Sunteți pe pagina 1din 511

DEAN R.

KOONTZ
-

SLAUL RULUI -

De acelai autor :
- Ucigai in numele Domnului
- Miezul Nopii

- Rurile ntunecate ale inimii


1

- Beia sngelui

1
Noaptea era calm i de o linite stranie, de parc aleea ar f
fost o plaj abandonat i far briz, aflat n ochiul uraganului,
ntre furtuna care a trecut i cea care avea s vin. Un vag miros
de fum atrna n aerul neclintit, dei nu se vedea nici urm de
fum.
Trntit la pmnt, cu faa lipit de trotuarul rece, Frank
Pollard rmase nemicat cnd i recapt cunotina; atept,
spernd s i se limpezeasc mintea. Clipi, ncercnd s-i
concentreze privirea. Prin faa ochilor preau s-i fluture nite
perdele. Respir adnc, inhalnd aerul rece, i simi gustul
fumului invizibil, al crui iz neptor l fcu s se strmbe.
Umbrele se micar ca o congregaie de siluete nvemntate n
robe, strngndu-se n jurul lui. Treptat, vederea i reveni, dar
lumina difuz, glbuie, venind de undeva de departe din spatele
su, nu i dezvlui dect puine lucruri. Un imens camion de
gunoi, la vreo trei-patru metri de el, era att de slab luminat,
nct i se pru o clip ceva bizar, un produs al vreunei civilizaii
extraterestre. Frank se uit un timp la el, nainte de a-i da
seama ce este.
Nu tia nici unde se afla, nici cum ajunsese acolo. Nu fusese
incontient mai mult de cteva secunde, cci inima i btea de
parc adineauri alergase de frica morii.
Licurici ntr- o furtun...
Cuvintele i zburar prin minte, dar habar n-avea ce nsemnau.
Cnd ncerc s se concentreze i s le descopere semnifcaia, o
migren acut ncepu s-l preseze deasupra ochiului drept.
Licurici ntr- o furtun...
1

Gemu ncet.
ntre el i camionul de gunoi, o umbr se mic printre celelalte
umbre, repede i graios. Ochii verzi, mici, dar strlucitori, l
privir cu o curiozitate glacial.
nspimntat, Frank se ridic n genunchi. Un strigt slab i
scp involuntar, semnnd mai mult cu vuietul estompat al
unui fluier de trestie, dect cu un sunet omenesc.
Spionul cu ochi verzi se ndeprt rapid. O pisic. Doar o pisic
neagr, obinuit.
Frank se scul n picioare, se cltin ameit i aproape c se
mpiedic de un obiect aezat pe trotuar, lng el. Se aplec
ezitant i l ridic: era o geant de voiaj din piele moale, plin,
surprinztor de grea. Presupuse c i aparinea. Nu-i putea
aminti. Purtnd geanta, se ndrept nesigur spre camion i se
sprijini de una dintre marginile sale ruginite.
Uitndu-se n spate, descoperi c se afla ntre mai multe rnduri de blocuri cu un etaj, ce preau construite din stuc. Toate ferestrele erau ntunecate. De ambele pri, mainile chiriailor
erau aezate cu faa n compartimente de parcare acoperite.
Ciudata lumin glbuie, acr i sulfuroas, ce prea produs mai
degrab de o lamp de gaz, dect de un bec electric, provenea de
la un felinar de trotuar, aezat mult prea departe pentru a
dezvlui detaliile strzii pe care se afla el.
O dat cu ncetinirea respiraiei i a pulsului su, i ddu
seama brusc c nu tia cine este. i amintea doar numele Frank Pollard. Nu tia ce vrst are, cu ce se ocup, de unde
vine, unde se duce sau de ce. Rmase att de surprins de condiia
sa, nct, o clip, aerul i se opri n piept; apoi, pulsul i crescu
amenintor, aa c expir repede.
2

Licurici ntr- o furtun...


Ce naiba mai nsemna i asta?
Durerea de deasupra ochiului drept i se nuruba n frunte. Se
uit frenetic n stnga i-n dreapta, cutnd un element de decor
pe care l-ar putea recunoate, ceva, orice, o ancor ntr-o lume
ce-i devenise subit prea strin. Cnd noaptea nu-i oferi nimic
ncurajator, i ndrept cutrile spre interior, ncercnd cu disperare s gseasc n sine ceva cunoscut, dar propria-i memorie
era chiar mai ntunecat dect locurile dimprejur.
ncetul cu ncetul, i ddu seama c izul de fum dispruse,
find nlocuit de mirosul vag, dar greos, emanat de gunoiul
putrezit din camion. Duhoarea descompunerii l umplu cu
gnduri despre moarte, fcndu-l s-i aminteasc neclar c
fugea de cineva - sau de ceva - care ncerca s-l ucid. Cnd se
czni s-i aduc aminte de cine fugea, i de ce, nu reui s
arunce mai mult lumin asupra acelui petic de memorie; de
fapt, i se pru c ceea ce tia, tia mai degrab din instinct dect
din memorie.
O adiere de vnt sufla n jurul lui. Apoi se potoli, de parc
noaptea moart ncercase s nvie, dar nu reuise dect s
inspire o dat, scurt. Un ghemotoc stingher de hrtie, luat pe sus
de acea pal de vnt, se rostogoli pe trotuar i se roti, ntlnind
pantoful lui drept.
nc o adiere.
Hrtia se rostogoli mai departe. Noaptea era, din nou,
nemicat.
Se ntmpla ceva. Frank simi c acele adieri efemere aveau o
surs malefc, o semnifcaie nfricotoare.

n mod iraional, era sigur c o s fe zdrobit de o mare greutate. Se uit n sus, la cerul senin, la vidul negru i dezolant al
spaiului i la strlucirea rutcioas a stelelor ndeprtate. Nu
putea s zreasc nimic cobornd asupra lui.
Noaptea mai inspir o dat, mai profund. Respiraia ei era
tioas i umed.
El purta adidai, osete de atletism, jeani i o cma cu mnec lung, flanelat. Nu avea hain, i-i simea lipsa. Aerul nu
era ngheat, ci numai rcoros. nuntrul su ns mai exista
ceva rece, o spaim glacial, iar el tremura necontrolat att din
cauza mngierii reci a nopii, ct i a frigului interior.
Adierea se stinse.
Linitea puse iari stpnire pe noapte.
Convins c trebuia s plece de-acolo imediat, se smulse de lng
camion. Se mpletici pe strad, ndeprtndu-se de colul blocului
unde strlucea felinarul, intrnd n ntuneric, fr a avea o
destinaie precis n minte, stpnit doar de convingerea c locul
acela era primejdios i c sigurana, dac putea f gsit, se afla
altundeva.
Vntul se isc din nou i, de data aceasta, aduse cu el un fluierat straniu, abia perceptibil, ca muzica ndeprtat a unui flaut
dintr-un os neobinuit.
Dup civa pai, cnd Frank i recapt sigurana, iar ochii i
se obinuir cu bezna nopii, ajunse la o rscruce de drumuri. n
stnga i-n dreapta sa se vedeau pori de fer, cu boli de stuc.
O ncerc pe cea din stnga. Era deschis, inut doar de un
zvor simplu. Balamalele scrir, provocndu-i o crispare lui
Frank, care se rug ca sunetul s nu f fost auzit de urmritorul
lui.
4

De-acum, dei nu vedea nici un adversar, Frank nu se mai ndoi


c era vntul. O simea, aa cum simte iepurele c vulpea e pe
urmele lui.
Vntul sufla din nou n spatele lui, iar muzica de flaut, dei abia
auzit i lipsit de o melodie clar, era amenintoare. l
ptrundea. i ascuea frica.
Dincolo de poarta neagr, flancat de ferigi mari i de tufuri, se
afla un drum ce ducea ntre blocurile cu un etaj. Frank merse pe
acel drum pn ntr-o curte dreptunghiular, luminat ntructva de dou lmpi de putere mic, plasate la fecare capt.
Apartamentele de la parter ddeau ntr-un prcule; uile de la
etaj se aflau sub acoperiul de igl al unui balcon cu gratii de
fer. Ferestre neluminate ddeau spre nite plcuri de iarb
tiat, rsaduri de rododendroni i cactui, i civa palmieri.
Umbra nemicat a unui palmier, cu frunzele sale zimate, ntins pe un perete slab luminat, prea o coloan de templu
grecesc. Apoi, flautul misterios opti din nou, vntul renscu mai
tare ca nainte, iar umbrele ncepur s danseze. Imaginea lui
Frank, ntunecat i distorsionat, tulbur scurt vreme acel
balet de pe perete cnd el travers n fug curtea. Gsi o nou
alee, apoi o nou poart i, n sfrit, strada pe care se afla
complexul de blocuri.
Era o strad lturalnic, fr felinare. n acel loc, noaptea deinea supremaia absolut.
Vrtejul de vnt dur mai mult dect nainte, se manifest mai
puternic. Cnd se opri brusc, punnd la fel de brusc capt
nemelodiosului flaut, noaptea pru s cad n gol, de parc o
dat cu dispariia curentului dispruse i orice urm de aer. Lui
Frank i se nfundar urechile, ca la o subit schimbare de
5

altitudine, dar, pe cnd alerga pe strada pustie ctre mainile


parcate la captul opus; aerul reveni n jurul su.
ncerc patru maini, nainte de a gsi una descuiat, un Ford.
Strecurndu-se la volan, ls ua deschis ca s intre un strop de
lumin.
Se uit n spate, la locurile de unde venise. Blocurile se aflau
ntr-o ncremenire nocturn. nvemntate n ntuneric. Cldiri
obinuite, ce-i preau, n mod inexplicabil, sinistre. Nu se vedea
nimeni.
Cu toate acestea, Frank tia c cineva se apropie de el. ntinse
mna sub bord, scoase un ghem de fre i fcu n grab contactul
electric, nainte de a-i da seama c o asemenea ndemnare de
ho sugera o via dus n afara legii. Totui, nu se simea ca un
ho. Nu avea nici un sentiment de vinovie, iar poliia nu-i
inspira nici antipatie, nici fric. Mai mult, n acel moment, ar f
fost bucuros s vad un poliai care s-l ajute s scape de acel
cineva sau ceva ce-l hituia. Se simea nu ca un criminal, ci ca o
persoan epuizat de o alergare far sfrit, din faa unui
duman implacabil i nenduplecat.
Cnd ntinse mna s-nchid ua, o scurt licrire de lumin
palid-albastr se ivi deasupra lui, i geamurile Ford-ului aflate
de partea oferului explodar. Un val de sticl groas, mrunit
i topit, se prbui pe bancheta din spate. Datorit faptului c
ua din fa nu era nchis, fereastra ei nu se sparse spre el, ci o
mare parte din ea czu pe trotuar.
Trntind ua, arunc o privire prin rama golit de geam ctre
blocurile nvluite n ntuneric, dar nu zri pe nimeni.

Frank bg Ford-ul n vitez, trase i aps tare pe accelerator.


Indeprtndu-se rapid de trotuar, ag bara din spate a mainii
parcate n faa lui.
Dar atacul asupra sa continua: un fulger care dur mai puin de
o secund i lumin maina; pe toat ntinderea parbrizului
aprur crpturi, dei nu fusese lovit de ceva vizibil. Frank i
feri faa i nchise ochii, evitnd chiar la timp orbirea provocat
de achiile srite din parbriz. O clip, nu reui s vad ncotro se
ndrepta, dar nu slbi acceleratorul, prefernd, mai degrab,
pericolul unei ciocniri, dect riscul mai mare de a frna i de a-i
da dumanului su nevzut ansa s-l prind. O ploaie de sticl
se revrs asupra capului su aplecat; din fericire, era geam
securit i cioburile nu-l tiar.
Deschise ochii i-i inu ntredeschii n curentul ce nvlea
acum n main, n absena parbrizului. Observ c parcursese
cam o sut de metri i ajunsese la intersecie. Rsuci volanul
spre dreapta, apsnd doar uor pe frn, i coti pe o osea mai
luminat.
Ca o descrcare electric, o lumin de culoarea safrului strluci
pe tabla mainii i, cnd Ford-ul se afla nc n curb, unul
dintre cauciucurile din spate explod. Frank nu auzise nici o mpuctur. Dup o fraciune de secund, explod i cellalt cauciuc din spate.
Maina se cltin, se ls pe stnga, i ncepu s vireze periculos.
Frank se lupta cu volanul.
Ambele cauciucuri din fa se sparser simultan.
Maina se legn din nou, alunecnd n lateral, iar brusca
explozie a pneurilor din fa compensa nclinarea spre stnga a
7

prii din spate, oferindu-i lui Frank ocazia ca, dup un efort, s
supun volanul.
Ca i nainte, nu auzise nici o mpuctur. Nu tia de ce se
ntmplau toate acestea - i, totui, tia.
Acesta era cel mai nfricotor element: la unul dintre cele mai
adnci niveluri ale subcontientului su, tia ce se ntmpla, ce
for stranie i distrugea maina, i mai tia c ansele sale de a
scpa erau mici.
O scnteie de azur...
Geamul din spate se sparse ctre interior. Achii scurse din
geamul securit zburar pe lng el. Unele chiar l izbir n ceaf
i i se prinser n pr.
Frank reui s coteasc i continu s conduc cu pneurile
sparte. Fluieratul cauciucurilor, deja tiate fii, i mcinatul
roilor de metal puteau f auzite, n ciuda vijeliei ce-i lovea faa.
Se uit n oglind. n spatele su, noaptea prea un ocean
imens, cu excepia felinarelor aezate la intervale mari, ce dispreau n ntuneric, ca luminiele a dou iruri paralele de vapoare.
La ieirea din curb, vitezometrul indica cincizeci de kilometri
pe or. ncerc s ating patruzeci, n ciuda roilor stricate, dar
ceva zngni, scrni i zorni sub capot, motorul tui, iar el
nu-l mai putu convinge s mreasc viteza.
La jumtatea drumului pn la urmtoarea intersecie, farurile
explodar sau se stinser. Frank nu putea s-i dea seama care
dintre aceste dou variante era cea corect. Dar, dei felinarele
erau dispuse la intervale mari unul de cellalt, i luminau destul
de bine drumul.

Apoi, motorul tui din nou, iar Ford-ul ncepu s piard din
vitez. Nu frn n dreptul semaforului de la urmtoarea intersecie. Dimpotriv, aps acceleratorul, dar fr folos.
n cele din urm, ced i sistemul de conducere. Volanul se roti
inutil n minile sale transpirate.
Evident, cauciucurile fuseser complet sfiate. Din contactul
discurilor de oel ale roilor cu asfaltul neau scntei de aur i
turcoaz.
Licurici ntr- o furtun...
Tot nu tia ce nsemnau aceste cuvinte.
Acum, avansnd cu vreo treizeci de kilometri pe or, maina o
lua direct spre trotuarul din dreapta. Frank calc frna, dar
aceasta nu mai funciona.
Maina lovi trotuarul, sri pe el, se frec de un felinar, producnd un sunet de tabl zgriat de oel, i se ciocni de trunchiul
unui curmal uria, aflat n faa unei vile albe. Luminile sc
aprinser n cas, nainte ca ecoul izbiturii s se risipeasc n
noaptea rcoroas.
Frank deschise violent ua, apuc geanta de voiaj de sub
scaunul de lng el i iei, rspndind cioburi topite, dar
ascuite, de sticl securizat.
Dei nu era prea rece, aerul i nghe faa din cauza transpiraiei ce-i curgea de pe frunte. Simi gustul srat cnd i linse
buzele.
Un brbat deschisese ua din fa a vilei i ieise pe prisp.
Luminile se aprinser i n casa vecin.
Frank privi napoi. Un nor subire de praf albstrui pru s
zboare deasupra strzii. Ca zdrobite de un vrf de tensiune pe reea, becurile felinarelor explodar pe o raz de patru sute de
9

metri n spatele lui, i cioburile de sticl, strlucind ca gheaa,


czur pe asfalt. n ntunericul ce se aternea, i se pru c vedea
o umbr nalt, aflat la mai mult de dou sute de metri, venind
spre el; dar nu putea f sigur.
n stnga lui Frank, individul din vil venea n fug spre palmierul n care se oprise Ford-ul. Spunea ceva, dar Frank nu-l
asculta.
innd strns geanta de piele, Frank se-ntoarse i fugi. Nu prea
tia de cine fugea, sau de ce era att de speriat, sau unde ar f
putut s se refugieze, dar, cu toate acestea, continua s alerge,
pentru c tia c, dac mai rmnea acolo, fe i doar cteva secunde, avea s fe omort.
2
Interiorul dubei Dodge, fr ferestre, era luminat de beculeele
roii, albastre, verzi, albe i galbene ale echipamentului de
supraveghere electronic, dar mai ales de verdele linitit, emis de
ecranele celor dou monitoare de calculator, fcnd ca acel spaiu
strmt s par o ncpere dintr-un submarin aflat la mare
adncime.
Robert Dakota, mbrcat n raiai bej, pulover maro i pantof
uori, edea pe un scaun rotitor din faa celor dou display-uri.
Lovea ritmic podeaua cu picioarele, iar cu mna dreapt dirija
energic o orchestr invizibil.
Bobby purta cti stereo, cu un microfon mic suspendat la
doi-trei centimetri de buzele sale. n acel moment, asculta
melodia One O'Clock Jump cu orchestra lui Benny Goodman,
principala variant a discului swing aparinnd lui Count Basie,
10

ase minute i jumtate de muzic celest. Cnd Jess Stacy


ncepu un nou acompaniament la pian, iar Harry James se lans
n strlucitorul solo de trompet, reprezentnd una dintre cele
mai faimoase buci din istoria swingului, Bobby se adnci n
muzic.
Dar, cu aceeai intensitate, privea activitatea desfurat pe
cele dou monitoare. Cel din dreapta era conectat, prin
microunde, cu reeaua de calculatoare a corporaiei Decodyne, n
faa creia era parcat duba. Astfel, putea s observe ce fcea
Tom Rasmussen n acele birouri, joia la unu i zece dimineaa:
numai rele.
Rasmussen accesa i copia, unul cte unul, fierele echipei de
proiectare software, care terminase recent noul i revoluionarul
program de procesare de cuvinte al corporaiei Decodyne, numit
Whizard (Vrjitorul). Fiierele Whizard-ului erau bine
protejate, avnd echivalentul electronic al podurilor retractabile,
al anurilor i fortreelor ce apr un castel. Dar Tom
Rasmussen era un expert n protecia programelor i, dac avea
sufcient timp, putea s treac de orice fortrea. Dac
Whizard-ul nu ar f fost elaborat pe o reea interioar, fr
legtur cu lumea extern, Rasmussen s-ar f strecurat n
fierele din spatele zidurilor lui Decodyne prin intermediul unui
modem i al unei linii telefonice.
n mod ironic, lucra de cinci sptmni ca paznic de noapte la
Decodyne, find angajat pe baza unor acte false, ngrijit lucrate i aproape convingtoare. n acea sear, nfrnsese ultima linie
de aprare a Whizard-ului. Peste puin timp, avea s plece de la
Decodyne cu un pachet de dischete ce valorau o avere n ochii
concurenei.
11

One O'Clock Jump se terminase.


Muzica stop, rosti Bobby n microfon.
Comanda vocal provoc nchiderea CD-ului su computerizat,
i conectarea ctilor la linia de comunicare cu Julie, soia sa i
partenerul su de afaceri.
Eti atent, frumoaso?
Din postul ei de supraveghere, ntr-o main aflat la captul
opus al parcrii din spatele cldirii lui Decodyne, ea ascultase
aceeai muzic la ctile proprii. Oft.
Ku-i aa c Vernon Brown n-a cntat niciodat mai bine la
trombon dect n noaptea concertului de la Carnegie?
Ce zici de Kruppa la baterie?
Nectar sonor. i un afrodisiac. Muzica mi strnete dorina
s m culc cu tine.
Nu se poate. Nu mi-e somn. n plus, suntem detectivi particulari, mai ii minte?
mi place mai mult cnd suntem amani.
Nu ne ctigm pinea de fecare zi fcnd dragoste.
Eu te-a plti, zise ea.
Zu? Cu ct?
Pi, convertind n pine... o jumtate de pine.
Merit una ntreag.
De fapt, merii o pine ntreag, dou cornulee i o chifl,
spuse Julie.
Avea o voce plcut, grav i plin de vino-ncoace, o voce pe care
lui i plcea s-o aud mai ales prin cti, cnd i se prea c un
nger i optete la ureche. Prin anii '30 sau '40, ea ar f fost o
minunat cntrea de orchestr - dac ar f fost n stare s
reproduc vreo melodie. Era o mare dansatoare de swing, dar nu
12

putea s cnte nici de fric; atunci cnd i venea s acompanieze


vocal vreunul dintre discurile cu Margaret Whiting sau Andrews
Sisters, sau Rosemary Clooney, sau Marion Hutton, Bobby era
nevoit s ias din camer, din respect pentru muzic.
Ce face Rasmussen? ntreb ea.
Bobby privi cel de-al doilea monitor, aflat n stnga sa, care era
conectat la camerele de luat vederi ale pazei n interiorul cldirii.
Rasmussen credea c neutralizase camerele i c nu era
observat, dar ei l supravegheaser noapte de noapte, n ultimele
sptmni, nregistrndu-i pe caset fecare micare.
Btrnul Tom zbovea nc n biroul lui George Ackroyd, la
VDT-ul de-acolo. Ackroyd era directorul programului Whizard.
Bobby se uita la cellalt monitor, care arta ce vede Rasmussen
pe ecranul calculatorului lui Ackroyd. Tocmai copiase pe dischet
ultimul fier din Whizard.
Rasmussen nchise calculatorul din biroul lui Ackroyd.
Simultan, dispru i imaginea de pe monitorul corespunztor
aflat n faa lui Bobby.
A terminat. Acum are totul, zise Bobby.
Viermele! Probabil c e foarte mulumit de sine, spuse Julie.
Bobby se ntoarse ctre monitorul din stnga sa, se aplec n fa
i privi imaginea alb-negru a lui Rasmussen n faa calculatorului lui Ackroyd.
Cred c rnjete.
l facem noi s-i nghit rnjetul.
S vedem ce are de gnd. Vrei s punem un pariu? Crezi c o
s rmn acolo pn la sfritul turei i o s ias de diminea,
sau o s plece chiar acum?
13

Acum, rspunse Julie. N-o s rite s fe prins cu dischetele. O


s plece ct nu mai e altcineva pe-acolo.
Nu punem pariu. Cred c ai dreptate.
Imaginea de pe monitor clipi, tremur, dar Rasmussen nu se
ridic din fotoliul lui Ackroyd. Din contr, se ls pe spate, de
parc ar f fost epuizat. Csc i i frec ochii cu podul palmelor.
Se pare c se odihnete, i trage sufletul, zise Bobby.
Hai s mai ascultm o melodie ct ateptm s fac el o
micare.
Bun idee!
Bobby ddu CD-ului comanda de pornire - Muzica start -i
obinu drept rsplat n the Mood, al lui Glen Miller.
Aa cum se putea vedea pe monitor, n biroul slab luminat. Tom
Rasmussen se ridic din fotoliu. Csc din nou, se ntinse i
travers camera pn n faa ferestrelor mari, care ddeau nspre
strada Michaelson Drive, pe care parcase Bobby.
Dac, din spatele dubei, Bobby s-ar f strecurat n fa, n
dreptul volanului, probabil c l-ar f putut vedea pe Rasmussen
stnd la fereastra de la etajul al doilea i uitndu-se n noapte, n
lumina lmpii de birou a lui Ackroyd. Dar rmase unde se afla,
find mulumit de imaginea de pe monitor.
Orchestra lui Miller cnta faimosul refren de la n the Mood,
iari i iari, din ce n ce mai ncet, disprnd aproape de tot,
dar... acum revenind la intensitate maxim i repetnd ntregul
ciclu.
n biroul lui Ackroyd, Rasmussen se ntoarse, n sfrit, de la
fereastr i i ridic privirea ctre camera de luat vederi
montat pe perete, lng tavan. Prea s se uite fx la Bobby, de
14

parc ar f tiut c era urmrit. Se apropie civa pai de camer,


zmbind.
Muzica stop, zise Bobby, i orchestra lui Miller tcu instantaneu. Se-ntmpl ceva necurat, i spuse lui Julie.
Necazuri?
Rasmussen se opri chiar sub camer, continund s rnjeasc
la ea. Din buzunarul cmii sale de uniform extrase o hrtie
mpturit, pe care o desfcu i o ridic spre obiectivul camerei.
Pe ea era tiprit un mesaj cu litere mari i groase: ADIO,
FRAIERE!
Clar c necazuri, zise Bobby.
Ct de ru e?
Nu tiu.
Dar afl dup o clip: mpucturile unor arme automate
sfiar noaptea - auzea rpitul chiar i cu ctile pe urechi -,
iar prin pereii dubei ptrunser proiectile perforante, n mod
evident, Julie auzi mpucturile n cti.
Bobby, nu!
Car-te dracu' de aici, frumoaso! Fugi! Chiar nainte s
termine de vorbit, Bobby i smulse ctile i se arunc din
scaun, lipindu-se de podea ct putea de mult.
3
Frank Pollard alerg din strad-n strad, din alee-n alee, traversnd, uneori, grdinile caselor neluminate. ntr-una dintre
curi, un cine mare i negru, cu ochi galbeni, l latr pn la
gardul de lemn, reuind s-i agate o bucat de pantalon, nainte
ca el s poat escalada obstacolul. Inima i zvcnea dureros, iar
15

gtul i era uscat i rnit din cauz c trgea pe gur valuri de


aer rece, uscat. l dureau picioarele. Geanta de voiaj i atrna de
mn, de parc ar f fost din fer, i, cu fecare pas nesigur pe care
l fcea, durerea i nepa ncheietura minii i umrul. Dar nu se
oprea i nici nu se uita napoi, cci simea c ceva monstruos era
pe urmele sale, o creatur care nu avea niciodat nevoie de
odihn i care l-ar f transformat n piatr dac avea ndrzneala
s-i ndrepte ochii asupra ei.
Dup un timp, travers un bulevard pe care nu se circula, la
acea or trzie, i se grbi ctre intrarea spre un alt complex de
apartamente. Trecu printr-o poart ntr-o alt curte, avnd, de
aceast dat, n centru o piscin cu margini crpate i ascuite.
Nu exista nici un bec acolo, dar ochii lui Frank se obinuiser cu
noaptea i putea s vad sufcient de bine, nct s nu cad n
piscina goal. Cuta un adpost. Poate exista o usctorie comun
pe care s-o deschid i unde s se poat ascunde.
Mai descoperise ceva despre sine n timp ce fugea de urmritorul su necunoscut: avea cincisprezece-douzeci de kilograme
peste greutatea lui normal i ieise din form. Simea o nevoie
chinuitoare s-i trag rsuflarea - i s gndeasc.
Alergnd pe lng uile apartamentelor de la parter, i ddu
seama c unele dintre ele erau deschise, sprijinindu-se pe nite
balamale stricate. Apoi observ crpturile ce mpnzeau o parte
dintre ferestre, gurile din altele, n timp ce unele geamuri
lipseau cu desvrire. Iarba era i ea moart, fonind precum
hrtia veche, tufurile se vetejiser, iar un palmier uscat se
nclina la un unghi periculos. Complexul de apartamente era
prsit, ateptnd sosirea echipei de demolare. Ajunse la nite
trepte de ciment drpnate, din captul de nord al curii, i se
16

uit n spate. Oricine... orice ar f fost cel care-l urmrea, nc nu


ajunsese n raza lui vizual. Suflnd din greu, urc pn la
balconul etajului al doilea i trecu de la un apartament la altul,
pn cnd gsi o u ntredeschis. Era deformat; avea
balamalele nepenite, dar se micar fr prea mult zgomot. Se
strecur nuntru, nchiznd ua n spatele su.
Apartamentul era ca o fntn de umbre, negre ca smoala i
adunate n adncuri. O lumin slab, cenuie, dezvluia contururile ferestrelor, dar nici o raz nu ajungea n interiorul camerei.
Ascult concentrat.
Tcerea era la fel de adnc precum ntunericul.
Cu mult grij, Frank se apropie de prima fereastr, care ddea
spre balcon i spre curte. n rama de lemn, mai erau doar cteva
achii de geam, dar numeroase cioburi scriau i foneau sub
picioarele sale. Pea cu atenie ca s nu se taie i ca s evite ct
mai mult cu putin zgomotul.
n dreptul ferestrei se opri i ascult din nou.
ncremenire.
Un curent de aer rece aluneca greoi n interiorul camerei
printre achiile de geam rmase nc n rama ferestrei, de parc
ar f fost ectoplasma ngheat a unei fantome lenee.
Rsuflarea lui Frank se transform n aburi, fuioare palide de
fum n ntuneric.
Tcerea se prelungi nentrerupt timp de zece secunde, apoi
douzeci, treizeci, un minut ntreg.
Poate c scpase.
Tocmai se pregtea s se-ntoarc de la fereastr, cnd auzi pai
afar, n captul opus al curii. Pe aleea ce lega curtea de strad.
17

La fecare pas, nite pantof cu talpa tare rsunau n contact cu


cimentul, nscnd ecouri n pereii stucai ai cldirilor din jur.
Frank nu fcea nici o micare i respira pe gur, de parc ar f
tiut c cel care-l vneaz are auzul unei pisici slbatice.
O dat intrat n curte, strinul se opri. Dup o lung pauz,
ncepu din nou s mearg; dei ecourile ce se suprapuneau peste
sunetele reale puteau s deruteze, el prea s se ndrepte spre
nord,ocolind piscina, ctre aceleai scri pe care urcase Frank la
etajul al doilea al complexului de apartamente.
Paii hotri, ritmici, erau ca ticitul ceasului montat de clu
pe ghilotin, numrnd secundele pn la momentul prbuirii
lamei de oel.
4
Ca o fin vie, duba Dodge ipa cu fecare glon ce-i ptrun-ea
prin carapacea de metal, iar loviturile nu-i erau administrate
una cte una, ci n rafale, i cu o asemenea mnie implacabil,
nct n spatele lor se aflau, probabil, cel puin dou mitraliere.
Achii de metal l mprocau pe Bobby Dakota care, lipit de
podea, ncerca s nduplece pronia cereasc prin rugciuni pline
de fervoare. Unul dintre monitoare explod, apoi i cellalt,
urmat de toate beculeele indicatoare, dar interiorul dubei nu se
cufund n ntuneric, cci scntei galbene, verzi, purpurii i
argintii erupeau la fecare izbitur dat aparaturii electronice i
tablourilor de comand de ctre proiectilele nvelite n oel.
Asupra lui cdeau i cioburi i buci din plastic sau din lemn, i
petice de hrtie, iar aerul era bntuit de o furtun de deeuri.
Dar cel mai ru era zgomotul; cu ochiul minii, se vedea sigilat
18

ntr-o imens tob de oel, n care vreo zece motocicliti vnoi,


plini de PCP, bteau cu lanuri de zpad, motocicliti uriai, cu
muchi masivi, cu cefe groase, cu brbi aspre i cranii
strlucitoare tatuate pe brae - ba, la naiba, tatuate chiar pe fee
-, indivizi enormi ca Thor, zeul vikingilor, dar cu lumini nebune
n priviri.
Bobby avea o imaginaie vie. ntotdeauna considerase c
aceasta era una dintre calitile lui, punctul su forte. Dar din
aceast ncurctur nu putea s ias doar ajutat de imaginaie.
Cu fecare secund ce trecea, iar gloanele continuau s
loveasc duba, Bobby era din ce n ce mai uimit c nu fusese
atins deja. Se lipise de podea ca un covor, ncercnd s-i
nchipuie c avea o grosime mai mic de un centimetru i c era
o int difcil de atins, dar tot se atepta ca vreun glon s-i
gureasc, pn la urm, capul.
Nu era narmat, cci considerase cazul ca find nepericulos. Cel
puin, aa i se pruse. Avea un revolver de calibru 3, n bordul
dubei, mult prea departe de el n momentul de fa, ceea ce,
oricum, nu-l deranja n mod deosebit, ntruct un pistol mic nu
era de cine tie ce folos mpotriva a dou arme automate.
Tirul ncet.
Linitea deplin ce se ls dup vacarmul la care fusese supus
l fcu pe Bobby s cread c a surzit.
Aerul mirosea a metal ferbinte, a componente electronice
ncinse, izolaii arse - i a benzin. n mod cert, rezervorul dubei
fusese gurit. Motorul continua s duduie, din echipamentele
zdrobite care-l nconjurau pe Bobby sreau scntei, iar ansele
lui de a scpa cu via dintr-un incendiu erau cu mult mai mici
dect acelea de a ctiga lozul cel mare la loterie.
19

Ar f vrut s ias naibii de-acolo, dar, dac srea din dub, l-ar
f putut atepta nite mitraliere pregtite s-l secere. Pe de alt
parte, dac el continua s mbrieze podeaua n ntuneric, miznd pe faptul c or s-l cread mort i nu or s-l mai verifce,
duba s-ar f putut aprinde ca un foc de tabr stropit cu benzin,
prjindu-l ca pe o scrumbie.
Nu-i era deloc greu s se vad ieind din Dodge i lovit imediat
de o rafal de gloane, srind i zbtndu-se pe caldarmul
negru, ntr-un spasmodic dans al morii, ca o marionet aruncat
ncolo i-ncoace de sforile unui ppuar nendemnatic. Dar i
venea i mai uor s-i nchipuie cum focul i jupuia pielea, cum
carnea i ferbea i i fumega, cum prul i era cuprins de vlvti
ca o tor, ochii i se topeau i dinii i se nnegreau precum
crbunii, n timp ce flcrile i incinerau limba, urmrindu-i n
goan ultima suflare, pn la plmni.
Uneori, o imaginaie att de vie se transforma ntr-un blestem.
Brusc, vaporii de benzin devenir att de deni, nct nu mai
putea s respire, aa c ncepu s se ridice.
Afar, rsun claxonul unei maini. Auzi un motor turat la
maxim, care se apropia rapid.
Cineva striga, i una dintre mitraliere deschise, din nou, focul.
Bobby se arunc iari la podea, ncercnd s-i dea seama ce
dracu' se petrece, dar, pe msur ce maina cu claxonul strident
se apropia, nelese cauza: Julie. Uneori, Julie se manifesta ca o
adevrat for a naturii, ca o furtun sau ca un fulger ce
brzdeaz un cer ntunecat. i spusese s fug de-acolo, s se
salveze, dar nu l ascultase, i ar f vrut s-i dea o mam de
btaie pentru ncpnarea ei, dar, pe de alt parte, aceasta era
i una dintre trsturile pentru care o iubea.
20

5
Frank se ndeprt ncetior de fereastra spart, ncercnd
s-i potriveasc paii dup cei ai individului din curtea de dedesubt, n sperana c zgomotele pe care le fcea, clcnd pe sticl,
aveau s fe acoperite de mersul dumanului su nevzut. Din
cte i ddea seama, se gsea n sufrageria apartamentului, n
care nu se afla, probabil, nimic, cu excepia deeurilor lsate de
ultimii ocupani sau aduse de vnt pe fereastr, i, ntr-adevr,
reui s traverseze camera i s ajung n hol, fr prea mult
zgomot i fr s se ciocneasc de ceva.
Bazndu-se mai mult pe pipit, strbtu n grab holul, cufundat ntr-o bezn la fel de adnc precum cea din brlogul unui
animal de prad. Mirosea a rn, a mucegai i a urin. Trecu
de ua unui apartament, merse mai departe, intr n urmtoarea
camer pe dreapta i se apropie tiptil de o alt fereastr spart.
Aceasta nu mai avea cioburi prinse n ram i nu ddea nspre
curte, ci nspre o strad pustie i prost luminat.
Auzi un fonet n spatele lui.
Se rsuci, clipi, cutnd s ptrund ntunericul, i abia reui
s-i nbue un strigt.
Dar nu fusese, probabil, dect un obolan care o zbughise pe
lng perete, trecnd peste frunze uscate sau buci de hrtie.
Doar un obolan.
Frank ncerc s aud pai, dar, dac urmritorul su s-ar f
apropiat, sunetul fcut de tocurile sale ar f fost complet atenuat
de pereii ce se aflau acum ntre ei.
21

Se uit din nou pe fereastr. Dedesubt, gazonul veted, la fel de


uscat ca nisipul, dar mult mai nchis la culoare, prea destul de
tare. Arunc geanta de voiaj, care ateriza cu un zgomot nfundat.
Gndindu-se cu team la perspectiva sriturii, se urc pe pervaz,
rmase ghemuit n fereastra spart, inndu-se bine de rama ei.
Ezit cteva secunde.
O pal de vnt rece i rvi prul i-i mngie faa. Fusese o
adiere normal, spre deosebire de cele supranaturale care nsoiser, ceva mai devreme, muzica nemiloas i nepmnteasc a
flautului ndeprtat.
Deodat, n spatele lui Frank, un fulger albastru ni din
sufragerie, trecu prin hol i ptrunse pe u. Acestui straniu val
de lumin i urm ndeaproape o explozie ale crei unde de oc
agitar aerul, transformndu-l, parc, ntr-o substan solid.
Ua din fa fusese fcut ndri; auzi cum buci din ea
mprocau podeaua unuia dintre apartamentele vecine.
i ddu drumul de la fereastr i ateriza pe picioare. Dar genunchii i cedar i se prbui pe pmnt.
n momentul acela, un camion mare ddu colul. Remr..ca nu
avea perei nali, iar partea din spate era din lemn. oferul
schimb viteza i trecu prin faa blocului,fr s dea vreun semn
c l-ar f zrit pe Frank.
Sri n picioare, i culese geanta de pe gazon i fugi n strad.
Pentru c tocmai luase o curb, camionul nu mergea repede, i
Frank reui s se agate de partea din spate i s se ridice cu o
mn, pn cnd se aez pe bara din spate.
n timp ce camionul accelera, Frank se uit napoi la blocul
drpnat. Nu se ivise nici o scnteie misterioas de lumin
22

albastr, toate ferestrele find ntunecate i goale ca orbitele unui


craniu.
La urmtoarea intersecie, camionul coti la dreapta, pierznduse n noaptea somnoroas.
Epuizat, Frank sttea agat de remorc. S-ar f inut mai bine,
dac ar f dat drumul genii de piele, dar o inea strns, pentru
c bnuia c nuntrul ei se aflau lucruri care l-ar f putut ajuta
s afle cine era, de unde venea i de cine fugea.
6
Las totul i fugi! Bobby chiar credea c, la ananghie, ea o s
lase totul i o s fug - Car-te dracu' de-aici, frumoaso! Fugi!
-doar pentru c aa spusese el, de parc ea ar f fost doar o
nevestic asculttoare, i nu un partener cu drepturi depline al
ageniei, de parc nu ar f fost un detectiv al naibii de bun, ci
numai o rezerv de ochii lumii, care nu putea face fa cnd
evenimentele luau o ntorstur neprevzut. Ei bine, s-l ia
dracu'!
i imagin fgura lui drgla - ochii albatri jucui, nasul
borcnat, pistruii, gura generoas -, ncadrat de prul des,
auriu ca mierea i care, cel mai adesea, era ciufulit ca al unui
bieel abia trezit din somn. Ar f vrut s-l pocneasc-n nasul
borcnat, nu prea tare, doar att ct s-i dea lacrimile din ochii
lui albatri, ca s priceap i el ct de mult o suprase cu ideea
lui de las totul i fugi.
Misiunea ei fusese s stea de paz n spatele cldirii, n partea
opus a parcrii instituiei, ascuns de umbra adnc a unui
nalt dafn oriental. Pornise motorul Toyotei din clipa n care
23

Bobby dduse alarma. Pn s aud mpucturile n cti, ea


schimbase deja vitezele, trsese frna de mn, aprinsese
farurile i apsase acceleraia pn la podea.
La nceput, i inuse ctile la urechi, strigndu-l pe Bobby i
ncercnd s obin un rspuns de la el, dar auzise numai un
tm-blu nfortor. Apoi, transmisia ncetase, nu mai reuea s
aud nimic, aa c i scoase ctile i le arunc pe bancheta din
spate.
Las totul i fugi! Lua- l-ar dracu '!
Cnd ajunse n dreptul ultimului rnd de maini parcate, ridic
piciorul drept de pe accelerator, apsnd, n acelai timp, frna
cu piciorul stng i trimind Toyota ntr-o micare de alunecare
necontrolat, care o purt pe strada ce nconjura cldirea. Rsuci
volanul n curb i acceler chiar nainte ca maina s-i f
terminat alunecarea i tremuratul. Roile scrir i motorul
scrni, iar Toyota ni n zgomotul de protest al metalului
supus la cazne.
Cineva trgea n Bobby, i el probabil c nici nu putea s
riposteze, pentru c era indolent n privina armelor de foc; nu se
narma dect atunci cnd i se nzrea c lucreaz la un caz periculos. Misiunea legat de Decodyne pruse destul de linitit;
dei, uneori, n spionajul economic, lucrurile puteau s ia o ntorstur neplcut. Personajul negativ cu care aveau acum de-a
face, Tom Rasmussen - un maniac al calculatoarelor, mai lacom
dect Flmnzil, iste ca un cine de circ, care recit
Shakespeare n timp ce merge pe srm -, avea la activ
nenumrate furturi prin calculator, dar minile nu-i fuseser
niciodat ptate cu snge. Era - sau cel puin aa li se pruse - ca
24

un contabil timid, care delapideaz conturile bncii, singura


diferen find aceea c dispunea de tehnologie de vrf.
Julie ns umbla ntotdeauna narmat, indiferent de cazul la
care lucra. n echipa lor, Bobby juca rolul optimistului, iar ea pe
cel al pesimistului. Bobby atepta ca orice om s acioneze n propriul su interes i s fe rezonabil, n timp ce Julie bnuia c n
spatele fecrui om normal exista, netiut de nimeni, un psihopat
periculos. n cutia din bordul mainii, se afla un Smith & Wesson
Magnum, calibrul 357, iar pe scaunul de lng ea avea o
mitralier Uzi, plus dou ncrctoare de rezerv, coninnd
fecare cte treizeci de proiectile. Din cte auzise n cti, i
putea da seama c urma s aib mare nevoie de acea mitralier.
Toyota zbura, practic, pe lng Decodyne, i Julie roti mult
volanul spre stnga, intrnd pe Michaelson Drive aproape pe
dou roi i conducnd pe muchie de cuit. Duba lui Bobby era
parcat pe un trotuar din faa cldirii, n timp ce o alta, un Ford
albastru, se afla n strad cu uile larg deschise.
Doi brbai, care ieiser n mod evident din Ford, stteau la
trei-patru metri de Dodge, rupnd-o n bucele cu automatele,
trgnd cu o asemenea ferocitate, nct prea s nu-i intereseze
omul din interiorul dubei, i c ura lor se ndrepta, n mod bizar,
chiar ctre main. Cnd Julie apru pe Michaelson Drive, ncetar focul, se-ntoarser ctre ea i i rencrcar rapid armele.
Manevra ideal ar f fost s traverseze cei dou sute de metri
dintre ea i cei doi brbai, s opreasc Toyota perpendicular pe
strad, s se strecoare afar i s foloseasc maina drept
paravan, pentru a sparge cauciucurile Ford-ului i a-i ine pe
bandii n ah pn la venirea poliiei. Dar nu avea sufcient timp
pentru aa ceva. Cei doi o luaser deja n crarea armelor.
25

O intimida aspectul pustiu al strzilor din inima urban a districtului Orange, la acea or trzie din noaptea luminat doar de
razele de culoarea urinei, mprtiate de lmpile umplute cu gaz
de sodiu. Se aflau ntr-o zon de bnci i cldiri de birouri, i nu
exista vreun apartament, restaurant sau bar mai aproape de
civa kilometri. Parc s-ar f aflat pe lun, sau ntr-un peisaj
dintr-o lume n care boala apocaliptic mcinase populaia,
lsnd n urm doar o mn de supravieuitori.
Nu avea timp s acioneze ca la carte, i nu se putea baza pe
nici un sprijin extern, aa c trebuia s fac ultimul lucru la care
s-ar f ateptat inamicii: s se lanseze ntr-un atac kamikaze,
folo-sindu-i propria-i main drept arm.
n clipa n care Toyota se stabilizase complet, aps acceleratorul pn la podea i se arunc asupra celor doi ticloi.
Acetia deschiser focul, dar ea se aplecase deja ntr-o parte,
ncercnd s-i in capul sub bordul mainii i pstrnd,
totodat, o traiectorie rectilinie. Gloanele loveau i ricoau din
main. Parbrizul explod. Dup o clip, Julie l lovi pe unul
dintre trgtori att de tare, nct ocul o trnti cu capul de
volan, tindu-i fruntea i nchizndu-i gura aa de fulgertor, c
o duru maxilarul; n timp ce durerea i se rspndea n tot capul,
auzi cadavrul ricond din capota mainii i lovind acoperiul.
Cu sngele prelingndu-i-se din frunte peste sprnceana
dreapt, Julie aps frnele i se ridic. O ntmpinar ochii larg
deschii ai cadavrului, care se prinsese n rama parbrizului
spart. Avea faa n dreptul volanului - cu dinii spari, buzele
rupte, brbia tiat, obrazul vnt, fr ochiul stng, iar unul
dintre picioarele zdrobite i atrna peste bordul mainii. Julie
inu frna apsat. O dat cu scderea brusc a vitezei, corpul
26

inert al mortului se desprinse, alunecnd peste capot, iar cnd


maina se opri, nesigur, dispru undeva n faa ei.
Cu inima btndu-i ntr-un ritm ndrcit, clipind pentru a
nltura sngele usturtor din ochiul drept, Julie apuc
mitraliera Uzi de pe scaunul de lng ea, mpinse ua i se
rostogoli afar, micndu-se repede i ncercnd s stea la
adpost.
Cellalt gangster se afla deja n Ford-ul albastru. Porni, uitnd
s trag frna de mn, i cauciucurile scrir, scond fum.
Julie trase dou rafale scurte, fcnd s explodeze ambele
cauciucuri dinspre ea.
Dar agresorul nu se opri. Reui, n cele din urm, s schimbe
viteza i ncerc s conduc mai departe, n ciuda celor dou roi
deteriorate.
Cel care poate c l omorse pe Bobby era pe cale s scape. Dac
Julie nu l oprea, probabil c nu ar mai f putut f gsit niciodat.
Fr plcere, ridic mitraliera i goli ncrctorul n portiera
dubei. Ford-ul acceler, apoi ncetini brusc, fcu un ocol larg,
mergnd din ce n ce mai ncet, i se opri cu un salt mic pe
trotuarul opus.
Nu iei nimeni.
Continund s supravegheze Ford-ul, Julie culese un ncrctor
de rezerv de pe scaunul din maina ei i i rencrc arma. Se
apropie cu pruden de duba oprit i i deschise ua, dar
prudena se dovedi inutil, cci brbatul de la volan era mort.
Stpnindu-i o uoar senzaie de grea, se ntinse i rsuci
cheia de contact.
Se-ntoarse repede i alerg n direcia dubei Dodge ciuruit de
gloane. Nu se auzea dect oftatul unei adieri de vnt trecnd
27

prin peisajul bogat ce nconjura corporaia, accentuat din cnd n


cnd de fonetul blnd al frunzelor de palmieri.
Apoi auzi motorul dubei, mirosi benzina i strig: Bobby!
nainte ca ea s ajung la duba alb, uile din spate ale acesteia
scrir i se deschiser, iar Bobby iei plin de bucele de
hrtie i de plastic, de cioburi, de achii de lemn i de metal.
Respira greu, din cauz c vaporii de benzin infestaser aerul
din Dodge. Din deprtare se auzir sirene.
Se ndeprtar rapid de dub. Abia fcuser civa pai, cnd
izbucni o lumin portocalie, iar flcrile cuprinser cu un uierat
benzina ce se strnsese pe trotuar, nvelind autovehiculul ntr-un
giulgiu strlucitor. Alergar dincolo de zona de cldur
ucigtoare ce mprejmuia duba, i apoi se oprir, privind nti la
maina distrus i ntorcndu-se, apoi, unul ctre cellalt.
Sirenele se apropiau.
Sngerezi, spuse Bobby.
Nu-i dect o zgrietur la frunte.
Eti sigur?
N-am nimic. Dar tu?
Sunt bine, rspunse el, trgnd o gur de aer n piept.
Pe cuvnt?
Da.
Nu te-au rnit?
Nici nu m-au atins. E o minune.
Bobby?
Ce-i?
Nu tiu ce-a f fcut dac te gseam mort.
Nu sunt mort. Sunt viu i nevtmat.
28

Slav Domnului, zise Julie, i i trase un ut n fluierul


piciorului stng. Au! Ce dracu'?
l pocni i peste fluierul piciorului drept.
Julie! La naiba!
S nu-mi mai spui niciodat s fug.
Ce?
n parteneriatul nostru, sunt egala ta n toate privinele.
Dar
Sunt la fel de deteapt ca tine, la fel de rapid ca tine...
Cu siguran, frumoaso, spuse Bobby, privind cadavrul din
strad i pe cel care se ntrezrea prin portiera deschis a
Ford-ului.
la fel de tare ca tine
tiu, tiu. Nu m mai lovi.
Cum rmne cu Rasmussen? ntreb Julie. Bobby i ridic
ochii spre cldirea frmei Decodyne.
Crezi c mai e acolo?
Singura ieire din parcare d spre Michaelson, aa c, dac
n-a plecat pe jos, e sigur acolo. Trebuie s punem mna pe el
nainte de a scpa din capcan, cu tot cu dischete.
Oricum n-are nimic interesant pe dischetele alea, zise Bobby.
Decodyne l pusese sub urmrire pe Rasmussen nc de la
angajarea lui, deoarece frma Dakota & Dakota Investigations,
care fusese nsrcinat cu securitatea corporaiei, nu se lsase
indus n eroare de foarte abil falsifcatele acte de identitate ale
expertului. Corporaia l lsase pe Rasmussen s-i fac de cap,
pentru c dorea s afle cui aveau s-i parvin fierele furate,
intenionnd s-i dea n judecat pe cei care-l angajaser pe ho,
29

find vorba, fr ndoial, de unii dintre principalii lor rivali. l


lsaser pe Tom Rasmussen s cread c reuise s nlture
camerele de luat vederi ale securitii, dar, de fapt, nu-l
scpaser nici o clip din ochi. l lsaser s descopere codurile
de acces la fiere i parolele de care avea nevoie, dar
introduseser instruciuni care urmau s-i umple dischetele cu
un morman de date inutilizabile.
Focul sfaria i trosnea, preschimbnd duba n cenu. Julie
privea imaginea flcrilor oglindite de pereii din sticl i de
ferestrele mate, negre, ale cldirii corporaiei, formnd fguri halucinante, ce coborau i urcau, ncercnd parc s ajung pe acoperi, unde aveau s se ntrupeze n balauri nfricotori.
Ridicnd vocea pentru a acoperi zgomotele focului i sirenele
stridente ce se apropiau, zise:
Pi, el credea c a scos din funciune camerele de luat vederi,
dar se pare c tia c l urmrim n continuare.
Aa e.
i atunci poate c a gsit i programul anticopiere i l-a ocolit.
Bobby se-ncrunt.
Ai dreptate.
Deci probabil c are chiar Whizardul pe dischetele alea.
La naiba, nu vreau s mai intru acolo! S-a tras destul n mine
pe ziua de azi.
La vreo dou sute de metri, apru o main a poliiei ce gonea
spre ei, cu sirena n funciune, mprtiind valuri de lumin,
cnd roie, cnd albastr.
Iat c vin profesionitii, zise Julie. Ce-ar f s-i lsm pe ei
s termine treaba?
30

Am fost angajai s facem ceva. Avem o obligaie. Onoarea


unui detectiv particular e ceva sfnt. Ce-ar zice Sam Spade
despre noi?
Sam Spade n-are dect sa scuipe mpotriva vntului.
Ce-ar zice Philip Marlowe?
Philip Marlowe n-are dect s scuipe mpotriva vntului.
Ce-ar zice clientul nostru?
Clientul nostru n-are dect s scuipe mpotriva vntului.
Drag, expresia nu e cu s scuipe.
tiu, dar eu sunt o doamn.
Sunt convins.
O main a poliiei parc n faa lor, alta venea din spate, cu
sirena dat la maximum, iar cea de-a treia intr pe Michaelson
Drive din direcia opus.
Julie i aez mitraliera pe trotuar i i ridic minile pentru
a evita o eventual nenelegere.
S tii c m bucur c ai scpat viu, Bobby.
Iar vrei s dai n mine?
Deocamdat, nu.
7
Agat de camion, Frank Pollard strbtu o distan de
nou-zece cvartale, fr s atrag atenia oferului. Pe drum, vzuse un panou ce-i ura un clduros bun-venit n oraul Anaheim,
aa c deduse c se afla n sudul Californiei, dar continua s
nu-i aminteasc dac locuia aici sau venea din alt parte.
Atmosfera rcoroas i sugera c era foarte frig, dar n locurile
acelea nu se nregistrau niciodat temperaturi mai sczute. Se
31

simi cuprins de nelinite cnd i ddu seama c nu tia data i


nici mcar luna. Camionul ncetini, iar el se desprinse,
tremurnd, i apuc pe o strad ce trecea printr-o zon de
depozitare. Cldiri uriae din tabl ondulat, unele proaspt
vopsite, altele npdite de rugin, unele luminate, altele nu, se
ridicau amenintoare pe fundalul cerului presrat de stele.
Se ndeprt de magazii, inndu-i strns geanta de voiaj. Pe
marginea strzilor din zon, se nlau bungalouri srccioase.
n numeroase locuri, tufurile i copacii crescuser dezordonat:
palmieri nengrijii, cu rnduri de frunze moarte, tufuri de
zamosit, cu flori pe jumtate nchise, care strluceau palid n
ntuneric, garduri vii, care erau att de vechi, nct deveniser
mai mult garduri i mai puin vii, iedera atrnnd peste ziduri i
acoperiuri,
ntinzndu-i
curioas
mii
de
tentacule
nemblnzite. Pantofi si cu talp moale nu fceau nici un
zgomot pe asfalt, iar umbra i se lungea cnd n fa, cnd n
spate, n timp ce trecea pe lng felinarele de pe strad.
La fecare col de strad, erau parcate maini, majoritatea modele mai vechi, unele ruginite i lovite; poate c ar gsi una cu
cheia n contact i ar putea-o pomi. Dar remarcase c zidurile ce
despreau diferitele proprieti, ca i pereii unei case
drpnate i abandonate, fuseser zmnglite cu spray-urile
fantomatice, semifosforescente, ale gtilor de latino-americani,
i n-ar f fost nelept s se ia de maina unuia dintre membrii
lor. Indivizii de genul acestora nu se mai oboseau s dea telefon
la poliie: i zburau direct capul sau i vrau un cuit n gt.
Frank avea destule necazuri chiar i cu capul ntreg i cu gtul
negurit, aa c plec mai departe.
32

Dup vreo doi kilometri, ntr-un cartier de case bine ntreinute


i automobile de calitate, ncepu s caute o main uor de
sltat. La a zecea ncercare, ddu peste un Chevrolet verde, vechi
de un an, parcat lng un felinar, cu uile deschise i cheile ascunse sub scaunul oferului.
Dornic s se ndeprteze ct mai mult de locurile n care se
ntlnise ultima dat cu urmritorul su necunoscut, Frank
ddu drumul la instalaia de nclzire a Chevrolet-ului i
conduse din Anaheim pn n Santa Ana, lund-o apoi spre sud,
pe Bristol Avenue, ctre Costa Mesa, i mirndu-se ct de bine
cunotea strzile. Zona prea s-i fe foarte familiar. Recunotea
cldirile, magazinele, parcurile i cartierele prin care trecea, dar
nimic din toate acestea nu-i readuse la suprafa amintirile
adnc ngropate. Tot nu tia cine era, unde locuia, ce profesie
avea, de cine alerga, sau cum de se trezise n mijlocul unei strzi,
noaptea.
n ciuda orei de noapte - ceasul de bord arta 2:48 -, se gndi c
avea anse s dea peste un poliist pe autostrad, aa c trecu
prin Costa Mesa i se meninu pe bulevardele de la periferia lui
Newport Beach. Din Corona Del Mar se angaja pe oseaua Pacifc
Coast, pe care merse pn la Laguna Beach, ptrunznd pe
drum ntr-o cea subire, care deveni din ce n ce mai dens, pe
msur ce avansa ctre sud.
Laguna era o staiune pitoreasc preferat de artiti, format
dintr-o serie de vi abrupte i stncoase, ce coborau spre mare,
majoritatea nvemntate, acum, n ceaa deas. Nu ntlni dect
o main sau dou, iar aburii groi ce se rostogoleau dinspre
Pacifc l obligar s reduc viteza la patruzeci de kilometri pe
or.
33

Cscnd i simindu-i ochii injectai, coti la stnga, pe o strad


lateral, i parc n faa unei case ntunecate, cu dou etaje i
fronton, tipic pentru Cape Cod, dar prnd nelalocul ei n acest
peisaj vestic. Ar f vrut s-i ia o camer la un motel, dar tia c,
nainte de a trage undeva, trebuia s verifce dac are bani sau
cri de credit. De asemenea, avea ocazia, pentru prima oar n
noaptea aceea, s scotoceasc dup actele lui de identitate. i
control buzunarele jeanilor, dar fr succes.
Aprinse lumina din main, i puse geanta de voiaj n poal i
o deschise. Era plin cu teancuri de bancnote a cte douzeci i o
sut de dolari, bine legate.
8
Ceaa care se lsase devenea din ce n ce mai dens. Probabil
c, la ora aceea, n apropierea oceanului, atmosfera dobndise
ceva din consistena unei piftii.
Fr hain, aprat de frig doar de un pulover, dar i de
contiina faptului c scpase de la o moarte aproape sigur,
Bobby sttea sprijinit de una dintre mainile de poliie parcate n
faa cldirii Decodyne i o privea pe Julie, care pea ncolo
i-ncoace cu minile n buzunarele gecii ei din piele maron. Nu se
mai stura s se uite la ea. Erau cstorii de apte ani, i n tot
acest timp triser, munciser i se distraser mpreun
douzeci i patru de ore pe zi, apte zile pe sptmn. Bobby nu
fusese niciodat genul care s stea cu bieii la un bar sau la un
meci, i asta n primul rnd pentru c erau greu de gsit brbai
de treizeci i ceva de ani, pe care s-i intereseze pasiunile lui:
muzica anilor '30, arta i cultura pop din perioada interbelic, i
34

clasicele benzi desenate ale lui Disney. Nici Julie nu avea prea
multe prietene, pentru c nu multe femei de treizeci de ani se
preocup de muzica anilor '30, de desenele animate produse de
Warner Brothers, de artele mariale sau de instrucia cu
armament modern. n ciuda faptului c petreceau att de mult
timp mpreun, relaiile dintre ei erau mereu proaspete, iar ea
continua s fe cea mai interesant i mai atrgtoare femeie pe
care o cunoscuse vreodat.
Ce le ia atta timp? ntreb Julie, privind n sus ctre ferestrele cldirii, acum luminate, dreptunghiuri strlucitoare, dar ale
cror contururi erau vagi din cauza cetii.
Ai rbdare cu ei, drag, rspunse Bobby. Nu au dinamismul
lui Dakota & Dakota. Nu sunt dect o umil brigad SWAT.
Strada Michaelson fusese nchis. Opt vehicule ale poliiei
-maini i dube - erau rspndite pe alee. Noaptea rcoroas era
strbtut de parazii electrici i de voci metalice, care izvorau
din radiourile acordate pe frecvena poliiei. La volanul uneia
dintre maini se afla un ofer, alii din brigad ocupaser poziii
la ambele capete ale cldirii, doi puteau f vzui la intrarea n
cldire, iar ceilali se aflau nuntru, cutndu-l pe Rasmussen.
ntre timp, nite oameni de la laboratorul poliiei i de la biroul
medicului legist fotografau, msurau i ridicau cadavrele celor
doi bandii.
Dac scap cu dischetele? ntreb Julie.
N-o s scape. Ea ncuviin.
Sigur, tiu la ce te gndeti: programul Whizard a fost
elaborat folosind o reea de calculatoare nchis, fr legturi cu
exteriorul. Dar n interiorul companiei mai exist o reea
prevzut cu modemuri i tot tacmul, aa-i? Dac se duce cu
35

dischetele la unul dintre terminale i le expediaz coninutul


prin telefon?
N-are cum. Cel de-al doilea sistem este cu totul diferit de cel
pe care a fost elaborat Whizardul. Sunt incompatibile.
Rasmussen e detept.
n plus, noaptea, reeaua legat cu exteriorul este nchis
automat.
Rasmussen e detept, repet Julie, continund s se plimbe
ncolo i-ncoace prin faa lui.
Rana de la frunte, provocat de contactul dur cu volanul, atunci
cnd frnase brusc, nu mai sngera, dar era nc deschis i
umed. i tersese faa cu erveele, dar mai avea sub ochiul
drept i de-a lungul maxilarului pete de snge uscat, care
semnau cu nite vnti. De fecare dat cnd le vedea, Bobby
se simea ptruns de o und de team, gndindu-se la ce i s-ar f
putut ntmpla ei, la ce-ar f putut s peasc amndoi.
Deloc surprinztor, rana i sngele de pe fa nu fceau dect
s-i accentueze frumuseea, facnd-o s par mai fragil, i deci
mai preioas. Julie era frumoas, dei Bobby i ddea seama c
prea mai fermectoare n ochii lui dect n ai altora. Lucru care
nu-l deranjala urma urmei, ochii si erau singurii prin care
putea s-o priveasc. Prul ei castaniu, dei un pic pleotit acum
de aerul umed al nopii, era, de obicei, des i lucios. Avea ochii
deprtai, de culoarea ciocolatei amare, pielea neted i bronzat
ca ngheata caramel i o gur generoas care, pentru el, avea
ntotdeauna un gust dulce. De fecare dat cnd se uita la Julie,
fr ca ea s fe contient de intensitatea privirii lui, sau cnd
se afla departe i ncerca s i-o imagineze, i veneau n minte, ca
termeni de comparaie, ciocolat, caramele, crem, zahr, unt.
36

Gsea acest lucru amuzant, dar nelegea i substratul alegerii


acestor epitete: i reamintea de mncare, pentru c ea i furniza
mai mult energie dect orice hran.
Agitaia de la intrarea n cldire, aflat la vreo aizeci de metri,
la captul aleii flancate de palmieri, i atrase atenia lui Julie,
apoi i lui Bobby. Un membru al brigzii SWAT ieise pentru a
raporta ceva santinelelor postate acolo. Dup o clip, unul dintre
oferi le fcu semn lui Julie i lui Bobby s se apropie.
Cnd ajunser lng el, le zise:
L-au gsit pe Rasmussen. Vrei s-l vedei i s verifcai dac
are dischetele bune?
Mda, ncuviin Bobby.
Bineneles, adug Julie, iar vocea ei grav nu mai era
deloc sexy acum, ci doar tioas.
9
Cu ochii-n patru, pentru a detecta o eventual patrul din tura
de noapte a poliiei din Laguna Beach, Frank Pollard deerta
teancurile de bani din geanta de voiaj i le aeza pe scaunul de
lng el. Numr cincisprezece teancuri de bancnote a cte
douzeci de dolari i unsprezece teancuri de-o sut. Socoti c
grosimea fecrui teanc era de aproximativ o sut de bancnote i,
n urma unor calcule mintale, ajunse la totalul de o sut
patruzeci de mii de dolari. Nu avea nici cea mai mic idee despre
proveniena acestor bani, sau dac i aparineau lui.
Primul dintre cele dou buzunare laterale ale genii i oferi o
nou surpriz: un portofel care nu coninea nici bani, nici cri
de credit, dar care avea, n schimb, dou acte de identitate
37

importante: o carte de sntate i un permis de conducere emis


n California, n portofel se mai afla i un paaport american.
Fotografile de pe paaport i de pe carnetul de conducere
nfiau acelai brbat: n jur de treizeci de ani, cu pr aten,
fa rotund, urechi proeminente, ochi cprui, zmbet degajat i
gropie. Dndu-i seama c nu-i mai amintea nici cum arat,
nclin oglinda retrovizoare i identifc fgura din fotografi.
Problema era c... att permisul de conducere, ct i paaportul
erau pe numele de James Roman, nu Frank Pollard.
Desfcu fermoarul celui de-al doilea buzunar lateral i descoperi nc o carte de sntate, un paaport i un permis de
conducere californian. Toate erau pe numele lui George Farris,
dar fotografile i aparineau lui Frank.
Numele de James Roman nu i spunea nimic.
Nici cel de George Farris.
Dar Frank Pollard, cum se credea el, era doar un cod, un om cu
un trecut pe care nu i-l putea reaminti.
n ce dracu' m-am bgat? se ntreb cu voce tare.
Simea nevoia s-i aud propria voce, ca s se conving c nu
era, de fapt, doar o fantom care ezita s prseasc aceast
lume pentru cea pe care moartea i-o hrzise.
Cnd ceaa i nvlui maina, ascunznd peisajul nocturn, l
cuprinse o puternic senzaie de singurtate. Nu tia cui s-i
cear ajutor, unde s se retrag i s fe n siguran. Un om fr
trecut este lipsit de orice viitor.
10

38

Cnd Bobby i Julie coborr din ascensor la etajul al treilea,


nsoii de un ofer numit McGrath, Julie l vzu pe Tom
Rasmussen aezat pe podeaua din dale cenuii, cu spatele
sprijinit de peretele holului, avnd minile nctuate i legate
printr-un lan de o alt pereche de ctue cu care erau prinse
gleznele. edea bosumflat, ncercase s fure soft n valoare de
zeci, dac nu chiar de sute de milioane de dolari, dduse de la
fereastra biroului lui Ackroyd, cu snge rece, semnalul ca Bobby
s fe ucis, dar acum se bosumflase ca un copil pentru c fusese
prins. Faa lui de nevstuic era uguiat, buza de jos ieit n
afar, iar ochii galben-cprui preau umezi, de parc ar f fost
gata s izbucneasc n plns, dac se rstea cineva la el. Figura
acestuia o nfurie pe Julie. Ar f vrut s-i sparg dinii i s-l fac
s i-i nghit, ca s-i mai mestece o dat dejunul.
Poliitii l gsiser ntr-o debara, n spatele unor lzi, pe care le
aranjase pentru a-i confeciona o ascunztoare att de evident,
nct era demn de mil. n timp ce sttea la fereastra lui
Ackroyd, admirnd jocurile de artifcii, fusese n mod clar
surprins de apariia Toyotei n care se afla Julie. Ea i parcase
maina foarte devreme n dimineaa acestei zile, departe de
cldire, n umbra dafnilor, unde rmsese neobservat. n loc s
fug n momentul n care o vzuse clcndu-l pe primul uciga,
Rasmussen ezitase, ntrebndu-se, fr ndoial, dac nu era i
altcineva acolo. Apoi, cnd auzise sirenele, nu-i mai rmsese
dect s se ascund, n sperana c nu aveau s controleze
sufcient de minuios cldirea i c urmau s ajung la concluzia
c scpase. Un geniu n domeniul calculatoarelor, Rasmussen nu
era nici pe jumtate att de detept pe ct se credea cnd era
vorba de luat decizii lucide n clipele ferbini.
39

Doi poliiti narmai pn-n dini l supravegheau. Dar faptul


c el edea ghemuit i tremurnd, ct pe-aci s plng, i fcea s
par oarecum ridicoli, mbrcai n veste antiglon, cu
automatele pregtite, mijindu-i ochii din cauza strlucirii
puternice a lmpilor de neon, i prnd foroi.
Julie l cunotea pe unul dintre oferi, pe nume Samson
Garfeuss, din vremea cnd era angajat la Departamentul erifului, unde lucrase i Samson nainte de a se transfera la Poliia
oraului Irvine. Poate c prinii si fuseser clarvztori, sau
poate c el se strduise din greu s-i merite numele, cci era i
nalt, i tare ca o stnc. inea n mn o cutie far capac, n
care se aflau patru dischete mici. I-o art lui Julie i spuse:
Asta a-ncercat s fure?
Probabil, zise ea, lund cutia.
40
Bobby scoase dischetele din cutie.
Va trebui s cobor un etaj pn la biroul lui Ackroyd, s dau
drumul la calculator, s le introduc i s vd ce conin, zise el.
D-i btaie, l ndemn Samson.
Va trebui s m-nsoeti, i spuse Bobby lui McGrath, oferul
care-i adusese liftul. S m supraveghezi, ca s poi confrma c
nu am umblat la ele. l art pe Tom Rasmussen i adug: Nu
vrem ca gunoiul sta s pretind c erau dischete goale i c am
ncercat s-l nvinovesc copiindu-le chiar eu.
Dup ce Bobby i McGrath intrar ntr-unui dintre ascensoare
i coborr la etajul al doilea, Julie se aplec spre Rasmussen.
tii cine sunt eu?
Rasmussen se uit la ea, dar nu spuse nimic.
40

Sunt soia lui Bobby Dakota. Bobby se afla n duba pe care au


ciuruit-o gorilele tale. Ai ncercat s mi-l omori pe Bobby.
Rasmussen i cobor ochii, privindu-i ctuele.
tii ce mi-ar plcea s-i fac? continu ea, micndu-i unghiile lcuite de la mn prin faa ochilor lui. Pentru nceput, a
vrea s te iau de gt, s-i vr dou dintre unghiile mele
frumoase n ochi, adnc de tot, pn-n creierul tu defect, i s le
mic pe-acolo, s vd dac nu poate f reparat.
Isuse... doamn..., ngim partenerul lui Samson. Numele
su era Budock. Dac n-ar f stat lng Samson, ar f prut un
brbat masiv.
Oricum, la gradul lui de demen, un psihiatru nu-l mai poate
ajuta, replic Julie.
S nu faci vreo prostie, Julie, zise Samson. Rasmussen o privi
n ochi doar o clip, sufcient ns pentru a f nfricoat de
intensitatea mniei ei. Pn atunci avusese o roea de copil
stingherit i nervos, dar acum deveni palid. ncerc s fac pe
durul, dar vocea subire, instabil, l trda atunci cnd i zise lui
Samson:
Ia ceaua asta nebun de lng mine!
Nu e chiar nebun, i rspunse Samson. Cel puin, nu n sens
medical. M tem c e cam greu s mai fe cineva declarat nebun
n vremurile noastre. Toat lumea e preocupat de drepturi
constituionale, vezi tu. Nu, n-a putea spune c e nebun.
Fr s-l scape din ochi pe Rasmussen, Julie spuse:
Mulumesc, Sam.
Observi ns c n-am pomenit despre cealalt parte a acuzaiei lui, zise Samson, amabil.
Mda, m-am prins.
41

n timp ce vorbea cu Samson, Julie l privea cu atenie pe


Rasmussen.
Fiecare om are propria fobie, o sperietoare construit dup frea
lui i ascuns ntr-un col ntunecat al minii, iar Julie tia ce-l
nspimnt pe Tom Rasmussen mai mult dect orice pe lumea
asta. Nu era vorba de nlimi sau de spaii nchise. Nici de
aglomeraie, de pisici, de zbor, de insecte, de cini sau de
ntuneric. n ultimele sptmni, Dakota & Dakota alctuise un
dosar gros despre el i se dovedise c suferea de fobia orbirii.
Cnd era la nchisoare, i controla ochii o dat pe lun, cu
regularitatea unui obsedat autentic, i fcuse cerere s se verifce
periodic c nu avea siflis, diabet sau alte boli care, netratate,
puteau duce la orbire. Cnd nu se afla la nchisoare (unde fusese
de dou ori), vizita lunar un oftalmolog din Costa Mesa.
Continund s ad ghemuit n faa lui Rasmussen, Julie l
apuc de brbie. Rasmussen tresri. i ntoarse faa spre ea. Cu
dou degete de la cealalt mn i zgrie obrajii, lsnd dou
urme roii pe faa lui palid, dar fr s-l fac s sngereze.
Rasmussen ip scurt i ncerc s o loveasc cu minile
nctuate, dar l mpiedicar teama i lanul care-i lega minile
de glezne.
Ce dracu-i mai trece prin cap?
i ntinse aceleai dou degete cu care-l zgriase i le mpinse
spre el, oprindu-se la doar cinci centimetri de ochii acestuia.
Rasmussen se crispa, scoase un miorlit i cut s se desprind
de ea, dar Julie l apuc de brbie, forndu-l s-o priveasc.
Bobby i cu mine suntem mpreun de opt ani i ne-am cstorit de peste apte ani. A fost cea mai frumoas perioad din
viaa mea. Tu crezi c poi s-l striveti aa, ca pe un gndac?
42

i apropie degetele de ochii lui. Patru centimetri. Trei.


Rasmussen ncerc s dea napoi, dar era deja cu capul la perete i nu mai avea unde s se retrag.
Vrfurile ascuite ale unghiilor ei ajunseser la mai puin de uri
centimetru de ochii lui.
Brutalitate poliieneasc, zise Rasmussen.
Nu sunt poliist, rspunse Julie.
Dar ei sunt, spuse el, ntorcndu-i privirea ctre Samson i
Burdock. Luai-o pe ceaua asta de-aici, sau o s v dau n judecat de-o s rmnei n fundul gol!
Julie i atinse genele cu unghiile.
Atenia lui Rasmussen reveni brusc la ea. Gfaia i ncepu i s
transpire.
Julie i atinse iari genele i zmbi.
Pupilele negre ale ochilor si cprui se mriser.
Ai face bine s m ascultai, nemernicilor, findc jur c v
dau n judecat, i o s v azvrle din poliie...
i atinse din nou genele. Rasmussen i nchise strns ochii.
...o s v confte naibii i uniformele i legitimaiile, i o s v
bage pe voi n pucrie, i tii ce li se-ntmpl copoilor
la-nchisoare, nu-i aa? Sunt btui, rupi, ucii, violai!
Glasul lui tot mai ridicat se frnse la ultimul cuvnt, ajungnd
un glas de copil.
Dup ce-i arunc o privire lui Samson ca s vad dac are
aprobarea lui, mcar tacit, de a continua, i dup ce se uit i la
Burdock, i vzu c acesta, dei nu era la fel de nepstor ca
Samson, probabil c nu avea s se amestece nc, Julie aps cu
unghiile pleoapele lui Rasmussen.
Acesta ncerc s-i strng i mai tare ochii.
43

Julie mri presiunea.


Ai ncercat s mi-l iei pe Bobby, aa c o s-i iau ochii.
Eti nebun! Aps i mai tare.
Potolii-o! le ceru Rasmussen celor doi poliiti.
Ai vrut s nu-l mai vd niciodat pe Bobby, aa c nici tu n-o
s mai vezi niciodat nimic.
Ce vrei de la mine?
Transpiraia curgea n valuri pe faa lui Rasmussen; arta ca o
lumnare nfpt n mijlocul unui foc de tabr, care se topea
rapid.
Cine i-a dat voie s-l omori pe Bobby?
Voie? Ce vrei s spui? Nimeni. N-am voie...
N-ai f ndrznit s te atingi de el dac nu i-ar f cerut patronul tu.
tiam c m urmrete, spuse Rasmussen, nnebunit, cu
lacrimi n ochi, din cauza presiunii exercitate de unghiile ei
asupra pleoapelor lui. tiam c st la pnd, l-am reperat acum
cinci-ase zile chiar dac folosea mereu alt dub, ca aia
portocalie cu emblema districtului pe ea. Aa c a trebuit s fac
ceva, nu? Nu puteam s-o las balt, erau prea muli bani n joc.
Nu puteam s-l las s m prind, dup ce pusesem n sfrit
mna pe Whizard, aa c am fost nevoit s fac ceva. Pentru
numele lui Dumnezeu, ascult ce-i spun, asta-i tot.
Eti un programator maniac, o trf expert, dar nu eti un
dur, eti moale ca un melc. N-ai pune tu la cale o crim de unul
singur. Patronul tu i-a cerut s-o faci.
N-am patron. Sunt liber-profesionist.
Dar cineva tot te pltete.
44

Aps i mai tare, de data asta nu cu unghiile, ci cu buricele


degetelor, dar Rasmussen era, probabil, att de ngrozit, nct i
nchipuia c nite lame tioase rzbesc prin scutul delicat oferit
de pleoape. Vedea acum boli nstelate interioare, explozii i
vrtejuri de culori, i poate c simea i o oarecare durere,
tremura, ctuele i zomiau, iar din ochii nchii i curgeau din
ce n ce mai multe lacrimi.
Delafeld.
Cuvntul erupse pe buzele lui de parc ar f ncercat, cu toat
puterea, i s-l rein, i s-i dea drumul n acelai timp.
Kevin Delafeld.
Cine mai e i sta? ntreb Julie, inndu-l nc de brbie i
apsndu-i, implacabil, pleoapele.
De la corporaia Microcrest.
El te-a angajat?
Rasmussen edea eapn, temndu-se c cea mai mic greeal
din partea lui ar face ca unghiile s-i intre n ochi.
Ih. Delafeld. Un sonat renegat. La Microcrest nu-l nelege
nimeni, dar le ofer rezultate. Cnd o s se afle toat porcria
asta, vor f att de mirai, nct or pica pe spate. Aa c
slbete-m. Ce mai vrei de la mine?
Julie i ddu drumul.
El i deschise ochii imediat, clipi, i test vederea i apoi ced
nervos, izbucnind n plns, eliberat de tensiunea la care fusese
supus.
n timp ce Julie se ridica n picioare, uile liftului se deschiser,
i din el ieir Bobby i oferul care-l nsoise pn la biroul lui
Ackroyd. Bobby se uit la Rasmussen, i nclin capul n direcia
lui Julie, i i spuse:
45

Iar n-ai fost cuminte, drag? Vrei s nu mai pot s te scot n


lume?
Am stat de vorb cu domnul Rasmussen, atta tot.
Pentru el pare s fe o conversaie benefc, zise Bobby.
Rasmussen edea ghemuit, acoperindu-i ochii cu palmele, fr a
putea s-i stpneasc plnsul.
Ne-am contrazis un pic, spuse Julie.
Despre cri i muzic.
Aha.
Eti o slbatic, Julie, rosti Samson Garfeuss ncet.
A ncercat s-l omoare pe Bobby, rspunse Julie. Samson
ncuviin.
Nu spun c, uneori, nu admir slbticia... puin. Dar, cu
siguran, mi-ai rmas datoare.
Aa e, aprob ea.
Iar mie i mai i, interveni Burdock. Tipu' sta va face o
plngere, bag mna-n foc pentru asta.
Ce plngere? ntreb Julie. Nici mcar n-are vreun semn.
Drele subiri de pe obrajii lui Rasmussen ncepuser deja s
dispar. Unicele dovezi ale celor prin care trecuse erau
transpiraia i tremuratul.
Ascult, i zise Julie lui Burdock, a cedat, findc s-a-ntmplat s-i cunosc foarte bine punctul cel mai slab, i l-am lovit
uor acolo, aa cum faci cnd tai un diamant. A mers, pentru c
gunoaiele de teapa lui cred c i restul lumii e format din
gunoaie, c i noi ne-am comporta ca ei ntr-o situaie anume. Nu
i-a f scos ochii niciodat, dar el mi i-ar f scos pe-ai mei, dac
rolurile noastre ar f fost inversate, aa c era sigur c voi
proceda cum ar f procedat el. N-am fcut dect s folosesc ideile
46

lui anormale mpotriva lui nsui. Psihologic. Nimeni nu poate s


depun o plngere doar pentru o mic lecie de psihologie
aplicat.
Se ntoarse ctre Bobby.
Ce era pe dischete?
Whizardul, nu date false. Tot proiectul. Sunt chiar fierele pe
care le-a copiat. A scos un singur exemplar, ct l-am urmrit eu,
i n-a avut timp s fac copii de rezerv, dup ce au nceput
mpucturile.
Se auzi clopoelul liftului i se aprinse beculeul cu numrul
etajului lor. Cnd uile se deschiser, n hol pi un ofer de
poliie, mbrcat n haine civile, pe care-l cunoteau - Gil Dainer.
Julie lu cutia cu dischete din minile lui Bobby i i-o ntinse
lui Dainer.
Aici se afl dovezile, specifc ea. Toate capetele de acuzare se
bazeaz pe aceste dischete. Crezi c poi s ai grij de ele?
Vai, doamn, zmbi Dainer, voi ncerca.
11
Frank Pollard - alias James Roman, alias George Farris - cut
n portbagajul Chevrolet-ului furat i gsi mai multe unelte
nvelite ntr-un scule i aezate n spaiul pentru roata de
rezerv. Folosi o urubelni ca s scoat numerele de
nmatriculare ale mainii.
Dup o jumtate de or de cercetare a unor cartiere mai bine
situate i chiar mai linitite ale nceoatei Laguna, parc pe o
strad lateral i ntunecat, i schimb plcile de nmatriculare
ale Chevrolet-ului cu cele ale unui Oldsmobile. Cu puin noroc,
47

proprietarul Oldsmobile-ului nu avea s observe schimbarea n


decurs de cteva zile, poate o sptmn sau chiar mai mult;
pn atunci, Chevrolet-ul nu o s mai semene cu maina cutat
de poliie, i deci o s poat f condus cu oarecare siguran.
Frank inteniona, oricum, s se descotoroseasc de main
nainte de noaptea urmtoare i fe s salte o alta, fe s-i
cumpere una nou, folosind banii din geanta de voiaj.
Dei era epuizat, socoti c n-ar f nelept s se nregistreze la
vreun motel. Ora patru i jumtate dimineaa era total nepotrivit pentru a cere o camer. n plus, era nebrbierit, prul su
des era nclcit i unsuros, iar jeanii i cmaa sa albastr n
carouri erau murdare i ifonate n urma recentelor sale
aventuri. S atrag atenia asupra lui era ultimul lucru pe care
trebuia s-l fac, aa c se hotr s doarm cteva ore n
main.
Conduse mai departe ctre nord, pn n Laguna Nigel, unde
parc pe o strad linitit din cartierul rezidenial, sub mugurii
imeni ai unui curmal. Se ntinse pe bancheta din spate,
ncercnd s-i gseasc o poziie ct mai comod, ntr-un spaiu
restrns i n absena unei perne, i nchise ochii.
Pe moment, nu se mai temea de necunoscutul care-l urmrea,
deoarece simea c acesta nu se mai afla n preajm. Reuise, cel
puin temporar, s scape de duman, aa c nu era nevoie s stea
treaz, nspimntat de ideea c s-ar putea pomeni cu o fa ostil
la fereastr. Se simea capabil s nlture din minte toate
ntrebrile referitoare la identitatea sa i la banii gsii n geanta
de voiaj; era att de obosit, cu gndurile att de neclare, nct
orice ncercare de a rezolva aceste mistere ar f fost condamnat
la eec.
48

l inea treaz, totui, amintirea ciudeniei evenimentelor petrecute cu cteva ore mai devreme, n Anaheim. Ru-prevestitoarele pale de vnt. Strania muzic de flaut. Ferestrele care se
sprgeau, cauciucurile care explodau, frnele defecte, volanul
care nu funciona...
Cine intrase n acel apartament dup lumina albastr? Oare
cine era cuvntul potrivit... sau era mai bine s se-ntrebe ce
anume l urmrea?
n timpul goanei din Anaheim spre Laguna, nu avusese rgaz
s se gndeasc la acele evenimente bizare, dar acum nu-i mai
putea lua mintea de la ele. Simea c scpase dintr-o confruntare
cu ceva supranatural. Mai ru, avea impresia c tie despre ce
era vorba, i c amnezia lui fusese autoprovocat de o dorin
copleitoare de a uita.
Dup o vreme, nici amintirea acelor evenimente nefreti nu
mai putu s-l in treaz. Ultimul gnd care-i trecu prin minte
nainte de a f nvluit de somn, fu acea scurt expresie care-i
venise n cap atunci cnd se trezise pe acea strad pustie:
Licurici ntr- o furtun..
12
Din pricina timpului pierdut cu poliia la scena incidentului, cu
angajamentele privind vehiculele lor deteriorate i cu convorbirile purtate cu cei trei membri ai corporaiei ce apruser la
Decodyne, Bobby i Julie nu reuir s ajung acas dect n
zori. i ls la scar o main a poliiei, i Bobby simi o mare
bucurie vzndu-i casa.

49

Locuiau n zona estic a districtului Orange, ntr-o cas cu trei


dormitoare, un fel de surogat de vil spaniol. O cumpraser cu
trei ani n urm, considernd-o, n principiu, o investiie proftabil. Chiar i noaptea, peisajul trda vechimea mic a cartierului: gardurile vii erau nc pitice, copacii nu avuseser timp s
creasc mai sus de streain caselor.
Bobby descuie ua, lsnd-o pe Julie s intre prima. Sunetul
pailor pe parchetul holului era amplifcat de faptul c sufrageria
alturat nu fusese mobilat. O dovad n plus c nu scontau s
rmn mult vreme n acea locuin. Pentru a economisi bani,
lsaser sufrageria, camera de zi i dou dintre dormitoare fr
mobil. Puseser covoare ieftine i perdele i mai ieftine, dar nu
cheltuiser nimic pe alte obiecte de decor. Aceasta nu era dect o
staie n drumul ctre Vis, aa c nu avea rost s-i risipeasc
fondurile cu ornamentarea ei.
Visul. n gndurile lor, era ntotdeauna scris cu majuscule.
Economiseau ct mai mult cu putin ca s strng bani pentru
ndeplinirea Visului. Nu cheltuiau pe haine sau vacane i nu-i
cumprau maini extravagante. Cu sudoarea frunii i cu o
voin de fer, fceau din Dakota & Dakota Investigations o frm
important, ce putea f vndut cu un pre foarte bun, aa c
majoritatea ctigului l reinvesteau, pentru ca afacerea s
prospere. Pentru Vis.
Buctria i o alt camer, situate n spatele casei, erau, mpreun cu dormitorul de la etaj, singurele mobilate. Aici i desfurau ei activitatea atunci cnd se aflau acas.
Buctria avea o pardoseal din dale n stil spaniol, mese de
culoare cafeniu-deschis i dulapuri din stejar. Nici un ban nu
fusese risipit pe accesorii decorative, dar ncperea avea un
50

aspect prietenos, datorit celor necesare ntr-o buctrie: o plas


n care se aflau ase cepe, ustensile de gtit, cratie de aram
atrnate de un raft, sticle cu sosuri. Trei roii verzi se coceau pe
pervazul ferestrei.
Julie sc sprijini de mas, de parc ar f fost gata s cad din
picioare.
Vrei s bei ceva? ntreb Bobby.
Alcool nainte de rsritul soarelui?
M gndeam, mai degrab, la suc sau lapte.
Nu, mulumesc.
i-e foame?
Julie cltin din cap.
Nu vreau dect s m arunc n pat. Sunt frnt.
O cuprinse n brae, ngropndu-i faa n prul ei. Braele
soiei se strnser n jurul lui.
Statur aa o vreme, n tcere, lsnd frica rmas s se evapore n cldura pe care o generaser mpreun. Frica i
dragostea erau inseparabile. Dac i permiteai s te ataezi de
cineva, s iubeti, deveneai vulnerabil, iar vulnerabilitatea ducea
la fric. Prin Julie, i descoperise rostul vieii, i dac ea ar f
murit, atunci nici viaa lui nu ar mai f avut vreun sens.
Fr s-i dea drumul lui Julie, Bobby se ndeprt puin i-i
studie faa. Urmele de snge uscat se terseser. Rana de pe
frunte ncepuse s se acopere cu o membran subire, glbuie.
Totui, recentele suferine lsaser asupra ei o amprent mai
adnc dect zgrietura de pe frunte. Din cauza tenului bronzat,
Julie nu prea palid nici n cele mai tensionate momente, dar
nuana de cenuiu i colora faa n astfel de clipe. Pielea ei de
51

culoarea scorioarei cu fric btea, acum, spre un gri ce-l ducea


cu gndul la marmura unei pietre funerare.
S-a terminat, o ncuraja Bobby, i suntem teferi.
n visele mele nu s-a terminat. O s am comaruri sptmni
de-a rndul.
Evenimente cum au fost cele din noaptea asta sporesc legenda
frmei Dakota & Dakota.
Nu vreau s fu o legend. Toate legendele sunt moarte.
Noi vom f nite legende n via, i afacerile vor nflori. Cu ct
vor merge mai bine afacerile, cu att vom putea s lichidm totul
mai repede i s ne atingem Visul.
O srut blnd pe ambele coluri ale gurii.
Trebuie s sun la serviciu, s las robotului un mesaj detaliat
cu instruciuni complete pentru Clint.
Foarte bine. Nu vreau s-nceap s sune telefonul la numai
cteva secunde dup ce ne-am vrt sub ptur.
O srut din nou i se ndrept spre telefonul de perete montat
lng frigider. n timp ce forma numrul, o auzi pe Julie
traversnd holul scurt ce fcea legtura ntre buctrie i baie.
Ua de la baie se nchise tocmai n momentul n care robotul de
la serviciu rspunse: V mulumim c ai apelat la Dakota &
Dakota. Nimeni...
Clint Karaghiosis - botezat astfel pentru c membrii familiei
sale greco-americane fuseser fani ai lui Clint Eastwood nc de
la apariia acestuia n primul su serial de televiziune,
Rawhide - era la frm, mna dreapt a celor doi parteneri,
Bobby i Julie. Aveau ncredere n capacitatea lui de a rezolva
orice fel de problem. Bobby i ls un mesaj lung, rezumndu-i
52

evenimentele petrecute la Decodyne i subliniind ce mai rmnea


de fcut pentru ncheierea defnitiv a cazului.
Dup ce nchise, intr n camera alturat, ddu drumul la
combin i puse un CD cu Benny Goodman. Primele note din
King Porter Stomp nviorar atmosfera posac a camerei.
Se ntoarse n buctrie i scoase o cutie de-o litr de eggnog
din frigider. O cumpraser n urm cu dou sptmni, pentru
Revelion, pe care l petrecuser n linite, acas, dar uitaser s o
mai bea. O deschise acum i umplu dou pahare pe jumtate.
O auzi pe Julie scond un sunet chinuit la baie: vrsa, n
sfrit. De fapt, eforturile ei erau violente, dar sterile, cci nu
mai mncaser nimic de opt sau zece ore. Bobby se ateptase ca
ea s cedeze greii i era surprins doar c reuise s se abin
pn acum.
Scoase o sticl de rom alb din barul aflat n camer i turn o
doz mare n ambele pahare cu eggnog. Amestec romul cu o
linguri cnd reveni Julie, prnd chiar mai cenuie ca nainte.
Vzndu-l ce fcea, i spuse:
N-am nevoie de asta.
tiu eu de ce ai nevoie. Sunt clarvztor. tiam c-o s-i deeri prjiturile dup tot ce s-a ntmplat n seara asta. i spun
eu c ai nevoie de asta.
Se ndrept ctre chiuvet i clti linguria.
Nu, Bobby, zu c nu pot s-o beau. Muzica lui Goodman nu
prea s-o nvioreze.
O s-i liniteasc stomacul. n plus, dac n-o bei, n-o s poi
dormi.
Lund-o de bra, travers holul i intr n camer.
53

O s stai treaz, purtndu-mi de grij mie, lui Thomas


-Thomas era fratele ei -, lumii ntregi i tuturor celor care o
alctuiesc.
Se aezar pe canapea, fr s aprind vreo lamp. Doar din
buctrie ptrundea o lumin slab.
Julie i trase picioarele sub ea i se ntoarse spre Bobby. Ochii
i strluceau blnd. Sorbi o gur de eggnog.
n camer rsunau, acum, acordurile de la One Sweet Letter
from you, una dintre cele mai frumoase realizri tematice ale lui
Goodman, cntat de Louise Tobin.
O vreme ascultar n tcere.
S tii c sunt o dur, Bobby, chiar sunt, spuse, apoi, Julie.
tiu c eti.
N-a vrea s crezi c sunt o neajutorat.
Nici prin cap nu-mi trece.
N-am vrsat din cauza mpucturilor, sau din pricin c l-am
clcat pe tipu' la cu Toyota, i nici mcar findc era s te
pierd...
tiu. Te-a deranjat ce-a trebuit s-i faci lui Rasmussen.
E un ticlos mic i nenorocit, cu o fa de nevstuic, dar nici
chiar el nu merita aa ceva. Am fcut o treab mpuit.
A fost singurul mod de a rezolva cazul, care era departe de a f
nchis, dac nu aflam cine l-a angajat.
Julie mai bu eggnog. Privi ncruntat coninutul lptos al
paharului, de parc s-ar f gsit dezlegarea unor mari mistere.
Dup vocalizele lui Tobin, urmar soloul pasional de trompet
al lui Ziggy Elman i clarinetul lui Goodman. Notele melodioase
transformaser acea cmru n cel mai romantic loc de pe
pmnt.
54

Am fcut ce-am fcut... pentru Vis. Vestea depre omul care l-a
angajat pe Rasmussen o s-i bucure pe cei de la Decodyne. Dar
umilirea lui mi s-a prut mai rea, ntr-un fel... dect omorrea
unui om ntr-un duel cinstit.
Bobby i puse o mn pe genunchi. Era un genunchi frumos.
Chiar i dup atia ani, nc mai rmnea mirat, uneori, de
delicateea oaselor lui Julie, ntruct, de obicei, o considera
solid pentru dimensiunile ei, puternic i voluntar.
Dac nu l-ai f trecut tu pe Rasmussen prin menghin, a f
fcut-o eu.
Nu, n-ai f fcut-o. Bobby, tu eti btios, iste i dur, dar
exist unele lucruri pe care, pur i simplu, nu le poi face. sta a
fost unul dintre ele. Nu mai vorbi prostii, doar ca s-ncerci s m
faci pe mine s m simt bine.
Ai dreptate, zise el, n-a f putut s-o fac. Dar m bucur c tu ai
reuit. Decodyne e foarte important, i am f pierdut civa ani
buni, dac am f ratat misiunea.
Ce n-am face noi pentru Vis?
Pi, rspunse Bobby, n-am tortura copii mici cu cuite nroite
n foc, n-am mbrnci btrnele pe scri prea lungi i n-am da cu
ranga ntr-un co plin de celui nou-nscui... cel puin, nu fr
un motiv ntemeiat.
Rsul lui era forat.
Ascult, zise el, eti un om bun. Ai o inim bun, i ce i-ai
fcut lui Rasmussen nu o pteaz n nici un fel.
Sper c ai dreptate. Dar, uneori, viaa e grea.
Dac mai bei un pahar, o s i se par mai uoar.
tii cte calorii conine butura asta? O s m-ngra ca un
hipopotam.
55

Hipopotmiele sunt simpatice, spuse Bobby, lundu-i paharul


i ndreptndu-se spre buctrie ca s i-l mai umple o dat. mi
plac foarte mult.
Da, dar n-ai vrea s faci dragoste cu vreuna.
De ce nu? Ai ce ine n brae.
Te-ar zdrobi.
Ei, desigur, a insista s stau mereu deasupra.
13
Candy se pregtea s omoare. Sttea n sufrageria ntunecat a
unei case strine, tremurnd de dorin. Snge. Avea nevoie de
snge.
Candy urma s ucid, i nu putea s se stpneasc. Nici gndul la propria-i mam nu-l ajuta s-i controleze foamea.
Numele su de botez era, de fapt, James, dar mama lui - o
persoan altruist, plin de buntate i de dragoste, o sfnt - i
zicea mereu bieelul de zahr. Nu-l numea niciodat James.
Nici Jim sau Jimmy. Ea spusese c era cel mai dulce lucru de pe
pmnt, i bieelul de zahr devenise, cu timpul, biatul de
zahr, ca, pn la urm, cnd mplinise ase ani, apelativul s
fe scurtat i scris cu liter mare, rmnnd Candy. Acum,
cnd avea douzeci i nou de ani, era singurul nume la care
rspundea.
Muli oameni credeau c omuciderea este un pcat. El tia c
lucrurile stau altfel. Unii oameni se nteau cu un apetit pentru
snge. Dumnezeu i fcuse aa i le cerea s-i omoare pe cei pe
care El i alegea. Totul fcea parte din planul Lui misterios.
56

Singurul pcat era s omori atunci cnd nici Dumnezeu, nici


mama ta nu erau de acord cu victima, adic exact ce avea el de
gnd s fac. i era ruine. Dar i era i foame.
Ascult casa. Linite.
Umbrele ntunecate ale mobilelor din sufragerie se strngeau n
jurul lui ca nite fine ntunecate, de pe un alt trm.
Respirnd greu i tremurnd, Candy trecu prin mai multe
camere, apoi nainta ncet prin holul ce ducea n partea din fa a
casei. Nu fcea nici un zgomot care s poat atrage atenia celor
care dormeau la etaj. Prea s pluteasc, nu s mearg, de parc
ar f fost o fantom, i nu un om n came i oase.
Se opri la captul scrilor i mai fcu un ultim efort, neconvingtor, de a-i stpni instinctul criminal. Nereuind, se cutremur i expir ndelung. ncepu s urce la etaj, unde probabil c
dormea familia.
Mama o s-l neleag i o s-l ierte.
Ea l nvase c era bine i moral s ucizi - dar numai atunci
cnd era necesar, adic atunci cnd aducea avantaje familiei. Era
foarte suprat pe el de cte ori ucidea doar din instinct, fr
vreun motiv mai bun. Nu era nevoie s-l pedepseasc fzic pentru
rtcirile lui, deoarece suprarea ei i provoca un chin mai mare
dect orice pedeaps la care s-ar f putut ea gndi. Nu mai vorbea
cu el zile n ir, i acest refuz i umplea pieptul de durere, nct i
venea s cread c inima lui o s mai zvcneasc o dat i apoi o
s-i nceteze btile. Ea obinuia i s priveasc prin el, de
parc nu ar mai f existat. Cnd ceilali copii vorbeau despre el,
spunea: A, vorbii despre fratele vostru Candy, srmanul vostru
frate mort. Ei bine, amintii-v de el, dac vrei, dar facei-o
numai ntre voi, niciodat n prezena mea, cci nu mai vreau
57

s-mi amintesc de el, smn rea ce era. Nu era bun de nimic


biatul la, nu voia s-asculte de mama lui, nu, se credea grozav.
Pn i numele lui m mbolnvete, m revolt, aa c s nu
mi-l mai pomenii. De fecare dat cnd Candy era exilat
temporar pe trmul umbrelor, nu i se mai punea nici un tacm
la mas i era nevoit s stea ntr-un col i s se uite la ceilali
cum mnnc, de parc ar f fost un strigoi care bntuia casa.
Mama lui nu-l nvrednicea cu nici un zmbet i cu nici un repro,
nu-i mai mngia prul sau faa cu minile ei blnde i nici nu-l
mai lsa s se ghemuiasc lng ea sau s-i pun capul obosit
pe snul ei, iar noaptea se scufunda ntr-un somn agitat, lipsit
find de povetile i cntecele ei de leagn. n timpul acelor
surghiunuri totale, Iadul i se prea mai aproape dect ar f
crezut
Dar ea avea s neleag de ce Candy nu se putea stpni n
noaptea aceea, i avea s-l ierte.
Mai devreme sau mai trziu, l ierta de fecare dat, cci
dragostea ei pentru el era ca dragostea lui Dumnezeu pentru toi
copiii Lui: perfect, plin de ngduin i de compasiune. Cnd
considera c el a suferit destul, l privea din nou, i zmbea i i
deschidea larg braele. Cnd l accepta iari, Candy simea c
tie ct se poate de bine ce este Raiul.
Acum, mama lui se afla ea nsi n Rai. Trecuser apte ani
lungi. Dumnezeule, ct de mult i lipsea! Dar tia c ea l supravegheaz chiar i n acel moment. O s tie c i pierduse frea
n noaptea aceea, i o s fe dezamgit de el.
Urc scrile, srind cte dou trepte o dat, pe lng perete,
unde era mai puin probabil ca lemnul s scrie. Era un brbat
58

masiv, dar se mica cu graie, iar treptele, chiar dac unele erau
desprinse sau uzate, nu scriau sub paii lui.
Se opri n holul de la etaj i ascult. Nimic.
Pe tavan plpia un becule ce fcea parte din sistemul anti-ncendiu. Lumina lui palid era sufcient pentru a-i permite lui
Candy s zreasc dou ui pe partea dreapt a holului, dou pe
cea stng i una la capt.
Se furi pn la prima u pe dreapta, o deschise uor i se
strecur n camer. nchise ua la loc i rmase cu spatele la ca.
Dei pofta devenise copleitoare, se for s atepte pn cnd
ochii i se obinuir cu ntunericul. O lumin cenuie, aruncat de
un felinar aflat la cteva sute de metri, sclipea uor n cele dou
ferestre. Mai nti observ oglinda, un cadru ca de ghea, n
care jucau slabele raze de lumin; apoi ncepu s deslueasc
forma toaletei pe care era aezat. Dup o clip, reui s vad i
patul, pe care se contura vag, o form ghemuit sub o ptur de
culoare deschis, oarecum fosforescent.
Candy se apropie cu pruden de pat, apuc ptura i cearaful
i ezit, ascultnd respiraia uoar i ritmic a persoanei care
dormea. Remarc o und de parfum, amestecat cu mirosul
plcut de piele cald i cu cel de pr proaspt splat. O fat.
Putea mereu s deosebeasc mirosul de fat de cel de biat.
Simea i c aceast fat era tnr, poate adolescent. Dac
nevoia lui nu ar f fost att de intens, ar f ezitat chiar mai mult,
cci momentele dinaintea unui omor erau tulburtoare, mai
plcute chiar dect actul n sine.
Cu un gest teatral, ca al unui magician ce trgea pnza cu care
acoperise o cuc goal, pentru a dezvlui publicului un
porumbel venit de pe cine tie ce trm, Candy o dezveli pe fat.
59

Se arunc asupra ei, ngropnd-o n saltea cu greutatea corpului


su.
Fata se trezi imediat i ncerc s ipe, chiar dac ocul o lsase
fr suflare. Din fericire, Candy avea mini neobinuit de mari i
de puternice, i i prinse faa nainte ca ea s-i poat ridica
glasul. Apoi puse podul palmei sub brbie i o apuc cu degetele
de obraji, zvorndu-i gura.
Taci, sau te omor, i opti, buzele sale atingnd n treact
urechea ei delicat.
Fata scoase un sunet nbuit, de panic, i se zvrcoli sub el,
dar iar nici un rezultat. Din cte putea s-i dea seama, era
fat, nu femeie, avnd, probabil, o vrst cuprins ntre doisprezece i cincisprezece ani, ceea ce i uura misiunea.
Nu vreau s-i fac ru. Te doresc, atta tot, i, dup ce termin
cu tine, voi pleca.
Era o minciun, cci el nu inteniona s o violeze. Actul sexual
nu l interesa. Ba, mai mult, l dezgusta; erau implicate tot felul
de lichide scrboase, depindea de folosirea nereuit a organelor
asociate cu urinarea; actul sexual era un act cu totul respingtor.
Faptul c pe alii i fascina aa ceva nu fcea dect s-i dovedeasc lui Candy c brbaii i femeile erau membrii unei specii
deczute i c lumea ajunsese o cloac de pcat i de nebunie.
Fata renunase s-i mai reziste, acum, fe pentru c avea
ncredere n afrmaia lui de a nu o ucide, fe pentru c era
aproape paralizat de fric. Sau poate c avea nevoie de ntreaga
ci energie ca s respire. Toat greutatea lui Candy - optzeci de
kilograme -o apsa pe piept, blocndu-i plmnii. Cu mna cu
care-i nchisese gura i simea inspiraiile reci, o dat cu
dilatarea nrilor, urmate de expiraii scurte, ferbini.
60

Vederea lui continuase s se adapteze la lumina slab din camer. Dei nu putea nc s deslueasc detaliile feei ei, i vedea
ochii strlucind n ntuneric, cu sclipiri de team; prul deschis
al fetei reflecta chiar i licrul palid ce venea pe ferestre,
cptnd reflexe de argint lustruit.
Cu mna rmas liber, i ndeprt prul de pe partea dreapt
a gtului. i schimb uor poziia, lsndu-se mai n jos, pentru
a ajunge cu buzele la gtul ei. Srut carnea fraged, i simi cu
buzele btaia pulsului, apoi muc adnc i ddu de snge.
Fata zvcni i se zbtu sub el, dar o aps i o inu strns, i ea
nu reui s-i desprind gura lacom de rana pe care o fcuse,
nghiea repede, dar nu putea consuma lichidul gros i dulce n
ritmul n care era produs. Dar debitul se micora repede. Convulsiile fetei devenir, i ele, din ce n ce mai puin violente, i apoi
ncetar cu totul, pn cnd ea rmase att de neclintit, nct
prea s nu mai fe altceva dect un morman de aternuturi.
Se ridic de lng fat i aprinse veioza, doar ct s-i vad faa.
ntotdeauna dorea s le vad fgurile, dup sacrifciu, dac nu
nainte. i plcea s se uite la ochii lor, ce nu preau orbi, ci
nzestrai cu imaginea locului ndeprtat n care plecau sufletele
acestora. Nu-i nelegea prea bine o asemenea curiozitate. La
urma urmei, dac mnca o friptur, nu se-ntreba cum artase
vaca. Fata aceea - i celelalte cu care se hrnise - nu ar f trebuit
s-nsemne pentru el mai mult dect o carne. Odat, ntr-un vis.
dup ce terminase de but dintr-un gt rvit, victima, dei
moart, l ntrebase de ce dorea s-o priveasc. Atunci cnd i
spusese c nu avea vreun rspuns la acea ntrebare, i sugerase
c poate, n cazurile n care omorse pe ntuneric, simise nevoia
s-i priveasc victimele, pentru c, n cine tie ce col ntunecat
61

al inimii sale, se atepta s-i vad propria fa, alb ca zpada


i cu ochii ngheai. Adnc n sufletul tu, i spusese, tii c
eti deja mort, ars pe dinuntru. i dai seama c ai mult mai
multe n comun cu victimele tale dup ce le-ai omort, dect
nainte. Aceste cuvinte, dei rostite numai n vis, i dei
reprezentau o evident aberaie, l fcuser, totui, s se
trezeasc ipnd. Era viu, nu mort, era puternic i plin de via,
un om ale crui pofte erau pe ct de puternice, pe att de
neobinuite. Cuvintele cadavrului din vis l urmrir de-a lungul
anilor, i l nfricoau un pic cnd i reveneau n minte n astfel
de momente. i acum, ca ntotdeauna, refuz s se opreasc
asupra lor. Prefera s-i ndrepte atenia asupra fetei din pat.
Prea s aib cam paisprezece ani i era destul de drgu.
Captivat de tenul ei perfect, se ntreb dac pielea era la fel de
minunat i la pipit, n cazul n care avea ndrzneala s o
ating cu degetele. Buzele i erau uor deprtate, de parc ar f
fost deschise cu blndee de sufletul ce o prsise. Ochii limpezi,
de un albastru intens, preau enormi, prea mari pentru faa ei,
la fel de nemrginii ca cerul de iarn.
S-ar f uitat ore n ir la ea.
Oftnd cu regret, nchise lampa.
Sttu o vreme n ntuneric, nvluit de aroma neptoare a
sngelui.
Cnd ochii i se reacomodar cu ntunericul, se ntoarse n hol,
fr s se mai deranjeze s nchid ua fetei dup el. Intr n
camera de vizavi, care era neocupat.
Dar n camera urmtoare, Candy mirosi o dr de sudoare rnced i auzi un sforit. Era un biat de aptesprezece sau
optsprezece ani, nu unul mic, i se lupt cu mai mult ardoare
62

dect sora lui. Dar dormea pe burt i, cnd Candy l dezveli i se


arunc asupra lui, faa biatului fu surprins n pern,
sufocndu-l i mpiedicndu-l s strige. Lupta a fost violent, dar
scurt. Biatul lein din cauza lipsei de oxigen i Candy l
ntoarse pe spate. Cnd se aplec spre gtul dezvelit, Candy
scoase un strigt de nerbdare, mai puternic dect toate
zgomotele pe care le fcuse biatul.
Mai trziu, cnd deschise ua celui de-al patrulea dormitor,
primele raze timide ale zorilor ptrunser pe fereastr. Umbrele
se mai ghemuiau nc n coluri, dar ntunericul adnc fusese
alungat. Lumina natural era nc prea slab pentru a dezvlui
culorile obiectelor, care preau, toate, diferite nuane de cenuiu.
O blond atrgtoare de vreo treizeci de ani dormea ntr-o parte
a unui pat uria. Cearafurile i ptura din cealalt jumtate
erau abia atinse, i Candy deduse c soul femeii sau se mutase
n alt parte, sau era plecat ntr-o cltorie de afaceri. Remarc
pe noptier un pahar plin pe jumtate cu ap i o sticlu cu
medicamente. Ridic sticlua i vzu c era plin cu pilule mici:
un somnifer, din cte scria pe etichet. Tot de pe etichet afl i
numele femeii: Roseanne Lofton.
n picioare, Candy o privi ndelung, i se simi cuprins de dorul
mai vechi de alintare matern. Pofta continua s-l mboldeasc,
dar nu dorea s o atace violent, nu voia s o desfac i s o
goleasc de snge n cteva minute. De data asta, trebuia s
dureze mai mult.
Dorea s sug din acea femeie aa cum supsese sngele mamei
lui cnd i se permitea aceast favoare. Uneori, cnd se afla n
graiile mamei, ea i fcea o tietur superfcial n palm, sau
i nepa unul dintre degete, iar apoi l lsa s se ghemuiasc i
63

s se hrneasc cu sngele ei o or sau mai mult. n acele clipe,


asupra lui se lsa o linite sufleteasc profund, o fericire att de
mare, nct i se prea c lumea i suferinele ei devin ireale, cci
sngele mamei era ca nici un altul, pur ca lacrimile unui sfnt.
Desigur, prin asemenea rni mrunte nu putea absorbi dect
vreo cteva grame din ea, dar acel fricel era mai preios i mai
hrnitor dect toi litrii pe care i-ar f putut bea de la zeci de ali
oameni. Femeia din faa lui nu o s aib un asemenea nectar n
vene, dar, dac i nchidea ochii n timp ce sugea, i dac lsa ca
mintea s i se ntoarc n trecut, la amintirea zilelor dinaintea
morii mamei, poate c avea s reueasc s retriasc cel puin
o mic parte din acea sublim senintate pe care o cunoscuse
atunci... i s simt un vag ecou al vechii emoii.
n cele din urm, fr s ndeprteze ptura, Candy se aez
uor pe pat i se ntinse lng femeie, privind cum pleoapele ei
grele tremurau, apoi se deschideau. l privi, clipind, n timp ce se
ghemuia lng ea i, cteva secunde, pru s cread c nc mai
visa, cci trsturile ei relaxate nu trdau nici o expresie.
Nu vreau dect sngele tu, i opti el.
Brusc, femeia se eliber de efectele sedativului, iar ochii ei se
umplur de team.
nainte ca ea s poat pngri frumuseea momentului, strignd sau opunnd rezisten, spulbernd astfel iluzia c era
mama lui i i se oferea de bun voie, o lovi n gt cu pumnul su
greu. Apoi o lovi din nou. Apoi o izbi n obraz de dou ori. Femeia
czu Pe pern, pierzndu-i cunotina.
Se strecur sub ptur, ca s fe mai aproape de ea, i apuc
mana i i ciupi palma cu dinii. i puse capul pe pern, cu faa
sPrc femeie, bnd uvoiul lent din palma ei. Dup o vreme,
64

nchise chii i ncerc s-i nchipuie c se afla lng mama lui,


i, n cele din urm, o linite binevenit l cuprinse. Totui, dei
era mai fericit dect fusese de la o vreme, nu simea o fericire
profund, ci doar o pojghi de bucurie care-i nveselea
superfcial inima, fr s ating ncperile ei ntunecate i reci.
14
Dup numai cteva ore de somn, Frank Pollard se trezi pe
bancheta din spate a Chevrolet-ului furat. Soarele de diminea
ce ptrundea prin geamuri era destul de puternic pentru a-l face
s clipeasc.
Era amorit, l dureau ncheieturile i se simea neodihnit. Avea
gtul uscat i ochii l usturau, de parc nu dormise de cteva zile.
Cu un geamt, Frank i cobor picioarele de pe banchet, se
ridic n capul oaselor i tui. i ddu seama c avea minile
amorite; le simea reci i uscate, i observ c i ncletase
degetele n pumni. Evident, dormise aa mult vreme, pentru c,
la nceput, i fu imposibil s le desfac. Avu nevoie de un efort
considerabil ca s-i relaxeze pumnul drept... i o substan
neagr i sfrmicioas i se prelinse printre degetele ce-i
reveneau la via.
Se holb perplex la grunele negre ce se scurser pe cracul
jeanilor, i de-acolo pe pantoful drept. i ridic mna, ca s priveasc mai ndeaproape rmiele ce i se lipiser de palm.
Arta i mirosea ca nisipul.
Nisip negru? De unde l avea?
Cnd i deschise i mna stng, se scurse nc o cantitate de
nisip.
65

Nedumerit, se uit pe fereastra mainii la cartierul rezidenial


n care se afla. Vzu gazon verde, pmnt negru acolo unde iarba
nu rsrise, rsaduri cu vlstare de conifere mprejmuind unele
tufuri, dar nu vzu nimic care s semene cu ceea ce inuse n
pumnii strni.
Se afla n Laguna Nigel, deci n apropierea Oceanului Pacifc i
a plajelor vaste. Dar plajele acelea erau albe, nu negre.
Cnd i reveni sngele n degetele amorite, se ls n scaun, i
aduse minile n faa ochilor, i se uit cu atenie la frele negre
presrate pe palmele umezite de transpiraie. Nisipul, chiar i
neom find, era o substan banal i nevinovat, dar rmiele
de pe minile sale l tulburau att de tare, de parc ar f fost
snge proaspt.
Cine naiba sunt i ce se ntmpl cu mine? se ntreb cu voce
tare.
tia c are nevoie de ajutor. Dar nu tia cui i l-ar putea cere.

15
Bobby se trezi din cauza vntului din Santa Ana, care ofta
printre copaci. Vuia printre streini, dirijnd corul de scrituri
i pocnete ale iglelor de cedru i ale grinzilor acoperiului.
Clipi, cu ochii umflai de somn, i se chior la numerele de pe
tavan: 12:07. Deoarece, uneori, aveau un orar neconvenional i
dormeau ziua, instalaser obloane marca Rolladen, lsnd camera ntr-un ntuneric de hrub, cu excepia afajului verde-deschis al ceasului, ale crui cifre se reflectau pe tavan ca un mesaj
de ru augur, venit de pe cellalt trm.
66

Avnd n vedere c se culcaser n zori, i adormiser imediat,


tiau c numerele de pe tavan nsemnau c trecuse puin de
prnz, i nu de miezul nopii. Dormise aproximativ ase ore.
Rmase nemicat, ntrebndu-se dac Julie se trezise.
Da, m-am trezit, spuse ea.
Eti o vrjitoare, zise el. tiai la ce m gndesc.
Asta nu nseamn c sunt o vrjitoare. nseamn c sunt
cstorit.
Se ntinse ctre Julie, i ea veni n braele lui.
O vreme, rmaser mbriai, mulumii s fe unul lng
cellalt. Apoi, dintr-o dorin comun i tacit, ncepur s fac
dragoste.
Lumina cifrelor verzi de pe tavan era prea slab pentru a nltura ntunericul absolut, aa c Bobby nu o putea vedea deloc pe
Julie. Dar o vedea, totui, cu minile. Bucurndu-se de pielea ei
moale i mtsoas, de rotunjimile elegante ale snilor ei,
descoperindu-le proeminenele la locul lor, simind ncordarea
muchilor i a micrilor fluide ale acestora, prea un orb
care-i folosea minile pentru a da via unui ideal interior de
frumusee.
Vntul zgudui lumea exterioar, sincronizndu-se cu orgasmul
lui Julie. Iar cnd Bobby nu se mai putu nici el abine, cnd i
ddu drumul, strignd, vntul uiertor l acompanie, i o pasre
care se adpostise ntr-o streain apropiat fu suflat de-acolo
cu fonet de pene i piuituri din ce n ce mai ndeprtate.
Rmaser ntini unul lng cellalt, n ntuneric,
amestecndu-i respiraiile i atingndu-se aproape cu
reveren. Nu doreau i nici nu simeau nevoia s vorbeasc;
vorbele ar f stricat momentul.
67

Stinghiile de aluminiu ale obloanelor vibrau ncet n palele de


vnt.
Cu timpul, starea de beatitudine erotic dispru, fcnd loc
unei neliniti ciudate, al crei motiv Bobby nu-l putea gsi. ntunericul ce-l nvluia prea s-l domine, de parc absena luminii
provoca o ngroare a aerului, pn cnd acesta avea s devin la
fel de vscos i irespirabil ca i siropul.
Dei tocmai fcuse dragoste cu ea, i veni brusc ideea absurd
c Julie nu se afla lng el, i c se acuplase cu un vis, sau cu
atotprezentul ntuneric nsui, i c ea fusese furat n acea
noapte ndeprtat de o putere stranie, pe care el nu o putea
deslui, i c nu avea s-o mai revad.
Frica sa copilreasc l fcu s se simt prost, dar se ridic
ntr-un cot i se ntoarse ctre una dintre lmpile de perete
montate lng pat.
Cnd o vzu pe Julie ntins lng el, zmbitoare, cu capul sprijinit de o pern, temerile lui inexplicabile disprur brusc.
Expir ndelung, surprins s descopere c-i inuse respiraia.
Dar o anumit tensiune continua s rmn n el, i privelitea
Juliei, n siguran i neatins, cu excepia cicatricei de pe
frunte, nu era sufcient pentru a-l ajuta s se destind total.
Ce se-ntmpl? ntreb ea, sensibil ca ntotdeauna.
Nimic, mini el.
Te doare, cumva, capul de la romul din eggnog?
Ce l deranja pe el nu era o mahmureal, ci sentimentul straniu
de care nu putea scpa, c avea s o piard pe Julie, c exista
ceva acolo, n ostila lume exterioar, care avea s vin s-o ia.
Fiind optimistul familiei, era, de obicei, scutit de gnduri negre
despre evenimentele viitoare; de aceea, aceast stranie
68

presimire de ru augur l nspimnta mai mult dect dac ar f


fost obinuit cu asemenea senzaii.
Bobby? zise ea, ncruntndu-se.
Am o durere de cap, o asigur el.
Se aplec i i srut ochii, apoi o srut iari, fcnd-o s se
apropie ct mai mult pentru a o mpiedica s-i vad faa i s
citeasc pe ea spaima pe care o ascundea.
Mai trziu, dup ce au fcut cte un du i s-au mbrcat, au
luat n grab micul dejun, stnd n picioare la masa din
buctrie: brioe cu gem de zmeur, cte o jumtate de banan
fecare i cafea tare. Czuser de acord s nu se duc la birou. Un
telefon scurt dat lui Clint Karaghiosis confrma c fuseser
ndeplinite aproape toate formalitile pentru nchiderea cazului
Decodyne i c nu exista nici o alt afacere urgent, care s
necesite prezena lor.
n garaj i atepta un Suzuki Samurai, a crui privelite i
ridic moralul lui Bobby. Samuraiul era o camionet mic, model
sport, cu traciune pe toate roile. Bobby justifcase cumprarea
mainii ludndu-i lui Julie multiplele caliti ale acesteia: era
folositoare, dar i recreativ, accentund n mod special preul
relativ rezonabil, dar, de fapt, o dorise findc era o plcere s o
conduci. Julie nu fusese dezamgit i se ataase de main,
pentru c i ei i fcea plcere s o conduc. De ast dat, l ls
pe Bobby la volan cnd se oferi s i-l cedeze ei.
Am condus destul noaptea trecut, zise Julie, n timp ce-i
prindea centura de siguran.
Pe strzile btute de vnt, se nvrteau i se rostogoleau frunze
moarte, crengue rupte, cteva petice de hrtie i alte resturi mai
greu de recunoscut. Vrtejuri de praf veneau din est, de unde
69

vntul Santa Ana, numit astfel dup munii din care se ntea,
sufla prin canioane i prin dealurile aride, npdite de tufuri,
pe care harnicii antreprenori din districtul Orange nu apucaser
nc s le evalueze i s le acopere cu mii de exemplare aproape
identice, din lemn i stuc, ale visului californian. Copacii se
ndoiau n faa revrsrii oceanului de aer care se ndrepta n
valuri puternice i haotice ctre adevrata mare aflat n vest.
Ceaa din noaptea trecut dispruse i ziua era att de senin,
nct de pe dealuri se putea zri insula Catalina, la cincizeci i
patru de kilometri de coasta Pacifcului.
Julie ddu drumul unui CD cu Artie Shaw, i n main
rsunar sunetul dulceag i ritmul uor sltre ale piesei Begin
the Beguine Melodioasele saxofoane ale lui Les Robinson, Hank
Freeman, Tony Pastor i Ronnie Perry erau ntr-un ciudat
contrapunct cu haosul strnit de vntul Santa Ana i distana la
care se afla acesta.
Din Orange, Bobby se ndrept spre sud-vest, ctre oraele de
pe litoral. Newport, Corona Del Mar, Laguna, Dana Point. Se
meninea, pe ct posibil, pe oselele ce mai puteau f considerate,
n acest inut urbanizat, ca lturalnice. Trecur chiar pe lng
dou livezi de portocali, care, odinioar, tapetau ntreaga zon,
dar care cedau, acum, n faa asaltului implacabil al caselor i
aleilor.
Julie devenea din ce n ce mai vorbrea i mai vioaie, cu
fecare kilometru parcurs, dar Bobby i ddea seama c e o stare
de spirit artifcial. De fecare dat cnd l vizitau pe fratele ei,
Thomas, Julie se strduia s-i ridice moralul. Dei l iubea pe
Thomas, fecare revedere i frngea inima, aa c se fortifca
dinainte cu un umor contrafcut.
70

Nu e nici un nor pe cer, spuse ea, cnd treceau pe lng vechea fabric de ambalare a fructelor, Irvine Ranch. Nu-i aa c e
o zi frumoas, Bobby?
E o zi minunat, ntri el.
Probabil c vntul a suflat norii pn-n Japonia,
ngrm-dindu-i peste Tokyo.
h. n momentul de fa, murdria din California a czut
peste Ginza.
Sute de flori roii de bougainvillea, smulse de vnt, traversar
oseaua, i Samuraiul pru, o clip, prins ntr-o furtun de
zpad purpurie. Li se pruse c vrtejul de petale avea un aer
oriental, dar poate c asta se datora faptului c tocmai vorbiser
despre Japonia.
Chiar i furtunile sunt frumoase aici, spuse Julie. Nu-i aa c
suntem norocoi, Bobby, s trim ntr-un loc att de deosebit?
Frenesie, celebra pies a lui Artie Shaw, ncepu brusc, cu un
swing al corzilor de chitar. De fecare dat cnd l auzea, lui
Bobby aproape c-i venea s cread c se afla ntr-un flm din
anii '30 sau '40 i c, dac ddea colul, avea s-l ntlneasc pe
vechiul su prieten, James Stewart, sau poate pe Bing Crosby, s
cineze mpreun cu Cary Grant, Jean Arthur i Katherine
Hepburn, i c urmau s se ntmple tot felul de lucruri ciudate
i amuzante.
n ce flm te afli acum? l ntreb Julie, care-l cunotea prea
bine.
nc nu mi-am dat seama. Poate nDosarul Philadelphia.
Cnd ajunser n parcarea azilului Cielo Vista, Julie reuise deja
s-i induc o stare euforic. Cobor din Samurai, se-ntoarse
ctre apus i zmbi orizontului, acolo unde se uneau cerul cu
71

oceanul, de parc nu ar mai f vzut niciodat un peisaj mai


frumos. ntr-adevr, privelitea era ameitoare, cci Cielo Vista
era nlat pe o falez aflat la mai puin de jumtate de
kilometru de Oceanul Pacifc, dominnd o bun parte din Gold
Coast-ul californian. Bobby admira i el privelitea, uor adus de
spate i cu capul vrt ntre umeri, din cauza vntului rece i
agresiv.
Cnd se hotr, Julie l lu pe Bobby de mn, i-o strnse tare i
intrar.
Azilul Cielo Vista era o instituie particular, fr fonduri de la
guvern, iar arhitectura sa nclca toate principiile ce stteau la
baza construciei cldirilor de stat. Era o vil cu un etaj, cu
faada n stil spaniol, din stuc de culoare portocaliu-glbuie,
culoare accentuat de albul cornielor din marmur, al uilor i
al ramelor de la ferestre; deasupra uilor se arcuiau boli
graioase, cu pervazuri late. Trotuarele erau strjuite de epue
pe care se ncolceau bougainvillea cu flori purpurii i violete, pe
care vntul le fcea s opteasc, nelinitite. nuntru, podelele
erau acoperite cu vinilin gri, presrat cu pete de culoarea
peruzelei i portocalii, iar pereii erau de culoarea piersicii, dnd
casei o ambian plcut i aerisit.
Se oprir n foaierul aflat n spatele uii de la intrare, ct timp
Julie scoase un pieptene ca s-i aranjeze prul ciufulit de vnt.
Trecur pe la biroul de informaii situat ntr-o sal de ateptare
linitit, i apoi o luar pe holul dinspre nord, ctre camera lui
Thomas.
Dintre cele dou paturi aflate n camer, al lui era cel mai
apropiat de fereastr, dar Thomas nu edea nici pe el, nici n
fotoliul su. Din u, l vzur aezat la biroul pe care l
72

mprea cu colegul su de camer, Derek. Aa cum edea,


aplecat deasupra mesei i decupnd o fotografe dintr-o revist,
Thomas prea, n chip ciudat, att solid, ct i fragil, att masiv,
ct i delicat. Era puternic din punct de vedere fzic, dar slab din
punct de vedere mental i emoional, iar aceast defcien
interioar se reflecta n exterior, fcnd s pleasc fora
degajat de aspectul su. Cu gtul su gros, umerii mari i
lsai, spatele lat i membrele relativ scurte, Thomas prea un
gnom, dar, cnd i simi i se ntoarse, se putea vedea c faa sa
nu se bucura de trsturile simpatice ale unei fine din poveti,
ci, mai degrab, dovedea un destin genetic nemilos, o tragedie
biologic.
Jules! strig el, dnd drumul foarfecelor i revistei, i aproape
rsturnnd scaunul n viteza cu care se ridic.
Era mbrcat cu jeani largi i cu o cma verde,
flanelat.Prea cu trei ani mai tnr dect vrsta lui real.
Jules! Jules!
Julie i desprinse mna de-a lui Bobby i intr n camer,
deschiznd larg braele.
Bun, iubitule!
Thomas se repezi spre ca, cu pai trii, de parc tlpile i-ar f
fost att de ngreunate cu fer, nct nu le putea ridica. Dei avea
douzeci de ani - cu zece mai puin dect Julie -, era cu zece centimetri mai scund ca sora sa, abia atingnd un metru aizeci. Se
nscuse cu sindromul Down, un diagnostic pe care putea s-l
pun i un nespecialist, uitndu-se la faa sa: frunte teit, cute
ia colurile ochilor, dndu-i un aspect oriental, nas turtit, urechi
aezate prea jos pentru un cap prea mic, n comparaie cu restul
trupului, celelalte trsturi avnd contururi moi, greoaie, deseori
73

ntlnite la suferinzii de boli mentale. Dei nfiarea lui prea


fcut ca s exprime tristee i singurtate, un zmbet minunat,
de pur ncntare, reui s nfrng acest obstacol.
Julie avea ntotdeauna un efect benefc asupra lui Thomas Nu
m mir, gndi Bobby, n fond, are acelai efect chiar i asupra
mea.
Aplecndu-se puin, Julie l cuprinse n brae pe fratele ei, i,o
vreme, rmaser aa.
Ce mai faci? l ntreb ea.
Bun, rspunse Thomas. Fac bun.
Vorbirea sa era greoaie, dar uor de neles, cci nu avea limba
la fel de deformat ca la alte victime ale sindromului Down; era
un pic mai mare dect ar f trebuit, dar nu era fsurat, i nici
proeminent.
Unde e Derek?
n vizit. La alt camer. Se ntoarce. Eu fac foarte bun. Tu
faci bun?
Foarte bine, iubitule. Excelent.
i eu fac excelent. Te iubesc, Jules, spuse Thomas, fericit, cci,
fa de Julie, nu avea acea timiditate ce i nuana relaiile cu
ceilali. Te iubesc mult de tot.
i eu te iubesc, Thomas.
Mi-a fost fric... poate c nu vii.
Eu vin ntotdeauna, nu-i aa?
ntotdeauna!, zise el, dndu-i, n sfrit, drumul surorii sale i
aruncnd o privire n spatele ei. Bun, Bobby!
Bun, Thomas! Ari foarte bine.
Da?
S mor dac te mint! Thomas rse.
74

E caraghios, i spuse lui Julie.


Pe mine nu m mbrieaz nimeni? ntreb Bobby. Sau
trebuie s stau aici cu braele deschise pn cnd m confund
cineva cu un cuier?
Ezitnd, Thomas o ls pe sora lui i l mbri pe Bobby.
Chiar i dup atia ani, Thomas nu se acomodase complet cu
Bobby, nu din cauza vreunui sentiment de antipatie, ci pentru c
lui Thomas nu-i plceau schimbrile i se adapta ncet la ele.
Dei trecuser apte ani, cstoria surorii sale era o schimbare,
ceva nc nou pentru el.
Dar m place, gndi Bobby, poate chiar la fel de mult ct l plac
i eu.
Nu era greu s nutreti o simpatie pentru victimele sindromului Down, o dat ce depeai sentimentul de mil care, iniial,
te distana de ele, pentru c majoritatea manifestau o inocen i
o naivitate reconfortante. Dac nu erau inhibate de timiditatea i
stnjeneala legate de defectele lor, erau persoane directe, mai
sincere dect ceilali i incapabile de meschinriile i iretlicurile
care caracterizau attea relaii sociale ntre oamenii obinuii.
Vara trecut, la picnicul organizat de Cielo Vista, cu ocazia zilei
de 4 Iulie, mama unuia dintre pacieni i spusese lui Bobby:
Uneori, privindu-i, am senzaia c n ei se afl ceva - un fel
deosebit de blndee i de buntate - care se apropie de
Dumnezeu mai mult dect orice se afl n sufletele noastre.
Acum, Bobby simea adevrul acelei afrmaii, n timp ce-l
strngea n brae pe Thomas i-i privea fgura nostim i boit.
Te-am luat de la o poezie? ntreb Julie.
Thomas i ddu drumul lui Bobby i se ntoarse n grab la
masa de lucru. Cnd ei intraser, Julie vzuse pe mas o revist,
75

din care el tocmai tiase o poz. Thomas deschise dosarul la care


lucra - alte paisprezece fuseser deja umplute cu creaiile sale i
stteau aranjate pe o policioar de lng pat - i le art dou
pagini pe care lipise tieturi aranjate sub form de versuri i
strofe, ca o poezie.
Asta a fost ieri, spuse Thomas. Mi-a luat mult timp, i a fost
greu, dar acum a fost... este... bun.
Cu patru sau cinci ani n urm, se hotrse s devin poet, ca
un personaj pe care l vzuse i l adorase la televizor. Victimele
sindromului Down aveau diferite grade de retardare mental, de
la una uoar la una sever. Thomas se afla undeva deasupra
mediei, dar nu avea capacitatea intelectual necesar pentru a
nva s scrie i alt cuvnt n afara numelui su. Acest impediment nu l-a oprit. Ceruse hrtie, lipici, un clasor i maldre de
reviste vechi. Le obinuse rapid, cci cerea rareori ceva, iar Julie
ar f mutat i munii din loc pentru el. Tot felul de reviste,
spusese el, cu multe poze frumoase... dar i urte... de tot felul.
Din Time, Newsweek, Life, Hot Rod, Omni, Seventeen i zeci de
alte reviste, el decupa poze ntregi, i fragmente din poze,
aranjndu-le, ca pe cuvinte, n imagini ce exprimau ceva foarte
important pentru el. Unele dintre poezii erau alctuite doar din
cte cinci imagini, n timp ce altele conineau sute de decupaje
aranjate n strofe ordonate, sau, mai des, n versuri fluide, ce
aduceau a rim alb.
Julie i lu clasorul din mini i se aez n fotoliul de lng
fereastr, unde se concentra asupra ultimei lui creaii. Thomas
rmase la masa de lucru, privind-o cu emoie.
Poeziile sale n imagini nu spuneau poveti, nu aveau o tem
narativ, dar nici nu erau formate din imagini alese la
76

ntmplare. Turla unei biserici, un oricel, o femeie frumoas,


mbrcat cu o rochie elegant, verde ca smaraldul, un lan de
margarete, o conserv de ananas, imaginea n form de secer a
lunii, nite cltite aezate una peste alta, cu siropul curgnd din
ele, cteva rubine scnteind pe un postament de catifea neagr,
un pete, un copil rznd, o clugri rugndu-se, o femeie
jelind lng cadavrul mutilat al brbatului iubit, mort pe un
front din cine tie ce loc prsit de Dumnezeu, un pachet de
bomboane, un celu cu urechi lungi, nite clugrie mbrcate
n negru - din astfel de poze i alte mii asemenea lor, Thomas i
alegea elementele compoziiilor sale. De la bun nceput, Bobby
sesizase strania calitate a majoritii poeziilor, o simetrie prea
fundamental pentru a putea f defnit, juxtapuneri care erau,
n acelai timp, naive i profunde, ritmuri a cror prezen era
incontestabil, dar i imposibil de demonstrat, un mod personal
de a vedea lumea care era evident, dar prea misterios pentru a
putea f neles cu adevrat. De-a lungul anilor, Bobby asistase la
perfecionarea poeziilor, ce deveneau tot mai emoionante, dei le
nelegea att de puin, nct nu putea s explice n ce constau
mbuntirile aduse. Sesizase doar c ele existau.
Julie i ridic privirea de pe clasorul deschis n faa ei.
E minunat, Thomas, spuse ea. mi d senzaia c vreau... s
alerg prin iarb... i s stau sub cerul liber, i poate i s dansez,
s-mi dau capul pe spate. M face s m bucur de via.
Da! strig Thomas, blbindu-se un pic i btnd din palme.
Julie i ntinse clasorul lui Bobby, care se aez pe marginea
patului, ca s-l citeasc.
Cel mai interesant aspect al poeziilor lui Thomas era intensitatea emoiilor pe care le strneau cu uurin. Nici una dintre
77

ele nu lsa cititorul indiferent, aa cum ar f fcut-o un amalgam


de imagini culese la ntmplare. Privind compoziiile lui Thomas,
Bobby rdea uneori cu voce tare, alteori i ascundea lacrimile, la
unele simea fric sau tristee, iar la altele, regret sau uimire.
Nu tia de ce o anume pies i evoca un anume sentiment; efectul
se afla, de fecare dat, dincolo de orice analiz. Compoziiile lui
Jhomas funcionau la un nivel primar al minii, provocnd reacii
ntr-o regiune mult mai ascuns dect subcontientul.
Ultima lui poezie nu fcea excepie. Bobby simea aceleai
lucruri ca i Julie: c viaa e bun, c lumea e frumoas, c a tri
e minunat.
Ridic privirea de pe clasor i vzu cum Thomas i atepta
reacia cu aceeai nerbdare cu care o anticipase pe cea a Juliei,
ca un semn - poate c prerea lui Bobby era tot att de preuit
ca i a surorii lui, chiar dac nu se situa nc la nivelul unei mbriri la fel de lungi i de intense.
Extraordinar! opti el. Thomas, poezia asta mi d o senzaie
cald, electric... simt cum m trec forii.
Thomas zmbi larg.
Uneori, privindu-l, Bobby avea impresia c exist doi de Thomas
n interiorul acelui craniu, din pcate diform. Thomas numrul
unu era debilul, dulce, dar slab de nger. Thomas numrul doi
era la fel de detept ca oricine, dar ocupa doar o mic parte a
creierului bolnav, pe care l mprea cu Thomas numrul unu, o
cmru n centru, de unde nu putea comunica direct cu lumea
exterioar. Toate gndurile lui Thomas doi erau nevoite s treac
prin partea de creier a lui Thomas unu, devenind la fel cu ale
acestuia din urm; aa c lumea nu putea s tie c Thomas doi
exist, c gndete, simte i c este ct se poate de viu, dect
78

prin intermediul poemelor n poze, a cror esen reuea s


supravieuiasc chiar i dup ce era fltrat prin Thomas unu.
Ai un mare talent, recunoscu Bobby, care aproape c l
invidia.
Thomas roi, apoi i cobor privirea. Se ridic i, trindu-i
picioarele, se duse repede la frigiderul care zumzia ncet, lng
ua de la baie. Mesele se serveau n sala comun, unde mncarea
i butura erau distribuite la cerere, dar pacienilor care
dispuneau de o capacitate mental sufcient pentru a pstra
curenia n camer li se ngduia s aib un frigider unde s-i
in mncarea i buturile preferate, ncurajndu-le, astfel,
independena. Scoase trei cutii de Coca-Cola. i ntinse una lui
Bobby i una lui Julie, iar cu cea de-a treia se ntoarse la scaun.
Ai mai prins oameni ri? ntreb el.
Mda, umplem nchisorile, rspunse Bobby.
Povestete-mi.
Julie se aplec n fa i Thomas i trase iute scaunul cu speteaz mai aproape de al ei, pn ce li se atinser genunchii. i povesti apoi prile mai interesante ale ntmplrilor din seara
trecut de la Decodyne, facndu-l pe Bobby s par mai viteaz
dect fusese n realitate, i avnd grij s minimalizeze pe ct
posibil propria ei implicare, nu neaprat din modestie, ci mai
mult ca s iu l sperie pe Thomas cu o imagine prea exact a
pericolului prin care trecuse. n felul lui, Thomas era o persoan
puternic; dac n-ar f fost, s-ar f ghemuit de mult n pat cu faa
la perete i nu s-ar mai f ridicat niciodat. Nu era ns ntr-att
de puternic nct s suporte s-o piard pe Julie. Ar f fost distrus
doar la gndul c este n pericol. Astfel c Julie fcu n aa fel
nct cursa nebun din noaptea trecut s par nu att
79

periculoas, ct amuzant i incitant. Versiunea ci revizuit l


distra pe Bobby, aproape la fel de mult ca pe Thomas.
Ca de fecare dat ns, dup un timp Thomas se simi copleit
de relatarea lui Julie, astfel c povestea deveni mai mult complicat dect interesant.
M-am umplut, zise el, ceea ce nsemna c nc mai ncerca s
prelucreze tot ce i se spusese pn atunci, i deocamdat nu mai
era loc pentru nimic altceva.
Era fascinat de lumea de dincolo de Cielo Vista i tnjea adesea
s fac i el parte din ea, dar n acelai timp i se prea mult prea
glgioas, pitoreasc i strlucitoare, ca s suporte mai mult de
cteva doze deodat.
Bobby lu unul dintre clasoarele mai vechi din raft, se aez n
pat i ncepu s citeasc poezii.
Thomas i Julie puseser deoparte cutiile de Coca-Cola i
stteau acum n scaunele lor. aplecai n fa, cu genunchii lipii
i inndu-se de mini, uneori privindu-se, alteori nu, stnd pur
i simplu mpreun, aproape unul de cellalt. Julie avea nevoie
de asta la fel de mult ca i Thomas.
Mama lui Julie fusese ucis cnd Julie avea doisprezece ani.
Tatl ei murise opt ani mai trziu, cu doi ani nainte de cstoria
ci cu Bobby. Avea doar douzeci de ani i lucrase pn atunci ca
chelneri ca s-i poat continua facultatea i s-i poat plti
partea ei de chirie pentru un apartament pe care-l mprea cu o
alt student. Prinii ei nu fuseser niciodat bogai i, dei l
inuser pe Thomas acas, cheltuielile cu ntreinerea lui le
consumaser i puinele economii pe care le aveau. Cnd a murit
tatl ei, Julie nu-i permisese s se mute ntr-un apartament
doar cu Thomas, ca s nu mai vorbim c nu avea sufcient timp
80

ca s-l ajute s urmeze cursurile unei coli particulare, aa c


fusese nevoit s-l nscrie,nlr-o instituie de stat pentru copii
retardai. Dei Thomas nu-i reproase niciodat acest lucru, ea
i interpreta gestul ca o trdare.
Intenionase s-i dea diploma n criminologie, dar a renunat
la coal n anul al treilea i s-a nscris la academia de poliie.
Lucra deja de paisprezece luni ca sublocotenent cnd l-a cunoscut
pe Bobby i s-a mritat cu el; trise pn atunci cu te miri ce,
avnd un stil de via un pic mai bun ca al unei femei uoare,
economisind majoritatea salariului n sperana c va reui s
strng nite bani care s-i permit ntr-o zi s cumpere o csu
i s-l aduc pe Thomas s locuiasc mpreun cu ea. Puin dup
nunta lor, cnd Dakota Investigations a devenit Dakota &
Dakota, l-au luat pe Thomas la ei. Nu aveau ns un program de
lucru stabil, i, dei alte victime ale sindromului Down erau
capabile ntr-o anumit msur s se descurce singure, Thomas
avea nevoie de asisten permanent. Costul a trei asistente
califcate l depea cu mult pe cel al unei ngrijiri de cea mai
bun calitate ntr-o instituie privat ca Cielo Vista; dar ar f fost
dispui s suporte o astfel de cheltuial dac ar f gsit pe cineva
de ncredere. L-au dus la Cielo Vista abia cnd nu au mai reuit
s se ocupe de afaceri, s aib o via a lor i s aib grij i de
Thomas. Era un azil la fel de bun ca oricare altul, dar Julie i
interpret i acest gest ca a doua trdare a fratelui ei. Faptul c
era fericit la Cielo Vista i c prea s-i priasc ederea acolo,
nu-i uura ei povara vinoviei.
O parte a Visului, una chiar foarte important, era s gseasc
timpul i resursele fnanciare necesare s-l aduc pe Thomas
acas.
81

Bobby i ridic ochii de pe clasor, chiar n momentul n care


Julie l ntreb pe Thomas:
Thomas, ai chef s iei un pic cu noi?
Thomas i Julie se ineau nc de mini, i Bobby vzu c.
auzind de posibilitatea unei excursii, mna cumnatului su se
ncorda.
Am putea face doar o plimbare cu maina, suger Julie
Mergem pn la mare, ne plimbm pe falez i poate mncm i
o ngheat. Ce zici?
Thomas privi nervos la cea mai apropiat fereastr ce ncadra o
poriune de cer senin, pe care se zreau din cnd n cnd
jucndu-se pescrui albi.
E urt afar, rspunse el.
Adie un pic vntul, dragul meu, atta tot.
Nu m refeream la vnt.
O s ne distrm.
E urt afar, repet el i-i muc buza de jos. Cteodat era
dornic s se aventureze n lumea de-afar, dar alteori se trgea
napoi n faa unei asemenea posibiliti, ca i cum aerul de
dincolo de Cielo Vista era otrava cea mai puternic. Thomas nu
putea f contrazis sau smuls din starea aceasta agora-fobic i
Julie tia c n-avea rost s insiste.
Poate data viitoare, zise ea.
Poate, rspunse Thomas, uitndu-se n jos. Dar astzi e chiar
foarte urt afar. Parc o... simt cumva... rceala asta
nfortoare... pe piele.
Dup aceea, Bobby i Julie mai ncercar un timp s discute
despre altceva, dar Thomas prea c epuizase toate subiectele de
82

conversaie. Sttea tcut, tar s se uite la ei, i nu ddea nici un


semn c ar f auzit mcar ce-i spuneau ei.
Pn la urm nu mai spuser nici ei nimic, dar dup cteva
minute, Thomas rupse tcerea:
Nu plecai.
Nu plecm, l asigur Bobby.
Doar pentru c nu vorbesc... nu nseamn c vreau s plecai.
tim asta, putiule, zise Julie.
Am nevoie de...tine.
i eu am nevoie de tine, rspunse Julie.
Apuc una dintre minile cu degete groase ale fratelui ei i-i
srut ncheieturile degetelor.
16

Dup ce cumpr o main de ras electric, de la o tutungerie,


Frank Pollard se brbieri i se spl ct se putea de bine n
toaleta unei benzinrii. Se opri la un magazin universal i i
cumpr o valiz, lenjerie, nite ciorapi, cteva cmi, o nou
pereche de jeani i ceva mruniuri. O dat ajuns n parcarea
din faa magazinului universal, n Chevrolet-ul care se legna
din cauza rafalelor de vnt, bg toate celelalte cumprturi n
valiz. Apoi plec i opri la un motel din Irvine, unde se
nregistr sub numele George Farris, folosind n acest scop unul
dintre actele sale de identitate i pltind cu bani-ghea, pentru
c nu avea o carte de credit. Avea, n schimb, o grmad de
bani-ghea.
83

Ar f putut s rmn n zona Laguna, dar simea c nu trebuie


s stea prea mult ntr-un singur loc. Poate c precauia lui se
baza pe experien. Sau poate c fugea de atta vreme, nct se
preschimbase ntr-un sclav al micrii, o fin care nu se mai
putea simi n largul ei stnd pe loc.
Camera de motel era mare, curat i mobilat cu bun-gust.
Decoratorul fusese cuprins de moda sud-vestic: lemn vopsit n
alb, scaune de rchit cu perne avnd modele portocalii i
bleu-ciel, perdele de culoarea spumei de mare. Numai covorul
maroniu-pestri ales n mod evident pentru a ascunde petele i
uzura, strica ntructva efectul; prin contrast cu acesta, mobila
de culoare deschis prea c plutete deasupra covorului
ntunecat, crend iluzii spaiale, care erau deconcertante, ba
chiar puin nspimnttoare.
Frank i petrecu cea mai mare parte a dup-amiezii lungit n
pat, cu spatele sprijinit pe un munte de perne. Nu se uita la televizor, dei acesta era aprins. n schimb, ncerca s ptrund n
gaura neagr a trecutului su. Orict de mult ncerca, nu-i
putea reaminti nimic din viaa de dinaintea momentului n care
se trezise pe aleea din seara trecut. Dar o form stranie i
foarte amenintoare prea s-l pndeasc n amintirile sale, i
se ntreba, nelinitit, dac nu cumva amnezia sa era, de fapt, o
binecuvntare.
Avea nevoie de ajutor. innd cont de banii din sacoa de voiaj
i de cele dou seturi de acte de identitate, bnuia c nu ar f fost
prea nelept s se adreseze autoritilor. Scoase cartea de
telefon dintr-o noptier i studie lista ageniilor de detectivi particulari. Dar ideea de detectiv l fcea s se gndeasc la flmele
cu Humphrey Bogart i i se prea anacronic n aceast epoc
84

modern. Cum ar f putut un individ mbrcat n trenci i cu o


plrie cu boruri tari s-l ajute s-i recapete memoria?
n cele din urm, n timp ce vntul cnta melodii la fereastr.
Frank se ntinse, ca s mai recupereze din somnul pierdut n
noaptea trecut.
Cteva ore mai trziu, cu un ceas nainte de asfnit, se trezi
brusc, scncind i gfind. Inima i btea cu repeziciune.
Cnd se ridic n capul oaselor i se pregti s se dea jos din
pat, observ c avea minile umede i purpurii. Cmaa i
jeanii erau pline de snge. O parte din snge, dar n mod cert
nu tot, era al lui, cci pe mini avea crestturi adnci, deschise.
Faa l ustura, iar oglinda din baie i dezvlui dou zgrieturi
lungi pe obrazul drept, una pe cel stng i o a patra pe brbie.
Nu pricepea cum i se ntmplase aa ceva n somn. Dac s-ar f
zgriat singur n timpul unei bizare frenezii provocate de un vis
(i nu-i aducea aminte s f visat ceva), sau dac altcineva l-ar f
tiat n timp ce dormea, s-ar f deteptat imediat. Ceea ce
nsemna c fusese treaz cnd se ntmplase, c apoi se ntinsese
iar n pat i adormise la loc, uitnd incidentul, aa cum i uitase
toat viaa trit nainte de aleea din noaptea trecut.
Se ntoarse, cuprins de panic, n dormitor i iscodi cu privirea
pe sub pat i n dulap. Nu era sigur ce caut. Poate un cadavru.
Nu gsi nimic.
Chiar i gndul c ar f putut omor pe cineva i provoca grea.
tia c nu are capacitatea de a omor, n afar poate de cazul n
care s-ar f aflat n legitim aprare. i atunci cine i zgriase
faa i minile? Al cui era sngele de pe el?
Din nou, n baie, i scoase hainele ptate i le mpacheta
strns. i spl faa i minile. Cumprase un creion septic o
85

dat cu ustensilele de brbierit; l folosi pentru a opri


sngerarea.
Cnd i vzu ochii n oglind, erau att de nfricoai, nct i
mut privirea n alt parte.
Frank i puse pe el haine curate i nha cheile de pe birou. Se
temea de ce ar putea gsi n Chevrolet.
n timp ce trgea zvorul uii, i ddu seama c nici ua, nici
cadrul ei nu erau ptate cu snge. Dac ar f plecat n timpul
prnzului i apoi s-ar f ntors cu minile sngernde, nu ar f
avut prezena de spirit s tearg urmele de snge de pe u
nainte de a se urca n pat. i, oricum, nu vzuse nici o crp sau
hrtie ptat de snge, cu care s le f curat.
Afar, cerul era senin; soarele, pe cale s apun, era strlucitor.
Palmierii din jurul hotelului tresreau n btaia vntului
rcoros, emind un susur permanent, punctat uneori de serii de
cnituri puternice, atunci cnd frunzele lor groase, franjurate,
se loveau unele de altele ca nite dini.
Aleea din beton de la intrarea camerei sale nu era ptat cu
snge. Interiorul mainii era curat. Preul murdar de cauciuc din
portbagajul mainii nu avea, nici el, urme de snge.
Sttea lng portbagajul deschis, mijindu-i ochii ctre motelul
scldat n soare i parcarea n care se afla. La trei camere de
camera lui, un brbat i o femeie, ambii de vreo douzeci de ani,
i scoteau bagajele din Pontiac-ul lor negru. O alt pereche,
mpreun cu fica lor de vrsta gimnaziului, travers n grab
aleea din beton, ndreptndu-se, probabil, spre restaurantul
hotelului. Frank i ddu seama c nu ar f putut s ias, s
comit o crim, i s se ntoarc ziua n amiaza mare, i plin de
snge, fr s fe vzut.
86

Cnd reveni n camer, cercet atemuturile ifonate din pat.


Aveau pete purpurii, dar nu artau ca i cnd atacul - oricare ar
f fost natura acestuia - ar f avut loc acolo. Bineneles, dac tot
sngele ar f fost al lui, s-ar f vrsat n mare msur pe cma
i pe jeani. Dar tot nu putea s cread c se sfaiase singur n
somn, trgnd cu o mn de cealalt, i cu amndou de fa,
fr s se trezeasc.
n plus, fusese zgriat de cineva cu unghii ascuite. Unghiile lui
erau tocite i tiate din carne.
17
La sud de azilul Cielo Vista, ntre Corona Del Mar i Laguna,
Bobby ascundea Samuraiul n colul parcrii unei plaje deschise
publicului. Cobor pe plaj, mpreun cu Julie.
Oceanul avea culoarea unei marmure verde-albastr, cu frioare argintii. Apa era ntunecat n larg, mai deschis i mai
colorat acolo unde se ridicau valurile care erau atinse de razele
soarelui dolofan, aproape de asfnit. Valurile se ntorceau la
rm, n iruri ordonate, mari, dar nu uriae, purtnd tichii de
spum pe care vntul le smulgea.
Surferi mbrcai n costume negre, impermeabile, se ndreptau
ctre zona din care se nlau valurile, ncercnd s mai apuce o
tur nainte de apusul soarelui. Alii, purtnd aceleai impermeabile, edeau lng dou rcitoare mari i beau lichide
ferbini din termosuri, sau Coors din cutii. Era o vreme prea
rcoroas pentru plaj i, cu excepia surferilor, plaja era pustie.
Bobby i Julie o luar ctre sud, pn cnd gsir o colin
destul de ndeprtat de ap, ca s nu fe stropii. Se aezar pe
87

iarba tare, ce cretea ici-colo n solul nisipos i srat, n cele din


urm, Julie rupse tcerea.
Un loc ca sta, cu o privelite ca aici. Nu o cas mare, spuse
ea.
Nici nu-i nevoie s fe mare. O sufragerie, un dormitor pentru
noi, unul pentru Thomas, poate i un mic brlog plin cu cri.
N-am avea nevoie nici de-o camer de zi, dar mi-ar plcea o
buctrie mare.
Da. O buctrie n care s simi c trieti. Julie oft.
Cri, muzic, mncare gtit, n loc de sandviuri nghiite
n fug, timp liber ca s stai pe prisp i s te bucuri de
privelite. i s fm toi trei mpreun.
Acesta era restul visului: o cas la ocean i, n condiiile unui
trai modest, sufcieni bani pentru o pensionare venit cu
douzeci de ani mai devreme.
Unul dintre lucrurile care i plcuser lui Bobby la Julie - i lui
Julie la el - era faptul c amndoi i ddeau seama ce scurt e
viaa. E adevrat c toat lumea tie c viaa e prea scurt, dar
cei mai muli dintre oameni nu se gndesc la asta, trind de
parc ziua de mine ar exista la nesfrit. Dac majoritatea
oamenilor nu s-ar pcli singuri n privina morii, nu ar mai
privi cu atta pasiune rezultatul unui meci de fotbal,
desfurarea unui serial la televizor, vorbria politicienilor, sau o
mie de alte lucruri care, de fapt, nu au nici o nsemntate n faa
nopii inevitabile i nesfrite care se abate, n cele din urm,
asupra tuturor. Nu ar suporta s piard nici un minut stnd la
coad la magazin i ar refuza s-i petreac ore n ir n
compania celor plictisitori sau proti. Poate c ne ateapt o alt
lume dup moarte, poate chiar Raiul, dar nu te poi baza pe asta:
88

numai pe noaptea fr de sfrit. n acest caz, autonelarea este


o binecuvntare. Nici Bobby, nici Julie nu erau oameni care s
vad totul n negru. Amndoi tiau s se bucure de via, chiar
dac nu acceptau iluzia nemuririi, care servete majoritii drept
pavz mpotriva inimaginabilului. Faptul c erau contieni se
exprim nu n team sau depresii, ci n decizia ferm de a nu-i
pierde vremea ntr-un vrtej de activiti inutile i de a gsi o
modalitate pentru a fnana lungi perioade de timp petrecute n
propriul lor cmin linitit.
n timp ce prul castaniu i flutura n vnt, Julie privi cu ochii
ntredeschii orizontul care se acoperea cu o lumin dulce-aurie,
o dat cu coborrea soarelui.
Ceea ce l sperie pe Thomas la gndul ieirii n lume sunt
oamenii, prea muli oameni. Dar ar f fericit ntr-o csu pe
malul oceanului, cu o plaj linitit i puini oameni. Sunt
convins c ar f.
Va f, o asigur Bobby.
Pn cnd o s avem o agenie sufcient de mare pentru a o
vinde, Coasta de Sud va f cam scump. Dar i la nord de Santa
Barbara e frumos.
Coasta e lung, spuse Bobby, apucnd-o de mijloc. Vom reui
s gsim un loc i n sud. i vom avea timp s ne bucurm de el.
Nu vom tri la nesfrit, dar suntem tineri. Mai avem destui ani
pn cnd ne vom scrie numele pe cruci.
Dar i aminti forul ru prevestitor care l strbtuse n acea
diminea, dup ce fcuser dragoste, sentimentul c, n lumea
btut de valuri, exista ceva machiavelic pregtindu-se s i-o ia
pe Julie.
89

Soarele atinsese linia orizontului i ncepuse s se contopeasc,


ncet, cu ea. Lumina aurie, devenind treptat portocalie i apoi
sngerie. Iarba i buruienile nalte din spatele lor foneau n
btaia vntului, iar Bobby privi peste umr vrtejurile de nisip
care urcau dealul dintre plaj i parcare, precum nite stafi
strvezii, scpate din cimitire o dat cu asfnitul. Venind din est,
un val de ntuneric se prvlea asupra lumii. Atmosfera devenise
cu adevrat rece.
18
Candy dormi toat ziua, n dormitorul din fa, care fusese al
mamei lui, respirnd parfumul ei special. De dou sau de trei ori
pe sptmn, turna cu grij dou-trei picturi din parfumul ei
preferat - Chanel nr. 5 - pe o batist alb cu dantel, pe care o
punea pe noptier, lng peria i pieptenul argintii, aa nct fecare inspiraie i reamintea de ea. Cteodat, cnd se trezea ca
s-i aranjeze perna sau s-i strng ptura n jurul su, aroma
parfumului l adormea, de parc ar f fost un tranchilizant; de
fecare dat se ntorcea fericit la visele lui.
Dormea n pantaloni de trening i n tricou, pentru c i era
greu s-i gseasc o pijama pe msur i pentru c era prea pudic, ca s doarm dezbrcat sau chiar n chiloi. l stnjenea
propria-i goliciune, chiar i atunci cnd nu-l vedea nimeni.
Strlucirea soarelui de iarn sclda lumea exterioar n tot
cursul acelei dup-amieze de joi, fr s rzbeasc ns prin jaluzelele cu modele de flori i prin perdelele trandafrii, ce strjuiau
cele dou ferestre. n cele cteva ocazii n care se trezi, Candy nu
vzu dect strlucirea de perl a oglinzii de pe toalet i scnte90

ierile ramelor argintii ale fotografilor de pe noptier. Ameit de


somn i de parfumul proaspt pus pe batist, i imagin cu uurin c mult iubita lui mam se afla n balansoarul ei,
veghindu-l, i se simi n siguran.
Se trezi de tot cu puin timp nainte de asfnit i rmase, o
vreme, ntins, cu minile mpreunate la ceaf, privind spre
acoperiul baldachinului care se nla deasupra patului; nu l
putea vedea, dar tia c se afl acolo i contempla cu ochii minii
modelul cu boboci de trandafr al pnzei. Se gndi mai nti la
mama sa, la vremurile bune care trecuser pentru totdeauna, i
apoi se gndi la fata, la biatul i la femeia pe care i omorse cu
o noapte n urm. ncerc s-i aminteasc gustul sngelui lor,
dar amintirea aceea era mai puin intens dect cele referitoare
la mama sa.
Dup o vreme, aprinse lampa de pe noptier i i plimb
privirea prin camera care avea o familiaritate linititoare: tapet
cu boboci de trandafr, cearafuri cu boboci de trandafr, jaluzele
cu boboci de trandafr, perdele i covoare cu boboci de trandafr,
patul, noptiera i scrinul, toate din mahon nchis. Dou pturi de
ln - una verde ca frunzele unui trandafr, cealalt de nuana
unei petale - nveleau braele balansoarului.
Intr n baia alturat, ncuie ua i verifc dac era nchis.
Singura lumin venea de la neoanele de deasupra chiuvetei, cci
acoperise de mult geamul cu vopsea neagr.
O clip, i studie faa n oglind, pentru c i plcea cum arta.
O recunotea pe mama lui n acea fa. Avea prul ei blond, att
de deschis, nct prea alb, i ochii de un albastru intens. Faa
lui era coluroas, cu trsturi ferme, lipsite de frumuseea i de
blndeea mamei, dar avea buzele la fel de generoase ca ale ei.
91

Cnd se dezbrc, evit s se uite n jos. Era mndru de umerii


i de braele lui puternice, de pieptul lat i de picioarele musculoase, dar cea mai mic privire aruncat sexului l fcea s se
simt murdar i un pic bolnav. Se aez pe toalet ca s urineze,
pentru a nu f nevoit s se ating. n timpul duului, nainte de a
se spuni ntre picioare, i punea o mnu fr degete, pe care
o cususe din crpe, pentru ca mna sa s nu fe nevoit s ating
carnea infam de mai jos.
Dup ce se spl i se mbrc - osete, tenii, raiai gri-nchis,
cma neagr -, prsi fr tragere de inim adpostul sigur
oferit de camera mamei sale. Se lsase noaptea, i holul de la etaj
era prost luminat de dou becuri slabe, ce atrnau dintr-o lustr,
acoperit de praf i creia i lipseau jumtate din ornamentele de
cristal. n stnga, era scara. n dreapta, se aflau camera surorilor
sale, vechea lui camer i cealalt baie, ale cror ui erau
deschise; nu venea nici o lumin din direcia lor. Podeaua de
stejar scri, iar carpeta uzat nu estompa deloc sunetul. Se
gndea, uneori, s fac o curenie general prin restul casei, i
poate chiar s cumpere cteva carpete noi i vopsea proaspt;
dar, cu toate c meninea o curenie ireproabil n camera
mamei sale, nu se simea ndemnat s investeasc bani i timp n
restul casei, iar surorile lui nu erau nici interesate de a f
gospodine, i nici nzestrate cu asemenea caliti.
Zgomotul de pai moi i vesti apropierea pisicilor, i se opri
naintea scrilor, de team s nu peasc pe lbuele sau pe
cozile lor n timp ce nvleau n holul de la etaj. O clip mai
trziu, ajunser la treapta de sus i ncepur s roiasc n jurul
lui: erau douzeci i ase, dac ultimul lui recensmnt nu se
perimase. Unsprezece erau negre, mai multe erau ciocolatii,
92

cenuii sau de culoarea tutunului, dou erau aurii i numai una


era alb. Violet i Verbina, surorile sale, preferau pisicile ct mai
nchise la culoare.
Animalele se ngrmdir n jurul lui, clcndu-l pe pantof,
frecndu-i-se de picioare i nconjurndu-le cu cozile. Printre ele
se aflau dou angore, o abisinian, o manx bearc, o maltez i
una cu pete negre i galbene, dar cele mai multe erau pisici
comune, fr o descenden mgulitoare. Unele aveau ochii verzi,
altele galbeni, albatri sau argintii, i toate l priveau cu mare
interes. Nici una nu torcea sau mieuna; inspecia lor se desfur
ntr-o linite total.
Lui Candy nu-i plceau pisicile n mod deosebit, dar le tolera
att pentru c aparineau surorilor sale, ct i pentru c erau un
fel de prelungiri ale acestora. Dac le-ar f lovit sau le-ar f vorbit
cu asprime, ar f fost ca i cum ar f dat n surorile lui, i nu
putea s fac asta, deoarece mama i ceruse pe patul de moarte
s aib grij de fete i s le apere.
n mai puin de un minut, pisicile i ndeplinir misiunea i,
toate ca una, se ndeprtar. Fonindu-i cozile i flexndu-i
muchii de feline, pisicile deflar pe lng el i coborr scrile,
de parc ar f fost o singur fin.
Pn s ajung el la prima treapt, pisicile erau deja la parter
i cotir, ieind din raza lui vizual. Cobor n holul de jos i nu
mai gsi nici o pisic. Strbtu salonul neluminat i mirosind a
rnced. Mireasma de rou se revrsa din bibliotec, ale crei rafturi erau pline de romane de dragoste prfuite, care-i plcuser
att de mult mamei sale, iar cnd trecu prin sufrageria slab
luminat, simi mizeria sub picioare.
93

Violet i Verbina se aflau n buctrie. Erau gemene identice:


blonde, piele alb i fr cusur, ochi albatri ca de porelan,
frunte neted, pomei nali, nas drept cu nri delicate, buze
roii, care nu aveau nevoie de ajutorul rujului, i dini mici i
egali, la fel de albi ca ai pisicilor.
Candy ncerca s-i iubeasc surorile, dar nu reuea. De dragul
mamei sale, nu putea s le antipatizeze, aa c rmnea neutru,
mprind casa cu ele, fr s formeze o adevrat familie. Le
considera prea slabe, delicate i aproape fragile, cam palide, ca
finele care vd rareori lumina zilei - lumin care, de fapt, tot
att de rar le nclzea, cci nu prea ieeau afar. Minile lor
micue erau bine ngrijite, ntruct se dichiseau permanent, de
parc ar f fost i ele pisici; dar lui Candy, degetele surorilor i se
preau excesiv de lungi, nefresc de flexibile i de agile. Mama lor
fusese robust, cu trsturi ferme i cu un ten sntos, iar
Candy se ntreba, adesea, cum de putuse o femeie att de
energic s dea natere acestei perechi palide.
Gemenele aternuser ase pturi groase, una peste alta,
ntr-un col al buctriei, pentru a crea o zon ntins, n care
pisicile s Poat sta comod, dei numrul mare de pturi se
explica prin aptul c i Violet, i Verbina edeau pe podea,
printre ele, uneori chiar ore n ir. Cnd Candy intr n camer,
le gsi lungite pe jos, nconjurate de pisici, innd cteva n
poal, iar Violet i pilea unghiile Verbinei. Nici una dintre ele
nu-i ridic privirea, dei, bineneles, l salutaser deja prin
intermediul pisicilor. Verbina nu spusese niciodat nimic n
prezena lui Candy, n toi cei douzeci i cinci de ani ai
existenei sale (gemenele erau cu patru ani mai mici dect el),
94

dar acesta nu cunotea cauza tcerii ei - nu putea, sau nu voia s


vorbeasc, sau poate se jena s vorbeasc n prezena lui.
Rmase lng frigider, privindu-le cum stteau aplecate cu
grij asupra minii Verbinei, i se gndi c era poate nedrept s
le judece aa cum o fcea. Ali brbai le-ar f putut gsi atrgtoare, n felul lor aparte. Dei membrele acestora i se preau
prea subiri, bnuia c alii le-ar putea considera suple i erotice,
ca picioarele dansatoarelor sau braele acrobatelor. Pielea lor era
alb ca laptele i aveau snii plini. Avnd n vedere c, prin
graia cerului, era scutit de orice interes privind sexul, nu era
califcat s fac aprecieri asupra frumuseii lor.
n general, puneau pe ele ct mai puine haine, ct de puine
suporta el s vad nainte de a le ordona s se mbrace mai bine.
Menineau o cldur excesiv n timpul iernii i, de cele mai
multe ori, erau mbrcate ca i acum: n tricouri i pantaloni
scuri sau chiloei, fr s-i acopere braele sau picioarele i fr
s se ncale. Numai camera mamei sale, care era acum a lui, era
mai rcoroas, pentru c nchidea nclzirea.
ncet, cu grij, Violet pilea unghia de la degetul mare al
Verbinei, i ambele priveau cu atta intensitate, de parc ar f
putut descifra cele mai adnci sensuri ale vieii n curba de
semilun a unghiei.
Candy atac frigiderul, lund o bucat de unc conservat, un
pachet de cacaval, mutar, murturi i o litr de lapte. Dintr-un
dulpior i scoase o pine i se aez ntr-un scaun cu sptar
drept, la masa nglbenit de vreme.
Masa, scaunele, dulapurile i lemnria fuseser, odinioar, de
un alb-strlucitor, dar nu mai fuseser vopsite nc dinainte de
moartea mamei sale. Acum erau glbui, i chiar cenuii pe la col95

uri i ncheieturi, fsurate de trecerea timpului. Tapetul cu


margarete era soios i cojit n cteva locuri, iar perdelele din
creton, pline de grsime i de praf, atrnau moi.
Candy nfulec dou sandviuri groase cu unc i cacaval.
Bu laptele direct din cutie.
Brusc, cele douzeci i ase de pisici, care sttuser ntinse
languros lng gemene, se ridicar n picioare, se ndreptar
ctre uia confecionat special pentru ele, din partea interioar
a uii mari de la buctrie, i ieir afar n mod organizat.
Evident, sosise momentul s-i fac toaleta. Violet i Verbina nu
puteau suferi mirosul cutiilor cu nisip.
Candy nchise ochii i lu o nghiitur lung de lapte. L-ar f
preferat la temperatura camerei, sau mcar cldu. Avea un uor
gust de snge, dei nu era la fel de plcut aromat; ar f semnat
i mai mult cu sngele, dac nu ar f fost rece.
Pisicile se ntoarser n cteva minute. Verbina sttea acum
lungit pe spate, cu capul sprijinit de o pern, cu ochii nchii,
micndu-i buzele de parc ar f vorbit singur, dei nu-i ieea
din gur nici un sunet. ntinse i cealalt mn frav, pentru ca
sora ei s o poat ngriji cu meticulozitate i pe aceasta.
Picioarele ei lungi i suple erau ndeprtate, i Candy putea s se
uite ntre coapsele acesteia. Purta doar un tricou i nite chiloei
de culoarea piersicii, care, mai degrab, i accentuau dect i
ascundeau feminitatea. Pisicile tcute roir n jurul ei, i o
acoperir, privindu-l acuzator, de parc, find mai pudice dect
ea, tiau c o privise.
i cobor pleoapele, studiind frimiturile de pe mas.
Frankie a fost aici, spuse Violet.
96

La nceput, se simi mai mirat de faptul c vorbise, dect de


ceea ce spusese. Apoi, semnifcaia cuvintelor l izbi, de parc era
un clopot de alam lovit de un ciocan. Se ridic att de brusc,
nct rsturn scaunul.
A fost aici? n cas?
Nici pisicile, nici Verbina nu tresrir la zgomotul scaunului
trntit, sau la tonul su aspru. Stteau lungite, somnolente.
Afar, zise Violet, eznd nc pe podea, lng sora ei, i
meterind la unghiile acesteia. Avea o voce joas, aproape
optit: Se uita la cas de dup gardul viu.
Candy privi, prin fereastr, n noapte.
Cand?
Pe la patru.
De ce nu m-ai trezit?
N-a stat mult. Niciodat nu st mult. Un minut sau dou,
apoi pleac. Se teme.
L-ai vzut?
tiam c e acolo.
N-ai ncercat s-l opreti?
Cum s o f fcut? ntreb cu o voce iritat, dar nu mai puin
seductoare ca nainte. Dar pisicile s-au dus dup el.
L-au rnit?
Un pic. Nu prea tare. A omort-o ns pe Samantha.
Pe cine?
Pe srmana noastr pisicu. Pe Samantha.
Candy nu cunotea numele pisicilor. Nu se gndise la ele ca
find mai multe animale, ci, mai degrab, ca la o singur fin,
ele micndu-se, adesea, ca una, prnd s gndeasc toate
acelai lucru deodat.
97

A omort-o pe Samantha. A dat-o cu capul de unul dintre


stlpii de piatr din captul aleii, zise Violet i ridic, n sfrit,
privirea de la mna surorii sale. Ochii ei preau de un albastru
mai deschis, oelit. Vreau s-i faci ru, Candy. S-l doar foarte
tare, aa cum a durut-o pe pisicu. Nu-mi pas c e fratele
nostru...
Nici nu mai e fratele nostru, dup cte a fcut, spuse Candy,
furios.
Vreau s-i faci ce i-a fcut i el srmanei noastre Samantha.
S-l zdrobeti, Candy, s-i zdrobeti capul, s i-l spargi pn
cnd ncep s-i curg creierii.
Continu s vorbeasc ncet, dar pe el l rscoleau cuvintele ei.
n unele momente, ca acum, cnd vocea lui Violet era chiar mai
senzual ca de obicei, prea s-i influeneze nu numai urechile, ci
i se strecura n cap, unde i se aeza pe creier ca o pcl, ca o
cea.
Vreau s-l calci n picioare, s-l loveti i s-l rupi n buci,
pn cnd nu-i mai rmne un os ntreg, i s-i scoi ochii. Vreau
s-i par ru c a rnit-o pe Samantha.
Candy se scutur.
Dac pun mna pe el, sigur c o s-l omor, dar nu din cauza
pisicii voastre. Ci pentru ceea ce i-a fcut mamei. Nu-i aminteti
ce i-a fcut? Cum a putea s m rzbun din cauza unei pisici,
cnd nici dup atia ani, nu l-am fcut s plteasc pentru
mama?
Simindu-se afectat, Violet, i ntoarse faa de la el i tcu.
Pisicile se scurser de pe corpul lungit al Verbinei.
Violet se ntinse, jumtate pe sora ei, jumtate lng ea. i
puse capul pe snii Verbinei. Picioarele lor goale erau nlnuite.
98

Ieind ntructva din starea ei de trans, Verbina ncepu s


mngie prul mtsos al surorii sale.
Pisicile revenir i se ghemuir lng cele dou gemene, oriunde gseau un locor cald.
Frank a fost aici, spuse Candy cu voce tare, dar mai mult
pentru sine, iar minile i se ncletar n pumni.
n el se nscu furia, ca un vnticel care ncepe s se roteasc n
largul mrii i care, n scurt timp devenea un uragan. Dar furia
era un sentiment pe care nu i-l putea permite; trebuia s se
controleze. Furtuna turbrii lui ar f fcut s ncoleasc
seminele nevoilor sale ascunse. Mama lui ar f fost de acord cu
uciderea lui Frank, moartea acestuia find n folosul familiei.
Dar, dac Candy ar f ngduit ca enervarea sa s se transforme
n furie, iar apoi nu l-ar f putut gsi pe Frank, atunci ar f
trebuit s omoare pe altcineva, ntruct nevoia ar f devenit
insuportabil. Mama sa din ceruri s-ar f ruinat i, o vreme,
i-ar f ntors faa de la el, nu l-ar mai f recunoscut drept fu.
Ridicnd privirea spre tavan, ctre cerul nevzut i locul de la
Curtea lui Dumnezeu, unde slluia mama lui, Candy zise:
O s fe bine. Nu-mi voi iei din fre, zu c nu.
Plec de lng surorile lui i de lng pisici i iei s vad dac
Frank lsase vreo urm lng tufurile de Eugenia sau la
stlpul unde o omorse pe Samantha.
19
Bobby i Julie cinar la Ozzie's, apoi trecur n barul alturat.
Muzica era asigurat de Eddie Day, care avea o voce dulce i
supl; cnta melodii contemporane, dar i unele din anii cincizeci
99

i nceputul anilor aizeci. Nu era ca n marile orchestre, dar


unele rock'n'roll-uri aveau un ritm de swing. Puteau s danseze
swing pe Dream Lover, rumba pe La Bamba i cha-cha-cha pe
piesele disco care se mai strecurau n repertoriul lui Eddie, aa
c se simir bine.
Ori de cte ori era posibil, Julie prefera s danseze dup ce l
vizita pe Thomas la Cielo Vista. Captivat de muzic, innd
ritmul, concentrat asupra micrilor dansului, putea s uite tot:
chiar i sentimentele de vinovie, chiar i tristeea. Nimic
altceva nu o putea elibera att de total. i lui Bobby i plcea s
danseze, n special swing. Apropie-te, deprteaz-te, schimb
locurile, prinde minile, pirueta, apropie-te, deprteaz-te,
schimb locurile i tot aa... Muzica alina, dar numai dansul avea
puterea s umple inima de bucurie i s anestezieze prile
sufletului care erau lovite.
n timpul pauzei fcute de orchestr, Bobby i Julie sorbeau
bere la o mas situat la marginea ringului de dans. Vorbir
despre orice n afar de Thomas, i, n cele din urm, ajunser la
Vis - i anume cum o s-i mobileze vila de pe malul oceanului
dac ajungeau vreodat s o cumpere. Se gndir s nu
cheltuiasc o avere pe mobil i czur de acord c i puteau
permite cteva piese din epoca swing-ului: poate un ifonier Art
Deco din marmur i bronz, proiectat de Emile-Jacques
Rhulmann, i n mod clar un tonomat Wurlitzer.
Modelul 950, spuse Julie. Era minunat. Lmpi n form de
balonae. Gazele n plin salt pe peretele din fa.
Nu exist mai mult de patru mii. Din vina lui Hitler. Fabrica
Wurlitzer s-a reproflat pe armament. i modelul 500 e drgu, i
700.
100

Drgue, dar nu ca 950.


Dar nu sunt nici aa de scumpe ca un 950.
i numeri argintii cnd e vorba despre frumuseea absolut?
Wurlitzer-ul 950, frumuseea absolut? ntreb el.
Exact. Ce altceva ar putea f?
Pentru mine, tu eti frumuseea absolut.
Frumos din partea ta, zise ea, dar eu continui s-mi doresc
Wurlitzer-ul 950.
Adic eu nu sunt frumuseea absolut pentru tine? spuse el,
clipind des.
Pentru mine nu eti dect un individ difcil, care vrea s m
mpiedice s am un Wurlitzer 950, rspunse ea, prinzndu-se n
joc.
Ce-ai zice de un Seeburg? Un Packard Pla-mor? Bine. Atunci
un Rock-ola?
Rock-ola a construit tonomate frumoase, accept ea. Vom
cumpra unul dintre ele i un Wurlitzer 950.
Arunci banii ca un marinar beat.
Soarta mea era s fu bogat. Greeala e a berzelor. Nu m-au
predat familiei Rockefeller.
Nu i-ar plcea s pui mna pe barza aia acum?
Am fcut-o cu muli ani n urm. Am gtit-o i am mncat-o
n Ajunul Crciunului. A fost delicioas, dar tot a vrea s fu o
Rockefeller.
Eti fericit? ntreb Bobby.
n al noulea cer. i nu doar din cauza berii. Nu tiu de ce, dar
m simt mai bine azi dect m-am simit de secole. Cred c vom
obine ceea ce ne-am propus, Bobby. Cred c ne vom retrage
devreme i vom tri o via lung i fericit la malul oceanului.
101

Zmbetul lui dispruse n timp ce ea vorbea. Acum era


ncruntat.
Ce-i cu tine, morocnosule? ntreb Julie. Bobby sorbi din
bere.
Vezi, tu crezi c totul va f bine, dar eu am un sentiment
neplcut, rspunse el.
Tu? Eternul optimist?
Bobby continu s stea ncruntat.
Poate ar trebui s rmi la birou o vreme i s lai munca de
teren.
De ce?
Din cauza sentimentului meu neplcut.
Care e c?
C te voi pierde.
ncearc numai.
20
Cu bagheta sa invizibil, vntul dirija corul de oapte al vegetaiei. Tufele dese de Eugenia formau un zid de peste doi metri
de-a lungul a trei laturi ale proprietii de dou hectare, i ar f
fost mai nalte dect casa, dac nu le-ar f tuns Candy de dou ori
pe an, cu foarfecele electrice.
Deschise poarta de fer, care-i venea pn la bru, i trecu
printre cei doi stlpi de piatr, ajungnd pe pietriul din dreptul
drumului districtual. n stnga sa, oseaua pavat, cu dou
benzi, erpuia nc vreo civa kilometri n sus ctre dealuri. n
dreapta sa, cobora brusc spre rmul ndeprtat, trecnd pe
lng casele aezate pe loturi din ce n ce mai mici pe msur ce
102

se apropiau de ocean, pn cnd ajungeau ca n ora s fe de


zece ori mai mici dect domeniul Pollard. Pe msur ce oseaua
cobora ctre apus, luminile se ngrmdeau din ce n ce mai
mult, apoi se opreau abrupt, ca n faa unui zid negru: acel zid
era format din cerul de noapte i din ntinderea ntunecat a
oceanului adnc i rece.
Candy se mic de-a lungul gardului viu, pn cnd simi c
ajunsese n dreptul locului n care sttuse Frank. ntinse ambele
mini, lsnd frunzele btute de vnt s se zbat n palmele lui
mari, de parc vegetaia ar f putut s-i transmit vreo urm
psihic a scurtei vizite a fratelui su. Nimic.
Desprind crengile, se uit, prin golul astfel format, la casa ce
prea mai mare noaptea, de parc ar f avut optsprezece sau
douzeci de camere, n loc de zece. Ferestrele din fa erau
neluminate; de-a lungul unei laturi, mai n spate, acolo unde
lumina era fltrat de perdelele soioase, o fereastr a buctriei
reflecta o strlucire glbuie. Dac nu ar f fost acea lumin, casa
ar f prut abandonat. O parte din ornamentaia victorian se
scorojise i czuse din dreptul streinii. Acoperiul prispei era
lsat, cteva dintre barele de susinere erau rupte, iar scrile
erau cocovite. Chiar i la lumina lunii aflate n primul ptrar
putea s vad ct de necesar ar f fost vopsirea casei: n multe
locuri se vedea lemnul, iar vopseaua care mai rmsese era fe
cojit, fe la fel de sidefe ca pielea unui albinos.
Candy ncerc s se pun n locul lui Frank, s neleag de ce
se tot ntorcea acesta. Frank se temea de Candy, i pe bun dreptate. Se temea i de surorile sale, i de toate amintirile cu care l
copleea casa, aa c ar f trebuit s se in departe. Dar se
furia napoi frecvent, cutnd ceva - poate c nici el nu tia ce.
103

Frustrat, Candy ls crengile s revin n poziia iniial, se


ntoarse de-a lungul gardului viu i se opri n dreptul unui stlp,
apoi n dreptul celuilalt, cutnd locul n care Frank se luptase
cu pisicile i n care zdrobise capul Samanthei. Dei era mult mai
blnd acum, vntul uscase sngele de pe pietre, i noaptea
ascundea petele. Cu toate acestea, Candy era sigur c poate gsi
locul omorului. Atinse stlpul, de sus n jos, pe toate cele patru
laturi, de parca s-ar f ateptat ca o poriune a lui s fe sufcient
de ferbinte ca s-i ard pielea. Dar, dei parcurse rbdtor
conturul pietrelor aspre i al anurilor n beton, trecuse prea
mult timp: nici chiar talentele lui excepionale nu reuir s
gseasc urma aurei fratelui su.
Merse grbit pe aleea crpat i deteriorat, prsi noaptea
rece i ptrunse nc o dat n cldura nbuitoare a casei, n
buctrie, acolo unde surorile sale edeau pe paturile din colul
pisicilor. Verbina era n spatele lui Violet, innd ntr-o mn un
pieptene i n cealalt o perie, aranjnd prul decolorat al surorii
ei.
Unde e Samantha? ntreb Candy.
nclinndu-i capul i privindu-l nedumerit, Violet rspuse:
i-am mai zis. E moart.
Unde e cadavrul?
Aici, preciza Violet, fcnd un gest larg cu mna i indicnd
felinele tcute, tolnite sau ghemuite n jurul ei.
Care dintre ele? ntreb Candy.
Jumtate dintre pisici stteau att de ncremenite, nct
oricare dintre ele ar f putut s fe cea moart.
Toate, zise Violet. Acum, toate sunt Samantha.
104

Candy se temuse de asta. De fecare dat cnd una dintre pisici


murea, gemenele le strngeau pe celelalte n cerc, puneau
cadavrul n centru i le ordonau, fr cuvinte, s se
mprteasc din carnea celei moarte.
La naiba! zise Candy.
Samantha este nc vie, face nc parte din noi, zise Violet.
Vocea ei era la fel de joas i de optit ca mai nainte, dar mai
vistoare ca de obicei. Nici una dintre pisicuele noastre nu ne
prsete vreodat cu adevrat. O parte din ea... sau din el...
rmne n fecare dintre noi... i, astfel, devenim toate mai
puternice, mai puternice i mai pure, i vom f mereu mpreun,
ntotdeauna.
Candy nu ntreb dac i surorile lui participaser la festin,
pentru c tia deja rspunsul. Violet i linse colurile buzelor, de
parc i-ar f amintit gustul: o clip mai trziu, Verbina i umezi
i ea buzele cu limba.
Uneori, Candy avea impresia c gemenele fac parte dintr-o cu
totul alt specie dect el, cci nu reuea dect rareori s le
uieleag atitudinea i comportamentul. Iar atunci cnd l
priveau (Verbina, mereu n tcere), faa i ochii lor nu-i
dezvluiau nimic din gndurile sau sentimentele proprii; erau la
fel de imposibil de ptruns ca privirile pisicilor.
Nu putea dect s intuiasc n mod vag legtura care exista
ntre gemene i pisici. Era darul binecuvntat fcut de mama lor,
aa cum numeroasele lui talente erau motenirea pe care ea i-o
lsase cu generozitate. De aceea, nu-i punea problema dac e
bine sau nu.
Dar ar f vrut s-o bat pe Violet, pentru c nu-i pstrase cadavrul. tia c Frank l atinsese, c ar f putut s-i fe de folos lui
105

Candy, dar nu i-l pstrase i nici nu venise s-l trezeasc mai


devreme. Simea nevoia s-o zdrobeasc, dar nu putea s le fac
nici un ru surorilor sale; trebuia s aib grij de ele i s le protejeze. Mama lui l supraveghea.
Bucile care nu au putut f mncate unde sunt? ntreb el.
Violet gesticula n direcia uii de la buctrie.
Aprinse lumina de afar i pi pe prispa din spate. Mici
fragmente de oase i vertebre erau aruncate ca nite zaruri
diforme pe podeaua nevopsit. Numai dou laturi ale prispei
erau deschise, casa le nconjura pe celelalte dou, i n colul n
care se ntlneau pereii casei, Candy gsi o bucat din coada
Samanthei i smocuri de blan, mpinse acolo de vnt. Craniul pe
jumtate zdrobit se afla pe prima treapt de sus. l nha i iei
pe gazonul nengrijit.
Vntul, care slbise n tot cursul dup-amiezii, se opri brusc.
Aerul rece ar f adus i sunete de la mare distan, dar noaptea
era mut.
n general, Candy putea s ating un obiect i s spun cine l
atinsese recent. Uneori, putea s vad chiar i unde s-au dus unii
dintre acei oameni dup ce au lsat obiectul din mn, i, dac i
cuta, i gsea ntotdeauna acolo unde l condusese clarviziunea
sa. Frank omorse pisica, iar Candy sperase ca atingerea rmielor ei s-i declaneze viziunea interioar, care l-ar pune din
nou pe urmele fratelui su.
Craniul spart nu mai avea nici un fricel de came, iar coninutul
i fusese, de asemenea, golit. Curat complet, lins pe toate feele
i uscat de vnt, putea s fe luat drept o parte dintr-o fosil
rmas din vremuri imemoriale. Mintea lui Candy nu se umplu
106

cu imagini ale lui Frank, ci cu cele ale pisicilor i ale surorilor


sale; n cele din urm, arunc easta, dezgustat.
Frustrarea i ntei suprarea. Simea cum crete nevoia n
interiorul lui. Nu ndrznea s o lase s nfloreasc... dar a-i
opune rezisten era infnit mai greu dect a rezista n faa
farmecelor femeilor sau a altor pcate. l ura pe Frank. l ura
att de tare, att intens, i l urse cu atta nverunare n
decursul ultimilor apte ani, nct nu suporta gndul c pierduse
un prilej de a-l distruge. Nevoia...
Czu n genunchi, pe gazonul plin de buruieni. i strnse
pumnii, se ncovoie i i nclet dinii, ncercnd s se
transforme n stnc - o mas inert, care nu putea f micat
nici un centimetru de cea mai urgent nevoie, care nu putea f
clintit nici ct un fr de pr de cea mai disperat necesitate, cea
mai insistent foame, cea mai arztoare dorin. Se rug mamei
sale s-i dea putere. Vntul ncepu s sufle din nou, i el credea
c c e un vnt diavolesc, care avea s-l duc n ispit, aa c se
trnti la pmnt i i nfpse degetele n solul moale. Repetnd
numele sfnt al mamei sale - Roselle -, optindu-l n rn i n
iarb, iar i iar, dorind cu disperare s curme germinarea nevoii
din el. Apoi plnse. Apoi se ridic. i plec la vntoare.
21
Frank se duse la cinematograf i vzu un flm, dar nu reui s
se concentreze asupra subiectului. Cin la El Torito, fr a avea
poft de mncare; bg pe gt enchilada i orezul de parc ar f
vrt combustibil ntr-un furnal. Vreo cteva ore conduse la
ntmplare, ntre zona de mijloc i cea sudic a Oregonului,
107

findc, deocamdat, micarea prelungit i oferea mai mult


siguran. n cele din urm, se ntoarse la motel.
Continu s testeze zidul ntunecat din mintea sa, n spatele
cruia se ascundea ntreaga lui via. Cuta de zor o sprtur
mic, prin care s-i zreasc amintirile. Era sigur c, dac ar
putea gsi o singur fsur, faada amneziei sale s-ar prbui.
Bariera era ns neted i fr cusur.
nchise lumina, dar nu reui s adoarm. Vntul Sfnta Ana se
mblnzise. Nu putea s dea vina pe zgomotul vntului pentru
insomnia sa.
Dei cantitatea de snge de pe cearafuri fusese minim, i dei
se uscase de cnd se trezise n ziua aceea, hotr c numai
gndul de a dormi n cearafurile ptate de snge era cel care l
chinuia. Aprinse lampa, dezveli patul, ddu drumul la nclzire,
se ntinse la loc n ntuneric i ncerc s doarm fr
aternuturi. Inutil.
i spuse c amnezia - mpreun cu sentimentele de singurtate
i de izolare pe care le provoca - era cea care nu-l lsa s doarm.
Cu toate c exista ceva adevr n asta, tia c se pclete singur.
Adevratul motiv al insomniei sale era frica. Frica de locul n
care s-ar putea duce, dac avea s mearg iari n somn. Frica
de ce ar putea s fac. Frica de ce ar putea s gseasc n
minile sale cnd s-ar trezi.
22
Derek dormea n cellalt pat, sforind ncet. Thomas nu putea
s adoarm. Se ridic i se apropie de fereastr, uitndu-se
afar. Luna dispruse. ntunericul era foarte adnc.
108

Nu-i plcea noaptea. l speria. i plceau soarele i florile strlucitoare, i iarba verde, i nemrginirea cerului albastru, aezat
ca un capac peste lume, care ine totul pe pmnt i n ordine.
Noaptea, culorile dispreau, iar lumea era goal, de parc cineva
ar f scos capacul i ar f lsat s intre vidul, i te uitai la vid, i
simeai c s-ar putea s dispari precum culorile, ridicndu-te
deasupra lumii, iar dimineaa, cnd capacul o s fe pus la loc, tu
nu o s mai f acolo, ci altundeva, i nu o s te mai poi ntoarce
niciodat. Niciodat.
Pipi fereastra. Geamul era rece.
Ar f vrut s poat dormi. De obicei, dormea fr probleme. Nu
i n aceast noapte.
Era ngrijorat pentru Julie. ntotdeauna era puin ngrijorat
pentru ea. Aa trebuia s fe un frate. Dar acum nu simea o
grij mrunt. Simea una mare de tot.
ncepuse chiar n dimineaa aceea. Un sentiment. Nu unul
plcut. Unul neplcut. Neplcut de straniu. Neplcut de nspimnttor. Ceva ru de tot avea s i se ntmple lui Julie, i
sugera sentimentul. Thomas era att de nelinitit, nct ncerc
s o avertizeze. i televiza un avertisment. I se explicase c
imaginile, vocile i muzica de la televizor erau trimise prin aer,
i, la nceput, crezuse c era o minciun, c ncercau s-i rd
de el, pentru c era prost, c se ateptau ca el s cread chiar
orice. Apoi ns Julie i spusese c era adevrat, aa c, uneori,
ncerca s-i televizeze gndurile ctre ea, pentru c, dac pot f
trimise imagini i melodii prin aer, atunci ar trebui s fe uor s
trimii i gnduri. Fii atent Julie, i televiza el. Ai grij, fi
atent, se va ntmpla ceva ru!
109

De obicei, atunci cnd simea ceva despre cineva, acel cineva era
Julie. tia cnd e fericit sau trist. Cnd i era ru, se ghemuia
n pat i i punea minile pe burt. ntotdeauna tia cnd venea
s-i fac o vizit.
Simea unele lucruri i n legtur cu Bobby. Nu se ntmplase
de la nceput. Cnd Julie l adusese prima oar pe Bobby,
Thomas nu simise nimic. Dar, ncetul cu ncetul, ncepuse s
perceap mai mult. Acum, simea aproape la fel de multe despre
Bobby ca i despre Julie.
Simea, uneori, cte ceva i despre ali oameni. Cum ar f
Derek. Cum ar f Gina, o alt persoan din clinic, atins de sindromul lui Down. Sau civa membri ai personalului i cteva surori suplinitoare. Dar nu simea nici pe jumtate din ce simea n
privina lui Bobby i a lui Julie. Se gndea c, probabil, cu ct
iubea mai mult pe cineva, cu att percepea mai multe - tia mai
multe - despre acea persoan.
Uneori, cnd Julie i fcea griji n privina lui, Thomas i
dorea foarte mult s-i spun c tie ce simte ea i c el este bine.
Cci, dac ea ar f tiut c el nelege, ar f fost mai fericit. Dar
nu avea vocabularul necesar. Nu putea s explice cum sau de ce
tie, cteodat, ce simt ceilali. i nu ncerca s le spun, findc
se temea s nu par prost.
Era prost. tia asta. Nu chiar aa de prost ca Derek, care era
foarte drgu, un bun tovar de camer, dar foarte lent. Unii
aa spuneau, lent, n loc de prost, atunci cnd vorbeau de fa
cu tine. Julie nu fcea aa niciodat. Nici Bobby. Dar alii
spuneau lent i credeau c tu nu te prinzi. Aveau i cuvinte mai
complicate, i pe alea chiar c nu le nelegea, dar era sigur c
nelegea cuvntul lent. El nu voia s fe prost, nu avusese de
110

ales, i uneori i televiza mesaje lui Dumnezeu, rugndu-l s nu-l


mai lase aa prost, dar fe c Dumnezeu dorea ca el s rmn
aa pentru totdeauna - i de ce ar f vrut? - fe c mesajele nu
ajungeau la destinaie.
Nici Julie nu primea mesajele. Thomas tia mereu atunci cnd
cineva primea mesajele lui televizate. Nu reuise niciodat s
ajung pn la Julie.
Dar, uneori, reuea s-l contacteze pe Bobby, ceea ce era ciudat.
i interesant. Cteodat, cnd Thomas i televiza un mesaj lui
Julie, cel care-l primea era Bobby. Cnd i televizase lui Julie
mesajul...
...Ceva ru se va ntmpla, Julie, vine ceva ru de tot...
...Bobby fusese cel care-l recepionase. Poate pentru c att
Bobby, ct i Thomas o iubeau pe Julie. Thomas nu tia sigur de
ce. Nu-i putea da seama. Dar tia c se ntmpla. Bobby
recepiona.
Thomas sttea acum la fereastr, n pijama, i se uita n noaptea nspimnttoare i-l simea pe Cel Ru acolo, l simea ca
un tremur n snge, ca un for prin oase. Cel Ru era departe,
departe de Julie, dar avea s vin.
Astzi, atunci cnd l vizitase, Thomas ar f vrut s-i vorbeasc
lui Julie despre venirea Celui Ru. Dar nu gsise un mod de a
comunica, astfel nct ea s neleag, i-i era fric s nu spun
prostii. Desigur, i Julie, i Bobby tiau c el e prost, dar nu voia
s debiteze prostii de fa cu ei. De fecare dat cnd se pregtea
s-i vorbeasc despre Cel Ru, uita pur i simplu ce cuvinte s
foloseasc. Avea cuvintele n cap, aliniate, gata s fe rostite, dar,
dintr-o dat, se amestecau, i nu mai putea s le pun n ordine,
111

aa c nu mai reuea s le spun, pentru c ar f ieit doar


cuvinte fr nici un rost, i atunci chiar c ar f prut tare prost.
n plus, nici n-ar f tiut s-i spun ce era Cel Ru. Se gndea c
poate era o persoan, o persoan adevrat i nfricotoare, care
avea s-i fac ceva lui Julie, dar nu l percepea chiar ca pe o
persoan. Era n parte o persoan, dar mai era i altceva. Ceva
care l fcea pe Thomas s-i fe frig nu numai pe dinafar, ci i pe
dinuntru, ca i cnd ar f stat n btaia vntului de iarn i ar f
mncat ngheat n acelai timp.
Tremura.
N-ar f vrut s-i trimit aceste sentimente urte n afar, dar
nici nu putea s ntrerup transmisia, deoarece, cu ct simea
mai multe despre ndeprtatul Ru, cu att i putea preveni mai
bine pe Julie i pe Bobby atunci cnd avea s nu mai fe att de
ndeprtat.
n spatele su, Derek mormi ceva n somn. Azilul era cufundat
n linite. Toi protii dormeau. n afar de Thomas. Cteodat, i
plcea s stea treaz cnd ceilali dormeau. Uneori, asta l fcea
s se simt mai iste dect toi ceilali la un loc, pentru c vedea
lucruri pe care ei nu le vedeau, i afla lucruri pe care ei nu aveau
cum s le tie, cci ei dormeau, iar el nu.
Privi n vidul nopii, i rezem fruntea de geam.
De dragul lui Julie, ncerc s perceap. S-i extind sentimentele n vid. n direcia ndeprtatului.
Se deschise sentimentelor. Tremurului-forului. Un ceva
mare-urt l lovi. Ca un val. Iei din noapte i-l lovi, i-l mpinse
din faa ferestrei, iar el se mpiedic i czu n fund lng pat.
Apoi, nu mai putu s-l simt deloc pe Cel Ru, dispruse, dar
ceea ce simise fusese att de mare i de urt, nct inima i
112

duduia, ngreunndu-i respiraia, i imediat i televiza lui Bobby:


Fugi, fugi, salveaz- o pe Julie, vine Cel Ru, Cel Ru, fugi, fugi!
23
Visul era plin de Moonlight Serenade, bucata lui Glen Miller,
dei, ca orice altceva dintr-un vis, melodia era diferit ntr-un
mod indefnibil de cea din realitate. Bobby se afla ntr-o cas
care-i era, n acelai timp, i cunoscut, i perfect strin, i i
ddu cumva seama c era vila de la malul mrii, unde avea s se
retrag mpreun cu Julie. Pluti n sufragerie, deasupra unui
covor persan de culoare nchis, trecnd pe lng fotolii comode,
o canapea uria Chesterfeld, cu sptarul rotunjit i cu perne
groase, o bibliotec Ruhlmann, cu ui de bronz, cu o lamp Art
Deco i plin de cri. Muzica venea de-afar, aa c iei. Se
bucur de tranziiile uoare ce survin n vise, ieind pe u, fr
s o deschid, traversnd prispa i cobornd scrile fr s-i
mite picioarele. Se auzea murmurul oceanului i vzu spuma
fosforescent a valurilor lng mal, strlucind blnd n noapte.
Sub un palmier, pe nisipul presrat cu scoici, se afla un Wurlitzer
950, nflcrat de lumini aurii i roii, cu lmpile n form de
balonae n plin aciune, cu gazele srind nencetat, cu imagini
ale lui Pan cntnd nencetat din flaut, cu mecanismul de
schimbare a discurilor care lucea ca argintul adevrat, n timp ce
o plac mare i neagr se nvrtea pe mas. Bobby se simea de
parc Moonlight Serenade avea s dureze la nesfrit, ceea ce
nu-l deranja deloc, pentru c niciodat nu fusese mai linitit sau
mai mpcat, i simi c Julie ieise din cas n urma lui, c l
atepta pe nisipul umed de la marginea mrii i c voia s
113

danseze cu el, aa c se ntoarse, o zri n luminile exotice ale


Wurlitzer-ului, i pi ctre ea...
Fugi, fugi, salveaz- o pe Julie, vine Cel Ru, Cel Ru, fugi,
fugi!!!
Oceanul indigo tresri brusc, de parc ar f fost biciuit de o
furtun, iar spuma explod n aerul nopii. Uragane zguduiau
palmierii. Cel Ru! Fugi! Fugi!
Lumea se cutremur. Bobby ncerc s ajung la Julie, dar se
mpiedic. Oceanul ni n jurul ei. O dorea, avea s-o apuce, era
o ap nzestrat cu voin, un ocean gnditor, a crui contiin
malefc licrea n adncuri.
Cel Ru!
Melodia lui Glen Miller se accelera, dublndu-i viteza.
Cel Ru! Lumina romantic venit de la Wurlitzer se nteea, i
nepa ochii, dar nu alunga ntunericul. Radia, de parc s-ar f
deschis ua Iadului, dar noaptea din jurul lor se intensifca, fr
s cedeze n faa vlvtii supranaturale.
CEL RU! CEL RU!
Lumea se zdruncin din nou. Se opinti i se rostogoli.
Bobby se mpletici ctre plaj, ctre Julie, care prea incapabil
s se mite. Era pe cale s fe nghiit de vrtejul oceanului
negru ca petrolul.
CEL RU! CEL RU! CEL RU!
Cu un sunet de piatr zdrobit, cerul se despic deasupra lor,
dar nici un fulger nu se abtu din ruin.
Gheizere de nisip erupser n jurul lui Bobby. Apa de culoarea
cernelei se revrs din gurile brusc cscate n nisip.
* Se uit n spate. Vila dispruse. Oceanul se ridic din toate
prile. Plaja i se dezintegra sub picioare.
114

ipnd, Julie dispru sub ap.


CELRUCELRAUCELRUCELRU!
Un val de douzeci de metri se nl deasupra lui Bobby. Se
sparse. Il mtur. ncerc s-noate. Carnea de pe mini i de pe
brae bolborosi, se umplu de bici i ncepu s se cojeasc,
dezvelind, pe alocuri, oasele albe. Oceanul ntunecat era acid. Se
duse la fund. Aproape c se nec, apoi reui s ajung la
suprafa, dar apa coroziv i srutase deja buzele i simi cum
gingiile i dispreau de pe dini, iar limba i se transforma n
gelatin putred, din cauza nghiiturii srate de acid. Chiar i
aerul, plin de spuma oceanului, l eroda, atacndu-i plmnii
ntr-o clip, aa c, atunci cnd ncerc s respire, nu reui. Se
scufund, biciuind valurile cu mini din care nu mai rmseser
dect oasele, prins de curent i trt ctre ntunericul fr
sfrit, ctre dispariie i nefin.
CELRU!
Bobby se ridic brusc n capul oaselor.
ip, dar nu se auzea nici un sunet. Cnd i ddu seama c
visase, nu mai ncerc s ipe, i, n cele din urm, scoase doar
un scncet slab.
Aruncase cearafurile de pe el. edea la marginea patului, cu
ambele picioare pe podea, cutnd s-i recapete echilibrul, de
parc s-ar mai f aflat nc pe plaja ce se zvrcolea sau nc lupta
cu vrtejul valurilor.
Cifrele verzi ale ceasului de mas strluceau blnd pe tavan.
2:43.
Vreo cteva clipe, duduitul inimii lui l umplu cu sunete din
interiorul propriei sale fine, i nu auzi nimic din lumea exterioar. Dar, dup aceea, o auzi pe Julie respirnd regulat i
115

ritmic, i se mir c nu o trezise. Era evident c nu se zbtuse n


vis.
Panica ce-l cuprinsese n somn nu l prsise de tot. Teama
ncepu s-l nvluie din nou, n parte, pentru c ncperea era cufundat n acelai ntuneric ca acel ocean devorator. Nu aprinse
lampa de pe noptier, ca s nu o trezeasc pe Julie.
De ndat ce se simi n stare s stea n picioare, se scul i
nconjur patul n bezn. Baia se afla pe latura dinspre Julie, dar
avea drum liber, i l parcurse fr greutate, aa cum mai fcuse
de nenumrate ori pn atunci, ndrumat att de experien, ct
i de instinct.
nchise ncet ua n spatele lui i aprinse lumina. Strlucirea
neoanelor l mpiedic, o clip, s priveasc n oglinda orbitoare
de deasupra chiuvetelor mari. Cnd, n sfrit, reui s-i
priveasc imaginea n oglind, vzu c nu-i dispruse carnea de
pe oase. Visul fusese extraordinar de real, spre deosebire de cele
pe care le avusese pn atunci; ntr-un anume fel, ciudat, fusese
chiar mai real dect viaa de zi cu zi, avnd culori i sunete
intense, care i strbtuser creierul adormit, precum trece
curentul electric prin flamentul unui bec incandescent. Dei era
contient de faptul c nu fusese dect un vis, se temuse c
oceanul de comar avea s-i lase amprenta coroziv asupra sa
chiar i dup ce s-a trezit.
nforat, se rezem de chiuvet. Ddu drumul la apa rece, se
aplec i i stropi faa. Ud, se uit n ochii imaginii sale din
oglind.
Asta ce naiba a mai fost? i opti el.
24
116

Candy vna.
Captul estic al domeniului de dou hectare al familiei Pollard
ddea ntr-un canion. Pereii acestuia erau formai, compui, n
marea lor majoritate, din sol uscat i frmicios, strbtut pe
alocuri de vene roz i gri din marn. Numai vastul sistem de
rdcini al rezistentei vegetaii de deert - mnunchiuri de iarb,
pampas, jnepeni - prevenea erodarea intens cu fecare ploaie
mai puternic. Civa eucalipi, dafni i melaleucas creteau pe
pereii canionului, iar acolo unde aveau spaiu sufcient, de-a
lungul albiei, melaleucas i stejarii californieni i nfgeau
rdcinile adnc n pmnt. Albia era acum uscat, dar n timpul
unei ploi puternice se umplea i ddea pe dinafar.
Micndu-sc cu iueal i fr zgomot, n ciuda dimensiunilor
lui mari, Candy merse ctre rsrit, de-a lungul canionului,
urcnd panta, pn cnd ajunse la intersecia cu alt adncitur,
care era prea mic pentru a putea f numit canion. De acolo se
ndrept spre nord. Terenul continua s se nale, dei nu att de
abrupt ca nainte. n stnga i n dreapta lui, se ridicau perei de
stnc, iar n unele locuri trectoarea se gtuia, ngustndu-se la
mai puin de un metru. Buruieni mrcinoase, aduse de vnt, se
strnseser grmezi n aceste puncte i l zgriau cnd trecea pe
lng ele.
Fr pic de lun, noaptea era neobinuit de ntunecat n strfundurile acelei tieturi n pmnt, dar el nu se mpiedica dect
arareori i nu ezita niciodat. Printre talentele sale nu se
numra i o acuitate vizual supraomeneasc; n ntuneric, era
la fel de orb ca restul lumii. Dar i n cea mai adnc bezn,
percepea obstacolele din faa lui, simea contururile terenului
117

att de precis, nct putea s se deplaseze n deplin siguran.


Nu avea idee n ce fel l servete cel de-al aselea sim, i nu fcea
nimic pentru a-l declana; era, pur i simplu, neobinuit de
contient de relaia sa cu mprejurimile, tia ntotdeauna unde se
afl, precum cei mai buni dintre umbltorii pe srm, cei care,
dei legai la ochi, pot traversa, fr ezitare, o coard suspendat
deasupra privirilor ridicate ale spectatorilor de circ.
Era un alt dar din partea mamei sale.
Toi copiii ei erau talentai. Dar abilitile lui Candy le ntreceau pe cele ale lui Violet, ale Verbinei sau pe-ale lui Frank.
Trectoarea se deschise ntr-un alt canion, i Candy se ndrept
din nou ctre est, de-a lungul unei albii pietruite, grbindu-se
acum, cci nevoia devenea mai stringent. Dei erau din ce n ce
mai rare, nc se mai vedeau cteva case cocoate pe buza canionului; ferestrele acestora erau prea departe pentru a lumina
terenul din faa lui, dar, din cnd n cnd, le privea cu jind,
findc n acele cmine se afla sngele de care avea nevoie.
Dumnezeu i implantase lui Candy gustul sngelui,
transformndu-l ntr-un prdtor, i deci Dumnezeu era
rspunztor de faptele lui Candy; mama sa i explicase toate
acestea cu mult timp n urm. Dumnezeu dorea ca el s nu
omoare la ntmplare; dar, atunci cnd Candy devenea incapabil
de a se mai controla, vina i aparinea, n ultim instan, lui
Dumnezeu, deoarece El i insuflase dorina de snge, fr s-i
dea i puterea de a se controla.
Misiunea lui Candy, ca a tuturor prdtorilor, era s micoreze
numrul celor bolnavi sau slabi dintr-o turm. n cazul lui, prada
consta din acei membri degenerai moral ai turmei umane: hoi,
mincinoi, escroci, adulteri. Din nefericire, nu reuea s-i
118

recunoasc ntotdeauna pe cei pctoi atunci cnd i ntlnea.


ndeplinirea misiunii sale fusese incomparabil mai uoar pe
vremea cnd mama lui era n via, cci ea i depista fr
probleme pe nemernici.
n noaptea aceasta, avea s ncerce, pe ct putea, s se limiteze
la a ucide animale slbatice. Mcelrirea oamenilor, n special a
celor apropiai de cas, era riscant. Nu ndrznea s-i omoare
pe localnici dect atunci cnd fceau vreun ru familiei, caz n
care, pur i simplu, nu mai aveau voie s triasc.
Dac nu reuea s-i potoleasc setea omornd animale, atunci
urma s se duc undeva, oriunde, i s omoare oameni. Mama
lui, aflat n ceruri, o s fe dezamgit i suprat pe lipsa lui
de autocontrol, dar Dumnezeu nu o s-l nvinoveasc. La urma
urmei, nu era dect ceea ce-l fcuse Dumnezeu.
Cnd lsase mult n urm luminile ultimei case, se opri lng
un plc de melaleucas. Vnturile puternice de peste zi se
scurser de pe dealuri, trecnd prin canion i pierzndu-se n
largul oceanului; acum aerul era nemicat. Din melaleucas
atrnau liane lungi, iar frunzele lor lunguiee i lucioase erau
ncremenite.
Ochii i se obinuiser cu ntunericul. Copacii preau argintii n
lumina stelelor, iar revrsarea de liane i sporea iluzia c se afla
lng o cascad ce cade fr zgomot, sau ngheat n mijlocul
unei furtuni de press-papiers. Putea chiar s disting bucile de
scoar deprtndu-se de trunchi i de crengi ntr-un permanent
proces de cojire, care ddeau acestei specii o frumusee unic.
Nu simea nici urm de vnat.
Nu auzea nici o micare furi prin tufuri.
119

Cu toate acestea, tia c multe fine mici, pline cu snge cald,


se aflau pe-aproape, ghemuite n vizuini, n cuiburi ascunse, mormane de frunze uscate sau n niele adpostite din stnci. Numai
gndindu-se la ele, simea c nnebunete de foame.
i ntinse braele, innd palmele n fa, cu degetele
deprtate. Din minile sale se ivi, mai puin de-o secund, o
lumin albastr, de nuana safrelor deschise. Frunzele
tremurar i vegetaia rar fu rscolit, apoi totul reveni la
nemicare atunci cnd ntunericul puse iari stpnire pe
adncul canionului.
Din nou, lumina albastr ni din minile lui, de parc ar f
fost nite lanterne acoperite, dezvelite pentru scurt timp. De ast
dat, intensitatea luminii se dublase, ca i durata ei. Frunzele
fonir, cteva dintre liane se legnar, iar iarba se nfora pe o
distan de zece-cincisprezece metri n faa lui.
Deranjat de aceste vibraii ciudate, o fin alerg spre Candy
i ncerc s treac pe lng el. Folosindu-se de cel de-al aselea
sim al su, care nu depindea de vz, auz sau miros, se ntinse n
stnga, nspre creatura nevzut. Avea reflexe la fel de uluitoare,
ca i celelalte abiliti ale sale, aa c reui s-i prind prada.
Un oarece de cmp. n acea clip, oarecele nghe terorizat.
Apoi se zvrcoli n mna lui, dar nu i ddu drumul.
Puterea sa nu avea nici un efect asupra finelor vii. Nu-i putea
paraliza prada cu energia telechinetic ce radia din palmele
deschise. Nu putea s scoat animalele din ascunztoare i s le
cheme la el; nu putea dect s le nspimnte i s le fac s fug
din ascunztoare. Ar f putut s zdrobeasc trunchiurile de
melaleucas, sau s arunce gheizere de nisip i pietri n aer, dar,
120

orict de tare s-ar f strduit, folosindu-i doar mintea, nu ar f


putut s clinteasc nici mcar un fr de pr al unui oarece.
Nu tia de ce abilitile sale erau limitate. Violet i Verbina, ale
cror talente nu se vdeau nici pe jumtate la fel de impresionante ca ale sale, aveau putere numai asupra finelor vii, asupra
animalelor mai mici, precum pisicile. Desigur, plantele se
nclinau n faa voinei lui Candy, i uneori chiar i insectele, dar
nu reuea s supun nimic din ceea ce avea sistem nervos, nici
chiar finele cu un sistem nervos aa de slab ca al unui oarece.
ngenuncheat sub copacii argintii, era att de nvemntat n
negru, nct nu vedea altceva din oarece dect ochii care
sclipeau. Duse pumnul n care inea creatura la gur.
oarecele scoase un sunet subire, nfricoat - mai degrab, un
piuit, dect un chiit.
i muc gtul, scuip capul, i duse la buze gtul nsngerat.
Sngele era dulce, dar prea puin.
Arunc roztorul mort i i ridic din nou minile, cu palmele
n afar i degetele deprtate. De ast dat, revrsarea de lumin spectral cptase o culoare intens, electric, de safr.
Dei nu dur mai mult ca nainte, avu un efect considerabil mai
mare. ase valuri de vibraie lovir podeaua nclinat a
canionului, la intervale de cte o fraciune de secund. Copacii
nali se cutremurar, sutele de liane biciuir aerul, iar frunzele
se zbtur ca un roi de viespi. Pietrele mai mici fur ridicate de
la pmnt, iar bolovanii se ciocnir ntre ei. Firele de iarb se
zburlir ca frele de pr de pe ceafa unui om ngrozit, i cteva
petice se smulser din sol i se rostogolir n noapte, mpreun cu
un torent de frunze uscate, de parc ar f fost prinse de vnt. Dar
121

nici o adiere nu tulbura noaptea - nu era dect scurta explozie de


lumin albstruie i vibraiile care o nsoiser.
Animalele nir din ascunztori, iar unele dintre ele venir
ctre el, ncercnd s ajung la baza canionului. i dduse
seama, cu mult timp n urm, c acestea nu-i recunoteau
mirosul ca find de om. Era la fel de probabil s fug n direcia
lui, ca i n cea opus. Fie nu emana un miros pe care ele s-l
detecteze... fe simeau ceva slbatic n el, ceva mai asemntor
cu ele dect cu o fin uman, i, n panica lor, nu nelegeau c
el este vntorul.
Nu vedea, n cel mai bun caz, dect forme ntunecate trecnd
fulgertor pe lng el, ca umbrele proiectate de o lamp rotitoare
Dar dotarea lui psihic i ngduia s Ic simt. Ls s treac
coioii i chiar un raton care se ciocni de picioarele sale; se ferea
s fe mucat sau zgriat ru. Cel puin douzeci de oareci
trecur prin raza minilor lui, dar, de ast dat, dorea ceva mai
plin de via, cu mai mult snge.
ncerc s apuce ceea ce i se pruse a f o veveri, rat, dar
apoi apuc un iepure de picioarele din spate. Iepurele ip, ncercnd s-l loveasc cu membrele anterioare, mai puin dezvoltate,
dar i le prinse i pe acestea, astfel nct creatura nu era numai
imobilizat, ci i paralizat de fric.
O ridic n faa ochilor.
Blana avea un miros greoi.
n ochii roii ai iepurelui licrea teroarea.
i auzea inima bubuind.
l muc de gt. Blana, pielea i muchii opuser rezisten! dar
sngele curse.
122

Iepurele tresri, nu pentru a ncerca s scape, ci parc pentru


a-i exprima resemnarea n faa sorii; erau spasme lente, i
ntr-un mod ciudat senzuale, ca i cnd ar f ntmpinat moartea
aproape cu bucurie. De-a lungul anilor, Candy vzuse acest
comportament la nenumrate animale, n special la iepuri, i
ntotdeauna exulta, cci i ddea o senzaie de putere ameitoare,
fcndu-l s se simt una cu lupul sau cu vulpea.
Spasmele ncetar i iepurele atrna moale n minile sale.
Dei era nc viu, acceptase iminena morii i se retrsese ntr-o
stare de trans n care, n mod evident, nu simea nici o durere.
Aceasta prea s fe o binecuvntare dat de Dumnezeu animalelor mici.
Candy muc iari din gtul iepurelui, mai tare de ast dat,
mai adnc, apoi muc din nou, i mai adnc, iar viaa iepurelui
ni, bolborosind, n gura lui.
n deprtare, n alt canion, un coiot url. i rspunser alii din
hait. Un cor de voci stranii rsun, se potoli i apoi rsun din
nou, ca i cum coioii ar f fost contieni c nu sunt singurii
vntori din noapte, de parc ar f mirosit cadavrul proaspt.
Dup ce se satur, Candy zvrli cadavrul golit de snge. Nevoia
continua, totui, s-l apese. Avea s soarb rezervoarele de snge
ale multor iepuri i veverie nainte ca setea s i se domoleasc.
Se ridic n picioare i urc mai departe n canion, acolo unde
nu-i folosise nc puterea i nu tulburase fauna, unde numeroase creaturi ascunse n vizuini i alte adposturi ateptau s
fe recoltate. Noaptea era adnc i fructuoas.
25
123

Poate c starea ei de spirit era provocat de astenia de luni


dimineaa, sau de cerul vnt i ploaia care se anuna. Sau poate
c era nervoas i acr din cauz c nu trecuser dect patru zile
de la evenimentele violente petrecute la Decodyne, i deci acestea
erau nc proaspete. Dar, dintr-un motiv sau altul, Julie nu voia
s preia cazul acestui Frank Pollard. i nici un alt caz, c tot veni
vorba. Mai aveau deja cteva contracte n probleme de securitate
cu frme care le fuseser clieni mai vechi, i ar f vrut s se
limiteze la aceste afaceri comode i familiare. n mare parte,
munca lor era plin de risc, iar gradul de periculozitate al unui
nou caz constituia ntotdeauna o necunoscut. Dac o btrnic
fragil ar f venit, n acea diminea de luni, cu rugmintea s i
se gseasc pisica disprut, Julie ar f considerat-o, probabil, ca
o ameninare echivalent cu cea a unui maniac narmat cu un
topor. Era tensionat. La urma urmei, dac norocul nu ar f fost
de partea lor, sptmna trecut, Bobby ar f fost mort de patru
zile.
Aezat pe scaun, uor aplecat deasupra biroului solid,
metalic, cu minile ncruciate pe sugativa verde, Julie l studia
pe Pollard. Acesta nu era n stare s se uite n ochii ei, ceea ce o
fcea s-l priveasc cu suspiciune, n ciuda nfirii lui
inocente, i chiar atrgtoare.
Arta de parc ar f trebuit s-l cheme ca pe comedianii din
Vegas: Shecky, Buddy sau aa ceva. Avea n jur de treizeci de ani,
un metru aptezeci i cinci, poate optzeci i cinci de kilograme,
ceea ce, n cazul lui, era cam cu cincisprezece kilograme prea
mult. Faa lui ns te ducea cu gndul la comedie. Cu excepia
unor zgrieturi ciudate, aproape vindecate, era simpatic:
deschis, blnd, destul de rotund ca s par vesel, cu gropie
124

adnci. O roea permanent i colora obrajii, de parc i-ar f


petrecut cea mai mare parte a vieii n inuturile arctice. i nasul
su era roiatic, din cte se prea, nu pentru c ar f ndrgit
prea mult alcoolul, ci findc fusese spart de cteva ori; era
sufcient de butucnos, nct s par amuzant, dar nu turtit ca al
unui bandit.
edea cu umerii czui ntr-unui dintre cele dou fotolii din
aluminiu cromat i piele, aflate n biroul lui Julie. Vocea sa era
moale i plcut, aproape muzical:
Am nevoie de ajutor. Nu tiu la cine s apelez.
n ciuda nfirii comice, comportamentul lui Frank era
tragic. Vocea sa, dei plcut, era ptruns de accente de disperare i de oboseal. Periodic, i tergea faa cu o mn, de
parc ar f tras nite pnze de pianjen, apoi i privea mna
nedumerit cnd vedea c e goal. Avea cicatrice i pe mini,
unele dintre ele find uor inflamate.
Dar, cinstit vorbind, zise Frank, s te adresezi unor detectivi
particulari pare uor ridicol, ca i cnd nu s-ar ntmpla n viaa
de toate zilele, ci la televizor.
Am arsuri, aa c te asigur c e viaa de toate zilele, zise
Bobby.
Sttea n picioare lng una dintre ferestrele mari ale etajului
ase, prin care se vedeau marea nceoat i cldirile mai joase
din Fashion Island, centrul comercial Newport Beach de lng
blocul-turn, n care frma Dakota & Dakota nchiriase un
apartament cu apte camere. Se ntoarse cu spatele la fereastr,
se rezem de pervaz i extrase o cutie de medicamente din
buzunarul gecii.
125

Detectivii de la televizor nu sufer niciodat de arsuri, nu au


mtrea, sau neplceri provocate de psoriazis.
Domnule Pollard, zise Julie, sunt sigur c domnul
Karaghiosis v-a explicat c, la drept vorbind, nu suntem chiar o
agenie de detectivi particulari.
Da.
Suntem consultani n probleme de securitate. Lucrm, n
primul rnd, cu corporaii i frme particulare. Cei unsprezece
angajai ai notri au cunotine sofsticate i ani de experien n
domeniul securitii, ceea ce nu se compar cu acele fantezii cu
detectivi singuratici de la televizor. Nu urmrim neveste ca s vedem dac sunt necredincioase, nu ne ocupm de divoruri i de
nici unul dintre lucrurile pentru care vine lumea, n general, la
un detectiv particular.
Domnul Karaghiosis mi-a explicat toate astea, zise Pollard,
privindu-i minile ncletate.
De pe canapeaua din stnga biroului, Clint Karaghiosis spuse:
Frank mi-a istorisit povestea lui, i cred c ar trebui s-l
ascultai cu atenie.
Julie observ cum Clint folosise prenumele clientului, lucru pe
care nu-l mai fcuse niciodat, n cei ase ani de cnd lucra la
Dakota & Dakota. Clint era un tip solid - unu aptezeci i aptezeci de kilograme. Arta de parc fusese un ansamblu inert de
bolovani de granit i plci de marmur, cremene i piatr
nepre-lucrat, gresie, fer i magnetit, pe care un alchimist le
transformase n carne vie. Faa lui lat, dei destul de
atrgtoare, prea i ea sculptat n stnc, iar ca nfiare, se
putea spune doar c unele trsturi ale acestuia erau mai
puternice dect altele. Avea o personalitate la fel de redutabil:
126

era rezistent, de ncredere i imperturbabil. Puini oameni l


impresionau pe Clint, i mai puini reueau s treac de
atitudinea lui rezervat i s obin mai mult de un rspuns
politicos, profesional. Folosirea prenumelui clientului prea o
exprimare subtil a simpatiei pentru Pollard i un vot de
ncredere n adevrul povetii pe care acesta urma s o
istoriseasc.
Dac zice Clint c e ceva pentru noi, atunci am toat ncrederea, interveni Bobby. Care-i problema, Frank?
Julie nu fu deloc impresionat de faptul c Bobby folosise
imediat, cu nepsare, prenumele clientului. Bobby simpatiza pe
oricine ntlnea, cel puin pn cnd acea persoan se dovedea,
cu tot dinadinsul, nedemn de a f simpatizat. De fapt, trebuia
s-l njunghii pe la spate n mod repetat, rznd malefc, pentru
ca el s ia n considerare, cu prere de ru, ipoteza c poate nu ar
f cazul s te simpatizeze. Cteodat, Julie avea sentimentul c
se cstorise cu un celu mare, care pretindea c e brbat,
nainte ca Pollard s nceap, Julie zise:
A vrea s precizez nc ceva. Dac ne hotrm s acceptm
cazul dumneavoastr - i subliniez, dac-, nu suntem ieftini.
Asta nu-i o problem, spuse Pollard.
Ridic o saco de voiaj de la picioarele sale. Era una dintre cele
dou pe care le adusese cu el. i-o puse n poal i-i desfcu
fermoarul. Scoase cteva teancuri de dolari i le ls pe birou.
Erau n bancnote de douzeci i de o sut.
n timp ce Julie inspecta banii, Bobby se ndeprt de fereastr
i veni lng Pollard. Se uit n sacoa de voiaj.
E plin ochi, constat el.
127

O sut patruzeci de mii de dolari, confrm Pollard, n urma


unei analize rapide, banii nu preau fali.
Domnule Pollard, avei obiceiul s purtai atia bani la
dumneavoastr? ntreb ea, mpingndu-i deoparte.
Nu tiu, rspunse Pollard.
Nu tii?
Nu tiu, repet el, amrt.
Chiar nu tie, preciza Clint. Ascultai ce are de spus.
Cu o voce linitit, dar care era, totodat, i plin de emoie.
Pollard zise:
Trebuie s m ajutai s aflu unde m duc noaptea. Ce
Dumnezeu fac atunci cnd ar trebui s dorm?
Hei, asta pare interesant! exclam Bobby, aezndu-se pe un
col al biroului lui Julie.
Entuziasmul bieesc al lui Bobby o enerv. Nu era indicat s
se angajeze fa de Pollard, nainte de a avea sufciente date
despre oportunitatea prelurii cazului. i nu-i plcu nici cnd se
aez pe birou. Nu prea o atitudine de profesionist. Simea c
d unui eventual client senzaia de amatorism.
De pe canapea, interveni Clint.
S pornesc banda?
Bineneles, rspunse Bobby.
Clint inea n mn un casetofon mic, cu baterii. l pomi i l
aez pe policioara din faa canapelei, cu microfonul ndreptat
ctre Pollard, Julie i Bobby.
Brbatul grsu, cu faa rotund, i ridic privirea la ei. Cearcnele albstrui din jurul ochilor apoi i paloarea buzelor negau
orice impresie de sntate robust pe care o puteau da obrajii si
mbujorai. Un zmbet ezitant i juca pe buze. Nu se uit n ochii
128

Juliei mai mult de-o clip, i apoi cobor din nou privirea ctre
mini. Prea nfricoat, btut i demn de mil. Fr s vrea, ea
simi o und de simpatie pentru el.
Cnd Pollard ncepu s vorbeasc, Julie oft i se ls pe spate
n scaun. Dup dou minute, se aplec iari n fa, ascultnd
cu atenie vocea moale a lui Pollard. Nu ar f vrut s fe fascinat,
dar era. Chiar i flegmaticul Clint Karaghiosis, care asculta
povestea pentru a doua oar, prea captivat.
Dac Pollard nu era nici mincinos, nici nebun de legat - i probabil c era i una, i alta -, atunci era prins ntr-un lan de
evenimente aproape supranaturale. Julie nu credea n existena
supranaturalului, ncerc s rmn sceptic, dar comportarea
lui Pollard i evidenta convingere cu care vorbea o influenau,
fr voia ei.
Bobby ncepu s se exprime cu ei-ce-chestie i s bat cu
palma n mas la fecare nou ntorstur a povetii. Atunci cnd
clientul... Nu. Pollard. Nu clientul. nc nu era clientul lor.
Pollard. Cnd Pollard le povesti cum se trezise, la motel, joi
dup-amiaz, cu snge pe mini, Bobby izbucni:
Prelum cazul!
Stai aa, Bobby, interveni Julie. nc n-am auzit tot ce are
domnul Pollard de povestit. Ar trebui...
Da, Frank, zise Bobby. i dup aceea ce s-a-ntmplat?
Vreau s zic c ar trebui s ascultm ntreaga poveste nainte
de a ne da seama dac putem sau nu s-l ajutm, explic Julie.
Pi, sigur c putem, zise Bobby. Noi...
Bobby, rosti ea ferm, pot s-i vorbesc o clip ntre patru ochi?
Se ridic, travers biroul, deschise ua de la baia alturat i
aprinse lumina.
129

Ne ntoarcem imediat, Frank, preciza Bobby.


O urm pe Julie n baie i nchise ua n urma lui. Ea porni
ventilatorul din tavan, ca s le acopere vocile, i-i opti:
Care-i problema ta?
Pi, am platfus i mai am i alunia aceea pe spinare.
Eti imposibil.
Apropierea furtunii ntuneca vzduhul, ar f vrut s le aprind
i s alunge umbrele ce ncepuser s se adune n colurile
neatinse de lumina glbuie a lmpilor.
Frank Pollard edea nc n scaunul su, uitndu-se la
posterele nrmate cu Donald Duck, Mickey Mouse i Uncle
Scrooge, care decorau pereii. Acestea constituiau o alt povar
pe care Julie trebuia s o suporte. Era ahtiat dup desenele
animate produse de Warner Bros, pentru c erau, ntructva,
mai dure, i avea o colecie de videocasete cu ele, plus nite
plane cu aventurile lui Daffy Duck, dar i le inea acas. Bobby
adusese personajele lui Disney la serviciu, pentru c, zicea el, l
ajutau s se relaxeze. Nici unul dintre clieni nu pusese vreodat
la ndoial abilitatea lor profesional, din cauza decoraiilor
neortodoxe de pe pereii ncperii, dar Julie se ntreba, totui, ce
prere au acetia.
Se ntoarse la biroul ei, iar Bobby se coco pe el.
Fcndu-i cu ochiul lui Julie, Bobby zise:
Frank, m-am pripit atunci cnd am afrmat c vom accepta
cazul. Nu putem s lum o astfel de decizie, nainte de-a asculta
ntreaga poveste.
Desigur, ncuviin Frank, uitndu-se repede la Bobby, la
Julie i apoi la minile sale zgriate, care ineau strns sacoa de
voiaj. Este foarte rezonabil.
130

Chiar aa, admise Julie.


Pollard schimb geanta din mn cu cea de pe podea.
Ar trebui s v dau astea, spuse el.
Desfcu fermoarul genii i scoase o pung de plastic, ce
coninea o mic parte din nisipul cu care se trezise n mini dup
ce aipise n dimineaa zilei de joi. Mai scoase cmaa
nsngerat, pe care o purta atunci cnd se sculase dup somnul
i mai scurt de la amiaza aceleiai zile.
Le-am pstrat pentru c... pentru c ar putea constitui dovezi.
Indicii. Poate v vor ajuta s v dai seama ce se-ntmpl. ce-am
fcut.
Bobby lu cmaa i nisipul, le cercet rapid i apoi le puse
lng el, pe birou.
Julie observ cmaa plin de snge, nu doar ptat. Petele
maronii fcuser ca materialul s devin rigid.
Deci erai la motel, n dup-amiaza zilei de joi, l ndemn
Bobby.
Pollard ncuviin.
Nu s-a-ntmplat mare lucru n noaptea aia. M-am dus la un
flm, dar nu am reuit s-l urmresc. M-am plimbat, o vreme, cu
maina. Eram obosit, foarte obosit, n ciuda somnului de
dup-amiaz, dar n-am putut deloc s dorm. Mi-era fric s
dorm. n dimineaa urmtoare, m-am mutat la alt motel.
Cnd ai adormit din nou? ntreb Julie.
n seara urmtoare.
Adic, vineri seara?
Da. Am ncercat s stau treaz bnd mult cafea. M-am aezat
la barul unui mic restaurant i am but cafea pn cnd ncepusem s plutesc. M ardea stomacul, aa c a trebuit s m
131

opresc. M-am ntors n camera mea. De fecare dat cnd


simeam c aipesc, ieeam s m plimb. Dar n-avea nici un rost.
Nu puteam s stau treaz la nesfrit. Parc eram tiat bucele.
Trebuia s m odihnesc. Aa c m-am culcat puin dup ora opt
seara, i nu m-am mai trezit pn la cinci i jumtate dimineaa.
Smbt dimineaa. -Da.
i totul era n regul?
Cel puin nu exista snge. Dar ceva tot a fost. Ateptar.
Pollard i linse buzele, de parc ar f vrut s fe sigur c-i
dorea s continue.
Cum s v spun, m culcasem n ort... dar, cnd m-am trezit,
eram complet mbrcat.
Deci ai mers n somn i te-ai mbrcat, constat Julie.
Dar nu mai vzusem niciodat hainele pe care le purtam.
Julie clipi.
Poftim?
Nu erau nici hainele n care m trezisem pe alee n urm cu
dou nopi, i nici hainele pe care le cumprasem de la magazinul universal, mari dimineaa.
i ale cui erau? ntreb Bobby.
Pi, probabil, ale mele, rspunse Pollard, pentru c mi se
potriveau prea bine, ca s f fost ale altcuiva. mi veneau ca
turnate. Chiar i pantofi se potriveau perfect. Nu cred c a f
putut s salt toat costumaia de la altcineva i s fu chiar
att de norocos.
Bobby cobor de pe birou i ncepu s se nvrteasc prin
camer.

132

i deci ce propui? C ai plecat din camera de motel n chiloi i


te-ai dus la magazin, unde i-ai cumprat hainele, fr ca nimeni
s comenteze lipsa ta de pudoare?
Nu tiu, zise Pollard cltinnd din cap.
Poate s-a mbrcat n camer, n timp ce mergea n somn, apoi
s-a dus la magazin, i-a cumprat celelalte haine i s-a schimbat,
interveni Clint Karaghiosis.
Dar de ce s f fcut una ca asta? ntreb Julie. Clint ridic
din umeri.
N-am fcut dect s sugerez o ipotez plauzibil.
Domnule Pollard, zise Bobby, de ce-ai f fcut una ca asta?
Nu tiu. Pollard folosise aceste dou cuvinte att de des, nct
ncepuser s se uzeze; de fecare dat cnd le repeta, vocea i
devenea i mai moale, i mai vag ca nainte. Nu cred c aa am
fcut. Nu mi se parc corect - explicaia, vreau s spun. n plus,
n-am adormit dect dup ora opt. Probabil c n-a f putut s m
trezesc, s ies i s cumpr hainele nainte de nchiderea
magazinelor.
Unele magazine nchid la zece, obiect Clint.
A existat o perioad scurt de timp n care ai f avut acest
prilej, aprob Bobby.
Nu cred c a f dat o spargere la un magazin dup ora
nchiderii, zise Pollard. Sau c a f furat hainele. Nu sunt un ho
tim c nu eti, zise Bobby.
Ba nu tim deloc, ripost Julie.
Bobby i Clint se uitar la ea, dar Pollard continua s-i priveasc minile, prea timid sau zpcit pentru a se putea apra.

133

Julie se simi ca un btu, findc-i pusese cinstea la ndoial.


Ceea ce era o prostie. Nu tiau nimic despre el. La naiba, dac
spunea adevrul, nici el nu tia nimic despre el nsui!
Ascult, important este nu dac a cumprat sau a furat hainele, spuse Julie. Eu nu pot accepta nici una, nici alta. Cel puin,
nu n acest context. E prea de tot: un brbat care se duce la un
supermagazin, sau ceva de genul sta, n chiloi, se mbrac n
timp ce doarme. Credei c putea s fac aa ceva fr s se trezeasc, iar ceilali s-l ia drept treaz? Eu una nu cred. Nu tiu
marc lucru despre somnambulism, dar cred c, dac am consulta
literatura de specialitate, am vedea c aa ceva e imposibil.
i, desigur, nu e numai problema hainelor, spuse Clint.
Nu, mai e i altceva, zise Pollard. Atunci cnd m-am deteptat, pe pat, lng mine, se afla o pung mare de hrtie, ca
acelea care i se dau la supermagazin atunci cnd nu vrei una de
plastic. M-am uitat nuntru i era plin de... bani. Iari nite
bani ghea.
Ct de muli? ntreb Bobby.
Nu tiu. Muli.
Nu i-ai numrat?
Se afl la motelul unde stau acum, alt motel. M tot mut
dintr-un loc n altul. Aa, m simt mai n siguran. Oricum,
putei s-i numrai mai ncolo, dac vrei. Eu am ncercat, dar
mi-am pierdut capacitatea de a folosi i cele mai simple noiuni
de aritmetic. Mda, tiu c pare o prostie, dar asta mi
se-ntmpl. Nu mai pot s adun. Tot ncerc, dar... numerele nu
prea mai nseamn mare lucru pentru mine. i cobor capul i
i acoperi faa cu minile. nti mi-am pierdut memoria. Acum
ncep s pierd cunotine eseniale, cum ar f cele de matematic.
134

M simt de parc m tot mprtii... m dizolv... pn cnd nu va


mai rmne nimic din mine, doar un corp, fr nici un pic de
minte... absolut nimic.
Nu se va-ntmpla aa ceva, Frank, zise Bobby. Te vom ajuta
noi. Vom afla cine eti i ce nseamn toate astea.
Bobby! l avertiz Julie.
Hmmm?
Zmbi prostete.
Julie se ridic de la birou i intr n baie.
Doamne! exclam Bobby, urmnd-o. Apoi nchise ua i porni
ventilatorul. Julie, trebuie s-l ajutm pe srmanul om.
Individul trece, n mod evident, prin stri de trans. Face
toate chestiile astea fr s tie de el. Se trezete n toiul nopii,
da, dar nu e somnambul. E treaz, alert, dar ntr-o stare de
trans. Ar putea s fure, s omoare - i s nu-i aminteasc
nimic dup aceea.
Julie, fac pariu c nu avea dect sngele lui pe mini. S-ar
putea s aib transe, lapsusuri, cum vrei s le spui, dar nu e un
uciga. Pe ct pariem?
nc susii c nu e un ho? Se trezete n mod regulat cu saci
de bani, pe care nu tie de unde i are, i tu nc susii c nu e un
ho? Poate crezi c falsifc banii n timpul fazelor de amnezie.
Nu, probabil c l consideri prea simpatic, ca s fe falsifcator.
Ascult, zise Bobby, uneori trebuie s ne lum dup intuiie,
iar intuiia mea mi spune c Frank e un biat bun. Pn i Clint
crede c e un biat bun.
Grecii sunt celebri pentru sociabilitatea lor. Le place de toat
lumea.
135

Adic, vrei s-mi spui c i Clint e tipul de animal social grec?


Vorbim despre acelai Clint? Cel cu numele de Karaghiosis? la
care arat de parc ar f fost turnat n beton i zmbete la fel de
des ca indienii din plastic?
Lumina din baie era prea puternic. Se reflecta n oglind, n
chiuveta alb, n pereii albi, n faiana alb. Din pricina
strlucirii orbitoare i a hotrrii inflexibile, dar binevoitoare, a
lui Bobby de a-l apra pe Pollard, Julie simea cum o cuprinde
durerea de cap. nchise ochii.
Pollard e un caz jalnic, recunoscu ea.
Vrei s ne-ntoarcem i s-l ascultm mai departe?
Bine. Dar, fr-ar s fe, nu-i mai spune c-l vom ajuta pn nu
aflm totul. De acord?
Revenir n birou.
Cerul nu mai arta a metal rece, ars pe alocuri. Era mai ntunecat ca nainte i agitat precum lava. Dei la nivelul solului nu
se simea dect o adiere uoar, la altitudini mai nalte se iscau,
probabil, vnturi puternice, pentru c se vedea cum nori mari de
furtun sunt adui n grab dinspre mare.
Umbrele se adunaser n coluri ca pilitura de fer atras de un
magnet. Julie se ntinse spre comutatorul ce aciona neoanele din
tavan. Apoi l vzu pe Bobby privind cu evident plcere
suprafeele lucioase, de alam, ale lmpilor, felul n care luceau
msuele din stejar i policioara n lumina lptoas, i nu mai
acion comutatorul.
Se aez din nou n spatele biroului. Bobby se coco pe el,
balansndu-i picioarele.
Clint porni casetofonul, i Julie spuse:
136

Frank... domnule Pollard, nainte de a v continua povestea,


a vrea s-mi rspundei la cteva ntrebri importante. Credei,
n ciuda sngelui pe care l aveai pe mini i a zgrieturilor, c
nu suntei n stare s facei ru cuiva?
Da. n afar, poate, de cazul n care m aflu n legitim
aprare.
i credei c nu suntei un ho?
Da. Nu pot... nu pot s m nchipui furnd. Nu.
Atunci de ce nu ai cerut ajutorul poliiei?
Frank tcu. inea strns geanta de voiaj, uitndu-se n ea, de
parc Julie i-ar f vorbit din interiorul ei.
Pentru c, dac chiar v considerai inocent n toate privinele, spuse Julie, poliia este cea mai bine nzestrat pentru a
afla cine suntei i cine v urmrete. tii ce cred eu? Cred c nu
suntei chiar att de sigur de nevinovia dumneavoastr pe ct
pretindei. tii cum s pornii o main far cheie, ceea ce, dei
oricine are destule cunotine despre maini ar putea face aa
ceva, pare s indice o experien n afara legii. i apoi, mai este
i problema banilor, a sacilor de bani. Nu v amintii s f comis
vreo crim, dar n adncul inimii suntei convins c ai fcut-o, i
acesta este motivul pentru care v temei s v prezentai la
poliie.
n parte, accept el.
nelegei, sper, continu Julie, c, dac prelum cazul dumneavoastr i descoperim dovezi c ai comis vreun act criminal,
vom f nevoii s oferim aceast informaie poliiei!
Desigur. Dar eu m-am gndit c, dac m duc nti la poliie,
cei de-acolo nici nu vor ncerca s afle adevrul. M vor socoti
vinovat chiar nainte de a-mi termina povestea.
137

n timp ce noi nu vom face aa ceva, preciza Bobby,


aruncndu-i o privire semnifcativ Juliei.
n loc s m ajute, adug Pollard, ar cuta ceva crime recente, pe care s mi le arunce n crc.
Nu aa procedeaz poliia, spuse Julie.
Ba chiar aa, replic Bobby, cu maliiozitate.
Se ddu jos de pe birou i ncepu s se plimbe ntre posterul cu
Uncle Scrooge i cel cu Mickey Mouse.
Nu i-am vzut fcnd asta de mii de ori la televizor? Nu am
citit cu toii Hammet i Chandler?
Domnule Pollard, ncepu Julie, eu am lucrat n poliie, i...
Ceea ce demonstreaz ce spun eu, o ntrerupse Bobby. Frank,
dac te-ai f adresat copoilor, ai f fost fr ndoial arestat,
judecat i condamnat la o mie de ani.
Mai exist un motiv pentru care nu m pot duce la poliie. Ar
f ca i cnd mi-a face publicitate. Poate c presa ar afla de
existena mea i s-ar grbi s scrie un reportaj despre srmanul
individ cu amnezie i saci de bani. Atunci, el ar ti unde s m
gseasc. Nu pot s risc aa ceva.
Care el? ntreb Bobby.
Cel care m-a urmrit noaptea trecut.
Aa cum ai spus, m-am gndit c, poate, i-ai reamintit
numele lui, c te gndeti la cineva anume.
Nu, nu tiu cine este. Nu tiu nici mcar ce este. Dar tiu c
va veni din nou dup mine, dac afl unde sunt. Aa c trebuie
s m dau la fund.
De pe canapea se auzi vocea lui Clint:
Cred c ar trebui s-ntorc caseta. Ateptar pn cnd scoase
caseta.
138

Dei era abia ora trei dup-amiaza, ziua prea s se afle n


stpnirea unui amurg ct se poate de autentic. Adierea de la sol
se strduia s ajung la intensitatea vnturilor ce mpingeau
norii la altitudine; o cea subire se revrs dinspre apus, dar
nu cu ncetineala lene cu care avanseaz de obicei ceaa, ci
rsucindu-se agitat, ca un fluviu ferbinte ce ncerca s uneasc
cerul cu norii de furtun de deasupra.
Dup ce Clint porni din nou casetofonul, Julie spuse:
Frank, cum se termin povestea? Cum te-ai trezit smbt
dimineaa, mbrcat n haine noi i cu punga cu bani la cap?
Nu. Nu-i acesta sfritul. i nl capul, dar nu se uit la ea.
Privi dincolo de ea, la ziua cenuie, de parc ar f contemplat ceva
mult mai ndeprtat dect Newport Beach. Poate c nu se va
sfri niciodat.
Din geanta din care scosese ceva mai devreme cmaa nsngerat i mostra de nisip, extrase un borcan de-o jumtate de
litru, ca acelea folosite pentru gemuri i murturi, care avea un
capac solid, cu balama. Borcanul era plin cu ceea ce preau s fe
nite pietre preioase n stare brut, nefnisate, cu o strlucire
mat. Unele erau mai netede dect altele i parc aruncau
flcri.
Frank desfcu capacul i vrs o parte din coninut pe biroul
din imitaie de lemn.
Julie se aplec, s le priveasc mai ndeaproape.
Bobby se apropie i el.
Pietrele mai regulate erau rotunde, ovale, n form de lacrim
sau de romb; fecare piatr avea pri rotunjite i muchii
ascuite. Altele erau butucnoase, zgriate sau lovite. Unele erau
mari ca strugurii de mas, sau mici ca boabele de mazre. Toate
139

erau roii, dei intensitatea culorii varia. Toate reflectau energic


lumina, formnd o pat purpurie pe suprafaa palid a biroului;
adunau lumina difuz a lmpilor n prismele lor i aruncau raze
purpurii ctre tavan i unul dintre perei.
Rubine? ntreb Bobby.
Nu prea par s fe rubine, zise Julie. Ce sunt, Frank?
Nu tiu. S-ar putea s n-aib nici o valoare.
De unde le ai?
Smbt noaptea, n-am reuit s dorm prea mult. Doar
cteva minute din cnd n cnd. M suceam.i m rsuceam,
trezindu-m brusc de fecare dat cnd aipeam. Mi-era fric s
dorm. i n-am adormit nici smbt dup-amiaz. Dar ieri
sear, eram att de epuizat, nct nici nu-mi mai puteam ine
ochii deschii. Am adormit mbrcat, i, cnd m-am trezit, aveam
buzunarele pline cu pietrele astea.
Julie ridic una dintre pietrele cele mai fnisate din grmad i
o duse la ochi, privind prin ea ctre cea mai apropiat lamp.
Chiar i n acest stadiu de fnisaj, claritatea i culoarea pietrei
erau excepionale. Puteau f, cum spunea i Frank, doar
semipreioase, dar ea bnuia c aveau, de fapt, o valoare
considerabil.
De ce le ii n borcan? ntreb Bobby.
Pentru c, oricum, a trebuit s cumpr un borcan pentru asta,
zise Frank.
Scoase din geant un borcan mai mare, pe care l puse pe birou.
Julie se ntoarse spre el i rmase att de surprins, nct scp piatra din mn. n borcan se afla o insect ct mna ei de
mare. Dei avea o carapace ca a unui gndac - neagr, cu semne
purpurii pe margini -, creatura de sub carapace aducea mai
140

degrab cu un pianjen, dect cu un gndac. Avea opt picioare


groase i proase, ca de tarantul.
Ce naiba?! se strmb Bobby.
Avea o uoar entomofobie. Dac vedea o insect mai nspimnttoare ca o musc, o striga pe Julie s-o omoare, n timp ce el
se uita de la distan.
E vie?
Acum nu, preciza Frank.
Dou membre, semnnd cu cletii unui homar n miniatur, se
iveau de sub partea din fa a carapacei creaturii, cte una de
fecare parte a capului, dar difereau de cele ale unui homar prin
faptul c erau mult mai mobile dect cele ale crustaceelor obinuite. Artau ca nite mini, avnd cte patru segmente curbate,
chitinoase, unite la baz; marginile erau zimate amenintor.
Dac te-ar prinde de deget, zise Bobby, pun pariu c i l-ar
reteza. Spui c era vie, Frank?
Cnd m-am trezit azi-diminea, mi se tra pe piept.
Dumnezeule! Bobby pli vizibil.
Era amorit.
Da? Mie mi se pare la fel de vioaie ca o rdac afurisit.
Cred c era deja pe moarte, adug Frank. Am ipat i-am
azvrlit-o de pe mine. A rmas pe podea, ntoars pe spate, a dat
puin din piciorue, dup care nu s-a mai micat. Am scos
nvelitoarea de la o pern i am vrt-o nuntru, fcnd un nod
la capt, ca s fu sigur c nu ieea afar n caz c era nc vie.
Apoi am descoperit pietrele n buzunar i am cumprat dou
borcane, unul pentru gnganie, care nu s-a mai micat de cnd
am pus-o nuntru. Ai mai vzut vreodat aa ceva?
Nu, spuse Julie.
141

Nu, slav cerului, aprob Bobby.


Nu se aplecase ctre borcan, aa cum fcuse Julie. De fapt, fcuse chiar un pas napoi, de parc ar f crezut c nfricotoarea
insect era capabil s-i croiasc, ntr-o clipit, un drum prin
sticl.
Julie apuc borcanul i-l ntoarse, ca s poat privi insecta din
fa. Capul negru era mare ct o prun i aezat pe jumtate sub
carapace. Ochii de un galben murdar se aflau situai de fecare
parte a capului, iar sub fecare dintre ei se mai afla cte un ochi,
de trei ori mai mic i rocat. nfiarea hidoas era neted i lucioas, cu excepia unor modele stranii de gurele, a ase proeminene n form de spini i a ctorva smocuri de peri mtsoi.
Gura mic era deschis, find un orifciu n care se zreau mai
multe rnduri de dini mruni, dar care preau foarte ascuii.
Uitndu-se fx la creatura din borcan, Frank exclam:
Nu tiu n ce dracu' sunt bgat, dar e ceva ru! E ceva foarte
ru, i mi-e fric.
Bobby tresri.
Ceva ru... spuse el cu o voce meditativ, vorbind mai mult de
unul singur.
Julie puse borcanul pe mas.
Bine, Frank, vom prelua cazul, anun ea.
Excelent! zise Clint, i nchise casetofonul. Bobby se ndeprt
de birou i se ndrept spre baie.
Julie, trebuie s-i vorbesc, o clip, ntre patru ochi, zise el.
Intrar mpreun n baie, pentru a treia oar, nchiser ua n
urma lor i pornir ventilatorul.

142

Faa lui Bobby era cenuie, ca un portret foarte fdel fcut n


creion; i pliser pn i pistruii. Ochii lui albatri i, n general,
veseli nu mai exprimau deloc amuzament.
Ai nnebunit? I-ai promis c vom prelua cazul, spuse el. Julie
clipi, surprins.
Nu asta doreai? -Nu.
Aha. nseamn c nu am auzit eu bine. Poate c am cear n
urechi. Tare ca cimentul.
Probabil c e un lunatic periculos.
Ar trebui s m duc la doctor, s-mi curee ca lumea urechile.
Povestea asta nebuneasc pe care a inventat-o nu e dect... Ea
ridic o mn, ntrerupndu-l n mijlocul propoziiei:
Fii serios, Bobby! Nu a inventat gndacul la. Ce-i chestia
aia? N-am vzut aa ceva nici n poze.
Dar ce zici de bani? Probabil c i-a furat.
Frank nu-i un ho.
De unde tii, i-a spus Dumnezeu? Pentru c, altfel, n-ai de
unde s tii. Nu-l cunoti pe Pollard dect de ceva mai mult de-o
or.
Ai perfect dreptate. Dumnezeu mi-a spus. i l ascult ntotdeauna, findc, altfel, exist toate ansele ca El s trimit
nite roiuri de lcuste asupra ta, sau s-i dea foc la pr cu un
fulger. Ascult, Frank este att de pierdut, de dus, nct mi-e
mil de el. E bine?
O privi o clip, mestecndu-i gnditor buza de jos, care plise
i ea, apoi spuse:
Noi lucrm bine mpreun, pentru c ne completm reciproc.
Tu eti tare acolo unde eu sunt slab, iar eu sunt tare acolo unde
143

tu eti slab. Ne deosebim n multe, dar ne nelegem, deoarece


ne potrivim ca piesele dintr-un puzzle.
Ce vrei s demonstrezi?
Unul dintre aspectele sub care ne difereniem, dar suntem
complementari, este cel al motivaiei. Meseria asta mi convine,
pentru c simt o mare satisfacie atunci cnd ajut oameni aflai
la ananghie, fr s fe vina lor. mi place s vd binele
triumfnd. Pe de alt parte, tu eti motivat mai nti de dorina
de a-i zdrobi pe cei care fac ru. Da, sigur, i mie mi place s-i
vd pe cei ri n genunchi, dar pentru mine nu e la fel de
important ca pentru tine. i, bineneles, i ie i place s-i faci
fericii pe cei nevinovai, dar la tine asta vine pe locul doi, dup
zdrobirea celor ri. Asta findc mai eti, probabil, furioas din
cauza morii mamei tale.
Bobby, cnd o s simt nevoia de psihanaliz, o s-o rezolv ntr-o
camer n care piesa de baz e o canapea, nu un closet.
Cnd Julie avea doisprezece ani, mama ei fusese luat ostatic
n timpul jefuirii unei bnci. Cei doi criminali consumaser prea
multe amfetamine i moteniser prea puin bun-sim. nainte ca
totul s ia sfrit, cinci dintre cei ase ostatici erau mori, iar
mama lui Julie nu fusese cea norocoas.
Bobby sc uit la imaginea ei reflectat n oglind, de parc nu
ar f suportat s o priveasc direct n ochi.
Ceea ce vreau s spun, continu el, este c, dintr-o dat, ai
nceput s te compori ca mine, i asta nu e bine, pentru c ne
distruge echilibrul i pericliteaz armonia relaiei dintre noi, iar
armonia este cea care nc-a inut n via i ne-a fcut s reuim.
Vrei s preiei acest caz, deoarece te fascineaz, i stimuleaz
imaginaia i ai vrea s-l ajui pe Frank, care-i inspir mil.
144

Unde este indignarea ta obinuit? i spun eu unde este. Nu


exist, pentru c, n momentul de fa, cel puin, nu a aprut nici
un gangster care s o merite. Da, sigur, ar f individul care l-a
urmrit, dar nici nu tim dac asta e ceva adevrat sau doar ceva
inventat de Frank. Fr un gangster asupra cruia s-i ndrepi
mnia, ar trebui s te trag de mn la fecare pas, i asta am i
fcut, dar acum tu m tragi pe mine, i asta m ngrijoreaz. Nu
mi se pare c e bine.
Julie l ls s vorbeasc mai departe, privindu-se unul pe
cellalt prin intermediul oglinzii, i, cnd termin, n cele din
urm, i spuse:
Nu, nu e asta.
Cum adic?
Adic, tot ce mi-ai trncnit e o abureal. De fapt, ce te
deranjeaz, Robert?
n oglind, imaginea lui ncerca s o fac pe-a ei s coboare
privirea.
Julie i zmbi.
Hai, vorbete! Nu avem secrete unul fa de cellalt. Bobby,
din oglind prea o palid imitaie a adevratului
Bobby Dakota. Adevratul Bobby, Bobby al ei, era plin de haz,
de via i de energie. Bobby cel din oglind era cenuiu i mohort; vitalitatea i fusese drenat de griji.
Robert? l ndemn ea.
i aminteti joia trecut, cnd ne-am trezit? Btea vntul
Sfnta Ana. Am fcut dragoste.
Mi-aduc aminte.

145

i imediat dup ce am fcut dragoste... am avut sentimentul


acela ciudat, ngrozitor, c te voi pierde, c ceva adus de vnt
avea s mi te ia.
Mi-ai spus mai trziu n seara aceea, la Ozzie's, cnd
discutam despre tonomate. Dar furtuna s-a terminat i nu a
venit nimic s m ia. Sunt aici.
n aceeai noapte, joi noaptea, am avut un comar, cel mai
real vis pe care i-l poi imagina.
i povesti despre csua de pe plaj, despre tonomatul din nisip,
despre vocea interioar care tuna: VINE CEL RU, CEL RU,
CEL RU!, i despre marea acid care i nghiise pe amndoi,
dizolvndu-le carnea i trndu-le oasele n adncimi de
nedescris.
M-a zdruncinat. Nu poi s-i dai seama ct de real prea
totul. tiu c seamn a nebunie, dar... visul acela mi s-a prut
mai real dect viaa nsi. Tu dormeai i nu te-am trezit. Nu
i-am povestit mai trziu, pentru c nu voiam s te ngrijorez i
pentru c... pentru c e o copilrie s pui prea mare baz pe un
vis. Comarul nu s-a mai repetat. Dar, de atunci, i vineri, i
smbt, i ieri, am avut momente n care m nfora o team
intens, i atunci m-am gndit c poate ceva ru chiar venea s
te ia. Iar acum, n birou, Frank a spus c e vrt n ceva ru,
ceva foarte ru, aa a spus, i am fcut legtura imediat. Julie,
poate c acest caz este acel ceva ru pe care l-am visat. Poate c
nu ar trebui s-l acceptm.
Se uit o clip la Bobby, prin oglind, ntrebndu-se cum l-ar
putea liniti. n cele din urm, avnd n vedere c rolurile lor se
inversaser, se hotr s-l trateze aa cum ar f tratat-o el ntr-o
situaie similar. Bobby nu ar f recurs la logic i raiune, care
146

erau armele ei, ci ar f fermecat-o i ar f amuzat-o, ca s-o scoat


dintr-o pas proast.
n loc s se ocupe direct de subiectul ngrijorrii lui, Julie i
zise:
Dac tot ne uurm sufletele, tii ce m supr pe mine?
Modul n care te aezi, uneori, pe biroul meu atunci cnd
discutm cu un eventual client. n cazul anumitor clieni, chiar
a gsi un motiv ca eu s stau pe birou, mbrcat n mini,
expunnd ceva picioare, c am ce arta, dei sun a laud de
sine. Dar tu nu pori niciodat fuste, mini sau de alt gen, i
oricum bulanele tale nu ntrunesc standardele corespunztoare.
Cine vorbea de birouri?
Eu vorbeam, zise Julie, ntorcndu-se de la oglind i
pri-vindu-l direct. Am nchiriat un apartament cu apte camere,
n loc de opt, ca s facem economie, i, dup ce s-au mutat toi
angajaii am rmas cu o singur camer pentru noi, chestie care
nu ne-a deranjat. Aveam destul spaiu pentru dou birouri, dar
tu ai spus c nu vrei nici unul. Birourile sunt prea formale
pentru tine. Ai spus c n-ai avea nevoie dect de o canapea, pe
care s te ntinzi cnd dai telefoane, dar cum apare un client,
cum te cocoi pe biroul meu.
Julie...
Formica e o suprafa dur, aproape indestructibil, dar, mai
devreme sau mai trziu, dup ce stai mai mult pe el, o s rmn
permanent nsemnat cu amprenta fundului tu.
Pentru c ea nu se mai uita n oglind, se ntoarse i el s o
priveasc.
N-ai auzit ce i-am povestit despre vis?
147

Acum, s nu m nelegi greit. Ai un popone simpatic, dar


nu-l vreau imprimat pe biroul meu. Toate creioanele o s mi se
rostogoleasc la vale. O s se strng praful.
Ce se petrece aici?
Vreau s te avertizez c m gndesc s-mi electrifc biroul, ca
s pot induce curent electric n el prin simpla apsare a unui
buton. Dac o s te mai cocoi pe el, o s vezi ce simte o musc
atunci cnd se aeaz pe unul dintre drciile alea electronice de
omort mute.
Eti difcil, Julie. De ce eti difcil?
M simt frustrat. n ultima vreme, n-am mai clcat n
picioare nici un gangster. Treaba asta m umple de nervi.
Stai aa, spuse Bobby. Nu eti difcil.
Bineneles c nu.
Eti eu\
Exact. l srut pe obrazul drept i-l btu pe cel stng.
i-acum, hai s-ne-ntoarcem nuntru i s prelum cazul.
Deschise ua i iei din baie.
Cu un oarecare amuzament, Bobby spuse: Fir-a al naibii! i o
urm n birou.
Frank Pollard vorbea linitit cu Clint, dar tcu i i privi cu
speran atunci cnd intrar.
Umbrele atrnau pe la coluri precum clugrii n chilii i,
pentru cine tie ce motiv, lumina glbuie a celor trei lmpi i
amintea lui Julie de strlucirea misterioas a lumnrilor votive
dintr-o biseric.
Pata purpurie a pietrelor preioase continua s lumineze biroul.
Gndacul era nc chircit i mort n borcan.
148

i-a explicat Clint sistemul nostru de plat? l ntreb Julie


pe Pollard.
Da.
Bine. n plus, vom avea nevoie de zece mii de dolari avans, pe
care i vom deconta drept cheltuieli suplimentare.
Afar, un fulger despic pntecele norilor. Cerul vnt se
frnse, i ploaia rece ncepu s bat n geam.
26
Violet se trezise de peste o or, i n acest timp fusese un uliu,
clrind vntul de la mare nlime, plonjnd din cnd n cnd
asupra unei vieti mici. Cerul deschis era aproape la fel de real
pentru ea, ca i pentru pasrea n care ptrunsese. Plutea pe curenii termici, aerul opunnd o rezisten minim aripilor ei
aerodinamice, avnd deasupra numai norii cenuii i ntreaga
lume ghemuit sub ca.
Era contient i de dormitorul ntunecat n care se aflau corpul
i o parte din mintea ei. Violet i Verbina dormeau de obicei ziua,
pentru c a dormi noaptea ar f nsemnat s piard cel mai
preios timp. mpreau o camer la etaj, cu un singur pat mare,
aflndu-se ntotdeauna la cel mult un metru una de cealalt,
dei, de obicei, stteau nlnuite. n dup-amiaza aceea de luni,
Verbina continua s doarm, goal, ntins pe burt, uneori
murmurnd cuvinte n pern.
oldul ei cald era apsat de Violet. Chiar i atunci cnd era
uliu, Violet putea s simt cldura corpului surorii ei gemene,
pielea ei neted, respiraia lent i ritmic, murmurele
somnoroase i mirosul ei aparte. Putea s miroas i praful din
149

camer, i aroma rnced a cearafurilor nesplate... i


bineneles pisicile.
Nu numai c putea s miroas pisicile, care dormeau n pat sau
pe podea, sau se lingeau cu micri lenee, dar practic tria n
fecare dintre ele. n timp ce o parte a contiinei proprii se afla
n corpul ei palid, iar o alta plana mpreun cu prdtorul
naripat, alte ipostaze ale ei slluiau n fecare dintre pisici,
care erau n numr de douzeci i cinci acum, c srmana
Samantha murise. Violet percepea lumea simultan prin propriii
si ochi, prin cei ai uliului, i prin cei cincizeci de ochi, douzeci
i cinci de nasuri, cincizeci de urechi, o sut de lbue i douzeci
i cinci de limbute ale bandei de pisici. Simea mirosul corpului
su nu numai cu nasul ei, ci i cu nasurile tuturor pisicilor: izul
de spun rmas de la baia de noaptea trecut, aroma plcut
neptoare a amponului de lmie, cea de sttut, care urma
ntotdeauna somnului, respiraia colorat de vaporii de ou
crude, ceap i fcat crud, pe care le mncase de diminea
nainte de a se culca o dat cu rsritul soarelui. Pisicile aveau
un sim olfactiv mai dezvoltat ca al ei, i fecare dintre ele
percepea aromele n alt fel; ele considerau mirosul ei natural
ciudat, dar reconfortant, straniu i totui familiar.
Se putea mirosi, vedea, auzi i simi i prin intermediul surorii
sale, cci era ntotdeauna strns legat de Verbina. Reuea s
intre i s ias din mintea oricror alte forme de via dup
bunul ei plac, dar Verbina era singura persoan cu care putea s
stabileasc un asemenea contact. Era o legtur permanent,
care exista de cnd se nscuser, i, dac Violet putea s
ntrerup contactul cu oimul sau cu pisicile oricnd voia, n
schimb, nu putea s se rup de sora ei. Totodat, putea s
150

controleze minile animalelor pe care le poseda, dar nu-i putea


controla sora. Legtura dintre ele nu era ca aceea dintre
marionet i ppuar, ci ceva deosebit i sfnt.
Violet i trise ntreaga via la confluena mai multor ruri de
senzaii, scldate de mari vrtejuri de sunete, imagini, gusturi i
atingeri, percepnd lumea nu numai cu ajutorul propriilor sale
simuri, ci i prin cele ale nenumrailor intermediari. n
copilrie, fusese autist, att de copleit de influxul senzorial,
nct nu fcea fa; se interiorizase, izolndu-se n lumea ei
secret de experiene bogate, variate i profunde, pn cnd
nv s domine valul de senzaii, folosindu-l, n loc s se lase
mturat de el. Numai atunci se hotr s comunice cu oamenii
din jur, abandonndu-i autismul i nvnd s vorbeasc abia
la vrsta de ase ani. Nu ieise niciodat din curenii adnci i
rapizi ai senzaiilor extraordinare pentru a sta pe malul relativ
uscat al celorlali oameni, dar nvase cel puin cum s
comunice cu mama ei, cu Candy i, ntr-un mod mai limitat, i cu
alte persoane.
Verbina nu se descurcase la fel de bine ca sora ei, i, evident,
nici nu avea s o fac vreodat. Alegnd o via defnit aproape
exclusiv prin senzaii, nu dovedea, practic, nici un interes pentru
exersarea i dezvoltarea capacitilor ei intelectuale. Nu nvase
niciodat s vorbeasc, nu-i psa dect de sora ei i se lsa cu bucurie n voia oceanului de senzaii care o sclda. Fugind ca o
veveri, zburnd ca un uliu sau ca un pescru, mieunnd ca o
pisic, pndind i ucignd ca un coiot, bnd apa rece a unui
pru prin gura unui raton sau a unui oarece de cmp, intrnd
n mintea unei cele n clduri, n timp ce pe ea se urcau cinii,
mprtind simultan att teroarea iepurelui ncolit, ct i
151

emoia slbatic a vulpii ce-l vneaz, Verbina avea un orizont


mai larg asupra vieii dect oricine altcineva, n afar de Violet.
i prefera pasiunea constant a lumii slbatice, n locul vieii
relativ plictisitoare a celorlali oameni.
Acum, dei Verbina dormea, o parte din ea se afla cu Violet n
uliu, cci nici somnul nu necesita ntreruperea total a legturilor lor cu alte mini. Influxul senzorial primit de la speciile
mai primitive nu constituia numai textura din care era
confecionat viaa lor, ci i materia prim a viselor lor.
Uliul plutea suspendat ntre norii grei de ploaie i canionul din
spatele domeniului Pollard. i cuta prada.
Mult sub el, un oarece ni dintre buruienile uscate i mrcinoase. Alerga n adncimea canionului, atent la semnele ce-i
dezvluiau prezena inamicilor la nivelul solului, dar indiferent
la prezena aductorului de moarte, care l privea din naltul
cerului.
tiind din instinct c oarecele i-ar f auzit btile aripilor i ar
f disprut n cea mai apropiat ascunztoare, uliul i plie
aripile i plonj abrupt n direcia roztorului. Dei trecuse prin
aceast senzaie de nenumrate ori, n trecut, Violet i inu
respiraia n timpul cderii de la patru sute de metri, trecnd de
nivelul solului i continund ctre strfundurile canionului. i,
cu toate c se afla, de fapt, n siguran, ntins pe pat, stomacul
i se strnse, o team primitiv i se revrs n suflet i scnci,
cuprins de plcerea aventurii. Verbina scoase, i ea, un strigt
moale.
n adncul canionului, oarecele nghe, simind apropierea
pericolului, dar fr a-i da seama de direcia din care urma s
vin.
152

Uliul i ntinse aripile n ultimul moment. Dintr-o dat, aerul


i recapt consistena, devenind o frn necesar. Lsndu-se
pe spate. ntinznd picioarele i desfacnd ghearele, uliul nha
oarecele exact cnd acesta, sesiznd brusca btaie a aripilor,
ncerc s fug.
Dei continua s nsoeasc uliul, Violet intr i n mintea
oarecelui, cu o clip nainte ca acesta s fe capturat. Simi
satisfacia rece a vntorului i teama ferbinte a przii. Din
perspectiva uliului, simi cum se gurea i se rupea carnea
oarecelui sub aciunea ghearelor puternice i ascuite, iar din
perspectiva oarecelui simi durerea arztoare i ngrozitoarea
sfiere interioar. Pasrea privi prada care i se zbtea n gheare
i se simi nforat de sentimentul slbatic al puterii i de
nelegerea faptului c foamea o s-i fe din nou potolit.
Croncnitul triumftor rsun n canion. Simindu-se mic i
neajutorat n strnsoarea agresorului su naripat, cuprins de o
fric att de intens, nct era similar cu cea mai copleitoare
dintre plceri, oarecele se uit n ochii nemiloi, de oel, i
ncet lupta, se ls moale i se resemna n faa morii. Vznd
cum se apropia ciocul nfricotor, era contient c o s fe
sfiat, dar nu mai simea durere, ci numai amoreal, apoi un
scurt moment de fericire maxim, dup care, nimic, absolut
nimic. Uliul i ddu capul pe spate, i din plisc i czur panglici
de snge i noduri de carne.
Violet se rsuci n pat cu faa la sora ei. Smuls din somn de
fora experienei uliului, Verbina i lu n brae sora. Gemenele
se ineau strns mbriate, goale, tremurnd. Violet rsufla
lng gtul delicat al Verbinei i, prin legtura ce o unea de sora
ei, percepea att fluxul ferbinte al propriei sale respiraii, ct i
153

nclzirea pielii surorii ei. Gemeau ncet, iar respiraia lor


accelerat nu se potoli nainte ca uliul s consume i ultima
bucic de carne din corpul oarecelui i s se nale, cu o
zvcnire a aripilor, napoi ctre cer.
Dedesubt, se vedea domeniul Pollard: gardul viu, casa nvechit
de vreme, cu acoperiul de igl, Buick-ul vechi de un sfert de
secol, care fusese al mamei lor i pe care Candy l mai folosea
uneori; tufuri de ciuboica-cucului cu flori galbene i purpurii,
plantate ntr-un strat subire i nengrijit, de-a lungul prispei
drpnate. Violet l vzu i pe Candy, undeva n colul de
nord-vest al domeniului.
Continund s-o in n brae pe Verbina, srutnd-o uor pe
gt, pe obraji i pe tmple, Violet i ordon uliului s dea roat
deasupra fratelui ei. Prin ochii psrii, l privi stnd cu capul
aplecat n faa mormntului mamei lor, jelind-o, aa cum o jelise
n fecare zi, fr excepie, n toi ani care trecuser de la
moartea ei.
Violet nu o plngea. i fusese la fel de strin ca oricare alt
persoan din lume, i nu simise nimic deosebit la trecerea ei n
nefin. ntr-adevr, deoarece i Candy era nzestrat, Violet se
simea mult mai apropiat de el, dect de mama lor, ceea ce nu
nsemna, de fapt, mare lucru, pentru c nu l cunotea cu
adevrat i nici nu i psa prea mult. Cum s-ar f putut simi
aproape de cineva n mintea cruia nu putea intra, trind cu el i
prin el? Tocmai aceast incredibil intimitate o unea cu Verbina
i i punea pecetea pe miile de relaii pe care le ntreinea cu
toat fauna i flora lumii. Nu tia cum s se apropie de cineva cu
care nu putea s stabileasc o asemenea legtur strns,
interioar, i nu putea s plng pe cineva pe care nu-l iubise.
154

Departe de uliul n zbor, Candy czu n genunchi, n faa


mormntului.
27
Luni dup-amiaz, Thomas edea la birou, compunnd un poem
n imagini.
Derek l ajuta. Sau credea c l ajut. Cuta prin cutia cu poze
decupate din reviste. Alegea o poz i i-o ddea lui Thomas. Dac
era bun, Thomas o aranja i o lipea n pagin. De cele mai
multe ori, nu era bun, aa c o punea deoparte i cerea alta, i
alta, pn cnd Derek i ddea ceva care-i folosea.
Nu voia s-i spun lui Derek cumplitul adevr, acela c voia s
compun poezia de unul singur. Dar nu dorea s-l rneasc pe
Derek, care, oricum, era rnit. Chiar prea mult. E dureros s fi
prost, iar Derek era chiar mai prost ca Thomas, i arta mai
prost ca Thomas, ceea ce reprezenta o durere n plus. Avea nasul
mai plat i capul turtit. Cumplit adevr.
Mai trziu, obosii de poemul n imagini, Thomas i Derek se
duser n camera de recreere, i acolo se ntmpl. Cineva l rni
pe Derek. l rni att de ru, nct izbucni n plns. Acel cineva
era o fat. Mary. n camera de recreere.
Unii jucau bile ntr-un col. Alii se uitau la televizor. Thomas i
Derek edeau pe o canapea lng fereastr, ncercnd s fe
sociabili ori de cte ori se apropia cineva. Infrmierii voiau ca
toat lumea din azil s fe sociabil. i fcea bine s fi sociabil.
Cnd nu venea nimeni cu care s fe sociabili, Thomas i Derek
priveau psrile colibri care se-nvrteau n jurul seminelor puse
pe streaina ferestrei; sreau dintr-o parte n alta i era amuzant
155

s le priveti. Mary, care era nou-venit, nu srea dintr-o parte


ntr-alta, i nici nu era amuzant s o priveti, dar murmura tot
timpul. Mai bine-zis zumzia. Bzzz, bzzz, bzzz, tot timpul.
Mary tia despre chiu-i. Zicea c chiu-i are o mare importan,
i poate c aa i era, dei Thomas nu auzise niciodat de aa
ceva, i nici nu nelegea prea bine despre ce era vorba. tia ce
nseamn a chiui: Joc de cuvinte - IQ - eye-cue>, dar nu i se
prea a f ceva prea frumos sau folositor, dar Mary spunea c are
un chiu-i bun i c era mare pentru cineva atins de sindromul
Down.
Eu sunt o cretin de nalt nivel, zicea Mary, foarte mndr de
ea, dup cum prea.
Thomas nu tia ce e un cretin, dar nu vedea nici un nivel nalt
la Mary, care era gras i, n plus, era i cocoat.
Probabil c i tu eti un cretin, Thomas, dar nici pe departe
aa de bun ca mine. Eu sunt aproape normal, iar tu nu eti
deloc aa normal ca mine.
Toate astea l zpceau pe Thomas. Puteai s-i dai seama c pe
Derek l zpceau mai tare, i Derek spuse cu vocea lui groas i,
uneori, greu de neles:
Eu? Nu cretin. Cltin din cap. Eu, cowboy. Zmbi. Cowboy.
Mary rse.
Nu eti un cowboy, i nici nu vei f vreodat. Nu eti dect un
imbecil.
O rugar s repete cuvntul de cteva ori pn s-l prind, dar
nici atunci nu pricepuser cu adevrat. Puteau s-l pronune, dar
le era la fel de strin ca i acel chiu-i.
Deci, exist oameni normali, le spuse Mary, dup ei vin
cretinii, apoi imbecilii, care sunt mai proti dect cretinii, iar
156

apoi idioii, care sunt chiar mai proti dect imbecilii. Eu una
sunt o cretin de nivel nalt, i nu o s rmn aici o venicie, o s
fu bun, o s m port frumos i o s muncesc din greu ca s fu
normal, i uneori voi ajunge la jumtatea drumului.
Ce drum? ntreb Derek.
Acest lucru l nedumerea i pe Thomas.
La jumtatea drumului ctre normalitate, unde tu nu vei
ajunge niciodat, imbecilu' dracu'!
De data asta, Derek nelese c i btea joc de el i ncerc s
nu plng, dar nu reui. Se nroi i izbucni n plns, iar Mary
rnji; se umflase i era bucuroas de parc ar f ctigat un
premiu mare. Folosise un cuvnt urt, dracu', i ar f trebuit
s-i fe ruine, dar se vedea c nu-i era. Repet i cellalt cuvnt,
pe care Thomas l considera acum la fel de urt, imbecil,
continund s-l repete pn cnd srmanul Derek se ridic i
fugi, i chiar i aa nu renun s strige dup el.
Thomas se ntoarse n camera lor, cutndu-l pe Derek, i l
gsi nchis n dulap, plngnd. Venir civa infrmieri, care-i
vorbir foarte frumos, dar el nu voia s ias din dulap. Au fost
nevoii s-i vorbeasc mult vreme pentru a-l convinge s ias,
dar nici dup aceea nu se opri din plns, aa c i-au dat-ceva.
Uneori, cnd erai bolnav, de pild de grip, infrmierii te puneau
s iei-ceva, adic o pastil de o culoare sau alta, o form sau alta,
mic sau mare. Dar atunci cnd i ddeau-ceva, asta nsemna
un ac, ceea ce era un lucru ru. Niciodat nu-i dduser-ceva lui
Thomas, pentru c el era mereu cuminte. Dar, uneori, Derek,
dei era un biat drgu, ncepea s fe att de nemulumit de el
nsui, nct nu se mai putea opri din plns i, de cteva ori, se
lovise singur peste fa pn cnd se umpluse de snge, i atunci
157

infrmierii fuseser nevoii s-i dea-ceva-pentru-binele-lui. Derek


nu lovise niciodat pe nimeni, era drgu, dar pentru-binele-lui
trebuia, cteodat, s fe calmat sau chiar adormit, i asta a fost
ceea ce s-a ntmplat n ziua n care Mary, cretin de nivel nalt,
l-a fcut imbecil.
Dup ce Derek adormi, una dintre infrmiere se aez lng
Thomas, la masa de lucru. O chema Cathy. Lui Thomas i plcea
de Cathy. Era mai n vrst dect Julie, dar nu btrn, ca i
cnd ar f fost mama cuiva. Era drgu. Nu chiar att de
drgu ca Julie, dar drgu, i avea o voce plcut i ochi n
care nu-i era fric s te uii. l lu pe Thomas de mn i-l
ntreb dac se simea bine. El rspunse c da, dar, de fapt, nu
era aa, i ea tia asta. Au vorbit un pic, ceea ce era bine. Erau
sociabili.
Ea i povesti despre Mary n aa fel nct el s-neleag, i l
fcu s se simt mai bine.
Mary este foarte frustrat, Thomas. O vreme a fost plecat n
lume, la jumtatea drumului, i avea chiar i o slujb, ctignd
ceva bani. Se strduia din rsputeri, dar nu a mers, avea prea
multe probleme i a trebuit s fe din nou internat. Cred c
regret ce i-a fcut lui Derek. Este att de dezamgit, nct
simte nevoia s-i dovedeasc superioritatea.
i eu am fost n lume, odat, zise Thomas.
tiu c ai fost, dragul meu.
Cu tata. Apoi cu sora mea. i cu Bobby.
i-a plcut?
Uneori... m speria. Dar cnd eram cu Julie i Bobby... mi
plcea.
Derek ncepuse s sforie.
158

Dup-amiaza se scursese pe jumtate. Cerul devenise urt-furtunos. Camera era plin de umbre. Numai lampa de pe birou era
aprins. Cathy arta destul de bine n lumina lmpii. Pielea ei
era ca mtasea de culoarea piersicii. Thomas tia cum e mtasea.
Julie avusese odat o rochie de mtase.
Tcur o vreme, apoi el spuse:
Uneori e greu. Cathy i mngie prul.
Da, Thomas, tiu. tiu.
Era att de bun. Nu nelegea de ce ncepuse s plng, cnd
ea era att de bun, dar aa se ntmpla. Poate c plngea
tocmai pentru c era att de bun.
Cathy i trase scaunul mai aproape. Thomas se sprijini de ea,
i Cathy l mbri. Thomas plngea i plngea. Nu tare i
ncrncenat ca Derek. ncet. Dar nu se putea opri. ncerc s nu
plng, pentru c atunci cnd plngea se simea ca un prost, i
nu-i plcea deloc s se simt ca un prost.
Nu-mi place c sunt prost, opti printre lacrimi.
Nu eti prost, dragul meu.
Ba da. i nu-mi place. Dar nu pot f altfel. ncerc s nu m
gndesc c sunt prost, dar nu poi s nu te gndeti la asta
atunci cnd aa eti i cnd alii nu sunt, alii care ies n lume i
triesc, iar tu nu iei n lume i nici nu vrei, dar, de fapt, vrei,
vrei chiar foarte mult, chiar i-atunci cnd zici c nu vrei.
Vorbise mult i era chiar mirat c spusese attea, mirat, dar i
frustrat, pentru c ar f vrut att de mult s-i spun cum e s fi
prost, s-i fe fric s iei n lume, i nu reuise, nu putuse s
gseasc cuvintele potrivite, aa c sentimentele zceau nc nchise n interiorul lui.
159

Timp. Ai mult timp, nelegi, atunci cnd eti prost i nu poi


s iei n lume, mult timp de umplut, dar, de fapt, nu ai destul de
mult timp ca s nvei s nu-i fe team de lucruri, iar eu trebuie
s nv s nu-mi fe team, pentru ca s pot s m-ntorc i s fu
cu Julie i Bobby, a vrea asta foarte tare, nainte ca timpul s se
termine. E prea mult timp, i prea puin, iar asta e o prostie, nu?
Nu, Thomas. Nu-i o prostie.
Thomas nu se ndeprt de ea. Voia s fe mbriat.
tii, uneori viaa e grea pentru toat lumea, i spuse Cathy.
Chiar i pentru cei detepi. Chiar i pentru cei mai detepi
dintre cei detepi.
i terse ochii umezi cu mna i o ntreb:
Da? Uneori e greu i pentru tine?
Uneori. Dar eu cred c exist Dumnezeu, Thomas, i c ne-a
pus aici pe fecare cu un motiv, i c fecare greutate de care ne
lovim e o ncercare, i c devenim mai buni din cauza greutilor.
Thomas i nl capul i o privi. Avea ochi frumoi. Ochi buni.
Ochi care te iubeau. Ca ochii lui Julie sau ai lui Bobby.
Dumnezeu m-a fcut prost ca s m testeze?
ntr-un anumit fel nu eti prost, Thomas. Nu-mi place cnd
spui c eti prost. Nu eti la fel de detept ca alii, dar nu e vina
ta. Eti altfel, asta-i tot. S fi altfel... acesta este testul tu, i tu
te descurci foarte bine.
M descurc?
Minunat. Uit-te la tine. Nu eti amrt. Nu eti morocnos.
Te mpaci bine cu oamenii.
Sunt sociabil.
Cathy zmbi, scoase un erveel dintr-o cutie de pe mas i-i
terse lacrimile.
160

Nici unul dintre oamenii detepi din ntreaga lume, Thomas,


nici unul nu se descurc mai bine dect tine n faa greutilor, i
cei mai muli nu se descurc nici mcar ct tine.
tia c ea crede ce spune i cuvintele ei l fcur fericit, chiar
dac tot nu putea s priceap c viaa era grea i pentru oamenii
detepi.
Cathy mai rmase o vreme. Se asigur c el se simea bine, apoi
plec.
Derek sforia mai departe.
Thomas rmase la birou. ncerc s compun poezii.
Dup o vreme, se ridic i se duse la fereastr. Acum ploua.
Picturile se scurgeau pe geam. Dup-amiaza aproape c se
terminase. Curnd, avea s vin noaptea.
i puse minile pe geam. Cerceta ploaia, ziua cenuie, vidul
nopii ce se apropia pe furi.
Cel Ru se afla nc acolo. l simea. Era un om, dar nu era om.
Era ceva mai mult dect un om. Foarte ru. Foarte urt. l simise de mai multe zile, dar nu-i mai televizase nici un
avertisment lui Bobby, pentru c Cel Ru nu se mai apropiase.
Era departe. Julie se afla n siguran acum, i, dac el i televiza
prea multe avertismente lui Bobby, acesta nu le mai bga n
seam, i atunci cnd Cel Ru avea s apar, n sfrit, Bobby nu
l-ar mai crede i Julie ar f n pericol, pentru c Bobby ar f
neatent.
Lucrul de care Thomas se temea cel mai mult era c Cel Ru o
s-o duc pe Julie n Locul Cel Ru. Mama lor se dusese acolo
atunci cnd Thomas avea doar doi ani, aa c el nu o cunoscuse
niciodat. Apoi, tatl lor plecase, i el, n Locul Cel Ru,
lsndu-l pe Thomas doar cu Julie.
161

Nu se referea la Iad. tia despre Rai i Iad. Raiul era al lui


Dumnezeu. Stpnul Iadului era diavolul. Dac exista un Rai,
era sigur c prinii lui ajunseser acolo. Era bine s ajungi n
Rai, dac puteai. Era mai bine acolo. n Iad, infrmierii nu se
purtau frumos.
Dar pentru Thomas, Locul Cel Ru nu era doar Iadul. Era
Moartea. Iadul era un loc ru, dar Moartea era Locul Cel Ru.
Moartea era un cuvnt pe care nu puteai s-l nelegi. Moartea
nseamn c totul se oprete, timpul i se termin, totul se
sfrete pentru totdeauna. Cum i puteai imagina aa ceva? Un
lucru pe care nu i-l poi imagina nu e un lucru real. Nu putea
vedea Moartea, nu-i putea forma o imagine despre ea, dac se
gndea la ea aa cum preau s fac ceilali. Fiind prea prost,
era nevoit s i-o nchipuie sub forma unui Loc. Ceilali spuneau
c Moartea vine i te ia, c venise ntr-o noapte i l luase pe
tatl su, care avusese un atac de inim, dar, dac venea i te
lua, atunci trebuia s te i duc undeva. Iar acel undeva era
Locul Cel Ru. Acolo erai dus, i nu te mai ntorceai niciodat.
Thomas nu tia ce peai acolo. Poate c nimic ru. Dar nu mai
aveai voie s te ntorci i s-i vezi pe cei pe care-i iubeai, i asta
era foarte ru, chiar dac aveau mncare bun acolo. Poate c
unii oameni se duceau n Rai, iar alii n Iad, dar nu aveai voie s
te ntorci nici dintr-un loc, nici din cellalt, aa c amndou
fceau parte din Locul Cel Ru, i doar camerele erau diferite. i
nici nu era sigur c exista Rai i Iad, aa c poate n Locul Cel
Ru nu existau dect ntuneric, frig i atta spaiu gol, nct
atunci cnd te duceai acolo nu-i puteai gsi nici mcar pe cei care
ajunseser naintea ta.
162

Asta l speria cel mai mult. Nu numai c Julie o s se duc n


Locul Cel Ru, ci c nu o s-o mai poat gsi atunci cnd avea s
ajung i el acolo.
Deja se temea de noapte, de tot acel vid uria. Capacul lumii.
i-atunci, dac noaptea era att de nspimnttoare, atunci
Locul Cel Ru era, probabil, i mai i. Cu siguran era mai mare
dect noaptea, iar lumina zilei nu ajungea niciodat n Locul Cel
Ru.
Afar, cerul se ntuneca.
Vntul biciuia palmierii.
Ploaia curgea pe geam.
Cel Ru era departe de tot.
Dar avea s vin. Curnd.
28
Candy se afla ntr-una dintre acele zile n care nu putea s
accepte c mama sa era moart. De fecare dat cnd trecea un
prag sau ddea un col, se atepta s o vad. I se pru c o aude
n balansoar, fredonnd o melodie n timp ce croeta un pulover,
dar cnd se duse s verifce nu vzu dect balansoarul acoperit
cu praf i nvelit de pnzele pianjenilor. Odat, fugi n
buctrie, ateptndu-se s o vad ntr-un halat colorat, cu
modele florale i acoperit cu un or alb, dantelat, aeznd cu
meticulozitate compoziia pe foile de plcint, sau amestecnd o
prjitur, dar, desigur, ea nu se afla acolo. ntr-un moment de
maxim agitaie, goni pe scri pn la etaj, sigur c o s-i
gseasc mama n pat, dar cnd nvli n camera ei i aminti c
acum camera era a lui i c ea era moart.
163

n cele din urm, pentru a iei din acea pas ciudat i tulburtoare, se duse n curte, la mormntul singuratic din colul
nord-vestic al uriaului lor domeniu. O ngropase acolo cu apte
ani n urm, sub un cer solemn de iarn, asemntor celui n
care se ascundea soarele acum, sub privirile unui uliu rtcitor,
la fel cu cel care-l supraveghea acum. i spase groapa, o nvelise
n cearafuri parfumate cu Chanel nr. 5 i o coborse n secret,
deoarece nmormntrile pe proprieti private, care nu aveau
autorizaie de cimitir, erau mpotriva legii. Dac ar f ngduit ca
ea s fe ngropat altundeva, ar f trebuit s se duc i el s
triasc acolo, pentru c nu suporta s stea mult vreme departe
de rmiele ei pmnteti.
Candy se ls n genunchi.
Cu timpul, grmada de pmnt se tasase i acum mormntul
era nsemnat de o mic depresiune. Acolo, iarba era mai rar, cu
frele mai aspre, srmoase, diferite de restul gazonului, dei nu
tia de ce; n tot timpul scurs de la nmormntare, iarba nu-i
nflorise pe mormnt. Nici o piatr funerar nu consemna
trecerea ei n nefin; n ciuda gardului nalt ce nconjura
curtea, nu-i putea permite s atrag atenia asupra cimitirului
ilegal.
Privind fx pmntul din faa lui, Candy se ntreb dac o
piatr funerar l-ar face s accepte mai uor moartea mamei.
Dac ar f vzut n fecare zi numele i data morii ei adnc
spate ntr-o plac de marmur, privelitea ar f trebuit s
imprime pierderea din inima lui i s-l crue de zile ca acestea,
cnd era tulburat de o stranie amnezie i de o speran pe care
nu avea s i-o mplineasc vreodat.
164

Se ntinse pe mormnt, cu urechea la pmnt, de parc s-ar f


ateptat s-o aud vorbind din patul ei subteran. Se lipi de
pmntul tare, dorind s mai simt o dat vitalitatea pe care ea
o radia odinioar, acea energie unic ce izvora din ea, precum
cldura din gura unui furnal deschis, dar nu simi nimic. Dei
mama lui fusese o femeie deosebit, Candy tia c e absurd s se
atepte de la cadavrul ei s mai emane mcar o frm din
dragostea cu care l copleise pe vremea cnd tria; cu toate
acestea, se simi crunt dezamgit cnd nici un strop din aura
acesteia nu licri prin noroi dinspre osemintele ei sfnte.
n ochi i se adunar lacrimi ferbini i ncerc s le stpneasc. Din deprtare se auzi ns un tunet, i ncepur s cad
cteva picturi mari de ploaie, dar nici ploaia, nici lacrimile lui
nu mai putur f oprite.
Mama lui se afla ntins la numai doi metri sub el i simi brusc
dorina de a-i croi drum pn la ea. Desigur carnea era deteriorat i tia c nu avea s mai gseasc dect oasele nvelite
ntr-o gelatin de provenien necunoscut, dar dorea s o mbrieze i s fe mbriat, chiar dac asta ar f nsemnat c
trebuia s-i aranjeze minile scheletice pe dup gtul su. ncepu
chiar s smulg cteva buci din iarb i din sol. n scurt timp
ns fu strbtut de suspine dureroase, care-l epuizar rapid i-l
lsar incapabil de a se mai lupta cu realitatea.
Era moart.
Dus.
Pentru vecie.
Ploaia rece care cdea n rafale din ce n ce mai violente pe
spinarea sa pru s-i sting durerea ferbinte, umplndu-l de o
furie glacial. Frank le omorse mama, i trebuia s plteasc
165

aceast crim cu viaa. Faptul c edea pe un mormnt noroios i


plngea nu-1 ajuta deloc pe Candy s se rzbune. n cele din
urm se ridic, i, cu pumnii ncletai inui n lturi, ls apa
mocirloas s se scurg de pe el i, o dat cu ea, i durerea.
i fgdui mamei sale c o s dea dovad de mai mult zel n
cutarea ucigaului ei. Nu avea s-l mai lase pe Frank s scape.
Uitndu-se ctre cerul acoperit de nori, ctre Raiul n care
slluia mama lui, spuse:
O s-l gsesc pe Frankie i o s-l omor, o s-l zdrobesc. O s-i
sparg capul i o s-i tai creierul mpuit n buci i o s-l arunc
la closet.
Ploaia prea c-l ptrunde, nghendu-i mduva spinrii, i se
cutremur.
O s-i gsesc pe toi cei care au ridicat mna s-l ajute i o s
le tai mna. Jur c o s le scot ochii celor care l-au privit cu
simpatie. i o s le tai limbile tuturor ticloilor care i-au vorbit
cu blndee.
Brusc, ploaia se ntei, turtind frele de iarb, nvlind printre
frunzele unui stejar din apropiere, iscnd un cor de oapte
printre frunzele gardului viu. i biciui faa, facndu-l s
clipeasc, dar nu-i cobor privirea de la cer.
Dac a gsit pe cineva pe care-l iubete, oricine ar f, i-l voi lua
de lng el, aa cum i el te-a luat de lng mine. O s-l desfac i
o s-i arunc sngele ca pe un gunoi.
Mai fcuse toate aceste promisiuni de multe ori, n ultimii apte
ani, dar le fcea din nou cu aceeai pasiune.
Ca pe un gunoi, repet el.

166

Nevoia sa de rzbunare nu era mai mic acum, dect fusese n


ziua morii mamei cu apte ani n urm. Ura sa pentru Frank
mai degrab crescuse, se intensifcase.
Ca pe un gunoi.
Securea unui fulger despic cerul vineiu. O clip, se csc o
ran lung n norii negri, care i se prur, n acel scurt rstimp,
c nu mai erau nori, ci corpul viu i infnit de straniu al unei
fine dumnezeieti, iar prin carnea tiat de fulger crezu c
ntrezrea misterul strlucitor al Lumii de dincolo.
29
Clint ura sezonul ploilor n California de Sud. Cea mai marc
parte a anului era uscat i, n secetele ocazionale ale deceniului
trecut, iama fusese marcat numai de cteva furtuni. Cnd
venea ploaia, localnicii preau s f uitat cum se conducea n
asemenea condiii.Odat cu revrsarea gurilor de canal,
circulaia devenea imposibil. Pe autostrzi era chiar mai ru:
mainile stteau nirate ca pe o nesfrit band de producie
care ncetase s funcioneze.
n lumina ultimelor raze cenuii ale acelei dup-amieze de luni,
Clint fcu un prim drum la Laboratorul Paloma, din Costa Mesa.
Laboratorul era o cldire mare, din beton, fr etaj, aflat la
cteva sute de metri de Bristol Avenue. Printre altele, departamentul lor medical efectua analize de mostre de snge, de lichid
mamar i biopsii, dar laboratorul se mai ocupa i de tot felul de
analize industriale i geologice.

167

i ls Chevrolet-ul n parcarea din faa cldirii. Cu o pung de


plastic n mn, travers bltoacele adnci, innd capul aplecat
n faa ploii, i ajunse ud leoarc n micul hol de la recepie.
n spatele ferestrei de la recepie edea o blond tnr, atrgtoare. Purta o uniform alb i un cardigan purpuriu.
Ar trebui s foloseti o umbrel, i se adres ea.
Clint ncuviin, puse punga de plastic pe tejghea i ncepu s o
deschid.
Sau cel puin un impermeabil, adug blonda. Dintr-un
buzunar de la piept, Clint extrase o carte de vizit cu Dakota &
Dakota, pe care i-o ntinse.
Asta-i frma care pltete?
Da.
Ai mai folosit serviciile noastre nainte?
Da.
Avei un cont deschis la noi?
Da.
Nu te-am mai vzut pn acum.
Nu.
Pe mine m cheam Lisa. Nu lucrez aici dect de-o sptmn. Pn acum n-am mai vzut un detectiv particular.
Clint scoase dintr-o geant de voiaj mare i alb trei geni mai
mici, cu fermoar, pe care le alinie una lng alta pe tejghea.
Cum te cheam? l ntreb fata, aplecndu-i capul ntr-o
parte i zmbind.
Clint.
Dac o s continui s umbli fr umbrel i fr impermeabil
pe vremea asta, o s te-mbolnveti de moarte, chiar aa solid
cum eti.
168

nti cmaa, zise Clint, mpingnd una dintre geni mai n


fa. Vrem analiza petelor de snge. Nu doar tipul, ci toat
treaba. Inclusiv analiza genetic. Luai mostre din patru pri
diferite de pe cma, pentru c s-ar putea s fe snge de la mai
multe persoane. Dac da, atunci vreau analiza tuturor.
Lisa se ncrunt la Clint, apoi la cmaa din geant. Se apuc
s completeze un formular de analiz.
Acelai lucru cu asta, zise el, mpingnd a doua geant, care
coninea o hrtie mpturit, cu antetul frmei Dakota & Dakota,
ce fusese mnjit de snge.
Folosind un chibrit, Julie sterilizase un bold cu care mpunsese
degetul lui Frank Pollard, storcnd cteva picturi purpurii pe
foaia de hrtie.
Vrem s tim dac sngele de pe cma se potrivete cu cel
de pe hrtie.
Cea de-a treia geant coninea nisipul negru.
E o substan biologic? ntreb Lisa.
Nu tiu. Arat ca nisipul.
Pentru c, dac e o substan biologic, ar trebui trimis la
departamentul medical, iar dac nu, ar trebui trimis la departamentul industrial.
Trimite cte puin la fecare. Cu maxim prioritate.
O s te coste mai mult.
N-are importan.
n timp ce completa cel de-al treilea formular, Lisa i spuse:
Exist cteva plaje n Hawaii care au nisip negru. Ai fost
vreodat acolo?
Nu.
169

Kamimu. Aa se numete una dintre plajele negre. Vine de la


un vulcan. Nisipul, vreau s spun. i plac plajele?
Mda.
Lisa i ridic privirea, innd stiloul nc aintit asupra formularului, i i zmbi larg. Avea buzele pline i dinii foarte albi.
Iubesc plaja. Nu-mi place nimic mai mult dect s-mi pun un
bikini i s absorb soare, s m prjesc efectiv, i nici nu-mi pas
dac se spune c bronzul nu e bun pentru sntate. Viaa e
oricum prea scurt, tii? Mcar s artm bine ct timp suntem
aici. n plus, soarele m face s m simt... nu lene vreau s
spun, pentru c nu-mi dreneaz energia, dar e un fel de energie
lene, cam aa cum merge o leoaic - ai vzut? - puternic, dar
moale. Soarele m face s m simt ca o leoaic. El nu rspunse.
Efect erotic, continu blonda. Cred c asta vreau s spun.
Dac stai lungit la soare sufcient de mult timp, pe o plaj frumoas, toate inhibiiile se topesc.
Clint continua s o priveasc n tcere. Dup ce termin de
completat cele trei formulare, i nmna copiile i ata fecare
formular eantionului corespunztor.
Ascult, Clint, trim ntr-o lume modern, aa-i? i se adres,
din nou, fata.
Detectivul nu nelegea ce vrea s spun.
Adic suntem liberi, nu? Ca atare, dac o fat gsete c un
biat e atrgtor, nu trebuie s atepte s fac el prima micare.
Aha, gndi Clint.
Lsndu-se pe sptarul scaunului, poate ca s-i arate ct de
nghesuii stteau snii ei mari n uniforma alb, i zmbi.
Nu vrei s cinm mpreun, sau s vedem un flm? ntreb
ea.
170

Nu.
Zmbetul i nghe pe buze.
mi pare ru, zise Clint.
mpturi copiile formularelor i le puse n acelai buzunar din
care scosese cartea sa de vizit.
Lisa l privea furioas, i el nelese c o jignise, ncercnd s
gseasc o explicaie, i spuse doar att:
Sunt homosexual.
Ea clipi i i scutur capul, de parc ar f ncercat s-i revin
de pe urma unei lovituri. Precum soarele, zmbetul ei strpunse
ceaa care i se aternuse pe fa.
Trebuie s fi, ca s reziti unei asemenea oferte.
mi pare ru.
Ei, nu e vina ta. Suntem ceea ce suntem, nu?
Clint iei din nou n noapte. Se tcuse i mai frig. Cerul arta
ca ruinele unei cldiri la care pompierii ajunseser prea trziu:
cenu umed, jar picurnd.
30
Pe cnd noaptea se aternea asupra acelei zile de luni ploioase,
Bobby sttea la fereastra camerei de spital.
Privelitea nu e prea grozav, Frank, zise el. n afar de cazul
n care eti nnebunit dup parcri.
Se ntoarse i cercet camera mic i alb. Spitalele i fceau
pielea ca de gin, dar nu-i exprim adevratele sentimente n
faa lui Frank.
Decorul sta nu o s ajung prea curnd n topuri, ns e
destul de comod. Ai televizor, reviste i trei mese pe zi la pat. Am
171

remarcat i c unele dintre surori arat grozav, dar te rog s nu


te iei de clugrie.
Frank era mai palid ca oricnd. Cearcnele i se ntindeau sub
ochi ca petele pe o sugativ. Nu numai c locul lui prea s fe
ntr-un spital, dar parc se afla acolo de mai multe sptmni.
Folosi butoanele de control ca s ncline patul.
Chiar sunt necesare testele astea?
Amnezia ta ar putea s aib cauze fzice, explic Julie. Ai
auzit ce-a spus doctorul Freebom. Te vor cuta de abcese cerebrale, de chisturi, de tot felul de chestii de-astea.
Nu sunt sigur c-mi place doctorul Freebom, zise Frank,
ngrijorat.
Sanford Freebom era i prieten cu Bobby i Julie, nu numai
doctorul lor. Cu civa ani n urm, l ajutaser s-l scoat pe fratele su dintr-o ncurctur.
De ce? Ce-are Sandy?
Nu-l cunosc, rspunse Frank.
Nu cunoti pe nimeni, preciza Bobby. Asta-i problema ta. Mai
ii minte? Eti amnezic.
Dup ce acceptaser ca Frank s le fe client, l duseser direct
la Sandy Freebom, pentru a-i face un control complet. Sandy nu
tia dect c Frank i pierduse memoria i nu i mai amintea
nimic. Nu i spuseser despre sacii de bani sau despre snge i
celelalte, iar Sandy nu ntrebase de ce Frank a venit la ei, n loc
s se duc la poliie, sau de ce ei au acceptat s preia un caz att
de nepotrivit cu ocupaiile lor obinuite; una dintre calitile ce
fceau din el un prieten bun era discreia lui permanent.
Potrivindu-i cearaful cu gesturi nervoase, Frank spuse:
172

Chiar e necesar s am o camer pentru o singur persoan?


Julie ncuviin.
Ne-ai cerut s aflm i ce faci tu noaptea, unde te duci, ceea ce
nseamn c trebuie s te supraveghem ndeaproape.
M cost mai mult dac stau singur n camer, zise Frank.
i poi permite cele mai bune servicii medicale, spuse Bobby.
Banii din gentile alea s-ar putea s nu-mi aparin. Bobby
ridic din umeri.
Atunci va trebui s munceti ca s-i plteti spitalizarea: o s
schimbi cteva sute de paturi, o s goleti cteva sute de ploti,
s operezi cteva creiere pe gratis. Poate c eti un neurochirurg.
Cine tie? i un neurochirurg i poate pierde memoria. Merit
ncercat. Pune mna pe un ferstru, deschide capul cuiva i
arunc o privire, poate recunoti ceva.
Sprijinindu-se de tblia patului, Julie interveni:
Cnd nu eti la radiologie sau n alt parte pentru teste, o s
ai pe cineva care s te pzeasc. n seara asta, e Hal de serviciu.
Hal Yamataka se afla deja la post. edea ntr-un fotoliu incomod, rezervat oaspeilor, situat ntre pat i u, astfel nct s-l
poat vedea i pe Frank, i televizorul, dac acesta avea chef s-i
dea drumul. Hal prea o variant japonez a lui Clint
Karaghiosis: cam un metru aptezeci i cinci nlime, lat n
umeri i solid, de parc ar f fost cldit de un zidar care tia bine
cum s pun crmizile i cum s ascund cimentul. n caz c la
televizor nu era nimic de urmrit, iar cel pe care trebuia s-l
supravegheze l plictisea, Hal avea pregtit un roman de John D.
MacDonald.
Privind pe fereastra udat de ploaie, Frank spuse:
Cred c mi-e pur i simplu fric.
173

S nu-i fe fric, zise Bobby. Hal nu e chiar att de periculos


precum pare. Nu a omort niciodat pe cineva de care-i plcea.
Doar o dat, l corect Hal.
Ai omort o dat pe cineva care-i plcea? ntreb Bobby. De
ce?
A vrut s-mi foloseasc pieptenele.
Ce-i spuneam, Frank, zise Bobby. Nu te lua de pieptenele lui,
i vei f n siguran.
Frank nu avea chef de glume.
Nu pot s nu m gndesc c m voi trezi cu snge pe mini.
M tem c am rnit deja pe cineva. Nu vreau s mai fac ru
nimnui.
A, nu poi s-i faci nici un ru lui Hal. El este un oriental
indescifrabil.
Impenetrabil, l corect Hal. Sunt un oriental impenetrabil.
Nu m intereseaz problemele tale sexuale, Hal. i, oricum,
dac n-ai mnca atta sushi i nu i-ar mirosi gura a pete crud,
ai f penetrat i tu la fel de des ca toi ceilali.
Aplecndu-se peste tblia patului, Julie i lu mna lui Frank.
Acesta i zmbi ters.
Soul dumitale e mereu aa, doamn Dakota?
Spune-mi Julie. Vrei s zici, dac se comport mereu ca un
fanfaron sau ca un copil? Nu ntotdeauna, dar m tem c n cea
mai mare parte a timpului.
Ai auzit, Hal? Ce i-e i cu femeile i amnezicii... nu au simul
umorului.
Julie i spuse lui Frank:
Soul meu e convins c n via totul ar trebui s fe amuzant,
chiar i accidentele rutiere, chiar i nmormntrile...
174

Chiar i igiena dentar, interveni Bobby.


-...i probabil c ar face glume i n mijlocul deeurilor nucleare
produse de un rzboi atomic. Aa e el. Nu se mai vindec...
A ncercat, zise Bobby. M-a trimis la o clinic de deznveselire.
Cei de-acolo au promis c o s-mi pun ceva tristee n suflet, dar
n-au reuit.
Vei f n siguran aici, adug Julie, strngndu-i mna lui
Frank nainte de a-i da drumul. Hal va avea grij de tine.
31
Casa entomologului era situat n cartierul Rock Turtle, din
Irvine, de unde se putea ajunge uor cu maina la Universitate.
Felinarele joase, negre, n form de ciuperc, aruncau cercuri de
lumin pe aleea presrat cu bli, n urma ploii, care ducea la
uile de stejar de un luciu mat.
Crnd una dintre gentile de voiaj ale lui Frank Pollard, Clint
pi pe mica verand i sun.
i rspunse un brbat printr-un interfon instalat chiar sub
sonerie.
Cine este, v rog?
Doctorul Dyson Manfred? M numesc Clint Karaghiosis. Sunt
de la frma Dakota & Dakota.
Dup o jumtate de minut, Manfred deschise ua. Era slab i cu
cel puin douzeci i cinci de centimetri mai nalt dect Clint.
Purta pantaloni negri, marinreti, o cma alb i o cravat
verde; primul nasture al cmii era deschis i cravata atrna
desfcut.
Doamne, omule, eti ud leoarc!
175

Doar flecit.
Manfred intr napoi n cas, deschiznd ua larg, iar Clint pi
n hol.
E nviortoare.
Ce?
Vremea rea, zise Clint.
Manfred l privi ca pe ceva ciudat, dar lui Clint i se prea c,
dintre ei doi, Manfred este cel ciudat. Era prea slab, numai piele
i os. N-avea cu ce s-i umple hainele; pantalonii i atrnau
informi pe oldurile noduroase, iar umerii mpungeau estura
cmii, ca i cum n-ar f fost dect nite oase goale i ascuite.
Costeliv i fr graie, arta de parc ar f fost alctuit dintr-un
morman de bee puse cap la cap de un zeu nceptor. Avea o fa
lung i ngust, cu o frunte nalt i obraji scofalcii, iar pielea
bine bronzat prea s fe att de bine ntins peste pomei,
nct sttea s crape. Avea nite ochi chihlimbarii, stranii, ce-l
priveau pe Clint cu o curiozitate calm, fr ndoial cunoscut
miilor de insecte pe care le fxase cu ace pe panourile coleciei.
Manfred l msur cu privirea din cap pn-n picioare, unde
apa forma bltoace n jurul pantoflor uzi.
M scuzai, zise Clint.
O s se usuce. Eram n birou. Urc.
Aruncndu-i o privire prin sufrageria aflat n dreapta lui,
Clint observ tapetul cu irii, un covor chinezesc gros, prea multe
scaune i canapele supratapisate i mese pe care erau aezate n
dezordine bibelouri ce licreau n lumina lmpii. Era o camer
tipic victorian, deloc potrivit cu arhitectura californian a
casei.
176

l urm pe entomolog, trecnd de sufragerie i parcurgnd un


coridor scurt pn la birou. Manfred avea un mers specifc, bos.
nalt i scheletic cum era, adus de umeri i cu capul scos puin
n afar, prea la fel de preistoric ca o insect.
Clint se ateptase ca biroul unui profesor s fe nesat de cri,
dar nu erau dect vreo patruzeci-cincizeci de volume, aezate pe
rafturi, ntr-o bibliotec la stnga biroului. Camera coninea
dulapuri cu sertare mari, nu prea ncptoare, probabil pline de
gndaci nfortori, iar pe perei erau insecte, n vitrine,
clasifcate pe specimene.
Cnd l vzu pe Clint struind asupra unei anumite colecii,
Manfred i zise:
Gndaci de buctrie. ncnttoare creaturi. Clint nu
rspunse.
M refer la simplitatea confguraiei i a funciei. Desigur,
puini i-ar considera frumoi ca nfiare.
Clint nu putea s scape de impresia c gndacii erau cu
adevrat vii.
Ce prere ai despre exemplarul acela masiv, din colul coleciei? l ntreb Manfred.
E mare, domnule.
vab uiertor din Madagascar. Denumirea tiinifc e
Gromphadorrhina portentosa. Asta are peste opt centimetri i
jumtate. Absolut ncnttor, aa-i?
Clint nu rspunse.
Aezndu-se n scaunul din spatele biroului, Manfred i plie,
cumva, braele i picioarele lungi i osoase n acel spaiu nghesuit, la fel cum un pianjen mare se poate transforma ntr-un
ghemule.
177

Clint rmase n picioare. Dup o zi lung, era nerbdtor s


ajung acas.
Am primit un telefon de la rectorul Universitii, zise
Manfred. Mi-a cerut s-l ajut ct pot pe domnul Dakota al dumneavoastr.
UCI - Universitatea Californian din Irvine - fcea de mult
eforturi s devin una dintre universitile de prim rang ale
rii. Rectorul actual i cel de dinaintea sa cutaser s ating
aceast poziie oferind salarii enorme i avantaje suplimentare
profesorilor i cercettorilor de talie mondial din alte instituii.
Dar nainte de a ncredina resurse substaniale sub forma unui
post foarte avantajos, Universitatea angaja frma Dakota &
Dakota pentru a efectua o investigaie asupra candidatului.
Chiar i un fzician sau un biolog strlucit putea s aib o
slbiciune pentru whisky sau cocain, sau o nefericit atracie
pentru minore. UCI voia s cumpere inteligen, respectabilitate
i glorie academic, nu scandal; Dakota & Dakota i servea foarte
bine.
Manfred i sprijini coatele de braele scaunului i i mpreun
degetele, care erau att de lungi, nct preau s aib cel puin o
ncheietur n plus.
Care e problema? ntreb el.
Clint deschise geanta de voiaj i scoase borcanul de-o litr, l
puse pe biroul entomologului.
Gndacul din borcan era de cel puin dou ori mai mare dect
vabul uiertor din Madagascar.
O clip, doctorul Dyson Manfred rmase ca o stan de piatr.
Nu mic nici un deget; nu clipi. Se uita fx la creatura din
borcan.
178

Ce-i asta, o fars? spuse el, n cele din urm.


E real.
Manfred se aplec peste birou i i apropie capul, ct pe-aci s
ating cu nasul sticla groas n spatele creia edea ghemuit
insecta.
Viu?
Mort.
Unde l-ai gsit, doar nu aici, n sudul Californiei?
Ba da.
Imposibil.
Care-i problema? ntreb Clint. Manfred l privi furios.
N-am mai vzut niciodat aa ceva. i dac eu n-am mai
vzut aa ceva, nimeni altcineva n-a mai vzut. Sunt sigur c
este din specia Arthropoda, care include pianjenii i scorpionii,
dar nu pot s spun dac este insect sau nu, nainte de a-l f
examinat. Dac e o insect, e o specie nou. Unde anume ai
gsit-o i de ce Dumnezeu i-ar putea interesa pe nite detectivi
particulari?
mi pare ru, domnule, dar nu v pot spune nimic despre
acest caz. Trebuie s apr interesele clientului.
Manfred nvrti cu grij borcanul n mini, studiindu-i chiriaul
din fecare unghi.
Absolut incredibil.
Ridic privirea i, de data asta, ochii si chihlimbarii nu mai
evaluau, ci strluceau de emoie.
Trebuie s mi-l dai.
Pi, intenionam s vi-l las spre examinare, zise Clint. n ceea
ce privete ns posesia lui permanent...
Da. Permanent.
179

Asta depinde de eful meu i de client. ntre timp, am vrea s


tim ce este, de unde vine i tot ce ne putei spune despre el.
Cu o grij exagerat, de parc ar f inut n mn cel mai fn
cristal, i nu o sticl obinuit, Manfred puse borcanul pe
sugativ.
Am s fac fotografi i am s flmez specimenul din fecare
unghi i de foarte aproape. Apoi va trebui s-l disec, dar v
asigur c o voi face cu cea mai mare grij.
Cum credei.
Domnule Karaghiosis, prei grozav de blazat n problema
asta. V e clar ceea ce am spus? Se pare c este o specie cu totul
nou, ceea ce ar f extraordinar. Cci cum a putut f trecut cu vederea atta vreme o specie care produce indivizi de asemenea
dimensiuni? Asta va constitui o veste mare n lumea
entomologiei, domnule Karaghiosis, o veste foarte mare.
Clint se uit la gndacul din borcan i zise:
Mda, aa mi-am nchipuit i eu.
32
De la spital, Bobby i Julie o pornir cu Toyota companiei,
printre esurile vestice ale districtului, ctre Garden Grove, cutnd Serape Way nr. 884, adresa aflat pe permisul de conducere
deinut de Frank sub numele de George Farris.
Julia cerceta cu atenie numerele caselor prin geamurile acoperite de ploaie i prin parbrizul pe care ticiau tergtoarcle.
Pe strad, se aliniau felinare strlucitoare i case cu un etaj,
vechi de treizeci de ani. Fuseser construite dup un tipar
comun, gen cutie, dar varietatea materialelor de construcie
180

ddea iluzia individualitii. Una era din stuc cu crmid, alta,


din stuc cu acoperiuri din indril de cedru, sau piatr Bouquet
Canyon, cherestea ori roc vulcanic.
California nu nsemna numai Beverly Hills, Bel Air i Newport
Beach, nu era toat numai vile pe malul mrii, aa cum se vedea
la televizor. Casele ieftine fcuser ca visul californian s devin
accesibil valurilor de imigrani, care se revrsau de decenii
dinspre est, i, n ultima vreme, de pe rmuri i mai
ndeprtate, dup cum dovedeau abibildurilc n vietnamez sau
coreean, lipite pe unele maini parcate pe Serape Way.
Urmtoarea cas, anun Julie. Pe partea mea.
Unii oameni ziceau c asemenea cartiere erau o pat pe hart,
dar pentru Bobby constituiau esena democraiei. i el crescuse
tot pe o strad ca Serape, la nord, n Anaheim, i niciodat nu i
se pruse urt. i aminti cum se jucase cu ali copii n lungile
seri de var, cnd soarele apunea cu strluciri portocalii i purpurii, iar siluetele naripate ale palmierilor erau la fel de
ntunecate ca nite desene n cerneal pe fundalul cerului; la
asfnit, aerul mirosea, cteodat, a iasomie i rsuna de iptul
unui pescru care mai zbovea undeva departe, ctre vest. i
aminti ce nsemna s fi copil cu bicicleta n California posibilitile de explorare i aventur, ct de exotic pruse
fecare cas din stuc, vzut pentru prima oar din aua unei
Schwinn.
Doi arbuti de coral dominau curtea de la adresa cutat.
Mugurii albi ai tufelor de azalee strluceau ters n noaptea ca
de catran.
n lumina felinarelor, ploaia prea aur topit. Dar lui Bobby, care
mergea repede n spatele lui Julie, ploaia i se prea aproape la
181

fel de rece ca lapovia. Tremura, n ciuda cptuelii i a glugii


jachetei de nailon, pe care o purta.
Julie sun la u. Se aprinse lumina pe verand, i Bobby simi
cum cineva i privea prin vizorul ca un ochi de pete al uii
principale. i ddu gluga pe spate i zmbi.
Ua se deschise, rmnnd cu lanul pus, i un asiatic se uit
prin deschiztur. Avea peste patruzeci de ani, era scund, suplu,
cu prul negru, grizonat la tmple.
Da?
Julie i art permisul de detectiv particular i l lmuri c erau
n cutarea unui individ pe nume George Farris.
Poliia? Omul nlemni. Nu s-a-ntmplat nimic, nu e nevoie de
poliie.
Nu, stai, suntem detectivi particulari, i explic Bobby.
Ochii omului se ngustar. Arta de parc era gata s le trnteasc ua n nas, dar se lumin la fa i zmbi.
A, suntei detectivi! Ca la televizor.
Scoase lanul de la u i-i ls s intre.
De fapt, nu numai c i ls nuntru, dar i pofti ca pe nite
musafri de onoare. n trei minute, aflar c se numea Tuong
Tran Phan (ordinea numelor fusese schimbat, conform
obiceiului vestic de a pune numele de familie la sfrit), c el i
soia lui, Chinh, fceau parte dintre luntraii care fugiser din
Vietnam la doi ani dup cderea Saigonului, c lucraser la
curtorii chimice i c, n cele din urm, deschiseser dou pe
cont propriu. Tuong insist s le ia hainele. Chinh, o femeie mic
i delicat, mbrcat cu pantaloni largi, negri, i cu o bluz
galben de mtase, le spuse c o s le serveasc nite rcoritoare,
dei Bobby precizase c aveau s le rpeasc doar cteva minute.
182

Bobby tia c prima generaie de americani de origine vietnamez era cteodat suspicioas n privina poliitilor,
ajungnd pn la situaia n care oamenii se codeau s cear
ajutorul poliiei n caz c erau victimele unei crime. Poliia
sud-vietnamez
fusese
deseori
corupt,
iar
stpnii
nord-vietnamezi, care capturaser sudul dup retragerea
Statelor Unite, fuseser nite criminali. Chiar i dup mai bine
de cincisprezece ani de convieuire n Statele Unite, muli dintre
vietnamezi rmseser nencreztori n autoritile de orice fel.
Cu toate acestea, n cazul lui Tuong i Chinh Phan, aceast
suspiciune nu se extindea i asupra detectivilor particulari. Era
clar c vzuser attea flme cu detectivi, nct i nchipuiau c
toi acetia erau aprtori ai celor umili, cavaleri cu pistoale, n
loc de lnci. n calitatea lor de aprtori i eliberatori ai celor
oprimai, Bobby i Julie au fost condui cu o oarecare pomp
ctre sofa, care era mobila cea mai nou i mai bun din toat
sufrageria.
Familia Phan i introduse n sufragerie copiii, extraordinar de
frumoi, i fcu prezentrile: Rocky, de treisprezece ani;
Sylvester, de zece ani, Sissy, de doisprezece ani i Meryl, de ase
ani. Erau evident americani get-beget, doar c erau, n mod
plcut, mai politicoi i manierai dect muli dintre cei de-un
leat cu ei. Dup ce prezentrile luar sfrit, copiii se ntoarser
n buctrie, unde i fceau leciile.
n ciuda protestelor lor politicoase, Bobby i Julie fur servii cu
cafea cu lapte i cu prjituri vietnameze, micue i fne. Familia
Phan se servi, la rndu-i, tot cu cafea.
Tuong i Chinh se aezar n fotolii uzate, vizibil mai incomode
dect sofaua. Cea mai mare parte a mobilei era n stil simplu,
183

contemporan, de un colorit neutru. ntr-un col se afla un mic


altar budist, rou, pe care erau aezate fructe proaspete i
suporturi de ceramic din care se ieau beigae de tmie.
Numai unul era aprins, i un fr de fum albstrui, aromat, se
rsucea ctre tavan. Singurele elemente asiatice care mai existau
n ncpere erau msuele lcuite cu negru.
Cutm un brbat care probabil c a locuit odat la aceast
adres, zise Julie, alegnd o prjitur de pe tava cu care i
servise domnul Phan. l cheam George Farris.
Da. A locuit aici, zise Tuong, iar soia sa ddu aprobator din
cap.
Bobby rmase surprins. Avusese certitudinea c numele de
Farris i adresa fuseser combinate la ntmplare de un
falsifcator de acte i c Frank nu locuise niciodat aici. La fel de
sigur fusese i Frank c numele su adevrat era Pollard, i nu
Farris.
Ai cumprat aceast cas de la George Farris? ntreb Julie.
Nu, era mort, rspunse Tuong.
Mort? se mir Bobby.
A murit acum cinci sau ase ani, zise Tuong. Un cancer
ngrozitor.
Atunci Frank Pollard nu era Farris i nu locuise aici. Buletinul
de identitate era cu desvrire fals.
Noi am cumprat casa doar acum cteva luni, de la vduv,
continu Tuong, care vorbea bine engleza, dei, din cnd n cnd,
uita de articole. Nu, adic, vreau s spun de la un motenitor al
vduvei.
Deci doamna Farris este i ea moart, conchise Julie. Tuong
se ntoarse ctre soia sa, i schimbar o privire plin de neles.
184

E foarte trist. De unde vin asemenea oameni? zise el.


Despre cine vorbii, domnule Phan? ntreb Julie.
Cel care a omort-o pe doamna Farris, pe fratele ei i pe cele
dou fete.
Bobby simi cum i se fcea stomacul ghem. i plcuse de Frank
Pollard i era convins de nevinovia lui, dar, deodat, viermele
ndoielii ptrunse n mrul ncrederii sale. S f fost doar o
coinciden faptul c Frank avusese la el buletinul unui brbat a
crui familie fusese masacrat - sau era Frank vinovatul? Bobby
mestec o bucic de prjitur cu crem i, dei era gustoas, nu
reui s o nghit.
Era spre sfritul lui iulie, zise Chinh. n timpul valului de
cldur, dac v amintii.
Sufl n cafea ca s i-o rceasc. Bobby observ c, aproape tot
timpul, Chinh vorbea o englez perfect i bnuia c rarele
greeli le fcea intenionat, pentru a nu da impresia c vorbete
mai corect dect soul ei - o politee subtil, tipic asiatic.
Noi am cumprat casa n octombrie anul trecut.
Nu l-au prins niciodat pe uciga, zise Tuong Phan.
Exist vreo descriere a lui? se interes Julie.
Nu cred.
Bobby i arunc o privire lui Julie, fr tragere de inim. i ea
prea la fel de ocat ca el, dar nu-i ntoarse privirea, ca i cnd
ar f zis: i-am spus eu.
Cum au fost omori? ntreb Julie. mpucai? Strangulai?
njunghiai, cred. Venii s v art unde au fost gsite
cadavrele.
Casa avea trei dormitoare i dou bi, dintre care una era n
curs de reamenajare. Faiana fusese scoas de pe perei, podea i
185

de pe polia de la cad. Dulapurile erau reconstruite din stejar de


calitate.
Julie l urm pe Tuong n baie, iar Bobby rmase n u cu
doamna Phan.
Rpitul ploii rsuna prin gaura de aerisire din tavan.
Corpul celei mai mici dinte fetele familiei Farris era aici, pe
podea, le spuse Tuong. Avea treisprezece ani. ngrozitor. Mult
snge. Cimentul dintre plcile de faian a rmas ptat pentru
totdeauna, i a trebuit s fe scos de tot.
i conduse n dormitorul ficelor lui. Patul dublu, noptierele i
dou mici birouri nu prea mai lsau loc pentru altceva. Dar Sissy
i Meryl nghesuiser o mulime de cri.
Fratele doamnei Farris, care venise n vizit o sptmn, a
fost omort aici, zise Tuong Phan. n pat. Era snge pe perei, pe
covor.
Am vzut casa nainte s fe scoas la vnzare de ctre motenitor, nainte s fe nlocuit covorul i pereii s fe revopsii,
adug Chinh Phan. Camera aceasta era cea mai groaznic. Un
timp, am avut comaruri din cauza ei.
Se ndreptar ctre dormitorul principal, insufcient mobilat: un
pat mare, noptiere, dou lmpi cu suporturi roii, dar fr birou
sau comod. Hainele care nu ncpuser n dulap erau aranjate
de-a lungul unui perete, n cutii mari din carton, cu capac de
plastic transparent.
Simplitatea lor i pru lui Bobby izbitor de asemntoare cu a
lui i a lui Julie. Poate c i ei aveau un vis pentru care munceau
i economiseau.

186

Doamna Farris a fost gsit n aceast camer, n pat, zise


Tuong. Pise tot felul de grozvii. Era mucat, dar despre asta
nu s-a scris niciodat n ziare.
Mucat? ntreb Julie. De cine?
Pe fa, pe gt... prin alte locuri.
Dac nu s-a scris n ziare, zise Bobby, de unde tii de mucturi?
Vecinul care a gsit cadavrul nc mai locuiete vizavi. Zicea
c att fata cea mare, ct i doamna Farris fuseser mucate.
Nu e genul de om care s inventeze asemenea lucruri, preciz
Chinh Phan.
Unde a fost gsit fata cea mare? ntreb Julie.
V rog s m urmai.
Tuong i conduse napoi pe unde veniser, prin sufragerie, n
buctrie.
Cei patru copii ai familiei Phan edeau n jurul unei mese. Trei
dintre ei citeau srguincios din manuale i i scoteau notie. Nu
exista nici un televizor sau radio care s le distrag atenia i
preau c le place s nvee. Pn i Meryl, care era n clasa
nti, i probabil c n-avea teme, citea o carte pentru copii.
Bobby observ dou tabele colorate prinse de peretele de lng
frigider. Primul reda notele fecrui copil i rezultatele obinute
la testele mai importante de la nceperea anului colar, n
septembrie. Cellalt era o list cu sarcinile gospodreti de care
rspundea fecare copil.
Universitile din toat ara se aflau la ananghie, pentru c un
procent enorm din candidaii la admitere erau de provenien
asiatic. Negrii i spaniolii se plngeau c erau ntrecui de o
alt minoritate, iar albii ipau c s-a inversat rasismul atunci
187

cnd erau respini de la facultate n favoarea unui student


asiatic. Unii atribuiau succesul americanilor asiatici unei
conspiraii, dar Bobby i ddea seama de explicaia real numai
privind familia Phan: munceau mai mult. mbriau idealurile
care stteau la baza acestei ri, inclusiv munca serioas,
sinceritatea, spiritul de sacrifciu canalizat ctre un anumit el i
libertatea de a f orice i doreti s fi. Culmea era c marele lor
succes se datora, n parte, i faptului c americanii autohtoni
deveniser cinici n privina acelorai idealuri.
Buctria ddea nspre o alt sufragerie, la fel de srccios
mobilat ca restul casei.
Fata cea mare a fost gsit aici, pe sofa. aptesprezece ani,
zise Tuong.
Foarte drgu, spuse Chinh cu tristee.
A fost mucat, ca mama. Aa zice vecinul nostru.
Dar celelalte victime, fratele doamnei Farris i fata mai mic,
au fost i ele mucate? se interes Julie.
Nu tiu, rspunse Tuong.
Vecinul nu le-a vzut cadavrele.
Tcur o vreme, privind spre podeaua pe care fusese gsit
fata, ca i cum enormitatea acelei crime ar f putut face ca
sngele s reapar prin covorul nou-nou. Ploaia rpia pe
acoperi.
Nu v deranjeaz, uneori, c locuii aici? ntreb Bobby. Nu
m refer la faptul c au fost comise nite crime, ci la faptul c
ucigaul n-a fost prins. Nu v e team c s-ar putea ntoarce
ntr-o noapte?
Chinh ddu din cap.
188

Peste tot este primejdie, zise Tuong. Viaa nsi e primejdie.


E mai puin riscant s nu te nati deloc. Un zmbet i flutur pe
buze i apoi dispru. Cnd am plecat din Vietnam, ntr-o brcu, adug el, a fost i mai primejdie.
Aruncnd o privire n buctria de alturi, Bobby i vzu pe cei
patru copii nc adncii n studiu. Perspectiva ntlnirii cu un
criminal ntors la locul faptei nu i tulbura.
n afar de curtoriile chimice, zise Chinh, ne mai ocupm
i cu renovarea caselor, pe care apoi le vindem. Aceasta e a patra.
Vom mai locui aici poate nc un an, refcnd camer dup
camer, apoi o vom vinde, obinnd un proft.
Din cauza crimelor, spuse Tuong, unii oameni nu s-ar ncumeta s se mute aici. Dar primejdie nseamn i ans.
Cnd terminm cu casa, continu Chinh, ea va f mai mult
dect refcut. Va f curat, curat spiritual. nelegei? Va f
reinstaurat puritatea casei. Vom alunga rul adus aici de uciga
i vom lsa propria noastr amprent spiritual.
Aceasta este o satisfacie, aprob Tuong.
Scond din buzunar falsul permis de conducere, Bobby l inu
n aa fel nct s acopere numele i adresa, lsnd vizibil doar
fotografa.
l recunoatei pe brbatul acesta?
Nu, rspunse Tuong, iar Chinh ncuviin.
n timp ce Bobby punea permisul la loc, Julie ntreb:
tii cum arta George Farris?
Nu, rspunse Tuong. Aa cum v-am spus, a murit de cancer
cu mult nainte ca familia sa s fe ucis.
Am crezut c poate i-ai vzut vreo fotografe pe-aici prin
cas, nainte ca lucrurile familiei Farris s fe luate.
189

Nu. mi pare ru.


Ai pomenit ceva mai devreme c n-ai cumprat casa
printr-un agent imobiliar. Ai lucrat cu motenitorul?
Da. Fratele doamnei Farris a motenit totul.
Avei cumva numele i adresa lui? se interes Bobby. Cred c
va trebui s vorbim cu el.
33
Veni vremea cinei. Derek se trezi. Era ameit, dar i nfometat.
Se sprijini de Thomas n drum spre sala de mese. Spaghete.
Chiftele. Salat. Pine bun. Prjitur cu ciocolat. Lapte rece.
Cnd se-ntoarser n camera lor, se uitar la televizor. Derek
adormi iar. Nu era un program bun la televizor. Thomas oft cu
dispre. Dup o or i ceva, l stinse. Nici una dintre emisiuni nu
era sufcient de deteapt ca s-l atrag. Erau prea tlmbe,
chiar i pentru un imbecil, cum zicea Mary c este el. Poate c
imbecililor le plceau. Poate c nu.
Se duse la baie. Se spl pe dini i pe fa. Nu se uit n
oglind. Nu-i plceau oglinzile, pentru c l artau aa cum era.
Dup ce se schimb n pijama, se bg n pat i stinse veioza,
dei nu era dect opt i jumtate. Se ntoarse pe-o parte, cu capul
sprijinit de dou perne, i studie cerul ncadrat de fereastra cea
mai apropiat. Nu erau stele. Nori. Ploaie. i plcea ploaia. Cnd
venea vreo furtun, era ca un capac pus nopii i simeai c ai
putea s pluteti i s dispari n tot acel ntuneric.
Ascult ploaia, care optea, plngea cu lacrimi pe geam.
n deprtare, Cel Ru era liber. Rspndea unde urte, scrboase, aa cum o piatr pe care o arunci n ap rspndete
cercuri pe tot cuprinsul eleteului. Cel Ru era ca o piatr
190

aruncat n noapte, ceva ce nu aparinea acestei lumi, i, cu


puin efort, Thomas putea s simt valurile trimise sprgndu-se
deasupra lui.
Se avnt n noapte. l simi. Ceva care pulsa. Rece i plin de
mnie. Thomas voia s se apropie de el i mai mult. S afle ce
era.
ncerc s-i televizeze ntrebri. Ce eti? Unde eti? Ce vrei? De
ce ai de gnd s-i faci ru lui Julie.
Deodat, ca un magnet imens, Cel Ru ncepu s-l atrag.
Niciodat nu simise ceva asemntor. Cnd ncerca s-i televizeze gndurile ctre Bobby sau Julie, acetia nu-l nhau i nu-l
trgeau, aa cum fcea Cel Ru.
O parte din mintea lui prea s se desfoare ca un ghem de
a, iar captul frului pluti ctre ghem i fu nghiit de
ntuneric, pn cnd l gsi pe Cel Ru. Brusc, Thomas se trezi
foarte aproape de Cel Ru, chiar prea aproape. Era peste tot n
jurul lui, mare i urt, i att de ciudat, nct Thomas avu
impresia c se scufunda ntr-un bazin plin cu ghea i lame de
ras. Nu tia dac Cel Ru era un om, nu-i putea vedea forma,
doar l simea; poate c nu arta ru pe dinafar, dar pe
dinuntru pulsa de bestialitate i ntuneric. Simi c Cel Ru
mnca. Mncarea era nc vie, fremta. Thomas se sperie teribil
i ncerc imediat s se retrag, dar o clip mintea urcioas l
inu strns i scp doar vizualiznd frul minii rentorcndu-se
la ghem.
O dat revenit, Thomas se ndeprt de geam i se concentra
asupra stomacului su. Respira foarte repede. i asculta inima
bubuind.
191

Avea un gust greos n gur. Acelai gust pe care-l avea cteodat cnd, fr s vrea, i muca limba i acelai gust ca atunci
cnd dentistul i scotea un dinte. De snge.
Fiindu-i ru i team, se ridic n capul oaselor i aprinse lampa. Scoase un erveel din cutia de pe noptier. Scuip n el i se
uit s vad dac era snge. Nu era. Doar saliv.
Mai ncerc o dat. Nu era snge.
tia ce nseamn asta. Fusese prea aproape de Cel Ru. Poate
chiar nuntrul acestuia, doar o clipit. Gustul neplcut din gura
lui era acelai cu gustul pe care-l simea Cel Ru sfiind cu
dinii ceva viu, fremttor. Thomas n-avea snge n gur, avea
doar amintirea sngelui.
Dar i aa era destul de ru; nu era deloc ca atunci cnd i
muca limba sau i scotea un dinte, cci nu era sngele lui.
Dei era cald n camer, ncepu s tremure, fr s se mai poat
opri.
Candy vn prin canioane, cuprins de nevoi urgente, rscolind
vizuinile i cuiburile animalelor slbatice. ngenunchease n
noroi, lng un stejar imens, potopit de ploaie, sugnd snge din
gtul unui iepure, cnd simi c cineva i pune o mn pe cap.
Arunc iepurele i sri n picioare, ntorcndu-se s vad cine
era. Nu era nimeni. La ase metri n spatele lui se aflau dou
dintre cele mai negre pisici ale surorilor lui, vizibile doar pentru
c ochii le sclipeau n ntuneric; l urmriser nc de cnd
plecase de acas. Altminteri, era singur.
O secund sau dou nc mai simi mna pe cretetul capului,
dei nu era nici o mn acolo. Apoi, ciudata senzaie dispru.
192

Scrut umbrele din toate prile i ascult ploaia rpind


printre frunzele stejarului.
n cele din urm, ndeprtnd ntmplarea din minte, condus
de cumplita sa nevoie, continu ctre est, lund-o pe povrni n
sus. Un ru lat de o jumtate de metru se formase n pmntul
canionului, adnc de douzeci de centimetri, nu att de mare,
nct s-l mpiedice din drum.
Pisicile nmuiate de ploaie l urmar. Nu le voia cu el, dar tia
din experien c n-ar reui s le goneasc. Nu-l nsoeau ntotdeauna, dar cnd i puneau n cap s mearg pe urmele sale, nu
mai puteau f ntoarse din drum.
Dup vreo sut de metri, se ls din nou n genunchi, ntinse
minile i ngdui forei s izbucneasc iar. O fulgerare
albstruie brazd vzduhul. Desiurile tremurar, copacii se
scuturar, iar pietrele se ciocnir unele de altele. n lumina
creat, se ridicar nori de praf, coloane spectrale de argint ce
zvcneau ca nite giulgiuri scuturate de vnt, care apoi
disprur n ntuneric.
Un grup de animale ni din ascunztori, o parte dintre ele
ndreptndu-se ctre Candy. Ddu s prind un iepure, nu
nimeri, dar prinse o veveri. Aceasta ncerc s-l mute, dar el o
apuc de un picior, o nvrti prin aer i o izbi cu capul de
pmntul noro-ios, nucind-o.
Violet se afla n buctrie cu Verbina. edeau pe paturi, mpreun cu douzeci i trei dintre cele douzeci i cinci de pisici ale
lor.
n parte, minile lor erau n Cinders i Lamia, pisicile negre
prin intermediul crora l nsoeau pe fratele lor. Urmrind cum
193

Candy nha i distrugea prada, Cinders i Lamia fur la fel de


impresionate ca Violet. Electrizate.
Noaptea ploioas de ianuarie era adnc, luminat doar de
rsfrngerile n norii joi ale luminilor caselor din vest. n acea
slbticie, Candy era cea mai slbatic fin dinte toate, un
animal de prad feroce, puternic i nemilos, care se furia
silenios, cu grij, printre canioanele accidentate. Era att de
puternic i de mldios, nct prea c plutete peste canion, peste
pietre i buteni, pe lng tufurile ghimpoase, de parc n-ar f
fost un om n came i oase, ci umbra tremurat a unei creaturi
zburtoare plannd deasupra pmntului.
Cnd Candy apuc veveria i o izbi de pmnt, Violet ptrunse
i n veveri. Aceasta era nucit din cauza loviturii. Se
mpotrivea anemic i se uita la Candy cu o spaim desvrit.
Minile mari i puternice ale lui Candy atingeau veveria, dar
Violet avea senzaia c o atingeau i pe ea, micndu-se de-a lungul picioarelor ei goale, oldurilor, stomacului i snilor.
Candy frnse spinarea veveriei, ajutndu-se de genunchiul
ndoit.
Violet se cutremur. Verbina scnci i se ag de sora ei.
Veveria nu-i mai simea membrele.
Cu un mrit nbuit, Candy muc gtul animalului. i sfie
pielea, nfgndu-i dinii n vasele pline de snge.
Violet simi sngele ferbinte nind din veveri, simi gura
lui Candy npustindu-se nfometat asupra rnii. Prea c nimic
nu se afl ntre ei, ca i cum buzele lui Candy apsau cu putere
gtul surorii sale Violet i propriul ei snge umplea gura lui.
i-ar f dorit s poat intra n mintea lui Candy i s fe att de
194

partea celui care ddea sngele, ct i a celui care-l primea, dar


nu putea s ptrund dect n animale.
Nu mai avea puterea s stea n capul oaselor. Se ls pe paruri,
doar pe jumtate contient, i ngn o litanie monoton:Da,
da, da, da, da...
Verbina se rostogoli peste sora ei.
n jurul lor se tvleau pisicile, alctuind o mas confuz de
blan, cozi i musti.
Thomas mai ncerc o dat. De dragul lui Julie. Se ntinse ctre
mintea rece, strlucitoare a Celui Ru. Imediat, acesta l atrase
spre el. i ls mintea s se desfoare ca un ghem mare,
trecnd dincolo de geam, nind n noapte i lund contact cu
Cel Ru.
Televiza ntrebri: Ce eti? Unde eti? Ce vrei? De ce ai de gnd
s-i faci ru lui Julie?
Tocmai cnd arunc veveria moart i se ridic n picioare,
simi iari mna pe cretetul capului. Se smuci, se ntoarse i
btu aerul cu pumnii.
Nu se afla nimeni n spatele lui. Cu ochii de un chihlimbariu
sclipitor, cele dou pisici l priveau de la o distan de vreo ase
metri, ca dou pete ntunecate pe fondul ters al nmolului.
Toate slbticiunile din imediata apropiere fugiser. Dac l
spiona cineva, atunci o tcea din spatele desiului ndeprtat sau
dintr-o frid din peretele canionului, n mod sigur nu ntr-att
de aproape, nct s-l poat atinge.

195

n plus, nc mai simea mna. Se frec n vrful capului,


ateptndu-se, oarecum, s dea peste nite frunze prinse n prul
ud. Nimic.
Dar presiunea unei mini rmase, chiar se intensifc, i era
att de bine conturat, nct putea s simt liniile celor cinci
degete.
Ce... unde... ce... de ce...?
Aceste cuvinte i rsunau n cap. Nici o voce nu se fcuse auzit
printre zgomotele ploii.
Ce... unde... ce... de ce...?
Candy se nvrti n cerc, furios i zpcit.
n cap i apru o senzaie de furnictur cum nu mai simise
niciodat pn atunci. Ca i cum ceva i scormonea prin creier.
Cine eti? ntreb cu voce tare. Ce... unde... ce... de ce...?
Cine eti?
Cel Ru era un om. Thomas tia acum. Un om urt n interior,
i mai mult dect un om, dar mcar n parte om.
Mintea Celui Ru era ca un vrtej, mai neagr dect negru,
nvolburndu-se cu repeziciune, absorbindu-l pe Thomas, ncercnd s-l nghit de viu. Cut s scape. S noate de-acolo. Nu
era uor. Cel Ru avea s-l atrag n Locul Cel Ru, i de acolo
nu mai exista scpare. Se crezu terminat. Dar teama lui de Locul
Cel Ru, de a ajunge undeva unde Bobby i Julie nu l-ar mai gsi
niciodat i unde ar f fost singur, fu att de mare, nct, n cele
din urm, se smulse i se adun la loc n camera de la Cielo
Vista.

196

Alunec pe saltea i se acoperi cu aternuturile ca s nu mai


vad noaptea de dincolo de fereastr, i astfel nici ceea ce era
acolo n noapte s nu-l mai vad pe el.
34
Walter Havalow, fratele rmas n via al doamnei Farris,
motenitor al modestei ei averi, locuia ntr-un cartier mai bogat
ca al familiei Phan, dar lsa de dorit la capitolul bune maniere i
ospitalitate. Casa sa din Villa Park, construit n stil Tudor, avea
ferestre cu geamuri sanfrenate, reflectnd o lumin care lui Julie
i prea cald i primitoare, dar Havalow rmase n prag i nu-i
invit nuntru nici dup ce verifcase legitimaia lor de detectivi
particulari.
Ce poftii?
Havalow era nalt, burtos, cu prul blond, rar, i cu o musta
pe jumtate blond i pe jumtate rocat. Ochii si cprui, sfredelitori, l desemnau ca find o persoan inteligent, dar erau
reci, vigileni, calculai: ochii unui contabil al Mafei.
Cum spuneam explic Julie, familia Phan ne-a sugerat c ai
putea s ne ajutai. Avem nevoie de o fotografe a rposatului
dumneavoastr cumnat, George Farris.
De ce?
Unul dintre personajele cazului de care ne ocupm este un
individ care se pretinde a f domnul George Farris.
Nu poate s fe cumnatul meu. E mort.
Da, tim asta, dar buletinul de identitate al acestui impostor
este foarte bun i ne-ar f de folos dac am avea o fotografe a
197

adevratului George Farris. mi pare ru c nu v mai pot da i


alte amnunte. A trda secretele clientului nostru.
Havalow se ntoarse i le trnti ua n nas. Bobby i Julie
sehimbar o privire.
E ospitalitatea ntruchipat, zise Bobby. Julie aps iar
butonul soneriei.
Dup o clip, Havalow deschise ua.
Ce-i?
tiu c am sosit neanunai insist Julie, strduindu-se s-i
pstreze amabilitatea, dar o fotografe a...
Tocmai m dusesem dup fotografe, zise el impacientat.
Acum a f inut-o n mn, dac n-ai f sunat iar.
Le ntoarse spatele i nchise ua a doua oar.
Oare mirosim chiar aa urt? se-ntreb Bobby.
Ce ticlos!
Crezi c se mai ntoarce?
Dac nu, i sparg ua.
n spatele lor, ploaia picura de pe paravanul care acoperea
ultimii trei metri ai aleii, iar apa bolborosea sinistru printr-un
burlan - sunete reci.
Havalow se rentoarse cu o cutie de pantof plin de fotografi.
Timpul meu este preios. Dac dorii s ne nelegem, avei n
vedere acest lucru.
Julie se opuse instinctelor ei slbatice. Mojicia o irita la culme,
i imagin cum i-ar trnti pe jos cutia lui Havalow, apucndu-l
de-o mn i ndoindu-i degetul arttor ct putea de mult,
ntinzndu-i nervul digital de pe faa minii n timp ce-l ciupea
de nervii radiali i mediani din palm, forndu-l s
198

ngenuncheze. Apoi, un genunchi bgat sub brbie, o lovitur


scurt n ceaf, un ut bine plasat n burta moale, proeminent...
Havalow scormoni prin cutie i scoase o fotografe Polaroid ce
nfia un brbat i o femeie stnd la o mas din lemn rou, la
un picnic, ntr-o zi nsorit.
Acetia sunt George i Irene.
Chiar i la lumina glbuie a lmpii de pe verand, Julie vedea
c George Farris fusese un brbat zvelt, cu o fa prelung, exact
opusul lui Frank Pollard.
De ce ar pretinde cineva c e George? ntreb Havalow.
Avem de-a face cu un posibil criminal, care se folosete de mai
multe identiti false, i rspunse Julie. George Farris este doar
una dintre ele. Fr ndoial c numele cumnatului
dumneavoastr a fost ales la ntmplare de falsifcatorul de acte
pe care acest individ l-a angajat. Falsifcatorii folosesc, uneori,
numele i adresele celor decedai.
Havalow nlemni.
Credei c e posibil ca omul acesta care se folosete de numele
lui George s fe acelai tip care i-a omort pe Irene, pe fratele
meu i cele dou nepoate ale mele?
Nu, rspunse Julie imediat. Nu avem de-a face aici cu un
uciga. Doar cu un escroc, un arlatan.
n plus, zise Bobby, nici un uciga nu s-ar lega de crimele
comise, lundu-i un buletin de identitate pe numele soului
uneia dintre victime.
Havalow se uit n ochii lui Julie i ncerc s-i dea seama cam
n ce msur l fraiereau.
Individul sta e clientul vostru? se interes el.
199

Nu, mini Julie. L-a jefuit pe clientul nostru i noi am fost


angajai s-i dm de urm i s-l obligm s restituie ce a luat.
Putem mprumuta aceast fotografe, domnule? ntreb
Bobby.
Havalow ezita. nc se mai uita la Julie.
Bobby i ntinse o carte de vizit a frmei Dakota & Dakota.
V vom napoia fotografa. Avei aici adresa noastr i numrul nostru de telefon. V neleg reticena n a v despri de o
poz de familie, mai ales c sora i cumnatul dumneavoastr nu
mai sunt n via, dar, dac...
Prnd s le acorde ncredere, Havalow zise:
La naiba, luai-o! Nu sunt sentimental n privina lui George.
Niciodat nu l-am putut suferi. ntotdeauna am fost de prere c
sora mea a fost o proast c s-a mritat cu el.
Mulumim, spuse Bobby. Noi... Havalow intr n cas i
nchise ua. Julie sun.
Te rog, nu-l omor, interveni Bobby, ncruntat i nervos,
Havalow deschise ua.
Punndu-se ntre Julie i Havalow, Bobby ntinse falsul permis
de conducere pe numele de George Farris i cu poza lui Frank.
nc ceva, domnule, i nu v mai scim.
Am un program foarte strict, preciza Havalow.
L-ai vzut pe omul acesta vreodat?
Iritat, Havalow lu permisul de conducere i-l cercet.
O fa unsuroas, trsturi terse. Ca el sunt un milion peste
tot, nu-i aa?
i nu l-ai mai vzut?
Suntei retardai? Trebuie s v silabisesc tot ce spun? Nu.
Nu l-am vzut n viaa mea.
200

Lund napoi permisul, Bobby spuse:


Mulumim pentru timpul acordat i... Havalow trnti din nou
ua.
Julie ntinse iari mna s sune. Bobby o opri.
Am obinut tot ce-am vrut.
Vreau...
tiu ce vrei, i zise Bobby, dar s torturezi un om pn-l omori
este mpotriva legii n California.
O trase de lng u n ploaie. Cnd ajunse n main, Julie
spuse:
Ce ticlos, obraznic i ncrezut!
Bobby porni motorul i tergtoarele de parbriz.
Ne oprim la un supermagazin, i cumpr unul dintre ursuleii ia mari, scriu Havalow pe el i te las s-l faci frme. Bine?
Cine naiba se crede?
Bobby se ndeprt de casa creia Julie nc i mai arunca priviri furioase.
E Walter Havalow, draga mea, i trebuie s rmn el nsui
pn la moarte, ceea ce e o pedeaps mai cumplit dect orice
i-ai putea face tu.
Dup cteva minute, cnd ieiser din Villa Park, Bobby opri n
parcarea unui supermagazin. Stinse farurile, opri tergtoarele,
dar ls motorul s mearg, ca s aib cldur.
n faa magazinului se aflau doar cteva maini. Bltoace mari
ca nite bazine de not reflectau luminile acestuia.
Ce-am aflat? ntreb Bobby.
C l urm pe Walter Havalow.

201

Da, dar ce-am aflat n legtur cu cazul? S fe doar o coinciden c Frank folosete numele lui Farris, iar familia lui
Farris a fost mcelrit?
Nu cred n coincidene.
Nici eu. Dar tot nu cred c Frank c un uciga.
De acord, dei orice e posibil. Ceea ce i-ai spus ns Iui
Havalow e adevrat: cu siguran, Frank nu i-ar f omort pe
Irene Farris i pe toi ceilali, pentru ca apoi s umble cu un
buletin fals care s-l lege de victime.
Ploaia se ntei, rpind zgomotos pe Toyota. Perdeaua grea de
ap nceoa imaginea supermagazinului.
Vrei s tii ce cred eu? zise Bobby. Cred c Frank folosea
numele lui Farris, i persoana care-l caut a aflat chestia asta.
Te referi la domnul Fulger? Tipul despre care se spune c
poate s-i descompun maina sub ochi ti i s fac felinarele
s explodeze n mod miraculos?
Da, la el, ncuviin Bobby.
Dac exist.
Domnul Fulger a descoperit c Frank folosea numele de
Farris i s-a dus la adresa asta, spernd s-l gseasc. Dar
Frank nu locuise niciodat acolo. Erau doar un nume i o adres
alese la ntmplare de falsifcatorul lui. i atunci, poate cuprins
de furie findc nu l-a gsit pe Frank, domnul Fulger i-a omort
pe toi cei din cas, creznd c-l mineau i-l ascundeau pe
acesta.
El ar f tiut cum s-l ia pe Havalow.
Deci crezi c am dreptate, c am descoperit ceva? Julie se
gndi.
Se poate. Bobby rnji.
202

Nu-i aa c e distractiv s fi detectiv?


Distractiv? zise ea, sceptic.
Adic, e interesant.
Omul pe care-l reprezentm fe a omort patru persoane, fe e
inta unui criminal animalic, i i se pare distractiv?
Nu att de distractiv ca a face dragoste, dar mai distractiv
dect jocul de popice.
Bobby, cteodat m scoi din srite. Dar te iubesc. Bobby i
lu mna.
Dac vom continua investigaia, s fu al naibii dac n-o s m
bucur de fecare clip! Dar sunt gata s renun la caz, dac vrei.
De ce? Din cauza visului tu? Din cauza Celui Ru? Julie
cltin din cap. Nu. Dac ne lsm speriai de un vis ciudat, n
curnd o s ne sperie orice. Ne vom pierde ncrederea, i nu poi
s lucrezi ntr-o astfel de meserie tar ncredere.
Chiar i n lumina tulbure a bordului mainii, Julie i vedea
nelinitea din ochi.
Da, tiam eu c asta o s zici, accept Bobby, ntr-un trziu.
Aa c, hai s-i dm de capt ct putem de repede! Conform
celuilalt permis de conducere, l cheam James Roman i
locuiete n El Toro.
E aproape opt i jumtate.
Putem s ajungem acolo i s gsim casa cam n trei sferturi
de or. Nu e mult.
Bine.
n loc s porneasc maina, Bobby i ls scaunul pe spate i
i dezbrc geaca de nailon.
Deschide cutia de mnui i d-mi pistolul. De-acum ncolo, l
iau cu mine peste tot.
203

Amndoi aveau permis de port-arm. Julie i scoase i ea


jacheta i trase dou tocuri de pistol de sub scaun. Scoase ambele
revolvere din cutia de mnui: dou Smith & Wesson de calibru
38, arme de ncredere, care, cu puin ajutor din partea unui
croitor, puteau f purtate sub hain, fr a f remarcate.
*
Casa dispruse. Dac vreo persoan cu numele de James
Roman locuise acolo, acum avea o nou locuin. Un planeu gol
de beton zcea n mijlocul parcelei, nconjurat de iarb, tufe i
civa copaci, ca i cum construcia fusese nhat de la nlime
de nite omulei intergalactici, care apoi o fcuser nevzut.
Bobby parc i iei din Toyota, ca s se uite mai ndeaproape la
proprietate. Chiar i n ploaia care-i biciuia, lumina unui felinar
din apropiere era sufcient pentru a le dezvlui c pajitea
fusese clcat n picioare, scobit de cauciucuri i roas pe
alocuri; era presrat cu achii de lemn, bucele de tencuial,
frimituri de stuc i cteva cioburi care sclipeau stins.
Cheia destinului casei era de gsit n starea tufurilor i a
pomilor. Tufele aflate n imediata apropiere a plcii de beton
erau fe moarte, fe serios deteriorate, i, la o privire mai atent,
se putea vedea c fuseser prjolite. Pomul cel mai apropiat era
desfrunzit, iar crengile negre i goale ofereau o imagine
anacronic a unei nopi de Halloween ntr-un ianuarie ploios.
A ars, constat Julie. Apoi au drmat ce mai rmsese.
Hai s vorbim cu un vecin.
Parcela goal era flancat de dou case, dar numai cea de pe
latura nordic era luminat.
204

Brbatul care rspunse la sonerie avea vreo cincizeci i cinci de


ani i un metru optzeci i cinci, o constituie solid, pr grizonat
i o musta aranjat cu grij. l chema Park Hampstead i avea
aerul unui militar ieit la pensie. i invit nuntru, cu condiia
s-i lase pantofi uzi la intrare. Rmai n ciorapi, l urmar
ntr-un col al buctriei, unde tapieria de vinilin galben
asigura o protecie mpotriva udturii; chiar i aa, Hampstead i
ls s atepte cnd nveli dou dintre scaune cu prosoape groase
de plaj, de culoarea piersicii.
M scuzai, zise el, dar m preocup curenia.
Casa avea podele din stejar lcuit i mobil modern, iar Bobby
observ c era de o curenie impecabil.
Treizeci de ani la Pucaii Marini mi-au insuflat un respect
permanent pentru rutin, ordine i curenie, le explic
Hampstead. De fapt, cnd Sharon, soia mea, a murit, acum trei
ani, cred c nnebunisem cu dereticatul. Primele ase sau opt
luni dup nmormntarea ei am curat casa de sus pn jos de
cel puin dou ori pe zi, cci atta timp ct aveam aceast
ocupaie inima nu m mai durea aa de tare. Am cheltuit o avere
pe tot felul de substane pentru splat geamurile i podelele, pe
prosoape de hrtie i pungi de gunoi. Am rmas nc sclavul a tot
felul de tipicuri, dar nu mai sunt obsedat de curenie.
Tocmai pregtise un ibric cu cafea, aa c i servi i pe ei.
Cetile, farfurioarele, linguriele erau fr pat. Hampstead le
ddu la fecare cte un erveel de hrtie mpturit frumos, apoi
se aez n partea cealalt a mesei.
Sigur c da, ncuviin el, dup ce i explicaser despre ce e
vorba, l-am cunoscut pe James Roman. Un bun vecin. Era pilot
de elicopter la Baza Aerian El Toro. Acolo am lucrat i cu
205

nainte de a m pensiona. Jim era un biat extraordinar de bun,


genul de om care-i d i cmaa de pe el i dup aia te ntreab
dac ai nevoie de bani ca s-i cumperi o cravat asortat.
Era? fcu Julie.
A murit la incendiu? ntreb Bobby, amintindu-i de tufele
prlite i de planeul de beton nnegrit de cenu.
Hampstead se ncrunt.
Nu. A murit cam la ase luni dup Sharon. Sunt cam doi ani
i jumtate de-atunci. Elicopterul i s-a prbuit n timpul unor
manevre. N-avea dect patruzeci i unu de ani, era cu unsprezece
ani mai tnr dect mine. A lsat n urm o soie, Maralee, o fat
de paisprezece ani, Valerie, i un biat de doisprezece ani, Mike.
Foarte buni copii. A fost ngrozitor. Erau o familie unit i accidentul lui Jim i-a devastat. n afar de nite rude n Nebraska,
nu aveau pe nimeni care s-i neleag cu adevrat.
Hampstead se uit n spatele lui Bobby, la frigiderul care torcea
ncet. Privirea pru s i se piard n deprtare.
Aa c am ncercat s intervin, s-i ajut, s-o sftuiesc pe
Maralee n probleme fnanciare, s-i ofer un umr pe care s se
sprijine i pe cineva care s asculte problemele copiilor. I-am dus
la Disneyland i n alte parcuri de distracii, aa, din cnd n
cnd, tii cum e. Maralee mi spunea de sute de ori c sunt trimis
de Dumnezeu, dar, de fapt, eu aveam mai mult nevoie de ei,
cci, preocupndu-m de ei, am reuit s nu m mai gndesc la
pierderea lui Sharon.
Deci incendiul a avut loc mai recent? se interes Julie.
Hampstead nu rspunse. Se ridic, se duse la chiuvet, deschise
dulapul de dedesubt, scoase o soluie de curat i un prosop de
206

vase, i ncepu s frece ua frigiderului, care arta la fel de


curat ca suprafeele antiseptice dintr-o sal de operaie.
Valerie i Mike erau nite copii minunai. Dup un an i ceva
parc erau copiii mei, cei pe care Sharon i cu mine nu i-am avut
niciodat. Maralce l-a jelit pe Jim mult vreme, aproape doi ani,
pn s-i aduc aminte c era o femeie n floarea vrstei. Poate
c ceea ce ncepuse s se ntmple ntre mine i ea l-ar f suprat
pe Jim, dar nu prea cred. Mai degrab, ar f fost fericit pentru
noi, dei eram cu unsprezece ani mai n vrst ca ea.
Cnd termin de ters frigiderul, Hampstead examina ua
dintr-o parte, n lumin, cutnd, probabil, vreo amprent sau
vreo pat. Zise brusc, de parc abia acum ar f auzit ntrebarea
pus de Julie:
Incendiul a avut loc n urm cu dou luni. M-am trezit n toiul
nopii, am auzit sirene, am vzut o strlucire portocalie la
fereastr, m-am sculat i m-am uitat...
Se ndeprt de frigider, studie buctria o clip, apoi se
apropie de prima poli placat cu faian i ncepu s o frece.
Julie schimb o privire cu Bobby, care cltin din cap. Tcur
amndoi.
Dup un timp, Hampstead continu:
Am ajuns acas la ei chiar naintea pompierilor. Am intrat pe
ua din fa. Am ajuns n hol, apoi la picioarele scrilor, dar nu
am putut urca pn la dormitor din cauza cldurii copleitoare i
a fumului. I-am strigat, dar nu mi-a rspuns nimeni. Dac a f
auzit vreun cuvnt, poate c a f gsit puterea de-a nfrunta
flcrile i de-a ajunge sus. Cred c am leinat cteva secunde i
am fost crat afar de pompieri, findc m-am trezit pe pajitea
207

din fa, tuind, necndu-m, cu un infrmier deasupra mea,


care-mi ddea oxigen.
Au murit toi trei? l iscodi Bobby.
Da, ncuviin Hampstead.
Ce anume a provocat incendiul?
Nu sunt singur dac s-a aflat vreodat cauza. S-a vorbit
despre un scurtcircuit, dar nu sunt sigur. O vreme s-a bnuit,
cred, c ar f fost o incendiere premeditat, dar nu s-a ajuns la
nici un rezultat. Nu prea conteaz, aa-i?
De ce nu?
Indiferent care a fost cauza, au murit toi trei.
mi pare ru, rosti Bobby ncet.
Proprietatea lor a fost vndut. n primvara asta, va ncepe
construirea unei noi case. Mai dorii cafea?
Nu, mulumesc, zise Julie.
Hampstead arunc o privire prin buctrie, apoi se apuc s
tearg capacul de la aragaz, n ciuda faptului c era de o
curenie impecabil.
mi cer scuze, dar nu tiu cum de se face atta mizerie, cnd
doar eu locuiesc aici. Cteodat, cred c nite vrcolaci mi se
furieaz pe la spate i-mi murdresc lucrurile, ca s m
tortureze.
Nu-i nevoie de vrcolaci, zise Julie. Viaa nsi ne chinuiete
destul.
Hampstead plec de lng capacul aragazului. Pentru prima
oar de cnd se ridicase de la mas, ncepnd ritualul de
curenie, se uit n ochii lor.
Nici un vrcolac, aprob el. Vrcolacii ar f prea uor de
rezolvat.
208

Era un brbat voinic i, cu siguran, clit de atia ani de


instrucie i disciplin militar, dar ochii i se umplur de jale i,
n acel moment, prea pierdut i neajutorat ca un copil.
Din nou n main, cu privirea aintit asupra parcelei libere,
pe care fusese odinioar casa familiei Roman, Bobby zise:
Frank afl c domnul Fulger tie de Farris, aa c-i face rost
de o nou identitate, pe numele de James Roman. Dar domnul
Fulger afl, n cele din urm, i de aceasta i se duce dup Frank
la respectiva adres, unde nu gsete dect vduva i pe cei doi
copii. i omoar ca i pe familia Farris, dar, de data asta, incendiaz casa pentru a-i acoperi crima. Eti de aceeai prere?
E posibil, ncuviin Julie.
Arde cadavrele, pentru c le muc, aa cum ne-a informat
familia Phan, iar urmele rmase ar ajuta poliia s pun crimele
sale cap la cap, aa c a vrut s ofere acesteia o pist fals.
Atunci de ce nu le d foc de fecare dat? ntreab Julie.
Pentru c astfel s-ar da de gol, ca i cu mucturile. Cteodat
le d foc, alt dat nu, i poate alteori se descotorosete de ele,
nct nici nu mai sunt gsite.
Tcur amndoi o vreme.
Deci avem de-a face cu un uciga care comite crime n serie, n
mod evident un psihopat, un dement, zise, apoi, Julie.
Sau un vampir, adug Bobby.
De ce l urmrete pe Frank?
Nu tiu. Poate c Frank a ncercat s-i nfg un ru n
inim.
Nu-i deloc amuzant.
E-adevrat, aprob Bobby. n momentul sta, nimic nu mai
pare amuzant.
209

35
Clint Karaghiosis prsi casa lui Dyson Manfred, plin de specimene de insecte, i conduse prin ploaie pn acas, n
Placentia. Era un bungalow mic, cu dou dormitoare, cu acoperi
de igl roie, o prisp mare n stil californian, i ui cu geamuri
mari care radiau o lumin de chihlimbar. Radiatorul din main
i usc hainele nainte de-a ajunge la destinaie.
Cnd Clint intr prin ua ce lega casa de garaj, o gsi pe Felina
n buctrie. l mbri, l srut i l inu strns, de parc ar f
fost surprins c l vede din nou n via.
Felina credea c meseria lui este plin de primejdii, dei i
explicase c, n cea mai mare parte a timpului, nu fcea dect o
plictisitoare munc de teren. El alerga dup fapte, nu dup
fptai, cutnd nu urme de snge, ci de hrtie.
nelegea ngrijorarea soiei sale, pentru c i el i fcea n
privina ei mai multe griji dect era nevoie. Pe de o parte,
aceasta se datora faptului c era o femeie atrgtoare, cu prul
negru, cu tenul msliniu i ochii cenuii, ce fceau o puternic
impresie; n vremurile noastre, n care judectorii sunt mult prea
blnzi i n care prea muli psihopai umbl n libertate, o femeie
frumoas e privit de unii ca find un vnat interesant. n plus,
dei biroul unde lucra ca administrator al bazelor de date era la
doar cteva sute de metri distan de casa lor, un drum uor de
parcurs pe jos, chiar i pe vreme proast, Clint i fcea, totui,
probleme n legtur cu pericolul ce o pndea atunci cnd trebuia
s traverseze o intersecie aglomerat; ea nu ar f putut benefcia
210

de avertismentul unui claxon sau al unui strigt, n cazul unui


accident.
Nu voia ca Felina s afle ct de ngrijorat era, cci, pe bun
dreptate, ea se mndrea cu felul n care se descurca, n ciuda
surzeniei. Nu ar f vrut s-i diminueze ncrederea n sine,
ndoindu-se, cumva, de capacitatea ei de a rezolva toate
problemele pe care i le rezerva soarta. Aa c i reamintea zilnic
c Felina supravieuise douzeci i nou de ani, fr s peasc
ceva, i rezista n faa dorinei de a o cocoloi.
n timp ce Clint se spla pe mini, Felina aez masa pentru
cina trzie. Pe aragaz se nclzea o crati enorm, cu sup de legume, i i lu fecare cte o porie. El scoase o cutie de
parmezan din frigider, iar ea tie o pine italian.
Clint era nfometat, iar supa era foarte bun, dar nu reui s
termine dect jumtate din poria lui nainte ca Felina s i-o
termine pe-a ei, pentru c se tot oprea s-i vorbeasc. Ea nu
putea s-i citeasc pe buze, dac el ncerca s mnnce n timp ce
vorbea, iar atunci simea o nevoie mai mare s-i povesteasc
despre munca lui, dect s mnnce. Ea i puse nc o porie i
umplu i castronul lui.
n afara cminului, Clint era la fel de vorbre ca o piatr, dar,
n compania Felinei, prea un prezentator de televiziune. i nu
vorbea doar de dragul de a vorbi, ci intra cu uurin n rolul de
povestitor versat. nvase cum trebuia s istoriseasc o ntmplare, n aa fel nct s fe de efect i s maximizeze impactul pe
care-l avea asupra Felinei, pentru c-i plcea foarte mult s o
vad rznd sau cu ochii mari de uimire. Era singura persoan a
crei prere despre el conta pentru Clint, i el dorea s fe
considerat iste, ager i amuzant.
211

Se ntrebase, nc de cnd se cunoscuser, dac surzenia Felinei


avea cumva vreo legtur cu modul deschis n care putea s
comunice cu ea. Fiind surd din natere, ea nu auzise niciodat
un cuvnt rostit i nici nu putea s vorbeasc limpede. i
rspundea lui Clint (iar mai trziu avea s-i povesteasc i ea
despre ce fcuse n ziua aceea) n limbajul semnelor, pe care el l
nvase, ca s-i neleag micarea agil a degetelor. O dat cu
trecerea timpului i dduse seama c era deschis fa de Felina,
nu din cauza surzenici acesteia, ci pentru c voia s mpart cu
ea toate gndurile, iar ea s i le mprteasc pe-ale ei, pur i
simplu din iubire.
Felina rse ncntat atunci cnd i povesti cum Bobby i Julie
se retrseser n baie de trei ori, n timpul discuiei cu Frank
Pollard. i era foarte drag rsul ei cald i de o melodicitate unic,
de parc toat bucuria pe care nu i-o putea exprima prin
cuvinte era canalizat n rsul ei.
Familia Dakota e ceva nemaipomenit, zise Clint. Cnd i vezi
pentru prima oar, zici c nu pot exista doi oameni mai diferii,
i te gndeti c nu au cum s lucreze bine mpreun. Dar cnd i
cunoti mai bine, vezi c se potrivesc ca piesele unui mozaic i c
relaia dintre ei e aproape perfect.
Felina puse lingura deoparte i-i fcu semn: Ca i cea dintre
noi.
Aa e.
Noi doi ne potrivim mai bine dect piesele unui mozaic. Ne
potrivim ca techerul cu priza.
Aa e, aprob Clint, apoi sesiz conotaiile sexuale ale cuvintelor ei i rse. Ai o minte murdar.
Felina zmbi larg i ncuviin.
212

Stecher i priz, zici?


Stecher mare, priz strmt, potriveal bun.
Ceva mai ncolo, o s-i verifc circuitele.
Am mare nevoie de un electrician de prim mn. Dar mai
povestete-mi nti despre noul vostru client.
Afar tuna i fulgera, i o rafal de vnt izbi ploaia de geamuri.
Zgomotele furtunii fceau ca mica buctrie s par i mai
ademenitoare. Clint oft mulumit, apoi simi o uoar tristee la
gndul c Felina nu o s poat mprti niciodat sentimentul
de siguran indus de sunetele ploii i ale tunetelor.
Scoase din buzunar una dintre pietrele preioase roii, pe care
Frank le adusese la birou.
Am luat-o cu mprumut, pentru c am vrut s-o vezi. Individul
avea un borcan plin cu chestii de-astea.
Felina prinse piatra ntre degetul mare i arttor i-o inu n
lumin. Minunat, fcu ea semn cu cealalt mn. O aez pe
suprafaa alb a mesei din buctrie, lng farfuria cu sup. E
foarte valoroas?
nc nu tim. Vom afla mine prerea unui specialist.
Cred c e valoroas. Ai grij s nu fe vreo gaur n buzunar
cnd o duci mine napoi la serviciu. Bnuiesc c ar trebui s
munceti mult vreme ca s-o plteti, dac-o pierzi.
Piatra concentra lumina din buctrie, o reflecta din prism n
prism, i o transmitea napoi cu o nuan strlucitoare, aeznd
pe faa Felinei pete i puncte purpurii. Felina prea mprocat
cu snge.
O presimire stranie l nvlui pe Clint. De ce te-ncruni? l
ntreb ea.
213

Clint nu tiu ce s-i rspund. Nelinitea pe care o simea era


disproporionat cu motivul care o provocase. Un for rece i travers ira spinrii, de parc se alinia un ir de ururi. ntinse
mna i mut puin piatra preioas, aa nct reflexele sngerii
s cad pe peretele din spatele Felinei, i nu pe faa ei.
36
Pe la ora unu i jumtate dimineaa, Hal Yamataka era complet
captivat de romanul Ultimul rmas n via, al lui John D.
MacDonald, cu toate c edea ntr-un scaun incomod. Mirosul
antiseptic de spital i provoca mereu o strngere de inim, mncarea piperat de care avusese parte la cin l mai tulbura i
acum, dar cartea era att de interesant, nct estompa toate
aceste inconveniente.
O vreme, uit chiar i de Frank Pollard, pn cnd auzi un
uierat ca de abur sub presiune i simi un curent de aer. Ridic
privirea din carte, ateptndu-se s-l vad pe Pollard cum
ncearc s se dea jos din pat, dar Pollard nu era acolo.
Uimit, Hal sri n picioare i scp cartea din mini.
Patul era gol. Pollard, care adormise de vreo or, se aflase acolo
toat noaptea, dar acum dispruse. Camera era slab luminat,
pentru c neoanele din spatele patului fuseser stinse, iar
umbrele la care nu ajungea lumina lmpii la care citise Hal erau
prea mici pentru a putea ascunde pe cineva. Cearafurile nu
fuseser date la o parte, ci edeau ntinse frumos pe saltea, iar
tbliile laterale ale patului se aflau la locul lor, de parc Frank se
evaporase ca o statuie de ghea uscat.
214

Hal era sigur c l-ar f auzit pe Pollard dac acesta ar f cobort


una dintre tblii, s-ar f dat jos din pat i apoi ar f ridicat tblia
la loc. i, n mod cert, l-ar f auzit pe Pollard dac ar f ncercat s
sar peste tblie.
Fereastra era nchis. Ploaia se scurgea pe geamuri, sclipind
argintiu n lumina camerei. Se aflau la etajul al aselea, i
Pollard nu ar f putut evada pe fereastr, dar Hal o verifc
oricum, observnd c nu era numai nchis, ci i ncuiat.
Se duse la ua bii alturate i strig:
Frank?
Cnd nimeni nu-i rspunse, intr. Baia era pustie.
Singura ascunztoare posibil rmnea dulapul strmt. Hal l
deschise i gsi dou umerae pe care erau aezate hainele purtate de Pollard atunci cnd se internase. Gsi i pantofi lui, n
care erau pui ciorapii mpturii.
Nu putea s treac de mine i s ias din camer, i spuse
Hal, de parc rostirea acestei afrmaii ar f fcut-o s fe
adevrat.
Deschise ua masiv i iei pe coridor. Nu se vedea nimeni, nici
ntr-o parte, nici n cealalt.
O lu la stnga, fugi pn la ieirea n caz de pericol i deschise
ua. Ascult, ncercnd s surprind sunete de pai care urcau
sau coborau, dar nu auzi nimic. Se uit n casa scrilor, i sus, i
jos. Era singur.
Reveni n camera lui Pollard i se uit la patul gol. Nevenindu-i
nc s cread, iei din nou pe coridor, o lu la dreapta i se opri
n faa pereilor de sticl ai camerei de gard.
Nici una dintre cele cinci asistente care erau de noapte nu l
vzuse pe Pollard ncercnd s ias. Oricum, lifturile se aflau
215

chiar n faa camerei de gard, i ca atare nu prea plauzibil ca


Pollard s f folosit aceast metod de a prsi spitalul, sub ochii
numerosului personal medical de serviciu.
Credeam c tu trebuie s-l supraveghezi, zise Grace Fulgham,
asistenta-ef cu prul crunt, de la etajul al aselea. Bine
cldit, cu un comportament sever i cu o fa mbtrnit, dar
blnd, prea ideal pentru rolul principal n flme ca Annie
Tugboat. Nu era asta datoria ta?
N-am ieit o clip din camer, dar...
Atunci, cum de-a trecut pe lng tine?
Nu tiu, spuse Hal, suprat. Problema e c sufer de amnezie
parial i e oarecum zpcit. O dat ieit din spital, Dumnezeu
tie pe unde o s-o apuce. Nu-mi dau seama cum a trecut pe lng
mine, dar trebuie s-l gsim.
Doamna Fulgham i o asistent mai tnr, Janet Soto, ncepur s controleze rapid i n linite toate camerele de pe
coridorul lui Pollard.
Hal o nsoi pe asistenta-ef de etaj. n timp ce se aflau la
camera 604, unde doi btrnei sforiau ncet, Hal auzi o muzic
stranie, abia perceptibil. Cnd se ntoarse, cutnd sursa,
muzica se pierdu.
Grace Fulgham nu ddu vreun semn c ar f auzit ceva. Dup o
clip, cnd erau n camera 606, aceleai acorduri se auzir iari,
ceva mai tare ca nainte.
Ce e asta? l ntreb ea n oapt.
Lui Hal i se prea c e un flaut. Flautistul nevzut nu cnta o
melodie articulat, dar niruirea de note era, totui, destul de
impresionant.
216

Cnd revenir n hol, muzica se opri din nou i un curent de aer


mtur coridorul.
Cineva a lsat o fereastr deschis, sau poate ua de la scri,
remarc asistenta-ef ncet, dar apsat.
Nu eu, o asigur Hal.
Janet Soto iei din camera de vizavi exact n clipa n care curentul de aer ncet. Se ncrunt, apoi intr n urmtoarea
camer de pe partea ei. Flautul suna n surdin. Curentul se
porni din nou, mai tare ca-nainte, i, printre mirosurile
neptoare ale spitalului, Hal crezu c sesizeaz o urm vag de
fum.
Lsnd-o pe Grace Fulgham s-i continue cutarea, Hal se
grbi ctre captul opus al coridorului. Voia s verifce dac nu
lsase deschis ua de evacuare n caz de pericol.
Cu coada ochiului, vzu cum ua de la camera lui Pollard ncepe
s se nchid, i nelese c de-acolo venea curentul. mpinse ua
nainte ca aceasta s apuce s se nchid, i l vzu pe Frank
stnd n capul oaselor, n pat, nedumerit i speriat.
Curentul i flautul lsaser n urma lor nemicare i tcere.
Unde-ai fost? ntreb Hal, apropiindu-se de pat.
Licurici, spuse Pollard, care prea ameit.
Avea prul epos i ciufulit, iar faa sa rotund era palid.
Licurici?
Licurici ntr-o furtun, zise Pollard.
Apoi dispru. Cu o clip nainte fusese n pat, la fel de real i de
tangibil ca oricine, iar n secunda urmtoare dispruse la fel de
total i de inexplicabil ca un strigoi care-i prsete mormntul.
Un uier scurt, ca de aer scpat dintr-un cauciuc nepat, i nsoi
plecarea.
217

Hal se cltin de parc ar f fost lovit. Inima i se opri o clip i


se simi paralizat.
Grace Fulgham se opri n dreptul uii.
Nici urm de el n camerele de pe coridor. Poate c a cobort
sau a urcat la alt etaj, nu crezi?
...
nainte s verifc restul etajului, poate c ar trebui s chem
paza, ca s caute prin tot spitalul. Domnule Yamataka?
Hal se uit nti la ea, apoi la patul gol.
Aaa... da. Da, e o idee bun. Ar putea f... Dumnezeu tie
unde. Asistenta-ef se ndeprt repede.
Simindu-i genunchii moi, Hal nchise ua, se sprijini cu
spatele de ea, i se uit fx la pat.
Eti acolo, Frank? spuse, dup o vreme.
Nu primi nici un rspuns. Nici nu se ateptase. Frank Pollard
nu devenise invizibil, dispruse undeva, cumva.
Fr s tie de ce, Hal era mai mult nspimntat dect uluit de
ceea ce vzuse. Ezitnd, travers camera i ajunse n dreptul
patului. Atinse tblia de oel cu mult grij, ca i cnd ar f
crezut c dispariia lui Pollard concentrase o for
supranatural, care lsase n urma ei un cmp electric ce putea f
fatal. Dar din degetele sale nu nir scntei; metalul era rece i
neted.
Atept, ntrebndu-se cnd avea s reapar Pollard, dac s-l
cheme pe Bobby acum sau s atepte materializarea lui Pollard,
dac omul avea s se mai materializeze vreodat, sau dac dispruse pentru totdeauna. Pentru prima oar n viaa lui, Hal
Yamataka era cuprins de ndoieli; n mod normal, gndea repede
218

i aciona repede, dar nu mai avusese niciodat de-a face cu


supranaturalul pn atunci.
Hal era sigur de un singur lucru, c nici Fulgham, nici Soto,
nici altcineva din spital nu trebuia s afle ce se-ntmplase cu
adevrat. Pollard era implicat ntr-un fenomen att de straniu,
nct vestea avea s-ajung, fr doar i poate, de la personalul
spitalului la pres. Protejarea intimitii clientului fusese
ntotdeauna o prioritate pentru frma Dakota & Dakota, dar n
aceast situaie era chiar mai important ca de obicei.
Bobby i Julie spuseser c cineva l urmrea pe Pollard cu
intenii vdit violente; deci ndeprtarea presei ar f putut s fe
esenial pentru supravieuirea clientului lor.
Ua se deschise i Hal tresri, de parc ar f fost nepat cu un
bold.
n prag sttea Grace Fulgham, artnd ca i cum ar f condus
un remorcher prin mri furtunoase.
Echipa de paz a postat cte un om la fecare ieire, ca s-l
opreasc n caz c ncearc s prseasc spitalul, i am
mobilizat asistentele de la fecare etaj pentru a-l cuta. Vrei s
vii i tu?
Aaa, pi cred c ar trebui s sun la birou ca s-mi anun
eful...
Unde te gsim, dac dm de el?
Aici. Chiar aici. Nu plec nicieri, trebuie s dau nite
telefoane.
Fulgham ncuviin i plec. Ua se nchise n urma ei.
Deasupra a trei laturi ale patului se afla o galerie metalic, de
care era prins o perdea. Perdeaua era strns la perete, dar Hal
o desfur pe toat lungimea patului, pentru ca acesta s nu
219

poat f vzut din u, dac ar f intrat cineva cnd Pollard


tocmai s-ar f materializat.
Minile i tremurau, aa c i le ndes n buzunare. Apoi i
scoase mna stng i se uit la ceas: 1:48.
Pollard lipsea de vreo optsprezece minute, exceptnd cele cteva
secunde n care apruse n planul real i vorbise despre licurici
ntr-o furtun. Se hotr s atepte pn la ora dou, nainte de a
le telefona lui Bobby i lui Julie.
Sttea la picioarele patului, innd strns tblia cu o mn i
ascultnd vntul nocturn care se tnguia la fereastr i ploaia
care biciuia geamurile. Minutele treceau ca melcii urcnd pe un
plan nclinat, dar ateptarea i ddu cel puin timp se s calmeze
i s se gndeasc cum o s-i povesteasc lui Bobby ce s-antmplat.
O dat cu alinierea limbilor de la ceas n dreptul orei dou, Hal
se ndrept ctre telefonul de pe noptier, cnd auzi vaietul
misterios al unui flaut ndeprtat. Perdeaua pe jumtate tras
ncepu s fluture n btaia unui curent de aer.
Se ntoarse la piciorul patului i se uit dup perdea la ua ce
ddea n coridor. Era nchis. Nu de-aici venea curentul.
Flautul ncet. Atmosfera din camer deveni static, ncrcat.
Brusc, perdeaua tremur, zglind uor inelele de care era
prins de galerie, iar o rsuflare rece mtur camera,
ciufulindu-i prul. Muzica fantomatic, monoton, se nl din
nou.
Ua find nchis i fereastra find ncuiat, singura surs posibil a curentului rmnea grila de ventilaie de deasupra
noptierei. Dar Hal nu simi nimic atunci cnd se ridic pe vrfuri
220

i i inu mna n dreptul ei. Vntul rece prea s se f nscut


chiar din camer.
Se nvrti n cerc, cutnd s-i dea seama de unde se auzea
flautul. De fapt, atunci cnd asculta cu atenie, nu i se mai prea
a f un flaut; era, mai degrab, ca un vnt care uiera simultan
prin mai multe evi, i mari, i mici, nsilnd sunete vagi, dar
distincte, alctuind o estur care era i stranie, i melancolic,
i jalnic, i... amenintoare. Muzica se pierdu, apoi reveni
pentru a treia oar. Spre marea lui mirare, notele preau s
provin din spaiul liber de deasupra patului.
Se ntreb dac flautul mai putea f auzit i de altcineva din
spital. Probabil c nu. Dei se auzea mai tare ca la nceput,
rmnea ndeprtat; dac ar f dormit, misterioasa serenad nu
l-ar f putut trezi.
Hal vzu cum aerul de deasupra patului ncepea s tremure. O
clip simi c nu mai putea s respire, ca i cnd camera ar f fost
vidat. Simi cum i se nfundau urechile, ca la o schimbare prea
brusc de altitudine.
Curentul i vaietul ciudat se stinser mpreun, iar Frank
reapru la fel de brusc precum dispruse. Era culcat pe o parte,
cu genunchii la piept. Se simi dezorientat vreo cteva clipe, cnd
i ddu scama unde se afla, se ag de tblia patului i se ridic
n capul oaselor. Pielea din jurul ochilor era umflat i
ntunecat, dar n rest era ngrozitor de palid. Faa lui avea o
nuan unsuroas, de parc transpiraia ar f fost format din
picturi de ulei. Pijamaua albastr era mototolit, ptat de
sudoare i murdar.
Oprete-m! zise Frank.
Ce naiba se-ntmpl aici? ntreb Hal, cu o voce spart.
221

Nu m pot controla.
Unde ai fost?
Pentru numele lui Dumnezeu, ajut-m!
Pollard continua s in strns tblia patului cu o mn, dar o
ntinse pe cealalt ctre Hal.
Te rog, te rog...
Apropiindu-se de pat, Hal ntinse mna...
...i Pollard dispru, dar nsoit, de ast dat, nu numai de un
uierat, ci i de scrnet de metal. Tblia de oel, pe care o inuse
att de strns, se desprinsese de pat i dispruse o dat cu el.
Hal Yamataka rmase cu ochii pironii asupra balamalelor cu
care fusese fxat tblia. Erau ndoite i rupte, de parc ar f fost
fcute din carton. O for incredibil l smulsese pe Pollard din
camer, rupnd oelul de un centimetru grosime.
Privindu-i mna ntins, Hal se ntreb ce i s-ar f ntmplat
dac l-ar f atins pe Pollard. Oare ar f disprut i el? Unde? n
mod sigur, nu undeva unde s-i plac.
Sau poate c numai o parte din el ar f plecat cu Pollard. Poate
c s-ar f dezmembrat, aa cum se ntmplase cu tblia patului.
Poate c braul i-ar f fost smuls din umr cu un zgomot aproape
la fel de puternic ca acela cu care fuseser desprinse balamalele,
i poate c ar f fost lsat n urm, ipnd de durere, cu sngele
nind din vasele rupte.
i trase mna napoi, de parc s-ar f temut c Pollard o s
reapar i o s i-o strng.
n timp ce ocolea patul pentru a ajunge la telefon, se temu s
nu-l lase picioarele. Minile i tremurau att de tare, nct
aproape c scp receptorul, i numai cu mult efort reui s
formeze numrul de-acas al familiei Dakota.
222

37
Bobby i Julie plecaser ctre spital la trei fr un sfert dimineaa. Noaptea prea mai adnc dect de obicei, iar felinarele i
farurile nu reueau s strpung bezna. Valurile de ploaie
cdeau cu o asemenea for, nct preau s ricoeze din asfalt,
de parc erau fragmente ale unei cldiri pe cale s se drme
peste ei.
Julie se afla la volan, findc Bobby era nc adormit. Avea ochii
grei de somn, nu se putea opri din cscat i gndurile i erau
confuze. Nu apucaser s doarm dect trei ore nainte ca Hal
Yamataka s-i trezeasc. Julie se descurca chiar dac dormea
mai puin, dar Bobby avea nevoie de cel puin ase-opt ore de
somn pentru a funciona corespunztor.
Era o diferen minor ntre ei, nu cine tie ce. Dar numeroase
asemenea diferene l fceau pe Bobby s cread c, una peste
alta, Julie era mai tare dect el, chiar dac o putea nvinge la
scandenbeg.
Bobby chicoti ncet.
Ce-i? ntreb ea.
Frn n dreptul unui semafor care se fcuse rou. Imaginea lui
nsngerat se reflecta, deformat, n oglinda strzii ude de
ploaie.
E o prostie din partea mea s recunosc, dar m gndeam c,
n unele privine, eti mai tare ca mine.
Nu-i o mare descoperire, rspunse Julie. ntotdeauna am tiut
c sunt mai tare ca tine.
Zu? Dac facem un scandenbeg, te bat de te usuc.
223

Ce trist! zise ca, cltinnd din cap. Chiar crezi c, dac bai pe
cineva mai mic dect tine, i care mai e i femeie, atunci eti mai
brbat?
Pot s bat o grmad de muieri mai mari ca mine, o asigur
Bobby. i, dac sunt destul de btrne, pot s m bat cu
dou-trei simultan. De fapt, pot s fe chiar ase babe solide, i
m lupt cu toate deodat, legat cu o mn la spate.
Semaforul se fcu verde i Julie conduse mai departe.
Impresionant.
Chiar aa. Dei mi-ar prinde bine o manivel.
Ea rse i el rnji. Dar nu puteau s uite unde se duc i de ce, i
zmbetele lor se stinser. Mergeau n linite. Ticitul
tergtoarelor de parbriz, care ar f trebuit s-l adoarm pe
Bobby, l inea, de fapt, treaz.
Crezi c Frank chiar a disprut din faa lui Hal, aa cum
spune el? zise Julie, n cele din urm.
Hal nu mi s-a prut niciodat un tip isteric.
Nici mie.
Julie fcu stnga la urmtoarea intersecie. La cteva sute de
metri, prin perdeaua de ploaie, luminile spitalului pulsau,
facndu-l s par ca un miraj, o oaz fantomatic ce se ridic
printre aburi n cldura deertului.
Cnd intrar n camer, l gsir pe Hal stnd la picioarele
patului, care era ascuns de perdea. Arta de parc nu numai c
vzuse o fantom, dar o i mbriase i o srutase pe buzele ei
reci, umede i putrede.
Slav cerului, ai venit! Privi dincolo de ei, spre hol.
Asistenta-efa pe etaj vrea s cheme poliia, s-l declare
disprut...
224

Ne-am ocupat de asta, l ntrerupse Bobby. Doctorul Freeborn


a vorbit cu ea la telefon i am semnat un act n care ne asumm
responsabilitatea.
Bine, zise Hal i gesticula ctre u. N-ar strica s fm ct mai
singuri.
Dup ce nchise ua, Julie veni lng ei, la piciorul patului.
Bobby observ tblia lips i balamalele rupte.
Ce-i asta?
Hal nghii n sec.
Era agat de tblie cnd a disprut... i a luat-o cu el. N-am
spus nimic despre asta la telefon, pentru c m-am gndit c o s
credei c sunt nebun i ar f fost ca o confrmare.
Explic-ne acum, zise Julie ncet.
Vorbeau n oapt, pentru c, altfel, Grace Fulgham ar f aprut
cu siguran s le reaminteasc faptul c majoritatea pacienilor
dormeau la acea or.
Cnd Hal termin de povestit, Bobby spuse:
Flauturi, adieri bizare... ceva de felul sta auzise i Frank
atunci cnd s-a trezit pe alee i tia, cumva, c vine cineva.
O parte din murdria pe care Hal o remarcase pe pijamaua lui
Frank, atunci cnd acesta apruse pentru a doua oar, rmsese
pe cearafuri. Julie lu un pic pe degete.
Nu e chiar murdrie.
Bobby cercet grunele de pe degetele ci.
Nisip negru.
Frank n-a mai aprut de cnd a disprut cu tblia? l ntreb
Julie pe Hal.
Nu.
i cnd a fost asta?
225

La cteva minute dup ora dou. Poate pe la dou i trei


minute, cam aa ceva.
Adic, acum vreo or i douzeci de minute, zise Bobby.
Tcur, privind locul de unde fusese smuls tblia patului.
Afar, o rafal de vnt trnti ploaia de geam cu atta for,
nct li se pru c un pozna arunc cu boabe uscate de porumb,
ca n ziua de Halloween.
n cele din urm, Bobby se uit la Julie.
Ce facem? Julie clipi.
Nu m ntreba. Acesta e primul caz n care m confrunt cu
vrjitoria.
Vrjitorie? ntreb Hal, nelinitit.
E doar o fgur de stil, l asigur Julie. Poate, gndi Bobby.
Trebuie s presupunem c se va mai ntoarce pn dimineaa,
chiar de mai multe ori, i c, n cele din urm, va rmne pe loc.
Probabil c aa cltorete atunci cnd adoarme i nu-i aduce
aminte cnd se deteapt.
Cltorete, repet Julie.
n acele mprejurri, cuvntul prea ncrcat de mister i de
exotism.
Luar nc dou scaune din alte camere de pe coridor, avnd
grij s nu-i trezeasc pe pacieni. Tensionat, Hal se postase n
picioare n dreptul uii camerei 628, n aa fel nct s mpiedice
intrarea celor din personalul spitalului. Julie edea la picioarele
patului, iar Bobby, lng latura patului cea mai apropiat de
fereastr, cea care mai avea nc tblia de metal.
Ateptau.
Din scaunul su, Julie nu trebuia dect s-i ntoarc puin
capul pentru a-l vedea pe Hal. Cnd privea n partea opus, l
226

vedea pe Bobby. Dar, din cauza perdelei trase de-a lungul laturii
cu tblia lips, Bobby i Hal nu se puteau vedea unul pe cellalt.
Julie se ntreb ct de uimit ar f fost Hal observnd ce repede a
adormit Bobby. Hal era nc n priz dup cte vzuse, iar Julie,
dei doar auzise despre dispariiile vrjitoreti ale lui Frank,
abia atepta ocazia s le vizualizeze cu ochii ei. Bobby avea o
imaginaie considerabil i o capacitate de a se mira
asemntoare cu a unui copil, aa c era, probabil, mai
emoionat de cele ntmplate dect Julie sau Hal; n plus, din
cauza presimirilor tulburtoare pe care le avusese, se gndea c
acest caz avea s fe plin de surprize, n majoritate neplcute, iar
recentele evenimente l alarmaser n mod cert. Cu toate acestea,
se putea tolni n scaunul tare, putea s-i lase brbia n piept i
s adoarm imediat. Stresul nu avea s-l doboare niciodat.
Uneori, capacitatea lui de a privi lucrurile fr crispare prea
aproape supraomeneasc. Nu o mirase faptul c Bobby se
ndrgostise de melodia Dont't worry, be happy, a lui Bobby
McFerrin; cntecul i se potrivea perfect. Prea c poate s i
induc, printr-un efort de voin, o stare de linite sufleteasc,
iar Julie l admira pentru asta.
La cinci fr douzeci, cnd Bobby dormea deja de aproape o
or, admiraia cu care l privea ncepu s se transforme rapid
ntr-o invidie nesntoas. Ar f vrut s-i dea un brnci de pe
scaun. Nu o fcu, pentru c singura lui reacie ar f fost, probabil,
s cate i s se ghemuiasc pe podea, unde ar f dormit chiar
mai comod, iar atunci, invidia ar f copleit-o n asemenea
msur, nct nu ar mai f avut de ales i ar f fost nevoit s-l
omoare. i imagin ce s-ar f ntmplat apoi la tribunal: tiu c
227

nu e bine s ucizi, domnule judector, dar era, pur i simplu prea


relaxat ca s merite s triasc.
O cascad de note estompate, aproape melancolice, se revrs n
spaiul ncperii.
Flautul! strig Hal, srind din scaun ca o boab de porumb
dintr-o tav ncins.
Simultan, venind de nicieri, o suflare de aer rece travers
camera.
Julie se ridic n picioare.
Bobby! opti ea.
l scutur de umr, i el se trezi exact cnd muzica aceea
atonal se stinse, iar atmosfera din camer rmase iari
ncremenit. Bobby se frec la ochi i csc.
Ce s-a-ntmplat?
Chiar n timp ce vorbea, muzica fantomatic se nl din nou,
tot estompat, dar mai tare ca nainte. De fapt, nu era muzic, ci
doar un zgomot. Iar Hal avea dreptate: dac ascultai cu atenie,
puteai s-i dai seama c nu e vorba de un flaut.
Julie se apropie de pat.
Hal i prsise postul de lng u. i puse o mn pe umr,
oprind-o din drum.
Fii prudent!
Frank povestise c auzise de trei-patru ori trilurile falsului
flaut, i simise de tot attea ori agitaia aerului, nainte ca
domnul Fulgere Albastre s-i ias n cale, n noaptea aceea din
Anaheim, iar Hal remarcase c reapariiile lui Frank fuseser
precedate de cte trei episoade similare. Dar aceste fenomene
colaterale nu urmau, probabil, o lege imuabil, pentru c,
imediat dup ncetarea celui de-al doilea val de sunete
228

disarmonice, aerul de deasupra patului strluci de parc cineva


ar f aruncat doi pumni de paiete care erau mturate de un vrtej
de vnt, i Frank Pollard i fcu brusc apariia deasupra
cearafurilor boite.
Lui Julie i se nfundar urechile.
Mam drag! exclam Bobby, exact aa cum se ateptase
Julie.
Ea, pe de alt parte, era incapabil s scoat vreun cuvnt.
Gfind, Frank Pollard se ridic n capul oaselor, cu o fgur
cadaveric. Pielea din jurul ochilor si umflai prea vnt, i o
transpiraie acr i se aduna n epii brbii.
inea n mini o fa de pern, pe jumtate umplut cu ceva.
Un capt al ei era rsucit i legat cu o sfoar. i ddu drumul, iar
faa de pern se rostogoli de pe pat, pe unde se aflase tblia
metalic, i czu cu un zgomot nfundat pe duumea.
Cnd vorbi, vocea sa era rguit i ciudat:
Unde m aflu?
Eti la spital, Frank, zise Bobby. Acum e n ordine. Ai ajuns
unde trebuie.
La spital... zise Frank, savurnd cuvntul, de parc l pronuna pentru prima oar. Se uit mprejur cu o nedumerire
evident ntiprit pe chip - nc nu tia unde se afl. Nu m
lsai s scap...
Dispru nainte de a-i termina propoziia. Un uierat scurt i
nsoi plecarea, ca i cnd camera ar f scpat printr-o guric
fcut n textura realitii.
La naiba! exclam Julie.
Unde-i era pijamaua? ntreb Hal. -Ce?
229

Era nclat i purta pantaloni maro, cma i un pulover,


zise Hal, dar ultima oar cnd l-am vzut eu, acum cteva ore,
mai avea nc pijamaua pe el.
Ua din partea opus a camerei ncepu s se deschid, dar se
lovi de scaunul pe care-l folosise Hal. Grace Fulgham i vr
capul pe u. Se uit nti la scaun, apoi i plimb privirea de la
Hal la Julie i apoi la Bobby, care se apropiase de captul patului
i se uita peste umrul asociailor si, incomodat de perdeaua
tras.
Probabil c nu reuiser s-i ascund prea bine uluirea provocat de dispariia lui Frank, cci asistenta se ncrunt i
spuse:
Ce s-a-ntmplat?
Julie travers repede camera, n timp ce Grace Fulgham scoase
scaunul din u i o deschise de tot.
Lucrurile sunt n ordine. Am vorbit la telefon cu angajatul
nostru nsrcinat cu cutarea lui Pollard. Acesta ne-a spus c a
dat de cineva care l-a vzut pe Pollard ceva mai devreme. Acum,
findc tim ncotro a luat-o, e numai o chestiune de timp pn l
gsim.
Nu ne ateptam s stai atta timp aici, spuse Fulgham,
ncruntndu-se la perdeaua tras.
Poate c, n ciuda uii nchise, auzise tnguirea flautului care
nu era flaut.
Pi, zise Julie, de aici ne e cel mai uor s coordonm cutrile.
Stnd chiar n dreptul uii i avnd scaunul lui Hal lng ea,
Julie ncerc s o mpiedice pe asistent s nainteze, fr a lsa
impresia c o fcea intenionat. Dac Fulgham ar f trecut de
230

perdea, ar f remarcat lipsa tbliei, nisipul negru din pat i faa


de pern plin cu Dumnezeu tie ce. Cu greu ar f putut s
rspund vreunei ntrebri legate de aceste lucruri, iar dac
asistenta rmnea mult timp n camer, ar f asistat la
reapariia lui Frank.
Sunt sigur c nu i-am deranjat pe ceilali pacieni, spuse
Julie. Ne-am strduit s nu facem zgomot.
Nu, nu, ncuviin Fulgham, nu ai deranjat pe nimeni. M
ntrebam dac nu dorii un strop de cafea, ca s v simii mai
puin obosii.
Julie se ntoarse ctre Hal i Bobby.
Vrei cafea?
Nu, rspunser cei doi deodat.
Apoi continuar s vorbeasc n acelai timp; Hal spuse Nu,
mulumesc,
iar
Bobby
spuse,
Amabil
din
partea
dumneavoastr.
Eu sunt ct se poate de treaz, preciza Julie, ncercnd cu
disperare s scape de asistenta-ef, dar strduindu-se s par
nepstoare. Hal nu bea cafea, iar Bobby, soul meu, nu suport
cafeaua din cauza unor probleme cu prostata. Oricum, sunt
sigur c nu mai rmnem mult pe-aici.
Bine, admise asistenta, dar, dac v rzgndii...
Dup ce Grace Fulgham plecase, nchiznd ua n urma ei,
Bobby opti:
Probleme cu prostata?
Excesul de cofein provoac tulburri ale prostatei, rspunse
Julie. Mi s-a prut un detaliu sufcient de convingtor ca s
explic de ce tu, n ciuda cscatului tu, nu doreai cafea.
231

Dar eu nu am probleme cu prostata. O s cread c sunt un


mo ramolit.
Eu am, zise Hal, i nu sunt un mo ramolit.
Ce se-ntmpl aici? interveni Julie. Am nceput cu toii s
delirm.
mpinse scaunul napoi n u i se ntoarse la pat, de unde
ridic faa de pern pe care Frank o adusese cu el.
Atenie! fcu Bobby. Ultima oar cnd a folosit o fa de
pern, avea insecta aia n ea.
Julie o puse pe un scaun i o privi ndeaproape.
Nu pare s se zvrcoleasc ceva nuntru.
ncepu s desfac sfoara. Strmbndu-se, Bobby spuse:
Dac iese din ea ceva mare ct o pisic, cu multe picioare i
antene, eu m duc direct la un avocat specializat n divoruri.
Sfoara se desfcu i Julie se uit n faa de pern.
Dumnezeule!
Bobby se retrase civa pai n spate.
Nu, nu e ceea ce crezi, l asigur ea. Nu e nici un gndac de
care s te temi. E plin cu bani. Scoase din sac cteva teancuri de
bancnote de cte o sut de dolari. Dac toate hrtiile sunt de cte
o sut, poate s fe i un sfert de milion aici.
Oare ce-o face Frank? se ntreb Bobby. Spal bani pentru
Mafa din Twilight Zone?
Aerul fu strbtut din nou de sunetele acelea muzicale, dar fr
contur melodic, care aduser dup ele un curent de aer ce fcu
perdeaua s foneasc.
nforndu-se, Julie se ntoarse ctre pat.
Muzica apru i dispru de nc trei ori, i apoi reapru Frank
Pollard. Sttea culcat pe o parte, cu braele la piept, cu pumnii
232

strni, cu ochii nchii i fgura crispat, de parc s-ar f pregtit


s primeasc o lovitur de topor.
Julie se apropie de pat, dar Hal o opri din nou.
Frank inspir adnc, tremur, scnci, deschise ochii... i iari
dispru. n cteva secunde, apru din nou, nc tremurnd. Dar
dispru imediat, continund, apoi, s apar i s dispar de
parc ar f fost imaginea de la un televizor prost acordat. n cele
din urm, reui s se agate de realitate i rmase ntins,
gemnd.
Dup ce se rostogoli pe spate, cu ochii pironii n tavan, i
ridic minile de la piept, i desfcu pumnii i se holb
nedumerit la mini, ca i cum nu ar mai f vzut degete n viaa
lui.
Frank? i se adres Julie.
Nu-i rspunse. i pipi faa cu vrfurile degetelor, ncercnd,
parc, s-i reaminteasc propriile trsturi. Julie i simea
inima zvcnind puternic i fecare muchi din corpul ei era ntins
ca arcul unui ceasornic ntors peste msur. Nu se temea cu adevrat. Tensiunea nu era provocat de fric, ci de nemsurata
stranietate a celor ce se ntmplau.
Frank, te simi bine?
Frank clipi i o privi printre degete.
Ah, dumneata eti, doamn Dakota! Da... Dakota. Ce s-antmplat? Unde m aflu?
Acum eti la spital, i rspunse Bobby. Ascult, important este
nu unde te afli, ci unde naiba ai fost?
Unde am fost? Pi... ce vrei s spunei?
Frank ncerc s se ridice n capul oaselor, dar prea lipsit de
fora necesar.
233

Bobby aps pe unul dintre butoanele ce controlau poziia


patului, ridicnd partea superioar a acestuia.
n cea mai mare parte a ultimelor cteva ore nu ai fost n
aceast camer. E aproape cinci dimineaa, i pn acum ai tot
aprut i disprut, de parc ai f fost un membru al echipajului
de pe Enterprise care se tot teleporteaz pe nav.
Enterprise? Teleportare? Despre ce vorbeti? Bobby se
ntoarse ctre Julie.
Oricine ar f individul sta, de oriunde ar veni, tim acum cu
siguran c i-a trit viaa n afara culturii moderne. Ai auzit
vreodat de un american care s nu f vzut Star Trek?
Mulumesc pentru analiz, domnule Spck, i rspunse Julie.
Domnule Spck? ntreb Frank.
Poftim! fcu Bobby.
l putem interoga mai trziu, preciza Julie. Oricum, acum e
prea zpcit. Trebuie s-l scoatem de-aici. Dac se ntoarce
asistenta aia, cum i explicm reapariia? i nchipui c o s
cread c a urcat, pur i simplu, ase etaje, printre cei din personalul de paz i de serviciu, fr ca nimeni s-l vad?
Da, admise Hal, i, dei pare c o s rmn printre noi, ce
facem dac se evapor iar n faa ei?
Atunci l vom lua din pat i ne vom furia cu el pe scrile din
captul holului, pn la main, suger Julie.
n timp ce ei vorbeau, Frank i rsucea capul de la unul la
cellalt, urmrind conversaia. Arta ca un om care vede pentru
prima oar un meci de tenis i nu poate deslui regulile jocului.
Dup ce l scoatem de-aici, i explicm asistentei-efe c
Frank a fost gsit la cteva sute de metri de spital i c trebuie
s ne ntlnim cu el, s vedem dac vrea, sau dac mai are nevoie
234

s se ntoarc la spital. La urma urmei, e clientul nostru, nu


copilul nostru adoptiv, i trebuie s-i respectm dorinele.
Nu mai era cazul s atepte rezultatele testelor, pentru a-i da
seama c Frank nu suferea de o boal cerebral propriu-zis.
Amnezia lui nu era provocat de o tumoare malign, ci de ceva
mult mai bizar i mai neobinuit. Nici o tumoare, orict de
deosebit ar f fost, nu-i conferea bolnavului capacitatea de a se
teleporta.
Hal, zise Julie, ia hainele lui Frank din dulap, mpacheteazle i pune-le n faa de pern, peste bani.
Bine.
Bobby, ajut-m s-l dau jos din pat i vezi dac poate s stea
n picioare. Arat extrem de slbit.
Tblia rmas era nepenit, dar Bobby se strdui s o
coboare, pentru c, dac ar f ncercat s-l dea jos pe cealalt
parte a patului, ar f trebuit s trag perdeaua, i oricine ar f
intrat l-ar f vzut.
*
mi fceai un mare serviciu dac duceai i tblia asta n Oz, i
spuse Bobby lui Frank - la care Frank i rspunse doar: Oz?
Cnd tblia fu, n sfrit cobort, Julie descoperi c ezita s-l
ating pe Frank, temndu-se de ceea ce i s-ar f putut ntmpla
dac Frank mai trgea o dispariie de-a lui. Vzuse cum artau
balamalele rupte, mai vzuse i c Frank nu adusese tblia
napoi, ci o abandonase n necunoscutul spaiu n care se
aventurase.
i Bobby ezit, dar i nvinse teama. Apuc picioarele lui
Frank i le trase de pe pat, apoi lundu-l de mn, l ajut s se
ridice n capul oaselor. Dei Julie era, n unele privine, mai tare
235

dect el, atunci cnd venea vorba de situaii neprevzute, el se


dovedea mai flexibil i se adapta mai rapid.
n cele din urm, Julie fcu i ea abstracie de team. mpreun
l ajutar pe Frank s se ridice n picioare, sprijinindu-l, pentru
c era nesigur. Acesta se plnse de slbiciune i ameeal.
n timp ce-i bga celelalte articole de mbrcminte n faa de
pern, Hal spuse:
Dac e nevoie, l crm eu i cu Bobby.
mi pare ru c v fac attea probleme, zise Frank. Cuvintele
lui i se prur lui Julie mai patetice ca oricnd i simi un val de
ruine, findc nu dorise s-l ating.
inndu-l pe Frank de-o parte i de cealalt, Julie i Bobby l
plimbar de cteva ori prin faa ferestrei udate de ploaie,
oferindu-i prilejul de a se reobinui cu mersul. Treptat, Frank se
simi mai puin slbit i i recapt echilibrul.
Dar mi tot cad pantalonii, se plnse Frank.
l proptir de pat i Julie l susinu, n timp ce Bobby i ridica
puloverul din bumbac albastru ca s vad dac era nevoie s-i
strng cureaua. Captul curelei era mpnzit de gurele mici,
care preau fcute de insecte. Dar ce insecte mncau piele?
Atunci cnd Bobby o atinse, catarama de alam se frmi, de
parc ar f fost fcut din coc uscat.
Holbndu-se la frimiturile de metal strlucitor ce-i rmseser
pe degete, Bobby l ntreb pe Frank:
De unde-i cumperi tu hainele? De la gunoieri?
n ciuda tonului su amuzat, Julie tia c e nspimntat. Ce
substane sau ce mprejurri puteau altera att de profund
structura alamei? Cnd Bobby i terse degetele de cearaf,
236

Julie se crispa, aproape ateptndu-se ca el s f fost contaminat


de contactul cu alama i s se frmieze precum catarama.
Dup ce i prinse lui Frank pantalonii cu cureaua pe care acesta
o purtase atunci cnd se internase, Hal l ajut pe Bobby s-l
scoat pe clientul lor din camer. Cu Julie n avangard,
strbtur holul repede i n linite, i ajunser la ieirea n caz
de pericol. Pielea lui Frank continua s fe rece i umed de
transpiraie, dar efortul i dduse puin culoare n obraji, ceea
ce-l fcea s nu mai semene prea tare cu un cadavru ambulant.
Julie cobor n grab scrile, pentru a se asigura c drumul era
liber. Cei trei brbai coborr patru etaje fr prea mult greutate, paii lor strnind ecouri ntre pereii goi. Dar, la etajul al
treilea, se oprir cteva minute, pentru a-l lsa pe Frank s-i
recapete suflul.
Mereu eti att de slab atunci cnd te trezeti i nu-i aminteti unde ai fost? l ntreb Bobby.
Frank scutur din cap.
Nu, rspunse el printre gfaieli. ntotdeauna sunt nspimntat... obosit, dar nu aa de ru... ca acum. Simt c... oriunde
a merge... orice a face... m stoarce din ce n ce mai tare. Nu o
mai pot duce... mult vreme... aa.
n timp ce Frank vorbea, Bobby observ ceva ciudat la puloverul
lui albastru. Modelul acestuia era, pe alocuri, foarte neregulat,
de parc maina de cusut o luase razna. i pe spate, lng
omoplatul drept, lipsea o bucat de mrimea unui plic, dar avnd
marginile zimate. Gaura respectiv era acoperit de un petic
kaki, prins de restul puloverului, ca i cnd ar f fost turnat din
fabric. Avea exact aceeai nuan ca pantalonii lui Frank.
237

Pe Bobby l trecu un for de groaz, fr s fe sigur de motiv.


Subcontientul su prea s tie cum de ajunsese peticul acolo i
ce nsemna asta, precum i care erau consecinele posibile i
groteti ale acestui fapt, n vreme ce contientul su era nucit.
Vzu c i Hal, aflat de cealalt parte a lui Frank, observase
peticul i se ncruntase.
ntre timp, Julie se ntoarse.
Avem noroc, anun ea. La captul scrilor exist dou ui. Pe
una dintre ele se ajunge n holul de lng recepie, unde probabil
c am da peste cineva din personalul de paz, chiar dac nu l
mai caut pe Frank. Pe cealalt u, se poate iei n parcare, pe
nivelul la care se afl maina noastr. Ce faci, Frank? Cum
merge?
M... odihnesc, spuse el, gfind mai puin.
Ia uit-te la asta, o ateniona Bobby, artndu-i peticul kaki.
Pe cnd Julie studia peticul, Bobby i ddu drumul lui Frank i,
la inspiraie, se aplec s cerceteze pantalonii clientului lor. Gsi
o neregularitate corespunztoare: material din pulover mbinat
cu stofa pantalonilor. Nu era o singur bucat, ci o serie de trei
spaii lng maneta cracului drept; cu toate acestea, era sigur
c o msurtoare precis ar f artat c materialul era exact n
cantitatea lips din pulover.
Ce s-a-ntmplat? ntreb Frank.
Bobby nu-i rspunse, dar trase de cracul pantalonului,
ntin-zndu-l aa, nct s se poat uita mai bine la cele trei
petice. De fapt, petice nu era cuvntul potrivit, pentru c
ciudeniile din materiale nu artau ca nite reparaii, find prea
bine amestecate cu stofa din jur ca s f fost cusute de mn.
Julie se ghemui lng el i opti:
238

Mai nti trebuie s-l scoatem pe Frank de-aici i s-l ducem


la birou.
Aa e, dar mi se pare foarte ciudat, rspunse Bobby. Ciudat
i... important, ntr-un fel.
Ce s-a-ntmplat? repet Frank.
De unde ai hainele astea? l iscodi Bobby.
Aa... nu tiu.
Julie art cu mna spre osetele albe ale lui Frank, i Bobby
vzu imediat la ce se referea: mai multe fre albastre, de aceeai
culoare cu puloverul, erau mpletite n oseta dreapt.
Apoi, Bobby remarc pantoful stng al lui Frank. Era un pantof
solid, maro-nchis, dar strbtut pe alocuri de cteva dungi albe
i mbrligate. Le privi ndeaproape i observ c dungile erau,
de fapt, nite fre aspre ca acelea din osete; ncerc s le
desprind cu unghia i descoperi c nu erau agate de suprafaa
pantofului, ci fceau corp comun cu acesta.
Bucata ce lipsea din pulover devenise, cumva, parte din pantaloni i dintr-o oset, iar frele din oset ce fuseser dislocate
se aflau acum n pantoful de pe cellalt picior.
Ce s-a-ntmplat? repet Frank, mai speriat dect nainte.
Bobby ezit s-i ridice privirea, temndu-se s nu vad pielea
ce lipsea din pantof lipit pe faa lui Frank, iar carnea astfel
nlocuit s se afle undeva prin pulover. Se ridic n picioare i se
sili s-i confrunte clientul.
Dar, dincolo de cearcne, de paloarea evideniat de roul din
obraji, de frica i confuzia care l fceau s par chinuit, nu era
nimic n neregul cu faa lui. Nu avea nici un ornament de piele
maronie, nici un fr kaki n buze, nici nasturi care s-i ias din
pupile.
239

Mustrndu-se n gnd pentru imaginaia lui prea bogat, Bobby


l btu pe umr.
Nu-i nimic. E n ordine. O s vedem mai ncolo. Hai s ieim
de-aici!

38
n braele ntunericului, nvluit de aceeai arom de Chanel
nr. 5, nfurat n cearafuri i pturi care o nclziser,
odinioar, pe mama sa, Candy aipea i se trezea, tresrind, dei
nu putea s-i aminteasc nici un comar.
ntre perioadele de somn agitat, Candy medita asupra incidentului petrecut, ceva mai devreme, n canion, cnd, n vreme ce
vna, simise o prezen nevzut, punndu-i mna pe capul
lui. Acea ntmplare l nelinitea, netiind dac era ceva amenintor sau ceva promitor, i era dornic s o neleag.
Se ntreb, mai nti, dac nu cumva fusese prezena angelic a
mamei sale, plutind deasupra lui. Dar respinse rapid aceast ipotez. Dac mama lui ar f trecut de cortina ce o desprea de
aceast lume, el i-ar f recunoscut spiritul - aura ei unic, plin
de dragoste, cldur i compasiune. Ar f czut n genunchi la
atingerea fantomatic a minii ei i ar f plns de bucurie n faa
acestei vizite.
Se gndi o clip c una dintre surorile sale, sau poate amndou avea capaciti telepatice de care el nu aflase pn atunci i
l contactaser dintr-un motiv netiut. La urma urmei, ele i
controlau pisicile i preau s exercite aceeai influen i asupra
altor animale mici. Poate c erau capabile s ptrund i n
240

interiorul minilor omeneti. N-ar f vrut ca aceste dou fete


palide cu ochii reci s-i ncalce intimitatea. Uneori, le privea ca
pe nite erpi - erpi albi, ncolcii, tcui i ateni, motivai de
dorine la fel de stranii ca ale oricrei reptile. l nfora
posibilitatea c ele ar f putut ptrunde n mintea lui, chiar dac
nu ar f reuit s-l controleze.
Dar, printre picturile de somn, abandon ideea. Dac Violet i
Verbina ar f avut asemenea caliti, l-ar f transformat de mult
n sclavul lor, aa cum fcuser i cu pisicile. L-ar f forat s se
dedea la fapte degradante i obscene, cci nu i stpneau
poftele trupeti, aa cum fcea el, i, dac ar f putut, ar f trit
ntr-o permanent contradicie cu cele mai fundamentale porunci
divine.
Nu nelegea de ce mama lui l pusese s jure c o s le ntrein i o s le apere, dup cum nu nelegea nici cum putuse ea s
le iubeasc. Desigur, compasiunea mamei pentru aceste progenituri nereuite nu era dect nc un exemplu al sfneniei sale.
Mila i nelegerea se revrsau din sufletul acesteia precum apa
rece i limpede dintr-o fntn artezian.
Dormi o vreme. Cnd se trezi din nou, tresrind, se ntoarse pe
o parte i urmri lumina slab a zorilor, strecurndu-se prin
jaluzele.
Acum, ncepu s analizeze posibilitatea ca prezena din canion
s f fost fratele su, Frank. Dar era puin probabil. Dac Frank
ar f fost telepat, atunci ar f gsit o cale s-l distrug pe Candy
cu foarte mult timp n urm. Frank era mai puin nzestrat dect
surorile lui, i mult mai puin talentat dect Candy.
Atunci, cine l abordase de dou ori n canion, cutnd s se
insinueze n mintea sa? Cine i transmisese frnturile de
241

propoziii care i rsunau n cap: Ce... unde... ce... de ce... ce...


unde... ce... de ce...?
Noaptea trecut, ncercase s prind acea prezen cu fora
minii. Cnd aceasta se retrsese n grab, se strduise s o
urmreasc cu spiritul, dar o asemenea tentativ pe plan psihic
l depise. Spera, totui, s-i poat mbunti, cu timpul,
aceast capacitate.
n cazul n care intrusul revenea, avea s ncerce s lege un fr
al minii sale de a lui, i apoi s-l urmreasc pn la capt. n
cei douzeci i nou de ani de via, nu ntlnise oameni cu capaciti psihice, n afara celor din familia sa. Dac mai exista o
persoan dotat pe lumea asta, trebuia s o gseasc, ntruct o
asemenea fin, care nu fusese nscut de sfnta lui mam, nu
putea s fe dect un rival, o ameninare, un duman.
Dei soarele din spatele ferestrelor acoperite nc nu se ridicase
deasupra orizontului, Candy tia c nu o s mai poat adormi.
Arunc departe ptura neagr, travers camera ntunecat i nghesuit cu sigurana unui orb care se afl la el acas i intr n
baia alturat. Dup ce nchise ua, se dezbrc, fr s arunce
vreo privire n oglind. Urin, fr s-i priveasc organul pe
care-l ura. Sub du, i spl sexul numai dup ce i pusese mnua confecionat special pentru a prentmpina contactul
dintre mna nevinovat i carnea blestemat dintre picioare.
Prsind spitalul din Orange, se deplasar direct la birourile
lor din Newport Beach. Aveau multe de fcut pentru Frank, iar
nrutirea condiiei acestuia necesita mai mult grab ca
oricnd. Frank mergea n maina lui Hal, iar Julie i urmrea, ca
s le poat sri n ajutor dac s-ar f petrecut ceva neobinuit n
242

timpul cltoriei, ntregul caz prea, de altfel, o serie de


evenimente neobinuite.
39
La ora la care ajunser n faa birourilor lor pustii (angajaii
frmei aveau s vin abia dup cteva ore), soarele se ridicase n
spatele norilor dinspre est. Ctre apus se vedea o fie subire de
cer albastru, ca o crptur sub ua furtunii. Cnd cei patru
ptrunser n sanctuarul lor interior, ploaia se opri brusc, de
parc o mn divin apsase pe o manet celest; apa, care nu
mai curgea n valuri pe ferestrele mari, se transforma n sute de
picturi, crora puinele raze ce strpungeau perdeaua de nori le
ddeau o nuan argintiu-cenuie.
Bobby art spre faa de pern umflat, pe care Hal o cra cu
el.
Du-l pe Frank n baie i ajut-l s se mbrace cu hainele pe
care le purta cnd a fost internat. Apoi vom cerceta cu mult
atenie hainele cu care este mbrcat acum.
Frank i recptase echilibrul i, n mare parte, fora. Nu mai
avea nevoie de ajutorul lui Hal. Dar Julie tia c Bobby nu o s-l
mai lase pe Frank nensoit. Trebuia s fe supravegheat n mod
constant, pentru a nu scpa vreun indiciu ce le-ar f putut explica
subitele sale apariii i dispariii.
nainte de a se ocupa de Frank, Hal scoase hainele mototolite
din faa de pern, lsnd-o cu restul coninutului, pe biroul lui
Julie.
Vrei o cafea? ntreb Bobby.
Cu disperare, rspunse Julie.
243

Bobby intr n buctrie i ddu drumul celor dou aparate de


cafea.
Aezndu-se la birou, Julie goli faa de pern. Coninea treizeci
de teancuri de bancnote de cte o sut de dolari, legate cu elastic.
Frunzri teancurile, s vad dac existau i alte tipuri de
bancnote, dar nu gsi dect sute. Alese dou dintre pachete la
ntmplare i le numr. Fiecare avea cte o sut de bancnote,
deci cte zece mii de dolari. Cnd Bobby apru cu cafelele pe o
tav, Julie tocmai descoperise c era cea mai mare sum ridicat
de Frank pn atunci.
Trei sute de btrne, i zise ea, n timp ce Bobby aeza tava pe
birou.
Bobby fluier ncet.
Deci ct vine n total?
Cu tia, inem n pstrare ase sute de mii.
n scurt timp, va trebui s ne cumprm o cas de bani mai
mare.
Hal Yamataka aez celelalte haine ale lui Frank pe msu.
Ceva nu-i n regul cu fermoarul de la pantaloni. Nu-i vorba
c nu merge, ceea ce este adevrat. M refer la faptul c e ceva
foarte ciudat la el.
Hal, Frank i Julie i traser scaunele n jurul msuei joase,
n timp ce Bobby edea pe canapea i cerceta hainele cu atenie.
Pe lng cele constatate la spital, remarc acum c, dei cei mai
muli dintre zimii fermoarului erau din metal, cum era i fresc,
vreo patruzeci dintre ei, aezai la ntmplare, erau din cauciuc
negru. n aceti zimi negri se blocase fermoarul.
Bobby se holb la fermoarul misterios, plimbndu-i degetele
peste el, pn cnd, brusc, i veni o idee. Ridic unul dintre pan244

tofi lui Frank i se uit la toc. Primul era normal, dar n tocul
celui de-al doilea pantof strluceau treizeci-patruzeci de bucele
metalice, ce fceau corp comun cu cauciucul tlpii.
Are cineva un briceag? ntreb Bobby.
Hal scoase unul din buzunar. Bobby l folosi pentru a extrage
din toc cteva mici dreptunghiuri metalice, care preau s f fost
puse colo o dat cu restul tlpii. Erau zimi de fermoar. Czur
pe msu cu un clinchet. La o simpl privire, cantitatea de
cauciuc dislocat de zimi prea egal cu cea din fermoar.
Aezat ntre imaginile personajelor lui Disney din biroul frmei
Dakota & Dakota, Frank Pollard se simea cuprins de o sfreal
demn de un desen animat, o epuizare att de total, nct l-ar f
fcut pe Donald s se preling de pe scaun i s se transforme
ntr-un maldr de pene. De cnd se trezise n aleea ntunecat,
oboseala l ptrunsese ncetul cu ncetul, zi de zi, ceas de ceas,
dar acum se revrsa n el de parc ar f strpuns digul. Torentul
de oboseal nu avea densitatea apei, ci a plumbului topit, iar
Frank se simea extraordinar de greu; trebuia s fac un mare
efort pentru a-i mica minile sau picioarele, i abia reuea s-i
in capul drept. l dureau toate ncheieturile, dar n special
genunchii, oldurile i umerii. Avea o senzaie de febr, dar nu ca
aceea dat de o boal acut, ci de o infecie viral care-i storsese
vlaga pe tot parcursul vieii sale. Oboseala ns nu-i tocise
simurile, din contr, terminaiile nervoase preau ascuite cu
glaspapir. Zgomotele puternice l speriau, lumina l fcea s
clipeasc de durere, i era extrem de sensibil la temperatur,
precum i la granularitatea suprafeelor pe care le atingea.
Epuizarea sa era cauzat doar n parte de faptul c nu dormea
mai mult de cteva ore pe noapte. Dac era s cread ce spuneau
245

detectivii - i Frank nu vedea nici un motiv pentru care acetia


l-ar mini - n timpul nopii, desfurase o intens activitate de
apariii i dispariii, dei, cnd se rentorsese n pat i rmsese
pe loc, nu-i mai amintea nimic din ceea ce fcuse. Oricare ar f
fost pricina acelor dispariii, indiferent unde se ducea, cum, sau
de ce, era probabil ca actul dispariiei n sine s f cerut o
cheltuial de energie, la fel ca orice alt activitate fzic, aa c
se putea presupune c profunda sa oboseal i slbiciunea erau,
n mare parte, rezultatul acelor cltorii nocturne.
Bobby Dakota extrase doar civa zimi de alam din tocul
pantofului. Dup ce le studie cteva clipe, puse briceagul deoparte, se ls pe spate pe canapea i, prin fereastra biroului, se
uit ngndurat la cerul ntunecat, dar fr ploaie. Erau cu toii
tcui, ateptnd s vad ce deducea el din starea hainelor i a
pantoflor.
Dei era obosit i speriat, i dei i cunotea pe soii Dakota
doar de-o singur zi, Frank i ddea seama c, dintre cei doi,
Bobby avea o minte mai imaginativ i mai agil. Julie era,
poate, mai deteapt dect soul ei, dar gndea mai metodic i
avea mult mai puine anse de a face un salt intuitiv i de a
descoperi soluii originale. Erau o pereche potrivit, i Frank se
baza pe faptul c frile lor complementare o s-l ajute s se
salveze.
ntorcndu-se din nou ctre Frank, Bobby l iscodi:
Ce-ai zice dac ai f cumva capabil s te teleportezi, s ajungi
dintr-o parte ntr-alta ntr-o clipit?
Dar asta ar nsemna... magie, rspunse Frank. Nu cred n
magie.
246

Oh, eu da, afrm Bobby. Nu n vrjitorie i deochi, sau n


spiridui nchii n sticle, dar cred n posibilitatea existenei unor
lucruri fantastice. Simplul fapt c lumea exist, c suntem vii, c
putem rde i cnta, i putem simi soarele... mie toate astea mi
se par, oarecum, magice.
S m teleportez, zici? Dac pot? Eu nu tiu c a putea. Este
evident c, mai nti, trebuie s adorm. Ceea ce nseamn c
teleportarea e provocat de subcontientul meu i e un proces
esenialmente involuntar.
Nu dormeai cnd ai reaprut n camera de la spital sau n
celelalte situaii n care ai disprut, i aminti Hal. Poate c
dormeai la nceput, dar, dup aceea, nu. ineai ochii deschii.
Mi-ai vorbit.
Dar nu-mi amintesc, spuse Frank, frustrat. tiu numai c am
adormit i, brusc, m-am trezit speriat, zpcit, i cu voi toi n
jurul meu.
Julie oft.
Teleportare. Cum s fe posibil?
Ai vzut cu ochii ti.
Bobby ridic din umeri. Lu o gur de cafea, mai relaxat ca
oricare dintre ceilali, de parc a avea un client cu puteri psihice
uluitoare era, dac nu o problem cotidian, mcar ceva la care
te puteai atepta n meseria asta, dup atia ani de practic.
L-am vzut disprnd, accept Julie, dar nu sunt sigur c
asta demonstreaz c s-a... teleportat.
Cnd a disprut, spuse Bobby, s-a dus undeva, nu?
Pi... da.
A te deplasa instantaneu dintr-un punct n altul cu ajutorul
voinei este, dup prerea mea, chiar defniia teleportrii.
247

Dar cum? l iscodi Julie. Bobby nl iari din umeri.


n momentul de fa, n-are importan cum. Eu propun s
pornim de la ipoteza teleportrii.
Doar ca ipotez, preciza Hal.
Bine, admise Julie. Hai s presupunem c, teoretic, Frank se
poate teleporta.
Lui Frank, pe care amnezia l separa de propria lui experien, i
se prea ca i cnd ai presupune c ferul e mai uor ca aerul
pentru a demonstra c exist dirijabile din oel. Dar era pregtit
s mearg mai departe.
Bun, zise Bobby, atunci, pe baza acestei ipoteze, putem explica
starea hainelor.
Cum? se interes Frank.
Mai avem pn ajungem la haine. Urmrete-m. nti, dac
te teleportezi, atunci probabil c atomii corpului tu se despart,
pentru a se reuni, dup o clip, n alt loc. Acelai lucru e valabil
i pentru hainele pe care le pori, i pentru orice obiect pe care-l
ii n mn, cum a fost tblia de la pat.
Ca n cabina de teleportare din flmul Musca, zise Hal.
Exact, aprob Bobby, care era din ce n ce mai entuziasmat.
Puse cafeaua la loc, se trase mai aproape de marginea canapelei
i continu, gesticulnd: Cam aa ceva. Dar puterea de a face
asta exist chiar n interiorul lui Frank, nu n cine tie ce main
a viitorului. Se gndete la un loc, se descompune ntr-o fraciune
de secund - puf! - i se reface la destinaie. Presupun,
bineneles, c mintea i rmne intact, chiar i atunci cnd
corpul su este mprtiat n miliarde de atomi, pentru c numai
puterea minii poate transporta acele particule laolalt, ca un
248

cine ce conduce o turm de oi, pentru a le readuce, la sfrit, n


formaia dorit.
Dei oboseala sa era destul de profund nct s f provenit
dintr-un efort imposibil, de genul celui descris de Bobby, Frank
nu prea convins.
Pi, , nu tiu... Nu prea te nva la coal aa ceva.
Universitile nu in cursuri despre teleportare. Deci e ceva... instinctiv? Chiar dac presupunem c tiu instinctiv cum s-mi
descompun corpul i s trimit uvoiul de particule la distan,
refacerea lui, totui... cum ar putea o minte de om, chiar genial,
s fe att de puternic, nct s controleze toate acele miliarde
de particule i s le reaeze apoi la locul lor? Ar f nevoie de sute.
de mii de genii, i eu nici mcar nu sunt unul dintre ele. N-oi f
eu idiot, dar nici nu depesc media inteligenei.
i-ai rspuns singur la ntrebare, zise Bobby. Nu este nevoie
de o inteligen supraomeneasc pentru asta, findc
teleportarea nu ine de inteligen. Nu ine nici de instinct.
Este... este o abilitate programat n genele tale, ca i vzul,
auzul sau mirosul. Gndete-te aa: orice imagine la care te uii
este compus din miliarde de puncte separate, fecare de alt
culoare i luminozitate, dar ochii ti ordoneaz instantaneu
miliardele de intrri, fcndu-le s alctuiasc o scen coerent.
Nu trebuie s gndeti pentru a putea s vezi. Vezi, asta-i tot.
nelegi ce voiam s spun cnd vorbeam despre magie? Vederea
este ceva aproape magic. n privina teleportrii, exist un
mecanism care trebuie declanat, poate prin dorina de a f n
alt parte, dar, dup aceea, procesul este automat: creierul
rezolv problema la fel cum reuete s-i dea seama instantaneu
de toate datele care ajung la ochii ti.
249

Frank nchise ochii strns i i dori s se afle la recepia hotelului. Cnd deschise ochii i vzu c se afla tot n birou, spuse:
Nu merge. Nu-i att de simplu. Nu pot s dispar cnd vreau.
Bobby, crezi c toi avem aceast capacitate, i numai Frank a
nvat s o foloseasc? ntreb Hal.
Nu, nu. Probabil c este vorba de o deosebire fundamental
ntre genele lui Frank i ale noastre, care ar f putut s fe provocat de un accident genetic.
Tcur cu toii, ncercnd s ptrund ipoteza lui Bobby.
Afar, stratul de nori crpa i se destrma cu fecare clip, iar
vechea vopsea albastr a cerului se ivea n tot mai multe locuri.
Dar lui Frank nseninarea zilei nu-i mbunti moralul.
n cele din urm, Hal indic maldrul de haine de pe msu.
Cum explic toate astea starea hainelor?
Bobby ridic puloverul albastru, inndu-l n aa fel nct s
poat vedea cu toii peticul kaki.
Bine, s presupunem c mintea se poate ngriji de toate moleculele corpului, tar s comit nici o greeal. Ea se poate
ocupa i de hainele lui, i de alte lucruri pe care acesta vrea s le
ia cu el...
Cum ar f sacii de bani, preciza Julie.
Dar de ce i tblia de la pat? se interes Hal. Nu avea nici un
motiv s-o ia i pe-aia cu el.
Bobby i se adres lui Frank:
Acum nu-i mai aminteti, dar e clar c tii ce se-ntmpla n
timpul seriei de teleportri. Ai ncercat s te opreti, l-ai rugat pe
Hal s te ajute s te opreti i te-ai agat de tblie ca de o
ancor care s te in n camer. Erai att de concentrat asupra
tbliei, nct, atunci cnd ai plecat, ai luat-o cu tine. Ct privete
250

modul n care s-au ncurcat hainele... Poate c mintea ta se


concentreaz mai nti asupra corpului, pentru c reconstituirea
fr gre a corpului i este necesar pentru a supravieui, i
uneori nu mai are sufcient energie pentru a rezolva lucrurile
secundare, cum ar f hainele.
Ei bine, spuse Frank, nu-mi amintesc nimic dinaintea sptmnii trecute, dar asta e prima oar cnd mi se-ntmpl aa
ceva, dei se pare c aproape n fecare noapte fac astfel de
cltorii. Pe de alt parte, chiar dac hainele mele ar f ajuns cu
bine, eu sunt din ce n ce mai slbit, mai obosit i mai zpcit...
Nu-i termin ideea, deoarece ngrijorarea care li se citea pe
fa vdea nelegerea lor. Dac teleportarea i storcea vlaga i
dac nu se putea reface prin somn, atunci, cu timpul, avea s devin din ce n ce mai puin meticulos n privina reconstituirii
hainelor sau a altor obiecte pe care le ducea cu el. Dar cel mai
important era c urma s aib probleme i cu reconstituirea propriului su corp. La ntoarcerea din cltorie, ar f putut gsi
fragmente din pulover ntreesute n palm, iar pielea astfel
nlocuit aprnd pe suprafaa pantoflor, care suprafa ar
putea s apar ca parte integrant a limbii... sau ca celulele
strine mpletite n esuturile creierului.
Teama, care nu se afla niciodat departe, pndind n mintea lui
Frank precum un rechin n adncuri, ni la suprafa, chemat
de mila i ngrijorarea pe care le citea pe feele celor de care depindea salvarea lui. nchise ochii, ceea ce se dovedi a f o idee
proast, pentru c i vzu propria fa aa cum ar f artat la captul unei reconstituiri dezastruoase, la captul unui viitor voiaj
telechinetic: vreo zece dini ieind din orbita dreapt, ochiul
expulzat holbndu-se din obraz, nasul ntins n buci
251

dizgraioase ntr-o parte a feei. Imaginea sa i csc gura


diform, poate pentru a striga, i nuntrul ei vzu dou degete
i o poriune de mn, implantate n locul limbii.
Deschise ochii cu un geamt de groaz.
Tremura. Nu se putea stpni.
Hal umplu din nou cetile cu cafea, turnnd, n ciuda orei matinale, i ceva whisky n cea a lui Frank (fusese ideea lui Bobby),
i se duse n buctrie pentru a pregti o alt porie.
Dup ce Frank i mai reveni cu cteva guri din cafeaua tratat,
Julie i art fotografa, urmrindu-i cu mult atenie reaciile.
Recunoti pe cineva?
Nu. mi sunt strini cu toii.
Brbatul, spuse Bobby, este George Farris. Adevratul George
Farris. Am luat poza de la cumnatul su.
Frank cercet fotografa cu mai mult interes.
Poate c l-am cunoscut i de aceea i-am mprumutat numele,
dar nu-mi amintesc s-l mai f vzut vreodat.
E mort, zise Julie, i i se pru c surpriza lui Frank era
autentic.
i povesti cum murise Farris, cu muli ani n urm, i cum, mult
mai recent, familia lui fusese mcelrit. i povesti i despre
James Roman, i despre felul n care murise familia acestuia, n
incendiul din noiembrie.
Ce-i cu toate morile astea? E o coinciden? ntreb Frank,
ptnd sincer ntristat i nedumerit.
Julie se aplec puin nspre el.
Credem c domnul Fulger i-a omort.
Cine?
252

Domnul Fulgere Albastre. Brbatul care te-a urmrit n


Anaheim, cel care ncearc s te vneze din nu tiu ce motiv.
Dup prerea noastr, acesta a descoperit c treci sub numele de
Farris i Roman, aa c le-a aflat adresele, i-a omort pe toi, fe
cutnd s stoarc informaii de la ei, fe... de plcere.
Frank pru consternat. Faa i pli treptat, de parc ar f fost o
imagine la televizor care dispare, ncetul cu ncetul, din
prim-plan. Dezndejdea din priviri i se amplifc.
Dac nu a f folosit identitile lor, nu i-ar f cutat niciodat.
Au murit din cauza mea.
Comptimindu-l i simindu-se stnjenit de modul sceptic n
care abordase subiectul, Julie i spuse:
Nu trebuie s te road asta, Frank. Probabil c artistul care
i-a falsifcat actele a luat numele la ntmplare dintr-o list de
decese recente. Dac ar f fost folosit alt metod, familiile
Farris i Roman nu ar f ajuns n atenia domnului Fulger. Dar
nu e vina ta c falsifcatorul a folosit calea cea mai rapid i mai
comod.
Frank cltin din cap, ncerc s vorbeasc, dar nu reui.
Nu poi s te condamni pentru asta, zise Hal, din u. Era
clar c Hal se afla acolo de sufcient vreme pentru a nelege
importana fotografei. ndurerarea lui Frank l ngrijora evident.
Ca i Clint, Hal fusese impresionat de vocea blnd a lui Frank,
de modestia i de nfiarea inocent ale acestuia. Frank i
drese glasul i rosti, n cele din urm:
Nu, vina este a mea, Dumnezeule! Toi acei oameni au murit
din cauza mea.

253

Bobby i Frank se aezar pe scaunele cu rotile din centrul de


calcul al frmei Dakota & Dakota. Bobby porni unul dintre cele
trei calculatoare, ultimul rcnet, fecare dintre ele find legat de
lumea exterioar prin cte un modem. Lumina din camer era
ndeajuns de blnd pentru a estompa strlucirea monitoarelor,
iar din acelai motiv ferestrele erau acoperite cu perdele groase.
La fel ca poliia, n era siliconic, detectivii particulari i
consultanii n probleme de securitate se bazau pe calculator
pentru a-i uura munca i a avea acces la o gam larg de informaii, pe care nu le-ar f putut obine prin vechile metode ale lui
Sam Spade sau Philip Marlowe. Desigur, munca de teren,
interogarea martorilor i a posibililor suspeci, supravegherea la
faa locului fceau nc parte din munca lor, dar, fr calculator,
ar f fost la fel de inefcieni ca un ferar care ncearc s repare
un cauciuc cu ciocanul i nicovala. O dat cu trecerea ultimei
decade a acestui secol, detectivii care nu se foloseau de evoluia
cipurilor electronice mai existau doar la televizor i n lumea
demodat a romanelor poliiste.
Lee Chen, cel care proiectase i rspundea de sistemul lor de
gestionare a datelor, nu avea s vin la birou nainte de ora nou.
Bobby nu voia s mai atepte aproape o or nainte de a pune calculatorul s lucreze la cazul lui Frank. Bobby nu era un softist de
prima mn, ca Lee, dar tia elementele de baz i nva repede,
atunci cnd era nevoie, aa c putea s obin informaii din
ciber-spaiu cu aceeai uurin cu care ar f fcut-o dac ar f
consultat un maldr de ziare vechi.
Dintr-un sertar nchis, Bobby scoase caietul de coduri al lui Lee
i ptrunse, la nceput, n baza de date a unei reele a Serviciului
de Asigurri Sociale, ce coninea fiere la care era permis
254

accesul publicului. Se presupunea c alte fiere ale aceluiai


sistem erau inaccesibile, din cauza meterezelor ridicate de necesitatea introducerii numeroaselor parole.
Interog fierele din domeniul public, ncercnd s afle ci
indivizi cu numele Frank Pollard erau nregistrai de sistem, i
n cteva secunde rspunsul i apru pe monitor: dac sc inea
cont de diverse variante pentru Frank, cum ar f Franklin,
Frankie i Franco, precum i de nume ca Francis, pentru care
Frank putea f un diminutiv, existau, n total, ase sute douzeci
i nou de Frank Pollard cu numr de nregistrare a asigurrii
sociale.
Bobby, ntreb Frank, ngrijorat, tu pricepi ceva din chestiile
alea de pe ecran? Sunt cuvinte adevrate, sau sunt doar litere
amestecate?
Cum? Firete c sunt cuvinte.
Nu i pentru mine. Nu recunosc nici unul dintre ele. Mi se
pare de neneles.
Dintre dou calculatoare, Bobby ridic un exemplar din revista
Byte, l deschise la o anumit pagin i i-l ntinse.
Citete asta.
Frank lu revista, se holb la ea i se apuc s-o rsfoiasc.
Minile ncepur s-i tremure, zglind-o.
Nu pot. Doamne, ieri am uitat cum s socotesc, iar acum nu
mai tiu s citesc, m simt tot mai zpcit i mai nceoat, i m
dor ncheieturile i muchii. Teleportarea asta m drm, m
omoar. ncep s m prbuesc, Bobby, att mental ct i fzic,
din ce n ce mai repede.
O s fe bine, l consol Bobby, dei manifesta o ncredere n
cea mai mare parte prefcut.
255

Era destul de sigur c aveau s deslueasc dedesubturile problemei, s afle cine era Frank, unde se ducea noaptea, cum i de
ce, dar i ddea seama c Frank se degradeaz rapid, i nu era
deloc la fel de sigur c Frank avea s mai triasc pentru a
culege roadele descoperirilor lor. Cu toate acestea, i puse mna
pe umrul lui Frank i i-l strnse ncurajator.
in-te bine, prietene! Va f bine. Sunt convins de asta. Frank
inspir adnc i ncuviin.
Bobby se ntoarse ctre monitor, simindu-se stnjenit de
minciuna pe care tocmai o spusese.
i aminteti ci ani ai, Frank? -Nu.
Ari cam de treizeci i doi-treizeci i trei de ani.
M simt mai btrn.
Fredonnd Satin Doll, a lui Duke Ellington, Bobby se gndi o
clip i apoi ceru calculatorului s-i elimine de pe list pe toi cei
sub douzeci i opt de ani sau mai n vrst de treizeci i opt. n
felul acesta, lista se reduse la aptezeci i dou de nume.
Ce crezi, Frank, ai mai trit i prin alte pri, sau eti un
californian pursnge?
Habar n-am.
Hai s presupunem c eti un fu al Statului-Soare. Bobby
ceru calculatorului s-i pstreze pe list doar pe cei nscui n
California (cincisprezece) i apoi doar pe cei care nc mai locuiau
acolo (ase).
Accesul la numerele de asigurare social era interzis prin lege.
Bobby consult instruciunile din caietul lui Lee Chen i ajunse
la fierele secrete printr-o serie de manevre complexe, prin care
strpunse sistemul de securitate al reelei.
256

Bobby nu nclca legea cu inima uoar, dar era un adevr al


vieii modeme c nu puteai obine exploatarea la maximum a
unui sistem de gestionare de date dac respectai toate regulile.
Calculatoarele reprezint instrumente ale libertii, n timp ce
guvernele sunt, mai mult sau mai puin, instrumente ale
represiunii, aa c ntre cele dou nu poate exista ntotdeauna o
relaie armonioas.
Obinu adresele i numerele de asigurare social ale celor ase
Frank Pollard care locuiau n California.
Acum ce facem? ntreb Frank.
Acum, i rspunse Bobby, voi folosi aceste numere i adrese n
bazele de date ale Departamentului de Transporturi din California, ale forelor armate, ale forelor de poliie i ale altor
agenii guvernamentale, pentru a obine descrierile celor ase. Pe
msur ce le aflm nlimea, greutatea, culoarea ochilor, a
prului, rasa...
i vom elimina unul cte unul. Mai mult, dac te afli printre ei
i dac ai fost n armat, sau ai fost arestat pentru vreo crim,
s-ar putea s gsim chiar i o poz de-a ta ntr-unui dintre
fiere, i atunci o s-i putem confrma identitatea cu o
fotografe.
Aezai la birou, Julie i Hal desfurau mai mult de jumtate
din teancurile de bani. Cercetar bancnotele, ncercnd s-i dea
seama dac aveau serii consecutive ce ar f putut arta c provin
din spargerea unei bnci, a unei companii de asigurri sau a unei
instituii.
Hal i ridic brusc privirea i zise:
De ce se aud flaute i se simt cureni de aer atunci cnd
Frank se teleporteaz?
257

Cine tie? spuse Julie. Poate c aerul dislocat trece printr-un


tunel ntr-o alt dimensiune.
M gndeam c... Dac domnul Fulger exist, i dac l caut
pe Frank, i dac Frank spune c a auzit flaute atunci cnd se
afla pe aleea aceea... atunci i domnul Fulger se poate teleporta.
Da. i?
i-atunci Frank nu e unic. Mai exist unul ca el. Poate chiar
mai muli.
Uite nc o idee, constat Julie. Dac domnul Fulger se poate
teleporta, i dac afl unde este Frank, nu avem cum s protejm
o ascunztoare. Ar aprea n mijlocul nostru. i ce-ar f s aib i
o mitralier, trgnd pe foc automat n timp ce-i face apariia?
Dup o clip de tcere, Hal spuse:
tii, ntotdeauna mi s-a prut c grdinritul este o meserie
frumoas. Nu-i trebuie dect o main de tuns iarb, o pereche
de foarfece i cteva unelte simple. Regia e mic i rareori trage
cineva n tine.
Bobby i Frank intrar n birou, unde Hal i Julie studiau
banii. Punnd o foaie de hrtie n faa acestora, Bobby spuse:
i-a sunat ceasul, Sherlock Holmes! Lumea are acum un
detectiv i mai mare.
Julie aez foaia oblic, aa nct s poat citi n acelai timp cu
Hal. Era o copie scoas la imprimanta laser a formularului
completat de Frank i depus la Departamentul Transporturilor,
atunci cnd i rennoise ultima oar carnetul de conducere.
Descrierea fzic se potrivete, remarc Julie. E adevrat c te
numeti Francis Ezekiel?
Frank ncuviin.
258

Nu mi-am amintit pn cnd nu am vzut. Dar e sigur vorba


despre mine. Ezekiel.
Btnd cu degetul n foaie, Julie l ntreb:
Adresa aceasta din El Encanto Heights i spune ceva?
Nu. Nici mcar nu tiu pe unde vine El Encanto.
E lng Santa Barbara, l lmuri Julie.
Aa a zis i Bobby. Dar nu-mi amintesc s f fost vreodat
pe-acolo. Numai c...
Ce?
Frank se apropie de fereastr i privi oceanul ndeprtat, deasupra cruia cerul era acum n ntregime albastru. Civa
pescrui matinali descriau traiectorii unduitoare, nct era o
plcere s-i priveti. Pe Frank nu-l impresionau ns nici
pescruii, nici privelitea.
Nu-mi aduc aminte s f fost vreodat n El Encanto Heights...
numai c, de cte ori aud acest nume, mi se face un gol n
stomac, de parc a cdea de la mare nlime, spuse el, n cele
din urm. i cnd ncerc s m gndesc la El Encanto, inima mi
duduie, mi se usuc cerni gurii i respir mai greu. mi nchipui,
atunci, c probabil am amintiri pe care le ascund, pentru c mi
s-a ntmplat ceva ru acolo... ceva de care mi-e prea fric s-mi
amintesc.
Carnetul de conducere i-a expirat acum apte ani i, conform
registrelor Departamentului de Transporturi, nu l-a mai rennoit, preciza Bobby. De fapt, anul sta i vor face curenie, aa
c am avut noroc c l-am gsit nainte s-l tearg. Puse pe birou
nc dou listri. V-a sunat ceasul, Holmes i Sam Spade!
Astea ce sunt?
259

Procese-verbale de la poliie. Frank a fost reinut pentru


nclcarea regulilor de circulaie, prima oar, n San Francisco,
acum ceva mai mult de ase ani, a doua oar, pe Autostrada 101,
la nord de Ventura, acum cinci ani. De fecare dat nu a avut carnetul de conducere la el, iar poliitii l-au dus la secie, findc se
comporta ciudat.
Fotografile anexate la cele dou procese-verbale nfiau un
brbat ceva mai tnr i mai dolofan, care era, fr ndoial,
actualul lor client.
Bobby mpinse mai ncolo o parte din bani i se aez pe
marginea biroului.
De fecare dat a evadat din nchisoare, aa c l caut i n
ziua de azi, dei nu foarte insistent, probabil, findc nu a fost
arestat pentru delicte grave.
Nici de asta nu-mi amintesc, spuse Frank.
Nici unul dintre rapoarte nu menioneaz cum a scpat, continu Bobby, dar bnuiesc c nu rupnd gratiile, spnd un
tunel, confecionnd un pistol din spun sau folosind una dintre
metodele tradiionale de evadare. A, nu, nu Frank al nostru!
S-a teleportat, ghici Hal. A disprut cnd nu se uita nimeni.
Fac pariu c aa a fcut, aprob Bobby. i dup aceea a nceput s umble cu acte false, ca s-l poat mulumi pe orice
poliist care l-ar trage pe dreapta.
Privind hrtiile din faa ei, Julie spuse:
Ei bine, Frank, cel puin acum tim c sta este numele tu
adevrat, i i-am gsit i o adres n districtul Santa Barbara,
care nu e o camer de hotel. ncepem s facem progrese.
V-a sunat ceasul, Holmes, Spade i Miss Marple! exclam
Bobby.
260

Incapabil s le mprteasc optimismul, Frank se ntoarse n


scaunul n care se aezase ceva mai devreme.
Progrese, da. Dar nu cte ar trebui, i nu destul de repede. Se
ls n fa, cu minile mpreunate ntre genunchi, i se uit
morocnos la podea. Tocmai mi-a venit o idee urt. Dac n-am
fcut greeli numai n reconstituirea hainelor? ci, cumva, i a corpului meu? Nu ceva vizibil. Sute sau mii de mici greeli la nivel
celular. Asta ar explica de ce m simt att de mizerabil, de obosit
i de ce m dor toate. i dac fac greeli atunci cnd mi
reconstruiesc creierul... asta ar explica de ce sunt att de confuz,
de nceoat i incapabil s citesc sau s socotesc.
Julie se uit, pe rnd, la Hal i la Bobby, constatnd c amndoi
ar f vrut s-l consoleze pe Frank, dar nu puteau, pentru c ipoteza emis de el nu era numai posibil, ci chiar probabil.
Catarama de alam arta normal pn cnd a atins-o Bobby...
i atunci s-a fcut praf, zise Frank.
40
Toat noaptea, mintea lui Thomas, golit de somn, se umplu de
comaruri. Vis c mnca fine mici, de vii. Vis c bea snge.
Vis c era Cel Ru.
Se trezi brusc, se ridic n capul oaselor i ncerc s ipe, dar
era golit de sunete. Rmase locului o vreme, tremurnd nspimntat i respirnd att de repede, nct ncepu s-l doar
pieptul.
Soarele se ntorsese, iar noaptea plecase, i asta l fcu s se
simt mai bine. Se ddu jos din pat i i puse papucii. Pijamaua
era leoarc de transpiraie. Tremura de frig. mbrc un halat.
261

Se duse la fereastr i privi afar, admirnd cerul albastru.


Rmiele de ploaie fceau ca gazonul s par umed, trotuarele
mai nchise la culoare ca de obicei, pmntul din rzoarele de
flori aproape negru, iar n bltoace cerul se reflecta ca-ntr-o
oglind. i plceau toate acestea, pentru c lumea ntreag prea
curat i proaspt dup ce ploaia se scursese din nori.
Se ntreb dac Cel Ru era tot foarte departe, sau se apropiase, dar nu ncerc s l gseasc. Pentru c n noaptea
trecut, Cel Ru ncercase s-l prind. i era att de puternic,
nct Thomas abia scpase; i chiar dup ce scpase, Cel Ru
ncercase s-l urmreasc. l simise agndu-se de el,
ncercnd s traverseze noaptea o dat cu el, i se descotorosise
repede de el, dar poate c data viitoare nu avea s mai fe att de
norocos, i poate c Cel Ru l va urmri pn n camer. Nu
doar mintea acestuia, ci chiar Cel Ru n carne i oase. Nu
nelegea cum s-ar f putut ntmpla aa ceva, dar tia cumva c
este posibil. i chiar Cel Ru venea la azil, atunci a f treaz avea
s fe ca i cnd ai dormi cu un comar n cap. Lucruri
ngrozitoare aveau s se ntmple, i fr nici o speran.
ntorcndu-se de la fereastr i ndreptndu-se ctre baie,
Thomas arunc o privire ctre patul lui Derek i l vzu mort.
Era ntins pe spate. Faa i era lovit i umflat. Ochii i erau
larg deschii i sticloi. i gura i era deschis, de par ar f
strigat, dar sunetele ieiser din el ca aerul dintr-un balon gurit
s-i puteai da seama c altele nu aveau s mai ias vreodat. i
snge ieise din el, mult snge, iar din burt i ieea un foarfece
nfpt pn la mner, acelai foarfece pe care Thomas l folosea
pentru a decupa poze din reviste atunci cnd fcea poezii n
imagini.
262

Simi o durere n inim, de parc cineva ar f nfpt un foarfece


i n el. Dar nu era o durere fzic, ci ceea ce numea el o durere
simit, pentru c simea pierderea lui Derek, nu durere
adevrat. Dar durea la fel de tare, pentru c Derek fusese prietenul lui i lui i plcuse de Derek. Era i speriat, pentru c
simea c Cel Ru l omorse pe Derek, c Cel Ru era acolo, la
azil. Apoi realiz c povestea putea continua aa cum se
ntmpla uneori la televizor, cu venirea poliitilor care vor crede
c Thomas l-a omort pe Derek, l vor nvinovi pe Thomas i
toat lumea l va ur pentru ceea ce fcuse, numai c nu o fcuse
el, i n acest timp Cel Ru va continua s se afle n libertate,
fcnd i mai mult ru, poate chiar facndu-i lui Julie ce-i fcuse
lui Derek.
Durerea, teama pentru el nsui, teama pentru Julie, toate
acestea ncepeau s-l depeasc. Thomas se ag de tblia
patului su i ncerc s inspire. Nu reuea. Pieptul i se blocase.
Apoi, n sfrit, aerul intr i o dat cu el i un miros urt, i
dup o vreme nelese c era mirosul sngelui lui Derek, aa c
se nec i aproape c vrs.
tia c trebuie-s-se-controleze. Infrmierilor nu le plcea
atunci cnd nu-te-controlai, aa c-i ddeau-ceva-pentru-binele-tu. Thomas se-controlase ntotdeauna pn atunci i nu voia
s cedeze tocmai acum.
ncerc s nu miroas sngele. Inspir adnc. Se for s-i
deschid ochii i s se uite la cadavru. tia c avea s fe tot
acolo, aa c nu avea s mai fe o surpriz att de mare.
Surpriza fu i mai mare. Cadavrul dispruse.
Thomas nchise ochii, duse o mn la fa i privi printre
degetele rsfrate. Cadavrul continua s nu se afle acolo.
263

ncepu s tremure, gndindu-se c acum era ca n alte flme de


la televizor, n care cadavrele rele umblau ca finele vii, putrezind i fcnd viermi, cu oasele vizibile pe alocuri, i omorau
oamenii fr motiv, iar uneori i i mncau. Niciodat nu putuse
s urmreasc o astfel de poveste pn la capt, i nici nu i-ar f
plcut s joace ntr-un asemenea flm.
Era att de nspimntat, nct aproape c i televiza lui Bobby:
Oameni mori, atenie, atenie, oameni mori, lacomi i ri care
umbl printre noi, dar se opri cnd vzu c pe cearafurile lui
Derek nu era nici o urm de snge. Aternuturile nu erau nici
mcar boite. Patul era strns. Nici un cadavru umbltor nu ar f
fost att de rapid, nct s se dea jos din pat, s schimbe
aternuturile i s strng patul n cele doar cteva secunde n
care Thomas avusese ochii nchii. Apoi, Thomas auzi duul
curgnd n baie i pe Derek cntnd ncet, aa cum fcea mereu
cnd se spla. O clip, Thomas i imagin un cadavru fcnd
du, ncercnd s fe curat, dar nereuind dect s nfunde baia
cu buci de carne putred. i ddu seama c Derek nu era mort
i c, de fapt, nu vzuse nici un cadavru n pat. tia ce vzuse,
era nc un lucru pe care-l nvase de la televizor: un miraj.
Derek nu fusese ucis. Ceea ce vzuse Thomas fusese imaginea
lui Derek mort a doua zi, sau peste un numr de zile. Putea s fe
ceva ce avea s se ntmple, orict ar f ncercat Thomas s se
opun, sau ceva care urma s se ntmple, numai dac Thomas
nu ncerca s se opun, dar cel puin nu era ceva care s se f
ntmplat deja.
Ddu drumul tbliei patului i se duse la masa de lucru. i tremurau picioarele. Se simi uurat cnd se aez. Deschise
sertarul cel mai de sus al dulapului de lng mas. i vzu
264

foarfecele acolo, la locul lui, mpreun cu creioanele colorate,


stilourile, agrafele de hrtie, banda adeziv i capsatorul - i o
ciocolat pe jumtate mncat, care n-ar f trebuit s se afle
acolo, pentru c atrgea-gndacii. Scoase bucata de ciocolat din
sertar i o vr n buzunarul halatului, cu gndul s o pun n
frigider mai trziu.
Se uit o vreme la foarfece, n timp ce Derek cnta n baie,
gndindu-se cum fusese nfpt n burta acestuia, golindu-l de
muzic i de alte sunete i trimindu-l n Locul Cel Ru. Pn la
urm, atinse mnerele din plastic negru. Nu simi nimic
deosebit, aa c atinse i lamele metalice. i atunci simi ceva
foarte, foarte ru, de parc un fulger rmas dup o furtun se
rtcise n acele lame i acum srise la el. l strbtu un curent
de lumin ferbinte, electric. i retrase mna imediat. Degetele
l furnicau. nchise sertarul i se aez repede n pat, trgndu-i
ptura peste umeri, aa cum edeau indienii de la televizor n
jurul unui foc.
Duul se opri. Se opri i cntecul. Dup o vreme, Derek iei din
baie, nsoit de un abur cu iz de spun. Se mbrcase. Prul, nc
ud, i-l pieptnase pe spate.
Nu era un cadavru intrat n putrefacie. Din cte i putea da
seama Thomas, era pe de-a-ntregul viu i nici un os nu se vedea
ieind din el.
Bun dimineaa, zise Derek i zmbi, pocind cuvintele din
cauz c avea o gur strmb i o limb prea mare.
Bun dimineaa, rspunse Thomas.
Ai dormit bine?
h.
Urmeaz micul-dejun.
265

h.
Poate c avem papanai.
Poate.
mi plac papanaii.
Derek?
Da?
Dac o s-i spun vreodat... Derek atepta, zmbind.
Thomas se gndi la ce voia s spun i continu:
Dac o s-i spun vreodat c vine Cel Ru, i-i spun s fugi,
s nu stai pe loc ca un prost. S fugi.
Derek se holb la el, gndindu-se la ce auzise, i continu s
zmbeasc.
Sigur, bine, spuse el, dup un timp.
Promii?
Promit. Dar ce este Cel Ru?
Nu prea tiu sigur, ns cred c o s simt cnd vine i o s-i
spun, iar tu o s fugi.
Unde?
Oriunde. Iei pe hol, gseti nite infrmieri i stai cu ei.
Bine. Ar trebui s te speli. Urmeaz micul-dejun. Poate avem
papanai.
Thomas puse ptura deoparte i se ddu jos din pat. i lu din
nou papucii i se duse la baie.
Cnd s intre pe u, l auzi pe Derek.
Adic la micul-dejun? Thomas se ntoarse.
Ce?
Adic s-ar putea s vin ceva ru la micul-dejun?
Poate, zise Thomas.
Ceva ca... nite ou ferte?
266

Ce?
Lucrul cel ru... e cumva ou ferte? Nu-mi plac oule ferte,
cleioase, puah, asta ar f ceva ru, nu ca fulgii i bananele, i
papanaii.
Nu, nu, i rspunse Thomas. Cel Ru nu e un ou fert. Este o
persoan, o persoan ciudat i rea. O s simt cnd vine i-o s-i
spun, iar n o s fugi.
A, da, sigur. O persoan.
Thomas intr n baie i nchise ua. Nu-i crescuse prea mult
barba. Avea o main de brbierit electric, dar o folosea doar de
cteva ori pe lun, iar azi nu avea nevoie de ea. Se spl ns pe
dini. Apoi urin. Ddu drumul la du. i numai atunci i
ngdui s rd, pentru c trecuse destul vreme i Derek nu
avea s mai cread c Thomas rdea de el.
Ou ferte!
Dei, de obicei, lui Thomas nu-i plcea s se priveasc i s
vad ce fa boccie i stupid are, de ast dat arunc o privire n
oglinda aburit. Cndva, cu att de mult timp n urm, nct
aproape c nu-i mai amintea, se privise n oglind pe cnd se
rdea, i, ce s vezi, nu mai arta aa de ru. Atunci cnd rdea,
prea o persoan normal. Dac se prefcea ns c rde nu
arta deloc normal - trebuia s fe un rs adevrat. Nici zmbetul
nu reuea s-i schimbe faa. De fapt, uneori zmbea att de trist,
nct nici nu suporta s se vad.
Ou ferte!
Thomas cltin din cap i, cnd nu mai rse, i ntoarse privirea de la oglind.
Cel mai ru lucru la care se putea gndi Derek era s mnnce
ou ferte, n loc de papanai, ceea ce era foarte amuzant. ncerci
267

s-i povesteti lui Derek despre cadavre umbltoare, despre foarfece nfpte n buri i chestii care mncau animale mici, iar
btrnul Derek d din cap, zmbete i nu pricepe nimic.
De cnd i aducea el aminte, Thomas i dorise s fe normal,
nu prost, i de multe ori mulumise cerului c mcar nu era la fel
de prost ca srmanul Derek. Dar acum aproape c-i dorea s f
fost mai prost, ca s scape de acele viziuni urte i rele, ca s uite
despre viitoarea moarte a lui Derek, despre venirea Celui Ru i
despre pericolul n care se afla Julie, ca s nu aib nici o alt
grij n afara oulor ferte, ceea ce nu ar f fost o mare problem,
avnd n vedere c i plceau, oarecum.
41
Cnd Clint Karaghiosis ajunse la Dakota & Dakota, cu puin
nainte de ora nou dimineaa, Bobby l lu de umeri, l ntoarse
n direcia opus i intr napoi n lift, mpreun cu el.
Conduci tu i eu o s-i povestesc ce s-a mai ntmplat n
timpul nopii. tiu c te mai ocupi i de alte cazuri, dar problema
cu Pollard devine din ce n ce mai urgent.
Unde mergem?
Mai nti, la Laboratoarele Palomar. Ne-au telefonat. Sunt
gata cu testele.
Pe cer se mai zreau doar civa nori, departe n muni, ca
pnzele unei corbii pornite ctre rsrit. O zi tipic pentru California de Sud: senin, cldu, totul era verde i proaspt, iar circulaia att de nclcit, nct l putea transforma i pe
ceteanul mediu ntr-un psihopat cu spume la gur, care nu-i
mai dorete altceva dect s apese pe trgaciul unei mitraliere.
268

Clint evit autostrzile, dar i aa era aglomeraie. La zece


minute de Palomar, Bobby i termin de istorisit ntmplrile
petrecute de cnd nu se mai vzuser, n ciuda tuturor
ntrebrilor puse de Clint, care manifest o uimire reinut, ca
toate reaciile sale, dar totui vizibil, la aflarea vetii c Frank
se putea teleporta.
n cele din urm, Bobby schimb subiectul, pentru c, dac
vorbea prea mult despre fenomenele oculte cu un tip flegmatic
cum era Clint, ncepea s se simt cu capul n nori, avnd
senzaia c i pierde simul realitii. n timp ce se trau ca
melcul pe Bristol Avenue, i spuse:
mi amintesc de vremurile cnd te puteai duce oriunde n
districtul Oregon, fr s rmi blocat din cauza circulaiei.
N-a trecut att de mult de-atunci.
mi amintesc de faptul c nu trebuia s stai la coad ca s
cumperi o cas. Cererea nu era de cinci ori mai mare dect
oferta.
Mda.
i-mi amintesc c erau rsaduri de portocali peste tot n
district.
i eu. Bobby oft.
La naiba, am nceput s fu ca un moneag care-i tot d zor cu
vremurile bune din trecut! N-o s treac mult, i o s ncep s m
gndesc ce frumos era cnd mai existau nc dinozauri.
Vise, spuse Clint. Orice om are un vis, i majoritatea oamenilor viseaz la California, aa c vin mereu aici. Sunt deja att
de muli, nct visul nu prea mai poate f realizat - oricum, nu n
forma lui iniial, cu care a nceput totul. Pe de alt parte, poate
269

c un vis ar trebui s fe imposibil, sau cel puin foarte greu de


atins. Dac e prea uor, i pierde sensul.
Bobby se mir de lunga tirad a lui Clint, i mai tare l uimi
faptul c l auzea vorbind despre ceva att de evaziv, precum
visele.
Eti deja un californian, aa c visul tu care e? Dup o
scurt ezitare, Clint rspunse:
C, ntr-o zi, Felina va putea s aud. n vremurile noastre,
apar att de multe descoperiri n medicin, se fac mereu noi i
noi progrese.
n timp ce Clint intra pe strada unde se aflau Laboratoarele
Palomar, Bobby se gndi c visul acestuia era un vis frumos,
foarte frumos, poate chiar mai minunat dect visul lui i al lui
Julie.
Parcar i se ndreptar spre intrarea n cldire.
A, apropo, recepionera de-aici crede c sunt homosexual, ceea
ce nu m deranjeaz.
Poftim?
Clint intr, fr s mai adauge ceva, iar Bobby l urm pn n
faa ferestrei de la recepie. La tejghea sttea o blond atrgtoare.
Bun, Lisa! o salut Clint.
Bun!
Fata i sublinie rspunsul pocnind un balon din gum de
mestecat.
Dakota & Dakota.
mi amintesc, zise ea. Testele voastre sunt gata. Vi le aduc
imediat.
270

i arunc o privire lui Bobby i-i zmbi, iar el i zmbi, la rndul


lui, dei expresia fetei i se pru oarecum ciudat.
Blonda reveni cu dou plicuri mari, sigilate, unul purtnd eticheta MOSTRE, cellalt, ANALIZE. Clint i-l nmn pe cel de-al
doilea lui Bobby, apoi se retraser din faa recepiei.
Bobby deschise plicul i rsfoi documentele.
Snge de pisic.
Serios?
Da. Cnd Frank s-a trezit n acel motel, era plin de snge de
pisic.
tiam eu c nu e un uciga.
Pisica s-ar putea s nu fe de acord, zise Bobby.
Celelalte chestii ce sunt?
Pi... avem o grmad de termeni tehnici aici... dar, pe scurt,
este exact ce pare. Nisip negru.
ntorcndu-se n faa recepiei, Clint spuse:
Lisa, i mai aminteti c am vorbit despre o plaj cu nisip
negru din Hawaii?
Kaimu, i rspunse ea. E un loc nemaipomenit.
Da, Kaimu. E singura?
Adic singura plaj cu nisip negru? Nu. Mai e i Punaluu,
care e un loc la fel de frumos. E vorba de insulele mari. Cred c
mai exist astfel de plaje i pe insulele mici, pentru c i ele au
vulcani, nu?
Ce legtur au vulcanii cu astea? interveni Bobby.
Lisa i scoase guma din gur i o puse pe o bucic de hrtie.
Pi, din cte tiu eu, lava ferbinte se vars n mare i, la
contactul cu ea, au loc nite explozii uriae, care arunc milioane
271

i milioane de achii de sticl neagr. n decursul timpului, valurile frmieaz achiile, transformndu-le n nisip.
Mai exist astfel de plaje i n alte pri, sau numai n
Hawaii? ntreb Bobby.
Lisa ridic din umeri.
Or mai f. Clint, biatul sta e... prietenul tu?
Mda, rspunse Clint.
Adic, prietenul tu bun?
Mda, admise Clint, fr s se uite la Bobby. Lisa i fcu lui
Bobby cu ochiul.
Ascult, s-i ceri lui Clint s te duc la Kaimu, pentru c, tii,
e nemaipomenit s te duci noaptea pe o plaj neagr i s faci
dragoste la lumina stelelor, i pentru c e moale, dar mai ales
pentru c nisipul negru nu reflect lumina ca nisipul obinuit. i
se pare c pluteti prin spaiu, e ntuneric peste tot n jur i i se
ascut toate simurile, dac nelegi ce vreau s spun.
Pare minunat, zise Clint. Ciao, Lisa! Se ndrept spre u.
S-l convingi s te duc la Kaimu, ascult-m pe mine. O s
v distrai de minune! i strig Lisa lui Bobby, n timp ce acesta l
urma pe Clint.
O dat ajuns afar, Bobby spuse:
Clint, vreau s-mi explici ceva.
N-ai auzit ce-a zis? Achiile de sticl neagr...
Nu la asta m refeream. Hei, uit-te la tine, rnjeti! Nu cred
c te-am mai vzut vreodat rnjind, i nici nu cred c-mi place
de tine cnd rnjeti.
42
272

Pe la ora nou dimineaa, Lee Chen ajunse la birou. i desfcu


o sticl cu suc de portocale i se aez n centrul de calcul, n mij locul aparatelor sale mult iubite, unde o gsi pe Julie
ateptndu-l.
Lee avea un metru aptezeci i cinci, era suplu, dar puternic, cu
pielea oache i prul negru, srmos, aranjat dup moda punk.
Purta pantof sport i osete roii, pantaloni negri din bumbac,
ncini cu o curea alb, o cma gri cu negru, cu un caroiaj
subtil, i un sacou negru, cu revere nguste i umeri vtuii. Era
angajatul frmei Dakota & Dakota, cel mai n pas cu moda chiar
i n comparaie cu Cassie Hanley, secretara lor, care i cheltuia
mai toi banii pe mbrcminte.
n timp ce Lee edea n faa calculatoarelor, bndu-i sucul,
Julie l puse la curent cu cele ntmplate la spital i i art
listrile cu informaiile pe care Bobby le procurase n dimineaa
aceea. Frank Pollard se afla i el acolo, n cel de-al treilea scaun,
unde Julie l putea ine sub supraveghere. Lee nu se art nici o
clip surprins de ceea ce auzea, ca i cnd calculatoarele i
druiser o asemenea nelepciune i clarviziune, nct nimic
nu-l mai putea mira, nici mcar un om capabil de teleportare.
Julie tia c Lee, asemenea celorlali angajai ai frmei, avea s
pstreze secretul clientului lor, dar nu-i ddea seama ct anume
din comportamentul lui impasibil era adevrat i ct era doar o
alt costumaie pe care o purta n acelai timp cu hainele lui la
mode.
Chiar dac nonalana acestuia era suspect, talentul su n
mnuirea calculatoarelor era incontestabil. Cnd Julie termin
rezumatul ultimelor evenimente, Lee spuse:
Bine, acum ce vrei de la mine?
273

Nici unul dintre ei nu se ndoia de reuita a ceea ce i se cerea


lui Chen.
Julie i ntinse un caiet. Pe fecare dintre primele zece pagini
fgurau cte dou coloane de serii de bancnote.
Am ales nite serii la ntmplare, din fecare dintre sacii cu
bani pe care i-a adus Frank. Poi afla dac sunt de provenien
ilicit, adic furai sau cptai n urma unei rpiri sau a unui
antaj?
Lee rsfoi listele.
Seriile nu sunt consecutive? Atunci va f mai greu. Poliia nu
ine, de obicei, seriile banilor furai dect atunci cnd e vorba de
bancnote nou-noue, legate n teancuri de serii consecutive, abia
ieite de sub tipar.
Majoritatea acestor bani au fost destul de circulai.
Mai exist o ans minim s provin de la o rpire sau un
antaj, cum ai spus. Poliia noteaz seriile banilor, nainte ca
acetia s fe predai, pentru cazul n care infractorul scap.
Situaia nu e prea vesel, dar o s-ncerc. Altceva?
O ntreag familie, Farris, din Garden Grove, a fost omort
anul trecut, spuse Julie.
Din cauza mea, complet Frank.
Lee i sprijini coatele pe mnerul scaunului, se ls pe spate i
i mpreun degetele. Arta ca un maestru Zen, care fusese nevoit s poarte hainele unui artist modern n urma unei
ncurcturi cu bagajele la aeroport.
Nimeni nu moare cu adevrat, domnule Pollard. Se duc doar
de-aici acolo. Tristeea e bun, dar sentimentele de vinovie
sunt inutile.
274

Dei nu cunotea prea muli fanatici ai calculatoarelor, Julie


bnuia c puini dintre ei reuesc s mbine realitile dure ale
tiinei i tehnologiei cu religia. Dar Lee ajunsese la credina n
Dumnezeu chiar prin intermediul muncii sale cu calculatoarele
i al interesului pentru fzica modern. i explicase, odat, de ce o
nelegere profund a spaiului fr dimensiuni al reelelor de
calculatoare combinat cu imaginea universului, creat de fzica
modern, ducea inevitabil la credin, dar Julie nu nelesese o
iot.
i ddu lui Lee datele i detaliile crimelor Farris i Roman.
Credem c toi au fost omori de acelai individ. N-am idee
ce nume poart, aa c i zic domnul Fulger. innd cont de
brutalitatea crimelor, considerm c este vorba despre un maniac
cu o list lung de asasinate la activ. Dac avem dreptate, atunci
activitile sale au fost att de rspndite, sau i-a acoperit
urmele att de bine, nct presa nu i-a dat seama niciodat c
aceste crime sunt legate ntre ele.
Pentru c, altfel, adug Frank, le-ar f anunat cu titluri de
senzaie pe prima pagin. Mai ales dac individul i muca
ntotdeauna victimele.
Dar, zise Julie, avnd n vedere c n zilele noastre
majoritatea departamentelor de poliie sunt legate ntre ele prin
calculator, poliia s-ar putea s f depit graniele de jurisdicie
i s-i f dat seama de lucruri care au scpat presei. S-ar putea
s existe cteva investigaii discrete, conduse de autoritile
locale, de stat i federale. Vrem s tim dac poliia californian,
sau FBI-ul se afl pe urmele domnului Fulger, i orice alte fapte
legate de el, orict de mrunte ar f.
275

Lee zmbi. n mijlocul feei oachee, dinii si preau ca nite


ipci de flde.
Asta nseamn c trebuie s trecem dincolo de fierele din
domeniul public. Va trebui s le sparg parolele din departament
n departament, pn ajung la FBI.
E greu?
Foarte. Dar am o oarecare experien.
i suflec mnecile cmii, i flex degetele i se ntoarse spre
calculator ca un pianist care se pregtete s interpreteze
Mozart. Ezit o clip i-i arunc o privire lui Julie.
O s m strecor n sistemele lor pe ci lturalnice, ca s nu
m poat depista. N-o s le deteriorez datele i nu o s ncalc
securitatea naional, aa c, probabil, nu voi f observat. Dar,
dac se prinde cineva i reuete s m gseasc, s-ar putea s
v retrag licena pentru chestia asta.
M voi sacrifca eu, lund asupra mea toat vina. Lui Bobby
nu i se va retrage licena, aa c agenia nu va nceta s existe.
Ct timp o s dureze?
Patru-cinci ore, poate mai mult, poate mult mai mult. Ar
putea s-mi aduc cineva prnzul pe la doupe? A prefera s
mnnc aici, n loc s iau o pauz.
Sigur. Ce vrei s comanzi?
Un hamburger mare, cu garnitur dubl de cartof prjii, i o
ngheat de vanilie.
Julie se strmb.
Cum se face c un tip aa de modem ca tine n-a auzit de
colesterol?

276

Am auzit de el, dar nu-mi pas. Oricum, colesterolul nu m


poate omor. Nu poate dect s m mute din viaa asta ceva mai
devreme.
43

Archer van Corvaire ntredeschise jaluzeaua care acoperea


geamul antiglon de la ua magazinului su din Newport Beach.
Se uit bnuitor la Bobby i Clint, dei i cunotea i i atepta.
n cele din urm, descuie ua i i ls s intre.
Van Corvaire avea cam cincizeci i cinci de ani, dar investea o
grmad de bani i de timp n ncercarea de a prea mai tnr,
n tentativa de a ntrzia inevitabilul, se supusese la diverse
intervenii chirurgicale; pentru a mbunti ceea ce crease
natura, i fcuse operaii estetice la nas, obraji i brbie. Purta o
peruc att de bine croit, nct ar f trecut drept propriul su
pr vopsit n negru, dar insistena lui destrma iluzia prin gelul
pe care l folosea din abunden. Dac s-ar f scufundat ntr-o
piscin, ar f artat ca periscopul unui submarin.
Dup ce trase cele dou zvoare, se ntoarse ctre Bobby.
Nu fac niciodat afaceri dimineaa. Nu primesc vizitatori
dect dup-amiaz, anun el.
V suntem recunosctori pentru excepia pe care ai fcut-o
pentru noi, rspunse Bobby.
Van Corvaire oft cu afectare.
Ei bine, ce este?
Am o piatr pe care a dori s o evaluai.
277

Van Corvaire se chior la el, ceea ce nu era prea plcut, avnd n


vedere c ochii lui erau, oricum, la fel de apropiai ca ai unei
nevstuici. nainte de a-i f schimbat numele, l chema Jim Bob
Spleener, i un prieten i-ar f putut spune c, atunci cnd se
chiora bnuitor, arta exact ca un Spleener, i nicidecum ca un
Van Corvaire.
O evaluare? Asta-i tot?
i conduse prin salonul magazinului, care era mic, dar luxos:
tavan acoperit cu tapet lucrat de mn; perei tapetai cu catifea
alb; podele de stejar lcuite; covor cu motive regionale, executat
de Patterson, Flynn & Martin n nuane de piersic, bleu-pal i
ocru; o sofa modern, alb, flancat de mese din lemn noduros,
fnisat, realizate de Bau; patru scaune elegante, mpletite din
trestie, ncercuind o mas rotund, acoperit cu o plac de sticl
destul de groas pentru a rezista unei lovituri de baros.
n stnga, se afla o vitrin mic cu exponate. Van Corvaire nu
fcea lucrri dect la comand; bijuteriile sale erau create la
cererea acelor clieni foarte bogai i lipsii de gust, crora li se
pare necesar s poarte coliere de sute de mii de dolari, atunci
cnd se duc la petreceri de caritate, unde doneaz cte o mie de
dolari, i care nu sesizeaz niciodat ridicolul situaiei.
Peretele din spate era acoperit de o oglind n care Van
Corvaire se admir cu o evident plcere n timp ce traversa camera. Nu-i lu aproape deloc ochii de la ea pn cnd nu trecu
de ua de la camera lui de lucru.
Bobby se ntreb dac lui Van Corvaire nu i se ntmpla, uneori,
s fe att de captivat de propria lui imagine, nct s uite de u
i s se dea cu capul de oglind. Nu-i plcea Jim Bob van
278

Corvaire, dar cunotinele narcisistului n materie de pietre


preioase se dovedeau deseori utile.
Cu ani n urm, cnd frma de investigaii Dakota & Dakota se
numea doar Dakota, fr ampersand i fr redundan (mai
bine nu-i spunea asta lui Julie, pe care ar f amuzat-o
exprimarea, dar care i-ar f artat lui redundan), Bobby l
ajutase pe Van Corvaire s recupereze o avere n diamante pe
care i le furase o iubit. Btrnul Jim Bob i dorea cu disperare
pietrele preioase, dar nu voia ca femeia s fe trimis la
nchisoare, aa c apelase la Bobby, n loc s se duc la poliie.
Femeia reprezentase singurul punct slab pe care Bobby l vzuse
vreodat la Van Corvaire; n anii care trecuser, bijutierul
reuise, probabil, s-l elimine i pe acesta.
Bobby pescui din buzunar una dintre pietrele roii mai mari.
Bijutierul fcu ochii mari.
Flancat de Clint i de Bobby care se uita peste umrul su, bijutierul se aez pe un taburet nalt, la masa de lucru, i examina
piatra nefnisat cu o lup. Apoi o puse sub obiectivul unui
microscop.
Ei? ntreb Bobby.
Bijutierul nu-i rspunse. Se ridic, i ddu la o parte, i se duse
la un alt taburet, situat n alt parte a mesei de lucru. Acolo
folosi o balan ca s determine greutatea pietrei i o alta ca s
vad dac greutatea ei specifc se potrivete cu cea a vreunei
pietre preioase cunoscute.
n cele din urm, se mut pe un al treilea taburet, n faa unei
menghine. Scoase dintr-un sertar o cutie n care se aflau trei
pietre mari, fnisate, aezate pe catifea albastr.
Rebuturi de diamant, spuse el.
279

Mie mi se par drgue, zise Bobby.


Au prea multe defecte.
Alese unul dintre diamante i l fx bine n menghin. Apuc
piatra roie cu un clete micu i ncerc s zgrie diamantul cu
una dintre muchiile ei mai ascuite, depunnd un efort considerabil. Apoi ls cletele i piatra roie deoparte, lu o alt lup,
se aplec s studieze diamantul defect.
O mic zgrietur, constat el. Diamantul zgrie diamantul.
inu piatra roie ntre degetul mare i arttor, privind-o
fascinat... i cu lcomie.
De unde o avei?
Nu-i putem spune, preciza Bobby. Deci e doar un diamant
rou?
Doar? Diamantul rou s-ar putea s fe cea mai rar piatr
preioas din lume! Trebuie s m lsai s-o comercializez pentru
voi. Am clieni care ar da orict ca s i-o pun ntr-un colier.
Probabil c va f prea mare pentru un inel, chiar i dup ce va f
fnisat. E uria!
Ct valoreaz? ntreb Clint.
Nu pot s spun pn cnd nu e fnisat. Dar, n orice caz, e
vorba de milioane.
Milioane? zise Bobby, nencreztor. O f ea mare, dar nici chiar
aa.
Van Corvaire i dezlipi, n cele din urm, privirea de la piatr
i se uit la Bobby.
Nu nelegi. Pn acum nu se cunosc dect apte diamante
roii n toat lumea. Acesta este al optulea. i, o dat ce va f fnisat, se va situa ntre primele dou ca mrime. Nu prea exist
nimic mai de pre ca sta.
280

n faa micului magazin al lui Archer van Corvaire, privind


circulaia intens i zgomotoas de pe autostrada Pacifc Coast,
cu luminia de discotec pe care o creau razele soarelui cznd
pe tabla i pe geamurile mainilor, era greu de crezut c linitea
din Newport, care-i purta povara sa de iahturi frumoase, se
gsea chiar dup cldirile din partea opus a strzii. ntr-o clip
de subit iluminare, Bobby i ddu seama c ntreaga sa via
(i probabil cea a majoritii oamenilor) semna cu acea strad:
aglomeraie i zgomot, strlucire orbitoare i micare, o goan
disperat pentru a te desprinde de turm, pentru a realiza ceva
i a te ridica deasupra vrtejului comerului, astfel nct s
ctigi timp de gndire i o ans de a atinge senintatea
sufleteasc - i n tot acest timp senintatea se afla la doar civa
pai, de cealalt parte a strzii, exact n afara razei vizuale.
Aceast idee contribui la formarea unui sentiment subtil fa de
cazul Pollard: l privea acum ca pe o capcan, sau, mai bine-zis,
ca pe o cuc pentru veverie, care se nvrtea din ce n ce mai
repede n timp ce el fugea fr ncetare, ncercnd s gseasc un
punct stabil pe podeaua rotitoare. Se opri vreo cteva secunde n
faa uii deschise a mainii, simindu-se prins, ncarcerat. n acel
moment, nu mai tiu cu siguran de ce fusese att de dornic s
preia cazul lui Frank, n ciuda pericolelor evidente, riscnd tot
ce-i era drag. tia acum c motivele pe care i le nirase lui Julie
i lui nsui - simpatie pentru Frank, curiozitate, pasiune pentru
un caz cu totul i cu totul diferit - erau doar justifcri, nu motive,
i c adevrata sa motivaie i rmnea nc de neneles.
Tensionai, se urcar n main, i Bobby trase ua n timp ce
Clint pornea motorul.
281

Bobby, cte diamante roii crezi c erau n borcanul acela? O


sut?
Mai mult. Cteva sute.
Valornd cam ct? Sute de milioane?
Poate un miliard sau chiar mai mult.
O vreme, se privir unul pe cellalt n tcere. Nu pentru c ar f
rmas fr cuvinte, ci pentru c erau prea multe de spus, i nu
era uor s-i dea seama de unde s nceap.
n cele din urm, Bobby spuse:
Dar n-ai putea transforma pietrele n bani - n orice caz nu
prea repede. Ar trebui s le dai drumul pe pia, una cte una,
pe o perioad lung de timp, pentru a nu se devaloriza brusc, dar
i pentru a nu provoca senzaie i a atrage atenia, ca s nu f
obligat s rspunzi la unele ntrebri nedorite.
Cnd, dup o sut de ani de spturi pentru diamante, n
toat lumea s-au gsit numai apte diamante roii... de unde
naiba a fcut Frank rost de un borcan plin?
Bobby cltin din cap i nu spuse nimic.
Clint se cut n buzunarul de la pantaloni i scoase un diamant ceva mai mic dect cel pe care l adusese Bobby pentru a f
evaluat de Van Corvaire.
L-am luat acas s i-l art Felinei. Aveam de gnd s-l returnez, dar m-ai scos afar nainte de a apuca s-l pun la loc. Acum,
findc tiu ce este, nu vreau s-l mai in la mine nici o clip.
Bobby lu piatra i o puse lng cealalt.
Mulumesc, Clint.
Biroul doctorului Dyson Manfred, din locuina acestuia, aflat
n Turtle Rock, era cel mai neplcut loc pe care-l vzuse Bobby n
282

viaa lui. Se simise mai bine n urm cu o sptmn, cnd sttuse lipit de podeaua dubei sale n timp ce se ferea de rafalele de
foc automat ce ameninau s-l fac buci, dect acum, n
mijlocul coleciei de gndaci exotici, cu multe piciorue, carapace
i antene, care i se preau total respingtori.
De mai multe ori, Bobby vzu cu coada ochiului o micare
ntr-una dintre vitrinele de pe perete, dar de cte ori se ntorcea
s vad care dintre creaturile hidoase ncerca s evadeze, descoperea c spaima lui fusese fr temei. Toate acele specimene de
comar erau nfpte n ace i nemicate, aliniate una lng alta,
i nu lipsea nici una. De asemenea, ar f putut s jure c auzea
fonete i foieli n sertarele unor msue care, cu siguran, erau
pline de ali gndaci, dar bnuia c i acele zgomote erau la fel de
imaginare ca i micrile pe care le zrea cu coada ochiului.
Dei tia c Clint era un stoic nnscut, pe Bobby l impresionase uurina cu care acesta suporta nfortorul decor. Iat
un angajat la care nu trebuia s renune niciodat. Se hotr
spontan s-i mreasc salariul chiar n ziua aceea.
Doctorul Manfred i inspira lui Bobby la fel de mult nelinite
ca i colecia care-i aparinea. Entomologul nalt, slab i cu membre lungi i se prea c era rezultatul unei ncruciri dintre un
juctor de baschet i una dintre acele insecte africane pe care le
vezi n flmele despre natur i pe care speri s nu le ntlneti
niciodat n viaa de toate zilele.
Manfred edea pe un scaun tras mult n spatele biroului su,
iar ei stteau n faa lui. i ndreptaser atenia asupra unei
tvi de laborator alb, emailat, de aizeci de centimetri lungime
i treizeci lime, aflat n centrul biroului i acoperit de un
prosop alb.
283

N-am mai nchis ochii de cnd mi-a adus domnul Karaghiosis


asta, spuse Manfred, i nici n noaptea asta n-o s dorm,
ncercnd s rezolv ntrebrile la care nc nu am gsit rspuns.
Aceast disecie a fost cea mai fascinant din toat cariera mea
i m ndoiesc c voi mai avea parte vreodat de o asemenea
experien.
Patosul cu care vorbea Manfred - i implicaia c nici o mncare
bun, sau o femeie frumoas, nici un apus de soare, sau un pahar
de vin bun nu ar f putut s fe nici pe departe la fel de satisfctoare ca dezmembrarea unei insecte - i produse lui Bobby o
senzaie de grea.
Se uit la cel de-al patrulea ocupant al camerei, cel puin pentru a-i abate atenia de la gazda lor insectofl. Individul avea
spre cincizeci de ani, era pe att de rotund pe ct era Manfred de
lungan, pe att de roz pe ct era Manfred de palid, cu pr
auriu-rocat, ochi albatri i pistrui. edea pe un scaun din col,
punnd la ncercare custurile treningului su gri, cu minile
strnse n pumni, aezate pe coapsele solide, artnd ca un
irlandez venit din Boston care ncercase s ptrund cu fora n
viaa de lupttor de Sumo. Entomologul nu-l prezentase i nici
mcar nu fcuse vreo referire la personajul durduliu. Bobby se
gndi c, probabil, prezentrile aveau s fe fcute numai atunci
cnd o s doreasc entomologul. Se hotr s nu foreze nota, fe
i numai pentru c grsanul i privea cu un amestec de mirare,
suspiciune i team, care-l fcur s cread c nu o s le plac ce
avea el de spus.
Cu degetele sale lungi - pe care Bobby le-ar f dat cu Flit, dac
l-ar f avut la ndemn -, Dyson Manfred ndeprt prosopul de
pe tav, dezvluind rmiele insectei lui Frank. Capul, cteva
284

piciorue, unul dintre cletiorii cu multe articulaii i alte


cteva pri care nu puteau f identifcate fuseser tiate i puse
deoparte. Fiecare dintre bucelele scrboase era aezat pe un
suport de stof, aa cum ar f prezentat un bijutier o piatr
preioas unui eventual client. Bobby se holb la capul ct o
prun, cu ochiorii micui, roii-albatri, apoi la cei doi ochi mai
mari, galben-murdar, care semnau la culoare cu ochii lui Dyson
Manfred. l trecu un for. Corpul gndacului era n mijlocul tvii,
aezat pe spate. Burta fusese despicat, esuturile superfciale
fuseser ndeprtate, i acum se putea vedea mainria din
interior.
Folosind vrful strlucitor al unui bisturiu micu, pe care-l
mnuia cu graie i precizie, entomologul le indic sistemele respirator, digestiv i excretor. Manfred se referea la marea art a
mecanismelor biologice, dar Bobby nu vedea nimic care s-ar f
putut compara cu o pictur de Matisse; de fapt, mruntaiele
insectei erau chiar mai respingtoare dect exteriorul. Unul
dintre termenii folosii - camera de lustruire - i se pru cam
ciudat, dar, cnd ntreb ce nsemna, Manfred se mulumi s-i
zic fecare lucru la timpul su i trecu mai departe.
Cnd entomologul termin de povestit, Bobby i zise:
Bine, bine, am neles cum funcioneaz drcia asta, dar ce ne
spune asta despre ce am vrea s tim? De pild, de unde vine?
Manfred l privi, fr s-i rspund.
Din jungla sud-american? l iscodi Bobby.
Expresia ochilor chihlimbarii ai lui Manfred era greu de descifrat, iar tcerea sa era ciudat.
Africa? insist Bobby.
285

Privirea entomologului l fcea s se simt chiar mai crispat


dect era.
Domnule Dakota, rosti Manfred, n cele din urm, nu pui
ntrebarea cea mai potrivit. Hai s i le pun eu pe cele
interesante. Cu ce se hrnete aceast creatur? Ei bine, ca s
m exprim n cei mai simpli termeni pe care i poate pricepe orice
neiniiat, mnnc o larg varietate de minerale, roci i soluri.
Ce ex...
Mnnc rn? ntreb Clint.
Acesta e un mod chiar mai simplu de a pune problema,
admise Manfred. Nu prea exact, nelegei, dar e mai simplu.
nc nu ne dm seama cum descompune acele substane sau cum
le transform n energie. Exist unele aspecte ale biologiei sale
pe care le vedem perfect, dar care nc reprezint un mister.
Eu credeam c insectele mnnc plante, sau mortciuni, sau
se mnnc unele pe altele, spuse Bobby.
Aa e, confrm entomologul. Fiina aceasta nu este o insect,
i, de fapt, nici un alt fel de membru al clasei Artropoda.
Puteam s jur c e o insect, zise Bobby, aruncnd o privire la
gndacul dezmembrat i strmbndu-se involuntar.
Nu, rspunse Manfred, aceasta este, n mod evident, o fin
ce trece prin pmnt i piatr, capabil s ingereze buci din
acel material mari ct boabele de struguri. Urmtoarea ntrebare
este: dac asta mnnc, atunci, ce excret? Iar rspunsul,
domnule Dakota, e c excret diamante.
Bobby tresri, de parc entomologul l-ar f lovit.
i arunc o privire lui Clint, care prea la fel de surprins. Cazul
Pollard provocase tot felul de modifcri n comportamentul lui
Clint, iar acum i rpise i expresia impasibil.
286

Clint ntreb pe un ton care prea s sugereze c Manfred


ncearc s-i ia drept proti:
Adic, chestia asta transform pmntul n diamante? -Nu,
nu, rspunse Manfred. Mnnc metodic din floanele de
diamant, pn cnd gsete pietrele. Apoi le nghite mpreun cu
nveliul lor mineral, diger acel nveli, i trece diamantul brut
n camera de lustruire, n care orice corp strin este nlturat
prin frecarea cu aceti periori tari. Le art periorii cu
bisturiul.
Apoi scoate diamantul pe cealalt parte. Entomologul
deschise sertarul central al biroului su i scoase o batist alb,
pe care o despturi, dezvelind trei diamante roii, mult mai mici
dect cel dus de Bobby la Van Corvaire, dar valornd, probabil,
sute de mii de dolari fecare.
Le-am gsit n diverse puncte din sistemul creaturii.
Cel mai mare dintre ele avea nc un nveli parial, compus din
minereuri maro-cenuii.
Astea sunt diamante? ntreb Bobby, fcnd pe prostul. N-am
mai vzut niciodat diamante roii.
Nici eu. Aa c am fcut o vizit unui alt profesor, un geolog
care se ocup i de studiul pietrelor preioase, i l-am dat jos din
pat la miezul nopii, ca s vad pietrele.
Bobby arunc o privire irlandezului care se pregtea s devin
lupttor de Sumo, dar individul nu se ridic din scaun i nu
scoase o vorb, aa c era clar c nu el era geologul.
Manfred le explic ceea ce Bobby i Clint tiau deja: c aceste
diamante erau printre cele mai rare lucruri de pe pmnt, iar ei
se prefcur surprini.
287

Aceasta descoperire mi-a ntrit bnuielile pe care le aveam n


privina creaturii, aa c m-am dus direct la doctorul Gavenall i
l-am trezit, i pe el, aproape de ora dou dimineaa. S-a mbrcat
imediat, ne-am ntors aici i, de-atunci, stm i lucrm i nu ne
credem ochilor.
n sfrit, bondocul se ridic i se apropie de birou.
Roger Gavenall, l prezent Manfred. Roger este genetician,
specialist n ADN recombinat, cunoscut n toat lumea pentru
proiectele sale originale asupra ingineriei genetice pe scar larg,
ce ar putea s evolueze pe baza cunotinelor noastre actuale.
mi pare ru, zise Bobby, dar n-am mai neles nimic dup
Roger este... . M tem c va trebui s folosii un limbaj mai
popular.
Sunt genetician i futurolog, explic Gavenall, cu o voce
neateptat de melodioas, ca aceea a unui prezentator de televiziune. Cea mai mare parte a ingineriei genetice se va desfura,
n viitorul apropiat, pe o scal microscopic, crend bacterii noi i
utile, nlocuind genele din corpul uman care sunt rspunztoare
de boli ereditare. Dar, n cele din urm, vom putea crea specii ntregi de noi animale i insecte, adic inginerie genetic
macroscopic - fine utile, cum ar f mnctori de nari, care
ne-ar scuti de necesitatea de a pulveriza insecticide n regiuni ca
Florida. Sau vaci care s fe de dou ori mai mici dect cele
actuale, dar care s aib un metabolism mai efcient, astfel nct
s consume mai puin mncare, dar s produc de dou ori mai
mult lapte.
Bobby se gndi s-i sugereze lui Gavenall s combine cele dou
invenii, i s creeze vaci mici, care s se hrneasc numai cu
nari, dar care s produc de trei ori mai mult lapte. Dar se
288

abinu, find sigur c nici unul dintre cei doi savani nu i-ar
aprecia umorul. Oricum, trebuia s recunoasc faptul c nevoia
sa de a face glume era doar o modalitate de a face haz de
stranietatea crescnd a cazului Pollard.
Aceast fin, continu Gavenall, indicnd gndacul descompus din tav, nu este creat de natur. Este, ct se poate de
limpede, o form proiectat, att de uimitor de orientat pe
sarcina pe care o ndeplinete, nct este, n mod intrinsec, o
main biologic. O mainrie de extras diamante.
Dyson Manfred folosi un forceps i bisturiul ca s ntoarc
insecta - care nu era o insect - pentru ca ei s poat vedea
semnele roii de pe carapacea neagr.
Bobby avu senzaia c aude micri furie din mai multe coluri
ale biroului i ar f vrut ca Manfred s lase lumina soarelui s
ptrund n birou. Ferestrele erau acoperite cu obloane din lemn.
Gndacilor le plac umbrele i ntunericul, iar lmpile din birou
nu preau destul de puternice pentru a-i mpiedica s ias din
sertarele lor i s i se caere lui Bobby pe picioare.
Cu burta deasupra biroului i indicnd semnele purpurii,
Gavenall spuse:
Cluzindu-ne dup o intuiie pe care am avut-o i eu, i
Dyson, i-am artat aceste semne unui coleg de la departamentul
de matematic, i acesta ne-a spus c ele reprezint, fr nici o
ndoial, un cod binar.
La fel cum e codul de pe produsele pe care le cumperi de la
magazinul alimentar, complet entomologul.
Adic, aceste pete roii reprezint numrul gndacului?
ntreb Clint.
Exact.
289

Ca o... ca o plac de nmatriculare?


Mai mult sau mai puin, confrm Manfred. nc nu am analizat nici o mostr din materialul rou, dar bnuim c se va
dovedi a f un material ceramic, lipit, ntr-un fel sau altul, de
carapace.
Undeva se afl o mulime de chestii de-astea, spuse Gavenall,
care sap cu hrnicie dup diamante roii, i fecare are un cod
dup care poate f identifcat de ctre cel care le-a creat i le-a
pus la lucru.
Bobby se lupt cu aceast idee, ncercnd s gseasc o modalitate de a o potrivi n universul pe care l cunotea, dar se
vzu nevoit s renune.
Bine, doctore Gavenall, deci crezi c e posibil s fe proiectate
fine de acest fel...
N-a f crezut, replic geneticianul. Nu mi-ar f trecut prin
cap. N-am fcut dect s-mi dau seama ce este aceast creatur,
o dat ce-am vzut-o.
n regul, dar ai putut s-o identifcai, ceea ce nici eu, nici
Clint, nu am f reuit. Aa c, spune-mi acum, cine a putut s
creeze o atare blestemie?
Manfred i Gavenall schimbar o privire ncrcat de semnifcaii i tcur un timp, de parc ar f cunoscut rspunsul, dar
s-ar f temut s-l dezvluie. n cele din urm, coborndu-i vocea
de prezentator de bingo la o tonalitate i mai poetic, Gavenall
zise:
Cunotinele de genetic i de tehnologie necesare pentru
obinerea unei astfel de creaturi nu exist nc. Nu suntem nc
nici pe departe capabili s... s... nici pe departe.
290

Ct mai trebuie s evolueze tiina pn cnd vom putea s


facem chestii de-astea? se interes Bobby.
N-avem cum s dm un rspuns precis, interveni Manfred.
Ghicii.
Zeci de ani? zise Gavenall. Un secol? Cine tie?
Stai aa, se repezi Clint. Ce vrei s spunei? C chestia asta
vine din viitor? C a trecut printr-un tunel al timpului din
secolul urmtor?
Fie aa, rspunse Gavenall, fe... nu vine deloc din aceast
lume.
Uluit, Bobby privi gndacul cu aceeai repulsie, dar cu mai
mult respect dect nainte.
Chiar crezi c ar putea s fe o main biologic creat de
fine de pe o alt planet? Un obiect extraterestru?
Buzele lui Manfred se micar, dar nu se auzi nimic, de parc
i-ar f pierit glasul n faa a ceea ce avea de spus.
Da, admise geneticianul, un obiect extraterestru. Mi se pare o
explicaie mai plauzibil dect cea cu tunelul timpului.
n timp ce Gavenall vorbea, gura lui Dyson Manfred continu s
se mite ntr-o ncercare ratat de a birui tcerea, iar maxilarul
prelung l fcea s semene cu o lcust atunci cnd se hrnete.
Gsindu-i, n cele din urm, cuvintele, acestea nir din el:
Vrem s nelegei c noi refuzm, refuzm n mod categoric,
s v napoiem acest specimen. Am f nite savani degenerai,
dac am permite ca un asemenea specimen incredibil s ncap
pe minile unor nepricepui, i l vom pstra i apra, la nevoie i
prin for.
O roea colorase obrajii entomologului, dndu-i o nuan
sntoas pentru prima oar de cnd l cunoscuse Bobby.
291

i prin for, repet el.


Bobby nu avea nici un fel de ndoial c el i Clint i puteau
snopi fr vreo difcultate pe omul-gndac i pe partenerul su
bondoc, dar nu era nevoie. Nu-i psa dac pstrau creatura n tvile lor, att timp ct acceptau nite reguli de baz n legtur cu
modul n care o fceau public.
Deocamdat, nu-i mai dorea dect s ias din acea cas plin
de insecte i s simt cldura soarelui i aerul proaspt.
Sunetele optite din sertare, dei erau cu certitudine imaginare,
deveneau tot mai intense cu fecare clip. Entomofobia sa l fcea
s-i piard minile i se temea c o s-o ia la goan, ipnd; se
ntreb dac spaima lui era evident i pentru ceilali, sau dac
mai avea nc sufcient autocontrol pentru a o ascunde. Drept
rspuns, simi o pictur de sudoare pe tmpl.
Haidei s fm absolut sinceri, zise Gavenall. Obligaia
noastr fa de tiin nu este singura care ne cere s pstrm
specimenul, n momentul n care anunm descoperirea, vom f
nite oameni fcui, att din punct de vedere academic, ct i
fnanciar. Nici unul dintre noi nu este un necunoscut n domeniul
su, dar aa ceva ne-ar propulsa n vrf, i suntem gata s facem
orice pentru a ne apra interesele.
Ochii si albatri se ngustar, iar faa sa deschis se transform ntr-o fgur hotrt.
Nu spun c a omor ca s pstrez acest specimen... dar nici
nu afrm contrariul.
Bobby oft.
Am lucrat odat pentru UCI, fcnd cercetri n trecutul unor
posibili viitori membri, aa c, tiu c n lumea academic,
competiia, rutatea i murdria sunt la fel de mari, sau chiar
292

mai mari, ca n politic sau n lumea artistic. Nu am de gnd s


m cert cu voi pe tema asta. Dar va trebui s cdem de acord
asupra unui termen nainte de care s nu facei publice
rezultatele. Vreau s nu ntreprindei nimic ce ar putea ndrepta
atenia presei asupra clientului meu nainte de a-i rezolva cazul
i de a f siguri c se afl... n afara oricrui pericol.
i cnd o s se-ntmple asta? se interes Manfred. Bobby
ridic din umeri.
Peste o zi, dou. Poate o sptmn. Nu cred c o s ne ia mai
mult timp.
Entomologul i geneticianul se privir, radiind de bucurie.
Nu e nici o problem, zise Manfred. O s avem nevoie de un
rgaz mult mai mare pn s terminm de studiat specimenul,
pn s ne pregtim primul articol i s ne elaborm strategia
privind modalitatea de a trata cu comunitatea tiinifc i cu
mass-media.
Bobby avu senzaia c aude cum un sertar din spatele su se
deschide ncet, i din el se revars un torent de urechelnie
uriae.
Dar vom lua cele trei diamante cu noi, zise el. Sunt destul de
valoroase i aparin clientului nostru.
Manfred i Gavenall ezitar, simular un protest i apoi
acceptar rapid. Clint lu pietrele i le nveli iari n batist.
Capitularea savanilor l convinse pe Bobby c fuseser mai mult
de trei diamante n gndac, poate chiar cinci, i c le mai
rmneau dou pietre cu care s-i sprijine teoriile despre
originile i utilitatea creaturii.
Am vrea s-l ntlnim pe clientul dumneavoastr, s-l
ntrebm cte ceva, zise Gavenall.
293

Asta depinde de el, rspunse Bobby.


Este esenial. Trebuie s-l vedem.
Numai el poate hotr, zise Bobby. Ai obinut cam tot ce-ai
vrut. S-ar putea ca, n cele din urm, s accepte, i atunci vei
cpta tot ce dorii. Dar nu insistai acum.
Grsunul ncuviin.
E cinstit. Dar spune-mi... de unde a gsit chestia asta?
Nu-i mai amintete. Are amnezie.
Sertarul din spatele su era larg deschis. Auzea cum se ciocneau ntre ele carapacele insectelor, care scpau de-acolo i se
ndreptau ctre el.
Trebuie s plecm, anun Bobby. Nu mai putem ntrzia nici
o clip.
Iei repede din birou, ncercnd s nu lase impresia c fuge de
fric.
Clint l urm, mpreun cu cei doi savani, i, o dat ajuni la
ua din fa, Manfred zise:
Poate c ceea ce spun o s sune ca un articol dintr-un ziar de
scandal, dar, dac acesta este un obiect extraterestru, atunci nu
credei c clientul vostru a ajuns cumva pe... o nav interstelar?
Exist indivizi care pretind c au fost rpii i supui unor experiene la bordul unei nave extraterestre... i care ntotdeauna trec
printr-o perioad de amnezie nainte de a-i aminti adevrul.
Indivizii aceia sunt fe nebuni, fe escroci, i-o tie Gavenall.
Nu ne putem asocia la aa ceva. Doar dac n acest caz e
adevrat, admise el, ncruntndu-se.
Din prag, fericit c se afla afar, Bobby l privi peste umr i
zise:
294

Poate c este. M aflu n situaia de a considera c orice este


adevrat nainte de a f demonstrat contrariul. Eu am ns
senzaia c... ceea ce i se ntmpl clientului meu este mult mai
straniu dect o rpire de ctre extraterestri.
Cu mult, aprob Clint.
Fr s mai insiste, se ndreptar spre main. Bobby deschise
ua i se opri o clip, ezitnd s intre n Chevrolet-ul lui Clint.
Adierea ce venea dinspre colinele Irvine prea att de curat pe
lng aerul sttut din biroul lui Manfred.
i puse o mn n buzunar i pipi cele trei diamante.
Ccei de gndac, opti el.
Cnd intr, n sfrit, n main i trnti ua, abia rezist
tentaiei de a verifca dac nu cumva chestiile pe care le simise
colcindu-i sub cma erau adevrate.
Manfred i Gavenall rmseser n prag, uitnd-se la ei de
parc s-ar f ateptat ca maina lor s se lase pe spate i s neasc spre stele, pentru a se ntlni cu o nav strlucitoare, ca
n flmele lui Spielberg.
Clint conduse cteva sute de metri, coti la o intersecie i, de
ndat ce ieir din raza vizual a celor doi savani, trase pe
dreapta i opri.
Bobby, de unde dracu' a pus Frank mna pe fina aia? Bobby
i rspunse printr-o alt ntrebare:
Oare n cte locuri se duce atunci cnd se teleporteaz? Banii,
gndacul i diamantele roii, nisipul negru... i ct de departe se
afl locurile astea? Nu cumva sunt chiar departe de tot?
i cine e el? ntreb Clint.
Frank Pollard din El Encanto Heights.
295

Nu, vreau s spun, cine e el cu adevrat? Clint lovi cu pumnul


n volan.
Cine naiba e Frank Pollard din El Encanto?
Cred c tu ai vrea s tii nu att cine este el, ct mai
degrab... ce este el.

44

Bobby i fcu o surpriz i veni n vizit.


Mncase de prnz nainte s vin Bobby. Desertul i struia lui
Thomas n minte. Nu gustul. Amintirea. ngheat de vanilie i
cpuni proaspete. Felul n care te face s te simi desertul.
Era singur n camera lui, n fotoliu, gndindu-se s compun o
poezie n poze care s te lase cu aceeai senzaie de ngheat i
cpuni, nu cu gustul, ci cu acea senzaie plcut, aa nct, dac
ntr-o zi nu aveai ngheat i cpuni, s te uii la poezie i s ai
aceeai senzaie plcut fr s mnnci nimic. Desigur, nu
putea folosi poze de ngheat i cpuni n poezie, pentru c
atunci n-ar mai f fost o poezie, ar f fost doar un mod de a spune
ce bune sunt ngheata i cpunile. O poezie nu se limiteaz la a
spune, ea i arat i te face s simi.
Apoi, Bobby intr pe u, iar Thomas fu att de bucuros, nct
uit de poezie i se mbriar. Mai venise cineva cu Bobby, dar
nu era Julie, aa c Thomas rmase dezamgit. Se simi i
stnjenit, pentru c se dovedi c mai ntlnise acea persoan de
cteva ori n ultimii ani, dar nu-i putea aminti pe loc, ceea ce-l
fcu s se simt prost. Era Clint. Thomas repet numele n cap
296

de mai multe ori, spernd ca data viitoare s i-l aminteasc:


Clint, Clint, Clint, Clint, Clint.
Julie n-a putut s vin, zise Bobby. Ddcete un client.
Thomas nu nelese de ce un bebelu avea nevoie de un detectiv
particular, dar nu ntreb. La televizor, numai adulii aveau
nevoie de detectivi particulari, care s le poarte de grij, motiv
pentru care se i numeau particulari. Nu nelese nici cum putea
un bebelu s plteasc un detectiv, deoarece el tia c tipii de
genul lui Bobby i Julie lucrau pentru bani, ca i restul lumii, n
afar de bebelui, care erau prea mici s poat face ceva. Aa c
de unde avea acel bebelu bani s-i plteasc? Thomas spera c
ei n-o s fe pclii i c n-o s rmn fr banii pe care i
meritau, findc munceau foarte mult.
M-a rugat s-i transmit c te iubete i mai mult azi dect
ieri, i c mine te va iubi i mai mult dect azi, i spuse Bobby.
Se mbriar din nou, pentru c, de data asta, Thomas i
transmitea mbriarea lui Julie.
Clint ntreb dac putea s vad ultimul clasor cu poezii. l lu
i se aez n partea cealalt a camerei, n fotoliul lui Derek
-ceea ce era n regul, ntruct Derek nu era acolo, ci n camera
de recreaie.
Bobby mut scaunul de lng masa de lucru, trgndu-l mai
aproape de fotoliul lui Thomas. Se aez i discutar despre acea
zi frumoas i albastr i despre florile drglae din faa
ferestrei lui Thomas.
Mai vorbir o vreme despre multe alte lucruri, i Bobby era
haios, doar c, atunci cnd vorbea despre Julie, se schimba. i
ddeai seama c e ngrijorat pentru Julie. Cnd vorbea despre
297

ea, era ca o poezie n imagini bun: nu spunea c e ngrijorat, dar


i-o arta i i transmitea starea lui.
Thomas era deja ngrijorat pentru Julie, aa c grija lui Bobby
l fcus se simt de-a dreptul nspimntat.
n momentul de fa, suntem foarte ocupai cu cazul la care
lucrm, i explic Bobby, aa c, probabil, nici unul dintre noi nu
te va mai putea vizita nainte de week-end-ul sta sau de
nceputul sptmnii viitoare.
Bine, sigur, zise Thomas, i simi cum l umple un val rece. De
fecare dat cnd Bobby aducea vorba despre noul lor caz, poezia
lui n imagini era mai uor de descifrat.
Thomas se ntreb dac acesta era cazul n care urmau s-l
ntlneasc pe Cel Ru. Era destul de sigur c da. Se gndi c ar
trebui s-i spun lui.Bobby despre Cel Ru, dar nu tia n ce fel.
Oricum ar f spus-o, ar f prut cel mai prost om din azil. Era mai
bine s atepte pn cnd se apropia pericolul i atunci avea s-i
televizeze lui Bobby un avertisment adevrat, care s-l fac pe
acesta s se pzeasc de Cel Ru i s-l mpute, dac-l vede.
Bobby asculta avertismentele televizate, findc nu tia de unde
vin, nu tia c i le trimite un om prost.
Iar Bobby tia s trag cu pistolul, ca toi detectivii, pentru c,
de cele mai multe ori, lumea era rea i nu tiai cnd te ntlneti
cu cineva care ncearc s te mpute el primul, sau s te calce cu
maina, sau s te njunghie sau s te sugrume, sau, uneori, s
ncerce s te arunce de pe o cldire, sau chiar s-fac-astfel-catotul-s-par-o-sinucidere, i, avnd n vedere c cei mai muli
dintre oamenii buni nu aveau pistoale, detectivii care i aprau
erau nevoii s tie s trag.
298

Dup o vreme, Bobby trebui s ias. Nu la toalet, ci afar n


lume, la slujb. Aa c se mbriar din nou. i apoi Bobby i
Clint plecar, iar Thomas rmase singur.
Se duse i se uit pe fereastr. Ziua era bun, mai bun dect
noaptea. Dar chiar i acum cnd soarele alunga aproape tot ntunericul la marginea lumii, i ce mai rmnea se ascundea dup
copaci i cldiri, mai rmnea ceva ru. Cel Ru nu plecase
dincolo de marginea lumii o dat cu noaptea. Se afla nc acolo,
n ziu, puteai s-l simi.
Noaptea trecut, cnd se apropiase prea mult de Cel Ru, i
acesta ncercase s-l prind, fugise repede. tia c Cel Ru cuta
s afle cine este i unde este, i c voia s vin la azil i s-l mnnce, aa cum mncase i micile animale. Aa c se hotrse s
nu se mai apropie de el, s stea departe, dar acum nu mai putea
s-i in promisiunea din cauza lui Julie i a bebeluului. Dac
Bobby, care nu-i fcea niciodat probleme, i fcea acum griji
pentru Julie, atunci Thomas trebuia s fe i mai ngrijorat dect
era. i dac Julie sau Bobby credeau c bebeluul trebuie aprat,
atunci i Thomas trebuia s se gndeasc la bebelu, ntruct ce
era important pentru Julie era important i pentru el.
Se ntinse cu sufletul ctre ziu.
Era acolo. nc foarte departe.
Nu se apropie.
i era fric.
Dar, de dragul lui Julie, al lui Bobby i al bebeluului, trebuia
s-i nving teama, trebuia s se apropie, s tie tot timpul unde
se afl Cel Ru i dac vine spre ei.
45
299

Jackie Jaxx ajunse la biroul frmei Dakota & Dakota abia pe la


ora patru i zece dup-amiaza, la o or dup ce se ntorseser
Bobby i Clint, i, spre enervarea lui Julie, petrecu cam o
jumtate de or ncercnd s creeze o atmosfer prielnic muncii
sale. Se gndi c era prea mult lumin n camer, aa c trase
perdelele ferestrelor mari, dei apropierea amurgului de iarn i
norii care veneau dinspre Pacifc alungaser o mare parte din
strlucirea zilei. ncerc diverse aranjamente cu cele trei lmpi
de alam, fecare dintre ele avnd cte trei becuri, ceea ce prea
s-i ofere un numr infnit de combinaii posibile; n cele din
urm, ls una dintre ele la aptezeci de wai, pe cealalt la
treizeci i pe ultima o nchise de tot. l rug pe Frank s se mute
de pe canapea pe unul dintre scaune, apoi se declar
nemulumit, scoase scaunul mare al lui Julie din spatele
biroului, l puse pe Frank n el i aez celelalte patru scaune pe
un semicerc n jurul lui.
Julie bnuia c Jackie ar f putut s lucreze la fel de bine i fr
aceste artifcii. Dar era un artist i nu putea s-i modifce
comportamentul teatral nici atunci cnd nu se afla pe scen.
n ultimii ani, magicienii renunaser la pseudonimele iptoare, ca marele Blackwell sau Harry Houdini, n favoarea unora
care cel puin aduceau a nume adevrate, dar Jackie era un nostalgic. La fel cum adevratul nume al lui Houdini era Erich
Weiss, Jackie fusese botezat David Carver. Deoarece numerele
sale de magie erau comice, evitase un pseudonim misterios. i,
pentru c i dorise de cnd era mic s fac parte din lumea
cluburilor de noapte din Las Vegas, i alesese o identitate care,
pentru el i cei din cercul lui social, sugera aristocraia din
300

Nevada. Cnd ali puti se gndeau s devin profesori, doctori,


ageni imobiliari sau mecanici auto, tnrul David Carver visa
s devin un fel de Jackie Jaxx; acum, cu ajutorul lui Dumnezeu,
visul lui devenise realitate.
Dei nu era angajat n momentul de fa, avnd o pauz de o
sptmn ntre dou spectacole, Jackie purta o costumaie de
scen: un costum negru cu revere brodate cu verde-smarald i
manete la sacou, o cma verde asortat i pantof negri de
piele lcuit. Avea treizeci i ase de ani, un metru aptezeci, un
ten nesntos, prul vopsit n negru i dinii nefresc de albi,
graie miracolelor tehnicilor dentare moderne.
Cu trei ani n urm, frma Dakota & Dakota fusese angajat de
patronul hotelului din Las Vegas, cu care Jackie avea un contract
pe termen lung, pentru a rezolva difcila problem a descoperirii
celui care ncerca s-l antajeze pe magician. Cazul avusese
multe ntorsturi neateptate, dar pe Julie o surprinsese cel mai
tare faptul c, o dat ajuni la captul lui, reuise s treac peste
antipatia ei iniial fa de magician, i acesta chiar i devenise
oarecum simpatic. Oarecum.
n cele din urm, Jackie se aez pe scaunul din faa lui Frank.
Julie, tu i cu Clint stai n dreapta mea. Bobby, n stnga, te
rog.
Julie nu vedea nici un motiv pentru care s nu stea unde ar f
avut chef, dar nu insist.
Jumtate din numerele lui Jackie constau n hipnotizarea i
exploatarea comic a unor membri din public. Cunotinele sale
asupra tehnicilor hipnotice erau att de vaste i nelegea att de
profund funcionarea creierului n stare de trans, nct era
invitat frecvent la conferine medicale la care participau psihiatri
301

i psihologi interesai de aspectele practice ale hipnozei. Poate c


ar f reuit s conving un psihiatru s-i ajute s nving
amnezia lui Frank prin regresie hipnotic, dar era ndoielnic c
puteau gsi un specialist mai califcat n acest domeniu dect
Jackie Jaxx.
Pe deasupra, orict de fantastice ar f fost cele aflate de Jackie
de la Frank, se bazau pe faptul c avea s le in secrete. Le
datora mult lui Bobby i lui Julie i, n ciuda defectelor sale, era
un om care-i pltea mereu datoriile i care pstra unele urme de
loialitate, att de rare n lumea egoist a artitilor.
n lumina glbuie a lmpilor de alam, n timp ce noaptea se
lsa cu repeziciune dincolo de perdelele trase, vocea melodioas
i controlat a lui Jackie, cu tonalitile ei rotunjite i
inflexiunile ei dramatice, atrgea atenia nu numai lui Frank, ci
i tuturor celorlali. Jackie folosea o mrgea de cristal atrnat
pe un lnior de aur ca s-l fac pe Frank s se concentreze,
dup ce le spusese celorlali s se uite la faa lui Frank, i nu la
mrgea, pentru a evita s cad n trans.
Frank, te rog s urmreti cum clipete lumina n cristal, o
lumin dulce i minunat, trecnd dintr-o parte ntr-alta, o
lumin foarte cald i atrgtoare, cald, clipind...
Dup o vreme, oarecum amorit i ea de textul monoton al lui
Jackie, Julie observ cum ochii lui Frank i pierdeau expresivitatea.
Aflat lng ea, Clint porni micul casetofon pe care-l folosise ca
s-l nregistreze pe Frank n dup-amiaza zilei trecute.
Continund s legene lniorul, Jackie zise:

302

Frank, acum vei intra ntr-o stare de relaxare profund, n


care vei auzi numai vocea mea, numai a mea, i vei rspunde numai vocii mele, nimnui altcuiva...
Dup ce l fcuse pe Frank s cad ntr-o stare de trans profund i-i dduse instruciunile privitoare la interogatoriul ce
urma, Jackie i spuse s nchid ochii. Frank se conform.
Jackie puse lanul deoparte i ntreb:
Care este numele tu?
Frank Pollard.
Unde locuieti?
Nu tiu.
Julie l ntiinase la telefon, n dimineaa acelei zile, despre
informaiile pe care ncercau s le obin de la clientul lor, aa c
Jackie continu:
Ai locuit vreodat n El Encanto? O ezitare. Apoi un rspuns:
Da.
Vocea lui Frank era neobinuit de monoton. Era att de tras la
fa i de palid, nct arta ca un cadavru exhumat care fusese
readus la via prin mijloace vrjitoreti pentru a servi ca intermediar ntre membrii unei edine de spiritism i sufletele celor
mori.
i aminteti adresa la care ai locuit n El Encanto?
Nu.
Era Pacifc Hill Road, numrul 1458?
Frank se ncrunt, dar se relax aproape imediat.
Da. Aceasta este adresa... pe care Bobby a gsit-o... cu
calculatorul.
Dar i aminteti de acest loc?
Nu.
303

Jackie i aranja ceasul Rolex, apoi i trecu minile prin pr.


Unde ai locuit n El Encanto, Frank?
Nu tiu.
Trebuie s-mi spui adevrul.
Da.
Nu m poi mini, Frank, i nici nu-mi poi ascunde ceva. i
este imposibil n starea ta actual. Unde ai locuit acolo?
Nu tiu.
Ai locuit singur?
Nu tiu.
i aminteti c ai fost la spital ieri-noapte, Frank?
Da.
i ai... disprut?
Aa mi s-a spus.
Unde ai disprut, Frank? Linite.
Frank, unde ai disprut?
Mi-e... mi-e fric.
De ce?
Nu... nu tiu. Nu pot s m gndesc.
Frank, i aminteti c joia trecut te-ai trezit n maina ta,
parcat pe o strad din Laguna Beach?
Da.
Minile tale erau pline de nisip negru.
Da.
Frank i terse minile de coapse, de parc ar f simit frele de
nisip lipite de palmele sale umede.
De unde ai luat nisipul acela, Frank?
Nu tiu.
Nu te grbi. Gndete-te.
304

Nu tiu.
i aminteti c dup aceea te-ai dus la un motel... ai aipit...
i te-ai trezit plin de snge?
mi amintesc, zise Frank i se cutremur.
De unde era sngele acela, Frank?
Nu tiu, rspunse, Frank amrt.
Era snge de pisic, Frank. tiai c e snge de pisic?
Nu.
Pleoapele i tresrir, dar nu le deschise. Continu:
Doar snge de pisic? Adevrat?
i aminteti s te f ntlnit cu vreo pisic n acea zi?
Nu.
n mod clar, se impunea o tehnic mai agresiv pentru a obine
rspunsurile de care avea nevoie. Jackie ncepu s-l duc pe
Frank napoi n timp, ajungnd treptat la internarea sa n spital,
apoi la momentul trezirii pe aleea din Anaheim, cnd nu-i
cunotea dect numele. Dincolo de acel punct se putea afla
memoria sa, dac reuea s-l conving s treac prin cortina de
amnezie i s-i regseasc trecutul.
Julie se aplec puin, uitndu-se dincolo de Jackie Jaxx i
ntrebndu-se cum i plcea lui Bobby spectacolul. Se gndea c
mrgeaua i celelalte trucuri i atinseser sufletul copilresc i c
o s-l vad zmbind i cu ochii strlucind de plcere.
Dar el era ntunecat, cu dinii ncletai i maxilarul mpins n
fa. i povestise ce aflase de la Dyson Manfred, iar Julie fusese
la fel de uimit i de zguduit ca i el i Clint. Dar aceasta nu
prea s explice actuala lui stare de spirit. Poate se afla nc sub
impresia gndacilor din casa entomologului. Sau, poate, continua
305

s fe tulburat de visul pe care l avusese sptmna trecut:


vine ceva ru, ceva ru...
Ea nu acordase nici o semnifcaie visului. Acum se ntreba dac
nu fusese chiar profetic. Dup toate lucrurile stranii pe care
Frank le adusese n viaa lor, se simea ndemnat, mai degrab,
s cread n previziuni.
Vine ceva ru, ceva ru...
Poate c era domnul Fulger.
Jackie l adusese pe Frank pe alee, exact n momentul n care se
trezise ntr-un loc strin, dezorientat i ameit.
Acum mergi mai departe, Frank, nc un pic, cteva secunde,
i apoi alte cteva, napoi, napoi, trecnd de ntunericul total din
mintea ta, dincolo de acel zid negru din mintea ta...
De la nceputul interogatoriului, Frank pruse c se mpuineaz n scaunul Juliei, de parc ar f fost o fgur de cear
czut n foc. Se fcuse i mai palid, dei nu ai f crezut c aa
ceva era posibil, i era la fel de alb ca parafna. Dar acum, find
forat s se ntoarc n trecut, i ndrept spatele i apuc
braele fotoliului. Prea s creasc, revenind la dimensiunile sale
normale, ca i cnd ar f but unul dintre elixirele pe care le
gsea Alice n cursul aventurilor ei din vizuina iepurelui.
Unde te afli acum? ntreb Jackie.
Ochii lui Frank tresrir n spatele pleoapelor nchise. Nu
scoase dect nite sunete nearticulate:
Uh...ah...
Unde te afli acum? insist Jackie, blnd, dar ferm.
Licurici, spuse Frank cu o voce tremurat. Licurici ntr-o
furtun! ncepu s respire repede, superfcial, de parc i-ar f fost
greu s-i umple plmnii cu aer.
306

Ce vrei s spui, Frank?


Licurici...
Unde eti, Frank?
Pretutindeni. Nicieri.
Nu exist licurici n California de Sud, Frank, aa c trebuie
s fi n alt parte. Gndete-te, Frank. Uit-te n jurul tu i
spune-mi unde te afli.
Nicieri.
Jackie mai tacu cteva ncercri nereuite de a-l convinge pe
Frank s descrie mprejurimile i s fe mai explicit n privina
licuricilor.
Du-l de-aici, zise Bobby. Mai n trecut.
Julie arunc o privire spre casetofonul lui Clint i vzu rolele
nvrtindu-se n spatele capacului de plastic.
Cu vocea sa melodioas i vibrant, ntr-o caden ritmic,
seductoare, Jackie i ordon lui Frank s treac de ntunericul
presrat cu licurici.
Ce caut eu aici? spuse Frank, deodat.
Nu se referea la biroul frmei Dakota & Dakota, ci la locul din
amintirile sale n care l atrsese Jackie.
De ce aici?
Unde eti, Frank?
Casa. Ce naiba caut aici, de ce am venit aici? E o nebunie,
n-ar trebui s fu aici.
A cui e casa, Frank? ntreb Bobby.
Din cauz c i se spusese s nu aud dect vocea hipnotizatorului, Frank nu rspunse pn cnd Jackie nu repet
ntrebarea. Apoi zise:
307

E casa ei. E casa ei. Ea e moart, bineneles, e moart de


apte ani, dar casa e nc a ei i va f ntotdeauna aa, ceaua o
s bntuie mereu pe-aici, nu poi s distrugi o for att de malefc, nu n ntregime, o parte din ea nc persist n locurile unde
a trit, n toate lucrurile pe care le-a atins.
Cine e ea, Frank?
Mama.
Mama ta? Cum o chema?
Roselle. Rossele Pollard.
E vorba de casa din Pacifc Hill Road?
Da. Uit-te la ea, Dumnezeule, ce loc, ce loc ntunecat, ce loc
ru. Cum pot oamenii s nu-i dea seama ce loc ru este? Nu i
dau seama c acolo triete ceva ngrozitor? Plngea. Lacrimile i
licreau n ochi i apoi i se scurgeau pe obraz. Mhnirea i
distorsiona vocea: Oare ei nu pot vedea ce e acolo, cine triete
acolo, se ascunde i se-nmulete n acel loc ru? Sunt oamenii
orbi? Sau, pur i simplu, nu vor s vad?
Julie se simi sfiat de vocea torturat a lui Frank i de agonia care-i schimonosise acestuia trsturile, fcndu-le s
semene cu ale unui copil pierdut i nfricoat. Dar i ntoarse
ochii de la el i se uit dincolo de hipnotizator, ncercnd s vad
cum reacionase Bobby la cuvintele locul cel ru.
Bobby o privea. ngrijorarea ce-i ntuneca ochii albatri demonstra elocvent c expresia nu-i scpase.
Lee Chen intr n camer cu un teanc de listri. nchise ua
fr zgomot. Julie i duse un deget la buze, apoi i fcu semn s
se aeze pe canapea.
Jackie i vorbea lui Frank cu blndee, strduindu-se s-i
calmeze frica ce-l cuprinsese.
308

Brusc, Frank ip. Era, mai degrab, un sunet de animal


nfricoat, dect de om. i ndrept i mai mult spatele.
Tremura. Deschise ochii, dar era evident c nu vede nimic din
camer; se afla nc n trans.
Dumnezeule, vine, vine acum, probabil c gemenele i-au spus
c sunt aici, vine!
Teama lui Frank era att de pur i de intens, nct o parte
din ea i se transmise i lui Julie. Pulsul i respiraia ei se
accelerar.
ncercnd s-i relaxeze subiectul pentru a putea coopera cu el,
Jackie zise:
Calmeaz-te, Frank. Relaxeaz-te i calmeaz-te. Nimeni nu
poate s-i fac vreun ru. Nu i se poate ntmpla nimic. Fii
calm, relaxeaz-te, fi calm.
Frank scutur din cap.
Nu. Vine, vine i, de data asta, o s m prind. La dracu', de
ce m-am ntors aici? De ce m-am ntors i i-am dat ocazia s m
prind?
Relaxeaz-te...
A venit! Frank ncerc s se ridice n picioare, dar pru prea
vlguit pentru a o face, i se limit la a-i nfge degetele i mai
adnc n vinilinul ce acoperea braele fotoliului. E chiar aici, i
m vede, m vede!
Bobby ntreb: Cine, Frank? i Jackie repet ntrebarea.
Candy. E Candy!
l mai ntrebar o dat numele persoanei de care se temea.
Candy, repet el.
l cheam Candy?
M vede!
309

Pe un ton mai puternic i mai autoritar ca pn atunci, Jackie


zise:
Te vei relaxa, Frank. Te vei calma i te vei relaxa.
Dar Frank deveni chiar mai agitat. ncepuse s transpire.
Aintii asupra unui punct ndeprtat n timp i spaiu, ochii si
aveau o expresie slbatic. Spaima sa prea s se preschimbe
ntr-o panic de infarct.
Nu prea l mai controlez, comunic Jackie. Va trebui s-l
trezesc.
Bobby se trase mai aproape.
Nu, nu nc. Peste o clip, dar nu acum. ntreab-l despre
Candy. Cine e individul sta?
Jackie repet ntrebarea.
E Moartea, rspunse Frank.
ncruntndu-se, Jackie spuse:
sta nu e un rspuns, Frank.
E Moartea pe dou picioare, e fratele meu, copilul ei, copilul ei
preferat, progenitura ei, i l ursc, iar el vrea s m omoare, i
uite-l cum vine!
Cu un geamt jalnic, Frank ddu s se ridice din scaun. Jackie
i ordon s rmn pe loc.
Frank se aez nesigur, dar spaima sa crescu, cci l vedea nc
pe Candy ndreptndu-se spre el.
Jackie ncerc s-l aduc napoi din trecut, ctre prezent,
pentru a-l scoate din trans, dar nu reui.
Trebuie s plec acum, acum, acum, zise Frank cu disperare.
Julie se temu pentru el. Nu vzuse niciodat pe cineva mai
patetic i mai vulnerabil. Era scldat n transpiraie i tremura
violent. Prul i czuse pe frunte i i intra n ochi, fr a acoperi
310

ns halucinaia provenit din trecut. Minile sale erau att de


ncletate pe braele fotoliului, nct, n cele din urm, o unghie
strpunse nveliul de vinilin.
Trebuie s fug de-aici, zise Frank, precipitat. Jackie i ordon
s stea cuminte.
Nu, trebuie s fug de el! Jackie Jaxx i spuse lui Bobby:
Niciodat nu mi s-a ntmplat aa ceva, am pierdut controlul
asupra lui. Isuse, uit-te la el, mi-e fric s nu fac vreun infarct.
Haide, Jackie, trebuie s-l ajui, zise Bobby ferm.
Se ridic din scaun, se ghemui lng Frank i-i atinse mna
ntr-un gest de ncurajare.
Bobby, nu! zise Clint, srind att de repede de la locul su,
nct scp casetofonul pe care-l inuse pe picior.
Bobby nu-i rspunse lui Clint, pentru c era prea concentrat
asupra lui Frank, care prea c o s se fac buci n faa lor.
Frank era ca un cilindru cu supapa blocat, pe cale s explodeze,
nu din cauza presiunii aburilor, ci a groazei. Bobby cut s-l
calmeze, ceea ce Jackie nu reuise.
O clip, Julie nu nelese ce-l fcuse pe Clint s sar n picioare.
Dar i ddu seama c Bobby vzuse ceva ce le scpase celorlali:
snge pe mna dreapt a lui Frank. Bobby nu-i pusese mna pe
a lui Frank doar pentru a-l liniti; ncerca, cu ct mai mult
blndee, s desprind mna lui Frank de pe braul fotoliului,
pentru c Frank se tiase n crptura pe care o fcuse n vinilin.
Vine, trebuie s fug!
Frank ddu drumul fotoliului, apuc mna lui Bobby i se scul
n picioare, trgndu-l i pe Bobby o dat cu el.
Brusc, Julie nelese cauza temerilor lui Clint i se ridic att
de repede, nct i rsturn scaunul.
311

Bobby, nu!
ngrozit de artarea fratelui su uciga, Frank ip. Cu un
uierat de abur nind din motorul unei locomotive, dispru,
lundu-l i pe Bobby cu el.
46
Licurici ntr- o furtun.
Lui Bobby i se prea c plutete n spaiu, pentru c i
pierduse cu totul simul echilibrului; nu-i ddea seama dac st
n picioare sau culcat, pe fa sau pe burt, de parc ar f fost n
imponderabilitate ntr-un vid imens. Nu simea nici un miros i
nici un gust. Nu auzea nimic. Nu simea nici cald, nici rece i nu
putea s pipie nimic. Singurul lucru pe care-l vedea era un ntuneric nesfrit, care prea s se ntind pn la marginea
Universului - i milioane i milioane de licurici minusculi,
efemeri precum scnteile, care roiau n jurul lui. De fapt, nu era
sigur c i vede, pentru c nu era sigur c mai are ochi cu care
s-i vad, era mai degrab... contient de ei, dar nu prin
simurile obinuite, ci prin ochii minii.
La nceput, intr n panic. Extrema anestezie senzorial l
convinse c era paralizat, fr s-i mai poat simi corpul,
dobort de o hemoragie cerebral masiv, orb i surd, i prins
pentru totdeauna ntr-un creier defect, care-i tiase toate
legturile cu lumea.
Apoi deveni contient de faptul c se afla n micare, c nu
plutea prin ntuneric, aa cum crezuse la nceput, ci zbura prin
el, gonind cu mare, nfricotoare vitez. i ddu seama c era
tras nainte, de parc ar f fost o scam atras de un aspirator de
dimensiuni cosmice, i pretutindeni n jurul lui dansau licuricii.
312

Se simea ca ntr-un montaigne-russe att de uria i de rapid,


nct numai Dumnezeu l-ar f putut proiecta pentru propria lui
plcere, dei Bobby nu resimea nici o plcere n timp ce se
rostogolea n bezn, ncercnd s ipe.
Ateriz pe solul pdurii n picioare, se cltin i aproape czu
peste Frank, care era n spatele lui. Frank nc l mai inea
strns de mn.
Bobby simi o nevoie disperat de aer. l durea pieptul, iar
plmnii parc i se uscaser. Inhal adnc de mai multe ori,
expirnd violent.
Vzu c avea snge pe mini. Imaginea unei huse de fotoliu
sfiat i apru n minte. Jackie Jaxx. Bobby i reaminti.
Cnd Bobby ncerc s se desprind de clientul lui, Frank l
inu strns i spuse:
Nu, nu aici. Nu pot s risc aa ceva. E prea periculos. Ce caut
aici?
Ptruns de aroma pinilor, Bobby cercet pdurea nconjurtoare, cuprins de umbre pe msur ce amurgul lsa locul
nopii. Aerul era rece, iar mugurii epoi ai coniferelor se aplecau
sub zpad, dar nu se vedea nimic nfricotor n acest peisaj.
Apoi i ddu seama c Frank privea dincolo de el. Se ntoarse
i descoperi c se gseau la marginea pdurii. O pajite acoperit
de zpad se ridica domol n spatele lor. n vrful ei, se zrea o
cldire din lemn, nu o caban rustic, ci o cas cu o structur elaborat, vdind mna unui arhitect, un loc de vacan pentru
cineva cu muli bani. Att acoperiul principal, ct i cel al
prispei erau nvelite de zpad i decorate cu ururi ce
strluceau n btaia rece a ultimelor raze de soare. Nu ieea fum
313

din nici unul dintre cele trei couri. Nu se vedea nici o lumin la
ferestre. Casa prea pustie.
El tie de locul sta, zise Frank, cuprins nc de panic. L-am
cumprat sub un alt nume, dar el a aflat i a venit, aproape c
m-a omort, i, probabil, ine locul sub supraveghere,
verifcndu-l n mod regulat, spernd s m prind iari.
Bobby era mai puin amorit de temperatura sub zero grade
dect de realizarea faptului c se teleportase din biroul lor pn
pe acest versant din munii Sierra, sau cine tie ce alt loc. i regsi, n cele din urm, vocea i spuse:
Frank, ce...
ntuneric.
Licurici.
Vitez.
Se rostogoli cu zgomot pe podea, se lovi de o msu i simi
cum Frank i ddea drumul la mn. Msua czu, rsturnnd o
vaz i alte cteva elemente decorative (i casabile) pe podeaua
de lemn tare.
Suferise o lovitur puternic la cap. Cnd ncerc s se ridice n
picioare, descoperi c era prea ameit, i rmase n genunchi.
Frank era deja n picioare, uitndu-se n jur i gfind.
San Diego. A fost apartamentul meu, odinioar. El a aflat i a
trebuit s fug repede.
Cnd i ntinse mna pentru a-l ajuta s se ridice, Bobby o lu
fr s se gndeasc.
Acum locuiete altcineva aici, zise Frank. Probabil c e plecat
la lucru, avem noroc.
ntuneric.
Licurici.
314

Vitez.
Bobby se trezi stnd la o poart de fer ruginit, ntre dou
coloane de piatr, privind o cas victorian a crei prisp avea
acoperiul lsat, balustradele rupte i treptele deteriorate. Aleea
era crpat, iar gazonul netuns era npdit de umbre. n
roul-cenuiu al asfnitului, casa prea imaginea pe care o are
orice puti despre o cas bntuit de stafi, i Bobby bnuia c
arat chiar mai ru la lumina zilei.
Isuse, nu, nu aici! exclam Frank.
ntuneric.
Licurici.
Vitez.
Cteva hrtii alunecar pe podea de pe un birou masiv, din
mahon, de parc ar f fost luate de vnt, dei acum nu se mai
simea nici o adiere. Se aflau ntr-o camer cu ferestrele mari,
plin de cri. Un btrn se ridicase dintr-un scaun acoperit cu
piele. Purta pantaloni de flanel gri, o cma neagr, un
cardigan albastru i arbora o expresie mirat.
Doctore, zise Frank i ntinse mna liber ctre btrnelul
speriat.
ntuneric.
Bobby i dduse seama c era bezn, findc, pe moment, el nu
exista ca entitate fzic; nu mai avea ochi, urechi, nervi cu care s
simt. Dar nelegerea nu i micora teama.
Licurici.
Milioanele de puncte minuscule, luminoase, care roiau njur,
erau probabil atomii din care era construit, purtate de puterea
minii lui Frank.
Vitez.
315

Se teleportau, iar procesul avea loc probabil, aproape instantaneu,


necesitnd
doar
cteva
microsecunde
pentru
descompunere i recompunere, dei subiectiv prea mult mai
mult.
Vzu din nou casa drpnat. Probabil c era cea din dealurile
de la nord de Santa Barbara. Se aflau pe panta din faa porii,
lng gardul viu care nconjura proprietatea.
Frank scoase un strigt de fric atunci cnd vzu unde se aflau.
Bobby se temea de Candy la fel de mult ca Frank, dar el se
temea i de Frank, i de teleportare.
ntuneric.
Licurici.
Vitez.
De ast dat, nu se materializar n echilibru stabil, cum o
fcuser n biroul btrnului sau n faa casei vechi, cu poarta
ruginit, ci cu stngcia cu care dduser nval n
apartamentul din San Diego.
Bobby alunec un numr de pai n pant, simind nc
strnsoarea lui Frank ca pe o pereche de ctue, i czur
amndoi n genunchi pe gazonul bine ngrijit.
Bobby ncerc cu disperare s se desprind de Frank. Dar
Frank l inu cu o putere supraomeneasc i i art o piatr
funerar aflat la civa pai n faa lor. Bobby privi njur i
descoperi c se aflau singuri ntr-un cimitir n care palmierii
masivi se nlau misterioi n lumina cenuiu-rocat a
amurgului.
A fost vecinul nostru, zise Frank.

316

Gfind, neputnd s vorbeasc, ncercnd nc s se elibereze


din strnsoarea de fer a lui Frank, Bobby vzu numele
NORBERT JAMES KOLREEN gravat pe piatra de granit.
Ea a ordonat s fe omort, continu Frank. L-a pus pe dragul
ei Candy s-l omoare, findc avea impresia c se purtase
nepoliticos cu ea. Nepoliticos! Nebuna dracului!
ntuneric.
Licurici.
Vitez.
Biroul plin de cri. Btrnul se afla n pragul uii acum,
privindu-i.
Bobby se simea de parc ar f fost ore n ir ntr-un montaignerusse, rsucindu-se cu mare vitez, iar i iar, pn cnd nu mai
tia dac se mai mic... sau dac nu cumva st pe loc n timp ce
restul lumii se nvrtete n jurul lui.
N-ar f trebuit s vin aici, doctore Fogarty, zise Frank
ngrijorat.
Sngele i curgea de le mna rnit, ptnd o poriune mai
deschis a covorului chinezesc.
M tem ca nu cumva Candy s m f vzut la cas i s
ncerce s m urmreasc. N-a vrea s-l aduc aici.
Frank, ateapt! zise Fogarty.
ntuneric.
Licurici.
Vitez.
Se aflau n curtea din spate a casei drpnate, la zece-cincisprezece metri de nite trepte i de o prisp care nu erau ntr-o
stare mai bun dect cele din fa. Se vedeau cteva lumini n
ferestrele de la parter.
317

Vreau s plec, vreau s dispar de-aici, spuse Frank. Bobby se


atept s se teleporteze imediat i se pregti, dar nu se
ntmpl nimic.
Cnd vzu c nu mai srea dintr-un loc n altul, njur cu ciud.
Brusc, ua buctriei se deschise i pe ea iei o femeie, care
rmase n prag, uitndu-se fx la ei. Razele roietice, palide ale
amurgului abia o fceau vizibil, iar lumina de la buctrie i
accentua contururile, fr ns a-i dezvlui faa. C era o iluzie
optic, sau c aa era n realitate, Bobby nu tia, dar silueta
femeii era deosebit de erotic: ca o silfd, zvelt, dar feminin, o
fantom foarte sumar mbrcat sau chiar goal, i care emitea o
chemare sexual fr s scoat un sunet. Femeia aceea
misterioas prezenta o atracie egal cu a oricrei sirene care a
dus vreodat un vas de marinari la pierzanie.
Sora mea, Violet, rosti Frank cu o team amestecat cu
scrb. Bobby observ c n jurul picioarelor ei nvleau umbre.
Umbrele se prvlir peste trepte, ptrunznd pe gazon i i
ddu seama c erau pisici ai cror ochi strluceau n ntuneric.
De data asta l inea pe Frank tot att de strns ct l inea i
Frank pe el, findc se temea acum de libertate la fel cum se
temuse mai nainte de captivitate.
Frank, du-ne de-aici!
Nu pot. Nu pot s controlez chestia asta.
Erau zece pisici, douzeci, chiar mai multe. Strbteau prispa
i cei civa metri de gazon n linite. Apoi zbierar toate o dat,
de parc erau o singur fin. iptul lor de furie i de foame
vindec imediat greaa lui Bobby, umplndu-l de fric.
Frank!
318

i dori s nu-i f lsat pistolul pe biroul lui Julie, unde nu-i


folosea la nimic. Dar, vznd colii dezgolii ai haitei de pisici, se
gndi c oricum nu le-ar f putut opri pe toate cu pistolul.
Cea mai apropiat dintre ele sri...
Julie sttea n picioare, n mijlocul camerei, unde fusese mutat
scaunul ei pe durata edinei de terapie hipnotic. Nu se putea
ndeprta de scaun, pentru c acolo l vzuse ultima oar pe
Bobby i acolo se simea cel mai aproape de el.
Ct timp a trecut?
Clint sttea lng ea. Se uit la ceas.
Mai puin de ase minute.
Jackie Jaxx se afla n baie, stropindu-i faa cu ap rece. Lee
Chen, care continua s ad pe canapea cu teancul de listri n
mn, nu mai era deloc la fel de calm cum fusese n urm cu ase
minute i jumtate. Senintatea sa zenist fusese distrus.
inea hrtiile cu ambele mini, de parc s-ar f temut s nu
dispar i ele, i rmsese cu ochii holbai ca atunci cnd
dispruser Bobby i Frank.
Julie era ameit de fric, dar hotrt s nu-i piard controlul. Dei nu prea s poat face ceva pentru Bobby acum, un
prilej de a-l ajuta putea aprea pe neateptate i voia s fe
pregtit.
Azi-noapte, Hal a spus c Frank s-a ntors prima dat cam
dup optsprezece minute dup ce plecase.
Clint ncuviin.
Atunci mai avem doupe minute de ateptat.
Dup ce a disprut a doua oar, nu s-a mai ntors dect dup
cteva ore.
319

Ascult, zise Clint, chiar dac nu apar n doupe minute, sau


o or, sau trei ore, asta nu nseamn c lui Bobby i s-a-ntmplat
ceva ru. Timpii pot f diferii de fecare dat.
tiu. Ce m ngrijoreaz cel mai tare e... drcia aia de tblie
de la pat.
Clint nu scoase o vorb.
Incapabil s pstreze tonul calm, Julie spuse:
Frank nu a mai adus-o napoi. Ce s-a ntmplat cu ea?
O s-l aduc pe Bobby napoi, rspunse Clint. Nu-l va lsa pe
Bobby acolo... unde s-o f ducnd.
Julie i-ar f dorit s fe ncredinat de asta.
ntuneric.
Licurici.
Vitez.
Ploaia curgea n valuri calde, de parc Bobby i Frank ar f
aterizat n mijlocul unei cascade. Hainele li se lipir de piele
ntr-o clip. Nu era nici o boare de vnt, ca i cnd ploaia, n
ferocitatea ei, ar f necat vntul ca pe un foc; atmosfera prea
fcut din aburi. Cltoriser mult n jurul globului, cci
lsaser amurgul n urm; soarele era acum undeva n spatele
armurii cenuii a norilor.
De ast dat, amndoi erau lungii pe-o parte, ca doi beivi care
jucaser skandenbeg i czuser de pe scaunele de la bar, continund s se in strns de mini. Dar nu se aflau n nici un bar,
ci ntr-o pdure tropical dens: ferigi, plante de un verde-nchis,
cu frunze elastice, foarte zimate; liane trtoare, suculente, cu
frunze dolofane ca jeleurile i fructe de aceeai nuan ca pulpa
unei portocale.
320

Bobby se trase de lng Frank, care i ddu drumul acum fr


s mai insiste. Se scul n picioare i se nfund n vegetaia
alunecoas, ud i agtoare.
Nu tia ncotro mergea, i nici nu-i psa. Voia doar s mreasc
distana dintre el i Frank, s se ndeprteze de pericolul pe care
l reprezenta Frank. Era copleit de ceea ce se ntmplase, de
noile experiene acumulate, pe care trebuia s le analizeze i la
care trebuia s se adapteze nainte s poat continua.
Dup civa pai, iei din desiul tropical i ajunse n dreptul
unei ntinderi ntunecate de pmnt, a crei natur i scp la
nceput. Ploaia cdea nu n picturi sau n valuri, ci n cascade
asurzitoare, ce reduceau vizibilitatea n mod drastic; i mai vra
i prul n ochi. Se gndi c unii oameni, privind pe fereastr
dintr-o camer uscat, ar f putut sesiza frumuseea acestei
furtuni, dar era, pur i simplu, prea mult ploaie, un potop; se
revrsa asupra pmntului ntr-o babilonie de zgomote care
amenina s-l surzeasc. Ploaia nu numai c l epuiza, dar i
imprima i o furie iraional i slbatic, de parc nu l-ar f lovit
cu ap, ci cu scuipat, cu cantiti mari de flegm, ca i cum larma
ar f fost rezultatul vocilor a mii de spectatori care-l njurau n
toate felurile. Se poticni prin solul neobinuit de moale - nu
noroios, ci moale -, cutnd pe cineva pe care s-i verse furia, la
care s ipe i, eventual, s-l i pocneasc. Dar dup ali civa
pai, vzu valuri izbindu-se de rm ntr-o mare de spum i tiu
c se afla pe o plaj cu nisip negru. nelegerea acestui fapt i
nghe sngele n vine.
Frank! strig el.
Cnd se ntoarse, vzu c Frank era la civa pai n urma lui,
cu spatele ncovoiat, de parc ar f fost un btrn care nu putea
321

s reziste forei ploii, sau cruia i-ar f intrat la ap coloana


vertebral.
Frank, fr-ar s fe, unde suntem?
Frank se opri, i ndrept spatele, i nl privirea i clipi
prostete.
Ce?
Ridicnd i mai mult vocea, Bobby strig peste zgomotul
furtunii:
Unde suntem?
Frank i art cu mna silueta unei cldiri enigmatice, nvluit n ploaie - care semna cu un templu al unei religii de mult
disprute -, aflat la vreo sut de metri pe plaja neagr.
Chiocul salvamarului!
Art apoi n cealalt direcie, unde se afla o cldire mare, din
lemn, mult mai ndeprtat, dar i mai puin misterioas, pentru
c mrimea ei o fcea uor vizibil.
Un restaurant. Unul dintre cele mai populare de pe insul.
Ce insul?
Insula cea mare.
Ce insul mare?
Hawaii. Ne aflm pe plaja Punaluu.
Aici ar f trebuit s m aduc Clint, nu tu! exclam Bobby.
Rdea, dar era un rs straniu, care-l nelinitea, aa c se opri.
Casa pe care am cumprat-o i am abandonat-o e acolo, napoi, zise Frank, referindu-se la direcia din care veniser. Se afl
lng o pist de golf. mi plcea grozav de mult aici. Am fost
foarte fericit timp de opt luni. Apoi m-a gsit. Bobby, trebuie s
plecm de-aici.
322

Frank fcu civa pai spre Bobby, ieind din zona mltinoas
i ajungnd ntr-un loc n care nisipul era mai bine tasat.
Oprete-te! se rsti Bobby cnd Frank ajunse la trei pai de el.
Nu te mai apropia!
Bobby, trebuie s plecm acum, imediat. Nu m pot teleporta
exact cnd vreau. Nu tiu cnd se va ntmpla, dar cel puin
trebuie s plecm din partea asta a insulei. El tie c am locuit
aici. Cunoate zona i s-ar putea s fe pe urmele noastre.
Furia mocnit a lui Bobby nu se domolise din cauza ploii,
dimpotriv, devenea din ce n ce mai arztoare cu fecare clip.
Ticlos mincinos!
E adevrat, zu, zise Frank, surprins de vehemena lui Bobby.
Se aflau destul de aproape unul de altul ca s-i vorbeasc fr
s ipe, dar vocea lui Frank era la fel de puternic, pentru a se
face auzit deasupra uierturilor, sfarielilor i vuietului
potopului.
Candy a venit aici dup mine, i era mai ru ca niciodat, mai
hidos, mai malefc. A intrat n casa mea, innd n mini un
bebelu de numai cteva luni, pe care nu tiu de unde-l luase,
probabil dup ce-i omorse prinii. L-a mucat pe bietul copil de
gt, Bobby, i a rs de mine, i mi-a oferit sngele lui. El bea
snge, tii, ea l-a nvat s bea snge, i aa se hrnete acum,
i atunci cnd nu am vrut s m ating de gtul bebeluului, l-a
aruncat ca pe o cutie goal de bere i a venit dup mine, dar
am... cltorit.
Nu ziceam c mini n legtur cu el.
Un val se sprsese mai aproape de mal dect celelalte, stropind
picioarele lui Bobby i lsnd dre efemere de spum pe nisipul
negru.
323

Voiam s spun c ne-ai minit n legtur cu amnezia ta. i


aminteti totul. tii precis cine eti.
Nu, nu.
Frank i cltin capul i fcu gesturi de negaie cu minile.
Nu tiam. Habar n-aveam. i poate c o s uit iari totul
cnd o s m opresc din cltorit i o s stau locului.
Rahat mincinos! ip Bobby.
Se aplec, adun dou mini de nisip ud i le arunc n Frank
cu o furie orbeasc, apoi nc o dat i nc o dat. ncepu s-i
dea seama c se comporta ca un copil ntr-o criz de nervi.
Frank se feri de nisipul negru, dar atept rbdtor ca Bobby s
termine.
Nu te pori normal, i spuse, atunci cnd Bobby se potoli.
La naiba cu tine!
Furia ta este complet disproporionat fa de orice i-ai
imagina c i-am fcut.
Bobby tia c era adevrat. n timp ce-i tergea minile pline
de nisip pe cma i ncerca s-i recapete suflul, se gndi c nu
era suprat pe Frank, ci pe ceea ce reprezenta acesta pentru el.
Haos. Teleportarea era ca o excursie prin tunelul groazei, n care
montrii i pericolele nu erau iluzorii, n care ameninrile cu
moartea trebuia s fe luate n serios, n care nu existau reguli
sau adevruri pe care s te poi baza, n care totul era cu sus-n
jos. Haos. Clrise pe spinarea unui taur numit Haos, iar Bobby
era nfricoat.
Te simi bine? l ntreb Frank. Bobby ncuviin din cap.
Era vorba i de altceva n afar de fric. La un nivel mai profund dect cel intelectual sau dect cel instinctual, poate la fel de
profund ca sufletul nsui, Bobby fusese ofensat de acest Haos.
324

Pn acum nu nelesese ce puternic nevoie avea de ordine i de


stabilitate. ntotdeauna se considerase un spirit liber, care tria
din schimbri i surprize. Dar acum, vedea c are limite i c, de
fapt, n spatele atitudinii lui nepstoare i ndrznee, btea o
inim de conservator dornic de stabilitate. nelese brusc c
pasiunea lui pentru muzica swing avea rdcini de care nu
fusese niciodat contient: ritmurile i melodiile complexe i
elegante ale marilor orchestre de demult conveneau att
suprafeei lui de nonconformist, ct i cuttorului de ordine care
sttea ascuns n strfundurile inimii lui. Nu era de mirare c-i
plceau desenele animate ale lui Disney, n care Donald Duck
putea s fac o vreme legea, iar Mickey s intre n ncurcturi cu
Pluto, dar n care ordinea triumfa ntotdeauna la sfrit. Simea
c nu l satisface universul haotic produs de Warner Bros, n care
raiunea i logica rareori repurtau mai mult dect un succes
temporar.
Iart-m, Frank, zise el, n cele din urm. D-mi o clip de
rgaz. tiu c nu e momentul, dar tocmai am o revelaie.
Ascult-m, Bobby, te rog, spun adevrul. Este clar c mi
amintesc totul atunci cnd cltoresc. nsi aciunea de
teleportare distruge zidul care-mi blocheaz memoria, dar, de
ndat ce m opresc, zidul se ridic la loc. Probabil c face parte
din procesul de degenerare prin care trec. Sau poate c e vorba
de o nevoie disperat de a uita tot ce mi s-a ntmplat n trecut,
ce mi se-ntmpl n momentul de fa, i ceea ce, al dracului de
sigur, mi se va ntmpla pe viitor.
Dei vntul nc nu btea, unele dintre valuri erau mai mari
acum, mturnd plaja. Loveau picioarele lui Bobby i, atunci
cnd se retrgeau, i ngropau pantofi n nisipul tuciuriu.
325

Luptndu-se s se explice, Frank spuse:


Vezi tu, pentru mine nu e uor s m teleportez, aa cum face
Candy, care poate s controleze unde vrea s ajung i cnd. El
se poate teleporta numai la simpla lui dorin, gndindu-se la alt
loc, aa cum credeai c pot face eu. Dar eu nu am aceast
abilitate. Pentru mine, teleportarea nu este un talent, ci un
blestem.
Vocea ncepu s-i tremure.
Nici n-am tiut c sunt n stare s m teleportez, pn acum
apte ani, n ziua n care a murit ceaua aia. Noi, toi cei ieii
din burta ei, suntem blestemai, n-avem scpare. Am crezut c
m pot izbvi omornd-o, dar m-am nelat.
Dup evenimentele din ultima or, Bobby credea c nu-l mai
poate mira nimic, dar rmase surprins de mrturisirea fcut de
Frank. I se prea greu de crezut c acest bondoc patetic, cu ochii
triti, cu gropie, cu faa comic, era un matricid.
i-ai omort mama?
Hai s lsm subiectul sta acum. N-avem timp de el. Frank
se uit ctre tufurile din care veniser i cercet plaja n
ambele direcii, dar erau nc singuri n mijlocul furtunii.
Dac ai f cunoscut-o, dac ai f suferit din cauza ei, zise
Frank, cu o voce din care rzbtea furia, dac ai f tiut de ce
atrociti era capabil, ai f pus i tu mna pe un topor i-ai f
tiat-o buci.
Ai tocat-o mrunt pe maic-ta?
Sunetul acela nebunesc izbucni din nou, un rs la fel de ud ca
ploaia, dar nu la fel de cald, i, din nou, Bobby se simi nelinitit.

326

Am descoperit c m pot teleporta atunci cnd Candy m-a


ncolit cu gndul s m ucid, findc o omorsem. i nu pot
cltori dect n situaiile n care e vorba de via i de moarte.
Nimeni nu te amenina noaptea trecut la spital.
Pi, vezi, atunci cnd ncep s cltoresc n somn, cred c
ncerc s scap de Candy ntr-un vis i se declaneaz
teleportarea. Teleportarea m trezete ntotdeauna, dar nu m
pot opri, trec dintr-un loc ntr-altul, uneori rmnnd numai
cteva secunde, alteori, cteva ore sau chiar mai mult, de parc
a f o bil aruncat dintr-o parte ntr-alta de un afurisit de
flipper cosmic. M epuizeaz. M ucide. Vezi i tu c m omoar.
Insistena onest a lui Frank i vuietul ameitor al ploii i atenuar suprarea lui Bobby. nc se mai temea de Frank, de
potenialul haotic pe care l prezenta acesta, dar suprarea i
trecuse.
Cu ani n urm, zise Frank, visele nu m teleportau dect
poate o dat pe lun, dar, cu timpul, frecvena a crescut, nct
acum ncep s m teleportez de fecare dat cnd adorm. i cnd,
n cele din urm, ne vom opri n biroul tu, sau unde se va sfri
episodul acesta, tu i vei putea aminti tot ce ni s-a ntmplat,
dar eu nu voi putea. i asta nu numai din cauz c vreau s uit,
ci pentru c ceea ce bnuiai tu este adevrat: nu reuesc
ntotdeauna s m recompun fr greeli.
Confuzia ta mental, pierderea abilitilor intelectuale,
amnezia, toate acestea sunt simptome ale acestor greeli.
Da. Sunt sigur c e vorba de reconstituire neglijent i de
celule modifcate la fecare teleportare, nu ceva grav, dar efectul
este n cretere i din ce n ce mai vizibil. Mai devreme sau mai
trziu, va deveni critic, i atunci fe voi muri, fe voi trece prin
327

cine tie ce degradare biologic. N-a avut nici un rost s v cer


ajutorul, indiferent de ct de buni suntei n meseria voastr,
pentru c nimeni nu m poate ajuta. Nimeni.
Bobby ajunsese deja la aceast concluzie, dar continua s fe
curios.
Ce-i cu familia ta, Frank? Fratele tu are puterea s-i
dezintegreze maina, s arunce n aer felinarele alea i s se
teleporteze. i ce-a fost treaba aia cu pisicile?
Surorile mele gemene au acelai efect asupra animalelor.
Cum se face c toi suntei aa de... nzestrai? Cine a fost
mama ta? Dar tatl tu?
Nu avem timp de-astea acum, Bobby. Mai trziu. Voi ncerca
s-i explic mai trziu.
i ntinse mna rnit, care fe c nu mai sngera, fe c fusese
splat de ploaie.
Pot s dispar de-aici din clip-n clip, i atunci ai rmne
singur.
Nu, mulumesc, rspunse Bobby, ferindu-se de mna clientului su. N-ai dect s zici c sunt un mocit, dar prefer avionul,
i btu buzunarul de la old.
Am portofelul i crile de credit. Mine voi f n districtul
Orange, fr s risc s m trezesc cu urechea acolo unde ar
trebui s-mi fe nasul.
Dar Candy probabil c ne-a urmrit, Bobby. Dac eti aici
atunci cnd apare, o s te omoare.
Bobby se ntoarse i se ndrept spre restaurantul ce se zrea n
deprtare.
Nu mi-e fric de nici un Candy.
328

Ar trebui s-i fe, insist Frank, apucndu-l de mn i


oprindu-l.
Bobby se smunci, de parc s-ar f temut s nu ia cium bubonic
de la clientul su.
i, de fapt, cum ar putea s ne urmreasc? ntreb el.
n timp ce Frank, ngrijorat, cerceta din nou plaja, Bobby i
ddu seama c, din cauza vuietului ploii, s-ar f putut s nu aud
sunetele de flaut care i-ar f avertizat de venirea lui Candy.
Uneori, cnd atinge ceva pe care ai pus mna recent, zise
Frank, vede o imagine de-a ta n minte i, cteodat, poate s
vad unde te-ai dus dup ce-ai lsat obiectul respectiv, i te
urmrete.
Dar n-am atins nimic atunci cnd am fost la casa aia.
Ai stat pe gazon.
i?
Dac gsete locul n care iarba e culcat, afl unde am stat.
i-ar putea pune degetele pe iarb, ne-ar vedea aici, i ar veni
dup noi.
Pentru numele lui Dumnezeu, Frank, l faci pe individul sta
s par supranatural!
E ct se poate de supranatural.
Bobby era gata s spun c prefer s rite o ntlnire cu
Candy, indiferent de puterile lui supraomeneti. Apoi i aminti
ce-i povestise Phans despre uciderea slbatic a familiei Farris.
i aminti i de cei din familia Roman, ale cror cadavre fuseser
arse, pentru a acoperi mucturile fcute de Candy n gturile
lor. i aminti povestea lui Frank, despre cum i oferise Candy
snge de bebelu. Adug i spaima pur din ochii lui Frank,
plus visul inexplicabil pe care-l avusese despre cel ru.
329

Bine, dac apare i dac eti capabil s fugi de-aici, atunci


mi-e mai bine cu tine, spuse el, n cele din urm. O s te in de
mn, dar numai pn ajungem la restaurant, dm un telefon,
chemm un taxi i ne ducem la aeroport.
Apuc mna lui Frank, dar cu o ezitare.
i dau drumul de ndat ce ieim din zona asta.
n regul. E corect, admise Frank.
Cu ochii ntredeschii din cauza ploii, care le btea n fa, se
ndreptar spre restaurant. Cldirea, aflat cam la o sut cincizeci de metri, prea construit din lemn cenuiu, nvechit, i din
mult sticl. Bobby crezu c vedea nite lumini difuze, dar nu
putea f sigur; ferestrele erau, fr ndoial, vopsite, ceea ce acoperea i lumina slab care strbtea prin cortina de ploaie.
Unul din trei sau patru valuri era acum mult mai nalt dect
celelalte, ajungnd i mai departe pe plaj i izbindu-se de
picioarele lor cu destul for ca s-i dezechilibreze. Se
ndeprtar de mal, dar acolo nisipul era mult mai moale i le
ngreuna mersul.
Bobby se gndi la Lisa, recepionera blond de la Laboratoarele
Palomar. i-o imagin venind ntr-o plimbare romantic, prin
ploaia cald, cu cine tie ce tip care o adusese pe insul, i i
nchipui ce fa ar face dac l-ar vedea mergnd pe plaja neagr,
mn-n mn cu un alt brbat, nelndu-l pe Clint.
De ast dat, rsul su era normal.
Ce-i? ntreb Frank.
nainte ca Bobby s apuce s-i explice, vzu c cineva se
ndrepta aproximativ n direcia lor, prin ploaia deas. Era o
siluet ntunecat, nu Lisa, ci un brbat, i se afla la doar
treizeci de metri deprtare.
330

Nu se aflase acolo cu o clip n urm.


El e, zise Frank.
Chiar i de la deprtare, brbatul era masiv. i vzu i i
schimb direcia, ndreptndu-se direct ctre ei.
Du-ne de aici, Frank, zise Bobby.
Nu pot s-o fac la cerere. tii asta.
Atunci, hai s fugim, l zori el i ncerc s-l trag ctre
Chiocul Salvamarului.
Dar, dup ce se mpletici civa pai prin nisip, Frank se opri i
spuse:
Nu pot, sunt vlguit. Va trebui s m rog s dispar de-aici la
timp.
Arta att de epuizat, nct prea pe jumtate mort.
Bobby se ntoarse din nou ctre Candy i-l vzu avansnd prin
nisipul moale i ud, mult mai repede dect o fcuser ei, dar cu
oarecare difcultate.
De ce nu se teleporteaz pn aici?
Oroarea lui Frank la vederea apropierii dumanului su prea
att de mare, nct era incapabil s vorbeasc. Dar, printre
gfieli, reui s rosteasc:
Salturi scurte, sub cteva sute de metri, sunt imposibile. Nu
tiu de ce.
Poate c, dac distana era prea scurt, mintea avea cu o fraciune de secund mai puin timp dect i era necesar pentru a
descompune i recompune trupul. Nu avea importan motivul.
Chiar dac nu se putea teleporta, Candy avea s ajung lng ei
n cteva secunde.
Se afla la numai treizeci de metri i se apropia, un rinocer de
om, cu un gt destul de gros ca s poat ine o main pe cap, i
331

cu brae care l-ar f avantajat chiar ntr-o disput cu un robot industrial de patru tone. Prul su blond era aproape alb. Avea o
fa lat, i cu trsturi ascuite, dure i crude, ca feele acelor
tineri pre-psihotici, crora le place s dea foc la furnici i s
testeze efectul leiei asupra cinilor din cartier. Pornise la atac
prin furtun, mprocnd nisip la fecare pas, i arta mai puin
a om dect a diavol cu o sete nesioas de suflete umane.
Frank, pentru numele lui Dumnezeu, hai s plecm de aici!
spuse Bobby innd strns mna clientului su.
Cnd se apropiase sufcient de mult, nct Bobby i putea vedea
ochii albatri, slbatici i ri ca ai unui arpe cu clopoei, Candy
scoase o exclamaie de triumf. Se arunc asupra lor.
ntuneric.
Licurici.
Vitez.
Razele palide ale dimineii abia luminau gangul dintre dou
cldiri drpnate, mbibate n aa hal cu mizeria strns n decursul anilor, nct era imposibil s-i dai seama ce material
fusese folosit la construirea lor. Bobby i Frank stteau pn la
genunchi n gunoaiele aruncate de la ferestrele cldirilor cu etaj
i lsate s putrezeasc ntr-o mas urt mirositoare, semnnd
cu o grmad de blegar. Sosirea lor magic nspimntase o
colonie de rdate, care ncepuser s fug din dreptul lor, i
forase un roi de mute negre i grase s-i abandoneze
micul-dejun. Mai muli obolani bine hrnii ncercau s se
dumireasc cine sosise n mijlocul lor, dar erau prea ndrznei
ca s le fe fric.
Ambele case aveau cteva ferestre larg deschise, unele acoperite
cu hrtie cerat, dar nici una cu geam. Dei nu se vedea nimeni,
332

de dincolo de pereii nvechii se auzeau voci: aici rsete, acolo


certuri, o incantaie ce plutea pn la ei de la etajul casei din
dreapta. Totul se desfura ntr-o limb pe care Bobby nu o
cunotea, dei bnuia c se aflau n India, poate n Bombay sau
Calcutta.
Bobby nu reuea s-i recapete suflul din cauza duhorii de
nedescris, pe lng care mirosul dintr-un abator ar f prut ca un
parfum Calvin Klein, i din cauza mutelor insistente, care
preau foarte interesate de tot ce era gur deschis sau nar. Se
nec, i duse mna la gur, nu reui s respire i i ddu
seama c avea s leine i s cad cu faa n gunoiul scrbos.
ntuneric.
Licurici.
Vitez.
Era un loc linitit, iar razele soarelui de dup-amiaz strbteau crengile mimozelor, scldnd pmntul ntr-o lumin aurie.
Se aflau pe un pod rou, oriental, deasupra unui lac dintr-o
grdin japonez, n care bonsai i alte plante ngrijite cu
meticulozitate erau aezate n mijlocul nisipului greblat cu
atenie.
A, da, zise Frank, cu un amestec de mirare, plcere i uurare. Am locuit i aici, o vreme.
Se aflau singuri n grdin. Bobby nelese c Frank se materializa ntotdeauna n locuri ascunse, unde era puin probabil s
fe surprins, sau n mprejurri - cum fusese furtuna - care
aproape garantau c i un loc ca plaja era pustiu. Cu siguran
c, n afar de sarcina inimaginabil de complex a descompunerii
i recompunerii, mintea lui Frank avea capacitatea de a aciona
i ca un cerceta, alegnd un punct de sosire ct mai discret.
333

Dintre toi oaspeii pe care i-au avut vreodat, eu am stat cel


mai mult. Este un han tradiional japonez, la periferia oraului
Kyoto, spuse Frank.
Bobby i ddu seama deodat c erau amndoi uscai. Hainele
lor erau boite, ar f trebuit clcate, dar, atunci cnd Frank i
descompusese n Hawaii, nu teleportase i moleculele de aer ce le
mbibaser mbrcmintea i prul.
Au fost att de amabili aici! continu Frank. mi respectau
intimitatea, dar erau foarte ateni i binevoitori.
Prea nostalgic i obosit de moarte, de parc ar f vrut s se
opreasc acolo, chiar dac asta ar f nsemnat c ajungea pe
mna fratelui su uciga.
Bobby se simi uurat i de faptul c Frank nu adusese cu ei
blegar din gangul din Calcutta, sau unde-o f fost. Pantofi i
pantalonii lor erau curai.
Apoi remarc ceva pe vrful pantofului su drept.
A vrea s putem rmne aici, zise Frank. Pentru totdeauna.
Una dintre rdatele de pe aleea aceea mizerabil fcea acum
parte din nclmintea lui Bobby. Avantajul de a f propriul tu
patron i oferea libertatea de a nu purta cravate sau pantof
incomozi, aa c el purta, ca de obicei, o pereche de pantof sport
moi, iar rdaca nu era lipit de pielea de culoarea argilei, ci
sudat n ea. Nu mica, era n mod clar moart, dar se afla acolo,
cel puin n parte.
Dar trebuie s continum s ne micm, zise Frank, fr s
observe rdaca. El e pe urmele noastre. Trebuie s ne pierdem
urma dac...
ntuneric.
Licurici.
334

Vitez.
Se aflau la nlime, lng o potec de munte, i o privelite
incredibil se desfura sub ei.
Muntele Fuji, remarc Frank, de parc n-ar f tiut unde
aveau s mearg i ar f fost plcut surprins s se afle acolo.
Suntem cam pe la mijlocul distanei pn-n vrf.
Bobby nu prea interesat nici de privelitea oriental, nici de
aerul rece. Era absorbit de descoperirea faptului c rdaca nu
mai fcea parte din vrful pantofului su.
Japonezii credeau, odinioar, c Fuji e sacru. Cel puin o
parte dintre ei mai cred i acum. i dai seama de ce. Este
minunat.
Frank, ce s-a-ntmplat cu rdaca?
Care rdac?
Era nfpt n pielea acestui pantof. Am vzut-o n grdina
japonez. Ai adus-o cu noi din aleea aia dezgusttoare. Unde este
acum?
Habar n-am.
I-ai lsat atomii undeva n urm?
Nu tiu.
Sau atomii ei mai exist n mine, dar sunt n alt parte?
Bobby, pur i simplu nu tiu.
Bobby i imagin propria inim, ascuns n ntunericul
pieptului su, la fel de misterioas ca toate inimile, dar avnd i
un secret numai al ci: piciorue rchirate i o carapace lucioas,
amestecate n peretele unui auricul sau al unui ventricul.
nuntrul su s-ar f putut s existe o insect, i chiar dac ar f
moart, acesta ar f un lucru intolerabil. Un atac de entomofobie
l izbi cu fora unei lovituri de ciocan n stomac, tindu-i
335

respiraia, npdindu-l cu un val de grea. Se lupt s respire,


ncercnd n acelai timp s nu verse pe solul sacru al muntelui
Fuji.
ntuneric.
Licurici.
Vitez.
Impactul cu solul fu mai violent de ast dat, de parc s-ar f
materializat la cteva zeci de centimetri deasupra solului, i ar f
czut de-acolo. Nu reuir s se in unul de cellalt i nici nu
aterizar n picioare. Desprins de Frank, Bobby se rostogoli pe o
pant uor abrupt, peste nite obiecte mici, care pocneau sub el
i-l mpungeau. Se opri, gfind i speriat, cu faa la solul ce avea
o consisten apropiat de a cenuii. mprtiate n jurul lui,
strlucind rou pe fundalul pmntului cenuiu, erau sute, dac
nu mii, de diamante roii neprelucrate.
Ridicndu-i capul, vzu c minerii de diamante erau ntr-un
numr deranjant de mare: sute de insecte uriae la fel ca aceea
pe care o duseser la Dyson Manfred. Prins de o vijelie de panic,
Bobby avu impresia c toi gndacii i aintiser ochii lor
compui i c toate picioruele de tarantul i croiesc drum spre
el, prin solul prfuit.
Simi ceva urcndu-i-se pe spinare, tiu ce este i se rostogoli cu
faa n sus, prinznd creatura ntre el i pmnt. O simi
zbtn-du-se dededubt. Impulsionat de scrb, se trezi brusc n
picioare, tar s-i dea scama cum se ridicase. Gndacul era nc
agat de cmaa lui; i simea greutatea i micarea rapid
ctre ceafa. Duse o mn la spate, l smulse de pe el, ip
dezgustat cnd l simi cum i se zbate n palm i l azvrli ct
mai departe.
336

Se auzi gfind i scond scncete de fric i disperare. Nu-i


plcea ce auzea, dar nu se putea opri.
Un gust oribil i umplu gura. Crezu c nghiise din praful
cenuiu. Scuip, dar scuipatul prea curat. Aerul cald era gros,
nu umed, ci gros, i nu semna cu nimic din ce ntlnise el
nainte. i, n afar de gustul amar, avea un miros la fel de
neplcut, ca de lapte acru cu ceva sulf.
Rsucindu-se i cercetnd mprejurimile, descoperi c se afla
ntr-o scobitur din pmnt, cam de un metru jumtate
adncime i cam de treizeci de metri n diametru. Pereii
nclinai erau marcai de dou rnduri de guri egal distanate,
n care intrau i din care ieeau alte insecte artifciale, cutnd i gsind - diamante roii.
Din cauz c scobitura avea doar un metru jumtate adncime,
Bobby putea s vad peste marginea ei. Cmpia uria, pustie i
uor nclinat, era presrat cu depresiuni asemntoare celei n
care sttea el, semnnd cu nite cratere rotunjite fcute de
meteorii, dar find prea regulate pentru a nu f artifciale. Se
afla n mijlocul unei uriae operaiuni de minerit.
Lovind cu piciorul o insect care se apropiase prea mult de el,
Bobby se rsuci s cerceteze celelalte mprejurimi. l vzu pe
Frank n partea opus a craterului, n genunchi i n mini, i se
simi uurat. Dar ceea ce vedea pe cer, dincolo de Frank, l fcea
s se simt mult mai puin uurat.
Luna vizibil n lumina zilei nu era acea lun palid, care poate
f vzut uneori atunci cnd cerul e senin. Era o sfer
gri-glbuie, ce depea de ase ori dimensiunea normal,
atrnnd amenintor, de parc ar f fost gata s se ciocneasc de
337

lumea n jurul creia ar f trebuit s se roteasc la o distan


respectabil.
Dar nu asta era cel mai ru. O nav uria, cu o form stranie,
plutea la o nlime de vreo dou sute de metri, att de
nefreasc n toate privinele, nct Bobby nelese subit un fapt
care-i scpase pn atunci. Nu se mai afla n propria lui lume.
Julie, murmur el, pentru c i dduse seama ct de departe
era de ea.
n partea opus a craterului, n timp ce se ridica n picioare,
Frank Pollard dispru.
47
Pe cnd ziua se pierdea i noaptea se apropia, Thomas sttea la
fereastr, sau n fotoliu, sau se ntindea n pat, trimindu-i
uneori detectoarele nspre Cel Ru pentru a se asigura c e nc
departe. Bobby fusese ngrijorat atunci cnd venise n vizit, aa
nct i Thomas era ngrijorat. Un nod de fric i se tot punea n
gt, dar el l tot nghiea, cci trebuia s fe curajos i s o apere
pe Julie.
Nu se mai apropie de Cel Ru la fel de mult ca n noaptea
trecut. Nu att de aproape, nct Cel Ru s-l poat prinde cu
mintea. Nu att de aproape, nct s-l poat urmri, ca atunci
cnd i retrsese iute propria-i minte napoi la azil. Dar
aproape. Mult mai aproape dect ar f dorit Thomas.
De fecare dat cnd se ducea lng Cel Ru s se asigure c se
mai afl nc undeva n nord, unde-i era locul, tia c Cel Ru l
simte. Asta l speria pe Thomas. Cel Ru tia c el se tot nvr338

tete pe acolo, dar nu fcea nimic i, uneori, Thomas avea


impresia c Cel Ru ateapt ca o broasc.
Odat, n grdina din spatele azilului, Thomas vzuse o broasc
stnd nemicat mult vreme, n timp ce un fluture galben,
frumos, zbura din frunz-n frunz, din floare-n floare, ncolo i
ncoace, cteodat aproape de broasc, alt dat nu chiar att de
aproape, apoi mai aproape ca niciodat, apoi departe de tot, ca i
cnd ar f mit s-o tachineze, dar broasca nu se clintea nici un pic,
de parc ar f fost doar o piatr ce semna cu o broasc. Aa c
fluturele se simise n siguran, sau poate i plcea jocul prea
mult, i venise i mai aproape. Pac! Limba broatei nise ca
tuburile de carton rsucite pe care le primeau protii de Anul
Nou, prinsese fluturele i l mncase de viu, i aa se terminase
jocul.
Dac Cel Ru fcea pe broasca, Thomas avea s fe foarte atent
s nu fe fluture.
Apoi, chiar cnd Thomas se hotr c ar trebui s se spele i
s-i schimbe hainele pentru cin, chiar cnd se pregtea s-l
prseasc pe Cel Ru, acesta plec undeva. l simi cum pleac,
bang! O clip fusese acolo i-n urmtoarea dispruse, dincolo de
unde l mai putea el simi, n partea cealalt a lumii, acolo unde
soarele ducea ultimele rmie ale zilei. Nu-i imagina cum de
plecase aa de repede, doar dac nu folosise cumva un avion cu
reacie din acelea cu mncare bun i vin bun, cu fete drgue i
zmbitoare, care aezau perne pe sptarul scaunului pe care
edea Cel Ru, i-i ddeau reviste, i erau att de drgue, nct
te ateptai s-l srute, aa cum se tot sruta lumea la televizor.
Bine, da, luase probabil un avion cu reacie.
339

Thomas mai ncerc s-l gseasc pe Cel Ru. Apoi, cnd se


ls noaptea, renun. Se ridic din pat i se pregti de cin, spernd c Cel Ru plecase pentru totdeauna, c Julie o s fe n
siguran pe viitor, i c el o s aib prjitur de ciocolat la
desert.
Bobby gonea pe solul presrat cu diamante al craterului, lovind
cu picioarele gndacii care-i stteau n cale. n timp ce fugea, i
spunea c ochii l nelaser i c mintea i juca feste, c Frank,
de fapt, nu se teleportase de-acolo fr el. Dar cnd ajunse n
locul unde sttuse Frank, gsi doar dou urme de pai pe pmntul prfos.
O umbr l nvlui, i, cnd ridic privirea, vzu nava extraterestr plutind silenios deasupra craterului, ca un dirijabil, i
oprindu-se fx deasupra lui, cam la o sut de metri nlime. Nu
semna deloc cu rachetele din flme, nu avea nici aspect organic
i nu arta nici ca un candelabru zburtor. Avea o form
romboidal, mai mult de o sut de metri n lungime i cam
aizeci de metri n diametru. Era imens. Pe laturi i pe spate
avea sute sau chiar mii de ghimpi metalici, la fel de mari ca turla
unei biserici, care o fceau s semene, oarecum, cu un arici
mecanic aflat ntr-o permanent defensiv. Dar partea de
dedesubt a navei, pe care Bobby o vedea cel mai bine, era neted
i neagr, fr epue, dar i fr nsemne, senzori, hublouri,
trape i toate celelalte instalaii la care te puteai atepta.
Bobby nu tia dac poziia navei era o coinciden sau dac el se
afla sub observaie. n cazul n care ultima variant era cea
adevrat, atunci nu-i dorea s cunoasc natura acelor fine, i,
n mod cert, nu-i dorea s afle care le erau inteniile. La fecare
340

flm n care rolul principal era jucat de un extraterestru adorabil,


care fcea bicicletele copiilor s zboare, existau alte zece flme n
care extraterestrii erau nite lacomi mnctori de carne uman,
cu un aer att de malefc, nct l-ar f fcut pn i pe un chelner
newyorkez s fe politicos, iar Bobby nclina s cread c cei din
Hollywood aveau dreptate. Triau ntr-un univers ostil, i pe
Bobby l nfricoau destul de mult i semenii lui, aa c nu
simea nevoia s intre n legtur cu o specie cu totul nou,
care-i pusese la punct propriile ei cruzimi.
n plus, era deja ct se poate de terorizat; nu mai putea s
suporte. Fusese abandonat ntr-o lume ndeprtat, unde aerul
-ncepu el s bnuiasc - coninea probabil oxigen doar pentru o
perioad scurt, i unde insecte mari ct nite obolani roiau n
jurul lui; mai exista i posibilitatea ca o insect ceva mai mic i
moart s fe amestecat cu organele lui interne, un gigant blond
i psihopat, cu puteri supraomeneti i nsetat de snge se afla pe
urmele sale, iar ansele erau de unu la un miliard s o mai vad
vreodat pe Julie, s o mai srute, s o mai ating i ea s-i mai
zmbeasc.
O serie de vibraii ample pulsar dinspre nav i cutremurar
pmntul din jurul lui Bobby. i clnnir dinii i era ct pe-aci
s cad.
Cut un ascunzi. Nu gsi nici unul n crater, i nici n cmpia
din jur.
Vibraiile ncetar.
Chiar i n umbra navei, Bobby vzu hoarde de insecte identice
ieind din guri. Fuseser chemate la ordin.
Dei nu apru nici o deschiztur n burta navei, zeci de raze
laser de energie sczut - galbene, albastre, albe, roii - ncepur
341

s mture craterul. Toate razele aveau diametrul unui dolar de


argint i se micau independent una de cealalt. Se micau ca
nite reflectoare, uneori n paralel, alteori, intersectndu-se,
dezorien-tndu-l i mai mult pe Bobby i dndu-i impresia c se
afla la un spectacol de artifcii fr sonor.
i aminti ce-i spuseser Manfred i Gavenall despre ornamentele purpurii de pe marginea carapacei gndacului, i vzu
c razele albe se concentrau numai asupra insectelor, citind cu
hrnicie nsemnele de pe fecare carapace. Proprietarii fceau
prezena. Vzu una dintre raze agitndu-se deasupra cadavrului
unui gndac pe care el l lovise cu piciorul, apoi, dup o clip, i se
altur o raz roie pentru a studia carcasa. Imediat raza roie
sri la Bobby i cteva raze de alte culori se ndreptar i ele
asupra lui, de parc ar f catalogat un produs de la un magazin
alimentar nainte de a-l aduga la nota de plat.
Craterul era acum npdit de insecte, att de numeroase, nct
Bobby nu mai zrea nici solul cenuiu, nici diamantele excretate.
i spuse c, de fapt, nu erau gndaci, ci doar nite mainrii
biologice, create de aceleai fine care construiser i nava ce
atrna deasupra capului su. Dar, nu l ajut prea mult, pentru
c i se prea c, oricum, seamn mai degrab cu nite gndaci,
dect cu nite mici roboi. Fuseser proiectai pentru a spa
dup diamante; el nu i atrgea n nici un fel, dar dezinteresul
lor nu l fcea s se simt mai bine att timp ct fobia lui era o
garanie c lui nu-i erau, n schimb, deloc indifereni. I se fcu
pielea de gin. Neuronii scurtcircuitai i transmiteau rapoarte
false despre nite fine care urcau pe el, nct simea c gndacii
l-au acoperit din cap pn-n picioare. De fapt, insectele treceau
peste pantofi lui, dar nici una dintre ele nu ncerca s i se urce
342

pe picioare; le era recunosctor, pentru c, dac ar f fcut-o, el ar


f nnebunit.
i puse palma streain la ochi, s nu fe orbit de laserele care
l luminau. La civa metri deprtare, ceva strlucea n btaia
razelor de scanare: prea s fe o poriune de plac metalic. Era
parial ngropat n solul prfuit, ascuns i mai mult de
gndacii care miunau n jurul ei. Dar Bobby tiu din prima clip
despre ce era vorba, i simi cum l cuprindea disperarea. nainta
cu grij, ncercnd s nu mai calce pe alte insecte, de team c
pedeapsa extraterestr pentru distrugerea proprietii era
incinerarea imediat. Cnd ajunse la placa de metal, o apuc i o
trase din pmntul moale. Era tblia lips a patului de la spital.

Ct timp a trecut? ntreb Julie.


Douzeci i unu de minute, rspunse Clint.
Se aflau nc lng scaunul n care sttuse Frank i lng care
se ghemuise Bobby.
Lee Chen eliberase canapeaua, fcndu-i loc lui Jackie Jaxx.
Magicianul-hipnotizator i aplicase un prosop umed pe frunte.
La fecare cteva minute, afrma c el nu poate s fac oamenii
s dispar, dei nimeni nu-l acuzase de cele ce li se ntmplaser
lui Bobby i lui Frank.
Lee Chen scoase din bar o sticl de whisky, pahare i ghea, i
pregti ase porii zdravene - cte una pentru fecare dintre cei
aflai n camer, ca i pentru Frank i Bobby.
Dac nu simii nevoia de o butur acum, le spuse Lee, o s
v foloseasc atunci cnd le vom srbtori ntoarcerea.
343

El unul buse deja un pahar. Poria pe care i-o pregtea n acel


moment era a doua. Pentru prima oar n viaa lui, simea
nevoia s consume alcool.
Ct timp a trecut? ntreb iari Julie.
Douzeci i dou de minute, rspunse Clint.
Iar eu sunt n toate minile! se mir ea. Bobby, fir- ai al dracului, ntoarce- te la mine! Nu cumva s ndrzneti s m lai
singur pentru totdeauna. Cum o s pot eu s dansez singur?
Cum o s pot eu s triesc singur? Cum o s pot s mai triesc?
Bobby ddu drumul tbliei, iar razele se stinser, lsndu-l n
umbra navei epoase, care prea mai ntunecat dect naintea
apariiei laserelor. Cnd ridic privirea, ntrebndu-se ce urma
s se mai ntmple, nava emise o nou raz, mult mai palid
dect cele dinainte. Diametrul ei era exact ct al craterului. n
acea strlucire stranie, lptoas, insectele ncepur s se nale,
de parc i-ar f pierdut greutatea. La nceput, se ridicar doar
zece sau douzeci, apoi alte douzeci, i apoi alte sute, plutind
lene, fr efort, ca puful de ppdie, rsucindu-se ncet, cu
picioruele nemicate, fr acea lucire misterioas n ochi, de
parc ar f fost nchis un comutator. Dup un minut sau dou, nu
mai exista nici o insect n crater, iar mulimea de insecte era
absorbit n aceeai tcere de catedral ce nsoea toate
manevrele navei, cu excepia vibraiilor joase cu care fuseser
chemai gndacii din galerii.
Apoi, un sunet de flaut ntrerupse tcerea.
Frank! strig Bobby uurat, i se ntoarse, simind un val de
aer urt mirositor.

344

Cnd fluieratul rece i sec se auzi din nou, lumina emis de


nav nregistra o schimbare subtil de nuan. Veni rndul diamantelor s se desprind din solul cenuiu i s se ridice pe
urmele insectelor, strlucind mai viu sau mai estompat, att de
multe, nct Bobby avu senzaia c ploua cu snge.
Un nou vrtej de aer strni un nor de praf cenuiu. Bobby se
rsuci nerbdtor s-l vad pe Frank, dar i ddu seama c ar f
putut s nu fe Frank, ci fratele lui.
Flautul se auzi pentru a treia oar, iar adierea ulterioar ndeprt praful iscat, aa c l vzu pe Frank sosind la mai puin de
trei metri de el.
Slav Domnului!
Cnd Bobby pi nainte, raza palid suferi o a doua transformare subtil. ntinse o mn ctre Frank i se simi mai uor. Se
uit apoi n jos i i vzu picioarele plutind deasupra
pmntului.
Frank i apuc mna ntins.
Bobby nu simise niciodat ceva mai plcut dect strnsoarea
minii lui Frank. Apoi i ddu seama c i Frank se ridicase de
la sol. Erau amndoi atrai pe urmele insectelor i ale
diamantelor, ctre burta navei extraterestre, ctre cine tie ce
comar din interiorul ei.
ntuneric.
Licurici.
Vitez.
Se aflau din nou pe plaja din Punaluu, unde ploaia chiar se
nteise.
Unde naiba am fost adineauri? ntreb Bobby, continund s
se in strns de clientul su.
345

Nu tiu, i rspunse Frank. M sperie ca dracu', e att de


ciudat, dar uneori m simt... atras acolo.
l ura pe Frank, pentru c l dusese acolo, i l iubea, pentru c
l adusese napoi. Cnd strig, ca s acopere ploaia, n vocea lui
nu se simea nici ur, nici dragoste, ci doar o not de isterie.
Credeam c nu poi ajunge dect n locuri n care ai mai fost!
Nu neaprat. i, oricum, mai fusesem acolo nainte.
Dar cum ai ajuns acolo prima oar? E o alt lume, n-aveai de
unde s-o cunoti, aa-i, Frank?
Nu tiu. Pur i simplu, nu neleg nimic, Bobby.
Dei stteau fa-n fa, Bobby observ abia dup o vreme ct
de mult se deteriorase aspectul lui Frank de cnd se
teleportaser din biroul frmei. Dei era adevrat c furtuna l
udase din nou pn la piele, fcnd ca hainele s-i atrne pe el,
numai ploaia nu putea justifca nfiarea sa rvit, sleit i
bolnvicioas. Ochii i se afundaser n orbite ca niciodat, cu
albul nglbenit, de parc ar f fcut hepatit, iar pielea din jurul
lor era att de ntunecat, nct prea s-i f pictat dou vnti
cu cear de pantof. Tenul i devenise foarte palid, de un cenuiu
cadaveric, iar buzele aveau o nuan albstruie, ca i cnd
sistemul circulator ar f intrat n pan. Pe Bobby l mustra
contiina c ipase la el, aa c i puse cealalt mn pe umr i
i exprim regretul, i spuse c era n regul, c luptau nc de
aceeai parte a baricadei, i c totul o s fe bine - att timp ct
Frank nu-l mai duce napoi la craterul acela.
Uneori simt c m aflu n contact cu minile acelor oameni
-creaturi, ce-or f ei -, din nava extraterestr, zise Frank.
Se sprijinir unul de cellalt, cap n cap, ncercnd s se susin
reciproc n epuizarea lor.
346

Poate c mai am o nsuire de care nu tiu, aa cum n-am


tiut, cea mai mare parte din viaa mea, c m pot teleporta
pn cnd m-a ncolit Candy, ncercnd s m omoare. Poate s
sunt uor telepatic. Poate c lungimea de und a telepatiei mele
se potrivete cu lungimea de und a creierelor acelor fine. E
posibil s le pot simi, n ciuda miliardelor de ani-lumin ce ne
separ. Poate de aceea m simt atras de ele, chemat de ele.
Dndu-se napoi civa centimetri, Bobby se uit o vreme drept
n ochii lui tulburai. Apoi zmbi, l ciupi de obraz i zise:
Mi, vicleanule, mult te-ai mai gndit la asta, nu-i aa? i-ai
pus bostanul la treab!
Frank zmbi. Bobby rse.
Acum rdeau amndoi, inndu-se unul de cellalt, aa cum se
susin prjinile unui cort indian. Rsul lor era, pe de-o parte,
normal, o eliberare sntoas a tensiunilor, dar, pe de alt parte,
era rsul acela nebun, care-l nelinitise pe Bobby mai devreme.
Frank, viaa ta e un haos, trieti n haos i nu mai poi continua aa. O s te distrugi, spuse Bobby.
tiu.
Trebuie s gseti o cale de-a te opri.
Nu exist nici o cale.
Trebuie s-ncerci, prietene, trebuie s-ncerci. Nimeni nu
poate tri aa. N-a suporta asta nici o zi, iar tu o faci de apte
ani!
Nu. N-a fost aa de ru pn acum. S-a accelerat numai de
cteva luni.
Cteva luni! se minun Bobby. Drace, dac nu scpm repede
de fratele tu i nu oprim caruselul sta n urmtoarele cteva
minute, pe cuvntul meu c voi nnebuni! Frank, am nevoie de
347

ordine i de stabilitate, de familiaritate. Vreau s tiu c ceea ce


am fcut azi va determina nivelul la care m aflu, cine sunt i ce
voi avea mine. O progresie ordonat, Frank - cauz i efect,
logic i raiune.
ntuneric.
Licurici.
Vitez.
Ct timp a trecut?
Douzeci i apte... aproape douzeci i opt de minute.
Unde dracu' sunt?
Julie, spuse Clint, cred c ar trebui s iei loc. Tremuri ca o
frunz i ai o culoare nesntoas.
M simt bine.
Lee Chen i ntinse un pahar de scotch.
Bea ceva.
Nu.
Te-ar putea ajuta, o sftui Clint.
Julie nfac paharul din mna lui Lee, l goli din dou nghiituri i i-l vr napoi n mn.
i aduc altul, spuse el.
Mulumesc.
Jackie Jaxx zise de pe canapea:
Ascult, vrea cineva s m dea n judecat pentru asta?
Hipnotizatorul nu-i mai era deloc simpatic lui Julie. l gsea la
fel de respingtor ca atunci cnd le preluase cazul, n Las Vegas.
Ar f vrut s-i trag una n cap. Dei tia c e un impuls iraional,
c nu el era de vin pentru dispariia lui Bobby, ar f vrut, totui,
s-l pocneasc. Aceasta era latura ei impulsiv, pus pe har, cu
care nu se mndrea. Dar nu se putea controla, findc fcea parte
348

din bagajul ei genetic, sau pentru c, aa cum credea Bobby, era o


predilecie pentru violen, care se declanase ncepnd din
copilrie, n ziua n care un psihopat drogat i omorse mama.
Oricum, cu toat iubirea lui, tia c Bobby era uneori
consternat de aceast latur a ei, aa c ncheie un trg att cu
el, ct i cu Dumnezeu: Ascult, Bobby, oriunde ai fi - i ascult
i Tu, Dumnezeule -, dac chestia asta se termin cu bine, dac o
s mi- l recapt pe Bobby al meu, atunci n- o s m mai port aa,
n- o s-mi mai doresc s- i trag una lui Jackie, sau oricui altcuiva,
o s ncep o via nou, jur c da, numai las- l pe Bobby s
se- ntoarc cu bine la mine.
Erau din nou pe o plaj, de data asta cu nisip obinuit, uor fosforescent n ntuneric. rmul disprea n cea, n ambele
direcii. Nu ploua, iar aerul nu era la fel de cald cum fusese n
Punaluu.
Bobby drdia.
Unde ne aflm?
Nu sunt sigur, rspunse Frank, dar cred c undeva prin
peninsula Monterey.
O main trecu pe autostrada situat la o sut de metri n
spatele lor.
Asta e, probabil, autostrada Seventeen-Mile. O tii? Merge de
la Crmei prin Pebble Beach...
O tiu.
mi place peninsula, zise Frank. Este un alt loc n care am
fost fericit... o vreme.
Vocile lor sunau ciudat, nbuite de cea. Lui Bobby i plcea
s simt pmntul sub picioare i s tie c se afla pe propria lui
349

planet, ba chiar n propria lui ar i n propriul lui stat; ar f


preferat ns un loc cu detalii mai concrete, unde ceaa nu acoperea peisajul. Ceaa era o alt form de haos, i avusese parte
de sufcient dezordine, s-l in toat viaa.
Apropo, acum un minut, cnd eram n Hawaii, erai ngrijorat
din pricina lui Candy, dar nu mai trebuie s te temi, zise Frank.
Ne-a pierdut urma acum cteva staii, n Kyoto, sau poate pe
muntele Fuji.
Pentru Dumnezeu, dac nu mai trebuie s ne facem probleme
c-l ducem cu noi la serviciu, hai acas!
Bobby, nu pot s...
Controlezi. Da, tiu, am auzit, nu-i cine tie ce mare secret.
Dar s-i spun ceva: poi s te controlezi la un anumit nivel,
adnc n subcontient, mai bine dect crezi.
Nu. Eu...
Ba da. Pentru c te-ai ntors la crater s m iei, insist Bobby.
Ai mrturisit c urti locul acela, c te sperie mai mult dect
toate celelalte locuri n care ai fost, dar tot te-ai ntors dup
mine. Nu m-ai lsat acolo, ca pe tblia de la pat.
Noroc chior.
Nu cred.
ntuneric.
Licurici.
Vitez.
Semnalul plcut, bing-bang, iei din perete, anunndu-i pe toi
cei din azil c cina urma s fe servit peste doar zece minute.

350

Derek se i evaporase din camer, nainte ca Thomas s apuce


s se ridice din scaun. Lui Derek i plcea mncarea. Tuturor le
plcea mncarea, dar lui Derek i plcea ct pentru trei la un loc.
Cnd Thomas prsi camera, Derek ajunsese deja, cu mersul
lui caraghios, pn aproape de sala de mese. Thomas se uit napoi la fereastr.
La fereastr era noaptea.
Nu-i pria deloc s vad noaptea la fereastr, i din acest motiv
inea draperiile trase dup ce lumina prsea lumea. Dar, dup
ce se pregtise pentru cin, mai ncercase s-l gseasc pe Cel
Ru, i i era de un oarecare ajutor s vad noaptea atunci cnd
trimitea un fr al minii sale n ea.
Cel Ru era nc att de departe, nc nu putea f simit. Totui,
voia s mai ncerce o dat nainte de-a se duce la cin i de-a f
sociabil. i ntinse frul minii dincolo de fereastr, n marele
ntuneric, nspre locul n care de obicei Cel Ru - i acesta se
ntorsese. l simi imediat, i tiu c i Cel Ru l simea, i
aminti de broasca verde, care mncase fluturaul galben cel vioi,
i reveni n camer mai repede dect ar f putut ni limba unei
broate s-l prind.
Nu tia dac ar f trebuit s-l bucure sau s-l sperie faptul c
Cel Ru se ntorsese. Ct fusese plecat, Thomas se bucurase,
gndindu-se c poate avea s rmn mult vreme departe, dar
fusese i puin speriat, pentru c nu mai tia exact unde se afla
acesta.
Se ntorsese.
Thomas atept o vreme n u.
Apoi se duse s mnnce. Aveau pui, cartof prjii, morcovi,
mazre i pine de cas, iar cei din jur ziceau c, la desert, o s
351

fe prjitur de ciocolat i ngheat, dei acetia erau cu toii


proti, deci nu puteai f sigur. Mncarea arta bine, mirosea bine
i avea chiar i un gust bun. Dar Thomas se tot gndea la gustul
pe care-l avusese fluturele pentru broasc i nu a putut s
mnnce prea mult.
Srind din loc n loc, ca dou mingi, ajunser la o parcare goal
din Las Vegas, unde vntul rece, deertic, mtura frunzele uscate
pe lng ei i unde Frank, dup propria-i mrturie, locuise ntr-o
camer ce fusese demolat; n cimitirul din Santa Barbara; n
vrful unei piramide aztece din jungla mexican, n care aerul
umed era plin de nari zumzind i de urlete de animale necunoscute, i unde Bobby fu ct pe-aci s cad, nainte de a-i da
seama ce sus i n ce echilibru precar se aflau; la sediul frmei
Dakota & Dakota...
Sreau att de repede dintr-un loc ntr-altul, zbovind prea
puin de fecare dat - de fapt, din ce n ce mai puin -, nct
Bobby rmase o clip n colul biroului su, clipind prostete,
pn s-i dea seama unde se afla i ce avea de fcut. Se smulse
de lng Frank, strignd:
Oprete-te acum, oprete-te aici!
Dar Frank dispru chiar nainte s termine de vorbit.
n secunda urmtoare, Julie se repezi la el, strngndu-l att
de tare n brae, nct simi c-l dor oasele. O mbria i el i o
srut un timp ndelungat, pn simi c-i pierde suflarea.
Prul ei mirosea frumos, i pielea ei avea un parfum mai dulce
dect i amintea. Ochii ei strluceau cu o intensitate pe care
nu-i amintea s-o mai f vzut vreodat, i preau mai frumoi ca
oricnd.
352

Dei, prin frea sa, nu era prea nclinat s-i ating pe ceilali,
Clint i puse lui Bobby o mn pe umr i spuse cu o voce n care
se simea chiar emoia:
Doamne, e bine, foarte bine c eti din nou cu noi. Am fost
ngrijorai o vreme.
Lee Chen i ntinse un pahar de scotch cu ghea:
S nu mai faci asta! spuse el.
Nici n-am de gnd, admise Bobby.
Jackie Jaxx, care nu mai era artistul rutinat i ncreztor, trecuse prin destul de multe emoii pentru o singur zi.
Ascult, Bobby, sunt sigur c ai de povestit nite lucruri fascinante, i c ai adunat o grmad de bancuri de pe unde ai fost,
dar eu unul nu vreau s le aud.
Bancuri?! se mir Bobby. Jackie cltin din cap.
Nu vreau s le ascult. Scuze. E vina mea, nu a ta. mi place
lumea spectacolelor, pentru c e o lume ngust, m-nelegi? O
felie subire din lumea real, dar e pasionant, findc are culori
strlucitoare i muzic zgomotoas. Nu trebuie s gndeti ca s
fi un artist, trebuie doar s fi. Eu vreau s fu, tii. S dau
spectacole, s m distrez. Am i eu preri, desigur, preri
rspicate i colorate despre orice, preri de artist, dar, de fapt, nu
tiu nimic i nici nu vreau s tiu. i, mai cu seam, nu vreau s
tiu ce s-a petrecut aici, astzi, ntruct chestiile de genul sta
care-i ntorc viaa cu fundu-n sus, te fac curios, te fac s
gndeti i, n scurt timp, nu te mai mulumesc lucrurile care
te-au mulumit o via-ntreag.
Ridic minile ca pentru a prentmpina un eventual protest,
arunc un Eu am plecat, i, dup o clip, nu mai era acolo.
353

La nceput, n vreme ce le povestea celorlali ce i se ntmplase,


Bobby se plimba ncet prin camer, minunndu-se de cele
obinuite, descoperind aspectele surprinztoare ale familiarului,
bucurndu-se de soliditatea lucrurilor. i puse mna pe biroul
lui Julie i i se pru c nu exista nimic pe lume mai minunat
dect acel placaj umil - toate acele molecule perfect aliniate n
materia chimic inventat de om. Pozele nrmate ale
personajelor lui Disney, mobila ieftin, sticla de scotch pe
jumtate plin, plantele nflorite de pe pervaz - toate acestea i
devenir brusc foarte scumpe.
Cltorise numai treizeci i nou de minute. i lu aproape la
fel de mult s le povesteasc rezumatul ntmplrilor. Dispruse
din birou la 4.47 dup-amiaza i reapruse la 5.26, dar cltorise
destul ct s-i ajung tot restul vieii.
De pe canapea, nconjurat de Julie, Clint i Lee, Bobby spuse:
Vreau s rmn aici, n California. N-am nevoie s vd
Parisul. i nici Londra. Nu mai vreau. Vreau s stau aici, unde
am scaunul meu preferat, s dorm n fecare noapte ntr-un pat
cunoscut...
Aa o s i faci, interveni Julie.
-...s-mi conduc micul meu Samurai, s deschid dulpiorul de
medicamente, unde toate sunt la locul lor.
Pe la ase i un sfert, Frank tot nu reapruse. Ct timp i
povestise Bobby aventurile, nimeni nu adusese vorba despre cea
de-a doua dispariie a lui Frank, i nimeni nu se ntrebase cu
voce tare cnd o s se ntoarc. Dar toi se uitau cnd la scaunul
de unde plecase iniial, cnd la colul camerei, de unde se
dematerializase a doua oar.
Ct timp l mai ateptm aici? ntreb Julie, n cele din urm.
354

Nu tiu, rspunse Bobby. Dar am senzaia foarte neplcut


c, de data asta, Frank nu-i va mai recpta controlul, c va
continua s sar dintr-un loc ntr-altul, pn cnd, la un moment
dat, nu va mai reui s se recompun.
48
Cnd se ntoarse din Japonia, direct n buctria din casa
mamei sale, Candy ferbea de suprare, iar cnd vzu pisicile cocoate pe masa la care mnca, suprarea se transform n furie.
Violet i Verbina edeau la mas, mereu tcuta Verbina
sprijinindu-se de Violet. Pisicile se tolniser sub scaune i pe
lng picioarele lor, iar cinci dintre ele, cele mai mari, se
urcaser pe mas, mncnd bucelele de unc cu care le
hrnea Violet.
Ce facei? le ntreb el.
Violet nu l nvrednici cu vreun cuvnt sau vreo privire. Ochii ei
erau aintii asupra unui motan cenuiu, care sttea demn ca o
sculptur de pisic dintr-un templu egiptean, i nghiea bucile
mici de carne pe care Violet i le ntindea pe palma ei palid.
Cu tine vorbesc, spuse el, tios, dar Violet nu i rspunse. Era
scrbit de tcerea ei, obosit de moarte din cauza infnitei ei
ciudenii. Dac nu ar f existat promisiunea pe care i-o fcuse
mamei lui, ar f sfiat-o pe loc i s-ar f hrnit cu ea. Trecuser
prea muli ani de cnd gustase ambrozia din venele sfnte ale
mamei sale i se gndise, adesea, c sngele din Violet i Verbina
era, ntr-un fel, sngele lui Roselle. Se ntreba - i uneori visa - ce
gust ar f putut avea sngele surorilor sale.
355

Apropiindu-se amenintor i privind-o de sus n timp ce ea


continua s se afle n legtur cu pisica, Candy zise:
Aici mnnc eu, fr-ai a dracu'!
Violet pstr tcerea, i atunci Candy i ddu peste mn,
zvrlind ct colo bucelele de unc. Mtur i farfuria de unc
de pe mas i simi o mare satisfacie auzind-o cum se zdrobete
de podea.
Cele cinci pisici de pe mas nu se sinchisir de furia lui, iar
numeroasele pisici de pe podea rmaser indiferente la zornitul
cioburilor de ceramic.
n sfrit, Violet se rsuci, i ddu capul pe spate i se uit la
Candy.
O dat cu stpna lor, pisicile de pe mas l privir dispreuitor,
de parc i-ar f lsat de neles c i fac o mare cinste acordndu-i
atenie.
Aceeai atitudine era vizibil n privirea surorii sale i n
zmbetul ironic ce-i slta colurile buzelor pline. De mai multe
ori, Candy descoperise c privirea acesteia era zdrobitoare i se
retrsese nelinitit i zpcit. Convins de superioritatea lui n
toate privinele, nu putea nelege capacitatea lui Violet de a-l nvinge cu o simpl privire.
Dar, de ast dat, avea s fe altfel. Nu mai fusese att de furios, nici chiar cu apte ani n urm, cnd gsise trupul
nsngerat i nensufleit al mamei sale i aflase c Frank fusese
cel care folosise toporul. ntre timp sentimentul se mai
intensifcase, pentru c vechea furie nu se domolise niciodat; n
toi aceti ani, se nteise de la propria ei flacr i de la
repetatele eecuri n prinderea lui Frank. Acum, n venele sale
curgea o furie neagr, care-i strbtea inima i-i hrnea celulele
356

creierului, din care se nteau nenumratele dorine de


rzbunare.
Refuznd s se lase copleit de privirea lui Violet, o apuc de
bra i o ridic brutal n picioare.
Verbina scoase un sunet de jale n momentul despririi de sora
ei, de parc ar f fost surori siameze, i ar f fost rupt din acelai
trup.
Apropiindu-i faa de-a lui Violet, o mproc cu scuipat i i
spuse:
Mama noastr avea o pisic, doar una, inea la curenie i la
ordine, i ar f fost foarte nemulumit de mizeria asta, de haita
voastr mpuit.
Ce conteaz, replic Violet, pe un ton indiferent i n acelai
timp, batjocoritor. E moart.
Apucnd-o de ambele brae, o ridic n aer, apoi o trase de lng
scaunul care se rostogoli, i o izbi de u, att de tare, nct se
auzi ca o explozie, zguduind ferestrele buctriei i zdrngnind
cteva tacmuri murdare de pe o mas din apropiere. Avu
satisfacia s o vad strmbndu-se de durere i dndu-i ochii
peste cap, atunci cnd fusese ct pe-aci s leine din cauza loviturii. Dac ar f pocnit-o mai tare de u, i-ar f rupt ira spinrii,
i nfpse cu cruzime degetele n braele ei palide, o trase de
lng u, i apoi o izbi nc o dat, dar nu la fel de tare ca
nainte, atrgndu-i doar atenia c ar f putut s fe la fel de
dureros i c. data viitoare, cnd o s-l mai enerveze, o s-o
peasc din nou.
Violet i lsase capul n piept, aproape fr cunotin. Candy
o inea proptit de u, la douzeci de centimetri de sol, fr s
depun nici un efort, fcnd-o s ia seama la puterea lui
357

nemsurat. Atept ca ea s-i revin. Violet respira cu greu i,


cnd reui s-i recapete suflul i se uit la el, Candy se atept
s vad o alt Violet. Nu o mai lovise niciodat pn atunci.
Trecuse peste o grani semnifcativ, pe care nu crezuse c o s-o
ncalce vreodat. Cu promisiunea fcut mamei sale n minte, i
aprase surorile de pericolele lumii exterioare, le asigurase
hrana, cldura n cursul iernii i rcoarea n timpul verii, dar, cu
trecerea anilor, i ndeplinea datoriile de frate cu din ce n ce
mai mult frustrare, consternat de comportamentul lor tot mai
neruinat i misterios. Acum nelegea c disciplinarea lor era o
parte freasc a protejrii lor; mama sa, aflat n ceruri, probabil
c renunase la sperana c el o s-i dea seama vreodat de
necesitatea disciplinei. Mulumit furiei, descoperise iluminarea.
Se simea bine rnind-o un pic pe Violet, doar ct s-i bage
minile-n cap i s mpiedice scufundarea ei n decaden i n
senzualitatea animal care o cuprinsese. tia c e drept s o
pedepseasc. Atepta nerbdtor ca Violet s-i revin i s se
uite la el, find convins c relaia lor intrase ntr-o nou faz i c
ochii ei aveau s reflecte aceste profunde schimbri.
n cele din urm, respirnd aproape normal, Violet i ridic
privirea i se uit n ochii lui Candy. Spre surprinderea sa,
aceasta nu-i mprtea nici pe departe revelaia. Prul blond i
czuse peste fa i ea l fxa printre uvie, ca un animal din
jungl, care se uit prin coama btut de vnt. n ochii albatri i
reci ai surorii lui observ ceva mai straniu i mai primitiv ca
oricnd. O bucurie slbatic. O foame indescriptibil. Nevoie.
Dei o duruse atunci cnd o izbise de ua buctriei, avea din
nou un zmbet pe buze. i simi respiraia ferbinte cnd i spuse:
358

Eti puternic. Chiar i pisicile apreciaz cnd m strngi n


brae... i Verbina.
Candy deveni contient de picioarele ei lungi i goale, i de
subirimea chiloeilor. De modul n care tricoul ei rou se
ridicase, dezvelindu-i pntecele. De snii plini, accentuai de
trupul ei zvelt. De conturul sfrcurilor, vizibil prin materialul
tricoului. De pielea neted i de mirosul ei.
l npdi un val de scrb, ca puroiul eliberat dintr-o infecie
netiut dinuntrul su, i i ddu drumul. ntorcndu-se, vzu
c pisicile l priveau. Mai ru, nu se micaser de unde se aflau
atunci cnd o smulsese pe Violet din scaun, de parc nu ar f fost
nici un pic nspimntate de furia lui. tia c relaxarea lor
nsemna c nici Violet nu fusese nfricoat, i c reacia ei
erotic i zmbetul batjocoritor nu fuseser prefcute.
Verbina edea ghemuit n scaun, cu capul plecat, cci nici
acum nu era capabil s-l priveasc direct. Dar rnjea,
mngindu-se ntre picioare cu degetele lungi ale minii stngi.
Nu avea nevoie de alte dovezi ca s-i dea seama c dorinele
bolnave ale surorii sale i se transmiseser Verbinei, i se
ndeprt i de ea.
ncerc s prseasc repede camera, fr s lase impresia c
fuge.
O dat ajuns n dormitorul su parfumat, simindu-se n siguran printre lucrurile mamei, Candy ncuie ua. Nu tia de ce
zvorul tras i oferea mai mult protecie, dei avea certitudinea
c nu din pricina surorilor lui. Nu avea motive s se team de ele.
Nu putea dect s le comptimeasc.
Sttu o vreme n balansoarul lui Roselle, amintindu-i de zilele
din copilrie cnd se ghemuia n poala ei i sugea sngele dintr-o
359

tietur pe care ea i-o fcuse n deget sau n palm. O dat, din


nefericire o singur dat, i fcuse o cresttur de un centimetru
pe unul dintre sni i-l inuse la piept s bea snge din acelai
loc din care ceilali copii beau de la alte mame laptele matern.
Avea doar cinci ani n noaptea n care, chiar n aceast camer
i n acest scaun, buse snge de la snul ei. Frank, care avea pe
atunci apte ani, dormea n camera din captul holului, iar
gemenele, care abia i serbaser prima zi de natere, dormeau
n camera de vizavi. Rmsese singur cu ea pe cnd ceilali
dormeau - o, ce unic i preuit se simise atunci, mai ales c
mama i druia lichidul bogat din venele i arterele sale, pe care
nu l oferea celorlali copii; era o comuniune sacr, care
constituia secretul lor.
i aminti c, n acea noapte, se afla ntr-o stare apropiat de
trans, nu numai din cauza aromei tari a sngelui ei i a
dragostei nemsurate dovedite de aceasta, ci i din pricina
legnrii ritmice a balansoarului i a vocii ei linititoare. n timp
ce el se hrnea, mama i mngia prul de pe frunte i i vorbea
despre planul complex al Domnului. i explica, aa cum o fcuse
de nenumrate ori, c Dumnezeu aprob folosirea violenei n
aprarea celor buni i drepi. i spunea cum Dumnezeu crease
oameni care erau nsetai de snge, pentru a f instrumentele lui
n rzbunarea mpotriva celor ri. Familia Pollard era o familie
de oameni buni, zicea ea, iar Dumnezeu li-l trimisese pe Candy
pentru a f aprtorul lor. Candy tia toate acestea. Dar, dei
mama lui i repetase aceste lucruri de multe ori n timpul
comuniunilor lor, Candy le asculta mereu cu aceeai plcere.
Copiilor le place s li se repete povestea lor preferat. i, aa cum
se ntmpl cu unele povestiri magice, nici aceasta nu plea, cu
360

fecare nou istorisire, ci devenea, n mod ciudat, i mai


misterioas, i mai atrgtoare.
n acea noapte, totui, povestea lu o alt ntorstur. Venise
vremea, i spuse mama lui, ca el s-i aplice cu adevrat
nsuirile uimitoare i s se angajeze n misiunea pentru care l
concepuse Dumnezeu. Candy ncepuse s-i dovedeasc talentele
fenomenale cnd avea trei ani - aceeai vrst la care fuseser
descoperite i nzestrrile, mult mai modeste, ale lui Frank.
Capacitile sale telckinetice - n special transportarea
telekinetic a propriului su corp - o ncntau n mod deosebit pe
Roselle, care le sesizase imediat potenialul. Nu aveau s mai
duc niciodat lips de bani att timp ct el se putea teleporta,
noaptea, n locuri n care se ascundeau bani-ghea i alte
lucruri valoroase: bnci, seifuri mari, pline de bijuterii, din vilele
din Beverly Hills. Iar dac se materializa n casele dumanilor
familiei Pollard, cnd, acetia dormeau, rzbunarea putea f
mplinit fr team de represalii.
Exist un individ pe nume Salfont, gngurise mama lui, n
timp ce Candy se hrnea la pieptul ei. E un avocat, unul dintre
acei acali care jefuiesc cetenii cinstii. N-are nimic bun n el.
S-a ocupat de averea tatlui meu - adic a bunicului tu drag -, a
validat testamentul, i a cerut mult, mult prea muli bani. E
foarte lacom. Aa sunt toi avocaii: lacomi. Tonul calm i linitit
al vocii contrazicea violena exprimrii, dar acest paradox nu
fcea dect s intensifce calitatea hipnotic a mesajului ei: Am
ncercat ani de zile s recapt, aa cum merit, o parte din banii
pltii. M-am dus la ali avocai, dar toi spun c nota de plat a
fost rezonabil - se sprijin unii pe alii, sunt toi la fel ca boabele
de mazre dintr-o pstaie, boabe putrede ntr-o pstaie putred.
361

L-am dat n judecat, dar judectorii nu sunt altceva dect


avocai n robe negre, care m scrbesc cu lcomia lor. De ani de
zile m deranjeaz asta, Candy, nu-mi iese din minte. Acel
Donald Salfont, care triete n casa lui imens din Montecito,
cernd prea mult de la oameni, cernd prea mult de la mine, ar
trebui s plteasc pentru asta. Nu crezi, dragul meu Candy? Nu
crezi c ar trebui s plteasc?
Pe atunci avea cinci ani i nu era mare pentru vrsta lui, cum
avea s fe pe la nou-zece ani. Chiar dac reuea s se
teleporteze n dormitorul lui Salfont, avantajul surprizei ar f
putut s fe insufcient. Dac Salfont i nevasta lui nu dormeau
atunci cnd sosea Candy, sau dac prima lovitur de cuit ddea
gre i l trezea pe avocat, Candy nu l-ar f putut nvinge. N-ar f
fost n pericol de a f prins sau rnit, pentru c se putea teleporta
acas ntr-o clipit, dar ar f riscat s fe recunoscut. Poliia avea
s acorde ncredere unei persoane ca Salfont, chiar dac acuzaia
de crim mpotriva unui biat de cinci ani ar f prut fantezist.
Poliitii ar f venit s viziteze familia Pollard, punnd ntrebri,
mirosind peste tot, i Dumnezeu tie ce ar f gsit sau ce ar f
bnuit.
Aa c nu-l poi omor, dei ar merita, optise Roselle, n timp
ce i legna copilul preferat.
Se uit cu atenie n ochii lui atunci cnd micuul i ridic
privirea de pe snul ei dezvelit. Dar vreau s iei ceva de la el,
drept rzbunare pentru ce a luat el de la mine, ceva la care s
in. Familia Salfont are un nou-nscut. Am citit despre asta n
ziare, acum cteva luni - e o feti, pe care au botezat-o Rebeca
Elisabeth. Ce nume o mai f i sta pentru o feti? Mie mi se
pare cam pompos, genul de nume pe care l dau un avocat i
362

nevast-sa odraslei lor, considernd c familia lor e mai presus


de altele. Elisabeth e nume de regin, vezi tu, i, dac te uii n
Biblie, o s vezi i cine a fost Rebeca, i o s-i dai seama ct de
mari se cred cu progenitura lor. Rebeca... are acum aproape ase
luni, destul de mult timp ca s-i duc dorul cnd nu o s mai fe,
s-i duc dorul ru de tot. Mine vom trece cu maina pe lng
casa lor, dragul meu Candy, i la noapte te vei duce acolo i te vei
rzbuna n numele Domnului i-n numele meu. Se vor gndi c a
intrat n camer un obolan sau ceva de felul sta, i se vor
nvinovi pn-n ziua n care vor muri i ei.
Gtul Rebeci Salfont fusese moale, iar sngele, srat. Lui
Candy i plcuse aventura, emoia simit la ptrunderea n casa
unor strini fr permisiunea sau tirea lor. Uciderea fetiei n
timp ce adulii dormeau n camera alturat l umpluse cu un
sentiment de putere. Era doar un copil, dar le strpunsese
aprarea i lovise n numele mamei sale, ceea ce fcea din el,
ntr-un fel, brbatul familiei. Exaltarea adug sentimentul
gloriei la emoia omorului.
De atunci, cererile de rzbunare ale mamei sale fuseser
irezistibile.
n primii ani ai misiunii sale, singura prad erau bebeluii i
copiii. Uneori, pentru a nu crea un tipar pe care s-l poat
depista poliia, nu i muca, ci i omora n alt fel, iar uneori se
teleporta cu ei n alt pare, astfel nct nu se mai gsea nici un
cadavru.
Chiar i aa, dac toi dumanii lui Roselle ar f fost din zona
Santa Barbara, tiparul nu ar f putut f ascuns. Dar de multe ori,
ea cerea rzbunare mpotriva unor oameni din locuri
ndeprtate, despre care citea n ziare.
363

i amintea n mod deosebit de o familie din statul New York,


care ctigase milioane la o loterie. Mama lui simise c norocul
lor fusese n detrimentul familiei Pollard i c erau prea lacomi
pentru a li se mai permite s triasc. Candy avea paisprezece
ani pe atunci i nu prea nelesese raionamentul mamei sale,
dar nici nu-l pusese la ndoial. Pentru el, ea reprezenta singura
surs de adevr, i nu-i trecuse niciodat prin minte s nu o
asculte. i omorse pe toi cei cinci membri ai acelei familii, i le
dduse foc la cas, cu tot cu cadavrele lor.
Setea de rzbunare a mamei sale urm un ritm previzibil.
Imediat dup ce Candy omora pe cineva pentru ea, era bucuroas
i fcea planuri de viitor; i gtea mncruri speciale, sau i
cnta vocea ei melodioas n timp ce lucra n buctrie i ncepea
lucrri complicate de broderie.
Dar n decurs de patru sptmni, fericirea ei plea ca becul
unui reostat, iar dup aproape o lun i pierdea interesul pentru
gtit i tricotat, i ncepea s vorbeasc despre ali indivizi care i
fcuser ei ru, i deci i familiei Pollard. Dup alte dou pn la
patru sptmni, se hotra asupra unei noi inte, iar Candy era
trimis n misiune. Ca atare, nu ucidea dect de ase sau apte ori
pe an. Aceast frecven o satisfcea pe Roselle, dar, pe msur
ce Candy cretea, satisfacia lui scdea. Nu numai c ncepuse s
savureze sngele, dar devenise dependent, i uneori nevoia l copleea, i dorea i emoiile vntorii, aa cum un alcoolic i dorete sticla. Nu n ultimul rnd, ostilitatea oarb a lumii fa de
mama sa l fcea s omoare mai des dect era necesar. Cteodat
i se prea c toat lumea este mpotriva ei, complotnd s-i fac
ru sau s-i ia banii care-i aparineau. Numrul dumanilor
acesteia era nesfrit. i amintea de zilele n care o cotropea
364

frica; n astfel de zile, la cererea ei, trgeau toate perdelele,


nchideau toate obloanele i uile, pe care, uneori, le baricadau
cu scaune i alte mobile, mpotriva atacului adversarilor, care
nu-i fceau niciodat apariia, dar care ar f putut s-o fac. n
zilele acelea negre, o cuprindea disperarea i-i spunea c att de
muli oameni i doreau moartea, nct nici el nu o s reueasc
s-o protejeze pentru totdeauna. Cnd o ruga s-l asmut asupra
lor, ea refuza, zicnd: N-are rost.
i atunci, ca i acum, ncerca s-i suplimenteze crimele
aprobate cu expediii n canion, n cutare de animale mici. Dar
acele festinuri sngeroase, orict de bogate ar f fost, nu-i
stingeau setea ca atunci cnd era vorba de snge de om.
ntristat de prea multe amintiri, Candy se ridic din balansoar
i ncepu s peasc agitat prin camer. Obloanele erau ridicate
i Candy se uit cu interes crescnd la noaptea de dincolo de
fereastr.
Dup ce nu reuise s-l prind pe Frank i pe strinul care-l
nsoea, dup ce confruntarea cu Violet luase o ntorstur neateptat i l lsase cu furia neconsumat, acum mocnea, ardea de
nerbdare s omoare pe cineva, dar nu avea o int. Dac nu
vedea nici un duman al familiei, era forat s mcelreasc fe
oameni inoceni, fe mici creaturi din canion. Problema era - i se
gndea cu groaz la dezamgirea mamei sale din ceruri - c nu
avea poft de sngele subire al animalelor timide.
Frustrarea i nevoia creteau cu fecare clip. tia c avea s
fac ceva regretabil, ceva care o s-o determine pe Roselle s-i
ntoarc faa de la el, o vreme.
Apoi, tocmai cnd era pe cale s explodeze, l salv apariia
unui inamic autentic.
365

O mn i atinse ceafa.
Se rsuci, simind cum mna se retrgea o dat cu micarea lui.
Fusese o mn-fantom. Nu era nimeni acolo.
Dar tia c e aceeai prezen pe care o simise n canion,
noaptea trecut. Cineva care nu aparinea familiei Pollard, cu
puteri psihice proprii, i fe numai faptul c nu era copilul lui
Roselle fcea din el un duman care trebuia eliminat. Aceeai
persoan l vizitase pe Candy i mai devreme, n dup-amiaza
acelei zile, nvrtindu-se n jurul lui, dar fr s intre cu
adevrat n contact cu el.
Candy i relu locul n balansoar. Dac avea s-i fac apariia
un duman adevrat, merita s-l atepte.
Dup cteva minute, simi din nou atingerea. Uoar, ezitant,
disprnd imediat.
Candy zmbi. ncepu s se legene. ncepu chiar s fluiere ncet,
fredonnd una dintre melodiile preferate ale mamei sale.
Strnii, tciunii furiei se aprindeau i mai tare. Cnd timidul
su musafr avea s devin mai ndrzne, focul o s fe n toi, iar
flcrile o s-l spulbere.
49
La apte fr zece, sun soneria. Desigur, Felina Karaghiosis
nu o auzi. Dar n fecare camer exista cte un becule rou, n
aa fel nct putea s vad lumina intermitent activat de
sonerie.
Se duse n hol i se uit prin luminatorul de lng ua din fa.
Cnd o vzu pe Alice Kasper, o vecin care locuia la trei case
distan de ei, trase zvorul, scoase lanul i o ls s intre.
366

Ce faci, putoaico? Cum te mai simi?


mi place cum i-ai fcut prul, i zise Felina prin semne.
Serios? M-am dus s m tund i coafeza m-a ntrebat dac
vreau s m aranjeze ca de obicei, sau s intru i eu n pas cu
m-am gndit c de ce nu, nu sunt prea btrn ca s fu sexy, tu
ce zici? ^
Alice nu avea dect treizeci i trei de ani, cu cinci mai muli
dect Felina. i schimbase crlionii blonzi tradiionali cu o coafur modern, care necesita o nou surs de venituri doar pentru
ampon, dar arta grozav.
Intr. Bei ceva?
Mi-ar plcea s beau un pahar, putoaico, i n momentul de
fa a bea i ase, dar trebuie s te refuz. Vin socrii mei i o s
jucm cri cu ei, sau, dac nu, o s-i mpucm... depinde ce
atitudine au.
Dintre toi cunoscuii de zi cu zi ai Felinei, Alice era singura, n
afar de Clint, care nelegea limbajul semnelor. Avnd n vedere
c majoritatea oamenilor au unele prejudeci mpotriva surzilor,
pe care nu le recunosc, dar care le influeneaz comportamentul,
Alice era unica ei prieten. Dar Felina ar f renunat bucuroas
la prietenia lor, dac Mark Kasper, ful vecinei sale, nu s-ar f
nscut surd.
Am trecut pe la tine s-i zic c ne-a sunat Clint, care nu a
plecat nc spre cas, dar sper c va ajunge cam n jurul orei
opt. De cnd lucreaz aa trziu?
Are un caz important. Asta nseamn ntotdeauna ore suplimentare.
A zis c o s cinai n ora i s-i spun c a avut o zi incredibil. Cred c se refer la caz, nu? Trebuie s fe fascinant s fi
367

mritat cu un detectiv. i mai e i un biat dulce. Eti


norocoas, putoaico!
Da. i el e.
Chiar aa! rse Alice. i dac mai ntrzie alt dat, nu te
mai mulumi cu restaurantul. Pune-l s-i cumpere diamante.
Felina se gndi la bijuteria adus ieri de Clint, i i dori s-i
poat povesti i prietenei sale despre ea. Dar afacerile frmei
Dakota & Dakota, n special n cazul unei anchete n curs de
desfurare, erau la fel de sfnte pentru ei ca intimitile din
patul conjugal.
Trecei smbt pe la noi, pe la ase jumtate seara? Jack o
s gteasc mncrurile lui piperate, o s jucm cri, o s
mncm i-o s bem bere pn leinm. Da?
Da.
i spune-i lui Clint c e n siguran, n-o s-l punem s
vorbeasc.
Felina rse, i apoi semnal: S tii c nu mai e aa de ru.
Asta din cauz c-l civilizezi tu, putoaico. Se mbriar din
nou, dup care Alice plec.
Felina nchise ua, se uit la ceas i vzu c era ora apte. Mai
rmsese doar o or pentru a se pregti de cin i voia s arate
bine pentru Clint, nu findc ar f fost o ocazie deosebit, ci
findc i dorea ntotdeauna s arate bine pentru Clint. Se
ndrept spre baie, apoi i aminti c ua nu era ncuiat dect cu
yala. Se ntoarse n hol, trase zvorul i puse lanul la loc.
Clint i fcea griji pentru ea. Dac ar f venit acas i ar f
gsit-o cu zvorul netras, ar f mbtrnit cu un an pe minut n
faa ochilor ei.
50
368

Dup ce fusese liber n restul zilei, Hal Yamataka rspunse la


chemarea lui Clint i veni la birou pe la ase treizeci i cinci
seara, pentru a sta de paz n cazul n care Frank se ntorcea
dup ce plecau acas ceilali. Clint l ntmpin n camera de
recepie, i i povesti acolo tot ce se ntmplase n timp ce beau o
ceac de cafea. La aflarea celor petrecute n absena lui, Hal se
gndi din nou cu nostalgie s se apuce de grdinrit.
Aproape toi membrii familiei sale fe se ocupau de grdinrit,
fe ineau o grdini, i toi o duceau bine, majoritatea ctignd
mai mult dect Hal, unii dintre ei chiar foarte mult. Prinii, cei
trei frai i diferii unchi binevoitori ncercaser de cteva ori s-l
conving s lucreze pentru ei sau s le devin asociat, dar el
refuzase de fecare dat. Nu findc ar f avut ceva mpotriva
grdinielor, vnzrii de unelte pentru grdinrit, cultivrii
pmntului, ngrijirii copacilor sau chiar a grdinritului n sine.
Dar expresia grdinar japonez devenise un clieu n California
de Sud, i nu se mpca deloc cu gndul de a f un stereotip.
Toat viaa citise nenumrate romane de aventuri i i dorea
s fe ca personajele despre care citea, n special ca personajele
cioale din romanele lui John McDonald, care erau pe ct de
intuitive, pe att de curajoase, pe ct de sensibile, pe att de
dure. n adncul inimii, Hal tia c munca sa la Dakota &
Dakota era la fel de banal ca efortul zilnic al unui grdinar, i
c prilejurile de eroism n lumea celor care se ocupau de
securitatea frmelor erau mult mai rare dect li se prea celor
din afar. Dac vindeai ns ngrminte sau insecticide, nu-i
puteai nchipui c ai vreo ans de a deveni un erou romantic. i,
369

n fond, imaginea pe care o ai despre tine formeaz de multe ori


cea mai mare parte a realitii.
Dac apare Frank, ce fac cu el? ntreb Hal.
l bagi ntr-o main i-l duci la ef.
Adic, la ei acas?
Nu. La Santa Barbara. n noaptea asta, vor sta la hanul Leul
rou, ca s se poat apuca, de mine, s fac cercetri n
trecutul familiei Pollard.
Mi s-a prut c-ai zis c nu se ateapt s-l revad pe Frank,
specifc Hal, ncruntndu-se.
Bobby spune c Frank a nceput s clacheze i c nu va
rezista ultimei serii de salturi. Dar asta e doar o prere.
Deci, cine e clientul lor?
Pn cnd i concediaz, Frank e.
Cam aiurea, dup mine. Fii cinstit, Clint! De fapt, ce-i face s
fe att de hotri, avnd n vedere c n nebunia asta pericolul
crete de la o clip la alta?
Le place Frank. i mie mi place.
Am zis: fi cinstit. Clint oft.
S m ia naiba dac tiu. Cnd s-a ntors, Bobby era ct se
poate de nspimntat. Dar nu vrea s cedeze. Ai crede c-i vor
retrage ghearele, cel puin pn cnd se ntoarce Frank, dac se
va mai ntoarce vreodat. Candy la, fratele lui, pare prea
puternic pentru oricine. Bobby i Julie sunt ncpnai uneori,
dar nu-s proti, i m-a f ateptat s lase balt afacerea asta,
acum c au vzut c e o problem pentru Dumnezeu, nu pentru
un amrt de detectiv particular. Dar asta e.
Bobby i Julie stteau nghesuii la birou, lng Lee Chen, n
timp ce acesta le mprtea informaiile obinute.
370

S-ar putea ca banii s fe furai, dar pot f cheltuii, zise Lee.


Nu le-am gsit numerele pe nici o list de bani furai, nici
federal, nici de stat sau local.
Bobby se gndise deja la mai multe surse din care ar f putut
proveni cei ase sute de mii de dolari ai lui Frank, care se aflau
acum n seiful lor.
Orice frm cu un influx mare de numerar pe care nu apuc
s-l depun zilnic la banc este o int potenial. De exemplu,
un supermagazin care st deschis pn la miezul nopii. N-ar f o
idee prea bun pentru proprietar s se plimbe cu atia bani la
el, noaptea, aa c exist un seif n magazin. Dup ora nchiderii,
te teleportezi nuntru i, dac eti Frank, i foloseti puterile
pentru a deschide seiful, vri ncasrile din ziua respectiv ntr-o
pung de hrtie i dispari. N-o s pui mna din prima pe o mare
sum de bani, poate pe cteva sute de mii de dolari, dar dai trei
sau patru lovituri i i-ai fcut suma.
Era clar c i Julie se gndise la acelai lucru, pentru c spuse:
Cazinouri. Toate au secii de contabilitate n regul, la care
cei de la Secia Financiar ajung fr difcultate. Dar au i
camere ascunse, unde e btaia petelui. Sunt ca nite seifuri n
care poi locui. Le-ar invidia i Fort Knox-ul. i foloseti puterile
paranormale pentru a afla unde se gsesc aceste ncperi, te
teleportezi cnd nu este nimeni acolo i iei ce-i doreti.
Frank a locuit o vreme n Vegas, preciza Bobby. i aminteti
c i-am vorbit despre locul viran n care m-a dus, unde avusese o
cas.
i nici n-ar f nevoit s se limiteze la Vegas, zise Julie. Reno,
Tahoe, Atlantic City, Caraibele, Macao, Frana, Anglia, Monte
Carlo - oriunde se joac jocuri de noroc n stil mare.
371

Discuia despre accesul uor la cantiti nelimitate de bani i


accelera pulsul lui Bobby, dei nu-i ddea seama de ce. La urma
urmei, Frank era cel care se putea teleporta, nu el, i era sigur n
proporie de nouzeci i cinci la sut c nu aveau s-l mai revad
pe Frank.
Lee Chen desfur un teanc de listri pe mas:
Banii sunt lucrul cel mai puin important, spuse el. V
aducei aminte c voiai s aflu dac poliia este pe urmele
domnului Fulger?
Candy, l corect Bobby. Acum tim cum l cheam.
Lee se ncrunt.
mi plcea mai mult domnul Fulger. Era un nume mai
elegant.
Intrnd n camer, Hal Yamataka zise:
Nu cred c pot avea ncredere n judecata estetic a unui
individ care poart pantof i ciorapi roii.
Lee cltin din cap.
Noi, chinezii, ne strduim de mii de ani s oferim o imagine
nucitoare a Asiei, pentru a-i dezorienta pe aceti occidentali
neajutorai, iar voi, japonezii, stricai totul cu flmele alea cu
Godzilla. Nu poi f indescifrabil i, n acelai timp, s faci flme
cu Godzilla.
Ei, na! Arat-mi mie pe cineva care a neles un flm cu
Godzilla, dup ce l-a vzut pe primul.
Cei doi formau un cuplu interesant: unul slab, melancolic, cu
trsturi delicate, un tnr entuziast produs de epoca siliconic,
cellalt ndesat, lat, cu o fa dur ca un ciocan, un tip total
insensibil la nalta tehnologie.
372

Pentru Bobby ns cel mai interesant aspect era c, pn n acel


moment, nu se gndise c un procentaj disproporionat din
puinii angajai ai frmei Dakota & Dakota erau americani de
origine asiatic. Mai existau nc doi: Nguyen Tuan Phu i Jamie
Quang, ambii vietnamezi. Patru oameni din unsprezece. Nici
prin cap nu-i trecuse vreodat c Lee, Hal, Nguyen i Jamie
formau o submulime a angajailor; erau nite individualiti, la
fel de diferii unii de alii ca merele de pere, portocale sau caise.
Dar Bobby i ddu seama c aceast predilecie pentru
colaboratori de origine asiatic dezvluia ceva interesant despre
el nsui, ceva dincolo de o admirabil lips de prejudeci
rasiale, dar nu tia ce anume.
Hal spuse:
i nimic nu este mai indescifrabil dect conceptul de Mothra,
explic Hal. Apropo, Bobby, Clint s-a dus acas, la Felina. Ce
noroc!
Lee ne vorbea ceva despre domnul Fulger, le aminti Julie.
Candy, o corect Bobby.
Indicnd datele adunate din mai multe arhive ale poliiei,
rspndite n toat ara, Lee zise:
n majoritatea lor, departamentele de poliie s-au computerizat i s-au legat prin calculator numai de vreo nou ani - vorbind de formule sofsticate. Aa c cele mai multe dosare accesibile pe calculator nu sunt mai vechi de-att. Dar, n acest timp,
au existat aptezeci i opt de crime brutale, n nou state, care
seamn destul de mult ntre ele, pentru a ridica un semn de
ntrebare. E doar o presupunere, m-nelegei. Toate astea ns
au strnit interesul FBI-ului, care, anul trecut, a nsrcinat o
373

echip de trei oameni, unul la sediu i doi pe teren, ca s


coordoneze anchetele la nivel local i de stat.
Trei oameni?! se mir Hal. Se pare c nu-i acord prea mare
importan.
FBI-ul a avut ntotdeauna puini oameni, remarc Julie. i de
treizeci de ani ncoace, de cnd judectorii nu mai dau condamnri lungi, bandiii i domin numeric mai mult ca oricnd. Trei
oameni care lucreaz numai la asta - n stadiul actual al anchetei
-, a spune c reprezint o angajare serioas.
Extrgnd o foaie din maldrul de pe birou, Lee i rezum
coninutul:
Toate crimele au urmtoarele puncte comune. n primul rnd,
victimele au fost mucate, cele mai multe de gt, dar, practic, nici
o parte a corpului nu este sfnt pentru acest individ. n al
doilea rnd, multe dintre ele au fost maltratate, suferind traumatisme craniene. Dar pierderea de snge de la mucturi, n
general prin vena jugular sau prin carotid, a fost principala
cauz a morii n aproape toate cazurile, indiferent de alte rni.
Adic tipu' sta mai e i vampir? se interes Hal. Lund
ntrebarea n serios - fr s neglijeze fecare aspect al acestui
caz bizar, orict de exotic ar f prut -, Julie rspunse:
Nu este un vampir n sensul supranatural al cuvntului. Din
cte am aflat, membrii familiei Pollard sunt, dintr-un motiv sau
altul, deosebit de nzestrai. l tii pe magicianul acela de la televizor, Miraculosul Randi. El s-a oferit s dea o sut de mii de dolari oricrui om care ar putea demonstra c are puteri
paranormale. Clanul Pollard l-ar aduce la sap de lemn. Dar asta
nu nseamn c acetia posed ceva supranatural. Nu sunt
demoni, sau copii ai Diavolului, nimic de felul sta.
374

Doar c au un fragment de material genetic n plus, remarc


Bobby.
Exact. Comportamentul lui Candy, faptul c muc oamenii
de gt, este doar o manifestare a bolii lui mintale, preciza Julie.
Asta nu nseamn c e un zombie.
Bobby i amintea foarte clar de gigantul blond care-i atacase pe
plaja btut de ploaie, din Punaluu. Individul era ca o locomotiv
. Dac Bobby ar f avut de ales ntre Candy Pollard i Dracula, lar f preferat pe contele blestemat. Fratele lui Frank nu putea f
descurajat prin metode simple, precum un cel de usturoi, un
crucifx sau un par de lemn bine plasat.
O alt asemnare, zise Lee. n cazurile n care victimele nu
i-au lsat uile sau ferestrele descuiate, nu s-a descoperit cum a
reuit s ptrund criminalul. i n multe situaii, poliitii au
gsit uile zvorte pe dinuntru, de parc ucigaul ar f ieit
prin emineu.
aptezeci i opt, constat Julie, i se cutremur. Lee ls
hrtia pe birou.
Poliia crede c ar putea f chiar mai multe, pentru c uneori
individul a ncercat s-i tearg urmele - mucturile de pe gt
-prin mutilarea sau chiar arderea cadavrelor. Aa c, probabil,
sunt mai mult de aptezeci i opt de victime, i este vorba doar
despre ultimii nou ani.
Ai fcut o treab bun, Lee, spuse Julie. Bobby o aprob.
nc nu am terminat, zise Lee. mi voi comanda o pizza i voi
mai face nite spturi.
Ai stat deja mai mult de zece ore pe ziua de azi, remarc
Bobby. i-ai ndeplinit datoria, i nc ceva pe deasupra. Trebuie
s te i relaxezi, Lee.
375

Dac eti de acord cu mine, cum c timpul este subiectiv,


atunci ai o surs infnit. Ceva mai trziu, cnd o s ajung acas,
o s transform cteva ore n vreo dou sptmni, i o s m ntorc mine la birou ct se poate de odihnit.
Hal Yamataka cltin din cap i oft.
Nu-mi place c trebuie s recunosc, Lee, dar eti foarte bun la
aiureli orientale, misterioase. Lee zmbi enigmatic.
Mulumesc.
Dup ce Bobby i Julie plecar acas, urmnd s-i fac bagajele pentru cltoria la Santa Barbara, i dup ce Lee se
ntoarse n centrul de calcul, Hal se instal pe canapeaua din
biroul eflor, i scoase pantofi i i puse picioarele pe msu.
Mai avea nc Ultimul rmas n via, pe care-l mai citise de
dou ori i pe care se apucase s-l reciteasc noaptea trecut, la
spital. Dac opinia lui Bobby era just i nu aveau s-l mai
revad pe Frank, Hal avea n fa o dup-amiaz neinteresant,
n care s reciteasc, probabil jumtate din carte.
Faptul c se simea bine la Dakota & Dakota l fcea, poate, s
nu aib nimic de-a face cu ideea unor senzaii tari, cu evitarea
stereotipiei muncii de grdinar sau cu ansa, cam mic, de a
deveni erou. Poate c se hotrse pentru aceast carier findc
nu ar f fost n stare s tund iarba, s aranjeze un gard viu sau
s planteze cincizeci de straturi de flori i, n acelai timp, s
citeasc o carte.
Derek edea n scaunul lui. ndrept telecomanda, pe care el o
asemuia cu un pistol cu laser, i mpuc televizorul, care se
aprinse.
376

Nu vrei s te uii la tiri? ntreb el.


Nu, rspunse Thomas.
Thomas sttea ntins n pat, proptit pe perne, privind la ntunericul nopii dincolo de fereastr.
Bine. Nici eu.
Derek manevr butoanele de pe telecomand. Pe ecran apru
alt imagine.
Nu vrei s te uii la un joc?
Nu.
Thomas nu voia dect s-l spioneze pe Cel Ru.
Bine.
Derek mai aps nite butoane i pe ecran apru o nou
imagine.
Nu vrei s te uii la desene animate?
Nu.
La ce vrei s te uii?
N-are importan. La ce vrei tu.
Adevrat?
La ce vrei tu, repet Thomas.
Vai, ce drgu!
nir o mulime de imagini pe ecran, pn cnd gsi un flm n
care astronauii n costume spaiale i bgau nasul printr-un loc
care-i ddea fori. Derek oft fericit i zise:
sta e bun. mi plac plriile lor.
Cti, zise Thomas. Cti spaiale.
Mi-ar plcea s am aa o plrie.
Avntndu-se iar n ntunericul nesfrit,Thomas se hotr
s nu-i mai imagineze mintea ca pe un ghem de a
derulndu-se ctre Cel Ru. n schimb, i nchipui o
377

telecomand n form de pistol trgnd cu raze invizibile. O, era


mult mai bine aa. Ct ai zice pete, se afl lng Cel Ru i l
simi i mai puternic, att de tare nct se sperie, nchise pistolul
i se ntoarse cu toat fina, napoi n camer.
Au telefoane n plrii, zise Derek. Vezi, vorbesc prin plrii!
La televizor, astronauii se aflau ntr-un loc i mai nfricotor,
iscodind n jur, lucru pe care-l fceau cel mai des, dei tot felul de
montri de-abia ateptau s-i prind la cotitur. Astronauii nu
se nva minte niciodat.
Thomas nu se mai uita la ecran.
La fereastr.
ntunericul.
Bobby se temea pentru Julie. Bobby tia lucruri pe care Thomas
nu le tia. Dac lui Bobby i era team pentru Julie, Thomas
trebuia s fe curajos i s fac ceea-ce-era-corect.
Ideea cu pistolul funciona att de bine, nct l speria, dar se
gndi c era cu adevrat bun, pentru c avea posibilitatea s-l
cerceteze mai uor pe Cel Ru. Putea s ajung la Cel Ru mai
repede, i tot aa s fug de el, deci putea s-l spioneze mai des,
fr s se team c Cel Ru i-ar apuca frul minii, trgndu-l cu
el la azil. S apuce o raz a pistolului era mai greu, chiar i
pentru o fin att de iute, deteapt i hain ca Cel Ru.
i imagin cum apas iar pe butoanele pistolului i cum o
parte din el strbate ntunericul - jap! - i, ntr-o clipit, se afl
din nou lng Cel Ru. Percepu furia nemaintlnit a Celui Ru
i gndurile lui sngeroase, care-l fceau pe Thomas s se simt
mizerabil. Thomas ar f vrut s se ntoarc imediat acas, dar
Cel Ru i-ar f dat seama de asta. Nu-i plcea ca Cel Ru s-l
pipie, s tie c e cu el acolo. Mai zbovi ns cteva secunde,
378

cutnd s ntrezreasc ceva referitor la Julie printre toate


acele gnduri despre snge. Dac Cel Ru ar f avut asemenea
gnduri, Thomas i-ar f televizat un avertisment lui Bobby. Se
bucur c nu gsi nimic despre Julie n mintea Celui Ru i se
ntoarse repede la azil.
Unde crezi c a putea gsi o plrie ca asta? ntreb Derek.
Casc.
Are i o lumin pe ea, vezi?
Ridicndu-se puin dintre perne, Thomas zise:
tii ce fel de poveste este asta? Derek cltin din cap.
Ce fel?
E o chestie din alea n care la fecare secund o creatur urt
i rea sare i suge faa astronautului, sau poate i se car
pn-n gur i-i intr n stomac, unde-i face cuib.
Derek se strmb, dezgustat.
Bleah! Nu-mi plac asemenea poveti.
tiu, spuse Thomas. De-aia te-am i prevenit.
n timp ce Derek fcea s apar pe ecran tot felul de imagini,
una dup alta, pentru a se deprta ct mai mult de astronautul
care avea s se aleag cu faa supt, Thomas ncerc s aprecieze
cam ct ar trebui s atepte nainte de a se duce iar pe capul
Celui Ru. Bobby era de-a dreptul ngrijorat, se vedea imediat,
chiar dac se strduia s-o ascund, iar Bobby nu era un-prost,
deci nu strica s verifce activitatea Celui Ru n mod regulat, n
caz c acesta se gndea brusc la Julie i se ducea dup ea.
Vrei s te uii la asta? ntreb Derek.
Pe ecran apruse un individ cu o masc de hochei i un cuit
mare n mn, traversnd pe furi o camer, spre un pat n care
dormea o fat.
379

Mai bine ai mpuca alt imagine, propuse Thomas.


Pentru c trecuse ora de vrf, pentru c Julie cunotea cele mai
potrivite scurtturi, dar mai ales pentru c nu avea chef s fe
prudent sau s respecte regulile de circulaie, parcurser
drumul de la birou pn acas, n captul opus al districtului
Orange, n timp record.
Pe drum, Bobby i povesti despre gndacul din Calcutta, care
mprea pantoful cu el atunci cnd Frank i dusese la podul
rou, n grdina din Kyoto.
Cnd am ajuns ns la poalele muntelui Fuji, pantoful nu mai
avea nimic, gndacul dispruse.
Julie ncetini la o intersecie, dar cum nu se mai vedea alt
main, ignor stopul.
De ce nu mi-ai spus asta la birou?
Nu era timp s intru n detalii.
Ce crezi c s-a ntmplat cu gndacul?
Nu tiu. Asta m frmnt.
Se aflau pe strada Newport, care venea imediat dup Crawford
Canyon. Felinarele aruncau o lumin ciudat pe osea.
La marginea dealurilor din stnga lor, un rnd de case n stil
Tudor i franuzesc, strlucind ca nite enorme iahturi de lux,
artau foarte nelalocul lor, pe de o parte, pentru c valoarea
exorbitant a unor asemenea proprieti asigura construirea
unor case disproporionate fa de parcelele micue pe care se
aflau, dar i pentru c stilurile lor arhitecturale nu se armonizau
cu peisajul semitropical. Totul fcea parte din circul californian,
pe care l i ura, dar l i iubea, totodat. Aceste case nu-l
deranjaser pn atunci, i, avnd n vedere problemele grave cu
380

care el i Julie se confruntau, nu putea s-i dea scama de ce l


deranjau acum. Poate c era att de nervos, nct pn i aceste
nepotriviri i reaminteau de haosul ce fusese ct pe-aci s-l
nghit pe parcursul cltoriilor sale cu Frank.
Chiar trebuie s conduci att de repede? ntreb el.
Da, i rspunse ea scurt. Vreau s ajungem acas i s ne facem bagajele, s plecm spre Santa Barbara, s aflm tot ce
putem despre familia Pollard i s terminm cu blestematul sta
de caz.
Dac aa simi, de ce s n-o lsm balt de pe-acum? Cnd
revine Frank, i dm banii, borcanul cu diamante roii, i spunem
c ne pare ru, c e o bomboan de biat, dar c noi ne retragem.
Nu putem, zise Julie. Bobby i muc buza de jos.
tiu, admise el, apoi. Dar nu pot s-mi dau seama de ce avem
obligaia s rmnem cu acest caz pe cap.
Traversar dealul i se grbir spre nord, trecnd de intrarea la
Rocking House Ridge. Apartamentul lor era cu cteva strzi mai
ncolo, pe stnga. Cnd ajunse s coteasc, Julie i arunc o
privire i spuse:
Chiar nu tii de ce nu putem s ieim din situaia actual?
Nu. Vrei s-mi dai de neles c tu tii?
tiu.
Atunci, vorbete!
O s pricepi i tu, n cele din urm.
Nu face pe misterioasa. Nu-i st n fre.
Julie manevr Toyota companiei spre zona n care locuiau, apoi
pe aleea casei lor.
Dac-i spun ce cred, o s te superi. O s m contrazici o s ne
certm, i nu vreau s m cert cu tine.
381

De ce s ne certm?
Parc maina, stinse farurile, opri motorul i se ntoarse ctre
el. Ochii i strluceau n ntuneric.
Cnd o s nelegi de ce nu putem renuna, n-o s-i plac
imaginea noastr i o s susii c n-am dreptate, c suntem doar
doi copii nevinovai. i place s ne vezi pe amndoi ca pe nite
copii dulci, nelepi, dar n acelai timp i inoceni, ca tinerii
Jimmy Stewart i Donna Reed. Te iubesc nespus findc eti att
de idealist n privina lumii i a noastr, i o s m doar cnd o
s vrei s-i susii punctul de vedere.
Bobby era gata-gata s nceap o ceart, aa cum insinuase
Julie. O privi ns lung o vreme i, ntr-un trziu, zise:
Am sentimentul ciudat c nu sunt n stare s nfrunt ceva, c,
atunci cnd totul se va termina i voi nelege de ce am fost att
de hotrt s merg pn la capt, motivele mele se vor dovedi
mult mai puin nobile dect mi le nchipui eu acum. Este un
sentiment al naibii de bizar! Ca i cum nu m-a cunoate cu
adevrat.
Poate c ne petrecem toat viaa ncercnd s ne cunoatem
pe noi nine. i poate nu reuim niciodat... pe de-a-ntregul.
l srut uor, repede, i iei din main.
Urmnd-o pe trotuar, pn la intrare, arunc o privire spre cer.
Senintatea zilei fusese de scurt durat. O mulime de nori
ascundeau luna i stelele, ntunecnd cerul. Bobby se simi
nvluit de certitudinea c o greutate mare, cumplit, avea s se
prvleasc peste ei, neagr pe fondul negru al vzduhului, i
deci invizibil, dar n cdere rapid, tot mai rapid...
51
382

Candy i nbui furia care se zbtea ca un cine, ncercnd


s-i rup lesa.
Se legn mai departe n balansoar, i, treptat, vizitatorul timid
deveni mai ndrzne. n repetate rnduri, simi mna invizibil
pe cap. La nceput se aezase uoar ca o mnu goal, de
mtase, i nu mai mult de cteva clipe nainte de a zbura. Dar n
momentul n care ddu de neles c nu-l interesa nici mna, nici
persoana creia i aparinea, vizitatorul deveni i mai curajos,
mna mai grea i mai puin ovitoare.
Dei Candy nu fcea nici un efort de a studia mintea intrusului,
de team ca acesta s nu plece speriat, unele dintre gndurile
strinului ajunser pn la el. Nu credea c musafrul nepoftit e
contient de imaginile i cuvintele din mintea lui care alunecau
n cea a lui Candy - pur i simplu, se scurgeau din el ca nite
picturi ce se preling dintr-o gleat ruginit, prin nite guri
ct o gmlie de ac.
Numele Julie apru de cteva ori i, o dat, o imagine se
altur numelui: o femeie atrgtoare, brunet cu ochii negri.
Candy nu tia dac acesta era chipul vizitatorului sau chipul
unei cunotine a acestuia... sau dac mcar era al cuiva care
exista cu adevrat. Cteva aspecte l fceau s par ireal: o
lumin palid radia dinspre el, iar trsturile erau att de
blnde i de senine, nct arta ca un sfnt dintr-o Biblie
ilustrat.
Cuvntul flutura se strecur din mintea vizitatorului de mai
multe ori, uneori nsoit de expresii ca nu f flutura sau ine
minte fluturaul. De fecare dat cnd acest cuvnt i forfotea
prin minte, vizitatorul se retrgea n grab.
383

Dar continua s revin. Cci Candy nu-l fcea s se simt


nepoftit.
Candy se legna ncontinuu. Balansoarul scotea sunete nfundate: scr... scr... scr... Atept.
i meninu mintea deschis.... scr... scr... scr...
De dou ori, numele Bobby se scurse din mintea vizitatorului,
iar a doua oar, o imagine neclar se asocie numelui, din nou un
chip foarte blnd. Era idealizat, ca i chipul lui Julie.
Sentimentul c l recunoate l rscoli pe Candy, dar faa lui
Bobby nu era att de clar ca a lui Julie. ns Candy nu dorea s
se concentreze asupra ei, pentru c vizitatorul i-ar f putut
observa interesul i ar f fugit.
n rstimpul lung n care timidul intrus i ddea trcoale, multe
alte imagini i cuvinte i venir n minte lui Candy, dar nu tia
precis ce sens au.
...Oameni n costume de astronaut...
Cel Ru...
...un tip cu o masc de hochei...
...acas...
...Prostii...
...un halat de baie, o ciocolat mncat pe jumtate i, brusc un
gnd nebunesc: atrage-gndaci, nu e bine, atrage-gndaci, trebuie s-fi-ordonat.
Trecur mai mult de zece minute fr s ia legtura i Candy
ncepu s se team c intrusul plecase defnitiv. Dar, deodat, se
ntoarse. Contactul fu puternic i mai intim ca oricnd.
Cnd Candy simi c vizitatorul era mai ncreztor, tiu c
venise timpul s acioneze. i imagin mintea asemenea unei
capcane de oel, vizitatorul asemenea unui oarece curios,
384

nchipuindu-i cum capcana se arcuiete i-l intuiete pe


vizitator ntre lamele sale ucigtoare.
ocat, vizitatorul ncerc s scape. Candy l inu strns i trecu
dincolo de podul telepatic dintre ei, strduindu-se s rscoleasc
prin mintea adversarului, ca s afle cine este, unde este i ce
dorete.
Candy nu avea puteri telepatice proprii, nimic care s se
compare mcar cu cele mai slabe nzestrri telepatice ale intrusului; nu citise niciodat mintea cuiva i nu tia cum s
procedeze. Deduse ns c nu trebuia s fac altceva dect s se
deschid i s primeasc ceea ce i oferea vizitatorul. l chema
Thomas i se temea de Candy, de faptul c fcuse ceva-teribilde-stupid i c o primejduise pe Julie; aceast trinitate de spaime
i spulber aprarea mental i-l fcu s verse un potop de
informaii.
De fapt, era prea mult informaie, i Candy nu reuea s-i dea
de capt - o bolboroseal de cuvinte i imagini. Cu disperare
ncerc s fac ordine, cutnd un fr care s-i dezvluie identitatea i adresa lui Thomas.
Proti, Cielo Vista, acas, toi de-aici chiuie, azil, mncare
bun, TV, cel-mai-bun-loc-pentru-noi, Cielo Vista, internii sunt
drgui, ne uitm la colibri, lumea e rea acolo afar, e ru pentru
noi acolo afar, azilul Cielo Vista...
Cu oarecare uimire, Candy nelese c vizitatorul lui era o
persoan cu un intelect sub normal - prinse i termenul sindromul lui Down - i se temu c nu avea s sorteze destule gnduri
inteligente din toat babilonia, ca s deduc adresa lui Thomas.

385

n funcie de coefcientul de inteligen, Thomas s-ar f putut s


nu tie unde se afla azilul Cielo Vista, dei se prea c locuia
acolo.
Apoi, din mintea lui Thomas se derular imagini, ca un lan
bine nchegat de amintiri succesive, care nc i mai provocau o
durere afectiv: cltoria ctre Cielo Vista, cu Julie i Bobby,
atunci cnd l nscriseser prima oar la azil. Erau diferite de
toate celelalte gnduri i amintiri ale lui Thomas, n sensul c
prezentau detalii att de clar pstrate, nct se derulau ca un
flm, oferindu-i lui Candy tot ce dorea s tie. Vzu oselele pe
care trecuser cu maina n acea zi, vzu indicatoarele care se
perindau prin faa geamurilor, vzu fecare born de la fecare
cotitur - pe toate acestea, Thomas se strduise din rsputeri s
le memoreze, pentru c, pe tot parcursul drumului, se gndise
mereu: Dac nu-mi place acolo, dac oamenii de-acolo sunt
ri,dac e prea nfricotor, dac nu voi rezista singur, trebuie s
tiu cum s m-ntorc la Bobby i la Julie oricnd doresc, ine
minte asta, ine minte toate astea, coteti aici la 7-11, chiar acolo
la 7-11, nu uita acest 7-11, i acum treci de aceti trei palmieri.
Dac nu vin s m viziteze? Nu, nu e frumos s gndesc aa, ei
m iubesc, vor veni. Dar, dac nu vin? Uit-te acolo, ine minte
casa asta, ine minte casa cu acoperi albastru...
Candy afl tot, la fel de precis ca i cnd coordonatele i-ar f fost
date de un geograf n termeni de grade i minute, de latitudine i
longitudine. Aflase mai mult dect sufcient pentru a-i folosi
talentul. Deschise capcana i-l eliber pe Thomas. e ridic din
balansoar.
i imagin azilul Cielo Vista n detaliu, aa cum apruse n
memoria lui Thomas.
386

Vzu n minte camera lui Thomas de la parterul aripii nordice,


la colul nord-vestic.
ntuneric, milioane de scntei ncinse nvrtindu-se n vid,
vitez.

Din cauz c Julie era ntr-o dispoziie de genul hai-sne-micm-i-s-terminm-cu-asta, se opriser acas doar un
sfert de or, att ct s-i arunce n bagaj articolele de toalet i
un schimb de haine. i luar ceva de mncare de la un
McDonald's din drum: hamburgeri mari, cartof prjii i CocaCola dietetic. nainte de a ajunge pe autostrada Costa Mesa, n
timp ce Bobby mai lua o porie de mutar i deschidea cutia n
care se aflau hamburgerii, Julie fx detectorul de radar pe
oglinda retrovizoare, l conecta la bricheta Toyotei i-i ddu
drumul. Bobby nu mai mncase niciodat sandviuri n plin
vitez, dar i nchipuia c atingeau cam o sut treizeci la or
cnd se aflau pe Costa Mesa ctre Riverside, la vest de
autostrada Orange. i mai rmseser de terminat cartofi prjii
cnd mai aveau doar cteva intersecii pn la autostrada
Foothill, la nord de Los Angeles. Dei depiser ora de vrf, iar
trafcul devenise neobinuit de lejer, ca s menii viteza aceea,
era nevoie de o grmad de treceri de pe o band pe alta i de
snge rece.
Dac o inem tot aa, zise Bobby, n-o s mai am ocazia s mor
de colesterolul provocat de hamburgeri.
Lee spune c nu se moare din asta.
Zu?
387

Zice s trim venic i c tot ce poate face colesterolul este s


ne scoat din circuit ceva mai devreme. Acelai lucru trebuie s
fe adevrat i dac ne rostogolim cu maina de cteva ori.
Nu cred c o s se-ntmple aa ceva, eti cel mai bun ofer pe
care l-am vzut vreodat.
Mulumesc, Bobby. i tu eti cel mai bun pasager.
M-ntreb un singur lucru...
Care?
Dac nu murim cu adevrat, ci doar ne mutm ntr-o alt
lume, i nu trebuie s-mi fac nici un fel de probleme... de ce naiba
m-am deranjat s-mi cumpr Cola dietetic?
Thomas se rostogoli jos din pat i sri n picioare.
Derek, pleac, iei de-aici, vine!
Derek urmrea la televizor o emisiune despre cai i nu-l auzi pe
Thomas.
Televizorul se afla n mijlocul camerei, ntre paturi, i exact n
momentul n care Thomas l apuc pe Derek de umr, ncercnd
s-l fac s-i dea ascultare, n jurul lor se auzi un sunet straniu,
ca i cum cineva ar f fluierat, dar nu tocmai. Se auzi i vntul cteva adieri, nici calde, nici reci, dar care-l fcur pe Thomas s
tremure.
Trgndu-l pe Derek de pe scaun, acesta zise:
Vine Cel Ru, tu pleac, iei de-aici, cum i-am mai spus,
acum!
Derek l privi tmp, apoi zmbi, nchipuindu-i c Thomas se
joac cu el, ca personajele din desenele animate. Uitase de
promisiunea pe care i-o fcuse lui Thomas. Crezuse c Cel Ru
avea s fe sub form de ou prjite la micul-dejun, i cnd
388

acestea nu apruser, crezuse c e n siguran. Dar acum nu


era, i el nu tia. Fluieratul straniu se amplifc. La fel i vntul.
mpingndu-l pe Derek, Thomas ncerc s-l fac s ias.
Fugi! strig el.
Fluieratul se opri, vntul se opri i, dintr-o dat, din senin, Cel
Ru apru acolo, ntre ei i ua deschis.
Era o fin uman, cum tia Thomas, dar era mai mult de-att.
Era ntunericul turnat ntr-o form uman, ca o bucat din
nsi noaptea care intra pe fereastr, i asta nu numai pentru
c purta un tricou negru i pantaloni negri, ci i pentru c, i
puteai da seama, era complet ntunecat pe dinuntru.
Imediat, pe Derek l cuprinse frica. Nimeni nu trebuia s-i
spun c acesta era Cel Ru, nu acum, cnd putea s vad cu
propriii lui ochi. Dar nu vzu i c era prea trziu ca s fug, i
se duse direct ctre Cel Ru, nchipuindu-i c putea s treac pe
lng el. Probabil c la asta se gndise, findc nici chiar Derek
nu era att de prost, nct s cread c ar f capabil s rstoarne
un brbat att de mare.
Cel Ru l nfac i-l ridic nainte de-a apuca s-l ocoleasc, l
slt de la podea ct ai clipi, ca i cum n-ar f fost mai greu dect
o pern. Derek ip, i Cel Ru l izbi de perete aa de tare, c
iptul ncet, iar tablourile cu tatl, mama i fratele lui Derek
czur de pe peretele opus, de lng patul su.
Cel Ru aciona foarte rapid. Cel mai ngrozitor lucru la el erau
micrile fulgertoare. l izbi pe Derek de perete, Derek deschise
gura, dar nu mai scoase nici un sunet; Cel Ru l izbi iar, i mai
tare, iar acum, lui Derek i jucar ochii n cap. Cel Ru l lu de
la perete i-l trnti pe masa de lucru. Masa se cltin, gata s se
fac buci, dar rmase ntreag. Capul lui Derek atrna peste
389

marginea mesei, astfel c Thomas se uit la faa lui - ochii vzui


invers clipeau, gura vzut invers era deschis, dar nu scotea nici
un sunet. i lu ochii de la faa lui Derek i-i ainti asupra Celui
Ru, care-l privea, la rndu-i, i-i rnjea, ca i cum totul n-ar f
fost dect o glum, ha-ha, ceea ce nu era, n nici un caz. Apoi, Cel
Ru lu foarfecele de pe marginea mesei de lucru, cel pe care
Thomas l folosea pentru compunerea poeziilor n imagini, cel
care fusese ct pe-aci s cad pe podea atunci cnd Derek
aterizase pe mas. Cel Ru nfpse foarfecele n Derek, i acesta
snger, bietul Derek care n-ar f fcut ru nimnui, doar lui
nsui, care nu tia cum s fac ru cuiva. Iar Cel Ru nfpse din
nou foarfecele, i rana snger din nou, i iari, i iari. La un
moment dat, sngele numai curgea doar prin cele patru rni din
pieptul i burta lui Derek, unde fusese mplntat foarfecele, ci i
din nas i din gur. Cel Ru l ridic pe Derek de pe mas, cu
foarfecele iindu-i-se din stomac, i-l azvrli ca pe o pern. Nu,
mai degrab ca pe o pung de gunoi - l arunc aa cum arunc
gunoierii pungile de gunoi n mainile de salubritate. Derek
ateriz pe pat, ntins pe spate, cu foarfecele tot n el, nemicat, i
era limpede c se dusese n Locul Cel Ru. Totul se petrecuse
att de iute, mai iute dect putuse Thomas s se gndeasc cum
s-i pun capt, ceea ce era ngrozitor.
Se auzir pai pe coridor, oameni alergnd.
Thomas strig dup ajutor.
Pete, unul dintre interni, apru n cadrul uii. l vzu pe Derek
lungit pe pat, cu foarfecele n el, cu sngele care i se scurgea
peste tot, i se nspimnt vizibil. Se ntoarse ctre Cel Ru i
zise:
Cine...
390

Cel Ru l apuc de gt, i Pete scoase un sunet ca i cum s-ar f


necat. i puse ambele mini pe braul Celui Ru, dar nu-l putu
face s-i dea drumul. Cel Ru l ridic de gt, mpingndu-i
brbia i capul pe spate, i apoi l apuc de curea i-l proiect
napoi pe u, n hol. Pete se lovi de o asistent care tocmai venea
n fug, i amndoi czur pe jos, pe coridor, ncurcndu-se n
mini i n picioare, n timp ce femeia urla.
Toate acestea, n numai cteva clipe. Att de rapid!
Cel Ru trnti ua, vzu c nu se mai nchidea, apoi fcu un
lucru foarte ciudat i nfricotor. i mpreun minile n faa
uii, i o lumin albastr, ca un fulger, i ni din ele. Scnteile
zburau din balamale, de lng clan i din marginile uii. Tot ce
era din metal scotea fum i se topea ca untul cnd l pui peste
piure. Era o u-parafoc. Spuneau c trebuie s-o ii nchis dac
vezi vreodat foc pe coridor, nu s-ncerci s fugi, ci s ii ua
nchis i s fi pe faz. O numeau u-parafoc, pentru c focul
nu putea trece prin ea ziceau ei, i Thomas se mira mereu c nu-i
spuneau o-u-prin-care-nu-poate-trece-focul, dar nu-i ntreba
niciodat de ce. Ua parafoc era numai metal, deci nu putea s
ard, dar acum se topea pe margini, mpreun cu placajul, i nu
prea c s-ar mai f putut intra pe-acolo vreodat.
Oamenii de pe coridor ncepur s bat n u, ncercar s o
deschid, nu reuir, i strigar dup Thomas i Derek. Thomas
recunoscu una dintre voci i vru s le strige s-l ajute repede,
findc era n ncurctur, dar nu reui s scoat mai multe
sunete dect bietul Derek.
Cel Ru opri lumina albastr. Apoi se ntoarse i se uit la
Thomas. i zmbi. N-avea un zmbet plcut.
Thomas? zise el.
391

Thomas se mir c l mai ineau picioarele, att de speriat era.


Sttea cu spatele la peretele de lng fereastr i se gndea c
poate reuete s deschid geamul, s-l mping i s ias, ceea
ce tia s fac datorit exerciiilor-de-alarm. Dar tia c nu are
deloc viteza necesar, findc Cel Ru era cel mai iute pe care-l
vzuse vreodat.
Cel Ru fcu un pas ctre el, i nc un pas.
Tu eti Thomas?
O vreme, tot nu reui s scoat vreun sunet. Putea doar s-i
mite gura i s se prefac, ntr-un fel, c articuleaz ceva. Apoi
se gndi c, dac minea i zicea c nu e Thomas, Cel Ru avea
s-l cread i s plece. i deci, cnd deodat putu s vorbeasc,
bigui:
Nu. Eu... nu... nu Thomas. E plecat n lume acum, chiuie
mult, e un imbecil de nivel nalt, aa c i-au dat drumul n lume.
Cel Ru rse. Era un rs tar nici o legtur cu ceva hazliu, cel
mai groaznic din cte auzise Thomas.
Cine naiba eti tu, Thomas? ntreb Cel Ru. De unde vii?
Cum e posibil ca un ntfle ca tine s fac ceva ce eu nu pot?
Thomas tcu. Nu tia ce rspuns s dea. i-ar f dorit ca oamenii de pe hol s nu mai bufneasc n u i s gseasc alt
cale de a intra n camer, cci izbiturile erau zadarnice. Puteau
s cheme poliia i s le spun s aduc flcile-vieii, da,
falcile-vieii, ca atunci cnd le-ai vzut la televizor c sunt
folosite cnd o persoan se afl ntr-o main avariat i nu
poate iei din ea. Le-ar putea folosi ca s deschid ua, aa cum
trgeau de mainile zdrobite, pentru a scoate oamenii din ele.
Spera c poliitii n-aveau s spun: Ne pare ru, dar nu putem
392

deschide dect uile de la maini cu flcile-vieii, nu i uile de la


aziluri, cci atunci ar f terminat de-a binelea.
N-ai de gnd s-mi rspunzi, Thomas? insist Cel Ru.
Scaunul pe care ezuse Derek se rsturnase n timpul luptei i
acum se afla ntre Thomas i Cel Ru. Acesta din urm ntinse o
mn ctre scaun, o singur mn, i lumina albastr porni uiernd, iar scaunul explod n achii, ca o grmad imens de scobitori. Thomas i acoperi la timp faa cu minile, aa nct nici o
achie nu-i intr n ochi. Unele i ptrunser n palme, i chiar n
obraji i brbie, iar pe altele le simea n cma, nepndu-i
stomacul, dar nu avu nici o senzaie de durere, deoarece frica era
mai puternic.
i lu repede minile de la ochi, pentru c trebuia s vad
unde se afla Cel Ru. Era chiar deasupra lui, i prin faa acestuia
pluteau scame din tapieria scaunului.
Thomas? zise, i i puse una dintre minile imense pe gtul
lui Thomas, aa cum fcuse cu Pete, ceva mai devreme.
Thomas auzi cum i ieeau cuvintele din gur i nu-i venea s
cread c vorbea, dar chiar aa era. Apoi, cnd auzi ce-i spunea
Celui Ru, iar nu-i veni s cread, dei era o realitate:
Nu eti-sociabil.
Cel Ru l apuc de curea, inndu-l n continuare de gt, l
desprinse de la podea i-l trase de lng perete, aa cum fcuse
cu Derek, i, vai, Thomas simi cea mai cumplit durere din viaa
lui.
Ua interioar de la garaj avea zvor, dar nu i lan de siguran. Cutndu-i cheile prin buzunar, Clint intr n buctrie,
393

pe la ora opt i zece seara, i o vzu pe Felina aezat la mas,


citind o revist n timp ce-l atepta.
Felina i ridic privirea i-i zmbi, iar inima lui ncepu s bat
mai repede, exact ca n povetile de dragoste arztoare cunoscute
dintotdeauna. Se ntreb cum de i se ntmplase aa ceva. Fusese
att de independent nainte de a o ntlni pe Felina. Fusese
mndru de faptul c nu avea nevoie de nimeni care s-l stimuleze
intelectual sau s-l susin emoional, i deci nu era vulnerabil la
durerile i dezamgirile pe care le aduce o relaie. Apoi o
ntlnise pe ea. Cnd i se tiase rsuflarea, fusese la fel de
vulnerabil ca oricine altcineva - i se bucurase de asta.
Felina arta minunat, ntr-o rochie albastr, simpl, cu o curea
roie i pantof asortai. Era att de puternic i, n acelai timp,
att de ginga, att de rezistent i, totodat, att de fragil.
Se duse lng ea i, o vreme, se mbriar i se srutar,
ntr-o tcere absolut. Clint se gndi c, n acel moment, ar f fost
fericii chiar dac amndoi ar f fost surzi i mui, incapabili s
citeasc pe buze sau s vorbeasc prin semne, cci ceea ce-i fcea
fericii era nsui faptul inexprimabil c se aflau mpreun.
Ce zi! De-abia atept s-i povestesc despre ea, zise Clint,
ntr-un trziu. D-mi un rgaz de cteva minute, s m spl i
s-mi schimb hainele. Plecm pe la opt i jumtate, mergem la
Caprabello, cerem un separeu, comandm nite vin, nite
spaghete i pine cu usturoi...
Nite arsuri.
Rse, pentru c era adevrat. Le plcea la Caprabello, dar
mncarea era picant. ntotdeauna sufereau de pe urma
rsfului.
394

O srut iari. Felina se aez s citeasc, iar el se duse la


baie. Ls apa s curg n cad, ca s fe ferbinte, i bg
aparatul de ras n priz i ncepu s se brbiereasc, rnjind la el
nsui, findc era un tip att de norocos.
Cel Ru l privea direct n ochi, mrind la el, copleindu-l cu
ntrebri, crora Thomas nu le-ar f putut face fa chiar dac ar
f stat ntr-un scaun, vesel i linitit, i nu desprins de podea i
lipit de perete, cu o durere de spate de-i dduser lacrimile.
M-am umplut, m-am umplut! o inea el ntruna.
De fecare dat cnd spunea asta, oamenii ncetau s-l mai
ntrebe sau s-i mai mpuie capul cu tot felul de lucruri,
lsndu-l o vreme s-i limpezeasc gndurile. Dar Cel Ru nu
era ca ceilali oameni. Nu-i psa dac Thomas avea capul
limpede, nu voia dect s i se rspund. Cine era Thomas? Cine
era mama lui? Cine era tatl lui? De unde venea? Cine era Julie?
Cine era Bobby? Unde era Julie? Unde era Bobby?
Apoi, Cel Ru zise:
La naiba, eti doar un idiot! Nu tii rspunsurile, nu-i aa?
Eti tot att de prost pe ct pari.
l dezlipi de perete, inndu-l n sus cu o mn de gt, pentru ca
Thomas s nu poat respira bine. l plesni tare peste obraz, i
Thomas se strdui s nu plng, dar nu se putu opri. l durea
i-i era fric.
De ce sunt lsai s triasc oameni ca tine? ntreb Cel Ru.
i ddu drumul i Thomas se prbui. Cel Ru l privea de sus
rutcios, ceea ce l enerva pe Thomas aproape la fel de tare pe
ct l speria. Pentru prima oar n viaa lui, era nervos i speriat
395

n acelai timp. Dar Cel Ru l privea ca pe un gndac sau ca pe


un gunoi ce trebuia ndeprtat.
De ce nu v omoar, pe voi tia, de la natere? La ce suntei
buni? De ce nu v omoar cnd suntei mici, apoi s v taie
bucele i s v arunce la cini?
Thomas i amintea de unii oameni de-afar care l priviser
astfel sau spuseser vorbe urte, i cum Julie i pusese la punct.
Ea zicea c Thomas nu trebuie s fe drgu cu asemenea
oameni, ci s le spun c sunt obraznici. Acum, Thomas era
furios, cci avea-tot-dreptul-s-fe, i chiar dac Julie nu i-ar f zis
c putea s fe furios n astfel de cazuri, el tot ar f fost, cci
despre unele lucruri, pur i simplu, tiai c sunt bune sau rele.
Cel Ru l lovi n picior, i era clar c voia s-l mai loveasc o
dat, dar se auzi un zgomot la fereastr. Unii dintre interni
sprseser geamul i ncercau s gseasc mnerul ferestrei.
Cel Ru se ntoarse ctre geam i i ntinse minile, ca i cum
i-ar f rugat pe interni s nu intre. Dar Thomas tia c avea s
scoat din nou acea lumin albastr.
Ar f vrut s-i avertizeze pe interni, dar se gndi c n-aveau s-l
aud sau s-l asculte dect atunci cnd avea s fe prea trziu.
Deci, pe cnd Cel Ru era ntors cu spatele, Thomas se tr pe
podea, departe de el, chiar dac micarea i provoca dureri, chiar
dac trebuia s treac peste sngele lui Derek, nc umed,
provocndu-i grea, pe lng furie i team.
Lumin albastr. Foarte strlucitoare.
Ceva explod.
Auzi trosnetul geamului i mai auzi ceva, probabil c peste
interni czuse nu numai geamul, ci i o parte din perete.
396

Oamenii ipar. n majoritatea lor, ipetele se ntrerupser repede, dar unul dintre ele continua, era ngrozitor, de parc cineva
de dincolo de fereastra explodat ar f fost rnit i mai ru dect
Thomas.
Thomas nu se uit napoi, pentru c acum ajunsese la marginea
patului lui Derek, de unde, oricum, nu putea s vad podeaua,pe
care el nsui se tra. i,n plus acum tia ce vrea, unde vrea s
se duc, i trebuia s ajung acolo nainte ca Cel Ru s se ocupe
iari de el.
Se tr iute la captul patului, se uit n sus i vzu braul lui
Derek atrnnd la margine, cu sngele curgndu-i pe sub
mneca tricoului, pe palm i picurnd de pe degete. Thomas nu
voia s ating un mort, nici mcar unul pe care-l ndrgise. Dar
asta trebuia s fac, i era obinuit cu astfel de lucruri pe care nu
i le dorea - aa era n via.
Thomas se prinse de marginea patului i se urc n el ct putu
de repede, ncercnd s nu ia n seam durerea de spate i de
picior, pentru c, altfel, s-ar f micat i mai ncet. Derek era
chiar acolo, cu ochii i gura deschise, plin de snge, att de trist,
att de nfricotor, deasupra tablourilor cu prinii lui czute de
pe perete, tot mort, plecat pentru totdeauna n Locul Cel Ru.
Thomas apuc foarfecele care se iea din Derek, l scoase,
spunndu-i c nu era nimic, findc Derek nu mai putea s
simt nimic acum i niciodat.
Tu! zise Cel Ru.
Thomas se ntoarse s vad unde era Cel Ru - i acesta se afla
chiar n spatele su, de partea cealalt a patului ndreptndu-se
n direcia lui. Aa c nfpse foarfecele n el ct putu de tare, i
pe faa Celui Ru se citi surprinderea. Foarfecele l nimeri n
397

partea din fa a umrului. Cel Ru prea din ce n ce mai


surprins. Sngele ncepu s curg.
Dnd drumul foarfecelui, Thomas spuse:
Pentru Derek. Apoi zise: Pentru mine.
Nu era sigur ce avea s urmeze, dar se gndi c dac iese snge,
asta o s-l doar pe Cel Ru i poate o s-l omoare, aa cum l
omorse pe Derek. n partea opus a camerei vzu golul lsat de
geamul i peretele care nu mai erau, i fumul ce ieea din
crpturi. Se gndi s fug acolo i s ias prin gaur, chiar dac
n partea cealalt se afla noaptea.
Dar nu-i imagin ce avea s se ntmple cu adevrat, pentru c
Cel Ru se comport ca i cnd nu ar f avut un foarfece nfpt n
el, ca i cum nu i-ar f curs snge. l nfac i-l ridic iari de la
podea, apoi l lovi de dulapul lui Derek, ceea ce-l duru pe Thomas i mai tare dect atunci cnd fusese izbit de zid, findc
dulapul avea muchii i mnere. Auzi cum ceva trosnea n el, cum
se rupea ceva. Dar era ciudat c nu mai plngea, i nici nu-i
venea s plng, ca i cum i folosise toat rezerva de lacrimi.
Cel Ru i apropie faa de-a lui Thomas, aa nct ochii lor
ajunser la doar civa centimetri distan. Lui Thomas nu-i
plcea s se uite n ochii Celui Ru. Erau groaznici. Erau
albatri, dar de fapt, erau ntunecoi, ca i cum sub albastru
exista o substan neagr ca noaptea de dincolo de fereastr.
Dar mai era ceva ciudat - nu mai simea aceeai team ca nainte, de parc epuizase acest sentiment aa cum epuizase i lacrimile. Se uit n ochii Celui Ru i vzu toat acea ntunecime, cu
mult mai adnc dect ntunericul care se abtea asupra lumii n
fecare zi, cnd soarele pleca, i tiu c Cel Ru voia s-l omoare,
avea s-l omoare, i asta era n ordine. Moartea nu-l mai speria,
398

cum i nchipuise pn atunci. Moartea era nc un Loc Ru,


unde nu i-ar f dorit s mearg, dar avu brusc sentimentul de
neneles c poate nu era un loc att de singuratic pe ct crezuse,
poate c era mai puin singuratic dect aceast parte a lumii.
Simi c acolo exista cineva care-l iubea, cineva care-l iubea mai
mult dect l-a iubit Julie vreodat, mai mult chiar i dect l
iubise tatl lor, cineva care era numai lumin, fr pic de
ntuneric, att de strlucitor, nct puteai s-l priveti doar
dintr-o parte.
Cel Ru l inea pe Thomas lipit de dulap cu o mn, n timp ce
cu cealalt i scoase foarfecele din umr.
Apoi l mplnt n Thomas.
Acea lumin care-l iubea ncepu s-l umple pe Thomas, i el
tiu c urma s plece. Spera c, atunci cnd nu o s mai fe, Julie
o s tie ct de curajos se comportase pn la capt, cum ncetase
s plng i s-i mai fe team, i cum ncercase chiar s opun
rezisten. Apoi, brusc, i aminti c nu-i televizase un
avertisment lui Bobby cum c Cel Ru ar putea s vin, aa c
ncepu s-l compun imediat.
foarfecele spintec iar
Deodat, tiu c avea de fcut ceva i mai important. Trebuia
s-i comunice lui Julie c Locul Cel Ru nu era chiar att de ru,
la urma urmei, c acolo exista o lumin care te iubea, i puteai
s-i dai seama de asta. Julie trebuia s tie acest lucru, findc,
n sinea ei, nu credea n aa ceva. Credea c totul era ntuneric i
singuratate, la fel cum i nchipuise i Thomas. Acum, ea
socotea fecare clip i i crea probleme legate de tot ce avea de
fcut nainte de a i se opri ceasul, de tot ce avea de nvat, de
399

vzut, de simit i de obinut, de tot ce avea de fcut pentru


Thomas i Bobby, ca s le fe bine n caz c ea ar-f-pit-ceva.
i din nou foarfecele l ptrunse
i era fericit cu Bobby, dar niciodat nu avea s fe cu adevrat
fericit dac nu afla c trebuie s renune la suprare, c totul se
termin ntr-un imens ntuneric. Era att de drgu, nct cu
greu i ddeai seama de furia ei interioar, dar aa era. Thomas
de-abia acum nelese, pe msur ce era cuprins de lumin, ct
de cumplit de furioas era Julie. Era furioas pentru c toat
munca i toat sperana, toate visele, toate eforturile i toat
iubirea nu mai contau pn la urm, findc, mai devreme sau
mai trziu, mureai pentru vecie.
foarfecele
Dac o s tie despre lumin, o s reueasc s pun capt
furiei din adncul ei. Aa c Thomas televiza i asta, mpreun
cu avertizarea, i cu trei ultime cuvinte ctre Julie i Bobby,
toate n acelai timp, spernd c n-o s le amestece:
Vine Cel Ru, avei grij, Cel Ru, exist o lumin care v
iubete, Cel Ru, i eu v iubesc i exist o lumin, exista o
lumin, VINE CEL RU...
La opt i un sfert seara se aflau pe autostrada Foothill,
ndreptndu-se n vitez ctre intersecia cu autostrada Ventura,
pe care aveau s continue prin valea San Fernando, aproape
pn la ocean, nainte de-a o lua spre nord, ctre Oxnard,
Ventura i, n cele din urm, Santa Barbara. Julie tia c ar
trebui s ncetineasc, dar nu putea. Viteza i mai descrca
tensiunea. Numai dac s-ar f apropiat de limita de optzeci de

400

kilometri pe or, cu siguran c Bobby ar f nceput s ipe


nainte de a trece de Burbank.
n casetofon era o caset cu Benny Goodmann. Melodiile
exuberante i ritmurile sincopate preau potrivite cu avntul
nvalnic al mainii, i dac ar f fost ntr-un flm, acordurile lui
Goodmann ar f constituit o coloan sonor perfect pentru panorama tenebroas a dealurilor ntunecate i presrate ici-colo cu
lumini, prin care treceau din ora n ora, din suburbie n
suburbie.
tia de ce e att de tensionat. ntr-un fel n care nu i-ar f
nchipuit vreodat, Visul le era la ndemn - dar puteau s
piard totul dac s-ar f ntins dup el. Totul. Sperana. Unul pe
altul. Vieile lor.
Aezat pe scaunul de-alturi, Bobby avea atta ncredere n ea,
nct aipise la peste o sut douzeci i opt pe or, dei tia c
nici ea nu dormise mai mult de trei ore cu o noapte n urm. Din
cnd n cnd, Julie i mai arunca o privire, doar pentru c-i fcea
bine s-l tie acolo.
Bobby nc nu nelegea de ce se duceau n nord s cerceteze
familia Pollard, mpingnd datoria fa de client dincolo de raiune, dar nedumerirea lui rezulta din faptul c era un om
aproape la fel de bun pe ct prea s fe. Cteodat, mai fora
sau mai nclca legile i regulile n numele clienilor lor, dar n
viaa particular era cel mai scrupulos om pe care-l cunoscuse
Julie. Odat vzuse cum, atunci cnd un automat de ziare i
dduse un exemplar din Los Angeles Times, i apoi, din cauza
unei defeciuni, i napoiase trei din cele patru monede, el
reintrodusese cele trei monede n deschiztur, dei acelai
automat se stricase i n alte ocazii spre dezavantajul lui, i-i
401

datora civa dolari. Da, pi..., zisese Bobby, nroindu-se, cnd


Julie rsese de fapta lui nduiotoare, poate c automatul i
permite s fe necinstit i s aib contiina ncrcat, dar eu nu
pot.
Julie putea s-i spun c se mai agau nc de cazul Pollard
pentru c era o ans unic n via, care le putea aduce o
cantitate apreciabil de bani, marea ocazie cutat de orice om
din lume i pe care majoritatea nu o s-o aib niciodat. n
momentul n care Frank le artase tot bnetul din geanta de
voiaj i le vorbise despre o a doua tran aflat la motel, se
simiser ncercuii ca oarecii ntr-un labirint, mnai nainte de
mirosul de cacaval, dei fecare dintre ei negase, la rndul lui, c
ar f avut vreun interes n toat afacerea. Cnd Frank se
ntorsese n acea camer de spital, ca picat din cer, cu nc trei
sute de mii de dolari, nici ea, nici Bobby nu se gndiser s aduc
n discuie problema ilegalitii, dei n acel moment era
imposibil s se pretind c Frank ar f fost absolut nevinovat.
Mirosul cacavalului fusese prea puternic pentru a i se mai
opune rezisten. Se aruncaser cu capul nainte, findc
ntrevzuser ocazia de a-l folosi pe Frank pentru a iei din
labirint i a-i cumpara Visul mai repede dect se ateptaser.
Fuseser dispui s foloseasca bani murdari i mijloace
ndoielnice pentru a-i atinge scopul dorit, mai dispui dect
recunoteau unul fa de altul, dei Julie presupunea c se putea
aduce n favoarea lor argumentul c nc nu erau att de lacomi
nct s fure pur i simplu banii i diamantele Iui Frank, i s-l
abandoneze la cheremul fratelui su maniac; sau poate chiar
simul datoriei fa de client era acum o minciun, o virtute la
402

care puteau recurge mai trziu, cnd aveau s-i justifce lor
nii celelalte impulsuri i fapte mai puin nobile.
Ar f putut s-i mrturiseasc toate astea, dar tcu, findc nu
voia s se certe cu el. Trebuia s-l lase s-i dea seama i singur,
n ritmul lui propriu, s accepte totul n felul lui. Dac ncerca
s-i spun nainte ca el s fe capabil de a nelege, ar f negat din
principiu. Chiar dac ar f recunoscut o parte infm din adevr,
ar f generat o ceart despre ct de onest era Visul lor, despre
moralitatea sa fundamental, i ar f folosit aceste argumente
pentru a justifca mijloacele fa de scop. Dar ea nu credea c un
scop putea s rmn nobil dac era atins prin mijloace imorale.
i, dei nu concepea s refuze aceast mare ocazie, se temea c,
atunci cnd Visul o s se mplineasc, acesta o s fe mnjit.
i, totui, continua s conduc. Repede. Pentru c viteza o mai
elibera de team i tensiune. Viteza paraliza i prudena. i fr
pruden era mai puin probabil c o s se retrag din faa confruntrii cu familia Pollard, care prea inevitabil, dac voiau s
prind ocazia de a obine o bogie imens i eliberatoare.
Trafcul era degajat, n-aveau pe nimeni foarte aproape n spate,
iar cea mai apropiat main din fa se afla la ase kilometri
deprtare, cnd Bobby ip i se ridic n scaun, ca i cum ar f
avertizat-o asupra unei ciocniri iminente. Se smuci nainte, trgnd i ntinznd de tocul pistolului, i i duse minile la cap, ca
atins, deodat, de o migren.
Speriat, Julie slbi acceleraia, atinse uor pedala de frn,i
zise:
Bobby, ce s-a ntmplat?

403

Cu o voce rguit de team i de urgena situaiei, vorbind mai


tare dect se auzea muzica lui Benny Goodmann, Bobby
rspunse:
Cel Ru, Cel Ru, avei grij, exist o lumin, exist o lumin
care v iubete
*
Candy se uit la cadavrul plin de snge de la picioarele sale i
i ddu seama c nu ar f trebuit s-l omoare pe Thomas, ci s-l
duc ntr-un loc retras i s-l tortureze, pn ce obinea toate
rspunsurile dorite, chiar dac handicapatului i-ar f trebuit ore
n ir ca s-i aminteasc tot ce voia s afle Candy. Ar f putut
chiar s fe distractiv.
Dar era cuprins de o furie mai mare ca niciodat i se controla
mai puin dect oricnd, de la moartea mamei sale. Voia
rzbunare nu numai pentru mama lui, ci i pentru el nsui i
pentru toat lumea care merita s se rzbune, dar n-avusese
niciodat ocazia. Dumnezeu l fcuse un instrument al
rzbunrii i, acum, Candy rvnea cu disperare s-i
ndeplineasc elul. Tnjea s sfie gtul i s bea sngele unei
mulimi de pctoi. Pentru ca furia sa s dispar vreodat, avea
nevoie nu numai s bea snge, ci s se mbete cu el, s se scalde
n el, s-i fac drum pe ruri de snge, s stea pe pmnt
mbibat de snge. Voia ca mama lui s-l elibereze de toate
constrngerile ce-i limitau aciunile, voia ca Dumnezeu s-l
elibereze.
Auzi sirene n deprtare i tia c trebuie s plece curnd.
O durere ferbinte i pulsa n umr, unde foarfecele tiase
muchiul i zgriase osul, dar avea s se ocupe de asta pe drum.
404

n cursul reconstituirii corpului, putea s-i refac uor


esuturile, ntregi i sntoase.
Pind printre sfrmturile presrate pe podea, cut ceva
care s-i dea o idee despre locul unde se afla acel Bobby sau acea
Julie de care pomenise Thomas. Ei ar f putut s tie cine fusese
Thomas i de ce posedase un talent pe care nici mcar
binecuvntata sa mam nu-l putuse mprti.
Atinse diferite obiecte i mobile, dar reui s deslueasc din ele
doar imagini ale lui Thomas i Derek i ale ctorva interni i
asistente medicale care avuseser grij de ei. Apoi vzu un
album zcnd pe podea, lng masa pe care-l mcelrise pe
Derek. Paginile deschise erau pline de tot felul de poze lipite, ce
alctuiau nite modele ciudate. Lu albumul i-l frunzri,
ntrebndu-se ce putea s nsemne, i, cnd ncerc s vad faa
ultimei persoane care-l inuse n mn, fu rspltit cu ceva
diferit de ceea ce vzuse pn atunci.
Un brbat cu o nfiare dur, nu att de nalt precum
Candy,dar aproape la fel de solid.
Sirenele se auzeau acum la mai puin de un kilometru,
rsunnd cu fecare secund tot mai tare.
Candy i ls mna dreapt s alunece peste coperta albumului, cutnd... cutnd...
Cteodat, percepea numai puin, alt dat, foarte mult. De
data asta, trebuia s aib succes, dac nu, aceast camer avea
s fe un punct mort n cutarea sursei de putere a retardatului.
Cutnd...
Primi un nume. Clint.
Clint se aezase n scaunul lui Derek, n cursul dup-amiezii,
rsfoind ciudata colecie de poze.
405

Cnd ncerc s vad unde plecase Clint, dup ce prsise


aceast ncpere, vzu un Chevrolet condus de acesta pe autostrad, apoi un loc numit Dakota & Dakota. Dup aceea, iar
Chevrolet-ul noaptea pe autostrad, apoi o csu ntr-un loc numit Placentia.
Sirenele erau i mai aproape acum, venind, probabil, pe alee
ctre parcarea azilului.
Candy arunc albumul. Era pregtit s plece.
Mai avea un singur lucru de fcut nainte de a se teleporta.
Cnd descoperise c Thomas era un retardat i cnd nelesese c
Cielo Vista era un loc plin de astfel de personaje, se mniase,
simindu-se jignit de existena acestui azil.
ntinse minile la o distan de aizeci de centimetri, cu palmele paralele... O lumin de un albastru celest strluci ntre ele.
i aminti cum vecinii i alte persoane vorbiser de surorile lui i la fel despre el, cnd, ca biat, fusese scutit de coal din cauza
problemelor pe care le avea. Violet i Verbina artau i se
comportau ca nite debile mintal i probabil c nu le psa dac
oamenii le numeau retardate. Ignoranii l etichetau i pe el la
fel, findc era scutit de coal, avnd difculti la nvtur i
find tot att de ciudat ca surorile lui. (Numai Frank se ducea la
ore ca un copil normal.)
Lumina ncepu s ia forma unei mingi. Pe msur ce din
minile sale nea tot mai mult energie, transferndu-se
mingii, aceasta cpt o nuan de albastru nchis i cpt
consisten, de parc era un obiect solid plutind prin aer.
De fapt, Candy fusese iste, fr nici un fel de difculti la
nvtur. Mama lui l nvase s citeasc, s scrie i s socoteasc, deci se nfuria cnd i auzea pe oameni zicnd c era
406

handicapat mintal. Fusese scutit de coal din alte motive,


frete, mai ales din cauza chestiei cu sexul. Cnd se fcuse mare
i voinic nimeni nu-l mai numise retardat i nu mai fcuse glume
pe seama lui, cel puin cnd se afla prin preajm.
Sfera albastr ca safrul arta aproape la fel de solid ca un safr autentic, dar era mare ct o minge de baschet. Era aproape
gata.
Pentru c fusese pe nedrept etichetat ca retardat, Candy nu
dovedea nelegere fa de cei cu adevrat handicapai mintal, ci
o ur adnc, spernd s le arate clar netiutorilor c el nu
fcuse parte niciodat dintre acetia. A gndi astfel despre el sau
surorile lui, era o insult fa de sfnta lui mam, care nu putuse
s aduc pe lume un idiot.
ntrerupse fluxul de energie i i lu minile de pe sfer. O
clip, se uit lung la ea, zmbind i gndindu-se ce o s-i fac
acestui loc jignitor.
Urletul sirenelor ptrunse asurzitor prin gaura rmas de la
geamul spart i de la pereii pe jumtate drmai, apoi se
domoli brusc, trecnd de la un ipt strident la un mormit. i
apoi tcere.
i-a venit ajutorul, Thomas, zise el rznd.
Cu o mn inu de sfer i cu cealalt i fcu vnt. Strbtu
camera ca o rachet pornit de pe o ramp de lansare. Dobor
peretele din spatele patului lui Derek, lsnd n urm o gaur
zdrenuit i mare, ca de obuz, trecu i prin urmtorul, i prin
fecare zid din cale, scuipnd flcri n drum, aprinznd lucrurile
pe lng care trecea.
Candy auzi oameni ipnd i apoi o explozie zdravn n timp ce
se dematerializa, plecnd ctre casa din Placentia.
407

52
Bobby sttea la marginea autostrzii, inndu-se de portiera
deschis a mainii i trgndu-i rsuflarea. Fusese sigur c o s
vomite, dar senzaia i trecuse.
i-e mai bine? ntreb Julie, ngrijorat.
Cred... cred c da.
Mainile treceau pe lng ei ca nite bolizi. Fiecare automobil
urmat de un curent de aer i de un vjit care-i ddeau lui Bobby
sentimentul ciudat c el, Julie i Toyota erau nc n micare cu o
sut treizeci i cinci de kilometri la or, el inndu-se de ua
deschis, iar ea cu o mn pe umrul lui, meninndu-i
miraculos echilibrul i evitnd s lase dre pe osea n timp ce-i
trau picioarele i nimeni nu conducea.
Visul l zguduise i l dezorientase serios.
Nu era tocmai un vis, i zise el.
Continua s-i in capul n jos, privind pietricelele de pe pavajul autostrzii, ateptndu-se ntr-o oarecare msur s-i
revin senzaia de grea.
Nu era ca visul pe care l-am mai avut - cel despre noi,
tonomat i oceanul de acid.
A fost iar despre Cel Ru.
Da. Nu-l pot numi vis, pentru c nu era dect att... aceast
explozie de cuvinte n capul meu.
De unde?
Nu tiu.
ndrzni s-i ridice capul i, dei l cuprinse ameeala, greaa l
ocoli.
408

Cel Ru... avei grij... exist o lumin care v iubete..., zise


Bobby. Nu-mi aduc aminte tot. Era ceva att de puternic, ca i
cum cineva mi-ar f urlat printr-o portavoce lipit de urechea
mea. Numai c, de fapt, n-a fost aa, findc n-am auzit cuvintele,
pur i simplu au aprut acolo, n capul meu. Dar eu le percepeam
ca find urlete, dac asta are vreun sens. i nu existau imagini,
ca n orice vis. n schimb, existau sentimente, pe ct de
puternice, pe att de confuze. Team i bucurie, furie i iertare...
i exact la sfrit, senzaia asta de pace pe care eu... n-o pot
descrie.
Un Peterbilt se apropie vuind, trgnd dup el cea mai mare
remorc admis de lege. Aa cum nvlise din noapte n urma
farurilor orbitoare, arta ca un monstru ce ieea la suprafa
dintr-o adnc tranee marin, tot numai energie pur i furie
rece, cu o foame care nu putea f niciodat satisfcut. Din cine
tie ce motive, cnd trecu, duduind, pe lng ei, Bobby se gndi
la brbatul pe care-l vzuse pe plaj la Punaluu i se cutremur.
Te simi bine? spuse Julie.
Da.
Sigur?
Bobby ncuviin din cap.
Puin ameit. Asta e tot.
i-acum ce facem? Bobby o privi.
Ce altceva? Plecm mai departe ctre Santa Barbara, El
Encanto Heights, s terminm cu treaba asta... ntr-un fel sau
altul.
Candy ateriz sub o arcad, ntre sufragerie i camera de zi. Nu
era nimeni acolo.
409

Auzi un bzit mai n fundul casei i, dup o clip, i ddu


seama c era de la un aparat de ras electric. Sunetul se opri.
Apoi auzi apa curgnd la chiuvet i uruitul evii de scurgere.
Inteniona s se ndrepte direct ctre hol i baie, s-l surprind
pe brbat. Dar auzi un fonet de hrtie n partea opus.
Travers sufrageria i pi n pragul buctriei. Era mai mic
dect cea din casa mamei sale, dar era la fel de impecabil i
ordonat, cum nu mai fusese buctria mamei lui de la moartea
ei.
La o mas, edea cu spatele la el, o femeie ntr-o rochie albastr. Se aplecase asupra unei reviste, rsfoind paginile una
dup alta, ca i cum ar f cutat un articol interesant.
Candy poseda un control al nsuirilor sale telekinetice cu mult
mai mare dect Frank, i mai ales se putea teleporta mai efcient
i mai uor dect acesta, crend mai puin deplasare de aer i
mai puin zgomot provenit din rezistena opus de molecule. n
orice caz, rmase surprins c femeia nu se ridicase s vad ce
era, cci, atunci cnd sosise la numai o camer deprtare de ea,
trebuie s f fcut un zgomot sufcient de ciudat ca s-i trezeasc
curiozitatea.
Ea mai ntoarse cteva pagini i apoi se apleac s citeasc.
Nu putea s-o vad prea bine din spate. Avea un pr des, lucios
i att de negru, nct prea s f fost depnat la acelai rzboi
de esut ca i noaptea. Avea un spate suplu. Picioarele ei, aflate
de aceeai parte a scaunului, unul peste altul, erau bine fcute.
Dac ar f fost ctui de puin interesat de sex, l-ar f excitat linia
pulpelor.
Intrebndu-se cum arta - i brusc copleit de nevoia de a ti ce
gust are sngele ei -, iei din cadrul uii i fcu trei pai spre ea.
410

Nu se strdui s ascund zgomotul, dar femeia nu ridic privirea.i sesiz prezena abia atunci cnd el i nfpse mna n
prul ei i-o tr de pe scaun.
O ntoarse cu faa i se simi imediat tulburat. Picioarele ei
frumoase, oldurile pline, supleea taliei, snii bogai l lsau
indiferent. Dei avea o fa frumoas, nu aceasta l electrizase.
Altceva. O calitate a ochilor ei cenuii. S-i zicem vitalitate. Era
mai vie dect muli alii, vibra de via.
Nu ip, ci scoase un mrit de furie i fric, apoi l izbi cu
ambii pumni. l lovi n piept, l plesni peste fa.
Vitalitate! Da, exemplarul acesta era plin de via, deborda de
via, i aceast vitalitate l nfora mai mult dect orice rsplat
de natur sexual.
nc auzea n deprtare pleoscitul apei, uruitul evii de evacuare, i fu convins c-i putea veni de hac fr s atrag atenia
brbatului - att timp ct putea s-o mpiedice s ipe. O pocni n
cap, nainte ca ea s poat striga. Se ls moale la picioarele lui,
contient, dar nucit.
Tremurnd la gndul plcerii, Candy o ntinse pe mas, cu
picioarele atrnndu-i peste margine. i desfcu picioarele i se
propti ntre ele, dar nu ca s-o violeze, ceea ce era att de dezgusttor. Cnd i aplec faa ctre a ei, femeia clipi mai nti
nedumerit, nc zguduit de lovitura primit. Apoi, ochii i se
limpezir. Vzu cum i revenea n privire nelegerea plin de
groaz i se npusti la gtul ei, muc adnc i ddu de snge,
curat i dulce, mbttor.
Femeia se zvrcoli sub el. Era att de vie. Att de minunat de
vie. nc.
411

Cnd i se aduse pizza, Lee Chen o duse n biroul lui Julie i al


lui Bobby i-i oferi i lui Hal.
Punnd cartea deoparte, dar continund s-i in picioarele
desclate pe msu, Hal zise:
Ai idee ce-i face mncarea asta la artere?
De ce e toat lumea preocupat azi de arterele mele?
Eti un tnr tare drgu. Nu ne-ar plcea s te vedem mort
mainte de a mplini treizeci de ani. n plus, ne-am ntreba mereu
cu ce te-ai mai f mbrcat dac triai.
Cu nimic din ce pori tu, te asigur.
Hal se aplec i se uit n cutia pe care i-o ntindea Lee.
Arat destul de bine. Regula este: la orice pizza i sc aduce la
comand, i se vnd serviciile pizzeriei, n loc de un preparat
bun. Dar asta n-arat ru deloc. Poi chiar s-i dai seama unde
se termin pizza i unde ncepe cartonul.
Lee rupse capacul cutiei, l puse pe mas i aez dou felii de
pizza pe farfuria improvizat.
Aa.
Nu-mi dai i mie jumtate?
i cum rmne cu colesterolul?
La naiba! Colesterolul e doar nite grsime animal. Nu-i
arsenic.
Cnd puternica inim a femeii ncet s bat, Candy se retrase.
Dei sngele nc mai picura din gtul rvit, nu se mai atinse
de el. Ideea de a bea dintr-un cadavru i fcea grea. i aduse
aminte de pisicile surorilor lui, care se mncau ntre ele de
fecare dat cnd vreuna din grup murea, i se strmb.
Lundu-i buzele umede de la gtul ei, auzi o u deschizn-duse mai spre captul casei. Se auzir pai apropiindu-se.
412

Candy nconjur repede masa, ajungnd n partea opus uii


dinspre sufragerie. Viziunea pe care i-o oferise albumul de poze
al retardatului l avertizase c avea de-a face cu Clint, o persoan
mai greu abordabil dect majoritatea oamenilor. Prefer s lase
puin distan ntre ei, s-i ofere timp, mai degrab, pentru
evaluarea oponentului dect s-l ia prin surprindere.
Clint apru n u. n afar de haine - pantaloni largi de culoare gri, sacou bleumarin, cma alb, pulover maro, deschis la
gt -, arta la fel ca impresia fzic pe care o lsase asupra albumului, nfruntase destule n via. Prul su era des, negru,
pieptnat pe spate. Avea o fa ca sculptat n granit i o privire
dur.
ncntat de recenta crim, de gustul de snge pe care nc-l mai
simea n gur, Candy l urmri pe brbat cu interes,
ntrebndu-se ce avea s se ntmple mai departe. Situaia putea
lua tot felul de ntorsturi, i nici una dintre ele nu era
plictisitoare.
Clint nu reaciona aa cum se ateptase Candy. Nu pru surprins cnd vzu femeia moart i rvit de pe mas; nu pru
ngrozit, zguduit de pierderea ei, sau scos din fre. Ceva
fundamental se schimb pe faa lui aspr, dei dincolo de
suprafa, aa cum se mic plcile tectonice sub crusta
pmntului.
ntr-un trziu, ntlni privirea lui Candy i zise:
Tu! Cnd auzi acel singur cuvnt, Candy i ddu seama c
fusese recunoscut i se simi nelinitit. O clip nu pricepu de
unde l cunotea omul acesta, apoi i aminti de Thomas.
Posibilitatea ca Thomas s-i f pomenit acestui brbat, i
poate altor oameni, despre Candy, fu cea mai nfricotoare
413

cotitur din viaa acestuia de la moartea mamei sale. Slujba lui


n armata de rzbuntori a lui Dumnezeu era o chestiune
profund personal, un secret care n-ar f trebuit s fe rspndit
n afara familiei Pollard. Mama lui l avertizase c era foarte bine
s fe mndru c-l slujete pe Dumnezeu, dar c mndria sa l-ar
prbui dac s-ar luda cu ocrotirea divin i n faa altor oameni
din afar. Satan, i spusese ea, este n permanent cutare de
locoteneni ai armatei dumnezeieti, cum ai f tu, i cnd i
gsete, i distruge cu viermi care-i mnnc de vii, viermi grai
ct erpii, i-i mai potopete i cu foc. Dac nu poi pstra
secretul, o s mori i o s ajungi n Iad, pentru c ai avut gura
mare.
Candy, zise Clint.
Folosirea numelui su terse orice urm de ndoial asupra
faptului c secretul se rspndise n afara familiei, iar Candy se
simea la ananghie, dei nu el fusese cel care nclcase
legmntul tcerii.
i nchipui cum, chiar n momentul acela, ntr-un loc ntunecos
i plin de aburi, Satan i apleca urechea i ntreba: Cine? Cine
ai spus? Cum l cheam? Candy? Candy i mai cum?
Furios i nspimntat, Candy o lu pe lng mas, ntrebnduse dac Clint aflase despre el de la Thomas. Era hotrt s-l
distrug pe acest om, s-l fac s vorbeasc nainte de a-l omor.
Cu o micare la fel de neateptat ca i felul n care acceptase
uciderea femeii, Clint i duse mna nuntrul sacoului, scoase
un revolver i trase dou focuri.
Poate c trsese mai mult de dou, dar Candy le auzise numai
pe acestea. Primul l nimeri n stomac, iar al doilea n piept,
aruncandu-l pe spate. Din fericire, capul i inima nu avur de
414

suferit. Dac esutul cerebral i-ar f fost atins, deranjnd


legtura misterioas i fragil dintre creier i spirit, lsndu-i
mintea prins n capcana creierului nainte de a avea ansa s le
despart, n-ar mai f dispus de capacitatea mental de a se
teleporta, rmnnd inta unei lovituri de graie. Iar dac inima
i-ar f fost oprit instantaneu de un glon bine intit, nainte de a
se dematerializa, ar f czut mort pe locul n care se afla. Acestea
erau singurele rni care-l puteau ucide. Avea multe nsuiri, dar
nu era nemuritor; aa c mulumi lui Dumnezeu c l-a lsat s
scape cu via din acea buctrie i s se ntoarc n casa mamei
sale.
Autostrada Ventura. Julie conducea repede, dei nu cu aceeai
vitez ca nainte. La casetofon se auzea Artie Shaw - Comarul.
Bobby era ngndurat i privea prin geam peisajul nocturn. Nu
putea s nu se mai gndeasc la vuietul de cuvinte care se
abtuse asupra lui, puternic ca o explozie i incandescent ca focul
dintr-un furnal. Se mpcase cu visul care-l speriase sptmna
trecut; toat lumea are comaruri. Dei extraordinar de
nsufleit, aproape mai real dect viaa adevrat, acel vis
n-avusese nimic nefresc - sau cel puin aa s-a convins el
ulterior. Dar visul recent fusese altfel. Nu putea s cread c
aceste cuvinte intense, ferbini ca lava, erupseser din propriul
lui subcontient. Un vis cu mesaje freudiene, complexe,
exprimate prin scene i simboluri elaborate - da, aa era de
neles; la urma urmei, subcontientul se ocup cu eufemismele
i metaforele, dar aceast explozie de cuvinte fusese tioas,
direct ca o telegram trimis pe un fr cuplat n cortexul lui.
Cnd nu medita, Bobby se foia nervos. Din pricina lui Thomas.
415

Dintr-un anume motiv, cu ct insista mai mult asupra cuvintelor, cu att mai mult i revenea n minte Thomas. Nu vedea nici
o legtur, astfel c ncerc s-l ndeprteze pe Thomas din gnduri i s se concentreze asupra unei explicaii pentru experiena
trit. Dar Thomas revenea uor i insistent, iar i iar. Dup o
vreme, Bobby avu sentimentul nelinititor c exista o legtur
ntre explozia de cuvinte i Thomas, dei n-avea nici cea mai
vag idee care ar f aceasta.
i, mai ru, pe msur ce kilometrii se scurgeau i ajunser la
captul vestic al vii, Bobby ncepu s simt c Thomas era n
pericol. i asta, din cauza mea i a lui Julie, gndi Bobby.
Cea mai mare primejdie pe care o nfruntau acum Bobby i
Julie era Candy Pollard. Dar pn i acest pericol prea
ndeprtat, cci Candy nc nu aflase de ei; nu era contient c ei
lucrau n numele lui Frank, i putea s nu afle niciodat.
Depinde cum stteau lucrurile n Santa Barbara i El Encanto
Heights. Da, l vzuse pe Bobby pe plaja de la Punaluu,
mpreun cu Frank, dar cum s tie cine era Bobby. Dac, n
sfrit, Candy i-ar f dat seama de asocierea frmei Dakota &
Dakota cu Frank, n-cum sa fe Thomas implicat n afacere;
Thomas era o alt parte ,separat, a vieii lor. Nu-i aa?
S-a ntmplat ceva? ntreb Julie, trecnd pe banda din
stnga pentru a efectua o depire.
Nu vedea ce-ar f ctigat spunndu-i c Thomas ar putea f n
pericol. Julie s-ar f ngrijorat.i pentru ce? Se lsa dus de imaginaia lui bogat. Thomas era n siguran acolo, la Cielo Vista.
Bobby, ce s-a ntmplat?
Nimic.
De ce te tot foieti?
416

Probleme cu prostata.
Chanel nr. 5, o lamp luminnd discret, stofe comode i tapete
cu trandafri...
Rse uurat cnd se materializ n dormitor, gloanele find
lsate n acea buctrie din Placentia, la sute de kilometri deprtare. Rnile i dispruser, ca i cum n-ar f existat vreodat.
Pierduse poate treizeci de grame de snge i cteva frme de
esut, findc unul dintre gloane trecuse prin el, purtnd cu el
carnea nainte de a se teleporta din btaia focului. Totui, restul
era ca de obicei, iar locul rnit nu mai pstra nici o urm de
durere.
Rmase o jumtate de minut n faa dulapului, inspirnd adnc
parfumul care adia dintr-o batist. Aroma i ddu curaj i-i reaminti de nevoia struitoare de a-i face s plteasc pentru omorrea mamei lui, nu numai pe Frank, ci pe toi cei care
conspiraser mpotriva ei.
Se privi n oglind. Sngele femeii cu ochi cenuii dispruser
de pe brbia i buzele lui; l lsase n urm, aa cum ar lsa apa
dup teleportarea din mijlocul unei furtuni. Dar nc i mai
simea gustul. Iar chipul reflectat era, fr ndoial, rzbunarea
personifcat.
Bazndu-se pe elementul de surpriz i pe capacitatea de a-i
fxa cu precizie punctul de sosire, acum, cunoscnd buctria, se
rentoarse n casa lui Clint. Intenionase s intre pe ua
sufrageriei, imediat n spatele brbatului, exact n poziia opus
fa de punctul care se dematerializase.
Fie c experiena mpucturii l zguduise mai mult dect i
dduse el seama, fe c furia care-l mcina depise punctul
417

critic dincolo de care nu mai putea s se concentreze, oricare ar f


fost motivul, nu ajunse unde intenionase, ci n mijlocul
camerei ,in dreapta lui Clint, i nu destul de aproape pentru a se
repezi la el ca s-i ia pistolul nainte ca acesta s-l foloseasc.
Dar Clint nu se mai afla acolo. i corpul femeii fusese luat de pe
mas. Numai sngele rmsese ca dovad c acolo murise
Candy nu lipsise mai mult de un minut: timpul petrecut n
camera mamei lui, plus cteva secunde necesare cltoriei n ambele direcii. Se ateptase ca, la ntoarcere, s-l gseasc pe Clint
aplecat deasupra cadavrului, fe jelind, fe cutnd cu disperare
pulsul. Dar, de ndat ce devenise contient de dispariia lui
Candy, brbatul trebuie s f luat cadavrul n brae i... i ce?
Probabil c fugise din cas, frete, spernd din tot sufletul ca un
fr de via, orict de slab, s f rmas n trupul femeii, lund-o
din drumul lui Candy n caz c acesta s-ar f ntors.
njurnd printre dini, apoi imediat implornd iertarea mamei
sale i a lui Dumnezeu pentru limbajul spurcat, Candy ncerc
ua de la garaj. Era nchis. Dac pe-acolo ar f plecat Clint, nu
s-ar f oprit s-o mai nchid n urma lui.
Fugi din buctrie prin sufragerie, ctre holul de dincolo de
camera de zi, i cercet pajitea din fa i strada. Dar auzi un
zgomot de undeva i se opri nainte de a ajunge la ua de la
intrare. Schimb direcia, urmnd cu pruden coridorul ce
ducea napoi la dormitoare.
ntr-unui dintre ele era aprins o lumin. Se furi ctre u i
risc s arunce o privire nuntru.
Clint tocmai o pusese pe femeie pe patul mare. ntimp ce Candy
i urmrea, brbatul i trase fusta peste genunchi. nc mai avea
pistolul ntr-o mn. Pentru a doua oar n mai puin de o or,
418

Candy auzi sirene ndeprtate revrsndu-se n noapte. Vecinii


probabil c auziser mpucturile i chemaser poliia.
Clint l vzu n pragul uii, dar nu ridic revolverul. Nici nu zise
nimic, iar expresia de pe faa sa imobil rmase neschimbat.
Prea un surdomut. Ciudenia comportamentului acestui
brbat l fcu pe Candy nervos i nesigur.
Se gndi c erau anse destul de mari ca brbatul s f golit
pistolul atunci n buctrie, dei se teleportase de acolo o dat cu
impactul celui de-al doilea foc. Foarte probabil s f tras toate
gloanele din reflex, degetul de pe trgaci findu-i condus de furie
sau de fric, sau de orice altceva simise atunci. Nu putuse s o
care femeie n dormitor, i s-i rencarce, totodat, pistolul n
minutul n care Candy fusese plecat, ceea ce nsemna c,
probabil, Candy nu se afla n pericol dac se ducea pur i simplu
la individ i-i lua arma.
Dar Candy rmase n prag. Oricare dintre cele dou focuri l-ar
f putut nimeri n inim. Puterea lui era imens, dar nu putea s-o
foloseasc destul de repede pentru a volatiliza un glon care-l
avea ca int.
n loc s se ocupe de Candy, indiferent cum, omul i ntoarse
spatele, nconjur patul pn n partea cealalt i se ntinse
lng femeie.
Ce naiba? zise Candy cu voce tare. Clint lu mna femeii. n
cealalt mn inea revolverul. i ntoarse capul pe pern, n
aa fel nct s o priveasc, i ochii i strlucir. Preau s fe
plini de lacrimi. Fix eava revolverului sub brbie i i puse
capt vieii.
Candy fu att de ocat, nct o vreme rmase incapabil s se
mai mite sau s gndeasc ce s fac mai departe. Fu scuturat
419

din paralizia sa de zgomotul sirenelor i i ddu seama c frul


pornit de la Thomas ctre Bobby i Julie, oricine ar f fost ei, ar
putea s fe ntrerupt aici, dac nu descoperea ce legtur exista
ntre brbatul mort de pe pat i cei doi. Dac mai spera s afle
cine fusese Thomas, cum de-i tiuse Clint numele sau ci alii
mai aflaser despre el, dac voia s tie ce pericol l ptea i
cum ar f putut scpa, nu trebuia s piard aceast ocazie.
Se grbi nspre pat, ntoarse mortul pe-o parte i-i lu portofelul din buzunarul pantalonilor. l deschise i vzu legitimaia
de detectiv particular. Pe partea opus, ntr-o alt ram de
plastic, era o carte de vizit a frmei Dakota & Dakota.
Candy i aminti o imagine vag a birourilor acestei frme,
imagine perceput n camera lui Thomas, cnd avusese viziunea
lui Clint la contactul cu albumul de poze. Pe cartea de vizit se
afla o adres, i sub numele de Clint Karaghiosis, cu litere mai
mici, erau nscrise numele de Robert i Julie Dakota.
Afar, sirenele ncetaser. Cineva bubuia n ua de la intrare.
Poliia! strigar dou voci.
Candy arunc portofelul i lu pistolul din mna mortului.
Desfcu cilindrul. Era o arm cu cinci gloane, i toate cartuele
erau consumate. Clint trsese patru gloane n buctrie, dar i
momentul acela de furie rzbuntoare i pstrase sufcient
snge rece ca s opreasc ultimul glon pentru el nsui.
Doar din cauza unei femei? zise Candy, fr s neleag de
parc mortul i-ar f putut rspunde. Pentru c nu mai puteai face
sex cu ea? De ce are sexul o importan att de mare? Nu mai
exista i alt femeie? De ce era sexul cu femeia asta att de important, nct n-ai vrut s mai trieti fr ea?
420

nc mai bubuiau n u. Cineva vorbi printr-o portavoce, dar


Candy nu-l lu n seam.
Ddu drumul pistolului i i terse mna pe pantaloni, pentru
c, brusc, se simi murdar. Mortul mnuise revolverul, iar mortul
prea s f fost obsedat de sex. Fr ndoial, lumea era o cloac
de pofte i desfrnare, i Candy era bucuros c Dumnezeu i
mama lui l scutiser de dorinele dezgusttoare de care mai toi
ceilali preau bntuii.
Prsi acea cas de pctoi.
53
Lfaindu-se pe sofa, Hal Yamataka inea ntr-o mn o felie de
pizza i n cealalt romanul lui MacDonald, cnd auzi murmurul
sec al flautului. Ls din mn cartea i mncarea, i sri n
picioare.
Frank?
Ua pe jumtate deschis se balansa uor ctre interior, nu
findc ar f fost mpins de cineva, ci din cauza unui curent
destul de puternic ce nvlise brusc dinspre recepie.
Frank? repet Hal.
Traversnd camera, sunetul slbi i curentul ncet, dar, cnd
ajunse la u, notele nemelodioase revenir i o pal de vnt i
rvi prul.
La stnga era biroul recepionerului, neocupat la acea or.
Imediat n partea opus biroului era ua, nchis, ctre holul
public pe care se aflau celelalte companii de pe acel etaj. Mai
rmnea ua din captul ndeprtat al recepiei, de asemenea
nchis, care ddea ntr-un vestibul ce fcea parte din
421

apartamentul frmei Dakota & Dakota. De aici porneau o baie i


alte ase ncperi, nclusiv centrul de calcul, unde Lee nc mai
lucra. Sunetele de flaut i vntul n-ar f putut ajunge la el prin
uile nchise; deci punctul de plecare se afla, fr ndoial, n sala
de recepie.
Pind n mijlocul camerei, se uit i atept.
Sunetele de flaut i vntul se pornir a treia oar.
Frank? zise Hal, zrind cu coada ochiului un brbat care
apruse lng ua dinspre holul public, n dreapta lui Hal i
aproape n spatele lui.
Dar, cnd se ntoarse, vzu c nu era Frank. Hal i ddu seama
imediat cine era cltorul strin. Era Candy. Nu putea s fe altcineva, cci acesta era individul descris de Bobby, care-l vzuse
pe plaja de la Punaluu i a crui descriere i parvenise lui Hal
prin Clint.
Hal era scund i lat, se meninea n form i nu-i amintea
vreun moment din viaa lui cnd s f fost intimidat fzic de
cineva. Candy era mai nalt cu douzeci de centimetri dect el,
dar Hal avusese de-a face cu unii i mai nali. Candy era clar
unul dintre acei indivizii dotai din natere cu o osatur
puternic, nvelit n pachete de muchi, fe c fcea exerciii, fe
c nu, i evident nu era strin de ritualurile dureroase i
disciplina presupuse de haltere i de aparatele de gimnastic.
Dar i Hal avea aceeai constituie i era tare ca piatra. Nu l
intimidau nlimea i musculatura lui Candy. Era ns speriat
de nebunia, de furia i violena pe care acesta le emana la fel de
puternic cum rspndete un cadavru vechi de-o sptmn
duhoarea morii.
422

n clipa n care fratele lui Frank se ivi n camer, Hal i mirosi


ferocitatea dement, asemenea unui cine sntos care adulmec
izul unuia turbat, i acion n consecin. Nu avea pantof n picioare, n-avea pistol i nu gsea nimic la ndemn pe post de
arm, aa c se rsuci i fugi napoi ctre biroul eflor, unde tia
c se afla un Browning semiautomat, calibru 11 mm, ncrcat,
prins cu o clam pe dedesubtul biroului lui Julie, pentru orice
eventualitate. Pn acum, arma nu mai fusese ntrebuinat.
Hal nu era un expert n arte mariale, aa cum prea dup
nfiarea sa formidabil i exotic, ns tia ceva Tae Kwan Do.
Dar numai un fraier ar f apelat la artele mariale ca mijloc de
aprare mpotriva unui taur mucat de o albin.
Cnd ajunse la u, Candy l apuc de cma i ncerc s 1
opreasc. Cmaa se destrm la custuri, lsndu-l pe nebun cu
minile pline de franjuri.
Dar Hal se dezechilibr. Intr n camer, mpiedicndu-se i se
lovi de scaunul marc al lui Julie, care nc mai sttea n mijloc cu
alte patru scaune aranjate n semicerc n jurul lui, aa cum ceruse Jackie Jaxx pentru edina de hipnoz a lui Frank. Se
sprijini de scaunul lui Julie. Scaunul era pe rotile, care
se-nvrtir cu greutate pe covor, dar sufcient ca s alunece de
sub el.
Psihopatul se npusti asupra lui, lsndu-se cu toat greutatea
pe el, presndu-l n scaunul care se tampona cu biroul. l potopi
apoi cu o rafal de pumni masivi, ce preau ca nite capete de
baros.
Minile lui Hal erau intuite, aa c rmase o vreme fr aprare. Le altur cu degetele aliniate i le vr printre braele lui
Candy, izbindu-l n mrul lui Adam. Lovitura fu destul de dur
423

ca s-l fac pe Candy s se nece cu propriul strigt de durere, iar


unghiile lui Hal se nfpser n carnea nebunului, croindu-i
drum pn la brbie i sfiindu-i pielea.
Incapabil s mai respire pe esofagul strivit i zguduit de spasme. Candy se mpletici napoi, cu minile duse la gt.
Hal se ndeprt de scaunul n care fusese presat, dar nu plec
dup Candy. Chiar i lovitura pe care i-o administrase nu era
mai mult dect o plesnitur uoar cu un plici de mute pe botul
unui taur mucat de-o albin. Un atac prea ncreztor s-ar f
sfrit, fr ndoial, cu un dezastru. n schimb, cu dureri de la
pumnii primii n stomac, cu gustul amar de la sosul de pizza,
fugi dup birou, nerbdtor s pun mna pe Browning.
Biroul era mare, iar Hal nu tia exact unde era fxat pistolul i
nu voia s se uite dedesubt, pentru c ar f nsemnat s-l scape
din ochi pe Candy. i plimb mna de la dreapta la stnga pe
sub marginea biroului, apoi o vr mai adnc i cut n sens
invers.
Tocmai cnd atinsese patul pistolului, l vzu pe Candy cum i
ntindea minile, cu palmele n sus, ca i cum ar f tiut c Hal
gsise o arm i i-ar f zis: Nu trage, m predau, oprete-te!
Dar, n timp ce Hal desprindea Browningul din clama de metal,
descoperi c nu la capitulare se gndise Candy: o lumin
albastr fulger din palmele nebunului.
Biroul greu se comport, brusc, ca o mobil din lemn de plut
din recuzita unui flm cu strigoi. Chiar cnd Hal ridic pistolul,
biroul l izbi i-l tr napoi, nspre geamul imens, din spate.
Biroul era mai lat dect fereastra, i se propti cu capetele n
perete, ceea ce-l mpiedic s zboare direct pe geam.
424

Hal se afla ns n centrul ferestrei i pervazul de jos l lovi n


spatele genunchilor, deci nimic nu-l opri din plonjon. O secund
pru c transperantele Levolor l-ar f putut reine, dar se dovedi
a f doar o iluzie: le trase cu el prin geam i noapte, scpnd
Browning-ul, fr s-l f folosit vreodat.
Rmase surprins ct de mult dur cderea de-a lungul celor
ase etaje, care nu era o nlime chiar aa de mare, dei
mortal. Avu destul timp s se mire ct de ncet treceau pe lng
el ferestrele luminate ale birourilor, s se gndeasc la oamenii
pe care i-a iubit i la visele nemplinite, chiar s observe c norii
care se ntorseser la apus stropeau puin cu ploaie. Ultimul su
gnd zbur spre grdina din spatele csuei sale din Costa Mesa,
unde n fecare an avea grij de un bogat sortiment de flori, i se
bucur n sinea lui de fecare clip: moliciunea extraordinar a
unei petale de slcioar de culoarea coralului, pe marginea creia
sclipea o singur pictur de rou...
Candy ddu la o parte biroul greoi i se aplec peste geamul de
la etajul al cincilea. Un curent rece se nl pe latura cldirii i-l
plesni n fa.
Brbatul, desclat, zcea pe spate pe trotuarul larg, n lumina
chihlimbarie a felinarelor. Era nconjurat de cioburi de sticl, buci de metal din transperante i o balt de snge ce ncepea s
se ntind uor.
Tuind, findu-i nc greu s respire adnc, cu o mn dus la
gtul vtmat, Candy era suprat de moartea acestui om. De
fapt, nu de moartea n sine, ci de nepotrivirea n timp. Ar f vrut
s-l interogheze mai nti n legtur cu Bobby i Julie i cu
telepatul Thomas.
425

Cnd se teleportase n holul recepiei, tipul l confundase cu


Frank, rostind numele acestuia. Persoanele de la Dakota &
Dakota erau cumva asociate cu Frank, tiau totul despre
capacitatea lui e a se teleporta, i deci tiau unde s-l gseasc
pe ticlosul care-l omorse mama.
Candy presupuse c ncperea urma s conin rspunsuri
mcar la o parte din ntrebrile sale, dar era ngrijorat c poliia,
alertat de moartea lui Hal, avea s-l foreze s plece nainte de
a culege toate informaiile necesare. Zgomotul sirenelor era
muzica de fond pe parcursul aventurilor sale nocturne.
Dar nu se auzi nici o siren. Poate c avusese noroc, i nu-l
vzuse nimeni pe Hal cznd. Era puin probabil ca cineva s f
lucrat n vreunul dintre celelalte birouri ale cldirii; la urma
urmei era nou fr zece. Poate c oamenii de serviciu lustruiau,
pe undeva, podelele sau goleau courile de gunoi, dar poate c nu
auziser destul ca s fac cercetri.
Omul murise, n mod surprinztor, fr prea multe proteste. Nu
ipase. Cu o clip nainte de impact, un nceput de strigt se
fcuse auzit, dar fusese prea scurt ca s atrag atenia. Explozia
de sticl i zngnitul transperantelor fuseser destul de
puternice, dar totul se terminase nainte ca originea zgomotului
s fe depistat.
O strad cu patru benzi de circulaie nconjura centrul comercial Fashion Island i trecea totodat i prin dreptul cldirilor cu
birouri. Se prea ns c nu trecuse nici o main pe ea atunci
cnd se prbuise Hal.
Dou maini, una n spatele celeilalte, aprur acum din stnga, dar nu oprir. Un rnd de tufuri ntre trotuar i strad i
mpiedica pe motoriti s vad cadavrul. Centrul de birouri din
426

cadrul vastului complex nu era o zon care s atrag pietonii


noaptea, astfel c mortul putea s rmn nedescoperit pn
dimineaa.
Candy se uit la restaurantele i magazinele din partea opus a
strzii, la o deprtare de vreo cinci sute de metri. Cteva siluete
micorate de distan se micau ntre mainile parcate i
intrrile birourilor. Nimeni nu prea s f vzut ceva i, de fapt,
nici n-ar f fost prea uor s distingi un brbat cu o costumaie
nchis la culoare, plonjnd de-a lungul unei cldiri foarte
ntunecate, aflat la nlime i n cmpul vizual doar cteva
secunde nainte ca gravitaia s-i fac efectul.
Candy i drese vocea, tresrind de durere, i scuip spre
mortul de jos.
Simi gustul sngelui. De data asta, era propriul su snge.
Plecnd de la geam, inspecta ncperea, ntrebndu-se unde s
caute rspunsurile dorite. Dac ar f reuit s-i localizeze pe
Bobby i pe Julie Dakota, acetia i-ar f putut explica telepatia
lut Thomas i, mai ales, ar f putut s-l duc direct la Frank.
*
Dup ce, ca urmare a semnalelor de la detectorul de radare,
evit dou zone de control al vitezei din valea vestic, Julie readuse Toyota la viteza de o sut treizeci i cinci de kilometri pe
or, lsnd n urm praful Los Angeles-ului.
Cteva picturi de ploaie stropir parbrizul, dar rpiala nu
dur prea mult. Opri tergtoarele la cteva minute dup ce le
pornise.
Santa Barbara e la vreo or, zise Julie, att timp ct nu apare
un poliist prea zelos.
427

O durea ceafa i era foarte obosit, dar nu voia s schime locul


cu Bobby; nu avea rbdare s fe pasager n noaptea aceea. O
usturau ochii, dar se cznea s-i in deschii; n-ar f putut deloc
s doarm. Evenimentele din timpul zilei i alungaser somnul,
iar vigilena ei era ntreinut de preocuparea fa de cele ce
urmau s-i atepte, nu numai pe drum, ci mai ales n El Encanto
Heights.
De cnd fusese trezit de acea explozie de cuvinte, cum o
numise el, Bobby era mhnit. Julie i ddea seama c l
ngrijora ceva, dar nc nu prea dispus s-i vorbeasc.
Dup o vreme, ntr-o tentativ evident de a-i lua gndul de la
explozia de cuvinte i refleciile sumbre pe care aceasta i le
provocase, Bobby ncerc s lege o discuie despre cu totul
altceva. Ddu casetofonul mai ncet, tind astfel efectul
melodiei.American Patrol cu Glenn Miller, i zise:
Ascult, te-ai gndit vreodat c, din unsprezece angajai pe
care-i avem, patru sunt asiatici?
i ce-i cu asta? ntreb ea, fr s-i ia ochii de la osea.
i care crezi tu c-i motivul?
Pentru c noi angajm numai oameni de bun calitate i s-antmplat c patru dintre oamenii de bun calitate care au vrut
s lucreze la noi au fost chinezi, japonezi i vietnamezi.
Asta-i doar una dintre variante.
Una dintre variante? repet ea. i care e dup prerea ta
cea-alt variant? i nchipui poate c ticlosul de Fu Manchu a
ndreptat asupra noastr o raz de control al minii din
fortreaa sa secret din munii Tibetului i ne-a obligat cumva
s-i angajm?
428

E i asta o variant, rspunse el. Dar un alt motiv este c...


Simt o atracie fa de personalitatea asiaticilor. Sau mai
degrab fa de ceea ce-i nchipuie oamenii c nseamn
personalitate
asiatic:
inteligen,
o
extraordinar
autodisciplin, ndemnare un sentiment puternic al tradiiei i
ordinii.
Astea sunt caracteristicile tuturor celor care lucreaz cu noi
nu neaprat doar ale lui Jamie, Nguyen, Hal i Lee.
tiu. Dar ceea ce m face s m simt att de linitit n
preajma asiaticilor este faptul c mprumut i eu n felul acesta
ceva din modul lor stereotip de a f, am convingerea c dac lucrez cu ei totul va decurge ntr-un mod ordonat, sigur, i am
nevoie s mprumut ceva din stereotipia lor pentru c... ei bine
pentru c nu sunt aa cum am crezut pn acum. Eti gata s
asculi ceva ocant?
ntotdeauna, rspunse Julie.
Lee Chen avea obiceiul ca, n timp ce lucra n centrul de calcul,
s pun un CD n CD-ul portabil Sony i s asculte muzic la
cti. Sttea ntotdeauna cu uile nchise cnd muncea, ca s
evite orice distragere i din cauza asta unii colegi l considerau
nesociabil; cu toate acestea, cnd era concentrat aspra accesrii
unei baze de date complex i bine protejat, cum era cea a sistemelor de poliie al crui cod de acces nc ncerca s-l sparg,
avea nevoie de linite. Cteodat, muzica nsi reprezenta o
distragere, n funcie de starea lui sufleteasc, dar de cele mai
multe ori aceasta era favorabil muncii sale. Solourile scurte de
pian ale lui George Winston erau adesea ceea ce-i trebuia, dar de
cele mai multe ori avea nevoie de rock'n'roll. n seara aceea, era
429

Huey Lewis and The News cu Hip to Be Square i The Power of


Love, The Heart of Rock & Roll i You Crack Me Up. Concentrat
cum era asupra monitorului (cu o fereastr deschis n lumea
fascinant a ciberspaiului), cu Bad Is Bad pulsndu-i n
tmple prin cti, s-ar f putut s nu aud nimic dac n lumea
de-afar, Dumnezeu ar f dat cerul ntr-o parte i ar f anunat
sfritul iminent al speciei umane.
Un curent de aer rece ptrunse n camer prin fereastra spart,
dar un sentiment crescnd de frustrare i produse lui Candy o
senzaie de cldur compensatoare. Se plimb ncet de-a lungul
biroului spaios, manevrnd n treact diverse obiecte, atingnd
mobila,ncercnd s provoace o viziune care s-i indice locul unde
se aflau cei doi Dakota i Frank. Pan atunci nu avusese nici un
succes. Ar f putut s scotoceasc prin sertarele biroului i
dulapurilor,dar netiind unde era ndosariat informaia pe care
o cuta,ar f durat poate chiar cteva ore. i ddea seama c s-ar
f putut ntmpla ca nici mcar s n-o recunoasc dac ar f dat
peste ea, ntruct s-ar f putut afla ntr-un dosar sau ntr-un plic
sub un nume sau cod de caz care s nu aib nici un neles
pentru el. i dei mama lui l nvase s scrie i s citeasc, i
dei fusese un cititor nrit, la fel ca i ea - pn cnd ea a murit
- apoi, el i-a pierdut interesul pentru cri, nvnd singur o
mulime de lucruri din domenii variate la fel cum ar f fcut-o
dac ar f urmat cursurile unei universiti, avea ncredere mai
mult n ceea ce i-ar f revelat calitile lui speciale, dect orice ar
f gsit scris pe o bucat de hrtie.
i-apoi fusese deja n recepia hotelului i gsise adresa de
acas i numrul de telefon al familiei Dakota. Sunase s vad
430

dac sunt acas i dup ce la al treilea apel i rspunsese un


robot telefonic, nchisese fr s lase nici un mesaj. Nu voia s
tie doar unde locuiau cei doi Dakota, cci tia c or s apar
acolo la timpul potrivit; voia s tie unde se aflau atunci, n
momentul acela, pentru c trebuia s ajung la ei i s-i foreze
s-i dea nite rspunsuri.
Ridic un al treilea pahar de Scotch cu sifon. Erau mprtiate
prin toat camera. Urma psihic de pe paharele mari i aduser
imaginea instant, nsufleit a unui brbat numit Jackie Jaxx.
Arunc paharul, mnios, dar acesta sri de pe canapea pe covor
fr s se sparg.
Individul acesta, Jaxx, lsa peste tot pe unde trecea o impresie
psihic glgioas i pestri, asemeni unui cine cu un control
slab al vezicii care-i marcheaz fecare pas din drum cu un
pria de urin puturoas. Candy simi c Jaxx se afla n acel
moment cu o mulime de oameni la o petrecere n Newport
Beach, i mai simi c ar f fost o pierdere de timp s ncerce s-i
gseasc pe Frank i cei doi Dakota prin el. Oricum, dac Jaxx ar
f fost singur n acel moment, Candy s-ar f dus direct la el i l-ar
f omort, numai din cauza aurei suprtoare i neobrzate care
rmnea n urma lui.
Ori el nu gsise nc un obiect pe care unul din cei doi Dakota
s -l f atins att de mult nct s lase o urm detectabil, ori nici
unul din ei nu era genul care s lase o urm psihic puternic
sau durabil. Din motive pe care Candy nu le nelegea, unii
oameni erau mai greu de detectat dect alii.
Pn atunci, nu-i fusese nici prea greu nici prea uor s-l localizeze pe Frank, dar n seara aceea era mai greu ca de obicei s-i
adulmece mirosul. De cteva ori, avu senzaia c Frank fusese n
431

camer, dar nu reui s gseasc nici un obiect n care s se f


impregnat mirosul fratelui su.
Se ndrept apoi spre cele patru scaune i ncepu s-l verifce pe
cel mai mare. i plimb degetele sensibile cu delicatee peste
tapieria scaunului i tremur de ncntare cci i ddu seama
imediat c Frank sttuse de curnd acolo. Unul dintre braele
scaunului avea o bucat de vinilin rupt i cnd Candy atinse
crptura cu degetul mare fu asaltat de imagini extrem de
nsufleite ale lui Frank.
Prea multe imagini. Vzu o serie ntreag de imagini cu locurile
pe unde trecuse Frank dup ce se ridicase de pe scaun: High
Sierras, apartamentul din San Diego n care locuise un timp cu
patru ani n urm, poarta ruginit a casei mamei lor de pe
Pacifc Hill Road, un cimitir, un birou tapetat cu cri n care
sttuse att de puin nct Candy abia dac-l simi, Plaja
Punaluu unde Candy aproape c-l prinsese... Erau att de multe
imagini, din attea cltorii, ngrmdite una peste cealalt,
nct nu se puteau distinge locurile n care se oprise ultima dat.
Dezgustat, arunc scaunul ntr-o parte i se ndrept spre msua de cafea, pe care mai erau alte dou pahare mari. n
amndou erau resturi de ghea topit i Scotch. Ridic unul
din pahare i avu o viziune cu Julie Dakota.
n timp ce Julie conducea spre Santa Barbara ca i cnd ar f
concurat contra cronometru n proba de 500 n de la
Indianapolis, Bobby i mrturisi lucrul ocant: c n realitate nu
era tipul lipsit de profesionalism, aa cum s-ar f zis la prima
vedere; c n timpul cltoriilor sale spirituale cu Frank - i mai
ales n timpul momentelor n care fusese redus la o contiin
432

fr trup i la un vrtej ameitor de atomi izolai - descoperise n


el o nervur puternic de dragoste pentru stabilitate i ordine ce
avea rdcini mai puternice dect i imaginase el vreodat, un
flon de conservatorism; c faptul c-i plcea s asculte muzic
swing decurgea mai degrab din aprecierea meticulozitii
structurilor ei dect din libertatea muzicii ameitoare care
reprezint amprenta jazz-ului; c nu era nici mcar pe jumtate
persoana liberal n gndire care se crezuse a f ci se apropia
mai mult de un conservator iubitor de tradiie.
Pe scurt, zise el, n tot timpul sta n care ai crezut c eti
cstorit cu un tnr uuratic de genul lui James Gamer, de
fapt aveai lng tine un clasic de tipul lui Charles Bronson.
Pot s triesc cu tine oricum, Charlie.
Vorbesc serios. Oarecum. ncet, ncet am ajuns la treizeci de
ani i nu mai sunt un puti. Ar f trebuit s-mi descopr mai
demult trstura asta de caracter.
Dar ai descoperit-o de mult.
Cum?
Iubeti ordinea, logica, raiunea - tocmai de aceea i-ai ales o
meserie prin care poi ndrepta neregulile, i poi ajuta pe cei
slabi i i poi pedepsi pe cei ri. sta-i i motivul pentru care mi
mprteti Visul - ca s putem s punem ordine n mica
noastr familie, s ieim din haosul care domin lumea n zilele
noastre i s ne cumprm puin pace i linite. De aia nici nu
m lai s-mi iau un tonomat Wurlitzer 950 - lmpile n form de
balonae i gazelele n plin salt sunt un pic cam prea haotice
pentru tine.
Rmase tcut un timp, surprins de replica ei. ntinderea neagr
a oceanului se profla spre vest.
433

Poate c ai dreptate, rspunse el. Poate c n fundul sufletului


meu am tiut ntotdeauna exact ceea ce sunt. i-atunci nu e
demoralizant c m-am pclit singur atta timp?
Dar nu-i deloc adevrat. Eti i uuratic i un pic Charles
Bronson, i asta-i un lucru bun. Altfel nu ne-am nelege deloc,
avnd n vedere c eu am mai mult Bronson n mine dect
Bronson nsui.
Dumnezeule, ct dreptate ai! zise el i izbucnir amndoi n
rs.
Viteza Toyotei sczuse sub aptezeci. O readuse la optzeci i
ntreb:
Bobby...ce se-ntmpl de fapt?
Thomas.
Ce-i cu Thomas? ntreb ea din nou uitndu-se la el.
De la explozia aceea de cuvinte, nu-mi iese din cap c e n
pericol.
Ce-are a face una cu alta?
Nu tiu. Dar m-a mai liniti dac am gsi un telefon i am
suna la Cielo Vista. Doar aa... ca s fm siguri.
Julie ncetini foarte tare viteza. Dup trei mile ieir de pe
autostrad i se oprir ntr-o staie de benzin. n timp ce biatul
spl geamurile mainii, verifc uleiul i umplu rezervorul cu
benzin fr plumb, ei intrar nuntru i folosir telefonul cu
tax.
Era o versiune modern ce funciona cu orice, de la monede
pn la cartele, aezat pe peretele de lng raftul cu snaks-uri,
bomboane i pungi de alune. Mai era i un aparat de
prezervative, aezat la vedere, mulumit haosului provocat de
434

SIDA. Bobby folosi cartea lor de credit AT&T i sunar la Azilul


Cielo Vista din Newport.
Nici nu sun i nici nu se auzi tonul de ocupat. Bobby nu distinse dect o serie de sunete electronice stranii, apoi o voce
nregistrat l inform c numrul pe care-l formase era deranjat
temporar din cauza unor probleme pe cablu. Vocea trgnat i
suger s ncerce mai trziu.
Form numrul centralei, rugnd-o pe operatoare s mai formeze o dat acelai numr, dar ncercarea avu acelai rezultat.
mi pare ru, domnule. V rog s sunai mai trziu.
Ce fel de probleme ar putea f pe linie?
Nu tiu, domnule, dar sunt sigur c se va rezolva repede.
Bobby inuse receptorul n aa fel nct s aud i Julie ce-i
spune centralista. Cnd l puse n furc, se uit la ea i-i spuse:
Hai s ne ntoarcem. Am o bnuial c Thomas are nevoie de
noi.
S ne ntoarcem? Avem peste jumtate de or de mers pn la
Santa Barbara, ca s nu mai spun ct mai avem pn acas.
S-ar putea s aib nevoie de noi. Recunosc, nu e o premoniie
puternic, dar e persistent i... ciudat.
Dac are nevoie urgent de ajutor, spuse ea, arunci oricum nu
am reui s ajungem la timp. i dac nu e chiar aa de urgent,
n-o s fe nici o problem dac mergem pn la Santa Barbara i
mai sunm o dat de la motel. Dac e bolnav sau a fost rnit sau
orice altceva, drumul n plus de aici pn la Santa Barbara i
napoi nseamn doar o or mai mult.
Pi
E fratele meu, Bobby. in la el la fel de mult ca i tine i i
spun c totul va f n regul. Te iubesc, dar nu ai dovedit nici435

odat c ai destul talent psihologic ct s m transformi acum


ntr-o isteric.
Ai dreptate, ncuviin el. Sunt doar... nervos. Nervii mei n-au
apucat s se calmeze dup toat cltoria aceea cu Frank.
ntori pe autostrad, vzur nite fricele subiri de cea
furindu-se la suprafaa oceanului. Picturi de ploaie czur din
nou, dar se oprir dup mai puin de un minut. Aerul nbuitor
i o calitate inefabil, dar incontestabil, de zpueal a cerului
nnorat prevesteau o furtun puternic.
Dup cteva mile, Bobby spuse:
Ar f trebuit s-l sun pe Hal la birou. Ct mai st acolo s-l
atepte pe Frank, ar putea s se foloseasc de cteva din
legturile noastre de la compania de telefoane i s verifce dac
e totul n regul la Cielo Vista.
Dac tot n-o s reueti s prinzi legtura cnd suni de la
motel, atunci o s-l suni pe Hal s-l bai i pe el la cap cu asta.
Urma psihic slab de pe pahar i oferi lui Candy o imagine a
lui Julie Dakota, aceeai cu cea pe care o emisese mintea lui
Thomas un pic mai devreme - dei nu la fel de idealizat cum
fusese n memoria lui Thomas. Cu cel de-al aselea sim, vzu c
plecase acas de la birou, la adresa pe care o gsise mai devreme
n biroul de pe hol. Nu rmase dect puin acolo, apoi plecase
undeva cu maina mpreun cu o alt persoan, cel mai probabil
cu brbatul pe nume Bobby. Mai departe de-att nu mai putea s
vad i i dori ca semnele pe care le lsa ea n urm s f fost la
fel de puternice ca cele ale lui Jaxx.
Ls paharul jos din mn i se hotr s mearg acas la ea.
Dei ea i Bobby nu erau acolo acum, s-ar putea totui s
436

gseasc un obiect care, la fel ca paharul de scotch, s-l ajute s


mai nainteze un pas sau doi pe urmele lor. Dac nu va gsi
nimic,putea s se ntoarc aici i s-i continue cercetrile, cu
condiia ca pn atunci s nu gseasc cineva brbatul mort
de-afar i s cheme poliia.
*
Lee nchise calculatorul, apoi ntrerupse i CD player-ul - Huey
Lewis and The News tocmai cntau Walking On a Thin Line i-i ddu ctile la o parte de pe urechi.
Mulumit de sesiunea lung i productiv prin trmul siliconului i galiului arsenic, se ridic n picioare, se ntinse
cscnd i se uit la ceas. Un pic trecut de nou. Muncea de
dousprezece ore.
n mod normal, ar f trebuit s nu-i doreasc nimic altceva
dect s se arunce n pat i s doarm o jumtate de zi. Dar i
zise c mai bine se repezea pn la apartamentul lui, care era la
zece minute de birou, se schimba i ieea prin ora. Sptmna
trecut descoperise un club nou, Nuclear Grin, unde se asculta
muzic zgomotoas i strident, buturile nu erau contrafcute,
purtarea mulimii era lipsit de logic i libertin, iar femeile
erau nferbntate. Voia s danseze un pic, s bea ceva, i s
gseasc pe cineva dispus s se reguleze pn la epuizare.
n vremurile acestea de boli nou-aprute, sexul era riscant;
cteodat, chiar i s bei din acelai pahar cu cineva putea s fe
un gest de sinuciga. Dar dup o zi petrecut n universul microscopic, logic pn la cel mai mic amnunt, simea nevoia s triasc un pic la limit, s simt gustul pericolului, s danseze pe
marginea prpastiei, numai s-i restabileasc echilibrul n
via.
437

Apoi i aduse aminte cum se evaporaser Frank i Bobby chiar


sub ochii lui. Se ntreb dac nu cumva avusese parte deja de
destul de mult nebunie pentru o singur zi.
Se uit pe ultimele pagini tiprite. Cuprindeau mai multe informaii dect aflase el din dosarele poliiei, referitoare la
comportamentul straniu al d-lui Blue, care nu avea nevoie de
aciuni nesbuite pentru echilibru, find deja un haos ambulant.
Lee deschise ua, nchise lumina, iei pe hol i intr printr-o alt
u n camera de recepie, cu intenia de a lsa paginile pe biroul
lui Julie i de a-i lua la revedere de la Hal nainte s-o-ntind.
Cnd intr n biroul lui Bobby i al lui Julie, avu impresia c
Federaia Naional de Wrestling susinuse un meci la dublu
ntre dou perechi de matahale de o sut patruzeci de kilograme
fecare. Mobilele erau rsturnate i pahare de scotch, unele din
ele sparte, erau mprtiate pe toat podeaua. Biroul lui Julie
era culcat ntr-o rna, cltinndu-se pe un picior rupt, astfel c
partea de sus nu mai era paralel cu cea de jos, ca i cum cineva
l-ar f lovit cu bare i ciocane.
Hal?
Nici un rspuns.
Deschise ua de la baie cu mare bgare de seam, n baie ns
nu era nimeni.
Merse la fereastra spart. Cteva buci de sticl erau nc
agate de ram. nelese. Crestturi.
Sprijinindu-se cu o mn de perete, Lee Chan se aplec cu grij
n afar. Se uit n jos. Strig din nou, de data asta cu o voce
complet schimbat:
Hal?
438

Candy se materializ n holul casei familiei Dakota, care era


ntunecos i tcut. Rmase un pic nemicat, cu capul ridicat,
pn ce fu sigur c nu mai era nimeni acolo.
Gtul i se vindecase. Era din nou ntreg i incitat din cauza
nopii ce se anuna promitoare.
ncepu s caute chiar de acolo i atinse cu mna mnerul uii,
n sperana c va gsi vreo urm care, dei defcitar n ceea ce
privete substana psihic, reprezenta, totui, sursa viziunilor
sale. Nu simi nimic, fr ndoial din cauz c cei doi Dakota l
atinseser foarte puin, doar ct durase s intre i s ias din
cas.
n afar de asta, o persoan ar putea s umble cu o sut de
obiecte, lsndu-i imaginile psihice numai pe unul dintre ele,
i peste o or s le ating din nou pe toate i s le contamineze
pe toate o sut cu aura lui. Motivul pentru care se ntmpla aa
i era la fel de neptruns lui Candy, cum era i atracia attor
oameni pentru sex. i era recunosctor mamei lui pentru acest
talent, ca i pentru toate celelalte, dar detectarea przii prin
intermediul psihometriei nu era ntotdeauna un proces uor sau
infailibil.
Camera de zi i sufrageria familiei Dakota nu erau mobilate,
lucru care-i uura munca, dei dintr-un motiv anume senzaia de
vid l fcea sa se simt confortabil i n largul su. Reacia
aceasta l uimi. Camerele din casa mamei lui erau toate mobilate
- chiar dac,n ultimul timp, cantitatea de mucegai, ciuperci i
praf egala numrul scaunelor, canapelelor, meselor i lmpilor;
brusc ns i ddu seama c, la fel ca i familia Dakota, el
personal ocupa un procent att de mic din spaiul casei, nct
439

dac ar f fost dup el, majoritatea camerelor ar f putut la fel de


bine s fe goale, fr covoare i ncuiate cu lactul.
Buctria i o alt camer a familiei Dakota erau ns mobilate
i n mod evident erau i locuite. Dei era puin probabil ca ei s
f folosit acea camer n timpul scurtei escale ntre birou i locul
spre care plecaser de aici, spera ca mcar n buctrie s se f
oprit un pic mai mult, ca s mnnce sau s bea ceva. Dar
mnerele dulapurilor, cuptorul cu microunde, aragazul i frigiderul nu-i oferir nici un fel de imagini.
Indreptndu-se spre etajul al doilea, Candy urc scrile ncet,
lsnd mna stng s-i alunece uor de-a lungul balustradei de
stejar. n diferite momente ale urcuului, avu cteva imagini psihice care, dei scurte i nu foarte clare, l ncurajar s-i
continue cutarea i-l fcur s cread c va gsi ceea ce-l
interesa n dormitor sau n baie.
54
n loc s sune imediat la poliie i s declare moartea lui Hal
Yamataka, Lee alerg mai nti la biroul din camera de primire
i, aa cum fusese nvat, lu un carneel maro din spatele
sertarului de jos din dreapta. Pentru binele angajailor din
categoria crora fcea parte i Lee, care nu prestau munc de
teren i deci aveau de-a face foarte rar cu diversele secii de
poliie din ora, dar care ar f fost vreodat nevoit s contacteze
vreuna din ele n caz de urgen, Bobby alctuise o list cu civa
dintre oferii, poliitii i administratorii cei mai profesionaliti,
nelegtori i de ncredere din jurisdiciile principale. Carneelul
maro coninea i o a doua list de poliiti care trebuiau evitai:
440

cei care aveau o antipatie instinctiv pentru oricine lucra n


domeniul investigaiilor i securitii particulare; cei care erau
pur i simplu nite nesuferii i cei care erau n permanen n
cutare de verziori alunecoi care s ung roile justiiei. Faptul
c prima list era mult mai lung dect a doua reprezenta o
dovad a modului corect n care se aplica legea n ora.
Dup spusele lui Bobby i ale lui Julie era de preferat s ncerci
s deii controlul asupra interveniei poliitilor ntr-o situaie n
care prezena lor era necesar, pn ntr-acolo nct s ncerci s
alegi oferii de poliie care s-i fac apariia la locul faptei - n
cazul n care era nevoie de poliiti. Era considerat o prostie s
te bazezi pe tragerea la sori sau pe toanele oferului de serviciu.
Lee se ntreb dac era neaprat nevoie s cheme poliia. Nu
avea nici un dubiu n privina persoanei care-l omorse pe Hal.
Dl Blue. Candy. Dar mai tia i c Bobby n-ar f vrut s se afle
prea multe despre Frank i cazul lui, cel puin nu mai mult dect
era necesar; confdenialitatea client-agenie nu era la fel de bine
respectat din punct de vedere legal ca cea dintre avocat i client
sau dintre doctor i pacient, dar era la fel de important.
ntruct Julie i Bobby erau pe drum i deci imposibil de
contactat pentru moment, Lee nu avea cu cine s se sftuiasc ce
i ct de mult s dezvluie poliiei.
Nu putea ns s lase un cadavru n faa cldirii n sperana c
n-o s observe nimeni! Mai ales cnd victima era un brbat pe
care-l cunoscuse i la care inuse.
S cheme poliia, atunci. Dar s fac pe prostul.
Consultnd carneelul, Lee form numrul de la Newport
Beach Police i ntreb de detectivul Harry Ladsbroke, ns i se
spuse c Ladsbroke nu era de serviciu. La fel se ntmpl i cu
441

detectivul Janet Heisinger. Pn la urm ns se dovedi c detectivul Kyle Ostov era disponibil i cnd i se fcu legtura cu el,
Lee rmase cu impresia c era o persoan confortant de
impozant i competent; vocea lui suna ca un bariton suav i i
se adres lui Lee cu nsufleire.
Lee se prezent, contient find c vorbea cu o voce ascuit,
aproape piigiat, i c, de asemenea, vorbea prea repede.
A avut loc o... ei bine, o crim.
nainte ca Lee s apuce s continue, Ostov i spuse:
Dumnezeule, vrei s spui c Bobby i Julie au aflat deja?
Toccmai mi s-a spus i mie. M-au obligat s fu eu cel care s le
aduc vestea, i stteam acum i m gndeam cum s fac ca s le
spun. Cnd ai sunat tu, tocmai pusesem mna pe telefon hotrt
s-i anun. Cum au primit vestea?
Nedumerit, Lee rspunse:
Nu cred c tiu. Vreau s spun, cred c nu sunt mai mult de
cteva minute de cnd s-a ntmplat.
Un pic mai mult de-att, zise Ostov.
Voi cnd ai aflat? Abia m-am uitat i n-am vzut nici o
main de poliie, nimic.
Abia acum i cedar i lui nervii.
Dumnezeule, am vorbit cu el cu puin timp n urm, i-am dus
nite pizza, i acum e mprtiat pe asfalt, ase etaje mai jos
Ostov nu rspunse. Apoi l ntreb:
Despre ce crim vorbeti, Lee?
Despre cea a lui Hal Yamataka. Cred c s-au luptat aici,
i-apoi...
Se opri n mijlocul frazei, clipi i zise:
Dar tu despre ce crim vorbeti?
442

A lui Thomas, rspunse Ostov.


Lee simi c i se face ru. Nu-l ntlnise pe Thomas dect o
dat, dar tia c Bobby i Julie ineau foarte mult la el.
A lui Thomas i a colegului lui de camer, continu Ostov. i
poate c ar mai f ucis i alte persoane dac nu reueau s-l
scoat la timp afar din cldire.
Computerul cu care se nscuse Lee nu funciona la fel de bine
ca cele fcute de IBM din biroul lui, aa c i trebui un minut s
neleag toate implicaiile informaiei pe care i-o mprtise
Ostov.
Trebuie s fe o legtur ntre ele, nu-i aa?
Sunt sigur. Ai idee cine ar putea s-i poarte pic lui Bobby i
lui Julie?
Lee se uit de jur mprejurul camerei, se gndi la celelalte camere goale ale Dakota & Dakota, la birourile pustii de la etajul al
aselea i la nivelurile inferioare unde nu era nici ipenie de om.
Se gndi apoi la Candy, la toi oamenii aceia mucai i sfiai,
la gigantul pe care-l vzuse Bobby pe plaja Punaluu, la felul cum
tipul putea s se teleporteze n locuri diferite. ncepu s se simt
foarte singur.
Detectiv Ostov, ai putea s trimitei pe cineva aici foarte
repede?
Am transmis apelul tu pe calculator n timp ce vorbeam cu
tine, rspunse Ostov. Dou uniti de poliie sunt chiar acum n
drum spre tine.
*
Candy tras cu vrfurile degetelor cercuri lenee pe faa
msuei de toalet, apoi cercet contururile fecrui mner de
alam al sertarelor. Atinse ntreruptorul de pe perete i cele
443

dou comutatoare ale lmpilor de pe noptiere. i ls apoi


minile s-i alunece peste ramele uilor n eventualitatea n care
prada lui s-ar f oprit i s-ar f sprijinit acolo n timpul unei conversaii, examin mnerele ifonierului cu ui acoperite de
oglinzi i mngie fecare numr i buton de pe telecomanda
televizorului, spernd c au apsat vreun buton chiar i n
puinul timp ct au stat acas.
Nimic.
Fiind nevoit s-i pstreze calmul i meticulozitatea n cutare
dac voia s aib succes, Candy trebui s-i nbue furia i
frustrarea. Dar mnia i se accentua chiar cnd se strduia mai
tare s-o stpneasc, iar pentru el setea de mnie era
ntotdeauna echivalent cu setea de snge, vinul rzbunrii.
Numai sngele putea s-i potoleasc setea, s-i sting mnia i
s-i acorde astfel posibilitatea unui interludiu de linite, fe ea i
relativ.
Cnd se mut din dormitorul familiei Dakota n baia alturat,
Candy era deja posedat de o nevoie de snge aproape la fel de
incontestabil i de critic precum nevoia de aer. Uitndu-se n
oglind, un timp nu se vzu pe el, ca i cum nu ar f avut reflecie; vzu numai snge rou, ca i cum oglinda ar f fost o poart
de trecere spre una din punile inferioare ale unui vas din Iad
plecat ntr-o croazier pe o mare de snge. Cnd iluzia pli i-i
vzu propriul chip reflectat n oglind, ntoarse repede capul.
i nclet flcile, se strdui mai tare s se controleze i atinse
robinetul de ap cald, cutnd, adulmecnd...
Camera de motel din Santa Barbara era spaioas, tcut,
curat i mobilat fr amestecul strident de culori i modele
444

care prea s fe la mod n majoritatea motelurilor americane dar nu era n nici un caz locul pe care Julie l-ar f ales ca s
primeasc vetile groaznice care i se aduser la cunotin acolo.
Lovitura pru mai dureroas i durerea din inim mai
sfredelitoare, din cauz ca trebuiau ndurate ntr-un loc strin i
impersonal.
Chiar crezuse c Bobby se lsa purtat de imaginaie ca de obicei i c Thomas era n deplin siguran. Din cauz c telefonul
era aezat pe o noptier, Bobby trebui s stea pe marginea
patului ct dur convorbirea, iar ea l privise i-l ascultase stnd
pe un scaun la doar un metru deprtare de el. Cnd auzi din nou
robotul care le spunea c numrul de la Cielo Vista era temporar
deranjat datorit unor probleme de cablu, simi o oarecare
senzaie de nelinite, dar rmase totui convins c totul era n
regul cu fratele ei.
Cu toate acestea, cnd Bobby sun la birou n Newport i-i
rspunse Lee n loc de Hal, i vzu c ascult ocat pre de un
minut ceea ce-i spunea Lee, rspunznd doar monosilabic din
cnd n cnd, tiu c noaptea aceea va f cea care i va spinteca
viaa n dou, anii ce se vor scurge n mod inevitabil de-atunci
nainte find mai ntunecoi dect cei de dinainte de ruptur. Pe
msur ce l chestiona pe Lee, Bobby evita s se uite la Julie,
lucru care-i confrm intuiia i-i fcu inima s-i bat mai tare.
Cnd n cele din urm se uit la ea, tristeea care se oglindea n
ochii lui o fcu s se uite n alt parte. ntrebrile pe care i le
punea lui Lee erau voalate i nu putea pricepe prea mult din ele.
Sau poate c nu voia s neleag.
n cele din urm, convorbirea pru s se apropie de sfrit.
445

Nu, ai procedat corect, Lee. Ocup-te de problem ca i pn


acum. Ce-ai spus? Mulumesc, Lee. Nu, totul va f n regul. O s
ne descurcm, Lee. ntr-un fel sau altul, o s ne descurcm.
Dup ce nchise, Bobby rmase un timp nemicat, uitndu-se fx
la minile sale, pe care i le frmnta ntre genunchi.
Julie nu-l ntreb ce se ntmplase, ca i cum ceea ce-i spusese
Lee nu era nc un fapt, iar ntrebarea ei era ca o magie neagr
i, pn ce nu formula ea ntrebarea, tragedia nu s-ar f
transformat n realitate.
Bobby se ridic din pat i ngenunche pe podea n faa scaunului ei. i apuc minile n ale lui i i le srut cu blndee.
Julie tiu atunci c vetile erau mai rele dect orice altceva.
Thomas e mort, zise ea ncet.
ncercase s suporte vetile cu trie, dar cuvintele i ptrunser
adnc n creier.
mi pare ru, Julie. Dumnezeule, ct de ru mi pare. i asta
nu-i tot.
i spuse i ce i se ntmplase lui Hal.
Iar cu cteva minute nainte s vorbeasc cu mine, continu el,
Ice a primit un telefon n legtur cu Clint i Felina. Sunt mori
amndoi.Vetile erau mult prea cumplite s le neleag dintr-o
dat. Julie i respectase foarte mult pe Hal, pe Clint i pe Felina,
iar admiraia ei pentru curajul i independena femeii surde era
uria. I se prea nedrept c nu putea s-i plng pe fecare n
parte, separat; mcar att ar f meritat. Simea de asemenea c-i
trda cumva, deoarece suferina pe care i-o provocase vestea
morii lor nu era dect o reflecie palid a durerii pe care o
simea pentru pierderea lui Thomas, dei altfel nici nu se putea
s fe.
446

Avu senzaia c se nbu, iar cnd i recapt suflul, aerul


nu iei afar sub forma unei respiraii ci a unui suspin. Asta nu
era bine. Nu-i putea permite s clacheze. Niciodat n viaa ei
nu avusese mai mult nevoie s fe puternic dect acum;
crimele comise n seara aceea n Orange County erau primele
dintr-un ir de piese drmate, ca ntr-un joc de domino al
morii, ce avea s-i cuprind i pe ci n cdere dac durerea le
amorea agerimea.
n timp ce Bobby sttea n continuare ngenuncheat n faa ei
i-i ddea mai multe detalii despre cele ntmplate - Derek era i
el mort i poate c i alii de la Cielo Vista - Julie i strnse minile cu putere, ntr-o recunotin mut a faptului c l avea
aproape n aceast nebunie. i simea ochii nceoai, dar
numai printr-un real efort de voin reuea s nu dea fru liber
lacrimilor, dei nc nu avea curaj s se uite n ochii lui Bobby
cci asta ar f nsemnat s-i piard stpnirea de sine.
Vinovat e fratele lui Frank, spuse Julie cnd se opri Bobby,
ngrozit de tremurul din vocea ei.
Mai mult ca sigur, rspunse Bobby.
Dar cum a aflat c Frank este clientul nostru?
Nu tiu. M-a vzut pe plaj la Punaluu...
Mda, dar nu te-a urmrit. N-avea de unde s tie cine eti. vi
pentru numele lui Dumnezeu, cum a aflat de Thomas?
~Ne lipsesc nite informaii cruciale aa c nu putem s nepeni despre ce este vorba.
Ce vrea de la noi nenorocitul? izbucni ea, cu un ton n care a
fel de mult mnie ca i durere, ceea ce era un lucru bun.

447

Il urmrete pe Frank, zise Bobby. Timp de apte ani, Frank a


fost un singuratic i deci a fost mai greu de depistat. Acum are
prieteni i asta i ofer mai multe anse lui Candy s-l gseasc.
Practic, l-am omort eu nsmi pe Thomas cnd am acceptat
cazul, spuse ea. 1
Tu n-ai vrut s-l accepi. A trebuit s te conving eu.
Ba a trebuit s te conving eu pe tine, tu erai ct pe ce s
renuni.
Dac e s dm vina pe cineva, atunci amndoi avem partea
noastr de vin, ns nu e nimeni de condamnat. Am acceptat un
client nou, asta-i tot, i ce-a fost dup aceea... s-a ntmplat pur
i simplu.
Julie ncuviin i-i ntlni n sfrit privirea. Dei vocea lui
rmsese neschimbat, pe obraji i curgeau lacrimi. Preocupat
de propria ei durere, uitase c prietenii pe care-i pierduser erau
ai lui la fel de mult ca i ai ei, i c Bobby ajunsese s-l iubeasc
pe Thomas aproape la fel de mult ca i ea. Simi nevoia s se uite
din nou ntr-o parte.
Te simi bine? ntreb ea.
Deocamdat trebuie s m simt bine. Mai trziu ns o s
vreau s vorbesc despre Thomas, despre ct de curajos a fost n a
accepta c era altfel dect ceilali, despre cum nu s-a plns niciodat de nimic, despre ct de dulce a fost. Vreau s vorbesc cu
tine despre absolut toate lucrurile astea i mai vreau s fu sigur
c nu o s-l uitm. N-o s-i construiasc nimeni un monument
lui Thomas, nu a fost o persoan celebr, a fost doar un copil care
n-a fcut niciodat ceva ieit din comun, dect c a ncercat s fe
ct mai bun posibil, aa c singurul monument pe care o s i se
448

ridice vreodat vor f amintirile noastre. Aa c o s-i pstrm


amintirea vie, bine?
Da.
O s-i inem amintirea vie... pn ce o s murim i noi. Dar
asta o s se ntmple mai trziu, cnd o s avem timp.
Deocamdat trebuie s ne strduim s rmnem n via, pentru
c nenorocitul o s vin dup noi, nu-i aa?
Aa cred, zise Bobby.
Se ridic n picioare i-o ridic i pe ea de pe scaun. Era
mbrcat cu haina lui maro nchis i avea tocul de pistol pe
dedesubt. Ea i scosese mai devreme sacoul de catifea cord i
tocul;acum ns i le puse pe-amndou la loc. Greutatea
pistolului ce-i presa partea stng, i ddea o senzaie de
siguran. Spera aib ocazia s foloseasc arma.
Privirea i se limpezise; ochii i erau uscai.
Un lucru e sigur, spuse ea - am terminat-o cu visele. La ce s ai
vise cnd e sigur c nu se mplinesc niciodat?
Cteodat se mplinesc.
Nu. Nu s-au mplinit niciodat pentru prinii mei. Nu s-au
mplinit niciodat pentru Thomas, nu-i aa? ntreab-i pe Clint
i Felina dac lor li s-au mplinit visele i vezi ce-i rspund.
ntreab familia lui George Farris dac ei consider c s fi ucis
de un maniac reprezint mplinirea viselor lor.
ntreab familia Phan, zise Bobby ncet. Erau nite pescari
sraci din sudul Mrii Chinei ce abia dac aveau ce mnca i
acum sunt proprietarii unor spltorii i curtorii i sunt
restauratorii unor case n valoare de dou sute de mii de dolari,
scoase la revnzare, i mai au i copiii aceia minunai.
449

Mai devreme sau mai trziu, o s-o peasc i ei, spuse ea fr


ca amrciunea ce se simea n vocea ei s-o liniteasc i tulburat de disperarea crunt ce cretea ca un vrtej n ea,
ameninnd s-o nghit complet, fr s-o poat stpni.
ntreab-l pe Park Hampstead din El Toro dac el i soia lui au
fost ncntai cnd ea s-a mbolnvit de cancer, i mai ntreab-l
cum a evoluat visul lui despre el i Maralee Roman cnd a reuit
n sfrit s treac peste durerea provocat de moartea soiei lui.
Un ticlos nenorocit pe nume Candy s-a amestecat n visul lui.
ntreab-i pe toi amrii care zac n spital cu hemoragii
cerebrale sau cancer. ntreab-i pe cei care se mbolnvesc de
Alzheimer la cincizeci de ani, chiar cand ar trebui s nceap
perioada lor de aur. ntreab-i pe copiii din crucioare, bolnavi de
atrofe muscular i ntreab-i pe prinii copiilor din Cielo Vista
cum se potrivete sindromul Down cu visele lor.ntreab-i...
Se opri. i pierdea controlul i nu-i putea permite acest lucru
111 seara aceea.
Hai s mergem, zise ea.
Unde?
Mai nti cutm casa n care l-a crescut scorpia. Dm o rait
i aruncm o privire, poate c or s ne vin ceva idei dac o
vedem.
Eu am vzut-o.
Eu nu.
n regul.
Dintr-un sertar al noptierei, Bobby scoase o carte de telefoane
cu numerele celor din Santa Barbara, Montecito, Goleta, Hope
Ranch, El Encanto Heights i alte comuniti din zon. O lu cu
el.
450

La ce-i trebuie asta? ntreb ea.


O s avem nevoie de ea mai trziu. i explic eu n main.
ncepuse din nou s plou. Motorul Toyotei era nc att de
ncins dup drumul de mai devreme, nct, n ciuda nopii rcoroase, ieeau aburi prin capot, pe msur ce picturile de ploaie
se evaporau. n deprtare, se auzi bubuitul slab i scurt al unui
tunet. Thomas era mort.
I se artar imagini la fel de vagi i distorsionate precum refleciile pe suprafaa apei unui lac ncreit de vnt. Le vzu de
fecare dat cnd atinse robinetele, marginea chiuvetei,
ntreruptorul de lumin, robinetele duului. Dar nici una dintre
viziuni nu era detaliat i nici una nu-i ddea nici un indiciu
asupra locului unde plecaser cei doi Dakota.
De dou ori fu zdruncinat de imagini puternice, dar erau legate
de episoade carnale ntre cei doi Dakota. Un tub de lubrifant
vaginal i o cutie de erveele erau contaminate de o urm
psihic mai veche care persistase n mod inexplicabil mai mult
dect era normal, fcndu-l prta la nite practici pctoase la
care n-avea nici un chef s fe martor. i trase mna repede de
pe suprafeele respective i atept s-i treac greaa. Era
mnios c, find nevoit s-l gseasc pe Frank prin intermediul
acestor persoane imorale, fusese obligat s ajung n aceast
situaie, n care simurile i fuseser att de brutal ofensate.
Furios pe eecul lui i pe contactul murdar cu imagini ale pcatului lor (pe care se pare c nu putea s i le alunge din minte),
se hotr s ard rul din acea cas, n numele Domnului. S-l
ard. S-l incinereze. Pentru ca n felul acesta se se purifce i el
spiritual.
451

Iei din baie, i ridic minile i trimise un enorm val de putere distructiv n dormitor. Cptiul de lemn al patului mare
se sfrm n buci, cuvertura i pturile fur cuprinse de
flcri, noptierele zburar ntr-o parte i fecare sertar al
msuei de toalet se deschise i-i vrs coninutul pe jos, lund
foc aproape instantaneu. Draperiile se topir n flcri ca i cnd
ar f fost fcute din pulbere de magician, iar cele dou ferestre
explodar, lsnd s ptrund n camer un curent de aer care
a focul.
Candy i dorea adesea ca lumina misterioas pe care o emana
s poat afecta oameni i animale, mai degrab dect obiecte
fr via, plante i cteva insecte. Erau momente cnd s-ar f
dus ntr-un ora i ar f topit carnea de pe oasele a zece mii de
pctoi ntr-o singur noapte, chiar o sut de mii. Nu conta n ce
ora, nu erau toate dect nite canale de scurgere urt
mirositoare n care se adunau numai nelegiuiri, populate de
mase de oameni depravate care preamreau rul i practicau
toate degeneraiile respingtoare posibile. n nici unul dintre
orae nu vzuse pe cineva, mcar o singur persoan, care s
aib fric de Dumnezeu. Ar f vrut s-i fac s fug urlnd de
groaz, s-i urmreasc apoi n ascunztorile lor, s le spulbere
oasele cu puterea lui, s le transforme trupul n carne vie i s le
explodeze creierii, distrugnd astfel chestiunile ofensatoare
legate de sex care-i preocupau att de mult. Dac ar f avut acest
dar, i-ar f tratat fr nici un pic din mila cu care i trata tot
timpul Creatorul lor, pentru ca s neleag atunci ct de
recunosctori i asculttori ar f trebuit s fe fa de Domnul lor,
care le tolera ntotdeauna cu atta rbdare chiar i cele mai rele
pcate.
452

Numai Dumnezeu i mama lui Candy aveau atta compasiune.


El nu le-o mprtea.
Alarma de foc ncepu s ipe n hol. Merse acolo, ndrept un
deget spre ea i-o sfrm n bucele.
Acest aspect al darului su prea mai puternic ca oricnd n
seara aceea. Era o excelent main de ucis.
Dumnezeu trebuie c-i recompensa puritatea nteindu-i
puterile.
i mulumi Domnului c propria lui mam sfnt nu deczuse
niciodat n prpastia depravrii n care notau atia oameni.
Nici un brbat nu o atinsese vreodat n felul acela, astfel c
pruncii ei se nscuser fr pata pcatului originar. tia acest
lucru cu certitudine, cci ea i spusese i-i i artase c era
adevrat. Cobor la primul etaj i ddu foc covorului din
sufragerie cu o scnteie din mna sa stng.
Frank i gemenele nu apreciaser niciodat aspectul puritan al
concepiei lor, ba mai mult ndeprtaser starea aceea incomparabil de graie divin pentru a se deda pcatului i a face lucrarea diavolului. Candy n-ar face niciodat o asemenea
greeal.
Auzi deasupra lui iptul flcrilor i zgomotul unui perete
prbuindu-se. A doua zi diminea, cnd soarele va descoperi o
grmad neagr de moloz arznd mocnit, resturile acestui cuib
al corupiei vor f un testament al pierzaniei supreme a tuturor
pctoilor.
Candy se simi purifcat. Imaginile psihice ale degenerrii
nfrigurate ale celor doi Dakota fuseser expulzate din mintea
lui.
453

Se ntoarse la birourile frmei Dakota & Dakota ca s-i continue cercetrile.


Bobby conducea, find de prere c n-ar mai f trebuit s-o lase pe
Julie la volan n seara aceea. Nu dormise de mai mult de nousprezece ore i era extenuat; iar durerea pe care ncerca s-o
mascheze, cauzat de moartea lui Thomas, n-ar f fcut altceva
dect s-i ntunece raiunea i s-i ncetineasc reflexele. Mcar
reuise s aipeasc de cteva ori nainte ca Hal s-i sune de la
spital i s-i trezeasc.
Travers mai toat Santa Barbara i intr n Goleta fr s se
mai osteneasc s caute o staie de benzin unde s ntrebe cum
puteau s ajung la Pacifc Hill Road.
La rugmintea lui, Julie deschise cartea de telefoane pe care o
inea n poal i cu ajutorul unei mici lanterne luat din
torpedou, cut la litera F persoanele cu numele de Fogarty.
Bobby nu tia i numele mic, dar era interesat doar de un brbat
care s aib n faa numelui de familie i apelativul de doctor.
E posibil nici s nu locuiasc n zona asta, spuse Bobby, dar
am o bnuial c acesta este locul.
Cine este persoana?
n timpul cltoriei cu Frank, ne-am oprit n biroul tipului
stuia de dou ori, rspunse Bobby i-i povesti despre cele dou
vizite scurte.
Cum de nu te-am mai auzit vorbind despre el pn acum?
Cnd i-am povestit la birou ce mi s-a ntmplat, locurile prin
care am fost cu Frank, a trebuit s mai scurtez povestirea, iar
Fogarty mi s-a prut lipsit de importan n comparaie cu
celelalte episoade, aa c l-am omis. Dar cu ct m-am gndit mai
454

mult, cu att mi s-a prut c s-ar putea s fe un pion-cheie n


toat n povestea asta. Vezi tu, Frank a plecat att de repede
de-acolo pentru c prea extrem de ngrijorat s nu-l pun pe
Fogarty n pericol indicndu-i lui Candy unde se afl. Deoarece
Candy este att de preocupat de soarta acestui individ, atunci ar
trebui s avem i noi o discuie cu el.
Julie se aplec asupra crii, studiind-o cu atenie.
Fogarty, James. Fogarty, Jennifer. Fogarty, Kevin...
Dac nu este un doctor n medicin i nu folosete apelativul
n mod curent sau dac Doc este doar o porecl, am ncurcat-o.
i chiar dac este doctor n medicin, nu te chinui s caui n
Pagini Aurii la domeniul medici, pentru c individul are o
vrst naintat, ar trebui s f ieit la pensie.
Uite, zise ea. Fogarty, Dr. Lawrence J.
E trecut i vreo adres?
Da, rspunse ea i rupse pagina.
Bine. Imediat ce vei vedea reedina infam a familiei Pollard,
o s-i facem o vizit i lui Fogarty.
Dei Bobby vizitase casa de trei ori i fusese o dat chiar cu
Frank, tot n-ar f putut s spun cu exactitate unde se afla casa
cu numrul 1458 de pe Pacifc Hill Road, tot aa cum n-ar f
putut s spun cu exactitate pe care versant al Muntelui Fuji se
oprise cu Frank. Cu toate acestea, o gsir relativ uor, urmnd
indicaiile unui individ cu prul lung i musti rsucite de la o
benzinrie de pe Union 76.
Cu toate c aveau adrese de El Encanto Heights, casele de pe
Pacifc Hill Road nu erau de fapt nici n suburbia respectiv, nici
n Goleta - care desprea El Encanto de Santa Barbara - ci erau
situate pe o fie de pmnt ce aparinea districtului dintre cele
455

dou, i care se nvecina n partea de est cu o rezervaie


slbatic, acoperit de jnepeni, chapparal, tufuri de deert i
poriuni cu stejari californieni i ali copaci puternici.
Reedina Pollard era aproape la captul lui Pacifc Hill, la
marginea terenului aflat n extindere, i nu avea prea multe case
nvecinate. Orientat spre vest-sud-vest, casa avea privelite la
ncnttoarele comuniti de lng Pacifc, att de frumos
amplasate pe dealurile terasate de dedesubt. Noaptea, privelitea
grandioas - o mare de lumini ce duceau la o mare adevrat
nvluit n ntuneric - i fr ndoial c mprejurimile i
pstrau aspectul rural i rmneau nepopulate de case noi i
scumpe doar din cauza restriciilor de extindere a zonei, legate de
vecintatea rezervaiei.
Bobby recunoscu imediat casa Pollard. Farurile lsau s se vad
doar gardul viu i poarta ruginit aezat ntre doi piIoni nali
din piatr. Trecnd prin dreptul ei, Bobby reduse viteza.
Parterul era cufundat n ntuneric, n schimb la una dintre
ferestrele de la etaj se vedea o lumin aprins; un licr palid
plpia pe la marginile unui transperant tras.
Nu vd mare lucru, zise Julie, aplecndu-se peste Bobby.
Nici nu prea ai ce s vezi. Nu-i dect o grmad de ruine.
Merser mai bine de un sfert de mil pn la captul oselei,
ntoarser maina. Din direcia aceasta, casa era pe partea lui
Julie i ea l rug pe Bobby s mearg ct se poate de ncet ca s
aib timp s-o studieze.
ncetinind viteza n dreptul porii, Bobby vzu c mai era o
lumin aprins n spatele casei, la etajul nti. Nu se vedea
efectiv o fereastr luminat, ci doar o lucire ce se reflecta prin
456

geam i proiecta un dreptunghi palid i nemicat pe curtea din


dreptul casei.
Este ascuns toat n umbre, zise Julie n cele din urm,
ntorcnd capul s se uite la cldirea ce rmnea n urma lor.
Dar se vede destul ct s fu sigur c este un sla al rului.
Aa e, spuse Bobby.
Violet sttea ntins pe patul din camera ei ntunecoas, mpreun cu sora ei i nconjurat de pisicile ngrmdite peste ele.
Verbina sttea ghemuit n dreapta ei, cu o mn pe snul ei, cu
buzele lipite de umrul ei gol, nclzindu-i pielea fn cu
respiraia ei cald.
Nu reueau s se liniteasc i s adoarm. Nici uneia din ele
nu-i plcea s doarm noaptea, cci acesta era momentul
nebuniei, cnd un numr mare i variat de vntori ieeau la
pnd, iar viaa era mai incitant.
n momentul acela nu erau nici mcar una n cealalt sau
ntr-una dintre pisicile cu care mpreau patul, ci ntr-o bufni
n noapte, iscodind pmntul n cutarea oarecilor care nu erau
destul de istei s se team de ntuneric i s rmn n gurile
lor. Nici o creatur nu vedea mai bine ca bufnia pe timp de
noapte, iar ghearele i ciocul ei ascuite nu aveau pereche.
Violet tremur de nerbdare, anticipnd momentul n care vor
ochi un oarece sau o alt creatur mic, strecurndu-se prin
iarba nalt pe care o credeau o aprtoare sufcient. Cunotea
din exrienele anterioare teroarea i durerea przii i strlucirea
slbatic a vntorului, i tnjea s le simt din nou, pe
amndou n acelai timp.
Lng ea, Verbina murmur adormit.
457

nlndu-se n aer, cobornd n spirale i urcnd apoi din nou,


bufnia nu-i gsise nc cina, cnd maina apru de dup deal i
ncetini pn aproape s se opreasc n faa casei Pollard.
Maina i atrase atenia lui Violet i prin ea deveni atent i bufnia, dar i pierdu interesul cnd maina prinse vitez din nou
i se ndeprt. Cu toate acestea, cteva secunde mai trziu cnd
maina reapru din nou i ncetini vizibil n faa porii,
curiozitatea lui Violet fu din nou strnit.
Fcu burnia s dea un ocol mainii la o nlime de aproximativ doi metri. Apoi o trimise n spatele mainii, la o nlime i
mai mic, de mai puin de un metru, pentru ca apoi s-o aduc
napoi, astfel nct s aib o imagine frontal a mainii
neobinuite.
De la nlimea aceea, vederea bufniei era mai mult dect
ager ct s-i permit s disting chipul oferului i al
pasagerului din dreapta lui. Era o femeie pe care Violet nu o mai
vzuse niciodat - oferul ns i se prea cunoscut. n secunda
urmtoare, Violet i ddu seama c era vorba de brbatul cu
care i fcuse apariia Frank n dup-amiaza aceleiai zile!
Frank o omorse pe iubita lor Samantha, lucru pentru care
Frank trebuia s moar i iat c acolo se afla un brbat care l
cunotea pe Frank i care le-ar f putut duce la locul n care se
afla Frank. n pat, pisicile din jurul lui Violet tresrir i
mieunar ncet pe msur ce dorina ei de rzbunare li se
transmitea i lor.
Un Manx fr coad i o corcitur neagr srir din pat, ieir
pe ua deschis a dormitorului, coborr scrile, intrar n
buctrie, se strecurar pe uia lor, ocolir casa i ieir n
strad. Maina se ndeprta cu vitez din ce n ce mai mare,
458

ndreptndu-se spre baza dealului, iar Violet vru s-o urmreasc


nu doar prin aer,ci i pe jos, ca s fe sigur c nu-i pierde urma.
Candy ajunse n camera de recepie a frmei Dakota & Dakota.
n camer era frig din cauza curenilor de aer ce intrau prin
geamul spart din camera de alturi i prin dou ui deschise.
Sunetele slabe care erau de obicei premergtoare sosirii lui erau
acoperite de priturile i de vocile gjite ce se auzeau prin
staiile portabile pe care poliitii i le agaser la bru. Un
poliist sttea n faa biroului lui Julie i Bobby, iar altul era n
dreptul uii deschise ce ddea n holul de la etajul al aselea. Cei
doi vorbeau cu o persoan care nu se vedea i amndoi stteau cu
spatele la Candy, lucru care l convinse pe Candy c Dumnezeu i
trimitea n felul sta un semn c nc mai avea grij de el.
Dei l deranja acest nou obstacol n cutarea celor doi Dakota,
plec imediat de acolo, materializndu-se n dormitorul lui, la
aproape o sut cincizeci de mile spre nord. Avea nevoie de timp
s se dumireasc dac exista vreo modalitate s le ia urma din
nou, vreun loc prin care trecuser n noaptea aceea - n afar de
birou i casa lor - i unde s mai caute imagini de-ale lor.
Cnd ajunser din nou la benzinria de pe Union 76, brbatul
cu pr lung i musta care le spusese mai devreme cum s
ajung la Pacifc Hill Road, tiu s le spun i cum s gseasc
strada pe care sttea Fogarty. l i cunotea.
Un tip de treab. Se oprete din cnd n cnd pe-aici s-i
pun benzin.
Este medic? ntreb Bobby.
A fost. A ieit la pensie de ceva vreme.
459

Puin dup ora zece, Bobby parc maina n faa casei lui
Lawrence Fogarty. Era o cas ce imita stilul spaniol, cu dou
etaje, cu ferestre cu zbrele de genul celor pe care Bobby le
vzuse i n biroul n care fusese de dou ori cu Frank. Se vedeau
lumini aprinse la tot etajul nti. Majoritatea ferestrelor aveau
tieturi oblice, cel puin pe faada casei, i lumina dinuntru se
reflecta plcut prin marginile acelea nclinate. Cobornd din
main, Bobby simi miros de lemn ars i vzu un fricel de fum
nlndu-se dintr-un horn n aerul nemicat, rece i umed,
prevestitor de furtun.
n lumina stranie i roiatic a unui felinar din apropiere, se
zreau nite azalee roz, dar straturile nu erau nflorite ca cele
din sud, din Orange County. Un copac btrn cu trunchi
ramifcat i ramuri enorme era aplecat peste mai bine de
jumtate de cas, astfel c ddea aspectul unui cmin minunat i
confortabil dintr-o versiune spaniol a lumii fantastice a lui
Hobbity.
Mergnd pe aleea din faa casei, o creatur ni printre
picioarele lor, travers aleea i o fcu pe Julie s tresar. Dup ce
trecu de ei, se opri pe pajite i i privi cu ochi verzi strlucitori.
E doar o pisic, spuse Bobby. De obicei i plceau pisicile, dar
aceasta i ddea flori. Pisica se mic din nou, disprnd n
umbrele i tufurile din dreptul casei.
Pe Bobby nu-l nspimnta neaprat creatura, ci amintirea
hoardei de feline de la casa Pollard care i alergase pe el i Frank
ncercnd s-i atace, la nceput ntr-o linite stranie, apoi cu un
singur ipt strident, ca un regiment de zne rele i ntr-o unanimitate a scopului total nepotrivit pentru nite pisici. Singur,
pisica nu era dect ca oricare alt pisic rapid i curioas,
460

avnd doar misterul i arogana comun tuturor membrelor


speciei sale.
La captul aleii, trei trepte urcau sub o arcad prin care intrar
ntr-o mic verand.
Julie aps soneria, fcnd s se aud un zgomot dulce i muzical. Dup jumtate de minut n care nu-i rspunse nimeni, mai
sun o dat.
Cnd se stinser i ultimele ecouri ale soneriei, linitea fu perturbat de un zgomot ca de aripi, ca i cum o pasre de noapte
s-ar f aezat pe acoperiul verandei, deasupra lor.
Tocmai cnd Julie se pregtea s mai sune o dat, se aprinse
lumina din hol i Bobby simi c erau privii pe vizor. Dup un
moment, ua se deschise i Dr. Fogarty i fcu apariia, nvluit
n lumina din holul care se zrea n spatele lui.
Arta la fel cum i-l amintea Bobby i ddu semne c-l recunoscuse i el la rndul lui.
Intrai, i invit el, dndu-se la o parte ca s le fac loc.
ntr-un fel v ateptam, aa c intrai - dei nici unul dintre voi
nu e bine venit.
55
Poftii n bibliotec, i invit Fogarty, conducndu-i la captul
holului, ntr-o camer din stnga lui.
Biblioteca, n care Frank l adusese n timpul cltoriilor lor era
locul pe care Bobby l numise birou n descrierile sale. Aa cum
exteriorul casei avea un aspect plcut, n ciuda stilului spaniol,
tot aa camera aceea prea exact genul de loc n care Tolkien
ntr-una din lungile seri petrecute la Oxford, luase hrtie i
461

creion i crease aventurile lui Frodo. Spaiul acela cald i


prietenos era luminat plcut de o lamp vertical de alam i de
o lamp de birou de sticl colorat, care ori era un Tiffany
original ori o imitaie perfect. Pereii erau acoperii de cri, iar
parchetul din lemn de stejar negru era nfrumuseat de un covor
chinezesc gros, ce avea pe margine un model de culoare
verde-nchis i bej, iar la mijloc avea nuane de verde deschis.
Biroul mare de mahon lcuit avea un luciu curat i era acoperit
de un postav verde pe care erau aliniate obiectele unui set de
birou auriu, inclusiv un cuit de scrisori, o lup i foarfece, dar i
un stilou aurit aezat ntr-un suport de marmur. Canapeaua
Queen Anne avea un model de tapierie ce se potrivea perfect cu
cel al covorului. ntorcnd privirea spre scaunul n care l vzuse
pe Fogarty un pic mai devreme, Bobby tresri de uimire
vzndu-l pe Frank.
S-a ntmplat ceva cu el, zise Fogarty, artnd spre Frank. Nu
ddea semne c ar f contient de uimirea lui Bobby i a lui Julie,
comportndu-se ca i cum cei doi veniser la el tocmai pentru c
tiuser c-l vor gsi pe Frank acolo.
nfiarea fzic a lui Frank se deteriorase de cnd l vzuse
Bobby ultima oar, la 5:25 dup-amiaza, n biroul din Newport
Beach. Dac atunci ochii lui fuseser adncii n orbite, acum
erau ca dou gropi adnci; cercurile negre din jurul lor se
lrgiser i ele, i puin din negreala tieturilor prea c i se
ntinsese pe toat faa, colorndu-i tenul cu un gri ca de mort. n
comparaie cu felul n care arta acum, paloarea lui de pn
atunci prea sntoas.
Cu toate acestea, lucrul cel mai ru din nfiarea lui era modul lipsit de orice expresie n care-i privea. Nu prea s-i recu462

noasc, era ca i cum ar f privit prin ei. Muchii faciali i erau


czui. Gura i era ntredeschis de parc ncepuse s zic ceva
cu timp n urm, dar nu reuise nc s-i aduc aminte primul
cuvnt din fraza pe care se pregtise s-o rosteasc. La azilul
Cielo Vista Bobby vzuse doar civa pacieni cu fee att de
inexpresive ca a lui Frank, dar erau dintre cei grav bolnavi, cu
cteva trepte mai jos dect Thomas.
_ De cnd e aici? ntreb Bobby ndreptndu-se spre Frank.
_ Nu! strig Julie, apucndu-l de mn i inndu-l pe loc.
_ Puin nainte de ora apte, rspunse Fogarty.
Aadar Frank se mai plimbase nc o or i jumtate dup ce-l
adusese pe Bobby la birou.
E aici de peste trei ore i nu tiu ce mama naibii s fac cu el.
Din cnd n cnd i revine un pic, se uit la tine cnd i vor beti,
chiar i rspunde, mai mult sau mai puin. Alteori devine chiar
vorbre i vorbete ntr-una fr s-i rspund la ntrebri, dar
n mod sigur vrea s se adreseze cuiva, n-ai putea s-l opreti
nici s vrei. Spre exemplu, mi-a spus foarte multe lucruri despre
voi, mai mult dect a f vrut s tiu.
Se ncrunt i ddu din cap, apoi continu:
Voi doi oi f destul de nebuni ct s v implicai n acest
comar, dar eu nu sunt i nu-mi place c sunt forat s m implic.
La prima vedere, Dr. Lawrence Fogarty i ddea impresia unui
bunic care fusese n tineree un medic devotat i generos, iubit de
comunitate, cunoscut i apreciat de toat lumea. Era nc
mbrcat n papucii, pantalonii gri, bluza alb i sacoul albastru
pe care le purta cnd l vzuse Bobby prima oar, imaginea find
completat de o pereche de ochelari cu lentile nguste, pe
deasupra crora se uita la ei. Cu prul lui alb i bogat, cu ochii
463

albatri i trsturile delicate ale feei rotunde ar f fost un Mo


Crciun perfect, dac ar f avut douzeci sau treizeci de kg n
plus.
La a doua vedere ns i dac te uitai mai de aproape, vedeai c
ochii lui albatri nu erau calzi, ci glaciali. Trsturile feei erau
cam prea delicate, netrdnd buntate, ci mai degrab lips de
voin, ca i cum ar f fost obinute dup o via de slbiciuni.
Poate c gura lui mare i mprumuta bunului Doc Fogarty un
zmbet de victorie, dar dimensiunea ei generoas servea la fel de
bine s confere adevratului Doc Fogarty nfiarea unui animal
de prad.
Deci Frank i-a vorbit despre noi, zise Bobby. Noi ns nu tim
nimic despre tine, i cred c-ar trebui s tim.
Fogarty le arunc o privire mnioas.
Mai bine s nu tii nimic despre mine. Mult mai bine pentru
mine. Luai-l de-aici i gata.
Dac vrei s te scpm de Frank, spuse Julie cu rceal trebuie s ne spui cine eti, care e rolul tu n toat povestea asta,
ce tii despre ea.
Uitndu-se pe rnd la Julie i la Bobby, btrnul spuse:
N-a mai fost pe-aici de cinci ani. Cnd a venit astzi cu tine
Dakota, am fost ocat, credeam c-am terminat-o defnitiv cu el. i
cnd s-a ntors apoi n seara asta...
Frank fcu o micare cu capul, fr ns s-i recapete intensitatea obinuit a ochilor. Gura i era nc ntredeschis, ca ua
unei camere din care locuitorii ieiser n grab.
Uitndu-se suprat la Frank, Fogarty spuse:
Nici nu l-am mai vzut n starea asta vreodat. Nu mi-ar f
plcut s-l tiu n preajma mea nici cnd era ca nainte, d-api
464

acum, cnd e pe jumtate legum. Bine, bine, o s stm de vorb.


Dar, o dat ce-am terminat de vorbit, devine responsabilitatea
voastr.
Fogarty merse n spatele biroului de mahon i se aez pe
scaunul tapiat cu aceeai piele maro-nchis ca i sptarul scaunului n care sttea Frank.
Dei gazda lor nu-i invitase s stea jos, Bobby se ndrept spre
canapea. Julie l urm i se strecur pe lng el n ultimul
moment, aezndu-se la captul canapelei care era cel mai
aproape de Frank. i arunc lui Bobby o privire care n mare
spunea:Tu eti prea impulsiv i dac o s mormie sau o s
ofteze sau o s- i curg saliv o s simi nevoia s pui mna pe el
s- l ncurajezi i- atunci o s dispari ct ai zice pete n Hoboken
sau n Iad, aa c mai bine ine- te deoparte.
Scondu-i ochelarii de baga i punndu-i pe birou, Fogarty
nchise ochii i-i pres baza nasului cu degetul mare i arttor,
ca i cum ar f vrut s alunge o durere de cap printr-un efort de
voin sau s-i adune gndurile, sau poate amndou deodat.
Apoi deschise ochii, clipi i spuse:
Eu sunt doctorul care a asistat la naterea lui Roselle Pollard
acum patruzeci i patru de ani n urm, n februarie 1946. Sunt
de asemenea doctorul care a adus pe lume toi cei patru copiiFrank, gemenele i James... sau Candy cum prefer s i se
spun. De-a lungul anilor, l-am ngrijit pe Frank n timpul bolilor
obinuite ale copilriei i adolescenei i presupun c sta este
motivul pentru care crede c poate s apeleze la mine, acum c
este n pericol.Ei bine, se neal. Nu sunt unul dintre doctorii
aceia nenorocii pe care-i vezi la televizor i care vor s fe
confesorul i sfetnicul tuturor. L-am ngrijit, mi-am ncasat
465

tariful i asta ar trebui s fe tot. Adevrul e c... am acceptat s


fu doctorul lui Frank i al mamei lui doar pentru c fetele i
James nu se mbolnveau niciodat, dac nu ne referim i la
bolile mintale, caz n care erau bolnavi din natere i nu s-au
nsntoit nici pn n ziua de astzi.
Avnd capul nclinat ntr-o parte, un fricel subire de saliv
argintie se scurse din colul drept al gurii lui Frank i i se
prelinse pe gt.
Se pare c eti n tem cu puterile pe care le au copiii ei,
spuse Julie.
N-am tiut sigur pn acum apte ani cnd Frank a ucis-o. Eu
ieisem deja la pensie, dar a venit la mine i mi-a spus mai multe
dect a f vrut s tiu, m-a tras n comarul sta, vrnd s-l
ajut. Cum puteam s-l ajut? Cum ar putea cineva s-l ajute?
Oricum nu e treaba mea.
Dar de ce au aceste puteri? ntreb Julie. Ai vreun indiciu,
vreo teorie?
Fogarty izbucni n rs. Era un rs puternic i rutcios, care ar
f spulberat orice iluzie pe care Bobby i-o fcuse n privina lui,
dac nu i-ar f fost deja spulberat de-acum dou minute, cnd l
cunoscuse.
Oh, da, am teorii, i o mulime de informaii care s-mi suporte teoriile, o parte din ele sunt nite lucruri pe care vei dori
s nu le f auzit niciodat. N-am de gnd s m implic n nebunia
asta, dar nu pot s nu v ajut acum i-apoi s regret c n-am
fcut-o. Cine ar vrea s se implice? Dar este o nebunie att de
bolnav i nclcit i fascinant. Teoria mea e c totul a nceput
cu tatl lui Roselle. Se zice c tatl ei a fost un tip care a trecut
prin zon i care a lsat-o nsrcinat pe mama ei, dar am tiut
466

totdeauna c e doar o minciun. Tatl ei a fost Yarnell Pollard,


fratele mamei ei. Roselle a fost un copil nscut din viol i incest.
O expresie de compasiune se citi probabil pe chipul lui Bobby
sau a lui Julie, cci Fogarty izbucni din nou n rsul acela de
ghea, amuzat n mod evident de reacia lor de mil.
Oh, asta nu-i nimic, zise btrnul medic. Asta-i partea cea
mai uoar.
Manx-ul berc - pe nume Zitha - i ocup locul de straj n
spatele unui tuf de azalee, aproape de ua casei.
Btrna cas spaniol avea pervazuri exterioare la ferestre i o
a doua pisic - neagr ca noaptea, i numit Darkle - sri pe un
alt astfel de pervaz, cutnd camera n care btrnul i dusese pe
brbatul i femeia mai tineri. Darkle i lipi nasul de geam. Un
set de jaluzele interioare ngreunau spionatul, dar erau doar pe
jumtate trase, astfel c Darkle reui s vad cteva poriuni din
camer, ridicndu-i sau coborndu-i capul.
Auzind numele lui Frank, pisica se ncord, deoarece Violet se
ncordase n patul ei din Pacifc Hill.
Btrnul era acolo, printre cri, i la fel erau i ceilali doi.
Cnd se aezar cu toii, Darkle trebui s-i aplece capul ca s
vad printre alte dou rnduri de jaluzele nclinate. Apoi vzu c
Frank nu era doar un subiect de conversaie, ci c era efectiv n
camer, aezat ntr-un scaun cu sptar nalt, destul de aproape
de fereastr ca s i se vad o parte din fa i o mn ce-i atrna
pe braul mare din piele maro al scaunului.
Aplecndu-se peste birou i zmbind amuzat n timp ce povestea, Doc Fogarty semna cu un spiridu care s-a strecurat
467

afar din brlogul lui de sub un pod, nemulumit s tot atepte


s treac pe lng el vreun copil inocent, i pregtit s-i caute
cina oribil.
Bobby i aminti c nu trebuia s-i lase imaginaia s zboare.
Trebuia s-i menin o prere obiectiv asupra lui Fogarty,
pentru a-i da seama de adevrul i valoarea celor spuse de
btrn. Vieile lor depindeau de asta.
Casa a fost construit n anii treizeci de Deeter i Elizabe
Pollard. El ctigase ceva bani la Hollywood, ca productor flme
western de mna a doua. Nu era o avere, dar destul ct fe
convins c putea s renune la flme i Los Angeles, pe care l
ura, i s se mute aici, s se apuce de o afacere mic i s o duc
foarte bine tot restul vieii. Avur doi copii. Yarnell avea
cincisprezece ani cnd s-au mutat aici n 1938, iar Cynthia avea
doar ase ani.n 48,cnd Deeter i Elizabeth au murit ntr-un
accident de main - lovii frontal de un beiv ce conducea un
camion plin cu varz care venea dinspre valea Santa Ynez, dac
v vine s credei - la vrsta de douzeci i doi de ani, Yarnell a
devenit stpnul casei i tutorele legal al surorii lui, n vrst de
treisprezece ani.
i a obligat-o s ntrein relaii cu el, parc aa ai spus, zise
Julie.
Fogarty ncuviin.
Sunt sigur. i asta pentru c n anul care a urmat, Cynthia
s-a transformat ntr-o fat retras i plngcioas. Oamenii
puneau asta pe seama morii prinilor ei, dar cred c era din
cauz c Yarnell se folosea de ea. i nu se punea doar problema
sexului - dei era o frumusee de fat i nu puteai s-l nvinuieti
pentru gusturile lui - ci faptul c era capul familiei i convenea de
468

minune, i plcea autoritatea. i era genul de om care nu se


mulumea pn ce autoritatea lui nu era absolut, dominarea lui
complet.
Pe Bobby l ngrozir cuvintele nu puteai s-l nvinuieti
pentru gusturile lui i, implicit, abisul moral n care tria
Fogarty.
Indiferent la dezgustul cu care-l priveau oaspeii lui, Fogarty
continu:
Yarnell era ncpnat i recalcitrant, le dduse mult
btaie de cap prinilor lui nainte s moar, tot felul de bti de
cap, dar n special legate de droguri. Era un consumator de LSD,
inainte ca acesta s se inventeze. Peyote, mezcalin... toate halucinogenele naturale pe care le poi obine din distilarea anumitor
specii de cactus i ciuperci. E-adevrat c la vremea respectiv
nu existau nc attea droguri ca acum, dar totui se gseau. S-a
apucat de halucinogene din cauza unui actor care jucase n multe
din flmele tatlui su. A nceput s se drogheze cnd avea cincisprezece ani i v spun asta pentru c teoria mea este c acest
fapt reprezint cheia tuturor lucrurilor pe care vrei s le aflai.
Faptul c Yarnell era un drogat, ntreb Julie, asta-i cheia?
Asta, i faptul c a lsat-o nsrcinat pe sora lui. Pn cnd a
mplinit douzeci i doi de ani, chimicalele probabil c i-au
produs schimbri genetice, o mulime de defecte. De obicei sta e
rezultatul lor. n cazul lui, a fost vorba de nite modifcri
genetice foarte stranii. Apoi, dac inei cont de faptul c gena
era foarte limitat, dat find c Cynthia era sora lui, putei s v
nchipuit c progeniturile lor au fost nite montrii.
Frank scoase un sunet slab i apoi oft.
469

Se uitar cu toii la el, dar era tot pierdut. Dei clipi repede de
cteva ori, nu iei nc din trans. i curgea nc saliv din coltul
drept al gurii; un fricel i atrna pe barb.
Dei Bobby i zise c ar f trebuit s ia nite erveele i s-i
tearg faa, se abinu, findc i era fric de reacia lui Julie.
Aa c la vreun an dup moartea prinilor lor, Yarnell i
Cynthia au venit la mine i ea era nsrcinat. i pregtiser o
poveste despre un fermier care trecuse pe la ei i-o violase, dar
nu suna adevrat i mi-am dat seama de adevr doar vzndu-i
cum se purtau unul cu cellalt. Ea ncercase s ascund sarcina
purtnd haine lli i stnd numai n cas n timpul ultimelor
luni, dar n-am neles niciodat atitudinea asta; era ca i cum
credeau c n felul sta problema ar f disprut de la sine ntr-o
bun zi. Cnd au venit la mine era prea trziu pentru un avort.
La naiba, era n primele faze ale naterii.
Bobby avea senzaia c cu ct l asculta mai mult pe Fogarty, cu
att aerul din bibliotec devenea din ce n ce mai apstor, mai
urt mirositor, greu i umed ca transpiraia.
Sub pretextul c voia s-o protejeze pe Cynthia de ruinea
public, Yarnell mi oferi o sum destul de frumuic dac acceptam s nu o duc la spital i s aduc copilul pe lume chiar aici n
biroul meu, lucru care era destul de riscant, mai ales dac
apreau complicaii. Dar aveam nevoie de bani i dac s-ar f
ntmplat ceva ru existau mijloace s muamalizez totul. La
vremea respectiv aveam o asistent, Norma, care era destul de
maleabil i indulgent n astfel de privine.
Minunat, gndi Bobby. Doctorul psihopat i asistenta psihopat, un cuplu care s-ar f potrivit de-a lungul timpului,
personalului medical de la Dachau sau Auschwitz.
470

Julie puse o mn pe genunchiul lui Bobby i-l strnse ca i


cum ar f vrut s fe sigur c nu era doar un vis faptul c asculta
vorbind un doctor dement.
Ar f trebuit s vedei ce-a ieit din pntecele acelei fete, e
Fogarty. Un monstru, aa cum v i ateptai.
_ Stai puin, l ntrerupse Julie. Parc spuneai c bebeluul era
Roselle. Mama lui Frank.
Aa i era, rspunse Fogarty. i era un mic monstru att de
spectacular, nct ar f valorat o avere dac l-ai f artat unui circ
dispus s nfrunte legea i s-l expun.
Fcu o pauz, bucurndu-se de nerbdarea lor.
Era hermafrodit.
Un timp, cuvntul nu-i spuse nimic lui Bobby apoi ntreb:
Doar nu vrei s spui c... avea ambele sexe, masculin i
femenin?
Oh, dar exact asta vreau s spun.
Fogarty sri din scaun i ncepu s se plimbe prin camer,
ntr-o stare de agitaie indus de conversaie.
Hermafroditismul este un defect de natere extrem de rar n
rndul speciei umane, i este un lucru extraordinar s ai ocazia
s asiti la naterea unui astfel de caz. Exist hermafroditism
transversal, atunci cnd apar organele externe ale unui sex i
cele interne ale celuilalt, hermafroditism lateral... i multe alte
tipuri. Dar adevrul e c... Roselle era unul dintre cele mai rare
cazuri, avea organe interne i externe complete ale ambelor sexe.
Fogarty lu o carte de medicin voluminoas de pe unul din
rafturi i i-l ntinse lui Julie.
Uitai-v la pagina o sut patruzeci i ase s vedei imaginile
lucrurilor pe care vi le descriu eu.
471

Julie i ddu volumul lui Bobby att de repede, de parc ar f


fost vorba de un arpe.
La rndul Iui, Bobby l puse pe canapea lng el, fr s-l
deschid. Ultimul lucru care-i trebuia era s-i ajute imaginaia
cu fotografi de specialitate.
i ngheaser minile i picioarele, de parc sngele i s-ar f
urcat din extremiti n cap, pentru a-i mblnzi creierul care se
zbtea cu furie. i dori s nu se mai gndeasc la ceea ce-i
spunea Fogarty. Era scrbos. Dar cel mai ru era c, judecnd
dup zmbetul straniu al doctorului, Bobby simea c ceea ce
auziser pn atunci era doar pinea dintr-un sandvi de groaz;
carnea de la mijloc,abia urma
Plimbndu-se n continuare, Fogarty spuse:
Vaginul ei era acolo unde te-ai atepta s fe, partea masculin era cea cumva deplasat. Urinarea se fcea prin partea
masculin, dar cea feminin prea complet din punct de vedere
al funcionrii aparatului de reproducere.
Cred c-am neles ce vrei s spui, zise Julie. Nu-i nevoie s ne
dai toate detaliile tehnice.
Fogarty veni n dreptul lor i i privi cu nite ochi strlucitori i
plini de nsufleire, de parc le-ar f povestit o anecdot medical
cu care-i delectase ntotdeauna audiena la petreceri de-a lungul
anilor:
Nu, nu, trebuie s nelegei ce era Roselle, dac vrei s
nelegei ce s-a ntmplat dup aceea.
Dei mintea ei era mprit n mai multe locuri - aflndu-se n
trupul Verbinei, ale tuturor pisicilor i a bufniei de pe acoperiul verandei lui Fogarty - Violet era cea mai contient de ce
472

primea prin simurile lui Darkle, n timp ce acesta se uita pe geamul biroului. Folosindu-se de auzul ascuit al pisicii, Violet nu
pierdu nici un cuvnt din conversaia celor dinuntru, n ciuda
bucii de geam izolatoare. Era ncntat.
Momentele n care se gndea la mama ei erau foarte rare, dei
Roselle dinuia nc n casa veche n attea feluri. De altfel, ea se
gndea foarte rar la orice fin uman, n afar de ea sau de sora
ei geamn - i mai rar la Candy i Frank - pentru c avea att
de puine lucruri n comun cu ali oameni. Viaa ei era alturi de
slbticiuni. n ele, emoiile erau cu mult mai primitive i intense, plcerea era mult mai uor de gsit i de mprtit, fr
s trebuiasc s se simt vinovat. Nu-i cunoscuse prea bine
mama i nici nu fuseser apropiate; i Violet oricum nu s-ar f
apropiat de ea, chiar dac mama ei ar f fost dispus s-i
mpart afeciunea i cu altcineva n afar de Candy.
Acum ns Violet era ncremenit de ce le povestea Fogarty
celor doi, nu pentru c ar f fost ceva nou pentru ea (dei era),ci
pentru c tot ce afectase viaa lui Roselle avea efecte profunde i
asupra lui Violet. Iar n urma nenumratelor atitudini i
percepii pe care Violet le absorbise din miile de slbticiuni n
ale cror mini i trupuri fusese, rmsese cu o fascinaie a
propriei persoane extrem de puternic. Avea o preocupare
animalic narcisist de a avea grij de ea, de dorinele i nevoile
ei. Din punctul ei vedere, nimic din lume nu era interesant dac
nu-i era ei de vreun folos, dac nu o satisfcea pe ea sau dac
nu-i afecta posibilitatea fericirii ei ulterioare.
Vag, i ddu seama c ar trebui s-l gseasc pe fratele ei i
s-i spun c Frank era la mai puin de dou mile distan de
473

casa lor. Nu cu mult timp n urm, auzise adierea de vnt


melodioas ce acompania ntoarcerea lui Candy.
Fogarty se ntoarse cu spatele la Bobby i la Julie i reveni n
spatele biroului lui, unde ncepu s se plimbe de-a lungul rafturilor, trecndu-i degetele peste cotoarele crilor ca pentru a-i
nuana povestea.
n timp ce doctorul le vorbea despre familia aceea, care cutase
cu tot dinadinsul s-i provoace o catastrof genetic, Julie nu se
putu abine s nu se gndeasc la modul n care i fusese dat
suferina lui Thomas, chiar i n condiiile n care prinii lui
duseser o via normal i sntoas. Soarta se juca la fel de
crud cu cei nevinovai ca i cu cei vinovai.
Cnd a vzut malformaia copilului, cred c Yarnell ar f fost
n stare s-l omoare i s-l arunce la gunoi - sau cel puin s-l
dea la un azil. Dar Cynthia nu voia s se despart de el, spunea
c e copilul ei, monstru sau nu, i-i puse numele Roselle, dup
rposata ei bunic. Cred c n mare parte voia s pstreze fetia
pentru c vedea ce scrb i producea lui i voia s-o aib n preajm ca s-i aduc aminte n permanen lui Yarnell de
consecinele lucrului pe care o forase s-l fac.
Nu s-ar f putut s-o opereze ca s-o fac ori femeie ori brbat?
ntreb Bobby.
Azi e mai uor. Era ns mai puin realizabil pe vremea aceea.
Fogarty se oprise n dreptul biroului i scosese dintr-unul din
sertarele laterale o sticl de Wild Turkey i un pahar. Turn
cteva picturi de whisky i puse sticla la loc fr s le ofere i
lor un pahar. Pe Julie n-o deranja acest aspect. Dei casa lui
Fogarty era impecabil de curat, nu s-ar f simit ea curat dac
474

ar f but sau ar f mncat ceva din ea. Dup ce lu o nghiitur


din whisky-ul cald, Fogarty continu:
i apoi nimeni n-ar f fost dispus s scoat unul dintre
seturile de organe, doar ca s descopere mai trziu c, pe msur
ce copilul ar f crescut, arta i se purta mai mult ca sexul care-i
fusese refuzat dect cel care i fusese permis. Caracteristicile
sexuale secundare sunt vizibile la sugari, dar nu sunt la fel de
uor de descifrat - i cu siguran nu erau n 1946. Oricum,
Cynthia n-ar f fost de acord cu operaia. Amintii-v ce v-am
spus - probabil c se bucura de diformitatea copilului ca de o
arm pe care putea s-o foloseasc mpotriva fratelui ei.
Ai f putut s intervii, spuse Bobby. Ai f putut atrage atenia
autoritilor publice de sntate asupra anomaliei copilului.
Pentru ce Dumnezeului a f vrut s fac una ca asta? Pentru
binele psihologic al copilului? Nu f naiv, zise el i mai lu o gur
de whisky. Am fost pltit gras s aduc copilul pe lume i s-mi
in gura, i asta mi convenea de minune. Au luat-o acas i-au
spus tuturor varianta lor cu cltorul violator.
Copilul... Roselle... nu a avut probleme medicale? ntreb
Julie.
Deloc, rspunse Fogarty. n afar de anormalitatea asta, era
la fel de sntoas ca un taur. Capacitile mentale i trupul ei
se dezvoltau fresc, ca la orice alt copil, i dup puin timp deveni
clar c, dup toate aparenele exterioare, avea s arate ca o
femeie. Pe msur ce nainta n vrst, era evident c nu va f o
femeie atractiv, mai degrab varianta robust a unui model, cu
picioare groase i tot restul, dar destul de feminin.
Frank sttea n continuare privind n gol i detaat, dar un
muchi n obrazul stng i se mic de dou ori.
475

Whisky-ul se pare c-l relaxase pe doctor, cci se aez din nou


la birou, se aplec n fa i strnse paharul n mini.
n 1959, cnd Roselle avea treisprezece ani, Cynthia a murit.
S-a sinucis, de fapt. i-a zburat creierii. Anul urmtor, cam la
apte luni dup sinuciderea ei, Yarnell veni la birou cu fica lui,
adic Roselle. Nu-i spunea niciodat fata lui, pstrnd fciunea
c era nepoata lui bastard. Oricum, Roselle era nsrcinat la
paisprezece ani, la aceeai vrst la care o nscuse i mama ei.
Dumnezeule! exclam Bobby.
Surprizele se ineau lan una dup alta cu o asemenea vitez,
nct Julie era ct pe ce s apuce sticla de whisky de pe birou i
s bea direct din ea, fr s mai in cont c era a lui
Fogarty.Bucurndu-se de reaciile lor, Fogarty sorbi whisky-ul i
le ddu timp s-i revin din oc.
Yarnell i-a violat fica pe care o concepuse cu propria lui
sor? ntreb Julie.
Fogarty mai atept un pic, savurndu-i momentul. Apoi
spuse:
Nu, nu. Fata i se prea dezgusttoare din punct de vedere
fzic i sunt sigur c n-ar f atins-o niciodat. Sunt sigur c era
adevrat ceea ce mi-a spus Roselle, zise el i mai sorbi o
nghiitur de whisky. Cynthia cptase o nclinaie destul de
religioas n intervalul dintre naterea lui Roselle i ziua n care
s-a sinucis, i-i transmisese pasiunea ei pentru Dumnezeu i lui
Roselle. Fata cunotea Biblia de la un cap la altul. Aadar,
Roselle a aprut aici nsrcinat. Spunea c se hotrse s aib
un copil. Spunea c Dumnezeu o fcuse special - aa numea ea
faptul c era hermafrodit, special! - pentru c i era dat s fe un
recipient nentinat prin care s poat f adui pe lume copii
476

binecuvntai. Aa c luase sperm din partea ei masculin i o


introdusese mecanic n jumtatea feminin.
Bobby sri de pe canapea ca i cum s-ar f rupt nite arcuri sub
el i nfac sticla de Wild Turkey de pe mas.
Mai ai vreun pahar?
Fogarty art spre un bar din colul camerei, pe care Julie nu-l
remarcase pn atunci. Bobby deschise uile duble, lsnd s se
vad nu doar alte pahare, ci i alte sticle de Wild Turkey. Era
clar c doctorul inea o sticl n sertarul biroului doar ca s nu
fe nevoie s se ridice i s traverseze camera ca s ia una de
acolo. Bobby umplu dou pahare, fr ghea i-i aduse unul lui
Julie.
Nu mi-am imaginat c Roselle ar f stearp, i spuse ea lui
Fogarty. A avut copii, asta tim deja. Dar am crezut c partea
masculin era cea steril.
Era fertil i ca brbat i ca femeie. Nu putea s se uneasc
singur, ca s zic aa. A apelat deci la nsmnare artifcial,
dup cum am mai spus.
n dup-amiaza acelei zile, n biroul din Newport, cnd Bobby
ncercase s-i explice cum cltoria cu Frank fusese ca un drum
cu bobul pe marginea lumii, Julie nu nelesese de ce era att de
speriat de experiena respectiv. Acum ns credea c-i fcuse o
idee despre ceea ce vrusese el s spun, cci haosul din relaiile
de familie i din identitile sexuale ale membrilor familiei
Pollard i ncreea pielea i o umplea de o suspiciune sumbr c
natura era mult mai strin i mai aproape de anarhie dect i
nchipuise ea.
Yarnell voia s avortez ftul, iar avortul era un lucru foarte
avantajos n vremurile acelea, dei ilegal i fcut pe ascuns. Dar
477

fata i ascunsese sarcina mai bine de apte luni, la fel cum el i


Cynthia ncercaser s ascund sarcina cu paisprezece ani mai
devreme. Era mult prea trziu pentru un avort. Fata ar f
sngerat pn la moarte. i-apoi n-a f acceptat s-i fac avort,
aa cum n-a f acceptat s m mpuc singur n picior.
Imaginai-v nivelul de ncruciare implicat: copilul hermafrodit,
ieit din incestul ntre frate i sor, se nsmneaz singur!
Mama bebeluului este n acelai timp i tatl lui. Bunica lui este
n acelai timp i str-mtua, iar bunicul, str-unchiul! O linie
genetic strns i gene dereglate de consumul de halucinogene
al lui Yarnell, dac v-aducei aminte. Practic avea toate ansele
s ias un monstru de un soi sau altul i n-a f ratat aa ceva
pentru nimic n lume.
Julie lu o nghiitur mare de whisky. Avea gust de stricat i-i
zgrie gtul. Nu o interesa. Avea nevoie de butur.
Alesesem meseria de doctor pentru c se pltea bine, spuse
Fogarty. Mai trziu, cnd m-am specializat n avorturi ilegale,
ctigul a devenit i mai mare i s-a transformat n principala
mea activitate. Nu era nici prea periculos, cci tiam foarte bine
ce fac i puteam s mituiesc din cnd n cnd vreo autoritate
dac era cazul. Cnd ncasezi tarifele alea grase, n-ai nevoie s-i
faci prea multe programri, ai o mulime de timp liber la
dispoziie, bani i leneveal, ce-i mai bun din fecare. Dar atunci
cnd m-am hotrt s urmez cariera asta, nu m-am ateptat
niciodat s descopr un lucru att de interesant din punct de
vedere medical, de fascinant, de distractiv, ca nebunia asta cu
familia Pollard.
Singurul considerent pentru care Julie nu se repezi n partea
cealalt a camerei ca s-i sparg capul nenorocitului, nu era
478

vrsta lui, ci faptul c ar f lsat povestea netenninat i le-ar f


rmas vreo informaie vital nedescoperit.
Dar naterea primului copil al lui Roselle nu s-a dovedit a f
evenimentul pe care-l ateptam, zise Fogarty. n ciuda sorii,
copilul pe care l-a nscut era sntos, i dup toate
probabilitile perfect normal. Asta se ntmpla n 1960 i copilul
acela este Frank.
Aezat pe scaunul lui cu sptar nalt, Frank bolborosi ceva uor,
dar rmase n starea lui semi-comatoas.
Ascultndu-l nc pe Doc Fogarty prin Darkle, Violet se ridic
i-i trecu picioarele goale peste marginea patului, deranjnd
cteva dintre pisici din locurile n care se odihneau i
provocndu-i un murmur de protest Verbinei, care era rareori
mulumit doar cu legtura mental pe care o avea cu sora ei i
avea nevoie de contactul fzic ncurajator. Cu pisicile roindu-i la
picioare, vznd att prin ochii lor ct i prin ai si, i deci
nefind orbit de ntuneric, Violet iei pe ua deschis i se
ndrept spre holul de la etaj.
Apoi i aduse aminte c era n pielea goal i se ntoarse s-i
pun o pereche de pantaloni scuri i un tricou.
Nu-i era fric de reacia lui Candy sau de Candy nsui. De fapt,
ar f primit cu bucurie reacia lui violent, cci ar f fost ca jocul
suprem intre prad i vntor, uliu i oarece, frate i sor.
Candy era singura slbticiune n mintea cruia nu putea s
ptrund; dei slbatic, era i uman, i mai presus de limitele
puterilor ei. Dac el i-ar f rupt gtul, atunci ns sngele ei ar f
intrat n el i ea ar f devenit o parte din Candy n singurul mod
posibil de care era capabil. n mod similar, aceasta era singura
479

cale posibil crin care el ar f putut s intre n ea: mucnd-o,


mestecnd-o.
n oricare alt noapte, l-ar f chemat i l-ar f lsat s-o vad
goal, n sperana c lipsa ei de pudoare i-ar f provocat n cele
din urm reacia de violen. Dar nu putea s-i ndeplineasc
dorina cea mai ascuns chiar atunci, nu cnd Frank era att de
aproape i nu fusese nc pedepsit pentru ceea ce-i fcuse srmanei lor pisicue, Samantha.
Dup ce se mbrc, Violet se ntoarse pe hol, merse de-a lungul
lui prin ntuneric - n acelai timp nc prezent n Darkle i
Zitha i n lumea slbticiunilor - i se opri n faa uii camerei
mamei lor, n care se mutase Candy dup moartea ei. O dung
subire de lumin se zrea pe sub u.
Candy, zise ea. Candy, eti acolo?
*
Asemenea unei amintiri de rzboi trecut sau unui presentiment
de rzboi ce avea s vin, sgeata unui fulger i bubuitul
nfortor al unui tunet care despic cerul n dou, zguduir
noaptea. Ferestrele biroului vibrar. Era primul tunet pe care
Bobby i auzea de la acel prim val slab i distant de cnd ieiser
din motel acum aproape o or i jumtate n urm. n ciuda
artifciilor de pe cer, ploaia continua s nu se arate. Dar dei
furtuna se apropia ncet, se apropia cu o certitudine implacabil.
Zgomotele unei furtuni erau fundalul ideal pentru povestea lui
Fogarty.
Am fost dezamgit de Frank, spuse Fogarty, lund o a doua
sticl de whisky din sertarul lui ncptor i umplndu-i din
nou paharul. Nu era deloc drgu. Att de normal. Dar doi ani
mai trziu, Roselle era din nou nsrcinat! De data asta,
480

naterea a fost la fel de incitant cum sperasem s fe a lui


Frank. Era din nou un biat i i-a pus numele James. A doua ei
natere virgin, spunea ea i n-o deranja deloc c bieelul era la
fel de anormal ca i ea. Spunea c asta era doar o dovad a
faptului c i el era n graiile lui Dumnezeu i fusese adus pe
lume fr s trebuiasc s se afunde n actul depravant al
sexului. Am neles atunci c era nebun de legat.
Bobby tia c trebuia s rmn treaz i era contient de pericolul pe care-l reprezenta o cantitate prea mare de whisky dup o
noapte n care dormise prea puin. Dar simea c butura se
topea la fel de repede pe ct o ngurgita el, cel puin deocamdat.
Mai lu o nghiitur i spuse:
Doar nu vrei s spui c matahala aia de om este i el
hermafrodit?
Oh, nu, rspunse Fogarty. Mai ru de-att.
Candy deschise ua.
Ce vrei?
E aici n ora, chiar acum, spuse ea. Candy fcu ochii mari.
Te referi la Frank?
Da.
Mai ru, murmur Bobby.
Se ridic de pe canapea att ct s-i pun paharul pe birou.
Era nc plin pe trei sferturi, dar se hotr deodat c nici mcar
whisky-ul nu va mai avea efect tranchilizant n cazul lui.
Julie pru s ajung la aceeai concluzie, cci puse i ea paharul deoparte.
481

James, sau Candy, s-a nscut cu patru testicule n loc de


dou, dar fr organ masculin. Acum ns, la natere bebeluii
biei au testiculele prinse n siguran n cavitatea abdominal
i le cresc abia mai trziu, n timpul maturizrii infantile. Dar
ale lui Candy n-au crescut niciodat i nici n-ar f putut, pentru
c nu aveau nici un scrot n care s se dezvolte. i-n afar de
asta, are o ciudat excrescen osoas care le mpiedic
dezvoltarea. Aa c au rmas n cavitatea abdominal. Dar cred
c au funcionat normal, producnd o cantitate destul de mare de
testosteron, substan care este legat de creterea musculaturii
i care explic parial mrimea lui formidabil.
Deci este incapabil s fac sex, spuse Bobby.
Cu testiculele nedezvoltate i fr nici un organ de copulaie,
eu zic c are ansa s fe cel mai cast brbat care a trit
vreodat.
Bobby ajunsese s dispreuiasc total rsul btrnului.
Dar cu patru testicule produce o cantitate enorm de testosteron i asta l ajut foarte mult la creterea musculaturii,
nu-i aa?
Fogarty ncuviin.
Aa este. Ca s m exprim n termeni medicali: testosteronul
n exces, pe parcursul unei perioade lungi de timp, altereaz
funcionarea normal a creierului, cteodat radical, i este un
factor cauzal al diverselor grade de agresivitate, inacceptabile
din punct de vedere social. Dac ne exprimm n termeni mai
puini profesionali: tipul a stocat atta tensiune sexual pe care
n-are cum s-o elibereze, nct i-a recanalizat acea energie n alte
forme, n special acte de o violen incredibil, i este la fel de
482

periculos ca orice alt monstru pe care i l-a imaginat vreodat un


productor de flm.
Dei eliberase bufnia, acum c furtuna se apropia din ce n ce
mai tare, Violet era nc n Darkle i Zitha, ajutndu-le s-i
stpneasc frica atunci cnd fulgerul strluci i tunetul
explod. Chiar i acum cnd sttea n faa lui Candy, n dreptul
uii camerei sale, l asculta pe Fogarty spunndu-le celor doi
despre anomalia fratelui ei. tia deja despre ea, bineneles, cci
n cadrul familiei mama lor se referise la ea ca la un semn al lui
Dumnezeu, c el era cel mai special dintre toi trei. De
asemenea, tia i c aceast monstruozitate era legat de
caracterul slbatic al lui Candy, aspectul care l fcea att de
fascinant.
Stnd n faa lui, dorea s-i ating braele puternice, s-i simt
muchii sculpturali, dar se abinu i spuse:
E n casa lui Fogarty. Lucrul acesta l surprinse.
Mama spunea c Fogarty este un instrument al lui
Dumnezeu. C ne-a adus pe lume, patru nateri virgine. De ce
l-ar adposti pe Frank? Frank e de partea rului acum.
Acolo este, zise Violet. mpreun cu un brbat i o femeie.
Numele lui e Bobby. Pe ea o cheam Julie.
Dakota, opti el.
n casa lui Fogarty. F-l s plteasc pentru Samantha,
Candy. Adu-l aici dup ce l omori, ca s-l dm la pisici. Mereu a
urt pisicile, i o s sufere pentru c va face parte din ele pentru
totdeauna.

483

Nervii lui Julie, care, uneori, i scpau de sub control, se aflau


pe punctul de a ceda. n timp ce fulgerele brzdau din nou
noaptea, iar tunetul protesta, Julie se strduia s nu uite de
necesitatea diplomaiei.
Cu toate acestea, spuse:
Ai tiut n toi aceti ani despre Candy c e un maniac uciga
i n-ai prevenit pe nimeni de pericol?
De ce a f fcut-o?! se mir Fogarty.
N-ai auzit de responsabilitatea social?
E o expresie nostim, dar care nu nseamn nimic.
Atia oameni au fost omori cu snge rece, findc tu ai
manifestat indiferen...
ntotdeauna vor exista oameni omori cu snge rece. Istoria e
plin de astfel de crime. Hitler a omort milioane. Stalin, i mai
muli. Mao Ze Dong, mai muli dect oricine. Acum, toi sunt
considerai nite montri, dar pe vremea lor, au avut admiratori,
nu-i aa? i chiar i n ziua de azi exist oameni care spun c
Hitler i Stalin n-au fcut dect ce trebuia, c Mao n-a fcut
dect s menin ordinea, curnd ara de tlhari. Atia
indivizi i admir pe criminalii care sunt ndrznei i care i
nvluie setea de snge n cauze nobile, cum ar f fria ntre
oameni, reforma politic, dreptatea sau responsabilitatea social.
Nu suntem dect carne, doar carne, i n adncul inimilor
noastre tim asta, aa c i aplaudm pe cei care au ndrzneala
s ne trateze drept ceea ce suntem. Carne.
Julie i ddu seama c Fogarty era un mizantrop, fr contiin, fr capacitatea de a iubi, total indiferent fa de ceilali.
Nu toi oamenii de acest gen erau bandii - sau mcar hoi de
prima mn, la curent cu tehnologia de nivel nalt, cum era Tom
484

Rasmussen, care ncercase s-l omoare pe Bobby sptmna


trecut. Unii ajungeau doctori, sau avocai, redactori de
televiziune, sau politicieni. Nu i puteai convinge, pentru c nu
aveau sentimentele freti ale unui om.
De ce i-a f pomenit cuiva despre Candy Pollard? zise
Fogarty. Eu m aflu n siguran, pentru c mama lor mi spunea
mereu c sunt unealta Domnului, i le-a poruncit nenorocitelor ei
de progenituri s m respecte. Nu e treaba mea. Candy a
muamalizat moartea mamei sale, findc nu voia s-i calce
poliia n cas, i le-a spus oamenilor c s-a mutat ntr-o vil
drgu, de lng San Diego. Nu cred s f crezut cineva c
nebuna aia s-a luminat subit i s-a transformat ntr-o mare
iubitoare de plaj, dar nimeni n-a zis nimic, pentru c nimeni n-a
vrut s fe implicat. Toi au fost de prere c nu era treaba lor. La
fel i eu. Nefericirile pe care le aduga Candy la durerile lumii
sunt neglijabile. Cel puin, avnd n vedere natura lui fziologic
i psihologic, ele au ansa s fe chiar mai interesante dect
majoritatea celorlalte. n plus, continu Fogarty, atunci cnd
Candy avea vreo opt ani, Roselle a venit s-mi mulumeasc
pentru c i-am adus copiii pe lume, i am pstrat tcerea, astfel
nct Satana s nu afle de binecuvntata lor prezen pe acest
pmnt. Exact aa a spus! i, ea semn al aprecierii ei, mi-a oferit
o valiz de bani, destul de muli, nct s-mi permit s m
pensionez mai devreme. Nu puteam s pricep de unde-i are.
Banii pe care-i strnseser Deeter i Elizabeth n anii treizeci se
consumaser de mult. Aa c ea mi-a povestit cte ceva despre
posibilitile lui Candy, nu prea mult, dar att ct s neleg c
nu va duce niciodat lips de bani. Atunci mi-am dat seama,
485

pentru prima oar, c existau i benefcii genetice legate de


dezastrele genetice.
Fogarty i ridic paharul de Bourbon ntr-un toast pe care ei
nu-l mprtir.
Pentru cile misterioase ale Domnului!
Ca un arhanghel ieit din paginile Apocalipsei, pentru a declara
rzboi lumii, Candy sosi exact cnd zgazurile cerului se
sparser i ploaia ncepu s se prvleasc, dei nu era ploaia
neagr din potopul Armaghedonului. Nu nc. Nu nc.
Se materializ n ntunericul dintre dou felinare aflate la vreo
sut de metri de casa doctorului, pentru a f sigur c nimeni
dintre cei aflai n biblioteca lui Fogarty nu o s aud trompetele
optite ce-i vesteau ntotdeauna sosirea. Indreptndu-se spre
cas prin ploaia dezlnuit, i imagin c puterea lui, oferit de
Dumnezeu, ajunsese att de mare, nct nimic nu-l mai putea
mpiedica s capete ceea ce-i dorea.
n aizeci i ase, s-au nscut gemenele i, din punct de vedere fzic, erau la fel de sntoase ca Frank, zise Fogarty, n timp
ce ploaia ncepuse deodat s loveasc n fereastr. Nu era deloc
distractiv. Chiar nu-mi venea s cred: trei copii din patru erau
perfect sntoi. M ateptasem la tot felul de ntorsturi
nostime: mcar o buz de iepure, un craniu diform, o fa crpat
sau un cap n plus!
Bobby apuc mna lui Julie. Simea nevoia acelui contact fzic.
Voia s plece de-acolo. Se simea consumat. Nu auziser destule?
Dar tocmai asta era problema: nu tia ce mai rmnea de auzit,
sau ct de mult din ce rmsese nc nespus era important pen486

tru ncercarea lor de a gsi o cale de confruntare cu familia


Pollard.
Desigur, atunci cnd Roselle mi-a nmnat valiza cu bani, am
nceput s-mi dau seama c toi erau exemplare monstruoase, cel
puin mintal, dac nu fzic. Iar acum apte ani, cnd a omort-o
Frank, acesta a venit la mine de parc i-a f datorat ceva nelegere, adpost. Mi-a relatat mai multe despre ei dect a f
vrut sa tiu, prea multe. n urmtorii doi ani, aprea periodic,
asemenea unui strigoi care voia s m bntuie. Dar, n cele din
urm, a neles c nu avea ce s gseasc aici, i timp de cinci ani
m-a lsat n pace. Pn acum.
Frank se mic n scaunul su cu sptar nalt. i schimb poziia corpului i capul i se nclin de la stnga la dreapta. Altfel,
era la fel de treaz ca atunci cnd intraser prima dat n camer.
Btrnul spusese c Frank i revenise de cteva ori i c fusese
chiar vorbre, dar comportarea sa din ultima or nu-i susinea
afrmaia.
Julie, care se afla mai aproape de Frank, se ncrunt i se aplec nspre el, uitndu-se la partea dreapt a capului su.
Dumnezeule!
Rosti cuvntul cu un ton att de sumbru, nct ar f ngheat pe
oricine.
Simind un for pe ira spinrii, Bobby se trase lng ea, i se
uit la capul lui Frank. i dori s nu o f fcut-o. ncerc s-i
ntoarc privirea, dar nu reui.
Nu putuse s vad acea tmpl atunci cnd Frank sttuse cu
capul nclinat spre dreapta, sprijinit de umr. Dup ce-l prsise
pe Bobby la birou, continund s cltoreasc mpotriva voinei
lui, Frank se ntorsese n mod evident ntr-unui dintre craterele
487

n care insectele artifciale excretau diamante roii. Carnea lui


era plin de cucuie de la tmpl pn la maxilar i, pe alocuri, se
iveau, strlucind, pietrele roii care provocaser cucuiele, strns
amestecate cu esuturile sale. Din cine tie ce motive, adunase
un pumn de diamante, dar greise atunci cnd se reconstituise.
Bobby se ntreb ce comori ascundea materia cenuie aflat n
craniul lui Frank.
Am observat i eu, zise Fogarty. i uitai-v la palma lui
dreapt.
n ciuda protestelor lui Julie, Bobby apuc cu dou degete
mneca hainei lui Frank i trase de ea pn cnd i rsuci mna
i i dezvlui palma. Gsise bucata de gndac ce fcuse odat
parte din pantoful lui. Cel puin, prea s fe acelai gndac. Era
nfpt n palma lui Frank, cu carapacea aceea lucioas, cu ochii
si mori Privind int arttorul lui Frank.
Candy ocoli casa, prin ploaie, trecnd pe lng o pisic neagr
aflat pe un pervaz. Pisica i arunc o privire rapid, apoi i
ndrept din nou atenia ctre fereastr.
n spatele casei, Candy pi pe verand i ncerc ua. Era
ncuiat.
O lumin palid, albstruie, pulsa din mna lui cnd apuc
clana. Ua se descuie i Candy pi nuntru.
Julie auzise i vzuse destule, chiar prea multe.
Nerbdtoare s se ndeprteze de Frank, se ridic de pe sofa i
se duse la birou, unde se uit la Bourbonul ei neterminat. Era
ngrozitor de obosit, luptndu-se s-i nbue suferina pentru
moartea lui Thomas, luptnd i mai tare ca s neleag grotesca
488

istorie a familiei Pollard, dezvluit de Fogarty. Nu avea nevoie


de complicaiile pe care i le-ar f creat Bourbonul, dei acesta o
ispitea.
Ce sperane credei c avem n confruntarea cu Candy? l
ntreb pe btrnul doctor.
Nici una.
Trebuie s existe o cale.
Nu exist.
Trebuie s fe.
De ce?
Pentru, c nu-l putem lsa s ctige. Fogarty zmbi.
De ce nu?
Pentru c el e personajul negativ, fr-ar s fe! Iar noi suntem
personajele pozitive. Nu suntem perfeci, avem i noi defecte, dar
suntem categoric personajele pozitive. i de aceea trebuie s
ctigm, pentru c, dac nu, atunci tot jocul sta este o
aiureal.
Fogarty se ls pe spate n fotoliu.
Exact asta spun i eu. Este o aiureal. Noi nu suntem nici
buni, nici ri, suntem doar carne. Nu avem suflete, o bucat de
carne nu poate transcende, aa cum nu te atepi ca un
hamburger s mearg n Rai dup ce-l mnnci.
Julie nu urse niciodat pe cineva aa cum l ura acum pe
Fogarty - pe de-o parte, pentru c era att de ncrezut i de
urcios, iar pe de alta, pentru c recunotea n argumentele sale
ceva periculos de apropiat de cele pe care i le mprtise ea lui
Bobby, la motel, atunci cnd aflase de moartea lui Thomas.
Spusese c visele n-aveau nici un rost, pentru c nu se mplineau
niciodat, deoarece moartea te pndea mereu, chiar dac i
489

surdea norocu de a pune mna pe lampa lui Aladin... ei bine,


era ca i cnd ai f spus c oamenii nu sunt altceva dect carne.
Nu exist dect plcere i durere, zise btrnul doctor, aa c
nu conteaz cine are dreptate i cine greete, cine ctig i cine
pierde.
Ce slbiciune are? ntreb ea, furioas.
Nu am remarcat s aib vreuna.
Fogarty prea amuzat de poziia lor disperat. Dac ncepuse
s practice medicina de prin 1940, trebuia s se apropie de
optzeci de ani, chiar dac arta mai tnr. Era ct se poate de
contient c i mai rmsese puin timp de trit i i invidia,
probabil, pe toi cei mai tineri ca el. i innd cont de perspectiva
lui rece asupra vieii, moartea lor n minile lui Candy Pollard
l-ar f distrat.
Absolut nici o slbiciune, zise el, glacial. Bobby ncerc s nu-l
contrazic.
Unii ar putea spune c slbiciunea lui const n personalitatea bolnav.
Fogarty cltin din cap.
Iar eu a spune c i-a fcut o arm din personalitatea lui
bolnav. A folosit convingerea c e unealta Domnului, pentru a-i
confeciona o armur mpotriva depresiilor, a lipsei de ncredere
n sine i a oricrui obstacol i-ar f stat n cale.
Frank se ndrept brusc n scaunul cu sptar nalt i se scutur
ca i cnd ar f vrut s-i ndeprteze nuceala, aa cum se
scutur un cine dup ce iese din ap.
Unde... de ce sunt... vine... vine... vine...?
Cine s vin, Frank? l ntreb Bobby.
Vine? zise Frank.
490

Ochii i se limpezeau treptat.


Vine, n sfrit?
Cine s vin, n sfrit, Frank? Vocea lui Frank era rguit.
Moartea. Vine, n sfrit? Vine?
Candy se furi pe holul ce ducea spre bibliotec. Apropiindu-se
de o u deschis, auzi voci. Cnd recunoscu vocea lui Frank,
abia reui s se controleze.
Violet spusese c Frank era schilodit. Nu avusese niciodat un
prea mare control asupra posibilitilor sale telekinetice, motiv
pentru care Candy sperase s-l prind ntr-o zi i s-l doboare,
nainte de a apuca s se teleporteze. Poate c momentul victoriei
sosise, n sfrit.
Cnd ajunse la u, se trezi n spatele femeii. Nu putea s-i
disting faa, dar cu siguran era aceeai care-i apruse,
scldat ntr-o lumin divin, n mintea lui Thomas.
Dincolo de ea, l zri pe Frank i observ cum acesta fcea ochii
mari, vzndu-l. Dac ucigaul de mam fusese prea nucit ca s
se teleporteze pn atunci, aa cum pretinsese Violet, acum era
pe cale s-i revin. Prea c avea s dispar nainte de a reui
Candy s pun mna pe el.
Candy intenionase s creeze confuzie n bibliotec, trimind
un val de energie, dnd foc la lmpi i sprgndu-le, cu scopul de
a distrage atenia celor doi Dakota i a doctorului Fogarty,
pentru a ajunge la Frank. Dar acum se vedea nevoit s-i
schimbe planurile, findc fratele lui prea pe punctul de a se
dematerializa.
Nvli n camer i o apuc pe femeie din spate, nconjurndu-i
gtul cu braul drept i dndu-i capul pe spate, pentru ca ea - i
cei doi brbai - s neleag imediat c i-ar f putut rupe gtul
491

ntr-o clip, oricnd dorea. Chiar i aa, femeia l lovi cu clciul


n fluierul piciorului i l calc pe pantof, ceea ce l duru ca naiba;
era o micare de arte mariale, i Candy i ddea seama din
felul n care se opunea prizei lui c fusese bine antrenat. Aa c
i trase din nou capul pe spate, mai tare ca nainte, i i flex
bicepii, sufocnd-o, fcnd-o s priceap c a opune rezisten
ar f echivalat cu sinuciderea.
Fogarty l privea din scaun, alarmat, dar nu ntr-att nct s
se ridice n picioare, iar soul ei ni de pe sofa cu un revolver n
mn, ca un pistolar din flme, dar pe Candy nu-l interesa nici
unul dintre ei. Atenia sa se concentra asupra lui Frank, care se
ridicase din scaun i era pe cale de a disprea, n drum ctre
Punaluu, Kyoto i o mie de alte locuri.
Nu face asta, Frank! zise Candy tios. Nu fugi! A sosit timpul
s ncheiem socotelile, s plteti pentru ce i-ai fcut mamei. Vei
veni acas, vei accepta pedeapsa lui Dumnezeu i vom ncheia
totul n aceast noapte. Eu plec acolo cu ceaua asta. Din cte
am neles, a ncercat s te ajute, aa c poate nu vrei s sufere.
Soul era gata-gata s comit o nebunie; faptul c Julie se afla
n minile lui Candy l fcuse, evident, s-i piard minile.
ncerc s plaseze un glon, n aa fel nct s-l nimereasc pe
Candy,fr s o rneasc pe Julie, i poate se pregtea chiar s
rite i s-l mpute pe Candy n cap, dei acesta se ascundea n
spatele femeii. Era timpul s plece de-acolo.
Vino acas, i spuse lui Frank. Vino n buctrie, las-m s
termin treaba asta, i i voi da drumul. Jur pe mormntul mamei
mele c i voi da drumul. Dar, dac nu vii n cincisprezece
minute, o pun pe trfa asta pe mas i o servesc la cin, Frank.
Vrei s m hrnesc cu ea, dup ce a ncercat s te ajute, Frank?
492

Candy crezu c aude o mpuctur n timp ce i lua tlpia.


Oricum, fusese prea trziu. Se rematerializ n buctria casei
din Pacifc Hill Road, inndu-o nc de gt pe Julie Dakota.
Bobby nu mai inu cont de pericolul pe care l reprezenta atingerea lui Frank, l apuc de hain i l trnti de obloanele
ferestrei bibliotecii.
Ai auzit ce-a spus, Frank. Nu fugi! Nu mai fugi de data asta,
sau o s m ag de tine i n-o s-i mai dau drumul n veci, oriunde m-ai duce, i jur pe numele lui Dumnezeu c-i vei dori s f
ncput pe minile lui Candy n loc de-ale mele!
l mai pocni o dat pe Frank de obloane, ca s-i sublinieze
spusele, i, n spatele lui, auzi rsul slab, batjocoritor, al
doctorului Fogarty.
Observnd, n cele din urm, confuzia i spaima din ochii clientului su, Bobby pricepu c nu cu ameninri avea s obin
efectul dorit. De fapt, ameninrile l-ar f fcut pe Frank s fug,
n mod cert, chiar dac ar f dorit s-o ajute pe Julie. Mai ru,
coborndu-se la nivelul violenei ca ultim mijloc, l trata pe
Frank nu ea pe o persoan, ci ca pe o bucat de carne,
confrmnd, astfel, codul imoral dup care medicul i trise
ntreaga via, iar asta era aproape la fel de intolerabil ca
pierderea lui Julie.
i ddu drumul lui Frank.
Iart-m. Ascult, mi pare ru! Mi-am cam pierdut minile.
Cercet ochii lui Frank, ncercnd s descopere dac mai rmsese destul inteligen n creierul lui deteriorat pentru a
putea ajunge la o nelegere cu el. Citi n ei fric, intens i
ngrozitoare i, pe deasupra, o singurtate care-i strnea nevoia
493

de a plnge. Mai descoperi i o privire pierdut, asemntoare


celei pe care o observase, uneori, n ochii lui Thomas, atunci cnd
l luau de la Cielo Vista i-l duceau n excursii, afar n lume,
cum spunea el. Contient de faptul c trecuser dou minute din
rgazul de cincisprezece pe care li-l acordase Candy, dar
ncercnd s-i pstreze calmul, Bobby apuc mna dreapt a lui
Frank, o ntoarse cu palma n sus i se for s ating gndacul
mort, care era acum integrat n carnea moale i alb. Insecta era
epoas i fragil, dar Bobby nu-i art scrba.
Te doare, Frank? Gndacul sta mort, amestecat cu celulele
tale, te doare?
Frank se uit lung la el i, n cele din urm, cltin din cap
dezaprobator.
nsufleit de acest nceput de dialog, Bobby i puse uor un
deget pe tmpla dreapt a lui Frank, atingnd cucuiele provocate
de pietrele preioase, care erau ca nite couri purulente, sau
nite tumori canceroase.
Dar aici, Frank? Te doare?
Nu, zise Frank, i inima lui Bobby btu mai puternic la auzul
acestui rspuns vorbit.
Dintr-un buzunar al jeanilor, Bobby scoase un erveel i
terse cu grij saliva de pe brbia lui Frank.
Frank clipi, prnd c-i putea concentra mai bine privirea.
Din spatele lui Bobby, care nu se ridicase din fotoliul de piele de
la birou, innd poate un pahar de Bourbon n mn i afnd,
n mod cert, acel zmbet ncrezut i enervant, Fogarty anun:
Au mai rmas dousprezece minute.

494

Bobby l ignor pe medic. Fr a-i muta privirea din ochii clientului su, innd n continuare mna pe tmpla acestuia, zise
ncet:
A fost o via grea pentru tine, aa-i? Tu erai cel normal, cel
mai normal dintre voi, i cnd erai copil ncercai s te
mprieteneti cu ceilali la coal, aa cum fratele i surorile tale
nu o puteau face. i i-a luat mult timp ca s nelegi c visele
tale nu se vor mplini, c nu aveai cum s te integrezi, pentru c,
orict de normal ai f fost n comparaie cu restul familiei tale, tot
veneai din casa aia blestemat, din cloaca aia, ceea ce te
nstrina pentru totdeauna de ceilali oameni. Poate c ei nu
vedeau pata de pe inima ta, poate c habar n-aveau de amintirile
ntunecate din tine, dar tu vedeai i i aminteai i te simeai
nedemn din cauza ororii din familia ta. Dar erai deja strin i
acas, mult prea sntos ca s te nelegi cu ei, mult prea
sensibil la acel comar. Aa c, toat viaa ai fost singur.
Toat viaa, admise Frank. i aa voi f mereu.
Acum nu mai avea de gnd s cltoreasc. Bobby era sigur de
asta.
Frank, nu pot s te ajut. Nimeni nu poate. Acesta este cruntul
adevr, dar nu am de gnd s te mint. Nu vreau s te pclesc
sau s te amenin.
Frank nu scoase o vorb, dar continu s se uite n ochii lui.
Zece minute, zise Fogarty.
Singurul lucru pe care l pot face pentru tine este s-i art o
cale de a da, n sfrit, un rost vieii tale, un mod de a o ncheia
cu demnitate, i poate de a gsi pacea n moarte. Am o idee
privind felul n care l-ai putea omor pe Candy, i ai salva-o i pe
495

Julie, i dac reueti, vei muri ca un erou. Vrei s vii cu mine,


Frank, i s nu o lai pe Julie s moar?
Frank nu aprob, dar nici nu dezaprob. Bobby hotr s se
bazeze pe lipsa unui rspuns negativ.
Trebuie s mergem, Frank. Dar nu ncerca s te teleportezi,
pentru c iar i vei pierde controlul i vei ajunge la dracu'n praznic i-napoi de o mie de ori. Vom merge cu maina mea. n cinci
minute, suntem acolo.
Bobby l lu de mn pe Frank. Avu grij s apuce mna care
avea n ea gndacul, spernd c Frank o s-i aminteasc de
teama lui Bobby fa de insecte i o s interpreteze actul acestuia
de a-i nfrunta fobia ca pe un semn al sinceritii sale.
Traversar camera i ajunser n u.
Ridicndu-se din scaun, Fogarty zise:
Te duci la moarte, tii asta.
Fr s se uite napoi la medic, Bobby i rspunse:
Pi, mie mi se pare c tu te-ai dus la a ta de zeci de ani. Ieir
n ploaie, i erau deja uzi leoarc atunci cnd ajunser la main.
Cnd se urc la volan, Bobby se uit la ceas. Mai aveau mai
Puin de opt minute.
Se ntreb de ce credea n cuvntul lui Candy referitor la cele
cincisprezece minute, de ce era att de sigur c nebunul nu-i sfiase pn acum gtul lui Julie. Apoi i aminti ce-i spusese Julie
odat: Iubitule, att timp ct vei respira, eu voi continua s
triesc.
Canalele se umpluser pn la refuz, i o pal de vnt toarse
frele de ploaie, ca o ln argintie, prin faa farurilor sale.
n timp ce conducea pe strzile btute de ploaie, intrnd apoi pe
Pacifc Hill Road, i explic lui Frank cum, prin sacrifciul su de
496

sine, putea scpa lumea de Candy, i putea s anuleze rul comis


de mama lui, aa cum ncercase s-o fac, fr succes, atunci cnd
o lovise cu toporul. Era o idee simpl. Bobby reui s i-o explice
de mai multe ori, chiar i n cele numai cteva minute pe care le
avusese la dispoziie nainte de a opri n faa porii ruginite.
Frank nu reaciona la nimic din cele spuse de Bobby, iar
detectivul nu tia prin ce modalitate s-i da seama dac acesta
nelegea, sau dac mcar auzea vreun cuvnt. Frank privea fx
nainte, cu gura larg deschis i, uneori, ddea din cap nainte
i-napoi, nainte i-napoi, n ritmul tergtoarelor, de parc ar f
urmrit medalionul de cristal pe care Jackie Jaxx l legnase pe
lniorul de aur.
Cnd coborr din main i se apropiar de casa drpnat,
cu mai puin de dou minute pn la expirarea termenului, lui
Bobby nu-i mai rmsese dect s spere.

Atunci cnd Candy o aduse n buctria murdar, o mpinse


ntr-unul dintre scaunele de la mas i i ddu drumul, Julie
ncerc imediat s-i scoat pistolul din tocul aflat sub sacoul de
catifea. Dar Candy era mult prea rapid pentru ea i i-l smulse
din mn, rupndu-i totodat i dou degete.
Durerea era ngrozitoare, adugndu-se celei de la gt, pe care
i-o provocase tratamentul lui nemilos din casa lui Fogarty, dar
Julie refuz s plng sau s protesteze. Mai mult, cnd acesta i
ntoarse spatele pentru a arunca pistolul ntr-un sertar la care
ea nu putea ajunge, Julie sri din scaun i alerg ctre u.
Candy o prinse, o ridic n aer, o rsuci i o trnti pe mas att
de tare, nct Julie fusese cte pe-aci s leine.
497

O s ai un gust bun, ca femeia lui Clint, cu toat aceast


vitalitate din venele tale, cu toat aceast energie! Vreau s te
simt revrsndu-te n gura mea.
ncercrile ei de a rezista i a evada aveau la baz nu att
curajul, ct spaima, din care o parte provenea de la experiena
descompunerii i reconstituirii, prin care spera c nu o s mai
treac vreodat. Acum, frica ei se dubl, vzndu-l cum i
apropie buzele la doi centimetri de-ale ei i simindu-i respiraia
de cavou. Neputnd s-i ntoarc privirea, se uit n ochii lui i
se gndi c aa artau, pesemne i ochii Satanei, nu negri ca
pcatul, nu roii ca focurile Iadului, nu plini de viermi, ci de un
albastru pur i minunat - dar lipsit de orice urm de mil sau
compasiune.
Dac cele mai ngrozitoare tendine slbatice ale omenirii din
toate timpurile ar f putut s fe adunate ntr-un singur individ,
dac toat setea de snge, violen i putere a speciei ar f putut
s fe ntruchipate ntr-o singur fin monstruoas, aceasta ar
f artat precum Candy Pollard n acele momente. Cnd Candy
se retrase, n cele din urm, ca un arpe ncolcit care se vedea
nevoit s renune la atac, o trase jos de pe mas i o mbrnci la
loc n scaun, Julie se simi intimidat, poate pentru prima dat
n viaa ei. tia c, dac i mai opune rezisten, monstrul o s-o
omoare pe loc hrnindu-se cu sngele ei.
Apoi, Candy rosti ceva uimitor:
Mai ncolo, dup ce termin cu Frank, mi vei spune de unde
avea Thomas puterile lui.
Era att de timorat de el, nct cu greu reui s vorbeasc:
Puteri? Ce vrei s spui?
498

Este singurul pe care l-am mai ntlnit, n afara familiei mele.


Cel Ru, aa m numea el. i ncerca s m supravegheze
telepatic, pentru c tia c, mai devreme sau mai trziu, noi doi
ne vom ntlni. Cum putea s aib asemenea abiliti, cnd nu
fusese nscut de virgina mea mam? Mai ncolo, mi vei explica
asta.
n timp ce edea, prea nfricoat pentru a plnge sau a tremura, aflat n centrul calm al unui taifun, inndu-i mna
rnit cu cea sntoas, Julie se vzu nevoit s fac loc n fina
ei i pentru mirare. Thomas? nzestrat cu puteri psihice? Oare s
f fost adevrat c tot timpul ct ea ncercase s-i poarte de grij,
el avusese, ntr-o oarecare msur, grij de ea?
Auzi un sunet ciudat apropiindu-se din faa casei. Dup o clip,
cel puin douzeci de pisici se revrsar n buctrie, pe ua
dinspre hol, ntr-un grup compact.
n mijlocul haitei, venir i gemenele Pollard, descule, purtnd
doar chiloi i tricouri, una n rou, cealalt n alb, la fel de
graioase ca pisicile lor. Erau palide ca nite fantome, dar nu
erau deloc molatice, ci zvelte i pline de vitalitate, emannd acea
energie latent pe care o poi simi ntr-o pisic chiar i atunci
cnd lenevete la soare. Erau ntr-un fel diafane, dar, totodat,
puternice i foarte senzuale. Prezena acestora contribuia cu
siguran la tensiunile fratelui lor, care era ct doi brbai n
privina testiculelor, dar cruia i lipsea supapa esenial care
s-i aduc uurarea.
Se apropiar de mas. Una dintre ele o cerceta pe Julie, iar
cealalt se inea de sora ei i i ferea privirea.
Eti iubita lui Candy? spuse cea ndrznea. Batjocura la
adresa fratelui lor era evident.
499

Taci din gur! se rsti Candy.


Dac nu eti iubita lui, continu ea cu voce mtsoas, poi s
vii sus cu noi. Avem un pat, pisicilor nu le-ar psa i cred c
mi-ar plcea de tine.
Nu vorbi aa n casa mamei! spuse Candy, furios.
Furia acestuia nu era prefcut, dar Julie i ddea seama c
era tulburat de surorile lui.
Ambele femei, chiar i cea timid, radiau slbticie, de parc ar
f fost gata s fac orice i-ar f dorit, orict de imoral ar f fost,
fr reineri sau inhibiii.
Julie se temea aproape la fel de mult de ele ca i de Candy.
Din faa casei nvechite, ngnnd rpitul ploii pe acoperi, se
auzi un ciocnit.
Ca una, pisicile nir din buctrie, ieir prin holul ce ducea
la ua din fa i, dup mai puin de un minut, se ntoarser
escortndu-i pe Bobby i pe Frank.
Cnd intr n buctrie, Bobby se simi copleit de recunotin
- fa de Dumnezeu i chiar fa de Candy - vznd c Julie
triete. Era tras la fa de fric i durere, dar lui i se prea
mai frumoas ca oricnd.
Era ns i mai abtut, i mai nesigur ca oricnd, iar Bobby
reui s simt o tristee i o furie aparte, n ciuda regimentului
de emoii care strigau n interiorul su.
Dei mai spera n ajutorul lui Frank, Bobby se pregtise s-i
foloseasc revolverul n caz c se ajungea n cea mai proast
situaie sau i se oferea un prilej neateptat. Dar, de ndat ce
intra n camer, nebunul i zise:
Scoate-i pistolul din toc i golete-l de cartue!
500

Dup ce Bobby intrase, Candy se dusese n spatele scaunului n


care edea Julie i-i ncercuise gtul cu degetele ncrligate ca
nite gheare. Fiind att de inuman de puternic, i putea sfia
ntr-o clip gtul, chiar dac nu avea gheare adevrate.
Bobby i scoase revolverul Smith & Wesson din toc, mnuindul n aa fel nct s arate c nu inteniona s-l foloseasc.
Desfcu butoiaul, scutur cartuele pe podea i puse arma pe un
dulap de lng el.
Excitarea lui Candy cretea cu fecare clip, din momentul n
care Bobby i Frank i fcuser apariia. i lu mna de la
gtul lui Julie, se ndeprt de ea, i-i arunc lui Frank o privire
triumftoare.
Era o privire irosit, din cte i putea da seama Bobby. Frank
se afla cu ei n buctrie - dar totui departe. Dac era contient
i nelegea semnifcaia celor ce se ntmplau n jurul lui, atunci
se prefcea foarte bine.
Aintind degetul spre podeaua de la picioarele lui, Candy zise:
Vino aici i ngenuncheaz, uciga de mam!
Pisicile prsir n grab poriunea de linoleum crpat la care
se referea nebunul.
Gemenele preau relaxate, dar erau alerte. Bobby vzuse pisici
prefcndu-se n acelai fel, dar trdndu-i interesul prin
ciulirea urechilor. Pe Violet i pe Verbina le trda pulsul
accelerat care se vedea la tmple i erecia sfrcurilor care
mpungeau estura tricourilor.
Am zis s vii aici i s ngenunchezi, repet Candy. Sau vrei
s-i trdezi pe singurii oameni care au ridicat mna s te ajute n
toi aceti apte ani? ngenuncheaz, sau i voi omor pe cei doi
Dakota, i voi omor acum!
501

Copleitoarea prezen a lui Candy nu era cea a unui psihopat,


ci a unei fine cu adevrat supranaturale, de parc ar f fost diavolul nsui i ar f deinut puteri mult peste cele ale muritorilor
de rnd.
Frank fcu un pas nainte de lng Bobby, nc unul.
Apoi se opri i se uit la pisicile din jur, de parc l-ar f mirat
ceva la ele.
Bobby nu avea s-i dea seama niciodat dac Frank intenionase s provoace sngeroasele consecine generate de urmtoarea lui aciune, dac cuvintele sale fuseser calculate, sau
dac vorbise din confuzia lui, find la fel de surprins de vltoarea
ce a urmat. n orice caz, se ncrunt la pisici, se uit la sora mai
ndrznea i zise:
A, deci mama se afl nc aici, nu? Se afl nc n cas, cu noi?
Sora mai timid nlemni, dar cealalt pru chiar s se relaxeze,
ca i cum ntrebarea lui Frank o scutise de efortul de a alege momentul n care s dezvluie acest fapt. Se ntoarse ctre Candy
i-i oferi cel mai subtil zmbet ce-l vzuse Bobby vreodat: era
batjocoritor, dar i o invitaie adresat unui amant; vdea teama,
dar era i provocator; ferbea de pasiune, dar era ngheat de
groaz; i, mai presus de orice, era slbatic, la fel de necivilizat i
de feroce ca expresia finelor care cutreierau cmpiile i pdurile
lumii.
Candy rspunse zmbetului ei cu o expresie de oroare pur i
de nencredere, ce-l fcu s par, scurt timp i pentru prima
oar, aproape uman.
Sper c n-ai ndrznit, zise el. Sora mai ndrznea rnji.

502

Dup ce ai nmormntat-o, am dezgropat-o. Acum, ea face


parte din noi i va f ntotdeauna aa, o parte din noi, o parte din
hait.
Pisicile i agitar cozile i se uitar la Candy.
Strigtul ce erupse din Candy era inuman, iar viteza cu care o
apuc pe sora lui era supranatural. O izbi de frigider,
mpingndu-se n ea, apoi o apuc de fa cu mna dreapt i o
lovi de dou ori cu capul de smalul nglbenit. O ridic n aer,
prinznd-o de talia ei zvelt, i ncerc s o azvrle aa cum ar
arunca un copil mbufnat o ppu, dar, cu o rapiditate de felin,
ea i ncercui mijlocul cu picioarele, ncrucindu-i gleznele n
spatele lui i inndu-se de el, cu snii pe faa lui. O lovi cu
pumnii, dar ea nu-i ddu drumul. Se nclet de el pn cnd se
opri rafala de lovituri, apoi l eliber ct s ajung cu gtul ei
palid n dreptul gurii acestuia. Candy proft de prilejul oferit i-i
sfie gtul cu dinii.
Pisicile ipar nspimntate, dar, de data asta, nu mai erau ca
o singur fin, i fugir din buctrie, n mai multe direcii.
Printre strigtele lui de chin i cele bizar erotice ale surorii sale,
Candy puse capt vieii surorii acesteia n mai puin de un
minut.Nici Bobby i nici Julie nu ncercar s intervin, pentru
c era clar c n-ar f fcut dect s stea n calea unui uragan,
asigurndu-i moartea, dar lsnd furtuna intact. Frank
rmsese n acea absen ciudat, care era acum singura sa
atitudine.
Candy se ntoarse imediat ctre sora mai timid, pe care o distruse chiar mai rapid, cci ea nu opuse rezisten.
Dup ce uriaul psihopat arunc trupul mutilat, Frank ascult,
n sfrit, de porunca ce-i fusese dat, se apropie de el i l sur503

prinse lundu-i mna. Apoi, aa cum sperase Bobby, Frank dispru, iar Candy dispru o dat cu el, dar nu folosindu-i puterea
proprie, ci ca pasager, aa cum fusese i Bobby.
Dup tot acel tumult, linitea era ocant.
Asudnd, evident ngreoat de cele vzute, Julie i mpinse
scaunul n spate. Picioarele de lemn zgriar linoleumul.
Nu, zise Bobby, i veni repede lng ea, ndemnnd-o s nu se
ridice.
i lu mna sntoas.
Ateapt, nu nc, stai deoparte... Flautul dogit.
Un vrtej de aer.
Bobby, spuse ea panicat, se ntorc! Hai s plecm ct mai
avem timp!
O inu n scaun.
Nu te uita. Trebuie s fu sigur, s m conving c Frank a
neles, dar nu trebuie s vezi i tu.
Sunetele nemelodioase se fcur din nou auzite i vntul strni
mirosul sngelui femeilor moarte.
Despre ce vorbeti? ntreb Julie.
nchide ochii.
Ea nu-i nchise, bineneles, pentru c nu fugise niciodat de
nimic.
Cei doi frai reaprur, ntori din scurta vizit fcut, mpreun, ntr-un loc ndeprtat, precum muntele Fuji, sau
apropiat, precum casa doctorului Fogarty, sau poate n mai multe
locuri. Cltoriile riscant de rapide i repetate erau cheia
succesului, aa cum i spusese Bobby lui Frank, n main. Cei
doi frai nu mai formau dou fine distincte, pentru c Frank
fusese cluza n voiajul lor, iar capacitatea lui de a-i reconstitui
504

fr erori se afla ntr-un declin rapid, i se nrutea cu fecare


salt. Erau contopii mai legai biologic dect orice pereche de
gemeni siamezi. Mna' lui Frank dispruse n partea dreapt a
lui Candy, de parc ar f cutat ceva printre organele interne ale
fratelui su. Piciorul drept al lui Candy se mbinase cu cel stng
al lui Frank, astfel c cei doi mai stteau acum doar n trei
picioare.
Mai erau i alte ciudenii, dar Bobby nu mai apuc s le
observe nainte ca ei s dispar. Frank trebuia s se menin n
continu micare, s rmn la crma situaiei, pentru a nu-i da
lui Candy posibilitatea s-i exercite propria putere, pn cnd
amestecul avea s fe complet, iar reconstituirea lor corespunztoare avea s fe imposibil.
nelegnd ce se ntmpla, Julie rmase nemicat, inndu-i
mna rnit n poal i prinzndu-l strns pe Bobby cu cea sntoas. Bobby tia c ea i dduse seama, fr ca el s-i f spus, c
Frank se sacrifca pentru ei i c mcar trebuia s asiste la curajul lui, aa cum aveau s-i pstreze vii n amintirea lor pe
Thomas, pe Hal, pe Clint i pe Felina.
Aceasta era una dintre ndatoririle cele mai fundamentale i
mai sacre pe care le aveau prietenii i rudele: ntreineau flacra
memoriei, astfel nct moartea s nu nsemne o dispariie
imediat din aceast lume; ntr-un anume sens, cei decedai
urmau s triasc i dup moarte, cel puin atta vreme ct cei
care-i iubiser continuau s fe n via. Astfel de amintiri erau o
arm esenial mpotriva haosului vieii i al morii, o cale de a
asigura o anumit continuitate din generaie n generaie, un
sprijin adus ordinii i sensului vieii.
505

Fluiere, vnt: cei doi frai se ntorceau dintr-o nou serie de


dematerializri i rematerializri, formnd acum o singur creatur, cu o alctuire biologic de-a dreptul catastrofal. Corpul
era uria, nalt de peste doi metri, lat i cocoat, cci ncorpora
masa amndurora. Avea un singur cap, cu o fgur de comar;
ochii cprui ai lui Frank erau complet nealiniai, o gur strmb
se csca n locul nasului i o a doua gur ieea din obrazul drept.
Dou voci torturate umplur buctria. O fa era situat n
zona pieptului, lipsit de gur, dar avnd dou orbite fr
pleoape: ntr-una dintre ele se vedea un ochi albastru, ca ai lui
Candy, cealalt era plin de dini zbrlii.
Bestia cocoat dispru, apoi se ntoarse din nou, dup mai
puin de un minut. De ast dat, era o mas de esuturi
nedifereniate, ntunecat n unele pri i de un roz oribil n
altele, presrate de fragmente de oase i crmpeie de pr,
mpnzite de vene ce pulsau n ritmuri diferite. Frank trecuse,
fr ndoial, prin aleea din Calcutta sau printr-un loc similar,
cci adusese cu el zeci de gndaci, nu doar unul, i, de asemenea,
un numr de obolani; erau ncorporai pretutindeni n esuturi,
ca o garanie suplimentar a deteriorrii i infectrii corpului lui
Candy, astfel nct acesta s nu se mai poat reconstitui
vreodat. Ansamblul monstruos i evident nefuncional se
prbui pe podea, tresalt, se cutremur i, n cele din urm,
rmase nemicat. Unele roztoare i insecte continuar s se
zbat, ncercnd s se elibereze; prinse de masa' moart, aveau i
ele s moar n curnd.
57
506

Casa era simpl, situat pe o poriune a coastei care nc nu


ajunsese la mod. Veranda din spate ddea spre ocean, iar un ir
de trepte de lemn duceau ctre o curte mic, ce se termina pe
plaj. Era nconjurat de doisprezece palmieri.
Sufrageria era mobilat cu cteva scaune, o sofa mic, o msu
i un Wurlitzer 950 plin cu discuri din vremea marilor orchestre.
Podeaua era din stejar deschis la culoare, i uneori ddeau
mobila la perete, strngeau covorul, apsau butoanele
tonomatului i dansau mpreun, doar ei doi.
Asta, n general, seara.
Dimineaa, dac nu fceau dragoste, rsfoiau cri de buctrie
i gteau mpreun tot felul de bunti, sau doar stteau la
fereastr, cu o cafea, privind oceanul i vorbind.
Aveau cri, un joc de table, un interes pentru psrile i animalele care triau pe mal, amintiri bune i rele, i se aveau unul
pe cellalt. ntotdeauna, unul pe cellalt.
Uneori, vorbeau despre Thomas i se minunau de talentul pe
care l avusese i pe care-l inuse secret toat viaa. Ea spunea c
aa ceva te fcea s te simi umil, s nelegi c, n via, totul
este mai complex i mai misterios dect crezi.
Pentru a scpa de poliie, recunoscuser c fuseser angajai de
un anume Frank Pollard, din El Encanto Heights, care credea c
fratele su James ncerca s-l omoare n urma unei nenelegeri.
Spuseser c, dup prerea lor, James era un psihopat care le
omorse angajaii i pe Thomas, doar pentru c ei se
amestecaser n disputa dintre cei doi frai. Ulterior, cnd casa
familiei Pollard fusese gsit ars, cu rmie scheletice de
neneles, presiunea poliiei se ridic, treptat, de pe frma Dakota
& Dakota. Se credea c domnul James Pollard i omorse att
507

fratele, ct i cele dou surori gemene, i c fugea de rigorile


legii, narmat i periculos.
Agenia fusese vndut. Nu-i duceau dorul. Ea nu mai credea
c poate salva lumea, iar el nu mai simea nevoia s o apere de
ea nsi.
Banii, cteva diamante roii i cteva runde de negocieri i
convinseser pe Dyson Manfred i Roger Gavenall s inventeze o
alt surs pentru insecta lor artifcial atunci cnd i
publicaser lucrarea. Fr cooperarea frmei Dakota & Dakota,
oricum n-aveau cum s afle adevrata ei provenien.
n podul casei de pe plaj, ineau cutiile i pungile de bani pe
care le aduseser din Pacifc Hill Road. Candy i mama sa ncercaser s compenseze haosul din vieile lor adunnd milioane
ntr-un dormitor de la etaj, aa cum bnuiser Bobby i Julie
nainte de a pune piciorul n El Encanto Heights. Numai o mic
parte a comorii familiei Pollard se afla n podul lor, dar era mai
mult dect sufcient pentru doi oameni; o alt parte arsese,
mpreun cu toate celelalte, atunci cnd incendiaser casa din
Pacifc Hill Road.
Cu timpul, el ajunse s accepte c poi f un om bun chiar dac,
uneori, ai gnduri ntunecate i motivaii egoiste. Ea i spuse c
sta era un semn de maturizare i c nu era aa de grav s iei
din Disneyland cnd ajungeai la o anumit vrst.
Ea spuse c i-ar dori un cine.
El spuse, bine, dac puteau cdea de acord asupra rasei.
Ea spuse, tu o s-i curei cceii.
El spuse, tu i curei cceii, eu m ocup de mngiat i de
aruncatul bului.
508

Ea spuse c greise n noaptea aceea din Santa Barbara, cnd,


n disperarea ei, afrmase c visele nu se adeveresc niciodat. Se
adevereau tot timpul. Problema era c, uneori, erai att de calat
asupra unui anume vis, nct le pierdeai din vedere pe toate
celelalte care-i ieeau n cale: cum ar f c l cunoscuse pe el,
zicea ea, i c era iubit.
ntr-o zi, Julie i spuse c vor avea un copil. El o inu strns n
brae mult timp, nainte de a-i gsi cuvintele cu care s-i
exprime fericirea. Se mbrcar ca s ias i s bea o ampanie la
Ritz, apoi se rzgndir, prefernd s srbtoreasc acas, pe
verand, privind oceanul i ascultnd vechi nregistrri cu
Tommy Dorsey.
Construiau castele de nisip. Castele uriae. edeau pe veranda
din spate i se uitau cum le distrugea construciile.
Uneori, discutau despre valul de cuvinte pe care-l recepionase
el, n main, de la Thomas, n clipa n care acesta murise. Se
ntrebau ce nseamn cuvintele exist o lumin care v iubete,
i ndrzneau s viseze cel mai mare vis dintre toate: c oamenii
nu mor niciodat cu adevrat.
i cumprar un labrador negru.
l botezar Sookie, pentru c era un nume haios.
n unele nopi, ei i era fric. Uneori, i lui.
Se aveau unul pe celalalt. i aveau timp.

509