,cealalt-adolescentului care lovea mingea de
tenis ntr-un perete.Nimeni nu se uit la ei cnd Coburn intr cu sedanul n
parcare.Atta vreme ct proprietarii mainii rmneau plecai de acas,
automobilul reprezenta un mijloc de transport relativ sigur.Nimeni nu avea s-1
caute.Totui,era mai puin bttor la ochi aici dect oprit pe o strad nvecinat,
unde putea trezi curiozitatea.Se uit la Honor,care era nc vizibil suprat pe el
din cauza replicii despre rposatul ei so.
-Gata? Expresia de pe chipul ei spunea nu,dar ea ddu din cap n semn c da i
cobor din main.
-Nu ne grbim n mod deosebit,spuse Coburn.Suntem doar un cuplu ieit la o
plimbare de plcere.OK? N-ar strica s zmbeti.
-Zise brbatul care habar n-are cum se face asta.O luar la pas i strbtur
spaiul verde,trecnd neobservai de ctre cei aflai pe terenul de joac.Mama
rdea i i striga indicaii fiice sale,care nc sttea cu capul n jos i se strmba
la camer.Juctorul de tenis avea ctile de la iPod n urechi,aa c ignora cu
desvrire tot ce l nconjura.ndemnnd-o pe Honor s mearg alturi de
el,Coburn ocoli spaiul verde,apoi intr ntr-o curte din spatele lui.Honor privi
agitat n jur.
-Dac iese proprietarul i ne ntreab ce facem?
-Cinele nostru a fugit nainte s-i putem pune lesa.Ceva de genul sta.Dar n-o
s ntrebe nimeni.
-De ce nu?
-Pentru c,dac o s ne vad,cel mai probabil o s ne recunoasc i o s anune
imediat poliia.Sunt narmat i periculos,ai uitat?
-OK,deci ce se ntmpl dac auzim sirene venind ncoace?
-Eu o s fug ca de dracu!.
-Eu ce-o s fac?
-Tu cazi la pmnt,plngi i le mulumeti c te-au salvat de mine.

Dar era o discuie abstract,cci ajunser la colul din spate al casei lui Stan fr
nici o ntmplare nefericit.Honor ridic atunci capacul tastaturii de la alarm fi
form codul.Coburn atept s aud cnitul,dup care nvrti mnerul uii i o
deschise.Se furiar n garaj,iar el nchise ua n urma lor.Lumina zilei ce se
revrsa prin trei ferestre nalte le ngdui s vad drumul pn n buctrie.
Honor intr i dezactiva sistemul de alarm.Piuitul de avertizare al acestuia se
opri.Dar,cnd ddu s nainteze n buctrie,Coburn i puse o mn pe umr i
scutur din cap.Nu se ncredea n uurina cu care ptrunseser n cas.Aa c
rmase n prag,cu muchii ncordai,gata s-o ia la goan.
Tcerile nu sunt toate la fel.Au trsturi pe care el fusese antrenat s le
disting.Vreme de aizeci de secunde lungi,sttu cu urechile ciulite,pn cnd
hotr n cele din urm c locuina era cu adevrat goal.Abia atunci i lu mna
de pe umrul lui Honor.
-Cred c e n regul.Cele mai multe sli de operaie nu erau att de sterile ca
buctria lui Stan Gillette.Coburn se gndea c acea curenie impecabil era o
reflectare a omului nsui.Rece,impersonal,neclintit,fr zone ce s-ar putea
umple de gunoaie emoionale.i ddu seama c aceasta era i o descriere
corect a propriei persoane.Alungndu-i gndul,o ntreb pe Honor unde erau
lucrurile lui Eddie.
-Prin toat casa,la drept vorbind.De unde vrei s ncepem?
l conduse n ceea ce fusese dormitorul lui Eddie pe cnd era copil.
-Nu s-a schimbat prea mult de ultima oar cnd am fost aici.Eddie m-a adus s-1
cunosc pe Stan.Eram aa emoionat!Lui Coburn puin i psa,iar indiferena
trebuie s-1 fi fost evident,cci Honor i ncheie rememorarea i se opri n
mijlocul ncperii,inndu-i minile ncletate n faa ei,cu un aer stnjenit.
-Ce? o ntreb el.
-E ciudat s fiu n casa asta,n camera asta...
-Fr Eddie?
-Voiam s spun cu tine.Lui i venir n minte mai multe rspunsuri,dar toate erau
ori vulgare,ori necuviincioase n vreun alt fel,iar el n-avea vreme pentru
ciondneala pe care ar fi strnit-o un comentariu indecent.Pstrndu-i replicile
pentru sine,art spre un birou.
-Golete sertarele.Eu m apuc de dulap.l trat cu aceeai minuiozitate ca pe
dulapurile din casa lui Honor.Prea c Gillette nu aruncase nimic din lucrurile
fiului su.Rezistnd n faa ispitei de a se grbi,Coburn ncerc s nu treac
nimic cu vederea i s nu dea la o parte nici un obiect nainte de a-1 fi cercetat.
Gndindu-se c uniformele de poliist ale lui Eddie nr fi fost o ascunztoare

logic,examina fiecare custura,cptueal i buzunar al fiecrei haine,cutnd


ceva prins n interior.Nu gsi nimic n afar de scame.Cnd trecu o or i nu
obinu nici un rezultat,ncepu s simt presiunea timpului.
-Gillette obinuiete s lipseasc de acas n timpul zilei? o ntreb el pe Honor.
-Are diverse activiti,dar nu sunt la curent cu programul lui.
-Crezi c a plecat pentru una dintre diversele lui activiti?
-Nu.Cred c a plecat s ne caute pe mine i pe Emily.
-i eu la fel.Mai trecu o or,sporindu-i frustrarea lui Coburn.Lucra
contracronometru,i timpul era pe sfrite.Se uit spre Honor pentru a-i pune
nc o ntrebare despre rutina zilnic a socrului ei,dar ntrebarea i muri pe uze
nainte de a o rosti.Femeia sttea pe patul dublu i scotocea ntr-o cutie cu
amintiri,majoritatea constnd din medalii i panglici ctigate de Eddie la
competiiile sportive din timpul colii.Plngea n tcere.
-Ce s-a ntmplat? Ea i nl capul.Lacrimile i se prelingeau pe obraji.
-Ce s-a ntmplat? Ce s-a ntmplat? Asta s-a ntmplat,Coburn.Asta!
Ls jos medalia pe care o inea ntre degete i mpinse cutia de lng ea cu atta
for,nct aceasta alunec de pe marginea patului i ateriza pe podea cu fundul
n sus.
-M simt ca un jefuitor de jnorminte.
Ce voia s aud de la el? mi pare ru,ai dreptate,hai s plecm! Ei bine,
n-avea de gnd s spun una ca asta,nu? Aa c nu mai zise nimic.Trecur cteva
clipe n care nu fcur dect s se uite unul la altul.n cele din urm,ea scoase un
sunet de resemnare i i terse lacrimile de pe obraji.
-Nu conteaz.Nu m atept s nelegi.Avea dreptate.Coburn nu pricepea de ce
treaba asta o supra att de mult.Pentru c el chiar jefuise cndva un mormnt.
Dup ce cutase cu grij supravieuitori ntr-un sat decimat,n care nici mcar
vitele demne de mil nu fuseser cruate,se cufundase ntr-o groap n care
cadavrele erau ngrmdite unele peste altele.Rscolise printre trupurile intrate
n putrefacie ale bebeluilor mori i ale btrnelor dezbrcate,ale brbailor n
putere i ale femeilor gravide,n cutarea unor indicii menite s arate care dintre
triburile ce se rzboiau era rspunztor pentru acel masacru.Primise ordin s
afle.Nu c rspunsul ar fi contat prea mult,cci faciunea vinovat avea s fie
supus curnd unei rzbunri la fel de ngrozitoare.Nu reuise s gseasc nici o
informaie.Cutrile lui nu scoseser la iveal dect o plosc plin cu ap,ce
scpase n mod miraculos de ploaia de gloane trase n groap din arme
automate.Propria lui plosc aproape c se golise,aa c dduse jos cureaua celei
gsite de pe umrul unui mort-a unui biat,de fapt,care nu prea s fi avut mai

mult de doisprezece sau treisprezece ani-i o pusese pe umrul su,n timp ce se


cra afar din groapa comun.Atunci fusese mult mai ru dect acum.Dar
Honor nu trebuia s tie asta.
-Unde-i camera lui Stan?
Dou ore mai trziu,casa lui Stan Gillette era ntro stare asemntoare cu cea a
lui Honor dup ce Coburn o terminase de rscolit.Rezultatul era i el la fel:
nimic.Crezuse c poate avea s gseasc n calculatorul lui Stan informaii
incriminatoare,dar acesta nici mcar nu era parolat.Coburn cutase printre fiiere
i gsise puine lucruri n afara unor scrisori ctre un redactor,pe care Stan le
compusese ori pentru a susine,ori pentru a se opune cte unui editorial politic.
E-mailurile erau constituite n mare parte din schimburi de impresii cu foti
pucai marini pe tema viitoarelor sau fostelor reuniuni.Exista acolo un raport
despre evoluia cancerului la prostat al unui fost camarad,necrologul altuia.
Tot aa,paginile web pe care Gillette le vizita in mod obinuit erau dedicate
marinei,organizaiilor de veterani i tirilor externe,cu siguran nimic
pornografic sau privind traficul de substane ilegale.
Comoara pe care sperase s-o gseasc ntmpltor se dovedi a fi un mare fiasco.
Pn la urm,singurul care rmsese neiscodit era garajul.Coburn nu locuise
niciodat ntr-o cas cu garaj,dar tia cum trebuia s arate,iar acesta era tipic,cu
excepia unei mari diferene: ordinea ieit din comun.
n spaiul suplimentar,o barc de pescuit curat lun sttea pe remorca ei.
Echipamentele pentru pescuit i vAntoare erau aranjate att de frumos,nct
artau ca ntr-o vitrin de magazin.Pe latura din spate a unei mese de lucru
stteau perfect aliniate cutii de vopsea etichetate cu grij.Uneltele erau bine
organizate pe un suport de perete.O main electric de tuns iarba,mpreun cu
un bidon rou de benzin,stteau pe un pat de crmizi.
-Fir-ar! zise Coburn n oapt.
-Ce?
-O s ne ia zile ntregi s cutm prin toate astea.Fcu semn cu capul nspre
micul pod instalat ntr-un col,chiar sub tavan.
-Ce-i acolo sus?
-n mare,echipamentele sportive ale lui Eddie.n perete fusese zidit o scar
fcut din scnduri.Coburn urc pe ea i pi n pod.
-D-mi un cuit.Honor lu unul de pe bancul de lucru i i-1 ntinse.Brbatul se
folosi de el pentru a tia banda adeziv de pe o cutie mare.nuntru gsi o int
pentru tras cu arcul,o minge de baseball,una de baschet,una de fotbal european i

una de fotbal american.


-Ai grij! O arunc jos pe fiecare n parte.Pe fundul cutiei se afla o minge de
popice.Gurile pentru degete erau goale.Coburn deschise o a doua cutie i gsi
echipamente pentru fiecare dintre sporturi,o mnu de baseball,o casc pentru
fotbal american i aprtoare pentru umeri.Le verific pe toate.Nu descoperi
nimic.Cnd cobor,Honor inea n mini mingea de fotbal american i o rsucea.
i trecu degetul peste custurile din piele.Zmbind,spuse:
-Eddie a fost mijloca n echipa liceului.Cnd era n clasa a dousprezecea,au
ajuns n campionatul regional.Atunci am nceput noi s ieim mpreun.n
sezonul acela.Era prea mic ca s joace fotbal n facultate,dar tot i plcea jocul,
aa c ieea i ddea pase ori de cte ori gsea pe cineva care s le prind.
Coburn ntinse mna.Honor i ddu mingea.El afund lama cuitului n ea.
Femeia ip i se repezi din reflex s recupereze mingea,ns el mpinse cuitul
pentru a mri gaura,apoi o scutur,astfel nct s cad orice s-ar fi aflat n
interior.Nu czu nimic.Azvrli mingea dezumflat pe bancul de lucru.
Cnd se ntoarse,Honor i trase o palm.Cu putere.
-Eti un om ngrozitor! zise ea.Cea mai rece,mai lipsit de inim,mai crud fiin
pe care mi-o pot nchipui.Sfri cu un suspin.Te ursc! Chiar te ursc!n clipa
aceea,i el se ura destul de mult.Era furios i nu tia de ce.Se purta ca un
nemernic i nu tia de ce.Nu-i nelegea impulsul de-a o rni i de-a o enerva,
dar prea incapabil s se opreasc.Fcu un pas spre ea,intenionnd s-o
intimideze.
-Nu-i place de mine?
-Te dispreuiesc!
-Zu?
-Da!
-De aia mi-ai luat limba n gur noaptea trecut? Clocotind de furie,ea rmase pe
loc ct ai numra pn la cinci,apoi i ntoarse spatele,dar nu apuc s fac nici
mcar un pas,c brbatul se ntinse i o rsuci din nou cu faa spre el.
-sta-i de fapt motivul pentru care eti nervoas,nu? Pentru c ne-am srutat.
Coborndu-i capul spre al ei,i opti: i i-a plcut.
-Am detestat momentul.Coburn nu credea asta.Nu voia s cread.Dar se sili s
par indiferent.i eliber braul i se ndeprt de ea.
-Nu-i face snge ru.Oamenii sunt animale,iar animalele se mperecheaz.i
strnut,i tuesc,i se prie.Cam att a nsemnat srutul la.Aa c relaxeazte.Nu i-ai nelat soul mort.Ea scoase printre sughiuri un sunet n semn de
afront,dar,nainte s poat articula un rspuns,el i lu telefonul din buzunar i l

porni.Hamilton trebuia s fi aflat deja despre fuga la limit din acea diminea
de pe vasul pentru pescuit crevei.Coburn voia s tie care erau consecinele.
Form numrul.Hamilton i rspunse imediat.
-Coburn?
-Bine ghicit.
-Ai tras o pcleal de toat frumuseea n dimineaa asta.
-Am scpat ca prin urechile acului.
-Ceea ce a fost ndeajuns.Unde eti?
-Mai ncearc o dat!
-Am aranjat cu Tom VanAllen ca tu i doamna Gillette s v ntoarcei acas.El
este solid precum stnca Gibraltarului.O s fii n siguran.i dau cuvntul meu.
Coburn se uit n ochii lui Honor.nc l ustura obrazul acolo unde ea l
plmuise,n locul unde,cu ore n urm,fiica ei lsase amprenta umed a srutului
de rmas-bun.Nu prea avusese de-a face cu oameni care i manifest deschis
emoiile,iar femeile Gillette fcuser o art din asta.Nu era de mirare c devenise
fnos.
-Coburn? spuse Hamilton,repetndu-i numele pentru a treia oar.
-Te sun eu napoi,replic el i nchise.
CAPITOLUL 32
-Te-a minit!
Tom VanAllen fcu o micare din umr care putea fi un gest indiferent ori
mpciuitor.
-Nu n ntregime.
-Te-a indus intenionat n eroare,zise Janice.Tu cum ai numi asta?
Ar numi-o minciun.Dar nu voia s foloseasc termenul pentru a-i descrie lui
Janice felul n care l manevrase Hamilton.n esen,apra manipularea
superiorului su i se detesta pentru asta.Dar dac ar fi admis ct fusese de
naiv,ar fi prut i mai ridicol n faa soiei lui.
Venise s-o ajute cu Lanny,care i inuse treji aproape toat noaptea,gemnd.Era
un semn de suferin pe care l cunoteau bine.Acele sunete jalnice reprezentau
singurul lui mijloc de a le transmite c ceva era n neregul,O durere n gt? O
durere n ureche? O cramp muscular? O durere de cap? Febr nu avea.l
verificau zilnic pentru a vedea dac avea rni provocate de ederea ndelungat
n pat.Fiindc nu tiau ce l chinuia,nu puteau face nimic care s-1 aline,iar
pentru ei ca prini asta era o tortur.Poate c doar se speriase,iar prezena lor la
cptiul lui l linitise,cci n cele din urm adormise.Dar fusese o noapte grea.

Asta,laolalt cu criza pe plan profesional cu care se confrunta Tom,i fcea pe


amndoi s se simt deosebit de obosii n aceast zi.
Dup ce se ngrijiser de Lanny,Tom refuzase oferta lui Janice de a pregti
prnzul i insistase s aleag sufrageria drept loc n care s-i spun despre
neltoria lui Hamilton.Observase calculatorul pornit i,cnd fcuse o remarc
pe tema asta,Janice recunoscuse c i petrecuse cteva ore din acea diminea
cercetnd paginile web ale ctorva dintre cele mai bune centre de ngrijire
permanent aflate la o distan rezonabil.Tom considera asta un pas nainte.
Oarecum.n mod paradoxal,era un pas nainte care ducea spre o fundtur.
Aproape c se simea uurat s aib o alt criz care s-i distrag atenia de la
aceasta.
-De unde tii c acum spune adevrul? l ntreb Janice.
-Te referi la faptul c Lee Coburn este agent sub acoperire?
-Omul la seamn la fel de puin cu un agent FBI ct...
-Semn i eu.Expresia ndurerat de pe chipul ei era echivalent cu o
recunoatere a faptului c-i luase vorba din gur.Femeia ncerc s dea napoi.
-Ce voiam s spun e c Lee Coburn seamn mai mult cu un znatic.A ucis opt
oameni,inclusiv pe Fred Hawkins.
-Hamilton pretinde c nu Coburn i-a mpucat pe cei din depozit.
-Atunci cine?
-N-a spus.
-tie? Tom ridic din umeri.Ea expir ndelung,evident suprat.
-Aadar,nc te joac pe degete.
-E paranoic.Hamilton vorbise pe leau i acuzase biroul lui Tom c ar fi plin de
guri prin care se revars informaiile.Ajutorul de erif Crawford se plnsese de
crtiele din diverse agenii.
-Toi sunt paranoici,i pe bun dreptate,i spuse Tom lui Janice.
-De ce nu te-a sunat Coburn ca s-i cear ajutor cnd s-a dezlnuit iadul? De ce
a fugit de la locul unui masacru,a rvit casa Gillette i a lsat s par c ar fi
un criminal?
-A vrut s-i mai pstreze pentru o vreme acoperirea,n plus,Hamilton e singura
lui persoan de contact.Hamilton l-a bgat n compania lui Marset i nimeni
altcineva n-a tiut despre asta.Eu nu eram nici mcar contactul de rezerv al lui
Coburn.
-Pn acum.Janice nici mcar nu ncerc s-i ascund amrciunea.Acum,c
biatul-minune al lui Hamilton s-a trezit cu spatele la zid,te pune pe tine s-1
aduci napoi.tii ce nseamn asta,nu-i aa? nseamn c,dac o s se ntmple

ceva ru,tu o s fii de vin.Nu Clint Hamilton,care st bine mersi n biroul lui
mochetat din D.C.Avea dreptate,bineneles,dar pe Tom l enerva s aud
resentimentele care l rodeau puse n cuvinte de soia lui.
-S-ar putea s nu se ntmple,mormi el.
-Ce vrei s spui?
-Mai nti,Hamilton trebuie s-1 contacteze pe Coburn,care se ferete foarte
mult s in legtura.Apoi trebuie s-1 conving s se lase n custodia mea,iar
asta o s fie greu de fcut.
-De ce n-ar vrea siguran i protecie?
-Nu are ncredere c eu sau FBI-ul i le vom oferi.Dac ar fi avut,m-ar fi sunat de
la bun nceput,cum ai spus i tu.Sincer,ar fi nebun s nu acioneze cu pruden.
Dac Marset era att de corupt pe ct se pretinde,Dumnezeu tie ce soi de probe
a strns Coburn.Oricine fcea afaceri ilegale cu Marset probabil c a pus un pre
pe capul lui Coburn.Apoi mai sunt i vendetele personale.Mi s-a spus c Doral
Hawkins umbl s-i fac de petrecanie.La fel i socrul doamnei Gillette.
Pornirile astea l ngrijoreaz pe Hamilton.
-l vrea pe Coburn n via.
-Vrea dovezile pe care le-a obinut Coburn.Tom arunc o privire spre ceasul de
la mn,apoi se ntinse s-i ia haina de la costum.Trebuie s m ntorc.Este
nevoie s fiu disponibil i pregtit pentru orice s-ar ntmpla.Cnd trecu pe lng
ea n drum spre u,Janice l apuc de mn pentru a-1 reine.
-Dar dac n-o face?
-Ce s nu fac?
-Dac Lee Coburn nu se ntoarce?
-Statu-quo(Expresie n latin cu sensul situaia rmne la fel ca nainte )pentru
mine.No s fiu eroul,dar nici nu risc s-o dau n bar.
-Nu vorbi aa despre tine,Tom.Janice se ridic i l prinse de umeri.Nici mcar
nu gndi aa.Asta ar putea fi o ocazie s-i demonstrezi fora.ncrederea ei n el
nu era meritat,dar Tom i aprecia loialitatea.
-Sunt destul de nervos nct s profit de ocazie.
-Bine! Arat-i lui Hamilton ce poi.i lui Coburn.i tuturor.
-O s m strduiesc.Expresia de pe chipul ei se mblnzi.
-Orice ai face,ai grij.
-O s am.
-Omul sta o fi el un agent FBI,dar e periculos.
-O s am grij.i promit.nainte de a pleca,brbatul se opri n camera lui Lanny.
Acesta avea ochii deschii,dar sttea neclintit,tcut,holbndu-se n gol,i Tom

aproape c-i dori s vad n ei un pic din agitaia de noaptea trecut.Ea mcar
demonstra c biatul simea ceva,c mprtea un oarecare nivel de umanitate
cu tatl su.Orice legtur or fi fost mai bun dect nici una.
-A face orice pentru tine,Lanny,i opti el.Orice! Sper c...ntr-o oarecare
msur tii asta.Tom i atinse prul fiului su,apoi se aplec i l srut pe frunte.
Ajunse la ua din fa,dup care i ddu seama c i lsase cheile n
sufragerie.Fcu cale ntoars i ddu s intre n camer,dar se opri brusc.
Janice revenise la locul ei de pe canapea.inea telefonul mobil n mn,degetele
ei apsnd cu furie ecranul tactil.n nici un minut,Tom,cu tot cu problemele lui,
fusese aruncat la o parte i uitat.Ea era complet cufundat n propria lume,o
lume din care el nu fcea parte.i aminti c n urm cu doar cteva zile-sau
chiar ieri?-o prinsese la fel de absorbit de telefonul mobil.
-Janice? Femeia tresri.
-Doamne,Tom! suspin ea.Credeam c ai plecat.
-Se vede.El i ls servieta pe msua de cafea i se ndrept ctre soia lui.
Aceasta se ridic n picioare.
-Ai uitat ceva? Glasul ei suna nefiresc de ascuit,iar zmbetul i era neobinuit de
strlucitor.Tom fcu semn cu capul nspre mobilul pe care ea l inea n mn.
-Ce faci?
-mi dezleg cuvintele ncruciate.
-D-mi s vd.ntinse palma.
-Ce? De ce?
-D-mi s vd!
-Te intereseaz jocul meu de cuvinte? Puse ntrebarea pe fondul unui rset fals.
De cnd ai tu...El se ntinse i-i smulse aparatul din mn.
-Tom? strig ea ocat.Urm un Tom! rostit pe un ton strident,potrivit cu
faptul c i ntinse mna,cu palma n sus,solicitndu-i s-i napoieze mobilul.
Apoi,cnd vzu c Tom nu se conformeaz,c ine aparatul departe de ea i
citete mesajul de pe micul ecran,Janice i pronun din nou numele,de data asta
nsoit de un geamt blnd,tnguitor,ncrcat de remucare.
-Am sunat ca s te pun n gard.Fii gata s te pui n micare dintr-o clip n alta.
Diego pufni sarcastic.
-Ce? i s ratez toat distracia asta?
Ajunsese la vila din Garden District nainte de rsrit i se luase dup Bonnell
Wallace cnd acesta ieise cu maina pe poarta din fa.Acum sttea de cteva
ore i pndea automobilul bancherului,care rmsese neclintit de la 7:35 n acea

diminea,cnd Wallace l oprise pe locul desemnat din parcarea angajailor de


lng cldirea bncii.Era al dracului de plictisitor s se uite cum vopseaua
lucioas plea n btaia soarelui.Pe lng faptul c se plictisea,lui Diego nu-i
plcea s stea degeaba att vreme.El se mica n permanen,precum un rechin,
alunecnd nevzut prin adncuri,lovind iute i cu putere,apoi continundu-i
drumul.Fluid.Asta era cuvntul.i plcea s fie fluid,nu staionar.
l deranja ndeosebi faptul c,dup ce i artase morcovul numit Lee Coburn,
Arhivarul i dduse sarcina asta stupid pe care orice tmpit ar fi putut s-o duc
la ndeplinire.Lui Diego i veneau n minte o duzin de alte activiti care l-ar fi
bucurat mai mult,nu pe ultimul loc fiind petrecerea timpului acas,cu Isobel.
Acas.Acesta era termenul cu care definea acum buncrul su de sub pmnt.
Arhivarul l reinea de la cea mai plcut distracie dintre toate.
-Simt o oarecare nemulumire n tonul tu,Diego.El rmase cufundat ntr-o
tcere ursuz.
-Am un motiv pentru care i l-am repartizat pe Wallace.Ei bine,pn acum lui
Diego i scpase acest motiv.Nici nu prea i pasase care era motivul.Dar acum
vorbea la telefon cu Arhivarul,iar perspectiva unei sarcini mai captivante i mai
bnoase l nveselise.
-Azi e ziua n care pun mna pe Coburn?
-Coburn e agent FBI sub acoperire.Inima lui Diego o lu la goan,dar nu din
pricina ngrijorrii ori a fricii,ci din cauza entuziasmului.S scoat din joc un
federal...asta era ademenitor,frate!
-tii ce nseamn,Diego?
-nseamn c e terminat!
-nseamn,zise Arhivarul nervos,c va trebui s te miti extrem de precaut,dar
repede.Cnd o s-i dau startul,n-o s ai mult timp la dispoziie.
-Atunci d-mi timp.Spune-mi de pe acum cnd i unde.
-Detaliile sunt n lucru.O s afli cnd o s vreau eu s afli,cnd o s fiu gata s
afli.Afirmaie pe care Diego o traduse prin faptul c nici Arhivarul nu tia nc
detaliile.Rnji,gndindu-se la ct de enervant trebuia s fie.Dar nu era prost i i
dorea contractul,aa c vorbi cu o umilin prefcut:
-O s m aflu aici oricnd o s ai nevoie de mine.Arhivarul obinuia s aib
ultimul cuvnt,iar discuia asta nu fcu excepie.
-Autoritile din New Orleans nc n-au descoperit cadavrul trfei.
-i-am spus.Nici n-o s-1 descopere.
-Ceea ce ridic un semn de ntrebare,Diego.
-Ce ntrebare?

-Cum se face c eti att de sigur? Apoi conexiunea se ntrerupse.


CAPITOLUL 33
Honor i Coburn ajunser fr nici un incident napoi la parcarea de lng locul
de joac.Mama i fetia plecaser.Adolescentul i luase o pauz de la
antrenamentul de tenis i acum sttea ntins sub un copac,cu ctile n urechi,
butonnd telefonul mobil.Nu observ cuplul care se urc n maina furat i
porni.Abia dup aceea Honor l ntreb pe Coburn despre scurtul lui schimb de
replici cu Hamilton.
-Ce-a spus?
-Vrea s ne predm lui Tom VanAllen.Mi-a dat cuvntului lui c VanAllen e de
ncredere i c o s fim n siguran n custodia lui.
-l crezi?
-Dac VanAllen e sigur,de ce nu l-a informat Hamilton despre operaiunea mea?
Acum,dintr-odat,are ncredere n el.Asta m nelinitete.Ar trebui s stau ochi
n ochi cu VanAllen ca s-mi pot da seama ct ndejde se poate pune n el,i
n-o s am atta timp nainte de a ne lsa vieile n minile lui.
-i partea cealalt? Cea referitoare la capacitatea lui de a ne proteja?
-n aia am i mai puin ncredere.Coburn se uit spre ea.Nenorocirea e c am
rmas fr opiuni.
-Aa zic i eu.Ai ajuns s recurgi la njunghiat mingi de fotbal nevinovate.
Brbatul nu lu n seam replica,ns Honor nu se ateptase cu adevrat la o
scuz.
-Chestia e c tiu c am dreptate.Se uit la ea ca i cum ar fi provocat-o s-1
contrazic.
-Bine,s zicem c Eddie a avut ceva.Ct mai poi continua cutarea de unul
singur?Adic,adug ea,grbindu-se s continue nainte ca el s-o poat ntrerupe,
folosind toat tehnologia pe care FBI-ul o are la dispoziie,dac ai lucra cu ali
ageni,cu o reea de personal,n-ai avea o ans mai mare s descoperi ce a pus
deoparte Eddie?
-Experiena mea cu reeaua de personal? De obicei,lucrurile se fac harceaparcea,i asta la scar colosal.Pn i agenii buni sunt ngropai n hroage,iar
guvernul federal are kilograme de aa ceva,majoritatea nirate n jurul
Departamentului de Justiie.Asta-i motivul pentru care Hamilton m-a pus s
lucrez de unul singur.
-i pentru care acum numai viaa ta e n pericol.Coburn ridic din umeri.
-Intr n fia postului.

Apoi ls capul n jos pentru a da mai mult greutate cuvintelor.A postului


meu.Nu al tu.
-Sunt aici pentru c am ales s fiu.
-Ai ales greit.Continuau s mearg ntr-o zon mrgina a oraului,unde
existau plcuri de case ici i colo,dar nu cartiere organizate ca acela pe care
tocmai l prsiser.Centrele comerciale i magazinele singuratice,cu un aer trist,
erau ori drpnate,ori nchise de-a binelea,unele abandonate dup uraganul
Katrina i niciodat redeschise dup aceea,altele victime ale prbuirii
economiei dup deversarea de petrol de la British Petroleum.
Coburn intr n parcarea unui centru comercial n care se gseau un magazin
Dollar General,o frizerie,o mic pia i un magazin cu buturi n vitrina cruia
se zreau crnai de cas i gratii antifurt la toate geamurile.
Brbatul opri motorul,apoi i sprijini cotul de fereastra deschis a portierei i i
propti brbia n cuul palmei.Vreme de cteva minute rmase nemicat,ca i
cum ar fi fost adncit n gnduri,ns ochii i se micar fr ncetare,urmrindu-i
pe toi cei care intrau ori ieeau din magazine,evalund cu precauie fiecare
main ce oprea n parcare.n cele din urm,ls mna n jos i scoase telefonul.
-O s m grbesc,OK? Honor ncuviin din cap.
-Orice i-a spune lui Hamilton,tu s fii de acord.Ea aprob nc o dat din cap,de
data asta cu mai puin siguran.
-Trebuie s ai ncredere n mine.Ochii lui albatri i sfredelir pe ai ei.Honor mai
ncuviin o dat din cap.
-OK atunci.Coburn form numrul.Ea auzi vocea aspr a lui Hamilton.
-Sper c suni ca s-mi spui c i-a venit mintea la cap.
-Pe o in abandonat exist un tren vechi.i ddu lui Hamilton adresa de la
periferia oraului Tambour.Honor cunotea zona n mare,dar nu observase
niciodat ina de cale ferat sau vechiul tren oprit acolo.
-Numai VanAllen,zise Coburn.i vorbesc serios! Dac simt un singur fior pe ira
spinrii,am ters-o de acolo.O s-o trimit pe doamna Gillette la VanAllen.Dar i
in copilul cu mine pn cnd m asigur c totul e...
-Coburn,aa...
-O s fie.Ora zece.nchise i desfcu telefonul.
Cnd Stan ridic ua garajului folosind telecomanda de pe parasolarul mainii
sale,mingea de baschet al lui Eddie se rostogoli pe alee.Nu putea s nsemne
dect un singur lucru.Opri motorul i cobor.n timp ce fcea asta,i scoase
cuitul din teaca prins n jurul gleznei.Se apropie cu grij de intrarea n garaj,

dar vzu c nu era nimeni nuntruCnd ddu cu ochii de mingea de fotbal


spart ce zcea pe bancul de lucru,fu cuprins de o furie rece. i cntri cuitul n
palm,bucurndu-se de greutatea lui familiar.Se ndrept iute,dar n tcere ctre
ua ce ducea spre buctrie.Rsuci mnerul,apoi o mpinse.Sunetul de
avertisment al alarmei nu se activ.Nimeni nu se repezi la el.Casa era mut,
neclintit.Simurile sale ascuite i spuneau c nuntru nu se afla nici o
persoan.i inu totui cuitul pregtit,n timp ce umbla dintr-o camer n
alta,observnd stricciunile.Coburn.
Atunci i acolo,Stan hotr c n clipa cnd avea s ajung fa n fa cu acesta,
urma s-1 fac buci cu aceeai cruzime cu care Coburn i devastase locuina,
mai ales camera lui Eddie.Stnd n pragul dormitorului care,pn azi,rmsese
n mare parte neschimbat de pe vremea cnd Eddie era tnr,Stan ncerc s-i
dea seama dac lipsea sau nu ceva din el.ns asta aproape c nici nu mai
conta.Camera fusese pngrit,lucru mai greu de suportat dect furtul.
Rscolirea ncperilor cu atta migal trebuie s fi durat o vreme.Ore ntregi,
estima Stan.O sarcin aproape Imposibil pentru cineva care ar fi lucrat singur.
Honor.Gndul i fcu inima s se strng de durere.Nora lui participase cu
adevrat? Btrnul ncerc s nege c ar fi fost cu putin aa ceva.Ca vduv a
lui Eddie,n-ar fi trebuit ea,mai mult dect oricine,s-i doreasc s pstreze
bunul lui renume,dac nu pentru sine,atunci de dragul lui Emily? Dar dovezile
din faa lui artau c Honor l sprijinise pe brbatul pornit s mnjeasc reputaia
lui Eddie.Stan simi n profunzime trdarea.nainte ca nora lui s fac o greeal
fatal,trebuia s ia legtura cu ea,s-i vorbeasc cu chibzuial.
Pentru asta fcuse cutri asidue toat ziua.Fusese ct pe ce s se dea n
spectacol la sediul FBI,njurndu-1 pe Tom VanAllen,n care avea chiar mai
puin ncredere dect n ajutorul de erif Crawford ori n ageniile pe care cei
doi le reprezentau.De el depindea ca Honor i Emily s fie gsite i aduse acas.
Mersese n toate locurile n care se gndise c le-ar putea gsi.Sunase la civa
dintre colegii de cancelarie ai lui Honor,la prieteni i cunotine,ns fr vreun
rezultat.Pn i preotul de la biserica pe care o frecventa ea insistase c nu avea
nici o veste,dar c se ruga pentru ntoarcerea n siguran a ei i a lui Emily.Stan
fcuse presiuni verbale asupra tuturor celor cu care discutase i considera c i-a
fi dat seama dac ar fi fost minit.Doral,care pusese un om s supravegheze
locuina lui Tori Shirah,l informase c aceasta nu ieise dect pentru a-i lua
ziarul,imediat dup rsrit.Maina ei era nc pe alee.
Instinctul lui Stan spunea altceva.i amintea de un loc din zona rural pe care
Eddie i-1 artase cndva,un loc despre care Honor avea impresia greit c ar fi

fost secretul ei.Eddie i mrturisise tatlui su,cu destul de mult mhnire,c o


urmrise pe Honor plecnd de acas,ntr-o noapte n care,dup o scurt
convorbire telefonic,ea ieise brusc,oferind o explicaie ubred i evident
fals.Dar treaba ei misterioas se dovedise a nu fi mai mult dect o ntlnire cu
Tori.Eddie rsese,spunnd c reuniunile clandestine ale celor dou erau probabil
o reminiscen de pe vremea liceului.Poate c tradiia continua.
Cu o zi nainte,cnd Stan sttuse de vorb cu Tori,aceasta pruse sincer tulburat
i ngrijorat din pricina aa-zisei rpiri a lui Honor.Btrnul se ntrebase dac
nu cumva l trsese pe sfoar.Sau dac,de atunci,Honor nu trimisese cumva un
S.O.S.pe care Tori s-1 fi ascuns n mod deliberat de el si de autoriti.
Aa c,urmndu-i bnuiala,condusese pn n locul acela izolat.n anii scuri de
cnd Eddie i-1 artase pentru prima oar,vechiul pod din lemn se fcuse i mai
instabil.Stejarul prea s se fi ntins i mai mult,rdcinile devenindu-i mai
noduroase.Stan observase imediat urmele de cauciucuri ce preau lsate de
curnd.Dar nu se entuziasmase n mod deosebit.Honor i prietena ei nu puteau fi
singurele dou persoane care descoperiser coliorul acela pitoresc.Era un
ungher perfect pentru adolescenii care cutau s parcheze undeva i s se
giugiuleasc,s fumeze iarb ori s bea alcool de furat.Companiile productoare
de film iscodeau n permanen zona,cutnd peisaje dramatice pentru filmri.
Era pe cale s plece i s-i reia cercetrile n alt parte,cnd observase cteva
desene fcute n noroi.Le privea cu susul n jos,dar,cnd se ghemuise pentru a se
uita mai atent din unghiul potrivit,aerul i ieise din piept ntr-un uierat prelung.
ntiprite n noroi,literele aveau mrimi i forme neregulate,dar erau lizibile.
Emily.Pe drumul napoi spre ora,l sunase pe Doral.
-Omul tu are nevoie de un ut n fund.Tori Shirah nu e n casa ei.E cu Honor i
cu Emily.Czuser de acord s se ntlneasc acas la Stan i s nun la punct
strategia pentru a-i da de urm lui Tori Shirah,creznd c,dac i ddeau silina,
puteau s scoat de la ea locul n care se afla Honor.Acum,auzind o u de
main nchizndu-se,Stan o lu napoi prin cas i intr n garaj.Acolo se afla
Doral,cu minile n olduri,cu ochii aintii asupra mingii spintecate.
Cnd l auzi pe Stan apropiindu-se,brbatul se ntoarse.
-Nenorocitul la!
-Asta-i puin.Pe dinuntru casa mea arat ca a lui Honor.Doral ddu afar un val
de aer care purt cu el cteva blesteme.
-Vreun semn c Honor i Emily au fost i ele aici?
Stan rosti un nu scurt i att.Nu avea de gnd s mprteasc nimnui
ndoielile sale cu privire la loialitatea lui Honor.

-Dar tiu unde au fost de curnd,iar Tori Shirah probabil le-a nsoit.
Lui Doral i sun telefonul.Ridic un deget pentru a-i face semn lui Stan s-i
in ideea ct vreme el rspundea.Ascult,apoi spuse:
-Imediat ce afli.Dup ce nchise,rnji.S-ar putea s nu avem nevoie de Tori.Era
tipul meu de la biroul FBI.Coburn o bag pe Honor la naintare.
-Cnd? Cum?
-Omul meu e pe faz ca s fac rost de detalii.
CAPITOLUL 34
Hamilton fusese foarte precis n privina orei.
-Dac eti deja acolo cnd sosete Coburn,o s intre la idei.Dac ntrzii,
probabil o s pun capt ntregului plan i nici mcar n-o s-1 mai vezi pe el ori
pe doamna Gillette.Aa c du-te cu doar dou minute mai devreme.Tom
VanAllen sosise la locul stabilit cu exact dou minute naintea orei zece.Oprise
maina,i,dup ce motorul care se rcea ncetase s mai pcneasc,se lsase o
linite mormntal,ntrerupt doar de zgomotul rsuflrii lui i de ritul
intermitent al unui greier.Nu era fcut pentru asemenea scene de cap i spad.O
tia.i Hamilton o tia.Dar Coburn stabilise condiiile i nu avuseser de ales
dect s le accepte.Trenul ruginit era la dreapta lui Tom,o structur i mai neagr
pe fondul negurii dimprejur.Se gndi c poate Coburn se ascundea undeva n
tren,veghind i ateptnd,asigurndu-se c toate condiiile i erau ndeplinite
nainte de a o scoate la iveal pe doamna Gillette.
Rugndu-se lui Dumnezeu s n-o dea n bar,Tom i ridic maneta i se uit la
limbile luminate ale ceasului su de mn.Trecuser doar treizeci de secunde de
cnd venise.Se ntreba dac inima lui avea s mai poat suporta s bubuie nc
un minut i jumtate.Se uit cum limba mare avanseaz cale de alte cteva
secunde,marcnd trecerea a i mai mult timp de cnd fusese pe acas.
Tom scoase un sunet involuntar de disperare n clipa n care mintea i se ntoarse
la scena ce avusese loc n acea dup-amiaz,cnd i prinsese soia umblnd la
telefonul mobil.O prinsese n flagrant delict,ca s zicem aa.
El se ntinse i-i smulse aparatul din mn.
-Tom? strig ea ocat.Apoi cu furie: Tom! i n cele din urm: Tommmmnsoit de un geamt blnd,tnguitor,ncrcat de remucare,n timp ce el citea
cele scrise pe ecran.Unele dintre cuvinte aveau o conotaie att de evident
sexual,nct i ddeau senzaia c se reped la el i l lovesc.Dar Tom nu le putea
asocia cu Janice.Soia lui cu care nu mai fcuse sex conjugal de...Nu-i mai
putea aminti cnd se ntmplase ultima oar.Dar,oricnd ar fi fost,vorbele pe

care le citea pe ecranul telefonului ei nu fcuser parte din preludiu,nici nu


fuseser optite n toiul pasiunii.De fapt,pn azi ar fi putut s parieze pe salariul
lui lunar c un asemenea limbaj n-ar iei niciodat din gura soiei lui,c ar
oripila-o.Pe lng faptul c era deocheat,coninea cel mai murdar argou din
limba englez.Derula pn la ultimul mesaj pe care cineva-cine? i-l trimisese lui
Janice.Era o invitaie scabroas,ce descria n detalii explicite ceea ce expeditorul
ar fi vrut s-i fac ei.Rspunsul pe care era ea ocupat s-1 compun coninea o
acceptare la fel de grafic.
-Tom...
-Cine-i sta? Cnd vzu c Janice nu face dect s se uite la el,micnd din buze,
dar fr a scoate o vorb,Tom repet ntrebarea,apsnd fiecare cuvnt n parte.
-Nu e nimeni...Nu tiu...E doar un nume.Toat lumea folosete pseudonime.
Nimeni nu tie...
-Toat lumea.Aps pe cuvntul mesaje din colul stng de sus al ecranului,
pentru a afia lista de persoane de la care primise ea SMS-uri.Aps pe unul
dintre nume,i apru un schimb de mesaje.Apoi le acces pe cele trimise de o
alt persoan,cu un pseudonim la fel de sugestiv.Numele se schimbau,ns
coninutul mesajelor era greos de asemntor.Tom arunc telefonul pe canapea
i se uit la ea cu o uimire ngrozit.Janice ls capul n piept,dar numai pentru o
clip,apoi l smuci spre spate i i privi soul drept n ochi.
-Refuz s m ruinez sau s-mi cer scuze.Nu rostea vorbele,ci mai degrab i le
azvrlea n fa.
-Dumnezeu tie c am nevoie de ceva cu care s m amuz.E o distracie! Mai
degrab jalnic i grosolan,de acord.Dar nevinovat.Nu nseamn nimic.Tom se
holba la ea,ntrebndu-se cine era persoana asta.Purta chipul lui Janice,prul
ei,hainele ei.Dar i era complet strin.
-nseamn ceva pentru mine.i lu cheile de la main i iei cu pai mari din
ncpere,lsnd-o s alerge dup el,s-1 strige pe nume.Femeia probabil simise
ceva n tonul lui sau citise ceva pe faa lui care o speriase i o fcuse s nceteze
cu atitudinea sfidtoare.Pentru c ultimul lucru pe care l auzi din gura ei fu:
-Nu m prsi!Tom trnti ua n urma lui.
Acum,cteva ore mai trziu,zgomotul uii trntite i rugmintea ei nc i
rsunau n minte.Fusese al naibii de furios.Mai nti mainaiunile lui
Hamilton.Apoi descoperirea c soia lui fcea schimb de mesaje porcoase cu
Dumnezeu tie cine.Cu perveri i obsedai de sex.I se ntorcea stomacul pe dos
cnd se gndea la asta.Dar s-o prseasc? S-o lase s se descurce singur cu

Lanny cnd ea nu reuea s fac fa mai mult de cteva ore fr ajutor? Nu


putea s fac aa ceva.Nu putea s ias pur i simplu din situaia lor,lsnd-o pe
Janice s-o nfrunte pe cont propriu.i,chiar dac ar fi fost tentat s-o abandoneze
pe ea,nu-1 putea prsi pe Lanny.De fapt,nici nu tia ce avea s fac n privina
asta.Probabil nimic.
Lipsa aciunii prea s fie caracteristic pentru felul n care el i Janice i tratau
majoritatea problemelor.Erau lipsii de prieteni,de sex,de orice form de fericire
doar pentru c nici unul din ei nu fcuse nimic pentru n opri eroziunea.
Sexajele ei urmau s devin doar un mic aspect al vieii lor de a crui
existen aveau s se prefac a nu avea habar.Erau doi strini care locuiau n
aceeai cas,un brbat i o femeie care se cunoscuser cu mult vreme n urm,
care rseser i se iubiser,dar care acum erau unii de o rspundere pe care nu
aveau s-o poat abandona niciodat.Dumnezeule,erau demni de mil!
Tom i frec faa cu minile i se sili s se concentreze asupra a ceea ce avea de
fcut.Se uit la ceas.Ora zece fix.F-te vzut,i spusese Hamilton.
Deschise portiera,cobor i merse nainte,oprindu-se la civa metri de botul
mainii.i inea minile pe lng trup,uor deprtate,aa cum tot Hamilton l
instruise.Greierele continua s umple noaptea cu glgia lui scritoare,dar,pe
dea-mi pra ei,Tom i putea auzi propriile bti ale inimii,propria respiraie
sacadat.Nu-1 auzi pe brbat.Deloc.Nu primi nici un semn c el s-ar fi aflat
acolo,pn cnd nu-i fu nfipt n ceaf eava unui pistol.
Cnd Coburn i spusese lui Honor ce avea de fcut,aceasta protestase:
-E n contradicie cu propriul tu plan.
-E n contradicie cu planul pe care i l-am transmis lui Hamilton.
-N-ai avut nici un moment intenia s m trimii la ntlnirea cu VanAllen?
-Drace,nu! Cineva implicat n operaiunea asta lucreaz pentru Arhivar.Fie c e
VanAllen,fie c nu,cineva a luat pag.Probabil muli de cineva.Arhivarul se
va teme de ce tii,sau cel puin de ce bnuieti,i i va dori s te elimine la fel de
mult pe ct i dorete s m elimine pe mine.
-Nu poate s pun pur i simplu s fiu mpucat.
-Sigur c poate.i-am spus,situaiile ca asta,n special schimburile de ostatici,
scap de sub control foarte uor.Uneori intenionat.Ai putea deveni o victim
accidental.Era un gnd care o trezise la realitate i o amuise vreme de cteva
momente.Coburn parcase maina furat n garajul unei foste tinichigerii,n care
asiurile curate de piese ale altor maini fuseser lsate la mila naturii.Cnd
Honor l ntrebase de unde tia despre aceste ascunztori,el i spusese:
-E treaba mea s tiu.

Nu detaliase,dar ea socotise c brbatul schiase cte va trasee de fug,plnuind


pentru momentul n care va avea nevoie de unul.Ca n seara asta.Ateptaser n
garajul nbuitor mai bine de o or,nainte ca el s nceap s-o instruiasc.
-Rmi aici,i spusese.Ori o s m ntorc la cteva minute dup ora zece,ori
nu.Dac nu m ntorc,pleac.Ia-o pe Emily i...
-i ce? l ntrebase Honor cnd Coburn tcuse.
-Depinde de tine.Poi s-i suni socrul ori pe Doral.Le spui unde te afli i eti
primit napoi n snul familiei.Cel puin pentru o vreme.
-Sau?
-Sau continui s conduci i pleci ct de departe te va duce maina asta.Pe urm l
suni pe Hamilton.i spui c nu te ntlneti cu nimeni altcineva n afar de el.O
s vin i o s te ia.
-De ce trebuie s aleg o cale sau alta?
-Pentru c am venit eu la tine acas luni diminea.Acum mi doresc s n-o fi
fcut.Dar am fcut-o.Aa c,din cauza mea,Arhivarul i toi cei de pe statul lui
de plat vor presupune c tii ceva.Bieii buni,la fel.Tu trebuie s decizi n ce
echip eti.Honor i aruncase o privire plin de neles.
-Deja am decis,nu-i aa? El se uitase n ochii ei,apoi spusese:
-OK,bine.Ascult! i dduse mobilul lui,i recitase un numr i i ceruse s-1
memoreze.
-Numrul lui Hamilton? Nu e n telefon? Coburn scuturase din cap.
-Golesc jurnalul dup fiecare apel.i tu ar trebui s faci la fel.Ai reinut
numrul? Honor i-1 repetase.Apoi brbatul o luase de la capt cu instruciunile,
subliniindu-i faptul c nu putea s aib ncredere n nimeni,poate cu excepia lui
Tori.
-Mi-a lsat o impresie bun.Nu cred c te-ar trda,dar s-ar putea s te dea de gol
neintenionat.
-Cum?
-Cei cu care avem de-a face nu sunt imbecili.Tori s-a prins n dimineaa asta.Ei o
s devin bnuitori cnd o s descopere c ea a fugit.O s ncerce s-i ia urma,n
sperana c i va duce la tine.
-De ce crezi asta?
-Pentru c eu aa a face.Honor schiase un zmbet,ns mintea i era ocupat cu
ncercarea de a asimila tot ce auzea de la el.
-Cum crezi c o s reacioneze VanAllen cnd o s apari tu n locul meu?
-N-am idee.Dar o s aflu destul de curnd.ine minte,dac nu m ntorc ntr-un
interval rezonabil de timp,asta nseamn c lucrurile au luat-o razna.

Pleac de aici!Dup ce spusese tot ce avea de spus,Coburn se dduse jos din


main,i trecuse degetele peste un loc de pe podeaua garajului n care praful se
strnsese ntr-o bltoac de ulei de motor,dup care i ntinsese mzga pe fa i
pe brae.Urcase la loc n vehicul,verificase ncrctorul pistolului pentru a se
asigura c avea un glon n camera de ncrcare i vrse arma la bru.Lui Honor
i ntinsese revolverul deinut de Fred.Era uria,greu i sinistru.Coburn trebuie
s-i fi simit repulsia.
-Face un zgomot ca de tun i scoate flcri cnd trage.S-ar putea s nu-i atingi
inta,dar o s-o sperii.Nu te convinge singur s nu apei pe trgaci,altfel o s
mori.OK?
-OK.
-Honor.Ea i mutase privirea de la arm,la el.
-O s mori! repetase brbatul,accentund cuvintele.Honor ncuviinase din cap.
-Nu lsa garda jos nici mcar pentru o secund,pentru o nanosecund.Amintetei de mine spunndu-i asta.Cnd te simi cel mai n siguran,atunci eti cea mai
vulnerabil.
-O s in minte.
-Bun.Coburn trsese aer adnc n piept,l dduse afar cu zgomot,apoi spusese
cuvintele pe care Honor se temea s le aud:
-E timpul s plec.
-nc nu s-a fcut nici mcar ora nou.
-Dac sunt lunetiti acolo...
-Lunetiti?
-...trebuie s tiu unde s-au aezat.
-I-ai spus clar lui Hamilton c VanAllen trebuie s vin singur.
-A vrea eu ca VanAllen s fie singura mea grij.Coburn pusese piciorul pe
podeaua garajului i era pe cale s coboare din main,dar se oprise.Pre de
cteva secunde,rmsese pe loc,apoi ntorsese capul i se uitase peste umr la
Honor.n ceea ce o privete pe copil,este OK.
Ea deschisese gura pentru a vorbi,dar descoperise c nu era n stare i sfrise
prin a ncuviina pur i simplu din cap.
-i mingea de fotbal? A fost un gest detestabil mi pare ru. Apoi plecase,umbra
lui micndu-se iute pe podeaua murdar a garajului i alunecnd prin
deschiztura ngust a uii din tabl ondulat.Roile scriser pe ina lor
ruginit cnd mpinsese ua n urma lui.Honor era singur n bezn.i acolo
rmase vreme de peste o or,stnd ntr-o main furat,n subsolul abandonat al
unei cldiri,avnd drept singur companie oarecii pe care i auzea din cnd n

cnd zgrepnnd prin gunoi.n mintea ei era o harababur.


i fcea griji pentru Emily i Tori.Coburn i ngduise s sune la casa de lng
lac.Dup ce lsase telefonul s trie o dat,apoi formase din nou,Tori i
rspunsese i o asigurase c ajunseser n siguran,c totul era bine.Dar asta
fusese cu cteva ceasuri n urm.ntre timp s-ar fi putut ntmpla ceva despre
care ea s nu tie.Se gndea la Stan,la ct de ngrijorat trebuia s fie i la ct de
vinovat se simea pentru c fusese nevoit s-i ntoarc locuina cu fundul n
sus.n ciuda firii lui aspre,afeciunea pentru ea i pentru Emily era sincer.Nu se
ndoise de asta nici o clip.Oare avea s neleag el vreodat c ea fcuse toate
astea strict pentru a proteja reputaia lui Eddie? Cnd tragi linie,nu este asta mai
important dect s salvezi o cutie cu medalii de la competiiile sportive de pe
vremea colii?
Dar se temea c Stan nu urma s vad astfel lucrurile i n-avea s-o ierte
niciodat pentru c invadase sanctuarul din camera lui Eddie.Urma s-i ia
aciunile drept o trdare nu numai a lui,ci i a lui Eddie i a csniciei lor.Relaia
dintre ea i socrul ei avea de suferit n mod ireparabil.
Apoi gndurile ei se ntorceau frecvent la Coburn i la ultimele lucruri pe care i
le spusese.Venind din partea lui,referirea la Emily fusese foarte drgu.
Scuzele pentru c o implicase de la bun nceput,pentru c stricase mingea de
fotbal,toate erau foarte importante,pentru c el arareori explica sau se scuza
pentru ceva din ce fcea.Cnd i ceruse iertare lui Emily pentru c o fcuse s
plng,se purtase tare stngaci.
A fost un gest detestabil. Poate c nu era cea mai elocvent dintre scuze,dar
Honor nu-i punea la ndoial sinceritatea.Ochii lui,cu expresia nspimnttoare
scoas i mai mult n eviden de camuflajul improvizat de pe fa,i
transmiseser regretul la fel de bine cum reuiser i cuvintele.mi pare ru.
Honor crezuse c i prea cu adevrat ru.
Copilria dur de care avusese parte l transformase ntr-un om cinic,iar lucrurile
pe care le vzuse i le fcuse n timp ce i slujea ara i mpietriser i mai mult
inima.Deseori era crud,poate fiindc vzuse ct de eficient putea fi cruzimea
pentru a obine rezultate.Orice vorb ori fapt de-a lui era nefiltrat,direct,cci
tia c ezitrile riscau s fie fatale.Nu-i fcea probleme n legtur cu regretele
viitoare pentru c nu se atepta s triasc pn la btrnee,momentul n care
oamenii obinuiesc s reexamineze deciziile i aciunile care au jucat un rol
crucial n viaa lor.Coburn fcea totul ca i cum de asta ar fi depins viaa lui.
Mnca,i cerea scuze...sruta...de parc ar fi fost pentru ultima dat.
Gndul acesta opri complet hoinreala mental a lui Honor,iar femeia avu o

revelaie izbitoare.
-Oh,Doamne!Era un scncet,unul rostit n tcere,rostit din inim.
Punndu-se brusc n micare,ea mpinse portiera mainii i se repezi s coboare.
Se mpiedic de resturile care i stteau n cale n timp ce se ndrepta ctre
ieirea din garaj.Avu nevoie de toat fora ei pentru a mpinge ua grea pe ina
neuns ndeajuns de mult nct s se poat strecura afar,lucru pe care l fcu
fr s se gn deasc mcar la pericolele ce o puteau pndi dincolo de acea u.
Se opri doar pre de o secund,pentru a se orienta,apoi o rupse ia fug n direcia
inelor de tren.De ce nu-i dduse seama pn acum? Instruciunile lui Coburn
fuseser un mesaj de adio.Nu se atepta s se mai ntoarc de la aceast ntlnire
cu VanAllen i,n felul lui ignorant i deloc sentimental,i luase rmas-bun de la
ea.Spusese tot timpul c nu se atepta s supravieuiasc,iar n seara aceasta
mersese n locul ei,sacrificndu-se probabil pentru a o salva.
Dar raionamentul lui era greit.Nimeni nu avea s-o mpute.Dac cel numit
Arhivarul credea c Honor se afla n posesia a ceva care s-1 incrimineze,nu
avea s-o ucid nainte de a descoperi ce era acel ceva i de a-1 lua n stpnire.
Honor le era la fel de indispensabil infractorilor ca lui Coburn,lui Hamilton i
Departamentului de Justiie.Lucrul pe care credea Arhivarul c l tia ori l avea
ea era la fel de bun ca o vest antiglon.ns Coburn nu avea o asemenea
protecie.Honor era protecia lui.
CAPITOLUL 35
-Coburn? Coburn i lipi i mai tare pistolul de gtul lui VanAllen.
-ncntat de cunotin.
-O ateptam pe doamna Gillette.
-N-a putut s ajung.
-Se simte bine?
-E n regul.Doar cam prins pentru moment.
-Nu-i amuzant.
-Nici nu intenionam s fie.V dau doar de tire ie i lunetitilor care m au
acum n ctarea armelor c,dac m omoar,doamna Gillette i copila o s
rmn pe veci pierdute.VanAllen cltin uor din cap.
-I-ai spus clar lui Hamilton,care mi-a spus clar mie.Nu exist lunetiti.
-Mai spune-mi una.
-E adevrul!
-Microfon fr fir? Vorbeti spre binele tuturor celor care trag cu urechea?
-Nu.Poi s m perchiziionezi dac nu m crezi.

Coburn pi cu dibcie n jurul lui VanAllen,dar i inu pistolul ndreptat spre


capul acestuia.Cnd ajunse fa n fa cu omul,l cntri din priviri.Conopist.
Nesigur pe el.Depit de situaie.Ameninare la adresa lui: aproape zero.
Corupt sau curat? Coburn ar fi zis c era cinstit,cci nu prea s aib nici
curajul,nici viclenia de a lua pag.Motiv pentru care credea c omul chiar nu
tia despre lunetistul aflat pe turnul de ap din spatele umrului stng al lui
Coburn,la ora apte.Sau despre cel de la fereastra vagonului de serviciu de la ora
patru.Sau despre cel pe care l zrise pe acoperiul blocului aflat la trei strzi
distan.intaul trebuia s fie extrem de bun i unghiul era unul jalnic,dar se
putea face,i,dup ce i-ar fi zburat creierii lui Coburn,ticlosul ar fi avut tot
timpul din lume s fug.Ori VanAllen se pricepea foarte bine s fac pe prostul,
ori chiar nu avea habar de nimic,ceea ce era i mai ngrijortor.
-Unde sunt doamna Gillette i copilul? ntreb acesta.Ele sunt principala mea
preocupare.
-i a mea.Tocmai de aceea eu sunt aici i ea nu.Coburn i cobor pistolul pe
lng corp.VanAllen i urmri micarea, prnd uurat c nu se mai uita n eava
armei.
-Nu aveai ncredere n mine?
-Nu.
-Ce motiv i-am dat s nu ai?
-Nici unul.Pur i simplu nu mi-ar fi plcut deloc s te exclud.
-Tu n-ai ncredere n nimeni.
-O politic de ocrotire a vieii,VanAllen i umezi nervos buzele.
-Poi avea ncredere n mine,domnule Coburn.Nici cu nu-mi doresc ca povestea
asta s ias prost.Doamna Gillette e bine?
-Da,i vreau s fiu al naibii de sigur c aa o s rmn.
-Crezi c e n pericol?
-Da,cred.
-Pentru c deine informaii care l-ar incrimina pe Arhivar?
Lund n calcul riscul foarte mic ca VanAllen s fi minit n privina
microfonului fr fir,Coburn se hotr s nu rspund la ntrebare.
-Uite ce-o s se ntmple.O s le ordoni poliitilor locali s renune la urmrirea
mea.Asemenea ie,sunt agent al Biroului Federal de Investigaii aflat n
exerciiul funciunii.Nu trebuie s am dup fundul meu o leaht de mocofani
bucuroi s apese pe trgaci.
-Crawford n-o s lase s treac de la el opt crime.
-Detectiv la Omucideri?

-La biroul erifului.El ancheteaz moartea lui Fred Hawkins.A motenit oarecum
crimele din depozit cnd Fred...
-Am prins ideea,zise Coburn,ntrerupndu-1.Vorbete cu Crawford sta s-mi
acorde un rgaz pn cnd o s-o pot aduce acas n siguran pe doamna
Gillette.Pe urm o s-1 informez n detaliu despre crimele de la depozit i despre
Fred Hawkins.
-N-o s vrea.
-Foreaz-i mna.
-Poate dac mi-ai da nite informaii justificative pe care s le pot transmite mai
departe...
-Nu,mulumesc.Din biroul tu se scurg informaiile ca prin sit,la fel i din al
lui.VanAllen oft,prnd ngrijorat.
-Totul are legtur cu Arhivarul,corect?
-Corect.
-i e ceva mare?
-Corect din nou.
-Nu-mi poi spune nimic?
-Pot.Nu vreau.
-De ce nu?
-Cci,dac ar fi trebuit s tii,Hamilton i-ar fi zis deja.Ar fi nceput povestindui despre mine.VanAllen tresri,ca i cum l-ar fi durut s aud asta.Simind
probabil intransigena lui Coburn,hotr c ncercarea lui de a negocia nu-i avea
rostul.
-OK.O s m strduiesc cu Crawford.Tu ce-ai de gnd s faci?
-S dispar.O s-o aduc pe doamna Gillette,dar nimeni n-o s fie anunat.O s-mi
aleg eu ora i locul.
-Nu sunt sigur c o s mearg.
-Cu cine?
-Cu Hamilton.Mi-a spus s-i transmit c timpul a expirat.
-Hamilton poate s se duc dracului.Comunic-i c aa am zis eu.i,mai bine,o
s-i zic n persoan.nc sunt pe urmele a ceva i intenionez s-mi termin treaba
cu care m-a nsrcinat.Dac trebuie s te ntorci la el cu ceva,spune-i asta.
Acum,hai s urcm n main.
-De ce?
-O s facem s par c plec n linite.
-S par? VanAllen privi n jur,iar Coburn se gndi nc o dat c,dac individul
i mima ignorana,o fcea foarte bine.

-S par n faa cui?


-A lunetitilor care m au n btaia putilor.
-Cine ar vrea s te mpute? Coburn se ncrunt la el.
-Haide,VanAllen! tii cine.i singurul motiv pentru care nu m-au eliminat nc e
acela c nu tiu undo se afl Honor Gillette.Noi doi o s urcm n main i o s
pornim.
-i pe urm?
-Undeva pe drumul de aici i pn la biroul tu din Lafayette eu o s cobor.Cnd
o s ajungi la destinaie,surpriz! Nu mai sunt n main cu tine.Primul care i
arat uimirea e cel pe care trebuie s l arestezi imediat,petru c e persoana care
a trimis lunetitii.Pricepi? VanAllen ncuviin din cap,dar Coburn spera ca omul
s fie mai sigur dect prea.
-Hai s mergem! zise el.
VanAllen se ntoarse,se ndrept spre locul oferului i deschise ua.Plafoniera
se aprinse,ntrindu-i lui Coburn convingerea c agentul nu avea nici un pic de
experien pe teren.Dar lumina l bucur,cci i ddu ocazia s verifice bancheta
din spate.Nu vzu pe nimeni ghemuit ntre scaune.
Deschise portiera din dreapta i ddu s urce,cnd simi o micare cu coada
ochiului.Se ntoarse ctre tren.O umbr se strecura pe lng despritura dintre
dou vagoane de marf.Coburn se ls n jos pentru a privi pe sub roile trenului
i zri dou picioare alergnd pe partea cealalt.ncepu s se trasc n direcia
respectiv i aproape c ajunsese sub tren,cnd auzi sunnd un telefon mobil.
ntoarse capul i l surprinse pe VanAllen ntinznd mna spre mobilul prins la
curea.Coburn se uit pe sub tren,la brbatul care se ndeprta n goan de el.
Atunci i strig lui VanAllen:
-Nu!
Honor nu mai avea aer i simea o cramp n partea stng,dar continua s fug
ct o ineau picioarele.Nu crezuse c inele de cale ferat erau att de departe de
garaj pn cnd nu ncepuse s parcurg distana.Alergarea prin ntuneric i pe
un teren nefamiliar i ngreuna i mai mult sarcina.
Se afla ntr-o zon industrial a oraului,compus din depozite,ateliere de
mecanic i mici manufacturi,toate prsite pe timpul nopii.Honor intrase de
dou ori pe alei nfundate i fusese nevoit s se ntoarc pe urmele propriilor
pai,care,pe msur ce nainta,deve-neau tot mai leni.O singur dat i ngdui
cteva secunde pentru a ncerca s-i recapete suflul.Se lipi cu spatele de un zid
drpnat din crmid,care forma o latur a unei alei.nghii aerul cu lcomie.

i aps coastele cu ambele mini,strduindu-se s-i aline crampa.Dar nu


ntrzie prea mult acolo.Nite obolani o zbughiser prin apropiere.Nu vedea
cinele care mria la ea din spatele unui gard aflat n captul ntunecat al
aleii,dar sunetul i detepta imagini amenintoare.i continu drumul.
n cele din urm,ajunse la calea ferat.Era acoperit de buruieni,ns inele din
oel reflectau o parte din lumina ambiental i i uurau puin naintarea,dei
Honor simea c inima i era pe cale s explodeze.Plmnii ei erau solicitai din
greu.Crampa dintr-o parte o fcea s gfie de durere.Dar continu s alerge,cci
se putea foarte bine ca viaa lui Coburn s depind de momentul n care ea l
ajungea din urm.Nu voia ca el s moar.Cnd ddu n sfrit cu ochii de trenul
oprit lng turnul de ap,ar fi ipat de uurare dac ar fi avut destul aer nct s
scoat vreun sunet.Vederea destinaiei i spori forele,aa c mpinse din picioare
cu i mai mult vitez.Zri automobilul parcat lng tren.Zri dou siluete stnd
n faa lui.n timp ce le urmrea,acestea se desprir.Coburn se ndrept spre
ua din dreapta.oferul urc i nchise portiera.O clip mai trziu,o minge de foc
nflori pe cerul nopii,nvluind totul n strlucirea roiatic a iadului.
Suflul exploziei o dobor pe Honor.
CAPITOLUL 36
Doral avu plcerea ndoielnic de a-1 informa pe Arhivar.
-Omul meu de la biroul FBI a avut timp exact ct s pun bomba n main i s
programeze numrul de telefon.Dar a funcionat ntocmai cum trebuia.Bum!
N-au avut nici o ans.Tcerea de la cellalt capt era palpabil.Doral continu:
-Am vzut cu ochii mei din vrful turnului de ap.Toi am prsit zona
numaidect.Nimeni n-a tiut vreo clip c am fost acolo.n continuare,
tcere.Doral i drese glasul.
-Exist totui o problem.Arhivarul atept ntr-o linite rece ca piatra.
-Nu Honor a aprut.Ci Coburn.Netiind sigur cum avea s primeasc Arhivarul
aceast veste,Doral se grbi s adauge: Ceea ce e mai bine,dac stai s te
gndeti.O s ne fie mai uor s-i dm de urm lui Honor dect ne-ar fi fost s
ne ocupm de el.
-Dar nu astea i-au fost instruciunile.Nu sta era planul meu pentru Coburn.
Doral i nelegea dezamgirea Arhivarului.Dintre Coburn i Honor,agentul sub
acoperire era,n mod evident,trofeul mai mare.Din motive personale,lui Doral
i-ar fi plcut s-1 ucid ntr-un mod lent i dureros,n schimb,ticlosul scpase
uor.Avusese parte de moartea instantanee pregtit pentru Honor i VanAllen.
Cnd i primise ordinele cu cteva ore n urm,Doral pusese cu diplomaie la

ndoial necesitatea asasinrii agentului FBI.


-El nu tie nimic cu adevrat.La care Arhivarul i rspunsese:
-Se afl n postura perfect pentru a strica lucrurile,chiar i neintenionat.Pn i
o veveri oarb mai gsete cte o nuc din cnd n cnd.i va da bine n faa
mexicanilor s omoram un agent federal.
-n noaptea asta am prins doi ageni FBI,zise Doral acum.Asta ar trebui s
impresioneze cartelul,nu glum!Dar Arhivarul nu prea att de impresionat.
Dumnezeule,ce trebuia s fac pentru a compensa faptul c-1 lsase pe Coburn
s scape din depozit? Acum,c el i VanAllen erau mori,nu mai rmsese dect
Honor.Ea era doar un pion,ns unul periculos,care trebuia eliminat.Doral
acceptase asta.La fel cum acceptase i necesitatea de a-1 omor pe Eddie.
El i Fred ncercaser s-1 conving pe Arhivar s revin asupra ordinului.Se
tocmiser pentru ca viaa lui Eddie s fie cruat.Oare el,prietenul lor din
copilrie,chiar trebuia s moar? Poate c ar fi mers doar un avertisment aspru
ori o ameninare,fie ea real sau implicit.
Fr treburi neterminate.Fr mil.Arhivarul nu fcuse o excepie nici mcar
pentru Eddie.Acesta depise o limit.Trebuia s dispar.Dispoziia fusese dat
ntr-un limbaj pe care pn i un copil de un an l-ar fi putut nelege,ns,de
dragul tuturor celor implicai,Doral i Fred fcuser ca totul s fie ct mai rapid
i mai puin dureros cu putin,pstrnd n acelai timp aparenele unui accident.
Doral spera s poat nscoci ceva la fel de uor i pentru Honor.
Dar,dac femeia murea n chinuri,singurul pe care putea s dea vina era
nenorocitul la de Coburn,mai nti fiindc o implicase-cci Doral era convins
c Honor nu-i tia secretul lui Eddie-i apoi pentru c i furase moartea rapid de
care ar fi trebuit s aib ea parte.Sigur, nainte de a putea aciona cumva, trebuia
s o gseasc.Cu acea capacitate a lui de a citi gndurile,care deseori i fcea lui
Doral pielea ca de gin,Arhivarul spuse:
-Coburn a murit,i el era singura persoan care tia unde se afl Honor.Cum ai
de gnd s dai de ea?
-Ei bine,acum,c Lee Coburn s-a fcut scrum,s-ar putea ca ea s ias din
ascunztoare.
-Eti dispus s atepi asta? Ls s se neleag c ateptarea ar fi fost o idee
proast.
-Nu,sigur c nu.O s m concentrez asupra lui Tori Shirah.Sunt convins c,
atunci cnd o s-o gsim pe ea,o s le gsim pe Honor i pe Emily.
-Spre binele tu,sper sincer s ai dreptate,Doral.Mcar o dat.Arhivarul ncheie
convorbirea fr a mai spune altceva.

Doral i nchise telefonul i i ddu seama n timp ce i pornea camioneta c i


tremura mna.Nici mcar nu fusese felicitat pentru c-i venise de hac lui
Coburn,nemernicul vinovat pentru tot fiascoul sta.n schimb,primise o alt
ameninare voalat.Se afla nc pe lista de rahat a Arhivarului,acolo unde nimeni
nu i dorea s fie.
Conduse camioneta afar din parcarea aglomerat a unei taverne n care,nainte
de a-1 suna pe Arhivar,se oprise pentru a bea n cinstea succesului su cu bomba
din main.Se altur irului de vehicule ce se ndreptau ctre zona din preajma
cii ferate,acolo unde maina lui Tom VanAllen nc fumega dup ce fusese
aruncat n aer pn n iad i napoi.Atrgea gur-casc asemenea unor molii n
jurul unui uria bec aprins.Mndriei rnite a lui Doral i fcea bine s tie c el
strnise toat tevatura.Pcat c nu putea s se umfle n pene cu asta.
Civa dintre curioi simiser impactul exploziei,alii auziser zgomotul,civa
chiar vzuser mingea de foc ce luminase acea parte a oraului.Doral fu nevoit
s parcheze la dou strzi distan de ine i s parcurg restul drumului pe
jos...pentru a doua oar n noaptea respectiv.
Zona fusese izolat de ctre primele echipaje sosite n faa locului.nc era
nevoie de poliiti n uniform care s in la distan mulimea tot mai mare i
care s fac ioc pentru autospecialele de ia urgene.Girofaruri-le pornite ddeau
un aer ireal ntregii scene.Nou-veniii le puneau ntrebri celor aflai deja ncolo.
Doral auzise o duzin de versiuni diferite n legtur cu cele ntmplate i cu
potenialii vinovai,nici una adevrat.Se vorbea despre al-Qaeda,despre
traficani de droguri care ar fi avut un laborator de metamfetamin n portbagajul
mainii,despre doi adolesceni ndrgostii care fcuser un pact s se sinucid.
Pe Doral l amuzau toate aceste ipoteze.
Primi condoleane pentru pierderea fratelui su geamn,czut victim acestui val
de infracionalitate.Crime n serie duminic.O rpire mari.Acum o bomb
ntr-o main.Cetenii ngrijorai voiau s tie ce se ntmplase cu panicul lor
orel.Jucnd rolul de ef al administraiei locale,Doral se jur solemn c edilii
i poliia local aveau s fac tot ce le sttea n putere pentru a-i prinde pe cei
rspunztori i a pune capt seriei de asasinate violente.
Ddea mna cu oamenii de vreo or,cnd l vzu pe medicul legist ndeprtnduse cu duba lui de maina ars.Doral se poziiona astfel nct s ajung lng ua
oferului atunci cnd vehiculul opri pentru ca poliitii s-i fac loc prin
mulime.i fcu semn medicului legist s coboare geamul.Acesta se conform i
spuse:
-Salut,Doral! Avem ceva agitaie n noaptea asta,nu-i aa?

Doral fcu semn cu capul n direcia mainii lui VanAllen.


-Vreo idee cine era?
-oferul? Medicul scutur din cap.Habar n-am.N-a mai rmas ndeajuns nct s
fac o identificare la prima vedere.Cobornd vocea,spuse: Dar s nu m citezi cu
asta.Plcuele de nmatriculare au fost i ele distruse.Ei ncearc acum s fac
rost de seria mainii,dar metalul e prea fierbinte i...
-Dar cellalt?
-Care cellalt?
-Cealalt persoan.De pe scaunul pasagerului.Fcu semn cu degetul mare peste
umr.Cineva a zis c erau doi.
-Acel cineva a zis greit.E doar unul.
-Ce?
-Nu era nimeni pe scaunul din dreapta.Doral bg mna prin fereastra deschis
i l nfac pe om de guler.Uluit de gestul brusc,medicul legist i mpinse braul
la o parte.
-Hei,ce-i cu tine?
-Eti sigur? Nu era dect un cadavru?
-Cum am spus,doar unul.Lui Doral i fugi pmntul de sub picioare.
Coburn era parial vrt sub tren n clipa n care explodase bomba,iar asta i
salvase viaa.Declanat n clipa n care VanAllen rspunsese la telefon,explozia
spulberase instantaneu cea mai mare parte din trupul agentului i distrusese
maina.Cnd Coburn se tr afar de sub vagon pe partea cealalt,resturile
aprinse se revrsar asupra lui,arzndu-i pielea,prul i hainele.Neavnd timp s
se arunce jos i s se rostogoleasc,stinse cu minile scnteile cele mai
periculoase n timp ce gonea ca din puc de-a lungul trenului.
Brbatul aflat n vagonul de serviciu l scpase de la moarte.Dac n-ar fi fost
fuga lui,Coburn s-ar fi aflat n ua deschis a mainii n clipa n care VanAllen
rspunsese la telefon.Acum ocoli vagonul i alerg cocoat pe lng inele
necate n buruieni,ncercnd s treac neobservat n lumina roiatic rspndit
de maina n flcri.Aproape c ddu peste Honor nainte de a o vedea,ba chiar
i atunci avu nevoie de cteva secunde pentru a-i da seama c silueta
ngrmdit pe calea ferat era un trup,o femeie,Honor.
Cuprinse de panic,i spuse: Oh,Doamne,e rnit! A murit? Nu!
Se aplec deasupra ei i i lipi degetele de gtul ei,cutnd pulsul.Ea reaciona
plesnindu-1 peste mini i rcnind teribil.Coburn era bucuros s-o vad n via,
dar n acelai timp furios pentru c aceasta se pusese n pericol.

i cuprinse talia cu braul i o ridic,sprijinind-o de el.


-Nu mai ipa! Eu sunt.Ei i se tiar picioarele,i se nmuie toat.
-Eti rnit? O rsuci i o inu de umeri,uitndu-se la ea.Nu avea nici o ran
vizibil,nimic nspimnttor cum ar fi fost nite cioburi ieindu-i din torace,
oase rupte mpungndu-i pielea ori tieturi adnci.Sttea cu ochii deschii i
ndreptai ctre el,dar privea n gol.
-Honor! O scutur uor.Trebuie s plecm de aici.Acum hai!
O trase de mn n timp ce o rupea la fug,avnd ncredere c ea avea s-1
urmeze.l urm,dei se mpiedic de cteva ori nainte de a-i recpta echilibrul.
Cnd ajunser la garaj,Coburn deschise ua,o mpinse nuntru,apoi nchise ua
la loc.Nici mcar nu atept ca ochii s i se obinuiasc cu ntunericul,ci o
conduse pe pipite pn la main.O aez n siguran pe scaunul din
dreapta,apoi ocoli caroseria i se urc la volan.
i scoase tricoul i se folosi de el pentru a-i terge unsoarea de pe fa i de pe
brae.Bluza rmase ptat de snge.Coburn se privi n oglinda retrovizoare.
maginea i se potrivea perfect cu ceea ce i era: un brbat care,trndu-se sub un
tren de marf,evitase ca prin urechile acului s se transforme ntr-un foc de
artificii uman.ntinse mna spre bancheta din spate i lu apca gsit n
camionet.l ajuta s-i ascund faa.Dar se gndea c n urmtoarea jumtate de
or toi cei aflai pe strzile din Tambour aveau s fie curioi s afle despre
explozie,nu despre un om cu apc pe cap,care conducea un sedan vechi.
Se uit la Honor.Clnnea din dini i sttea cu minile strnse n jurul
corpului,de parc ar fi ncercat s nu cedeze,n ciuda tremurului care o
cuprinsese.Coburn nici mcar nu ncerc s-o scoat din starea asta.Pentru
moment era foarte bine c tcea.Cobor din main i deschise ua garajului.
Odat urcat la loc,i puse mna pe cretetul lui Honor i o mpinse sub marginea
ferestrei.
-Ferete-te s fii vzut.Porni motorul i iei din garaj,destinaia lui fiind
singurul loc n care tia s mearg.
Era o treab de rahat.Pn acum,Diego ar fi trebuit s spele deja sngele lui
Coburn de pe iul lui.n schimb,pierduse o zi ntreag.Ar fi putut s-o petreac
alturi de Isobel.Se gndea chiar c acum cptase destul siguran nct s-o
scoat afar.Ar fi putut s mearg ntr-un parc,s stea pe o banc i s hrneasc
raele,s mpart un pled sub un copac.Ceva de genul sta.
Vzuse oameni fcnd astfel de lucruri i privise cu dispre asemenea mod
neproductiv de petrecere a timpului.Dar acum i ddea seama de ce le plcea.

Era vorba despre a sta lng o alt persoan i a nu ls nimic s-i distrag
atenia de la simpla bucurie de a fi cu ea.Ar fi putut s-i petreac ziua uitnduse n ochii adorabili ai lui Isobel,aruncndu-i mici sursuri timide,poate
ndrznind s-o in de mn.Ar fi putut s vad pentru prima oar cum artau
prul i pielea ei n lumina soarelui,cum vnticelul de pe malul rului i lipea
hainele de trupul plpnd care l ispitea.I-ar fi fcut plcere.
I-ar fi fcut plcere s-1 omoare pe federal,n schimb,i pierduse toat ziua
fcnd pe ddaca pe lng maina grasului.
Bonnell Wallace nu prsise banca nici mcar pentru prnz.i oprise de
diminea automobilul n parcarea angajailor i acolo l lsase pn cnd
plecase spre cas,la ora cinci i zece.Arhivarul i ceruse s-1 urmreasc,aa c
Diego se luase dup el prin traficul aglomerat.Brbatul mersese drept la locuina
lui.La un sfert de or dup ce el intr n vil,plec de acolo o femeie de culoare
mbrcat n uniform i aflat la volanul unui SUV.Aceasta iei pe poarta
proprietii,care se nchise automat n urma ei.
Trecuser ore ntregi de atunci i nimeni altcineva nici nu intrase,nici nu ieise.
Diego era plictisit de moarte.Dar dac Arhivarul voia s-1 plteasc pentru a se
uita la o poart,atunci asta urma s fac.Acum.Dar pentru ultima oar.Dup ce
avea s-i ia plata pentru treaba asta,plus cei cinci iute de dolari primii pentru
presupusa exterminare a lui Isobel,avea s-i cumpere un nou telefon i s
dispar de pe radarul Arhivarului.Ca i cum ar fi invocat un apel,mobilul ncepu
s-i vibreze.l scoase de la curea i rspunse.
-Eti gata pentru puin aciune,Diego?
-Mai tre' s ntrebi? Arhivarul i ddu noi instruciuni,ns erau departe de ce
ateptase toat ziua s aud.
-Faci mito de mine,nu?
-Nu.
-Credeam c sunt n ateptare ca s-1 execut pe federal.Fii pregtit,
Diego.Dintr-o clip n alta,Diego,l imit el.Ce s-a ntmplat cu toate astea?
-Schimbare de plan,dar se leag.
-Cum?
-A fost o noapte ncrcat i grea.Tu f doar ce-i spun fr s comentezi.
Diego se uit la casa mare i alb,gndindu-se la ordinul Arhivarului.Era acolo i
investise deja al dracului de mult timp.Putea foarte bine s se ocupe de acea
sarcin.Mormind,ntreb:
-Ce vrei s fac cu el dup aia?
-E o ntrebare stupid.tii rspunsul.D-i drumul.

Am nevoie de informaie ct se poate de repede.Imediat.


Imediat pe dracu i spuse Diego n timp ce nchidea telefonul.Te-am
ateptat toat afurisita asta de zi.Cteva minute dup aceea rmase n
ascunztoarea lui i analiz vila.La fel ca mai nainte,bif n minte toate
motivele pentru care intrarea prin efracie ar fi fost riscant.
Nu-i plcea.Avea o senzaie neplcut n legtur cu misiunea asta i o avusese
de la bun nceput.De ce s nu-i asculte instinctele i s plece pur i
simplu,lsndu-1 pe Arhivar s-i gseasc alt om care s-i fac treaba?
Dar apoi se gndi la Isobel.Voia s-i aduc lucruri frumoase i nu le putea
ntotdeauna fura.Urma s aib nevoie de bani,mai ales dac plnuia s-i ia o
vacan i s leneveasc undeva alturi de ea.Arhivarul pltea bani buni.O or,
dou cel mult,i avea s se aleag cu o plat pe cinste.Dup aceea,putea s se
retrag din serviciul Arhivarului.Hotrt,iei din ascunztoare.Stnd n umbr i
furindu-se,gsi un loc dosit i slab luminat din spatele proprietii Wallace,
unde via de glicin de pe zidul nconjurtor prea rezistent.Se car pe zid.
CAPITOLUL 37
Locul era nc pustiu.Lactul de pe ua deschis a garajului arta exact aa cum
l lsase Coburn.Camioneta neagr nu se clintise din locul n care o parcase n
acea diminea.Opri sedanul lng ea,i coborr amndoi.Honor,care umbla ca
prin cea,se uit la el pentru ndrumare.
-Hai s vedem ce-i acolo sus.Fcu semn cu capul nspre camera de deasupra
garajului.Urcar scara prins de zidul exterior.Ua de la captul treptelor era
ncuiat,dar n zece secunde Coburn gsi cheia ascuns n partea de sus a
tocului.Descuie l deschise ua,apoi pipi peretele interior n cutarea unui
comutator i aprinse lumina.Mica ncpere era evident locuit de un tnr.Pe
ziduri erau lipite afie i fanioane ale diverselor echipe sportive.Patul era
acoperit cu un pled de la stadion.Dou capete de cerb,fiecare cu cte opt coarne,
se holbau unul la altul de pe doi perei opui,peste podeaua din lemn curat,dar
uzat.O noptier,o comod i un fotoliu-par din vinii erau singurele obiecte de
mobilier.Coburn strbtu camera i deschise o u,scond la iveal un dulap n
care erau pstrate o cutie cu unelte pentru pescuit,undie i mosoare,cteva
articole de iarn inute n saci pentru haine nchii cu fermoar i o pereche de
cizme de vntoare,aezate drept pe podea.O u identic ddea spre o baie nu
mai mare dect dulapul.Nu avea cad,doar o cabin de du din sticl uor
decolorat.Honor sttea n mijlocul ncperii,uitndu-se cum Coburn explora
fr nici o urm de remucare.Dar ei totul i se prea profund greit.i dorea s

aud un zgomot de fundal.i dorea mai mult spaiu i un al doilea pat.i dorea
ca Lee Coburn s nu fie la bustul gol.Cel mai mult i dorea ca lacrimile ce i
nepau pleoapele s se usuce.Coburn test robinetele de la chiuveta din baie.
Dup cteva pocnete dinspre evile aflate n zid i cteva glgituri,apa ni din
ambele.El gsi un pahar n dulpiorul cu medicamente de deasupra chiuvetei,l
umplu cu ap rece i i-1 ntinse lui Honor.Ea l lu cu recunotin i l goli.
Coburn i vr capul n chiuvet i bu direct de la robinet.
Cnd termin,se terse la gur cu dosul minii.
-Cas dulce cas.
-Dac se ntoarce familia?
-Sper s n-o fac.Cel puin nu nainte s le folosesc duul.Honor ncerc s
zmbeasc,dar se gndi c probabil sursul i era lipsit de via.Ea aa l simea.
-Cine a aruncat n aer maina?
-Arhivarul a avut pe cineva n sediul FBI.Un om prta la informaii.Buzele lui
formar o linie aspr.Un om care o s moar imediat ce o s i aflu identitatea.
-Cum o s faci asta?
-Gsesc comoara rposatului tu so i pun pariu c o s gsesc i persoana cu
pricina.
-Dar n-am gsit-o.
-N-am cutat-o n locul potrivit.
-VanAllen era...
-Era pe dinafar.
-Ce-a spus cnd ai aprut n locul meu?
n cuvinte puine,Coburn i relat scurta discuie avut cu Tom VanAllen.Honor
nu l cunoscuse,dar tia c era cstorit cu o coleg de liceu de-a lui Eddie.
-Janice.Coburn,care continuase s povesteasc n timp ce el i umbla mintea
aiurea,o privi curios.
-Ce?
-Scuze!M gndeam la soia lui.O cheam Janice,dac mi amintesc corect.n
noaptea asta a devenit vduv.Honor putea s-o neleag.
-Soul ei ar fi trebuit s dea dovad de mai mult isteime,zise Coburn.Amrtul
la naiv chiar credea c suntem singuri acolo.
-Cineva i-a pus la cale moartea.
-mpreun cu a ta.
-Numai c tu mi-ai luat locul.Coburn ridic din umeri cu o aparent indiferen.
Honor nghii nodul de emoie care i provoca o durere n gt i se concentr pe
altceva.Art spre umrul lui.

-Te doare? El ntoarse capul i se uit la peticul de piele jupuit.


-Cred c a czut pe mine o bucat de tapierie n flcri.Ustur puin.Nu ru.
Ochii i se ndreptar spre ea.Dar tu? Eti rnit pe undeva?
-Nu.
-Puteai fi.Rnit grav.Dac erai mai aproape de main cnd a explodat,riscai s
mori.
-Atunci,cred c am avut noroc.
-De ce-ai plecat din garaj? ntrebarea o lu prin surprindere.
-Nu tiu.Pur i simplu am plecat.
-N-ai fcut ce i-am spus.N-ai plecat cu maina.
-Nu.
-i de ce nu? Ce aveai de gnd s faci?
-Nu aveam de gnd nimic.Am acionat din impuls.
-Intenionai s te lai la mila lui VanAllen?
-Nu!
-Atunci ce?
-Nu tiu!nainte ca el s mai poat spune ceva pe tema asta,Honor art spre
capul lui.
-Ai prul ars.El i trecu absent o mn peste cretet, n timp ce se ndrepta ctre
sertarele comodei.ntr-unul dintre ele gsi un tricou i o alt pereche de blugi.
Tricoul mergea,ns blugii erau cu cincisprezece centimetri prea scuri pentru el
i cu cincisprezece centimetri prea largi n talie.
-Va trebui s m descurc cu pantalonii tatlui tu.
-Artm amndoi jalnic.Ea nc purta hainele pe care le mbrcase cu o zi n
urm,cnd fugiser din casa ei.De atunci se trsc printr-o mlatin,alergase prin
noroi i scpase la limitfi dintro explozie.
-Folosete tu prima duul.
-Tu ari mai ru dect mine.
-Motiv pentru care nu vreau s intri n urma mea.Ia-o nainte.O s vd dac pot
gsi ceva de mncare n casa mare.Fr nici un alt cuvnt,Coburn plec.Honor
se uit cu nepsare la ua nchis i ascult cum el cobora scrile.Apoi,pre de
cteva minute,rmase exact unde era,incapabil s se pun n micare.Pn la
urm se for.
Calupul de spun din du era dintre cele obinuite prin vestiare,ns ea l folosi
din abunden,ba se spl chiar i pe cap cu el.S-ar fi putut rsfa sub apa
fierbinte toat noaptea,dar,amintindu-i c lui Coburn i trebuia mai mult dect
ei,iei de sub du de ndat ce se clti bine.Prosoapele erau subiri,dar miroseau

linititor a detergent Tide.Honor i desclci cu degetele prul,apoi i mbrc


hainele murdare.Dar nu se ncumet s-i bage picioarele la loc n teniii
umezi.i lu cu ea.Coburn se ntorsese n camer,aducnd cteva alimente
similare cu cele pe care le luase pe barca tatlui ei.nirase produsele alese pe
comod.
-n frigider nu era nimic perisabil,deci oamenii trebuie s fi plecat pentru mult
timp.Dar am gsit o portocal rtcit.Deja o decojise i o rupsese n felii.i
asta.Ridic o foarfec de buctrie,genul folosit pentru tierea crnii de pui.
Pentru blugii ti.Numai partea de jos e cu adevrat murdar.El folosise deja
instrumentul pentru pantalonii tatlui ei.i retezase de la genunchi.
Honor lu foarfec.
-Mersi.
-nfrupt-te!Coburn fcu semn ctre mncare,apoi intr n baie i nchise ua.
Honor nu mai mncase nimic dup sendviul cumprat din parcarea pentru
camioane,dar nu-i era foame,i tie ns blugii cu foarfec,lsndu-i cu o
margine zdrenuit chiar deasupra genunchilor.Se simi mult mai bine dup ce
scp de materialul devenit scoros din pricina noroiului uscat i a apei de
mlatin.Lumina din tavan era prea puternic,aa c o stinse i aprinse o mic
veioz de pe noptier.Apoi merse la fereastr i trase la o parte perdelele ieftine,
fr zorzoane.Fusese o zi nnorat,ns norii se mai risipiser.Acum numai dre
din ei pluteau peste luna vizibil pe jumtate.I see the moon,and the moon sees
me.Cntecul pe care ea i Emily l fredonau mpreun i fcu inima s se strng
din pricina dorului de fiica ei.Ea probabil c adormise deja,strngndu-i la piept
ptulica i pe Elmo.Honor se ntreba dac micua plnsese dup ea nainte de
culcare,cnd dorul de cas e ntotdeauna mai puternic.Oare Tori i spusese o
poveste,i ascultase rugciunile? Bineneles c da.Chiar dac ea nu se gndise so fac,Emily i reamintise.
Dumnezeu s-i binecuvnteze pe mami,i pe bunicul,i pe tati din cer.Emily
rostea aceeai rugciune n fiecare sear.Dar cu o sear n urm adugase:
Dumnezeu s-1 binecuvnteze pe Coburn.
Auzindu-1 c iese din baie,Honor i terse n grab lacrimile de pe obraji i se
ntoarse n camer.Brbatul mbrcase pantalonii retezai de culoare kaki i
tricoul prea mare pe care l furase din sertarul comodei.Era descul.i probabil
gsise o lam de ras,cci se brbierise.Se uit la lustra stins,apoi la veioza de pe
noptier,dup care ntoarse din nou ochii spre Honor.
-De ce plngi?
-Mi-e dor de Emily.El ridic brbia n semn de nelegere.

Arunc o privire ctre alimente.


-Ai mncat ceva? Ea scutur din cap.
-De ce?
-Nu mi-e foame.
-De ce plngi? o ntreb iar.
-Nu plng.Nu mai plng.ns,chiar n timp ce rostea cuvintele,lacrimi proaspete i
se rostogoleau pe obraji.
-De ce i-ai riscat viaa?
-Poftim?
-De ce-ai plecat din garaj pe jos? De ce veneai spre tren?
-i-am spus.Eu doar...eu...eu...nu tiu.Ultimele dou cuvinte i ieir sub forma
unui hohot de plns.Coburn o porni spre ea.
-De ce plngi,Honor?
-Nu tiu! Nu tiu! Cnd brbatul ajunse lng ea,Honor repet,optind rguit:
Nu tiu.Pentru ceea ce pru un rstimp foarte lung,Coburn nu fcu nimic altceva
dect s se uite adnc n ochii ei plini de lacrimi.Apoi i ridic minile de-o
parte i de alta a feei ei,i strecur degetele n prul ei ud i i cuprinse capul n
palme.
-Ba da,tii.Lsnd capul n jos,o srut la fel de pasional ca noaptea trecut,dar
de data asta ea nu se mpotrivi senzaiilor pe care srutul i le provoc.N-ar fi
putut s-o fac nici dac ar fi vrut.Erau explozive,mistuitoare,aa c se abandon
n voia lor.Mngierile limbii lui,priceperea buzelor,pn i poziia minilor lui
cnd se ndreptar spre olduri i o traser lng el fcur srutul intens i
senzual,strnindu-i n partea de jos a trupului valuri de excitare ntunecate i
seductoare.
-O s te opreti? l auzi ea gemnd,cu buzele lipite de ale ei.Honor scutur din
cap i l trase napoi,pentru a continua srutul.El i ridic marginea tricoului i i
duse minile spre bustul ei,apoi i descheie sutienul i i cuprinse snii n palme.
Honor scnci de plcere cnd Coburn o ciupi uor cu vrfurile degetelor i i
suspin numele cnd el se aplec i i cuprinse un sfrc n gur.
Cu o mn,brbatul i descheie pantalonii,apoi slt capul i o hipnotiza cu
intensitatea albastr i fierbinte a ochilor lui,n timp ce i lu o mn,o puse n
jurul brbiei lui i o mic n sus i n jos.Apoi el i retrase mna,dar degetele
ei rmaser i continuar s-1 mngie.El njur printre dini din pricina
surprinderii i a ncntrii atunci cnd degetul ei mare atinse vrful.
Aplecndu-se ctre ea,cu buzele lipite de urechea ei,opti:
-Cred c o s-mi plac felul n care i-o tragi.

Se srutar cu lcomie i cu ndrzneal,n vreme ce el i scotea pantalonii i i


trgea tricoul peste cap.La fel de repede o dezbrc i pe ea de bluz,apoi de
sutien,dup care czu n genunchi i i descheie blugii,pe care i trase pe picioare
n jos cu tot cu chiloi.O srut apsat chiar sub buric i o trase spre podea.
Micndu-se ntre coapsele ei,se ntinse peste ea,apoi o ptrunse.Dintr-odat.
Cci,aa cum le fcea pe toate,se pornise s-o posede fr ezitri sau scuze.Honor
fcu ochii mari i i inu rsuflarea.Privind-o drept n ochi,Coburn se mpinse
mai adnc,trgndu-se doar foarte puin napoi,nainte de a se mpinge iar.
Ei i plcea la nebunie s-i simt greutatea peste ea,i plcea la nebunie
fierbineala pielii lui curate,felul n care i atingea snii cu prul de pe piept,
apsarea din interior spre exterior,mirosul i asprimea trupului lui,brbia lui.El
i mpinse cu ndrzneal un genunchi spre piept,schimbnd unghiul din care o
ptrundea,sporind frecarea i nzecind plcerea.Era imens.Aproape de
nesuportat.Honor i muc buza de jos.i acoperi ochii cu dosul braului,n
timp ce cu cealalt mn ncerca s in locului lumea ei care se nvrtea,
nfigndu-i degetele n podeaua din lemn tare.Dar continua s alunece,s
alunece,s alunece spre...
-Honor!Gfind,ea i cobor braul de pe ochi i l privi drept n fa.
-Atinge-m! Hai s ne prefacem c nseamn ceva.Cu un scncet,l cuprinse n
brae i i ncleta minile pe spatele lui,apoi i le cobor spre fese i l trase mai
adnc n ea.Brbatul gemu,i ngropa faa n scobitura gtului ei i i legn
trupul lng al lui Honor.Ea ajunse la orgasm n acelai timp cu el.
i nu se prefcu.
CAPITOLUL 38
Pentru Clint Hamilton ateptarea era chinuitoare.
Cu o or n urm,un agent de la biroul din Lafayetre l sunase pentru a-1 informa
c ntlnirea programat ntre Honor Gillette i Tom VanAllen sfrise
dezastruos,printr-o explozie a unei bombe ntr-o main.
De cnd primise uluitoarele veti,Hamilton ba se plimbase ncoace i ncolo prin
biroul su din Washington,ba sttuse cu coatele proptite pe birou i cu capul n
mini,masndu-i fruntea.Se gndise s trag o duc din sticla de Jack Daniels
pe care o pstra n sertarul de jos al biroului.Rezistase tentaiei.Indiferent ce
nouti erau pe cale s soseasc din Tambour,trebuia s le ntmpine cu mintea
limpede.Atept.Se plimb.Nu era un om rbdtor.Telefonul ateptat sosi
imediat dup ora 1:00 A.M.,ora coastei de est.Din nefericire,noile informaii
confirmau faptul c Tom VanAllen murise n explozie.

-Condoleane,domnule,zise agentul din Louisiana.tiu c i purtai un respect


deosebit.
-Da,mulumesc,rspunse Hamilton absent.i doamna Gillette?
-VanAllen a fost singura victim.Hamilton fu ct pe ce s scape telefonul din
mnii.
-Ce? Doamna Gillette? Coburn? Copilul?
-Nu se tie unde sunt,i spuse agentul.
Uimit,Hamilton proces informaia,dar nu reui s gseasc vreo explicaie.
-Ce spun pompierii despre explozie? ntreb el.
I se transmise c un inspector din New Orleans specializat n cazuri de
incendiere fusese rugat s sprijine ancheta.Fuseser chemai i agenii de la
Biroul pentru Alcool,Tutun i Arme de Foc.Existau mai multe ntrebri,dar de un
lucru autoritile erau sigure: numai un ilngur cadavru fusese descoperit n
maina ars.Hamilton ntreb dac soia lui VanAllen primise vestea.
-Vreau s-o sun personal,dar numai dup ce va fi informat oficial.
-Doi ageni au fost trimii la locuina VanAllen.
-ine-m la curent n privina asta.Mai vreau s aflu orice altceva vei auzi,fie c
e vorba despre detalii oficiale sau despre brfe.n special legat de Coburn i de
doamna Gillette.nchise telefonul si lovi cu pumnul n birou.De ce naiba nu
sunase Coburn pentru a-1 anuna despre poliia i situaia lui actual? Fir-ar el s
fie! Dei,admise Hamilton cu prere de ru n sinea lui,o bomb ntr-o main nu
prea i putea inspira unui agent ncredere n agenia lui,nu-i aa?
Hotr c situaia de acolo nu mai putea fi gestionat de la distan.Trebuia s
mearg el nsui n zon.Privind n urm,i dorea s se fi urcat ntr-un avion
npre Louisiana de ndat ce primise primul apel de la Coburn.De atunci gluma
se ngroase zdravn.Ddu cteva telefoane i obinu acordul superiorilor si.
Ceru o echip de ageni pregtii pentru operaiuni speciale.
-Nu mai puin de patru oameni,nu mai mult de opt.i vreau la Langley,echipai i
gata s urce n avion la 2:30 A.M.Toi cei cu care vorbi l ntrebar de ce ducea
cu avionul oameni i echipamente,cnd putea folosi personalul biroului local din
New Orleans.Rspunsul lui ctre toi fii acelai:
-Pentru c nu vreau s tie nimeni c vin.
Cnd auzi soneria,Janice VanAllen alerg s deschid,dndu-i seama c era
mbrcat doar n cma de noapte,dar nepsndu-i de propria indecen.Cnd
deschise ua de la intrare,avea telefonul n mn i un aer ngrijorat.Doi strini o
priveau din prag.Erau un brbat i o femeie,ns costumele negre i nfirile

serioase i fceau s par practic identici.


-Doamn VanAllen? Femeia inea n palm un portofel cu o legitimaie,pe care i1 ntinse lui Janice.Partenerul ei fcu la fel.
-Sunt agent special Beth Turner,el e agent special Ward Fitzgerald.Venim de la
biroul lui Tom.Pieptul lui Janice se umfl i sczu n ritmul ctorva gfieli
scurte.
-Unde-i Tom?
-Putem intra? ntreb femeia.Janice scutur din cap.
-Unde-i Tom? Cei doi rmaser tcui,ns atitudinea lor vorbea de la sine.
Janice scoase un vaiet i se ag de marginea uii pentru a-i pstra echilibrul.
-E mort? Beth Turner se ntinse spre ea,ns Janice i smuci braul n spate
nainte ca femeia s-o poat atinge.
-E mort? repet ea,de data asta sub forma unui ipt furios.Apoi genunchii i
cedar,i se prbui pe podea.Coi doi ageni FBI o ridicar i o sprijinir ntre ei,
pe jumtate crnd-o pn n sufragerie,unde o aezar pe canapea,n tot timpul
acesta Janice i striga numele lui Toni.Agenii Turner i Fitzgerald ncepur s-i
pun ntrebri:
-E vreo persoan pe care s-o putem chema pentru a sta cu dumneavoastr?
-Nu,suspin ea cu faa n mini.
-Preotul dumneavoastr? Un prieten?
-Nu,nu.
-Exist vreo rud care ar trebui anunat?
-Nu! Spunei-mi doar ce s-a ntmplat.
-S v facem un ceai?
-Nu vreau nimic.l vreau doar pe Tom! l vreau pe soul meu!
-Fiul dumneavoastr este...Era clar c tiau despre Lanny,dar nu tiau cum s
formuleze ntrebarea legat de el.
-Lanny,Lanny! se tngui ea cu jale.Oh,Doamne! i cuprinse faa n palme i
izbucni n plns.Tom l iubise pe fiul lor.Orict de puine sperane ar fi existat ca
aceast dragoste s-i fie mprtit,iubirea lui Tom pentru Lanny nu ovise
nicicnd.Agenta Turner se aez lng ea i,ntr-un gest linititor,o cuprinse pe
dup umeri.Fitzgerald se ndeprtase s sttea n captul cellalt al camerei,cu
spatele spre el,vorbind ncet la telefon.Turner spuse:
-Vei avea parte de tot sprijinul biroului,doamn VanAllen.Tom a fost ndrgit i
respectat.Janice i arunc braul la o parte,dorindu-i din suflet s-l ia la palme.
Tom nu fusese ctui de puin respectat,i,din ce zicea el,puini dintre colegii si
l ndrgeau.

-Cum s-a ntmplat?


-nc ncercm s stabilim...
-Cum s-a ntmplat? repet aspru Janice.
-Era singur n maina lui.
-n main?
-O parcase lng o cale ferat abandonat.Janice i duse la buze degetele
tremurtoare.
-Oh,Doamne! O sinucidere? Noi...noi ne-am certat n dup-amiaza asta.A plecat
de acas suprat.Am ncercat s-1 sun,s...s-i explic.S-mi cer scuze.Dar n-a
vrut s rspund la telefon.Oh,Doamne! se jeli ea i sri n picioare.
Turner o prinse de mn i o trase napoi pe canapea,l mngie braul.
-Tom nu i-a luat viaa,doamn VanAllen.A fost ucis n misiune.Raportul iniial
arat c n main i-a fost pus o bomb.Janice o privi cu gura cscat.
-O bomb.
-Da,un dispozitiv exploziv.Deja e n desfurare o anchet amnunit.
-Dar cine...cine...
-M doare s v spun c persoana despre care se crede c a fost implicat e un
alt agent.
-Coburn? opti Janice.
-Ai auzit despre el?
-Bineneles.Mai nti din cauza masacrului de la depozit.Pe urm Tom mi-a
spus c e un agent care lucreaz sub acoperire.
-Ei au luat legtura?
-Nu,din cte tiu eu.Dei Tom mi-a spus azi c s-ar putea s i se cear s-1 aduc
pe Coburn la sediu.Vzu expresia ndurerat de pe chipul agentei.Asta era
misiunea lui Tom?
-Lng calea ferat ar fi trebuit s se afle doamna Gillette.Tom a mers acolo ca
s-o ia.
-Coburn i-a ntins o capcan?
-ncercm s stabilim...
-V rog spunei-mi c Lee Coburn e sub paz.
-Din pcate,nu.
-Dumnezeule mare,de ce nu? Ce-ai fcut voi,oameni buni? Coburn e evident
nebun.Dac ar fi fost prins nainte de noaptea trecut,aa cum ar fi trebuit,Tom
ar fi rmas n via.Stpnirea de sine o prsi.Spuse printre hohote de plns: Tot
afurisitul de birou e plin de incompeteni,i din cauza asta Tom a murit.
-Doamn VanAllen?

Janice tresri.Nu-i dduse seama c Fitzgerald li se alturase pn cnd acesta


nu-i puse o mn pe umr i i rosti numele.Brbatul i ntinse telefonul su
mobil.
-Pentru dumneavoastr.Janice se holb la el,apoi la aparat,dar n cele din urm l
lu i l duse la ureche.
-Alo?
-Doamn VanAllen? Sunt Clint Hamilton.Tocmai am aflat despre Tom.Am vrut
s v sun i s v spun personal ct de profund...
-Du-te dracului! Femeia ntrerupse convorbirea i i napoie mobilul agentului.
Apoi se strdui s-i vin n fire.Se terse pe fa,inspir adnc de cteva ori i,
cnd se simi mai calm,se ridic i se ndrept ctre u.Iei din camer,
spunnd: Plecai singuri.Trebuie s vd ce face fiul meu.
CAPITOLUL 39
-i-a...
-Mi-a...ce?
-Plcut felul n care am...Honor ls ntrebarea n aer.Coburn ntoarse capul i se
uit la ea.
-Nu.Am mimat orgasmul.Nu i-ai dat seama?
Ea zmbi timid i i ngrop faa la pieptul lui.Brbatul o strnse n brae.
-Mi-a plcut.
-A fost mai bine dect un strnut ori un acces de tuse?
-Pot s m mai gndesc i s revin cu rspunsul? Honor rse ncetior.
Se mutaser de pe podea pe pat i stteau ntini acolo,cu picioarele nlnuite.
Honor sufl uor pentru a alunga firul de pr de pe piept care i gdila nasul.
-Cum l chema?
-Poftim?
-Pe calul pe care a trebuit s-1 mputi.Tu l-ai botezat.Cum l chema?
Coburn privi n jos spre ea,apoi n alt parte.
-Am uitat.
-Ba nu,n-ai uitat,spuse ea blnd.El rmase neclintit i tcut vreme ndelungat,
apoi zise:
-Dusty.Honor i sprijini pumnul de pieptul lui i i aez brbia n pumn,apoi l
privi n fa.Coburn rezist pre de cteva clipe,dup care ls ochii n jos ctre
ea.
-n fiecare zi cnd m ntorceam de la coal,venea cu pai mruni spre gard,ca
i cum s-ar fi bucurat s m vad.Cred c m plcea.

Dar numai pentru c l hrneam.Honor se ntinse i i trecu degetul mare peste


conturul brbiei lui.
-M ndoiesc c era singurul motiv pentru care te ndrgea.El ridic dintr-un
umr cu indiferen.
-Era un cal.Ce tia el? Apoi se ntoarse cu faa ctre Honor.Stupid subiect de
discuie.Apuc o uvi din prul ei i o cercet ngndurat,n timp ce o nvrtea
ntre degete.E frumos.
-Mulumesc.A avut i zile mai bune.
-Tu eti frumoas.
-Mulumesc din nou.Brbatul i cercet toate trsturile feei,dar n cele din
urm ochii lui se oprir la ai ei.
-N-ai mai fost cu nimeni dup Eddie.
-Nu.
-Eu m-am simit bine.Dar cred c pe tine e posibil s te fi durut.
-Puin la nceput.Dup aceea nu.
-Scuze.Nu m-am gndit la asta.
-Nici eu,opti Honor cu glas rguit.i venea greu s-o recunoasc,dar acesta era
adevrul.Se bucura c gndul la Eddie nu ntrerupsese momentul,dei,chiar dac
s-ar fi ntmplat,asta n-ar fi oprit contopirea cu Coburn.
Doi brbai,dou experiene cu totul diferite.Eddie fusese un amant minunat i
nflcrat,iar ea avea s preuiasc pe veci dulcile amintiri legate de el.Dar
Coburn avea un avantaj notabil.Era viu,cald,viril i tocmai se nclina spre ea.
Srutul lui fu lung i pasional.Minile lor explorau.Honor i descoperi pe trup
mai multe cicatrice,pe care le srut n ciuda protestelor lui moderate.O numi
depravat cnd ea i trecu limba peste sfrcul lui,dar se declar totodat un
mare fan al depravrii.Degetele ei alunecar peste muchii ntrii de pe
abdomenul lui i urmar linia tot mai ngust,n jos,pn la organul sexual.
-F asta cu degetul mare,opti el.Honor i ascult sfatul i,cnd simi umezeala,el
gemu o litanie de njurturi.Buricele degetelor lui se ndreptar fr gre spre
cele mai sensibile locuri ale ei,iar cnd i le mngiar,o lsar cu rsuflarea
tiat.Ea simi din nou fierbineala i durerea din mijloc,aa c se mic spre el
ntr-o invitaie lipsit de ruine.Coburn ls capul n jos spre snii ei i zbovi
acolo,dezmierdndu-i.i ridic braul deasupra capului i i srut pielea
sensibil de sub el,dup care cobor spre coaste,rsucind-o treptat pn cnd
ajunse pe burt.i ddu prul la o parte i o muc uor de ceaf,apoi ncepu s-i
presare srutri de-a lungul irei spinrii.Rsuflarea i era cald lng pielea ei,
cnd el scoase un mic hohot de rs.

-Mi s fie! Cine ar fi crezut? tiind ce descoperise,Honor spuse cu pudoare:


-N-ai pus tu monopol pe piaa tatuajelor.Ea i petrecuse vreo cteva minute
admirnd srma ghimpat care nconjura bicepsul lui.
-Nu,dar un asemenea tatuaj la o nvtoare de la clasa a doua? mi amintesc de
nvtoarea mea din clasa a doua i m ndoiesc foarte serios c avea unul.Se
aplec i i prinse lobul urechii ntre dini.Dar m excit al dracului de tare.Ce
te-a inspirat?
-Dou cocteiluri Uragan n localul lui Pat O'Brien.Eu i Eddie ne-am petrecut
un weekend de trei zile n New Orleans,timp n care Emily a stat la Stan.
-Te-ai mbtat?
-M-am ameit.Am fost uor de convins.Coburn coborse cu srutrile,iar acum
limba lui desena cercuri ispititoare n jurul tatuajului ei.
-Ce reprezint?
-E un simbol chinezesc.Poate japonez.Nu mai in minte.Honor gemu de plcere.
De fapt,cnd faci asta,nici nu pot s gndesc.
-Nu? Dar ce se ntmpl cnd fac asta? i strecur mna ntre ea i saltea,apoi
ncepu s-o maseze din fa,lsndu-se totodat greu pe spatele ei.
-n ziua aia,la tine n baie...,murmur el,atingndu-i urechea cu buzele.Cnd
te-am lipit de u.
-Mda
-Asta a fi vrut s...S te ating...aici.Gestul lui o fcu s respire sacadat,dar reui
s spun:
-Mi-era foarte fric.
-De mine?
-De ce urma s-mi faci.
-S te rnesc?
-Nu,s m faci s m simt ca acum.Coburn rmase nemicat.
-E adevrat?
-Spre ruinea mea,da.
-ntoarce-te,mormi el.O ajut s se rsuceasc pe spate,apoi ngenunchc ntre
picioarele ei i i frec buzele de abdomenul ei.i srut blnd osul oldului i
golul de sub el.Apoi se cuibri mai jos.
-Coburn? i aez palma ntre oasele bazinului ei,iar cu vrfurile degetelor i
dezmierd mijlocul,n timp ce degetul lui mare se adncea pentru a separa i a
ntei focul.O srut adnc.Dubla mngiere venit din partea gurii i a degetului
o fcu n curnd s-i strige numele printre gfieli i s implore cu trupul arcuit
s nu se opreasc.Nu se opri.Dar,cnd ea ajunse la orgasm,o ptrunse,ajungnd

n ea n momentul lui culminant.Cnd Honor i recapt n sfrit puterea de a


deschide ochii,el era nc acolo,inndu-i faa n palme i mngind-ui obrajii cu
degetele mari.Intensitatea expresiei de pe chipul lui o fcu s ntrebe pe un ton
ovitor:
-Ce e?
-N-am fost niciodat un mare admirator al poziiei misionarului.
Netiind sigur cum s reacioneze,Honor spuse simplu:
-Oh!
-Eu preferam s-o fac altfel.
-De ce?
-Pentru c n-avea nimic de-a face cu orgasmul.
-Ce nu avea nimic de-a face?
-Uitatul la faa femeii.Coburn murmurase afirmaia ca i cum l-ar fi mirat.Ea
simi un nod n gt.Se ntinse i i mngie obrazul.
-Ai vrut s te uii la a mea?
Brbatul continu s-o priveasc fix pre de cteva clipe,apoi se smulse de lng
ea att de brusc,nct retragerea emoional fu la fel de categoric precum cea
fizic.Nevoind s lase s se ntmple una ca asta,Honor l urm,ntorcndu-se pe
o parte,cu faa spre el.Coburn sttea ntins pe spate,cu ochii n tavan,cu o
detaare brusc,dar total.l strig pe nume.El ntoarse capul.Honor i zise cu
glas sczut:
-Cnd o s se termine toat povestea asta,n-am s te mai vd niciodat,nu-i aa?
Brbatul atept o secund sau dou,dup care scutur cu hotrre din cap.
-Corect,opti ea,zmbind cu tristee.M gndeam eu c nu.El i ndrept iar
privirea spre tavan,n timp ce ea se gndea c acesta era sfritul.Apoi Coburn
spuse:
-Cred c asta te face s te rzgndeti.
-n ce privin?
-A sexului cu mine.Dar tiai n ce te bagi,continu el de parc ea l-ar fi
contrazis.Sau ar fi trebuit s tii.N-am inut secret cine sunt,ce-mi place.i,da,
te-am vrut goal din clipa n care te-am vzut,dar nici din asta n-am fcut un
secret.ns eu nu sunt un tip care aduce flori i inimioare.Nici mcar unul care
rmne peste noapte.Eu nu te in de mn.Nu te giugiulesc...Se opri i trase o
njurtur.Nu fac nimic din toate astea.
-Nu,tot ce-ai fcut a fost s-i riti viaa ca s o salvezi pe-a mea.De mai multe
ori.Coburn ntoarse capul i o privi.
-M-ai ntrebat n repetate rnduri de ce-am plecat din garaj,ncepu Honor.

Acum vreau s te ntreb eu ceva.Tu de ce voiai s te ntorci?


-Ce?
-Mi-ai spus c,dac nu vii napoi la zece i cteva minute,s plec cu maina i s
m duc ct mai departe cu putin de Tambour.Deci,din cte tiai tu,asta i
fcusem.Dup ce fusesei ct pe ce s mori n explozie,cu o arsur pe umr i cu
prul prlit,ai fi putut s fugi n oricare direcie ca s scapi,dar n-ai fcut-o.Cnd
m-ai gsit pe ine,te grbeai s ajungi napoi n garaj.La mine.
Coburn nu zise nimic,dar i ncorda brusc maxilarul.Ea zmbi i se trase mai
aproape,lungindu-i trupul lng al lui.
-Nu trebuie s-mi aduci flori,Coburn.Nici mcar nu trebuie s m ii n brae.i
ls capul pe pieptul lui,chiar sub brbie.i cuprinse gtul cu o mn.Las-m s
te in eu pe tine.
CAPITOLUL 40
Diego inea lama iului lipit de gtul lui Bonnell Wallace,lng mrul lui
Adam.Wallace se dovedea a fi un ticlos ncpnat.Ptrunderea n cas fusese
mai uoar dect se ateptase.Alarma nu era pornit,aa c Diego nu fusese ne
voit s loveasc imediat,apoi s fugrea nebunul pentru a scpa nainte de
sosirea poliiei.n schimb,avusese rgazul de a se furia nuntru i a cerceta
planul casei,nainte ca Wallace s afle c el era acolo.
Diego crezuse c tot norocul era de partea lui,asia pn cnd i dduse seama c
inta sa se afla n biroul clin fa,acolo unde l zrise cu o sear nainte,n vzul
oricui s-ar fi ntmplat s treac pe strad.Coloana sonor a unei emisiuni de
televiziune i acoperise sunetul pailor n timp ce Diego urcase pe scara n
spiral.Etajul al doilea avea dormitoare de-o parte i de alta a unui hol lung,dar l
descoperi curnd pe cel care i aparinea stpnului casei.Costumul gri dungat pe
care Wallace l purtase la banc n acea zi sttea atrnat pe sptarul unui
fotoliu.Pantofii lui elegani zceau n mijlocul podelei,iar cravata fusese
aruncat la picioarele patului uria.Diego se aezase comod ntr-un dulap mare
ct un stat de om.Trecuse o or i jumtate nainte ca Wallace s urce la etaj.
Din interiorul dulapului,Diego auzise piuitul sistemului de securitate cnd
proprietarul formase codul pentru a-1 activa peste noapte.Ceea ce,desigur,era o
problem.nsemna c Diego nu mai putea iei din cas fr a declana alarma.
Dar se hotrse s nu-i fac griji n privina asta pn la momentul potrivit.Mai
nti trebuia s-i dea seama cum s controleze un om de dou ori ct el.Wallace
i fcuse pe plac.De ndat ce intrase n dormitor,se ndreptase ctre baia
alturat i i trsese fermoarul.

Se folosise de ambele mini pentru a inti vasul de toalet.Diego venise din


spatele lui,i pusese o mn pe frunte i i trsese capul spre spate n aceeai
clip n care i lipise iul de gtul bancherului.Wallace ipase,nu att de team,
ct de uimire.Dusese din reflex minile la spate i ncercase s se rsuceasc
pentru a-i nfrunta atacatorul.Urina stropise peretele din spatele closetului.
Diego i spintecase dosul minii pentru a-i arta c era serios.
-Dac te lupi cu mine,i tai beregata!Wallace ncet s se mai zbat.Rsuflnd
greu,ntreb:
-Cine eti? Ce vrei? Bani? Cri de credit? Ia-le! Nu te-am vzut.Nu pot s te
identific.Aa c ia pur i simplu tot ce vrei i iei afar.
-O vreau pe trfa ta.
-Ce?
-Pe trfa ta.Pe Tori.Unde e? Wallace fu luat prin surprindere.Diego mai c putu
s simt gndurile nvrtindu-se prin capul bancherului,pe care el l inea bine
lipit de pieptul lui.
-E...ea nu-i aici.
-tiu asta,sectur.De ce crezi c i-am pus un i la gt? Vreau s tiu unde e.
-De ce? Mna lui Diego ni ca fulgerul i ls o despictur de peste doi
centimetri pe obrazul lui Wallace.
-Dumnezeule!
-Oh,scuze.Te-a durut?
i ndes genunchiul n spinarea bancherului,fcndu-1 s se arcuiasc,dar fr
s cedeze complet.Brbatul era gras i i venea din ce n ce mai greu s-1 in.
-Las-te n genunchi!
-De ce? Cooperez aici.Nu m lupt cu tine.
-n genunchi! repet Diego,uiernd cuvintele printre dini.Wallace se supuse.
Lui Diego i plcea mai tare unghiul sta.i ddea mai mult flexibilitate i mai
multe opiuni.Era i poziia unui ceretor,ceea ce lucra n avantajul lui.
-Spune-mi unde-i Tori.
-Nu tiu.Azi n-am vzut-o i n-am primit veti de la ea.Diego mic iute iul,iar
jumtatea inferioar a lobului urechii lui Wallace czu pe umrul acestuia.Omul
ip nc o dat.
-Data viitoare o s fie toat urechea.i atunci Tori n-o s te mai vrea,jeg gras ce
eti.Nici ea,nici vreo alt gagic,pentru c o s ari ca un ciudat.Unde-i Tori?
Trucul cu urechea obinuia s funcioneze.De regul,era ultima parte care
disprea nainte ca oamenii s-i spun lui Diego ce voia s tie,iar apoi s
sfreasc cu o mare i adnc tietur de-a curmeziul gtului.Cndva avusese

parte de un tip care rezistase pn cnd pierduse ambele urechi i nasul,dar acela
fusese unul deosebit de curajos.Diego spera c n cazul bancherului nu avea s
dureze att de mult.Nu-i plcea s se afle n casa aceea.Se gndea c poate
Wallace activase o alarm silenioas,vreun buton de panic menit s alerteze
poliia n legtur cu prezena unui intrus care folosea metode de constrngere.
Nu credea,dar nu ieise din attea belele dnd dovad de neglijen.
Aa c acum,dup cinci minute de aiureli,era gata s-o termine cu Wallace i
s-i ia adio de la Arhivar.
-nc o ans.Asta-i tot ce-i dau,doar pentru c sunt un tip de treab.Unde-i
Tori?
-i jur c nu tiu,zise Wallace.Am primit doar un scurt SMS de la ea azidiminea,n care mi scria c trebuie s plece degrab din ora.
-S mearg unde?
-N-a spus.
-Unde i-e telefonul?
-L-am lsat la birou.
-S nu m iei drept un idiot!Strigtul lui se izbi de pereii din marmur ai
bii.Retez o bucat din cealalt ureche a lui Wallace.Bancherul trase aer n
piept,dar de data asta nu mai ip.
-Mi-am aruncat telefonul pe scaun cnd am venit aici s fac pipi.Du-te i te uit!
O s-1 vezi.
-Vd c i bai joc de mine.
-Ba nu,nu-mi bat.Jur!
-Vrei s m duc i s vd dac telefonul tu e n dormitor? Bine.Singura
problem e c trebuie s te omor mai nti,fiindc n-am de gnd s-i dau drumul
nainte s-mi spui ce vreau s aflu ori nainte s fii mort.Ls cuvintele s i
fac efectul.Mie mi-e totuna,dar ie i-ar putea uura situaia.
-Cred c o s m omori oricum.
-Spune-mi unde-i Tori!
-Nu tiu.
-Unde e?
-Dac a ti,a fi cu ea.
-Unde e?
-Nu tiu.ns,chiar i dac a ti,tot nu i-a spune.
-Spune-mi,altfel mori n urmtoarele cinci secunde.
-Nu mnnc rahat.O iubesc!Diego se mic precum un arpe n atac,dar nu-i
despic beregata brbatului.n schimb,i izbi cu capul de toalet.Grsanul czu

greu pe podeaua din marmur.Fruntea lui ls o dr de snge pe porelanul alb


al closetului.Diego se folosi de un prosop cu monogram pentru a-i cura
iul,dup care l strnse i iei din baie.
Mobilul era exact acolo unde spusese Wallace.Diego,stnd n ascunztoarea sa
din dulap,ratase momentul n care bancherul si aruncase aparatul n drum spre
bud.Cobor rapid,evitnd ferestrele din faa casei.Ptrunsese nuntru prin
buctrie.Acolo era aprins un singur bec,cel de deasupra aragazului.Ridic
telefonul lui Wallace n dreptul lui i verific mesajele.Tori.Ora opt patruzeci i
apte dimineaa.Spunea c pleca n grab din ora,dar nu i unde.n continuare,
Diego se uit n jurnalul de apeluri al lui Wallace.Multe erau ctre numrul lui
Tori.Nici unul din partea ei.Grasul i spusese adevrul.Diego se folosi de
propriul mobil pentru a-1 suna pe Arhivar.
-Am numrul de mobil al lui Tori Shirah.
-Eu am cerut locul n care se afl.Diego i citi numrul i i relat povestea cu
mesajul.
-Toate bune i frumoase,spuse Arhivarul cu ncordare,dar unde e ea?
-Wallace nu tie.
-N-ai scos informaia de la el?
-Nu tie.
-Nu tie? La prezent?
-La ce bun s-1 omor?
-Ce e cu tine,Diego? Un om mort nu poate s te identifice.
-Nici Wallace nu poate.Nu m-a vzut.Dup o tcere ndelungat,Arhivarul
ntreb:
-Unde eti acum?
-n casa lui.
-Atunci mai ncearc.Tipul are degete la mini,degete la picioare,un penis.
-N-ar avea nici un rost.Mai presus de toate,Diego se ncredea n instinctele lui,
iar Wallace i prea genul de individ care ar fi murit ocrotindu-i drgua.
-Zice c nu tie unde e i l cred,insist ctre Arhivar.
-Fr treburi neterminate,Diego.
-i spun,nu m-a vzut,i n-am pomenit despre tine.
-Tu n-ai lsat niciodat o victim n via.De ce acum? De ce te-ai nmuiat?
-Nu m-am nmuiat.Dar nici nu m-am cnit.Ar fi riscant s-1 omor pe Wallace,
pentru c nu pot s m furiez pur i simplu afar.Odat ce o s deschid o u de
pe aici,o s se dezlnuie iadul.Dac nu pot s fug mai iute dect poliia,nu vreau
s fiu prins cu un mort alturi.

-Refuzi s-mi livrezi ce i-am cerut?


-Ce mi-ai cerut nu poate fi obinut.Ar fi o risip s omor un om pentru o
informaie pe care n-o are.La cellalt capt se ls o tcere prelung,apoi:
-Ea doua oar sptmna asta cnd m dezamgeti,Diego.
Tonul mtsos al vocii Arhivarului i ddu fiori reci pe ira spinrii.
Oricine tia despre Arhivar tia ce li se ntmpla celor care l dezamgeau sau o
ddeau n bar.Diego nu se temea c avea s fie anihilat.Era prea talentat ca s
fie scos din joc.Nu,Arhivarul avea s se foloseasc de alte metode pentru a-1
pedepsi,de alte...Brusca revelaie l izbi precum o ton de crmizi.E a doua
oar.I se ntoarse stomacul pe dos i simi c avea s vomite,nchise telefonul
i,fr ca mcar s se gndeasc la consecine,deschise ua buctriei.Soneria
alarmei se declan.Zgomotul era asurzitor,dar Diego abia dac l sesiza.Teama
care i urla n minte prevestea ceva mult mai ru dect arestarea.
Sprint pe terasa din piatr,apoi de-a lungul peluzei.Pn s ajung la zidul
proprietii,deja nu mai avea aer,dar nu se opri nici mcar ct s-i trag sufletul.
Escalad peretele folosindu-se de vi pentru a-i sprijini minile i picioarele.
Cnd ajunse sus,i arunc picioarele peste margine i sri.Ateriza cu putere pe
pmntul aflat la aproape patru metri mai jos.Genunchii absorbir fora
impactului i i durur ca dracu ns asta nu-1 ncetini.Auzi iuitul sirenelor de la
mainile de poliie care se apropiau,dar o lu pe traseul cel mai scurt pn la
maina furat,chiar dac asta nsemna s umble prin cmp deschis,n loc s
rmn n umbr.Nimeni nu-1 opri.Cnd ajunse la automobil,era lac de sudoare
i tremura incontrolabil,aa c abia putu s porneasc motorul.Fr s se
gndeasc la faptul c atrgea atenia,demar cu scrnet de roi.
Se ls pe volan,strngndu-1 ntre degetele ce i se albiser de fric i de furie.
Nu fusese nvat niciodat s se roage i nu cunotea vreun Dumnezeu,aa c se
tocmi cu o noiune abstract i nl un apel nflcrat ctre orice putere
suprem fr de nume care l-ar fi ascultat.i ncalc regula de nenclcat i intr
direct n cldirea lui.Scoase fum din pneuri cnd opri brusc maina.Sri afar i
nici nu se mai obosi s opreasc motorul ori s nchid portiera.
O lamp de sudur fusese folosit pentru a tia lactul de la ua exterioar,care
acum era deschis.Diego ptrunse prin ea ntr-un ntuneric total.Alerg pe
coridoarele umede i cobor n fug scara pe care o identific prin pipit.
Cnd ajunse la subsol i vzu ua locuinei sale stnd cscat,se opri brusc.
Rsuflarea lui fcea un zgomot ngrozitor ca de fierstru,dar era singurul sunet
din ntreaga cldire.Crezu c avea s moar din pricina durerii n piept.Aproape
c sper s i se ntmple,astle nct s nu fie nevoit s afle.Dar trebuia s tie.

Se sili s peasc prin ua luminat i s se uite n camera care i servise drept


adpost.Pn n seara aceea.Isobel zcea ntins pe spate n pat.Fusese dezgolit
i aezat ntr-o poziie obscen.Faa i fusese mutilat.Minile i picioarele erau
nvineite i pline de zgrieturi.Avea urme de mucturi att de adnci,nct i
strpunseser pielea aurie.Se zrea sperm uscat.i snge.
Fusese inut la distan toat ziua,astfel nct oamenii Arhivarului s-o poat
teroriza,tortura i ucide n tihn pe Isobel,dndu-i astfel lui Diego o lecie grea
despre ascultarea oarb.Numai frumosul ei pr negru i mtsos scpase n urma
atacului.Cnd Diego ngenunche lng pat,pe el l mngie,lui i spuse vorbe de
alint,pe el l inu lipit de obrazul lui i n el plnse.
Cnd n sfrit se ridic,genunchii i amoriser.Reaez trupul lui Isobel astfel
nct s-i redea decen.i desprinse cu grij cruciulia de argint de la gt.i
srut buzele umflate i tiate,primul lor srut fiind i ultimul.La urm,aez o
ptur peste ea.Cercet ncperea,observnd tot ce era n ea i hotrnd c nu
exista nimic acolo de care s-i pese att de mult nct s-1 salveze,nici mcar
covorul cel scump.Arunc petiorul auriu n toalet i trase apa.Era o crim
fcut din mil.Mai bine dect s fiarb de viu.
i strnse lucrurile ntr-un morman n mijlocul camerei,arunc o brichet peste
ele i atept pentru a se asigura c focul prindea via.Cnd ntoarse spatele
ncperii,flcrile deja cuprindeau aternutul de pe pat,rugul funerar al lui
Isobel.ncet,cu greu,i croi drum n sus prin fosta fabric,pn la nivelul strzii.
Simea mirosul de fum i se gndea c nu avea s mai treac mult pn ce
incendiul avea s nghit ntreaga construcie.
Maina dispruse,bineneles.Nu conta.O porni pe trotuar,inndu-se aproape de
cldiri,cu mna dreapt n jurul iului din buzunarul pantalonilor,gndindu-se
c era posibil ca Arhivarul s nu fi terminat cu el.El era al dracului de sigur c
nu i terminase socotelile cu Arhivarul.
CAPITOLUL 41
Cnd i recapt cunotina,Bonnell Wallace zcea cu faa n jos pe podeaua
bii sale.Cineva era aplecat deasupra lui,ndreptnd raza unei lanterne spre
ochiul lui,pe care l inea deschis cu o mn nmnuat.
-Domnule Wallace,m auzii?
-Stinge nenorocita aia de lumin!i trimitea achii de durere prin cretetul
capului,din Interior.Medicul de pe ambulan nu fcu aa cum i se ceruse.n
schimb,deschise cu fora cellalt ochi al lui Wallace i i flutur lanterna prin
fa,la doi centimetri distan de pupil.Bancherul plesni mna mbrcat ntr-o

mnu albastr.Sau cel puin ncerc.Nu atinse dect aerul,moment n care i


ddu seama c vedea dublu i c intea imaginea greit.
-Domnule Wallace,stai linitit,v rog mult! Avei o contuzie.
-Sunt bine.L-ai prins?
-Pe cine?
-Pe ticlosul care mi-a fcut asta.
-Ua din spate era deschis cnd am ajuns aici.Atacatorul dumneavoastr a fugit.
Wallace se lupta s se ridice n capul oaselor,n vreme ce doi medici de la
urgen ncercau s-1 in culcat.
-Trebuie s vorbesc cu poliitii.
-Verific proprietatea,domnule Wallace.
-Du-te i adu-i!
-Putei discuta cu ofierii mai trziu.O s vrea s v ia o declaraie.ntre timp,o
s v transportm la camera de gard ca s vi se fac o radiografie...
-Nu m transportai nicieri! Wallace ddu la o parte mna tnrului,iar de data
asta inti perfect.D-te jos de pe mine.Sunt bine.Trebuie s-o avertizez pe Tori.
Adu-mi telefonul.E pe scaunul din dormitor.Cei doi medici se consultar
uitndu-se unul la altul.Unul din ei se ridic i dispru pe u.Cteva secunde
mai trziu,strig n urma lui:
-Nu-i nici un telefon pe scaun.Wallace gemu din adncul gtului.
-Mi-a luat telefonul! Telefonul meu are n memorie numrul ei.
-Al cui?
-Doamne! Al cui credei? Al lui Tori.
-Domnule,v rog s v ntindei i s ne lsai...l apuc pe tnr de piepii
cmii de la uniform.
-i-am zis,sunt bine! Dar,dac i se ntmpl ceva lui Tori,pe tine o s te caut
primul i o s-i fac viaa un calvar.Aa c ai face bine s aduci aici un poliist
acum!
Coburn fusese antrenat s doarm cu aceeai eficien cu care fusese pregtit s
le fac pe toate celelalte.Se trezi dup dou ore,simindu-se nviorat,dac nu
perfect odihnit.Honor nc sttea de parc ar fi fost lipit de el.Braul drept i
amorise.Simea furnicturi n el,dar l ls unde era,prins ntre snii ei.Nu voia
s-o trezeasc nainte de a fi nevoit s-o fac.n plus,braul lui se simea bine
acolo.Mna ei dreapt era aezat pe pieptul lui,iar Coburn fu ocat cnd
descoperi c,n somn,o acoperise cu mna lui stng,innd-o acolo,chiar
deasupra inimii.Trebuia s recunoasc:femeia i se bgase pe sub piele.Aceast

modest nvtoare de la clasa a doua,care i rmsese fidel soului ei,dar care


i-o trsese cu Coburn cu aceeai nflcrare cu care l nfruntase acum dou
zile,se furiase pe sub btrna i afurisita lui piele.Trsturile ei erau blnde i
feminine,dar nu era vreo molie unde i cnd trebuia.Chiar i atunci cnd i
venise s-o strng de gt pentru cte o nesbuin,i admirase curajul.Credea c
l-ar fi ucis,sau ar fi murit ncercnd,dac el i-ar fi rnit copila.
Gndul la Emily l fcu s zmbeasc.Micua vorbrea.Se simea uurat tiind
c ea era n siguran,dar nu l bucura att de mult pe ct crezuse faptul c
scpase de ea.Probabil c nu avea s-o mai vad niciodat,dar urma s nu se mai
poat uita la vreuna dintre chestiile alea roii cu ochi bulbucai fr s se
gndeasc la ea.Mai tia i c,ori de cte ori avea s-i aduc aminte cum ea l
srutase pe obraz cu o ncredere i o acceptare fr rezerve,urma s simt un
junghi pe undeva prin apropierea inimii.l simea i acum.
Dar i alung aceste gnduri.n ultima vreme i umblase mintea la o grmad de
rahaturi stupide i nu-i putea explica sentimentalismul dect prin faptul c
pornise ntr-o misiune nebuneasc i nclcit nc de cnd fugise din depozit.Nu
era de mirare c devenise siropos.Nu era de mirare c,n loc s plnuiasc paii
urmtori,sttea i sorbea cldura goliciunii lui Honor,lsnd-o s i se scurg prin
corp precum un balsam tmduitor.Drace,dulce mai fusese ea! Strmt,fierbinte
i umed de dorin pentru el Ca s vezi!
Iar cnd i dduse seama c era primul ei amant de la moartea soului,se simise
precum Superman.Dar tot atunci situaia devenise nnebunitoare,evoluase de la o
simpl partid de sex la altceva.Atunci voise s-i simt minile pe trupul lui,
voise ca ea s tie c el nu era o amintire ori o fantom,ci un brbat n carne i
oase,care i zguduia lumea,care o duce pe culmile plcerii.Voise ca ea s tie c
era el.Iar asta l speriase.Pentru c niciodat n viaa lui nu mai avusese nevoie i
nici nu-i mai dorise ca altcineva s aib nevoie de el ori s-1 doreasc.
Bine c era doar un aranjament pe termen scurt,i,atunci cnd avea s se
termine,el putea pleca fr nici o obligaie.Urmau s se ntoarc la vieile lor i
s nu se mai vad niciodat.i spusese clar lui Honor c aa avea s se ntmple,
iar ea acceptase.Deci,OK,da,o lsase s adoarm cuibrit lng el.Dac ea voia
s-1 in n brae,bine.Bine.Atta vreme ct nelegeau amndoi c intimitatea
asta era doar temporar.Dar nu putea nega starea de bine dat de faptul c o avea
alturi.Fiecare rsuflare a ei i mngia pielea.Interiorul moale i neted al
coapsei se odihnea peste piciorul lui.Snii ei i sprijineau braul.Dosul palmei lui
se adpostise n V-ul format de coapsele ei,iar dac ar fi rsucit mna i ar fi
fcut palma cu...Penisul i se detept i se lungi.

Puteau s-o mai fac doar o dat,nu-i aa? Ce ru ar fi fcut? El nu inteniona s


spun nimnui.Honor era al naibii de sigur c nu avea s vorbeasc.Dac i-ar
rsuci mna spre ea i ar ncepe s-o mngie acolo,ea s-ar trezi zmbind,ameit
i gata din nou pentru el.S-ar sruta.Erotic.Gura ei ar fi al dracului de ispititoare,
s-ar cufunda n ea iar i iar,pentru a simi gustul care de acum i era familiar.I-ar
atinge sfrcurile cu limba,iar Honor i-ar masa cu degetul mare vrful penisului,i
el s-ar simi pe cale s explodeze.Apoi ar penetra-o i ar ncepe s se mite.
Sau poate c nu.Poate c ar face ceva ce n-a mai fcut niciodat cu o femeie.
Poate c doar va...exista.Va sta linitit.Nici o micare,cu excepia btilor inimii.
Fr a se ndrepta spre ceva pentru a termina i a merge mai departe,ndestulat
poate din punct de vedere fizic,dar nepstor.
Nu,poate c de data asta avea s savureze simplul fapt de a sta strns lipit de o
alt persoan,att de aproape pe ct puteau fi doi oameni.Avea s savureze
unirea cu Honor.Poate,n vreme ce erau cuibrii aa unul lng altul,avea s o
srute.Iar dac ea urma s l srute la rndul ei aa cum o fcea de obicei,
probabil c avea s-i piard capul.Ar fi nevoit s se mite.N-ar avea ncotro.
Dup aceea,ar tachina-o spunndu-i ct de uuratic era,iar Honor s-a preface c
obiecteaz.Ar tachina-o i n legtur cu tatuajul att de pctos aezat ntre
gropiele gemene de deasupra fundului ei frumos sculptat.
I-ar spune c artistul care l desenase trebuia s fie un ticlos plin de noroc,dac
avusese parte de o privelite att de lasciv n timp ce i practica meseria.Pun
pariu c nu s-a grbit,i-ar zice.Pe urm i-ar mrturisi c asta avea s fie
meseria lui n viaa viitoare.Avea s devin un maestru n arta tatuajelor,
specializat n nvtoare care se ndoap cu cocktailuri Uragan i i fac tatuaje
n locuri care nu sunt...Vzute de oricine.irul lene al gndurilor lui o lu brusc
razna.O mpinse jos de pe el i sri din pat.
-Honor,scoal-te!Trezindu-se speriat dintr-un somn adnc,ea se sprijini n coate
i i feri ochii de lumina puternic ivit atunci cnd Coburn aprinse becul.
-Ce s-a ntmplat? E cineva aici?
-Nu.Rsucete-te!
-Ce?
-ntinde-te pe burt.i puse genunchiul lng ea pe pat i o ntoarse cu faa n
jos.
-Coburn!
-Ai spus convins.
-Ce? Las-m s m ridic.Brbatul i aez mna lui mare peste fundul ei i l
inu jos.

-Tatuajul tu.Ai spus c te-ai ameit i ai fost uor de convins.Convins s te


tatuezi?
-Da.La nceput nu mi-a plcut ideea,dar Eddie...
-A insistat?
-Eddie n-a insistat niciodat s fac nimic.
-OK,a persistat.
-Oarecum.M-a provocat.Pn la urm am cedat.Coburn sttea n genunchi lng
ea,examinnd modelul complicat.
-i el a ales locul sta.
-A spus c e sexy.
-Cum nu se poate mai sexy.Dar nu cred c de asta l voia aici.Privi cu ochii
mijii desenul ondulat,n timp ce i trasa conturul cu vrful degetului.Ce
nseamn?
-Nu nseamn nimic.Honor l privea peste umr.i-am mai spus,e un soi de
simbol chinezesc.
-Trebuie s aib o semnificaie,altfel de ce l-ai ales?
-Nu l-am ales eu,ci Eddie.De fapt,el...Coburn slt capul.Ochii lui i ntlnir pe
ai ei.
-El l-a desenat! Se holbar unul la altul vreme de cteva secunde,apoi Coburn
zise:
-Tocmai am gsit harta comorii noastre.
Pentru a nu se tie cta oar,Tori se gndea la telefonul ei gol.i,pentru a nu se
tie cta oar,se simea teribil de tentat s pun bateria la loc i s-1 sune pe
Bonnell.i era dor s stea de vorb cu el.i ce dac el nu avea o frumusee
extraordinar i un corp bine cldit? Nu era un cpcun.l plcea.tia c adoraia
lui pentru ea era sincer i c putea avansa de la o pasiune nebun,la-oare
ndrznea s se gndeasc-iubire n toat regula.Brbatul probabil era ngrijorat
din pricina plecrii ei brute,ntrebndu-se de ce pornise ea spre locuri
necunoscute fr nici o explicaie,de ce nu rspunsese la apelurile pe care cu
siguran le primise din partea lui.Dac Bonnell ar fi pus lucrurile cap la cap,
i-ar fi dat seama c plecarea lui Tori avea legtur cu prietena despre care i
vorbise,cea care fusese rpit.Poate c el avea tiri de ultim or despre Honor,
despre cutarea ei i a lui Emily.Dup ce i trimisese lui Bonnell acel scurt mesaj
prin care l anuna c pleca din ora,urmase ntocmai instruciunile lui
Coburn,chiar dac punea la ndoial necesitatea unor asemenea msuri de
precauie.La o umtate de or dup ce ajunseser n cas,ea i Emily fceau

plcintele din noroi pe un teren de joac de lng lac.Se distrase att de


mult,nct i fusese uor s uite pentru scurte perioade de ce ele dou se aflau n
acea excursie.Dar,ori de cte ori i amintea de situaia cumplit n care erau,
simea un junghi de dor pentru prezena solid a lui Bonnell.Mai simea i o
urm de revolt fa de Coburn i de ordinele lui stricte.Tori avea o aversiune
nnscut fa de reguli i i petrecuse cea mai mare parte din via nclcndule.Indignarea ei spori cu fiecare or,pn cnd,acum,ntins singur n pat i
dorindu-i compania senzual a lui Bonnell,hotr c nu putea s ias nimic ru
dintr-o scurt convorbire,n care s-1 asigure doar c se simea bine,c era la fel
de excitat ca ntotdeauna i c i simea cu disperare lipsa.Se ridic n fund i
ddu s i ia telefonul de pe noptier.n schimb,scoase un ipt.La picioarele
patului ei sttea un brbat cu o masc de schi pe fa.Acesta se ntinse i i puse
o mn nmnuat peste gur,oprindu-i strigtul.Tori se lupt cu el ca o panter
de mlatin,scuturndu-i degetele lui de pe fa,apoi nfigndu-i dinii i
unghiile n timp ce ataca.Trupul ei incredibil de musculos i de bine lucrat nu era
doar de parad.Tori avea o for egal cu a majoritii brbailor i reflexele
necesare pentru a o folosi n mod eficient.Atacatorul ei scp ca prin urechile
acului de un clci care i intea testiculele cu avntul unui berbec.
Tori ncerc s-i smulg omului masca de schi de pe fa,ns el i prinse
ncheietura ntre degete i i-o rsuci cu atta putere,nct ea auzi oase trosnind.
Nu se putu abine i url de durere.Apoi o lovi n tmpl cu patul pistolului.
ntunericul se cobor asupra ei precum o ptur de catifea.Ultimul ei gnd se
ndrept spre Emily i spre Honor-era ngrozit c le dezamgise.
Doral i smulse masca i se aplec deasupra trupului rchirat al lui Tori,stnd
cu minile pe genunchi,ncercnd s-i trag sufletul i s opreasc sngele care
i picura din nas.Trfa i trsese cel puin un pumn sntos.
Avea s-i arate el din ce era fcut.Avea s-i arate c nu era genul de brbat care
s nghit asemenea porcrii de la o femeie.nc i rmsese dator pentru acea zi
din liceu n care nu numai c l refuzase,dar rsese de ncercrile lui stngace de
a o seduce.Gndul c putea s-i dea n sfrit o lecie l bucura i l excita.Duse
mna spre prohab.Totui,chiar n clipa n care se lupta cu fermoarul,se opri i se
gndi mai bine.Arhivarului nu i-ar fi fost pe plac.Nu din pricina scrupulelor,ci a
momentului.Arhivarul i atepta cu nerbdare telefonul,i de data asta
informaiile trebuiau s fie favorabile.Bomba din main nu reuise s-i scape
nici de Coburn,nici de Honor.Arhivarul primise vestea proast chiar cu mai
mult furie dect se ateptase Doral,iar el anticipase ceva n genul lui Hitler

aflnd despre nfrngerea celui de-al Treilea Reich.


-Idiot nenorocit ce eti! Mi-ai spus c era acolo.
-Era! Cu ochii mei l-am vzut.
-Atunci,cum a putut s scape?
-Eu nu...
-i de ce n-ai verificat,ca s te asiguri c e mort nainte s pleci?
-Maina era n flcri.N-aveam cum...
-M-am sturat de scuzele tale,Doral!
Continuase aa timp de.cteva minute.ns Doral prefera cearta mnioas acelui
ton rece i distant pe care ti avuseser ultimele cuvinte ale Arhivarului.
-Dac nu poi s te descurci mai bine de-att,atunci n-am nevoie de tine,corect?
n clipa aceea nelesese c,dac nu i-i ducea pe Coburn i Honor,era un om
mort.Sau...
i dduse seama c avea,ntr-adevr,o alt opiune.l putea ucide pe Arhivar.
Gndul trdtor i ptrunsese n minte i i se ncolcise n jurul imaginaiei.Avea
fantezii pe tema asta,iar perspectiva i se prea teribil de atractiv.De ce nu?
Principalul argument mpotriv era faptul c sfritul Arhivarului ar fi nsemnat
i sfritul ctigurilor din care se ntreinea Doral.Dar cine spunea c nu putea
s preia el toat operaiunea,acum c bazele fuseser puse cu atta
meticulozitate?
Pentru a ctiga timp,Doral se hotrse s lase deoparte ideea ispititoare pentru a
o cntri mai trziu i,ntre timp,s-i gseasc pe Honor i pe Coburn.l voia
mort pe nenorocitul la,fie c i-o ordona Arhivarul,fie c nu.Cu acest scop n
minte,o sunase pe Amber,recepionera slab la minte de la centrul de fitness al
lui Tori.Se prezentase din nou ca fiind tipul ntlnit cu o zi n urm n magazinul
cu sendviuri i o invitase s bea ceva.Fata se prefcuse a se lsa greu convins.
Era trecut de unsprezece noaptea,i spusese ea fnoas.De ce ateptase pn la o
or att de trzie ca s-o sune? Ea trebuia s deschid centrul la ase dimineaa.
Doral i zisese primul lucru care i venise n minte:
-Pur i simplu nu suport s vd c o putoaic de treab ca tine e lovit pe la
spate.
-Ce vrei s spui?
-Tori intervieveaz alte fete pentru postul tu.Minciuna plauzibil funcionase
precum o baghet magic.Doral fusese invitat la ea acas pentru un phrel.
nainte de culcare,i nu avusese nevoie dect de dou porii de votc i ap
tonic pentru ca Amber s nceap s-i enumere toate avantajele pe care Tori
Shirah le aven n faa ei,inclusiv o cas pe malul lacului Pontchartrain pe care o

terpelise de la un fost so.O lsase pe Amber cu promisiunea c urma s o


sconta curnd la cin i i raportase imediat Arhivarului cele aflate.ntrecndu-se
cu laudele,se oferise s conduc personal pn la casa lui Tori de lng lac i s-o
verifice.Eforturile lui dduser roade.n stil mare.Nu-i gsise pe Coburn ori pe
Honor,dar o descoperise pe Emily dormind ntr-unul dintre dormitoarele pentru
oaspei,iar asta era aproape la fel de bine.Cu ct i raporta mai repede ceva
mbucurtor Arhivarului,cu att mai bun i mai sntoas era atmosfera de
lucru pentru toat lumea.njurndu-i propria raiune,care l mpiedica s guste
din lucrul dup care tnjise nc din adolescen,i trase fermoarul,apoi se
aplec i spuse:
-Psrica ta n-o s tie niciodat ce-a ratat.Se retrase i ndrept pistolul spre
capul lui Tori.
Avionul lui Hamilton ateriza pe aeroportul din Lafayette la ora 3:40,ora zonei
centrale,ajutndu-1 s ctige o or.Hangarele erau practic nchise la ora aceea a
di mineii,aa c singurii membri ai personalului erau cei din echipele de la sol.
Hamilton cobor primul din avion.l salut politicos pe omul care potrivea
saboii pentru frnarea roilor i i spuse c erau o echip trimis n avans de
ctre Departamentul de Stat pentru a pregti dispozitivul de securitate n vederea
unei viitoare vizite din partea unui demnitar din administraia central.
-Zu,cine? Preedintele?
-N-am voie s spun,replic Hamilton,zmbind amabil.Nu tim ct o s dureze
misiunea noastr.Piloii notri vor rmne cu avionul.
-Da,domnule.ntre timp,cei ase brbai care coborser mpreun cu Hamilton
i descrcar echipamentele i le urcar n cele dou maini Chevrolet Suburban
negre cu geamuri fumurii pe care directorul adjunct le ceruse prezente pe pist.
Dac tnrul se ntreba de ce o echip trimis de ctre Departamentul de Stat
avea nevoie de arme automate i de echipament SWAT,i inu cu nelepciune n
fru curiozitatea.La cteva minute dup aterizarea avionului,grupul gonea n
cele dou Suburban.Hamilton i ddu oferului su adresa de acas a lui
VanAllen,iar acesta program GPS-ul s i ghideze.Directorul voia s se
opreasc mai nti pe acolo i s-i prezinte condoleanele sale vduvei lui Tom.
I-o datora rposatului su coleg.I-o datora i femeii.La urma urmei,el era cel
care l trimisese pe Tom la acea ntlnire de lng inele abandonate.
Era destul de ndrzne s-i fac o vizit la ora aceea din noapte,dar spera s-o
gseasc treaz pe Janice,nconjurat de prietenii,vecinii i rudele care se
strnseser n grab la auzul vetii despre moartea lui Tom.

Lucru de care se temea el ns era c avea s-o gseasc singur.Situaia fiului lor
izolase extrem de mult cuplul,iar o mare parte din acea izolare era autoimpus.
Pornind de la ce tia Hamilton despre Janice,n-ar fi fost surprinztor ca ea s se
retrag complet din societate,acum c Tom se stinsese.
Agenii de la biroul lui VanAllen care i dduser tragica veste i raportaser lui
Hamilton c fuseser invitai s plece la scurt vreme dup ce i ndepliniser
sumbra ndatorire.Agenii trimii s-o ia la ntrebri pe Janice cu privire la
moartea soului ei i transmiseser printr-un e-mail ulterior c doamna VanAllen
fusese cooperant,rspunzndu-le la toate ntrebrile,dar le artase ua de ndat
ce i terminaser interviul i le refuzase oferta de a chema un preot sau un
consilier psihologic care s rmn cu ea peste noapte.
Femeia se rzbunase pe Hamilton,njurndu-1,apoi refuznd s discute cu el
cnd o sunase a doua oar.Avea bnuieli solide c toate celelalte ncercri de
consolare fuseser respinse ntr-un mod asemntor.
Spera s se nele.Spera s-i gseasc locuina plin de oameni,ceea ce ar fi
fcut ca ntlnirea lor s fie mai puin stnjenitoare,mai puin bttoare la
ochi,iar scopul ei mai puin evident.Pentru c,dei venise n principal pentru a-i
prezenta condoleanele,Hamilton mai avea un motiv ascuns.Voia s mai afle cte
ceva.Exista o foarte mic ans ca Janice s tie ceva despre Arhivar,chiar dac
era vorba despre frnturi de informaii pe care Tom le risipise i pe care,
de-a lungul timpului,ea le adunase i le pusese cap la cap,aa cum refaci din
buci un puzzle.Chiar i accidental,piesele se leag una de alta pentru a forma
mcar o parte din imagine.Hamilton avea nevoie s tie ce detalii i fuseser
mprtite lui Janice VanAllen.Pn atunci,nu irosi timpul petrecut n main,
pe drum.Ddu un telefon la biroul erifului din Tambour i ceru s i se fac
legtura cu ajutorul de erif Crawford.I se rspunse c acesta se afla n centrul
temporar de comand,dar c ieise pentru a merge la toalet.
-Cnd se ntoarce,spune-i s m sune.Pe numrul sta.nchise,apoi i verific
din nou telefonul pentru a vedea dac nu cumva Coburn ncercase s-1 contacte
ze.Nimic.Dou minute mai trziu,aparatul i vibra n mn.Rspunse scurt:
-Hamilton.
-Sunt ajutorul de erif Crawford.Mi-ai cerut s sun.Cine suntei?
Hamilton se identific.
-Biroul a pierdut un om acolo n noaptea asta.Omul meu!
-Tom VanAllen.Condoleane!
-Anchetai cazul?
-L-am anchetat iniial.

Odat ce VanAllen a fost identificat,bieii dumneavoastr au preluat problema.


De ce nu discutai cu ei?
-Am discutat.Dar cred c e ceva ce ar trebui s tii,de vreme ce are legtur cu
alte cazuri.
-Ascult.
-Tom VanAllen s-a dus la acea cale ferat abandonat cu singurul scop de a o lua
pe doamna Gillette i a o aduce n custodia noastr.
Crawford i ls un rgaz pentru a asimila informaia,apoi ntreb:
-De unde tii?
-Pentru c eu am intermediat nelegerea asta cu Lee Coburn.
-Pricep.
-M ndoiesc,zise Hamilton.Fr suprare.Ajutorul de erif rmase tcut cteva
clipe,dar Hamilton nu putea ti dac de ciud ori pentru c se concentra.i nici
nu-i psa.Pn la urm Crawford spuse:
-Noi n-avem dect un cadavru la morg.Deci ce s-a ntmplat cu doamna
Gillette?
-Excelent ntrebare,domnule ajutor de erif.
-Coburn i-a ntins o curs lui VanAllen.Hamilton chicoti.
-Dac Lee Coburn l-ar fi vrut mort pe VanAllen,nu a-ar fi deranjat s foloseasc
o bomb.
-Atunci ce vrei s-mi spunei,domnule Hamilton?
-Cineva n afar de Coburn i de mine a tiut despre acea ntlnire,iar acela o
vrea moart pe doamna Gillette.Cineva a pus bomba n main,ateptndu-se s
nimereasc doi iepuri dintr-o lovitur:o vduv de poliist i un agent FBI local.
Cineva a devenit ngrozitor de nervos cnd a aflat despre aceast alian,aa c a
acionat rapid i letal pentru a o mpiedica.
-Cineva...Avei idee cine?
-Cine ne ascult acum conversaia.
-M-ai pierdut.
-V-am pierdut pe naiba! Departamentul la e o afurisit de sit.La fel poliia
local i,bnuiesc cu tristee,biroul lui Tom.Se opri pentru a-1 lsa pe ajutorul de
erif s conteste.Fu sugestiv faptul c acesta n-o fcu.Fie c nsui Crawford era
corupt,fie c nu,probabil nu vedea rostul n a nega acuzaia.
-Eu nu v spun cum s v facei treaba,domnule ajutor de erif...
-Dar?
-Dar,dac nu vrei un numr i mai mare de decese dect avei deja,dublai-v
eforturile i personalul pentru a-i gsi pe doamna Gillette i pe Coburn.

-Ea l nsoete de bunvoie?


-Da.
-M-am gndit eu.Spunei-mi,Coburn lucreaz pentru dumneavoastr?
Hamilton nu rspunse nimic.
-Coburn a...tiu i eu...recrutat-o dintr-un motiv anume? Mie aa mi pare.Peste
ce-au dat de i-au fcut pe oameni s-i vrea mori?
Hamilton nu rspunse nici la aceast ntrebare.Ajutorul de erif oft.Hamilton
i-1 putea nchipui trecndu-i degetele prin pr.Dac avea pr.
-Au reuit s stea ascuni vreme de trei zile,domnule Hamilton.Nu tiu ce
altceva pot face,mai ales de vreme ce,aa cum spunei,alte fore par a fi mereu
cu civa pai naintea mea.Dar,dac am noroc i reuesc s le scot din joc,ce se
ntmpl atunci? Hamilton spuse scurt:
-Atunci voi fi prima persoan pe care o suni.
CAPITOLUL 42
Cnd Coburn opri maina lng bordura din faa casei lui Stan Gillette,Honor
spuse:
-Mi-am imaginat c o s ne furim cum am fcut-o n dup-amiaza asta.
-M-am sturat s m nvrt fr rost.E timpul ca noi doi s avem o discuie fa
n fa.n timp ce urcau pe alee,Honor l privi agitat.
-Ce-o s faci?
-Tu sun la u.Dup aia m ocup eu.i ddea seama c femeia avea ndoieli cu
privire la ceea ce urma,dar pi cu hotrre pe verand i sun la u.Auzir
clinchetul din interiorul casei.Coburn se lipi cu spatele de zidul de alturi.
Honor l vzu scondu-i pistolul de la bru,iar asta o alarm.
-Ce-ai de gnd s faci cu la?
-S-ar putea s nu ne primeasc cu braele deschise.
-Nu-l rni!
-l rnesc doar dac m silete.
-Ia medicamente pentru tensiune crescut.
-Atunci sper s se gndeasc de dou ori nainte s fac vreo prostie.Auzind pai
ce se apropiau,Coburn spintec aerul cu mna liber.Ua se deschise,apoi o serie
de lucruri se petrecur ntr-o succesiune rapid.Sistemul de alarm ncepu s-i
emit semnalul de avertizare.Stan exclam surprins cnd o vzu pe Honor,apoi o
prinse de bra i o trase peste prag.Coburn ni prin spatele ei i nchise ua cu
piciorul.i ordon lui Honor s dezactiveze imediat sistemul de securitate.
Apoi o mpinse la o parte din calea pericolului cnd Gillette se repezi n fa

intindu-i abdomenul cu un cuit.


-Nu! ip Honor.Coburn se ndoi de spate,strngndu-i mijlocul,dar vrful lamei
trecuse prin tricoul prea mare i dduse de piele.Era mai mult uimit de
ferocitatea atacului dect rnit i i ddu seama c Gillette se bazase pe asta.
Profit de mirarea lui Coburn i l lovi cu piciorul,fcndu-1 s scape pistolul
din mn.Coburn trase o njurtur i ncerc s apuce mna n care btrnul
inea cuitul.Rat,iar Gillette descrise nc un arc nspimnttor cu lama,de data
aceasta nimerind pielea de pe umrul adversarului su.
-nceteaz,btrne! i strig Coburn n timp ce se ferea de o alt lovitur.Trebuie
s vorbim cu tine.Gillette nici nu voia s aud.Continua s-1 atace cu ferocitate
pe Coburn.Honor,care fcuse s amueasc iuitul nentrerupt al sistemului de
alarm,pur i simplu plngea.
-Stan,te rog! Oprete-te!Ori btrnul nnebunise pn n punctul n care asurzise,
ori alegea s-i ignore rugmintea.Prea hotrt s-1 ucid sau s-1 mutileze grav
pe Coburn,nelsndu i acestuia nici o opiune n afar de a fi la fel de agresiv.Se
ateptase din partea fostului infanterist la opoziie,certuri aspre,poate cteva
mbrnceli.Dar nu la un atac n toat regula.
Fiecare dintre brbai lupta ca s ctige.Cdeau pes te piesele de mobilier,
rsturnau veioze,drmau tablo uri de pe perei.ncercau s-i scoat ochii,
loveau eu picioarele,izbeau cu pumnii.Coburn nu putea s n cetineasc ritmul
ndeajuns de mult nct s-i gseasc pistolul i s inteasc,fr a-i face lui
Gillette o invitaie fi de a-i nfige cuitul n el.Aa c se luptar corp la
corp,aa cum amndoi fuseser antrenai,de parc ar ti fost ntr-o competiie pe
via i pe moarte.n tot acest timp,Honor i implora s se opreasc.
-Renun! mri Coburn,ferindu-se nc o dat de o lovitur de cuit.
Dar btrnul nu se potoli.Era nsetat de snge.Sngele lui Coburn.Cnd lama lu
contact cu antebraul agentului FBI,spintecnd carnea pn la os,Coburn strig o
obscenitate.La dracu' cu vrsta omului,cu tensiunea lui crescut,cu Semper Fi
Iei la atac cu toat puterea i o inu tot aa pn cnd o lovitur bine plasat n
capul lui Gillette l fcu pe acesta s-i piard echilibrul i s se poticneasc n
spate.Coburn l urm i l apuc de mna n care inea cuitul.Btrnul nu
renun de bunvoie la arm i nici n-ar fi fcut-o vreodat.ns Coburn i rsuci
ncheietura pn cnd l fcu s urle de durere.Degetele i amorir n jurul
mnerului,iar cuitul i czu din mn.Coburn l puse pe Gillette cu faa n jos la
podea,i nfipse un genunchi n spinare i i strnse braele ntre omoplai.
Honor plngea n hohote.Coburn i spuse:
-Este o rol de band adeziv pe bancul de lucru din garaj.Adu-o!

Ea plec s fac aa cum i se ceruse,prnd s priceap c,dac ar fi protestat,


n-ar fi fcut dect s prelungeasc suferina celor doi.n orice caz,Coburn fu
bucuros c nu fusese nevoit s insiste,cci abia dac avusese aer pentru a rosti
cele cteva cuvinte.Stnd cu obrazul lipit de podea,Gillette mri:
-Eti un om mort!
-Nu nc.Dar sngele iroia din tietura de pe bra.Honor se ntoarse cu banda
adeziv.Coburn i spuse s rup o fie i s-o foloseasc pentru a-i imobiliza
minile socrului ei.Ea se uit n jos la brbatul cu care mprea acelai nume,
apoi din nou la Coburn,i scutur din cap n semn de refuz.
-Uite ce e,zise Coburn,gfind din pricina durerii i a oboselii.S-ar putea s am
nevoie de el ca s depun mrturie,aa c ultimul lucru pe care vreau s-1 fac e
s-1 mutilez sau s-1 omor.Dar nu putem face lucrul pentru care am venit aici
dac trebuie s m lupt cu el.Iar dac nu-1 imobilizez,o s continue s se bat cu
mine.Nu era sigur c ar fi putut s-i in piept lui Gillette dac acesta i-ar fi
venit n fire i ar fi reluat atacul.Trebuia s-1 nfrng pe btrnul cel dur ct
nc avea puterea s-o fac i nainte ca braul lui rnit s devin complet
inutil.Clipi pentru a-i alunga picturile de sudoare din ochi i se uit n sus la
Honor.
-Legarea lui e singura cale prin care i pot garanta c nici unul dintre noi n-o
s-1 rneasc grav sau s-1 omoare pe cellalt.Nu mi te nmuia acum,Honor!
Rupe o fie din afurisita de band.Ea ovi,dar n cele din urm trase o fie i
o rupse cu dinii,apoi o nfur n jurul ncheieturilor socrului ei.Amndoi l
aezar bine pe btrn pe un scaun cu sptar drept,adus de Honor din buctrie
la cererea lui Coburn.Faa lui Gillette era toat numai o ran umflat i
sngernd,dar Honor observ tot focul animozitii lui.
-Credeam c te cunosc.
-M cunoti,Stan.
-Cum poi s faci aa ceva?
-Eu? Tu l-ai atacat pe Coburn cu intenia de a-1 omor.Nu mi-ai dat-nu ne-ai datde ales.
-Ai ntotdeauna de ales.Tu ai ales foarte prost.ntre timp,Coburn i nfur
braul cu band adeziv n dreptul rnii,ncercnd s opreasc sngerarea.
Honor ngenunche n faa socrului ei i i privi scruttoare chipul.
-Stan,te rog...
-Chiar dac n-ai pic de respect pentru amintirea lui Eddie,cum ndrzneti s pui
n pericol viaa nepoatei mele? Coburn i ddu seama c tonul dispreuitor al lui
Gillette o scotea din srite,dar Honor rspunse eu voce egal:

-De fapt,Stan,am protejat-o pe Emily i m-am aprat pe mine.


-Fcnd echip cu el?
-E agent guvernamental.
-Ce fel de agent nsceneaz o rpire?
-tiam c o s-i iei din mini de ngrijorare.Am vrut s te sun i s-i spun ce
s-a ntmplat cu adevrat,dar n-o puteam face fr a ne risca sigurana.A mea.A
lui Emily.i a lui Coburn.El a lucrat sub acoperire ntr-un loc periculos i...
-i s-a cnit,zise el,uitndu-se batjocoritor la Coburn.A luat-o razna.Se
ntmpl mereu.Coburn i pierduse rbdarea,ns Honor continu s i se
adreseze pe un ton calm:
-Nu s-a cnit.Am discutat cu superiorul lui de la Washington,un om pe nume
Clint Hamilton.El are ncredere absolut n Coburn.
-Deci te-ai gndit c i tu poi face la fel?
-Adevrul e c mi pusesem toat ndejdea n el chiar dinainte s vorbesc cu
domnul Hamilton.Coburn ne-a salvat vieile,Stan.Ne-a protejat pe mine i pe
Emily de oameni care ne-ar fi fcut ru.
-Cum ar fi?
-Gemenii Hawkins.Btrnul slobozi un hohot aspru de rs,dar,relundu-i mina
serioas,continu spunnd:
-Fr ndoial glumeti.
-Te asigur c nu.
-E ridicol! i arunc lui Coburn o privire furioas.Ce fel de prostii i-ai bgat n
cap? ntorcndu-se ctre nora lui,zise: Oamenii ia nu s-ar fi atins de un fir de
pr din capul tu.De cnd ai disprut,Doral n-a ncetat s v caute,pe tine i pe
Emily.Fratele lui zcea mort,dar el...
-Te presa s afle informaii despre ele,despre unde ar putea fi,cine le-ar putea
adposti? Coburn se apropie pentru a i se putea adresa direct lui Gillette.
Btrnul ridic uor brbia.
-Doral mi-a fost un prieten loial.A rezistat fr mese,fr somn.A scotocit pe sub
fiecare piatr.
-Obinnd detalii de la crtiele lui din poliie? Gillette nu spuse nimic.
-Doral s-a folosit de ele pentru a fi cu un pas naintea autoritilor,am dreptate?
n timp ce ar fi trebuit s jeleasc,el era disperat s ne gseasc naintea oricrei
autoriti.Oare de ce,m ntreb? l ls pe Gillette s rumege ideea pre de cteva
secunde,dup care continu: Doral i Fred Hawkins i-au mpucat pe Marset i
pe ceilali ase.Btrnul se holb la Coburn,apoi izbucni ntr-un rs sec,lipsit de
veselie.

-Zici tu.Tu,cel acuzat de crime.


-Fred ar fi omort-o pe Honor,probabil i pe Emily,dac nu l-a fi mpucat eu
primul.De duminic noapte ncoace,Doral tot ncearc s curee mizeria pe care
el i fratele lui au fcut-o n depozitul la.i a fost o mizerie.Sam Marset i
ceilali n-au avut nici o ans.Gemenii l-au mcelrit.
-i numai tu ai trit ca s ne povesteti.
-Corect.
-Nu te cred.i cunosc pe bieii ia practic de o via.
-Eti sigur c-i cunoti? Eti sigur c tii de ce sunt n stare? De exemplu,Doral
i-a spus c a intrat prin efracie n casa lui Tori Shirah i a pndit-o? Da,zise
Coburn,cnd observ un licr de surprindere n ochii btrnului.Iar apoi,cnd ea
i-a spus c n-are nici o veste de la Honor,a ameninat-o i i-a cerut s-1
contacteze dac i cnd primete acea veste.Doral i-a pomenit despre asta,
domnule Gillette? Las.Vd c nu.
-De unde tiu eu c e adevrat?
-De unde stii c nu e?
-Ei bine,dac ai aflat de la trfa aia,a zice s sursa nu inspir ncredere.Gillette
i ndrept atenia spre Honor.Emily e cu ea?
-Emily e protejat.
-Nu i de depravare.
-Hai s lsm pe mai trziu asasinarea reputaiei lui Tori zise Coburn.N-avem
vreme pentru aa ceva.
-n privina asta sunt de acord cu tine,Coburn.i-a expirat timpul!
-Zu? Coburn se ls n jos,oprindu-i faa la civa centimetri de a lui Gillette.
Spui asta cu foarte mult convingere.De unde tii tu c mi-a expirat timpul?
Ochii btrnului se ngustar abia vizibil.Coburn continu:
-Gemenii Hawkins sunt istei,dar nu-mi par ndeajuns de inteligeni nct s
conduc o organizaie att de sofisticat ca aceea a Arhivarului.Gillette se uit
peste umrul lui,la Honor.
-Despre ce vorbete?
-Hei!Coburn i nghionti genunchiul brbatului,atrgndu-i atenia napoi spre el.
Cnd privirea nverunat a lui Gillette o rentlni pe a lui,continu: Un om cu
fire autoritar i care se crede Dumnezeu n persoan le-a tot dat ordine lui Fred
i lui Doral.Eu mi pariez banii pe tine.
-Habar n-am despre ce vorbeti.Coburn se uit la ceas cu un gest teatral.
-Ori te culci foarte trziu,ori te trezeti foarte devreme.
De ce nu eti buimac pentru c te-a trezit soneria de la u?

De ce nu eti n pijama sau n chiloi? n schimb,iat-te,domnule Gillette,


mbrcat la patru ace.Ai pn i pantofi n picioare.Cum aa? De ce ari ca scos
din cutie la ora asta a dimineii? Gillette se mulumi s l fixeze cu o privire
furioas.
-tii cum vd eu lucrurile? continu Coburn.Ca i cum ai sta pregtit pentru
ceva.Pentru ce? Pentru o discuie lmuritoare cu mine,agentul federal care i-a
stricat lanul infracional?
Ostilitatea radia din tot trupul lui Gillette,ns btrnul rmase tcut.Coburn se
ndrept ncet,dar continu s-1 priveasc n ochi.
-Singurul motiv pentru care s-ar putea s m ndoiesc este c nu te vd ordonnd
uciderea propriilor tale rude de snge.Nu pentru c ai avea vreo reinere moral,
ci pentru c egoul tu supradimensionat nu te-ar lsa s-i distrugi propriul
ADN.Gillette nghiise destul.ncepu s se lupte cu banda adeziv,scrnind din
dini de furie i frustrare.
-Mi-ai ponegrit reputaia.M-ai insultat ca om i ca patriot.Mai mult,eti un
znatic.Privirea i se ndrept spre Honor.Pentru Dumnezeu,tu de ce stai acolo
fr s zici nimic? i-a splat creierul ca s crezi toate porcriile astea?
-M-a convins c moartea lui Eddie n-a fost un accident.Gillette ncet s se mai
zbat la fel de brusc precum ncepuse.Ochii i neau cnd spre ea,cnd spre
Coburn,oprindu-se n cele din urm asupra lui.Coburn ncuviin din cap.
-Eddie a murit pentru c avea dovezi care incriminau o grmad de oameni.Nu
doar dintre scursorile societii,ci i dintre cetenii-model,cum ar fi Sam Marset
i unii oameni ai legii care facilitau traficul de droguri,de arme,ba chiar de fiine
umane.
-L-au omort pe Eddie nainte ca el s le poat scoate la lumin,zise Honor.
-Sau,o contrazise Coburn,nainte ca el s-i poat antaja.
-Trafic de droguri? antaj? Fiul meu a fost un poliist decorat.
-Da,ei bine,eu sunt un agent al guvernului federal,dar acum cinci minute m-ai
acuzat c-mi cnt sticleii n cap Se ntmpl mereu,tu ai spus-o.
-Nu i fiului meu! Gillette strig cu atta putere,nct i ni saliva din gur.
Eddie n-a fost un corupt.
-Atunci dovedete-o! i lans Coburn provocarea.Dac eti att de al naibii de
sigur pe onoarea Sfntului Eddie,dac tu te tii nevinovat de orice activitate
infracional,ar trebui s te ari nerbdtor s ne ajui s gsim orice a pus
deoparte fiul tu nainte de a fi omort.Honor fcu un pas spre socrul ei.
-Eu cred c Eddie a murit ca un erou,nu ca victim a unui accident.Aciunile
mele de sptmna asta poate c au prut nefireti,bizare chiar.Dar,Stan,am fcut

toate astea avnd n minte un singur scop:acela de a risipi fie i o aluzie la faptul
c Eddie ar fi fost corupt.
-Omul sta,zise Gillette,artnd cu brbia spre Coburn,n care pretinzi c ai
ncredere e cel care a pus sub semnul ntrebrii reputaia lui Eddie.Nu i se pare
un paradox?
-Coburn pune sub semnul ntrebri orice i pe oricine.Asta-i meseria lui.Dar,
indiferent de ceea ce spune sau bnuiete el,eu nu mi-am pierdut ncrederea n
Eddie.Fcu o pauz,apoi ntreb ncet: Tu?
-Categoric nu!
-Atunci ajut-m s art ct de valoros a fost.Ajut-ne s gsim ce cutm.
Btrnul rsufl ndelung.Se uit cnd la ea,cnd la Coburn,cu o antipatie vdit
n privirea lui aprig.Coburn simi c btrnul avea nevoie de un brnci.
-Cum se face c m urti att de mult?
-Mai trebuie s ntrebi?
-i-am explicat amndoi de ce le-am luat pe Honor i pe Emily,de ce le-am inut
departe de tine.Acum, cnd ai aflat c nu sunt un rpitor,cnd tii c ele sunt
n siguran,cred c mi s-ar cuveni puin recunotin pentru c le-am salvat
vieile.n schimb,tu m-ai atacat i aproape c mi-ai retezat braul.Nici n-ai fi stat
de vorb cu mine dac nu te-a fi legat de scaun.M dispreuieti din principiu,
Gillette.De ce? Atept o clip,apoi continu: Deoarece crezi c suspiciunile
mele legate de Eddie sunt profund greite? Sau deoarece te temi c sunt
ndreptite? Cuttura furioas a lui Gillette deveni i mai ruvoitoare,dar n
cele din urm brbatul mri ntrebarea:
-Ce dracu' cutai voi?
-Nu tim,dar avem un indiciu.Coburn i fcu semn lui Honor.
-Arat-i!Aceasta se ntoarse cu spatele spre Gillette,i ridic bluza i i trase n
jos talia pantalonilor pentru a-i dezgoli noada.i spuse cum i cnd i fcuse
tatuajul.
-Am petrecut weekendul acela prelungit cu doar dou sptmni nainte ca
Eddie s fie omort.El a desenat modelul pentru artistul de la salonul de tatuaje.
N-a vrut s m pun n pericol dndu-mi direct obiectul,aa c mi-a lsat un
indiciu despre locul n care o s-1 gsesc.
-Tot nu tii despre ce obiect e vorba? ntreb Stan.
-Nu,dar Coburn i-a dat seama c n tatuaj scrie Hawks 8.
Le luase ceva vreme s descifreze caracterele ascunse ntre complicatele
vrtejuri i nflorituri ale desenului aparent fcut la ntmplare.Lui Gillette nu-i
scp semnificaia timpului i intimitii necesare pentru dezlegarea ghicitorii.

-Te-ai culcat cu tipul sta!Dei btrnul se zbrlise tot de indignare cnd rostise
cuvintele printre dini,Honor nici nu tresri.
-Da,m-am culcat.
-Cu scopul de a-i drui integritatea soului tu.Asta te atepi s cred?
Ea i arunc o privire lui Coburn,apoi se uit drept n ochii socrului ei.
-Sincer s fiu,Stan,nu-mi pas ce crezi tu.Singurul motiv pentru care m-am
culcat cu Coburn e c aa am vrut eu.N-a avut nici o legtur cu Eddie.
Judec-m ct i poftete inima,dar i spun de pe acum c opinia ta n aceast
chestiune n-are nici o importan pentru mine.N-aveam nevoie de permisiunea ta
ca s m culc cu Coburn.Nu trebuie s m justific.Nu regret.N-am s-mi cer
scuze pentru asta,nici acum,nici alt dat.i ndrept umeri.Acum,ce nseamn
Hawks8?
Coburn recunoscu momentul n care Gillette i ddu seama c era nvins.
Mndria nfrnt l transform din punct de vedere fizic.Brbia i cobor ntr-un
unghi mai puin rzboinic.Umerii i se relaxar,foarte puin,dar observabil.
nverunarea din privirea lui se mai potoli,iar n glasul lui se simi o urm de
oboseal cnd vorbi.
-Hawks era o echip de fotbal european din Baton Rouge.Eddie a jucat un sezon
la ei.Era numrul opt.
-Are vreo fotografie nrmat cu echipa? ntreb Coburn.O list cu nume? Un
trofeu? O uniform?
-Nimic din toate astea.Liga s-a destrmat n scurt timp.Nu fceau dect s se
adune n dup-amiezile de duminic i s bea bere dup meciuri.Jucau n tricouri
i pantaloni scuri.Nimic pretenios.Nici o fotografie cu echipa.
-Stai cu ochii pe el,i ceru Coburn lui Honor,apoi se retrase i merse n
dormitorul lui Eddie,uncie i amintea c gsise n dulap o pereche de nclri
cu crampoane.Examinase fiecare gheat n parte,dar poate i scpase ceva.
Scoase nclmintea din dulap,i vr degetele n gheata dreapt,apoi smulse
branul din interior.Nimic.ntoarse gheata cu fundul n sus,studie talpa i i ddu
seama c avea nevoie de o unealt pentru a o dezlipi.Verific i cealalt gheat
n acelai fel,dar,cnd i smulse branul,n poal i czu o minuscul bucat de
hrtie.Fusese ndoit o singur dat,astfel nct s stea dreapt peste talp,fr s
creeze o cut.Despturi biletul i citi singurul cuvnt imprimat pe el: MINGE.
Cnd se repezi afar din camer,se izbi de colul uii cu umrul,ceea ce i
zdruncin braul rnit i i trimise un junghi fulgertor pn n creier.i ddur
lacrimile de durere,dar continu s alerge.
-Ce este? ntreb Honor cnd l vzu fugind prin sufragerie.

Trecnd pe lng ea,Coburn i trnti n mn bileelul.


-Mingea lui de fotbal european.
-Am pus-o la loc n cutia din pod,i strig din urm Gillette.Coburn coti prin
buctrie i,n cteva secunde,ajunse n garaj.Aprinse lumina,apoi ocoli maina
btrnului i se grbi s urce scara spre pod.Smulse capacul cutiei i o deschise,
prinznd mingea nainte ca aceasta s cad din pod pe podea.O scutur,dar nu
auzi nimic micndu-se nuntru.innd mingea cu cotul,se ntoarse n
sufragerie.Cu Honor i Gillette urmrindu-1 nerbdtori,aps laturile mingii ca
i cum ar fi testat un pepene ca s vad dac era copt.Observnd c una dintre
custuri era nefinisat i nu semna cu cele fcute din fabric pe restul
mingii,lu de jos cuitul btrnului i l folosi ca s rup acea custur.Trase n
lturi pielea din jurul gurii pe care o crease.n palm i czu un card de
memorie USB.Privirea lui o ntlni pe a lui Honor.Coninutul dispozitivului
urma fie s-1 exonereze,fie s-1 acuze pe rposatul ei so,ns Coburn nu-i
ngdui s se gndeasc la impactul pe care aceast descoperire l-ar fi putut avea
asupra ei.i petrecuse un an din via lucrnd pe docul de ncrcare a lui Marset
i ateptndu-i rsplata,iar acum o avea.Gillette i cerea o explicaie pentru
dispozitiv i semnificaia lui.Coburn nu-1 lu n seam,ci merse repede n
dormitorul mare,deschise calculatorul i bg cardul USB n orificiul special.
Eddie nu se deranjase s-1 paroleze.n el exista un singur fiier care se deschise
imediat.Coburn trecu n revist coninutul.Cnd Honor i se altur,nu-i mai
putu ine n fru entuziasmul.
-Are numele oamenilor i ale companiilor-cheie de-a lungul ntregului drum
interstatal,de aici i pn n Phoenix,unde sunt distribuite majoritatea mrfuri lor
aduse din Mexic.Dar,i mai bine,are numele oficialilor corupi.i tiu c
informaiile sunt solide,cci recunosc cteva dintre nume.Marset fcea afaceri cu
ei.Art spre un nume din list.sta este un tip de la o staie de cntrire care ia
mit.Aici e un vnztor de maini la mna a doua din Houston,care face rost de
dube.Doi poliiti din Biloxi.Dumnezeule,uit-te la toate astea!
-Lui Eddie trebuie s-i fi luat mult vreme ca s strng datele.Cum de a avut
acces la ele?
-Nu tiu.i nu tiu dac motivul lui a fost unul nobil sau nu,dar ne-a lsat marfa.
Cteva sunt porecle: Pudge,Ric,Ciripitorul.Diego are un asterisc lng numele
lui.Probabil c e foarte important n organizaie.
-l identific pe Arhivar?
-Nu din cte vd eu,dar e un nceput al naibii de bun.Hamilton o s fac pe el de
entuziasm.

i scoase telefonul mobil din buzunar i ncerc s-1 porneasc,dar vzu imediat
c nu mai avea baterie.
-Fir-ar!Lu repede mobilul lui Fred din buzunar i i puse bateria.Cnd aparatul
porni i vzu mesajul de pe ecran,Coburn se ncrunt.
-Ce e? ntreb Honor.
-Doral a sunat de trei ori.n ultima or.
-N-are nici un sens.De ce l-ar suna pe Fred?
-Nu pe el,zise Coburn ngndurat.Pe mine m sun.Copleit brusc de o
presimire care i zdrobi bucuria de mai devreme,aps butonul de apel.
Doral rspunse dup primul trit.Cu o voce vesel ,spuse:
-Bun,Coburn.Frumos din partea ta s m suni n sfrit.
Coburn rmase tcut.
-E cineva aici care vrea s te salute. Coburn atept cu sufletul la gur.Cntecul
lui Elmo se auzi tare i clar.
CAPITOLUL 43
Cnd auzi cntecul,Honor i puse ambele mini peste gur,dar ncepu s ipe n
spatele lor.Coburn nu ip nbuit,ns ar fi vrut s-o fac.Frica,o emoie strin
lui,l lovi n adncul fiinei,iar fora ei l ului.Brusc,nelese de ce teama era un
factor motivant att de eficient,de ce transforma brbai clii n copii
plngcioi,de ce,n faa ei,oamenii erau dispui s-i trdeze Dumnezeul,
ara,orice numai pentru ca ameninarea s fie ndeprtat.
Mintea lui se transform ntr-un ir de imagini ngrozitoare pe care le vzuse n
zonele de rzboi: trupuri de copii arse,btute,sfrtecate pn cnd i pierdeau
aspectul uman.Tinereea i inocena lor nu-i protejaser de un maniac
egocentrist,violent i lipsit de contiin care cerea supunere absolut.Cum era
Arhivarul.Iar Arhivarul o avea pe Emily.
-OK,Doral,mi-ai captat atenia.
-M-am gndit eu c s-ar putea s se ntmple asta.Chicotul nfumurat de la
cellalt capt l enerv pe Coburn.
-Sau joci la cacealma? ntreb el.
-Ai vrea tu!
-Jucriile Elmo care cnt sunt uor de gsit.De unde s tiu eu c e a lui Emily?
-Frumoas cas are Tori aici,pe malul lacului.Coburn strnse pumnul.Printre
dinii ncletai,uier:
-Rnete-o pe fetia aia i...
-Soarta ei depinde de tine,nu de mine.

Honor nc avea degetele ncletate peste gur.Deasupra lor,ochii i erau


nlcrimai,mari i goi din pricina fricii.Dac se lua la har cu Doral,nu avea
nici o ans ca acesta s i-o aduc napoi pe Emily nevtmat.Dei l necjea,
Coburn renun la ameninri i ntreb care erau condiiile pentru recuperarea
fetiei.
-Simplu,Coburn.Tu dispari,ea triete.
-Prin dispariie vrei s spui moarte.
-Dac nu eti detept,atunci nu eti nimic.
-Destul de detept nct s supravieuiesc bombei din main.Doral nu lu n
seam replica.
-Astea sunt condiiile.
-Condiiile tale sunt de rahat.
-Nu se negociaz.Atent la timpul pe care l petrecea vorbind la un telefon ce
putea fi urmrit,Coburn ntreb:
-Unde i cnd? Doral i spuse unde s mearg,la ce or s fie acolo i ce s fac
la sosire.
-Dac urmezi instruciunile astea,Honor pleac avnd-o pe Emily n main.
Apoi rmnem noi doi,amice.
-Abia atept,zise Coburn.Dar...o ultim chestiune.
-Ce?
-La ct de ru ai dat-o n bar,cum de mai respiri nc? Arhivarul trebuie s aib
un motiv pentru care te ine n via.Gndete-te la asta.
Doral nchise telefonul,
mormind un ir lung de njurturi.Coburn l juca pe degete.Era perfect contient
de asta.Dar Coburn se pricepea.Pentru c fcuse apel la cea mai mare temere a
lui Doral: c el nu era nimic altceva dect un lacheu-i,dup toate cte merseser
prost n ultimele douzeci i patru de ore,unul dispensabil.
Se uit peste umr la bancheta pe care dormea Emily,drogat cu Benadryl-ul pe
care i-1 dduse astfel nct s nu se sperie i s nu fac scandal atunci cnd avea
s-i fie clar c unchiul Doral i turnase gogoi n privina motivului pentru care o
luase n toiul nopii din casa lui Tori de lng lac.
Imediat dup ce apsase pe trgaci pentru a-i curma viaa lui Tori,o voce
subiric se auzise din spatele lui:
-Bun,unchiule Doral.Se rsucise i o vzuse pe Emily stnd n ua dormitorului
lui Tori,mbrcat ntr-o cmu de noapte,inndu-i n brae ptulica i
jucria Elmo i,mai deconcertant dect orice,prnd bucuroas c-1 vedea.

-Eu i mtua Tori am fcut plcintele din noroi.i ghici ce? Mine o s m lase
s m joc cu fardurile ei.De ce ai mnui? Nu e frig afar.De ce este mtua Tori
pe jos? El avusese nevoie de cteva secunde pentru a se obinui cu neateptata ei
apariie.Fetia ncepuse s avanseze n camer i,cnd mai avea doar civa pai
de fcut,lui Doral i venise inspiraia.
-St cu ochii nchii i numr pentru c o s ne jucm de-a v-ai ascunselea.
Complet ncreztoare,Emily se prinsese n joc.Furindu-se cu el la parter,apoi
afar,la maina pe care brbatul o mprumutase pentru noaptea aceea de la vrul
su i n cele din urm pe bancheta din spate,Emily i nbuise chicotelile
conspirative.Erau la civa kilometri distan de cas cnd ele fcuser loc
ngrijorrii.
-Nu cred c mtua Tori poate s ne gseasc dac ne ascundem aa departe.M
duci la mami? Unde-i Coburn? O s-mi cumpere o ngheat.Vreau la ei.
ntrebrile deveniser numeroase i enervante,aa c Doral i aminti ncntat c
una dintre surorile lui fcuse cndva o remarc despre eficiena
antihistaminicelor lichide pentru sedarea copiilor.Opri la un magazin de unde
cumpr un pahar de sirop de ciree cu ghea i o sticlu cu medicamente,i,la
scurt timp dup ce bu sucul ndoit,Emily adormi butean.Atunci Doral l sun
pe Arhivar pentru a-i raporta succesul obinut.Nu fu ludat pentru treaba bine
fcut,dar i se pru c aude un oftat de uurare.
-Vezi dac poi s-1 faci pe Coburn s-i rspund la telefonul fratelui tu.Pune
totul la cale.Acum lucrurile erau puse la punct i tot ce trebuia s fac era s
atepte ora stabilit.Se ntoarse s priveasc nainte,incapabil s se mai uite la
chipul angelic al lui Emily i s contientizeze ct de ticlos fusese pentru c i
exploatase afeciunea pe care o avea pentru el.Era vorba despre Emily,pentru
Dumnezeu! Copila lui Eddie.i omorse tatl.I-ar fi ucis i mama.Se gndi cu
amrciune c a transforma o feti dulce ca Emily ntr-o orfan era o carier a
naibii de grozav.Se ntreba cum de ajunsese s se njoseasc ntr-o asemenea
msur,fr ca mcar s-i dea seama.Coborse pn ntr-att nct nici nu mai
vedea ce era la suprafa.Alesese acest drum i nu mai avea cum s se ntoarc.
Iniial crezuse c era un lucru bun s nchid toate cile de scpare.Se lepdase
de vechea lui via aa cum un arpe i schimb pielea.Stul s se ploconeasc
n faa clienilor de pe barca sa de pescuit i a cmtarilor care l mprumutau,
ntorsese spatele afacerilor i schimbase domeniul serviciilor cu cel al aventurii
i al violenei.Savurase permisiunea de a hrui,a intimida i,la nevoie,a ucide.
Dar acum,privind n urm,i amintea acele zile petrecute pe barca lui de
nchiriat ca fiind mult mai puin complicate dect cele din prezent.Munca era

istovitoare,iar venitul depindea de factori pe care nu-i putea controla,i totui i


amintea de acele vremuri cu o nostalgie vecin cu dorul.
Dar n clipa cnd btuse palma cu Arhivarul fcuse un pact cu diavolul,i asta
presupunea un angajament pe via.Nu mai putea s-o ia de la capt.Nu mai putea
s-i schimbe traiul n sens invers.Ct privete grandioasa lui idee de a-1 elimina
pe Arhivar i de a prelua controlul operaiunii,pe cine pclea el? Nu avea s se
ntmple niciodat aa ceva.Chiar dac ar fi gsit curajul s ncerce,ar fi fcut
vreo boacn i ar fi sfrit mort.Nu,inteniona s se in de calea pe care o
alesese pn cnd avea s i se nfunde.Dar,nainte s-i ncaseze ultimii bani,fie
c avea s se ntmple peste douzeci de ani sau peste douzeci de minute,voia
s-1 omoare pe Lee Coburn pentru c l omorse pe Fred.
Imediat dup ce ncheie convorbirea cu Doral,Coburn form numrul casei lui
Tori i auzi mesajul automat al robotului.
-Ce numr de mobil are Tori? o ntreb pe Honor,spernd ca femeia s-1 fi sfidat
i s-i fi pus bateria n aparat.Honor i ls n jos minile pe care le inea peste
gur.Buzele i erau albite de apsarea degetelor.Abia dac le mic n timp ce
recita monoton numrul de telefon.i la acest al doilea apel intr direct spre
csua vocal.
-Drace! Tremurnd,Honor l ntreb:
-Coburn,Emily e n via?
-Dac ar fi omort-o,n-ar mai fi avut cu ce s negocieze.i ddu seama c
femeia voia s-1 cread.i el voia s cread asta.Honor scoase un sunet ca un
sughi.
-O ine ostatic n casa de lng lac?
-Se auzea ca i cum ar fi fost ntr-o main.
-Crezi c Tori a...Nu se ncumet s termine de formulat ntrebarea,ci sfri
ntr-un scncet.Coburn form numrul de la urgene i,cnd o operatoare i
rspunse,ddu adresa casei lui Tori.
-O femeie de la aceast adres a fost atacat.Trimitei poliia i o ambulan.Ai
neles? O puse pe operatoare s repete adresa,dar,cnd aceasta ncepu s pun
ntrebri,nchise.Honor tremura.
-O s-mi omoare copilaul?
Orict de urt ar fi sunat crudul adevr,Coburn refuz s-o mint.
-Nu tiu.Honor scoase un sunet ce trda o dezndejde att de cumplit,nct el o
cuprinse cu un bra i o strnse puternic la piept,aezndu-i un obraz pe
cretetul ei.

-Trebuie s chemm poliia,Coburn.Cnd vzu c el nu zice nimic,Honor slt


capul i l privi.
-Putem,rosti ncet brbatul.
-Dar tu nu crezi c ar trebui.
-Este fiica ta,Honor.Tu trebuie s iei decizia.Indiferent ce hotrti,eu te susin.
Dar cred c,dac o s implici poliitii,Arhivarul o s afle n doar cteva minute.
-Iar Emily o s fie omort.El ncuviin cu tristee.
-Probabil.Arhivarul n-ar da napoi.Ar trebui s-i duc ameninarea pn la
capt,altfel ar prea slab,i el n-ar ngdui aa ceva.tiu c nu asta vrei s auzi,
dat n-am de gnd s-i nir prostii.Ea i muc buza de jos.
-FBI-ul?
-Nu-i mai breaz.Ca dovad,VanAllen.
-Deci de noi depinde.
-O s fac tot ce e nevoie ca s-i salvez viaa.
-Tot ce e nevoie.Amndoi tiau ce nsemna asta.
-Aa a fost nelegerea,nu? Tu n schimbul lui Emily.
-Aa a fost nelegerea.Dar n-o spuse cu obinuita lui ridicare din umeri Nu-i
mai trata propria moarte cu aceeai indiferen ca n urm cu cteva zile.Decesul
nu mai era un posibil sfrit pe care s-1 priveasc nonalant.
-Nu vreau s mori,zise ea cu glas rguit.
-Poate n-o s mor.Mai am un atu n negociere.Se desprinse de ea,se aez la
masa cu computerul i acces coninutul memoriei USB.
-N-avem timp pentru asta.Honor se opri lng umrul lui,frngndu-i minile.
Unde o in pe Emily?Ai auzit-o plngnd?
-Nu.Ea scoase un geamt.
-Asta-i de bine sau de ru? Probabil i e fric.De ce nu plngea? Te gndeti c
asta nseamn...Ce te gndeti c nseamn?
-ncerc s nu m gndesc.Starea ei vecin cu isteria era perfect justificat,ns
Coburn ncerc s-o ignore ndeajuns de mult nct s se poat concentra asupra a
ceea ce avea de fcut n grab,dar fr greeli.Deschise un browser pe
calculatorul lui Gillette,acces o adres de e-mail i se folosi de parola lui pentru
a-i accesa contul.Ata fiierul din memoria USB unui mesaj electronic,l
trimise,apoi fcu aceiai pai n sens invers,deconectndu-se rapid i nchiznd
browserul,dar nu nainte de a-i aminti s tearg istoricul,astfel nct nimeni s
nu-i poat da seama,cel puin nu la timp,c accesase o adres de e-mail.Adresa
de e-mail la care trimisese fiierul era alocat unui singur computer i putea fi
deschis cu o parol cunoscut exclusiv de el i de Hamilton.

Locul n care se afla acel computer era i el cunoscut doar de ei doi.Odat fcut
treaba,scoase dispozitivul din orificiu,se ridic i i puse minile pe umerii lui
Honor.
-Dac n-a fi fost eu,poate c ai fi murit de btrnee fr s afli semnificaia
acelui tatuaj.Nimic din toate astea nu s-ar fi ntmplat.
-i ceri scuze?
-Oarecum.
-Coburn,zise ea,scuturnd cu putere din cap.Acum nu-mi pas de scuze.
-Nu m scuzam pentru ce am fcut.Ci pentru ce sunt pe cale s-i cer ie s
faci.Dac o vrei pe Emily napoi vie...
-Mereu te foloseti de ea ca mijloc de constrngere.
-Pentru c mereu funcioneaz.
-Spune-mi ce s fac.
Dup discuia avut cu Hamilton,Crawford iei din cldirea ai crei perei aveau
ochi i urechi,apoi i folosi telefonul mobil pentru a-i suna pe ofierii de poliie
i pe adjuncii de erif n care avea ncredere.Le ceru ajutorul.Era imperativ s
intensifice cutarea doamnei Gillette,a fiicei ei i a lui Lee Coburn.Avu o scurt
i tainic ntlnire cu cei pe care i recrutase i le sublinie importana discreiei.
Unora le ceru s patruleze n zone prin care patrulaser deja.
-Mergei napoi la barc,la apartamentul lui Coburn,la casa doamnei Gillette.
S-ar putea s ne fi scpat ceva.Pe alii i trimise s urmreasc diverse piste,totul
de la cucoana nebun de pe Cypress Street,care suna cel puin o dat pe zi ca s
anune c i-a vzut pe Mussolini,Maria Callas i lisus (cine zice c nu-1
confunda pe Lee Coburn cu vreunul dintre ei),pn la cuplul care revenise acas
dup o croazier de dou sptmni pe Marea Mediteran pentru a descoperi
c,n lipsa lor,o main le fusese fiurat din garajul ncuiat,buctria le fusese
rscolit,iar apartamentul de deasupra garajului arta ca i cum ar fi fost locuit
de cel puin dou persoane.Invazia prea recent.Prosoapele din baie nc erau
umede.Probabil c aceste investigaii nu aveau s duc nicieri,dar cel puin
Crawford aciona,nu reaciona,cci nu-i plcuse s fie btut cu linia la palm de
ctre Hamilton de la FBI-ul cel mare i ru.Se hotr s-1 interogheze el nsui
pe socrul doamnei Gillette.Stan Gillette,care rsrea oriunde era rost de aciu
ne,prea s aib o legtur direct cu oamenii legii din localitate.Asocierea cu ei
ar fi trebuit s ia sfrit dup moartea fiului su,dar nu se ntmplase aa.Iar asta
l deranja pe Crawford.Mult.Ce anume tia Gillette despre aa-zisa rpire a lui
Honor? Ce ascundea el? Ajutorul de erif nu voia s atepte pn n zori pentru

a-i pune btrnului aceste ntrebri.Avea de gnd s-1 trezeasc i s-1 ia


tare.Oamenii tri jos din pat sunt bezmetici,dezorientai i mai nclinai s fac
anu mite greeli,cum ar fi s dea informaii pe care n mod normal nu le-ar
dezvlui.Dar,cnd ajunse la Gillette acas i vzu c reedina lui era luminat
pe dinuntru ca un pom de Crciun,Crawford simi un fior de team.Era foarte
posibil ca un veteran al infanteriei marine s aib obiceiul s se trezeasc
devreme,dar nu att de devreme.Cobor din main i nainta pe alee.Ua din
fa sttea ntredeschis.i scoase arma de serviciu din toc.
-Domnule Gillette? Pentru c nu primi nici un rspuns,btu n ua din fa cu
eava pistolului,dar,cum nici aa nu obinu vreo reacie,mpinse ua i pi n
sufrageria ce arta ca dup un ciclon.Picturile i drele de snge sreau n ochi
pe covorul bej.n mijlocul ncperii,bine legat cu band adeziv de un scaun,se
afla Stan Gillette.Sttea cu capul n piept.Prea incontient.Sau mort.Micnduse repede,ns cu bgare de seam,n jurul petelor de snge,Crawford se ndrept
spre el,strigndu-1 pe nume.Btrnul gemu i nl capul tocmai cnd ajutorul
de erif ajunse lng el.
-Mai e cineva n cas? l ntreb acesta.Gillette scutur din cap i ntreb cu glas
rguit:
-Au plecat?
-Ei?
-Coburn i Honor.Crawford duse mna spre telefonul mobil.
-Ce faci? l ntreb Gillette.
-Anun ce s-a ntmplat.
-Las-o balt! nchide! N-am s permit ca nora mea s fie arestat precum un
infractor de drept comun.
-Avei nevoie de o ambulan.
-Am zis s-o lai balt.Sunt OK.
-Coburn v-a btut?
-El arat mai ru.
-Doamna Gillette i-a fost complice? Buzele btrnului se strnser ntr-o linie
ferm i dreapt.
-A avut motivele ei.
-Unele oneste?
-Ea aa crede.
-Dumneavoastr ce credei?
-Ai de gnd s m eliberezi de pe scaunul sta sau nu?
Crawford i puse pistolul la loc n toc.

n timp ce tia banda adeziv cu vrful ascuit al briceagului su,Gillette l puse


la curent cu cele ntmplate.Cnd i termin povestea,era liber,i mica
picioarele pentru a alunga amoreala,apoi i ndoia i i ntindea degetele de la
mini,ca s pun din nou sngele n micare.
-Au luat cu ei stick-ul USB? ntreb Crawford.
-i mingea de fotbal.
-Ce coninea dispozitivul?
-Au refuzat s-mi spun.
-Ei bine,trebuie s fi fost ceva important,altfel rposatul dumneavoastr fiu nu
s-ar fi strduit atta ca s-1 ascund.Gillette nu spuse nimic.
-V-au spus unde se duc?
-Dumneata ce crezi?
-V-au dat vreun indiciu? Ai reinut ceva?
-Erau tare grbii cnd au plecat.n timp ce goneau pe aici,am cerut s tiu ce se
ntmpl.Coburn s-a oprit i s-a aplecat,ca s ne privim n ochi.Mi-a amintit
c,atunci cnd un puca marin are o ndatorire de dus la ndeplinire,nu las nici
un obstacol s-i stea n cale.I-am rspuns c da,desigur,dar ce-i cu asta? Atunci
mi-a zis:Ei bine,eu sunt un fost puca i am o ndatorire de dus la ndeplinire.
Intenionat sau nu,tu ai putea fi un obstacol.Aa c ar trebui s nelegi de ce
fac asta.Apoi nenorocitul mi-a tras un pumn i m-a lsat incontient.Cnd
m-am trezit,dumneata erai aici.
-Avei o vntaie pe maxilar.E n regul?
-Ai fost vreodat lovit de un catr?
-Presupun c n-ai vzut cu cel fel de main...
-Nu.
-Unde e computerul dumneavoastr? Gillette l conduse pe un hol,spre
dormitorul cel mare.
-Probabil e deschis.Crawford se aez la birou i porni calculatorul.Verific
serverul de e-mail,prima pagin a browserulul web,chiar i documentele lui
Gillette.Nu gsi nimit,dar nici nu se ateptase s gseasc.
-Coburn nu ne-ar fi lsat o pist uor de urmrit,zise el.Dar a vrea s iau
computerul cu mine.S-1 dau celor de la tehnic,s vd dac ei reuesc s afle ce
era pe stick-ul de memoria.Bnuiesc c asta-i tot ce putem face acum...
Se opri brusc dup ce se ridic i se ntoarse.Stan Gillette inea ntr-o mn o
puc pentru vnat cprioare,iar cu cealalt aintea spre el un revolver cu ase
cartue.

CAPITOLUL 44
-Coburn sunt.Hamilton strig la el prin telefon:
-Era i timpul! Fir-ai s fii,Coburn! nc trieti? Doamna Gillette? Copilul? Ce
s-a ntmplat cu VanAllen?
-Honor e cu mine.E OK.Dar i-au luat fata.Tocmai am vorbit cu Doral Hawkins.
Arhivarul vrea s fac schimb.Eu n locul lui Emily.Hamilton expir zgomotos.
-Ei bine,cu asta s-a ncheiat rezumatul.
-S-a ncheiat.Peste o clip,Hamilton ntreb:
-VanAllen?
-Nu s-a ntlnit cu Honor,ci cu mine.Am bnuit c e o capcan,dar am crezut c
el a pus-o la cale.Dup cum s-a dovedit...
-Tom era curat.
-Poate.
-Poate? neleg c a fost practic spulberat.
-i bieii cei ri sunt trai pe sfoar.Oricum,a rspuns la telefon nainte s-1 pot
avertiza s n-o fac.
-Tu unde eti acum?
-Mai trziu.Ascult,am gsit ce cutam.S-a dovedit o fi un dispozitiv USB plin
cu informaii incriminatorii.
-Despre cine?
-O grmad de oameni.Unii de-ai locului,alii nu.O sumedenie de chestii.
-Le-ai vzut cu ochii ti?
-Le am n mn.
-Ca s le dai n schimbul lui Emily.
-Dac se va ajunge la asta.Eu cred c nu.
-Ce vrea s nsemne acest lucru?
-Vrea s nsemne c nu cred c are s se ajung la aa ceva.
-Gata cu afurisitele de ghicitori,Coburn! Spune-mi unde eti,o s...
-i-am trimis fiierul prin e-mail acum cteva minute.
-N-am primit nimic pe telefon din partea ta.
-Nu i l-am trimis pe adresa obinuit.tii tu unde s caui.
-Deci e marf bun?
-Da.
-Dar nu-1 identific pe Arhivar.
-De unde ai tiut?
-Dac l-ar fi identificat,mi-ai fi spus-o de la bun nceput.
-Ai dreptate.N-am avut atta noroc.

Dar informaii le astea l fac uor de urmrit.Sunt aproape convins.


-Bun treab,Coburn.Acum spune-mi...
-N-am timp.Trebuie s nchid.
-Stai! Nu poi s faci asta fr ntriri.Riti s cazi ntr-o alt capcan.
-E un risc pe care trebuie s mi-1 asum.
-n nici un caz! i n-am s m cert cu tine pe tema asta.Am vorbit cu ajutorul de
erif Crawford.Cred c pot garanta fr probleme pentru el.Sun-1 i...
-Nu nainte ca Emily s fie din nou cu Honor.Pe urm o s anune ea autoritile.
-N-ai cum s-i nfruni pe oamenii ia de unul singur.
-Asta e condiia schimbului.
-Asta e condiia tuturor schimburilor!strig Hamilton.Nimeni nu respect
condiiile.
-Eu da.De data asta le respect.
-Riti s-o ucizi pe fetia aia!
-Poate.Dar sigur o s moar dac poliitii i federalii ncep s miune pe acolo.
-Nu trebuie s fie aa.Putem...Coburn ntrerupse convorbirea,apoi deconecta
telefonul.
-Pun pariu c are nite cuvinte alese pentru mine,i zise lui Honor n timp ce
arunca aparatul pe bancheta din spate.
-Crede c ar trebui s chemi ntriri.
-Exact ca n filme.Dac ar fi dup capul lui,ar aduna la faa locului tipi de la
SWAT,elicoptere,orice om cu insign pe o raz de optzeci de kilometri,o armat
de indivizi gen Stallone care n-ar face dect s complice lucrurile.
Dup cteva clipe,Honor zise ncet:
-Am fost foarte furioas pe tine.El o privi tcut,cu un aer ntrebtor.
-Cnd ai tiat mingea de fotbal a lui Eddie.
-Da,tiu.nc m ustur obrazul unde m-ai plesnit.
-Am crezut c eti exagerat de crud.Dar,de fapt,intuiia nu te-a nelat.Ai ales
doar sportul greit.Nu intuiia fusese cea care l ndemnase s nfig cuitul n
minge.Ci gelozia.O gelozie brut,feroce,animalic,strnit de expresia pe care o
avea ea pe chip n timp ce mngia custurile mingii i i amintea cu drag de
rposatul ei so.Dar le era mai bine amndurora dac el nu-i corecta impresia
greit.Mai bine s-1 cread un ticlos intuitiv dect un gelos aspirant la titlul de
amorez.Ea i masa braele,gest ce-i trda ngrijorarea.
-Honor! Cnd ea se ntoarse cu faa spre el,Coburn i spuse: Pot s-1 sun din nou
pe Hamilton.S-1 pun s trimit ntriri.
-Acum dou zile nu mi-ai fi dat de ales,remarc ea,pe un ton grav i intim.

Coburn,eu...
-Nu.Orice altceva eti pe cale s spui,n-o face.Aerul ei confuz l sperie mai mult
dect dac ar fi lansat o rachet spre el.
-Nu te uita la mine lung i gale.Nu-i face idei romantice despre mine doar
pentru c i-am complimentat frumuseea sau i-am spus o poveste siropoas
despre un cal btrn.Sexul? Halucinant! Te-am vrut,iar tu m-ai vrut la rndul
tu,i cred c nc dinainte s ne srutm pe barc am tiut c este o treab
sigur,doar o chestiune de timp.i a fost grozav! Dar nu-i face iluzii gndindute c sunt un alt om dect n ziua n care m-am trt la tine n curte.Am rmas
malefic.Am rmas tot eu.i fcu vocea s-i sune aspru,cci era important ca ea
s neleag.Peste o or,poate mai puin,el avea s ias ntr-un fel sau altul din
viaa ei,la fel de repede precum intrase.Voia ca desprirea s fie uoar pentru
Honor,chiar dac asta nsemna s-o rneasc acum.Nu m-am schimbat,Honor.Ea
i arunc un zmbet ters.
-Eu da.
Ochii lui Tori refuzau s se deschid,ns percepea senzaii intermitente de
micare,lumin i zgomot,toate mrite la un nivel chinuitor,urmate de un
ntuneric att de profund,nct nghiea orice stimul,nainte de a fi din nou
zglit i readus n simiri.
-Doamn Shirah,rmnei cu noi.Ai fost grav rnit,dar suntei n drum spre
spital.M auzii? Strngei-m de mn?
Ce rugminte stupid! Dar se conform i fu felicitat de o voce care spuse:
-Reacioneaz,domnule doctor.Mai avem dou minute.Tori ncerc s-i
umezeasc buzele,ns limba i prea umflat i necooperant.
-Emily.
-Emily? ntreab de Emily.tie cineva cine e Emily?
-n cas nu mai era nimeni.ntunericul cobor din nou,fcnd ca vocile
nemulumite s apar i s dispar.
-Nu,doamn Shirah,nu ncercai s v micai.A trebuit s v legm de targa.Ai
fost mpucat n cap.mpucat n cap? Doral purtnd o masc stupid de schi.
O lupt cu el...Emily! Trebuia s ajung la Emily.ncerc s se ridice,dar nu
putu.ncerc s rmn contient,dar nu reui.Oh,Doamne,iar vine ntunericul
la!Urmtoarea dat cnd scp de el,luminile strluceau puternic n spatele
pleoapelor ei nchise,iar n jurul ei era mult trboi.n mod ciudat,avea senzaia
c plutete peste toate,privind de la distan.la era Bonnell? De ce purta un
bandaj caraghios pe frunte? i avea urechile nsngerate?O inea strns de mn.

-Scumpo,oricine te-a rnit...Oare plngea? Bonnell Wallace? Acel Bonnell


Wallace pe care l cunotea ea plngea.
-Totul o s fie bine.i-o jur,o s ndrept eu lucrurile.O s treci peste asta.
Trebuie.Nu pot s te pierd.
-Domnule Wallace,trebuie s-o ducem n sala de operaie.Simi buzele lui Bonnell
atingndu-le pe ale ei.
-Te iubesc,dulcea! Te iubesc!
-Domnule Wallace,v rugm s v dai la o parte.
-O s supravieuiasc?
-Facem tot ce putem.Era tras de lng el,dar brbatul continu s-o in de mn
pn cnd fu silit s-i dea drumul.
-Te iubesc,Tori!Ea ncerc s ntreac uitarea ce o nvluia,ns,n timp ce
aceasta o cuprindea cu totul,mintea ei strig: i eu te iubesc!
De vreme ce Coburn i pusese n minte s organizeze spectacolul de unul
singur,Hamilton trebuia s gseasc o cale de a-1 opri nainte s se trezeasc
avnd de nfruntat un adevrat dezastru.Moartea lui Tom VanAllen nu-1
convinsese pe Coburn de nevinovia agentului,aa c acum era mai important
ca oricnd pentru Hamilton s stea de vorb cu proaspta vduv i s afle ce
tia.Dar,cnd el i echipa lui ajunser la casa VanAllen,nu zri nici o alt main
acolo-dup cum se i atepta.Vduva i petrecea noaptea singur.Dar nu
dormea.nuntru erau aprinse lumini.
Hamilton cobor din main,strbtu aleea,sun la u i atept.Cnd vzu c ea
nu rspunde,se ntreb dac nu cumva dormea totui.Poate fiindc fiul ei avea
nevoie de ngrijire douzeci i patru de ore din douzeci i patru,n locuina
VanAllen luminile nu se stingeau niciodat.Mai sun o dat,apoi ciocni.
-Doamn VanAllen? Sunt Clint Hamilton,strig el prin ua de lemn.tiu c e o
perioad extrem de dificil pentru dumneavoastr,dar e important s discutm
ct mai curnd.Vznd c tot nu primete nici un rspuns,ncerc s apese pe
clan.Ua era ncuiat.i lu telefonul mobil,cut prin lista de contacte i gsi
numrul telefonului fix din cas.l form i auzi din interior zbrnitul
aparatului.Dup ce sun a cincea oar,nchise i strig peste umr,ctre
vehiculele parcate lng bordur:
-Aducei berbecele.Echipa SWAT i se altur pe verand.
-Asta nu-i un atac.Doamna VanAllen e ntr-o stare de spirit delicat.Mai e i un
biat cu handicap.Avei grij.n cteva secunde,trecur de ua din fa.Hamilton
ddu buzna nuntru,ceilali se rspndir prin camerele din spatele lui.

Hamilton gsi camera lui Lanny n captul holului principal.ncperea avea acel
miros greos de dulceag specific celor imobilizai la pat.Dar,n afara patului de
spital i a altor echipamente medicale,totul era perfect normal.Televizorul
mergea.Veiozele rspndeau o lumin linititoare.Pe perei erau tablouri,pe
jos,un covor colorat.Totui,imaginea biatului neclintit care zcea pe patul fcut
la comand era aproape gotic.Ochii lui erau deschii,ns privirea prea
goal.Hamilton merse lng pat pentru a se asigura c Lanny respira.
-Domnule?
Se ntoarse ctre ofierul care i se adresase din ua deschis.Acesta nu mai zise
nimic,ns atitudinea lui era gritoare n clipa cnd brbatul fcu semn cu casca
nspre o alt parte a casei.
Doral vzu farurile mainii apropiindu-se de pe strdua lturalnic.S nceap
spectacolul!Aezat n automobilul mprumutat,trase pentru ultima dat din
igar,apoi o azvrli prin fereastra deschis.igara descrise un arc de foc prin
ntuneric,apoi czu pe caldarm i se stinse.Doral porni telefonul i l sun pe
Arhivar.
-Se ine de program.
-Ajung n curnd.Brbatului i sttu inima n loc.
-Ce?
-M-ai auzit.Nu-mi permit s ratezi iar.Apoi telefonul amui.
Era ca o palm peste fa.Dar Doral presupunea c acum colaborarea cu cartelul
mexican atrna de-un fir de pr,aa c Arhivarul nu voia s-i asume nici un risc
ca vreun lucru s mearg ru.i nu mai era vorba doar despre afaceri.Nu ca n
cazul lui Marset,care stricase totul.Nu ca n cazul poliistului de la rutier care se
sfiise s duc la ndeplinire un ordin.Nu ca n cazul tuturor celorlali.Acum era
altfel.Arhivarul avea o rfuial personal cu Lee Coburn.
Acesta opri maina la vreo treizeci i cinci de metri distan,motorul care tura n
gol slobozind un uruit inegal n linitea de sub tribunele stadionului,locul stabilit
de Doral ca punct de ntlnire.n perioada asta a anului zona era pustie.Se afla la
marginea oraului.Spaiul ideal.Coburn avea faza lung pornit.Maina nsi
arta doar puin mai bine dect o rabl,dar cumva prea amenintoare,
amintindu-i lui Doral de o poveste a lui Stephen King despre o main care
nnebunise i ncepuse s omoare oameni.i alung ridicolul gnd.Coburn se
juca din nou cu mintea lui.Dar federalul nu inteniona s se apropie mai mult
nainte de a se asigura c Doral o avea ntr-adevr pe Emily.
Acesta din urm avu grij ca lumina din interiorul vehiculului su s nu se

aprind n clipa n care cobor.Ghemuindu-se sub nivelul plafonului,deschise


portiera din spate,i strecur braele pe sub ale lui Emily i o ridic.Cnd o puse
pe umrul stng,trupul copilei era moale,respiraia adnc,somnul linitit.
Ce fel de om s-ar folosi de o feti dulce de aptesprezece kilograme ca s-i
salveze propria piele? El s-ar folosi.Tocmai asta fcea.
Coburn se jucase cu mintea lui pn cnd l fcuse s se simt mai josnic dect
rahatul de balen,nervos i nesigur pe sine.Dar Doral nu-i putea permite s
cread toate astea,altfel era ca i mort.El nu-i dorea dect o ocazie de a-i
msura puterile cu Coburn.Iar dac trebuia s se foloseasc de Emily ca s-1
elimine pe federal,ei bine,asta era viaa.i nimeni n-a spus vreodat c via a e
corect.i aez mna dreapt,cea n care inea arma,pe mijlocul spatelui
fetiei,astfel nct s fie vzut.Apoi se ridic i ocoli caroseria mainii,silinduse s par relaxat,stpn pe sine i pe situaie,chiar dac n realitate palmele i
erau transpirate,iar inima i bubuia n piept.Automobilul lui Coburn ncepu s
nainteze n ritm de melc.Lui Doral i se strnse stomacul.Miji ochii n lumina
farurilor.Vehiculul se apropie la nici cincisprezece metri distan,apoi opri.El
strig:
-Stinge farurile!oferul cobor,ns.n ciuda luminii orbitoare,Doral zri silueta
lui Honor.
-Ce dracu !Unde-i Coburn?
-M-a trimis pe mine n locul lui.A zis c n-ai s m mputi.
-S-a nelat.Fir-ar s fie! Doral nu se ateptase s fie nevoit s-o ucid pe Honor
aa fi.
-ndeprteaz-te de main i ridic minile ct s le vd.Ce fel de mecherie
ncearc s pun la cale Coburn?
-N-are nevoie de mecherii,Doral.Nici mcar de mine nu mai are nevoie.A pus
mna pe voi graie lui Eddie.
-Ce legtur are Eddie cu povestea asta?
-Toate legturile.Coburn a gsit dovezile strnse de el.Lui Doral i se usc gura.
-Nu tiu despre ce vorbeti.
-Bineneles c tii.De aia l-ai omort.
-Pori microfon?
-Nu! Coburn deja a gsit ce cuta.Nu-i mai pas de ceea ce se ntmpl cu mine
ori cu Emily.Dar mie mi pas.mi vreau fata.Doral strnse i mai tare pistolul n
mn.
-i-am zis s te ndeprtezi de main.Honor iei din spatele portierei deschise,
cu minile ridicate.

-N-am s-i fac nimic,Doral.Te las n seama sistemului de justiie.Sau a lui


Coburn.Nu-mi pas.mi pas doar de Emily.Vocea i se frnse cnd rosti numele
fiicei sale.Te iubete.Cum ai putut s-i faci aa ceva?
-Te-ar surprinde ce poate s fac un om.
-Ea e...?
-E bine.
-Nu se mic.
-Pentru asta poi s dai vina doar pe prietenul tu Coburn.Pentru toate astea.
-De ce st Emily aa nemicat?
-Unde e Coburn?
-E moart? Honor ncepu s ipe isteric.
-Unde e...
-Deja ai omort-o,nu-i aa? Urletele ei o trezir pe Emily.Aceasta se mic,apoi
slt capul i murmur:
-Mami?
-Emily! strig femeia i ntinse braele.Doral ncepu s se retrag spre maina
lui.
-mi pare ru,Honor.Coburn a fcut-o de oaie.
-Emily! Auzindu-i mama,micua ncepu s se zvrcoleasc n braele lui.
-Emily,stai linitit! uier el.Sunt unchiul Doral.
-Vreau la mami! se vicri ea,ncepnd s-1 loveasc cu pumniorii i cu
picioruele.Honor continua s-i strige fata pe nume.Emily ipa n urechea lui.
i ddu drumul.Copila alunec pe pavaj,apoi fugi spre main,drept n lumina
strlucitoare a farurilor.Doral i ndrept pistolul spre pieptul lui Honor.
nainte s poat apsa pe trgaci,ceva l lovi n ceaf cu ndeajuns de mult
putere nct s-i fac urechile s iuie.n acelai timp,farurile mainii se stinser,
razele lor gemene fiind nlocuite de dou cercuri purpurii i strlucitoare ntr-o
mare de negru.Doral clipi nnebunit,ncercnd s-i recapete vederea i
nelegnd chiar n acea clip care fusese strategia lui Coburn.S-1 orbeasc,s-1
enerveze,s-1 asurzeasc,apoi s atace din spate.Se rsuci la timp pentru a primi
din plin fora loviturii federalului atunci cnd acesta se arunc peste capota
mainii lui Doral i ateriza deasupra lui ca un sac de ciment,silindu-1 s rmn
ntins pe spate.
-Agent federal! strig el.Impactul cu trupul lui Coburn l lsase fr aer,dar
Doral i petrecuse toat viaa btndu-se.Instinctul intr n aciune,nsoit de un
val de adrenalin.i scoase iute arma.Se auzi o mpuctur.

Coburn se ridic de pe cadavrul lui Doral.Nu se vrsase mult snge,cci trsese


de la mic distan drept n pieptul omului.Mort,individul nu mai prea att de
sinistru,doar buimcit,ca i cum s-ar fi ntrebat cum de unui om iste ca el i
venise de hac o minge de fotbal.Doral obinuia s pndeasc vnatul.
inta lui se afla mereu n fa.Nu era obinuit s-i apere spatele.
-Ar fi trebuit s nvei de la fratele tu.Eu nu negociez,opti Coburn.
Pipi corpul i gsi mobilul lui Doral.Se temea c avea s dispar n mod
convenabil pe parcursul anchetei poliiei,aa c i-1 strecur n buzunar,dup
care se ridic i merse repede spre maina n care Honor sttea la volan,
strngnd-o n brae pe Emily,legnnd-o i rostindu-i vorbe de alint.
-E OK.
-E moale ca o crp i a adormit la loc.Trebuie s-o fi drogat cu ceva.El e...
-n iad.
-A refuzat s se predea?
-Ceva de genul sta.Fcu o pauz,apoi spuse: Te-ai descurcat bine.
Honor schi un zmbet tremurtor.
-Mi-a fost fric.
-i mie.
-Nu te cred.ie nu i-e fric de nimic.
-Exist o prim dat pentru toate.Cuvintele lui transmiser un mesaj mult mai
profund dect i-ar fi ngduit el s rosteasc.ns Honor pru s neleag att
mesajul,ct i motivul pentru care Coburn nu spunea mai multe.Se privir o
vreme lung,apoi el zise repede:
-S-o duci pe Emily la un doctor,s-i fac un control.O ridic pe feti din braele
ei i o aez cu blndee pe bancheta din spate.
-Tu ce-o s faci? ntreb Honor.
-O s-1 anun pe Hamilton.O s vrea informaii.i o s vrea s atept aici pn
ajung agenii.Pe urm...
-Lee Coburn? Vocea joas,ce venea din spatele lui,i surprinse pe amndoi.
Honor privi dincolo de el i rmase mut de uimire.Coburn se ntoarse.
Femeia aps pe trgaci,cu chipul golit de orice expresie.
CAPITOLUL 45
Coburn i cuprinse mijlocul cu minile i se prvli pe caldarm.Honor ip.
Brbatul o auzi pe Emily reacionnd la agitaia strnit i ntrebnd ameit
unde era Elmo.Dar numai sunetele preau s ajung la el dinspre licrul de
lumin de la captul unui foarte lung tunel.

Se chinui s rmn contient,dar era o lupt a naibii de grea.Mai fusese


mpucat.O dat n umr i o dat n gamb.
De data asta era altfel.De data asta era grav.Vzuse att aliai,ct i inamici fiind
mpucai n stomac,i cei mai muli muriser.Un glon de calibru mic te putea
ucide la fel de bine ca unul de calibru mare.Se strdui s se ridice oarecum n
ezut,dar i inu palma apsat peste gaura ce pulsa n burta lui.Se sprijini de
laterala mainii i ncerc s-i concentreze privirea asupra femeii cu aer
obinuit care l mpucase.Aceasta i ordona lui Honor sub ameninarea armei s
rmn pe loc n main.Pe el deja l dezarmase.Coburn i vedea pistolul
zcnd pe caldarm ceva mai ncolo,ns la fel de bine ar fi putut s se afle la un
kilometru distan.Arma lui Fred era n main,sub scaunul oferului,dar Honor
nu putea ajunge la ea fr a fi la rndul ei mpucat.Honor plngea,ntrebnd-o
pe femeie:
-De ce,de ce?
-Pentru Tom,i rspunse aceasta.Aa deci.Soia lui Tom VanAllen.Vduva.
Mcar nu avea s moar fr s tie de ce.Dar pentru o femeie care tocmai
comisese o crim n semn de rzbunare,ea prea remarcabil de calm.Nici mcar
nu se arta furioas,iar Coburn se ntreb de ce.
-Dac Tom nu s-ar fi dus lng inele alea de tren ca s se vad cu Coburn,zise
femeia,ar fi i acum n via.l nvinovea pe el pentru c soul ei murise n acea
noapte.n noaptea trecut,se corect Coburn.nspre rsrit,cerul cptase
roeaa dinaintea zorilor.Se ntreb dac avea s triasc ndeajuns nct s vad
soarele ivindu-se la orizont.Ar fi fost frumos s mai admire un rsrit.
Detesta faptul c avea s sngereze pn la moarte n faa lui Honor.Dac Emily
se trezea i vedea sngele nind din el? Avea s se sperie,dei pn atunci el
fcuse tot ce-i sttuse n putere pentru a o proteja i a o feri de team.
Deja le trse pe ea i pe Honor prin destule porcrii.n mod ciudat,i se prea c
ambele l simpatizau.Mcar puin.Iar acum avea s le supun nc unei traume,i
nici mcar nu urma s mai triasc,pentru a-i cere scuze.
ntotdeauna crezuse c,atunci cnd avea s-i vin ceasul,avea s fie deja
ndeajuns de trziu,iar el nu urma s fie deranjat.Dar,Doamne,nasol mai era!
Groaznic sincronizare.Abia descoperise cum e s faci dragoste cu o femeie.Nu
doar s potoleti o erecie,ci s absorbi cu totul persoana creia i aparine
trupul.Nu c mai conta acum faptul c tia diferena,cnd era mpucat i pe
duc.Da,chiar era foarte,foarte nasol.Dar astea preau nite gnduri prea
prosteti ca s-1 preocupe n clipele n care el ar fi trebuit s ncerce s-i dea
seama de ceva.Ceva pe care era gata s pun mna.Drace,ce era?

Ceva important,dar scitor de alunecos.Ceva care i fcea cu ochiul precum


acea ultim stea pe care o putea zri pe cerul ce se lumina deasupra capului lui
Janice VanAllen.Ceva ce ar fi trebuit s neleag pn acum.Ceva...
-De unde ai tiut? Abia cnd uier ntrebarea nelese ce era acel ceva.Janice
VanAllen privi n jos ctre el.
-Ce? Rsuflarea lui Coburn iei ca un geamt printre buze.Clipi pentru a risipi
bezna incontienei.Sau a morii.
-De unde ai tiut c eu eram lng calea ferat?
-Tom mi-a spus. Era o minciun.Dac Tom i spusese ceva nainte de a pleca la
acea ntlnire,i zisese c urma s se vad cu Honor,cci pe ea o atepta el acolo.
Mai trziu,Tom nu mai fusese prin preajm pentru a-i spuse lui Janice alt
variant.Femeia aflase de la altcineva.De la cine? Nu de la agenii trimii s-o
anune despre moartea soului ei.Acetia nu aveau de unde s tie.Nici mcar
Hamilton nu aflase dect cu o jumtate de or n urm,cnd Coburn nsui i
povestise cele ntmplate lng calea ferat.
Singurii oameni care ar fi putut s-i spun erau cei pe care i zrise n preajma
inelor,cei care puseser bomba i care fuseser acolo pentru a se asigura c
aceasta fcea ceea ce trebuia: i ucidea pe Tom VanAllen i pe Honor.
Honor o implora pe femeie s cheme ajutoare.
-O s moar! hohoti ea.
-Asta-i i ideea,zise Janice VanAllen cu rceal.
-Nu neleg cum poi s dai vina pe Coburn.E agent federal,aa cum a fost i
soul tu.Tom nu-i fcea dect datoria,iar Coburn la fel.Gndete-te la fiul tu.
Moartea lui Coburn te va bga la nchisoare.Ce-o s se ntmple atunci cu
biatul tu? Brusc Coburn se ls n fa i gemu cu dinii ncletai.
-Te rog,las-m s-1 ajut,o implor Honor.
-Nu mai poate fi ajutat.E pe moarte.
-i pe urm? O s m mputi i pe mine? Pe Emily?
-N-am s rnesc copilul.Ce fel de om crezi c sunt?
-Nu unul mai bun ca mine.Spunnd asta,Coburn descrise un arc de cerc cu
cuitul lui Stan Gillette,pe care i-1 strecurase afar din cizma de cowboy cnd
se lsase n fa.Lama lu contact cu glezna lui Janice VanAllen i probabil i
spintec tendonul lui Ahile.Femeia ip.Piciorul i ced,iar atunci Coburn gsi n
el destul putere ct s-o drme,mpingnd-o cu ambele tlpi.
-Honor! ncerc el s strige,dar nu-i iei dect un crit.Honor aproape c se
prbui afar din main,lu pistolul pe care Janice l scpase n momentul
cderii i l ndrept spre femeie,cerndu-i acesteia s nu mite.

-Coburn? ntreb ea cu rsuflarea tiat.


-ine arma asupra ei.Vin ajutoare.
Honor i ddu seama c maini de poliie goneau spre ei din zeci de direcii.
Prima care ajunse purta nsemnele biroului erifului.oferul opri vehiculul,
lsnd urme de cauciuc pe pavaj.El i pasagerul su,Stan,coborr ct ai clipi.
Brbatul n uniform avea pistolul scos.Stan ducea cu el o puc de vntoare.
-Honor,slav Domnului c eti bine! zise btrnul n timp ce alerga spre ea.
-Doamn Gillette,sunt ajutorul de erif Crawford.Ce s-a ntmplat?
-Ea l-a mpucat pe Coburn.Crawford i ali doi colegi preluar sarcina de a o
pzi pe Janice,care se zvrcolea pe jos,inndu-se strns de glezn i alternnd
gemetele de durere cu njurturile la adresa lui Coburn.Alii,care coborser la
rndul lor din maini,alergar spre cadavrul lui Doral.Stan se ntinse spre Honor
i o mbria.
-L-am silit pe Crawford cu arma s m ia i pe mine.
-M bucur c eti aici,Stan.Ocup-te de Emily,te rog.E pe bancheta din spate.
Honor se smulse din mbriarea lui i le strig medicilor care veneau dinspre
ambulan s se grbeasc,apoi czu n genunchi lng Coburn.
i atinse prul,faa.
-Nu muri! S nu ndrzneti s mori!
-Hamilton,rosti brbatul.
-Ce? i fcu semn cu capul,iar Honor se ntoarse.Din dou maini negre se
revrsau ofieri mbrcai n echipamente de lupt,mpreun cu un brbat care
prea chiar mai amenintor dect ei,dei era mbrcat n costum cu cravat.
Acesta merse drept spre ea i spre Coburn,cu toate c privirea i se nvrtea n
jur,observnd diversele detalii ale ngrozitoarei scene.
-Doamn Gillette? zise el cnd se apropie.Honor ncuviin din cap,privind n
sus.
-Coburn e grav rnit.Hamilton ncuviin cu tristee.
-De ce nu eti la Washington? mormi Coburn ctre el.
-Pentru c am n slujba mea o pacoste de agent care nu vrea s asculte ordinele.
-Am totul sub control.
-D-mi voie s te contrazic.Tonul lui Hamilton era unul nemulumit,ns Honor
i ddu seama c pentru directorul adjunct era clar gravitatea rnii lui Coburn.
mi pare ru c n-am putut s ajung la timp ca s opresc toate astea.Am fost la ea
acas,zise Hamilton,fcnd semn cu capul nspre Janice,care era tratat de ctre
cei de la ambulan.Am gsit dovezi c urma s-o tearg.Poate chiar s plece din

ar.Am gsit bileele,mesaje pe diverse telefoane mobile,toate indicnd c ar


avea o vendet mpotriva lui Coburn din pricina celor ntmplate cu Tom.Am
luat legtura cu Crawford,care tocmai primise informaii despre nite focuri de
arm n zon.Am lsat un om n urm s stea cu fiul ei i am ajuns cum am putut
de repede.
-D-mi drumul,mri Coburn ctre un paramedic care ncerca s-i pun o
perfuzie n bra.Se lupt cu omul i ctig,reuind s-i strecoare mna n
buzunarul de la pantaloni-pantalonii kaki care cndva fuseser ai tatlui lui
Honor i care acum erau plini de snge.Scoase un telefon mobil i l ridic astfel
nct Hamilton s-1 poat vedea.
-Al lui Doral.Cu cteva secunde nainte s coboare din main,a dat un telefon.
n timp ce vorbea cu poticneli,vocea devenindu-i tot mai slab,Coburn i folosi
degetul mare nsngerat pentru a butona telefonul Aps pe un numr subliniat i
spuse: L-a sunat pe Arhivar.Cteva secunde mai trziu,toate capetele se
ntoarser n direcia zgomotului produs de un telefon mobil ce suna n
buzunarul hainei lui Janice VanAllen.
Pentru Honor,urmtoarele nouzeci de minute trecur ca prin cea.Dup ce
fcuse uluitoarea dezvluire c Janice VanAllen era Arhivarul,Coburn i
pierduse cunotina,uurndu-le astfel mult munca medicilor de pe ambulan,
care i dduser primul ajutor i l urcaser n elicopterul special chemat la faa
locului.Lui Honor i se prea un miracol c Emily dormise pe toat durata
traumatizantului eveniment.Pe de alt parte,un somn att de profund era
ngrijortor.Fetia fu transportat la Urgen cu ambulana.
Mamei i se ngdui s-o nsoeasc pn la spital,dar,odat ajuns acolo,
insistenele ei de a rmne cu micua fur ntmpinate de un refuz ferm.
n timp ce Emily era consultat de o echip format din medici pediatri,Honor i
Stan ateptau ngrijorai,innd n mn cafelele cli pe care brbatul le
cumprase de la un automat.ntre ei exista o stnjeneal pe care n-o mai
resimiser niciodat pn atunci.n cele din urm,btrnul zise:
-Honor,i datorez scuze.
-Nu prea.Dup ce-am fcut din casa ta? Dup ce te-am lsat legat de un scaun?
Dup ce i-am permis lui Coburn s-i ia cuitul magic?
El i arunc un zmbet scurt,dar era hotrt s-i spun ceva.
-Ai ncercat s-mi explici motivele tale.N-am vrut s te ascult.M-am grbit s le
resping.
-Erau multe de asimilat.

-Da,dar scuzele mele merg dincolo de ce s-a ntmplat n ultimele dou zile.De
cnd a murit Eddie,zise el jenat,te-am inut sub un control strict.Nu,nu ncerca s
negi,cnd amndoi tim c aa este.M-am temut c o s ntlneti un alt brbat,o
s te ndrgosteti,o s te cstoreti,iar eu o s fiu dat la o parte din vieile
voastre.A ta i a lui Emily.
-Asta n-o s se ntmple niciodat,Stan! replic ea cu blndee.Faci parte din
familia noastr.Emily te iubete.Eu la fel.
-Mersi pentru asta,spuse el,cu glasul ngroat.
-Nu vorbesc n vnt.Sincer s fiu,nu tiu ce m-a fi fcut fr sprijinul tu n
ultimii doi ani.Mi-ai fost alturi,iar eu n-o s-i pot mulumi niciodat ndeajuns
pentru tot ce ai fcut.
-Am tendina s fiu puin cam autoritar.Honor zmbi i spuse ncet:
-Uneori.
-Mai devreme am fcut cteva observaii urte legate de viaa ta personal.mi
pare ru.
-tiu c te-ai simit ofensat la gndul c eu i Coburn am fost mpreun.
-Dup cum ai spus,nu-i treaba...
-Nu,las-m s termin.Din cte mi dau seama,Eddie a tiut c tatuajul meu va fi
descoperit doar de ctre un iubit.Cine altcineva s-1 vad? A avut ncredere n
mine c voi alege cu nelepciune acel brbat.Eddie a tiut c va fi un om
integru,altfel n-a avea relaii intime cu el.Fcu o pauz,dup care continu:
L-am iubit pe Eddie.tii asta,Stan.l voi pstra cu sfinenie n inima mea pn n
clipa n care mi voi da ultima suflare.Dar...se ntinse spre mna lui i i-o strnse
n timp ce adug: Dar nu-1 pot pstra cu sfinenie i n viaa mea.Trebuie s m
desprind i s merg mai departe.i tu la fel.
Btrnul ncuviin din cap,dar poate c nu se ncrezu n propria stpnire de
sine ndeajuns nct s vorbeasc.Ochii i erau suspect de umezi.Honor se
simea recunosctoare pentru prezena lui puternic.nc l inea strns de mn
cnd li se altur ajutorul de erif Crawford.
-Prietena dumneavoastr,doamna Shirah? Poliia din New Orleans a rspuns
apelului la 911.Cnd au ajuns,au gsit-o singur n cas.Avea o ran de glon la
cap.
-Ce? Dumnezeule!Brbatul i fcu semn cu mna s stea calm.
-A fost supus unei operaii pentru ndeprtarea glonului.Am vorbit cu un
prieten al ei,un domn pe nume Bonnell Wallace,care e acolo cu ea.Doamna e n
stare grav,dar stabil.Chirurgul i-a spus domnului Wallace c,din cte se pare,
glonul n-a produs leziuni permanente.

A fost rezervat,firete,dar preconizeaz c ea i va reveni complet.


Slbit din pricina uurrii,Honor i ls capul pe umrul lui Stan.
-Slav Domnului!
-Domnul Wallace mi-a dat numrul lui de mobil.A spus s-1 sunai cnd v vei
simi n stare.Are multe s v spun i multe pe care vrea s le afle.Dar a dorit s
tii c doamna Shirah l-a recunoscut i c au schimbat cteva cuvinte.Prima ei
grij s-a ndreptat ctre dumneavoastr i ctre Emily.Ei i-a spus c ai fost
salvate i c v aflai n siguran.
-O s-1 sun curnd.Ai mai aflat ceva despre doamna VanAllen?
-Primete tratament sub paz strict.
-i Coburn? ntreb Honor cu glas rguit.tii ceva?
-M tem c nu,rspunse Crawford.Sunt sigur c Hamilton o s ia legtura cu noi
cnd o s fie ceva de raportat.Ateptarea pru interminabil,dar,nu mult dup
aceea,pediatrul care o examinase pe Emily sosi cu veti bune.Se confirma faptul
c fetia ingerase o supradoz de antihistaminic.
-Am dus-o ntr-un salon i am lsat-o s doarm pn i revine.O s fie atent
monitorizat.Dar n-ar trebui s aib de suferit pe termen lung.i atinse braul lui
Honor ntr-un gest linititor.N-am vzut nimic care s indice c ar fi fost
vtmat n vreun alt fel.Ei i lui Stan li se permise s nsoeasc personalul care
o transfera pe Emily ntr-un salon privat.Fetia prea mic i neajutorat n patul
de spital,dar,comparnd cu ce s-ar fi putut ntmpla,Honor era recunosctoare
s-o aib acolo.Tocmai se apleca deasupra ei,mngindu-i prul,bucurndu-se de
atingerea ei,cnd Stan i rosti numele cu glas sczut.Honor se ridic i se
ntoarse.Hamilton sttea lng ua salonului.Uitndu-se n ochii ei,brbatul
nainta ncet.
-M-am gndit c ar trebui s v spun n persoan.
-Nu,scnci ea.Nu.Nu!
-mi pare ru,zise el.Coburn a murit.
EPILOG
ase sptmni mai trziu
-Prei surprins,domnule Hamilton.Tom nu v-a spus niciodat c sunt genial?
Nu? Ei bine,sunt.Cei mai muli oameni nu tiu c,nainte s-l nasc pe Lanny i
s devin practic prizonier n propria cas,m atepta un viitor strlucit ca
proiectant financiar i consultant n afaceri.Am fost nevoit s-mi abandonez
toate planurile legate de carier.Apoi,acum civa ani,cnd m-am sturat s
triesc n umbr,m-am hotrt s-mi aplic cunotinele ntr-un......alt

domeniu de activitate.i eram n postura perfect pentru a face asta.Cine ar fi


bnuit c Janice VanAllen,mam a unui copil cu handicap sever,soie a unui
brbat complet lipsit de ambiie i de ncredere n sine,a iniiat i a orchestrat o
organizaie cu un asemenea succes? Aici femeia rse.n mod ironic,Tom a fost
cel care mi-a bgat ideea n cap.Mi-a vorbit mult despre traficul ilegal,despre
profiturile nelimitate ce puteau fi obinute,despre ncercrile zadarnice ale
guvernului de a opri valul infracionalitii.Cel mai mult mi-a vorbit despre
intermediar,al crui risc de a fi capturat e limitat,cci de obicei st ascuns n
spatele unei imagini a respectabilitii.Mi s-a prut o idee foarte inteligent i
atractiv.Tom a fost o surs de informaii naiv i lipsit de reineri.Eu i
puneam ntrebri,el mi ddea rspunsuri.Mi-a explicat cum sunt prini
infractorii.N-a trebuit dect s ajung,prin intermediul unora ca Doral i Fred
Hawkins,la oamenii care i prindeau i s le ofer un bonus frumuel ca s mai
nchid ochii.Contrabanditii m plteau pentru c le ofeream protecie.Iar cei
care n-o fceau ajungeau s regrete.Cei mai muli dintre ei sunt acum la
nchisoare.Nu m-au putut turna ca parte dintr-o nelegere sau pentru a li se
uura pedeapsa,cci nu tiu cine sunt.ntotdeauna au existat ziduri umane ntre
noi.E destul s v spun,domnule Hamilton,c mica mea afacere de familie s-a
extins i a devenit extrem de profitabil.Practic,nu aveam cheltuieli de
ntreinere,cu excepia telefoanelor mobile.La fiecare aproximativ dou
sptmni,cnd Tom era la lucru,Doral i Fred mi aduceau aparate de unic
folosin.Mi-am pltit bine angajaii,ns chiar i aa profiturile mi-au depit
ateptrile.Asta a fost important.Vedei dumneavoastr,trebuia s pun bani
deoparte pentru ziua n care Lanny nu avea s mai fie un impediment.Dup
moartea lui,nu aveam de gnd s mai stau prin preajma.Eram stul de cas,de
Tom,de viaa mea.mi ctigasem o pensie uoar i luxoas.Nu l-am urt
niciodat pe Lanny,dar am urt scutecele pe care trebuia s le schimb,mesele pe
care trebuia s i le pompez n stomac,cateterele...M rog,n-avei nevoie s auzii
toate astea.Dumneavoastr vrei s tii despre Arhivar.Istea porecl,nu
credei? Oricum,milioane de dolari m ateptau n bnci din toat lumea.E
uluitor ce poi face pe internet.Dar apoi a aprut Lee Coburn i a trebuit s-mi
grbesc planul de a fugi peste hotare.Lanny...Vocea femeii se ngro.Lanny
n-ar fi recunoscut niciodat diferena.Nu e ca i cum mi-ar fi simit lipsa,nu-i
aa? n schimbul recunoaterii vinoviei,mi jurai c va fi internat n cel mai
bun centru din ar?
-Avei cuvntul meu personal n privina asta.
-i o s primeasc pensia lui Tom?

-Fiecare cent va merge spre ngrijirea fiului dumneavoastr.


-Tom i-ar fi dorit asta.El i era devotat lui Lanny.Deseori i invidiam
capacitatea de a-l iubi n feluri n care eu nu puteam s-l iubesc.Am ncercat,
dar...Dup o scurt pauz,Janice continu:Mesajele acelea cu coninut sexual...
nu m caracterizeaz.Vreau s tii c mi se par dezgusttoare.Erau doar un
simplu mijloc de comunicare codat.Nu le-a fi trimis lui Doral ori lui Fred
mesaje obscene.Doamne! V rog! Nu,era doar o cale de a-mi justifica timpul
petrecut la telefon n caz c Tom ar fi devenit bnuitor.nelegei?
-neleg,replic Hamilton politicos.N-ai avut nici o ezitare n legtur cu
uciderea lui Tom?
-Bineneles c am avut! A fost cel mai greu lucru pe care a trebuit s-l fac ca
Arhivar.Doral a ncercat s m conving s renun,dar pur i simplu nu exista
nici o alt cale.n plus,i-am fcut lui Tom o favoare.Era nefericit.Poate chiar
mai mult dect mine.Se simea captiv la locul de munc,exact aa cum eu m
simeam captiv acas.Nu era priceput n meseria lui.Dumneavoastr dintre toi
oamenii ar trebui s tii asta,domnule Hamilton.Dumneavoastr ai contribuit
la nefericirea lui.tia c nu va putea s se ridice niciodat la nivelul
ateptrilor pe care le aveai.
-Eu am crezut c Tom are potenial i ca-i lipsete doar ncrederea pentru a- i
pune n valoare.M-am gndit c,avnd parte de ndrumarea i ncurajrile
mele...
-Astea sunt doar discuii sterile,nu-i aa,domnule Hamilton?
-Presupun c da.
-M doare s vorbesc despre el.L-am fcut s sufere.Sincer,aa e.Dar n felul
sta Tom a murit cu onoare.Chiar cu un strop de eroism.Cred c ar fi preferat
asta unei mori n obscuritate.Dup o pauz,femeia spuse: Cred c asta-i tot.
Vrei s semnez ceva?
Hamilton se ntinse peste birou i aps butonul pentru a opri derularea.
Honor i Stan,care fuseser invitai la biroul din New Orleans pentru a asculta
mrturia nregistrat a lui Janice VanAllen,rmseser neclintii pe toat durata
ei,uluii de relaxarea cu care,cu cteva zile n urm,ea i recunoscuse toate
crimele n faa lui Hamilton.
-Ea a pus s fie omort Eddie,zise ncet Honor.
-i muli ali oameni,spuse Hamilton.Pe baza informaiilor de pe acel card de
memorie USB,facem progrese categorice.Dar,continu el oftnd,aa cum a spus
i Janice,e aproape inutil.

Infractorii se nmulesc ntr-un ritm mult mai rapid dect i putem prinde noi.
ns ne inem de ei.
-Nu exist nimic n fiierul acela care s-l implice pe Eddie,afirm Stan.i
nimeni n-a fost mai ocat ca mine de amestecul gemenilor Hawkins.Da,eu m-am
folosit de Doral ca s obin informaii,tiind c are urechi n secia de poliie,dar
niciodat n-am avut nici mcar o vag bnuial cu privire la ce fceau ei.mi
susin afirmaiile de pn acum.Putei verifica.
-Am verificat,zise Hamilton,zmbindu-i amabil.Suntei curat ca lacrima,
domnule Gillette.i nimic din acel fiier nu-1 implic pe fiul dumneavoastr n
vreo infraciune.Conform comandantului poliiei din Tambour,un om cinstit,cred
eu,Eddie s-a oferit s fac munc de investigaie sub acoperire.Poate c prinsese
cte ceva pe vremea cnd lucra noaptea n compania lui Marset.n orice caz,
comandantul a fost de acord,dar,cnd Eddie a murit,n-a fcut legtura dintre
accident i ancheta secret care,din cte tia el,nu produsese nici o dovad.Eddie
v dduse toate dovezile dumneavoastr,spuse Hamilton,adresndu-i-se direct
lui Honor.Aceasta se uit la socrul ei,i puse o mn pe bra i l strnse uor.
Apoi fcu semn ctre nregistrarea audio.
-La ct timp dup nregistrare a fost doamna VanAllen...
-Ucis? ntreb Hamilton.Honor ncuviin din cap.
-La cteva minute.Avocatul ei insistase ca declaraia s-i fie luat ntr-un birou
privat din centrul de reabilitate n care fcea terapie pentru rana de la glezn.La
u erau doi poliiti federali.Ea sttea ntr-un scaun cu rotile.Eu i un alt agent o
flancam.Avocatul ei mpingea scaunul.Cnd am ieit din birou ca s-o ducem
napoi n salonul ei,tnrul parc a rsrit din neant.S-a repezit la poliist cu un
i i i-a despicat obrazul.Cellalt agent FBI ncerca s-i ia arma din mn,dar
tnrul i-a tiat gtul.Agentul a murit cteva minute mai trziu.Doamna
VanAllen a fost tiat iute,dar cu violen.Lama i-a strpuns gtul pn aproape
de coloana vertebral i de la o ureche la alta.A fost o moarte nfiortoare.A avut
timp s-i dea seama c era la un pas de moarte.Tnrul s-a stins pe loc dup ce
a fost mpucat mortal.La tiri se relatase c Hamilton l mpucase de dou ori
n piept i o dat n cap.
-A fost o misiune sinuciga,zise Hamilton.Trebuie s fi tiut c nu exista cale
de scpare.Nu mi-a lsat de ales.
-i n-a fost identificat.
-Nu.Nici un act de identitate,nici o informaie despre el.Nimeni n-a venit s
revendice cadavrul.Nu tim ce legtur avea cu Arhivarul.Nu deinea asupra lui
dect iul i o cruciuli de argint pe un lnior.Dup o clip de tcere,

Hamilton se ridic,dnd semnalul c ntlnirea luase sfrit.i strnse mna lui


Stan.Mna lui Honor o prinse ntre ale sale.
-Ce mai face fiica dumneavoastr?
-Se simte bine.Nu-i amintete nimic din noaptea aceea,slav Domnului.
Vorbete mereu despre Coburn i vrea s tie unde a plecat.Dup o tcere
stnjenitoare,continu: i Tori a fost externat din spital.Am vizitat-o de dou
ori.E ngrijit de asistente personale n casa domnului Wallace.
-Cum se simte?
-Le face zile fripte,zise Stan sec.
-Aa e,confirm Honor rznd.O s se nsntoeasc,ceea ce e un miracol.O
dat n viaa lui,Doral nu i-a atins inta cu precizie.
-M bucur s aflu c amndou i-au revenit,spuse Hamilton.i toat lauda mea
pentru numeroasele momente n care ai dat dovad de curaj i trie,domnule
Gillette.
-Mulumesc.
-Avei grij de dumneavoastr i de feti.
-Aa o s fac.
-V mulumesc mult c ai venit azi.
-V suntem recunosctori pentru invitaie,spuse Stan.Se ntoarse i porni spre
u.Honor rmase n urm,privindu-1 n ochi pe Hamilton
-Vin imediat,Stan.Las-ne un minut,te rog.Btrnul iei din birou,i,cnd auzi
ua nchizndu-se n urma lui,Honor ntreb:
-Unde e?
-Poftim?
-Nu facei pe prostul,domnule Hamilton.Unde este Coburn?
-Nu sunt sigur c tiu la ce v referii.
-Pe naiba nu tii!
-Vrei s aflai unde a fost ngropat? N-a fost.Trupul i-a fost incinerat.
-Minii! N-a murit.Hamilton oft.
-Doamn Gillette,tiu ct de tulburtor...
-Nu-mi vorbii de parc n-a fi mai mare dect Emily.Pn i ea s-ar prinde c
ndrugai prostii.Unde e? repet Honor,apsnd fiecare cuvnt.
Brbatul ovi pre de cteva clipe,apoi o ndrum napoi spre scaunul ei,iar el
se aez la biroul lui.
-Mi-a spus c dac ar fi s ntrebai vreodat...
-tia c o s ntreb.
-Mi-a ordonat s nu v spun c a supravieuit.

De fapt,m-a ameninat cu vtmri corporale dac nu v transmit c a murit.Dar


m-a mai pus s jur i c,dac vei pune vreodat la ndoial informaia,v voi da
sta.Deschiznd sertarul din fa al biroului,scoase un plic alb,simplu.Sttu pe
gnduri un rstimp care lui Honor i se pru o eternitate,apoi l mpinse pe mas
ctre ea.Inima femeii btea cu atta putere i att de repede,nct abia dac mai
putea rsufla.Minile i deveniser reci i umede,aa c i vr cu nendemnare
degetul mare sub clapa plicului,dezlipind-o.nuntru se gsea o singur foaie de
hrtie mpturit,avnd pe ea un singur rnd scris de mn cu litere mari i
stngace.A nsemnat ceva.Honor pufni.Strnse pleoapele i lipi hrtia de
piept.Cnd deschise ochii,acetia erau umezi din pricina lacrimilor.
-Unde e?
-Doamn Gillette,luai aminte la acest avertisment i nelegei c vi-1 dau din
grij sincer pentru dumneavoastr i pentru fiica dumneavoastr.Coburn...
-Unde e?
-Ai trecut prin chinuri groaznice mpreun.E firesc s fi dezvoltat o legtur
emoional cu el,dar relaia dintre voi doi n-ar putea funciona niciodat.
-Unde e?
-N-ai face dect s v ndreptai spre o suferin sufleteasc.Honor se ridic,i
puse palmele pe biroul lui Hamilton i se aplec la doar civa centimetri de el.
-Unde...este?
De dou sptmni ncoace,nc de cnd fusese n stare s se ridice din pat
pentru mai mult de cteva minute la rnd,venea la aeroport n fiecare zi.A treia
oar dduse trcoale zonei de ridicare a bagajelor,iar un agent de securitate l
ncolise i l ntrebase ce punea la cale.i artase tipului legitimaia lui.Dei nu
prea mai semna cu cel din fotografie-era cu cteva nuane mai palid,cu aproape
zece kilograme mai slab i avea prul mai lung,mai nengrijit,individul i
dduse seama c el era.Inventase o poveste de rahat despre o anchet sub
acoperire i i spusese tipului c,dac nu se ndeprta imediat i nu-1 lsa n
pace,risca s-i dea de gol acoperirea,iar apoi el avea s fie cel tras la rspundere
pentru c a ruinat operaiunea.De atunci,l lsaser n pace.
nc trebuia s se foloseasc de un baston,dar se gndea c,dac avea un strop de
noroc,putea s arunce blestemia aia peste vreo sptmn sau aa ceva.n
dimineaa aceea reuise s mearg fr el tot drumul din dormitor i pn n
buctrie.Dar nu se simea n stare s traverseze aglomerata zon de ridicare a
bagajelor,unde oamenii erau celebri pentru faptul c i nfcau valizele,apoi se
repezeau ctre ghieele de nchirieri auto,i mbriau cu veselie rudele abia

sosite sau pur i simplu nu se uitau pe unde mergeau.Dup toate prin cte
trecuse,nu voia s fie pus la pmnt de un civil.
Chiar i cu baston,transpira deja cnd ajunse la banca pe care sttea de obicei
pentru a atepta sosirea cursei interne din Dallas.Cci,dac veneai din New
Orleans spre Jackson Hole,cel mai probabil o luai pe ruta cu escal n Dallas.
De pe acea banc putea s vad toi pasagerii care ieeau din holul principal.i
njur propria prostie.Probabil c Honor crezuse minciuna lui Hamilton.Omul
putea fi convingtor.Lee Coburn era mort pentru ea.Sfritul povetii.
ntr-o zi,n viitorul ndeprtat,ea avea s-i legene nepoeii pe genunchi i s le
spun despre aventura pe care a avut-o cndva cu un agent FBI.Emily poate
avea s-i mai aminteasc vag,dei asta era greu de crezut.Cte reine un copil
de patru ani? Probabil l uitase deja.
n timp ce avea s le istoriseasc ntmplrile nepoilor ei,Honor urma s omit
probabil partea despre partidele de amor.Poate c avea s le arate tatuajul ei,
poate c nu...Asta dac nu i-1 va ndeprta pn atunci.
i,chiar dac ea pusese sub semnul ntrebrii moartea lui i primise biletul,poate
c nu nelesese mesajul.Poate c nici nu-i mai amintea c,atunci cnd fcuser
dragoste,el i spusese: Atinge-m! Hai s ne prefacem c nseamn ceva.
Dac ar trebui vreodat s-o ia de la capt,ar zice mai multe.I-ar spune mai
limpede c nsemn ceva sau nu i-ar mai psa dac ea l atinge sau ba.Dac ar
mai avea o ans,i-ar zice...Drace,n-ar trebui s-i zic nimic.Ea ar ti pur i
simplu.S-ar uita la el ntr-un fel anume,iar el ar nelege c i tia sentimentele.
Exact ca atunci cnd i vorbise despre mpucarea lui Dusty.
-Cum l chema?
-Am uitat.
-Ba nu,n-ai uitat.Fr ca el s trebuiasc s pun lucrul sta n cuvinte,ea tiuse
c ziua n care fusese nevoit s ucid calul era cea mai urt din amintirea lui.
Toate crimele care urmaser nu-1 afectaser att de mult ca aceea.Dar Honor
tia.l durea s se gndeasc la ea,la ochii ei,la gura ei,la trupul ei.Era o durere
ce mergea mult mai adnc dect cea din zona abdomenului,unde fusese cusut
ndeajuns nct s nu sngereze pn la moarte,dar cu avertismentul s nu fac
vreun efort n urmtoarele ase luni-cel puin-,cci altfel risca o hemoragie
intern.Noaptea lua medicamente puternice pentru a scpa de durere ndeajuns
de mult nct s adoarm,dar nu putea face nimic pentru a alunga dorul de
Honor,dorina de a o atinge,de a o gusta,de a o simi lipit de el,de a dormi cu
mna ei peste inima lui.i,chiar dac ea nelesese ce ncercase s-i spun n acel
mesaj obscur,oare i dorea s fie cu el? Oare o voia pe Emily n preajma lui

douzeci i patru de ore din douzeci i patru? Voia ca fetia ei s fie influenat
de un om ca el,care cunotea tactici de gheril,care tia cum s ucid cu minile
goale,dar care habar nu avea cine erau Elmo i Trenuleul Thomas?
Pentru a trece cu vederea toate astea,ea ar fi trebuit s vad n Coburn ceva ce
poate nici el nu tia c se afla acolo.Ar fi trebuit s-l doreasc.Ar fi trebuit s-l
iubeasc.Boxele sistemului de amplificare prir,smulgndu-1 din reverie.Era
anunat sosirea zborului zilnic cu numrul 757 din Dallas.Stomacul lui era
cusut bine i trainic,dar asta nu-1 mpiedica s se strng de emoie.Coburn i
terse pe blugi palmele umede de transpiraie,apoi se ridic tremurnd,
sprijinindu-se cu toat greutatea n baston.Se acuz de masochism pentru c se
supunea acestei torturi zi dup zi.Se pregti sufletete pentru dezamgirea de a fi
nevoit s se ntoarc singur acas.Se pregti sufletete pentru o fericire cum nu
mai cunoscuse niciodat n viaa lui.Se uit la ua prin care ele aveau s intre.
SFARSIT