Sunteți pe pagina 1din 315

prolog

n vara an u lu i 1810, d om n u l Edw ard N oiro t


fugise la G retn a G re e n e 1 m preun cu d om n ioara
C ath e rin e DeLucey.
D o m n u l N oiro t crezuse c se n sura pe ascuns cu
o m otenitoare englezoaic a crei avere urm a s-i
revin n totalitate. Printr-o asem enea escapad am o
roas evita am estecul enervant al prinilor i al avoca
ilor n aranjam entele cstoriei. Fugind cu o femeie
bogat, cu snge albastru, englezesc, Edw ard N oirot
ducea m ai departe o tradiie de fam ilie: att m am a,
ct i bu n ica lui se trgeau din A lbion.
D in pcate, fusese tras pe sfoar de logodn ica sa,
care era tot att de priceput la m inciuni i la nel
torie - n cea m ai ferm ectoare m anier posibil - ca
i iubitul ei. Posedase, intr-adevr, o avere considera
bil, d ar aceasta era de dom eniul trecutului. i apar
inuse m am ei ei, pe care Jo h n D eLucey o sedusese i
o luase n Scoia, n stilul tipic fam iliei sale. n acel
m om ent, p resupusa ei bogie era de m ult dus pe
ap a sm betei.
D o m n io ara D eLucey intenionase s-i m bunt
easc situaia financiar n felul n care ob in u iau s
0 fac toate fem eile din neam ul ei: atrgnd n mrejele
cstoriei un gentlem an naiv, cu snge nobil, buzuna
re adn ci i o inim ce ardea de dorin. Iat ns c i
ea fusese tras pe sfoar, deoarece Edw ard N o iro t era,
la rndul lui, falit. D ei era copilul din flori al unui
conte francez, averea fam iliei sale se prbuise odat
1 Localitate din sudul Scoiei unde i oficiau cstoria ndr
gostiii englezi care nu aveau nc 21 de ani i nu primiser
consimmntul prinilor (n.tr.)

Loretta Chase

cu ilustrele capete ale diverselor sale rude, cu ani n


urm , n tim pul Revoluiei Franceze.
M ulum it acestei com edii a erorilor, cea m ai ru-fam at ram ur a uneia dintre fam iliile nobile d in Frana
s-a u n it cu om oloaga sa din A nglia, cunoscut i po
m enit cu dispre n Insulele Britanice drept N esuferiii
DeLucey.
C ititoru l i poate im agina, cu siguran, ocul re
sim it n m om entul n care adevrul a ieit la iveal, la
civa kilom etri de grania cu Scoia, im ediat d u p ce
tinerii cstorii i-au pus pirostriile.
D e asem enea, cititorul se ateapt, fr ndoial, la
ipete, lacrim i i acuzaii, frecvente n astfel de cazuri.
N ici pe departe: fiind am n doi nite escroci de prim a
m n - i, n plus, ndrgostii cu adevrat un u l de
altul - au rs pn n-au m ai putut. A p oi i-au u n it for
ele i au nceput s seduc i s trag pe sfoar orice
credul care le ieea n cale.
D rum ul parcurs de ei a fost lung i sinuos. I-a purtat
n lung i n lat prin A nglia i pe continent, schim bnd
locul de fiecare dat cnd situaia devenea prea ncins
ca se m ai sim t confortabil.
n tim pul hoinrelilor, C atherine i Edw ard N oirot
au devenit prinii a trei fiice.

capitolul 1
C R O IT O R IE P E N T R U F E M E I. S u b aceast titu
latu r includem n u n um ai afacerea u n u i creator de
m o d , d a r i pe cea a u n u i plrier. In cazul celui din
u rm , trebuie luate n calcul att sim ul estetic, ct i
m o d a; are nevoie de pricepere ca s discearn , s imi
te i s m bun teasc tendinele m ereu schim btoare
d in rn du rile n altei societi."
C artea afacerilor din Anglia i biblioteca meseriilor folo
sitoare, 1818

Londra
Martie 1835
M arcelline, Sop h ia i Leonie N oirot, surori i proprietrese ale C asei N oirot de pe Fleet Street, W est
C h ancery Lane, erau toate de fa cnd Lady Renfrew,
soia lui S ir Jo sep h Renfrew, arunc bom ba. Bruneta
M arcelline, cea m ai n vrst dintre ele, croia o fu nd ca
s o m om easc pe client s-i cumpere cea m ai recent
creaie. Soph ia, sora m ijlocie, cu prul blon d ce-i ddea
un aspect angelic, se pregtea s fac ordine ntr-unul
dintre sertarele pe care le rvise m ai devreme o client
m ai pretenioas. Leonie, rocata, ajusta tivul doam nei
Sh arp , prietena apropiat a lui Lady Renfrew.
D ei fusese doar o vorb aruncat la ntm plare n con
versaie, doam na Sharp ip - ca i cum o grenad tocm ai
explodase - , se m piedic i o clc pe m n pe Leonie.
A ceasta nu njur cu voce tare, dar Marcelline i vzu bu
zele micndu-se i form nd un cuvnt care precis nu f
cea parte din vocabularul persoanelor din lum ea bun.
Fr s ia n seam rana provocat croitoresei, doam
na Sh arp se interes:

10

Loretta Chase

- Se ntoarce ducele de Clevedon?


- D a, rspunse cu ngm fare Lady Renfrew.
- La Londra?
- D a, ntri cealalt. A m aflat din surse de ncredere.
- C e s-a ntm plat? Lordul Longm ore La am en in at
c o s-l m pute?
O rice creatoare de m od care i dorea s m brace
doam n e din n alta societate trebuia s fie la curent cu
noutile. Prin urmare, Marcelline i surorile sale cuno
teau toate detaliile legate de aceast poveste. tiau c
G ervase A ngier, al aptelea duce de C levedon, se afla
se o perioad sub tutela m archizului de W arford, tatl
contelui de Longm ore. Erau la curent i cu faptul c
Lon gm ore i C levedon fuseser prieteni apropiai. M ai
tiau c ducele de Clevedon i Lady C lara Fairfax, cea
m ai m are dintre cele trei surori ale lui Longm ore, fuse
ser destinai un u l altuia nc de la natere. C levedon
i alocase fetei o dot nc de cnd era m ic. N u artase
niciodat vreo pornire de a curta pe altcineva, dei avu
sese cu siguran parte de num eroase aventuri am oroa
se, m ai ales n tim pul celor trei ani pe care i petrecuse
pe continent.
D ei perechea nu fusese niciodat logodit oficial,
acest lucru fusese privit m ai degrab d oar ca o chestiune
de ordin tehnic. T oat lum ea presupuse c ducele avea
s se nsoare cu ea im ediat d up ce se ntorcea m preu
n cu Longm ore din voiajul european. C u toii fuseser
ns ocai cnd acesta venise singur, n urm cu un an,
iar C levedon rm sese pe continent ca s-i duc m ai
departe viaa risipitoare.
A paren t, cineva din fam ilie i pierduse rbdarea, cci
lordul Lon gm ore plecase la Paris cu d ou sptm n i
n urm . C o n fo rm zvonurilor, luase aceast iniiativ
ca s-i ia la ntrebri prietenul despre n delun g am n a
ta cstorie.
- D i n ct se pare, a am eninat c o s-l biciuiasc,
dar n im eni nu poate confirm a asta cu certitudine, expli
c Lady Renfrew. M i s-a spus doar c lordul Longm ore
s-a dus la Paris; nu tiu la ce am eninri a recurs, dar

Seducie

11

n lim ea S a a prom is c se va ntoarce la L o n d ra nain


te de Ziua Regelui.
D ei regele era nscut n august, ziua lui on om astic
avea fie srbtorit n acel an la data de 28 m ai.
D in m om en t ce nici una dintre surorile N oirot nu
fcu nim ic ieit d in com un la aflarea vetii, cum ar fi s
ipe, s se m piedice sau cel puin s ridice o sprncea
n, un spectator al scenei nu ar fi b n u it c aceast tire
avusese vreun im pact asupra lor.
Ele i vzur m ai departe de treab, ocupndu-se de
cele d o u doam n e i de celelalte persoane care intrau n
m agazin. n acea sear i trim iser acas croitoresele la
ora ob in uit i nchiser prvlia. Se retraser sus, n
ncperile confortabile, i, ca de obicei, luar o cin fru
gal. M arcelline i spuse o poveste fiicei sale, Lucie C o r
delia, n vrst de ase ani, apoi i spuse n oapte bun.
Lucie d orm ea ca un prunc - sau pe ct de nevinovat
putea s doarm orice copil nscut n fam ilia lor dezor
ganizat - cn d cele trei surori se furiar pe trepte n
cam era de lucru d in atelier.
n fiecare zi, u n puti leam pt le aducea gazetele cu
ultim ele scandaluri im ediat ce acestea ieeau de la im
prim erie - de obicei nainte ca cerneala s aib tim p s
se usuce - prin ua din spate a m agazinului. Leonie le
lu pe cele d in ziua respectiv i le desfur pe m asa de
lucru. Surorile ncepur s studieze coloanele de tiri.
- A ic i este, spuse M arcelline dup un m om ent. C o n
tele de L... s-a ntors de la Paris azi-noapte... A m fost
inform ai c un an um it duce, care locuiete n prezent
n capitala Franei, a fost an un at n m od subtil c Lady
C ... s-a sturat s atepte... nlim ea S a e ateptat s so
seasc la L on d ra la tim p pentru Ziua R egelui... Logodn a
va fi an un at la un bal de la reedina W arford la sfr
itul sezonului m on den ... iar n un ta va avea loc nainte
de sfritul verii."
i d d u articolul lui Leonie, care citi m ai departe:
- n cazul n care gentlem anul nu i respect pro
m isiunea, Lady C ... va considera nelegerea o nenelegere. C alam b u ru l o fcu pe Leonie s izbucneasc

12

Loretta Chase

n rs. U rm eaz unele presupuneri interesante legate de


gentlem anul care va fi ales n locul lui, adug ea.
m pin se ziarul ctre Soph ia, care ddu din cap.
- A r fi o p roast dac ar renuna la el. U n duce,
pentru n um ele lui D um nezeu! C i su n t ca el? U n d u
ce burlac, tnr, chipe i sntos? Pot s-i num r pe
degete, se am uz ea. El!
- M ntreb ce e cu toat graba asta, se m ir M ar
celline. Ea nu are dect douzeci i d oi de ani.
- C e altceva are de fcut dect s se duc la teatru,
la oper, la baluri, la dineuri, la ntruniri i aa m ai de
parte? ntreb Leonie. O fat din aristocraie care are
frum usee, titlu i o zestre respectabil nu trebuie s-i
fac defel problem e n legtur cu atragerea pretenden
ilor. Fata asta...
N ici nu m ai era nevoie s-i term ine propoziia.
O vzuser pe Lady C lara Fairfax de m ai m ulte ori.
Era uim itor de frum oas, cu un pr blond-deschis i
ochi albatri, n stilul clasic englezesc. D in m om ent ce
num eroasele nzestrri ale sale includeau un titlu nalt,
o genealogie im pecabil i o zestre splendid, brbaii se
aruncau la picioarele ei. i la stngul, i la dreptul.
- N iciodat n viaa ei fata asta nu va avea m ai m ult
putere asupra brbailor dect acum , zise M arcelline.
Eu cred c ar putea s atepte pn la aproape treizeci
de an i i abia apoi s se aeze la casa ei.
- Lordul W arford nu i-a nchipuit c ducele o s stea
prin strinturi atta vreme, opin Sophy.
- Se spun e c a fost mereu inut n fru de marchiz, le
inform Leonie. D e cnd tatl lu iji-a but m inile i, in
tr-un final, a m urit. Prin urm are, nlim ea S a nu poate
fi con dam n at pentru c a fugit m ncnd pm ntul.
- M ntreb dac nu cumva Lady C lara i-a pierdut
rbdarea, zise Sophy. N im en i nu a prut ngrijorat
de absena lui Clevedon, nici m car atunci cnd Long
more s-a ntors fr el.
- D e ce s-i fac griji? ntreb M arcelline. n ciu
da tuturor inteniilor i a scopurilor fiecruia, ei sun t

Seducie

13

logodii. S rup legtura cu Lady C lara ar nsem na s


rup relaiile cu ntreaga familie.
- Poate c a intrat n scen alt drgu, unul pe care
lordul W arford nu-1 place, i ddu Leonie cu prerea.
- M ai degrab doam nei W arford nu-i place s existe
ali drgui, o corect Sophy. N u ar vrea s lase un ducat
s-i scape printre degete. M ntreb ce fel de am eninri
a folosit Longm ore. Su n t am n doi recunoscui pentru
caracterul lor nechibzuit i violent. N u putea s-i fluture
prin faa ochilor perspectiva unui duel la rsrit. Dac-1
om ora pe duce i strica planurile de viitor. Poate c pur
i sim plu s-a oferit s-l bat mr.
- Mi-ar plcea s asist la aa ceva, chicoti M arcelline.
- i mie, spuse Sophy.
- i mie, adug Leonie.
- D o i brbai aristocrai, artoi, luptndu-se, zise
M arcelline rnjind. Pn n acest m om ent nu apucaser
s-l vad pe Clevedon, ntruct ajunseser la Londra la
cteva sptm ni du p ce plecase el, dar lum ea spunea
c era chipe. E o scen ce nu ar trebui pierdut. Pcat
c n-o s-o putem vedea.
- Pe de alt parte, un duce nu se cstorete n fiecare
zi - i ncep s m gndesc serios c n special acesta n o
va face pe tim pul vieii noastre, spuse Sophy.
- V a fi n un ta anului, dac nu a deceniului, spuse
Leonie. R ochia de m ireas e doar nceputul. Ea o s
vrea un trusou i o garderob n ou com plet, conform
cu poziia pe care o are n societate. Totul va fi de cali
tate superioar. D antel fin, cele m ai fine m tsuri.
M uselin uoar ca aerul. Va cheltui m ii i mii.
C ele trei surori rm aser tcute o clip imaginndu-i scena, asem enea sufletelor pioase care contem pl
Paradisul. M arcelline nu se n doia de faptul c Leonie
calcula acele m ii pn la ultim ul sfan. Toate trei erau
pricepute la socoteli, n special cnd venea vorba de cr
ile de joc. Leonie, ns, era m ult m ai ord o n at dect
o arta nfiarea sa. Sub prul rocat, prins ntr-o coa
d de cal ce prea greu de m blnzit, se ascun dea o feme
ie de afaceri ncpnat. Avea o pasiune aprig pentru

14

Lorena Chase

ban i i pentru orice m ainaiuni ce aveau legtur cu ei.


M uncea cu plcere la registre i tot ce inea de conta
bilitate. M arcelline ar fi preferat m ai degrab s curee
toalete dect s aib n fa o coloan de cifre.
Fiecare dintre surori avea atuurile sale. M arcelline,
bruneta, era singura care sem n a cu tatl lor d in p un ct
de vedere fizic. Pe bu n dreptate, deoarece n u m ai ea era
cu adevrat fiica lui. M otenise de la el sim ul estetic,
im aginaia i talentul la desen. D e asem enea, luase de la
el nclinaia ctre m igal, pe care o putuse concretiza m
preun cu surorile ei m ulum it faptului c prinii lor
le pasaser de m ici unei rude care se ocupa de croitorie.
C eea ce ncepuse ca o corvoad - o m un c d eprin s n
copilrie ca s le asigure m ai trziu supravieuirea - de
venise viaa i dragostea M arcellinei. E a n u era n um ai
designerul de la C asa N oirot, ci nsui sufletul afacerii.
Sofia, n schim b, avea u n sim aparte pentru dram ,
ceea ce se dovedise un lucru profitabil. B lon d, cu ochi
albatri, o apariie inocent privit din exterior, Sophy
era de fapt o bestie n m aterie de afaceri. Era capabil
s vnd nisip beduinilor. Ii fcea pe cm tarii cu inim a
de piatr s plng i pe m atroanele avare s cum pere
chiar i cele m ai scum pe creaii.
- Gndii-v la prestigiu, zise Sophy. D ucesa de C le
vedon va lansa m ereu n oi tendine n lum ea m odei.
O riu n de va merge, toate doam nele din nalta societate
o vor urm a.
- Va lansa noi tendine dac va avea ndrum area p o
trivit, rspunse M arcelline. A cum ...
O ftar n cor.
- A re gusturi ndoielnice, com ent Leonie.
- M am a ei, de fapt, adug Sophy.
- C ro itoreasa m am ei ei, ca s fim m ai precise.
-N e su fe rita aia de H ortense, exclam ar cu tristee,
la un ison.
H ortense D ow nes era proprietreasa croitoriei D ow
nes, singurul m are obstacol din calea planurilor lor de
dom inare a pieei londoneze.

Seducie

15

La C a sa N oirot, m agazinul rival era cu noscut sub nu


mele de D em odatul.
D ac am sustrage-o de la D em od atu l ar fi un act
caritabil, zu aa, spuse M arcelline.
U rm un m om ent de tcere n care fiecare vis
cu ochii deschii.
O d at ce reueau s fure clienta cuiva, aveau s ur
meze i altele.
Fem eile din lum ea bu n erau ca oile. Prin urm are,
cel care putea determ ina turm a s se ndrepte n direc
ia potrivit obinea suprem aia. Sp re nefericirea celor
trei surori, printre clientele C asei N oirot nu erau nde
aju ns de m ulte aristocrate, principala cauz fiin d lipsa
referinelor convingtoare. Foarte puin e d oam n e erau
pregtite s ncerce ceva nou.
M agazinul fu n cio n a de trei ani. In acest tim p ade
m eniser cteva cliente din n alta societate, precum
Lady Renfrew . D ar aceasta nu era dect so ia unui
gen tlem an n n o b ilat recent. C elelalte fceau parte, ca
i ea, d in rn du rile n obilim ii de ar sau parveniser
de cu rn d . C e l m ai n alt ealon d in n alta societate ducesele, m archizele, contesele i altele asem en ea lor erau nc fidele m agazinelor bine-cunoscute, cum era
cazul D em od atu lu i.
D ei prod u sele de la C a sa N o iro t erau cu m ult
peste cele ale rivalelor londoneze, i lip sea nc presti
giul ce le-ar fi atras pe d oam n ele aflate n vrfu l listei
de prioriti.
- A fost nevoie de zece luni ca s o scoatem pe Lady
Renfrew din ghearele D em odatului, le am in ti Sophy.
A cest lucru se petrecuse deoarece clienta o auzise,
fr s vrea, pe efa de la D em odatu l sp u n n d c era
dificil s ajusteze corsetele fetei sale m ai m ari pentru c
sn ii ei erau incredibil de inegali. Intrigat de aceast
rem arc, Lady Renfrew anulase u n n um r im ens de
com enzi pentru vem inte de doliu i venise direct la
C a sa N oirot, pe care i-o recom andase prietena sa, doam
na Sharp.

Loretta Chase

16

n tim pul probelor, Sophy i spusese fetei ndurerate


c nici un bu st nu are sni perfect identici, c pielea
ei era precum satinul i c jum tate dintre doam nele
din nalta societate aveau s-i invidieze decolteul. C n d
surorile N oirot term inar inuta tinerei dom nioare, n
fiarea ei ar fi fcut-o invidioas pn i pe A frodita.
- N o i n u avem zece luni la dispoziie, sp use Leonie. i nu ne putem baza pe faptul c pisica aia rea
de la D em odatu l o s-o insulte i pe doam n a W arford.
La urm a urm ei este vorba de o marchiz, nu de nevasta
m odest a un u i proaspt cavaler.
- Trebuie s o prindem repede din urm , sau ocazia
asta ne va scpa printre degete pentru totdeauna, insist
Sophy. D ac cele de la D em odatul pun m na pe rochia
de m ireas a ducesei de Clevedon, vor lua i restul.
- N u i dac ajung eu la ea m ai nti, zise M arcelline.

capitolul 2
O P E R A IT A LIA N , P L A C E D E S IT A L IE N S .
C e i n drgostii de lim ba i m uzica italian i vor fi
n cn tai aici de cei m ai talentai artiti, aa cu m o indi
c i num ele. A cest teatru este destinat n exclusivitate
op erelor com ice italiene; se afl su b patro n aju l G uver
n ului i este afiliat m arii O pere Franceze. Spectacolele
au loc m area, jo ia i sm b ta.
Francis C o gh lan , Un ghid al Franei ce explic toate for
malitile i costurile cltoriei de la Londra la Paris, 1830

Paris, Op era Italian


14 aprilie 1835
C levedon ncerc s o ignore.
B runeta atrgtoare se asigurase c i va capta atenia.
A pru se m preun cu prietena ei n loja de vizavi, n
ultim ul m om ent.
Sincronizarea era nepotrivit.

Seducie

17

i prom isese C larei s-i trim it o descriere detaliat


a reprezentaiei din acea sear cu Brbierul din Sevilla.
C lara visa s viziteze Parisul, ns trebuia s se m ulu
m easc s fac acest lucru prin interm ediul scrisorilor
lui. D ac s-ar fi nsurat cu ea n urm cu trei ani, ar fi
putut cltori m preun - dar acest lucru nu ar fi fost
convenabil pentru nici unul dintre ei la acea vreme.
O iubise de cnd ea era doar o copil i ncepuser s
corespondeze d in m om entul n care ea nvase s scrie.
O nelesese foarte bine. n urm cu trei ani se pusese
de acord cu Longm ore c, la aproape optsprezece ani,
C lara avea nevoie de tim p ca s se maturizeze i ca s
triasc n vltoarea vieii sociale londoneze de care el
ajunsese s se plictiseasc. nainte de a se aeza la casa
ei, ca soie i m am , avea nevoie de o perioad n care s
triasc lipsit de griji, fr alte preocupri n afar de
serate i de punerea pe jar a pretendenilor.
i el, la douzeci i trei de ani, avea nevoie s petreac
o perioad departe de regulile sufocante i de responsa
bilitile pe care le purta pe um eri de mic.
i iat c la Londra l atepta C lara, iar aici se afla
doam n a St. Pierre, care i trimitea ocheade pline de sub
neles. Pusese pariu pe dou sute de lire cu G aspard
A ronduille c doam n a avea s-l invite la recepia ulte
rioar spectacolului, de unde Clevedon se atepta s i
fac drum direct n patul ei.
R m sese m ai puin de o lun pn cnd trebuia
s se ntoarc la L on dra i s-i reia viaa pe care o aban
donase. D e dragul Clarei, avea s-i respecte angajam en
tele, cci nu voia s-i imite tatl n relaiile conjugale.
T otui, pn una, alta, inteniona s valorifice orice
m in ut rm as din aceste ultim e sptm ni de libertate.
D ar bruneta... Toi brbaii din sal o rem arcaser.
N ici m car unul dintre ei nu era atent la spectacol.
C u toate acestea, el i prom isese Clarei... Pe de alt par
te, d ou sute de lire nu erau de aruncat.
ntre tim p, ceilali brbai din loj nu se m ai putu
r abine. Spectatorii francezi, spre deosebire de en
glezi sau de italieni, luau parte la spectacol n tcere,

18

Loretta Chase

n s tovarii si uoteau frenetic, ntrebndu-se cine


era creatura m agnific" ce sttea alturi de actria
Sylvie Fontenay.
i arunc o privire doam n ei St. Pierre, ap oi tinerei
brunete.
Peste cteva clipe, n tim p ce prietenii lui con tin u au
s fac speculaii i s se certe, ducele de C levedon se
ridic de pe scaun i iei.
*

- C e repede a m ers, m urm ur Sylvie cu gura m ascat


de evantai.
- M un ca de recunoatere a m eritat, rspunse cu con
vingere M arcelline.
i petrecuse o sptm n studiin d obiceiurile duce
lui de C levedon i urmrindu-1 peste tot. Invizibil pen
tru el i pentru ceilali, dei se aflase m ereu la vedere,
l vnase prin Paris zi i noapte.
La fel ca restul fam iliei ei controversate, putea jon gla
u o r cu im aginea ei.
n seara aceea ieise din conul de um br. n seara
aceea toi ochii din sal erau aintiti asupra ei. Era un
lucru nefericit pentru interprei, dar nu m eritau nici
o com pasiun e. Spre deosebire de ea, nu i dd user toa
t silina. R osin a oscila pe notele nalte, iar Figaro era
lipsit de vigoare.
- N u pierde nici un m om ent, rem arc Sylvie prnd
c urm rea aciunea de pe scen. Vrea s fie prezentat,
i ce face? Se duce direct la loja n care se afl cei m ai
m ari brfitori din Paris, vechiul m eu prieten, contele
d O refeur, i am an ta lui, doam n a Ironde. A cesta, draga
m ea, este u n vntor de fuste extrem de iscusit.
M arcelline era contient de acest lucru. n lim ea
S a n u era n um ai un seductor cu experien, d ar i
un u l cu gusturi rafinate. N u porn ea pe urm ele fiecrei
fem ei atrgtoare care i ieea n cale. N u clca pragul
bordelurilor - nici m car al celor m ai artoase - aa
cum ob in uiau s fac m ajoritatea vizitatorilor strini.

Secfucie

19

N u fugrea m enajere i vnztoare de plrii. Pentru re


putaia desfrnat pe care o avea, nu era libertinul tipic.
Lu a n vizor n um ai cele m ai artoase fem ei d in aristo
craia Parisului i din crem a pturii de m ijloc.
D ac acest lucru nsem na c virtutea ei - ct era se afla n siguran, a-i capta atenia n deajun s de m ult
ca s-i ndeplineasc scopurile reprezenta o provocare.
D e aceea inim a i btea m ai repede ca de obicei,
aa cum se ntm pla atunci cnd urm rea bila de la ru
let. D e data aceasta ns, miza nu se traducea doar n
ban i. D e deznodm ntul acestui jo c dep in d ea viitorul
fam iliei ei.
i pstr aparena calm i ncreztoare.
- Pe ct vrei s pariezi c el i contele vor intra n loja
asta exact n m om entul n care ncepe pauza? i iscodi
ea sora.
- C u n o sc prea bine rspunsul ca s nu p u n pariu cu
tine, rse Sylvie.
*

Im ediat ce se an un pauza - i n ain te ca restul pu


blicului s se ridice din fotolii - C levedon intr n loja
d om n ioarei Fontenay, nsoit de contele d Orefeur.
Prim ul lucru pe care-1 vzu fu spatele brunetei: um eri
m oi i o piele ivorie m ai dezgolit cu civa centim etri
dect ndrzneau m ajoritatea fem eilor din Paris. Cteva
bucle negre i atrnau ispititor pe ceaf. i privi gtul i
uit com plet de C lara, de doam n a St. Pierre i de orice
alt fem eie de pe lum e.
I
se pru c trecuse o eternitate pn s ajung n
faa ei, s priveasc n ochii negri, sclipitori, n care lic
rea zm betul... s se uite la curba p ron u nat a gurii ei
unde, din nou, zm betul m ijea pe la coluri. A p o i ea se
m ic puin, doar puin, o aplecare suav a um erilor, dar
o fcu n stilul n care o iubit s-ar fi rostogolit n pat,
sau cel puin aa percepu corpul lui. O sim i n vintre.

20

Loretta Chase

L um in a i atinse prul, i polei pielea i dan s n ochii


surztori. Privirea lui alunec spre pieptul de m tase...
ctre form a neted a taliei...
Era vag contient de oam enii care vorbeau n jurul
lui, dar n u se putea concentra la nim eni altcineva. Vo
cea ei era joas, un contralto um brit de o uoar rgueal. N um ele, aflase el, era N oirot. I se potrivea.
D u p ce term in ritualul de curtoazie adresat dom n i
oarei Fontenay, se ntoarse ctre femeia a crei prezen
rvise cldirea O perei.
C u inim a btndu-i nebunete, se aplec asupra m i
nii nm nuate.
- D oam n N oirot, sun t ncntat s v cunosc.
A tinse cu buzele estura m oale. U n iz exotic i
ptrunse n nri. Iasomie?
i ridic fruntea i i ntlni ochii la fel de profunzi
precum miezul nopii. Pentru un m om ent ndelung,
pulsatoriu, privirile li se ntlnir. A p oi tnra femeie
i flutur evantaiul spre scaunul liber din apropiere.
- Este incom od s conversez cu gtul dat spre spate,
spuse ea.
- m i cer scuze, m urm ur el aezndu-se. C e nepoliti
cos din partea mea s incom odez astfel. D ar privelitea
de sus era... Se ntrerupse pentru c i d d u seam a, cu
ntrziere, de un am nunt: ea vorbise n englez, i nc
folosin d accentul clasei lui sociale! D ucele i rspunsese
autom at, deprins din copilrie s fie politicos cu parte
nerul de conversaie i s continue n lim ba acestuia.
D ar este diabolic! exclam el. Puteam s pun pariu pe
orice c suntei franuzoaic.
Franuzoaic i, n plus, o m uritoare de rnd. Trebuia
s fie aa. O auzise vorbind cu O refeur ntr-o francez
parizian im pecabil. A ccentul era rafinat, d ar prietena
ei - n vrst de circa patruzeci de ani - era o actri.
D oam n ele din nalta societate nu se nsoeau cu actrie
le. El presupuse c era ori actri, ori curtezan.
i, totui, dac nchidea ochii, putea s jure c discu
ta cu o aristocrat englez.

Seducie

21

- A i pune pariu pe orice? zmbi ea. Privirea i se ridi


c spre el i apoi cobor ncet, lsnd n urm a ei o dr
fierbinte, pn ce p oposi asupra earfei de la gtul lui.
Pe acul acela frum os, de exemplu?
Parfum ul, vocea i trupul ei i nceoau gndirea.
- U n pariu? repet el pierdut.
- S a u putem discuta despre perform ana acestui
Figaro ori s ne ntrebm dac R osin a ar fi trebuit s
fie contralto sau m ezzosopran. D ar cred c nu ai fost
foarte atent la spectacol, adug ea fcndu-i vnt cu
evantaiul. D e ce am im presia asta?
D ucele ncerc s se adune.
- C e nu neleg eu este cum pot ceilali s fie ateni la
oper cn d dum neavoastr suntei aici.
- S u n t francezi, zise ea. Iau arta n serios.
- i dum neavoastr nu suntei franuzoaic?
M isterioasa fem eie zmbi.
- Se pare c aceasta-i ntrebarea.
- Sun tei franuzoaic, decise el. V pricepei s imi
tai, dar suntei franuzoaic.
- Prei foarte sigur.
- S u n t d oar un englez cpos, tiu asta. D ar pn i
eu pot deosebi femeile din Frana de cele d in Anglia.
C h iar dac o englezoaic ar fi m brcat din cap pn
n picioare n stilul m odei franceze, tot va arta ca de
pe insula noastr ploioas. D um neavoastr... Se ntre
rupse plim bndu-i privirea asupra ei. Se gn di la prul
ei. C o afu ra era la fel de elegant i de precis precum
a celorlalte franuzoaice... totui, nu, nu la fel. A ei era
m ai m ult... era ceva... Era ca i cum tocm ai se ddu
se jo s din pat i i aranjase prul pe fug. Totui, nu
era n dezordine. Era... diferit. Sun tei franuzoaic
pe de-a-ntregul, conchise el. In cazul n care m nel,
acul este al dum neavoastr.
- i dac avei dreptate? se interes ea.
C levedon gndi rapid.
- D ac am dreptate, m i vei face onoarea de a m
n soi m ine n Bois de Boulogne.
- Asta-i tot? ntreb ea, de data aceasta n francez.

22

Loretta Cfiase

- Este un trg n em aipom en it pentru m ine.


Fem eia se ridic brusc intr-un fonet de m tase. Sur
prins - din n ou - el se m ic m ai ncet.
- A m nevoie de aer, spuse ea. Se face cald aici.
D ucele i deschise ua ctre coridor, invitnd-o s
treac, i o urm cu inim a btndu-i nebunete.
*

M arcelline l vzuse de nenum rate ori, de la civa


m etri distan. O bservase un aristocrat englez chipe i
d eosebit de elegant.
La o distan m ai m ic... n c oscila.
C o rp u l, m ai nti. l studiase pe furi n tim p ce el
purta conversaia politicoas cu Sylvie. Fizicul splen did
nu era ajutat, aa cum presupusese, de croiala m in un at
a costum ului, dei aceasta era rem arcabil. U m erii largi
nu erau susin u i de pernue, iar form a trunchiului nu
era dat de nim ic altceva dect de m uchi.
M uchi peste tot - la brae, la picioarele lungi. i nici
u n croitor n u putea crea puterea pe care o em an a acea
talie nalt.
Este cald aici a fost prim ul ei gn d coerent.
A p o i se aez n faa ei, aplecndu-se deasupra m inii
ei, iar aerul deveni insuportabil de fierbinte.
i observ prul, buclele negre ce strluceau precum
m tasea cu un aspect ciufulit, studiat.
El i ridic privirea. M arcelline observ gura cu buze
crnoase, ce ar fi putut s aparin la fel de bine unei
fem ei. O clip m ai trziu se uit n ochii lui ce aveau
o culoare rar - un verde ca de jad - n tim p ce vocea lui
jo as, m asculin, i m ngia urechea i parc i atingea
i alte locuri ce nu erau la vedere.
D um nezeule! Iei grbit din loj, gn din d alert n
tot acest tim p. O bserv ciorchinele de spectatori de pe
coridor, care i fceau loc s treac. A cest lucru o amuz,
chiar dac m intea i era ocupat cu problem a ce apruse
n eateptat i acum o nsoea afar din sal.

Seducie

23

tia c ducele de C levedon era o pacoste. l subes


tim ase. Totui, ea era o N oirot, iar riscurile nu fceau
altceva dect s o incite.
Se opri ca s se odihn easc ntr-o zon linitit a foa
ierului, lng o fereastr. Privi afar o vrem e, dar nu
vzu dect propria reflexie: o siluet m brcat m inunat,
o reclam um bltoare pentru ceea ce avea s fie ntr-o
zi - n curnd, cu puin ajutor din partea lui - cea m ai
cutat cas de m od din Lon dra. O d at ce pun eau m na
pe ducesa de Clevedon, cu siguran avea s urmeze
patronajul regal: luna i stelele aveau s-i aparin.
- S p er c v sim ii bine, doam n , zise el ntr-o fran
cez cu accent englezesc.
- D a , ns mi-am d at seam a c am fost absurd.
C e pariu ridicol!
El zmbi.
- N u dai n apoi, nu? C ltoria alturi de m ine n
B ois de B oulogn e este o perspectiv att de neplcut?
Avea un zm bet trengresc i vorbea cu un farm ec
plin de autoironie care, fr ndoial, cucerise mii
de fem ei.
- D u p cum vd eu situaia, oricum su n t n ctig,
rem arc ea. Indiferent cum l privesc, acest pariu este
stupid. N u m ai gndii-v: cnd o s v sp u n dac avei
dreptate sau nu, cum o s tii c nu mint?
- V im aginai c o s v cer paaportul?
- Prin urm are, o s m credei pe cuvnt?
- Desigur.
- A r putea fi u n gest galant sau un u l naiv. N u tiu
care e varianta corect.
- N-o s m m inii, decise el.
D ac surorile ei ar fi fost de fa, s-ar fi tvlit pe jos
de rs.
- E s te un d iam an t excepional lefuit, spuse M ar
celline. D ac dum neavoastr v nchipuii c o femeie
nu ar m ini ca s-l aib, sun tei incredibil de inocent.
O ch ii verzi, captivani, i cercetar chipul. T recnd la
englez, ducele oft:

24

Loretta Chase

- M-am nelat, m-am nelat com plet. A cum m i dau


seam a. Sun tei englezoaic.
- C e m-a trdat? Vorbirea direct? zmbi ea.
- M ai m ult sau m ai puin. D ac ai fi fost franuzoai
c, acum am fi dezbtut ce nseam n, de fapt, adevrul.
Ei nu pot trece cu vederea peste astfel de lucruri. Trebu
ie m ereu s vad totul prin m icroscopul filosofiei. Este
m ai degrab nduiotor, dar sun t absolut previzibili.
Totul trebuie s fie disecat i sortat. Reguli. A u nevoie
de reguli. i creeaz att de multe!

-A cesta nu ar fi un discurs nelept dac a fi


franuzoaic.
- D ar nu suntei. A m stabilit deja asta.
- Da? El aprob din cap. A i pariat n grab, observ
tnra fem eie. Suntei mereu aa de repezit?
-U n e o r i, da, adm ise el. n s m-ai prins pe picior
greit. N u sem nai cu nim eni n tlnit pn acum .
- i, totui, n unele privine sem n. Prinii m ei au
fost englezi.
- i puin francezi?
U m oru l dan sa n ochii lui verzi, iar inim a ei rece,
calculat, tresri uor ca rspuns.
La naiba, era bun.
- Foarte puin. U n strbunic pur francez. D ar lui i
fiilor si le-au plcut englezoaicele.
- U n strbunic este prea puin ca s fie luat n calcul.
Printre strm oii m ei sun t o sum edenie de francezi, dar
eu sun t un englez tipic, foarte chibzuit - cu excepia
m om entelor cnd m pripesc s trag concluzii. Ei bine,
la revedere, m icul m eu ac, m urm ur el ducndu-i m i
nile la gt ca s-l scoat.
Purta m nui, iar ea era sigur c acestea nu ascun
deau btturi sau unghii rupte. M inile lui trebuiau s
fie la nlim e: fine i cu o m anichiur perfect. Erau
m ai m ari dect n m od norm al, ns degetele erau lungi
i graioase.
Ei bine, nu foarte graioase n acel m om ent. Valetul
lui prinsese acul cu fermitate i cu precizie fix peste pliu
rile earfei, astfel c avu de furc s-l extrag.

Seducie

25

S au aa prea.
- M a i bine m lsai pe m ine, spuse ea. N u vedei
ce facei.
Ii ndeprt m inile atingndu-l uor. M n u pes
te m nu, d oar att. Totui, sim i ocul contactului
ca i cum i-ar fi atins direct pielea, iar senzaia i str
btu corpul.
Era contient de pieptul lat de sub straturile scum pe
form ate din earf, hain i cm a. i, totui, m inile
ei nu ovir i nici nu trem urar. Avea n spate ani de
practic. A n i n care inuse crile de joc neclintite n
tim p ce inim a i btea nebunete. A n i de ju cat la bluf,
fr s perm it vreodat unei licriri a privirii sau unei
grim ase a m uchilor feei s o trdeze.
A cul se desprinse, strlucind n lum in. M arcelline
se uit la estura alb pe care o ifonase.
- C t de gola pare earfa acum !
- Ce-i asta? ntreb el. Rem ucare?
-N ic io d a t , spuse ea, i era adevrul adevrat. D ar
locul acela gol m i rnete sim ul estetic.
- n acest caz, o s m grbesc spre hotel i o s-i cer
valetului s nlocuiasc acul.
- Sun tei ciudat de dornic s v facei plcut.
- N u e nim ic ciudat n asta.
- Fii linitit, nlim ea Voastr. A m o soluie splen
did. Scoase un ac din corsaj i l puse pe al lui n loc,
d up care nfipse acul ei n earf. C u o perl m icu n
capt, nu era la fel de im presionant, n s arta bine i
avea o strlucire plcut, licrind discret dintre pliurile
esturii. M arcelline era contient de privirea lui inten
s i de neclintirea cu care atepta. Netezi uor estura,
du p care pi n apoi i i privi opera cu un ochi critic.
A rat foarte bine, constat ea.
- Da? D ucele se uit la ea, nu la perl.
- Folosii fereastra pe post de oglind, i suger tn
ra fem eie. O privi n continuare. Fereastra, nlim ea
V oastr. A i putea m car s-mi adm irai m unca.
- A s ta fac, zise el. ndelung. Se ntoarse totui, zm
bin d uor, i se studie n geam . O bserv c avei un ochi

26

Loretta Chase

la fel de b u n ca i valetul m eu - iar acest lucru este un


com plim ent pe care nu l fac prea des.
O ch iu l m eu ar trebui s fie bu n , rspunse ea. S u n t
cea m ai b u n m odist din lum e.
*

Inim a lui btea neregulat.


D e ncntare, de ce altceva? i de ce nu? Intr-adevr,
ea n u sem n a cu nici o alt fem eie pe care o ntlnise
pn atunci. Parisul era o alt lum e n com paraie cu
Lon dra, iar franuzoaicele erau o alt specie fa de en
glezoaice. C h iar i aa, se obin uise n deajun s de m ult
cu parizienele sofisticate nct s p oat ghici, aproape
n orice situaie, ce se afla dincolo de m icarea unei n
cheieturi, de fluturarea unui evantai sau de nclinarea
capului ntr-un anum it unghi. Reguli, du p cum i spu
sese i ei. Francezii triau du p reguli.
Fem eia aceasta ns avea propriile reguli.
- O m odist m odest, glum i el. E a rse, n s rsul
n u sem n a cu cel zglobiu cu care era obin uit. Avea
o tonalitate joas, intim , adresat n um ai lui, nu i celor
lali din jur. N u se strduia s atrag privirile aa cum
procedau altele. O fcea doar pentru el. Se n toarse i
o m sur din cap pn n picioare.
-P o ate c, spre deosebire de ceilali din sal, nu ai
observat... spuse ea trecndu-i evantaiul de-a lungul
rochiei. D ucele i m ut privirea de la coafura aparent
neglijent. Pn atunci nu bgase de seam cu ce era
m brcat. A tenia i fusese concentrat d oar pe trstu
rile fizice: corpul cu form e generoase, pielea frum oas,
ochii strlucitori, prul uor dezordonat. Pentru prim a
dat rem arc m antia din dantel neagr sau tun ica sau
orice ar fi fost haina ce acoperea m tasea roz, la com
bin aia de culoare, la croial, la bijuterii, la... la... stil,
i suger ea.
Avu pe neateptate un m om ent de n doial, de ne
siguran. M intea lui prea a fi o carte deschis, iar

Seducie

27

ea se prea c parcursese d eja sum arul i introducerea i


ajunsese direct la prim ul capitol.
D ar ce conta? Era, evident, departe de a fi o inocent,
tia ce voia.
- N u, doam n , nu am observat, spuse el. T ot ce am
vzut ai fost dum neavoastr.
- E s te cea m ai potrivit replic pentru o fem eie.
i este cea m ai nepotrivit replic pentru o creatoare
de m od.
- V rog s fii o fem eie n aceste clipe. n rolul de
creatoare de m od v irosii talentele cu m ine.
-N icid e c u m . D ac a fi fost prost m brcat n u ai fi
intrat n loja dom n ioarei Fontenay. i chiar dac v-ai
fi grbit s trecei peste regulile m odei, contele d O refeur
v-ar fi salvat de la o eroare sinuciga i ar fi refuzat s
v prezinte.
-S in u cig a? O bserv o tendin spre exagerare.
- Legat de m od? V ream intesc faptul c sun tem la
Paris.
- n acest m om en t nu-mi pas un de sun t.
D in nou, rsul cu tonalitate joas. Sim i sunetul de
parc rsuflarea ei tocm ai i atinsese ceafa.
- A r fi cazul s am grij, spuse ea. Sun tei hotrt s
m copleii.
-D u m n eav o astr ai nceput, replic el. D u m n ea
voastr m-ai copleit.
- D ac ncercai s m m bun ai ca s v restitui dia
m antul, n-o s v m earg.
- D ac sperai s v restitui perla, v recom and s v
m ai gndii.
- N u fii absurd, zise ea. Poate c dum neavoastr
sun tei prea rom antic s credei c d iam an tul m erit
cincizeci de astfel de perle, d ar eu nu sunt. Putei pstra
perla m preun cu binecuvntarea m ea. Eu trebuie s
m duc la dom n ioara Fontenay - i iat-1 pe prietenul
dum neavoastr, contele, care a venit s v m piedice de
la greeala de a v ntoarce cu m ine n sal. tiu c sun
tei vrjit, n lim ea V oastr, i da, m i pare ru s v
pierd com pan ia - este att de m bucurtor s ntlneti

28

Loretta Chase

un brbat cu capul pe um eri - dar nu merge. N u pot fi


vzut n com pania unui gentlem an. N u e bin e pentru
afaceri. Sp er doar s v vd cu alt ocazie. Poate m ine
la Longcham p, unde, norm al, o s-mi expun m arfa.
O refeur li se altur cnd gongul anun finalul pau
zei. O tnr i fcu sem n, iar d oam n a N oirot plec, nu
nainte de a face o plecciune graioas; n plus, n um ai
pentru privirea lui Clevedon, arunc o ochead plin de
neles pe deasupra evantaiului.
Im ediat ce ea se ndeprt, contele zise:
- A i grij. E periculoas.
- Da, rspunse C levedon privind-o cum i fcea drum
prin m ulim e. Lum ea i fcea loc de parc ar fi fost de la
curtea regal, n tim p ce ea nu era nici m car pe-aproape de aa ceva. N u era dect proprietara un u i magazin,
nim ic m ai m ult. C h iar ea spusese asta de bunvoie i
fr a se ruina, totui lui nu prea i venea s cread.
Se uit la m ersul ei i al prietenei, att de diferite de
parc fceau parte din alte specii. D a, repet el. tiu.
*

ntre tim p, la Lon dra, Lady C lara Fairfax tocm ai


voia s arun ce un vas din porelan chinezesc n capul
fratelui ei. D ar zgom otul ar fi atras atenia, i ultim ul
lucru pe care i-l dorea era ca m am a lor s d ea buzna
n bibliotec.
l trse n bibliotec pentru c era o ncpere n care
m am a intra rareori.
-H arry , cum ai putut? ip ea. Toi vorbesc despre
asta. S u n t ngrozit.
H arry Fairfax, conte de Longm ore, se aez prudent
pe canapea i nchise ochii.
- N u e nevoie s ipi. C ap u l m eu...
- Pot s ghicesc cum te-ai ales cu durerea aia de cap.
i nu mi-e deloc mil.
O ch ii lui Harry erau nconjurai de um bre, iar paloa
rea i fcea chipul tern. C utele i petele indicau faptul
c purta aceleai haine ca n ajun, iar aspectul slbatic

Seducie

29

al prului negru dovedea clar c nu fusese atins de vreun


pieptn in tot acest interval de tim p. i petrecuse noap
tea n patul uneia dintre iubitele lui, fr ndoial, i nu
se sinchisise s se schim be cnd sora lui l chemase.
-B ile tu l tu spun ea c e urgent, zise el. A m venit
gndindu-m c aveai nevoie de ajutor. N u ca s urli
la m ine.
- Te-ai grbit s te duci la Paris ca s i dai lui Cleve
don un ultim atum , se rsti ea. nsoar-te cu sora mea
sau... A sta a fost ideea ta de a m ajuta?
T n ru l deschise ochii i se uit n sus ctre sora lui.
- C in e i-a spus o asem enea trsnaie?
- T oat lum ea vorbete despre asta. D e cteva spt
m ni, se pare. Pn la urm am aflat i eu.
- Toat lum ea e nebun, zise el. A fost un ultim atum ,
dar nu aa. N u am fcut dect s-l ntreb dac te m ai
vrea sau nu.
- O , nu, exclam ea.
Se prbui ntr-un fotoliu din apropiere i i puse
palm a peste gur. Faa i lu foc. C u m putuse? C u m pu
tuse? D ar ce ntrebare. Bineneles c putuse. H arry nu
fusese niciodat renum it pentru tact sau sensibilitate.
- M a i bine eu dect tata, se justific el.
E a nchise ochii. Avea dreptate. Papa ar fi scris o scri
soare. M etoda ar fi fost m ai discret, dar m ult m ai devas
tatoare pentru C levedon dect orice ar fi p u tu t s spun
Harry. Tatl lor l-ar fi legat fedele pe duce, copleindu-1
cu nvinuiri i obligaii - n opin ia ei, exact lucrul care l
determ inase nc de la nceput pe nlim ea S a s plece
pe continent.
i lu m na de la gur, deschise ochii i ntlni pri
virea fratelui su.
- C h iar crezi c s-ar ajunge la asta?
- D raga m ea, m am a m nnebunete, dei eu nu sunt
nevoit s stau cu ea. A m ajuns s ursc s trec pe aca
s pentru c tiu c va ncepe s vorbeasc despre asta.
A a c mi-am dat seam a c e doar o chestiune de timp
pn cnd tata va renuna s o ignore. tii c niciodat

30

Loretta Chase

nu a vrut s plecm . C el puin, nu C levedon. n ceea ce


m privete, a fost fericit s-mi vad ceafa.
E ra adevrat c m am a devenise din ce n ce m ai n
grijorat n ultim ele luni. C ele m ai m ulte dintre fiicele
prietenelor ei, de-o seam cu C lara, erau m ritate. C o n
tesa era n spim n tat c avea s-l uite pe C leved on i c
avea s se ncurce cu un brbat nepotrivit - acest lucru
n sem n n d cineva care nu purta titlul de duce. D e ce
l ncurajezi pe lordul Adderley cnd tii c este aproape
falit? i iat-1 pe ngrozitorul d om n Bates, care nu are
nici o an s la m otenire cu cei d oi brbai care stau n
tre el i titlu. tii c m oia lordului G ed d in g se duce de
rp. i Sir H enry Jaspers? Fata m ea s i dea nas un ui
baron? ncerci s m om ori ncetul cu ncetul, Clara?
C e este cu tine de nu poi ine un brb at care te-a iubit,
practic, de la natere i i-ar fi putut cum pra i vinde pe
toi ceilali la u n loc, de nenum rate ori? D e cte ori
nu auzise C lara aceast critic, sau vorbe asem ntoare,
din m om entul n care se ntorseser la L on d ra ca s par
ticipe la sezonul m onden?
- tiu c ai avut intenii bune, i spuse fratelui su.
D ar mi-a dori s nu o fi fcut.
- E plecat din ar de m ai bine de trei ani, zise Harry.
Situ aia ncepe s arate ridicol, chiar i pentru m ine.
O ri vrea s se nsoare cu tine, ori nu. O ri vrea s triasc
acolo, ori n A nglia. C red c a avut destul tim p la dispo
ziie ca s se hotrasc.
Ea clipi. Trei ani? N u prea c trecuse att de m ult
tim p. i petrecuse prim a parte d in aceast perioad
plngndu-i bun ica pe care o adorase. N u avusese ini
m a s i fac debutul n societate atunci. Iar n acel an
i n cei care urm aser fusese ncntat de m inunatele
scrisori pe care i le trimisese Clevedon.
- N u mi-am dat seam a c a trecut atta vrem e, m rtu
risi ea. Scrie att de frum os, nct pare c este aici.
i rspunsese la scrisori nc de cnd nvase s
m zgleasc prostioare precum : S p er c eti bine. Ii
place la coa? E u nv franceza. Este grea. T u ce n
vei?" n ciuda vrstei fragede, el era un corespon d ent

Seducie

31

ncnttor. Avea un sim al observaiei de invidiat, un


dar natural al descrierii i o isteime aparte. II cunotea
foarte bine, m ai bine dect m ajoritatea celorlali, dar
acest lucru se datora n special scrisorilor. J n viaa real
nu petrecuser prea m ult tim p m preun. In anii n care
C levedon fusese n ar, ea era m ai m ereu la coal, pe
cnd el plecase la internat, d u p care la universitate i,
apoi, peste hotare.
- ndrznesc s afirm c nici el nu i-a d at seam a c
a trecut att de m ult tim p, zise Harry. C n d l-am ntre
bat direct ce are de gn d s fac, a rs i mi-a spus c am
fcut bine c am venit. S-ar fi ntors m ai repede, d ar c
scrisorile tale i-au d at de neles c te bucuri de rolul de
cea m ai peit tnr din nalta societate londonez, i
nu a vrut s i strice distracia.
N ici ea nu dorea s-i strice lui distracia, cci nu avu
sese o copilrie plcut. i pierduse tatl, m am a i sora
n n um ai u n an. Papa dorise s fie un b u n tutore, dar
avea idei stricte despre D atorie i R esponsabilitate, iar
Clevedon, spre deosebire de fraii C larei, ncercase s i
triasc viaa d u p aceste standarde.
C n d C levedon i H arry luaser hotrrea s plece,
ea se bucurase pentru ei. H arry avea s d obndeasc
mai m ult experien, iar C levedon, departe de Papa,
putea s se regseasc.
- N u ar trebui s se ntoarc dect atunci cn d e pre
gtit, op in ea.
- D a r tu eti pregtit? se interes H arry ridicnd
o sprncean.
- N u fi absurd.
Sigu r c ar fi fost fericit s se ntoarc C levedon.
l iubea. l iubise nc de cnd era mic.
- N u trebuie s-i faci griji c vei fi zorit la altar. I-am
sugerat s atepte pn la sfritul lunii m ai. A stfel, pe
itorii ti vor avea tim p suficient s se om oare ntre ei,
s plece n exil n Italia, s renune sau s dispere. A poi
i-am recom an dat s i m ai dea o lun ca s te reobinuieti cu prezena lui pe aici. A sta va am n a lucrurile
pn la sfritul sezonului m onden, m om ent n care

32

Loretta Chase

am propus o cerere frum oas n cstorie, n public,


m pn at cu m ulte cuvinte de afeciune nepieritoare,
acom paniate de un inel cu un d iam ant uria.
- Harry, eti ridicol.
- Oare? Lui i s-a prut o idee excelent, i am srbto
rit cu trei sau patru sau cinci sau ase sticle de am panie,
d in cte m i pot am inti.

Paris
15 aprilie
Seducia era un joc pe care C levedon l adora. i pl
cea la fel de m ult s vneze - n ultim a vreme chiar mai
m ult - i s cucereasc. Cucerirea doam n ei N oirot pro
m itea s fie un joc m ai am uzant dect de obicei, consti
tuin d o ncheiere plcut a sejurului peste hotare.
N u era nerbdtor s se ntoarc n A nglia la respon
sabiliti, d ar venise tim pul. Parisul ncepuse s-i piar
d atractivitatea i, fr ncnttoarea com panie a lui
Longm ore, nu m ai vedea nici o bucurie n a m ai sta
pe continent.
O ricu m , p ln uise s se duc la Lon gcham p ca s
observe i fac rost de o povestioar am uzant pen
tru C lara. i datora u n a i de la oper, d ar n u con ta.
L on gcham p avea s-i ofere o h ran m ai con sisten t
pentru sim uri.
P rom enada anual pe C h am p s Elysees i n Bois
de Boulogne se petrecea m iercurea, joia i vinerea de
dinainte de Pati. Vremea, care fusese prom itoare la
nceputul sptm nii, se nrutise i aducea un vnt
rece. C u toate acestea, i fcuser apariia toi m em brii
naltei societi din Paris, m brcai d u p ultim a m od,
etalndu-i cei m ai bu n i cai i cele m ai frum oase trsuri.
Procesiunea se desfura pe am bele laturi ale oselei, iar
centrul era rezervat trsurilor regale i vrfurilor aristo
craiei. C e i m ai muli, din toate pturile sociale, mer
geau pe jos, aa cum alesese i el s fac pentru a studia

Seducie

33

m ai bin e i a trage cu urechea la ceea ce vorbeau att


participanii, ct i spectatorii.
U itase ct de m are putea fi aglom eraia, m ult m ai
dens dect n Hyde Park la o or de vrf. Se ntreb
cum n aiba avea s-o gseasc pe doam n a N oirot. Parc
toat lum ea venise la Longcham p.
C teva m inute m ai trziu ns, se ntreba cum ar fi
fost posibil s nu o gseasc. Fcea valuri, exact aa cum
se ntm plase i la O per. N um ai c acum efectul era
m ult m ai im presionant. N u avea dect s-i ntoarc pri
virea n direcia n care se petreceau accidente, i acolo
se afla ea. O am en ii i suceau gturile ca s o vad. Br
baii i ciocneau trsurile ntre ele. C ei care m ergeau pe
jos se loveau de stlpi sau intrau unii n alii. Iar ea, fr
nici o ndoial, se distra d in plin.
D e data aceasta, pentru c o vedea de la distan,
fr s fie distras de ochii negri strlucitori i de vocea
atrgtoare, se putea bucura de ntregul tablou: rochia,
plria... i m ersul. D in deprtare putea s acorde aten
ie im aginii de ansam blu: boneta din pai decorat cu
panglici galben-deschis i dantel alb, haina lila ce se
deschidea m ai jo s de talie scond la iveal rochia verde
pal ce flutura dedesubt.
U rm ri cum brbaii, unul cte unul, o abordau.
Ea se oprea pentru scurt tim p, zmbea, rostea cteva
cuvinte i apoi i continua drum ul, lsndu-i pe adm i
ratori s se holbeze cu expresii buim ace. Se gn di c
probabil aa artase i el n seara precedent, d u p ple
carea ei.
i fcu loc prin m ulim e ctre latura opus.
- D oam n Noirot.
- A , aici erai! Exact om u l pe care doream s-l vd.
- N u p ot dect s sper asta, rspunse el, innd cont
de faptul c dum neavoastr m-ai invitat aici.
- A fost o invitaie? se m ir ea. A m crezut c a fost
doar o sugestie.
- M ntreb dac le-ai oferit astfel de sugestii tutu
ror celor care au fost prezeni asear la O pera Italian.
Se pare c se afl cu toii aici.

34

Loretta Chase

- O , nu. N u v-am vrut dect pe dum neavoastr. E i se


afl aici pentru c este un loc n care poi s te remarci.
Longcham p. Sp tm n a Patimilor. T oat lum ea vine n
pelerinajul sfnt ca s vad i ca s fie vzut. i iat-m
i pe m ine, la vedere.
- i ce privelite ncnttoare! i foarte la m od, ju
decnd d u p privirile invidioase ale fem eilor. Brbaii
su n t buim cii, norm al, dar ei nu v su n t de nici un
folos, ndrznesc s spun.
- Este o balan delicat. Trebuie s fiu agreabil br
bailor, cci ei achit facturile. D ar fem eile conteaz,
n truct ele m i poart rochiile. N u vor fi dornice s-mi
treac pragul m agazinului dac vd n m ine o rival.
- i totui mi-ai sugerat s vin aici astzi i s v caut
n aceast gloat, spuse el.
- A a am fcut, recunoscu ea. A m nevoie de dum n ea
voastr ca s achitai nite facturi.
Era, din nou, ultim ul lucru la care s-ar fi ateptat.
C o rp u l i se tension i tem peratura i crescu, sim ptom e
care nu aveau nici o legtur cu dorin a fizic.
- Facturile cui?
- A le fem eilor din fam ilia dum neavoastr.
Nu-i venea s-i cread urechilor. R eui s pronune,
cu m axilarul ncordat:
- M tuile mele v datoreaz b an i i ai venit la Paris
ca s^ m presai s pltesc?
- n lim ile Lor, m tuile dum neavoastr, nu au pus
n iciodat piciorul n m agazinul m eu, rspunse ea. A sta
e problem a. M rog, una dintre problem e. N u ele sun t
im portante acum . Problem a im portan t este soia dum
neavoastr.
- N u am soie.
- D ar o s avei. i eu trebuie s fiu cea care o m bra
c. Sper c este evident.
Avu nevoie de un m om ent ca s priceap. A p o i avu
nevoie de u n alt m om ent ca s-i astm pere indignarea.
-V re i s-mi spunei c ai venit pn la Paris ca s
m convingei c suntei cea m ai potrivit creatoare de
m od pentru viitoarea duces de Clevedon?

Seducie
y

35

- C u siguran, nu. V in la Paris de d o u ori pe an


din d ou m otive, spuse ea ridicnd un deget nm nuat.
U nu: ca s atrag atenia reporterilor care alim enteaz
revistele pentru fem ei cu ultimele tiri de la Paris. O des
criere adm irativ a rochiei de prom enad pe care am
purtat-o prim vara trecut a atras-o pe d oam n a Sharp
ia C a sa N oirot. La rndul su, ne-a recom an dat unei
prietene, Lady Renfrew. U rm n d acest tipar, prietenele
lor se vor altura n curnd ilustrelor noastre cliente.
- i al doilea motiv? ntreb el nerbdtor. N u trebu
ie s-mi artai degetele, sun t perfect capabil s num r.
- A l doilea m otiv este inspiraia. Inim a m odei bate la
Paris. M erg acolo un d e su n t oam eni pasion ai de m od,
iar acetia m i dau idei.
- neleg, spuse el, dei nu nelegea.
D ar asta m erita, i zise, pentru c se inuse dup
o negustoreas, o persoan vulgar, avid de ban i. A r fi
putut s se culce cu d oam n a St. Pierre n ajun - iar tim
pul pentru astfel de aventuri era pe duc - d ar irosise
ocazia ca s se in d u p aceast... aceast fiin.
- D eci eu sun t d oar un instrum ent.
- Sp er c suntei ndeajuns de inteligent ca s nu ve
dei lucrurile aa. C ea m ai m are dorin a m ea este s v
fac pe plac. D ucele se ncrunt. II lua de prost. Pentru
c l atrsese prin cldirea O perei i n m ulim ea de la
Longcham p i im agina c l va face sclavul ei. N u era
prim a i nici ultim a fem eie care nutrea aceast speran.
N u v cer dect s v gn dii la asta, insist ea. D orii ca
soia dum neavoastr s fie cea m ai bine m brcat feme
ie din Londra? Vrei s dea tonul n m aterie de m od?
Vrei s nu m ai poarte acele rochii nefericite? Sigur
c vrei.
- Puin m i pas m ie ce p oart C lara! rosti el rspicat.
in la ea pentru ceea ce este.
- E s te foarte drgu, d ar nu luai n calcul statutul
D o m n iei Sale. O am en ii trebuie s o adm ire pe ducesa
de C levedon , iar ei, n general, judec o carte du p co
pert. D ac n u ar fi aa, am p urta cu toii tunici de aba
i pieptare din piele, ca strm oii notri. i e culm ea

Loretta Cfiase

36

ca tocm ai dum neavoastr s afirm ai c hainele nu sunt


im portante. Uitai-v n oglind.
Era furios. C u m ndrznea s vorbeasc despre C lara
astfel? C u m ndrznea s-i dea lecii? Ii venea s o ia i...
i... Diavolul pusese stpnire pe ea. Nu-i putea am inti
cnd lsase o femeie - m ai mult, o negustoreas de rnd s-l scoat din fire. M ri:
-A c u m m aflu la Paris. U n d e bate inim a m odei,
dup cum ai spus.
- i purtai vechituri cnd suntei la Londra? vru
ea s tie. D ucelui i trebuia atta stpnire de sine ca
s n-o strng de gt, nct nu se m ai putu concentra
s gseasc o replic potrivit. T ot ce putea face era s se
uite urt. N u are rost s v ncruntai la m ine, l m ustr
ea. D ac a fi fost uor de intim idat, nu m-a fi apucat
de aceast afacere de la bun nceput.
- D o am n N oirot, se pare c m-ai con fun dat cu altcineva. U n prost, cred. La revedere.
n cepu s se ndeprteze.
- Da, da, zise ea fluturnd din m n. Plecai furios.
Ducei-v. N e vedem la Frascati, ndrznesc s spun.

capitolul 3
H o telu l Frascati, situat pe rue de R ichelieu la nu
m rul 108. A cesta este un cazinou situat pe locu l al
do ilea n Paris din pun ctul de vedere al respectabilit
ii, datorit clientelei selecte. Prezena d o am n elor este
p erm is."
Ghidul Noului Paris al lui Galignani, 1830

C levedon se opri, se ntoarse i se uit la ea. O chii


lui erau d oar nite fante verzi. G u ra senzual dispruse.
U n m uchi i se contracta n zona m axilarului, lng ure
chea dreapt.
Era un om nalt, puternic. U n duce englez, specie
cunoscut pentru putina de a zdrobi orice lucru mic

Seducie

37

i enervant care i-ar fi stat n cale. Postura i expresia


Icei ar fi speriat o persoan obinuit.
n s M arcelline nu era o persoan obinuit. tia
prea bine c agitase o cap roie n faa un u i taur.
O fcuse cu agilitatea unui toreador experim entat.
Acum , precum taurul, el nu mai vedea nim ic altceva
n afara ei.
- La naiba, zise el. A cum nu m ai pot pleca furios.
- N u v-a nvinovi dac ai face-o. A i fost provocat.
Dar v avertizez, nlim ea Voastr, sun t cea m ai am
biioas femeie din cte ai cunoscut vreodat, i sunt
hotrt s o m brac pe ducesa dum neavoastr.
- Su n t tentat s spun peste cadavrul m eu , dar am
cum plita bnuial c o s spunei dac e necesar'1.
Ea zmbi. Expresia feei lui se m bunase puin, iar o lic
rire m echereasc i se ntrezri n privire. A sta nseam n
c o s facei tot ce e necesar? se interes el.
- tiu la ce v gndii, ns nu va fi necesar. V rog s
v gndii, nlim ea Voastr. C e doam n respectabil
ar accepta o creatoare de m od specializat n seducie?
- A , e o specialitate?
- D in tre toi brbaii, dum neavoastr ar trebui s
tii c seducia este o art, iar unii practicani sunt
mai talentai dect alii. Eu am ales s-mi exersez talen
tele n dom en iul vestim entaiei. E drept, femeile sunt
capricioase i greu de satisfcut. Brbaii sun t uor de
satisfcut, dar m ult m ai capricioi.
Pentru o persoan cu o privire ascuit, faa lui atr
gtoare era ca o carte deschis. M arcelline urm ri fasci
nat cum expresia curioas care-i apru pe chip terse
treptat sem nele persistente ale furiei. Era intrigat de ea,
i revizuia prerile iniiale i, prin urm are, i tacticile.
Era un brbat inteligent. Trebuia s fie foarte precaut.
- Frascati, zise el. Suntei o juctoare.
-Jo c u rile de noroc sun t sportul m eu preferat. Jo cu
rile - cu banii, cu oam enii, cu viitorul - constituiser
un m od de via pentru fam ilia ei. n special ruleta,
com plet ea. N oroc pur.

38

Loretta Chase

- A sta explic riscurile pe care vi le asum ai cu brba


ii pe care nu i cunoatei.
-A face rea cu haine nu este pentru cei slabi de nger.
A m uzam entul reveni n ochii lui verzi, iar colurile
buzelor i se curbar n sus. In cazul oricrui alt brbat,
aceast expresie ar fi fost ncnttoare. La el avea un
efect devastator. O chii lui i zmbetul dulce njunghiau
orice fat n inim i i con tin uau drum ul spintecnd
m ai jos.
- A a se pare, aprob el. O afacere m ai periculoas
dect bn uiam .
- N ic i nu avei idee.
- Prom ite s fie interesant. N e vedem la Frascati.
Se nclin cu o graie pur m asculin. M icarea uoar
i ncreztoare a unui brbat care se sim ea confortabil
n trupul su puternic. Se ndeprt, urm rit de privirea
ei contem plativ. M arcelline observ num eroase plrii
i bonete elegante schim bndu-i direcia n tim p ce fe
m eile ntorceau capul d u p el.
Ea aruncase m nua, iar el o ridicase, confirm ndu-i
ateptrile. A cum tot ce trebuia s fac era s nu ajun
g pe spate, cu acel corp splen did ntre picioarele ei.
N u avea s fie uor. D ar dac ar fi fost uor, nu ar fi fost
la fel de distractiv.

Londra, miercuri noaptea


D o am n a D ow nes atepta n trsur, la m ic d istan
de locu in a custoresei. Im ediat d u p ora n o u i
ju m tate, aceasta trecu prin dreptul ei. Se uit n sus,
dar n u se op ri din m ers. Puin m ai trziu, d oam n a
D ow nes cobor din vehicul i, m ergnd agale, o salut
pe tn ra fem eie ca i cum ar fi fost d ou cu n otin e
vechi care se n tlniser din n tm plare. Se ntrebar
un a pe alta de sn tate, ap oi fcur civa p ai p n la
casa custoresei.

Seducie

39

D u p un m om ent, aceasta scoase din poet o hrtie


m pturit. D o am n a Dow nes ntinse m na s o ia.
- Banii m ai nti, ripost custoreasa.
- Las-m s vd nti ce este, zise doam n a Downes.
D in cte bnuiesc, nu e nim ic ieit din com u n . Fem eia
se duse m ai aproape de felinarul de pe strad i des
pturi foaia. D o am n a Dow nes scoase un gfit uor pe
care l acoperi repede cu un pufnet dispreuitor. A sta
este tot? Fetele mele pot face ceva asem n tor ntr-o or.
Nu m erit nici m car o jum tate de coroan, ca s nu
mai vorbim de un ban de aur.
C u storeasa m pturi hrtia.
- Ei bine, atunci lsai-le s se descurce dac tiu ele
cum. A m luat notie pe spate, dar sun t sigur c fetele
dum neavoastr istee nu au nevoie de ajutor ca s i dea
seam a cum s fac pliurile sau cum s n n oad e fundele
nct s ias ca ale ei. i nu trebuie s tii ce fel de pan
glici folosete i de unde le procur. N u, ntr-adevr, nu
vrei nim ic din toate aceste inform aii. A a c o s iau
asta cu m ine i o s-o arunc n foc. Eu tiu cum se face,
doam n a tie, ba chiar i un a sau d ou dintre fetele noas
tre m ai ndem natice cunosc m echeria. C ustoreasa
vorbea cu superioritate despre celelalte, d n d de neles
c era m ult m ai bun dect ele, dar neapreciat. Altfel,
nu ar fi stat acum n m ijlocul strzii, n oaptea trziu, dei
abia atepta s ia cina. C u siguran nu ar invitat concu
rena la discuii dac U nele Persoane ar fi preuit-o aa
cum ar fi trebuit. N u, doam n , nu avei deloc nevoie de
asta, com plet ea, i m ntreb de ce v-ai pierdut tim pul
ca s venii pn aici.
- D a , am pierdut destul tim p, m urm ur doam na
Dow nes ntinznd o m n spre poet. U ite sum a pro
m is. D ar dac vrei m ai m ult, ar fi bine s m i aduci
ceva m ai bun.
- C t nseam n m ai mult? ntreb custoreasa vrnd
ban ii n buzunar.
- N u prea am ce face cu fragm ente de m odele. C aie
tul de schie, pe de alt parte, ar valora ceva.

40

Loretta Chase

- C u siguran. A r valora slujba m ea. U n a e s copi


ezi un m odel, pe cnd caietul cu schie... i va da seam a
im ediat c lipsete, i s tii c cele trei sunt tare istee.
- D a c i-ar pierde caietul de schie, ar pierde tot,
conchise d oam n a Downes. Ar trebui s-i caui alt loc
de m unc n acel caz. i ndrznesc s spun c o slujb
nou ar fi o experien m ult m ai plcut pentru tine
cnd vei avea n buzunar douzeci de guinee care s-i
fac viaa m ai uoar.
C am erista unei doam ne din lum ea bun putea c
tiga douzeci de guinee pe an. A sta nsem na m ult m ai
m ult dect salariul unei custorese experim entate.
-C in cizeci, zise femeia. M erit cincizeci, tiu asta,
pentru c o s-o elim inai din drum , iar eu nu-mi risc
pielea pentru m ai puin de-att.
D o am n a Dow nes rsufl ndelung n tim p ce fcu
nite calcule rapide.
- Bine, cincizeci. D ar trebuie s fie totul. A r fi bine s
notezi orice detaliu. O s-mi dau seam a im ediat, i dac
n-o s-mi ias o copie fidel, n-o s vezi nici un penny,
o avertiz ea nainte de a pleca.
C roitoreasa o urm ri cu privirea, bom bn in d ca pen
tru sine:
- De parc ai fi n stare s faci vreo copie, cotoroan
proast, dac nu i-a da eu toate am nuntele!
Zorni ban ii n buzunar i intr n cas.
*

Paris, aceeai noapte

D in m om ent ce O pera era nchis m iercurea, Clevedon se duse la Teatrul de Varieti, unde putea conta
pe faptul c avea s se amuze asistnd la un spectacol
de calitate. Poate c exista chiar ansa de a o ntlni pe
doam n a N oirot.
Fiindc ea nu i fcu apariia, se ntreb plictisit dac
nu era o idee s plece m ai devreme i s se ndrepte spre
Frescati. Ins C lara atepta cu nerbdare scrisorile lui,

Seducie

41

iar ducele nu avusese tim p s-i povesteasc despre Br


bierul din Sevilla, una dintre operele ei favorite ei. A cum
i ddu seam a c nici de la Longcham p nu venise cu
nimic - nim ic din ce putea s-i relateze logodnicei sale.
R enunnd s plece, i lu notie n carneelul de
buzunar. Paginile nu conineau nim ic despre remarci
le doam n ei N oirot legate de stilul vestim entar al C la
rei, sau m ai degrab de lipsa acestuia. La acea vreme le
alungase din m inte. Sau cel puin aa crezuse. Totui,
le gsi ateptnd ca i cum creatoarea de m od i le esuse
pe creier.
C n d o vzuse pe C lara ultima oar, purta doliu pen
tru bunica ei. Poate c nuanele nchise la culoare nu
o prindeau. Stilul... La naiba, era n doliu! D e ce i-ar
fi psat dac inuta ei respecta canoanele m odei? Era
o fat frum oas, i spuse el, iar o fat frum oas putea
s se m brace oricum - nu c i-ar fi psat, pentru c
o iubea pentru ceea ce era, i asta de cnd i putea adu
ce am inte.
Totui, dac ea s-ar fi m brcat la fel de provocator ca
Marcelline...
G n d u l nu-1 prsi pe durata ultim elor scene din
spectacol. i-o im agin pe C lara m brcat magnific,
fcndu-i pe toi cei din jur s ntoarc privirile dup
ea. Se vzu pe el nsui m ndru de faptul c era a lui
i sim i invidia fiecrui brbat. A p oi i dd u seam a c
o luase razna.
- N a ib a s-o ia, m orm i el. Mi-a otrvit m intea,
vrjitoarea.
- C e s-a ntm plat?
Se ntoarse i l vzu pe G aspard A ronduille uitndu-se
la el cu ngrijorare.
- C h ia r conteaz ce haine poart o femeie? ntreb
C levedon.
O ch ii francezului se m rir i i ddu capul pe spate
ca i cum ducele l-ar fi plm uit.
- E o glum?
-V re a u s tiu, strui Clevedon. C h iar conteaz?
A ronduille l privi cu nencredere.

42

Loretta Chase

- N u m ai un englez ar pun e astfel de ntrebri.


- Oare?
- Desigur.
- N u m ai u n francez ar spune asta.
- A m dreptate, i o s te lm uresc im ediat.
Spectacolul se term in, dar dezbaterea nu. Aronduille chem ntriri din cercul de prieteni. Francezii
discutar subiectul din toate punctele posibile de abor
dare filosofic, ncetnd doar cnd ajunser la hotelul
Frascati. A colo grupul se separ, m em brii lui mprtiindu-se fiecare la m asa preferat.
La rulet era aglom eraie: ca de obicei, brb aii se n
ghesuiau n ju rul ei. C levedon nu vzu nici o fem eie
n preajm . Totui, n tim p ce d d ea ocol ncet, zidul
m asculin de la m asa de rulet se subie. L u m ea se m ic
i ducele zri un spate fermector, fam iliar.
D in nou, coafura ei era uor ciufulit, ca i cum cu
d o ar cteva m inute n urm fusese n braele iubitului.
O poriun e d in pr i cdea pe ceaf, o b u cl neagr ce
atrgea privirea spre acel loc i apoi n jos, peste curba
fin a um erilor, ctre m arginea m necilor bu fan te. R o
chia era de un rubiniu nchis, ocan t de sim pl, d ar cu
o croial ndrznea.
Pentru un m om ent i dori^ s o p oat im ortaliza ntr-un tablou. L-ar fi intitulat ntruchiparea p catului".
Fu ten tat s se aeze lng ea, destul de ap roap e ca s-i
inhaleze parfum ul i s sim t m tasea rochiei atingndu-i picioarele. D ar m asa de rulet nu era locul potrivit
pentru flirt i, d u p cum se artau lucrurile, M arcelline
era absorbit de nvrtirea roii, la fel ca toi ceilali.
Se m ut vizavi. A tunci l recunoscu pe cel care-i sttea
alturi: m archizul d Em ilien, un d esfrn at celebru.
- 21, rou, im par, ctigtor, rosti u n u l dintre
crupieri.
U n alt crupier m pinse cu grebla u n teanc de m onede
n faa ei. E m ilien se aplec i i spuse ceva. M axilarul lui
C levedon se nclet. i ls privirea n jos, spre m as.
n faa ei sttea un m orm an de m on ede de aur.
- D om nilor, facei jocurile, strig crupierul.

Seducie

43

A run c bila alb i puse n m icare roata, care se n


vrti i ncetini treptat. D e data aceasta, tn ra femeie
pierdu. D ei crupierul lu o mare parte d in aur, nu p
rea deranjat. R se i parie din nou.
C levedon parie i el, pe rou. Bila se nvrti de jur
m prejur. N egru, par, nectigtor.
M arcelline ctig. D ucele urm ri cum crupierii m
pinser m onedele lui i ale celorlali spre ea. M archizul
rse i se aplec s-i m ai spun ceva, cu gura aproape de
urechea ei. E a rspunse printr-un zmbet.
Englezul renun la rulet i se instal la m asa de
rouge et noir. i spuse c ar fi venit acolo indiferent dac
era sau nu prezent. Se gndi c ea vna soiile i am an
tele altor brbai, iar el nu era singurul pltitor de fac
turi din Paris. i Em ilien avea buzunare adnci, o soie,
o am an t de curs lung i trei curtezane preferate.
Ju c o jum tate de or. C tig m ai m ult dect pier
du i poate de aceea se plictisi att de repede. In cele din
urm l cut pe A ronduille, cruia i d d u de tire:
L ocul sta e plictisitor n seara asta. M duc la Palais
Royal.
-M e r g cu tine, se oferi prietenul su. H ai s vedem
dac i ceilali vor s vin cu noi.
T oat lum ea se m utase la rulet. M arcelline era nc
acolo, im posibil de ignorat n rochia de m tase stacojie.
M archizul rm sese lng ea. n clipa n care C levedon
i propu se s se uite n alt parte, ochii ei se ndreptar
n sus, iar privirile li se ntlnir. Pru s treac o veni
cie pn ca ea s-i fac sem n cu evantaiul.
A r fi venit chiar dac nu s-ar fi ateptat s o gseasc
acolo, i repet el. A r fi venit i ar fi gsit u n alt brbat
lipit de ea. N u ar fi n sem n at nim ic pentru el. Parisul
era plin de fem ei fascinante. A r fi salutat-o din cap, s-ar
fi nclinat sau i-ar fi zm bit i apoi ar fi ieit d in hotel.
D ar, iat-o, ntruchiparea pcatului, provocndu-1. D u
cele de C levedon nu cedase pn n acel m om en t nici
o fem eie pe care o dorea. Li se altur celor doi.
- A , Cevedon, o cunoti pe doam n a N oirot, am n
eles, zise Em ilien.

44

Loretta Cfiase

- A m aceast onoare, spuse C levedon uitndu-se la


ea cu cel m ai dulce zmbet.
- Mi-a golit buzunarele, se plnse marchizul.
- R oata ruletei v-a golit buzunarele, l corect im ediat
M arcelline.
- N u , dum neavoastr ai fcu to . Pur i sim plu fixai
ruleta cu privirea, iar bila se oprete acolo un de dorii.
Fcu u n gest de respingere a acestei afirm aii vnturndu-i evantaiul.
- N u are rost s m cert cu D o m n ia Sa, i se adres ea
lui Clevedon. I-am prom is c-i dau ocazia de a-i recupe
ra banii. M ergem s jucm cri.
-P o a te c doreti s ni te alturi, propuse Em ilien.
i prietenii ti la fel.

Se ndreptar spre un salon discret i exclusivist


dintr-o cas particular. C n d Clevedon ajunse cu gru
pul m archizului, se desfurau deja cteva jocuri n
cam era mare.
Pn la ora trei dim ineaa, m ajoritatea participanilor
plecar. n anticam era mic, dar luxoas n care m ar
chizul se retrase ntr-un final m preun cu un grup de
prieteni, rm seser Em ilien nsui, o b lo n d artoas doam n a Jolivel - , doam n a N oirot i C levedon. Lng ei
zceau corpurile celor care cedaser din cauza buturii
sau a oboselii. U n ii jucaser zile i n opi la rnd.
La rulet, unde ndem narea i experiena n u nsem
n au nim ic, N oirot ctigase destul de des. L a cri, unde
iscusina avea un rol prim ordial, ansa nu-i surdea.
N orocul marchizului se term inase n ultim a ju m tate de
or, iar acum se tolnise dezam git n fotoliu. C levedon
era pe val.
- M ie m i ajunge, anun doam n a Jolivel. Se ridic,
iar brbaii fcur acelai lucru.
- i mie, bom bni Emilien.
m pin se crile ctre centrul m esei i iei d in ncpe
re, pe urm ele blondei.

Seducie

45

C levedon rm ase n picioare, ateptnd-o pe creatoa


rea de m od s se ridice. In sfrit, o avea n um ai pentru
el, i abia atepta s o conduc n alt parte. O riunde
n alt parte.
- Se pare c petrecerea s-a term inat, observ el.
N oiro t se uit la el cu o licrire aparte n ochii si
negri.
- C red eam c abia ncepe!
R idic pachetul de cri i ncepu s le am estece, iar
ducele se aez la loc.
*

Ju car 21, fr variaiuni. Era unul dintre jocurile lui


preferate. Ii plcea sim plitatea. D escoperi c n d oi era
m ult m ai interesant dect n m ai muli.
D e data aceasta nu m ai putea citi nim ic pe chipul
ei. N ici un rid n colul gurii cnd crile nu erau bune.
N ici o^ btaie agitat cu degetul cnd trgea o carte
m are. In cursul partidelor precedente, toate aceste in
dicii i jo cu l ei l surprin ser pentru c erau nechibzu
ite. A cum , totul era diferit. Pn s aju n g la sfritul
celui de-al doilea pachet, se sim i de parc ar fi ju cat
cu o alt fem eie.
C levedon ctig prim a m n, i pe cea de-a doua i
pe a treia. D u p aceasta ea recuper ncet dar sigur, iar
teancul de m onede din faa ei crescu, n tim p ce al lui
se dim inu.
- A a se face, zise ea.
- Sau poate v-ai ju cat cu m ine, d oam n . n m ai m ul
te m oduri, nu doar ntr-unul.
- S u n t m ai concentrat la joc. i dum neavoastr ai
ctigat m ult nainte. Resursele mele, spre deosebire de
ale dum neavoastr, sun t lim itate. N u vreau dect s-mi
recuperez banii.
El m pri crile. M arcelline le fil i m pinse o gr
m ad de m onede ntr-o parte.
C levedon i privi m na. N ou de inim roie.
- D ublu, an un el.

46

Loretta Chase

Fem eia d du din cap ca s cear o alt carte i se uit


la ea.
N im ic. N ici un indiciu dac avea o carte b u n sau nu.
El trebuia s m ai exerseze la ascunderea m icilor sem ne
care-1 dd eau de gol. O are cum nvase ea s i le eta
leze sau s i le ascund atunci cnd dorea? C tigase la
rulet, un jo c al ansei, d up cum chiar ea spusese, dei
pasion aii nu conteneau s nscoceasc sistem e presu
pus im batabile.
M arcelline ctig din nou. i din nou. D e data
aceasta, cnd term inar pachetul, i strnse m onedele
d in fa.
- N u su n t obinuit cu astfel de ore trzii, m rturisi
ea. E tim pul s plec.
- C u m ine ai jucat diferit dect cu ceilali.
- Da? se m ir ea ndeprtndu-i o bucl rebel de pe
o sprncean.
- N u m pot hotr dac avei de partea dum neavoas
tr un noroc diavolesc sau e ceva m ai m ult d ect se vede
la suprafa.
- S u n t o b u n observatoare, zm bi ea lsndu-se pe
sptarul scaunului. V-am urm rit cum ai jucat.
- i totui ai pierdut.
- Frum useea dum neavoastr trebuie s m fi distras.
D ar am n ceput s m obinuiesc cu ea. A cu m p ot deosebi m odurile n care sem nalai dac avei o m n bu n
sau nu.
- A m crezut c nu dau astfel de sem nale, zise el.
- V stpn ii foarte bine, recunoscu ea. Mi-a fost
foarte greu s v descifrez, i joc cri de cn d eram
m ic.
- Da? n totdeau n a am crezut c m icii ntreprinztori
su n t ceteni respectabili i nu se ded au la vicii, n spe
cial la jocurile de noroc.
- n seam n c nu ai fost foarte atent. La Frascati
vin oam en i de rnd, fu n cion ari i n egustori. D a r pen
tru b rb ai ca dum n eavoastr sau ca E m ilien , acetia
su n t invizibili.
- D u m n eavoastr nu sun tei invizibil.

Seducie

47

- A ici v nelai. A m trecut de m ai m ulte ori la civa


metri de dum neavoastr i nu m-ai observat.
- Este im posibil!
T n ra fem eie ncepu s am estece crile cu dibcie,
ca o expert.
- H aidei s recapitulm . D u m in ic pe la patru c
lreai m preun cu o doam n fru m oas prin Bois
de B oulogn e. L u n i la ora apte v aflai ntr-una dintre
lojile cu zbrele de la A cadem ia Regal de M uzic. M ari
dup-am iaz v plim bai prin galeriile...
- A i spus c nu sun t singurul m otiv pentru care v
aflai la Paris, o ntrerupse el. i totui m-ai urm rit.
Sau ar trebui s sp u n c v-ai inut d u p mine?
- U rm ream oam eni la m od. Toi frecventeaz ace
leai locuri. Iar dum neavoastr suntei greu de trecut
cu vederea.
- La fel i dum neavoastr.
- A s ta depin de dac doresc s fiu observat sau nu.
C n d nu vreau s fiu rem arcat nu m m brac n acest
fel. O m n graioas art spre partea superioar ro
chiei stacojii. A cul cu diam ant strluci spre el d in cen
trul decolteului n V care n cunun a corsajul. M arcelline
ls pe m as pachetul n care crile erau aliniate cu pre
cizie i i un i palm ele. O croitoreas bu n poate m br
ca pe oricine, urm ea. U n eori e nevoie s crem inute
pentru fem ei care, dintr-un m otiv sau altul, prefer s
nu atrag atenia. R idic palm ele, i puse coatele pe
mas i i sprijini brbia pe degetele m preunate. Faptul
c nu m-ai observat n acele locuri ar trebui s dove
deasc faptul c su n t cea m ai bu n creatoare de m od
din lum e.
- n to td eau n a este vorba despre afaceri?
- Eu m uncesc pentru a-mi ctiga traiul.
i ntoarse capul, iar el i vzu privirea trecnd peste
corpurile m prtiate pe diverse obiecte de m obilier i
chiar pe jos. C u ttu ra ei coninea o sum eden ie de in
form aii pe care le lsase nerostite.
Se sim i iritat m ai m ult dect ar fi trebuit s fie. A r fi
pretins c nu nelesese replica, dar acetia erau oam en ii

48

Loretta Chase

cu care el se nsoea de obicei, iar zm betul ei pe ju m ta


te batjocoritor era extrem de enervant. Provocat, i ddu
rspu nsul nainte de a apuca s se stpneasc:
- Spre deosebire de m ine i de aceti n obili destrb
lai, vrei s spunei. Ipocrizia burgheziei este strigtoare
la cer.
M arcelline ridic din um eri, atrgndu-i atenia asu
pra contururilor perfecte, i i desfcu palm ele.
- Da, suntem nite indivizi foarte plicticoi, ntruct
ne g n d im m ereu la bani i la succes.
i lu poeta i vrs ctigul n ea, un sem n clar c,
din punctul ei de vedere, seara se ncheiase.
El sri n picioare i nconjur m asa ca s-i trag sca
unul. R em arcnd c alul i alunecase pe un bra, i-1
aranj, m om ent n care atinse um rul gol cu degetele.
Percepu o m ic ezitare n respiraia ei, iar u n im puls de
plcere i terse din m inte ciocnirea de m ai devreme.
Sentim entul era acut - m ai acut dect ar fi trebuit s fie
d up o atingere att de fin i un iretlic att de transpa
rent. Totui, lsase foarte puin de la ea ca s obin att
de m ult. D ei nici unul dintre petrecreii d in jur nu era
contient, se aplec aproape de urechea ei i i opti:
- N u mi-ai spus cnd o s ne m ai vedem . Longcham p,
prim a oar. Frascati n noaptea aceasta. A poi?
- N u sun t foarte sigur, zise ea ndeprtndu-se pu
in. M ine trebuie s particip la balul contesei de C h i
rac. Presupun c acel evenim ent ar fi prea auster pentru
dum neavoastr.
Pentru o clip nu putu dect s se uite la ea ndelung,
cu ochii m ari i cu gura cscat. A p o i i d d u seam a c
se holba precum un bdran la circ. N u reui s tearg
n deajun s de repede sem nele uluirii, i de altfel nici nu
m erita s-o fac. C e rost avea s pretind c nim ic nu l
surprin dea la ea cnd, de fapt, l deconcerta cu totul?
Era cea m ai imprevizibil femeie d in cte cunoscuse. Iar
n acel m om en t se sim ea de parc, m ergnd pe strad,
s-ar fi ciocnit de un stlp de ilum inat.
R osti rar i apsat, deoarece era sigur c nelesese
greit:

Seducie

49

- A i fost invitat la balul organizat de d oam n a de


Chirac?
- N u am spus c am fost invitat, surse ea aranjndu-i alul
- D ar v ducei. N epoftit.
- C u m altfel?
-P o ate nu ar trebui s mergei unde nu suntei
invitat.
- C e idee! sta este cel m ai im portan t evenim ent al
sezonului.
- E s te i cel m ai exclusivist evenim ent al sezonului,
o com plet el. Regele va fi acolo. O am en ii se trguiesc,
com ploteaz i se antajeaz unii pe alii luni ntregi ca
s fac rost de o invitaie. N u v-a d at prin cap c un oas
pete n epoftit este foarte posibil s fie prins?
- N u am trecut de nenum rate ori pe lng dum
neavoastr fr s m bgai de seam ? C redei c nu
pot participa la un bal fr s atrag atenia asupra mea?
- N u la acest bal, strui el. N um ai dac nu cumva
intenionai s v ducei deghizat n servitoare.
- C are ar m ai fi distracia?
- N o s reuii s intrai. i dac o s-o facei o s fii
deconspirat im ediat. D oam n a de C h irac nu este o fe
meie cu care s te joci. D ac farsa n-o am uz - i nu-i
st n fire - o s pretind c suntei o asasin. Acuzaia
putea fi luat n serios, ntruct Frana fierbea i se au
ziser zvonuri despre o nou revoluie. n cel m ai bun
caz o s sfrii n pucrie, iar contesa o s se asigure c
nim eni nu o s afle unde suntei. n cel m ai ru caz o s
facei cunotin cu D oam n a G hilotin. N u vd nim ic
distractiv n asta, ncheie el.
- N-o s fiu descoperit.
- Sun tei nebun.
- C ele m ai bogate fem ei din Paris vor fi acolo, zise ea.
Vor purta creaiile celor m ai bune croitorese din lume.
Este cea m ai im portant parad de m od a anului o treapt m ai sus fa de Longcham p. Trebuie s vd
acele rochii.

50

Loretta Chase

- N u putei sta afar, m preun cu restul m ulim ii, i


s le vedei intrnd?
Privirea tinerei se ngust. Fu ria licri n abisurile
negre, dar cn d vorbi glasul i era la fel d e rece i de
dispreuitor ca al contesei:
-P re cu m u n copil care i turtete n asul de vitrina
un ei brutrii? N u cred. Intenionez s observ acele ro
chii n deaproape i s studiez bijuteriile i coafurile.
A sem en ea ocazii nu se ivesc n fiecare zi. Plnuiesc asta
de sptm n i ntregi.
Se prezentase ca o fem eie hotrt. El i nelesese p n la un p un ct - dorin a de a o m brca pe C lara.
A crea garderoba unei ducese avea s fie foarte profita
bil. D ar s i asum e un asem enea risc - ea, u n nim eni
d in A nglia - cu nsi contesa de C h irac, un m on um en t
de arogan i una dintre cele m ai form idabile femei
din Paris? i asta tocm ai cnd oraul clocotea d in cauza
procesului im inent al un or p resupui trdtori, cnd
nobilii vedeau asasini peste tot?
Era o ncercare nebuneasc, n special pentru o croi
toreas, fie ea i talentat. T otui, d oam n a N oiro t i
anunase intenia sm intit cu o voce calm i cu o lic
rire de ferm itate n ochi. Pn la urm , de ce se mira?
E ra o juctoare, iar acest joc avea o im portan enorm
pentru ea.
- Poate c ai trecut neobservat la alte petreceri, dar
la asta nu o s reuii, zise el.
- C red ei c o s-i dea seam a c sun t d oar proprieta
ra unei m ici afaceri. C redei c nu-i p ot pcli? C redei
c nu-i p o t face s vad ce vreau eu s vad?
-P e alii, poate. D ar nu pe d oam n a C h irac. N ici nu
avei idee.
C leved on se gndi c M arcelline tia la ce s se atep
te, dar o m boldea, dorin d s afle ct m ai m ulte.
-A tu n c i nu v rm ne dect s v lm urii singur,
spuse ea. A sta presupu n n d c suntei invitat.
El se uit n jos la acul cu diam an t care-i fcea cu
ochiul d in decolteul adn c al rochiei stacojii. B u stul se
ridica i cobora m ai rapid dect nainte.

Seducie

51

- O rict de ciudat ar prea, chiar sunt, zise el. n opi


nia ei, noi, englezii, facem parte dintr-o specie inferioa
r, dar, dintr-un anum e motiv, a fcut o excepie n ceea
ce m privete. Poate c sun t de vin num ele m eu cu
rezonan franuzeasc neltoare.
-A tu n c i o s ne vedem acolo, proclam ea dn d s
se ndeprteze.
- Sp er c nu, o contrazise el. M-ar durea s v vd
nctuat de jan darm i, chiar dac acest lucru ar anim a
o sear excesiv de plictisitoare.
-A v ei o im aginaie dram atic. n eventualitatea pu
in probabil n care nu m las nuntru, n o s fac
altceva dect s m expedieze discret. N o s-i perm it
o scen cnd afar este adunat o m ulim e de curioi.
Pn la urm , oam enii ar putea s-mi ia partea.
- Este un risc prostesc. Totul pentru m icul dum n ea
voastr magazin.
-P ro stesc, repet ea ncet. M icul m eu magazin.
Se uit spre tavan la semizeii ce priveau cu jin d i la
satirii care dn uiau obscen. C n d ochii i coborr din
nou la el erau reci i calmi, n contradicie cu respiraia
rapid. Se vedea c e nervoas, dar se controla m inunat.
D ucele se ntreb cum ar fi artat m nia ei dac s-ar
fi dezlnuit. Acel m ic m agazin este viaa m ea. i nu
n um ai a m ea. N u avei nici cea m ai vag idee ct am
m uncit ca s reuesc la Londra. H abar n u avei ce n
seam n s ntreci casele de m od cu tradiie. N ici prin
gnd nu v trec obstacolele de care ne-am lovit: nu nu
m ai reprezentantele concurenei - i su n t o adun tur
periculoas - ci i conservatorii din clasa dum neavoas
tr. Pn i bunicile franceze se m brac cu m ai m ult
bun-gust dect com patrioatele dum neavoastr. Este
ca u n rzboi, uneori. i de aceea, da, acesta e singurul
lucru pe care-1 am n m inte, i da, fac tot ceea ce este
necesar ca s cresc reputaia afacerii m ele. i dac sunt
aruncat pe strad sau n nchisoare, singurul lucru la
care m gndesc este cum s ntorc situaia n favoarea
m ea ca s-mi fac publicitate.

52

Loretta Cfiase

- Pentru haine, zise el. N u vi se pare absurd s facei


attea eforturi n tim p ce englezoaicele, aa cum spu
nei, sun t nepstoare n privina m odei? D e ce nu le
dai pur i sim plu ceea ce-i doresc?
-P e n tru c eu le pot oferi m ai m ult dect ceea ce
vor. Le pot crea inute de neuitat. V-ai n d eprtat chiar
att de m ult de preocuprile vieii cotidiene n ct nu
nelegei? N u avei nici un lucru pe lum ea asta care s
v concentreze toat atenia n ciuda piedicilor? D ar ce
ntrebri stupide. D ac ai fi avut un scop n via v-ai fi
dedicat acestuia, n loc s v irosii zilele prin Paris.
A r fi trebuit s anticipeze c avea s-i dea o replic
pe m sur, dar fusese att de captivat de p asiun ea ei
pentru afacerea aceea m runt nct l prinsese pe
picior greit. O imagine a lum ii de care fugise i strful
gera n m inte - m ica i plictisitoarea lum e a responsa
bilitilor sufocante i a datoriei de n deplin it cu orice
pre. Pe m om ent se sim i ruinat, apoi m nios pentru
riposta ncasat. R eacionnd la neptur fr s gn
deasc, declar:
- Intr-adevr, totul e un sport pentru m ine. n aa
m sur, nct fac pariu cu dum neavoastr. Facei cr
ile, doam n . 21, cu sau fr variaiuni, cum preferai.
D e data aceasta, dac o s ctigai, o s v con duc chiar
eu la balul contesei de Chirac.
O chii ei sclipir - de suprare sau de m ndrie sau
poate d in pur dispre. N u putea s i dea seam a i, pe
m om ent, nici nu i psa.
- Sportiv, cu adevrat, spuse ea. U n pariu grbit dup
u n altul. M ntreb ce credei c vei dovedi. D ar nu
chibzuii, nu-i aa? C u siguran n-ai stat s v ntrebai
ce vor spun e prietenii dum neavoastr.
El abia i auzea vorbele. Se delecta privindu-i sem
nele em oiei - culoarea ce disprea i reaprea pe fa,
sclipirile din ochi, m icarea n sus i n jo s a bustului.
i n tot acest tim p sim ea o uoar durere acolo unde i
nfipsese acul ascuit.

Seducie

53

- N u vreau s dovedesc nimic, protest el. T ot ce


vreau este s pierdei. i cnd o vei face, o s v recu
noatei nfrnt printr-un srut.
- U n srut! exclam ea izbucnind n rs. U n biet srut
de la o croitoreas ceva m ai rsrit. Este o miz insigni
fiant n com paraie cu dem nitatea dum neavoastr.
- D ac e fcut cum se cuvine, nu va fi deloc un biet
srut, doam n . N-o s pltii doar cu un pupic pe obraz,
ci cu genul de srut pe care l oferii brbatului n faa
cruia capitulai. Iar dac nu reuea s obin srutul,
putea foarte bine s plece la Londra chiar n acea noap
te. in n d cont de respectabilitatea dum neavoastr pre
ioas, miza e m are, tiu, adug el.
Vzu o sclipire n ochii ei negri nainte ca faa s i se
transform e ntr-o m asc frum oas, rece, im penetrabil.
Dar i observase tulburarea, iar acum nu m ai putea da
napoi, viaa i depindea de asta.
- N u e nici o problem pentru m ine, spuse ea. N u ai
fost atent, nlim ea Voastr? N u avei nici o ans.
-A tu n c i avei n um ai de ctigat, zise el. O intrare
uoar la cel m ai exclusivist i plictisitor bal din Paris.
- Perfect. S nu spunei c nu v-am avertizat, m urm u
r fem eia cu un aer com ptim itor, d up care se ntoarse
la scaun ul ei i se aez. Orice joc dorii. O ricum vrei.
N u conteaz. O s ctig i va fi foarte am uzant. i ntin
se lui pachetul. Facei crile, l invit ea.

n tim pul Revoluiei Franceze, bun icul aristocrat


al M arcellinei i pstrase capul pe um eri pentru c
tiuse s aib capul pe um eri. G en eraii de-a rn du l de
N oirot - num e pe care el l luase d u p ce fugise din
Frana - i m oteniser stpnirea de sine i sim ul prac
tic nem ilos.
A devrat, pasiunile tinerei fem ei puteau atinge limite
ntunecate i adnci, aa cum era tipic n fam ilia ei, de
am bele pri. La fel ca rudele sale ns, se pricepea foar
te bine s-i ascund sentim entele, abilitatate nnscut

54

Loretta Chase

pe care le-o transm isese prin exerciiu i su ro rilo r sale.


D ar m odu l denigrator i uuratic n care C lev ed o n se
referise la afacerea i profesia ei i fcuse sn gele s clo
coteasc. Prin vene i curgea snge nobil, fie el i cel m ai
corupt snge albastru din toat E u ropa. Ins N o iro t era
u n num e com un, la fel de com u n ca rna, d e aceea l
alesese bunicul. A cum , m ajoritatea rud elo r d isp ruser,
d ucn d cu ei proasta reputaie n m orm nt.
N otorie sau nu, fam ilia sa era la fel de veche ca aceea
a lui C levedon - iar ea se n doia c strm oii lui fuseser
nite sfini. Singura diferen dintre ei n acel m om ent
era c el era n d eajun s de bogat ca s n u fie ob ligat s lu
creze, iar ea trebuia s m unceasc pentru fiecare bn u .
Era contient c n-ar fi trebuit s se lase provocat.
tia c toate clientele ei o priveau de sus. T oate se pur
tau precum Lady Renfrew i d oam n a S h arp , vo rb in d ca
i cnd ea i surorile ei erau invizibile. Pentru cei din
ptura nalt, proprietarii de m agazine reprezentau d oar
u n alt tip de servitori. C o n siderase m ereu aceast obser
vaie util i, uneori, am uzant. D ar el...
N u conta. ntrebarea era acum dac s-l lase s cti
ge sau nu. M n d ria nu-i n gdu ia prim a varian t. D o
rea s-l zdrobeasc, s-i distrug trufia i sup erioritatea.
D ar dac el ar fi pierdut nu ar fi fost deloc convenabil.
N u putea s intre la bal la braul d ucelui de C levedon
fr s strneasc u n val de brfe - era exact ceea ce-i
dorea m ai puin.
Trecem prin tot pachetul, o trezi el d in reverie. D ar
cu o diferen: nu ne artm crile dect la final. A poi,
cine are cele m ai m ulte m ini b u n e ctig jocul.
Faptul c nu putea s vad crile n tim p ce jucau
o m piedica s-i calculeze corect ansele. D ar l pu
tea citi, iar el nu avea cum s fac acelai lucru cu ea.
M ai m ult, varianta pe care o p rop u sese nu d u ra m ult.
n curn d avea s tie dac el ju ca im pruden t.
Prim a m n. D o u cri la fiecare. Prim i co m bin aia
perfect - asul de caro i valetul de cup. D u cele zbovi
ndelung, ceea ce n u fcea n iciodat d ac su m a era m ai
m ic de aptesprezece.

Seducie

55

La a d ou a m n ea avu asul de cup, un patru i un


trei. U rm toarea dat fcu aptesprezece, cu trefle. A p oi
alt n atu ral1 - asul de pic i regele de cup, d u p care
prim i dam a de cup i n ou de caro.
Jo cu l con tin u n acelai stil. U n eori el trgea trei
cri n tim p ce ea, doar dou. D ar era foarte hotrt,
ceea ce nu se ntm plase nainte, iar M arcelline nu m ai
putea detecta plpirea din ochii lui verzi care indica
faptul c nu-i plceau crile pe care le inea n m n.
Sim ea cum inim a i btea m ai repede cu fiecare
m n, dei crile erau, n cea m ai m are parte, bune.
D ouzeci i un u o dat, de dou ori, de trei ori. M ajo
ritatea celorlalte m ini erau satisfctoare. D ar el era
calm , concentrat, i nu putea fi absolut sigur c n oro
cul lui era m ai prejos dect al ei.
D u p zece m ini i ntoarser crile, etalndu-le ele
gant pe m as, zmbindu-i relaxat unul altuia, am n doi
ncreztori n propriile anse.
O privire la crile m prtiate n faa lor i spuse c l
nvinsese de patru ori, iar una dintre m ini se ncheiase
la egalitate. N u c ar fi fost necesar ca toate crile s fie
etalate ca s-i dea seam a cine ctigase. Era suficien t s-i
observe perplexitatea. D u r doar o clip p n redeveni
brbatul de dinainte; d ar n acea strfulgerare, M arcel
line l zrise pe biatul care fusese odat, i pentru un
m om ent regret totul: c se ntlniser n felul n care
o fcuser, c triau n lum i diferite, c nu l cunoscuse
nainte de a-i pierde inocena...
A p o i ridic privirea i i-o ntlni pe a lui, iar n ochii
verzi observ ap rn d - n sfrit - contientizarea pro
blem ei pe care i-o crease.
C levedon i reveni ntr-o fraciune de secund. D ac
l m h nea nfrngerea - aa cum probabil c se ntm
pla - n u o ls s se vad. La fel ca ea, era obin uit
s ascun d astfel de lucruri. La rndul ei, tn ra feme
ie trebuia s-i disim uleze trium ful. M ai m ult ca sigur
1La jocul de 21 (blackjack), combinaia natural" este cea ntre as i
o carte valornd 10 puncte (rege, dam, valet, 10) (n.red.)

56

Loretta Chase

c el avea rem ucri. C on stern area lui, orict de puin


afiat, l chinuia jmai m ult dect ar fi trebuit.
-V -ai grbit, nlim ea Voastr, l tachin ea. D in
nou. A lt pariu prostesc. D ar de data aceasta sun t m ult
m ai m ulte n joc.
M ndria, cea m ai fragil parte a un ui brbat. D ucele
ridic din um eri i adun crile, ns ea tia ce m asca
acest gest.
Prietenii lui l vzuser la oper n loja unei actrie n
vrst, cutn d o intrare la prietena acesteia. Em ilien
tia c ea era o creatoare de m od din L on d ra i pn
a dou a zi cel puin jum tate din Paris avea s afle c era
un nim eni: nu era o actri strin sau o curtezan, i
cu siguran n u era o lady strin. C e aveau s cread
prietenii lui cnd avea s-i fac intrarea la petrecerea
sim an dicoas alturi de oaspetele cel m ai nepotrivit,
o negustoreas?
- C t de ipocrii suntei voi, aristocraii. Totul e foar
te bine dac alergai d u p fem ei inferioare vou, doar
ca s v culcai cu ele, dar s le etalai ntr-o com panie
bun? E de neconceput. Prietenii dum neavoastr vor
crede c v-ai pierdut minile. O s-i nchipuie c m-ai
lsat s v fac de rs. nrobit, vor spune. M arele duce
englez n robit de o m icu burghez ludroas.
El ridic din umeri.
- A a se va ntm pla? A tunci, ar trebui s fie distrac
tiv s-i vd cum le cade falca. O s v m brcai n rou?
Ea se ridic, i el la fel, cu m aniere perfecte, n ciuda
situaiei.
- A i ju cat bine, zise ea. V felicit. D ar tiu c avei
rem ucri. i pentru c sun t o fem eie generoas - i tot
ce vreau este s v m brac soia - o s v eliberez de pa
riul la care n-ar fi trebuit s v angajai. Fac asta pentru
c suntei brbat, i tiu c sunt situaii n care brbaii
folosesc alt organ n locul creierului ca s gndeasc,
i lu poeta, i aranj alul i n acel m om ent i re
veni n m inte senzaia atingerii degetelor lui pe piele.
A lun g nervoas gndul i se ndrept spre u. A dio.
Pn m ine sper s v recptai nelepciunea i s fim

Seducie

57

n continuare prieteni. n acest caz, atept cu nerbdare


s ne vedem poim ine. Poate c o s ne ntlnim pe
Q uai Voltaire.
El o urm pn n prag.
- Suntei cea m ai afurisit femeie. N u sun t obinuit
s prim esc ordine de la doam ne.
- A a suntem noi, burghezii. N u avem finee sau tact.
Suntem foarte practici.
M arcelline pi pe coridorul pustiu. Dintr-o cam er
auzi nite m urm ure joase. U nii erau nc la mesele de
joc. D in alt parte rsunar nite sforituri. A p oi percepu paii lui, la nceput n spatele ei, ap oi alturi.
-V -am rnit sentim entele, spuse el.
- S u n t o sim pl croitoreas. C lientele mele sun t fe
mei. D ac dorii s-mi rnii sentim entele, trebuie s v
strduii n deajun s de m ult nct s atingei u n nivel
de-a dreptul debil, att m ental ct i fizic.
-C u m v a totui v-am suprat. Suntei hotrt s
o m brcai pe duces, i nu v poate opri nim ic, dar
suntei pe punctul de a renuna.
- M subestim ai. Eu nu renun niciodat.
-A tu n c i de ce m respingei?
- N u am fcut aa ceva. A m dat uitrii pariul. Este
dreptul ctigtorului. n cazul n care ai fi gn dit lim
pede, n u l-ai fi pus niciodat. Iar n ceea ce m privete,
dac nu v-a fi d at ocazia s m provocai, n u a fi ac
ceptat. A sta e. A m n d o i am greit. A cum ducei-v, cutai-v prietenii i aranjai s fie dui acas. M ine m
ateapt o zi lung i, spre deosebire de dum neavoastr,
nu-mi p o t perm ite s stau n pat pn la prnz ca s m
refac dup aceast noapte.
- V este fric, zise el.
T n ra fem eie se opri uim it. G u ra lui senzual afia
un zm bet satisfcut.
- Poftim? ntreb ea ncet.
- V este fric. Dum neavoastr suntei cea care se
tem e de ce va spun e lum ea despre dum neavoastr i
de m odu l n care va reaciona fa de dum neavoastr.
Sun tei gata s v strecurai precum un ho, spernd

Loretta Cfiase

58

ca n im eni s nu observe, dar sun tei ngrozit la gn


dul de a fi nsoit de m ine, cu toi ochii aintii asu
pra noastr.
Nu-m i face plcere s v zdruncin convingerile, dar
ceea ce credei sau spunei dum neavoastr i prietenii
nu este la fel de im portan t pentru alii pe ct v nchipu
ii. Sp er c nim eni nu m va observa din acelai m otiv
pentru care un spion nu vrea s fie observat. In plus,
em oia de a merge ntr-un loc n care nu su n t dorit
i nici invitat va face petrecerea m ult m ai interesant
pentru m ine, spre deosebire de ceilali.
i con tin u drum ul respirnd precipitat, pe cale
s-i piard cum ptul. A utocon trolul su era form ida
bil, chiar i pentru cineva de teapa ei, i totui l lsase
s o provoace. N u dorise dect s o m brace pe viitoarea
lui soie, d ar nu pricepea cum de ajunsese s se im plice
n acest joc. Iar acum se ntreba dac n u cum va avea
s se aleag praful de tot dac el o zpcea cu faa lui
frum oas, cu zmbetele aparent inocente i cu degetele
care-i m ngiau pielea.
V ocea lui se auzi din spate.
- L a o ! C u vn tu l pru s rsune pe h olul pustiu.
La? Ea, care la nici douzeci i un u de an i plecase la
L on dra cu o m n de m onede n poet i cu responsa
biliti copleitoare pe um eri - u n copil i d o u surori
m ai m ici - i riscase totul pentru un vis i pentru curajul
de a-1 urm a? Se rsuci pe clcie i se apropie de el. Lao,
repet Clevedon.
M arcelline i arunc poeta, i apuc earfa de la
gt i l trase spre ea. C a p u l lui se aplec. E a se ntinse
n sus, i lu obrajii n palm e, i trase gura spre a ei i
l srut.

capitolul 4
D o a m n a C la rk prim ete co n stan t, ca d e ob icei, m o
dele de la cei m ai b u n i plrieri d in Paris, ceea ce i
p erm ite s dea ton u l n m o d n fiecare lun i s spere

Seducie

59

c doamnele care apeleaz la serviciile ei vor fi pe deplin


satisfcute."
Compendiul lunar de publicitate al lui Bell pentru luna
iunie, 1807
N u era un gest de predare, ci o palm dat sub form a
unui srut.
Buzele ei deschise ndrzne se ciocnir de ale lui,
iar coliziunea l zdruncin. Era ca i cum fuseser iubii
cu m ult tim p n urm i acum se urau, iar cele dou
sentim ente se contopiser. Puteau s se lupte sau s se
iubeasc; era acelai lucru.
M arcelline l strngea cu toat puterea, m ai lipsea
doar s-i nfig unghiile n faa lui. n schim b, l rnea
cu gura m oale, cu presiunea buzelor, cu jo cu l lim bii, ca
intr-un duel. i, m ai presus de toate, l rnea cu gustul
ei asem n tor coniacului, bogat, p rofu n d i m isterios.
G ustul fructului interzis. S au gustul pericolului.
Pre de o clip el reacion instinctiv, rspunzn d pe
aceeai n ot asaltului, chiar dac trupul i se tensiona i
i se topea n acelai tim p. G enunchii i se n m uiar i
sim i un gol n stom ac. Era uim itor de cald i de fru
m oas; n tim p ce m intea i se dizolva, corpul lui devenea
din ce n ce m ai con tien t de gustul gurii ei, de m irosul
pielii, de apsarea snilor pe hain i de fonetul rochiei
ce i se freca de pantaloni.
Inim a i btea prea repede i prea puternic, cldura i
inundase venele i cobora cu repeziciune. O lu n brae
i i lipi palm ele de spatele ei, pe m tasea corsajului i
pe dantela gulerului ce-i nconjura pielea catifelat,
i ls m inile s alunece de-a lungul curbei taliei, tot
mai jo s. D ei ncurcat de straturile de haine, o trase cu
putere spre el, iar tnra femeie scoase u n sun et gutural,
ca un geam t de plcere.
Palmele ei se prelinser lent de pe faa lui, trecur
peste earfa de la gt, peste vest i m ai jos. D ucele i
inu respiraia ateptn d tensionat. Pe neateptate ns,
l n deprt. n m od norm al nici n u l-ar fi clintit, chiar
dac l m pinsese cu putere, dar fora i faptul c gestul

60

Loretta Chase

se petrecuse brusc l luar prin surprindere, obligndu-1


s-o elibereze din strnsoare.
E a se sm ulse din braele lui i se ciocni de perete
le din spate. R se scurt, apoi se aplec s-i recupereze
poeta. i ndeprt o bucl nrva de pe fa i, cu
o graie fireasc, i rearanj alul.
- O s fie foarte distractiv, spuse ea. A bia atept.
D a, acum c m gndesc m ai bine, nu a dori nim ic m ai
m ult, nlim ea Voastr, dect s m n soii la balul
contesei de C hirac. Putei veni s m luai de la H otel
Fontaine la ora nou fix. A dio! Strbtu calm holul i
dispru pe u.
N u o urm . N u dorea s strice o ieire perfect din
scen. i ad un m intea i echilibrul, ncercnd s-i
ignore senzaia de instabilitate, ca i cum ar fi alergat
ctre m arginea unei rpe i se oprise la n um ai civa
centim etri de o cdere n gol.
Dar, desigur, nu era nici o rp, nici u n gol n care s
cad. Era absurd. Avusese de-a face cu o fem eie tem pera
m ental, iar el era am eit... ncurcat... pentru c trecuse
ceva vreme de cnd ntlnise una de genul ei.
Se ntoarse ca s-i caute prietenii sau m ai degrab
s recupereze trupurile celor care cedaser. n tim p ce
aranja s fie dui acas, o voce luntric i spuse cu iro
nie c pe m om ent nu avea nim ic m ai im portan t de f
cut dect s adune i s sorteze o m ulim e de aristocrai
bei m ori.
M ai trziu, cnd, odat ajuns n apartam en tul su,
ncepu o scrisoare pentru C lara, i d d u seam a c nu
era capabil s atearn pe hrtie nici un rnd. A bia i
am intea reprezentaia. Prea c trecuse o eternitate de
cnd fusese la teatru, visnd la urm toarea ntlnire cu
d oam n a N oirot.
N otiele despre spectacol devenir nite m zglituri
ce-i ju cau n faa ochilor. Singurele lucruri care-i ap
reau clar n m inte erau balul doam n ei de C h irac, ce
urm a s aib loc peste cteva ore, pariul prostesc pe care
l fcuse i enigm a im posibil pe care insista s o re
zolve: cum s o introduc la evenim ent pe blestem ata

Seducie

61

ele croitoreas fr s-i sacrifice dem nitatea, m ndria

i reputaia.
*

C n d M arcelline se ntoarse la hotel, o gsi pe Selina


Jeffreys m oind ntr-un fotoliu, lng foc. D ei blonda
zvelt era cea m ai tnr dintre custoresele ei, recent
adus dintr-un aezm nt caritabil pentru fem ei nefe
ricite", era cea m ai sensibil dintre toate, m otiv pentru
care o alesese ca s joace rolul servitoarei n cltoria la
Paris. O fem eie care cltorea cu o cam erist era tratat
cu m ai m ult respect.
Frances Pritchett, cea m ai veche dintre custorese,
era probabil m bufnat acum pentru c fusese lsat
deoparte. D ar venise data trecut i nu avusese deloc
chef s joace rolul de servitoare. E a nu ar fi stat treaz
ateptnd ca patroana ei s se ntoarc acas. A r fi f
cut-o n um ai ca s se plng de francezi, n general, i de
personalul hotelului, n particular.
Jeffreys tresri cnd M arcelline o atinse uor pe
umr.
-P ro stu o , o d ojen i aceasta. i-am spus s nu m
atepi.
- D ar cine o s v ajute cu rochia, doam n?
- Puteam s d orm n ea. N-ar fi pentru prim a oar.
- O , nu, doam n ! In aceast rochie frum oas?
- N u m ai este aa de frum oas, zm bi M arcelline.
Nu num ai c s-a ifonat, dar e m bibat de m iros de fum
d e igar, de parfum i de ap de colonie.
-A tu n c i haidei s o dm jos! Probabil suntei epui
zat. M ai nti plim barea, apoi faptul c ai stat treaz
toat noaptea...
O nsoise pe M arcelline la plim barea pe Longcham p
i dispruse cnd i se fcuse sem n. Spre deosebire de
Pritchett, Selin a Jeffreys nu se supra dac trebuia s
se fac nevzut. Era fericit n um ai s se afle n preaj
ma attor oam eni bogai care purtau haine splendide

62

Loretta Chase

i clreau bidivii frum oi sau treceau pe lng ea n


trsuri elegante.
- C in eva trebuie s m earg n locurile frecventate de
aristocrai, zise M arcelline.
- Eu nu tiu cum reuesc ei, n oap te d u p noapte.
- N u su n t ob ligai s fie la m u n c la ora n o u
d im ineaa.
- Adevrat, rse fata.
D eloc grbit, ci m ai degrab iute i eficient, o dez
brc pe M arcelline ntr-o clip. La fel de repede pregti
u n lighean de ap fierbinte pentru splat. Pentru o baie
n toat regula trebuia s atepte ivirea dim ineii, cnd
se trezea personalul hotelului. n tre tim p, M arcelline
avea nevoie s scape de m irosurile cazinoului.
Era destul de uor. n s gustul i parfum ul de gentle
m an nu aveau s dispar prea curn d. Putea s se spele
pe fa i pe dini, dar corpul i m intea i am in teau
surpriza de pe faa lui Clevedon, cldura care l n p di
se, rspu nsul ndrzne al gurii i al lim bii lui i dorin a
n n ebun itoare ce se trezise n ea cn d i atinsese spatele,
d in ce n ce m ai jos.
Faptul c l srutase nu fusese cea m ai neleapt
m icare pe care o putea face o fem eie, dar ce variante
m ai avea? S-l plm uiasc? JUn clieu! S-i dea un pum n?
n acel corp puternic? n acea falc proem inent?
N u ar fi fcut altceva dect s se rneasc la m n , str
n in d am uzam entul ducelui.
Fr ndoial, n acel m om ent el n u rdea, ci reflecta
intens. Probabil c m ai intens dect o fcuse vreoda
t. Era convins c nu avea s dea n ap oi de la aceast
provocare. Era prea m ndru i prea h otrt s exercite
controlul asupra ei i tuturor asu pra lucrurilor.
Avea s fie cu adevrat distractiv s vad cum va re
ui s-i fac ei intrarea la petrecerea contesei. D ac se
sfrea ntr-un m od um ilitor pentru el, poate c avea s
nvee ceva d in aceast experien. Pe de alt parte, ar fi
p u tu t ajunge s o urasc pe M arcelline i s-i interzic
soiei lui s treac pragul C asei N oirot.

Seducie

63

Instinctele M arcellinei i spuneau n s altceva. Indilerent de greelile lui - deloc puine - nu era u n brbat
ru sau genul care p urta pic.
Du-te la culcare, i spuse lui Jeffreys. Avem m ult
t reab astzi, ntruct va trebui s ne pregtim pentru
ilisear. Totul trebuie s ias perfect.
i aa avea s fie. O atepta o an s un ic n via,
aproape la fel de im portant ca posibilitatea de a i-o fura
lui Dowdy pe ducesa de Clevedon.
D ucele com plicase ceea ce trebuia s fi fost o afacere
sim pl i direct. D ac ea ar fi acionat pe con t propriu,
succesul intrrii la bal ar fi depins de u n cam uflaj per
fect, de m anevre ocolite i, desigur, de un autocontrol
deplin. D ar asta nu m ai conta acum .
D estinul avea obiceiul s-i strice m ereu planurile.
Ruleta era m ai previzibil dect viaa nsi. N u era de
mirare c se dovedea aa de bun la acest joc. S e gn
di c viaa nu e o roat care se nvrte. N iciod at nu
se ntoarce n acelai loc. N u se rezum la rou, la neuru sau la un ir de num ere, ci i bate jo c de logic.
Sub hainele frum oase ale ordinii im puse de om predo
min anarhia.
Totui, de fiecare dat cnd viaa i zdrnicea in
teniile, reuea s conceap un nou plan i s salveze
situaia. U n eo ri chiar trium fa. Era expert n adaptare.
Orice avea s se ntm ple n acea noapte, in ten ion a s
profite d in plin.
*

In acea noapte
S-l fac pe C levedon s o atepte ar fi fost u n gest
avantajos pentru ea. N u era ob in uit s prim easc or
dine de la nim eni, cu att m ai puin de la o m icu
negustoreas ngm fat.
N o u fix , spusese ea. C a i cum era lacheul ei. A r fi
fost n s o reacie copilreasc, iar ducele prefera s nu
adauge infantilism ul pe lista de m in usuri ale propriului

64

Loretta Chase

caracter, la care, d up toate aparenele, M arcelline lucra


de zor. Era prea hotrt s atribuie orice ntrziere im
pulsivitii. II fcuse deja la oferindu-i an sa de a-1 scuti
de pariu.
C u o punctualitate desvrit, ajunse la n ou fix.
C n d ua trsurii se deschise, o vzu stn d afar, la una
dintre m esele de pe verand. U n gentlem an, ale crui
m aniere i vestim entaie i trdau n aionalitatea engle
z, i vorbea stnd aplecat deasupra ei.
C levedon plnuise totul cu m are grij: ce inut s
poarte la bal, ce s-i spun nsoitoarei sale i ce expresie
s afieze atunci cnd i vorbea. R enunase pe rnd la
o duzin de veste i i lsase n grij valetului Sau n d ers
un teanc de earfe ifonate. C om p usese n m inte nenu
m rate discursuri istee. Era, pe scurt, cu nervii ntini
la m axim um .
Ea, n schim b, nici c putea fi m ai calm . Se tolnea
pe verand i flirta cu orice individ care trecea prin preaj
m . S-ar fi putut crede c nu avea altceva de fcut dect
s poarte o conversaie cu un alt potenial pltitor de
facturi. i pe bu n dreptate, d oar nu prietenii ei aveau
opteasc pe la spate i s dea din cap com ptim itor,
i putea im agina cu uurin ce vor spune cunotinele
lui: sgeata lui C u p id o n l-a strpuns n sfrit pe ducele
de C levedon - i nu i se aprinseser clciele pentru cea
m ai m are frum usee din Paris, pentru cea m ai irezistibi
l curtezan sau pentru cea m ai vnat d oam n de rang
nalt, ci pentru o com patrioat de origine m odest, care
i dduse o lovitur de graie.
i blestem n sinea lui prietenii i propria prostie,
cobor din trsur i se ndrept ctre m asa ei. n tim p
ce se apropia, M arcelline l zri i i spuse ceva brbatu
lui vorbre. A cesta aprob din cap i, fr s-l bage n
seam pe Clevedon, se nclin i intr n hotel.
C n d ducele ajunse la m as, ea l atepta. Spre sur
prinderea lui, i zmbi: gura i se curb ntr-un gest cald,
voluptuos, care aproape c-1 fcu s ngenuncheze.
Totui, nu se ls nfrnt, nici pe departe.
- Sun tei prom pt, remarc ea.

Seducie

65

- N u las niciodat o doam n s atepte.


- D ar eu nu sun t o doam n.
- N u suntei? n acest caz suntei o enigm . Suntei
gata? Sau preferai s servii m ai nti un pahar ca s v
ntrii pentru supliciul ce va urma.
- Su n t ntrit att ct trebuie s fiu.
Se ridic i fcu un gest n semicerc cu m na, atrgndu'i atenia asupra vestim entaiei. Se gn di c o femeie
ar fi avut o denum ire pentru asta. Pentru el nu era de
ct o rochie. tia c m necile aveau denum iri speciale la T aglioni sau la C loth ilde" i alte astfel de
epitete lipsite de sens, num ai pe nelesul doam nelor.
Rochiile lor i se preau la fel: um flate la m neci, gene
roase n zona de jo s i strmte la m ijloc. Fusese nconju
rat de fem ei stilate de cnd se maturizase.
in u ta ei era croit din m tase i avea o culoare
ciudat, ca a nisipului, pe care nu ar fi considerat-o atr
gtoare dac ar fi vzut-o ntr-o vitrin. n s era decorat
cu panglici roii ce sem nau cu nite flori n m ijlocul
unui deert. n plus, avea metri ntregi de dantel nea
gr ce cdeau precum apa unei cascade peste um erii
moi, apoi n fa, pe sub un al, i de-a lungul taliei.
i fcu un gest cu degetul ca s se nvrt. E a se roti
uor, cu graia apei, iar dantela de pe um eri pluti n aer
n tim pul m icrii. C n d term in arcul de cerc nu se
opri, ci se ndrept direct spre trsur. O nsoi.
- C u m se num ete aceast culoare ngrozitoare? vru
el s tie.
- Poussiere .
- Praf, traduse el. V felicit, doam n. A i transform at
praful n ceva atrgtor.
- N u este o culoare uor de purtat. n special n cazul
tenului m eu. A devrata nuan poussiere m-ar face s
par c sufr de o boal de ficat. D ar aceast m tase are
un ton de roz, observai?
- C u m s v fac s nelegei? Eu nu observ astfel de
lucruri.
- Ba da. C eea ce v lipsete este vocabularul. A i spus
c este atrgtoare. A cest lucru se datoreaz tonului

66

Loretta Chase

de roz, care se potrivete tenului m eu, iar dantela mag


nific, blon d, am plasat n apropierea feei, este i m ai
potrivit i creeaz un efect suplim entar.
- Este neagr, o contrazise el. N u blon d.
- D an tela blon d este o dantel de m tase extrem de
fin. D en um irea nu se refer la culoare.
Purtar acest schim b de replici pn la trsur. Cleved o n se pregtise pentru o continuare a luptei d in ajun,
iar ea se p urta ca i cum ar fi fost doi prieteni vechi.
C eea ce l dezarm a i l scia n acelai timp.
Preocupat de nim icuri precum term enul b lon d ",
care sem nifica de fapt orice n uan de sub soare, aproa
pe c uitase s-i priveasc gleznele, d ar instinctul l salv
i i veni n fire chiar la timp. n tim p ce ea urca trep
tele trsurii i se aeza pe banchet, i oferi o privelite
superb, de circa cincisprezece centim etri, a ciorapilor
ce m brcau formele elegante ale gam bei.
Ii reveni n m inte noaptea precedent - m ai m ult
dect ar fi trebuit - , fapt ce i p om p un val de cldu
r n tot corpul. Se im agin aplecndu-se i prinznd
glezna subire, aezndu-i piciorul n poal, trecndu-i
m na n m n u at de-a lungul lui, n sus, din ce n ce
m ai sus...
M ai trziu", i prom ise n sinea lui pe cnd se urca
n trsur.

Puin mai trziu


A m on oarea s v-o prezint pe d oam n a N oirot, o cu
n otin de-a m ea, creatoare de m od din Lon dra, i se
adres ducele de Clevedon gazdei sale.
O
vrem e rum oarea din ju ru l lor co n tin u . D ar ntr-o
clip co n tesa de C h irac i d d u seam a c nu nelesese
greit franceza ovielnic a d ucelui, c el chiar rostise
cuvintele creatoare de m od d in L o n d ra", c se refe
rea la p ersoan a neinvitat de ln g el, c tirea fcea
d eja n co n ju ru l slii de bal i c tcerea se rsp n d ea

Seducie

67

precum un d u irile ap ei d in locu l n care u n bolovan


i ade ntr-un iaz.
Postura d oam n ei de C h irac deveni i m ai eapn ilei acest lucru prea anatom ic im posibil
iar privirea
rece i cenuie sem n a cu oelul.
- N u neleg um orul englezesc, spuse ea. O are este
o glum?
In n ici u n caz, rspunse C levedon. V prezint o cu
riozitate aa cum , pe vrem uri, savanii aduceau la C u rte
obiecte rem arcabile d in cltoriile n Egipt. A m ntl
nit-o pe aceast fiin exotic serile trecute la oper, iar
ea a fost subiectul principal de discuie ieri, la prom ena
d. V rog s m scuzai i, n slujba cercetrii tiinifice
i prin bu n tatea dum neavoastr, s trecei cu vederea
aceast ndrzneal. Vedei, m sim t ca un naturalist
care a descoperit o nou specie de orhidee i a scos-o
n lum e din locurile netiute ale h abitatului su pen
tru a fi observat de ali naturaliti. Se uit la N oirot,
a crei privire furioas i ddu de neles c nu era deloc
am uzat. C u lo area nisipie i negrul o fceau s arate
ca o tigroaic, iar explozia de rou putea foarte bine s
reprezinte sngele victimelor. Poate c, dac m gndesc
m ai bine, o floare nu este cea m ai potrivit analogie,
adug el. i, in n d cont de circum stane, ar fi fost m ai
bine s o p u n n les.
Tigroaica i arunc un zmbet ce prom itea necazuri
m ai trziu. A p o i i nclin capul ctre contes i se ls
ntr-o reveren att de spectaculoas - cu dantela ce
plutea uor n aer, cu panglicile ce zvcneau ca nite
aripi de fluture i cu estura ce fonea delicat - n ct i
tie rsuflarea.
In ju rul lui auzi exclam aii de uim ire. Erau francezi i
nu se puteau abine s nu remarce frum useea i stilul
com binate ntr-o capodoper tum ultuoas, de neuitat.
i contesa percepu reacia privitorilor. Se uit la ea.
Toi cei prezeni rm aser tablou, inndu-i respiraia.
D espre scen a aceasta avea s se discute zile la rnd, iar fi
ecare cuvnt i gest al ei aveau s fie disecate. Avea s fie
cel m ai interesant evenim ent ce se petrecuse vreodat

68

Loretta Chase

la balul pe care l organiza anual. tia acest lucru la fel


de bine ca i Clevedon. ntrebarea era dac avea s n
calce tradiia perm ind diversitatea.
In sala unde nu se auzea nici m usca, aristocrata avea
aerul un ui judector pe cale s dea o sentin.
-Jolie, m urm ur ea, ca i cum Clevedon chiar i-ar fi
prezentat o orhidee.
C u o aprobare condescendent, un m ic gest din cap,
i ddu voie creatoarei de m od s se ridice. N oirot se
supuse cu graia unei dansatoare, provocnd alte excla
m aii din partea m ulim ii.
A ceasta fu tot. U n cuvnt - drgu " - i cei pre
zeni n ncpere respirar din nou.
Lui C levedon i descoperirii" sale li se perm ise s
m earg m ai departe, de-a lungul irului de invitai de la
recepie, i s intre la petrecere aa cum se cuvine.
*

O creatoare de m od? D e la Londra? Este im posibil.


N u putei fi englezoaic.
Brbaii ncercar s o nconjoare, dar doam nele i
traser deoparte i o luar la ntrebri.
R ochia lui M arcelline strnise att curiozitate, ct i
invidie. C ulorile ei nu erau neobinuite. Erau pe val.
N ici stilul nu era att de diferit de ultim a m od afiat
la Longcham p. D ar m odul n care ea com binase deta
liile i nuanele i micile adugiri creau m preun ceea
ce se chem a stilul distinct N oirot. Fiind franuzoaice,
observar aceste aspecte i erau n deajun s de intrigate
pentru a o aborda, dei reprezenta o anom alie social n u era o persoan, ci un anim al exotic.
A n im alul de com panie exotic al lui C levedon. nc
o deranja aceast com paraie, dar o parte din ea nu pu
tea s nu-i adm ire iscusina. Era genul de situaie pe
care o creau m em brii fam iliei ei cnd se gseau prini
la nghesuial. D ar avea s se ocupe de A rogana S a
m ai trziu.

Seducie

69

- S u n t englezoaic i creatoare de m od, se prezen


t ea. i desfcu poeta i scoase o caset frum oas de
urgint. Scoase din ea cteva cri de vizit sim ple i ele
gante, asem ntoare cu cele ale unui gentlem an. V in la
Paris ca s m inspir.
- D ar ar fi m ai bine s avei m agazinul aici, spuse una
dintre doam ne.
M arcelline i trecu ncet privirea peste inutele lor.
-D u m n eavo astr nu avei nevoie de m ine, pe cnd
doam nele din A nglia au. D u p o pauz adug n oap
t: O nevoie disperat.
D oam nele zmbir i se ndeprtar, toate m blnzi
te, iar unele dintre ele de-a dreptul fermecate. Fu rndul
brbailor s se npusteasc asupra ei.
*

- Este un mister, spuse A ronduille.


- Toate femeile sun t m isterioase, zise C levedon.
Sttea pe m arginea ringului de dans i-l privea pe
contele d Em ilien d an sn d cu doam n a N oirot.
- N u , nu asta am vrut s spun. C u m i gsete timp
o creatoare de m od s nvee s danseze att de frumos?
C u m poate o negustoreas din A nglia s vorbeasc fran
ceza la fel de bin e precum contesa? i ce sp ui de reve
rena pe care i-a fcut-o gazdei? ntreb el srutndu-i
buricele degetelor. N-o s uit niciodat acea privelite!
N u sun t o doam n din nalta societate", spusese ea.
- E s te o enigm , recunosc, zise C levedon. D ar asta
o face att de... am uzant.
- Toate doam nele s-au dus la ea, i atrase A ronduille
atenia. A i vzut?
- A m vzut. C levedon nu-i im aginase c ele aveau
s-o abordeze. Brbaii, da, desigur. D ar femeile? U n a
era s fie acceptat de gazda ce trecuse politicoas cu
vederea proasta cretere a un ui invitat de seam . A lta
era ca fem eile prezente s iniieze o conversaie cu ani
m alul" su de com panie. D ac N oirot ar fi fost o actri
sau o curtezan sau orice altceva dect o creatoare

70

Loretta Chase

de m od, i-ar fi d at peste nas. n schim b, i n deprtaser


pe brbai pentru a ajunge m ai repede la ea. ntlnirea
fusese scurt, dar la final toate artau fermecate. Este
o creatoare de m od, insist el. A ceasta este profesia ei:
s fac fem eile fericite.
Totui, nu putea s-i explice reverena. N ici m odu l
n care ea vorbea sau mergea. S au felul n care dansa.
D e cte ori dansase Em ilien cu ea? Pentru C levedon
acest lucru nu nsem na nim ic - nu ar fi fcut niciodat
ceva att de nepotrivit nct s danseze cu ea toat n oap
tea. Dar, in n d cont de faptul c riscase s fie um ilit de
dragul ei, avea dreptul la un dans.

D ei prea c atenia i era ndreptat n um ai asupra


partenerului de m om ent, M arcelline tia n fiecare clip
un de se afla C levedon. N u era n ici foarte greu, pentru
c ducele era cu un cap m ai nalt dect m ajoritatea br
bailor prezeni, iar aspectul lui era greu de trecut cu
vederea: un profil ce i-ar fi fcut s plng i pe cei m ai
iscusii sculptori greci i un pr negru, strlucitor, cu
bucle de bieandru. A p oi erau um erii. N im en i n u m ai
avea asem enea um eri. i nim eni nu avea un asem enea
corp. Foarte posibil c el i-ar fi p u tu t debita gazdei orice
ar fi vrut, iar ea ar fi acceptat n um ai din motive estetice.
C h iar i puritan ii probabil c ar fi fcut acelai lucru.
C o n te sa era btrn i rece, dar nu era m oart.
O
vrem e el dans, iar paii lor i purtar d in cnd n
cnd la num ai civa centim etri un u l de altul, ns aris
tocratul prea la fel de atent la partenera sa de dan s cum
ncercase M arcelline s par cu partenerii ei.
S-ar fi p u tu t crede c era com plet indiferent la prezen
a ei. C o introdusese la petrecere, iar acum nu-i m ai
p sa de nim ic altceva. n s ar fi trebuit s fie o fem eie
extrem de proast sau de naiv ca s se lase pclit, iar
ea nu era nici una, nici alta. tia c el o urm rea, dei se
pricepea foarte bine s mascheze acest lucru.

Seducie
>

71

D u p o or, ducele i pierdu rbdarea. S e plim ba


prin sala de bal, cu prietenul urmndu-1 ca o um br,
apoi, n sfrit, m ersul su fr int l aduse lng Marcelline, care era n conjurat de u n grup de adm iratori.
D nd im presia c nu-i observase pe ceilali, se ndrept
pur i sim plu spre ea, asem enea unei corbii ce acosta n
port. G ru p u l de brbai nu se opuse. C u toii i fcur
loc de parc nu erau dect ap n jurul vasului. T n ra
femeie se ntreb dac aa se petrecuser lucrurile i cu
bunicul ei, cnd acesta era tnr i chipe - un nobil pu
ternic dintr-o fam ilie strveche. O are cei din ju r i des
chiseser calea n acelai m od, iar el nu bgase niciodat
de seam c lum ea era capabil s procedeze i altfel?
- A , aici erai, spuse Clevedon ca i cum ar fi d at pes
te ea ntm pltor.
- D u p cum vedei, zise ea. N u am ros draperiile i
nici nu am zgriat m obila.
- D a, observ c v pstrai ghearele pentru m ine.
Ei bine, dansm ?
- D ar d oam n a mi-a prom is m ie urm torul dans, se
opuse d om n ul T ournadre. C levedon l strpun se cu pri
virea. S au poate c am neles eu greit, con tin u brba
tul. C red c era vorba despre alt dans. Se d du napoi
ca un lup de rang inferior ce se retrgea din faa lideru
lui haitei.
O , nu trebuia s fie ncntat de acest lucru! N um ai
0 colri ar fi fost entuziasm at de un brb at care o
apra m rind, la fel cum o face un lup cnd un altul
ndrznete s se apropie de fem ela lui. T otui, era cel
mai d orit brbat din sala de bal, iar gestul su posesiv
ar fi bucurat-o pe orice doam n din ncpere. La urm a
urmei, era fem eie, i nc una tnr, iar n ciuda expe
rienei sociale pe care o acum ulase, nu m ai avusese pn
atunci parte de un pretendent care s-l gon easc pe altul
de lng ea.
Fr s se m ai piard n reflecii, se ls con d u s ctre
ringul de dans. A p o i m na lui i cuprinse talia, iar a ei
1 se aez pe um r. Lum ea se opri. Ii arunc o privire i
vzu n ochii lui verzi acelai oc ce o fcuse i pe ea s-i

72

Loretta Chase

in respiraia i s nu se m ai p oat m ica. D an sase cu


o m ulim e de brbai pn atunci. Toi o inuser n
acelai m od. ns, de data aceea, atingerea palm elor lui
i declan o senzaie att de puternic, nct pielea ei
vibr. O sim i n strfundurile sale, o stare de nem i
care. A p o i inim a ncepu din n ou s-i bat i reui s-i
vin n fire.
Faa ei deveni o m asc sociabil. La fel i a lui. M ini
le lor libere se unir, iar el o nvrti n ritm ul muzicii.

D an sar o vreme tcui. El, nc zdruncinat de ceea


ce se ntm plase la nceputul dansului, nu se sim ea
pregtit s vorbeasc. tia c i ea sim ise acelai lucru dei nu putea spune ce fusese exact.
n acel m om ent atenia ei era ndreptat n alt par
te, nu la el. Privea peste um rul lui, dndu-i ocazia s
o studieze. N u era o frum usee ieit din com un, totui
lsa aceast impresie. Era artoas, srea n ochi i era
com plet diferit. Prul negru era aranjat ntr-o coafur
la m od, n s puin rvit. D ac s-ar fi aflat n alt par
te, i-ar fi trecut degetele prin el, m prtiindu-i agrafele
pe podea...
O m icare uoar a capului dezveli o ureche m ic,
perfect, de al crei lob atrna un cercel de culoarea
granatului. S-ar fi aplecat i i-ar fi trecut lim ba de-a lun
gul curbei delicate... D ar nu erau n alt parte, aa c se
rotir n continuare prin sala de bal; cu fiecare piruet,
valsul fam iliar devenea din ce n ce m ai sum bru, m ai
ciudat i m ai fierbinte. C u fiecare piruet, el era din ce
n ce m ai contient de cldura ncheieturii ei n m na
nm nuat, de fierbineala care-i fcea pielea s strlu
ceasc ntr-o nuan rozalie sub poleiala straielor i de
m odul n care cldura i scotea n eviden parfum ul.
Izul pielii se com bina cu cel difuz de iasom ie.
Era d oar o adiere de p arfum ntr-o ncpere ncl
zit i aglom erat, plin de m irosuri, dar el l sim ea
n u m ai pe al ei. La fel, era vag co n tien t de dan sato rii

Seducie

73

ce se n vrteau n ju ru l lor, o trom b de cu lori punc


tat de ton urile negre, gri i albe ale brbailor. D ar
roate aceste culori m in un ate pleau n faa vrtejului
auriu-deschis, cu tent rozalie, precum n isip ul u n u i de
ert la rsrit, p u n ctat cu panglici roii ce trem urau la
fel ca m acii n briza verii. A p roap e de fa era dantela
neagr, ce plutea n aer la fiecare m icare.
Intr-un final, ea l privi. Percepu cldura care-i aprin
sese faa, pulsaia venei de pe gt i fu contient, fr
a fi nevoie s se uite n jos, de faptul c pieptul ei se
ridica i cobora cu repeziciune.
- V felicit, zise ea cu respiraia ntretiat. D intre
toate iretlicurile la care ai fi putut apela, la acesta nu
m-a fi gndit. Totui, nu m-am considerat niciodat
anim alul de com panie al cuiva.
- V-am prezentat drept exotic, o corect el.
- M refer la partea cu lesa.
- A r fi o les elegant, v asigur. B tut cu diam ante.
- N u, m ulum esc. n plus, v-ai com portat ca i cum
m-ai fi ctigat la un pariu cnd, de fapt, dum neavoas
tr ai pierdut. i nu doar o dat. O chii ei negri se ri
dicar spre ai lui, apoi coborr, se oprir n dreptul
earfei i lsar n urm a lor o dr de cldur. Este un
sm arald foarte frum os.
- Pe care nu o s vi-1 dau, zise el. N u m ai fac nici un
pariu cu dum neavoastr n aceast sear. O ricum , am
putea fi dai afar. Soia vicontelui de M ontpellier mi-a
artat cartea de vizit pe care i-ai dat-o. N u v-a spus ni
m eni pn acum care e diferena dintre o serat a lum ii
bune i o petrecere negustoreasc? A cesta n u este un
banchet al Breslei Croitorilor.
- A m observat asta. C roitorii ar fi fost m ult m ai bine
m brcai.
- V facei c nu vedei? o dojeni el. Uitai-v n jurul
dum neavoastr.
Ea arunc o privire plictisit prin ncpere.
- A m m ai vzut aa ceva.
- Sun tem la Paris.

74

Loretta Chase

- M a refer la brbai, n u la fem ei. D in tre toi brbaii


de aici, suntei singurul de care un croitor londonez nu
s-ar putea ruina c v are drept client.
- C e uurat m sim t c am prim it aprecierea d um
neavoastr.
- N u am spus c v apreciez ntru totul.
- A a e. A m uitat. S u n t un aristocrat nefolositor.
-A v e i totui unele foloase, spuse ea. A ltfel n u ar tre
b u i s v fac curte.
- A a o num ii?
- U it a i m ereu. A ceast petrecere. D um neavoastr.
Totul este o afacere pentru m ine.
U itase. Ea dorise s vin la bal pentru a-i observa pe
cei prezeni. A r fi venit i fr el dac nu ar fi fost la
m ijloc pariul - dei fusese m ai degrab un rzboi de
voin dect un pariu.
- C u m a putea s uit? A bia mi-am putut crede ochi
lor cnd prietenii mi-au artat crile de vizit pe care
le-ai m prit ca pe nite favoruri.
- A n im alul exotic al n lim ii V oastre v-a fcut de ru
ine? U a magazinului m eu v agreseaz nrile? C e curios.
D in cte m i am intesc, dum neavoastr ai fost cel care
ai insistat s m^aducei aici. M-ai tachinat cu laitatea
dum neavoastr. ns, ai...
- A r fi vulgar s v strangulez pe ringul de dans, m ur
m ur el. T otui, sun t foarte ten tat s o fac.
- N u fii absurd! N u v-ai m ai distrat aa de secole.
D o ar mi-ai spus, nu-i aa, despre m ainaiunile de care
su n t n stare cei care doresc s ob in o invitaie la acest
bal incredibil de plictisitor. D um neavoastr ai realizat
u n lucru pentru care parizienii i-ar da un organ vital.
A i reuit s obinei trofeul m on d en al deceniului,
nsoindu-m , ai trecut peste regulile vechi, de nencl
cat, ale gazdei. A i dat peste nas societii, att franceze,
ct i engleze. i dansai cu fem eia cea m ai ncnttoare
d in ncpere.
Inim a i btea nebunete. D e vin erau dan su l alert,
discuia lor i ncercarea de a ine pasul cu agerim ea
ei. Pe deasupra, sim ea o n esiguran luntric, aceeai

Seducie

75

pe care o percepuse i nainte - pentru c vorbele feme

ii erau adevrate. Totul era adevrat, iar el nu-i ddu


se seam a de asta p n cnd ea nu-i aruncase cuvintele

In fa.
-A vei o prere foarte bu n despre dum neavoastr,
remarc el.
- D ragul m eu duce, num ai privii com petiia.
- A fa c e o , dar suntei att de agasant n ct nu-mi
pot lua ochii de la dum neavoastr.
Se nvrteau pe ritm i am n doi rm aser fr
suflare d in cauza dan su lui i a discuiei purtate n
acest rstim p.
i privi ochii sclipitori i gura surztoare - gura aceea
care-1 nnebunise.
-F ascin an t, l corij ea. A i vrut s spun ei fasci
nant, nu agasant.
- C u siguran l-ai fascinat pe prietenul m eu Aronduille, care se ntreab unde ai nvat s facei ase
m enea reverene, s dan sai i s vorbii att de bine
n francez.
M arcelline fcu o pauz nainte de a-i rspunde.
- C a o doam n din nalta societate, vrei s spunei?
Nu fac dect s-mi im it clientele.
- M ntreb un de ai nvat s le im itai. N u lucrai
din zori i pn-n noapte? Creatoarele de m o d nu de
prind croitoria de mici?
- D e la n ou ani. C t de interesat suntei, dintr-odat, de m un ca m ea...
- Mi-am ntrebat valetul.
-V aletu l, rse ea. sta da, sem n de bogie!
- D ar i dum neavoastr avei o cam erist. O fat mi
cu, cu prul blond.
Zm betul din ochii ei dispru.
- A i remarcat-o pe servitoarea mea?
- La prom enad, da.
- Sun tei un observator foarte bun.
- D o am n , eu observ totul la dum neavoastr, pur i
sim plu d in instinct de conservare.

76

Loretta Cfiase

- Spunei-m i c sun t cinic, d ar cred c n u e nim ic


pur n asta.
D an sul se apropia de sfrit, ns ducele auzea vag
m uzica d in fundal. Era absorbit de prezena ei, de cl
dura deopotriv fizic i m ental care-i unea i de turbu
lena creat de acea femeie.
- i totui, m curtai, zise el.
- N u m a i n interesul afacerii m ele.
- Interesant. M m inunez de m etodele pe care le folo
sii. Spun ei c dorii s m i m brcai ducesa i ncepei
prin a disprea cu acul meu de la earf.
- L-am ctigat pe drept!
D an sul se sfrise, dar el nc o inea n brae.
- M tachinai, m provocai i m nfuriai, spuse el.
- A , asta fac ca s m distrez.
- C a s v distrai. V place s v jucai cu focul,
doam n .
- La fel i dum neavoastr.
Trecur cteva secunde tensionate nainte ca el s ob
serve c m uzica se oprise, iar oam en ii din jur i priveau
com en tn d discret.
i ddu drum ul din brae netezindu-i teatral dantela
de parc ar fi aranjat inuta un ui copil. i zmbi cu un
aer de superioritate ce tia c o va nfuria, d up care se
nclin politicos.
Ea fcu o reveren la fel de frum oas, ap oi i deschi
se evantaiul i l ridic n dreptul feei, ascunznd totul
cu excepia ochilor negri, sarcastici.
- D ac v-ai dorit un anim al de com panie blnd, nl
im ea Voastr, ar fi trebuit s v fi ales o alt femeie.
A p o i se strecur prin m ulim e. D an tela n eagr i
panglicile roii fluturau n ju ru l m tsii n isip ii ce fo
nea adem enitor.

capitolul 5
S e zo n u l b alu rilo r m ascate s-a sfrit, d ar cele co n
sacrate eleganei desvrite su n t la fel de frecvente

Seducie

TI

ca la n cepu tu l iernii. M ajoritatea rochiilor n oi, de


dan s, au voaluri n diverse culori inspirate de natur,
de p ild galben p al i lila, alb i verde sm arald sau tran
dafiriu, ecru i n u an a cireelor."
C o stu m e le din Paris, de la un co resp on d en t pari
zian ", Revista Curii sau L a Belle Assemblee, 1835

M arcelline iei din sala de bal i se ndrept repede


ctre scar.
- Eu v-am ales? se auzi o voce fam iliar, joas, din
spate.
Se ntoarse surprins i se lovi de Clevedon. Se m
piedic, iar el o prinse de um eri i o ajut s-i recapete
echilibrul.
- D elicioas ieire, zise el. D ar nc nu am term inat
discuia.
- B a cred c da, rspunse ea. Mi-am n deplin it m isiu
nea n seara asta. C artea m ea de vizit o s ajung la cel
puin un reporter pn m ine, m preun cu o descriere
detaliat a rochiei. M ai m ulte doam ne le vor scrie pri
etenelor i fam iliilor lor din Londra despre m agazinul
meu. Iar eu i dum neavoastr am strnit m ai m ulte br
fe dect era de dorit. Pentru m om ent nu sun t convins
c le voi putea ntoarce n favoarea m ea. Iar felul n care
m inei nu va m bunti lucrurile. C a s nu m ai vor
besc de faptul c m i ifonai dantela.
El i d d u d rum ul si, pre de o clip n eb un , tinerei
fem ei i se fcu d o r de cldura i de apsarea degete
lor lui.
- N u eu v-am ales, zise el. D um neavoastr ai venit
la teatru, v-ai etalat acolo i ai fcut pe dracu-n patru
s-mi atragei atenia.
- D ac avei im presia c asta nseam n c am fcut
pe dracu-n patru, nseam n c v lipsete com plet expe
riena de via.
O
vrem e el i studie chipul, iar ochii verzi i scprar. M arcelline nu s-ar fi m irat dac ar fi luat<> n brae i
ar fi scuturat-o pn ce i zngneau dinii. l provocase,
poate, m ai m ult dect ar fi trebuit i nu era cea m ai

78

Loretta Chase

n eleapt m icare; dar i ea fusese la rndul ei provoca


t, frustrat din diferite motive, printre care un u l ieea
n eviden.
- E u v-am adus, rosti el ncruntat, eu o s v con duc
n apoi la hotel.
- N u este nevoie s plecai de la petrecere pentru
m ine. O s gsesc o birj care s m duc n apoi.
-P etrecerea e plictisitoare. D um neavoastr suntei
singurul lucru interesant de aici. N ici nu ai plecat bine,
c atm osfera s-a i dezum flat ca u n b alon cu aer cald
strpun s de un ac. l-am auzit pe ceilali oftn d n spatele
m eu cnd am ieit pe coridor.
- N u credei m ai degrab c petrecerea s-a dezum flat
d in cauza plecrii dum neavoastr?
- N u . i nu ncercai s m flatai. N u v st
bin e. D e fapt, v face faa verzuie. M ntreb cum
v descurcai cu clientele. C u siguran su n tei obliga
t s le facei com plim ente i s le linguii.
- Flatez n m odul n care fac orice altceva, spuse ea.
Frum os. D ac m nverzesc, acest lucru este provocat de
faptul c dum neavoastr exagerai cu linguirea.
-A tu n c i trebuie s v venii n fire nainte de a cobo
r treptele. D ac v m piedicai i v spargei capul, toate
suspiciunile vor cdea asupra m ea.
Avea nevoie s-i vin n fire, i nu de team a c se
va m piedica pe trepte. n c nu i revenise de pe urm a
valsului n braele lui - cldura, am eeala, senzaia fizic
aproape copleitoare i destul de ngrijortoare, valul de
dorin ce o strbtuse, i gonise prin vene, i pulsase n
inim i i ngreunase gndirea ca i cum ar fi b u t un
soi^de otrav.
n cepu s coboare. n tim p ce zgom otul petrecerii se
estom pa, deveni m ai contient de paii lui ce se auzeau
ncet n urm . S-i asum e riscuri fcea parte din carac
terul ei, iar m oralitatea convenional n u fusese inclus
n educaia pe care o prim ise.
D ac ar fi fost alt brbat, n-ar fi ovit. L-ar fi tras
intr-un col ntunecat sau sub scar i ar fi profitat de
el. i-ar fi ridicat rochia, i-ar fi luat poria de plcere -

Seducie

79

irzem at de u n perete, de o u sau de u n pervaz u s-ar fi eliberat.


D ar acesta nu era un brbat oarecare, i deja le per
misese tem peram entului i m ndriei s o ia n ain tea ra
iunii. Leonie o avertizase la plecare: N-o s m ai avem
niciodat o ocazie ca asta. N u o irosi.
Problem a era c M arcelline nu avea de un d e s tie
ilac o d du se sau nu n bar nainte s fie prea trziu.
O vrem e nu-i ziser nim ic, iar ea se ntreba dac i
el se gndea la vetile ce aveau s zboare n curn d la
Londra i cntrea cum s le fac fa. D ar de ce i-ar fi
fftcut el griji pentru brfe? Era brbat, i toat lum ea se
u.tepta de la brbai s alerge d up fem ei, n special la
Paris. Practic, asta era datoria lui patriotic.
C u siguran, Lady C lara nu se interesase prea m ult
de treburile lui. i n-ar fi fost o m are surpriz dac
ar fi aflat. D in m om en t ce Lon gm ore se purtase
aproape la fel ca prietenul lui, M arcelline se n d oia c
ti trecuse prin m inte s m enioneze acest lucru cnd i
prezentase lui C levedon ultim atum ul, indiferent n ce
i onstase acesta.
Pe de alt parte, toate celelalte relaii am oroase din
Paris ale ducelui fuseser cu d oam n e din nalta socie
tate sau din ptura de m ijloc, pe cnd o creatoare de
m od - o negustoreas de rnd - nu era ceva obin uit
pentru C levedon, i orice lucru n eobin uit fcea vlv.
( ndindu-se la aceste aspecte, ajunse la parter. N u se
sim ea deloc linitit.
A tept n tim p ce el i spuse portarului s aduc tr
sura. C n d C leved on se ntoarse, l ntreb:
- C u m avei de gnd s-i explicai seara aceasta lui
Lady C lara? S au nu i oferii niciodat explicaii n ceea
ce v privete?
- N u vreau s vorbesc despre ea.
- S u n te i ridicol. O spunei de parc pronunarea
num elui su o va con tam in a n vreun fel. Probabil c
vorbete contiina dum neavoastr vinovat, pentru
c n m od sigur nu este intelectul cel care se pronun.
tii foarte bin e c eu pe d om n ia sa o vreau. D o m n ia

80

Loretta Chase

S a este m otivul pentru care am venit la Paris. N u vreau


s vorbesc despre ea , l im it M arcelline. A sta facei
cnd ceva devine inconfortabil? Pretindei c n u exist?
E a e acolo, om ncpnat ce suntei! Fem eia cu care
o s v nsurai pn la sfritul verii. A r trebui s vorbii
despre ea. A r trebui s-mi ream intii c-mi este net supe
rioar. C u excepia rochiilor, bineneles.
- Iniial, rosti el pe un ton echilibrat, am vrut s-i |
scriu C larei, aa cum fac de obicei. Plnuisem s-i redau
cea m ai idioat conversaie n care am fost im plicat n
aceast sear. Intenionam s-i ofer impresiile mele le
gate de com pania pe care am avut-o. M gndisem s-i
descriu suferinele prin care trec din cauza plictiselii o plictiseal pe care o ndur din cauza ei, pentru a-i oferi
ocazia s se distreze.
- C e purtare nobil. C eva licri n ochii lui, ceva ce
sem n a cu lum ina unui far n tim pul unei furtuni. tia
c naviga n ape periculoase, dar dac nu reuea s-l in
sub control, risca s-i fac p raf afacerea. i ai fi trecut
peste contribuia mea la toate aceste ntm plri? urm
ea. C e ntrebare stupid. A r fi lipsit de tact s-i povestii
despre fem eile cu caracter ndoielnic pe^care le ntlnii
n tim pul cltoriilor i al distraciilor. In aceast situa
ie ns, n u v-a recom anda o asem enea tactic. Vetile
despre apariia inedit pe care ai avut-o la petrecere vor
cltori curnd peste C an alu l M necii i vor ajunge la
L on dra cel trziu joi. V sftuiesc s abordai subiectul
im ediat. Spunei-i c m-ai adus la evenim ent ca s cti
gai un pariu. S au c era m ai curnd o fars.
- Pentru num ele lui Dum nezeu, suntei cea m ai auto
ritar fem eie pe care am ntlnit-o!
- ncerc s am grij de viitorul m eu, spuse ea.
Percepu o uoar blbial n propria voce. A larm at,
trase aer n piept ca s se liniteasc. Privirea lui deve
ni grea ca plum bul i cobor ctre decolteul ei. Felul
n care ea reacion ia acest m ic gest nu fcu dect s
o tulbure i m ai tare. S-l ia naiba! El era cel care trebuia
s fie n les!
Se ndrept ctre ieire. Portarul deschise ua grbit.

Seducie

81

- T rsura nu a sosit nc, zise Clevedon. D o rii s stai


pe strad ca un funcionar care ateapt om nibuzul?

- Eu nu m erg n trsur m preun cu dum neavoastr.


O s-o lum pe ci separate n aceast sear.
- N u v pot perm ite s cltorii singur, spuse el.
Asta nu v va aduce dect necazuri.
i s m earg cu el n tro trsur nchis, n toiul nop
ii, n starea n care se afla, nu avea s-i aduc necazuri?
Trebuia s scape de el, nu num ai de dragul aparenelor,
ci pentru a se gn di n linite. S caute o m etod de
a repara situaia.
- Eu nu sun t o dom n ioar lipsit de aprare. C lto
resc singur la Paris de m uli ani.
- Fr servitori?
i dori s fi avut la ndem n un obiect tare pe care
s-l arunce n om ul acela cpos. C rescuse pe strzile Pa
risului, ale Londrei i ale altor orae. Provenea dintr-o
familie care trise intens. C ei proti sau naivi nu supra
vieuiau. Sin gurul dum an pe care nu putuser s-l n
frng fusese holera.
- D a , fr servitori, rspunse ea. Este ocant, tiu.
A tri fr servitori este ceva de neconceput pentru
dum neavoastr.
- N u e adevrat. Pot enum era o serie de lucruri ce pot
( i fcute fr a fi nevoie de servitori.
- C t de inventiv din partea dum neavoastr!
- O ricum , n-are im portan. Iat c a sosit trsura.
n tim p ce ea ncerca s nu se gn deasc la lista
de activiti ce ar fi putut fi ndeplinite fr ajutorul
servitorilor, trsura opri la intrare.
- A d io , spuse ea. O s caut o birj pe urm toarea
strad.
- Plou, zise el.
-N u ...
S im i o pictur rece pe umr. A p o i o alta pe cap.
Vizitiul sri de pe capr, deschise o um brel i se gr
bi ctre ei. Pn s ajung, picturile rzlee se transfor
maser ntr-o rpial.

82

Loretta Chase

S im i m n a lui C levedon pe spatele ei, m pingnd-o


sub um brel i conducnd-o ctre treptele trsurii. A tin
gerea lui era un gest posesiv, protector. O dezarm .
ncerc s se conving de faptul c nu era din zahr
i c nu se va topi. i spuse c se plim base de attea ori
prin ploaie. R aiunea ns nu o ascult. inele su era
captivul em oiilor. M n a lui m are o atingea pe spate,;
trupul m asiv i era alturi...
N o ap tea devenea din ce n ce m ai ntunecat i m ai
rece n tim p ce ploaia cdea tot m ai tare. Era puternic
i indepen den t i trise pe strzi. T otui, tnjise ntot
deau n a, ca orice anim al, d u p u n ad p o st i d u p pro
tecie. A ceea era slbiciunea ei. N egarea de sine nu era
instinctiv. N u putea s se despart de el i s se ntoarc
d in dreptul trsurii deschise un de o atepta adpostul.
N u dorea s-i fie frig i s se ude m ergnd singur prin
bezn pe strzile Parisului.
A a c urc treptele, se cu fun d m ulum it pe ban-;
cheta m oale i i spuse c o rceal zdravn ori ntlni
rea cu u n violator pe vreo strdu lturalnic n u le-ar fii
picat bin e fetei ei sau surorilor.
El se aez vizavi i ua se nchise.
Sim i cltinarea uoar a vehiculului n tim p ce vizi-]
tiul se aez n apoi pe capr. Auzi cum ducele rpi din
degete, d n d sem nalul de pornire. V ehiculul se puse n
m icare destul de lin, dar strzile erau departe de a fi
netede i, n ciuda arcurilor i a banchetei m oi, sim i
zdruncinturile.
L in itea d in interior era precum cea de d in ain tea
un ei fu rtu n i. D eveni co n tien t de zgom otul roilor ce
treceau peste pietre i de p lo aia ce rpia pe acoperi
ul veh icu lu lui... i, n interior, de b taia prea rapid
a inim ii.
H a, s v ducei s cutai o birj, zise el. Serios,
sun tei ridicol.
C h iar era. A r fi riscat ntunericul, frigul i ploaia. I
N u ar fi rezistat m ai m ult de cteva m inute. ntr-o birj, j
cel puin , putea s se gndeasc.

Seducie

83

N oaptea era ntunecat, iar iroaiele de ap absor


beau i puin a lum in pe care o rspn deau lm pile de
pe strad i cele ale trsurii.
In vehicul era i m ai ntuneric. A bia putea deslui
trsturile lui pe bancheta de vizavi. D ar era sufocat
de proxim itatea picioarelor lungi ntinse n spaiul din
tre ei. Prea s perceap i m na lui n tin s pe sptarul
banchetei. C u toate acestea, nu se ls am git de po
ziia lui relaxat. Sttea tolnit precum o panter care
atepta culcat pe creanga un ui copac i urm rea prada
m icndu-se dedesubt, n pdure. D ac ar fi avut coad,
cu siguran c ar fi d at acum din ea.
- A m fost o proast s particip la acest evenim ent m
preun cu dum neavoastr, zise ea.
- M i s-a prut c v-ai distrat. C u siguran nu ai dus
lips de parteneri.
- D a , m-am descurcat destul de bin e, m ulum esc,
pn cnd ai abordat stilul medieval...
- M edieval?
- L a o parte din calea mea, ranilor. Feticana m i
aparine! m im ea purtarea dispreuitoare a ducelui de
Clevedon. A m crezut c dom n ul T ournadre va face n
pan taloni cnd i-ai artat colii.
- C e im aginaie grotesc avei!
- Sun tei m are i arogant i cred c tii foarte bine
ct de in tim idan t putei fi.
- D ar nu i fa de dum neavoastr.
-T o tu i, poate c nu e totul pierdut, spuse ea. A cest
gen de com p ortam en t posesiv v caracterizeaz. M ai
mult, sun t anim alul dum neavoastr de com panie.
M-ai adus la petrecere ca s v am uzai. i m-am fcut
n m od clar neleas celor din ju r c am venit pentru
a-mi prom ova afacerea i c m-am folosit de dum n ea
voastr n acest scop.
- D ar lucrurile nu s-au petrecut astfel!
- B a ntocm ai aa s-au petrecut, l asigur ea.
- C e s-a n tm plat este c am valsat i a fost clar pen
tru toat lum ea ce fceam de fapt, chiar dac aveam hai
nele pe noi.

84

Loretta Chase

- O , aia... A m acest efect asupra oricrui brbat cu


care dansez.
- N u pretindei c nu ai sim it nimic.
- Sigur c am sim it ceva. N u am m ai d an sat cu un
duce pn acum . A fost cel m ai ncnttor lucru care mi
s-a ntm plat n viaa m ea m ediocr, de mic-burghez.
- Pcat c nu suntem n Evul M ediu, zise el. n acel
caz n-a fi ezitat s v fac viaa chiar m ai interesant i
m ult m ai puin m ediocr.
- Poate c ar trebui s dau un anun. D oam n ele dis
tinse i la m od sun t invitate la sala de expoziie a doam
nei N oirot, pe Fleet Street, W est Chancery Lane, pentru
a viziona o colecie de articole elegante, nou-noue, alc
tuit d in rochii, pelerine i plrii ce nu se pot com para
cu ale nici unei case de m od din pun ct de vedere al
excelenei, gustului i splendorii. D eseori im itat dar ni
ciodat ntrecut, doam n a N oirot nsi se poate luda
cu distincia de a fi dan sat cu un duce. Trsura se opri.
A m ajuns deja la hotel? ntreb ea. C e repede zboar
tim pul n com pania nlim ii Voastre!
D du s se ridice.
- N u suntem nici m car pe-aproape de hotel, zise
C levedon. Ne-am oprit din cauza un ui accident sau
a vreunui beiv de pe strad sau ceva de genul sta.
T oat lum ea s-a oprit.
Ea se aplec s se uite pe fereastr. i era greu s
disting ceva n afara perdelei de ploaie din dreptul
felinarului.
- N u vd...
l sim i micndu-se, dar totul se petrecu att de repe
de i de lin, nct gestul o lu prin surprindere. A cum se
uita pe geam , iar n clipa urm toare ducele o cuprinsese
n brae. O ridic de pe banchet i o aez n poal cu
atta uurin, de parc ar fi fost o cutie de plrii.
O fraciune de secund fu prea uim it ca s reacio
neze. C n d vru s se sm ulg din strnsoare, el o prinse
cu o m n de ceaf i i aduse faa aproape de a lui.
- A p rop o de afaceri - despre care vorbii necontenit.
i n oi doi avem o afacere de discutat, zise el cu un ton

Seducie

85

m bort i am enintor. N u s-a term inat, doam n . N ici


mcar n-a nceput.
- N u fii absurd!
Vocea i trem ura. Inim a i btea nebunete, ca i cnd
ii r fi atrn at de o stnc deasupra unei prpstii. i spu
ne c el nu era dect un brbat i c i nelegea pe deplin
pe brbai. D ar raiunea nu avea nici o an s s se fac
ascultat. Era puternic, solid i cald. Statu ra lui o excita.
La fel i frum useea, puterea i arogana. A cesta era pe
ricolul. Era slab din acest pun ct de vedere, iar voina i
raiunea i puteau fi nfrnte cu uurin de frivolitatea
din snge.
Sim i cldura coapselor lui m usculoase prin stratu
rile rochiei i prin jup, iar valul fierbinte o strbtu
ilin cap pn n picioare, strnind dorine pe care era
incapabil s le stvileasc.
- N u v vreau pe dum neavoastr, m ini ea. O vreau
pe duces...
G u ra lui i acoperi buzele. Era cald, ferm , hotrt.
C u secole n urm , strm oii lui obineau ceea ce d o
reau, pm nturi, bogii i femei. Le spun eau al m eu
i aa deveneau. Buzele lui puser stpnire pe ea n ace
eai m anier - un srut asediator, concentrat, insistent,
plin de for.
G u ra lui era visul oricrei hedoniste. i sim i apsa
rea - o sfnt i-ar fi putut rezista, dar ea nu avea nici
mcar o prticic de puritate n corp. Se pred im ediat.
Buzele i se deschiser s-l prim easc, s-i sim t gustul
pe lim b i s se desfete cu el, ceea ce nu reuise ultim a
oar. Avea gustul a o mie de pcate, care erau precum
mierea pentru ea.
Palmele ei rsfirate pe pieptul lui se m utar n sus,
m ngind colurile ascuite ale sm araldului i estu
ra earfei, i i cuprinser prul. i prinse degetele n
buclele groase care o strniser nc de cnd ducele se
aplecase asupra m inii ei la O pera Italian.
Era un srut la fel de furtunos ca data trecut, ns
acum avea ceva diferit. El era furios pe ea; ea era furioa
s pe el. D ar la m ijloc era m ai m ult de att.

86

Loretta Chase

D e d ata aceea n u m ai deinea controlul. S e ls con


du s de sentim ente, de gustul lui, de m irosul pielii, de
corpul puternic aflat sub ea i de m inile care i strn -;
geau tm plele ntr-un gest posesiv. I se pru c trecuse o
venicie de cn d fusese inut n acest fel de u n brbat.
tia - cel puin o parte a m inii ei contientiza acest
lucru - c trebuia s se desprin d de el. D ar m ai nti...
o, nc puin.
i m ic trupul peste al lui, desftndu-se cu senzaia
de cldur i de trie pe care o sim ea, cu m ulum irea c
excitaia lui era evident chiar i prin straturile rochiei i
prin ju p on . n tim p ce m em brul lui tare era p resat sub '
coapsa ei, cldura i plcerea o strbtur precum un
m om en t de nebunie. Scoase un geam t gtuit i ntre- (
rupse srutul. A r fi trebuit s se ndeprteze atunci, dar j
nc nu era gata s se opreasc.
G u ra lui alunec pe gtul ei, urm n d linia guleru- |
lui, ctre um r. T n ra fem eie m ai scp un geam t de i
plcere, iar capul i czu pe spate n tim p ce se preda
senzaiei - m inile m ari o m ngiau, strn in d dorine
pe care i le interzisese n urm cu civa ani... gura lui )
o gusta, lsnd n urm srutri ca nite scntei care i |
ardeau pielea i i aprindeau focul luntric.
N u n um ai ea era victim a pasiun ii. i auzi respiraia jj
tot m ai precipitat, iar cnd m inile lui i atinser piep- j
tul, sm ulgndu-i un icnet, brbatul gem u prelung.
Sunetele joase pe care le scoteau se am estecau n n
tuneric, iar acea scen i aduse am inte de d ou pantere i
care se m perecheau n obscuritatea junglei. i veni s i
rd, pentru c tabloul se potrivea de m inune. El era un
anim al de prad. La fel i ea.
G u ra lui i gsi din n ou buzele, iar m inile i se mica- j
r pe trup, posesive. i ea l p oseda, trecndu-i palm ele
peste braele m usculoase i trupul ferm. Se bu cura cnd
i sim ea corpul ncordndu-se sub atingerea ei. O n- j
cn ta fiecare sem n care-i spun ea c el i pierdea ncet j
controlul, chiar dac nici ea nu era departe.
i schim b poziia ducndu-i m na n dreptul
pan talon ilor lui; i rsfir degetele i sim i pulsaiile

Seducie

87

l cldura falusului - m are, dem n de u n duce - , iar gn


dul acela pervers o am ei. N um ai zeii tiau ct l dorea!
Mintea ei beat era plin de im agini excitante: trupuri
Koale, asudate... ea strpuns, ipnd de plcere...
Fr s ntrerup srutul, ci m ai degrab nteindu-1,
se ridic, se ntoarse i l nclec. In spaiul strm t al
trsurii, fonetele rochiei i ale ju p o n u lu i sun ar pre
cum un tunet.
El i trecu m inile peste um erii ei, trgnd rochia n
jos. M arcelline auzi - sau sim i - m tasea rupndu-se.
Nu-i psa. D egetele traser de estur i m pinser
corsetul. Sim i aerul rece pe snii expui nainte ca el
s-i coboare gura pe bustul ei. Lim ba lui trecu peste un
sfrc, fcnd-o s geam , iar cnd l supse fem eia icni
si i ls capul pe spate. Rznd, i prinse degetele n
Iiudele lui i i srut repetat prul. Senzaia pe care
o sim ea pe sni o cuprinse i n interior, m ai jo s de
buric; deveni nerbdtoare, vibrant.
Ducele i scoase degetele din prul lui, invitnd-o
s-i ridice rochia i ju pon ul. Le trase n sus, iar m na
lui m are se strecur sub coapsa ei.
O explozie de lum in um plu interiorul trsurii. D ur
doar o clip, d ar intensitatea ei, aproape ca lum in a zilei,
o oc i o trezi din visul nebunesc n care se cufundase,
chiar nainte ca un tunet s cutrem ure vehiculul.
i n deprt m inile, i cobor rochia i i trase
corsetul. Se dd u jo s din poala lui.
- La n aiba cu tot, m orm i el. T ocm ai cnd devenea
interesant.
O alt strfulgerare. Linite. A lt tunet.
Se ntoarse pe banchet i ncerc s-i ndrepte
inuta.
- N u trebuia s devin interesant, fir-ar s fie! tiam
c nu trebuia s urc n trsur cu tine, n u cn d suntem
att de ncini. O prete. Trebuie s cobor.
U n alt fulger. i altul. T unetul bu bu i, su n n d ca
o explozie pe cm pul de lupt.
- N u iei afar pe vrem ea asta! exclam el.
- Ba da.

88

Loretta Chase

Se ridic i ncepu s se lupte cu fereastra. Trebuia


s coboare geam ul ca s ajung la m nerul din exterior,
nainte s reueasc, trsura se opri brusc i o fcu s se
m piedice. Clevedon o prinse, dar ea i adnci unghiile
n pielea lui.
- A fost doar un srut, zise el fr a-i da drum ul.
- A fost m ai m ult dect att, l corect ea. D ac
nu ar fi fost fulgerul, am fi fcut exact ce i-am spus c nu
trebuie, nu am voie i nu pot s fac niciodat.
- N u asta mi-ai spus.
- D ar ai ascultat vreodat?
- N u mi-ai zis c nu trebuie, nu ai voie i nu poi s
faci niciodat. N u exact aa. C eea ce ai spus, n m ult
m ai m ulte cuvinte, a fost c potenialele tale cliente de
la L on dra nu trebuie s afle.
n sfrit se desprinse, dar trsura se puse n micare
tocm ai atunci, astfel c se prbui peste el. A r fi vrut att
de m ult s rm n acolo! i-ar fi d orit s i se urce n poa
l i s se desfete cu puterea, cldura i atingerea lui.
Izbuti s se ridice, i ndeprt m inile i se arunc
pe bancheta de vizavi. Totul nu dur m ai m ult de cteva
secunde, dar i se pru un efort de o via. Era groaznic
s reziste tentaiei.
- C iuleti urechile foarte bine, ngim ea cu rsufla
rea tiat.
- i tu credeai c nu ascult.
-A le g i s auzi num ai ceea ce vrei.
- Su n t brbat.
N-ar fi trebuit s i se par declaraia secolului, dar
exact asta se ntm pl. U n brbat, n um ai un brbat, i
spuse - dar iat ce-i fcuse ei i ce fcuse i ea. N im ic nu
ar fi trebuit s se ntm ple astfel: srutul incendiar, vite
za cu care raiunea i stpnirea de sine i se dezintegrase
r - chiar i pentru ea fusese ceva extrem . II subestim ase
sau se supraestim ase, iar acum i venea s om oare pe ci
neva pentru c nu se putea gn di la un m od n care s-l
aib fr s strice totul. D ac nu cum va o fcuse deja.
G n dete. G ndete. G n d ete.

Seducie

89

T rsura se opri din nou, scond-o din m ini. O are


vea s se term ine vreodat cltoria asta?
U a se deschise. A pru o um brel n m na un u i valet
ml leoarc, iar Clevedon se ridic de pe banchet.
- N u, spuse ea.
- N u sun t obin uit s arunc femeile din trsur i s
Ic las s m earg singure pn la u.
- N u m ndoiesc de faptul c sun t m ulte lucruri cu
care nu suntei obinuit, ripost ea; ns el ncepuse
deja s coboare treptele vehiculului, iar cearta nu avea
Nfi-1 zvnte pe valet.
Ignornd m na pe care i-o oferise Clevedon, cobor
repede din trsur i alerg prin ploaie ctre adpostul
oferit de hotel. El o porni la goan d up ea. Picioarele
lui erau m ai lungi, aa c o ajunse din urm n tr o cli
pit i o nconjur cu braul protector pe ultim ii metri
pn la u.
- Trebuie s vorbim , zise el.
- N u acum . Valetul tu o s fac pneum onie. Ducele
se uit n apoi, iar lum ina de la intrare o ajut s-i obser
ve privirea ncurcat de pe faa chipe. Nu-1 poi lsa
s stea n ploaia asta torenial n tim p ce ne certm ,
adug ea.
Desigur, nici nu-i trecuse prin m inte. Pentru el, servi
torii erau nite sim ple obiecte de m obilier m ictoare.
- N u intenionam s m cert cu tine, dar m-am l
sat dus de val. D iscuiile cu tine se transform mereu
In ceart.
- Putem sta de vorb dum inic, propuse ea.
- In cursul zilei de azi, replic el.
- A m treab cu Sylvie.
- Anuleaz.
- N u sun t liber pn dum inic. Putem s ne plim
bm clare prin B ois de Boulogne cnd nu este plin de
aristocrai care-i etaleaz ultimele achiziii. D u p Longchamp, locul va fi relativ linitit.
- M gndeam la ceva m ai discret, zise el.
- Eu nu. D ar hai s nu dezbatem asta aici. Trimite-mi
un m esaj sm bt i o s ne vedem dum inic, unde

90

Loretta Chase

doreti, atta tim p ct n u este o zon com prom itoare.


S u n t locuri n care pn i o croitoreas de rnd se sim
te aiurea.
- U n d e doresc eu, repet el.
- S vorbim , insist M arcelline.
- D a, desigur. Avem de d iscutat afaceri.
Era contient c afacerile despre care el dorea s dis
cute n u includeau nici m agazinul, nici pe Lady C lara.
Fusese o proast s-i imagineze c-1 putea struni pe acel
om . T rebuia s priceap c un duce este ob in uit s fac
totul du p bunul-plac, pn la un nivel pe care oam enii
de rnd nici nu i l-ar putea im agina. A r fi trebuit s
anticipeze c, ntruct pe parcursul vieii ducele fcuse
tot ce dorise, acest lucru i afectase creierul i din acest
m otiv se deosebea de ceilali brbai pe care i ntlnise.
Pe scurt, ar fi fost o idee bu n s nu-i ias n cale, ci s
o trim it pe Sophy la viitoarea lui soie. D ar nu i d
duse seam a la tim p, iar acum trebuia s salveze situaia
aa cum se pricepea m ai bine. i era o singur cale de
a face asta.
- tiu c servitorii nu sun t dect nite m ainrii pen
tru dum neavoastr, zise ea. D ar nu-mi iese din m inte
faptul c un u l dintre ei sau chiar toi trei se vor alege
cu o rceal, o durere de gt sau cu o boal de plm ni.
E att de burghez din partea m ea s gndesc aa, tiu,
dar nu m p ot abine. El se uit d in nou n urm . U n u l
dintre valei pstra o distan discret i inea um brela,
ateptn d s-i fac pe plac n lim ii Sale. V izitiul sttea
pe capr, iar cellalt se afla pe strapon tina d in spatele
vehiculului. C u toii purtau pelerine, care probabil c
erau deja ude leoarc, n ciuda um brelelor. Pe dum in i
c, atunci, m urm ur ea.
Privirea lui se ntoarse, im pasibil.
- Pe dum inic.
M arcelline zmbi, i ur noapte bu n i se ndrep
t calm ctre ua hotelului, pe care portarul i-o inea
deschis.

Seducie

91

C levedon se rsuci brusc spre trsur, sub um brela


pe care o inea Joseph . Trebuia s i-o scoat din m inte.
Trebuia s-i recapete raiunea. Se trezi sp u n n d:
- M izerabil noapte.
- D a, n lim ea Voastr.
- Parisul nu e un loc frum os atunci cnd plou.
- N u, intr-adevr. Rigolele sun t dezgusttoare.
- D e ce a durat att?
- U n accident, dom nule, spuse Jo sep h . S-au ciocnit
ilou vehicule. N u mi s-a p rut ceva grav, dar vizitiii
ipau un u l la altul, ap oi s-au am estecat i alii i s-a creat
o mare zarv. n s cnd a fulgerat s-au m prtiat cu to
ii. Altfel, probabil c ne-am fi aflat acolo i acum .
D up felul n care N oirot fcuse atta caz pentru ser
vitorii uzi leoarc, C levedon se ateptase s-i gseasc
prbuii pe caldarm , cu m inile pe piept. D ar cnd se
uit n spate, T h o m as sporovia vesel cu Hayes, vizitiul,
Inr Jo sep h prea plin de energie dei era aproape dou
dim ineaa. Toi cei trei servitori se bucuraser nespus
Nfi-i vad pe parizieni crndu-i pum n i un u l altuia i rseser copios cnd fulgerul i dispersase pe com batani.
Hayes era un vulpoi btrn cruia nu-i psa dect ca
Inim oii cai s nu sufere i s fie linitii. V aleii erau ti
neri, iar tinereea nu inea con t ctui de puin de um e
zeal. Toi servitorii lui erau bine pltii, bine m brcai
i bine hrnii. Erau ngrijii cnd se m bolnveau i pri
meau o pensie generoas. A cest lucru n u era foarte obi
nuit, ntr-adevr, iar o negustoreas nu avea de unde
s tie ct de bin e sau de ru era tratat p erson alul lui.
Fiind la rndul ei n slujba altora, N oirot era predispus
la excese de sim patie. C h iar i aa...
Se urc n trsur. U a se nchise n urm a sa.
N u avea ncredere n ea. N u putea face asta atta tim p
ct ar fi p utut s o piard.
Tria la cri - el era convins de asta - sau, n cel mai
hun caz, era foarte aproape de aceast practic. Spusese
c nu seducea brbaii clientelor, d ar ea...

92

Loretta Chase

- Pentru num ele lui D um nezeu, m urm ur el. Pentru


num ele lui Dum nezeu!
Parfum ul ei plutea nc n trsur i i se pru c nc
o m ai putea gusta. A proape c i sim i pielea fin sub
degete.
D o ar u n srut. Trecuse de la dorin la nebunie
n tro fraciune de secund. N u se sim ea deloc bine.
i nu era de mirare. Trebuiau s pun punct. A p oi pu
tea s o uite i s i petreac n linite ultim ele spt
m ni de libertate.
S alerge prin Paris d up o fem eie provocatoare nu f
cea parte din planurile lui i, cu siguran, nu-i definea
stilul. Era obin uit s am geasc femeile, da. li plcea s
se joace, dar i s incite. n s era cu totul altceva s dan
seze dup cum i cnta o creatoare de m od insolent,
care nu se putea abine s nu discute despre blestem ata
ei de afacere - chiar dac l fcea n egal m sur s rd
i s o strng de gt.
i care sru ta de parc ar fi fost am an ta lui Satan ,
antren at special de M efistofel, care con tribuise i
la sculptarea trupului ei... sn ii perfeci... curba lin
a gtului... form a delicat a urechilor... Lim ba ei per
vers. M incinoas.
C e treab avea ea cu Sylvie Fontenay de era ocupat
att vineri, ct i sm bt?
*

Intre timp, la hotelul Fontaine


- m pachetm ? repet Jeffreys.
Trsese u n pui de som n tiind c M arcelline avea s
se ntoarc trziu. A cum era foarte precipitat. La fel i
patroana ei cuprins de panic.
-T re b u ie s plecm m ine, ct de curnd posibil.
A dic... astzi, zise ea.
Era abia dou dim ineaa. V ineri. D ac puteau gsi
sm bt locuri la un vapor ctre L on dra aveau s fie
acas dum inic, cel m ai devreme. Invitaii de la bal

Seducie

93

ar fi trim is scrisorile pn spre sear, ceea ce nsem


ni) c expediia s-ar fi fcut abia sm bt. Iar p ota lon
donez nu lucra dum inica.
C u puin noroc, ea i Jeffreys ar fi fost n Londra
Itiiiinte ca vreo scrisoare s ajung de la Paris. A cest lu( ru i-ar fi d at lui Sophy rgazul de a deturna orice zvon
despre d oam n a N oirot i ducele de Clevedon.
- N u avem nici un m inut de pierdut, adug ea. Zvo
nurile se vor rspn di pn m ari sau m iercuri. Trebuie
ne ocupm de ele. Jeffreys nu ntreb despre ce zvo
nuri era vorba. N u era nici naiv i nici proast. tia
c M arcelline fusese la bal cu ducele de Clevedon. Obni'rvase rochia rupt. Ba chiar ridicase i o sprncean.
I )ar era un gest de interes, nu unul provocat de oc sau
de condam nare. Jeffreys nu era o m ieluic nevinovat.
Avusese de-a face cu cei din nalta societate, n special
i u partea m asculin a acesteia. A a ajunsese o femeie
nefericit*1. N u trebuia s-i spun nim eni cum ajunse
se acea rochie s arate astfel. Singura ei preocupare era
ilac stricciunea era reparabil. Totul ine de interpreta
re, con tin u M arcelline. Pur i sim plu o s interpretm
zvonurile. C eva precum , stai s m gndesc: D ucele de
( ilevedon a fost captivat de rochia doam nei N oirot din
mtase poussiere, care a creat m ult zarv n tim pul unui
vals . N u, trebuie m ai m ulte detalii. R och ia poussiere
ile m tase era decorat cu panglici ca nite fluturi i
cu dantel neagr ce com pletau ansam blul... i a prim it
laudele celor m ai de vaz m em bri ai p ublicului.11 D a,
aa e m ai bine.
- Parc i vd, spuse Jeffreys. Toat lum ea va vrea s
o vad.
- O s o vad dac facem totul cum se cuvine. D ar
asta n seam n s ne ocupm de poveste nainte ca alt
cineva s o afle. Sophy poate s ofere o relatare n ex
clusivitate relaiei ei de la ziarul Foxes Morning Spectacle.
O s-i spun c ducele de Clevedon m-a dus la petrecere
in glum . S au ca s ctige un pariu.
- N u ar fi m ai potrivit gluma? ntreb Jeffreys. Pen
tru unii oam eni, u n pariu ar putea fi nepotrivit.
iui

94

Loretta Chase

- A i dreptate. Prezena m ea acolo a n ceput ca o glu


m , ns rochia a captat atenia celorlali invitai...
- A r trebui m enionat i efectul aran jam en tului coloristic n m icare...
-E x a c t, zise M arcelline. A p oi ceva despre u n vals
care a fost m otivul perfect pentru ca rochia s-i scoat
n eviden efectele unice. U im it de aceast prezen,
chiar i ducele de C levedon a d an sat cu m ine.
-D o a m n , ct mi-a fi dorit s fi fost acolo! excla
m Jeffreys. O rice femeie care citete o poveste ca asta
ar sim i acelai lucru. Vor fi toate nnebunite s vad
rochia, atelierul n care a fost fcut i pe cele care
au croit-o.
- O s avem destul tim p ca s pun em la pun ct de
taliile n tim p ce vom fi pe vas. D ar nti trebuie s-l
prin dem . m pacheteaz ca i cum viaa ta ar depinde
de asta.
D o ar am fcut-o de attea ori nct am pierdut
iru l", i spuse tnra n sinea ei.
- Sigur, doam n . D ar cum rm ne cu paapoartele?
- C e e cu ele?
- N u v am intii ce ne-a spus secretarul am basa
doru lu i, c nainte de plecare trebuie s-i trim item paa
poartele s le contrasem neze? A p o i trebuie s le ducem
la poliie. A p oi la...
- N u avem timp, o ntrerupse M arcelline.
- Dar, d oam n ...
- O s ne ia o zi ntreag, poate chiar dou. Trecea
prin aceast ncercare de dou ori pe an, prim vara i
toam na, cn d vizita Parisul. tia pe de rost ntreaga pro
cedur. Birourile sun t deschise la ore diferite, explic.
A m basad oru l englez catadicsete s-i pun num ele pe
paapoarte ntre unsprezece i unu. A p oi trebuie a
teptat la poliie. D u p aceea urm eaz prostia aceea cu
m inistrul A facerilor Externe - care, d in nou, n u aloc
dect d o u ore i cere zece franci ca s-i ridice penia de
pe m as. tii c e ridicol.

Seducie

95

Au nevoie de reguli. i creeaz att de m ulte. Putea


nuzi vocea jo as a lui Clevedon, lundu-i n derdere pe
!lncezi cu regulile lor.
Prima sear petrecut la oper i reveni n m em orie
ni o suit de senzaii: m na ei pe earfa lui scum p,
m him bul de agrafe... felul n care el o privise, cu ochii
nemicai ca o felin - o panter aflat la pn d.
ncerc s i-l scoat din m inte. N u avea tim p s se
frmnte d in cauza lui.
- tiu c e o prostie, doam n, dar secretarul a zis c
riscm s fim reinute dac docum entele nu se afl n
perfect ordine.
- T u ocup-te de m pachetat, o repezi M arcelline.
1 as paapoartele i toate actele oficiale n seam a m ea.
*

Smbt seara
-N u -m i vine s cred, m urm ur Jeffreys n tim p ce
privea cabin a m icu. N u izbutiser s o b in o cabin
mai m are, d ar fu seser n d eajun s de n oro coase s li
se perm it s urce la b o rd u l vasului cu abu ri, in n d
ront de toate regulile pe care le nclcaser. A i reuit,
adug ea.
-n to td e a u n a exist o cale cnd este voin, zise
Marcelline. n special, se gn di ea, cnd voina i apar
inea unei N oirot. Era uim itor ct de m ulte puteau fi
realizate cu p uin falsificare, mit, u n strop de farm ec
ii un decolteu generos. D e fapt, nu n eaprat uim itor,
innd co n t c toi oficialii erau brbai. Jeffreys nu cu
notea unele detalii - cum ar fi talentul de falsificator
;il lui M arcelline, care era m ai bine s rm n nem en
ionat - , ns nvase celelalte m etode i chiar asistase
la aplicarea un ora dintre ele. A a cum le avertizase se
cretarul am b asadorului, se fcuser m ai m ulte ncercri
de a le reine. U ltim a dintre ele, a funcion arilor de la
vam, fusese cea m ai redutabil. A m reuit, conchise ea.

96

Loretta Chase

i am avut i destul tim p la dispoziie, datorit meche


riei tale cu iretul de la pantof.
- V ju r c eram speriat de m oarte, d oam n , spuse
Jeffreys. A r fi fost oribil s ne uitm cum se ndeprteaz
vaporul i s nu fim la bord.
- Iar eu am fost ct pe-aci s-mi pierd cum ptul i s
stric totul.
- Erai obosit, doam n. N u cred c ai dorm it deloc
pe tot drum ul de la Paris.
- A m nchis ochii din cnd n cnd. D rum urile din
Frana sun t m ai bune, dar sun t departe de a fi line.
ntre salturile trsurii, planurile pentru depirea ur
m torului obstacol birocratic i infiltrrile lui Clevedon
n m intea ei tensionat exact cnd avea m ai m ult nevo
ie s gndeasc logic, m oielile i oferiser cteva clipe
preioase de odihn.
R eui s se conving s m nnce, dar nu avur sufici
ent tim p pentru o m as cum se cuvine. C iuguliser cte
ceva i asta fusese tot. D ispepsia nu avea s-i stimuleze
procesul de reflecie.
n s Jeffreys i srise n ajutor. i rupsese intenionat
un iret de la pantof, sim ulnd un accident, i izbucnise
n lacrimi. D oi oficiali o ajutaser s-l repare. Era greu
de ghicit dac gleznele sale frum oase le nm uiaser ini
mile, dac se tem eau de o n ou criz de isterie sau dac
erau zorii de tum ultul din spatele lor, provocat de ali
pasageri ntrziai.
O ricare ar fi fost motivul, brbaii le fcuser sem n
s treac. D ac M arcelline ar fi adus-o cu ea pe Frances
Pritchett, ar fi fost nc la Paris.
S e uit la pandantivul cu ceas.
- n curnd o s ridicm ancora. M duc sus s m
plim b pe punte.
- M ateptam s vrei s v culcai, zise Jeffreys.
E u cu siguran asta vreau, i am dorm it m ai m ult dect
dum neavoastr.
- n ti trebuie s respir aerul srat i s m calmez,
spuse M arcelline. Este foarte frum os noaptea, s vezi
cum se pierd n zare lum inile oraului. A r trebui s vii

Seducie

97

l tu. A m ajuns la C alais ziua n amiaza m are, iar noaptea este cu totul altfel.
Pe Jeffreys o trecu un fior.
Suntei o cltoare m ai versat dect m ine. Sper s
mlorm nainte s ne punem n micare. Mi-a fost ru
nproape tot drum ul cnd am venit. A prefera s nu m ai
trec prin acelai lucru i acum .
-S ra c a de tine, am uitat. A fost cum plit pentru
tine.
- A m eritat, d oam n , spuse Jeffrey h otrt. i a
(ace-o d in nou. D e fapt, chiar m rog s se m ai ntm
ple, adu g ea rznd. D ar dum n eavoastr m ergei i
simii-v bine.
M arcelline o prsi i se ndrept ctre punte.
O fierii i m em brii echipajului se pregteau de pleca
re, iar pasagerii se liniteau d up agitaia prin care tre
cuser ca s-i gseasc locurile i s se ocupe de bagaje.
Pusese m ult glgie i aglom eraie.
Se lsase noaptea, ns era senin, se vedeau stelele i
jum tatea strlucitoare de lun. Nu-i fu greu s observe
silueta nalt de lng balustrad i, chiar nainte ca el
s se ntoarc, iar lum ina lunii i a stelelor s-i scoat n
eviden trsturile, inim a ei o luase deja la galop.

capitolul 6
n tre p rim a sp tm n din aprilie i u ltim a d in no
iem brie, vapoarele cu aburi navigheaz zilnic, d ac vre
m ea o perm ite, ntre docurile de lng T u rn u l L ondrei
i C alais, n circa dousprezece ore; la fel i din C alais
ctre L o n d ra, n aproxim ativ acelai interval de tim p.
T rsu ri, cai i bagaje su n t luate la b ord u l navelor, trans
p ortate i descrcate n apoi pe uscat, fr nici o tax.
M arian a Starke, Cltorii n Europa, 1833

M arcelline sttea nem icat. N u m ai penele i dante


la care-i m podobeau boneta se un duiau n vnt. A pa
rent, C levedon era la fel de inert, ns inim a i treslta

98

Loretta Chase

de sentim entul att de fam iliar de ncntare. S e ndrep


t ctre ea.
- Surpriz, spuse el.
O ch ii ei se ngustar. El vzu um bre n ju rul lor i se
n d oia c de vin era n um ai efectul creat de razele lunii.
D eloc surprinztor, era foarte obosit.
Era uim it de viteza cu care prsise Parisul. C u sigu
ran c nu dorm ise deloc du p petrecere. A poi, ca s
ajung la C alais att de repede, nu se putuse opri mal
m ult dect fusese nevoie pentru schim barea cailor pe
drum . Se m in un a cum reuise. M ita pentru obinerea
tuturor sem nturilor trebuie s fi costat o avere - fu
sese pltit, fr ndoial, cu ban ii ctigai la rulet i
la cri.
C h iar i el, n ciuda titlului n alt pe care l deinea, '
avusese dificulti din cauza birocraiei. i plecase la c
teva ore d u p ea, cnd autoritile i ncepuser m car
program ul. Totui, nu toate birourile erau deschise, iar
dac nu ar fi fost ducele de C levedon i, m ai m ult dect 1
att, dac n u s-ar fi folosit de in fluen a sa, vaporu l ar fi
plecat cu o or n urm , iar el ar fi fost nc la C alais,
privind vasul pierzndu-se n zare pe C an alu l M n e c ii;
n tim p ce i-ar fi blestem at prostia. A celai lucru l f c e a ;
i acum , d ar degeaba. O ricum , tnra fem eie era sufi
cient de suprat pentru am n doi.
-S u rp riz? ntreb ea. Este o afirm aie incom plet.i
V-ai ieit din mini?
,.D a.
- Mi-am fcut griji pentru tine, zise el. C n d ai plecat J
d in Paris att de brusc m-am gn dit c s-o fi petrecut |
vreo catastrof. Sau o crim . A propo, ai om o rt pe cine
va? N u c mi-ar da prin m inte s te critic, dar...
- A m plecat din Paris ca s scap de dum neavoastr.
- Ei, iat c nu a m ers.
- C u m naiba ai aflat? D e un de ai aflat? C u m ai.. J
dar nu, nu v ntreb cum ai trecut de oficialitile fran
ceze. D o ar suntei un duce, iar ei n u au tiat nici u n i
cap n obil n acest secol. Totui, am crezut c au nvat i

Seducie

99

( At de nefolositori sun t aristocraii i c nu m erit atta


Indulgen.
- D ar dum neavoastr avei nevoie de capul m eu noIul, doam n N oirot, zmbi el. Avei nevoie de m ine ca
nfi v pltesc facturile.
- D e un de ai tiut c am plecat?
- O bserv c eti foarte hotrt s afli.
- C u m ai tiut? repet ea pe un ton rspicat, cu de
getele ncletate.
Dei sim ea c faa i lua foc, i rspunse calm :
- A m trim is un servitor ca s te spioneze. Se plim
ba prin preajm a hotelului tu, n toiul nopii, cnd ai
plecat n grab, m preun cu servitoarea, ntr-o birj.
La n ceput a presupus c ai stabilit o or ocan t de m a
tinal pentru ntlnirea cu dom n ioara Fontenay. A poi
;i num rat geam antanele care au fost ndesate n vehicul
i a devenit curios. D e la unul dintre servitorii hotelului
it aflat c ai eliberat cam era, c destin aia era staia de
ililigene i c plecai ca s vizitezi o ru d . D e fapt, eu
ar trebui s te ntreb cum ai reuit s iei din Frana.
Ai plecat cu cteva ore nainte s se trezeasc funcion a
rii care ar fi trebuit s-i aprobe ieirea.
- N u v-ai gn dit c poate mi-am fcut aranjam entele
din timp?
- A a ai fcut?
- A , spion u l dum neavoastr nc n-a aflat asta, nu?
C e pcat, pentru c nu am de gn d s v satisfac cu
riozitatea. A m cltorit o zi i jum tate pe blestem atele
de drum uri din Frana i sun t obosit. N oap te bun,
nlim ea V oastr.
Fcu o m inim reveren i se ndeprt.
C leved on se lupt cu im pulsul de a o urm a. Se pur
tase n deajun s de absurd. i pentru ce? C e crezuse c
va obine la bordul un u i vas ticsit de cltori? Fusese
norocos c era sub pavilion englezesc, altfel nu i s-ar fi
perm is s ntrzie plecarea.
Pltise peruri uriae ca s obin locurile altor pasa
geri. C h iar i aa, dac ar fi avut u n rang m ai m ic ar fi
fost nc la C alais, ateptnd s se m barce pe vaporul

100

Loretta Cdase

urm tor. D e fapt, aa ar fi trebuit s fac, s rm n la


C alais. N u, ar fi trebuit s nu prseasc deloc Parisul.
A r m ai fi avut nc ase sptm ni de libertate crora le
dduse cu piciorul... i pentru ce?
D ar iat c o fcuse i, du p o zi i jum tate de goan
pe drum urile ngrozitoare, era puin probabil c avea s
stea cum inte pe punte urm rind plecarea vasului.
C om p ortam en tul lui fusese nebunesc, d ar nu mai
conta. D e fapt, Parisul devenise plictisitor, iar cursa 1
ctre C alais i oferise m ai m ult adrenalin dect ori
ce altceva n ultimele sptm ni, poate chiar luni.
C u siguran m eritase n um ai ca s vad expresia ocat
a lui N oirot. Surpriz, intr-adevr. Se n doia c cineva
sau ceva reuise s o surprind ntr-un asem enea fel n
ultim a vreme.
R m ase pe punte pn cnd vaporul se n deprt de
port i se ndrept spre C an alu l M necii. O bserv norii
ce apreau i estom pau lum ina stelelor i a lunii, dar ,
acest lucru nu-1 nedum eri. C eru l nu era niciodat per
fect sen in n zona englezeasc a C an alului.
C o b o r i atept ca Sau n d ers s-i dea jo s haina i
earfa, vesta i cizmele. A p oi nlim ea S a se ls s cad
pe pat i adorm i n cteva clipe.
Peste nici o or ncepu furtuna.

M arcelline se m pletici pe coridorul strm t. M irosul |


de la pasagerii panicai, crora li se fcuse ru, era cum
plit. C h iar i stom acul ei, care de obicei nu ddea sem
ne de slbiciune n cltoriile pe ape agitate, era acum {
tulburat. Se opri o clip, trase adnc aer n piept i i 1
dori ca m runtaiele s i se liniteasc.
V aporul se cltin puternic spre dreapta, azvrlind-o
peste o u. D in spate auzi ipete i strigte asem enea
celor ce rzbteau i din restul cabinelor. Vacarm ul era
acoperit de vasul care scotea zgom ote m ai puternice - !
sub im pactul valurilor, lem nria scria sinistru.

Seducie

101

Pi nesigur i ncerc s se conving de faptul c


imul era norm al, c frnghiile i lem nria protestau la
ni nigerea violent a m rii. La fel ca inim a ei, ce btea cu
putere d in cauza fricii. i era greu s nu se gndeasc la
moarte, cnd fiecare nclinare am enina s-i rstoarne,
tar vaporul nsui prea s urle.
Dei echipajul nchisese trapele, apa nvlise n inte
rior. Podeaua era ud i alunecoas.
C ineva plngea n apropierea ei.
- Cii-v! strig un brbat. Sfritul e aproape.
- Du-te dracului, m urm ur ea.
Da, i era team , aa cum i-ar fi fost oricrei persoane
cu m intea sntoas. D ar sfritul ei nu era aproape,
tar ea n u avea s m oar. N u avea s se nece. V aporul
nu avea s se scufunde. Fiica ei o atepta la Londra.
In acelai tim p era scuturat de frisoane, iar stom acul
I se rscula.
Ei nu i era niciodat ru. N u putea s-i fie ru.
Nu avea tim p de aa ceva. Jeffrey nu se sim ea bine i
avea nevoie de ajutor.
M arcelline i am inti c supravieuise epidem iei de
holer din Frana. i privise pe alii m bolnvindu-se i
murind. U n ru de mare banal nu putea concura cu aa
ceva. Dar, vai, abia se m ai putea ine pe picioare.
M ai trziu. M ai trziu putea s-i fie orict de ru.
Totul pe rnd.
A junse la ua care spera s fie cea bun, cea n drep
tul creia i vzuse pe servitorii n livrea agitndu-se ceva
mai devreme. Auzise, pe drum ul de ntoarcere ctre ca
bin, c ducele de C levedon ceruse cea m ai bu n cabin
pentru el i dou m ai puin strlucite pentru suita sa.
B tu la u. A ceasta se deschise brusc exact n
m om entul n care vaporul se nclin considerabil. M ar
celline alunec, se m piedic i czu direct n cabin.
D o u m ini o prinser i o ajutar s se ndrepte.
- La naiba, N oirot! Puteai s-i rupi gtul.
M inile lui o cuprinser. Erau calde, ferme, mbiind-o s se sprijine pe ele.

102

Loretta Chase

D u cele era solid ca o stnc, asem enea personalitii


cu care era nzestrat. O strbtu o im agine cu cavaleri
m edievali care i protejau castelele i femeile, iar pentru
o clip de nebunie nu-i dori nim ic m ai m ult dect s
se lase n voia lui.
D ar nu putea. N u ndrznea s se sprijine de el.
N u ndrznea nici s se uite n sus.
N u se sim ea bine deloc, chiar deloc.
-T reb u ia ... s... vin, reui s spun .
- T o c m a i plecam s te caut, s vd dac ai nevoie de
ajutor... N oirot, eti bine?
Ea se uita n jos la picioarele lui, la ciorapi, i se gndi
c n orice clip putea s verse pe papucii lui scum pi.
D ar apa m rii i stricase deja. Pcat. A a nite papuci
frum oi... Avea picioarele m ari. Era am uzant.
- D estul de bine, ngim ea.
- Sau n ders, coniac! Repede!
D a, asta era. C on iac. D e asta venise.
C o n iac. Jeffreys avea nevoie de el.
i D um nezeu tia c i ea avea nevoie.
- C ... croitoreasa m ea, ncepu ea. Ea... ea...
- U ite , spuse el ducndu-i sticla la gur. Bea.
- M ie ... niciodat... nu-mi e ru.
- Bea, strui el.
E a bu , prim in d bucuroas focul care i aluneca pe
gt. D ac avea s-i ard intestinele, cu att m ai bine.
O
clip crezu c i va reveni. A p o i pun tea se m ic
fcnd-o s alunece i s-i piard echilibrul. D e data
aceasta m inile lui erau deja n ju rul ei.
- N u , zise ea. O s-mi... fie...
- Sau n d ers!
C eva fu aruncat n faa ei. O gleat. Bine. A p o i vo-j
m it. i era att de ru, nct vedea dublu . C a p u l i bu
buia, iar genunchii i cedar. R u , att de r u . C in eva '
o inea. B rbaii vorbeau deasupra capului ei. V ocea lui.
A altuia. Fu m utat pe ceva m oale. U n pat.
O , era bine. S zac ntins. Avea s stea un m om ent,
n tim p ce vaporul se ridica i cobora i se cltina dintr-o
parte n alta. D ar nu. N u avea tim p de aa ceva.

Seducie

103

C in eva i strecur o pern sub cap, apoi o acoperi cu


0 ptur. Era aa de bine! D ar nu trebuia s se sim t
bine. T rebuia s se ridice. Jeffreys era cea care avea ne
voie de ajutor. Pe de alt parte, dac se m ica, i se fcea
din nou ru.
Trebuie s stau foarte linitit."
Im posibil, atta vrem e ct vasul se cltina ca o coajfl de nuc. Totul se ridica ncet, ap oi cobora i n tot
ticest tim p se auzeau zgomotele oribile, frnghiile i
lemnria se frm ntau, trosneau i scriau ca i cum
toate sufletele s-ar fi necat i se ridicau ven in d spre ei.
1)e la distan se auzeau plnsetele i ipetele pasagerilor.
i, undeva, deasupra tuturor zgom otelor scoase de va
por, bu bu ia fu rtun a vijelioas.
Iadul, se gn di ea. Infernul lui D ante. S au cellalt nu un poem , ci un tablou al celor blestem ai. La naiba,
ce era n neregul cu ea? N u putea s stea pur i sim plu
ii s se gndeasc la opere de art.
- N u, bigui ea. N u eu. C ... croitoreasa... m ea.
- Servitoarea ta?
Vocea lui era att de calm . A tt de reconfortant.
-Jeffreys. E foarte... bolnav. C o n iac. A m venit pen
tru... coniac.
Auzi din n ou voci deasupra ei i n jur. i ipete i
strigte, de data aceasta m ai departe. Lu m ea se ridic,
;ipoi cobor... m ai jos, tot m ai jos.
N u m lsa s-mi fie ru din nou. N u m lsa s-mi
lie ru d in n o u .
C eva rece i um ed i atinse faa.
- Sau n d ers o s se ocupe de servitoarea ta, rosti glasul
bine cunoscut.
- N u o lsa s m oar, insist ea.
S au nu pron unase nimic? V ocea i se pruse att de
pierdut, att de insignifiant n com paraie cu zgom o
tele infernale din jur...
Iadul, gn di ea. Era precum iadul despre care vor
beau toi. Iadul d in tablouri.
- D e obicei, oam en ii nu m or din cauza rului de
mare, zise el.

104

Loretta Chase

- D ar i doresc s m oar, replic ea.


U n sun et ciudat. U n chicotit? Vocea lui era nceat i
foarte aproape. n spatele ei, n jur, deasupra se auzeau
sunete oribile, parc prevestitoare de m oarte.
U n vaiet prelung, ca de sfrit, un scrnet teribil,
apoi o trosnitur.
V aporul... trosnea i se desfcea...
- N u ne scufundm , zise cineva. O are fusese vocea
lui? N u vorbi. Stai linitit. N u te m ica. N u respira."
N u ne scufundm , repet ducele. E ru, dar n u ne scu
fundm . U ite, nghite asta.
Ea scutur energic din cap. M are greeal. Sim i fie
rea npdindu-i gtul.
- N u pot.
- N u m ai o pictur, ncerc el s o conving. E lauda
num . Te va ajuta. i prom it.
Nu-i putu susine capul, nu era n stare nici m car
s deschid ochii.
Lum ea se nvrtea de ju r m prejur, srind cnd sus,
cnd jos, aruncndu-se dintr-o parte n alta.
U n d e sunt?"
El i ridic capul, foarte ncet. S au nu? S au ea era cea
care i ddea lui Lucie m edicam ente cu linguria?
Lucie, Lucie!"
D ar fata era departe de toate acestea. E ra n siguran,
la Lon dra, cu m tuile ei iubitoare, care o rsfau ca pe
un b o de aur. Lucie era n siguran pentru c m am a i
surorile lui M arcelline se transform aser n trei vrjitoare i fabricaser poiuni ca s o in n via. Vegheaser
asupra ei zi i noapte. i doriser ca ea s triasc.
Lucie era o supravieuitoare, la fel i ele. D iavolul nu
le prim ise pe trm ul lui. nvinseser holera n tim p ce
m uli dintre cei apropiai m uriser n doar cteva ore
din cauza bolii nem iloase.
N u m uncise att de m ult s o in pe Lucie n via
ca acum s o lase orfan din cauza unei greeli prosteti. O greeal m otivat de un brbat. Peste un m etru
optzeci nlim e i arogant i... o, m inile acelea m ari
i frum oase...

i
;

>
I

!
\
!

Seducie
*

105

- n c puin, zise el. n c o pictur.


Ia m edicam entul. F-te bine. ntoarce-te la Lucie.
Marcelline nghii. Era att de amar!
- Fiere, m urm ur ea. Fiere.
- tiu, dar ajut. Crede-m . tiu.
- S am ncredere? Ha!
- C lar nu eti pe m oarte.
- N u. Diavolul nu m vrea.
Din n ou chicotitul nbuit.
- A tunci suntem n siguran.
Ea nu era n siguran. Furtuna con tin ua cu furie,
Iar vaporul gem ea, se ridica i cobora, zburnd de pe un
val pe altul.
M ai fusese pe m ri agitate i tia c fu rtun a aceasta
nu era o joac de copii. Totui, n tim p ce m intea sa ana
liza realitatea nconjurtoare, inim a percepea lucrurile
In m od diferit: vocea lui, atingerea surprinztor de bln
d i prezena lui calm . Erau reconfortante. C e ironic!
- A , zmbeti! se bucur el. O p iu l ncepe s-i fac
clectul.
Deja? A dorm ise? Pierduse noiunea tim pului.
- N u, tu eti de vin, spuse ea. C t de ndeprtat i
suna vocea, ca i cum ar fi ajuns deja la Lon dra, nain
tea ei. ncrederea nerm urit pe care o ai n persoana
ta... ducal. Toate i vor face pe plac. C h iar i furtuna
Satanei.
- C u siguran eti m ai bine, zise el. Propoziii n
tregi, pline de ironie.
- D a. M ai bine.
Intestinele ddeau sem ne de linitire. D ar i sim ea
capul att de greu! D eschise ochii, aciune pentru care
avu nevoie de un efort im ens.
C levedon sttea aplecat deasupra ei. L um in a era prea
slab ca s disting detaliile, i nim ic n u sttea locului.
Ochii lui erau doar nite um bre adnci. D ar ea tia c
erau verzi. Verzi ca jadul. Sau erau verzi ca m area? O cu
loare ce nu se potrivea oricrei femei. O culoare creia
nu-i puteau face fa m ulte fem ei... cnd era vorba de
ochii un u i brbat.

106

Loretta Chase

i cobori din n ou pleoapele. Sim i crpa rece pe


frunte. A tt de m oale.
O
cuprinse o senzaie pe care i fu greu s o identifice. A p o i i ddu seam a: se sim ea protejat, acoperit,
n siguran. C e glum !
- C iu d at, opti ea.
- D a, zise el.
-D a.
Lum ea se ntunec i deveni greoaie, apoi totul
dispru.

C leved on nu avea idee ct trecuse de la nceperea


furtun ii. Trecuse ceva vreme de cn d pierduse noiunea
tim pului. Se trezise ntr-o ncpere care se m ica d in tro
parte n alta, auzise voci panicate am estecate cu vuietul
stihiilor i cu scriturile i trosniturile vasului.
Se sim ise puin ru. D ar avea un stom ac puternic aa cum o dovediser num eroase distracii necate n
alcool d in tineree - iar prim ul lucru la care se gndise
fusese c N oirot era undeva pe vapor. Tocm ai pleca s
o caute, cu trusa m edical n m n , cnd ea se prvlise
n cabin.
D e atunci nu m ai avusese tim p s-i fie ru ori s-i ;
fac alte problem e. Pielea ei de culoarea perlei era acum
tern i crispat. Paloarea era uor de observat chiar i
n lum in a slab. i fusese incredibil de ru i delirase.
N u sem n a deloc cu fem eia pe care o cunoscuse. Ea era
puternic, iar schim barea aproape c l dusese n pragul s
panicii n ain te ca m intea disperat s i se liniteasc i
s neleag.
N u era nim ic altceva dect ru de m are, se gn d i el.
D elirul trebuie c se num ra printre sim ptom e - sau
era cauzat de lipsa de som n i de faptul c m ncase n
grab din dorina nebuneasc de a fugi de el. Indiferent
ce determ inase sim ptom ele alarm ante, era prea bolnav :,
ca s fie lsat singur.

Seducie

107

i ls pe servitori s fac cu schim bul n tim p ce el rmase la cptiul ei ncercnd s-i pstreze calm ul. tia
m m trebuia s procedeze, i spuse. C u toate acestea, i
liUea griji cu nem iluita.
Nu era doctor i nu era obin uit s joace rolul unei
lore m edicale. i ream inti c el i Lon gm ore supravieuIscr epidem iei de holer de pe C o n tin en t i c nvaicr cteva principii de baz de la m edicii care trataser
lioala cu oarecare succes.
Dar asta nu era holer. E ra ru de m are, deci n u avea
lie ce s-i fac griji. Starea lui M arcelline avea s se m
bunteasc od at cu potolirea furtunii
Asta dac vaporul nu se scufunda. N u, era absolut
Imposibil.
ntre tim p trebuia s se asigure c era bine hrnit, n
pecial cu lichide. N u era deloc uor ct tim p nu putea
ine nim ic n stom ac. C o n iacu l o ajutase puin, ns laudanum ul se dovedise m ult m ai eficient.
O
vrem e fusese incontient i bolborosise nite lucruri despre vrjitoare, M acbeth, ngeri i diavoli, dar
pn la urm se linitise. C n d n sfrit adorm ise, du
rele respirase uurat.
Sttea pe m arginea patului din cabin i i tergea din
i find n cnd faa, ncet, cu o crp um ed. N u tia dac
ci i plcea, d ar avea nevoie de o ocupaie. Fr n doial
c Sau n d ers ar fi tiut ce s fac, ns era plecat la servi
toarea ei, ori la custoreas sau orice era.
D o am n a N oiro t era la fel de alunecoas ca i puntea
de sub picioarele lui. neltorie, al tu n um e e N oi
rot. M anipulatoare, evaziv i deloc de ncredere. D ac
ar fi avut ncredere n ea nu ar fi spionat-o, nu ar fi
urmrit-o din Paris i nu s-ar fi gsit acum la bo rd u l va
sului blestem at, n m ijlocul unei furtuni teribile.
Totui, lipsa de ncredere n ea nu reprezenta o scuz
pentru com portam en tu l deplasat. N u avea nici o scuz.
N ici m car nu era frum oas, m ai ales n a c e k m o
mente. n lum in a obscur arta ca o fan tom . i ve
nea greu s cread c era aceeai p ersoan vibrant,

108

Loretta Chase

pasional, care-1 nclecase n trsur i l srutase cu


nflcrare.
i ndeprt firele de pr um ede de pe frunte,
ngrozitoare, ngrozitoare fem eie.

C n d M arcelline se trezi, vzu totul ca prin cea.


La n ceput crezu c m urise i c acum plutea ntr-un
alt trm .
n cetu l cu ncetul realiz c vasul se legna, d ar nu
n m od u l acela cum plit de m ai devrem e. H rm laia
ncetase.
G ata. Furtuna trecuse. Supravieuiser.
A p oi deveni contient de greutatea i de cldura
de pe spate. Deschise brusc ochii. Vzu un perete lambrisat. i am inti vizita disperat n cabina lui Cleve
don, rul de mare cum plit care pusese stpnire pe ea...
coniacul... laudanum ul... m inile lui.
A ceasta nu era cabina ei, n u era patul ei. Se afla
n patul lui. i, judecnd d u p dim ensiunea corpului
ghem uit lng ea, pe salteaua ngust, cel de alturi era
Clevedon.
O , m in un at.11ncerc s se ntoarc, dar el era aezat
pe rochia ei, intuind-o.
- C levedon! El bo m bn i ceva i se m ic, punndu-i
braul peste ea. nlim ea Voastr!
Braul lui se strnse i m ai tare, trgnd-o aproape.
O , ct i-ar fi dorit s se strecoare acolo, cu spatele
curbat, sprijinit de m na lui, de corpul cald, de braul
puternic ce o inea n siguran!
D ar nu era deloc n siguran. La deteptare, el avea
s fie n starea aceea n care sun t brbaii de obicei cnd
se trezesc, iar M arcelline nu se ncredea n propriile pu
teri de a rezista unei tentaii att de puternice.
i ddu un ghiont n coaste.
- C e e? Vocea lui era joas, gtuit de som n.
- M zdrobeti.

Seducie

109

- D a, m orm i Clevedon vrndu-i n asul n curbura


jjfltului ei.
Ba deveni disperat de contient de excitarea lui.
Marele falus ducal se trezise naintea creierului.
-D-te jos! D-te jos acum!
n ain te s fie prea trziu i s srbtoresc faptul
c am scp at cu via n m odu l trad iio n al al speciei
noastre.
- Noirot?
-D a.
- D eci n-a fost un vis.
- N u. D-te jos!
El bo m bn i ceva, prea ncet ca s-l aud, dar se ddu
In o parte.
M arcelline se ntoarse. C ap u l i se nvrtea. Trebui s
Iac un efort ca s se poat concentra.
Ducele sttea pe m arginea patului i o privea. Era n
cruntat, iar um bra brbii i ntuneca faa.
Se ddu jo s din pat, dar n secunda urm toare czu la
loc i i duse m inile la cap.
- N u a fost un lucru nelept, zise el. i-a fost ru. Tot
ce-ai m ncat a fost o fiertur rece i puin vin.
- A m m ncat?
- Nu-i aduci aminte?
Ea cltin din cap.
- N u tiu ce e real i ce nu. A m problem e s separ
ce am visat de ce s-a petrecut ntr-adevr. A m visat c
eram la Londra. A p oi nu m ai eram acolo. M aflam pe
landul m rii uitndu-m n sus la bu rta vasului. Com arul i reveni n m inte odat cu sentim entul de dispera
re. M-am necat. N-o s o m ai vd n iciodat pe Lucie.
He ce am plecat din Londra?" O am en ii erau aplecai
peste balustrad i m priveau de sus. m i fceau sem ne
i preau s-mi spun ceva, dar nu-mi puteam da seam a
ce. Erai i tu. Erai foarte suprat.
i aceasta, orict de ciudat prea, fusese cea m ai lini
titoare parte a visului.
- M car bucata asta e real, zmbi el. Mi-ai pus rb
darea la grea ncercare. N u sun t obin uit s m joc de-a

110

Loretta Cfiase

sora m edical, iar tu nu mi-ai uurat situaia, vorbind


tm penii ca o nebun.
- De-aia stteai pe mine?
- N u stteam pe tine. N u intenionat. A m adorm it.
Eram frnt. A bia am reuit s nchid ochii nainte s
nceap furtuna. A p o i ai d at buzna n cabin i te-ai ho
trt s i se fac ru tocm ai aici.
- N u m-am h otrt11 s m i se fac ru, dei acum , c
m gndesc m ai bine, nu a fost o idee bun . m i doresc
s fi chibzuit nainte. D ar nu am fcut-o. A m venit s
cer aju tor pentru Jeffreys, c m ie nu-mi era dect puin
grea. n s apoi... ceva s-a ntm plat, zise ea cltinnd
din cap. M ie niciodat nu-mi e ru. N u ar fi trebuit
s-mi fie ru.
- Eti foarte norocoas c am fost aici, zise el. i eti
foarte n orocoas c sun t un om rbdtor. E ti un pa
cient extrem de dificil. Te-a fi arun cat peste bord, dar
echipajul nchisese trapele.
1
Ea se ridic, dar de data aceasta m ai ncet i cu m ai
m are atenie. C ap u l i zvcni. l cuprinse cu palm ele.
- A r fi bine s nu te ridici, o sftui el.
M arcellin e i am in ti de rbdarea lui i de atingerea
lui b ln d . R em em or sen tim en tu l pe care l sim ise
att de rar, n ct i fusese greu s-l recun oasc la nce
p u t: de protecie, de grij. C n d i cine se sinchisise
de ea u ltim a oar? C u siguran, nu p rin ii ei. E i ni
cio d at n u ezitau s-i aban don eze co p iii cn d acetia
deveneau u n inconvenient. A p o i apreau, cteva lun i
m ai trziu, ateptndu-se ca m icuii s se arun ce n bra
ele lor deschise.
i exact asta fceam , se gn di ea. Eram de o naivitate
vecin cu prostia. Indiferent dac m am a sau tata erau
prin preajm , M arcelline, fiind cea m ai mare dintre ei,
era n totdeaun a cea care avea grij de toi deoarece nu
se putea con ta pe nim eni altcineva. C h iar i du p ce se
m ritase. D ar la ce s-ar fi putut atepta cnd se m rita
cu unul de teapa ei? C u netotul de Charlie!
C leved on nu era genul ei. El fcea parte dintr-o alt
specie. i am in ti cum i sim ise m inile pe spate n tim p

Seducie

111

i c o ghida ctre adpostul trsurii pe care i-o chem ase.


I > femeie putea fi att de uor rsfat de u n brbat
Inigat! i o m ulim e de fem ei profitau de asta. E a nu-i
putea perm ite aa ceva.
-Ii... i m ulum esc sincer c ai su p o rtat calvarul,
lise ea. D ar trebuie s m ntorc nainte s-i d ea seam a
cineva un de am fost.
- C in e crezi c va observa sau cui crezi c-i va psa?
Am trecut printr-o fu rtun blestem at. O re n ir oa
menii au ipat, au vom itat i s-au d at de ceasul m or
ii. M uli dintre ei cred c nici nu tiu un de au fost
zi-noapte. D in m om ent ce m ai toi i-au golit stom acui ile, acum probabil c le este foarte foam e, iar singurul
lucru la care se vor gn di va fi cum s fac rost de m n
care. i pe tine te doare capul pentru c i-e foam e, ad
ug el ncruntndu-se din nou. S au poate c i-am dat
prea m ult laudan um . N u eram sigur care e doza potrivitfi pentru o femeie. Eti norocoas c nu te-am otrvit.
- C levedon! exclam ea tresrind de durere.
- N u te m ica. Iar o s-i fie ru i m-am sturat de
asta, spuse el i se ridic de pe pat. 0 s-l p u n pe unul
dintre servitori s-i aduc ceva de m ncare.
- N u m m ai ddci!
- N u te m ai p urta copilrete. C e, i-e team c o
fi te adem en esc cu m ncare i ap oi o s te seduc?
la mai gndete-te. Te-ai uitat n oglind n ultim a vreme?
In plus, e nevoie s-i aduc am inte c eu am fost cel care
i-a in ut capul n tim p ce vom itai asear? N u este cea
mai excitant privelite din cte am vzut. D e fapt, nu
tmi dau seam a ce m-a atras la tine. T ot ce vreau este s
te hrnesc, s te faci bine i s iei din cabina m ea i din
viaa m ea.
- i eu vreau s ies din viaa ta.
- Sigur. Pn va veni m om entul n care va trebui s
pltesc pentru rochiile ducesei mele.
- Exact!
- Bine, m i convine de m inune, replic el, d u p care
iei trntind ua n urm a lui.

112

Loretta Cfiase
*

Pn cn d vaporul acost la Tower Stairs, lui Marcelline i venise s urle de disperare. Furtuna ndepr
tase nava de la ruta sa obinuit, iar cltoria, care ar fi
trebuit s dureze n m od norm al, pe vreme bun, circa
dousprezece ore, se ntinsese pe m ai m ult de douzeci.
R coritoarele11 din reclam se term inaser, servitorii se
m pleticeau de oboseal, iar starea general a pasageri
lor flm nzi era cum plit, la fel ca m irosul lor.
C h iar i pe punte, n briza m rii, persista izul oa
m enilor obligai s stea nghesuii unul n altul ntr-un
spaiu prea m ic o perioad prea m are de tim p. C u plu ri
le se certau i se ncruntau la copiii plngcioi, care se
luau la btaie cu fraii lor.
Evident, nim eni nu avea rbdare s coboare n linite
i toi ncercau s debarce n acelai timp, mpingndu-se,
strignd i chiar lovindu-se.
D ei i dorea cu disperare s ajung la rm , Marcelline se decise s atepte. Ii n deprt pe servitorii de
pe vas dorn ici s o ajute cu bagajele i le spuse s revin
m ai trziu.
C u toate c se sim ea m ai bine, nu era deloc n apele
ei. i Jeffreys era nc slbit, m ult m ai m arcat de starea de ru prin care trecuse. N u avea rost s se m ping,
s se grbeasc i s ndure nervii ntini la m axim um
ale pasagerilor, plus urletele copiilor. M arcelline voia
s-i regseasc propriul copil. Lucie nu era un n g e r,,
dar nu plngea aa. Iar cnd avea s-o surprin d ntorcndu-se acas cu o sptm n m ai devreme, m am a ei avea
s fie zmbitoare i fericit. T rebuia s fie zmbitoare
i fericit.
Pe m sur ce m ulim ea se m prtia, M arcelline se
bucur de un m om ent de linite ca s pun lucrurile cap
la cap. Probabil c ducele de C levedon plecase de mult.
El nu era obligat s m ping oam en ii ca s-i croiasc
drum . Avea servitori care fceau acest lucru n locul lu i.,
N u c ar fi fost neaprat necesar; cum aprea Clevedon,
oam enii pur i sim plu se ddeau la o parte.

Seducie

113

- Facei loc, facei loc!


Ridic privirea. U n valet nalt i robust se ndrepta
i !Ure ea, urm at de un altul. Livreaua i era fam iliar.
Primul i ddu un cot unui servitor, se apropie de ea i
ne aplec.
-C o m p lim e n te din partea nlim ii Sale, doam n
Noirot. V roag s fii att de bu n s acceptai s v
iluc pe dum neavoastr i pe dom nioara Jeffreys acas.
i ie c d om n ioara Jeffreys a fost teribil de bolnav i
nu dorete s o lase n seam a transportului public, ca s
nu m ai vorbim c risc s fie strivit de aceast m ulim e
Infernal. D ac venii cu noi, doam nelor, eu i Joseph
v vom conduce la biroul vam al i apoi v vom urca nu
m aidect n trsura care ateapt chiar la col.
In tim p ce vorbea, le i aduna bagajele, lun d cte
un geam antan sub fiecare bra. n soitorul lui nfc
iute genile rm ase, ignornd protestele servitorilor de
pe vas rm ai fr baci.
Totul se petrecuse att de repede, nct M arcelline nu
nvut tim p nici m car s se hotrasc dac s obiecteze
sau nu. C n d revenise cu picioarele pe pm nt, T h om as
.i Joseph se ndeprtau deja cu bagajele.
ie

D ru m u l ctre m agazinul de pe Fleet Street se petrecu


n cea m ai mare parte n tcere i pru interm inabil.
Prim ul lucru pe care l fcuse Jeffrey cnd se aezase
pe bancheta trsurii, lng M arcelline i vizavi de duce,
fu s-i m ulum easc acestuia c l trim isese pe Saunders
s aib grij de ea ct tim p i fusese ru.
El ridic din um eri.
- Lui Saun ders i place s se joase de-a doctorul, zise
el. N im ic nu-1 ncnt m ai m ult dect s prepare poiuni
dezgusttoare ca s ndeprteze efectele exceselor. Fr
ndoial, este m odu l lui subtil de a ne pedepsi pentru c
ne ptm hainele cu vin.
- A fost foarte drgu, com ent Jeffreys.

114

Loretta Cfiase

- A s ta e ceva deosebit, zise C levedon. D e obicei tVH


este aa.
A stfel se desfur toat conversaia purtat n trilsur ntre T urnul Londrei i casa lui Jeffreys. D e acolo
drum ul era o nim ica toat pn la m agazin. Cltoria, i
ns, nu fu la fel de uoar.
M arcelline se gndea frenetic. C a de obicei, cuta
o m odalitate de a ntoarce situaia n favoarea ei. El spu*
sese... ce spusese oare nainte de a trnti ua cabinei?
C eva despre pltitul facturilor pentru rochii. G estu l fi*
nai i se potrivise foarte bine. D ar fusese att de suprat,
n ct n u se m ai ntorsese. n schim b, venise la ea valetul
lui cu o sticl de vin i cu un platou de gustri pen
tru care probabil pltise o m it egal cu rscum prarea i
un u i rege.
O
fem eie se putea obin ui m ult prea uor cu un astfel |
de lux. E a n s nu-i putea perm ite aa ceva.
- N u m p ot decide dac i p u i la ncercare rbda*]
rea sau p u r i sim plu eti cu rios s-mi vezi brlogul,
spuse ea.
- D e ce crezi c exist d oar variantele acestea?
C a s lase im presia de relaxare perfect i ntinse pi
cioarele lungi, lucru pe care nu-1 putuse face ct timp
Jeffreys fusese acolo. i sprijini m n a de sptarul scum p
i privi prin fanta care-i perm itea s se uite afar fr
a fi observat de curioi. N u c identitatea lui ar fi fost
un secret; blazonul de pe u aproape c-i striga numele
n gura m are.
L u m in a dup-amiezii i con tura trsturile frum os
sculptate ale profilului. D orin a ei se reaprinse. S-ij
ating faa... S sim t acel b ra curbndu-se n jurul
um erilor ei... S se ghem uiasc lng acel corp m are i
cald...
- Sau poate c i-a fost m il de noi, suger ea.
- Mi-a fost m il de servitoarea ta sau custoreas sau I
ce-o fi. T u poi s ai grij de tine, fr ndoial. D ar
Sau n d ers mi-a spus c fata a fost incredibil de bolna-1
v. O vrem e, a zis el, nu a fost sigur c va su p ra v ie u i!

Seducie

115

i ftltoriei. N ici acum nu arta prea grozav. D u p o scurin pauz, C leved on se interes: N u locuiete cu tine?
- A locuit, dar n um ai o vreme. N u p o t s-mi iau n
jjiizd custoresele. Pe de-o parte, nu le face bin e s mtifince, s bea i s triasc n um ai n m agazin. Pe de
uita, nu este spaiu suficient. N u c mi-a d ori s am n
preajm zi i noapte ase angajate. M obosesc destul
tn tim pul de lucru cu geloziile lor i...
- ase? exclam ducele aplecndu-se spre ea. ase?

Era prea m irat ca s se prefac indiferent.


C rezuse c ea i dd use vizitiului adresa dintre Fleet
S rre et i C h an cery Lane ca s se dea m are, pe cnd pr
vlia ei era nghesuit undeva ntr-un gang sau ntr-un
subsol din zon.
- A m ase fete acum , con firm ea. D ar, n curnd,
o s angajez m ai m ulte. N u ne ajunge p erson alul.
- ase... S te ia naiba, ce e cu tine?
- A i scos deja n eviden o m ulim e de lacune ale
caracterului m eu. A cum la care te m ai referi?
- A m crezut... N oirot, eti o fem eie d at dracului.
Tenacitatea cu care m-ai urm rit m-a fcut s cred c eti
foarte strm torat.
- C u m ai ajuns la concluzia asta? i-am spus c sun t
cea m ai m are creatoare de m od din lum e. Mi-ai v
zut opera.
-M i-am im aginat u n m agazina n tu n ecat ntr-un
subsol. Ei, poftim ! C h iar m m iram cum de reueti s
faci asem enea rochii extravagante ntr-un astfel de loc.
- S u n t convins c nu te-ai m irat prea m ult tim p. Erai
n deajuns de ocup at s m m om eti n patul tu.
- D a, dar am term inat cu asta.
i chiar aa era. A a era cu adevrat. Se sturase
de ea. Se sturase s alerge d up ea. C a u n celu, ca
un colar.
- S u n t n cn tat s-o aud, spuse ea.

116

Loretta Chase

- A cum nu m gndesc dect la C lara. Totui, orict


de m ult nvar durea s contribui la trufia ta, am neles |
perfect c pariziencele sun t de-a dreptul obsedate de i- I
nutele pe care le creezi. Eti cea m ai enervant femeie
din cte am cunoscut, dar am observat c lai o impre
sie foarte plcut doam nelor, i nim ic nu conteaz mai
m ult dect asta, ndrznesc s spun. N u ar trebui s fiu
suprat pe tine doar c m i vine s te scutur pn i
clnne dinii.
Faa ei obosit se lum in, n special ochii.
- A m tiut, surse ea. A m tiut c o s-i dai seam a.
- D a r tot n-am ncredere n tine. C eva scpr n
ochii ei, dar nu m ai zise nimic. D oar atept i l privi
fix. V iitorul afacerii depindea de el. M ai era puin i
totul avea s ia sfrit. D ar el se ncrunta i i purta n
continuare pic, n special ntr-o problem att de mes
chin... orgoliul lui, m ai presus de toate! A m vrut s
vd locul cu ochii mei, urm ducele. n prim ul rnd,
s m asigur c exist cu adevrat i apoi s vd cum
arat. A m crezut c trudeti singur ntr-o cam er ntu
necat a un u i subsol.
- O , D oam n e, ce m inte au unii! C u m i-ai putut
im agina c a putea s concep astfel de creaii ntr-o...
dar nu conteaz. C asa N oirot este un magazin elegant.
Totul e de prim m n, aranjat, curat i aerisit. Te asigur
c este m ult m ai ic dect acea... dar nu, n-o s ntinez !
atm osfera pronunndu-i num ele.
T erm inase cu ea. Trebuia s term ine cu ea. D ar acum , j
cnd i vorbea despre magazin, era att de nsufleit,
att de ptim a...
- M iros o rival, constat el.
Ea i ndrept spatele.
- C u siguran, nu. N u am rivale, nlim ea V oastr.1!
Su n t cea m ai mare creatoare de m od din lum e. Se aple
c n fa ca s priveasc pe geam . A proape am a ju n s .!
O s vedei n curnd cu ochii nlim ii Voastre, com
plet ea.
D u r ceva m ai m ult din cauza trsurilor, a clreilor fl
i a pietonilor care aglom erau strada. D ar pn la urm {

Seducie

117

it|unser i, iat, u n m agazin artos, m odern, cu o vitri


na arcuit i o sigl cu litere aurii, deasupra uii, pe care
m ria N oirot.
Trsura opri brusc. U a se deschise, iar treptele fur
11 >borte.
C levedon pi prim ul afar i i ntinse galant m na
ca s se sprijine de el, m om ent n care auzi din spate un
ipt de bucurie. Strlucirea pe care o observase pn
uumci pe figura lui M arcelline nu se putea com para cu
ceea vedea acum . C h ipu l ei era nsui soarele, ce arunca
raze de fericire i sclda n lum in ntreaga lum e.
- M am a! se auzi o voce.
N oirot sri de pe ultim a treapt i trecu pe lng el
Ca un fulger. Se ls pe vine, i deschise larg braele, iar
o feti cu prul bru n et se repezi la pieptul ei.
- M am a! ip copilul. A i venit acas!

capitolul 7
Creatoarea de mod trebuie s fie o bun cunosc
toare a anatomiei i este bine s aib un nume cu sono
ritate franuzeasc. Este necesar s tie cum s ascund
defectele corpului i s fie capabil s modeleze silueta
folosind corsaje care corecteaz trupul, dar nu reprim
plcerile gustului."
Cartea afacerilor din Anglia i biblioteca meseriilor folo
sitoare, 1818

U n copil.
M arcelline avea un copil. O feti cu prul negru, cr
lionat, care alergase ctre ea rznd.
- D ragostea m ea, dragostea mea! exclam tnra
femeie m brind-o.
La aceste cuvinte, ducele sim i un n od n gt.
E ra vag contient de vocile fem inine ce se auzeau
la distan, dar toat atenia i era concentrat asupra
scenei: N oirot ghem uit pe caldarm , strngnd-o

118

Loretta Chase

cu putere la piept pe feti, iar copila, a crei figurii


o putea vedea clar deasupra um rului m am ei, avea faa
lum inat i ochii nchii. Fericirea radia dinspre ea In
valuri aproape palpabile.
N u avea idee ct tim p sttuse acolo, uitn d de orice
altceva d in jurul su, de strada aglom erat, de oamenii
care le ocoleau pe m am i pe fetia ei. A bia i observa
pe propriii lui servitori crnd bagajele n cas i apoi
ntorcndu-se la trsur. Le percepu vag pe cele doua
fem ei care ieiser din m agazin n urm a fetiei.
Sttea i se uita la m am i la copilul ei pentru c nu
se putea ntoarce, pentru c nu nelegea i abia i venea
s cread ceea ce-i vedeau ochii.
D u p o vreme, poate d oar cteva m om ente, N oirot 1
se ridic i, lund m n a odraslei, se ndrept ctre ma- 1
gazin. Fetia ntreb:
- C in e e acela, m am ?
M arcelline se ntoarse i l vzu stnd captivat, ca
n faa vitrinei un ui spectacol erotic, holbndu-se la
o lum e strin de el.
D ucele i reveni i fcu un pas ctre ele.
- D o am n N oirot, fii am abil i prezentai-m tine-1
rei dom nioare.
C o p ila se uit n sus la el, cu ochii larg deschii.
N u sem n au la culoare cu ai m am ei ei, ci erau albatri, j
un albastru aprins. Preau vag fam iliari i ncerc s i I
am inteasc unde i-ar m ai fi putut vedea. D ar acest lucru j
s-ar fi pu tu t petrece oriunde. A b so lu t oriunde. i nici- j
unde. N u avea im portan.
Privirea lui N oirot se plim b de la m icu la el i
napoi.
- C in e este, m am ? Este regele?
- N u, nu este regele.
C o p ila i nclin capul ntr-o parte uitndu-se d in co -1
lo de el, la trsur.
- Este o trsur foarte m are. A vrea s m erg cu ea.
- N u m ndoiesc de asta, spuse m am a ei. nlim ea 1
V oastr, permitei-mi s v-o prezint pe fiica m ea, d o m n i-1
oara Lucie C ord elia N oirot.

Seducie

119

- S t a i aa, m am a, o ntrerupse fetia. tii c n u aa


m!\ cheam .
N oirot se uit la ea.
-N u ?
- N um ele m eu este Erroll acum . E-R-R-O-L-L.
-n eleg , zise M arcelline i ncepu d in nou: nli
mea V oastr, perm itei-mi s v-o prezint pe fiica m ea...
dar se opri i o privi ntrebtoare pe copil. Eti nc
(lica m ea, nu?
- D a, spuse Erroll. Desigur, m am .
- Su n t uurat s aud asta. M obin uisem deja foar
te m ult cu tine. n lim ea Voastr, perm itei-mi s v-o
prezint pe fiica m ea, Erroll. Erroll, acest gentlem an este
ducele de C levedon.
-D o m n io a r... ... Erroll, zise el fcn d o plec
ri u ne adnc.
- nlim ea V oastr, rspunse fata cu o reveren.
G estul nu avea nici jum tate din stilul uim itor al
mamei ei, dar fu executat cu m ult graie. C levedon se
m inun att de reveren, ct i de rem arcabila stpni
re de sine a m icuei. A p o i i aduse am inte a cui fiic era
i se ntreb de ce se m ai obosea s se m inuneze. D u p
care n ou tatea l izbi din nou: N oirot avea un copil!
C u m de uitase s-i m enioneze asta? D ar ce era n
neregul cu el de era att de ocat? Se recom andase
drept d o a m n a N oiro t - i, dei titulatura d o am n
era folosit n societate de proprietresele celibatare, de
actrie i de fem eile uoare, nu trebuia s fi presupus
c ea nu era m ritat i c nu avea o fam ilie i... un
so... care nu prea s fie prin preajm . O are murise?
Sau poate c n u existase nici un so, ci d oar u n ticlos
care devenise tat i apoi i aban don ase copilul.
- Luai vreodat copii n trsur? se interes Erroll
readucndu-1 cu picioarele pe pm nt. N u copii mici
vreau s spun, ci fetie bine-crescute care ar sta cum ini,
nu s-ar urca peste tot, nu ar m urdri pernele i n u i-ar
pune degetele lipicioase pe geam uri. Fetie bine-crescute
care i in m inile n poal i nu fac altceva dect s se
uite pe fereastr.

120

Loretta Cfiase

O ch ii m ari l priveau fix.


- E u ...
- N u, nu ia, interveni m am a ei. nlim ea S a are mul
te de fcut. D e fapt, sun t sigur c are o ntlnire unde
va chiar acum .
-A m ? N oirot i arunc o privire de avertizare. D a, aa
e, i lu el seam a. i scoase ceasul de buzunar i se
uit la el. N u avea nici cea m ai vag idee ce indicau
lim bile lui. Era prea preocupat de fetia cu ochi mari.
care l privea att de intens. A proape c uitasem , zise el
punndu-i ceasul la loc. E i bine, Erroll, m bu cur c
te-am cunoscut.
- i eu m bucur c v-am cunoscut. V rog s mal
venii cnd n o s m ai fii att de ocupat.
El rspunse politicos, fr s i ia vreun angajam ent,
i urc n trsur. n tim p ce vehiculul se puse n mi
care, se uit curios prin fanta lateral. A bia atunci le
observ pe cele dou femei, un a blon d i una rocat.
C h iar i prin ipcile din lem n, de la distan, observ
asem narea dintre ele, care se reflecta n special n felul
n care mergeau.
Se nelase n privina ei. i form ase o prere com
plet greit. M agazinul nu era o fundtur, ci o prvlie
artoas, d u p toate regulile artei. Avea o fam ilie. Avea
u n copil.
N u trebuia s aib ncredere n ea. D e asta era sigur,
n privina celorlalte lucruri... judecase greit, nelesese
greit, iar acum se sim ea de parc s-ar fi aflat din nou
pe m area agitat.

- O , bravo, zise Sophy cnd ua m agazinului se nchi


se n urm a lor. Tocm ai pentru c te cunosc, n u trebuia
s te fi subestim at...
- Dar, draga mea, spuse Leonie, puteai s m drm i
cu o pan cnd am zrit blazonul pe ua trsurii.
- i apoi s-l vedem ieind din trsur...
- ... presa nu are nici pe sfert dreptate...

Seducie

121

- ... s-l vedem c i d m na...


- ... o clip am crezut c visez...
- ... a fost ca o vedenie...
- Eu l-am vzut prim a, m am , se am estec Lucie/Erroll n trncnelile m tuilor ei. Stteam la fereastr i
Inii fceam leciile, cnd am auzit un zgom ot i m-am
uitat afar... i am crezut c regele a trecut pe aici.
- Regele cu doi am ri de valei? ntreb M arcelline.
Nu prea cred.
- O , ba da, ar fi putut fi, m am . T oat lum ea tie c
icgelui W illiam nu-i place s se dea n spectacol. i mie
tini pare ru, pentru c se spune c btrnul rege, cel de
dinainte de acesta...
Se ncrunt.
- Regele G eorge al IV-lea, o ajut Leonie.
- D a, acela, zise Lucie. Toat lum ea tie c era m ult
mai frum os i ntotdeauna tiai cnd trecea prin apro
piere. D ar i un duce e im portant. M i s-a p rut foarte
Inimos, ca prinul din poveste. N u te ateptam att de
devreme, dar m bucur c ai venit. C u m a fost s cl
toreti n trsura aceea m inunat? C red c pernele erau
mari i pufoase.
- A a erau, confirm M arcelline. C u colul ochiului
observ dou femei care se ndreptau ctre magazin.
Nu ar fi fost potrivit ca Lucie s-i pun ntrebri n
legtur cu ducele de C levedon n faa clientelor, dar
nu era niciodat uor s-i distrag atenia fetei de la un
obiect fascinant, n special dac era vorba de ceva mare
i scum p. O s i sp u n totul despre asta pn la ultim ul
detaliu, prom ise ea, dar m or dup o can cu ceai. H ai s
mergem sus s-i faci m am ei un ceai.
- D a, da! exclam Lucie opind de bucurie. O s-i
spun lui M illie s se duc la cofetrie. Su n tem att de
bucuroase c eti acas i ar fi frum os s d m o petrece
re, o petrecere grozav, cu prjituri!

C teva ore m ai trziu, cnd Lucie era n pat, surorile


se adunar n cam era de lucru. A colo desfcur o sticl

122

Loretta Chase

de am pan ie ca s srbtoreasc ntoarcerea lui Mar* I


celline - cu m isiunea ndeplinit - i, n tim p ce beau, 1
M arcelline le povesti n cele m ai m ici detalii experiene- I
le pe care le trise m preun cu ducele de C levedon.
D ei surorile ei erau virgine, d in cte tia ea - i nu I
i putea im agina de ce nu i-ar fi spus dac n-ar m ai fi J
fost - nu erau nici pe departe inocente. O ricum , nu ar I
fi putut-o ajuta s se descurce cu eventualele com plicaii 1
dac nu ar fi neles n totalitate ce se ntm plase n 1
cursul cltoriei.
- m i pare ru, zise ea. A m prom is c n-o s-o dau I
n bar...
- A a ai fcut, ntri Leonie. Totui, nici una dintre 1
n oi nu s-a ateptat ca el s fie att de... att de...
- T o a t lum ea a zis c e chipe, o ntrerupse Sophy.
n s e de-a dreptul frum os. M-a lsat fr aer, m rturisi 1
tnra m ngind-o pe M arcelline pe m n . m i pare ru 1
c a trebuit s te abii att. E u su n t sigur c n u a fi I
reuit.
- N u e vorba de frum useea lui, zise M arcelline, |
Surorile ei i aruncar priviri sceptice. E vorba de titlul
pe care-1 poart, explic ea. T ip ii de genul lui su n t in- j
credibil de greu de strunit. S u n t obin uii s fac tot ce :
vor. N u p ot concepe c m ai exist i altceva pe lum e. 1
E i nu gndesc precum oam en ii norm ali. Pe cn d el are I
nite vederi foarte largi. Este m ai iste dect am anticipat. I
i ce scuz am? Trebuia s-mi fi aju stat m etodele, dar, "
d in motive care nc m depesc, nu am fcut-o.
D e fapt, am jucat groaznic, iar acum Sophy trebuie s
transform e eroarea n avantaj.
C o n tin u s explice reclam ele pe care ea i Jeffreys le
n scociser im ediat d u p petrecerea contesei - care i se
prea c se ntm plase n urm cu o eternitate... nainte
de fu rtun ... cnd el avusese grij de ea... m inile lui,
m inile lui...
- O s d au povestea la ziarul Morning Spectacle, se angaj Sophy. D ar ar putea fi prea trziu ca s p rin d edi
ia de m ine. in n d cont c n u ne-ai lsat prea m ult
tim p la dispoziie...

Seducie

123

- A m venit ct am putut de repede. A p roap e c am


trecut printr-un naufragiu!
- Sophy, fii rezonabil, zise Leonie. G ndete-te, dac
lurtuna v-a ntrziat vaporul i alii au p it acelai lu11 u. A a c p ota va sosi m ai trziu dect de obicei. A sta
Ii ofer o zi n plus, dac te grbeti.
- N u ne putem baza pe faptul c pota va ajunge m ai
trtrziu, spuse Sophy. Trebuie s dau de T om Foxe seara
lista. A r putea pica foarte bine: o chem are n noapte...
0 poveste optit n ntuneric. O s m deghizez, lsnilii'l s cread c sun t o lady m isterioas. N-o s poat
rezista. O s avem un loc de cinste pe prim a pagin.
- D oam n ele se vor nghesui s vad rochia, anticip
1ron ie. C teva ar putea s-i fac apariia chiar m ine
ilup-amiaz. C o n tesa de Barth am citete gazeta n fie
care zi, asta tiu sigur.
-A tu n c i ar fi bin e ca rochia s fie afiat n vitri
n, suger M arcelline. Are nevoie de reparaii. Jeffreys
ii reuit s o curee nainte de cltoria cu vaporul, dar
I-a fost prea ru ca s o coas. i am pierdut cel puin
o panglic de la ea. M ai e i altceva?
- Su n tem perfect capabile s vedem cu ochii notri
de ce m ai este nevoie, zise Leonie. O s m ocup de ea
In tim p ce Sophy se duce la ntlnirea clandestin cu
Tom. T u du-te la culcare.
- V a trebui s fii odihnit, spuse Sophy. Avem o...
Se ntrerupse, iar M arcelline ridic privirea chiar la
ii mp ca s surprin d ocheadele dintre surorile sale.
- Ce-i? ntreb ea. Ce-m i ascundei?
-S e rio s, Sophy, ar trebui s nvei s-i stpneti
im pulsurile dram atice, o m ustr Leonie. N u vezi c
este obosit?
- N u am zis...
- Ce-m i ascundei? repet M arcelline.
U rm un m om ent de tcere. C ele d ou surori m ai ti
nere sch im bar priviri pline de repro, d u p care Sophy
i lu inim a n dini:
-C in e v a i fur desenele i i le d lui H ortense
Nesuferita.

124

Loretta Chase

M arcelline se uit la Leonie ateptnd o confirmare.


- E s te adevrat, confirm aceasta. Avem u n spion
printre noi.

Lu n i noapte, Lady C lara Fairfax prim i un bilet de


la ducele de Clevedon, care o inform a despre ntoai>
cerea sa la Londra i despre dorin a de a o vedea mari
dup-amiaza, n cazul n care era disponibil. D e obicei,
fam ilia ei nu prim ea m area, dar regulile obinuite nu sc
aplicau cnd era vorba de ducele de C levedon. O dat
pentru c tatl ei fusese tutorele lui, iar nlim ea S a era
considerat un m em bru al fam iliei; pe de alt parte, reguIile erau oricum greu de aplicat n ceea ce-1 privea. Nici
m car lordul W arford nu reuise s-l in sub papuc,
C n d ncercase s o fac, n urm cu m ai bin e de trei
ani - cnd C levedon decisese s plece n M arele T ur pe
C o n tin e n t - lordul ieise ifonat din acea nfruntare.
Totui, aceast experien nu fusese diferit de cea
pe care o avusese cu propriii lui fii. D u p o vrem e n
care bom bnise diverse lucruri despre nerecunotin
i ncpnare i dup ce visase s fac schim b de odras
le - preferabil cu am icul su, contele de Hargate - adop
tase o atitudine filozofic. Ba chiar, cu tim pul, ajunsese
s cread c totul fusese ideea lui nc de la nceput:
C levedon trebuia s se cum ineasc, iar din m om ent
ce Longm ore era m enit s fac stricciuni, o putea face
la fel de bine n alt ar. ntre tim p, Lady C lara avea
nevoie s-i revin dup m oartea bunicii i s deprind
un com portam en t sofisticat.
Pe scurt, vizita de m ari nu reprezenta un inconveni
ent pentru nim eni, nici chiar pentru ea, i spuse Clara.
i era cu adevrat dor de C levedon, n special atunci
cnd Longm ore se com porta dezgusttor i ea sim ea
c-i lipsesc interveniile ducelui - sau, m ai degrab,
pum nul lui stng puternic. Totui, Clevedon n carne i
oase era altul dect cel din scrisori. A cum c se afla aici,
nu m ai era sigur c era pregtit.

|
'i

!
I

1
|

Seducie

125

lndoiala sau tim iditatea i disprur ns m ari, n set unda n care el intr n sufragerie. C o n statn d c afia
tu clai zm bet plin de afeciune pe care ea i-l am intea
din copilrie, se lum in la fa. II iubea nespus, ntot
deauna o fcuse, i tia c i el o iubea.
- O , D oam n e, C lara, trebuia s m fi avertizat c ai
crescut, zise el dndu-se n apoi ca s o priveasc, aa cum
lucea cnd venea de la coal. Trebuie s te fi nlat cu
Bece centim etri, cel puin.
U itase, se gndi ea. n totdeaun a fusese nalt. N u m ai
rrescuse deloc de cnd o vzuse ultim a oar. Probabil
cfl se obin uise cu franuzoaicele. D ei ntr-o scrisoare
nu ar fi ezitat s-i com unice toate aceste gnduri, nici
liu putea visa s le exprim e cu voce tare, m ai ales de fa
ru m am a ei.
- N u e aa de am azoan, zise aceasta. C lara este nemhimbat, poate doar puin m ai fem inin dect i
mninteti.
De fapt, voia s spun c avea form e m ai pronuna
te. O vrem e susinuse c plecarea lui C levedon fusese
cauzat de aspectul bieos al Clarei. B rbaii apreciau
femeile care aveau ceva carne pe ele, n opin ia ei, iar t
nra nu avea s dobndeasc o siluet corespunztoare
dac nu m nca bine. La acea vreme nu-i trecuse prin
minte c bunica W arford m urise de n um ai trei luni, iar
(.dara nc era ndurerat, i pierduse apetitul i nu-i
psa n m od deosebit dac lui Clevedon i plceau sau
nu formele ei.
M ulte alte lucruri nu-i trecuser prin m inte contesei.
C om an dase tvi ntregi de rcoritoare i l m bia acum
pe C levedon cu tort - din care el lua politicos - dei ar
fi trebuit s tie c nu se ddea n vnt d u p dulciuri.
i, n tim p ce l hrnea cu lucruri pe care el nu le voia, i
servea inform aii subtile despre num eroii pretendeni
ai C larei, cu intenia evident de a-i strni instinctele
com petiionale.
C lara se im agin srind la m am a ei, acoperindu-i
gura i trnd-o afar din ncpere. i scp un m ic zgo
mot cn d i n bui rsul. D in fericire, m archiza era

126

Loretta Chase

prea preocupat de ceea ce spun ea, astfel c n u remarc,


C levedon n s o auzise. i arunc o privire, iar C lara i
d d u ochii peste cap. El i zmbi uor, conspirativ.
- Su n t uurat c nu trebuie s-mi croiesc d ru m prin
hoardele de pretendeni, zise el. S u n t nc p uin obosit,
m rturisesc, d up ce C an alu l a ncercat cu atta nver
unare s m nece.
- O , D oam n e! ip m am a ei. A m citit n Times despre
u n naufragiu pe C an al. A i fost la bordul acelui vapor?
- S p e r din tot sufletul c al nostru a fost singurul
prins n acea furtun, spuse el. Se pare c i-a luat pe
m arinari prin surprindere.
- M ndoiesc. A r trebui s fie pregtii, s tie to
tul despre vnt i lucruri de acest gen. V apoarele astea
i asu m prea m ulte riscuri i, aa cum i-am sp u s lui
W arford de attea ori... C o n tin u expun n d, pentru
a m ia oar, opiniile soului ei despre vasele cu aburi.
C n d se opri ca s rsufle, C levedon zise:
- M bucur c sun t din nou pe pm n t englezesc i
c respir aerul britanic. Astzi am venit ncoace pentru
c m-am trezit cu dorin a de a da o rait prin Hyde Park
ntr-o trsur deschis. D ac suntei am abil s v dai
consim m ntul, ar fi m in un at dac a convinge-o pe
C lara s m nsoeasc.
M archiza i arunc fiicei sale o privire trium ftoare. :j
Inim a C larei ncepu s bat cu putere. S p er c nu
are de gn d s m cear. N u n c. D ar de ce nu ar fi
fcut-o? i de ce era att de alarm at? n totdeau n a se
presupusese c se vor cstori, nu-i aa?
- Mi-ar plcea m ai m ult dect orice, rspunse tnra.
*

- U n desen original! ip Lady Renfrew m pin gnd


spre M arcelline rochia de bal de pe tejghea. M-ai asi
gurat c este un m odel original, c e creaia dum n ea
voastr. A tunci cum se face c d oam n a T h o rn h u rst are
o rochie la fel? i eu ce-o s m fac acum ? tii c vo
iam s o p ort la serata doam n ei Sh arpe de ast-sear...

Seducie

127

Nu o m ai pot m brca. D o am n a T h o rn h u rst va fi i


Oii prezent acolo i o va recunoate. T oat lum ea o va
n'i u n o ate! O s m fac de rs. i tiu c nu e tim p
|A facem alt rochie. Trebuie s o p o rt pe cea roz, pe
[lire a vzut-o toat lum ea. D ar nu asta e problem a.
[I'rohlema e c m-ai asigurat...
Auzi u n zgom ot n spate i se n treru p se. R suciniln se, arunc o privire indignat n acea direcie, d ar iriliirea i dispru instantaneu, fiind nlocuit de uim ire.
| - O , D oam n e! A ceasta este?
Istea, istea Sophy. Ieise din zona de con flict i
ii' dusese n cealalt parte a m agazinului, un de se afla
km m anechin m brcat n rochia pe care M arcelline
ii purtase la balul contesei.
Sophy drm ase intenionat un scunel.
- C e spuneai? n treb M arcelline.
Nu era sigur ce fcuse Sophy la sau cu T om Foxe.
Poate c era m ai bine s nici nu afle. C eea ce con ta era
i rt povestea - despre rochia doam n ei N o iro t i despre
dansul ei cu ducele de C levedon la cel m ai exclusivist
mi din sezonul m on den al Parisului - apruse n acea zi
In Morning Spectacle.
Se prea c doam n a Renfrew citise tirea, pentru c
m- ndeprt de tejghea i se duse la faim oasa rochie
|mlussiere. C n d venise la m agazin s-ar fi p u tu t afla nn n tru regele n persoan, spunndu-i glum ele m arin
reti preferate, i n u ar fi interesat-o. Era ntr-o stare de
Isterie prea avansat ca s se preocupe de altceva dect
ile plngerile ei i de M arcelline, cauza lor.
- A ceasta este rochia pe care ai purtat-o la balul de la
Paris, d oam n N oirot? se interes ea.
M arcelline confirm . In tim p ce Lady Renfrew se hollia la ea, cele d ou surori fcur schim b de priviri. tiau
la ce se gndea. C ele m ai im portante n um e d in capitala
lumii m odei adm iraser acea rochie. Iar creatoarea ei nu
sttea la Paris, ci la civa m etri distan, d u p tejghea.
O lsar pe Lady Renfrew s o studieze. Avea o m ul
ime de b an i i bun-gust, ceea ce nu era valabil pentru
toate clientele. In plus, dorin a ei de a urca pe scara

128

Loretta Chase

social era enorm , lucru pe care ele l nelegeau foarte


bine; d oar i sem nau.
C n d estim c vederea inutei pariziene i calmaac
suficient clienta, M arcelline o iscodi:
- Era exact la fel?
D o am n a Refrew se ntoarse, nc puin ameit.
- C e anum e?
- Rochia pe care o purta d oam n a T h o rn h u rst era In
fel ca aceasta?
M arcelline i trecu m na delicat pe deasupra splen
didei rochii verzi care-i fusese respins.
Lady Renfrew se ntoarse la tejghea i o cercetai
atent.
- N u la fel. A cum c m gndesc m ai bine, rochia ei
nu era att de... nu era...
Se ntrerupse, m im nd faptul c se lsa pguba.
- D ac m i perm itei s vorbesc pe leau, cred c cea
lalt rochie nu era la fel de bine croit, zise M arcelline.
C eea ce ai vzut nu era dect o im itaie, o realizare de
o calitate inferioar. m i pare ru s o spun, dar nu este
prim ul caz ce ne-a fost prezentat.
- La m ijloc e ceva dubios, interveni Sophy. n c nu
i-am d at de cap, dar aceasta nu este problem a dum nea
voastr. D isear avei nevoie de o rochie superb care s
nu sem ene cu nici o alta.
- O s transform aceast rochie, prom ise M arcelline.
O s m ocup chiar eu, n particular. C n d o s fie gata,
nim eni n o s observe vreo asem nare cu chestia aceea
pe care o va purta doam n a T hornh urst. i sp u n chestie
pentru c orice creatoare de m od s-ar face de rs dac
ar num i rochii astfel de orori. C lop o elu l m agazinului
scoase un clinchet, dar nici M arcelline i nici Sophy nu
se uitar spre u. Lady Renfrew era cea m ai bu n cli
ent pe care o aveau. Nu-i puteau perm ite s o piard.
T ot universul lor - nsei fiinele lor - gravitau n jurul
ei. S au aa trebuiau s-i lase im presia. Eu sau un a dintre
surorile m ele o s v o livrm personal, nu m ai trziu de
ora apte, m om ent n care vom face ultim ele retuuri,
con tinu M arcelline. Rochia va fi perfect.

Seducie

129

- A bsolut perfect, ntri Sophy.


Lady Renfrew nu m ai asculta. N efiin d n locul pro
prietarei m agazinului i, prin urm are, n pericol de a-i
pierde cel m ai profitabil i prestigios client, privise peste
limr ctre u. i nghease.
-A m ajuns, se auzi o voce fam iliar. Poi s vezi cu
lichii ti, draga m ea. i, iat, acolo e rochia cu pricina.
Ducele de Clevedon rse.

Inima lui btea ntr-un m od stnjenitor, neregulat.


Deschisese ua cu intenia de a se concentra pe deplin
asupra Clarei, dar nu avea nici un rost. ncerc s poarte
o conversaie uoar i s trateze vizita la m agazin ca pe
o tflum, aa cum plnuise, ns nu se putu abine s nu
cerceteze ncperea pn cnd nu gsi ceea ce cuta.
N oirot sttea n spatele tejghelei, ocupndu-se de
o client aparent nzuroas i, la nceput, nu se uit c
tre u. N ici ea, nici blon d a de alturi, care prea s-i
fie rud.
i m ut repede privirea de la ea, d in co lo de clienta
care rm sese cu gura cscat, i vzu m an ech in u l pe
care se a fla rochia. C u m ar fi p u tu t u ita acea rochie
infernal?
A p oi i veni s rd, deoarece N oiro t i urm ase
consecvent planul. Se ocupase de brf nainte s se rs
pndeasc i o adusese n avantajul ei.
Sau n ders i prezentase un exem plar din Moming
Spectacle. Pe prim a pagin, im posibil de trecut cu vede
rea, era versiunea lui N oirot asupra evenim entelor, n
toat splendoarea insolenei, nu foarte diferit de re
clama sarcastic pe care o com pusese cnd se ntorceau
spre cas, de la bal. i am inti tonul vocii ei cnd ajun
sese la sfrit: D o am n a N oirot nsi se poate luda cu
distincia de a fi dan sat cu un duce".
Prul negru, ca de m tase, al doam n ei N oiro t era,
ca de obicei, prins puin ntr-o parte, ncercnd s
par m ai degrab elegant dect neglijent sub o dantel

130

Loretta Chase

subire, uoar, ce inea loc de bon et. Purta o rochie


ca o sp u m alb, nvolburat, decorat cu o broderie
verde. O cap din dantel atrna de la gt spre um eri fi
era legat n fa cu d ou panglici din aceeai nuan de
verde ca i broderia.
El observ toate acestea ntr-o fraciune de secund,
nainte de a se putea convinge s se uite n alt parte,
D ar la ce b u n s priveasc aiurea cnd nu-i dorea nim ic
altceva dect ca ea s-i arunce o ochead?
D oam n e, m urm ur Clara atrgndu-i atenia napo
la ea, n ap oi la rochia de culoarea prafului, cu panglici
roii i dantel neagr. Este... este ndrznea, nu-i aa?
- N u m pricep absolut deloc la astfel de chestiuni,
spuse el. T ot ce tiu este c toate doam nele prezente
la balul contesei de C h irac i-au d orit rochia aceasta - 1
i vorbim despre crem a societii pariziene. N u a fi
surprin s dac cel p uin una dintre ele ar trim ite la
Londra... A , dar uite-o!
Fcuse o treab foarte bun, in n d cont de mpre* j
jurri, pretinznd c nu o urm rise pe N oiro t cu coada
ochiului, n timp ce toat fiina lui era contient de |
prezena ei. O sim ise ieind de d u p tejghea i apropiindu-se de ei fr grab. O d at cu ea venea i o unda
de parfum att de fam iliar, n ct l duru cnd i am in
ti - m irosul ei l invadase n tim p ce valsaser, cnd l
srutase i cnd i srise n poal n trsur.
ncerc s-i revin chem nd n prim -plan imaginile
cu ea n tim p ce i era ru pe vas, dar nu reui dect
s-i intensifice durerea. O vrem e, fusese vulnerabil. ;]
O vrem e avusese nevoie de el. O vrem e fusese im por
tan t pentru ea, sau cel puin aa i se pruse.
n tre tim p ea afia un zm bet profesion al, iar aten
ia i era n d rep tat n ntregim e asu p ra C larei, n u asu -1
pra lui.
O prezent pe logodnica sa, iar la cuvintele Lady |
C lara Fairfax11 se auzi un uor icnet dinspre clienta n-1
zuroas, care-i fusese pasat, evident, blon dei.

Seducie

131

N oirot fcu o reveren. Spre deosebire de gestul


ru an dalos de la bal, fu o plecciune uoar, graioas,
bine dozat.
- M-am gndit c Lady C lara s-ar bucura s se num ere
printre prim ii care au ocazia de a v adm ira rochia de
la bal, nainte ca hoardele de curioi s v ia cu asalt
magazinul, spuse el.
- N u am m ai vzut pn acum nim ic asem ntor, se
m inun C lara.
- N e ntrebam dac poate fi num it ndrznea,
com plet ducele.
- D a , este ndrznea n com paraie cu tendine
le obinuite d in m oda englezeasc, rspunse N oirot.
D oam nele din A nglia n u sun t obinuite cu aceast
com binaie de culori. D ar v rog s luai n considerare
faptul c eu am conceput aceast rochie n vederea unui
evenim ent ce avea loc la Paris, nu la Lon dra.
- i ai fcut-o anum e ca s capteze atenia, adug el.
- C e rost are s participi la un bal dac nu atragi
atenia?
-Intr-adevr. Mi-a fi d orit s fi fost acolo, C lara,
spuse C leved on . S e n toarse, n s tn ra aristocrat nu
mai era lng el, ci n co n ju ra m an ech in ul, con cen trat,
ca u n tigru la p n d . D ecise s co n tin u e: A m crezut
c va fi am u zan t s aflu dac eu i d o am n a N o iro t vom
fi ad m ii la bal, dar se pare c glum a s-a n to rs m potriva m ea.
- N u am m ai vzut nim ic asem ntor, zise C lara. C t
de frum os trebuie s fi fost cnd ai dansat! Se uit la
C levedon, apoi la N oirot, d u p care privirea i se m ut
rapid ctre tejghea. O , ce nuan splen d id de verde!
C lie n ta nzuroas puse m na, ntr-un gest protector,
pe rochie.
-A c e a sta este a m ea, o inform Lady Renfrew. Are
nevoie de cteva... m odificri.
C lara o asigur c nu voia dect s se uite la ea, iar
ntr-o clip trei capete erau aplecate asu p ra rochiei i se
nfirip o conversaie.
- M ulum esc, opti N oirot.

132

Loretta Chase

- N ic i nu aveai nevoie de m ine ca s o aduc aici, zise


ducele pe acelai ton. i era cald, stupid de cald. Mine l
o s ai jum tate din lum ea bu n pe treptele magazinu- 1
lui m ulum it artificiului uim itor din Morning Spectacle, \
com plet el.
M arcelline se uit la el i ridic o sprncean.
- N u tiam c eti un cititor fidel.
- Sau n ders este. M i l-a adus dim inea la cafea.
- O ricum , n timp ce m voi bucura de jum tate din
lum ea bu n , viitoarea ta soie este prem iul m ult rvnit. 1
- N u prom it nimic. D o ar v-am prezentat un a alteia, |
adic tot att ct am fcut i la balul contesei. Dup
cum vezi, nu-i port pic, dei te-ai folosit de m ine de-a
dreptul m ielete.
- i-am m rturisit nc de la nceput c m folosesc J
de tine. i-am spus im ediat ce am fost sigur c benefi- ;
ciam de ntreaga ta atenie.
Era incorigibil. Era cea m ai rece, calculat, enervan
t... Iar el era un fraier pentru c nc o dorea. i alturi
sttea C lara, inocent, care fusese ngrijorat c el nu ii
scrisese o sptm n! Intenionase s treac peste toate,
s-i p u n ordine n via i s fac cererea n cstorie
n parc, n tim p ce era nc linite, nainte s soseasc
lum ea. D ar nici nu ieiser bine din reedina familiei
W arford c ea i spusese:
- C e naiba s-a ntm plat cu tine, Clevedon? O sp
tm n fr o scrisoare? A m crezut c i-ai rupt mna. \
D e ce nu mi-ai scris?
A a c i povestise, rezumndu-se la lucrurile ce
puteau fi relatate, i, n loc s m earg n Hyde Park,
o adusese la magazin.
- A m crezut c e m ai bine s-i spun C larei adevrul,i
dei nu chiar fiecare detaliu, zise el. I-am spus c m-ai
agat la O per, hotrt s te foloseti de m ine n sco
puri com erciale, c erai cea m ai provocatoare fem eie pe
care o ntlnisem , altfel nu a fi avut cum s-mi ies din I
fire i s te invit s m nsoeti la bal. Restul a fost mai
m ult sau m ai puin asem ntor cu povestea pe care le-ai
strecurat-o celor de la Morning Spectacle.

Seducie

133

Nu era adevrul gol-golu, dar era^ ceea ce i putuse


mprti C larei fr s o rneasc. Ii prezentase totul
pe un to n glum e, ca acela din scrisori. O ricum , ceea
re i destinuise corespundea realitii, din punctul de
vedere al lui N oirot: tot ce i dorise ea era s o aduc
pe logodnica lui n magazin. i pe bu n dreptate: C la
ra avea nevoie de ea. D ucele nu trebui dect s arunce
o privire la M arcelline i la ruda ei blon d, b a chiar i
la clienta nzuroas, ca s-i dea seam a c viitoarea lui
Hoie era prost m brcat, l-ar fi fost greu s explice n
cuvinte diferena - hainele fem eieti erau sim ple orna
mente pentru el - , totui se vedea cu ochiul liber. In com
paraie cu aceste femei, ea arta ca o provincial.
i-ar fi dorit s nu remarce acest lucru. D iferena l
enerv, ca i cum cineva ncercase intenionat s fac
o glum pe seam a Clarei. D ar era norm al s se supere,
Ii spuse. Fusese protector cu ea nc din m om entul n
care o ntlnise, cnd ea era doar o colri, probabil
mai m ic dect fata lui N oirot.
Fata ei!
Las restul n seam a ta, opti el. N u am nici o n do
ial c o s te descurci. C u voce tare spuse: C lara, draga
mea, nu te-am adus la cum prturi. tii c nim ic nu
ursc m ai m ult dect s um blu prin magazine. In plus,
a trecut de m ult ora la care trebuia s te duc acas. Hai,
las rochiile acelea fascinante! Convinge-1 pe Longm ore
s te aduc aici n alt zi dac vrei ca d oam n a N oirot
s te m brace. A poi, pentru clienta nzuroas, dar i ca
s-i uureze contiina, adug: N u vd nici un m otiv s
nu o faci, ntruct nu o s gseti o creatoare de m od
mai bu n la L on dra - sau la Paris. D ar, te rog, vino la
cum prturi fr m ine.

capitolul 8
Doamna Thomas profit de aceast ocazie pentru
a-i exprima sperana c nu se va mai repeta inconve
nientul despre care a amintit n repetate rnduri, legat

134

Loretta Chase

de impostura plrierilor care se prezint la dnsa, dndu-se drept altcineva, pentru a-i copia modelele."
La Belle Assemblee, mica publicitate din noiembrie
1807
C leved on o ajut pe C lara s se urce n trsur. Rezis
tnd im pulsului de a privi n apoi ctre m agazin - ca i
cn d s-ar fi putut alege cu ceva b u n din asta - era pe cale
s i se alture n cabin, cnd sim i ceva care l trgea de
hain. S e ntoarse rapid, pregtit s-l ia de guler pe un
posibil h o de buzunare.
La n ceput nu zri nim ic. A p o i privi n jos i constat
c o pereche de ochi enorm i, albatri, l ainteau.
- B u n ziua, nlim ea V oastr, zise Erroll.
O ddac, rm as fr suflare, venea n fug spre
trsur.
- D om n io ar nu ar trebui s... A h, vino aici!
O lu pe feti de m n, m urm ur cteva scuze i n
cerc s o trag napoi spre cas.
O privire intens, ncpnat, apru pe faa Iul
Erroll n tim p ce i sm uci m n a din a guvernantei.
- N u am vrut dect s dau b u n ziua n lim ii Sale,
spuse ea. A r fi nepoliticos s trec prin apropiere i sl
n u salut.
- N u treceai prin apropiere, ci ai fugit de lng mine,
d u p cum bine tii...
- B u n ziua, Erroll, spuse Clevedon.
M icua se ntorsese i se uita la guvernant cu
o privire ndurerat. Ins, cnd fu salutat, norii i dis
p rur de pe fa, fiind nlocuii de o raz de soare att
de pur i de clar, nct ar fi nclzit chiar i cea mai
rece inim .
- E o zi m inunat, nu-i aa? zise ea. O zi m inunat
pentru o plim bare ntr-o trsur deschis. D ac a avea o
asem enea trsur, m-a plim ba negreit prin Hyde Park.
C u m era de ateptat, purta o in ut cochet. Boneta
m icu, din pai, era m podobit cu dantel i o mul
im e de funde i se asorta cu o variant n m iniatur
a vem ntului aceluia pe care-1 p u rtau femeile. C u m

Seducie
m*

135

chem a oare? Sem n a cu fracul brbailor... Redingoacesta era cuvntul. A lui Erroll era roz. nururile ce
decorau partea din fa i ddeau un aer vag m ilitar mai m ult com ic, n cazul ei.
- D a, rspunse ddaca, ns d om n ul tocm ai pleca, n
caz c nu ai observat, i este nsoit de o doam n .
-A m observat, M illie, spuse Erroll. N u su n t oarb.
Dar nu p ot discuta cu doam n a pentru c nu am fost
prezentate. Pe ce lum e trieti?
Faa lui M illie deveni roie ca racul.
-n d e a ju n s, dom n ioar Lu... d om n ioar Er... dom
nioar N oirot. N-am vzut n iciodat atta im pertinen
, i sun t sigur c nici doam n a sau d om n u l n u au v
zut. H ai, acum ! M am a ta o s se supere cnd o s afle c
i sci clienii.
O
apuc pe m icu de m na n m n uat. Expresia
feei lui Erroll se schim b din nou: ochii i se ngustar,
iar buzele se strnser form nd o linie ce trda ncp
narea. Refuz s se mite, iar guvernanta prea m ai
puin dornic s ncerce s o clinteasc d in loc.
C levedon n u avea cum s dea vina pe ddac. D ei
nu era de acord ca m icuii s nu-i asculte pe cei care
aveau grij de ei, nu era sigur ce s-ar fi p u tu t face ntr-o
astfel de situaie. O ricum , nu era treaba lui.
- O , C levedon, nu fi obtuz, interveni C lara. N u este
dom n ioara N oirot, fetia creatoarei de m od?
D d aca ap rob din cap.
- D a , spuse ducele m inunndu-se nc o dat c
N oirot avea o fat, c era m am . U n d e n aiba era ta
tl? C u m putuse s abandoneze... dar poate c, de fapt,
sracul o m m urise.
- Pi, n acest caz, d oam n a N oiro t te cunoate, zise
C lara. N u se va supra dac o lai pe fata ei s in pu
in hurile. Se ntoarse ctre M illie, care arunca priviri
panicate spre ua m agazinului. N u trebuie s v fie tea
m. D o m n io ara N oirot va fi n siguran. n lim ea Sa
m lsa i pe m ine s in hurile cnd eram m ic. O s
aib grij ca trsura s n-o ia razna.

136

Loretta Cfiase

Expresia crim inal de pe faa lui Erroll se topi instarv


taneu ntr-una de nerbdare, tipic celor mici, iar ochii j|
i se m rir.
- C h iar pot, nlim ea Voastr? ntreb ea. Pot s in
hurile?
- Lady C lara spune c poi, iar eu nu ndrznesc sft
o contrazic, rspunse el.
N u era lm urit ce-i venise C larei. Pe de alt pap!
te, tia c i plceau copiii i c avea experien cu el,
n scrisori i relatase multe ntm plri am uzante legatr
de veriorii ei.
El nu era obinuit cu cei m ici - se dezobinuise, de
fapt - , iar acesta nu era un copil oarecare. Pn la urm
ns, era uor s-i fac pe plac i nu avea s dureze dect
un m om ent.
C e l m ai b u n rnda al su, Ford, inea caii. Spre deo- |
sebire de bieii anonim i ce apreau de nicieri ca s-l
ofere serviciile, se putea baza pe Ford c tia s stp
neasc perechea im petuoas de bidivii.
O ricum , nu o putea refuza pe copila care tremura
de ncntare. O ridic - m icua nu cntrea m ai nimic, probabil c boneta ei avea aceeai greutate ca i
ea - i o depuse lng C lara. A p o i se aez pe scaun,
o lu pe feti n brae, apuc hurile i i art cum s
le in ca s m earg nainte.
C o p ilia era num ai ochi i urechi. Trem urul i disp
ru i, n scurt tim p, apuc hurile cu degetele nmnuate. Se uit n sus i i zmbi m ndr, iar el n u se putu
abine i i rspunse la fel.
- C e istea eti i ce repede nvei, o lu d Clara.
A i prins m icarea im ediat. Eram sigur c aa o s faci.
Erroll se ntoarse spre ea, iar zm betul fericit nm uie,
n m od vdit, inim a tinerei fem ei. N u c ar fi fost prea
greu. C lara era uor de im presionat, iar Erroll era me
cher. La fel ca m am a ei.
- C e trebuie fcut ca trsura s o ia din loc? ntreb ea. '
D ucele nu avu tim p s se gndeasc la rspuns, c
N oirot d d u buzna afar din magazin.

Seducie

137

- C o p il neastm prat ce eti! bom bn i ea. V-a linguiii ca s v conving s o luai? O s v fac s o ducei
In Brighton dac nu avei grij. H ai jos, Erroll! nlim ea
Jiu i Lady C lara au treab n alt parte.
i ridic m inile, iar C levedon nu avu ncotro dect
M o predea pe m icu n braele creatoarei de m od.
Ar fi trebuit s se sim t uurat - nu m ai era obin uit
cu cei m ici i i considera obositori. D im potriv ns,
o regreta pe m icua obrznictur istea.
O bserv c Erroll nu se lupt cu m am a ei aa cum
Incuse cu ddaca. C u toate acestea, docil sau nu,
Noirot nu avea ncredere n ea. N u o puse jos, ci o duse
In cas n brae.
Le urm ri ndeprtndu-se, iar Erroll i fcu cu m na
peste um rul m am ei ei. Ducele i rspunse cu un zmnet, dei de fapt se uita la oldurile lui N oirot, care se
legnau sub greutatea fetiei. Pentru el m icua nu fusese
ii povar, dar creatoarea de m od nu era o persoan
solid. Totui, nu era fcut nici d up m ulajul zeiei
lunona, precum C lara... D e a crei prezen i aduse
hrusc am inte.
Se ntoarse repede i lu hurile. O clip m ai trziu
.se aflau deja pe drum .
*

C lara observase i ea oldurile acelea i felul n care


el le adm irase.
Percepuse o schimbare^ n atm osfer de cnd intrase
cu C levedon n magazin. l sim ise ncordat, la fel ca un
cine de vntoare care ia o urm . C n d N oirot se apro
piase, tensiunea dintre ei era aproape palpabil.
- O feti ncnttoare, com ent ea.
Era singurul lucru detaat pe care l putea spune.
C opila era, ntr-adevr, adorabil. S fie oare a lui C le
vedon? D ar nu, nu observase nici o asem nare ntre ei,
iar ochii erau diferii.
- N ic i nu-mi vine s m ai trec pe aici, zise el. D ata vi
itoare, m icua d om n ioar N oirot va d ori s m ne caii.

138

Loretta Chase

i trebuie s-i m ulum esc ie pentru asta. N u ar fi tre


bu it s o iau sus. Su n t sigur c m am a ei n u a fost ncn
tat. D ar n-o s-mi poarte pic. N egustorii su n t nevoii
s p u n afacerile naintea sentim entelor.
- D o am n a N oirot nu prea suprat, ci m ai degrab
era am uzat.
m
- A a e ea. E datoria ei s se fac plcut clienilor.
i-am spus cum le-a fcut pe doam n ele de la bal s-l
m nnce din palm ... D ar nu conteaz. O ricum , n u am
nici un m otiv s m ai trec pe aici. O s-l convingi tu pe I
Longm ore s te aduc. Sau p oi s vii singur, m preun
cu servitoarea.
- S au cu m am a, suger ea.
- C e prostie ai spus! M am a ta nu va agrea niciodat ;
acest m agazin. Este prea la m od, iar ea pare h otrt s
te conving s pori cele mai...
Se op ri crispat.
- S p o rt ce? ntreb Clara.
-N im ic , spuse el. N u am dorm it bine azi-noapte l 1
am petrecut prea m ult tim p la casa de m od. Trncnea- i
la tipic fem eiasc m-a zpcit cu totul. A propo, despre
ce conspirai acolo, voi trei?
- Clevedon!
- E r a i aplecate deasupra rochiei verzi pe care al
adm irat-o i vorbeai n oapt, explic el.
C lara l privi atent i constat c trsturile lui splen
dide erau schim onosite. In ce hal era! S u b aparena j
calm ului desvrit, furia reinut fcea ca aerul d in ju- I
rul lui s duduie.
A cel C levedon pe care l tia ea, cel pe care-1 recu- I
n oscuse cnd intrase n sufragerie zm bind, nu era aa. 1
A cesta era un strin. i m ut privirea de la el i se uit
n gol, la peisajul ce defila pe lng ei, n tim p ce ncerca l
s gseasc un rspuns.
A b ia auzise ce vorbeau cele d ou fem ei n magazin
despre rochia verde. ncercase s su rp rin d pe furi dia- |
logul dintre el i doam n a N oirot.
- N u am neles prea bine, zise ea. E ra o rochie fru- ,jj
m oa, dar ele discutau despre cum s o refac. ncerc j

Seducie

139

disperat s-i am inteasc detalii, dar ascultase n um ai


cu o ureche, iar acum se afla sub stpn irea confuziei.
Nu era naiv. tia c viitorul ei so avusese alte relaii
m oroase. i Longm ore la fel. D ar nu-1 vzuse niciodat
|>c fratele ei ntr-o stare asem ntoare cu aceea care-1 cu
prinsese pe C levedon cnd doam n a N oiro t se apropiase
lie ei. ncerc s gseasc un sens n ceea ce i spusese el
despre m am a ei i... despre ce purta... C red ... ncepu ea
ovitor. A m rm as cu im presia c ceva era n neregul
cu rochia, dar n acelai tim p nu cu rochia.
- C lara, asta nu are nici un sens.
U n eori putea fi la fel de enervant ca oricare dintre
fraii ei, aa c decise s treac la subiect.
- D ac este att de im portan t pentru tine, ar fi m ai
l>ine s o ntrebi pe doam n a N oirot. Ce-ai vrut s spui
despre m am a i despre ceea ce port eu?
- La naiba, m orm i el.
- Mi-ai spu s c ar fi o idee bu n s-mi fac cum prtu
rile acolo, dar c nu trebuie s o iau pe m am a cu m ine.
- m i cer scuze. N u trebuia s fi spus asta.
- O , haide, Clevedon. D e cnd te pasioneaz cim ili
turile? C e te face s fii dintr-odat att de fandosit?
- Poftim?
- U n u l dintre lucrurile care mi-au plcu t n totdeaun a
la tine a fost c ai refuzat s m tratezi ca pe o im becil,
n scrisorile tale ai spus tot ceea ce gndeai. Sau , cel pu
in, aa am crezut. Ei bine, poate c nu-mi sp ui totul...
- O , D oam n e, cu siguran nu. i nu trebuie s-i
spun n ici un de s-i faci rochiile. N u e treaba m ea.
- N-o s te m ai rog niciodat s m nsoeti la o cas de
mod, zise ea. i scoate la iveal un tem peram ent u r t

Cteva ore mai trziu


- C e m icu neobrzat! bom bn i M arcelline la n
chiderea m agazinului. tiam c n-o s uite nici trsura
lui fru m oas i nici pe el.

140

Loretta Chase

- D raga m ea, nu se poate abine, spuse Sopby. O are


n snge. In plus, e nzestrat cu ochi de oim .
- El nu a prut suprat, com ent Leonie.
Ieise din magazin chiar la tim p ca s-i vad pe Cleve- 1
d on i pe Lady C lara plecnd.
Toate trei observaser prin geam nzdrvnia lui j
Lu cie/E rroll. Fusese clar ntr-o clip c M illie pierduse I
controlul, ns M arcelline ntrziase cteva m inute pre-1
ioase ncercnd s scape de Lady Renfrew, d u p care se
npustise afar ca s-i recupereze copilul neasculttor. '
M icua uneltitoare sttea n poala lui i inea friele! J
D ata urm toare cu siguran avea s exprim e pretenia
de a conduce trsura.
- Sigur c nu s-a suprat, rspunse M arcelline. Pn
i ducele de Clevedon trebuie s cedeze n faa unei
m echerii att de drglae.
M ai cinic i m ai calculat ca oricnd, ea n si nu re
uise s-i m pietreasc inim a la vederea zm betului lui
cald i a expresiei indulgente cu care o privise pe feti.
- A m observat c a fermecat-o i pe Lady C lara, spuse
Sophy.
- D a, aprob M arcelline.
- Pn la urm el a reuit s o aduc aici, zise Leonie.
i chiar la tim p. N ici un m om ent m ai devreme.
Pn acum nu avuseser rgaz s discute despre eve
nim entele ce se petrecuser de-a lungul zilei pentru c
fuseser ocupate pn peste cap.
M arcelline se ocupase de m od ificarea rochiei
cum prate de Lady Renfrew. Fcuse asta n secret, j
sus, dep arte de ochii croitoreselor, de parc ar fi falsi
ficat p aap oarte.
La rndul lor, ntre eforturile de a calm a alte dou
cliente iritate, Sophy i Leonie fuseser nevoite s fac
slalom printre doam nele curioase care veniser m ai !
m ult ca s se holbeze la faim oasa rochie dect s cum
pere ceva. O ftaser la vederea m anechinului i traser
cu ochiul n fiecare col al slii uitndu-se d u p M arcel
line. Le puseser pe cele dou surori s le prezinte me
tri ntregi de esturi i s scoat din sertare o m ulim e j

Seducie

141

iii- nasturi, panglici, mrgele, pene i alte articole de pas


manterie, apoi plecaser fr s cum pere nim ic.
Sophy i M arcelline fceau ordine n sertarele cu fin-furi. Leonie, ca n fiecare sear, se ocupa de inventari
erea zonei de prezentare i ncerca s i dea seam a care
ilintre vizitatoarele lor plecase cu o panglic de satin neHtu, unsprezece nasturi i trei batiste din chem bric.
- D a, sincronizarea nu putea fi m ai potrivit, con
chise M arcelline. D ac nu ar fi ap ru t cn d Lady R en
frew era n c n m agazin, cred c am fi pierdut-o pen
tru totdeaun a.
La vederea lui i im pusese s se concentreze asupra
cestui aspect i s i ignore inim a ce ncepuse s-i bat
nebunete cnd i auzise vocea. Venise la anc, i asta era
tot ceea trebuia s conteze.
Procedase corect oferindu-se s transform e o rochie
pentru a satisface o client suprat, dar astfel de oa
meni nu aveau habar de ct m unc era nevoie pentru
ua ceva. Totui, n m intea lui Lady Renfrew ptrunse
ser ndoieli otrvite n legtur cu faim oasa capacitate
ii lui M arcelline de a fabrica stiluri unice, create pentru
fiecare n parte.
- N ic i nu pot s m gndesc la aa ceva! spuse Leo
nie. Pe Lady C lara nu am pus nc m na, aa c, pentru m om ent, Lady Renfrew este cea m ai b u n client a
noastr. N u putem s dm vrabia din m n pe cioara
de pe gard.
Rochia lui Lady Renfrew fusese livrat la apte fix.
Sophy m ai fcuse unele ajustri m inore, care nu-i lua
ser m ai m ult de o jum tate de or, i lsase n urm a ei
o client topit de ncntare.
- O s se ntoarc, le asigur Sophy. C t tim p am fost
la ea a vorbit n um ai despre duce i despre Lady C lara.
Despre asta o s discute i disear, la d oam n a Sharp.
O s i citeze din el: N u o s gseti o creatoare de
m od m ai bu n la Londra - sau la Paris", im it ea vocea
trgnat i accentul lui C levedon - acel tim bru aristo
cratic inconfundabil.

142

Loretta Chase

- N u p utem dect s sperm c a fost att de impre


sion at de grandoarea lui, nct nu a observat felul n
care se uita la M arcelline, spuse Leonie.
- C a un lup flm nd, adug Sophy.
Lu i M arcelline i se fcu brusc foarte cald. n c nu
reuise s ndeprteze senzaiile pe care i le strnise
el. i cu ce? D o ar cu privirea. i cu vocea. n c simea
verdele top it al ochilor lui. n c auzea tim brul intim,
uor rguit.
D ac n u ar fi fost nim eni la m ijloc, l-ar fi condus
ntr-una dintre cam erele din spate i l-ar fi sedus, pu
n n d astfel capt povetii. Dar, dintr-o mie de motive,
nu o putea face. Frum oasa lui logodn ic se afla la doar
civa m etri distan, n cellalt capt al m agazinului, iar
felul relaxat n care ei doi conversaser fusese o dovad
elocvent de atracie reciproc. M arcelline, contien
t de acest lucru, i fix n m inte im aginea lui Lucie.
i a prinilor ei, exem plul viu a ceea ce se putea ntm
pla unei fam ilii atunci cnd adulii nu se gn deau dect
la ei, la toanele i la pasiunile care-i d om in au.
N u era de o m oralitate ce putea fi dat drept exem
plu, dar avea instincte de supravieuire puternice. A se
preda n braele lui Clevedon ar fi fost o greeal ce i-ar
fi su bm in at respectul pentru care m uncise zi i noapte.
I-ar fi distrus afacerea i, odat cu ea, fam ilia.
T otui, cnd l privea, cnd l auzea i cnd i sim ea
tim brul vocii, un nor i se aternea pe creier, iar voina
i se nruia.
C e proast era! N u trebuia dect s-i aduc am inte
de m odu l n care o privise C h arlie i de p asiun ea ce rz
bea din vocea lui... La ce duseser toate acestea?
- A a se uit C levedon n totdeaun a la fem ei, spuse
ea. Este privirea un ui expert n seducie. S v intre bine
n cap dac nu vrei s sfrii pe spate, sau lipite de un
zid, pierzndu-v fecioria fr ca m car s avei idee dag
v dorii asta.
- D a r pe Lady C lara nu o privete aa, rem arc
Leonie.

Seducie

143

- De ce-ar face-o? ntre ei totul e aranjat. O ia de


Ixin. D ar asta e problem a lor. D ac e deteapt, o s
ftseasc o cale s-i acapareze com plet atenia. N u e greu.
titre tim p, n oi avem o problem grav.
A runc o privire ctre ua ce ducea n atelierul ce era
m um gol, ntruct croitoresele plecaser acas la sfri
tul program ului.
- Ei bine, eu am unele bnuieli, zise Leonie.

M ari noaptea, d oam n a Dow nes se ntlni cu angaja


ii lui M arcelline, la aceeai or i n acelai loc. A ceasta
ti ddu m odelu l pe care l copiase.
-A s ta e tot? ntreb doam n a Dow nes. Mi-ai prom is
lin caiet cu toate m odelele i cu toate detaliile.
- O s-l prim ii, zise custoreasa. D ar s-a strnit zar
v mare d in cauza rochiei lui Lady Renfrew, d u p care
lie-au luat cu asalt doam n ele care au venit s vad rochia
purtat de d oam n a N oirot la bal.
D oam n a D ow nes aflase despre rochia poussiere i des
pre ncntarea pe care aceasta o strnise. C lien tele ei
nu conteniser s o laude chiar de fa cu ea! C h iar mai
ngrozitoare dect acest tupeu fusese vestea c ducele de
( 'levedon o dusese pe Lady C lara Fairfax la m agazinul
iu pricina.
-V re a u m odelele acelea! insist ea. i ai face bin e s
ini le-aduci ct de curnd.
- A face bin e... repet fem eia. S au ce? E u su n t cea
care face treaba m urdar!
- I a r eu sun t cea care-i pierde clientele d in cau
za trfei franuzoaice. D ac nu te ii de cuvnt, o s-i
spun cum ai venit la m ine i te-ai oferit s o spionezi.
Apoi o s ajungi pe strzi. N u vor m ai exista cele cinci
zeci de lire. n schim b, o s prim eti altceva: o proast
reputaie. i n-o s m ai m unceti n iciodat ntr-o cas
de m od respectabil.

144

Loretta Chase

M iercuri noaptea, ducele de Clevedon se num rl


printre ultim ii sosii la petrecerea organizat de contoli
de W estm oreland. D ac ar fi ncercat s intre la Alm ai lt
la acea or ar fi gsit uile nchise, cci adunarea s.
tm nal nu ncepuse nc. D ei atm osfera era vesel,
dan s n um ai o dat, cu Lady C lara, apoi i petrecu rei
tul serii n ncperea destinat jocurilor de cri.
Jo i petrecu un sfert de or la recepia contesei do
Eddin gh am , apoi merse la C lub ul W hite, un de rmai'
la m asa de joc pn n zori.
V ineri lu cina la reedina fam iliei W arford, totul
ncheindu-se, ca de obicei, cu un joc de cri. Se prefcu
bin edispus, dei C lara observ c abia atepta ca seara
s ia sfrit.
N u se purta urt cu ea. N u o contrazicea niciodat.
Era tcut i nefericit, iar ea aflase c pierdea sum e uriae
la m esele de joc. B a chiar, dn d parc ap la m oar aces
tor zvonuri, juca din ce n ce m ai nesbuit.
^
Sm bt, la un bal, Lady G orrell se prefcu a nu
o observa pe C lara, care se afla n apropiere, i repro
duse n detaliu coninutul scrisorii pe care o prim ise n
acea zi de la cum nata ei din Paris.

Luni
D o u bti scurte n ua ncuiat a m agazinului le
fcur pe surorile N oirot s tresar. Era abia n ou di
m ineaa. D ei trudeau alturi de custorese d in zori pn-n sear, program ul cu publicul nu ncepea dect la
orele trzii ale dim ineii. N u avea rost s deschid zona
de prezentare m ai devreme, din m om ent ce prea puine
dintre clientele lor se trezeau naintea prnzului.
ntrebarea era dac aveau s m ai rm n cu vreo cli
ent. n cazul n care nu depistau m ai repede cine era
spioan a, m agazinul risca s dea falim ent.

Seducie

145

n tim p ce Leonie avea unele bnuieli, nu dispuneau


iu' de nici o dovad, iar iretlicurile pe care le folosise
r dduser gre. n dim ineaa aceea ntinseser o alt
Capcan. D ac aceasta funciona, pn a d ou a zi dimiju-aa aveau s cunoasc num ele vinovatei.
ntre tim p nu puteau dect s atepte, s fiarb i s
Ii desfoare activitile obinuite.
M arcelline, Sophy i Leonie aran jau alurile i
uite esturi pe m esele de lucru ntr-un m o d aparen t
neglijent, ce se dorea a fi o m om eal. D evrem e sau
im, afacerile erau afaceri, aa c trebu iau s-i pun
masca prim itoare.
Leonie fu cea care se duse s deschid ua.
Lady C lara Fairfax, roie la fa, intr, urm at ndea
proape de o servitoare, i se ndrept direct spre M arcel
line. A ceasta o ntm pin cu o reveren i o ntreb cu
ce i putea fi de folos.
- A i putea s-mi fii de folos spunndu-m i adevrul,
zise Lady C lara. Sm b t noaptea am auzit o poveste
uluitoare, aproape incredibil... Se ntrerupse cnd i
uduse am inte de servitoarea care o nsoea. Davis, aleapt-m n trsur.
Davis arunc o privire ncruntat n m agazin, zbo
vind asupra fiecreia dintre cele trei surori, ap oi iei,
trntind ua n urm a ei.
Lady C lara trase adnc aer n piept i ncepu din
nou.
D o am n N oirot, s-a ntm plat s aud o poveste re
volttoare n legtur cu un gentlem an pe care l cu
nosc - un gentlem an care m-a nsoit n acest m agazin
acum m ai puin de o sptm n. M arcelline nu rspunse
sarcastic, nu ddu nici o replic frivol, nu o ntrerupse,
nu-i distrase atenia i nu njur violent aa cum i venea.
Era o profesionist. Expresia de faa ei se transform ntr-una de interes am abil. Pn s tragei vreo concluzie,
continu Lady C lara, dai-mi voie s v asigur c n u am
venit aici m nat de gelozie. A r fi absurd, n acest caz.
N u sun t oarb i tiu... A dic am frai, iar ei au impresia

146

Loretta Cfiase

c su n t m ai discrei dect n realitate. O f. gem u ea i t|


scoase batista ca s i tearg ochii. Of]
Era o rsturnare de situaie alarm ant. Furie, Ifyf
dignare... Perfect norm ale i de neles. Lacrim i... V afl
D oam n e!
- D r a g a m ea... nlim ea V oastr, zise Marcelline
lund-o de cot i conducnd-o ctre un scaun. Sophy#
adu-i u n pahar cu vin.
- N u , spuse Lady C lara. N u am nevoie de vin.
- C o n iac, atunci?
- P i... poate. Sophy iei, iar Lady C lara se strdui
s-i vin n fire. Eu nu plng. E u nu plng niciodatS
Eu nu sun t aa. D ar este cel m ai drag prieten pe carel
am , spuse ea fixnd-o pe M arcelline cu ochii ei albatri,
N u v p ot lsa s-i facei ru.
C e i din fam ilia N oirot se nteau fr contiin,
i chiar dac ar fi avut aa ceva, M arcelline n u f cu i
nim ic ieit din com un nct s aib rem ucri.
i spuse c nu avea de ce s-i fac griji, dar nu ro
uea s se conving de acest lucru. Pn la urm , era
o persoan cum secade, care le tratase cu respect - ceea
ce clientele lor fceau foarte rar. M ai m ult, era clar c-l
iubea cu adevrat pe C levedon. M arcelline sim i un pu
seu de com pasiune pe care i-l reprim n s im ediat.
Lady C lara era fiica un u i marchiz. Era pe cale s se
m rite cu un duce i se atepta la o avere de cel puin
o sut de m ii de lire pe an, poate chiar dubl. Magazi
nul surorilor N oirot, laolalt cu apartam entele de sus,
puteau ncpea cu uurin n zona destinat personalu
lui d in reedina londonez a fam iliei, i n c ar m ai fl
rm as loc pentru o arm at de servitori.
n plus, casa de m od risca s fie distrus de o adveM
sar incom petent.
n tim p ce M arcelline ncerca s se m brbteze,|
Leon ie - ultim a sen tim en tal dintr-o fam ilie altfel ci
n ic - zise:
- V rog s v linitii, milady. N ici una dintre noi
nu vrea s-i fac ru vreunui gentlem an, cu excepia

Seducie

147

mucurilor la buzunarul su. D in acest p un ct de vedere,


normal, dorim s facem ct m ai m ulte pagube.
Lady C lara o privi.
- N u asta am auzit.
- S u n t sigur c nu, spuse Leonie. D ar eu nu cred c
rste cineva n cercul dum neavoastr de cunotine care
nelege cu adevrat ct de departe putem m erge noi,
com ercianii.
A, da. Dezarm are prin sinceritate. Era cea m ai bu n
tactic n acest caz. n cpn ata Leonie atinse coarda
sensibil ct vrem e efa clanului rm sese tem porar
(ar replic.
- S o r a m ea are dreptate, ntri M arcelline. A cest
lucru este de n econ ceput pentru persoanele de vaz.
Cei ca dum neavoastr nu se gndesc n iciodat la bani.
n schimb, noi rar ne gndim la altceva n afar de bani.
- Ei bine, atunci, dac despre b an i este vorba, o s v
dau ci vrei num ai s disprei fr c el s afle i s nu
v m ai gseasc vreodat.
- Este foarte dram atic, remarc M arcelline.
- n m od clar e nevoie de coniac, adug Sophy adu
cnd rem ediul suprem pe care fam ilia N o iro t l folosea
m potriva tuturor necazurilor.
C o n iacu l licrea ntr-o caraf m icu, aezat alturi
de u n pah ar aso rtat pe o tav elegant. A dugase o ofer
t tentant de biscuii, prjituri i brnz.
U n ele cliente petreceau ore ntregi n m agazin, astfel
c tinerele trebuiau s aib m ereu la n d em n ceva de
m ncare pentru ele - i s le m bie cu butur, dac
situaia o im punea.
Lady C lara sorbi d in coniac fr s clipeasc i cu evi
dent plcere. in n d cont de ora m atinal, acest mic
gest crescu respectul surorilor N oirot fa de ea - ceea ce
era foarte neplcut din m om ent ce ncercau s m enin
o stare de detaare rece, profesional, cu intenii pur
m ercantile.
- t i u c astfel de lucruri se exagereaz, zise ea. D ar
la fel de bin e tiu c trebuie s existe u n sm bure de
adevr. A m vzut cu ochii mei. El s-a schim bat.

148

Loretta Chase

- C u tot respectul, milady, dar nu l-ai vzut de mal


bine de trei ani, spuse Leonie. Brbaii se schim b. Sunt
cele m ai schim btoare fiine.
- Este prost dispus, plictisit i retras. Indiferen t undp
se afl, este distant. Sin gu rul m om en t n care a fost
prezent cu adevrat a fost cn d a venit aici. A m vzu
asta, in sist ea fcn d un gest cu p ah arul ctre Marcelline. A m vzut felul n care se uita la dum neavoastr,
do am n N oirot. Prin urm are, ce-ar trebui s cred cnd
au d despre o fem eie aventuroas care l-a prin s n mreje
pe un an u m it gentlem an C ...? S a u c i-a oferit u n spec* I
tacol exotic la O per, la L on gcham p, la cazinouri n faa un u i m are n um r de m artori - p n ce el i-a
pierd u t raiunea ntr-att n ct s se afieze cu fiina
care-1 ob sed a...
-A s ta sun de parc a fi scris-o eu, murm ura
Sophy.
- . . . s se afieze cu obsesia lui la balul anual al conte
sei de C h irac. i asta nu pentru c nlim ea S a a con
siderat-o ca pe o glum bun , ci pentru c iubita sa,
am an ta sa, a am eninat c se om oar dac nu va face
acest lucru.
- C se om oar? repetar la un ison cele trei surori.
Se uitar una la alta. Sprncenele li se ridicar aproa
pe im perceptibil. Fusese singurul indiciu al scepticism u
lui lor - pe lng faptul c Leonie fusese nevoit s-i
m ute buza ca s nu izbucneasc n rs.
- D e fapt, era a nu tiu cta oar cnd aceast fe
meie fcea astfel de am eninri, continu Lady Clara.
A m auzit despre scene violente ce s-au petrecut prin tot
Parisul, avnd drept punct culm inant duelul cu marchi- ]
zul d Em ilien. A cest lucru i-a ocat chiar i pe cei mai
blazai parizieni. Im ediat d up rnirea m archizului, n
B ois de Boulogne, gentlem anul ndrgostit a urmrit-o
pe tnra femeie prin Paris n m ijlocul nopii. Pe drum
a am eninat un consul britanic i pe fiecare funcionar
pe care l-a ntlnit. Se spune c era att de tulburat, n-|
ct era convins c acetia ncercau s-l opreasc s ia s ;
din Frana.

Seducie

149

Erau obinuite s joace cri. D e aceea Sophy i Leonie se abinur s nu se tvleasc pe jos de rs, iar Marirlline, care devenea din ce n ce m ai exasperat, reui
n-i m enin expresia politicoas.
De parc n-ar fi avut i aa destule problem e cu
Dowdy, care se strduia s-i distrug afacerea. A cum
Marcelline risca s fie fcut buci de brfi tori, doar
pentru c unii oam eni vzuser ceva ce pruse a fi un
llirt! Era absurd. Dar, pn la Urm, cei din nalta socie
tate nu erau faim oi pentru uzul raiunii.
Ar fi trebuit s se amuze, dar era alarm at. Sim plele
zvonuri i p uteau distruge afacerea. D ei nu era greu
s par neafectat, nu-i d dea seam a ce ar fi trebuit
s spun .
Leonie, care nu avea problem ele ei, nu n tm pin a ast
fel de dificulti.
- E clar c m em brii naltei societi nu tiu s num e
re. D ac ar fi luat n calcul zilele pe care sora m ea le-a
petrecut la Paris... ca s nu m ai vorbim de data la care
i-a ntlnit pentru prim a oar pe gentlem an, i-ar fi dat
seama c e o prostie. ntia dat s-au vzut pe paispreze
ce ale lunii. in m inte pentru c ne-a scris chiar n seara
aceea, istorisindu-ne tot ce se petrecuse. A adar, rm ne
perioada ncepnd din noaptea de paisprezece p n di
mineaa zilei de aptesprezece, cnd sora m ea a plecat
din Paris. V ntreb, milady, cum s-ar fi putut ntm pla
toate aceste evenim ente n doar dou zile?
Leonie se pricepea cel m ai bine s reduc em oia la
cifre, se gndi M arcelline. i ct de insignifiante preau
calculele! C teva zile. De-att avusese nevoie Clevedon
ca s-i rveasc m intea, s-i m plnte ghim pi n inim
i s-i rsdeasc sperane n minte, fcnd-o s-i piard
sigurana de sine. C u greu i veni n fire.
- C a s nu m ai spunem c el a petrecut attea luni
printre parizieni, interveni ea. Pe ei ar trebui s dai
vina, dac dorii un ap ispitor. N-ai fost niciodat
la Paris?
- n c nu, rspunse Lady Clara.

150

Loretta Chase

-A tu n c i n u avei nici cea m ai m ic idee ct de diferii


este Parisul de Londra.
- t iu cum este Parisul. Cleve... ... gentlemanul
mi-a scris cu m are contiinciozitate... pn cn d v a cu
n oscut de dum neavoastr. N u are rost s negai. Cnd
l-am ntrebat de ce nu mi-a m ai scris - i era evident ci)
nU'i rupsese m na - mi-a povestit ce s-a ntm plat.
- i ce v-a povestit, m ai exact? se interes Marcelline.
N u cred c a fost ceva ieit din com un. C n d l-ai nso
it aici sptm n a trecut artai bin edispus. N u lsai
im presia c erai pe cale s-l om ori. Pe n lim ea Sa, I
ori pe m ine.
- Mi-a spus c a ntlnit o creatoare de m od extrem
de interesant, zise Lady C lara. D ar este brb at i, ori
ct de bin e s-ar exprim a n scrisori, cn d vine vorba de
sentim ente, totul e m ult m ai vag. C e a vrut s sp u n - l
v rog s nu m luai drept proast, pentru c tii foarte
bine la ce m refer - a fost c d oam n a N oiro t era provo-1
catoare. C fcuse o fixaie pentru ea.
D e parc el n-ar fi fcut nim ic s m cap tiv e ze,!
C a i cum el este o victim a vicleugurilor mele
sau , m ai degrab, a puterilor m ele d em o n ice", gn di I
M arcelline.
- L-am ntrebat direct dac a cptat o obsesie, coni- J
n u aristocrata, iar el a rs i mi-a spus c pare cea mal
plauzibil explicaie.
A faceri", i ream inti M arcelline. Era doar o afacere. 1
Era clienta pe care o vna. Tocm ai faptul c ncercase s
o atrag n m agazin pe Lady C lara cauzase attea neca- ;
zuri. i iat-o. n m agazinul ei. I se adres zm bind:
- C u m s-ar fi putut abine? Uitai-v la m ine, spuse ea
prezentndu-i inuta cu un gest graios.
Pentru prim a dat, Lady Clara o studie cu atenie,
Roz i verde, un a dintre com binaiile ei preferate, de
data aceasta din m tase, cu o pelerin decoltat, din
acelai m aterial ce curgea peste m necile bufante, vapo
roase, delicate, plisate.
- O , D oam n e! se m in un tn ra femeie.

Seducie

151

M arcelline rezist tentaiei de a-i d a ochii peste cap.


I ndy C la ra era la fel de oarb ca i C levedon. N u obser
vau o rochie pn cnd atenia nu le era atras forat
supra detaliilor.
-A s ta n u e dect jum tate din ce ai fi p u tu t vedea
Iu Paris, spuse M arcelline. A colo a trebuit s fac eforturi
pentru c eram n concuren cu cele m ai stilate femei
ilin lum e, care au fcut o art din atragerea brbailor.
Aceea este adevrata dum neavoastr rival: capitala
Parisului. Eu nu reprezint nim ic. D ac gentlem anul
este plictisit i distant, acest lucru se n tm pl pentru
c fem eile care se afl n ju rul lui acum n u tiu s-i atra
g atenia.
i plim b privirea de la boneta tern a vizitatoarei la
rochia din crep alb decorat cu negru - o fu n d sim pl
i o broderie la fel de sim pl, nici un petic de dantel iar cnd ajunse la tiv scoase un oftat de exasperare.
Stilul ei era... Ei bine, nu avea nici un stil. Iar n ceea
ce privea lucrtura... chiar i beat, cea m ai n eroad din
tre cele ase custorese ale sale ar fi fcut o treab m ult
mai bun .
Soph y i Leonie se apropiar de M arcelline fixnd
rochia cu aceeai privire com ptim itoare.
- C u rte a a p u rtat doliu d up m pratul Austriei, apoi
dup prinul Portugaliei, ngim Lady C lara ncercnd
s se apere. A bia de curnd am trecut la altceva n afar
de negru.
- N u putei purta aceast nuan de alb, o inform
M arcelline. V stric tenul.
- i ce ten! exclam Sophy. A tt de curat... Fem eile ar
scrni d in dini de invidie dac nu ai p u rta acest alb,
care v seac toat vitalitatea de pe chip.
- Paspoalului negru nu i se poate im puta nim ic, in
terveni Leonie. Totui, chiar trebuie s fie att de gros?
- C u siguran nu trebuie s fie din crep, op in M ar
celline. U n d e scrie c nu poate fi folosit o panglic m ai
subire, de satin? i, poate, nite funde... S au nite rom
buri negre... i p uin argintiu din loc n loc, ca s m ai

152

Loretta Chase

nveseleasc aspectul. n orice caz, fr aceast nuan


de alb!
- N u v punei deloc n valoare silueta, observi 1
Sophy.
- S u n t prea nalt, rspunse Lady C lara.
- Avei o alur de statuie, zise Leonie. C e n-a da s.i
am nlim ea dum neavoastr. S pot privi un brbat
drept n ochi...
- D e obicei eu m uit n jos la ei. C u excepia frailor
m ei i a lui C le... a gentlem anului.
- i m ai bine, rspunse Sophy. U n brbat trebuie s
se uite n sus la o femeie, la propriu i la figurat, pentru 1
c acesta este m odul corect de adulare. N u conteaz ce
nlim e are femeia. Suntei cea m ai frum oas tnr
din Lon dra...
- ncercai s m m bunai, zise Lady C lara lund
nc o gur de coniac. Voi trei suntei foarte mechere.
N u se nela.
- O r m ai fi vreo dou mai drgue pe la teatru, spuse
Sophy. D ar asta num ai pentru c tiu cum s se pun
n valoare, prin haine i sulim anuri. Dum neavoastr
ns avei o frum usee profund, adevrat, englezeasc, j
ce nu va face dect s sporeasc odat cu trecerea an i-1
lor. Este scandalos i pcat s n u profitai din plin de
nfiarea cu care ai fost binecuvntat!
- Prei masiv, zise M arcelline, ntruct avei o ro
chie de m atroan. A rtai prea nalt deoarece este
croit neglijent i cusut prost. A m atori! Pn i fata
m ea de ase ani poate s coas m ai bine. C a s nu mai
vorbesc de m odel, care e n um ai bu n pentru o staiune
balnear. A nalogia se potrivete, din m om ent ce muli
beau ap de acolo ca s se ntremeze, iar aceast nuan
de alb v face s prei bolnav de fiere. Dai-mi voie s
v art cu ce fel de alb v-ar sta bine. Sophy, adu o oglin -;
d. Leonie, d-mi organdiul acela fin.
- Eu nu am venit aici ca s cum pr o rochie, ripost j
Lady C lara.

Seducie
f

153

- A i venit aici pentru c vrei s-l recucerii pe


gentlem an, spuse M arcelline. N o i o s v artm cum
n facei asta.

capitolul 9
Am vzut nite rochii din crep alb, confecionate
special pentru perioada de dup doliu. Corsajul decol
tat era prins n centrul pieptului i n laterale cu pan
glici negre din satin, avnd cte un romb de onix n
centrul fiecrui nod.
La Belle Assemblee, tendinele modei din luna aprilie
1835

Reedina familiei Warford


Mari dup-amiaz
- D a, nlim ea Voastr, Lady C lara este acas, dar
e ocupat, spuse T im m s, valetul.
- E ocupat? repet Clevedon. Pi azi nu e mari?
C e i d in fam ilia W arford nu erau n iciodat d ispon i
bili m area pentru vizitatori. D e aceea preferase s vin
tocmai n acea zi. M area nu trebuia s fac potec prin
grm ada de pretendeni ai Clarei, celui infatuai care
m iunau n jurul ei la toate evenim entele sociale. O ri
de cte ori se apropia de ea avea sentim entul iritant c
strica atm osfera. Probabil c adoratorii i com puneau
ode despre ochii ei sau alte lucruri de acest gen. Se cer
tau pe cine avea s o invite la urm torul dans. i con
curau ntre ei, fr ndoial, la capitolul m od - ceea ce
era am uzant, din m om ent ce C larei nu i psa deloc de
acest subiect. E a nu putea deosebi ntre ele tipurile
de rever, darm ite s aprecieze calitatea unei veste.
Totui, poate se nelase asupra datei. n ajun buse
mai m ult dect i propusese, iar capul nc l durea.
Poate c ar fi fost m ai bine s revin n ziua corect.

154

Loretta Chase

Poate c atunci soarele n u avea s m ai strluceasc an


de puternic.
D u p ce i con firm c era ntr-adevr m ari, T im m i I
l co n d u se pe C leved on n salon a i trim ise u n servi
tor s o inform eze pe Lady C la ra despre sosirea nl
im ii Sale.
N eo b in u it s fie lsat s atepte cn d fcea o vizit,
cu att m ai m ult la reedina fam iliei W arford, C leve*!
d o n se neliniti.
Era extrem de ciudat pentru C lara s aib treab
m area dup-amiaza. Era sigur c i spusese - sm bt,
nu-i aa? - c urm a s o ia la plim bare n aceast zi.
T rebuia s stabileasc o dat pentru totdeaun a pro* j
blem a cstoriei. Trecuse deja o sptm n - o sptm
n de cnd se decisese s i p u n ordine n via i s
form uleze cererea oficial, d u p care puteau aranja totul
pentru o zi ct m ai apropiat.
V izita la creatoarea de m od l fcuse s i piard
echilibrul. S o revad pe N oirot... i pe feti...
N u m ai fusese capabil s se adun e i s i am inteasc J
ce voia s-i spun Clarei. M om en tul pur i sim plu nu
m ai pruse a fi... potrivit.
El i C lara aveau nevoie s se reobin uiasc unul
cu altul, i zise el. N u aa l sftuise i Longm ore? Dar
acum le rm nea s fac acest lucru d u p cstorie.
O logodn oficial - i scurt - prea cel m ai b u n mod
de a pun e capt speculaiilor i brfelor.
i ajunseser la urechi vorbe despre o poveste nebun
care circulase la Paris i avea s ajung n scurt tim p i
la C a sa W arford.
C u o sptm n n urm i fcuse o m rturisire
C larei... pn la un punct. tia c ea era o fat prea sen- ,
sibil ca s dea crezare un or astfel de zvonuri. N u ea era
cea care ridiculiza n scrisori fiecare scandal care circula ,
prin Londra?
C u m am a ei ns, lucrurile stteau altfel. La auzul
brfelor avea s-i ias din m ini. N-ar fi ndrznit s-l
chestioneze direct pe C levedon n legtur cu aventurile

Seducie

155

lui am oroase, reale sau im aginare, dar avea s-o hruiasifl necontenit pe C lara. Parc o i vedea:
- O creatoare de m od? Te ignor n favoarea unei
iroitorese?
V ehem ena ei urm a s creasc p n cnd u n alt m em
bru al fam iliei - fie soul ei sau, m ai degrab, cel m ai
mare dintre fii - se hotra s-i cear explicaii ducelui.
C levedon trecuse deja printr-o vizit stnjenitoare
tlin partea lui Longm ore, la Paris, cu o lun n urm .
I)ei tnrul nu recunoscuse, era evident c m am a lui
II pusese s fac acest gest. C levedon se n d oia c priete
nul lui era d orn ic s m ai treac prin acea experien.
Nu avea de ce s se sim t nelinitit sau vinovat, i spu
ne. N u fcuse nim ic nelalocul lui de cnd se ntorsese la
Londra. C e se ntm plase nainte nu avea im portan.
Visele, orict de fierbini, nu aveau de ce s-l pertur
be. Fanteziile nu erau nim ic m ai m ult dect nite iluzii.
Brbaii aveau fantezii cu femei, cu tot felul de femei,
onorabile sau m ai puin onorabile. Ii apreau m ereu,
lie cnd era treaz, fie cnd dorm ea. C t despre insatis
facie, aceasta avea s dispar odat ce se cstorea.
Pe de alt parte, cu toate c nu era tim id n general,
ezita puin cnd se gndea la noaptea nunii.
U n d e n aiba era servitorul? D e ce nu se dusese chiar
Tim m s s o cheme? C e naiba fcea C lara? C u cine avea
oare treab ntr-o zi de mari? N u o an un ase c va veni?
lira sigur c o fcuse... D ar m intea i-o lua uneori razna...
i cum s-ar fi p u tu t ad u n a acum , cn d era copleit de
ii Lirerea crunt de cap?
i d d u seam a c ncepuse s se plim be prin ncpe
re. Se opri con statn d cu am rciune c i ieise din
fire. N u era o stare potrivit pentru o vizit obinuit,
darm ite pentru un a cu o nsem ntate aparte.
Era ocupat. Probabil c uitase s o an un e despre
intenia de a o lua la plim bare n acea zi. S au poate c
ea uitase.
Avea s o vad la sfritul zilei urm toare, la A lm ack,
i atunci putea vorbi cu ea pe ndelete.

156

Loretta Cfiase

B a nu, era m ai bine s discute m ai nti cu tatl el,


A cesta era m odul corect de a proceda. Avea s revlnl
n alt zi, cnd lordul W arford era acas. M area, nftfc
im ea S a obinuia s-i viziteze una dintre organizaill|,
caritabile.
C levedon iei din sufragerie. D in m om ent ce c r e s c *
se n acea cas, i cunotea fiecare centim etru ptrat. ErM
m ai bin e s se retrag n tcere pn s dea peste vreun
m em bru al familiei.
Se ndrept spre anticam era din apropiere, unde tit]
c i va gsi plria, m nuile i bastonul. C n d intrrt,
inim a ncepu s-i bat cu putere nainte de a deveni pi
deplin contient de ceea ce se ntm pla.
O bonet. O aglom erare absurd de funde, flori l
pene se afla pe m asa pe care servitorii aezau de obicei
plriile i accesoriile vizitatorilor.
O
privi o vreme, apoi se ndrept ctre ieire. D ar erii
ceva... n aer.
La u se opri. A p oi se ntoarse i se duse n apoi Iii
bonet. O ridic i o apropie de fa. M irosul, familiar,
tulburtor, l nconjur ca o pnz de pianjen uoar,
acaparatoare - parfum ul fin de iasom ie, am estecat cu
cel al prului i al pielii ei.
N oirot.
Ls jos boneta. Pi m ai departe pe coridor. O ser
vitoare trecu pe lng el, d ucn d un teanc de haine.
Se ndrept n direcia din care ea venise.
A uzi un ipt sfietor. C lara. A lerg spre locul din
care venea acel sunet.
*

D eschise ua camerei de muzic. Razele soarelui l


nvluir, l orbir pentru o clip i i strnir fulgere
n cap.

- Clara, eti...
-C le v e d o n ! C e naiba?...
C lara se uita la el cu gura cscat, uim it, iar privirea
lui se opri asupra celeilalte femei.

Seducie

157

N oirot rm sese nem icat, cu ochii m rii i buzele


Ujor deprtate. i nchise im ediat gura i i lu expre
sii pe care o folosea la jocurile de cri.
- C e punei la cale? ntreb el. C e naiba facei aici?
- Uit-te la ea! ip C lara. Este rochia m ea favorit tea pe care am purtat-o cnd lordul H erringstone a
n impus o od n cinstea ochilor m ei. S se uite la ea.
j| n N oirot. La ea! Privirea lui cobor de la coafura uor
dezordonat... la ochii negri, strlucitori... la gura peri
culoas care-i am intea de gustul ei, de buzele ce se preinu de ale lui... la pieptul tare care i aducea n m em orie
pielea catifelat pe care o sim ise sub palm e i pe care
0 gustase... i, intr-un final, se opri la vem ntul pe carc-l inea n m n. C lara se duse la ea i nfc rochia,
rxplicndu-i: Zice c trebuie s scap de ea. N u este de
cord cu nim ic. N im ic nu este potrivit. N ici m car asta,
preferata mea!
- R ochia are culoarea verde, de nuana jadului, zise
Noirot. O ch ii dum neavoastr sun t albatri, foarte fru
moi, i acest lucru l-a determ inat pe lordul H erringsto
ne s v com pun o od. D ac ai fi purtat o culoare
mai potrivit, l-ai fi inspirat s v com pun o epopee.
Foarte puine fem ei p ot purta cu succes aceast culoare.
1)um neavoastr nu putei purta prea m ulte nuane de
verde. E u nu a recom anda-o...
- Fem eii aceleia - Lady Renfrew - i-ai fcut o rochie
frum oas care avea exact aceast culoare.
- N u avea exact aceast culoare, o corect N oirot. Era
un cu totul alt fel de verde - unul care n u vi s-ar potrivi
deloc. Se pare c nu putei distinge nuanele. Indiferent
cine e de vin pentru asta, fie c e guvernanta sau profe
sorul de desen, ar trebui pus la stlpul infam iei. Trebuie
s-mi dai rochia, milady.
- A h , suntei oribil, nem iloas! Mi-ai luat toate lu
crurile preferate!
N oiro t i trase rochia din m ini, o azvrli jos i o ddu
la o parte cu piciorul.
C lara i duse m inile la gur.
N oiro t i ncruci braele.

158

Loretta Chase

O strlucire periculoas aprinse ochii albatri al


C larei.
N oiro t o privi cu aceeai expresie rece cu care s-ar fl
u itat la o m n prom itoare ntr-un joc de cri. Proas- 1
ta! N u o putea trata pe fata un u i marchiz ca pe u n copil
rsfat, chiar dac aceasta se com porta ca atare. N o i r o t *
avea s piard orice speran a un u i angajam en t pe ter- I
m en lung, risca s o piard definitiv pe C lara, i se putea I
considera n orocoas dac Lady W arford nu o izgonea 1
din L on dra.
- D ac p ot s intervin...
- N u , Clevedon, nu poi, zise C lara. E u i-am spus sft
vin. E u am convins-o. N u mi-a lsat nici o variant.
N im ic din ce mi-a propus nu se apropie nici pe departe
de ce p o rt eu n m od obinuit, i nu m i vine s cred c
su n t o astfel de provincial, c m i lipsesc att de mult
gustul i discernm ntul n m aterie de m od... D ar tu
tii c n iciodat nu mi-a psat prea m ult de asta, iar
m am a a fost cea care mi-a dat m ereu sfaturi. A cum m i se
o rdon s arunc totul. O are ce-o s-i sp u n m am ei? i nu
o s am nici o rochie verde! exclam ea btn d nervoas
din picior.
- T rebuie s fie o nuan de albastru-verzui, zise Noi- |
rot uitndu-se ncruntat la poten iala ei client. Vd
o broderie poult de soie, cu u n corsaj acom pan iat de un
al span io l din m tase blon d. Zicnd acestea, i atinse
um rul cu blndee. n tim p ce arta locul n care avea
s stea alul im aginar, degetul ei zbovi un de el o ain- |
sese n acea noapte, la m asa de joc, cn d o ajutase s i
pun alul. D ucele i am inti m ica interm iten din res
piraia ei i trium ful fierbinte pe care l sim ise pentru
c, n sfrit, reuise s treac de bariera pe care o ridi- j
case. D ar asta stabilim m ai trziu, con tin u M arcelline.
D eocam dat, aa cum mi-ai am in tit de attea ori, pur
tai alb. Iar eu trebuie s v repet c trebuie s fie un alb
bln d. N u culoarea fildeului, spuse ea fcnd un gest
de respingere ctre o rochie ce zcea pe un scaun. Prea
galben. i nici tipul acela de alb orbitor, art ea spre
o alt rochie ce atrna pe sptarul unei canapele.

Seducie

159

-V o rb in d despre orbitor, interveni C levedon. Putem


n tragem draperiile? A m o durere cum plit de cap...
- M ntreb de la ce ai cptat-o, m urm ur C lara. n
drznesc s cred c e aceeai surs care-1 face s sufere i
jir Longm ore. Ei bine, trebuie s n d uri lum ina. D oam
na nu poate lucra pe ntuneric.
- C red eam c e n stare s fac orice, b o m b n i Clevepon retrgndu-se n cel m ai ntunecat col al ncperii.
Mi s-a ludat, nu n um ai o dat, c este cea m ai m are
creatoare de m od din lum e.
- Fr n doial c este cea m ai perfecionist, zise
( 'lara. Mi-a artat cum schim b culorile aspectul tenu
lui unei persoane. A m venit n aceast cam er pentru
i are cea m ai bu n lum in la aceast or, sp use ea i
fcu o pauz, ncruntndu-se. D ac te doare capul, de
ce eti aici?
- ip a i, rspunse el.
- P i, e suprtor cnd cineva i arunc lucrurile.
Am aflat c nu su n t att de stpn pe m ine cum am
rrezut. D ar care e m otivul vizitei tale? tii c tata n u e
niciodat aici m area, iar pe m am a n-ai veni s o vezi,
chiar d ac ar fi acas, ceea ce nu se ntm pl, pentru
c altfel d oam n a N oiro t nu s-ar afla aici. Este secretul
meu, s tii.
- A m venit s te iau la plim bare. O are n totdeau n a
lusese aa de vorbrea? se ntreb el.
- D ar, du p cum vezi, n u sun t liber. D e ce n u mi-ai
spus c inten ion ai s vii?
- i-am spus, sm bt.
- N u mi-ai spus. N u mi-ai acordat nici m car cinci mi
nute sm bt, n u ai bolborosit dect zece cuvinte ctre
mine. Astzi, evident, nu se poate.
- A proap e am term inat, anun N oirot.
- N ici pe departe, zise C lara. A cum trebuie s ne gn
dim la ce-i voi spun e m am ei.
N oirot reui s nu-i dea ochii peste cap, ceea ce el con
sider c era o dovad de autocontrol supraom enesc.

160

Loretta Cfiase

C lara izbutise s-l scoat din srite, i nu sosise de


ct de cteva m inute. Probabil c lui N oiro t i venea sil
o sugrum e. Totui, expresia de pe faa ei se ndulci.
-Sp u n ei-i, milady, c o fem eie nu poate visa ca un
gentlem an stilat - care a petrecut atta vreme la Paris s i fac curte...
- C e s-i fac? se am estec ducele.
- . . . atta timp ct se m brac dem odat, ngrozitor i
btrnicios din cap pn n picioare, con tin u Noirot
n elun d n seam ntreruperea. Avei grij s inei
capul sus cnd i-o spunei i dai de neles c asta ar
trebui s fie evident pentru o p ersoan inteligent. Iar
dac ntm pinai dificulti, sim ulai o criz de plns.
A a fac, de obicei, fetele rsfate.
- D ar eu nu fac niciodat aa, spuse C lara ocat.
- A c u m o clip ddeai din picior, observ Clevedon.
Te-ai i m bufnat.
- B a nu!
- A i fost prea distras i nu ai rem arcat acest lucru,
zise N oirot. O ricum , perm an en t trebuie s avei maxi
m ncredere n cauza pentru care luptai. Totui, tre
buie s ne am intim c o astfel de reacie e d oar un mod
de a capta atenia publicului. O d at ce D om n ia S a va fi
pe dep lin atent la dum neavoastr, trebuie s v ndul
cii atitudinea i s-i spunei urm toarea poveste. Noirot
i m preun palm ele i, n tim p ce C levedon i Clara
o priveau uimii, ochii i se um plur de lacrimi. Pic
turile stteau acolo, licrind, d ar nu curgeau. Scnci:
D rag m am , tiu c nu doreti s m fac de rs n faa
cunoscuilor. i aici, adug N oirot cu o voce norm a
l, m enionai o persoan pe care n o suport. i cnd
D o m n ia Sa v va spune c totul e o prostie, aa cum e
p osibil s fac, i vei ream inti de gentlem anul francez
care s-a ndrgostit nebunete de o femeie m ritat...
- N u e genul de lucru pe care C lara s...
- T e rog s o lai s term ine, l d ojen i C lara. T u eti
cel care mi-ai prezentat-o pe aceast persoan agasant,
iar eu mi-am im pus s sufr ca s devin frum oas.

Seducie
f

161

- D um neavoastr suntei deja frum oas, spuse Noirot. D e cte ori trebuie s v-o repet? T ocm ai asta este
att de enervant. U n diam ant perfect trebuie s aib
montura perfect. O oper de art trebuie s aib ram a
perfect. O ...
- D a, da, dar tim c acest argum ent nu va funciona
la m am a. C e era cu gentlem anul i cu fem eia m ritat?
- Prietenii lui au ncercat s-l fac s se rzgndeas
c, l-au im plorat... totul n van, spuse N oirot. A poi, in
tr-o noapte, la o petrecere, fem eia l-a rugat s o ajute s
i prind alul. El s-a grbit s-i fac pe plac, imaginndu-i atingerea m oale a cam irului, m irosul fem eii pe
care o iubea accentund perfeciunea esturii... Cleve
don i aduse am inte de parfum ul lui N oirot, de senza
ia ce se trezise n el, n urm cu doar cteva m inute,
cnd i inuse n m ini boneta. R em em or felul n care
i adulm ecase pielea, cu faa aproape de gt... Se trezi
la realitate auzind continuarea: U n al de cam ir de
o finee incredibil. El a atins m aterialul, dar, oroare!
Nu era camir. Era blan de iepure! D ezgustat pn la
refuz, a prsit-o pe loc pe tnra femeie.
C lara se holba, nevenindu-i s cread.
- M prostii, spuse ea.
C levedon reui s se adune i zise:
- O s gseti povestea n cartea doam n ei M organ
despre Frana. S-a petrecut acum ceva vreme, d ar esena
rmne. S fi vzut faa prietenului m eu, A ronduille,
cnd l-am ntrebat dac este im portant ce poart o fe
meie! A vrea s-i fi auzit pe el i pe prietenii lui vorbind
despre asta, citnd din filosofi, contrazicndu-se cu pri
vire la Ingres, Balzac, Stendhal i D avid, la art i m od,
la nsem ntatea frum useii i aa m ai departe.
C lara se uit la el i apoi se ntoarse ctre N oirot.
- Bine, o s afirm c totul e din vina lui Clevedon,
care este infernal de m ofturos, m ai ru chiar dect
Longm ore.
- C la r a , n-ar fi m ai bine dac...
- D ar ce o s p ort la A lm ack mine-sear? ntreb ea.
Mi-ai desfiinat toate rochiile!

162

Loretta Cfiase

A lm ack , se gn d i ducele. A lt sear plictisitoar*


petrecut printre aceiai oam en i, un de trebuia s o
sm u lg pe C lara dintre h oardele de adm iratori i al
danseze cu ea. i orice avea s p oarte, va fi fost atini
de N o iro t. Zise:
- D in m om ent ce nim eni n u a fost om ort, iar eu se
pare c su n t n plus...
-N icid ec u m , nlim ea V oastr, sp use N o iro tJ
A i aju ns la anc. D o m n io ara a fost rem arcabil dfl
rbdtoare i de deschis, in n d con t c i-am rvit
universul.
- A sta ai i fcut! se plnse C lara.
- n lim ea S a a venit s v scoat la o plimbare,
A erul curat este exact ce v trebuie d u p o dim inea l
o dup-am iaz n care ai fost greu ncercat.
- D ar A lm ack...
- O s v trim it m ine o rochie, prom ise Noirot.
Eu sau un a dintre surorile m ele o s v-o aducem perso
nal, nu m ai trziu de apte seara, cnd vom face ultime
le retuuri necesare. R ochia va fi perfect.
- D ar m am a...
-A i rezolvat deja cu ea. Facei aa cum v-am sugerat.
C lara se uit la Clevedon.
- Este cea m ai dictatoare fiin, zise ea.
- nlim ea S a a avut bu n tatea de a-mi aduce la cu
n otin acest defect de caracter, spuse N oirot aruncndu-i o privire ducelui. A m de-a face n fiecare zi, ase
zile pe sptm n, cu fem ei care doresc s fie la mod.
Trebuie s dom in, altfel risc s fiu dom in at.
A , asta era cheia: sinceritatea dezarm ant, m bunt
it cu o tent de um or.
Era m ai presus de orice!
-D e o c a m d a t m-am sturat s fiu dom in at, spuse
C lara. C levedon, te rog s m ai ai rbdare cteva m inute
i o s fiu bucuroas s ies la aer cu tine. Prom it s m
ntorc ntr-o clip. D o am n a N oiro t mi-a lsat d oar cte
va lucruri pe care nu le consider ngrozitoare, astfel c
servitoarei mele n-o s-i fie greu s-mi aleag inuta.

Seducie

163

Se ndrept ctre u i ezit o clip, ap oi iei cu


expresia cuiva care s-a hotrt.

O b in u se exact ceea ce i dorise, i spuse M arcelline.


Mai m ult dect ceea ce sperase. N ici m car nu trebuia
s m ai atepte logodna. 0 avea deja pe Lady C lara i,
m preun cu ea, o com an d de proporii.
S eara urm toare, crem a naltei societi avea s
o adm ire pe Lady C lara Fairfax ntr-o creaie m arca
Noirot. M agazinul ei avea s fie n curn d cea m ai cu
noscut cas de m od din Londra.
M arcelline reuise tot ce i propusese cnd plecase la
Paris n urm cu o lun, ba chiar m ai m ult dect att.
Nu putea fi m ai fericit.
Se gn d i la toate acestea n tim p ce se apuc s sor
teze diverse lucruri pe care le respinsese din garderoba
lui Lady C lara.
- O s le arzi? se auzi vocea lui C leved on din colul n
care se retrsese.
- C u siguran nu, rspunse ea.
- D ar nu au nici o valoare. N u a fi observat nicio
dat defectele alegerii culorilor nainte s-mi otrveti
m intea. T otui, chiar i eu pot s rem arc o croial sau
o custur prost realizat.
- Pot fi transform ate, zise M arcelline. M ocup de un
aezm nt caritabil pentru femei. Lady C lara a fost att
de generoas nct s-mi doneze ju m tate dintre lucruri
le respinse pentru fetele mele.
-F e te lo r tale? T u... tu eti o filantroap? ntreb el
rznd.
i-ar fi d orit s arunce cu ceva n el.
C u u n scaun. S au cu ea nsi. D ar acum vorbea ca
racterul tipic al fam iliei N oirot.
Era un b rb at superb. M icrile lui i lsau gura ap.
N u era drept c nu-1 putea avea fr com plicaii. In pat
sau ntr-o trsur, ori rezemat de un perete... N u conta
c era lene, in fatuat sau ignorant. D ac s-ar fi putut

164

Loretta Cfiase

folosi de el i apoi s-l abandoneze, aa cum obinuiau


s fac brbaii...
D ar nu putea. i se folosise deja de el, dei nu n acel
m od. l folosise intr-un m od m ult m ai im portant. i ob
inuse ceea ce i dorise.
O servitoare intr, iar M arcelline i d d u cteva in
dicaii. C n d aceasta iei cu un teanc de haine, tnra
femeie nu continu conversaia, cci nu voia s-l lase
s o tulbure. Era foarte, foarte fericit. i ndeplinise 1
scopul propus.
- D espre ce fete e vorba? se interes el. O s-i spun
secretarului meu s fac o donaie.... D ac vor realiza
ceva din rochiile acelea, o s o merite.
- Societatea Croitoreselor pentru E ducaia Femeilor
Nevoiae. A r fi putut aduga informaia^c ea i surori
le ei o ntem eiaser cu un an n urm . nvaser, la o
vrst fraged, mai m ulte dect ar fi vrut s afle despre
viaa grea i despre dificultile ntm pinate de o femeie
nevoit s-i ctige traiul. D ar trecutul ei era un secret
inut sub cheie. U nele dintre fetele noastre devin servi
toare, explic ea. M ajoritatea i gsesc de lucru pe post
de custorese, meserie de care este m ereu nevoie, n spe
cial n perioadele de doliu.
D in fericire pentru ele, la curte erau num eroase
ocazii de doliu, din cauza tendinei m em brilor famili
ei regale britanice de a se cstori cu rudele lor de pe
C on tin en t.
Valetul intr, urm at de un servitor ce ducea o tav cu
gustri m enite s uureze ateptarea n lim ii Sale.
M arcelline era lihnit. Se inuse du p Lady Clara
nc de dim inea i nu i se oferise nim ic de m ncat
sau de but. A m rii de m eteugari nu m eritau s
fie hrnii...
O , fata asta nu se m ai m brca odat? C t tim p putea
s-i ia s i lege o bonet i s arunce un al pe umeri?
in n d cont de nelinitea C larei n legtur cu posibili
tatea ca M arcelline s-i strice casa, n-ar fi trebuit s-i lase
singuri m ai m ult de o jum tate de m inut. Totui, abia
dac rm neau ntre patru ochi, pentru c servitorii

Seducie

165

Intrau i ieeau m ereu. N u c Lady C lara ar fi avut de ce


fac griji, cu servitori sau fr n preajm .
Singurele planuri pe care le avea M arcelline vizau
Matura im puntoare a tinerei aristocrate - i portofe
lele tatlui i viitorului so. C am asta era tot. Era foarte,
foarte fericit.
Se ls o linite prelungit, ntrerupt num ai de veni
rea i de plecarea servitorilor.
ntr-un final, Lady C lara i fcu apariia.
M arcelline se opri din sortat ca s fac unele ajus
tri la bon eta ei - nu era nclinat aa cum trebuia s
fie - i apoi i prinse alul din cam ir ntr-o m anier ce
o avantaja. alurile ei erau foarte frum oase. N im en i nu o
putea critica la acest capitol.
D u p ce o aranj pe Lady C lara, M arcelline se nde
prt, fcu o reveren i se ntoarse la treaba ei.
Fu contient de statura masiv a lui C levedon care
trecu foarte aproape de ea. Percepu zgom otul n fun dat
al cizmelor lui pe covor. Auzi m urm urul vocii lui i apoi
rsul uor al logodnicei sale.
M arcelline i fcu de lucru i nu-i privi cnd ieir.
O dat ce plecar i spuse c fcuse o treab excelen
t, c nu rnise pe nim eni - un m iracol, in n d cont
de tradiia din fam ilia sa - i c avea toate m otivele din
lume s fie m ulum it.
n,1 i

In acea sear
R ochia pe care o returnase doam n a W hitw ood era
aezat pe tejghea. C lien ta furioas venise i plecase de
mai m ulte ori n tim p ce M arcelline se ocupase de Lady
Clara Fairfax la reedina fam iliei W arford. Sophy era
n stare s-l calmeze pn i pe A ttila H unul. Rochia
avea s fie refcut.
Preul sttea n um ai n m unc - cel m ai m ic dintre cos
turile aferente producerii unei rochii. Era ns un timp

166

Loretta Chase

pe care M arcelline, surorile ei i croitoresele l-ar fi pumi


folosi pentru alte comenzi.
D ac lucrurile aveau s continue n acest ritm , riscau
s fie ruinate. N u num ai c nu-i perm iteau s refaci
n con tin uu rochiile, dar nu puteau perm ite denigrarci
reputaiei lor.
M arcelline studia rochia, gndindu-se la transformi!
rile posibile.
- C in e a lucrat la ea? o ntreb pe Pritchett, cea mal
veche dintre custorese.
- D oam n , dac exist vreo greeal vina este a mea,
o asigur Pritchett. Eu am supravegheat fiecare custu
r. Totui, d oam n a se poate convinge. Este ntocmai
cum s-a cerut.
- Intr-adevr, iar detaliile, du p cum bin e tii, au font
create de m ine, zise M arcelline. Este foarte ciudat cfl
a apru t alt rochie cu detalii asem ntoare. U nghiul l
distan a dintre pliurile corsajului au fost invenia mea.
C e curios c o alt croitoreas a avut exact aceeai idei\
la acelai stil de rochie.
- O ntm plare foarte nefericit, d oam n , spuse
Pritchett. Totui, s-ar putea spun e c a fost u n mira*
col c n u am avut astfel de problem e pn acum , dacii
inei con t c lum tot felul de fete, practic, de pe strzi,
N-ar trebui s fie lipsite de recunotin. D ar unele
dintre ele habar n-au de asta. N u au fost nvate ni*
ciodat s deosebeasc binele de ru, s tii. O s fiu
b u curoas s lucrez p n trziu - orict de trziu va li
necesar - ca s refac rochia, d ac dorii acest lucru.
- N u, vreau s fii n form m ine-dim inea. Rochia
de bal pentru Lady C lara Fairfax trebuie s fie gata pnil
mine-sear, la ora apte fix. V reau ca toate croitoresele
s fie odihnite i vioaie m ine. M ai bine venii m ai de
vrem e. S zicem la opt, zise ea uitndu-se la ceasul pan
dantiv. Trimite-le acas acum , Pritchett. Spune-le c le
vrem aici m ine-dim inea, la op t fix, pregtite pentru
o zi aglom erat.
Foarte rar obin uia s-i in custoresele dupa
nou seara, chiar d ac atelierul era un eori ngrozitor de

Seducie

167

aglom erat de com enzi, cum se n tm p lase cn d fiica


doctorului F arq uar se cstorise n grab, sau cnd
doam n a W hitw ood se certase cu Dow dy i venise nir-o b u n zi la C asa N oiro t ca s i p u n la p u n ct inu
ta ei i a celor cinci fete n vederea sosirii un ei m tui
foarte bogate.
Experiena person al o nvase c era m ai bine s
lucreze dim in eaa devreme. La cderea n opii oboseala
i spun ea cuvntul, iar pleoapele cdeau. A telierul era
lum inat natural, d ar asta nu le era de nici un ajutor
dup apusul soarelui.
- P i, doam n , nu am term inat redingota doam nei
Plumley.
- N u o vrea pn mari, spuse M arcelline. Toat lu
mea s plece acas i s se pregteasc pentru o zi lung
i grea.
- Prea bine, doam n .
M arcelline o privi ieind din zona de prezentare.
C ap can a pe care o ntinsese m preun cu sora ei, cu
o zi n urm , era destul de sim pl. M arcelline lsase
intenionat s cad n atelier schia unei rochii pentru
doam na Sh arp . n m od ciudat, nim eni nu o descoperise
pn n acea zi. La sfritul program ului, fiecare obiect
era la locul lui. M asa de lucru era im pecabil. N u rm
seser nici o bucic de a sau de fund, nasturi sau
degetare, pe m as, pe scaune sau oriun de n alt parte.
Podeaua fusese bin e m turat.
U n a dintre custorese o observase cu siguran ime
diat ce intrase n magazin, n dim ineaa precedent.
N im eni nu spusese nim ic despre ea, d ar cnd venise
Sophy, schia dispruse.
A pru se abia n acea zi, de dim inea. Selin a Jeffreys
o gsise sub scaun ul ei cnd sosise la m unc. Pritchett o
certase pentru c se grbise s plece seara i lsase mize
rie. Fcuse scandal n legtur cu schia - m unca patroa
nei lor nu trebuia n iciodat s fie lsat la ntm plare.
D ar M arcelline, Leonie i Sophy exam inaser n
ntregim e atelierul d u p ce croitoresele plecaser
acas. tiau c locul lui Jeffreys fusese la fel de curat

168

Loretta Chase

i de ordon at ca al celorlalte. N u se aflase nim ic suli


scaunul ei sau sub al altcuiva.
T ocm ai atunci ua m agazinului se deschise, iar clo
poelul sun.
i ridic privirea de la rochie, iar inim a i se strns*
dureros.
C levedon sttu pe loc o vrem e, cercetnd magazinul
cu privirea, i n cele din urm o vzu. Se ncrunt, apoi,
cu o expresie m bunat, se ndrept ctre ea.
Rvit de figura prea frum oas ca s fie real, obser
v cu ntrziere cutia mare din m ini.
- nlim ea Voastr, zise ea fcnd o reveren.
- D oam n N oirot, spuse el i aez cutia pe tejghea.
- N u poate fi rochia cea n ou a lui Lady C lara. Sophy
mi-a spus c D om n ia Sa a fost ncntat.
- D e ce naiba a aduce n apoi ce a cumprat
Clara? ntreb el. N u sun t servitorul ei. A sta este pen
tru Erroll.
Inim a lui M arcelline btu m ai rapid, acum de furie.
Era contient c faa i ardea. Probabil c nu se vedea
la exterior, dar nici m car nu-i psa.
- D u o napoi, zise ea.
- I n nici un caz. A m fcut nite eforturi colosale.
N u tiu nim ic despre copii i n o s i vin s crezi cte
tipuri de...
- Nu-i poi da cadouri fetei mele, i spuse Marcelline.
D ucele slt capacul cutiei i scoase o ppu... i ce
ppu! Avea prul negru, crlionat, i ochii albatri.
Era m brcat n tro rochie argintie cu dantel, decorat
cu perle.
- N u o duc napoi, zise el. D-i foc, dac vrei.
n acel m om ent, Lucie intr pe ua din spate. Se opri
la vederea ppuii care se ncpna s nu intre la loc
n cutie. C u siguran c se uitase de la fereastra de sus,
aa cum fcea ntotdeauna, i recunoscuse trsura lui
frum oas. Avea num ai ase ani. A r fi fost prea m ult dac
i-ar fi cerut s refuze darul.
O ch ii ei se m rir. Totui, izbuti s spun:

Seducie

169

- B u n seara, nlim ea Voastr. Fcu apoi o reveren


. n tot acest tim p ns, nu-i lu ochii de la cutie,
la uite, ce ppu frum oas, remarc ea. C red c e cea
m ai frum oas p pu pe care am vzut-o n viaa mea.
n toi cei ase an i ai ei.
- O s plteti usturtor pentru asta, opti M ar
celline. Nu-i aa c e frum oas? i se adres ea ap oi fetiei.
Eu nu m pricep prea bine la astfel de lucruri...
- O , da, rspu nse Lucie apropiindu-se. N u e o p
pu ob in uit. O ch ii ei su n t din sticl albastr. Faa
e foarte real, iar prul este att de fru m os n ct cred
c este adevrat.
- Poate vrei s o ii n brae, spuse C levedon.
- O , da!
Se ndrept ctre el, apoi ezit i se uit la Marcelline.
- Pot, m am ? ntreb cu cea mai dulce voce posibil.
- D a, rspunse femeia.
N u putea s zic altceva. Era ncpnat i practic,
iar orice m am i-ar fi dat seam a c astfel se crea un pre
cedent teribil i c reputaia avea s-i fie com prom is.
Dar ar fi fost un gest nem ilos s-i refuze fetiei ei - i
oricrui alt copil - un asem enea dar, m ai ales d up ce
apucase s-l vad i innd cont c nu fcuse nici o boa
cn ca s prim easc o astfel de pedeaps.
Era o m am sever. Trebuia s fie. D ar prea multe
cruzimi i m arcaser copilria. Era o m otenire pe care
nu voia s i-o transm it fiicei ei.
C levedon se aplec spre Lucie i i nm n ppua cu
un gest solem n. Imitndu-l, ea o lu i i inu respiraia
ca i cum ar fi fost convins c era ferm ecat i c ar fi
putut disprea ntr-o clip.
- C u m o cheam ? ntreb ea.
- H abar n-am, rspunse el. A m crezut c poate tii tu.
C e m an ipulator nenorocit!11
Lucie se gndi puin.
- D ac ar fi p pua m ea i-a spune Susan n ah.
- C red c i-ar plcea s fie ppua ta. D ac e posibil,
zise C levedon privind-o pe M arcelline.

170

Loretta Cdase

D ei era captivat de ppu, Lucie in tui cui trebui


s-i cear voie.
- A , dac m am a e de acord? M am , vrei? Vrei s fit
p p u a mea?
- D a, m urm ur M arcelline.
C e alt rspuns i-ar fi p utut da, blestem at s fie el?!
- S r u m na, m m ico! Lucie se ntoarse ctre Clevedon cu o privire m enit s-i frng inim a. C eea ct
M arcelline spera c tocm ai se petrecuse. V m ulum esc,'
n lim ea Voastr. O s am m are grij de ea.
- tiu c o s ai, zise el.
- I se m ic m inile i picioarele, vedei? zise Lucie
i i dem onstr. N u trebuie s poarte d oar o rochie.
A sta e frum oas, dar ea e ca o prines, iar prinesele tre
buie s aib o garderob m are. M am a i m tuile mele
o s m ajute s-i croiesc tot felul de inute. O s-i fac
rochii de dim inea, de plim bare, cea m ai frum oas ro
chie de m ers cu trsura, dar i o redingot albastr, care
s se asorteze cu ochii. D ata viitoare cn d o s venii,
o s le vedei.
D a ta viitoare cnd o s venii."
- D e ce nu o iei pe Su san n ah sus ca s le-o prezini
m tuilor tale? propuse M arcelline. A m ceva de discutat
cu nlim ea Sa.
Lucie iei, innd la piept p pua ca i cn d ar fi fost
u n bebelu.
C levedon se ridic i o urm ri ndeprtndu-se prin
ua din spate a m agazinului.
Zm bea... un zm bet pe care M arcelline nu-1 mai
vzuse pn atunci. N u sem n a cu sursu l arm an t i
sedu ctor sau cu acela pe care l afia cn d se simea
victorios. Era un zm bet de ataam ent, m editativ, cruia
nu-i putu rezista. O cuceri i o nm uie m ai rapid dect
oricare dintre celelalte zmbete pe care i le artase el
m ai nainte. A cest lucru nu fcu altceva dect s o nfu
rie i m ai tare.
- C levedon, ncepu ea.
E l se ntoarse, iar zm betul i dispru.

Seducie

171

- N u m poi con dam n a, zise el. M-a captivat m ai


mult dect m am a ei...
- Are ase ani!
- A m n d o u ai reuit s m captivai. C e puteam s
lac? E doar o feti. D e ce nu ar trebui s prim easc
o ppu?
- A re ppui! i se pare cumva c este neglijat?
C este privat de ceva? Este fata m ea i am grij de
ca! A sta nu are nim ic de-a face cu tine. N u ai nici
o obligaie s-i cum peri ppui. Ce-o s cread Lady
Clara despre asta? Ce-o s zic prietenii ti d in nalta
societate cn d o s aud c i-ai fcut daruri fetiei mele?
tii c o s se afle. Lucie le va arta p p ua croitoreselor,
iar ele vor povesti cunotinelor i vorba se va rspndi
Intr-o clip. Crezi c brfele astea vor ajuta cu ceva afa
cerii mele?
- N u m ai la asta te gndeti. La afacerea ta.
- E viaa m ea, cposule! A a m i ctig eu existena,
zise ea artn d cu m na prin magazin. Poi s pricepi
acest con cept sim plu? C tigarea existenei?
- Eu nu...
- A a m i hrnesc, m i m brac, m i adpostesc i mi
educ fiica, m ai zise ea, furioas. A a m i ntrein surori
le. C e trebuie s fac s nelegi? C u m poi s fii att de
orb, att de obtuz, att de?...
- O s m nnebuneti, zise el. O riu n de m ntorc,
eti acolo.
- Este incredibil de nedrept! i eu, oriun de m duc,
dau peste statura ta im puntoare!
- Strici totul. M chinui de atta vrem e s o cer pe
C lara i de fiecare dat cn d m hotrsc s o fac...
- T e hotrti?
- D e fiecare dat, con tin u el fr s o ia n seam ,
ru eti acolo. M-am dus la C asa W arford astzi ca s-i
fac curte, cum ai spus tu att de poetic. D ar o adusesei
ntr-o asem enea stare nct nu am p u tu t p urta o conver
saie cum se cuvine cu ea, iar tot discursul m eu, pentru
com punerea cruia am pierdut o ju m tate de or, m i s-a
evaporat din cap.

172

Loretta Chase

U a din spatele m agazinului se deschise d in nou, isti


Leonie intr.
- O , n lim ea V oastr, spuse ea m im n d foarte bine
surprinderea, dei m ai m ult ca sigur c le auzise de po
scar vocile.
M arcelline spera c toate custoresele i urm aser in
dicaiile i plecaser m ai devreme acas, altfel ar fi avut
acum motive serioase de brf.
- T ocm ai pleca, o inform M arcelline.
- N u , nu plecam , rspunse el.
- Este ora nchiderii i tim c nu vrei s cum peri ni
mic de la noi.
- Poate c o s cumpr.
- Leonie, te rog s ncui tu n locul m eu, spuse ea.
dup care adug n direcia lui: eu nu in magazinul
deschis toat noaptea ca s-i fac ie pe plac.
- Intenionezi s m scoi cu fora n strad?
Putea s-i dea un a i s-l lase incontient. A p o i ea l
surorile ei aveau s-l scoat pe aleea d in spatele magazi
nului. N u ar fi fost pentru prim a oar cn d erau nevoite
s scape de un brbat deranjant.
- Eti prea mare, s te ia naiba! zise ea. D ar o s stabi*
lim unele lucruri, o dat pentru totdeauna.

capitolul 10
D esp re cstoriile d in n alta societate. S e prefigu
reaz o cstorie ntre d o m n u l V augh an i Lady M ary
A n n e G age, sora lord u lu i K enm are. S e sp u n e c vicon
tele Palm erston i bogata d o a m n T h w aites i vor uni
n cu rn d destinele."
Jurnalul Curii, sm bt, 2 5 aprilie 1835

M arcelline iei furioas pe coridor, trecu pe lng


scar i pi prin ua deschis a atelierului un de o n
tm pin o dezordine de neim aginat. M esele de lucru
erau acoperite cu buci de m ateriale, degetare, ae i
pernie de ace. Podeaua era plin de resturi. Scaunele

Seducie

173

ne aflau n locurile n care fuseser m pinse de ocupan


te. Totul arta ca i cum custoresele ieiser d in ncpe
i' n goan sau fuseser alungate de cineva.
Nu avea tim p sau ch ef s se minuneze la vederea aces
tui haos. A cum nu i perm itea s pun totul cap la cap.
Starea n care se afla ncperea fcea parte din lungul ir
tie m om ente grele prin care trecuse de-a lungul unei zile
epuizante, n care fusese nevoit s i m ute lim ba i s
rmn calm n faa prostiei, a neobrzrii i a proastei
creteri. O zi n care i pusese toate poftele n cui i i
dduse toat silina s ias nvingtoare i, totodat, s
fie pe placul tuturor. Avea s se ocupe m ai trziu de cea
mai mic dintre toate greutile.
M ai nti, Clevedon.
Se n toarse s-l n frun te. i sp rijin i m inile de
marginea m esei de lucru aflate ntr-o n eorn d u ial
enervant.
De obicei se m ndrea cu ordinea i curenia m aga
zinului ei, ce contrastau uim itor cu p erioada copilriei
petrecut n casa prinilor ei - sau locul ce trecea drept
casa lor. D ar opin ia lui nu conta, i spuse n sinea ei.
Cum putea el s i dea seam a de diferena dintre cum
nr fi trebuit s arate atelierul i cum arta n acel m o
ment? i de ce i-ar fi psat de aa ceva?
- N u vreau s m ai vii aici, se rsti ea. N iciodat!
- m i convine, rspunse el. Este ultim ul loc d in lum e
unde a vrea s pun piciorul.
- Nu-i vei m ai cum pra fetei mele alte cadouri.
- D e ce crezi c a face-o?
-P e n tru c este o obrznictur m ic i mecher,
care tie cum s-i joace pe degete pe brbai.
- La fel ca m am a ei.
- D a, eu sun t m echer i te-am ju cat pe degete. D ar
am term inat cu asta. Tot ce vreau acum este s v vd
logodii.
M in cin oaso!
- T ocm ai d in cauza ta nu suntem logodii.
- D in cauza mea? ntreb ea rznd batjocoritor. i
btea jo c de el. i btea joc de ea. N u suntei logodii

174

Loretta Cfiase

din cauza ta. D e ce nu-i declam i acelei fete frum oase dis
cursul pe care l-ai repetat att de atent? D iscursu l cruia
i-ai alocat aproape o jum tate de or... o ju m tate de or#
pentru cea m ai im portan t ntrebare d in viaa ta...
- C lara nu are nevoie de...
- D ar de ce ai face vreun efort din m om en t ce iei de j
bu n tot ceea ce ai? E ti o b in u it s obii orice vrei i i
pierzi interesul im ediat ce capei lucrul respectiv.
- O iubesc, spuse el. A m iubit-o de cn d era copil,
D ar tu...
- E vina m ea, nu-i aa? E u sun t d em on ul care i dis
truge fericirea? Uit-te la tine! C a toi brbaii, rvneti
la ceea ce nu poi avea. C a toi brbaii, eti captivat - *
ba chiar obsedat - pn cnd obii acel lucru. A i venit
aici n seara aceasta pentru c nu p oi gn di limpede,
pentru c te nnebunete ideea c nu p o i d o b n d i ceva
ce i doreti att de m ult.
Expresia feei lui se ntunec, iar ea i vzu degetele
strngndu-se n pum n.
- Dac-i nchipui c e vorba de tine, te neli, zise el.
N u te vreau. D ar tu m vrei pe m ine, i prin asta mi
strneti mila.
n interior sim i cuvintele lui ca i cum ar fi fost
izbit de u n perete. C a p u l i zvcni, iar durerea o sget
adnc.
l voia. i dorea s fie din nou fem eia ce zdrobea
inimi, pe care el o iubea att de m ult. V oia s fie altcine
va: o fem eie care conta pentru el i pentru cei care i se
preau im portani, n locul un ei fiine de nim ic, ce pu
tea fi folosit i apoi aruncat. i dorea s recapete tot
ceea ce fam ilia ei i luase, fiecare op o rtu n itate pe care
o irosise, i s repare toate dezastrele ce fuseser nfp
tuite cu m ult, m ult tim p n urm , cu cteva generaii
nainte s se nasc ea.
La exterior ns, nici n u clipi.
- A tu n ci m ai trimite-mi cliente, spuse ea. Pentru m ine
ban ii reprezint o alinare n orice situaie dezastruoas. |
i auzi respiraia profund.

Seducie

175

-P en tru num ele lui D um nezeu! exclam el. E ti o


adevrat m pieliat!
- i tu eti un nger? l ntreb rznd.
Ducele travers cam era i n acea clip M arcelline
[Intui ce avea s se n tm ple. D ar era o m pieliat,
Iu fel ca el, i nu fcu altceva dect s se in tare.
fee sp rijin i m ai bin e de m as, provocndu-1, provocnBU'i autodistru gerea.
*

C levedon se apropie de ea i privi n ochii si negri,


jirrlucitori. C u o licrire batjocoritoare, l tachinau, aa
m m fcuse m ai devreme vocea ei cn d l criticase pen
tru c se m inise pe sine i pe toi ceilali din jur.
Nu era un nger, trebuia s-o recunoasc. Fugise de
responsabilitate i de plictiseal. Fugise de filantropie i
ile datorie. Era exact ca tatl lui, om ul pe care se luptase
eu disperare s nu-1 imite niciodat.
Plecase din ar ca s se descopere pe sine. S e stabilise
In Paris pentru c acolo putea fi liber, aa cum nu putea
ii vreodat n A nglia. La Paris, pofta lui de plceri i sennii n oi nu le fcea nici un ru celor pe care i iubea.
N oirot nu rspn dea dect dezastru n ju rul ei. Pes
te tot. Era o alegere com plet greit pentru el d in toa
te punctele de vedere i n special nepotrivit n acel
moment. D e ce nu o ntlnise n urm cu u n an sau cu
trei ani?
Dar, cnd se uit n ochii ei, binele i rul nu m ai n
sem nau nim ic. Ei d o i erau la fel, se atrgeau reciproc, i
o dorea. Iar ea, care l citea att de uor i de corect, nu
fcuse dect s rosteasc u n adevr dureros d u p altul.
D a, avea s o doreasc pn cnd o cucerea. A p o i
totul avea s se term ine, iar el se putea elibera.
Ii prinse faa n palm e, o ridic i i apropie gura de
;i ei. E a i ntoarse capul, ntrerupnd srutul. i urm ri
nura de-a lungul obrazului, ctre ureche i m ai jos. Par
fumul ei se ridica de pe gt ptrunznd n aerul pe care
el l respira i n tot ceea ce tia c i aparinea ei.

176

Loretta Cfiase

- Prostule, opti ea. Prostule.


- D a, zise el.
O lu n brae i o trase de lng m as, apropiind-o
de el.
Era att de bine, nct nu m ai conta c fcea o greea
l enorm . Sim ea pe palm e cldura spatelui ei i corpul
suplu ce se m ula de al lui ca i cum ar fi fost croit special
pentru el, intr-un atelier infernal al lui Belzebut.
Prins i captiv. C ld u ra i strbtu corpul, iar raiu
nea i se ls cuprins de flcri.
Era tot ceea ce-i dorise: posesia.
Im agini arztoare i aprur n m inte - rceala cu
care l prsise la O per... brbaii care se loveau unul
de altul cnd ea trecea pe lng ei... felul n care i n
torcea capul... m icarea graioas a evantaiului pe care
l folosea ca s-i scoat n eviden rochia... gestul uor
al m inii cu care i atinsese um rul n locul n care el
o m ngiase... Toate acestea i m ai m ulte, fiecare mo
m ent pe care l petrecuse n com pania ei, toate i se n
vrteau n m inte i i gon eau prin vene cnd o inea
n brae.
A sta i dorise. S o in. S o pstreze. A m ea. Fr
s gndeasc, la fel ca o brut.
n deprt totul cu o m n. Buci de materiale,
resturi de dantel, funde i ae plutir n jos, n timp
degetarele i nasturii zngnir pe podea.
O ridic pe m as.
M arcelline i puse o m n pe pieptul lui ca s-l nde
prteze. El i aez o palm peste m n a ei i o inu aco
lo, deasupra inimii care btea cu putere. i ridic brbia
i o privi fix, provocator. Se uit n ochii ei m ari i negri,
ntunecai ca noaptea. A colo voia s fie acum , pierdut
n ntuneric, n locul acela m isterios care era N oirot.
T n ra femeie i eliber m inile, l apuc de pr i i
trase capul spre ea. i ncolci picioarele n jurul coap
selor lui i l srut n felul acela slbatic al ei, cu ntrea
ga fiin, cernd n schim b acelai lucru de la el.

Seducie

177

O
srut slbatic, flm n d, n tim p ce m inile se
micau lacom e pe trupul ei, dorind-o, dorind-o la
nesfrit.
Se stpnise prea m ult tim p. Se scurseser doar cteva
sptm ni de cnd o ntlnise, dar i se prea o eternitate
ile cnd o dorea. Prea c trecuse o venicie de cnd se
hrnise cu vise, cu fantezii i cu am intiri care-1 hituiau
zi i noapte. A cum nu m ai visa. A cum era, n sfrit,
treaz, d u p ce trise o via ca un som nam bul.
Sub palm ele lui, m tasea, m uselina i dantela foneau
intim, invitndu-1 s o posede. D ar pretutindeni ddea
peste obstacole, straturi peste straturi ale afurisitei de
rochii ce se interpuneau ntre m inile lui i pielea ei.
i trecu palm ele peste corsaj cutnd-o, amintindu-i
cu nesa de catifeaua i de cldura ei. II exaspera faptul
c nu o putea atinge aa cum voia, lent. n ciuda cldu
rii nnebunitoare tia c aveau puin tim p la dispoziie,
c n u aveau dect o clip... Se ntlniser la m om entul
nepotrivit i nu erau destinai unul altuia, iar aceast
unire fugar era tot ce i se oferea.
N u era suficient timp.
Trase rochia i ju p on ul n sus i i strecur m na pes
te lenjeria din m uselin. Sim i un im puls electric n pal
m cnd atinse carnea m oale... fierbineala ce nclzea
estura subire... plintatea dulce a coapselor ei...
D ar nu aveau destul timp.
G si intrarea spre com oar i i strecur degetele n
untru. n tim p ce o m ngia, M arcelline scp u n ipt
scurt, pe care i-l nbui repede srutndu-1.
tia ce fcea. O parte din el i spunea c locul n care
se aflau era nepotrivit i c totul era o nebunie. i ddu
seam a c nchisese ua, dar nu o ncuiase, astfel c putea
intra oricine, oricnd. Nu-i psa defel. Totui, un gnd
continu s-l m boldeasc: Grbete-te, grbete-te .
Era n ebun i ar fi trebuit s se sim t josnic. D u p
atta tim p se com porta ca u n colar care i dorea o fat
i profita de u n scurt rgaz ca s o aib.
D ar nu se putea opri.

178

Loretta Chase

M inile ei coborr, i desfcur p an talon ii, iar el


gfi ntre buzele ei cnd ea l atinse, cn d degetele ll
apucar m em brul tare i se m icar n sus i n jos,,.
M intea i se ntunec i nu m ai sim i altceva dect nevoie
i cldur.
i d d u m na la o parte i o ptrunse. E a scoase un
alt ip t slab, pe care i-l n bui din n ou rapid, i apoi
nu se m ai auzi dect respiraia lor, epuizat, aspr, In
tim p ce el se m pingea n ea, aproape ca o brut, pose*
dnd-o, fr s gndeasc.
A m ea.
S im i unghiile ce i se m pln tar n carnea braelor,
corpul trem urnd n tim p ce plcerea o cuprindea, dar
asta fu tot. N u ip. Auzi n um ai sun etul respiraiei el
rapide i adnci.
V oia m ai m ult, m ult m ai m ult, d ar ateptase att, i
dorise ndelung... C n d m uchii ei se contractar cu
putere n jurul lui, n tim pul orgasm ului, stpnirea de
sine i ced. Plcerea l cuprinse ca o fiin vie, trgndu-1 ctre o prpastie i din colo de m arginea ei. i alu
nec ntr-o dezlnuire de triu m f att de strlucitoare,
n ct nici nu se gndi s se retrag.
E ra prea trziu, prea trziu.
Percepu spasm ele ei n tim p ce plcerea o cuprinsc
d in nou, i auzi iptul n buit care-1 trim itea n iad,
sim i cum fericirea l copleea i se revrs n ea, ntr-un
am estec de uurare i de bucurie dezlnuit.
*

M arcelline nu voia s se agae de el, dar fu nevoit,


altfel ar fi alunecat de pe m as i s-ar fi prbuit. Inima
i se linitise d u p frenezia de m ai devrem e, iar acum
btea ncet i puternic, precum un baros n coastele ei.
Era o proast, cea m ai m are proast d in cte exis
tau! Putea s fi trit ntr-o fericit ignoran. Putea s
fi presupus c toi brbaii erau la fel, iar mpreunarea
nu reprezenta dect o su p ap pentru nite sentimente
puternice i o m are surs de plcere. A cu m ns, atlase

Seducie
t

179

c acest sim plu act putea fi vulcanic, c lum ea putea s


nceap i s se term ine n doar cteva m inute, lsnd
totul rvit n urm , c universul putea fi distrus i reconstruit astfel, c nim ic nu avea s fie ca nainte.
O ricum , ziua i oferise un necaz d u p altul. C e m ai
putea n sem n a o catastrof n plus?
Fcuse o greeal fatal, dar nu era prim a oar. Le supravieuise altora, avea s supravieuiasc i acesteia.
El o inea nc strns, cuprinzndu-i spatele cu braele lui puternice. Sim i nevoia s-l ndeprteze. Trebuia
s o fi fcut de m ult, cel puin n pun ctul critic. tia c
nu pu tea spera ca brbatul s-i am inteasc s se retrag
ntr-un astfel de m om ent. D ar nici pe ea nu se putuse
baza. V isase s-l sim t nuntru. D orise s fie al ei i
num ai al ei, chiar dac doar o clip. N um ai de aceast
dat. i nu voia s-i dea drum ul. N ici m car atunci.
Se ls nvluit de puterea i cldura ce o n conju
rau inhalndu-i parfum ul tipic m asculin, tipic lui. i
ls obrazul s se frece de al lui i, cumva, acest lucru
i se pru m ai intim dect orice altceva fcuser nainte.
C h iar dac el se afla ntre picioarele ei, chiar dac i
percepu m em brul strecurndu-se afar, chiar dac sim i
um ezeala sem inei lui... pe care o vrsase n ea pentru
c nu avusese prezena de spirit sau voina de a preveni
acest lucru. i m preunarea lor slbatic, disperat nu s-ar fi putut spun e c fcuser dragoste - i se pru
mai intim dect dac ar fi stat n pat, goi, bucurndu-se
unul de altul pe ndelete.
D ar era o proast, iar acesta era nceputul i sfritul.
- D -m i drum ul! zise ea cu vocea ngroat. C levedon
i nclet i m ai tare braele, precum nite ctue de
fier. D -m i drum ul, repet M arcelline.
-A te a p t , spuse el. A teapt.
- N u avem tim p. O s vrea s m cheme la cin i
o s m caute. O ricum , nu poi rm ne. N u poi rm
ne, insist ea. i nu trebuie s te m ai ntorci.
II sim i tensionndu-se.
- N u o putem lsa aa.
- N u trebuia s o ncepem .

180

Loretta Chase

- A cum e prea trziu.


- G ata. Eu am term inat cu tine, tu ai term inat cu
m ine.
l m pinse, i de data aceasta el i dd u drum ul. I|
gsi batista i se cur repede, apoi i trase n jos ju p #
nul i rochia, pe cnd el i aranj hainele.
D d u s coboare de pe m as, dar probabil c ducelui
i venea greu s se desprind - sau, m ai degrab, term!
nase cu adevrat cu ea, iar atingerea ei nu m ai reprezeiv
ta nim ic - pentru c o prinse de m ijloc i o cobor la fel
de uor precum o urcase, de parc ar fi fost un fulg.
i am inti ct de uor o ridicase pe Lucie d in poaU
i o depusese n braele ei. R em em or zm betul lui me
lancolic n timp ce se aplecase spre fetia ei. Sim i cl
i se usuc gtul i abia i reinu lacrimile. Auzise, nu
era sigur cnd sau unde, c el pierduse o sor la
o vrst fraged...
D ar ce conta? Se ndrept ctre u, mbrbtndu-se
pentru m om entul n care avea s-l vad ieind definitiv
d in viaa ei. Auzi o lovitur.
C u siguran c Leonie term inase dem ult de ncuiat
m agazinul i se asigurase c M arcelline nu va fi deran
jat. N im en i din cas nu s-ar fi p u tu t afla jo s n acel
m om ent. Toat fam ilia trebuia s fie sus, ocupat cu
pregtirea cinei.
- A teapt, opti ea.
S e duse la u i i apropie urechea de ea. N im ic, j
- A m crezut c am auzit ceva, zise el ncet. Erroll?
O are...
- N u. N u dup ce nchidem m agazinul. N u are voie
jos, dar oricum nu ar veni. i este fric de ntuneric,
Taci, te rog.
Se auzi alt zgomot. C ineva era acolo, bjbin d prin
ntuneric.
El se ntinse ctre mner.
- M ocup eu...
- Las prostiile, te rog, m urm ur ea. T u nu ar trebui
s fii aici.

Seducie

181

Deschise ua cu grij. Se uit pe hol n direcia din


care venise sunetul. Vzu o lum in slab n biroul m icu
In care Leonie inea registrele de contabilitate i unde, n
ultima vrem e, depozitaser schiele lui M arcelline ntr-o
cutie ncuiat. Inim a ncepu s-i bat cu putere.
Se strecur afar, pe holul ntunercat. A uzind p
ii lui uori n spate, se opri i i fcu sem n s rm n
tn atelier.
- N u fi... ncepu el.
i puse m na pe gura lui.
-T reb u ie s m ocup eu de asta, opti ea. S u n t afa
ceri. Este spioan a noastr. O ateptam .
*

Se sim ea n c rvit.
Era singura scuz pe care o avea ca s o urmeze i, ca
orice scuz, i pierdu valabilitatea im ediat. N u trebuia
se afle n acel loc, cu siguran nu la acea or, dup
ce m agazinul fusese nchis.
D ar m agazinul... O spioan? N u cumva i spusese
Clara ceva despre?...
Clara! G n d u l la ea l fcu s sim t un val rece de
ruine. Trdare. i trdase logodnica, viitoarea soie.
S o ia m ea, soia m ea , zise n gn d. i ndrept
earfa de la gt, ca i cum astfel i-ar fi p u tu t repara
greeala.
ncerc s invoce im aginea ei, s prevad viitorul cel conform ateptrilor lui dintotdeauna, singurul p o
sibil. Avea s se nsoare cu fata frum oas i dulce pe care
o iubea nc de cnd era o copil, fata cu ochi alba
tri pe care o ntlnise cnd nc plngea d u p sora lui.
N u sem na deloc cu Alice, cu excepia inocenei ndu
iotoare, a zm betului vesel pe care l afia cnd se uita
la el i a adoraiei cu care l privea.
Crezuse n totdeau n a c se va nsura cu C lara, c va
avea grij de ea i c o va proteja pentru totdeauna. Dur,
cu prim a ocazie, fugise de ea i se inuse la distan, Im

---------------------------------------------------------------------- I
182

Loretta Chase

dup trei ani i m ai bine ct i perm isese toate plccrl


le, nc nu era pe deplin satisfcut.
N u, trebuia s se ntoarc la ea. Pe de alt parte nifl,
ruinea nu era ndeajuns de puternic nct s tearjfl
am intirea a ceea ce se ntm plase n urm cu doar ctcvi
m inute i senzaia c Pm ntul se m utase de pe axa sa.
N u conta. O avusese pe N oirot i term inase cu ea. ;
i iat c sttea ca un idiot, n tim p ce ea... C e naibl
punea la cale?
- N u! ip cineva.
Pi fr zgom ot pe hol.
O lum in slab, aflat la civa m etri distan de ato<
lier, scoase la iveal o u deschis.
- S p e r c te pltete bine ca s-mi neli ncrederea,
se auzi vocea lui N oirot. Pentru c nu o s mai lucreil
niciodat n dom eniul sta. O s m asigur de asta!
- H m , nu-mi poi face nim ic, replic vocea ascuiii,
E ti term inat. T oat lum ea tie c eti trfa ducelui,
T oi tiu c i ridici fustele pentru el, chiar sub nasul
m iresei.
-In d iferen t ce tie sau nu tie lum ea, o s-mi dai n
apoi caietul. Este o singur cale de scpare, Pritchett,
i nu o s treci de mine.
-N u ?
Se auzi alt zgomot, ca de m obil rsturnat. U n zn
gnit de vase sparte. U n ipt de furie.
Nu-i psa de ce i spusese N oirot, c se va ocupa ea
de asta. Nu-i psa c nu trebuia s fie vzut n acel loc,
D ac era doar o problem de afaceri nu l privea, dar
lucrurile scpaser de sub control. Intr-o clip, celelal
te fem ei aveau s aud zgom otul i s coboare n fug.
Erroll putea s scape de doic i s vin i ea jos, riscnd
s fie rnit de vreun proiectil rtcit.
Toate acestea i trecur prin m inte n tim p ce avaiv
sa tiptil ctre pragul ncperii. U n obiect - un bol sau
o vaz ori ceva asem ntor - ni prin deschiztura uii
i se sparse de perete, la d oar civa centim etri de capul
lui. D d u buzna n cam er la tim p ca s vad o femeie

Seducie

183

aruncnd o clim ar spre N oirot. C n d se feri, aceasta


se m piedic de un scaun ce fusese d rm at i czu.
A uzi o alt bu fn itur i observ o lam p ce se rstur
nase pe birou; flcrile ajunseser deja la vrafurile de
hrtii d in apropiere. Intr-o clip focul, se ntinse ctre
draperii i o lu n sus cu rapiditate.
Fem eia iei n fug pe lng el. N u avea tim p de ea.
N oiro t se lupta s se ridice n tim p ce focul se apro
pia am enintor de rafturile cu acte i cri. U n col al
camerei era deja n flcri.
M intea i zbur la m aterialele pe care le vzuse n zona
de prezentare a m agazinului. C u siguran, n magazii i
n ateliere erau i m ai m ulte m aldre de cutii i esturi
uor inflam abile.
Flcrile erau prea m ari ca s le stpneasc.
Se hotr ntr-o fraciune de secund. N u avea sens s
ncerce s sting focul. R iscau s fie prin i n infern n
doar cteva m inute.
*

in n d strns portofoliul preios, Pritchett iei In


curte prin ua din spate, fr s priveasc napoi, i ne
ndrept spre C ary Street. A bia atunci se opri s-l tra^
sufletul. Vzu fum ul ridicndu-se din magazin l Mini
un junghi. Spera c fetia nu pise nim ic.
Plnuise totul cu m are atenie, ns doam na siili hmtotul cu decizia ei de a le trimite pe croitorese auwfl mal
devreme. Pritchett le gonise sp u n n d c se va ocupa ea
de curenia atelierului.
C n d ducele sosise, spusese o rugciun e de mulii
mire. S p erase c o va ine o cu p at pe d oam n o vn
me. D ar totul luase o tu rn ur n eateptat, iar num i nu
num ai d o am n a era la curent cu faptele ei, ci l nali
mea Sa.
N u conta. B an ii de la doam n a D ow nes aveau n i i i
gure un n ou n ceput n alt parte. C u num ele chilulm i,
Frances Pritchett nu avea s fie recunoscut de nimeni

184

Loretta Chase

S e uit din n ou n sus. Fum ul se ridica deasupr*


acoperiurilor, ctre cerul nstelat, ca un n or negru pr
vestitor de furtun.
*

M arcelline vzu flcrile i se holb la ele o c a t*


nevenindu-i s cread. A p oi ip:
- Lucie!
Clevedon, care o tra spre u, percepu ipete de ll
etaj. Surorile auziser zgom otul sau sim iser fumul. 1
-A fa r ! ip el. Toat lum ea afar! A cum ! De sus IC
auzir bufnituri i zngnit de vase. M ai multe ipeti,
T oat lumea! repet el urlnd.
M arcelline se ndrept ctre scar. El o trase napoi.
-L u c ie ! ip ea. Auzi m ai m ulte zgom ote de su,
D e ce nu coboar? O are flcrile urcaser att de repe<
de? Erau prinse acolo? Lucie! D ar el o trgea i o mpin
gea de-a lungul holului ctre ua din fa. N u! rcni ea,
Fata mea!
- V in , o potoli ducele. A p oi se auzir pai pe trepte l
voci. Strig din toate puterile.- A far, afar, toat lumea!
R epede! N oirot, pentru Dum nezeu, du-le afar! Era n
tuneric, fum ul um pluse deja holul i nu le putea vedea,
dar le auzi vocile. Afar! ip el disperat mpingnd-o. i
M arcelline iei i abia atunci, cnd erau cu toii afar,
din colo de fum ul dens i de confuzia creat, descoperi
c Lucie nu era cu ei.
- U n d e e Lucie? url ea peste hrm laia creat de va
carm ul vecinilor panicai, de zgom otul trsurilor i dc
nechezatul cailor.
- Era cu noi.
- Era aici.
- A fost cu m ine, doam n , spuse M illie. D ar a fugit...
am crezut c fuge la dum neavoastr.
N u! N u !
M arcelline se uit la cldirea n flcri. M intea ei re
fuz s conceap grozvia.
- Lucie! ip ea.

Seducie

185

Surorile strigar i ele.


Strada se um pluse de curioi. Privirea ei cercet rapid
mulimea, dar nu, nu era nici urm de feti. i pe bun
llreptate. Lucie era fricoas noaptea. N u ar fi alergat n|ro m ulim e de strini.
- Ppua! ip Sophy. Voia s ia ppua.
- D ar nu se putea duce napoi, ngim Leonie foarte
lanicat.
Marcelline ddu s alerge spre magazin. Surorile ei
i prinser. Se lupt cu ele.
- M arcelline, uite, zise Sophy cu vocea sugrum at.
Flcrile cuprinseser ferestrele. M agazinul era o tor
a anim at de culori stridente provenind de la m tsuri,
latin, dantele i bum bac.
- Lucie! rcni M arcelline. Lucie!
*

Clevedon num r capetele n tim p ce ieeau pe u.


Auzise vocile afar din cldire i avea convingerea c
rrau toate n siguran.
D ar abia apuc s peasc pe trotu ar cnd o auzi
pe N o iro t ip n d d u p copilul ei, astfel c se repezi
napoi.
- Lucie! strig el. Erroll! Focul se rspndea la parter
i se ndrepta n sus, uiernd i trosnind. Prin fumul
ilens abia putea distinge treptele. Le gsi m ai m ult dup
amintiri i porni n goan ctre etaj. Lucie! Erroll! C o n
tinu s o strige, chinuindu-se s aud i, ntr-un final,
In tim p ce bjbia pe holul de sus, percepu un pUnct
nspim ntat. Lucie! U n d e eti, copil?
-M am a !
Fum ul era gros i neccios. A bia o putea auzi peste
zgomotul flcrilor. A proape c trecu pe lng ea. I )a n
ar fi pit acolo o clip m ai devreme nu ar fi auzit holu>
tele nfundate. D ar de unde veneau?
- Lucie!
- M am a!

186

Loretta Chase

C u t frenetic, chinuindu-se s vad, s aud sau 4


sim t ceva, cu m inile ntinse n fa, i se ndrept spt*
locul d in care se prea c venea zgom otul. Ajunse l|
o u de sub scara ce ducea la etajul al doilea. Probai dl
c fetia se ascunsese sau se jucase n acea zon, ori, puf
i sim plu, poate c fusese prim a u pe care o gsise. 1
T rase de clan i o deschise. E a sttea ghem uit!
ntr-un col i inea ppua strns la piept.
O ridic. M icuul ei trup trem ur.
E n regul, spuse el cu vocea aspr d in cauza fumUg
lui, a groazei i a uurrii. E a i afu n d faa n haina Iul
i suspin. i puse palm a pe capul ei. Este bine. Totlil
o s fie bine.
Spera c nu o m inea. n spatele lor flcrile uierau,
trosn eau i naintau cu vitez nspre ei.
*
M arcelline se luptase din toate puterile, d ar celelaltl
fem ei nu o lsaser s fug d u p Lucie. A cum era pret
trziu.
Pom pierii fuseser prom pi, dar n u ndeajuns. Ap.i
din furtun se revrsa n m agazin, ns puterea flcrilor
i d d u de neles ct de aprig era incendiul. C u puin
noroc l puteau m piedica s nu se rspn deasc la ma*
gazinele din jur. C t despre al ei...
N im ic nu avea cum s supravieuiasc flcrilor ne
m iloase. i dorea s nu fi reuit nici ea s scape cu via,
d ar ele nu o lsaser s se ntoarc.
C zu n genunchi pe trotuar, cu braele pe lng.l
corp, trem urnd ca i cum ar fi fost dezbrcat.
N u putea plnge. D urerea o ardea prea tare.
Zcea n tr o stare m izerabil, ce ntrecea tot ceea
ce ndurase pn atunci. Pierduse i n ain te persoane
dragi - prinii ei, pe C h arlie, pe verioara Em m a, care
le luase n grij pe ea i pe surorile ei. Prin comparaie,
acestea fuseser doar nite evenim ente triste.
Era vag contient de surorile ei care stteau lng ea
i i atingeau capul, um erii... de suspinele lor.

Seducie

187

n ju r era h aos, ea era n iad, iar aceasta era o eternineagr n care singura senzaie pe care o ncerca era
durerea ascuit ca un cuit.
Lucie. Lucie. Lu cie.
Iute

C levedon , nevoit s ia o decizie fulgertoare, respin|c ideea de a cobor pe scar. Focul prea s nainte|r spre aripa de vest a cldirii. A cest lucru n sem n a
fft era p osib il s-i n tm pin e o scen de com ar la ca
ntul treptelor.
M erse n direcia opus, ctre spate, spern d c
podeaua va ine. D easupra spaiului de prezentare al
magazinului i a atelierului, n care se aflau o m ulim e
do substane uor inflam abile, flcrile aveau s ard cu
mai m ult putere.
N u putea dect s joace la noroc.
- ine-te bine, i spuse fetiei. i nu te uita.
M nuele se strnser n jurul gtului salvatorului i
l ucie i ngrop faa n earf. Nu-i dd use drum ul p
puii, iar el sim ea unul dintre m em brele acesteia lovinilu-1 n um r. Era ciudat c observa acest lucru ntr-un
astfel de m om ent i i venea s rup pp u a n buci
tlin cauza com plicaiei pe care o crease, d ar m icua avea
nevoie de ea, iar el n u avea tim p sau ch ef s-i b at acum
capul cu nim icuri.
Se grbi ctre spatele cldirii m ergnd aproape de pe
rete ca s se ghideze, ntruct bezna d in pasaj era de
neptruns. i am inti c vzuse la parter o u ce ddea
In curtea din spate. T ot ce trebuia era s ajung la o
car, la o fereastr sau la o cm ar un de ar fi putui ll
o gaur de aerisire.
A junse la captul holului, ns m na lui n tin d iWI
I doar tencuiala. N u era nici o u. D o ar un perete
Nu! T rebuia s fie o ieire. Fum ul se nteea, Im < al
ilura devenea insuportabil.

188

Loretta Chase

O strnse pe Lucie m ai tare, i trecu m n a de-a Iun


gul peretelui i sim i ceva de lem n. O fereastr! Nu uml
avea ns tim p s o deschid.
ine-te bine, dulcea, i spuse fetei. N u te uita f|
nu-mi da drum ul, orice-ar fi.
Lovi ct de tare putu, iar geam ul ced, la fel i ra m a
C u alte cteva lovituri ndeprt bucile m ari de gem
i achiile. Se uit jos temndu-se de ce avea s descop*
re. Era o distan mare, fr nici un p un ct de sprijin,
cci astfel de cldiri ofereau foarte rar posibilitatea il
a fi escaladate. D ar norocul era de partea lor i reufl
s disting zidul din spatele curii. O prinse pe Lucii
de m ijloc, ca s o apere de eventualele cioburi i achltf
escalad pervazul i sri pe zid, apoi pe acoperiul urni
toalete. Dei aerul era i aici im pregnat de fum , era mal
rece i Clevedon reui s ntrezreasc, printre vltucii
de fum , lum ina slab a felinarului de pe strad.
*

M arcelline era att de copleit de durere nct abia


observa ce se petrecea.
La un m om ent d at ns, deveni contient c cei din
ju rul ei se dduser la o parte i c zgom otul vocilor sc
potolise. Strada devenise dintr-odat att de tcut, n
ct putea auzi clar uieratul apei revrsate de pompieri
n m agazin i indicaiile pe care i le d deau ntre ei. n
tim p ce remarca aceste lucruri, cineva strig:
-U ita i! U itai acolo!
D in n ou se isc zgomot, dar de data aceasta de alt#
natur. U n iure de bucurie. U rale.
Sim i m ini care o atingeau i o trgeau n jos. i
ridic privirea i la nceput i se pru c viseaz. U n vis
nem ilos.
N u putea fi C levedon... Era o siluet m are, solid,
neagr i jerpelit... C ra., cra un pachet negru. Nite
picioare micue atrnau de d u p m arginea unei rochi*
e... C io rap i zdrenuii... Lipsea un pantof...

r
Seducie

189

M inile o ridicar pe M arcelline n picioare, iar ea i


inutur capul, nchise ochii i apoi i deschise din nou.
Nu era u n vis.
Era Clevedon, iar n braele lui sttea Lucie.
Vie?
Marcelline nu se putea m ica. Sttea nepenit, conliz, ca i cum tocm ai s-ar fi ntors din m ori.
El ieise dintr-un com ar - cldirea, ca un m onstru
lu'gru, se afla n spatele lui, iar flcrile nc licreau la
rrestre.
Se ndrepta ctre ea, iar m inile m ari protejeau capul
fetiei, care i cuprinsese gtul cu braele i i ngropase
(a n pieptul lui. n tim p ce se apropia, M arcelline obicrv ppua atrnnd din m inile lui Lucie. M icua se
inea strns de el i de ppu.
Era vie!
- O ! exclam M arcelline.
Era tot ce putu s zic.
D ucele ajunse lng ea i apoi se uit la copilia din
iraele sale:
- E n regul, Erroll. Eti cea m ai curajoas feti.
Acum te poi uita. n timp ce i o ddea m am ei, i spuse
rguit: A m pus-o s prom it c nu o s se uite. M i s-a
prut c e cel m ai bine aa.
El ns vzuse totul. nfruntase flcrile m orii. O f
rae ca s-i salveze fata.
- M ulum esc, ngim ea.
U n cuvnt. Era tot ceea ce-i putuse oferi lim bajul.
Restul se afla n sufletul ei i nu putea fi n iciodat rostit
sau ters.

M agazinul era o ruin neagr. M irosul neplcut se


Imprtiase pe C hancery Lane i pe Fleet Street. Putea
s fi fost m ult m ai ru, din cte spun eau privitorii. D in
fericire, vntul nu m pinsese flcrile spre est, ctre pr
vlia de vizavi, iar pom pierii sosiser la tim p ca s le
opreasc nainte s distrug i m agazinul alturat.

190

Loretta Chase

C levedon tia c ar fi p utut fi de o m ie de ori mai rflu


A r fi p utut s-o piard pe feti.
Lucie sttea sprijinit pe old ul m am ei, iar N oirot l i
plim ba cu ea nainte i n ap oi pe strad. D in cnd lit
cnd i ridica privirea spre ruinele m agazinului.
Surorile ei stteau n apropiere, sub un felinar, pM
zind un m ic m orm an de lucruri pe care le salvaseri,
probabil, n fug.
D ucele observ cum ochii lor se m utau de la mau
zin la N oirot i apoi din n ou la m agazin. R ocata ineW
ppua.
In ciuda atm osferei ncrcate de fum ul care estoifll
pa lum ina felinarului, le putea citi disperarea pe fee.
Se gn d i la esturile de sute de lire pe care le pierdus#*
r, m preun cu toate accesoriile i registrele contabile.
Pierdut. Totul era pierdut.
i dd u seam a c n zon apruser civa indivizi
cu degetele ptate de cerneal, de la m ai m ulte ziare
londoneze, care adun au inform aii de la faa locului.
T rebuia s dispar. Era bezn, fu m u l n tun eca i mal
m ult atm osfera i, cu puin noroc, n im eni nu avea si
recunoasc.
Pe de alt parte, nu putea s le ntoarc spatele celor
trei fem ei i fetiei care rm seser acum pe strzi, 1
propriu. N u m ai aveau m agazinul, nu m ai aveau cas,
nu m ai aveau bani. Se n d oia c m ai putea fi salvat ceva
d in cldirea nnegrit de flcri.
Desigur, aveau asigurare de incendiu, altfel pompierii
nu ar fi intervenit att de repede. i tia c N oirot era
o fem eie practic, nzestrat cu un sim al afacerii dus la
paroxism . Trebuia s aib b an i la ban c sau investii un
deva. D ar ban ii de la ban c n u aveau s-i refac acoperi
ul n acea noapte, iar C levedon se n d oia c economiile
ei erau suficiente ca s-i repun pe picioare afacerea n
cel m ai scurt tim p posibil.
R m ase pe loc o vrem e i i spuse c n u m ai putea
zbovi.
D ezonorase deja prietenia C larei i i nelase dragos#
tea. D ar n um ai el i N oirot tiau acest lucru. C e nu tia

Seducie

191

lara n u avea cum s o afecteze, iar el nu-i dorea sub


lli i o form s-i fac vreun ru.
G sete o alt cale de a le aju ta, i spuse.
Existau m oduri discrete. C ei aflai la ananghie pu
fnii fi sprijinii fr s se afle. O asem enea publicitate
ra ultim ul lucru de care avea nevoie N oirot.
i ream in ti ce-i spusese cealalt fem eie: Toat
jinea tie c eti trfa ducelui. T oi tiu c i ridici
listele pentru el, chiar sub nasul m iresei." i chiar ea
zisese n urm cu ceva vrem e: C e d o am n respeciliil ar accepta o creatoare de m od specializat n
rducerea brbailor?"
Era vrem ea s plece. C u ct o fcea m ai curnd, cu
|t putea s trim it m ai repede ajutoare.

M arcelline era ostenit. A tt de ostenit... C e aveau


n fac? U n d e aveau s se duc?
Ar fi trebuit s gseasc soluii, d ar creierul i era
Imorit. N u era n stare dect s-i in fata n brae i
Mse holbeze la rm iele arse ale afacerii, ale casei, ale
bieii pe care o construise pentru fam ilia ei.
- Las-m s o in puin, se oferi Sophy. Eti obosit.
- N u, n u nc.
Lucie nc trem ura i nu scosese o vorb de cnd
o salvase Clevedon.
- H aide, zise Sophy ntinznd m inile. Erroll, vii la
mtua Sophy ca s o lai pe m am a s se odihneasc
puin? Lucie i ridic fruntea. H aide, repet m tua ei.
etia se ntinse spre ea, iar Sophy o desprinse de oldul
lui M arcelline i o m ut pe al ei. A a, zise ea. E n regul,
Iubire. Su n tem toate n siguran.
ncepu s se plim be cu fetia i i opti cuvinte linilitoare.
-A v e m asigurare, reflect Leonie. Avem ban i n ban
ul. M ai presus de orice, suntem n via.
Foarte adevrat, se gn di M arcelline. Erau toate n
via. Lucie era nevtm at. Toate celelalte...

192

Loretta Chase

O , dar avea s fie greu... A sigurarea n u era de ajuin,


N u aveau destui ban i la banc. T rebuiau s o ia de !n
capt. D in nou.
Leonie o lu n brae. M arcelline nu putea plni;,
dei ar fi vrut. A r fi fost o uurare dac ar fi putut. I)rt j
lacrim ile nu voiau s curg. N u putea dect s-i lase i #*
pul pe um rul surorii sale. Le avea pe ele dou, i spuse,
0 avea pe fata ei. A cum , asta era tot ceea ce conta.
Totui, nu puteau sta aa, pe strzi. Trebuia s se gftiv
deasc. i nl capul, se d d u un pas n apoi i i li>
drept inuta.
- A r trebui s m ergem la un han, hotr ea. Trebuii
s dm de Belcher.
Era avocatul lor.
- D a, desigur, spuse Leonie. O s ne dea nite bani
n avans - ndeajuns ca s ne pltim cazarea, ndrznesc
s spun.
A ceast zon a Londrei, unde se aflau T h e Inns ol
C o u r t1, era dom en iul avocailor. B iroul lui Belchei
se afla la m ic distan. ntrebarea era dac aveau sU
gseasc la m unc la o or aa de naintat.
- O s gsim un ham al pe care s-l trim item dup Bel>
cher, spuse M arcelline. Sophy, d-mi-o pe Lucie napoi, I
Avem nevoie de tine s vorbeti frum os cu reporterii l
s faci rost de un stilou i de hrtie ca s-i scrii lui Bel
cher un bilet. C red c l-am vzut pe prietenul tu, Tom
Foxe, n m ulim e.
n timp ce o lua pe Lucie n brae, scrut zona cutndu-1 pe editorul de la Foxes Morning Spectacle. Brusc, de
veni contient de rum oarea creat. Ducele de Clevedon
iei din umbr, cu Tom Foxe inndu-se scai dup el.
-n lim e a Voastr, tiu c cititorii notri vor fi dor
nici s afle m ai m ulte despre eroul care a salvat...
- Foxe] strig Sophy. Exact om ul pe care l cutam .
- D a r nlim ea Sa...
- D ragul m eu, tii c nu vorbete cu cei de teapa ta,
surse tnra lundu-1 de bra.
1 A sociaii profesionale ale avocailor din A nglia i ara Galilor

(n.red.)

Seducie

193

C levedon ajunse lng M arcelline.


-T reb u ie s venii cu m ine, zise el.
- N u, rspunse ea.
- N u putei sta aici.
-T rim item d up avocatul nostru.
-P u te i s facei asta m ine. M ai m ult ca sigur c
li plecat acas. Probabil c e aproape miezul nopii. Avei
nevoie de hran i de un loc n care s dorm ii.
-T reb u ie s pleci, zise ea n oapt. Sophy o s-l in
pe Foxe la distan att ct poate, dar le-ai dat un su
biect b u n i n-o s poat fi ndeprtai prea m ult.
- In acest caz nu avem nici un m om ent de pierdut.
Clevedon i ntinse m inile m urdare de funingine
ciltre Lucie. Erroll, vrei s-mi vizitezi casa?
Lucie i slt capul de pe um rul lui M arcelline.
- E i t-trsura a-acolo?
Vocea ei trem ura, dar putea vorbi. U n val de uurare
0 strbtu pe M arcelline att de im petuos, nct o cu
prinse am eeala. A bia acum i ddu seam a ct de ngro
zit fusese la gndul c Lucie avea s nu m ai vorbeasc
niciodat. A cest lucru se ntm pla uneori, m ai ales n
1azul copiilor, d u p o experien traum atizant.
- A m m ulte trsuri, rspunse el. D ar acum trebuie s
lum o birj ca s ajungem acolo.
- S u n t i p-ppui?
- D a, o asigur ducele. E o csu pentru ppui.
- D-da, zise Lucie. O s-s vin.
A proape c sri din braele m am ei ntr-ale lui.
-C le v e d o n , ncepu M arcelline, ns i d d u seam a
i nu-i putea ine o predic celui care-i salvase viaa lui
Lucie. nlim ea Voastr, n u e o micare neleapt.
- i nu e nici convenabil, zise el. D ar trebuie fcut.
Se ndeprt innd-o pe Lucie n brae.

capitolul 11
Este imposibil de descris cu lux de amnunte poar
ta de la intrare - ornamentele sale sunt risipite peste

194

Loretta Cfiase

tot, ntro abunden splendid, de la baz ctre fron


ton, unde se afl o reproducere dup faimosul leu al Iul
Michelangelo. Dou rnduri de coloane cuprind ct
opt nie pe fiecare parte; mai sunt i un bovindou )l
o arcad deschis amplasat deasupra porii."
Leigh Hunt - descrierea Casei Northumberland din
Oraul: personajele i evenimentele sale memorabile, volu
mul 1, 1848
La fel ca proprietarul su actual, C a sa C levedon i^iw
ra cu desvrire conveniile.
In tim p ce restul fam iliilor nobile i prsiser v
chile palate, cu vedere la ru, i se m utaser n vest, fi
Mayfair, iar ntreprinztorii com erciali preluaser ce##
ce nobilii abandonaser, conii i ducii de Clevedon If
ncpnaser s rm n pe loc.
U n u l dintre ultim ele palate ce m rginiser odu
t tran d u l, C a sa C leved on se n tin d ea de-a lungul
captu lu i de sud-vest al strzii i d d ea n Charing
C ro ss. Era o con strucie m are, de la n ceputul seco
lulu i al XVII-lea, d ecorat cu tu rn ulee i cu o poarii
grea, bo gat orn am en tat, d easu p ra creia se afla un
b o vin d o u n cu n u n at de o arcad pe care trona un leii
ce rgea la cer.
M arcelline trecuse pe lng ea de nenum rate ou
cnd m ergea la m agazinele i depozitele din zon
D escoperi c n interior era m ai m are dect prea din
afar. H olul din m arm ur ddea ntr-o sal imensJ
L a cellalt capt, parc la m ai bin e de u n kilom etru dl
tan, un covor rou urca pe o scar d in m arm ur alb."
ale crei balustrade, ornate cu alam , lsau impresia dl
erau confecionate din dantel aurie. C o lo an e negre,
decorate la capete cu bronz, susin eau pereii din mar
m ur galben.
n tim p ce M arcelline i m em brele fam iliei ei l ut
m au nesigure pe C levedon n holul principal, trecut!
pe lng un portar ce csca ndelung, iar un brbat cil
spatele drept, cu alur dem n, fr livrea, se m aterialii
n faa lor ca prin farm ec.

Seducie

195

- A , iat-1 pe Halliday, zise C levedon. Intendentul


meu. Halliday, aparent obinuit cu obiceiurile eretice
iile n lim ii Sale, nu fcu altceva dect s cate ochii
ii clip cnd i vzu chipul plin de funingine, hainele
nfiate i copilul la fel de m urdar pe care l inea n bra
e. A fost un incendiu, explic ducele scurt. D oam nele
ncestea au rm as fr cas.
- Prea bine, n lim ea Voastr.
innd-o nc pe Lucie n brae, C leved on i fcu
nemn intendentului s se apropie. Sch im bar cteva cu
vinte n oapt. M arcelline nu i putu da seam a ce spu
neau. Era prea uim it i obosit ca s-i p u n ntrebri,
ua c i ls n pace.
Leonie se n deprtase civa pai ca s studieze sfe
nicele am plasate pe postam ente de m arm ur, cte unul
de fiecare parte a scrii. C n d se ntoarse, m urm ur:
-A ste a au costat cel puin o m ie de lire bucata.
i C a sa W arford arat la fel?
- C a sa asta o face pe cea a fam iliei W arford s par
o colib de pustnic, spuse M arcelline. A r putea rivaliza
cu Buckingham .
- N u e de m irare c doam n a W arford a vrut ca n l
imea S a s se ntoarc din Frana. C a n u cum va Lady
Clara s cad n mrejele altuia, m ai p uin ispititor.
Ce oroare ar fi fost! com ent Sophy ironic.
M arcelline observ c H alliday se retrgea. D iscuia
se term inase. C levedon fcu sem n u n u i valet care se
apropie, i ascult ordinele i se n deprt grbit. Nici
dou m inute n u trecur i un val de servitori se revrs
n sal.
D ucele se apropie.
- T o tu l e aranjat, le ntiin el. H alliday i doam na
M ichaels o s aib grij de voi. D ar eu sun t obligat, aa
cum fr n doial bnuii, s m duc n alt parte.
O
pred pe Lucie m am ei ei, travers sala ctre lina
dintre ncperile alturate i dispru.
M arcelline n u avu tim p s fie contrariata de Intima
lui plecare - nu c ar fi avut de ce s se mire prea milll
nelegea c el nu trebuia s se asocieze cu ele. Nu (n< ni

196

Loretta Cfiase

altceva dect s le ofere adpost. Era un gest filantropie,


nim ic personal. A ceasta explica probabil de ce servitorii
le tratau att de bine.
In tim p ce doam na M ichaels le con duse pe scarfl, It
inu un m onolog tipic unei menajere-efe care primt-U
vizitatori n tro cas mare. Fam ilia N oirot afl c k>c||i
ina lui C levedon avea o sut cincizeci de camere, mal
m ult sau m ai puin...
- C in e se m ai obosete s le num ere? i zise Sophy In
oapt lui M arcelline.
D e asem enea, aflar c fusese renovat i m rit dy|
lungul secolelor.
Le conduse ntr-una dintre aripile pe care le aduga*
construciei bunicul n lim ii Sale. Ferestrele ddeau
ntr-o grdin m rginit de copaci de a crei existeni
M arcelline nu avusese habar.
Personalul, le asigur doam n a M ichaels, era obinuit
s gzduiasc oaspei sosii pe_neateptate.
-L a d y A delaide, m tua nlim ii Sale, a fost aid
destul de recent, spuse ea n tim p ce le ducea ntr-o
zon cu apartam ente din aripa de nord, cu privelite
la grdin. M tuile nlim ii Sale stau de multe ori Iu
noi, indiferent dac nlim ea S a este n ora sau nu, fl
ne m ndrim c avem aripa de nord m ereu pregtitl
pentru oaspei.
C n d nu le atrgea atenia asupra un or obiecte dr
m obilier sau a unor opere de art spectaculoase, menajera-ef trim itea slujnicele i valeii precipitai de colo-colo, poruncindu-le s fac focul n camere, s caute
h aine curate i s pregteasc bi calde.
Era evident c servitorii nu-i puteau ascunde curio
zitatea cu privire la noii oaspei, dar preau s le accepte
pe fem ei cu destul de m ult relaxare.
D e fapt, cnd M arcelline protest c dorm itorul care-i fusese destinat era m ai m ult dect suficient pentm
toate - era aproape la fel de m are ca prim ul etaj al ma
gazinului - , doam na M ichaels pru ocat.
- N u dorim s crem o revoluie aici, zise Marcelline.
Totul nu este dect pentru o noapte.

Seducie

197

Patul era enorm , i nu o dat dorm iser toate trei,


ilus Lucie, intr-unui m ult m ai mic.
- O rdinele nlim ii Sale au fost foarte clare, replic
rrm doam n a M ichaels. Cam erele sun t aproape gata.
rebuie s ne m ai ocupm doar de foc. nlim ea S a i
ice griji s nu rcii d up chinul prin care ai trecut.
I are m are dreptate. Astfel de ocuri duneaz echiliirului corpului. Era ngrijorat n special pentru feti,
n sufragerie s-a nclzit deja. Le conduse ntr-una dinre cele dou ncperi m ai mici de lng dorm itorul lui
Marcelline. M enajera-ef i arunc o privire blnd
ui Lucie, care uitase de tim iditate i se plim ba prin suragerie, m irat de m reia din jurul ei. n lim ea Sa
spus c o s avei nevoie de o ddac pentru feti.
Millie dispruse im ediat dup ce C levedon ieise cu
l ucie d in cldirea n flcri. D in m om ent ce ea era de
>in pentru c m icua fugise napoi, probabil c i fusese
cam de consecine.
- N u e necesar, zise M arcelline. Pot s m descurc.
Sprncenele doam nei M ichaels se ridicar.
- tiu c ai trecut prin clipe groaznice, dar iat-le pc
Mary i pe Sarah. A rt spre dou slujnice tinere care
Iflcur un pas n fa d in rndul servitorilor i se nclina
ifi cerem onios - ca i cum surorile N oirot erau persoane
ile rang nalt. Ele se pricep foarte bine la copii, v asidui
tiu c o s v prind bine puin odihn i liniai In
ii mp ce se vor ocupa de dom n ioara N oirot. Iar Innlt
mea S a a insistat ca ea s mearg s vad casa cil pAptll
.1 lui Lady Alice. A fost surioara n lim ii Sale, iidniiyn
lu oapt fem eia. nlim ea Sa a spus c jocul n < noua
cu ppui va abate m intea copilei de la experiena Im
umatizant prin care a trecut. e duse apoi la I ii< Ir, n<
aplec i i spuse: Nu-i aa c nlim ea Sa i n |>iuni
o csu cu ppui?
- O csu cu ppui, da, aa este! zise L u d r Mh nu
ridic ppua plin de funingine, jucria ca ir h|i|uh|m
o om orse, i i-o art doam nei M ichaels. l Sunniili
are nevoie de o baie.

198

Loretta Chase

-A tu n c i aa o s facem , prom ise d o am n a M ichlM


deloc deranjat. R idic m na, iar celelalte d ou meii#
jere se apropiar. Vrei s faci i tu o baie? i apoi
m nnci ceva? Vrei s m ergi cu Sarah i cu Mary?
Lucie se uit la M arcelline.
- Pot s m duc cu ele, m am ?
M arcelline le privi pe slujnice. N u aveau ochi docfl
pentru Lucie, desigur. Fetia i revenise destul de blm
ca s fie din n ou adorabil i, dei era foarte murdari)
ochii albatri aveau puterea s-i farm ece pe cei care iui
o cunoteau.
- D a , poi, aprob ea. A r fi adugat: n s nu ar tre
b u i s-i fac toate poftele", d ar tia c era o pierdere dl
vrem e. U rm au s o rsfee, iar Lucie avea s fac tot ci
voia, aducndu-le n pragul isteriei, aa cum izbutise f|
cu M illie.
Era dificil s struneti o feti plin de farm ec, chisf
dac un eori era extrem de neasculttoare. Lucie m ot*
nise firea pasional i ncpn area strm oilor ei, dat
prim ise n plus i lipsa de scrupule tipic fam iliei lor,
Fiin d doar un copil, nc nu nvase s ob in tot ceei
ce voia prin iretenie. C n d arm ul nu d d ea roade, (#
cea nite crize de furie ngrozitoare.
T otui, avusese parte de evenim ente cum plite, iat
puin rsf nu-i fcea ru. C a sa cu p p u i avea s-i ocU>
pe m intea, ajutnd-o s uite de incendiu. O ricum , nu
era dect pentru o noapte, i spuse M arcelline n timp
ce se uita la m enajerele care o con duceau pe Lucie. Ct
m icua se juca de-a prinesa, ea putea s se adun e i sl
plnuiasc ce va face m ai departe. I-ar fi fost m ult mal
uor dac nu s-ar fi aflat n casa lui C levedon , dac m
prejurim ile nu i-ar fi am in tit cine i ce era el... dincolo
de u n sim plu brbat atrgtor, pe care l avusese pentru
ea o vrem e foarte scurt.
D a r nu nsem na nim ic, i zise. Era d o ar dorin, ni
m ic m ai m ult. l dorise nc de la nceput, la fel i el pe
ea. l avusese, i acest lucru se transform ase n ceva mal
m ult dect plnuise.

Seducie

199

Totui, indiferent de miza jocului inventat de ea, era


mai m ult dect u n sim plu brbat atrgtor. E ra ducele
ile Clevedon. Iar ea nu era dect o sim pl negustoreaPentru el nu avea s fie niciodat m ai m ult dect
ii am ant. A r fi fost o postur pe care ar fi accep tato
oricare dintre strm oaele ei. Dar, pe lng fam ilia pe
Care trebuia s o ia n considerare, avea propriile aspi
raii, voia s devin o persoan im portan t, cineva cu
un statut pe care l m erita prin m eseria pe care o fcea
cu drag.
C e se ntm plase era de dom en iul trecutului. A cum
trebuia s se gn deasc la viitor. Aveau nevoie de o locu
in tem porar i de un loc n care s m unceasc.
Sophy trebuia s se ocupe im ediat de ziare. Povestea
|or avea s fie vzut ca o m inune, iar Sophy trebuia s
o aduc n avantajul lor... dei era posibil s fie prea
trziu. Titlurile pluteau n capul lui M arcelline: Fapta
croic a d ucelui..." D a, desigur... C are a p trun s ntr-o
cldire n flcri ca s salveze un co p il... Ins ziarele
nveau s speculeze. C e fcea el acolo la acea or? i de
ce le dusese apoi la el acas? C e prere avea viitoarea
lui soie?
- O , D oam n e! exclam ea lundu-i capul n m ini.
- C e e? ntreb Sophy. Sp er c n u te preocu p Lucie.
- E clar c n lim ea S a le-a d at ordin servitorilor s
aib m are grij de ea, spuse Leonie.
- i ce rem ediu m ai bu n ar putea prim i dect asta?
complet Sophy artnd spre lucrurile d in jur. N um ai
lux ct vezi cu ochii. i nu una, ci d ou slujnice stau
dup ea. O s-i spele blestem ata aia de ppu, p oi s fii
sigur de asta, i precis o s-i aranjeze i prul.
- N u Lucie e problem a mea acum , b o m b n i M ar
celline. Lady C lara! R ochia ei! C e ne facem?
*

Pritchett dd u fuga spre cas, m pachet, i spuse proprietresei o poveste despre o rud care era pe m oarte i
lu o birj pn la han ul C rucea de A ur de la C h arin g

200

Loretta Chase

C ro ss. D e acolo i transm ise un m esaj d oam n ei Downr*


prin care o anuna c inteniona s ia prim a diligenii
ctre Dover, iar dac doam n a Dow nes voia ceva de la cu
trebuia s vin ct de curnd. C o resp on d en a plecase l|
apte i jum tate, dar dac toate aveau s mearg bine,
Pritchett putea s prind un loc n potalion fr s m#|
atepte diligena de a d ou a zi.
D o am n a Dow nes nu se grbi ns. Era clar c nu ti
plcea s fie convocat att de trziu la un h an i, mal
m ult, ura s fac tranzacii n curtea stabilimentului,
D ei noaptea se lsase de m ult, n ju rul lor miunau
grjdari, birjari, potai, servitori i prostituate care n
cercau s adem eneasc pasagerii i le hituiau pe fetiei?
inocente de la ar.
Ignornd privirea acr a creatoarei de m od, Pritchett
trecu direct la subiect:
- A m luat m ai m ult dect m-am ateptat. I-am gsii
m apa, pe care o ineau de obicei sub lact.
Scoase un desen.
D o am n a Dow nes se prefcu dezinteresat.
- A m auzit despre incendiu, zise ea ridicnd din
um eri. E term inat. A stea nu m ai au nici o valoare.
Pritchett puse desenul la loc n m ap.
- A r e asigurare i bani la banc. O s se ntoarc Iu
treab n doar cteva sptm ni. Este cea m ai hotri
fem eie din Londra. D ac n u vrei astea, o s le iau cu
m ine. O s-mi fie de folos acolo unde m duc. Modelele
preuiesc ct greutatea lor n aur, iar eu tiu cum s le
valorific. M atept s obin m ai m ult de douzeci de gu
inee. D a, avei dreptate. Pentru m ine au o valoare mai
m are dect pentru dum nevoastr.
- A i zis douzeci de guinee, o aten ion doam na
Dow nes.
Erau pentru caietul cu schie, zise Pritchett. Iar n
seara asta m grbeam destul de tare ca s includ n pre
i m apa. D ar acum m-ai enervat.
- A r trebui s te denun. tii c incendiatorii sunt
spnzurai.

Seducie

201

- M ntreb ce s-ar ntm pla dac a spun e c dum


neavoastr m-ai pus s-o fac. D ar cred c nu avem
ile unde s tim ... lat, a sosit trsura m ea, spuse Pritiliett fcnd sem n cu capul ctre vehiculul care tocm ai
Intra n curtea hanului. Cincizeci de guinee. A cum
iau niciodat.
- N u am la m ine atia bani.
Pritchett puse m apa sub bra, i ridic geanta i nce
pu s se ndeprteze. N um r n oapt:
- U n u . D oi. Trei. Patru. C i...
- Stai!
C u storeasa se opri, dar nu se ntoarse. n nici un
minut, o poet volum inoas i schim b proprietarul i
puin m ai trziu Pritchett intr n cldire ca s i ia un
loc la potalion.

D ei ea i surorile ei concepuser un plan nainte de


n se prbui, extenuate, n aternuturi, M arcelline dor
mi foarte prost.
O urm rise pe fata care o m biase pe Lucie - cea
lalt se ocupase de igiena ppuii, i dduse jos rochia
murdar i ap oi o curase cu buretele, ndeprtndu-i
funinginea din pr - , care se com porta ca i cum ar
fi fost cel m ai norm al lucru din lum e. Slujnicele
luaser apoi rochia ppuii ca s o spele m preun cu
hainele fetiei.
D u p aceea, Lucie dorise s vad csua cu ppui.
Adunase deja n ju rul ei trei servitoare dornice s aib
grij de ea. M utaser un ptu elegant ntr-o cam er
frumoas de lng cea ocupat de M arcelline - acolo
dorise Lucie s doarm , nu cu m am a ei.
C o p ilu l se afla pe m ini bune, probabil c era m ai n
siguran dect fusese vreodat n cei ase an i de via.
T otui, M arcelline avusese com aruri. V isase c Lucie
nu scpase din incendiu, iar ea se dusese la gura iadului
s o chem e, n s prim ise drept rspuns d oar u n rs ori
bil nainte ca p oarta s-i fie trntit n fa.

202

Loretta Chase

D im in eaa urm toare, cnd slujnica intr la ea CVI |


ciocolat cald, M arcelline i d d u seam a c se tr e z llffl
m ult m ai trziu dect anticipase.
Era trecut de ora nou, i se spuse, iar Lucie lua d c j l l
m icul deju n cu ducele.
Sri din pat i refuz ciocolata.
- U n d e sun t surorile mele? ntreb ea.
C on ven iser s se trezeasc la ase i ju m tata.B
C u storeselor li se spusese s fie la atelier la opt. Prolm
bil c deja ajunseser acolo i gsiser o cldire carbonl*
zat n locul m agazinului.
- D o am n a M ichaels a zis c nu trebuie s v deran
jm , d oam n N oirot, zise slujnica. D ar dom nioara
Lucie a ntrebat de dum neavoastr i m i s-a spus s!\
v trezesc.

N oiro t nu ddu buzna n ncperea n care se lua ml* I


cui dejun i nu pru m ai tulburat sau m ai debusolatA
ca de obicei. Prul ei era puin ciufulit, d ar n acea ma
nier intenionat, nu neglijent. C levedon era sigur de
acest lucru. Indiferent ce se ntm pla, ea nu se putea
afia n public dect cu stil.
Faa i era palid, iar ochii, p rofu n d ncercnai. Sigur 1
nu dorm ise bine. N ici el nu avusese o noapte uoar, l
se trezise cu m oralul la pm nt. D ar coborse la micul
dejun i o gsise pe Lucie n com pan ia lui Jo sep h , vale
tul, cercetnd coninutul bufetului. Zm bi la vederea ei
de parc i s-ar fi luat o piatr de pe inim .
A cum fetia sttea cocoat pe un scaun plin cu per*
ne. U n gea fericit o felie de pine cu u n t i gem . Ppua
se afla lng ea, pe un alt scaun ticsit de perne.
- A , uite-o pe m am a ta, zise C levedon.
Inim a ncepu s-i bat m ai repede. C e prostie! Se sim
ea ca un biat care i vede prim a dragoste.
N oiro t se duse la fata ei, o srut pe frunte i i netezi
prul.

Seducie
- B u n dim in eaa, m m ico. D u p m icul d eju n o sfl
m ergem la p lim bare cu trsura. E m ncare foarte bun
pe bufet. Jo se p h o s te ajute s ridici capacele. Sun t
ou, u n c i m ai m ulte feluri de pin e i de pateuri.
- N u am tim p de m icul dejun, spuse N oirot. Im ediat
ce coboar i m tuile tale, trebuie s plecm . O chii al
batri ai lui Lucie se ngustar, iar faa cpt acea ex
presie pe care C levedon o m ai vzuse nainte. Iar tu nu
o s faci o scen, adug m am a ei. O s-i m ulum eti
nlim ii Sale pentru gestul su frum os, de fapt pentru
multele sale gesturi frum oase...
- N u o s fac nim ic de genul acesta, interveni d u
cele. T ocm ai aveam o discuie foarte in teresan t des
pre csua cu pp u i. A b ia a avut tim p s se joace cu
ea, era prea so m n o ro as asear. Pe d easu p ra, i-am pro
mis c o d u c la plim bare cu trsura. N u vd m otivul
grabei tale.
n acel m om ent intrar n ncpere i cele d ou su
rori. A rtau destul de obosite. Fr n doial c fuseser
trezite nainte de vreme i erau nfom etate.
- Trebuie s m ergem repede la m agazin i s vedem
ce poate fi salvat, zise N oirot. C ineva trebuia s fie deja
acolo ca s le ntm pine pe custorese. A r fi trebuit s
le fi dat de veste asear, dar nu m-am gn d it la asta.
Am nevoie de ele. Trebuie s gsim n um aid ect un loc
n care s lucrm . Trebuie s ne ocupm de rochia lui
Lady C lara!
El ar fi trebuit s tresar la m enionarea num elui
Clarei. A r fi trebuit s se sim t ruinat, i exact aa se i
ntm pl, dar nu suficient de m ult nct s fie abtut de
la plan ul pe care i-l fcuse n seara precedent.
- L-am trim is pe Varley, adm inistratorul m eu, la ma
gazinul dum neavoastr n aceast dim inea, m preun
cu m ai m uli servitori, zise el. Mi-au rap ortat c struc
tura de rezisten este ntreag, dei stricciunile sunt
destul de nsem nate. Lucrurile care nu au fost fcute
scrum su n t negre, ude i duhnesc, exact aa cum am
bnuit. A m reuit s recuperm , totui, un set de fiete

204

Loretta Chase

de m etal ce vor fi transportate n cam erele dum neavon*


tr im ediat ce mizeria de pe ele va fi ndeprtat.
- V or fi transportate...
-V arley a m ai salvat i cteva registre contabile sau
ceva de acest gen de pe unde erau ascunse. Totul e p#
m ini bune, adug el fcnd un gest spre bufet. V ro |
s luai m icul dejun.
- Pe m ini bune? ntreb M arcelline.
Ducele avu im presia c ezitase puin, dar m ai m ult cu
sigur c m intea i juca feste. N im ic nu o fcea pe Noirot
s ezite. Totui, ea se prbui n scaunul din stnga Iul,
vizavi de Lucie.
- S i pun n farfurie, m am ? ntreb fetia cu un
glas suspect de dulce. O s m ajute Joseph.
Ls jos tacm urile, i terse cu grij m inile pe er
veel i ncerc s se dea jos de pe scaun. Joseph , vale*
tul, se apropie obedient, o ajut s coboare i o urmii
la bufet. E a arta spre bucate, iar el um plea farfuria,
ascultnd ndatoritor ordinele.
- E m are lucru s fii duce, spuse sora cea blon d.
- A a este, recunoscu el. Triesc ntr-o cas suficient
de m are nct s v ofer spaiu de activitate fr ca acesi
lucru s-mi afecteze m odul de via. A m o sum edenie
de servitori i toi vor fi fericii s fac ceva diferit dac
vor avea ocazia. i am resurse ca s v ajut s v repunei
afacerea pe picioare, fr a sim i vreun disconfort din
acest motiv.
Jo sep h depuse farfuria plin n faa doam n ei Noirot,
apoi se ntoarse la Lucie, care i dd u n continuare in
dicaii pentru micul dejun al m tuilor ei.
- S ne oferii spaiu? ntreb M arcelline. N u putei
vorbi serios.
- A m neles c tim pul este vital, zise el. C u siguran
nu v dorii s pierdei i m ai m ult n urm a dezastrului.
M-am consultat cu Varley n aceast chestiune. Dup
prerea lui nu putei gsi o cldire adecvat m ai devre
me de cteva zile. ntre timp, a fost de acord cu m ine c
putei s v continuai m unca aici.

Seducie

205

-A ic i, repet ea. Sugerai s ne am plasm m agazinul


tn C a sa Clevedon?
- E u zic c este cea m ai sim pl soluie, rspunse
el. tia c aa era. R eflectase la aceast problem i la
uite lucruri aproape toat n oaptea. C on centrn du-se
asupra d ificultilor pe care le n tm p in a ea, i inuse
m intea la distan de alte gnduri. N u su n t ob in uit
cu attea evenim ente. A m fost prea agitat ca s adorm ,
n tim p ce stteam n pat, m-am gn d it la necazul
dum neavoastr.
- N u v-a trecut prin m inte c aceste gnduri ar putea
fi strnite de agitaie?
- Dim potriv, cred c m intea m ea a fost i m ai con
centrat du p ce am trecut prin aceast experien, la
fel cum m etalul devine m ai uor de m odelat dup ce
a fost inut n foc, spuse el. O cbii ei negri i ntlnir pe
ai lui, iar el nu reui s blocheze am intirea partidei de
sex consum ate rapid i violent pe m asa de lucru din ate
lier, sunetele de plcere nbuite, cldura nnebunitoa
re i bucuria intens... A faceri", i spuse. Gndete-te
la afaceri. La ordine. La logic." D o am n a M ichaels v
poate ajuta s organizai un spaiu de lucru aa cum se
cuvine, urm el. m preun cu surorile dum neavoastr
putei lua vehiculele mele i pe servitori i s mergei
s cum prai toate lucrurile de care avei nevoie ca s
onorai comenzile cele m ai presante. C roitoresele dum
neavoastr pot veni aici, im ediat ce dorii acest lucru,
ca s se apuce de treab. D ac o s m ai avei nevoie de
ajutoare n plus, doam n a M ichaels le va selecta pe cele
mai bu n e custorese dintre m enajere.
Faa ei devenise palid. Surorile ei o urm reau.
Clevedon nu-i putu da seam a dac erau alarm ate sau
nu, cci erau la fel de im pasibile ca i ea. Probabil
c erau contiente de necesitatea ajutorului, ntruct
blonda interveni:
- m i place m ai m ult dect planul nostru. M arcelline
voia s joace cri ca s ctige ban i i s cum prm apoi
ce avem nevoie.

206

Loretta Cfiase

P u lsul i crescu in stan tan eu din cauza ncntrii


n eb u n eti pe care o sim ea. E ra att de ridicol! nsft
era o victorie s-i tie num ele de botez: M arcelline, 1
Nu-1 putea rosti cu voce tare, d ar l p u tea sim i pe vr
ful lim bii.
M arcelline." Era un num e ca un secret, ca o oapt
n ntuneric.
O fem eie secretoas i ireat se gndise s joace cri
ca s fac rost de bani. N u trebuia s se mire.
-P u te m s trim item d u p Belcher, propuse rocata.
El i avocatul nlim ii voastre - Varley, nu-i aa? - pot 1
s ntocm easc actele pentru un m prum ut.
-P ro stii, zise Clevedon. O rict ar costa materialele
de care avei nevoie, nu poate fi dect o m ic parte din
ceea ce dm n fiecare lun organizaiilor caritabile.
O b rajii lui N oirot - M arcelline - se colorar i apoi
redevenir palizi.
N o i n u suntem un caz caritabil, protest ea. Se aple
c spre el adugnd ncet, cu voce sugrum at: v datorez
viaa fiicei mele. N u m obligai s v datorez m ai mult
dect att.
Inim a lui se strnse i btu att de puternic, nct I
pru c va exploda. D urerea pe care o sim i n piept l
constrnse s se uite n alt parte ca s-i vin n fire. ;j
O privi pe Lucie, copilul pe care l salvase.
N o iro t credea c i datoreaz ceva, un lucru imposibil
de pltit. N u cunotea valoarea darului pe care ea i-l
fcuse. C levedon n-o putuse salva pe A lice. Era departe
cn d se petrecuse accidentul. tia c nu avea s-o mal
revad. Era contient c salvnd acest copil nu-i putea
aduce n ap oi sora. D ar m ai tia c atunci cnd o scosese ,
teafr pe Lucie din cldirea n flcri nu sim ise numai
o uurare im ens, ci i o bucurie m ai mare dect i-ar fi
im aginat vreodat.
Lucie, cu ajutorul lui Jo sep h , se instala n ap oi pe sca
un u l ei.
- N u e acelai lucru, spuse el refuznd s rspund
tot n oap t i lsndu-i in ten ion at pe servitori s
au d i s cread ce voiau. M car o dat lsai deoparte

Seducie

207

mndria i nevoia de a-i conduce pe ceilali i ghidai-v


dup bunul-sim.
- D um neavoastr suntei cel care nu se ghideaz dup
kinul-sim , ripost ea. Gndii-v la brfe.
- S o ra m ea are dreptate n aceast^ privin, sri ro
cata. N u putem accepta daruri de la n lim ea Voastr.
Ne-am pierdut m agazinul, d ar nu ne p utem perm ite s
ne pierdem i reputaia.
- N u putem s dm ap la m oar brfelor, interveni
blonda. C on curen a noastr...
- N o i nu avem concuren! proclam N oiro t cu frun
tea sus i cu ochii negri licrind.
El i reprim u n zmbet.
-V re a u s sp u n c acelea care se pretind concuren
tele noastre vor ncepe s m prtie poveti de senzaie,
rectific blonda.
D ucele o privi pe Lucie.
- T u ce zici, Erroll?
- Pot s m duc s m jo c la csua cu ppui?
- Sigur c poi, dulcea. A dug ap oi ctre N oirot:
Suntei bu n e negociatoare. Va fi con siderat u n m pru
mut, atunci.
-M u lu m e sc , spuse tnra fem eie. Surorile ei m ul
umir i ele, ca un ecou. La sem nul ei se ridicar. Pot
s o las pe Lucie n grija servitorilor n lim ii Voastre?
ntreb ea. Sun tei cu toii hotri s o rsfai, ea nu
va face nim ic ru, iar eu nu am tim p s o conving s
lase totul balt i s vin cu noi. N u avem nici o clip de
pierdut. Trebuie n eaprat s term inm rochia lui Lady
Clara pn disear la ora apte.
C levedon se holb la ea.
- E u cred c glum ii. M agazinul a ars d in tem elii.
!n m od sigur clienii dum neavoastr nu se ateapt s le
onorai com enzile astzi.
- N u nelegei, sp use M arcelline. Lady C la ra nu
are n im ic de p u rtat disear la A lm ack. I-am arun
cat toate hainele. T rebuie s p rim easc acea rochie.
Am prom is!

208

Loretta Chase

Ora cinci n acea sear


C a sa C levedon era ntr-o stare despre care proprieta* 1
rul ei spera s fie un h aos inut sub control. Servitorii
m iunau de colo-colo, unii duceau m arfa pe care femeile
o cum praser de dim inea - C levedon vzu baloturi
de esturi i m ai multe cutii care conineau cine tie ce
alte lucruri - iar alii goneau dintr-o parte n alta a casei
ducn d m esaje sau diverse accesorii i lund una-alta dr
pe bufete sau dulapuri i chiar din m ansard.
U n grup de custorese sosise la sfritul dim ineii yl
toate adm iraser m prejurim ile cu gurile cscate naintr
s dispar n ncperile de la prim ul etaj destinate tem
porar atelierului.
R ocata - C levedon aflase c era d om n ioara Leon i* I
N oirot - l asigurase la un m om ent dat c totul aven
s fie aranjat pn a doua zi, odat ce toat lum ea se
instala i toate m aterialele erau puse la locul lor. Ii mul
um ise de m ai m ulte ori c salvase registrele contabile fl
i zm bise cnd el i spusese c n u i se datora acest lucru, i
ntruct nu era n stare s deosebeasc un registru dr
contabilitate de o carte de predici deoarece nu vzuse
n iciodat cum artau acestea n realitate.
B lon d a - dom nioara S o p h ia N oirot - m prum utase
hrtie, penie i cerneal ca s scrie anunuri la ziare, 1
El i oferise biroul su deoarece dom n ioara Leonie tl
spusese c Sophy avea nevoie de linite ca s com pun - j
era ca i cum ar fi scris un capitol dintr-un rom an, tl
explicase ea - iar spaiul lor de lucru era ticsit de oa
m eni care veneau i plecau n tim p ce M arcelline dden
m ereu ordine n stnga i-n dreapta.
C levedon se retrase n bibliotec. A r fi putut s plecc
de acas, dar ar fi fost un gest iresponsabil. El fusese cel
care propusese toat treaba aceasta, aa c trebuia s se
ocupe de ea pn la final. Se dovedise c prezena lui era
ntr-adevr necesar. D in cnd n cnd cineva aprea s-l
pun cte o ntrebare la care n um ai el putea rspunde

Seducie

209

sau s-i expun cte o problem pe care n um ai el o pu


tea rezolva. D e obicei venea una din surorile lui N oirot,
pentru c ea se inea la distan. A lteori veneau doam n a
Michaels i, foarte rar, Halliday, cu cte o chestiune care
l punea n dificultate pn i pe el, atoatetiutorul.
D e fapt, Clevedon nu voia s plece de acas. T ot ceea
ce se ntm pla i se prea foarte interesant. D in cnd n
cnd se posta n pragul bibliotecii i urm rea agitaia.
I-ar fi plcut s vad cum era fabricat rochia Clarei,
ns dom nioara Sop h ia l avertizase, cu tact, c prezen
a un u i gentlem an ar fi perturbat concentrarea croitoreselor. O ricum , valetul solid le tulburase destul de tare.
C levedon avea nc ndoieli c vor reui s term ine
rochia la timp. M aterialele nu ajunseser dect dup-amiaz trziu i, d up unele indicii pe care le aflase cu
privire la m odelul ales, m unca avea s fie titanic.
C itea un exem plar din publicaia pentru femei
La Belle Assemble, rm as de la m tua lui, cnd auzi pai
apropiindu-se. Puse revista deoparte i arunc nite invi
taii peste copert.
U a se deschise, iar valetul T h om as l anun pe
lordul Longm ore. A cesta ddu buzna n urm a servitoru
lui m procnd scntei din ochii lui negri:
- i-ai pierdut minile? ntreb el.
T h o m as se fcu nevzut.
- B u n seara, Longm ore, zise C levedon. S u n t ntr-o
stare excelent de sntate, m ulum esc de ntrebare,
mi pare ru s sp u n c tu pari c te afli ntr-o stare de
halucinaie. Sper c nu este o febr contagioas. A m un
mare num r de oam eni n cas i nu a vrea se m olip
seasc de la tine.
- N u vorbi tm penii, spuse Longm ore. C n d am ci
tit ziarele de dim inea am crezut este vorba de o alt
fantezie de-a lor - cum a fost prostia aia despre scene
le sinucigae ale creatoarei de m od tem peram entale.
i am ncercat s-i explic m am ei m ele, care, aa cum i
poi im agina, este n pragul isteriei. A cest lucru l fcu
pe C levedon s revin pe pm nt cu o bufn itur. U itase
com plet de doam n a W arford. D ar ce im portan avea?

210

Loretta Cfxase

Refuza s perm it nervilor i isteriilor ei s-i influene#


starea de spirit. E a era problem a soului ei. A m venii
aici pentru c nim ic nu m ai poate fi reparat, d up cum
a zis m am a, dar trebuia s vd cu ochii m ei ce pune l | ,
cale prietenul m eu, con tin u Longm ore. i ce descopSf j
cnd ajung? Se pare c ziarele, ca s nu sp u n c i manm,
au subestim at situaia, din nefericire. C o n stat c prl#i
tenul m eu adpostete trei fem ei nem ritate, nu nti-0
colib discret din K ensington, ci n casa fam iliei saltfl
i, od at cu ele, alte ase femei, iar servitorii m uncesc
transpir ca nite truditori din m in, crnd materialei#
pentru croitoreas! L-am vzut cu ochii m ei pe Halli
day d ucn d ceea ce prea a fi un co cu rufe. U n c o B
cu rufe! Halliday era cel care avea n grij gospodrit,!
El se ocupa de registrele stpn ului su i fcea m u n clj
de secretar. El ddea ordine. N u i sufleca mnecile
crnd diverse lucruri. D ac dusese u n co, o fcuse c A
s se amuze - sau ca un pretext pentru a-i satisface cu
riozitatea fa de strinele prezente n cas. Longmor#
trncni n continuare: tiu c nu-i pas de convenii,
d ar aceast... s m ia naiba, nu-mi m ai gsesc c u v in te
Las-o pe m am a... Eu cum o s m uit la sora mea?
- Ei bine, e am uzant, zise Clevedon.
- Am uzant?
- in n d cont de faptul c fem eile acestea su n t aici
n um ai i n um ai din cauza surorii tale. i-au luat angn
jam en tul c-i vor face C larei o rochie pentru evenimeiv
tul de ast-sear i au ideea fix c absolut nim ic, fie CA
e vorba de voina divin sau a om ului, cium , ep id em ie(
inundaie, foam ete sau foc, n u le poate op ri de la nde
plinirea fgduielii. Este foarte ciudat. Se pare c trate
z prom isiunea de a face o rochie la fel cum tratm noi
o datorie de onoare.
-B le ste m a t rochie! b o m b n i Longm ore. A i luat
opium ? A i bu t absint? A i febr? G on oree, poatef
A m auzit c afecteaz creierul. C roitoreasa aceea...
- La care dintre ele te referi? ntreb C levedon. Suni
trei.

Seducie

211

- N u m lua n rspr! Pentru num ele lui D um nezeu,


prin tot ce faci pui la grea ncercare rbdarea tuturor
sfinilor i m artirilor la u n loc. O s m faci s te pro
voc la duel. N u p ot s te las s-i bai jo c de sora mea.
Nu poi s...
Se ntrerupse pentru c ua se deschise i dom n ioara
Soph ia dd u buzna n ncpere.
- n lim ea V oastr, m ntreb...
Se opri observndu-1 chiar n ultim ul m om en t pe
Longm ore.
S au poate c l vzuse im ediat ce intrase, dac nu
chiar m ai nainte. Clevedon bn uia c am bele surori
erau la fel de irete ca N oirot. S e gn d i c d om n ioa
ra S o p h ia intervenise anum e. Probabil c l auziser pe
Longm ore sosin d din cellalt capt al casei.
O ricum , ar fi fost greu s nu-1 observe, nu num ai
pentru c era la fel de nalt ca ducele, ci i pentru c
sttea chiar n calea ei. Poate, totui, l con fun dase cu
C levedon. O am en ii obin uiau s fac acest lucru cnd
i vedeau din spate, de la distan. A m n d o i erau so
lizi, brunei, n s Longm ore se m brca m ai neglijent n
com paraie cu am icul su.
O ricare ar fi fost m otivul, ea p ru su rp rin s i
n lem n i.
- m i cer scuze. C e nepoliticos d in partea m ea s dau
buzna astfel...
- B a deloc, spuse Clevedon. V-am spus s n u stai la
politeuri cu m ine. N u avem tim p de aa ceva. Este doar
prietenul m eu - sau, poate, fostul m eu prieten - , lor
dul Longm ore. Longm ore, dei nu m erii, permite-mi
s i-o prezint pe dom n ioara Sop h ia N oirot, u n a dintre
respectabilele noastre creatoare de m od.
ntre tim p, Longm ore, care se ntorsese pe clcie la
intrarea ei brusc, nu-i luase ochii de la ea. U n m o
m ent pru nucit. A p o i se nclin.
- D om n io ar Soph ia.
- M ilord, zise ea fcnd o reveren.
O reveren spectaculoas, nu la fel ca a lu i N oirot,
dar ceva aproape la fel de im presionant.

212

Loretta Chase

O ch ii negri ai lui Longm ore se m rir.


- Ei bine, ce e? ntreb Clevedon.
Privirea albastr a Sophiei, suspect de inocent, IM
ntoarse ctre el.
- E s te n legtur cu an un ul pe care l dm la ziuf,nlim ea Voastr. Scriu astfel de texte mereu i ai p u l
tea crede c nu e ceva deosebit la el, dar am problem *,
n ciuda faptului c am parte de linite.
Auzise discuia, i spuse Clevedon. l auzise pe Lonjf)
m ore tunnd i fulgernd i intervenise. Ea fusese c m
care scrisese textul din ziare despre faim oasa rochie pf
care o purtase N oirot la bal. Ea rspundea de tran sfoll
m area dificultilor i scandalurilor n publicitate pctvl
tru magazin.
- ocu l e de vin, zise ducele intrnd n joc. N u vS
putei reveni peste noapte, m ai ales cnd totul fierbi
n jur.
- C a s fiu sigur, pentru c nu-mi p ot critica p ro
priul text, m i putei da opin ia dum neavoastr? n tre b i:
ea. D ac lordul Longm ore m i va scuza ntreruperea,
M usafirul se ddu la o parte i se aez pe canapea,
D o am n a N oirot dorete s i informeze prietenii yl
publicul, n general, citi ea, c intenioneaz s redei'
chid m agazinul de prezentare n foarte scurt timp, cu
o colecie nou i elegant de plrii i rochii inedite, Iii
preuri rezonabile...
-R e n u n a i la partea cu preurile rezonabile, inter
veni Clevedon. Chestiunile pecuniare conteaz numai
pentru cei din clasa de m ijloc. C u n osc obiceiurile cu
notinelor mele fem inine i este m ai bine s fii nerezo
nabile. D ac un obiect nu este scum p, ele nud apreciaz
aa cum se cuvine.
D om n ioara Soph ia aprob din cap.
- Ei, vedei? M arcelline ar fi observat asta, dar nu am
ndrznit s-o ntrerup. D ac rochia lui Lady C lara nu
e gata la timp, sora m ea va fi devastat.
C levedon l observ pe Longm ore aruncndu-i tinerel
o privire ntunecat pe sub sprncenele negre i groase,

Seducie

213

- D ac m am a m ea o va lsa s poarte rochia, bom


bni el.
D om n ioara Sop h ia se ntoarse cu totul spre el, cu
ochii albatri acum ct cepele.
- S nu o lase s poarte rochia? N u putei vorbi
serios. Sora m ea se om oar ca s o term ine.
- D raga m ea... ncepu Longm ore.
- M agazinul nostru a ars complet, urm Sop h ia. Feti
a surorii mele - nepoata m ea... singura n epoat pe care
o am - era s m oar n foc. nlim ea S a i-a salvat viaa
riscnd-o pe a sa. A intrat ntr-o cldire n flcri! aduL' ea ridicnd tonul. Ne-a prim it aici, ne-a m prum utat
nani pentru m arf, noi ne dm peste cap ca s ducem la
ndeplinire obligaiile fa de cliente, iar dum neavoastr
spunei... spunei c m am a dum neavoastr n-o s-o lase
pe Lady C lara s poarte ro... rochia?
Vocea i trem ura. Lacrim ile ddeau s izbucneasc,
lon gm ore sri de pe canaprea.
- H ei, zise el. N u e cazul s v suprai.
S oph ia se adun.
- D a c D om n ia Sa, m am a dum neavoastr, spune
o vorb m potriva acelei rochii..., m potriva surorii
mele... v prom it c o s o strangulez cu m inile mele,
lie c e marchiz sau nu!
A runc pe jos anunul pe care-1 scrisese i iei din
ncpere trntind ua n spatele ei.
Longm ore ridic bucata de hrtie, deschise ua i
alerg du p ea.
C levedon atept pn cnd paii lor nu se m ai auzi
r, dup care btu din palme.
- Bravo, dom n ioar Sophia, zise el. Foarte bine!
Zm bi, nchise ua ncet i se ntoarse la studiul revis
tei La Belle Assemblee.
*

C levedon duse revista la m asa de scris. T ocm ai fcea


nite notie cnd ua se deschise n deajun s de m ult ca
un cap cu bonet s i fac apariia.

214

Loretta Chase

- Plec, anun N oirot.


B o n eta dispru, iar ua ddu s se nchid.
El se ridic i se ndrept spre prag.
- S ta i.
M arcelline vr din n ou capul pe u.
- N u am tim p s stau. A m vrut d oar s tii c ro c h lll
e gata.
V orbea ndeajuns de calm , d ar el detect o und d t
triu m f n voce.
A ju n se la u i o deschise com plet.
Ea inea n brae ceva ce sem n a cu un cadavru n v M
lit. T rebuia s fie rochia, nfurat n m ai m ulte stratu ftj
de hrtie i m pachetat n m uselin, ca o m um ie.
- N u o s-o duci tu, zise el. U n d e este valetul?
II vzu zbovind sprijinit n hol.
-Uite-1. Hei, Thom as!
- N u , zise ea i i fcu sem n lui T h o m as s n u se apro
pie. A m prom is c o s o livrez p erson al i n u o daU
d in m n .
C leved on se uit n jo s la pachetul cu aspect de
cadavru.
- Pot s o vd?
- In nici un caz. N u am tim p s o despachetez i $(i
o m pachetez la loc. O s-o vezi disear i o s fii uim it, l|
fel ca toi ceilali. La A lm ack.
A lm ack. Sim i o greutate pe um eri. O alt sear do
m iercuri cu aceiai oam eni care se ad un au acolo n fie
care sptm n n tim pul sezonului m on den . Aceleai
conversaii, anim ate de ultim ele scandaluri. In acea sen
r avea s se afle n vizor, m ai m ult ca sigur. C u toii
aveau s uoteasc despre el n spatele evantaielor i al
crilor de joc. D oam n a W arford avea precis m ulte de
spus, urm n d s se exprim e cu cea m ai m are subtilitate
de care era n stare, adic prin aruncarea u n or insulte la
fel de m ari i de neocolit ca o baleg de elefant.
i aduse am inte ce-i spu sese Lon gm ore despre
fap tu l c m am a lui nu i va perm ite C larei s poarte
rochia.

Seducie

215

- A r fi bin e s vin cu tine, zise el. Lon gm ore a fost


aici...
- tiu . Sophy s-a ocupat de el. Iar eu o s m ocup de
doam na W arford, dac va fi necesar. D ar m ndoiesc
de asta. C n d Lady C lara o s vad rochia, cu... dar nu
conteaz, n u am tim p s stau la palavre, iar tu te-ai plic
tisi, oricum .
- N u , nu m-a plictisi, zise el du p ce citise L a Belle
Assemblee i d u p ce i veniser unele idei. A m ...
- Este ase i jum tate, spuse ea. Trebuie s ajung la
C asa W arford.
- Ia cabrioleta.
- N u tiu ce-o s iau. Halliday mi-a prom is c o s am
la dispoziie cel m ai rapid vehicul al tu. M ateapt.
V oia s-o nsoeasc. Voia s vad rochia i faa Clarei
cnd o despacheta. Voia ca toi s observe c nu era vor
ba dect de afaceri i c N oirot nu era num ai talentat,
ci avea i principii... pn la un punct... cnd era vorba
ele m unca ei, oricum ... i c era onorabil... pn la un
punct... cnd era vorba de m unca ei, oricum ...
Dar, spre ruinea lui, acesta nu era singurul motiv
pentru care voia s o con duc la C asa W arford.
Era n deajun s de aproape ca s-i sim t parfum ul, s
observe culoarea care-i aprea i i disprea d in obraji,
pielea ce cpta o tent perlat n zonele n care o atin
gea lum in a i buclele negre ce curgeau aparen t ntm
pltor de sub bon et i se curbau n ju rul urechilor.
Ar fi vrut s-i ia faa n palm e, s o ntoarc i s-i aduc
buzele aproape de ale lui...
Prost, prost, prost.
i infam pe deasupra. E a inea n brae rochia Clarei,
iar el o iubea pe C lara, o iubise m ereu i nu putea su
porta ideea de a-i face vreun ru.
Fcuse deja destule. D o am n a W arford probabil c
o hruise toat ziua pe fiica ei, nvinuind-o pentru ne
glijena i com portam en tul deplasat al lui C levedon.
Pisicile geloase care pretindeau c-i erau prietene cu si
guran c i ascuiser i ele ghearele pe C lara.
Se d d u la o parte din dreptul uii.

216

Loretta Chase

- A fi un idiot dac te-a reine d u p ce ai realizut


ceea ce a fi putut jura c era im posibil.
Se dd u i ea la o parte.
- S sperm c m vor lsa s o livrez.

capitolul 12
O femeie de geniu va conferi un aer rafinat rochiei ;
sale prin intermediul unei suite de noduri bine alese,
aa cum un scriitor priceput nsufleete o propoziie
printr-o simpl expresie."
John Gay, poet i dramaturg englez (1685-1732)
M arcelline ajunse la C asa W arford cu cinci minute
nainte de ora apte. D ei cltorea n trsura lui C lw
vedon, pe uile creia se afla blazonul fam iliei, ocolisc
pn la intrarea destinat com ercianilor, unde fusese
lsat s atepte. i trecuse prin m inte c era foarte po
sibil s fie refuzat, dar i alung ndoielile. Rochia eru
m agnific. Lady C lara nelesese c se afla pe minile
unei maestre, altfel ar fi respins-o pe M arcelline n ziu|
precedent, n clipa cnd se apucase s-i arunce lucruri
le d in garderob.
ntr-un final apru cam erista, D avis, care o ls s in
tre i, cu o privire ncruntat, o con duse pe Marcelline
pe lng scara servitorilor ctre cea d in spate.
Expresia ei acr i afl rapid explicaia. M arcelline !
gsi pe Lady C lara i pe m am a sa n spaiul destinat gat
derobei. Era clar c avuseser o ceart, i nc u n a destul
de serioas, pentru c am n dou aveau feele aprinse. J
D avis intr i anun:
- A sosit croitoreasa, milady.
Se ls tcerea, la fel de apstoare i de im ens ca
u n elefant.
D o am n a W arford era aproape la fel de nalt ca ?l
C lara i se putea observa c fusese atrgtoare la viaa
ei. C u siguran nu sem nase cu zgripuroaica renumit
ce devenise. D ei puin m ai plin u dect fiica sa, era

Seducie

217

o fem eie frum oas, de vrsta a doua. C u spirit btios


ns, pentru c trecu direct la atac.
- D um neavoastr! zise ea. C u m ndrznii s v ar
tai faa aici?
-M a m , te rog, interveni Lady C lara cu privirea
la pachetul din m inile lui M arcelline. O , D oam ne!
Nu mi-a venit s cred cnd am auzit c ai venit cu
rochia. M agazinul dum neavoastr... am citit c a ars
din temelii.
- A a a fost, milady, dar am prom is c o s v aduc
rochia.
- C u rochie sau nu, nu-mi vine s cred c aceast fiin
are neruinarea s-i arate faa...
- Mi-ai fcut rochia? ntreb Lady C lara. A i reuit
aa repede?
M arcelline aprob din cap. Aez pachetul pe o m
su joas, desfcu legturile, dezveli m uselina i scoase
rochia dintre hrtiile pe care ea i surorile ei le introdu
seser ntre pliuri.
Auzi trei suspine.
- O , D oam n e! exclam tnra fem eie. O , D oam ne!
- E s te revolttor, m orm i doam na W arford, dei
cu m ai puin convingere fa de m ai devreme. Vai,
C l a r a , cum de supori s prim eti ceva din m inile aces
tei fiine?
- N u am altceva de m brcat.
-N im ic altceva! N im ic altceva!
D ar Lady C lara i ignor m am a i i fcu sem n sluj
nicei s o ajute. D oam n a W arford se afun d ntr-un fo
toliu i privi ncruntat n tim p ce M arcelline i slujnica
o m brcar pe fiica ei, care se duse apoi s se adm ire
In oglind.
- D oam n e, Dum nezeule!
Slujnica rm sese locului, cu m na la gur.
D oam n a W arford se holba i ea.
Creaia lui M arcelline era form at dintr-o rob de
crep alb ce venea peste un furou din satin de aceeai
m ioare. D ecolteul foarte generos i pun ea n eviden

218

Loretta Chase

um erii fini i avantaja form a snilor, iar n u an a de alli ti


scotea n eviden tenul mat.
M arcelline pstrase un aspect sim plu, fr prea nuil
te accesorii, ca s evidenieze fru m u seea croielii i DQfl
feciunea faldurilor, n special pe cele ale corsajului,
C teva funde am plasate cu grij d ecorau m necile fouM
te scurte i bufante, dar i m arginile robei, n locuri 1#
n care aceasta se deschidea i lsa s se vad furoul dlM
satin. R oba era brodat delicat cu nite rm urele aurii,
argintii i negre. Stilul nu era franuzesc, d ar era d estu l
de elegant ca nu fie n ntregim e englezesc.
C e l m ai im portan t n s era c se potrivea la flxJ
N u , nu num ai c se potrivea la fix, d ar fcea ca ffumiW
seea tinerei s fie aproape irezistibil.
Lady C lara observase acest lucru. La fel i slujnica, b||
chiar i m am a ei.
T cerea din ncpere era profu n d.
M arcelline le ls s se holbeze n tim p ce ea stu d ii
lucrtura.
M ulum it fanatism ului ei cn d venea vorba de m
surtori, croiala era aproape perfect. N u era nevoie |
m ute tivul m ai sus sau m ai jo s. D o ar gulerul necesita
cteva retuuri ca s se alinieze perfect cu linia spatelui,
Perniele pe care le pusese D avis n u erau destul de mari
ca s in bin e m necile. D ar asta i alte cteva chestiuni
m in ore erau uor de corectat.
S e apuc s fac repede retuurile. C n d partea teh
nic fu ndeplinit, o n drum pe D avis la adugarea
accesoriilor: o coroni din argint i aur peste cocul nv
pletit, cercei m ari din aur i o earf d in voal. in u ta fu
com pletat cu pan tofi uori, d in m tase alb, i mnui
albe, ornate cu m tase argintie i aurie.
T oate acestea i luar aproape o or, tim p n care
d o am n a W arford deveni d in ce n ce m ai nerbdtoa*
re, bo m b n in d c aveau s ntrzie. M arcelline abia avu
parte de un m in ut ca s-i adm ire opera. D in cauza ei ntrziau la cin, se plnse d oam n a W arford, care o trasa
pe Lady C lara afar din cam er fr nici u n alt cuvnt*!
Fr m ulum iri, desigur.

Seducie

219

D avis recunoscu m orocn oas c stpn a ei arta,


Intr-adevr, foarte bine. A p oi o grbi pe M arcelline n
|os pe scar ca pe un secret com prom itor i o conduse
napoi la intrarea pentru prim irea m rfurilor.
C n d pi n noapte, M arcelline i spuse c era foar
te, foarte fericit.
Fcuse ce trebuia fcut. Lady C lara n u artase niciodat att de frum oas, iar ea o tia, la fel i m am a
ei. Toat lum ea de la A lm ack avea s observe acest lucru. i Clevedon. Avea s se ndrgosteasc din nou de
logodnica lui.
In culm ea trium fului, M arcelline sim i u n jun gh i as
cuit i adnc.
tia ce era. Era o m incinoas iscusit, d ar n u se price
pea deloc s se m int pe sine.
A devrul era c i dorea s fie ca Lady C lara, o fe
meie dem n de el. i dorea ca ea s fie cea de care s se
ndrgosteasc ducele, iar o dat ar fi fost de ajuns.
N u conteaz*1, i spuse.
Fata ei tria. Surorile ei triau. Aveau s-o ia de la
capt... iar d u p n oaptea aceea doam n ele d in nalta
locietate aveau s se nghesuie la ua lor.
*

A bia ajunsese la A lm ack c ducele de C levedon cal


cula deja ct tim p avea s treac p n cnd p utea s sca
pe de acolo ntr-o m anier decent. N u inteniona s
mea ct era necesar - cel puin n op in ia m archizei de
Warford
dar nu era treaba lui s-i fac pe plac aceste
ia. Venise num ai i n um ai pentru C lara i se n d oia c
ra se atepta de la el s stea nedezlipii un u l de altul.
A junsese ct de trziu se putuse. A cest lucru nu mImntise cu nim ic starea de fapt, deoarece C lara era
i opleit de ateniile adm iratorilor, iar el ob osise s joare cri cu aceiai oam eni. Ea i rezervase d oar u n dans
pentru c n u fusese sigur c va veni, iar ceilali brbai
fuseser foarte insisteni s o aib drept partener.

220

Loretta CHase

A veau i de ce s fie insisteni; era o gloat m ai marc


dect de obicei. A sta, i spuse el, era ceea ce ea merit,
A rta foarte bine n rochia pentru care N oiro t i femeii* i
ei trudiser ca nite sclave.
D ar, m ai im portant, observ pe feele doamnelor
londoneze aceeai expresie pe care o vzuse la omolou
gele lor pariziene. i dorea ca N oiro t s le p oat veden
figurile.
T im pul se scurse cu ncetinitorul p n cnd i veni
rndul la dansul prom is. n tim p ce o conducea p i V
C lara pe ringul de dans, i spuse c era cea m ai frumoa
s fem eie din ncpere.
- R och ia joac un rol m ai m are dect a fi bnuit,
recun oscu ea. N u mi-a venit s cred c d o am n a Noi* 1
rot a p u tu t s o term ine att de repede, d u p tot cc
s-a ntm plat.
- A fost foarte hotrt, rspunse el.
C lara l fix pre de o clip, ap oi i m ut privirea.
- C red c aceast croitoreas a ta este o fiin foarte
m ndr, zise ea.
M ndr. ncpnat. Pasionat.
- Este croitoreasa ta, drag, nu a m ea.
- T oat lum ea spune c e a ta. St n casa ta, mpreu
n cu fam ilia ei. A i adoptat-o?
- N u am tiut ce s fac cu ele ntr-un tim p att de
scurt.
Conversaia lor lu o pauz n tim p ce ncepur sA
danseze. A p oi C lara spuse:
- A m citit odat c dac cineva salveaz viaa cuiva,
persoana salvat i aparine salvatorului.
- Sp er c nu ncepi i tu s vorbeti despre gestul meu
eroic. C a brbat, nu aveam ncotro. D ac m am a ta ar fl
fost prins n m agazinul acela n flcri nu a fi stat pe
m argine s m uit. i Longm ore ar fi fcut acelai lucru, /
indiferent ce spune.
- C h iar c a avut ceva de spus. C n d s-a ntors aca
s, dup ce te-a vizitat astzi, i-a zis m am ei s n u fac
prea m ult caz n legtur cu nite croitorese dictatoriale,
A com en tat c e tipic pentru tine s gzduieti acele

Seducie

221

! iine provocatoare. n opinia lui, erau ridicole. Magazi


nul li se fcuse scrum , copilul aproape fusese ars de viu,
nu m ai aveau nim ic n afar de hainele de pe ele i nite
registre contabile i nu se gndeau dect la rochia mea.
- Sun t, ntr-adevr, dictatoriale, confirm el. A i vzut
cu ochii ti.
i-o im agina pe Noirot, solem n ca o regin, dndu-i
ordine C larei. A tt de sigur pe ea. A tt de ncpna
r. A tt de pasionat.
- ndrznesc s sp u n c acceptndu-i serviciile am o
cat pe toat lum ea.
- Toat lum ea este uor de ocat, rem arc el.
- D ar am vrut rochia. n ciuda povetilor lui Harry,
m a m a nu a vrut s o lase pe femeie n casa noastr.
Pn la urm am fcut o scen ngrozitoare i ea a cedat.
Se pare c sufr de un orgoliu nem surat.
- C e prostie! A trecut m ult tim p de cnd te ascundeai
de ea. U n eori m ntreb dac nu cumva m am a ta...
Se opri la tim p, consternat de ceea ce era pe cale s
spun. Nu-i dduse seam a pn acum c m am a ei cea
vanitoas i m n dr i m brcase n m od deliberat fata
ca pe o clugri. O fcuse n sperana c astfel i va
ine la distan pe ceilali brbai i c o va pstra pe
Clara pentru Clevedon.
O
pstrase pe C lara pentru u n b rb at care o iu
b ea, dar nu voia s se afle acolo, nu i dorea o astfel
de via i visa la altceva, dei nu era sigur ce n sem n a de
fapt asta.
B a tia foarte bine. D ar nu-1 ajuta cu nim ic, deoarece
era singurul lucru pe care puterea, statutul i ban ii lui
nu-1 puteau cum pra.
- C e ziceai despre mama? ntreb C lara.
- Este foarte protectoare, m ini el. M ai m ult dect i
doreti, fr ndoial. Dar, pn la urm , ai o b in u t ceea
ce i-ai dorit.
El nu observ cuttura iscoditoare pe care i-o arun
case tnra. Toat atenia i era ndreptat ctre rochiile
doam nelor care pluteau n jurul lor pe ritm ul muzicii.
Aproape toate aveau culorile obinuite n ultim ul stadiu

222

Loretta Cfiase

al d oliu lu i de la C u rte: toate nuanele de alb i puin ut'


gru, croieli delicate ce con trastau cu inutele brbailor, ;
negre, boase, presrate cu p uin alb i gri.
A erul cald, ncrcat cu parfum , i am in tea de un .ill
tim p i un alt loc. D ar nu sem n a deloc cu Parisul, inf I
diferena nu se rezum a la inutele m onocrom atice.
D e vin era atm osfera m onocrom atic. Lipsea vraj, I
La Paris fusese ceva ferm ecat, ceva ireal - absurd itn
tea balului la care N oirot nu avea ce s caute i u n d o a
totui, se ncadrase att de bine, un de ea era soarele, iur
toi ceilali m ici planete i satelii ce orb itau n jurul el.
U n loc vrjit.
C e prost era! C e a m ai fru m oas fat d in L on d ra e r t l
n braele lui. Fiecare brbat din preajm l invidia.
D a, era u n prost. Fata pe care o iubise dintotdeaunn
era n braele lui, iar fiecare brbat d in sala de bal Ii>l
dorea s fie n locul lui.
Iar tot ceea ce voia el era s scape de acolo.
*

Biblioteca din C asa Clevedon


Vineri, 1 mai
-T re b u ie s plecm repede, i spuse M arcelline Iul
C levedon.
'J
Nu-1 m ai vzuse de m iercuri noapte. N u tia cnd se
ntorsese de la A lm ack. A partam en tele lui se aflau n
zona grdinii din fa, n aripa prin cipal a cldirii, pap
c la kilom etri ntregi de ea.
Era ora zece, vineri dim ineaa. C u storesele sosiser
n urm cu o or j i se apucaser de treab la cele mai
urgente com enzi. n m od norm al, n tim p ce ele lucrau,
M arcelline i una dintre surorile ei s-ar fi aflat n zona
de prezentare a m agazinului, ocupndu-se de cliente.
D ar acum nu aveau aa ceva. i, d u p apariia trium f
toare a lui Lady C lara la A lm ack, M arcelline se atepta
la m ulte cliente. C asa N oirot trebuia s profite rapid
de ocazie pentru c doam nele d in lum ea bu n , care nu

Seducie

223

l*i puteau ine prea m ult m inile ocupate cu un singur


lucru, aveau s uite curnd rochia tinerei lady, chiar dac
Ic lsase gura ap cnd o vzuser. E a urm a s poarte i
uite rochii de la C a sa N oirot, dar im pactul n u avea s fie
Iu fel ca prim a oar.
Nu era singurul m otiv pentru care trebuiau s plece,
'ar era cel m ai practic i m ercantil.
M arcelline se pregtea s-i scrie un bilet cnd
I lalliday venise s-o informeze c n lim ea S a se afla n
bibliotec i solicita s o vad, dac era dispon ibil.
Intrase grbit n ncpere i l gsise aplecat asupra
linei m ese pline cu hrtii i reviste.
N u atept ca el s-i spun ce dorea.
- N u m ai putem rm ne, zise ea. N u vreau s par necunosctoare; tii c i sun t recunosctoare, d ar eIcrea aici m i perturb afacerea, angajatele i fam ilia.
Mai ales pe Lucie. Slujnicele, valeii... n cepe s cread
p aa e n orm al. Este m ult m ai greu de strun it acum , i
J>s-mi ia cteva sptm ni ca s repar pagubele produse
In doar cteva zile de rsful de care are parte... V ocea
|l se pierdu cnd el i ridic ochii din hrtiile de pe bi
rou. Privirea ei alunec de la ochii aceia extraordinari
Ipre nasul lung i drept i se opri n dreptul gurii cu
Imzele senzuale care ar fi trebuit s fie ale unei fem ei i
lotui erau att de m asculine. C am era se ncinse. Mintea ei gon ea de la un gnd la altul, ncercnd s evite
lingurul subiect pe care nu-i perm itea s-l atace. D ar
Inima i btea cu putere i i pusa cldur m ai jos. Fcu
un pas n apoi. i cam asta e, m urm ur ea.
- D a. C am asta e.
- D a, repet ea. A d ug repede: O am pe Lady C lara
iii- client i trebuie s o pstrez. C u ct stau m ai m ult
#lei, cu att m ai puin m va ndrgi m am a ei. N u sun t
pleur ct tim p o m ai poate nfrunta. N u su n t sigur
irtt m ai p ot sta la distan de tine. E a se uit n alt
parte i oft. V oia s-l ating. S-i pun palm a pe obraml lui. S i se arunce n brae, s-i od ihn easc tm
pla pe pieptul lui i s-i asculte btile inim ii. V oia s-i
ilmt cldura i puterea. l voia n luntrul ei. l dorea.

224

Loretta Chase

C u o noapte n urm sttuse treaz i i im aginase | hi


uori n ntuneric... sunetul unei ui ce se nchidctt
respiraia lui... m icarea saltelei sub greutatea Iul,
oaptele m tsii n tim p ce el i dezvelea corpul... voo
optit... buzele aproape de ale ei... m inile ce o mfl
giau i i trgeau n jos cm aa de n oapte... palm a I
ntre picioarele ei... Oprete-te, oprete-te, oprete-tr,
A m vorbit cu surorile mele i sun t de acord c nu m
putem sta, continu ea. Eu i Leon ie m ergem s gsii
un loc n care s ne m utm .
- N u va fi necesar, spuse el.
- Este crucial! Trebuie s profitm de ocazie. N u ti
elegi...
- neleg perfect, zise el i i ntinse hrtia pe care
uita. Varley a gsit un magazin. M ergem s-l vedem?
*

C ldirea era un a dintre proprietile lui Clevedon


se afla pe St. Jam ess Street, aproape de colul cu Ben
net Street. Clevedon i spusese creatoarei de m od c
fotii ocupani ai spaiului - so i soie - acumulaseri
datorii la doar cteva luni de la deschiderea prvlie
D ispruser n toiul nopii, n urm cu n um ai cte"
zile, rm n n d datori cu chiria pe trei luni. Probabil t d
prum utaser sau furaser o cru, pentru c luaser i ii
ei aproape tot ce fusese n magazin.
T otul era o m inciun.
A devrul era c Varley i m ituise ca s se m ute i tv
dulcise oferta permindu-le s ia cu ei tot ceea ce nu
era fixat n cuie.
- C e coinciden c acest spaiu a rm as liber chial
n aceste zile, remarc d om n ioara Leonie n tim p cc
Varley descuia ua.
- Era i tim pul s avem i n oi parte de coincidene
favorabile, spuse dom n ioara Soph ia.
n tim p ce restul intrar n m agazin, N oiro t zbovi pc
trotuar. C levedon o vzu cercetnd cldirea de sus pnl
jos i apoi scrutnd m prejurim ile.

Seducie

225

C u siguran era o zon respectabil, dei unele


i onstrucii erau m ai puin plcute. Pe lng unele clu
buri pentru gentlem eni precum W hites, B o o d le s sau
Krookss i cteva dintre cele m ai renum ite magazine
ilin L ondra - cizmria Hoby, prvlia de plrii brb
teti a fam iliei Lock i vinria frailor Berry - existau
i unele locuri n care se practicau jocuri de noroc sau
funcionau bordeluri. Ins acestea erau nghesuite n
ganguri i curi interioare.
- Ei bine? ntreb el. Eti de acord?
Privirea ei gnditoare se ndrept ctre el i apoi, re
pede, n alt parte.
- Aveam n vedere zona asta, zise ea. Intre Fleet Street
fi St. Jam es. tiam c o s gsesc ceva, dar nu aa de
repede.
Intr cu un zm bet enigmatic. El o urm .
C n d pir nuntru, dom nioara Leonie se ntre
rupse d in conversaia cu Varley.
- tiam c e prea frum os s fie adevrat, i se adres
ea lui N oirot. Este dincolo de puterile noastre. N u avem
0 afacere destul de prosper ca s putem acoperi chel
tuielile de zi cu zi, ca s nu m ai vorbim de cele pentru
iitilitji. A m avea nevoie de dou viei ca s-i restituim
banii nlim ii Sale.
- N u fii absurd, ncepu Clevedon.
- N u fi absurd, zise i N oirot n acelai tim p. N um ai
adresa ne va crete afacerea considerabil. O s avem un
paiu cum se cuvine n care s putem lucra i s ne afifftm m arfa. Putem s angajm nc ase croitorese i s
ne cretem producia pe m sura cerinelor. A m o m ul
ime de idei, dar pn acum n-am avut destui oam eni i
ipaiu ca s le p u n n aplicare.
- Draga m ea, avem nevoie de clieni, spuse dom n ioa
ra Leonie. Trebuie s ne dublm num rul de cliente...
-Sop h y, trebuie s dai ceva la ziar im ediat, o ntre1upse N oirot nerbdtoare. D oam n a N oirot dorete
.Vi informeze prietenii i publicul c intenioneaz s
deschid m agazinul de prezentare m iercuri, pe d ata de
ase, n noul sediu din St. Jam ess Street, num rul 56.

226

Loretta Cfiase

V ateapt cu plrii i rochii n oi i elegante ce vor d


pi, d in punctul de vedere al gustului i eleganei, orii # |
colecie ce poate fi gsit n alte case de m o d din L o fta
dra. Printre acestea se num r felurite accesorii peni iii
rochiile d oam n elor ce nu p ot fi gsite n alt parte.
i tot aa, zise ea fluturnd din m n. tii tu cum trei n
ie s fie. D ar s fie m ai m ult dect de obicei.
C h iar c m ai m ult, se am estec ducele. Trebuie
inventezi un corset, dac nu ai fcut-o p n acum , i | H
te asiguri c anuni asta n ziar. C ele trei fem ei se ntom
ser uim ite. A m citit revistele de m od, se disculp el.
Se pare c un nou tip de corset, unic, e ceva ire z istib il,*
Pe figurile lor apru o schim bare dintre cele m ai s u m
tile. D ac nu i-ar fi petrecut att de m ult tim p cu cil
i n-ar fi fost att de atent la expresiile feei lui Noirot,
n-ar fi observat nici cea m ai m ic m icare a ochilor, un
indiciu al calculelor rapide ce se desfurau cu frenezie
n m inile lor uneltitoare.
- A r e dreptate, zise N oirot. O s inventez un cor
set. Sophy, pentru publicitate, trebuie s inventezi un
n um e pentru el. Ceva exotic. Adu-i am inte de corsetul
C ircazian al doam n ei Bell. D ar nu, trebuie s fie itall
an. V or dori corsete n stil italian.
- A r trebui s schim bai d ata deschiderii, spuse
C levedon. N u v putei perm ite s pierdei nici o l,
Facei-o m ine. N u o s avei tim p s-l zugrvii exact aH
cum v dorii, dar a fost renovat destul de recent pentru
fugarii notri. D ac totul va fi curat i lustruit i d a c f l
m ai sun t fcute unele m ici reparaii, totul va arta cu
nou-nou.
Surorile m ai tinere izbucnir n acelai tim p:
- N u avem cum s facem asta! C u m n aiba am pu
tea avea totul gata n m ai p uin de douzeci i patru
de ore?
N oiro t i ridic m na, reducndu-le la tcere.
- V a trebui s v m p ru m u tm m ajoritatea servi
torilor, i se adres ea lui C leved on . i trsuri. Avem
nevoie de m ateriale, da, pe lng ce am cu m p rat pen
tru urgen.

Seducie

227

- neleg.
- N u o putem face fr ajutorul dum neavoastr.
- C h iar voiam s v ajut. Este un sacrificiu m inor ca
s v m utai ct m ai repede din C asa Clevedon.
A cest lucru avea s o liniteasc pe d oam n a W arford.
i pe celelalte pisici clevetitoare. Lui nu-i p sa de scan
dal, n s tia c ngreuna foarte m ult situaia Clarei.
Nu putea s fac tot ce i trecea prin cap i s-i provoace,
astfel, neplceri.
O ricum , i lipsea tria m oral de a rezista tentaiei.
Cu ct N oiro t ar fi stat m ai m ult sub acoperiul lui,
cu att m ai m are era probabilitatea s se poarte n stilul
lui obinuit.
- U n sacrificiu m inor, zise dom n ioara S o p h ia r
znd. O , ce bine e s fii duce!
-E s te bin e s cunoti un duce, spuse d om n ioara
Ltonie. A cest loc i poate perm ite lui M arcelline s aib
viziuni geniale, dar va fi de d ou ori m ai scum p s-l re
novm, ca s nu m ai pun em la socoteal m aterialele.
N oirot ncepuse deja s dea ocol n zona despre care
ci bn uia c avea s fie destinat expunerii.
-S e rtare le i tejghelele sun t n regul, con stat ea,
dar totul trebuie foarte bine curat i lustruit. Restul
irebuie cum prat. Trebuie s lucrm de la tavan n jos,
candelabrele, sfenicele de pe perei, oglinzile...
C levedon i scoase carneelul de buzunar i ncepu
s ia notie.

i m prir m unca fr problem e. M arcelline i su


rorile ei se ocupau de m ult tim p de asta i tiau cine se
pricepea cel m ai bine la o anum it treab.
So p h ia se ntosese la C asa C levedon ca s com pun
proz nem uritoare i s supravegheze custoresele. Leo
nie rm sese la m agazin ca s prim easc m arfa i s-i aju
te pe servitorii i ngrijitorii pe care H alliday ncepuse
deja s-i organizeze i care aveau s soseasc n curnd.

228

Loretta Chase

C leved on urm a s o duc pe M arcelline la cumplj


rturi.
N u avea ncotro. Ea avea nevoie de el. Trebuia puf
i sim plu s-i suprim e dorina, poftele i celelalte nc|
tim ente nelalocul lor i s fie stoic. Avea destul expi
rien la acest capitol.
- D ac vrem s term inm totul p n la sfritul zil(
trebuie s venii cu m ine, i spuse ea d u p ce examininl
locul. N u am timp s stau d u p un vnztor care terj
verseaz lucrurile sau care ncearc s-mi vnd ceva q
eu nu vreau. N u am tim p nici s m tocm esc la pre
A m nevoie de o servire prom pt, preferabil de una alt
garnic. S intru n magazine cu ducele de Clevedon i
un m od sigur de a obine toate acestea.
-O ric u m veneam cu dum neavoastr, rspunse el,
N u ai observat cu ct atenie am luat notie?
O bservase, i chiar se m irase de acest lucru. Se abinu
s com enteze pn ce intrar n trsur. Iar acolo nu
despre carneel l ntreb.
- A m crezut c urti m ai presus de orice s mer||
la cum prturi cu femeile, spuse ea am intindu-i ce
spusese el Clarei.
- A s ta a fost nainte. A cum ai fcut ca asta s fie iui
lucru interesant, s te ia naiba!
- Interesant?
-T o a t agitaia... Toat d r a m a .T o a t e am biiile pure,
alturi de credina deplin n viziunea ta. Toate aceste.,,
eluri. M distreaz s observ, ct i sun t pe urm e, cftti
un scop m runt pe care l-ai lsat s-i scape.
- C e prostie! A m gsit un m od de a-mi ctiga exiM
tena fr s fiu la nesfrit o vit de povar pentru altei*
neva, b a am i posibilitatea s evoluez. D ac nu a fi fo i| j
nevoit s m uncesc, nu a fi fcut-o. A fi fost fericit l|)
nu am un el, ci doar s m bucur de via i uneori
m prtii puin generozitate m uritorilor de rnd.
-A c u m tu eti cea care vorbete prostii. Trieti
pentru ceea ce faci. Trieti i respiri pentru m unca ta,
N u este o slujb. E o vocaie.

Seducie

229

-A te p t cu nerbdare ziua n care m i voi perm ite s


tiu lene. A cesta este elul m eu suprem .
- Ziua aceea nu va veni niciodat. Indiferent de reiu Itaele pe care le vei obine, nu te vei putea op ri din
ceea ce faci. T u nu poi observa asta. E u pot. A m vzut
felul n care ai aruncat rochia Clarei. N u a fost num ai
dispre. n opin ia ta, a fost un gest crim inal. A i sm uls
icele haine din m inile ei ca i cum i-ar fi fcut ru fizic.
Ai fcut rochia aceea n cteva ore deoarece pentru tine
rra o problem de via i de m oarte. Te-ar fi om ort s
Cii c se va duce la A lm ack purtn d un a dintre vechile
ri rochii.
M arcelline privi pe fereastra trsurii.
- D ram , zise ea. V ia i m oarte. O m or. Era deran
jat. N u se gndise vreodat la ea n acest fel. Era n
cpnat, am biioas, practic, cu u n sim m ercantil
accentuat. T ot ce fcea era ca s ctige, din am biie. To
tui, acum c el i spusese aceste lucruri, i d d u seam a
c avea dreptate. i se m ira de faptul c el observase aa
Ceva. A r fi zis c avea ochi num ai pentru slbiciunile ei
au pentru m om entele n care lsa garda jos, cnd putea
profita ca s o pun pe spate sau s o lipeasc de un
zid... sau pe o m as de lucru. A i dreptate, oft ea n cele
din urm . N u m-ar fi om ort... dar mi-ar fi fcut ru.
El rse.
T rsura se opri. C oborr, conversaia se opri i nce
pu sesiunea de cum prturi.
*

Era un a dintre cele m ai agitate zile pe care C levedon


Ic trise n viaa lui, cu excepia celei n care prsise n
(joan Frana, pe urm ele lui M arcelline.
Intrau i ieeau grbii dintr-un m agazin n altul de esturi, de m obil sau specializate n ilum inat ori
oglinzi.
Avur parte de serviciile prom pte pe care ea i le
dorea, ba chiar m ai m ult. nii proprietarii ieeau s-l
ntmpine pe nlim ea Sa, ducele de Clevedon. Erau

230

Loretta Cfiase

cu toii dispui s m ute m un ii d in loc ca s-i adu.


exact lucrurile de care avea nevoie i s le livreze chlffl
n acea zi. D ac ezitau, nu trebuia dect s-i spuil
lui N oirot:
- M a i bine m ergem la urm toru l m agazin... al llj|
C olter, parc, nu?
Im ediat ce era m en ion at num ele un u i concureni
ceea ce fusese im posibil n urm cu un m om ent dev^
nea cel m ai uor lucru din lum e, n lim ea V o a s tr ",
O d a t ce ncepur cum prturile, n u m ai d iscu tflfl
nim ic personal. N oirot nu avea tim p s se g n d e a
la ce s cum pere sau s atepte s i se arate ultimele 1(1
cruri aprute n dom eniul respectiv. C n d intra ntrufl
m agazin trebuia s tie exact ce voia s ia. Prin urmare,
n scurtele m om ente n care se dep lasau n intim itate!
trsurii, discuiile erau pur practice, despre mobiliet jl
despre ce m rim i se potriveau cel m ai bin e sau ce culi if|
m ergeau la fiecare n parte.
E l ar fi trebuit s se plictiseasc d e m oarte. A r fi tr*
b u it s ard de nerbdare s plece la club, la u n joc 1 1*
cri, la o sticl sau dou cu Lon gm ore. Ins ducvlt
de C levedon era departe de a fi plictisit i nici n u obsp||
v cnd trecuse tim pul. La u n m om en t d at se opririi (
m nnce dintr-un co pe care l pregtise buctarul ItlL
N u putea spune dac acest lucru se petrecuse cu o o n
n urm sau cu cinci.
Ieir dintr-un depozit, iar cnd aju nser pe trotil#
ea spuse:
- O , D oam n e, e gata! C red . Sper. Asta-i tot, nu-i aitf
El scoase carneelul de buzunar i abia cnd fu n evoB
s se ncrunte ca s disting literele i d d u seam a c *
lsase seara. Se alturase agitaiei de pe strad fr s <.)
serve c se ntunecase. Fusese prea con cen trat la planulfl
i calcule. n tim p ce se ocupa de alegerea articoleloi
pentru m agazinul ei, nu sttuse o clip.
Privi n jur i vzu c felinarele de pe strzi erau dc)(|
aprinse. M agazinele aveau s se n ch id n curnd, ilaf
strzile erau pline. Trotuarele forfoteau de oameni
care se deplasau de colo-colo, un ii se opreau s se uitft

Seducie

231

In vitrine, alii intrau, fr n doial spre disperarea pro


prietarilor care tnjeau d u p cin i d u p linitea c
minului. n curnd funcionarii aveau s se reverse din
cldiri, unii grbindu-se spre cas, alii spre restaurante
unu baruri.
Se ntreb unde se grbise aa ultim a oar. C n d fu*ese oare nerbdtor s se retrag n propriul cm in?
- D ac am uitat ceva e un lucru m inor, zise ea.
Ducele i spuse vizitiului s-i duc n ap oi la magazi
nul de pe St. Ja m ess Street.
*

D u p ceea ce pruse o eternitate de cn d se deplasau


cu trsura n ritm de melc, M arcelline se d d u jo s i se
uit gnditoare la m agazinul gol.
- Nu-mi vine s cred c au plecat toi, spuse ea. i
ildu seam a c vocea i trem ura. Nu-i putea aduce
minte cnd se sim ise ultim a oar att de dezam git.
Am crezut... am crezut c...
- A m fost m ult m ai eficieni dect ne-am nchipuit,
lise el. Pun pariu pe orice c s-au dus acas... la C asa
( levedon, vreau s spun ... pentru o bin em eritat cin
|i odihn. A a cum ar trebui s facem i n oi, im ediat
ce aruncm o privire pe aici. Scoase o cheie i i-o art.
I ii sun t proprietarul.
nuntru ptrun dea suficient de m ult lum in din
Itrad ca s le perm it s-i croiasc drum prin magapin fr s se m piedice de m obil. D u p un m om ent,
( levedon lu o lam p cu gaz, pe care o aprinse, apoi
#puc alta.
M arcelline sttea n m ijlocul m agazinului, cu m inile
ncletate pe pntec, pe fluturaii care frem tau acolo
ilin cauza nerbdrii com binate cu nelinite. Se ntoarse
ncet i se uit n jur, la accesoriile d in lem n strlucitor,
In candelabrele elegante, la perdelele cochete, la m obila
nranjat ca i cum s-ar fi aflat ntr-o sufragerie.
- Ei, trece testul? ntreb C levedon. E satisfctor?

Loretta Cdase

Seducie

- E m ai m ult dect att. G u stu l m eu este impecabil,


tiu...
- Pe bune, N oirot, trebuie s te strduieti s renuni
la aceast m odestie excesiv.
- ... dar s-l vd pus n aplicare... Fcu o pauz. I I,
o s fie nevoie s rearanjez m obila mine-dimineaa,
adug ea. Leonie este foarte priceput la cifre i proHllj
juridice, iar sim ul ei pentru detalii este m ai bu n decM
al m ajoritii, ns este prea convenional cnd vin#
vorba de decoraiuni interioare. M agazinul de prezent#
re e foarte im portant, pentru c asta este ceea ce vd dl
entele noastre. Prim a im presie trebuie s fie de eleganfl(
de con fort i de acel lucru ce m distaneaz de restul,
- Detaliile, spuse el.
- N im ic prea evident.
- Francezii i-ar spune je ne sais q u o i. i aa i-a spu*
ne i eu, pentru c, dei tiu c e acolo, nu pot sub nici
o form s precizez ce e cu adevrat.
Ea l privi, dar num ai un m om ent.
- A i btu t cale lung de la Paris. A tu n ci spuneai <B
nu observi astfel de lucruri.
- A m ncercat s nu observ. D ar oriun de m uit.
iat-te. Eti acolo. O s m bucur s scap de tine. Cnd
un brb at se adncete n reviste de m od ... B a nu, e mai
ru de att. C n d un brbat se trezete c le aprofundoa
z, cutn d inform aii ezoterice care nu-i sun t de nici un
folos... O , de vin este influena ta adem enitoare. A fl
bucuros s-i vd ceafa i s m ntorc la viaa mea.
- Te enerveaz postura de nger pzitor.
- N u fi absurd. N u sun t nici pe departe aa ceva. Hal
s vedem restul.
Strbtur repede restul m agazinului, birourile, spa*
iul de lucru i depozitul.
Era bucuros s scape de ea, se gn di Marcelline.
O vrem e, am nuntele organizrii un ui m agazin ar fi pu
tut reprezenta o schim bare interesant fa de ritmul Iul
obinuit. D ar nu era com erciant. B an ii n sem n au ceva
com plet diferit pentru el, adic orice. i probabil eri

I s;1tul s se afle n vizorul brfelor obositoare i s aib


I casa ntoars cu susul n jos.
D ar el nici nu bnuia ct de m ic era acest inconveI nient n com paraie cu ceea ce obin uiau s fac neaI inurile ei. Strm oii si destrm aser fam ilii ntregi,
I momiser m otenitori preioi ai nobililor, i scoselucr afar din casele lor luxoase i i conduseser spre
Io via de vagabondaj, de abandonare i, n cel m ai ru
Icaz, n ruin.
Vzuse toate locurile care contau din n oul sediu, se
|{;ndi ea n tim p ce el o conducea nu n apoi ctre intra
re, pe un de veniser, ci spre scar.
A p oi i ddu seam a ce nu vizitase. Prim ul etaj avea
nil conin spaiile de lucru - un studio bine lum inat,
o sal de recepie atrgtoare pentru consultaiile parIticulare cu clientele i birouri private pentru Soph ia i
I I eonie. A l doilea i al treilea etaj fuseser alocate aparI lamentelor. Iar acest lucru nu-i trecuse prin cap nici mI car o dat ct tim p fcuse cum prturi.
- O , D oam n e, sper c ai o saltea sau dou de care te
I poi lipsi din C asa Clevedon, zise ea. O m as i nite
I uniune ar fi, de asem enea, folositoare, dac nu eseniale.
Am dat chix la acest capitol. Nu-mi vine s cred c am
I uitat s cum prm ceva i pentru noi.
- H ai s m ergem sus i s vedem de ce este nevoie.
I Poate c fugarii au lsat ceva n urm . D ucele o lu naI Inte, ducnd lam pa. N u poposi la prim ul etaj, ci contiI nu ctre al doilea. In capul scrii se opri. A teapt aici,
I lise el. Travers spre o u i o deschise. U n m om ent
I mai trziu, lum ina slab a lum nrii fu estom pat de
I o lam p cu gaz. Ia te uit! V in o s vezi ceva.
M arcelline privi nuntru din prag, du p care pi n
I Interior.
O canapea, scaun e i m ese. Perdele. U n covor.
I Nici u n u l dintre acestea nu s-ar fi potrivit n C a sa
('levedon.
M obilierul nu era grandios, dar i ream intea de aparI tamentul verioarei sale din Paris. Elegan sim plist.

232

233

234

Loretta Cfiase

C o n fort. C ld ur. N u un spaiu public precum mntui


nul de jos, ci o locuin.
- O , D oam n e... m urm ur ea.
Era tot ceea ce putea spune. Sim i o greutate cart* t|
apsa pe inim , care o neca.
D in acest salon drgu o con duse ntr-unul penirtl,
luat m asa. A poi n altul pentru copil, decorat cu att d l
m ult afeciune i nelegere pentru Lucie, n ct simi
o doare inim a. Fetia avea propria ei m su, scunele |X
un serviciu de ceai. M ai erau rafturi pentru cri i uffl
cufr pictat n care i putea ine jucriile i comorile. 1
D ucele o conduse pe M arcelline n alt ncpere, u n a
m ai m are.
- M-am gn dit c o s-o preferi pe aceasta ca dormii f,;
D ac nu i place, v putei reorganiza. D ar tu eti ar
tista, i am bn uit c nu i-ar trebui o privelite a strIUlI
aglom erate, ci a grdinii - aa cum e - i poate s aruiu I
un ochi n G reen Park, dei pentru asta cred c ar trebui
s te urci pe un scaun.
Era o N oirot, iar stpnirea de sin e n u era cea m#l
puternic trstur de fam ilie. n s ea, ca i ceilali, m o M
tenise u n control form idabil asupra a ceea ce lsa s l i
vad la exterior. Totui, n acel m om ent, se frnse.
- O , C levedon, ce-ai fcut?
G reutatea care i apsa inim a o for s scoat un su in
pin. i apoi, d up m uli ani, plnse.

capitolul 13
Doamna Hughes dorete s i informeze prietenii
i publicul larg c intenioneaz s deschid magazinul
de prezentare mari, n data de 4, cu o colecie nou i
elegant de plrii i rochii n cel mai nou stil. Doamna
Hughes profit de acest prilej ca s mulumeasc pentru
imensa susinere pe care a primit-o pn acum de la numeroii si prieteni. Se caut o calf i o ucenic."
Anunurile din luna ianuarie, Ackermanns Repository, vol. XI, 1814)

I
j
|
I
I
X

Seducie

235

Lacrim ile nu-i curseser niciodat cu uurin. C n d


ni lase c holera i rpusese prinii, i pruse ru pentru
oportunitile ratate i pentru tot ceea ce sperase de la
ri - n ciuda tuturor anselor irosite i a realitii - i nu
primise niciodat. C n d boala o om orse pe verioara
r'mma - cea care avea din cnd n cnd grij de cele trei
nurori cn d m am a i tata le aban d on au - M arcelline
fusese p rofu n d ntristat. II jelise i pe C h arlie, cruia i
driruise ntreaga sa inim de fat.
Totui, nu m ai plnsese niciodat astfel. N u avusese
luficient tim p s se lase prad durerii. Fiecare pierdere
n se m n a c trebuia s acioneze im ediat ca s-i salve
le fam ilia. N u plnsese cnd Lucie fusese foarte bol
nav; atunci nu avusese vreme pentru lacrim i, ci doar
hentru i m ai m ult treab, ca s o in n via. C n d
M nuise c focul i rpusese fetia, ocul virulent i dulerea nu-i m ai lsaser nici o persoan pentru care s
Verse lacrimi.
Dar acum ... A sta era ultim a pictur, chiar ultim a pii ni ur. A a c totul n ea se frnse i izbucni n plns.
Dar nu, plns era un cuvnt prea m ic pentru im en
sele suspine ce puseser stpnire pe ea, ca nite gheare
(are ncercau s o sfie. ncercase s se scape de ele,
Ins erau prea puternice. N u putea dect s stea, cu faa
In palm e, i s plng neputincioas.
- O , haide, zise C levedon, este chiar att de urt?
M;1 flatam c am totui p uin gust... ct de puin. S-ar
li putut spun e c unele dintre voi mi-ai fi p u tu t trans
mite... La naiba, N oirot!
Ar fi rs dac ar fi putut, d ar un dig cedase n interioml ei. T ot ce putea face era s stea cu faa n palm e i s
plng pentru... nu tia exact pentru ce exact. La naiba!
mormi el. D ac tiam c o s faci atta caz, te-a fi dus
direct acas... vreau s zic la C asa C levedon. A cas. C asa
lui. El i oferise o cas cnd o pierduse pe a ei. A poi,
In acea zi, n tim p ce ea nu se gndea dect la afaceri,
rl i fcuse o cas. O cotropi un alt val de durere i se
tiirremur. T rebuia s fie o surpriz plcut, urm el.
Trebuia s spui: C e frum os c te-ai gn d it la aa ceva,

236

Loretta Chase

C levedon 11. A p oi trebuia s accepi asta ca pe o datori,


n felul n care accepi tu totul, pe datorie. Zu, sper i |
doam n ele care i sun t cliente s n u te vad niciodaiR
aa. O s-i piard tot respectul fa de tine. i tii
e esenial s le dom ini. Trebuie s le con duci cu o mftn#
de fier, altfel o s te calce n picioare... Se d du btut,
La dracu, N oirot, ce s-a ntm plat?
Tu. T u eti ce s-a ntm plat. N u m ai tu .
D ar furtuna se risipea. M arcelline i lu m inile dltij
dreptul feei. Spre uim irea ei, degetele i trem urau. G.lnl
batista i se terse. A bia atunci l vzu cum sttea, ca
pn, cu m inile fcute pum n.
El voia s fac ceva firesc, se gndi. S vin la ea, tfll
i pun m inile n ju r u l ei i s o aline. D ar se abine,
C u m reuea oare? i am intea de Lady C lara i se gAtv
dea pentru prim a oar la ea i la ce i datora?
Lu i M arcelline i veni s rd. Ironia sorii era prel
crunt. A cum , cnd el i dem olase n sfrit zidul de
aprare, gsise puterea m oral de a se m enine la dil*
tan de ea.
- N-nu n... nelegi, ngim ea.
- A i m are dreptate.
- N im e n i, continu ea, iar vocea i trem ur din nou.
N i-nim eni... U n alt suspin i tortur pieptul. i muy
c buza i art cu batista n jur. n toat viaa mea,
N im eni. O c-cas. A i fcut o c-cas. Era adevrat. Ni'
m eni, n toat viaa ei, nu-i fcuse vreodat o cas. Pfc
rinii ei nu sttuser niciodat prea m ult tim p Intr-uit
loc. Locuise n gazd, n ascunztori i pe drum uri, ct
nom azii. N u avusese niciodat o cas p n cnd verioM
ra E m m a nu le luase la ea i, chiar i atunci, tot ce aveail,
era un loc n care s m nnce, s d oarm i s m un cea*
c. N im ic nu le aparinuse lui M arcelline sau surorilor
sale. N im ic nu era aranjat pentru ele. C m ruele de 1|
etajele superioare ale cldirii de pe Fleet Street fuseser^
cu adevrat prim a lor cas. A cum era aceasta. Iar el se
ocupase de tot. ntr-o singur zi, pe tcute, n tim p ce eftj
era ocupat cu altceva. Plnuise aceast surpriz pentru
ea. O f, Clevedon, ce-o s m fac? ntreb ea.

Seducie

237

- O s stai n ea? Se uit la el, n acei ochi verzi obse


dani un de l zrise pe N ecuratul dan sn d, un de vzuse
cldura dorinei, rsul i furia. O , i afeciunea fa de
Lucie. C ineva trebuia s se gndeasc i la asta, se juslific ducele. A i avut att de multe de fcut. M agazinul
era... este cel m ai im portant lucru, desigur. Fr el nu ai
nvea nim ic. D ar m-ai luat cu tine doar ca nsoitor, gra
ie titlului m eu, i m-am plictisit. Clevedon nelesese ce
nsemna afacerea pentru ea. In n um ai cteva sptm ni
se transform ase dintr-un om com plet ignorant - ba nu,
inai degrab dispreuitor - ntr-unul deosebit de atent i
nvizat. M arcelline citise n rom ane despre oam eni care
nu puteau vorbi d in cauza inim ilor care le erau prea pli
ne i se gndise m ereu c acest lucru nu se aplica inim ii
ci reci. D ar acum nu putea vorbi, pentru c era prea
mult. Toate elem entele se m binau perfect, un puzzle
pe care n u i dduse seam a c voia s-l rezolve. A cum ,
piesele i ocupau locurile, iar ea deveni contient de
lista. M i s-a prut o prostie s te distrag de la problem ele
tale, contin u el. D o ar ncercai s faci im posibilul. D ar
r att de tipic pentru tine s faci lucruri im posibile! R o
chia Clarei. U rm rirea m ea la Paris. C in e naiba s-ar fi
Kndit s fac aa ceva? C in e i-ar fi p u tu t im agina c va
nvea succes? D ac m-ai fi ntrebat pe m ine i-a fi spus c
c dus cu pluta...
- i ai fi avut dreptate. A fost un plan nebunesc.
- Ins a funcionat.
- D a, aa e. C u excepia unei m ici greeli de calcul.
Simi c ochii i se um pleau cu lacrim i. C lip i i se for
zm beasc. S u n t fericit, spuse ea. N u a p utea fi
mai fericit. T ot ce mi-am dorit, fcu un gest cu m na.
i m ai m ult dect att. U n magazin pe S t. Ja m e ss Street.
I ) perspectiv pentru im aginaia i am biia m ea.
El se uit n jur.
- N u sun t sigur dac e suficient de m are. N ici C a
tedrala St. Paul nu cred c e suficient de m are pentru
nmbiia ta. Are limite? Lim ite norm ale, om eneti, vreau
l spun...

238

Loretta Chase

O cunotea att de bine. M arcelline rse. O durea il\


rd, dar o fcu.
C leved on se ntoarse brusc spre ea.
- N oirot?
- M gndeam ... Totul s-a rezolvat aa cum sperasenti j
N u, m ai bine dect am crezut. i totui... O , ce glumM j
D d u din cap, se duse spre un scaun, se aez, i liv
cruci braele i se uit la p odea, la covorul pe care el ll
alesese. M aci stacojii intercalai printre tentacule ne>;i*
i frunze, pe un fundal auriu... cu o n uan subtil J b
roz. C u lo rile rochiei pe care ea o purtase la balul cont*
sei de C hirac.
A p o i i ddu seam a: casa aceasta pe care o creanp
pentru ele era darul lui de rm as-bun.
C t de ironic. C t de potrivit.
l vnase, l prinsese i obinu se ceea ce i dorise. Dur
stricase totul pn la urm . C e glum . Se ndrgostise,
Iar el i lua acum adio n stilul brbailor de teapa Iul,
printr-un dar extravagant.
- N oirot, te sim i bine? A fost o zi lung i suntent
am n d o i extenuai. N u a fost un efort mic, chiar i pen*
tru tine, d u p ce ai ncercat s faci im posibilul... toatll
aceast goan dintr-un loc n altul, cum prturile frene*
tice... Iar eu... la cum prturi cu o fem eie... e posibil cu
sim urile mele s nu-i revin n iciodat din acest oc. ]
E a l privi.
N u aveau nici un viitor m preun.
in n d cont de cine i ce era el, ea n u putea fi nimic
altceva dect o am ant. i nu putea con cepe acest lucru,
N u d in cauza standardelor sale m orale. A bia nelegen
ce erau acelea. C i din motive legate de m unc, d in cauza
afacerii care-i susinea fam ilia, d in cauza afacerii pe care
o iubea, m area pasiune a vieii ei.
i putea pstra sentim entele d o ar pentru ea. Puteil
suferi n tcere. Putea s spun m ulum esc i la revedere
i chiar nu ar m ai fi fost nim ic altceva de spus.
Problem a era c, innd con t de cine i ce era, sa
crificiul nobil era exclus. Iar problem a adevrat era cft
l iubea.

Seducie

239

A a c n cropi repede un plan. Vzu repede soluia


In m inte, n felul n care i concepea toate planurile. i
tliulu seam a ce trebuia s fac, singurul lucru pe care l
putea face.
Se ridic, se duse la pat i art spre el.
- V reau s stai aici, zise ea.
- N u fi proast. E a i dezleg bon eta. N oirot, nu n
elegi de ce m-am grbit att ca s te d au afar din casa
|l)iea? Nu-m i pas de brfe, dac acestea m privesc doar
e mine. D ar tii c vorbele astea p ot rni pe altcineva.
- Eti brbat. Brbaii sun t uor de iertat.
- Mi-am prom is c nu o s fac nim ic pentru care s
[rebuiasc s fiu iertat.
- N-o s fii prim ul brbat care i ncalc prom isiunea.
Se uit la el, in n d nc bon eta de funde, i i fix
privirea. N u ascundea nim ic. Toat inim a era n ochii ei
nu-i psa dac el vedea n interior.
Se ndrgostise i iubea pentru prim a oar, deschis,
(iir s se prefac, fr s m int. Era ultim ul d ar pe care
[I I fcea lui i siei.
C levedon se apropie ncet de pat i se aez, cu faa
rispat.
Ea ls panglicile bonetei s-i alunece printre degeIr. A ceasta czu uor pe covorul care fusese ales pentru
llorm itorul ei.
El o privi cznd.
- S te ia naiba!
- E n regul. Este un gest de adio.
-N o ir...
Ea i puse degetul arttor pe buzele lui.
- i m ulum esc pentru tot ce-ai fcut. i m ulum esc
n adncurile inim ii mele reci, nem iloase. S u n t unele
lucruri pe care le p ot plti, dar m ai m ulte sun t cele pe
lure nu le voi putea plti niciodat. V reau ca recuno
tina m ea, n toat plintatea i profunzim ea ei, s fie
ilar, perfect clar... pentru c d up n oaptea aceasta nu
llcbuie s m ai vii n iciodat aici. N u trebuie s m ai intri
In magazinul m eu. C n d soia ta sau am an ta vor veni la
I 'usa N oirot, tu o s stai la distan. N-o s-mi vorbeti

240

Loretta Chase

pe strad sau oriunde n alt parte. D u p noaptea accimta o s devii brbatul care am vrut n totdeaun a s fii, ( rl
pe care eu s-l jefuiesc... i nim ic altceva dect un simplu
brbat. nelegi? Privirea lui se ntunec, iar ea i obscr j
v n ochi un val de cldur, de furie i de dezamgii#
i cine tie m ai ce. El ddu s se ridice. D o ar n noaptru
aceasta. Te iubesc, ncheie ea.
C eva licri n ochii lui, obrajii i se m bujorar, in
o scurt grim as strbtu faa perfect. Se ntm pl foai
te repede, veni i dispru ntr-o clip. Fu urm at de ti iv
tee, care trecu la fel de rapid. A tunci ea i ddu seanw
c luase o decizie bun.
n cepu s se dezbrace. Era aceeai rochie pe cart]
o purtase n noaptea incendiului. D ei slujnicele lui o
curaser i o clcaser, nu se m ai ridica la standardele
ei. Totui, ea i surorile sale fuseser de acord c era malj
im portan t s onoreze cele m ai presante com enzi dect
s i refac propriile garderobe.
R ochia se deschidea n spate, dar acest lucru nu o Im
piedic s se descurce. Se m brca i se dezbrca sin gu r
de cn d era m ic. i descheie nasturii de la mneci,
A p oi desprinse copcile din spatele corsajului, de sus tll
jos. O d at ce legturile cedar, m ica deschiztur d*
sub talie, invizibil cnd partea de sus era ncheiat,
desfcu, la fel i corsajul. D edesu bt purta o cm a din
m uselin, brodat, prins n talie. O dezleg, o scoase ffl
o ls s cad pe podea, la fel cum fcuse cu boneta.
R espiraia lui se nteise.
D u p ce eliber partea de sus a rochiei, i scoase bru
ele d in m neci. Trase rochia peste cap i o ls i p
ea jos.
D esprinse pernuele pentru um eri i le alturi!
m orm anului de haine de la picioare, care ncepea IA
creasc.
Sttea n faa lui n cm a, ju p on , corset, ciorapi
i pantofi.
II
ls cteva clipe s o savureze. N u putea fi siguri
de ce sim ea el, dincolo de ceea ce sim eau brbaii
n totdeaun a n astfel de situaii, dar poate c ducel#

Seducie

241

ncerca, la fel ca i ea, s i im prim e acest m om ent


in m em orie.
A p oi ngenunche.
- M arcelline, zise el.
Era prim a oar cnd i spunea pe num ele mic, iar cu
vntul i se pru o m briare. O , avea s-i aduc am in
te m ereu de vocea lui ca o m briare.
- Te-ai ocupat de casa m ea, spuse ea. Las-m pe m ine
s m ocup de ultim a sear m preun. Las-o n seam a
inea. N u fac eu totul aa cum trebuie?
Ii trase o cizm, apoi i pe cealalt. Le aez cu grij
lng teancul de haine.
Se ridic. Se apropie de el i se uit n jos la prul lui
negru, ce strlucea ca m tasea n lum ina lm pii. Privirea
lui era m isterioas, buzele uor desprite, iar respiraia
1se accelerase.
M arcelline se aplec i i descheie haina. I-o ddu
jos la fel de lin cum ar fi fcut-o valetul. O m pturi i
o aez pe un scaun. Ii scoase vesta n acelai m od,
oprindu-se n s o clip ca s ating estura brodat din
mtase. Ii desfcu earfa.
C ap u l lui era la acelai nivel cu snii ei. i putea sim
i respiraia pe piele, deasupra dantelei cm ii. l auzi
rum inhala.
- Parfum ul tu, m urm ur el. O , D oam n e, parfum ul
tflu...
M na i trem ur pe estura diafan. i am inti de
prima noapte, cnd i scosese acul cu diam ant i l puse
se n loc pe cel cu perl. ndrept puin earfa nainte s
o scoat. O ls s alunece i o arunc peste hain.
Desfcu nasturele cm ii, iar aceasta se deschise.
i puse palm a pe gtul lui i o ls s coboare pe
pielea goal, pe conturul tare al pieptului. n tim p ce
mna i se odihnea pe piept, se aplec i i lipi obrazul
ile al lui. R m ase aa un m om ent, i ls faa s o sim t
ne a lui i adulm ec parfum ul lui, parfum ul un ui brnat, al acestui brbat, cald i la fel de m bttor precum
roniacul cald.
A p oi se ddu napoi, i desfcu pan tofii i i scoase.

242

Loretta Chase

n tin se m inile spre spate i dezleg fundele corset u


lui. Le trase prin inele pn cnd acesta fu ndeajun
de lejer ca s-l lase s alunece peste olduri. Eliberata i
d in corset, cm aa i czu de pe um eri i scoase la iveala
un sn.
l auzi cn d trase aer n piept.
A d u n corsetul i l arunc ntr-o parte. i desfcu
ju p o n u l i l ls s cad la picioare. Se ntinse sub c m iy l
, i desfcu lenjeria i o ls i pe ea s alunece. Pft^l
ap oi d in m ijlocul lor.
Sttea n faa lui n cm a i n ciorapi. l ls l l
o priveasc i se bucur la rndu l ei de focul d in ochii
lui, de plcerea i de ncntarea pe care le sim ea la ve
derea ei.
- M om ori, zise el rguit. M om ori.
- O s m ori frum os.
i puse piciorul pe m arginea patului, lng c o a p jM
lui. R idic m arginea cm ii, dezgolindu-i genunchiul, I
El scoase un sun et necat. i desfcu jartiera i o arun
c pe covor. A p oi derul ciorapul n jos, ncet, deasti
pra genunchiului, a gam bei, a gleznei i l scoase. Auri
respiraia lui ntretiat. A run c ciorapul, d ar i ls#
piciorul s zboveasc o vrem e pe pat. i d d u rgaz
o priveasc i l privi i ea n tim p ce i ntiprea n mc
m orie expresia feei lui splendide.
i ls piciorul jos i i scoase cellalt ciorap n
acelai m od.
ntre tim p, cm aa alunecase aproape p n la ta lia !
e inea num ai n m necile prinse d e coatele ndoitr.
i ndrept m inile i se scutur puin . C m a a alunec,\
i form un m ic m orm an de m uselin pe podea.
R m ase com plet goal.
R espiraia lui era aspr, iar faa crispat.
- V in o aici, mechero!
C n d se apropie de el, gem u i se n tin se spre ea.
O atinse cu gura pe sni. C n d i lu u n sfrc n
tre buze, ea ip uor i i n des degetele n prul lui,
nfcndu-i capul i inndu-l lng ea. Se aplec i-l
srut pe cretet. Sim i o durere provocat de dorinu

sil

Seducie

243

crnii i a inim ii pentru iubire. Se ls p rad suferinei


i satisfaciei n tim p ce el i sugea sfrcurile. C n d nce
pu s o trag m ai aproape se ddu un pas n spate.
- N u am term inat, spuse ea.
- S p e r c nu.
Ii n deprt palm ele, i descheie pan talon ii i i trase
afar cm aa.
- R id ic m inile, i ordon ea.
D ucele nchise ochii i se supuse.
Ii scoase cm aa. A p u c m arginea pan talon ilor i tra
se, iar el se ls pe spate i i ridic coapsele astfel nct
ea s p oat scoate pantalonii. O d at cu ei, dar ceva m ai
uor, fu n deprtat i lenjeria.
Eliberat, m em brul lui iei din cuibul ntunecat, iar
ea nu se putu abine s nu-1 cuprind cu m na. A tt de
cald, att de gros, de lung i de bine proporion at, la fel
ca restul corpului.
- O , D oam n e, M arcelline...
Ea zmbi, srut vrful catifelat, iar el njur printre
dini.
A r fi fcut m ai m ult. A r fi p u tu t face m ai m ult. i-ar
fi dorit asta, dar voia s procedeze n aa fel n ct plce
rea s se prelungeasc.
Ii ddu drum ul, i strecur m inile de-a lungul pi
cioarelor lui i i scoase ciorapii.
Era ceva m ai nesigur dect nainte, iar m icrile nu
mai erau la fel de relaxate. M inile i gura lui o puseser
pe jar.
O slt cu m ult uurin, aa cum fcuse n Paris i
n m agazinul ei.
Ea, care deinea m ereu controlul, care tia tot ce
se putea ti despre brbai i care sim ea c se nscuse
tiind toate acestea, se aprinse ca u n erveel atins de
o flacr.
Se urc pe pat i l nclec. II privi, iar el se ntinse
tipre ea. Ii puse palm ele pe obraji. R m ase aa o vreme.
O inea i o privea. E a crezu c i va spun e ceva, dar nu
o fcu. A p o i i trase gura pe a lui i o srut.
T andru, att de tandru.

244

Loretta Chase

D ar era flm nd i se adnci n tr o clip.


i ea era flm nd. l srut la rn d u l ei cu tont!
dorina, cu toate visele pe care le inuse n fru
sptm ni, cu toate fanteziile care i chinuiser nopii*
i cu toat pasiunea pe care o direcionase m ereu ctrfl
m unc, m area ei dragoste.
A cest brbat i ntrecuse toate estim rile i o fcu*#
s l iubeasc.
O
sru t adnc. Lim ba lui vn a fiecare secret #1
gurii ei, pe care l m n gia i l a p ro fu n d a la fiec#r<
m briare.
G u stu l i m irosul lui erau peste tot, o m are cald In
care ea plutea, se scufunda, se neca.
i plim b m inile pe pielea lui, pe um erii mari i
ap oi pe spate. Se scld n atingeri i n puterea mi iu
t to a re a senzaiei pe care o sim ea cn d m uchii lui ut]
tensionau sub degetele ei.
i m ngie braele, iar palm ele i se curbau ncercnd
s ghiceasc form a corpului i s o im prim e n memo*
rie, ca am intirea s fie chem at cnd i va fi dor de el,
iar el avea s nu m ai fie acolo. M inile i se m icau nerv
cetat, nvnd pe de rost fiecare centim etru al pieptului
lat i tare.
Era tare peste tot, de altfel. N u avea corpul umil
gentlem an. D ar observase acest lucru de la nceput
trsturile fizice, m rim ea i fora m ascate cu greu tie
nfiarea elegant... un anim al frum os care sllui#
sub un nveli civilizat.
Sim i gura lui desprinzndu-se i i veni s plng de
dorul ei, dar apoi buzele lui urm rir linia maxilarului
i ajunser m ai jos. i srut gtul, um erii... Lim ba lui tl
atinse clavicula, ea gem u, iar capul i czu pe spate.
O
linse ca o felin enorm , ca pantera pe care i-o
im aginase, lim ba lui i m ngia pielea. Fiecare fibr a
corpului ei prea ntins la m axim um . T ru pul deveni
o m as de senzaii electrice, precum aerul dinainte*
unei furtuni puternice. U n d e fierbini de plcere go>
neau prin ea i se opreau n adncitura buricului, de
unde trim iteau din n ou cldura n exterior. Trem ur*

atAte(

Seducie

245

i tnjea dup eliberare. M em brul lui im ens p ulsa n


I dreptul om bilicului ei greu ncercat, iar corpul ei frem
ta de dorin.
Voia ca totul s dureze ct m ai mult, d ar controlul i
I nluneca printre degete.
Se slt, l cuprinse i l ghid nuntru. O fcu n
cet, dureros de ncet, iar el eliber un potop de trium f
fierbinte. Ea se ridic i cobor, cuprinzndu-1 de data
nceasta n totalitate.
- Pentru Dum nezeu, gem u el. Pentru Dum nezeu! n
cet, din nou, n sus i n jos, torturndu-se i provocnilu-i plcere unul altuia. El i strecur degetele ntre
buzele ei. M arcelline, pentru num ele lui Dum nezeu!
D ar ea continu. N u avea s se sature niciodat,
tns cel puin inteniona s obin ct de m ult putea.
In tim p ce se ridica, sim i o bucurie slbatic. Fu la fel
de intens ca o pal puternic de vnt i i d du peste
cap stpnirea de sine.
- Mon Dieu! ip ea.
Auzi vocea lui nceat. N ici un cuvnt. M orm ieli,
({fieli i un sunet ca un rs nfundat.
i cuprinse ezutul, dar o ls pe ea s im pun
ritmul.
Vru s ncetineasc din nou totul, s dureze ct m ai
mult. D ar fu nevoit s renune. Sngele i pom pa n
vene, iar o chemare prim itiv, anim alic, o acapar. Era
i ea tot un anim al, gon in d cu putere ctre prad, ctre
cel ceva care trebuia gsit.
N u se putu opri, nu putu ncetini, nu se putu abine,
ll clri, corpul ei se ridica i cobora, coapsele lui erau
lipite de genunchii ei, corpul lui se m ica cutndu-1 pe
ni ei. O inea, degetele i se adnceau n coapsele ei n
timp ce se nla i se nfigea n el, iar el rdea, un rs
rguit. R se i ea, lipsit de suflu.
N u avea idee dac rsul sau nebunia o m pinser c
tre culm i. Tot ce contientiza fu eliberarea intens n
timp ce corpul ei se strnse i trem ur. U n val de fericire
i se ridic n trup, m ai sus, m ai sus. Pn ce nu m ai avu
unde i pluti n jos, ca o am barcaiune fragil pe o mare

246

Loretta Chase

cuprins de furtun, ntr-o obscuritate care ddea


nece.
*

M arcelline rm ase epuizat d easup ra lui Clevedon


care, tulburat, o inea n brae.
E n regul. E un gest de a d io .
tia c trebuia s fie sfritul. Forase tolerana <le
care era capabil pn la lim it i din colo de ea. m p iflB
sese indulgena i nelegerea C larei m ult m ai depart##
dect ar fi trebuit. Fusese nesbuit, egoist i n ep o litic d B
cu cea care l iubise i l nelesese n totdeau n a.
Fcuse pe dracu-n patru s scape de N o iro t i de fami
lia ei pentru c era un lucru ce trebuia fcut. C h iar i el,
care ignora regulile, tia asta. Era n credin at c a c e a sttl
zi avea s fie ultim a.
Faptul c i oferise un m agazin i o cas era o alinaro
pentru con tiin i un sprijin pentru alungarea anxle
tii.
Surorile aveau s fie n siguran. A veau s supravlp* *
uiasc. Aveau s rzbat. Fr el. i tia c n tim p a v e |l
s-o uite.
D o a r n noaptea aceasta. Te iubesc."
N u se putea gndi la aa ceva. N u trebuia s se gn
deasc la aa ceva. D ragostea nu fcea parte din accM
joc. N u era n cri. Iar acest joc se term inase. Era tini
pul, trecuse de m ult tim pul, depiser m om entul.
T otui, m na lui o m ngia pe spate, iar el se gndea
c nim ic pe lum e nu era m ai catifelat dect pielea el,
Prul ei i gdila brbia i i nclin p u in capul ca sil I
sim t buclele m oi pe fa i s-i adulm ece parfum ul.
D o a r n noaptea aceasta. Te iubesc."
O spusese, iar el o ascultase ocat. M in tea lui se opri
se atunci n loc i lim ba la fel. R m sese, ca un idiot, I
trsnit. C red ea i totui refuza s cread, n acelai tim p .l
Sim ise n acea clip o tristee cutrem urtoare, nain
te de a apuca s o nbue. i spuse c era u n prost.
A p o i se contrazise. Era con tien t de ce era bin e i ce nu,

Seducie

247

Nu trebuia s rm n, indiferent ce sp un ea ea. tia ce


avea s se petreac i n u putea s perm it s se ntm ple
din nou. A r fi fost u n gest egoist, nesbuit, neplcut i
dezonorant.
Se contrazise, dar ea era acolo i o dorea. i era slab.
Poate nu la fel de slab i de desfrnat ca tatl lui, dar
ndeajuns.
i astfel pierduse lupta, acea lupt p lp n d pe care
o ducea cu onoarea, cu buntatea, cu respectul i cu
toate celelalte caliti nobile, pe care W arford ncercase
s i le inoculeze de mic.
Putea pur i sim plu s se scoale din pat... un de nu ar
fi trebuit s se aeze deloc...
O , nu con ta ce putea sau ce trebuia s fac. Trecuse
pr intr-un test de caracter i l picase. R m sese. i voia
s m ai rm n nc.
- Trebuie s plecm , spuse ea.
- D a, rspunse el. D a.
*

Era trziu. Trebuiau s plece. N u era tim p s fac dra


goste din nou. N u era vrem e s zboveasc pur i sim
plu, s o ating i s fie atins. N u era tim p s savureze
satisfacia de d u p partida de amor.
D e d ata aceasta el o ajut cu rochia, iar ea l ajut pe
el. N u le lu m ult, nu ndeajuns de m ult.
D ru m u l n ap oi ctre C a sa C levedon fu m ult prea
scurt.
El nu avu suficient tim p s-i studieze profilul n tim p
ce ea privea pe fereastr strada lum in at de felinare.
Nu avu destul de tim p s-i traseze n m inte frum osul
contur al chipului ei. Avea s-o revad, se gndi. Ea voia
s stea la distan, iar el tia c aa trebuia s fac, dar
nvea s-o revad, poate accidental. A r fi p u tu t s o obser
ve ieind dintr-un m agazin de esturi sau dintr-o prv
lie de vinuri.

248

Loretta Chase

D ar niciodat nu avea s-o m ai vad exact aa, nvlu


it n jo cu l de lum ini i um bre care d an sau pe faa ei Iu
tim p ce se uita la Pall Mail.
N iciodat nu avea s m ai fie la fel de aproape ca s!H
sim t parfum ul, att de fin nct era im posibil s nu ile I
remarcat.
N iciodat nu avea s m ai fie la fel de aproape ca nft
aud fonetul hainelor cnd ea se m ica uor.
i spuse c nu trebuia s fie prost. C avea s o uitr. I
Avea s uite toate aceste detalii care preau s nsemn# I
att de m ult.
Avea s uite felul n care sttuse n acea zi pe trotuar
prefcndu-se neinteresat de gleznele ei n tim p ce o prl* I
vea cn d cobora din trsur.
Avea s uite clipa n care i adm irase prim a oarft
gleznele.
Avea s uite de prim a oar cnd fcuser dragoste, ilr
m odu l n care ea i ncolcise picioarele n ju rul taliei
lui i de sunetele nbuite de plcere pe care le auzisr
cnd o ptrunsese din nou i din nou.
Avea s uite de propria lui plcere, att de violent n
ct cuvntul n sine prea un nim ic, ntruct se referen
la lucruri m ult prea obinuite.
Avea s uite toate acestea, aa cum avea s uite aceastft
noapte.
A m intirile aveau s zboveasc o perioad, ns up ;
m au s se estompeze.
D urerea pe care o sim ea acum , frustrarea, furia fl
tristeea, toate acestea aveau s piar.
E a i oferise o noapte de neuitat, dar, desigur, el aveu
s-o uite.

M arcelline i surorile ei se trezir n ziua urmtoare 1


dis-de-diminea.
La opt i jum tate erau deja la m agazin. C ustorese-1
le sosir im ediat, foarte ncntate, dar n scurt timp se
concentrar asupra m uncii.

Seducie

249

La ora un u m agazinul era deschis, aa cum promiseser n m esajele personale distribuite de Sophy, i n
anunurile pe care le publicase n ziarele londoneze.
La ora unu i u n sfert Lady Renfrew i d oam n a Sharp
sosir pentru retuuri, urm ate de un uvoi constant de
cliente. U nele venir ca s cumpere. Altele, ca s se uite.
Dar aceste lucruri le inur pe M arcelline i pe surorile
ei ocupate pn la ora nchiderii.
Era fericit, foarte fericit, i spuse n sinea ei.
A r fi fost o proast dac i-ar fi dorit altceva.

capitolul 14
Rangul pe care l dein doamnele din aristocraia
englez le oblig s apeleze la moduri onorabile de
a se face remarcate, s nu devin nite ornamente
n costume."
La Belle Assemblee, Anunurile din 1 iunie 1807

Duminic, 3 mai
C asa Clevedon prea nbuitor de tcut, chiar i
pentru o zi de dum inic. H olurile erau nvluite n li
nite, servitorii reveniser la starea lor obin uit de invizibilitate, confundndu-se cu m obilierul sau disprnd
prin ua din spatele scrii. N im eni nu m ai alerga dintr-o
ncpere n alta. N ici o m em br a fam iliei N oirot nu
mai aprea brusc n pragul bibliotecii.
Clevedon sttea la biroul din bibliotec ticsit cu re
viste pentru femei i cu cele m ai recente fiuici de scan
dal. D intre acestea, ultim ul exem plar al Foxe's Morning
Spectacle era cel m ai evident, pe prim a pagin etalndti-se u n anun m are: D oam n a N oirot a inventat cor
netul veneian . Sim i un spasm de tristee i apoi un
iiIrul de furie i se ntreb cnd aveau s se opreasc
ceste sentim ente.

250

Loretta Chase

i spuse c era o idee s arunce revistele n foc i,


odat cu ele, mizeria de Foxe. n schim b, con tin u sft le I
studieze, lu notie i i form unele preri.
A stfel alunga plictiseala. Era m ai distractiv dect lA
onoreze teancurile de invitaii.
Era o pierdere de vreme.
S u n d u p valet i i spuse s-l trim it pe Halliday. j
Trei m inute m ai trziu, acesta intr n bibliotecii.
C levedon ddu la o parte fiuica de scandal.
- A , ai sosit. Vreau s-i trim it csua cu p p u i dom
nioarei N oirot.
U rm o pauz prelung pn cn d H alliday rosti:
- D a, n lim ea Voastr.
- E vreo problem ? se m ir C levedon . Poate rezista 1 |I
o cltorie de douzeci de m in ute p n pe St. Ja m e s 'll
Street, nu-i aa? E veche, e adevrat, d ar am crezut CA
e n stare bun.
- m i cer scuze, nlim ea V oastr. Sigur nu este nit I
o problem . O s m ocup im ediat de asta.
- Dar?
- Poftim , dom nule?
- A u d un d ar, zise Clevedon. n m od cert aud un
d ar nerostit.
- N u neaprat un d ar, n lim ea V oastr. Este mtil
degrab o im pertinen, pentru care m i cer scuze. Cnii
C levedon se uit la el ateptnd s continue, Halliday
zise: A m trit cu im presia c d om n ioara Erroll, adicA
dom n ioara N oirot, ne va m ai vizita aici.
C leved on se ndrept de spate.
- D e un de naiba ai avut im presia asta?
-P o a te c n-a fost n eap rat o im presie, ci m ai de
grab o speran , d om n u le, sp u se H alliday. N i se para
n cn ttoare.
N i nsem na ntreg personalul. D ucele era profund
im presionat.
-T re b u ie s aflu ce e cu ele. Se pare c farm ec pi
toat lum ea.
C am erista lui, Sarah , acceptase bu curoas s l(v
cuiasc deasupra m agazinului i s lucreze ca ddacA

Seducie

251

interim ar p n cnd surorile N oiro t aveau s gseas


c pe cineva potrivit. D om n ioara S o p h ia l dezarm ase
pe Longm ore.
- Intr-adevr, au m ult fam ec, ap ro b Halliday.
Iar eu i d o am n a M ichaels le-am rem arcat i m a
nierele d eoseb ite. A m fost am n d o i de acord c
ntrec ateptrile oricui cu privire la nite sim ple croitorese. D o am n a M ichaels crede c acele fem ei su n t
adevrate doam n e.
- A devrate doam ne!
- Este convins c sun t doam ne de fam ilie bu n afla
te ntr-o situaie precar.
C levedon i aduse am inte de prim a lui im presie des
pre M arcelline, de confuzia lui. V orbea i se com porta
la fel ca doam n ele din cercul lui de cunotine. Totui,
nu era o d oam n de fam ilie bun. C h iar i spusese asta.
Nu-i aa?
- E s te rom antic, spuse el. tiu c d oam n a M ichaels
este pasion at de rom ane.
- C r e d c da, rspunse Halliday. O ricum , nu sun t
ceea ce par a fi. D o am n a M ichaels a fost foarte ocat
cnd i-am zis c vom avea n cas nite croitorese. D ar
mi-a sp u s apoi c a fost com plet uim it cn d le-a cunos
cut. N u i s-au p rut deloc nite sim ple croitorese.
Servitorii erau m ult m ai greu de p clit dect st
pnii lor. Puteau m irosi o m echerie de la o pot.
Puteau detecta un im postor ntr-un m in u t d u p ce
deschidea gura.
Totui, servitorii lui, contieni de poziia pe care o
aveau n serviciul unui duce, fuseser convini c surori
le N oirot erau doam n e de fam ilie bu n .
Ei bine, acest lucru nu fcea dect s dem onstreze ct
ile irete erau acele femei.
ncnttoare. Ispititoare. Trei versiuni ale Evei, ade
m enind brbaii s...
La naiba, ce era n neregul cu el? C itise toate neno
rocitele acelea de reviste, cu serialele lor sentim entale...
-L e-ai vzut la m unc, zise Clevedon. tiu s fac
afaceri.

252

Loretta Chase

- T ocm ai de aceea doam n a M ichaels i-a im agin atIt


sun t fem ei de fam ilie bun care trec p rin tro perioad ilii
ficil, explic Halliday. Trebuie s v m rturisesc faptul
c la nceput am crezut c e una dintre glum ele d u m n ciw
voastr. V rog s m scuzai, d om n ule, dar mi-a trecut
prin m inte c sun t nite verioare de-ale dum neavoastrl
din provincie i c ne supunei la un test. D ar nuuml
o clip, dom nule. N orm al, era evident c fusese un i n
cendiu i c nu era nici o glum .
T h o m as, valetul, apru n prag.
- m i cer scuze, nlim ea V oastr, d ar lordul Lonjp f
m ore a venit s v vad i...
Longm ore l ddu la o parte pe T h o m as, se s t r e c u n
pe lng Halliday i naint pn la C levedon.
-Jav r! scrni el.
i lu avnt i inti cu p um n ul falca lui Clevedon. 1

ntre timp, la C asa Noirot


Lucie era la fereastr, uitndu-se la strada de dedesubt,
Sttea acolo de cteva ore. M arcelline tia d u p ce i
uita i se gndi cu groaz la ce avea s urmeze.
- E tim pul s-i bei ceaiul, spuse ea. Sarah a p r e o
i t serviciul de ceai pe m sua ta frum oas, iar ppuii*
su n t toate la locurile lor i te ateapt. Lucie n u rspuu*
se. D u p aceea, Sarah o s te duc n parc. O s poi
adm ira doam nele i gentlem anii.
- N u p ot iei, spuse Lucie. D ac vine i eu nu sunt
aici? O s fie foarte dezamgit.
Inim a lui M arcelline se strnse. S e aez lng fetiii,
pe scaun ul de la fereastr.
- I u b ita mea, nlim ea S a n u vine aici. A avut griji
de n oi o perioad, dar e foarte ocupat...
- N u e foarte ocupat ca s n u m vad.
- N u suntem fam ilia lui, dulcea. Expresia Iul
Lucie se ntrist. Ne-a fcut o cas foarte frum oas, zise
M arcelline ncercnd din rsputeri s-i m enin vocef

Seducie

253

calm. Uit-te la lucrurile m inunate pe care le-a cum p


nit pentru noi. Setul tu de ceai i m sua, scaunul tu
micu i cel m ai frum os pat din lum e... D ar m ai sun t i
alii n viaa lui.
- N u ! Lucie sri de pe scaun. N u! ip ea. N u!
Nu! N u!
- Lucie C ordelia!
- Eu nu sun t Lucie. Su n t Erroll. N-o s m ai fiu nici
odat Lucie. El o s se ntoarc! M iubete! O iubete
pe Erroll.
Se arunc pe covor. ip, suspin i ncepu s dea
din picioare.
Sophy i Leonie venir n goan n cam era micuei.
Sarah intr i ea n fug i se opri n prag, cu o expre
sie ngrozit pe fa. Era prim a oar cn d o vedea pe
Lucie ntr-o asem enea criz de plns. Se ndrept spre
copilul dezlnuit.
M arcelline ridic o m n, iar slujn ica se ddu
napoi.
- Lucie C ordelia, destul! rosti ea cu vocea calm i fer
m. tii c dom nioarele nu se tvlesc pe jo s ipnd.
- Eu nu sun t o dom nioar! Te ursc!
Sarah gfi.
- H ai, Erroll, zise ea. O s i se fac ru.
- El o s se ntoarc! ip Lucie. M iubete!
M arcelline i n drept um erii. Se d use spre Lucie i
o lu de pe jo s, n ciuda m in ilor i picioarelor care
Ne zbteau i a ipetelor asurzitoare. O in u strns
In brae i o legn, ca i cum era n c beb elu u l ce
lusese odat.
-O prete-te, spuse M arcelline. Oprete-te, iubito.
Trebuie s te com pori ca o feti mare.
M inile i picioarele se linitir, iar ipetele se trantormar n plns.
- D-de ce n-nu pu-putem s-sta acolo? D-de ce n-nu m
vvrea?
M arcelline o duse la fereastr, o legn i o m ngie
pe spate.

254

Loretta Chase

- D ac toi cei care te iubesc te-ar ine la ei, unde ni


sta? o ntreb ea. U n d e va fi m am a? N u vrei s stai cil
m am a i cu m tuile Sophy i Leonie? Te-ai fcut picn
bu n pentru noi? Vrei s pleci de lng n oi i s trft
ieti ntr-un castel? A sta este? T u ce crezi, m tu Sopliyf
S o m brcm pe Erroll ntr-o rochie de prines i I
o trim item departe, ca s triasc ntr-un castel?
Era o prostie, dar o liniti pe Lucie. M icua o strnm
m ai tare.
- Eu p ot s stau aici, zise ea. D ar el de ce n u vine?
- E s te un om im portant, iubito, spuse Marcelline,
A re fam ilie. n curnd se va n su ra i va avea copiii lui.
N u poi s-l ai n um ai pentru tine pe fiecare gentleman
drgu care i face pe plac, s tii.
Erroll tcu. M icarea ochilor ei i d d u de neles Iul
M arcelline c se gndea. Avea n u m ai ase ani, iar copiii
aflai la aceast vrst nu stau prea bin e la capitolul lo
gic, dar perspectiva de a deveni prines prea s fi fost
suficient ca s-i distrag atenia.
A cum c furtuna trecuse, Sarah zise:
- U i t e ce e, d om n ioar Erroll. H ai s lum ceaiul
cu ppuile i apoi s m ergem n Parcul G reen. Poate
c o vom vedea pe prinesa V ictoria. tii cine este? Este
n epoata regelui i ntr-o zi o s fie regina A ngliei.
- D ac o vezi, spuse M arcelline, trebuie s iei notie
despre ce p oart i s ne dai ap oi de veste.
*

n tim p ce fetia fcea criza de p ln s pe St. Jam ess


Street, contele de Longm ore fcea i el o criz n biblio
teca din C a sa C levedon.
C leved on i prinsese p um n ul la tim p, urm aser unele
m brnceli i o scurt ncierare. A p o i ncepuse cearta,
H alliday ieise discret din ncpere i nchisese ua. j
Pentru c nu reuise s-i zdrobeasc falca lui Cleved o n i nici s-l provoace la duel, Lon gm ore apelase la co
niacul ducelui ca s-l susin n tim p ce se plim ba prin
cam er i ipa n felul lui tem peram ental.

Seducie

255

C levedon tia c m erita o scatoalc. n acelai timp,


situaia era greu de suportat. N u era ca i cum ar fi pu
tut spun e c se sim ea bine. n acel m om ent, viaa lui
era ngrozitoare.
- N u o m erii pe sora m ea, spuse Lon gm ore. N u tre
buia s fi m ers niciodat la Paris. M-a certat o grm ad
c m-am dus. A avut dreptate. Trebuia s te las s putre
zeti acolo. T rebuia s o ncurajez s-i caute pe altcine
va. T rebuia s-i fi spus c lupul nu-i schim b nravul.
I )ar nu, am fost att de ncreztor. C h iar m-am m irat c
te-ai ntors att de repede... dar mi-am sp u s c totul s-a
ilatorat faptului c i-ai dat seam a ct de d or i era de
l -lara. La naiba, am fost la fel de naiv ca i ea!
- N u m i am intesc s fi stabilit o dat a rentoarcerii
mele, zise C levedon.
- i-am spus c la sfritul lunii era prea de devreme.
tiam c nu erai pregtit. N u am vrut dect s-i p ot spu
ne m am ei c te ntorci. m i doresc s-i fi spus s te treac
pe lista neagr. C h iar m gndesc s fac asta acum .
- D ac te referi la creatoarele de m od...
-D e sp re cine altcineva ar putea fi vorba? i-o tie
I ongm ore. C in e m ai d dovad de o lips total de bumVcuviin...
- L ip s total de bun-cuviin, repet Clevedon.
Nu m i vine s cred c-i ies din gur astfel de cuvinte.
( 'and a n ceput s-i pese de buna-cuviin? D in cte
lini am intesc, tatl tu a fost foarte fericit s te trim it
pe C on tin en t.
-N ic io d a t n-am pretins c sun t u n sfnt...
- Foarte bine. N u te-ar fi crezut nim eni.
- D ar eu nu invit croitoresele s doarm n casa m ea
printeasc!
- Le-a ars casa, spuse Clevedon. A fost n toate ziare
le. Crezi c a fost o fctur? D ar de ce d racu te ntreb?
I 'ac ai fi raional nu te-ai afla aici, dn d pe gt coniacul
meu ca i cum ar fi lim on ada de la A lm ack...
- Eu nu beau n iciodat poirca aia.

256

Loretta Chase

- A i lu a to razna. N u tiu ce te-a apucat i nu suni


sigur c-mi pas. D ar femeile au plecat. Le-am gzduit
doar cteva zile...
- N u puteai s le trim ii la un hotel?
- N u nelegi nim ic, zise Clevedon. E le au o afacere.
Nu-i p ot perm ite s piard tim pul. Aveau nevoie de un
loc n care s m unceasc. Aveau nevoie de ajutor. Faptul
c le-am adus aici a fost cea m ai bu n soluie. Trebuiau
s term ine rochia Clarei...
- N u vorbi despre ea i despre ele n aceeai fraza,
porc curtenitor ce eti!
- A u plecat, idiotule! Le-am trim is de aici n aptezeci
i dou de ore. Au plecat sm bt dim inea.
- Iar tu ai fost n pat cu brun eta vineri noapte, zise
Longm ore.
Replica l prinse pe picior greit. Era ca una dintre
loviturile fulgertoare ale lui Longm ore, ce veneau din
direcia din care se atepta m ai puin.
O vrem e Clevedon vzu rou n faa ochilor, la propriu. Flcrile dansau n faa lui. i nclet pum nii, iar
cnd vorbi vocea era rece ca gheaa.
-T e n taia de a te dobor este aproape copleitoare,
zise el.
- N u te purta cu m ine ca un nobil ultragiat, de parc
i-a fi com prom is castitatea.
- N u m ai un bdran poate s vorbeasc astfel despre
o femeie.
- A i fost cu ea, spuse Longm ore. N ici m car nu te-al
ob osit s te pori discret. A m fost la W h ites i unul
dintre am ici mi-a spus c i-a vzut trsura pe Bennet
Street. A u nceput s fac speculaii n legtur cu ac
tivitile tale. Mi-am dat una peste cap i am pretins c
mi-am am intit c aveam ntlnire cu tine acolo i c tu
m ateptai. A m ieit din club i m-am dus pe Bennet
Street. A m stat n pragul uii i am ateptat s iei. i am
ateptat. i am tot ateptat...
- C t de tare trebuie s te fi plictisit, zise Clevedon.
D ar inim a i btea m ai tare. N u c s-ar fi sim it vino
vat sau ruinat, ci din cauza agitaiei pe care o simea

Seducie

257

in interior. Btea m ai repede pentru c i aduse am inte


de acele cteva ore m iraculoase.
Longm ore ddu pe gt coniacul, se duse la tava pe
care se afla o caraf i i um plu din n ou paharul. Lu
o nghiitur mare.
- E pcat, asta e. i bai joc de tine. N u te-am vzut
niciodat com portndu-te aa pentru o fem eie. Fiina
aceea te-a prins n mreje, e clar. D ac era o situaie oa
recare nu a fi fcut dect s te avertizez s fii puin m ai
discret. Dar, la naiba, puteai m car s ai decena s-i
spui vizitiului s te atepte ntr-un loc n care s nu-1
observe oricine trecea pe St. Jam ess Street!
- N u mi-a venit ideea astav N u plnuisem s rm n
mai m ult de un sfert de or. m i pare ru c ai fost ne
voit s atepi att.
- A fost plictisitor. i al naibii de frustrant. C e naiba
s fac? Este corect fa de Clara? A r trebui oare ca fratele
ei s-i sp u n c brbatul pe care l-a ateptat i-a pierdut
com plet capul pentru o croitoreas? tii c o s sufere,
ntotdeauna i-a tolerat toate slbiciunile. E m oale la
acest capitol, recunosc. D ar asta... tii c n u te com pori
aa cum o faci de obicei.
- Mi-am luat rmas-bun, m urm ur Clevedon. A du
rat m ai m u lt d ect am in ten ion at, d ar mi-am luat
rm as-bun. nelegi? Tot ce a vrut d oam n a N oirot a
fost s se ocupe de garderoba ducesei m ele. E u nu am
fost dect o unealt, de la cap la coad. Nu-i pas cine
este ducesa, dar cred c o prefer pe C lara deoarece
frum useea ei este dem n de rochiile acelea m inunate.
Am fost ngm fat... tii cum sun t eu. O d at ce p u n ochii
pe o fem eie, trebuie s-o am . D ar gata cu asta. Mi-am luat
rmas-bun, Longm ore. i trebuie s te rog, din conside
raie fa de C lara, s o ii pentru tine. D ac i spui, nu-i
vei provoca dect suferin, i de ce trebuie ea s treac
prin aa ceva din cauza unui episod prostesc?
- Ju r i c s-a term inat? l ntreb Longm ore.
U a se deschise, ntrerupndu-1. H alliday apru n
prag innd n m n o tvi de argint.

258

Loretta Chase

N u era un sem n bu n . H alliday n u se n josea nicioi Iu


t adu cn d m esaje. A sta era treaba valetului.
m i cer scuze c v ntrerup, n lim ea Voastr, Im
m i s-a spus c m esajul acesta este urgent.
C leved on nu atept ca el s se apropie, ci traversa <u
m era n civa pai, nfc biletul de pe tav i l rupM
cu m icri brute.
N u era nici o form de salut. D o ar cteva cuvin taJ
Avem nevoie de ajutorul tu. Lucie a fu git. Era sein
n at M .
*

N ici douzeci de m inute m ai trziu, C levedon i


Longm ore ajunser la magazin. C o p ilu l dispruse la un
m om en t d at d up ce se ntorsese acas d in G reen Park,
unde fusese m preun cu doica. Sarah i pregtise bal,
dar cn d se ntorsese n cam era ei, u n d e fetia se judi,
aceasta dispruse.
O cutaser prin toat casa, i spusese M arcelline.
- A ieit afar, zise ea. S-a crat printr-o fereastra
deschis din spatele casei. N-a fi lsat-o deschis dac
m-a fi gn d it c ar putea face aa ceva.
N u, nvase m echeria d e j a C levedon. A a ieise#
m preun din casa n flcri. i inuse ochii nchii, dai
probabil c i auzise pe alii povestind despre m odul tn
care scpaser. A r fi putut chiar s citeasc din ziar sau
s-i au d pe servitori povestind. El nu vorbise des pro
asta, dar oricine i-a putut da seam a cum se ntmplase
odat ce vzuse geam ul spart.
-A v e i vreo idee ce are de gnd? ntreb el. Ne-ar
putea da un indiciu...
- A fcut o criz cum plit, zise M arcelline. D ar se cal
m ase. Sarah mi-a zis c a fost destul d e vesel n parc. !
Slu jn ica i duse m inile la gur.
- C e e? i se adres Clevedon. D ac tii ceva, spune!
N u avem nici un m om ent de pierdut.
Sarah ncepu s plng.

Seducie

259

- m i pare ru, zise ea. E u am fost de vin, doam n .


N u m-am gndit.
- C e e, fir-ar s fie? insist Clevedon.
Fem eia i terse repede ochii. Faa ei se n roi brusc.
- C n d eram n G reen Park, d om n ioara Erroll m-a
ntrebat unde e fam ilia dum neavoastr. V oia s tie de ce
nu stau n C asa Clevedon. I-am zis c nc nu avei pro
pria dum neavoastr fam ilie. I-am artat C a sa W arford,
de lng parc. I-am explicat c acolo locuiete o doam n
despre care toat lum ea spune c v va fi soie. tiu c
nu trebuia s o spun. A avut aa o privire... N u trebuia
s vorbesc deloc despre asta. D ar a fost att de tulburat
nainte, cnd a aflat c nu m ai venii s o vedei...
C levedon se uit la M arcelline.
- V atepta, oft ea epuizat. I-am spus c n u m ai
venii. A fcut o criz.
C o p ilu l l ateptase. Iar el nu avea s m ai vin nicio
dat. Spuse:
- A s ta sim plific^ m ult lucrurile. S-ar prea c s-a
decis s m vneze. n seam n c se ndreapt spre C asa
C levedon.
- N u cred c tie drum ul, zise M arcelline. A m venit
cu trsura p n aici. C u m ar putea deosebi o strad de
urm toarea?
C h iar i adulii nefam iliarizai cu zona se puteau
pierde uor. C o p ilu l putea s o apuce pe o alt strad...
O feti de ase ani, singur, pe strzile Lon drei. n scurt
tim p soarele avea s apun. Iar ea s-ar fi p u tu t afla n
o sut de locuri. Sute!
- S an un m poliia, propuse e l Poate c au gsit-o
deja. C u siguran ar observa un copil bin e m brcat,
singur pe strad. C el p uin spera. i rufctorii aveau
s-o rem arce, fr nici o ndoial. Sim i c i se face ru.
Ea scpase printr-o m etod pe care o nvase de la el.
Fugise din cauza lui. Se ntoarse spre Longm ore. Trimite-1 la poliie pe unul dintre valeii care au venit cu noi.
n s poliia n u are destui oam eni. Trebuie s adun m
toi servitorii, pe ai ti i pe ai mei, i s form m o echi
p de cutare. O s m turm strzile.

260

Loretta Cfiase

- S e tem e de ntuneric, l inform M arceltine cu


vocea trem urnd i cu ochii roii, dei n u p l n se i* a
Se tem e de ntuneric.
Surorile venir lng ea i o luar n brae, aa cum
fcuser n noaptea incendiului.
El nu o putea lua n brae. N u o putea alina.
Faptul c nu putea face acest lucru era aproape la fel
de dureros ca i preocuparea fa de soarta m icuei.
O s-o gsim nainte s se lase noaptea, prom ise Cl#
vedon. A fi fost m ult m ai ngrijorat dac ar fi evadai
din vechiul magazin, pe Fleet Street.
St. Jam es era o strad sigur, i spuse el. M ult mat
sigur. U n palat regal era la civa pai. Erau i cluburi
prin preajm . D ei nu era o zon cu desvrire respec
tabil, nu era o mahala.
Iar ea era un copil care se deplasa pe jos. N u avea
cum s ajung prea departe.
D ar ar fi putut fi rpit. i apoi...
N u. N im en i nu avea s-o rpeasc. El tia prea bine
unde se ducea. i avea s o gseasc.
*

Ora trei i jumtate, luni dimineaa


N im ic. N ici un sem n.
Poliie. Detectivi particulari. Servitorii lui Clevedon
i ai lui Longm ore. C u toii cutaser. Btuser la ui i
acostaser trectorii. O priser trsuri i arete. N im eni i
nu o vzuse pe Lucie.
C levedon , Longm ore i M arcelline luaser la pas
strzile B en n et i St. Jam es, se d esp riser pentru :
a intra n cluburi i m agazine i se regrupaser ca s
traverseze aleile i curile d in vecintate. Periaser pia
a St. Jam es.
C n d se lsase ntunericul, ducele ncercase s o tri
m it pe M arcelline acas, dar ea i spusese c nu putea
su porta gndul s stea i s atepte. M ersese pn cnd
ncepuse s trem ure de oboseal. C h iar i atunci avusese

Seducie

261

bti de cap s o conving s stea n trsur, dei aceasta


era deschis i o putea zri pe Lucie de acolo la fel de
uor, poate chiar m ai uor de la nlim e dect de pe
trotuar. n cele din urm , la ora trei o dusese acas.
- N u o s m ai fii de folos nim nui dac nu te odih
neti, i spusese el.
- C u m s m pot odihni?
- ntinde-te. Pune picioarele sus. Bea nite coniac. Eu
m duc acas s fac acelai lucru. C u tarea nu s-a nche
iat. N u se va opri. Eu i Longm ore o s ne ntoarcem
dup tine n cteva ore. C n d va fi lum in.
- i e team de ntuneric, m urm urase ea cu vocea
nesigur.
- tiu.
- Ce-o s m fac?
C e o s m fac dac e m oart?11 A a suna, de fapt,
ntrebarea nerostit.
- O s-o gsim , i fgduise el.
C onversaia reveni n m intea lui de nenum rate ori
n tim p ce sttea pe canapeaua din bibliotec. nchise
ochii, dar acetia nu voiau s rm n nchii.
Se ridic i lu la pas ncperea.
T rebuia s se gndeasc la lucrurile ce preau de ne
conceput. Trebuia s ia n calcul posibilitatea ca ea s fi
fost rpit. Foarte bine. D ar nu era totul pierdut.
U rm a s se cear o recom pens. C in e ar fi in ut un
copil bine m brcat, care vorbea cu accentul celor din
(amilii bun e, dac putea obine ban i de pe urm a lui?
Poliia se gndise la varianta aceasta?
Se duse la birou i ncepu s noteze, s plnuiasc
strategii i s atepte rsritul.
*

U n sun et de tuse l trezi.


D ucele deschise ochii. i sim ea gura de parc ar fi
nghiit nisip, capul l durea, iar n prim a faz crezu c
starea era cauzat de excesul de alcool. A p o i constat

262

Loretta Chase

c i in ea capul pe birou, nu pe o pern, i i amlnll


ce e ntm plase.
i ridic fruntea. Halliday sttea lng el.
- C e e? ntreb C levedon. C e? C t e ceasul?
Se uit la fereastr. Se iviser zorii, dar nu de m ult. ~
Era bine.
- apte i un sfert, n lim ea V oastr.
- E bine. M ulum esc pentru c m-ai trezit. N u v m iu
s d orm prea mult.
- A venit cineva s v vad.
- D e la poliie? ntreb C levedon. A u g sito ?
O bserv c Halliday se abinea cu greu.
C leved on sri din scaun. C a p u l i zornia. Inimii II
b tu cu putere.
- C e este? C e s-a ntm plat?
- D ac pot, dom nule...
- S poi, ce? D ar H alliday iei. Halliday!
Intendentul se ntoarse ad u cn d cu el o feti foartw
m urdar i foarte ud.
- M aiestatea S a v prezint com plim ente, nlim cd
V oastr, i dorete s tie dac acest lucru v aparine,
zise Halliday.
*

T rsura ducelui de C levedon sosi m ai trziu decflt


prom isese el. Soarele se ridicase, iar M arcelline ncet
case deja, dar fr succes, s m n n ce pin ea prjit cu
ceai pe care i o pregtiser surorile ei.
N u nchisese ochii. i fusese fric.
Era pregtit, atepta i se plim ba nervoas prin mugazinul nchis cnd trsura opri la ua d in fa. Fugi afa
r i aproape se lovi de Jo sep h care alerga spre ea.
- E n regul, doam n N oirot, zise el. E la noi, n sigu
ran, iar nlim ea S a v trim ite com plim ente i scuze
c nu a adus-o pe dom n ioara Erroll im ediat, d ar ea nu
a d orit acest lucru. A a c am venit eu s ntreb dac
vine m untele la M ahom ed. A stea au fost exact cuvintele
n lim ii Sale, doam n.

Seducie

263

M arcelline i gsi n sufragerie, ntr-una dintre sufra


gerii. Stteau pe covor. n jurul lor, m prtiai, erau sol
dei, clui, tunulee i m ulte alte accesorii de rzboi.
Lucie purta ceea ce prea a fi o livrea de paj, o hain
i pan taloni de clrie fcute pentru u n biat cu civa
centim etri m ai nalt. n picioare avea ciorapi roii i nu
era nclat. Prul i fusese prins la spate cu o batist
brbteasc. l privea cu o atenie uluitoare pe Cleve
ti on, care alinia nite clrei. El se uit n sus, ctre u,
dup care se ridic rapid.
O ch ii fetiei se ridicar la rndul lor.
-M a m a ! ip ea.
M arcelline se ls pe vine i i desfcu m inile. Lucie
sri n sus i alerg n braele ei.
- Iubirea m ea, iubirea mea, ngim M arcelline.
A tinse cu n asul gtul cald al m icuei i i inhal m iro
sul fam iliar, am estecat cu arom e florale.
S p u n parfum at. Prul ei era ud.
O inu strns vrem e ndelungat, p n cn d Lucie
deveni nerbdtoare i se retrase.
- N e ju cm de-a soldaii, o anun ea.
M arcelline o apuc de um eri i se uit n ochii
jucui, albatri, pe care i m otenise de la bun ica ei,
DeLucey.
- A i fugit, zise ea. Le-ai speriat de m oarte pe m am a i
pe m tuile tale.
Buza de jo s a lui Lucie trem ur.
- tiu , rspunse ea. nlim ea S a spun e c n u trebuie
s m ai fac asta niciodat i c dom nioarele n u trebuie s
se care pe ferestre. D ar eram disperat, m am .
- i apoi n-ai m ai venit acas, con tin u M arcelline.
A trebuit s vin eu d u p tine. C e m ai urm eaz, dom n i
oar Lucie Cordelia?
- E u sun t Erroll. T rebuia s fac baie. Eram foarte
m urdar. M-am ascuns n grajduri cn d au ncercat s
m duc acas. A m czut intr-un jgheab.

264

Loretta Chase

M arcelline se uit la C levedon, care se ridicase cnii


fata alergase la ea. n c m ai inea n m n u n clre i
l rsucea ntre degete.
- D in cte am neles, s-a orien tat d estul de bin e cil
tre C a sa C levedon, pn cnd a aju n s la est de Pali
M ail, spuse el. Se pare c a luat-o pe acea strad n loc i
de C o ck sp u r i a b n tu it pe-acolo p n a aju n s aproa
pe de Q u e e n s Mews. N orm al c a fo st observat ime
diat. C o p iii singuri nu sun t des n tln ii n acea zon.
D ar ea im ediat i-a d at seam a u n d e era i, cn d a fost
n trebat dac s-a pierdut i u n d e locuia, a rspu n s c
este prin esa Erroll de A lb an ia i c voia s discute cu
prin esa V ictoria.
- O , D oam ne! exclam M arcelline. A i cerut s vor
beti cu prinesa? A i pretins c eti o prines?
- E u sun t prinesa Erroll, m am . tii asta.
-L u c ie , tii c acesta nu este num ele tu, zise Marcelline. Este num ele tu de joac, porecla ta.
- D a, m am , dar nlim ea S a prinesa n u o s vin si
discute cu dom n ioara Lucie C ordelia N oirot, nu-i aa?
M arcelline se uit la Clevedon.
- A fi vrut s fiu acolo, zise el. A fi vrut s fiu
o m usc pe perete, s le vd feele. C u siguran au
fost foarte ncurcai de situaie. E a a in sistat s discute
cu prin esa V ictoria. C n d i-au spus c n lim ea Sa
nu era disp on ib il n acel m om ent, ea a zis c ateap
t. C e puteau face? N u auziser n iciod at de prinesa
Erroll de A lb an ia, dar era clar c aveau n fa o feti
de fam ilile bun.
M arcelline se ridic, iar in im a i-o lu la sntoasa.
i-aa era totul destul de com plicat. U ltim u l lucru
de care avea nevoie era ca lum ea s-i afle trecutul. /
O am en ii aveau s fug de ea i de m agazinul ei ca
de holer.
- N ic i vorb de aa ceva. E teatru, spuse ea aruncndu-i fetiei o privire ciudat. O ricum , nu o puteau lsa
s se plim be prin Londra de u n a singur. N u le-a trecut
prin cap s cheme poliia?

Seducie
>

265

- B a da, evident, ns au preferat s n-o fac. D in


punctul lor de vedere era o chestiune regal delicat,
iar poliia nu ar fi fost bine-venit. Ea nelese ce voia
ducele s spun . Fam ilia regal nu era renum it pentru
fidelitate. A ctualul rege avea zece copii de la o fost
am ant, o actri. A u ncercat s rezolve singuri proble
ma, continu Clevedon. A m neles c au apelat i la
unele form e de m it. D ar nlim ea S a prinesa Erroll
de A lbania a acceptat tributul ca pe o datorie. A poi
a adorm it ntr-una dintre trsurile regale. Ei au aflat
abia dim in ea c e copilul nostru disprut, d u p ce
au trim is vorb la Palat ca s prim easc instruciuni.
Au avut m ult de furc s o prind, din cte am ne
les, du p ce ea i-a d at seam a c voiau s o duc acas.
S-a aju ns la un arm istiiu cnd au prom is c o vor lsa
aici. Mi-a fost adus la cteva ore d up rsrit, odat cu
unele com plim ente regale.
M arcelline nu tia ce s fac, dac s rd sau s pln
g. Se tem ea c va face o criz din am n dou.
ntreaga poveste absurd era att de tipic! Era genul
de aventur n care prinii ei se lansau tot tim pul i asu m au cu neruinare o identitate fals. C o n tesa de
ceva i prinul de altceva...
- Ei, m i pare ru c regele a fost deran jat cu aceast
poveste, rosti ea cu o voce ct de calm posibil.
- Lucie, eu i m am a ta trebuie s discutm ceva ntre
patru ochi, spuse Clevedon. n tim p ce facem asta, i
recom and s formezi fronturi, aa cum i-am explicat
mai nainte, dac speri s-i ndeprtezi pe francezi la fel
de eficient ca ducele de W ellington.

capitolul 15
Zona rectangular din cadrul porii are o arhitec
tur deosebit, dar se remarc mai degrab prin simpli
tate dect prin grandoare, iar grdina bogat de lng
Tamisa joac rolul de paravan al reedinei, ferind-o

266

Loretta Chase

d e privelitea acelor obiecte dizgraioase, ticsite p e m a


lurile fluviului n acest m are ora co m ercial.11
Leigh H u n t - descrierea C a se i N o rth u m b e rla n d din
Oraul: personajele i evenimentele sale memorabile, volum u l 1, 1848

C leved on o con duse n grdin. E rau uor de vzut


de la toate ferestrele care d deau n patrulater, iar cl
tia c servitorii i vor urm ri. Era locul cel m ai potrivit
pentru o conversaie privat. Preocuparea servitorilor
curioi l ajuta s pstreze o distan decent. In piua,
parfum ul ei nu putea s-i invadeze nrile astfel nct sil I
nceoeze m intea i s-i alunge stpn irea de sine.
Stteau n centrul patrulaterului, ntr-un loc n care
se ntlneau m ai m ulte poteci.
- N u ar fi trebuit s fiu de acord s n u te m ai vd nici
odat, spuse el. N u am luat n calcul reacia lui Lucie.
- Lucie nu este responsabilitatea ta, replic N oirot.
- A trecut p rin tro experien traum atizant.
- C o p ii i sun t m aleabili. O s fac unele crize de
plns, aa cum procedeaz uneori cn d n u poate obine
ce vrea, dar o s-i revin.
- O bin uiete des s fug de acas?
- N u , i n-o s se m ai ntm ple.
- N u poi fi sigur de asta. A fost un gest disperat.
N u cred c ar fi fcut-o dac n-ar fi fost att de suprat.
- A fost extrem de suprat pentru c a fost rsfa
t, spuse N oirot. Prea suprat ca s se gn deasc la ce
fcea de fapt. I-au fost explicate pericolele de pe strzile
oraului. Poi s fii sigur c eu i surorile m ele o s fa
cem totul ca s neleag m ai bine. i o vom ateniona
pe Sarah cu privire la unele dintre trsturile m ai puin
plcute ale lui Lucie.
Era ncordat ca un arc. Era, evident, epuizat, faa l
era palid i tras i arta aproape la fel ca atunci cnd i
fusese ru pe vapor. U u rat c o gsise pe Lucie, resim
ea probabil oboseala, pe care o ignorase. A a c era de
preferat ca el s nu lungeasc m ult d iscuia i s treac

Seducie

267

la subiect. n m od clar ea voia s term ine ct m ai repede


att conversaia cu el, ct i legtura dintre ei.
l alunga d in viaa ei i din a lui Lucie.
Era m am a fetiei, dar prinii nu aveau n totdeaun a
dreptate, iar C levedon tia c nu era bin e ca ea s-l n
deprteze definitiv.
- N u cred c e de ajuns, spuse el.
- C re d c ar trebui s m lai pe m ine s ju d ec asta.
S e hotr s-i spun . N u avea ncotro.
- C n d m am a i sora m ea au m urit, mi-a fost foarte
dor de tata, m rturisi el. Se opri ca s trag aer n piept
nainte de a continua. N u m ai vorbise despre nepl
cerile din copilria sa cu nim eni altcineva n afar de
Clara. i era m ai greu dect crezuse. A fost un accident
de trsur. Era beat, iar vehiculul a czut de pe un pod.
El a supravieuit. Eu eram ... eu nu am tiu t cum s re
acionez. Aveam n ou ani pe atunci. Eram ndurerat,
aa cum bnuieti. D ar i speriat. D e ce anum e, nu tiu.
in m inte d oar c doream cu disperare s stea cu m ine.
Dar m-a trim is la m tuile mele, iar el s-a cu fun d at n
butur i a b u t pn a m urit. Toat lum ea tia c era
un beivan. Toi erau contieni c le om orse pe m am a
i pe sora m ea. D ar eu eram prea m ic s neleg altce
va dect c aveam nevoie de el, iar el m aban don ase.
Se opri i m ai trase o dat adnc aer n piept, ncercnd
s se adun e. Lucie a trecut printr-o experien terifiant
i nu vreau sub nici o form s sim t c am abandonat-o. C re d c trebuie s facem o excepie de dragul ei.
C red c ar trebui s o vizitez, s zicem, o dat pe spt
mn, dum inica.
U rm o pauz foarte lung.
- N u , rosti calm N oirot intr-un final, privindu-1 cu
chipul palid i o expresie de neptruns. Era cea pe care
o folosea la jocurile de cri. C levedon sim i c furia
se ad u n a n el. i spusese ceea ce nu m ai m rturisise
nim nui altcuiva, iar ea l respinsese. A i perfect drep
tate, zise ea lundu-1 prin surprindere. Lucie are nevoie
de tine. Este speriat. A trecut printr-o experien tra
um atizant. D ar e treaba m ea s o aju t s-o depeasc.

268

Loretta Chase

O s o vizitezi dum inica. C t timp? N o p oi face la ne


sfrit. C u ct te vede m ai m ult, cu att o s presupun
c-i aparii. i, l s n d o la o parte pe Lucie cu deziluzi
ile ei, ct durere m ai vrei s-i p rodu ci lui Lady Claraf
N im ic din toate astea nu s-ar fi ntm plat, nlim ea Tu,
nim ic, dac ai fi rm as aa cum erai.
l luase prin surprindere. D ei o spusese cu voce cal
m, era linitea de dinaintea furtunii, iar cuvintele ll
lovir ca o palm peste fa. O brajii i ardeau ca i cunt
ea chiar l-ar fi pocnit.
A fectat, ripost fr s-i dea seam a.
D in tro d a t eti foarte preocupat de sentim entele
lui Lady Clara.
- S u n t preocupat de garderoba D o m n iei Sale, rse |
ea. C n d o s-i intre asta n capul la sec?
Poftim? A pelase la el cnd Lucie dispruse i o cutaser m preun, m priser aceleai sperane i aceleai
tem eri. in ea la acel copil la fel ca i la ea, iar ea era
contient de aceste lucruri.
-A c u m dou nopi mi-ai spus c m iubeti, zise el.
- C e im portan are asta? ntreb ea. Se ntoarse
spre el, i ridic brbia i se uit fix n ochii lui. Am
un m agazin de condus. D ac nu te poi stpni i nu
ncepi s te com pori aa cum se cuvine, o s fiu for
at s prsesc Anglia. N o s reuesc nim ic niciodatft
dac o s provoci m ereu brfe i o s-mi faci necazuri,
T u i dispreul tu egoist fa de tot ceea ce nu e al tu!
Gndete-te la ce faci, da? Gndete-te la ce ai fcut de
cnd m-ai urm rit la Londra i la consecinele a tot ce
s-a ntm plat. Gndete-te, n lim ea Ta, i la altcineva
n afar de propria persoan.
i ntoarse spatele i se ndeprt, iar el nu o urm.
A bia putea vedea ceva din cauza vlvtii roii pe care
o avea n dreptul ochilor. Sim ea m ai m ult furie ca ori
cnd i i dori s riposteze brutal i violent, la fel cum l
biciuiser cuvintele ei. D ar educaia i spuse cuvntul.
U n gentlem an nu putea lovi o fem eie, nici cu vorba,
nici cu fapta.
N u fcu altceva dect s stea pe loc i s o urasc.

Seducie
t

269

R m ase vreme ndelungat n grdin, singur. Trecu


m ult tim p pn cnd m nia ncepu s se risipeasc, pu
in cte puin. Iar cnd dispru com plet rm ase ca de
ghea, deoarece m inciunile pe care i le spusese arseser de m ult i i ddea seam a c vorbele ei nu reprezen
tau dect adevrul, att de real i de amar.
*

M ai trziu, n acea zi de luni, ducele de C levedon


vizit m agazinul de bijuterii al C u rii, R un d ell <St Brid
ge, i cu m pr cel m ai m are inel cu d iam an t pe care l
gsi. U n inel cu un d iam an t u ria , aa cum i reco
m andase Longm ore.
i petrecu restul zilei com pun n d cererea n cs
torie. O scrise i o rescrise. Trebuia s fie perfect, s
conin toate sentim entele lui fa de C lara. Trebuia
s reias clar c n inim a lui nu era loc pentru o alt per
soan n afar de ea. Trebuia s spun c lsase n urm
toate nebuniile i c devenise brbatul dem n de ea.
Cuvintele i veneau m ai uor cnd le scria. ntotdeau
na izbutise s m enin un ton conversaional n tim p ce
alii se poticneau. n scris, gndurile deveneau m ai cla
re, ceea ce nu se ntm pla de fiecare dat cnd vorbea.
G sise ntotdeauna plcere n a-i scrie C larei, i nu o (fi
cuse doar ca s-i in de urt. N u era n um ai ncntarea
de a-i m prti gndurile i experienele cu o persoana
com patibil. n tim p ce i scria, i putea pun e ordine In
propriile gnduri.
D ar i era greu s com pun cererea n cstorie. ( )irlr
erau naintate cnd o term in i o m em or i era de|a
prea trziu s se m ai duc la C asa W arford. Pmlml'l!
C lara plecase la vreun bal sau la vreo reuniune.
Avea s treac a doua zi pe la ea.

D ucele de Clevedon ajunse la C asa W i u Imh I muli


dei tia c fam ilia nu prim ea vizitatori In n *

270

Loretta Chase

pentru prim a oar, Lady C lara era n clin at s nu se


arate dispon ibil pentru el.
D ar cn d i spusese m am ei ei c o durea capul, Lady
W arford replicase:
- D o a m n a G orrell l-a vzut ieri ieind d e la Rundell
&. Bridge. i iat-1 azi aici, cn d te poate avea numai
pentru el, n loc s dea din coate prin m ulim ea de falii
i de profitori care se in d up tine. A cu m ai ocazia s
pui lucrurile n ordine i apoi l poi am n a, d n d vina
pe m igren, dar n um ai d up ce auzi ce are de spus.
U n inel i o cerere n cstorie con stituiau obiectivul
marchizei. Putea avea dreptate, d ar C la ra nu avea chef
nici de el, nici de m am a ei. Lady W arford fcuse deja
trei crize de isterie n acea zi i se plnsese c toat lu
m ea vorbea despre ducele de C leved on i despre acele
drcoaice care pretindeau c su n t croitorese i copilul
lor n eastm prat11, care aproape l costase viaa. Desi
gur, totul avea s fie trecut cu vederea odat ce-i punea
inelul pe deget, iar m am a ei putea ap oi s se m ndreas
c n faa prietenelor, ale cror fete n u fuseser n stare
s pun gheara pe altceva m ai b u n dect nite coni i
viconi i m uli dom n i onorabili. i C la ra avea s fie
iertat pentru num eroasele decepii pe care le provocase
ca fiic. C levedon se inuse du p negustorese d in vina
ei. T ot la fel, fusese vina ei c el era ocan t de neatent
i uita de ntlniri - precum cea n care i prom isese c
li se va altura la cin sm bt seara. D e asem enea, tot
C lara fusese de vin c euase n a-i m enine interesul
m ereu treaz.
A adar, nu era de m irare c la intrarea lui C levedon
n sufrageria n care ea edea m preu n cu m am a ei,
Lady C la ra nu-i oferi un u l dintre cele m ai calde zmbe
te ale sale.
D u p ce i m enionase c Lon gm ore le spusese des
pre aventura** de dum inic, m archiza l ntreb mie
roas dac m icua se sim ea bine. C leved on rspunse
afirmativ. D ei fusese m onosilabic, se p utea observa
cu uurin c nu discuta cu plcere despre copil, ns
d oam n a con tin u s-l interogheze.

Seducie

271

Intr-un final, n ep u tn d s-i astm pere curiozitatea,


C lara l ntreb:
- Este adevrat c a cerut s d iscu te cu prinesa
Victoria?
El rse, apoi le istorisi ntreaga ntm plare. Era ace
eai poveste pe care le-o relatase i Harry, d ar n varianta
lui C levedon era m ai vioaie, m ai am uzant, i includea
o im itare com ic a lui Lucie N oirot cnd aceasta explica
faptul c ea era prinesa Erroll de A lbania.
- Iar cn d m am a ei i-a atras atenia c n u e prines,
zise el, dom n ioara Lucie a spus: D a, m am , d ar nli
mea S a prinesa nu o s vin s discute cu d om n ioara
Lucie C o rd elia N oirot, nu-i aa? A bia m-am abin ut s
nu rd.
C h iar l iubete pe copilul acela", gn di C lara, ntrebndu-se: O are ce-o s m fac?
- M i se pare c fetia se bag n belele ngrozitoare,
opin m am a ei.
- C t de n orocoas suntei s avei trei fete care nu
v-au d at n iciodat prilej de panic, zise C levedon.
- D ac ai aceast im presie eti departe de adevr, chi
coti m archiza. i jur, mi-au d at m ai m ulte prilejuri de
panic la m aturitate dect cnd erau mici.
- D a, m am a este panicat c o s rm nem fete b
trne sau, m ai ru, c o s ne m ritm cu persoane
nepotrivite.
- C la r a are o m ic durere de cap, spuse m am a ei
iruncndu-i o privire de avertism ent. E o nim ica toat.
El o privi.
- i-e ru, draga mea? T rebuia s m fi gn d it la asta.
Nu ari la fel de vesel ca de obicei.
- E o bagatel, m urm ur m archiza con tin u n d s
0 priveasc urt.
'
- O bagatel sau nu, ari palid, C lara, zise Cleveilon i se ridic. N u vreau s te obosesc. O s m ntorc
;ilt dat.
Plec n curn d i, la scurt tim p d u p aceea, din cauza
1iclelii m aterne, a ruinii, a suprrii i a altor em oii

272

Loretta Chase

tulburtoare, C lara se aez n p at cu o durere de cap,


de data aceasta real.

Miercuri dup-amiaz, Green Park


- A i fugit, zise M arcelline.
O dusese pe Lucie n parc, iar m icua m pingea un ]
crucior pentru ppui, unul dintre num eroasele daruri 1
cu care Clevedon i um pluse cam era. Susan n ah , care
era nc ppua ei favorit, era aezat n m icuul vehl* 1
cui i privea peisajul cu ochii ei albatri, de sticl.
M arcelline se dduse peste cap ncercnd s-l fac s j
o urasc venic.
Totui, n ciuda tuturor eforturilor, C levedon se n
torsese. Se dusese la magazin i, deoarece nu o gsise
acolo i nu reuise s obin nici o inform aie de la su
rorile ei, insistase s vorbeasc cu Sarah . D in m om ent
ce ddaca era nc angajata lui, Sophy i Leonie fuseser
nevoite s-i perm it acest lucru, iar Sarah i spusese ca j
d oam n a N oirot era n G reen Park m preun cu Lucie.
El venise n parc i o urm rise pe M arcelline ca s-i l
povesteasc problem ele sale sentim entale, nici mai
m ult, nici m ai puin!
Era inteligent, iubitor i sensibil. E ra un iubit iscusit
i pasional. D e asem enea, era n cpn at i nepstor. 1
Ea i ream inti c ducii nu sem n au cu ali brbai. 1
Faptul c toat viaa fcuser n um ai ce doriser le afec- I
tase creierul.
i creierul ei era afectat, probabil, pentru c i petre- I
cuse prea m ult timp n com pania lui. N u, inim a ei era
cea afectat. Intr-un col al sufletului, nu att de secret I
pe ct i-ar fi dorit, se bucura c el i Lady C lara nu se
logodiser nc.
D ar n curnd vor fi logodii, iar tu o s fii nevoit
s accepi acest lucru."
- A i fugit cu prim a ocazie ca s n-o ceri de nevast, I
constat M arcelline. D ac ai fi insistat, i jur, durerea

Seducie

273

ei de cap ar fi disprut. C om portam en tul tu este ceea


ce o doare pe ea de fapt, om cpos ce eti!

- tiu c am stricat tot. A fost adevrat ce mi-ai spus


ieri. D ar ncurctura e att de nspim nttoare, nct
mi-e al dracului de greu s o scot la capt.
- Prin faptul c eti aici nu faci nim ic ca s m bun
teti situaia.
- T u eti experta n tot ce fac greit. T u eti femeia
dictatoare care tie exact ce ar trebui s fac lum ea.
- N u , eu tiu cum ar trebui s se m brace lum ea.
- Pun pariu pe orice c m irosise de ce m-am dus la ea.
Am vzut-o pe Lady G orrell cnd am ieit din magazi
nul de bijuterii, iar ea e o mare brfitoare. O cunosc pe
C lara i mi-am dat seam a c nu a fost n cntat s m
vad, iar cnd am spus c plec a prut chiar uurat.
- i tu nu tii de ce a vrut s pleci? ntreb M arcelline.
Ai neglijat-o sptm ni la rnd. Te-ai d at n spectacol
cu o leaht de croitorese. A p oi te-ai dus s cum peri un
inel. i, fr nici un avertisment, ai aprut la ua ei gata
de cstorie.
- N u a fost chiar aa.
- O ricum , a fost greit. N u ai petrecut nici m car un
m inut ncercnd s o curtezi.
- O cunosc de cnd avea cinci ani!
- Fem eilor le place s fie curtate. tii asta. C e este cu
tine? Eti orb cnd vine vorba de Lady Clara?
El se opri i se uit la ea cu o expresie com ic de oroa
re, rspndit pe toat faa lui frum oas.
-V re i s-mi spui c trebuie s m in d up ea i s-i
fac ochi dulci, ca idioii ia de pretendeni ai ei?
- N u fi idiot, zise M arcelline. D intre toi brbaii, tu
ar trebui s tii cel m ai bine cum s vrjeti o femeie.
Problem a e c te pori cu ea ca i cum i-ar fi sor.
El nepeni, dar i reveni im ediat. Intr-o clip se puse
iari n m icare, plim bndu-se alturi de ea n stilul ti
pic, arogant, ca i cum s-ar fi ateptat ca toat lum ea s
se dea la o parte din calea lui.
D e ce nu i-ar fi cerut ei s-i rezolve problem ele sen
timentale? D o ar acesta era scopul ei n via, aa cum

274

Loretta Chase

era al tuturor celorlali, s-l serveasc. i nu era aceasta


treaba ei? S-i serveasc pe cei asem enea lui? N u neapfl
rat treaba, ct m ai ales am biia. Nu-i trecea deloc prin
m inte c aceasta nu era deloc abordarea potrivit fa de
o fem eie pentru care se dduse peste cap ca s o fac s I
iubeasc. N u se gndea nici o secu n d ct de durero
era totul pentru o astfel de fem eie.
E a i ream inti c durerea pe care o sim ea n u apru
se din vina n im n ui dect a ei, deoarece se ndrgostise
de el. Era o N oirot. Ea, dintre toate fem eile, ar fi trebuii
s tie cum stteau lucrurile. i, fiind o N oirot, era obli
gat s gndeasc folosindu-i capul, n u sentim entele.
D ucele trebuia s se nsoare cu Lady C lara. Toate pinnurile lui M arcelline aveau un sin gur el: s o fac pe
ducesa de C levedon cea m ai loial client a ei. Dac
aceast cunun ie nu avea loc, cine tie ct avea s treac
pn cnd el gsea pe altcineva. Puteau fi zile. Puteau II
ani. i, orict de m ult ar fi durat, cte fem ei din Londra
ar fi oferit u n trup att de splen did pentru rochiile create de ea? In plus, trupul acela nu avea s aduc la fel de
m ult publicitate n cazul n care Lady C la ra se mrita
cu o persoan inferioar n rang ducelui de Clevedon.
O ricum , ea deja se ocupa de Lady C lara i o aranja
pentru a deveni un adevrat m odel, izbutise s-i ctige
loialitatea. n ciuda tuturor zvonurilor i a scandalului,
n ciuda marchizei de W arford. D e fapt, Lady C lara avea
program at o prob chiar n acea dup-am iaz.
O doic ce se plim ba m preun cu o feti se apropie
ca s adm ire ppua lui Lucie. A ceasta op ri cruciorul l
o scoase pe Su san n ah la inspecie.
- C e rochi frum oas! exclam fetia.
- M a m a m ea mi-a fcut-o, zise Lucie. E a face rochii
pentru toate doam nele i prinesele.
O puse la loc pe Susan n ah , iar ddaca plec mpreu
n cu fetia. A ceasta din urm i tra picioruele i se
uita peste um r la pp ua lui Lucie.
- A r trebui s-i dai lui Lucie cri de vizit pe care
s le m part, suger Clevedon. Te-ai gn d it s faci l
o linie de rochie pentru ppui?

Seducie

275

-N u .
- Gndete-te.
M arcelline avea i-aa destule pe cap.
- Lady C lara vine puin m ai trziu pentru o prob,
spuse ea. O rochie pentru vineri noapte. V a fi un u l din
tre cele m ai im portante baluri ale sezonului, din cte
am neles.
-V in eri? ntreb el gnditor. La naiba. Trebuie s fie
balul lui Lady Brownlow. C red c ar trebui s particip
i eu.
- Sigur c o s participi, zise ea. Este un u l dintre cele
m ai im portante evenim ente ale sezonului m onden.
- A s ta nu prom ite prea multe.
- C e este cu tine? l ntreb ea. tiu c-i place m ult
s dansezi.
- La Paris. La V iena. La Veneia.
- A i idee cte fem ei i ci brbai i-ar da un organ
vital ca s fie invitai?
- i tu? N u i-ar plcea fii acolo, s i etalezi una
dintre creaii? o ntreb el cu u n zm bet n colul
gurii i cu o sclipire n ochi. Mi-ar surde s te vd
sosin d la petrecere, neinvitat.
Ei i venea s urle.
- N u eti deloc atent? Trebuie s-o curtezi pe Lady
C lara. U ltim u l lucru de care ai nevoie este o fem eie des
pre care toat lum ea va crede c este cea m ai recent
cucerire a ta i care ncearc s se fac rem arcat. i este
ultim ul lucru de care am eu nevoie, s-i supr exact pe
oam en ii pe care vreau s-i fac s treac pragul m agazinu
lui. D e cte ori trebuie s-i explic asta? C u m poi s fii
att de greu de cap?
El se uit n alt parte.
- M i te im aginam la bal i m am uza tabloul. Ei,
atunci o s-mi imaginez cnd voi fi acolo. A r trebui s
alunge plictiseala.
i ea se putea im agina acolo. N u persoan a care era
n realitate, ci aceea care ar fi p utut s fie, fiica unui
gentlem an. Dar, dac ar fi fost bine-venit la acel bal,
nu ar m ai fi avut-o pe Lucie. N u ar fi nvat niciodat

276

Loretta Cfiase

cum s fac haine. N u s-ar fi descoperit niciodat cil


adevrat. C a s nu m ai spun c ar fi artat la fel ca toi
ceilali. V iaa ei nu ar fi fost la fel de grea, d ar nici la Ici
de distractiv. N u trebuia dect s se gndeasc la ct dc
plictisit fusese el, marele i rsfatul btu t n cap!
Lady Brownlow fusese recent aleas patroan a clu
bului A lm ack. Era un a dintre gazdele de top din nalii
societate. Petrecerile ei erau faim oase. Iar el se purta ca
i cum era forat s participe la o conferin despre anii
liza m atem atic sau la u n a despre alte chestiuni oribile
legate de cifre.
O s participi, spuse ea. i nu o s ntrzii. O s faci
n aa fel nct s fie evident c nu vrei dect s o vezi
pe Lady C lara, s fii cu ea. O s te pori ca i cum nici
o alt fem eie nu m ai exist acolo. C a i cum n u ai cu
noate-o de atia ani i abia atunci ai descoperit-o. Vel
face n aa fel nct s par c a aprut brusc n faa ta,
ca o viziune, ca Venus ce se ridic d in m are. i dori cu
Sophy s fie acolo i s-i ofere im agini care s aduc mal
puin cu nite cliee dram atice. O s o dai pe spate, con
tinu ea. D ac va fi vreme frum oas, atrage-o pe teras,
pe un balcon sau n alt loc privat, i asigur-te ca totul sfl
fie rom antic, n aa fel nct s-i fie im posibil s spun.1
altceva dect da. Este seducie, Clevedon. in e minte
asta. N u este cea m ai bu n prieten a ta sau sora ta. Este
o fem eie, o femeie frum oas, atrgtoare i o s-o seduci
ca s-i devin duces!
*

Balul contesei Brownlow


Vineri noaptea
D ucele de C levedon se hotr s acioneze exact aa
cum l sftuise N oirot. Refuz s se gndeasc la ce fcea
de fapt pentru c, i spuse el, n u era nim ic de cugetat.
V oia ca Lady C lara s se m rite cu el. E a i fusese ntot
deauna predestinat. O iubise din totdeaun a.
C a pe o sor.

Seducie

277

A lung acest gnd n clipa n care i apru n m inte.


Se duse la balul doam nei Brownlow. U rm instruc
iunile lui N oirot liter cu liter. N u ajunse prea devre
me - ar fi fost nepotrivit - ci la ora fixat. i se inu
dup C lara aa cum ar fi fcut cu o fem eie uoar sau
cu o doam n rpitoare.
Fcu eforturi s o amuze i, ori de cte ori ajungea
suficient de aproape de ea, i opti vorbe spirituale n
urechea n form de scoic.
Era foarte atrgtoare, iar pretendenii idioi nu se
puteau ine la distan.
N o iro t o m brcase ntr-o rob din crep roz. Despritura d in fa scotea la iveal o rochie d in satin alb,
pe care o p urta pe dedesubt. C teva fu n de se n
cruciau n zona corsajului n form de V, atrgnd
atenia ctre decolteu, n tim p ce corsaju l era alctuit
din pliuri n d iagon al care-i scoteau n eviden for
mele voluptuoase.
Brbaii salivau, iar femeile erau verzi de invidie.
O con duse pe ringul de dans, contient c era cel mai
norocos brbat de la bal. i c o iubea.
C a pe o so r. i reprim gndul n tim p ce dansau
i l alung, lipsit de via i uitat, ntr-un col ntunecat
i m pienjenit al m inii, pentru orele ce aveau s urme
ze. n c zcea m ort n um br cnd, aa cum fusese in
struit, o conduse pe C lara pe teras. Erau i alii acolo,
dar fiecare cuplu i gsise cte un col retras.
D esigur, nim eni nu putea fi com plet singur. N u era
genul acela de petrecere. Lum inile din sala de bal arun
cau raze slabe pe teras. Luna, n form de secer, sc as
cundea n spatele copacilor, la orizont, iar norii rzlei,
care se ntreceau deasupra lor, nu ascundeau stelele.
Era o sear ndeajuns de rom antic.
El o fcuse s rd i s roeasc, iar cnd consider
c sosise clipa perfect, spuse:
- A m ceva foarte im portant s te ntreb, draga mea.
Ea i zmbi.
-D a?
-T o a t fericirea m ea depinde de asta, urm cl.

278

Loretta Chase

Fusese u n zmbet amuzat? Ironic? D ar n u, probabil


c ea era em oionat. C u siguran, el era.
V enise m om entul s o ia n brae. O fcu. E a nu I
ndeprt.
Bine. Era bine.
D ar ceva nu era cum trebuie.
N u , totul era perfect. Se aplec s o srute.
E a i ridic m na i i bloc traiectoria buzelor.
i ridic capul i sim i n in terior ceva ca o uurare..,]
D ar nu, era im posibil.
C lara se uita la el. n c zm bea, dar acum ochii II
licreau. El ncerc s-i dea seam a n care m om ente mal
vzuse acest lucru. A p oi i am in ti c ochii ei licreau la
fel cnd rbufnea la ceva ce i zicea m am a ei.
i dori ca N oirot s fie acolo i s-i dea instruciuni,
sau s o controleze pe C lara, deoarece sim ea c situaia
luase o turnur neateptat, d eloc potrivit, iar el nu
tia cum s o readuc pe fgaul n orm al.
A p o i i ddu seam a ce trebuia s fac.
Idiotul! M ai nti trebuia s o cear.
Se ddu un pas n spate i zise:
- T e rog, iart-m. A fost u n gest prostesc. Im perti
nent. Ea i ridic sprncenele perfecte. D iscursul, dis
cursul pentru care pierduse cteva ore i se risipise din
m inte. Totui, se avnt: V o iam s te ntreb, m ai nti,
dac mi-ai face onoarea de a-mi deveni soie, spuse el i
ncepu s caute inelul n bu zun arul d e la hain. Vreau
s spun ... nu prea tiu ce voiam s sp un ... U n d e naiba
era? Eti att de frum oas...
- Term in! i-o retez ea. Term in. C t de p roast m
crezi?
El se opri d in cutat.
- Proast? n nici un caz... n to td eau n a ne-am neles
perfect, am n doi. A m fcut m preu n glum e. C u m a fi
putut s scriu toate acele scrisori unei fete proaste?
- N u le-ai m ai scris, spuse ea. Te-ai op rit d in scris ime
d iat ce ai n tln ito ... dar nu, n u despre asta e vorba.
Uit-te la m ine.
El i scoase m na din buzunar.

Seducie

279

- M -am uitat toat seara. Eti cea m ai fru m oas fat


de aici. C e a m ai frum oas fat din Lon dra.
- S u n t diferit! exclsm ea. S u n t com plet diferit.
D ar tu nu ai observat asta. M-am schim bat. A m evoluat.
Toi ceilali brbai au observat. D ar tu nu. Pentru tine
sun t tot C lara. S u n t tot prietena ta. Pentru tine n u sun t
o fem eie.
- N u fi absurd. Toat seara...
-T o a t seara ai jucat un rol! A i exersat, nu-i aa? m i
pot da seam a. N u e nici un pic de pasiune!
T on ul vocii ei urca, iar el deveni con tien t de ce
lelalte cupluri de pe teras, care se apropiaser de ei
pe nesim ite.
-C la r a , poate c...
- Eu m erit pasiune, urm ea. M erit s fiu iubit... n
toate felurile. M erit un brbat care s-mi dea toat ini
ma lui, nu n um ai o parte, pe care nu o folosete pentru
m om ent, partea pe care o poate rezerva prietenilor.
- N u este corect, zise el. Te-am iubit toat viaa.
- C a pe o sor!
G n d u l pe care l ngropase ntr-un col al m inii re
nvie i iei la suprafa cu o vitez fulgertoare. l nl
tur din nou.
- E m ai m ult dect att, strui el. tii c e m ai mult.
- Oare? Ei bine, nu-mi pas, zise ea ntorcndu-i su
bit capul. N u m m ai intereseaz. C n d eti n preajm
e ca i cum a fi cu Harry. B a nu, e m ai ru, pentru c
n ultim ul tim p ai fost extrem de plictisitor, iar el, ori
ct de enervant ar fi, cel puin m bin edispu ne. tiu c
voi, brbaii, nu v putei abine de la alte preocupri...
O , de ce trebuie s m m ai pierd n eufem ism e? A m n
doi tim c vorbim de alte femei. M am a m-a tot btut la
cap cu asta. Se presupune c trebuie s trecem cu vede
rea. B rbaii se nasc astfel i nu se pot schim ba. Em m
pregtit s trec peste acest lucru.
- C lara, i jur...
- N u , zise ea. A m trecut de m ult peste asin. Dac
nu-i poi respecta o prom isiune pentru o cin, dm * nu
te oboseti s trim ii un m esaj... m car cteva cuvinte:

280

Loretta Cftase

m i pare ru, Clara. A intervenit ceva. D ac nu poi


face nici m car att... D ac aa va fi totul... vei fi mereu
ngndurat i distras ori de cte ori i cade cu tronc
cineva... Ei bine, eu nu pot s su p ort aa ceva. N ici m
car pentru un ducat. N ici pentru trei ducate! M erit mal
m ult dect rolul de soie tcut, care nghite orice. Sunt
o femeie interesant. Citesc. A m propriile m ele preri.
Iubesc poezia. A m sim ul um orului.
- tiu toate astea. A m tiut dintotdeauna.
- M erit s fiu iubit, cu adevrat iubit... C u mintea,
cu trupul i cu sufletul. i, n caz c nu ai observat, exis
t u n ir lung de brbai care m i p ot d rui m ai m ult
dect prietenie. De ce m-a m ulum i cu tine?
i ridic brbia i se ndeprt n grab.
A bia atunci i ddu seam a c se fcuse foarte linite.
Se uit dup ea. U ile vitrate erau ticsite de oaspei.
M ulim ea i fcu loc s treac, iar ea i con tin u dru
m ul fr nici o ezitare, cu fruntea sus.
D in rndul privitorilor se auzir cteva aplauze
rtcite.
El percepu, n deprtare, u n ipt. Lady W arford.
A p o i auzi uotelile m ulim ii agitate de scandal.
M uzica rencepu, iar oam en ii intrar n ap o i n sala
de recepii.
El nu. Travers terasa i trecu pe lng perechile ce se
rentorceau n colurile ntunecate. Pi n grdin, tre
cu de poart, intr n pasaj i ap oi iei pe strad. ntr-un
final, se opri. A tunci i ddu seam a c trem ura. Ridic
m inile i se uit la ele, mirat.
G n d u l acela, pe care ncercase s-l stranguleze i s-l
rpun, se ridic din n ou d n uin d fericit.
D ucele de Clevedon respir aerul rece al nopii i i
ddu seam a de ce trem ura. Era ca u n om care urcase
treptele eafodului, sim ise frnghia trecndu-i peste cap
i atingndu-i um erii, auzise cuvintele preotului care se
ruga pentru sufletul lui, sim ise gluga ce-i fusese pus
pe cap... i, n ultim ul m inut, n cel d in urm m inut,
prim ise graierea.

Seducie

281

Zorile erau aproape cnd Sophy se ntoarse acas.


Marcelline, care sttuse n capul oaselor i se holbase n
ntuneric, se ridic atunci cnd o auzi urcnd treptele.
Sophy fusese la bal. C levedon urm a s fac cererea n
cstorie, iar lum ea trebuia s tie exact ce purta Lady
C lara i cine realizase inuta ei. Desigur, Sophy nu se
dusese ca s afle ce purta Lady C lara. D eja cunoteau
fiecare detaliu, nu num ai al rochiei, dar i al accesori
ilor. Sophy se dusese pentru c, n schim bul un u i spa
iu generos pe care l ceruse n ediia de a d ou a zi - de
fapt, d in ziua respectiv - a publicaiei Morning Specta
cle, T om Foxe dorise inform aii din interior. D e la un
m artor ocular.
Fusese prim a oar cnd Sophy intrase ntr-o cas
nobil n acest scop. Gazdele erau nevoite s angajeze
personal suplim entar pentru astfel de evenim ente mari.
Pentru aceasta existau agenii respectabile. Sophy fusese
nregistrat, desigur sub alt num e, la toate ageniile. tia
cum s-i joace ansele de ctig. Fcea asta de cnd era
de vrsta lui Lucie. i tia cum s se am estece n m uli
me. Pn la urm , era o N oirot.
- Este n regul, zise Sophy n tim p ce i d d ea jos
m antia. N u a m ers aa cum trebuia, dar m-am ocupat
de tot.
- N u a m ers aa cum trebuia?
- E a l-a refuzat.
- O , D oam ne!
M arcelline sim i o durere n piept. i era greu s res
pire. Era n corzi. U urare. Disperare.
- Ce? se auzi vocea lui Leonie din spatele ei.
M arcelline i Sophy se ntoarser. Leonie sttea n
pragul uii deschise de la dorm itor. N u se obosise s-i
pun u n halat, iar boneta de noapte - o frum oas com
binaie de funde i dantel - i atrna neglijent Intr-o
parte. Avea privirea ca de bufni a cuiva care abia ponte
merge de som n.
C e l puin cineva dorm ise n acea noapte.

282

Loretta Chase

- Lady C lara l-a refuzat, explic Sophy. A m vzut to


tul. El i-a fcut curte aa de frum os... E ra ca i cum ar II
vzut-o prim a oar i nu a avut ochi pentru nim eni alt
cineva. A fost att de rom antic, la fel ca ntr-un rom an...
Zu aa, tim toate c, n general, brbaii n u su n t cine
tie ce rom antici.
- D ar ce s-a ntm plat? se interes Leonie. Pn acum
totul sun perfect.
- C h iar era perfect. Eu eram chiar n fa, la u n a din
tre uile vitrate, iar vntul le p urta vorbele m eteugi
te. C n d ea a zis nu, v jur, am rm as cu gura cscat.
N u tiu de unde a gsit puterea s-l refuze, dar a fcut-o,
ntr-o m anier foarte hotrt. Toat lum ea a auzit. n
tm pltor, muzica s-a oprit chiar atunci, aa c au aflat i
cei care erau aproape de teras. Zvonul s-a m prtiat ca
un fulger. ntr-o clip, puteai auzi i un ac care cdea pe
caldarm . Toat lum ea se chinuia s au d ct m ai mult...
iar unii dintre ei se m pingeau s ajung la ferestre.
U m erii lui M arcelline se nm uiar.
- O , nu.
- N u trebuie s te ngrijorezi, zise Soph y repede.
A m tiu t im ediat ce am de fcut i am m-am ocupat, iar
totul va merge aa cum trebuie. Te rog, du-te n apoi n
pat. N u m ai e nim ic pe lum e pentru care s-i faci griji.
M atept ca dim inea s avem dovada, i atunci vei pu
tea s vezi cu ochii ti. Dar, deocam dat, iubitele mele,
trebuie s dorm . M ai am puin i cad d in picioare.

capitolul 16
Dac acum civa ani vecinii notri ne-au numit, n
mod ironic, naie de proprietari de prvlii, credem c
acum ar trebui s ne acorde titulatura de proprietari de
prvlii de bun-gust. Suntem de prere c nici un loc
din lume nu are o varietate mai mare de atracii elegan
te cum sunt numeroasele magazine din Londra."
Cartea afacerilor din Anglia i biblioteca meseriilor folo
sitoare, 1818

Seducie

283

Ora opt, smbt dimineaa


In ciuda faptului c se dusese la culcare cu p uin timp
n urm , Sophy veni grbit la m icul dejun, la num ai
cteva m inute n urm a surorilor ei. in ea n m n un
exem plar d in ultim a ediie a Foxes Morning Spectacle
i rnjea.
-V -am sp u s c am reuit, se m p u n ea. C o lo an
d u p co lo an , n u m ai despre rochia p u rtat de Lady
C lara Fairfax - sau Lady C . , cum a scris att de deli
cat Foxe - pe care a purtat-o la balu l de la Brownlow.
Se aez i citi cu voce tare: P u rta pe d ed esu b t o ro
chie d in m tase, iar la exterior un corsaj cu o croial
foarte jo as.
M arcelline ducea la gur cana cu cafea, d ar se opri.
Nu reuise deloc s doarm .
- Se pare c i-ai dat lui T om Foxe ce a vrut.
- Iar el mi-a rezervat coloane ntregi, zise Sophy tri
um ftoare.
Leonie nfc ziarul din m inile ei.
-L as-m s vd. O rob roz, deschis de culoare...
corsajul... coboar n pliuri longitudinale n fiecare la
teral... Se uit la M arcelline. i con tin u aa, de parc
e o descriere dintr-o revist de m od. Pn la pantofi.
Sfinte Sisoe! C e D um nezeu ai fcut pentru el, Sophy?
N u, las, nu conteaz. D e fapt, n u este treaba noastr.
-V -am prom is c o s m ocup de tot, se lud S o
phy. Lsai descrierea. tii ce a purtat, zise ea artnd
mai jos. ncepe de aici.
Leonie inton:
- C itito ru l se va ntreba de ce am n ceput cu o de
scriere detaliat a inutei unei invitate la evenim ent.
D ar nici o laud nu ar fi suficient, credem n oi, pentru
o rochie care a nzestrat-o pe purttoarea ei nu num ai cu
ncrederea necesar ca s resping cererea n cstorie
a unui duce, ci i cu focul poeziei, pentru c nici o uit
descriere nu ar putea caracteriza altfel discursul lipsit
de echivoc pe care l-a rostit D o m n ia S a cnii n ffteut
acest gest.

284

Loretta Chase

U rm a discursul de respingere rostit de Lady Clara,


care n acest context suna ca o scen dintr-un rom an al
doam n ei M organ.
M arcelline puse jos cana de cafea i i frec tmplele.
El este ducele de Clevedon. Ea l iubete. El este ce
m ai faim os seductor, i totui a d a t o n bar. Ei bine, la
revedere, duces de Clevedon!
- L a revedere, duces, poate, zise Sophy. I-ar putea
lua ceva tim p pn s gseasc pe altcineva. D ar privete
partea plin a paharului. Lady C lara se va ntoarce la
C a sa N oirot. Ea nelege ce facem pentru ea. A i citit ce
i-a spus: S u n t diferit".
- i prietenele ei vor veni, adug Leonie. Fiecare
fem eie care a fost la acel bal va dori s vad creaiile
care i-ar putea inspira unei fem ei suficient ncredere
ca s resping un duce. Sophy, iubita m ea, te-ai ntrecut
pe tine.
-L e o n ie are dreptate, spuse M arcelline. Excelent
treab, scum po! G enial, de fapt. Eu a fi stat acolo cu
gura cscat i cu m intea com plet blocat. D ar tu ai ti
u t cum s ntorci situaia n avantajul nostru, aa cum
faci m ereu.
-M in te a ta nu se blocheaz niciodat, o corect
Sophy. Toate avem abilitatea de a gn di rapid, iar acesta
a fost cel m ai uor lucru din lum e. D ar acum trebuie s
le oferim ceva ce poate fi adm irat. C e rochie s scoatem
la naintare?
- L a s lucrurile n seam a m ea i a lui M arcelline,
spuse Leonie. T u trebuie s te odihneti. D oam n ele din
nalta societate vor deveni nerbdtoare d u p noaptea
trecut, iar restul fiuicilor de scandal se vor grbi s
preia povestea. Pn dup-amiaz va circula prin toat
Lon dra. O s fie o zi aglom erat, iar tu nu ai dorm it
dect cteva ore.
D e fapt, M arcelline nu dorm ise deloc, dar ele nu
trebuiau s tie acest lucru. Sttuse n pat, treaz, i i
spusese c fcuse ceea ce trebuia, singurul lucru posibil.
D ac ar fi avut alt variant, ar fi ales-o. D ar aceasta
nu exista.

Seducie,

285

E a i surorile ei se dedicaser scop u lu i de a ctiga


loialitatea viitoarei ducese. Se d du ser peste cap s
fac d in ea m ai m ult dect credea c e. C levedon tre
bu ia s se n soare cu Lady C lara, cci altfel se alegea
praful de toat strdan ia lor. D orin a de a o ctiga pe
Lady C la ra de client fusese ceea ce o m pinsese pe
M arcelline d u p el la Paris. U n plan nebunesc. D ucesa
de C leved on era calea lor direct ctre succes. Avea
s p u n capt d om in aiei rivalei de la Dowdy. A tunci,
incom peten ta i n d rtn ica ce se autoin titu la creatoa
re de m o d nu ar m ai fi avut nici o putere asupra lor.
A cesta fusese plan u l iniial. D ucesa de C levedon fuse
se obiectivul num rul unu.
D ar Lady C lara nu avea s devin duces de Cleve
don - nu d up acel discurs inut n faa unui public
num eros. Sophy le salvase, ceea ce nsem na c partea
esenial a planului, de a dom ina sfera londonez a mo
dei, rm sese nc n picioare.
Sentim entele lui M arcelline nu aveau ce cuta la mij
loc. Erau problem a ei.
Pe de alt parte, Sophy i petrecuse noaptea tn pi
cioare, lucrnd, d up ce toat ziua m uncise la magazin,
n cea m ai m are parte a tim pului tot n picioare.
-T re b u ie s ad m it c am avut parte de mai multe
senzaii tari dect m-am atepat, spuse ea. V-am spus efl
am reuit s m poziionez chiar n fa, la uile vlttutc,
de un de am p u tu t auzi fiecare cuvnt. N im en i nu i i i n
observat. N im en i nu observ servitorii. Dar, cfltul vo
iam s m ntorc aici, am dat peste lordul bon^i mm-.
A tt M arcelline, ct i Leonie o privir cu sprfltu rnolr
ridicate. N u la propriu, preciz Sophy. D ar cr acolo
M-am ateptat s se uite prin m ine i s-i vad d r lira
b, aa cum fceau toi invitaii, ca i cum nu u ll font
acolo. D ar el s-a oprit nm rm urit i a zis: C e fm I n. i
Ai fi p u tu t s m d obori cu o pan, dar nici nu un
clipit. M uncesc, d om n ule", am zis eu cu von- ilr mm
vitoare... tii voi, cea cu accent de fat de Iu ain, din
Lancashire. D e ce, te-au d at afar de la magazin?'', in u
ntrebat el. C are magazin?*1, am ntrebat. A poi, Li li I

286

Loretta Chase

de respectuoas, i-am zis c prob ab il c m confund


cu altcineva. D ar nu m-a crezut. S-a u itat n cru n tat la
m ine, iar eu eram sigur c o s con tin u e interogatoriul
i c o s m dea de gol. T ocm ai atu nci n s, m am a lui
a ipat, el i-a d at ochii peste cap i a p lecat intr-acolo.
- A r trebui s fii atent la el, spuse M arcelline cu voce
ferm . N u e aa prost cum las s se vad, iar ultim ul
lucru de care avem nevoie este ca n c u n a dintre n oi s
se ncurce cu un aristocrat.
- N u cred c vrea s se ncurce cu m ine, zise Sophy.
C re d c vrea s ne ducem toate la d racu -n praznic.
B a chiar cred c e de prere c sun tem ntruchiprile
diavolului.
- S sperm c doam nele din lum ea b u n n u su n t de
aceeai prere, spuse Leonie.
- N u sunt, zise Sophy ridicndu-se i ndreptndu-se ctre u. C red c m ntorc n pat. D ar s n u m
lsai s dorm prea m ult. N u vreau s pierd distracia.
O , i dac a fi n locul vostru, a scoate la naintare
rochia gri.
*

M agazinul lui Downes, mai trziu n aceeai zi


D o am n a Dow nes se uita furioas la rochia de pe
tejghea.
- A cta este asta? o ntreb ea plictisit pe O akes,
supraveghetoarea.
- A asea, spuse aceasta.
- L a d y G orrell a aruncat-o n m ine, zise doam n a
D ow nes.
- E ocant, doam n.
O akes, care fusese m artor la acest evenim ent, nu era
deloc ocat. D ac ar fi aflat c pltise o cru de bani
pentru o rochie exact la fel cu cea pe care prietena ei
o vzuse la C oven t G ard en cu un an n urm , ar fi reac
ion at exact la fel.

Seducie

287

O akes i avertizase patroana. M necile, o atenionase


ea cn d vzuse m odelul - care se presupun ea c fusese
trimis de asociata din Paris a doam n ei - erau n stilul la
m od n anul precedent. D o am n a D ow nes prespusese
fie c O akes e o idioat, fie c doam n ele care-i erau cli
ente nu aveau s observe. A a i fcuser m ulte dintre
ele, obinuite s se ncread n ea n totalitate. La nce
put. D ar curnd descoperiser c fcuser o greeal.
R ochiile erau m em orabile. O singur creatoare de
m od din L on dra fcea asem enea inute spectaculoase,
iar aceea n u era nicidecum doam n a D ow nes. C lientele
ei erau poate ignorante, dar acest lucru n u era valabil i
pentru prietenele sau rudele lor. C in eva d in anturajul
lo r i aducea am inte p n la urm c m ai vzuse o ro
chie identic la un banchet, la teatru, n Hyde Park i
a a m ai departe.
Dintr-o duzin de comenzi, pn acum ase cliente
aduseser n ap oi achiziiile, furioase c pltiser sum e
mari pentru nite sim ple copii. Ba, m ai m ult, din colec
iile an ulu i precedent.
D o am n a fusese, fr ndoial, pclit, la m od u l cel
mai frum os.
O akes se ntreb ct pltise patroana ei n schim bul
unor m odele vechi i cte cliente avea s piard od at ce
se rspn dea vorba.
Era tim pu l s-i gseasc o alt slujb, se gn di supra
veghetoarea.
*

M agazinul, aa cum se ateptase C levedon, era plin


n acea zi.
Trecu pe lng el n drum ul spre C lu b u l W hite i
apoi cn d se ndreptase ctre cizmar, plrier, magazi
nul de vinuri i tot aa. C u m p r lucruri de care nu
avea nevoie n um ai ca s se nvrt pe St. Ja m ess Street.
Atept ca gloata de la C a sa N oirot s se topeasc.
C itise i el Moming Spectacle, aa cum fcuser, se
pare, m ajoritatea celor din lum ea bun .

288

Loretta Chase

Nu-1 m ir c Foxe aflase povestea. O m u l devenise


notoriu tocm ai din acest motiv. D etaliile n s erau cu
totul altceva. n m od cert, Foxe avusese un om infiltrat
n interior. Clevedon ajunsese pn la urm la conclu
zia c spion u l nu putea fi altcineva dect dom nioara
Soph ia. Scriitura era n stilul ei - povestea despre ro
chie, descrierile ncnttoare, m enionarea evident
a locului n care fusese realizat in uta i, desigur, firul
epic. Stilul Sophiei. i, ca s fac toate acestea la timp
pentru a prinde ediia din acea zi, trebuia s se fi aflat
a faa locului.
A cest lucru era, de fapt, o uurare.
Singura lui grij era ca dezastrul d in seara precedent
s nu nsem ne sfritul C asei N oirot. Lum ea bu n ar
fi pu tu t da vina pe doam n a N oirot c i luase Clarei
m inile i, prin urm are, ar fi o c o lito . Iar ea l avertizase
de attea ori. C lara nu s-ar m ai fi ntors la magazin, iar
d oam n a N oirot ar fi fost catalogat ca seductoare i
fem eie uoar. D oam nele nu ar m ai fi vrut s aib de-a
face cu ea.
T otui, ele sosiser la m agazin n acea zi, form nd
o parad interm inabil. C o b o rau din trsuri i aruncau
u n ochi prin vitrin nainte de a intra. n acest ritm,
aveau s strice clopoelul de la u.
... o rochie care a nzestrat-o pe purttoarea ei nu
n um ai cu ncrederea de a respinge cererea n cstorie
a un u i duce, dar i cu focul poeziei..." T up eul ntrecea
orice limite.
T ipic. T upeul fem eilor N oirot era m ai presus de ori
ce. i, la fel ca orice altceva din ce fceau ele, articolul
era cu adevrat bine scris. i-ar fi d orit s o mbrieze
pe S o p h ia pentru acesta, dar tnra ar fi trebuit s stea
la coad.
N u Sop h ia l inuse treaz toat noaptea. N u ea era cea
care l fcuse s se dea jos din pat, s se plim be prin nc
pere i s se certe de unul singur. O ceart zadarnic.
D in m om entul n care scpase de la petrecere, de
cnd sttuse pe trotuar i i dduse seam a c trem ura,

Seducie

289

se lm urise c era o singur cale s pun capt acestei


situaii.
D e aceea ateptase ca seara s se lase, iar doam nele s
plece acas i s se pregteasc pentru plim barea ritual
n Hyde Park.
Travers St. Jam ess Street i intr n C a sa N oirot.
*

M arcelline auzi clinchetul clopoelului i se gndi:


O are nu se m ai duc odat acas?
Era fericit, desigur. Fusese o zi unic. N ici m car
cnd se ntorsese de la Paris, iar doam nele veniser s se
holbeze la rochia poussiere, nu fusese aa.
In acea zi, hoarde ntregi de femei intraser n ma
gazin. Vechiul lor stabilim ent nu le-ar fi putut face fa
tuturor. Se prea c era nevoit s m ai angajeze ct de
curnd nc cel puin ase custorese, altfel nu putea
on ora toate comenzile pn la datele prom ise.
Toate acestea i trecur prin cap ntr-o secund, na
inte s-i ridice privirea din grm ada de panglici pe care
le sorta i s se uite la u.
Inim a i btu dureros. G entlem anul pi n interior,
se opri i se uit n jur. A celeai gesturi pe care le fcea
orice gentlem an cnd intra n m agazin pentru prim a
oar: privea, evalua ceea ce vedea, cntrea dac ceva
m erita atenia i, desigur, nu bga n seam persoana
din spatele tejghelei, aflat prea jo s pe scara ierarhic.
D ar aceasta nu era prim a oar cnd el se afla acolo,
iar gentlem anul nu era unul oarecare.
E ra C levedon, nalt i arogant, cu plria aezat cu
precizie pe vrful capului, iar de sub borurile acesteia
ieeau buclele negre. Avea un baston cu m nerul de aur
pe care i sprijini m inile n timp ce se opri ca s exa
mineze m agazinul.
M nuile lui erau de culoarea pielii. Se putea observa
conturul degetelor.

290

Loretta Chase

M inile lui, m inile lui... i am in ti m n a care o mn


giase pe spate. C are i apucase faa. A lu n ecase apoi pe
sn i i se oprise ntre picioarele ei.
D ac ar fi fost un gentlem an oarecare, orice proprietreas ar fi ieit din spatele tejghelei i i-ar fi oferit aten
ia exclusiv. M arcelline rm ase la locul ei, cu minile
pe tejghea.
- B u n sear, nlim ea Ta, spuse ea.
- B u n seara, doam n N oirot.
i scoase plria i se nclin.
E a fcu o m ic reveren.
i aez plria pe un scaun, ap oi se n drept ctre
m anechin i inspect rochia.
Era o inut gri, din tul, o culoare pe care o num ise
Fu m londonez". C o rsaju l extravagant, d in satin roz,
o scotea foarte frum os n eviden. in u ta era m podo
bit cu trandafiri brodai i frunzulie m pletite.
- A r a t foarte... franuzeasc, rem arc el.
-n to td e a u n a decorez m anechinul intr-un stil mult
m ai elegant i m ai pretenios dect le m brac pe cliente,
rspunse ea. D u p ce vd ce poart m anechinul, exista
m ai puin e anse s devin isterice atunci cnd le pro
pu n ceva ieit din com un fa de lucrurile cu care ele
sun t obinuite.
D ucele zmbi i se apropie de tejghea.
- C e convenabil. T u eti cea ieit din co m u n fa de
lucrurile cu care suntem obin uii un ii dintre noi.
- N u unii, l corij ea. Fiecare dintre voi. C a sa N oirot
nu este un lucru obinuit.
- S u n t perfect de acord. M-am bu curat s vd c dom
nioara S o p h ia a transform at dezastrul de asear intr-un
prilej de b u n augur. Dar, desigur, nu ar fi trebuit s m
atept la nim ic altceva.
- Eu m-am ateptat la m ai m ult de la tine. D ar iar ai
dat-o-n bar.
- D a , recunoscu el. C e altceva a fi p u tu t face?
A m cerut-o n cstorie pe fem eia nepotrivit.
Inim a ei prea s se fi oprit n loc. O lu am eeala.

Seducie

291

_ E l se duse la u i ntoarse sem nul agat de ea.


In ch is .
- N u am nchis, sri ea.
V ocea prea s vin de la kilom etri distan.
- A i fcut destule afaceri astzi.
-N u -m i sp ui tu cte afaceri am fcut, ripost
M arcelline.
El se ntoarse la tejghea.
- Iei de acolo.
- In nici un caz, spuse ea.
El zmbi. A tt. D ar cuvntul zm bet nu sp un ea ni
m ic n acest caz. T oat lum ea zmbea. C e fcuse el era...
n um ai Sophy putea avea cuvinte ca s descrie gestul.
C olurile gurii lui frum oase se ncovoiar puin n
sus, iar ochii verzi o privir cu o afeciune am uzat, care
i m erse drept la inim a ce btea aproape s ias din piept
i o ls dezarm at, slbit i plin de dorin.
- A m nevoie de ct m ai m ulte cliente, spuse ea.
N u su n t sigur c Lady C lara o s se ntoarc...
- tii c o va face. Pentru m ai m ulte rochii care-i vor
da puterea s resping brbaii proti.
- . . . i din m om ent ce ea nu o s fie duces de
C levedon n viitorul apropiat, trebuie s m m ulum esc
cu alte m uritoare m ai puin preioase.
- M gndeam , zise el, c tu ar trebui s fii ducesa
de C levedon.
M arcelline rm ase m ut pentru prim a oar n viaa
ei. Putea prevesti necazurile ce aveau s urm eze. C h iar
i aa, o rict de bin e acordate i erau instinctele, nu
p u tu reaciona. S e gn d i c, p robabil, urechile i ju ca
ser feste.
S au el i juca feste.
Era obosit. Fusese o zi lung, foarte solicitant,
d u p o noapte n edorm it i agitat - d u p ce aflase ve
tile de la Sophy nu tiuse dac s rd de uurare sau s
plng de disperare fa de toate planurile i strdaniile
ei. T otul pentru nim ic. Fcuse tot ce putuse i pltise
un pre m ai m are dect i-ar fi p utut im agina vreodat.
C n d Sophy venise acas i le spusese ce se ntm plase,

292

Loretta Chase

M arcelline vzuse n jur num ai cioburi, de la toate spe


ranele i planurile de viitor pe care i le fcuse.
Trase aer n piept. R espiraia nu era n deajun s.
T reb uia s stea jos. Avea nevoie de o b u tu r tare.
M urm ur:
- i-ai pierdut minile?
- N u tiu dac mi-am pierdut m inile, dar inim a mi-a
fost furat pentru totdeauna.
i cut stpnirea de sine.
- tiu ce e asta. A i suferit un oc sentim ental. O fat
frum oas, cea pe care ai iubit-o toat viaa...
- C a pe o sor. Ea a avut dreptate. i tu ai avut
dreptate.
- E t i nc bulversat. M hnit, ndrznesc s spun.
Te-a um ilit. n faa tuturor. O am en ii au aplaudat-o, din
cte am neles.
- A s ta i-a spus dom nioara Sophia? A m dedus,
d in Morning Spectacle, c a fost acolo. Stilul ei este
inconfundabil.
Nu-1 putea lsa s-i distrag atenia.
- Ideea e c acum vrei s te rzbuni.
- Pe Clara? N u fi absurd. E a a avut dreptate. i-a dat
seam a c inim a m ea nu era acolo. A tiu t c jucam un
rol. i-am urm at instruciunile cuvnt cu cuvnt. Exact
ca un actor ce respect un scenariu. N u aa trebuia s
fie. T rebuia s se ntm ple de la sine, pentru c nimic
altceva nu este tolerabil n acest caz.
- Oprete-te, zise ea. Oprete-te im ediat!
i venea s dea bir cu fugiii, aa cum obinuiau s
fac strm oii ei pentru a evita problem ele. Avea nevoie
s fug deoarece fiecare celul a fiinei ei ardea de ne
rbdare s spun da. Iar aceasta ar fi fost cea m ai scurt
cale spre autodistrugere.
-T re m u ra m cnd am plecat de la petrecere, m r
turisi C levedon. Se uit la m ini, la frum oasele m
nui pe care le pusese pe tejghea. D egetele ei, nc
ncletate de blat, se aflau la m ic d istan de ale lui.
N u trebuia dect s le n tin d p u in ca s-l ating. i
inu, totui, m inile acolo un d e se aflau . Mi-am dat

Seducie

293

seam a c trem uram pentru c fusesem ct pe-aci s fac


cea m ai m are greeal din viaa m ea, con tin u el. O gre
eal care ar fi distrus dou viei. D atorit C larei ne-am
salvat am n doi. A avut dreptate, nu a fi putut nicioda
t s fiu soul pe care l merit. Pentru m ine nu poate
exista nim eni n afar de tine.
N u face asta, nu face asta, nu face asta. Sim i o
greutate n piept. Fiecare respiraie o durea.
- N u fi idiot!
- Ascult-m , spuse el.
- N u, pentru c nu gndeti.
- N u am fcut nim ic altceva dect s m gndesc.
Azi-noapte i astzi toat ziua, ct m-am plim bat n sus i
n jos pe St. Jam ess Street ateptnd ca gloata de fem ei
s plece de aici. A m avut destul tim p s m i rzgn
desc, ceea ce nu e cazul. D in contr, de fapt. C u ct am
chibzuit m ai m ult, cu att m-am sim it m ai sigur pe ceea
ce sim t. Te iubesc, M arcelline, zise el i se opri. Mi-ai
spus c m iubeti.
N u avea s se opreasc sau s renune. Era ncp
nat. N u se convinsese oare de asta de attea ori? C n d
i dorea ceva pornea hotrt n urm rirea acelui lucru
i nu era deloc scrupulos cnd venea vorba de m etodele
pe care s le foloseasc. C u alte cuvinte, i sem n a leit.
Ironia era prea mare.
M arcelline i lu m inile de pe tejghea i i ncruci
braele, ntr-o ncercare de a se proteja.
- i-am spus c asta nu conteaz, zise ea ncet. N u te
poi nsura cu m ine. Su n t doar o negustoreas. T u nu
te poi nsura cu o negustoreas.
- A u fost nobili care au luat de soii sim ple curte
zane, i am in ti el. S-au n surat cu slujnicele lor sau cu
ddacele.
- i n iciodat n u s-a sfrit bine. C n d gentlem anii
se cstoresc cu cineva care nu e de rangul lor, soiile
i copiii au de suferit. Devin proscrii. Triesc ntr-un
purgatoriu, n eputn d s se ntoarc la vechea lor lum e,
dar fiind izgonii din cea nou. Nu-mi vine s cred cil i
se pare o idee bun.

294

Loretta Chase

- tii c e singurul lucru bu n . Te iubesc. V reau s-i


dau totul. V reau s-i dau lui Lucie tot ce are nevoie, nu
n um ai ppui, haine frum oase i educaie, ci u n tat.
tiu c m agazinul este pasiunea ta i c ar fi o sinucidere
s renuni la el, dar nu va trebui s faci asta. M -am gn
dit i la acest lucru. D e fapt, m gndesc la m agazin de
cteva sptm ni. A m idei, con tin u ducele cu pasiune.
Putem s ne ocupm m preun de el. i ali nobili fac
afaceri. C an ale. Linii feroviare noi. Eu scriu cu u n oare
care talen t i am resurse ca s p u n pe picioare o revist.
C u m e La Belle Assemblee, dar m ai bun . A m i alte idei
pentru extinderea afacerii. A i sp u s c eti cea m ai mare
creatoare de m od din lume. Te p ot ajuta ca toat lu
m ea s afle asta. Mrit-te cu m ine, M arcelline!
Ea se ntrist. N u i se prea corect.
Era im posibil. D a, era o vistoare. Toi cei d in fam ilia
ei fuseser aa. V isaser la lucruri im posibile. T otui, ea
i surorile ei fcuser n aa fel n ct unele dintre vise s
devin realitate.
C e e a ce i oferea el era un vis frum os. D a r C levedon
nu vedea dect latura pozitiv a ntregii poveti.
- C eilali nobili fac afaceri n d om en ii legate de ma
rile proprieti, ncerc ea s-i explice. n to td eau n a au
strategii de mare anvergur. D ein m ine, investesc n
canale i n oi ci ferate. N u deschid m ici m agazine ca s
vn d h aine pentru fem ei. Lu m ea bu n n-o s te ierte
n iciodat. A cestea nu sun t vrem urile de dem ult, C le
vedon. N u m ai este perioada n care dom n ea Prinul
R egent m preun cu leahta lui de uuratici. Societatea
nu m ai e la fel de tolerant ca odin ioar.
- D a , societatea este o m are plictiseal, spuse el.
N u-m i p as dac aprob sau n u im plicarea m ea n co
m erul cu haine. C red n ceea ce ntreprinzi tu i vreau
s fac parte din aceast activitate.
Pur i sim plu nu gndea clar. N u era con tien t c
avea s piard stim a naltei societi i respectul priete
nilor. i chiar dac i ddea seam a de asta i era gata
s accepte ce avea s urmeze, rm n ea problem a dificil
a trecutului ei.

Seducie

2l>5

N u avea ncotro. M car ea s fie cu picioarele pe


p m n t. Era un vis pe care nu i-l perm ite mil> nici
o form .
D ucele o privea struitor, ateptnd.
M arcelline i desfcu braele, i apropie palm ele ca
ntr-o rugciune i spuse:
- I i m ulum esc. Este un gest m in un at i ^eneion; sin
cer, m i faci o m are onoare. tiu c aa s-ar cuveni s
sune, dar eu vorbesc foarte serios...
-M arcellin e, nu...
- D a r nu, nlim ea Ta, nu. N u m pot mflrlta cu
tine.
i observ faa albindu-se i se ntoarse lepede, na
inte s se n m oaie. Se duse la ua ce ddea In npiitc,
o deschise, pi d in colo i o nchise n spatele el, I. nu le.
foarte ncet.
*

C levedon iei din magazin i orbeci pe mi ai In I a ca


ptul aleii se opri i se uit n gol spre Palatul ' a
n capul lui rsuna un zgomot teribil. Sim ea li iMee,
durere, furie i naiba tie m ai ce. N u avea M a n a n e t -a
r s le deosebeasc i s le defineasc. Era o nvnlmnijea
l diabolic de sentim ente care-1 m cinau d in Interior.
N u auzi strigtul.
N u putea distinge nim ic din cauza vArlejiilul <are-i
invadase m intea.
- C e d racu e cu tine, Clevedon? Mai am puin yI rfl
guesc de cnd te strig i alerg dup tine < a un nelnm.
U n n ebun d u p un altui, dup cum se part l< amvfWul
ieind din m agazin, idiotule.
C levedon se ntoarse i se uit la Longtm >n- i recom an d s nu m provoci, rosti el < u tn. raia.
S u n t ntr-o stare n care mi-ar plcea s trosnem pe t Ine
va, i tu ai putea fi acela.
-N u -m i spune, zise Longm ore. Nici ire ain aira J e
m od n u te vrea. N u e deloc ziua ta norocoan;!, nu I a . t'
M ai degrab nu e sptm na ta norocoasil.

296

Loretta Cfiase

Im pulsul de a-1 izbi pe Longm ore de un felinar, de


u n gard sau de a-1 azvrli Intr-un an era copleitor. Dar
grzile de la palat probabil c ar fi ieit im ediat pe poar
t, astfel c ducele ar fi ajuns din n ou n ziare, iar num e
le lui avea s se afle din nou pe buzele fiecrui pasionat
de scandaluri.
Pe toi dracii, ce m ai era un scandal n plus?!
Azvrli bastonul, l nfc pe Longm ore de um eri i
l m pinse cu putere. A cesta ripost njurnd.
- Lupt-te cu m ine ca un brbat, porcule! m ri el.
Te provoc!
In secun da urm toare i rupeau hainele. O clip m ai
trziu pum n ii se avntau n aer n tim p ce ncercau s se
om oare n btaie, hotri i fr pic de m il.
*

M arcelline o trimise pe Sophy n partea din fa


a m agazinului ca s nchid.
D ei era att de epuizat, m oart de oboseal i cu
inim a frnt, se abinu s se duc n pat. Lucie ar fi
b n u it c i e ru, s-ar fi speriat i ar fi fost posibil s fac
din n ou ceva necugetat.
O ricum , M arcelline era contient c n u ar fi putut
dorm i. T rebuia s lucreze. Trebuia s se concentreze s
fac haine frum oase. A sta avea s o calmeze.
ncerca s redeseneze nchiderea unei rochii lungi,
asem ntoare cu o redingot brbteasc, n m om entul
n care Sophy intr. Leonie o urm .
C eva m ai devreme Sophy nu-i spusese nim ic, dar se
uitase la M arcelline cu o privire ntrebtoare.
C h iar dac i luase expresia pe care o folosea la jo
curile de cri, i era dificil s-i ascund em oiile de cei
care o cunoteau bine. Cele d ou surori veniser s afle
ce o frm nta, aa cum fceau de obicei.
- C e s-a ntm plat? ntreb Sophy. C e te roade?
- Clevedon, spuse M arcelline. nfipse creionul n hr
tie. V rful se rupse. O , e ridicol, adug ea. A r trebui

Seducie
t

297

s rd. D ar nu pot. N o s v vin s credei dac v


povestesc.
- B a sigur c o s credem , rspunse Sophy.
- i-a oferit un cec In alb? se interes Leonie.
- N u, m-a cerut de nevast.
- S neleg c e pus pe cereri n cstorie, com ent
Sophy du p un m om ent de tcere.
M arcelline rse, apoi ncepu s suspine. nainte
de se prbui cu totul ns, Selina Jeffreys apru n drep
tul uii.
- O , doam n , m i cer scuze, dar tocm ai am fost afar.
M-am dus s iau nite panglici de la dom n ul A dkins,
din josu l strzii, i cnd am ieit din m agazinul lui doi
gentlem eni se bteau n faa palatului, iar oam enii
ieeau n fug din toate prvliile i cluburile ca s
vad ncierarea.
- D o i gentlem eni? ntreb Leonie. D o i pierde-var,
poate.
- N u, dom n ioar Leonie. Su n t nlim ea Sa, ducele
de C levedon, i prietenul lui, cellalt gentlem an nalt
i brunet.
- L o r d u l Longm ore? sri Sophy. A fost aici acum
n um ai cteva clipe.
- D a , dom n ioar, acela. ncearc s se om oare, v
jur! N u am p u tu t s stau s m uit... n plus, erau tot
felul de brbai care veneau s vad scena. N u era un loc
potrivit pentru o fat singur.
Sophy i Leonie nu prea aveau astfel de scrupule.
Se repezir afar s vad lupta.
N u bgar de seam c sora lor m ai m are nu le mai
urm ase.

C ele dou se ntoarser dup cteva m inute.


M arcelline renunase la ncercrile de creaie. N u avea
starea necesar. Fusese n inspecie la croitorese i apoi
se dusese sus s o vad pe Lucie, care i citea ppuii o
carte dintre cele aduse de Clevedon.

298

Loretta Cfiase

D u p aceea, M arcelline se duse n sufragerie i i


um plu un pahar cu coniac.
Sorbise cteva nghiituri cnd revenir surorile ei,
rvite i cam fr suflare, dar n rest nevtm ate.
i turnar i ele coniac i d dur raportul.
- A fost delicios, zise Sophy. Probabil c practic bo
xul, pentru c sun t foarte buni la asta.
- M ie nu m i s-a prut c ar fi experim entai, spuse
Leonie. A m avut im presia c ncercau s se om oare.
- Lu pta a fost m in un at de atroce. Plriile le czuse
r, la fel i redingotele, i i clcau n picioare earfe
le. Prul le era rvit i aveau snge pe haine, adug
Sophy fcndu-i vnt cu m na. Ju r c era n deajun s ca
o fat s leine.
-M i-a adus am inte de spectatorii rom an i de la
C o lo sseu m , zise Leonie. C red c asistau ju m tate dintre
m em brii clubului W hites. Toi acei gen tlem an i des
vrii strigau, pun eau pariuri i i ncurajau.
- Leonie are dreptate, spuse Sophy. Prea c totul sc
pa de sub control i chiar m gn deam c ar trebui s
gsim un loc sigur din care s urm rim scena. A p o i con
tele de H argate a ieit din palatul St. Jam es, m preun
cu ali brbai.
- A trecut direct prin m ulim e i i-a d at pe toi la
o parte, chiar dac are n jur de aizeci de ani, com plet
Leonie.
- Se ine bine, de parc ar fi Zeus. B rbaii s-au ferit
d in calea lui, iar el le-a ordon at n lim ii Sale i lordului
L on gm ore s nceteze i s nu se fac de rs.
- D ar nu l-au ascultat, spuse Leonie.
- D e vin era setea de snge. E rau ca nite lupi.
- N ici unul dintre brbai n-a ndrznit s-i despart.
- D ar lordul H argate s-a avntat direct n toiul luptei,
se entuziasm Sophy.
- i s-a p u s n calea pum nului lui Longm ore. C on tele
a evitat lovitura... O , M arcelline, a fi vrut s vezi... A p oi
a apucat m n a lui Longm ore i l-a tras d in faa lui C le
vedon. Iar unul dintre gentlem anii care era cu el... cred

Seducie

299

c era unul dintre fiii lui, dup trsturi... l-a im obilizat


pe C levedon.
- i apoi contele i fiul lui i-au luat de acolo.
- Iar cellalt gentlem an a am eninat c va pune n
aplicare Legea Revoltei, aa c am plecat de acolo, zise
Soph y golindu-i paharul i turnndu-i ap oi altul.
- Ei, desigur, nu e greu de im aginat de la ce au por
nit, spuse M arcelline. Longm ore i rzbuna sora sau
ceva de genul acesta.
- D e ce s o fi fcut? ntreb Sophy. T oat lum ea e de
prere c Lady C lara s-a rzbunat singur i c a fcut-o
foarte bine. O rice ar fi fcut n plus Lon gm ore n-ar m ai
fi avut sens.
- A tunci ce s fi provocat ncierarea de pe St. Jam ess
Street? se m ir Leonie.
- N u fi grea de cap, rspunse Sophy. B rbaii nu au
nevoie de motive raionale. Erau am n d oi ntr-o pas
proast. U n u l dintre ei a provocat scandalul. i, pun
pariu pe orice, acum c s-a ncheiat btaia se vor duce
m preu n ca s se m bete.
- D e ce era Longm ore ntr-o pas proast, Sophy? se
interes M arcelline. A i spus c a fost aici d u p ce a ple
cat Clevedon.
- A venit s dea vina pe m ine n legtur cu balul
i m-a fcut trdtoare c i-am sp ion at sora i priete
nul pentru T om Foxe. M-am fcut c nu tiu despre ce
vorbete. O f, D oam n e! C h ipu l ei fru m os se um plu de
regret. Vai, M arcelline, ce surori nfiortoare suntem !
adug ea. C u m aflm de o lupt dm buzna afar ca
nite pisici nsetate de snge, iar tu stai aici, cu inim a
frnt...
- N u fi ridicol, zise M arcelline. Pstreaz ton ul m e
lodram atic pentru ziare.
- D ar ce s-a ntm plat, draga mea? ntreb Sophy care
i puse jo s paharul, ngenunche lng M arcelline i i
apuc m na. Ce-a zis Clevedon i ce i-ai spus tu?... i de
ce te prefaci c inim a nu i-e frnt?

300

Loretta Chase
*

C asa Clevedon
Smbt, 10 mai, ora trei dimineaa
C a sa era nvluit n ntuneric, iar toi ocupanii ei
dorm eau, cu excepia unuia.
n bibliotec, lum ina unei lum nri dan sa pe faa
unei siluete solitare, n cm a de noapte, a crei peni
scrijelea o bucat de hrtie.
D ucele de Clevedon fcuse tot ce putuse ca s-l bat
m r pe Longm ore. A p oi goliser m preun sticl dup
sticl. Totui, ajunsese acas treaz. Era ca i cum nu exis
ta ndeajuns de m ult butur pe lum e ca s-i potoleas
c durerea din inim ori s-i calmeze contiina pentru
a putea adorm i.
n ceea ce privea inim a frnt n u avea ncotro dect
s ndure.
C o n tiin a era n s cu totul altceva. A ceasta l m
n ase n bibliotec. tia cum trebuia s n ceap, chiar
n ain te s ia penia cu care avea s-i scrie C larei:
N u v nelinitii, d oam n , la prim irea acestei scrisori,
nu trebuie s v tem ei c ar cu prin d e o n o u decla
rare a sen tim en telor sau o repetare a p rop u n erii care,
ieri sear, v-au dezgustat att de p ro fu n d 11. Era ncepu
tul scrisorii d om n u lu i Darcy ctre Elizabeth Bennett
d in Mndrie i prejudecat, rom an u l preferat al C larei.
Parc i vedea zm betul ei rein u t cn d avea s citeas
c. A m greit cnd am fcu t cererea n cstorie, con
tin u el cu propriile cuvinte, iar tu ai avut dreptate
n to t ceea ce ai zis, dar nu ai sp u s n ici m car jum
tate. C e i care ne-au ascultat ar fi trebu it s au d cum
am soco tit relaia noastr drept ceva sigur, pentru
care nu m ai trebuia s d ep u n nici u n efort, cum i-am
p u s la ncercare firea m in un at i cum m-am gndit
n u m ai la m ine i n iciodat la tine. T u ai fost sincer
cu m in e de cnd ne cunoatem , iar eu, n tot acest
rstim p, am fost sincer n u m ai cu m ine. C n d tu i
pln geai bu n ica pe care tiu ct de m ult ai iubit-o,

Seducie

301

te-am ab an d o n at i am plecat pe C o n tin en t. M-am


g n d it c o s m atepi i asta ai fcut. C u m i-am re
co m p en sat rbdarea i loialitatea? A m fost nepstor,
insen sibil i fals.
C o n tin u s scrie despre felurile n care o rnise.
Ea i um pluse viaa cu bucurie i lum in cnd fusese
un biat singur, cu inim a frnt. Scrisorile ei i adusese
r soare n zilele m ohorte. Ii era drag i ntotdeauna
avea s fie aa, dar nu erau dect prieteni i nim ic m ai
m ult. tiuse, n adncul sufletului, c asta nu era de
ajuns pentru cstorie, dar fusese cea m ai uoar cale i
o urm ase. O m inise pe ea i se m inise i pe el deoarece
fusese un la - se temuse s rite.
Scrise m ai departe i i recunoscu toate faptele nes
buite i rele.
ncheie: m i pare ru, draga m ea, m i pare att
de ru. Sp er c, n timp, o s m ieri - dei n acest
m om ent nu-mi vine n minte nici un m otiv pentru care
ai face acest lucru. D in adncul sufletului i doresc
toat fericirea pe care ar fi trebuit s fiu n stare s i-o
ofer nzecit.
Scrise cuvintele afectuoase cu care i ncheia me
reu scrisorile i sem n cu iniialele, aa cum fcea
de obicei.
m pturi scrisoarea, trecu adresa i o ls pe tav, ca
servitorul s o duc dim inea la pot.
A cum rm sese num ai inim a frnt.

capitolul 17
Experiena, mama adevratei nelepciuni, m-a con
vins demult c adevrata frumusee este cel mai bine
perceput de criticii autentici; iar vorbele unui ndr
gostit sincer conin cele mai bune complimente pentru
o femeie inteligent.
La Belle Assemblee sau Bells Court and Fashionable Ma
gazine, Anunurile din iunie 1807

302

Loretta Chase

Dup-amiaza devreme
Duminic, 10 mai
D ucele de C levedon clipi la vederea lum in ii prea pu
ternice. Sad icu l de Saun ders l privea. Trsese draperii
le, iar soarele era la fel de orbitor precum u n fulger.
C n d C levedon i m ic capul, tunetele erupser fix
n cretet.
- m i pare ru c v deranjez, n lim ea V oastr.
- N u, nu-i pare ru, m ri ducele.
- D o m n u l Halliday a fost foarte insistent, explic
Sau n ders. A spus c vrei s fii trezit. D o am n a N oirot
este aici.
C levedon se ridic brusc, lovindu-i capul de ceva
tare i ascuit. Sim i ghim pi n creier.
-L u c ie ! zise el. E bolnav? S-a pierdut? La dracu,
i-am spus c acel copil are nevoie de...
i ntrerupse propoziia n m om entul n care creierul
otrvit de butur ajunse din urm gura.
- D o am n a N oirot ne-a rugat s v asigurm c prin
esa Erroll de A lbania este bine, c se afl n siguran
acas i c face exerciii de calcul cu m tua ei. D o m n u l
H alliday i-a perm is s o roage pe d oam n a N o iro t s a
tepte n bibliotec. tiin d c avei nevoie de tim p ca s
v m brcai, s-a asigurat c dnsa va prim i i o trataie.
V-am ad u s cafea, nlim ea Voastr.
Inim a lui C levedon ncepu i ea s b at cu putere,
laolalt cu creierul, totui n u n acelai ritm.
N u sri d in pat, dar reui s se dea destul de repede
jo s pentru u n brbat aflat n starea sa. n ghii cu repe
ziciune cafeaua. Se spl i se m brc n tim p record,
dei i se pru c trecuse un secol. N u se m ai ob osi s
se rad.
A ru n c o privire n oglind i i d d u seam a c, ori
cum , dac s-ar fi ras nu i-ar fi m bu n tit cu nim ic
aspectul. A rta ca un cadavru am bulant.
i prinse earfa intr-un n od fcut la ntm plare, nfc h ain a i iei n grab din cam er nc ncheindu-i
ultim ii nasturi.

Seducie

303

C n d intr n bibliotec, N oirot sttea aplecat peste


birou. C levedon i aranj earfa ca un colar em oion at
chem at n faa clasei ca s recite din Iliada.
E a arta perfect, ca de obicei. E ra m brcat ntr-una
dintre creaiile ei atrgtoare, din m tase alb broda
t cu flori roii i galbene. Pelerina scurt, dublat, cu
m arginile din dantel neagr, era din acelai m aterial.
Ieea n eviden, peste um eri i peste m necile m ari ale
rochiei. n ju rul gtului i legase o panglic din dante
l neagr. Plria era poziionat spre ceaf, astfel nct
borul ncadra faa, iar m arginea interioar era m podo
bit cu dantel i funde. Alte funde i orn am en te din
dantel se gseau pe partea din spate a plriei, care era
decorat i cu pene.
El, n schim b, nu oferea deloc o im agine plcut.
C n d intr, M arcelline ridic privirea i i duse
m na la piept.
- O , nu! exclam ea. D ar i veni repede n fire i spu
se cu o voce m ai linitit: A m auzit despre btaie.
- N u e chiar aa de ru cum pare, m ini el. tiu s m
feresc d in calea un u i pum n. A r trebui s-l vezi pc Long
m ore. O ricum , aa art de obicei d up o noapte de chef
petrecut n com pan ia un ui brbat care a ncercui s m
om oare. D e ce eti aici?
Avu grij ca expresia feei sau vocea s nu t rdeze nici
o u n d de speran. Era m ai greu s fac ucclul lucru
cu inim a.
N u ndrznea s spere c ea se rzgndise lin com
plet treaz i i dorea s fi fost din nou b e a i.
Putea nelege, n sfrit, nu num ai c u m l n t e u , cl i
cu sufletul de ce tatl lui se refugiase I n b rt u tu iA beia
alunga durerea, att pe cea m ental, ct i p e i eu fi rii fi
N u sim ise nim ic n tim p ce se btuse i u I iinnmi>re. A cu m i am in ti fiecare cuvnt pe cure 11 xpmie'.e el,
felul n care i deschisese com plet sufletul Inul .1 mul
lsa vreun detaliu ascuns. D ar nu fusese sul li ir u l I I nu
era suficient.

304

Loretta Chase

T n ra fem eie fcu un gest ctre birou.


-M -am uitat pe reviste, zise ea. N u am scrupule.
A m consultat i notiele tale. D ar nu i neleg scrisul.
A i spus c ai idei. D espre afacerile m ele.
- D e asta ai venit? o ntreb el scoros. Pentru ideile
referitoare la m agazinul tu? Ideile care s te fac cea
m ai m are creatoare de m od din lume?
- E u su n t deja cea m ai mare creatoare de m od din
lum e, l corect ea.
D oam n e, ct o iubea! ncrederea ei, lipsa de scrupu
le, hotrrea, puterea, geniul. Pasiunea.
i perm ise s zmbeasc spernd c n u avea s par
u n gest deplasat, de infatuare.
- Scuz-m. C u m a putea uita asta? T u chiar eti cea
m are creatoare de m od din lum e.
- Totodat, sun t i altcineva. Se ndeprt de birou,
se duse la fereastr i privi n grdin. C levedon atept.
Avea alternativ? Ieri eram obosit, spuse ea nc uitndu-se afar. Foarte obosit. A fost o zi uim itor de agiom erat, am stat num ai n picioare i abia m ineam ca
s nu m desfac n buci. Se ntoarse de la geam i se
uit la el. A tt de m ult m-am strduit s m controlez,
nct am fost nedreapt cu tine.
- D in contr, mi-ai respins cererea chiar elegant, spu
se el. Mi-ai spus c sun t cald i generos.
A bia i putea reine tristeea din voce. Se sim ea ca
atunci cn d i se spun ea cuiva: Putem rm ne prieteni11.
El nu putea s fie prietenul ei. N u era destul. A cum
nelegea, nu n um ai cu m intea, ci i cu fiecare celul
a fiinei lui, de ce C lara i spusese c nu era de ajuns
s fie prieteni.
- A i fost destul de drgu i de generos ca s m erii s
tii adevrul, zise ea. D espre m ine.
D ucele i am inti gndul rzle care i ncolise n
m inte cnd o vzuse pe Lucie pentru prim a oar.
- La dracu, N oirot, eti deja m ritat! M-am gndit
la asta, dar am uitat. C Lucie are, probabil, u n tat,
care n u e prin preajm . i c tu eti nevoit s te des
curci singur...

Seducie

MM

- E m ort.
Sentim entul de uurare l amei. Se duse la rntlltfU
i se sprijini de poli. M inile i trem urau. I)ln itnll,
Era n tr o stare cumplit.
-n lim e a Ta, ari cam bolnav, spuse ea, l> mu,
stai jos.
- N u . Su n t bine.
- N u . Stai, te rog. Te implor. i-aa sunt cu itffVM
la pm nt. U n lein de-al tu nu o s mbu!n'MA(tiH
deloc situaia.
- E u nu lein niciodat! rspunse el indignai, itlf H
tr pn la canapea i se aez.
M arcelline se ndrept spre birou, lu o om A ilf |i**
tav i i o aduse.
- S-a rcit, spuse ea, dar ai nevoie.
Lu cana i bu. Lichidul era rece, dar l ujuiA
Ea se aez pe scaunul cel m ai apropiat l l|
m inile n poal. i despreau n um ai clvtt INflfl U*
covor, ns o lume ntreag se afla ntre ei,
-N u m e le soului m eu e C harles Noirot, A Itmi un
vr foarte ndeprtat. A m urit n Frana, I n t
t>|il
dem iei de holer, acum civa ani. M ajorliiilru iiiiIdImi
mele au m urit atunci. i Lucie s-a mbolnflvli m '"'1
S o u l ei era m ort. Rudele la fel. C opilul Iiim<|i i tl li
un pas de a se stinge.
ncerc s se gndeasc la cum fusese ,n m |> ! I >
pentru ea, n s im aginaia nu-1 ajut. El l I onymoit* .
aflaser pe C o n tin en t cnd lovise holera.
r, iar atunci acest lucru i se pruse un m lim ol Mtt|>>ii
tatea victim elor m ureau n num ai cteva tur
- m i pare ru, zise el. N u am tiut.
- C u m ai fi putut? Ideea e c aceasta < fumlllit iihmi l
eu asta sunt.
-A tu n c i n seam n c N oirot c h i u i rntr m u m i i
tu. M-am n trebat dac nu cumva c n i r u n m i m * tu
rezonan francez pe care voi trei 1 - a l m l o | < t u l | u n i m
m agazin.
Ea afi un zmbet crispat.

306

Loretta Cfiase

-A c e sta a fost num ele pe care i l-a luat bu n icu l din


partea tatei cnd a fugit din Frana, n tim pul Revolu
iei. i-a salvat soia, copiii i cteva m tui i veri. C ea
lalt parte a fam iliei lui nu a fost la fel de norocoas.
Fratele lui m ai mare, contele de Rivenoir, a fost prins n
tim p ce ncerca s scape din Paris. D u p ce el i fam ilia
au fost ghilotinai, bunicul m eu a m oten it titlul. I s-a
prut o nebunie s se foloseasc de el. Fam ilia lui, Robillon, avea o reputaie execrabil n Frana. Ti-1 am inteti
pe vicontele de V alm ont din cartea lui Laclos, Legturi
periculoase1 C levedon aprob din cap. Era un a dintre
num eroasele cri pe care lordul W arford le declarase
nepotrivite pentru oam enii deceni. N orm al, cnd fu
seser m ici, Longm ore pusese m n a pe un exem plar
i o citiser m preun. Brbaii R obillon erau acel gen
de aristocrai francezi, continu ea. U uratici i ahtiai
d u p jo cu ri de noroc, foloseau oam en ii ca pe nite pi
on i sau jucrii. N u erau iubii atunci, i nici acum fran
cezii nu-i aduc am inte cu plcere de ei. D in m om ent
ce dorea s se poat mica n voie, bun icul a adop tat
u n n um e banal. N oirot. A dic N egru. El i copiii lui
foloseau cnd un num e, cnd pe cellalt, n funcie de
situaie - seducie, escrocare sau vreo m echerie.
D ucele sttea aplecat i asculta cu m are atenie.
Piesele se aezau la locul lor n puzzle - felul n care
vorbea, accentul su franuzesc, fin i aristocrat... D ar i
spusese c era englezoaic! Ei, n acest caz, m inise i n
privina asta.
- tia m c nu erai chiar ceea ce preai a fi, spuse
el. Servitorii m ei te-au luat drept o d oam n de fam ilie
b u n , iar ei sun t greu de prostit.
O , noi putem prosti pe oricine! O avem n snge.
M em bri fam iliei mele nu i-a u itat n iciodat rdcinile aristocratice. N u au renunat n iciodat la m od u l de
via extravagant. A u fost seductori de renum e i i-au
folosit iscusina ca s-i gseasc parteneri de via cui
avere. Fiin d m ai degrab rom antici i m ai p uin practici
dect om ologii lor de pe C on tin en t, brb aii au avut
n orocul s dea peste englezoaice de vi nobil.

Seducie

307

- Iar fem eile, peste englezi de vi nobil, surse el.


O ch ii ei negri i ntlnir pe ai lui.
- A a este. D ar eu nu am vn at niciodat un so.
A m nelat i am m init - nu tii nici jum tate din cte
am fcu t - dar totul a fost cu scopu l pe care i l-am ex
plicat cnd ne-am ntlnit.
- tiu c triezi la cri.
- N u am triat la ultim ul nostru jo c de D ouzeci i
unu, zise ea. A m ju cat ca i cum viaa m ea depindea
de acel ctig. C e i din fam ilia m ea se gsesc deseori n
aceast situaie - ca toat viaa lor s d epin d de un
joc. D ar faptul c am triat la cri a fost o banalitate.
A m falsificat num ele de pe paapoarte ca s ieim rapid
d in Frana. C e i din fam ilia mea su n t pui m ereu n si
tuaia de a prsi brusc o ar. Eu i surorile mele am
cptat aceast deprindere i am exersat-o cu zel pentru
c n u puteam ti n iciodat cnd avea s ne fie de folos.
A m fost educate aa cum se cuvine. A m luat lecii de
bu n e m aniere, de m atem atic i de geografie. O rice am
fi noi, cei din fam ilia N oirot - i nu e deloc frum os sun tem aristocrai, iar aceasta a fost cea m ai de pre n
suire a noastr. Faptul c vorbim i ne purtm ca nite
d oam n e din nalta societate sau ca nite gentlem eni...
i im aginezi c ne netezete calea i ne deschide uile.
- neleg c este m ult m ai uor s seduci o englezoaic
aristocrat dac nu vorbeti ca un funcion ar sau ca un
vnztor de stofe, zise el. D ar tu te-ai m ritat cu un vr.
A i un m agazin. N u ai urm at aceeai cale.
M arcelline se ridic brusc de pe scaun i se m ic.
M tasea foni.
S e ridic i el, nesigur pe picioare. N u putea spune
cu certitudine dac acest lucru era cauzat de urm ri
le ncierrii i beiei sau de ngrijorarea i team a c
o va pierde.
T n ra fem eie se ndrept spre birou i ridic noti
ele lui.
-S c r is u l tu este deplorabil, rem arc ea. N u i-am
spus despre m am a m ea...
- A lt aristocrat englez, da? S au altceva?

308

Loretta Chase

Ea rse scurt.
-A m n d o u . Se ntoarse pe scaun i se aez i el.
Inim a i btea cu putere. U rm a ceva i nu avea s fie
u n lucru plcut. Era sigur de asta. Se aplec i atept,
i dorea s se term ine odat cu sperana fr m argini
c avea s vin i o veste bun. D ar ce urm a nu putea fi
de bine, altfel ea nu ar fi fost att de stingher. Ea, care
n u se sim ea niciodat stingher, care era stpn pe
orice situaie. C e era cu el? Fem eia recunoscuse c falsi
ficase docum ente! i m rturisise c avea n vene sngele
albastru al un or rufctori francezi! M am a m ea a fost
C atherin e DeLucey, spuse M arcelline.
R ecunoscu num ele, dar i lu ceva tim p pn s l
asocieze cu ceva. A p oi i ddu seam a: albastru, albastru
aprins!
O ch ii lui Lucie, zise el. A cei ochi albatri, rem arca
bili. i ai dom nioarei Sophia. i ai dom n ioarei Leonie. tiam c era ceva fam iliar la ei. S u n t de neuitat.
Fam ilia DeLucey -fam ilia contelui de M andeville.
R oeaa apru i dispru rapid din obrajii ei. i strn
se m inile n poal.
A tunci m em oria i reveni. Fusese un scandal m ai de
m ult, care avusese legtur cu unul dintre fiii lordului
H argate. N u cel care-1 nfcase n n oaptea precedent.
D ar care dintre ei? N u i putea am inti. C reierul i lucra
cu ncetinitorul, rspundea greoi i dureros.
- N u acei DeLucey, spuse M arcelline. N u cei buni,
care au proprietatea frum oas de lng Bristol. M am a
m ea s-a num rat printre ceilali.

El se aplecase n culm ea nerbdrii, lsnd s i se


vad n ochi sperana i incertitudinea.
n clipa urm toare, M arcelline observ efectele
adevrului. C a p u l lui se ddu pe spate, p ostu ra de
veni eap n , iar ochii i se ferir, n ep u tn d s-i ntl
n easc privirea.

Seducie

KW

Sophy i Leonie o avertizaser c el ml Iu l mlu \ ,m.


adevrul. C spunndu-i-1 nu avea s fiu 1\ I<< rvn d> > u
s-i toarne cenu n cap i c nu era u n i i i\ ?i h> i mh <
postu ra de m artir, ceea ce oricum nu oltlfiuilM
Im >
niciodat.
D ar ele nu aveau idee cum era s Iul>< -ti un luni mi
i nu tiau ce nsem na s-i provoci tu emul ilin m
C levedon i deschisese sufletul n faa el lin ie rile lun i
i stelele chiar dac nu tia nim ic despre eu Im m mi
avusese curajul s-i dea la schim b singurul I i i i i i |m* <un
i-1 putea oferi: adevrul.
In m agazin i ream intise mereu despie ulm eu- .1.
oarece sperase c el i va veni n fire i n vii fW|iltiK<d in cauza m odului ei de a-i ctiga existenii Sft l punft
cine era i apoi s-i vad expresia feei n< lilmliftndu m , i
i cum ar fi respins-o... acest lucru era mul d iu r n ii d n ni
putea suporta.
D ar ce fusese cel m ai ru se terminam' Aveu *f mi piu
vieuiasc. C o n tin u repede, nedorindu ?l ulii evu di*< Al
s ncheie odat povestea sordid.
-M a m a a avut snge albastru, dm nil u Iuti pie
cum celelalte soii N oirot. N u a avut Imul, Im eu l
tata au dus o via de nomazi, avenlm niidu m d Iu
o escrocherie la alta. Intrau n datorii tun un I... -i upol
fugeau n m ijlocul nopii n alt parte, Noi, >oplll, um
fost nite bagaje care i ncurcau. Ne au Ift&ut >Dud Iu
o rud, cnd la alta. A poi, cnd eu nvenm noun uni, mi
ajuns la o fem eie care s-a m ritat cu unul d im ie verii
tatlui m eu. Era creatoare de m od la Pui l Ne u Invnut
arta com erului i s-a ngrijit de edueulu lumann I iuin
fete frum oase i s-a asigurat c o s avem ele mul lume
deprinderi. A cest lucru ne-a fost util dupa m ecu, l,
desigur, o fat frum oas cu maniere exem pluie putei
atrage un so bogat i de calitate. Se ullA Iu el i .1 .n i
evalueze reacia, dar Clevedon studia cu uienle <1 tvnrul
G enele negre i groase contrastau cu pulomeu leel l
i acopereau privirea. N u trebuia s-l vudn > Iill 1,1 ni
tie ce era n spatele lor. U n zid. O atrnlinui o unile
de irosire aproape maladiv. Se simea atAi de rpulmin

310

Loretta Chase

n gh ii n sec i continu: D ar m-am n drgostit de


C h arlie, n epotul verioarei Em m a, iar el n u avea bani.
Eram nevoit s con tin ui s m uncesc. A p o i a venit
holera. C a o coas. A secerat Parisul i i-a luat pe toi.
C h arlie. E m m a. Ne-am pierdut i toate custoresele.
A u m urit furnizorii. Toate m agazinele s-au nchis. A m
fost nevoite s-l nchidem i pe al nostru. Im ediat ce
Lucie a cptat putere ca s cltoreasc am prsit
Frana. n to td eau n a am visat s am u n m agazin la Lon
dra. A m ju cat cri ca s fac rost de ban i pentru clto
rie. A m aju ns aici aproape falite, d ar m-am dus din nou
la cazinouri i am ctigat. A i vzut cum am ctigat i
n Paris... A a mi-am hrnit i ad p o stit fam ilia cnd
am aju n s la Londra, n urm cu trei ani. A a am pus
pe picioare m agazinul. A m ctigat ban ii la cri. S e ri
dic. A sta e, acum tii totul, adug ea. Prietenul tu
Lon gm ore crede c suntem ntruchiparea diavolului i
nu greete deloc. N u te poi alia cu o astfel de fam ilie.
N o i seducem i escrocm , m inim i nelm . N u avem
scrupule, m oralitate sau etic. N ici m car nu nelegem
ce su n t acele lucruri. i-am fcut cel m ai m are favor din
lum e cnd te-am refuzat. N im en i d in fam ilia m ea nu ar
putea nelege de ce am procedat astfel. Se ndrept spre
u, nc vorbind, neputnd s se abin. Probabil c
era ultim a lor discuie. Te-ar fi vzut ca pe u n poru m bel
gata de jum ulit, spuse ea. D ar nu trebuie s crezi c am
fcut un gest nobil sau de sacrificiu cnd i-am respins
propunerea. A fost egoism pur. S u n t prea m n d r ca s
n dur s fiu batjocorit de prietenii ti.
B a ai putea ndura, auzi vocea lui nceat din spa
te. Nu-1 sim ise cnd se ridicase de pe canapea. Fusese
surd i oarb de disperare i prea ocupat ncercnd s
ias d in prpastia n care czuse. N u voia s se ntoarc.
N im ic d in ce i-ar fi putut spune el n u m ai con ta acum .
Probabil c ncerca s fie drgu. N u putea su p o rta acest
lucru. C o n tin u s se ndrepte spre u. Poi n dura
fem eile batjocoritoare i cererile lor i felul n care se
poart cu tine ca i cu o sclav, explic el. Te descurci cu
ele fr problem e. Lady C lara i m n n c din palm .

Seducie

311

S p eran a ncepea s ias din acel loc obscur n care se


strduise s o ngroape. O ndes la loc.
- A a e n afaceri, m urm ur ea. iretenia i m anipu
larea su n t obligatorii. M agazinul m eu este castelul meu.
D ar lum ea bu n este com plet alt univers.
- Pe Lucie ncerci s o protejezi, n u pe tine, zise el.
Insiti c nu ai trsturi bune, dar i iubeti fata.
N u eti la fel ca m am a ta. C o p ilu l tu n u este un incon
venient. Ea se opri cu m na pe clan. Pieptul o durea
pentru c adpostea un suspin reinut, care am enina
s ias la suprafa. Poate c nu ai scrupule, m oralitate,
etic sau alte lucruri de acest gen, urm C levedon, dar
nu-i poi nela clientele.
- B a le m anipulez, rspunse ea. Le vreau banii.
- Iar n schim bul lor le dai tot ce ai m ai bun. Le faci
s fie m ai m ult dect cred ele c sunt. I-ai d at C larei
curajul de a-i n frun ta att m am a, ct i pe mine.
- E t i att de naiv! Eti orbit de dragoste, zise Mar
celline rsucindu-se cu faa spre el. Crezi c dac ai
descoperit o calitate sau dou n inim a m ea nem iloas,
toat lum ea o s vad acelai lucru? N ici gndi Tot ce
vor vedea va fi c te-ai nsurat cu o am rt din neam ul
DeLucey...
- D a r fiul contelui de Hargate s-a nsurat cu una, iar
fiica ei s-a cstorit apoi cu un conte.
- A m auzit povestea asta veche. E v o rb a de Hutbslieba
DeLucey. I-a adus lordului R athbourne o mate avere.
Eu ce-i aduc? U n magazin. Iar tatl Ini Rnilil>oume,
lordul H argate, este u n om puternic. Iii poi aven un
rang nalt, d ar n u eti nici pe departe la lei de p u lem li.
Ieri a pit n m ijlocul unei m ulim i de bi Inul In-ieiai
de snge ca i cum ai fi fost nite sim pli t >lm I I mnea
i respect i se tem e de ei. T u nu eti aa >1 nu ui pe
n im eni asem enea lor care s-i sprijine alegeuni Al unit
pe C o n tin e n t i n societatea englez, mult mi m uniii
su n t la conducere. N u ai putere politic. Nu i nl explon
tat influen a n societate. N u poi s 1ntiepiin/l ulmii
pentru ca lum ea s m accepte. N u poi ml Im i In n?n lei
nct ei s o accepte i s o iubeasc pe I in Ir

312

Loretta Chase

- D ac tu n u eti bine-venit n lum ea m ea, prefer s


nu triesc n ea. Suspin ul pe care i-l stpnea cu greu se
ridic din n ou la suprafa. Te iubesc, spuse el. C red c
te-am iubit d in m om entul n care te-am vzut la O per...
Sau , dac nu de atunci, de cnd mi-ai luat acul cu dia
m ant. R ecunosc, m prejurrile su n t com plicate...
- C om plicate!
- D a r a fost un plan nebunesc s vii la Paris ca
s-mi atragi atenia spernd s pui gheara pe ducesa m ea.
A fost un plan nebunesc i curajos nc de la nceput, s
te m ui la Londra cu un copil m ic i cu d ou surori m ai
tinere i d oar civa bnui n buzunar. A fost o nebunie
s te gndeti c poi pune pe picioare o cas de m od
cu banii ctigai la cri. D ar ai fcut asta nainte de
a m cunoate, nainte de a te gn di vreodat la ducesa
d e Clevedon. Prin urm are, sun t foarte, foarte convins
c o s pui la cale un plan nebunesc pentru a rezolva
problem a noastr com plicat, n special dac vei fi susi
n ut de m intea m ea genial.
M arcelline se uit la el, n acei ochi verzi, periculoi,
i tot ceea ce vzu fu dragoste. G u ra lui frum oas afia
u n zm bet ce putea topi inima oricrei femei.
O iubea cu adevrat. D up tot ceea ce-i spusese. C re
dea sincer c ea era capabil s fac orice.
- i dac nu reuesc? ntreb ea. D ac aceast proble
m com plicat se dovedete m ult prea dificil, chiar i
pentru iretenia i im aginaia mea?...
- O s trecem peste asta. V iaa nu e perfect. D ar pre
fer s o triesc aa im perfect cum e, alturi de tine.
- E-este un se-sentiment f-foarte fru-frumos, ngim
ea sim ind c nu-i m ai putea reine suspinul.
- N u am exersat deloc, zise el.
- O , C levedon...
D ucele i desfcu braele. T n ra fem eie pi spre el.
N u exista alt variant, absolut nici una.
Braele o cuprinser, iar ea izbucni n plns. U n gest
stupid, n s trecuser prea m ulte m ulte zile i n opi n
care frica, grijile, suprarea, furia i sperana se ad un a
ser n luntrul ei.

Seducie

313

- A s ta nseam n c am ctigat? ntreb el.


Lacrim ile ei i o confirm au, dar sim ea nevoia s fie
absolut sigur.
- D a, rspunse ea cu faa ascuns n h ain a lui i cu
vocea nbuit. D ei unii ar spune c ai pierdut.
- T e m rii cu mine? U rm o pauz lung. O strnse
m ai tare. M arcelline...
- D a. N u sun t ndeajuns de nobil ca s te refuz.
- N u fi nobil, te implor, zise el. C red c nobleea
spiritulu i... i m oralitatea... i etica... i scrupulele... ge
n ul acesta de lucruri sun t toate binevenite. D ar pn
la un punct. D in colo de acesta cred c m fac s vrs.
S e uit la el. Lacrim ile i licreau n ochi, de data aceas
ta de fericire, iar starea ei se reflecta i pe buzele fru
m oase. La m ine nu ine asta, adug ducele. A m ncer
cat s fiu bun . A m ncercat s nu-i sem n tatlui m eu.
A m fcut cam tot ce s-a ateptat lordul W aford s
fac. A m ncercat s triesc la stan darde nalte. Dar,
d u p d oi ani la universitate, nu am m ai suportat.
A m an u n at c plec, iar Longm ore a spus atunci c vine
cu m ine. Ins cnd Longm ore s-a sturat de viaa pe
C o n tin e n t i a decis s se ntoarc acas, mi-am dat
seam a c nu sup ortam ideea de a veni n apoi. A p oi ai
ap ru t tu n viaa m ea i totul s-a schim bat. Pentru c
erai fem eia potrivit... Pentru m ine... Eti... potrivit...
pentru m ine.
i trecu palm a pe spatele ei. i auzi respiraia ntre
tiat. Era tot ce voia. Acel mic sunet. l ateptase atta
tim p... Suferise torturile celor condam nai. A cum ...
i ridic brbia i i dezleg boneta pe care o arunc
deoparte.
Ea tresri.
- Este cea m ai bu n bonet a m ea. Mi-a luat o vcnicie ca s m decid pe care s o port.
- ie ? T u ntotdeauna ai tiut ce s pori.

314

Loretta Chase

- N u am m ai fost niciodat nevoit s m confesez


cuiva. Este bon eta m ea de confesiune. A m decorat-o
anum e i tu o arunci aa, ca pe o batist folosit.
-T e-ai confesat, zise el. A i fcut-o frum os. C a orice
altceva ce faci tu.
Ii dezleg rapid dantela neagr de la gt.
E a i prinse m n a nainte ca el s arunce i acea
pod o ab .
- Clevedon, ce vrei s faci?
- tii foarte bine ce vreau s fac.
- N ici m car nu ai ncuiat ua.
- Nu? C e excitant!
- N u m poi dezbrca.
El se uit la pelerin, la m necile bufan te i la curea
i i am in ti ce se afla sub ele, sub toate acele straturi. i
aduse am inte cum o privise dezbrcndu-se, felul n care
i sprijinise cte un picior de m arginea patului, lng
coapsa lui, i i dduse jos ciorapii.
O
vrem e i se opri respiraia._poi inim a i btu prea
repede, respiraia i se ntei... n s toate acestea n u se
com parau cu ceea ce sim ea m ai jos.
- A i dreptate. O m pinse n u. O ch ii ei se m rir.
A m face bin e s o inem nchis, se justific el. i aplec
fruntea i o srut, apsat i fr com prom isuri, pn
cn d corpul ei se nm uie i ced, iar braele i se ncol
cir pe ceaf. l srut napoi, la fel de aprig. C levedon
i ridic gura la un centim etru de a ei i m urm ur: A sta
prim eti dac m torturezi.
M arcelline i prinse capul, i apropie buzele i conti
n u srutul, iar lim ba i se plim b n eb un n gura lui.
C n d genunchii lui cedar i se sim ea d in n ou beat,
de data aceasta de m irosul i de gustul ei, ea i ridic
gura la u n centim etru de a lui i rosti:
- A sta prim eti dac m i frngi inim a.
- O s-o repar, prom ise el.
- A tept.
Nu-i putea scoate toate hainele - ar fi d urat m ai m ult
de o zi - dar nici nu avea nevoie. G si locul n care era
prin s corsajul sub pelerin, l desfcu n d eajun s de m ult

Seducie

315

ca s ajung la corset i la cm a i i trei u ilegetrle


p rin estura strns ctre snii tari, de ciulini Nu u n
suficient i, totui, era delicios de obscen.
Ea scotea m ici sunete de plcere i de Incninn
A plecndu-i capul, m uc peticul de plrle pe n u r
l dezvelise, o linse i i strecur lim ba mul udAm , pr
sub m arginile cm ii. N u era deloc un geM *.i1 1-.11<ntoi,
n s era din cale-afar de obraznic. T rem uiilnd, Mnu el
line i nclet degetele n prul lui.
El se ntinse, i apuc o m n, i aduse degetul u.itn
tor spre gur i l supse. A p oi i cluzi cle^eiul Iii dirptul peticului de piele pe care-1 dezgolise.
- O , D oam n e! exclam ea n oapt.
Plim b degetul n interiorul cm ii milei lu< li ni
s-i ating un sfrc. Scoase un ipt m iiii II Iiii npnl
degetul i l supse din nou. Ii linse paltini
- M a i trziu, spuse el, cnd o s fim t umpli i p !, n al
fac asta cu fiecare... centim etru... al fiinei Inie t > mi te
ling, o s te ating i o s te pun s te atingi,
-P ro m isiu n i, prom isiuni...
i ls o m n n p rul lui, iar pe im ln ltA ........Inul
peste earf i vest, ctre pan taloni. l dem lielr mumii
ntr-o parte, n d eaju n s de m ult ca s $1 trpi m ur inOtin
spre lenjerie. M em bru l lui se ridic In ,u in p ie I lugun
rea i-ar fi p u tu t arde m n a chiar l prin esAtniA
l m n gie i ntr-o clip cldurn m tltlliA In el
fcndu-1 s-i piard controlul $1 un tniilA nunele
in u m an e.
A p o i i strecur m na n deschizim .i li i) 1 1* l l il
apuc m em brul. C u fruntea ngropntft In i m inim c i
tului ei, C levedon gem u nnebunit, ti InfAtA rmliln,
sim in d aproape vii n palm e d eioin lu n ll lnllm m
i trase rochia i ju p on u l i o mngflle pe i iih|mi| l lliln
picioare, pn la deschiderea lenjeriei A m in n pi lu ncu palm a. Fem eia ncepu s tremure.
C u r a lui o gsi pe a ei, o srut, up delAtl i li fllMul
i cu atingerea lim bii i prim i totul i n un ulii fwfnAm I
n tim p ce o sru ta i strecur d iu e te l* lliln pliu
rile m oi dintre coapsele ei. Ern iMA, lut p liln n u li

316

Loretta Chase

i trem urau sub efectul m ngierilor. A cest lucru dis


truse ceea ce m ai rm sese d in stp n irea lu i de sine.
i lu pur i sim plu m inile. T otul se rezum a la instinct i
la nevoie.
M arcelline i descheie com plet p an talonii. El scoase
u n sunet, un m rit, ca de anim al. i trecu m n a sub
genunchiul ei j i i ridic piciorul. Pantalonii i alunecau
peste olduri. i trase jos, iar ea i ghid m em brul n acel
Ioc dulce i um ed.
C n d i croi drum nuntru, ea scoase un ipt i
apoi rse. U rm ar cuvinte n francez - vorbe grbite,
nim icuri izvorte din pasiune, dragoste i plcere. Se i
nu strns de el n tim p ce se m pingea n ea ca un taur
nebun. R dea i ipa de plcere.
Era pe culm ile fericirii. R se i el, un sun et istovit,
n tim p ce se m pingea iar i iar. E a i d d u d rum ul din
strnsoare i lovi cu pum nii n u.
O rgasm u l veni dintr-odat, un salt n ebun ctre
0 fericire stupefian t ce sem na cu u n zbor spre soa
re. U rm eliberarea, o cascad de bucurie, o dulcea
in credibil...
A p oi lum ina orbitoare se stinse, iar el se topi i alune
car m preun lng u, inndu-se un u l de altul.
*

O vrem e n delun gat rm aser rezem ai de u, ntr-o grm ad de m tase, m uselin i d an tel. U n a din
tre jartierele ei se desprinsese, iar ciorap u l i alunecase
pe glezn. P antalonii lui i lenjeria n c zceau n
ju ru l gleznelor.
M arcelline l inea n continuare, lsndu-se m ng
iat de prul lui m tsos i desftndu-se cu m irosul lui
i cu cel rm as n aer d up ce fcuser dragoste - dac se
putea n um i astfel m preunarea lor slbatic. R espiraia
1 se liniti i ncet, ncet reveni la realitate.
A cum trebuie s te mrii cu m ine, zise el cu vocea
aspr, dar cu o tent inconfundabil de satisfacie n
gm fat. Toat lum ea a auzit.

Seducie

317

C eaa care i nvluise m intea se ridic i i am inti pum n ii ei loviser n u. D a! D a! D a ! La fiecare m


pingere cte un D a ! . Rse.
- A a e. N u am fost deloc delicat.
- N ic i eu, zise el. A fost amuzant.
Ea zmbi din nou.
- D a, cheri, chiar a fost.
-Cheri, repet el. D e ce sun att de delicios cnd
o spui tu?
- Pentru c sunt delicioas.
-D e lic io a sa duces de Clevedon. m i place cum
sun. M n a lui o m ngie pe spate, fcnd-o s se nfioare. N im ic nu era m ai frum os pe lum e dect atingerea
lui. i m i place pielea ei, urm el. i m irosul. i sune
tul vocii. i felul n care se m ic. O iubesc nebunete.
Mi-ar plcea s stau aici i s enum r toate m odurile n
care o iubesc i s-i art toate felurile n care o iubesc.
D ar lum ea ne cheam . Viaa ne cheam . O srut tan
dru pe frunte. Trebuie s ne m brcm .
N u le lu dect un m inut sau dou, pentru c nu
scoseser prea m ulte de pe ei. Ea i aranj lenjeria i
i prinse cteva copci, i rul n sus ciorapul i i leg
jartiera. El i trase lenjeria i pantalonii, i ndes n ei
cm aa i i ncheie civa nasturi.
G si dantela ei neagr i i-o leg la gt.
Ii ridic bon eta din colul n care aterizase. O terse
i ncerc s ndrepte penele.
E a l privi o vreme, apoi rse.
- O , Clevedon! Eti cel mai drgu brbat din lume.
D-mi aia. H abar n-ai ce s faci cu ea, dar m i place c
te strduieti.
E l rm ase puin pe loc. A p oi se uit la plrie i na
poi la ea.
- N u despre asta e vorba? S ne strduim ? D ac n
cercm din toat inima, nu crezi c vom reui? i apoi,
chiar dac nu iese exact aa cum ne dorim , cel puin
vom ti c am fcut tot ce ne-a stat n putin. A a pro
cedezi tu de obicei, nu? D in toat inim a. i uite ct

318

Loretta Chase

de departe ai ajuns i cte ai realizat. N u m ai gndete-te


cte putem face m preun!
- Ei, asta cam aa e. A rtnd cu plria spre u, M ar
celline chicoti: A m fcut aia foarte bine. m preun .
El rse.
- D a . i n u crezi c un brbat care a reuit s fac
asta... d u p o btaie i o noapte de beie... n u crezi c
el poate ine piept naltei societi? Poate c nu sun t
cine tie ce duce, dar nu m-am ocu p at deloc de asta.
G ndete-te ce a putea face odat ce m i p u n m intea...
cu doam n a duces alturi de m ine. Sau sub m ine, sau
deasupra m ea sau n spatele m eu, d u p caz.
E a i ridic sprncenele.
- n spatele nlim ii Voastre?
- V d c nc m ai ai cte ceva de nvat, spuse el
ndreptndu-i vesta.
- M -am cstorit de tnr i am fost m ritat d oar
p u in tim p. Practic, sun t virgin.
C levedon rse din nou, iar sunetul gdil plcut ure
chea tinerei fem ei. Era fericit, la fel i ea. A a c ndrzni
s spere, s viseze, aa cum fcea m ereu. i ndrzni s
cread c totul avea s se aranjeze aa cum trebuia pn
la urm .
O lu n brae, strivindu-i plria. D ar nu-i psa.
- A m un plan, spuse el.
-D a.
- H ai s ne cstorim !
-D a.
- H ai s cucerim lum ea!
-D a.
N im en i n fam ilia ei nu fusese vreodat acuzat c avu
sese vise m runte.
- H ai s ngenunchem Lum ea Bun!
-D a.
- H ai s-i facem s-i cereasc n genunchi creaiile.
- D a, rspunse ea. D a, da, da.
- M ine e prea curnd?

Seducie

319

- N u . N o i doi avem multe de fcut ca s cucerim


lum ea. Trebuie s ncepem im ediat. N u avem nici un
m in ut de pierdut.
- m i place s te aud vorbind aa, zise el.
O srut. ndelung.
i ei aveau s reziste ndelung. E ra sigur de asta.
O via. A r fi putut pun e pariu pe orice.

epilog
R och iile erau ab so lu t m in un ate i am ob servat cu
d eplin satisfacie c inutele p urtate d e M aiestatea S a
i de Fam ilia Regal, d ar i de m ulte alte d o am n e erau,
n m are parte, d e fabricaie britanic.
Jurnalul Curii, sm bt, 3 0 m ai 1835

D ucele de C levedon s-a cstorit cu doam n a Charles


N oirot la C asa Clevedon, sm bt, 16 m ai. Printre cei
prezeni s-au num rat surorile ei, m tuile lui, lordul
Longford i Lady C lara Fairfax.
Prin participarea lor, ultim ii d oi i-au sfid at prinii totui, Longford nu se remarcase niciodat ca un fiu
asculttor, iar Lady C lara i dezvoltase n ultim a vre
m e bu n ul obicei de a trece peste indicaiile materne.
Ea m brcase o creaie N oirot la recepia reginei, n joia
precedent, fapt ce crease o vlv satisfctoare. C n d
fratele su i criticase m odul n care susinea nebunia
lui C levedon, ea spusese:
- E s te nc prietenul meu i nici prin gn d nu-mi
trece s-i p ort pic. tii c nim eni nu a reuit i nu va
reui vreodat s m fac s art m ai bine dect reuete
doam n a N oirot. N u te m ai purta ca m am a!
A ceast ultim remarc l adusese pe Longm ore la
evenim ent.
M tuile d ucelui constituiser o provocare i m ai re
du tab il. Im ediat ce prim iser m esajul lui cu privire la
cstoria ce avea s se oficieze n cu rn d, se grbiser
spre L o n d ra i puseser stpnire pe C a sa Clevedon,
h otrte s-l fac pe duce s se rzgndeasc. M ier
curi dup-am iaza, cnd se aezaser s ia ceaiul i s-i
brfeasc nepotul, H alliday le prezentase pe viitoarea
soie a n lim ii ale, pe rudele acesteia i artileria
grea: Lucie.

322

Loretta Cfiase

M tuile lui ar fi putut n frun ta arm ul lui N oirot,


dar com bin aia dintre farm ecul ei i inutele celor trei
surori le slbise decisiv aprarea. Iar Lucie, aflat n cea
m ai bu n form a sa, le dduse lovitura de graie, cucerindu-le n ntregim e.
Luni, d u p cstorie, cea m ai tnr dintre m tuile
lui, Lady A delaide Ludley, o vizit pe regin, cu care
avea n com u n num ele de botez i cu care se afla n
term eni bu n i, i lud m unca noii ducese i gustul ei.
A fln d c regina adm ira rochia purtat de Lady C lara
Fairfax, Lady A delaide preciz c m agazinul N oiro t era
client fidel al furnizorilor englezi - o cauz drag M aies
tii Sale. Ea m enion, de asem enea, c surorile N oirot
ntem eiaser Societatea C roitoreselor pentru Educaia
Fem eilor N evoiae. O alt bil alb.
Lady A delaide i M aiestatea S a se puser de acord
c ducesa de C levedon, n intenia ei de a-i pstra
m agazinul, reprezenta o dilem social pentru C u rte.
Pe de alt parte, ducesa se guverna d u p principii m o
rale ludabile dac nu dorea s-i aban don eze nici cli
entele, nici pe tinerele femei pe care le nva s devin
croitorese. O ricum , ducele le spusese m tuilor lui c
nim eni nu se putea atepta ca o artist s renune la
arta ei.
n final, Lady A delaide prim i perm isiunea de a i-o
prezenta M aiestii Sale pe n ou a duces. Fcu acest
lucru la recepia inut n onoarea zilei d e natere a Re
gelui, serbat pe 28 mai.
La un m om ent dat, n tim pul festivitilor, regele l
chem la el pe Clevedon i i vorbi ntre patru ochi.
Se rspn di im ediat vorba c M aiestatea Sa rsese n
tim pul discuiei.
C n d ducele se ntoarse la soia sa, ea l ntreb:
- D espre ce ai discutat?
- D espre prinesa Erroll de A lban ia. A ntrebat de ea,
spuse C levedon zmbind conspirativ. C re d c am reu
it. A u aju n s la concluzia c eu su n t un excentric, iar tu
eti irezistibil.
- S a u invers, zise ea.

SecCucie

323

- M a i conteaz?
- N u.
M arcelline i ls capul uor intr-o parte i scoase un
sun et ncet, pe care el l recunoscu im ediat.
- D uces, chicoteti?
Ea se uit spre el cu un zmbet d an sn d n ochii ne
gri- M gn deam ... A sta e cea m ai mare m echerie pe
care a fcut-o vreodat o N oirot sau o DeLucey!
- i dac te gn deti c este abia n cep u tu l, m urm u
r el.

Peste cteva zile, n tim pul plim brii prin St. Jam ess
Park, dom n ioara Lucie C ordelia N oiro t i ddu voie
prinesei V ictoria s o adm ire pe Su san n ah . Ppua, aa
cum prom isese, era m brcat special pentru aceast
ocazie, ntr-o rochie lung, lila, i avea o plrie din pai
decorat cu funde i cu dou pene albe.

S-ar putea să vă placă și