Sunteți pe pagina 1din 510

1

ROBERT LUDLUM

DECEPIA LUI
PROMETEU
Traducere VIOREL CIOCAN

V.
1.
0
www.virtual-project.eu

I.S.B..N.
973-8117-54-2

Prima ediie:
noiembrie 2010

THE PROMETHEUS DECEPTION


2000 by Robert Ludlum

EDITURA LIDER

Prometeu a ters-o din paradis aducnd oamenilor darul focului.


Micare greit.

PROLOG
Cartagina, Tunisia
Ora 3:22 a.m.
Ploaia torenial cdea n rafale turbate, strnite de vnt, iar
valurile se nlau i se izbeau de rm o furtun puternic n
noaptea de abanos. n apele puin adnci de lng mal, vreo zece
siluete ntunecate naintau cltinndu-se, inndu-se de raniele
impermeabile ce pluteau asemeni supravieuitorilor unui
naufragiu. Teribila furtun i luase prin surprindere, dar constituia
i un avantaj: le oferea o acoperire mai bun dect ar fi putut
spera.
Dinspre plaj, o lumini roie se aprinse i se stinse de dou
ori un semnal de la echipa din fa care nsemna c zona era
sigur. Sigur! Ce nsemna asta? Faptul c acea poriune a
rmului tunisian fusese lsat nepzit de Garde Naionale?
Asaltul naturii prea mult mai dur dect oricare aciune a Pazei de
coast tunisiene.
Legnai i izbii de valuri nalte, oamenii i croir drum spre
plaj, apoi, printr-o manevr bine coordonat, se crar pe plaja
de lng ruinele vechilor porturi punice. Dezbrcndu-i
costumele impermeabile din cauciuc, brbaii, purtnd haine
nchise la culoare i avnd feele nnegrite, scoaser armele din
ranie i ncepur s le mpart: mitraliere Heckler Koch MP-10,
pistoale automate Kalanikov i puti cu lunet. n spatele lor, alte
grupuri naintau, prin valurile puternice, spre rm.
ntreaga aciune era precis orchestrat de brbatul care-i
antrenase continuu n ultimele luni. Oamenii erau lupttori AlNahda pentru libertate, originari din Tunisia, venii s-i elibereze

ara de asupritori. Liderii lor erau strini, teroriti experimentai


care mprteau credina n Allah, o mic celul de elit, format
din lupttori pentru libertate provenii din aripa radical a
Hezbollahului.
eful acestei celule i al celor cincizeci de tunisieni era
experimentatul terorist cunoscut sub numele de Abu. Uneori era
folosit i pseudonimul su: Abu Intiquab (tatl rzbunrii).
Evaziv, reticent i feroce, Abu i antrenase pe lupttorii Al-Nahda
ntr-o tabr libian, situat dincolo de Zuwarah.
Le perfecionase strategia folosind o machet la scar natural a
palatului prezidenial i-i nvase tactici mult mai violente i mai
perfide dect cele cu care erau ei obinuii.
Cu numai treizeci de ore n urm, oamenii se mbarcaser pe un
cargobot de cinci mii de tone, de construcie ruseasc, o nav care
transporta de obicei textile tunisiene i mrfuri fabricate n Libia,
de la Tripoli la Bizerte n Tunisia. Puternicul cargobot, acum
avariat i uzat, naintase pe direcia nord-nord-vest de-a lungul
coastei tunisiene, trecuse pe lng oraele-porturi Sfax i Sousse,
apoi ocolise Capul Bon i intrase n Golful Tunis, dincolo de baza
naval La Gaulette. Cunoscnd orarul vaselor de patrulare ale
Pazei de coast, oamenii ancoraser la nou kilometri de rmul
Cartaginei i lsaser la ap brcile pneumatice cu carcas rigid,
echipate cu motoare puternice.
Dup cteva minute ajunseser n apele agitate ale Cartaginei,
anticul ora fenician, att de puternic n secolul al V-lea, nct era
considerat marele rival al Romei. Dac vreun membru al Pazei de
coast tunisiene ar fi observat din ntmplare nava pe ecranul
radarului, ar fi constatat c e doar un cargobot oprit pentru cteva
minute, care-i continua apoi drumul spre Bizerte.
Pe rm, brbatul brbos mbrcat n hanorac militar, cel care
aprinsese semnalul rou, rostea uiernd nite ordine i njura n
oapt, cu incontestabil autoritate. Nu era altul dect Abu.
Linite! Mergei aplecai! Ce vrei, s scoatei din brlog toat
prpdita aia de Garde tunisian? Acum, repede! Micai-v,
micai-v! Imbecili neisprvii! eful vostru putrezete la
nchisoare i voi tiai frunz la cini! Camioanele ateapt!

Lng el sttea un brbat ce purta nite ochelari pentru vedere


nocturn i cerceta n tcere terenul. Tunisienii tiau doar c se
numete Tehnicianul i c e unul dintre experii de frunte ai
Hezbollahului n materie de muniii. Era un brbat frumos, cu ten
msliniu i sprncene groase, cu ochi cprui scnteietori. Oamenii
tiau puine lucruri despre Abu, dar i mai puine despre
Tehnician, sfetnicul de ncredere al lui Abu.
Dup unele zvonuri, se nscuse ntr-o familie sirian bogat i
crescuse la Damasc i Londra, unde se specializase n materie de
armament i explozibili.
n cele din urm, Tehnicianul vorbi, calm i cu voce joas,
strngndu-i mai bine pe lng el pelerina impermeabil cu
glug.
Am ezitat s-i spun, frate, dar operaiunea se desfoar fr
probleme. Camioanele cu materiale au fost ascunse, aa cum am
stabilit, iar soldaii n-au ntmpinat rezisten pe drumul scurt de
pe Avenue Habib Bourguiba. Tocmai am primit semnalul radio de
la cei care au ajuns la palatul prezidenial. Lovitura de stat a
nceput.
n timp ce vorbea, i privi ceasul. Abu ddu nerbdtor din cap.
O serie de explozii confirmar faptul c lupta era n toi. Palatul
prezidenial avea s fie cucerit curnd i, n cteva ceasuri,
militanii islamici urmau s controleze Tunisul.
S nu ne felicitm nainte de vreme, zise Abu cu glas cobort.
Ploaia se domolise i, dup cteva clipe, furtuna ncet la fel de
brusc precum se iscase.
Deodat, tcerea de pe plaj fu sfiat de voci ascuite care
strigau ntr-o arab strident. Siluete ntunecate alergau pe nisip.
Abu i Tehnicianul se crispar i puser mna pe arme, dar erau
camarazii lor din Hezbollah.
Inamic n spate!
O ambuscad!
Allah Atotputernicul, sunt ncercuii!
Patru arabi se apropiar, nspimntai i cu rsuflarea tiat.
Am primit un semnal de pericol, spuse gfind cel care ducea
n spate o staie radio PRC-117. Au reuit s transmit doar c au

fost ncercuii de forele de securitate ale palatului i luai


prizonieri. Pe urm s-a ntrerupt transmisia. Spun c au fost
pclii.
Abu se ntoarse alarmat spre consilierul su.
Cum e posibil?
Cel mai tnr dintre cei patru brbai care stteau n faa lor
zise:
Materialele lsate pentru oameni armele antitanc, muniia,
C-4 toate erau defecte! Nimic nu funciona! i forele
guvernamentale i ateptau! Oamenii notri au fost trai pe sfoar
de la nceput!
Faa lui Abu exprima durere. i fcu semn primului su sfetnic.
Ya sahbee, am nevoie de sfatul tu nelept.
Tehnicianul i potrivi ceasul la mn n timp ce se apropia de
eful teroritilor. Abu l lu de umeri pe consilierul su i zise cu
voce joas:
Trebuie s existe un trdtor printre noi. Planurile noastre au
fost divulgate.
Apoi fcu un gest discret, aproape insesizabil, cu dou degete.
Era un semnal, iar adepii lui l nfcar imediat pe Tehnician de
brae i de picioare. Tehnicianul se zbtu cu putere, dar fr anse
n faa teroritilor antrenai care l ineau strns. Mna dreapt a
lui Abu se ntinse brusc n fa. Pumnalul luci n lumina slab i
Abu l nfipse n burta Tehnicianului.
Lama zimat i ncovoiat, manevrat cu cruzime, provoc o
ran adnc. Ochii teroristului scnteiau.
Trdtorul eti tu! rosti el apsat.
Tehnicianul icni. Durerea era chinuitoare, ns chipul i rmase
impasibil.
Nu, Abu! protest el.
Porcule! zise cu ur Abu, lovindu-l din nou, de ast dat cu
lama ndreptat spre vintrele Tehnicianului. Nimeni altcineva nu
cunotea orarul, planurile exacte! Nimeni! Tu ai fost cel care a
verificat armamentul. Nu poate fi altcineva.
Deodat, plaja fu inundat de lumina orbitoare a unor lmpi cu
arc carbonic. Abu se ntoarse i nelese c erau ncercuii i

10

depii numeric de soldaii n uniforme kaki.


Grupul de comand din Garde Naionale tunisian, cu evile
mitralierelor ndreptate spre ei, apruse brusc deasupra liniei
orizontului; un zgomot asurzitor venit din cer anuna sosirea mai
multor elicoptere de atac.
Rafale de arme automate se abtur asupra oamenilor lui Abu,
transformndu-i n marionete dezarticulate. ipetele nfiortoare
ncetar brusc; trupurile se prvlir n poziii stranii. Urm alt
salv, apoi tirul ncet. Se aternu o tcere nefireasc. Doar eful
teroritilor i specialistul lui n muniii nu fuseser mpucai.
Atenia lui Abu prea concentrat ntr-o singur direcie.
Se rsuci spre omul pe care-l fcuse trdtor, pregtindu-i
cuitul n form de iatagan pentru o alt lovitur. Grav rnit,
Tehnicianul ncerc s pareze, dar se prbui. Pierduse prea mult
snge. Abu se npusti asupra lui, cnd nite mini puternice l
nfcar din spate, trntindu-l i intuindu-l pe nisip.
Ochii lui Abu exprimau un dispre profund cnd soldaii i
preluaser pe cei doi. El nu se temea de nici un guvern.
Guvernanii erau nite lai, spusese de nenumrate ori lucrul
sta. Tot ei aveau s-l elibereze invocnd legislaia internaional,
n ce privete extrdarea sau repatrierea. n spatele uilor nchise
urmau s se ncheie nite nelegeri, iar el va fi eliberat discret,
prezena lui n ar constituind un secret pstrat cu grij. Nici un
guvern nu dorea s atrag asupra sa mnia dezlnuit a unei
campanii teroriste a Hezbollahului.
eful teroritilor nu se zbtu, ei se ls moale, obligndu-i pe
soldai s-l trasc dup ei. Cnd ajunse n dreptul Tehnicianului,
l scuip n fa i rosti uiernd:
N-o s mai trieti mult, trdtorule! Porcule! O s plteti
pentru trdarea ta!
Dup ce Abu se ndeprt dus de soldai, cei civa oameni care
l nfcaser pe Tehnician l aezar cu grij pe o targa.
Supunndu-se ordinelor cpitanului de batalion, acetia se
retraser cnd ofierul se apropie. Tunisianul ngenunche lng
Tehnician i-i examin rnile. Tehnicianul tresri, dar nu scoase
un geamt.

11

Doamne, e o minune c mai eti contient! zise cpitanul


ntr-o englez cu un accent pronunat. Ai fost rnit serios. Ai
pierdut mult snge.
Tehnicianul rspunse:
Dac oamenii dumitale ar fi reacionat ceva mai repede la
semnalul meu, nu s-ar fi ntmplat asta.
i atinse instinctiv ceasul, prevzut cu un transmitor
minuscul de nalt frecven. Cpitanul ignor reproul.
Aparatul la de-acolo, spuse el artnd spre cer, unde plana
un elicopter, o s te duc la un spital de maxim securitate din
Maroc. Nu am voie s-i cunosc identitatea real, nici adevraii
dumitale efi, aa c n-o s ntreb, ncepu tunisianul, dar cred c
am idee
Tehnicianul opti rguit:
La pmnt!
Scoase repede un pistol semiautomat din tocul ascuns sub bra
i trase cinci gloane. Se auzi un strigt dinspre un plc de
palmieri i un brbat se prbui mort pe nisip, innd n mn o
puc cu lunet. Un soldat din Al-Nahda reuise s scape de
masacru.
Allah Atotputernic! exclam ngrozit cpitanul, ridicnd ncet
capul i privind n jur. Cred c acum suntem chit.
Ascult, zise cu voce stins arabul-care-nu-era-arab, spune-i
preedintelui dumitale c ministrul lui de Interne e simpatizant i
colaborator al organizaiei Al-Nahda, cu care conspir ca s-i ia
locul. E mn n mn cu ministrul adjunct al Aprrii. Mai sunt
i alii
Dar pierderea de snge fusese prea mare. nainte ca Tehnicianul
s-i ncheie fraza, i pierdu cunotina.

12

PARTEA NTI
1
Washington, D.C.
Cinci sptmni mai trziu
Pacientul fu transportat cu un avion nchiriat pn la o pist de
aterizare privat, situat la treizeci de kilometri spre nord-vest de
Washington. Dei era singurul pasager, nimeni nu-i vorbea dect
pentru a afla ce nevoi are.
Nu i se cunotea numele. Tot ce tia echipajul era c transporta
un pasager extrem de important. Cursa nu fusese consemnat.
Pasagerul fr nume fu transportat apoi cu un automobil fr
plci de nmatriculare pn n centrul Washingtonului i lsat, la
cererea lui, lng o parcare subteran aflat n mijlocul unui
cvartal oarecare, n preajma lui Dupont Circle. Purta un costum
gri obinuit, mocasini cu ciucuri din piele de Cordoba, lustruii de
prea multe ori i arta ca unul dintre miile de funcionari
guvernamentali i birocrai din clasa de mijloc slujbai anonimi
ai Washingtonului.
Nimeni nu-l urmri cu privirea cnd iei din parcare i se
ndrept, eapn i chioptnd vizibil, ctre o cldire cenuie cu
patru etaje, de pe 1324 K Street. Blocul din beton cu geamuri
fumurii se distingea cu greu printre celelalte construcii joase, n
form de cutie, din partea de nord-vest a Washingtonului. Acolo se
aflau birourile grupurilor de influen i ale organizaiilor
comerciale, ale ageniilor de turism i ale companiilor industriale.

13

Lng intrarea din fa erau montate dou plci din alam, care
anunau c acolo se aflau birourile lui INNOVATION ENTERPRISES
i ale companiei AMERICAN TRADE INTERNATIONAL.
Doar un inginer priceput, cu mare experien, ar fi putut
observa cteva amnunte neobinuite de exemplu, faptul c rama
fiecrei ferestre era prevzut cu un oscilator piezo-electric, fcnd
zadarnic orice ncercare de supraveghere acustic prin laser din
exterior, sau ploaia de zgomot alb de nalt frecven ce nconjura
cldirea ca un con de unde radio, suficient pentru a descuraja
majoritatea formelor de ascultare electronic.
Nimic nu atrsese vreodat atenia vecinilor de pe K Street
avocaii pleuvi de la compania de comercializare a cerealelor i
contabilii cu chipuri sumbre, n cmi cu mnec scurt i
cravat, de la firma de consultan aflat n uor declin. Oamenii
soseau la numrul 1324 de pe K Street dimineaa i plecau seara.
Gunoiul era depozitat pe aleea Dumpster n anumite zile ale
sptmnii. Cine s-i fi dat osteneal s afle i altceva?
Directoratului i plcea s lucreze ascuns sub nasul tuturor.
Brbatul aproape c zmbi gndindu-se la asta. Cine ar fi
bnuit vreodat c, dintre toate ageniile de informaii din lume,
cea mai secret i avea sediul ntr-o cldire oarecare de birouri,
situat la mijlocul lui K Street, chiar la vedere?
Agenia Central de Informaii din Langley, Virginia i Agenia
de Securitate Naional din Fort Meade, Maryland, erau adpostite
n fortree aprate de anuri, trdndu-i existena. Aici m aflu,
preau s spun, chiar nu-mi acordai atenie? Pur i simplu i
provocau adversarii s le penetreze sistemele de securitate i,
inevitabil, aa se ntmpla.
Brbatul intr n holul cldirii de la numrul 1324 i cercet
panoul ngust din alam, pe care era montat un receptor telefonic,
sub nite butoane cu numere, dup toate aparenele genul de
dispozitiv care poate fi ntlnit n holurile tuturor cldirilor de
birouri din lume. Brbatul ridic receptorul i form o serie de
numere un cod dinainte stabilit.
inu apsat degetul arttor pe ultimul buton, timp de cteva
secunde, pn cnd auzi un rit slab. Era semnul c amprenta

14

lui fusese scanat electronic, analizat, comparat cu o baz de


date preexistent i, n cele din urm, acceptat. Apoi ascult la
receptor pn cnd telefonul sun exact de trei ori. O voce
feminin impersonal i ceru s spun ce problem avea.
Am o ntlnire cu domnul Mackenzie, zise brbatul, n cteva
secunde, cuvintele lui fur convertite n fragmente de informaii
cibernetice i comparate cu alt baz de date, coninnd amprente
vocale verificate anterior. Abia pe urm, un bzit stins indic
faptul c primul rnd de ui din sticl putea fi deschis. Omul puse
receptorul n furc i mpinse uile grele, din sticl antiglon.
Ptrunse ntr-o anticamer mic i rmase acolo cteva secunde,
n vreme ce trsturile i erau explorate de trei videocamere de
supraveghere cu nalt rezoluie i comparate cu tiparele
autorizate.
Al doilea rnd de ui se deschise ctre un mic birou, cu pereii
albi i mocheta de un gri metalic, echipat cu dispozitive de
supraveghere camuflate ce puteau detecta orice fel de posibile
arme. ntr-un col, pe o consol din marmur, se afla un vraf de
pliante purtnd sigla American Trade International, o organizaie
care exista doar printr-un set de documente juridice i nregistrri
oficiale. Celelalte brouri cuprindeau texte pline de platitudini
privind comerul internaional. Un gardian posomort i fcu semn
lui Bryson s treac prin alt rnd de ui, ctre o sal frumos
mobilat, cu lambriuri din lemn de nuc, de culoare nchis, n care
vreo zece funcionari stteau la birourile lor. Ar fi putut fi sediul
unei luxoase galerii de art, de genul celor din Manhattan sau al
unei prospere firme de avocatur.
Nick Bryson, omul meu de baz! exclam Chris Edgecomb,
srind de pe scaunul aflat n faa unui computer.
Nscut n Guyana, era un brbat nalt i suplu, cu ten cafeniu
i ochi verzi. Era la Directorat de patru ani i lucra n echipa de
comunicaii i coordonare; el trimitea pe teren avertismente n caz
de pericol i imagina modaliti de a transmite informaii agenilor
aflai n misiune, atunci cnd era necesar. Edgecomb btu amical
palma cu Bryson.
Nicholas Bryson tia c era un fel de erou pentru oameni ca

15

Edgecomb, care tnjeau s ajung ageni de teren. Vino la


Directorat i schimb lumea, glumea Edgecomb n engleza lui
cntat i se gndea la Bryson atunci cnd spunea asta. Era un
lucru rar Bryson tia asta ca personalul instituiei s-l vad la
fa pe Edgecomb.
Te-a rnit cineva?
Chipul lui Edgecomb exprima compasiune, privindu-l pe
brbatul puternic, care fusese spitalizat pn de curnd.
Apoi continu grbit, tiind bine c n-avea rost s pun
ntrebri:
M voi ruga la Sfntul Christopher pentru tine. O s te faci
bine ct ai zice pete.
Caracteristica
Directoratului
era
segmentarea
i
compartimentarea activitii. Nici un agent sau funcionar nu
trebuia s tie att de mult nct s poat periclita securitatea
ntregului. Schema de organizare constituia un mister pn i
pentru un veteran ca Bryson. Sigur, i cunotea pe civa dintre
funcionarii de la birou, dar agenii de teren, asemenea lui,
acionau izolat, folosindu-i propriile reele. Dac erau nevoii s
lucreze mpreun, se cunoteau doar sub identiti false.
Regula reprezenta mai mult dect un procedeu, era liter de
evanghelie.
Eti un om bun, Chris, remarc Bryson, Edgecomb zmbi cu
modestie, pe urm art cu degetul n sus. tia c Bryson avea o
ntlnire poate o convocare chiar cu eful cel mare, Ted Waller.
Bryson zmbi, l btu pe umr prietenete pe Edgecomb i porni
spre ascensor.
Nu te ridica, strig Bryson, intrnd n biroul lui Ted Waller de
la etajul trei.
Waller se scul totui din fotoliu, dezvluindu-i statura
impuntoare de un metru i nouzeci nlime i o sut cincizeci
de kilograme.
Doamne Sfinte, uite cum ari, zise Waller, cercetndu-l
alarmat cu privirea pe Bryson. Parc ai venit dintr-un lagr pentru
prizonieri de rzboi.
Aa ari dup treizeci i trei de zile petrecute ntr-o clinic

16

american din Maroc, spuse Bryson. Nu e chiar hotelul Ritz.


Poate c ar trebui s ncerc, ntr-o bun zi, s-l las pe un
terorist dement s-mi scoat maele.
Waller se btu cu palma peste burta uria. Se mai ngrase de
cnd Bryson l vzuse ultima oar, dei obezitatea lui era elegant
nvemntat ntr-un costum bleumarin din camir, iar ceafa de
taur era mngiat de gulerul rsfrnt al cmii Tumbull Asser.
Nick, m-am tot frmntat de cnd s-a ntmplat necazul sta.
A fost o lam zimat Verenski, de provenien bulgar, din cte mi
s-a spus. nfigi i rsuceti. Foarte primitiv, dar n acelai timp
eficient. Ce ocupaie mai avem i noi! S nu uii niciodat! Ceea
ce nu vezi te rpune ntotdeauna.
Waller se ls greoi n fotoliul din piele cu ciucuri din spatele
biroului su de stejar. Lumina soarelui de dup-amiaz era filtrat
de geamul fumuriu al ferestrei. Bryson se aez pe un scaun n
faa lui o formalitate neobinuit. Waller, care era de obicei
rumen n obraji i aparent robust, era acum palid i avea cearcne
adnci.
Am auzit c i revii pe zi ce trece.
Peste cteva sptmni, o s fiu ca nou. Cel puin aa mi-au
spus doctorii. Mi-au mai spus c n-o s mai am niciodat nevoie
de operaie de apendicit, un aspect benefic la care nu m
gndisem.
n timp ce vorbea, simea durerea surd din partea dreapt a
abdomenului. Waller ddu tulburat din cap.
tii de ce te afli aici?
Cnd un puti e chemat la directorul colii, se ateapt la
mustrri.
Bryson simula voioia, dar era ncordat, sumbru.
Mustrri, spuse enigmatic Waller.
Rmase o clip tcut, cu ochii aintii spre un ir de cri legate
n piele, aflate pe rafturile de lng u. Apoi ntoarse privirea i
zise cu un glas blnd, ndurerat:
Directoratul nu-i prea face cunoscut planul de organizare,
dar cred c bnuieti cte ceva despre funcionarea structurii de
comand i control. Deciziile, mai ales cele care-i privesc pe

17

oamenii de baz, nu se opresc ntotdeauna la biroul meu. i orict


de important e loialitatea pentru tine i pentru mine la dracu,
pentru majoritatea oamenilor din locul sta afurisit n zilele
noastre, pragmatismul fr inim e principiul suprem. tii asta.
Bryson avusese o singur slujb serioas n via cea de la
Directorat; cu toate acestea, recunoscu nuanele unei conversaii
despre concediere. Se lupt cu impulsul de a se apra, deoarece nu
aceea era procedura Directoratului; ar fi fost indecent. i aminti
una dintre frazele des repetate de Waller: nu exist ghinion. Apoi se
gndi la alt maxim.
Totul e bine cnd se termin cu bine, spuse Bryson. i s-a
terminat cu bine.
Aproape c te-au pierdut, zise Waller. Eu aproape c te-am
pierdut, adug el mhnit.
Asta n-are nici o legtur, zise calm Bryson. Oricum, cnd
eti pe teren, n-ai timp s citeti instruciunile scrise pe ambalaj;
tii asta. Tu m-ai nvat. Improvizezi, i urmezi instinctul nu
doar regulile stabilite.
Pierderea ta putea nsemna pierderea Tunisiei. E un efect n
cascad: cnd intervenim, o facem suficient de devreme pentru a
schimba situaia. Aciunile sunt atent dozate, reaciile evaluate,
variabilele lmurite. Aproape c ai compromis alte cteva
operaiuni sub acoperire, n Maghreb i n alte locuri din zon. Ai
pus alte viei n pericol, Nicky alte operaiuni i alte viei.
Biografia Tehnicianului era legat de mai multe identiti false pe
care le-am fabricat. tii asta. Cu toate acestea, te-ai lsat
descoperit. Ani ntregi de activitate sub acoperire compromii din
cauza ta!
Pi, stai puin
Dup ce le-ai dat arme defecte, cum i imaginai c n-or s
te bnuiasc?
Ce dracu, nu trebuia s fie defecte!
Dar erau. De ce?
Nu tiu!
Le-ai verificat?
Da! Nu! Nu tiu. Nu mi-a trecut prin minte c marfa nu era

18

ce prea s fie.
Asta a fost o greeal grav, Nicky. Ai periclitat ani ntregi de
munc, ani de organizare sub deplin acoperire i de cultivare a
unor oameni valoroi. Vieile unora dintre cei mai valoroi oameni
ai notri. Ce naiba ai avut n minte?
Bryson tcu o clip.
Am fost tras pe sfoar, zise el ntr-un trziu.
Tras pe sfoar, cum?
Nu tiu sigur.
Dac ai fost tras pe sfoar, nseamn c erai deja bnuit,
corect?
Nu nu tiu.
Nu tiu? Nu sunt nite cuvinte care s inspire ncredere,
nu-i aa? Nu-mi place s le aud. Erai cel mai bun agent de teren al
nostru. Ce s-a ntmplat cu tine, Nick?
Poate cine tie cum am dat-o n bar. i dai seama c mam gndit mereu la cele ntmplate?
Astea nu-s rspunsuri, Nick.
Poate c nu exist rspunsuri nu acum, nu nc.
Nu ne putem permite asemenea eecuri. Nu putem tolera
genul acesta de neglijen. Nici unul dintre noi.
ngduim o marj de eroare. Dar n-o putem depi.
Directoratul nu tolereaz greelile. Ai tiut asta de la bun
nceput.
Crezi c puteam face altceva? Sau c altcineva s-ar fi
descurcat mai bine?
Ai fost cel mai bun pe care l-am avut vreodat, tii asta. Dar,
aa cum i spuneam, deciziile se iau la nivelul consoriului, nu la
biroul meu.
Bryson fu strbtut de un fior, auzind limbajul birocratic ce i
confirma c Waller se distanase deja de consecinele hotrrii de-a
renuna la el. Ted Waller fusese mentorul, eful i prietenul lui
Bryson i, cu cincisprezece ani n urm, profesorul lui.
Supervizase ucenicia lui, i dduse personal instruciuni naintea
operaiunilor efectuate la nceputul carierei. Era o imens onoare,
de care Bryson se simea copleit i acum. Waller era cel mai

19

inteligent om pe care-l cunoscuse vreodat. Putea rezolva n minte


ecuaii difereniale pariale; avea vaste cunotine geopolitice.
Masivitatea lui nu te lsa s bnuieti extraordinara lui dexteritate
fizic. Bryson i-l amintea la poligonul de tir, bgnd glon dup
glon exact n centrul intei, de la douzeci de metri, n vreme ce
sporovia despre tristul declin al croitoriei de comand britanice.
Pistolul de calibru 22 prea mic n mna lui mare, crnoas i
moale; l stpnea att de bine, nct prea s fie un deget
suplimentar.
Ai folosit timpul trecut, Ted, spuse Bryson. De parc ai crede
c mi-am ieit din fire.
M-am gndit doar la ceea ce am spus, rspunse Waller calm.
N-am lucrat niciodat cu cineva mai bun ca tine i m ndoiesc c
voi mai lucra vreodat.
Graie temperamentului su i antrenamentului, Nick rmase
impasibil, dei inima i btea s-i sparg pieptul. Ai fost cel mai
bun pe care l-am avut, Nick. Suna ca un omagiu, iar omagiul, tia
bine asta, era un element esenial al despririi.
Bryson nu avea s uite niciodat reacia lui Waller dup ce
dusese la bun sfrit prima lui operaiune mpiedicarea
asasinrii unui candidat reformist moderat din America de Sud.
Fusese cam taciturn: Nu-i ru. Waller strnsese din buze ca s nu
zmbeasc, iar pentru Nick asta fusese o rsplat mai mare dect
tot ce urmase. Abia atunci cnd te scot pe teren (aflase Bryson mai
trziu) i dai seama c efii au nceput s neleag ct de valoros
eti.
Nick, nimeni altcineva n-ar fi putut realiza ce-ai fcut tu n
Comore. Teritoriul ar fi czut n minile nebunului luia
colonelul Denard. n Sri Lanka, probabil c exist mii de oameni,
din ambele tabere, care triesc pentru c tu ai demascat rutele
negoului cu arme. i ce-ai fcut n Belarus? GRU n-are nici acum
vreo pist i nici n-o s aib vreodat. Las n seama politicienilor
colorarea figurilor, pentru c ele au fost desenate de noi, de tine.
Istoricii nu vor afla niciodat i e mai bine aa. Dar noi tim asta,
nu?
Bryson nu rspunse; nu se impunea vreo replic.

20

Lumea i-a ieit din mini pe-aici i din cauza afacerii Banque
du Nord.
Se referea la penetrarea de ctre Bryson a unei bnci tunisiene
care dirija bani splai spre Abu i Hezbollah n scopul finanrii
loviturii de stat. ntr-o noapte, n timpul operaiunii, mai bine de
1,5 miliarde de dolari dispruser pur i simplu, evaporai n
ciberspaiu. Luni ntregi de investigaii nu reuiser s explice
lipsa uriaei sume. Era o chestiune nelmurit, iar Directoratului
nu-i plceau asemenea lucruri.
Doar nu vrei s sugerezi c mi-am vrt degetele n borcanul
cu dulcea, nu?
Sigur c nu. Dar nelegi c vor exista ntotdeauna nite
bnuieli. Atunci cnd nu apar rspunsuri, ntrebrile persist.
Am avut nenumrate ocazii de mbogire personal, mult
mai avantajoase i mai discrete.
Da, ai fost supus unor teste, pe care le-ai trecut cu succes.
Dar eu am ndoieli asupra metodei folosite pentru diversiune
banii transferai prin intermediul unor nume false ctre colegii lui
Abu, pentru a cumpra informaii compromitoare.
Asta se numete improvizaie. Pentru asta sunt pltit s-mi
folosesc capacitatea de a hotr, cnd i unde e necesar.
Bryson se opri, apoi continu:
Dar n-au fost niciodat ntrebai despre asta!
Ai oferit singur detaliile, Nick, zise Waller. Ai folosit
chimicale, nu?
Waller ezit o fraciune de secund, suficient pentru ca
ntrebarea lui Bryson s capete rspunsul dorit. Ted Waller putea
s mint, fr probleme i cu uurin, atunci cnd era necesar,
dar Bryson tia c vechiul lui prieten i mentor considera
dezgusttor s-l mint pe el.
Canalele noastre de informaii sunt compartimentate, Nick.
tii asta.
Acum nelegea necesitatea unei internri att de ndelungate
ntr-o clinic din Laayoune, cu personal american.
Chimicalele trebuia administrate fr tiina subiectului, de
preferin injectate intravenos.

21

La dracu, Ted! Ce vrei s insinuezi c nu prezentam


ncredere pentru a fi supus unui interogatoriu pentru a afla ceea
ce voiai s tii? Trebuia s m supunei unei astfel de metode
fr tiina mea?
Uneori, cel mai sigur interogatoriu e cel condus fr ca
subiectul s se gndeasc la propriul su interes.
Asta nseamn c voi ai crezut c a mini ca s-mi acopr
spatele?
Replica lui Waller fu calm, dttoare de fiori.
De vreme ce se apreciaz c un individ nu e sut la sut
demn de ncredere, se fac presupuneri n sens contrar, cel puin
provizoriu. Tu deteti situaia asta i eu o detest, ns asta e
realitatea brutal a unui serviciu de informaii. Mai ales a unuia
att de izolat (poate paranoic e cuvntul potrivit) ca al nostru.
Paranoic. De fapt, Bryson aflase mai demult c, pentru Waller i
colegii lui de la Directorat, era un adevr incontestabil faptul c
Agenia Central de Informaii, Agenia de Informaii Militare i
chiar Agenia de Securitate Naional erau penetrate de crtie,
paralizate de regulamente i mprocate cu noroi ntr-o curs a
dezinformrii purtat cu inamicii lor de peste hotare. La nceputul
carierei sale de la Directorat, Bryson ntrebase cu nevinovie dac
n-ar fi utile nite msuri de cooperare cu celelalte agenii. Waller
rsese. Adic s-i lsm s afle c existm? Am putea la fel de
bine s trimitem un comunicat de pres la Pravda! n opinia lui
Waller criza serviciilor de informaii americane depea cu mult
problemele legate de penetrare. Contrainformaiile constituiau
adevrata nebunie a jocului de oglinzi. i mini inamicul, apoi l
spionezi, remarcase cndva Waller i ceea ce afli e minciuna. Doar
c acum, ntr-un anume fel, minciuna a devenit adevr, fiindc
este denumit informaie. E ca la cutarea oulor de Pate. Cte
cariere au fcut n ambele tabere oameni care au descoperit cu
mari eforturi oule pe care colegii lor le ngropaser cu eforturi la
fel de mari? Ou de pate colorate, frumos pictate, ns, oricum,
nite falsuri
Cei doi discutaser toat noaptea n biblioteca de la subsolul
sediului din K Street, o ncpere unde se aflau pe podea covoare

22

din Kurdistan din secolul al XVII-lea, iar pe perei vechi picturi


engleze cu scene de vntoare, nfind cini ce ineau n flci
psrile mpucate.
Pricepi specificul situaiei? continuase Waller. Orice aventur
a CIA, realizat de mntuial sau n orice alt mod, va ajunge pn
la urm n atenia opiniei publice. Nu e i cazul nostru, pentru c
noi nu aprem pe nici un ecran radar.
Bryson i amintea i acum zgomotul cuburilor de ghea din
paharul de cristal, n timp ce Waller sorbea din Bourbonul lui
preferat.
Dar acionnd n afara sistemului, practic asemenea unor
proscrii, nu e chiar cea mai eficient modalitate de-a face afaceri,
protestase Bryson. n primul rnd, e vorba despre resurse.
Sigur, nu avem resurse, dar nici birocrai, nu suntem
constrni de nimic. Una peste alta, e un avantaj, dat fiind
activitatea noastr specific. Realizrile noastre constituie dovada.
Cnd lucrezi ntr-o manier aparte cu diverse grupri din ntreaga
lume, cnd nu i-e ruine s intervii extrem de agresiv, tot ce-i
trebuie este un numr foarte mic de ageni de teren perfect
antrenai. Obii avantaje de pe urma forelor aflate la faa locului.
Reueti prin dirijarea evenimentelor, prin coordonarea rezultatelor
dorite. N-ai nevoie de imensele cheltuieli pe care le fac ageniile de
spionaj. Tot ce-i trebuie cu adevrat e minte.
i curaj, spuse Bryson, care cptase destul experien
pn la acea discuie. Curaj.
Waller dduse din umeri.
Monstrul la teribil, Iosif Stalin, a fcut cndva o afirmaie
destul de corect: nu poi face omlet fr s spargi oule.
Apoi vorbise despre secolul american i despre responsabilitile
imperiului. Despre Imperiul Britanic din secolul al IX-lea, pe
vremea cnd Parlamentul discuta timp de ase luni dac era bine
s trimit o for expediionar pentru a salva un general ce
rezista unui asediu de doi ani.
Waller i colegii lui de la Directorat credeau n democraia
liberal, cu fervoare i fr echivoc, dar mai tiau c, pentru a-i
asigura viitorul, nu puteai juca respectnd, cum i plcea lui s

23

spun, regulamentul meciurilor de box. Dac inamicii ti acionau


cu viclenie, era preferabil s recurgi i tu la nite vechi i eficiente
trucuri.
Noi suntem rul necesar, spusese Waller. Dar s nu ajungi
vreodat un ncrezut subiectul e rul. Noi suntem n afara legii.
Nesupravegheai, neoficiali. Uneori, nici mcar eu nu m simt n
siguran tiind c acionm.
Urmase un alt clinchet slab al cuburilor de ghea, n timp ce
dduse peste cap ultimele picturi de burbon.
Nick Bryson cunoscuse fanatici att prieteni, ct i dumani
i gsea alinarea n extrema ambiguitate a lui Waller.
Bryson nu crezuse niciodat c s-ar fi putut msura cu mintea
lui Waller.
Prietene, spusese Waller, noi existm pentru a crea o lume n
care n-o s mai fim necesari.
Acum, n lumina cenuie a nceputului dup-amiezei, Waller i
puse minile pe birou, de parc ar fi vrut s-i adune puterile
pentru ndeplinirea sarcinii neplcute pe care o avea.
tim c i-a fost greu de cnd te-a prsit Elena, ncepu el.
Nu vreau s vorbesc despre Elena, i-o trnti Bryson.
Simea o vn pulsndu-i la tmpl. Atia ani ea fusese soia
lui, cea mai bun prieten i iubit. Cu ase luni n urm, n
timpul unui apel telefonic protejat, pe care Bryson l fcuse de la
Tripoli, ea i comunicase c l va prsi. N-avea rost s se certe, se
decisese; nu mai era nimic de discutat. Cuvintele ei l rniser
mult mai profund dect cuitul lui Abu. Cteva zile mai trziu, cu
ocazia prezentrii unui raport n Statele Unite sub pretextul unei
cltorii pentru achiziionarea de arme Bryson sosise acas, dar
n-o mai gsise.
Ascult, Nick, probabil c tu ai fcut mai mult bine lumii
dect orice alt membru al serviciilor de informaii.
Waller fcu o pauz, apoi vorbi rar, cu mare grij:
Dac te las s continui, meritele tale se vor diminua.
Poate c am dat-o n bar, spuse Bryson deprimat. O dat.
Sunt dispus s admit asta.
N-avea rost s se certe, ns nu se putea stpni.

24

i-o s-o dai din nou n bar, spuse Waller pe un ton egal.
Astea sunt situaii pe care noi le numim cazuri de supravegheat.
Semnale timpurii de avertisment. Ai fost extraordinar vreme de
cincisprezece ani. Extraordinar. Dar cincisprezece ani, Nick. Pentru
un agent de teren sunt ca vrsta pentru un cine. Atenia ta a
nceput s chioapete. Eti la captul puterilor i cumplit este c
nici nu-i dai seama de asta.
Oare ce se ntmplase cu csnicia lui era tot un caz de
supravegheat? n timp ce Waller continua s vorbeasc n felul lui
calm, rezonabil, logic, Bryson se simea strbtut de stri diferite,
iar una din ele era furia.
Competena mea
Nu vorbesc despre competena ta. n ce privete munca de
teren, nimeni nu e mai bun ca tine, chiar i acum. Eu vorbesc
despre reinere. Capacitatea de a nu aciona. Asta vine mai nti.
Iar tu nu i-o mai recapei.
Atunci poate c o permisie ar rezolva problema.
Era o nuan de disperare n glasul lui, iar Bryson se detest
auzind-o.
Directoratul nu acord concedii, zise Waller pe un ton sec.
tii asta. Nick, ai petrecut un deceniu i jumtate n slujba istoriei
acestei lumi. Acum poi s-o studiezi. O s-i dau viaa napoi.
Viaa mea, repet Bryson cu o voce stins. Deci vorbeti
despre pensionare.
Waller se ls pe sptarul fotoliului.
Cunoti povestea lui John Wallis, unul dintre marii maetri ai
spionajului britanic din secolul al VII-lea? Era un magician n
privina decriptrii mesajelor regalitilor pentru adepii sistemului
parlamentar, n anii 1640. A ajutat la nfiinarea Camerei Secrete
Britanice, un fel de Agenie Naional de Securitate din acea
vreme. Cnd s-a retras din afacere i-a folosit cunotinele lucrnd
ca profesor de geometrie la Cambridge i a ajutat la inventarea
metodelor de calcul moderne. Cine a fost mai important Wallis
spionul sau Wallis savantul? Retragerea din afacere nu nseamn
c ai fost scos din circulaie.
Era una dintre frumoasele riposte ale lui Waller, o parabol

25

enigmatic; Bryson aproape c rse de absurditatea ntregii


situaii.
i ce gndeti c voi face eu? Voi lucra ca agent de securitate
la un depozit, s pzesc conserve de mazre cu un pistol cu ase
gloane i un baston de cauciuc?
Integer vitae, scelerisque purus non eget Mauris jaculis, neque
arcu, nec venenatis gravida saggittis pharetra.
Omul integru, liber de pcat, nu are nevoie de sulia maurului,
nici de arc, nici de tolba grea cu sgei de vntoare. Horaiu, dup
cum bine tii. n cazul tu, totul e aranjat. Woodbridge College are
nevoie de un lector specializat n istoria Orientului Apropiat i
tocmai au gsit un candidat de marc. Studiile tale universitare i
erudiia lingvistic constituie o recomandare perfect.
Bryson se simea detaat de sine nsui ntr-un mod ciudat, aa
cum i se ntmplase uneori i pe teren plutind deasupra ntregii
scene, observnd totul cu o privire rece, calculat. Se gndise
adesea c ar putea fi ucis pe teren: era o posibilitate i o luase n
considerare. Dar nu-i trecuse niciodat prin minte c ar fi putut fi
concediat. Iar faptul c mentorul su ndrgit l concedia fcea ca
totul s fie i mai ru era ceva ofensator.
Totul face parte din planul de retragere, continu Waller.
Lenea e mama tuturor viciilor, cum se spune. E ceva ce noi am
nvat dintr-o experien dur. D-i unui agent de teren o
grmad de bani i nimic de fcut i o s dea de necaz, aa cum
noaptea vine dup zi. Tu ai nevoie de un proiect.
Ceva consistent. n plus, eti un profesor nnscut unul din
motivele pentru care ai fost aa de bun pe teren.
Bryson nu zise nimic, ncercnd s alunge amintirea dureroas
a unei operaiuni dintr-o mic provincie latino-american,
amintirea unei fee la care se uitase prin luneta unei puti. Faa
era a unuia dintre studenii lui un putan numit Pablo, un
amerindian de nousprezece ani pe care l iniiase n arta de a
detona i de a amplasa explozivi puternici. Un putan dur, ns
cuviincios. Prinii lui erau nite rani din satul de pe colin, care
tocmai fusese luat n stpnire de ctre insurgeni maoiti: dac s-ar
fi aflat c Pablo lucra pentru dumanii lor, partizanii i-ar fi ucis

26

prinii, cu o cruzime nemaivzut asta era semntura lor.


Putiul ovise, luptase cu propriile convingeri i hotrse c navea alt soluie dect trecerea n tabra cealalt. Ca s-i salveze
prinii, decisese s le spun partizanilor tot ce tia despre
adversarii lor i numele celor care cooperaser cu forele de ordine.
Era un biat dur, cinstit, aflat ntr-o situaie n care nu exista
rspuns corect. Bryson se uitase la faa lui Pablo prin lunet faa
unui tnr nefericit, nspimntat i ntorsese privirea dup ce
apsase pe trgaci.
Privirea lui Waller era neclintit.
Numele tu e Jonas Barrett. Cercettor independent, autorul
a ase studii foarte apreciate, publicate n reviste de specialitate.
Patru dintre ele, n Journal of Byzantine Studies. A fost un efort de
echip le-am dat ceva de fcut n timpul liber experilor notri n
istorie oriental. tim cte ceva despre felul cum se ntocmete
biografia unui civil.
Waller i ntinse un dosar. Avea coperte de un galben deschis,
ceea ce nsemna c paginile din interior erau prevzute cu fii de
band magnetic i nu puteau fi nlturate.
Coninea o biografie una fictiv. Biografia lui.
Rsfoi paginile tiprite mrunt: descriau viaa unui savant
solitar, ale crui cunotine lingvistice se potriveau cu ale lui.
Episoadele biografiei erau uor de asimilat majoritatea. Jonas
Barrett era necstorit. Jonas Barrett n-o cunoscuse niciodat pe
Elena. Jonas Barrett n-o iubea pe Elena. Jonas Barrett nu-i dorea
cu ardoare, nici mcar acum, ca Elena s se ntoarc. Jonas
Barrett era o nscocire. Pentru ca Nick s-l fac s devin real,
trebuia s accepte pierderea Elenei.
ntlnirea a avut loc acum cteva zile. Cei de la Woodbridge l
ateapt pe noul lector n septembrie. i, ca s zic aa, au avut
noroc c l-au obinut.
Am de ales n privina asta?
Ah, puteau s-i fi gsit un post la o sumedenie de firme
multinaionale de consultan. Sau poate la una din companiilemamut petroliere ori industriale. Dar slujba asta i se potrivete. Ai
avut ntotdeauna o minte capabil s manevreze abstraciunile la

27

fel de uor ca i faptele. Cndva m temeam c asta ar putea fi un


handicap, dar s-a dovedit a fi una dintre cele mai mari caliti ale
tale.
i dac nu vreau s m retrag? Dac nu vreau s m pierd,
ncet, n noapte?
Din cine tie ce motiv, i aminti de licrul stins al oelului i de
braul viguros repezind lama cuitului spre el
S n-o faci, Nick, spuse Waller, cu o expresie impenetrabil pe
chip.
Iisuse, zise Bryson ncet.
n glas i se simea durerea, iar Bryson regret c i-o
manifestase. tia cum se juca acel joc: nu-l deranjau att cuvintele
pe care le auzise, ct omul care le rostise. Waller nu se purtase cu
mnui; nici n-avea de ce. Bryson tia c nu i se oferea nici o
alternativ, mai ales dac devenea recalcitrant.
Taxiul care ntoarce brusc, lovete un pieton i dispare,
neptura pe care un subiect nici n-o simte n vreme ce-i croiete
drum printr-un magazin aglomerat, urmat de diagnosticul cert de
stop cardiac. O agresiune banal care se termin prost, ntr-un
ora care continu s nregistreze una dintre cele mai nalte rate
ale criminalitii stradale.
Asta e conduita pe care am adoptat-o, zise blnd Waller.
Responsabilitatea noastr exclude orice legtur de rudenie sau
afectiv. A fi vrut s fie altfel. Nu tii ct de mult. De cnd sunt n
postul sta, a trebuit s-i sancionez pe muli dintre oameni mei.
Oameni buni, care au devenit ri. Nu, nici mcar ri i-au pierdut
doar profesionalismul. M gndesc mereu la asta, Nick. Dar a
face-o din nou, fr s ezit. Trei oameni. Te implor nu fi al
patrulea.
Era o ameninare? O rugminte? Ori i una i alta? Waller oft
ncetior.
i ofer viaa Nick. O via foarte bun.
n faa lui Bryson ns nu era viaa, nu nc. Era un soi de
agonie sumbr. Vreme de cincisprezece ani se consacrase, cu
ntreaga fiin, unui efort epuizant i deosebit de riscant.
Acum serviciile lui nu mai erau necesare. Bryson nu simea

28

nimic, n afar de un gol imens. Se duse acas, la frumoasa


locuin n stil colonial din Falls Church, care nu i se mai prea
familiar. i arunc privirea prin cas, de parc ar fi fost un
strin. Studie elegantul mobilier Aubusson ales de Elena, apoi
camera n culori pastel de la etajul doi, pregtit pentru copilul pe
care nu-l avuseser niciodat. Locul era n egal msur pustiu i
plin de umbrele trecutului. i umplu un pahar mare cu vodc.
Avea s fie pentru ultima dat pe deplin treaz naintea
sptmnilor ce urmau.
Casa era plin de Elena, de mireasma ei, de gustul ei, de aura
ei. N-o putea uita.
Stteau pe docul din faa cabanei lor de pe malul lacului, n
Maryland, urmrind cu privirea o iol Ea i umplu un pahar cu vin
alb, rece i, cnd i-l ntinse, l srutase.
mi lipseti, spuse ea.
Dar sunt aici, draga mea.
Acum eti aici. Mine o s fi departe.
La Praga, n Sierra Leone, la Djakarta, n Hong Kong cine tie
unde? i cine tie pentru ct timp?
El i lu mna, contient de singurtatea ei, incapabil s-o alunge.
Dar m ntorc ntotdeauna. Cunoti zicala: absena face iubirea
mai aprins.
Mai rru, mai drgu*1 zise ea, dus pe gnduri. Dar s
tii, n ara mea mai exist o vorb: celor ce duc mai mult dorul le
pare mai dulce odorul*.
mi place.
Ea i plimb arttorul peste faa lui.
i mai e o zictoare: Distana ucide dragostea*. Cum zicei voi
absen ndelungat, uitare garantat?
Ochii care nu se vd se uit.
Ct o s dureze pn cnd o s m uii?
Dar eti mereu cu mine, dragostea mea.
i duse mna la piept.

1 Frazele i cuvintele marcate cu asterisc sunt n textul


original n limba romn (n.tr.).
29

Aici.
Nu se ndoia c Directoratul l inea sub supraveghere
electronic, dar nu-i prea psa. Dac l-ar fi considerat un pericol
pentru securitatea lor, n mod sigur l-ar fi pedepsit.
Poate c bnd destul vodc, i zise el sumbru, i-ar fi putut
scuti de o sarcin neplcut!
Zilele treceau, iar el nu avea veti de la nimeni. Poate c Waller
intervenise pe lng consoriu ca s-l lase n pace, deoarece el tia
c nu doar concedierea i provocase prbuirea. Era vorba i
despre plecarea Elenei. Elena, ancora existenei lui. Cunoscuii
remarcau uneori ct de calm prea Nick, dei el se simea rareori
calm: Elena i oferise calmul.
Cum o definise Waller? O senintate ptima.
Nick nu tiuse c era capabil s iubeasc pe cineva aa cum o
iubise pe ea. n vltoarea de minciuni n care se desfura cariera
lui, ea era o fantom: fusese nevoit s fie astfel, ca s poat tri
mpreun.
De fapt, ea avea acces pn aproape de cel mai nalt nivel,
pentru c lucra n departamentul criptografic al Directoratului i
nu se tia niciodat ce fel de lucruri erau transmise.
Interceptrile tipice ale mesajelor inamicului conineau adesea
fragmente de informaii despre Statele Unite; decriptarea lor
nsemna posibilitatea de-a afla cele mai bine pzite secrete ale rii
informaii pe care cei mai muli dintre efii de departament nu
erau autorizai s le dein. Analitii asemenea ei triau nedezlipii
de birouri, avnd drept arm tastatura computerului, n vreme ce
minile lor cutreierau lumea la fel de liber ca orice agent de teren.
Doamne, ct de mult o iubea!
ntr-un anume fel, Ted Waller le fcuse cunotin, dei se
ntlniser ntr-una dintre cele mai puin promitoare mprejurri
n timpul unei misiuni pe care i-o dduse Waller.
Fusese vorba despre transportul de rutin al unor colete, pe
care cei de la Directorat l numeau uneori drumul emigranilor,
referindu-se la traficul clandestin cu fiine umane. Balcanii erau n
fierbere la sfritul anilor 80, iar un strlucit matematician romn

30

de la Bucureti trebuia scos din ar, mpreun cu soia i fiica.


Andrei Petrescu, un adevrat patriot romn, profesor la
Universitatea Bucureti, specializat n subtilitile matematice ale
criptografiei, fusese silit s colaboreze cu faimosul serviciu secret
romnesc, Securitatea, pentru a inventa codurile secrete folosite n
cele mai restrnse cercuri ale camarilei lui Ceauescu. Omul
ntocmise algoritmi criptografici, dar refuzase s primeasc slujba
bnoas ce-i fusese oferit: voia s rmn la Universitate,
profesor i era revoltat de opresiunea exercitat de Securitate
asupra poporului romn. Drept urmare, Petrescu i familia lui se
aflau practic n stare de arest la domiciliu, n-aveau voie s
cltoreasc i le era supravegheat fiecare micare. Fiica lui,
Elena, despre care se spunea c e la fel de inteligent ca i tatl ei,
fcea nite cursuri postuniversitare, spernd s-i urmeze
printele.
Atunci cnd situaia din Romnia atinse punctul critic, n
decembrie 1989 i ncepur s izbucneasc proteste populare
mpotriva lui Nicolae Ceauescu, Securitatea grzile pretoriene
ale tiranului a reacionat violent. La Timioara, o mulime imens
se adun pe bulevardul 30 Decembrie, iar demonstranii
ptrunser cu fora n sediul local al Partidului Comunist i
ncepur s arunce de la ferestre portretele tiranului. Armata i
Securitatea traser n rzvrtii n timpul zilei i al nopii
urmtoare. Morii erau pui claie peste grmad i nmormntai
n gropi comune.
Dezgustat, Andrei Petrescu se hotr s ajute cumva la
nlturarea tiraniei. Deinea codurile celor mai secrete comunicaii
ale lui Ceauescu i inteniona s le transmit dumanilor
despotului. Ceauescu n-ar mai fi putut comunica n secret cu
acoliii lui; deciziile, ordinele lui aveau s fie cunoscute de ndat
ce le-ar fi exprimat.
Andrei Petrescu se frmnt mult pn s ia acea hotrre.
Ar fi pus oare n pericol viaa iubitei lui soii, Simona i cea a
fiicei adorate, Elena? De ndat ce s-ar fi descoperit ce fcuse i
s-ar fi aflat imediat, fiindc nimeni altul din afara guvernului nu
cunotea codurile originale Andrei i familia lui ar fi fost arestai

31

i executai.
Nu, trebuia s plece din Romnia. Dar, pentru asta, era necesar
s ia legtura cu cineva puternic de peste hotare, mai degrab cu o
agenie de informaii, precum CIA sau KGB, care s aib mijloacele
de a-i scoate familia din ar.
ngrozit, fcu n tain tatonri discrete. Cunotea destui oameni
i colegii lui aveau multe cunotine. i formul oferta ct i
cererea. Dar att englezii ct i americanii refuzar s se implice.
Adoptaser o politic de neutralitate fa de Romnia.
Oferta lui fu refuzat.
Pe urm, ntr-o diminea, foarte devreme, fu contactat de un
american, reprezentantul altei agenii de informaii, nu a CIA. Erau
interesai; voiau s-l ajute. Aveau curajul care le lipsea altora.
Detaliile operaiunii fuseser concepute de experii n logistic ai
Directoratului i perfecionate ulterior de Bryson, dup ce se
consultase cu Ted Waller. Bryson urma s-l scoat clandestin din
Romnia pe matematician i familia lui, mpreun cu alte cinci
persoane, doi brbai i trei femei, toi intelectuali de valoare.
Intrarea n Romnia era partea cea mai uoar. De la Nyrabanya,
n estul Ungariei, Bryson trecu frontiera romn cu trenul, pe la
Valea lui Mihai, avnd asupra lui paaportul maghiar autentic al
unui ofer de curs lung; mbrcat ntr-o salopet cafenie, cu
minile bttorite, aproape c nu fu luat n seam. La civa
kilometri de Valea lui Mihai, gsi camionul pregtit pentru el de
ctre un om de legtur al Directoratului. Era o veche camionet
de fabricaie autohton, care mirosea a motorin, ingenios
modificat de oamenii Directoratului: cnd era deschis oblonul din
spate, maina prea ncrcat cu lzi de vin romnesc i uic
rachiu de prune. Dar lzile erau aezate doar pe un singur rnd; n
spatele lor se afla un spaiu larg, n care puteau fi ascuni toi
fugarii, cu excepia unuia.
Grupul fusese instruit s se ntlneasc cu el n pdurea
Bneasa, la cinci kilometri nord de Bucureti. Bryson i gsi la
locul de ntlnire stabilit, cu o fa de mas de picnic ntins n
faa lor, artnd ca o familie numeroas ieit la iarb verde.
Bryson le citea groaza ntiprit pe chipuri.

32

Liderul celor opt era, evident, matematicianul, Andrei Petrescu,


un om mrunt de statur, n vrst de vreo aizeci de ani, nsoit
de o femeie sfioas, cu chipul rotund i palid, care prea a fi soia
lui. Dar cea care i atrase atenia lui Bryson era fiica lor, Elena, o
tnr deosebit de frumoas. Elena Petrescu avea douzeci de ani,
prul negru ca pana corbului, era minion i supl, cu ochi negri,
scnteietori. Purta o fust neagr i un pulover gri, iar pe cap avea
o basma colorat.
Tcea i-l privea cu profund nencredere.
Bryson i salut n limba romn.
Bun ziua*! zise el. Unde este cea mai apropiat staie Peco?
Suntei pe un drum greit*, rspunse matematicianul.
l urmar spre camionet, pe care o parcase la adpostul unui
plc de copaci. Frumoasa tnr se sui alturi de el n cabin, aa
cum fusese stabilit dinainte. Ceilali se instalar n
compartimentul camuflat, unde Bryson le lsase sandviuri i
sticle cu ap, ca s poat rezista n timpul lungii cltorii spre
grania cu Ungaria.
n timpul primelor ore de drum, Elena nu scoase o vorb.
Bryson ncerc s lege o conversaie, ns tnra rmnea
taciturn. Nu-i putea da seama dac asta se datora timiditii sau
nervozitii. Strbtuser judeul Bihor i se apropiau de punctul
vamal de la Bor, pe unde puteau trece frontiera spre Bihar
Keresztes, n Ungaria. Goniser toat noaptea i se ncadraser n
timp; totul prea s mearg strun chiar prea bine, i zise
Bryson, pentru zona Balcanilor, unde o sumedenie de fleacuri
puteau s-i dea de furc.
n consecin, nu fu surprins cnd vzu girofarurile unei maini
a miliiei i un miliian n uniform albastr care supraveghea
traficul, la vreo opt kilometri de grani. Nu-l surprinse nici faptul
c miliianul le fcu semn s trag pe dreapta.
Ce dracu e asta? o ntreb el pe Elena Petrescu, pe un ton
voit blazat, n timp ce miliianul nclat cu cizme se apropia.
Doar un control de rutin, rspunse fata.
Sper s ai dreptate, zise Bryson, cobornd geamul portierei.
Vorbea fluent romnete, ns cu accent; paaportul maghiar ar

33

fi explicat de ce. Se pregti de ceart cu miliianul, cum ar fi fcut


orice ofer de curs lung, iritat de nite fleacuri.
Miliianul i ceru actele i foaia de parcurs. Le verific; totul era
n ordine.
E vreo problem? ntreb Bryson n romn. Cu un aer
autoritar, miliianul fcu semn cu mna spre farurile camionului.
Unul din ele era stins. Nu-i ls s plece aa uor.
Voia s tie ce se afl n camion.
Marf pentru export, rspunse Bryson.
Deschide, zise miliianul.
Oftnd plictisit, Bryson cobor din main i se duse s
deschid oblonul. La spate avea un pistol semiautomat, ascuns n
jacheta cenuie de lucru; l-ar fi folosit doar la nevoie, fiindc
uciderea miliianului nsemna un risc enorm. Nu numai c putea fi
vzut de vreun ofer ce trecea pe osea, dar, dac subofierul
transmisese prin staie numrul camionului cnd i trsese pe
dreapta, dispecerul ar fi putut atepta informaii suplimentare.
Dac nu le primea, ar fi venit alii, iar numrul camionului ar fi
fost comunicat la punctul vamal. Bryson nu dorea s ajung n
situaia de a-l ucide pe individ, dar nelese c era posibil s nu
aib alt soluie.
n timp ce deschidea oblonul, l vzu pe miliian privind cu
lcomie lzile de vin i uic, Bryson se mai liniti: poate c, dac-l
mituia cu o lad, dou de alcool, omul ar fi fost mulumit i el i-ar
fi vzut de drum. Miliianul ncepu s scotoceasc printre lzi, de
parc le-ar fi inventariat i ajunse repede la peretele fals, aflat la
vreo cincizeci de centimetri n interior. Cu ochii ngustai bnuitor,
romnul btu cu palma n el i ascult ecoul zgomotului.
Hei, ce naiba-i asta? exclam el.
Bryson i strecur mna dreapt spre pistol, dar o vzu pe
Elena Petrescu venind agale n spatele camionului, cu o mn
aezat provocator pe oldul stng. Mesteca gum i avea faa
machiat iptor cu prea mult ruj, rimel i fard: i le aplicase cu
siguran n timp ce atepta n cabin. Arta ca o prostituat.
Continund s mestece, se apropie repede de miliian i spuse:
Ce curu meu vrei?

34

F -i gura! zise miliianul.


i vr amndou minile n spatele lzilor, trecndu-le de-a
lungul peretelui fals, cutnd evident un mner, care s-l
deschid. Lui Bryson i se strnse stomacul cnd subofierul apuc
dispozitivul care deschidea compartimentul secret. Nu avea nici o
explicaie pentru prezena celor apte pasageri ascuni. Miliianul
trebuia lichidat. i ce dracu fcea Elena care continua s-l
provoace?
S te ntreb ceva, tovare, zise ea cu o voce calm,
insinuant. Cte parale face viaa ta?
Miliianul se rsuci brusc, privind-o cu dumnie.
Ce dracu tot spui, curvo?
Te ntreb cte parale face viaa ta. Fiindc nu eti pe cale s
pierzi doar o slujb bun. O s capei i un bilet de trimitere la
nchisoarea psihiatric. Poate chiar la un cimitir al sracilor.
Bryson era ngrozit: fata distrugea totul, trebuia s-o opreasc!
Miliianul deschise geanta din pnz care-i atrna la gt, scoase
un telefon portabil militar butucnos i ncepu s formeze un
numr.
Dac dai telefon, i propun s suni direct la sediul Securitii
i s-l ceri pe nsui Drgan.
Bryson o privea int, nevenindu-i s cread: generalul-maior
Radu Drgan era adjunctul comandantului poliiei secrete, despre
care se spunea c era un desfrnat.
Miliianul ntrerupse formarea numrului, cercetnd cu privirea
faa Elenei.
M amenini, jigodie?
Ea pocni balonul de gum.
Ascult, nu-mi pas ce faci. Dac vrei s te amesteci n
treburile ultrasecrete de la cel mai nalt nivel al Securitii, eti
invitatul meu. Eu mi fac doar meseria. Lui Drgan i plac
unguroaicele virgine i, dup ce-i termin treaba cu ele, eu plec
cu fetele mele peste grani, aa cum trebuie s fac. Vrei s-mi stai
n cale, n regul. Vrei s fii eroul care d n vileag mica slbiciune
a lui Drgan, te privete. Dar sunt a naibii de sigur c n-a vrea
s fiu n pielea ta sau a cunoscuilor ti. i ddu ochii peste cap.

35

Hai, formeaz numrul de la biroul lui Drgan.


Rosti un numr cu codul Bucuretiului i un interior, ncet,
uluit, miliianul form numrul, pe urm duse receptorul la
ureche. Fcu ochii mari, apoi ntrerupse repede legtura: era
limpede c sunase la Securitate. Se ntoarse i se deprta de
camion, mormind o mulime de scuze, se sui n maina lui i
demar n tromb.
Mai trziu, n timp ce vameii le fceau semn s treac, Bryson
i zise Elenei:
Era chiar numrul Securitii?
Sigur c da, spuse ea indignat.
Cum ai?
M pricep la numere, zise ea. Nu i-am spus asta?
La nunt, Ted Waller fusese cavalerul de onoare al lui Nick.
Prinii Elenei primiser identiti noi i se aflau la Rovinj, pe
rmul Adriaticei, sub protecia Directoratului. Din motive de
securitate, Elena n-avea voie s-i viziteze, o interdicie pe care o
accept cu inima grea, ca pe o teribil necesitate. I se oferi un post
de criptograf la sediul Directoratului, unde se ocupa de spargerea
codurilor i analiza mesajelor interceptate. Era foarte talentat
poate cel mai bun criptograf pe care-l avuseser vreodat i i
iubea munca. Te am pe tine i am slujba asta: dac i-a avea i pe
prini lng mine, viaa mea ar fi perfect! spusese ea cndva.
Cnd i spusese prima oar lui Waller c relaia lor era serioas,
Nick avusese senzaia c-i cerea permisiunea s se cstoreasc.
Permisiunea unui tat? A unui patron? Nu tia sigur. Viaa la
Directorat presupunea inexistena unor limite stricte ntre
chestiunile personale i cele profesionale.
Deoarece o cunoscuse pe Elena ntr-o misiune a Directoratului, i
se prea normal ca Waller s tie situaia.
Acesta pru c se bucur sincer.
i-ai gsit n sfrit perechea, spuse el, cu un zmbet larg i
scoase imediat o sticl rece de Dom Perignon, ca un iluzionist care
extrage o moned din urechea unui copil.
Bryson se gndi la luna lor de miere, petrecut pe o insuli

36

nverzit, aproape nelocuit, din Marea Caraibelor. Plaja avea


nisipul trandafiriu; n interiorul inutului creteau plcuri aproape
magice de tamarisc ce mrgineau un pru. Explorau zona cu
singurul scop de a se rtci, sau de a pretinde asta, apoi se
pierdeau pentru a se regsi din nou. Un inut n afara timpului, l
numise ea. Cnd se gndea la Elena, i amintea de ncercrile lor
de a se rtci un mic ritual, care le aducea aminte c, atta
vreme ct se aveau unul pe altul, nu se puteau pierde.
Dar iat c o pierduse cu adevrat i se simea el nsui pierdut,
dezrdcinat, dus de valuri. Casa mare i pustie era tcut, ns el
i auzea vocea de pe linia telefonic protejat, n timp ce-i spunea
calm c l-a prsit. Fusese ca un trsnet.
Nu, nu era vorba despre lunile de desprire, insistase ea; era
ceva mult mai profund, mult mai important. Nu te mai cunosc, i
spusese ea. Nu te mai cunosc i nu mai am ncredere n tine.
El o iubea, fir-ar s fie, o iubea; asta nu era de-ajuns?
Pledoaria lui se dovedise zgomotoas i plin de pasiune, ns
rul fusese fcut. Falsitatea, duritatea, rceala erau trsturile
care ineau n via un agent de teren, dar pe care ncepuse s le
manifeste i acas. Nici o csnicie nu putea supravieui n
asemenea condiii. El i ascundea anumite lucruri, ndeosebi un
anume incident i se simea teribil de vinovat din cauza asta.
n consecin, avea s-l prseasc, s-i refac viaa fr el.
Urma s cear transferul de la sediul central. Vocea ei suna de
parc s-ar fi aflat n camera alturat i n acelai timp nefiresc de
ndeprtat. Nu era ptima, ns chiar aceast lips de implicare
fusese cel mai greu de ndurat. Prea c nu era nimic de discutat;
avea tonul cuiva care remarc un fapt evident: c doi i cu doi fac
patru, c soarele rsare de la est.
i amintea senzaia ocant care-l copleise. Elena, i spusese,
tii ce nsemni tu pentru mine? Rspunsul ei i rsuna n minte:
Nici mcar nu cred c tii cine sunt eu.
De ndat ce se ntorsese din Tunisia i constatase c ea
plecase, lundu-i chiar i lucrurile, ncercase s-i dea de urm, l
implorase pe Ted Waller s-l ajute cu toate mijloacele pe care le
avea la dispoziie. Voia s-i spun o mulime de lucruri.

37

Dar se prea c dispruse de pe faa pmntului. Nu dorea s


fie gsit i n-avea s fie gsit.
n cantiti suficiente, alcoolul are asupra minii efectul
novocainei. Necazul e c, atunci cnd aburii lui se risipesc,
durerea chinuitoare revine, iar singurul remediu e o nou doz de
alcool. Zilele i sptmnile ce urmar ntoarcerii sale din Tunisia
i le amintea doar ca pe nite frnturi de imagini.
Imagini n sepia. Ducea gunoiul i nregistra zgomotul
clinchetul vesel al sticlelor goale de un litru. Telefonul suna, dar el
nu rspunse niciodat. O dat se auzi soneria: la u era Chris
Edgecomb, care nclcase astfel toate restriciile impuse de
Directorat.
Eram ngrijorat, btrne, spuse el i chiar aa arta.
Bryson nu voia s se gndeasc la felul cum arta chinuit,
leampt, neras.
Ei te-au trimis?
Glumeti? M-ar termina dac ar ti c sunt aici.
Bryson presupuse c era vorba despre ceea ce se numea o
intervenie. Nu-i amintea ce-i spusese lui Edgecomb, doar c
rostise cuvintele cu duritate. Putiul n-avea s revin.
n general, Bryson i amintea c se trezea dup cte o beie,
tremurnd i clipind des, cu nervii la pmnt; duhnea a vanilie, de
la burbon i a ienupr, de la gin. i privea chipul umflat n
oglind, cu vinioare proeminente i cearcne ntunecate. ncerca
s-i pregteasc o omlet, sufocndu-se de mirosul uleiului
ncins.
Cteva sunete izolate, cteva imagini disparate. Nu era doar un
weekend; era vorba despre trei luni.
Vecinii din Falls Church manifestar puin interes fa de
persoana lui, din politee sau din indiferen. El era ce contabil
ef la o firm de furnituri industriale, nu? Tipul trebuie s fi fost
concediat. Fie avea s-i revin, fie nu. Victimele din rndul
managerilor economiei periferice provocau rareori compasiune; n
plus, vecinilor nu le ardea de investigaii. La marginea oraului,
trebuia s pstrezi distana.

38

Apoi, ntr-o zi a lunii august, ceva se transform n el.


Vzu straturile de ochiul-boului, flori plantate de Elena cu un
an n urm, nlndu-se sfidtor, de parc ar fi crescut din
neglijen. i el avea s fac la fel. Pungile cu gunoi nu mai
zngneau cnd le ducea la trotuar. ncepu s mnnce hran
adevrat, de trei ori pe zi. Tot mai tremura cnd se mica, dar
dup cteva sptmni i aranja prul, se brbieri cu atenie,
mbrc un costum i se duse la numrul 1324 de pe K Street.
Waller ncerca s-i mascheze uurarea cu detaare
profesional, ns Bryson i-o citi n ochii ce strluceau.
Cine spunea c nu exist actul al doilea n viaa
americanilor? zise calm Waller.
Bryson i susinu linitit privirea, mpcat pn la urm cu sine.
Waller zmbi vag trebuia s-l cunoti ca s-i dai seama c nu
era un surs i-i ntinse dosarul galben.
S zicem c sta-i al treilea act.

39

2
Cinci ani mai trziu
Woodbridge College, din vestul Pennsylvaniei, avea un aer de
prosperitate calm, de exclusivitate mai presus de normele
obinuite. Se vedea asta n felul n care era ngrijit locul: pajiti de
smarald i straturi de flori perfect aliniate aparinnd unei
instituii ce-i putea permite s plteasc generos pentru
realizarea unei ambiane rafinate.
Arhitectura era n stil gotic; zidurile din crmid erau acoperite
cu ieder, ca ale multor construcii universitare din anii douzeci.
De la distan cldirea putea fi luat drept unul din acele colegii de
la Cambridge sau Oxford. Era o instituie sigur, conservatoare,
un loc n care cele mai bogate i puternice familii americane i
trimiteau fr grij odraslele uor impresionabile. Magazinele din
campus scoteau bani frumoi din vnzarea produselor lactate i a
pinii italieneti.
Jonas Barrett, spre propria-i surprindere, se dovedi un lector
nzestrat, iar cursurile sale, mult mai populare dect le-ar fi
ndreptit subiectele pe care le abordau. Unii studeni se
dovedeau strlucii i aproape toi mai studioi i mai cuviincioi
dect fusese el n perioada colegiului. Unul dintre colegii lui de la
facultate, un fizician pocit din Brooklyn, care predase la City
College din New York, remarcase ntr-o discuie, la scurt timp dup
ce se instalase el, c locul te fcea s te simi ca un profesor
particular din secolul al XVIII-lea, responsabil cu educarea copiilor
unui lord englez. Triai n mijlocul splendorii care, ns, nu-i
aparinea. Totui, Waller spusese adevrul: era o via plcut.
Acum Jonas Barrett privi spre auditoriul nghesuit n bncile
slii de curs o suta de fee aflate n ateptare. Se amuzase atunci
cnd publicaia Campus Confidenial l etichetase, chiar dup
primul su an la Woodbridge, drept un lector carismatic i glacial,

40

semnnd mai degrab cu profesorul Kingsfield dect cu domnul


Chips i-i remarcase chipul mpietrit de o viclean ironie. Dar
oricare ar fi fost motivele, cursul lui despre Bizan se dovedea
printre cele mai populare de la catedra de istorie.
Se uit la ceas: era timpul s-i ncheie lecia i s se ndrepte
spre urmtorul curs.
Imperiul Roman a fost cea mai uimitoare realizare politic din
istoria umanitii, iar ntrebarea care a obsedat pe muli gnditori
e, desigur, de ce s-a prbuit, spuse el pe un ton profesoral, n care
se ghicea o und de ironie. Cunoatei cu toi trista poveste.
Lumina civilizaiei a nceput s plpie i apoi s scad. Barbarii
erau la pori. A urmat distrugerea celor mai frumoase sperane ale
omenirii, nu-i aa?
Se auzi un murmur de aprobare.
Tmpenii! exclam el brusc i o chicoteal de surpriz fu
urmat de o linite deplin. Scuzai-mi limbajul.
Cuprinse cu privirea sala de curs, arcuindu-i sprncenele ntro expresie provocatoare.
Romanii au pierdut dreptul de a-i revendica supremaia
moral nainte de a-i pierde drepturile asupra imperiului.
Romanii au fost cei care s-au rzbunat pentru un conflict vechi cu
goii; le-au luat ostatici copiii, i-au dus n pieele publice din zeci
de orae i i-au mcelrit unul cte unul. Lent i n chinuri. n
materie de vrsare de snge premeditat, nimic din ce-au fcut
goii nu se poate compara cu asta. Imperiul Roman de Apus a fost
un teritoriu al vrsrilor de snge i al sclaviei. Prin comparaie,
Imperiul Roman de Rsrit a fost mult mai blnd i a supravieuit
aa-zisei cderi a Imperiului Roman. Bizan e numele dat de
occidentali bizantinii s-au considerat ntotdeauna adevraii
ceteni ai Imperiului Roman i au protejat tiina i valorile
umaniste pe care le inem astzi la mare pre. Vestul a sucombat
nu din cauza inamicilor din exterior, ei a putreziciunii din interior
sta-i adevrul. i astfel, civilizaia s-a mutat spre est.
Urm o pauz.
Acum putei veni s v luai lucrrile. i bucurai-v de
weekend cum credei de cuviin. Amintii-v vorbele lui Petronius:

41

moderaie n toate. Chiar i n moderaie.


Domnule profesor Barrett!
Tnra femeie, blond i atrgtoare, fcea parte dintre
studenii ce ascultau cu un aer grav prelegerile i se aezau
ntotdeauna n rndul din fa. Barrett i strnsese notele de curs
i lega baretele genii uzate din piele. O asculta neatent n timp ce
ea se plngea de un calificativ primit, pe un ton insistent, cu vorbe
banale, care-i erau familiare: Am lucrat att de mult cred c am
fcut tot ce am putut zu, zu c m-am strduit l urm pe
coridor, apoi n parcarea din faa cldirii, pn la maina lui.
N-ar fi mai bine s discutm mine, la catedr? i suger el
cu blndee.
Dar, domnule profesor
Ceva nu e n regul.
Cred c nota pe care mi-ai dat-o n-a fost n regul, domnule
profesor.
i ddu seama c vorbise cu voce tare. Antenele lui vibrau. De
ce? Din cauza vreunei neateptate, nejustificate crize de paranoia?
Era oare pe cale s ajung asemeni acelor veterani traumatizai ai
rzboiului din Vietnam care sreau n sus de cte ori auzeau
rateurile unui motor de main?
Un sunet, ceva categoric deplasat. Se ntoarse ctre student,
dar nu ca s-o priveasc. Se uit pe lng ea, dincolo de ea, spre
ceva ce-i atrsese atenia n zona vederii lui periferice. Da, era ceva
nepotrivit n preajm. Pind nepstor spre el, de parc s-ar fi
bucurat de aerul primverii i de locul nverzit, se apropia un
brbat cu umeri largi, ntr-un costum negru din flanel, cu o
cma alb i o cravat de rips, perfect nnodat. Nu constituia o
inut obinuit la Woodbridge, nici mcar pentru administraie,
iar vremea era prea cald pentru un costum de flanel. Era cu
siguran un strin, unul ce dorea s dea impresia c e de-al casei.
Instinctele de agent operativ ale lui Bryson i transmiteau
semnale struitoare. Ochii ncepur s cerceteze terenul dintr-o
parte n alta, n mod spontan, de o manier care i se prea
deplasat.

42

Dar de ce? N-avea motive s fie alarmat de un vizitator al


campusului un printe, vreun oficial din sistemul educaional
venit de la Washington, poate chiar un comerciant important.
Bryson fcu o evaluare rapid. Haina brbteasc era descheiat
lsnd s se vad bretelele cafenii ce susineau pantalonii, Cu
toate acestea, omul purta i curea, iar manetele pantalonilor
cdeau mult peste pantofii negri, cu tlpi de cauciuc. Tresri: i el
purtase veminte asemntoare, ntr-o alt via. Uneori erai
nevoit s pori curea i bretele, fiindc duceai ceva greu ntr-unul
sau n ambele buzunare un revolver de mare calibru, de exemplu;
trebuia s ai manetele ceva mai lungi, ca s fii sigur c tocul
pistolului de la glezn nu se vedea. mbrac-te elegant ca s ai
succes, obinuia s-l povuiasc Ted Waller, explicndu-i cum un
brbat n inut de sear putea ascunde un veritabil arsenal dac
haina era bine croit.
Am ieit din joc! Lsai-m n pace!
Dar pacea nu exista; niciodat nu avea s fie pace. Dac intrai
n reea, nu mai puteai iei niciodat, chiar dac plile ncetau i
asigurrile de sntate expirau.
Forele ostile din ntreaga lume erau nsetate de rzbunare,
oricte precauii i-ai fi luat, orict de minuioas ar fi fost
acoperirea, orict de complex ar fi fost retragerea.
Dac ar fi vrut cu adevrat s m gseasc, ar fi reuit. Ar fi fost
o greeal s cread altceva.
Dar dac indivizii erau chiar de la Directorat i venii s fac o
sterilizare deplin, cum suna fraza aia cinic s ndeprteze
achiile, s curee terenul? Bryson nu ntlnise niciodat pe cineva
care se retrsese din Directorat, dei astfel de oameni existau.
Dac vreun membru al consoriului Directoratului ajungea s se
ndoiasc de loialitatea lui i el ar fi fost victima unei sterilizri
totale. Asta era o certitudine.
Am ieit din joc, am lsat totul n urm!
Cine l-ar fi crezut?
Nick Bryson fiindc acum era Nick Bryson, iar Jonas Barrett
fusese lsat la marginea drumului, ca pielea unui arpe care
nprlea l privi cu atenie pe brbatul n costum. Avea prul

43

grizonat tuns scurt, faa lat i rumen.


Bryson se ncorda n vreme ce intrusul se apropia zmbind,
artndu-i dinii mici, albi.
Domnul Barrett? spuse omul n timp ce traversa pajitea de
smarald.
Avea o expresie calm, ce dovedea clar marca profesionistului.
Un civil care salut un strin manifest o anume ezitare.
De la Directorat?
Oamenii Directoratului erau mai experimentai, mai insinuani i
mai puin frapani.
Laura, i zise el ncet studentei, vreau s m lai i s te
ntorci la Severeid Hall. Ateapt-m n biroul meu de la etaj.
Dar
Acum! se rsti el.
Rmas fr grai i roie la fa, Laura se ntoarse i porni n
grab spre cldire. Profesorul Jonas Barrett suferise o schimbare
cum avea s-i explice colegei ei de camer n acea sear. Pruse
dintr-odat altul, speriat iar ea hotrse c era mai bine s fac
aa cum i spusese el.
Un zgomot nfundat de pai se auzi din direcia opus.
Bryson se ntoarse i vzu alt brbat: rocat, cu pistrui, mai
tnr, purtnd un sacou bleumarin, pantaloni cafenii i pantofi
din piele de cprioar. Aducea mai mult cu o inut de campus,
excepie fcnd nasturii de alam ai sacoului prea bine lustruii.
Haina se bomba uor n locul unde te-ai fi ateptat s gseti tocul
unei arme purtate la subsuoar.
Dac nu ai Directoratului, atunci ai cui sunt aceti strini ostili?
Membri ai unei agenii americane mai puin secrete?
Bryson identific zgomotul care-l alertase la nceput: cel al unei
maini cu motorul pornit. Era un Lincoln Continental cu geamuri
fumurii, care nu staiona n parcare, ei pe aleea unde-i lsase
maina, acum blocat.
Domnule Barrett?
Brbatul mai vrstnic i mai solid l privi n ochi, reducnd
rapid, cu pai mari, distana dintre ei.
Avem nevoie de dumneata. Trebuie s vii cu noi. Se opri cam

44

la o jumtate de metru i fcu semn spre Lincoln.


A, chiar aa? zise Bryson pe un ton rece. Te cunosc cumva?
Strinul i rspunse fr cuvinte, bombndu-i pieptul pentru a
scoate la iveal conturul armei de sub hain. Un apropo subtil,
fcut de un profesionist altuia unul narmat, cellalt, nu. Apoi,
brusc, omul se aplec n fa de durere, strngndu-i burta cu
minile. Cu viteza luminii, Bryson nfipsese penia de oel a
stiloului su n abdomenul musculos al brbatului, iar
profesionistul reacionase cu o micare de amator, de altfel. Du
mna la arm, niciodat la ran: una dintre numeroasele axiome
ale lui Waller. Asta nsemna s te opui unui instinct natural, dar
s-i salvezi viaa. Omul nu era un expert.
n vreme ce minile strinului acopereau rana, Bryson i vr
minile sub haina omului i scoase micul, dar puternicul Beretta
din oel albastru.
Beretta nu e marfa Directoratului; atunci a cui?
Lovi cu patul armei tmpla omului auzi sunetul dezgusttor al
osului lovit de metal i agentul mai vrstnic se prbui la pmnt.
Se ntoarse ca s-l nfrunte pe rocovanul n sacou albastru.
Piedica armei mele e tras, strig el pe un ton poruncitor. Dar
a ta?
Expresia de confuzie i panic de pe chipul tnrului i trda
lipsa de experien. Trebuia s fi calculat c Nick putea s trag cu
uurin primul foc, din clipa cnd auzise declicul piedicii.
Ghinion. Dar cei lipsii de experien puteau fi i cei mai
primejdioi, tocmai pentru c nu reacionau n mod raional.
Ora amatorilor. Cu arma ndreptat spre agentul rocovan,
Bryson se retrase ncet n direcia vehiculului cu motorul pornit.
Cu o micare supl, innd tot timpul Beretta aintit spre novicele
rocovan, trase portiera mainii i se strecur pe scaunul
oferului. Dintr-o privire i ddu seama c geamurile i parbrizul
vehiculului erau antiglon. Bryson trebui doar s manevreze
schimbtorul de vitez i maina ni nainte. Auzi un glon
lovind spatele mainii numrul de nmatriculare, conchise el
dup zngnit. Apoi altul izbi luneta, zgriind-o. Trgeau acum n
roile mainii, spernd s-l opreasc.

45

Dup cteva secunde, depea poarta nalt, din fier forjat a


campusului. Gonind pe aleea principal, strjuit de arbori, avnd
n urm un atacator neutralizat i altul trgnd furios, dei fr
efect, gndurile i se succedau cu iueal n minte. i zise: A trecut
timpul. i: Acum ce urmeaz?
Dac ar fi vrut ntr-adevr s m ucid, a fi fost mort.
Bryson strbtea n vitez autostrada interstatal, cercetnd cu
privirea benzile de circulaie din faa i din spatele lui, n cutarea
urmritorilor. M-au abordat nenarmat i nepregtit, n mod
deliberat, ceea ce nseamn c au alte intenii. Dar care? i,
nainte de toate, cum l gsiser? Putea cineva s aib acces la
nivelul 5-1 al bazei de date secrete a Directoratului? Erau prea
multe variabile, prea multe necunoscute. Acum Bryson nu se mai
temea. i recptase calmul glacial al ncercatului agent de teren
care fusese cndva.
Nu se va duce la vreun aeroport, unde precis c l-ar fi ateptat,
ei se va ndrepta spre casa lui din campus, locul n care ei se
ateptau cel mai puin s mearg. Dac asta se va solda cu o alt
confruntare, aa s fie. Confruntarea nsemna expunerea pe o
perioad limitat: fuga putea dura un interval indefinit.
Bryson nu mai avea rbdare pentru o fug prelungit: cel puin
n privina asta, Waller avusese dreptate.
ntorcndu-se pe drumul spre campus, auzi, apoi vzu un
elicopter brzdnd cerul, croindu-i drum spre micul eliport de pe
terasa turnului ce adpostea laboratoarele, donat de un miliardar
al programelor cibernetice, de departe cea mai nalt construcie
din campus. Eliportul era folosit de obicei de ctre sponsorii
importani, dar aparatul sta avea nsemne federale, era unul de
urmrire. Se ateptase la asta. Bryson opri n faa casei lui, o
cldire ubred n stil Queen Anne, cu acoperiul nclinat i faada
tencuit cu ipsos. Locul era pustiu i el nelese, examinnd
sistemul de alarm pe care-l instalase singur, c nimeni nu intrase
n cas de cnd plecase la colegiu.
Intr n cas i verific dac umblase cineva la sistemul de
alarm. Soarele intra printr-o fereastr a salonului i lumina
scndurile late ale podelei, din care se ridica un miros de rin de

46

pin. sta fusese motivul principal pentru care cumprase casa:


mireasma i amintea de un an fericit, pe care-l petrecuse ntr-o
cas de paiant de lng Wiesbadan, pe vremea cnd avea apte
ani i tatl lui era detaat la baza militar de acolo. Bryson nu era
odrasla tipic de militar, la urma urmei, tatl lui fiind general,
familia primea de obicei locuine confortabile i personal de
serviciu. Totui, ntreaga lui copilrie nvase cum s ridice
tabra, pentru a o instala iari n alta parte a lumii. Mutrile
erau uurate de nclinaia lui natural de a deprinde limbi strine,
de care toi se minunau.
Nu-i era uor s-i fac noi prieteni, ns n timp i dezvoltase
i ndemnarea aceasta.
Acum era acas. Avea s atepte. De data asta, ntlnirea avea
s aib loc pe teritoriul lui, n condiiile impuse de el.
Nu dur mult pn cnd o limuzin neagr, avnd pe anten un
mic steag american, opri pe aleea din faa casei.
Bryson nelese c aspectul oficial al mainii era menit s
calmeze spiritele. Un ofer n uniform cobor i deschise portiera
din spate a vehiculului pentru un brbat scund i suplu. Bryson l
mai vzuse un chip zrit n treact, un fel de oficial al unui
serviciu de informaii. Deschise ua i iei pe verand.
Domnule Bryson, zise brbatul cu voce rguit, cu accent
din New Jersey. Avea vreo cincizeci i cinci de ani, o claie de pr
alb, faa ngust, ridat i purta un banal costum cafeniu.
tii cine sunt eu?
Cineva care are multe de explicat.
Oficialul ddu din cap, ridicnd minile ntr-un gest de cin.
Am fetelit-o, domnule Bryson, sau Jonas Barrett, dac
preferi. mi asum ntreaga responsabilitate. Am venit s-mi cer
scuze personal i s m explic.
n mintea lui Bryson apru o imagine de pe un ecran TV: nite
litere albe sub chipul unui om care vorbea.
Dumneata eti Harry Dunne. Director adjunct la CIA.
Bryson i amintea c-l vzuse depunnd mrturie n faa unui
subcomitet al Congresului.
Trebuie s vorbesc cu dumneata.

47

Eu n-am ce s-i spun. A dori s te pot ndruma spre


domnul Breyer al dumitale, sau cum s-o numi.
Nu-i cer s spui ceva. i cer doar s asculi.
Aia erau btuii dumitale, presupun.
Da, aa e, admise Dunne. Au srit calul. i te-au subestimat.
i-au nchipuit c dup cinci ani de inactivitate te-ai muiat. Le-ai
dat i cteva lecii tactice, care le vor fi, cu siguran, de folos pe
viitor. Mai ales lui Eldridge, dup ce o s-i fie cusut rana.
Se auzi un rs hrit.
Acum te rog s asculi. Totul e pe fa.
Dunne pi ncet spre veranda unde Bryson sttea sprijinit de
un stlp de lemn, cu minile la spate. Sub omoplatul drept inea
pistolul Beretta, pe care-l putea scoate ntr-o clip dac ar fi fost
nevoie. Pe ecranul televizorului, la dezbaterile de duminic
diminea, Dunne era o prezen ntructva impresionant; n
realitate, arta mai mic pentru hainele pe care le purta.
N-am dat nici o lecie, protest Bryson. N-am fcut dect s
m apr de doi brbai care se aflau unde nu trebuia i care nu
preau s-mi vrea binele.
Directoratul te-a antrenat bine, trebuie s-o recunosc.
Mi-ar plcea s tiu despre ce vorbeti.
tii prea bine. Era de ateptat s fii rezervat.
Cred c ai greit persoana, zise calm Bryson. Nu tiu la ce te
referi.
Omul de la CIA rsufl zgomotos, apoi tui rguit.
Din nefericire, nu toi fotii dumitale colegi sunt la fel de
discrei sau, mai corect, principiali. Jurmintele de credin i
discreia au tendina de a fi uitate atunci cnd banii i schimb
stpnul i vorbesc despre bani, nu glum. Nici unul din fotii
dumitale colegi nu s-a vndut ieftin.
Acum chiar c nu mai pricep nimic.
Nicholas Loring Bryson, nscut la Atena, n Grecia, unicul fiu
al generalului i al doamnei George Wynter Bryson, recit omul de
la CIA, absolvent al colii St. Alban, din Washington, D.C., apoi al
Universitii Stanford i al colii de Relaii Internaionale
Georgetown. Recrutat n vreme ce era la Stanford de ctre o agenie

48

de informaii invizibil, cunoscut de foarte puini oameni sub


numele de Directoratul. Antrenat n munca de teren, avnd
cincisprezece ani de serviciu plini de succes, decorat n secret,
participant la operaiuni ce se ntind de la
Interesant biografie, l ntrerupse Bryson. Mi-ar fi plcut s
fie a mea. Noi, universitarii, ne imaginm uneori cum ar fi s avem
o via activ, dincolo de zidurile astea ca de mnstire.
Vorbi cu o anume bravad. Biografia lui fictiv era menit s
nlture bnuielile, nu s fi se mpotriveasc.
Nici unul din noi n-are timp de pierdut, spuse Dunne, n
orice caz, sper s nelegi c n-am intenionat s-i facem ru.
Nu neleg. Voi, bieii de la CIA, din cte am citit, avei multe
metode de a face ru. Una ar fi un glon n east. Alta, sa
administrai scopolamin timp de dousprezece ore. Vrei s vorbim
despre bietul Nosenko, cel care a fcut greeala s dezerteze i s
se alture taberei noastre? A avut parte de la voi de un covor rou
la primire, nu-i aa? A petrecut douzeci i opt de luni ntr-o cript
izolat fonic. Erai pregtii s-i aplicai orice tratament care l-ar fi
putut distruge.
Vorbeti despre o poveste veche, Bryson. Dar neleg i i
accept suspiciunea. Ce-a putea face s-o domolesc?
Ce poate fi mai suspicios dect nevoia de a domoli
suspiciunea?
Dac a fi vrut ntr-adevr s te elimin, spuse Dunne, n-am fi
purtat conversaia asta i dumneata tii c aa e.
S-ar fi putut s nu fie att de uor pe ct crezi, zise Bryson
pe un ton blazat.
Zmbi cu rceal, ca s-l lase pe omul de la CIA s neleag
ameninarea ascuns. Renunase s se mai prefac, nu mai avea
rost.
tim ce poi face cu minile i picioarele dumitale. Nu e
nevoie de demonstraii. Tot ce-i cer e s m asculi.
Aa zici dumneata.
Ct de multe tia cu adevrat Agenia despre el, despre cariera
lui de la Directorat? Cum au putut face o bre n zidul sistemului de
securitate?

49

Ascult, Bryson, rpitorii nu se roag. tii, probabil, c nu


sunt omul care s mearg n fiecare zi la bordel. Am s-i spun
ceva ce n-o s-i plac s auzi. Cunoti sediul nostru de la Blue
Ridge?
Bryson ddu din umeri.
Vreau s te duc acolo ca s asculi ce am s-i spun i s te
uii la ce vreau s-i art. Pe urm, dac doreti, poi sa te ntorci
acas; n-o s te mai deranjm niciodat. Fcu semn spre main.
Vino cu mine.
Ce propui dumneata e curat nebunie. nelegi asta, nu? O
pereche de tlhari de mna a treia apar n faa colegiului meu i
ncearc s m bage ntr-o main, sub ameninarea armelor. Pe
urm, un om pe care l-am vzut doar la tirile de la televizor un
nalt oficial dintr-o agenie de informaii cu puin credibilitate
apare n faa casei mele, ncercnd s m ispiteasc cu o
combinaie atoare de ameninri i momeli. Cum te atepi s
reacionez?
Dunne nu clipi.
Sincer? M atept s vii.
Ce te face s crezi?
Dunne tcu o clip.
E singura modalitate de a-i satisface curiozitatea, zise el n
cele din urm. E singura cale de a afla adevrul.
Bryson pufni.
Adevrul despre ce?
Pentru nceput, spuse foarte calm cel de la CIA, adevrul
despre dumneata.

50

3
Aproape de graniele cu statele Tennessee i Carolina de Nord,
n munii Bleu Ridge din vestul Virginiei, CIA deine o regiune
izolat, mpdurit cu arbori de esen tare, printre care cresc
molizi, cucut i pini albi aproximativ o sut de hectare cu totul.
Aceasta face parte din zona slbatic de la Little Wilson Creek, de
pe cuprinsul Parcului Naional Jefferson. E un teritoriu accidentat,
cu numeroase ridicturi, unde se ntlnesc lacuri, ruri, praie i
cascade, aflat la mare distan de principalele trasee turistice.
Oraele nvecinate, Troutdale i Voulney, nu sunt nici ele prea
aproape. Terenul nengrijit, mprejmuit de un gard din srm
ghimpat, securizat electric, e cunoscut n cadrul Ageniei sub
numele generic, banal i uor de uitat Domeniul.
Aici sunt testate, printre terasele stncoase, anumite dispozitive
ciudate, cum ar fi explozivi miniaturali. Tot aici sunt probate
diverse transmitoare i instrumente de reperare, cu frecvenele
calibrate n funcie de raza de supraveghere a adversarului.
Poi petrece o vreme la Domeniu fr s observi cldirea joas,
din beton i sticl, sediul administrativ, cu sli pentru conferine i
antrenament, dar care e i cazarm. Aceast cldire, situat la
circa o sut de metri de un heliport aflat ntr-un lumini este
aproape imposibil de depistat.
Harry Dunne vorbise puin n timpul cltoriei. De fapt, singura
ocazie pentru conversaie fusese scurtul drum cu limuzina pn la
heliportul din campus. n timpul zborului cu elicopterul spre
Virginia, cei doi brbai, nsoii de tcutul aghiotant al lui Dunne,
purtaser cti de protecie fonic.
Dup ce coborser din elicopterul oficial, de un verde nchis,
cei trei fuseser ntmpinai de ctre un funcionar cu nfiare
tears.
Bryson i Dunne, urmai de cei doi asisteni, traversar holul cu
aspect banal i coborr nite scri pn la o camer subteran,
auster, cu tavanul jos. Pe pereii netezi, vopsii n alb, erau

51

montate, asemeni unor tablouri rectangulare, dou imense


monitoare TV. Cei doi luar loc la o mas lucioas, din oel. Unul
din tcuii asisteni dispru; cellalt se aez pe un scaun n faa
unei console aflate n ncperea nvecinat.
Imediat ce se instalar, Dunne ncepu s vorbeasc, fr vreo
introducere.
Las-m s-i spun ce cred eu c-i nchipui dumneata. Crezi
c eti un erou necunoscut, dat dracului. De fapt, asta-i
convingerea de nezdruncinat care te-a ajutat s nduri un deceniu
i jumtate de ncordare nervoas att de mare, nct l-ar fi fcut
s clacheze pe orice om mai slab de nger. Crezi c ai petrecut
cincisprezece ani n slujba rii dumitale, lucrnd pentru o agenie
ultrasecret, cunoscut sub numele de Directorat. C nimeni
altcineva, nici mcar la cel mai nalt nivel guvernamental, nu tie
de existena ei. Poate doar eful Comisiei de Informaii Externe,
preedintele i cteva persoane-cheie la Casa Alb. Un cerc nchis,
att de nchis pe ct poate fi n aceast lume deczut.
Bryson respira regulat, hotrt s nu-i trdeze emoiile prin
vreun gest. Era ocat: omul de la CIA cunotea nite lucruri
surprinztoare.
Acum zece ani ai primit chiar i Medalia de Onoare din partea
preedintelui, pentru serviciile aduse pn atunci, continu
Dunne. Dar, pentru c activitatea dumitale era att de secret, n-a
existat nici o ceremonie, n-a venit preedintele i pot s jur c nici
mcar nu i s-a permis s pstrezi medalia.
Bryson i aminti momentul: Waller deschiznd cutia i
artndu-i obiectul greu din alam. Dac Bryson ar fi fost invitat
la Casa Alb pentru ceremonie, caracterul secret al activitii lui
putea fi n primejdie; cu toate astea, el se umflase n pene de
mndrie. Waller l ntrebase dac-l deranja faptul c primise cea
mai nalt distincie civil din America i nimeni n-avea s tie
vreodat. Emoionat, Bryson i spusese sincer c nu Waller tia,
preedintele tia; munca lui fcuse lumea puin mai sigur i asta
era de-ajuns. n esen, asta era etica Directoratului.
Dunne aps un ir de butoane aflate pe o consol ncastrat n
tblia de oel a mesei, iar pe cele dou ecrane identice apru o

52

imagine tremurtoare. Era o fotografie a lui Bryson din timpul


studeniei lui la Stanford nu o poz oficial, ei un instantaneu,
luat fr tirea lui. Alta l arta ntr-o regiune muntoas din Peru,
mbrcat n salopet.
Urmtoarea era o imagine a lui, care l nfia cu o barb
ncrunit, ntruchipndu-l pe un anume Jamil Al-Moualem, un
sirian expert n muniii.
Surprinderea e o emoie imposibil de suportat mult vreme:
Bryson simi c starea de oc se transforma treptat ntr-o intens
iritare, apoi n furie. Era evident c fusese prins la mijloc n
disputa dintre agenii, n zona metodelor Directoratului.
Fascinant, interveni sec Bryson, dar i sugerez s abordezi
aceste chestiuni cu alii, n msur s le discute, nvmntul e
singura mea preocupare, dup cum presupun c tii.
Dunne ntinse mna i-l btu amical pe umr, ncercnd s-l
liniteasc.
Prietene, problema nu e ce tim noi, ei ce tii dumneata. Mai
precis, ce nu tii. Crezi c ai petrecut cincisprezece ani n serviciul
rii dumitale.
Dunne se ntoarse i-i arunc o privire ptrunztoare lui
Bryson. Calm, Bryson rspunse:
tiu c asta am fcut.
Vezi, aici te neli. Dac i-a spune c Directoratul nu face
parte n realitate din guvernul Statelor Unite? C niciodat n-a
fcut parte? Ba dimpotriv.
Dunne se ls pe sptarul scaunului i i trecu mna prin
prul ciufulit.
Of, la naiba, n-o s-i fie uor s auzi asta. Nici mie n-o s-mi
fie uor s i-o spun. Acum douzeci de ani a trebuit s arestez un
tip. Credea c spioneaz pentru Israel i era foarte zelos. Am fost
nevoit s-i explic c fusese pclit. Libia era cea care-i pltea
serviciile. Toate contractele, supervizorii, ntlnirile din hotelurile
de la Tel Aviv totul fcea parte din nscenare. Una destul de
ubred, pe deasupra. Pn i mie mi-a fost mil de el atunci cnd
i-am spus cine erau adevraii patroni. N-am s uit niciodat
mutra pe care a fcut-o.

53

Bryson simea c-i ard obrajii.


De ce dracu mi-ai spus toate astea?
A doua zi urma s fie judecat ntr-o sal a Departamentului
de Justiie. Tipul s-a mpucat. N-am mai apucat s-l judecm.
Pe unul din ecrane apru alt imagine.
sta-i individul care te-a recrutat, corect?
Era o fotografie a lui Herbert Woods, ndrumtorul de la
Stanford al lui Bryson i un istoric eminent. Woods l simpatizase
de la nceput pe Bryson, admira faptul c vorbea fluent
dousprezece limbi i avea o memorie imbatabil.
Probabil c-i plcea i faptul c era un bun atlet. Minte
sntoas n corp sntos Woods inea mult la asta.
Ecranul se albi, apoi expuse o fotografie granulat a lui Woods
n tineree, pe o strad pe care Bryson o recunoscu imediat ca fiind
vechea strad Gorki din Moscova, care, dup sfritul rzboiului
rece, redevenise Tverskaia numele de dinaintea revoluiei din
1917.
Bryson rse cu amrciune, neostenindu-se s-i ascund
ironia.
Asta-i o tmpenie. Ai de gnd s-mi dezvlui faptul
condamnabil c Herb Woods a fost comunist n tineree. Ei bine,
mi pare ru: toat lumea tie asta. De aceea e un anticomunist
att de nverunat: a aflat de la surs ct de seductoare a putut fi
cndva toat retorica aia stupid a utopicilor.
Dunne ddu din cap, cu o expresie enigmatic pe chip.
Poate c m pripesc. i-am spus mai devreme c nu vreau
dect s m asculi. Acum eti istoric, da? Ei bine, fii ngduitor cu
mine ct timp o s-i dau o scurt lecie de istorie. Ai auzit,
desigur, de Operaiunea Trust.
Bryson ncuviin. Trust era considerat de toat lumea drept
cea mai important aciune a secolului XX, incomparabil cu vreo
alta. Fusese o operaiune de dezinformare ce durase apte ani,
zmislit de mintea superspionului lui Lenin, Felix Dzerjinski. La
scurt timp dup revoluia rus, CEKA, serviciul secret de
informaii ce avea s se transforme n KGB, a nfiinat un fals grup
de disideni, format din mai muli membri de rang nalt ai

54

guvernului sovietic, bnuii a fi nemulumii i care credeau sau


aa se zvonea discret c prbuirea URSS era iminent, n timp,
grupurile antisovietice din exil au fost convinse s lucreze cu
Trustul; n realitate, serviciile occidentale de informaii deveneau
tot mai dependente de datele n ntregime false, desigur pe care
le furnizau ruii. Nu numai c impostura fusese strlucit
conceput pentru a induce n eroare acele ri care urmreau
dispariia Uniunii Sovietice, dar, mai mult, fusese pentru Moscova
o modalitate extraordinar de eficient de a penetra structurile
informative ale principalilor inamici de peste hotare. i a
funcionat incredibil de bine de fapt, att de bine, nct Trustul a
devenit un exemplu de perfect operaiune de dezinformare,
studiat de toate ageniile de informaii din lume.
Atunci cnd esena stratagemei a fost dezvluit, la sfritul
anilor douzeci, era deja prea trziu. Liderii exilai fuseser rpii
i ucii, reelele de colaboratori distruse, iar aa-ziii dezertori
din Rusia executai. Forele locale de opoziie fa de conducerea
sovietic nu i-au revenit niciodat. A fost, dup cum s-a exprimat
un eminent analist american de informaii, operaiunea de
dezinformare cu ajutorul creia s-a construit statul sovietic.
Dumneata vorbeti despre poveti de demult, zise Bryson
dezgustat, foindu-se nervos pe scaun.
Nu subestima niciodat fora imaginaiei, spuse Dunne. La
nceputul anilor aizeci, exista un mic grup de experi fanatici la
GRU serviciul militar de informaii al sovieticilor, dac nu
consideri asta o contradicie n termeni. Chicoti. Tipii tia au
ajuns la concluzia c toate ageniile lor de informaii deveniser
ineficiente, alimentndu-se din aceeai troac a dezinformrii pe
care fiecare dintre ele o crease. Indivizii tia au priceput i, nu
uita, erau oamenii cu un coeficient de inteligen deasupra oricrei
clasificri, adevrai experi c ageniile de informaii i
petreceau majoritatea timpului nvrtindu-se n jurul cozii. Tipii i
ziceau ahmatiti juctori de ah, clubul de ah. i dispreuiau pe
nepricepuii ageni rui i i desconsiderau total pe americanii care
colaborau cu ei: nite prpdii i nite fraieri, n ochii lor. Aa c
au reexaminat Trustul, ncercnd s afle dac puteau nva ceva.

55

Voiau s-i recruteze pe cei mai buni, cei mai inteligeni din
tabra dumanului. Ca i noi. Au conceput o modalitate de-a pune
mna pe ei (ca i noi), recrutndu-i pentru o via de aventuri.
Nu pricep.
Nici noi n-am priceput, pn de curnd. CIA a aflat despre
existena Directoratului doar de civa ani. i, mult mai important,
ce nseamn Directoratul.
ncearc s te exprimi logic.
Vorbim despre cea mai ampl aciune de spionaj din secolul
XX. Totul a fost un iretlic minuios pregtit, nelegi? La fel ca
Trustul. Lovitura de maestru a acestor genii de la GRU consta ntro operaiune de penetrare chiar pe teritoriul inamicului teritoriul
nostru. O agenie de spionaj ultrasecret, compus din muli
oameni nzestrai, care n-aveau idee despre identitile reale ale
efilor lor, cunoscui doar drept Consoriul i care erau instruii
s-i ascund activitatea de orice oficialitate american. Asta-i
partea frumoas. Nu poi spune nimnui i, mai ales, nu
guvernului pentru care crezi c lucrezi! Vorbesc despre bunii
americani autohtoni, care se scoal dimineaa i i beau cafeaua,
i prjesc pinea i se duc la lucru n Buick-uri i Chevrolete,
pleac n lume i i risc vieile, dei n-au tiut niciodat cine
sunt adevraii lor patroni. Totul a mers ca uns.
Bryson nu mai putea suporta acea litanie.
Lua-te-ar naiba, Dunne! Toate astea sunt minciuni, o
afurisit grmad de minciuni. Dac-i nchipui c o s fiu dus de
nas cu tmpeniile astea, nseamn c i-ai pierdut minile. Se
ridic brusc n picioare. Scoate-m dracului de-aici. Sunt stul de
melodrama asta ieftin.
Nici nu m ateptam s m crezi nu de la nceput, zise calm
Dunne. Ce dracu, nici eu n-a fi crezut. Dar mai suport-m o
clip. Fcu semn spre unul din ecrane. l tii pe tipul asta?
Ted Edmund Waller, opti Bryson.
Se uita la o imagine a lui Waller, mult mai tnr, voinic, dar nu
obez, purtnd o uniform de gal a armatei ruse, fotografiat la
ceea ce prea a fi un soi de ceremonie n Piaa Roie. n fundal se
vedea o parte din Kremlin. Pe o latur a imaginii erau niruite

56

detalii biografice. Nume: GHENADI ROSOVSKI. Nscut n 1935, la


VLADIVOSTOK. Talent uimitor la ah n copilrie. A nvat
engleza american, de la vrsta de apte ani. Diplome n ideologie
i tiin militar.
Urma o list de medalii i alte distincii militare.
Talent uimitor la ah, murmur Bryson pentru sine.
Ce dracu-i asta?
Se spune c putea s-i bat pe Spasski i Fisher la un loc,
dac ar fi vrut s fac o carier de ahist, spuse Dunne, cu o
nuan aspr n glas. Pcat c a hotrt s se apuce de jocuri mai
mari.
Imaginile pot fi contrafcute, pixelii pot fi manipulai
cibernetic ncepu Bryson.
ncerci s m convingi pe mine sau pe dumneata? zise
Dunne, ntrerupndu-l. Oricum, n multe cazuri avem originalele
i a fi bucuros s le studiezi. Te asigur c am cercetat totul la
microscop. Am fi putut s nu aflm niciodat despre operaiunea
asta. Am avut noroc, domnule profesor, am cptat acces la
arhivele Kremlinului. Nite bani i-au schimbat stpnul. Arhive
ngropate au fost scoase la lumin. Am gsit cteva buci de
hrtie, pe care erau consemnate nite chestii amgitoare. N-am fi
aflat nimic, dac n-am fi avut norocul sa primim doi dezertori de
nivel mediu, care ne-au spus tot ce tiau. Luate separat, rapoartele
lor n-aveau sens. Puse laolalt, mpreun cu documentele de la
Kremlin, au nceput s apar nite potriviri. Aa am aflat despre
dumneata, Nick. Dar nu se distingea ntregul, deoarece grupurile
din interior menineau operaiunea incredibil de fragmentat, aa
cum acioneaz celulele teroriste. n consecin, am nceput s ne
ntrebm ce nu tiam. A fost un proiect de prioritate maxim n
ultimii trei ani. Aveam doar o foarte vag idee despre adevraii
conductori. n afar, desigur, de prietenul dumitale, Ghenadi
Rosovski. Omul are simul umorului, trebuie s recunosc. tii
dup cine i-a luat numele? Edmund Waller este numele unui
obscur i extrem de instabil poet din secolul al XVII-lea. A vorbit
vreodat cu dumneata despre rzboiul civil englez?
Bryson nghii n sec i ncuviin.

57

O s te pufneasc rsul, sunt sigur. n timpul interimatului,


acest Edmund Waller a scris poeme elogioase la adresa lui
Cromwell, lordul protector. ns, vezi dumneata, mai fcea parte i
dintr-un complot regalist. Dup Restauraie, a fost primit cu
onoruri la curtea regal. Pentru dumneata are vreo logic? Tipul
i-a luat numele dup cel al marelui agent dublu al poeziei engleze.
Cum spuneam, sunt sigur c voi, intelectualii, v stricai de rs.
Prin urmare, pretinzi c am fost recrutat n timpul colegiului
ntr-un fel de organizaie de uneltitori i c tot ce-am fcut mai
apoi a fost o impostur, asta vrei s spui?
Bryson vorbise cu amrciune i scepticism.
Manevrele n-au nceput atunci, ci mult mai devreme.
Aps nite taste de pe consol i pe ecran prinse via o alt
imagine digital. n stnga, l vzu pe tatl lui, generalul George
Bryson, robust, frumos, cu maxilare puternice, lng mama lui,
Nina Loring Bryson, o femeie blnd, care preda lecii de pian i i
urmase brbatul la post n ntreaga lume, fr s se plng. La
dreapta, o imagine provenit din dosarele poliiei nfia un
vehicul strivit pe un drum nzpezit de munte. Bryson resimi
durerea de atunci pn n rrunchi; dup atia ani, rmsese la
fel de puternic.
S te ntreb ceva, Bryson. Ai crezut c a fost un accident?
Aveai cincisprezece ani, erai deja un elev strlucit, un atlet grozav,
crema tineretului american i-aa mai departe. i dintr-odat,
amndoi prinii i sunt ucii. Naii ti te-au luat n
Unchiul Peter, spuse Bryson cu glas voalat. Era ocat i
ndurerat. Peter Monroe.
Sigur, sta a fost numele pe care i l-a luat. S-a asigurat c ai
s urmezi colegiul la care-ai fost i a mai luat o mulime de alte
decizii n ceea ce te privea, toate menite s garanteze c vei ajunge
pn la urm n minile lor, ale Directoratului.
Vrei s spui c, atunci cnd aveam cincisprezece ani, prinii
mei au fost ucii. Vrei s spui c toat viaa mea a fost un fel de
imens minciun.
Dunne ezit, nfiorndu-se.
Dac te face s te simi mai bine, i spun c n-ai fost

58

singurul, zise el pe un ton blnd. Au existat zeci de oameni n


aceeai situaie. Dumneata, ns, ai fost cel mai spectaculos
produs al lor.
Bryson inteniona s se certe cu omul de la CIA, s-i
demonstreze lipsa de logic a raionamentului su, s evidenieze
fisurile din cazul pe care i-l prezentase, dar se simi copleit de o
puternic senzaie de ameeal, de un chinuitor sentiment de
vinovie. Dac tot ce spunea Dunne era adevrat, fie i n foarte
mic msur, ce mai rmnea real din viaa lui? Ce fusese
vreodat adevrat? tia mcar cine era el nsui?
i Elena? ntreb el cu team, nedorind s aud confirmarea.
Da i Elena Petrescu. Interesant caz. Credem c a fost
recrutat de Securitatea romn i nsrcinat de Directorat s se
ocupe de dumneata, s nu te scape din ochi.
Elena nu, era de neconceput, ea nu era de la Securitate!
Tatl ei fusese un duman al Securitii, un matematician
curajos, care se revoltase mpotriva regimului. Iar Elena i
salvase, pe ea i pe prinii ei, i cldiser o via mpreun
Clreau de-a lungul unei fii nesfrite de plaj pustie, ntr-o
insul din Caraibe. Galopau, apoi ncetinir i o luar la trap.
Lumina lunii era argintie i noaptea rcoroas.
Toat insula asta-i a noastr, Nickolas? Am senzaia c
suntem doar noi doi aici, c tot ce se vede ne aparine!
Aa e, iubito, zise Bryson, molipsit de exuberana ei. Nu i-am
spus? Am deturnat fonduri din nite conturi discreionare. Am
cumprat insula.
Rsul ei era melodios.
Nicholas, eti teribil!
Nick-o-las mi place cum mi pronuni numele. Unde-ai
nvat s clreti aa bine? Habar n-aveam c exist cai n
Romnia.
O, exist. Am nvat s clresc la ferma bunicii mele
Nicoleta, la poalele munilor Carpai, pe un clu huul. ranii i
cresc ca s lucreze cu ei, dar sunt grozavi pentru clrie: vioi,
puternici, cu gambe solide.

59

Parc te-ai descrie pe tine.


Valurile se sprgeau cu zgomot n spatele lor i ea rse din nou.
N-ai avut timp s vezi ara mea. Comunitii au urit
Bucuretiul, dar la ar, n Transilvania i n Carpai, totul e frumos
i aproape neschimbat. Oamenii triesc dup vechile obiceiuri i au
crue trase de cai. De cte ori ne sturam de ora, ne duceam la
Nicoleta, la Dragoslavele, iar ea ne fcea n fiecare zi mmlig, un
terci din mlai i ciorb, un fel de sup foarte gustoas.
i-e dor de ar.
Puin. Dar mai mult mi-e dor de prini. mi lipsesc teribil.
Pentru mine-i un chin s nu-i pot vedea. Dou convorbiri telefonice
protejate, de dou ori pe an
Mcar sunt n siguran. Tatl tu are muli dumani, oameni
care l-ar ucide dac ar ti unde se afl. Fotii securiti, ucigaii de
profesie care-l nvinuiesc c a transmis codurile secrete, care au
contribuit la cderea regimului Ceauescu. Acum se ascund i ei, n
Romnia i peste hotare, dar n-au uitat. i-au format echipe, i zic
mturtori, i depisteaz pe vechii lor dumani i-i execut. Doresc
cu disperare s se rzbune pe omul pe care l consider cel mai
periculos transfug.
A fost un erou!
Sigur c da. Dar pentru ei este un trdtor. i nu se vor da n
lturi de la nimic ca s-i ia revana.
M sperii!
Doar ca s-i amintesc ct de important este ca prinii ti s
rmn ascuni, protejai.
O, Doamne, Nicholas, m rog s nu fi se ntmple nimic!
Bryson trase frul, oprindu-i calul i se ntoarse ctre Elena.
i promit, Elena. O s fac tot ce-i omenete posibil pentru ca ei
s fie n siguran.
Urmar cteva minute de tcere. n cele din urm, Bryson zise:
Dar n-are nici o logic Eu am fcut o treab a naibii de
bun. Mereu am
ncurcat socotelile noastre, l ntrerupse Dunne, jucnduse cu o igar, fr s-o aprind. Toate marile tale succese au avut

60

efecte devastatoare asupra intereselor americane. i spun asta cu


cel mai mare respect profesional. Of, ia s vedem. Candidatul
reformist moderat pe care l-ai protejat? Era n solda lui Sendro
Luminoso, teroritii Crrii Luminoase. n Sri Lanka, ai distrus o
coaliie secret care fusese pe punctul de a negocia pacea dintre
tamili i sinhalezi.
Pe ecran apru o alt imagine o mulime de pixeli ce se
ordonau n culori i contururi. Bryson recunoscu chipul, nainte
de a deveni clar.
Era Abu.
Tunisia, zise Bryson, respirnd greu. El el urma s pun la
cale o lovitur de stat, el i adepii lui nite fanatici. Eu am
intervenit, am pregtit nite grupuri de opozani, am aflat cine
fcea joc dublu la palat
Era un episod de care nu-i amintea cu plcere: n-avea s uite
niciodat masacrul de pe Avenue Habib Bourguiba, nici momentul
n care Abu l demascase i aproape c-l omorse.
Ia s vedem, spuse Dunne. L-ai nfuriat. L-ai pclit i l-ai
predat forelor guvernamentale.
Era adevrat. l predase pe Abu unui grup de ofieri de ncredere
ai guvernului, care-l ntemniaser mpreun cu cteva zeci de
acolii de-ai lui.
Pe urm ce s-a ntmplat? l mboldi Dunne, de parc l-ar fi
pus la ncercare.
Bryson ddu din umeri.
A murit n nchisoare, cteva zile mai trziu. S nu-i nchipui
c am vrsat vreo lacrim.
Mi-a dori s pot spune acelai lucru, zise Dunne, pe un ton
aspru. Abu a fost unul din oamenii notri, Bryson. Eu l-am
antrenat. Era cel mai valoros om pe care l aveam n acea regiune.
M refer la toat latrina aia blestemat.
Dar tentativa de rsturnare a guvernului Bryson era
bulversat.
O idioat poveste de acoperire, ca s nu piard ncrederea
fanaticilor. El conducea Al-Nahda. Abu lucra sub o solid
acoperire. Aa trebuia, dac voia s supravieuiasc. Crezi c-i

61

uor s penetrezi celule teroriste i mai ales Hezbollahul, marele


tartor? Toi sunt al naibii de bnuitori. Dac nu te cunosc, pe tine
i familia ta, de-o via, vor s te vad vrsnd butoaie de snge,
sngele israelienilor, altfel nu-i acord ncredere. Abu era un
ticlos viclean, care juca dur, dar era ticlosul nostru. i trebuia s
joace dur. Se apropiase de Gaddafi foarte mult. Gaddafi i
nchipuia c, dac Abu reuea s cucereasc Tunisia, el o va
transforma ntr-o provincie libian. Abu urma s fie fraierul lui.
Eram pe punctul de a avea un control direct asupra tuturor
gruprilor teroriste islamice de la nord de Sahara. Pe urm,
Directoratul l-a atacat, a livrat muniie fals i, cnd oamenii
notri au descoperit c fuseser trai pe sfoar, era prea trziu.
ntreaga noastr reea a fost compromis. O aciune strlucit.
Trebuie s recunosc meritul acestor ahmatiti istei. Inteligent, al
naibii de inteligent s ai o agenie american de spionaj care s
distrug munca alteia. Vrei s continuu? S-i vorbesc despre
Nepal i despre ce-ai realizat n realitate acolo? Dar ce zici de
Romnia, unde voi, agenii, ai crezut c ajutai la rsturnarea lui
Ceauescu? Ce fars. Aproape toi reprezentanii vechiului regim
i-au schimbat nfiarea peste noapte i-au format noul guvern,
tii bine asta! Lacheii lui Ceauescu puneau la cale de ani de zile
prbuirea dictatorului i-au aruncat eful n gura lupului ca s
poat prelua puterea. Exact asta dorea i Kremlinul. Prin urmare,
ce s-a ntmplat? A existat o fals lovitur de stat, dictatorul i
nevasta lui au ncercat s fug cu un elicopter care a avut dintrodat o defeciune la motor. Au fost arestai, judecai ntr-o
parodie de proces i dui n faa plutonului de execuie n ziua de
Crciun. ntreaga poveste a fost aranjat i cine a profitat de pe
urma ei? Unul cte unul, toi sateliii est-europeni ai Moscovei
cdeau conform principiului dominoului, i alungau pe vechii
activiti de partid, se democratizau i se detaau de blocul sovietic.
Dar Moscova nu voia s piard i Romnia. Ceauescu trebuia s
dispar, avea o imagine proast. Oricum individul era o mare
pacoste pentru Moscova ntotdeauna fusese aa. Moscova dorea
s pstreze Romnia, s menin supravegherea asupra ei i s
instaleze la putere o nou marionet. i cine avea s le fac

62

treburile murdare? Cine altcineva dect dumneata i bunii


dumitale prieteni de la Directorat? Doamne, omule, ct de multe
mai vrei s tii?
La naiba! strig Bryson. Asta n-are sens! Ct de ignorant
crezi c sunt? Afurisitul de GRU, ruii toate astea aparin
trecutului. Poate c voi, fanaticii rzboiului rece de la Langley, n-ai
aflat nc vestea rzboiul rece s-a terminat!
Da, spuse Dunne printre dini. i, din cine tie ce motiv
enigmatic, Directoratul e bine-mersi.
Bryson l privea, incapabil s scoat o vorb, gndurile i se
nvlmeau, circuitele ncinse scoteau scntei.
O s fiu sincer cu dumneata, Bryson. A fost o vreme cnd
voiam s te ucid cu minile mele. Asta nainte de a pricepe
ntreaga poveste, felul cum funciona Directoratul. Hai s vorbim
deschis. Mi-a bate joc de amndoi dac a susine c tiu ceva, fie
i vag, despre afacerea asta. De-abia dac avem idee cteva
fragmente izolate. Decenii la rnd au existat doar zvonuri. Dup
ncheierea rzboiului rece, ntreaga operaiune a intrat n repaus,
din cte am neles noi. E ca n vechea parabol cu orbul i
elefantul. Simim un trunchi aici, o coad dincolo, ns n
ansamblu habar nu avem cu ce creatur ne confruntm. Ceea ce
tim i te-am inut sub observaie n ultimii civa ani e c
dumneata ai fost unul dintre cei pclii. Din cauza asta i vorbesc
frumos i nu te strng de gt. Dunne rse cu amrciune, iar rsul
i se transform ntr-o tuse de fumtor. nelegi, asta credem noi. Se
pare c, dup rzboiul rece, organizaia s-a separat de primii ei
efi. Contractul a trecut n alte mini.
Cu pruden, ursuz, Bryson rosti:
Ale cui?
Dunne ddu din umeri.
Nu tiu. n urm cu cinci ani, organizaia pare s fi intrat
ntr-o perioad de relativ adormire. N-ai fost singurul agent
eliminat, au pus pe liber o grmad de oameni. Poate c baza
urma s fie nchis, dar nu avem nici o certitudine. n orice caz,
acum credem c a fost reactivat.
Ce vrea s-nsemne asta, reactivat?

63

Nu sunt sigur, de aceea am hotrt s te introducem acolo.


Am auzit nite chestii. Vechii dumitale patroni par s strng
arme, din cine tie ce motiv.
Din cine tie ce motiv, repet plictisit Bryson.
S-ar putea spune c plnuiesc s instige la instabilitate
global; aa s-ar exprima ultraspecializaii notri analiti, n
limbajul lor alambicat. Dar m ntreb pentru ce? Ce urmresc?
i nu gsesc rspunsul. Cum spuneam, ce m sperie e ceea ce nu
cunosc.
Interesant, zise Bryson pe un ton sarcastic. Auzi, zvonuri,
speculaii, mi oferi un afurisit de spectacol cu diapozitive ca
pentru un consultant de companie, dar n-ai nici cea mai vag idee
despre ce vorbeti.
De aceea avem nevoie de dumneata. E posibil ca vechiul
sistem sovietic s se fi prbuit, ns generalii nu sunt terminai.
Uit-te la generalul Bualov apare ca un adversar puternic pe
scena politic a Rusiei. Dac s-ar ntmpla ceva ru, pentru care el
ar putea nvinui Statele Unite cred c ar fi imediat propulsat la
putere. Democraie consultativ? O mulime de rusnaci ar zice:
bine c am scpat de ea! La Beijing exist o important clic
reacionar, att n snul Congresului Naional Popular, ct i la
Comitetul Central, fr a mai vorbi de armata chinez, Armata
Popular de Eliberare, care e o for n sine. Din orice unghi ai
privi situaia, n joc se afl o grmad de bani i mult putere. Unii
dintre ahmatiti cred c au fcut echip cu omologii lor din
Beijing. Din pcate sunt simple ipoteze, fiindc nimeni nu tie cu
adevrat ce se ntmpl, n afar de bieii ri, iar ei nu scot o
vorb.
Dac dumneata chiar crezi toate astea, dac ntr-adevr
consideri c eu am fost un soi de cretin n cea mai mare
escrocherie a secolului, de ce dracu mai ai nevoie de mine?
Cei doi brbai se privir o vreme n ochi.
Ai fost ucenicul unuia dintre creierele lor, al unuia dintre
fondatori Ghenadi Rosovski. Se pare c n Rusia porecla lui era
Volebnic, Vrjitorul. tii ce face asta din dumneata? Rsul lui
Dunne se transform iari ntr-o tuse horcit. Ucenicul

64

vrjitorului, spuse el.


Lua-te-ar naiba! explod Bryson.
tii cum funcioneaz mintea lui Waller. Ai fost cel mai bun
elev al lui. nelegi ce-i cer, nu-i aa?
Da, rspunse Bryson sarcastic. Vrei s m ntorc la ei.
Dunne ddu ncet din cap.
Eti ansa noastr. A putea face apel la patriotismul
dumitale, la ngerii dumitale pzitori. Dar, al naibii s fiu dac nu
ne eti dator.
Lui Biyson i se nvlmeau gndurile n cap. Nu tia ce sa
cread, ce s-i spun omului de la CIA.
S nu te simi ofensat, spuse Dunne, dar, dac tot ncercm
s le dm de urm, s trimitem mcar cel mai bun ogar pe care lam gsit. Cum s te fac s nelegi? Se jucase cu igara pn cnd
firele de tutun ncepuser s cad din ca. Eti singurul care le
cunoate mirosul.

65

4
Lumina puternic a soarelui amiezii sclda blocurile cvartalului
de pe K Street, fcnd s strluceasc geamurile de la cldirile cu
birouri de nchiriat. De vizavi, Nicholas Bryson privea cu atenie
blocul de la numrul 1324, o cldire familiar, dar n acelai timp
teribil de ciudat.
Faa i iroia de transpiraie, umezindu-i cmaa alb. Sttea la
fereastra unui birou pustiu, uitndu-se printr-un mic binoclu
ascuns n palm. Fr ndoial c celui care-i dduse cheile
spaiului de nchiriat i se pruse neobinuit faptul c omul de
afaceri voia s petreac singur cteva minute n locul ce-ar fi putut
deveni biroul su, pentru a-l putea percepe, a sesiza acel feng shui
i aa mai departe. Agentul imobiliar i nchipuise, cu siguran,
c Bryson era unul din acei oameni de afaceri hipersensibili ai Noii
Ere, dar l lsase singur.
Inima-i btea cu putere, tmplele i zvcneau. Nu era nimic
linititor sau primitor n aspectul cldirii, ce fusese cartierul
general al patronului su, principalul lui cmin, un loc de refugiu
i de refacere, o insul de continuitate i de echilibru n lumea lui
violent, n permanent micare. Continu s priveasc din biroul
ntunecat i pustiu pre de un sfert de or, pn cnd la u se
auzi un ciocnit; agentul imobiliar se ntorsese, curios s afle
verdictul.
Era evident c nfiarea cldirii de la numrul 1324 se
modificase, dei transformrile erau greu sesizabile. Plcile de pe
faada blocului, ce anunau numele ocupanilor, fuseser
schimbate cu altele, dar artau la fel de banal ca i cele anterioare.
Harry Dunne i spusese c sediul de pe K Street fusese abandonat,
ns Bryson refuzase s ia de bun afirmaia lui. Directoratul se
pricepea de minune s se ascund n plin lumin. Goliciunea e
cel mai bun camuflaj, obinuia s spun Ted Waller.
Oare
s
fi
plecat
ntr-adevr
de-acolo?
CONSILIUL
FABRICANILOR AMERICANI DE TEXTILE i CONSILIUL

66

PRODUCTORILOR DE GRNE DIN STATELE UNITE sunau la fel


de plauzibil ca i celelalte organizaii imaginare, ale cror plci
fuseser puse acolo de nite artiti ai camuflajului de la Directorat.
Mai erau i alte transformri la numrul 1324. ntr-un sfert de or
de supraveghere discret, Bryson vzuse un numr neobinuit de
mare de oameni circulnd pe uile din fa. Cu siguran, mult
prea muli, ca s fie angajaii Directoratului sau nite antreprenori
derutai. Prin urmare, altceva se petrecea acolo.
Poate c Dunne avusese dreptate pn la urm. Sistemul lui de
avertizare timpurie fusese ns declanat. Nu lua nimic de bun;
pune sub semnul ntrebrii tot ce i se spune. Alt instruciune de-a
lui Ted Waller. La drept vorbind, era valabil i pentru Waller i
pentru Dunne i pentru toi cei aflai n bran.
Modalitatea de a intra n cldire fr s-i alerteze pe ocupanii
acesteia l frmntase timp de mai multe ceasuri.
Abordase chestiunea ca pe orice alt problem ivit n munca de
teren i care trebuia rezolvat. i imaginase o sumedenie de
metode ingenioase de ptrundere, ns toate prezentau riscuri i
nu ofereau anse corespunztoare de succes. Apoi i aminti de
Waller i de una din axiomele lui: Cnd stai n cumpn, du-te la
ua din fa. Cea mai bun i eficient stratagem ar fi fost s intre
n cldire, cu tupeu.
i mulumi agentului imobiliar, i spuse c era interesat i-i ceru
s pregteasc un contract de nchiriere. i ddu una dintre falsele
lui cri de vizit, apoi i zise omului c se grbete. Se apropie de
intrarea din fa a cldirii, cu simurile n alert maxim, atent la
orice micare neateptat, la orice modificare a aspectului sau
coloritului mulimii ce-ar fi putut semnala apariia vreunei
ameninri.
Deci unde era Ted Waller?
Unde era adevrul? Unde era normalitatea?
Zgomotele trepidante ale traficului se amplificau n jurul lui,
transformndu-se ntr-un vacarm copleitor.
E singura cale de a afla adevrul.
Adevrul despre ce?
Mai nti adevrul despre tine nsui.

67

Dar unde era adevrul? Unde erau minciunile?


i nchipui c eti un erou necunoscut, dat dracului Crezi c
ai petrecut cincisprezece ani n slujba rii dumitale, lucrnd pentru
o agenie ultrasecret, cunoscut drept Directoratul.
nceteaz! Asta-i o nebunie!
Elena? i tu? Elena, iubirea vieii mele, plecat din existena
mea la fel de brusc precum ai aprut?
Crezi c ai petrecut un deceniu i jumtate n serviciul rii
dumitale.
Sngele pe care l-am vrsat, teama care-mi mistuia nervii,
nenumratele situaii n care aproape c mi-am pierdut viaa, n
care am luat vieile altora?
Vorbim despre cea mai ampl aciune de spionaj din secolul
XX. Totul a fost un iretlic minuios pregtit, nelegi?
Vrei s spui c toat viaa mea a fost, un fel de imens
minciun!
Dac te face s te simi mai bine, i spun c n-ai fost singurul.
Au fost zeci de oameni n aceeai situaie
O nebunie!
Eti singurul care le cunoate mirosul.
Cineva se lovi de el i Bryson se ntoarse, gata de atac.
Nu era dect un funcionar nalt, cu alur atletic, ducnd n
mn o geant sport i o rachet de tenis. Omul l fix pe Bryson
cu o privire plin de team. Bryson i ceru scuze.
Funcionarul nu-i rspunse i se ndeprt rapid.
nfrunt-l, nfrunt trecutul, nfrunt adevrul!
nfrunt-l pe Ted Waller, care nu era Ted Waller! Atta lucru
aflase i Bryson pn atunci. Mai avea propriile lui surse din
vechiul KGB, din vechiul GRU, oameni care triau retrai sau
fceau pe mercenarii n lumea de dup rzboiul rece. Se fcuser
cercetri, se verificaser dosare, se confirmaser date.
Fuseser date telefoane, folosite nume false, utilizate fraze
aparent ilogice, dar cu semnificaii majore. Fuseser contactai
oameni pe care Bryson i cunoscuse n trecut. Un negustor de
diamante din Anvers; un avocat i om de afaceri din Copenhaga,
un foarte bine pltit consultant comercial i intermediar

68

internaional din Moscova. Cndva surse-cheie, cu toii foti ofieri


sovietici ai GRU, care emigraser, renunaser la lumea
spionajului, aa cum crezuse i Bryson c fcuse. Toi pstrau
dosare n seifurile bncilor, benzi magnetice codificate sau pur i
simplu stocau informaiile n memoriile lor formidabile. Toi
fuseser surprini, unii speriai, chiar ngrozii cnd fuseser
contactai de un om care ajunsese o legend n fosta lor meserie,
care le pltise cndva cu generozitate informaiile i ajutorul.
Bryson confruntase toate informaiile primite. Ghenadi Rosovski i
Edmund Waller erau una i aceeai persoan. Nu exista nici o
ndoial.
Ted Waller naul lui Bryson, eful, confidentul, patronul lui
era ntr-adevr un agent GRU n adormire. nc o dat, omul de la
CIA, Harry Dunne, avusese dreptate. O nebunie!
Ajungnd n holul central, observ c panoul cu interfon, la care
forma cndva o serie codificat de cifre ce se schimbau mereu,
fusese nlocuit cu o vitrin n spatele creia se afla un registru
cuprinznd denumirile firmelor de avocatur i fundaiilor ce-i
aveau sediile n cldire. Sub numele fiecrei firme era o list a
funcionarilor superiori i numerele lor de telefon. Fu surprins
constatnd c ua din fa nu avea sistem de avertizare, ncuietori
sau bariere de orice fel. Oricine putea intra i iei.
Dincolo de uile transparente, acum din sticl obinuit, holul i
se pru puin schimbat un spaiu tipic de primire, cu un singur
gardian/recepioner aezat n spatele unui birou n form de
semilun, din marmur. Un tnr negru, ntr-un sacou albastru,
ridic privirea spre el fr chef.
Am o ntlnire cu
Ezit o fraciune de secund, ca s-i aminteasc un nume citit
n registrul aflat n holul central.
John Oakes, de la Consiliul Fabricanilor Americani de
Textile. Sunt Bill Thatcher, de la biroul congresmanului Vaughan.
Bryson simula un uor accent nazal din Texas; congresmanul
Rudy Vaughan era un influent politician texan, ale crui opinii,
precum i faptul c era preedintele mai multor comisii, nsemnau

69

cu siguran ceva pentru textiliti.


Urmar formalitile obinuite. Directorul comisiei de susinere
fu contactat telefonic de ctre gardian; adjunctul su nu avea
programat nici o vizit a juristului-ef al congresmanului
Vaughan, dar era mai mult dect bucuros s primeasc un
personaj att de important. O tnr vioaie, cu prul blond
platinat, cobor i-l conduse pe Bryson la ascensor, scuzndu-se
tot timpul pentru ncurctura creat.
Coborr la etajul trei i fur ntmpinai chiar la ua
ascensorului de un brbat blond, mbrcat ntr-un costum elegant.
Domnul Oakes se ndrept n fug spre Bryson, cu braele ntinse.
Suntem recunosctori pentru sprijinul congresmanului
Vaughan! exclam omul, prinznd mna lui Bryson cu ambele
palme. Apoi adug, pe un ton ncreztor: tiu c domnul Vaughan
nelege importana unei Americi puternice, fr importuri ieftine,
sub preul pieei. tiu c domnul congresman nelege situaia.
Congresmanul Vaughan e interesat s afle mai multe despre
normele internaionale de munc pe care le sprijinii, spuse
Bryson, privind n jur, n timp ce amndoi strbteau holul ce-i
fusese cndva att de familiar.
Nu era nimeni din vechiul personal, nici Chris Edgecomb, nici
vreunul dintre cei pe care Bryson i cunotea doar dup figur. Nu
zri nici staiile de comunicaii sau modulele, nici monitoarele
pentru satelii. Totul se schimbase, chiar i mobilierul de birou.
Vechiul depozit pentru arme uoare dispruse, n locul lui fiind
acum o sal de conferine, cu perei din sticl fumurie.
Prea elegantul funcionar l conduse pe Bryson n biroul lui i-l
invit s ia loc.
nelegem c domnul congresman se pregtete s candideze
din nou anul viitor, zise omul, iar noi considerm vital s-i
sprijinim pe acei membri ai Congresului care neleg importana
unei economii americane puternice.
Bryson ddu absent din cap, privind n jur. Biroul acela i
aparinuse cndva lui Ted. Orice urm de ndoial dispru.
Nu era o organizaie-fantom, nu lucra sub acoperire.
Directoratul dispruse. Nu se vedea nici urm de Ted Waller,

70

singurul om care ar fi putut confirma sau infirma relatarea omului


de la CIA, Harry Dunne, despre realitatea din spatele
Directoratului.
Cine minte? Cine spune adevrul?
Cum are s ajung la fotii lui patroni ct vreme dispruser
de pe faa pmntului ca i cum n-ar fi existat niciodat?
Douzeci de minute mai trziu, Bryson se ntoarse n parcarea
subteran, la automobilul pe care-l nchiriase i-l verific. Firul
subire pe care-l fixase pe mnerul portierei dinspre ofer era la
locul lui, ca i cel de pe mnerul portierei opuse; oricine ar fi
ncercat s foreze ncuietoarea ar fi deplasat semnele fr s-i
dea seama. ngenunche, arunc o scurt privire sub asiul
automobilului i se convinse c nu fusese plasat nici un dispozitiv.
Nu remarcase nici o tentativ de urmrire pe K Street sau n
parcarea subteran, dar nu se putea mulumi doar cu aceast
msur de precauie. Cnd porni motorul, avu vechea senzaie de
tensiune pe care n-o mai simise de muli ani. Momentul
adevrului trecu fr probleme; sub capot nu se afla nici o bomb
care s poat fi detonat ntorcnd cheia n contact.
Parcurse cu maina mai multe niveluri pn la ieirea din
parcare i introduse cartela cu band magnetic n aparatul care
controla ridicarea barierei. Cartela sri napoi, respins.
La naiba, mormi el. Era aproape amuzant amuzant, dar nu
prea c, dei i luase toate precauiile, l inea pe loc o simpl
defeciune mecanic. Introduse din nou cartela, dar bariera nu se
ridic. Cu un aer plictisit, administratorul parcrii iei din cabina
lui, veni spre geamul lsat al mainii lui Bryson i zise:
Lsai-m s ncerc i eu, domnule.
Omul vr cartela n aparat, dar acesta o respinse din nou.
Arunc o privire cartonului albastru, ddu din cap i se apropie
de geamul mainii.
Domnule, asta-i cartela pe care ai primit-o cnd ai intrat?
ntreb administratorul, napoindu-i-o lui Bryson.
Asta ce mai vrea s-nsemne? ntreb Bryson iritat.
Voia oare administratorul s afle dac acela era ntr-adevr

71

vehiculul lui Bryson, dac nu cumva ncercase s ia maina


altuia? Se ntoarse s-l priveasc pe individ i ceva n legtur cu
minile omului l deranja.
Nu, domnule, m-ai neles greit, zise administratorul,
aplecndu-se ctre el.
Bryson simi brusc oelul rece al evii unei arme apsndu-i
tmpla stng. Administratorul l amenina pe Bryson cu un pistol
de calibru mic, cu eav scurt. Era absurd!
Spuneam, domnule, c vreau s-i pui minile pe volan.
A prefera s nu folosesc chestia asta.
Iisuse Hristoase!
Asta era! Minile, unghiile ngrijite, minile catifelate, bine
ntreinute ale unui om care se nvrtea probabil n cercuri
exclusiviste, de oameni avui i trebuia s fie asemenea lor.
Din pcate, nelesese asta prea trziu! Omul deschise brusc
portiera din spate i sri pe banchet, cu arma ndreptat spre
capul lui Bryson.
S mergem! Mic! strig falsul administrator, exact cnd
bariera se ridic. Nu lua minile de pe volan. Nu mi-ar plcea s
alunec, s aps din ntmplare pe trgaci, m-nelegi?
Hai s facem o mic plimbare, tu i cu mine. S lum puin aer.
Bryson, care-i pusese arma n torpedo, n-avea alt soluie
dect s ias din parcare i s-o ia pe K Street, urmnd
instruciunile individului. n vreme ce maina se nscria n trafic,
Bryson simi otelul evii strivindu-i pielea i auzi cuvintele ironice,
rostite cu voce joas, de omul din spatele lui.
tiai c o s vin i ziua asta, nu-i aa? Exist anse mari ca
treaba asta s ni se ntmple tuturor la un moment dat. ntreci
msura, mergi cam prea departe. mpingi cnd ar trebui s tragi.
i vri nasul n treburi care nu mai sunt ale tale.
Vrei s-mi spui i mie unde mergem? Bryson ncerca s
vorbeasc pe un ton degajat, dar inima i btea cu putere, n timp
ce mintea cuta o soluie. ncerc o diversiune: Te deranjeaz dac
deschid radioul?
ntinse ntr-o doar mna spre butonul aparatului, dar simi
eava pistolului izbindu-l n cap, iar ucigaul pltit rcni:

72

Blestematule, pune mna la loc pe volan!


Iisuse! exclam Bryson. Ai grij!
Criminalul nu tia c Bryson avea ascuns pistolul lng ira
spinrii, n tocul din spate al centurii, dar cum s-l scoat?
Ucigaul pltit fiindc era un uciga pltit, Bryson tia asta,
un profesionist, fie de pe statul de plat a Directoratului, fie
angajat cu contract insista s-i in minile la vedere tot timpul.
Trebuia s-i urmeze instruciunile i s atepte un moment de
neatenie din partea lui. Omul avea toate semnele distincte ale
unui asasin: planul de aciune deja stabilit, micrile rapide,
eficiente, pn i uurina cu care vorbea.
S zicem c mergem undeva dincolo de oseaua de centur,
ntr-un loc unde doi tipi pot discuta fr reineri.
S discute, i zise Bryson nelinitit, era ultimul lucru pe care-l
dorea ucigaul pltit.
Doi tipi din aceeai bran, care se ntmpl s fie la capetele
opuse ale unei arme, asta-i tot. Nu e nimic personal, sunt sigur c
nelegi asta. Doar o sarcin. Acum te uii prin ctare, n clipa
urmtoare te uii la eava. Se ntmpl. Roata se nvrte mereu.
Sunt sigur c ai fost foarte bun la vremea ta, aa c nu m
ndoiesc c o s te pori brbtete.
Bryson, cntrindu-i ansele, nu rspunse. Fusese n situaii
la fel de dificile de nenumrate ori, dar niciodat, cu excepia
perioadei de nceput a antrenamentelor, n faa unui pistol. tia
cum gndea acum brbatul din spatele lui. O micare brusc a lui
Bryson, un ordin ignorat, volanul rsucit ntr-o direcie greit ar fi
cerut o contramsur, dar ucigaul nu risca s apese pe trgaci n
timp ce se aflau n trafic, de team c vehiculul ar fi putut scpa
de sub control, punndu-i n pericol pe amndoi. Cunoaterea
opiunilor pe care le avea dumanul su era unicul avantaj al lui
Bryson.
Dar el mai tia c individul n-ar fi ezitat s-l mpute chiar dac
ar fi fost nevoit s nhae apoi volanul i s redreseze maina. Lui
Bryson nu-i plcea s-i foreze norocul.
Traversau Key Bridge.
La stnga, rcni brbatul, indicnd direcia spre Aeroportul

73

Naional Reagan.
Bryson se supuse, avnd grij s par docil, resemnat cea mai
bun modalitate de a slbi atenia adversarului su.
Acum ia-o pe oseaua asta, continu asasinul.
Acea ieire de pe pod urma s-i duc spre o zon de lng
aeroport, unde i aveau birourile numeroase agenii de nchiriat
maini.
Puteai s termini cu mine n parcare, mormi Bryson. De
fapt, aa trebuia s faci.
Dar ucigaul pltit era prea versat ca s se lase antrenat ntr-o
discuie despre tactic. Era limpede c fusese bine informat asupra
modului n care gndea Bryson i a felului n care ar fi reacionat
ntr-o asemenea mprejurare.
A, nici mcar s nu ncerci, zise profesionistul, rznd pe
nfundate. Ai vzut, videocamerele alea sunt martori poteniali. tii
bine asta. Nici tu n-ai fi fcut-o acolo, pot s jur, innd cont ce am
auzit eu despre talentele tale.
Ultimele cuvinte i scpaser. Omul era evident angajat cu
contract, un strin, deci puin probabil s aib ntriri. Urma s
opereze de unul singur. Un membru al Directoratului ar fi fost
protejat de ceilali. Era o informaie valoroas.
Bryson coti spre o zon pustie de parcare, la captul unui fost
depozit de maini uzate. Parc aa cum i se spuse, ntoarse capul
spre dreapta ca s i se adreseze celuilalt, dar simi eava pistolului
nfingndu-i-se dureros n tmpl: profesionistul nu-i ascundea
dezaprobarea.
Nu te mica, se auzi vocea ngheat.
Privind drept nainte, Bryson spuse:
De ce n-o faci mai repede?
Acum simi i tu ce simeau alii, zise amuzat profesionistul.
Frica, zdrnicia, disperarea, resemnarea.
Filosofezi, dar pun pariu c nici mcar nu tii cine i-a
semnat cecul.
Ct vreme e valabil, nu m intereseaz.
Nu conteaz cine l-a semnat i cu ce se ocup ei, spuse
Bryson calm. Nu conteaz dac lucreaz mpotriva Statelor Unite,

74

nu?
Cum spuneam, ajunge c-i valabil. Eu nu fac politic.
E un mod de gndire pe termen scurt.
Noi lucrm n afaceri cu termen scurt.
N-ar trebui s fie aa. Bryson fcu intenionat o pauz. Nu,
dac ajungem la o nelegere reciproc avantajoas. Toi avem cte
ceva de pus deoparte; e un lucru tiut. Conturi discreionare,
cheltuieli rambursate, exagerate, desigur, nite procente din banii
de cheltuial adunate, splate, investite la burs. Pune-i banii la
treab. Sunt dispus s adaug o sum.
Chiar acum.
Ca s-i rscumperi viaa, zise profesionistul solemn. Uii c
nivelul meu de trai e mai presus de o singur tranzacie. Tu poi
nsemna un cont, dar ei reprezint toat afurisita de banc. i nu
pariez mpotriva bncii.
Nu, nu pariezi mpotriva bncii, admise Bryson. Raportezi
doar c fraierul era chiar mai bun dect ai crezut, mai priceput. A
reuit s scape, Iisuse, tipul e bun. N-or s-i pun vorbele la
ndoial; oricum, asta vor ei s cread. O s-i pstrezi avansul,
depozitul, iar eu o s dublez suma ntregului contract. Aa se fac
afacerile, prietene.
Conturile sunt foarte atent supravegheate n ziua de azi,
Bryson. Nu mai e ca atunci cnd lucrai tu n bran. Banii
figureaz n computere, iar tranzaciile computerizate las urme.
Orice las urme n ziua de azi i tu tii asta. Eu am o treab de
fcut. n cazul sta nseamn s aranjez o sinucidere. Ai o depresie
veche, tii bine. Nu ai via personal, iar pduricea de la coal
nu-i poate oferi emoiile activitii de spion. Depresia ta a fost
diagnosticat de un celebru psihiatru i psihofarmacolog
mi pare ru, singurii psihiatri pe care i-au vzut vreodat,
cu muli ani n urm, lucrau la stat.
L-ai vzut acum cteva zile, conform dosarului tu de la
asigurrile de sntate, rspunse asasinul, cu un rnjet sumbru.
Consuli un psihiatru de mai bine de un an.
Asta-i o tmpenie!
Totul e posibil n epoca asta cu baze de date computerizate. i

75

fiele de la farmacie pot fi aranjate antidepresive prescrise pentru


tine, cumprate de tine, mpreun cu pilule mpotriva anxietii i
a insomniei. Totul o s fie acolo. Cred c i un bilet de adio va fi
gsit n computerul tu de-acas.
Biletele de adio sunt aproape ntotdeauna scrise de mn,
niciodat btute la main ori lsate n computer.
Sigur sunt convins c amndoi am pus la cale lovituri care
s par sinucideri. Dar crede-m, nimeni n-o s sape vreodat att
de adnc. N-o s mai fi pomenit dup moarte. Nu ai familie care s
cear autopsie.
Spusele profesionistului, dei aparineau cu siguran altcuiva,
l dureau, fiindc erau adevrate: de cnd l prsise Elena, nu mai
avea familie. De cnd prinii mei au fost ucii de ctre
Directorat, i zise el amrt.
Vreau s-i spun c sunt onorat de aceast nsrcinare,
continu ucigaul pltit. La urma urmei, se spune c erai unul
dintre cei mai buni ageni de teren.
De ce crezi c i s-a dat sarcina asta?
Nu tiu i nu-mi pas. Treaba-i treab.
Crezi c o s supravieuieti? Crezi ca nu le va fi team c ai
s trncneti n stnga i-n dreapta? Cine tie ce i-a fi putut
spune? Crezi c o s supravieuieti acestei ultime comenzi?
Nu dau doi bani pe asta, zise omul pe un ton neconvingtor.
Nu, nu cred c stpnii ti s-au gndit s te lase n via,
continu Bryson. Cine dracu poate ti ce i-am dezvluit eu?
Ce ncerci s insinuezi? ntreb individul vizibil nelinitit.
O clip ezit; Bryson simi slbind apsarea dureroas a evii
pistolului. Era ocazia de care avea nevoie, aceste cteva momente
de nehotrre din partea viitorului su asasin. ncet, i retrase
mna stng de pe volan i-o ls s alunece la spate.
Avea pistolul n mn! Cu viteza luminii, l ndrept spre
sptarul scaunului pe care sttea, trgnd orbete ntr-o
succesiune rapid. Trei explozii fcur s vibreze interiorul
mainii, iar gloanele de calibru mare strpunser tapieria
sptarului. Oare l nimerise pe asasin? Avu rspunsul ntr-o clip
eava pistolului se deprta de ceafa lui. Se ntoarse omul era

76

mort, cu jumtate din east zdrobit.


De ast dat se ntlnir la Langley, n biroul lui Dunne de la
etajul apte al noii cldiri a Ageniei. Procedurile obinuite de
verificare fur evitate; Bryson fu admis n sediul CIA cu formaliti
minime.
De ce nu m surprinde faptul c bieii de la Directorat te-au
declarat indezirabil? zise Harry Dunne cu un rs rguit, ce se
transform ntr-o prelungit tuse aspr. Cred c au uitat cu cine
au de-a face.
Asta ce-nseamn?
C eti mai bun dect oricare tip pe care l-ar trimite ei dup
dumneata, Bryson. Ce naiba, nesbuiii ia blestemai ar fi trebuit
s tie asta pn acum.
E cert c nu m vor n biroul asta, n cldirea asta, spunnd
tot ce tiu.
Mi-a dori s ai ceva de spus. Din pcate, au tiut s v in
izolai, risipii care-ncotro. Nu cunoti nume reale, doar nite
biografii fictive i o mulime de lucruri care ne induc n eroare.
Biografiile care exist sau au existat n interiorul Directoratului nau condus la nici un fel de rezultat n urma verificrile noastre.
Cum ar fi Prospero sta de care ai pomenit.
i-am spus, asta-i tot ce tiu despre el. n plus, au trecut mai
bine de cincisprezece ani. Prospero era, parc, olandez sau cel
puin de origine olandez. Un agent plin de resurse.
Cei mai buni desenatori ai Ageniei au fcut un portret bazat
pe descrierea ta, iar noi ncercm s potrivim imaginea cu
fotografiile din arhiv, cu schiele i descrierile verbale. Dar
inteligena artificial n-a avansat nc suficient de mult. E o
munc dificil, fcut la ntmplare. Pn acum n-avem dect un
hit, cum le place DJ-ilor cibernetici s spun. Un tip cu care
spuneai c ai lucrat la Shanghai, la un caz foarte delicat de
dezertare.
Sigma.
Ogilvy. Frank Ogilvy, din Hilton Head, Carolina de Nord. Sau
poate c ar trebui s spun c a fost n Hilton Head.

77

S-a mutat? A fost transferat?


O plaj aglomerat, o zi canicular. Cu apte ani n urm. Se
pare c s-a prbuit n urma unui puternic atac de cord. A
provocat oarecare agitaie pe promenad n acea zi ne-a spus un
martor.
Bryson tcu o vreme, examinnd pereii fr ferestre ai biroului
lui Dunne. Brusc, zise:
Dac eti n cutare de furnici, gsete mai nti o mas de
picnic.
Ce zici? Ca de obicei Dunne freca ntre degete, o igar.
Era una dintre vorbele lui Waller. Dac eti n cutare de
furnici, gsete mai nti o mas de picnic. n loc s-i cutm unde
erau, ar trebui s ne gndim unde sunt acum. S ne ntrebm: de
ce au nevoie? La ce fel de aciuni sunt dispui?
Dunne puse jos igara strivit i ridic privirea, devenind dintrodat atent.
Armament, sta-i cuvntul. Se pare c ncearc s strng
un ntreg arsenal. Noi credem c vor s provoace nite tulburri n
sudul Balcanilor, dei inta lor final este alta.
Armament.
O idee prindea contur n mintea lui Nick.
Arme i muniii. Dar modele sofisticate.
Dunne ddu din umeri.
Chestii care fac bum noaptea. Cnd bombele i gloanele
ncep s zboare, generalii devin ntotdeauna mai interesani. Oricear pune la cale, noi trebuie s-i mpiedicm. Prin orice mijloace.
Orice mijloace?
Dumneata i cu mine nelegem sensul. Un tip direct i sincer
precum Richard Lanchester n-ar putea. O grmad de bune
intenii, dar unde duce pn la urm tot idealismul sta? Nu uita
c toi sfinii sunt mori.
Venerabilul i respectatul Richard Lanchester era preedintele
Consiliului Naional de Securitate de la Casa Alb.
Dick Lanchester crede n reguli i regulamente. Dar lumea nu
joac dup reguli. Oricum, uneori trebuie s le nclci pentru a le
salva.

78

Nu poate juca dup reguli sportive, despre asta-i vorba? zise


Bryson, amintindu-i vorbele lui Ted Waller.
Spune-mi cum fceai rost de arme. Nu prin ordonane de
guvern, cu siguran. V luai marfa de pe strad sau cum?
De fapt, eram foarte pretenioi n materie de instrumente,
cum le ziceam noi. i muniie. Ai dreptate date fiind restriciile,
secretul operaiunilor, trebuia s procurm singuri marfa. Nu prea
puteam merge la un depozit de arme cu un ordin de transfer. S-i
dau ca exemplu o operaiune tipic cu o masiv tehnic de lupt
cea din Comore, din 1982, cnd a trebuit s oprim o band de
mercenari cu grade mari s pun stpnire pe zon.
Erau de la CIA, interveni Dunne, aproape plictisit. i cutau
un grup de englezi i americani pe care un colonel scrntit, pe
nume Patrick Denard, i rpise i-i inea ostatici pentru a obine o
rscumprare.
Bryson tresri, dar continu:
Mai nti, cteva sute de pistoale-mitralier Kalanikov. Sunt
ieftine, trainice, uoare i fabricate n zece ri, deci greu de
depistat. Ai nevoie de puti cu lunet cu infraroii e preferabil ca
luneta s fie BENS 9304 sau Jaguar. Lansatoare de rachet i de
grenade, marca CPAD Tech. Rachetele Stinger sunt tocmai bune
grecii fac o mulime sub licen i sunt uor de obinut. Gherilele
kurde, PKK-ul, strng bani vnzndu-le Tigrilor Tamili, LTTE.
Nu pricep.
Bryson oft, iritat.
Acolo unde se face transport ilegal de arme, exist
ntotdeauna cantiti mari care se rtcesc. Nu se tie cum, dispar
cteva din fiecare camion.
Cad pe la obloane.
Da, e un fel de-a spune. Pe urm, bineneles, ai nevoie de o
anume cantitate de muniie. Aici se pclesc ntotdeauna amatorii
ajung s aib mai multe arme dect muniie.
Dunne l privi ciudat.
Chiar ai fost bun, nu-i aa?
Nu era o ntrebare i nici un compliment, ei o constatare.
Bryson se ridic brusc, fcnd ochii mari.

79

tiu unde s-i gsim. M rog, de unde s ncepem. Chiar n


perioada asta a anului se uit la data afiat pe cadranul
ceasului de la mn la naiba, peste vreo zece zile, o s fie un trg
plutitor de arme pe lng Costa de Morte n apele internaionale
ale Spaniei. E ca un fel de instituie ce funcioneaz de douzeci de
ani, un eveniment ce are loc la fel de regulat ca i parada de Ziua
Recunotinei de la Macy. Un vas imens, ncrcat cu containere
pline cu muniie de calitate i o mulime de contrabanditi care le
in tovrie.
Bryson fcu o pauz.
Vasul e nregistrat sub numele de Armada Spaniol.
Masa de picnic, spuse Dunne, cu un zmbet viclean, unde seadun furnicile. Nu-i o idee rea.
Bryson ddu din cap, dus pe gnduri. Ideea de-a se ntoarce la
vechea lui activitate mai ales acum, cnd nelesese c fusese
nelat i repugna. Totui, mai era ceva: furia, dorina de
rzbunare. i nc un impuls, unul mai raional: nevoia de-a
nelege, de a-i cerceta trecutul, de a-i croi drum printre secrete
i minciuni pn la ceva care s semene cu adevrul. Un adevr cu
care s poat tri.
Aa e, adug Bryson plictisit. Pentru orice grup, fie n afara
legii, fie guvernamental, dar sub acoperire, interesat s
achiziioneze arme pe ci ilegale, Armada Spaniol e o mas de
picnic.

80

5
Oceanul Atlantic
Treisprezece mile nautice
la sud-vest de Cabo Finisterre,
Spania
Imensa nav prea c se materializeaz din cea, conturnduse nedesluit, imens, ct un cvartal de blocuri. Avea trei sute de
metri lungime, iar carena ntunecat era cufundat adnc n ap.
Supercargoul era ncrcat cu marf, containere din tabl ondulat,
multicolore, stivuite pe trei rnduri nalte de i opt n lungime
poate zece iruri de la puntea de comand pn la prova. Fiecare
container avea ase metri lungime i doi metri aptezeci nlime.
n vreme ce elicopterul Bell 407 ddea ocol vasului, rmnnd apoi
suspendat deasupra teugii, Bryson fcu un calcul rapid. Dou sute
patruzeci de cutii uriae i asta doar pe punte; dedesubt, n cal,
vasul putea depozita de trei ori mai multe containere.
Era o ncrctur imens, amenintoare din cauza aspectului
asemntor al cutiilor metalice, al cror coninut era un mister.
Farurile elicopterului luminar intens puntea neted, curat;
spre pup, suprastructura nalt se ridica deasupra irurilor de
containere, prevzut cu radar i anten pentru satelit, aflate n
permanent micare. ntreaga construcie arta de parc ar fi
aparinut unui iaht luxos, nu unui cargobot.
Asta pentru c nu era un simplu vas de transport, i zise
Bryson n timp ce elicopterul ateriza uor pe uriaul H din mijlocul
unui cerc vopsit pe puntea teugii. El era Armada Spaniol, o
legend n lumea tainic a teroritilor, agenilor sub acoperire i a
altor negociatori cu statut ilegal ori semilegal. Armada Spaniol nu
era o armada, o flot, ei doar numele unei nave imense, plin cu
armament sofisticat sau obinuit. Nimeni nu tia de unde obinea
mrfurile Calacanis, stpnul misterios al acestui bazar plutitor cu

81

arme, dar se optea c multe dintre ele le cumpra din state


precum Bulgaria, Albania i altele din Europa de Est: din Rusia,
Coreea i China. Clienii lui Calacanis veneau din toat lumea: din
Afghanistan pn n Congo, unde fceau ravagii zeci de rzboaie
civile, conflagraii alimentate cu arme cumprate ilegal de ctre
reprezentanii unor guverne alese legal, care veneau s-i prezinte
cererile chiar pe acea nav, ancorat la treisprezece mile nautice
de coasta Spaniei, deasupra platformei continentale aflate la mic
adncime, dar i n afara apelor teritoriale spaniole, spaiu liber
pentru afaceri, nesupus legilor vreunei ri.
Ceilali trei pasageri i scoaser ctile de protecie; Bryson
proced la fel. Zburase pn la Madrid, apoi luase o curs de
legtur de la Iberian Airlines pn n La Corufia, n Galicia.
mpreun cu o alt persoan luase elicopterul n La Corufia.
Fcuser o scurt escal n portul Muros, aflat la aptezeci i cinci
de kilometri spre sud-vest, iar de-acolo zburaser treisprezece mile
pn la nav. Schimbaser puine cuvinte ntre ci, cu excepia
unor glume fr importan.
Fiecare i imagina c ceilali veniser s cumpere, s ncheie
afaceri cu Calacanis; comentariile erau inutile. Unul dintre ei era
irlandez, probabil din IRA; altul prea din Orientul Mijlociu; al
treilea est-european. Pilotul era un basc ursuz.
Interiorul elicopterului luxos, cu fotolii din piele i carcasa
transparent demonstra c patronul Calacanis nu se zgrcea n
nici o privin.
Bryson purta un costum ic, mult mai elegant dect hainele pe
care le mbrca de obicei, croit i cumprat pentru acea ocazie, pe
cheltuiala Ageniei. Cltorea sub o veche identitate de la
Directorat, pe care i-o crease chiar el, cu mai muli ani n urm.
John T. Coleridge era un dubios om de afaceri canadian,
cunoscut ca fiind profund implicat n anumite afaceri necurate,
acionnd ca intermediar pentru mai multe sindicate ale crimei din
Asia i pentru cteva state din Golful Persic, ocazional mijlocind
chiar angajarea unor asasini pltii. Dei Coleridge nu se bucura
de ncredere, numele su era cunoscut n anumite cercuri, iar asta
conta. n realitate, Coleridge nu mai fusese vzut de apte ani, dar

82

asta nu reprezenta ceva neobinuit n acea bran ciudat.


Harry Dunne insistase ca Bryson s foloseasc o identitate
nou, special creat pentru el de ctre magicienii de la divizia
servicii tehnice a CIA, secia reproduceri arte grafice meteri
furari specializai n ceea ce se numea eufemistic autentificare i
validare, ns Bryson refuzase.
Nu voia s rite scurgeri de informaii, nici s lase urme n
hroagele funcionarilor. Dac putea avea ncredere n Harry
Dunne? Asta era o ntrebare deschis. tia, ns, c nu se ncredea
n organizaia lui Dunne. Bryson petrecuse prea muli ani
urmrind i auzind tot soiul de poveti despre scurgerile de
informaii, gafele i indiscreiile celor de la CIA ca s mai aib
ncredere n ei. Nu, mersi, avea s-i creeze singur acoperirea.
Dar Bryson nu-l mai ntlnise pe Calacanis, nu pusese
niciodat piciorul pe puntea Armadei Spaniole, iar Basil Calacanis
era faimos pentru precauia manifestat fa de cei pe care era
dispus s-i ntlneasc. n consecin, Bryson i concepuse cu
atenie modalitatea prin care spera s fie acceptat pe vas.
Pusese la cale o afacere cu arme. Banii nu-i schimbaser
stpnul nu se ajunsese pn acolo, afacerea nu fusese ncheiat
dar stabilise legtura cu un negustor german de arme pe care-l
ntlnise de cteva ori. Acesta tria ntr-un hotel luxos din Toronto
i fusese recent demascat c pltise numeroase peruri unor
lideri ai Partidului Cretin-Democrat german. Neamul tria n
Canada, temndu-se s nu fie extrdat n Germania, unde l
atepta cu siguran un proces.
Se mai tia despre el c avea o teribil nevoie de bani. Aa c
Bryson nu fusese surprins de faptul c neamul se artase extrem
de interesat de propunerea lui John Coleridge de a face o mic
afacere mpreun. Bryson i fcuse cunoscut c reprezenta un
consoriu de generali din Zimbabwe, Rwanda i Congo care doreau
s cumpere armament de mare putere, greu de procurat i foarte
scumpe, ce putea fi furnizat doar de Calacanis. Dar Coleridge era
suficient de realist pentru a nelege c nu putea ncheia trgul
fr s aib acces la bazarul de arme al lui Calacanis. Daca
neamul, care fcuse cteva afaceri cu Calacanis, i-ar face intrarea,

83

ar putea obine un mic profit, un procent decent din comision ca


s fac puin mai mult dect s trimit un fax de prezentare la
nava lui Calacanis.
Bryson i ceilali pasageri coborr din elicopter i fur
ntmpinai de un tnr rocovan cu un nceput de chelie, bine
fcut, care le strnse minile i le zmbi slugarnic. Nu le rosti
numele, dar le spuse c se numea Ian.
V mulumesc mult c ai venit pe la noi, zise Ian cu un
accent britanic aristocratic, de parc s-ar fi adresat unor tovari
vechi, venii s ajute un prieten bolnav. Ai nimerit o noapte
grozav ca s ne vizitai ap linitit, lun plin, nu poi cere mai
mult pentru o sear superb. i ai sosit la timp pentru cin. V
rog s m urmai.
Le indic un loc chiar lng semnul pentru aterizare, unde trei
gardieni solizi, cu puti-mitralier n brae, i ateptau.
mi pare ngrozitor de ru c trebuie s trecei prin asta, dar
l cunoatei pe sir Basil. Zmbi n chip de scuze i ddu din
umeri. Extrem de sever n chestiuni de securitate, tii bine. Sir
Basil trebuie s fie foarte atent n ziua de azi.
Cei trei gardieni oachei i percheziionar cu pricepere pe noii
venii, privindu-i bnuitor. Irlandezul se simi ofensat i se rsti la
omul care-l controla, dar nu fcu nici o micare s-l opreasc.
Bryson se ateptase la acel ritual i nu-i luase nici o arm.
Gardianul care-l scotocea verific toate locurile obinuite i cteva
mai puin obinuite, fr a gsi nimic. Apoi i ceru lui Bryson s
deschid servieta.
Hrtii, spuse gardianul, cu un accent pe care-l identific
drept sicilian.
Bryson privi n jur, observ drapelul panamez de la prov i
vzu etichetele pe care scria Explozibil, lipite pe mai multe dintre
containere. Anumitor clieni privilegiai fi se permitea s inspecteze
mrfurile pe care le cumprau, chiar s se uite n containere, dar
nimic nu se ridica de acolo. Armada Spaniol urm s ancoreze n
nite porturi sigure, cum ar fi Guayaquil, din Ecuador, presupusul
cartier general al lui Calacanis sau Santos, din Brazilia. Ambele
porturi erau adevrate vizuini de pirai. n Mediterana, vasul

84

ancora n portul albanez Vlore, unul dintre cele mai mari centre de
contraband din lume. n Africa, erau porturile Lagos, din Nigeria
i Monrovia, din Liberia.
Bryson trecuse de punctul de control.
Pe-aici, v rog, zise Ian, artnd spre construcia de pe
punte, unde se aflau cu siguran cabinele echipajului, puntea de
comand, saloanele i birourile lui Calacanis.
Cei patru pasageri pornir, urmai de gardienii narmai.
Elicopterul se ridic i cnd ajunser la suprastructur, nu-l
mai auzir. Bryson recepiona sunetele cunoscute ale oceanului
pescruii, valurile clipocind i simi mirosul srat al apei,
amestecat cu cel puternic, neptor, al combustibilului navei.
Luna strlucea deasupra apelor Atlanticului.
Ian i cei patru musafiri se nghesuir n micul ascensor ce-i
urc de la nivelul punii principale pn la nivelul ase.
Cnd uile liftului se deschiser, Bryson rmase nmrmurit.
Nu mai vzuse un asemenea lux nici pe iahturile celor mai
extravagani miliardari. Dale de marmur, perei lambrisai cu
mahon, piese metalice din alam lucitoare.
Trecu pe rnd printr-un salon pentru recepii, o sal de cinema,
un centru de gimnastic echipat cu cea mai sofisticat aparatur
i cu o saun. n cele din urm ajunser ntr-un salon enorm, de o
opulen rar ntlnit chiar i n marile hoteluri.
Patru sau cinci brbai stteau lng un bar, la care servea un
barman n inut de gal. O stewardes n uniform alb, o blond
de o frumusee rar, cu ochi verzi, i oferi o cup de ampanie i-i
zmbi timid. Bryson lu paharul, i mulumi i privi n jur, ct mai
discret cu putin. Pardoseala din marmur era acoperit aproape
complet de covoare orientale; din loc n loc, se aflau canapele
tapiate cu plu; civa perei erau acoperii cu rafturi de cri
care, la o examinare atent, se dovedeau a fi pur decorative. Nite
peti mari, mpiai i fixai pe perei, trofee de la concursuri de
pescuit, ddeau un aer aparte ncperii.
Uitndu-se la ceilali invitai, Bryson constat c-i tia pe civa
dup figur. Dar cine erau? Capul i se nvrtea; prodigioasa lui
memorie era ncordat la maximum.

85

Treptat, anumite dosare se asociar unor chipuri vag cunoscute.


Un intermediar pakistanez, un ofier sus-pus al Armatei Provizorii
Irlandeze, un om de afaceri i negustor de arme care fcuse poate
mai mult dect oricine pentru a aproviziona rzboiul dintre Iran i
Irak. Erau de fa mijlocitori, negustori, venii acolo s cumpere
marf. l trecur fiori, ntrebndu-se dac vreunul dintre oamenii
ia l tiau din activitatea lui anterioar. l cunotea oare careva,
sub unul din numeroasele lui nume? Exista ntotdeauna riscul de
a fi demascat, de a fi strigat pe un nume dup ce el se prezentase
cu altul. Fcea parte din riscurile meseriei.
Nimeni nu-i acord mai mult dect o privire curioas, de genul
celei aruncate de prdtorii care vor s-i cunoasc adversarii.
Nimeni nu pru s-l recunoasc. ncet, simi c ncepe s se
relaxeze.
Auzi pe cineva murmurnd ceva despre un radar Doppler
multifuncional, pe altul pomenind despre Scorpion i rachete
antiaeriene Striela, fcute n Cehia.
Bryson o surprinse pe stewardesa blond privindu-l pe furi i-i
zmbi amabil.
Unde-i eful dumitale? o ntreb el.
Fata zmbi ncurcat.
Domnul Calacanis?
Cine altul?
Se va ntlni cu oaspeii la cin, domnule. Pot s v ofer
caviar, domnule Coleridge?
Nu mi-a plcut niciodat. Al-Biqa?
Poftim?
Accentul dumitale. E un dialect levantin al arabei, din Valea
Bekaa, corect?
Chelneria roi.
E o glum drgu.
Vd c domnul Calacanis angajeaz oameni de peste tot. E
un fel de patron care ofer anse egale tuturor.
Pi, cpitanul e italian, ofierii sunt croai, iar echipajul e
filipinez.
Parc am fi la Naiunile Unite.

86

Ea zmbi cu timiditate.
Dar clienii? insist Bryson. Ei de unde vin?
Sursul femeii dispru dintr-odat, lsnd locul unei expresii
rigide.
Nu ntreb niciodat, domnule. V rog s m scuzai.
Bryson nelese c mersese prea departe. Personalul lui
Calacanis era prietenos, dar, mai presus de orice, discret. Nu se
fcea s pun ntrebri despre patron. Din scurta expunere a lui
Dunne i din informaiile pe care le avea din perioada
Directoratului, reuise s ntocmeasc un portret. Vasiliou
Calacanis era grec. Nscut n Turcia ntr-o familie bun, fusese
trimis la Eton mpreun cu fiul uneia dintre cele mai importante
familii de fabricani de arme. Apoi nimeni nu tie exact cum
ncheiase o alian cu familia colegului de clas, pe urm intrase
n afaceri vnznd arme grecilor care se luptau cu ciprioii. Undeva
pe aceast traiectorie, fuseser mituii influeni politicieni englezi,
se stabiliser legturi puternice, iar Vasiliou deveni Basil, apoi sir
Basil. Era membru al celor mai bune cluburi londoneze. Relaiile
lui cu francezii erau i mai solide; una dintre reedinele lui era un
enorm castel pe Avenue Foch, la Paris, unde oferea regulat recepii
puternicilor zilei de la Quai dOrsay.
Dup cderea Zidului Berlinului, reui cteva tranzacii
importante cu surplusul de armament din rile est-europene,
negociind mai ales cu Bulgaria. Obinu profituri imense vnznd
arme ambelor pri implicate n rzboiul dintre Iran i Irak,
trimind zeci de elicoptere n zon. Fcu afaceri serioase cu
libienii i cu ugandezii. Din Afghanistan pn n Congo, cteva zeci
de rzboaie civile fceau ravagii.
Conflagraiile etnice i naionaliste erau alimentate de Calacanis
cu puti de asalt, mortiere, pistoale, mine de teren i rachete. i
mobilase iahtul-cargobot cu preul vieii miilor de inoceni.
Unul dintre stewarzi ncepu s vorbeasc discret cu fiecare
dintre invitai.
Cina e servit, domnule Coleridge, zise el.
Sufrageria era i mai luxoas i mai extravagant dect salonul.
Pereii erau acoperii de picturi murale ce nfiau marea, lsnd

87

impresia c invitaii cinau n aer liber, pe un ocean calm, ntr-o


dup-amiaz luminoas, nconjurai de iole graioase. Pe masa
lung, se aflau cristaluri i lumnri, sub un candelabru din
cristal.
Unul dintre stewarzi l conduse pe Bryson la un scaun aproape
de capul mesei, alturi de un brbat cu pieptul foarte bombat, cu o
barb cenuie tuns scurt i ten msliniu.
Stewardul i nclin capul spre masivul brbos, optind ceva.
Domnule Coleridge, spuse Basil Calacanis, cu glasul tuntor
al unui bas de oper rus, ntinzndu-i mna. Scuz-m c nu m
ridic.
Bryson strnse cu putere mna lui Calacanis i se aez.
Nici o problem. mi face plcere s te cunosc. Am auzit
multe despre dumneata.
i eu la fel i eu la fel. Sunt surprins c a durat att de mult
pn s ne cunoatem.
Mie mi-a luat prea mult pn s renun la intermediar, zise
Bryson. M-am sturat s pltesc comisioane.
Calacanis rspunse cu un rs bubuitor. Ceilali musafiri se
aezar n jurul mesei, prefcndu-se c n-au auzit schimbul de
replici dintre gazd i preferatul su oaspete misterios.
Bryson l remarc pe unul dintre invitai, care prea s asculte
cu atenie. Nu-l vzuse la bar pe brbatul elegant, mbrcat ntr-un
costum la dou rnduri din stof reiat. Prul bogat, argintiu, i
ajungea pn la umeri. Bryson se nfiora, cuprins de o neagr
presimire; omul i era cunoscut. Dei nu se ntlniser niciodat,
i vzuse chipul pe casete video i n fotografiile din dosare. Era un
francez care se nvrtea cu agilitate prin acele cercuri, un renumit
om de legtur pentru gruprile teroritilor extremiti. Bryson nui amintea numele, dar tia c brbatul cu pr lung era emisarul
unui important negustor francez de arme, de extrem dreapta, pe
nume Jacques Arnaud. Oare Arnaud l aproviziona pe Calacanis
sau viceversa?
De-a fi tiut ct de plcut e s faci trguieli aici, a fi venit
de mult, continu Bryson. E o nav extraordinar.
M flatezi, spuse negustorul de arme cu rceal.

88

Extraordinar nu prea e cuvntul pe care l-a folosi pentru


epava asta ruginit. De-abia mai plutete. Dar ar fi trebuit s-o vezi
cnd am cumprat-o, acum mai bine de zece ani, de la compania
maritim Maersk. Retrgeau btrna barc din circulaie, iar eu
nu sunt omul care s rateze un chilipir. Dei m tem c Maersk ma tras n piept. Afurisitul de vas avea o teribil nevoie de reparaii
i de vopsea. i o ton de rugin care trebuia curat.
Pocni din degete i frumoasa stewardes blond apru cu o
sticl de Chassagne-Montrachet, umplndu-i paharul lui
Calacanis, apoi lui Bryson. Femeia aproape c-l ignor pe Bryson.
Calacanis ridic paharul n direcia lui Bryson i zise, fcnd cu
ochiul:
Pentru trofeele de rzboi.
Bryson toast i el.
Calcanis continu:
n orice caz, Armada Spaniol merge cu o vitez rezonabil
douzeci i cinci, treizeci de noduri dar nghite dou sute
cincizeci de tone de combustibil pe zi. Asta numii voi, americanii,
ceva exagerat, nu?
De fapt, sunt canadian, zise Bryson, devenind brusc atent.
Calacanis nu prea genul de om care s aib asemenea scpri.
Apoi Bryson adug:
M ndoiesc c a fost mobilat ca acum.
Blestematele de ncperi artau ca un vechi spital municipal.
Calacanis se uita la invitaii adunai n jurul mesei.
Nu-i ofer niciodat confortul solicitat. Deci, domnule
Coleridge, neleg c ai nite clieni africani, corect?
Clienii mei, spuse Bryson cu un surs politicos, sunt
cumprtori puternic motivai.
Calacanis fcu iari cu ochiul.
Africanii au fost ntotdeauna unii dintre cei mai buni clieni ai
mei Congo, Angola, Eritreea. Pe-acolo exist mereu cte o
faciune care se lupt cu alta i ambele tabere par s fie tot timpul
pline de bani. Las-m s ghicesc: i intereseaz pistoale-mitralier
AK-47 fr accesorii, lzi cu muniie, mine de teren, grenade. Poate
i lansatoare de grenade. Puti cu lunet, cu lentile infraroii.

89

Arme antitanc. Am nimerit-o bine?


Bryson ddu din umeri.
Kalanikovurile sunt ruseti?
Las-i pe rui. Alea-s rahaturi. Am cutii pline cu
Kalanikovuri bulgreti.
Aha, pentru dumneata, tot ce-i mai bun.
Calacanis zmbi, satisfcut.
Cam aa. Kalanikovul fcut de Arsenal, n Bulgaria, rmne
cel mai bun. nsui doctorul Kalanikov prefer producia
bulgreasc. Cum spuneai c l-ai cunoscut pe Hans-Friedrich?
L-am ajutat s negocieze nite vnzri importante de tancuri
Thyssen A.G. Fuchs n Arabia Saudit. L-am prezentat unor
prieteni din Golf care se scald n petrol. Oricum, n ce privete
Kalanikovul, o s m ncred n experiena dumitale, zise Bryson
amabil. Iar putile de asalt
Nu gseti nimic mai bun dect Vektor 5,56 mm CR21, sudafricane. Merg ca unse. Dup ce-or s le ncerce, clienii dumitale
n-or s mai foloseasc altceva. Vizorul cu reflexie optic Vektor
mbuntete precizia armei cu aizeci de procente. Chiar dac nu
te pricepi.
Obuze cu deeuri de uraniu?
Calacanis nl o sprncean.
S-ar putea s gsesc cteva pentru dumneata. Interesant
alegere. Dei de dou ori mai greu dect plumbul, e cea mai bun
arm antitanc. Intr n tancuri precum un cuit fierbinte n unt. i
mai e i radioactiv. Spui c ai clieni din Rwanda i Congo?
Nu cred c am spus asta.
Acest schimb de replici solicit la maximum nervii lui Bryson.
Nu era o negociere, ei o gavot, un dans perfect regizat, fiecare
partener urmrindu-l cu atenie pe cellalt, n ateptarea unui pas
greit. Era ceva n stilul lui Calacanis, ce prea s indice faptul c
tia mai multe dect lsa s se neleag. Vicleanul negustor de
arme luase de bun identitatea lui John T. Coleridge? Nu cumva
reeaua lui de legturi se ramifica adnc, prea adnc n lumea
serviciilor de informaii?
Dac, n vreun fel anume, n anii de cnd Bryson prsise

90

Directoratul, biografia lui Coleridge fusese dat peste cap,


demascat ca fiind o ficiune, poate chiar de Ted Waller?
Un mic telefon mobil de lng farfuria lui Calacanis sun brusc.
Grecul l lu i zise cu asprime:
Ce este? Da, Chicky, dar m tem c n-are linie de credit cu
noi.
nchise aparatul i-l puse pe mas.
Clienii mei sunt interesai i de rachete Stinger.
A, da, astea sunt foarte solicitate. Toate gruprile teroriste i
de gheril par s-i doreasc cte o lad n ziua de azi. Mulumit
guvernului american, exist o cantitate suficient n circulaie.
Americanii le trimiteau prietenilor ca pe acadele. Pe urm, la
sfritul anilor optzeci, cteva dintre ele au ajuns pe canonierele
iraniene i-au dobort elicopterele marinei americane n Golf. Ca
urmare, americanii s-au vzut pui n situaia jenant de a trebui
s le rscumpere.
Washingtonul ofer o sut de mii de dolari pentru returnarea
fiecrei rachete Stinger, ceea ce nseamn de patru ori preul iniial.
Sigur, eu pltesc mai bine.
Calacanis tcu.
neleg c i Washingtonul e unul din clienii dumitale, rosti
Bryson calm.
Au cum spunei voi buzunare adnci, rspunse evaziv
Calacanis.
n anumite cercuri se aude c tipul sta de achiziii a sporit
n ultima vreme, continu Bryson cu voce joas. C anumite
organizaii din Washington, anumite agenii secrete care au
posibilitatea s acioneze nesupravegheate au cumprat masiv de
la dumneata.
Bryson se strduise s abordeze problema pe un ton indiferent,
ns Calacanis nelese exact unde btea i-i arunc o privire
piezi.
Te intereseaz marfa mea sau clienii mei? ntreb cu rceal
negustorul de arme.
Bryson nepeni, nelegnd ct de mult greise. Calacanis ddu
s se ridice.

91

Te rog s m scuzi. Am impresia c-i neglijez pe ceilali


oaspei.
Grbit, cu voce joas, convingtoare, Bryson spuse:
ntreb dintr-un interes anume. Un interes de afaceri.
Calacanis se ntoarse ctre el cu pruden.
Ce fel de afaceri poi avea dumneata cu ageniile
guvernamentale?
Am ceva de oferit, zise Bryson. Ceva ce-ar putea interesa un
comerciant important, fr legtur oficial cu vreun guvern, dar
care are, cum spuneai dumneata, buzunare adnci.
Dumneata ai s-mi oferi mie ceva? M tem c nu neleg. Dac
vrei s-i negociezi propria afacere, n-ai nevoie de mine.
n cazul sta, spuse Bryson, cobornd vocea i mai mult, nu
exist alt cale acceptabil.
Cale? rosti Calacanis iritat. Despre ce naiba vorbeti?
Bryson vorbea acum aproape n oapt. Calacanis i nclin
capul ca s-l poat auzi.
Planuri, murmur Bryson. Proiecte care ar putea valora o
grmad de bani pentru cineva care are, s zicem, fonduri
nelimitate. Eu nu m pot implica direct. Nu pot stabili nici o
legtur. Serviciile dumitale ca om de contact, ca mijlocitor nu
gsesc un cuvnt mai potrivit vor fi rspltite cu generozitate.
M intrigi, spuse Calacanis. Cred c ar trebui s continum
discuia asta ntre patru ochi.
n biblioteca lui Calacanis se aflau delicate piese de mobilier n
stil franuzesc. Storuri i draperii romane acopereau doi perei de
sticl, ceilali fiind decorai cu vechi hri maritime nrmate. n
centrul unuia dintre perei se vedea o u. Bryson se ntreb unde
ducea.
Faptul c grecul i prsise att de repede comesenii era
dovada atraciei exercitate de hrtiile pe care le inea Calacanis n
mn. Planurile fuseser pregtite de graficienii departamentului
de servicii tehnice al CIA, astfel nct s fac fa studierii lor de
ctre un negustor de arme cu experien n citirea unor asemenea
documente.

92

Calacanis nu ncerc s-i ascund entuziasmul. Ridic privirea


de pe planuri; ochii lui exprimau lcomie.
Asta-i o nou generaie a sistemului de arme antitanc
JAVELIN, opti el copleit. De unde dracu le-ai obinut?
Bryson zmbi cu modestie.
Dumneata nu-i divulgi secretele comerciale, deci n-am s-o
fac nici eu.
Arme uoare, portabile, punct ochit punct lovit. Muniia e
aceeai proiectilul de 127 milimetri dar mecanismul de
comand a lansrii pare s fi devenit mult mai sofisticat, deosebit
de rezistent la contramsuri. Dac neleg cu bine, procentajul de
lovire a intei e acum de aproape sut la sut!
Bryson ncuviin.
Aa mi s-a dat de neles.
Ai i codurile de iniiere?
Bryson nelese c omul se referea la programul care permitea
reproiectarea armei.
Sigur.
Nu duc lips de persoane interesate, dar mai ntreb cine
dispune de atia bani.
Te gndeti la vreun client.
Se afl la bordul navei.
La cin?
A refuzat politicos invitaia mea. Prefer s nu se amestece cu
ceilali. n clipa asta inspecteaz marfa.
Calacanis lu telefonul mobil i form un numr.
Ateptnd legtura, remarc:
Organizaia acestui domn i-a fcut de cap n ultima vreme
cu achiziiile. Cantiti masive de armament mobil. O arm ca asta
o s-l intereseze, fr ndoial, iar banii par s nu fie o problem
pentru patronii lui.
Se ntrerupse i vorbi n receptor:
Poi s-i spui domnului Jenrette s treac pe la bibliotec, te
rog?
Partea interesat, aa cum l numise Calacanis pe posibilul
client, apru la ua bibliotecii dup numai cinci minute, escortat

93

de rocovanul pleuv pe nume Ian, care-l ntmpinase pe Bryson la


elicopter.
Numele lui era Jenrette, ns Bryson nelese imediat c
Jenrette era doar cea mai recent dintr-o scrie de identiti false.
Brbatul de vrst mijlocie, cu prul crunt i nengrijit traversnd
ncperea spre biroul lui Calacanis, ddu cu ochii de Bryson.
La Kowloon.
n barul de pe acoperiul hotelului Miramar.
Jenrette era un agent de teren al Directoratului, pe care el l
cunotea sub numele de Vance Gifford.
Organizaia acestui domn i-a fcut de cap n ultima vreme cu
achiziiile. Cantiti masive de armament mobil. O arm ca asta o
s-l intereseze, fr ndoial, iar banii par s nu fie o problem
pentru patronii lui!
Banii nu-s o problem organizaia acestui domn i-a fcut de
cap cu achiziiile.
Vance Gifford lucra tot la Directorat, ceea ce nsemna c Harry
Dunne avusese dreptate: Directoratul continua s existe.
Domnule Jenrette, zise Calacanis, a vrea s-i prezint pe
cineva care are o nou jucrie interesant; cred c dumitale i
prietenilor dumitale v-ar plcea s-o cumprai.
Ian, bodigardul i aghiotantul, sttea lng tocul uii, urmrind
scena n tcere. Vance Gifford pru ocat o fraciune de secund,
apoi expresia i se mblnzi i schi un zmbet pe care Bryson l
etichet imediat drept fals.
Domnul domnul Coleridge, da?
Te rog s-mi spui John, zise Bryson cu un aer degajat.
Se simea paralizat, dar mintea i funciona cu rapiditate.
De ce am oare senzaia c ne-am mai ntlnit undeva? zise
omul Directoratului, simulnd jovialitatea.
Bryson chicoti, relaxndu-se, dar continund s studieze ochii
omului, modificrile imperceptibile ale expresiei faciale, care-i
dezvluiau adevrul din spatele minciunii. Vance Gifford era un
agent activ al Directoratului. Bryson n-avea nici o ndoial.
Era activ i cnd se ntlniser, cu opt sau nou ani n urm, n
Sectorul de Est, la barul Marimar din Kowloon.

94

De-abia dac ne-am cunoscut, am petrecut cam o or vorbind


despre afaceri, fonduri secrete, locuri pentru mesaje i altele
asemenea. Dat fiind fragmentarea activitii, nici unul dintre noi navea idee ce fcea cu adevrat cellalt n organizaie.
Fr ndoial c Gifford rmsese activ, altfel nu l-ar fi chemat
acolo Calacanis ca s examineze prototipul momeala.
S fi fost la Hong Kong? ntreb Bryson. La Taipei? i
dumneata mi pari cunoscut.
Bryson adoptase un aer blazat, chiar uor amuzat de confuzia
de identiti, ns inima i btea cu putere. Simea transpiraia
curgndu-i pe frunte. Instinctele de agent i rmseser la fel de
puternice, dar psihicul lui, emoiile nu i le mai domina la fel de
bine. Gifford joac pe fa, nelese Bryson. tie cine sunt, dar nu-i
d seama de ce m aflu aici.
Fiind un agent experimentat, deocamdat examineaz situaia.
Slav Domnului.
n orice caz, oriunde i oricnd ne-am fi ntlnit, m bucur s
te revd.
Sunt mereu dornic s cumpr o nou jucrie, zise omul
Directoratului cu nonalan.
Ochii ptrunztori ai lui Gifford/Jenrette se ndreptar pe furi
ctre Bryson.
tie c nu mai lucrez cu ei, i zise aceasta. Cnd un agent al
Directoratului era concediat, vestea circula cu viteza luminii,
pentru a preveni ncercrile de infiltrare ale celui exclus. Dar ct
de mult tie el despre mprejurrile nlturrii mele? M privete ca
pe un duman? Sau ca pe o persoan neutr? Va presupune oare c
am afacerea mea, ca atia ageni secrei care, dup ncheierea
rzboiului rece, s-au apucat de procurarea echipamentelor militare?
Totui, Gifford e iste: tie c i se ofer o tehnologie ultrasecret
furat i c asta nu prea e o afacere obinuit, nici mcar pentru
strania lume interlop a negustorilor de arme.
Exist mai multe posibiliti. Poate presupune c e pclit, c i sa oferit o momeal care ascunde un crlig. n acest caz, o s trag
concluzia c m-am dus n alt parte la o alt agenie
guvernamental, poate chiar n tabra advers! Crligele cu

95

momeal sunt o tehnic de recrutare clasic, folosit de principalele


servicii strine de informaii.
Mintea lui Bryson lucra rapid.
Poate crede c particip la vreo btlie birocratic nimicitoare ntre
agenii, c sunt cine tie ce escroc, sau, mai ru m suspecteaz
c sunt un impostor, care conduce o operaiune mpotriva lui
Calacanis, poate chiar mpotriva clienilor lui Calacanis.
N-avea cum s anticipeze reacia lui Gifford. Singurul lucru pe
care-l putea face era s se pregteasc pentru oricare reacie
posibil.
Pe chipul lui Calacanis nu se citea nimic. Grecul i fcu semn
omului Directoratului s vin n biroul lui, pe care etalase
planurile, specificaiile i codurile de iniiere ale sofisticatei arme.
Gifford se apropie de birou, se aplec i ncepu s studieze
planurile cu mare atenie.
Buzele lui Gifiord se micar imperceptibil n vreme ce-i optea
ceva negustorului de arme, fr s-l priveasc.
Te rog s ne scuzi, domnule Coleridge. Domnul Jenrette i cu
mine am vrea s discutm ntre patru ochi.
Calacanis se ridic i deschise ua din peretele bibliotecii i
Bryson vzu c ddea ntr-un birou. Jenrette l urm i ua se
nchise n spatele lor. Bryson edea ntr-unul dintre vechile fotolii
franuzeti, nemicat precum o insect prins n chihlimbar. Pe
dinafar prea un om care atepta linitit, gndindu-se la banii pe
care i va ctiga dup afacerea pe cale de-a fi ncheiat. n
realitate, mintea lui lucra cu febrilitate, ncercnd cu disperare s
anticipeze urmtoarea micare. Totul depindea de modul n care
Jenrette hotra s acioneze. Oare ce-i optise grecului? Putea
Jenrette s-i dezvluie cum l cunoscuse pe Bryson fr s-i spun
despre munca lui la Directorat? Era pregtit Jenrette s fac asta?
Ct de multe secrete puteau fi divulgate? Ct de solid era
acoperirea lui Jenrette? Toate astea reprezentau nite necunoscute.
Pe deasupra, omul care-i spunea Jenrette n-avea idee ce cuta
Bryson acolo. Probabil credea c Bryson avea propria afacere i
vindea proiecte pentru arme.
Ua biroului se deschise. Bryson ridic privirea i o vzu pe

96

stewardesa blond cu o tav cu pahare goale i o sticl de ceva ce


prea a fi porto. Era limpede c fusese chemat de grec i intrase
n biroul acestuia pe alt u. Pru c nu-l observ pe Bryson n
vreme ce strngea cupele de ampanie i paharele de vin pe care le
folosise Calacanis. Oprindu-se n trecere ca s ia o scrumier mare
de sticl, plin cu resturi de trabucuri cubaneze, de pe msua de
lng Bryson, femeia i se adres n oapt:
Suntei un om cunoscut, domnule Coleridge, murmur ea
fr s-l priveasc: patru prieteni de-ai dumneavoastr v ateapt
n camera alturat.
Bryson ridic ochii spre ea i-i vzu privirea ndreptat spre ua
care da n birou.
ncercai s nu v lsai jecmnit de traficantul Heriz. E un
tip teribil i unul dintre preferaii domnului Calacanis.
Bryson se ncorda, cu trapul strbtut de fiori. Totui, se
stpni i rmase nemicat, fr s-i trdeze emoia.
Ce nseamn asta?
Se punea la cale vreo ambuscad n biroul alturat?
Femeia fcea parte din scenariu? Dac nu de ce l avertizase?
Ua de la biroul lui Calacanis se deschise brusc. Grecul i Ian,
bodyguardul lui, aprur amenintor n prag. Gifford/ Jenrette
sttea mai departe, n spatele lor.
Domnule Coleridge, zise Calacanis cu voce tare, eti amabil
s ni te alturi?
Pre de o fraciune de secund, Bryson l privi atent, ncercnd
s ghiceasc inteniile grecului.
Sigur, rspunse el, imediat. Cred c am lsat ceva important
la bar.
Domnule Coleridge, m tem c n-avem timp de pierdut, zise
Calacanis cu glas puternic, aspru.
Nu dureaz dect un minut, spuse Bryson ntorcndu-se
ctre ua care ducea n sufragerie.
Ua era pzit acum de alt gardian. Cu toate acestea, Bryson i
continu drumul, ca i cum nimic nu s-ar fi ntmplat.
Ajunsese la civa pai de bodyguardul solid care pzea ua.
mi pare ru, domnule Coleridge, chiar trebuie s stm de

97

vorb, dumneata i cu mine, zise Calacanis dnd uor din cap


un semnal clar pentru gardianul de la u.
Trupul lui Bryson se ncorda cnd bodyguardul masiv se
ntoarse s ncuie ua.
Acum!
Se npusti nainte, izbindu-l pe bodyguard de tocul din lemn al
uii deschise. Micarea brusc l surprinse pe gardian.
Omul se zbtu, ducnd mna la arm, dar Bryson l lovi cu
piciorul n abdomen.
Brusc ncepu s sune o alarm, declanat, evident, de
Calacanis, care striga. Cnd bodyguardul i pierdu echilibrul,
Bryson profit i i nfipse genunchiul drept n alele omului i l
trnti la podea.
Stai pe loc! tun Calacanis.
Bryson se ntoarse rapid i vzu c Ian, cellalt bodyguard,
luase poziie de tragere, ridicnd cu amndou minile un pistol
de calibrul 38.
n acel moment, gardianul de sub el reui s se ridice,
ncordndu-se din rsputeri, ns Bryson folosi acea micare
mpotriva adversarului su, ridicndu-l n sus i nfigndu-i
degetele n ochii lui, astfel c easta omului deveni un soi de pavz
pentru el. Ian nu va trage pentru a nu-l nimeri pe colegul lui.
Calculase greit. Auzi o explozie, simi stropii de snge i omul
se prbui mort. Ian i ucisese colegul, ncercnd s-l mpute pe
el.
Bryson se rsuci i se arunc brusc ntr-o parte, evitnd alt
glon, apoi fugi prin ua deschis. Cartuele explodau n urma lui,
fcnd s sar achii de lemn i gurind pereii metalici. n
sunetul asurzitor al alarmei, o lu la goan pe coridor.

Washington, D.C.
Hai s spunem lucrurilor pe nume. N-o s te opreti, orice-a
zice eu, nu-i aa?
Roger Fry l privi pe senatorul James Cassidy. Timp de patru

98

ani, de cnd Fry era eful lui de personal, contribuise la


ntocmirea declaraiilor politice pentru Congres i a discursurilor
din campania electoral. Senatorul venea la el ori de cte ori
aprea vreo chestiune dificil. Fry, un brbat rocat, suplu, de vreo
patruzeci de ani, era o persoan pe care putea conta ntotdeauna
pentru alctuirea unui discurs electoral urgent. Se punea
problema sprijinirii financiare a fermelor care produceau lapte?
Dac adoptai o anume poziie, avocaii de la ora puteau striga c
e un dezastru, n vreme ce susintorii agriculturii se luau de tine
c nu le susii prerea.
Deseori, Fry i spunea: Jim, e o situaie discutabil voteaz
cum i dicteaz contiina, tiind c senatorul i fcuse cariera
acionnd dup cum l tia capul.
Soarele dup-amiezei trzii se strecura printre jaluzelele
veneiene, aruncnd umbre prelungi pe podeaua ncperii de la
Senat i reflectndu-se n luciul biroului lustruit din mahon al lui
Cassidy. Senatorul de Massachusetts ridic ochii de pe
documentele pe care le avea n fa i ntlni privirea lui Fry.
Sper c nelegi ct de preios eti pentru mine, Rog, zise el,
zmbind. i asta pentru c te pricepi att de bine s te ocupi de
aspectul pragmatic, de temporizare i de apriga trguial a acestei
afaceri, permindu-mi, din cnd n cnd, s m ridic i s spun
ce cred.
Fry fusese dintotdeauna impresionat de nfiarea distins, a
naibii de senatorial a lui Cassidy: coama ngrijit de pr argintiu
i ondulat, trsturile fin cizelate. Faa proaspt a senatorului, cu
pomeii ridicai, att de fotogenic; dar, mai presus de toate astea,
ochii erau cei care-i confereau expresivitate. Privirea cald, intim,
i fcea pe alegtori s-l simt apropiat. Dar aceeai ochi puteau
deveni necrutori cnd audia un martor aflat n faa comisiei sale.
Din cnd n cnd?
Fry ddu din cap.
Al naibii de des, dac m ntrebi pe mine. Prea des pentru
binele tu politic. i ct de curnd, treaba asta o s te pun la
pmnt. Ultimele alegeri n-au fost chiar o plimbare prin parc,
dac-mi dai voie s-i amintesc.

99

i faci prea multe griji, Rog.


Cineva trebuie s-o fac.
Ascult-m, pe alegtori i intereseaz alte lucruri. i-am
artat scrisoarea asta?
O primise de la o femeie care locuia n Massachusetts i care
dduse n judecat o companie de marketing dup ce descoperise
c aceasta avea treizeci de pagini imprimate la un rnd cu
informaii despre ea, datnd din urm cu cincisprezece ani.
Compania cunotea i era n msur s vnd, mai mult de nou
sute de elemente informative care o priveau inclusiv denumirile
de somnifere, antiacizi i alifii pentru hemoroizi, pe care le folosea.
Aveau date privind divorul ei, tratamentele medicale, evalurile
creditului i amenzile de circulaie primite. Dar asta nu era ceva
neobinuit; compania deinea dosare similare despre milioane de
americani. Singurul lucru ciudat era faptul c ea aflase i nu era
singura. Scrisoarea ei fusese prima i-l ngrijorase pe Cassidy.
Ai uitat, Jim, c am rspuns personal la scrisoarea asta, zise
Fry. Eu spun doar c nu tii ce agitaie strneti de data asta.
Asta-i esena modului n care se fac afaceri n ziua de azi.
De aceea merit s vorbim despre ea, zise calm senatorul.
Uneori e mai important s trieti i s nfruni o nou zi.
Dar Fry tia cum reacioneaz Cassidy cnd i cnt sticleii n
cap: indignarea moral lua locul calculului rece al interesului
politic. Senatorul nu era un sfnt: uneori bea prea mult i, mai
ales n tineree, umblase cu prea multe femei. n acelai timp,
Cassidy pstrase un fond de integritate politic: ncerca s fac tot
ce era corect, cel puin n cazurile n care corectitudinea unei
aciuni se dovedea a fi la fel de limpede ca i costul ei politic. Era o
nclinaie spre idealism pe care Fry o critica i, aproape mpotriva
propriei voine, o respecta.
i aminteti cum a definit Ambrose Pierce un om de stat?
Senatorul i fcu cu ochiul.
Un politician care, n urma presiunilor exercitate asupra lui
din toate prile, rmne n picioare.
Am fost ieri la garderob i-am aflat c ai primit o nou
porecl, zise Fry, schind un zmbet. Asta o s-i plac, Jim:

100

senatorul Cassandra.
Cassidy se ncrunt.
Nimeni n-a ascultat-o pe Cassandra, dei ar fi trebuit s-o
fac, mormi el. Cel puin ea putea spune c i-a prevenit
Se opri. Terminaser i subiectul sta; conversaia se ncheiase.
Fry l proteja, aa nct Cassidy l ascult pn la capt.
Senatorul Cassidy va face tot cum va vrea i nimic nu-l putea
opri.
Indiferent de riscuri.

101

6
Pai grbii bubuiau n spatele lui pe puntea de oel, n vreme ce
alerga spre centrul casei scrii. Pndind liftul, Bryson se opri o
fraciune de secund, apoi se rzgndi; ascensorul se mica ncet
i, odat aflat nuntru, ar fi fost ntr-un sicriu vertical, prad
uoar pentru oricine ar fi putut opri mecanismul liftului. Nu, avea
s-o ia pe scri, chiar dac va face zgomot. Nu exista alt cale de
ieire din acel loc.
N-avea de ales. n sus ori n jos? n sus, spre timon i puntea
de comand, ar fi fost o micare neateptat, dar risca s fie prins
pe o punte superioar cu puine ieiri. Nu, nu era o idee bun. n
jos, spre puntea principal, singura cale de scpare.
Scpare? ns cum? Exista o singur cale de a prsi nava de
pe puntea principal n ap fie srind, ceea ce ar fi fost
sinucidere curat n valurile reci ale Atlanticului, fie cobornd pe
pasarel, dar coborrea ar fi fost prea lent i expus primejdiilor.
Iisuse! N-avea nici o cale de scpare!
Nu, nu trebuia s gndeasc aa; exista o soluie, iar el avea s-o
gseasc.
Era ca un oarece ntr-un labirint; faptul c nu cunotea planul
general al imensei nave l dezavantaja net fa de urmritorii lui.
Cu toate astea, date fiind dimensiunile vasului trebuia s existe
nenumrate pasaje n care putea s scape de urmritori i s se
ascund la nevoie.
Se avnt spre scri i ncepu s le coboare cte dou deodat,
n timp ce deasupra lui se auzeau strigte. Unul dintre bodyguarzi
era mort, dar existau fr ndoial i alii, alertai i chemai de
numeroasele alarme i de staiile de radio cu dou canale. Paii i
strigtele se auzeau tot mai amenintor, dinspre casa scrii.
Urmritorii deveneau mai numeroi i se prea c n cteva
secunde aveau s apar alii, din alte pri ale navei.
Sirenele i alarmele vasului rsunau ntr-un vacarm de zgomote
aspre, metalice. Un palier ddea spre un pasaj scurt ce prea s

102

conduc spre partea exterioar a unei puni.


Deschise ncet ua, o nchise fr zgomot n urma lui, alerg
nainte i se trezi pe puntea de la pupa. Cerul era negru, valurile
se loveau uor de coca vasului. Fugi spre balustrad, cutnd
mnerele i treptele din oel, aflate de obicei pe pereii vaselor,
folosite drept calc de salvare n situaii critice. Putea cobor pn la
alt nivel al navei, ncercnd s scape de urmritori. Dar nu existau
mnere de oel pe carcas. Singura cale de ieire era jos.
Se auzi o mpuctur. Glonul rico dintr-un cabestan
metalic, cu un uierat ascuit. Prsi balustrada i se retrase n
umbr, n spatele unui troliu de acostare pe care era nfurat
cablul din oel al navei n jurul cabestanului, ca un gigantic mosor
de a, ncercnd s se ascund. Alt serie de gloane zgriar
metalul, la civa centimetri de capul su.
Trgeau fr reinere, iar el nelese c, avnd oceanul n spatele
lui, urmritorii puteau deschide focul fr teama de a deteriora
vreunul dintre sensibilele echipamente de navigaie ale vasului.
nuntru, ar fi trebuit s fie mai ateni. Asta l proteja! Indivizii nar fi ezitat s-l ucid, ns nu voiau s-i deterioreze nava sau
preioasa ei ncrctur.
Trebuia s prseasc zona deschis i s se ntoarc n
pntecele vasului. Ascunziurile erau mai numeroase acolo i, n
plus, ar fi putut profita de ezitarea lor de a trage n voie.
Dar acum ce putea face? Se afla acolo, nconjurat, avnd drept
protecie doar un cabestan uria din oel. Pentru el, era cel mai
riscant loc de pe nav.
Doi sau trei trgtori preau s se fi apropiat periculos de mult.
Era depit numeric. Trebuia s le distrag atenia, s-i
pcleasc, dar cum? Uitndu-se nnebunit n jur, observ n
spatele unei brne din fier, un cilindru ce se ridica la aproape un
metru deasupra punii; lng el zri o cutie de vopsea uitat acolo
de vreun marinar. Se tr pe punte i o lu. Era aproape goal.
Fu zrit i se auzi o rafal de arm automat. Se retrase n
grab, nhnd mnerul cutiei pe care o arunc n fa, spre
balustrad. Privi de dup baricada lui i-i vzu pe cei doi brbai
ntorcndu-se ctre sursa zgomotului. Unul dintre ei alerg ntr-

103

acolo, deprtndu-se de locul unde se ascunsese Bryson. Cellalt


se rsuci n poziia clasic a trgtorului, mturnd locul cu
privirea. n timp ce primul alerga spre tribord, al doilea fcu un
ocol spre babord, innd tot timpul arma ndreptat ctre troliul de
acostare. Acesta din urm ghicise manevra, bnuia c Bryson
provocase diversiunea i credea c urmritul se afla nc ghemuit
n spatele vinciului.
Nu se atepta ca Bryson s ias de dup vinci i s vin spre el.
Bryson era doar la civa pai de al doilea gardian, se auzi o
mpuctur din direcia primului om, un anun c Bryson nu era
acolo o micare de amator. Al doilea brbat, aflat la civa
centimetri de Bryson, se ntoarse, cu atenia deturnat.
Mic! Acum!
Bryson sri i i lovi adversarul cu genunchiul n stomac.
Omul csc gura, rmase fr aer i, n timp ce se ridica n
picioare, Bryson l lovi cu cotul n beregat. Auzi cartilajele
trosnind n timp ce i rsucea gtul. Brbatul rcni de durere i
Bryson reui s-i nhae arma. ncerc s i-o smulg din mn,
dar adversarul nu ced; n ciuda durerii pe care i-o provocase
Bryson, soldatul lui Calacanis se lupta, refuznd s cedeze
pistolul. Din cealalt parte a punii, cellalt pistolar alerga trgnd
spre colegul lui, care-i masca inta. Bryson rsuci arma pn cnd
ncheietura omului trosni, iar eava armei era acum ndreptat
spre pieptul gardianului. Arttorul lui Bryson cuta trgaciul; l
gsi i trase.
Soldatul se arcui pe spate, cu pieptul strpuns. Bryson nu grei
inta; l mpuc pe individ n inim.
nfcnd arma, sri n picioare i ncepu s trag nebunete n
direcia brbatului ce fugea; acesta nu ripost, tiind c
mpucturile din alergare nu-i nimereau inta. Acea pauz
scurt era tot ce-i trebuia lui Bryson. Ddu drumul unei rafale de
foc semiautomat i un cartu nimeri fruntea atacatorului. Omul se
prbui lng balustrad.
Pre de cteva secunde era n siguran, dar auzea paii
apropiindu-se, apoi mpucturile care-i nsoeau. Nu era nici pe
departe n siguran.

104

i-acum ncotro?
Imediat deasupra lui, n fa, vzu o u pe care scria SALA
GENERATORULUI DIESEL. Trebuia s duc spre sala motoarelor,
care prea pentru moment cel mai bun refugiu. Travers n fug
puntea, trase de u i-o deschise, apoi cobor grbit o scar
metalic abrupt i ngust, vopsit n verde. Ajunse ntr-o zon
deschis, unde era un zgomot asurzitor. Generatoarele Diesel
auxiliare funcionau, furniznd electricitate pentru nav, deoarece
motoarele erau oprite. Din civa pai, travers n goan o ramp
ce nconjura ncperea pe deasupra imenselor generatoare.
n ciuda zgomotului, i auzi pe urmritorii si i vzu pentru o
clip cteva siluete ce coborau n vitez scara metalic, asemeni
unor umbre pe fundalul de un verde stins.
Erau patru i coborau scara abrupt cu o stngcie care-l
surprinse la nceput. Apoi i ddu seama c doi dintre ei purtau
ochelari pentru vedere nocturn, iar ceilali aveau puti cu lunet
n infrarou. Contururile lor erau imposibil de confundat.
Ridic pistolul, l ochi pe primul om de pe scar i
Brusc se fcu ntuneric.
Becurile din ncpere fuseser stinse, probabil de la vreun
panou central de control. Nu era de mirare c atacatorii purtau un
asemenea echipament! Eliminnd orice surs de lumin, ei sperau
s valorifice avantajul oferit de armamentul lor sofisticat. Pe o nav
cum era aceea, un adevrat arsenal plutitor, n-aveau cum s
lipseasc astfel de arme.
Trase n direcia spre care intise cu o secund sau doua n
urm. Auzi un ipt, apoi o bufnitur. Un adversar fusese dobort.
Ar fi fost o nebunie s continue s trag n ntuneric, irosindu-i
muniia, deoarece nu tia cte gloane i rmseser i nici cum s
fac rost de altele.
Adversarii lui ateptau ca el s procedeze ca un animal ncolit,
ca un obolan care se neac. S trag rafale cu disperare, n
netire, pe ntuneric. S-i consume muniia la ntmplare,
prostete, pentru ca apoi, cu ajutorul ochelarilor speciali, s-l
lichideze.
n ntuneric, ntinse braele, cutnd s depisteze obstacolele, n

105

intenia de a le evita, dar i pentru a se ascunde la nevoie n


spatele lor. Cei care purtau lunete monoculare cu infraroii, legate
la ochi cu nite curele prinse de cti, aveau cu siguran i
pistoale. Ceilali erau narmai cu puti cu lunet pentru vedere
nocturn. Ambele sisteme permiteau celui ce le folosea s vad n
ntuneric, detectnd diferitele temperaturi degajate de intele vii
sau inerte. Aparatele optice cu imagini termice fuseser folosite cu
succes n timpul rzboiului Malvinelor din 1982 i n rzboiul din
Golf, n 1991.
Bryson i ddu seama c adversarii lui aveau lunete RAPTOR
din ultima generaie, uoare i foarte precise. Folosite n mod
obinuit de trgtori de elit, erau montate pe puti de calibru 50.
O, Doamne Sfinte. Cmpul de lupt avea numeroase obstacole,
iar din cauza ntunericului, zgomotul generatorului prea i mai
puternic.
n bezn, un punct rou ncepu s-i danseze prin faa ochilor.
Cineva l localizase.
S fac triangulaia! S estimeze locul unde se afla trgtorul,
pornind de la direcia reticulului infrarou aintit spre el. Nu era
pentru prima dat inta unui trgtor cu lunet n infrarou i
nvase s estimeze distana la care se afla pucaul. Repede.
Fiecare clip pierdut pentru a inti i ddea dumanului su,
care-l vedea ca pe un obiect verde pe un fundal verde nchis sau
negru, timp s fac acelai lucru. n plus, inamicul su tia cu
precizie unde se afla, n vreme ce el se bizuia doar pe noroc i pe o
ndemnare de mult neexersat.
i cum putea s inteasc pe ntuneric? n ce anume s trag?
nchise pe jumtate ochii, ncercnd s-i concentreze privirea,
ns nu reui s vad nimic. Ridic pistolul i trase.
Un ipt!
Nimerise pe cineva, ns nu tia ct de ru l rnise.
O clip mai trziu, un glon lovi maina din stnga lui, uiernd
cu putere. n ciuda aparaturii sofisticate, dumanii lui rataser
inta. Nu prea s le pese dac gloanele lor loveau generatorul.
Mainile erau ncastrate n oel gros i durabil.
Deci nu le psa ce loveau sau dac ratau inta.

106

Ci oameni s fi fost acolo? Din cauz c generatorul fcea un


zgomot puternic, nu putea auzi paii apropiindu-se, nici respiraia
ntretiat a unui rnit. Era, de fapt, orb i surd.
O lu la fug pe pasarel, cu o mn ntins n fa ca s se
protejeze de eventualele obstacole i strngnd arma cu cealalt;
auzi iari mpucturi. Un glon vji att de aproape de capul
su, nct simi curentul de aer lng east. Pe urm, mna
ntins n fa se lovi de ceva dur un perete despritor.
Ajunsese la un zid aflat la captul vastei ncperi. i ntoarse
arma ntr-o parte, apoi n cealalt i lovi de fiecare dat balustrada
de oel.
Era prins n capcan.
Percepu luminia roie dansnd n ntuneric, n timp ce unul
din trgtori intea ovalul verde care, n luneta cu vedere nocturn,
era capul lui.
Agit pistolul n aer, n faa lui, pregtit s trag din nou n gol.
i strig:
D-i drumul! Dac nu m nimereti, riti s strici
generatorul. Aici e un echipament electronic sensibil, microcipuri
uor de distrus. Termin generatorul i-o s ntrerupi toat
electricitatea de pe vas. O s vedem ce-o s zic atunci Calacanis.
Tcere. O fraciune de secund. I se pru c vede punctul rou
tremurnd.
Se auzi un rs nfundat, reticulul infrarou i trecu din nou prin
faa ochilor, rmase nemicat, apoi uieratul unei arme cu
amortizor, nc trei iuituri, un ipt i zgomotul altui trup cznd
pe podeaua din oel a pasarelei.
Ce se ntmplase?
Cine trsese n dumanul lui? Cineva trsese o rafal, folosind
un pistol cu amortizor. Trsese n urmritorii lui, poate chiar i
eliminase!
Nu mica! strig Bryson n bezn spre pistolarul necunoscut.
iptul lui n-avea rost de ce i-ar fi dat atenie adversarii lui cu
ochelari pentru vedere nocturn sau lunet? Totui reacia lui
neateptat i chiar ilogic, ar fi putut crea cteva secunde de
confuzie.

107

Nu trage! deslui el o voce, n zgomotul asurzitor al


generatoarelor.
Era vocea unei femei.
Bryson nghe. Nu vzuse dect brbai cobornd scara
metalic spre ncpere, ns echipamentul voluminos putea
ascunde cu uurin o siluet feminin.
Dar ce nsemna acest nu trage?
Bryson strig:
Pune arma jos!
Brusc fu orbit de lumin i nelese c becurile din sal fuseser
aprinse!
Ce se ntmpla?
n cteva secunde, ochii i se obinuir cu lumina i reui s
deslueasc silueta femeii care-i vorbise, aflat pe o pasarel de
deasupra. Purta o uniform alb uniforma stewardesei lui
Calacanis i o caschet cu curele: lentila unui dispozitiv pentru
vedere nocturn i ascundea jumtate din fa. Cu toate acestea,
Bryson i ddu seama c era frumoasa blond cu care schimbase
cteva cuvinte nainte de cin, care-i optise chiar nainte s
nceap violena nite vorbe pe care acum le nelegea drept un
adevrat avertisment.
Sttea ghemuit n poziie de tragere, strngnd patul unei
arme Ruger ce avea ataat un amortizor lung. Mai vzu patru
trupuri prbuite dou pe puntea de lng generator, unul la
nceputul pasarelei pe care sttea el, iar altul la doar doi metri
distan, alarmant de aproape.
Femeia nu avea arma ndreptat spre el, dimpotriv l acoperea,
supraveghindu-i pe cei czui. Stewardesa sttea lng un mic
panou de control, plin cu butoane; de-acolo aprinsese lumina.
Haide! strig ea, acoperind vuietul monoton. Pe-aici!
Ce dracu se ntmpl?
Bryson fcuse ochii mari, zpcit.
Hai s mergem! strig nfuriat femeia.
Ce vrei? strig Bryson, mai mult ca s ctige timp dect ca
s capete un rspuns.
Asta nu putea fi dect o capcan iscusit, dar tot o capcan!

108

Ce dracu crezi? ip ea, ntorcnd arma spre el i relund


poziia de tragere.
El ndrept puca asupra ei i, cnd se pregtea s apese pe
trgaci, o vzu mutnd eava armei cu civa centimetri spre
dreapta i auzi uieratul nfundat al altui cartu. Aproape
concomitent, auzi o bufnitur i vzu un trup rsturnndu-se de
pe pardoseala de deasupra lor.
Alt trgtor cu puc echipat cu lunet pentru vedere
nocturn.
Femeia tocmai l ucisese.
Lunetistul se furiase spre el i l-ar fi ucis dac femeia nu-l
dobora.
Mic! strig ea. nainte s apar alii. Dac vrei s-i salvezi
viaa, mic-i fundul!
Cine eti? strig Bryson, uluit.
Ce conteaz? Te rog, nu e timp! Nu vezi n ce situaie eti?
Calculeaz-i ansele. Ce, ai altceva de ales?

109

7
Bryson o privea int pe femeie.
Haide! l chem ea, cu un glas tot mai nerbdtor.
Dac voiam s te ucid, a fi fcut-o deja. Sunt n avantaj, am
lunet cu infraroii, spre deosebire de dumneata.
Acum nu mai ai avantajul sta, i rspunse Bryson,
strngnd arma furat, lng coaps.
Cunosc bine nava. Dac vrei s rmi aici i s faci figuri, te
privete. Eu n-am alt soluie dect s plec. Fora de securitate a
lui Calacanis e puternic mai sunt muli oameni, care probabil
c vin ncoace.
Cu mna liber i art un obiect fixat sus, pe unul dintre
perei, aproape de tavanul slii generatorului. Bryson recunoscu o
camer video de supraveghere.
ine sub supraveghere majoritatea locurilor de pe nav. Aa
c, fie m urmezi i-i salvezi viaa, fie rmi aici i-o s fii omort.
Alege!
Se ntoarse repede i ncepu s alerge pe pasarel, apoi urc
nite trepte metalice spre o trap. Deschiznd-o, privi napoi i-i
fcu semn cu capul, invitndu-l s-o urmeze.
Bryson ezit cteva secunde nainte de a se conforma.
Gndurile i se nvlmeau n cap; cine era ea? Ce fcea, ce
voia, ce cuta acolo?
Nu era stewardesa vasului.
Atunci cine era?
Ea i fcu semn; el trecu prin tambuchi n urma ei, innd arma
strns n mn.
Ce eti? ncepu el.
Taci! uier ca. Zgomotele ajung departe de-aici.
nchise trapa n urma lui i o zvor. Zgomotul din sala
generatorului ncet s se mai aud.
Din fericire pentru noi, asta-i o nav cu sisteme de siguran
mpotriva pirailor. Trecerile pot fi blocate.

110

El i prinse privirea. Era remarcabil de frumoas.


Ai dreptate, zise el ncet, nu prea am de ales, dar ai face bine
s-mi spui ce se ntmpl.
Ea l privi ironic i opti:
Acum, n-am timp pentru explicaii. i eu lucrez sub
acoperire. Urmresc transferurile de arme ctre anumite fore care
vor s arunce Israelul n epoca de piatr.
E agenta Mossadului, i zise el, ns accentul femeii i spunea
c e libanez, din Valea Bekaa; ceva nu era n regul.
Ar fi putut fi libanez un agent de teren al Mossadului?
Ea i nclin capul, de parc ar fi auzit un zgomot ndeprtat,
pe care el nu-l percepea.
Pe-aici, spuse ea brusc, urcnd n salturi pe treptele de oel.
El o urm pn la un palier, apoi printr-o trap ce se deschidea
spre un coridor lung, pustiu i ntunecat. Femeia se opri o clip,
uitndu-se n ambele direcii. n timp ce privirea i se acomoda cu
lumina slab, vzu c tunelul era foarte lung.
Prea s se ntind pe toat lungimea vasului, de la prora la
pupa. Prea a fi un culoar de serviciu puin folosit.
Hai! uier ea, lund-o la goan.
Bryson o urm, lungind paii ca s se in pe urmele femeii.
Observ c pea cu agilitate, uor, practic fr zgomot. ncerc so imite, nelegnd c ea se strduia s reduc vibraiile suprafeei
de oel pentru a nu fi auzii i a putea percepe paii urmritorilor.
n mai puin de un minut, dup ce alergaser cteva sute de
metri prin tunelul ntunecat, i se pru c aude un zgomot
nfundat, venind dinspre pupa, din spatele lor. ntoarse capul i
observ o modificare n poziionarea umbrelor de la captul
ndeprtat. nainte de a-i putea spune ceva, o vzu pe femeie
abtndu-se ctre dreapta i lipindu-se de peretele din oel, n
spatele unei grinzi metalice verticale. Proced la fel tocmai la timp.
Se auzi o rafal de arm automat. Gloanele fichiuir peretele
metalic, fcndu-l s rsune i czur cu zgomot pe podea.
Rsucindu-i capul spre stnga, vzu o dr de foc ieind din
eava unei mitraliere, la captul ndeprtat al tunelului i pe
trgtorul aflat n umbr. Rsun o alt rafal, apoi ucigaul

111

ncepu s alerge spre ei.


Femeia se lupta cu ua unei trape.
La naiba! E o ncuietoare fals! opti ea.
Aruncnd iute o privire n coridorul ntunecat, spre asasinul ce
se apropia, zise:
Pe-aici!
Srind departe de adpostul peretelui i-al grinzilor din oel, ea
o lu la fug. Procedase bine deoarece altfel ar fi fost prini acolo
ar fi devenit nite inte uoare. El privi pe dup grind napoi i-l
vzu pe trgtor ncetinindu-i naintarea, ridicndu-i mitraliera
Uzi i ndreptnd-o direct spre femeie.
Bryson nu ezit. inti i aps pe trgaci de dou ori la rnd. Se
auzi un foc, dar a doua apsare a trgaciului nu produse dect un
slab declic. eava, ca i ncrctorul, erau goale.
Glonul i atinse inta, mitraliera urmritorului se izbi de
podea, iar el se prvli ntr-o parte. Dei distana era mare, Bryson
i ddu scama c omul era mort.
nspimntat, femeia realiz ce se ntmplase i i arunc lui
Bryson o privire scurt, ce putea fi considerat de mulumire, dar
nu spuse nimic.
Pentru moment erau n siguran. Femeia coti spre dreapta i se
opri brusc n dreptul altei poriuni a peretelui, desprit tot de
grinzi verticale. Se aplec n fa, se prinse de o bar montat
deasupra unei deschizturi ovale din perete, de mrimea unei guri
de canal, i strecur cu agilitate picioarele n gaur, asemeni unui
copil aflat pe terenul de joac i dispru. Bryson proced la fel, dar
cu mai puin ndemnare. Orict de sprinten ar fi fost, nu
cunotea nava la fel de bine ca ea.
Se aflau ntr-un compartiment n form de box, cu tavanul jos,
ntunecos. Singura surs de lumin se datora lmpii de pe
culoarul de serviciu. Dup ce i se acomodar ochii cu ntunericul,
Bryson nelese c se aflau ntr-un spaiu cubic, legat de altul,
printr-o alt deschiztur, care la rndul lui era legal de altul i tot
aa. Putea vedea clar pn n partea cealalt a navei. i ddu
scama c era un pasaj de-a curmeziul vasului, compartimentele
fiind separate de grinzi groase din oel. Ea cercet n spaiul

112

alturat, apoi, fr o vorb, trecu n el cu picioarele n fa.


O urm. n clipa cnd ajunse dincolo, o auzi optind:
t! Ascult!
Auzi bocnitul ndeprtat al unor pai pe podeaua de oel.
Sunetul prea s vin dinspre culoarul de serviciu, dar i de la un
nivel superior. Preau s fie cel puin ase oameni.
Ea vorbi repede, cu voce joas:
Sunt sigur c l-au gsit pe cel ucis de dumneata. Asta i-a
fcut s neleag c eti narmat, poate chiar un profesionist.
Engleza ei avea un accent puternic, dar era remarcabil de fluent.
Intonaia prea interogativ. De altfel e limpede c asta eti, dac
ai supravieuit pn acum. Ei mai tiu c dumneata noi nu
puteam ajunge prea departe.
Nu tiu cine eti, dar constat c i riti viaa pentru mine.
Nu-mi datorezi nimic, dar o explicaie ar fi bine venit.
tii ceva, dac scpm de-aici, o s avem timp s vorbim. Mai
ai vreo arm la dumneata?
Doar pe asta i e goal.
Nu-i bine. Suntem inferiori numeric. Ei se pot rspndi n
toate direciile, ca s cerceteze fiecare culoar, fiecare cal.
i, cum ai vzut, sunt echipai cu armament, nu glum.
Pe vasul sta nu duc lips de aa ceva, remarc Bryson. Ct
de departe suntem de containere?
Containere?
Lzile. ncrctura.
n semintuneric, reui s-o vad schind un zmbet cnd
nelese la ce se gndea el.
A, da. Nu prea departe. Dar nu tiu ce e n ele.
Atunci n-avem dect s ne uitm. Trebuie s ne ntoarcem pe
culoarul de serviciu?
Nu. Exist o ieire practicat n podeaua uneia dintre boxe,
dar nu tiu n care i, fr lumin, riscm s cdem n ea.
Bryson vr mna n buzunar, scoase o cutie cu chibrituri i
aprinse unul. Apru o palid lumin chihlimbarie. El se duse ctre
urmtoarea deschiztur. Curentul de aer stinse flacra i el
aprinse alt chibrit. Femeia l urm i se uit n spaiul alturat.

113

Aici e, spuse ea.


Bryson stinse chibritul nainte s-i ard degetul. Ea ntinse
mna dreapt dup cutia cu chibrituri; el i-o ddu, nelegnd c,
de vreme ce era n fa, avea mai mult nevoie de ea.
De ndat ce se fcu iar ntuneric, femeia apuc bara de oel i
se strecur prin gaur. Ajuns dincolo, se apuc de un mner
montat n cellalt compartiment i ncepu s pipie cu tlpile
podeaua, verificnd oelul compact.
n regul. Ai grij.
Trecu i el prin deschiztur, cobornd cu atenie i se opri
lng peretele boxei. Femeia cobora deja pasajul vertical pe o scar
metalic sudat acolo. Bryson auzi pai rsuntori apropiindu-se,
nsoii de strigte i vzu fasciculul unei lanterne puternice
luminnd culoarul de serviciu de unde veniser. Se culc pe
podea, exact n momentul n care fasciculul se ndrepta spre ei.
Lumina se mic ncet, dintr-o parte n alta.
nghe, cu faa lipit de oelul rece. Auzea sirenele puternice ale
navei, care continuau s vuiasc; deveniser aproape un zgomot de
fond, peste care desluea acum alte sunete, mai ascuite.
i inu respiraia. Lumina se mic spre centrul pasajului, pe
urm se opri, de parc i-ar fi descoperit. i inu respiraia.
Fasciculul se mic lateral i dispru.
Paii rsuntori preau s treac pe alturi.
Aici nu-i nimic! strig o voce.
Atept un minut nainte de a-i permite s se mite. I se pru o
venicie. Pipi cu bgare de seam podeaua, cutnd marginea
neted i rotund a deschizturii, pn cnd degetele sale ntlnir
capul din oel al scrii.
ncepu s coboare i el treptele.
I se pru c scara are sute de metri, dei tia c nu poate fi att
de lung. n cele din urm, ajunser la capt i ncepur s se
trasc printr-un lung tunel orizontal i ntunecat, cu podeaua
umed. Tavanul era att de jos, nct nu puteai sta n picioare.
Zgomotul pailor urmritorilor aproape c nu se mai auzea.
Femeia se mica rapid prin tunel, asemeni unui crab. Bryson o
urm. Tunelul continua spre dreapta. Femeia se prinse de alt

114

scar metalic vertical, pe care ncepu s urce cu agilitate.


Bryson porni dup ea. Ascensiunea fu scurt i ajunser ntr-o
nou ncpere ce arta ca un culoar. Femeia aprinse un chibrit. La
flacra lui constatar c pereii abrupi erau din oel ondulat.
Bryson nelese c pereii erau de fapt capetele containerelor
stivuite unul lng altul. Culoarul trecea printre dou iruri lungi
de containere.
Femeia se opri, ngenunche, aprinse alt chibrit i cercet o
etichet lipit pe latura unui container.
Vulturul de Oel 105, 107, 111
Pumnale. Pentru ofieri superiori, operaiuni tactice. Mai
caut.
Ea se duse la containerul urmtor.
Tehnologie Omega
Componente electronice de lupt. Iisuse, aici au de toate, dar
astea nu ne ajut cu nimic.
Mark Doisprezece 1FF Crypto
Sisteme criptografice pentru recepie-transmisie automat
sau pentru decriptori. ncearc la urmtoarea. Repede!
ntre timp, Bryson se ghemuise n faa unui container din irul
opus, ncercnd s descifreze eticheta la lumina slab a chibritului
femeii.
Cred c am gsit ceva, zise el. Grenade electrice XM 84; nu
sunt mortale, nu se fragmenteaz, dar fac mult zgomot.
Mormi n barb:
A fi preferat ceva mortal, dar calul de dar nu se caut la
dini.
Ea continu s citeasc n oapt:
AN/PSC-11 SAPFM.
Sisteme antibruiaj portabile cu frecvene multiple. Mai
departe.
Femeia stinse chibritul i aprinse altul.
STDAC?
Sisteme tactice de date pentru artileria de cmp. Nici astea nor s ne ajute.
AN / PRC-132 SR1FOS?

115

Staii radio de nalt frecven pentru operaiuni speciale. Nu!


Tadiran
El o ntrerupse.
Sisteme electronice i de telecomunicaii fabricate n Israel. n
ara dumitale. Nu le putem folosi.
Apoi observ eticheta de pe un container alturat: grenade M-76
i grenade pentru poliie M-25 CS, folosite de armat i poliie
pentru controlul mulimilor.
Am gsit, spuse el emoionat. Exact de ele avem nevoie. tii
cum se deschid chestiile astea?
Femeia se ntoarse ctre el.
Tot ce ne trebuie e un bomfaier. Containerele astea sunt
sigilate cu mare grij, pentru a preveni furtiagurile, ns nu i
bine ncuiate.
Primul container se deschise uor dup ce rupser sigiliul.
Prghia metalic, ce traversa captul din fa al containerului
nalt de doi metri i aptezeci de centimetri, se ridic uor.
nuntru erau stivuite lzi de lemn cu grenade i alte arme: o
veritabil peter a lui Aladin, plin cu armament.
Zece minute mai trziu, erau dotai cu o grmad de arme.
Dup ce nvar cum s le foloseasc i cum s evite
declanarea lor accidental, Bryson i femeia ncepur s ndese
obiectele mai mici, grenadele i muniia, n buzunare.
Obiectele mai mari le puser pe umeri i n spate, n nite tocuri
improvizate, n rucsacuri i n banduliere de sfoar; pe cele mai
mari aveau s le duc pur i simplu n mini. Fiecare purta cte o
casc la care era ataat un scut pentru fa i un costum de
protecie.
Brusc, se auzi un trosnet puternic, chiar deasupra lor, apoi nc
unul, urmat de scrnetul metalului zgriind metal.
Bryson se strecur n spaiul ngust dintre dou containere i-i
fcu semn femeii s-l imite.
O fie de lumin intens apru deasupra, n timp ce un
chepeng era dat la o parte scond la iveal o deschiztur n
bocaportul ce acoperea acea parte a calei. Lumina venea de la nite
lanterne de mare putere, inute de trei sau patru dintre soldaii lui

116

Calacanis. n spatele lor i lng ei erau alii; chiar i din acel


unghi, Bryson vzu c erau narmai pn-n dini.
Nu! Se atepta la o confruntare, dar nu acolo, nu aa curnd!
Nu avusese ocazia s pun la punct o strategic, s-i coordoneze
aciunile cu blonda fr nume care devenise, din cine tie ce motiv,
complicea sa.
Apuc strns patul pistolului automat Kalanikov i-i ridic
uor eava, cumpnind la posibilitile pe care le avea.
Dac ar fi tras le-ar fi trimis un semnal luminos, confirmnd
astfel locul n care se afla. Oamenii lui Calacanis nu aveau
certitudinea c Bryson i femeia erau acolo.
Bryson arunc o privire spre armele ce zceau abandonate pe
podeaua de oel a culoarului. Dac le-ar fia vzut, inamicii lui ar fi
tiut c bnuiala lor era ntemeiat, c localizaser exact sursa
zgomotelor de sub ei, c vnatul lor fie era acolo, fie tocmai
plecase.
Dar de ce nu deschideau focul?
Cnd eti n avantaj numeric, porneti la atac. Instinctul i
spunea s trag primul, s doboare ct de muli urmritori,
indiferent dac asta i va face sau nu s se retrag.
nl Kalanikovul, privi prin ctarea luminat slab, cu
intensitate variabil, lu linia de ochire i aps pe trgaci.
Se auzi explozia, zgomotul mpucturii fiind urmat de un ipt
de durere. Unul dintre soldaii lui Calacanis se prbui de pe
marginea deschizturii de deasupra pe rampa de oel, la civa
pai de el. Brbatul, lovit n frunte, era mort.
Bryson se trase n umbra adpostului dintre containere,
adunndu-i puterile pentru a nfrunta rafala de foc automat ce
tia c avea s urmeze.
Nu se auzi nimic!
De sus veni un strigt, un ordin rcnit. Oamenii se retraser i
luar poziii de tragere, dar nu deschiser focul!
De ce dracu n-o fceau?
Nedumerit, Bryson ridic din nou arma i aps de dou ori pe
trgaci, ochind cu grij. Unul dintre oameni czu imediat, mort;
altul se cltin pe picioare, ipnd de durere.

117

Brusc, Bryson nelese: li se ordonase s nu trag! Nu puteau


risca s-i foloseasc armele att de aproape de containere! Lzile
din oel ondulat erau pline cu explozive i muniie nu toate,
desigur, ns destule ca s prezinte pericol.
Un singur glon rtcit, care ar fi penetrat carcasa din oel
subire a unui container, ar fi putut detona un depozit de bombe
sau de explozibil C-4 ori cine tie ce altceva, care ar fi provocat un
incendiu att de mare nct vasul s-ar fi scufundat.
Ct vreme se adposteau printre containere, cei de sus nu vor
trage. Asta nsemna c erau n siguran ct timp rmneau n
acel loc. Din pcate, nu exista cale de ieire, de scpare, iar
dumanii lui tiau sigur asta. Puteau s-l atepte s ias sau s
fac o gaf.
Ddu drumul pistolului automat, lsndu-l s atrne ntr-o
parte, de curea. De unde se afla, o putea zri pe blond, ghemuit
ntre dou containere, la vreo ase metri distan, urmrindu-l,
ateptnd s vad ce va face. Bryson i ndrept degetul mare mai
nti spre stnga, apoi spre dreapta o ntrebare mut: pe unde
ieim?
Ea rspunse imediat, tot prin gesturi: singura soluie era s
plece de la adpostul containerelor i s-o ia napoi pe ramp, n
direcia de unde veniser. La naiba! N-aveau alt soluie, trebuia
s se expun riscului! Bryson art spre ine, transmindu-i c
avea s plece primul, apoi ridic cealalt arm tactic important,
o mitralier Uzi, fabricat n Africa de Sud. ncepu s se strecoare
pe furi de pe intervalul unde se ascunsese, cu spatele lipit de
unul din containere, pn cnd ajunse la loc deschis, cu mitraliera
aintit spre inamicii aflai sus. Att de repede ct le permitea
greutatea armamentului pe care-l crau, pornir spre singura lor
cale de scpare.
Femeia l urmase i acum se furiau amndoi pe ramp, cu
spatele la enormele cutii de oel. Mai multe fascicule puternice de
lantern i urmrir, luminndu-i. Cu coada ochiului, Bryson vzu
mai muli trgtori schimbndu-i poziia, pentru a trage n ei fr
teama de a lovi containerele.
Pentru a reui aveau nevoie de o mare precizie, iar Bryson nu

118

inteniona s le dea ocazia.


ntoarse Kalanikovul spre trgtori i, n timp ce ridica piedica,
auzi un zgomot puternic n spate. Se ntoarse iute i vzu civa
oameni ieind prin trapa care fusese scparea lor!
Se aflau la o distan mult mai mic, de la care puteau inti
mult mai precis. Acum erau nconjurai, unica lor cale de salvare
dispruse!
Brusc, se auzi o rafal de mitralier. Femeia trsese i se
adpostise apoi ntre dou containere. Urmar strigte, ipete i
civa dintre urmritorii aflai n fa czur la podea, rnii sau
mori. Profitnd de mpucturi, Bryson vr mna n buzunarul
jachetei militare, scoase o grenad, trase cuiul i o azvrli n
grupul de sus al oamenilor lui Calacanis. Izbucni un cor de rcnete
i atacatorii se mprtiar chiar cnd grenada explod,
mprocnd rapnele n toate prile, doborndu-i pe civa dintre
brbai. Achii metalice czur i pe scutul de pe faa lui Bryson.
Femeia trase o alt salv de mitralier, tocmai cnd unii dintre
oamenii care ieiser prin trap avansau ctre ei desfurai, cu
pistoalele scoase. Bryson scoase alt grenad i o arunc n sus;
aceasta explod mult mai repede, cu efect la fel de devastator. Pe
urm trase o rafal de mitralier spre cei care se apropiau. Civa
fur lovii; doi dintre ei, care purtau veste antiglon, continuar s
nainteze. Bryson trase din nou.
Impactul gloanelor, cu vesta, fu suficient de puternic ca s-l
rstoarne pe unul din ei. Bryson trase nc o salv lung i-l lovi
pe cellalt n gt omorndu-l pe loc.
Hai! strig femeia.
O vzu ndeprtndu-se prin pasajul ngust dintre containere,
cufundndu-se n ntuneric. Se prea c gsise o nou cale.
Trebuia s aib ncredere n ea i s cread c tia ce fcea.
Trgnd o salv lung pentru acoperire, Bryson iei din refugiul lui
pe rampa liber. n timp ce alerga, trgea n toate prile, aparent
nnebunit. Stratagema ddu roade: reui s ajung la pasajul din
partea cealalt, la timp ca s-o vad pe femeie disprnd la stnga,
ntr-un spaiu strmt dintre containere, trgnd dup ea un obiect
lung i greu.

119

Recunoscu arma. nainte de a coti, mai arunc o grenad


napoi, spre oamenii lui Calacanis.
Era
o nebunie!
Femeia
trgea
dup
ea
o
arm
supradimensionat, de forma unei puti, care le ncetinea fuga!
Ia-o nainte, i opti el. Duc eu arma.
Mulumesc.
Acum, ea cobora o pasarel care ducea la irul de containere de
sub ei. O urm cu toat viteza, se auzeau pai peste tot, dar mai
ales deasupra i n spate. Bnui c urmritorii se mpriser n
grupuri mici.
Unde mergeau? De ce insistase s care cu ei afurisita aia de
arm?
Femeia urma un traseu ciudat, ntortocheat printre
containere, apoi cobor pe pasarel la nivelul inferior. Erau vreo opt
niveluri de containere sub punte, sub bocaporturi i cine tie cte
iruri, care formau un labirint nesfrit. Asta fcea ea: ncerca s-i
piard pe urmritori n labirint! Bryson era dezorientat; n-avea
idee unde mergea femeia, care se mica repede i aparent spre o
anume destinaie. Continu s-o urmeze, stnjenit de greutatea
armei pe care trebuia s-o care.
n cele din urm ajunser la alt tunel vertical, n care se afla o
scar de oel. Ea o urc n fug. Bryson simea c se sufoca. Cele
cincisprezece sau optsprezece kilograme n plus pe care le ducea l
oboseau. Observ c femeia era ntr-o excelent condiie fizic.
Tunelul vertical urca vreo cincisprezece metri, sfrindu-se n altul,
orizontal i ntunecat, suficient de nalt pentru a sta n picioare.
De ndat ce ajunse i el sus, femeia nchise ua trapei n urma lui
i o ncuie.
sta-i un tunel lung, zise ea. Dar dac reuim s ajungem
pn aproape de capt, la puntea 02, putem iei de-aici.
O lu la fug, iar Bryson o urm ndeaproape.
Se auzi brusc un declic puternic, rsuntor i rmaser pe
ntuneric.
Bryson se arunc pe podeaua din oel, dintr-o obinuin
deprins n anii cnd aciona pe teren; i ddu seama c femeia
procedase la fel.

120

Zgomotul unei mpucturi fu urmat imediat de cel al oelului


lovit de oel; un glon ricoa n peretele metalic la civa centimetri
distan. Dup precizia focului, i ddu seama c se trsese cu o
puc cu lunet pentru vedere nocturn. O alt explozie i Bryson
fu lovit n piept! Glonul intrase n vesta lui de protecie cu fora
unui pumn zdravn, izbindu-l n piept. N-avea dispozitiv pentru
vedere nocturn; nu gsiser aa ceva n petera cu arme a lui
Aladin, n cutarea lor grbit prin containere. n schimb femeia
libanez avea.
Sau n-avea?
Nu am! opti ea rguit, de parc i-ar fi citit gndurile. L-am
lsat undeva n spate!
Se auzir pai ce se apropiau. Omul nu alerga, ei mergea
repede, clcnd hotrt, deoarece i putea vedea inta limpede
prin bezn. Era mersul sigur al unui uciga, ce se apropia pentru
a fi sigur c nu-i va rata inta.
Las-te jos! uier Bryson i trase o rafal n direcia
ucigaului, dar fr rezultat; asasinul nainta neabtut spre ei,
Bryson l simea.
n buzunarul din stnga al jachetei avea mai multe grenade de
mn. Grenade lacrimogene M651 CS, dar ar fi fost o greeal s le
arunce, deoarece, n acel spaiu nchis, i-ar fi afectat i pe ei. Avea
i grenade fumigene M90, care produceau valuri de fum gros, dar
nici ele nu erau bune, de vreme ce dispozitivul pentru vedere
nocturn ptrundea prin fum.
Bryson i aminti c mai avea ceva: un model sofisticat de
grenad de mn, care i-ar fi putut ajuta.
N-avea timp s-i explice femeii ce inteniona s fac, dar trebuia
s-o avertizeze, fr ca ucigaul s priceap.
Gsi grenada, recunoscnd-o dup forma ei neobinuit, dup
conturul neted. Scoase iute cuiul, atept cele cteva secunde,
apoi o arunc la civa pai de locul unde bnuia c ajunsese
soldatul lui Calacanis.
Explozia fu scurt, dar orbitoare, fosforescent, luminndu-l pe
ucigaul rmas nemicat n cadru, ca ntr-un trucaj
cinematografic. Bryson vzu cum brbatul, cu arma ridicat n

121

poziie de tragere, i ddu capul pe spate, uluit.


Lumina dispru la fel de repede cum apruse i Bryson simi c
aerul se umple de un fum fierbinte. Ucigaul fusese luat prin
surprindere i Bryson profit de acel moment ca s ridice arma
lung din oel i s se arunce n fa, lng femeie. i strig n
arab:
Fugi! Drept nainte! Acum nu ne poate vedea!
ntr-adevr, grenada fumigen M76, de fabricaie american,
odat detonat, formase un ecran gros de fum, amestecat cu foie
fierbini de alam care pluteau n aer i se lsau n jos foarte ncet.
Era un obscurizator sofisticat, conceput special pentru a bloca
detectarea radiaiilor infraroii de ctre sistemele pentru vedere
nocturn. Fragmentele metalice fierbini derutau dispozitivul
ucigaului, astfel nct aceasta nu mai putea distinge cldura
corpului uman de ambiana mai rece. Cmpul vizual al asasinului
nu mai era dect un nor dens i mpestriat.
Bryson o lu la fug; femeia alerga n faa lui. Dumanul lor i
reveni n cteva secunde i ncepu s trag, la ntmplare, dar
Bryson i femeia ajunseser departe de el.
Simi o mn care l atinse: blonda l ndruma printr-un
tambuchi, trgndu-l spre o scar de oel. Reui s urce treptele.
Din spate auzi alt rafal tras orbete, apoi barajul de foc se opri
brusc. Nu mai are muniie, i zise Bryson. Va trebui s-i ncarce
arma.
Dar n-o s mai aib timp.
Femeia deschise o trap. n clipa n care simi binecuvntatul
aer rece al nopii umplndu-i plmnii, vzu c erau afar, sub
cerul liber, pe o mic poriune de la tribord a punii. Ea nchise
trapa n urma lui i trase zvorul. Cerul era ntunecat, fr stele,
dar prea c strlucea n comparaie cu bezna din tunel.
Se aflau pe puntea 02, deasupra punii principale. Bryson
observ c alarmele ncetaser s sune. Croindu-i drum cu
agilitate printre cteva grmezi mari de cabluri unsuroase, se
ndrept cu pai mari spre parapet.
ngenunche i dezleg de pe un inel un cablu care eliber o big,
un bra de gruie ce se balansa acum n afar. De furca gruiei era

122

legat o barc de salvare de vreo opt metri lungime, o


ambarcaiune de patrulare Magna Marine, una dintre cele mai
rapide alupe existente.
Se crar n alup, care ncepu s se legene nesigur n brida
velaturii. Femeia trase de o parm, ridicnd piedica i alupa
plonja n ap, eliberat de legturi.
Femeia puse n funciune motorul i barca ni nainte,
aproape zburnd pe suprafaa apei. Blonda se aez la volan, iar
Bryson se ocup de tubul lung din oel, imensa rachet pe care o
trse prin toat nava. Accelerat la maximum, motorul propulsa
barca cu nouzeci i ase de kilometri pe or. Uriaa nav se
profila masiv ca un zgrie-nori, n urma lor.
Zgomotul puternic al motorului alupei prea s fi alertat forele
de securitate ale lui Calacanis, pentru c, deodat, cerul ntunecat
fu brzdat de fascicule orbitoare de lumin i de explozii
asurzitoare. Gardienii veniser lng parapete i trgeau cu
mitralierele i putile cu lunet. Din fericire, cei doi fugari
ajunseser suficient de departe.
Scpaser, se aflau n siguran! Dar nu, Bryson observ
lansatoarele de rachete nlate pe punte, aintite direct spre ei.
Or s ne arunce n aer.
Auzi pornind un motor i apoi un huruit puternic. De dup
pupa vaporului, apru o alup de patrulare Boston Whaler, de opt
metri lungime, din clasa Vigilant, cu mitraliere la bord. Nu era o
ambarcaiune a Pazei de coast spaniole, ci una privat, care se
apropia tot mai mult, mturnd cu mitralierele spaiul din faa ei.
Femeia sesiz pericolul i aps pn la fund pedala de
acceleraie. Barca n care se aflau fusese aleas de Calacanis
pentru viteza ei de deplasare, dar acelai lucru se putea spune i
despre alupa de patrulare ce se apropia.
Goneau spre rm, fr s aib certitudinea c vor ajunge acolo.
alupa care-i urmrea era acum aproape n btaia putii, iar
mitralierele trgeau nencetat. Curnd avea s-i ajung din urm.
Apa oceanului era nvolburat de salvele de gloane trase de
mitraliere, iar uriaele lansatoare de rachete de la bordul Armadei
Spaniole se pregteau s trag.

123

Trage! strig femeia. nainte s ne arunce n aer!


Bryson ridicase deja pe umr Stingerul. Privi prin clare,
nchiznd cellalt ochi. Sofisticata construcie a lansatorului l
fcea extrem de precis.
Bryson prinse inta n vizorul optic, potrivi extensia pe funcia
Identificare amic-inamic, apoi activ funcia de lansare.
Auzi sunetul care-i semnala c racheta fusese direcionat spre
int.
Trase.
Urm o explozie de o for nucitoare; reculul l arunc napoi,
n vreme ce motorul bireactor al rachetei se aprinse, propulsnd
proiectilul nainte. Tubul disponibil al rachetei czu n ap.
Proiectilul ghidat de cldur se nl n aer, desennd un arc
lung spre alupa urmritorilor, lsnd n urm o dr lung de
fum, ca o mzgleal grbit pe cerul nopii.
O secund mai trziu, alupa de patrulare se transform ntr-o
minge de foc. Oceanul spumega i valuri uriae se repezir spre ei,
n timp ce goneau mai departe.
Aerul fu strpuns de uieratul puternic al sirenei pentru
urgene a Armadei Spaniole, urmat de o serie de iuituri scurte i
nc una mai lung.
Femeia se ntorsese privind fascinat spectacolul. Bryson ridic
a doua rachet i o introduse n dispozitivul de tragere.
Apoi ntoarse lansatorul i fix vizorul cu raze infraroii pe
suprastructura Armadei Spaniole. Auzi un sunet scurt, care i
confirm c proiectilul era ndreptat spre int.
Cu inima btndu-i nebunete, inndu-i respiraia, trase.
Racheta porni cu o vitez fantastic spre enormul cargobot i se
ndrept direct ctre centrul navei.
O clip mai trziu se produse explozia, care prea s fi pornit
din mruntaiele vasului, rspndindu-se apoi n afar.
Fragmente din vapor zburar n aer prin fumul negru i
incendiul fu declanat. Apoi se auzi alt explozie i mai puternic,
urmat de altele.
Unul cte unul, containerele supranclzite i detonau
coninutul inflamabil.

124

Cerul prea cuprins de flcri. i dureau urechile din cauza


zgomotului. O pat lucioas de petrol se li n ap i lu foc.
Uriaa nav a lui Calacanis, acum o epav, se nclin ntr-o
parte i ncepu s se scufunde n ocean.
Armada Spaniol nu mai exista.

125

PARTEA A DOUA
8
Ajunser pe o limb de pmnt ngust i stncoas, lovit de
valurile violente ce se sprgeau la poalele pantelor abrupte. Era
Costa da Morte, Coasta Morii, numit astfel din pricina
nenumratelor nave care naufragiau pe rmul su primejdios i
slbatic.
Fr o vorb, traser barca de salvare pe uscat, ascunznd-o
ntr-un mic golf mai ferit, departe de reflectoarele Pazei de coast i
de ochii hrprei ai contrabanditilor.
Bryson ngropa lng groap lansatoarele, automatul AK-47 i
mitraliera Uzi, acoperindu-le cu nisip, pietre, prundi i nite
bolovani mai mici. Nu era bine s fie vzui nvrtindu-se prin zon
ca un cuplu de mercenari i, n afar de asta, aveau o mulime de
alte arme, mai mici, ascunse n veste.
naintau ncet printre stnci, copleii de greutatea armelor care
le umpleau buzunarele i le atrnau de umeri. Aveau hainele ude
i tremurau din cauza apei reci care i udase pn la piele.
Bryson tia cte ceva despre locul unde acostaser, fiindc
studiase hrile detaliate ale coastei galiciene a Spaniei, furnizate
de Agenie. Se aflau pe fia de pmnt cea mai apropiat de locul
n care Armada Spaniol, conform rapoartelor sateliilor de
supraveghere, lsase ancora.
Presupunea c se aflau n apropierea satului Finisterre ori
Fisterra, cum l numeau localnicii. Finisterre: captul lumii,
aproape cel mai vestic punct al Spaniei. Cndva limita de apus a
lumii cunoscute de spanioli, locul n care nenumrai
contrabanditi i gsiser sfritul pe stncile acoperite cu scoici.

126

Femeia fu prima care vorbi. Lsndu-se pe marginea unei


lespezi, tremurnd vizibil, i vr degetele n pr i trase de peruca
blond, lsnd s se vad un pr castaniu, tuns scurt.
Scoase o pung sigilat de plastic i lu din ca o cutie mic i
alb, i scoase lentilele colorate i le puse cu grij n cutie.
Ochii ei nu mai erau verzi, ci castanii. Bryson o privea fascinat,
fr s scoat o vorb. Apoi lu din punga de plastic o busol, o
hart impermeabil i o lantern mic.
Nu putem rmne aici. Paza de coast o s cerceteze fiecare
centimetru al rmului. Doamne, ce comar!
Aprinse lanterna-stilou, protejnd-o cu mna i examina harta.
De ce am impresia c ai mai trecut prin comaruri de genul
sta?
Ea i arunc o privire tioas.
Chiar i datorez o explicaie?
Nu-mi datorezi nimic, dar i-ai riscat viaa ca s m salvezi i
a vrea s neleg de ce. n afar de asta, i st mai bine aten
dect blond. Mai devreme spuneai c urmreti transferuri de
arme, viznd probabil Israelul. Eti de la Mossad?
ntr-un fel. Dumneata eti de la CIA?
ntr-un fel.
Se cluzise dintotdeauna dup principiul trebuie-s-tiu i
nu vedea rostul de a spune mai mult.
Scopul dumitale zona de interes? insist ea.
El ezit o clip nainte de-a vorbi.
S zicem c am de nfruntat o organizaie care e mult mai
vast dect i-ai putea imagina. Dar d-mi voie s te ntreb ceva:
De ce? De ce ai fcut-o? Ai renunat la infiltrare i i-ai pus viaa n
joc.
Crede-m, n-a fost alegerea mea.
Atunci a cui?
Datorit mprejurrilor, a felului cum s-au derulat lucrurile.
Am fcut greeala s te avertizez, uitnd de video camerele pe care
Calacanis le avea peste tot.
De unde tii c ai fost observat?
Dup ce a nceput nebunia, am fost ndeprtat de la

127

obligaiile mele i mi s-a spus c un anume domn Boghosian voia


s m vad. Boghosian este era principalul asasin al lui
Calacanis. Cnd voia s vad pe cineva, ei bine, eu tiu ce nsemna
asta. Verificaser banda video. n clipa aia am neles c trebuia s
fug.
Dar asta nu rspunde la ntrebarea: de ce m-ai avertizat?
Ea ddu din cap.
Nu puteam s-i las s fac i alte victime, mai ales c elul
meu era s previn vrsarea de snge nevinovat de ctre teroriti i
fanatici. N-am crezut c acoperirea mea va fi pus n joc. Am
calculat greit, e limpede.
Relu studierea hrii, continund s protejeze lanterna cu
mna.
Micat de sinceritatea femeii, Bryson o ntreb cu blndee:
Ai un nume?
Ea ridic ochii i schi un zmbet.
Eu sunt Layla, dar dumneata nu eti Coleridge.
Sunt Jonas Barrett, zise el.
Nu-i spuse ce cuta acolo. Las-o s cerceteze, i spuse el. Va
face schimb de informaii dac va veni momentul.
Minciuni, identiti false, nume de acoperire, toate-i veneau
uor pe limb acum, la fel ca nainte. Cine sunt eu, de fapt?
Era ntrebarea melodramatic a adolescentului, transpus n
mod straniu n contiina exasperat a unui fost agent de teren
care se simea pierdut.
Valurile se sprgeau cu zgomot n jurul lor. Se auzi sunetul
jalnic al unui corn de cea dinspre un far cocoat sus, deasupra
apei. Bryson tia c era faimosul far de la Cabo Finisterre.
Poate c n-ai calculat greit, zise el, aproape n oapt.
Ea i zmbi scurt, cu tristee i stinse lanterna.
Trebuie s nchiriez un elicopter sau un avion particular, ceva
care s m scoat s ne scoat de-aici, ct mai repede.
Pentru asta, cel mai probabil loc e Santiago de Compostela.
La vreo aizeci de kilometri est-sud-est de-aici.
E o destinaie turistic important un ora de pelerinaj, o
cetate sfnt. Mi se pare c exist un mic aeroport la periferic, de

128

unde pleac nite curse internaionale. S-ar putea s reuim s


nchiriem un avion sau un elicopter. Merit s ncercm.
Ea l privi cercettor.
Cunoti zona asta.
Vag. Am studiat harta.
Deodat, un fascicul puternic de lumin mtur plaja, la civa
metri n faa lor. Instinctiv, se aruncar amndoi la pmnt.
Bryson sri n spatele unui bolovan masiv i ncremeni acolo;
femeia care-i spunea Layla se culc dup o ridictur de pmnt.
Bryson simea pe fa nisipul rece i umed i auzea respiraia
regulat a femeii. Bryson nu prea lucrase cu ageni femei, iar
convingerea lui, rareori exprimat, era c cele cteva femei care
reuiser s depeasc obstacolele ridicate de efii serviciilor
secrete majoritatea fiind brbai trebuia s fie excepionale.
Despre misterioasa Layla nu tia dect c era una dintre acele
femei excepionale, cu o mare experien i capabil s-i pstreze
calmul n situaii critice.
Vzu lumina reflectorului mturnd plaja, insistnd o clip n
preajma locului unde ascunsese alupa. Poate c nite ochi
experimentai puteau descoperi c se umblase acolo. Din spatele
bolovanului, Bryson putea s priveasc n jur.
Ambarcaiunea de cercetare se deplasa paralel cu linia
rmului. Dou fascicule de lumin orbitoare cercetau suprafaa
neregulat a stncilor. Fr ndoial c Paza de coast folosea i
binocluri puternice. La o asemenea distan, dispozitivele pentru
vedere nocturn erau inutile, ns el nu voia s rite ridicndu-se
prea devreme. Adesea stingerea reflectoarelor era doar preludiul
adevratei cutri: dup lsarea ntunericului ieeau gardienii n
fug de dup stnci.
n consecin, mai rmase cinci minute nemicat, dup ce
bezna cuprinsese iari plaja. l impresiona faptul c Layla
procedase la fel.
ntr-un trziu, ieir din ascunztori i ncepur s se caere pe
panta presrat cu roci i pini crescui la ntmplare, pn cnd
ajunser la un drum aternut cu prundi, pe culmea costiei. De-a
lungul drumului se vedea un ir de ziduri masive i nalte din

129

granit, ce mprejmuiau mici parcele de teren dominate de vechi


case de piatr acoperite de verdea. Toate aveau acelai gen de
hambar ridicat pe stlpi nali, aceleai cpie conice de fn,
aceleai spaliere acoperite cu vi de vie, aceiai arbori noduroi,
plini de fructe. Era o regiune ai crei locuitori triau muncind
pmntul aa cum fcuser dintotdeauna, generaii la rnd, o zon
n care intruii nu erau bine primii.
Un cltor ar fi fost privit cu maxim suspiciune, iar strinii
observai i raportai forelor de ordine.
Auzind n urma lor un trit de picioare pe prundi, Bryson se
ntoarse n loc, cu pistolul n mna dreapt, dar nu deslui nimic
prin ntuneric i cea. Vizibilitatea era extrem de redus, iar
drumul cotea, astfel c oricine s-ar fi apropiat nu putea fi vzut.
Observ c i Layla scosese o arm, un pistol cu amortizor lung i
perforat. Poziia ei de tragere, aa cum inea revolverul cu ambele
mini, era perfect. Rmaser nemicai, ascultnd.
Se auzi un strigt de pe fia de nisip de jos. Erau cel puin doi,
poate chiar mai muli. Oare de unde veneau? Ce intenii aveau?
n apropiere se auzi o voce rguit, vorbind o limb pe care
Bryson n-o nelese imediat, apoi alt trit de picioare pe pietri.
Limba, pricepu el repede, era galician, vechiul dialect al Galiciei,
care combina elemente de portughez cu spaniola castilian. Putea
s deslueasc doar frnturi de fraze.
Schimbnd o privire rapid, Bryson i femeia pornir n tcere
de-a lungul unui zid de piatr, spre sursa zgomotului.
Voci joase, bufnituri, un sunet metalic. Dup ce ocolir o
ieitur a zidului, Bryson vzu dou siluete ncrcnd lzi ntr-o
veche camionet. Unul sttea n remorc, iar cellalt ridica lzile
dintr-o stiv i i le ddea. Bryson se uit la ceas: era puin dup
ora trei dimineaa. Ce fceau oamenii ia acolo?
Probabil c erau pescari. rani pescari ce adunaser recolta
local, percebes, scoici strnse de pe rm, sau poate culeseser
midii de pe plutele aflate lng linia de coast.
Orice-ar fi fcut, oamenii erau localnici care munceau din greu
i nu constituiau o ameninare direct. i puse arma la loc i-i
tcu semn Laylei s procedeze la fel. Nite pistoale la vedere ar fi

130

nsemnat o greeal.
Uitndu-se mai atent, Bryson i ddu seama c unul din
brbai era de vrst mijlocie, iar cellalt mai degrab un
adolescent. Amndoi aveau trsturi aspre, de rani i preau a fi
tat i fiu. Tnrul sttea n remorc, iar cel mai vrstnic i
ntindea cutiile s le stivuiasc.
Adultul i zise tnrului:
Vena, movete, non podemos perde-lo tempo!
Bryson cunotea destul portughez din nenumratele
operaiuni de la Lisabona i cteva la Sao Paulo ca s neleag ce
vorbeau cei doi. Hai, mic-te! zicea vrstnicul. Avem treab
mult. Nu putem pierde vremea!
El o privi scurt pe Layla, apoi strig n portughez:
Por favor, nos poderian axudar? Metimo-lo coche na cuneta, e a
mina muller e mais eu temos que chegar a Vigo canto antes.
Putei s ne ajutai? Maina noastr e tras pe dreapta, iar eu
i soia mea trebuie s ajungem ct mai repede la Vigo.
Cei doi brbai i privir, bnuitori. Bryson i ddu seama c
nu ncrcau lzi cu scoici sau midii, ci box-uri sigilate de igri
strine, majoritatea englezeti i americane. Deci nu erau pescari,
ci contrabanditi.
Vrstnicul ls un bax pe prundi.
Strini? De unde venii?
Am venit cu maina de la Bilbao. Suntem n vacan.
Afurisita de main nchiriat s-a dovedit a fi o rabl.
Transmisia a cedat i-am intrat ntr-un an. Dac ne luai n
maina voastr o s v rspltim.
Sunt sigur c v putem ajuta, spuse brbatul mai vrstnic,
fcndu-i semn tnrului, care sri n spatele camionului i
ncepu s se apropie de ei dintr-o parte, trgndu-se mai mult spre
Layla.
Brusc, tnrul scoase un revolver, un vechi Astra Cadix Special,
de calibrul 38, pe care-l ndrept spre Layla. Fcnd civa pai
spre ea, strig:
Vaciade os petos! Agora mesmo! Golete-i buzunarele. Pe
toate! Repede, tot ce-avei i s nu ncercai vreo mecherie! Acum!

131

Adultul avea i el un pistol i-l ndreptase spre Bryson.


i tu, prietene. Las portofelul jos i d-i un picior spre mine,
rcni el. i ceasul la scump. Mic! Altfel, drgua ta nevast o so ncaseze.
Tnrul sri n fa, o nfac pe Layla de umr cu mna
stng, trgnd-o spre el i-i puse revolverul la tmpl. Prea s
nu fi observat c Layla nu intrase n panic. Dac i-ar fi remarcat
calmul, ar fi avut motive de ngrijorare. Ea ntlni privirea lui
Bryson, care ddu imperceptibil din cap.
Cu o micare brusca, Layla scoase dou arme dintr-odat, cte
una n fiecare mn. n stnga avea un Heckler Koch USP, de
calibrul 45, iar n dreapta un Desert Eagle israelian, de calibru 50,
masiv i extrem de puternic. n acelai timp, Bryson scoase rapid
un Beretta 92 i-l ndrept spre traficantul mai vrstnic.
napoi! i strig Layla n portughez adolescentului, care se
retrase mpleticindu-se nspimntat. Arunc arma sau i zbor
creierii!
Tnrul i recapt echilibrul, ezit, de parc s-ar fi gndit cum
s reacioneze. Layla aps imediat trgaciul enormului Desert
Eagle. Explozia fu puternic, mai ales fiindc se produse aproape
de urechea adolescentului, care ddu drumul vechiului su Astra
Cadix i ridic minile:
Non! Non dispare!
Revolverul czu cu zgomot pe jos. Bryson zmbi, naintnd spre
brbatul mai vrstnic.
Pune arma jos, amigo, altfel soia mea o s-i ucid fiul sau
nepotul ori ce i-o fi. i dup cum ai vzut, e o femeie care nu-i
controleaz prea bine reaciile.
Por Cristo bendito, esa muller esta tola! njur contrabandistul
mai vrstnic n timp ce ngenunchea i lsa ncet arma pe prundi.
Iisuse Hristoase, femeia asta-i nebun!
Apoi ridic minile.
Se pensan que nos van toma-lo pelo, estan listos!
Temos amigos esperando por nos o final da estrada. Dac ai de
gnd s ne jefuieti, eti un idiot. Avem prieteni care ne ateapt la
captul drumului.

132

Bine, bine, spuse nerbdtor Bryson. Nu ne intereseaz


igrile voastre. Vrem doar camionul.
O meu camion? Por Deus, eu necesito este camion!
Doamne Sfinte, am nevoie de camionul sta!
Ai dat de ghinion, zise Bryson.
n genunchi! i ordon Layla adolescentului. Aceasta se
supuse imediat.
Biatul era rou la fa i tremura ca un copil speriat, tresrind
de fiecare dat cnd ea agita pistolul.
Polo menos nos deixaran descargado camion? Vostedes non
necesitan a mercancia, se rug btrnul. Lsai-ne mcar s
descrcm camionul. N-avei nevoie de marf!
D-i drumul, spuse Layla.
Nu! interveni Bryson. Totdeauna exist o arm ascuns, n
caz de jaf. Vreau s v ntoarcei amndoi i s o luai din loc. S
v oprii doar cnd n-o s mai auzii camionul.
Porni n fug spre cabina camionului, fcndu-i Laylei semn s
treac n partea cealalt. Apoi, cu pistolul ndreptat spre cei doi,
ordon:
Micai-v!
Contrabanditii se ridicar nesiguri pe picioare, innd minile
ridicate i ncepur s coboare pe drumul acoperit cu prundi.
Nu, ateapt, zise ea deodat. Nu vreau s ne asumm
riscuri.
Ce?
Ea vr pistolul de calibru mai mic ntr-un buzunar al jachetei i
scoase alt arm, cu un aspect ciudat, pe care Bryson o recunoscu
imediat. Ddu din cap i zmbi.
Non! ip contrabandistul tnr, ntorcndu-se.
Cel mai vrstnic, probabil tatl, strig:
Non dispare! Estamos facendo o que nos dicen! Virxen Santa,
non irnos Jalar, por que vamos? Nu tragei! Facem ce ne-ai spus!
Sfnt Fecioar, n-o s vorbim, de ce am face-o?
Cei doi brbai o luar la fug, dar nainte de a face civa pai,
se auzir dou focuri de arm. La fiecare mpuctur, o
ncrctur de bioxid de carbon aruncase cte o sering cu un

133

tranchilizant concentrat, care i atinse intele. Cei doi czur la


pmnt, zvrcolindu-se, nainte de a-i pierde cunotina. Efectul
tranchilizantului dura treizeci de minute.
Btrna camionet duduia i zdrngnea, n vreme ce motorul
ei obosit se ambala pe panta abrupt a drumului erpuit de
munte. Soarele se ridica de dup crestele muntelui, colornd
orizontul cu tue pastelate i aruncnd ciudate scnteieri palide pe
acoperiurile din ardezie ale satelor de pescari prin care treceau.
Bryson o privi pe frumoasa femeie care dormea pe scaunul din
fa, cu capul sprijinit de geamul portierei. Avea ceva dur, ca de
cremene, prnd n acelai timp vulnerabil, chiar melancolic.
Era o combinaie atrgtoare, ns instinctele lui i transmiteau
avertismente. Semna prea mult cu el un supravieuitor a crui
nfiare dur ascundea un suflet extrem de complicat, uneori n
conflict cu sine nsui.
i mai era i Elena, mereu Elena o prezen spectral, un
mister n felul ei. Promisiunea de-a o cuta devenise pentru el o
siren care-l ademenea, evaziv i neltoare.
Layla nsemna cel mult un parteneriat strategic, o alian
impus de mprejurri. Ea i Bryson se foloseau reciproc, se ajutau
unul pe altul, erau aproape dependeni unul de altul, dar nimic
mai mult. Layla nu era dect un mijloc pentru atingerea unui scop.
Oboseala l coplei. Trase camioneta pe dreapta, ntr-un crng,
ca s doarm vreo douzeci de minute. Se trezi brusc i constat
c dormise cteva ore. Layla nu se trezise. Bryson njur n gnd;
nu era bine s piard atta timp. Se consol spunndu-i c
oboseala conducea de obicei la calcule greite i erori de judecat,
aa c rgazul fusese bine venit.
ntorcndu-se pe osea, ntlni tot mai muli oameni care
mergeau spre Santiago de Compostela. La nceput vzuse civa
pietoni, dar acum era un ir lung. Cei mai muli mergeau pe jos,
civa se deplasau pe nite biciclete vechi, iar unii clare.
Aveau feele arse de soare; purtau haine modeste, din esturi
aspre i duceau n spate rucsacuri de care atrnau cochilii de
scoici. Cochilia de scoic, i aminti Bryson, era simbolul
pelerinului pe acel Catnino de Santiago, drumul de pelerinaj ce

134

msura cam o sut de kilometri, de la trectoarea Roncesvalles,


din Pirinei, pn la vechiul mormnt al Sfntului Iacob din
Santiago. O cltorie pe jos dura cam o lun de zile. De-a lungul
drumului vzu, din loc n loc, crucioare ale iganilor care vindeau
suveniruri cri potale, psri din plastic cu aripi mobile,
cochilii de scoici, haine viu colorate.
i mai observ ceva ce nu-i putea explica. Cu civa kilometri
nainte de Santiago, traficul deveni tot mai congestionat.
Autoturismele i camioanele mergeau mai ncet, aproape bar la
bar. Undeva, n fa, era un obstacol, poate un blocaj al traficului.
S fi fost drumul n reparaii?
Nu.
Baricadele din lemn i lmpile de semnalizare, aflate ntr-un
plc de maini oficiale, pe care le vzu dup ce iei dintr-o curb, i
oferir rspunsul. Poliia spaniol inspecta vehiculele, verificndu-i
pe oferi i pasageri. Autoturismele preau s treac repede, dar
camioanele erau trase pe dreapta; se controlau permisele i
numerele de nmatriculare.
Nenumrai pelerini treceau neluai n scam de poliie,
aruncnd priviri curioase.
Layla, spuse el. Repede, scoal-te!
Ce ce e?
Poliia caut camionul nostru.
O, Doamne. Ticloii ia sigur s-au trezit i au telefonat la
poliie
Nu. Nu ei, nu direct. Cei asemeni lor evit ct pot autoritile.
Altcineva trebuie s se fi dus acolo, oferindu-le o pag frumoas.
Cineva cu relaii la poliia spaniol.
E puin probabil s fi fost vreunul dintre oamenii lui
Calacanis, chiar dac au existat supravieuitori.
El ddu din cap.
Bnuiesc c e vorba despre altcineva. O organizaie care a
aflat c am fost la bordul navei.
Un serviciu de informaii ostil.
Da, dar nu e ce crezi.
Ostil nu e cuvntul potrivit, i zise el. Diabolic poate. O

135

organizaie ale crei tentacule ajung pn la guvernele ctorva ri


puternice. Directoratul. Trase camionul pe marginea drumului,
gsind un loc liber n valul de pelerini.
Se auzir strigtele de protest ale vnztorilor cu crucioare i
claxoanele mainilor.
Sri din cabin i deurub n grab plcile de nmatriculare.
Asta n caz c vreun poliist e suficient de prost ca s se uite
doar la plcile de nmatriculare. Ei caut un cuplu, un brbat i o
femeie. Va trebui s ne desprim i s-o lum pe jos, ns nainte
de asta mai avem ceva de fcut Vocea lui Bryson se stinse cnd
vzu n apropiere un crucior cu marf.
Rmi aici.
Cteva minute mai trziu, conversa n spaniol cu o iganc
gras, care vindea aluri i costume populare.
Femeia se atepta ca un asemenea client un castilian, dup
fluena spaniolei lui i lipsa de accent s aib multe bagaje i fu
surprins cnd brbatul i arunc un teanc de bancnote. Mergnd
repede de la un crucior la altul, adun o grmad de haine i se
ntoarse cu ele la camion. Layla fcu ochii mari, apoi ddu din cap
i zise cu gravitate:
Acum sunt i eu un pelerin.
Haos, un haos teribil!
Claxoanele vuiau, oferii nfuriai ipau i njurau. irul de
pelerini se transformase ntr-o gloat, o mulime de oameni de o
izbitoare diversitate, al cror unic element comun era credina.
Erau btrni cu bastoane, care peau cu greu, femei
nvemntate n negru, cu basmale ce lsau s se vad numai
partea superioar a feei, tineri n pantaloni scuri i tricouri, pe
biciclete, prini epuizai de oboseal, crnd prunci care urlau.
Mirosea a transpiraie, ceap i tmie.
Bryson purta o sutan i inea n mn o crj. Vemntul
clugresc se mai purta nc n anumite ordine religioase izolate.
Bryson i trsese gluga pe cap, ascunzndu-i astfel o parte din
fa. Layla, aflat la vreo cincizeci de metri n spatele lui, purta o
cma specific zonei, croit dintr-o estur aspr, un pulover
iptor acoperit cu paiete i un batic rou. Orict de ciudat arta,

136

se integra perfect n mulime.


Baricadele de lemn din faa lor fuseser aranjate astfel nct s
lase o trecere larg pentru pietoni; doi poliiti n uniform stteau
de o parte i de alta, examinnd superficial feele celor ce treceau.
Pe cealalt jumtate a drumului, automobilele i camioanele erau
admise pe rnd. Cei care mergeau pe jos se deplasau ntr-un ritm
normal, fr s ncetineasc pasul, dup cum observ uurat
Bryson. Cnd trecu pe lng poliiti, el ncepu s peasc
nesigur, lsndu-se greu n baston ca i cum se afla la captul
unei cltorii lungi i anevoioase. Nu se uit la feele poliitilor,
dar nici nu-i ignor. n cteva secunde, trecu n siguran dincolo
de baricade, mpins din spate de valul de oameni.
O scnteiere de lumin. Era lumina puternic a soarelui de
diminea licrind pe o suprafa reflectorizant din apropiere;
ntoarse capul i vzu un binoclu puternic, inut la ochi de alt
poliist n uniform, care sttea n picioare pe o banc. Ca i colegii
lui, cerceta atent feele celor ce intrau n ora pe Avenida Juan
Carlos I. Era un om de rezerv, sau poate un al doilea filtru i
scruta metodic mulimea. Soarele ardea deja cu putere i chipul
palid al brbatului era mbujorat.
Bryson reaciona cu ntrziere, surprins de paloarea omului i
de prul blond ce ieea de sub caschet. Nu se ntlneau prea des
blonzi n acea parte a Spaniei. ns nu culoarea prului i atrsese
atenia, ci tenul palid, aproape alb. Nici un poliist sau gardian de
coast nu putea rezista mult vreme n climatul acela fr s se
bronzeze.
Nu, omul la nu era localnic. Bryson se ndoia pn i de faptul
c era spaniol.
Poliistul blond transpira abundent. El ndeprt binoclul de la
ochi, ca s-i tearg faa cu mneca hainei i atunci Bryson i
vzu trsturile.
Ochii cenuii preau somnoroi, trdnd o formidabil
concentrare, buzele subiri, tenul alb ca varul, prul blond-sur.
Omul i era cunoscut de la Khartoum.
Brbatul blond fusese trimis de la Rotterdam, ca expert tehnic,
n capitala sudanez mpreun un grup de specialiti europeni,

137

consilieri ai oficialilor irakieni, n vederea construirii unei fabrici de


rachete balistice i a unor comenzi pentru echipamente complete,
folosite la asamblarea rachetelor Scud.
n realitate era un intrus, un agent de penetrare al
Directoratului, care-l folosea i ca agent de exterminare, fiind
expert n asasinate rapide. Bryson fusese la Khartoum pentru a
instala sistemele de supraveghere i a obine probe indubitabile ce
puteau fi folosite mai trziu mpotriva irakienilor. Atunci avusese o
scurt ntlnire cu ucigaul blond, furnizndu-i dosare
microfilmate ale intelor solicitate, inclusiv informaii despre
locurile unde se aflau, programele lor i eventualele carene ale
sistemelor de securitate. Bryson nu cunotea numele brbatului;
tia doar c era un asasin, unul dintre cei mai buni din bran,
extrem de bine antrenat, probabil un sociopat agentul de
exterminare perfect.
Deci Directoratul trimisese unul dintre cei mai buni oameni ai
si ca s-l ucid. Era clar c fotii lui patroni l etichetaser drept
imposibil de salvat.
Totui, cum l gsiser? Probabil vorbiser contrabanditii,
furioi c li se furase camionul i dornici s obin un ciubuc, fr
ndoial generos. n acea parte a rii, din puinele drumuri
existente, majoritatea veneau dinspre Finisterre. Ca atare, era uor
de supravegheat din aer dac urmritorii ar fi avut un elicopter.
Bryson nu auzise, nici nu vzuse vreun elicopter, ns o perioad
de timp dormise. n plus, vechea camionet fcuse atta zgomot,
nct un elicopter ar fi putut trece chiar pe deasupra lor fr s-l
aud.
Camionul abandonat n grab trebuie s fi fost un indiciu
pentru urmritorii lor, o dovad c el i Layla se aflau n imediata
apropiere. Nu existau dect dou direcii de mers pe acel drum:
spre Santiago de Compostela sau n afara oraului.
Precis c ambele variante fuseser luate n calcul i amplasate
blocaje rutiere n punctele de convergen.
Ar fi vrut s se ntoarc, s se asigure c Layla se afla n spatele
lui, n siguran, dar nu putea risca.
Privi din nou spre blond i surprinse n ochii lui o scnteie.

138

ntoarse privirea, dar era prea trziu. tia c fusese reperat.


Dac ar fi reacionat, ieind n eviden din mulime, ar fi
nsemnat s confirme bnuielile asasinului. Agentul de
exterminare nu putea avea vreo certitudine de la acea distan, n
plus, trecuser muli ani de la ntlnirea din Khartoum, iar sutana
cu glug pe care o purta Bryson i ascundea faa.
Timpul prea s se fi oprit n loc; Bryson analiza febril situaia.
Inima i btea cu putere, dar se strdui s nu mreasc pasul.
Cu coada ochiului, vzu c asasinul se ntoarse ctre el, ducnd
mna dreapt la tocul armei de la centur. Pelerinii erau att de
numeroi nct aproape c-l duceau pe Bryson ntr-un ritm
chinuitor de lent. Cum poate fi sigur ucigaul c eu sunt omul pe
care-l caut? Cu gluga asta n clipa aceea Bryson contientiza c
nsui faptul c purta o glug l fcea s se deosebeasc de
mulime. Ceilali brbai purtau epci, dar nu o glug, care reinea
cldura.
Dei nu ndrzni s se ntoarc pentru a privi, fu contient de
micarea brusc de la periferia cmpului su vizual i de licrul
unui obiect metalic, cu siguran o arm. Asasinul i scosese
pistolul; Bryson simi asta instinctiv.
Brusc, se cltin pe picioare, simulnd o criz de insolaie,
fcndu-i pe cei din jurul lui s se mpiedice. Strigte de iritare;
iptul ngrijorat al unei femei.
O fraciune de secund mai trziu se auzi uieratul mortal al
unei arme cu amortizor. O tnr femeie, aflat la civa pai n
stnga lui, se prbui cu easta perforat. Mulimea intr n
panic; ipete de fric i strigte de durere se nlau spre cer. Se
strni o tromb de praf, n timp ce gloanele mprocau pmntul.
Ucigaul trgea rapid, la foc semiautomat. i identificase inta i
nu-i psa dac nimerea oameni nevinovai.
n acel infern, Bryson aproape c fu clcat n picioare de gloata
nnebunit. Se ridic greu n picioare, cu gluga czut, dar fu
iari trntit la pmnt. Se auzeau ipete, plnsetele celor rnii i
ale muribunzilor, ct i ale celor din preajma lor. Reuind s se
ridice, Bryson se npusti nainte, izbindu-se de mai multe ori de
cei ce ncercau s scape de acolo.

139

Avea arme, dar s scoat una i s nceap s trag ar fi fost


curat sinucidere. n clipa n care ar fi apsat pe trgaci, ar fi
transmis un semnal ce-ar fi atras atenia asasinilor trimii acolo
de Directorat. O lu la goan nainte, aplecat, camuflat de masa de
trupuri.
O rafal de gloane lovi metalul unui indicator rutier, la vreo trei
metri distan, semn c ucigaul blond l pierduse din vedere,
derutat de mulimea agitat. n faa lui se auzi alt strigt i trupul
unui biciclist se arcui, lovit n spate. Blondul trgea acum aiurea,
crend o maxim dezordine, ceea ce i putea permite lui Bryson s
se fac nevzut. Risc i arunc o privire njur, ncercnd s
zreasc sursa mpucturilor i fu surprins s-l vad pe asasinul
blond prvlindu-se n fa, de parc ar fi fost mpins de la spate.
Fusese lovit de un glon!
Dar cine trsese? O pat stacojie, un batic de un rou aprins,
care dispru apoi n mulime.
Layla.
Bryson i continu deplasarea mpreun cu gloata, ca o bucat
de lemn purtat de un curent puternic. Nu se putea duce spre ea,
n sens invers, chiar dac ar fi vrut i nu ndrznea s-i fac vreun
semn. tia cum plnuia Directoratul loviturile importante, iar asta
era cu siguran una dintre ele.
Nu se limita la un singur om. Un agent de exterminare era ca un
gndac de buctrie: unde gseai unul, existau n mod sigur i
alii. Dar unde? Se prea c intaul blond operase de unul singur,
dar sigur existau i alii care l sprijineau. Dar nu se zreau
nicieri. Bryson cunotea prea bine metodele Directoratului ca s
cread c blondul aciona singur.
Puzderia de pelerini scpase de sub control; oamenii,
nspimntai, se foiau de colo-colo, unii ncercnd s alerge pe
avenida, alii, n direcie opus. Ceea ce fusese un paravan ideal cu
numai cteva clipe n urm devenise ceva primejdios, violent. El i
Layla trebuia s se desprind din gloata intrat n panic, s
dispar n Santiago i s gseasc drumul spre aeroportul de la
Labacolla, aflat la unsprezece kilometri spre est.
Iei din uvoiul de pietoni i cicliti i se apuc de stlpul unui

140

felinar ca s nu fie dobort de cei care alergau, ateptnd s apar


Layla. Cuta n mulime baticul stacojiu, atent, totodat i la alte
aspecte neobinuite: sclipiri de oel, uniforme de poliie, privirea
inconfundabil a unui asasin pltit.
Bryson i ddea seama c atrgea privirile oamenilor. Un
pelerin, innd sub faldurile vemntului cafeniu de clugr ceea
ce prea a fi o Biblie, se uita la el cu neprefcut curiozitate de pe
cellalt trotuar al aglomeratei Avenida Juan Carlos I. Bryson
surprinse privirea clugrului chiar n clipa cnd acesta scoase n
locul bibliei un obiect lung, din oel albstrui.
O arm.
ntr-o fraciune de secund, n timp ce creierul prelucra ce
vzuser ochii, se arunc spre dreapta, rsturnnd un biciclist.
Un uierat i sngele l stropi pe Bryson. Tmpla biciclistului
explodase. n jur izbucnir iari ipete. Omul era mort, iar
trgtorul n sutan de clugr se afla la cincisprezece metri
distan, continund s trag.
Bryson se rostogoli, primind lovituri n cap i spate de la
oamenii care fugeau cuprini de panic. nfac pistolul Beretta
din toc. Un brbat ip:
Are o arm!
Gloanele nimerir stlpul de fier i ricoar n pmnt la civa
pai distan. Bryson se ridic n picioare, se echilibra, l localiz
pe clugrul-asasin i aps pe trgaci.
Primul glon l lovi pe uciga n piept, fcndu-l s scape arma
din mn; al doilea l dobor.
n stnga lui observ cu coada ochiului un obiect; instinctul i
spunea c era alt arm. Se ntoarse la timp ca s vad un brbat,
deghizat tot n pelerin, aintind un mic pistol negru spre el, la mai
puin de ase metri distan. Bryson se rsuci spre dreapta, ieind
din linia de ochire, ns durerea brusc din umrul stng, care-i
trimitea sgei de foc n piept, l fcu s neleag c fusese lovit.
i pierdu echilibrul, iar picioarele i se muiar. Czu pe
caldarm. Durerea era chinuitoare; simea sngele fierbinte
udndu-i cmaa, iar braul stng ncepea s-i amoreasc.
l nhar nite mini. Dezorientat, vznd ca prin cea,

141

Bryson ncepu s loveasc n stnga i n dreapta pn cnd auzi


vocea Laylei.
Stai, eu sunt. Pe-aici. Pe-aici!
l apucase de umrul sntos i de cot, ajutndu-l s se ridice,
sprijinindu-l.
Bine c n-ai pit nimic! strig Bryson uurat.
N-am nimic. Hai!
l trase ntr-o parte i-l scoase dintre pelerinii nnebunii, a cror
panic atinsese punctul culminant. Bryson se strduia s mearg,
depindu-i durerea. Vzu alt clugr fixndu-l cu privirea i
aciona instinctiv ridicnd pistolul. Se opri exact n momentul n
care clugrul nla la buze obiectul dreptunghiular o Biblie
rugndu-se cu voce tare n mijlocul violenei, al nebuniei.
Intrar ntr-un parc mare, strjuit de eucalipi.
Trebuie s gsim un loc unde s te odihneti, zise Layla.
Nu. Rana e superficial.
Dar sngerezi!
Cred c e doar o zgrietur. Glonul a atins nite vase, ns e
o ran mai puin grav dect pare. Nu putem s ne odihnim aici;
trebuie s ne micm!
ncotro?
Uite. Drept n fa, peste drum, e o catedral i un scuar
nesat de lume. Trebuie s rmnem printre oameni, s disprem
n mulime. O s ne ocupm mai trziu de rana mea.
Acum avem alte probleme.
Cred c nu-i dai seama ct snge pierzi.
Cu gesturi ndemnatice, femeia i descheie cmaa i desprinse
estura mbibat de snge de pe umrul lui; durerea l sgeta. Ea
pipi uor rana, fcndu-l s geam de durere.
n regul, rosti ea, o putem trata mai trziu, dar trebuie s
oprim sngerarea.
Scondu-i basmaua roie de pe cap, o leg strns, nnodnd-o
sub bra, improviznd un fel de bandaj care avea s in o vreme.
i poi mica braul?
El l ridic i gemu.
Mda.

142

Te doare? Nu face pe eroul.


Nu fac. Totdeauna in cont de durere; e unul dintre cele mai
preioase semnale pe care ni le d organismul. Da, m doare. Dar
am trecut prin necazuri mult mai mari, crede-m.
Te cred. Uite, e o catedral pe deal
Principala catedral din Santiago. Piaa din jurul ei, Praza de
Obradoiro, numit uneori Praza de Espana, e inta cltoriei
pelerinilor. Acolo putem s ne pierdem de urmritori i s gsim o
main. Trebuie s plecm imediat din zona asta deschis.
Pornir pe aleea strjuit de eucalipi. Doi bicicliti trecur
razant pe lng ei. Bryson tresri. Asasinii trimii de Directorat
erau deghizai, cu diabolic inteligen, n veminte monahale.
Orice om pe lng care treceau putea fi un uciga trimis s-i
elimine. Singura ans de a-i identifica era chipul lor, pe muli i
cunotea. Avusese legturi cu ei n trecut, ntr-un fel sau altul.
Fuseser trimii acolo fiindc puteau s-l gseasc mai uor ntr-o
aglomerare uman. Dar sabia avea dou tiuri: dac ei l
recunoteau i el i recunotea pe ei. Dac i pstra atenia treaz
poate c va reui s-i identifice nainte s-l observe ei. Nu
reprezenta cine tie ce, dar trebuia s exploateze la maximum
situaia.
Stai, spuse el brusc. Am fost descoperii. Poate c ei nu tiu
cine eti, nu nc. Dar pe mine m cunosc. i mai am i cmaa
ptat de snge. Nu, nu le putem da satisfacie.
Ea ncuviin.
M duc s fac rost de alte haine.
Gndeau la fel.
O s atept aici nu, nu aici.
i art o biseric mic, veche, acoperit de ieder i nconjurat
de plante exotice.
O s atept acolo, nuntru.
Bine.
Femeia o porni n grab spre piaa central, iar el se ndrept
ctre biseric.
Atepta nelinitit n ntunecata i rcoroasa bisericu.
De cteva ori, uile grele din lemn se deschiser, lsnd s intre

143

pelerini sau turiti, sau persoane care cel puin aa artau.


Femei cu copii, cupluri tinere. i urmrea dintr-o firid ascuns.
Nimic nu-i trezi suspiciunea. Dup douzeci de minute, uile se
deschiser din nou i apru Layla, care inea n mn un pachet
nvelit n hrtie.
i schimbar hainele i Bryson constat c femeia i ghicise
msurile. Artau ca nite turiti oarecare: Layla purta o fust, o
bluz i o plrie de soare cu boruri largi, colorat iptor. El nite
pantaloni kaki, o cma brodat, alb, cu mneci scurte i o
apc de base-ball. Reuise s gseasc pansamente late i un
dezinfectant pe baz de iod, aa c i curase rana. Cumprase
chiar i aparate de luat vederi o videocamer ieftin, fr film,
pentru el; un aparat fotografic de 35 mm, pentru ea.
Zece minute mai trziu, purtnd ochelari de soare elegani,
inndu-se de mn, ca nite nsurei aflai n luna de miere,
ptrunser n imensa i aglomerata Praza de Obradoiro. Locul era
nesat de pelerini, turiti, studeni i de negustori care vindeau
cri potale i suveniruri. Bryson se opri n faa catedralei,
prefcndu-se c fotografiaz faada baroc din secolul al XVIIIlea, a crei pies central era Portico de la Gloria, uimitoarea
sculptur spaniol din secolul al XII-lea.
n timp ce se uita prin lentila vizorului, mtur cu privirea
faada catedralei, apoi ndrept aparatul spre mulimea de turiti
i pelerini.
Dup ce termin, se ntoarse ctre Layla, zmbi i ddu din cap,
asemeni unui turist mndru de isprava lui. i atinse braul cu
afeciune, pentru a nela vigilena oricui i-ar fi privit.
Deghizarea lui era minim, dar cozorocul epcii i umbrea faa i
el spera s fie mai greu de recunoscut.
Bryson deveni contient de o micare, o deplasare sincronizat
n cteva puncte. Totul n jurul lui era n micare, dar pe acel
fundal se distingea o circulaie coordonat, simetric. Cineva fr
experien n-ar fi priceput-o. Ceva se ntmpla, era sigur de asta!
Layla, zise el ncet, vreau s rzi de ceva ce tocmai am spus
eu.
S rd?

144

Chiar acum. i-am spus ceva al naibii de hazliu.


Ea ncepu s rd, dndu-i capul pe spate. Era un gest extrem
de convingtor, pe care Bryson l aprecia. Devenise brusc tnra
soie, care gsea orice vorb de duh a proasptului ei so teribil de
amuzant. Bryson zmbi modest, mulumit de recunoaterea
propriei isteimi. Surznd, ridic videocamera i privi prin vizor
cum tcuse cu cteva clipe n urm. De data asta, cuta ceva
anume.
n ciuda zmbetului, vocea ei era ncordat.
Vezi ceva?
Vedea o formaiune clasic n triad. n trei puncte din jurul
scuarului, trei persoane stteau nemicate, privind prin binocluri
n direcia lui Bryson. Luate separat, nici una nu avea ceva
deosebit ori demn de atenie; fiecare putea s fi fost un turist
msurnd cu privirea mprejurimile. Dar n ansamblu reprezentau
ceva amenintor. Pe o latur a pieei se afla o femeie tnr, cu
prul blond deschis, purtnd o jachet prea clduroas pentru o zi
canicular, care putea ascunde un toc de pistol. Al doilea vrf al
triunghiului l constituia un brbat cu barb, scund i ndesat,
mbrcat n veminte negre de cleric; puternicul su binoclu nu se
potrivea cu mbrcmintea de om al Bisericii. n al treilea vrf al
triunghiului se afla un brbat musculos i oache, de vreo
patruzeci de ani; acela fu omul care activ memoria lui Bryson,
care aps butonul transfocatorului, apropiind imaginea pentru a
obine un prim-plan.
l trecur fiorii.
Cu omul acela negociase de mai multe ori, n nite misiuni
importante. De fapt, l angajase n numele Directoratului. Era un
ran pe nume Paolo, dintr-un sat aflat dincolo de Cividale. Paolo
opera ntotdeauna n tandem cu fratele lui, Niccolo. Cei doi
fuseser nite vntori celebri n regiunea colinar izolat din
nord-vestul Italiei unde crescuser. Apoi deveniser vntori de
fiine umane, extrem de bine antrenai, asasini deosebit de
ndemnatici. n trecut, Bryson i angajase pentru unele servicii
deosebite, inclusiv o periculoas infiltrare ntr-o firm ruseasc
numit Vector, despre care se zvonea c era implicat n cercetarea

145

i fabricarea armelor biologice.


Unde mergea Paolo, venea i Niccolo. Asta nsemna c mai
exista cel puin un adversar, situat undeva n afara laturilor
triunghiului.
Inima lui Bryson btea cu putere. Se ntreba cum de-l
localizaser aa de uor? Fusese sigur c-i pierduse pe urmritori.
S fie oare de vin hainele prea noi cu care erau mbrcai?
Bryson i trse picioarele nclate n pantofii noi din piele pe
caldarm, n faa bisericii unde se opriser i o vzuse pe Layla
fcnd la fel. Pn i mbrcmintea lor se murdrise cu un strat
subire de praf.
Cum de fuseser gsii?
Rspunsul veni ncet, n timp ce contientiza cldura sngelui
de pe umrul stng. Rana continuase s sngereze abundent,
mbibnd estura cmii, colornd n rou nchis o suprafa
ntins a materialului alb. Sngele fusese dovada clar, semnalul
care anulase toate precauiile pe care i le luaser, trdndu-le
deghizarea.
Urmritorii si l localizaser n cele din urm, iar acum se
apropiau ca s-l ucid.

Washington, D.C.
Senatorul James Cassidy simea ochii colegilor aintii asupra
lui unii plictisii, alii ateni cnd se ridic greoi n picioare,
sprijinindu-se cu minile groase de balustrada lustruit din lemn
i ncepu s vorbeasc cu un glas baritonal, melodios.
n slile de edin i n comisiile noastre discutm la
nesfrit despre epuizarea resurselor i despre speciile de animale
aflate pe cale de dispariie. Vorbim despre cum s ne gospodrim
mai bine resursele naturale diminuate, ntr-o epoc n care totul
pare s fie de vnzare, n care totul are o etichet cu preul i un
cod de bare pe ambalaj. Ei bine, m aflu aici pentru a spune ceva
despre un alt fel de specie pe cale de dispariie, o marf epuizat:
nsi noiunea de intimitate. Am citit n ziare declaraia unui

146

specialist n Internet, care spune: Intimitatea voastr e deja nul.


Punei capt acestei situaii. Ei bine, cei care m cunosc tiu c
sunt al naibii de sigur c nimeni nu i-a pus capt. Oprii-v i
uitai-v n jurul vostru, v zic. Ce vedei? Videocamere, scanere i
bnci de date gigantice, ce sfideaz capacitatea de nelegere a
omului. Comercianii pot supraveghea fiecare aspect al vieii
noastre, de la primul telefon pe care-l dm dimineaa, din
momentul n care sistemele noastre de securitate indic faptul c
ne-am prsit locuinele, pn la videocamerele amplasate la
barierele de pe autostrzi.
Conectai-v la reea n fiecare tranzacie, fiecare lovitur va fi
depistat i nregistrat de aa-ziii mediatori de informaii.
Companiile private au contactat Biroul Federal de Investigaii, cu
propunerea ca Biroul s le vnd dosarele sale, informaiile pe care
le deine, ca i cum informaiile n-ar fi dect alt bun public ce
trebuie privatizat. Acesta e nceputul unui proces tulburtor:
dezgolirea republicii.
Societatea de supraveghere.
Senatorul privi n jur i nelese c tria un moment unic:
captase atenia colegilor si.
Vreau s v pun o ntrebare: Este acesta un loc unde vrei s
trii? N-am nici un motiv s sper c preuita noiune de intimitate
ar avea cea mai vag ans n faa forelor ridicate mpotriva ei
prea zeloase organizaii naionale i internaionale nsrcinate cu
respectarea legii, comerciani, corporaii, companii de asigurri,
noile conglomerate de asigurri sociale i milioane de tentacule ale
complicatelor reele din fiecare concern privat sau de stat. Oamenii
care vor s menin ordinea, care vor s v stoarc ultimul bnu
forele de ordine i forele comerului: e o alian formidabil,
prieteni! Cu ea se confrunt intimitatea, intimitatea noastr. E o
btlie decisiv, dei teribil de unilateral. Aa c ntrebarea
pentru distinii mei colegi, din ambele tabere, e una simpl: Voi de
partea cui suntei?

147

9
Nu te uita, spuse Bryson ncet, continund s roteasc
videocamera. Nu ntoarce capul. Sunt trei, din cte-mi dau seama.
La ce distan?
Ea vorbea calm, concentrat, dei zmbea.
Douzeci, douzeci i cinci de metri. E un triunghi isoscel: la
dreapta dumitale, o femeie blond ntr-un sacou, cu prul ridicat
i ochelari de soare mari i rotunzi; n spate, un brbat solid cu
barb, n haine negre de preot; n stnga, un brbat suplu, de vreo
patruzeci de ani, brunet, ntr-o cma cu mneci scurte, de
culoare nchis i pantaloni negri. Toi au binocluri i pot jura c
sunt narmai.
M-am prins, zise ea n oapt.
Unul dintre ei e eful; ceilali ateapt semnalul lui. Acum, o
s-i art ceva i o s-i cer s te uii prin vizorul videocamerei. Smi spui cnd i-ai reperat.
Fcu un semn spre porticul catedralei, ca un cineast amator i
i ddu videocamera.
Jonas, spuse ca, alarmat. Era prima dat cnd i spunea pe
nume, dei era un nume de acoperire. O, Doamne, sngerezi.
N-am nimic, zise el scurt. Din nefericire, asta le-a atras
atenia.
Ea i schimb imediat expresia de ngrijorare ntr-un rnjet
bizar, nepotrivit, urmat de un chicot, jucnd teatru pentru un
public de trei persoane. Layla se aplec, privind prin vizor, n timp
ce descria un arc de cerc cu aparatul.
Femeia blond vzut, spuse ea.
Dup cteva clipe, adug:
Preotul brbos n negru vzut. Tipul mai tnr cu cma
nchis vzut.
n regul.
El zmbi i ddu din cap, continund pantomima.
Bnuiesc c ncearc s evite repetarea situaiei de la

148

baricade. E limpede c nu le pas de trectorii nevinovai, dar


prefer, pe ct posibil, s nu-i ucid, s-ar isca un scandal
diplomatic.
Sau poate c nu sunt siguri c eti dumneata.
Felul n care s-au aezat m face s cred c m-au identificat,
zise Bryson n oapt. S-au instalat pe poziii.
Cine sunt? Pari s tii ceva despre ei.
i cunosc, spuse Bryson. Le cunosc metodele; tiu cum
acioneaz.
De unde?
Le-am citit instruciunile de teren, zise el, nedorind s dea
amnunte.
Dac-i cunoti, nseamn c trebuie s ai idee despre
riscurile pe care i le asuma. Ai spus scandal diplomatic cu alte
cuvinte, sunt ageni guvernamentali? Americani? Rui?
Cred c fi s-ar potrivi cel mai bine denumirea de ageni
transnaionali. Nici unul de rang nalt sau, cine tie nici rui, nici
americani, nici francezi, nici spanioli, ei o organizaie care opereaz
n situaii de criz, la nivel subteran, acolo unde graniele nu sunt
delimitate. Lucreaz cu guvernele, dar nu pentru ele. Se pare c
cei trei ateapt s plece lumea din jurul meu. Dat fiind distana
la care se afl, au nevoie de un spaiu suficient, de o marj
minim. Daca a face o micare brusc, ce ar sugera c vreau s-o
iau la goan, ar trage, fr s le pese de trectori.
Erau nghesuii de turiti i pelerini, astfel nct le era greu s
se mite. El continu:
Acum, vreau s te ocupi de femeie; s-i scoi arma foarte
discret, pentru c ei i pot observa toate micrile.
S-ar putea s nu te cunoasc, ns tiu c eti cu mine i asta le
e suficient.
Asta ce-nseamn?
nseamn c te consider cel puin un accesoriu, dac nu un
adevrat complice.
Grozav, gemu Layla.
mi pare ru nu i-am cerut s te implici.
tiu, tiu. Eu am hotrt asta.

149

Ct vreme suntem nconjurai de oameni din toate prile,


poi s-i miti minile sub nivelul taliei.
Ea ddu din cap.
S-mi spui cnd ai scos arma.
Ea ncuviin i vr mna n ncptoarea saco mpletit.
Am luat-o, zise ca.
Acum, cu mna stng, ia aparatul de fotografiat de la gt i
f-mi o poz cu catedrala n spatele meu. Caut un unghi mai larg,
ca s o poi vedea i pe blond. Nu te grbi: eti un fotograf amator
i nu te pricepi la aparate.
Ea ridic aparatul n dreptul feei i nchise ochiul drept.
Foarte bine, acum o s las impresia c te filmez, n timp ce
m fotografiezi. De ndat ce-o s duc camera video la ochi, o s ai
o reacie de iritare; i stric o ncadrare perfect.
O s dai la o parte aparatul cu o micare brusc ce le va
distrage atenia i-i va zpci pe cei care ne privesc. Apoi intete
bine i trage. Doboar-o pe blond.
De la distana asta? zise ea nencreztoare.
Eti unul dintre cei mai buni intai pe care i-am vzut; am
ncredere. Pe urm, te arunci imediat la pmnt.
i dumneata ce-o s faci?
O s-l intesc pe brbos.
Dar mai e i al treilea
Nu ne putem ocupa de toi trei.
Ea afi din nou un fals zmbet deconcertant, apoi duse la ochi
aparatul fotografic, innd strns n mna dreapt pistolul Heckler
Koch de calibru 45, lng talie.
El surse diabolic i ridic videocamera. n acelai moment, cu
o micare discret, aproape imposibil de observat, duse mna
liber la spate i scoase pistolul Beretta de la centur. Minile i
tremurau, simea c se sufoc.
Chiar n spatele ei, la vreo douzeci douzeci i cinci de metri
distan, vizibil prin obiectivul videocamerei, falsul preot cobor
binoclul de la ochi. Ce nsemna asta: c urmritorii hotrser s
nu trag, derutai de iretlicul lui Bryson? C nu voiau s trag la
nimereal, cu atia oameni nevinovai n jur?

150

Dac era aa, nu fcuser dect s trag puin de timp.


Dac nu
Deodat, brbosul i scutur ncheietura, aparent un gest
menit s-i repun sngele n circulaie, n realitate un semn
pentru ceilali. Un semnal transmis cu cteva clipe nainte ca
Bryson s-l poat prevedea. Nu!
Nu aveau timp.
Acum!
Cobor videocamera de la ochi i ridic brusc arma, trgnd trei
focuri rapide, peste umrul Laylei.
Exact n acel moment, ea ls aparatul s atrne de curea,
ridic pistolul i trase peste capetele mulimii.
Urm o succesiune de mpucturi care provocar panic n
mulime. n vreme ce se arunca la pmnt, Bryson reui s-l
zreasc pe brbos cltinndu-se i cznd. Layla se trnti jos,
rostogolindu-se lng Bryson, lovindu-se de picioarele celor din jur
i dobornd o femeie tnr. Cineva din apropiere fusese atins de
un glon rtcit o ran superficial.
A czut! zise Layla gfind, n timp ce se rostogolea. Blonda
am vzut-o cznd.
mpucturile ncetar la fel de brusc precum ncepuser, dar
strigtele nspimntate continuau s se aud.
Doi dintre prezumtivii asasini erau la pmnt, poate pentru
totdeauna, ns cel puin unul rmsese n picioare: Paolo,
ucigaul din Cividale. i bineneles c sigur fratele lui se afla prin
preajm.
Erau lovii de picioarele celor care fugeau, iar alii cdeau peste
ei, se mpiedicau. Mulimea intrase n panic. n acel haos, Bryson
i Layla reuir s se ridice n picioare i, alergnd alturi de
ceilali, s dispar n gloata nnebunit.
Strecurndu-se printre fugari, Bryson vzu o strad ngust,
aproape o alee. Alerg spre ea, ocolind obstacolele umane, hotrt
s se ndeprteze ct putea de mult, ncercnd s se piard de
fraii italieni sau de oricine altcineva l-ar fi hituit. Strdua era
plin de case scunde i vechi. Probabil c aveau curi mici i
numeroase alei, un labirint n care se puteau pierde.

151

Rana de la umr zvcnea din nou, iar sngele, gros i fierbinte,


continua s curg. Durerea devenise insuportabil, dar el se
strduia s alerge mai repede. Layla l urma. Paii lor rsunau pe
strada pustie. n timp ce fugea, Bryson cerceta ulia ngust i
umbrit, cutnd o curte, o prvlie, vreun loc n care s se poat
ascunde. Vzu o bisericu vrt ntre dou cldiri vechi din
piatr, ns era ncuiat. Un afi scris de mn, lipit de una din
uile de lemn masiv, anuna c lcaul era nchis pentru reparaii.
n acel ora plin de biserici i catedrale, caselor mai mici de
rugciune, care nu atrgeau turitii, li se acorda, probabil, puin
atenie i cu att mai puine fonduri.
Ajuns n faa bisericii, se opri brusc, puse mna pe clana
masiv din fier i ncepu s-o zglie.
Ce faci? ntreb Layla, alarmat. Hai, s mergem mai departe!
Gfia, pieptul i se zbtea i faa i era mbujorat. Din spate se
auzeau pai apropiindu-se.
Bryson nu rspunse. Mai trase o dat de clan cu putere.
Lactul mic i ruginit, trecut printr-un belciug i mai ruginit, se
desprinse uor din lemnul uii. De obicei, lumea nu intra cu fora
n biserici; lactul era mai mult simbolic.
Bryson deschise ua cu o smucitur i ptrunse sub arcada
central. Mormind nemulumit, Layla l urm i nchise ua n
urma ei. Singura lumin din interior venea de la nite ferestre mici
i prfuite, n form de trifoi, aflate la mare nlime. n aerul
rcoros plutea un miros neplcut, de mucegai. Bryson privi rapid
n jur, apoi se sprijini de un perete rece de piatr.
Inima i btea puternic dup efortul fcut i se simea slbit din
cauza sngelui pierdut. Layla mergea de-a lungul naosului,
cutnd probabil vreo ieire sau o ascunztoare.
Dup cteva minute, inndu-i rsuflarea, el se ntoarse la ua
principal. Lactul spart putea s i trdeze. Ori l punea la loc, ori
l ndeprta. ntinse mna spre clan ca s deschid ua, atent la
zgomotul de afar.
Auzi zgomotul unor pai grbii, apoi o voce, un strigt ntr-o
limb ciudat, care nu era nici spaniol, nici galician.
nghe, privind fiile nguste de lumin ce ptrundea printr-o

152

mic deschiztur din josul uii. ngenunche, i lipi urechea de


scndur i ascult.
Limba i se prea ciudat de familiar.
Niccolo, o crodevi di velu viodut! Ju par che strada ca. Cumb o
controli, tu continue a ejala la piaza.
O recunoscu, nelese vorbele. Cred c l-am vzut, Niccolo! spuse
vocea. n josul strzii. Tu supravegheaz piaa!
Era o limb puin cunoscut, pe cale de dispariie, numit
friulan, pe care n-o mai auzise de muli ani. Unii susineau c era
un vechi dialect al limbii italiene; alii credeau c era o limb
distinct. Se vorbea doar n regiunea nord-estic a Italiei, de ctre
un numr tot mai mic de rani.
Bryson, al crui talent la limbi strine se dovedise deseori un
mijloc de supravieuire la fel de util ca i ndemnarea de-a mnui
arme de foc, nvase singur friulana cu vreo zece ani n urm,
cnd angajase doi tineri rani din zona montan izolat de
deasupra localitii Cividale remarcabili vntori i asasini. Dup
ce-i angajase pe Paolo i Niccolo Sangiovanni, el i propusese i
reuise s nvee ciudata lor limb, mai ales ca s-i poat controla
ndeaproape, fr a da de neles c pricepea ce vorbeau ei.
Da, era Paolo. Supravieuise schimbului de focuri i striga acum
la fratele lui, Niccolo. Cei doi italieni erau nite vntori formidabili
i nu-l dezamgiser niciodat. Era greu s-i evii, ns Bryson nu
inteniona acest lucru.
O auzi pe Layla apropiindu-se i ridic privirea.
Vreau s gseti o frnghie sau un cablu, opti el.
Frnghie?
Repede! Trebuie s existe o u n spatele altarului, care s
dea spre o cas parohial, spre vreun dulap de provizii Te rog,
grbete-te!
Ea ddu din cap i strbtu n grab naosul, spre altar.
El se ridic iute n picioare, ntredeschise ua, apoi strig cteva
cuvinte n friulan. tia c accentul lui se apropia mult de cel al
unui vorbitor autentic. i ascui vocea, pentru a reda timbrul lui
Niccolo. Cteva fraze scurte, strigate nbuit, de la distan,
distorsionate de ecou, l putea pcli pe Paolo.

153

Ou! Paulo, pessee! Lu ai, al e ju! Hei, Paolo, vino repede! L-am
prins, l-am dobort!
Rspunsul veni rapid.
La setu? Unde eti?
Ca! Li sa vecje glesie cu le sieradure rote! n biserica veche,
cu lactul spart!
Byron se ridic repede n picioare, se rsuci spre o latur a
porticului i se lipi de cadrul uii, innd strns pistolul n mna
stng.
Paii devenir mai repezi, dar ncetinir ritmul cnd se
apropiar. Vocea lui Paolo se auzi dincolo de ua bisericii.
Niccolo?
Ca! striga Bryson, cu glas nbuit. Moviti!
O scurt ezitare, apoi ua fu deschis cu o izbitur. n valul
brusc de lumin, Bryson vzu pielea oache, trupul zvelt i
musculos, buclele negre i dese. Paolo i miji ochii, cu o expresie
feroce pe chip. Intr prudent, privind n stnga i-n dreapta,
innd arma lng coaps.
Bryson fcu un salt nainte, lovindu-l pe Paolo cu toat
greutatea corpului su. Mna dreapt se nfipse n beregata
italianului. Paolo scoase un ipt puternic de durere i surpriz, n
acelai timp, cu mna stng, Bryson l lovi cu pistolul n ceaf.
Paolo se prbui. Bryson tia c Paolo avea s-i revin n
cteva minute. nfac pistolul italianului, un Lugo i l
percheziiona rapid, cutnd alte arme ascunse. Pentru c-i
antrenase pe fraii Sangiovanni n tacticile de teren, Bryson tia c
trebuia s mai existe o arm: legat de gamba stng, sub cracul
larg al pantalonului. Dup ce i-o lu, scoase un cuit de pescuit
zimat din teaca de la centura italianului.
Layla urmrise uluit scena, nainte de a nelege ce inteniona
Bryson, apoi i arunc un mosor de cablu electric izolat. Nu era
grozav, dar suficient de tare. Grbii, cei doi legar minile i
picioarele italianului, astfel nct, cu ct omul se zbtea mai mult,
cu att mai tare se strngeau nodurile.
Legtura era invenia Laylei i prea eficient. Bryson trase de
noduri, ncredinndu-se c vor ine. Apoi el cu Layla l duser pe

154

asasin ntr-o sacristie. Locul era i mai ntunecat, dar ochii lor se
acomodaser deja cu lumina slab.
E un tip impresionant, zise calm Layla, teribil de puternic.
i el i fratele lui sunt nite atlei nzestrai de natur.
Vntori. Au instinctul unor feline i sunt la fel de nemiloi.
A lucrat cndva pentru dumneata?
ntr-o via trecut. El i fratele lui. n cteva misiuni, dintre
care una important, n Rusia.
Ea l privi ntrebtor, iar el nu gsi nici un motiv s se eschiveze
de la explicaii. Nu acum, nu dup tot de tcuse ea pentru el.
Exist un institut rusesc, cunoscut sub numele de Vector, la
Novosibirsk. n a doua jumtate a anilor 80, prin cercurile
serviciilor secrete americane circula zvonul c Vector nu era doar
un institut de cercetri, ci se ocupa i de producerea unor ageni
patogeni pentru rzboiul bacteriologic.
Bacilii antraxului, variolei, chiar i ai ciumei. Au existat
zvonuri
Conform spuselor unui transfug care a dezertat la sfritul
anilor optzeci fostul ef al programului pentru arme biologice
ruii aveau drept inte nite orae americane importante.
Supravegherea cu mijloace tehnice ne-a adus puine informaii.
Era un complex de cldiri joase, nconjurat de garduri prin care
circula curent de nalt tensiune i era aprat de grzi narmate.
Asta aflaser ageniile americane de informaii. Fr dovezi
concrete, nici americanii, nici aliaii lor din NATO nu erau dispui
s acioneze. O reacie pasiv tipic pentru birocraii din serviciile
de informaii. Ca urmare, am fost trimis s efectuez o penetrare
primejdioas, pe care nici un alt serviciu secret n-ar fi ndrznit so realizeze. Mi-am format echipa de haidamaci specializai n
jafuri, care-i includea i pe bieii tia. Patronii mei ntocmiser o
list de cumprturi fotografii ale utilajelor de etaneizare, ale
labirinturilor de vid, ale vaselor de fermentaie pentru dezvoltarea
viruilor. i, mai presus de orice, voiau eantioane de microbi
vasele Petri.
Doamne Patronii dumitale dar spuneai c nici o alt
agenie de informaii n-ar fi ncercat aa ceva CIA a

155

El ddu din umeri.


Las-o balt.
Apoi i zise: ce rost are s-i mai ascund ceva?
Tipii tia, continu el, fraii Sangiovanni, trebuia s nlture
rapid i fr zgomot santinelele.
Cum s-au descurcat?
Am obinut marfa.
n vreme ce ateptau ca Paolo s-i revin, Layla se duse la ua
din fa a bisericii i puse la loc belciugul rupt i lactul, ca s
par neatinse. Dup vreo douzeci de minute, Paolo ncepu s se
agite.
Al e pasat tant timp di quand che jerin insieme a Novosibirsk,
spuse Bryon. A trecut mult timp de cnd am fost mpreun la
Novosibirsk. Am tiut dintotdeauna c eti lipsit de loialitate.
Unde-i fratele tu?
Paolo fcu ochii mari.
Coleridge, ticlosule.
ncerc s-i ridice minile i se strmb cnd cablul subire i
strnse mai mult ncheieturile. Mormi printre dini:
Bastard, tu mifasis pens che vecje storie daipurcit, lo tratin
come un sir, a viodin di lui, i dan dut chel che a voe di ve, e dopo lu
copin.
Bryson zmbi i-i traduse Laylei.
Zice c exist un vechi proverb friulan despre porc. Oamenii l
trateaz ca pe un prin, i dau de toate, i satisfac toate nevoile
pn n ziua n care l taie ca s-l mnnce.
i cine-ar fi porcul? ntreb Layla. Dumneata sau el?
O s jucm acum un joc care se cheam adevrul sau
consecinele. mi spui adevrul ori supori consecinele. Hai s
ncepem cu o ntrebare simpl: unde-i fratele tu?
Niciodat!
Pi, tocmai mi-ai rspuns la una dintre ntrebri Niccolo a
venit aici cu tine. Aproape c m-ai ucis n pia. Aa v exprimai
voi recunotina fa de fostul vostru ef?
No soi anejmd fret dai dut! nc n-am terminat treaba! rcni
Paolo.

156

Nu, zise Bryson zmbind. Nici eu n-am terminat. Cine v-a


angajat?
Italianul scuip, stropindu-l pe Bryson.
Du-te-n m-ta! strig el n englez, una dintre puinele fraze
pe care le tia.
Te mai ntreb o dat i, dac nu-mi dai un rspuns adevrat
cuvntul important fiind adevrat va trebui s folosesc chestia
asta.
Ridic pistolul Beretta le vedere. Layla se apropie i vorbi
repede, cu voce joas:
M duc s stau de paz la u. mpucturile ar putea atrage
atenia.
Bryson ncuviin:
Bun idee.
D-i drumul, omoar-m, strig asasinul, n limba lui
matern. Pentru mine nu conteaz. Mai sunt alii, muli alii.
Chiar fratele meu ar putea avea plcerea s te ucid ar fi darul
meu de muribund pentru el.
O, n-am de gnd s te ucid, spuse Bryson cu rceal. Eti un
tip curajos; te-am vzut nfruntnd moartea fr team. Moartea
nu te sperie i sta-i unul dintre lucrurile care te fac att de bun
n meseria ta.
Italianul i ngust ochii bnuitor, ncercnd s descifreze
nelesul acelor vorbe. Bryson l vedea micndu-i gleznele i
ncheieturile minilor, n ncercarea de-a gsi vreun punct slab al
legturilor care-l imobilizau, dar n-avea nici o ans.
n schimb, continu Bryson, te-a lsa fr singurul lucru
care nseamn ceva pentru tine: capacitatea de a vna, fie c e
vorba despre cinghiale, mistreul drag ie, fie de oameni considerai
imposibil de salvat de ctre mincinoii care controleaz armele
secrete ale guvernului.
Fcu o pauz i ndrept eava pistolului spre genunchii
ucigaului.
Sigur, pierderea unui genunchi n-o s te mpiedice s mergi
n ziua de azi exist attea proteze perfecionate dar n-o s poi
alerga prea repede. Pierderea ambilor genunchi ei bine, asta i va

157

lua cu siguran pinea de la gur, nu crezi?


Asasinul se fcu pmntiu la fa.
Trdtor blestemat, uier el.
Asta i-au spus? i pentru cine i-au zis c am trdat?
Paolo l privea sfidtor, ns buza de jos i tremura.
Te mai ntreb o dat i gndete-te foarte bine nainte de-a
refuza s-mi rspunzi sau de-a ncerca s m mini: Cine v-a
angajat?
Du-te-n m-ta!
Bryson trase. Italianul ip i sngele i mnji pantalonul n
dreptul genunchiului. Paolo se zvrcolea de durere, rcnind tot
felul de njurturi pe limba lui.
Bryson auzi un trosnet la ua bisericii, urmat de un strigt de
brbat i de iptul Laylei. Se ntoarse brusc, s vad ce se
ntmplase i o porni n fug spre intrare, la timp ca s disting n
ntuneric dou siluete ce se luptau. Una trebuia s fie Layla; dar
cine era cealalt? Ridic pistolul i url:
Stai, ori eti mort!
E-n regul, se auzi vocea Laylei.
El se simi uurat.
Nemernicul nu tie s se bat.
Era fratele lui Paolo, Niccolo, cu braele strns legate la spate. O
bucat de cablu ce atrna de ceafa lui era tot ce rmsese dintr-un
la pe care ea l folosise ca s i-l strng n jurul gtului n clipa n
care nvlise nuntru. Dunga subire, viinie de la baza gtului,
era dovada gritoare c omul fusese aproape sugrumat. Layla
avusese avantajul surprizei i-l folosise din plin; nnodase ingenios
treangul, aa nct, cu ct Niccolo i trgea braele mai tare, cu
att mai mult i se strngea laul n jurul gtului. Totui, avea
picioarele dezlegate i, dei czut la podea, continua s le agite,
rsucindu-se n loc i ncercnd s se ridice.
Bryson sri pe pieptul lui Niccolo, izbindu-l cu picioarele ca s-i
scoat aerul din plmni i, n acelai timp, intuindu-l la podea,
pentru a-i permite Laylei s-i nfoare cablul peste genunchi i
glezne i s-l lege strns. Niccolo mugea ca un taur njunghiat,
innd isonul ipetelor nfiortoare ale fratelui su aflat la

158

cincisprezece metri distan.


Ajunge, zise Bryson dezgustat.
Rupse o fie de pnz din cmaa kaki a lui Niccolo i, dup
ce-o mpturi, o ndes n gura italianului ca s-i nbue urletele.
Layla scoase o rol de band adeziv gsit, probabil, n dulapul de
unde luase i cablul i-o folosi pentru fixarea cluului, lipind-o
peste gura lui Niccolo. Bryson rupse alt bucat din cmaa
italianului, i-o ntinse Laylei i-i ceru s procedeze la fel i cu
cellalt frate.
Apoi, Bryson l tr pe Niccolo spre o firid, vrndu-l ntr-un
confesional.
Fratele tu tocmai a fost rnit grav, i spuse Bryson,
fluturnd pistolul. Dar, dup cum auzi, e nc n via. ns n-o s
mai poat merge.
Niccolo i rsucea capul dintr-o parte n alta, urlnd prin clu
i lovea cu picioarele podeaua de piatr, ntr-o manifestare mut,
animalic, de furie.
Acum o s-i spun ceva, ct de limpede o s pot. Vreau s-mi
spui cine v-a angajat. Vreau un dosar verbal complet, codurile,
numele de contact i procedurile. Totul. Dup ce o s-i scot
cluul, sper s ncepi s vorbeti. i nici mcar s nu te gndeti
s inventezi ceva, pentru c fratele tu mi-a spus deja multe, iar
dac spui ceva ce nu se potrivete, o s presupun c el e cel care
minte i-o s-l ucid. Pe cuvnt! Nu-mi plac mincinoii. Ne-am
neles?
Niccolo se potolise, ddu nnebunit din cap, urmrind cu ochii
holbai expresia feei lui Bryson. Era limpede c ameninarea i
fcuse efectul. Bryson gsise punctul vulnerabil al ucigaului.
Bryson auzea tnguielile i gemetele lui Paolo, nbuite de
cluul pe care Layla i-l pusese n gur.
Partenera mea e dincolo de coridor, cu Paolo. Nu trebuie
dect s-i dau semnalul i o s-i trag un glon n frunte.
E limpede?
Niccolo ddu i mai disperat din cap.
n regul, zise Bryson i smulse banda adeziv de pe gura lui
Niccolo.

159

Niccolo rsun de cteva ori adnc, neregulat.


Acum, dac o s faci greeala s m mini, tot ce poi spera e
ca fratele tu s-mi fi turnat exact aceeai gogoa. Altfel o s fie
ucis, ca i cum chiar tu ai apsa pe trgaci, ai priceput?
Niccolo zise pe nersuflate:
Da!
n locul tu, eu a opta pentru adevr. ansele sunt mult mai
mari. i, nu uita, tiu unde locuiesc familiile voastre. Ce mai face
nonna Maria? i mama voastr, Alma mai are casa aia din
scnduri?
Niccolo l privi feroce i-n acelai timp ofensat.
i spun adevrul! ip el.
Dac ne-am neles n privina asta, e bine, spuse Bryson cu
blndee.
Dar nu tim cine ne-a angajat! Procedeul e acelai ca pe
vremea cnd lucram pentru dumneata! Noi suntem mus, animalele
de povar! Nou nu ne spun nimic!
Bryson ddu din cap, cu un aer meditativ.
Nimic nu rmne pe vecie uitat, prietene. tii asta la fel de
bine ca mine. Chiar dac eti implicat ntr-o operaiune secret, tot
cunoti numele de acoperire al contactului tu. Nu te poi stpni
s nu culegi fragmente de informaii. E posibil ca ei s nu-i spun
de ce ndeplineti o anume misiune, dar i spun ntotdeauna cum
s-o faci, iar asta poate fi extrem de semnificativ.
i-am spus, nu tim cine sunt patronii notri!
Bryson ridic vocea i vorbi cu o furie stpnit:
Ai lucrat cu o echip, condui de un ef; vi s-au dat
instruciuni, iar oamenii vorbesc ntotdeauna. tii al naibii de bine
cine v-a angajat!
Se ntoarse ctre coridor, de parc s-ar fi pregtit s transmit
un semnal.
Nu! strig Niccolo.
Fratele tu
Nici fratele meu nu tie! Nu tiu ce i-a spus, dar nu tie!
Cunoti regulile compartimentele cum se face treaba asta! Noi
suntem doar ajutoare angajate i ne pltesc cu bani ghea!

160

Limba! i ceru Bryson.


Che limb?
A echipei cu care lucrai aici. Ce limb vorbesc ntre ei?
Ochii lui Niccolo devenir slbatici.
Mai multe limbi!
A efului echipei!
Rus! strig el disperat. E rus!
De la KGB sau GRU?
De unde s tim noi asta?
Cunoti feele! se rsti Bryson.
Apoi strig:
Layla!
Layla se apropie, nelegnd jocul lui Bryson.
Vrei s folosesc un amortizor? ntreb ea pe un ton degajat.
Nu! tun Niccolo. i spun ce vrei s tii!
i mai acord aizeci de secunde, zise Bryson. Pe urm, dac
nu aud ce vreau, trage.
Lui Niccolo i spuse:
Te-au angajat s m ucizi fiindc m cunoti, mi tii faa.
Niccolo ddu din cap, cu ochii nchii.
Dar ei tiau c ai lucrat cndva pentru mine i nu i-ar fi
cerul s-l ucizi pe fostul tu ef fr s inventeze un motiv
plauzibil. Indiferent de lipsa voastr de loialitate. i-au spus c
sunt un vnztor, un trdtor, corect?
Da.
Un trdtor fa de ce, faa de cine?
Au spus doar c vindeai numele agenilor, c noi i toi cei
care-au lucrat cu dumneata vom fi identificai, scoi din
ascunztori i executai.
Executai de ctre cine?
De ctre prile ostile nu tiu, n-au precizat!
Dar i-ai crezut.
De ce nu i-a fi crezut?
S-a pus un premiu pe capul meu ori s-a oferit un pre fix?
Da, un premiu.
Ct?

161

Dou milioane.
Lire sau dolari?
Dolari! Dou milioane de dolari.
Sunt flatat. Tu i cu fratele tu v-ai fi putut retrage la ar,
s vnai cinghiale dup pofta inimii. Numai c atunci cnd oferi
un premiu unei echipe, interesul personal scade, iar oamenii nu
mai acioneaz coordonat; fiecare vrea s dea singur lovitura. O
strategie greit, duntoare propriului scop. Brbosul era eful
echipei?
Da.
Vorbea rusete?
Da.
i tii numele?
Am auzit pe cineva spunndu-i Miliukov. Dar i tiu faa. E ca
mine, ca noi efectueaz misiuni.
Mercenar?
Se zice c lucreaz pentru un om foarte bogat, un magnat
rus. Una dintre forele secrete din spatele Kremlinului. Un nabab.
Se spune c e liderul din umbr al Rusiei.
Prinikov.
Se zri un licr de recunoatere n ochii italianului. Mai auzise
acel nume.
Posibil, da.
Prinikov. Anatoli Prinikov. Fondator i preedinte al
giganticului consoriu rusesc Nortek, cu multe afaceri tenebroase.
De o bogie i influen imense i, ntr-adevr, fora din spatele
tronului. Inima lui Bryson ncepu s bat cu putere. De ce-ar fi
trimis Anatoli Prinikov pe cineva ca s-l elimine?
De ce?
Singura explicaie logic ar fi fost c Prinikov controla
Directoratul sau c era printre cei care-l controlau. Harry Dunne
de la CIA spusese c Directoratul fusese ntemeiat i controlat nc
de la nceput, de un mic grup secret de genii ale fostului GRU
sovietic.
i dac i-a spune c Directoratul nu face parte, n realitate, din
guvernul Statelor Unite? zisese Dunne. C n-a fcut niciodat

162

parte ntreaga afacere a fost un truc atent gndit, nelegi? O


operaiune de penetrare pe teritoriul inamicului teritoriul nostru.
Pe urm, dup sfritul rzboiului rece i destrmarea
serviciilor secrete sovietice, controlul Directoratului a trecut n alte
mini, spusese omul de la CIA. Agenii erau terminai.
Am fost pclit i pe urm dat afar.
i Elena? Dispruse. Fusese desprit de el n mod deliberat?
Stpnii hotrser s-i in departe unul de altul pentru vreun
motiv anume? Fiindc tiau anumite lucruri i le puteau pune cap
la cap?
Acum avem motive s credem c a fost reactivat, spusese
Dunne. Vechii dumitale patroni par s strng arme
S-ar putea afirma c vor s provoace o instabilitate global
Se pare c ncearc s adune un ntreg arsenal. Noi credem c
vor s provoace tulburri n sudul Balcanilor, dei inta lor se afl n
alt parte.
Generaliti, afirmaii i aseriuni vagi. Contururile rmneau
ntunecate i nesigure. El trebuia s opereze doar cu fapte, iar
acestea erau prea puine.
Fapt: O echip de asasini, format din agenii operativi ai
Directoratului foti sau actuali, n-avea idee ncercase s-l
ucid.
Dar de ce? Forele de securitate ale lui Calacanis l-ar fi putut
considera pur i simplu un intrus, un agent de penetrare care
trebuia eliminat. n schimb, grupurile de asasini, din Santiago de
Compostela, preau prea bine organizate i sincronizate pentru a fi
doar o reacie la apariia lui pe nava lui Calacanis.
Fapt: Fraii Sangiovanni fuseser angajai ca s-l ucid chiar
nainte de apariia lui pe Armada Spaniol. efii Directoratului
hotrser cu mult nainte c el constituia o ameninare. Dar cum
i de ce?
Fapt: eful echipei de asasini era i n serviciul lui Anatoli
Prinikov, un cetean cu o imens avere. Prin urmare, Prinikov
trebuia s fie unul dintre liderii Directoratului. Dar de ce-ar fi
condus o persoan particular n ochii lumii un serviciu de
informaii ilegal?

163

nsemna oare asta c Directoratul se privatizase fusese


obiectul unei preluri de ctre o parte ostil, cooptat de Anatoli
Prinikov? Oare devenise armata personal a celui mai puternic i
misterios magnat al Rusiei?
Brusc i trecu prin minte altceva.
Spuneai c membrii echipei vorbeau i alte limbi. Ai
menionat franceza.
Da, dar
Nici un dar! Care din ei vorbea franceza?
Blonda.
Femeia blond din pia?
Da.
i ce ascunzi n legtur cu ea?
Ce s ascund? Nimic!
Mi se pare foarte interesant, fiindc fratele tu a fost mult
mai vorbre pe tema asta.
Cacealmaua era ndrznea, dar fusese rostit cu mare
siguran i de aceea sunase convingtor. Bryson continu:
Mult mai vorbre. Poate c a inventat ceva, a nscocit o
poveste asta vrei s-mi spui?
Nu! Nu tiu ce i-a spus el noi doar am auzit fr sa vrem
cte ceva, mici certuri. Poate nite nume.
Poate nite nume?
Am auzit-o vorbind n francez cu un agent care fusese la
bordul vasului cu arme care a explodat. Armada Spaniol.
Agentul era francez i fusese acolo ca s fac o afacere cu
grecul.
O afacere?
Francezul la e era agent dublu, aa i-am auzit zicnd.
Bryson i-l aminti pe francezul elegant, cu prul lung, din
sufrageria lui Calacanis. Era cunoscut drept emisarul lui Jacqucs
Arnaud, cel mai bogat i mai influent negustor de arme al Franei.
Fcea i el parte din Directorat sau mcar lucra cu sau pentru ei?
Ce semnificaie avea faptul c Jacques Arnaud, negustorul de
arme francez, om de extrem dreapta, era aliat cu Directoratul i,
n consecin, cu cea mai bogat persoan particular din Rusia?

164

i dac era adevrat c cei doi influeni oameni de afaceri, unul


din Rusia, cellalt din Frana, controlau Directoratul, folosindu-se
de el pentru a instiga la acte de terorism n ntreaga lume care
era obiectivul lor?
i lsar pe cei doi frai legai i cu cluuri n gur, n vechea
biseric. Bryson i ceruse Laylei, care avea cunotine de primajutor, s ncerce s opreasc sngerarea lui Paolo, folosind o fie
de pnz strns legat, care s preseze rana.
Cum poi fi att de grijuliu cu un om care a ncercat s te
ucid? ntrebase ea mai trziu, sincer nedumerit.
Bryson dduse din umeri.
Nu-i fcea dect meseria.
Noi nu lucrm aa n Mossad. Dac un om ncearc s te
ucid i d gre, nu trebuie s-l lai s-i scape. E o regul
obligatorie.
Eu am alte reguli.
Petrecur noaptea ntr-un hotel anonim; Layla i trat rana de la
umr. I-o cur cu peroxid cumprat de la o farmacia, o cusu i
aplic un unguent antibacterian. Lucra repede, cu ndemnarea
unui medic de profesie.
Examinndu-i bustul dezgolit, ca i trecu degetul peste o
cicatrice lung i neted. Rana provocat de Abu n Tunisia, n
ultima misiune a lui Bryson, fusese tratat de un mare chirurg
care avea contract cu Directoratul. Nu-l mai durea, dar amintirea
rmsese, la fel de tulburtoare.
Un suvenir, zise el sumbru, de la un vechi prieten.
Dincolo de mica fereastr, ploaia cdea n rafale pe pavaj.
Ai fost aproape mort.
Am avut medici buni.
Ai fost rnit de multe ori, zise ea i atinse cu degetul o
cicatrice mult mai mic, de mrimea unei monede, de pe bicepsul
lui drept.
i asta? ntreb ea.
Alt suvenir.
n minte i reveni o amintire din Nepal, care-l copleea.

165

Avusese un adversar de temut, pe nume Ang Wu, un ofier


dezertor din armata chinez. Bryson se mai ntreba i acum ce se
ntmplase cu adevrat n acel schimb de focuri. Fusese ntradevr doar o unealt ntr-o conspiraie diabolic pe care nc n-o
nelegea?
Cursese atta snge; se pierduser attea viei. i pentru ce? Ce
nsemnase viaa lui? Cu ct afla mai multe, cu att nelegea mai
puin. Se gndi la prinii lui. S fie adevrat c fuseser ucii de
maetrii din umbr ai Directoratului? se gndi la Ted Waller, omul
pe care-l admirase att de mult i simi cum l cuprinde mnia.
Cum se exprimase Niccolo, cnd vorbise despre sine i despre
fratele lui animale de povar? Erau angajai ca gorile, pioni n
slujba unui joc odios, ale crui reguli nu le fuseser niciodat
explicate. Bryson i spuse c nu exista nici o deosebire ntre el i
fraii italieni. Erau cu toii doar nite instrumente folosite de fore
din umbr. Nimic altceva dect nite unelte.
Layla, care ezuse pe marginea patului, se ridic i se duse n
baia mic, de unde se ntoarse dup cteva clipe cu un pahar cu
ap.
Farmacistul mi-a dat cteva tablete de antibiotic. I-am spus
c o s-i aduc o reet mine diminea, aa c a fost de acord s
mi le dea.
i ntinse cteva capsule i paharul. O reacie provocat de
vechea lui suspiciune l fcu s se ntrebe n gnd: Ce sunt pilulele
astea nemarcate pe care mi le d? Dar o voce luntric, mai
raional, i opti: Dac voia s te ucid, ar fi putut s-o fac de mai
multe ori n ultimele douzeci i patru de ore.
Mai mult, n-ar fi trebuit s-i rite viaa ca s-o salveze pe a ta.
Lu capsulele i le nghii cu o gur de ap.
Pari absent, spuse Layla n timp ce strngea trusa medical.
Departe de-aici. Te gndeti la ceva tulburtor.
Bryson ridic privirea i ddu ncet din cap. S mpart camera
cu o femeie frumoas chiar dac nu dormeau mpreun era
ceva ce nu mai fcuse de la plecarea neateptat a Elenei, cu ani
n urm.
Din cnd n cnd se mai ivise cte-o ocazie, dar el rmsese

166

cast, pedepsindu-se pentru orice eventual vin fa de Elena.


Ce fcuse el? se ntreba, ct din viaa lor mpreun fusese o
fars, pus n scen de Ted Waller?
Apoi se ntoarse cu gndul la acel moment, acel moment
important cnd o minise. O minise ca s-o protejeze. i ascunsese
ceva. Waller se topea dup citatele din Blake: Suntem dispui s
credem o minciun, avea s peroreze el, atunci cnd nu ne credem
ochilor.
Dar Bryson nu dorise s-o fac pe Elena s cread, s tie ce
fcuse el pentru ea.
Acum i cerceta memoria, amintindu-i de acea sear de la
Bucureti despre care nu-i vorbise.
Care era adevrul? Unde era adevrul?
Cu toat paranoia i mutilrile pe care le provoac, lumea
infernal a agenilor secrei e mic, iar zvonurile circul repede.
Bryson primise informaii de la mai multe persoane demne de
ncredere, c o echip de mturtori provenii din fosta Securitate
oferea bani muli pentru orice indicaie ce-ar fi putut dezvlui locul
unde se afla un anume doctor Andrei Petrescu, matematicianul i
criptologul care trdase revoluia socialist, furniznd inamicului
cifrurile pe care le folosea regimul lui Ceauescu. Printre fotii
mentori nemulumii ai ru-famatului serviciu secret domnea o mare
amrciune, cauzat de lovitura de stat care rsturnase regimul
patronului lor i-i ndeprtase de la putere. N-aveau s-i ierte ori si uite niciodat pe trdtori i erau hotri s-i urmreasc i s-i
prind cu orice pre, orict de mult timp le-ar fi luat asta. Aveau n
vedere mai muli transfugi, printre care i pe Petrescu. Urmau s fie
puse la cale nite asasinate.
Printr-o relaie, Bryson aranjase o ntlnire la Bucureti cu eful
mturtorilor, fostul numr doi din Securitate.
Dei identitatea de acoperire a lui Bryson nu-i era cunoscut
securistului, i se acord credibilitate. Mesajul transmis arta c
Bryson avea informaii importante, care ar fi fost, fr ndoial, de
mare interes pentru mturtori. El avea s vin la locul de
ntlnire singur lucru verificabil, iar omul Securitii trebuia s

167

procedeze la fel.
Pentru Bryson era o chestiune personal. Fcuse pregtirile fr
tiina Directoratului. O ntlnire att de neregulamentar n-ar fi fost
aprobat niciodat; posibilele consecine erau prea grave. Bryson nu
putea risca s amne ntlnirea, aa nct aduse la cunotina
efilor c, dup ncheierea unei operaiuni la Madrid, avea s-i ia o
foarte necesar, dei prea scurt vacan, un weekend prelungit la
Barcelona. Permisiunea i fu acordat; nu mai avusese de mult timp
o vacan. Aciona n direct contradicie cu politica Directoratului,
ns n-avea de ales. Trebuia s-o fac.
Cumpr bilete de avion cu bani ghea, sub un nume inventat,
care nu aprea nicieri n bncile de date ale Directoratului.
Nici Elenei nu-i spuse ce inteniona s fac, deoarece ea n-ar fi
aprobat niciodat ntlnirea lui cu eful echipei care-l vna pe tatl
ei. Nu numai c ar fi considerat aciunea mult prea periculoas, dar
i spusese clar, de mai multe ori, s nu se amestece sub nici o form
n chestiuni care-i priveau pe prinii ei. O ngrozea gndul de a-i
pierde att soul, ct i prinii, de a strni asasinii Securitii.
Bryson i respectase dorina, ns apruse o ocazie ce nu trebuia
ratat.
Bryson se ntlni cu fostul om al Securitii ntr-un bar ntunecos,
aflat la un subsol. Aa cum promisese, venise singur, dar i luase
nite msuri de precauie.
Ai informaii despre familia Petrescu, ntreb generalul-maior
Radu Drgan, atunci cnd Bryson i se altur ntr-un separeu slab
luminat.
Drgan nu tia nimic despre Bryson, dar el culesese informaii
din reeaua lui de surse i i fcuse temele. Elena menionase
prima oar numele lui, n noaptea plecrii de la Bucureti, ca s-l
sperie pe miliianul interesat de coninutul camionului. Ea i tia
numele i numrul de telefon pentru c Drgan fusese cel care-l
recrutase pe tatl ei. Din acest motiv trdarea lui Andrei Petrescu era
o chestiune strict personal pentru Drgan.
Cu siguran, zise Bryson. Dar mai nti ar trebui s discutm
condiiile.

168

Drgan, un brbat de vreo aizeci de ani, cu trsturi neregulate


i ten pmntiu, nl sprncenele.
Sunt bucuros s discut condiiile, cum le zici dumneata, de
ndat ce-o s aflu ce ai s-mi vinzi.
Bryson zmbi.
Desigur, uite informaia pe care am s i-o dau.
mpinse pe mas o foaie de hrtie. Drgan o lu i o cercet
nedumerit.
Ce ce-i asta? ntreb generalul. Dar numele astea
sunt numele tuturor membrilor marii dumitale familii, rude
de snge sau prin alian, mpreun cu adresele lor i numerele de
telefon. Dumneata, care i-ai luat attea precauii pentru a-i proteja
pe cei apropiai i dragi dumitale, trebuie s-i dai seama la ce
resurse imense am eu acces, dac am reuit s obin aceste
informaii. i dai seama ct de uor mi-ar fi mie i colegilor mei s
gsesc pe oricine dintre cei de pe list, chiar dac ai reui s-i
ascunzi din nou.
Cine dracu eti? Cum ndrzneti s vorbeti aa cu mine?
Vreau doar garania c toi mturtorii dumitale vor primi
imediat ordin s ntrerup urmrirea.
Faptul c unul din oamenii mei i vinde informaii nu-i permite
s m amenini.
Dup cum tii, nici unul dintre oamenii dumitale n-are acces la
aceste informaii. Crede-m, informaiile mele provin din surse mult
mai demne de ncredere dect persoanele din cercul dumitale. Scap
de ele, execut-le, n-ai s rezolvi nimic. Acum, ascult-m. Dac
dumneata, ori cineva care lucreaz cu sau pentru dumneata, ori
care are vreo legtur oarecare cu dumneata se atinge de soii
Petrescu, asociaii mei i vor lichida pe toi membrii familiei dumitale.
Pleac de-aici! Dispari imediat! Ameninrile dumitale nu m
intereseaz.
i ofer ansa s dai mturtorilor ordinul de ncetare a
urmririi, chiar n clipa asta. Bryson se uit la ceas. Ai exact apte
minute ca s transmii ordinul.
Sau?

169

Sau cineva la care ii foarte mult va muri.


Drgan zmbi i-i mai turn nite bere.
mi iroseti timpul. Oamenii mei sunt n crciuma asta, cu ochii
pe mine i tot ce am de fcut e un semn. Te vor omor nainte de -a
avea timpul s dai vreun telefon.
De fapt, dumneata i iroseti timpul. Adevrul e c vrei ca eu
s dau un telefon. Un asociat de-al meu se afl ntr-un apartament
de pe Calea Victoriei chiar n clipa asta, cu un pistol la tmpla unei
femei care se numete Dumitra.
Faa palid a lui Drgan deveni i mai alb.
Da, amanta dumitale, care face striptease la Sexy Club, pe
Calea 13 Septembrie. Nu e singura dumitale amant, dar stai cu ea
de civa ani, aa c trebuie s ai o anumit afeciune pentru ea.
Asociatul meu ateapt s-l sun la telefonul lui mobil. Dac n-o fac
n Bryson i privi din nou ceasul ase, nu, cinci minute, are
instruciuni s-i trag un glon n cap. Ar trebui s te rogi s-mi
funcioneze telefonul.
Drgan rse dispreuitor, ns Bryson citi n ochii lui nelinitea.
i poi salva viaa anulnd chiar acum ordinul de execuie a
soilor Petrescu. Poi s n-o faci, dar femeia va muri. Uite, folosete
telefonul meu mobil dac n-ai unul la dumneata, dar s ai grij s
nu se descarce bateria ca s pot da de prietenul meu.
Drgan sorbi ndelung din paharul cu bere, simulnd nepsarea.
Timpul se scurgea n tcere. Cu doar un minut nainte de ora
execuiei, Bryson sun n Calea Victoriei.
Nu, zise el cnd i se rspunse. Drgan refuz s anuleze
ordinul, aa c te-am sunat doar ca s-i zic c e timpul s treci la
treab. F-mi un serviciu d-i telefonul Dumitrei, ca s-i poat
adresa o ultim rugminte iubitului ei cu inim de piatr.
Bryson atept pn cnd auzi vocea disperat a femeii la
aparat, apoi i ntinse telefonul lui Drgan.
Drgan l lu i zise alo, iar Bryson, dei sttea la distan,
putea auzi rugminile isterice ale amantei. Chipul lui Drgan se
crisp, dar omul nu scoase o vorb, dei recunoscuse vocea
Dumitrei.

170

Timpul a trecut, spuse Bryson.


Drgan ddu din cap.
Ai mituit-o pe ceaua aia, zise el. Nu tiu ct i-ai dat ca s
joace comedia asta, dar sunt sigur c nu prea mult.
La telefon se auzi zgomotul primei mpucturi, nsoit de un
ipt nbuit. Urm a doua mpuctur, dup care se aternu
tcerea.
E o actri chiar aa de bun? ncpnarea i scepticismul
pe care le-ai manifestat au costat-o viaa pe amanta dumitale.
Subalternii i vor confirma ceea ce tocmai s-a ntmplat. De fapt, te
poi duce la apartamentul ei ca s te convingi.
Era dezgustat i ngrozit de ceea ce fusese nevoit s fac, dar tia
c n-avea alt soluie pentru a dovedi c nu glumea.
Pe foaia asta de hrtie sunt patruzeci i ase de nume i n
fiecare zi va fi ucis cte unul din aceti oameni, pn cnd toat
familia dumitale va disprea. Singura cale de a opri aceast aciune
e s anulezi ordinul n legtur cu soii Petrescu. i, nc o dat, i
amintesc c, dac li se va ntmpla ceva, familia dumitale va fi
executat imediat.
Se ridic de la mas, iei din bar i de atunci nu-l mai vzu
niciodat pe Drgan.
n mai puin de o or, ncepu s circule zvonul c familia Petrescu
devenise intangibil.
Bryson nu-i spuse nimic Elenei, nici lui Ted Waller. Cnd se
ntoarse acas, dup cteva zile, Elena l ntreb cum fusese
excursia la Barcelona. Amndoi respectau regulile impuse i evitau
s-i pun unul altuia ntrebri despre ce fceau cnd nu erau
mpreun. Pn atunci, ea nu-l mai ntrebase despre cltoriile lui.
Acum ns i cercetase chipul n timp ce-l chestiona despre
Barcelona. Da, pusese mult prea multe ntrebri. Bryson minise cu
uurin i convingtor. Era geloas, asta era? Bnuia oare c el se
ntlnise cu o amant n Las Ramblas? Pentru prima oar depistase
o not de gelozie n tonul ei, iar asta l fcuse s-i doreasc s-i
poat spune adevrul.
Oare tia el adevrul?

171

Eu nu tiu aproape nimic despre dumneata, spuse el,


ridicndu-se de pe pat i aezndu-se pe canapea. n afar de
faptul c mi-ai salvat viaa de mai multe ori n ultimele
dousprezece ore.
Ai nevoie de odihn, zise ea.
Purta nite pantaloni gri de trening i un maiou brbtesc, larg,
care mai mult accentua dect ascundea conturul snilor ei. Sttea
pe marginea patului, cu lungile-i picioare ndoite sub ca i cu
minile n poal.
Lucrezi pentru Mossad, dar eti din Valea Bekaa, vorbeti cu
accent arab. Eti israelian? Libanez?
Nici una, nici alta. Amndou. Tatl meu era israelian, mama
e libanez.
Tatl dumitale e mort.
Ea ncuviin.
Era atlet, un formidabil atlet. A fost ucis de nite teroriti
palestinieni la Jocurile Olimpice de la Munchen.
Bryson ddu din cap.
Asta s-a ntmplat n 1972. Trebuie s fi fost un copil la
vremea aceea.
Aveam puin peste doi ani.
Nu l-ai cunoscut.
Ea ridic privirea. Ochii ei cprui l fixau cu asprime.
Mama l-a pstrat viu n amintire, pentru mine. Mereu
povestea despre el i ne arta fotografii de-ale lui.
Probabil c ai crescut urndu-i pe palestinieni.
Nu. Palestinienii sunt un popor bun. Sunt oameni deportai,
fr case, fr un stat al lor. i dispreuiesc pe fanaticii care nu se
gndesc dect s ucid nevinovai n numele unor idealuri nobile.
Fie c se numesc Septembrie Negru sau Faciunea Armatei Roii;
fie c sunt israelieni ori arabi. i ursc pe fanaticii de orice fel. Deabia ieisem din adolescen cnd m-am mritat cu un militar din
armata israelian. Yaron i cu mine eram foarte ndrgostii, aa
cum numai cei foarte tineri pot fi. Dup ce-a fost ucis n Liban, mam hotrt s lucrez pentru Mossad, ca s lupt mpotriva

172

fanaticilor.
Totui, nu consideri Mossad-ul o band de fanatici?
Muli dintre ei aa sunt. Unii ns, nu. Deoarece nu fac dect
s colaborez cu ei, pot s-mi aleg cu grij misiunile. n felul sta
pot fi sigur c treaba pe care-o fac e pentru o cauz n care cred.
Refuz multe nsrcinri.
Probabil c ei au o prere foarte bun despre dumneata daci acord atta libertate.
Ea i plec fruntea cu modestie.
M apreciaz pentru priceperea de-a lucra sub acoperire i
pentru legturile mele. Poate c sunt singura persoan suficient de
necugetat ca s accepte anumite misiuni.
De ce ai acceptat misiunea de pe Armada Spaniol?
ntoarse capul spre el; chipul ei exprima surprindere.
De ce? Fiindc de-acolo i cumpr fanaticii armele fr de
care n-ar putea s ucid oamenii nevinovai. Mossad-ul are
informaii precise c Jihad-ul se aprovizioneaz de-acolo se
hrnesc din troac. Operaiunea trebuia s dureze dou luni.
i dac nu apream eu, ai fi fost tot acolo.
Dar dumneata? Mi-ai spus c eti de la CIA, dar nu eti, nu-i
aa?
Ce te face s spui asta?
Ea i atinse nasul cu vrful arttorului.
Ceva nu-mi miroase bine, spuse ca, cu un zmbet de
cunosctor.
Ceva despre mine? zise Bryson amuzat.
Pi, de fapt, ceva despre dumanii dumitale, cei care te
urmresc. Echipele de asasini asta ncalc protocolul acceptat.
Ori eti un mercenar, ca i mine, ori lucrezi la o agenie. ns nu la
CIA, nu cred.
Nu, recunoscu el. Nu la CIA. Dar lucrez pentru ei.
Eti mercenar?
ntr-un fel.
ns eti de mult timp n bran. Cicatricele de pe corp te
trdeaz.
Aa e. Am fost n bran mult vreme, dar m-au dat afar.

173

Acum m-au rechemat pentru o ultim misiune.


Care este..
El ezit, netiind ct de mult s-i spun.
ntr-un sens, e o misiune de contrainformaii.
ntr-un sens ntr-un fel Dac nu vrei s-mi spui nimic,
foarte bine, aa s fie. Mine diminea o s lum avioane diferite
i n-o s ne mai vedem vreodat. Cnd o s ajungem acas i-o s
ntocmim inevitabilele documente, o s punem fiecare la dosar
rapoarte despre ntlnirea noastr, descriind ct mai amnunit ce
tim despre activitatea celuilalt i asta va fi tot. Vor fi puse
ntrebri, apoi se va renuna la ele.
Un dosar sigilat va intra n arhivele Mossadului despre CIA,
altul se va altura dosarelor CIA despre Mossad nite picturi de
ap ntr-un ocean.
Layla, i sunt recunosctor pentru tot
Nu, l ntrerupse ea. Nu doresc recunotina dumitale. M-ai
neles greit. Nu m cunoti deloc. Am motivele mele de-a fi
interesat motive egoiste, dac vrei. Urmrim amndoi o pist n
afacerile cu arme n scopuri diferite. Dar pistele se intersecteaz.
Acum, e limpede pentru mine c aceia care-i vor moartea nu sunt
actori de duzin. Resursele i accesul lor la informaii sunt
apreciabile. Aparin unui serviciu oficial.
Bryson ncuviin. Femeia avea dreptate.
Acustica din biseric era att de bun, continu ea, nct am
auzit ntrebrile pe care i le-ai pus italianului, fr s fac vreun
efort. Dac voiam s te nel, n-a recunoate lucrul sta, dar aa
s-a ntmplat.
El ddu iari din cap. i asta era adevrat.
Dar dumneata nu nelegi friulana, nu-i aa?
Am auzit numele. L-ai menionat pe Anatoli Prinikov, un
nume foarte cunoscut n brana noastr. i Jacques Arnaud mai
puin cunoscut, poate, dar un furnizor de arme pentru muli
dintre dumanii Israelului. A focul n Orientul Mijlociu i face
cu ocazia asta o enorm avere. l cunosc i l detest. S-ar putea s
tiu o cale de-a ajunge la el.
Ce vrei s spui?

174

Nu tiu unde-o s te conduc pista ta mai departe, dar pot


s-i confirm ca unul dintre agenii lui Arnaud era pe vas i-i
vindea arme lui Calacanis.
la cu prul lung i costum la dou rnduri?
la. Folosete numele Jean-Marc Bertrand.
Merge deseori la Chantilly.
Chantilly?
Localitatea n care se afl castelul unde triete i petrece
Arnaud i nc pe picior mare.
Se ridic i se duse repede la baie. Dup cteva minute iei,
tergndu-i faa cu un prosop. Fr machiaj, trsturile ei erau i
mai frumoase. Nasul ferm conturat, ns delicat, buzele pline, totul
fiind dominat de nite ochi cprui, mari, cu o privire n egal
msur cald i intens, inteligent i jucu.
tii ceva despre Jacques Arnaud? ntreb Bryson.
Ea ddu din cap.
tiu multe despre lumea acestui individ. Mossad-ul st cu
ochii pe Arnaud de ceva vreme, aa c am fost invitat la Chantilly
la cteva dintre petrecerile lui.
Sub ce acoperire?
Ea ddu la o parte cuvertura de pe pat.
Ca ataat comercial al Ambasadei Israelului la Paris. Prin
urmare, cineva a crui influen s atrag atenia. Jacques
Arnaud nu face discriminri. Vinde att israelienilor, ct i
dumanilor notri.
Crezi c m poi duce la el?
Ea se ntoarse ncet, fcnd ochii mari.
Nu cred c-i o idee neleapt.
De ce?
Pentru c nu mai pot risca s-mi compromit operaiunea.
Dat tocmai spuneai c suntem pe aceeai pist.
Nu asta am spus. Am spus c pistele noastre se intersecteaz.
E cu totul altceva.
i pista dumitale nu duce la Jacques Arnaud?
S-ar putea, recunoscu ea. Sau poate c nu.
n orice caz, ar putea fi util s te duci la Chantilly.

175

nsoit de dumneata, presupun, zise ea, tachinndu-l.


Evident c asta i cer. Faptul c ai deja cunotine n cercul
lui Arnaud mi-ar uura intrarea.
Prefer s lucrez singur.
O femeie frumoas ca dumneata, care frecventeaz lumea
bun, n-ar fi normal s aib un nsoitor?
Ea roi.
M flatezi.
Numai ca s-i forez mna, Layla, spuse Bryson pe un ton
sec.
Prin orice mijloace, nu?
Cam aa ceva.
Ea zmbi i ddu din cap.
N-a primi niciodat aprobare de la Tel Aviv.
Atunci n-o cere.
Ea ezit i ridic din umeri.
Ar trebui s fie o alian temporar, la care a putea fi
obligat s renun n orice moment.
Introdu-m n castel i apoi m poi abandona chiar la u,
dac vrei. Acum spune-mi ceva: de ce st Mossad-ul cu ochii pe
Jacques Arnaud?
Ea l privi surprins, de parc rspunsul era att de evident,
nct nici nu mai merita menionat.
Pentru c n ultimul an, Jacques Arnaud a devenit unul
dintre cei mai importani furnizori de arme al teroritilor. De aceea
mi s-a prut interesant c brbatul care a fost chemat s te
ntlneasc cum l chema, Jenrette? a venit la bordul navei
nsoit de agentul lui Arnaud, Jean-Marc Bertrand. Am presupus
c americanul la, Jenrette, cumpra arme pentru teroriti. Am
fost foarte intrigat cnd am vzut c dumneata te-ai ntlnit cu
Jenrette. Trebuie s-i spun c aproape toat seara m-am ntrebat
cu ce te ocupi.
Bryson rmase tcut, gndindu-se intens la cele aflate.
Jenrette, agentul Directoratului pe care el l cunotea sub
numele de Vance Gifford, venise la bordul vasului mpreun cu
agentul lui Jacques Arnaud. Arnaud vindea arme teroritilor;

176

Directoratul cumpra. S nsemne asta printr-o extensie logic


c Directoratul sponsoriza terorismul mondial?
E esenial s ajung la Jacques Arnaud, zise Bryson foarte
calm.
Ea ddu din cap, zmbind cu tristee.
Dar s-ar putea s nu ne alegem cu nimic de-acolo, nici unul
din noi. i asta zu c-ar fi cea mai mic dintre grijile noastre. ia
sunt nite tipi foarte periculoi, care nu se dau n lturi de la
nimic.
Sunt dornic s-mi asum riscul sta, spuse Bryson. E tot ce
pot face acum.
Echipa de ucigai profesioniti se orienta dup ipete. Li se
dduse ordinul s curee terenul, ceea ce impunea cercetarea
strzilor nguste, pavate cu piatr, ce ieeau din pia. Acum, dup
ce se stabilise c euaser n tentativele lor de localizare a
adversarului, urmtoarea sarcin era recuperarea membrilor
rtcii ai echipei. Morii fuseser ncrcai n vehicule fr numere
de nmatriculare i dui la un mortuario local cooperant, unde
aveau s fie ntocmite documente false i certificate de deces.
Trupurile urmau s fie ngropate n morminte anonime. Rudele
apropiate urmau s primeasc recompense frumoase, cu condiia
s nu pun ntrebri; asta era procedura standard.
Dup ce morii i rniii fuseser adunai, se constat c
lipseau doi membri ai echipei: cei doi frai italieni. O cercetare
rapid a strzilor nu ddu nici un rezultat; nu fuseser primite
semnale de urgen. Fraii nu rspundeau repetatelor apeluri prin
radio. Fuseser probabil ucii, dar lucrul nu era cert, iar
procedurile operaiunilor secrete stipulau ca rniii s fie scoi din
zona de aciune sau ucii. ntr-un fel sau altul, fraii trebuia s fie
bifai pe o list.
n cele din urm, echipa de cutare auzi ipete nbuite de pe o
strad lturalnic. Sursa zgomotelor se afla ntr-o biseric
abandonat. Oamenii nvlir nuntru, l gsir pe primul frate,
apoi pe cellalt. Amndoi erau nctuai, legai i cu gurile
astupate; cluul unuia dintre frai nu fusese bine pus i asta

177

fcuse ca ipetele lui s fie auzite.


Iisuse, de ce-a durat aa de mult? zise gemnd primul frate
n spaniol, prin cluul slbit. Puteam s murim aici!
Paolo a pierdut o grmad de snge.
Nu putem permite s se ntmple asta, spuse un membru al
echipei.
Scoase un pistol semiautomat i trase dou gloane n capul
italianului, omorndu-l pe loc.
Cel de al doilea frate, ghemuit n poziie de fetus, palid,
tremurnd ntr-o balt de snge tia la ce s se atepte. Se citea
groaza n ochii holbai. Nici mcar nu se tngui nainte de a se
auzi cele dou mpucturi.

178

10
Chantilly, Frana
Magnificul Chteau de Saint-Maurice, situat la treizeci i cinci
de kilometri de Paris, reprezenta o vast reedin din secolul al
XVII-lea a crei splendoare era spectaculos luminat de zeci de
reflectoare. Nu mai puin spectaculoase i magnifice erau
mprejurimile grdinile ntinse, cu sculpturi, erau luminate n
acea sear ca o scen de teatru. Aa i trebuia s arate, deoarece
Chteau de Saint-Maurice era o adevrat scen pe care se
plimbau cei bogai i puternici, sincronizndu-i cu pricepere
intrrile i ieirile, schimbnd replici ironice, atent gndite. Actorii
i publicul erau unii i aceiai oameni. Toi se aflau acolo ca s se
impresioneze unii pe alii; toi i jucau rolurile n cunotin de
cauz, n spatele unor mti concepute cu grij.
Dei petrecerea din seara aceea era prilejuit de o ntlnire a
minitrilor europeni ai comerului o formul restrns a
Conferinei G-7 personajele nu se deosebeau prea mult de cele
obinuite, o petrecere la Chteau de Saint-Maurice. Toat lumea
bun de la Paris i din mprejurimi se afla acolo, tout le beau
monde, sau cel puin cei care contau. mbrcai n inut de gal,
purtnd bijuterii pstrate de obicei n seifuri sau depozite de
banc, invitaii soseau n superbele lor limuzine.
Erau coni i contese, baroni i baronese, personaliti din
lumea afacerilor, celebriti ale audiovizualului i ale teatrului;
nalta societate se ntlnea cu marea finan.
Peste podul suspendat i pe treptele din fa ale castelului, aleea
era strjuit de sute de lumnri, ale cror flcri dansau n
adierea blnd din acea sear. Veneau brbai elegani, cu pr
argintiu, dar i brbai lipsii de elegan, ndesai i pleuvi, a
cror nfiare grosolan venea n contradicie cu imensa putere i
influen pe care-o exercitau; unii dintre ei erau nsoii de

179

fermectoarele lor amante, cu care le plcea s se afieze.


Bryson purta un smoching de la Le Cor de Chasse, iar Layla, o
superb rochie neagr de sear, fr bretele, de la Dior. La gt avea
un colier simplu de perle, a crui discret elegan punea n
valoare extraordinara ei frumusee. Bryson participase la multe
asemenea recepii i se simise totdeauna mai degrab un
observator dect un participant, dar se comporta ca toi ceilali.
Degajarea pe care o afia nu pornea din sentimentul de
apartenen la acea lume.
Layla prea n largul ei. Cteva tue de machiaj, aplicate cu
finee i dexteritate, i accentuau frumuseea natural, tenul
msliniu, ochii cprui, mari i umezi. Prul castaniu, ondulat, era
prins n cretetul capului, fiind lsate libere cteva uvie, pentru
a-i sublinia frumosul gt de lebd; decolteul impudic, ns elegant
al rochiei care scotea n eviden minunaii ei sni.
Putea s treac i chiar trecea, drept israelian sau arboaic,
fiind de fapt i una i alta. Zmbea cu uurin, rdea din toat
inima, privirea ei fiind provocatoare i rezervat n acelai timp.
Mai muli brbai o salutar, fiind cunoscut n calitatea ei de
diplomat israelian, cu influen i relaii misterioase. Layla se afla
n situaia ideal pentru o operaiune sub acoperire.
Dduse un telefon, n dimineaa zilei precedente, unei
cunotine ntmpltoare de la Quai dOrsay; brbatul, cunoscut
drept apropiat al lui Jacques Arnaud, stpnul de la Chteau de
Saint-Maurice, era nelipsit de la petrecerile lui Arnaud. Respectivul
domn i servea comerciantului de arme drept anten n lumea
monden. El se declarase ncntat s aud c Layla era la Paris
pentru cteva zile, ofensat c nu fusese invitat direct la acea fete,
ceea ce era cu siguran o omisiune regretabil i insistase ca ea s
vin. Monsieur Arnaud ar fi fost foarte jignit, disperat chiar, dac va
lipsi. i, negreit, trebuia s aduc un nsoitor; frumoasa Layla
venea rareori singur.
Bryson i Layla sttuser de vorb pn noaptea trziu, fcnd
planuri legate de vizita la castelul lui Arnaud. Era o aciune extrem
de riscant, dup distragerea vasului Armada Spaniol. Evident,
nu existau supravieuitori care i-ar fi putut recunoate, ns

180

oameni puternici precum Calacanis i ceilali aflai la bordul navei


nu piereau ntr-un infern incandescent fr s trimit semnale de
alarm n slile de consiliu i birourile secrete din ntreaga lume.
Muli oameni influeni, implicai n afaceri oneroase ce le aduceau
profituri imense, aveau s se afle ntr-o stare de alarm maxim.
Jacques Arnaud pierduse pe unul dintre oamenii si de baz i
acum era preocupat de propria lui siguran; cine putea ti dac
nu cumva distragerea cargobotului lui Calacanis reprezenta doar
prima lovitur dintr-o campanie dus mpotriva negustorilor de
arme clandestini din ntreaga lume? Fiind principalul furnizor de
arme din Frana, Jacques Arnaud trebuia s fie totdeauna atent la
posibilele pericole care-i ameninau viaa. n urma exploziei de la
Cabo Finisterre, se impunea o pruden maxim.
Layla i schimbase nfiarea. Din blond cu ochi verzi
devenise aten cu ochi cprui.
Dac sistemul de supraveghere video transmisese imagini de pe
nav, nainte de explozie, nsemna c fotografii cu chipul lui
circulaser deja n cercurile forelor private de securitate, n
consecin, Bryson cumprase cte ceva de la un magazin cu
produse pentru actori, situat lng Oper. nfiarea lui se
modificase spectaculos. Prul i devenise cenuiu-argintiu, ca a
unui brbat blond care albise. Magicienii de la serviciul tehnic al
Directoratului l instruiser temeinic pe Bryson n arta deghizrii.
Cu o soluie de gum arabic, i lipise pungi de latex sub ochi i
obinuse nite riduri fine n jurul ochilor i gurii. Subtilitatea era
mai presus de orice, dup cum nvase Bryson: schimbrile
minore puteau avea efecte majore, fr s trezeasc suspiciune.
Acum arta cu cel puin douzeci de ani n plus un distins domn
n etate, asemeni multor altor brbai cu poziii sociale importante
care frecventau Chteau de Saint-Maurice. Devenise James Collier,
bancher, investitor i deintor al unei companii din Santa Fe, New
Mexico. Aa cum obinuiau anumii capitaliti care preferau s-i
deruleze afacerile departe de privirea atent a instituiilor publice,
el avea s vorbeasc puin despre ceea ce fcea, ocolind ntrebrile
politicoase cu vorbe de duh.
Bryson i Layla trseser la un mic hotel anonim, cu preuri

181

moderate, de pe rue Trousseau, a crui principal calitate era


mediocritatea. Sosiser la Paris pe rute diferite Bryson prin
Frankfurt, iar Layla prin Madrid. Manifestaser o anume
stngcie, atunci cnd ceruser camere la recepie.
Cltoreau ca un cuplu, ceea ce presupunea c mpart acelai
pat sau mcar aceeai camer. Bryson ceruse s fie cazai n
dormitoare separate, dar alturate. Puin cam ciudat, poate, dar
asta dovedea o anume decen din partea cuplului necstorit o
discreie de mod veche. n realitate, Bryson tia c poftele trupeti
ameninau s-l copleeasc. Layla era o femeie frumoasa, teribil de
atrgtoare, iar el fusese singur prea mult timp. i controla
pornirile deoarece nu dorea s destabilizeze o relaie de colaborare
oricum fragil. Sau, cine tie, voia s se in deoparte ct vreme
Elena rmnea un semn de ntrebare n viaa lui?
n vreme ce l conducea prin sala aglomerat, zmbind i
salutnd cunotinele, Layla i se adres pe un ton vioi:
Povestea spune c acest castel a fost construit n secolul al
XVII-lea, de ctre unul dintre minitrii lui Ludovic al XIV-lea. Era
att de impuntor, nct regele a devenit gelos, l-a arestat pe
ministru, i-a luat arhitectul, peisagistul i toat mobila, apoi,
mboldit de invidie, a nceput construcia palatului Versailles.
Bryson zmbi i ddu din cap, comportndu-se ca un oaspete
bogat, vizibil impresionat de acel loc. n timp ce Layla vorbea, ochii
lui rtceau prin mulime, n cutarea vreunui chip cunoscut, a
unei priviri semnificative. Fcuse asta de nenumrate ori pn
atunci, ns acum simea ceva de-a dreptul exasperant: ptrunsese
ntr-o lume necunoscut. n plus, planul lui era vag, o improvizaie
ce se bizuia pe instinctele lui ndelung exersate.
Care era legtura, dac exista vreuna, dintre Jacqucs Arnaud i
Directorat? Echipa de asasini trimii s-l ucid lucrase cu omul lui
Arnaud de la bordul Armadei Spaniole.
Ucigaii fraii italieni fuseser angajai de Directorat, dar
asta dovedea c Arnaud nsui era asociat cu Directoratul, ntr-o
misterioas calitate, neprecizat. Mai mult dect att, un om
cunoscut de Bryson drept agent al Directoratului Vance Gifford
sau, cum se prezentase el, Jenrette sosise la bordul navei, nsoit

182

de emisarul lui Arnaud.


Totul era lipsit de consisten, ns, n ansamblu, fragmentele
de probe accidentale creau un mozaic extrem de sugestiv, Jacques
Arnaud era una dintre forele din umbr care controlau acum
Directoratul.
Bryson avea ns nevoie de o dovad. Solid, incontestabil.
Se afla pe-acolo, pe undeva, dar unde?
Conform spuselor Laylei, israelienii credeau c firma lui Jacques
Arnaud era implicat n splarea unor uriae sume de bani pentru
elemente criminale ce includeau i mafia ruseasc. Oamenii
Mossadului sugerau c Arnaud ddea i primea adesea telefoane
de afaceri aici, la castelul lui, dar ncercrile repetate ale
Mossadului i ale altor servicii secrete de a-i asculta convorbirile se
dovediser zadarnice.
Comunicrile lui erau indescifrabile, protejate de coduri
sofisticate de criptare. Acest fapt i indica limpede lui Bryson c
undeva, n castel, se aflau dispozitive speciale de telecomunicaii,
cel puin telefoane negre, capabile s cripteze i s decripteze
semnalele telefonice apeluri, faxuri i e-mail-uri.
n timp ce se strecurau prin mulime, dintr-o camer n alta,
Bryson observ picturile ce atrnau pe perei i asta-i ddu o idee.
ntr-o ncpere mic de la etaj, doi brbai stteau n
semintuneric, cu feele luminate doar de licrul albstrui, straniu
al monitoarelor video. Oelul inoxidabil i cromul lustruit, cablurile
din fibre optice i tuburile catodice alctuiau o neobinuit
instalaie de art modern, montat pe pereii vechi din piatr.
Fiecare monitor prezenta un unghi diferit din diverse ncperi
aflate dedesubt. Camere miniaturale, ascunse n perei, n
armturi i accesorii, invizibile pentru numeroii invitai,
transmiteau imagini video de mare rezoluie oamenilor din
serviciul de protecie adunai n faa monitoarelor. Supraveghetorii
puteau obine prim-planuri ale oricrui chip care-i interesa,
efectund o transfocare i realiznd o imagine ce ocupa ntregul
ecran. Imaginile puteau fi convertite n form numeric, apoi
comparate electronic cu altele, stocate ntr-o vast banc de date

183

extern, cunoscut sub numele de reeaua. Orice persoan


suspect putea fi identificat i invitat discret s plece, dac era
cazul.
Imaginea unei fee apru mrit pe un monitor; trsturile fur
proiectate pe o gril i examinate de cei doi brbai. Chipul de pe
ecran era al unui brbat cu pr argintiu, cu aleile puin rotunjite,
bronzat, al crui nume, transmis dinainte gardienilor lui Arnaud,
era James Collier din Santa Fe, New Mexico.
Ceea ce atrsese atenia celor doi nu era faptul c
recunoscuser faa brbatului, ci tocmai faptul c n-o cunoteau.
Omul era o persoan imprevizibil. Pentru vigilenta for de
securitate a lui Arnaud, un necunoscut era ntotdeauna un motiv
de ngrijorare.
Gisele, soia lui Jacques Arnaud, era o femeie impuntoare, cu o
inut aristocratic, nas acvilin i pr negru cu uvie argintii.
Linia prului de deasupra frunii era nefiresc de ridicat i pielea
feei prea ntins dovezi incontestabile ale vizitelor regulate la o
clinic din Elveia. Bryson o zri ntreinndu-se cu admiratorii ei
ntr-un col al bibliotecii cptuite cu cri o mic adunare care-i
sorbea vorbele.
Bryson i recunoscu chipul dup fotografiile ce apreau regulat
n paginile mondene din Paris Match, revist a crei colecie o
studiase cu atenie ani de zile la Bibliotheque Naionale de France.
Linguitorii preau uluii de inteligena ei i o aprobau
zgomotos. Lund dou pahare cu ampanie de la un chelner i
oferindu-i unul Laylei, Bryson art spre un tablou agat pe
perete aproape de locul unde perora madame Arnaud.
ndreptndu-se nerbdtor spre el i aezndu-se astfel nct s
poat fi auzit de ceilali oaspei, Bryson vorbi cu un glas destul de
puternic:
Fantastic, nu-i aa? Ai vzut vreodat portretul pe care i l-a
fcut lui Napoleon? Extraordinar l transform pe Napoleon ntrun mprat roman o statuie, o efigie vie.
Stratagema lui avu efect; semea posesoare a tabloului nu
rezist s nu se ntoarc spre cel care o intriga, cu att mai mult

184

cu ct se referea la una dintre operele ei de art.


Adresndu-i un zmbet graios, ea spuse ntr-o englez fluent:
Ah, n-ai mai vzut o privire att de ptrunztoare ca cea pe
care o red Ingres?
Bryson i ntoarse zmbetul, radiind de parc ar fi regsit un
prieten de suflet. nclin capul i ntinse mna.
Dumneata trebuie s fii madame Arnaud. Numele meu e
James Collier. E o petrecere minunat.
Scuzai-m, se adres ea grupului de oaspei, expediindu-i cu
discreie. Apoi se apropie i zise: S neleg c eti un admirator al
lui Ingres, domnule Collier?
A zice c sunt un admirator al dumitale, madame Arnaud.
Colecia dumitale de picturi demonstreaz c ai ochi de
cunosctor. A vrea s i-o prezint pe prietena mea, Layla Sharett,
de la Ambasada Israelului.
Ne-am cunoscut, zise gazda. M bucur s te revd, spuse ea
lund mna Laylei, dar privindu-l pe Bryson.
n tineree, trebuie s fi fost o frumusee, gndi Bryson.
Chiar i la aptezeci de ani, era o cochet. Avea talentul
curtezanelor de a face un brbat s cread c e absolut fascinant,
c nimeni dintre cei de fa nu conta.
Soul meu spune c Ingres i se pare plictisitor. Nu e un
cunosctor, aa cum pari a fi dumneata.
ns Bryson nu voia s se foloseasc de acea ocazie pentru a fi
prezentat lui Jacques Arnaud. Dimpotriv, nu voia s atrag
atenia magnatului din comerul cu arme.
De-ar fi avut Ingres norocul s v fac portretul, zise el, dnd
din cap cu nostalgie.
Ea se prefcu suprat, dar Bryson i ddu seama c era
ncntat n sinea ei.
Te rog! A fi detestat s-mi fac Ingres portretul!
Lucra o venicie la unele portrete, nu-i aa? Biata madame
Moitessier a trebuit s-i pozeze vreme de doisprezece ani.
i a transformat-o ntr-o Meduz, iar degetele n tentacule!
Dar e un portret extraordinar.
Claustrofobie, a zice eu.

185

Se spune c e posibil s fi folosit o camera lucida pentru a


realiza unele dintre compoziii de fapt, se pare c i spiona
subiecii nainte de a-i picta.
Adevrat?
Totui, orict i-a admira picturile, nimic nu se compar cu
desenele lui, eti de acord?
Bryson tia c din colecia particular a lui Arnaud fceau parte
cteva dintre desenele lui Ingres, expuse n camere mai puin
vizitate ale castelului.
Cum s nu fiu de acord! exclam Gisele Arnaud. Dei pictorul
le considera maculatur.
tiu, tiu cnd tria n srcie la Roma, a fost nevoit s se
ntrein desennd portrete ale turitilor. Unele dintre cele mai
mari opere au fost realizate de artiti care abia aveau ce s
mnnce.
Madame Arnaud cobor glasul i zise pe un ton confidenial:
De fapt, noi avem cteva desene de-ale lui n sala de biliard.
iretlicul dduse rezultate. Madame Arnaud i invitase pe
Bryson i Layla s viziteze acele pri ale casei care nu erau
accesibile celorlali oaspei. Se oferise s le arate chiar ea desenele.
Bryson i spusese c nu vrea s-o rpeasc din mijlocul invitailor,
dar c i-ar face plcere s arunce singuri o privire rapid.
n vreme ce rtceau pe holuri i prin camere mai puin
umblate, pe ai cror perei atrnau lucrri ale unor artiti francezi
neimportani, Bryson ncerca s se orienteze. Se pregtise din
timp: gsise colecia de planuri ale castelelor istorice importante
pstrate la Bibliotheque Naionale de France i studiase proiectul
castelului Saint-Maurice. tia c era puin probabil ca soii Arnaud
s fi modificat construcia de la Chteau Saint-Maurice; singura
variabil era utilizarea pe care o dduse ncperilor, localizarea
dormitoarelor i a birourilor, mai ales a biroului personal al lui
Arnaud.
Bryson pea alene, la bra cu Layla, pe un culoar, ce cotea la
stnga. Cnd ddur colul, auzir voci de brbai, joase,
nbuite.

186

ncremenir. Glasurile ncepur s se aud mai bine, mai


distinct. Se vorbea n francez, dar unul dintre brbai avea un
puternic accent strin, rusesc dup cte i ddea el seama.
s ne ntoarcem la petrecere, spuse francezul.
Rusul zise ceva, ns Bryson nu nelese. Francezul rspunse:
Dar imediat dup Lille, ofensa va fi teribil. Drumul va fi
liber.
Fcndu-i semn Laylei s rmn n urm, Bryson se lipi de
perete i avansa tiptil, ascultnd concentrat. Nici vocile, nici paii
nu preau s se apropie. Lu din buzunarul de la piept al
smochingului ceva ce prea un pix din argint, trase dintr-un capt
un fir, lung i subire i-l ntinse pn la lungimea maxim de
patruzeci i cinci de centimetri. ndoi captul cablului periscopic
din fibr optic, apoi l mpinse de-a lungul zidului, pn depi cu
un centimetru marginea acestuia.
Uitndu-se n vizorul minuscul, reui s-i vad pe cei doi
brbai. Unul din ei, un tip ndesat, purtnd ochelari negri cu
lentile groase era, desigur, Jacques Arnaud. Conversa cu un
brbat nalt, rou la fa, pe care Bryson nu-l recunoscu imediat.
Cteva clipe mai trziu, identitatea individului i veni n minte:
Anatoli Prinikov.
Prinikov. Magnatul despre care mult lume credea c era fora
din spatele preedintelui de la Kremlin.
Deplasnd ncet periscopul din fibr optic, Bryson fu surprins
s descopere alt brbat, aezat mult mai aproape, chiar dup col.
Un gardian, evident narmat, instalat chiar la nceputul
coridorului. Micnd iari instrumentul optic, vzu alt gardian,
postat la jumtatea holului, n faa unei ui masive din oel, ce
ddea, fr ndoial, n biroul personal al lui Arnaud.
Se prea c cei doi i ncheiaser conversaia, cci o luar pe
hol n direcie opus locului unde se aflau Bryson i Layla.
Retrgnd periscopul din fibr optic i vrndu-l n carcasa
pixului, Bryson se ntoarse spre Layla i ddu din cap.
Ea nelese c depistase inta locul n care Jacques Arnaud i
concepea i conduce afacerile.
O pornir grbii pe culoar pn ddur de ua deschis a unei

187

camere prin care mai trecuser. Camera de zi era, aa cum


observase mai devreme, ntunecat i cu mobil puin, ceea ce
denota faptul c era rar folosit. Se uit la cadranul luminos al
ceasului su Patek Philippe. Atept un minut, i fcu semn Laylei
i intr repede n camer.
Layla porni pe hol spre ncperea care trebuia s fie biroul
personal, bine pzit al lui Arnaud, cltinndu-se de parc ar fi fost
beat. Chicoti suficient de tare ca s fie auzit mcar de primul
gardian, cel aflat dup col i zise:
Trebuie s fie o baie pe undeva pe-aici!
Dnd colul nesigur pe picioare, ajunse n faa gardianului
narmat, aezat pe un delicat fotoliu de epoc.
Omul se ridic, privind-o cu ostilitate.
Pot s v ajut? ntreb el cu rceal, n francez, pe un ton
care o ateniona s nu mai nainteze.
Avea puin peste douzeci de ani, un pr negru tuns scurt,
sprncene groase, o fa rotund. Gura mic i roie i se
strmbase ntr-o expresie argoas.
Ea chicoti i continu s se apropie de el, mpleticindu-se.
Nu tiu, rspunse ea provocator, m poi ajuta? O, dar ceavem aici? Un homme, un vrai un adevrat brbat. Nu ca acei
pedes, poponarii ia tineri i apii btrni de dincolo.
Expresia rigid a gardianului dispru, omul apreciind c femeia
nu era o ameninare pentru sigurana sanctuarului lui Jacques
Arnaud. Obrajii i se mbujorar vizibil. Fr ndoial, era atras de
voluptuosul trup al Laylei, de conturul snilor pui n eviden de
decolteul adnc al rochiei de scar.
mi pare ru, mademoiselle, zise el cu nervozitate, v rog,
rmnei acolo, n-avei voie s avansai.
Layla zmbi timid, ntinznd mna ca s se sprijine de perete.
Dar de ce-a vrea s merg mai departe? zise ea cu glas
rguit, insinuant, n timp ce se apropia ncet de el. Se pare c am
gsit ce cutam.
Tnrul gardian zmbi stnjenit i arunc o privire nelinitit
ctre cealalt santinel, care prea s nu-i acorde nici o atenie.
V rog, domnioar

188

Ea cobor vocea.
Poate c m ajui s gsesc baia.
napoi, pe holul de unde-ai venit, rspunse el, ncercnd s
adopte un ton indiferent, dar fr mare succes.
Glasul ei deveni i mai provocator:
Dar o s m pierd pe-aici; dac nu te-ar deranja, te-a ruga
s-mi ari
Gardianul arunc din nou o privire nesigur spre colegul lui,
aflat prea departe ca s observe ceva.
Poate facem o mic tur, adug ea, arcuindu-i sprncenele.
N-o s dureze mult, ce zici?
Rou la fa i stingherit, gardianul se ridic din fotoliu.
Foarte bine, mademoiselle, spuse el.
Existau mai multe drumuri pe care gardianul o putea lua. Dac
se ntmpla s-o duc n camera unde era ascuns Bryson, ar fi fost
dobort, elementul surpriz fiind o arm la fel de mortal ca i
minile lui Nicholas Bryson.
Gardianul o duse ns n alt ncpere, o chambre de fumeur,
bine mobilat. Omul era excitat i i adres un rnjet obscen n
timp ce nchidea ua.
Era timpul s pun n aplicare planul B. Se ntoarse ctre el,
privindu-l provocator.
n timpul acesta, Bryson alerg pe hol, ddu colul i ncetini
pasul, ndreptndu-se agale spre gardianul rmas de veghe n faa
uii din oel.
Era rndul lui Bryson s simuleze beia, dei cu un scop total
diferit de cel al Laylei. Gardianul ridic privirea n vreme ce Bryson
se apropia pind nesigur.
Monsieur, spuse gardianul, n parte salutndu-l, n parte
avertizndu-l.
n timp ce nainta spre gardian cu pai elastici, Bryson ridic
bricheta Zippo din aur, dnd din cap degustat i spuse n englez:
Afurisit treab! i vine s crezi? Mi-am luat bricheta, dar nu
mi-am luat blestematele de igri!
Domnule?
Bryson l ntreb n francez:

189

Vous nauriez pas une cigarette?


Amabil, gardianul vr mna n buzunarul jachetei. Bryson
aps clapeta brichetei, care arunc un jet scurt de gaz paralizant.
nainte de-a apuca s duc mna la arm, gardianul fu orbit; dup
cteva secunde se prbui incontient.
Micndu-se repede, Bryson l puse pe gardian napoi, n fotoliu,
ca pe un manechin, aezndu-i minile n poal.
Omul avea pleoapele nchise. De la distan, oricine ar fi zis c
gardianul era la post. Dac s-ar fi apropiat, ar fi crezut c omul
adormise.
Spray-ul paralizant nu era singurul obiect pe care-l cumprase
Bryson la Paris; mai avea asupra lui o serie de mici dispozitive,
printre care scannere cu raze infraroii pentru frecvene radio,
captatoare i un receptor radio. O examinare rapid a uii de oel i
confirm c n-avea nevoie dect de un obiect. Fr ndoial,
Arnaud utiliza alarmele i detectoarele obinuite atunci cnd era
plecat de-acas pentru mai mult vreme. Dar, n acea scar,
trecnd pe la biroul lui i intenionnd probabil s se ntoarc,
renunase la ele. Broasca nu era cu nimic mai complicat dect o
yal obinuit cu butuc. Bryson scoase un mic instrument negru,
un pistol cu peraclu, pe care nvase s-l foloseasc n trecut i
care i se prea mult mai eficient dect peraclele manuale. l vr
n broasc, apoi aps pe trgaci de mai multe ori, pn cnd
butucul se rsuci i ua grea se deschise cu zgomot.
Aprinse lanterna-stilou pentru a lumina ncperea i fu
surprins s constate ct de goal era. Nu se vedeau cartoteci, nici
fiete ncuiate. ntr-o parte, se aflau o canapea, dou fotolii i o
msu pentru cafea; o mas de mahon neacoperit servea drept
birou, pe ea se aflau dou telefoane i o lamp
Telefonul.
Aparatul era acolo o cutie joas, neagr, cu suprafaa de vreo
treizeci de centimetri ptrai, aparent un simplu telefon de birou cu
un capac. Bryson ns i ddu seama imediat, cci vzuse
nenumrate modele: aparatul fcea parte din ultima generaie de
telefoane codificate, conectate la satelit.
Capacul coninea att antena, ct i selectorul de frecvene

190

radio. n interior se afla un cip cu algoritmul de criptare, care


folosea un semnal neliniar de codificare, coduri nelimitate de 128
de bii. S intercepteze linia n-ar fi folosit la nimic, de vreme ce
codul de criptare nu era transmis niciodat. O convorbire
interceptat ar fi fost un nonsens, vocile fiind n egal msur
codificate i amestecate. Zona de acoperire a satelitului permitea
folosirea acelui gen de telefon pn i n regiunile izolate ale
globului.
Bryson lucra n grab, demontnd cu ndemnare telefonul. Ua
era ncuiat, iar gardianul n-avea s-i revin cel puin o jumtate
de or. Exista ns riscul ca Jacques Arnaud s se ntoarc pe
neateptate. Dac o fcea i gsea un gardian lips, iar pe cellalt
fr cunotin, ar fi atribuit acel incident atmosferei petrecerii,
care i influenase i personalul. Bineneles dac Layla reuise s-l
in ocupat pe senzualul tnr. Bryson nu se prea ndoia de
abilitatea ei n acest sens.
N-avea altceva de fcut dect s lucreze ct de repede putea.
mprtiate n faa lui, pe suprafaa lustruit a biroului, se aflau
mruntaiele telefonului. Scond din circuit cipul special pentru
lectur, l ridic i-l examina la lumina puternic a lmpii de
birou.
Gsi ceea ce sperase s gseasc. Cipul de criptare era destul de
gros, aa cum erau de obicei asemenea cipuri, produse n cantiti
foarte mici i destinate s lege membrii unui mic grup de
conspiratori, asigurnd imposibilitatea decriptrii. Simplul fapt c
Arnaud avea un asemenea dispozitiv pe biroul su dovedea c
francezul aparinea unui grup strns unit, de anvergur
internaional, care dorea secretul absolut al comunicaiilor. S fie
el unul dintre liderii tainici al Directoratului?
Bryson scoase din smoching un obiect ce semna cu un radio
miniatural cu tranzistori. Introduse cipul de criptare n fanta de la
unul din capete i porni dispozitivul. Un indicator luminos trecu de
la verde la rou, apoi, dup vreo zece secunde, din nou la verde.
Un semnal trecuse prin cip, nregistrnd datele. Ciuli urechile,
ncercnd s disting voci pe hol sau pai apropiindu-se. Mulumit
c nu auzise nimic, scoase cipul i-l puse la loc n circuitul

191

telefonului. n cteva minute, telefonul era montat. n dispozitivul


de citire a cipului avea acum stocate toate specificaiile cheii
serii vaste de cifre n sistem binar i instruciuni algoritmice;
Schema de criptare se schimba de cte ori era folosit telefonul, fr
s se repete niciodat. Era o versiune avansat a unui rezistor cu
autoalimentare, care avea nregistrate toate combinaiile posibile.
Folosirea informaiilor nu era la ndemna oricui.
ns existau experi n acest domeniu extrem de specializat.
Cteva clipe mai trziu, Bryson se afla pe hol. Observ c
gardianul de lng ua biroului nu se trezise. Cnd avea s-i
revin, peste zece minute, i va aminti ce i se ntmplase, ns
existau anse mari s nu ntreprind nimic, ca s nu fie lichidat
pentru c nu-i ndeplinise misiunea.
n chambre de fumeur, tnrul gardian sttea cu pantalonii n
vine, cu cmaa descheiat, pregtit pentru recompensa final.
Layla i mngia abdomenul gol, srutndu-l pe gt.
Trgnase lucrurile ct de mult putuse. Privind micarea
secundarului de la micul ei ceas de aur, aprecie ct timp trecuse.
Conform planului lor, era timpul s
Un trit de pai pe podeaua de pe hol.
Se aplec s-i ia mica geant din catifea neagr i srut n
grab obrazul gardianului.
Allons, zise ea pe un ton tranant, alergnd spre u.
Gardianul o privi uimit, cu chipul nroit i ochii arznd de
dorin.
Les plus grands plaisirs sont ceux qui ne sont pas realises,
opti ea n timp ce se strecura afar din camer. Cele mai mari
plceri sunt cele nemplinite. nainte de-a nchide ua, mai zise:
Dar n-o s te uit niciodat, prietene.
Poeta Laylei era acum mai grea pentru c n ea se afla i
pistolul cu eava scurt al gardianului. Ea tia c omul n-avea s
scoat o vorb despre ea, fiindc ar fi nsemnat s mrturiseasc o
neglijen de neiertat n exercitarea datoriei, i verific machiajul
n oglinda unei pudriere, i ruj din nou buzele, apoi se ntoarse
la petrecere. Bryson tocmai sosise.

192

O mic orchestr de coarde cnta muzic de camer, n vreme


ce din ncperea alturat se auzeau bufniturile sacadate i
zgomotele stridente ale muzicii rock. Cele dou valuri de sunete se
amestecau n mod bizar, elegantele acorduri mozartiene ale muzicii
secolului XVII fiind lesne acoperite de vacarmul asurzitor al
secolului XXI.
Bryson cuprinse cu braul talia zvelt a Laylei i-i spuse ncet:
Sper c te-ai distrat.
Foarte, murmur ca. A fi preferat s schimbm locurile. Ai
reuit?
Pregtindu-se s-i rspund, Bryson observ easta pleuv a
lui Jacques Arnaud, ntr-un col ndeprtat al camerei. Prea s
stea de vorb cu un brbat n smoching, a crui casc indica
faptul c fcea parte din echipa de paz a lui Arnaud. Acesta din
urm ddu din cap, privind prin ncpere. De cei doi se apropie un
alt brbat, gesticulnd agitat.
Urm o scurt discuie; i Bryson vzu privirea lui Arnaud
ndreptat n direcia lui. Apruser bnuieli, se raportaser bree
n sistemul de securitate, se lansaser avertismente.
Bryson era sigur c Arnaud l urmrete cu privirea i se
ntreb dac francezul fusese avertizat de videocamerele de
supraveghere din preajma biroului su. Bryson nu se ndoia de
existena lor i luase totul n calcul.
Confirmarea veni cteva clipe mai trziu, cnd cei dai brbai cu
care vorbise Arnaud se desprir brusc i ncepur s-i croiasc
drum prin mulime ctre Bryson i Layla. n graba lor se ciocnir
de mai muli invitai. Apoi un al treilea brbat ptrunse n camer
i deveni limpede cum acionau: toate cele trei ieiri din ncpere
erau acum pzite; Bryson i Layla n-aveau cum s scape.
Videocamerele de supraveghere cu circuit nchis i surprinseser
cu siguran pe culoarele castelului, departe de locul unde se
desfura petrecerea. Forarea uii biroului lui Jacques Arnaud
fusese i ea observat; sau poat c, dat fiind reacia ntrziat,
doar ieirea lui din birou fusese remarcat.
Acum erau ncercuii.

193

Layla i strnse mna cu putere ceea ce nsemna c-i ddea


seama n ce situaie se aflau. N-aveau s fie folosite armele, dac
asta se putea evita; oamenii voiau s pun mna fr zarv pe
Bryson i Layla, fr s-i alarmeze pe ceilali oaspei. Pe ct
posibil, aparenele trebuia salvate, ns Bryson nu se ndoia de
faptul c vor trage dac va fi necesar. Dup aceea s-ar fi gsit
explicaii fr a se dezvlui adevrul.
Bryson simea cum i se nvrte capul n timp ce-i privea pe
gardieni apropiindu-se. Simi c Layla i vr ceva n mn i
nelese c era poeta ei din catifea neagr. Dar de ce?
Vzuse c era mai umflat i bnuise c-l dezarmase pe
gardian, c-i furase arma. Dar ea tia cu siguran c avea i el o
arm. Bryson lu poeta i o deschise. Abia atunci se lmuri de ce
insistase ca s i-o dea. Bryson scoase micul obiect, luat dintr-un
container al Armadei Spaniole, trase de mner i l ls pe podea.
Grenada se rostogoli pe dalele de piatr i ncepu s scoal un fum
dens, cenuiu. Dup cteva secunde, un nor gros se ridic
emannd un miros neplcut de sulf.
Din mulime izbucnir imediat ipete: Fugii! Gardienii se aflau
la vreo doi metri distan cnd se declan panica.
Primele ipete fur urmate de altele, agitaia spori i isteria
cuprinse ncperea plin de fum. Invitaii alergau ipnd spre
ieire. Alarmele rsunau, puse probabil n funciune de
detectoarele de fum. Muzica din ambele saloane ncetase; orchestra
de camer i grupul de muzic rock se alturar celor ce fugeau.
Mulimea i ieise din mini; Layla i Bryson disprur profitnd
de nghesuial.
Oaspeii rcneau, agndu-se unul de altul, croindu-i drum
cu coatele. Dup ce ieir pe ua principal, strecurndu-se prin
gloata nnebunit, Bryson o prinse pe Layla de bra i o trase spre
grdinile care nconjurau castelul. n tufele dese, Bryson
ascunsese o motociclet. Sri pe aua BMW-ului i porni motorul,
fcndu-i semn femeii s urce.
Cteva clipe mai trziu, i lsau n urm pe invitaii care
nvliser afar din castel pe uile din fa, alergnd spre
limuzine. Trei minute mai trziu, goneau pe autostrada A-1 spre

194

Paris, depind main dup main. Dar nu erau singurii.


Bryson sesiz o mic berlin neagr, cu motor puternic,
accelernd i apropiindu-se tot mai mult de ei. Treizeci de metri,
cincisprezece, ase Bryson vzu n oglinda retrovizoare c oferul
manevra automobilul astfel nct s scoat motocicleta de pe
osea.
n timp ce accelera la maximum, Bryson zri n fa o osea
lateral, schimb brusc banda, vir. Berlina neagr l urm,
traversnd lateral mai multe benzi, fcndu-i pe ceilali oferi s
claxoneze n semn de protest. Bryson simea minile Laylei
strngndu-l tot mai tare. Gemu, cci rana de la umr nu se
vindecase complet.
Bryson conduse motocicleta spre marginea oselei laterale,
maina aflndu-se acum la mai puin de patru metri.
ine-te bine! strig el i simi minile Laylei strngndu-l i
mai tare, semn c auzise.
Brusc, rsuci motocicleta spre stnga, executnd o ntoarcere de
o sut optzeci de grade, ntr-un spaiu att de ngust, nct
aproape c se rsturn. Reui s-i recapete echilibrul, nvrtinduse pn cnd reveni la marginea oselei, pe refugiul ngust, n timp
ce berlina l depea n vitez.
Ambalnd motorul, continu drumul pe refugiul care se mai
lrgise, ndreptndu-se spre autostrad. Se uit n oglinda
retrovizoare. Berlina neagr dispruse; oferul fusese obligat de
mainile din spate s-i continue drumul pe oseaua lateral.
Motorul BMW-ului, turat la maximum, scotea un zgomot
asurzitor, n vreme ce zburau pe marginea autostrzii, n sens opus
traficului.
Se prea c nu scpaser de necazuri, fiindc de ei se apropia
farul unei motociclete, mergnd chiar mai repede dect celelalte
vehicule de pe osea. Bryson nelese c trebuia s fie alt urmritor
trimis de la Chteau de Saint-Maurice.
Se auzi un scrnet de frne, claxoane i, brusc, motocicleta se
ntoarse, ajungnd chiar n spatele lor. n oglinda retrovizoare,
Bryson o vzu apropiindu-se i zgomotul motorului i spuse c era
mai puternic dect BMW-ul lor.

195

Bryson simi ocul. Motociclistul i lovi n roata din spate,


aproape rsturnndu-i!
Ai pit ceva? strig el.
Nu, rspunse ea, ipnd. D-i btaie!
Urm alt izbitur i motocicleta vir spre marginea oselei.
Dincolo de refugiu se afla un teren viran, pe care erau mprtiate
magazii din lemn folosite la depozitarea vinului. Bryson ndrept
motocicleta, apoi iei n vitez de pe asfalt pe pmntul acoperit de
iarb, urmat de cealalt motociclet. Nu se auziser mpucturi,
deoarece motociclistul trebuia s-i foloseasc ambele mini
pentru a conduce.
Urmrete-i urmritorul.
Asta fusese una dintre regulile des repetate de Ted Waller.
Pn la urm, te vei decide cine e prdtorul i cine-i prada.
Prada supravieuiete doar devenind prdtor.
Bryson vir, descriind un cerc larg pe cmp, lsnd urme
adnci n pmntul moale, apoi porni drept spre cellalt
motociclist.
Surprins de schimbarea de strategie, urmritorul ncerc s se
abat din drum, dar nu mai avu timp. Bryson l izbi, aruncndu-l
din a.
Apsnd pe frne, cu roile mprocnd pmnt n jur, opri
motorul. Layla sri de pe motociclet odat cu el.
Urmritorul se deprta n goan, cutndu-i arma, dar Layla,
mai rapid, trase trei focuri unul dup altul.
Cu un ipt, omul se rostogoli, dar n cdere ripost.
Nu-i atinse inta; gloanele se nfipser n pmntul din jurul
lor. Layla trase din nou. Lovit n piept, omul se prbui mort.
Bryson alerg spre el, l ntoarse cu faa n sus i-l buzunri n
cutarea unui act de identitate.
Gsi ce cutase, deoarece urmritorul, cnd pornise dup ei, nu
avusese timp s scape de documentele de identificare.
Bryson privea ocat. Examina actul cu atenie n lumina lunii, l
ntoarse, localiznd elementele specifice, marcajele imposibil de
reprodus.
Ce e? ntreb Layla.

196

El i ntinse documentul.
O, Doamne! exclam ca.
Urmritorul lor nu fusese vreun agent de securitate, nici mcar
un cetean francez de pe statul de plat al lui Arnaud, ci un
funciona al seciei CIA de la Paris.

197

11
Secretara lucra la Agenia Central de Informaii de
aptesprezece ani, dar putea numra pe degetele de la o mn de
cte ori ncercase cineva s treac de ea i s dea buzna n biroul
efului ei, Harry Dunne. Chiar i n rarele ocazii cnd directorul
Ageniei aprea neanunat la biroul adjunctului su (de obicei,
Harry se ducea la biroul directorului), cu o problem urgent,
omul atepta ca ea s-l sune pe Harry.
Brbatul acela ignorase rugminile, protestele i avertismentele
ei i fcuse ceva de neimaginat: trecuse ca o furtun pe lng ea i
intrase direct n biroul efului. Marjorie aps pe butonul de
alarm aflat sub sertarul biroului ei, chem serviciul de paz, apoi
l anun disperat pe Harry Dunne, prin interfon.
Bryson tia c-i rmseser dou posibiliti: retragerea sau
confruntarea, iar el prefera confruntarea, singura ans de a
obine dezvluiri spontane, fornd rostirea unor adevruri
neprevzute. Layla l ndemnase s se fereasc de Agenie,
sugerndu-i c supravieuirea era mai important dect orice
informaii ar fi putut obine. Dar Bryson n-avea de ales: pentru a
descoperi minciunile, pentru a afla n sfrit adevrul despre
Elena, despre ntreaga lui via, trebuia s-l nfrunte pe Dunne.
Layla rmsese n Frana, ncercnd s-i foloseasc relaiile ca
s afle tot ce putea despre Jacques Arnaud i activitile lui.
Bryson nu-i vorbise despre Directorat, considernd c e mai bine
ca ea s nu tie deocamdat nimic.
Layla i luase rmas-bun la Aeroportul Charles de Gaulle,
surprinzndu-l pe Bryson cu ardoarea mbririi ei, cu srutul
care era mai mult dect prietenesc. Plecase imediat, stnjenit i
mbujorat.
Harry Dunne sttea la fereastra biroului, fr hain, fumnd o
igar fixat ntr-un igaret lung de filde. Bryson tia c fumatul
n sediul central contravenea regulamentului Ageniei, dar, fiind
director adjunct, era puin probabil ca Dunne s fie mustrat de

198

cineva. Bryson intrase, urmat de Marjorie.


Domnule Dunne, mi pare ru, am ncercat s-l opresc pe
acest om! strig Marjorie disperat. Serviciul de paz e pe drum.
Pre de o clip, Dunne pru s-l examineze, ncruntat; ochii
mici, injectai aruncau scntei. Bryson avusese grij s se
deghizeze, ca s pcleasc echipamentul video de comparare a
feelor. Apoi Dunne ddu din cap i tui sec.
E-n regul, Margie, trimite napoi paza. M descurc singur cu
tipul sta.
Uluit, secretara i mut privirea de la eful ei la intrus, apoi,
ndreptndu-i spatele, iei din camer i nchise ua n urma ei.
Dunne fcu un pas ctre Bryson, vizibil nfuriat.
Tot ce-ar face paza ar fi s m mpiedice s te ucid cu minile
mele, se rsti el i nu sunt sigur c vreau asta. n ce soi de joc te
afli, Bryson? Crezi c suntem fraieri? Crezi c nu primim
permanent rapoarte de pe teren, informaii de la satelii? mi vine
s cred c-i adevrat ce se spune: cine trdeaz o dat, o face i a
doua oar.
Dunne arunc igara ntr-o scrumier de sticl, de pe marginea
biroului su.
N-am idee cum dracu ai intrat n cldire, n ciuda mult
ludatelor noastre msuri de securitate. Sper c supravegherea
video o sa m lmureasc.
Bryson, ocat de furia nestpnit a omului de la CIA, avu o
ezitare. Mnia era ultima reacie la care se atepta din partea lui
Harry Dunne. Scrnind din dini, Bryson zise:
i-ai trimis agenii s m omoare. Trepduii nenorocii de la
secia din Paris.
Dunne pufni batjocoritor i scoase alt igar din haina
costumului su ponosit. O introduse n igaretul din filde i-o
aprinse, scutur chibritul i-l arunc n scrumier.
Dumneata eti mai priceput, profesore, spuse Dunne, dnd
din cap i ntorcndu-se la fereastr. Uite, lucrurile sunt simple.
Te-am trimis s te strecori iari n interiorul Directoratului. n
schimb, dumneata se pare c n-ai fcut dect s arunci n aer
unele dintre cele mai promitoare legturi ale noastre cu

199

Directoratul. Apoi ai disprut, ai intrat n pmnt. Ai procedat ca


un uciga pltit care lichideaz martori. Se ntoarse ctre Bryson
i-i sufl un nor de fum n fa. Noi am crezut c eti un fost
membru al Directoratului. Presupun c aici am fcut cea mai mare
greeal, nu?
Ce dracu ncerci s-mi spui?
Mi-ar plcea s-i cer s faci un test cu poligraful, dar sta-i
unul din primele lucruri care v nva cum s pclii cutia aia,
nu-i aa?
Dezgustat, Bryson trnti o legitimaie albastr plastifiat pe
singurul loc liber de pe biroul din mahon al lui Harry Dunne;
legitimaia de la Agenie pe care-o scosese din port-actul
motociclistului mort lng Paris, cel care-l urmrise.
Vrei s tii cum am intrat aici?
Dunne lu legitimaia: o inu n lumin, o nclin ca s verifice
sigiliul tridimensional al CIA i identific banda magnetic dintre
cele dou folii de plastic. Era o legitimaie securizat cu tehnologie
avansat, practic imposibil de falsificat. Dunne o strecur ntr-o
fant a computerului. Pe ecranul albastru apru un chip,
mpreun cu datele personale ale funcionarului. Faa nu era a lui
Bryson, dar felul n care acesta se deghizase l tcea s semene cu
chipul de pe monitor.
Secia din Paris. De unde dracu ai luat asta? ntreb Dunne.
Acum o s m asculi?
Dunne, cu un aer prudent, scoase dou dre de fum pe nri i
se cufund n fotoliu aruncnd igara nainte s-o fi terminat.
Las-m s-l chem pe Finneran aici.
Finneran?
L-ai cunoscut la Blue Ridge. Aghiotantul meu.
Las-o balt.
El e afurisita mea de memorie oficial
Las-o balt! Doar dumneata, eu i microfoanele de pe-aici.
Dunne ddu din umeri, scoase alt igar, dar, n loc s-o
aprind, ncepu s-o frece ntre degetele nglbenite de nicotin.
n vreme ce Bryson relata evenimentele ultimelor zile, Dunne
deveni grav. Cnd vorbi, vocea lui avea un ton confidenial:

200

Un premiu de dou milioane de dolari pe capul dumitale,


oferit nc nainte de-a aprea pe vasul lui Calacanis.
Cine tie cum s-a rspndit zvonul c te-ai ntors n bran.
Pari s fi uitat c au ncercat s m lichideze la Washington.
tiau c o s m ntorc s caut vechiul sediu al Directoratului.
Asta indic o scurgere de informaii chiar de aici, din cldirea asta.
Bryson descrise cu arttorul un mic cerc n aer.
Iisuse! strig directorul adjunct, rupnd igara n dou i
aruncnd bucile spre scrumier. Toat povestea asta blestemat
n-a fost consemnat nicieri, singura nregistrare a implicrii
dumitale fiind numele care figureaz n banca de date a sistemului
de paz, ca s poi intra i iei din cldire.
i dac Directoratul a infiltrat CIA?
Termin, omule, nici mcar nu era numele real! Figurai drept
Jonas Barrett folosirea unui nume de acoperire n registrele
serviciului de paz fiind, ntmpltor, mpotriva oricrei dispoziii a
regulamentului. Nu poi mini paza. S n-o mini niciodat pe
Mama.
Chitane de cheltuieli, achiziii de echipament
ngropate, toate textele transmise au fost cifrate
corespunztor, toate informaiile, toate prioritile de plat.
Ascult, Bryson, mi-am acoperit spatele, ce dracu i-ai nchipuit?
Dumneata reprezini un risc uria pentru mine. Nu tiu la ce
presiuni te-au supus, cum de-au putut s te termine. Poi s pui
dosarul unui tip i la microscop, tot nu tii ce are n minte. Ei teau pus pe liber i te-au trimis la colegiul la modest
Pentru numele Domnului, tun Bryson, crezi c eu am vrut sa
fac asta? Imbecilii dumitale au venit i m-au smuls din izolarea
mea. Tocmai ncepusem s m vindec i-ai aprut voi s
redeschidei rana! N-am venit aici s m apr presupun c voi vai fcut temele n legtur cu mine. Vreau s tiu ce dracu fcea
CIA cnd m urmrea lng Paris ca s m ucid.
Sper al naibii de tare c ai o explicaie plauzibil sau cel puin o
minciun convingtoare.
Dunne se ncrunt.
O s ignor ultima ironie, Bryson, zise el calm. N-ai vrea s

201

reconsideri ntreaga situaie? Dup cum mi-ai spus, ai fost


recunoscut de agentul la al Directoratului cu care ai lucrat la
Kowloon, Vance Gifford
Da i din ce mi-au zis fraii Sangiovanni am fost identificat
i de omul lui Arnaud aflat la bordul navei. Asta-i evident,
imposibil de contestat. Nu-i greu de reconstituit felul cum s-a
ajuns la ambuscada din Santiago de Compostela.
Dar eu vorbesc despre Chantilly, despre Paris! Despre un agent
al CIA pe care s-a ntmplat s-l deconspir fiindc a fost att de
neglijent nct s poarte cu el documentele de identitate. i unde e
unul, mai exist i alii, tii asta la fel de bine ca mine. i-atunci
ce-o s-mi spui c Agenia a scpat situaia de sub control? Ori
aa stau lucrurile, ori m tragi pe sfoar. Eu vreau s tiu care-i
adevrul, acum!
Nu! strig Dunne rguii, vocea pierzndu-i-se ntr-un acces
de tuse seac. Nu astea sunt singurele explicaii posibile!
Ce ncerci s-mi vinzi?
Dunne fcu un cerc n aer cu arttorul, imitnd gestul lui
Bryson, semnalndu-i microfoanele din camer.
Spun c vreau s verific nite lucruri. Spun c ar fi fost cazul
s continum discuia asta n alt zi i n alt loc.
Chipul i prea i mai ridat, scobiturile din obraji i mai adnci
i, pentru prima dat, ochii lui aveau o privire de om chinuit.
Centrul de tratament Rosamund Cleary, de fapt, un sanatoriu
particular, se afla ntr-o cldire frumoas, nconjurat de cteva
hectare de teren mpdurit din Dutchess County, n nordul
statului New York. Oricum s-ar fi numit, era o instituie cu tarife
mari, bine administrat, destinat celor bogai care aveau nevoie
de o ngrijire medical pe care rudele i cei apropiai lor nu le-o
puteau oferi. n ultimii doisprezece ani, fusese locuina Feliciei
Munroe, femeia care mpreun cu soul ei, Peter, l gzduise pe
adolescentul Nicholas Bryson dup ce prinii lui muriser ntr-un
accident de automobil.
Bryson o ndrgise pe Felicia, avusese o relaie apropiat, dar
nu o considerase niciodat mama lui. Era prea mare cnd avusese

202

loc accidentul. Ea era doar mtua Felicia, femeia ndrgostit


nebunete de soul ei, unchiul Pete, unul dintre cei mai buni
prieteni ai tatlui su. Cei doi avuseser mult grij de el, l
primiser n casa lor i chiar i pltiser taxele la internat i apoi la
colegiu, lucru pentru care le era recunosctor.
Peter Munroe l cunoscuse pe George Bryson la Clubul Ofierilor
din Bahrain. Bryson, pe-atunci colonel, supraveghease construcia
unei cazarme importante, iar Munroe, inginer la o firm de
construcii, fusese ofertant la licitaia deschis pentru acel proiect.
Dup cteva beri specialitatea clubului n acea ar unde nu se
consuma alcool Bryson i Munroe se mprieteniser. Cu toate
acestea, cnd fuseser examinate ofertele, colonelul Bryson se
opusese proiectului firmei lui Pete Munroe, deoarece o alt
companie de construcii fcuse o ofert mai avantajoas.
Munroe primise bine vestea proast, l invitase pe Bryson la un
pahar i-i spusese c nu-i psa deloc n felul sta pleca mai
repede din ara aia blestemat. Abia mai trziu prea trziu, cum
se dovedise aflase Bryson senior de ce coborse att de mult
preul ofertantul ctigtor. Firma ncercase s nele armata cu
milioane de dolari prin costuri de producie exagerate. Cnd
George Bryson ncercase s-i cear iertare, Munroe refuzase s-i
accepte scuzele.
Corupia e un stil de via n brana asta, i spusese Munroe.
Dac voiam ntr-adevr s ctig, a fi minit i eu. Eu am fost cel
naiv.
i astfel, prietenia dintre George Bryson i Pete Munroe fusese
pecetluit.
Dar care era adevrul? Mai era ceva de adugat? i spusese
Harry Dunne totul? Acum, cnd avea dovada concret a faptului c
un agent al CIA aflat pe statul de plat al Ageniei ncercase s-l
omoare n Frana, totul sttea sub semnul ntrebrii. Dac Dunne
avea o legtur cu episodul sta, mai putea avea ncredere n
afirmaiile lui? Din anumite puncte de vedere, Bryson regreta c
nu venise mai nti aici, nainte de-a pleca spre Armada Spaniol.
Ar fi gsit-o pe btrna mtu Felicia i i-ar fi pus nite ntrebri,
nainte de-a accepta s ndeplineasc treburile murdare ale lui

203

Dunne. Bryson o mai vizitase pe Felicia de dou ori, o dat


mpreun cu Elena, dar n-o mai vzuse n ultimii ani.
Vorbele pe care i le adresase Dunne n acea zi n Munii Blue
Ridge, ziua care-i schimbase viaa, i rsunau nc n minte.
S te ntreb ceva, Bryson. Ai crezut c a fost un accident?
Aveai cincisprezece ani, erai un elev strlucit, un atlet grozav, crema
tineretului american i-aa mai departe. i dintr-odat, amndoi
prinii i sunt ucii. Naii ti te-au luat n
Unchiul Pete Peter Munroe.
Sigur, sta a fost numele pe care i l-a luat. Nu cel cu care s-a
nscut. S-a asigurat c o s urmezi colegiul ales i-a mai luat o
mulime de alte decizii pentru dumneata, toate menite s garanteze
c vei ajunge pn la urm n minile lor. Ale Directoratului, vreau
s spun.
Bryson o gsi pe mtua Felicia stnd n faa unui televizor, ntro camer de zi elegant, cu covoare persane i mobilier de epoc
din mahon. Mai muli btrni aflai n ncpere citeau, croetau
sau pur i simplu moiau. Felicia Munroe urmrea fascinat o
partid de golf.
Mtu Felicia, spuse Bryson cu cldur.
Ea se ntoarse s-l priveasc i, pentru o fraciune de secund,
pru s-l recunoasc. Apoi citi n ochii ei nehotrrea.
Da, spuse ea tios.
Mtu Felicia, sunt Nick. i aminteti de mine?
Ea l fix cu ochii mijii, fr s neleag. Bryson realiz c
simptomele de senilitate pe care le remarcase la ea cu ani n urm
se accentuaser. Dup ce-l privi stnjenitor de mult, femeia schi
un zmbet.
Eti tu, opti ea.
i aminteti? Am locuit cu tine ai avut grij de mine
Te-ai ntors, murmur ea, prnd n sfrit s neleag. n
ochi i aprur lacrimi. Doamne, ce dor mi-a fost de tine.
Lui Bryson i se muie inima.
Dragul meu George, zise ea cu glas tremurat. Ce mult e deatunci.
Pentru moment, Bryson rmase perplex, apoi nelese.

204

Avea acum cam aceeai vrst pe care-o avusese tatl lui,


generalul George Bryson, atunci cnd murise. n mintea nceoat
a mtuii Felicia care i amintea, probabil, foarte clar
evenimente petrecute cu o jumtate de secol n urm el era
George Bryson. E adevrat c semna cu tatl su. Deseori era
surprins s constate c asemnarea se accentua pe msur ce
nainta n vrst.
Pe urm, de parc s-ar fi plictisit brusc de vizitatorul ei, btrna
i ntoarse privirea spre televizor. Bryson rmase lng ea,
netiind ce s fac n continuare. Trecu un minut pn cnd
Felicia pru s devin contient de prezena lui; se ntoarse din
nou s-l priveasc.
Hei, bun ziua, rosti ea ntr-o doar. Apoi chipul i se crispa
de spaim. Dar tu dar tu eti mort! Credeam c eti mort!
Bryson o privi inexpresiv, nedorind s-i tulbure iluzia.
Las-o s cread ce vrea; poate c va spune ceva
Ai murit n accidentul la teribil, zise ea. Da, ai murit.
Accidentul la teribil, teribil. i tu i Nina. Ce treab cumplit. i lai lsat pe bietul Nick orfan. O, cred c nu m-am oprit din plns
trei zile. Ca ntotdeauna, Pete s-a inut tare el m-a ajutat s ies
din starea aia. Lacrimile ncepur s-i curg pe obraji. Foarte
multe nu mi-a povestit Pete despre noaptea aia, continu ea, pe un
ton aproape cntat. Nu-mi putea spune foarte multe, nu trebuia
s-mi spun. l rodea vinovia. Ani de zile nu mi-a vorbit despre
noaptea aia, despre ce-a fcut.
Bryson simi un fior rece n spate.
i n-ar fi vorbit niciodat cu micul tu Nicky despre asta, s
tii. Ce povar a dus, ce lucru teribil, teribil!
Ddu din cap, tergndu-se la ochi cu maneta plisat a bluzei
albe, apoi se rsuci spre televizor.
Bryson se duse la aparat, l nchise i se aez chiar n faa ei.
Dei memoria pe termen scurt a bietei femei fusese distrus de
senilitate sau poate de Alzheimer, se prea c multe din amintirile
vechi i struiau nc n minte.
Felicia, spuse el blnd, vreau s vorbesc cu tine despre Pete.
Pete Munroe, soul tu.

205

Privirea lui fix prea s-o deprime; privi cu atenie modelul


covorului.
Obinuia s-mi fac un cocteil cu whisky atunci cnd eram
rcit, s tii, zise ea. Prea pierdut printre amintiri, dar era mai
relaxat. Miere, suc de lmie i o pictur de bourbon. Nu, mai
mult dect o pictur. O s te faci bine imediat.
Felicia, a vorbit vreodat despre ceva numit Directorat?
Ea ridic ochii, privindu-l absent.
O rceal netratat poate dura o sptmn. Dar cu
tratament, dureaz apte zile! chicoti, cltinndu-i degetul.
Peter spunea mereu c o rceal netratat poate dura o
sptmn
A vorbit vreodat despre tatl meu?
O, era foarte vorbre. Spunea cele mai amuzante poveti.
n cellalt capt al ncperii, unul dintre pacieni fcuse pe el i
doi ngrijitori apruser cu spltoare. Cei doi vorbeau ntre ei
rusete. O fraz rostit mai tare se auzi bine. Ia nie znaiu, zise
brusc unul din ei. Nu tiu. Accentul era moscovit.
Auzise i Felicia Munroe, care reaciona nveselit:
Ia nie znaiu, repet ea, apoi chicoti. Psreasc! Psreasc!
Nu-i tocmai psreasc, mtu Felicia, interveni Bryson.
Psreasc! rspunse ea sfidtor. Exact genul de prostii pe
care le spunea Pete n somn. De cte ori vorbea n somn, o fcea n
limba aia caraghioas i pur i simplu m detesta cnd l necjeam
cu treaba asta.
Vorbea n felul sta n somn? Bryson pli.
O, era grozav de somnoros. Mereu vorbea n somn.
Unchiul Pete vorbea rusete n somn, singura stare n care nu
poi controla ce spui. Oare Harry Dunne avea dreptate: era Peter
Munroe un asociat al lui Ghenadi Rosovski, alias Ted Waller? Putea
fi adevrat? Bryson era consternat.
Felicia continua s vorbeasc.
Mai ales dup ce-ai murit George. i prea att de ru. Se
zvrcolea i se ntorcea n pat, ipa i plngea n somn i vorbea
totdeauna, psreasca aia!

206

Parcul Rock Creek din Washington, la nord de Beach Drive, era


un loc bun pentru o ntlnire matinal cu Harry Dunne, n
dimineaa zilei urmtoare. Bryson l alesese. Dunne l invitase s
hotrasc el, nu din respect pentru abilitatea de-a se orienta n
teren a lui Bryson la urma urmei, experiena lui Dunne ca agent
operativ la diviziunea secret a Ageniei era mai ndelungat dect
cea a lui Bryson ci mai degrab ca o favoare acordat de o gazd
oaspetelui su.
Solicitarea directorului adjunct al CIA de a se ntlni undeva
afar, dincolo de zidurile sediului Ageniei, l alarma pe Bryson.
Era greu de crezut c Dunne, omul numrul doi din Agenie, se
temea c propriul su birou era nesat de microfoane. Fie i acest
singur fapt pleda n favoarea teoriei conform creia CIA fusese
penetrat de ctre Directorat i fotii manipulatori ai lui Bryson
reuiser s-i extind tentaculele pn la cele mai nalte niveluri
ale ageniei.
Insistena lui Dunne pentru a continua discuia ntr-un loc
neutru, sigur, constituia dovada deprimant a faptului c situaia
era foarte grav.
Bryson nu inteniona s ia de bun acest lucru. S n-ai ncredere
n nimeni, obinuia s spun Ted Waller chicotind, cuvinte ce erau
acum att de adevrate; Waller nsui se dovedise a fi marele
trdtor. Bryson nu va lsa garda jos; nu se va ncrede n nimeni,
nici mcar n Dunne.
Sosi la locul stabilit cu o or mai devreme. La patru dimineaa
cerul era ntunecat, iar acrul rece i umed. Treceau puine maini
i acelea la mare distan n timp.
Tcerea era stranie, neobinuit. Bryson auzea trosnetele
crengilor rupte sub tlpi n timp ce mergea prin pdurea deas ce
nconjura luminiul pe care-l alesese, zgomote care n mod normal
ar fi fost acoperite de vacarmul traficului la alta or.
Purta pantofii cu talp de crep pe care-i lua de obicei pe teren,
tocmai pentru a atenua astfel de zgomote.
Bryson cercet locul, cutnd punctele vulnerabile.
Movila mpdurit se ridica deasupra unui petic de pmnt aflat
lng o mic parcare asfaltat, la marginea creia era o toalet

207

public de forma unui buncr din beton, afundat pe jumtate n


pmnt acolo conveniser s se ntlneasc.
Fusese prognozat o vreme ploioas; dei previziunea se
dovedise a fi greit, un loc adpostit era de preferat. n plus,
zidurile groase din beton ale toaletei ofereau protecie n
eventualitatea unui atac din exterior.
Bryson nconjur movila mpdurit printre copacii dei ce
dominau pajitea, cutnd urme recente de pai, crengi proaspt
rupte, instrumente optice, arme sau alte dispozitive ce-ar fi putut fi
instalate anterior. Un al doilea tur i dezvlui toate cile posibile de
apropiere; nimic nu trebuia lsat la voia ntmplrii. Dup nc
dou ocoluri, fiecare trecnd prin poziii-cheie diferite, Bryson
constat mulumit c nu fusese pregtit vreo ambuscad. Asta
nu excludea apariia ulterioar a cuiva, dar cunoaterea terenului
i permitea s detecteze nentrziat schimbrile subtile de decor, pe
care altfel le-ar fi ignorat.
Fix la ora cinci, o berlin neagr iei de pe Beach Drive i intr
n parcare. Era un Lincoln Continental, cu plci de nmatriculare
cu nsemne oficiale. Ascuns printre copaci, Bryson l zri, cu
ajutorul binoclului, pe oferul lui. Dunne, un afro-american n
uniform bleumarin. Dunne sttea pe bancheta din spate, innd
n mn un dosar. Se prea c n vehicul nu mai era altcineva.
Limuzina se apropie de toalet i se opri. oferul cobor i se
duse s-i deschid ua efului, dar Dunne, nerbdtor ca
totdeauna, era pe jumtate afar din main. ncruntat ca de
obicei, aruncnd priviri n stnga i-n dreapta, cobor cele cteva
trepte i dispru n cldirea scund.
Bryson rmase n ateptare. Se uit la ofer, ncercnd s
sesizeze vreo micare suspect un gest care s indice folosirea
unui telefon mobil ascuns, scurte semnale ctre vehiculele ce
treceau, chiar i zgomotul fcut de ncrcarea unei arme. oferul
ns rmase la volan, ateptnd calm, cu rbdarea ce-i lipsea
efului su.
Trecuser zece minute i Bryson aprecie c Dunne se sturase
probabil de ateptat. Drept urmare, cobor panta pe o crare ce-l
ascundea vederii i ajunse pn n spatele toaletei.

208

Lund-o brusc la fug, porni spre cldire, sigur c nu fusese


observat. Odat ajuns, sri n anul ce nconjura buncrul i ocoli
cldirea ndreptndu-se spre intrare.
Se simea o duhoare de urin i excremente, amestecat cu
mirosul neptor al unei soluii dezinfectante. Ascult la u, pn
cnd auzi tusea lui Dunne. Intr, nchiznd ua grea de oel n
spatele lui i ncuind-o cu un lact masiv pe care-l adusese cu el.
Dunne, care sttea n faa unui pisoar, ntoarse ncet capul
atunci cnd intr Bryson.
Drgu din partea dumitale c ai trecut pe-aici, mormi el.
Acum neleg de ce i-au dat un ut javrele alea de la Dispecerat.
Punctualitatea nu e cea mai mare calitate a dumitale.
Bryson ignor ironia. Dunne tia exact de ce ntrziase el zece
minute. Omul de la CIA i trase fermoarul, se ntoarse i se duse
la chiuvet. Se privir prin oglind.
Veti proaste, zise Dunne, n timp ce se spla pe mini.
Legitimaia e autentic.
Legitimaia?
Legitimaia pe care ai luat-o de la motociclistul mort. Tipul
era detaat la Paris de peste un an, ca agent operativ n extremis
pentru situaiile ce impuneau treburi cu adevrat murdare.
Caut dosarul personal, numele de pe autorizaia pentru
misiune, chiar i felul n care a fost recrutat.
Dunne se ncrunt, artndu-i dezgustul.
De ce nu m-oi fi gndit la asta? zise el pe un ton ironic, i
scutur apa de pe mini refuznd s foloseasc usctorul apoi le
terse pe pantaloni. Pescui un pachet ifonat de Marlboro din
buzunarul de la piept i scoase o igar aproape strivit, pe care o
vr ntre buze. Fr s-o aprind, continu:
Am ordonat o verificare de urgen n toate bncile de date,
pn la ultimul ungher. Nimic.
Cum adic, nimic? Avei dosare de personal, de la director
pn la femeia care cur toaletele n centrul de recuperare.
Dunne se strmb. igara neaprins i atrna peste buza de jos.
Iar voi nu omitei nimic. Aa c nu-mi spune c n-ai gsit
nimic n dosarul personal al individului, continu Bryson.

209

Nu, i spun c tipul n-are dosar. Din punctul de vedere al


celor de la Langley, omul nu exist.
Nu mai spune! Exist fie medicale, asigurri, salarii o
grmad de aiureli cu care serviciul personal i bombardeaz pe
toi angajaii. Vrei s zici c nu primea salariu?
Iisuse, vrei s m asculi? Tipul nu exist! Nu s-a auzit de el
despre adevraii ageni clandestini nu inem documente scrise.
Dosarele sunt ngropate, chitanele sunt distruse dup ce-au fost
autorizate plile. Deci, precedentul exist. Treaba e c cineva a
tiut cum s pun sistemul n funciune i s fereasc numele
individului de orice consemnare. A fost ca o fantom prezent, dei
nu era acolo.
i asta ce-nseamn? ntreb calm Bryson.
Dunne rmase tcut o clip, nainte de a vorbi.
Asta nseamn, amice, c CIA s-ar putea s nu fie cea mai
potrivit agenie pentru a investiga Directoratul. Mai ales dac
Directoratul are crtiele lui n interior, ceea ce trebuie s
presupunem.
Cuvintele lui Dunne, dei nu erau neateptate, czur ca un
trsnet din cauza fermitii cu care le pronunase omul de la CIA.
Bryson ddu din cap.
Nu-i uor pentru dumneata s recunoti asta, spuse el.
Dunne nclin capul ntr-o parte, n semn de ncuviinare.
Nu n mod deosebit, admise el, evident, un adevr spus pe
jumtate.
Omul era zdruncinat, dei nu voia s admit.
Uite, nu vreau s accept c blestematul de Directorat a reuit
s-i ating pe oamenii mei. ns n-am ajuns unde m aflu
lsndu-m legnat de visuri dearte. Vezi dumneata, eu n-am
absolvit nici una dintre facultile dumitale simandicoase am
intrat la St. Johns cu chiu, cu vai. Nici nu vorbesc o duzin de
limbi, ca dumneata, dar ceea ce am avut i nc mai am mi
place s cred e ceva rar n lumea serviciilor secrete i se numete
sim. Uit-te la ce s-a ntmplat cu ara asta n ultimii patruzeci de
ani, de la Golful Porcilor la Vietnam, Panama i pn la ultima gaf
pe care-o s-o anune Washington Post n dimineaa asta. Toate

210

provocate de aa-ziii nelepi, cei mai buni i cei mai strlucii,


cu diplome de la cele mai prestigioase universiti i care continu
s ne amestece n toate scandalurile astea. Au educaie, dar n-au
bun-sim. Eu pot mirosi cnd ceva nu e n regul, am instinct i nu
m apuc s fluier n biseric. Deci nu pot exclude posibilitatea
atenie, e doar o posibilitate ca vreun om din echipa mea s fie
implicat. N-am de gnd s te impresionez, N-a vrea s-mi joc
ultima carte, dar s-ar putea s fiu nevoit s-o fac.
i care-i aia?
Cum naiba-i zice Washington Post ultimul om onest din
Washington? Ceea ce nu-i exagerat n oraul sta corupt.
Richard Lanchester, zise Bryson, amintindu-i epitetul aplicat
deseori consilierului preedintelui pentru securitate naional i
preedinte al Consiliului de Securitate Naional de la Casa Alb.
Cunotea inegalabila reputaie de om onest a lui Lanchester.
De ce e el ultima dumitale carte?
Pentru c, de ndat ce o s-o joc, situaia o s-mi scape de
sub control. El poate fi singurul om din guvern care poate
prentmpina treaba asta, poate dejuca planurile celor corupi, dar,
dup ce o s-l implic, problema nu mai aparine comunitii
serviciilor de informaii. E vorba despre un rzboi nimicitor i,
sincer vorbind, nu tiu dac guvernul nostru i-ar supravieui.
Iisuse, opti Bryson. Vrei s spui c Directoratul a ajuns att
de sus?
Aa mi miroase mie.
Ei bine, eu sunt cel a crui via e n joc. De-acum nainte
comunic numai cu dumneata, direct, fr intermediari, fr email-uri care pot fi decodate sau faxuri care pot fi interceptate.
Vreau s izolezi o linie telefonic protejat la Langley, s-o treci
printr-un panou sigilat, retras i separat.
Omul de la CIA ddu din cap n semn de aprobare.
Mai vreau s stabilim nite cuvinte-cheie, ca s fiu sigur c
nu vorbeti sub presiune ori c vocea i-a fost falsificat. Vreau s
tiu c eti dumneata i c vorbeti liber. i nc un lucru: toate
comunicaiile se fac direct ntre dumneata i mine nici mcar
prin secretar.

211

Dunne ddu din umeri.


M-am prins, dar exagerezi. A garanta pentru Marjorie cu
viaa mea.
mi pare ru. Fr excepii. Elena mi-a vorbit cndva despre
ceea ce se cheam regula lui Metcalf, potrivit creia porozitatea
unei reele crete proporional cu ptratul numrului de noduri. n
cazul sta, nodurile nseamn oricine are cunotin despre
operaiune.
Elena, zise omul de la CIA, zeflemitor. Bnuiesc c ea tie
cte ceva despre mistificare, nu, Bryson?
Remarca l duru, n ciuda tuturor celor ntmplate i a
amrciunii lui, cauzat de inexplicabila ei dispariie.
Corect, replic Bryson. De aceea trebuie s m ajui s ajung
la ea
Crezi c te-am trimis acolo ca s-i salvezi csnicia? l
ntrerupse Dunne. Te-am trimis ca s salvezi afurisita asta de
lume.
La naiba, ea tie ceva, trebuie s tie. Poate destul de mult.
Da i dac e implicat
Dac e implicat, are un rol important. Dac e neghioab
cum am fost eu
Iluzii dearte, Bryson, te-am avertizat
Dac e neghioab cum am fost eu, tun Bryson, tiina ei tot
nepreuit rmne!
i, desigur, i se va destinui bucuroas din, cum i zice,
nostalgic? n amintirea vremurilor fericite?
Dac pot s ajung la ea, strig Bryson, apoi ezit i continu
calm: Dac pot s ajung la ea ce naiba, o cunosc, mi dau seama
cnd minte, cnd ncearc s ascund adevrul, sau s-l evite.
Visezi, spuse hotrt Harry Dunne. Tui o tuse zgomotoas,
horcit, groas. Crezi c o cunoti. Pretinzi c o cunoti, c ai
cunoscut-o. Eti sigur, nu? Ca i pe Ted Waller, alias Ghenadi
Rosovski. Sau pe Piotr Aksionov alias unchiul tu Peter
Munroe. Te-a luminat mai mult mica dumitale vizit din nordul
statului New York?
Bryson nu-i putu ascunde surprinderea.

212

Lua-te-ar dracu! strig el.


Vino-i n fire, Bryson. Am instalat un cordon de
supraveghere n sanatoriul la de cnd am aflat despre Directorat.
Biata bbu e att de zpcit, nct oamenii mei n-au reuit
niciodat s scoat mare lucru de la ea, aa c n-am putut afla
dac tia adevrul despre soul ei sau ct de mult tia. Exist ns
ansa s fie contactat de cineva care a avut legtur cu soul ei.
Prostii! i-o ntoarse Bryson, n-ai resurse ca s pui o echip de
supraveghetori s stea cu ochii pe ea douzeci i patru de ore pe zi,
apte zile pe sptmn pn cnd o s moar!
Dumnezeule, spuse Dunne, pierzndu-i rbdarea. Unul
dintre administratorii de-acolo ctig bani frumoi de pe urma
dragului vr Harry, care e teribil de grijuliu. Dac cineva o sun
pe Felicia, sau apare neanunat, mi se aduce la cunotin nti
mie, de ctre o administratoare pe nume Shirley. Ea tie c vreau
s-o protejez pe draga de Felicia cu mintea dus de toi vntorii de
moteniri sau de cei care-ar putea-o deranja. Eu am grij de
verioara mea. Shirley m poate gsi, oriunde-a fi. Aa c tiu cu
cine se ntlnete Felicia. Treaba e c lucrezi cu ce ai; acoperi ce
poi. Ceilali par s fi disprut fr urm. Ia spune, trebuie s
stm n latrina asta mpuit toat ziua?
Nici mie nu-mi place, dar e departe, izolat i sigur.
Ah, Iisuse. Vrei s-mi spui de ce te-ai dus s-l vezi pe
Jacqucs Arnaud?
Dup cum i-am zis, emisarul lui, agentul de pe nava lui
Calacanis, lucra att cu Directoratul, ct i cu Anatoli Prinikov
din Rusia. Arnaud trebuia s fie punctul-cheie.
Dar pentru ce? Voiai s comunici cu Arnaud direct?
Bryson fcu o pauz. Vorbele lui Ted Waller ale lui Ghenadi
Rosovski i venir n minte, cum se ntmpla deseori: Nu spune
nimnui ceva ce nu trebuie s tie neaprat. Nici mcar mie. nc
nu-i spusese lui Dunne despre cipul de criptare pe care-l copiase
din telefonul conectat la satelit al lui Arnaud i nici n-avea s-o
fac. Nu nc.
M-am gndit i la asta, mini el, dar am vait s-i observ pe cei
din jurul lui.

213

i?
Nimic. Pierdere de vreme.
Pstreaz ntotdeauna o carte.
Dunne scoase din mapa uzat un plic cu chenar rou, de unde
extrase un teanc de fotografii douzeci pe douzeci i cinci de
centimetri.
Am verificat toate numele pe care ni le-ai dat n raport, le-am
trecut prin toate bazele de date disponibile, incluznd i numele de
cod ultrasecrete nregistrate. N-a fost uor, tiind ct de istei i
meticuloi sunt prietenii dumitale de la Directorat selecteaz i
permutarea pseudonimelor folosind algoritmi cibernetici, toate
prostiile alea pe care nu prea le neleg. Agenii Directoratului sunt
redistribuii, dezrdcinai, li se rescriu biografiile, reelele se
desfac i se reasambleaz. A fost o munc nucitoare, dar avem
civa la care trebuie s te uii.
i art prima fotografie. Bryson ddu din cap.
Nu. Nu-mi amintesc.
Dunne ddu din cap; i art alta.
Ai adus aici nite poze de idioi, nu-i aa nite impostori
cunoscui, spernd s m prinzi cu ma-n sac.
Un zmbet pru s ncoleasc pe buzele lui Dunne. l apuc
tusea.
M testezi mereu, nu?
Dunne nu rspunse i scoase alt fotografie.
Nu hei, stai puin. Bryson se uita la poza unui agent pe
care-l recunoscu. Pe sta-l tiu. Un olandez, nume de acoperire
Prospero.
Dunne ddu din cap, de parc Bryson ar fi rspuns n sfrit
corect la ntrebare.
Ian Vansina, un funcionar important la sediul Crucii Roii
Internaionale din Geneva. Director pentru coordonarea
internaional a ajutoarelor de urgen. O acoperire strlucit
pentru a cltori fr probleme n toat lumea, mai ales n zonele
de criz. Are acces i n locuri unde strinii nu au de obicei dreptul
de a intra Coreea de Nord, Irak, Libia i-aa mai departe. Ai fost
n relaii bune cu el.

214

I-am salvat viaa n Yemen, i-am atras atenia c i se pregtea


o ambuscad.
Nici ordinele nu le prea respeci, din cte vd.
Nu atunci cnd le consider stupide. Prospero era
impresionant. Am lucrat odat mpreun: i-am ntins o curs unui
inginer NATO, agent dublu. Ce caut Vansina acolo?
Pare un cadru de pe o band video de supraveghere.
Oamenii notri l-au gsit n Geneva, la Banque Geneve
Privee. Autoriza o serie de transferuri rapide, nsumnd cinci
miliarde de dolari, n conturi separate i combinate.
Spla bani, cu alte cuvinte.
Dar nu pentru el, se pare c aciona ca intermediar pentru o
organizaie cu fonduri imense.
N-ai obinut toate datele astea de la o videocamer ascuns.
Avem surse n tot sistemul bancar elveian.
De ncredere?
Nu toate, ca s fiu sincer. Dar n cazul sta e vorba despre
cineva al naibii de implicat. Un fost agent al Directoratului care a
oferit informaii verificabile n schimbul iertrii unei lungi pedepse
cu nchisoarea. i privi ceasul. Extorcarea funcioneaz de obicei.
Bryson ncuviin.
Crezi c Vansina mai e activ?
Fotografia asta a fost fcut acum dou zile, spuse Dunne
calm, scond un pager de la centur i apsnd pe un buton.
Scuze, trebuia s-i dau un semnal lui Solomon, oferul meu, acum
douzeci de minute. Ne nelesesem s-i trimit un mesaj dup ce
apreai, dac nu reuea s obin o confirmare vizual. Ceea ce na fcut, de vreme ce dumneata ai aprut precum o stafie.
Ce rost are s-i dai de veste oferului? Ca s tie c n-ai pit
nimic c eu nu te-am agresat, sta-i rostul? Bryson ridic iritat
vocea: Chiar n-ai ncredere n mine, nu-i aa?
Lui Solomon i place s tie c sunt n siguran.
Niciodat nu eti de-ajuns de prudent, zise Bryson.
Se auzi deodat o btaie puternic n ua toaletei.
Ai ncuiat-o sau ce e?
Bryson ncuviin.

215

Atunci cine-i prea prudent? spuse Dunne ironic.


Dumnezeule, d-mi voie s-l asigur pe oferul meu speriat de
bombe c totu-i n regul.
Dunne se duse la u, trase de lact i ddu din cap.
Sunt viu, strig el rguit. Nu e nici o arm n ceafa mea sau
altceva.
O voce nfundat din partea cealalt a uii zise:
Avei treab afar, domnule.
Calmeaz-te, Solomon. i-am zis c e n regul.
Nu e vorba despre asta, domnule. E altceva.
Ce e?
A sunat telefonul, imediat dup ce mi-ai trimis mesajul. Cel
din main, domnule despre care ziceai c sun doar dac-i o
problem de securitate naional.
O, Doamne, spuse Dunne, Bryson, n-ai vrea s?
Bryson se apropie dintr-o parte de tocul din beton al uii, duse
mna la arm i vr cheia n lact, descuindu-l. Se lipi de perete,
n afara razei vizuale a oferului, cu pistolul n mn.
Dunne urmri pregtirile lui Bryson fr s-i ascund uimirea.
Ua se deschise i Bryson reui s vad c era acelai afroamerican zvelt pe care-l vzuse la volanul mainii oficiale a lui
Dunne. Solomon prea stingherit.
mi pare ru c v deranjez, domnule, zise el, dar pare ntradevr ceva important.
Se uit la eful lui. Nu era nimeni lng el sau n spatele lui.
oferul prea s nu-l fi vzut pe Bryson, care sttea lipit de perete,
departe de privirea intrusului.
Dunne ddu din cap i, cu un aer suprat, se ndrept spre
limuzin urmat de ofer.
Brusc, oferul se rsuci spre ua deschis, srind lateral, cu
extraordinar agilitate, cu un pistol Magnum n mna dreapt.
Ce dracu? strig Dunne, ntorcndu-se consternat.
Explozia bubui n ncperea mic, fragmente de beton zburnd
n toate prile, ptrunznd n carnea lui Bryson, care evitase
glonul. Urmar alte mpucturi rapide, care lovir pereii i
podeaua la civa centimetri de capul lui.

216

Atacul neateptat l surprinsese pe Bryson nepregtit,


obligndu-l s-i concentreze eforturile pentru a se feri i
mpiedicndu-l pe moment s ridice pistolul. oferul trgea
nebunete, cu faa schimonosit de o furie animalic. Bryson sri
nainte, cu arma ndreptat n fa, chiar n clipa cnd se auzi alt
explozie, mai puternic dect toate celelalte. O gaur roie, larg
deschis, apru n pieptul oferului, urmat de o erupie de snge
i omul se prbui mort.
Harry Dunne sttea la cinci metri distan, cu pistolul Smith
Wesson ridicat, ndreptat spre oferul lui. Prea uluit i n acelai
timp mhnit. n cele din urm, omul de la CIA rupse tcerea.
Iisuse, spuse el, tuind att de tare, nct aproape c nu
reuea s vorbeasc.

217

12
Lumina din Biroul Oval era nefireasc, gri-argintie, conferind o
nfiare sumbr unei adunri oricum ntristate. Era n amurg
sfritul unei zile nnorate.
Preedintele Malcolm Stephenson Davis edea pe o mic sofa
alb nconjurat de fotolii, de unde prefera s conduc cele mai
importante ntruniri. n fotolii erau aezai directorii de la CIA, FBI
i NSA. n dreapta se afla asistentul special al preedintelui pentru
probleme de securitate naional, Richard Lanchester. Se ntmpla
rar ca nite nali funcionari ai administraiei s fie convocai n
alt parte dect n Sala Consiliului, Sala de Analiz sau la
Consiliul Naional de Securitate. Locul ales pentru evaluarea
situaiei i sublinia gravitatea.
Motivul ntlnirii era ct se poate de clar. Cu vreo nou ore n
urm, o puternic explozie n staia Dupont Circle a metroului din
Washington omorse douzeci i trei de oameni i rnise de cel
puin trei ori mai muli; lista accidentailor cretea de la o or la
alta. Naiunea, dei obinuit cu tragediile atentate teroriste cu
bombe, mpucturi n coli era n stare de oc. Fapta se
ntmplase chiar n centrul capitalei la o mie i ceva de metri
distan de Casa Alb, cum repetau ntruna comentatorii de la
CNN.
O bomb instalat n ceea ce pruse a fi carcasa unui laptop
explodase la o or de vrf a dimineii. Modelul sofisticat al bombei,
ale crei detalii de fabricare nu fuseser dezvluite publicului,
prea s indice implicarea teroritilor. n epoca tirilor permanente
transmise prin cablu sau radio i a comunicaiilor instantanee
prin Internet, teribila veste prea s reverbereze ca un ecou, s
devin cu fiecare clip tot mai grav.
Martorii oculari preau fascinai de cele mai nfiortoare
amnunte: femeia nsrcinat i fiicele ei gemene de trei ani, ucise
pe loc; cuplul de vrstnici din Iowa City care economisea bani de
ani de zile ca s vin la Washington; grupul de colari de nou ani.

218

E mai mult dect un comar, e o ruine, rosti sumbru


preedintele.
Ceilali ddur din cap, aprobndu-l n tcere.
Va trebui s-i linitesc pe oameni printr-un discurs, fie
disear, dac ne ncadrm n timp, fie mine. Dar sunt al naibii de
sigur c nu tiu ce-o s le spun.
Domnule preedinte, zise directorul FBI, Chuck Faber, vreau
s v asigur c de cazul sta se ocup nu mai puin de aptezeci i
cinci de ageni speciali. Chiar acum scotocesc oraul,
coordonndu-i investigaiile, ca agenie de comand, cu poliia
local i divizia de elicoptere. Unitatea noastr de analiza
materialelor, pirotehnitii
Nu m ndoiesc, l ntrerupse tios preedintele, c afacerea
asta vi se potrivete ca un costum ieftin. Nu vreau n nici un caz s
subapreciez calitile Biroului, dar se pare c suntei foarte buni la
rezolvarea cazurilor de terorism dup ce faptul s-a consumat. Sunt
curios s tiu de ce nu suntei niciodat n stare s le prevenii.
Chuck Faber se mbujora la fa. El i ctigase n Philadelphia
reputaia de procuror care nu fcea arestri i devenise mai trziu
procuror general al Pennsylvaniei. Nu fcea un secret din faptul c
dorea s conduc Departamentul de Justiie, c voia funcia
actualului ministru, considerndu-se mult mai calificat. Faber era,
probabil, cel mai priceput om n chestiuni birocratice din acea
ncpere. Era celebru pentru spiritul su polemic, dar avea i
precauia de a nu-l nfrunta pe preedinte.
Domnule, cu tot respectul, cred c nu e foarte corect fa de
brbaii i femeile de la Birou.
Vocea linitit, calm era a lui Richard Lanchester, un brbat
nalt, cu pr argintiu i trsturi aristocratice, ale crui costume
discrete, dar elegante, erau croite la Londra. Cei mai muli
corespondeni de la Casa Alb, a cror idee despre ultima mod se
apropiau de extravaganele europene ale lui Giorgio Armani, l
descriau pe Lanchester drept demodat.
Lanchester acorda rareori atenie descrierilor persoanei sale din
jurnale sau de la televiziune, de fapt, prefera s se fereasc de toi
ziaritii, deoarece nu agrea publicitatea, care la Washington

219

devenise un sport. Cu toate acestea, se bucura de admiraia


gazetarilor din Washington. Poate pentru c refuza s le dea ap la
moar ceva ce nu li se mai ntmplase.
Eticheta pe care i-o pusese revista Time, Ultimul om onest din
Washington, era att de des repetat n editoriale i n talk-showurile de duminic diminea, nct devenise un fel de epitet.
E vorba de faptul c eforturile lor de prevenire tind s treac
neobservate, continu Lanchester. De obicei, nu se poate stabili ce
s-ar fi putut ntmpla dac n-ar fi existat vreo intervenie anume.
Directorul FBI ddu din cap n sil.
Exist reportaje n pres care susin c noi adic guvernul
american am fi putut preveni aceast tragedie, intona
preedintele. E ceva adevrat n asta?
Urm un moment de tcere stnjenit. n cele din urm,
directorul Ageniei Naionale de Securitate, generalul-locotenent de
aviaie John Corelli, rspunse:
Domnule, problema const n faptul c inta a fost trecut cu
vederea. Dup cum tii, statutul nostru, ca i cel al CIA, ne
interzice s operm pe teritoriul rii, iar asta a fost o operaiune
pe pmnt american.
Iar noi suntem paralizai de legislaie, domnule, interveni
directorul FBI. Adic avem nevoie de motive ntemeiate pentru a
obine un ordin judectoresc de interceptare a convorbirilor, dar
dac nu tim de ce solicitm o asemenea autorizaie, pentru ce
naiba am mai cere-o?
i n privina mitului c NSA intercepteaz permanent
convorbiri telefonice, faxuri, transmisiuni militare?
Mit e cuvntul potrivit, domnule, zise directorul NSA. Chiar i
cu dotrile pe care le avem n tabra de la Fort Meade, nu putem
s ascultm toate convorbirile telefonice din lume. n plus, nu ne
este permis s ascultm convorbirile de pe teritoriul S.U.A.
Aleluia, spuse ncet Dick Lanchester.
Directorul FBI se ntoarse i-l privi pe Lanchester cu un dispre
total.
Serios? i presupun c aplauzi incapacitatea noastr de a
supraveghea convorbirile codificate, la telefon, fax ori pe Internet.

220

Poate c n-ai auzit de o bagatel numit Al patrulea


amendament la Constituie, Chuck, replic sec Lanchester. Dreptul
oamenilor de a fi protejai mpotriva cercetrii i arestrii
nentemeiate
Dar ce zici despre dreptul oamenilor de a merge cu metroul
fr s fie ucii? interveni directorul CIA, James Exum. M cam
ndoiesc de faptul c prinii Constituiei s-au gndit la telefonia
digital.
Cert este, spuse Lanchester, c americanii nu vor s renune
la intimitatea lor.
Dick, zise preedintele pe un ton hotrt. Timpul pentru
aceast convorbire s-a terminat. Am pus n discuie argumentele.
ntr-una din zilele astea, senatul va discuta despre crearea unei
agenii de supraveghere internaional care s ne protejeze de
asemenea atrociti. Fir-ar s fie, niciodat nu-i prea trziu.
Lanchester ddu mhnit din cap.
Agenia asta internaional o s extind puterea guvernului
de o mie de ori, spuse el.
Nu, interveni directorul NSA. O s niveleze terenul de joc,
asta-i tot. Pentru numele Domnului, NSA n-are dreptul s asculte
convorbirile americanilor fr un ordin judectoresc, iar colegii
notri britanici sunt i ei paralizai de restriciile legale ce interzic
interceptarea convorbirilor din Anglia. Uii, Richard, c dac aliaii
n-ar fi reuit s citeasc mesajele inamicilor n timpul celui de-al
doilea rzboi mondial, germanii ar fi putut iei nvingtori.
Nu suntem n rzboi.
O, ba da, spuse directorul CIA. Suntem n toiul unui rzboi
planetar mpotriva teroritilor, iar bieii ri sunt nvingtori. i
dac sugerezi ca noi toi s renunm pur i simplu
Un sunet slab se auzi dinspre telefonul aflat pe msua de lng
preedinte. Cei prezeni n ncpere tiau c interfonul prezidenial
suna doar n cazul unei situaii urgente, conform instruciunilor
clare ale lui Davis. Preedintele ridic receptorul.
Da.
Brusc se albi la fa. Puse receptorul n furc i i privi pe
ceilali.

221

A fost Sala de Analiz, spuse el grav. Un avion american s-a


prbuit la cinci kilometri de Aeroportul Kennedy.
Ce? strigar cei de fa.
A explodat n aer, murmur preedintele Davis cu ochii
nchii. Cam la un minut de la decolare. Un zbor spre Roma. O
suta aptezeci i unu de pasageri i membrii echipajului toii au
murit.
i duse minile la ochi, masndu-i cu degetele. Cnd i
ndeprt palmele, i se vzur ochii nlcrimai, dar i privirea
feroce. Vocea i tremura.
Iisuse Hristoase, n-o s intru n istoric drept preedintele
care lncezea n vreme ce teroritii puneau stpnire pe lumea
noastr. La naiba, trebuie s facem ceva!

222

13
Geamurile cldirii cu birouri de pe rue de la Corraterie, aflat la
sud de Place Bel-Air, n mijlocul centrului comercial i bancar al
Genevei, aveau culoarea oceanului i strluceau n lumina soarelui
de dup-amiaz. La etajul douzeci i apte se aflau birourile
Banque Geneve Privee, n a crei sal de ateptare, mic, dar luxos
mobilat, stteau Bryson i Layla. Cu lambriurile sale de mahon,
covoarele orientale i delicatele antichiti, banca prea o insul de
elegan a secolului al XIX-lea, cocoat la douzeci i apte de
etaje deasupra solului, ntr-unul dintre cei mai moderni zgrie-nori
ai Genevei. Mesajul subliminal pe care prea s-l transmit era cel
al civilizaiei lumii vechi, n armonie cu tehnologia avansat.
Dup ce sosise la Geneva, Bryson se instalase la hotelul Le
Richemond. Cteva ore mai trziu, se dusese la gar s atepte
expresul Paris-Ventimiglia cu care sosea Layla.
Revederea lor fusese plin de cldur. Layla era emoionat.
Fcuse cteva spturi i descoperise doar nite pepite, dar,
dup prerea ei, erau de aur. Bryson o duse la hotel, unde i
rezervase o camer. Dup ce se schimb i i aranja prul,
pornir spre rue de la Corraterie, la ntlnirea pe care Bryson o
stabilise cu un bancher elveian.
Nu ateptar mult; n Elveia, punctualitatea era liter de
evanghelie. O femeie cu aer de matroan, de vrst medie, cu prul
crunt strns ntr-un coc, apru n sala de ateptare exact la ora
stabilit pentru ntlnire. Ea i se adres lui Bryson cu numele de
acoperire indicat de CIA:
Dumneata trebuie s fii domnul Mason?
Nu acela era tonul folosit de obicei cu clienii privilegiai; femeia
tia ns c el era un funcionar american, prin urmare trebuia
considerat o pacoste. Pe urm se ntoarse ctre Layla:
Iar dumneata eti?
Ea e Anat Chafetz, spuse Bryson, folosind unul dintre
pseudonimele pe care i le furnizase Mossad-ul. De la Mossad.

223

Monsieur Becot v ateapt pe amndoi? Mi s-a spus c o s


vii doar dumneata, domnule Mason.
Asistenta era descumpnit.
Te asigur c monsieur Becot va dori s ne vad pe amndoi,
zise Bryson, folosind acelai ton.
Femeia ddu scurt din cap.
Scuzai-m.
Plec i se ntoarse dup un minut.
V rog s venii cu mine.
Jean-Luc Becot purta ochelari, era un om ndesat i avea nite
micri precise, calculate, care i trdau rigoarea. Prul argintiu i
era tuns scurt; purta un costum gri de comand. El le strnse
minile politicos, dar precaut i-i ntreb dac doreau cafea.
Alt asistent, de ast dat un tnr ntr-o jachet albastr, intr
cteva clipe mai trziu cu o tav de argint, pe care se aflau trei
ceti mici de cafea espresso. Puse n tcere dou ceti pe msua
de lng Bryson i Layla i o ls pe a treia pe biroul acoperit cu
sticl, n spatele cruia sttea Jean-Luc Becot.
Biroul lui Becot era decorat n acelai stil opulent ca i restul
birourilor bncii alturarea de antichiti delicate i covoare
persane. Un perete era din sticl, lsnd vederii panorama
uluitoare a oraului.
i-acum, spuse Becot, sunt sigur c nelegei c sunt un om
foarte ocupat, aa c v rog s m iertai dac v cer s intrai
direct n subiect. Ai fcut aluzie la nite nereguli financiare n
coordonarea unuia dintre conturile noastre. V asigur c Banque
Geneve Privee nu ngduie astfel de nereguli.
M tem c ai venit degeaba pn aici.
Bryson zmbi cu indulgen la remarcile introductive ale
bancherului. Dup ce Becot se opri, el zise:
Monsieur Becot, simplul fapt c te-ai ntlnit cu mine arat c
dumneata sau unul dintre asociaii dumitale a dat un telefon la
Agenia Central de Informaii, n Langley, Virginia, pentru a-mi
verifica identitatea.
Fcu o pauz i vzu ncuviinarea nerostit pe chipul
bancherului. Bryson nu se ndoia c telefonul pe care-l dduse cu

224

cteva ore n urm declanase tot soiul de alarme. CIA trimisese pe


unul dintre agenii si la Geneva ca s interogheze un bancher
elveian n legtur cu un cont toi funcionarii de la Banque
Geneve Privee erau cu siguran n stare de alert; trebuia s se fi
dat pn n acel moment telefoane disperate, s se fi cerut
consultaii. Fusese o vreme cnd orice bancher elveian care se
respecta ar fi refuzat s se ntlneasc cu un ofier american de
informaii: secretul conturilor bancare era mai presus de orice. Dar
vremurile se schimbaser i, cu toate c splarea de bani continua
n Elveia pe scar larg, elveienii cedaser presiunilor politice
internaionale, devenind mult mai cooperani. Sau cel puin erau
dornici s creeze aparena colaborrii.
Bryson relu discuia.
Dumneata tii c nu m-a fi aflat aici dac situaia n-ar
prezenta o anume gravitate ea amenin s implice banca n
serioase necazuri juridice; sunt sigur c doreti s evii asta.
Becot afia un zmbet antipatic, afectat.
Ameninrile dumitale nu vor avea efect aici, domnule
domnule Mason. n ce privete motivul, pentru care ai adus cu
dumneata un ofier al Mossadului, dac asta e o ncercare lipsit
de tact pentru a spori presiunea
Monsieur Becot, s vorbim pe leau, zise Bryson, adoptnd
tonul unui agent internaional nsrcinat cu respectarea legii, care
avea toate crile n mn. Conform Acordului de Supraveghere din
1987, nici dumneata, nici banca dumitale nu poate invoca
ignorana n legtur cu deintorul unui cont sau cu utilizarea de
ctre orice deintor de cont a bncii dumitale pentru a spla bani
n scopuri criminale. Consecinele juridice sunt foarte serioase,
dup cum bine tii. Reprezentani ai serviciilor de informaii din
dou ri puternice ale lumii au venit la dumneata ca s-i cear
ajutorul ntr-o important investigaie internaional privind
splarea de bani; dumneata poi fie s ne ajui, aa cum i cere
legea, fie s ne ntorci spatele, caz n care vom fi obligai s
raportm la Lausanne aceast prezumtiv activitate infracional.
Bancherul l privi impasibil pe Bryson, pre de o clip.
Care e, mai exact, esena investigaiei dumitale, domnule

225

Mason?
Bryson simi oviala individului; era momentul s atace.
Cercetm micrile din Banque Geneve Privee ale contului cu
numrul 246322, deinut de un anume Jan Vansina.
Becot ezit un moment. Numele, dac nu i numrul, l fcu
imediat s se trdeze.
Noi nu divulgm niciodat numele clienilor notri
Bryson se uit la Layla, care pricepu aluzia.
Sume importante de bani au fost transferate electronic n
acest cont de la un fictiv Anstalt din Liechtenstein, dup cum prea
bine tii. De aici, fondurile au fost transferate ntr-o mulime de
alte conturi: mai multe companii fictive din Isle of Man i din
Jersey, n Channel Islands; n insulele Cayman, Aguilla, n Antilele
Olandeze. De-acolo, fondurile au fost divizate i trimise spre
Bahamas i San Marino
Transferurile electronice nu sunt ilegale! se rsti Becot.
Dac nu sunt fcute pentru a spla bani obinui ilegal,
spuse Layla.
Bryson o pusese la curent cu cele cteva detalii pe care i le
dduse Harry Dunne despre contul bancar al lui Jan Vansina;
restul era pur invenie. Bryson fu impresionat.
n cazul sta, fondurile splate au fost folosite pentru
cumprarea de arme necesare unor teroriti cunoscui n ntreaga
lume.
Asta seamn suspect de mult cu o partid de pescuit, spuse
elveianul.
O partid de pescuit? repet Layla. Mai degrab cu o anchet
penal internaional iniiat simultan de Washington i Tel Aviv,
ceea ce ar trebui s fie o dovad suficient a importanei care i se
acord la cele mai nalte niveluri. Dar vd c irosim timpul
domnului Becot.
Se ridic i Bryson proced la fel.
E limpede c nu discutm la un nivel destul de nalt aici, i
zise ea lui Bryson. Monsieur Becot fie nu are dreptul de a lua
decizii, fie i ascunde n mod deliberat propria culp.
Sunt sigur c directorul bncii, monsieur Etienne Broussard,

226

va avea un punct de vedere mai clar


De fapt, ce vrei? o ntrerupse bancherul, de ast dat
disperat.
Foarte simplu. Vrem s-i telefonezi deintorului contului,
domnului Vansina i s-i ceri s vin imediat la banc, spuse
Bryson.
Dar monsieur Vansina nu trebuie contactat direct niciodat,
asta e clauza contractual! El ne contacteaz pe noi. n plus, nu
am numrul lui de telefon!
Fals. Exist ntotdeauna numere de contact, zise Bryson.
Dac faci afaceri aa cum ar trebui, ai fotocopii ale paaportului
su i ale altor documente de identitate, adrese i numere de
telefon de acas i de la locul de munc.
Nu pot face asta! strig Becot.
Hai, domnule Mason, ne pierdem vremea aici. eful domnului
Becot va nelege gravitatea situaiei, spuse Layla. Imediat ce se va
formula cererea prin canale diplomatice la tribunalele din
Washington, Tel Aviv i Lausanne, Banque Geneve Privee va fi
demascat public drept complice la finanarea terorismului
internaional i la splarea de bani, apoi
Nu! Stai jos! strig Becot. O s-l sun pe Vansina.
n mica ncpere neaerisit, de mrimea unui dulap, cptuit
cu ecrane video, unde erau monitorizate videocamerele de
supraveghere ale bncii, Bryson transpira abundent. Planul pe
care-l ticluise impunea ca el s rmn ascuns n timp ce Layla se
ntlnea cu Vansina n biroul lui Becot, sub masca unui ofier al
Mossadului care investiga splarea de bani. Ea avea s-l
interogheze pe Vansina, s scoat de la el orice informaii utile,
dup care Bryson urma s-i fac brusc apariia folosindu-se de
elementul surpriz.
Layla nc nu tia nimic despre Directorat i de relaia lui
Bryson cu acesta. Era convins c Bryson urmrea doar o pist n
comerul ilegal cu arme. Cunotea un fragment din ntreg; nu
trebuia nc s tie mai mult. Va veni i clipa cnd Bryson o va
lmuri cum stau lucrurile n realitate.
Bryson intenionase s se ascund undeva n apropierea

227

biroului lui Becot alt birou nvecinat, vreo cmar a ngrijitorilor,


orice. Nu mizase pe norocul de a descoperi acea staie de
supraveghere. De acolo putea s observe intrrile i ieirile din
holul cldirii; alte legturi erau fcute cu camere ascunse n
fiecare lift; dou acopereau holul de la etajul douzeci i apte, de
lng ascensoare i sala de ateptare. De asemenea, existau
imagini ale principalelor coridoare de la acel etaj. n biroul lui
Becot nu exista videocamer, dar cel puin va reui s vad sosirea
lui Vansina i micrile olandezului n lift. Vansina era un foarte
bun agent de teren, nu lua nimic drept ceea ce prea s fie. i-ar fi
nchipuit, de exemplu, c existau videocamere cu circuit nchis
ascunse n lifturi, ca n multe alte cldiri moderne cu birouri. S-ar
fi putut chiar s bnuiasc, aa cum ar fi fcut i Bryson, c acele
videocamere sunt supravegheate de un personal de paz indiferent,
prost pltit, atent doar la semne evidente de violen. Vansina ar fi
putut folosi semi-intimitatea ascensorului pentru a-i potrivi tocul
unei arme sau vreun dispozitiv de monitorizare fixat la piept.
Vansina fusese sunat n prezena lui Bryson i a Laylei.
Layla rmsese cu bancherul, ca s se asigure c acesta n-avea
s-l avertizeze pe Vansina.
Bryson tia c Jan Vansina va reaciona i, ntr-adevr, n mai
puin de douzeci de minute, agentul Directoratului sosi n holul
principal. Vansina, un brbat slab, cu umeri adui, cu faa
acoperit de o barb cenuie, tuns scurt, purta ochelari fumurii
cu ram metalic. Cu nfiarea lui modest i cu panica lui
acoperire de director pentru asistena medical de urgen la
Crucea Roie Internaional, nu putea fi bnuit c n realitate era
un asasin extrem de inteligent. Marele atu al lui Vansina consta n
faptul c era mereu subestimat. Un observator neatent l-ar fi
considerat pe Vansina cumsecade, chiar inocent. Bryson tia c
olandezul era un om puternic, nemilos, foarte dibaci i deosebit de
viclean, astfel nct nu-l subestima.
Vansina urc n lift mpreun cu o tnr femeie, care cobor la
etajul douzeci i cinci. Bryson nu sesiz pe chipul lui team sau
vreo ncordare anume. Dac acea convocare de urgen la
bancherul lui i trezise vreo bnuial, expresia feei lui nu lsa s

228

se vad acest lucru.


Bryson l urmri ieind din ascensor i lund legtura cu
recepionerul; Vansina fu anunat imediat. Bryson l vzu nsoit
pe coridor de asistenta cu aer de matroan a lui Becot i apoi
intrnd n biroul bancherului, moment n care supravegherea
ncet.
Dar n-avea importan: Bryson cunotea scenariul dup care
aciona Layla, de vreme ce-l concepuse chiar el. Atept semnalul
femeii pentru a-i face apariia. Layla urma s-l sune la telefonul
lui mobil, de dou ori, dup care s ntrerup legtura.
Interogatoriul lui Vansina trebuia s dureze ntre cinci i zece
minute, n funcie de gradul acestuia de agresivitate. Cu ochii pe
secundarul ceasului, Bryson rmase n ateptare.
Cinci minute trecur chinuitor de ncet. Stabiliser dou
semnale de urgen, dar ea nu lansase nici unul. Primul consta n
apelarea lui Bryson la telefon; dac nchidea dup al doilea rit,
ar fi tiut c situaia era grav. n al doilea caz, ea urma s
deschid ua biroului lui Becot, iar el ar fi vzut-o pe monitorul de
supraveghere.
Nu sosea nici un semnal de pericol.
Orict de concentrat ar fi fost asupra situaiei din acel moment,
gndurile i se ndreptau spre agentul pe care el l cunotea drept
Prospero. Cum spusese Dunne? Vansina acionase ca intermediar,
probabil pentru Directorat, splnd peste cinci miliarde de dolari.
Splarea banilor se practica de ctre ageniile de informaii, dar
aproape ntotdeauna era vorba despre sume relativ mici, pli
imposibil de depistat ctre ageni i anumii informatori. Totui,
cinci miliarde de dolari era ceva neobinuit. O asemenea sum
trebuia s finaneze ceva important. Dac informaia lui Dunne era
exact i prea tot mai puin probabil ca omul de la CIA s-l
ndrume greit n mod intenionat, mai ales dup ce-i omorse
propriul bodyguard ca s-l apere nsemna c Directoratul dirija
banii spre organizaiile teroriste. Dar care dintre ele i n ce scop?
Poate c cipul de criptare pe care-l copiase din telefonul protejat al
lui Jacques Arnaud ar fi oferit rspunsul, dar cui putea s-i
ncredineze o prob material de asemenea importan?

229

Dac Jan Vansina era direct implicat n reciclarea fondurilor


transferate, Bryson se ndoia c olandezul aciona n necunotin
de cauz. Vansina era mult prea abil i prea important ca s
opereze cu atta dezinvoltur. Vansina trebuie s tie. Din cte i
ddea seama Bryson, Vansina ajunsese deja unul dintre efii
Directoratului.
Ua se deschise brusc, inundnd cmrua cu o lumin
puternic i pentru o clip Bryson fii incapabil s vad cine
intrase. Dup cteva secunde, Bryson deslui silueta, apoi faa.
Era Jan Vansina. Avea un aer sumbru i ochii i strluceau. n
mna dreapt inea o arm ndreptat spre Bryson, iar n stnga, o
serviet.
Coleridge, spuse Vansina. O secven din trecut.
Prospero, zise Bryson, uluit.
Fusese luat prin surprindere, duse mna la pistolul aflat n
tocul de sub hain, dar ncremeni cnd auzi declicul piedicii trase.
Nu mica! rcni Vansina. ine minile lateral! N-o s ezit s
folosesc chestia asta. M cunoti, tii c nu glumesc.
Privindu-l fix, Bryson ls ncet mna jos. ntr-adevr, Vansina
l-ar fi ucis cu snge rece; era un mister de ce n-o fcuse pn
atunci.
Mulumesc, Bryson, continu olandezul. Doreti s vorbeti
cu mine; vom vorbi.
Unde-i femeia?
E n siguran. Legat i ncuiat ntr-un dulap. E puternic
i istea, dar trebuia s se atepte c va urma cum zicei voi?
o saraband. Trebuie s recunosc, documentele ei de la Mossad
par autentice.
Sunt autentice, fiindc ea e de la Mossad.
i mai uimitor, Bryson. Vd c ai ncheiat noi aliane.
Noi aliane pentru vremurile n schimbare. Asta-i pentru tine.
i arunc servieta i Bryson o prinse.
Bun priz, spuse jovial Vansina. Acum, te rog s-o ii n faa
ta cu ambele mini.
Bryson se ncrunt. Agentul olandez era extrem de viclean.
Hai s stm de vorb, zise Vansina. Mergi drept nainte i ine

230

tot timpul servieta n faa ta. Dac o lai jos, trag. Doar m
cunoti, prietene.
Bryson se supuse, mustrndu-se n tcere. Czuse n capcana
lui Vansina, subestimndu-l pe iretul agent. Cum pusese mna pe
Layla? Nu se auziser mpucturi, dar poate c folosise un
amortizor. O ucisese pe Layla? Gndul sta l ndurera. Femeia se
oferise s-l ajute, dei Bryson ncercase s-o conving s nu mai
lucreze cu el, dar ca insistase; oricum, tot se simea rspunztor
pentru soarta ei. Poate c Vansina spusese adevrul i Layla era
doar prizonier. mboldit de arma lui Vansina, travers holul
ngust spre o sal de conferine pustie. Soarele dup-amiezei
ptrundea n voie prin ferestre. Din acel loc, imaginea Genevei era
i mai spectaculoas dect de la fereastra biroului lui Becot:
faimoasa fntn artezian Jet deau i parcul Mon Repos se
vedeau bine de acolo, dar zgomotul oraului nu se auzea.
Odat ajuni n ncpere, Vanisa spuse:
Acum pune-i mna stng pe mas, pe urm dreapta, n
ordinea asta, te rog. Fr micri brute.
Bryson se aez, ntinzndu-i minile pe mas, de o parte i de
alta a servietei. Vansina lu loc la cellalt capt al mesei, cu
spatele la fereastr, innd arma ndreptat spre Bryson.
Dac ridici mna s-i tergi nasul, trag, spuse Vansina.
Dac vri mna n buzunarul de la piept s-i iei o igar, trag.
Astea-s regulile pe teren, domnule Bryson i sunt convins c le tii.
Ia spune-mi, Elena tie?
Surprins, Bryson ncerc s priceap la ce se referea Vansina.
Ce vrei s spui? opti el.
Ea tie?
Ce s tie? Unde e? Ai vorbit cu ea?
Te rog s nu te prefaci c eti preocupat de soarta acelei
femei, Bryson
Unde e? l ntrerupse Bryson.
Brbosul ezit o clip nainte de-ai rspunde.
Eu pun ntrebrile aici, Bryson. De cnd eti cu prometeenii?
Nucit, Bryson repet:
Prometeenii?

231

Destul. Gata cu joaca. De cnd eti n serviciul lor? Fceai joc


dublu i cnd erai agent activ? Sau te-ai plictisit s fii profesor de
colegiu i-ai pornit n cutarea aventurii? tii, mi-ar plcea s-i
neleg mobilul, ispita. Atracia ctre un idealism nelegitim?
Puterea? Vezi, avem att de multe de discutat, Bryson.
Totui, continui s ii o arm ndreptat spre mine, de parc
ai fi uitat de Yemen.
Zmbind, Vansina ddu din cap.
i-acum eti o legend n organizaie, Bryson. Oamenii spun
mereu poveti despre isprvile tale, despre talentul tu lingvistic.
Ai fost o mare valoare
Pn cnd m-a dat afar Ted Waller. Sau ar trebui s spun
Ghenadi Rosovski?
Vansina tcu o vreme, mirat.
Cu toii avem mai multe nume, spuse el ntr-un trziu. Multe
identiti, important este s le poi distinge, s nu le amesteci. Se
pare c tu i-ai pierdut ndemnarea asta. Nu tii unde se termin
realitatea i ncepe fantezia. Ted Waller e un om remarcabil,
Bryson. Mai bun dect oricare dintre noi.
Deci i pe tine te-a pclit! l crezi, i crezi minciunile! Nu-i
dai seama, Prospero? Noi am fost marionete, jucrii teleghidate
automate, programate de supraveghetori! Am acionat orbete, fr
s nelegem cine erau adevraii notri stpni, care era
adevratul plan!
Exist cercuri n interiorul altor cercuri, spuse Vansina
solemn. Exist lucruri despre care nu tiu nimic. Lumea s-a
schimbat, iar noi trebuie s ne schimbm odat cu ea, s ne
adaptm noilor realiti. Ce i-au spus, Bryson? Cu ce minciuni ai
fost ndopat?
Noile realiti, repet Bryson cu glas dogit, incapabil s
neleag.
Era ocat.
Apoi vzu forma uria conturndu-se amenintor n fereastr.
nelese c era un elicopter doar n clipa cnd rafala de gloane
ciurui geamul.
Bryson se ghemui sub masa lung, ns Vansina, aflat n

232

cellalt capt, mult mai aproape de fereastr, nu mai avu timp.


ntinse minile lateral, ca o pasre ce ncearc s-i ia zborul,
apoi trupul ncepu s danseze, aproape opind, ca o marionet.
Gloanele ptrundeau n fa, n piept, sngele nea din trupul
contorsionat n zeci de gheizere minuscule. Faa i se schimonosi.
ip, dar glasul lui fu acoperit de zgomotul elicopterului ce plana
n faa sa. Din adpostul su de sub tblia groas a mesei, Bryson
l vzu pe Vansina fcnd un salt i prbuindu-se apoi pe covorul
gri. La fel de brusc precum apruse, elicopterul lu vitez i
dispru. Nu se mai auzea dect zgomotul slab al traficului pe
strada aflat la zeci de metri mai jos. n ncpere se aternuse o
stranie tcere.

233

14
Bryson prsi n fug sala de conferine. Alerg pe un hol ticsit
cu oameni ngrozii, care comentau atacul.
O, Iisuse Hristoase!
Ce s-a ntmplat, au fost lunetiti, teroriti?
Sunt n cldire?
Chemai poliia, o ambulan, repede!
Doamne, omul e mort e, o, Doamne, a fost mcelrit!
n timp ce fugea, se ruga pentru Layla. Oare ar fi putut
elicopterul s nconjoare cldirea, s localizeze intele prin
ferestrele de la etajul douzeci i apte? Apoi totul deveni foarte
clar: Jan Vansina a fost inta monstruosului atac. Nu eu. Vansina.
Aa trebuia s fie. Revzu imaginile din minte, le select, i aminti
unghiurile de tragere. Da. Oricine ar fi mnuit mitraliera sau
armele dinuntrul elicopterului l intise intenionat pe Jan
Vansina. Nu fusese un atac ntmpltor.
Tirul fusese ndreptat direct, din cel puin trei unghiuri, spre
agentul Directoratului.
Dar de ce?
i cine? Directoratul nu i-ar fi ucis propriul agent, nu-i aa? S
se fi temut c Vansina se ntlnea cu un vechi prieten i-i
mprtea informaii
Nu, mergea cu nchipuirea prea departe. Motivele, logica din
spatele atacului rmneau ns tulburi. Cert este c omul care
trebuia s fie ucis chiar fusese ucis.
Localiz biroul lui Becot, deschise ua cu o smucitur i
constat c era gol.
Nici Layla, nici bancherul nu se aflau acolo. Cnd s prseasc
ncperea, observ o ceac de cafea rsturnat pe podea, lng
msu i cteva foi de hrtie mprtiate lng birou, semne ale
unei plecri n grab sau ale unei scurte confruntri.
Zgomote nbuite se auzir de undeva de aproape.
Cercet cu privirea ncperea i vzu ua dulapului. O deschise

234

i i gsi pe Layla i Jean-Luc Becot legai i cu cluuri n gur.


Ochelarii cu ram metalic ai bancherului zceau pe fundul
dulapului, lng el, cmaa i era rupt i prul ciufulit.
Prin cluul ndesat n gura lui, omul ncerca s ipe. Layla era
legat i mai strns. Avea faa nsngerat i nvineit; era
limpede c se luptase cu nverunare, ns fusese copleit de fora
superioar a celui care fusese Prospero.
Bryson i dezleg.
Gfind, Becot striga:
Mulumesc. O, Doamne!
Zicei mersi c nu v-a ucis, remarc Bryson, n timp ce
desfcea sforile. Cut un cuit sau o lam, ca s taie legturile
solide. n cele din urm gsi un foarfece mic, dar ascuit i-l folosi
pentru a-i elibera pe amndoi.
Chemai paza! zise bancherul.
Bryson auzi sirenele mainilor de poliie i ale ambulanelor i
spuse:
Bnuiesc c poliia e pe drum.
O lu pe Layla de bra, o ajut s se ridice i ieir amndoi din
camer.
Trecnd prin faa uii deschise a slii de conferine, unde se
adunaser muli oameni, ca se opri.
Hai, uier Bryson. Nu e timp!
Se oprir doar cnd ajunser n aglomerata Place Bel-Air.
Trebuie s plecm, spuse Bryson. Cltorim separat nu mai
putem risca s fim vzui mpreun.
S cltorim dar ncotro?
Trebuie s plecm de-aici din Geneva, din Elveia!
Vrei s spui dar nu putem
Se opri n mijlocul frazei cnd observ c privirea lui Bryson era
ndreptat ctre un ziar expus ntr-un chioc. Era un exemplar din
La Tribune de Geneve.
Doamne, zise Bryson, apropiindu-se.
nfac un ziar i citi titlul cu litere de-o chioap:
TEROAREA CUPRINDE FRANA: UN TREN DE MARE

235

VITEZ A DERAIAT LA LILLE.


LILLE Explozia puternic a unei bombe a fcut s deraieze i a
distrus trenul de mare vitez Eurostar, la aproximativ cincizeci de
kilometri sud de Lille, n dimineaa acestei zile, omornd sute de
francezi, englezi, americani, olandezi, belgieni. Dei serviciile de
urgen i voluntarii au lucrat fr ncetare, autoritile franceze i
exprim temerea c numrul morilor ar putea fi mai mare de apte
sute. Un oficial aflat la locul accidentului, care a preferat s-i
pstreze anonimatul, presupune c este vorba de un act terorist.
Conform datelor furnizate de funcionarii cilor ferate, trenul
Eurostar 9007-ERS, a prsit Gara de Nord din Paris, cu destinaia
Londra, aproximativ la ora 7,16 a.m., avnd aproape 770 de
pasageri la bord. n jurul orei 8,00 a.m., trenul cu 18 vagoane a
trecut prin regiunea francez Pas-de-Calais, unde o serie de bombe
de mare putere, din cte se pare ngropate sub ine, au explodat
simultan. Dei responsabilitatea actului nu a fost imediat
revendicat, surse din serviciul francez de securitate au ntocmit
deja o lista cu posibili suspeci. Mai multe surse anonime de la
Surete au confirmat numeroasele speculaii conform crora
guvernul francez i cel britanic au primit n ultimele zile repetate
avertismente cu privire la un atac iminent asupra Eurostarului. Un
purttor de cuvnt al companiei Eurostar nu a confirmat, dar nici
n-a infirmat un raport furnizat ziarului nostru, n care se arta c
serviciile secrete ale ambelor ri aveau nite piste ce duceau la unii
prezumtivi teroriti care plnuiau s arunce trenul n aer, dar n-au
putut s intercepteze convorbirile telefonice dintre acetia din cauza
restriciilor legislative.
Asta-i o crim, a declarat Franois Chouet, membru al
Adunrii Naionale Franceze. Am avut mijloacele tehnice de a
preveni acest masacru nfiortor, dar poliia a fost mpiedicat de
legile noastre s acioneze. La Londra, lordul Miles Parmore i-a
rennoit n Parlament apelul pentru adoptarea Tratatului
Internaional privind Supravegherea i Securitatea. Dac Guvernele
Franei i Angliei au avut posibilitatea de a mpiedica producerea
acestui sabotaj, faptul c am stat cu braele ncruciate i n-am
fcut nimic e pur i simplu o crim. E o ruine naional ba nu,
chiar internaional.
Consilierul pentru probleme de securitate naional al Statelor

236

Unite, Richard Lanchester, participant la consftuirea rilor


membre ale NATO ce are loc la Bruxelles, a fcut o declaraie n
care a denunat masacrul inocenilor. El a adugat: n aceste zile
de doliu, trebuie s ne ntrebm cu toii cum s facem pentru ca
aa ceva s nu se mai ntmple. Cu mare tristee administraia
Davis se altur rilor aliate i prietene, Frana i Anglia, cu
cererea de a adopta n ntreaga lume Tratatul de supraveghere i
securitate.

Lille.
Lui Bryson i nghe sngele n vine. i aminti vocile joase,
conspirative ale celor doi brbai care ieeau din biroul lui Jacques
Arnaud, la Chteau Saint-Maurice. Unul era chiar negustorul de
arme, cellalt Anatoli Prinikov, magnatul rus.
Dar imediat dup Lille, spusese Arnaud, drumul va fi liber.
Imediat dup Lille.
Doi dintre cei mai puternici oameni de afaceri ai lumii, unul
negustor de arme, cellalt un magnat care, fr ndoial, deinea
sau controla n secret mari segmente din industria rus de
aprare, tiuser dinainte despre dezastrul de la Lille, despre
atentatul n care muriser apte sute de oameni.
Dup toate probabilitile, cei doi fceau parte din complot.
Amndoi erau lideri ai Directoratului. Directoratul se afla n
spatele comarului de la Lille; asta era mai presus de orice
ndoial.
Dar n e scop? Violena fr rost nu era stilul Directoratului;
Waller i ceilali conductori se mndriser ntotdeauna cu geniul
lor strategic. Totul era strategie, totul servea unui el suprem.
Uciderea ctorva ageni operativi putea fi justificat doar prin
necesitatea de-a ndeprta o povar, un obstacol, o ameninare. n
schimb, uciderea a apte sute de cltori nevinovai intra n cu
totul alt categoric.
Protestele publice fa de atentatul asupra Eurostarului erau
vehemente, cum era i firesc n cazul unei asemenea tragedii
evitabile.
Tragedie evitabil.
Cuvntul-cheie era evitabil. Profilaxia. Directoratul i dorea

237

aceast reacie, voia s ndemne la apeluri pentru prevenirea


oricror acte de terorism n viitor. Totui, prevenirea putea nsemna
multe lucruri. Un tratat pentru combaterea terorismului era, fr
ndoial, puin mai mult dect praf aruncat n ochii oamenilor. Dar
un astfel de tratat ar fi condus cu siguran la sprijinirea
programelor de aprare naional, la achiziionarea de arme
menite s protejeze sigurana public.
Arnaud i Prinikov, negustori ai morii, nvestiser n haosul
mondial, deoarece haosul era o form de pia piaa mrfurilor
lor, a armelor lor, cu o cerere tot mai mare. Aceti doi magnai se
aflau, probabil, n spatele tragediei de la Lille i
i ce altceva? Sttea n strad i nu percepea agitaia pietonilor
din jur. Layla citea articolul peste umrul lui, spunndu-i ceva, dar
el n-o auzea. Rememora tiri de pres mai vechi, din cartoteca
memoriei sale. Cteva incidente recente despre care citise i vzuse
reportaje la televizor, lucruri teribile care la vremea aceea nu
preau direct aplicabile la propria lui via, la misiunea lui.
Cu doar cteva zile n urm avusese loc o explozie devastatoare
ntr-o staie de metrou din Washington, la o or de vrf a dimineii,
n care pieriser zeci de oameni. i, n aceeai zi, ceva mai trziu,
un avion american explodase n aer imediat dup decolarea de la
Aeroportul Kennedy. O sut cincizeci sau o sut aptezeci de
oameni fuseser omori.
n America, protestele fuseser vii, zgomotoase.
Preedintele inuse o cuvntare n favoarea aprobrii tratatului
internaional pentru securitate, care fusese oprit la Senat. Dup
tragedia de la Lille, naiunile europene aveau s se alture
americanilor, cernd cu insisten msuri aspre, menite s
restabileasc echilibrul ntr-o lume scpat de sub control.
Control.
sta s fie naltul el, al Directoratului? O agenie de informaii
ticloas, cndva un actor mic, ns puternic, din spatele scenei,
pe care nu-l cunotea nimeni, care ncerca s obin controlul
acolo unde restul lumii euase?
Fir-ar s fie, toate astea erau simple speculaii, teorii, concluzii
trase dup date incerte. Lucruri nedovedite, iluzorii, insuficiente.

238

Dar un rspuns la ntrebarea iniial a lui Dunne, motivul pentru


care omul de la CIA l scosese dintr-o izolare resemnat i aproape
c-l obligase s fac investigaii, ncepea s i se impun. Era
timpul s se pun de acord cu Harry Dunne, s se prezinte la el cu
un scenariu, cu ipoteze. S atepte s obin o documentaie cert,
incontestabil, despre planurile Directoratului ar fi nsemnat s
lase s se ntmple alt tragedie asemeni celei de la Lille, ceea ce
era absolut imoral. Chiar avea CIA nevoie s moar ali apte sute
de oameni nevinovai pn s se hotrasc s fac ceva?
i totui
Cea mai important pies a jocului lipsea.
Elena tie? ntrebase Vansina. Deci Directoratul nu tia unde
se afla ea, nici pe cine informase. Era mai important ca oricnd ca
ea s fie gsit: nsi ntrebarea Elena tie? implica faptul c
ea trebuia s cunoasc ceva esenial. Ceva ce n-ar fi explicat doar
dispariia ei din viaa lui, ei ar fi dezvluit i modalitatea, calea dea afla adevratele intenii ale Directoratului.
tii ceva despre asta.
Era vocea Laylei: o afirmaie, nu o ntrebare. nelese c ea i
vorbea de ctva timp. Se ntoarse s-o priveasc. Ea nu auzise la
castel remarca lui Arnaud despre Lille? Se prea c nu.
Am o teorie, zise el.
Care?
Trebuie s dau un telefon. i ntinse ziarul. M ntorc imediat.
Un telefon? Cui?
D-mi cteva minute, Layla.
Ea ridic vocea.
Ce ascunzi de mine? Ce pui de fapt la cale?
Bryson citi n frumoii ei ochi cprui consternare, durere i
furie. Era ndreptit s fie mnioas. El o folosise drept complice,
dar nu-i spusese aproape nimic. Era inacceptabil, mai ales pentru
un agent de teren att de competent i informat ca ea. Ezit, apoi
vorbi:
Las-m s dau un telefon. Cnd m ntorc, o s-i spun
dar te previn c tiu mult mai puin dect i nchipui.
Ea i puse o mn pe bra, un gest grbit, afectuos, care putea

239

s nsemne mulumesc, neleg, sunt aici pentru tine.


Bryson ar fi dorit s-o srute pe obraz: o expresie a recunotinei
pentru curajul i sprijinul ei.
Porni rapid spre captul cvartalului, ieind pe o strad lateral
din Place Bel-Air. Era acolo un mic magazin ce vindea, pe lng
igri i ziare, cartele telefonice. Cumpr una i gsi un telefon
internaional ntr-o cabin de pe strad. Form 011, apoi 0, apoi o
serie de cinci cifre. Se auzi un ton electronic slab; mai form apte
cifre.
Era o linie telefonic protejat, un numr pe care i-l dduse
Harry Dunne; suna direct la biroul lui Dunne de la CIA i n
camera lui de lucru de acas. Dunne i garantase c el i numai el
avea s rspund.
Telefonul sun o dat.
Bryson.
Bryson, i inu rsuflarea, vocea de la cellalt capt al firului
nu era a lui Dunne.
Cine-i acolo? zise el, n sfrit.
Sunt Graham Finneran, Bryson. Dumneata cred ca tii
cine sunt.
Dunne l menionase pe Finneran atunci cnd se ntlniser
ultima dat n biroul lui de la CIA. Dunne i spusese c Finneran
era aghiotantul lui, unul dintre oamenii care-l nsoiser la un
sediu al CIA din munii Blue Ridge, unul dintre puinii oameni de
ncredere ai lui Dunne.
Ce-i asta? spuse Bryson prudent.
Bryson eu Harry e la spital. E foarte bolnav.
Bolnav?
tii c are un cancer n faz terminal el nu vorbete despre
asta, dar ieri a avut o criz i-a trebuit s fie dus la spital cu
salvarea.
Vrei s spui c e mort, asta e?
Nu slav Cerului, nu, dar nu tiu ct o s mai dureze, ca s
fiu sincer. Dar mi-a spus totul despre proiectul dumitale. Era
sincer ngrijorat.
La ce spital e?

240

Finneran ezit doar o secund sau dou, dar fusese suficient.


Nu sunt sigur c ar trebui s spun
Bryson ntrerupse convorbirea. Inima i btea puternic i
sngele i zvcnea n tmple. Instinctul i comandase s nchid
telefonul imediat. Ceva nu era n regul. Dunne l asigurase c
nimeni altcineva nu va rspunde la telefonul lui i n-ar fi nclcat
nelegerea nici pe patul de moarte. Dunne l cunotea pe Bryson i
i imagina cum ar fi reacionat ntr-o asemenea situaie.
Nu. Graham Finneran dac fusese Graham Finneran.
Bryson nu-i cunotea vocea, n-ar fi rspuns niciodat la telefon.
Dunne n-ar fi permis asta.
Ceva era n neregul i era mai mult dect boala omului de la
CIA.
Ajunsese n cele din urm Directoratul la principalul su
adversar din cadrul Ageniei, neutralizase pn la urm pe ultimul
aprtor al instituiei care se opunea puterii lor tot mai mari?
Trecu n fug prin Place Bel-Air i o gsi pe Layla tot lng
chiocul de ziare.
Trebuie s m duc la Bruxelles, zise el.
Ce? De ce la Bruxelles? Ce nseamn asta?
Acolo e un om cineva la care trebuie s ajung.
Ea l privi ntrebtor i, n acelai timp, rugtor.
Haide. tiu o pensiune n cartierul Marolles. E drpnat,
srccioas i se afl ntr-o zon nu prea plcut a oraului. Dar
e sigur i necunoscut i nimeni nu s-ar gndi s ne caute acolo.
Dar de ce la Bruxelles?
E singura ans, Layla. Acolo e cineva care ne poate fi de
folos, cineva extrem de sus-pus. Un brbat pe care unii oameni l
consider ultimul om onest din Washington.

241

15
Sediul central al Corporaiei Systematix includea apte cldiri
mari din oel i sticl, amplasate n mijlocul unui minunat peisaj
silvestru, n apropiere de Seattle, Washington, n fiecare cldire
existau sli de mese i de gimnastic.
Angajaii corporaiei, renumii pentru loialitatea i discreia lor,
formau o comunitate strns unit. Ei proveneau de la cele mai
bune institute de nvmnt superior din lume i erau pltii cu
generozitate. De altfel, aveau mii de colegi rspndii pe tot globul,
deoarece Systematix deschisese birouri pe tot mapamondul i
deinea pachete majoritare de aciuni la multe alte companii.
Am senzaia c nu mai suntem n Kansas, i spuse Tony
Gupta, jovialul tehnolog-ef de la Infomed, efului su, Adam
Parker, n vreme ce erau condui spre sala de edine.
Parker, directorul executiv al unei companii avnd o cifr de
afaceri de nou sute de milioane de dolari, zmbi uor i fu nevoit
s recunoasc faptul c legendarul complex al Corporaiei
Systematix l impresiona profund.
Ai mai fost vreodat aici? ntreb Parker, un brbat nalt i
zvelt, cu prul grizonat, care alergase cndva n cursele de
maraton, pn cnd un accident la genunchi l obligase s
renune. Acum fcea canotaj, nota i juca tenis. Era un tip
competitiv, calitate ce-l ajutase s-i nfiineze propria companie,
specializat n informatic medical i stocarea de date.
De mult, zise Gupta. Cu ani n urm am candidat pentru un
post de inginer programator, dar la interviu am fost respins.
Doar ca s ajung pn aici a trebuit s semnez trei angajamente
de pstrare a secretului. Sunt fanatici n materie de discreie.
Gupta i potrivi cravata, care l jena. Nu era obinuit s poarte
aa ceva, dar ocazia nu era una oarecare; Systematix inea la
etichet la fel ca multe alte corporaii ale Noii Economii.
Parker nu avea o prere prea bun despre iminenta achiziie i
nu suferi de Gupta, n care avea cea mai mare ncredere.

242

Consiliul de administraie n-o s m lase s opresc


tranzacia, spuse Parker ncet. nelegi asta, nu?
Gupta se uit la nsoitoarea lor, o blond supl i-i arunc
efului su o privire de avertizare.
S ascultm mai nti ce are de spus marele brbat,
rspunse el.
Cteva clipe mai trziu, luar loc alturi de alte dousprezece
persoane, brbai i femei, n sala de la ultimul etaj a celei mai
mari cldiri din complex, centrul aparent prolixei i
descentralizatei companii care era Systematix.
Majoritatea celor de faa directori de la Infomed se aflau
prima oar fa n fa cu legendarul fondator, preedinte i
director executiv al Corporaiei Systematix, singuraticul Gregson
Manning. n ultimul an, dup cum tia Adam Parker, Manning
achiziionase zeci de asemenea companii, pltind cu bani ghea.
Marele brbat, l numise Gupta i n-o fcuse pe un ton ironic.
Gregson Manning era cu adevrat un mare brbat, unul dintre cei
mai bogai oameni din lume. El crease din nimic o vast corporaie
care producea multe dintre infrastructurile Internetului. Toi
cunoteau povestea vieii lui plecase de la Caltech atunci cnd
avea optsprezece ani, trise n comun cu prietenii lui pasionai de
computere i nfiinase Systematix ntr-un garaj. Acum era greu de
gsit vreo companie care s nu se bizuie pe tehnologia Systematix
pentru anumite pri ale operaiunilor sale. Systematix era, aa
cum afirmase Forbes cndva, o industrie n sine.
Manning se artase a fi i un mare filantrop, dei controversat.
Oferise sute de milioane de dolari pentru a sprijini conectarea la
reeaua computerizat a colilor din cartierele defavorizate, pentru
folosirea tehnologici moderne n scopuri educative. Parker auzise i
zvonuri
conform
crora
Manning
oferise,
sub
rezerva
anonimatului, miliarde de dolari ca s-i ajute pe copiii sraci de
vrst colar s ajung la institute de nvmnt superior.
Presa de afaceri l idolatriza deoarece, cu toat averea lui, prea
a fi modest i lipsit de pretenii; era descris nu att ca un om
solitar, ct mai degrab timid. Barrons l poreclise cndva Papa
Dolar al Erei informatice.

243

Parker nu-i putea controla tulburarea. Aceasta se datora n


bun msur gndului insuportabil c va ceda controlul ce
naiba, se ocupase de Infomed ca de propriul lui copil i-l durea
cnd se gndea c firma lui urma s devin o component minor
a unui conglomerat gigantic. Dar nu era numai asta; se putea
vorbi de o ciocnire ntre culturi. Pn la urm, Parker era un om
de afaceri, pur i simplu. Principalii si investitori i consilieri de
asemenea. Vorbeau cu toii limbajul finanelor: returnarea
capitalului investit, valoarea adugat de pia, un limbaj nu
foarte elevat, dar clar, pe care Parker l nelegea, n schimb,
Manning gndea i vorbea n termeni generali: despre fore istorice,
despre tendine globale. Faptul c Systematix era o corporaie
imens i extrem de profitabil i se prea aproape ntmpltor.
Uite ce e, ie nu i-au plcut niciodat vizionarii, i spusese
cndva Gupta lui Parker, dup una din cursele lor de maraton.
Sunt ncntat c ai putut veni cu toii, le spuse Gregson
Manning vizitatorilor si, strngndu-le mna cu putere.
nalt, bine cldit dar suplu, cu prul negru, lucios, Manning era
de o frumusee aspr. Maxilarele proeminente i umerii largi i
ddeau un aer aristocratic. Avea trsturi fine, un nas acvilin,
proeminent i tenul neted, aproape parc fr pori. Emana
sntate, ncredere n sine i mult farmec personal. Purta
pantaloni kaki, o cma alb descheiat la gt i o jachet subire
din camir. Cnd zmbea, dezvluia nite dini albi, perfect aliniai.
N-a fi aici dac n-a respecta ce a realizat Infomed, iar voi nai fi aici dac
Vocea i se stinse, iar zmbetul se accentua.
Dac n-am aprecia prima de patruzeci de procente pe care-o
oferii pentru aciunile noastre, interveni rznd Alex Garfield,
preedintele consiliului de administraie de la Infomed, un tip cu
burt.
Garfield era un capitalist cu imaginaie limitat, care se
ntmplase s fac o foarte necesar infuzie de capital lichid pe
vremea cnd Infomed se afla la nceputuri. Investiia lui n
companie nu depea cu mult valoarea la care i putea schimba
aciunile.

244

Ochii lui Manning sclipir.


Interesele noastre converg.
Domnule Manning, zise Parker, am cteva temeri ar putea
prea minore fa de asemenea compensaii financiare, dar a vrea
totui s le exprim.
Te rog, spuse Manning cu o nclinare uoar a capului.
Atunci cnd o s dobndeti Infomed n-o s obii doar o vast
baz de date medicale, ci i apte sute de angajai devotai. A vrea
s tiu la ce se pot atepta ei. Systematix e una dintre companiile
despre care oamenii tiu totul i nimic.
E o firm privat, strict controlat i multe dintre activitile ei
sunt al naibii de misterioase. Obsesia secretului poate fi puin
ngrijortoare, cel puin pentru cineva din exterior.
Secret?
Manning cltin din cap, iar zmbetul i dispru.
Cred c priveti lucrurile exact pe dos. A regreta foarte mult
dac ai considera misterioase marile noastre obiective.
Nu cred c nelege cineva exact schema dumneavoastr de
organizare, ripost Parker morocnos.
Privind n jur, sesiz respectul copleitor pe care ceilali i-l
acordau lui Gregson Manning i nelese c remarcile lui nu erau
deloc bine venite; mai nelese i c aceea era ultima sa ocazie de-a
le exprima.
Manning l privi drept n ochi, dar nu ostil.
Prietene, eu nu cred n beneficiile organizrii tradiionale, n
ierarhizri, bariere i relaii bazate pe rapoarte cu linii punctate.
Cred c toi cei de-aici tiu asta. Cheia succesului nostru la
Systematix a succesului nostru deloc neglijabil, cred c pot
spune asta fr lips de modestie a fost faptul c am renunat la
vechea manier de a lucra.
Dar exist o logic n orice structur corporatist, insist
Parker, n vreme ce restul celor prezeni i aruncau priviri piezie.
Pn i Tony Gupta ntinse mna i-l atinse pe bra ca s-l
tempereze. Parker nu era obinuit s-i in gura i s-ar fi ocrt
singur dac ar fi fcut-o.
Sectoarele auxiliare i alte fleacuri constituie raiunea

245

ntocmirii de organigrame, nu-mi place s spun asta. Vreau doar


s tiu cum intenionezi s integrezi achiziia fcut.
Manning i vorbi ca unui copil retardat:
Cine a inventat corporaia modern? Oameni ca John D.
Rockefeller la Standard Oil i Alfred Sloan la General Motors. n
perioada postbelic de expansiune economic au fost Robert
Menamara la Ford, Harold Geneen la ITT i Reginald Jones la
General Electric. A fost perioada de nflorire a straturilor
manageriale compuse, cu directori executivi asistai de echipe de
proiectani, revizori contabili i strategii de operaiuni. Structurile
rigide erau necesare pentru a conserva i coordona cea mai rar
resurs dintre toate, cel mai valoros bun: informaia. i ce se
ntmpl dac informaia ajunge la fel de liber i disponibil ca i
aerul pe care-l respirm i apa pe care-o bem? Toate astea devin
inutile. Toate astea cedeaz.
Parker i aminti un citat de-al lui Manning, aprut n Barrons
ceva n sensul c Systematix urmrea s nlocuiasc uile cu
ferestrele. Trebuia s admit c omul era fascinant, de o claritate
fantastic egal cu reputaia sa.
Parker se foi n scaun stingherit. Toate astea cedeaz.
Cedeaz n favoarea cui?
Dac vechea modalitate era ierarhia vertical, noua manier
de abordare const n inventarea reelelor orizontale, trecnd peste
limitele organizatorice. Suntem pe cale s edificm o reea de
companii cu care s colaborm, nu s le dirijm de sus. Hotarele
au disprut. Logica acestor reele pune accentul pe sistemele cu
autocontrol dirijate de informaii. Printr-o continu monitorizare
eliminm factorii de risc din structura organizaional, dar i din
afara ei.
Soarele ce apunea n spatele lui Gregson Manning contura o
aur n jurul capului su, amplificndu-i tulburtoarea for.
Dumneata eti ntreprinztor. Priveti nainte i ce vezi? Piee
de capital atomizate. Piee ale muncii dispersate. O organizare
piramidal cednd locul modalitilor de colaborare mai fluide,
autoadministrate. Toate astea impun exploatarea principiului
conexiunilor, nu doar pe plan intern, ci i extern, ajungndu-se la

246

strategii comune cu partenerii, controlul extinzndu-se dincolo de


orizontul proprietii. Canalele informaionale se recombin.
Trebuie s existe transparen la toate nivelurile. Nu fac dect s
exprim o idee vag, o intuiie pe care cred c o avem cu toii despre
viitorul capitalismului.
Parker era zpcit de peroraia lui Manning.
Dup felul cum vorbeti, s-ar prea c Systematix nu e o
corporaie.
Numete-o cum vrei. Atunci cnd hotarele devin cu adevrat
permeabile, nimic nu e mai uor de localizat dect o firm
tradiional. Dar noi am trecut deja printr-o epoc de manageriat
care nu seamn cu nici o alta. Poetul Robert Frost spunea c
dac ai garduri bune, ai vecini buni. Ei bine, eu nu cred asta.
Porozitate, ziduri prin care poi vedea, pe care le poi deplasa de
cte ori ai nevoie asta cere lumea n ziua de azi. Ca s ai succes,
trebuie s fii n stare s treci prin ziduri.
Alex Garfield se ntoarse ctre directorul su executiv.
Nu pretind c neleg toate astea, dar, Adam, dosarul vorbete
de la sine. Gregson Manning nu trebuie s se apere n faa
nimnui. Presupun c el nu crede ntr-o acumulare de companii
izolate. Vorbete despre integrare n felul lui.
Zidurile trebuie s cad, zise Manning, stnd foarte drept.
Asta-i realitatea din spatele retoricii retehnologizrii. S-ar putea
susine c ne ntoarcem la revoluia industrial. Revoluia
industrial a adus diviziunea muncii n sarcini precise; noi
ncercm s trecem de la sarcini la procese i s-o facem ntr-un
domeniu vizibil.
Dezamgit, Parker i continu irul de ntrebri:
Totui, multe dintre tehnologiile n care ai investit reelele
i restul ei bine, nu neleg raiunea din spatele lor. i pe urm
mai e i raportul la de la Consiliul audiovizualului care spune c
Systematix e pe cale s lanseze o nou flot de satelii de joas
altitudine. De ce? E disponibil o band de frecvene foarte larg.
De ce satelii?
Manning ddu din cap, de parc l-ar fi ncntat ntrebarea.
Poate c a venit timpul s ne lrgim orizontul.

247

n ncpere se auzir murmure de aprobare i rsete.


Am vorbit despre afaceri, continu Manning. Dar gndete-te
i la vieile noastre. Ai menionat mai devreme intimitatea.
Conveniile intimitii trateaz sfera privat ca pe un domeniu de
libertate personal.
Expresia de pe chipul lui Manning deveni grav.
Dar pentru muli, poate fi sfera violenelor intime i a
abuzurilor. Gospodina care e violat i jefuit sub ameninarea
cuitului, brbatul a crui cas a fost invadat de tlhari narmai
ntreab-i pe ei despre valoarea intimitii.
Informaia n toat amploarea ei nseamn eliberare de violen,
de abuzuri, de durere. Iar dac Systematix poate orienta societatea
spre acest el, nseamn c avem de-a face cu ceva ce n-a mai
existat n istoria umanitii ceva foarte apropiat de securitatea
total. ntr-o anume msur, supravegherea a jucat un rol mai
mare n vieile noastre i sunt mndru de contribuia pe care am
avut-o n acest sens m refer la videocamerele din ascensoare,
metrou, parcuri i multe altele. Adevratele sisteme sofisticate de
supraveghere, ceea ce ai putea numi butoane de alarm, sunt n
prezent accesibile doar celor bogai. Ei bine, hai s le
democratizm.
S-i aducem pe toi n cadru. Jane Jacobs scria despre ochii de
pe strad, dar noi putem merge chiar mai departe. Retorica despre
satul global a fost doar retoric, dar ea poate deveni real datorit
noilor tehnologii.
Ar nsemna ca o singur organizaie s-i asume prea mult
putere.
Numai c acea putere nu mai e amplasat discret, ci e o reea
de sanciuni extins la ntreaga societate. n orice caz, cred ca vezi
prea ngust lucrurile. De ndat ce adevrata siguran i
securitatea vor deveni universale, cu toii vom avea n sfrit
putere asupra propriilor noastre viei.
Manning fu ntrerupt de o btaie n u; asistentul lui personal
sttea n prag i prea ngrijorat.
Da, Daniel, zise Manning, surprins de deranj.
Un apel telefonic, domnule.

248

Nu e momentul potrivit.
Manning zmbi. Tnrul asistent tui discret.
De la Biroul Oval, domnule. Preedintele spune c e urgent.
Manning se ntoarse ctre adunare.
Atunci, v rog s m iertai. M ntorc imediat.
n vastul su birou hexagonal, scldat n soare, dar rcoros,
Manning se instala n fotoliu i deschise telefonul.
Sunt aici, domnule preedinte, spuse el.
Greg, tii c nu te-a fi deranjat dac n-ar fi fost ceva
important. Avem nevoie de ajutor. Exist un sistem de
supraveghere a organizaiilor teroriste, dar i lipsete o verig, cea
de deasupra oraului Lille, din Frana. Zece oameni de afaceri
americani au fost ucii n atentatul care a avut loc acolo. Nici unul
dintre sateliii notri nu se afla deasupra la momentul potrivit.
Guvernul francez ne bate la cap de ani de zile s oprim survolurile,
s nu ne amestecm n intimitatea cetenilor si, aa c de obicei
videocamerele sunt nchise pe acel segment al continentului. Cel
puin aa mi-au spus experii, eu nu pricep o boab. Tot ei ziceau
c sateliii lui Systematix se aflau pe poziie, c ar fi surprins
imaginile care ne trebuie.
Domnule preedinte, tii c sateliii notri n-au primit
aprobare pentru recunoatere fotografic. Sunt autorizai doar
pentru telecomunicaii i telefonie digital.
tiu c asta i-au spus oamenii ti bieilor lui Corelli.
Dar administraia dumneavoastr a decis s restricioneze
folosirea aparaturii neoficiale de supravegheat.
n timp ce vorbea, Manning privea fotografia fiicei lui, aflat pe
birou: o fat cu prul de culoarea nisipului, zmbind vistor,
ovielnic, de parc s-ar fi amuzat de o glum.
Dac vrei s-mi pun cenu n cap, Greg, o s-o fac. Nu sunt
aa de mndru ca s nu m rog. Dar, la naiba, e o treab serioas.
Ne trebuie ce avei voi. Pentru Dumnezeu, slbete puin urubul.
N-am uitat ce-ai fcut pentru mine n trecut, n-o s uit nici de
data asta.
Manning ls s se scurg cteva secunde nainte de a

249

rspunde.
Informaticienii de la NSA s-l sune pe Partovi la biroul meu.
O s transmitem tot ce avem.
Mulumesc, zise preedintele Davis cu glas rguit.
Sunt la fel de ngrijorat de problema asta ca i
dumneavoastr, spuse Manning, cu ochii zbovind pe fotografia
fetiei cu prul ca nisipul. El i soia lui o botezaser Ariei i era
ntr-adevr o fiin magic. Trebuie s ne unim eforturile.
Am neles, zise preedintele, stingherit de insistena lui. Am
neles. Am tiut c o s m scoi din ncurctur.
Cu toii suntem implicai, domnule preedinte.
i aminti c rsul lui Ariei semna cu sunetele subiri ale unei
cutii muzicale.
La revedere, Gregson. i mulumesc.
nchiznd telefonul, lui Manning i trecu prin minte c nu-l
auzise niciodat pe preedintele Malcolm Davis vorbind att de
ncordat.

250

16
Pensiunea se afla ntr-o zon srac din Bruxelles, numit
Marolles, un refugiu pentru proscriii oraului. Multe dintre
cldirile din secolul al XVII-lea se transformau n ruine,
prbuindu-se piatr cu piatr. Locatarii srcii ai stabilimentelor
proveneau, n majoritate, din bazinul mediteranean, muli fiind
magrebeni. O corpolent i bnuitoare magreban, proprietara
pensiunii La Samaritaine, sttea posac n spatele unui ghieu de
recepie, ntr-un spaiu ntunecat i urt mirositor ce servea drept
hol. Clientela ei era format din oameni aflai n trecere, infractori
mruni i imigrani nevoiai; femeia l consider pe brbatul cu
nfiare respectabil, sosit n toiul nopii bine mbrcat, ca fiind
foarte nepotrivit cu acel loc i, n consecin, suspect.
Bryson sosise cu trenul i nfulecase n grab o cin trzie la un
bistrou de pe drum. El o ntreb pe proprietreas care era
numrul camerei prietenei lui, despre care credea c venise mai
devreme. Femeia ridic insinuant sprncenele i-i spuse numrul,
zmbind semnificativ.
Layla sosise n urm cu cteva ore pe Aeroportul Zaventem, cu o
curs Sabena, la care i cumprase bilet n ultimul moment. Dei
era trecut de miezul nopii i Bryson se atepta ca ea s fie frnt
de oboseal, observ lumina ce se strecura pe sub ua ci. Btu la
u i ca i deschise.
Layla turn whisky n dou pahare, dintr-o sticl pe care o
cumprase lng Vieux Marche.
Aadar, cine e acel om onest din Washington cu care vrei s
te ntlneti aici? Nu poate fi cineva de la CIA, doar dac n-ai gsit
un om onest la Langley.
Vntile de pe faa, cptate n lupta cu Jan Vansina,
deveniser violacee.
Bryson sorbi din pahar, apoi se aez ntr-un fotoliu ubred.
Nu e cineva de la Agenie.
Atunci?

251

El ddu din cap.


Nu nc.
Nu nc ce?
O s-i spun cnd o s vin momentul. Dar nu acum.
Aezat pe partea opus a mesei mici, a crei imitaie de furnir
se jupuia, ea puse paharul jos.
Te ascunzi de mine continui s te ascunzi, serios i nu
asta ne-a fost nelegerea.
N-a fost nici o nelegere, Layla.
Chiar crezi c te-a urma orbete, ntr-o misiune pe care n-o
neleg? Era furioas.
Nu, sigur c nu, zise el obosit. Dar, Layla, nu numai c nu iam cerut ajutorul, ci am ncercat s te descurajez, s te
ndeprtez. Nu fiindc nu credeam c mi-ai fi de ajutor ai fost
grozav, de nepreuit ei pentru c nu-mi puteam asuma
responsabilitatea de a-i pune viaa n pericol. Asta e btlia mea,
misiunea mea. Dac exist vreun beneficiu auxiliar, dac ceea ce
am afla servete i scopului tu, cu att mai bine.
Eti teribil de dur.
Poate ca sunt fr inim. Poate c trebuie s fiu.
Dar ai i o latur blnd, grijulie. O simt. i mai cred c ai
fost nsurat.
Da? Ce te face s spui asta?
Ai fost, nu-i aa?
Da, recunoscu el. Cum i-ai dat seama?
Exist ceva n felul cum te pori cu mine, cu femeile n
general. Eti prudent, desigur la urma urmei, nu m cunoti
dar n acelai timp te simi bine cu mine, nu-i aa?
Bryson zmbi amuzat, dar nu spuse nimic. Ea continu:
Cred c cei mai muli brbai din brana noastr nu tiu
cum s trateze femeile-ageni. Noi suntem fie persoane neutre, fr
sex, fie poteniale cuceriri. Dumneata pari s nelegi c problema
e mai complex c o femeie, ca i un brbat, poate fi i una i
alta, sau ceva cu totul diferit.
Vorbeti n arade.
Nu asta vreau. Cred doar ei bine, cred c vreau s spun c

252

noi suntem brbat i femeie


Bryson nelesese aluzia ei, dar nu se trda. Era o femeie
extraordinar i se simea tot mai puternic atras de ea, pe msur
ce petreceau mai mult timp mpreun. A da curs acelei atracii ar fi
fost un gest de egoism; ar fi alimentat sperane pe care n-avea de
gnd s le satisfac, nu putea s le satisfac, pn cnd nu
nelegea ce se ntmplase ntre el i Elena.
Plcerea fizic ar fi fost momentan, trectoare i ar fi sfrit
prin a-i zpci, alterndu-le relaia, introducnd un element de
destabilizare.
Pari s vorbeti din experien, zise el, despre cum nu neleg
unii brbai femeile care au ocupaia dumitale. Soul dumitale
spuneai c ai fost mritat cu un militar israelian era unul dintre
acei brbai care nu nelegeau?
Pe-atunci eram alt persoan. Nici mcar o tnr femeie ci
o fat, pe jumtate adult.
Moartea lui te-a schimbat? ntreb el cu blndee.
i cea a tatlui meu, dei nu l-am cunoscut niciodat. Ea
czu pe gnduri i sorbi nainte de a continua: Yaron, soul meu,
era ncartiruit la Kiryat Shmona n timpul intifadei; apra satul.
ntr-o zi, aviaia israelian a lansat un atac cu rachete asupra unei
baze a teroritilor din Hezbollah, Valea Bekaa, nu departe de locul
unde am copilrit i a ucis din ntmplare o mam i pe cei cinci
copii ai ei. A fost un comar. Hezbollah-ul s-a rzbunat, lansnd
rachete Katiua asupra satului Kiryat Shmona. Yaron i ajuta pe
steni s intre n adposturi. A fost lovit de o rachet i a ars de
viu. l privi, cu lacrimi n ochi i continu: Spune-mi, cine-a avut
dreptate? Hezbollah-ul, a crui unic misiunea pare a fi cea de a
ucide ct mai muli israelieni? Aviaia israelian, care era att de
hotrt s elimine o tabr a Hezbollahului nct nu-i psa dac
omora oameni nevinovai?
O cunoteai pe mama care a fost ucis mpreun cu cei cinci
copii, nu-i aa? zise Bryson ncet.
Ea ddu din cap i i muc buza, n timp ce lacrimile i
curgeau pe obraji.
Era sora mea, sora mea mai mare. Nepoelele i nepoeii

253

mei.
Cteva clipe nu fu n stare s vorbeasc. Apoi spuse:
Vezi, nu ntotdeauna sunt vinovai cei care lanseaz
Katiuele, ci cei care le furnizeaz. Sau cei care stau n buncre, n
faa hrilor i planific atacul. Un om ca Jacques Arnaud, care
controleaz jumtate din Adunarea Naional francez i se
mbogete vnznd arme teroritilor, demenilor, fanaticilor lumii.
Atunci cnd o s hotrti, n sfrit, c poi avea ncredere n
mine, cnd o s-mi spui pentru ce i riti viaa i ce speri s afli
vreau s tii cu cine ai de-a face. Se ridic i-l srut pe obraz. Iar
acum vreau s m culc.
Bryson se duse n camera lui i, dup ce analiz situaia, ajunse
la concluzia c trebuia s ajung la Richard Lanchester ct mai
curnd posibil; n dimineaa zilei urmtoare avea s dea nite
telefoane, ca s-l gseasc pe consilierul pentru securitate
naional. Era contient de faptul c deinea prea puine informaii
i c are prea puin timp. Dup dispariia misterioas a lui Harry
Dunne, din cine tie ce cauz, Lanchester era singurul om din
guvern care avea att influena, ct i independena care s-i
permit s acioneze mpotriva Directoratului. Dei Bryson nu se
ntlnise niciodat cu el, cunotea cteva date din biografia lui:
Lanchester fcuse milioane de dolari pe Wall Street, dar, pe la
patruzeci i cinci de ani, renunase la afaceri pentru a intra n
viaa public.
Condusese Compania electric a prietenului su Malcolm Davis
i, drept rsplat, fusese numit consilierul pentru securitate
naional al lui Davis, funcie n care se fcuse imediat remarcat.
Probitatea i inteligena sa l fceau s par o anomalie printre
oficialii corupi de pe Beltway. Era cunoscut pentru corectitudinea
lui i avea reputaia de om amabil i nepretenios.
Reportajul din ziar despre mcelul de la Lille meniona faptul c
Lanchester venise la Bruxelles pentru ceea ce se anunase a fi o
vizit la Cartierul General al Puterilor Aliate din Europa; acolo
urma s poarte discuii cu secretarul general al NATO.
Va fi foarte greu s ajung la Lanchester, mai ales n preajma

254

cartierului general al NATO, dar trebuia s existe o soluie.


La ora cinci dimineaa, dup un somn ntrerupt de vacarmul
traficului i de strigtele chefliilor, Bryson se trezi, se spl cu ap
rece, fiindc nu era cald i concepu un plan.
Se mbrc repede, iei n strad, gsi un chioc de ziare deschis
toat noaptea i cumpr mai multe ziare i reviste din toat
lumea, mai ales europene. Aa cum se ateptase, multe jurnale,
printre care International Herald Tribune, Times de la Londra, Le
Monde, Le Figaro i Die Welt, publicau lungi reportaje despre
tragedia de la Lille. Multe dintre ele l menionau pe Richard
Lanchester, reproducnd deseori aceleai citate; cteva publicau i
lungi interviuri cu consilierul de la Casa Alb. Bryson lu teancul
de gazete i se duse la o cafenea, unde comand cteva ceti de
cafea tare i ncepu s citeasc articolele, fcnd nsemnri.
Unele ziare l pomeneau nu numai pe Lanchester, ci i pe
purttorul su de cuvnt, de la Consiliul Naional de Securitate,
un brbat pe nume Howard Lewin. Venise i el la Bruxelles,
nsoindu-i eful n delegaia Casei Albe care vizita cartierul
general al NATO.
Purttori de cuvnt precum Howard Lewin trebuie s fie
disponibili tot timpul, pentru a rspunde ntrebrilor presante ale
jurnalitilor. ntorcndu-se n camera de hotel, Bryson l sun.
Domnule Lewin, nu cred c am mai vorbit pn acum, zise
Bryson cu glasul apsat al unui ziarist versat. Sunt Jim Goddard,
eful biroului european al cotidianului Washington Post; regret c
v deranjez att de devreme, dar avem o bomb de pres i-a vrea
s m ajui.
Capt imediat atenia lui Lewin.
Sigur , Jim? ce s-a ntmplat?
Voiam s-i ofer o imagine de ansamblu. Suntem pe cale s
tiprim pe prima pagin un reportaj senzaional, bine documentat,
despre Richard Lanchester. M tem c n-o s v bucurai prea
tare. De fapt, ca s vorbesc pe leau, asta ar putea nsemna
sfritul carierei lui Lanchester. E un material distrugtor
rezultatul unei investigaii de trei luni.

255

Iisuse! Despre ce naiba e vorba?


Pi, domnule Lewin, ar fi cazul s-i spun c s-au fcut
presiuni asupra mea, de sus, ca s-i dau drumul afurisitului de
articol i s nu scap o vorb nainte de a aprea n pres. Personal,
consider materialul acesta extrem de duntor nu doar pentru
Lanchester, ci i pentru securitatea naional, iar eu
Bryson tcu intenionat, pentru ca vorbele lui s-i fac efectul.
Apoi arunc un colac de salvare, pe care purttorul de cuvnt,
neavnd de ales, l prinse.
Voiam s-i ofer efului dumitale mcar ocazia de a
reaciona poate chiar, ce dracu, s se eschiveze o vreme, ncerc
s-mi stpnesc admiraia pe care o am fa de consilier, astfel
nct s nu influeneze activitatea pe care o desfor n aceast
redacie; probabil c n-ar fi trebuit s dau telefonul acesta, dei
dac a putea s vorbesc la telefon cu dnsul, poate c a reui s
evit situaia asta
tii ct e ora la Bruxelles? se blbi Lewin. Aceast aceast
aciune de ultim moment e o nscenare blestemat, e ceva cu
totul iresponsabil din partea ziarului dumitale
Ascult, domnule Lewin, asta e prerea dumitale, dar vreau
s-i fie clar c i-am dat posibilitatea de a stinge acest foc i c vei
fi rspunztor de ntreaga poveste stai puin dup care strig
spre un coleg imaginar: Nu, nu poza aia, aia cu capul lui
Lanchester, idiotule, apoi relu conversaia: dar s-i spui efului
dumitale c vreau s m sune la numrul acesta de telefon n
urmtoarele zece minute, dac nu, vom da drumul reportajului
mpreun cu precizarea: Domnul Lanchester a refuzat s
comenteze, e clar? Spune-i lui Lanchester te sftuiesc s
foloseti exact cuvintele astea c fondul articolului se refer la
relaia lui cu un oficial rus pe nume Ghenadi Rosovski, ai neles?
Ghenadi i mai cum?
Ghenadi Rosovski, repet Bryson, dndu-i numrul de la
Washington al telefonului su mobil, pentru ca Lewin s nu-i dea
scama c el era la Bruxelles. Zece minute!
Telefonul lui Bryson sun dup un minut i jumtate.
Recunoscu imediat vocea baritonal, cultivat, cu accent pe

256

jumtate britanic.
Sunt Richard Lanchester, spuse consilierul pentru securitate
naional, pe un ton aproape exasperat. Ce dracu se ntmpl
aici?
Presupun c purttorul dumneavoastr de cuvnt v-a adus la
cunotin informaiile pe care intenionm s le publicm.
Mi-a spus numele unui rus de care n-am auzit niciodat
Ghenadi nu tiu cum. Despre ce e vorba, domnule Goddard?
Cunoatei al naibii de bine adevratul nume al lui Ted
Waller, domnule Lanchester
Cine dracu e Ted Waller? Ce nseamn asta?
Trebuie s stm de vorb, domnule Lanchester. Imediat.
Ei bine, d-i drumul! Sunt aici. Ce fel de acuzaii pregtete
Post? Goddard, nu ne-am ntlnit niciodat, dar sunt sigur c nu
te ndoieti de faptul c o cunosc pe directoarea dumitale, am
numrul ei de telefon de-acas i n-o s ezit nici o clip s-o sun!
Trebuie s vorbim ntre patru ochi, nu la telefon. Eu sunt n
Bruxelles; pot s ajung n Mons ntr-o or, la sediul CGPAE. Vreau
s anunai serviciul de paz de la poart, ca s pot intra fr
probleme. Vom avea o discuie sincer.
Eti la Bruxelles? Eu credeam c eti la Washington! Ce
dracu
ntr-o or, domnule Lanchester. i v sugerez s nu dai nici
un telefon pn cnd ajung eu acolo.
Btu ncet la ua Laylei, care-i deschise imediat. Era deja
mbrcat i mirosea plcut a ampon i spun.
Am trecut pe lng camera ta acum cteva minute.
Te-am auzit vorbind la telefon. Nu, nu-mi spune, n-o s ntreb;
mi vei spune cnd va veni momentul.
Bryson se aez.
Pi, cred c a sosit momentul, Layla, spuse el i se simi
eliberat chiar nainte s vorbeasc. Era o senzaie fizic, de parc
ar fi reuit n sfrit s respire profund dup ce fusese mult timp
lipsit de aer. Trebuie s-i spun, fiindc o s am nevoie de ajutorul
tu i sunt sigur c ei vor s ncerce s m scoat din circulaie.

257

Ei? Ce vrei s-mi spui?


Alegndu-i cu grij cuvintele, el ncepu s vorbeasc,
relatndu-i ceea ce nu-i mai spusese dect recent disprutului
director adjunct al CIA, Harry Dunne. i mrturisi c avea
misiunea s se infiltreze i apoi s distrug o organizaie obscur
cunoscut unui numr foarte mic de oameni sub numele de
Directorat; apoi i vorbi despre ncercarea lui disperat de a-l
implica n acel efort pe Richard Lanchaster.
Ea l asculta cu ochii mrii de uimire, apoi se ridic i ncepu
s se plimbe prin ncpere.
Cred c nu neleg pe deplin. Asta nu-i o agenie american
internaional, multilateral?
Acesta-i un fel de-a spune. Cnd lucram pentru ei, aveau
sediul la Washington, dei cartierul lor general pare s se fi mutat.
Unde, nu tiu.
Ce vrei s spui c pur i simplu au disprut?
Cam aa ceva.
Imposibil! O agenie de informaii e ca orice alt instituie
are numere de telefon, faxuri, computere, fr a mai vorbi despre
funcionari. E ca i cum care-i expresia n englez? ai ncerca
s ascunzi un elefant n mijlocul unei camere.
Directoratul, cnd lucram acolo, era restrns, auster, agil i
priceput la diverse forme de camuflaj. Cam n felul cum CIA
reuete s-i deghizeze proprietile n spatele unor aparent
banale firme private.
ngndurat, ea ddu din cap, nevenindu-i s cread.
i vrei s spui c ei sunt n competiie cu CIA, MI-6, Mossad
i La Surete? Iar celelalte agenii tiu lucrul acesta?
Nu, nu e deloc aa. Membrilor si li se d de neles c
execut operaiuni care nu le sunt permise altor agenii
importante, fie prin statut, fie din cauza politicii oficiale.
Ea ddu din cap, posomort.
Cu toate astea, reuesc s-i in secret propria lor
existen? Cum e posibil? Oamenii brfesc, secretarele au
prieteni exist comisii de supraveghere n Congres
Se duse la msua de toalet i, vizibil distrat, ncepu s

258

scotoceasc prin mica trus de farduri i scoase n cele din urm


un ruj. Aplic un strat subire de ruj i i tampona buzele cu un
erveel.
Pi, n asta const ingeniozitatea lor! O compartimentare
extrem de riguroas combinat cu o atent recrutare angajaii
sunt alei cu grij, din toat lumea; au o pregtire compatibil cu
acest gen de activitate i sunt dispui sa respecte codul tcerii.
Compartimentarea permite ca agenii s nu se cunoasc ntre ei
dect n treact; nimeni nu lucreaz cu mai mult de un
intermediar. Al meu era o legend n agenie, unul dintre fondatori,
un om pe nume Ted Waller, pe care ajunsesem s-l idolatrizez,
adug el cu regret.
Dar n mod sigur preedintele tie!
Ca s fiu sincer, n-am idee. Cred c existena Directoratului
n-a fost dezvluit nici unui ocupant al Biroului Oval. n parte
pentru a-l mpiedica pe preedinte s tie prea multe despre
activitile ilegale i alte afaceri sordide, astfel nct s le poat
nega la o adic.
Asta-i procedura standard de operare n toate ageniile de
informaii din lume, fiindc preedintele e considerat de
comunitatea durabil a serviciilor de informaii doar un locatar al
Casei Albe. Un simplu chiria. Se instaleaz acolo pentru patru
ani, sau pentru opt, dac are noroc, cumpr porelanuri noi,
redecoreaz interioarele, angajeaz i concediaz, ine o grmad
de cuvntri i pleac, n vreme ce spionii rmn. Ei sunt
structura constant a Washingtonului, motenitorii lui.
i crezi c omul cel mai potrivit s cunoasc ndeletnicirile
Directoratului e eful Consiliului pentru Informaii Externe al
preedintelui, nu? Grupul care se reunete n secret pentru a
superviza activitatea NSA, a CIA i a tuturor celorlalte agenii
americane de spionaj?
Corect.
Iar eful acestui consiliu e Richard Lanchester.
Exact.
Dnd din cap, ea spuse:
De-aceea vrei s te ntlneti cu el.

259

Da.
Dar de ce? strig ea. S-i spui ce?
S-i spun ceea ce tiu despre Directorat, ce cred c se
pregtete. Asta-i marea ntrebare, motivul pentru care am fost
scos din izolare: cine controleaz acum Directoratul? Cu ce se
ocup n realitate?
i crezi c ai rspunsurile? Ea prea ostil, aproape
potrivnic iniiativei lui.
Nu, sigur nu. Am ipoteze, susinute cu dovezi.
Ce dovezi? N-ai nimic!
De partea cui eti, Layla?
De partea dumitale! strig ca. Vreau s te protejez; cred c
faci o greeal.
O greeal?
Te duci la omul acesta, Lanchester, cu cu o grmad de
minciuni, nite acuzaii aiurite o s te dea imediat afar. O s
cread c eti nebun!
Foarte posibil, admise Bryson. Dar trebuie s-l fac s
gndeasc altfel i cred c o s reuesc.
Ce te face s crezi c poi avea ncredere n el?
Am de ales?
Poate fi unul dintre dumani, unul dintre mincinoi! De unde
tii c nu e?
Nu mai sunt sigur de nimic, Layla. M simt ca ntr-un
labirint, m-am rtcit. Nu mai tiu unde m aflu, cine sunt.
De ce eti att de sigur c omul de la CIA i-a spus adevrul?
De unde tii c nu-i unul dintre ei, unul dintre mincinoi?
Nu sunt sigur, i-am mai spus asta! Nu e o chestiune de
certitudine, e o chestiune de calcul, de ans.
Deci l-ai crezut cnd i-a spus c prinii dumitale au fost
ucii?
Mama mea vitreg femeia care mi-a fost un fel de paznic
dup ce-au fost ucii prinii mei mi-a confirmat oarecum asta,
dei e bolnav, cred c are Alzheimer, e cu mintea rtcit. De fapt
singurii oameni care tiu adevrul sunt cei pe care-i caut cu
disperare Ted Waller i Elena.

260

Elena e fosta dumitale soie?


Oficial nu e fost soie. N-am divorat. Ea a disprut. S-ar
putea spune c suntem separai. Bryson oft. Nu tiu ce s-a
ntmplat, vreau neaprat s aflu.
A disprut pur i simplu, n-a mai luat legtura cu
dumneata?
Exact.
Ea ddu din cap dezaprobator.
Cred c nc o mai iubeti.
El ncuviin.
A vrea ns s tiu adevrul. M-a iubit vreodat sau i-am
fost doar ncredinat? A fugit de la mine din disperare, de fric sau
pentru c a fost obligat?
Se aflase oare despre misiunea lui secret de la Bucureti?
Fusese Elena contactat de mturtori, care o speriaser
determinnd-o s se ascund? Dac aa stteau lucrurile, ar fi
trebuit s-i lase un mesaj s-i explice situaia. S fi descoperit ea
c o minise n legtur cu locul unde fusese n acel weekend?
Aflase oare c nu fusese la Barcelona? i se simise trdat?
Crezi c o s afli adevrul sta cutreiernd lumea n cutarea
agenilor Directoratului? E o nebunie!
Layla, de ndat ce ajung la cuibul acesta de viespi, i-am
terminat. Ei trebuie s tie c am dovezi zdrobitoare mpotriva lor.
Cunosc n detaliu operaiunile din ultimii douzeci de ani, n toate
au nclcat legile naionale i internaionale.
i-i vei spune toate astea lui Richard Lanchester, spernd c
el o s le scoat la iveal i-o s le pun capt?
Dac e un om att de bun precum se spune, o va face.
i dac nu e?
Bryson rmase tcut i Layla continu:
O s iei o arm cu dumneata.
Sigur.
Unde e? N-o ai la dumneata.
El ridic privirea, surprins.
E n bagaje, tot dezmembrat, ca s-o pot trece prin controlul
de la aeroport.

261

Uite, spuse ea, pistolul Heckler Koch USR.


Mulumesc, dar o s iau Beretta. Zmbi. Sigur, dac mai ai
pistolul Desert Eagle
Nu, Nick, mi pare ru.
Nick? Deci ea i tia adevratul nume. Doamne, ce altceva mai
tia?
Apoi observ c Layla inea pistolul ndreptat spre el. i trebuir
cteva clipe pn s neleag ce se ntmpla.
Ea l privi trist i spuse:
Nu te pot lsa s te ntlneti cu Lanchester, Nick. mi pare
sincer ru, dar nu pot.
Ce dracu faci? ntreb el.
mi fac meseria. Nu avem de ales. N-am crezut niciodat c o
s ajungem aici.
Bryson simi c se sufoc. Un fior rece l strbtu.
Nu, zise el rguit. Nu tu. Te-au pclit i pe tine. Cnd au
Nu-i termin fraza i ni spre ca att de brusc nct o
surprinse, fcnd-o s se retrag instinctiv i s-i piard
stpnirea de sine pentru o fraciune de secund. Trase i
zgomotul exploziei rsun asurzitor n ncpere. Glonul trecu
uiernd pe lng obrazul lui spn, praful de puc i prjoli faa i
tmpla, auzi tubul cartuului cznd pe podea i aproape n
aceeai clip o lovi. Layla czu i scp pistolul din mn.
Bryson constat cu surprindere c Layla se transformase ntr-o
tigroaic, nsetat de snge. Ea se ridic n picioare, i nfipse
mna dreapt, ca o ghear, n gtul lui i-l lovi n acelai timp cu
cotul stng n plex, lsndu-l fr aer.
Bryson reui s se ndrepte i ncerc s-o loveasc, dar ea se
aplec brusc i se ridic rapid apucndu-l de gt cu mna dreapt,
sufocndu-l.
Bryson se luptase corp la corp cu cei mai periculoi i mai bine
antrenai asasini din lume, ns felul n care aciona ea l
surprinse, era neobosit ca o main i se btea cu o ferocitate pe
care nu o mai ntlnise. Reuind s se elibereze din strnsoare, el
se ridic din nou, rsucindu-se ctre ea, dar Layla sri napoi,
deviind lovitura lui cu braul stng i, ghemuindu-se la podea

262

concomitent, i aplic cu mna dreapt o lovitur n stomac.


Bryson icni i ncerc s o apuce de gt, dar ea fu mai rapid: l
izbi cu putere n spatele genunchiului drept, fcndu-l s se
ncovoaie. Apoi i aplic o lovitur cu cotul n ceaf, care aproape
c-l dobor. Bryson, fr s in seam de durerea atroce, i
adun toate forele i, amintindu-i tehnicile de lupt nvate, se
ddu la o parte din calea ei, apoi se arunc frontal spre ea, n timp
ce-i lans pumnul n rinichiul ei drept. Layla scoase un ipt
ascuit, nu de durere, ci de furie. Sri i fcu o piruet lovindu-l cu
piciorul drept n stomac, cu o for uluitoare. Bryson gemu.
Cu o ultim izbucnire de energie disperat, el ncerc s o
doboare cosindu-i picioarele. Cnd Layla se poticni trgndu-se
napoi, el i mpinse genunchiul n alele ei i o pocni cu cotul n
partea lateral a gtului. Ea ip. Fr s-i lase rgazul s
riposteze, i ndes cotul n beregata ei. Ea se sufoc, ncercnd
instinctiv s se elibereze. Bryson profit de avantaj, nfac pistolul
cu mna stng i-o izbi n cretet, calculndu-i atent lovitura ca
s n-o omoare i nici s-o rneasc prea tare.
Layla se prbui, Bryson se aplec i i cut pulsul la gt: era
n via, dar i pierduse cunotina pentru cteva ceasuri. Oricine
ar fi fost, orice ar fi fost, avusese nenumrate ocazii s-l omoare,
dar n-o fcuse. Chiar i acum cnd aintise pistolul spre el,
ezitase. Probabil c era, ca i el, minit i manipulat, recrutat
pentru o misiune despre care avuseser grij s nu-i spun nimic.
ntr-un fel, era i ea o victim.
O victim a Directoratului?
Era posibil, chiar probabil.
Oricum trebuia s-o interogheze, s afle tot ce tia, dar nu n
clipa aceea; nu avea timp.
Cercet dulapul n care ea i atrnase hainele, cutnd o sfoar
sau ceva cu care s o lege. Gsi tocul cui care se desprinsese de la
pantoful ei gri, cu care fusese nclat la Banca din Geneva. Ceva
ascuit de la un capt al tocului i nep degetul. Tresrind, ridic
tocul i vzu o mic lam ascuit ieind din captul ce se ataa de
talpa pantofului. O cercet mai atent: lama ngust intra la baza
pantofului, tocul fiind fixat prin nurubare.

263

ntoarse privirea spre Layla. Era tot incontient.


Pantofii ei cu tocuri cui fuseser prevzui n mod ingenios cu o
lam, care ieea la iveal prin rsucirea tocului.
i aminti brusc: n biroul lui Jan Vansina, omul Directorului,
fusese legat. Atunci i-ar fi putut tia cu uurin legturile ca s
scape. Deci, povestea de la Geneva fusese o nscenare.
Layla lucrase mn-n mn cu Vansina, amndoi aparinnd
Directoratului. Vansina se prefcuse doar c o atac; ea colaborase
cu el. n orice moment s-ar fi putut elibera.
Ce nsemna asta?
La captul holului ntunecat se afla un mic ascensor de dou
persoane, de genul celor acionate prin deschiderea sau nchiderea
unei ui rabatabile. Din fericire, prea s nu mai fie nimeni la acel
etaj. Bryson o ridic, o slt pe umr i porni.
Cobor cu liftul pn la subsolul hotelului i o aez pe Layla pe
podeaua din beton. Dup o cutare de cteva minute, gsi dulapul
femeii de serviciu, scoase gleile i crpele pentru splat i o puse
n locul lor pe Layla. Cu o frnghie de rufe, i leg ncheieturile i
gleznele, apoi nfur sfoara n jurul picioarelor i bustului,
legnd-o cu nite noduri marinreti pe care le verific pentru a fi
sigur c nu le va putea dezlega dac i va reveni nainte de
ntoarcerea lui.
Bryson i lu nc o msur de precauie ndesndu-i un clu
n gur. Apoi nchise ua dulapului i o ncuie.
Pe urm, Bryson se ntoarse n camera de hotel i se pregti
pentru ntlnirea cu Richard Lanchester.
ntr-o camer ntunecat undeva n cellalt capt al lumii, trei
brbai se aflau n jurul unei console electronice; feele lor
ncordate erau scldate de lumina verzuie emis de diode.
E o transmisie digital, venit direct de la Mentor, prin unul
din sateliii notri din flota spaial Intelsat, spuse unul dintre
brbai.
Replica veni imediat, tonul trdnd ncordarea celui care vorbea.
Dar sistemul de identificate a vocii ct de sigur e Voicecast?
Are o toleran ntre nouzeci i nou i nouzeci i nou

264

virgul nouzeci i apte de grade, zise primul brbat.


Extrem de sigur.
Identificarea e afirmativ, remarc al treilea brbat.
Comunicarea a fost iniiat de la un telefon mobil GSM, ale crui
coordonate indic Bruxelles, Belgia, iar receptorul e situat la Mons.
Al treilea brbat nvrti un buton. Vocea care se auzi dinspre
consol era uimitor de clar.
Ce nseamn asta?
Trebuie s stm de vorb, domnule Lanchester.
Imediat.
Ei bine, d-i drumul! Sunt aici. Ce fel de acuzaii pregtete
Post? Goddard, nu ne-am ntlnit niciodat, dar sunt sigur c nu te
ndoieti de faptul c o cunosc pe directoarea dumitale, am numrul
ei de telefon de-acas i n-o s ezit nici o clip s-o sun!
Trebuie s vorbim ntre patru ochi, nu la telefon. Eu sunt n
Bruxelles; pot s ajung n Mons ntr-o or, la sediul CGPA E. Vreau
s anunai serviciul de paz de la poart, ca s pot intra fr
probleme. Vom avea o discuie sincer.
Eti la Bruxelles? Eu credeam c eti la Washington!
Ce dracu
ntr-o or, domnule Lanchester. i v sugerez s nu dai nici un
telefon pn cnd ajung eu acolo.
Ordon o interceptare, spuse unul dintre supraveghetori.
Decizia trebuie luat la un nivel superior, spuse altul. Poate
c Prometeu prefer s adune n continuare informaii despre
activitile obiectivului, despre ct de multe tie.
Dar dac cei doi se ntlnesc ntr-un loc sigur la ce fel de
penetrare ne putem atepta?
Doamne Sfinte, Mecabe! Exist vreun loc pe care nu-l putem
penetra? Transmite nregistrarea. Prometeu va decide cursul
aciunii.

265

PARTEA A TREIA
17
Consilierul pentru securitate naional al preedintelui sttea
vizavi de Bryson, la masa din mahon lustruit, ncordarea i
adncise cutele de pe fruntea nalt. Timp de peste douzeci de
minute, Richard Lanchester ascultase fascinat relatarea lui
Bryson, dnd din cap, lundu-i notie, ntrerupndu-l doar
pentru vreo clarificare. ntrebrile lui nu erau numai oportune, ci
i precise, ptrunznd prin nveliul de ambiguiti i confuzie
pn la esena problemei. Bryson era impresionat de inteligena
interlocutorului su. Consilierul asculta atent, profund concentrat.
Bryson vorbea de parc i-ar fi raportat unui ef sau unui ofier
anchetator, aa cum obinuia s-l informeze pe Waller dup
ncheierea unei operaiunii: calm, obiectiv, evalund lucid
probabilitile, ns fr s emit ipoteze lipsite de acoperire.
ncerca s creeze un context n care dezvluirile lui s capete sens.
Era o treab grea.
Cei doi stteau ntr-un spaiu special amenajat n interiorul
centrului de comand i control al secretariatului general al NATO,
un fel de camer-n-camer, izolat acustic i denumit neoficial
balonul. Pereii i podeaua formau un singur modul, separat de
zidurile de beton dimprejur de nite blocuri din cauciuc gros, care
mpiedicau
propagarea
vibraiilor
sonore
n
exterior.
Contramsurile de supraveghere tehnic erau puse n funciune
zilnic, verificndu-se astfel sigurana balonului i eventuala
prezen a unor dispozitive de ascultare.
Serviciul de paz controla n fiecare zi ncperea i mprejurimile
sale. Nu erau ferestre, deci nici riscul ptrunderii razelor laser sau
microundelor care ar fi putut descifra vibraiile vocilor umane. Mai

266

exista i un complicat sistem suplimentar de control: un conector


spectral funciona n permanen, folosind un spectrometru,
pentru a depista canale externe de supraveghere; un altul acustic
utiliza mostre sonore pasive, adaptate pentru a detecta i clasifica
automat orice dispozitiv de ascultare. n sfrit, un generator
acustic emitea constant un semnal aleatoriu, pentru a bruia
microfoanele cu rezisten de contact sau pe cele din perei, ca i
orice transmitoare audio fixate n bornele instalaiei electrice.
Insistena lui Lanchester de a se ntlni ntre pereii extrem de
siguri ai balonului era dovada seriozitii cu care privise consilierul
informaiile importante pe care urma s i le comunice Bryson.
Lanchester ridic privirea, vizibil tulburat.
Ceea ce-mi relatezi dumneata e absurd, e curat nebunie,
dei poate fi ntructva adevrat. Spun asta pentru c unele
crmpeie din afirmaiile dumitale confirm puinul pe care-l tiu
eu.
Dar dumneavoastr trebuie s tii despre existena
Directoratului. Suntei preedintele PFIAB, am fost informat despre
treaba asta i trebuie s recunosc c, la nceput, am crezut c
omul care m punea n tem unul dintre acei ofieri de informaii
anonimi, fr chip, din spatele cortinei i pierduse minile. Era
una dintre cele mai incredibile poveti pe care le auzisem vreodat.
O agenie de informaii sub acoperire, care aciona numai din
umbr, fr control, fr rspunderi ori supraveghere ceva cu
totul neobinuit! Dac a fi ndrznit s-i vorbesc preedintelui
despre asta, m-ar fi trimis la ospiciu i pe bun dreptate.
Dar ce vi se pare att de incredibil? V referii la esena real
a Directoratului, la impostura din interiorul imposturii?
De fapt, nu. Harry Dunne mi-a prezentat un raport acum
cteva luni, dar se pare c a dezvluit doar o parte a acestei
poveti. Mi-a vorbit despre convingerea lui c fondatorii i efii
Directoratului provin de la GRU i c Ted Waller se numea, de fapt,
Ghenadi Rosovski. Ceea ce mi-a spus era alarmant i uimitor n
acelai timp. Descoperirile lui trebuia foarte bine protejate, altfel
guvernul ar fi fost aruncat n haos, punctele vulnerabile ale
securitii naionale ar fi fost date n vileag, ar fi fost zguduit

267

nsi temelia sistemului. De aceea, faptul c i-ai menionat


numele mi-a atras imediat atenia.
Totui, trebuie s v fi artat sceptic fa de cele spuse de el.
O, da, foarte sceptic. N-a spune c l-am dat afar atuurile
lui Dunne erau prea solide pentru a fi ignorate dar ideea unei
imposturi de asemenea proporii e greu de acceptat.
Dar i mai tulburtoare mi s-a prut estimarea pe care ai fcuto dumneata activitilor actuale ale Directoratului.
Dunne trebuie s v fi informat despre toate astea.
Trebuie s avei o modalitate de-a ajunge la el, de-a afla unde
e.
N-am nici un as n mnec. O s dau telefoane, s vd ce pot
face, dar oamenii nu dispar pur i simplu de la etajul apte al
sediului CIA. Dac a fost luat ostatic sau dac e mort, o s aflu,
Nick. Sunt aproape sigur c o s-i dau de urm.
Cnd am vorbit cu el ultima oar era ngrijorat de infiltrarea
Ageniei, de faptul c Directoratul i ntinsese tentaculele n
interiorul CIA.
Lanchester ncuviin.
A zice c identificarea prezumtivului asasin de la Chantilty e
gritoare. Nu-i exclus ca legitimaia sa fi fost pur i simplu furat
sau ca individul s fi fost angajat pe plan local i manipulat. Dar
sunt nevoit s fiu de acord cu dumneata i cu Dunne. Nu putem
exclude posibilitatea ca Agenia s fi fost penetrat destul de
adnc. M ntorc la Washington peste cteva ore i-o s dau un
telefon din avion la Langley, s vorbesc cu directorul. ns d-mi
voie ca s fiu foarte sincer cu dumneata, Nick. Cerceteaz cu
atenie tot ce mi-ai spus. O frntur de conversaie auzit la
castelul unui negustor francez de arme, sugera c el i Anatoli
Prinikov au fost implicai n plnuirea catastrofei de la Lille. Nu
m ndoiesc c-i adevrat, dar ce dovezi avem?
Cuvntul unui agent operativ cu o vechime n bran de
aproape dou decenii, zise Bryson calm.
Un fost angajat al aceleiai bizare agenii despre care tiu
acum c e o for ostil care acioneaz pe teritoriul american
mpotriva intereselor americane. mi pare ru c sunt att de

268

brutal, dar aa stau lucrurile. Dumneata eti un dezertor. Nu pun


nici o clip la ndoial onestitatea dumitale, ns tii cum i-a tratat
ntotdeauna guvernul nostru pe trdtori cu cea mai mare
suspiciune. Amintete-i ce i-am fcut bietului dezertor Nosenko,
omul care a fugit din KGB ca s ne avertizeze c ruii erau n
spatele asasinrii lui Kennedy i c CIA fusese infiltrat la nivel
nalt de ctre o crti. L-am nchis singur ntr-o celul de
nchisoare i l-am interogat ani la rnd. James Jesus Angleton,
eful contrainformaiilor din CIA la acea vreme, credea c omul e o
momeal sovietic, o ncercare de a ne manipula, de-a ne ndruma
greit i c nimic din ce spusese el nu era adevrat. Nu numai c
nu l-a crezut pe cel mai important dezertor din KGB pe care l-am
avut vreodat nici mcar dup ce Nosenko a trecut cu bine mai
multe teste cu poligraful dar l-a mai i brutalizat, l-a terminat. i
Nosenko ne dduse nume reale de ageni, de operaiuni, de efi.
Dumneata mi oferi zvonuri, crmpeie de conversaie, sugestii.
V ofer mai mult dect suficient pentru a trece la aciune, i-o
ntoarse Bryson.
Nick, ascult-m. Ascult i nelege. S zicem c m duc la
preedinte i-i spun c exist un fel de octopus o organizaie
nebuloas, fr chip, a crei existen n-o pot dovedi cu precizie,
n-o pot confirma i ale crei obiective le pot doar bnui. Toi ar
rde n hohote de mine la Biroul Oval, sau i mai ru.
Nu i dac vor ine cont de credibilitatea dumneavoastr.
Credibilitatea mea, cum i zici, se bazeaz pe refuzul meu de
a fi alarmist, pe insistena de-a avea probe nainte de-a aciona.
Dumnezeule, dac altcineva ar face la Consiliul Naional de
Securitate sau la Biroul Oval asemenea afirmaii nentemeiate, ma nfuria.
Dar tii
Nu tiu nimic. Bnuieli, sugestii, scheme pe care ne
imaginm c le nelegem. Asta nu-i cunoatere. n jargonul
dreptului internaional, ele nu constituie garania probelor. E
insuficient
Intenionai s nu facei nimic?
N-am spus asta. Oamenii m ceart mereu, zicnd c sunt

269

prea pedant. Dar asta nu nseamn c o s stau cu minile n sn


i-o s-i las pe fanaticii tia s ia lumea n stpnire. Spun doar
c am nevoie de mai mult. Am nevoie de dovezi. O s mobilizez
toate instituiile statului, dar pentru asta vreau ca dumneata s vii
la mine cu ceva concret.
La naiba, n-avem timp.
Bryson, ascult-m!
Bryson observ expresia ndurerat de pe chipul lui Lanchester.
mi trebuie mai mult. Am nevoie de ceva palpabil. Vreau s
tiu ce pun la cale! Contez pe dumneata. Cu toii contm pe
dumneata.
Contez pe dumneata. Cu toii contm pe dumneata.
Vocea lui Lanchester se auzea din difuzorul consolei din camera
ntunecat, aflat la mii de kilometri distan. Spune cum te pot
ajuta? Ce mijloace i pot pune la dispoziie?
Cel ce asculta ridic receptorul unui telefon i aps pe un
buton.
Deci a luat legtura, dup cum ne ateptam.
Conform profilului su psihologic, domnule, se auzi vocea de
la cellalt capt al liniei. Merge direct la int. Sunt surprins doar
c n-a ncercat vreun antaj sau alte ameninri.
Vreau s tiu exact cu cine i pentru cine lucreaz.
Da, domnule. Din nefericire, nu tiu unde urmeaz s se
duc.
Nu-i face griji. n zilele noastre, lumea a devenit mic. Nu
poate disprea. N-are unde s se duc.
Bryson ls maina nchiriat la cteva blocuri distan de
cartierul Marolles i se apropie de pensiune pe jos, privind cu
atenie n jur, ncercnd s descopere vreo persoan ce prea s nu
aparin acelei zone. Nu vzu nimic neobinuit, dar tot nu se
simea la largul su. Fusese manipulat, nelat de prea multe ori.
Richard Lanchester nu-l dduse afar, dar nici nu se simise
ndemnat s treac nentrziat la aciune.
Oare l suspecta i pe el? Bryson tia c gndind n felul acesta

270

va ajunge s nnebuneasc. Nu, avea s-l judece pe Lanchester


dup cum i se artase, un om ce prea sincer ngrijorat i care
avea dreptate s cear dovezi serioase, pentru a trece la aciune.
Era un recul, dar i un pas nainte, pentru c obinuse un aliat.
Dac nu un aliat, cel puin un om care s-l asculte cu bunvoin.
Dup ce trecu de femeia ursuz de la recepie, Bryson cobor la
subsol. Vznd dulapul ncuiat, oft uurat. Scoase arma ascuns
sub hain, se ddu ntr-o parte, descuie fr zgomot broasca i
deschise brusc ua.
Constat cu surprindere c dulapul era gol. Frnghia de rufe
fusese tiat, iar bucile de sfoar zceau mprtiate pe fundul
dulapului.
Layla dispruse.
Probabil c cineva o ajutase s scape. Nodurile fuseser solide,
iar ea nu avusese cu ce s le taie.
Bryson ajunse la concluzia c Layla acionase mpreun cu alii,
aflai n preajm.
Complicii ei se aflau, probabil, prin apropiere. Dac ea ezitase
nainte de a trage, ei n-o vor face. Renun s urce n camera lui
era un risc pe care nu trebuia s i-l asume.
Recapitula n gnd coninutul valizei lui. n ultimii douzeci de
ani nvase s ia cu el doar lucrurile strict necesare i care s nul trdeze la o eventual percheziie. De obicei i le aranja astfel
nct s-i poat da seama dac i scotocise cineva valiza
informaie care se dovedise deseori util. Se obinuise s nu lase
n ea nimic de nenlocuit, s nu neglijeze nimic. Mai nvase i s
separe bunurile n dou mari categorii: cele cu valoare material i
cele cu valoare strategic. Existau obiecte din prima categorie care
puteau fi uor furate de hoi sau de cameriste: bani, bijuterii, mici
obiecte electronice care preau scumpe. Cele din a doua categoric
paapoarte autentice i falsificate, acte de identitate, permise i
alte documente, rolfilme, casete video i dischete erau mai rar
furate de hoii obinuii; dispariia lor nu putea fi nlocuit.
Bryson lsa mai degrab bani n bagaj, dar i lua cu el
paapoartele false. Credincios obiceiului, avea asupra lui toate
documentele personale, arma i cheia de criptare de la telefonul

271

protejat al lui Jacqucs Arnaud, un microcip pe care-l purta de ceva


timp cu el. Dac i prsea camera de hotel i nu se mai ntorcea,
ar fi supravieuit. Banii i putea procura uor.
Acum se ntreba ncotro s-o ia. Infiltrarea n Directorat ieea din
discuie. Trebuia s ncerce s-o gseasc pe Elena, folosind drept
momeal statutul su de fost so.
Ei nu tiau dac i ct aflase el de la Elena. Chiar dac fusese
nsrcinat cu supravegherea lui sau avusese misiunea s-l
manipuleze, tot i-ar fi putut spune nite lucruri, din neatenie sau
intenionat. Fusese totui soul ei; existaser, prin fora lucrurilor,
momente de intimitate.
Dac ar lsa s se neleag c aflase ceva de la Elena, lucruri
despre care ei n-ar fi vrut ca el s tie? Informaii, depozitate
undeva, pstrate ca obiect de negociere, lsate n grija unui avocat
pentru a fi scoase la lumin n cazul morii sale?
Aici avea un avantaj. Un so tia despre soia lui nite lucruri pe
care nimeni altcineva nu le cunotea. Ei nu-i puteau da seama ce
i-a transmis lui, intenionat sau nu. Avea s foloseasc
nesigurana, ambiguitatea ca momeal.
Cum o va face nc nu tia, planul era n stadiul iniial.
Existau agenii cu care avusese legturi de scurt durat,
operatorii din Amsterdam i Copenhaga, din Berlin i Londra, din
Sierra Leone i Pyongyang. Urma s nceap munca metodic,
migloas de a-i contacta, mcar pe cei ale cror nume i parole
mai erau valabile, pentru a-i folosi ca s-i transmit mesajul lui
Ted Waller.
Pentru asta, avea nevoie de bani, lucru uor de rezolvat.
Dispunea de nite conturi secrete n Luxembourg i Grand
Cayman, de care nu se atinsese pn atunci; necesitatea de a
ascunde fonduri pentru situaii neprevzute era realmente o lege
nescris pentru agenii Directoratului, o chestiune de
supravieuire. Va aranja nite transferuri de bani, ca s-i asigure
fondurile de care avea nevoie pentru a cltori liber, acum, dup
ce-i pierduse ncrederea n CIA.
Urmtorul pas va fi reluarea legturilor cu fotii lui colegi,
pentru a transmite prin ei ameninarea nsoit de o cerere: s se

272

ntlneasc cu Elena. n caz contrar va divulga informaiile inute


pn atunci n rezerv. antaj, pur i simplu.
Bryson cut alt cale de ieire din hotel, una care s nu-l
oblige s treac prin hol. Dup ce rtci timp de cteva minute
prin labirintul subsolului ntunecat, gsi o ieire de serviciu puin
folosit, o u de fier pe care rugina o nepenise.
Se chinui cu ea pn cnd reui s-o deschid. Ua ddea spre o
alee ngust, pavat cu piatr, plin de gunoaie, greu de strbtut
i, evident, rar folosit.
O strad lateral ducea spre artera principal.
Bryson dispru n mulimea de pietoni. Se opri la un magazin
universal, unde i cumpr haine noi; se schimb n cabina de
prob, lsndu-le pe cele vechi acolo, spre nedumerirea
vnztorului. Mai cumpr un rucsac, alte cteva haine i o
saco de voiaj ieftin.
Cutnd sucursala unei bnci internaionale, trecu pe lng
vitrina unui magazin de aparatur electronic, dominat de un ir
de televizoare potrivite pe acelai canal, imaginile i erau familiare:
recunoscu imediat punctele de reper ale Genevei. Prea s fie o
reclam turistic pentru Elveia, apoi nelese c era o emisiune de
tiri. Simi c i se face ru cnd vzu imaginile care urmar.
Era Spitalul Cantonal din Geneva. Aparatul de filmat trecea prin
coridoare, prin camera de urgen, plin de oameni aflai pe trgi
i de cadavre n saci de plastic. Obiectivul surprinse o scen de
infern: mai multe cadavre, pregtite s fie transportate la morg.
Titlul de pe ecran preciza: Geneva, ieri.
Ieri? Ce catastrofa ar fi putut avea loc? Se ntoarse, zri un
chioc de ziare. Citi titlurile: GENEVA. ANTRAX.
EPIDEMIE. ATAC.
nfac un exemplar din International Herald Tribune.
Titlul de pe prima pagin, tiprit cu litere mari spunea:
VICTIMELE
ANTRAXULUI
CONTINU
S
AGLOMEREZE
SPITALELE GENEVEI. AUTORITILE INTERNAIONALE CAUT
RSPUNSURI. NUMRUL PROBABIL AL MORILOR PESTE O
MIE.
Cuprins de ameeal, ncepu s citeasc articolul:

273

GENEVA Rapida rspndire a virusului antraxului s-a


transformat ntr-o epidemie; spitalele i clinicile sunt pline de
ceteni infestai. Se estimeaz c trei mii de persoane au contractat
virusul. ase sute cincizeci sunt deja moarte. Administratorii
spitalelor au luat msuri de urgen i au pregtit saloanele pentru
ceea ce muli se tem c va deveni un aflux copleitor de cazuri de
antrax n urmtoarele patruzeci i opt de ore. Autoritile
municipale au ordonat instituiilor, colilor i birourilor s-i
nchid porile i i-au avertizat pe turiti i pe oamenii de afaceri s
nu vin la Geneva pn cnd nu va fi stabilit sursa infeciei.
Primarul oraului, Alain Prisette i-a exprimat surprinderea i
mhnirea, cerndu-le localnicilor i vizitatorilor s rmn calmi.
Pacienii au nceput s vin la spitalele i clinicile din Geneva
ieri, dimineaa, prezentnd simptome de grip. Pe la ora cinci
dimineaa, la Spitalul Cantonai fuseser diagnosticate peste
dousprezece cazuri de antrax. Ieri la amiaz, victimele se numrau
cu miile.
Autoritile municipale i medicii au lucrat fr ntrerupere
pentru a stabili sursa epidemiei. Oficialitile au refuzat s
comenteze relatrile conform crora virusul mortal ar fi fost
rspndit de un camion, pe care era montat un distribuitor cu
aerosoli ce emitea un nor de spori.
Antraxul are o rat a mortalitii de 90. Dup infestare, victima
are mari probleme respiratorii, urmate de paralizie i apoi de
moarte, n mai puin de treizeci i ase de ore.
Dei antraxul inhalat se poate vindeca printr-un tratament
repetat cu penicilin, autoritile de aici subliniaz faptul c
personalul din spitale trebuie s ia msuri de protecie, pentru a nu
se infecta. Sporii de antrax pot rmne activi decenii n ir.
n vreme ce oficialii elveieni i continu cercetrile pentru
depistarea sursei de infecie, autoritile medicale estimeaz c
bolnavii vor fi cu zecile de mii.
ntrebarea pe care muli i-o pun aici este: de ce?
De ce a fost vizat Geneva i cum? Comentariile se concentreaz
asupra faptului c la Geneva se afl sediile multor importante
organizaii internaionale, printre care i Organizaia Mondial a
Sntii. Primarul a refuzat s comenteze zvonul conform cruia
epidemia se datoreaz folosirii unei arme biologice de ctre o

274

organizaie terorist nemenionat, care plnuia atacul de mai


multe sptmni, poate chiar luni.

Dac informaiile erau corecte i n-aveau de ce s nu fie, la


Geneva avusese loc un atac cu arme biologice pe cnd se afla nc
acolo sau imediat dup aceea.
Un avion american explodnd dup decolare trenul Eurostar
aruncat n aer la Lille o bomb detonat n metroul din
Washington la o or de vrf Gndul l ducea la o tactic terorist,
cu o frecven sporit, asemnrile fiind evidente.
Fiecare atentat era menit s provoace haos, s rneasc ct mai
muli oameni, s induc panic. Erau exemple clasice de acte
teroriste, cu excepia unui singur lucru:
Nimeni nu-i asuma responsabilitatea.
n mod obinuit, teroritii i asumau responsabilitatea faptele
lor, prezentau o motivaie.
tiind c Directoratul fusese n spatele exploziei de la Lille,
Bryson bnuia c acesta avea un amestec i n atacul de la
Geneva. De fapt, era aproape sigur.
Dar de ce? Care era obiectivul? Ce spera Directoratul s
realizeze? De ce conspirau mpreun nite persoane particulare
extrem de influente pentru a declana un val de teroare n diverse
coluri ale lumii? n ce scop?
Bryson nu mai accepta ipoteza potrivit creia negustorii de arme
ncercau s creeze pe pia o cerere artificial pentru marfa lor.
Automatele Uzi erau neputincioase n faa unei epidemii de antrax;
trebuia s fie vorba de altceva, alta era explicaia. Dar care?
Abia venise de la Geneva i fusese foarte aproape de Lille cu
cteva zile n urm. n ambele cazuri, fusese prezent.
Se dusese la Geneva dup ce atlase c Jan Vansina, agent al
Directoratului, se afla acolo. Fusese la Chantilly nu la Lille, dar
n apropiere pentru a scoate la lumin activitile oculte ale lui
Jacques Arnaud.
S i se fi ntins o curs? Atacurile teroriste avuseser loc n zone
pe care tocmai le vizitase. S-ar fi putut face vreo legtur cu el
doar pentru c fusese prin preajm?

275

Se gndi la Harry Dunne i la insistenele lui de-a se duce la


Geneva ca s-l nfrunte pe Jan Vansina. S fi fost Dunne implicat?
Dar Chantilly? Dunne nu tiuse dinainte
ns Layla tiuse. La acea vreme, Layla l informase despre
castelul lui Arnaud de la Chantilly. Ezitase s-l duc acolo ori
simulase ezitarea dar de la ea aflase despre Chantilly. Harry
Dunne l ncurajase s viziteze Geneva; Layla i strnise, n mod
subtil, interesul pentru Chantilly. n ambele zone avuseser loc
atacuri teroriste imediat dup aceea. Era posibil ca Dunne i Layla
s fi lucrat amndoi n slujba Directoratului, manipulndu-l i
determinnd arestarea lui pentru o serie de atacuri devastatoare?
Iisuse, care era adevrul?
mpturind ziarul observ un mic articol, nsoit de o fotografie.
Fotografia i atrase mai nti atenia. l recunoscu pe brbatul pe
care-l vzuse ieind din biroul lui Jacques Arnaud, la castelul din
Chantilly: Anatoli Prinikov, preedinte i director executiv al
uriaului concern rus Nortek.
ARNAUD NFIINEAZ O SOCIETATE MIXT, anuna titlul.
Extinsul imperiu corporatist a lui Jacques Arnaud anuna
constituirea unei societi mixte cu un concern rus, acesta din
urm format la rndul su prin fuzionarea mai multor
ntreprinderi ce aparinuser armatei sovietice.
Nu era precizat natura afacerilor societii, ns articolul
remarca prezena tot mai mare a lui Nortek pe piaa european,
menionnd rolul su ntr-o serie de fuziuni din industria
electronic. ncepea s se contureze un model, dar care era acela?
O contopire pe plan mondial a unor corporaii importante, fiecare
fiind sau putnd fi un furnizor pentru industria de aprare.
Sub controlul Directoratului, dac informaia lui era exact.
nsemna asta c Directoratul ncerca s pun stpnire pe
sistemele de aprare ale marilor puteri?
Din cauza asta s fi fost Harry Dunne att de speriat?
Uneltise Dunne ca s-l pcleasc i s-l scoat ap ispitor?
Sau nsui Dunne dac mai tria era fraierul?
Cel puin, Bryson tia unde s se duc pentru a gsi
rspunsuri.

276

Pe Rue dArgent exista un magazin cu accesorii pentru actori,


unde Bryson fcu nite cumprturi. Apoi se duse la sucursala
unei bnci internaionale, prin intermediul creia fcu o serie de
transferuri din contul lui de la Luxembourg.
Pn la sfritul dup-amiezei avea, scznd taxele bancare,
aproape o sut de mii de dolari, majoritatea n dolari americani,
dar i n alte monede europene.
Se opri la o agenie de turism i se nscrise n ultimul moment
la o excursie. Apoi gsi un magazin cu articole sportive unde mai
fcu cteva cumprturi.
A doua zi, de la Aeroportul Zaventem pleca un vechi Aeroflot
nchiriat, ai crui pasageri formau un grup pestri i glgios, cu
rucsacuri n spinare, care pltiser preuri reduse pentru excursia
Nopile Moscovei trei nopi i patru zile la Moscova, apoi un
drum de o noapte cu trenul pn la St. Petersburg, unde urmau s
petreac dou nopi i trei zile.
Printre excursioniti era un brbat ntre dou vrste, cu barb,
mbrcat ntr-o salopet verde i cu o apc de baseball pe cap.
Ceilali turiti l cunoteau sub numele de Mitch Borowsky,
contabil din Quebec. Omul cltorise n toat lumea i fusese
atras de excursia la Moscova. Avusese noroc i prinsese unul
dintre ultimele locuri rmase libere n avion. Fusese o decizie de
ultim moment, le explic el noilor sale cunotine.

277

18
Era ora 10 a.m. n Sala Diagramelor aflat la parterul Casei
Albe, fusese convocat o ntlnire neprogramat a efilor de agenii
i a adjuncilor acestora.
La asemenea ntruniri erau analizate situaiile de criz. La astfel
de ntlniri se luau deciziile complimentare care modelau politicile
i doctrinele statului.
Evenimentele presante impuneau reacii rapide: consensul
putea fi atins doar dintr-o poziie lipsit de prejudeci,
nestnjenit de birocraia greoaie, de politicianismul de cabinet i
de sugestiile tardive ale analitilor timizi. n cadrul executivului,
succesul nsemna stpnirea unui principiu de baz. Nu te
prezentai n faa efului cu probleme, ci cu soluii. La asemenea
ntruniri se concepeau soluiile.
La masa lung din mahon erau aliniate opt scaune, iar n
dreptul fiecruia se afla cte un blocnotes. Lng un perete se
gsea o canapea tapiat cu damasc roz imagine a unui
rafinament apus; deasupra ei, nrmat, se afla ultima hart
strategic folosit de preedintele Roosevelt, care supraveghease
din acel loc micrile de trupe ale armatei americane n cel de-al
doilea rzboi mondial. Pe ea era scris de mn o dat: 3 APRILIE
1945. Roosevelt murise cteva zile mai trziu. n anii ce-au urmat,
centrul de comand, cndva ultrasecret, fusese transformat n
depozit. Administraia actual ncepuse s foloseasc din nou
ncperea fr ferestre, al crei trecut conferea solemnitate
ntrunirilor ce aveau loc acolo.
Richard Lanchester sttea la un capt al mesei uitndu-se
nedumerit la colegii si.
Tot nu mi-e limpede care e ordinea de zi. n mesajul pe care lam primit era subliniat urgena ntlnirii, dar nu se spunea mare
lucru despre obiectul ei.
John Corelli, directorul ANS, vorbi primul:
A fi zis c te afli n cea mai bun postur pentru a evalua

278

semnificaia celor ntmplate. Omul a stabilit contactul.


Lanchester venise cu o curs de noapte de la Bruxelles, fcuse
un du n grab i se brbierise, ns oboseala i pusese amprenta
pe chipul lui ridat.
Morton Culler, cel mai vrstnic ofier de informaii de la ANS, cu
o vechime de douzeci de ani n agenie, schimb o privire cu eful
lui. Prul su rar era pieptnat pe spate i dat cu gel; ochii cenuii
nu clipeau n spatele lentilelor groase ale ochelarilor.
Nicholas Bryson, domnule. Vorbim despre vizita pe care i-a
fcut-o la Bruxelles.
Bryson, repet Lanchester numele, cu chipul impasibil.
tii unde e?
Sigur, zise Culler. Totul s-a petrecut exact aa cum ne
ateptam. Se potrivete cu profilul su psihologic. Merge direct la
int. A ncercat s te antajeze? A proferat ameninri?
Nici vorb, protest Lanchester.
Cu toate astea, ai fost de acord s discui cu el ntre patru
ochi.
Orice persoan public i ia msuri de protecie, are grzi
pretoriene formate din secretari de cabinet, ofieri de pres i
funcionari. El a reuit s treac de toi i mi-a atras atenia
dezvluind ceva despre care foarte puini dintre noi au tiin.
Ai aflat ce voia de la noi?
Lanchester fcu o pauz.
A vorbit despre Directorat.
Deci i-a declarat loialitatea fa de acesta, sublinie James
Exum, directorul CIA.
Dimpotriv. A descris Directoratul ca pe o ameninare
global. Prea iritat de faptul c n-am acionat eficient mpotriva
lui. A fcut aluzie la nite tipuri de impostur, la o organizaie
suprastatal. Majoritatea afirmaiilor lui preau nebuneti i
totui Lanchester tcu pre de o clip.
i totui? l mboldi Exum.
Sincer vorbind, o parte din ceea ce a spus avea sens. M-a
nspimntat.
Se pricepe la asta, domnule, spuse Culler. E un geniu al

279

manipulrii.
Pari s cunoti multe despre omul acesta, zise caustic
Lanchester. De ce nu m informezi?
Exact asta avem de gnd s facem, zise Corelli. Fcu semn
spre cei doi necunoscui din ncpere. Terence Martin i Gordon
Wallenstein, din grupul operativ, pe care l-am creat n acest scop.
Le-am cerut s fac un rezumat al situaiei pentru toi cei prezeni.
Terence Martin, un brbat nalt, de vreo treizeci i cinci de ani,
cu un aer rezervat, vorbi cu un vag accent de Mine:
Nicholas Bryson, fiul lui George Bryson, general cu o stea din
armata Statelor Unite. Bryson senior a servit n Batalionul
patruzeci i doi mecanizat, n Coreea de Nord, apoi n Vietnam, n
prima etap a rzboiului. A primit mai multe decoraii. Nicholas,
singurul lui copil, s-a nscut acum patruzeci i doi de ani. La acea
vreme George Bryson era permanent n micare, ndeplinind
misiuni n ntreaga lume. Nina Bryson, soia lui, era o pianist
desvrit i preda muzica. O femeie blnd, la locul ei. i-a
urmat soul peste tot. Tnrul Bryson i-a petrecut copilria n
dousprezece ri diferite.
Sun ca o reet pentru nsingurare, zise Lanchester, dnd
ncet din cap. Trebuie s-i fi pierdut cu uurin direcia n acel
amalgam de culturi. S-o fi retras n sine ca ntr-o cochilie,
ascunzndu-se de oamenii din jur.
Ai rbdare, lucrurile devin interesante, l ntrerupse politicos
Gordon Eisenstein, un brbat rocovan, cu o fa adnc brzdat
de riduri i un aspect oarecum nengrijit; era specialist n
psihologie. Teza lui de doctorat despre noile tehnici de stabilire a
profilului psihologic trezise interesul serviciilor americane de
informaii.
E vorba despre un copil care, de cte ori se acomodeaz cu
un loc, trebuie s-l prseasc. Dintr-odat i prea puin pregtit
s-o fac. i totui, ajunge s-i nsueasc cultura, obiceiurile i
limba regiunii respective. Nu pe cele ale cazrmii sau ale
comunitii americane, ci pe cele ale localnicilor, ale poporului n a
crui ar triete la un moment dat. Probabil c datorit
legturilor sale cu servitorii prinilor lui. Dup patru luni de la

280

sosirea sa la Bangkok, la vrsta de opt ani, vorbea fluent, fr


accent, limba thai. La scurt vreme dup instalarea la Hanovra,
nici unul dintre colegii lui germani de clas n-ar fi bnuit c era
american. La fel i cu italiana, chineza, araba. A nvat i basca!
i nu e vorba doar despre limbile oficiale, ci i despre variantele
dialectale limba vorbit pe terenul de joac, dar i cea de la
posturile de radio. Era un burete, un cameleon, cu o capacitate
ntr-adevr uluitoare de a ei bine, de a deveni localnic.
Mi s-a confirmat faptul c nva foarte bine i era tot timpul
n fruntea clasei, interveni Terence Martin.
O inteligen extraordinar i o miestrie sportiv
extraordinar. Nu o aberaie a naturii, dar ceva pe-aproape. E
limpede c s-a ntmplat ceva cu el n timpul adolescenei.
Martin ddu din cap spre Wallenstein, fcndu-i semn s
continue.
Adaptabilitatea e un lucru ciudat, spuse Wallenstein. Vorbim
despre substituirea de cod atunci cnd oamenii sunt educai ntrun climat poliglot capabili s gndeasc i s se exprime, fr
efort, n mai multe limbi. Mai tulburtoare e abilitatea de a se
adapta i a renuna la sisteme diferite de valori. De a schimba un
cod moral cu altul. i dac nu exist o linie de demarcaie clar
ntre a fi adaptabil i a nu fi ancorat n realitate? Noi credem c
Bryson s-a schimbat dup ce au fost ucii prinii lui, cnd avea
cincisprezece ani. De ndat ce legturile cu valorile prinilor au
fost tiate n mod violent, el a devenit sensibil la alte influene.
Adolescentul rzvrtit, dirijat i manipulat de interese ostile nou,
s-a transformat ntr-un brbat de-a dreptul periculos. Vorbim
despre un om cu o mie de fee. Un om care ar fi putut cultiva nite
resentimente fa de autoritile care i-au guvernat cndva
existena. Tatl lui i-a petrecut viaa servindu-i ara. La un nivel
oarecum preraional, el ar putea acuza guvernul Statelor Unite de
moartea tatlui su. Nu e un om pe care i l-ai dori drept duman.
Martin i drese glasul.
Din nefericire, noi n-am avut niciodat ansa de a ne alege
dumanii.
Iar n cazul acesta, se pare c el ne-a ales pe noi. Wallenstein

281

fcu o pauz. Comportamentul unui om cu o mare capacitate de a


se adapta mprejurrilor sugereaz ceva asemntor sindromului
personalitii multiple. Sincer vorbind, acum fac speculaii, ns
echipa mea i cu mine ne-am ntrit convingerea c acesta este
misterul personalitii lui Nicholas Bryson. Nu e vorba de un
ansamblu stabil de obiceiuri i particulariti. Gndii-v mai
degrab la un om multiplu.
E important s nelegei ce ne-a spus Gordon, zise Martin.
Tot ce s-a petrecut sugereaz c Bryson a devenit ntr-adevr un
om foarte periculos. tim despre implicarea lui n ceva numit
Directoratul. tim c unul dintre numele lui false e Coleridge.
tim c a fost intens antrenat
Lanchester l ntrerupse:
i-am spus deja, omul mi-a vorbit despre Directorat.
Zicea c ncearc s-l distrug.
Trucul clasic de dezinformare, spuse Corelli. n realitate el
este Directoratul.
Terence Martin deschise un plic mare i scoase din el un teanc
de fotografii, pe care le mpri celor prezeni.
Unele poze au o granulaie mare, altele, una mai mic. Sunt
produsele unui satelit de supraveghere cu nalt rezoluie. O s v
atrag atenia asupra fotografiei cu numrul 34-12-A.
Imaginea l arta pe Nicholas Bryson la bordul unui cargobot.
Analiza spectroscopic ne-a dezvluit c el ine n mn un
recipient din cuar n care se afl aa-zisul mercur rou. Un
exploziv puternic i extrem de eficient. Rusnacii l-au inventat.
Urt treab.
ntrebai-i pe bunii ceteni ai Barcelonei, zise Corelli. Asta sa folosit n recenta explozie de-acolo.
Fotografia 34-12-B e granulat, dar cred c putei distinge
imaginile, continu Martin. Am obinut-o de la o videocamer de
supraveghere din gara Lille. Tot Bryson. Era o vedere aerian a
teritoriului aflat la numai aisprezece kilometri est de Lille: ine
contorsionate i vagoane rsturnate. i n cazul acesta avem dovezi
ce confirm faptul c explozibilul folosit a fost mercurul rou.
Martin le arat alt imagine: Bryson la Geneva. l putei observa n

282

aglomeraia de pe strad lng Temple de la Fusterie.


Am crezut c avea un cont secret la una din bncile din
Geneva, zise Morton Culler, dar el punea ceva la cale acolo. N-am
tiut ce pn acum cteva ore.
Pn cnd am aflat c a fost lansat o ncrctur de antrax,
spuse Martin. Exact n sectorul din vechiul ora unde l-am
fotografiat. Probabil c atentatorii au fost localnici, dar el a
coordonat aciunea.
Lanchester se ls pe sptarul fotoliului, fcnd o grimas.
Ce vrei s spui?
Numete-o cum doreti, zise Corelli. Dar tind s cred c omul
dumitale e cel care propag teroarea planetar.
La ordinul cui?
Asta-i ntrebarea de un miliard de dolari, nu-i aa? zise
Exum, cu apatia neltoare a omului din sud. John i cu mine
avem nite dezacorduri n privina asta.
John Corelli se uit la Martin, ndemnndu-l s vorbeasc.
M aflu aici pentru c generalul-locotenent Corelli mi-a cerut
s vin n calitate de consilier, spuse Martin. Dar nu fac un secret
din prerea mea. Orict de grozav ar fi Bryson, nu poate aciona
singur. Eu zic s-l urmrim discret, s vedem unde se duce. S
urmrim viespea pn la viespar. Zmbi, artndu-i dinii mici i
albi. i apoi s-i dm foc.
Oamenii lui John susin s ateptm pn cnd vom afla mai
multe, spuse Exum, pe un ton politicos.
Se aplec peste mas i lu fotografia cu dezastrul Eurostarului.
Iat prerea mea, spuse el pe un ton ferm: o amnare e prea
riscant. Nu putem permite un alt masacru n vreme ce bieii de
la NSA ateapt s-i termine careul de cuvinte ncruciate. n
privina asta cred c preedintele i cu mine suntem de aceeai
prere.
Dar s presupunem c e singura pist care ne poate duce la
descoperirea unei conspiraii mai vaste ncepu Corelli.
Exum pufni:
Dac poi gsi rspunsul la apte orizontal, o s afli i
cuvntul de la zece vertical. Din cinci litere, ncepe cu E

283

Ddu din cap cu gravitate i continu: John, Terence, am cel


mai mare respect pentru abilitatea voastr strategic. Dar voi i
bieii votri istei uitai un lucru: nu avem timp.
Lanchester se ntoarse ctre Morton Culler, asul de la NSA.
Dumneata ce prere ai?
Exum are dreptate, zise Culler apsat. Bryson trebuie arestat
imediat, iar dac arestarea pune probleme, trebuie eliminat. E
cazul s trimitem echipa Alpha i s le explicm foarte clar
misiunea oamenilor. Nu avem de-a face cu un tip care se ocup cu
recondiionarea crilor vechi. E vorba despre cineva rspunztor
de asasinate n mas, care pare s urzeasc planuri i mai mari.
Ct vreme e n via departe de-aici, nici unul dintre noi nu poate
fi linitit. Apoi adug n oapt: Echipa Alpha; se zice c nu
exist.
Lanchester i puse palmele pe tblia lustruit a mesei.
Uite, vreau s tiu ct de siguri suntei de analiza asta, spuse
el. Eu sunt singurul om din ncperea asta care s-a ntlnit cu
Bryson, ntre patru ochi i trebuie s-o spun nu e vorba numai
despre informaiile pe care mi le-a furnizat. Mi-a fcut impresia
unui om de onoare.
Lanchester fcu o pauz i, pre de cteva clipe, nimeni nu
scoase o vorb.
Alpha va fi trimis imediat, zise Morton Culler, iar colegii lui
ddur din cap n semn de aprobare.
Decizia era luat de comun acord. nelegeau cu toii
semnificaia acelui ordin. Echipa Alpha era format din ucigai
profesioniti. Mobilizarea lor mpotriva cuiva echivala cu o
condamnare la moarte.
Doamne Sfinte. Capturat viu sau mort, spuse Lanchester pe
un ton sumbru. La fel ca n Vestul Slbatic.
Cunoatem cu toii sensibilitile dumitale, domnule, zise
Morton cu o nuan de sarcasm n glas. Dar e singura cale de a
stpni situaia. Prea multe viei sunt n joc. Bryson te-ar fi ucis pe
loc dac ar fi considerat c asta servea scopurilor sale.
Lanchester ddu ngndurat din cap.
Asta nu-i o hotrre care se poate lua cu uurin. Poate c

284

judecata mea a fost influenat de ntlnirea cu el. Ar trebui s-mi


fac griji c
Faci exact ce trebuie, domnule, spuse repede Culler. S
sperm doar c nu e prea trziu.

285

19
Barul de noapte era ascuns pe o alee ce ddea n verski Bulvar,
lng oseaua de centur a Moscovei, precum un bar clandestin
din America anilor douzeci. Dar, spre deosebire de localurile unde
se bea alcool n timpul prohibiiei, barul Mierla nu era ascuns de
ochii autoritilor, ci de plebe, de oamenii de rnd. Mierla trebuia
s fie o oaz secret de bogie i viciu pentru elite, pentru cei
alei: cei nstrii, frumoi i narmai pn-n dini.
Barul era amenajat ntr-o cldire veche din crmid care arta
ca o fabric abandonat, ceea ce i era: nainte de revoluia
bolevic, acolo funcionase o fabric de maini de cusut Snger.
Ferestrele erau camuflate i exista o singur intrare o u din
lemn, vopsit n negru, blindat cu plci de oel. Singurul indiciu
c acolo se ntmpla ceva era irul lung de limuzine negre, parcate
de-a lungul aleii nguste.
La scurt timp de la sosirea sa la Aeroportul eremetievo-2 i
nscrierea, de ochii lumii, n registrul hotelului Inturist mpreun
cu restul grupului de turiti jerpelii, Bryson i telefonase unui
vechi prieten. Treizeci de minute mai trziu, un Mercedes
bleumarin oprise n faa hotelului, iar un ofer n uniform i
deschise portiera din spate a mainii, pe bancheta creia se afla un
plic.
Soarele asfinise, dar pe verskaia traficul era intens; oferii
conduceau nebunete, schimbnd brusc benzile, sfidnd regulile
de circulaie, urcnd chiar pe trotuar ca s depeasc vehiculele
mai lente. Ruii preau c se icniser fa de ultima vizit a lui
Bryson acolo. Dei multe dintre vechile cldiri rmseser
neschimbate zgrie-norii n stil gotic-stalinist, de forma torturilor
de nunt i imensa cldire a Potei Centrale, o mulime de
magazine vechi, precum complexul alimentar Leliscicvski i Aragvi,
cndva singurul restaurant decent din ora suferiser modificri
incredibile. Magazine de lux strluceau de-a lungul bulevardului
mohort care fusese, nainte de prbuirea statului comunist,

286

strada Gorki: Versace, Van Cloef Arpels, Vacheron Constantin,


Tiffany. Totui, alturi de semnele vizibile ale unei plutocraii
autohtone, erau evidente i indiciile unei srcii copleitoare, ale
unui sistem social aflat n colaps. Soldai care cereau n vzul
lumii, btrnei care vindeau butur contrafcut sau legume i
fructe, trfe cu prul oxigenat erau o prezen mai insolent ca
oricnd.
Bryson cobor din main, scoase cartela mic de plastic din
plicul lsat pentru el i o introduse ntr-o fant asemntoare celei
a unui bancomat. Ua se deschise cu un bzit i el intr ntr-un
hol cufundat n ntuneric. Dup ce poarta se nchise n urma lui,
ncepu s caute, bjbind, a doua u, despre care oferul i
spusese, ntr-o englez rudimentar, c se afla acolo. Puse mna
pe clana rece de metal i deschise cea de-a doua u.
Fascicule de lumin violent, albastr i roie se ncruciau n
aer, se unduiau prin nori de fum alb i ricoau n coloane greceti
din alabastru, n tejghele din marmur neagr i scaune nalte de
oel. Proiectoarele se roteau undeva sus, n zona ntunecat unde
fusese cndva planeul fabricii. Un gen de muzic rock nemaiauzit
de Bryson, un fel de tehno-pop rusesc, bubuia cu o intensitate
asurzitoare. n aer plutea mirosul de marijuana, amestecat cu cel
de parfum franuzesc scump i cu cel de aftershave rusesc, de
proast calitate.
Bryson plti taxa de intrare echivalentul a dou sute cincizeci
de dolari i i fcu loc cu greu prin mulimea compact, format
din gangsteri cu lanuri de aur i Rolexuri imense, iptoare.
Femeile, ori erau trfe, ori ncercau s arate aa, mbrcate cu
bluze adnc decoltate i fuste mini strmte, care nu lsau nimic
imaginaiei. Bodyguarzi masivi, rai n cap, aruncau priviri
ncruntate; gardienii barului stteau retrai pe margine, n
salopete negre de lupttori ninja narmai cu bastoane de cauciuc.
La nlime, deasupra gloatei ce se mica spasmodic, se afla o
platform din oel i sticl, de unde spectatorii puteau urmri prin
podeaua transparent opiala de sub ei, de parc ar fi fost o
rezervaie pentru animale exotice.
Bryson urc scara metalic n spiral ce ducea la platform.

287

Acolo, sus, stripteuzele blonde sau negre ca abanosul erau


atracia principal. Ele dansau sub lumina intens a
proiectoarelor, scena ntinzndu-se de la un capt la altul al
platformei.
O chelneri n veminte transparente, cu un receptor n mn i
spuse repede cteva cuvinte n rusete. Bryson rspunse
strecurndu-i cteva bancnote de douzeci de dolari, iar ea l
conduse la o banchet din oel i piele neagr.
De ndat ce se aez, un chelner i aduse o tav cu aperitive
ruseti: limb afumat de vac i sos de hrean, caviar, ciuperci n
aspic, legume murate, heringi. Dei lui Bryson i era foame, nimic
nu i se pru apetisant. Sosi i o sticl de Dom Perignon cu
complimente din partea gazdei, l lmuri chelnerul. Bryson
rmase singur, vreo cteva minute, pn zri silueta elegant,
supl a lui Iuri Tarnapolski strecurndu-se spre mas. Tarnapolski
prea s fi aprut din neant, dar Bryson i ddu seama c
vicleanul ex-KGB-ist intrase pe platform venind prin buctrie.
Bun venit n Rusia, dragul meu Coleridge!
Iuri Tarnapolski jubila. Bryson se ridic. Cei doi se mbriar.
Dei Tarnapolski alesese acel ciudat loc de ntlnire, era un om
cu gusturi rafinate i foarte costisitoare. Ca de obicei, fostul agent
KGB era mbrcat impecabil, ntr-un costum fcut de comand n
Anglia i purta o cravat de mtase. Trecuser apte ani de cnd el
i cu Bryson lucraser mpreun. Dei Tarnapolski trecuse de
cincizeci de ani, tenul lui bronzat era catifelat i fr riduri. Rusul
avusese ntotdeauna grij de persoana lui, dar se prea c
beneficiase i de o operaie estetic foarte scump.
Ari mai tnr ca niciodat, zise Bryson.
Da, pi, cu bani poi cumpra orice, rspunse Tarnapolski
sarcastic i amuzat n acelai timp. Apoi i fcu semn chelnerului
s toarne n pahare ampania i nite vin de Georgia, n pahare
mici. n vreme ce Tarnapolski ridica paharul s toasteze, o
stripteuz se apropie de mas; Iuri i strecur n slip cteva
bancnote mari, fonitoare i o ndemn politicos ctre masa unor
oameni de afaceri mbrcai n costume negre.
El i cu Bryson colaboraser n mai multe misiuni delicate, pe

288

care Tarnapolski le considerase foarte profitabile: Operaiunea


Vector fusese cea mai recent. Echipele internaionale de
inspectori militari nu reuiser s descopere dovezi care s
confirme zvonurile potrivit crora Moscova producea arme
biologice. De cte ori inspectorii fceau vizite surpriz la
laboratoarele Vector, nu gseau nimic. Vizitele lor nu-i surprindeau
pe rui. efii Directoratului l informaser pe Bryson c, pentru a
obine dovezi solide privind activitatea ruilor, trebuia s ptrund
n principalul laborator Vector de la Novosibirsk. Orict de capabil
ar fi fost Bryson, misiunea l depea. Avea nevoie de ajutor la faa
locului, aa c numele lui Iuri Tarnapolski i veni imediat n minte.
Omul fusese recent pensionat de KGB i lucra n sectorul privat,
ceea ce nsemna c-i vindea serviciile cui oferea mai mult.
Tarnapolski meritase onorariul exorbitant pn la ultima
copeic. El obinuse pentru Bryson planurile laboratorului i
aranjase derutarea patrulei de strad, care fusese ndrumat spre
o spargere anunat la reedina preedintelui consiliului
orenesc. Folosindu-i legitimaia KGB ca s amenine i s
intimideze serviciul de paz al institutului, Tarnapolski l dusese
pe Bryson la depozitele frigorifice de la nivelul trei, unde
americanul reuise s gseasc flacoanele de care avea nevoie. Pe
urm, Tarnapolski aranjase s scoat flacoanele din ar pe o rut
ocolit, ascunse ntr-un transport de miei congelai, aflat n drum
spre Cuba. Bryson i Directoratul reuiser astfel s dovedeasc
ceea ce zeci de inspectori militari nu fuseser n stare: faptul c
Vector prin urmare, Rusia era implicat n producerea de arme
biologice. Era aproape sigur c antraxul pe care-l subtilizase el cu
ani n urm fusese folosit n atacul de la Geneva. Da, era vorba de
o manipulare care urmrea s-l acuze.
Tarnapolski i adres un zmbet larg.
i plac frumoasele noastre negrese din Camerun? ntreb el.
Sunt sigur c nelegi ct de important e s nu spui nimnui
despre vizita mea, spuse Bryson, ncercnd s se fac auzit n
vacarmul din jur.
Tarnapolski ddu din umeri, vrnd parc s spun c nu
trebuia s-i fac asemenea griji.

289

Prietene, cu toii avem secrete. i eu am cteva, i imaginezi,


nu? Dar, dac te afli n ora, presupun c n-ai venit s admiri
privelitea.
Bryson i explic esena delicatei operaiuni pentru care voia sl angajeze. Cnd Bryson rosti numele Prinikov, KGB-istul se
schimb la fa.
Coleridge, dragul meu, nu sunt eu omul care s caute la dini
calul de dar, cum spunei voi. Dup cum tii, mi-a fcut
ntotdeauna plcere s colaborez cu dumneata.
Bryson i citi n privire ngrijorarea.
Oamenii se tem mai puin de primul-ministru dect de el.
Vezi dumneata, circul tot soiul de poveti despre tipul asta. Nu e
un om de afaceri n stil american, trebuie s nelegi asta. Cnd
Anatoli Prinikov i reduce efectivele, nu te-atepi s primeti
ajutor social. Nu, e mult mai probabil s sfreti n cimentul pe
care-l produce una din companiile lui. Sau poate ca o component
a pigmentului pentru rujurile pe care alt companie de-a lui le
vinde. tii cum se numete un gangster care, dnd mit i furnd,
a devenit proprietarul unor mari sectoare din industria rii tale?
Tarnapolski schi un zmbet i rspunse tot el la ntrebare: Se
numete director general.
Bryson ncuviin.
O misiune dificil merit un onorariu frumos.
Tarnapolski se trase mai aproape de Bryson.
Coleridge, prietene, Anatoli Prinikov e un tip periculos i
crud. Sunt sigur c are oameni chiar n barul sta, dac nu cumva
chiar i aparine.
neleg, Iuri. Dar dumneata nu eti omul care s se dea
btut, din cte-mi amintesc. Poate reuim s facem ceva, spre
mulumirea noastr reciproc.
n urmtoarele cteva ore la barul Mierla, apoi n imensul
apartament al lui Tarnapolski de pe Sadovo-Samotchnaia cei doi
puser la punct aspectele financiare ale chestiunii i msurile
extrem de complexe ce trebuia luate.
Era nevoie de nc doi oameni, pe care urma s-i aduc
Tarnapolski.

290

Ca s ajungem la Anatoli Prinikov, va fi, cu siguran,


vrsare de snge, l avertiz rusul. i cine tie, poate c o parte din
ei va fi al nostru, ce zici?
n dimineaa urmtoare, cei doi reuiser s ntocmeasc un
plan.
Renunaser la o abordare direct a lui Prinikov, care era mult
prea bine pzit. Punctul vulnerabil, stabilise Tarnapolski dup ce
dduse cteva telefoane foarte discrete unor foti colegi din KGB,
era principalul adjunct al lui Prinikov, un brbat scund i fricos,
pe nume Dmitri Labov.
Locotenent al lui Prinikov de mult vreme, Dmitri Labov era
cunoscut n anumite cercuri drept celovek kotori hranit secret
omul care pstreaz secretele.
Dar nici Labov nu era o int uoar. Cercetrile lui Tarnapolski
stabiliser c adjunctul se deplasa zilnic cu maina de la locuina
lui foarte pzit pn la biroul la fel de bine pzit de la Nortek,
aflat la periferia Moscovei.
Maina cu ofer a lui Labov era un Bentley cu caroserie
antiglon i antibomb dar Bryson tia c nu existau vehicule
invulnerabile. Maina avea o armur de aproape dou tone pe
asiu. Era practic un tanc, un vehicul blindat de nivel IV, cel mai
nalt nivel de proiecie existent, capabil s reziste la muniie
militar de mare putere, inclusiv la gloanele NATO de calibru
7,62.
n timpul unor misiuni de scurt durat n Mexico i America de
Sud, Bryson se familiarizase ntructva cu astfel de vehicule. Ele
erau fabricate de obicei dintr-o tabl de aluminiu 2024 T3,
groas de 6 milimetri i dintr-un compus sintetic foarte performant
mai des aramid i polietilen macromolecular. ntre pereii
portierelor, din oel de 19 milimetri, trebuia s se afle cte o plac
din plastic ntrit cu fibr de sticl, ce putea anihila un glon de
carabin de calibru 30, tras de la un metru i jumtate distan.
Geamurile erau dintr-un amestec laminat de sticl i policarbonat;
rezervorul se nchidea automat i nu exploda nici dac se trgea
direct n el. O baterie cu pile uscate speciale meninea motorul n

291

funciune n urma unui atac. Dac erau strpunse de cartue,


roile nu se dezumflau complet, permind mainii s ating viteze
de pn la optzeci de kilometri pe or.
Automobilul Bentley al lui Labov trebuia s fi fost adaptat
condiiilor din Moscova, unde bandele narmate foloseau mai ales
automate AK-47. S-ar fi putut s reziste grenadelor i bombelor
mici, poate chiar i muniiei performante gloane cu cma
metalic, de mare vitez.
Dar existau ntotdeauna puncte vulnerabile.
Unul dintre ele era oferul. Din cine tie ce motiv, magnaii rui
nclinau s-i foloseasc propriii subalterni drept oferi, neavnd
ncredere n profesioniti i ne mai ostenindu-se s-i pregteasc
angajaii pentru o treab pe care o considerau, n mod greit, la
ndemna oricui.
i mai exista un punct slab, n jurul cruia Bryson i ticluise
planul.
n fiecare diminea, la ora apte fix, Dmitri Labov prsea
imobilul n care locuia, o cldire foarte elegant din secolul al XIXlea, recent renovat, cndva rezervat funcionarilor superiori din
Comitetul Central i Biroul Politic. Complexul de apartamente,
ocupat acum de noii mbogii ai Rusiei cei mai muli din mafia
era izolat i bine pzit.
Programul neschimbat informaie obinut de la Tarnapolski
era un exemplu de neglijen a sistemului de paz combinat cu
exageratele i vizibilele msuri de protecie, caracteristice pentru
marii afaceriti din lumea interlop.
Profesionitii serviciilor de securitate cunoteau importana
modificrii permanente a orarului, pentru a fi siguri c nimic nu
era previzibil.
Aa cum fusese informat Tarnapolski, automobilul Bentley iei
din recent construitul garaj subteran de sub blocul funcionarului
rus i strbtu o scurt distan nainte de a intra pe Kalinin
Prospekt. Bryson i Tarnapolski, aflai ntr-o banal Volga,
urmrir maina pe oseaua de centur pn la Prospekt Mira. La
scurt timp dup ce trecu de obeliscul satelitului Sputnik, placat cu

292

titaniu, Bentley-ul o lu la stnga, trecu pe lng alte trei cvartale,


ndreptndu-se ctre palatul proaspt renovat ce adpostea sediul
central al firmei Nortek.
Acolo, maina lui Labov intr n alt garaj subteran, de unde navea s mai ias pn la sfritul dup-amiezei.
Singurul element, oarecum imprevizibil, din programul lui
Labov era ora ntoarcerii lui acas. Avea soie, trei copii i era
cunoscut drept un familist care nu lipsea niciodat de la cin dect
dac avea de rezolvat vreo problem urgent sau dac Prinikov l
chema din nou la sediu. De cele mai multe ori, ns, limuzina lui
prsea garajul de la Nortek la ora apte sau apte i un sfert
seara.
n scara aceea, se prea c Labov inteniona s ajung acas la
timp ca s ia cina cu familia. La ora apte i cinci minute, Bentleyul su iei din garajul de la Nortek.
Tarnapolski i Bryson ateptau vizavi, ntr-un camion cu
remorc pentru livrri, de culoare alb. Tarnapolski l ntiina
imediat prin staia radio pe complicele su. Timpul era scurt, dar
trebuia s se ncadreze n program. Mai mult, era nc o or de
trafic intens n acel ora aglomerat.
Tarnapolski, care petrecuse muli ani la nceputul carierei
urmrind disidenii i infractorii mruni, cunotea perfect oraul.
Porni camionul, urmrind limuzina de la o distan convenabil
pentru a nu fi observat, apropiindu-se doar cnd oseaua era
suficient de aglomerat pentru a-i asigura acoperirea.
Cnd Bentley-ul o lu la stnga pe Kalinin Prospekt, ptrunse
ntr-un ambuteiaj. Un camion masiv, aezat de-a curmeziul
oselei, bloca toate benzile, mpiedicnd mainile s circule n
ambele direcii. Goarnele camioanelor trmbiau, mainile
claxonau n netire; oferi iritai scoteau capul pe geam i rcneau
njurturi spre nesbuitul camionagiu. Totul era n zadar; traficul
fusese blocat.
Camionul alb era oprit chiar n faa mainii lui Labov, celelalte
vehicule nconjurndu-l din toate prile. Complicele lui
Tarnapolski abandonase camionul cu optsprezece roi, pretinznd
c se duce dup ajutoare. Circulaia n-avea s fie reluat prea

293

curnd.
Bryson, mbrcat cu pantaloni negri, un jerseu cu guler colant
i mnui negre de piele, se ghemui pe podeaua camionului i
ridic trapa fixat n balamale. Era destul spaiu ca s poat
cobor pe osea, apoi s se trasc pe sub camion pe sub maina
lui Labov. n cazul puin probabil c vehiculele s-ar fi putut
deplasa civa metri, Bentley-ul nu putea s-o fac, pentru c era
blocat de camionul alb.
Micndu-se rapid, cu inima btndu-i puternic, Bryson se
strecur sub asiul Bentley-ului i gsi locul pe care-l cuta.
Dei fundul mainii era o mas compact de oel, aluminiu i
polietilen, exista o mic zon perforat unde era instalat filtrul de
aer. Acela era al doilea punct vulnerabil: la urma urmei, pn i
pasagerii unui vehicul blindat trebuia s respire.
Bryson fix rapid un filtru aderent din aliaj de aluminiu peste
supap un dispozitiv special conceput, controlat prin radio, pe
care Tarnapolski reuise s-l cumpere de la cunoscuii lui din
industria privat a echipamentelor de securitate. Dup ce se
asigur c dispozitivul este bine fixat, se strecur de sub main
i, tot neobservat, ajunse sub camion, a crui trap rmsese
deschis. Se ridic, intr n camion i nchise chepengul.
Nu, harao? E n regul? ntreb Tarnapolski.
Ladno, rspunse Bryson, s-a rezolvat.
Tarnapolski lu legtura cu oferul camionului ce bloca oseaua
i i ordon s se ntoarc la maina abandonat i s-o ia din loc,
chiar n clipa cnd ncepur s se aud sirenele miliiei.
Traficul fu reluat cteva minute mai trziu. Bentley-ul porni n
tromb, cu motorul ambalat, depi camionul alb i i continu
drumul pe Kalinin Prospekt. Apoi fcu obinuitul viraj la stnga,
pe o strad lateral, refcnd traseul de diminea.
n clipa aceea Bryson aps pe butonul transmitorului pe
care-l strngea n mn. n vreme ce Tarnapolski intra pe strad
dup Bentley, interiorul limuzinei fu inundat brusc de un nor gros
i alb de gaz lacrimogen. Automobilul ncepu s vireze dezordonat
dintr-o parte n alta, pn cnd se opri lng trotuarul unei strzi
pustii. Portierele limuzinei se deschiser brusc, iar oferul i Labov

294

coborr tuind. oferul inea n mn un pistol. Tarnapolski trase


camionul pe dreapta i cei doi brbai srir din cabin. Bryson
trase n direcia oferului, care se mpletici i czu. Tranchilizantul
rapid avea s-i ia piuitul pentru cteva ceasuri; datorit efectului
amnezic al narcoticului nu-i va aminti ce se petrecuse. Bryson
alerg spre Labov, care se prbuise pe trotuar, tuind. ntre timp,
Tarnapolski l urc pe ofer napoi la volanul limuzinei, scoase o
sticl cu votc ieftin, cumprat pe drum i vrs o bun parte
din coninutul ei n gura oferului i pe uniforma lui, lsnd sticla
pe jumtate goal pe scaunul de lng el.
Bryson privi n jur asigurndu-se c nu-i vedea nimeni; apoi l
mbrnci pe Labov n direcia camionului alb un vehicul de forma
unei cutii, ca multe altele din zon, greu de identificat, mai ales
pentru c plcile de nmatriculare, acoperite de noroi, erau ilizibile.
Puin nainte de ora opt, n aceeai sear, Dmitri Labov edea pe
un scaun metalic, legat fedele, ntr-un vast depozit prsit din
raionul Ceriomuki, nu departe de piaa de legume i fructe
pentru angrositi. Primria oraului confiscase cldirea de la un
clan de ttari care fusese prins vnznd ilegal diverse produse
restaurantelor fr s plteasc perul cerut de consilierii locali.
Labov era scund, purta ochelari, avea prul de culoarea paiului
i o fa rotund, plin. Bryson sttea n faa lui i i vorbea ntr-o
rus cu un vag accent de St. Petersburg motenit de la mentorul
su din cadrul Directoratului.
i se rcete mncarea. Am dori s te ducem acas nainte ca
soia dumitale s intre n panic. De fapt, dac joci corect i
cooperezi, nimeni nu va afla vreodat c ai fost rpit.
Ce? se stropi Labov. Te amgeti singur. Toat lumea tie
deja. oferul meu
oferul dumitale zace fr cunotin pe scaunul din fa al
limuzinei parcat lng trotuar. Orice patrul de miliie care o s
treac pe-acolo o s-i nchipuie c picotete, la fel de beat ca
jumtate dintre moscovii.
Dac ai de gnd s m droghezi, d-i drumul, zise Labov,
nspimntat i sfidtor n acelai timp. Poi s m i torturezi.

295

Sau s m ucizi. Dac ndrzneti. Ai idee cine sunt eu?


Sigur, spuse Bryson. De aceea te afli aici.
Ai idee care vor fi consecinele? tii a cui furie o vei strni?
Bryson ddu ncet din cap.
Mnia lui Anatoli Prinikov nu cunoate limite! i nu ine
cont de frontiere, amenin Labov!
Domnule Labov, te rog s m nelegi, n-am de gnd s-i
clintesc nici un fir de pr de pe cap, nici soiei dumitale, Masa, nici
micuei Iruka. N-o s trebuiasc s-o fac nu va mai rmne
nimic din ele dup ce-o s afle Prinikov.
Ce dracu vrei s spui? strig Labov, rou la fa.
D-mi voie s-i explic, spuse Bryson calm. Mine diminea
o s te conduc personal la sediul companiei Nortek. S-ar putea s
mai fi puin ameit de la tranchilizante, dar o s te ajut s intri n
cldire. Pe urm o s plec. Toate astea vor fi nregistrate de
videocamerele de supraveghere. Apoi, eful dumitale va fi foarte
dornic s afle cine sunt eu i de ce te nsoeam. O s ncerci s-l
convingi c nu mi-ai spus nimic. Bryson fcu o pauz. Dar i
nchipui c-o s te cread?
Ofensat, Labov ip:
I-am fost ajutor credincios, timp de douzeci de ani! N-am
fcut altceva dect s-i fiu credincios!
Nu m ndoiesc. Dar i poate permite Anatoli Prinikov s te
cread? Te ntreb dumneata l cunoti mai bine ca oricine. tii ce
fel de om e, ct de profund e suspiciunea lui. Dac Prinikov ar
bnui c exist fie i cea mai mic posibilitate ca dumneata s-l fi
trdat, ct timp crezi c te-ar mai lsa n via?
Labov ddu din cap, cu ochii mrii de groaz.
O s rspund tot eu la ntrebarea asta, continu Bryson. Tear lsa s trieti pn cnd ai afla c familia dumitale a murit n
chinuri cumplite. Pn cnd dumneata i toi cei de la firm i-ar
reaminti preul trdrii al slbiciunii.
Iuri Tarnapolski, care urmrise discuia de pe margine,
mngindu-i alene brbia, interveni:
i-l aminteti pe bietul Maksimov.
Maksimov era un trdtor!

296

Maksimov nu era de aceeai prere, zise blnd Tarnapolski,


n timp ce se juca cu revolverul, lustruindu-i eava cu o batist
alb.
tii c el i cu Olga aveau un bebelu? S-ar putea crede c
Prinikov i cru pe cei tineri i nevinovai
Nu! Destul! icni Labov, pmntiu la fa, respirnd cu
dificultate. Cunosc mult mai puin mult mai puin dect credei.
Nu tiu multe lucruri.
Te rog, zise Bryson prevenitor. Divagaiile sunt pierdere de
vreme i vor mri intervalul de timp n care eti plecat perioada
n care ai disprut i pentru care va trebui s dai socoteal. Vreau
s aflu despre aliana lui Prinikov cu Jacques Arnaud.
Sunt multe negocieri, multe pregtiri. Acum se accelereaz.
Sunt mai numeroase ca oricnd.
De ce?
Cred c el se pregtete pentru ceva.
Pentru ce?
L-am auzit odat vorbind la telefonul protejat cu Arnaud;
spunea ceva despre Grupul Prometeu.
Denumirea i suna familiar lui Bryson. O mai auzise. Da!
Jan Vansina o pomenise la Geneva, cnd ntrebase dac el era
cu prometeenii.
Ce e Grupul Prometeu? ntreb imediat Bryson.
Prometeu habar n-am. Nimeni nu are habar. Eu tiu prea
puin. Sunt puternici extrem de puternici. Nu mi-e clar dac
Prinikov le execut ordinele sau dac el le d ordine lor.
Cine sunt ei?
Sunt oameni importani, puternici
Ai mai spus asta. Cine sunt ei?
Sunt peste tot i nicieri. Numele lor nu se afl pe
pancarte, n anteturi sau documente oficiale. Dar Tolea Prinikov
face parte dintre ei, sunt sigur.
Dar Arnaud? l mboldi Bryson.
i el.
i mai cine?
Labov ridic sfidtor capul.

297

Dac m ucizi, Prinikov o s-mi lase familia n pace. De ce


nu m ucizi?
Tarnapolski l privi atent, cu un zmbet forat.
Labov, tii cum l-am gsit pe copilul lui Maksimov?
Se apropie de Labov, continund s-i lustruiasc revolverul cu
batista. Labov scutura din cap, ca un copil care nu vrea s aud
nimic. Dac ar fi avut minile libere i-ar fi astupat cu siguran
urechile. Bigui tremurnd:
Maestrul de Jad! Prinikov face pregtiri cu cu omul numit
Maestrul de Jad.
Tarnapolski i arunc lui Bryson o privire ptrunztoare.
tiau amndoi a cui era porecla. Aa-zisul Maestru de Jad era
un influent general din armata chinez Armata Popular de
Eliberare. Generalul Tsai, cu cartierul general la Shenzen, avea
faima unui om corupt i le facilitase anumitor concerne
internaionale ptrunderea pe imensa pia chinez desigur, n
schimbul unor atenii. Generalul Tsai era, de asemenea, cunoscut
n ntreaga lume drept colecionar de obiecte din jad, create n
China imperial. Se tia c accepta uneori cadouri sub forma unor
valoroase sculpturi de jad.
Labov sesiz schimbul de priviri ntre cei doi.
Nu tiu ce sperai s realizai, spuse el dispreuitor. Totul e pe
cale s se schimbe, iar voi n-o s putei mpiedica asta.
Bryson se ntoarse ctre Labov.
Cum adic totul e pe cale s se schimbe? ntreb el.
Au mai rmas doar cteva zile, zise Labov enigmatic. Mi s-au
dat doar cteva zile ca s pregtesc.
S pregteti ce?
Mecanismul a fost deja pus n funciune. ntreaga putere
urmeaz s fie transformat! Totul va iei la iveal.
Tarnapolski termin de lustruit revolverul, vr batista n
buzunar, apoi ndrept arma spre Labov.
Te referi la o lovitur de stat?
Bryson l ntrerupse:
Dar Prinikov deine deja puterea din spatele tronului n
Rusia! De ce dracu ar dori aa ceva?

298

Labov rse comptimitor.


Lovitur de stat! Ct de puin tii! Ce viziune ngust avei!
Noi, ruii, am renunat ntotdeauna bucuroi la libertate pentru
siguran i linite. i voi o s-o facei. Pn la ultimul.
De-acum forele sunt prea importante. Mecanismul e deja
instalat. Totul urmeaz s ias la iveal!
Despre ce dracu vorbeti? tun Bryson. Prinikov i colegii
lui aspir acum mai sus de lumea afacerilor au de gnd s preia
controlul guvernelor, asta e? I-au nnebunit bogia i puterea pe
care le dein?
Ne-ar prinde bine nite amnunte, prietene, spuse
Tarnapolski lsnd revolverul jos.
Guverne? Guvernele sunt depite! Uitai-v la Rusia ce fel
de putere are guvernul? Nici una! Guvernul e neputincios.
Corporaiile fac legea acum! Poate c pn la urm Lenin avea
dreptate capitalitii guverneaz lumea!
Dintr-odat, cu iueala unei cobre, mna dreapt a lui Labov se
ntinse civa centimetri, ct i permitea sfoara cu care era legat.
Fu suficient ca s nhae revolverul lui Tarnapolski, ce se afla
aproape lng el. Tarnapolski reaciona rapid, nfac mna lui
Labov i i-o rsuci cu putere ca s slbeasc strnsoarea
funcionarului. Pre de o clip, arma fu ndreptat n sus i napoi,
spre capul lui Labov. Omul prea s priveasc inta gura evii, fiind
ca hipnotizat; pe faa lui se aternuse un zmbet ciudat, blnd.
nainte ca Tarnapolski s-i poat smulge arma, Labov aps pe
trgaci.

299

20
Sinuciderea credinciosului aghiotant a lui Anatoli Prinikov
ddea o ntorstur neplcut evenimentelor. Labov fusese un
funcionar nemilos, ce folosise drept arme mortale faxul i
telefonul, ns moartea lui era o vrsare inutil de snge. Mai mult
dect att, constituia o complicaie, o abatere de la planul lor atent
pregtit.
oferul lui Labov avea s-i recapete cunotina n mai puin de
o or. Chiar dac i va aminti ceva despre limuzina inundat de
gaz lacrimogen, memoria lui avea s fie incoerent, nceoat. i
va da seama c uniforma i duhnea a votc ieftin, va gsi sticla pe
scaunul de lng el i va constata c pasagerul lui dispruse.
Panicat, va suna, fr ndoial, acas la Labov. Trebuia
prentmpinat aceast eventualitate.
Printre hrtiile lui Dmitri Labov, Iuri Tarnapolski gsise
numrul de-acas al funcionarului rus. De la telefonul su mobil
Bryson observase c Moscova prea npdit de astfel de aparate
Tarnapolski o sun imediat pe Maa, soia lui Labov.
Doamn Labov, zise el cu tonul servil al unui mrunt
funcionar, sunt Saa, de la birou. Scuze pentru deranj, dar Dmitri
mi-a cerut sa v sun i s v spun c el o s ntrzie puin. V
roag s-l scuzai. Cobornd glasul, adug pe un ton confidenial:
Oricum nu conteaz, de vreme ce oferul lui pare s fi dus iar
sticla la gur. Va trebui s gsesc alt om. Bun seara.
nchise nainte ca femeia s-i poat pune vreo ntrebare.
Povestea avea s fie crezut; astfel de ntrzieri erau inevitabile
n munca lui Labov. Cnd i dac oferul ar fi sunat, agitat i
dezorientat, femeia i-ar fi rspuns nfuriat sau iritat i i-ar fi
nchis imediat telefonul.
Totui, sinuciderea lui Labov era un amnunt care trebuia
camuflat ct mai bine cu putin. Opiunile lui Bryson i
Tarnapolski erau limitate, deoarece fostul KGB-ist nu voia s sune
la biroul de la Nortek; presupunnd c toate convorbirile telefonice

300

erau nregistrate, nu dorea s fie gsit vreo band magnetic cu


vocea lui. Trebuia improvizat rapid o soluie, o explicaie pentru
sinucidere, care s fie acceptat fr prea multe investigaii.
Tarnapolski propunea s pun n buzunarele lui Labov i n
servieta lui mai multe obiecte suspecte: cri de vizit soioase, cu
colurile ndoite, de la nite cluburi moscovite cu reputaie
dubioas, cunoscute pentru ghiduiile sexuale ce aveau loc n
camere tinuite, pe care le avea el i, gselnia suprem un tub
de unguent folosit de obicei la tratarea anumitor boli venerice
transmisibile. Era aproape sigur c asemenea escapade erau cu
totul strine unui om att de decent i srguincios ca Labov.
Dar tot att de sigur era c un astfel de om ar fi reacionat
violent dac s-ar fi aflat ntr-o asemenea situaie penibil.
Acum ncepea o curs contra cronometru, innd seama c,
ntr-un fel sau altul, Prinikov ar putea afla c trustul Nortek
fusese penetrat. Bryson tia c situaia putea scpa de sub
control. Limuzina lui Labov, cu oferul semicontient, putea fi
identificat de un miliian vigilent, care raporteaz la Nortek.
Soia lui Labov putea s sune la biroul lui, dintr-un motiv
oarecare. Riscurile erau enorme, iar Prinikov ar fi reacionat
rapid. Bryson trebuia s plece din Rusia ct mai repede cu
putin.
Tarnapolski conducea cu vitez maxim automobilul su Audi,
spre Aeroportul Vnukovo, aflat la treizeci de kilometri sud-vest de
Moscova. Era unul dintre aeroporturile pentru curse interne ce
deservea toate regiunile rii, dar mai ales sudul. Aranjase cu una
dintre noile firme private de aviaie pentru urgen un zbor de
noapte pn la Baku pentru un client bogat, un om de afaceri cu
mari interese financiare n Azerbaidjan. Tarnapolski nu intrase n
amnunte, menionase doar declanarea neateptat a unui
conflict de munc la o fabric al crei director fusese luat ostatic.
Dat fiind urgena cursei, fusese cerut o sum important de
bani ghea. Bryson o avea i o plti cu drag inim. Trebuia s-i
miluiasc i pe vamei, pentru grbirea ntocmirii documentelor.
Iuri, zise Bryson, la ce se ateapt Prinikov?
Bnuiesc c te referi la Maestrul de Jad. Aa e?

301

Da. tiu c eti cunosctor al armatei chineze. La KGB ai


lucrat n sectorul China. Deci, ce sper Prinikov s ctige de pe
urma unei aliane cu generalul Tsai?
Ai auzit ce-a spus Labov, prietene. n ziua de azi, guvernele
sunt neputincioase. Marile corporaii fac legea. Dac eti un gigant
ambiios i vrei s controlezi jumtate din pieele lumii, puini
parteneri sunt mai potrivii dect Maestrul de Jad. E un membru
de rang nalt al Marelui Stat Major al APE, primul rspunztor
pentru transformarea Armatei Populare de Eliberare ntr-una
dintre cele mai mari corporaii ale lumii. El este omul care se
ocup personal de toate afacerile sale.
Cum ar fi?
Armata chinez controleaz o uluitoare reea de afaceri,
ntreprinderi interconectate, integrate pe vertical.
Adic, de la fabrici de automobile la companii aeriene, de la
fabrici de medicamente la telecomunicaii. Proprietile lor sunt
numeroase dein hoteluri n toat Asia, inclusiv perla Beijingului
hotelul Palace. Posed i opereaz pe majoritatea aeroporturilor
chineze.
Dar tiam c guvernul chinez a nceput s-i foloseasc
autoritatea mpotriva armatei c premierul chinez a emis un
decret prin care ordona armatei s renune la toate afacerile sale.
A, Beijingul a ncercat, ns duhul malefic ieise deja din
sticl. Cum zicei voi americanii: pasta de dini a ieit din tub?
Poate e mai potrivit s vorbim despre cutia Pandorei, ns era prea
trziu. APE devenise de departe cea mai puternic for din China.
Dar nu i-au redus chinezii bugetul aprrii de mai multe ori
n ultimii ani?
Tarnapolski pufni:
i pe urm, tot ce-avea de fcut APE era s ias pe pia i s
vnd cteva arme de distrugere n mas naiunilor rebele. Dragul
meu Coleridge, puterea economic a APE depete orice
nchipuire. Acum au nceput s priceap importana strategic a
telecomunicaiilor. Lanseaz satelii i dein cea mai mare
companie de telecomunicaii din China; lucreaz mpreun cu
giganii Occidentului Motorola, Systematix, Nortek pentru a

302

dezvolta imense reele de telefonie mobil i sisteme informatice. Se


spune c APE stpnete acum cerul de deasupra Chinei, dar
singurul adevrat proprietar, responsabilul, omul din spatele
ntregii afaceri este Maestrul de Jad generalul Tsai.
Tarnapolski opri maina pe terenul de aterizare. Bryson vzu un
mic avion, un Iakovlev-112 nou-nou, ateptnd n spaiul de
decolare. Avionul avea un singur motor i patru locuri. Era
minuscul cu siguran cea mai mic aeronav din flota
companiei. Tarnapolski observ surpriza lui Bryson.
Crede-m, prietene, a fost cel mai bun pe care l-am putut
gsi ntr-un timp att de scurt. Au avioane mai mari i mai
frumoase, dar toate sunt n curs.
O s-i fac treaba, Iuri. Mulumesc. i rmn dator.
Consider-l un cadou de la un partener de afaceri
n clipa urmtoare Bryson auzi un scrnet de frne n
apropiere; cnd se ntoarse, vzu o camionet masiv, neagr ce se
ndrepta n vitez spre ei.
Ce dracu-i asta? exclam Iuri.
La pmnt! strig Bryson. La naiba! Nu avem arme!
Lsndu-se pe podeaua mainii, Tarnapolski trase un sertar
montat sub scaunul din fa n care se afla un adevrat arsenal.
Iuri i ntinse lui Bryson un pistol automat Makarov de 9 mm, apoi
scoase o mitralier Kalanikov Bizon, o arm Spetsnaz de
fabricaie ruseasc. Se auzi deodat sunetul impactului unui glon
i parbrizul mainii se albi. Bryson i ddu seama c geamul era
cel puin parial antiglon. Se ghemui sub el.
Maina nu e blindat, nu?
Superficial, rspunse KGB-istul, i puse arma pe umr i
inspir adnc. Folosete portierele, spuse el.
Bryson nelese. Portierele fuseser ntrite fie cu fibr de sticl
foarte rezistent, fie cu un compus sintetic, ceea ce nsemna c le
puteau folosi drept scuturi.
Urm o alt rafal, iar comandoul, vizibil prin fereastra
portierei, lu poziie de tragere.
O livrare special de la Prinikov, zise Tarnapolski aproape n
oapt.

303

A sunat soia, spuse Bryson n clipa cnd pricepu. Dar cum


de tiuse Prinikov unde s-i trimit trupele?
Poate c rspunsul era simplu: cea mai rapid modalitate de
ieire din Rusia era pe calea aerului i cei care fusese att de
nebun nct s-l elimine pe asistentul lui Prinikov trebuia s
prseasc ara fr ntrziere. Mai mult, lng Moscova erau doar
cteva aeroporturi i numai dou dintre ele operau cu avioane
particulare. O rezervare de ultim moment, fcut urgent
Prinikov calculase.
Tarnapolski deschise portiera din dreptul lui, sri pe pmnt, se
ghemui n spatele ei i trase o rafal de mitralier.
Unul dintre trgtori czu, dobort de Tarnapolski.
Bine ochit, coment Bryson.
O salv travers parbrizul alb-opac, aruncnd cioburi mrunte
de sticl n faa lui Bryson. Acesta deschise portiera din dreptul
lui, se ghemui n spatele ei i trase cteva focuri spre cei doi
atacatori rmai n picioare. n acelai timp, Tarnapolski trimise
alt rafal i nc un om se rsturn pe pista betonat de
aterizare.
Mai rmnea unul, dar unde era?
Bryson i Tarnapolski scrutar terenul strduindu-se s
observe vreo micare. Reflectoarele luminau pavajul pistei, dar nu
i cmpul din jur, unde al treilea om trebuia s fie ascuns, cu
arma pregtit.
Tarnapolski trase un glon spre locul unde i se pruse c vede o
micare, dar nu urm nici o ripost. Se ridic n picioare, se rsuci
i ainti mitraliera spre cealalt parte a pistei.
Unde dracu era?
Oamenii lui Prinikov aveau cu siguran ghete cu tlpi de
cauciuc ce le permiteau s se furieze fr zgomot.
Strngnd Makarovul cu ambele mini, Bryson ncepu s se
roteasc ncet n loc, micndu-se constant n sens contrar acelor
de ceasornic.
Cnd vzu mica pat roie ce dansa pe ceafa lui Tarnapolski,
apuc doar s strige:
La pmnt!

304

Era prea trziu. Un glon exploziv perfora easta lui Iuri


Tarnapolski, desfigurndu-l.
O, Doamne! url Bryson ngrozit i se rsuci.
Vzu licrul unei lumini reflectate i o micare vag, la cteva
zeci de metri distan. Al treilea trgtor se aezase lng
aeronav, folosind-o drept scut. Bryson ochi, rsufl ncet i trase
un glon direct la int.
Se auzi un strigt ndeprtat i zngnitul unei arme pe pavajul
pistei. Al treilea membru al comandoului, cel care-l omorse pe
Iuri Tarnapolski era mort.
Aruncnd o privire spre cadavrul prietenului su, Bryson alerga
spre avion. Alii, n numr mai mare, aveau s vin la aeroport;
singura lui ans era s urce la bordul avionului i s-l piloteze
singur.
Fugi spre aparatul Iakovlev-112, sri pe arip i se strecur pe
scaunul pilotului, nchiznd trapa n urma lui. i puse centura de
siguran, se ls pe sptarul scaunului i nchise ochii. Acum ce
urma? Pilotarea avionului nu era o problem; avea destule ore de
zbor i fcuse numeroase curse n anii petrecui la Directorat. Mai
greu era s navigheze n spaiul aerian rusesc fr aprobare i fr
sprijinul turnului de control. Nu avea de ales. ntoarcerea la
maina lui Tarnapolski nsemna intrarea n gura lupului.
Inspir adnc i nvrti cheia n contact. Motorul porni imediat.
Verific instrumentele de bord i rul ncet spre captul pistei. tia
c nu putea ignora turnul de control. S decoleze fr s ia
legtura cu controlorul de trafic aerian n-ar fi fost doar un risc,
poate chiar fatal, dar ar fi fost un gest considerat de ctre aviaia
militar rus drept o provocare. i msurile n-ar fi ntrziat s fie
aplicate.
Deschise microfonul i vorbi n englez, limba controlorilor de
trafic internaional.
Verificare Vnukovo, Iakovlev-112, Rosstran trei nou-nou F.
Numrul unu pentru pista trei, plecare imediat spre Baku.
Rspunsul veni dup cteva secunde, bruiat, dar energic:
Ce? N-am reinut, mai spune o dat.
Rosstran trei nou-nou F, repet el, pregtit pentru plecare

305

pista Vnukovo trei, gata de rulare.


Nu ai plan de zbor, Rosstran trei nou-nou!
Bryson insist:
Turnul Vnukovo, Rosstran trei nou-nou F, gata de rulare.
Urc i menin zece o mie. Altitudine prezumat dou sute cincizeci
la zece minute de la plecare. Frecvena de plecare unu-unu-opt
virgul cinci-cinci. Frecvena radio patru-ase-trei-apte.
Rosstran, oprete, repet, oprete! Nu ai autorizaie!
Turnul Vnukovo duc nite funcionari superiori de la Nortek
ntr-o vizit de urgen la Baku, zise el, arbornd arogana
caracteristic slujbailor lui Prinikov. Planurile de zbor trebuie s
fi fost nregistrate. Ai numrul meu matricol; poi s-l suni pe
Dmitri Labov ca s verifici.
Rosstran
Anatoli Prinikov o s fie extrem de suprat cnd o s afle c
te amesteci n afacerile lui, tovare controlor de trafic aerian,
poate c vrei s-mi spui numele dumitale i numrul de
identificare.
Urm o pauz de cteva secunde.
D-i drumul, se rsti vocea. Zbori pe riscul dumitale.
Bryson aps pe acceleraie, mri viteza spre captul pistei i
avionul se desprinse de sol.

306

21
Monseniorul Lorenzo Battaglia doctor n filosofie, curatorul ef
al Muzeului Chiaramonti, una dintre numeroasele colecii
specializate ce alctuiau Monumenti Musei e Gallerie Pontifice,
muzeele Vaticanului, n Citta del Vaticano nu-l mai vzuse de
muli ani pe Giles Hasketh-Haywood i nici nu era foarte ncntat
s-l rentlneasc.
Cei doi brbai se revzur ntr-o magnific sal de recepie,
tapetat cu damasc, de lng Galleria Lapidaria.
Monsenior Battaglia, de douzeci de ani curator al muzeelor
Vaticanului, era respectat n ntreaga lume pentru erudiia lui.
Giles Hasketh-Haywood, nedoritul su vizitator englez, i se pruse
ntotdeauna o creatur uor absurd, chiar hazlie, datorit
imenilor si ochelari rotunzi, cu ram de baga, a iptoarele
cravate de mtase care se nfoiau exagerat din nodul foarte strns,
a vestelor lui ecosez, a butonilor de aur n form de potcoav, a
vechii pipe din lemn de trandafir vrt neglijent n buzunarul de
la piept i a limbajului lui preios. Mirosea a tutun galben presat.
Fermector, dei cam onctuos. Hasketh-Haywood era un aristocrat
scrntit, n anumite privine, iar afacerile lui erau dubioase. De
ochii lumii, era comerciant de antichiti, dar n realitate vindea
obiecte preioase, de obicei furate.
Hasketh-Haywood, parial expert de art, parial escroc
desvrit, era genul de individ suspect care disprea ani la rnd,
pentru a-i face apoi apariia pe iahtul vreunui eic al petrolului
din Orientul Mijlociu. Dei evaziv n legtur cu trecutul lui,
circulau tot felul de zvonuri potrivit crora familia lui aparinuse
cndva marii nobilimi engleze, dar c scptase n perioada
postbelic laburist. Se spunea c fusese educat alturi de
vlstarele familiilor putred de bogate, dar cnd terminase coala, ai
si rmseser cu un munte de datorii. Giles era un neisprvit, un
potlogar, total lipsit de scrupule; i ncepuse cariera scond prin
contraband antichiti din Italia, mituindu-i pe funcionarii care

307

eliberau autorizaiile de export. i vindea mrfurile foarte ieftin,


dar prin minile lui trecuser i cteva lucrri de art
extraordinare. Dac nu doreai s tii cum ajunseser acestea n
posesia lui, era mai bine s nu ntrebi. Oameni ca HaskethHaywood erau tolerai n lumea comercianilor de art doar pentru
acele rare ocazii n care se puteau dovedi utili el se dovedise ntradevr util cndva monseniorului, mijlocind o anume tranzacie,
n urma creia monseniorul nlase rugi fierbini ca lumea s nu
afle despre ea. Cordialitatea manifestat acum de monsenior se
redusese considerabil, deoarece serviciul pe care i-l cerea HaskethHaywood l nspimnta.
Monseniorul Battaglia nchise o clip ochii, cutndu-i
cuvintele potrivite, apoi se aplec n fa i-i vorbi vizitatorului su
pe un ton grav:
Ceea ce propui dumneata, Giles, e cu totul exclus. E un
scandal n toat regula.
Monseniorul nu-l vzuse niciodat pe Hasketh-Haywood
tulburat i nici acum nu era.
Un scandal, monseniore?
Ochii de bufni ai lui Giles Hasketh-Haywood, mrii de
lentilele groase, exprimau amuzament.
Dar exist diverse tipuri de scandal, nu? De exemplu cel cear putea fi declanat de informaia conform creia un nalt oficial
al Vaticanului, un expert de renume mondial n arta i cultura
material a antichitii, preot hirotonisit pe deasupra, ntreine o
amant pe Via Sebastiano Veniero. Ei bine, unii oameni nu au
vederi att de largi ca noi, nu-i aa?
Englezul se ls pe sptarul fotoliului.
Dar banii, nu femeile, pot provoca o zarv mai mare. Iar
tnra i dulcea Alessandra se bucur n continuare de
confortabila ei proprietate, sunt convins. Confortabil unii ar
putea spune luxoas, innd cont de salariul mai degrab modest
al curatorului Vaticanului care o ntreine. Oft i ddu satisfcut
din cap. mi place s cred c mi-am adus contribuia la aceast
cauz demn de laud.
Monsenior Battaglia simea cum se mbujoreaz. O vn de la

308

tmpl ncepu s-i pulseze.


Ochelarii rotunzi cu lentile groase ncepur s-i dea lui Bryson o
cumplit durere de cap, dar se consol cu gndul c rezolvase
problema pentru care venise la Roma. Se simea epuizat. Dup ce
aterizase cu micul avion pe un aerodrom de lng Kiev, departe de
spaiul aerian rusesc, luase dou curse de legtur pe o linie
comercial spre Roma. La apelul telefonic dat monseniorului i se
rspunse imediat, aa cum bnuise, deoarece curatorul era
aproape ntotdeauna interesat de ofertele lui Giles HaskethHaywood.
Giles Hasketh-Haywood, una dintre numeroasele i atent
elaboratele biografii false ale lui Bryson, se dovedise deseori util
n fosta lui carier.
n calitate de cunosctor i comerciant de antichiti, era firesc
s cltoreasc n locuri precum Sicilia, Egipt, Sudan, Libia ca i
n multe alte pri. ndeprta suspiciunea ndemnnd la
suspiciune: un exerciiu elementar de derutare.
Atta timp ct autoritile alarmate l credeau contrabandist, nu
le trecea prin minte c ar putea fi spion. i cei mai muli dintre ei
erau bucuroi s-i accepte ateniile: la urma urmei, dac n-o
fceau ei, ar fi fcut-o alii.
Micul articol apru chiar n dimineaa zilei urmtoare n
LOsservatore Romano, ziarul oficial al Vaticanului, cu un tiraj de
peste cinci milioane de exemplare, vndut n ntreaga Iunie. Avea
urmtorul titlu: A FOST FURAT O PIES DIN COLECIA
VATICANULUI?
Conform relatrii, curatorii muzeului de la Vatican
descoperiser, n urma inventarului anual, c lipsea un joc de ah,
din timpul dinastiei Sung. Superbele piese din jad fuseser aduse
din China de Marco Polo, la nceputul secolului al XIV-lea i druit
dogelui Veneiei. Cesare Borgia obinuse jocul n 1500, iar dup
moartea lui fusese druit unuia dintre papii Casei Medici, Leon al
X-lea. Jocul apare chiar i n fundalul unuia dintre portretele lui.
n 1549, papa Paul al III-lea l-a folosit pentru a juca o partid cu
legendarul maestru de ah Paulo Boi, partid pe care a pierdut-o.

309

n articol era citat un purttor de cuvnt al muzeului de la


Vatican, care contesta informaia. Muzeul refuza ns s fac
dovada c se afla n posesia valorosului joc de ah. Mai era citat un
scurt comentariu indignat al curatorului ef monseniorul Lorenzo
Battaglia, care spunea c muzeul Vaticanului avea nregistrate
sute de mii de obiecte n cataloagele sale i c era inevitabil ca
unele s se rtceasc temporar; nu exista ns nici un motiv
pentru a trage n mod pripit concluzia c avusese loc un furt.
Bndu-i cafeaua cu lapte n apartamentul de la hotelul Hassler,
Nick Bryson citi articolul cu satisfacie profesional.
El nu-i ceruse att de mult monseniorului. La urma urmei,
dezminirile erau justificate. Legendarul joc de ah din timpul
dinastiei Sung se afla n continuare la loc sigur, ntr-unul dintre
sutele de depozite ale Vaticanului; asemenea majoritii
proprietilor Sfntului Scaun, nu fusese expus. Mai exact, de
peste patruzeci de ani. Nu fusese nici furat, ns cititorul nelegea
exact contrariul.
Bryson avea convingerea c acel articol va fi citit de cine trebuia.
Lu telefonul i sun o veche cunotin de la Beijing, un
funcionar chinez pe nume Jiang Yingehao, care avea acum un
post important n Ministerul de Externe. Cu zece ani n urm,
Jiang fcuse afaceri cu Giles Hasketh-Haywood; acesta recunoscu
imediat glasul afectat al lui Giles.
Prietenul meu englez, exclam Jiang. Ce plcere s te aud,
dup o tcere att de lung.
tii c nu-mi place s profit de prietenia noastr, spuse
Bryson, dar sunt ncredinat c ultima noastr tranzacie a fost
util pentru cariera dumitale. Nu c ai fi avut nevoie de asta,
desigur; ascensiunea dumitale n ierarhia diplomatic a fost de-a
dreptul impresionant.
Giles nu trebuia s-i mprospteze memoria prietenului su din
diplomaia chinez. Cnd i fusese prezentat prima dat lui Giles
Hasketh-Haywood, Jiang era un biet ataat cultural la ambasada
chinez de la Bonn. La scurt vreme dup ce luaser masa
mpreun, Giles i ndeplinise promisiunea, obinnd pentru Jiang
un obiect vechi de art chinez, extrem de valoros, la un pre mult

310

mai mic dect cel pe care l-ar fi luat dac l-ar fi vndut pe piaa
liber. Micul cal din ceramic roie, din timpul dinastici Han,
constituise un cadou special al lui Jiang pentru ambasador, menit,
fr ndoial, s ung roile carierei lui. De-a lungul anilor,
Hasketh-Haywood i furnizase prietenului su diplomat mai multe
obiecte nepreuite, printre care erau bronzuri antice i o vaz de pe
vremea dinastiei Qing.
i cu ce te-ai ocupat n toi anii tia? ntreb diplomatul.
Bryson oft adnc, profund mhnit.
Sunt sigur c ai vzut articolul acela absolut injurios din
LOsservatore Romano, spuse el.
Nu, ce articol?
A, drag, uit c l-am menionat. Oricum, un obiect
extraordinar s-a ntmplat s intre n posesia mea i m-am gndit
c un om cu attea relaii ca dumneata ar putea cunoate pe
cineva interesat de el. De fapt, am o teribil de lung list cu
poteniali clieni, extrem de interesai, dar, de dragul vremurilor de
altdat, m-am gndit s te sun pe dumneata primul
ncepu s-i descrie jocul de ah din jad, ns Jiang l ntrerupse:
O s te sun eu. Las-mi numrul dumitale de telefon.
Trecu o or pn cnd Jiang sun pe o linie protejat.
Gsise cu siguran ziarul Vaticanului, apoi dduse, plin de
entuziasm, cteva telefoane.
nelege, dragul meu prieten, c o asemenea ocazie nu se
ivete prea des, spuse Giles. E pur i simplu nspimnttor ct de
neglijente sunt unele mari instituii cu comorile lor, nu-i aa? Pur
i simplu nspimnttor.
Da, da, l ntrerupse Jiang nerbdtor. O s trezeasc un
mare interes, sunt sigur. Dac vorbim despre acelai lucru jocul
de ah din jad, dinastia Sung
Vorbesc ipotetic, desigur, dragul meu Jiang. nelegi asta.
Spun doar c, dac acest joc minunat s-ar ntmpla s fie
disponibil, poate ai vrea s dai de veste. Discret, bineneles
Da, da, cunosc pe cineva, sigur. E un general, tii, care
colecioneaz aa ceva, capodopere ale dinastiei Sung din jad
sculptat. E o pasiune mistuitoare pentru general. Poate i tii

311

porecla Maestrul de Jad.


Hm. Nu sunt sigur, Jiang. Chiar crezi c l-ar putea interesa?
Generalul Tsai e preocupat de repatrierea comorilor imperiale
care au fost prdate, de readucerea lor n ar. E un naionalist
nfocat, s tii.
Aa mi s-a dat de neles. Ei bine, a vrea s tiu ct mai
repede dac generalul e interesat, fiindc am de gnd s solicit
centralei de hotel s rein toate apelurile telefonice pentru mine
acei detestabili eici ai petrolului din Oman i Kuweit pur i simplu
nu nceteaz s m sune!
Nu! ripost Jiang. Acord-mi dou ore! Capodopera asta
trebuie s se ntoarc n China!
Bryson nu fu nevoit s atepte att de mult. Diplomatul l sun
dup numai o or. Generalul era interesat.
Dat fiind valoarea extraordinar a acestei lucrri, spuse
hotrt Bryson, insist s m ntlnesc personal cu clientul meu.
n acel moment, Bryson tia c-i putea impune propriile
condiii pentru ntlnirea cu generalul Tsai.
Dar dar desigur, bolborosi Jiang. Clientul nici nu i-ar dori
mai mult. El vrea s aib toate asigurrile c lucrarea e autentic.
Firete. Vor fi furnizate toate certificatele de provenien.
Bineneles.
ntlnirea trebuie s aib loc imediat. Nu admit nici o
ntrziere.
Asta nu e o problem. Maestrul de Jad e la Shenzen i
ateapt cu nerbdare s v ntlnii ct mai curnd posibil.
Bine, o s iau prima curs ctre Shenzen. Generalul i cu
mine vom avea o conversaie iniial.
Cum adic, o conversaie iniial?
Generalul i cu mine vom petrece n mod plcut o or sau
dou, o s-i art fotografii ale jocului de ah i, dac voi constata
c am stabilit nite condiii acceptabile, o s trecem la etapa
urmtoare.
Deci n-o s aduci jocul cu dumneata la ntlnirea cu
generalul?
O, Doamne, nu. La urma urmei, un asemenea client ar avea

312

posibilitatea s m demate dac ar dori. n ziua de azi trebuie s


fii foarte prudent, Cunoti deviza mea: nu negociez niciodat cu
strinii. Sigur, dup ce o s m ntlnesc cu tipul n-o s mai fim
strini, nu-i aa? Dac totul e n regul dac totul mi se pare n
regul putem discuta despre import, bani, toate detaliile alea
stupide i plictisitoare.
Generalul va insista s examineze jocul de ah, Giles.
Desigur, ns nu de la nceput. O, nu. China e un teritoriu
necunoscut pentru mine, nu-i cunosc pe tipii cu funcii mari deacolo. Cred c m-a simi un pic vulnerabil n ara aia. Dac
generalul Cutare vrea s-mi confite obiectul i s m expedieze la
una din fermele alea de varz ori ce-avei voi pe-acolo?
Generalul e un om de cuvnt, obiect cu rceal Jiang.
Instinctele m-au slujit teribil de bine n ultimii douzeci de
ani, prietene. N-a vrea s le ignor la aceast ultim ntlnire.
Omul trebuie s fie foarte atent cu voi, orientalii impenetrabili.
mbrcat extravagant cu o vest galben din piele de ied i un
costum ecosez din mtase i camir, Giles Hasketh-Haywood sosi
la Aeroportul din Shenzen, unde fu ntmpinat de un emisar al
generalului Tsai, n uniform verde nchis, fr grade, cu o apc
stil Mao. Emisarul, un brbat de vrst mijlocie cu un chip
impasibil, l trecu repede pe Bryson prin vam i biroul de
imigrri. Totul fusese pregtit dinainte; politicos, personalul
aeroportului nu control bagajele.
Dup ce ieir din biroul de imigrri, emisarul l mpinse tcut
pe Bryson pe o u neinscripionat, unde ateptau ali doi soldai
n uniforme verzi. Unul dintre ei scotoci fr jen prin bagajul lui
Bryson. ntre timp, cellalt ncepu s-l percheziioneze sistematic,
din cap pn-n picioare, tind pn i branurile eleganilor
pantofi englezeti din piele. Bryson nu fu surprins, dei scoase
strigate de indignare, potrivit rolului su de persoan pretenioas.
Venise nenarmat, anticipnd c va fi controlat nainte de-a i se
permite s se ntlneasc cu generalul; renunase la armele de foc
i la tot ce-ar fi fost ciudat s poarte Giles Hasketh-Haywood.
Riscul de-a fi prins, deci de-a compromite ntregul plan, era prea

313

mare.
n centura din piele moale a lui Hasketh-Haywood se afla ns
ascuns o arm. ntre dou fii din cea mai fin piele italian era
cusut o band metalic lung i flexibil, lat de vreo trei
centimetri i lung de treizeci, fcut dintr-un aliaj de aluminiu i
vanadiu, ascuit ca o lam de ras. Putea fi scoas repede i uor,
desfcnd un fermoar i trgnd cu putere. Era greu de folosit fr
s te rneti, dar, dac era mnuit adecvat, lama tia pn la os,
practic fr efort. n plus, Bryson era convins c se putea bizui, ca
de attea ori, pe talentul su de a improviza, de-a gsi arme acolo
unde alii nu vedeau, dar spera s nu fie nevoie. Soldatul n
uniform i ordon lui Bryson s-i scoat centura; o pipi, dar nu
gsi nimic suspect.
O limuzin Daimler neagr, ultimul tip, staiona cu motorul
pornit n faa terminalului. oferul, mbrcat n aceeai uniform
verde fr grade a armatei chineze, cu o expresie calm;
impenetrabil pe chip, i inea, umil, capul plecat.
Posomortul emisar deschise portiera din spate pentru Bryson,
puse valiza n portbagaj, apoi se aez pe scaunul din fa. Maina
demar i intr pe drumul de acces ctre aeroport, ndreptndu-se
spre Shenzen.
Bryson mai fusese la Shenzen, cu ani n urm, dar acum l gsi
complet schimbat. Ceea ce fusese cu doar douzeci de ani n urm
un stuc de pescari aflat pe frontier se transformase ntr-o
metropol zgomotoas, cu drumuri pavate n grab, cu complexe
de locuine i fabrici rsrite ca din pmnt. Din orezriile i
pmnturile nedeselenite ale deltei fluviului Zhu Jiang rsriser
zgrie-norii, centralele electrice i sectoarele industriale ale Zonei
Economice Speciale ale Chinei. La orizont se profilau nenumrate
macarale, iar cerul era acoperit de pcla cenuie a smogului.
Populaia n continu micare, aproape patru milioane de oameni,
era format n majoritate din steni, ademenii din zonele rurale de
promisiunea unor slujbe care le asigurau salarii de subzisten.
Shenzen devenise o metropol ce se dezvolta ntr-un ritm
ameitor, alimentat de combustibilul numit cu cel mai odios cuvnt
din China comunist: capitalism. Era vorba despre cele mai

314

denate i nemiloase forme de capitalism, despre isteria


periculoas a unui ora de frontier, unde criminalitatea i
prostituia scpaser de sub control. Panourile strlucitoare i
neoanele scnteietoare, magazinele elegante Louis Vuitton i Dior
nu erau, Bryson tia asta, dect o faad, n spatele ei se ascundea
srcia lucie, mizeria existenei sumbre a acelor mingong, barcile
din tabl ce adposteau zeci de muncitori nomazi, fr instalaii
sanitare, cu nite curi mici i murdare n care creteau gini
anemice.
Traficul era intens, nesat cu automobile de ultimul tip i
taxiuri roii, sclipitoare. Cldirile noi, nalte, cu arhitectur
modern, iar strzile pline de reclame luminoase, toate n chinez,
cu excepia cte unei litere latine ici acolo un M pentru
McDonalds sau KFC. Totul era foarte colorat restaurante
artoase, dar ieftine i magazine ce ofereau aparatur electronic
videocamere portabile i camere digitale, computere, televizoare i
casete video. Negustorii ambulani vindeau fripturi de porc i de
ra, dar i crabi vii.
Mulimea prea compact, oamenii mergnd umr lng umr,
dotai aproape toi cu telefoane mobile. Dar, spre deosebire de
Hong Kong, aflat la vreo treizeci de kilometri spre sud, aici nu se
zreau oameni n vrst practicnd gimnastic tradiional n
parcuri; de fapt, nu se vedeau deloc btrni. Perioada maxim de
edere n Zona Economic Special era de cincisprezece ani i doar
cei n putere erau acceptai.
Emisarul aflat pe scaunul de lng ofer se ntoarse i rosti:
Ni laiguo Shenzen ma?
Poftim? zise Bryson.
Ni budong Zhongguo hua ma?
Scuze, nu pricep graiul sta, rosti trgnat Bryson.
Emisarul l ntrebase dac mai fusese pe-acolo i dac nelegea
chineza; Bryson se ntreb dac nu cumva era pus la ncercare.
Engleza?
Englez sunt i asta vorbesc, da.
E prima oar cnd vii aici?
Da, prima oar. Un loc ncnttor mi-ar fi plcut s-l

315

cunosc mai bine.


De ce te ntlneti cu generalul?
Expresia de pe chipul emisarului devenise de-a dreptul ostil.
Afaceri, spuse scurt Bryson. Asta face generalul, nu?
Generalul e eful sectorului Guandong al APE, l contrazise
emisarul.
Pi, se pare c se fac multe afaceri pe-aici.
oferul mormi ceva, emisarul tcu, apoi se ntoarse.
Limuzina se tra prin incredibila aglomeraie de pe strzi.
n apropierea hotelului Shangri-La, oferul porni sirena i
aprinse lumina roie, urc pe trotuarul aglomerat, rcnind ordine
prin megafonul mainii, mprtiind pietonii speriai ca pe nite
porumbei, apoi iei n vitez din ambuteiajul creat.
Ajunseser n cele din urm la un punct de control intrarea
ntr-un sector puternic industrializat ce prea s se afle sub
controlul direct al armatei. Bryson bnui c acolo i avea
generalul Tsai reedina, poate chiar cartierul general.
Un soldat cu un registru n mn se aplec i fcu un semn
brusc spre emisar care cobor imediat din main. Maina i
continu drumul, trecnd pe lng nite cldiri cafenii, pn cnd
ajunser ntr-o zon cu aspect industrial, cu multe depozite.
Bryson deveni dintr-odat atent. Nu era reedina generalului.
Nengbunenggaosongwo, nisongwoqunar? ntreb el cu un
puternic accent englezesc, folosind sintaxa unui vorbitor care nu
prea tia limba. Vrei s-mi spui unde m duci?
oferul nu rspunse.
Bryson ridic tonul, vorbind acum cu fluena lui obinuit, cea
a unui indigen:
Nu suntem lng cazarma generalului!
Generalul nu primete vizitatori la reedina sa. E foarte
retras.
oferul vorbise pe un ton lipsit de respect, fr s foloseasc
apelativul domn, cum s-ar fi cuvenit. Era ceva deconcertant.
Generalul e faimos pentru luxul n care triete. i sugerez s
ntorci maina.
Generalul crede c adevrata putere se exercit pe nevzute.

316

Prefer s rmn n umbr.


Maina se opri n faa unui depozit vast, lng nite jeepuri i
camionete militare de culoare cafenie. Fr s se ntoarc i cu
motorul pornit, oferul spuse:
Cunoti povestea marelui mprat din secolul al XVIII-lea,
Qian Xing? El credea c pentru un conductor era important s
aib contact direct cu cei pe care-i conducea, fr ca supuii lui s
tie. Aa c a strbtut China n lung i-n lat, deghizat n ran.
nelegnd ce voia s spun oferul, Bryson l privi pentru prima
oar atent pe cel de la volan. njur n gnd. oferul era generalul
Tsai!
Daimlerul fu nconjurat de soldai, iar generalul ncepu s strige
ordine n tonkinez, dialectul su natal. Ua mainii se deschise i
Bryson fu nfcat de ambele brae de cte un soldat.
Zhanzhu! Nu te mica! rcni un soldat, ndreptndu-i arma
spre Bryson i ordonndu-i s-i in minile deprtate. Shoufang
xia! Bie dong!
Fereastra portierei din dreptul generalului cobor; generalul
rnjea.
A fost foarte interesant s discut cu dumneata, domnule
Bryson. ndemnarea cu care vorbeti limba noastr sporete pe
msur ce discutm. Asta m face s m ntreb ce-ai mai putea
ascunde. Acum i sugerez s-i ntmpini moartea cu senintate.
O, Iisuse! Adevrata lui identitate era cunoscut! Cum?
i de ct timp?
ntrebrile i se nvlmeau n minte. Cine ar fi putut dezvlui
adevrata lui identitate? Mai exact, cine cunotea trucul lui
Hasketh-Haywood? Cine tia c el avea s vin la Shenzen? Nu Iuri
Tarnapolski. Atunci, cine?
Fuseser trimise prin fax fotografii cu chipul lui, fuseser fcute
nite legturi. Dar n-avea sens! Trebuia s existe cineva apropiat
de general care s-l fi recunoscut, s fi ptruns dincolo de masca
de negustor englez de obiecte furate. Cineva care l cunotea; nu
exista alt explicaie.
Dup ce maina generalului Tsai se ndeprt, Bryson fu
mbrncit spre intrarea din depozit. n spate, un soldat inea arma

317

ndreptat asupra lui. Aprecie situaia, care nu era deloc roz. Ar fi


trebuit s-i elibereze o mn, preferabil dreapta i s scoat lama
de vanadiu din centur cu o micare rapid.
Pentru a reui trebuia s creeze o diversiune. Instruciunile
generalului erau clare: urma s-i ntmpine moartea.
Soldaii n-ar fi ezitat s trag n el, era sigur de asta, dac ar fi
fcut un gest brusc. Nu inteniona s le testeze viteza de reacie. Se
ntreba de ce fusese adus n acel depozit? Privi n jur. Hala imens
era destinat depozitrii i livrrii mijloacelor de transport. La un
capt se afla un enorm ascensor de marf, suficient de larg ca s
ncap un tanc sau o camionet. n aer plutea mirosul neptor de
ulei de motor i de motorin.
Camioane, tancuri i alte vehicule militare erau depozitate n
iruri compacte. Arta ca magazia unui prosper comerciant
angrosist de maini sau camioane, doar c pereii din beton i
podelele erau mnjite cu uleiul de motor scurs din vehicule i cu
reziduuri de la fumul de eapament.
Ce se ntmpla? De ce fusese adus acolo, cnd ar fi putut la fel
de uor s-l execute afar? Apoi l vzu pe brbatul care sttea n
faa lui, narmat pn-n dini. Un brbat pe care-l cunotea i care
se numea Ang Wu. i atunci nelese.
Ang Wu era unul dintre puinii adversari pe care-i ntlnise
vreodat i care-l impresionase cu fizicul lui. Ang Wu era un fost
ofier al armatei chineze, detaat la Bomtec departamentul
comercial al APE. El fusese reprezentantul local al APE n Sri
Lanka, unde chinezii expediaser arme ambelor tabere aflate n
conflict, semnnd discordie i suspiciune, alimentnd cu un
combustibil uor inflamabil resentimentele mocnite. Dincolo de
Colombo, Biyson i trupa de comando aleas pentru acea misiune
interceptaser o caravan cu muniie aflat sub controlul direct al
lui Ang Wu.
ntr-un schimb de focuri, Bryson l mpucase pe Ang Wu n
burt, doborndu-l. Inamicul lui fusese luat cu elicopterul i dus,
din cte tia, la Beijing.
Oare s fi avut i o alt conotaie acel incident, un neles
ascuns, vreun plan n care el fusese doar un pion? Ce se aflase cu

318

adevrat n spatele acelui incident?


Acum, Ang Wu se afla n faa lui Bryson, cu o mitralier AK-47
de fabricaie chinez atrnat pe umr i cu cte un pistol la
fiecare old. n jurul taliei avea nfurate, ca o centur, banduliere
cu gloane de mitralier, iar la glezne, vrte n teac nite cuite.
Bryson simi apsarea ferm a minilor soldailor. Nu-i putea
elibera mna ca s scoat centura fr s fie mpucat.
Vechiul lui inamic prea ncntat.
Sunt attea feluri de-a muri, zise Ang Wu. Totdeauna am
tiut c o s ne mai ntlnim. Atept de mult vreme revederea
noastr.
Cu o micare rapid scoase din toc una din arme, un pistol
semiautomat chinezesc i l cntri n mn, prnd s se bucure
de puterea lui de-a curma viei.
Acesta-i darul generalului Tsai pentru mine, rsplata lui
generoas pentru anii mei de serviciu. Un dar simplu: plcerea de
a te ucide. Va fi ceva foarte cum se spune intim i personal.
Zmbi satisfcut artndu-i dinii foarte albi.
Acum zece ani, la Colombo, mi-ai distrus splina tiai asta?
Aa c o s ncepem cu asta. Cu splina ta.
n mintea lui Bryson, enormul depozit se redusese la un spaiu
foarte mic, un tunel ngust n care el se afla la un capt i Ang Wu
la cellalt. Nu mai exista nimic altceva n afar de adversarul lui.
Bryson inspir profund.
Nu e o lupt corect, spuse el cu un calm forat, artificial.
Asasinul chinez zmbi i, ntinznd braul, inti cu pistolul
abdomenul lui Bryson. n timp ce dumanul lui trgea piedica,
Bryson ni nainte, rsucindu-se, ncercnd s scape din
strnsoarea soldailor, apoi
Se auzi un zgomot slab, ca de tuse i o mic gaur roie apru
chiar n centrul frunii largi a lui Ang Wu, care se prbui ncet, ca
un beiv adormit.
Aiya! ip un soldat, rsucindu-se i primind n cap al doilea
glon tras fr zgomot.
Al doilea soldat ip, ntinse mna dup arm, apoi se prbui
brusc la podea, cu tmpla zdrobit.

319

Brusc eliberat, Bryson se arunc la pmnt, de unde privi n


sus. Pe o pasarel de oel aflat la ase metri nlime, un brbat
nalt i corpolent, mbrcat ntr-un costum bleumarin, ieea din
spatele unui stlp de beton. n mn avea un Magnum 357, cu
amortizor. Faa brbatului se gsea nc n umbr, dar Bryson
recunoscu imediat acel mers apsat.
Brbatul i arunc pistolul.
Prinde-l, spuse el.
Bryson, nfac arma.
M bucur c nu i-ai pierdut ndemnarea, zise Ted Waller i
ncepu s coboare scara abrupt.
Ajuns lng Bryson l privi uor amuzat i spuse:
Partea grea abia acum ncepe.

320

22
Senatorul James Cassidy vzu titlul din The Washington Times
recepiona informaia c soia lui fusese arestat pentru deinere
de droguri, afirmaiile tendenioase privitoare la posibila
obstrucionare a justiiei i renun s mai citeasc. Deci, pn la
urm, totul ieise la iveal cauza unei profunde dureri personale,
ceva ce ncercase cu disperare s in departe de ochii nemiloi ai
presei. Un secret adnc ngropat fusese scos la lumin. Dar cum?
Sosind la birou la ase dimineaa, cu cteva ceasuri nainte de
ora lui obinuit, i gsise echipa deja adunat, artnd la fel de
palid i vlguit ca i el. Roger Fry intr direct n subiect:
The Washington Times te vneaz de ani de zile. n plus, am
primit deja mai mult de o sut de telefoane de la celelalte canale
mediatice, care ncearc s-o ncoleasc pe soia ta. sta-i un
adevrat covor de bombe, Jim. Nu pot controla situaia. Nici unul
dintre noi nu poate.
E adevrat? ntreb Mandy Greene, secretara lui de pres.
Mandy avea patruzeci de ani i lucra pentru senator de ase ani,
dar stresul i ngrijorarea parc o mbtrniser.
Vzndu-i ochii ncercnai, Cassidy i ddu seama c ea i
pierduse cumptul.
Ce spune mai exact presa? ntreb senatorul.
Mandy lu ziarul, apoi l arunc furioas.
Spune c acum patru ani soia ta a fost arestat pentru c a
cumprat heroin. C tu ai dat nite telefoane, ai cerut nite
favoruri, iar acuzaiile au czut i msura arestrii a fost anulat.
Obstrucionarea justiiei e fraza pe care au lansat-o.
Senatorul Cassidy ddu tcut din cap, apoi se aez n fotoliul
larg de piele i ntoarse spatele echipei lui, privind pe fereastr
lumina cenuie a dimineii nnorate din Washington.
Cu o zi n urm, primiser apeluri nregistrate de robotul
telefonic, att el, ct i soia lui, Claire, dar nu rspunseser.
Avusese un presentiment i dormise puin.

321

Claire era la casa prinilor ei din Wayland, Massachusetts.


Avea problemele ei; multe soii de politicieni aveau probleme, i
aminti cum ncepuse totul minorul accident de schi ce impusese
o operaie la coloan nite vertebre tasate. I se dduse percodan
pentru durerile postoperatorii. Curnd, devenise dependent de
narcotice pentru ncetarea durerii.
Doctorii nu-i mai dduser alt reet. i pomeniser de un grup
de control al durerii, specializat n consultaii. ns narcoticele i
fcuser cunoscut lui Claire o stare dulce de uitare, un spaiu
protejat de stresul i ncordarea vieii publice.
El se nvinuia pentru asta pentru c nu fusese acolo. Ajunsese
s neleag ct de ostil era lumea lui pentru ea. O lume care
pn la urma o marginalizase, iar Claire, att de frumoas, att de
cultivat, att de iubitoare, nu fusese crescut ca s rmn toat
viaa pe margine. Cassidy avea prea multe obligaii, prea muli
colegi pe care s-i tenteze, s-i lingueasc i s-i bat la cap s
fac ce trebuia. Pe Claire o ncerca o durere care nu era doar fizic.
El nu tiuse niciodat cu certitudine ce provocase aceast stare
izolarea sau accidentul, dar ncepuse s bnuiasc faptul c
depresiunea i dependena fuseser doar accelerate de spitalizarea
ei.
Disperat c nu mai putea obine reeta pentru narcotice,
tnjind dup o form de alinare despre care tia c era trectoare,
dar care-i fcea viaa suportabil, ea ncercase s cumpere de pe
strad o doz de heroin. Brbatul cu care se ntlnise fusese plin
de compasiune i i dduse dou pliculee cu drog. Ea i pltise cu
bancnote noi, luate de la bancomat.
Apoi omul scosese o insign i-o dusese la secia de poliie.
Cnd cpitanul aflase cine era ea, l sunase acas pe adjunctul
procurorului districtual, Henry Kaminer. Henry Kaminer i
telefonase fostului su coleg de facultate, Cassidy, care era
preedintele comisiei juridice a Senatului. Aa aflase.
Cassidy, i amintea de acel telefon, ezitarea, replicile stingherite
ce precedaser cutremurtoarea dezvluire. Fusese unul dintre
cele mai cumplite momente ale vieii lui.
Chipul delicat, marcat de durere al lui Claire i domina

322

gndurile. Cum de fusese att de orb fa de ceea ce se ntmpla n


propriul lui cmin, n csnicia lui? Putea oare activitatea public
s-l nstrineze pe un om att de mult de viaa sa particular?
Cassidy se ntoarse cu faa spre echipa lui.
Ea n-a fost o delincvent, spuse el apsat. Avea nevoie de
ajutor, fir-ar s fie. Avea nevoie de tratament. i l-a avut.
ase luni la dezintoxicare. Discret, fr zarv. Nimeni nu trebuia
s tie. Nu-i dorea priviri comptimitoare ori cu subneles, nici
ateniile de care se bucura o soie de senator.
Dar cariera ta ncepu Greene.
Blestemata mea de carier a fost cea care a adus-o n starea
aia. i Claire a avut aspiraii, s tii. i-a dorit o familie adevrat,
copii, un so iubitor pentru care familia s fie o prioritate. A vrut
s aib o via normal. Cred c nu cerea prea mult. A renunat la
aspiraiile ei pentru ca eu s pot fi cum m numea The Wall
Street Journal anul trecut? Polonius de pe Potomac.
Dar cum a putut s pericliteze toat munca ta, munca
noastr?
Mandy Greene nu-i putu stpni izbucnirea de mnie i
dezamgirea. Cassidy ddu ncet din cap.
Claire suferea cumplit. tia c toi o vor considera femeia care
putea s distrug cariera senatorului. N-o s nelegei niciodat
prin ce infern a trecut. Dar a mers pn la capt! ntr-un fel,
amndoi am fcut asta. i, am ieit la liman! Pn acum. Pn s
se ntmple asta.
Se uit la telefonul cu dousprezece linii, cu toate becurile
aprinse, care suna nencetat.
Cum, Roger? Cum au aflat?
Nu sunt nc sigur, zise Roger. Dar au obinut informaii
amnunite. O nregistrare electronic a dosarului arestrii, n
ciuda faptului c oficial a fost distrus. Suma considerabil retras
de Claire n seara cu pricina. nregistrri ale convorbirilor
telefonice ntre tine i Kaminer n seara arestrii.
Mai multe telefoane ntre postul privat a lui Kaminer i
cpitanul seciei de poliie. Consemnri ale convorbirilor dintre
ofierul care a arestat-o i secie. Au pn i nregistrarea

323

electronic a plilor pe care le-ai fcut la Silver Lakes pentru


dezintoxicarea ei.
Cassidy zmbi amar.
Nici un om nu putea s le tie pe toate. Au fost dezvluite cele
mai secrete date personale. Presupun c despre asta v avertiza
Societatea de supraveghere.
Ei bine, nu aa vor sta lucrurile, spuse Mandy Greene,
recptndu-i aerul de profesionist. O s lase impresia c tu ai fi
fcut campanie pentru respectarea intimitii deoarece aveai un
cadavru n propriul tu dulap. tii asta mai bine ca oricine.
Roger Fry ncepu s se plimbe prin birou cu pai mari.
E de ru, Jim, n-o s subestimez treaba asta. Dar cred sincer
c o s ieim cu bine din criz. O s fie mai ru nainte s fie mai
bine; cei din Massachusetts sunt convini c eti un om de
isprav, iar colegii ti, fie c te plac sau nu, tiu i ei acest lucru.
Timpul le vindec pe toate, chiar i n politic.
N-am de gnd s m conving de asta, Rog, zise Cassidy,
privind pe fereastr.
tiu c acum situaia arat urt, spuse Fry. Vor ncerca s te
rstigneasc. Dar tu eti puternic. O s le ari tu.
Nu nelegi, nu-i aa? Nu e vorba despre mine, ci despre
Claire. Prima fraz a oricrui articol de ziar ncepe cu Claire
Cassidy, soia senatorului James Cassidy. Asta poate continua zile
n ir, sptmni, dracu mai tie ct? N-o pot expune la aa ceva.
N-o pot pune ntr-o asemenea situaie. Nu va supravieui. Exist o
singur cale de a distrage atenia de la povestea asta, de-a o scoate
de pe prima pagin a ziarelor, din talk-show-uri, din jurnalele de
tiri i din editoriale.
Ddu din cap i vorbi pe tonul specific unui crainic al jurnalului
de actualiti:
Senatorul Cassidy confruntat cu investigaiile Senatului,
Senatorul Cassidy lupt s-i pstreze scaunul, Senatorul Cassidy
contest vinovia, Senator nsurat cu o toxicoman. Astea-s tirile
de pagina nti i ele pot continua la nesfrit. Senatorul Cassidy
demisioneaz din cauza unor afirmaii calomnioase. Acest ultim
titlu va ine prima pagin dou zile. Eforturile lui Jim i Claire

324

Cassidy, ceteni particulari, vor trece undeva pe ultimele pagini.


Acum cinci ani, i-am fcut soiei mele promisiunea c o s dm
uitrii povestea asta, orice s-ar ntmpla. Acum a venit timpul s
m in de cuvnt.
Jim, zise Fry, ncercnd s vorbeasc rspicat, e prea mult
incertitudine acum ca s iei vreo decizie silit. Te implor s mai
atepi.
Incertitudine? Senatorul rse cu amrciune. n viaa mea
nu am fost mai sigur ca acum. Apoi se ntoarse ctre Mandy
Greene. Mandy, e momentul s redactm o declaraie pentru
pres. Acum.

325

23
Bryson ncremeni cu rsuflarea tiat. Era ocat, avea mintea
amorit, de parc un fulger czuse din cer, prjolindu-i
luciditatea, blocndu-i circuitele raiunii. Totul era o nebunie, o
absurditate; i stpni cu greu un strigt.
Ted Waller!
Ghenadi Rosovski!
Marele
manipulator,
magicianul
artelor
oculte
care-i
transformase viaa ntr-o imens, inimaginabil impostur.
Bryson nfac pistolul semiautomat care-i fusese aruncat; l
simi n mn ca pe o prelungire, o parte a trupului sau. l
ndrept spre omul care tocmai i-l dduse. L-ar fi putut ucide pe
Ted Waller cu un singur glon bine intit, dar n-ar fi obinut
rspunsuri la ntrebrile care-l frmntau, nu i-ar fi satisfcut
nevoia de a se rzbuna pe mincinoii i manipulatorii care
fcuser din viaa lui o fars cumplit. Continu s in arma
ndreptat spre Waller, intind faa fostului su mentor, copleit de
furie i tulburat de ntrebri.
Ceea ce articula, cu un glas ncordat, sugrumat de emoie, fu
prima ntrebare care-i veni n minte.
Cine dracu eti?
Trase piedica pistolului i aps pe trgaci pn cnd arma
trecu pe foc automat. Era suficient o apsare cu arttorul i-ar fi
descrcat zece gloane n corpul lui Ted Waller, iar mincinosul s-ar
fi prbuit de pe pasarela nalt a depozitului.
Waller, un inta formidabil, nu avea nici o arm ndreptat spre
el. Sttea pur i simplu acolo, un brbat obez cu un zmbet
enigmatic pe chip.
Cnd Waller vorbi, glasul i reverber n spaiul cavernos:
Hai s jucm Adevrat sau Fals, zise el, evocnd vechiul
su exerciiu pedagogic.
Du-te-n m-ta, spuse Bryson ndrjit, cu vocea tremurndu-i
de mnie reinut. Numele tu real e Ghenadi Rosovski.

326

Adevrat, rspunse Waller, cu chipul impasibil.


Ai absolvit institutul de limbi strine la Moscova.
Adevrat.
Eti de la GRU.
Aproape adevrat. Mai exact, am fost.
Bryson ridic glasul pn cnd ajunse s strige:
i totul a fost o aiureal, tot rahatul acela pe care-l mncai
despre cum salvam noi omenirea! Ai lucrat tot timpul pentru
tabra advers.
Fals, zise Waller, cu voce limpede i puternic.
Destul cu minciunile, ticlosule! Destul cu minciunile!
Adevrat.
Lua-te-ar dracu, nu tiu ce naiba caui aici
Risc s-l imit pe generalul Tsai: cnd elevul e pregtit, apare
i profesorul.
N-am timp pentru tmpeniile tale budiste! tun Bryson.
Auzind zgomot de pai, se ntoarse. Doi soldai n uniforme verzi
intraser n depozit. Bryson trase cteva gloane i, n aceeai
clip, auzi explozia unui foc de arm, din spatele lui, deasupra, din
direcia lui Waller. Cei doi soldai se prbuir pe podea. Bryson se
aplec asupra cadavrului lui Ang Wu i ntoarse corpul inert cu
faa n sus, dup ce arunc pistolul lui Waller. Se atepta s apar
ali soldai, dar nu vzu nici unul. Trase pistolul din mna lui Ang
Wu i-l vr n buzunarul ridicolului costum din recuzita lui
Hasketh-Haywood. Ang Wu avea fixate la glezne cuite de
vntoare; Bryson le lu pe amndou, cu tot cu teci i le prinse
cu grij sub centur. Centura! i aminti de lama din vanadiu
dar acum avea arme mult mai eficiente.
Pe-aici! strig Waller, ntorcndu-se i disprnd n ungherele
ntunecate ale balconului cu perei de beton.
Cldirea era ncercuit.
Unde dracu te duci? rcni Bryson.
Unii dintre noi i-au fcut temele. Haide, Nick!
Avea de ales? Oricine, orice ar fi fost n realitate Ted Waller, avea
cu siguran dreptate: depozitul era nconjurat de soldai APE;
dac mai exista vreo ieire la parter i probabil c mai exista, ar fi

327

ajuns drept n braele dumanilor.


Al dumanilor lui direci. Bryson urc n fug treptele de oel i-l
vzu pe Waller disprnd n casa scrii, un spaiu larg, deschis,
dincolo de irurile lungi de vehicule militare.
Strecurndu-se printre rndurile apropiate de jeepuri,
camionete i camioane de fabricaie chinezeasc, Bryson alerg
spre casa scrii i-l zri pe Waller urcnd treptele cu vitez i
agilitate, cu acea graie de balerin care-l surprinsese ntotdeauna.
Bryson fiind mai rapid l ajunse pe Waller n cteva secunde.
Spre acoperi, spuse acesta. E singura cale de scpare.
Spre acoperi?
N-avem de ales. Or s vin curnd dup noi, dac nu cumva
au pornit deja. Waller respira greu. Exist o singur cas a scrii.
Un singur ascensor de marf, dar e cumplit de lent.
Cnd ajunser pe palierul de la al treilea nivel, auzir strigte i
paii celor care i urmreau.
La naiba, zise Waller. N-ar fi trebuit s mnnc pateu asear.
Ia-o tu nainte.
Bryson se repezi n sus pe scri. Ajunse la ultimul nivel i iei
ntr-o imens parcare, cu iruri nesfrite de tancuri i camioane.
Ce dracu urma acum? Ce-avea Waller n minte?
S se arunce de pe acoperiul cldirii? S sar pe construcia
alturat?
D foc la poduri, zise gfind Waller cnd iei din casa scrii,
iar Bryson nelese ce voia s spun fostul lui mentor.
S blocheze drumul urmritorilor dar cum? Cu ce? Nu existau
ui care s poat fi ncuiate, nici baricade n schimb, existau
vehicule berechet, sute. Alerg la cel mai apropiat ir, ncerc
mnerul portierei, dar ua era ncuiat. La naiba! Fugi la
urmtoarea main; tot ncuiat. Nu era timp pentru aa ceva!
Observnd un ir de jeepuri decapotabile, fugi ctre ele.
Scoase din teac unul din cuitele lui Ang Wu, sfie prelata,
vr mna i deschise portiera pe dinuntru. Cheia era n contact.
Waller rmsese departe de casa scrii i vorbea la telefonul mobil.
Bryson nvrti cheia n contact, ambal motorul jeepului i porni
cu vitez maxim spre scar.

328

Apropiindu-se, constat c vehiculul era prea larg ca s intre pe


ua dinspre scar, lucru ce servea de minune scopului su.
Cu un trosnet puternic, jeepul se izbi n zidul de beton. Botul
intr prin deschiztur, apoi se ls civa zeci de centimetri dup
ce roile din fa se desprinser i se rostogolir peste dou, trei
trepte. Reui cu greu s deschid portiera din dreptul lui i se
strecur afar prin spaiul ngust dintre main i zidul alturat.
Obinuse astfel un scurt rgaz, deoarece mpingnd mpreun,
mai muli oameni ar fi putut da la o parte vehiculul.
Nu era suficient! Cutnd prin celelalte maini, zri ceea ce
sperase cu disperare s gseasc: un butoi de dou sute douzeci
de litri, din oel, plin cu carburant. l rostogoli spre jeep, trase de
cepul din plastic, l deurub i-l scoase. Benzina ncepu s curg,
formnd o balt n jurul vehiculului. Rostogoli iar butoiul,
ntorcndu-l cu fundul n sus; lichidul ncepu s curg formnd
vrtejuri n jurul roilor mainii, nainte de a se prelinge n jos, pe
scri. Mirosul de benzin era sufocant.
Abia goli butoiul n casa scrii i auzi paii apsai ai soldailor
care urcau spre acoperi.
i scoase cravata; o mbib n benzin i o vr n cepul
butoiului gol. Recipientul era plin cu vapori de benzin. Poate c
proporia nu era ideal, dar el tia dintr-o ndelungat experien
c avea s reueasc. Scoase bricheta i apropie flacra de fitilul
improvizat. Cravata se aprinse i Bryson arunc butoiul peste jeep,
n casa scrii; apoi sri napoi i-o lu la goan.
Explozia puternic transform casa scrii ntr-o mare de foc, un
infern galben, vuitor. Waller ncepu s fug pe acoperi, n cteva
secunde, urm alt explozie, cea a rezervorului jeepului. Flcrile
i orbeau, iar fumul gros era sufocant.
Bryson se opri cnd ajunse la mijlocul acoperiului; Waller
nainta n salturi spre el, rou la fa i transpirat.
Bine lucrat, spuse Waller. Dinspre casa scrii se auzeau
ipete puternice, care fur curnd acoperite de un zgomot mai
intens, larm ce venea de deasupra: huruitul elicelor unui
elicopter. Un elicopter blindat, vopsit n verde i cu pete pentru
camuflaj, se afla exact deasupra lor, plannd n dreptul unei

329

suprafee libere, apoi cobor ncet pe acoperi. Bryson icni.


Elicopterul era un Apache AH-64, aparinnd evident armatei
americane i avea nscris pe coad un numr de cod.
Waller alerg spre el apsat, aplecndu-i instinctiv capul, dei
nu era nevoie. Bryson ezit o clip nainte de a-l urma.
Pilotul era mbrcat n uniforma armatei americane. Cum era
posibil? Dac Directoratul nsemna GRU, cum reuise Waller s
obin un elicopter american de lupt?
n timp ce urca, l vzu pe Waller ntorcndu-se i privind
alarmat peste umrul lui. Waller strig, zise ceva ce Bryson nu
nelese, dar se rsuci i vzu zeci de soldai ai APE ieind din
ascensorul pentru marf, la vreo treizeci de metri distan, n
partea opus infernului care fusese casa scrii. Simi brusc o
explozie de durere n spate, n partea dreapt. Fusese mpucat!
ip de durere, n timp ce Waller l prinse de bra i-l trase n
elicopterul care se nla.
Fusese rnit de mai multe ori, dar acum era mai ru ca oricnd.
n loc s cedeze, durerea sporea; fusese atins un nerv.
i ddu seama c sngereaz puternic. l auzi pe Waller
spunnd:
un elicopter al armatei americane, n-or s ndrzneasc s
ne arunce n aer incident internaional, iar generalul Tsai nu-i
att de nebun nct s
Vocea lui Waller se stingea i revenea, ca la un aparat de radio
cu recepie slab.
n regul, Nicky? trusa de prim-ajutor, dar e o infirmerie
la aeroportul din Hong Kong curs lung i nu vreau s
ntrzii Pe urm: Medicii din secolul al XVIII-lea trebuie s fi
tiut ei ceva, Nicky. Poate c-i bine s sngerezi din cnd n cnd
i pierdea i i recpta cunotina, ntr-un caleidoscop de
imagini. Era o pist de aterizare pe un heliport, cine tie unde.
Se afla ntr-o cdire modern i era dus n grab pe un culoar
lung. O infirmier sau doctori n halat alb i cosea rana
unghiul de durere, surprinztor, de un alb incandescent, urmat de
coborrea abrupt i rapid n ntunericul unui somn profund,
provocat de narcotice.

330

Adevrul? Vreau s-l dau n gt pe individ.


Adam Parker era furios i nu-i psa c Joel Tannenbaum,
avocatul lui, pricepuse asta. Luau masa de prnz mpreun, la
Patroon, un restaurant de lux unde se servea biftec n snge.
Pereii ncperii erau lambrisai cu lemn de culoare nchis i
mpodobii cu gravuri realizate la computer. Parker rezervase un
separeu, unde cei doi puteau fuma trabucuri Romeo i Julieta
avnd n fa cte un pahar de martini.
Tannenbaum lucrase la Revista de drept de la Columbia,
condusese departamentul de litigii la firma de avocatur
Swarthmore Barthelme, dar rmsese un biat de cartier, un puti
argos crescut n Bronx.
Tipilor de genul sta nu le place s fie dai n gt. nghit
oameni ca tine ca pe lichiorul de ment de dup cin. Iart-m,
Adam. N-o s m apuc s te mint. tii bancul acela vechi cu
oarecele care a ncercat s reguleze un elefant? Crede-m, n-ai
vrea s te sui pe spinarea elefantului.
Scutete-m, zise Parker. Am mai fcut destule rele
mpreun, tu i cu mine. i cer doar s ntocmeti cteva
documente. Un ordin de interdicie.
Care s spun ce?
S le interzic s amestece datele de la Infomed cu cele din
alte surse de informaii avem pentru toate astea acorduri de
confidenialitate care trebuie onorate. Spune-le c deinem dovezi
c acioneaz prin violarea acestor acorduri ncheiate i convenite,
bla-bla-bla.
Adam, astea-s nimicuri.
Bineneles, dar vreau s-i ncurc, nu vreau s le uurez
viaa. i nchipuie c m pot nghii uor, iar eu vreau s le
servesc un rahat s m in minte.
Au batalioane de avocai la dispoziie. Pot anula ordinul n
dou minute.
Nimic legat de lege nu dureaz doar dou minute.
Cinci.
O s iau ce pot obine. Treaba e c n-am de gnd s stau cu

331

minile-n sn.
Iar eu ar trebui s fiu emoionat de lirismul tu?
innd cont de onorariul tu, da.
Adam, te cunosc de ct cincisprezece ani? Ai fost naul meu
de cununie
Csnicia a durat opt luni. Trebuia s-i fi cerut cadoul napoi.
Crede-m, unii au fcut-o.
Tannenbaum sorbi cu grij din paharul de martini.
Voiai s spui ceva.
Adam, eti un tmpit, un idiot, un ticlos arogant, care crede
c le tie pe toate, fr pic de modestie. Probabil c din cauza asta
te-ai descurcat att de bine. Dar acum? Pentru prima dat n via
eti pe dinafar.
S i-o trag.
Sunt avocat. Eu le-o trag altora.
Tannenbaum ddu din umeri.
Tot ce vreau s-i spun e s-i evaluezi propriile fore, Adam.
Asta te-au nvat la Facultatea de Drept de la Columbia?
Mcar de-ar fi fcut-o. Ascult, n-ai nevoie de mine pentru
treaba asta. Te afli aici pentru c vrei sfatul meu. Aa c ascult ce
ncerc s-i spun. Toate firmele de avocatur ct de ct importante
se afl n relaii cu Systematix ori cu asociaii lor. Uit-te n jurul
tu ce vezi? Mese pltite din conturile de cheltuieli. O porie
substanial din ceea ce pn la urm e rambursat de clientul,
vnztorul sau cumprtorul preferat al tuturor: Systematix.
i nchipuie c sunt vreun afurisit de Standard Oil al
informaiilor.
Nici mcar nu cuta analogii istorice. Pe lng Systematix,
Standard Oil e o biat plcintrie. Le provoac cineva neplceri?
Parc tu spuneai c viaa nu e echitabil. Cert e c Departamentul
de Justiie acioneaz de parc ar fi o filial de-a lor. Compania
asta i-a ntins tentaculele peste tot.
Vrei s m prosteti.
Jur pe mormntul mamei mele c aa e.
Mama ta triete n Flatbush.
Dar ideea rmne n picioare. i-au cumprat compania. Le-

332

ai luat banii. Acum te pori ca un cine n cuc.


Ascult ce spui.
Nu, tu ascult-m pe mine. O s le par ru c s-au pus cu
Adam Parker. Dac n-o s faci tu actele, o s gsesc pe altcineva.
Sigur, am luat banii, dar nu prea am avut de ales. A fost o preluare
forat.
Adam, zu c n-ai vrea s ai de-a face cu oamenii tia. Tu
m cunoti. Puine lucruri m sperie pe lumea asta. Dar acum ei
bine, crede-m cnd i spun c nu e o afacere obinuit. Ei se
conduc dup propriile lor reguli.
Parker i termin paharul de martini i mai ceru unul.
Oi fi eu tmpit, un ticlos arogant, dar nu sunt fraier, zise el
cu ncpnare. S-i spun ceva. Trntorii de la Systematix or s
m in minte.
Camera dumneavoastr preferat e pregtit, domnule
Parker, spuse administratorul de ndat ce Parker apru la hotelul
St. Moritz.
Administratorul tia c lui Parker i plcea s tie c personalul
hotelului luase not de preferinele lui. Dar n timpul vizitelor sale
ocazionale n Manhattan, lui Adam Parker i mai plcea i s-i
ngduie satisfacerea unor preferine mai puin obinuite. n acea
diminea, i dduse telefon lui madame Sevigny, cum se numise
singur, care-i promisese dou jeunes filles, cele mai rafinate pe
care le avem.
Madame Sevigny nu-i fcea reclam n nici un ziar, toi clienii
ei majoritatea oameni bogai i influeni, care triau n alte zone
ale rii trebuia mai nti s-i fie prezentai. n ce-o privea,
garanta discreie absolut. Fetele ei tiau c o indiscreie putea fi
fatal. i mai tiau c, dac respectau ntocmai regulile stricte
impuse de madame Sevigny, puteau strnge o sum considerabil
n numai doi ani. Madame Sevigny pltea un medic care
supraveghea analizele sanguine i examenele ginecologice ale
fetelor, pentru a fi sigur c sntatea i igiena lor erau
ireproabile. Toate practicau exerciii fizice i ineau regimuri
alimentare stricte. nainte de fiecare ntlnire, madame Sevigny le

333

inspecta personal. Dac considera necesar, sprncenele erau


pensate, pielea curat de cruste i hidratat, tlpile frecate cu
piatr ponce, genele vopsite, picioarele epilate, unghiile pilite. E
att de greu s fii o frumusee natural, ofta madame Sevigny la
inspecia final a fetelor.
Exact la ora zece seara, un telefon de la recepia hotelului
anun sosirea fetelor. Pe Parker, tolnit ntr-un fotoliu, mbrcat
ntr-un halat de baie alb, l cuprinse un val de cldur.
Dup stresul pe care-l ndurase de cnd Systematix i preluase
firma, avea nevoie de relaxarea asta. ncordarea durase prea mult.
i dduse ntotdeauna instruciuni exacte lui madame Sevigny,
dup cum i explicase btrnul magnat al semiconductorilor, care-i
vorbise prima dat n termeni elogioi despre serviciile speciale ale
doamnei respective, n-avea rost s bat cmpii. Ceea ce i se
pregtise n acea sear era genul de aventur pe care soia lui o
femeie pasionat de echitaie, foarte moral pur i simplu n-o
putea nelege.
Dup cteva minute, se auzi un ciocnit la u.
Numele meu e Yvette, zise dintr-o suflare superba brunet
sculptural.
Iar al meu e Eva, spuse blonda zvelt.
nchiser ua n urma lor.
i place?
Parker afi un zmbet larg.
Foarte mult, zise el. Dar parc madame Sevigny spunea c
vor veni Yvette i Erica.
Erica s-a mbolnvit, spuse Eva. M-a trimis pe mine i m-a
rugat s-i transmit scuzele ei. Suntem ca dou surori.
Cred c n-ai s fii dezamgit.
Sunt sigur c nu, zise Parker, privind plin de speran
servieta gri pe care o ducea Yvette. V pot oferi ceva?
Cele dou fete schimbar o privire i ddur din cap.
S ncepem?
V rog, zise Parker.
O or mai trziu, Parker era cu minile legate de stlpii din
alam ai patului, cu earfe din mtase neagr, gemnd de plcere

334

n vreme ce fetele i plesneau i-i mngiau pe rnd carnea


nroit. Erau pricepute; de cte ori ajungea aproape de orgasm, i
concentrau atenia n alt parte, masndu-i braele i pieptul cu
degete incredibil de catifelate i puternice totodat. Yvette i
dezmierda acum trupul cu snul ei moale, n timp ce Eva pregtea
ceara fierbinte.
Ceara de albine parfumat se prelingea pe corpul lui,
producndu-i n egal msur durere i plcere.
Da, gfi el, aproape n delir. Da.
Bustul i lucea de transpiraie.
n cele din urm, Yvette l ncalec primindu-i brbia,
nvluindu-l cu cldura ei. Legturile din mtase fuseser slbite,
pentru ca el s-i poat ridica spinarea. Degetele Evei i masar
umerii, apoi gtul.
Iar acum o ultim plcere pentru tine, i opti Eva la ureche.
Abia avu timp s zreasc licrul firului metalic ascuit ca o
lam nainte ca ea s i-l nnoade n jurul gtului.
O, Doamne, gemu el, apoi firul i tie cartilajul, esutul
conjunctiv i vasele de snge, strpungndu-i arterele carotide,
traheea i esofagul.
Yvette, cu ochii nchii, pierdut n propria-i plcere, simi mai
nti slbirea ereciei brbatului. Deschise ochii i vzu capul
brbatului prbuit n fa i pe cealalt fat, care-i zicea Eva,
innd n mn un la din metal strlucitor. S fi fost vreo nou
jucrie erotic?
Iar acum e rndul tu, zise Eva i prinse gtul lui Yvette n
laul metalic.
Yvette vzu sngele de la beregata brbatului, ca o cravat de un
rou intens, dup care i pierdu cunotina.

335

24
Se trezi ncet, cu dureri n tot corpul, cu capul vuind.
Sttea pe un fotoliu cu sptarul lsat, ntr-un avion mic i
luxos, acoperit cu o ptur. Hublourile erau ntunecate; zgomotul
i vibraiile indicau faptul c se aflau n zbor. n cabin mai erau
doi pasageri. Un brbat de vreo patruzeci de ani, ntr-o uniform
bleumarin de steward, blond i cu prul tuns scurt, moia n
partea umbrit din spatele cabinei. Iar vizavi de Bryson, ntr-un
fotoliu larg, se afla Waller, care citea dintr-un volum legat n piele,
la lumina unei veioze.
Bun seara, tovare Rosovski, zise Bryson n rusete. Ce
citii?
Bolborosea cuvintele, de parc ar fi fost drogat. Waller ridic
privirea i schi un zmbet.
Zu c n-am mai vorbit limba asta afurisit de zeci de ani,
Nicky. Sunt sigur c am cam uitat-o. Dar ca s-i rspund la
ntrebare, reciteam Dostoievsky. Fraii Karamazov. Doar ca s-mi
confirm prerea c e un scriitor mediocru. Un subiect sinistru,
consideraii morale stngace i platitudini luate din Gazeta Poliiei.
Unde ne aflm?
Cred c suntem deja deasupra Franei.
Dac m-ai tratat cu niscaiva chimicale, cred c ai aflat de la
mine tot ce voiai.
Ah, Nick, ofta Waller, tiu c-i nchipui c nu poi avea
ncredere n mine, dar singurul medicament pe care l-ai luat a fost
un calmant. Din fericire, la Chek Lap Kok exist o clinic destul de
bine utilat. Ai avut o ran destul de urt. Se pare c-i a doua n
rstimp de cteva sptmni, cea dinainte fiind o zgrietur
superficial la umrul stng. Te vindecai rapid, dar ai cam nceput
s mbtrneti, s tii. Acesta-i un joc pentru tineri, ca fotbalul
american. i-am mai spus asta cnd te-am concediat, acum cinci
ani.
Cum m-ai gsit?

336

Waller ddu din umeri, lsndu-se pe sptarul fotoliului.


Avem resursele noastre, att electronice, ct i umane, dup
cum bine tii.
Destul de ndrznea ideea de a folosi un elicopter militar
american ntr-un spaiu aerian strin.
Nu tocmai. Doar dac ntr-adevr crezi nscocirile lui Harry
Dunne, cum c noi am fi vreun elefant slbatic, rtcit de turm.
Pretinzi c nu-i adevrat?
Nu pretind nimic, Nick.
Ai recunoscut deja c eti rus prin natere. Ghenadi
Rosovski, nscut la Vladivostok, pregtit de GRU pentru a deveni
agent n rezerv, antrenat de efii Serviciilor Secrete Sovietice
specialiti n limba englez, n cultura i stilul de via american,
corect? i un ahist extraordinar. Iuri Tarnapolski mi-a confirmat
toate astea. Chiar i n tinereea dumitale erai celebru unii i
spuneau Vrjitorul.
M flatezi.
Bryson se uit la fostul su mentor. Waller numele sub care l
cunotea el, n msura n care l cunotea prea foarte relaxat.
Undeva n subcontientul meu, continu Waller, am bnuit
dintotdeauna c exista posibilitatea minim ca dosarul meu de la
GRU s ajung ntr-un seif bine pzit al Serviciilor Secrete
Americane. Tot aa cum un cadavru de mult ngropat poate iei din
mormnt la o inundaie. Dar, zu aa, cine ar fi prevzut ce s-a
ntmplat? Nici mcar noi. Toi i bat joc de CIA pentru c n-a
anticipat prbuirea Uniunii Sovietice. Fr a le lua aprarea,
treaba asta mi se pare incorect ce naiba, nici mcar Gorbaciov
n-a presimit ce-avea s se ntmple.
Nu cumva evii marea ntrebare nerostit?
De ce n-o pui?
Eti sau nu agent GRU?
Am fost; nu sunt. E suficient de clar?
Oarecum, dar totui vag.
Am dezertat pe cnd eram n America.
i-ai trecut de partea noastr.
Firete. Am cutat s intru n legalitate.

337

Cnd?
n 1956. Sosisem n 1949, pe cnd aveam paisprezece ani;
atunci numeroase biografii false nu erau minuios verificate. Pe la
mijlocul anilor cincizeci m-am luminat i-am ntrerupt legturile
mele cu Moscova. Pn atunci vzusem i-auzisem destule despre
tovarul Stalin ca s mi se spulbere iluziile juvenile despre
viitorul luminos al lumii comuniste. Dup criza rachetelor
cubaneze, muli i-au dat seama de stupizenia, prostiile i
slbiciunea fundamental a CIA. Atunci am nfiinat, mpreun cu
Jim Angleton i ali civa, Directoratul.
Bryson ddu din cap, meditnd la cele auzite:
Cnd un agent GRU dezerteaz n timpul misiunii, trebuie s
existe nite consecine. efii lui de la Moscova vor fi foarte
dezamgii, vor amenina cu represalii i, inevitabil, le vor aplica.
Totui, susii c adevrata dumitale identitate a rmas ascuns
mai multe decenii, ceea ce nu-mi vine s cred.
Este de neles. i nchipui c le-am trimis o scrisoare cu
Drag Ivan i Ai putea s nu mai trimitei salariul, fiindc am
trecut de partea cealalt? Nici pomeneal. eful meu era un
ticlos lacom i nu prea prudent. i plcea s triasc bine i i
meninea standardul de via ctignd mai mult dect un salariu
i vrndu-i destul de des botul n troaca deconturilor.
Adic deturna fonduri.
ntr-adevr. Pe vremea aia, aveai de ales ntre gulag sau un
glon n ceaf. n consecin, cu ce tiam eu i puteam pretinde c
tiu, l-am obligat s m tearg din statele lor de plat. n felul
acesta, eu dispream, el rmnea n via i toat lumea era
fericit.
nseamn c povestea lui Harry Dunne n-a fost nscocit,
nu-i aa?
Nu sut la sut. A fost un amestec ingenios de adevruri,
jumti de adevr i lucruri false. Aa cum sunt cele mai reuite
minciuni.
Ce nu e adevrat?
Ce i-a spus el?
Inima lui Bryson ncepu s bat ceva mai tare. Adrenalina i

338

spori durerea, anulnd efectul somniferului.


Mi-a spus c Directoratul a fost nfiinat la nceputul anilor
aizeci de un mic grup de fanatici din GRU, strategi strlucii,
cunoscui sub numele de ahmatiti juctori de ah. Inspirai
din clasica operaiune de dezinformare Trust, din anii douzeci. O
operaiune de penetrare pe teritoriul american, cel mai cuteztor
truc al Serviciilor Secrete din secolul XX, eclipsnd incontestabil
ambiiile Trustului. Controlat de un cerc restrns de directori,
Consoriul, ceilali ofieri i membri ai personalului au fost amgii
c lucrau pentru un serviciu american strict secret i constrni
de compartimentarea tenace i de secretul ierarhiei numelor de cod
s nu dezvluie nimic, nimnui, despre activitatea lor.
Waller zmbi, cu ochii nchii.
i, conform spuselor lui Dunne, adevratele origini de la
Moscova ale Directoratului n-ar fi fost descoperite niciodat dac
n-ar fi intervenit prbuirea Uniunii Sovietice. Aceasta a avut drept
rezultat rspndirea ctorva documente rtcite, care au dezvluit
numele de cod ale unor operaiuni care n-aveau legtur cu
structurile cunoscute ale KGB sau GRU; cte un nume de contact
ici-colo, apoi ntregul, confirmat de ctre dezertorii de nivel mediu.
Waller zmbi i deschise ochii.
Aproape c m-ai convins, Nick. Vai, Harry Dunne lucreaz
ntr-un domeniu care nu i se potrivete. Ar fi trebuit s scrie
romane; are o imaginaie bogat. Povestea lui e n egal msur
bizar i elocvent.
Care parte e fictiv?
De unde s ncep? oft Waller mbufnat.
Ce-ai zice de afurisitul de adevr? explod Bryson, incapabil
s se mai controleze. Dac l mai cunoti. Ce-ar fi s ncepi cu
prinii mei?
Ce-i cu ei?
Am vorbit cu Felicia Munroe, Ted! Prinii mei au fost ucii de
blestemaii ti de fanatici pentru ca cu s ajung sub controlul
direct al lui Pete Munroe, care s m ndrume spre Directorat.
Omorndu-i prinii? Termin, Nicky!
Negi faptul c Pete Munroe pstra secret faptul c se nscuse

339

n Rusia, ca i tine? Felicia mi-a confirmat versiunea lui Harry


Dunne despre accidentul care le-a pus capt vieii prinilor mei.
Care era versiunea asta, mai exact?
C unchiul Pete a fcut-o c a fost mcinat de sentimentul
vinoviei dup aia.
Biata femeie e senil, Nicky. Cine tie ce dracu a vrut s
spun?
N-o s anulezi aa uor informaia asta, Ted. Femeia spunea
c Pete vorbea rusete n somn. Dunne zicea c numele real al lui
Pete Munroe era Piotr Aksionov.
Are dreptate.
O, Doamne!
S-a nscut n Rusia, Nick. Eu l-am recrutat. Un anticomunist
nverunat. Familia lui a disprut n timpul epurrilor din anii
treizeci. Dar nu i-a ucis prinii.
Atunci cine-a fcut-o?
N-au fost ucii, ce naiba. Ascult-m, zise Waller privind pata
circular de lumin de pe msua din faa lui. Sunt lucruri pe care
nu i le-am spus niciodat, din raiuni de siguran lucruri care
credeam c e mai bine s nu le tii, dei sunt sigur c tu bnuiai
despre ce e vorba. Directoratul este i a fost, o agenie
supranaional, nfiinat de un numr mic de membri ai serviciilor
secrete americane i britanice, ct i de civa dezertori sovietici de
rang nalt, de o bun-credin ireproabil, dintre care face parte i
subsemnatul.
Cnd?
n 1962, la scurt timp dup debarcarea din Golful Porcilor.
Erau decii s evite pe viitor o asemenea ruine. Iniial a fost ideea
mea, dac-mi permii puin lips de modestie, dar bunul meu
prieten James Jesus Angleton de la CIA a fost primul i cel mai
zgomotos susintor. El simea, ca i mine, c serviciile secrete
americane erau vlguite de amatori i tipi infatuai aa-ziii
veterani, n realitate o gac de foti membri ai friilor din marile
universiti patrioi, poate, ns ridicol de arogani, convini c-i
cunoteau meseria. O clic de pe Wall Street care a cedat Europa
de Est lui Stalin din cauza unei simple cderi nervoase. O mn de

340

avocai elititi strni laolalt, crora le lipseau cojones ca s fac


ce trebuia fcut, care nu aveau cruzimea necesar i nu nelegeau
Moscova ca mine. Amintete-i c, nu mult dup eecul din Golful
Porcilor, un ofier KGB pe nume Anatoli Golin a dezertat i i-a
expus lui Angleton, ntr-o serie de rapoarte, felul n care CIA era
strpuns de crtie, penetrat i corupt n profunzime. Ei bine,
asta aproape c i-a fost de-ajuns lui Angleton. Nu numai c a
furnizat fondurile secrete iniiale ale Directoratului i a instituit
canale acoperite de finanare, dar a i aprobat structura
organizatoric de baz. El m-a ajutat s pun la punct strategia
descentralizarea i segmentarea intern, ca o modalitate de a
asigura secretul absolut. A subliniat necesitatea ca nsi existena
noastr s nu fie cunoscut de nimeni, cu excepia liderilor
guvernelor pe care le serveam. Doar prin ascunderea existenei
putea spera aceast nou organizaie s scape de penetrri,
dezinformri i de politicile crora le czuser victime ageniile de
spionaj din ambele tabere ale rzboiului rece.
Sper c nu te atepi s cred c Harry Dunne era chiar att
de nepotrivit pentru funcia pe care o ocupa, att de dezinformat
despre adevratele origini ale Directoratului.
Sigur c nu. Nu era dezinformat. Harry Dunne era un om
ntr-o misiune un om de paie, caricatur strlucit, sunnd
plauzibil i mpodobit cu frme de adevr. O grdin imaginar
plin cu scrnvii reale, cum s-ar spune.
n ce scop?
Ca s te ndrepte spre noi, s te ndemne s ne caui i, dac
se poate, s ne distrugi.
n ce scop?
Waller oft exasperat, dar, nainte de-a deschide gura, Bryson
continu:
Ai de gnd s stai tolnit acolo i s negi c ai ncercat s m
elimini?
Waller ddu trist din cap.
Pe alii a putea ncerca s-i pclesc, Nick, dar tu eti mult
prea iste.
n garajul de la Washington, dup ce m-am dus pe K Street i

341

am gsit sediul prsit de voi. Voi ai fost n spatele acelui atentat.


Da, era omul nostru. n ziua de azi, nu-i uor s gseti
talente adevrate. De ce nu m surprinde c l-ai terminat pe
individ?
Bryson l privea nfuriat.
Ai ordonat s fiu pedepsit fiindc v era team c o s dau n
vileag adevrul!
De fapt, nu. Eram alarmai de comportamentul tu. Toate
semnele exterioare preau s indice faptul c ai devenit un biat
ru, c i-ai unit forele cu Harry Dunne i te-ai ntors mpotriva
fotilor ti patroni. Cine poate sonda adncimea sufletului
omenesc? Erai iritat de timpuria ta lsare la vatr? i sucise
Dunne capul cu minciunile lui? N-aveam de unde ti, aa c
trebuia s lum msuri de protecie. tiai prea multe despre noi.
Chiar i cu compartimentarea noastr, tiai mult prea multe. Da, a
fost emis un ordin imposibil de salvat.
Iisuse!
Cu toate astea, eu am fost tot timpul sceptic. Te cunosc poate
mai bine dect oricine i nu doream s accept dosarul, evalurile
analitilor; nu fr confirmri ulterioare. Aa c am trimis pe unul
dintre cei mai buni oameni ai notri, recent recrutat s te acopere
pe nava lui Calacanis, s-i supravegheze activitile pn cnd
aflam ce intenii ai. Am ales-o pe ea s stea cu ochii pe tine, s te
verifice i s raporteze la centru.
Layla.
Waller ncuviin.
A fost trimis pe post de ventuz?
Corect.
Asta-i o aiureal! strig Bryson. Ea a fost mai mult dect o
afurisit de ventuz. A ncercat s m ucid la Bruxelles!
Bryson privi atent chipul lui Waller, ncercnd s deslueasc
semnele mistificrii, ns chipul lui era impenetrabil.
A acionat de capul ei, mpotriva ordinelor mele. N-o s neg
asta, Nick. Dar trebuie s te gndeti la cronologie.
Acesta-i patetism. Treci de la una la alta, schimbi discuia i
faci completri, ncercnd s acoperi lacunele din poveste!

342

Ascult-m, te rog. Poi face mcar atta pentru omul care ia salvat viaa. Un obiectiv al misiunii ei era s te supravegheze,
Nick. S presupun c eti nevinovat dac i ct vreme noi n-am
fi aflat altceva. Cnd a neles c i se pregtea o ambuscad pe
vasul lui Calacanis, i-a atras atenia.
Atunci cum i explici ce s-a ntmplat la Bruxelles?
A fost o reacie regretabil din partea ei. Obiectivul ei esenial
era unul de protecie. A Directoratului i a misiunii noastre. Cnd
a aflat c urma s te ntlneti cu Richard Lanchester ca s
distrugi Directoratul, a ncercat s te conving s n-o faci asta. Dar
tu ai insistat i ea a intrat n panic; s-a ocupat personal de
rezolvarea problemei. S-a gndit c nu mai avea timp s ia legtura
cu mine pentru instruciuni i c trebuia s acioneze imediat. A
fost o decizie eronat, un calcul greit. Un gest nefericit, impulsiv,
cci ea are tendina de a fi impulsiv. Nimeni nu-i perfect. E un
agent grozav, unul dintre cei mai buni care-au venit de la Tel Aviv
i e foarte frumoas. O combinaie rar. Exist tendina de a trece
cu vederea greelile. ntmpltor, ea se descurc de minune.
Mulumesc c m-ai ntrebat.
Bryson ignor sarcasmul.
D-mi voie s te ntreb direct: susii c ea n-a avut misiunea
s m ucid?
Dup cum spuneam, misiunea ei era s observe i s
raporteze, s te protejeze dac era nevoie, nu s te elimine. Dar la
Santiago de Compostela a devenit evident c ordinul de eliminare a
fost emis de alii. Calacanis fusese ucis, oamenii lui decimai;
prea improbabil ca ordinul acesta s fi pornit de la el, dat fiind
succesiunea rapid a evenimentelor. Am dedus c erai folosit n
chip de unealt; ntrebarea era de ctre cine?
Ted, i-am vzut pe civa dintre agenii trimii mpotriva mea
i-am recunoscut! Un blond, agent de exterminare la Khartoum.
Cei doi frai din Cividale pe care i-am folosit n Operaiunea Vector.
tia erau angajai ai Directoratului!
Nu, Nick. Ucigaii de la Santiago de Compostela erau
mercenari care-i ofereau serviciile cui pltea mai bine, nu doar
nou i au fost angajai pentru misiunea de la Santiago tocmai

343

pentru c te cunoteau. Li s-a spus probabil c eti trdtor, c ai


putea s le deconspiri numele. Supravieuirea e un stimulent
puternic.
Asta i premiul de dou milioane de dolari, pus pe capul
meu.
Aa e. Vreau s spun, ce naiba, c tu umblai prin lume
folosind o veche biografie fals pus la punct de Directorat. Te
puteam termina ntr-o clip. Chiar ai crezut n mod serios c noi
nu-l aveam pe John T. Coleridge n baza noastr de date?
Atunci cine l-a angajat?
Exist mai multe posibiliti. Ai incomodat muli spioni i ai
vorbit cu vechi surse ale KGB-ului, ca s-mi verifici identitatea.
Crezi c ei nu vorbesc? Sau mai exact, nu vnd informaii, ticloii
ia de mercenari?
Sper c n-o s-mi sugerezi c a fost CIA la mijloc. E limpede
c Harry Dunne nu m trimetea s-i rezolv treburile murdare,
dnd n acelai timp ordin s fiu ucis.
Sigur c nu. Dar se pare c o echip supraveghea situaia pe
nava Armada Spaniol, iar cnd vasul a fost distrus, s-a hotrt c
erai un element ostil.
Cine a hotrt asta? Dunne a pstrat secretul ntregii
operaiuni, n-au existat documente, doar numele de acoperire,
Jonas Barrett, figura n banca de date a serviciului de securitate.
Poate erau nregistrate cheltuielile.
Au fost ngropate, codificate. Toate achiziiile de maxim
prioritate.
Informaiile se scurg ca dintr-o sit n instituia aia, tii bine.
Totdeauna a fost aa. De aceea existm noi.
Richard Lanchester a fost de acord s ne ntlnim de ndat
ce i-am menionat adevratul tu nume. Mi-a spus c tia despre
originile Directoratului aa cum le schiase Harry Dunne. Vrei s
spui c i Lanchester minea?
E un tip strlucit, dar e orgolios, iar oamenii orgolioi sunt
uor de pclit. E posibil ca Dunne s-l fi dezinformat la fel de abil
ca i pe tine.
Mi-a cerut s-i aduc dovezi suplimentare.

344

Firete. Aa ai fi procedat i tu n locul lui. Trebuie s fi fost


nspimntat.
Bryson i simea capul nvrtindu-i-se. Prea multe piese nu se
potriveau! Prea multe lucruri rmneau neexplicate, confuze.
Prospero Jan Vansina m-a ntrebat dac Elena tia ceva.
Ce voia s spun?
M tem c i Elena a fost ntructva suspectat atunci cnd
am nceput s ne punem ntrebri despre trecerea ta la inamic.
Vansina voia s stabileasc dac ea i era complice.
Eu am susinut c tu ai fost greit ndrumat i, desigur, s-a
dovedit c aveam dreptate.
i cum rmne cu seria de operaiuni pe care le-ai plnuit
sau controlat Sri Lanka, Peru, Libia, Irak? Dunne spunea c
toate erau menite s combat interesele americane peste hotare.
Erau att de bine camuflate, nct nici mcar participanii nu
vedeau micrile pieselor de ah fiindc erau prea aproape de
tabl.
Prostii.
Dar n Tunisia? Nu era Abu omul CIA?
Nu le tiu chiar pe toate, Nicky.
Se pare c ntreaga voastr operaiune de penetrare menit,
chipurile, s contracareze o lovitur de stat, a fost pus la cale
pentru a demasca i neutraliza un agent important al CIA. Pentru
a elimina o surs direct a Ageniei, infiltrat ntr-o reea de celule
teroriste islamice extins n ntreaga regiune o mn stricnd
munca celeilalte!
Tmpenii.
i n Comore, n 1982 ne-ai trimis ca s mpiedicm o
tentativ de preluare a puterii de ctre mercenarii din Comitetul
Executiv. Dar conform celor spuse de Dunne, oamenii aceia erau
angajai ai CIA, care ncercau s-i elibereze pe ostaticii britanici i
americani. Care-i adevrul?
Verific dosarele. Ostaticii au fost eliberai abia ulterior, dup
operaiunea noastr. Verific dosarele angajailor, dac le poi gsi.
Reconstituie succesiunea evenimentelor. Aia nu erau angajai ai
CIA, erau trupe sprijinite de elementele naionaliste. F-i temele,

345

biete.
Lua-te-ar dracu! Eu am fost acolo, tii bine. i am fost i la
bordul Armadei Spaniole, ducnd de ochii lumii planurile noii
rachete antitanc Javelin ca obiect de negociere. Calacanis a tiut
imediat cine-ar putea fi cumprtorul interesat i acela era omul
vostru! Era de la Directorat Vanee Gifford sau cum naiba l-o
chema n realitate. nsui Calacanis a confirmat sporirea
achiziiilor fcute de la Washington.
Noi nu mai avem sediul la Washington, Nicky, tii asta. A
trebuit s ne mutm; fusesem penetrai.
i-atunci de ce dracu era aa de interesat agentul vostru de
cumprarea planurilor? Oare pentru colecia voastr personal?
Nicky
i de ce-a venit la bordul navei nsoit de omul lui Jacques
Arnaud, Jean-Marc Bertrand? Pretinzi c voi nu cumprai arme?
Gifford i fcea treaba lui, Nick.
Treaba lui fiind care, mai exact? Din cte spunea Calacanis,
omul cheltuia nebunete.
n lumea asta, dup cum tii mai bine dect muli alii, nu te
limitezi la inspectarea mrfurilor, ci mai i cumperi.
Iscoadele sunt imediat detectate i eliminate.
La fel cum Prospero Jan Vansina a splat cinci miliarde de
dolari la Geneva? Un truc de penetrare?
Cine i-a zis asta Dunne?
Bryson nu rspunse, mulumindu-se s-l priveasc pe vechiul
su mentor, cu inima btndu-i nebunete. Durerea atroce ncepea
s dispar.
Ted Waller continu cu sarcasm:
i-a spus treaba asta n alt parte? Nu voia s vorbeasc n
biroul lui? i-a zis c se teme de microfoane? Fiindc Bryson nu
rspundea, Waller continu: Directorul adjunct al CIA n-are atta
putere nct s pun s-i fie curat biroul, Nick?
Exist i microfoane din plastic. Instrumentele nu le
detecteaz dac nu dai jos tencuiala.
Waller pufni ncet:
A fost un spectacol, Nicky. O afurisit pies de teatru. O

346

ncercare, care a avut succes, cum s-a dovedit, de-a te convinge c


el era biatul bun i c forele ntunericului se uniser mpotriva
lui forele respective fiind ntreaga Agenie. Locul n care el e
numrul doi.
I-am dat o legitimaie pe care-am luat-o din haina cadavrului
unui dintre agenii camuflai care a ncercat sa m lichideze lng
Chantilly.
D-mi voie s ghicesc. A verificat legitimaia i a constatat c
era fals.
Greit.
Poate c n-a reuit s gseasc vreun document. A folosit
codul Sigma, a aflat c-i fusese repartizat unui agent n extremis,
dar pe urm pista a disprut. N-a putut gsi numele.
Asta nu-i ceva neobinuit. Agenii pentru situaii critice ai
CIA nu las urme, tii bine. Dunne a recunoscut fa de mine c
CIA nu era cea mai potrivit agenie pentru investigarea
Directoratului.
Aha! Asta te-a fcut s ai i mai mare ncredere n el.
Vrei s spui c ncerca s m elimine i n acelai timp m
determina s investighez activitile Directoratului? Asta nu-i doar
ilogic, e o nebunie!
Dirijarea operaiunilor complexe de teren nseamn
ntotdeauna o evaluare ce suport modificri. Ce cred eu? Dup ce
a vzut c ai supravieuit atacului i-a dat seama c puteai fi
reprogramat, trimis pe o alt pist. Dar e timpul s-i ridici
sptarul ntr-o poziie normal. Am ajuns.
Waller prea c vorbete de la mare distan i Bryson nu
nelegea ce voia s zic; simea c totul se ndeprta i urmtorul
lucru de care deveni contient fu o lumin intens, alb. Deschise
ochii i vzu c era ntr-o ncpere unde totul era alb. Zcea pe un
pat, ntre aternuturi groase. Ochii l dureau de la lumina
puternic, gtul i ardea, iar buzele i erau uscate.
n faa lui se profilau n lumin nite siluete. Una din ele era a
lui Waller, iar cealalt, mult mai subire i mai mic, probabil a
unei infirmiere. Auzi glasul baritonal al lui Waller:
i revine chiar n timp ce vorbim noi. Salut, Nicky.

347

Bryson mormi i ncerc s nghit.


Trebuie s-i fie sete, se auzi o voce feminin foarte familiar.
S-i aduc cineva nite ap.
Bryson clipi, miji ochii i ncerc s vad mai clar ce se petrecea
n jur. Vzu faa lui Waller, apoi pe a ei. Inima ncepu s-i bubuie
n piept. Se uit din nou printre pleoape, convins c imaginaia i
joac feste. Dar nu era aa. Cu o voce stins, ntreb:
Eti tu, Elena?

348

PARTEA A PATRA
25
Nicholas, l strig Elena apropiindu-se.
Imaginea ei deveni mai clar. Da, era Elena. La fel de frumoas,
dei schimbat: slbise, avea chipul mai ascuit, iar ochii preau i
mai mari. Chipul ei exprima ngrijorare, chiar spaim, ns vocea
nu trda nimic.
A trecut atta timp. Ai mbtrnit.
Bryson ncuviin i reui s rosteasc:
Mulumesc.
Cineva i ntinse un pahar din plastic, plin cu ap. l lu, bu ii napoie paharul infirmierei, care i-l umplu din nou.
Bu cu lcomie. Elena sttea lng pat.
Trebuie s vorbim, spuse ea, pe un ton dintr-odat grbit.
Da, zise el. Avea gtul iritat; vorbitul i provoca dureri.
Avem avem attea de discutat, Elena nici nu tiu de unde s
ncep.
Dar avem aa puin timp, spuse ea.
Vorbise pe un ton rstit.
Nu e timp, rsun glasul ei n capul lui. Nu e timp?
Vreme de cinci ani n-am avut altceva dect timp, timp s
meditez, s sufr, gndi Bryson, iar Elena continu:
Trebuie s tim tot ce-ai aflat. Tot ce ne poate duce la
Prometeu.
Orice ne poate ajuta s ptrundem n perimetrul codificat.
El o privi uluit. Auzise bine? Ea l ntreba despre criptografie,
despre ceva numit Prometeu Dispruse de cinci ani din viaa
lui i-acum voia s vorbeasc despre criptografie?

349

Vreau s tiu unde-ai plecat, zise el rguit. De ce ai


disprut.
Nicholas, spuse ea pe un ton aspru, i-ai spus lui Ted c ai
luat cheia de criptare de la telefonul codificat al lui Jacques
Arnaud. Unde e?
Eu am zis asta? Cnd am zis?
n avion, spuse Waller. Ai uitat? ziceai c ai discheta sau un
cip, aa ceva. L-ai luat sau l-ai copiat din biroul lui Arnaud ai
spus asta foarte clar. i nu erai sub influena drogurilor, dei a
zice c delirai niel.
Unde m aflu?
ntr-un sediu al Directoratului din Dordogne. n Frana. Acul
acela din braul tu e doar pentru rehidratare i administrarea de
antibiotice care s previn producerea septicemiei de la rnile tale.
Un sediu
Sediul nostru central. A trebuit s ne mutm aici ca s
asigurm securitatea operaional. Sediul de la Washington fusese
penetrat; trebuia s scpm, s prsim ara ca s ne putem face
treaba.
Ce vrei de la mine?
Avem nevoie de orice deii tu i imediat, spuse Elena. Dac
socotelile noastre sunt corecte, mai avem la dispoziie doar cteva
zile, poate doar cteva ore.
Pn s ce?
Pn cnd Prometeu va prelua controlul, zise Waller.
Cine e Prometeu?
ntrebarea este ce e Prometeu, iar noi nu cunoatem
rspunsul. De-aceea avem nevoie de cipul de criptare.
Iar eu vreau s tiu ce s-a ntmplat tun Bryson. Icni. Se
simea de parc i s-ar fi despicat gtul. Cum e Elena! Unde-ai
plecat, de ce-ai plecat?
El nelese c era hotrt s nu se abat de la interogatoriul ei.
Nick, te rog, hai s vorbim despre chestiunile personale alt
dat. Timpul e foarte scurt
Ce-am nsemnat eu pentru tine? zise Bryson. Csnicia
noastr, viaa noastr ce-au nsemnat pentru tine? Chiar dac

350

asta-i o poveste veche, care aparine trecutului, tot mi datorezi o


explicaie ce s-a ntmplat, de ce a trebuit s pleci?
Nu, Nick
tiu c trebuie s fi fost ceva legat de Bucureti!
Buza de jos a Elenei ncepu s tremure, ochii i erau plini de
lacrimi.
Asta e, nu-i aa? spuse el cu voce mai blnd. Trebuie s tii
c tot ce-am fcut, am fcut pentru tine!
Nick, zise ea cu disperare. Te rog. ncerc s m in tare, dar
tu nu m ajui deloc.
Ce crezi tu c s-a ntmplat la Bucureti? Ce minciuni i s-au
spus?
Minciuni? izbucni ea deodat. Nu-mi vorbi mie despre
minciuni! Tu m-ai minit pe mine, m-ai minit n fa!
Scuzai-m, spuse Waller. Voi doi vrei s fii singuri.
Se ntoarse i prsi ncperea, urmat de infirmier.
Pe Bryson l durea capul i i simea gtlejul ca o ran.
Depindu-i durerea, dornic s comunice, s ajung la adevr,
vorbi:
Da, te-am minit. A fost cea mai mare greeal pe care am
fcut-o vreodat. M-ai ntrebat despre weekend-ul meu la
Barcelona, iar eu te-am minit. i tu tii asta tiai asta. La vreme
aceea tiai asta, nu-i aa?
Ea ddu din cap i lacrimile ncepur s i se preling pe obraji.
Dac tiai c mineam, trebuia s-i fi dat seama i de ce o
fceam! Trebuia s fi tiut c m-am dus la Bucureti fiindc te
iubeam.
N-am tiut ce-ai fcut, Nick! strig ea, ridicnd privirea spre
el.
l durea sufletul pentru ea. Voia s-o strng n brae, dar n
acelai timp voia s-o ia de guler, s scoat adevrul de la ea.
Dar acum tii, nu-i aa?
Nu nu tiu ce tiu, Nick! Eram ngrozit i m simeam
rnit, trdat de tine nspimntat de ce puteam pi, eu i
prinii mei nct a trebuit s dispar. tiu ct de bine te pricepi
s descoperi oamenii, aa c am fost nevoit s nu las nici o urm.

351

Waller a tiut tot timpul unde eti.


Ea ridic ochii spre tavan i el i urmri privirea. Vzu o mic
pat roie: o videocamera de supraveghere. Nu era nici o ndoial
c, dac acolo se afla un sediu al Directoratului, existau
videocamere peste tot. Oare Waller i supraveghea?
Dac fcea asta, l privea.
Ea i ncleta i i descleta minile.
S-a ntmplat la cteva zile dup ce ai spus c te duci n
weekend la Barcelona. n timpul activitii mele prelucrarea
recoltei, a semnalelor interceptate am dat peste un raport care
meniona c un agent al Directoratului i-a fcut pe neateptate
apariia n Romnia, la Bucureti.
O, Doamne!
S tii c-mi fceam doar treaba. Am urmat acea pist i-am
descoperit c era vorba despre tine. Am fost am fost distrus,
fiindc eu tiam c trebuia s te afli la Barcelona. tiam c nu era
vorba despre vreo poveste de acoperire: i luai rar vacan n
weekend i te pregtisei fr s te ascunzi. Ei bine tu m
cunoti, sunt foarte emotiv m-am dus s-l vd pe Ted i i-am
spus ce-am aflat. I-am cerut, acesta-i cuvntul, s-mi spun
adevrul. El i-a dat seama imediat c avea de-a face cu o soie
nnebunit de durere, geloas, dar n-a ncercat s te acopere. ntrun fel m-am simit uurat. Dac ar fi ncercat s te acopere, a fi
fost furioas, teribil de furioas. Faptul c n-a fcut-o mi-a dat de
neles c i pentru el era o noutate informaia l luase prin
surprindere. Asta m ngrijora i mai mult. Nici mcar Ted nu tia
c ai fost la Bucureti.
Bryson i acoperi ochii cu mna i ddu din cap. Doamne
Sfinte, fusese tot timpul supravegheat! Curase totul att de
minuios, fusese att de atent s tearg orice urm! Cum de se
putuse ntmpla asta? Ce s fi nsemnat?
A fcut investigaii? ntreb Bryson. Sau ai fcut tu?
Amndoi, sunt sigur. Am efectuat o recunoatere fotografic
prin satelit i-am obinut o poz cu tine la Bucureti. Apoi, o surs
independent, un agent cu numele de cod Titan, a confirmat
informaia i-a completat-o asta aproape c m-a terminat. Titan a

352

raportat c ai avut o ntlnire secret cu Radu Drgan, eful


echipei de foti securiti care voiau s se rzbune.
Doamne, nu! strig Bryson. Ai crezut deoarece am fost att
de discret c fceam ceva clandestin, ceva ce trebuia s in
ascuns de tine!
Asta fiindc aflasem de la Ted c te ntlnisei cu Drgan fr
s tie Directoratul! Trebuia s fi fcut vreun trg, unul de care nu
erai mndru, pe care trebuia s-l ascunzi. Dar i-am dat o ans.
Te-am ntrebat ntr-o zi, te-am ntrebat direct.
Nu m mai ntrebasei niciodat ce fceam cnd nu eram
acas.
Sunt sigur c i-ai dat seama ct de important era
rspunsul pentru mine. Cu toate acestea, ai continuat s mini!
Elena, iubito, te protejam! Nu voiam s te alarmez, tiam c
ai fi obiectat dac te anunam dinainte. Dac i-a fi spus dup
aceea, n-ai fi ncetat s-i faci griji, n-ai fi rezistat!
Ea cltin din cap.
Acum tiu asta. Dar atunci, Titan a raportat c tu ai fcut un
trg cu Drgan, c i-ai spus locul unde se aflau prinii mei n
schimbul unui serviciu important
Asta-i o minciun!
Dar atunci nu tiam!
Cum ai putut crede c i-a fi trdat pe prinii ti? Cum de-ai
putut accepta ideea asta?
Pentru c m minisei, Nicholas! izbucni ea. Nu mi-ai dat
nici un motiv s cred altceva! Ai minit!
Doamne Sfinte, ce trebuie s fi crezut despre mine!
M-am dus la Ted i i-am cerut s m scoat din ar, s m
ascund undeva, ntr-un loc sigur! Undeva unde nu m-ai fi putut
gsi niciodat. Am cerut s fie mutai i prinii mei imediat ceea
ce a nsemnat nite cheltuieli enorme, din cauza sistemului de
supraveghere care i proteja. Ted a fost de acord. Eram rnit
profund de trdarea ta i, mai presus de orice, doream cu
disperare s-mi protejez prinii. Waller m-a mutat aici, la sediul
din Dordogne i i-a instalat pe prinii mei la o or distan deaici.

353

Waller a crezut c a fi fost n stare de aa ceva?


Waller tia doar c l-ai minit i pe el, c ai fcut ceva
mpotriva regulamentului.
Dar n-a abordat niciodat chestiunea asta cu mine.
Te surprinde? tii cum se ascunde el, iar eu l-am implorat s
nu-i spun nimic, s nu te alerteze.
Dar nu tii ce-am fcut? strig Bryson. Nu tii? Da, am fcut
un trg cu mturtorii un trg ca s-i protejez prinii! I-am
ameninat, le-am spus clar c dac ndrznete cineva s ridice un
deget mpotriva prinilor ti, ntreaga familie a lui Drgan dispare
de pe faa pmntului. tiam c doar o ameninare n stil sicilian lar fi impresionat pe Drgan.
Elena suspin.
n anii care-au trecut de-atunci, n-am ncetat s-mi pun
ntrebri. Tata a murit acum doi ani, iar mama, anul trecut. Nu
mai voia s triasc fr el. O, Doamne, Nicholas! Am crezut c
eti un monstru!
El ridic braele s-o mbrieze, dei de-abia putea s stea n
capul oaselor. Plngnd, ea se ls n braele lui.
Ce-am fcut, gemu ea. Ce-am putut crede despre tine!
Din cauza lipsei mele de ncredere n tine. Elena, asta n-a fost
doar o simpl nenelegere. Ai fost n mod deliberat i sistematic
indus n eroare de agentul acela cu numele de cod Titan. De ce?
n ce scop?
Trebuie s fi fost Prometeu. Ei tiu c suntem pe urmele lor,
c ne pregtim s-i atacm. S-au folosit de acea mprejurare
pentru a provoca incertitudine i disensiuni n rndurile noastre.
Au ncercat s ne monteze unul mpotriva celuilalt, pe so
mpotriva soiei, n cazul acesta. Au fost ntocmite rapoarte false
pentru a exploata vulnerabilitatea.
Prometeu Tu i cu Waller ai tot pomenit numele acesta. Ar
trebui s tii ceva, s avei idee despre ce e vorba, despre
obiectivele sale
Elena l mngia pe obraz, privindu-l n ochi.
Ce dor mi-a fost de tine, iubitule!
i ndrept spatele, i lu mna ntr-ale ei i i-o strnse, apoi se

354

ridic ncet de pe pat. ncepu s mearg prin ncpere n timp ce


vorbea, aa cum fcea cnd avea de rezolvat o problem
complicat.
Prometeu e un nume pe care l-am ntlnit prima dat cu
douzeci de luni n urm, zise ca ncet, cu un aer absent. Pare s
se refere la un fel de sindicat, poate un cartel i, din cte putem
pricepe, Grupul Prometeu e format dintr-un consoriu de companii
din domeniul tehnologiei i din furnizori ai armatei, iar agenii lor
ocup funcii nalte n guvernele din ntreaga lume.
Bryson ddu din cap.
Corporaiile din industria de aprare, ale lui Jacques Arnaud,
furnizorii APE ai generalului Tsai, proprietile extinse ale lui
Anatoli Prinikov din fosta Uniune Sovietic. Aliane ntre
corporaii, stabilite la nivel global. Ea l privi cu asprime i se opri
din mers. Da. Printre ei sunt i cele trei personaje importante. ns
par s fie mai muli participani, care acioneaz coordonat.
Acionnd cum? Fcnd ce?
Achiziii de corporaii, fuziuni, consolidri toate par s se
accelereze.
Fuziuni, consolidri n sectorul de aprare?
Da. Dar cu accent pe telecomunicaii, satelii i computere.
Iar asta nseamn mai mult, mult mai mult dect constituirea
unui imperiu corporatist. n ultimele cinci luni a fost o epidemie de
incidente teroriste, de la Washington i New York pn la Geneva i
Lille
Prinikov i Arnaud au tiut dinainte ce urma s se ntmple
la Lille, zise deodat Bryson. I-am auzit eu, discutnd despre Lille
cu cteva zile nainte, Drumul va fi liber spuneau.
Scandalul va fi enorm.
Drumul va fi liber, repeta ea cu voce tare. Iniiai din
industria de aprare, proprietari care provoac haos pentru a spori
valoarea stocurilor pe care le dein Ddu din cap. Nu, nu se
leag. Cea mai direct cale de cretere a cererii de armament e s
instigi la rzboi, nu la atacuri teroriste, izolate. Una din teoriile
care explic masiva narmare care a dus la al doilea rzboi mondial
afirm c organizaiile internaionale ale comercianilor de arme au

355

sprijinit tnra Germanie nazist, tiind c nu peste mult timp


avea s urmeze un rzboi la scar planetar.
Dar era o alt epoc
Nicholas, ia n considerare ntreaga situaie. Oameni-cheie n
Rusia, China i Frana dar cu siguran i alii n msur s-i
ntrte rile una mpotriva alteia, s bat tobele rzboiului
iminent, s determine necesitatea ntririi aprrii naionale Aa
se procedeaz.
Exist mai multe ci de a ndemna la pregtiri pentru
aprare.
Dar dac deii prghiile puterii, trebuie s existe un motiv
serios ca s nu acionezi. Nu, nu asistm la o curs global a
narmrilor. Modelul nu e acesta. Incidente rzlee, asta vedem.
Acte individuale de terorism, nerevendicate, neatribuite nimnui,
toate petrecndu-se ntr-un ritm accelerat.
Dar de ce?
Terorismul e o form de rzboi, spuse ncet Bryson.
Un rzboi purtat cu alte mijloace. Un rzboi psihologic, al crui
scop e s demoralizeze.
Dar ntr-un rzboi exist cel puin dou tabere.
Teroritii i cei care i combat.
Ea ddu din cap.
Tot nu se potrivete. Cei care-i combat e prea vag.
Terorismul e un fel de teatru. E comis de un actor pentru un
public.
Deci rezultatul dorit nu e distrugerea n sine, ci publicitatea
fcut de distrugere.
Exact.
Publicitatea contribuie aproape ntotdeauna la atragerea
ateniei asupra unei cauze, a unui grup. ns recentul val de
terorism nu are autori cunoscui, nici vreo cauz ori vreun grup.
Rezult c trebuie s examinm publicitatea, informaia, ca s
gsim legtura. Ce au n comun toate incidentele astea teroriste?
Faptul ca puteau fi prevenite, zise repede Bryson.
Elena se opri i se ntoarse spre el, cu un zmbet ciudat pe
buze.

356

Ce te face s spui asta?


Gndete-te la relatrile din ziare, la reportajele de la
televiziune i radio. De fiecare dat, dup fiecare incident, aprea
cte un comentariu n pres atribuit de obicei unui oficial
anonim n sensul c, dac ar fi fost luate msuri adecvate de
supraveghere, tragedia putea fi evitat.
Msuri de supraveghere, repet ea.
Tratatul. Tratatul Internaional de Supraveghere i
Securitate, care tocmai a fost acceptat de majoritatea rilor lumii.
Tratatul prevede crearea unei Agenii Internaionale de
Supraveghere, corect? Un soi de super-FBI?
Corect.
Ceea ce ar impune investiii de miliarde de dolari n
echipamente pentru satelii, pentru poliie i multe altele, extrem
de profitabile pentru companii precum cele ale lui Arnaud,
Prinikov, Tsai Poate c asta e. Un tratat internaional care
servete drept masc, drept acoperire pentru creteri masive ale
produciei de echipamente militare. Astfel nct s fim cu toii
narmai, protejai mpotriva teroritilor terorismul fiind noua
ameninare la adresa pcii de dup rzboiul rece. Toi membrii
Consiliului de Securitate al ONU l-au semnat i ratificat deja, nu-i
aa?
Toi, n afar de unul. Marea Britanie. Urmeaz ca asta s se
ntmple ntr-una din zilele urmtoare. Principalul agitator deacolo e lordul Miles Parmore.
Da, da. E un cum zicei voi un fanfaron, dar a fost foarte
eficient n organizarea sprijinului pentru tratat. Nu subestima
niciodat pe cineva dornic s se impun cu orice pre. Amintete-i
de Reichstag n 1933.
Bryson cltin din cap.
Nu aa opereaz prometeenii. Lordul Parmore a acionat cu
deosebit eficien, dar bnuiesc c nu e un om strlucit. Pot jura
c cel care controleaz totul e altundeva. E ceea ce-i place
nenfricatului nostru lider s spun fii ateni la fora fizic i
cutai mintea care-o dirijeaz.
Vrei s spui c exist la Londra maetri ppuari care

357

dirijeaz dezbaterile Parlamentului?


Poi fi sigur.
Dar cine? Dac am putea afla
Va trebui s m duc acolo, s m ntlnesc cu Parmore, s-i
pun ntrebri, s sap ct de adnc pot.
Dar poi s te duci? Te simi destul de bine?
Dac-mi scoi afurisitele astea de tuburi din bra, o s m
simt bine.
Ea rmase tcut pre de o clip.
Nicholas, n mod normal ar trebui s fiu o soie extrem de
grijulie, s insist s stai n pat i s te nzdrveneti. Dar dac te
simi cu adevrat mai bine timpul e foarte important
Pot s m duc la Londra. Vreau s merg. De ndat ce vom
avea un avion pn acolo.
O s dau un telefon, s pregteasc avionul particular pentru
decolare peste vreo ase ore, dac Ted nu are nevoie de el.
Bine. Pista e aproape.
E un drum foarte scurt. Prin urmare, Cassidy are dreptate.
Cassidy? Senatorul Cassidy?
Da.
Ce-i cu el? A fost obligat s renune la funcie din cauza
dezvluirilor legate de Soia lui a fost prins cu droguri sau aa
ceva?
Pi, e puin mai complicat, dar asta e povestea n linii mari.
Cu ani n urm, soia lui a devenit dependent de tranchilizante i
a cumprat droguri de la un poliist sub acoperire. Senatorul
James Cassidy a reuit s fac disprut dosarul ei de la poliie,
apoi a nscris-o la un program de dezintoxicare.
Ce legtur are asta cu tratatul?
El era principalul adversar din Senat al tratatului. l
considera sfritul intimitii individuale. De fapt, era cea mai
puternic voce de la Washington care atrgea atenia asupra
afectrii constante a vieii private n era computerelor. Muli
analiti au comentat cu ironie faptul c un senator att de
preocupat de viaa particular i va pierde funcia din cauza unui
episod ascuns din trecutul lui; au rs pe nfundate, afirmnd c

358

avea ceva de tinuit i de aceea era att de preocupat de


intimitatea individual.
S-ar putea s fie ceva aici.
Nu despre asta e vorba. n orice caz, e al noulea membru al
Congresului care, n ultimele cteva luni, fie a demisionat, fie a
anunat c renun la o funcie de conducere.
E greu s fii politician n ziua de azi, asta-i tot.
Fr discuie. Dar tu m cunoti sunt nvat s caut
similitudini acolo unde alii nu le disting. Am observat c dintre cei
nou care demisionaser, cinci erau cu reputaia ptat, ca s
spun aa. Toi cinci erau adversari declarai ai tratatului
internaional privind supravegherea. n mod sigur n-a fost o
coinciden i nu e nevoie s fii expert n criptografia curbelor
eliptice sau n criptosistemele cu cheie asimetric pentru a-i da
seama de asta. S-au produs scurgeri de informaii secrete.
Informaii care au ajuns, nu se tie cum, publice tratamentul
unei boli mintale ntr-un caz, folosirea excesiv a antidepresivelor,
nchirierea de videocasete pornografice, un cec completat pentru o
clinic unde se fac avorturi
Deci suporterii tratatului joac dur.
Mai mult dect att. Au acces la cele mai secrete informaii.
Nite renegai din interiorul FBI?
Dar FBI nu deine astfel de informaii despre oameni, tii
asta! Nu de la J. Edgar Hoover ncoace, cu siguran.
Poate doar cnd fac o investigaie aprofundat asupra vreunui
suspect, dar altfel nu.
Atunci cine?
Am nceput s caut o legtur mai profund, s vd dac
exist o inteligen coordonatoare n spatele acestui tip de
demascare. Ce aveau n comun toi aceti congresmeni?
Am strns date biografice despre ei, informaii financiare
obinute de pe Internet dup cum tii, poi afla cte ceva de acolo
dup numrul de la asigurrile sociale, care e uor de gsit. A ieit
la iveal un fapt curios. Doi dintre congresmenii czui n dizgraie
luaser mprumuturi de la o banc din Washington, First
Washington Mutual Bancorp. Apoi am descoperit legtura: toi

359

cinci erau clieni ai acestei bnci.


Deci, fie c banca e oarecum complice la antaj, fie c cineva
a avut acces la dosarele ei.
Corect. Informaii bancare, cecuri, transferuri ceea ce poate
conduce la dosarele pentru asigurri de sntate, apoi la fiele
medicale.
Harry Dunne, zise Bryson.
Da, da, cel puin aa presupunem, spuse ea grbit.
Continu, ce-i cu el?
Dunne a fost cel care m-a scos din izolare i m-a obligat s
investighez activitatea Directoratului. Pe-atunci voi erai deja pe
urmele lui Prometeu, iar Dunne voia s afle ce tiai, probabil ca s
v neutralizeze. Pentru c CIA e n spatele acestui tratat, vor s
sporeasc supravegherea n ntreaga lume.
E posibil. Din mai multe motive. Unul const n nevoia
Ageniei de-a avea o misiune, de-a supravieui dup ncheierea
rzboiului rece. Da, am fost pe urmele lui Prometeu, dar n-am
reuit s-i conturez un profil clar. Am folosit computerele
Directoratului, explornd semnalele transmise de Prometeu. I-am
identificat pe unii membri Arnaud, Prinikov, Tsai i Dunne.
Putem nregistra convorbirile lor, dar totul e codificat. Putem
nelege modelul transmisiilor, dar nu pricepem coninutul. E ca
un fel de hologram ai nevoie de dou date spaiale ca s poi
citi semnalele n clar. M-am chinuit mult cu treaba asta, dar fr
succes. Dac tu ai informaii despre cod, orice
Bryson se ridic n capul oaselor pe patul de spital. Se simea
ntremat; avea crcei n picioare, trebuia s fac exerciii.
D-mi telefonul, te rog. E acolo, pe mas.
Nicholas, nu cred c o s funcioneze aici ne aflm sub
pmnt, iar semnalul
D-mi-l.
Ea i ddu micul telefon mobil argintiu. El l ntoarse i scoase
ceva din locaul pentru baterii. Era un obiect mic i negru,
rectangular.
Asta te-ar putea ajuta.
Ea l lu.

360

E un cip, un cip din silicon, zise ea lundu-l.


Un cip de criptare, mai exact. Copiat dup cel din telefonul
lui Arnaud.

361

26
Elena l conduse printr-un lung coridor subteran care ducea de
la clinic spre alt arip a incintei. Podelele erau din piatr
lefuit, pereii erau albi i izolai acustic. Lumina soarelui nu
ptrundea deoarece nu existau ferestre.
Sediul acesta a fost construit n urm cu vreo zece ani, ca
baz european de operaiuni a Directoratului, i explic ea. Eu
lucrez aici de cnd m rog, de cnd am plecat din State. Evit s
spun de cnd te-am prsit. Cnd a devenit limpede c centrala
american a fost penetrat probabil ca urmare a investigaiilor
noastre vizndu-l pe Prometeu Waller a ordonat ca ntregul sediu
de la Washington s fie transferat aici, ceea ce a impus construirea
unor spaii suplimentare. Dup cum o s-i dai seama, de afar
pare s fie un mic i elegant institut de cercetri construit pe
coasta unui munte.
Te cred pe cuvnt c suntem n Dordogne, spuse Bryson.
Picioarele nu-l mai dureau; singura problem era rana, care-i
trimitea sgei dureroase n spate n timp ce mergea.
Pi, o s te convingi curnd, cnd o s te scot afar la
plimbare. Probabil c o s avem puin timp liber pn cnd va fi
procesat cipul.
Ajunser la o u dubl din oel, unde Elena form un numr
de cod pe un panou mic, apoi puse degetul mare pe un senzor. Ua
se deschise. Aerul dinuntru era rcoros i uscat. Pereii ncperii
cu tavan jos aveau rafturi pe care se aflau computere de mare
putere, staii de lucra, monitoare TV.
Noi considerm c acesta e cel mai puternic centru de
computere din lume, zise Elena. Avem calculatoare cu mare putere
de procesare, capabile s efectueze cvadrilioane de operaiuni pe
secund. Exist aici noduri IBM-SP legate ntre ele, computere
spaiale cu multiple canale, un sistem zg Onyx Reality Engine i un
sistem de stocare cu o capacitate de o sut douzeci de gigabii.
Nu pricep nimic, iubito.

362

Entuziasmul ei era vizibil; se afla n elementul ei romnca


liceniat care nvase matematici superioare i folosise
computere rudimentare din anii 70, iar acum se afla dintr-odat
pe un trm de basm. Aa fusese de cnd o cunotea
entuziasmat de munca ei, vrjit de tehnologia care fcea totul
posibil.
Nu uita cei o sut douzeci de kilometri de cablu optic deaici, Elena, spuse Chris Edgecomb, guyanezul nalt i suplu, cu
ochi verzi i ten msliniu.
Btrne, te cte ori de vd, ari tot mai dur!
Chris l mbria pe Bryson.
Te-au adus napoi.
Bryson gemu, dar surse, bucuros s-l revad pe specialistul n
computere.
Cred c nu pot sta deoparte.
Pi tiu c soia ta trebuie s fie fericita c te vede din nou.
Nu cred c fericit e cuvntul care exprim exact ceea ce
simt, spuse Elena.
Totui, se pare c Sfntul Christopher a avut grij de tine,
zise Chris adresndu-i-se lui Bryson. Indiferent prin ce ai trecut.
N-o s te ntreb unde-ai fost i ce-ai fcut. M bucur s te vd. O
ajut pe Elena la partea de software; ncercm s depistm fluxul
mesajelor lui Prometeu, dar e o treab grea.
Au un cod puternic. Avem i noi ceva jucrii aici, btrne o
legtur solid, de mare vitez, cu linia central a Internetului
pentru calcul distributiv; un satelit de comunicaii digital, cu
capacitatea msurat n gigabii, opernd n benzile de frecven K
i Ka, pe o orbit geosincronic, capabil s transporte informaii
digitale la viteza din cablurile optice.
Elena introduse criptocipul ntr-un orificiu al unui dispozitiv
alfa-digital.
Vezi tu, aici sunt stocate pe band magnetic cinci luni de
comunicaii codificate ntre prometeenii, i explic ea. Am putut s
le interceptm cu nite simple derivaii telefonice i prin baleiajul
satelitului, dar n-am reuit s le descifrm n-am putut s le
citim, s le ascultm, s le nelegem!

363

Codificarea e prea complex. Dac asta e o copie a cheii


algoritmice a lui Prometeu, s-ar putea s obinem ceva.
Ct de repede o s tii? ntreb Bryson.
Poate dura o or sau mai mult, n funcie de numrul de
factori, inclusiv de nivelul cruia i aparine cheia. Gndete-te la o
cheie dintr-un bloc de apartamente: poate fi universal, sau poate
deschide doar o u. O s vedem. Oricum, exact de asta avem
nevoie ca s spargem codul lui Prometeu. N-ar fi mai bine s v
anun prin pager ori s v sun cnd o s obin ceva? Pn atunci,
mi se pare c Ted Waller vrea s v vad pe amndoi.
Biroul spaios, fr ferestre, al lui Waller era mobilat aidoma
celui de pe K Street aceleai covoare orientale din secolul al XVIIlea, aceleai picturi n ulei, nfind cini de vntoare cu psri
slbatice n bot.
Waller sttea n spatele aceluiai birou franuzesc din stejar
masiv.
Nicky, Elena, am o mic informaie care v-ar putea interesa.
Elena, nu cred c l-ai cunoscut pe unul dintre cei mai talentai i
redutabili ageni de teren pe care i avem.
Un fotoliu larg, cu sptar nalt, care fusese ntors cu faa spre
biroul lui Waller, se rsuci ncet. Era Layla.
A, da, zise Elena, strngnd cu rceal mna Laylei. Am auzit
cte ceva despre dumneata.
i eu despre dumneata, rspunse Layla, la fel de rezervat,
fr s se ridice din fotoliu. Bun, Nick.
Bryson ddu din cap.
Mi se pare c ultima dat cnd ne-am vzut ai ncercat s m
ucizi.
A, atunci, spuse Layla, roind. N-a fost nimic personal, cred
c nelegi.
Bineneles.
n orice caz, cred c ai dori s aflai c prietenul nostru
Jacques Arnaud s-ar putea retrage, zise Layla, privindu-i pe
amndoi.
Cum de-ai aflat? ntreb Bryson.
Face demersuri s-i lichideze toate proprietile. Pare s

364

acioneze ca un om nspimntat. Nu e o retragere ordonat sau


transferarea bunurilor dintr-un sector n altul. Nu e vorba despre
afaceri obinuite, ca s zic aa. Negustorul morii se pune singur
pe liber.
Dar n-are sens! spuse Bryson. Nu vd logica dumneata o
vezi?
Ei bine, zise Layla zmbind, pentru ce avem analiti ca
Elena? Ca s dea sens luptelor pe care ageni ca dumneata i ca
mine se strduiesc din greu s le adune.
Elena rmsese tcut, cu un aer ngndurat. Apoi o privi atent
pe Layla.
Care-i sursa dumitale, Layla?
Unul dintre marii rivali ai lui Arnaud. Un om aproape la fel de
stimabil i la fel de amoral ca i Arnaud un tovar de rele care
l urte aa cum Cain l-a urt pe Abel. Se numete Alain Poirier.
Nu e un nume nou pentru dumneata, sunt sigur.
Deci tocmai ai aflat de la marele rival al lui Arnaud despre
iminenta lichidare a ntreprinderilor acestuia din urm, spuse
Elena.
Cam aa se poate formula n englez. Dumneata ai gsi fr
ndoial exprimri mai adecvate n limbajul algoritmilor.
Waller urmrea duelul dintre cele dou femei.
De fapt, spuse Elena, ele pornesc de la o axiom destul de
banal: ine cont de surs. De exemplu, dumneata crezi c Poirier
e dumanul lui Arnaud. E o presupunere fireasc. Ei nii s-au
prezentat n aceast lumin. De fapt, au insistat n acest sens.
Ce vrei s spui? zise Layla cu rceal.
Cred c, dac cercetezi mai departe, o s descoperi c Poirier
i Arnaud sunt n realitate parteneri de afaceri. Patroni ai unei
serii de societi mixte cu legturi multiple, rspndite peste tot.
Rivalitatea e pur i simplu un vicleug.
Layla fcu ochii mici.
Vrei s spui c informaia pe care o dein n-are nici o valoare?
Deloc, zise Elena. Faptul c ai fost turnat identificat i
ndrumat greit e informaie foarte util. Arnaud vrea s credem
asta despre el. Trebuie s ne preocupe nu att minciuna n sine,

365

ct ncercarea de a o rspndi.
Layla rmase tcut o clip.
S-ar putea s ai dreptate, admise ea pe un ton ursuz.
Dac Arnaud ncearc s descurajeze cercetarea noastr,
spuse Bryson, concluzia fireasc e c el face parte dintr-un proiect
care trebuie s evite investigaiile pentru a reui. Vor ca noi s fim
nepregtii, pentru ca ei s semene confuzie. Ceva e pe cale s se
ntmple i asta curnd. Acum nu putem lsa s ne scape nimic.
Iisuse, avem de-a face cu nite fore extrem de puternice. S
sperm c ei ne vor subestima.
Eu m tem, zise Layla mhnit, c au dreptul s-o fac.
Waller prsise sediul Directoratului pentru o ntlnire urgent
la Paris; Bryson i Elena mai aveau de ateptat. i petrecur
timpul pornind ntr-o lung plimbare la poalele muntelui, printre
plcuri de rozmarin, de-a lungul rului Dordogne. Erau ntr-adevr
n Frana, cum i ddu seama Bryson de ndat ce ieir din
tunelurile subterane ale Directoratului. Accesul principal prea s
se fac printr-o veche vil de piatr, construit pe panta muntelui.
Trectorii vedeau numai vila, care era suficient de mare pentru a
adposti birouri i instalaii de cercetare ale unui institut american
probabil un loc unde oameni de tiin risipeau banii statului pe
cercetri inutile. Asta ar fi explicat circulaia spre i dinspre sediu,
avioanele ce soseau i plecau de pe pista local. Nimeni n-ar fi
bnuit ct de vast i bine organizat era sediul ascuns adnc n
munte.
Bryson pea cu grij din cauza durerilor pe care rana i le
provoca. Coborr stncile abrupte, urmnd un drum vechi, prin
livezile de nuci ce mrgineau rul Dordogne care erpuia pe lng
Souillac, cobornd spre Bordeaux. Pmntul aparinea ranilor,
pzitorii severi ai provinciei franceze, cu toate c unele dintre
casele modeste din piatr deveniser cu timpul cminele englezilor
care nu-i permiteau s-i petreac vacanele n Provence sau n
Toscana. Mai sus, pe pantele muntelui, se ntindeau podgoriile,
care produceau un bun vin de ar.
Bryson i Elena mergeau agale prin pdurea cu faimoasele trufe

366

ascunse sub rdcinile arborilor btrni, ale cror locuri de


cretere erau secrete transmise din generaie n generaie.
A fost ideea lui Ted s ne mutm aici, i explica Elena n timp
ce mergeau inndu-se de mn. Poi nelege de ce un gurmand ca
el s-a ndrgostit de regiunea asta, n care gseti brnz de capr,
ulei de nuc i trufe. Dar e vorba i despre aspectul practic.
Suntem bine ascuni aici, acoperirea e plauzibil, pista e
acceptabil. Exist de asemenea autostrzi rapide, n toate
direciile la nord spre Paris, la est spre Elveia i Italia, la sud
spre Mediterana, la vest spre Bordeaux i Atlantic. Prinilor mei
le-a plcut mult aici. Deveni melancolic. Le era dor de ar, sigur,
dar aici era un loc minunat unde s-i petreac ultimii ani. Art
spre un grup de case din piatr, n deprtare: Noi am locuit ntruna din csuele de-acolo.
Noi?
Am stat cu ei, am avut grij de ei.
M bucur pentru tine. Paguba mea a fost ctigul lor.
Ea zmbi i-i strnse mna.
S tii c zicala aia veche e adevrat Mai rru, mai drgu.
Absena face sufletul s tnjeasc mai mult, traduse el. i
mai spuneai o vorb celor ce duc mai mult dorul le pare mai dulce
odorul? Absena face iubirea mai aprins, dar prezena o ntrete,
aa e?
Nicholas, mi-a fost greu, s tii. Foarte greu.
Mie i mai greu.
A trebuit s-mi refac viaa fr tine. Dar durerea, sentimentul
pierderii cuiva drag nu m-au prsit niciodat.
Aa i s-a ntmplat i ie?
Cred c pentru mine a fost mult mai greu din cauza
nesiguranei. Nu tiam de ce de ce ai disprut, unde te-ai dus, ce
gndeti.
Ah, iubitule! Te ador! Am fost amndoi victime victime,
ostatici ntr-o lume a nencrederii i a suspiciunii.
Mi s-a spus c ai fost nsrcinat s m supraveghezi.
nsrcinat? Ne-am ndrgostit unul de altul i asta din
ntmplare. Cum i-a putea dovedi c nu e aa? Te-am iubit,

367

Nicholas. i-acum te iubesc.


El i relat minciunile lui Harry Dunne, povestea unui tnr
selectat pentru talentele lui sportive i lingvistice, apoi recrutat
orbete, manipulat, dup ce prinii i-au fost asasinai.
Prometeenii sunt foarte istei, spuse ea. Cu o organizaie att
de secret ca a noastr, n-a fost greu pentru ei s ticluiasc o
minciun plauzibil. Apoi te-au fcut s pari adversarul nostru,
care ncerca s ne distrug.
Dar despre Waller tiai?
Despre
Despre Bryson spuse ntr-o doar. Despre trecutul lui.
Ea ncuviin.
Despre Rusia. Da, mi-a spus. Dar nu cu mult timp n urm.
Probabil pentru c avea de gnd s te aduc napoi i tia c noi
doi o s vorbim.
Telefonul ei sun.
Da. Faa i se lumin. Mulumesc, Chris.
nchise telefonul i-i spuse lui Bryson:
Avem ceva.
Chris Edgecomb i ntinse Elenei un teanc de dosare cu chenar
rou, fiecare plin cu printuri.
Btrne, cnd s-a spart codul sta, apoi chiar c s-a spart.
Cinci imprimante cu laser fumegau, imprimnd toat marfa asta.
Ne-a ncetinit agentul de transcriere convertirea cuvintelor rostite
n text tiprit solicit o putere de calcul uria i ia o grmad de
timp, chiar la viteza procesoarelor noastre. i suntem departe de a
fi terminat. Am vrut s selectez tot ce era neesenial, dar am
preferat s pctuiesc imprimnd totul, lsndu-v pe voi s
hotri ce e important i ce nu.
Mulumesc, Chris, zise ea, lund dosarele i aezndu-le pe
masa lung din sala de edine aflat lng camera computerelor.
O s aduc cafea pentru amndoi. Sunt sigur c o s avei
nevoie.
mprir teancul de dosare i ncepur s le cerceteze cu
atenie. Cele mai valoroase erau de departe decriptrile

368

convorbirilor telefonice dintre lideri, foarte numeroase, unele mai


lungi, altele scurte teleconferine. Deoarece discuiile erau
codificate automat, participanii aveau tendina de a vorbi liber.
Unii dintre ei cei mai irei, printre care Arnaud i Prinikov
rmneau circumspeci. Foloseau un limbaj codificat, pe care
partenerul de dialog l nelegea fr s aib nevoie de explicaii
suplimentare. Aici cunotinele Elenei despre tiparele de vorbire,
abilitatea ei de a discerne tinuirea deliberat erau de mare ajutor.
nsemn cteva transcrieri cu hrtie autocolant. Bryson, care era
mai familiarizat cu personajele, cu trecutul lor i cu
particularitile anumitor operaiuni, reui s priceap diverse
aluzii i semnificaii.
De-abia ncepuser s citeasc dosarele cnd Bryson zise:
Se pare c avem dovezi zdrobitoare mpotriva lor. Nu mai e
vorba despre zvonuri. Aici, Prinikov plnuiete atacul cu antrax
de la Geneva, cu trei sptmni nainte de-a avea loc.
Dar e limpede c nu ei hotrsc, spuse Elena. Respect
opinia altuia de fapt, sunt doi, posibil americani.
Cine?
Pn acum n-au folosit nume. Exist o referin la ora de pe
Coasta de Vest, deci unul dintre ei se afl fie n California, fie
undeva pe coasta american a Pacificului.
Dar Londra? Ai vreo idee despre cine-ar putea fi maestrul
ppuar de-acolo?
Nu
Chris Edgecomb nvli n camer fluturnd n mn cteva foi
de hrtie.
Astea tocmai au ieit, zise el, entuziasmat. E un model al
transferului de fonduri spre i dinspre First Washington Mutual
Bancorp m-am gndit c poate fi interesant.
i ntinse Elenei colile, acoperite de cifre.
Asta-i banca din Washington folosit de majoritatea
membrilor Congresului, nu-i aa? Cea pe care o suspectai c a
fost implicat n antaj furniznd informaii confideniale despre
adversarii tratatului? spuse Bryson.
Da, zise Elena. Astea sunt transferuri de proprieti.

369

Edgecomb ncuviin.
Ciclurile, periodicitatea ce inconfundabil.
Ce anume? ntreb Bryson.
E vorba despre o serie de coduri de autorizare, caracteristic
unei ntregi entiti aflate n posesia cuiva. O norm, cum s-ar
spune.
i-asta ce nseamn? ntreb Bryson.
Banca asta din Washington pare stpnit i controlat de
alt instituie financiar, mai extins.
Nu e ceva ieit din comun, spuse Bryson.
Problema e c acolo se ntreine n mod deliberat o stare de
confuzie adic proprietarul e tinuit sistematic, ascuns cu grij.
Nu exist vreo cale de-a afla cine e? ntreb Bryson.
Elena ddu neatent din cap, studiind n continuare cifrele.
Chris, numrul care se repet periodic aici trebuie s fie un
cod de orientare al Asociaiei Bancherilor Americani. Crezi c poi
s-l depistezi, s identifici care
Sunt cu un pas naintea ta, Elena, zise el. E o firm cu sediul
la New York i se numete Meredith Waterman
Doamne, spuse ea. E una dintre cele mai vechi i mai
respectabile bnci de investiii de pe Wall Street. Morgan Stanley
sau Brown Brothers Harriman par nite parvenii pe lng ea. Nu
neleg de ce se implic Meredith Waterman n antajele senatorilor
i congresmenilor pentru a sprijini Tratatul pentru Supraveghere i
Securitate?
Probabil c Meredith Waterman e o instituie privat, zise
Bryson.
i?
i ar putea fi o companie tutelar, o faad, ntr-un anume
sens. Cu alte cuvinte, poate c e folosit de alt instituie, de un
individ sau un grup de indivizi s zicem de Grupul Prometeu
pentru a masca adevratele lor proprieti. Dac am putea obine o
list a tuturor fotilor i actualilor parteneri ai lui Meredith
Waterman, poate i a acionarilor majoritari
Asta nu e greu, spuse Edgecomb. Pn i firmele private sunt
strict supravegheate de Agenia pentru Controlul Brokerilor i de

370

Administraia Federal pentru Asigurarea Depozitelor Bancare la


care ar trebui s putem ajunge.
Unul sau mai multe dintre aceste nume ar putea indica
Grupul Prometeu drept proprietar, zise Bryson.
Edgecomb ddu din cap i prsi ncperea.
Richard Lanchester era partenerul lui Meredith Waterman,
zise Bryson.
Ce?
nainte de a pleca de pe Wall Street ca s intre n viaa
public, a fost o mare vedet a investiiilor bancare. Biatul de aur
al lui Meredith Waterman. n felul acesta i-a fcut averea.
Lanchester? Dar spuneai c a fost cumsecade, c i-a fost
de ajutor.
i-a plecat urechea cu ngduin, da. Prea sincer alarmat.
M-a ascultat, dar n realitate n-a fcut nimic.
Spunea c voia s te ntorci la el cu mai multe dovezi.
Asta-i doar o variant a ceea ce voia Harry Dunne s m
foloseasc n chip de unealt.
Crezi c Richard Lanchester face parte din Grupul Prometeu?
Nu l-a exclude.
Elena se ntoarse la transcrierea pe care-o studia, apoi ridic
brusc privirea:
Fii atent la fraza asta, spuse ea. Transferul puterii va fi
ncheiat la patruzeci i opt de ore dup ratificarea tratatului de
ctre britanici.
Cine vorbete? ntreb Bryson.
Nu nu tiu. Apelul provine de la Washington i e transmis
printr-o linie protejat. Interlocutorul anonim vorbete cu
Prinikov.
Poi obine o identificare a vocii?
Posibil. Ar trebui s ascult nregistrarea propriu-zis, s
stabilesc dac vocea a fost alterat i, dac da, ct de mult.
Patruzeci i opt de ore transferul puterii ctre cine, de
la cine? Sau ctre ce, de la ce? Doamne, trebuie s ajung imediat
la Londra. Cnd e programat plecarea avionului?
Elena i consult ceasul.

371

Peste trei ore i douzeci de minute.


Prea trziu. Dac am merge cu maina
Nu, ar dura prea mult. i propun s mergem pe pist, s
invocm numele lui Ted Waller, s tragem nite sfori i s le cerem
s decoleze ct mai curnd posibil.
Exact aa spunea i Dmitri Labov.
Cine?
Adjunctul lui Prinikov. Zicea: Tocmai a fost pus n funciune
mecanismul. Puterea urmeaz s fie transferat total! Totul va iei
la lumin. Spunea ca au mai rmas doar cteva zile.
sta trebuie s fie termenul final despre care vorbea.
Doamne, Nick, ai dreptate, n-avem timp de pierdut.
n timp ce se ridica de pe scaun, luminile din camer prur s
plpie o ntrerupere de o fraciune de secund.
Ce-a fost asta? ntreb ea.
Exist pe undeva vreun generator pentru situaii de urgen?
Da, sigur, trebuie s existe.
Tocmai a fost pornit.
Dar pornete doar n caz de urgen real, spuse ea,
nedumerit. Din cte-mi dau seama, nu s-a ntmplat nimic
Iei! strig deodat Bryson. Afar!
Ce?
Fugi! Elena, iei acum! Ceva a fost conectat la reeaua
electric Unde-i cea mai apropiat ieire?
Elena se ntoarse i art spre stnga.
Iisuse, Elena, haide! Sunt sigur c uile se nchid automat,
blocnd accesul intruilor, dar i ieirea. tiu c asta se ntmpl!
Bryson ncepu s alerge pe hol; Elena lu cteva dischete de pe
mas i alerg dup el.
Pe unde? ip el.
Drept prin uile alea!
n cteva secunde ajunser la nite ui din oel pe care scria
IEIRE N CAZ DE PERICOL. O bar roie de protecie, fixat la
mijlocul uilor, servea pentru deschiderea lor forat, declannd,
probabil, o alarm. Bryson se izbi de bar; uile duble se
deschiser ctre exterior, iar o alarm ncepu s sune. Fur

372

nvluii de un val de aer rece. La doi pai n faa lor era o poart
din bare de oel, ce se nla din podea pn n tavan. Poarta
tocmai se nchidea ncet, automat, de la stnga la dreapta.
Sari! strig Bryson, plonjnd spre spaiul ce se ngusta tot
mai mult.
Se ntoarse i o nfac pe Elena, trgnd-o prin spaiul rmas
liber dintre poart i zidul de piatr. Erau pe povrniul muntelui,
lng vechea vil de piatr, poarta acionat electric fiind ascuns
de un gard viu nalt.
Bryson i Elena fugir drept nainte departe de vil, n josul
pantei.
E vreo main pe-aici? ntreb Bryson.
E un vehicul de teren parcat chiar n faa vilei, rspunse ea.
E acolo!
Un mic Land Rover Defender 90 strlucea n lumina lunii, la
douzeci de metri distan. Bryson alerg spre el, sri pe scaunul
oferului i cut cheia. Nu era n contact. Doamne, unde dracu
era? ntr-o aezare att de izolat, n-ar fi fost normal sa fie acolo?
Sri i Elena n main.
Sub covora, spuse ea.
El ntinse mna i simi cheia sub covorul din cauciuc de pe
podea. O lu i porni motorul.
Nick, ce se ntmpl? strig Elena n vreme ce maina se
npusti pe crarea abrupt, ndeprtndu-se de sediul
Directoratului.
nainte ca Bryson s deschid gura, se declana un fulger
orbitor, urmat de o explozie bubuitoare, ce prea s vin dinspre
adncul muntelui. Land Roverul lu o curb strns, izbindu-se,
apoi trecnd prin vegetaia de pe margine. Bryson simi
fierbineala prjolindu-i spinarea.
Elena se ntoarse.
O, Doamne, Nick! ip ea. Cldirea a fost complet distrus!
Nick, uit-te!
Bryson nu se ntoarse; nu ndrznea. Trebuia s se ndeprteze
ct mai repede. N-aveau nici o clip de pierdut.
Aps pe pedala de acceleraie, gndind n sinea lui: Iubita mea,

373

eti n siguran. Eti n via, eti cu mine.


Deocamdat.
Doamne Sfinte, deocamdat.

374

27
Ajunser la Londra, n jurul orei zece seara prea trziu ca s
mai ntreprind ceva. i petrecur noaptea ntr-un hotel din
Russell Square, pentru prima oar dup cinci ani n acelai pat. Se
nstrinaser unul de altul, ntr-un fel, dar trupurile lor se
recunoscur. Pentru prima oar dup cinci ani fcur dragoste, cu
o patim febril, aproape disperat. Adormir nlnuii, epuizai
de amor i de tensiunea care-i mnase ntr-acolo.
A doua zi diminea analizar comarul la care fuseser
martori, ncercnd s priceap cum fusese posibil penetrarea
Directoratului.
Cnd ai sunat la aerodrom ca s rezervi avionul, n-ai folosit o
linie protejat, nu-i aa? ntreb Bryson.
Ea ddu ncet din cap, cu o expresie ncordat.
Centrala aerodromului nu e echipat cu un sistem de
protecie, dar apelurile trimise din sediul Directoratului erau
considerate n general sigure, pentru c centrul nostru de
comunicaii se afl n afara razei de aciune a sistemelor exterioare
de interceptare. Dac telefonam, s zicem, la Londra, Paris sau
Munchen, foloseam o linie protejat ns numai pentru sigurana
destinatarului mesajului.
Dar apelurile trimise la o asemenea distan sunt n general
dirijate dinspre liniile terestre ctre releele cu microunde, iar
acestea pot fi interceptate de sateliii de supraveghere, nu?
Aa e liniile terestre pot fi interceptate, dar nu prin satelit,
ci prin mijloace convenionale derivaii instalate pe cablu i
altele, dar asta presupune cunoaterea exact a locului de unde
provin apelurile.
E limpede c Grupul Prometeu cunoate bine centrul din
Dordogne. Cu toate precauiile lui Waller, sosirile i plecrile, la i
de la aerodrom, trebuie s fi fost observate i supravegheate.
Centrala telefonic de-acolo era o prad uoar pentru
interceptrile convenionale.

375

Waller slav Domnului, era plecat! Trebuie s dm de el.


Iisuse. Sunt sigur c tie. Dar Chris Edgecomb
Ea i acoperi ochii cu mna.
O, Doamne Sfinte, Chris! i Layla!
i muli alii. Pe unii dintre ei nu-i mai cunosc, dar tu trebuie
s fi avut civa prieteni.
Ea ncuviin n tcere, cu ochii n lacrimi. Dup o scurt
pauz, Bryson continu:
Probabil c s-au conectat la reeaua electric i au plantat
explozibili sub incint. Fr sprijin din interior n-ar fi reuit
niciodat s fac asta. Directoratul era pe cale s demate
planurile Grupului Prometeu i de aceea trebuia neutralizat. M-au
trimis pe mine i pe alii, sunt sigur iar atunci cnd eforturile
lor n-au dat rezultate, au recurs la o abordare frontal. Orice
secrete sau planuri ar proteja, trebuie s presupunem c sunt de o
importan capital pentru oamenii din spatele Grupului
Prometeu.
O abordare direct, frontal, a celui mai zgomotos partizan al
tratatului, lordul Miles Parmore, era, prin urmare, sortit eecului:
n-ar fi fcut dect s-i alerteze pe dumanii lor, fr s-i ajute la
obinerea de informaii. Oameni ca Parmore erau bine pzii. Mai
mult, instinctul i spunea lui Bryson c lordul Parmore nu era
omul lor, ci doar o fanto, o figur public, atent supravegheat,
incapabil s acioneze din umbr. Nu, nu putea fi un lider al
Grupului Prometeu.
Controlul real trebuia s-l dein cineva apropiat de Parmore,
legat de el. Dar legat n ce fel?
Conspiratorii Grupului Prometeu erau prea inteligeni, prea
meticuloi ca s lase conexiunile la vedere. Documentele fuseser
modificate sau ndeprtate. Nici mcar o examinare atent n-ar fi
dezvluit numele liderilor, ale maetrilor ppuari. Singura dovad
limpede ar fi fost una ce nu se putea gsi dosare lips, evident
distruse. Ar nsemna s caui acul n carul cu fn.
n cele din urm, Bryson se hotr s sape mai adnc, n trecut.
tia din experien c adevrul putea fi gsit adesea n documente
vechi, n dosare rareori consultate, greu de modificat n mod

376

convingtor.
Era o ipotez, o ipotez care-i conduse n acea diminea la
Biblioteca Britanic din St. Pancras, situat vizavi de un scuar cu
vegetaie ngrijit, ale crei crmizi oranj, fabricate manual,
scnteiau n lumina strlucitoare a dimineii. Bryson i Elena
traversar piaa, trecur pe lng statuia de bronz a lui Newton i
ptrunser n holul spaios de la intrare. Bryson scruta feele
oamenilor din jur, atent la cel mai mic semn de recunoatere.
Trebuia s presupun c reelele lui Prometeu fuseser alertate n
privina lui, poate chiar despre prezena lor la Londra, dei pn
atunci nu constatase nimic suspect. O scar larg i duse pn la
sala principal de lectur un spaiu vast, cu birouri din lemn de
stejar pe care se aflau veioze.
Trecur prin uile capitonate ce duceau la camerele de studiu,
cu scaune din stejar cu sptare rotunde i birouri cu tblii tapiate
cu piele verde care creau o ambian intim.
n decurs de o or, adunaser majoritatea volumelor necesare,
ncepnd cu selecii din dezbaterile oficiale ale Parlamentului
volume grele, masive, cu coperte negre, uzate.
Multe nu mai fuseser deschise de ani de zile i miroseau a
mucegai. Nick i Elena le studiar cu interes i concentrare
maxim. Existaser n trecut dezbateri privind ameninrile la
adresa drepturilor i libertilor ceteneti, fuseser luate decizii
cu implicaii n supravegherea societii civile? Pe un carnet,
notar nume, locuri, deocamdat disparate.
Elena rosti prima numele. Rupert Vere. Un individ convingtor
i foarte priceput, ntruchiparea moderaiei politice, dar cronicile
timpului evideniau acest lucru un maestru al vicleugurilor
procedurale. Era oare posibil? Merita acea intuiie s fie verificat?
Rupert Vere, parlamentar de Chelsea, era acum ministru
britanic de Externe.
Bryson urmri traseul sinuos al carierei demnitarului de
Chelsea n gazetele regionale, mai atent la detaliile ocazionale, mai
puin preocupat de semnificaia oficial a evenimentelor.
Colaionarea sutelor de mici articole din gazete locale i
circulare, cu hrtia deseori nglbenit i sfrmicioas, era o

377

munc obositoare, chiar nucitoare. Din cnd n cnd, Bryson era


cuprins de disperare prea curat nebunie s cread c ar putea
gsi urme ale celei mai secrete dintre conspiraii, n arhivele
publice.
Cu toate acestea, perseverar. Rupert Vere absolvise cu not
maxim Colegiul Brasenose, de la Oxford. Avea reputaia de om
lene, ceea ce putea fi un subterfugiu abil. De asemenea, poseda
un talent deosebit de a-i cultiva prietenii, cum nota un editorialist
de la: astfel, capacitatea lui de influenare depete limitele
oficiale ale autoritii sale. O imagine ncepea treptat s se
contureze: ani la rnd, ministrul de Externe Ruper Vere acionase
din culise pentru a pregti aprobarea tratatului, servindu-se de cei
pe care i sprijinise cndva, atrgndu-i prieteni i aliai.
Declaraiile lui erau temperate, iar legturile cu instigatorii
insesizabile.
ntr-un trziu, o informaie aparent banal atrase atenia lui
Bryson. n paginile nglbenite ale ziarului Evening Standard era
publicat o relatare despre concursul de canotaj din 1965, de pe
Tamisa, la care participaser echipe de liceeni din ntreaga ar.
Cu litere mici, ziarul ddea informaii despre echipe. Vere, dup
cum se meniona, concura pentru Mariborough, unde era elev n
ultimul an de liceu. Aparent, relatarea era inofensiv.
La Concursul de canotaj pentru juniori de la Pangbourne s-au
remarcat mai multe echipaje de dublu i simplu. Concurentul din
clasa J18 de la Sir William Borlase School a stabilit recordul de
vitez al zilei (10 minute i 28 de secunde), urmrit ndeaproape de
viguroasa clas J16, n care echipajul de la St. Georges College,
format din Matthews i Loake a fost pus la grea ncercare de cei de
la Westminster. La ambele clase J14, echipajele de dublu de la
Hereford Cathedral School s-au dovedit remarcabile.
Concureni valoroi au fost i la simplu. Rupert Vere l-a devansat
cu treisprezece secunde pe colegul su de echip de la
Mariborough, Miles Parmore, n vreme ce David Houghton a
terminat cursa cu aproape o jumtate de minut naintea
urmritorilor si. Dovedind un real talent, Parrish de la St. Georges

378

i Kellman de la Dragon School s-au situat n fruntea clasei MY16,


ocupnd locurile patru i cinci n clasamentul general.

Bryson reciti articolul. Vere concurase pentru Mariborough, la


aceeai clas ca i Miles Parmore.
Da. Ministrul britanic de Externe, parlamentar de Chelsea, unul
dintre primii susintori ai tratatului, fusese coleg de echip i
vechi prieten al lordului Miles Parmore.
i gsiser oare omul?
Noul Palat Westminster cunoscut mai ales sub denumirea de
Camerele Parlamentului era, prin combinaia ntre clasic i
modern, o instituie tipic britanic. Un palat regal exista n acel loc
nc de pe vremea regelui vikingilor, Canute, dar abia Eduard
Mrturisitorul i William Cuceritorul au dat amploare vechiului vis
de mrire i splendoare.
Continuitatea istoric era la fel de real ca i Magna Carta.
Atunci cnd ntreaga structur a fost reconstruit, pe la mijlocul
secolului al XIX-lea, s-a fcut conform stilului neogotic.
Camera Comunelor a fost distrus n al doilea rzboi mondial.
Restaurat cu grij, ntr-o interpretare mai atenuat a goticului
trziu, ea a devenit copia unei copii.
Chiar dac ddea spre una dintre zonele cu cel mai intens trafic
din Londra Scuarul Parlamentului cldirea i pstra aerul
distant, protejat de cele patru hectare de grdini asemenea unor
redute. Noul palat avea aproape o mie dou sute de camere i
peste trei kilometri de coridoare. Prile din cldire pe care le
foloseau de obicei membrii Parlamentului, deschise i turitilor,
erau ntr-adevr impresionante. Dar existau i altele, ale cror
planuri erau, din raiuni de securitate, mai greu accesibile, dar
care puteau fi gsite n arhive. Bryson i acordase dou ore pentru
a afla i a reine detaliile lor. O serie de forme octogonale, mobile se
ordonau n mintea lui ntr-un plan care avea pentru el importan
vital. tia exact cum se lega Biblioteca Pairilor de Salonul
Prinului Consort; cunotea distana dintre reedina preedintelui
Camerei Comunelor i reedina Supraveghetorului, tia ct dura

379

drumul din foaierul Camerei Comunelor pn la prima dintre


ncperile primului-ministru. ntr-o epoc fr nclzire central,
era esenial s existe nite camere speciale, protejate de pereii
exteriori prin spaii izolate, nefolosite. Mai mult, era de la sine
neles c orice mare cldire public avea nevoie n permanen de
reparaii i renovri; ca atare, trebuia s existe pasaje folosite de
lucrtori ca s nu tulbure mreia spaiilor publice. Ca i n cazul
guvernului, funcionarea acelei structuri impunea existena unor
spaii complexe i a unor culoare de legtur, invizibile pentru
omul de rnd.
ntre timp, Elena cuta orice detaliu consemnat din viaa lui
Rupert Vere. i atrase atenia nc un mic amnunt: la vrsta de
aisprezece ani, Vere ctigase un concurs de cuvinte ncruciate,
organizat de Sunday Times. Omul avea pasiunea jocului, numai c
ce-l pe care-l juca n prezent nu era unul obinuit.
La ora cinci dimineaa, un drume mbrcat cu o jachet de
piele, purtnd ochelari negri din plastic, se plimba n jurul cldirii
Parlamentului, asemeni unui turist fr somn ce ncerca s-i
alunge mahmureala. Cel puin aa spera Bryson s fie considerat.
Se opri n faa statuii negre a lui Cromwell i citi inscripia:
PACHETELE MAI MARI DECT FORMATUL A 4, ALTELE DECT
FLORI, TREBUIE LIVRATE PE LA INTRAREA BLACK RODS
GARDEN. Trecu pe lng Intrarea Pairilor, fixndu-i n minte
amplasarea acesteia n raport cu celelalte; apoi trecu printr-un
plc mic de castani i observ locul fiecrei videocamere de
supraveghere, amplasat, invariabil, ntr-o cutie vopsit cu email
alb. Bryson aflase c Poliia Metropolitan din Londra avea o reea
de videocamere pentru supravegherea traficului, trei sute dintre ele
fiind fixate pe stlpi i cldiri nalte. Fiecare avea un numr, iar
dac o persoan autorizat l forma pe consola unui computer,
obinea o imagine clar, color, a Londrei. Videocamera se rotea i
putea transmite prim-planuri. Puteau fi urmrii cei cutai de
poliie, trecnd de la o camer la alta, ct i oferii sau pietonii fr
ca acetia s-i dea seama. Bryson hotr c nu era nelept s se
nvrt mult timp pe-acolo.
Msur cu privirea construcia cu patru etaje a galeriei

380

principale, comparnd structura fizic cu reprezentrile mentale


pe care i le formase, transformnd dimensiunile abstracte n
percepii concrete. Era esenial s transforme datele n intuiii care
puteau fi folosite imediat, fr a mai calcula i analiza situaiile.
Asta era una dintre primele lecii pe care i le dduse Waller i fcea
parte dintre cele mai valoroase. Pe teren, singurele hri utile sunt
cele din mintea ta.
Turnul cu ceas din captul de nord al cldirii Parlamentului
avea nouzeci i ase de metri nlime. Victoria Tower, la captul
opus al complexului, era mai lat, dar aproape la fel de nalt. ntre
cele dou turnuri, acoperiul era mpnzit cu schele; reparaiile
fiind n curs, scrile exterioare depeau acoperiul la ase metri
de Victoria Tower. Bryson porni agale spre Tamisa i examin
captul ndeprtat al complexului, care se oprea la malul rului.
Lng galerii exista o travers de vreo cinci metri. Dincolo de ru,
vzu cteva ambarcaiuni ancorate.
Unele erau folosite pentru excursii, altele pentru ntreinere.
Pe una dintre ele scria: SERVICE COMBUSTIBILI I
LUBRIFIANT! i reinu poziia.
Planul era acum ntocmit. Bryson se ntoarse la hotel i se
schimb. Apoi, mpreun cu Elena, mai verific planul de dou ori.
Constat cu ngrijorare c planul avea prea multe variabile:
probabilitatea unui accident era mare. Dar nu avea de ales.
mbrcat ntr-un costum elegant la dou rnduri, purtnd
ochelari rotunzi cu ram de baga, Bryson ori mai degrab, aa
cum scria pe legitimaia lui, Nigel Hilbreth urc scrile din holul
de ateptare spre Camera Comunelor i lu loc la galerie. Chipul
lui exprima o indiferen stupid, prul de culoarea nisipului era
pieptnat cu crare; purta i o musta, bine ngrijit. Era din cap
pn n picioare un funcionar al statului de rang mediu. Folosise
un parfumul ieftin, cumprat de pe Wellington Street. Un simplu
amnunt, poate, ns la fel de eficient n anumite privine ca i
vopseaua pentru pr, ochelarii i mustaa. Waller i atrsese
atenia asupra aspectelor olfactive ale camuflajului, rareori luate n
seam. Cnd Bryson avea o misiune n estul Asiei, nainte cu
cteva sptmni, nu consuma carne i produse lactate, deoarece

381

asiaticii, consumatori de pete i soia, considerau c occidentalii


aveau un miros specific de crnos. inea regimuri asemntoare
naintea misiunilor din diverse regiuni locuite de arabi. O
schimbare a parfumului folosit era ceva obinuit, ns Bryson tia
ca prin astfel de repere subliminale erau depistai adesea strinii.
Nigel Hilbreth edea linitit, urmrind aprinsele dezbateri
parlamentare; lng picioare avea o mic serviet neagr. Mai jos,
pe bncile lungi, tapiate cu piele verde, stteau parlamentarii.
Minitrii guvernului n exerciiu ocupau bncile din fa, n partea
dreapt; opoziia era aezat n faa lor, la stnga. Bncile de la
galerie, dintr-un lemn cafeniu gravat cu migal, se nlau abrupt,
avnd aspectul unui balcon.
Bryson sosise n toiul sesiunii de urgen, dar tia exact despre
ce se vorbea: Tratatul pentru supraveghere i securitate.
Incidentul care precipitase lucrurile era prejudiciul teribil
produs de o faciune rebel a Sinn Fein, care detonase o bomb n
mijlocul magazinului Harrods n timpul unei ore de vrf, soldat
cu sute de rnii. Oare i acest incident fusese finanat n secret de
Grupul Prometeu?
Pentru prima dat, Bryson reui s-l vad pe Rupert Vere n
carne i oase. Ministrul de Externe arta mai btrn dect cei
cincizeci i ase de ani ai si, dar ochilor lui mici, sclipitori nu le
scpa aproape nimic. Bryson i privi ceasul masiv, alt artificiu
subtil al deghizrii sale.
Cu o jumtate de or mai devreme, Bryson, arbornd aerul
blazat al unui funcionar guvernamental, i ceruse unui curier s
transmit o not ministrului de Externe o presupus chestiune
oficial i semiurgent. n orice moment nota i putea fi adus lui
Vere de ctre unul din asistenii lui. Bryson voia s studieze reacia
acestuia atunci cnd avea s deschid plicul i s-i citeasc
coninutul. Nota un text simplu, aproape copilresc, pe care l
concepuse Elena, mare amatoare de rebus era redactat ca o
definiie dintr-un careu de cuvinte ncruciate, n limba englez:
Pune-te ntre un sprijin i un articol hotrt apoi adaug un cuplu.
Eti nedumerit? Ne vedem lng biroul dumitale n timpul pauzei.

382

Fusese ideea Elenei s pun, sub forma cheii unei enigme, acel
cuvnt pe care nu-l putea ignora.
n vreme ce un membru al opoziiei perora despre ameninrile
la adresa libertilor civile pe care le implica viitorul tratat, lui
Rupert Vere i se ntinse un plic. El l deschise, citi nota, apoi ridic
privirea spre galerie, uitndu-se direct la Bryson cu o expresie
ncordat. Bryson reui s nu tresar; trecur clipe lungi pn
cnd nelese c ministrul ridicase privirea undeva n aer, c ochii
lui nu priveau, de fapt, pe nimeni. Bryson se strdui s-i menin
expresia placid, plictisit. Dac atrgea atenia, era terminat;
gardienii Grupului Prometeu tiau precis cum arta el. Exista
posibilitatea s nu fi fost informai despre Elena sau, dac tiau de
ea, s cread c fusese ucis n explozia de la sediul Directoratului
din Dordogne.
De aceea, Elena urma s efectueze abordarea direct.
edina trebuia s se ntrerup peste zece minute. Ce urma s
se ntmple dup aceea avea s hotrasc totul.
Membrii cabinetului britanic au, prin tradiie, birourile la
Whitehall i pe strzile alturate; ministrul de Externe este eful n
exerciiu al Ministerului de Externe i al Commonwealthului, iar
sediul su oficial se afl pe King Charles Street. Bryson tia c
Rupert Vere mai avea o reedin sub acoperiul nclinat al
Palatului Westminster. Apartamentul era situat la numai cinci
minute de mers de la sala de edine a Camerei Comunelor i
constituia un loc de ntlnire discret pentru chestiuni sensibile i
urgente.
Va face Vere ceea ce-i sugerase nota, ori va avea o cu totul alt
reacie? Bryson spera c prima reacie a lui Vere va fi curiozitatea
i c va pleca direct la biroul su de sub acoperi.
Dac Vere intra n panic sau hotra din vreun motiv oarecare
s se duc n alt parte, Bryson trebuia s-l urmreasc.
Cunoscndu-l acum pe ministrul de Externe ar fi reuit s-l
urmreasc la ieirea din Camera Comunelor. Reperndu-l n
mulimea de parlamentari, se lu dup el. Vere urc scara de
piatr, trecu pe lng busturile fotilor prim-minitri i se ndrept

383

ctre biroul su din cldirea Parlamentului. De aici Bryson nu mai


putu s-l urmeze fr s atrag atenia.
Secretara particular a lui Rupert Vere, Belinda Headiam, era o
femeie ndesat, de vreo aizeci de ani, care i purta prul cenuiu
strns ntr-un coc.
Aceast doamn pretinde c o ateptai, i opti ea
ministrului de Externe cnd acesta intr n anticamer. Zice c v-a
lsat o not.
Da, bine, rspunse Vere, apoi o vzu pe Elena care edea pe
canapeaua de piele.
Aceasta avusese grij s-i creeze o imagine potrivit: taiorul
costumului bleumarin era decent decoltat, prul castaniu,
strlucitor era pieptnat peste cap. Arta uluitor, avnd n acelai
timp un aer profesional.
Vere nl sprncenele i-i zmbi.
Nu cred c ne-am cunoscut, zise el. Dar n mod sigur mi-ai
strnit interesul. Adic biletul dumitale.
i fcu semn s-l urmeze n micul su birou, elegant mobilat, de
sub streain vastului acoperi din ardezie al Parlamentului. Se
aez la birou i-o invit s ia loc ntr-un fotoliu de piele aflat la
civa pai distan.
Pre de cteva clipe, ministrul se uit prin coresponden.
Elena era contient de faptul c Vere o msura cu privirea nu
ca pe un adversar, ci mai degrab ca pe o potenial cucerire.
i dumneata trebuie s fii rebusist, spuse el ntr-un trziu.
Soluia e Prometeu2, nu-i aa? O rezolvare aproape rudimentar.
Me ntre pro i the, plus us. Fcu o pauz, sfredelind-o cu privirea.
Crui fapt datorez plcerea companiei dumitale, domnioar?
Goldoni, rspunse ea.
Nu-i pierduse accentul, deci trebuia s poarte un nume
straniu. l privea cu atenie pe demnitar, ns nu reuea s
descopere nimic. n loc s pretind c nu pricepe aluzia, omul

2 Jocul rebusist are la baz grafia din limba englez a


numelui Prometeu Prometheus: Pro pentru (sprijin,
susinere); me eu; the articol hotrt; us noi (n.tr.).
384

recunoscuse imediat cuvntul Prometeu fr s manifeste


nelinite, fric sau reinere. Dac juca teatru, o fcea cu talent.
Lucrul sta n-ar fi surprins-o. Vere n-ar fi putut ajunge att de
departe fr s posede arta disimulrii.
Presupun c biroul dumitale e protejat, zise Elena.
El o privi perplex.
tii cine m-a trimis. Va trebui s scuzi caracterul ocazional al
acestor contacte. Vizita mea se datoreaz unei chestiuni urgente.
Canalele de comunicare existente ar putea fi compromise.
Poftim?! exclam Vere cu arogan.
Nu mai folosi codurile actuale, zise Elena, privindu-i chipul
cu atenie. Asta e de maxim importan, mai ales acum, cnd a
mai rmas att de puin timp pn la aplicarea planului Prometeu.
O s te contactez curnd, imediat dup ce se va normaliza situaia.
Zmbetul ngduitor al lui Vere dispru. i drese glasul i se
ridic n picioare.
Eti nebun, spuse el. Acum te rog s m scuzi
Nu! opti apsat Elena, ntrerupndu-l. Toate criptosistemele
au fost compromise. Nu ne mai putem bizui pe ele. Schimbm
toate codurile. Trebuie s atepi instruciuni.
Tot farmecul studiat al lui Vere dispruse; chipul i se nspri.
Iei afar imediat! zise el pe un ton categoric.
Era oare panic n glasul lui? Simula indignarea ca s-i
ascund teama?
O s te reclam la poliie. Ai grei dac ai mai ncerca s intri
n aceast instituie. Vere ntinse mna ca s apese pe butonul
interfonului, dar ua biroului su se deschise brusc.
Un brbat zvelt, ntr-un costum din tweed, ptrunse n ncpere,
nchiznd ua n urma lui. Elena l remarcase n materialele pe
care le studiase recent: era Simon Dawson, adjunctul lui Rupert
Vere, cel mai vrstnic membru al echipei sale, care se ocupa cu
elaborarea tacticilor politice.
Rupert, zise Simon Dawson pe un ton moale. Am auzit
discuia fr s vreau. Te supr femeia asta?
Prul castaniu deschis al lui Dawson, obrajii rumeni i silueta
supl i ddeau aerul unui elev de liceu. Vere era evident uurat.

385

La drept vorbind, da, Simon, spuse Vere. Trncnete tot felul


de prostii despre ceva numit Prometeu, despre cripto-nu-tiu-ce,
punerea n aplicare a planului lui Prometeu demen curat!
Trebuie anunat imediat MI-5 e un pericol public.
Elena se deprta la civa pai de biroul lui Vere, mutndu-i
privirea de la un brbat la cellalt. Ceva nu era n regul.
Observ c Dawson nchisese ua grea de stejar n urma lui.
Dar dac
Dawson scoase din sacoul de tweed un Browning, cu amortizor.
La naiba, Simon, ce faci cu pistolul? ntreb Vere. Zu c nu
e nevoie. Sunt sigur c femeia asta o s aib bunul-sim s plece,
nu-i aa?
Elena urmri cu atenie expresiile ce se succedau rapid pe
chipul lui Vere nedumerire, exasperare i fric.
Degetele lungi i subiri ale funcionarului nvluiser patul
armei cu o uurin ndelung exersat. Inima Elenei btea cu
putere. Elena cuta nnebunit cu privirea o cale de scpare din
acea situaie i din ncpere.
Dawson se uit n ochii ei, iar Elena i ntoarse privirea cu curaj,
chiar insolent, aproape provocndu-l s trag.
Dawson aps pe trgaci. ncremenit de groaz, ca privi
pistolul care se mic uor n mna lui. Auzi uieratul unui glon
tras prin amortizor, apoi o pat roie se ntinse pe cmaa alb,
apretat a lui Rupert Vere, care se prbui pe covorul oriental.
Dawson se ntoarse ctre Elena, cu un zmbet glacial pe buze.
Ei, ghinion, nu-i aa? S fii nevoit s pui capt unei cariere
att de distinse. Dar nu mi-ai dat de ales. I-ai spus prea multe. E
un tip iste i-ar fi neles repede despre ce e vorba, iar asta nu
trebuia s se ntmple. M nelegi, nu-i aa? Se apropie, pn
cnd Elena i simi rsuflarea rece i umed. O fi fost Rupert
indolent, dar tmpit nu era. Unde credeai c-o s ajungi plvrgind
cu el despre Prometeu? Aa ceva nu se face. Dar ce-ai zice s
vorbim despre tine?
Doamne! Simon Dawson! Dduse peste numele lui n vechile
articole despre regata de la Pangbourne tnrul despre care
bnuise c devenise ulterior protejatul lui Vere.

386

Greise. Dawson deinea controlul.


Aceeai logic care dusese la eliminarea lui Miles Parmore
trebuia aplicat i n cazul lui Rupert Vere: omul era prea expus.
Adevratul maestru ppuar era adjunctul anonim, acionnd n
umbra neatentului su superior.
Deci el nu tia nimic, zise Elena, mai mult pentru sine.
Rupert? Nu era cazul. A avut totdeauna ncredere n sfatul
meu. Acum nu mai e cazul.
Ea fcu un pas napoi.
Asta pentru c Anglia a devenit semnatar a tratatului.
Exact. n urm cu zece minute. Dar cine eti tu? Am senzaia
c nu ne-am prezentat cum se cuvine.
Browningul se afla n mna dreapt a lui Dawson. Scoase o
cutie metalic plat din buzunarul de la piept, un fel de calculator
n miniatur.
S vedem ce are de spus Network, murmur Dawson.
Ridic dispozitivul i-l ndrept spre ea. O imagine a chipului ei
apru imediat pe micul ecran ptrat. Pe urm, ecranul ncepu s
plpie n vreme ce sute de chipuri apreau i dispreau ca prin
cea, pn cnd
Elena Petrescu, spuse el. Citi o fi nregistrat electronic.
Nscut n 1969, la Bucureti, Romnia. Singura fiic a lui Andrei
i Simona Petrescu, Andrei fiind cel mai important specialist
romn n criptografie. A i mai surprinztor. Scoas clandestin din
Romnia chiar nainte de revoluia din 1989, de ctre Nicholas
Bryson. Ridic privirea. Eti mritat cu Nicholas Bryson. Acum se
leag. Amndoi, angajai ai Directoratului. Desprii de cinci ani
n anul dinaintea plecrii, ai cumprat, ia s vedem, trei seturi
pentru ovulaie evident, ncercnd s rmi gravid. Hmmm,
presupun c nu s-a ntmplat asta. edine sptmnale cu un
psihoterapeut m ntreb dac din cauza dificultii de a fi
transfug politic ntr-o ar strin, pentru c lucrai la o agenie
att de secret pentru Directoratul sau motivul a fost csnicia
ratat?
Exista o discordan ntre ce spunea brbatul i tonul lui
nepstor care o fcea pe Elena s se nfioare. Observ c, dei

387

inea nc n mn pistolul, nu-i prea acorda atenie.


Se tie despre planurile voastre, ar trebui s cunoti lucru
sta, zise Elena.
Zu c nu m privete, rspunse Dawson indiferent.
M ndoiesc. Ai fost suficient de ngrijorat c Rupert Vere tia
i voia s informeze serviciul MI-5 ca s-l ucizi.
CIA, MI-6, MI-5 i toate celelalte agenii de spionaj din trei
litere au fost neutralizate. Directoratul ne-a luat mai mult timp
poate din cauza structurii organizatorice paranoide dei chiar
secretul care v izola mpotriva penetrrii ne-a ajutat s v
paralizm activitatea amuzant, nu? E ciudat ct de mult timp v-a
trebuit ca s nelegei c suntei depii, c pur i simplu nu mai
e nevoie de voi! Agenia Naional de Securitate e copleit de
volumul uria al traficului informaional e-mail-uri, apelurile
telefoanelor celulare pe care se zbat s le analizeze, tot traficul de
pe Internet. Doamne Sfinte, instituia aia e o relicv a rzboiului
rece ei nc mai cred c Uniunea Sovietic exist! i cnd te
gndeti c a fost o vreme cnd ANS era nestemata serviciilor
secrete americane, cea mai mare, cea mai bun! Ei bine,
codificarea a pus capt acestei supremaii. i CIA tipii care au
bombardat din ntmplare Ambasada Chinez de la Belgrad i care
habar n-aveau c India deine arme nucleare! Ce inepie! Cu ct se
vorbete mai puin despre ei, cu att mai bine. Ageniile de
informaii sunt de domeniul trecutului. Nu-i de mirare c v
strduii cu toii din rsputeri s blocai ascensiunea lui Prometeu.
Suntei asemenea unor dinozauri neputincioi, dezlnuii
mpotriva inevitabilei evoluii! Dar pn la sfritul acestei
sptmni, decesul vostru va ajunge la cunotina ntregii lumi. Va
fi instaurat o nou ordine mondial, iar bunstarea rasei umane
va fi mai sigur ca niciodat. Ainti Browningul asupra Elenei.
Uneori, cei puini trebuie sacrificai pe altarul celor muli. Parc
vd titlurile din Telegraph: MINISTRUL DE EXTERNE VERE
OMORT DE UN SPION SINUCIGA. Probabil c vor sugera vreo
relaie sexual sordid. Pistolul i praful de puc de pe mini te
vor desemna drept ucigaul lui.
n timp ce vorbea, Dawson deuruba amortizorul din eava

388

Browningului, apoi, ncordat ca o puma, fcu doi pai iui spre


Elena. O prinse, i puse arma n mn, strngndu-i degetele n
jurul ei, apoi i ndoi braul, lipindu-i eava de tmpl. Elena
ncepu s se zbat violent. ncerca, dac nu s scape, mcar s-i
strice scenariul pe care-l plnuise. ip din rsputeri. Se simea de
parc o alt for i luase n stpnire trupul, voina intens de a
supravieui transformndu-se ntr-o reacie fizic primitiv. Auzi
alt voce, ce prea s vin de la mare distan. Era vocea lui Nick
Bryson.
Dawson, ce naiba faci acolo? Ea e de-a noastr! strig
Bryson.
Ua dulapului se deschise i Bryson pi n camer, artnd ca
un funcionar de la Whitehall, cu musta i ochelari.
Pe umerii hainei avea achii de lemn i praf dovada c i croise
drum pn la birou printr-un spaiu strmt.
A fost trimis de nsui Jacques Arnaud! zise Bryson.
Ce cine dracu eti! icni Dawson. Rsucindu-se ca s-l
priveasc pe intrus, slbi pentru o clip strnsoarea n care o inea
pe Elena, care sri brusc ntr-o parte. Cu o micare violent, ea
reui s-i smulg pistolul lui Dawson i s-l arunce lui Bryson,
care plonj i-l prinse.
Bryson strnse arma cu ambele mini i-l inti pe adjunctul lui
Vere.
Nu mica, spuse el tios, sau pe podea vor fi dou cadavre.
Dawson nghe, privindu-l cu ur pe Bryson; apoi i mut
privirea spre Elena.
Acum avem cteva ntrebri pentru tine, zise Bryson
naintnd spre Dawson cu pistolul n mn. Iar tu o s ai
nelepciunea s rspunzi la ele ct de complet i sincer poi.
Dawson ddu din cap dezgustat, retrgndu-se ncet.
Te neli amarnic dac-i nchipui c m poi amenina.
Prometeu face planuri de peste un deceniu.
Stai pe loc! strig Bryson.
M poi ucide, spuse Dawson, continund s se retrag,
apropiindu-se tot mai mult de Elena, dar asta n-o s schimbe
nimic, nici mcar n-o s ncetineasc lucrurile. Arma din mna ta

389

a fost folosit pentru a-l omor pe bunul meu prieten care zace pe
podea; dac o s fii att de tmpit nct s m omori i pe mine, o
s ai n crc dou crime. Mi se pare corect s te avertizez c
biroul sta are dispozitive electronice de ascultare; n clipa n care
prietena ta a intrat n birou i am neles ce voia de fapt, am
telefonat echipei Alpha din detaamentul Grosvenor Square. Sunt
sigur c ai auzit de echipa Alpha. Or s apar dintr-o clip n alta.
Probabil c au intrat deja n cldire, ticlos blestemat!
Ridicnd glasul, sri spre Elena i o nfac de gt, apsndu-i
beregata cu degetele mari, ntr-o ncletare mortal.
ipetele Elenei devenir nite sunete stinse.
Se auzi o explozie asurzitoare cnd glonul porni din Browningul
fr amortizor aflat n minile lui Bryson. Dawson, cu faa ciudat
de mpietrit, se prbui n fa, pe podea.
Repede! zise Bryson. Ia-i computerul portabil, portactul, tot
ce gseti prin buzunare.
Strmbndu-se dezgustat, Elena scotoci n buzunarele
mortului, lundu-i cheile, portactul, minicomputerul i mai multe
petice de hrtie. Apoi cei doi prsir biroul prin dulap, trgnd
ua dup ei.
Experiena Belindei Headiam n serviciul ministrului de
Externe, Rupert Vere, o nvase s fie discret. tia c demnitarul
conducea negocieri extrem de delicate n apartamentul su i avea
nite bnuieli c acolo era i brlogul lui pentru unele ntlniri de
tain. Cu un an n urm, tnra femeie de la Ministerul
Agriculturii pruse uor ruinat de inuta ei sumar atunci cnd
Belinda fusese nevoit s le ntrerup conversaia cu o convocare
urgent a primului-ministru. Ministrul Vere fusese puin cam
aspru cu ea timp de cteva zile dup aceea, dar totul trecuse, iar
ea se strduise s-i scoat episodul respectiv din minte. tia c
brbaii au slbiciunile lor. i apoi, ministrul era un om deosebit,
unul dintre cei mai capabili membri ai guvernului, aa cum titra
deseori Express pe prima pagin, iar ea se simea onorat de faptul
c el o alesese pentru postul de secretar particular.
Acum ceva nu i se prea n regul. i frnse minile,

390

frmntndu-se i pn la urm se hotr s acioneze. Biroul


ministrului era izolat acustic el ceruse asta dar zgomotul la,
orict de nbuit ar fi fost, semnase teribil de mult cu o
mpuctur. i dac fusese o mpuctur i ea nu fcea nimic
ei bine, ce-ar fi urmat? Dac ministrul era rnit i avea disperat
nevoie de ajutor? Simon Dawson, adjunctul lui, intrase acolo, dar
nu-i sttea n fire s zboveasc att de mult. Pe deasupra, era
ceva ciudat cu femeia dichisit care-i trimisese un bilet.
Doamna Headiam avea o bnuial despre ce putea nsemna
privirea estimativ pe care i-o aruncase ministrul Vere, dei femeia
nu prea s se afle acolo cu o asemenea treab.
Ceva nu era n regul.
Belinda Headiam se ridic i btu la ua ministrului.
Atept cinci secunde i btu din nou. Apoi, spunnd mi pare
foarte ru, deschise ua.
Privelitea era att de zguduitoare, nct i trebui aproape
jumtate de minut pn s-i revin i s anune serviciul de
paz.
Sergentul Robby Sullivan de la Divizia Palatului Westminster a
Poliiei metropolitane se pstra n form fcnd n fiecare
diminea o or de jogging. i se uita chior la colegii lui care, cu
trecerea anilor i ngduiau s ei bine, s se cam ngrae. Robby
lucra la Divizia Westminster de apte ani i era nsrcinat cu
supravegherea holurilor Parlamentului, ndeprtarea intruilor i,
n general, meninerea ordinii. Dei timpul trecuse fr prea multe
incidente, anii n care nfruntase ameninrile IRA l deprinseser
s reacioneze rapid n situaii de criz. Totui, nu era pregtit
pentru scena din biroul ministrului de Externe.
El i cu poliistul Eric Belson, rocatul su adjunct, cerur prin
staia radio sprijin urgent de la New Scotland Yard. Apoi sigil
biroul lui Vere i post cte un poliist la fiecare cas a scrii. Din
relatarea doamnei Headiam se nelegea c n cldire umbla liber
un uciga, de fapt o uciga, care prsise biroul n mod misterios
fr s treac pe lng secretar.
Sullivan era hotrt s n-o lase pe criminal s fug din cldire.

391

Avea s aplice instruciunile, cunotea toate micrile i


manevrele ce se impuneau. Sigur, de ast dat, problema era
serioas. Adrenalina i sugera acest lucru.
Aerul din pasajul lung i ntunecos era sttut i nbuitor.
Bryson i Elena naintau repede, fr zgomot, trndu-se n
patru labe n unele locuri, mergnd n picioare, cu pai nesiguri
acolo unde spaiul le permitea. Bryson cra servieta pe care-o
adusese n cldirea Parlamentului, o povar ce s-ar fi putut dovedi
de-o importan vital. Singura surs de lumin era cea natural,
care se strecura prin crpturile dintre creneluri.
Podeaua veche din lemn scria alarmant cnd treceau pe lng
birouri, spaii publice i camere de serviciu. Vocile care se auzeau
de cealalt parte a zidului erau nbuite. La un moment dat,
Bryson sesiz un zgomot deosebit i se opri. Ochii lor ncepuser
s se acomodeze cu ntunericul; o vzu pe Elena ntorcndu-se
nedumerit, duse degetul la buze i privi printr-o crptur. Vzu
ghetele, apoi uniformele pucailor marini americani. Sosise
echipa secret Alpha, care se dispersase pentru a cerceta cldirea.
Comitetul de primire. El credea c pucaii erau detaai la
Ambasada American din Grosvenor Square, amestecai printre
militarii care trebuia s pzeasc cldirea i pe ambasador.
Prezena lor acolo era extrem de alarmant: experimentata echip
de asasini putea fi mobilizat doar n urma unui ordin ultrasecret,
transmis de la cel mai nalt nivel al guvernului american. Era
necesar i aprobarea Biroului Oval. Orice obiective s-ar fi aflat pe
agenda teribil a lui Prometeu l auzise pe Dawson, care se
referise la o nou generaie de servicii secrete ele erau puse n
aplicare cu ajutorul Casei Albe, n cunotin de cauz ori nu.
O nebunie! Nu era doar o simpl transformare birocratic, o
schimbare de guvern. Ucigaii lui Prometeu preau a fi avangarda
unui soi de lupt pentru putere aprobat oficial, a unui epocal
transfer al puterii. Dar ce putea nsemna asta?
Chiar n faa lor, spaiul strmt era ntrerupt de un obstacol
metalic: o conduct de aerisire. Pipind cu degetele, Bryson
localiza o u de acces, folosit pentru ntreinerea instalaiei.

392

Scoase o urubelni lung i plat din serviet i debloc


trecerea. Ptrunser ntr-o anex metalic ptrat, alunecnd pe o
pant abrupt, printr-un spaiu ngust, consolidat cu stlpi din
oel ce vibrau, fiind lovii intermitent de rafale de aer rece.
Drumul sta duce ctre un loc aflat deasupra Porii
Cancelarului, spuse Bryson, apoi spre Victoria Tower. Vom fi
nevoii s ne orientm dup ureche.
Orict de numeroas ar fi fost echipa Alpha, tot nu putea
acoperi tot Palatul Westminster, care adpostea, pe trei hectare i
jumtate, cele dou Camere ale Parlamentului o mie dou sute
de camere, mai mult de o sut de scri, peste trei kilometri de
coridoare. i mai cutau i alii, mbrcai n haine civile, dar nu
mai puin primejdioi: agenii de teren aflai n slujba Grupului
Prometeu. Puteau fi oriunde. n mintea lui Bryson se nvolburau
hrile i planurile memorate; trebuia s simplifice lucrurile, s-i
ordoneze gndurile. Dac voia ca el i Elena s supravieuiasc,
trebuia s se ncread n instinctele i n experiena lui. Era tot ce
aveau.
Urmritorii lor aveau s examineze toate cile posibile de ieire,
de scpare din biroul lui Rupert Vere i s hotrasc ncotro s-o ia,
bazndu-se pe o serie de variabile. Fereastra reprezenta o soluie,
ns era situat mult deasupra solului i n-aveau s gseasc
frnghii sau instrumente de crat.
Secretara particular a lui Vere, care pzea intrarea n birou,
trebuie s fi confirmat c nimeni nu trecuse n fug pe-acolo, dei
era posibil ca ea s fi fost absent o vreme; n cazul sta acea rut
nu putea fi exclus.
Mai rmnea o cale ce trebuia verificat de urmritorii lor: n-ar
fi durat mult pn cnd asasinii s-i dea scama c panoul de
placaj din spatele dulapului era detaabil. Asta nsemna c mai
muli ucigai din echipa Alpha sau angajai ai Grupului Prometeu
i croiau poate drum prin spaiul ngust dintre zidurile cldirii.
Singura speran a celor doi era ca hituitorii s se rtceasc n
labirintul de pasaje secrete.
La cteva secunde dup ce ieir din conducta de aerisire,
Bryson auzi zgomot de pai care preau s vin din interiorul

393

tunelului. Exista un anume ecou, nsoit de scritul lemnului.


Da. Acum, Bryson era sigur. Cineva i urmrea prin pasajul
secret.
Simi mna Elenei strngndu-l de umr, apoi ca se aplec la
urechea lui i-i opti:
Ascult!
Aud.
Evalu situaia. Avea Browningul lui Dawson, cu muniia care
mai rmsese n ncrctor i mai avea nite obiecte n serviet,
mai puin eficiente ntr-o lupt corp la corp. Din pcate, n-avea s
fie nici o lupt corp la corp, nici o confruntare direct. Dac ar fi
fost zrii, s-ar fi deschis focul, cu sau fr amortizor.
Bryson se opri brusc lng o crptur prin care se strecura
lumina. Privi prin ea i vzu o camer de serviciu luminat
fluorescent, cu podeaua acoperit de linoleum verde, uzat. ntr-un
capt al ncperii existau rafturi pe care se aflau nite ustensile
pentru curenie. Camera prea pustie. Pipi peretele pn cnd
gsi panoul detaabil din placaj ce prea s acopere o gaur din
spatele dulapului aflat n ncpere. Cu o mic urubelni pe care
o lu din serviet, desfcu panoul i-l scoase. Prin deschiztur
ptrundea lumina; desluir conturul micului dulap, luminat
printr-o fant ngust dintre u i podea. Se ghemuir i se
strecurar prin mica deschiztur.
Bryson intr primul n dulapul ticsit cu ustensile. Brusc, se
auzi un zgomot strident: Elena rsturnase o gleat, ncremenir.
Bryson ridic o mn un ordin de oprire.
Rmaser n ateptare.
Dup un minut, ce li se pru o venicie, Bryson se convinse c
zgomotul nu atrsese atenia nimnui. ncet, cu grij, el deschise
ua dulapului. Camera de serviciu era ntr-adevr pustie. Lumina
aprins i avertiza c cineva fusese acolo de curnd: vreo femeie de
serviciu se putea ntoarce n orice moment.
Alergar fr zgomot pn la u; Bryson o mpinse doar ct si vre capul i privi n ambele direcii pe holul slab luminat. Nu
vzu pe nimeni, aa c i opti Elenei:
Stai aici pn i fac semn c poi iei fr probleme.

394

Bryson trecu pe lng un automat cu dulciuri i o gleat


cafenie n care era un omoiog ud. Apoi apru o siluet. Se opri
brusc i duse mna la centur, unde vrse Browningul.
ns era doar o femeie de serviciu n vrst, care mpingea ncet
un cru metalic. Uurat, Bryson i continu drumul spre ea,
pregtindu-i n minte un rspuns la o eventual ntrebare. Era un
funcionar de stat, dup cum artau dei pline de praf hainele
lui. Totui, nu ignora faptul c btrna putea fi o surs de
informaii.
Fii amabil, i se adres Bryson apropiindu-se, n timp ce-i
scutura cu mna praful de pe umr.
Te-ai rtcit, aa-i? ntreb femeia de serviciu. Te pot ajuta,
scumpule?
Avea o fa zbrcit, prietenoas; prul alb era rar i subire.
Prea prea btrn pentru munca pe care-o fcea i se deplasa
greoi. Doar ochii i erau vioi i l priveau cu iretenie.
Rtcit? Era o ntrebare fireasc, nu prea avea ce cuta pe acel
coridor de serviciu. S se fi rspndit vestea c unul sau mai muli
fugari bntuiau prin cldire? Cntri situaia.
Sunt de la Scotland Yard, rspunse Bryson cu accentul
ireproabil al clasei de mijloc engleze. S-au produs nite fisuri n
securitatea zonei. Poate ai auzit?
Mda, zise btrna plictisit. Eu nu pun ntrebri. Nu-i treaba
mea, zu aa. mpinse cruul spre el i-l ls lng perete. Umbl
tot soiul de zvonuri. terse mtura uzat cu o crp roie i se
apropie de el cu un mers legnat. Da. Te superi dac-mi rspunzi
i mie la o ntrebare?
Prudent, Bryson spuse:
Care anume?
Btrna femeie de serviciu i arunc o privire nedumerit n
timp ce nainta ncet spre el, continund s vorbeasc cu voce
joas:
Cum dracu de mai eti n via? zise btrna i, cu o micare
rapid, scoase un pistol masiv de sub poala halatului, l ridic i
aps pe trgaci. Cu iueala fulgerului, Bryson rsuci servieta i-o
izbi pe femeie cu putere peste mn. Pistolul czu cu zgomot pe

395

podea, alunecnd pe linoleum, departe de el.


Cu un ipt ascuit, babornia se ghemui, apoi se arunc spre
el, trntindu-l la podea, chiar n clipa n care Bryson ducea mna
la arma lui ascuns. Rana ncepu s-l doar. Bryson nelese c
nu era o btrn, ci o fptur tnr i puternic, semnnd mai
degrab cu un animal slbatic dect cu o femeie.
Ea i vr degetul mare n ochi, provocndu-i o durere imens,
orbindu-l, apoi l lovi cu piciorul n vintre. Bryson rcni, nfuriat,
apoi i adun forele i o trnti la podea. Ceea ce vzu i ddu fiori
de groaz. Femeia scoase o lam lucioas, un stilet lung i subire
ce prea s fi fost cufundat ntr-un lichid vscos. El pricepu
imediat c lama fusese muiat n toxifarin alcaloid, ceea ce o
fcea extrem de periculoas.
Cea mai mic tietur sau zgrietur i-ar fi provocat imediat
paralizia i moartea prin sufocare.
Bryson simi mirosul neptor al otrvii cnd lama trecu la
civa milimetri de faa lui. Femeia se ncorda i sri, dar Bryson
reui s pareze lovitura. Apoi se repezi i o apuc cu ambele mini,
cu toat fora. Stiletul luci ca prin cea lng faa lui Bryson, care
apoi rsuci ncheietura minii ce-l inea stiletul, lund-o prin
surprindere pe bbtie.
n vreme ce se zbtea s-i trag mna din strnsoarea lui
Bryson, fcnd s tremure lama lung, femeia i rsuci piciorul
stng i-l lovi din nou n vintre. El gemu, simind durerea ce i se
rspndea n testicule. i trnti adversara la podea, smulgndu-i
peruca alb de pe cap, dnd la iveal un pr negru, tuns scurt i
marginile unei mti faciale din latex.
Femeia ip i-l privi cu ur. Era puternic i ndemnatic; se
zbtea, ca un animal turbat. ncerc s-l loveasc din nou, ns
Bryson anticip micarea i se rostogoli peste ea, imobilizndu-i
picioarele, folosindu-i greutatea, continund s-o in de
ncheietura minii n care se afla stiletul.
Trebuia s se mite cu atenie i s se in la distan de vrful
lamei. Bryson i concentra toat fora ca s ndrepte stiletul lucios
spre gtul ei. Femeia se opunea din toate puterile.
Centimetru cu centimetru Bryson mpingea lama tremurtoare

396

spre gtul femeii. Ochii ei exprimar groaz cnd lama i zgrie


uor pielea.
Efectul fu imediat. Buzele i se strmbar ntr-un rictus, i apru
spum la gur, apoi se ls moale pe podea i ncepu s se
zvrcoleasc violent deschiznd mereu gura ca un pete pe uscat.
Apoi, ncet s mai respire; doar civa muchi continuar s se
contracte spasmodic.
Bryson trase lama din mna moartei, gsi teaca din piele sub
halatul ei, vr stiletul nuntru i l puse n buzunarul de la piept
al hainei. Auzi un ipt: Elena venea n fug dinspre camera de
serviciu. Se opri lng el i-l privi speriat.
O, Doamne, iubitule! opti ea. Cred c ochiul tu arat mai
ru dect e de fapt. Era vreun soi de otrav?
Toxifarin.
Te-ar fi putut ucide uor!
Era puternic i foarte, foarte priceput.
Crezi c face parte din echipa Alpha?
Mai degrab din Prometeu. Unitile Alpha sunt formate din
pucai marini. Ea e o strin, angajat probabil din Bulgaria sau
fosta Germanie de Est de la vreun serviciu secret din fostul bloc
sovietic.
Nu suportam s stau acolo i s nu fac nimic!
Te-ai fi putut rni, n plus, te-ar fi putut folosi mpotriva mea.
Mai bine c ai procedat aa.
Of, Nicholas, eu nu tiu nimic despre lupte, nu tiu s m
bat! Sunt neputincioas. Dragul meu, trebuie s plecm de-aici.
Vor s ne ucid!
Cred c-ar trebui s ne desprim
Nu!
Elena, ei tiu c suntem doi, un brbat i o femeie. Ministrul
de Externe al Angliei a fost asasinat i toate forele sunt n alert
maxim, nu numai Grupul Prometeu i Alpha.
Trebuie s fie o mie de oameni n cldirea asta.
Mulimea e mai util ucigailor dect intelor acestora, mai
ales cnd criminalii tiu cum arat cei cutai de ei. Sunt oameni
care nu se ncurc cu msuri de precauie.

397

Nu pot! mi pare ru singur nu pot lupta, tii asta! Te pot


ajuta n multe feluri, dar te rog!
Bryson i ddu seama c era ngrozit; n-o putea prsi ntr-o
asemenea stare.
n regul. Dar va trebi s ne retragem pe holuri, pe coridoare
de serviciu de cte ori dm de ele. Spaiile dintre ziduri i
conductele de aerisire nu mai sunt sigure. Trebuie s ajungem
cumva n partea estic a cldirii.
Privind pe fereastra camerei de serviciu, astfel nct s nu poat
fi vzut de-afar, Bryson i ddu seama c situaia era mai grav
dect i imaginase. Numr ase brbai n uniform membri ai
echipei Alpha. Doi dintre ei patrulau n curte, ali doi verificau
ieirile din cldire, iar doi mergeau pe acoperi, supraveghind zona
cu binocluri. Bryson se ntoarse ctre Elena.
Ei bine, va trebui s ieim pe hol i s cutm ascensorul
pentru marf, la primul sau la al doilea etaj. Apoi vom cuta o cale
de ieire.
Se duse repede la u i ascult cteva clipe. Nu auzi nimic;
nimeni nu trecuse pe-acolo n timp ce se luptase cu femeia. Zona
prea puin frecventat. Totui agenta lui Prometeu venise ntracolo, ateptnd ca unul din ei sau amndoi s-i fac apariia.
Asta-i spunea dou lucruri: c locul acela era probabil lng un
punct de convergen, unde mai multe drumuri se ntlneau,
ducnd spre o ieire din cldire i c ali dumani se aflau prin
preajm. Cu ct plecau mai repede de-acolo, cu att era mai bine.
ntredeschise ua i privi afar; holul era pustiu. i fcu semn
Elenei. Alergar pe coridorul de serviciu spre stnga i, cnd
ajunser la un col, Bryson se opri, cci zri n dreapta un
ascensor. Fugi spre el, urmat de Elena. Era un ascensor de mod
veche, cu o mic fereastr romboidal i cu u metalic
rabatabil. Nu era nevoie de o cheie pentru a-l pune n funciune.
Aps pe butonul de chemare i liftul ncepu s urce ncet,
scrind. El ddu ua la o parte i intrar n el.
Aps pe butonul cu cifra doi.
nchise pentru o clip ochii, vizualiznd harta. Era limpede c
ascensorul i ducea spre un culoar de serviciu din spate, folosit

398

pentru curenie i ntreinere, dar nu tia exact n ce direcie.


Planul cldirii Parlamentului era extrem de complicat, iar el
reuise s memoreze doar rutele principale.
Ascensorul se opri la etajul doi. Bryson se uit afar, cercetnd
zona, care prea pustie. mpinse ua i ieir, ntorcndu-se ctre
dreapta, vzu o u veche, vopsit n verde, cu zvor. Se apropie i
o deschise cu uurin. Acum se aflau pe un hol bogat decorat, cu
pardoseal de marmur, pe care se niruiau ui din mahon, cu
plcue pe care se vedeau numere aurite. Nu era o zon public i
nici destul de mare pentru membrii Parlamentului. Se prea c
erau birourile personalului din comisii funcionari superiori,
contabili, secretare, personal auxiliar. Holul era lung i slab
luminat.
Mai multe persoane, probabil funcionari de stat, intrau i
ieeau din birouri. Nici unul nu prea s le dea atenie.
Bryson se opri o clip, ncercnd s se orienteze. Captul estic
al cldirii se afla la dreapta; prin urmare, ntr-acolo trebuia s
mearg. O femeie mbrcat elegant venea spre ei.
Instinctiv, el o cntri din priviri. Femeia trecu pe lng ei,
privindu-i curioas. Bryson i ddu seama c, dei era mbrcat
adecvat, ca un funcionar respectabil, trebuia s arate
nspimnttor: un ochi era nsngerat, iar hainele i erau boite
dup lupta cu agenta deghizat n femeie de serviciu. i inuta
Elenei era n dezordine. nfiarea lor atrgea atenia, exact ce nu
voia Bryson. Nu avea timp s caute o toalet n care s se aranjeze;
erau nevoii s se bizuie pe o combinaie de vitez i noroc. Nu-i
plcuse niciodat s conteze pe noroc; inevitabil, norocul disprea
tocmai cnd te bazai mai mult pe el.
Continu s mearg pe hol cu capul plecat, de parc ar fi gndit
intens, innd-o pe Elena de mn. Din cnd n cnd se deschidea
cte o u, lsnd s se vad grupuri de oameni stnd linitii de
vorb. i, totui, ceva nu era n regul acolo, l cuprinse nelinitea.
Apoi i ddu seama: zgomotele nu erau cele fireti; ritul
obinuit al telefoanelor era absent. Nu putea spune ce anume l
scia. Mai observ c oamenii care discutau preau s tac
atunci cnd trecea el. Devenise paranoic?

399

n cei cincisprezece ani de munc de teren nvase c instinctul


unui agent este cea mai preioas arm. Ajunse la concluzia c
erau supravegheai.
Dar dac ntr-adevr aa stteau lucrurile, de ce nu se ntmpla
nimic?
Trgnd-o pe Elena de mn, grbi pasul. Nu-i mai psa dac
atrgeau atenia, situaia devenise grav.
La vreo aptezeci de metri n faa lor se vedea o mic fereastr
cu vitraliu, de genul celor existente n catedrale.
Bryson tia c ferestrele de-acolo ddeau spre Tamisa.
Drept nainte i la stnga, i opti el Elenei.
Ea i strnse mna n chip de rspuns. Dup cteva secunde de
mers, coridorul se sfri, iar ei o luar la stnga. Elena murmur:
Uite o sal de consiliu probabil c-i pustie. N-ar fi bine s
intrm acolo?
Excelent idee.
Nu voia s se ntoarc i s verifice dac erau urmrii, ns
ascult i nu auzi pai. n dreapta lor era o u masiv, arcuit,
din stejar, pe al crei geam mai scria COMITETUL DOISPREZECE.
Dac reueau s intre repede, i-ar fi putut pierde pe eventualii
urmritori sau mcar deruta pentru o vreme. Clana se rsuci
uor; ua nu era ncuiat, dar lumina dou masive candelabre
din cristal era stins. Imensa ncpere arta ca un amfiteatru, cu
mai multe rnduri de scaune, deasupra unei poriuni centrale mai
joase, pardosit cu dale viu colorate. n mijloc se afla o mas lung
de lemn, cu tblia acoperit cu piele verde, iar n spatele ei, dou
iruri lungi de bnci nalte, pentru membrii comitetului. Lumina
venea prin dou ferestre mari, aflate pe peretele opus uii; o
copertin lung, rectangular, cobora pn la jumtatea lor pentru
a bloca lumina direct a soarelui. ncperea avea solemnitate i
grandoare. Tavanul se boltea la cel puin nou metri nlime;
pereii erau lambrisai pn mai sus de jumtatea lor cu lemn
nchis la culoare, iar deasupra lambriurilor se vedea un tapet cu
un complicat model n stil gotic. Cteva tablouri mohorte, din
secolul al XIX-lea, atrnau pe perei: scene de lupt, portrete ale
unor regi, Catedrala Westminster nesat de supui ce jeleau

400

lng un cociug nvelit cu steagul britanic. Singurele semne ale


modernitii erau mai multe microfoane cu fire lungi ce atrnau
din tavan i un televizor fixat pe un perete, sub care scria
MESAGERUL CAMEREI COMUNELOR.
Nicholas, n-o s reuim s ne ascundem aici, spuse Elena.
Nu mult vreme. Te gndeti la ferestre?
El ddu din cap, punnd jos servieta.
Suntem la etajul trei. Nu e lipsit de riscuri, admise el.
Dar ar putea fi i mai ru.
Nick, o s-o fac dac insiti, dac chiar crezi c n-avem de
ales? Dar dac exist o alt cale
Se auzi un zgomot pe hol i ua se deschise brusc. Bryson se
ls la podea, trgnd-o i pe Elena dup el. Intrar doi brbai,
nite siluete ntunecate, apoi nc doi n uniformele albastre ale
Poliiei Metropolitane!
Bryson nelese c fuseser vzui.
Nu micai! strig unul dintre poliiti. Poliia!
Brbaii lucru neobinuit pentru poliia britanic aveau
arme albe.
Stai acolo! strig altul.
Elena ip. Bryson scoase imediat Browningul, dar nu trase. Era
aproape imposibil s-i doboare pe toi. Oare erau ntr-adevr
poliiti? Nu avea nici o certitudine. Totui, nu trgeau. Probabil c
ucigaii lui Prometeu n-ar fi ezitat. Sau poate c ar fi fcut-o.
tia-s indivizii! strig un poliist. Asasinii!
Las arma jos, i ordon cel care prea s fie eful. Imediat.
N-ai unde s fugi.
Bryson se ntoarse i constat c erau prini n curs.
Cei patru poliiti continuau s nainteze, ncercuindu-i pe
Bryson i Elena.
Las arma! repet acelai brbat. Las-o, nemernicule. Ridicte n picioare, cu minile sus. Mic!
Elena se uit disperat la Bryson, netiind ce s fac. El i
evalua ansele. S se predea nsemna s se lase pe mna unei
autoriti dubioase, a unor poliiti care puteau s nu fie poliiti,
ci ucigaii deghizai ai lui Prometeu. Dar dac erau adevrai

401

membri ai Poliiei Metropolitane? n cazul sta, Bryson nu-i putea


ucide. Dac se predau, vor fi dui la nchisoare i interogai ceasuri
ntregi ore pe care nu le puteau irosi. i nu avea certitudinea c
vor fi eliberai.
Nu, nu puteau s se predea, dar nici s acioneze. Ar fi fost o
nebunie, sinucidere curat!
Trase adnc aer n piept, nchise o clip ochii, i deschisese, se
ridic n picioare.
n regul, zise el. n regul. Ne-ai prins.

402

28
Unul dintre brbai era cu siguran eful. Pe ecuson scria
SULLIVAN.
n regul, las arma, ridic minile i nimeni n-o s fie rnit,
zise hotrt Sullivan. Noi suntem patru, iar voi doar doi, bnuiesc
c i-ai dat seama de asta.
Bryson ridic pistolul, fr s-l ndrepte asupra cuiva.
S fie ntr-adevr ceea ce susineau c sunt? Asta l preocupa n
acel moment.
De acord, rspunse Bryson. Dar mai nti vreau s vd o
legitimaie.
Moac de cretin! rcni unul dintre poliiti. Uite legitimaia
mea aici, jigodie.
i art pistolul.
Sullivan interveni:
Bine. Dup ce-i punem ctuele, o s ai tot timpul din lume
s ne studiezi legitimaiile.
Nu, spuse Bryson.
Ridic ncet pistolul, ns nu inti pe nimeni.
O s fiu bucuros s cooperez dup ce m conving c suntei
cine spunei c suntei. Pe holurile Parlamentului miun echipe
de mercenari i asasini care acioneaz nclcnd o duzin de legi
britanice. Dup ce-o s fiu sigur c nu facei parte dintre ei, o s
arunc pistolul.
Doboar-l pe idiot, mri unul dintre oameni.
Tragem cnd dau eu ordin, sergent, zise Sullivan. Apoi, i se
adres lui Bryson: O s-i art legitimaia mea, dar te previn l-ai
ucis pe ministrul de Externe, ticlosule, aa c eti destul de
nebun ca s ne pui la ncercare. Dac o s ai norocul s tragi un
glon, o s fie ultimul lucru pe care o s-l faci, aa c nu te pune
cu noi, m-ai auzit?
Am neles. Scoate-o cu mna stng, ncet i arat-mi-o!
Am priceput, zise Sullivan, urmnd instruciunile lui Bryson.

403

Bine. Acum arunc-o pe podea spre mine ncet, uor. Fr


micri brute nu m speria, c s-ar putea s trag n legitim
aprare. Sullivan arunc legitimaia pe podea. Acesta czu la
picioarele lui Bryson. Cnd se aplec s-o ridice, Bryson observ c
unul dintre poliiti cel care de-abia atepta s trag venea spre
el din partea stng. Bryson se ntoarse, cu pistolul ndreptat
direct spre capul lui.
Nu te mica, idiotule. Am vorbit serios. Dac voi credei c lam omort pe ministrul de Externe cu snge rece, atunci nimic nu
m va mpiedica s v mpuc, nu-i aa?
Omul se opri i se retrase civa pai.
Aa, spuse Bryson i se ls ncet n genunchi ca s ia
legitimaia innd pistolul ridicat i ndreptndu-l pe rnd asupra
poliitilor. nfac legitimaia i se uit la insigna argintie din
partea dreapt, care avea forma emblemei Poliiei Metropolitane. n
despritura de plastic din stnga era o legitimaie alb, plastifiat,
cu fotografia sergentului Robert Sullivan n uniform, numrul
actului, gradul, numrul matricol i semntura. Prea autentic,
dei echipa Grupului Prometeu ar fi putut obine cu uurin astfel
de acte, veritabile sau impecabil falsificate. Numele Sullivan se
potrivea cu cel de pe ecuson, iar numrul de pe epoletul hainei lui
bleumarin era identic cu cel de pe legitimaie. Sullivan era
identificat drept membru al Unitii de operaiuni speciale, ceea ce
nseamn c era autorizat s poarte arme. O echip de asasini sub
acoperirea de poliiti, format ntr-un rstimp att de scurt, n-ar
fi reuit s-i pregteasc att de minuios deghizarea.
Instinctul i spunea c indivizii erau chiar poliiti. nsui faptul
c nu trseser pleda n acest sens. Bryson se hotr s lase arma
i s ridice minile; Elena l imit.
n regul, acum ducei-v ncet spre peretele de acolo i
punei-v palmele pe el, spuse Sullivan.
Cei doi se executar. Bryson continua s fie atent la orice
abatere a indivizilor de la comportamentul normal n acea situaie.
Lsaser armele jos; asta era bine. Doi dintre ei se apropiar, le
puser ctuele i i percheziionar, cutnd arme ascunse. Altul
ridic pistolul lui Bryson.

404

Sunt sergentul de poliie Sullivan i v arestez pentru


uciderea ministrului de Externe Rupert Vere i a ministrului
adjunct Simon Dawson.
Sullivan ntoarse un buton al aparatului su de emisie-recepie
i descrise locul unde se afla, cernd sprijin.
neleg necesitatea respectrii procedurilor standard, zise
Bryson, dar o atent expertiz balistic va dezvlui faptul c
Dawson l-a omort pe ministru.
A fost ucis de propriul lui adjunct? Greu de crezut.
Dawson deinea controlul, a fost agentul unui cartel
internaional foarte interesat de semnarea Tratatului pentru
Supraveghere. Sunt sigur c era mult prea prudent ca s lase la
vedere urme ale legturilor lui cu acest grup, dar dovezile vor
aprea registre telefonice modificate, oameni care l-au vizitat n
cldirea Parlamentului, dar nu au fost trecui n registrul de
audiene
Uile masive se deschiser cu zgomot i doi brbai solizi, n
uniforme, cu armele n mini, intrar alergnd n camer.
Forele Speciale ale Ministerului Aprrii! strig brbatul mai
nalt cu voce groas, rguit.
Sullivan se ntoarse surprins.
N-am fost ntiinai de participarea voastr, domnule.
Nici noi de-a voastr. De-acum prelum noi controlul.
N-o s fie nevoie, zise Sullivan pe un ton calm, dar hotrt.
Avem situaia sub control.
Cu minile nctuate, Bryson se ntoarse alarmat.
Mitralierele erau de provenien cehoslovac i nu fceau parte
din arsenalul Ministerului Britanic al Aprrii.
Nu! rcni el. Sfnt Fecioar, tia nu sunt cine pretindea
sunt!
Zpcit, Sullivan i ntoarse privirea de la Bryson ctre
brbatul tuns scurt.
Spui c suntei de la Ministerul Aprrii?
Da, rspunse scurt individul. Prelum controlul situaiei.
La pmnt! ip Bryson. Sunt ucigai!
Elena plonja pe podea ipnd i Bryson se arunc lng ea;

405

singura barier dintre ei i intrui era un ir de scaune din lemn;


nainte ca Bryson s-i termine fraza, ncperea rsun de
bubuitul asurzitor al focului automat; ucigaul cu pr cenuiu i
colegul lui mprocau cu gloane pe cei patru poliiti, ciuruindu-i.
Cartue rtcite ricoau din pardoseal i scrijeleau lambriuri le
de mahon. Luai pe nepregtite, cu armele n tocuri, poliitii erau
inte uoare.
O, Doamne! O, Doamne!
ngrozit i scrbit, Bryson privea scena neputincios.
Ucigaul tuns scurt i consult ceasul. Bryson nelese ce se
ntmplase i de ce. Grupul Prometeu nu i-ar fi asumat riscul de
a-i lsa pe cei doi s fie arestai oficial: pericolul creat de
mrturisirile lor nu putea fi evaluat. Se prea c mercenarii
angajai de Prometeu voiau s-i interogheze i abia apoi s-i ucid.
Asta era singura explicaie c se mai aflau n via.
O s ne distrm mpreun cteva ceasuri, zise mercenarul lui
Prometeu. Substanele chimice folosite la interogatorii au evoluat
n ultimii ani, dup cum o s vezi.
Bryson se chinuia, discret, s descuie ctuele, dar fr prea
multe anse. Privi n jur; poliitii zceau, cu trupurile ciuruite de
gloane, la vreo doi metri distan. N-ar fi reuit s ia o cheie de la
vreunul din ei fr s fie vzut. Totui, a nu ntreprinde nimic
nsemna a face cunotin cu substanele chimice, probabil
administrate stngaci i n asemenea cantiti, nct i-ar fi produs
vtmri grave i ireversibile. Nu, se corect el. Dup chimicale ar fi
urmat moartea.
Robby Sullivan avu impresia c l-a lovit un cal n burt, apoi i
ddu seama c se afla pe podea. Partea din fa a cmii era
mbibat de snge; nu-i putea recpta suflul.
Probabil c un glon i perforase un plmn, fiindc avea
senzaia c se neac lent. Se chinuia s neleag ce se ntmpla
acolo. Cuplul care se predase prea s fie nevtmat, dei oamenii
lui devotai, cu toii nite brbai cumsecade, cu prieteni, soii i
familii, fuseser secerai cu cruzime. Nu nelegea: brbaii cu
mitraliere veniser s-i salveze pe asasini?

406

Atunci de ce ncercase omul nctuat s-l avertizeze? Se uita la


tavan, vlguit, ntrebndu-se ct timp va mai rmne contient.
Nu reuise s-i scoat pistolul la timp, dar cine naiba s-ar fi
ateptat ca nite soldai ai Ministerului Aprrii s-i atace cu
mitraliere? Nu erau de la minister. Uniformele uniformele lor nu
erau de la Ministerul Aprrii Brbatul nctuat avusese
dreptate i asta putea nsemna c pretenia lui de nevinovie era
justificat. Nu-i ddea seama ce se ntmplase, dar un lucru
prea clar: omul nctuat se predase n linite, protestele lui
preau plauzibile, iar intruii cu mitraliere erau fr discuie nite
asasini cu snge rece. Robby Sullivan avea certitudinea c va muri,
c mai avea doar cteva minute pn s nchid ochii definitiv i se
ruga lui Dumnezeu s-i mai ofere o ans de-a pune lucrurile la
punct. ncet, ntinse mna dup arm.
Eti cutat n toat lumea, sunt sigur c tii asta, spuse
brbatul tuns scurt.
Elena plngea, cu minile nctuate pe fa.
Nu, te rog, gemu ea ncet. Te rog.
Bryson observ c al doilea brbat se apropia, innd ntr-o
mn mitraliera, iar n cealalt ceva ce semna cu o sering
hipodermic.
Asasinarea unui membru al Cabinetului britanic e una dintre
cele mai grave crime. Dar noi vrem doar s stm de vorb cu tine
vrem s tim de ce eti aa de hotrt s te amesteci, s provoci
attea necazuri.
Auzul ascuit al lui Bryson surprinse un zgomot slab.
Arunc iute o privire i vzu c Sullivan i mica mna,
ducnd-o
Bryson i ntoarse privirea spre ucigaul tuns scurt.
Directoratul nu mai exist, sunt sigur c tii, continu
acesta. Nu ai sprijin, susinere nu mai ai resurse. Eti singur i
te lupi cu morile de vnt.
ine-l ocupat! Capteaz-i atenia, nu-l lsa s aud, i zise
Bryson.
Nu suntem singuri, zise Bryson cu patim. Cu mult timp

407

nainte de-a distruge voi Directoratul, am rspndit vestea. Tu i


tovarii ti ai fost depistai i orice ai ncerca s facei e sortit
eecului.
Vrfurile degetelor poliistului atingeau eava pistolului, o
pipiau.
Brbatul tuns scurt continu, de parc n-ar fi auzit ce spusese
Bryson.
Chiar c nu mai au rost vrsrile de snge, zise el pe un ton
rezonabil. Vreau doar s avem o conversaie sincer, de la om la
om. Asta-i tot.
Bryson nu ndrzni s se uite din nou, dar auzi zgomotul slab al
metalului zgriind pardoseala. Distrage-i atenia!
ndreapt-i-o spre altceva nu trebuie s aud, nu trebuie s
observe! Bryson ridic brusc glasul:
Ce-i att de important nct s justifice toate actele teroriste?
strig el. i bombele? Ce justific aruncarea n aer a unui avion
plin cu sute de oameni brbai, femei i copii nevinovai?
Vezi tu, noi credem c cei puini trebuie sacrificai pe altarul
celor muli. Vieile ctorva sute de oameni nu nseamn nimic n
comparaie cu sigurana i securitatea attor milioane i cu
protecia nenumratelor generaii de
Cuvintele ucigaului se stinser, iar chipul i deveni bnuitor.
Tomas! strig el.
Cele dou mpucturi fur asurzitoare, dou explozii
ngemnate, una urmnd-o imediat pe cealalt. Poliistul reuise!
Ridicase pistolul i, adunndu-i forele cu un ultim efort de
voin, trsese dou gloane, bine intite. Sngele ni cnd
cartuul de calibru mare perfora easta asasinului, ieind pe la
ceaf. Colegul lui mai scund se contract spasmodic, apoi czu n
genunchi; glonul i intrase n gt, traversnd mduva spinrii i o
arter important.
Elena se rostogoli ntr-o parte, speriat de mpucturile
neateptate, netiind de unde veneau. Cnd exploziile ncetar,
atept cteva secunde, apoi nl capul. De ast dat nu mai
ip; ocul era prea mare, iar ea prea nucit de atta violen. i
mpreun minile nctuate i murmur o rugciune.

408

Sergentul Sullivan horcia. Fusese grav rnit n piept.


Bryson l cercet cu atenie i nelese c sergentul nu mai avea
dect cteva minute de trit.
Nu tiu cine suntei spuse cu glas stins poliistul. Nu cine
v-am crezut noi
Nu suntem ucigai! strig Elena. Cu voce tremurtoare,
adug ncet: Tocmai ne-ai salvat vieile.
Bryson auzi hritului metalului pe podea: Sullivan i aruncase
inelul cu chei.
Trebuie s ne grbim, i zise el. Nu va dura mult pn vor veni
ceilali, atrai de mpucturi.
Bryson ntinse minile legate i nfac inelul cu chei. Vr cheia
mic n ctuele Elenei, descuindu-le; apoi ea lu cheia i-l
desctua pe el. Una dintre staiile de emisie-recepie prinse glas:
Iisuse, ce se ntmpl acolo? ntreb o voce.
Fugii, le opti sergentul celor doi.
Elena l vzu pe Bryson alergnd spre fereastra boltit din
dreapta.
Nu-l putem lsa pe omul sta aici, dup tot ce-a fcut pentru
noi! protest ea.
Nu rspunde la staie, o avertiz Bryson, strduindu-se s
deschid fereastra. Or s-l gseasc repede i-or s-l ajute.
Nu mai pot face nimic pentru el, gndi Bryson. Haide! strig el.
Elena fugi spre fereastr i trase de zvor pn cnd l deschise.
Bryson se ntoarse, l vzu pe Sullivan prbuit pe podea, tcut i
nemicat. Omul se dovedise un erou.
Trase cu putere de fereastr. Prea s nu fi fost deschis de
muli ani, poate de decenii. Dup nc o smucitur zdravn se
deschise, lsnd s intre n camer un val de aer rece.
Arip estic a Palatului Westminster se afla chiar pe malul
Tamisei; lungimea cldirii era de aproape dou sute aptezeci de
metri. Cea mai mare parte, peste dou sute de metri, era ocupat
de o teras pe care membrii Parlamentului luau ceaiul sau
discutau; de fiecare parte a terasei se proiectau n afar dou
seciuni nguste ale cldirii, ceva mai nalte, cu cte un scurt dig
de piatr i un gard metalic scund. Ei se aflau ntr-unul din cele

409

dou capete proeminente, aa cum plnuise Bryson; fluviul curgea


exact sub ci.
Elena privi afar, se ntoarse speriat ctre Bryson, apoi, spre
uimirea lui, zise:
Eu ies prima. O s o s-mi nchipui c sar de pe cea mai
nalt trambulin din Bucureti.
Bryson zmbi.
Protejeaz-i capul i gtul la impact. Cel mai bine e s
plonjezi ca o ghiulea, s-i vri capul i gtul ntre brae. i sari ct
de departe poi, ca s fii sigur c ajungi n ap.
Ea ddu din cap i i muc buza de jos.
Vd barca, spuse el.
Mcar att am fcut i eu bine, zise ea cu un zmbet stins.
Firma Thames River Cruises a fost ncntat s nchirieze o barc
cu motor pentru eful meu, un bogat i excentric membru al
Parlamentului, care voia s-i impresioneze ultima prieten
ducnd-o direct de la digul Parlamentului pn la Domul
Mileniului cu cea mai rapid barc. Asta a fost partea uoar. Dar
brcile lor sunt ancorate la docul Westminster, iar ca s ia una i
s-o aduc n faa palatului a fost nevoie de un per considerabil.
n caz c te ntrebi unde-au disprut banii.
Bryson zmbi.
Te-ai descurcat grozav.
Barca se legna pe ap, la vreo ase metri n stnga, legat de
gardul metalic din faa terasei. Elena fcu un pas mic de pe podea
pe pervazul ferestrei, ajutat de Bryson. El i roti privirea, dar nu
vzu trgtori n acea parte a acoperiului, nici vreo patrul pe
teras. Era greu de presupus c cineva ar alege acel loc pentru a
evada din palat.
Elena se ridic n picioare pe marginea ferestrei deschise, trase
adnc aer n piept, apoi se arunc n gol. Ghemuindu-se ca o
minge, plonj cincisprezece metri i ptrunse n ap cu un plescit
zgomotos. Bryson atept ca ea s-i fac semn c totul e bine, apoi
se car pe marginea ferestrei i sri.
Apa era rece, tulbure i curentul puternic; cnd iei la
suprafa, vzu c Elena, o nottoare bun, ajunsese aproape de

410

barc. Elena se urc n barc i porni motorul, nainte s ajung


Bryson. Dup cteva secunde, goneau pe ap, departe de cldirea
Parlamentului i de echipele de asasini.
Cteva ore mai trziu, se aflau n camera lor de hotel din
Russell Square. Bryson fusese la cumprturi, cu o list foarte
exact ntocmit de Elena i se ntorsese cu echipamentele de care
avea ea nevoie: cel mai rapid i puternic laptop pe care-l gsise,
prevzut cu un dispozitiv de transfer automat al sistemelor, n
infrarou; un modem rapid i mai multe cabluri de computer.
Elena ridic privirea de pe ecranul laptopului, conectat printrun fir la priza telefonului i de-acolo la Internet.
Cred c a bea ceva, iubitule.
Bryson i umplu un pahar cu whisky, din barul aflat n camer,
apoi i turn i lui.
Ai aflat ceva?
Ea ddu din cap i lu o nghiitur de whisky.
Exist o parol de recuperare ntre sisteme. Dawson i-a luat
precauii minicomputerul lui e protejat de o parol. Dac n-o
descopr nu vom obine nimic, ns dac trecem de ea vom putea
intra n sistem.
El lu portvizitul.
Aici e ceva?
Doar cri de credit, nite bani, un teanc de hrtii. Nimic util
am verificat. Fcu o pauz, apoi exclam: S-ar putea s fie asta.
Introduse o parol n minicomputerul lui Dawson. Dup o clip,
chipul i se lumin.
Am intrat.
Bryson bu n cinstea ei.
Eti o femeie extraordinar.
Sunt o femeie care-i iubete meseria. Tu, Nicholas, eti omul
extraordinar. N-am cunoscut niciodat un brbat ca tine.
Nu cred c ai cunoscut prea muli brbai.
Ea zmbi.
Te neli, doar c nici unul n-a fost ca tine aa de curajos
i ncpnat. N-ai renunat niciodat la mine.

411

Nu tiu dac e chiar aa. Poate c o vreme, cnd beam prea


mult din chestia asta ridic paharul, ciocnindu-l de-al ei i
eram deprimat, am renunat. Eram furios, rnit, derutat i
nfuriat. Dar n-am fost niciodat sigur, n-am avut certitudinea
n legtur cu ce?
Cu motivele plecrii tale. Trebuia s tiu. Eram hotrt s
aflu adevrul, chiar dac mi-ar fi sfiat inima.
Nu l-ai ntrebat pe Ted Waller?
Aveam destul minte ca s nu-l ntreb. Dac tia ceva i ar fi
vrut s-mi spun mi-ar fi spus.
Tulburat, Elena ncepu s apese tastele minicomputerului cu
un mic stilet negru.
M-am tot ntrebat, zise ea i vocea i se stinse. O, Doamne.
Ce e?
n agenda lui e o nsemnare. Sun-l pe H. Dunne.
Bryson ridic brusc privirea.
Harry Dunne. Iisuse. E i un numr de telefon?
Nu. Doar att Sun-l pe H. Dunne.
De cnd e nsemnarea?
E de-acum trei zile!
Ce? Doamne, sigur sigur c e nc activ poate fi gsit de
cei cu care vrea s vorbeasc. Chestia aia are numere de telefon
sau este o agend cu adrese?
Pare s aib de toate o cantitate enorm de date.
Ea aps din nou nite taste.
La naiba!
Ce mai e acum?
Sunt codificate. Baza de date cu telefoane i adrese i nc
ceva botezat transferuri.
Rahat.
M rog, e i bine i ru.
Ce-i aa de bine?
Codifici doar ceva de valoare. Camera ncuiat e cea n care
vrei s intri.
E un mod de-a privi lucrurile.
Problema ine de resursele limitate. sta e un minicomputer

412

ultramodern, dar nu are dect o fraciune din puterea


supercomputerului pe care l aveam n Dordogne. Totui, e
puternic.
Poi s-l descifrezi?
Pn la urm, da.
Pn la urm nseamn ore?
Cu computerul sta, zile sau sptmni i asta pentru c
cunosc sistemele astea.
Nu avem nici mcar zile la dispoziie.
Ea rmase tcut o vreme.
tiu, zise n cele din urm. Cred c pot ncerca s improvizez
n esen, s mpart toat treaba la mai muli specialiti cu siteuri pe Internet, s le repartizez sarcina obositoare de-a prelucra
miliarde de combinaii numerice i s vd dac obin ceva n felul
sta. E ceva n genul cum ajunge un numr infinit de maimue cu
maini de scris s creeze o pies de Shakespeare.
Sun cam dezarmant.
Ei bine, o s fiu sincer nu am mari sperane.
Trei ore mai trziu, cnd Bryson se ntoarse din ora cu
mncare indian la pachet, Elena arta posomort i ngrijorat.
N-ai avut noroc, nu? zise Bryson.
Ea ddu din cap. Fuma Bryson n-o mai vzuse fumnd de
cnd plecase din Romnia. Scond din computer una dintre
dischetele pe care le salvase din sediul francez al Directoratului, ce
cuprindea informaii decriptate despre Prometeu, ea stinse igara i
se duse la baie. Se ntoarse cu o crp umed legat n jurul
frunii i se afund ntr-un fotoliu.
M doare capul, spuse ea. Am gndit prea mult.
F o pauz.
Bryson se duse n spatele fotoliului ei i ncepu s-i maseze
ceafa.
Ah, ce bine, murmur ea. Dup o clip spuse: Trebuie s-l
gsim pe Waller.
A putea ncerca printr-unul dintre canalele pentru situaii
de urgen, dar n-am idee ct de profund a fost penetrat
Directoratul. Nici mcar nu pot fi sigur c o s primeasc mesajul.

413

Merit s ncerci.
Da, dar numai dac nu compromitem securitatea noastr.
Waller ar nelege asta i-ar fi de acord.
Securitatea noastr, murmur ca. Da.
Ce-ai spus?
Securitate m-a fcut s m gndesc la parole i coduri.
Firete.
i pe urm la Dawson, la felul n care un om ocupat i
prudent ca el ine evidena tuturor parolelor lui. Unul ca el nu
folosete niciodat o singur parol nu e sigur.
i cum ine evidena asta?
Ar trebui s existe o list pe undeva.
tiu din experien c punctul cel mai slab al securitii
computerelor dintr-un birou e ntotdeauna secretara, care
pstreaz parola btut la main ntr-un sertar al biroului fiindc
nu i-o amintete niciodat.
Sunt sigur ca Dawson era mai viclean. Totui, cheia
criptografic e o serie lung de numere practic imposibil de
memorat. Deci trebuie s-o pstreze vrei s-mi dai mini
computerul lui?
Bryson l deconecta de la laptop i i-l ddu. Ea l deschise i
aps pe taste cu stiletul. Apoi zmbi, prima dat dup mai multe
orc.
E o list aici, aa e. Intitulat misterios Tesserae.
Dac-mi amintesc bine latina nvat n liceu, sta-i pluralul
de la tessera, care nseamn parol. Lista e n clar?
Nu, e codificat, dar e un program simplu de criptare se
numete sistem de administrare a securitii informaiilor.
Protejeaz parolele. Nu e deloc dificil. E ca i cum ai ncuia ua
din fa, dar ai uita-o deschis pe cea a garajului. Pot folosi
programul de recuperare a parolei pe care l-am ncrcat mai
devreme. Joac de copii.
Revenindu-i energia i entuziasmul, ea se ntoarse la masa de
lucru. Zece minute mai trziu anuna c sprsese codul.
Putea s citeasc toate datele pe care Dawson le protejase cu
atta pruden.

414

Doamne Sfinte, Nick. Rubrica marcat Transferuri


reprezint nregistrarea unor transferuri electronice de pli fcute
ntr-o lung list de conturi bancare din Londra. Sume cuprinse
ntre cincizeci de mii i o sut de mii de lire sterline, n unele
cazuri de trei ori mai mari!
Cine sunt beneficiarii?
Ce nume! E ca un Whos Who al Parlamentului membri ai
Camerei Comunelor din ntregul spectru politic: laburiti, liberaldemocrai, conservatori, pn i minoriti din Ulster. A notat
numele, datele de pe chitane, sumele, pn i orele i locurile de
ntlnire cu ei. Un dosar complet.
Bryson simi cum i se accelereaz pulsul.
Mit i antaj. Cele dou elemente eseniale ale traficului
ilicit de influen politic. E o veche tehnic sovietic de antaj are
a occidentalilor i plteau o sum simbolic pentru serviciile tale
de consultant, aparent perfect legal, apoi te aveau la mn
deineau dovada unor plai n contul tu bancar. Deci, Dawson nu
numai c a mituit membri ai Parlamentului, dar a pstrat i probe
pentru un potenial antaj, n caz c cineva ovia. Astfel i-a
exercitat puterea Simon Dawson. Aa a devenit liderul secret din
spatele lui Rupert Vere, eful lui. Probabil c se afla i n spatele
lordului Parmore i, fr ndoial, al multor altor persoane
influente din Parlament. Simon Dawson era patronul secret. Dac
vrei s influenezi o dezbatere politic att de controversat i
important cum e cea privind Tratatul pentru Supraveghere, banii
te vor ajuta cu siguran la ungerea roilor. Pli. Mit pentru
politicienii fr scrupule, pentru cei ale cror voturi sunt de
vnzare.
Se pare c majoritatea politicienilor influeni din Parlament
i-au vndut voturile.
Pun pariu c n unele cazuri este vorba despre ceva mai mult
dect o simpl mituire. Dac ar fi s cercetm presa britanic din
ultimul an, sunt convins c am gsi o strategie similar celei
aplicate congresmenilor americani scurgeri de informaii
confideniale, sensibile, secrete stnjenitoare, slbiciuni omeneti
dezvluite lumii ntregi. Sunt convins c cei mai ncpnai

415

opozani ai tratatului au fost eliberai din funcii, aa cum a pit


senatorul Cassidy n America, iar ceilali avertizai, compromii i
apoi rspltii cu o dolofan contribuie electoral.
Din fonduri splate, zise Elena. Imposibil de depistat.
Exist vreo cale de a afla sursa fondurilor?
Ea introduse n computer una dintre dischetele luate de la
sediul din Dordogne.
Dosarul ntocmit de Dawson cuprinde pn i codurile bncii
de origine. Nu menioneaz numele bncii, doar codul.
l compari cu datele ncrcate de Chris Edgecomb?
Chipul ei se ntunec la auzul numelui lui Edgecomb; i
amintise de comarul din Dordogne. Nu rspunse, n schimb privi
ecranul, pe care se succedau lungi coloane de cifre.
Exist o analogie.
Las-m s ghicesc, spuse Bryson. Meredith Waterman.
Aa e. Aceeai firm care deine, n secret, First Washington
Mutual Bancorp. Locul n care spui c i-a tcut averea Richard
Lanchester.
Bryson inspir adnc.
O banc de investiii tradiional a devenit ntr-un fel sau
altul canalul de transfer al unor fonduri ilicite la Washington i
Londra.
i poate n alte centre de putere din lume Paris, Moscova,
Berlin
Fr ndoial. Meredith Waterman deine efectiv controlul
supra Congresului american i a Parlamentului britanic.
Ziceai c la Londra s-a mbogit Richard Lanchester.
Da, ns legenda spune c a renunat la tot ca s se duc la
Washington. C a rupt toate relaiile oficiale, toate legturile
financiare.
Am nvat din copilrie s nu cred niciodat ce citeam n
ziarele de la Bucureti. Am fost ndemnat s nu am ncredere n
versiunea oficial.
O lecie util. Presupui c Lanchester mai are influen acolo
i c aa reuete s foloseasc fosta lui banc pentru a manipula
sume importante, destinate mituirii politicienilor?

416

Meredith Waterman e o banc privat un parteneriat


limitat, din cte am aflat. n esen, e proprietatea unui numr de
zece sau doisprezece acionari principali. Crezi c e posibil ca el s
mai fie acionar acolo?
Nu. Nu se poate. Imediat ce-a nceput s lucreze n cadrul
guvernului, a fost nevoit s renune la tot s abandoneze
parteneriatul i s-i transfere toate bunurile ntr-un depozit
secret. Dac lucrezi la Casa Alb, trebuie s depui o declaraie
complet de avere.
Nu, Nick. Declaraie de avere pentru FBI, nu una public. N-a
trebuit s obin o confirmare a Senatului, nu-i aa? Gndete-te
poate c sta-i motivul pentru care refuz s accepte
nominalizarea la funcia de secretar de stat! Poate c nu e vorba
despre modestie poate c pur i simplu nu vrea s fie supus
ateniei publice, verificrilor ce-ar urma dup numirea asta. Poate
c are ceva de ascuns vreun schelet n dulap.
M rog, ai dreptate, un consilier pentru securitatea naional
nu trebuie s treac prin acelai botez al focului precum un
secretar de stat, recunoscu Bryson. Dar oficialii Casei Albe se afl
totui sub lup, oricine-ar fi ei, le sunt examinate toate micrile,
toi caut nereguli financiare.
Elena prea nerbdtoare; ea era un matematician care
manevra cu uurin principii abstracte, iar acum dezvolta o teorie
n care el insista s caute fisuri.
n legtur cu Lanchester, vreau s te gndeti la urmtorul
aspect. n ultimele cteva luni, am urmrit cu atenie ce se
ntmpl cu acest Tratat Internaional pentru Supraveghere i
Securitate. n activitatea noastr, e firesc s fim foarte interesai,
nu-i aa?
Bryson ncuviin.
Ei bine, de ndat ce tratatul asta va fi ratificat, se va crea un
organ executiv nsrcinat cu respectarea legii la nivel global, care
va avea puteri nelimitate. Cine o s conduc aceast noua agenie?
n ultimele cteva sptmni, dac ai citit cu atenie articolele din
ziare, ai gsit mereu menionate cteva nume totdeauna n
interiorul articolului, sub forma unor speculaii ca posibili

417

directori. Termenul folosit mereu e cel de ar un cuvnt care m


scoate din srite. tii ce sentimente am avut noi, romnii, fa de
rui.
arul fiind n cazul sta Lanchester.
Numele lui plutea printre rnduri ca un cum se spune
balon de ncercare?
Dar n-are sens el e cunoscut ca opozant al tratatului!
E considerat drept una dintre vocile de la Casa Alb care au
protestat vehement mpotriva lui, susinnd c o asemenea agenie
internaional ar putea comite abuzuri, ar putea nclca drepturile
fundamentale ale omului.
i de unde tim c s-a opus tratatului? Din scurgerile de
informaii, corect? Nu aa funcioneaz planul? Dar scurgerile
ctre pres au totdeauna un motiv ascuns oamenii au anumite
motive s fac publice unele lucruri pentru a influena percepia
public. Poate c Richard Lanchester voia s-i tinuiasc
ambiiile, tocmai pentru c dorea s fie numit n aceast funcie.
n final ar fi acceptat-o cu rezerve!
Iisuse! E posibil s se fi implicat ntr-un soi de diversiune din
vreun motiv anume.
Acest motiv anume e faptul c tot el se afl i n spatele
Grupului Prometeu i e important pentru el s nu lase impresia c
are legtur cu astfel de manevre. Gndete-te la jocul la cu nite
cutii i o bil mic, n care tu nvri cutiile pe mas i oamenii
ncearc s ghiceasc sub care cutie e bila. Un joc cu cutii, da?
Deci asta e o diversiune, cum i spui tu o deviere.
Urmrim cu toii btlia public dus pentru legi, n vreme ce
adevrata lupt se poart n culise. Cea care implic sume imense
de bani i putere! O btlie purtat de anumii oameni bogai i
puternici, care se pregtesc s devin de zece ori mai bogai i mai
puternici.
Bryson ddu din cap. Multe din spusele ei sunau logic, aveau
sens. Totui, un consilier pentru securitate naional al
preedintelui, un oficial al Casei Albe, un om aflat ntr-o asemenea
colivie de aur, nu putea orchestra o conspiraie att de extins.
Riscurile erau prea mari, pericolul demascrii prea grav. Asta nu

418

avea sens. Goana dup bani i putere era la fel de veche ca i


omenirea poate chiar mai veche. ns toate astea numai pentru
ca Lanchester s fie sigur c va fi numit ntr-o alt funcie
birocratic? Absurd. i totui, acum era convins c Richard
Lanchester era calea spre Prometeu o verig esenial din lanul
care ducea la Grupul Prometeu.
Trebuie s ptrundem nuntru, opti el, pe un ton apsat.
La Meredith Waterman?
Bryson ncuviin, ngndurat.
La New York?
Da.
i ce s facem acolo?
S aflm adevrul. S gsim legtura dintre Richard
Lanchester, Meredith Waterman i conspiraia Grupului Prometeu.
Dar dac ai dreptate? Dac Meredith Waterman e punctul
nodal, locul unde se fac plile masive n ntreaga lume, ar trebui
s fie inaccesibil, foarte bine pzit, fiecare fiet ncuiat cu trei
lacte, fiecare parol de computer protejat, dosarele codificate.
De-aceea vreau s te introduc acolo.
Nicholas, asta-i o nebunie!
El i muca buza de jos.
S ne gndim bine. Parc tu spuneai: cnd ua e ncuiat,
intr pe fereastr.
Care-i fereastra?
Dac vream s aflm cum a ajuns o veche i respectabil
banc comercial s se ocupe de splarea banilor, te asigur c n-o
s gsim documente n locurile unde ne-am atepta.
Pentru c, aa cum spuneai, ar fi inaccesibile. Toate dosarele
actuale trebuie s fie sigilate, ncuiate, de neatins. Aa c vom fi
nevoii s cutm n trecut fosta Meredith Waterman,
prestigioasa banc de investiii din zilele ei de glorie.
Ce vrei s spui?
Uite, Meredith Waterman era una dintre acele societi de
mod veche de pe Wall Street condus de o gac de ramolii,
care luau toate deciziile n jurul unei mese n form de cociug,
sub portretele n ulei ale strmoilor lor. Prin urmare, cnd cum

419

au nceput ei s dirijeze banii spre peruri? i cine-a fcut-o?


Cum s-a ntmplat i cnd?
Ea ddu din umeri.
Dar unde pot fi gsite asemenea documente?
n arhive. Orice banc tradiional i depoziteaz vechile
dosare, arhivele, pstrnd orice petic de hrtie, findu-l,
marcndu-l pentru posteritate. Btrnii tia au un adevrat sim
al istoriei, un sentiment fr ndoial exagerat al propriei
imoraliti. S-ar putea ca noii proprietari s fi arhivat vechile
dosare, considerndu-le inofensive, de vreme ce sunt dintr-o
perioad anterioar tranzaciilor secrete. Asta poate fi fereastra
noastr, punctul slab. Locul n care securitatea e vulnerabil.
Spune, poi s rezervi dou bilete de avion?
Sigur. Pentru New York, da?
Da.
Mine?
n seara asta. Dac gseti dou locuri n seara asta, ia-le, la
orice curs, mpreun sau nu, nu conteaz. Trebuie s ajungem la
New York ct mai repede.
La sediul de pe Wall Street al unei venerabile bnci de investiii,
gndi Bryson. O banc onorabil cndva, care a devenit esenial
pentru impostura lui Prometeu.

420

29
Sediul central al distinsei bnci de investiii Meredith Waterman
se afla pe Maiden Lane, n partea sudic a Manhattanului, n
umbra impozantului World Trade Center. Spre deosebire de palatul
n stil pseudo-renascentist al Bncii Rezervelor Federale din New
York, unde era depozitat cea mai mare parte a rezervelor de aur
ale rii, n cinci etaje subterane, cldirea bncii Meredith
Waterman avea un aspect modest, ns demn, de o elegan
discret. Blocul n stil neoclasic cu patru etaje, acoperi
mansardat, faad din crmid i calcar, fusese construit cu un
secol n urm, n stilul Second Empire i prea s aparin altui
spaiu geografic, altei epoci Parisului din timpul lui Napoleon,
cnd francezii ndrzneau s viseze la un imperiu ntins n toat
lumea.
nconjurat de zgrie-norii centrului financiar, emblematica
banc Meredith Waterman emana ncredere, datorat rdcinilor ei
aristocratice, pentru c era cea mai veche banc privat din
America, faimoas prin reputaia ei.
Ea gestionase avuiile mai multor generaii din cele mai bogate
familii americane, clienii ei fiind deintorii celor mai vechi averi.
Numele Meredith Waterman trimitea cu gndul la legendara sal a
acionarilor, lambrisat cu lemn de mahon, dar n acelai timp
avea influen la nivel mondial. Articolele i schiele biografice din
publicaiile financiare vorbeau despre exclusivismul bncii, despre
faptul c era deinut de paisprezece acionari principali, ale cror
familii i aveau rdcinile nc de pe vremea ntemeierii
Manhattanului i c era ultima societate privat printre marile
bnci americane de investiii.
Bryson i Elena se pregtiser timp de cteva ore. Ea fcuse
investigaii referitoare la Meredith Waterman folosind computerele
conectate la Internet de la Biblioteca public din New York. Foarte
puine informaii financiare despre banc erau disponibile; aceasta
nefiind o corporaie de stat, nu i se cerea s divulge dect puine

421

dintre operaiunile sale.


Elena reui s obin mult mai multe informaii despre
acionarii principali, dar mai ales cu caracter strict biografic.
Richard Lanchester nu figura printre acionari; se retrsese la
scurt timp dup ce fusese numit consilier pentru securitate
naional al preedintelui. De atunci, se prea c nu mai avusese
legtur cu fotii si parteneri.
Dar relaiile sociale, cele personale, prietenii din timpul colii,
legturile de familie? Elena cut, ns nu gsi nimic.
Cercurile mondene frecventate de Lanchester preau s nu se
intersecteze cu cele ale fotilor si parteneri. Dac existau legturi,
acestea nu erau la vedere.
ntre timp, Bryson culegea informaii cum tia el mai bine:
mergnd pe jos, privind, dnd telefoane. Petrecu mai multe ceasuri
cutreiernd mprejurimile deghizat n depanator de telefoane,
vnztor de programe cibernetice, ntreprinztor n cutarea unui
birou de nchiriat, plvrgind cu informaticienii care lucrau n
cldirile din preajm, pn adunase destule informaii despre
aparatura de la Meredith Waterman, despre sistemele sale de
computere i chiar despre vechile dosare ale corporaiei.
Apoi, pentru o ultim verificare a zonei nainte de ntlnirea cu
Elena, trecu chiar prin faa cldirii, afind curiozitatea unui
turist. Intrarea principal era la captul unei scri largi i abrupte
din granit. nuntru, holul oval din marmur era intens luminat,
iar n centru, pe un piedestal, se afla o statuie mare de bronz. La
prima vedere, prea o figur din mitologia greac. Bryson o mai
vzuse. Apoi i aminti unde o mai vzuse: la patinoarul de la
Centrul Rockefeller.
Da. Prea s fie modelat dup faimoasa statuie din bronz de la
Centrul Rockefeller statuia lui Prometeu.
Se fcuse ora cinci. i ncheiase pregtirile, ns observaiile lui
indicau s nu ncerce o ptrundere sub acoperire pn dup
miezul nopii. Mai avea de ateptat cel puin apte ore. Mult, mai
ales c ei aveau att de puin timp.
Trebuia s ajung i la alii, n primul rnd la Harry Dunne.
Care era de negsit. Nu obinuser nici o informaie despre locul

422

unde s-ar putea afla, cu excepia unei vagi afirmaii c directorul


adjunct al CIA este n concediu, din motive familiale
neprecizate. Circula zvonul c familial nsemna medical, c
naltul oficial al CIA era grav bolnav.
Elena fcuse cercetri, pusese ntrebri, dar nimic nu ieise la
iveal.
Am ncercat o abordare direct, zise ea. Am sunat la numrul
de-acas, dar persoana care mi-a rspuns, o menajer, a spus c e
foarte bolnav i c nu tie unde-ar putea fi gsit.
Nu cred c nu tie.
Nici eu. Dar a fost bine instruit i s-a grbit s nchid
telefonul.
Dar e limpede c poate fi gsit dac interpretm corect
nsemnarea de-acum cteva zile din agenda lui Simon Dawson.
Am verificat agenda lui Dawson i nu exist nici un numr de
telefon al lui Harry Dunne. Nici mcar codificat.
Nimic.
Dar datele de pe terminale fiele medicale?
Uor de zis, greu de fcut. Am ncercat toate metodele
convenionale de cutare a fielor medicale, folosind numele lui i
numrul de la asigurrile sociale, dar fr succes. Am improvizat
pn i un mic truc, despre care eram aproape sigur c o s
mearg. Am sunat la biroul de personal al CIA, pretinznd c sunt
o secretar de la Casa Alb; am spus c preedintele vrea s-i
trimit flori vechiului su prieten Harry Dunne i am nevoie de o
adres ca s le expediez.
Asta-i bun. N-a mers?
Din nefericire, nu. E clar c Dunne nu vrea s fie gsit. Cei
de la CIA au insistat c habar n-au unde se afl. Orice motive ar
avea, a obinut un cordon eficient de intimitate.
Lui Bryson i trecu ceva prin minte: ce expresie folosise cndva
Dunne n legtur cu mtua Felicia? Un cordon de securitate.
S-ar putea s mai existe o cale, spuse el n oapt.
Da? Care?
Exist un administrator la azilul n care triete mtua mea
Felicia o femeie pe nume Shirley, din cte-mi amintesc care tie

423

ntotdeauna unde s-l gseasc pe Harry Dunne. Are numrul lui


de telefon, aa c-l poate suna de cte ori cineva o caut la telefon
sau o viziteaz pe Felicia.
Ce? De ce l-ar interesa pe Harry Dunne cu cine se ntlnete
Felicia Munroe? Cnd am vzut-o ultima oar pe Felicia se
deteriorase mintal?
Din pcate, da. Dar Dunne crede c e important s-o
supravegheze cu atenie cu un cordon de securitate, a zis el.
Dunne n-ar fi fcut asta dac nu se temea c ea avea ceva de scos
la iveal. Probabil c ceea ce tie ea fie c e sau nu contient de
importana acelui lucru are legtur cu faptul c Pete Munroe a
fost n Directorat.
A fost?
Am att de multe s-i spun! O s vorbim pe drum.
Pe care drum?
Spre Sanatoriul de asisten social Rosamund Cleary.
O s facem un drum scurt n nordul statului, n Dutchess
County, ca s-i facem o vizit neanunat i neprogramat mtuii
Felicia.
Cnd?
Acum.
Ajunser n parcul bine ntreinut al Sanatoriului Rosamund
Cleary puin dup ora ase i jumtate. Aerul era rcoros,
nmiresmat de iarba proaspt tuns i de aromele serii.
Elena intr prima i ceru s vorbeasc cu un administrator. Era
n trecere cu maina i auzise numai lucruri frumoase despre
sanatoriu. Prea un mediu perfect pentru tatl ei bolnav.
Sigur, era trziu, dar lucra cumva acolo cineva care se numea
Shirley? Unul dintre prietenii ei pomenise de o anume Shirley
La scurt timp, intr Bryson i ceru s vorbeasc cu Felicia
Munroe. De vreme ce Elena ocupa timpul lui Shirley, era posibil ca
Dunne s nu fie anunat despre vizita lui. Asta ar fi uurat
situaia, dar Bryson nu miza pe aa ceva. Nu era ru dac-l deruta
pe Dunne, fcndu-l s cread c l obseda propriul lui trecut.
Poate c asta le-ar fi creat celor din Grupul Prometeu falsa

424

convingere c Bryson se afla pe un drum greit, c nu constituia o


ameninare imediat.
Las-i s cread c struiesc asupra trecutului, asupra propriei
mele viei. Las-i s cread c sunt obsedat.
Dar chiar sunt. Sunt obsedat s descopr adevrul. Se ruga ca
Felicia sa fie lucid.
Cnd intr Bryson, Felicia lua cina, stnd singur la o mas
mic i rotund din mahon, n sufrageria frumoas, unde ali
pensionari stteau la mese asemntoare, singuri sau perechi.
Dup ce se apropie, femeia ridic privirea de parc vedea pe cineva
cu care vorbise doar n urm cu cinci minute.
Ochii ei nu exprimau surprinderea. Lui Bryson i se muie inima.
George! gri ea ncntat. Zmbi, artndu-i dinii perlai,
mnjii cu ruj. O, dar asta-i o confuzie. Tu eti mort!
Tonul ei deveni sever, de parc i-ar fi fcut moral unui copil
obraznic. Zu c n-ar trebui s fii aici, George.
Bryson zmbi, o srut pe obraz i se aez la mas, vizavi de
ea.
M-ai prins, Felicia, spuse Bryson, pe un ton vesel. Dar mai
spune-mi odat cum am murit?
Ochii Feliciei se ngustar.
George, isprvete! tii foarte bine cum s-a ntmplat. S nu
mai discutm despre asta. Pete se simte i-aa destul de ru, s
tii.
De ce se simte ru, Felicia?
i dorete s fi fost el n locul vostru. Nu tu i cu Nina. Se
ocrte ntruna. De ce-au trebuit s moar George i cu Nina?
De ce a trebuit s murim?
tii foarte bine. Nu-i nevoie s-i spun eu.
Dar eu nu tiu de ce. Poate mi spui tu.
Bryson ridic privirea i fu surprins s-o vad pe Elena.
Aceasta i puse braele n jurul Feliciei, apoi se aez lng ca,
lund ntre palme mna osoas a Feliciei.
O recunoscuse Felicia pe Elena? Era imposibil. Se vzuser o
singur dat, cu ani n urm. Dar ceva din felul de-a fi al Elenei o
linitea pe Felicia. Bryson voia s prind privirea Elenei, s afle ce

425

se ntmplase, dar ea i ndreptase ntreaga atenie spre Felicia.


Zu c n-ar trebui s fie aici, zise Felicia, privindu-l piezi pe
Bryson. El e mort, s tii.
Da, tiu, spuse blnd Elena. Dar spune-mi ce s-a ntmplat.
Nu te-ai simi puin mai bine dac ai vorbi despre ce s-a
ntmplat?
Felicia pru tulburat.
Mereu dau vina pe mine. Pete spune tot timpul c-i dorete
ca ei s nu fi murit i dorete s fi fost el n locul lor. George a
fost cel mai bun prieten al lui, s tii.
tiu. E prea dureros s vorbeti despre asta? Adic despre ce
s-a ntmplat? Despre cum au fost ucii?
Pi, s tii c e ziua mea.
Serios? La muli ani fericii, Felicia!
Fericii? Nu, nu-i nici o fericire. E aa de trist, foarte, foarte
trist. A fost o noapte cumplit.
Vorbete-mi despre noaptea aia.
O noapte aa frumoas, cu zpad! Am pregtit cina pentru
noi toi, dar nu-mi psa dac se rcea! I-am spus asta lui Pete,
ns el nu voia s rateze cina de ziua mea. i tot spunea lui George
s se grbeasc! S conduc mai repede. Dar George nu voia,
spunea c vechiul Chrysler nu fcea fa drumurilor ngheate,
frnele erau defecte. Nina era suprat voia s trag cu toii pe
dreapta i s atepte s treac furtuna. Dar Pete i tot presa, i
mboldea! Mai repede, mai repede!
Felicia, cu ochii mrii i plini de lacrimi, se uit disperat la
Elena.
Cnd maina a scpat de sub control, iar George i Nina au
fost omori o, Pete al meu a stat n spital mai bine de o lun i
tot timpul spunea: Trebuia s fi fost eu omort!
Lacrimile i curgeau pe obraji, n vreme ce amintirile dureroase
ieeau la suprafa din strfundurile minii tulburate a unei femei
pentru care trecutul i prezentul se amestecau.
Erau cei mai buni prieteni, s tii.
Elena i puse braul pe umerii fragili ai btrnei, ncercnd s-o
liniteasc.

426

Dar a fost un accident, spuse ea. A fost un accident. Toat


lumea tie asta.
Bryson o lu n brae pe Felicia, stpnindu-i lacrimile.
E n regul, zise el pe un ton linititor. E n regul.
Trebuie s fie o mare uurare pentru tine, spuse Elena,
instalat lng Bryson n Buickul verde nchiriat.
Bryson ncuviin.
Cred c aveam nevoie s aud asta.
Exist o anume coeren n ideile ei, cu toat confuzia i
gndirea dezordonat. Memoria ei pe termen lung funcioneaz. Sar putea s nu-i aminteasc unde se afl la un moment dat, dar
i va aduce cu precizie aminte de noaptea nunii.
Da, bnuiesc c Dunne miza pe senilitatea ei avansat n caz
c a fi luat legtura cu ea ca s-mi confirme minciunile lui
meticulos elaborate. E singurul martor n via al evenimentelor
de-atunci, dar nu te poi bizui pe ea; Dunne tia asta, tia c
Felicia n-ar fi fost n stare s contrazic eficient versiunea ticluit
de el.
Mi se pare c tocmai a fcut-o, remarc Elena.
A fcut-o. Dar a fost nevoie de puin rbdare, de ncredere i
struin, de o blndee pe care nu cred c o au oamenii lui Dunne
de la CIA. Ei bine, slav Domnului c ai fost tu acolo, asta-i tot ce
pot spune. Tu ai fost cu blndeea i am impresia c Felicia a simit
asta. Cine s-ar fi gndit c o fiin aa de blnd poate avea
calitile unui agent sub acoperire?
Elena zmbi.
Te referi la numrul de telefon?
Cum l-ai obinut i nc att de repede?
Mai nti m-am gndit unde l-a ine eu dac a fi n locul ei,
un loc de unde s-l pot lua repede. Pe urm am neles c, dac
Harry Dunne voia ca administratorul s-l considere o rud grijulie,
n-ar fi insistat ca ea s-i ia msuri de precauie.
Unde era, n portvizitul ei, chiar pe birou?
Pe-aproape. Era pe o list btut la main, cu numere de
telefon importante, n colul din stnga sus al registrului ei de

427

birou. Am observat-o de ndat ce m-am aezat, aa c mi-am


lsat din ntmplare geanta pe scaunul de lng biroul ei, iar
cnd am ieit s facem o plimbare, mi-am amintit c o uitasem
acolo. M-am ntors s-o iau i i-am rsturnat coninutul pe birou i
podea. n timp ce mi adunam lucrurile, am aruncat o privire pe
list i am memorat numrul.
i dac n-ar fi fost la vedere?
Planul B ar fi fost s las poeta acolo mai mult timp i s-o iau
n timpul pauzei ei de fumat. E o fumtoare nrit.
A existat i un plan C?
Da. Tu.
El rse un moment de relaxare att de necesar pentru
ndeprtarea tensiunii acumulate.
mi acorzi un credit prea mare.
Nu cred. Acum e rndul meu. Localizarea numerelor de
telefon a devenit o treab uoar n ziua de azi, graie Internetului.
Nici mcar nu trebuie s-o fac eu pot s apelez la unul din
serviciile de cutare i s obin adresa ntr-o jumtate de or sau
chiar mai repede.
Codul zonei e opt-unu-patru. Unde vine asta? Acum sunt
attea coduri regionale.
Alturi de numr era scris PA Pennsylvania, presupun.
Pennsylvania? Ce s caute Harry Dunne acolo?
Poate c acolo s-a nscut. O fi la locuina prinilor.
Vorbete cu cel mai curat accent de New Jersey.
Atunci la nite rude? O s caut localizarea numrului; va fi
uor de aflat.
La ora unu noaptea, n cldirea bncii Meredith Waterman se
afla un numr redus de persoane: civa gardieni i un membru al
echipei de informaticieni.
Femeia vnjoas din corpul de gard, postat la intrarea
funcionarilor din partea lateral a cldirii, era cufundat n
lectura unui roman de dragoste i nu prea ncntat de deranj.
Nu suntei pe lista persoanelor autorizate, spuse femeia cu
asprime.

428

Brbatul tuns scurt, cu ochelari de aviator i un tricou pe care


scria SERVICE MECAFFREY PENTRU STOCAREA INFORMAIEI,
ddu din umeri.
n regul. O s m ntorc la New Jersey i-o s le spun c nu
m-ai lsat s intru. mi uurezi munca, tot sunt pltit.
Bryson se ntoarse, pregtindu-i n gnd urmtoarea replic,
dar femeia o ls mai moale.
Care e scopul
i-am spus. Meredith e unul din clienii notri. Noi facem
depanri pe teren dup orele de program. Verificm erorile digitale.
Nu se ntmpl des, da se ntmpl. i asta nseamn c trebuie
s verific repartitoarele de-aici.
Femeia oft iritat, ridic receptorul i form un numr.
Charlie, avem contract cu o firm examin inscripia de pe
tricoul lui Bryson Service Mecaffrey pentru stocarea
informaiei?
Ascult vocea de la cellalt capt al firului.
Tipul zice c trebuie s verifice nite erori sau cam aa ceva,
continu ea dup care tcu i ascult.
n regul, mulumesc, zise i nchise telefonul.
Trebuia s sunai nainte. Ascensorul e pe hol, n dreapta.
Cobori pn la nivelul B.
De ndat ce ajunse la subsol, Bryson alerg la ua de acces
pentru mrfuri, pe care o localizase mai devreme, cnd cercetase
zona. Elena atepta acolo, purtnd o uniform identic i avnd n
mn o planet de aluminiu. Centrul de documentare al bncii
era o ncpere vast, cu tavan jos, izolat acustic, lmpi fluorescente
ce bziau ncet i numeroase iruri de rafturi din oel ce
adposteau nenumrate cutii gri de arhiv.
Cutiile erau ordonate cronologic, cu doar cteva intrri pentru
anul 1860, cnd banca fusese nfiinat de Elias Meredith, un fost
negustor de origine irlandez. Fiecare an ce urma ocupa tot mai
mult spaiu. Ultimul an era 1989 i dosarele depozitate ocupau un
ir ntreg de rafturi. Fiecare an era mprit pe mai multe categorii
dosarele clienilor, ale personalului, procese-verbale ale
ntrunirilor partenerilor i comitetului, hotrri aprobate,

429

amendamente la dispoziii interne i aa mai departe.


Nu aveau timp. Puteau sta acolo maximum o or, altfel oamenii
de paz s-ar fi ntrebat de ce dura aa de mult. i mprir
sarcinile Bryson urma s examineze dosarele, iar Elena s
cerceteze, la terminalul computerului central, documentele din
baza de date. Exista un sistem electronic de depistare a
nregistrrilor i administrare a inventarului, neprotejat de vreo
parol deoarece era folosit de funcionarii bncii.
Dificultatea consta i n faptul c nu tiau exact ce cutau.
Dosarele clienilor? Dar care clieni? Documentele transferurilor
masive de bani n conturi din strintate? Dar cum puteau face
deosebirea dintre un transfer ce nu era altceva dect o depunere
semilegal a bunurilor clienilor n strintate, pentru a evita
verificrile fiscului sau ale vreunei soii divorate i cel care
nsemna nceputul unui lung ir de transferuri de la o banc
strin la alta, banii ajungnd pn la urm n buzunarul unui
senator? Elena inteniona s pun computerul s caute
introducnd cuvinte-cheie i continund cu menionarea unor
dosare. Trecu o or fr s afle m