Sunteți pe pagina 1din 104

VALEA TERORII

(The Valley of Fear)


Arthur Conan Doyle

Cuprins:
Partea nti
Capitolul I
Capitolul II
Capitolul III
Capitolul IV
Capitolul V
Capitolul VI
Capitolul VII
Partea a doua
Capitolul I.
Capitolul II.
Capitolul III.
Capitolul IV.
Capitolul V.
Capitolul VI.
Capitolul VII.
Epilog

PARTEA NTI.
DRAMA DIN BIRLSTONE.
I.
AVERTISMENTUL
nclin s cred c da am spus eu.
i eu cred la fel, spuse Sherlock Holmes cu nelinite. Cred c sunt unul dintre
cel mai rbdtori oameni; dar modul sta rutcios de a m ntrerupe recunosc c m
deranjeaz.
ntr-adevr, Holmes, i rspunsei pe un ton sever; uneori eti foarte agasant.
El nu-mi rspunse; se adnci din ce n ce mai mult n propriile gnduri, n timp ce
dejunul atepta s fie servit. Privea cu atenie foaia de hrtie, pe oare tocmai o scosese
din plic, n timp ce-i sprijinea fruntea n mn. Ridicnd scrisoarea la lumin o examin
pe toate feele.
Asta e scrisul lui Porlock, spuse el dus pe gnduri. Chiar dac nu l-a fi vzut
dect de dou ori n viaa mea tot nu m-a nela asupra faptului c este scrisul lui
Porlock: e aici un y al crui arabesc l recunosc. Dar dac scrisul i aparine lui Porlock,
este vorba de un lucru grav.
Holmes nu se adresa att mie, ct mai mult propriilor sale gnduri. n faa
interesului pe care mi l-au strnit vorbele lui, indispoziia mi-a disprut.
Cine este acest Porlock? am ntrebat.
Porlock e doar un pseudonim, Watson, un semn de identificare n spatele
cruia se ascunde un individ bogat n tot felul de resurse. Acest necunoscut mi atrgea
atenia, n scrisoarea precedent, c n realitate, el se numea altfel i c nu-mi acorda
nici o ans de a-l depista ntre attea milioane de oameni care populeaz Londra. Nu
persoana sa este important, ci omul deosebit pe lng care triete. El este la fel de
important ca petele pilot pentru rechin, sau leul pentru acal; iat cine este Porlock, un
nsoitor nensemnat al unei persoane formidabile. Dar ce spun eu formidabil? Sinistr,
Watson, ngrozitor de sinistr. i tocmai de asta m intereseaz. M-ai auzit vorbind
despre profesorul Moriarty?
Faimosul criminal tiinific cunoscut de toat lumea interlop i
Vroiam s-i spun; necunoscut publicului, dar Holmes nu m ls s termin.
Hei, Watson, marmur el, ia-o ncet, te rog! i cam s glumeti. Nu tiam c
eti att de glume, nct s nu-mi dai posibilitatea s m apr. Numindu-l pe Moriarty
criminal l defimezi n faa legii. Minunat lucru. Niciodat un om n-a tiut s conceap
mai bine un plan i s-l organizeze; o adevrat main diabolic. Este creierul unei
ntregi lumi subterane, tenebroase; un astfel de spirit ar fi putut s fac sau s desfac
destinele popoarelor. Dar el risc foarte puin s fie bnuit. i provoac att de mult pe
critici, se comport n aa fel nct i-ar fi de ajuns cteva cuvinte pe care le-ar auzi
pronunate, ea s te trasc n faa curii de justiie i s obin ca daune materiale
veniturile tale pe un an ntreg. Nu este el oare celebrul autor al Dinamicii Asteroidului,
aceast carte despre care s-a vorbit att de mult, i care circul n sferele nalte ale
matematicii pure nct nici un scriitor din presa tiinific nu a fost capabil s o
comenteze? Poate fi privit acest om, aa cum crezi tu? Joci rolul medicului care bate
cmpii i el al profesorului calomniat de ceilali: trebuie s cunoti mai bine geniul,

Watson. Negreit va veni i ziua noastr cnd nu m voi mai ocupa de persoane
mrunte.
Sper s triesc ca s o vd i pe asta! exclamai eu ncreztor. Dar parc
vorbeai de Porlock?
Ah! Da. Porlock, sau aa-zisul Porlock, reprezint o verig dintr-un lan care
duce la Moriarty. ntre noi fie vorba, aceast verig, destul de ndeprtat de punctul de
legtur al lanului, nu este din cele mai rezistente. Dup cum se constat este singura
parte slab.
Dar un lan nu are niciodat dect fora zalei celei mai slabe.
Foarte corect, Watson. De aici ne dm seama de importana extraordinar a lui
Porlock. Condus de vagi aspiraii ctre bine, i stimulat din cnd n cnd de un colet de
zece livre pe care reuesc s i-l trimit, el mi-a furnizat informaii prevestitoare o dat sau
de dou ori, cu att mai folositoare eu ct ele permiteau nu att pedepsirea criminalului
ci prevenirea nfptuirii crimei. Fr nici o ndoial c modul de comunicare folosit nu
poate fi precizat n amnunt. Nu trebuie dect s gsim cifrul.
n timp ce vorbea, Holmes desfcu mna lsnd hrtia s cad n farfuria goal.
M-am ridicat i m-am aplecat asupra lui privind urmtorul text neobinuit:
534 C21312736314172141
DOUGLAS 109293537 BIRLSTONE
26 Birlstone 9127171
Ce crezi despre asta, Holmes?.
C avem un mesaj cifrat.
La ce servete s trimii un mesaj cifrat cnd nu ai dat cifrul?
La nimic n cazul de fa.
De ce spui: n cazul de fa?
Pentru c exist destule texte cifrate pe care le-a citi la fel de uor ca semnele
convenionale ale anunurilor. Aceste ghicitori naive distreaz pe cei inteligeni, fr s-i
oboseasc. Aici, situaia e diferit. Cifrele mesajului se refer; evident, la anumite
cuvinte de la o pagin anume dintr-o anumit carte. Atta timp ct nu voi afla pagina i
cartea, rmn neputincios.
Dar ce rol au n mijlocul cifrelor cuvintele Douglas i Birlstone?
Fii sigur c nu figureaz la pagina cu pricina.
Atunci de ce nu precizeaz cartea?
Cu elegana ta, drag Watson, i bunul sim care fac deliciul prietenilor, ai fi
evitat eu siguran ca textul cifrat i secretul cifrului s fie introduse n aceeai
scrisoare. Dac plicul s-ar fi rtcit, ai fi fost pierdut. Dimpotriv: pune dou scrisori
separate coninnd cifrul i mesajul; una din ele ar putea ajunge la o adres greit fr
a avea un rezultat nedorit. Al doilea plic trebuie s ajung: m-a mira s nu primim o
scrisoare plin de explicaii, sau, ceea ce este la fel de posibil, s ne Indice volumul
care conine cifrul.
Holmes calculase corect. Cteva minute mai trziu, Billy, servitorul mrunel, ntr
aducnd scrisoarea pe ea re o ateptam.
Acelai scris, mi atrase atenia Holmes deschiznd plicul. i de data aceasta
scrisoarea e semnat, adug el pe un ton triumftor desfcnd plicul. Totul e perfect,
Watson.
Totui, pe msur ce citea, fruntea i se ntuneca.

Ah! Pe toi dracii! Cum s fi prevzut asta? M tem, Watson, c nu speram s


se ntmple att de repede. Numai de nu ar pi ceva ru acest Porlock! Iat ce mi
serie: Drag domnule Holmes, Nu voi intra n amnunte, referitor la aceast afacere,
pentru c ar fi periculos. El m suspecteaz. Vd c sunt suspectat. El m-a surprins n
clipa n care, pregtindu-m s v trimit cheia cifrului, tocmai v scriam adresa pe
scrisoare. N-am avut timp dect s-o fac disprut. Dar, i-am citit n priviri suspiciunea.
V rog s ardei mesajul cifrat care nu v mai este de folos.
Stnd n faa focului, cu sprncenele ncruntate, ntorcnd foaia pe ambele pri,
Holmes rmase ngndurat, ntr-o contemplare mut
La urma urmei s-ar putea s nu fie chiar att de grav; nimic altceva dect un
proces de contiin. tiind c a trdat, lui Porlock i s-a prut a citi n ochii celuilalt c
este acuzat.
Cellalt presupun c este profesorul Moriary, nu-i aa?
n persoan. Cnd unul din membrii bandei spune simplu: El, i dai seama
cine este el, mai ales c aici toi se cunosc.
Ce e de
Hm! M ntrebi prea multe. Cnd n-ai mpotriva ta cel mai inteligent om din
Europa i te poi folosi de toate forele necunoscute fr s existe consecine, nseamn
ceva Pe scurt, amicul nostru Porlock nu ne poate induce n eroare. Compar te rog,
scrisul din aceast scrisoare cu cel din scrisoarea care a fost scris nainte de a fi
surprins: prima este ferm, categoric, cealalt abia se poate citi.
De ce avea nevoie s scrie scrisoarea? De ce nu a rmas la prima
comunicare?
Pentru s se temea c n acest caz s nu fiu tentat s obin informaii, ceea ce
i-ar fi adus neplceri.
ntr-adevr, spusei eu.
Apoi luai mesajul cifrat, i privindu-l spusei:
Este extraordinar. i dai seama c aceast foaie poate conine un secret de e
mare importan i nu exist nici un mijloc omenesc de a-l dezvlui.
Sherlock Holmes ndeprt dejunul rmas intact pentru a-i aprinde, celebra pip,
nsoitoarea obinuit a meditaiilor sale.
Cine tie? fcu el rsturnndu-se pe un fotoliu i privind tavanul. Poate
anumite indicii i-au scpat spiritului su machiavelic. S examinm problema n lumina
raiunii. Acest om se refer la o carte: deci avem un punct de plecare.
Destul de vag!
S ncercm s ptrundem n miezul lucrurilor. Cu ct m concentrez mai mult
cu att misterul nu mi se pare de neptruns. Ce indicaii avem referitor la carte?
Niciuna.
Exagerezi. Mesajul ncepe cu cifrele 5, 3, 4, nu-i aa? S presupunem de
exemplu c acest 534 indic pagina la care se refer. Cartea noastr este deci o carte
groas: primul punct ctigat. Despre natura crii, ce informaii avem? Cifra urmtoare
este un C mare alturi de 2. Ei, ce spui de asta, Watson?
Cred c acel C2 nseamn Capitolul 2.
Asta nu e sigur. Eti de acord cu mine c numrul paginii fiind cunoscut, are
mai puin importan numrul capitolului, fr s mai punem la socoteal c dac

pagina 534 este inclus n capitolul 2, atunci primul capitol este, ntr-adevr, foarte
mare.
Am gsit: coloana a doua! strigai ea.
S fie ntr-un ceas bun, Watson! n. Dimineaa asta eti n form; ori m nel,
ori ntr-adevr este vorba de coloana a doua. ncepem s ntrevedem o carte groas
imprimata pe dou coloane, fiecare din ele fiind de o lungime considerabil, deoarece
unul din cuvintele indicate n document poart numrul 293, Oare am raionat destul de
bine?
M tem c nu!
Asta-i o insult! nc puin Lumin, Watson, nc un efort al imaginaiei. Dac
ar fi avut un tiraj mai redus, mi-ar fi trimis cartea; pe cnd Porlock, nainte de a-i pune
n practic proiectele sale,. mi trimite n aceast scrisoare cheia cifrului. Ne spune asta
n scrisoare. Deci cartea este din acelea ce se pot gsi fr osteneal: el are aceast
carte i presupune c o am i eu. Concluzia: este o carte foarte rspndit.
Pn aici totul mi se pare firesc.
Aadar, cercetrile noastre ne conduc la un volum gros imprimat pe dou
coloane i de folosin curent.
Biblia! triumfai eu.
E bine, Watson, dar nu foarte bine. Cci nu exist vreo carte, presupun, pe
care amicii lui Moriarty s nu o cunoasc destul de bine. De altfel ediiile din Editura
Scrisul sunt prea numeroase pentru a exista dou avnd aceeai paginaie. Cartea
care ne intereseaz este ntr-adevr o serie unic, i Porlock tie c pagina 534 a
exemplarului su coincide cu pagina 534 a exemplarului meu.
n acest caz nu sunt dect puine cri.
ntr-adevr. i asta ne salveaz. Este ceea ce ne face s ne gndim la lucrri
cu ediii unice, dar foarte folosite.
Indicatorul Bradshaw!
M tem c nu, Watson. Vocabularul din Bradshaw este scurt i concis, dar
srac. Nu s-ar putea preta la transmiterea unui mesaj. Deci, Bradshaw este eliminat.
Cred c din aceleai motive vom exclude i dicionarul. Prin urmare, ce mai rmne?
Un almanah.
Minunat! Cred c arzi de nerbdare, Watson. S examinm caracteristicile lui
Whitaker; este folosit zilnic; are grosimea cerut; este imprimat pe dou coloane; la
nceput are un vocabular rigid, dar, spre sfrit, devine flexibil.
Holmes puse cartea pe biroul su.
Privete, la pagina 534, coloana a doua. Text compact. Articol despre comer
i resursele Indiei engleze. Numr cuvintele, Watson. Cuvntul numrul 13 este
Mahratta. Mrturisesc c n-am nceput prea bine. Cuvntul numrul 127 este n text
cuvntul guvern. Nici acest cuvnt nu cred s aib vreo legtur, nici cu Moriarty i
nici cu noi. S mai ncercm! Dar ce legtur poate fi ntre guvern i Mahratta? Hei!
Cuvntul urmtor este pr de porc. Suntem pe un drum greit, Watson. Eu renun.
Vorbea pe un ton glume, dar din ncruntarea sprncenelor i-am ghicit enervarea,
eecul. Incapabil s-l pot ajuta, priveam cu tristee focul din cmin, cnd, deodat, o
exclamaie rupse tcerea; l vzui pe Holmes alergnd spre un birou de unde mi aduse
al doilea volum cu coperi galbene.

Watson, e greeala ta! strig el. Ne-am grbit! Vrem ntotdeauna s fim
naintea timpului! Pentru c astzi este 7 ianuarie am consultat cum e i firesc, noul
almanah; ori, este mai mult ca sigur c Porlock i-a ales cuvintele, pentru a-i transmite
mesajul, din vechiul almanah; i fr ndoial c ar fi specificat-o dac ar fi avut
posibilitatea s scrie scrisoarea explicativ. S vedem ce scrie la pagina 534. Cuvntul
numrul 13 este foarte. Mi se pare c avansm. Cuvntul numrul 127 este grav
foarte grav
Ochii lui Holmes sclipeau de emoie; degetele, subiri, nervoase, se contractau n
timp ce numra cuvintele:
Pericol Ah! Ah! Am reuit! Noteaz asta. Watson: Foarte mare pericol
Eveniment Poate interveni Bogat Foarte rapid. Apoi, avem numele Douglas.
Urmeaz: Bogat ar Actual Birlstone Cas Birlstone Siguran Urgen
Intervenii. Ei, ce prere ai de logica pur i roadele ei? Dac vnztorul de la col ar
vinde coroane de lauri, l-a trimite pe Billy s ne cumpere cte una!
Pe msur ce Holmes descifra straniul mesaj, eu l scriam pe o hrtie aezat pe
genunchi i-l reciteam as uimire.
Ce mod stngaci i greoi de a se exprima! zisei eu.
Dimpotriv, spuse Holmes, mi se pare remarcabil, mai ales cnd nu ai
posibilitatea, pentru a te exprima, dect s foloseti cuvinte dintr-un almanah, i trebuie
s te mulumeti cu ceea ce gseti, nu cu ceea ce ai dori. Trebuie s mizezi pe
inteligena aceluia cruia i te adresezi; fr ocoliuri sau echivoc. Se plnuiete ceva
oribil mpotriva acestui Douglas, ran proprietar a crui locuin este menionat.
Porlock este sigur siguran este cuvntul cel mai apropiat pe care l-a gsit
indicndu-ne s ne grbim pentru a interveni. Iat deci rezultatul micii noastre
colaborri, pe care am putea-o compara cu un fragment dintr-un caz n curs de
cercetare.
Holmes era entuziasmat asemeni unui artist n timpul crerii operei sale, chiar
dac i ddea seama c rezultatul era inferior ateptrilor. nc mai rdea, bucuros de
succesul avut, cnd ua se deschise, i inspectorul Mac Donald, de la Scotland-Yard,
i fcu apariia.
Ne aflam atunci n ultimii ani ai secolului XIX; pe atunci, Mac Donald, era, ca i
astzi, un fel de celebritate naional. n acest timp, tnrul detectiv se lansase deja n
cteva afaceri, iar efii lui l respectau n mod deosebit. Vzndu-i statura nalt,
corpolent, i puteai da seama imediat, de fora lui fizic excepional, n timp ce faa
prelung, ochii strlucitori, adncii, marcai de sprncene stufoase, exprimau o
inteligen vie.
Era un om interiorizat, solitar, morocnos, oare vorbea cu un puternic accent din
inutul Aberdeen.
n dou rnduri, Holmes contribuise la succesul su doar din plcerea de a
nvinge dificultile, ceea ce i-a atras, din partea scoianului, fa de colegul su amator,
afeciune i un respect a cror dovad era faptul c, de cte ori se afla n impas, venea
s-i cear sfatul.
Mediocritatea nu vede niciodat prea departe; n schimb, talentul se nclin
ntotdeauna n faa geniului.
Iar Mac Donald manifesta n profesia sa destul talent pentru a nu prea umilit
atunci cnd cerea sfatul cuiva, ale crui experiene i cunotine nu aveau egal n

Europa. Holmes nu era un prieten comod, ns l suporta pe marele scoian, i vzndul, zmbi.
Ai plecat prea devreme la vntoare, n dimineaa sta, domnule Mac.
Vntoare bogat! Eh! Sau nu cumva vii s ne dai vreo veste neplcut! M tem c aa
este!
Dac ai fi spus sper, ai fi fost mai aproape de adevr, domnule Holmes,
spuse inspectorul fcnd un gest semnificativ. Am fcut o mic plimbare pentru a-i
nveseli dimineaa. Nu, nu fumez, mulumesc. Sunt doar n trecere; tii doar c primele
ore sunt cele mai prielnice unei cercetri. Dar dar
Inspectorul se ntrerupse brusc, privind cu stupoare bucata de hrtie, care se afla
pe mas, i pe care eu transcrisesem enigmaticul mesaj.
Douglas? strig el. Birlstone? Este oare posibil? Domnule Holmes, suntei
cumva vrjitor? De unde ai luat aceste nume?
Tocmai le-am descifrat dintr-un mesaj codat, eu mpreun cu doctorul. Ce este
extraordinar n asta?
Inspectorul, din ce n ce mai nuc, i muta privirea de la unul la altul.
Se ntmpl ca domnul Douglas, din Birlstone, s fie chiar n acest moment
victima unui oribil asasinat.

II.
HOTRREA LUI SHERLOCK HOLMES.
n zilele urmtoare, prietenul meu a trit una din cele mai dramatice clipe din viaa
sa. Nu pentru c o tire extraordinar l-ar fi emoionat, deoarece se obinuise s-i
stpneasc emoiile devenind Insensibil la tot ce se ntmpla n jurul lui. Dar dac
sensibilitatea lui era strunit, perceptul intelectual era ct se poate de activ. n afara
unei impresii de oroare pe care ne-a provocat-o declaraia lui Mac Donald, pe chipul lui
Holmes se citea linitea chimistului pasionat care vede ntr-o soluie saturat cristalele
precipitndu-se.
Remarcabil! spuse el, Remarcabil!
Dumneata nu eti surprins!
Surprins? Nu, nu sunt deloc surprins, ci interesat, domnule Mac. De ce a fi
surprins? Sunt avertizat, cu bun credin, c o anumit persoan este ameninat cu
moartea. O or mai trziu, aflu c pericolul a devenit iminent i c persoana a fost
ucis. Acest fapt m intereseaz, dar, aa cum v-am spus, nu m surprinde.
El i povesti pe scurt inspectorului povestea scrisorii i cifrului. Mac Donald asculta
n timp ce sprncenele-i deveniser o tuf galben.
Eram n drum spre Birlstone, spuse el, i intenionam s v ntreb dac v-ar
face plcere s m nsoii. Dup cele ce am aflat, poate ar fi mai bine s mergem la
Londra.
Nu cred, spuse Holmes.
La naiba cu mesajul vostru! Patruzeci i opt de ore de acum ncolo, ziarele vor
fi pline de misterul din Birlstone. Dar v ntreb: unde este misterul, dac cineva, n
Londra, a putut anuna crima nainte de a se fi mplinit? Nu avem dect s punem mna
pe acel cineva, i restul va veni de la sine.
Fr ndoial, domnule Mac, dar cum vei proceda pentru a pune mna pe
Porlock?
Mac Donald ntoarse scrisoarea pe care i-o dduse Holmes pe toate feele.
Expediat din Camberwell; asta nu ne spune nimic. i este semnat, dup
cum mi-ai spus, cu un pseudonim. Prea departe nu ajungem cu astfel de dovezi. Am
neles c i-ai trimis bani acestui Porlock?
De dou ori.
Sub ce form?
Sub forma unor cecuri la post-restant.
i nu ai avut curiozitatea s vedei cine se prezint la pot pentru a primi cele
trimise de dumneata?
Nu.
Inspectorul pru foarte uimit.
De ce?
Pentru c eu mi in ntotdeauna cuvntul. I-am promis lui Porlock, cnd mi-a
scris pentru prima oar, c nu voi ncerca s-l cunosc.
Credei c n spatele lui se afl cineva?
Sunt sigur de asta.
Poate acest profesor despre care ai vorbit?
Chiar el.

Inspectorul Mac Donald zmbi, privindu-m cu coada ochiului.


Nu v voi ascunde, domnule Holmes, c la noi se mai spune c avei un
zevzec care v lucreaz. Personal am fcut o mic anchet. Pare un brbat foarte
respectabil, instruit i plin de talent.
Sunt fericit c ai ajuns s recunoatei talentul.
Oh! n ce privete asta, este imposibil s nu poat fi recunoscut. Deci,
cunoscndu-v prerea referitoare la profesor, m-am gndit s m duc s-l vd ntr-o
zi. Am provocat neplceri. Cu toate acestea am neles totul ntr-un minut, innd n
mn un felinar i o hart.
mi mprumut o carte, pe oare, pot mrturisi fr jen, am gsit-o puin
atrgtoare, dei avea un stil elevat, aa cum l au cei din Aberdeen. Ar fi putut deveni
un ministru sobru, distins prin rafinamentul limbajului, i adorat pentru prul grizonat i
chipul alungit. n clipa n care m-am desprit de el, mi-a pus mna pe umr, asemeni
unui printe care-i binecuvnteaz copilul ce pleac c lupte cu asperitile lumii.
Holmes rdea frecndu-i minile.
Magnific! strig el. Magnific! Ia spune, prietene Mac Donald, aceast
ntrevedere att de cordial, att de ptrunztoare, a avut loc, cumva, n cabinetul
profesorului?
Bineneles.
Frumoas camer, nu-i aa?
Mai mult dect frumoas, domnule Holmes. Splendid!
Erai aezat n faa biroului?
Exact aa!
Aveai soarele n fa n timp ce profesorul sttea cu spatele la lumin?
Se lsase seara, dar cred c veioza nu lumina destul de bine.
Cu siguran. Ai observat cumva c deasupra capului profesorului se afla un
tablou?
mi scap destul de puine lucruri; cred c dumneata m-ai nvat s fiu atent i
s observ tot, domnule Holmes. Da, am vzut aceast pictur: o tnr cu capul sprijinit
n mini privind ntr-o parte.
Tabloul despre care vorbii aparine celebrului pictor Jean-Baptiste Greuze.
Inspectorul vru s par interesat.
Jean-Baptiste Greuze, continu Holmes mpreunndu-i degetele i
legnndu-se pe scaun, este un artist francez, care, din 1750 pn n 1800 a avut o
carier fecund i strlucitoare. Critica modern nu i-a preuit prea mult contemporanii.
Privirile inspectorului cutau n deprtare.
Ce-am putea face mai bine? ncepu el.
Suntem chiar n miezul subiectului care ne intereseaz, l ntrerupse Holmes.
Tot ceea ce spun se leag direct, esenial, cu ceea ce dvs. Ai numit misterul din
Birlstone. De fapt, aceasta este esena.
Mac Donald zmbi vag i m privi cu un aer complice!
Gndii mult prea repede pentru un om obinuit ca mine, domnule Holmes.
Srii de la un punct la altul: nu ajung s strbat intervalul dintre ele. Ce raport poate fi
ntre acest tablou vechi i afacerea Birlstone?
Nu trebuie s existe nimic pe care un detectiv s nu-l poat tii, se pronun
Holmes. Chiar i faptul, nesemnificativ n aparen, dar care poate suscita tot felul de

reflecii, c tabloul Tnra fat cu miel, de Greuze, a atins n 1865, la licitaia de la


Portales, preul de 100.000 de franci.
Holmes nu se nela! Inspectorul ncepuse s-i dea atenie mai mult.
V voi aminti, spuse Holmes, c mai multe documente demne de ncredere ne
permit s evalum venitul anual al profesorului, care se ridic la 700 de lire.
Cum, ar putea-cumpra cu astea?
Da, dar oare cum?
Foarte ciudat, zise Mac Donald gnditor. Continuai, domnule Holmes. mi
place s v ascult. Este o plcere a mea personal.
Admiraia sincer l sufoc pe Holmes: trstur caracteristic a artistului.
Ei bine, l ntreb el, i Birlstone?
Avem destul timp, rspunse Inspectorul consultndu-i ceasul. Un taxi
ateapt la u: n douzeci de minute vom fi n gara Victoria. Referitor ns la tablou,
m gndesc la un lucru: mi-ai spus ntr-o zi c nu l-ai ntlnit niciodat pe profesorul
Moriarty?!
Niciodat, ntr-adevr.
Atunci cum de i cunoatei apartamentul?
Oh! Asta este altceva. Am fost de trei ori la el: de dou ori ca s-l atept, sub
diverse pretexte i s plec cu puin timp nainte de sosirea lui. A treia oar l-am convins
c sunt reprezentantul oficial al poliiei, permindu-mi libertatea de a-i umbla prin
hroage, fapt care a dat bune rezultate.
Cteva gselnie compromitoare?
Nu, n-am gsit nimic. Am avut aceast surpriz: am observat, ns tabloul.
Tabloul demonstreaz c Moriarty are avere. ntrebarea este: cum a reuit s fac
avere? El este celibatar. Fratele su mai mic i exercit modesta funcie de ef de gar
n Vestul Angliei. Ca profesor, are 700 de lire pe an. i totui, posed un tablou de
Greuze!
Ei bine?
Ei, bine. Concluzia este evident.
V gndii c, dac ar avea un venit mai mare, ar nsenina c i-l procur prin
mijloace frauduloase?
Ai ghicit. Bineneles c eu am alte motive s cred acest lucru. Vd o reea
dens de fire convergente care duo mai mult sau mai puin spre inima monstrului
veninos i imobil oare st la pnd. Nu-l menionez pe Greuze dect pentru c se afl
n centrul observaiilor dvs.
Ceea ce mi spunei nu este numai interesant, domnule Holmes, dar i
minunat. Dar permitei-mi s v ntreb totui: de ce-l putei acuza pe profesor? De
falsificarea banilor? De furt? De unde credei c face rost de bani?
Ai citit cumva ntmplrile lui Jonathan Wild?
Pe legea mea, mi se pare c am mai auzit acest nume. Vreun personaj de
roman, nu-i aa? Am prea puin stim pentru detectivii din romane. Fac o grmad de
lucruri, dar fr a putea vedea cum. Totul pare frumos, dar nu e nimic serios.
Nu, Jonathan Wild nu era nici erou de roman, nici detectiv. Era un criminal de
profesie, care a trit cu un secol i ceva n urm, ctre anul 1750.
Atunci n-am nici un folos de pe urma lui. Sunt un om practic.

Domnule Mac, cel mai bun lucru pe care l-ai putea face, ar fi s stai nchis
ntr-o camer vreo trei luni de zile i s citii dousprezece ore pe zi analele crimei.
Totul este cuprins ntr-un volum, chiar i profesorul Moriarty. Jonathan Wild reprezenta
fora ascuns a rufctorilor din Londra. El le vindea inteligena sa i talentele sale de
organizator, obinnd cincisprezece la suta din comisionul afacerilor sale.
Totul se face, se reface. A vrea s-i spun cteva lucruri foarte importante
referitoare la Moriarty
Care m vor pune n gard, deoarece rspundei de asta.
S zicem c tiu cine este prima za a lanului care ncepe eu Moriarty i
continu cu un anumit numr de mizerabili: hoi de buzunare, escroci, sprgtori, raliai
lui prin tot felul de crime. eful Statului Major al trupei este colonelul Sebastian Moran
care tie s se in la distan, la adpostul legii la fel ea i Moriarty, de altfel. Oare ct
l pltete Moriarty?
Ghicete!
ase mii de lire pe an. Profesorul acioneaz dup metoda american i i
pltete dup merit. Este un amnunt pe care l-am aflat din ntmplare. ase mii de lire
nseamn mai mult dect salariul primului ministru. Imagineaz-i, de exemplu, ce
ctig Moriarty i dup ce plan acioneaz. Alt chestiune. Am avut curiozitatea s
cercetez n ultimul timp, numeroase cecuri pltite de Moriarty: cecuri n aparen simple,
dei unele serveau acoperirii cheltuielilor domestice. Erau pe numele a zece bnci
diferite. Nu v mir deloc?
Asta este, ntr-adevr, foarte ciudat. Deci, la ce concluzie ai ajuns?
C profesorul nu vrea s vorbeasc despre situaia sa financiar pe care
dorete s n-o afle nimeni. Eu cred c acest om are douzeci de conturi n banc, i
cea mai mare parte a averii sale se afl n strintate, n casele de bani de la Deutsche
Bank sau la Banca din Lyon. Dup doi sau trei ani, cnd v vei obinui aici, v
sftuiesc s-l studiai pe Moriarty.
ncetul cu ncetul, pe msur ce conversaia se derula. Mac Donald se ls
absorbit pn ce pierdu din vedere obiectul vizitei sale; avnd ns tria unui bun
scoian, nu ntrzie s revin asupra scopului propus.
Am timp s m gndesc, i zise el. Anecdotele dumitale sunt picante dar ne
deprteaz de subiectul nostru, domnule Holmes. Ceea ce mi se pare important este
faptul c pare a exista o legtur direct ntre profesor i crim; aceasta reiese chiar din
mesajul trimis de ctre Porlock dvs. Nu s-ar putea, oare, ca pentru interesul nostru
imediat s ncercm s form puin lucrurile?
Am putea formula anumite ipoteze relative la mobilul crimei. Din declaraiile
citite am dedus c, asasinatul este pentru moment incredibil, sau cel puin de
neconceput.
Presupunnd c instigatorul ar fi cel pe care-l cunoatem, se impun spre
cercetare dou feluri de mobile. Dar mai nti trebuie s tii urmtoarele: Moriarty
guverneaz asupra oamenilor si cu o for de fier, supunndu-i unei discipline
nfricotoare. Codul su nu prevede dect un articol: moartea. S admitem c victima
criminalului, acest Douglas asupra cruia planeaz moartea iminent, i-ar trda ntr-un
fel sau altul, eful: ar urma pedepsirea, i ntreaga band ar fi informat.
Prima ipotez, domnule Holmes.

Sau poate c Moriarty n-a vzut n acest asasinat dect o crim ca oricare alta.
Oare s fie vorba de furt?
Nu tiu.
n acest caz, bineneles c a doua ipotez trece naintea celei dinti.
Promisiunea unei pri din prad, l-a decis pe Moriarty s pun la cale o crim, dar
pentru asta nu a fost pltit; cele dou explicaii sunt la fel de plauzibile. n orice caz,
dac nu exist i a treia posibilitate, va trebui s mergem cu toii la Birlstone pentru a
lmuri cum stau lucrurile. l cunosc prea bine pe acest om pentru a-l crede n stare de o
neglijen care ne-ar putea pune pe urmele lui.
S mergem deci la Birlstone! strig Mac Donald srind de pe scaun. Pe
cuvntul meu! Este mai trziu dect mi-a fi nchipuit. Domnilor, v las pentru a v
pregti, nici o secund mai mult.
Nici nu ne trebuie mai mult, rspunse Holmes. Schimbndu-i ct ai clipi din
ochi, halatul de cas cu un veston. Dac tot am pornit la drum, domnule Mac, v-a ruga
s-mi dai toate amnuntele posibile asupra crimei.
ns toate amnuntele s-au redus la un numr mic de fapte, pe care Holmes le
judec, considerndu-le demne de cea mai mare atenie. Ascult cu o satisfacie
vizibil, frecndu-i minile. n sfrit, am ieit dintr-o perioad lung de sptmni
sterile, iar prietenul meu a gsit ocazia de a-i exercita funcia. La prima chemare care i
era adresat lui, Sherlock Holmes, ochii i strluceau, obrajii palizi se mbujorau, iar
chipul su era luminat de o flacr interioar. Aplecat asupra mesei de lucru, era numai
urechi n momentul cnd Mac Donald ne expuse pe scurt, datele problemelor pe care
urma s le cercetm n Sussex. Tot ce tia inspectorul rezulta dintr-un bilet primit
diminea nainte de ivirea zorilor. White Mason, eful poliiei locale, unul din prietenii
si, l prevenise mai operativ dect ar fi fcut-o Scotland-Yard-ul cnd este nevoie de
intervenia sa urgent n provincie, cci se ntmpl rar ca poliia metropolitan s ia
legtura att de rapid nct s urmreasc o urm proaspt.
Mac Donald ne citi scrisoarea: Drag inspectore Mac Donald, Solicit ajutorul dvs.
Oficial. tiu c pentru dvs. Nu nseamn dect un simplu cuvnt. ntiinai-m telegrafic
cu ce tren vei sosi mine diminea la Birlstone. V voi atepta la gar dac nimic nu
m va mpiedica sau voi trimite pe cineva din partea mea. Avem o mare problem, care
n curnd sper c va fi rezolvat. Nu pierdei nici o clip. ncercai s-l aducei i pe
domnul Holmes, i promit c o s-i plac. Nefiind vorba dect de un mort, totul pare o
simpl combinaie cu efect teatral. Pe legea mea c-i venim de hac.
Prietenul dumitale nu pare naiv, spuse Holmes.
Nici vorb de aa ceva, domnule. White Mason este un om foarte detept dup
cte mi-am dat seama.
Nu adaug nimic n scrisoarea sa?
O s ne povesteasc el nsui tot ce va avea de spus.
Atunci, de unde tii c e vorba de domnul Douglas i de o crim ngrozitoare?
Din raport. Raportul, ns, nu folosete cuvntul ngrozitoare, nu este folosit
de obicei. Este specificat doar numele lui John Douglas i se dau cteva amnunte
precise. Moartea este consecina unor rni ale capului provocate de un revolver. Alarma
s-a produs ctre miezul nopii. Fr ndoial c este vorba de o crim, dar nu s-au
operat nc arestri, deoarece exist n aceast afacere anumite ciudenii tulburtoare.
Pentru moment, asta-i tot, domnule Holmes.

Aadar vom rmne acolo dac va fi nevoie. Tentaia de a formula teorii


premature bazate pe probe insuficiente este o calamitate n meseria noastr. Pn
acum nu sunt sigur dect de dou lucruri: o inteligen sclipitoare la Londra i un mort
n Sussex. Vom ncerca s gsim veriga care unete lanul.

III.
DRAMA DIN BIRLSTONE.
Voi ncerca s pun n lumin evenimentele premergtoare sosirii noastre n
localitatea unde s-a petrecut drama. Numai astfel vom putea judeca persoanele i
cunoate ciudatul destin care le-a fost hrzit. n partea de Nord a inutului Birlstone se
afl un grup de vile construite din lemn, chiar n vecintatea comitatului Sussex.
De-a lungul secolelor, acestea n-au suferit nici o transformare, ns n ultimii ani,
datorit poziiei geografice i farmecului pitoresc al regiunii, au fost atrai numeroi
oameni de afaceri, ale cror vile, se aflau mprtiate n pdurile din mprejurimi.
n inut, aceste pduri erau situate la limita lizierei Weald care se rrea din ce n
ce mai mult pe msur ce nainta ctre dealurile cretoase din Nord. Cteva magazine
mici ncepuser deja s se instaleze la Birlstone, satisfcnd necesitile noilor venii, n
sperana c ntr-o zi acest sat va renate transformndu-se ntr-un adevrat ora
modem.
Aici se afl centrul unui inut foarte ntins pentru c poi merge pn la Tunbridge
Wells, la zece-cincisprezece mile spre Vest, lng hotarele inutului Kent, unde se afl o
alt localitate tot att de puin important. La o jumtate de mil de ora, ntr-un parc
vechi, vestit pentru enormii si fagi, este construit conacul din Birlstone.
O parte din acest venerabil edificiu dateaz din timpul primei cruciade. n centrul
domeniului, care i-a fost acordat lui Guillaume de Roux, Hugo de Cpu a construit n
acea perioad o mic fortrea pe care un incendiu a distrus-o n anul 1543. Din
aceasta au rmas numai cteva pietre ascuite, nnegrite de fum, folosite apoi, sub
domnia dinastiei Stuart, cnd s-a construit din crmizi o reedin de ar, schimbnd
astfel total, aspectul castelului feudal.
Conacul are numeroase frontoane i ferestre rombice, pstrndu-i n rest
aspectul de la nceputul secolului aptesprezece. Din cele dou pri denivelate care se
aflau n faa cldirii, cea mai mare fusese uscat pentru a putea fi transformat n
grdin de legume, cealalt parte avnd menirea de a proteja casa de incendiu.
Aceasta msoar 40 de picioare n lime, dar numai cteva picioare n profunzime. Un
ru mic alimenteaz domeniul, astfel nct apa nu este nici sttut, nici murdar;
ferestrele de la parter sunt plasate la nlime de un picior fa de sol. Accesul la castel
se fcea printr-un pod mobil ale crui lanuri i tambur, mncate de rugin, au fost mult
timp scoase din folosin.
Unii locatari ai conacului au fcut ns, totul pentru a-l pune n funciune, aa
nct, nu numai c podul mobil funciona, dar el era ridicat n fiecare sear i cobort n
fiecare diminea. Prin acest obicei rennoit al feudalitii, conacul rmnea izolat n
toate nopile, ca o insul, ceea ce a fcut s se rsfrng asupra lui tot felul de zvonuri
care se rspndiser n curnd n ntreaga Anglie.
Cldirea, nelocuit timp de mai muli ani, era ameninat s se deterioreze n
perioada cnd Douglas a intrat n posesia ei. Familia sa se compunea din dou
persoane: Douglas i soia sa. Douglas era un brbat remarcabil, att din punct de
vedere moral, ct i fizic. Dei n vrst de aproape cincizeci de ani, avnd trsturi
aspre, mustaa cenuie, ochii de culoare albastru deschis i foarte vioi, totui privindu-i
membrele viguroase, nelegeai c supleea i vigoarea tinereii sale rmseser
intacte. Vesel i cordial fa de cei din jur, era mpins uneori spre maniere brutale dnd

impresia c trise n mijlocul unei societi mai puin elevate dect cea din Sussex i
inspira vecinilor si cultivai un fel de curiozitate amestecat cu rezerv. n schimb, nu
ntrzie ns s obin o mare popularitate printre oamenii din sat. Participa la toate
petrecerile lor, la serbri, i, fiind dotat cu voce de tenor, lua parte mpreun cu ceilali la
diverse concursuri. Prea s aib o avere considerabil, ctigat, aa cum se spunea,
n minele de aur din California. Comportamentele sale i ale soiei indicau i reflectau
faptul c i petrecuse o bun parte din via n America.
Datorit generozitii sale i a felului democratic de a se comporta, fcuse e bun
impresie i avea reputaia de a nu se teme de pericol. Dei era un cavaler stngaci,
participa totui la toate vntorile fcnd tumbe de neuitat i vrnd cu orice pre s
scoat n eviden vnatul su. n urma unui incendiu la locuina vicarului, el se distinse
prin felul ntreprinztor cu care a intrat de mai multe ori n cas pentru a salva
mobilierul, dup ce pompierii declaraser c acest lucru este imposibil Astfel de
trsturi i scoaser n eviden adevrata valoare, ajungnd n cinci ani un fel de
celebritate la Birlstone. Soia sa, ns, nu strnea nici un fel de simpatie fa de cei ce
se apropiau de ea.
Prin felul ei de a se comporta, numrul cunotinelor sale scdea: era strin n
inut i venise s se stabileasc fr vreun act legal, aa nct nu primea niciodat
vizite. Se obinuise s triasc retras, avnd pentru aceasta i o dispoziie natural.
Se ngrijea de soul su i de cas, preocupri ce preau s o absoarb n ntregime.
Se tia c era englezoaic, c-l ntlnise pe Douglas la Londra i c n aceast
perioad fusese vduv.
Frumoas, bine fcut, brunet, subire, avea cu douzeci de ani mai puin dect
el, ns aceast diferen nu prea s contrarieze prea mult armonia menajului. Totui,
cei ce o vedeau uneori, i ddeau seama c ntre ei nu exista o ncredere absolut,
deoarece discreia total a femeii n ceea ce privete trecutul soului ei arat c, ntradevr, ea nu era prea bine informat.
Civa curioi au surprins printre altele anumite semne de nervozitate manifestate
de doamna Douglas: ea arta o mare nelinite cnd se ntmpla ca soul ei s ntrzie
la ntoarcerea acas.
n linitea acestui col de ar unde nu se aude nici un zgomot, slbiciunea
stpnei conacului nu ntrzie s provoace comentarii, iar amintirea reveni amplificat
n memoria brbailor cnd evenimentele le ofereau prilejul. Sub acoperiul familiei
Douglas se mai afla i a treia persoan. Aceasta nu fcea, ntr-adevr, dect plimbri
ocazionale, dar n momentul n care s-a produs drama numele su era pe buzele
tuturor. Este vorba de Cecil James Barkew din Hales Lodge, Hampstead. Cei din
Birlstone priveau adesea silueta lung i deirat a acestuia din urm trecnd de la un
capt la altul al bulevardului.
Doar prin acest simplu fapt el reuea s atrag atenia tuturor. Fiecare tia c el
era singurul prieten din trecut, pe care Douglas l-a introdus n noua lui existen; fiina
lui acuza prin toate trsturile, originea sa englez. Toat lumea aflase chiar de la el cl cunoscuse pe Douglas n America i c erau foarte buni prieteni. Prin inuta sa avea
aparena unui om bogat. Se spunea c era celibatar. Mai tnr dect Douglas, nu
depise patruzeci i cinci de ani; era nalt, drept, cu umerii foarte lai, avea privirea
ptrunztoare a unui campion de lupte, iar de sub sprncenele negre i stufoase
priveau doi ochi poruncitori care fr ajutorul minilor sale, ar fi reuit s mprtie din

faa lui o mulime ostil. Nu participa la partide de vntoare, nici nu era pasionat de
cai, dar se plimba ziua ntreag cu pipa n gur n jurul satului, alteori n tovria
gazdei sale, cnd aceasta se afla acolo, sau nsoit de doamna Douglas cnd soul ei
lipsea, strbtnd cu maina minunatele mprejurimi ale inutului.
Un om extraordinar, dar cam risipitor, spunea despre el Ames, valetul conacului.
Afectuos i familiar cu Douglas, nu-i arta nici cea mai mic prietenie soiei sale: ceea
ce provoca accese de veselie soului, n aa fel nct, servitorii ncepuser s-i
suspecteze. n afara acestuia care participa la viaa familiei, conacul adpostea un
personal numeros n momentul cnd a survenit catastrofa. Ar fi suficient s amintim aici,
impozantul, excelentul, respectabilul Ames i doamna Allen, o persoan vioaie i
plcut, care o ajuta pe doamna Douglas la conducerea treburilor casei.
Cei ase servitori nu erau amestecai cu nimic n evenimentele nopii din ase
ianuarie. Deci, n noaptea ceea, pe la orele 11 i 45 dl. Cecil Barker, foarte emoionat,
alerg ntr-un suflet la postul de poliie unde se afla comandant-sergentul Wilson,
concetean din Sussex, i aps furios pe butonul soneriei. La conac se petrecuse un
lucru ngrozitori dl. John Douglas fusese asasinat. Barker spuse vestea dintr-o rsuflare
i alerg grbit napoi, urmat la scurt timp de sergent care, neavnd timp pentru a
informa autoritile comitatului, ajunser la locul crimei ndat dup miezul nopii.
Prezentndu-se la conac, sergentul gsi podul mobil lsat i ferestrele luminate;
ntreaga cas se afla n picioare. Servitorii palizi se nghesuiau pe culoar; valetul casei,
tulburat, i frngea minile la intrare. Singur, Cecil Barker i stpnea emoia. El
deschise prima u i i art drumul sergentului. n acest timp sosi doctorul Wood, om,
practic i experimentat, care se afla de mult timp n sat. Cei trei brbai ptrunser
mpreun n camera fatal. Nenorocitul valet, venind n spatele lor, se grbi s nchid
ua, ascunznd cameristelor tragicul spectacol care se ivise. Mortul zcea ct era de
lung, pe spate, n mijlocul camerei, mbrcat ntr-un halat de cas peste o cma de
noapte, iar picioarele-i erau goale pe covor.
Doctorul ngenunche lng cadavru, luminnd cu o lantern luat de pe mas; o
scurt privire fu de ajuns pentru a recunoate c toate eforturile artei sale ar fi n van.
Douglas avea urme de atrociti pe corp. Pe pieptul su se afla pus o arm de
vntoare. Era clar c se trsese asupra lui Douglas de la nceput i c arma i se
descrcase n plin figur sfrmndu-i capul n buci.
Cele dou piedici erau unite printr-o srm, n aa fel nct s se produc dou
descrcri consecutive. Poliistul din sat era foarte agitat, tiind c responsabilitatea
apas asupra lui.
S nu fie nimic atins naintea sosirii efilor mei, zise el cu voce slab,
contemplnd cadavrul desfigurat.
Pn acum nu s-a atins nimeni de nimic, spuse Cecil Barker. Rspund eu de
acest lucru. Toate se afl n aceeai stare n care le-am lsat eu nsumi. Scondu-i un
carnet din buzunar, sergentul ntreb:
Ct era ceasul?
11 jumtate fix. Nu ncepusem s m dezbrac, m nclzeam la foc, n camera
mea, n momentul n care am auzit o detuntur. Una scurt. M-am repezit spre u.
Cred c am ajuns aici n mai puin de trei secunde.
Ua era deschis?

Da. L-am zrit pe bietul Douglas n locul i n poziia n care se afl i acum.
Lumnarea pe care o adusese din camera lui ardea nc pe mas. Dup cteva minute
am aprins lampa.
Nu era nimeni n camer?
Nimeni. Am auzit-o pe doamna Douglas venind pe scri. Pentru a o ndeprta
de scena groaznic ce o atepta, am fugit n ntmpinarea ei. Doamna Allen,
guvernanta, veni i o lu pe stpna sa. Ames veni i el sus, aa nct eu m-am ntors
n camera mea.
Am neles c n fiecare sear, podul mobil era ridicat, nu-i aa?
Era ridicat, deoarece pentru a iei, a trebuit s-l cobor.
n aceste condiii, cum ar putea fugi un uciga? Imposibil! Suntem n faa unei
sinucideri!
La nceput aa am crezut i eu. Mai trziu ns
Barker ddu perdeaua la o parte: fereastra rombic prelung, era deschis.
i mai e i asta
La lumina lmpii el art pe podeaua de lemn, o pat care prea a fi amprenta
nsngerat a unor urme de pai.
Vrei s spunei c asasinul a traversat anul care nconjur cldirea?
n mod sigur.
Deci, dac dumneata ai putut ajunge aici n treizeci de secunde de la
svrirea crimei, criminalul ar fi trebuit s fie n ap n acel moment, nu-i aa?
Fr nici o ndoial. Ah! Dumnezeule! Dac a fi fugit spre fereastr
Perdeaua ns era tras, aa cum ai vzut i nu m-am gndit pe moment. Pe urm, am
auzit paii doamnei Douglas. Nu puteam s-o las s intre, ar fi fost penibil!
ntr-adevr! zise doctorul privind cadavrul cu capul zdrobit. Nu-mi amintesc nici
un accident la fel de groaznic dect cel de la calea ferat din Birlstone.
S vedem, relu sergentul, s ntrziem puin asupra ferestrei s vedem
Dumneata, spui c un brbat a fugit traversnd anul. Fie! Dar v ntreb, cum a putut
ptrunde n cas, de vreme ce podul mobil fusese ridicat?
Ah! Asta da ntrebare, zise Barker.
La ce or a fost ridicat podul mobil? De data asta ns, rspunse Ames:
Pe la orele ase.
Dac nu m nel, continu sergentul, era ridicat de obicei, odat cu asfinitul.
Ori, n aceast, perioad, soarele apune pe la ora patru i jumtate, nu ase.
Doamna Douglas oferea ceai vizitatorilor. Podul nu putea fi ridicat nainte de
plecarea lor. Eu nsumi am nvrtit lanul.
Aici am vrut s ajung, concluzion sergentul. Dac unul sau mai muli indivizi
ptrund n cldire, podul trebuie ridicat nainte de orele ase seara, acetia rmnnd
ascuni ntr-o camer pn n clipa n care domnul Douglas ar intra n camer, dup
orele unsprezece seara.
Perfect! Domnul Douglas i fcea rondul n fiecare sear, pentru a se asigura
c s-au stins toate luminile. Cnd a ajuns la aceast camer, ucigaul, care-l atepta
aici, a tras asupra lui i a fugit pe fereastr abandonnd arma. Mai bine nu a putea
explica cum s-au ntmplat lucrurile.

n acest moment, sergentul se aplec pentru a aduna o hart care czuse pe


parchet, lng cadavru. Se vedeau, ngroate cu cerneal, iniialele V. V. Dedesubtul
numrului 341.
Ce e cu harta asta? ntreb el ridicnd-o spre lumin.
N-am observat-o, zise Barker, prnd surprins. Fr ndoial, ucigaul a lsato n urma lui!
V. V. 341 Nu neleg.
Sergentul rsucea bucata de carton ntre degete.
V. V Ce poate s nsemne asta? Aparent iniialele cuiva. Dar ce avei acolo,
doctore Wood?
Era un ciocan gros, un baros solid de muncitor pe care 8oc torul tocmai l pe
covor, lng emineu. n acelai timp, Cecil Barker art, deasupra emineului, o cutie
cu cuie avnd capacul de metal.
Domnul Douglas se ocupa ieri cu schimbarea locurilor tablourilor, l-am vzut
urcat pe scaunul de colo pentru a aga acest tablou.
S punem ciocanul la locul unde l-am gsit, zise sergentul, frecndu-i fruntea
cu un aer perplex. Cele mai luminate capete ale poliiei nu vor fi dornice s duc la
capt aceast afacere. Se va vorbi Ins destul la Londra, chiar dac nu va fi rezolvat.
Cu lampa n mn, ncepu s fac, ncet, nconjurul camerei. Deodat, dnd la o parte
perdeaua, striga cu un aer surprins:
Hei! Dar cnd a fost nchis fereastra?
n momentul n care am aprins luminile, rspunse valetul. Puin dup ora patru.
Este evident c cineva s-a ascuns aici. Sergentul apropie lumina de colul
ferestrei unde se aflau urme da pai.
Sunt de acord cu teoria dumitale care a fost confirmat, domnule Barker.
Individul a ptruns n cas dup ora patru, cnd ferestrele erau nchise deja, i nainte
de ora ase, deoarece ctre orele ase a fost ridicat podul. Aceast camer era prima
care se afla n drumul su, aa c s-a strecurat n ea.
Nevznd alt ascunztoare, s-a furiat n spatele acestei ferestre. Pn aici totul
pare clar. i propusese, ntr-adevr, s produc o spargere n cas. Din ntmplare,
domnul Douglas sosi la timp: el l ucise i fugi.
De acord, zise Barker. Dar oare nu pierdem timp preios? i n-ar trebui s
rscolim inutul nainte ca omul nostru s se deprteze?
Sergentul se gndi o clip.
Nu are nici un tren nainte de ora ase dimineaa; deci, este imposibil ca s
fug cu trenul. Pe osea ar risca s se fac observat, avnd picioarele umede, iroind.
De altfel, nu m pot mica de aici pn nu vin ceilali s m schimbe. Dar, cred c, n
loc s ateptai, ar fi mai bina ca unul din voi s stea la pnd. Doctorul care luase i el
lampa, examina cadavrul.
Ce semnificaie are acest semn? ntreb el. Are vreo legtur cu drama?
Braul drept al mortului, dezvelit pn la cot, ieea de sub halat, i chiar la mijlocul
antebraului se vedea un desen ciudat, negru. Acesta reprezenta un triunghi nscris ntrun cerc, ce ieea clar n eviden, pe fondul palid al pielii.
Nu este un tatuaj, zise el privind ndeaproape cu ochelarii. N-am mai vzut
niciodat ceva asemntor. Acest om a fost nsemnat aa cum n trecut erau nsemnate
animalele. Ce vrea s nsemne asta?

Nu tiu ce nseamn, interveni Cecil Barker; am vzut semnul sta la Douglas


de peste zece ani.
i eu, confirm valetul, i eu l-am observat de multe ori cnd avea mnecile
suflecate. i eu m ntrebam ce poate s nsemne.
Nu are nici o legtur cu crima, zise sergentul, totui, ceva este ciudat. Totul
pare bizar n acest caz. Ei bine, ce surpriz ne mai ateapt?
Deodat, valetul scoase un strigt: una din minile victimei era ntins pe parchet.
I-au luat inelul de pe deget, bgui el.
Ce?
I-au luat inelul de cstorie, l purta totdeauna la degetul mic de la mna
stng. Pe al treilea deget purta un inel n form de arpe. Iar deasupra acestuia se afla
un inel cu o pepit cenuie. Iat pepita i arpele. Inelul de cstorie, ns, a disprut.
Constatrile sunt exacte, zise Barker.
Sergentul preciz:
Dac v neleg bine, inelul se afla sub pepit?
Totdeauna.
Astfel nct ucigaul, sau cine-o fi fost, a trebuit s-i scoat mai nti pepita,
apoi s fac s dispar inelul i s pun pepita la loc!
Chiar aa!
Poliistul ncuviin din cap.
Cred c ar trebui s raportm la Londra, zise el. White Mason este un om
foarte dibaci: nu a existat nici un caz n localitate care s nu fie rezolvat. Dup prerea
mea, cred c dac vrem s descurcm iele acestui caz, Londra va trebui s se implice.
O spun fr jen: nu este un caz pentru unul ca mine!

IV.
TENEBRE.
La orele trei dimineaa, eful siguranei din Sussex, rspunznd apelului urgent pe
care sergentul Wilson l adresase din Birlstone, sosise comod ntr-o aret tras de un
cal. Cu trenul de ora 5 i 40 dimineaa el trimisese mesajul su Scotland-Yard-ului, i
cnd la amiaz coborrm la Birlstone, ne primi la gar. Era un brbat sigur de sine,
linitit, cumptat. mbrcat ntr-un costum de stof groas, cu faa ngrijit ras, rubicond,
durduliu, cu picioare puternice i osoase, putea fi luat drept fermier sau mai degrab un
poliist distins din poliia criminal din provincie.
Nu v pot spune dect un singur lucru, domnule Mac Donald, repet el ca un
refren: va iei la iveal Lsai s se rspndeasc vetile i-i vei vedea pe ziariti
mbulzindu-se i alergnd precum mutele. Sper c vom termina nainte ca ei s-i vre
nasul n afacerea asta i s ncurce toate iele. Vedei, acest caz nu seamn cu nimic
din ceea ce-mi amintesc. Dumneata, domnule Holmes, i dumneata, domnule doctor,
vei putea investiga nestnjenii, cci ancheta nu se va termina fr ca doctorii s nu-i
spun cuvntul. Camera dvs. Este pregtit; are pe ea o pecete cu arme din
Westville, un alt han. E curat, ns, i comod. Vi se vor aduce bagajele nuntru. Pe
aici, v rog.
ntr-adevr, acest detectiv din Sussex, era un om activ, voioia n persoan. Dup
zece minute s-au instalat la han; dup alte zece minute au trecut n salon, recapitulnd
faptele.
Din cnd n cnd, Mac Donald i lua notie: Holmes, atent, nemicat, asculta cu
emoie i respect, cu admiraia botanistului care contempl o floare rar i preioas.
Uimitor, spuse ei cnd White Mason i termin relatarea. Nu-mi amintesc
vreun caz n care s fie reunite attea ciudenii.
Prerea dvs. Nu m surprinde, domnule Holmes, rspunse White Mason
radiind de plcere. Tocmai v povesteam cum s-au petrecut lucrrile pn n clipa n
care l-am schimbat pe sergentul Wilson ntre orele trei i patru. Mi-am fcut datoria pe
cinste! Dei a fi putut s nu o fac, neputnd s iau msuri imediate.
Sergentul avea n mn informaiile principale; l descoseam, l controlam i mai
adugam cte ceva.
De exemplu? ntreb Holmes.
De exemplu, n prezena i cu ajutorul doctorului Wood, am examinat ciocanul.
N-am descoperit nici un indiciu de violen. Speram ca dl. Douglas s fi avut vreo arm
cu care s-i fi lovit asasinul nainte de a cdea, i petele de pe covor s fi fost o astfel
de mrturie. Dar ciocanul nu avea nici o pat.
Bineneles c asta nu dovedete nimic, observ Mac Donald. De multe ori, un
ciocan a servit drept instrument al crimei fr s rmn vreo urm ca dovad.
ntr-adevr, asta nu dovedete nimic. Dar dac s-ar fi gsit pete, ar fi existat un
indiciu: regret c nu exist niciunul ns. Am examinat arma. Era ncrcat i, aa cum
a spus i sergentul Wilston, cele dou piedici erau legate printr-un fir de srm, n aa
fel nct apsnd pe trgaciul de jos, se declana o dubl descrcare. Cel ce fcuse
asta era hotrt s inteasc omul. Arma, teit la extremitate, nu avea mai mult de
cteva picioare lungime i putea fi ascuns sub un pardesiu. Numele celui ce o

fabricase era aproape ters. Cele trei litere P E N se mai vedeau nc pe canatul armei,
ntre cele dou evi.
Un P mare reliefat ca o paraf, un E i un N mai mici, nu-i aa? ntreb
Holmes.
Bineneles.
Pensylvania Small Arm Company, celebra firm american.
White Mason l privi pe prietenul meu asemeni unul navetist de ar n faa unei
dificulti insurmontabile dar avnd n fa specialistul de pe Harley Street care putea
rezolva totul cu un singur cuvnt.
Aceast informaie ne va ajuta foarte mult, domnule Holmes: n mod sigur avei
dreptate. Admirabil! Admirabil! Oare inei minte numele tuturor armurierilor din lume?
ns Holmes, cu un gest vag, ndeprt ntrebarea:
Nu este nici o ndoial c arma a fost de origine american, continu White
Mason. Mi se pare c am citit undeva c, n anumite regiuni din America, exist un
obicei de a scrijeli trgaciul putilor de vntoare; am bnuit imediat proveniena acestei
arme. Astfel noi am ajuns la concluzia c brbatul care a ptruns n cas pentru a-l
ucide pe stpn, era un american.
Mac Donald nclin capul.
Suntei iute la treab, zise el. Nimic pn aici, din cte tiu, nu a demonstrat
prezena unul strin n cas.
Ei bine, ns fereastra deschis, scaunul pe care s-a sprijinit, nsngerat,
strania hart, amprentele pailor pe pervaz, puca?
Poate nu-i dect o nscenare. Domnul Douglas era american, sau, cel puin, a
trit mult timp n America, la fel i domnul Barker. Acest lucru nu v oblig ns s
introducei un american n cas.
Ames, valetul
Ce tii despre el? Este un om de ncredere?
Bineneles. A fost zece ani n serviciul lui Sir Charles Chandus. A venit la
Douglas acum cinci ani, cnd acesta s-a mutat la conac. Niciodat n-a vzut o urm de
acest fel.
Arma era uor de ascuns; putea fi pus n orice cutie. Cum ar putea s jure
Ames c n-a existat niciodat n cas o astfel de arm?
n orice caz, n-a vzut aa ceva niciodat.
Mac Donald scutur din cap cu optimism scoian.
Eu insist s cred c trebuie s fi avut una. Putei considera c
Pe msur ce se lsa prins n discuie, accentul su din Aberdeen ieea mai mult
n evident.
Ai putea considera c n cazul unei persoane strine care ar fi introdus arma
n cas, faptele i-ar putea fi imputate Dei ar fi contrar tuturor ateptrilor. Din cte
tim noi, domnule Holmes v-am cerut s facei dreptate.
Expunei cazul, domnule Mac, spuse Holmes cu ton hotrt.
Strinul, dac a existat vreodat, nu era un sprgtor. Inelul sustras, harta
lsat n apropierea mortului, indic de dou ori faptul c ar fi un asasinat cauzat de
raiuni intime. Bine. Iat cum se strecoar un brbat n cas, cu ideea precis de a
comite o crim.

Dac a simit ceva, oricum nu poate scpa uor, deoarece casa este
nconjurat de ap. Ce arm va alege? mi vei rspunde: ce a mai silenioas posibil;
dup ce i-a ndeplinit planul va sri pe fereastr, va traversa anul i se va ndeprta
ct mai repede cu putin. Pn aici se nelege totul. Oare i-a dat seama c alegerea
celei mai zgomotoase arme din lume va scula toat casa n picioare, c n trei secunde,
oamenii vor alerga alarmai i c exist o mie de posibiliti de a fi zrit nainte de a sri
anul? Credei, domnule Holmes, c putem admite aa ceva?
V-ai prezentat punctul de vedere, destul de bine. Relu gnditor prietenul
meu. Merit, deci o justificare. Permitei-mi s v ntreb, domnule White Mason, ai
examinat cumva marginea exterioar a anului? Un om care iese din ap, las urme
negreit.
anul are o bordur din piatr, domnule Holmes. Nu am observat vreo urm.
Nici nu m-am gndit.
Cum! Nu exist nici un semn?
Niciunul.
Ah! Domnule Mason! Ai putea s ne nsoii imediat pn la conac? Poate
acolo vom culege cteva amnunte utile.
Tocmai vroiam s v propun, domnule Holmes, ns am crezut c ar fi mai
bine s v pun la curent cu faptele petrecute. Mi-ar place s cred c ai observat totui
ceva
White Mason l privi nencreztor pe prietenul meu.
Eu am mai lucrat cu domnul Holmes, spuse, inspectorul Mac Donald. Lucreaz
curat.
Devreme ce m conduc dup planurile mele, complet Holmes zmbind. Nu
intru ntr-o afacere dect dac duc totul la bun sfrit, aplicnd legea i colabornd cu
poliia. Dac uneori m-am separat de poliie, este pentru c i ea s-a separat de mine.
Nu doresc s marchez puncte n folosul ei, dar mi revendic dreptul de a anuna
rezultatele atunci cnd doresc, dintr-o dat i mi conduc planurile aa cum cred de
cuviin.
Prezena dvs., m onoreaz, i nu m ndoiesc ct vom profita de pe urma
descoperirilor dvs., replic White Mason pe un ton cordial. Venii doctore Watson, sper
ca ntr-o zi s ocup un loc meritat n cartea dvs.
Coborrm pe strdua vesel strjuit de o parte i de alta de copaci nali. Chiar
la captul ei se ridicau tini piloni de piatr murdar, roii de intemperii i licheni,
ncununai de nite informiti care odat fuseser lei. O alee scurt, sinuoas. Intre
peluze i stejari cum se poate ntlni numai n grdinile englezeti, cotea brusc. Aici
aprea casa, lung, joas, cu arhitectur iacobin, sobr, cu grdina sa, alt dat plin
de arbori tisa frumos tiai. Se zrea apoi, podul mobil anul lat cu ape limpezi i
linitite, sclipind sub soarele rece de iarn. Trecuser trei secole peste conac, trei
secole de natere, de plecri i de sosiri, de srbtori i de vntoare: fantezie unic a
sorii, pentru ca, la captul attor ani, misterul de azi s arunce o nou umbr asupra
zidurilor venerabile. Totui, acoperiurile unghiulare, coloanele cu iz metalic preau s
ascund o intrig tenebroas i ngrozitoare. n timp ce studiam suprafaa neagr a
faadei prevzut cu ferestre mari, m gndeam c drama petrecut aici nu putea fi
ntlnit n nici o pies de teatru, att de bine era regizat.

Iat fereastra, spuse White Mason, prima din stnga podului mobil. Se afl
nc deschis la fel ca i noaptea trecut.
Pare destul de strmt pentru a lsa s treac un om.
Asta nseamn c omul era subire. Nu este necesar s ne expunei deduciile
dvs., domnule Holmes. i dumneata i eu, am putea trece strngndu-ne puin.
Holmes ajunse pe marginea anului i privi n jurul lui. Apoi examin bordura din
piatr i gazonul nconjurtor.
Oh! Am cercetat i eu destul de bine, domnule Holmes. N-am vzut nici o urm
de om pe pmnt. n fond, de ce ar fi neaprat necesar s lase urme?
ntr-adevr! De ce? Oare apa este totdeauna tulbure?
De obicei asta e culoarea lui: rul sta car ml
Ce adncime are anul?
Aproximativ dou picioare pe margini i trei n mijloc.
n consecin, ar fi imposibil ca omul s se fi necat n timp ce-l traversa, nu-i
aa?
Podul fiind lsat, am fost primii de un individ cocoat, chircit, deirat: valetul
Ames! Srmanul diavol, era livid i tremura de emoie. n camera n care zcea mortul,
sergentul din sat, solid, nenduplecat, melancolic, tocmai fcea de gard. Doctorul era
liber.
Nimic nou., sergent Wilson? ntreb White Mason.
Nimic, domnule.
Atunci v putei retrage. Avei destule de fcut. Dac vom avea nevoie de dvs.,
vom trimite s v caute. Valetul poate atepta afar. Va rog s-i anunai pe dl. Cecil
Barker, pe doamna Douglas i pe guvernant c vom discuta cu dnii peste cteva
clipe.
Acum, domnilor, mi vei permite s v comunici primele constatri: apoi ie vei
expune i pe ale dvs.
Acest specialist provincial m impresioneaz. Se pricepea s descopere faptele,
avea snge rece, clarviziune, era chibzuit; aceste caliti i asigurau un viitor strlucit n
cariera sa. Holmes l asculta atent, fr s manifeste nerbdare.
Sinucidere sau crim? Este prima ntrebare, nu-i aa? Dac a fost o sinucidere
ar trebui s credem c Douglas a nceput prin a-i scoate inelul i a-l ascunde. Apoi a
intrat aici n halat de cas, s-a ascuns n spatelE. Perdelei ciorapii mustind de ap,
naintnd pentru a-i ndeplini planul; n sfrit, a deschis fereastra a desenat o urm
nsngerat i
Ipotez absurd, zise Mac Donald ntrerupndu-l.
Cred i eu. Sinuciderea este scoas din cauz. Rmne crima. Noi trebuie s
aflm dac a fost comis de o persoan din cas sau de un strin
Gndii-v c n ambele cazuri ne lovim de dificulti considerabile. S
presupunem, mai nti, c una sau mai multe persoane din cas au comis crima. Deci
acest om a fost atras aici la o or cnd era linite peste tot, iar oamenii nc nu
adormiser. Apoi l-au ucis cu arma cea mai neateptat, cea mai glgioas, ca i cum
ar fi vrut s atrag atenia tuturor asupra celor ce se petreceau. Notai c niciodat nu a
fost vzut n cas o astfel de arm. Mi se pare c acesta nu constituie un punct de
plecare prea bun.
ntr-adevr!

Suntei de acord c o dat alarma dat, nu a trecut un minut nainte ca de la


primul pn la ultimul locuitor al casei s nu fi auzit mpuctura. Totui, nu a auzit-o
dect dl. Barker, ceilali servitori fiind la locul lor. Credei oare c ntr-un timp att de
scurt, vinovatul ar mai avut timp s mai traseze urme, amprente pe pervazul ferestrei,
de a deschide, de a mnji covorul cu snge, de a scoate inelul mortului i cte altele?
Imposibil!
Foarte bine judecat! Sunt ntru totul de acord cu dvs., spuse Holmes.
Presupunem deci, c a fost o intervenie strin, Chiar i aa, exist mari
probleme: dar faptul nu poate li imposibil. Individul a ptruns n cas ntre orele patru i
jumtate i ase, altfel spus, ntre crepuscul i momentul n care podul a fost ridicat.
Nici un obstacol! Conacul a fost vizitat de mult lume, poarta era deschis. Individul
putea fi un rufctor vulgar, sau pur i simplu un duman personal al domnului
Douglas; nclin spre aceast ultim ipotez, avnd n vedere c dl. Douglas i-a
petrecut cea mai mare parte din viaa sa n America, i c arma pare a fi de provenien
american. Vznd aceast camer, individul s-a strecurat nuntru, s-a ascuns n
spatele perdelei i a rmas acolo pn dup orele 11. n acest moment a intrat dl.
Douglas.
Discuia care a urmat, dac o putem numi astfel, a fost scurt, cci doamna
Douglas a declarat c soul su abia o prsise de cteva minute cnd a auzit
mpuctura.
Lumnarea a confirmat aceast mrturie, spuse Holmes.
ntr-adevr. Lumnarea era nou i nu a ars dect de un degetar. Dl. Douglas
trebuie s o fi pus pe mas nainte de a fi fost arestat, altfel ar fi czut odat eu ea. Prin
urmare nu l-au atacat n clipa n care a intrat n camer.
Dup sosirea d-lui Barker, a fost aprins lampa i stins lumnarea.
Excelent!
Avem bazele pentru a reconstitui scena. Dl. Douglas intr n camer. Pune
lumnarea pe mas. Un brbat iese din spatele perdelei. Este narmat cu o arm. i
cere inelul de cstorie. Dumnezeu tie n ce scop, dar i cere. Nu se tie dac a avut
loc o lupt corp la corp sau dac totul s-a petrecut cu snge rece.
Probabil c Douglas a apucat ciocanul regsit pe covor, s-a auzit mpuctura, iar
Douglas a fost mpucat mortal. Apoi criminalul las arma jos, i aceast hart
misterioas: VV. 341, sare pe fereastr, traverseaz anul, tocmai n clipa n care
Barker descoper crima. Ei, ce spui, domnule Holmes?
Foarte interesant, dar nu este pe deplin convingtor.
La naiba! Explicaia ar fi absurd dac oricare alta nu ar fi fost mai plauzibil.
Un individ a ucis un om; oricine ar fi fost ucigaul, v voi demonstra c se putea
ntmpla i altfel. De ce nu i-a asigurat o retragere mai strategic? De ce se folosete
de o arm cnd linitea i ofer ansa de a fugi?
Hai, domnule Holmes, este rndul dumitale s vorbeti. Fiindc teoria
domnului White Mason nu are darul de a v convinge.
Holmes ascultase totul ntr-o stare de reculegere fr a pierde un cuvnt din
aceast discuie prelungit. Ochii si sclipeau, fruntea se cutase sub efortul gndurilor.
nainte de a lansa o teorie, zise el, a vrea s fac o legtur cu unele fapte
asemntoare.
i ngenunchind n faa cadavrului, spuse:

ntr-adevr, aceste rni sunt profunde. N-am putea s-l chemm o clip pe
valet? Ah! Spune-mi Ames, am neles c ai vzut de multe ori pe antebraul
domnului Douglas, acel semn insolit, un triunghi ntr-un cerc?
Da, domnule, de multe ori.
i niciodat nu i-a spus ce semnificaie are?
Niciodat domnule.
Fr ndoial c este o arsur, care trebuie s-i fi pricinuit mari dureri. Mai e
ceva, Ames: am observat o mic bucat de tafta pe obrazul domnului Douglas, n colul
maxilarului: ai observat-o i cnd tria?
Da, domnule. Domnul Douglas s-a tiat ieri diminea n timp ce-i rdea
barba.
I se ntmpla des asemenea accidente?
Nu, domnule: doar n ultima vreme.
Foarte important, spuse Holmes. Pare a nu fi o simpl coinciden pentru
domnul Douglas, ci dovada unei nervoziti, a faptului c se afla sub presiunea unui
pericol permanent. nc un cuvnt domnule Ames: nu ai observat nimic neobinuit, ieri,
n conduita sa?
Ba da, domnule; prea puin agitat; nu putea sta locului nici o clip.
Ah! Ah! Ameninarea nu a avut efect n acel moment. Am naintat puin, nu-i
aa? M-am gndit, domnul Mac, c poate ai dori s-l interogai i dvs.?
Fac-se voia Domnului, domnule Holmes! Acum e n mini bune.
S trecem la aceast hart pe care scrie V. V. 341. Este fcut din carton gros.
Avei astfel de carton n cas?
Nu cred.
Holmes se ndrept spre birou i din fiecare climar las s se scurg cte o
pictur de cerneal.
Nu a fost scris aici, cerneala asta e neagr, n timp ce inscripia este violet.
Apoi s-a servit de o peni groas, dar aici nu vd dect subiri i fine. Repet, aceast
hart a fost fcut n alt parte. Inscripia nu v spune nimic, domnule Ames?
Nimic, domnule.
Ce zici de asta. Mac Donald?
Cred c putea s aib ascunse nite obiecte, poate aceleai cu care a fost
fcut semnul pe antebra.
i eu m-am gndit la asta, zise White Mason.
Ei bine, dac adoptm aceast ipotez, s vedem pn la ce punct ne ajut s
rezolvm dificultile pe care le ntmpinm.
Agentul unei societi secrete ptrunde n cas cu aceast arm i reuete s
scape traversnd anul, dup ce a lsat o carte de vizit a crei inscripie, reprodus
de ziare, i va preveni pe complici c s-a fcut dreptate. Dar, de ce, la momentul alegerii
armei, dintre attea altele, a ales puca de vntoare?
Just!
i de ce a sustras inelul?
Da, de ce?
i cum se face c nu a fost nc arestat? Au trecut mai bine de dou ore. La
fiecare 40 de mile n mprejurimi, se afl un poliist care controleaz orice strin
mbrcat n haine umede.

Desigur, domnule Holmes.


Deci nu putea scpa nicicum, doar dac nu a gsit un adpost n vecini sau
haine de schimb. i totui, pn acum l-am scpat.
Holmes se apropie de fereastr i examin cu lupa pata de snge rmas pe
pervaz. Se vedea clar c era urma unui pantof, avea o dimensiune puin obinuit.
Dup urma piciorului prea a fi un picior plat: n col printre urmele de pmnt, forma
prea de asemenea a fi plat. Dar, oare ce poate fi sub mas?
Halterele domnului Douglas, spuse Ames.
Una din haltere, cci nu e dect una. Unde este cealalt?
Nu tiu, domnule, Holmes. Poate nu a fost dect una. Nu i-am dat atenie de
cteva luni.
O halter zise Holmes cu un aer grav.
n acest moment se auzi un ciocnit n u i apru un brbat nalt bine fcut, ras,
cu tenul deschis i priviri inteligente. Din descrierile fcute, l-am recunoscut pe domnul
Barker, Cecil Barker.
Privirile autoritare se plimbau pe chipul fiecruia dintre noi, cu o ntrebare
subneles.
mi pare ru c v deranjez, domnilor, dar v duc o veste.
A fost prins asasinul?
Oh! Nu. Nu nc! A fost descoperit bicicleta sa, prsit. Venii s o vedei! Se
afl la o sut cincizeci de metri de la intrare.
Patru indivizi, grjdari i hoinari, adunai pe alee, priveau curioi bicicleta, pe care
o scoseser din tufi: o biciclet marca Rudge-Whitworth uzat, murdar de noroi, ca
dup o curs, i lng ea se afla un scule care coninea o cheie englezeasc i o
crp de ulei.
Descoperind-o, aceasta nu putea furniza nici un indiciu asupra celui ce o folosise.
Aceste obiecte, spuse inspectorul, ar fi putut fi utile cercetrilor poliiei dac ar
fi fost nregistrate. Dar s ne mulumim cu ceea ce avem. Dac am ti unde a plecat
ciclistul, am afla cu siguran i de unde a venit. De ce naiba, oare, acest vntur-lume,
i-a abandonat bicicleta? Cum a reuit s fug fr ea? Se pare c nu sunt prea limpezi
apele, domnule Holmes.
Credei, ntr-adevr? replic prietenul meu gnditor. i eu m ntreb!

V.
NOI DESCOPERIRI
Mai avei treab n cabinetul de lucru? ne ntreb domnul White Mason pe
cnd ne ntorceam.
Momentan nu, rspunse inspectorul, n timp ce lng el, Holmes, ddea
negativ din cap.
Atunci poate ai dori s mai audiai cteva persoane din cas? Am putea
discuta n sufragerie. Ames, te rog s m nsoeti i s-mi spui ce aveai de spus.
Declaraia valetului, simpl, precis, ne ls impresia unei sinceriti perfecte.
Intrase n serviciul domnului Douglas cu cinci ani n urm, cnd acesta venise la
Birlstone. Domnul Douglas avea faima unui gentleman bogat care fcuse avere n
America. Ames gsise c stpnul lui era un om binevoitor, comod, puin diferit de omul
obinuit pe care-l ntlnise pn atunci; dar nu poi avea totul. Nu observase niciodat
la el vreun semn de nelinite; dimpotriv, nu cunotea nici un om cruia s-i fi fost att
de strin sentimentul de team. Dorina domnului Douglas era de a ridica podul n
fiecare sear, fiindc aa se obinuise la conac i inea s pstreze vechile obiceiuri.
Mergea foarte rar la Londra i nu ieea niciodat din sat; totui, cu o zi nainte, a fost
plecat la Tunbridge Wells pentru trguieli. n aceast zi, n mod excepional, trecea
printr-o perioad agitat, fiind foarte nelinitit i iritat. n timpul serii, nainte de culcare,
Ames tocmai aranja argintria, cnd auzi soneria sunnd violent. Dar pn la el nu
rzbtu nici o mpuctur, ceea ce s-ar putea explica prin faptul c oficiul i buctria
se afl n imediata apropiere a casei, separate printr-un culoar care d spre mai multe
ui. La auzul soneriei, guvernanta iei din camer i nsoit de valet, alerg n direcia
de unde se auzise apelul. n clipa n care ajunser la piciorul scrii, amndoi au vzut-o
pe doamna Douglas cobornd scrile, fr s se grbeasc, i neavnd ntiprit pe
chip nici un fel de emoie. Tocmai terminase de cobort, ajungnd n captul scrilor,
cnd domnul Barker i iei n ntmpinare din cabinetul de lucru, i o opri implornd-o s
se ntoarc.
Pentru numele lui Dumnezeu, ntoarce-te n camera dumitale! strig el.
Srmanul Jack, e mort. Nu mai poi face nimic. Pentru Dumnezeu, ntoarce-te!
Pe scar avu loc o mic discuie: n sfrit, doamna Douglas se ls convins. Ea
nu fcu nici o scen, nu scoase nici un strigt, iar doamna Allen o conduse n camera
ei. n acest timp, domnul Barker se ntoarse n cabinetul de lucru urmat de Ames. Totul
rmase n starea n care fusese gsit de poliie. Lumnarea fu stins iar lampa
aprins. Privir pe fereastr, dar era noapte, ntuneric bezn i linite, aa nct nu
auzir i nu vzur nimic. Ames se grbi s deruleze lanul podului mobil, iar domnul
Barker alerg s cheme poliia.
Doamna Allen, guvernanta, nu fcu dect s confirme declaraiile valetului. Ea
ocupa o camer mai puin retras dect oficiul. Tocmai se pregtea s se culce, cnd
auzi soneria. Dnsa era cam tare de ureche, i din aceast cauz, poate, nu auzise
mpuctura; n plus, cabinetul de lucru se afla departe de camera ei. i amintea c
trecuse o jumtate de or nainte s sune soneria, cnd auzise un zgomot asemntor
unei ui trntite. Ea l nsoi pe domnul Ames cnd acesta alerg spre cabinetul de
lucru. l vzu ieind pe dl. Barker, nervos i palid, n timp ce doamna Douglas cobora

scrbe. El o opri i o rug s se ntoarc imediat. Aceasta se supuse i-i rspunse


ceva. ns doamna Allen nu auzise rspunsul.
Conducei-o, le-a rspuns dl. Barker, i rmnei cu ea.
Doamna Allen i nsoi stpna i ncerc s o calmeze; aceasta, dei tremura i
nu se mai putea stpni, totui nu avea intenia s coboare. mbrcat cu un simplu
halat de cas, rmase lng foc inndu-i capul n mini. Doamna Allen o supraveghe
toat noaptea. Ceilali servitori dormeau. Camerele lor se aflau n cealalt porte a casei,
aa nct nici un zgomot nu rzbtea pn acolo: ei nu interveniser dect n momentul
n care sosise poliia. Doamna Allen nu putea aduga nimic n afar de lamentaii.
Chemat s-i depun depoziia, dup doamna Douglas, domnul Cecil Barker i
complet primele declaraii. Era convins c ucigaul fugise pe fereastr. Din acest punct
de vedere el considera pata de snge imprimat pe pervaz drept dovad, i de altfel, n
afara podului mobil care fusese ridicat nu exista alt ieire. Domnul Barker nu-i putuse
explica nici ce ntmplase cu asasinul, nici de ce i abandonase bicicleta, dac aceasta
fusese a lui. Credea c ar fi fost imposibil s se nece n anul care nu era mai adnc
de trei picioare. Adevrul este c domnul Barker avea o prere destul de rezervat n
privina ucigaului. Douglas era un brbat plin de reticen i care lsa n umbr
anumite capitole din viaa sa. Foarte tnr, emigrase din Irlanda n America unde
fcuse afaceri destul de bune. Era vduv, cnd Barker l ntlnise n California. Cei doi
se asociaser pentru exploatarea unei mine de crbune ntr-un loc numit Benito Canon.
Afacerea mergea de minune, totui, Douglas a vndut totul deodat i a luat
vaporul pentru Anglia. La ctva timp dup asta, Barker, mrindu-i venitul, se napoie la
Londra iar prietenia lor se rennoi. Lui Barker i se pru c asupra lui Douglas plana un
pericol, i explica asta prin sentimentul de team care-l mpinse brusc s plece din
California i s se retrag undeva ntr-un sat englezesc. Fr ndoial c anumite
societi secrete l urmreau pe Douglas cu o ur implacabil i puin ar fi lipsit s nu-l
ucid. Prietenul su i fcu anumite propuneri, dei niciodat Douglas n-a spus despre
ce societate era vorba, nici ce datorii ar avea fa de ea. Barker presupunea c
inscripia de pe hart avea o legtur direct cu aceasta.
Ct timp ai stat cu Douglas n California? l ntreb inspectorul Mac Donald.
Cinci ani.
Era celibatar la fel ca dumneata?
Era vduv.
Ai aflat vreodat de unde venea prima sa soie?
Nu. mi amintesc c se spunea despre ea c era suedez, i i-am vzut
portretul. A fost o femele foarte frumoas. A murit de febr tifoid cu un an nainte s-l
ntlnesc pe Douglas.
Nu cunoatei nimic din trecutul lui Douglas, care s fi avut legtur cu
America?
Vorbea uneori de Chicago, unde lucrase nainte. inuturile de fier i crbune
nu-i erau strine. Cltorise mult la vremea lui.
Fcea politic? L-ar fi putut amenina vreo organizaie?
Nu, politica nu-l interesa deloc.
Ai avut vreodat vreun motiv s credei c ar fi un criminal?
Niciodat; n-am vzut niciodat vreun om care s aib mai mult dect el simul
dreptii.

Nu era nimic curios n felul lui de via, n California?


Plcerea lui era s lucreze i sttea ct mai mult n muni, n min. Evita
locurile frecventate. M-am gndit de multe ori c s-ar putea ca cineva s-l urmreasc.
Plecarea lui brusc n Europa mi transform bnuiala n certitudine. Trebuie s fi primit
vreun avertisment deoarece la o sptmn dup aceasta a fost cutat de vreo zece
oameni.
Ce fel de oameni?
Nu prea plcui la vedere. Veniser din min s se intereseze de el. Le-am
spus c plecase n Europa i c nu tiam unde va sosi. Se vedea clar c nu-i vroiau
binele.
Erau americani, californieni?
Nu tiu dac erau californieni, dar sigur erau americani, dar de o condiie
ndoielnic: n orice caz nu erau mineri. Am fost fericit cnd i-am vzut plecnd.
Au trecut ase ani de atunci?
Aproape apte.
innd cont de faptul c v-ai asociat eu Douglas n California, timp de cinci
ani, nseamn c au trecut unsprezece ani de cnd ai ncheiat afacerea, nu-i aa?
Da. Ai calculat corect.
Trebuie s fi avut motive foarte grave ca s fi fost att de urt, dac a fost
urmrit atta vreme.
Tot timpul era preocupat de acest lucru, care arunca o umbr asupra ntregii lui
viei.
Nu credei ns c un om care se simte tot timpul n pericol ar fi trebuit s
reclame la poliie?
Poate c era vorba de un pericol mpotriva cruia nu exista nici un mijloc de
protecie. S tii un lucru: Douglas era tot timpul narmat. Revolverul su era nelipsit
din buzunar. Nenorocirea a fost c noaptea trecut era mbrcat n halat i n-a avut
revolverul la el. Odat podul ridicat, se simea linitit.
A vrea s clarific problema datelor, zise Mac Donald. Sunt ase ani de cnd
Douglas a plecat din California. L-ai urmat imediat, la interval de un an, nu-i aa?
Perfect.
Astzi ar fi mplinit cinai ani de cnd s-a recstorit. Erai cu el n perioada n
care s-a recstorit?
M-am ntors cu o lun nainte de a se cstori, i-am fost martor la cununie.
Ai cunoscut-o pe doamna Douglas nainte de a se cstori ou prietenul dvs.?
Nu. Am fost plecat prin lume, timp de zece ani.
Dar nainte, ai vzut-o de multe ori?
Barker l privi cu severitate pe detectiv.
Prin urmare, l-ai vzut deseori pe Douglas, relu el.
n ceea ce o privete pe doamna Douglas n-am vzut-o de multe ori; dar nu
poi frecventa casa unui brbat fr s-i cunoti soia. Iar dac v nchipuii c ar putea
exista cel mai mic raport
Nu-mi nchipui nimic, domnule Barker. Am datoria de a nu neglija nici un
element informativ. Nu exist nici un gnd care s v ofenseze referitor la persoana
dvs.

Anumite ntrebri constituie o ofens prin ele nsele, rspunse Barker pe un ton
glume.
Noi ncercm s stabilim faptele, este n interesul tuturor s ias adevrul la
lumin. Domnul Douglas aproba ntru totul prietenia dvs. Cu soia sa?
Barker pli. i uni minile ntr-o strngere convulsiv:
Nu avei, strig el, dreptul de a-mi pune aceast ntrebare. Cu ce v poate
ajuta la rezultatul anchetei?
Totui, insist s-mi spunei.
Ei, bine, refuz s rspund.
Fie! Dar cred c v dai seama c refuzul dvs. Echivaleaz cu un rspuns,
cci, dac nu avei nimic de ascuns, de ce n-ai rspunde?
Domnul Barker tcu o clip; faa lui tras de oboseal, sumbr, sprncenele
joase, i ddeau impresia unei puternice concentrri interioare. Ridic apoi capul i
spuse zmbind:
Dumnezeule, domnilor, presupun c v facei datoria i c nu din cauza mea
vei avea greuti. Singurul lucru pe care vi-l cer este de a nu aduga printr-o simpl
ntrebare, noi suferine i aa destule, doamnei Douglas. De ce nu recunoatei?
Srmanul Douglas nu avea dect un defect: gelozia, mi era cel mai bun prieten;
niciodat nu am inut la altcineva att de mult. Era foarte ataat soiei sale. Astfel,
obinuindu-se cu vizitele mele i ludndu-m de cte ori se ivea ocazia, nu suporta ca
soia lui s discute cu mine sau s existe ceva ntre noi, nici mcar cea mai subtil urm
de simpatie. Gelozia l fcea s-i ias din fire, nu se mai stpnea, ajungnd la accese
de nebunie. De nenumrate ori, i-am jurat c nu voi mai pune piciorul n casa lui. Atunci
ns, mi scria scrisori contradictorii, n care mi cerea iertare. Ascultai-m bine,
domnilor! V voi spune un ultim cuvnt: pot afirma cu deplin certitudine c nici un
brbat nu a avut o soie mai iubitoare, mai fidel i nu sunt ipocrit dac afirm c, un
prieten la fel de loial.
Spusese acestea pe un ton plin de convingere. ns inspectorul Mac Donald nu
se lsa aa uor pclit.
tiai c i s-a sustras inelul de cstorie? continu el.
Aa se spune.
Cum s se spun? Este un fapt.
Confuzia i ezitarea puseser stpnire pe Barker.
Vroiam s spun c Douglas putea s i-l scoat i singur.
Simpla absen a inelului, oricare ar fi fost persoana care l-a fcut s dispar,
ar da de gndit i poate ar face legtura ntre cstorie i dram, nu-i aa?
Barker ridic din umeri.
Nu am stat s reflectez la ce s-ar fi gndit el atunci. Dar dac dvs. Credei, ntrun fel sau altul, c acest lucru ar pune la ndoial onoarea doamnei Douglas
Privirile lui Barker aruncau flcri; totui el putu n cele din urm s-i
stpneasc emoia.
Greii, asta este prerea mea!
Nu cred, rspunse rece inspectorul, c pentru moment, mai avem de pus vreo
ntrebare.
Un mic amnunt, zise Holmes, cnd ai intrat n cabinetul de lucru, singur,
lumnarea mai ardea nc pe mas, nu-i aa?

Da!
n lumina ei slab v-ai dat seama de adevrate tragedie a evenimentului.
Da.
Ai sunat imediat pentru a cere ajutor?
Da, imediat.
Vi s-a rspuns cu promptitudine?
ntr-un minut.
i. n acest moment, nu mai era aprins lumnarea, ci lampa? Iat un fapt
demn de luat n seam.
Barker pru din nou puin dezorientat.
Eu nu vd nimic extraordinar, domnule Holmes, zise el dup o pauz.
Lumnarea lumina slab; primul gnd a fost s pot vedea mai bine; i pentru c lampa
se afla pe mas, am aprins-o.
De ce ai stins lumnarea?
Dar era firesc
Holmes se opri aici, iar Barker, dup ce ne privi pe toi, rnd pe rnd, cu o privire
care-i trda ndoiala, ne ntoarse spatele i iei.
Inspectorul Mau Donald o ntiin pe doamna Douglas c ntr-un minut va trebui
s fie la dispoziia noastr. Doamna Douglas ne spuse c ar prefera s ne ntlneasc
n sufragerie. Era complet diferit de persoana cu chip dureros pe care mi-o
nchipuisem; intr calm, frumoas, nalt, demn, n toat strlucirea celor treizeci de
ani ai si. Era foarte palid i obosit ca dup o lupt crncen, avea ns o atitudine
deosebit, graie i mini delicate, care, aflate pe marginea mesei, nu tremurau mai
mult dect ale mele. Ne privi pe fiecare trist, dar i eu un fel de curiozitate amestecat
cu mil. n sfrit, interogaia din priviri fu exprimat cu voce tare.
Ai gsit ceva? ntreb ea.
Oare visam? Mi s-a prui c n spatele acestei ntrebri se afla mai mult team
dect speran.
Am luat toate msurile necesare, doamn Douglas, rspunse inspectorul. Fii
sigur c nu se va ntmpla nimic.
Nu facei economie de bani, zise ea, cu o voce slab, reinut. A dori s nu
precupeii nici un efort.
Poate vrei s ne dai cteva lmuriri care ar clarifica unele probleme?
M ndoiesc de acest lucru; dar tot ce tiu va fi pus n serviciul dvs.
Domnul Barker ne-a declarat c dvs. Nu ai vzut nimic; dar nu ai intrat n
camera n care s-a produs drama?
Nu. Domnul Barker m-a oprit pe scar, convingndu-m s m ntorc n
camera mea.
Asta o tim. n momentul n care ai auzit mpuctura ai fugit imediat?
Am mbrcat un halat de cas i am cobort.
Ct timp a trecut de cnd s-a auzit mpuctura i pn n momentul n care
domnul: Barker v-a oprit pe scar?
Presupun c au trecut aproximativ dou minute; n astfel de momente nu poi
calcula timpul. Domnul Barker m implora s urc din nou, deoarece nu eram de folos
nimnui, aa nct doamna Allen, m conduse n camer. Credeam c triesc un
comar!

Putei aprecia cu aproximaie ct timp s-a scurs din clipa n care soul dvs. A
cobort i pn cnd s-a auzit mpuctura?
Nu tiu. Nu l-am auzit n momentul n care a ieit din baie. n fiecare sear
soul meu controla casa de team s nu izbucneasc vreun incendiu. Era singurul lucru
de care se temea.
Este exact punctul n care doream s ajung, doamn Douglas. L-ai cunoscut
pe soul dvs. n Anglia, nu-i aa?
Da, eram cstorii de cinci ani.
V-a vorbit vreodat, de ceva ce i s-a ntmplat atunci cnd a ajuns n America
i care i-ar fi pus viaa n pericol?
Doamna Douglas reflect nainte de a rspunde.
Am simit totdeauna plutind pericolul asupra lui, dar refuza s-mi vorbeasc
despre asta. Nu pentru c n-ar fi avut ncredere n mine, cci ntre noi ncrederea i
afeciunea erau totale, ci pentru a ndeprta din jurul meu tot ceea ce nsemna nelinite.
Se gndea c mi-a face probleme, i de aceea, din acest punct de vedere, prefera s
tac.
Atunci cum ai reuit s aflai?
Chipul doamnei Douglas se lumin de un zmbet trector.
Credei c un so poate ascunde toat viaa un secret fa de cea care l
iubete? Descoperisem din comportarea lui c avea un secret. mi ddeam seama c
dorea s-mi ascund anumite ntmplri din perioada trit n America. Le
descopeream cu dibcie, din cuvintele care-i scpau i dup felul cum i cerceta
vizitatorii inopinai. Am constatat c avem dumani puternici i credea c acetia sunt
tot timpul pe urmele lui. Eram sigur de asta, deoarece, timp de cinci ani, n-a ieit din
sat fr ca s tremur de fiecare dat cnd nu se ntorcea la timp.
V-a putea ntreba, spuse Holmes, care au fost cuvintele ce v-au trezit atenia?
Valea Groazei, rspunse doamna Douglas. Uneori spunea: Am fost odat n
Valea Groazei, i nc n-am ieit de acolo.
Oare nu vom iei niciodat din Valea Groazei? l-am ntrebat eu ntr-o zi, cnd lam vzut mai preocupat dect de obicei.
Uneori mi se pare c am ieit, mi rspunse el.
L-a i ntrebat, desigur, ce nelegea el prin Valea Groazei?
Da; dar atunci chipul i devenea grav, scutura din cap: Asta este, mi zise el, o
nenorocire la fel de mare ca atunci cnd unul din noi ar intra pentru totdeauna n
propria-i umbr. Dumnezeul fie ludat ca aceast umbr s nu apese asupra ta! Poate
prin aceste cuvinte el desemna vreun loc unde trise nainte i avusese aventuri teribile.
Mai mult, ins nu am putut afla.
i nu v-a spus nici un nume?
Ba da, odat, acum trei ani, delirnd n timpul unei febre, dup un accident de
vntoare, mi amintesc c repeta continuu un nume. l pronuna pe un ton mnios, cu
un fel de oroare: Mac Ginty, stpnul Mac Ginty! L-am ntrebat, cnd s-a trezit, cine era
acest stpn Mac Ginty, i al cui stpn era? Slav Domnului c nu-i al meu! mi
rspunsese el rznd. Altceva n-am putut afla. ns eu am fcut o legtur ntre Mac
Ginty i Valea Groazei.

nc o ntrebare, zise Mac Donald. Dac nu greesc, l-ai cunoscut pe domnul


Douglas ntr-un pension de familiti, la Londra, i ai fost de acord cu cererea lui n
cstorie. A existat n aceast cstorie o not de romantism, ceva misterios, deosebit?
Un fel de romantism a existat; totdeauna e aa. Dar mister, nu.
Nu a avut nici un rival?
Niciunul. Eram absolut liber.
Cred c ai aflat c i s-a scos de pe deget inelul de cstorie. Acest lucru nu v
sugereaz nimic? S presupunem c un vechi duman, regsindu-i urmele, a comis
crima: ce motiv putea avea acest om de a-i lua inelul? A putea jura c un surs vag
plutea pe buzele doamnei Douglas.
ntr-adevr, nu-mi dau seama, rspunse ea. Este un lucru extraordinar.
Nu v mai pot reine mult timp, ncheie Mac Donald. Scuzai-m c v-am
deranjat la o astfel de or. Vor trebui clarificate multe lucruri pe care vi le vom prezenta
la timp i pe msur ce le vom cerceta. Doamna Douglas se ridic i timp de o
secund, am citit n ochii ei aceeai privire ntrebtoare pe care o avusese n clipa n
care intrase i parc spunea: - Cum v-a plcut mrturia mea? Apoi se nclin i se
ndeprt.
E frumoas, cu adevrat frumoas, spuse Mac Donald gnditor, dup ce
aceasta nchise ua. Acest Barker a stat aici o bun perioad de timp. Este un tip cruia
nu-i lipsete farmecul n compania unei femei. A recunoscut faptul c mortul era gelos:
poate cunotea personal motivele acestei gelozii. Apoi intervine i incidentul cu inelul,
asupra cruia nu dorea s se opreasc. Brbatul care-l scoate mortului inelul de pe
deget
Ei, ce spui de asta, domnule Holmes?
Prietenul meu, prea s mediteze, inndu-i capul n mini. Deodat se ridic i
sun.
Ames, spuse el cnd apru valetul, unde este domnul Cecil Barker?
M duc s vd, domnule.
Dup o clip, Ames veni s ne anune c dl. Barker se afla n grdin.
Ames, i aminteti cu ce era nclat dl. Barker noaptea trecut, cnd l-ai
ntlnit n cabinetul de lucru?
Da, domnule Holmes. Avea pantofi. I-am adus ghetele ca s poat chema
poliia.
Unde-i sunt acum pantofii?
Mai sunt nc sub scaunul din hol.
Foarte bine, Ames. Este firesc ca noi s putem face diferena ntre amprentele
lsate de dl. Barker i urmele pailor venii din afar.
Da, domnule. n ceea ce m privete, eu am observat c pantofii domnului
Barker erau ptai de snge, ca i ai mei, de altfe.
Asta se nelege, avnd n vedere aspectul camerei. Perfect, Ames. V vom
suna dac vom mai avea nevoie de dumneata.
Cteva minute mai trziu, merserm n cabinetul de lucru. Holmes luase din hol
pantofii. Aa cum observase i valetul, amndou perechile aveau urme de snge.
Dintr-o singur micare, cu o agilitate de felin, el se aplec i puse unul din pantofi pe
pervaz, n colul n care se aba pata de snge: pantoful corespundea exact urmei.
Atunci, fr a spune vreun cuvnt, zmbi celor doi colegi ai si. Emoia pusese

stpnire pe inspector. Cnd ncepu s vorbeasc, accentul su era asemeni sunetului


scos de un b plimbat pe o gril.
La dracu!. Nu-i nici o ndoial! zise el. Barker nsui a murdrit fereastra!
Semnul este mai mare dect al oricrei alte ghete. Este amprenta unui picior plat.
Acum, totul se leag. Dar ce rol joac el aici, domnule Holmes? Ce rol joac?
Da, ce rol? repet Holmes, absorbit de gnduri.
White Mason ncepu s rd, frecndu-i minile groase cu satisfacie
profesional.
Am spus eu c i vom veni de hac, zise el. i am avut dreptate!

VI.
SHERLOCK HOLMES ARE PROBLEME.
Holmes i ceilali doi detectivi se adncir i mai mult n amnunte n urmtoarele
zile. I-am prsit deci, pentru a ajunge la modesta noastr camer de la hanul din sat.
Mal nti ns, am dat o rait prin grdina, ciudat de mbtrnit, care se afla n fala
casei.
Rnduri de tis tiat, foarte groas, rsucit sub diferite forme nconjurau casa;
era un fel de centur a peluzei, ntins, n centrul creia se afla un cadran solar. Toate
acestea emanau o linite binefctoare, calmant pentru nervii mei tracasai. Puteam n
acea atmosfer pacific s uit sau s nu-mi mai amintesc dect ca pe un vis urt, tristul
cabinet de lucru, pe parchetul cruia se afla ntins o balt de snge. Totui, tot
plimbndu-m de colo-colo pentru a-mi liniti sufletul un incident penibil m readuse la
realitatea neagr, smulgndu-m sentimentului panic de care eram stpnit. n colul
cel mai ndeprtat fel casei, dincolo de zidul viu al grdinii, se afla o banc de piatr,
care nu putea fi zrit din apropierea casei. Tocmai m apropiam de acest loc, cnd un
zgomot mi atrase atenia: o voce plcut timbrat de brbat, creia i rspundea rsul
sacadat al unei femei. N-aveam dect s merg pn acolo pentru a m gsi n faa
doamnei Douglas i a lui Barker, care ar fi dorit s spulbere prezena mea ntr-o clip.
mi atrase atenia chipul doamnei Douglas. n sufragerie, cu puin timp nainte, o
vzusem grav i discret; acum i scoase de pe fa vlul durerii false i bucuria de a
tri i lumina ochii; o sclipire a privirii lui Barker o nvelise att de mult, nct ntreaga sa
fptur iradia nc. Barker sttea aplecat, cu minile pe genunchi: chipul lui frumos se
mulumea s zmbeasc n clipa n care am aprut, pe feele lor reveni vechea masc,
ns prea trziu. I-am vzut schimbnd rapid cte va cuvinte. Apoi Barker se ridic i mi
se adres.
Iertai-m, domniile, zise el. Suntei doctorul Watson, nu-i aa?
I-am rspuns printr-un salut att de rece, nct se puteau vedea clar, sentimentele
mele fa de comportarea lor.
Nu exist nici un dubiu, referitor la prietenia care v leag de Sherlock Holmes,
fiind cunoscut de toat lumea. I-ai putea totui acorda doamnei Douglas cteva
secunde?
L-am urmat cu mare greutate. Revedeam n minte cadavrul desfigurat zcnd
acolo jos, pe parchet, ntr-o camer oarecare. Abia trecuser cteva ore de la tragicul
eveniment nocturn, i, n grdina mortului, soia sa, mpreun cu cel mai bun prieten,
cutau adpostul unei tufe pentru a rde mpreun. M-am apropiat de doamna Douglas,
extrem de rezervat. Suferisem nainte, n sufragerie, vzndu-i durerea; de data asta
ns, privirea sa nu o susinu pe a mea: nu ntlni nici un fel de simpatie.
Credei, poate, c sunt un om insensibil, fr inim? zise ea.
I-am rspuns printr-un ridicat de umeri.
Asta nu m privete.
ntr-o zi mi vei da dreptate. Dac ai ti
De ce l-ar interesa aa ceva pe doctorul Watson? zise Barker vioi. A afirmat
chiar dnsul c nu-l intereseaz.
Iar eu v cer permisiunea de a-mi continua plimbarea, adugai eu.
Doamna Douglas ns insist.

V rog, doctore Watson, o clip! Avem o problem pe care numai dvs. Ai


putea s o rezolvai i de care va depinde mersul cercetrilor. Nimeni nu cunoate mai
bine dect dvs, relaiile domnului Holmes cu poliia. Credei c dac ar primi, sub
semntur strict secret, o mrturisire, ar pred-o neaprat detectivilor?
Da, complet Barker, este pe deplin dependent de ei? Sau acioneaz de unul
singur?
Este un punct asupra cruia nu sunt obligat s v rspund.
V rog. V implor, doctore Watson! Dac lmurim aceast problem, ne mi
facei un mare serviciu! In glasul doamnei Douglas era atta sinceritate, nct, uitnd o
clip de nesocotina ei, am cedat.
Dl. Holmes, n cercetrile sale, acioneaz din proprie iniiativ, am rspuns eu.
Nu ascult dect de el nsui, i, n cazul la care v referii, nu se las condus dect de
propria lui judecat. n acelai timp ns e respectat de poliie, cercetnd acelai caz n
acelai timp cu aceasta, i nu i s-ar ascunde nimic care ar strni bnuieli, pentru
descoperirea criminalului i predarea acestuia n minile Justiiei. Este tot ce v pot
spune, i n-a face altceva dect s m adresez domnului Holmes personal pentru
informaii mai ample. Dup cele spuse, mi-am scos plria i m-am ndeprtat, lsndui pe doamna Douglas i pe dl. Barker pe banca de piatr. n clipa n care am cotit pe
partea cealalt a cldirii, am aruncat o privire n direcia lor i i-am vzut discutnd
foarte aprins. Priveau spre mine, ceea ce mi confirma faptul c discutau despre
ntlnirea mea cu ei.
Nu am nevoie de secretele lor, mi rspunse Holmes, cnd i povesti incidentul.
Prietenul meu i petrecuse ziua la conac mpreun cu colegii si, i-mi povesti cu o
poft nebun, timp n care eu i-am pregtit un ceai concentrat.
Nu, continu el, fr secrete. Mi-ar aduce neplceri n cazul unei arestri
pentru complicitate la crim cu premeditare.
Crezi c vom putea aresta pe cineva?
Dragul meu Watson, las-m s-i ofer al patrulea ou, dup care vom vedea
cum stau lucrurile. Nu vreau s spun c a fi ajuns departe cu cercetrile; departe de
mine acest lucru. Dar cnd vom gsi haltera care lipsete
Haltera?
Dragul meu, Watson. N-ai ghicit nc? Acest mister va fi rezolvat numai cnd
vom gsi cealalt halter. Haide! Haide! Nu mai face figura asta! Niciunul dintre cei de
fa, nici inspectorul Mac Donald nici excelentul provincial, n-au sesizat importana
acestui fapt. O singuri halter, Watson! Imagineaz-i un gimnast care nu folosete
dect o singur halter! Imagineaz-i acea dezvoltare unilateral, pericolul unei curbri
dorsale! Gndete-te, Watson, gndete-te!
Vorbea cu gura plin n timp ce mnca. Ochii i strluceau de rutate, s-ar fi spus
c era satisfcut de starea mea de indispoziie. mi amintesc de zilele i nopile cnd,
pierznd noiunea de hran, se ncrncena s rezolve vreo problem exasperant i
deconcertant, iar trsturile feei sale se crispau datorit unui efort mental exagerat. n
sfrit i aprinse pipa i, instalat n colul cel mai retras al ncperii, ncepu s
vorbeasc ncet, volubil, ca un om pe care nu-l preocup continuitatea discursului su,
dar, care, pur i simplu, gndete cu voce tare.
O minciun Watson, o mare, enorm, insuportabil i ireparabil minciun
Iat ce vom gsi ia sfritul anchetei, iat punctul nostru de plecare! Toat povestea lui

Barker a fost minciun! Minciun a fost i declaraia doamnei Douglas! Exist o


complicitate a minciunii ntre cei doi, aa nct m ntreb: ce interes au s mint? Care
este adevrul pe care vor s-l ascund?
Eu tiu c ei mint, deoarece minciunile lor exagerate exclud orice posibilitate de a
afla adevrul. Gndete-te c dup cele spuse de ei, dup nfptuirea crimei, ucigaul
nu a avut dect un minut, timp n care i-a scos mortului inelul din deget, inel care se afla
sub alt inel, i l-a pus pe cellalt la loc, ceea ce n realitate nu i-ar fi trecut prin cap s o
fac i totodat s depun lng cadavru ciudata hart.
Acest lucru este absolut imposibil! Ai destul minte ca s-i dai seama c de fapt,
furtului i-a precedat crima. Faptul c lumnarea nu a ars dect foarte puin timp.
Demonstreaz c ntre asasin i victim nu a avut loc o discuie care s dureze mult
timp. Admind c Douglas a consimit s-i dea inelul, acest om, despre care ni s-a
spus c ar avea un caracter ntreprinztor, crezi c i l-a dat imediat? La prima somaie?
Nu, Watson, asasinul a rmas o vreme cu mortul, dup care a aprins lampa.
Sunt sigur de asta. Oare mpuctura i-a cauzat, dup toate aparenele, moartea? Deci,
s-a tras cu puca mai devreme dect s-a spus! tiind c la acest punct s-ar putea s
existe o greeal, ne aflm acum n prezena unui acord ntre dou persoane care au
auzit mpuctura: Barker i doamna Douglas. Pe de alt parte, ns, sunt n msur s
demonstrez c pata de snge rmas pe pervazul ferestrei, a fost imprimat special de
Barker, cu intenia de a pcli poliia; cred c eti de acord ca faptul c, n ceea ce-l
privete pe asasin, lucrurile au luat o ntorstur nefavorabil. Acum ar trebui s aflm
exact ora la care s-a petrecut drama. Pn la orele zece i jumtate servitorii circul
prin cas, ntr-un continuu du-te-vino! Deci; pn atunci nu s-a petrecut nimic! La orele
11 i un sfert toi sunt n camerele lor n afar de Ames care are treab n oficiu. Am
procedat la cteva miei experiene n aceast diminea, dup plecarea dvs. i am
constatat c Mac Donald fcuse mult zgomot n cabinetul de lucru, iar uile odat
ncuiate, nu mai venea nimeni la oficiu. Nu la fel stteau lucrurile n camera
guvernantei: ea se afla la cea mai mic distan pe coridor i putea auzi de aici orice
zgomot, orict de mic ar fi fost
mpuctura produs de o arm de vntoare, este, ntr-o anumit msur,
amortizat, atunci cnd se trage de foarte aproape; n aceast situaie nu trebuie s
aib dect un ecou relativ; cu toate acestea, n linitea nopii se putea auzi cu uurin,
pn n camera doamnei Allen. Dei fiind puin cam surd, dup cte se pare, doamna
Allen a mrturisit n depoziia sa c, nainte cu o jumtate de or de a se auzi
mpuctura, a auzit i zgomotul unei ui trntite. Deci cu o jumtate de or nainte de a
fi alertat toat casa, pe la orele 11 fr un sfert. Nu m ndoiesc c acea detuntur
marca momentul precis al crimei. De aceea, presupunnd c domnul Barker i doamna
Douglas nu sunt cu adevrat criminali, trebuie s aflm ce au fcut, ntre orele 11 fr
un sfert, ora cnd s-a auzit zgomotul mpucturii, moment n care ei s-au avntat pe
scri, i orele 11 i un sfert, adic ora la care au fost chemai servitorii. Ei bine, ce au
fcut ei n acest timp? De ce n-au dat imediat alarma? Este ntrebarea care ne
preocup n permanen; cnd vom putea rspunde, vom fi avansat ct de puin n
adncul problemei.
i eu am sentimentul ferm al unei nelegeri ntre aceste dou persoane, zisei
eu. Doamna Douglas trebuie s fie lipsit de inim ca s rd aa cum a fcut-o pentru
nu tiu ce glum, la numai cteva ore dup asasinatul care a lsat-o vduv.

Este clar c, nsi prin felul n tare ne-a relatat evenimentele, nu a avut o
comportare potrivit pentru o soie.
tii, Watson, c am o admiraie reinut fa de sexul opus; ei bine, ai
ncredere n experiena mea.
Exist puine femei, cu minimum de respect fa de soul lor, i care ar permite ca
un brbat s intervin ntre ea i cadavrul acestuia. Watson, n caz c m voi cstori
vreodat, sper s inspir destul afeciune soiei mele, pentru a nu se lsa att de uor
dus de guvernanta sa dac s-ar ntmpla s zac pe jos, la civa pai de ea. Toate
acestea, de altfel, sunt situaii de comedie ieftin, deoarece observatorului cel mai puin
avizat i s-ar prea suspect ca o femeie s se poat abine n astfel de momente. Dac
nu s-ar fi ntmplat nimic, a considera acest incident ca un acord perfect ntre cei doi.
V gndii cumva c Barker i doamna Douglas au comis crima?
Watson, ai un talent teribil s spui lucrurilor pe nume, zise Holmes agitndu-i
pipa spre mine: inteti la punct fix! ntreab-m dac nu cumva cred c doamna
Douglas i Barker tiu adevrul, deci tiu cine este criminalul i s-au neles s-l
ascund. Eu i voi rspunde sincer: sunt sigur c ei cunosc i ascund adevrul, dar
propunerea dumitale redutabil nu este la fel de evident. S vedem ce dificulti
ntmpin: S presupunem c doamna Douglas i Barker, unii printr-o iubire vinovat,
au vrut s se debaraseze de cel care-i deranja. Presupunere gratuit, cci o anchet
indiscret fa de servitori i diverse alte persoane nu a confirmat aceasta. S-ar prea
chiar c exista o apropiere foarte mare ntre soii Douglas.
Mai degrab a crede contrariul, spusei eu amintindu-mi chipul frumos al
femeii n timp ce rdea n grdin.
Ddea impresia, cel puin, a unei armonii perfecte, dar s ne nchipuim c
Barker i doamna Douglas, cu o art perfect a disimulrii i-ar nela pe toi, ascunznd
mpreun cu ceilali asasinul soului el.
Holmes reflect.
Te ascult, Watson. Eti pe cale de a descoperi un sistem dup care tot ceea ce
se afirm ncepnd cu principiul de baz, este fals. Nu acorzi nici o ans pentru a
ptrunde mai departe; dup dumneata, nu exist nici o ameninare ascuns, nici o Vale
a Groazei, nici un stpn, nimic de acest fel. Asta nseamn s generalizezi totul,
fcnd un fel de tabula rasa. Unde ajungem? Aici. Pentru a explica crima, ei inventeaz
o fabul. Abandonnd bicicleta n parc, ei sper s se cread ntr-o intervenie din
afar. Pata de snge imprimat pe pervaz, harta lsat lng cadavru; apoi se
pregtesc i ei pentru aceeai demonstraie. n ipoteza dumitale intr o mulime de
fapte. Dar iat altele care nu se potrivesc deloc. Cum se face c din o mie de tipuri de
arme va fi aleas o arm de vntoare, una din acelea pe care le folosesc americanii?
Cum s-a ntmplat c anumite persoane nu au auzit zgomotul, i culmea
ntmplrii, ca doamna Allen s nu ias cnd aude btndu-se ntr-o u. Doamna
Douglas i Barker fiind presupuii vinovai, cum i explici aceste dou puncte, Watson?
Pe legea mea c nu-mi explic
Pe de alt parte, dac o femeie i amantul ei conspir la uciderea soului se
vor acuza unul pe altul, fcnd gestul ostentativ de a scoate inelul de cstorie al
mortului? Crezi c e posibil, Watson?
Nu, ns

i dac i-ar veni ideea s ascunzi i s abandonezi o biciclet, crezi c ai


rezista mult timp? Nu! Nici cel mai mrginit detectiv nu s-ar lsa prins n aceast
capcan ieftin; o biciclet fiind primul lucru de care criminalul ar avea nevoie pentru a-i
induce n eroare.
Mrturisesc c nu neleg deloc ce rol are bicicleta!
Totui, nu exist vreo ntmplare pentru care s nu se gseasc o explicaie
fireasc. Ca simplu exerciiu mental, las-m s-i expun o posibilitate raional Simpl
imaginaie, bineneles, ns imaginaia nu se bazeaz de cele mai multe ori pe adevr?
S ne imaginm deci c viaa lui Douglas ascundea o fapt de care se fcea vinovat i
care constituia un secret, deci, un secret de care i-ar fi ruine. S presupunem c ar fi
urmrit de rzbunarea unui individ, a unui strin, acest strin l asasineaz. i pentru o
raiune care mi scap, i sustrage inelul. nainte de a reui s se deprteze, Barker i
doamna Douglas sosesc pe neateptate. El i avertizeaz c arestarea sa nu va avea
alt rezultat dect un scandal ngrozitor. Barker i Doamna Douglas sunt de acord i
prefer s-l lase s plece. Pentru asta coboar podul, care funcioneaz fr zgomot,
i-l ridic dup ce l-a lsat pe individ s treac. Acesta are motivele lui s cread c se
va salva mai uor pe jos dect cu bicicleta; o las, deci, ntr-un loc unde nu va fi
descoperit nainte de a fi destul de departe. Pn aici rmnem n limitele posibilului,
nu-i aa?
Doamne dumnezeule, bineneles, am spus eu cu oarecare rezerv.
S ne amintim, Watson, c tot ce s-a ntmplat, nu a fost nimic extraordinar. i
n plus, pentru a reveni la ipoteza noastr, doamna Douglas i Barker, care nu sunt
neaprat ei cei vinovai, i dau seama, c, odat ucigaul plecat, se afl ntr-o situaie
n care le va fi greu s demonstreze c n-au fost implicai sau n-au ajutat la ndeplinirea
crimei. Se sftuiesc amndoi, ns acioneaz destul de stngaci. Pentru a marca
drumul parcurs de criminal n momentul n care a fugit, Barker a imprimat pe pervazul
ferestrei talpa nsngerat a pantofului.
Numai el i doamna Douglas sunt singurii care au auzit mpuctura, astfel nct
nu au sunat clopoelul de alarm, dect atunci cnd au vrut, dup o jumtate de or.
Cum credei c o s demonstrai toate acestea?
Dac exist un strin amestecat n aceast afacere am putea s-l depistm i
s-l arestm; ar fi cea mai elocvent prob. Dac nu Ei bine, arta nu i-a epuizat nc
resursele. Cred c mi-ar face foarte bine s petrec singur o sear n cabinetul de lucru.
Singur, o sear ntreag?
ntr-o clip m voi ntoarce la conac. Am convenit cu stimabilul Ames, care are
fa de Barker doar o umbr de simpatie. M voi instala n camer s vd dac
atmosfera de acolo nu-mi inspir ceva. Am ncredere n Genius Loci1. Zmbeti,
prietene Watson? Rbdare. Apropo, nu cumva mai ai umbrela cea mare?
Iat-o! Dac doreti, i-o mprumut.
Cu plcere, ce arm jalnic! Dac exist vreun pericol
Nimic serios, scumpul meu Watson; fr asta i-a solicita s m nsoeti, ns
i cer umbrela. Abia atept s-mi revd colegii revenind de la Tunbridge Wells, unde
ncearc s afle cine este proprietarul bicicletei.
White Mason i inspectorul Mac Donald nu s-au ntors din expediia lor dect la
miezul nopii. Erau entuziasmai: datorit cercetrilor, spuneau ei, au reuit s fac un
pas mare.

Da, cu asta sunt de acord, zise Mac Donald. Nu eram sigur c asasinul putea fi
un strin. Acum nu m mai ndoiesc de acest fapt. Am identificat bicicleta i am obinut
semnalmentele individului. A fost o etap care ne-a deschis drumul.
Acesta ar putea fi foarte bine nceputul sfritului, rspunse Holmes.
Complimentele mele cele mai sincere.
Am plecat de la faptul c domnul Douglas prea s se simt ru de cnd se
ntoarse de la Tunbridge Wells unde fusese cu dou zile nainte.
Prin urmare, de la Tunbridge Wells i venea ameninarea i; n consecin de
acolo venise, probabil, biciclistul. Am luat bicicleta i ne-am plimbat din hotel n hotel.
Directorul companiei comerciale a recunoscut-o ca fiind a unui numit Hargrave care
locuise cu dou zile nainte ntr-o camer de aici. Hargrave nu avea bagaje, dect o
mic biciclet i o mic valiz. S-a nscris n registru ca venind de la Londra fr a da
vreo adres. Valiza era fabricat la Londra, iar coninutul ei era englezesc, ns
cltorul era negreit american.
Bine, bine, zise vesel Holmes. n timp ce emiteam tot felul de teorii mpreun
cu prietenul meu, Watson, voi v fceai tot felul de probleme.
Asta m-a fcut s neleg c trebuie s fiu practic, domnule Mac.
Chiar aa, domnule Holmes. Rspunse inspectorul pe un ton satisfcut.
Dar, am obiectat eu, ceea ce raporteaz domnul Mac nu se ncadreaz n
teoriile dualitate?
Rmne de vzut. Spune pn la capt, domnule Mac. Nu exist nimic care s
permit identificarea acestui Hargrave?
Nimic, sau att de puine lucruri, cci individul i-a luat toate msurile de
precauie. Nu exist nici hrtii, nici scrisori, nici semne, de mbrcminte; o simpl hart
rutier a comitatului se afla pe mas. Individul a prsit hotelul cu bicicleta, ieri
dimineaa dup dejun. N-am mai auzit vorbindu-se despre el pn la ancheta asta.
Aceast situaie d de gndit, domnule Holmes, zise White Mason. Ne-am
putea nchipui c individul ar fi putut reveni la hotel ca un turist oarecare? Probabil i
ddea seama c directorul hotelului va chema poliia i va stabili o legtur ntre uciga
i dispariia lui.
Fr ndoial. Dar pn acum a crezut poate c a acionat nelept, devreme
ce mai alearg nc. Avei semnalmentele lui?
Mac Donald i consult carnetul.
Destul de vag; nu cred c a fost remarcat. Totui, portarul, brbatul din birou i
femeia de serviciu au declarat urmtoarele semnalmente: talie mijlocie, cinci picioare i
nou degete, vrsta n jur de cincizeci de ani, prul uor grizonat, mustaa cenuie,
nasul ncovoiat; figur sumbr i puin comunicativ.
O figur asemntoare constituie descrierea dat de domnul Barker, spuse
Holmes: cincizeci de ani, aceeai culoare a prului i a musteei, aceeai talie. Altceva
mai tii?
Individul purta un costum gri cenuiu, cu veston i rever, un pardesiu galben
scurt i o plrie.
n ceea ce privete arma?
Arma nu are dect dou picioare lungime, putea s e pun n valiz sau s o
poarte fr dificultate pe sub pardesiu
Dup prerea dumitale, care credei c va fi cursul cercetrilor?

Dumnezeule, spuse Holmes, abia atept s-l prindem pe criminal, dei


semnalmentele sale nu ne sunt cunoscute dect de cinci minute, fiind transmise pe
toate cile telegrafice n orice caz, ns, am fcut progrese
tim c un american care s-a nregistrat sub numele de Hargrave, a venit
acum dou zile la Tunbridge Wells cu o biciclet i o valiz. n aceast valiz, se afla o
arm de vntoare cu amortizor, dovad a inteniilor sale criminale.
A plecat ieri diminea spre Birlstone, ascunzndu-i arma sub pardesiu. Dup ct
se pare nu l-a vzut nimeni sosind; nu era ns nevoie s traverseze satul pentru a
ajunge la gardul parcului, iar pe drum poi ntlni muli cicliti. Probabil c i-a ascuns
bicicleta printre tufe, unde a fost gsit, i poate acolo s-a ascuns t el, pndind ieirea
domnului Douglas. Arma de vntoare a fost nepotrivit aleas pentru o lovitur n
interiorul casei, dar probabil c a vrut s o foloseasc de afar, cci avantajele ar fi fost
altele, n primul rnd c, folosind o astfel de arm, ar fi fost imposibil s nu inteti omul.
Apoi ntr-un astfel de loc, unde vntoarea este o ndeletnicire obinuit, unde se aud
tot timpul mpucturi, zgomotul ar fi trecut neobservat.
Pn acum totul e foarte logic, spuse Holmes.
Totui, domnul Douglas nu aprea, ce trebuie s fac americanul? i las
bicicleta i se apropie de cas, cnd se las ntunericul. Gsete podul cobort,
Nevznd pe nimeni, intr, se strecoar, se ascunde. Norocul l ajut. Intr n prima
camer pe care o ntlnete i se ascunde n spatele perdelei. De aici el observ c
podul se ridic i c nu mai poate fugi dect traversnd anul. El ateapt pn la
orele unsprezece i un sfert. Este momentul n care domnul Douglas, fcndu-i rondul,
intr n camer, l ucide pe Douglas i se salveaz aa cum plnuise. El i d seama
c bicicleta l va da de gol, cci nu peste mult timp, cei din hotel i vor da
semnalmentele. Atunci, renun la biciclet i folosind alte mijloace, reuete s fug fie
la Londra, fie ntr-un loc oarecare unde se crede n siguran. Ei, cum vi se pare,
domnule Holmes?
Relatarea dumitale a fost foarte bun, domnule Moc, i foarte clar. Dar care
este concluzia? Dup prerea mea, crima s-a comis cu o jumtate de or mai devreme
dect s-a declarat; doamna Douglas i domnul Barker s-au neles s ascund
adevrul; ei l-au ajutat pe criminal s fug, sau cel puin, au intrat n camer nainte ca
el s reueasc s fug; ei au mistificat dovada trecerii acestuia pe fereastr, cnd,
dup toate aparenele, l-au lsat s fug cobornd podul. Iat cum poate fi reconstituit,
dup prerea mea, prima jumtate a cazului.
Cei doi detectivi ncuviinar din cap.
Este adevrat, domnule Holmes, spuse inspectorul, c noi am srit de la un
mister la altul
i ar exista un al treilea punct, foarte important, adug White Mason. Doamna
Douglas nu a fost niciodat n America. Ce poate fi comun ntre ea i un asasin
american pentru a-l ajuta sa fug?
Recunosc c avem multe probleme de rezolvat, spuse Holmes. n acest sens,
mi-am propus ca, n noaptea asta, n interesul nostru comun s fac o investigaie, aa
cum obinuiesc eu.
V-am putea ajuta cu ceva, domnule Holmes?
Nu. Dorinele mele sunt modeste. Nu vreau dect ntuneric total i umbrela
doctorului Watson. l uitasem pe Ames, fidelul Ames. M bazez pe el pentru a stabili un

punct esenial de la care pornete totul: de ce un om care face sport, este att de
extravagant, nct nu exerseaz dect cu o halter?
Absena lui Holmes se prelungi mult dup cderea nopii. Am ocupat o camer cu
dou paturi, cea mai bun pe care o deinea hotelul din sat. Abia aipisem, eram pe
jumtate treaz, cnd el se ntoarse.
Ei bine, Holmes, ai descoperit ceva? mormi eu. El se opri tcut lng patul
meu, cu lumnarea n mn. Am vzut atunci silueta lui lung i subire aplecndu-se
spre mine.
Spune-mi, Watson, zise el cu glas optit, i-ar fi fric s dormi n camera unui
nebun, a unui om lipsit de faculti mintale?
Pentru nimic n lume, rspunsei eu consternat.
Grozav, zise el.
i nu a mai scos un singur cuvnt pe toat durata nopii.

VII.
CINE ETI DUMNEATA, DOMNULE DOUGLAS?
A doua zi diminea, dup primul nostru dejun, i gsirm pe Mac Donald i White
Mason stnd la sfat ntr-un birou mic al sergentului poliiei locale. Pe mas, n faa lor,
se aflau teancuri de scrisori i telegrame pe care le alegeau i notau cu grij. Puseser
de-o parte trei scrisori.
Suntei tot pe urma ciclistului fantom? ntreb vesel Holmes. Care sunt ultimele
tiri?
Mac Donald i art pe mas corespondena voluminoas.
Ni s-a transmis c la acest moment se afl la Leicester, la Nottingheam, la
Southampton, la Derby, la East Ham, la Richmond i n alte cincisprezece localiti.
Pretutindeni s-a trecut la arestarea lui. inutul pare s fie plin de indivizi n pardesiuri
galbene
Adevrat, zise Holmes pe un ton amuzat. Ei bine, domnule Mac i dumneata,
domnule White Mason, v-a da un sfat destul de serios. Cnd mi-am asumat
rspunderea pentru acest caz i am acceptat colaborarea dvs., s-a convenit s nu
aducem teorii fondate pe jumti de probe i c voi pstra ideile mele pentru mine
pn ce voi verifica exactitatea lor. De aceea nu v spun tot ceea ce gndesc. Pe de
alt parte, v-am promis c voi lucra cinstit cu dvs. i asta nu nseamn c dac lucrez
cinstit, dvs. S avei timp liber pentru a v consuma energia fr folos, n scopuri inutile.
n dimineaa asta vin i v spun: abandonai cazul!
Mac Donald i White Mason fi privir uimii pe colegul meu.
Cum? zise inspectorul. Credei c nu va da nici un rezultat?
Ce mi se pare fr vreun rezultat este calea pe care ai ales-o! Dar eu continui
s cred c exist posibilitatea de a afla adevrul!
Dar ciclistul? Nu l-a inventat nimeni! Avem semnalmentele lui. Bicicleta, valiza!
Trebuie s fie pe undeva! De ce nu l-am ncoli?
Da, bineneles c exist pe undeva, i-l vom ncoli. Dar nu vreau s v obosii
cutndu-l, nici n East Ham, nici la Liverpool. Vom gsi, fr ndoial un mijloc de a ne
atinge scopul, mai rapid!
Domnule Holmes, zise inspectorul plictisit, sinceritatea dumitale nu este total,
ne ascundei ceva.
Cunoatei metoda mea de lucru, domnule Mac. Dar nu voi pstra tcerea prea
mult timp. De ndat ce voi verifica informaiile, sper s nu ntrzii prea mult, v voi face
o reveren i m voi retrage la Londra, lsnd la dispoziia dvs. Rezultatele obinute.
V datorez foarte mult pentru a nu aciona altfel, cci nu-mi amintesc s fi ntlnit n
ntreaga mea carier un subiect de cercetare mai captivant i mai deosebit.
Cele spuse de dvs. Depesc puterea mea de nelegere, domnule Holmes.
Ieri sear cnd v-am vzut, la ntoarcerea noastr de la Tunbridge Wells, ai fost de
acord cu noi asupra punctelor stabilite. Ce a putut interveni de atunci, care s v fi
modificat planurile?
Ei, bine; dac inei s aflai, am fcut aa cum v-am spus! Am petrecut cteva
ore noaptea trecut la conac.
Ei i?

Oh! Pentru moment nu v pot da dect un rspuns foarte general. n treact fie
spus, am profitat de ocazie pentru a citi o scurt noti concis i interesant, referitoare
la vechea cldire, i care poate fi procurat pentru modesta sum de un penny la
negustorul de tutun; i spunnd acestea, Holmes scoase o mic brour, cu o gravur
naiv reprezentnd vechea construcie a conacului.
Drag, domnule Mac, acest lucru d mai mult savoare cercetrii, dect s te
lai mbcsit de atmosfera local Nu fi att de nerbdtor! Orict de srac ar fi acesta
din punct de vedere istoric, este suficient s aminteasc puin de trecut Suportai s
v citesc un pasaj? - construit n al cincilea an al domniei lui Iacob I, pe locul unei
construcii foarte vechi, conacul din Birlstone reprezint unul din cele mai frumoase
edificii, care a rmas dup domnia Iacobinilor, de-a lungul secolelor
V batei joc de noi, domnule Holmes
Ia te uit, domnule Mac, este pentru prima dat c avei umor S ncetez
aadar s mai citesc din acest text care v enerveaz Dar dac v-a spune c citind
broura despre care v vorbeam, ani aflat de un colonel, comandant de trupe, care a
luat conacul n anul 1644, an n care Charles I a fost adpostit aici timp de mai multe
zile n timpul rzboiului civil, i c mai trziu George al II-lea l-a vizitat, vei fi de acord
cu mine c aceast reedin istoric este legat de o mulime de amintiri ciudate.
Nu m ndoiesc de acest lucru, domnule Holmes, dar asta nu-i treaba noastr.
De unde tii, domnule Mac. Meseria noastr cere o anumit flexibilitate de
vederi. Exist o legtur subtil ntre ideile care pot da un rezultat absolut spectaculos.
V rog s-i iertai observaiile unui amator n probleme criminale, acesta nefiind dect
puin mai n vrst i cu mai mult experien dect dvs.
Sunt de acord cu prima parte, spuse cordial detectivul. Avei felul dvs. De a
privi lucrurile, i de a obine rezultate. Dar plecrile i venirile dvs. Sunt att de bizare
Fie! Dar s lsm povetile i s revenim la realitate. Deci, repet. Ieri sear am
fost la conac. Nu l-am vzut nici pe domnul Barker, nici pe doamna Douglas. Nu aveam
nevoie s-i deranjez, dar mi-ar fi plcut s aflu dac stpna casei sttea la pnd, de
vreme ce terminase demult cina. Vizita mea s-a datorat acestui Ames, i am schimbat
cu el cteva cuvinte de amabilitate, care au avut drept urmare obinerea libertii de a
m lsa singur n cabinetul de lucru.
Cum? Ai stai mpreun eu cadavrul?
Nu, nu. Acum totul e n ordine: eu am tiut, domnule Mac, c i-ai dat
autorizaia de a face ordine n camer i am petrecut aici un sfert de or destul de
instructiv.
Cum aa?
Dumnezeule, nu voi face un mister dintr-un lucru att de simplu: am cutat
haltera care lipsea. n ceea ce m privete, consider c este un lucru foarte important.
Am sfrit prin a o descoperi.
Unde?
Ah! Acolo unde am descoperit-o, se afla un loc secret. Permitei-mi ca nainte
de asta, s v vorbesc despre cele ce am descoperit, tot ceea ce voi afla, v voi spune.
Facei cum dorii, zise inspectorul, dar pentru a ajunge s ne cerei a abandona
cazul pentru Dumnezeu, de ce l-am abandona?
Pentru c habar nu avei s ntreprindei o anchet.

Credem c toat lumea tie c efectum ancheta cazului domnului Douglas de


la conacul din Birlstone.
Da, da, asta o tim. Dar asta nu nseamn s v punei cenu n cap, numai
ca s cutai ciclistul misterios: nu vei avea nimic de ctigat.
Atunci ce e de fcut?
Dac v voi spune, vei face?
Vom face: experiena demonstrnd c n spatele ciudeniilor dvs. Se afl
ntotdeauna nelepciunea.
i dumneata, domnule White Mason?
White Mason ne privi pe rnd cu un aer trist. Holmes, cu metodele lui constituia o
noutate pentru el.
Pe legea mea. Zise el n sfrit, dac inspectorul are dreptate eu sunt de
partea lui.
Perfect, zise Holmes. n consecin, dac dorii s v convingei de cele ce vam spus, vom merge la o nou plimbare campestr.
De pe culmile din Birlstone, peisajul ce se nfieaz privirilor, dincolo de inutul
Weald, este de o rar frumusee. Bineneles, vei gsi un hotel mic i ieftin unde se
poete lua dejunul; necunoscnd locurile nu v pot recomanda unul. Noaptea vei fi
obosii, dar i fericii
ntr-adevr, gluma se ngroa.
Bine, bine, petrecei-v ziua cum dorii, spuse Holmes linitindu-i cu un gest
amical. Facei ce dorii, mergei unde v va place. Dar orice ai face i oriunde ai
merge, ntoarcei-v aici nainte de apusul soarelui, negreit. Negreit, domnule Mac.
Ei, aa, nu mai merge.
Am fost destul de sincer cu dumneavoastr. Nu mai insist totui, s fii aici
cnd voi avea nevoie de dvs. A mai dori ceva nainte de a ne despri: s-i scriei
cteva cuvinte domnului Barker.
Cteva cuvinte?
Cu permisiunea dvs., v voi dicta. Suntei gata?
Drag domnule, am crezut de cuviin c este de datoria mea de a da ordin s
fie golit anul, n sperana c vom descoperi
Imposibil, obiect inspectorul, am cutat peste tot
Bah! Scumpul meu domn, te rog s m nelegi
Fie, continuai.
n sperana c vom descoperi ceva n folosul anchetei noastre. Am luat
unele msuri: muncitorii vor ncepe lucrul mine diminea, foarte devreme pentru a
devia cursul rului
Imposibil!
pentru a devia cursul rului Am inut s v ntiinez.
Semnai, acum i avei grij s o primeasc ctre orele patru: noi ne vom ntlni
aici. Pn atunci fiecare rspund pentru faptele sale. Ancheta, v previn, se afl ntr-o
faz staionar.
Eram n miezul zilei, cnd ne-am regsit din nou. Holmes era grav, iar eu ardeam
de nerbdare, privindu-i pe cei doi detectivi ale cror fee erau posomorte.
Domnilor, spuse prietenul meu. n prezent am nevoie de ajutorul dvs. Va trebui
s verificai i s judecai dvs. niv dac observaiile fcute de mine ndreptesc

concluziile pe care le voi prezenta. Suntem ntr-un anotimp friguros, nu tiu ct timp vor
dura cercetrile noastrE. V rog s v mbrcai cu haine clduroase. Este de cea mai
mare importan s fim acolo nainte de cderea nopii, aa nct, cu permisiunea dvs.,
propun s plecm imediat. Ne ndreptarm spre conac, mergnd de-a lungul parcului
pn la o rscruce unde se afla o sprtur: ne strecurarm prin aceast deschiztur i
n timp ce umbra cretea, mergnd n spatele lui Holmes, ajunserm la un grup de
arbuti nali, care strjuiau poarta principal i podul mobil. Podul mai era cobort nc.
Holmes se ascunsese n spatele tufelor i noi l urmarm.
Ei bine, acum ce vom face? ntreb Mac Donald cu accent dur.
S avem rbdare i s fim ct se poate de linitii, spuse Holmes.
Cu ce scop am venit aici? Ar trebui s avei mai mult ncredere n noi.
Holmes ncepu s rd.
Watson, zise el, pretinde c eu introduc n via procedee de dramaturg. Am
ntr-adevr, nevoie de ceva art i de un aranjament scenic. Profesia noastr, domnule
Mac, ar fi monoton i mediocr dac uneori nu ne-am nsoi gesturile de o anumit
strlucire teatral. S acuzi pur i simplu, s aplici legea brutal, ce deznodmnt ar
avea? ns folosirea minii sprintene, capcanele ntinse subtil previziunea ntmplrilor
care vor avea loc, triumful teoriilor ndrznee, oare nu este orgoliu justificarea muncii
creia ne devotm viaa? Iat-v emoionai precum vntorii la pnd. Unde ar mai fi
emoia dac afacerea ar fi rezolvat nainte, ca un orar de cale ferat? Puin rbdare,
domnule Mac, vei nelege curnd.
Cel puin, zise cu resemnare detectivul londonez, sper ca frumoasele rezerve
de orgoliu, de justificare, nu vor atepta s dea roade, pentru c altfel am muri de frig.
Toi avem intenii bune i suntem de acord cu metodele dv.; stagnarea anchetei fcea
s se cread c acest caz nu va fi rezolvat n curnd i ncepuse s devin din ce n ce
mai penibil.
Pe faada lung i ntunecat a conacului, se lsa din ce n ce mai mult
ntunericul. Din an rzbtea un aer rece care ne ptrundea pn la os. Dinii ne
clnneau. O singur lumin mai ardea la poarta intrrii: un glob de lumin nemicat
lumina camera fatal a cabinetului de lucru.
Ct va mai dura? ntreb deodat inspectorul. Pe cine pndim?
Holmes rspunse cu umorul lui caracteristic:
Nu tiu nimic n plus fa de voi: nu tiu ct timp va dura. Dac micrile
criminalilor s-ar potrivi cu cele provocate n trenuri, n curnd ar trebui s fim n avantaj.
n ceea ce ne privete Iat pe cine pndim!
n clipa n care vorbea astfel, am putut zri la fereastra cabinetului de lucru,
umbra unui brbat trecnd de mai multe ori prin faa luminii.
Tufele de dafin care ne ascundeau se aflau la o deprtare de cel mult o sut de
picioare, chiar n faa ferestrei. Brusc, fereastra se deschise scriind din balamale: i
atunci se profil capul i umerii unui brbat. Privea afar parc ntrebnd noaptea cu
team: dup cum se putea vedea cuta s se asigure c nimeni nu-l spiona. Apoi i
aplec nainte corpul i auzirm zgomotul apei care se agita. Fapt este c narmat cu
nu se tie ce instrument prea c scotocete anul. Deodat, trase cu gestul pescarului
care a agat petele, i ridic ceva n aer: un obiect mare i rotund estomp lumina n
timp ce trecea pervazul ferestrei.
S mergem acolo! strig Holmes. S mergem acolo!

Ne ndreptarm spre conac, cltinndu-ne pe picioarele nepenite de frig n timp


ce Holmes, cu un elan extraordinar care-l fcea uneori s acioneze ca cel mai sprinten
detectiv, strbtea podul alergnd i sunnd soneria. La poart apru Ames
nspimntat: fr a-i adresa vreun cuvnt, Holmes trecu prin fata lui, iar noi l urmarm
n camera ocupat de omul pe care-l pndisem.
Cecil Barker inea n mna lampa, aceeai pe care o zrisem de afar n raza de
lumin, n timp ce se afla pe mas. n clipa n care am intrat, el se ndrept spre noi. n
plin lumin, chipul su rotund, fr barb, denota un om cu o hotrre de neclintit, iar
ochii i strluceau amenintori.
Ce naiba nseamn asta? Ce cutai aici? Strig el.
Holmes arunc o scurt i rapid privire prin camer i, dintr-o dat, se npusti
spre birou i lu un pachet mustind de ap i legat cu sfoar.
Domnule Barker, am gsit exact ceea ce cutam: acest pachet pe care dvs. Lai scos din an i care conine o halter
Pe toi dracii! Cum ai aflat?
L-am aruncat chiar eu acolo
Dumneata?!
Da, chiar eu. V amintii, inspectore Mac Donald c atenia mi-a fost atras de
lipsa unei haltere. V-am atras atenia asupra acestui fapt, dar erai prea ocupat cu alte
probleme, i nu am obinut creditul dvs., care v-ar fi fcut s tragei anumite concluzii. O
halter lipsete, iar n apropiere se afl un ru; nu-i greu s presupui c haltera a fost
aruncat n ap. Ideea merit s fie supus probei. Iat de ce ieri sear, cu
consimmntul lui Ames, mi-am permis s intru n cas i folosind ca unealt de
pescuit, umbrela cu mner curbat a doctorului Watson, am scos de pe fundul apei acest
pachet, pe care l-am examinat pe ndelete. ns era foarte important s aflu cine l-a
aruncat n acest loc. Am reuit s aflu acest lucru anunnd c anul va fi golit mine.
Oricare ar fi fost persoana care ar fi vrut s scape de acest pachet, nu va ntrzia
s ncerce s-l recupereze n timpul nopii. Aceast persoan suntei dvs., domnule
Barker! Suntem acum prezeni patru martori pentru a face dreptate. Este rndul
dumitale s ne dezlegi misterul.
i spunnd acestea. Holmes desfcu coarda, scoase haltera i o arunc lng
perechea ei n colul camerei. Apoi scoase la iveal o pereche de ghete, americane
dup cum vedei, spuse el. n continuare scoase un cuit mare bgat n teac, i, n
sfrit, un sortiment diferit de haine, osete, un costum gros de ln cenuie, un
pardesiu galben scurt.
Aceste haine nu au nimic neobinuit, n afara pardesiului care prezint diverse
particulariti semnificative. Vei observa c buzunarul interior se prelungete cu o
dublur, n aa fel nct s poat ascunde mai bine armele trunchiate. Iat, la gt, urma
rmas purtnd marca unde a fost fcut: Neale, Haine confecionate Vermissa, S. U.
A.. Mi-am petrecut o zi studiind n camera rectorului i am adunat tot ce tiam, aflnd
astfel c Vermissa este un orel nfloritor, situat la gura vii americane, reputat pentru
zcmintele de crbune i fier. Dac mi aduc aminte, chiar pe dumneata te-am auzit
vorbind domnule Barker, c ai fost asociat n aceast regiune, la zcmintele de
crbune, n prima perioad a vieii domnului Douglas. Putem deduce, deci, fr a lua o
hotrre definitiv, c semnul V. V. Aflat pe harta gsit n apropierea mortului,
nsemna Valea Vermissei, i presupunnd c aceast Vale care-i trimite att de

departe emisarii morii, se confund cu aa numita Vale a Groazei, despre care ni s-a
vorbit, iat aadar ordinea stabilit a faptelor! E rndul dumitale s te explici, domnule
Barker! Noi am fcut nceputul, dup cum vezi!
Figura expresiv a lui Barker, se transform destul de ciudat pe toat durata
expunerii marelui poliist. Pe fa i se citea mnia, alternnd eu uimirea, constatarea i
consternarea urmat de nehotrre. Cu voce ironic muctoare spuse:
Din moment ce tii attea, domnule Holmes, rican el, la ce bun s v oprii
aici?
ntr-adevr, a avea multe de povestit, replic Holmes. Dar dac le-ai spune
dumneata, ar avea mai mult farmec!
Ah! Da! Credei? Ei bine, nu am de spus dect un lucru: anume c, dac exist
un secret n acest caz, acest secret nu-mi aparine i nu-l voi dezvlui!
Ei dac aa stau lucrurile, zise inspectorul foarte calm, nu ne rmne dect s
v supraveghem ateptnd momentul oportun pentru a v aresta!
Facei cum dorii!
Atitudinea lui Barker, felul su de a se apra, chipul de granit, ne preveneau c
voina acestui om era tare ca piatra, i c nimic nu o va putea nfrnge. Confruntarea
ajunsese ntr-un punct mort, cnd, o voce de femeie tulbur linitea: doamna Douglas
care asculta de ctva timp n pragul uii ntredeschise, naint n mijlocul camerei
spunnd:
Ai fcut destul pentru noi, Cecil, zise ea. De acum ncolo, orice s-ar ntmpla,
te-ai sacrificat destul pentru noi!
Destul, e puin spus! continu Holmes grav. Am toat simpatia pentru dvs.
Doamn! Puteai s avei mai mult ncredere n oamenii notri i s nu ascunderi nimic
poliiei. E posibil s m fi nelat asupra faptului c nu v-am urmat indicaiile transmise
prin intermediul doctorului Watson. Puteam n acest moment s v acuz pentru
complicitate la crim! Mai am de lmurit ns o mulime de lucruri confuze. V dau un
sfat: Cerei-i domnului Douglas s ne spun singur propria-i poveste.
La-auzul acestor cuvinte, doamna Douglas avu un strigt de surpriz i presupun
c am fost la fel de surprins ca i dnsa, cum i ceilali detectivi, n momentul n care un
brbat, parc ieit din zid, prsi colul ntunecat de unde apruse. Doamna Douglas nu
avut timp dect s se ntoarc pentru a se afla deja n braele acestui brbat, a crui
mn ntins, Barker o apuc.
N-am avut de ales, Jack, repet doamna Douglas, nu am putut face mai mult!
Da, desigur, domnule Douglas, zise la rndul su Sherlock Holmes; ai vzut
cu ochii dvs.
Brbatul se opri n faa noastr; clipea din ochi, orbit nc de trecerea brusc din
ntuneric la lumin. Avea un chip care nu putea trece neobservat; ochi albatri plini de
curaj i ndrzneal, mustaa crunt tuns frumos, brbie puternic ptrat, gur
ironic. Ne privi mult timp, apoi, spre uimirea noastr se apropie de mine i mi art un
sul de hrtie.
Am auzit vorbindu-se de dvs. mi spuse el. Cu un accent care nu era
englezesc, nici mcar american, dar care avea un ton plcut i mult farmec. Iar
dumneata, domnule Watson, eti istoricul companiei; pun pariu pe ultimul dolar pe carel mai am, c niciodat n-ai auzit i nu vei nuzi o poveste ca a mea! Iat faptele!
Povestii-le n stilul dvs. Dar s nu credei c va interesa publicul! Am trit dou zile

asemeni vrjitoarelor, profitnd de orele cnd se mai strecura o raz de lumin pentru a
scrie ct puteam de repede aceste pagini, care vor fi destinate att dvs. Ct i tuturor
oamenilor. n ele vei afla tot ce s-a ntmplat n Valea Groazei.
Asta, domnule Douglas, spuse linitit Sherlock Holmes, aparine trecutului. Noi
vrem s aflm ce se ntmpl n prezent, la ora actual.
Vei fi satisfcut, domnule, rspunse Douglas. mi permitei s-mi aprind o
igar nainte de a ncepe s v relatez? Mersi, domnule Holmes. mi amintesc c i
dvs. Suntei fumtor; cred s v putei lesne nchipui, ce a nsemnat pentru mine s
stau timp de dou zile cu tabacul n buzunar fr s ndrznesc a-l atinge de teama c
mirosul ar putea trda. Atunci, aezndu-se lng emineu i fumnd igara pe care
Holmes i-o oferise, zise:
Numele dumitale mi era cunoscut, domnule Holmes, continu Douglas, dar nu
m-am gndit niciodat c v voi cunoate personal. Va fi suficient s parcurgei aceste
pagini ca s aflai lucruri cu totul noi.
Cu privirile aintite, Mac Donald nu-i revenea din stupoarea scenei la care fusese
martor.
Asta-i prea de tot! zise el. Dac dumneata eti John Douglas, cine este victima
crimei pe care ne strduim s o anchetm de dou zile? i pe unde ai venit, sau poate
c ai ieit din pmnt ca un diavol?
Ah! Domnule Mac, zise Holmes agitndu-i degetul dojenitor. Ai refuzat s m
lsai s v citesc, cnd v-am propus, excelenta prezentare unde se povestea modul n
care s-a ascuns aici regele Charles. Pentru a se ascunde n perioada aceea, trebuia s
aib un loc sigur. O ascunztoare care a fost folosit odat, mai poate fi folosit nc.
Eram sigur c-l voi regsi pe domnul Douglas sub acest acoperi.
Totui, domnule Holmes. De ct timp v batei joc de noi? ntreb inspectorul
furios. Ct timp ne-ai lsat s ne rtcim n cercetri absurde?
Nici un moment, drug domnule Mac. Numai noaptea trecut mi-a trecut prin
cap ideea asta. Am fost obligat s atept pn la cderea nopii pentru a verifica; v-am
propus s v dau un rgaz n timpul zilei. Mai mult, ce-a fi putut face? Cnd am scos
din an pachetul cu haine, am neles c individul gsit mort cu dou zile nainte nu era
domnul Douglas, ci acel ciclist venit din Tunbridge Wells; i, n consecin, am hotrt
s descopr unde puteai fi domnul Douglas nsui. Dup toate aparenele se ascundea
n aceast cas, care i permitea unele faciliti i unde nu trebuia dect s atepte s
vin zile mai bune.
Gndii corect, domnule Holmes, aprob domnul Douglas. Am ignorat legea
voastr, englez. Nu-mi ddeam seama exact n ce situaie m aflam, i, de altfel,
ocazia s-a ivit pe neateptate, descoperind cinii care se aflau pe urmele mele. Gndiiv c n viaa mea nu exist nici o fapt necinstit sau un singur lucru pe care l-am
fcut i nu sunt gata s-l repar.
Vei constata asta din cele ce am scris n aceste pagini. S nu avei impresia c
voi ncepe cu nceputul, nceputul ar fi prea lung: totul este scris n aceste pagini. n cele
din urm se poate observa c ies n eviden unele aspecte: sunt unii oameni care au
motive ntemeiate s m urasc, i ar face orice ca s m distrug. Atta timp ct
ambele pri, att eu ct i ei vom tri, nu va exista loc pe pmnt pentru ascunztoare
unde s nu fiu gsit. Din Chicago m-au alungat n California, apoi m-au forat s fug din
America. Totui, dup cstoria mea, dup ce m-am stabilit n acest loc retras unde am

crezut c mi voi petrece n linite zilele pn la adnci btrnee, am fost din nou
urmrit. Niciodat nu i-am spus soiei mele ce s-a ntmplat. La ce bun? i-ar fi pierdut
linitea. Am bnuit totui c a aflat ceva; poate voi fi spus eu vreun cuvnt din
ntmplare, ns ieri, acolo unde ai vzut-o, ea nu tia nc nimic sigur. Asupra a tot ce
bnuia ea, avea cunotin i domnul Barker la rndul su. Ai aflat chiar de la ei acest
lucru, cci n seara n care s-a petrecut drama nu am mai avut timp de explicaii. n
prezent, soia mea tie totul, i dac a fi fost mai nelept, i-a fi povestit mai demult.
Dar draga mea, am crezut c-i mai bine s acionez singur.
i pronunnd aceste cuvinte, Douglas i lu mna soiei sale.
Cu o zi nainte de a se ntmpla evenimentul m aflam la Tunbridge Wells,
cnd pe strad am vzut brusc un brbat. Sau, mai degrab l-am zrit, cci a trecut n
grab timp de cteva secunde, n care clip l-am i recunoscut. Dintre toi dumanii
mei, acela era cel mai ru: m hruia de mult timp precum lupul nfometat, prada sa.
M-am ntors acas, gata pentru orice eventualitate, nendoindu-m c va fi n cele din
urm i n avantajul meu. A existat un moment cnd norocul meu era aa cum spunea
un proverb american: continu s ai ncredere oarb n ceea ce faci. Am rmas toat
ziua de paz. Nu m-am aventurat nici o clip n parc. Deoarece riscam s primesc din
ntmplare un glonte rtcit! Cnd au ridicat podul am ncetat s mai fiu nelinitit. i aa
s-au petrecut lucrurile n fiecare sear; n acele momente m simeam n siguran. Nu
mi-am nchipuit niciodat c se va strecura n cas i c m va atepta. Dar, dup ce
mi-am pus halatul de sear, am fcut rondul obinuit. ns nu am mai putut intra n
cabinetul de lucru, deoarece mirosisem c m pate primejdia. Un om ca mine, care a
avut o experien att de trist, simte pericolul de la distan: presupun c asta ine de
al aselea sim.
N-a putea s v spun cum am simit pericolul: dar, o clip dup aceea, am vzut
vrful unui pantof trecnd prin faa ferestrei i asta mi-a fost de ajuns. Nu aveam dect
o lumnare la dispoziie, iar ua fiind ntredeschis lumina de pe hol rspndea raze i
n camer. Am pus lumnarea pe mas i, dintr-un salt, am luat un ciocan pe care-l
lsasem pe emineu. ntr-o clip individul se npusti asupra mea. Am vzut lucind un
cuit, dar am reuit s-i ndoi braul. n mod sigur l-am atins pe agresor, cci cuitul czu
pe jos. Iute ca uliu nconjur masa, scoase puca din pardesiu i o arm. Nu i-am lsat
ns timp pentru a o folosi: am apucat arma de eav i iat-ne n mai puin de un minut
luptnd pe via i pe moarte. tiam c cel ce va fi nvins va muri. El, ns, nu se ls
deloc, dar timp de cteva minute inu arma n jos. Poate c eu am apsat pe trgaci. n
orice caz, el a primit o dubl descrcare n plin figur, iar eu am rmas confuz privind
la picioarele mele, ce mai rmsese din Ted Baldwin. L-am recunoscut n ora, iar
acum srise asupra mea; dar aa cum l vzusem n acest moment chiar i mama lui ar
fi refuzat s-l recunoasc. Dei viaa mi-a oferit spectacole destul de triste, aspectul
acestui mort m-a nelinitit. Barker, venit n fug m gsi stnd nemicat aplecat pe
colul mesei. Am auzit paii soiei apropiindu-se; vroiam s o ntmpin i s o opresc.
Un astfel de spectacol nu era pentru ea. I-am promis c voi veni imediat s o linitesc.
Barker a neles, dintr-o dat ntreaga situaie. Abia i-am spus cteva cuvinte i neateptam s vin servitorii. Dar nu se art niciunul din ei. Atunci am neles c ei nu
auziser nimic i c nu tiau nimic din cele ntmplate. Atunci mi veni o idee, att de
grozav, c m-a uimit. O mnec a hainei se afla sub mneca dumanului descoperind
un semn fcut cu un fier nroit, aa c

Spunnd acestea, Douglas i trase chiar i el mneca, i vzurm imprimat pe


piele acelai semn aflat i pe pielea mortului: un triunghi nscris ntr-un cerc.
Asta m-a inspirat, urm el. Baldwin era aproape de talia mea, avea culoarea
prului meu, statura mea. n ceea ce privete figura, nici un vulpoi nu l-ar fi identificat,
bietul nenorocit; cu ajutorul lui Barker, l-am dezbrcat, i-am dat un halat de cas. Asta
ne-a luat cam un sfert de or. Apoi i-am mpachetat zdrenele: ca s-i dm o greutate
pachetului, am luat primul obiect greu care mi-a czut n mn i am aruncat totul pe
fereastr. Am pus lng corpul lui Baldwin harta care trebuia s mi-o pun el mie. I-am
pus inelele mele, dar cnd am ajuns la inelul de cstorie
Douglas ntinse spre noi mna sa musculoas
Privii i vei nelege c ar fi trebuit s rmn acolo. Inelul nu mi-a fost scos
niciodat de pe deget; pentru a-l scoate a fi avut nevoie de mult timp aa ca am
renunat, ca s nu risc. Aveam pe obraz o mic bucic de tafta; i-am pus-o mortului
pe acelai loc al feei. i dvs. V-ai lsat prins n curs, aa de fin cum suntei, domnule
Holmes. Dac ai fi dat la o parte bucica de tafta, ai fi vzut c nu exist nici o
zgrietur. Asta era situaia; dac puteam s dispar pentru un timp i s-mi gsesc un
refugiu unde s-mi ntlnesc soia, aveam ceva anse s-mi sfresc zilele n linite.
Aceti diavoli, s-au hotrt ns, s nu-mi lase nici o clip de rgaz, ct voi tri, i nu se
vor liniti dect dup ce vor citi n ziare c Baldwin i-a ndeplinit misiunea. N-am avut
timp s discut cu Barker i cu soia mea; de altfel, ei ar fi neles s m ajute. tiam c
acest conac are o ascunztoare: m-am nchis acolo, lsndu-l pe Barker s se
descurce cu restul. Ceea ce a i fcut dup cum ai vzut. A deschis fereastra,
imprimnd pe pervaz urma nsngerat a unui pantof. Nu avea de ales: podul fiind
ridicat, doar pe fereastr mai putea fugi. Cnd totul a fost aranjat, a sunat. Urmarea o
tii. Aa c, domnilor, facei ce dorii. V-am spus adevrul, numai adevrul. Cu voia
domnului, am de pus o singur ntrebare: ce-mi va pregti legea voastr, englez?
Se fcu linite, dup care Holmes spuse:
Legea englez este n esen foarte just i nu va fi mai sever dect o
meritai. Dar, v ntreb, la rndul meu. Cum a aflat Baldwin c locuii aici? Cum a
ptruns n cas i a gsit un loc att de bun, pentru a se ascunde?
Nu tiu.
Holmes se ntunec.
M tem, spuse el, c nu suntem nc la sfritul ntmplrilor. Puteai
ntmpina pericole mult mai mari dect legea noastr sau dect dumanii din America.
Nu cred c ai ieit nc din ncurctur; cred c v aflai nc n pericol, domnule
Douglas. i dac avei ncredere n mine, pzii-v n continuare!
Cu voia cititorului, vom fi o perioad departe de Sussex i de conacul din
Birlstone, departe de anul n care s-a petrecut ntmplarea terminat prin strania
poveste a celui ce pretindea a fi John Douglas.
Vom strbate cteva zeci de mile spre Vest; n faa noastr se vor derula
ntmplrile teribile i unice n felul lor care vor prea unora, incredibile. i cnd vei afla
evenimentele din trecut, cnd va fi dezvluit adevrul, ne vom ntoarce n Baker Street,
la prietenul meu Holmes, unde ntmplarea i va urma cursul.

PARTEA A DOUA.
UCIGAII.
I.
OMUL DIN CHICAGO.
S-a ntmplat la data de 4 februarie 1875. Iarna i artase colii, iar zpada se
ndesa tot mai mult n trectorile munilor Gilmerton. Totui, zpada a fost nlturat,
aa nct trenul de sear, care urma s transporte crbuni i alte materii prime, urca
printre munii care duceau la Stagville, n cmpie, n oraul Vermissa, chiar la intrarea
cu acelai nume. Plecnd din acest punct, linia se ndrepta spre Barton Crossing,
Helmdale i inutul agricol din Merton. Era, pe atunci, singurul drum de unde plecau
pretutindeni, n paralel, osele pentru automobile. Niciodat, cel ce a trecut primul pe
aici nu i-ar fi imaginat preerii mai bogate; inuturile cele mai roditoare nu se puteau
compara cu acest inut ntunecat de pduri i stnci. Pe deasupra frunzelor ntunecate
ale arborilor, att de dese, nct nu se putea zri cerul printre ele, vrfurile munilor
nzpezii i dantelai se despreau n dou masive, lsnd n mijlocul lor valea larg i
plat ca o estoas pe unde trecea trenul, nsufleind pentru o clip inutul. Lmpi cu
petrol se aprinser n primul vagon din capt, imediat dup locomotiv, ocupat de vreo
30 de cltori, muncitori n cea mai mare parte, care se ntorceau la sfritul zilei, n
orelul din vale. Vreo 20 erau mineri, uor de recunoscut dup brbile i lmpaele lor.
Stteau toi grmad, fumau i vorbeau cu voci obosite, privind din cnd n cnd la cei
doi brbai aflai pe bancheta opus, care purtau uniform i insigna poliiei. Mai multe
femei din popor, unul sau doi indivizi care puteau fi mici comerciani locali, n sfrit, un
tnr stnd singur ntr-un col, completau peisajul. Acest tnr ne intereseaz i merit
toat atenia.
Atletic, de statur mijlocie, avnd n jur de 30 de ani, ochii mari albatri, inteligeni,
i jucui, din care clipea din cnd n cnd privind din spatele ochelarilor la cei aflai n
jurul lui. Puteai lesne ghici inteniile simple i sociabile, din dorina de a se mprieteni cu
toat lumea. Noul venit i-a dat seama c poate comunica cu ceilali. Uneori, studiindu-l
de aproape, se putea observa o contracie a buzelor, un maxilar contractat, semn al
unui gnd secret.
Dup ce ncercase de dou ori s converseze cu un miner din cei mai apropiai,
tnrul nostru, constatnd indiferena celor din jur, se resemn privind gnditor peisajul
ce se perinda prin faa ochilor. Pe versantul colinelor, n ntunericul care se lsa tot mai
mult, pulsau fee roii din turnurile nalte ale furnalelor. Se puteau observa confuz buci
de zgur i cenu, presrate cu puuri de extracie de o parte i de alta a peisajului.
De-a lungul cii ferate, n crue de lemn strnse n grup, se aprindeau lumini, iar
localnicii negricioi se mbulzeau pe peroanele grii. Valea districtului Vermissa, bogat
n crbune i fier, nu era o localitate linitit: pretutindeni se manifesta aspra btlie a
vieii, a muncii dure, a muncii aspre a omului. Tnrul cltor privea cu un fel de
repulsie i curiozitate n acelai timp, acest peisaj nou pentru el. Din cnd n cnd,
putea fi vzut scondu-i o scrisoare din buzunar pe care o consulta, i pe marginea
creia i fcea nsemnri. Odat, mna sa cut n spatele centurii un obiect pe care
nu-l puteai gsi la un om cu maniere elegante: era un pistol de marinar, ultimul model.
Deoarece l ridicase n lumin dup felul cum l manevra, rezulta c nici un cartu nu

lipsea. Se grbi s-l fac s dispar, dar nu reui prea mult, fiindc imediat l vzu un
muncitor aezat pe bancheta apropiat.
Hei! Hei! Prietene! Eti narmat pn n dini, dup ct se vede!
Tnrul zmbi confuz.
Da, zise el. Asta mi-a fost de mare folos n inutul de unde vin.
i, chiar, de unde vii?
Din Chicago.
Strin, prin urmare?
Da, vin pentru prima dat n aceste tocuri.
El bine, s tii c i aici este util s fii narmat.
Ah! Adevrat? zise tnrul interesat.
Nu eti informat de ce se petrece aici?
Na.
Credeam c toat lumea a aflat ce se ntmpl n slbticia noastr. Dar nu-i
trziu s afli. Ce te aduce la noi?
Cred c un om de bun credin va gsi oriunde de lucru.
Faci parte din Uniunea Muncitorilor?
Bineneles.
n acest caz. Cred c te vei descurca. Ai prieteni?
nc nu; dar posed mijloace pentru a-i avea.
Cum aa?
Aparin Ordinului Oamenilor Liberi. Nu exist ora fr locuin pentru cei ce
aparin acestui ordin. i pretutindeni unde exist astfel de locuine, am prieteni.
Aceast afirmaie avu un efect bizar asupra muncitorului. Se uit n jur cu team.
Minerii uoteau ntre ei, n timp ce cel doi poliiti moiau. Prsindu-i locul, el veni
s stea lng tnr. ntinzndu-i mna:
Atinge-o, spuse el. Cele dou mini se atinser.
Vd c spui adevrul. Dar totdeauna e mai bine s fii sigur.
i duse mna dreapt la sprinceana dreapt, iar tnrul i imit gestul.
Nopile ntunecate sunt apstoare, relu muncitorul.
Da, pentru strinul care cltorete, rspunse altul.
Destul. Sunt Fratele Scanlan de la loja 341, Valea Vermissei. Sunt bucuros s
te vd n acest inut.
Mulumesc. Sunt Fratele John Mac Murdo, loja 29, Chicago (stpn: J. H.
Scott). ntr-adevr, am mare noroc, s ntlnesc ntr-un timp att de scurt un frate.
Suntem o mulime aici; n nici o parte a statelor nu vei vedea Ordinul
prospernd mai repede i mai bine. Biei ca voi, sunt bine primii oriunde. Ceea ce m
mir, este c un brbat practic i care face parte din Uniunea Muncitorilor, nu i-a gsit
de lucru n Chicago.
Nu pot s spun c n-am gsit de lucru!
Atunci, de ce ai plecat?
Mac Murdo zmbi i-i fcu semn spre cei doi poliiti.
Cred c indivizilor stora nu le-ar trebui prea mult ca s afle
Scanlan mormi a simpatie:
Ai necazuri? ntreb el dintr-o rsuflare.
Mari

nchisoare?
Mai mult
Crim?
E prea devreme pentru a vorbi despre aa ceva, zise Mac Murdo parc
surprins c a spus mai mult dect ar fi trebuit. Am avut motive serioase s plec din
Chicago: v-am spus destul. Cine eti tu, de-i permii s-mi pui attea ntrebri?
Ochii si albatri aruncau din spatele lentilelor sclipiri rutcioase.
Bine, bine, camarade! Nu-i nici o suprare! Orice ai fi fcut, bieii notri nu te
vor judeca. Unde mergei?
La Vermissa.
A treia staie. Unde te gndeti s locuieti?
Sub lumina fumegnd a lmpii, Mac Murdo scoase o scrisoare.
Cineva pe care l-am cunoscut tot la Chicago, mi-a dat adresa acestei pensiuni:
Iacob Shafter, Sheridan Street.
Nu-l cunosc. Vermissa nu este n drumul meu. Locuiesc la Hobson Patch.
Acolo merg. nc un sfat nainte de a ne despri. Dac nu-i rezolvi problema la
Vermissa, du-te la sediul Uniunii s iei legtura cu patronul Mac Ginty. El este stpnul
lojelor. Nu se ntmpl nimic aici, fr ca el s afle. La revedere, camarade. Poate ne
vom revedea ntr-una din aceste seri. Dar amintete-i cuvintele mele: la primul necaz,
mergi la patronul Mac Ginty.
Dup ce Scanlan cobori. Mac Murdo rmase singur cu gndurile sale. Se lsase
noaptea i flcrile din turnurile nalte ale furnalelor se mreau i se micorau n
ntuneric. Pe un fond cenuiu, siluete negre se micau ntr-un du-te-vino, n ritmul
perpetuu al vuietului metalic.
Cred c infernul seamn cu acest loc, zise o voce., Mac Murdo se ntoarse il vzu pe unul dintre poliiti, care contempla orizontul n flcri.
Sunt de acord eu tine, zise cellalt. i m-ar mira foarte mult dac n-ar fi i
draci, al cror nume l cunosc.
Apoi se adres lui Mac Murdo:
Eti nou prin inut, nu-i aa?
i ce dac? rspunse Mac Murdo nepat.
mi permit s v fac o recomandare. Nu v alegei prietenii la ntmplare. n
locul dumitale nu m-a ncrede n Mac Ginty i banda sa.
Mii de draci! Ce-i pas de prietenii mei?! strig Mac Murdo cu o voce nct
toat lumea din jur se ntoarse n ateptarea unei dispute. V-am cerut prerea? Sunt un
copil incapabil s-mi port de grij? Te-am ntrebat eu ceva? Poi s atepi mult i bine
s-i vorbesc. i i ntinse spre poliist o mutr de cine gata s mute.
Acetia erau doi tipi cam apatici. Rmseser surzi n faa unor asemenea
apostrofri
i cer scuze, strine, spuse unul din ei. Nu tiu ce se ntmpl aici: credeam
c-i facem un serviciu.
Se poate, dar eu nu tiu nimic! Iar pe voi tia v cunosc! Vocifer Mac Murdo
cu mnie. Peste tot suntei la fel! Avei mania s dai sfaturi chiar dac nimeni nu v
cere!
Cred c ne vom revedea peste puin timp, zise unul dintre poliiti nfruntndul Dac m pricep bine, eti unul dintre ia!

La asta m-am gndit i eu, adug cellalt. O s ne mai vedem noi.


Mac Murdo se nfurie i mai tare.
S nu credei c mi-e fric de voi! url el. M numesc John Mac Murdo. M
gsii cnd dorii la Iacob Shafter, Sheridan Street, Vermissa. Nu sunt unul din ia care
se ascund. Zi sau noapte, m pot confrunta oricnd cu voi, sau ai votri. S nu v
nelai! Aceste ameninri insolente scoaser murmure de simpatie din partea
minerilor. Cei doi poliiti ncepuser s vorbeasc ntre ei ridicnd din umeri. Curnd,
trenul trecu de-a lungul unui rm slab luminat, i se produse o rumoare general la
coborre, cci Vermissa era de departe, staia cea mai important de pe traseu. Mac
Murdo se ndeprt purtnd un geamantan de piele, cnd n ultima clip, unul din mineri
l acost.
La naiba, camarade, ai un talent s vorbeti cu sticleii! spuse el pe un ton de
stim respectuoas. A fost o plcere s te ascult. Las-m s-i duc valiza i s-i art
drumul. Mergem s lum cina la Shafter.
Noapte bun! spuser ceilali n cor, n clipa n care trecur cei doi. Chiar
nainte de a intra n Vermissa, Mac Murdo devenise celebru. Dac drumul pn aici i se
pruse o teroare, oraul era i mai nfricotor. Aceast vale lung, cu drumurile
erpuite i fumul ieind din horn, avea o grandoare sinistr; energia i tehnica nzestrrii
omului ar gsi monumente pe msura fiinei umane, pe nlimile munilor presrai cu
spturi monstruoase. ns oraul nu era dect urenie i mizerie. Pe strada principal,
zpada i noroiul insuficient ngheate formau o past lipicioas. Trotuarul era inegal i
strmt. Felinarele numeroase luminau irul nesfrit de case construite din lemn, toate
avnd o verand spre strad, ns murdare i srccioase. Pe msur ce Mac Murdo
se apropia de centrul oraului, acesta se lumina dintr-o dat: magazine cu vitrine
luminoase i confundau strlucirea cu cafenelele sau barurile unde minerii veneau si cheltuiasc salariul ctigat, cu atta trud.
Iat Casa Uniunii, spuse nsoitorul, artnd spre o cafenea care se ridica
aproape de hotel. Cel ce conduce totul, de acolo de sus, este Mac Ginty.
Ce fel de om este? ntreb Mac Murdo.
Cum! N-ai auzit niciodat vorbindu-se de patron?
tii doar c sunt strin.
Pe legea mea, credeam c ntreg statul i cunoate numele. S-a scris destul de
mult despre el i n pres.
Cu ce ocazie?
Pi minerul vorbi n oapt. Pentru tot felul de cazuri
Care dintre ele?
Dumnezeule, amice, habar n-ai de nimic! i-o spun fr suprare. Vei afla c
aici singurele afaceri de care sunt preocupai sunt asasinatele
Cred c am citit ceva n legtur cu asta la Chicago. O band de asasini, nu-i
aa?
Dac ii la viaa ta, taci, strig minerul nelinitit privindu-l cu stupoare pe tnr.
Dac vorbeti astfel n plin strad, nu stai prea mult pe aici. Muli ca tine au pltit
scump cea mai mic impruden.
i repet c nu tiu dect din cele citite.
i n-a putea spune c cele ce ai citit, nu sunt adevrate.

n timp ce vorbea, minerul privea nelinitit n jurul lui, ca i cum s-ar fi temut s nu
se iveasc cineva din umbr care s-l taie.
Dac a ucide nseamn a asasina, Dumnezeu tie ca n privina asta aici nu
exista nici un scrupul. Dar pzete-te bine s nu pronuni n nici un fel de mprejurare,
numele lui Mac Ginty. Nu exist oapt care s nu-i fie transmis i nu iart nimic. Iat
casa pe care o caui. E chiar n faa ta, n captul strzii. i-l recomand pe btrnul
Iacob Shafter, ca pe cel mai cinstit dintre brbaii oraului.
Mulumesc, spuse Mac Murdo. i lu geamantanul, strnse mna minerului i
plec mai departe pe drumul drept care l ducea la adresa cutat; btu o dat tare, n
ua care se deschide imediat i n pragul creia apru pe neateptate o tnr fat
deosebit de frumoas.
Era genul de scandinav, al crui pr blond luminos, contrasta puternic cu ochii
si de un negru strlucitor. Ea l privi pe tnr surprins, cu o amabilitate confuz care o
fcu s se mbujoreze, profilndu-se n cadrul interior al uii i contrastnd puternic cu
tristeea peisajului exterior; era o apariie pe care Mac Murdo nu o mai vzuse niciodat
n viaa lui, nici mcar n cete mai reuite portrete i fr s respire, sttea nemicat ca
ntr-un extaz. Ea ntrerupse ns aceast linite vrjit:
Credeam c e tata, spuse ea cu un puternic accent suedez, care ddea i mai
mult farmec vorbelor sale. Aveai treab cu el? A ieit l atept s vin dintr-o clip n
alta
Mac Murdo continua s o priveasc uimit, i att de struitor, nct ea i plec
privirile.
Nu, domnioar, rspunse el n sfrit, nu m grbesc s-l vd. Caut ns o
pensiune, i mi-a fost recomandat a dvs.: nu tiam ce s tac, dar acum tiu! Sunt
hotrt s rmn aici.
Iat o hotrre luat n grab, spuse ea zmbind.
Ar trebui s fii orb ca s nu te hotrti pe loc, replic el. Zmbetul fetei se
transform n rs.
Intrai, domnule, relu ea. Sunt miss Ettie Shafter, fiica domnului Shafter.
Mama a murit: acum eu conduc gospodria. Putei s v aezai lng sob, n camera
din fa, pn vine tata. Ah! Iat-l! V vei nelege cu el!
Un brbat solid de o vrst incert, nainta apsat pe culoarul ngust. Mac Murdo
i explic n cteva cuvinte: un anumit Murphy din Chicago, i-a dat adresa lui Shafter, pe
care i el o avea de la o a treia persoan. Btrnul fu de acord s-l primeasc. Mac
Murdo nu ripost n nici un fel asupra condiiilor. Avea asigurat locuina i masa pentru
12 dolari pe sptmn, pltii nainte. Astfel se petrecur lucrurile cnd, fugind din faa
justiiei, se refugie sub acoperiul familiei Shafter. ncepnd cu aceast zi, a urmat un
lan ntreg de nenorociri

II.
PATRONUL MAG GINTY.
Mac Murdo fcea parte din categoria brbailor care se impun cu uurin.
Oriunde s-ar fi aflat, era uor de recunoscut. I-a fost de ajuns o singur sptmn
pentru a ctiga stima familiei Shafter. Shafter adpostea n acel moment, 10-12
lucrtori, maitri din uzin, sau simpli muncitori, curajoi i cinstii, printre care i tnrul
irlandez.
Seara, cnd se strngeau cu toii, el era cel care discuta cu cea mai mare verv,
glumea cu plcere, rdea cel mai tare, cnta cel mai bine. Din cnd n cnd, totui, se
arta foarte nervos mniindu-se bruso i devenind violent, impunnd respect i team.
Mai mult, manifesta fa de lege i de tot ce atingea legea, un dispre care-i puse pe
gnduri pe muli dintre cel ce locuiau n aceast pensiune, nelsndu-i ns pe ceilali
s bnuiasc ceva. Observaser de prima dat c se ndrgostise de fat, chiar n clipa
n care i-a aprut n toat frumuseea i graia. Nu era un adorator timid. I-a spus-o
chiar de a doua zi c o iubea, i nu nceta s i-o spun fr a ine seama de rspunsul
pe care aceasta i l-ar fi putut da, pentru a-l descuraja.
Este adevrat c am ajuns al doilea? strig el. Pe legea mea c puin mi pas
de primul! S se pzeasc! S-mi sacrific eu fericirea vieii mele, dorina inimii mele,
pentru un oarecare? M-ai refuzat tu, Ettie, dar va veni ziua cnd, vei nva s vorbeti
altfel cu mine! Sunt destul de tnr ca s pot atepta!
Era un admirator periculos, totui se purta gentil, trecnd cu uurin de la o stare
la alta, datorit originii sale irlandeze. Avea acel, farmec, pe care aventura i misterul le
dau unui brbat, i care trezete dintr-o dat, curiozitatea femeii. Putea descrie
ncnttoarele cmpii din inutul Monaghan unde se nscuse, insula plin de farmec pe
care o lsase att de departe, cu detaliile joase, preeriile verzi, mai frumoase parc,
atunci cnd erau vzute cu imaginaia minii, n acest loc, unde zpada era amestecat
cu noroi. Apoi, cunotea bine oraele din Nord, Detroit, i locurile forestiere din
Michigan, Bufallo, i, n sfrit, Chicago, unde lucrase ntr-o fabric de cherestea. i
toate deveneau att de romantice i ddeai seama c n acest mare ora, i s-au
ntmplat lucruri ciudate, i att de secrete, nct nu avea nimeni dreptul s le pronune.
Vorbea vistor de o plecare subit, de vechi legturi care au ncetat brusc, de o fug
spre necunoscut care-l adusese pn n aceast valea blestemat.
n acest timp Ettie l asculta, iar ochii si negri strluceau de iubire. A doua zi,
acesta se angaj contabil. Munca i ocupa cea mai mare parte din zi, aa nct nu
gsise prilejul pentru a se prezenta efului Ordinului Oamenilor Liberi. Mike Scanlan
Fratele pe care l cunoscuse n tren, veni ntr-o sear i l cert pentru neglijenta lui.
Mike, nervos, cu figura ascuit ca o lam de cuit, arunca priviri ntunecate. Scanlan
pru fericit c-l revede. Dup unul sau dou pahare de whisky, acesta i zise:
Mi-am amintit adresa dumitale, zise el, i mi-am permis s vin. Sunt surprins c
nu te-ai dus s-l vizitezi pe patron. Ce s-a ntmplat de nu te-ai dus deloc la Mac Ginty?
A trebuit s caut de lucru. Am muncit mult.
Trebuie s-i faci timp pentru el; nu este o persoan oarecare. La naiba! Cred
c ai fost nebun dac nu te-ai dus s-l vezi, chiar de la sosirea ta, s te nsorii ia sediul
Uniunii. Dac nu vrei s i-l pui pe patron n cap N-ar trebui s o faci!
Mac Murdo pru surprins.

Scanlan, eu am fcut parte dintr-o loj timp de doi ani i niciodat n-am fost
constrns de tot felul de obligaii orict de urgente ar fi fost!
Probabil la Chicago!
Totui, i aici lumea e aceeai.
Oh! E aceeai
Scanlan l privi ndelung cu o expresie sinistr.
Ce vrei s spui?
Mai vorbim noi peste o lun. Se pare c ai schimbat cteva cuvinte cu doi
sticlei dup ce am cobort din tren!
De unde tii?
Vorbeau unii. Dac de bine sau de ru, nu-mi dau seama. S tii ns c-n
inutul sta nimic nu scap
Ai dreptate. Le-am spus cinilor lora ce gndesc despre ei!
Ei bine! O s te nelegi cu Mac Ginty. Eti exact ce-i trebuie.
i el detest poliia?
Scanlan izbucni n rs.
Du-te s-l vezi, spuse ei retrgndu-se. Dac mai ntrzii, nu pe rocat o va
detesta, ci pe dumneata. Ascult sfatul unui prieten i grbete-te s-l urmezi!
ntmplarea fcu c, n seara aceleiai zile, acelai sfat l primea pe de alt parte
Mac Murdo, de o manier mai presant. Poate c avea pentru Ettie o grij deosebit
care-l mpiedica s acioneze; poate ateniile sale l impresionar pe oaspetele su;
orice ar fi fost, suedezul l chem n camera lui, i fr vreun preambul, spuse:
Mi se pare tinere, c-i cam faci curte lui Ettie. Oare m nel?
Deloc, rspunse Mac Murdo.
Atunci, te avertizez c te osteneti degeaba. naintea ta a venit altcineva.
Mi-a spus.
Nu te-a minit. i-a spus cine e?
Am rugat-o, dar a fost n zadar.
La naiba! Nu vroia s te temi, trengria.
S m tem? Mac Murdo era foc i par.
Da, prietene. i nu mi-e ruine s spun c e vorba de Teddy Baldwin.
Ce-i cu acest Teddy?
Unii din principalii membri ai bandei.
Despre ce fel de band este vorba?
Asasinii!
Nu suntei primul care mi vorbii despre ei! Cine sunt ei?
Aici nu se vorbete despre ei dect n oapt. Ei, asta e!
Dar de ce tremurai eu toii? Instinctiv suedezul vorbi ncet, ca de altfel toat
lumea cnd era vorba de teribila band.
Bine, dar sunt membrii Ordinului Oamenilor Liberi. Tnrul tresri.
Dar i eu sunt membru al acestui Ordin!
Dumneata? Dac a fi tiut asta, nu te-a fi primit n casa mea nici cu o sut de
dolari pe sptmn!
Ce-i reproezi Ordinului? Acesta nu este dect o asociaie de buni camarazi i
de binefctori.
n alte locuri, poate. Dar aici, nu.

Dar ce este aici?


O societate de criminali, asta este.
Mac Murdo avu un rs nencreztor.
Dovada? ntreb el.
Dovada?! Dar cincizeci de mori nu reprezint o dovad suficient? Asta nu v
spune nimic? Asasinatele de la Milman i Van Short, familia Nicholson, btrnul domn
Hyam, micul Bill, James i ci alii? Dovada?! Dar n toat valea asta nu exist brbat
sau femeie care s nu tie ce se ntmpl acolo jos!
Haide, zise Mac Murdo pe un ton prietenos, neleg c vrei s-i retragi sau si justifici cele spuse nainte. nainte de a pleca, gndii-v! Ce-ai face dac ai fi n locul
meu? Abia am ajuns n acest ora, i aud tot felul de lucruri ciudate despre o societate
pe care o tiam ireproabil. Parcurgei Statele, i vei vedea peste tot acelai lucru. i
cnd vin s-mi ntlnesc confraii aici, pretindei c e una i aceeai cu aceast
societate criminal. Presupun, domnule Shafter, c-mi datorai lmuriri sau scuze.
Nu pot s v spun, ceea ce nimeni nu tie, tinere. efii uneia sunt i efii
celeilalte, i cine i ofenseaz pe unii, este pedepsit de ceilali. Am avut destule
exemple!
Fleacuri! mi trebuie o dovad.
Nu vei avea prea mult de ateptat dac vei continua s trii aici. Dar am uitat
c suntei unul din ei. n curnd nu vei fi altfel dect ei. Cutai-v alt locuin. Nu v
mai pot adposti. Unul din indivizii tia i face curte lui Ettie, fr ca s-i pot spune si ia papucii, este de ajuns a nenorocire, ca s nu refuz s mai vin i a doua. V-o spun
deschis! De mine nu vei mai dormi la mine! Astfel, Mac Murdo se vzu deodat lipsit
de o locuin bun i de o prezen scump.
n aceeai sear, puin mai trziu, aflndu-se singur cu Ettie i spuse necazurile
sale.
Tatl tu m d afar, zise el. Puin mi-ar fi psat dac n-ar fi fost vorba dect
de camera mea; dar mai eti i tu, Ettie. Nu te cunosc dect de o sptmn. i nu
respir dect prin tine, n-a putea tri fr tine.
Ah! Pentru Dumnezeu! Nu vorbi astfel, domnule Mac Murdo! rspunse fata. Nu
v-am spus c ai venit prea trziu? Altcineva a ajuns nainte. Bineneles c nu i-am
promis c m voi cstori cu el imediat, dar nici nu mai pot promite cuiva.
S presupunem c a fi fost primul, a fi avut vreo ans, Ettie? Ea i lu
capul n mini.
Slav cerului, numai s fi venit primul, zise ea suspinnd. Atunci, Mac Murdo
ngenunche.
Pentru Dumnezeu, Ettie, trebuie s rmnem mpreun! Vei distruge dou
viei: a mea i a ta! i asta din cauza unei promisiuni imprudente? Ascult-i inima! Este
mai nelept dect s spui vorbe cu atta uurin nainte de a ti cu cine ai de a face!
El apuc mna alb a lui Ettie n minile sale arse de soare.
Spune-mi c nu-mi vei aparine dect mie! Vom fi doi care vom nfrunta
greutile.
Chiar n acest inut?
Chiar n acest inut.
El o cuprinse cu braele.

Nu. Nu, John! Nu n acest inut. Este imposibil. De ce nu vrei s plecm


departe?
Figura lui Mac Murdo trd o clip emoia luptei care se ddea n interiorul lui.
Apoi trsturile i se nsprir.
Nu voi pleca din acest inut, zise el. Aici vreau s rmnem. Chiar de-ar fi s
m lupt cu o lume ntreag!
Vom pleca mpreun!
Ettie, nu pot pleca.
De ce?
Pentru c nu voi mai putea ridica privirile n ziua n care voi avea sentimentul
c m las vnat. De altfel, de ce te temi? Suntem dou fiine libere ntr-o ar liber!
Cine va ndrzni s stea ntre noi, dac ne iubim?
Dar nu tii nimic. N-ai trit aici destul. Nu-l cunoti pe acest Baldwin, nici pe
Mac Ginty, nici pe ceilali asasini!
Nu, nu-i cunosc i nu m tem de ei, i nici nu cred! Am trit printre oameni
aspri, draga mea, i nu numai c nu m tem de ei, dar totdeauna sfresc prin a m
face temut. Totdeauna. Ce nebunie mai e i povestea asta, numai cnd m gndesc
Dac aceti oameni, aa cum spune tatl tu, aduc numai nenorociri n vale, dac au
comis crim dup crim, dac fiecare poart un nume, cum pot scpa justiiei?
Rspunde Ettie!
Asta pentru c nimeni nu ndrznete s-i acuze: cine ar ndrzni nu ar mai tri
mai mult de o lun. i aa au martori gata pregtii s jure c cel care e acuzat se afla
departe de locul crimei. Haide Jack, ai citit despre toate astea: s-a scris n toate ziarele
Americii
Este adevrat c am citit ceva despre asta. Dar credeam c sunt nscociri.
Poate c oamenii tia au motivele lor s acioneze astfel Poate c au avut de
rezolvat cine tie ce afaceri i n-au gsit dect o singur cale
Oh! Jack. Nu vorbi astfel! Asta o spune i cellalt!
Ah! Aa spune Baldwin?
Da i mi produce oroare i nu numai oroare, dar i fric. Mi-e fric pentru
mine i mai ales pentru tata. Ne-ar lovi o mare nenorocire dac a arta ce simt. M
apr de Baldwin cu jumti de promisiuni. Nu avem nimic mpotriva lui. Ah! Dac ai
vrea s fugi cu mine, l-a lua i pe tata. Am tri fr team, departe de aceste ruti.
Prea c o nou lupt se ddea n sufletul lui Mac Murdo, apoi deveni rece ca
piatra.
Gndete-te Ettie, c nu vi se va ntmpla nici o nenorocire, nici ie, nici tatlui
tu. n ceea ce-i privete pe cei ce vor s fac ru, i vei da seama destul de repede c
i eu pot fi, dac nu la fel ca ei, poate mai ru.
Nu, nu, s plecm! Am ncredere n tine! Mac Murdo rse cu amrciune.
Dumnezeule! Ce puin m cunoti! Sufletul tu inocent, scumpa mea, nici nu
bnuie mcar pasiunile care clocotesc n mine. Se ntrerupse deodat pentru a ntreba:
cine este acest vizitator?
Ua se deschise, i intr un tnr care prea c se simte la el acas. Era un tnr
frumos, pornit i el n cutarea prosperitii ca i Mac Murdo, i avnd aproape aceeai
vrst. Sub plria neagr de fetru cu boruri mari pe care nu s-a sinchisit s o scoat,

ochii i strluceau de furie, nasul era asemeni unui cioc de oim. El i privi cu ferocitate
pe Ettie i Mac Murdo aezai lng sob. Ea se ridic tremurnd i netiind ce s fac.
Sunt ncntat s v vd, domnule Baldwin, zise ea. Ai venit mai repede dect
credeam. Luai loc.
ns Baldwin, proptit pe picioare, cu minile ncruciate, continua s-l priveasc
pe Mac Murdo.
Cine-i sta? a ntrebat el sec.
Unul din prietenii notri, domnule Baldwin, unul din noii locatari ai pensiunii.
Permitei-mi, domnule Mac Murdo s v prezint domnului Baldwin. Cei doi tineri schiar
un salut forat.
Bnuiesc c miss Ettie n-a vorbit despre relaiile noastre, nu-i aa? l ntreb
Baldwin pe Mac Murdo.
Nu tiam, rspunse Mac Murdo, c exist vreo relaie ntre voi.
EI bine! Te avertizez c tnra asta mi aparine. i-i mai spun c n seara
asta este un timp tocmai potrivit pentru plimbare.
Mulumesc, nu am chef s m plimb.
Adevrat?! Ochii lui Baldwin scoteau flcri.
Poate ai fi dispus s ne batem, domnule pensionar?
Exact, strig Mac Murdo. Care dintr-un salt fu n picioare. Nu mi-ai spus nimic
de propunerea asta.
Pentru Dumnezeu. Jack! Pentru Dumnezeu! strig biata Ettie. O Jack, Jack! Te
va omor!
Ah! Deci se numete Jack? strig Baldwin ca un blestem. V strigai pe numele
mic?
Ted, te rog, fi rezonabil. Dac m iubeti, dac m-ai iubit vreodat, fi generos,
iart-l!
Ettie, cred c va trebui s ne lai s ne descurcm singuri, pn rezolvm
problema, zise linitit Mac Murdo. Doar dac, domnule Baldwin, nu preferai s facei o
scurt plimbare cu mine.
Avei dreptate! Este o sear minunat i n spatele celei mai apropiate case se
afl un teren liber.
Voi ncheia socotelile cu tine fr s m murdresc pe mini, rspunse Baldwin.
O s te usture c ai intrat n casa asta. Iar peste puin timp o s regrei.
Nu exist un prilej mai bun pentru asta.
i eu zic la fel. Conteaz pe mine. Vedem noi mai trziu.
Suflecndu-i mneca dintr-o dat, Baldwin i art braul nsemnat care prea
s fie marcat cu fierul nroit. Era un cerc nchis ntr-un triunghi.
tii ce nseamn asta?
Nu tiu i puin mi pas.
Vei afla imediat, i ct de repede, i promit. Prea mult nu vei mai sta aici. Miss
Ettie, ar fi trebuit s-i spun cte ceva. Iar tu, Ettie, n curnd, o s-mi cazi n genunchi,
i tii vorba mea. Ce-ai semnat Ei bine, cu ajutorul Domnului, vei recolta.
Beat de furie, cu ochii sclipind de rutate, se ntoarse i plec. Curnd n urma lui
se auzi ua trntit. Timp de un minut, Ettie i Mac Murdo se privir n linite. Apoi ea l
mbri.

Oh! Jack, ct ai fost de curajos! Dar la ce bun? Trebuie s dispari. Chiar n


noaptea asta, Jack, n noaptea asta! Este singura ta ans. Va cuta s te ucid, am
citit n ochii lui plini de rutate. Cum crezi c vei putea lupta mpotriva a douzeci de
brbai n spatele crora se afl patronul lor, Mac Ginty i toat conducerea lojei?
Mac Murdo i lu minile, o mbri, i ncet, o for s se aeze.
Haide, draga mea, haide Nu te teme pentru mine. i eu sunt un om liber: iam spus-o puin mai nainte i tatlui tu. i s nu crezi c sunt un sfnt, nu valorez mai
mult dect alii. Poate c acum, aflnd acest lucru, m vei ur, nu-i aa?
S te ursc, Jack?! n viaa mea nu te voi putea ur. Oriunde n alt parte nu e
nici o nenorocire s fii Om Liber; atunci de ce s fac caz din acest lucru? Dar dac faci
parte din Ordinul Oamenilor Liberi, va trebui s te duci imediat s-l vezi pe Mac Ginty i
s ncerci s-l ctigi de partea ta.
La asta m-am gndit i eu, zise Mac Murdo. Voi vedea ce voi face acolo. Poi
s-i transmii tatlui tu c voi dormi aici n seara asta, i c, mine diminea voi cuta
alt adpost.
n barul Uniunii se strnsese lumea ca de obicei, cci era ntlnirea favorit a lui
Mac Ginty, unde se strngeau cei mai bdrani i mai mojici dintre locuitorii oraului.
Mac Ginty se bucurase de o mare popularitate, datorit unui fel de bunvoin pe care o
purta ca pe o masc. Cea mai mare parte a acestei populariti se datora fricii pe care o
inspira nu numai n ora, dar i la 30 de mile deprtare n aceast vale, pn pe cele
dou versante ale muntelui, barul fiind suficient de nesat, cci nimeni nu se lipsea de
prezena i de bunvoina lui. I se atribuiau puteri oculte de ctre toi cei prezeni, de
care acesta profita exercitndu-le fr mil, adugnd funciei de consilier municipal i
pe cea de comisar al drumurilor. O clic de hoi lacom de favoruri l susinuse n
aceast funcie aleas. Taxele i contribuiile erau enorme, iar muncile publice neglijate
cu desvrire. Cetenii cinstii erau terorizai prin antaj, redui la tcere, temndu-se
de tot ce putea fi mai ru. Astfel, Mac Ginty se flea cu ace de diamant care, an de an,
deveneau lanuri groase de aur masiv ce atrnau la jiletca lui tot mai mpodobit. i
averea lui nu nceta s creasc aa nct amenina s absoarb totul dintr-o dat cu tot
ce era pe pia. mpingnd ua Mac Murdo i croi drum pn n mijlocul mulimii, ntr-o
atmosfer deas de tutun i alcool. Oglinzi mari, ncadrate stngaci de margini aurite,
multiplicau la nesfrit luminile. Bieii de la bar, cu mnecile suflecate, fceau tot felul
de cocktail-uri complicate pentru consumatorii aflai n faa tejghelei. La captul cellalt
se afla un brbat nalt i gras, viguros, un fel de gigant mbrcat n negru, cu barb
pn pe pomei, acoperindu-l n ntregime. Acesta nu putea fi altul dect faimosul Mac
Ginty. Se aplec asupra barului cu tot corpul; un trabuc sttea n colul gurii n unghi
ascuit. Pielea i era tuciurie ca a unui indian. Ochii lui negri aveau o strlucire mat la
care se aduga un uor strabism, care-i ddea o figur sinistr. i cu toate acestea,
proporiile nobleei, fineea trsturilor l artau a fi o figur deschis potrivindu-se cu
jovialitatea simpl pe care o etala. Vzndu-l s-ar fi spus c e un om de treab, n ciuda
limbajului rudimentar. Cnd privea o persoan mai mult timp, era profund, implacabil,
aa nct omul se zpcea, cci se simea a fi fa n fa cu o putere a rului secret i
nelimitat, redublat de mii de ori prin alte fore care-l fceau curajos i viclean.
Dup ce-l examin cu grij pe Mac Murdo ddu la o parte crile cu impertinen,
ndeprt oamenii din jur care, pentru a-l lingui rdeau din orice fleac. Ochii si negri,
teribili, priveau neclintii ochii albatri, care, l susinur n spatele paharelor pline.

Tinere, nu te recunosc.
Sunt nou venit n acest inut, domnule Mac Ginty.
Nu chiar att de nou, nct s nu i te adresezi unui gentleman cu titlul su.
Se spune Consilier Mac Ginty, tinere, zise o voce din grup.
Scuzai-m, domnule consilier, nu cunosc obiceiurile locale. Mi s-a spus s vin
s v vd.
Ei bine, privete! Iat-m-s, din cap pn n picioare! Ce prere ai despre
mine?
Cred c dac inima dvs. Aparine acestui corp, nseamn c inima este la fel
de frumoas ca i chipul, i asta e de ajuns.
Eti bun de gur, la naiba! Gur de irlandez, strig Mac Ginty, netiind dac ar
trebui s rd pentru ndrzneala lui. Sau s fie sobru retrgndu-se n tcerea lui
demn. Atunci i place mutra mea?
Bineneles, replic Mac Murdo.
i zici c cineva i-a spus s vii la mine?
Da.
Cum i cheam?
Fratele Scanlan din Vermissa, loja numrul 341. Beau n sntatea dumitale i
pentru o mai bun cunoatere.
n timp ce ducea paharul la gur, care abia l fusese servit, Mac Murdo ridic n
acelai timp i degetul. Mac Ginty l observ i-i ncrunt sprncenele.
Ah! Aa deci? zise el. Trebuie s te vd mai de aproape, domnule domnule?
Mac Murdo.
Domnule Mac Murdo Cci n inutul sta nu poi s ai ncredere oarb n
cuvintele cuiva. Vino o clip n partea asta, n spatele barului.
Se afla acolo o camer mic, unde stteau aliniate de-a lungul pereilor dou
iruri de butoaie. Mac Ginty nchise ua cu grij i se aez pe unul din butoaie, n timp
ce-i mesteca igara. Ochii si nelinitii l strfulgerau pe Mac Murdo. Sttur mai mult
de dou minute fr s spun niciunul vreun cuvnt. Mac Murdo suport cu optimism
examinarea, stnd cu o mn n buzunarul vestei i cu cealalt rsucindu-i mustaa.
Deodat, Mac Ginty se aplec, scond la iveal un revolver din cele mai moderne.
Domnule glume, zise el, dac a fi crezut c i-ai btut joc de noi a fi ncheiat
de mult socotelile.
Pentru un stpn al inutului, replic Mac Murdo, cu o amploare a tonului
bizar, este un mod obinuit de a ura bine ai venit unui frate strin care aparine
Ordinului Oamenilor Liberi.
Mai nti trebuie s dovedeti c eti un Frate, i, Dumnezeu s te aib n paz
dac mini! Locul afilierii dumitale?
Loja 29 Chicago.
Data?
24 iunie 1872.
Stpnul lojei?
James Scott.
eful districtului?
Barthelemy Wilson.
Pare a fi plauzibil. Ce fad la Vermissa?

Lucrez ca voi toi, dar pentru o sum mult mai modest.


Rspunzi mereu prompt?
Da, totdeauna am fost prompt.
i n aciune?
Cei ce m cunosc, zic c da.
Putem s te punem la prob, mai repede dect crezi. Ai auzit, de cnd ai sosit
aici, vorbindu-se de loj?
Am auzit spunndu-se c pentru a fi Frate trebuie c fii un om adevrat.
Asta se poate verifica, domnule Mac Murdo. De ce ai plecat din Chicago?
Poi s m spnzuri i nu-i spun! Mac Ginty deschise ochii mari. Nu i se
vorbise prea des pe acest ton. Lucrul acesta l amuza.
Nu vd de ce nu mi-ai povestit.
Pentru c un Frate nu trebuie minit.
Ti se pare un lucru ru s spui adevrul?
Spunei-i cum vrei!
Dragi domnule, nu vei ntlni pe nimeni n loja mea, n calitate de stpn s nu
rspund atunci cnd i se cere s vorbeasc despre trecutul su.
Mac Murdo prea i ezite, apoi scondu-i din buzunarul interior al vestonului o
tieturi de ziar foarte zdrenuii spuse:
Nu vei discuta pe seama unul camarad?
i voi stlci mutra dac mi vei mai vorbi astfel! strig Mac Ginty cu violen.
Avei dreptate, domnule consilier, spuse cu umilin tnrul. Iertai-m, mi-am
dat drumul la gur. Acum tiu c nu risc nimic sub protecia dvs. Citii aceast hrtie.
Era un text n care se relata despre uciderea unui anume Jonas Pinto, ucis dintrun foc, ntr-un bar nesat, Caf du Lac, strada March, la Chicago, n prima
sptmn a anului 1874.
L-ai ucis pe omul sta? ntreb al napoindu-i bucata de ziar.
Mac Murdo ddu din cap.
Ce motive aveai s o faci?
l ajutam pe unchiul Sam s fabrice dolari. Fr ndoial c cei fcui de mine
nu erau prea grozavi, dar nu se prea observa nimic i-i ddeam mai ieftin. M foloseam
de acest Pinto ca s-i pun n circulaie. ntr-o zi m anun c o s m toarne. Nu tiu
dac a fcut-o. M-am debarasat de el i am prsit n grab inutul crbunelui.
De ce inutul crbunelui?
Am citit prin ziare c nu sunt oameni de cea mai bun calitate.
Mac Ginty ncepu s rid:
Falsificator, apoi asasin, i vii la noi spernd s fii bine primit!
Asta este sau fie ce-o fi!
Mergi prea departe. Dar, ia spune-mi, mai poi fabrica dolari?
Mac Murdo scoase din buzunar o jumtate de duzin.
Iat, zise al, tia n-au trecut niciodat prin monetria din Washington.
E posibil?
i innd dolarii n mna sa enorm i proas, asemeni unei gorile pru mirat:
Nu observ nici o diferen! zise Mac Ginty. La naiba! Vei fi tratat ca un Frate
adevrat, i folositor presupun. Vom putea avea printre noi unul sau dou specimene ca

dumneata, prietene Mac Murdo. Uneori trebuie s tii s te aperi. Unde am ajunge dac
ne-am lsa pui la zid, n loc s rspundem loviturii cu alt lovitur?
mi voi ndopa camarazii.
Ai nervii tari. Nici nu te-ai clintit cnd am apsat pe revolver!
Nu sunt un fricos. Teama nu e pentru mine!
Dar pentru cine?
Pentru dumneata, domnule Consilier! spunnd acestea, Mac Murdo scoase din
buzunarul vestei sale un pistol gata armat i adug:
V-am supravegheat tot timpul. A fi tras la fel de repede ca i dumneata.
Mac Ginty se nroi de furie. Apoi, deodat, ncepu s rd n hohote:
La naiba! Sunt ani de cnd nu am mai avut un tnr att de drz. Cred c loja
va fi mndr de dumneata. n acest moment biatul de la bar deschise ua:
Ei bine! Ai treab cu mine? l ntreb patronul cu duritate. Nu pot s discut cinci
minute cu un gentleman fr s fiu deranjat?
Biatul rmase o clip descumpnit.
Scuzai-m, domnul Consilier, spuse el n sfrit, domnul Baldwin dorete s
v vad imediat.
Acest anun era aproape inutil, deoarece pe deasupra umrului biatului, chipul
schimonosit de cruzime al lui Baldwin apru imediat. Baldwin l ndeprt, aruncndu-l
afar i nchise ua.
Aa deci. Zise el aruncndu-i lui Mac Murdo priviri furioase. Ai venit s m
torni? Domnule Consilier am s-i spun dou vorbe n legtur cu acest individ.
Ei bine! strig Mac Murdo. Spune-i n faa mea, aici!
Vorbesc cnd vreau i unde vreau.
Mac Ginty se ridic:
Nu e corect. Avem un nou Frate, Baldwin, trebuie s-i facem o impresie bun.
Dai-v minile!
Niciodat! url Baldwin.
I-am propus s se bat cu mine, dac crede c l-am ofensat, explic Mac
Murdo. Fiecare are doi pumni. Sau prefer alte arme? Domnule Consilier, suntei
patronul nostru! Hotri pentru noi!
Despre ce este vorba?
Despre o tnr liber s aleag.
Nu este liber.
Este, domnule Mac Ginty, din moment ce amndoi aparinem lojii.
Asta este regula dumitale? Asta-i dreptatea?
Asta este, Ted Baldwin, replic Mac Ginty, privindu-l pe deasupra. Mai ai ceva
de spus?
Sunt cinci ani de cnd sunt lng dvs., i i dai dreptate unuia pe care nu l-ai
vzut niciodat? Nu suntei stpn pe vecie. Jack Mac Ginty se apropie ziua cnd
Consilierul se npusti peste un butoi, i, n furia sa, l-ar fi strns de gt, dac Mac
Murdo n-ar fi intervenit.
Lsai-l, domnule Consilier. Lsai-l, pentru Dumnezeu! strig acesta trgndu-l
ntr-o parte pe Mac Ginty care, n cele din urm, se supuse.
Ameit, lovit, abia respirnd, tremurnd din toate ncheieturile, asemeni unuia care
a vzut moartea cu ochii, Baldwin se sprijini de un butoi.

Cutai de mult ceart, Ted Badwin, strig Mac Ginty care abia i putea regsi
ritmul respiraiei. n privina atitudinii dumitale, loja va hotr. Atta timp ct eu voi fi
patronul, nimeni nu va discuta regulile stabilite de mine.
Nu am nimic mpotriva dumitale, murmur Baldwin pipindu-i gtul.
Mac Ginty i reveni privindu-l cu dispre.
n acest caz lucrurile s-au aranjat: suntem din nou prieteni.
Lu de pe un raft o sticl de ampanie.
i acum, zise el, s toastm pentru mpcarea noastr dup ritualul lojii. tii
c dup asta ntre noi nu va mai trebui s existe nici un fel de ranchiun. Deci, cu mna
stng pe mrul lui Adam, Baldwin. i declar: de ce te plngi domnule?
Norii sunt ntunecai, rspunse Baldwin.
Dar nu se vor lumina niciodat.
V jur.
Cei doi golir paharele; apoi ceremonialul continu ntre Baldwin i Mac Murdo.
Asta e! strig Mac Ginty frecndu-i minile; am terminat cu povestea asta!
Cine se va expune din nou, va fi judecat conform codului numrul doi din acest inut.
Fratele Baldwin tie, iar dumneata, Mac Murdo, ncearc s pricepi repede.
Pe cuvntul meu, zise Mac Murdo, c nu voi nclca legea.
El i ntinse mna lui Baldwin.
Eu m aprind repede, dar tot att de repede i iert. Cred c asta se datoreaz
sngelui meu irlandez. Dar nu caut ceart i nu in dumnie.
Baldwin nu putea s-i refuze mna ntins cci ochii lui Mac Ginty erau fixai
asupra lui: se vedea ns c fusese atins n mndria lui de cuvintele rivalului su. Mac
Ginty l btu pe umr.
Ah! Fetele, fetele! Zise el. i cnd te gndeti c o fat s-a pus ntre fraii
notri! Este lovitura prin care diavolul vrea s-i ia drepturile! S lsm lucrurile s se
limpezeasc. Avem destul de lucru ca s nu ne pierdem timpul cu femei. Trebuie s te
stabileti n loja 341, Frate Mac Murdo. Obiceiurile i metodele noastre nu sunt cele
practicate la Chicago. Vino smbt sear la edina noastr: v vom iniia n obiceiurile
lojei noastre de pe valea Vermissei.

III.
LOJA 341 VERMISSA.
A doua zi dup aceast sear zbuciumat, Mac Murdo prsi casa btrnului
Shafter pentru a se instala la vduva lui Mac Namara, n apropiere de suburbia oraului.
Cteva zile mai trziu, Scanlan, vzndu-se obligat s lucreze n Valea Vermissei, veni
s locuiasc la Mac Murdo. Gazda lor, o btrn irlandez bun la suflet, neavnd ali
locatari i lsa linitii n aa fel nct puteau vorbi ct vroiau, exact ce le place brbailor
care au secrete comune. Shafter se mblnzi att, nct i permise lui Mac Murdo s ia
masa la el. Legtura lui cu Ettie nu numai c nu se dezbin, dar devenir mai intimi pe
msur ce timpul trecea. Curnd ns, Mac Murdo se simi n siguran pentru a
transporta la noul su domiciliu, instrumentele necesare fabricrii banilor; mai muli frai
din loj au fost admii s asiste la o demonstraie, sub jurmnt c nu vor sufla o vorb,
i fiecare din ei lu cteva piese, att de abil copiate, nct nu exista nici un pericol, nici
o dificultate de a-i pune n circulaie. Camarazii si se mirau continuu c posednd o
astfel de art mai accept s lucreze. El le rspunse ns, c dac ar tri fr s aib
un venit declarat, poliia l-ar bnui imediat! Adevrul este c un poliist, l urmrea deja,
dar norocul i surse i incidentul se termin n avantajul lui.
i petrecea aproape toate serile n apropierea lui Mac Ginty, unde putea s-i
cunoasc mai bine pe biei, cum i spuneau ntre ei aceste lichele care infestau
oraul. i cuceri i i ctig respectul datorit manierelor elegante i vorbelor
ndrznee, vicleniei cu care reuea s scape de vreun adversar n sala barului. O
ntmplare neateptat fcu s-i creasc i mai mult stima celorlali. ntr-o sear cnd
barul era ticsit, intr un individ purtnd o uniform elegant bleu, i casc pe care scria
Poliia minelor de fier i crbune; aceasta era format dintr-o secie special instituit
de Compania Cilor Ferate Miniere, pentru a veni n ajutorul poliiei obinuite,
neputincioas n faa unei veritabile organizaii banditeti. Se fcu linite, i privirile fur
aintite asupra lui; ns relaiile ntre poliiti i criminali au o not aparte n Statele Unite
i Mac Ginty n persoan nu manifesta nici un fel de surpriz vzndu-l pe noul sosit
amestecndu-se printre consumatori.
Un whisky sec! zise inspectorul; e un ger cumplit. Nu cred c ne-am mai vzut,
domnule Consilier, nu-i aa?
Eti noul cpitan? ntreb Mac Ginty.
ntocmai: cpitanul Marwin, de la poliia ci ferate i mine. Ne bazm pe
dumneata, domnule Consilier, i pe cetenii de vaz ai oraului pentru a ne ajuta la
meninerea ordinii i respectrii legii n vale.
Ne-am putea lipsi foarte bine de dumneata cpitane Marwin, rspunse Mac
Ginty rece. Avem i noi poliia noastr, nu vrem s importm. Ce eti dumneata dac nu
un suport al capitalismului, instrumentul su pentru a-i chinui pe cei mai puin favorizai
de soart, dintre noi?
Bine, bine! S nu facem o discuie din asta, spuse ofierul cu rceal. i
dumneata i eu, ne vom face datoria aa cum o nelegem; puin mi pas dac nu o
nelegei.
Tocmai i golise paharul, i se pregtea s plece. Deodat, privirile i se oprir
asupra lui Mac Murdo, care, foarte aproape de el l privea cu vdit ostilitate.
Ah! strig el, iat una din vechile mele cunotine!

Mac Murdo fcu un pas nainte.


Nu am fost niciodat prietenul dumitale, nici al vreunui alt cine!
O cunotin nu nseamn totdeauna un prieten, rican cpitanul. Eti Jack
Mac Murdo, din Chicago, degeaba vrei s negi.
Nu neg nimic, rspunse Mac Murdo ridicnd din umeri. Crezi c o s roesc
pentru numele meu?
Ai avea i de ce!
Adic?
Tnrul i nclet pumnii.
Nu, Jack. Nu, fr figuri, cu mine nu ine! Am fost ofier de poliie la Chicago,
nainte de a veni n aceast blestemat groap de crbune, i recunosc, vnatul de
acolo atunci cnd l ntlnesc.
Mac Murdo se strmb.
Doar nu vrei s spui c eti Marwin, din Centrul oraului Chicago?
Teddy Marwin n persoan. nc nu am uitat uciderea lui Jonas Pinto.
Nu l-am ucis eu.
Sigur c nu. E o mrturisire imparial, nu-i aa? n orice caz, moartea lui nu ia adus noroc pentru c vei fi arestat pentru falsificare de bani. Dar s nu ne mai gndim
la ce a fost n trecut, cci ntre noi fie spus, i poate am dreptate s-i spun, nu s-au
gsit dovezi mpotriva ta, aa nct Chicago i rmne deschis.
M simt foarte bine aici unde sunt.
Trebuie s fii tare afurisit ca s nu fii mulumit pentru asta!
Fie! S zicem c ai intenii bune, zise Mac Murdo mpciuitor.
n ceea ce m privete, relu cpitanul, nu voi sufla un cuvnt atta timp ct
vei duce o via normal, dar dac te abai din drum! S te pzeti! i cu asta i spun
noapte bun. i dumitale domnule Consilier.
Nu se ndoia c dup ce prsise sala, cellalt devenise acolo un fel de erou. n
ora deja se uotea despre vitejiile lui Mac Murdo la Chicago; rspundea totdeauna
ntrebrilor cu zmbetul unui om care nu ine s fac pe grozavul. i iat c zvonurile i
fcuser o consacrare oficial. Consumatorii se ngrmdeau n jurul lui, i strngeau
minile. De acum nainte, comunitatea l accepta. Mac Murdo tiuse s-i duc; totui,
dac n-ar fi fost Scanlan n seara aceea, pentru a-i gsi adresa, eroul srbtorit astzi
i-ar fi petrecut noaptea sub cerul liber. ntr-o smbt seara fu prezentat n faa tuturor.
Fiind iniiat la Chicago, crezuse c-l vor primi fr ceremonie, dar loja din Vermissa
avea ritualul su propriu, de care era mndr, i pretindea ca i cel de fa s se
supun. edinele aveau loc ntr-o sal mare creia i era rezervat Casa Uniunii. Aici
veneau peste 60 de membri, care de altfel, erau departe de a reprezenta faa real a
organizaiei; cci, n aceast vale, se aflau pe cei doi versani ai muntelui, i alte loji
care i schimbau ntre ele afiliai, cnd se pregtea o afacere serioas, aa nct, o
crim putea fi comis ntr-o localitate, de oameni venii din afar. n orice caz aceasta
nu avea mai mult de cinci sute de membri, repartizai n tot districtul. Sala de edine
era goal. Cei ce asistau se aezaser n jurul unei mese lungi. La a doua mas se
aflau civa membri ai adunrii, care aranjau pe ea sticle i pahare. Mac Ginty prezida;
peste claia neagr de pr, i pusese o tog plat de velur negru, iar de gt i atrna o
etol violet. Costumat astfel, prea c oficiaz vreo ceremonie n slujba lui Satana. La
stnga i la dreapta se aflau nali demnitari ai lojei, n mijlocul crora se detaa chipul

frumos i crud al lui Ted Baldwin. Toi purtau o earf sau un medalion, emblema
credincioilor. Majoritatea erau brbai maturi, restul l formau tineri ntre 18 i 25 de ani,
executani, rapizi aflai la ordinele celor mai n vrst. Printre acetia din urm, muli se
artau a fi slabi de inim, rebeli, dar constrni. Iar dac observai ntreaga mas, cu
mare greutate ai fi crezut c aceste figuri vioaie i deschise erau acelea ale unor asasini
care mpingeau perversiunea moral pn la cea mai avansat degradare, ajungnd la
crim i nconjurnd cu respect un brbat, reputat prin felul lui original de a rezolva
problemele. Aceste fiine deformate, nvluiau aciunile lor ntr-o atmosfer
cavalereasc, mpotriva acelora care nu aveau nici un fel de legtur cu el, i care, de
cele mai multe ori, erau necunoscui.
Dup svrirea crimei i disputau cinstea de a fi dat lovitura fatal, se amuzau i
i amuzau pe camarazii lor, povestindu-ie strigtele i chinurile victimelor. La nceput, se
nvluiau ntr-o anumit discreie. Cu timpul ns, erau convini c nimeni nu va ndrzni
s depun mrturie mpotriva lor, cci, pe de alt parte, dispuneau de o armata de
martori mincinoi i de o comoar bine ascuns pentru a chema la nevoie, pe cei mai
buni avocai din State. n zece ani de crime, justiia nu-i putuse condamna nici mcar o
singur dat pe criminali. Singurul pericol care-i amenina pe ucigai erau victimele lor;
chiar dac erau atacai pe moment, pe neateptate, puteau ajunge uneori s-i lase
amprentele asupra propriilor agresori. Mac Murdo fusese prevenit c primirea sa va da
loc unor dispute, dar nimeni nu a vrut s-i spun de ce. Doi Frai l conduser ntr-o
camer, din sala cea mare. Murmurul vocilor i parvenea prin perei. Odat sau de dou
ori, el auzi pronunndu-i-se numele i nelese c i se discuta candidatura. Apoi apru
cineva dinuntru care purta o banderol verde aurit. Stpnul ordon s fie mbrcat,
s-i fie pus masca i s fie introdus.
Atunci trei brbai i scoaser vestonul lui Mac Murdo, i suflecar mneca dreapt
a cmii i-i legar minile deasupra coatelor. Al patrulea i ndes pe cap un capion
greu care-l acoperea faa aproape n ntregime i-l mpiedica s vad ceva. Apoi i duse
n faa adunrii. Capionul l sufoca i-l mpiedica s poat vedea. Auzea n jurul lui
zgomotul mulimii. Deodat se auzi glasul lui Mac Ginty slab, parc venit de foarte
departe:
John Mac Murdo, eti deja membru al Ordinului Oamenilor Liberi.
El se nclin n semn de aprobare.
Loja 29 din Chicago, este cea din care al fcut parte?
EI aprob din nou.
Nopile obscure sunt apstoare, zise Vocea.
Da, pentru un strin care cltorete, zise el.
Norii sunt negri.
nseamn c furtuna se apropie.
Fraii se declar satisfcui?
Un murmur general de aprobare se auzi n sal.
Frate, relu Mac Ginty, te recunoatem dup rspunsul parolei i de raliere c
eti de-al nostru. Trebuie s tii totui c n acest comitat, ca de altfel n mai multe din
aceast ar, noi avem nite obiceiuri i sarcini deosebite care cer brbai adevrai.
Eti pregtit pentru a fi supus probelor?
Sunt!
Eti pregtit sufletete?

Sunt!
F un pas nainte!
Abia terminase de rostit aceste cuvinte c Mac Murdo simi sub capion o
presiune puternic la nlimea ochilor, i puin ar fi lipsit s nu-i crape, dac mai
continua aa. Nervii i erau ntini la maximum; fcu un pas apoi altul i pe msur ce
nainta, presiunea devenea tot mai puternic, i durerea tot mai insuportabil. Urm un
ropot voalat de aplauze.
Eti curajos? ntreb o voce. Supori suferina?
La fel ca oricare, rspunse Mac Murdo.
Dovedete-o!
Se auzi apoi un urlet care apoi se stinse, att de nspimnttoare i se pru
durerea din antebra; i muc buzele, i strnse pumnii, pentru a nu lsa ritmic s se
vad.
Pot suporta mai mult, zise el.
Rsun un ropot de aplauze. Niciodat un candidat nu fusese att de curajos.
Simi mai multe mini pipindu-l pe spate. I se scoase capionul. Orbit de lumin, zmbi
i primi felicitrile Frailor.
Un ultimul cuvnt, Frate Mac Murdo, spuse Mac Ginty. Ai spus odat
jurmntul care te oblig la discreie i fidelitate; tii valoarea acestor lucruri sfinte, iar
violarea lor nseamn moarte sigur i inevitabil.
tiu, zise Mas Murdo.
i te vei supune Stpnului n toate mprejurrile?
M voi supune.
Atunci, n numele lojei 341 din Vermissa, eti admis. Aducei buturile Frate
Scanlan, i voi ceilali, vom bea n cinstea demnului nostru Frate.
Lui Mac Murdo i se napoie vestonul; nainte de a-l pune, i examin braul drept
unde continua s simt o durere neptoare, iar pe pielea din poriunea antebraului
vzu imprimat, profund, cu fierul rou un cerc cuprinznd un triunghi. Civa dintre
vecinii lui i suflecar mnecile pentru a-i arta c i ei purtau semnul lojei.
Toi avem cte unul, spuse unul din ei, dar nu l-am primit cu acelai curaj.
Bah! Asta nu-i nimic, zise el, dei suferea crunt din cauza arsurii.
Dup ce se ncheie festivitatea de iniiere, membrii lojei intrar n edin pentru
rezolvarea unor afaceri curente, cu paharul n mn. Mac Murdo, obinuit cu reuniunile
prozaice din Chicago, era atent, numai ochi i urechi, n interiorul su fiind din ce n ce
mai uimit, uimire pe care ncerca s nu i-o ntipreasc pe fa.
Primul punct nscris pe ordinea de zi, spuse Mac Ginty, este citirea scrisorii pe
care ne-o adreseaz Patronul Diviziei Windle, al comitatului Medon, loja 240. Iat
coninutul scrisorii:
Scumpe Domn, inem s v transmitem pe aceast cale, dorina noastr
referitoare la K. i la domnul Andr Rae, de la Societatea minier vecin, Rae i
Sturmash: Cred c v mai amintii de faptul c loja voastr s-a angajat s ne ajute, un
fel de reciprocitate a serviciilor pe care vi le-au adus doi dintre Fraii notri n recenta
afacere a poliiei. Am dori s ne trimitei doi oameni calificai care vor fi primii i
adpostii de trezorierul Higgins, din loja noastr, a crui adres o tii. Le vom spune
unde i cnd vor trebui s acioneze. Al vostru Frate Liber.
J.- W. Windle, M. D. A. H. L. -

Windle nu ne-a refuzat niciodat, cnd a fost nevoie, doi oameni; deci nu-l vom
refuza nici noi.
Mac Ginty privi adunarea cu ochii lucioi i ri. Apoi ntreb:
Exist voluntari?
Mai muli tineri ridicar mna. Stpnul le mulumi cu un zmbet:
Ei bine, Tigre Cormac. Nu se va plnge nimeni de tine, dac vei aciona ca
ultima dat. Te felicit, i pe tine Wilson.
Mi-ar trebui un pistol, spuse acesta din urm care era un tnr de aproape
douzeci de ani.
Prima ta arm, nu-i aa? Ar trebui s te obinuieti cu sngele. Fii linitit, i se
va da pistol cnd vei ajunge acolo. Mari va trebui s fii acolo. Iar la ntoarcere v vom
srbtori.
Cum, de, data asta nu-i nici o recompens? ntreb Cormac, un biat negricios
cu un aer brutal, i care datorit perversitii sale i cruditii, fusese poreclit Tigrul.
Nu te gndi la recompens. Muncete pentru onoare, oricum vei ctiga civa
dolari.
Ce nvinuire i se aduce acestui Rae? ntreb Wilson.
Nu-i treaba ta s pui astfel de ntrebri. Nu trebuie s v pese de nvinuirile ce i
se aduc. Fraii notri, acolo jos, i-au judecat: asta e treaba lor. n ceea ce ne privete noi
trebuie doar s-i ajutm, aa cum au fcut i ei la rndul lor. i n privina asta v atrag
atenia c cei doi Frai din loja lui Medon trebuie s soseasc sptmna viitoare s
lucreze n inutul nostru.
Cine sunt ei? ntreb unul dintre cei de fa.
Ar fi mai bine s nu ncerci s afli. Cine nu tie nimic nu se teme de nimic, i
deci nu are necazuri. Tot ce v pot spune, este c sunt doi brbai care vor rezolva o
problem.
Nu ne-a mai rmas timp dect s ne artm forele. Oamenii de aici au nceput
s treac de partea noastr. Nu mai mult dect sptmna trecut, contramaistrul
Blaker a concediat trei dintre oamenii notri. Are cam multe de pltit, i va trebui s
plteasc odat pentru tot, i nc bine.
Cum aa? ntreab Mac Murdo pe unul dintre vecinii si.
Ceilali izbucnir n rs.
La naiba! Cu un glonte! rspunse el. Ce prere ai despre noi, Frate?
Fr ndoial c spiritul acestei asociaii monstruoase n care tocmai intrase,
ncepe s ptrund n sufletul lui Mac Murdo, cci acesta rspunse:
Felul vostru de a aciona mi place, numai aa un brbat se simte cu adevrat
viteaz.
Civa, din jurul lui care auziser cele spuse de acesta, aplaudar.
Ce se ntmpl? ntreb din captul mesei, stpnul cu claia neagr de pr.
Se ntmpl, domnule, c noului nostru Frate i place felul nostru de a aciona.
n aceeai clip, Mac Murdo se ridic:
Permitei-mi s v spun, venerabile stpn, c dac loja avea nevoie de un
brbat, atunci am avut onoarea de a fi ales de ea.
Aplauzele rencepur: un soare nou apruse la orizont. Totui, unii dintre cei
vechi, nu priveau cu ochi buni o ascensiune att de rapid.

Sunt de acord, zise secretarul Harraway, un btrn pleuv aflat n preajma


preedintelui.
i eu sunt de acord; m altur celorlali, ripost Mac Murdo.
Va veni i vremea ta, Frate, declar preedintele. Am recunoscut n dumneata,
un om de credin, i cred c vei ti s te faci util. n seara asta avem o mic afacere n
care vei putea aciona n voie.
Voi atepta ceva deosebit, care s merite.
Totui, n seara asta vei putea debuta. i vei aminti imediat de scopul i
ndatoririle noastre. Vom mai vorbi noi despre asta. Pentru moment asta este.
i Mac Ginty consult ordinea de zi.
Trebuie s atrag atenia adunrii asupra a una sau dou probleme care o
intereseaz. Mai nti, voi cere trezorierului de a face cunoscut situaia noastr la
banc. Datorm o pensie vduvei lui Jim Carnaway. A murit pentru noi; acum e rndul
nostru s avem grij de ea.
Mac Murdo afl atunci de la vecinul su c Jim murise mpucat, cu o lun
nainte, ncercnd s-l ucid pe Chester Wilcos, din Marley Creek.
Situaia noastr e bun, spuse trezorierul, care avea n faa lui registrul bncii.
Societile comerciale se arat generoase. Max Linder et Company, au vrsat cinci sute
de lire ca s-i lsm n pace. Fraii Walker au trimis o sut, dar i-am constrns s
plteasc cinci sute; dac pn miercuri nu am veti de la el, s-ar putea s fie sabotate
mainile; le-am incendiat deja mainile de mcinat nainte de a putea fi reparate.
Compania carbonifer, a sectorului Vest a reuit s-i plteasc contribuia anual.
Avem n cas destui bani pentru a face fa tuturor obligaiilor noastre.
Vorbete-ne de Archie Swindon, spuse un Frate.
i-a lsat exploatarea la voia ntmplrii i a prsit districtul. Plecnd a lsat o
scrisoare n care ne spunea c-i place mai mult s hoinreasc pe strzile New Yorkului, liber, dect s fie un proprietar de mine bogat, aflat la discreia unor criminali. La
naiba! Bine a fcut c a plecat nainte de a pune mna noi pe scrisoare. Cred c nu-i
vom mai revedea mutra n Valea noastr.
Unul din membrii vechi, care se afla n faa preedintelui, se ridic. Avea o figur
hotrt, care denota un caracter cinstit i o fire binevoitoare.
Domnule trezorier, zise el, pot s ntreb pe ce mini a ajuns proprietatea
omului pe care noi l-am alungat din district?
Aceast proprietate, Frate Morris, a fost achiziionat de Compania Cilor
Ferate ale Statului i a inutului Merdon.
i cine este cel care a achiziionat minele lui Todman i Lee, vndute pe pia,
anul trecut, n condiii asemntoare.
Aceeai Companie, Frate Morris.
i cine a cumprat recent, dup ce au fost abandonate de proprietarul ei,
uzinele Manson, Shuman, Van Deher, Atwood?
Toate au fost cumprate de Compania General a Minelor din Gilmertonul de
Vest.
Nu vd, Frate Morris, spuse preedintele, ce important are pentru noi,
persoana celui care a achiziionat toate acestea. Nu ni le pot napoia.
Cu tot respectul pe care vi-l datorez, venerabile stpne, cred c dimpotriv,
are cea mai mare importan. Iat, sunt zece ani de cnd se ntmpl acelai lucru.

Suntem pe cale de a elimina ncetul cu ncetul de pe pia, ntreprinderile mici. Pentru


asta, ar trebui s fim prevztori i s observm c n spatele lor se ascund marile
companii, cea de tipul Companiei Cilor Ferate sau Compania General de Metalurgie
ai cror directori sunt la New York sau Philadelphia, i care i bat joc de ameninrile
noastre.
Fr ndoial c putem executa pe agenii lor locali, dar ce vom ctiga? Alii le
vor lua locul. i asta va fi periculos pentru noi. Micii industriai, ei, nu vor amenina.
Nu au nici bani, nici putere, pentru a o face, atta timp ct noi nu i vom strnge
prea tare n chingi, i astfel, vor fi nevoii s ni se supun. Dar, cnd aceste mari
companii i vor da seama c ne interpunem ntre ele i beneficiarii lor, vor aciona
pentru a ne distruge i a ne aduce n faa tribunalelor.
Dup acest discurs de ru augur, urm o linite deplin. Toi i ridicar frunile,
schimbnd priviri ntunecate. O putere necontestat ndeprtase din mintea acestor
oameni, orice team de judecat dreapt a lucrurilor; acum c ideea le fusese expus,
i trezise chiar i pe cei mai indifereni.
Prerea mea, continu oratorul, este c noi ar trebui s nu-i mai presm pe cei
care formeaz mica industrie. n ziua n care va fi suprimat ne vom distruge noi nine.
Un adevr suprtor, nu obine niciodat aprobarea majoritii. Strigte de furie i
protest ntmpinaser acest discurs. Mac Ginty lu cuvntul:
Frate Morris, zise, el, totdeauna i-a plcut s faci vlv. Atta timp ct membrii
lojei formeaz un bloc, nu exist n Statele Unite o putere capabil s o distrug. Oare
n-am fi noi n stare s nfruntm tribunalele? Sper ca marile companii, lund exemplul
celor mici, vor gsi mai avantajos s plteasc, dect s se lupte. i acum Frailor
n timp ce vorbea, Mac Ginty i scoase boneta de velur negru i mantaua.
Loja i-a ncheiat edina cu ordinea de zi. Mai rmne o problem despre care
v voi vorbi nainte de a ne despri. A venit timpul s ne relaxm. i s ascultm ceva
muzic.
Ct de ciudat e fiina omeneasc. Aceste fiine feroce practicau n mod obinuit
asasinatul, fr vreo remucare personal; i nu odat, fr nici un scrupul, i loviser
tatl. Nu vor simi niciodat nici regret, nici compasiune pentru vduva disperat sau
orfanul fr nici un ajutor; totui muzica, agitat sau patetic, reuea s le stoarc
lacrimi. Mac Murdo avea o voce frumoas de tenor; dac totui, nu-i cucerise pe toi
membrii lojei pn acum, dup ce-l ascult cntnd, erau pe deplin cucerii; erau
entuziasmai mai ales de cntecele M gndeam la tine, Mery i Pe malul rului
Allan. nc din aceast prim sear, dobndise o mare popularitate n cercul Frailor
si, se impusese n faa celorlali n privina avansrii spre nalte funcii. i mai trebuiau
ns i alte caliti, printre care i aceea de a fi un bun camarad pentru a purta cu
demnitate titlul de Om Liber. Iar Mac Murdo constituia un model perfect n acest sens.
Sticlele de whisky treceau din mn n mn n jurul mesei, feele deveneau nflcrate,
inimile se nfierbntaser gata de aciune, cnd stpnul lor lu cuvntul:
Biei, exist n oraul nostru un om cruia trebuie s-i venim de hac. Acesta
este James Stranger de la Herald. Ai vzut cum a nceput campania mpotriva
noastr?
Se auzi un zumzet de consimire, amestecat cu njurturi, Mac Ginty scoase din
buzunar un ziar pe care ncepu s-l citeasc:
Legea i Ordinea, este titlul articolului su.

Instaurarea Terorii n districtul exploatrii minelor de fier i crbune. Iat au


trecut 12 ani de cnd primele asasinate au scos la iveal existena, la noi, a unei
organizaii criminale. De atunci, atentatele nu au ncetat. Astzi au atins un fel de
paroxism i fac din noi oprobriul lumii. Oare pentru astfel de rezultate inutul nostru
ntins, primete n interiorul lui strini care fug de frica despotismului din Europa? Oare
trebuie ca, la rndul lor, s devin tiranii celor care le ofer acoperi, i ca, sub protecia
sfnt a steagului nstelat, simbol al libertii, s-i instaleze terorismul anarhic de care,
cu toii avem oroare cnd citim c exist sub masca celor mai docili monarhi din Orient?
Aceast organizaie se afieaz cu ostentaie n public. Oare ct timp i vom mai
suporta? Oare vom tri mereu sub teroare?
Dar v scutesc de aceste prostii!
Preedintele arunc ziarul pe mas.
Iat deci, felul n care vorbete Stranger despre noi. Ei bine, v ntreb, cum i
vom rspunde?
Douzeci de glasuri scoaser acelai strigt slbatic:
S fie ucis!
Protestez, spuse Fratele Morrts, brbatul cu figura smeada Frailor, v-an atras
atenia c aceast vale a simit prea mult greutatea pumnului vostru. Va veni clipa n
care, orice om va simi nevoia s fie aprat, cnd toi se vor uni mpotriva noastr
centru a ne ucide.
James Stranger este un btrn respectat de toat lumea n ora i n district.
Ziarul su este unul din cele mai bune din ora. Ucigndu-l, vom produce n acest inut
o agitaie care se va termina prin a ne distruge.
i cum s procedm pentru a prentmpina distrugerea noastr maestre
prudent? strig Mac Ginty. Chemnd poliia? Dar o jumtate din aceti oameni ne
aparin iar cealalt jumtate se tem de noi. Recurgnd la ajutorul tribunalelor? Dar noi
avem printre ei i judectori, i care este rezultatul?
Exist un oarecare Judector Lynch care ar avea un cuvnt de spus Aceast
observaie a Fratelui Morris mi se pare de ru augur.
Se auzi un murmur de mnie.
Nu trebuia dect s ridic degetul, strig Mac Ginty, pentru ca sute de oameni
s fie mturai din vale, de la un capt la altul. Apoi, deodat, cu glasul nc ridicat i
fruntea ncreit de ncordare strig:
Ia aminte. Frate Morris! Te supraveghez de mult timp! Nu numai c eti lipsit
de curaj, dar ncerci s-i influenezi i pe ceilali. Frate Morris, cred c astzi e ziua ta
nefast! Mai nefast dect cea n care ai fost primit n rndurile noastre, i cred c va
veni timpul foarte curnd, s dai socoteal pentru asta!
Morris avea culoarea morii: reczu pe scaunul su, ca i cum genunchii nu l-ar
mai fi ascultat: ridic aadar paharul cu mna tremurnd i bu, nainte de a putea
rspunde.
V cer iertare, venerabile Stpne, i le cer scuze Frailor mei dac am mers
prea departe cu cele expuse. M cunoatei toi i tii c sunt un membru fidel al lojei;
doar de teama de a nu i se ntmpla ceva ru m-am exprimat. Am mai mult ncredere n
puterea voastr de a judeca, dect n a mea, i v promit c nu se va mai ntmpla.
Vzndu-l cum se umilete, Patronul se liniti.

Bine, Frate Morris. A fi regretat dac ar fi trebuit s-i dau o lecie. Dar atta
timp ct voi ocupa acest scaun, loja va rmne unit att n gnduri ct i n fapte.
i roti privirile asupra asistenei i continu:
i acum, biei, iat ce vreau s v spun: Nu-l vom pedepsi pe Stranger aa
cum ar merita pentru a nu atrage i alte ncurcturi inutile. Toi aceti directori de ziare
se in de reclamaii n faa Statului cernd intervenia poliiei i a trupelor. Dar, dup
prerea mea, am putea s-i strecurm un avertisment sever. Te ocupi de asta, Frate
Baldwin?
Bineneles, rspunse cu nsufleire acesta din urm.
De ci oameni al nevoie?
Vreo zece, fr s-l pun la socoteal pe cei doi care vor pzi ua. Vei merge
dumneata, Gower, i dumneata, Mansel, i Scanlan, i cei doi Frai Willaby.
I-am promis noului nostru Frate c va lua parte i el.
Ted Baldwin i arunc lui Mac Murdo o privire din care rezulta c nu a uitat.
Nu are dect s ni se alture, dac o dorete, rspunse el cu duritate. Dar
destul cu vorbele. Cu ct vom aciona mai repede, cu att mai bine.
Se desprir ntr-un ropot de aplauze i exclamaii, urlete i cntece deocheate.
Barul era plin de lume; un mare numr din cei care ieiser din edin ntrziar aici.
Micul grup comandat de Baldwin iei n strad, i se despri n grupuri de cte doi i
trei oameni care se plimbau de-a lungul trotuarului pentru a nu atrage atenia. Noaptea
era friguroas; luna se afla n al doilea ptrar, strlucind pe cerul de sticl presrat cu
stele. Brbaii se oprir i se strnser ntr-o curte n faa unei cldiri nalte; ntre dou
ferestre luminate puternic se afla o emblem cu litere de aur pe care scria: Vermissa
Herald. n interior se auzea zgomotul presei.
Pe aici, zise Baldwin lui Mac Murdo: tu vei rmne la u i vei asigura
retragerea noastr. Ceilali m vor urma. Biei, s nu v fie fric, avem o mie de motive
pentru a afirma c n acest moment, toi ne aflm n barul uniunii. Era aproape de
miezul nopii; pe strad nu se zreau dect civa somnambuli care se ntorceau acas.
Banda travers oseaua, mpinse ua biroului de ziaristic; Baldwin i oamenii si se
mprtiar pe scri, n timp ce jos, Mac Murdo i nc imul stteau de paz. Dintr-o
camer situat la etajul unu se auzi un strigt de: Ajutor! Apoi se auzi un zgomot de
clcat n picioare i scaune rsturnate.
La interval de o clip, un om cu prul cenuiu sri pe balcon, i apoi pe palier;
nainte ns de a reui s fug, fu prins i ochelarii i fur spari la picioarele lui Mac
Murdo. Urm apoi zgomotul surd al unei lovituri continuat cu un vaiet; omul se afla
culcat la pmnt, n timp ce zece bastoane l loveau n acelai timp n spate. Trupul i
zvcnea violent sub aceste lovituri. La sfrit, totui, ciomgaii se oprir toi, n afar
de Baldwin; cu un zmbet satanic, acesta continua s joace pe capul omului care,
scldat n snge, ncerca zadarnic s i-l protejeze cu minile i se ncpna s o
fac din toate puterile. Deodat, Mac Murdo urcnd cte patru scri deodat sri
asupra lui i-i smulse victima.
Destul! O s-l omori!.
Baldwin l privi stupefiat.
Blestem pe capul tu! strig el. De ce te amesteci, m rog, tu ultimul venit n
loj? napoi! i i ridic bastonul; ns Mac Murdo i scoase pistolul din centur.

napoi tu! i zbor creierii dac mai miti! n ce privete loja, ai auzit ordinul
stpnului! Omul sta nu trebuie ucis! Tu vrei s-l ucizi!
Are dreptate, zise unul.
Doi dintre cei de paz care-i continuaser raidul, coborr, scond un strigt de
alarm.
Salvai-v cum putei! Se aprind luminile peste tot. n cinci minute tot oraul va
fi pe urmele noastre!
ntr-adevr, din interior se auzeau strigte care rsunau n strad; pe coridoare, la
parter, un grup de muncitori tipografi au ncercat s intervin. Lsndu-l pe palier pe
nefericitul director, prea zdrobit pentru a mai ncerca s mite, bandiii se npustir pe
scri, i, n vitez ieir pe poart. Unii dintre ei, care ajunser primii la Casa Uniunii se
amestecar cu mulimea destul de numeroas n apropierea lui Mac Ginty, i, pe
deasupra barului i optir patronului, c expediia se ncheiase n succes; ceilali,
printre care i Mac Murdo se strecurar pe strzile laterale ntorcndu-se la casele loc.

IV.
VALEA TERORII
Trezindu-se a doua zi diminea, Mac Murdo avea motive temeinice s-i
aminteasc de primirea lui n rndul membrilor lojei. l tortura o migren puternic ca
urmare a consumului excesiv de butur, iar braul su, n locul unde fusese nsemnat
era rou i umflat. Graie venitului asigurat de mica sa industrie, putea s-i permit s
lucreze numai cnd dorea. i petrecu toat dimineaa n camer, i ncepu s-i scrie pe
ndelete unui prieten. Lu apoi ziarul Herald i ncepu s citeasc. Un titlu cu litere
groase, aflat pe prima pagin ca o informaie de ultim or, anuna: Atentat criminal n
birourile redaciei. Directorul nostru grav rnit. Era urmarea faptelor pe care el le
cunotea mai bine dect redactorul nsui. n concluzie se scria: De acest caz se va
ocupa poliia, dar nu ne putem atepta la rezultate mai bune dect n trecut. Anumii
rufctori au fost recunoscui i poate se va stabili gradul lor de vinovie. Este inutil s
mai spunem c atentatul se datoreaz asociaiei infame care ne ine de mult timp sub
ameninare i mpotriva creia ziarul Herald a avut o atitudine ferm. Numeroi prieteni
ai domnului Strenger vor fi bucuroi s afle c n ciuda violenelor slbatice a cror
victim a fost, i a faptului c are la cap numeroase rni serioase, viaa dnsului se afl
n afara pericolului.
Ziarul Herald aduga c un detaament al poliiei minelor, narmate cu puti
Winchester, a fost chemat pentru aprarea biroului. Mac Murdo ls ziarul i i aprinse
o igar n timp ce mna-i tremura de oboseal, cnd se auzi un ciocnit n u i gazda
lui i nmn o scrisoare pe care un puti tocmai i-o dduse. Scrisoarea nu era semnat.
Ea ncepea astfel: A vrea s v vorbesc, dar ar fi de preferat undeva n afara
districtului. M vei gsi n apropierea unui pavilion, la Miller Hill. Venind aici vei afla
lucruri foarte importante; pentru dumneata s le afli, i pentru mine s vi le spun.
Mac Murdo citi i reciti aceste rnduri, surprins, cci nu putea pricepe care este
semnificaia lor i nu bnuia cine ar putea fi autorul. Dac ar fi scrisul unei femei care l-a
cunoscut la nceputul uneia din aventurile sale cum avusese attea pn acum? Dar
scrisul era al unui brbat, i mai mult de att, al unui brbat cu educaie. Dup unele
ezitri se hotr s plece.
Miller Hill era o grdin public prost ntreinut n mijlocul oraului, foarte
frecventat n timpul verii, dar pustie n timpul iernii. Din nlimea ei, poi descoperi
oraul mbcsit, hidos, i valea erpuit cu minele i fabricile negre, pe culmile
nzpezite, cu pdurile ce-l nconjoar acoperite de zpad. O crare bttorit trecnd
printre doi arbuti verzi, l duse pe Mac Murdo la restaurant, pustiu n acele momente,
dar care n plin sezon era nesat de lume vesel. n apropierea restaurantului se afla un
pavilion, iar lng el, un drapel, de care sta rezemat un brbat cu plria tras pe ochi
i gulerul hainei ridicat. n momentul n care acesta se ntoarse spre Mac Murdo, acesta
l recunoscu pe fratele Morris, care, cu o noapte nainte, l nfuriase pe stpn. Cei doi
brbai se salutar conform consemnului lojei, n timp ce se apropiau unul de cellalt.
Doream s v vorbesc numai dou minute, domnule Mac Murdo, zise btrnul,
vorbind cu o oarecare ezitare care demonstra c se afl ntr-un moment dificil. Frumos
din partea dumitale c ai venit.
De ce nu v-ai semnat scrisoarea?

Trebuie s fim prevztori, domnule. Pe msur ce timpul trece, nu se tie


cum vor evolua lucrurile, nici n cine te poi ncrede sau nu.
Totui, te poi ncrede n Fraii lojei, nu-i aa?
Nu, nu ntotdeauna! rspunse Morris. Nimeni nu spune nimic, nu gndete
nimic, fr ca s afle totul Mac Ginty.
Haidei, zise Mac Murdo cu severitate, tii doar c noaptea trecut am depus
jurmntul de fidelitate stpnului nostru. Vrei s-mi ncalc jurmntul?
Dac astfel stau lucrurile, replic Morris, cu tristee, regret c v-ai dat
osteneala de a veni. Cnd doi ceteni nu-i pot schimba liber prerile, atunci nu e bine.
Privindu-i cu atenie interlocutorul, Mac Murdo se deprt puin de atitudinea
luat.
Vorbeam din punctul meu de vedere zise el. Aici sunt nou venit, strin de ceea
ce se ntmpl. Nu eu am vorbit, domnule Morris, dar dac credei c mai avei ceva de
spus, v ascult.
Ca s-i raportezi patronului?!
ntr-adevr, zise Mac Murdo, m jigneti. neleg s fiu loial fa de loj i v
spun sincer acest lucru; dar nu m-a considera mai puin meschin dac, dup ce mi-ai
face anumite confidene, m-a duce s v trdez. Nu-mi st n fire s fac acest lucru, cu
toate c, v previn, nu vei putea conta nici pe ajutorul meu, nici pe cel al simpatiei
mele.
Nici nu mi-a trecut prin gnd aa ceva, rspunse Morris. Vorbindu-v astfel,
poate viaa mea va depinde de dumneata; dar ct de ru ai ncerca s prei, ieri sear
am crezut c vrei s devenii i mai ru dect ceilali. Aici nu suntei dect un nceptor
i nu putei avea contiina nendurtoare a acestor oameni. Din aceast cauz am dorit
s v vorbesc.
Fie! Despre ce este vorba?
Blestemat s fii, dac m vei trda!
Nu v voi trda!
Ei bine! V voi ntreba dac, atunci cnd ai intrat n Societatea Oamenilor
Liberi, la Chicago, i cnd ai jurat pentru credin i caritate, v-a trecut prin minte c vai angajat pe un drum al crimei?
Iat un cuvnt mare pe care l-ai scpat din grab!
Nicidecum, protest Morris cu vocea tremurnd. Oare ce cuvnt ai folosi
dac ai ti mai multe lucruri? Oare nu a fost crim, noaptea trecut, cnd un om destul
de n vrst, a fost btut pn la snge? Dac asta nu e crim, cum altfel poate fi
numit?
Unii spuneau c e vorba doar de o rfuial, replic Mac Murdo. O rfuial ntre
dou categorii de oameni: fiecare se folosete de armele sale i lovete ct se poate de
tare.
V-ai gndit oare la acest lucru cnd, la Chicago, ai intrat n Societatea
Oamenilor Liberi?
Mrturisesc c nu.
Nici eu, cnd am fost primit, la Philadelphia. Aici se formase un cere de
binefacere unde ne adunam ca ntre prieteni. Atunci am auzit vorbindu-se de Vermissa.
Blestemat fie clipa n oare am auzit acest nume! Am venit aici n sperana c-mi voi
mbunti situaia. Dumnezeule! Cnd m gndesc! Soia mea i cei trei copii m-au

nsoit. Tocmai mergeam spre Bulevardul March, un fel de pia cu nouti de tot felul,
prospere. Nu am ntrziat ca s pot afla c sunt un Om Liber. A trebuit s m afiliez lojei
locale, astfel precum ai fcut dumneata noaptea trecut. Mi-a fost imprimat pe bra
semnul infamiei, iar n inim, un stigmat i mai ruinos. Mi-am dat seama c m aflu n
subordinea unui punga btrn i prins n lanul crimei. Ce era s fac? Dac pronunam
un cuvnt moderat pentru conciliere, se manifestau, aa cum i-ai vzut noaptea trecut,
considerndu-m trdtor. Nici vorb s fugi, pentru c nu am alte mijloace: tot ce
posed, am investit n comer. Dac i prsesc, m vor ucide; i ce vor face soia mea i
copiii? Ah! E ngrozitor, vedei, e ngrozitor!
Morris i lu capul n mini, n timp ce suspinele i scuturau corpul.
Aveam, zise el, o contiin, o religie; dar au fcut din mine un criminal. M-au
numit ntr-o expediie. tiam ce se va ntmpla cu mine, dac voi da napoi. Poate c
sunt la poate c, gndindu-m la soie i copii, m voi hotr. Ei m-au fcut s m
hotrsc. Ne-am ntlnit la 25 de mile de aici, pe munte, la o csu singuratic. Am fost
cum ai fost i dumneata ieri, nsrcinat s pzesc ua. Nu aveau ncredere n mine
pentru o aciune mai activ. Ceilali au intrat. Cnd au ieit, aveau minile pline de
snge pn la coate. n clipa n care ne-am regrupat, un copil ipa ct putea n cas.
Era un copil de cinci ani care-i vzuse tatl asasinat. Am crezut c lein de atta
cruzime ce am vzut, i totui a trebuit s fac pe grozavul, s rd dac nu vroiam ca la
expediia urmtoare ucigaii s nu ias din casa mea cu minile nroite n timp ce
micul meu Fred ar plnge pe cadavrul meu. De ce! i eu sunt un criminal, complicele
altor criminali, pierdut i n lumea asta i n cealalt. Aparin credinei catolice; dar
preotul va refuza s m asculte cnd va ti c am fcut parte din banda ucigailor. Sunt
un excomunicat. Iat! Eti tocmai pe panta pe care am cobort eu; te ntreb, unde vrei
s ajungi? Eti pregtit s devii un asasin? Nu mai exist nimic i nimeni care s te mai
rein?
Ce avei de gnd s facei? ntreb Mac Murdo brusc. S ne denunai?
Fereasc Dumnezeu! M-ar costa viaa!
Bine. Cred de altfel c suntei un om slab din fire i c exagerai.
Exagerez?! Ateapt s mai treac timpul. Privete aceast vale. Vezi
nenumratele crri ntunecate de fum? i spun c vaporii de snge sunt grei i plutesc
mai jos pe deasupra capetelor noastre. Aceasta este Valea Groazei, Valea Morii.
Groaza stpnete sufletele nc de la cderea serii i pn n zori. Rbdare, tinere,
mai ai multe de nvat.
Fie! Cnd voi nva mai multe, vom mai vorbi despre asta, zise nepstor Mac
Mudro. Ceea ce vd este foarte clar: n prezent, locul dumitale nu este aici. Vinde, tot
ce ai investit n comer, la orice pre i cu ct vei pleca mai repede, cu att mai bine! Nu
voi profita de cele ce mi-ai spus; dar dac aflu c eti o lichea
Nu, nu! zise Morris cu o voce care implora.
Atunci, s ne oprim aici. Am reinut cele ce mi-ai spus i poate c ntr-o zi mi
voi aminti. Fr ndoial, ai crezut c e n interesul meu dac mi vorbii astfel. Acum,
ns, m ntorc acas.
Un ultim cuvnt. Poate c am fost vzui mpreun. Poate c ei afl c noi am
vorbit.
ntr-adevr.
i ofer o slujb la mine.

Refuz. Faptul c ne-am ntlnit este treaba mea i a dumitale. La revedere,


Frate Morris. n viilor, poate, vei fi mai fericit.
n dup-amiaza aceleai zile, Mac Murdo sttea n camer, n faa sobei i fuma
dus pe gnduri, cnd ua se deschise i apru n cadrul uii silueta enorm a patronului
Mac Ginty. Cei doi se salutar n semn de recunoatere. Stpnul se aez n faa
tnrului i-i arunc o privire pe care Mac Murdo o susinu fr s mite.
Frate Murdo, zise el n sfrit, nu obinuiesc s fac vizite; sunt foarte ocupat i
nu-i primesc dect pe cei care trebuie. Dar am o problem pe care vreau s o tratez cu
dumneata, i mi-a trecut prin cap, s te iau prin surprindere.
Sunt mndru de acest lucru, domnule consilier, rspunse cordial Mac Murdo;
merse la dulap, lu o sticl de whisky i dou pahare. Este o onoare la care nu m-am
ateptat.
Ce-i mai face mna?
Mac Murdo se strmb.
Pe legea mea, nu te las s uii, zise el. Dar la urma urmei este o mic
zgrietur.
Da, spuse cellalt. Prea mic pentru un om loial care trebuie s suporte i s
serveasc loja. Despre ce mi-ai vorbit n dimineaa asta cu fratele Morris, pe Miller Hill?
ntrebarea venea pe neateptate: din fericire Mac Murdo avea rspunsul pregtit,
aa c ncepu s rd:
Morris se ndoiete c eu am mijloacele mele de a-mi duce viaa lucrnd la
domiciliu. Iar eu m-am ferit s-l informez, cci pentru oameni ca mine, el are prea mult
contiin. De altfel e un brbat curajos i puternic. I se prea c n-am resurse i se
gndea c-i obligat s-mi ofere o slujb la magazinul lui.
Aa, pur i simplu!
Aa, pur i simplu!
i l-ai refuzat?
Bineneles. Oare nu ctig de zece ori mai mult lucrnd numai patru ore n
camera mea?
Fr ndoial i n plus, dac a fi n locul dumitale, nici nu l-a mai bga n
seam pe acest Morris.
De ce?
Aa. Rspunsul sta i ajunge; altfel poate nelegi mai multe
Multe, se prea poate, dar nu m privesc, domnule consilier, rspunse Mac
Murdo cu drzenie; poate v privesc pe dvs. Ca s v fudulii c-i judecai pe ceilali!
Uriaul tuciuriu l privi i laba lui mproat strnse paharul ca i cum ar fi vrut s
i-l arunce n cap. Apoi, avu un acces de rs tot att de zgomotos pe ct de sincer era.
Eti un tip dat dracului, zise el. Dac vrei explicaii, i voi da. Morris nu i-a
spus nimic mpotriva lojei?
Nu.
Nici mpotriva mea?
Nu.
Dovad c nu-i inspiri ncredere. Este un Frate prea puin loial. Noi l
cunoatem, l supraveghem, nu ateptm dect momentul cnd l vom executa. Cred c
aceast clip se apropie. Nu avem nevoie de fricoi n turma noastr. Iar tu, dac vei
frecventa un om ca el, nu crezi c vei fi suspectat la rndul tu?

Nu-i face griji, nu-l voi vizita. Nu am pentru el dect o simpatie obinuit.
Oricum nu cred c v ndoii de luciditatea mea.
Bine, bine! Nu vroiam dect s te previn la timp, mi-am fcut datoria.
i Mac Ginty i goli paharul.
A fi curios s aflu, relu Mac Murdo, cum ai aflat de conversaia mea cu
Morris?
Mac Ginty ncepu s rd.
Nimic din ceea ce se petrece n oraul sta nu-mi scap. n privina asta,
conteaz pe mine. Dar, trebuie s plec n concluzie, tii
ns nu apuc s-i termine fraza c ua se deschise cu zgomot i n prag apru
cpitanul Marwin urmat de cteva figuri ciudate, acoperite de o casc a poliiei. Mac
Murdo i ndrept trupul, scoase pe jumtate pistolul din centur, dar se opri imediat la
vederea celor trei Winchester care se aflau ndreptate spre capul lui. Unul din ei naint
cu revolverul ntins spre el. Era chiar el, nu se nela, cpitanul Marwin. Demult
inspector n Chicago, i care trecuse acum n poliia minelor. Se ndrept spre Mac
Murdo zmbindu-i vag.
M-am gndit eu c ne vei aduce neplceri, domnule Mac Murdo din Chicago.
De data asta ns, nu ne vei mai scpa! Hai, f-i plria i urmeaz-ne.
Mac Ginty interveni:
Cpitane Marwin, asta ar putea s te coste scump. Cine i-a dai dreptul s
violezi domiciliul acestui om i s molestezi doi ceteni cinstii care respect legea?
Nu tii despre ce e vorba, domnule Consilier Mac Ginty, rspunse cpitanul.
Nu pe dumneata te cutam, ci pe acest om. i nu trebuie s ne mpiedici ci s ne ajui
n ndeplinirea misiunii noastre.
Mac Murdo este unul din prietenii mei, rspund pentru conduita sa.
Dup cum vorbete lumea, cine tie dac nu vei rspunde ntr-o zi pentru
faptele dumitale? Acest Mac Murdo, nainte de a ajunge aici era un rufctor; i aa a
rmas Poliiti, nu-l scpai din ochi n timp ce-l dezarmez.
Iat pistolul meu, spuse Mac Murdo rece. Aa, poate nu te vei mai ndoi de
mine, cpitane Marwin! Cnd vom fi singuri fa n fa, vom mai vedea
Mac Ginty protest din nou:.
Unde i este mandatul? zise el. Pe toi dracii! Parc am tri n Rusia, i nu n
Vermissa din moment ce poliia e format din indivizi de teapa voastr! Vei avea de-a
face cu mine, v promit!
De ce m acuzai? ntreb Mac Murdo.
De a fi participat la agresiunea ndreptat mpotriva btrnului Stranger, n
birourile ziarului Herald. Puin a lipsit s nu fi acuzat de crim.
Ei bine, dac nu avei nimic mpotriva lui dect acest lucru, spuse Mac Ginty,
ai face mai bine s renunai. Facei o mare gaf. Omul sta a stat n locuina mea
pn la miezul nopii, s joace poker. Am o mulime de martori pentru a v furniza
proba.
Vei stabili mine cu judectorul. Pn atunci, Mac Murdo, te rog s ne urmezi!
i stai linitit, Sau va fi vai de oasele tale! Hai, d-te la o parte, domnule Mac Ginty; v
avertizez c sunt n exerciiul funciunii i nu admit nici un fel de rezisten. Hotrrea
cpitanului era att de evident nct Mac Murdo i Stpnul se resemnar. Acesta din

urm a reuit, de altfel, s schimbe cteva cuvinte ncet cu prizonierul nainte de a fi


luat.
Unde le-ai? murmur el.
Vroia s spun, mainria de fabricat bani; i degetul su fcea un gest suficient
de explicit n timp ce vorbea.
n siguran, rspunse Mac Murdo, care i fcuse o ascunztoare sub podea.
La revedere! i spuse atunci cu glas tare Mac Ginty, strngndu-i minile. Merg
chiar acum s-l regsesc pe Reilly, avocatul. mi iau rspunderea s te apr i-i
garantez c vei fi eliberat imediat.
Eu n-a paria pentru asta, replic Marwin. Pzii bine prizonierul! i la prima
tentativ de a fugi, tragei asupra lui! nainte de a pleca, vreau s percheziionez casa.
Marwin trecu la percheziionarea casei, dar bineneles, nu gsi nici urm de
mainrie. Apoi, plec mpreun cu oamenii si, lundu-l i pe Mac Murdo.
Se lsase noaptea; din cauza furtunii de zpad, strzile erau aproape pustii.
Totui, civa trectori urmrir micul grup i lipsa de vizibilitate dndu-le curaj l njurau
pe prizonier cu cele mai cumplite vorbe.
S fie linat. Ucigaul! strigau ei. S fie linat!
n mijlocul injuriilor i rsetelor, Mac Murdo fu mpins la poliie. Inspectorul de
serviciu i lu un interogatoriu de form, apoi fu aruncat ntr-o celul comun. Aici l gsi
pe Baldwin i pe camarazii lui din ziua trecut, toi arestai n cursul zilei i care trebuiau
judecai a doua zi diminea. Dar nu exista nici o fortrea a legii unde s nu ptrund
braul lung al Oamenilor Liberi.
n timpul serii, unul dintre gardieni venind cu un cui pentru a destupa dou sticle
de whisky, le aduse pahare i cri de joc, aa nct deinuii petrecuser o noapte
vesel, fr cea mai mic team pentru a doua zi. Ceea ce se petrecu a doua zi le ddu
dreptul de a nu se fi sinchisit de nimic. Pe de alt parte, este adevrat c cei care lucrau
la matrieria i imprimeria ziarului Herald nu reuir s-i identifice pe agresori, cci nu
vzuser bine lumina fiind slab i confuzia general; interogai de abilul avocat angajat
de Mac Ginty faptele fur i mai confuze. nsui rnitul a declarat c surprins de atacul
neateptat, nu observase nimic, ci doar c primul dintre indivizii care-l lovise, purta
musta; de altfel, nu se ndoia c acei ucigai care l-au brutalizat erau singurii dumani
care-l cunoteau i-i citiser articolele ameninndu-l de mai multe ori. Pe de alt parte,
datorit mrturiilor asemntoare i categorice depuse de vreo douzeci de ceteni,
printre care i Consilierul Mac Ginty, se stabilise c acuzaii i petrecuser seara la
Casa Uniunii unde au jucat cri toat noaptea, plecnd acas spre ziu. n aceste
condiii nu numai c erau gsii nevinovai, dar puin a lipsit ca s nu-i cear scuze
pentru c i-au deranjat. Nn a lipsit mult ca nsui cpitanul Marwin i toat poliia s fie
pedepsii pentru exces de zel. Verdictul strni aplauzele unei mulimi n mijlocul creia
Mac Ginty zrea nenumrate figuri familiare.
Fraii lojei se agitau rznd. Totui, printre cei care asistau unii i mucau buzele
i-i deschideau ochii a mirare, n momentul n care acuzaii ieir liberi din sal.
Vzndu-i trecnd prin faa lui, un omule cu barb neagr care prea a fi foarte energic
i ntreprinztor, ddu glas gndului su i al celorlali oameni din mulime:
Band de tlhari! O s v venim noi de hac pn la urm!

V.
CLIPA BLESTEMAT.
Dac John Mac Murdo a crescut n ochii membrilor lojei, aceasta s-a datorat
arestrii i achitrii sale imediate. Nu se mai ntmplase niciodat pn acum, ca un
om. S fie eliberat imediat a doua zi dup ce a aprut n faa justiiei. Mac Murdo avea
reputaia unui bun camarad, chefliu, i n plus, un om de caracter, incapabil s suporte
o insult, chiar din partea patronului nsui. Era clar c acum, nimeni au se impusese
pn la el i nu reuise prin inteligena lui s pun la cale o incursiune criminal, hotrt
s o duc pn la capt. ndeplinete toate condiiile, i spuneau cei mai btrni i
ateptau clipa s-l foloseasc ca s scape de el. Pn acum, Mac Ginty se folosise de
toate iretlicurile, i-i recunotea acestuia valoarea excepional. Era ca un vntor care
ine n les un copoi n rezerv; va veni ziua ns cnd i va da drumul; avea momeala
lui pentru vnatul obinuit. Totui, civa membri ai lojei, i n special Ted Baldwin, nu
vedeau ascensiunea rapid a strinului fr furie i ur. l evitau, ns, tiindu-l iute la
mnie, gata s sar la btaie i s rd n acelai timp. Din nefericire, n timp ce cuta
s ctige favoarea camarazilor, Mac Murdo pierdea teren ntr-un punct unde acum
ncepuse s devin din ce n ce mai prins.
Tatl lui Ettie Shafter ncetase definitiv s-l mai vad i-i interzisese s mai intre
n cas. Chiar i Ettie, profund marcat de cele ntmplate, nu se gndea dect cu
groaz la cstoria ei cu un brbat pe care-l considera criminal.
ntr-o diminea, dup o noapte de nesomn, ea se hotr s-l vad, poate pentru
ultima oar i s fac un ultim efort pentru a-l smulge influenelor nefaste. Ea se duse la
el acas, aa cum o rugase el deseori, i intr chiar n camera lui unde sttea de obicei.
Sttea pe un scaun n faa mesei i scria o scrisoare. Ettie nu avea dect 19 ani. i-i
trecu prin minte gndul copilresc de a-l speria. Mac Murdo nu o auzise deschiznd
ua; ea naint n vrful picioarelor i-i atinse umerii. Dac a vrut s-l sperie, atunci a
reuit, cci el a fcut un salt nainte care pe ea o nfrico, cci se ntoarse gata de
atac. Ca un tigru, cutndu-i pistolul cu mna dreapt, n timp ce stnga ascundea
scrisoarea din faa lui, mototolind-o. Apoi, dup o clip el o privi cu ochii nflcrai, dar
uimirea i bucuria dispruser de pe chipul fetei n faa figurii feroce a acestuia i se
retrase ca i cum s-ar fi aflat n faa unei orori nemaintlnite.
Tu! strig el tamponndu-i faa transpirat. Nu-mi vine s cred c ai venit la
mine, inima inimii mele. i c eu nu gsesc altceva mai bun de fcut dect s caut s te
sugrum!
Chemnd-o n braele lui, spuse:
Vino n braele mele s-i explic
Dar ea rmsese impresionat de transformarea chipului su straniu, suspect.
Instinctul el de familie i spunea c nu surpriza fusese reacia lui ci teama care-l
cuprinsese.
Ce se ntmpl cu tine, Jack? zise ea. Oare te-am speriat att de mult? Sau nu
cumva e din cauz c ai ceva pe contiin?
M gndeam la altceva i venind tiptil, alunecnd ca o zn
Nu. Nu Jack altceva te-a speriat.
Deodat, n inim i ncoli o bnuial.
Arat-mi scrisoarea pe care o scriai!

Nu pot Ettie.
Bnuiala deveni certitudine.
neleg zise ea. l scriai unei femei. Poate soiei tale. Cci la urma urmei, aici nu
te cunoate nimeni i de unde tiu eu c nu eti cstorit?
Nu, Ettie, nu sunt cstorit. i jur i jur pe tot ce am mai sfnt, c nu exist
nici o femeie n viaa mea, n afar de tine!
Vorbea cu atta nflcrare. Era att de palid nct n cele din urm ei i ddu
crezare.
Atunci de ce refuzi s-mi dai scrisoarea?
Scumpa mea, am jurat s nu o art nimnui. Nu vreau s-mi trdez jurmntul;
n-a vrea s-mi calc cuvntul dat. Este secretul lojii. Nu nelegi c s-ar putea s fiu
urmrit de vreun detectiv?
Prea c spune adevrul. O strnsese pe Ettie ia pieptul sau i-i red calmul i
ncrederea prin zeci de srutri.
Aeaz-te aici. Lng mine. Oh! Ai merita tronul unei regine! Sper c va veni o
zi cnd i voi putea oferi tot ce merii. Acum eti linitit, ai ncredere n mine?
Cum s fiu linitit Jack, cnd tiu c te-ai asociat cu ali criminali? Cnd dintro clip n alta, poi fi arestat pentru crim? Mac Murdo asasinul Iat cum te
caracteriza astzi unul din cei aflai la noi n pensiune. Am primit cuvintele n plin fa
ca o lovitur de pumnal.
Cuvintele n-au nici o importan.
Omul acela avea dreptate!
Exagerezi, draga mea. Nu suntem dect nite biei oameni, care ncearc, aa
cum pot, s-i obin drepturile.
Ettie i ncolci braele n jurul gtului iubitului su.
Retrage-te, Jack! Pentru Dumnezeu, fi propriul tu stpn. Am venit s te rog
s faci acest lucru. Privete! Sunt la picioarele tale! n genunchi te rog i te implor!
El o ridic, o apropie i-i strnse capul blond la pieptul lui.
Nu-i dai seama ce-mi ceri, draga mea. Cum a putea s m retrag cnd am
depus un jurmnt? Tu-mi ceri asta, care cunoti mai bine situaia?! i chiar dac a
vrea, crezi c s-ar putea? Doar nu crezi c cei din loj vor permite cuiva s plece
ducnd cu el secretele?
Oh! M-am gndit i la asta, Jack. Am aranjat totul. Tatl meu are pui de-o
parte ceva bani. Viaa lui e un infern n acest ora n care domnete groaza. Va pleca
de bun voie. Vom fugi mpreun la Philadelphia sau New York. Vei scpa de aceti
oameni.
Mac Murdo ncepu s rd.
Loja are braul lung. Crezi c nu poate ajunge la New York sau Philadelphia?
Atunci vom merge n Vest, n Anglia sau n Suedia, de unde a venit tata; nu are
importan unde ci trebuie s plecm ct mai repede din Valea Groazei.
Aceste cuvinte trezir deodat n Mac Murdo amintirea ntrevederii cu btrnul
Morris.
Iat! zise el. Este pentru a doua oar c aud pronunndu-se numele acestei
vi. Pare c asupra unora are efect negativ.

Este o umbr care apas greu asupra noastr. I. nchipui cumva c Ted
Baldwin ne-a uitat? Se teme de tine, altfel ce-am putea face noi mpotriva lui? Dac l-ai
fi vzut cu o zi nainte cu ce ochi mu privea!
La dracu! Dac face pe nebunul, o s-l nv eu s se poarte! Ascult-m,
scumpo! Nu pot pleca de aici. i spun odat pentru totdeauna. Dar d-mi puin timp, i
voi gsi o cale de a m debarasa de toi. D-mi un rgaz de ase luni i mi voi pregti
plecarea n aa fel nct s nu-mi fie ruine.
Ettie sri n sus de bucurie.
ase luni! mi promii?
Hai s zicem ase sau opt luni. Dac vrei. De acum ntr-un an. Nu mai mult.
Vom pleca din aceast vale.
Asia i vroia sa obin Ettie, dar acum altfel stteau lucrurile: o lumini se zrea
n viitor.
Simea o bucurie pe care nu o mai cunoscuse de mult, de cnd i ntlnise prima
dat pe Mac Murdo. Puteai crede c acest om nu tia nimic despre faptele celor din
societatea al crui membru era; totui, el nu ntrzie s afle c loja fcea parte dintr-o
organizaie mai vast i mai complex. Anumite lucruri i scpau lui Mac Ginty nsui
cci acesta avea un superior, un fel de delegat al comitetului care locuia la Robson
Pateh. Localitate situat mai jos, n apropiere de calea ferat. Acest om comanda mai
multe loji diferite cu o autoritate total. Mac Murdo l zri odat; era mic de statur,
subire, cu prul cenuiu i cu aspect de om viclean cu priviri rutcioase i piezie. Se
numea Evans Pott i patronului din Vermissa i producea un fel de repulsie pe care
trebuia s-o fi resimit celebrul Danton n faa perversului i periculosului Rebospierre.
ntr-o zi, Scanlan, care locuia de obicei cu Mac Murdo, primi un bilet de la Mac
Ginty, transmindu-i o scrisoare de la Evans Pott n care acesta anuna c trimite doi
oameni pentru operaiuni n vecintate.
l ruga pe Patron, s le asigure cas i mas pn n momentul aciunii, ntruct
Casa Uniunii nu putea ascunde oaspei secrei. Mac Ginty nsui l rug pe Mac Murdo
i pe Scanlan s-i cazeze pe strini. Cei doi sosir chiar n seara aceea, fiecare avnd
cte o valiz. Unul dintre ei Lawler, era un brbat de vrst mijlocie, circumspect,
taciturn, mbrcat cu o redingot neagr, care, mpreun cu plria neagr de fetru i
barb stufoas, cenuie ddeau aspectul unui predicator nomad.
Cellalt, Andrews prea un copil: era un tip deschis vesel, cu alura unui
adolescent venit n vacan i care vrea s profite de fiecare minut. Amndoi, foarte
sobri, cu o conduit exemplar, fcuser dovada unor buni executani deci asasini,
instrumente redutabile ale unei asociaii de criminali. Andrews, participase deja la trei
astfel de misiuni, iar Lawler, la cinci. Erau dispui s vorbeasc despre trecutul lor, cu
modestia unor oameni obinuii s pun zel dezinteresat n serviciul comunitii. Mac
Murdo era, dimpotriv, ct se poate de discret mai ales n cazul de fat.
Am fost alei, explic Lawer, pentru c nici eu nici colegul meu nu obinuim s
bem. Excelent precauie pentru a nu trncni. Seara, n timpul cinei, cei trei se aflau
strni n jurul mesei.
Noi amndoi nu vorbim nici ct pentru unul zise Scanlan.
Fr ndoial, i rspunse Lawler. Noi putem vorbi ct dorii despre moartea lui
Charlie Williams, sau despre cea a lui Simon Bird, sau a oricui. Dar despre misiunea
pentru care am fost pregtii i trebuie s o ndeplinim astzi, nu vom vorbi.

Sunt aici o grmad de indivizi crora le-a spune eu una, zise Mac Murdo
njurnd. Cel pe care-l vizai nu este Jack Knox, din Ivon Hill? V-a nsoi cu plcere ca
s-l vd atunci cnd i e bine.
Nu, nc nu i-a venit rndul.
Mici Hermann Strauss?
Nici el.
Evident, eu insist zadarnic dac v-ai hotrt s nu vorbii. Mi-ar fi plcut s
tiu
Lawler ddu din cap zmbind. Nu va scoate nici un cuvnt de la el. n ciuda
reinerii celor doi, Scanlan i Mac Murdo erau de acum ncolo hotri s asiste, la ceea
ce numeau ceilali doi, fars. Deci, ntr-o diminea foarte devreme, auzindu-i cum
coboar tiptil pe scar, se mbrcar n grab. Cnd coborr ns, ceilali ieiser deja
lsnd ua deschis n urma lor. nc nu se luminase de ziu, cnd n semintuneric i
zrir pe Lawler i Andrews, la distan de civa pai pe strad. i urmrir de departe
cu pruden. Zpada le amortiza zgomotul pailor. Casa n care locuiau se afla aproape
la marginea oraului; curnd, ajunser la un fel de rscruce unde i ateptau trei brbai
care ncepur s discute cu Lawler i Andrews, dup care banda se puse n micare.
Trebuie s fi fost un caz foarte important, dac necesita un grup att de numeros. Din
acest loc se bifurcau mai multe drumuri spre diverse mine. Strinii merser pe cel care
ducea la Crow Hill. Era un centru de exploatare deosebit i care cunoscuse o mare
dezvoltare deoarece se afla pe mini bune; acum, cnd pretutindeni n regiune domnea
dezordinea i teroarea, un director american deosebit de energic, Josiah H. Denn,
reuea ns s menin stabilitatea. Se lumina de ziu, iar muncitorii se ndreptau spre
locurile de munc. De-a lungul drumului ntunecat, ei naintau n ir singuri sau grupai.
Amestecndu-se cu ei, Mac Murdo i Scanlan nu-i slbeau din priviri. Deasupra
lor plutea o cea deas, care fu strbtut deodat de strigtul unei sirene: era
semnalul care anuna c zece minute mai trziu, porile de fier vor fi nchise i c ziua
de lucru ncepuse. n momentul n care ajunser n apropierea puurilor, un numr de
mineri ateptau suflnd n mini pentru a se nclzi, cci se lsase ger. Strinii se
ineau la distan, discrei, n apropierea cldirii unde se aflau mainile. Scanlan i Mac
Murdo se strecurar n spatele unei grmezi de zgur, de unde puteau observa tot ce
se ntmpl.
l vzur pe inginer, un scoian mare i brbos, pe nume Manzies, ieind din
cldire i sunnd din fluier pentru ca toi cei de fa s se pregteasc pentru coborre.
n aceeai clip, un tnr nalt, ras i rou la fa, care se legna n timp ce vorbea, se
apropie de puuri. Privirile lui ntlnir micul grup tcut i nemicat. Cei cinci i
nfundar plriile i-i ridicar reverele hainei pentru a nu putea fi recunoscui.
Directorul fu deodat scuturat de un presentiment al morii. El se ridic i neascultnd
dect de glasul interior i abord pe intrui:
Cine suntei? i ntreb el, i ce facei aici?
n loc de rspuns unul dintre ei naint i l mpuc n piept. Stupefiai, minerii nici
nu micar: preau paralizai. Directorul i duse mna la ran i dndu-i seama de ce
se ntmpl se ndrept cltinndu-se cnd rsun a doua mpuctur tras de unul
din grup; atunci se aplec ntr-o parte, i se vedea c se ncovoiase de durere i n
cdere, unghiile zgriau zgura n faa acestui spectacol, Manzies, scoianul, scoase un
rcnet, apuc o cheie de oel i se npusti asupra asasinilor: dou gloane primite n

plin fa l fcut s se ntind la picioarele lor. Unii dintre mineri se pregteau s-i
mpresoare; un strigt surd strbtu mulimea, un strigt de mnie i oroare. Doi dintre
strini ncepur s descarce armele asupra mulimii care se mprtie fugind pe unde
apucau, iar unii nu se oprir dect la Vermissa, nchizndu-se n cas. Totui, cei mai
curajoi se regrupar i revenir n min; banda ns dispruse n ceaa dimineii. Nici
un martor nu putea s-i identifice pe aceti oameni care, sub privirile a o sut de
muncitori, au comis o dubl crim Scanlan i Mac Murdo se ntoarser acas. Scanlan
era att de abtut, cci era primul asasinat care l vzuse: i se pruse mult mai ru
dect i nchipuise, iar urletele vduvei directorului l urmriser pn departe, n ora.
Mac Murdo, cufundat n gnduri, tcea, fr s-i arate acestuia nici cea mai mic
simpatie pentru ceea ce simea.
E rzboi, repet el din cnd n cnd, rzboi ntre Companii i noi. Fiecare
lovete ct poate de tare i cu toate forele. n noaptea aceea, fu o petrecere de pomin
la Casa Uniunii, n localul membrilor lojei. Nu se srbtorea numai moartea directorului
i a inginerului de la Crow Hill; membrii lojei celebrau i un succes obinut n afara
granielor teritoriului.
Se tia c delegatul comitetului n timp ce-i expediase cinci din oamenii si
pentru a da lovitura la Vermissa, a cerut trei oameni din Vermissa alei n secret i
trimii s-i ucid pe William Hales de la Royal Stokes. William Hales era unul din
proprietarii de mine cei mai cunoscui i mai populari din districtul Gilmerton. Nimeni nu
ar fi crezut c ar avea vreun duman n lume cci era un patron model. Nu cerea dect
un singur lucru: contiinciozitate n munc; din aceast cauz concedie anumii
funcionari lenei sau beivi care erau membri ai acestei societi atotputernice. Fusese
de multe ori avizat asupra pericolului ce plana asupra lui astfel c ntr-o ar liber i
civilizat se trezi dintr-o dat condamnat la moarte: execuia avusese loc fiind prezidat
de Ted Baldwin. Stnd lng patron la loc de onoare, era plin de importan. Faa roie,
ochii sticloi i injectai artau c petrecuse toat noaptea. mpreun cu doi dintre
camarazii si fusese noaptea n muni. Toi trei aveau prul n dezordine i hainele
ifonate; fur primii cu mult cldur ca i cum ar fi venit dintr-o expediie. Printre
strigte de entuziasm i rsete zgomotoase povesteau cum au petrecut noaptea
mcelului, cum i ateptaser victima la ora cnd acesta i ducea calul n grajd. Dei i
auzise, William Hales nu apucase s pun mna pe pistol din cauza frigului; l-au
dobort i toi trei i-au descrcat armele asupra lui.
De altfel, niciunul dintre cei trei nu-l cunoteau personal. Aadar, cei trei
demonstrar asasinilor din Gilmerton c i cei din Vermissa erau demni de ncredere.
ntr-adevr, n timp ce ei i descrcau revolverele asupra cadavrului, o femeie i un
brbat aprur n vrful dealului. Primul gnd a fost s-i mpute; erau ns inofensivi,
strini de mineri, aa c au fost invitai s-i ia tlpia i s-i in gura c altfel i
ateapt aceeai soart. Dup asta, au lsat pe loc corpul nsngerat al victimei pentru
a servi drept exemplu patronilor nenelegtori. Apoi, cei trei nobili justiiari au fugit n
muni, n slbticie, pentru a li se pierde urma. Pentru asasini, ziua aceea va rmne de
neuitat. Niciodat ntunericul nu a plutit mai ntunecat asupra vii. ns pentru a-i
redubla eforturile, i cum nimic nu-i sttea n cale, asemeni unui general care pndete
momentul pentru noi dezastre, Mac Ginty se pregtea s organizeze un nou atac
mpotriva celor care formau opoziia. n aceeai noapte, odat petrecerea terminat,

camarazii se desprir pe jumtate bei, cnd Patronul l lu pe Mac Murdo de bra i-l
conduse ntr-o camer, aceeai unde se ntlniser ei prima dat.
Hei, prietene! i zise el, am o afacere pe placul tu. Trebuie s acionezi singur.
M bucur, rspunse Mac Murdo.
Vel lua cu tine doi oameni: pe Manders i pe Reilly. Amndoi tiu despre ce
este vorba. Nu vom avea linite n district pn nu terminm cu Chester Wilcox. Scapne de el; toi minerii din loj i vor fi recunosctori.
O s fac tot posibilul. Dar cine este Chester Wilcox, i unde l gsesc?
Mac Ginty i scoase din colul gurii venica igar pe jumtate umed jumtate
fumat i ncepu s-i fac un fel de plan pe o foaie rupt dintr-un calendar.
Chester Wilcox, zise el, este principalul contramaistru la Iron Dyke: un cetean
incomod, fost sergent n timpul rzboiului, astzi ciuruit i plin de cicatrice. Am ncercat
de dou ori s scpm de el, dar norocul a fost de partea lui. Jim Carnway s-a sacrificat
pentru el. Este rndul tu s acionezi. Iat casa, complet izolat la bifurcaia spre Iron
Dyke, aa cum i desenez pe hart. Ziua e periculos s acionezi; netrebnicul este
narmat, trage repede i bine, i nu ntreab nimic. Ar fi mai bine s acionezi noaptea.
Locuiete cu soia, trei copii i o servitoare. Nu ai de ales ntre ei i ceilali. Totul sau
nimic. Dac poi s plasezi la ua de la intrare un sac eu praf de puc prevzut cu un
fir subire
Ce-i reproezi acestui om?
Nu i-am spus c l-a ucis pe Jim Carnway?
De ce l-a ucis?
Pe toi dracii! Ce te privete? Carnway se plimba ntr-o zi prin faa casei lui i la ucis. Asta mi-e de ajuns i dumitale la fel. Trebuie s rezolvi problema.
Sunt dou femei i trei copii. S explodeze toat casa?
Bineneles, altfel degeaba acionm, i alegeam alt mijloc
Mi se pare prea mult pentru ei; nu ne-au fcut nici un ru.
Ce nseamn asta? Nu eti de acord cu mine?
Fii calm, domnule Consilier, fii calm. Nu am fcut nimic, nici n-am spus ceva
care s v pun pe gnduri. Dumneata decizi ce e bine i ce e ru.
Deci, te pregteti?
Da.
Cnd?
Las-m o zi, dou, ca s studiez casa i s-mi iau masurile de precauie
apoi
Foarte bine, zise Patronul, strngnd mna lui Mac Murdo. Am ncredere n
tine. Atept ziua n care voi primi vestea cea mare! Va fi lovitura de graie cnd toate
Companiile vor fi la picioarele noastre.
Mac Murdo reflect mult timp i profund asupra misiunii ce o avea de ndeplinit.
Casa pe care trebuia s o distrug se afla la peste cinci mile deprtare n valea vecin.
Plec singur, chiar n aceeai noapte pentru a-i pregti lovitura; nu se luminase nc,
atunci cnd se ntoarse din recunoatere. A doua zi, se ntreinu cu cei aflai n
subordinea sa, Manders i Reilly, doi biei nerbdtori, fericii, ca i cum ar fi aflat c
merg la vntoare. n sfrit, a treia zi, se ntlnir n afara oraului, toi trei narmai, i
unul dintre el purtnd un sac voluminos cu praf din carier. Ctre orele dou, ajunser
la casa singuratic. Vntul btea, n timp ce nori deirai alergau pe faa lunii, care se

afla n ultimul ptrar. Fuseser prevenii s se fereasc de cini. Aadar, naintau cu


pistolul n mn, i cu degetul pregtit pe trgaci. Nu se auzea nici un fel de zgomot n
afar de troznetul crengilor. Mac Murdo i lipi urechea de u; n interior era linite.
Atunci, apuc sacul cu praf de puc, fcu o gaur cu cuitul i conect un fir. Ddu foc,
n timp ce ceilali doi camarazi ai lui fugeau ct i ineau picioarele pentru a se ascunde
ntr-un tufi. Se auzi o explozie i zgomotul unei case care se prbuete. Asta i fcu
s neleag c misiunea lor a fost ndeplinit.
Analele nsngerate ale societii, nu mai nregistraser nc o astfel de aciune
expeditiv. Avertizat ns de multele exemple ce i-a fost dat s vad, i tiindu-se vnat,
Chester Wilcox fugise, cu dou zile nainte mpreun cu familia, pentru a cuta un loc
sigur mai puin cunoscut unde s se pun sub protecia poliiei. Nu fcuser deci dect
s explodeze o cas!
Orice ar face, omul sta, nu-mi scap! Chiar dac ar fi s-l atept un an, tot l
aranjez.
Membrii lojei, printr-un vot unanim, i acordar ncrederea i gratitudinea. Lucrurile
preau s se opreasc aici. Toat lumea ns tia c Mac Murdo era hotrt s mearg
pn la capt. Cteva zile mai trziu Wilcox fu ucis ntr-o ambuscad, prin mpucare.
Acestea erau procedeele folosite de Oamenii Liberi. Astfel c Ucigaii stpneau
prin groaz i teroare districtul bogat i ntins, infestat ani de zile de prezena lor.
Crimele lor au rmas n istorie: exist documente oficiale din care se pot extrage
amnunte. Sunt nregistrate asasinate comise asupra poliitilor Hunt i Evans, ucii
pentru a fi ndrznit prind doi dintre membrii lojei din Vermissa, fiindc acetia nu
ezitaser s execute doi nenorocii nenarmai.
Se poate constatat de asemenea: moartea doamnei Larbey n timp ce i ngrijea
soul zdrobit n btaie din ordinul lui Mac Ginty, btrnul Jenkins asasinat mpreun cu
fratele su, Jones Murdoch mutilat i ucis familia Stendals i attea alte victime care au
urmat la scurt interval n cursul acelei ierni. Niciodat Valea Groazei nu a cunoscut o
perioad mai neagr. Veni apoi primvara cnd rurile s-au umflat i pomii au nceput
s nfloreasc: natura eliberat dintr-o lung perioad de sectuire revenea la via,
trezind din nou sperana. Dar pentru femeile i brbaii supui unui jug att de
nspimnttor nu mai exista speran. Vara care a urmat anului 1975 a fost perioada
cea mai lipsit de perspective din istoria acestui inut.

VI.
AMENINAREA.
n Valea Vermissei, teroarea atinsese apogeul. Mac Murdo promovat n funcia de
Diacon, spera ca ntr-o zi s urmeze a fi Stpn n locul lui Mac Ginty. Devenise att de
indispensabil n luarea hotrrilor, nct nu se fcea nimic fr ntiinarea i aprobarea
lui. Totui, cu ct i cretea popularitatea n rndul Oamenilor Liberi, cu att mai mult
oamenii i ntorceau privirile ncruntai, la trecerea lui pe strzile Vermissei. Cetenii,
stpnii de team, ncepuser s se uneasc mpotriva agresorilor.
n birourile ziarului Herald, avuseser loc edine secrete, unde se tuna i se
fulgera mpotriva membrilor lojei. i se distribuiser arme celor care vroiau s lupte
mpotriva lor. Mac Ginty i oamenii si, ns, nu se sinchiseau. Erau numeroi, hotri,
puternici; adversarii lor nu erau nici unii, nu aveau nici mijloace, deci, toate acestea vor
sfri, ca i n trecut, printr-o vorbrie inutil, ponte chiar cu importante arestri.
Aceasta era prerea lui Mac Ginty, Mac Murdo, i altor viteji al bandei. Conducerea lojei
inea edin n fiecare smbt. ntr-o smbt din luna mai, Mac Murdo tocmai se
pregtea s plece, cnd Morris veni n vizit. Srmanul om era desfigurat la fa de grij
i team.
Pot discuta liber cu dumneata, domnule Mac Murdo?
Bineneles.
Nu uit c odat v-am spus adevrul i c nu ai spus nimnui, chiar cnd ai
fost interogat n mod subit de Patron.
Dumneata te-ai confesat; a fi putut face altceva dect s tac? Nu, pentru c
a fi fost de acord cu dumneata
tiu, dar numai n dumneata pot s am ncredere. Am aici o
i Morris se lovi n piept.
un secret care m arde, care m ucide. Ah! Dac vorbesc, se va ntmpla o
crim; dac nu vorbesc, nseamn s accept sfritul nostru. Dumnezeu s m alb n
paz! Cred c-mi voi pierde raiunea.
Mac Murdo l privi, se duse spre dulap i lu o sticl de whisky din care-i turn
ntr-un pahar pe care i-l ntinse.
Pentru brbai ca dumneata, zise el, acesta este remediul. Acum, poi s
vorbeti.
Morris bu. Obrajii i se colorar.
V voi spune totul n dou cuvinte, relu el. Un detectiv se afl pe urmele
noastre.
Mac Murdo deschise ochii mari.
De asta i faci probleme? Nu tii c toat regiunea miun de poliiti i
detectivi? Ce ru ne-au fcut?
Detectivul despre care vorbesc eu nu este din inut. Pe cei de aici i cunosc;
ntr-adevr, nu sunt de temut. Ai auzit vorbindu-se de agenii Pinkerton?
Am citit pe undeva numele sta.
Ei bine! Afl c nu trebuie s fii att de nepstor tiind c sunt pe urmele
noastre. Asta nu este o instituie de stat care acioneaz pentru binefaceri. Este o firm
serioas cu rezultate bune. Dac Pinkerton i-a pus n gnd ceva reuete, iar noi
suntem pierdui!

S-l mpucm!
La dracu! Ce idei ai! Loja decide! Nu i-am spus c se va sfri cu o crim?
Unul mai mult sau mai puin, ce conteaz? Mai are vreo importan asta aici?
Bineneles c nu. Dar n-a mai avea somn dac eu a alege victima. i totui
va trebui s ne hotrm. Ce ne facem, pentru Dumnezeu?
n disperarea lui, Morris se plimba de la un capt la altul al camerei cu pai mari.
Cuvintele sale ns, nu-l impresionar pe Mac Murdo. El simea pericolul i n acelai
timp necesitatea de a-i face fa l lu pe Morris de umeri, i-l scutur.
Ce dracu, zise el eu voce vibrnd. Nu ctigi nimic dac te lamentezi ca o
bab. De fapt, cine este acest om? Unde este? Cine te-a Informat despre el? i ce vrei
de la mine?
Vin la dumneata fiindc tiu c poi s-mi dai un sfat. i-am spus c nainte de
a veni aici am fcut comer n Est. Mi-am lsat acolo cei mai buni prieteni. Unul din ei
este funcionar la telegraf. Iat scrisoarea pe care mi-a trimis-o. Am primit-o ieri. Citete
chiar dumneata.
i Mac Murdo citi:
Ce mai fac Ucigaii? Presa se ocup mult de ei. Cred c nu peste mult timp
vom avea nouti. Cinci mari corporaii i dou mari companii ale cilor ferate au luat
hotrrea s rezolve problema lor. Sunt foarte hotri s nu dea napoi. Pinkerton duce
tot greul. Cel mai bun agent al su, Birdy Edwards, se afl deja n cercetri. Ar fi bine
s-i iei precauii!
Citete post-scriptum-ul!
Tot ce i-am scris, am aflat de la serviciu, i bineneles, asta nu trebuie s afle
nimeni. n fiecare zi ne trec prin mini numeroase telegrame, cifrate, din care este
imposibil s nelegi ceva.
Mac Murdo tcu. Minile i tremurau n timp ce inea scrisoarea Privirea i se
nceo i n fata tul se deschise dintr-o dat abisul.
I-ai vorbit cuiva despre asta? ntreb el.
Nu.
Dar poate prietenul dumitale mai are i ali corespondeni?
Unu sau doi.
Membrii lojei?
Bineneles.
Te ntreb deoarece poate ne va da semnalmentele lui Birdy Bdwards, i cu
acestea, poate vom reui s-l depistm.
Nu cred c-l cunoate. Mi-a spus c a putut afla chiar el de la serviciu, altfel
cum s-l cunoasc el pe detectivul de la Pinkerton?
Deodat Mac Murdo i reveni.
La naiba! zise el, l cunosc! Ce prost am fost c nu mi-am dat seama mai
devreme! Avem noroc, aa c nu-i vom lsa s ne sugrume. Hai, Morris, m lai pe
mine s acionez?
Din toat inima; abia atept s scap de asta. Rspunzi aadar?
n ntregime. mi raportezi tot ce afli, iar eu nu-i voi pronuna numele sub nici o
form. Voi lua totul asupra mea ca i cum a fi primit eu scrisoarea. Eti de acord?
Altceva nici n-am cerut!

Atunci nu te mai gndi i nu mai vorbi. M duc la Casa Uniunii. O s vad


Pinkerton cu cine are de-a face!
Le vei ucide agentul?
Cu ct vei ti mai puin, prietene Morris, cu att contiina ta va fi mai linitit i
vei dormi mai bine. Nu mai pune ntrebri, ateapt desfurarea evenimentelor. Acum
m ocup eu de asta.
Morris ddu din cap n timp ce ieea.
Mi se pare c am degetele nmuiate n snge, gemu el.
Bah! rspunse Mac Murdo cu un zmbet echivoc. Asta nu nseamn c ai
asasinat, ci c te-ai aprat. Ori el, ori noi. Omul sta o s ne fac de petrecanie dac va
mai sta mult timp n vale. Frate Morris, ntr-o zi vei fi Patronul nostru, cci ai salvat
Asociaia.
Dac Mac Murdo nu prea s ia incidentul n serios, faptele sale nu dovedeau
acest lucru.
Simindu-se rspunztor de tot ce urma s se ntmple, exponentul puterii,
reprezentat printr-un organism cum ar fi agenia Pinkerton, se comport ca un om care
punea n balan tot ce putea fi mai ru. nainte de a iei, el arse toate hrtiile care
puteau s-l compromit i cnd vzu cenua lor, scoase un oftat de uurare. Acum era
foarte sigur pe el, cci, ducndu-se la edina Uniunii, el se opri mai nti n faa casei
btrnului Shafter. Casa i rmsese interzis; dar nu trebui dect s bat n fereastr
pentru ca Ettie s apar. Aerul grav al iubitului su o impresion. Mac Murdo nu mai
avea n priviri acea flacr irlandez jucu i rutcioas pe care o vedea aprnd
uneori.
Se ntmpl ceva, Jack, zise ea. Jack, eti n pericol!
Nu sunt n pericol, draga mea, poate ar fi mai bine s plecm nainte de a fi n
pericol.
Ai spus s plecm?!
i-am promis c ntr-o zi vom pleca; cred c a sosit timpul. Am veti rele,
prevd o nenorocire.
Poliia?
Un detectiv de la Pinkerton. Nu ncerca s nelegi, iubito. Sunt ntr-o situaie
din care vreau s ies ct mai repede posibil. Mi-ai promis c vei veni cu mine dac voi
pleca?
Ah! Jack, ar fi minunat s plecm.
Ettie, eu mi respect cuvntul dat. N-a vrea pentru bogiile lumii s-i fie atins
nici un fir de pr din cap, nici s cobori din locul unde te-am aezat, printre prinese. Ai
ncredere n mine?
Ea i ntinse mna fr a-i spune vreun cuvnt.
Atunci, ascult-m, i urmeaz-mi instruciunile, cci eu nu vd dect o singur
cale de urmat. n aceast vale, cred c se vor produce multe evenimente. O presimt.
Muli dintre camarazi, nu mi-ar dori binele. Dac voi pleca, ziua sau noaptea, va trebui
s m nsoeti.
Voi veni dup tine, Jack!
Nu, nu dup mine., ci cu mine. Cum te-a putea lsa n aceast vale care mi-ar
fi interzis i unde a risca s-mi las pielea? Forat poate s m ascund pentru a scpa
de poliie, nu voi avea nici un mijloc de a primi veti de la tine. Trebuie s vii cu mine. n

inutul de unde vin cunosc o femeie curajoas: vei locui la ea, pn ce ne vom cstori.
Eti de acord?
Da. Jack. Sunt de acord.
Fii binecuvntat c ai avut ncredere n mine, a fi fost un demon altfel dac
a fi profilat. Deci la primul semnal vei lsa totul i vei merge la gar ateptndu-m s
vin.
Am neles, Jack. La primul semnal, voi veni. Chiar dac-i zi sau noapte.
Pregtirile pentru a fugi fiind puse la oale, Mac Murdo se ndrept linitit spre Casa
Uniunii.
Fraii se aflau deja n edin i au trebuit o mulime de formaliti, de parole i
contraparole, pentru a putea depi cordonul de gard care mpiedica accesul n sal.
Un murmur de satisfacie se auzi la intrarea sa. Sala era plin. Prin fumul des ca ceaa,
el zri costumul comic al Patronului, trsturile feroce i ostile ale lui Baldwin, capul
pleuv al secretarului Harraway i nc douzeci de asisteni care constituiau prezidiul
lojei; el se bucur c erau toi prezeni pentru a le transmite vestea cea nou.
Suntem bucuroi s te vedem, Frate, strig Preedintele. Avem de rezolvat o
problem pe care n-ar reui s-o dezlege dect judectorul lui Salomon.
Este vorba de Lander i Egon, i explic vecinul lui n timp ce se aeza.
Amndoi cer s fie primii alei n loj pentru a primi recompensa, disputndu-i crima
asupra btrnului Crable din Stylestown; care dintre cei doi l-a nimerit?
Mac Murdo se ndrept cu mna ridicat, asta fiind metoda lor de a ntrerupe
vorbitorul; ntreaga adunare i ndrept privirile asupra lui. Se ls o linite adnc.
Venerabile Stpne, zise el, am o veste urgent.
Fratele Mac Murdo are o problem urgent, zise Mac Ginty. Dup regulament,
are dreptul s ia cuvntul. Frate, ai cuvntul!
Mac Murdo scoase scrisoarea din buzunar.
Venerabile Stpne, i voi Frai, zise el. V aduc astzi veti proaste, dar mai
bine s le cunoatei i s le discutm imediat, dect s primim vreo lovitur pe
neateptate, din care s nu ne mai revenim. Am fost informat c cele mai bogate i cele
mai puternice organizaii ale acestui district, s-au coalizat mpotriva noastr pentru a ne
distruge. Chiar la ora asta un detectiv de la Pinkerton acioneaz n Vale, strngnd
mrturii care, pentru muli dintre noi nseamn treangul iar pentru alii, nchisoarea.
Aceasta este problema pentru care am cerut cuvntul de urgent.
Din nou, n sal se ls o linite adnc.
Frate Mac Murdo, zise Preedintele, unde se afl dovada vetii pe care ne-ai
adus-o?
n aceast scrisoare, zise Mac Murdo.
El citi cu glas tare pasajul, denunnd altfel inteniile Companiilor apoi adug:
Mi-am dat cuvntul de onoare c nu voi da nici un amnunt asupra acestei
scrisori; dar pot s v spun, c dup ce am citit-o, ea nu prezint nimic interesant
pentru loj. Aa am primit informaia, aa v-am transmis-o.
Domnule Preedinte, spuse un vechi membru al lojei, am auzit vorbindu-se de
acest Birdy Edwards; este cel mai bun detectiv pe care Pinkerton l-a angajat n serviciul
su.
l cunoate cineva din vedere? ntreb Mac Ginty.
Eu, rspunse Mac Murdo.

Un murmur de mirare strbtu mulimea.


Am impresia c i avem la degetul mic, continu el cu un zmbet triumftor. S
acionezi bine i repede, iat un mijloc de a preveni toate neplcerile. ncrede-te n
mine, ajut-m, i n-o s te mai temi de nimic!
n orice caz, de ce ne-am putea noi teme? Ce poate ti acest individ despre
afacerile noastre?
Ai avea dreptul de a vorbi astfel, dac toat lumea ar fi la fel de sigur ca
dumneata, Consiliere! Dar individul sta are n spatele lui milioanele capitalitilor.
Credei c n toate lojile nu se va gsi un Frate, capabil de defimare i de a se lsa
cumprat? Birdy Edwards va afla cu siguran secretele noastre, dac nu le-o fi i aflat.
Asta nu va iei niciodat din Vale! rspunse Baldwin.
Mac Murdo fcu un semn de aprobare.
Pe curnd, Frate Baldwin, zise el. Tu i eu s-ar putea s nu fim de aceeai
prere mereu; ns n aceast sear ai pus degetul pe ran.
Oare unde e omul sta? Cum l vom recunoate?
Venerabile Stpne, continu Mac Murdo, lsai-m s v spun c aceast
afacere este de o importan extraordinar, motiv pentru care vom discuta n plen.
Dumnezeu s m pzeasc de a nu arunca suspiciunea asupra unora din Fraii notri
prezeni aici! ns ar fi suficient cea mai mic indiscreie pentru a ne micora ansele
reuitei: cer lojei s se constituie o comisie format din cinci membri. Atunci, voi spune
liber tot ceea ce tiu i care este sfatul meu.
Propunerea a fost acceptat, edina s-a inut i comisia a fost numit. n afar de
preedinte i Baldwin, mai fur numii printre alii, Harraway, secretarul pleuv, Tigru
Cormac, tnr brut setoas de snge, Carter, trezorierul, i Fraii Willaby, doi
criminali nrii i fr scrupule care nu se temeau de nimic.
Mica petrecere care ncheia de obicei reuniunile lojei fu scurt i lipsit de antren.
Toi erau triti i ngndurai. Pentru prima dat aceti oameni vedeau ridicndu-se pe
un cer mult timp senin norul amenintor al legii. Triau ntr-o stare de vegetaie, n care
gndul c ar putea fi pedepsii era absolut exclus, sau pur i simplu fantezist. Plecar la
casele lor devreme pentru a-i lsa pe cei din conducere s judece n locul lor.
Vorbete, Mac Murdo, spuse Mac Ginty. Cei apte brbai aezai pe scaunele
lor preau statui de piatr.
V-am spus c l-am cunoscut pe Birdy Edwards, explic Mar Murdo, este inutil
s spun c se afl aici sub un nume fals. Fr ndoial c este un biat foarte curajos i
nu un prost. Acum rspunde la numele de Steve Wilson i locuiete la Hobson Patch.
De unde tii toate astea?
Am vorbit cu el din ntmplare. Nu mi-ar fi trecut prin minte dar nu a fi fcut
legtura cu ce scrie n scrisoare. Acum, ns, nu mai am nici o ndoial. Pur i simplu,
din ntmplare, l-am ntlnit miercuri cu ocazia unei mici incursiuni. Mi-a spus c e
ziarist i l-am crezut. Dorea s se informeze pentru New York Press, despre ceea ce se
ntmpl aici i despre excesele ucigailor. Mi-a pus tot felul de ntrebri, ca i cum s-ar
fi informat pentru ziarul su. i nchipui ce s-ar fi ntmplat dar a fi scos un singur
cuvnt. Voi plti orict pentru ca directorul meu s fie mulumit. i voi relata tot ce se
poate pentru a-l satisface. Dup povetile pe care i le-am spus, mi-a dat o bancnot de
douzeci de dolari promindu-mi de douzeci de ori suma asta dac i-a furniza
informaiile de care avea nevoie.

Ei, i?
Pi, i-am spus tot felul de povesti.
i rum ai aflat c nu e ziarist?
Iat cum. Cobora pe Hobson Patch n acelai timp cu mine. Eu intram la biroul
de telegraf, iar el, ieea. ntr-adevr, mi-a spus funcionarul, o astfel de telegram ar
trebui s v coste dublu. Adevrul este c textul nu mai ncpea n spaiu i dac l-am fi
restrns ar fi trebuit s-l scriem n chinez. n fiecare zi se ntmpl la fel, adug
funcionarul. Da, am rspuns eu, trimite informaii speciale ziarului su i se teme s nu
i le fure. i eu i funcionarul ne-am gndit la acelai lucru. Astzi ns gndesc altfel.
La naiba! S-ar putea s ai dreptate, i zise Mac Ginty, dar ce trebuie s facem?
S scpm de el, propuse unul.
Cu ct mai repede, cu att mai bine.
N-a sta pe gnduri nici o clip, dac a ti unde l pot gsi, zise Mac Murdo.
Locuiete la Hobson Patch, dar nu tiu unde st. De altfel, mi-am i fcut un plan, dac
mi dai voie s acionez.
Explic-te!
Voi merge mine la Hobson Patch; graie funcionarului de la telegraf care l
cunoate, cred c voi descoperi adresa individului. i voi spune c fac parte din
Organizaia Oamenilor Liberi.
i voi oferi, contra unei sume mari de bani, secretele lojei. El este ncntat de
propunerea-mea. l voi asigura c am toate hrtiile la mine, dar nu voi risca nimic, aa
c m voi duce la o or cnd strzile sunt pustii. M va crede pe cuvnt. l voi ruga s
vin seara la orele zece i-i promit c va vedea tot. Va veni, fii linitii!
Bine, dar ce va urma?
Urmarea e simpl. Locuiesc ntr-o cas mai singuratic. Propunerea mea,
vduva Mac Namara este o persoan de ncredere i mai e i surd. n ncpere nu se
afl dect Scanlan i cu mine. Dac Birdy Edwards accept s vin, vei afla i vei veni
cu toii ntre orele apte i nou. Va fi al nostru. Ori el, ori noi.
Dac nu m nel, este vorba de un funcionar de la Pinkerton. Fii atent. Mac
Murdo: mine sear la orele nou, suntem la tine. De ndat ce intr individul, ncui ua.
De rest ne vom ocupa noi.

VII.
CAPCANA
Aa cum spusese i Mac Murdo, locuina lui situat la o oarecare distan de
osea, ntr-un loc mai ferit, era un loc favorabil crimei. n orice alt mprejurare, bandiii
fur mulumii s-i atrag victimele i s-i descarce pistoalele asupra lor; n cazul de
fa i interesa mai ales s afle ce informaii a putut transmite Birdy Edwards. Dac ar
interveni ns prea trziu, dac rul s-ar produce, cu att mai mult vor avea satisfacia
rzbunrii. Ei sperau ca s nu fi intervenit nimic grav nainte de a se ntlni cu acesta.
Bine informat, nu a ncetat s noteze i s telegrafieze balivernele povestite de Mac
Murdo. n plus, ei aflaser acest lucru, i cnd l vor avea n mna lor, l vor face s
vorbeasc. N-ar fi pentru prima dat c prinznd un martor recalcitrant, s fie redus la
tcere prin tierea limbii. Aa cum se neleseser, Mac Murdo se duse la Hobson
Patch. Se pare c n dimineaa asta, poliia se interesa de el ntr-un mod deosebit.
Cpitanul Marwin ncerc s-l abordeze n sala de ateptare a grii ns el i ntoarse
spatele. La rentoarcerea sa din misiune, n timpul zilei, l vzu pe Mac Ginty la Casa
Uniunii.
Omul nostru va veni, zise el.
Bine! rspunse Mac Ginty.
Gigantul se afla n cma, iar pe vesta sa imens sclipeau lanuri i brelocuri din
aur masiv; un diamant arunca mii de flcri printre firele de pr din barb. Politica i
comerul cu butura, i-au adus puterea i bogia deodat, i gsea la fel de stupid
ideea nchisorii sau a srciei, brusc aprut n ochii lui cu o sear nainte.
Crezi c tie multe despre noi? ntreab el angoasat.
Mac Murdo scutur trist din cap.
Se afl aici de mult timp, de cel puin ase sptmni. Cu banii Companiei
probabil c a obinut rezultate bune i nu le va pstra doar pentru el.
n loja noastr, nu cred s avem vreun om slab. Poate doar, n afar de fricosul
de Morris. Dac cineva ne-o coace, numai el poate fi.
Am de gnd s-i trimit n seara asta doi dintre bieii notri, care fac s
mrturiseasc cu orice pre.
Nu vd de ce, rspunse Mac Murdo. V mrturisesc c am o oarecare stim
pentru Morris i c mi-ar prea ru dac i s-ar ntmpla ceva. O dat sau de dou ori
am discutat cu el afacerile din loj i dei nu mprtete ntru totul ideile noastre, nu
mi s-a prut a fi un trdtor. Dar nu m voi interpune ntre dvs. i el.
Vreau s sfresc cu diavolul acesta btrn, strig Mac Ginty ntr-o criz de
nervi. De un an l pndesc.
tii mai bine dect mine ce avei de fcut, relu Mac Murdo. Totui, orice ai
face, va trebui s avei rbdare pn mine. De vreme ce problema referitoare la
Pinkerton nu s-a rezolvat, s-l pzim ca s nu ridice capul. Nu ne putem permite astzi
s fim n atenia poliiei.
Avei dreptate, ar trebui s-l tiem n buci ca s aflm numele informatorului
su. Nu cumva a mirosit c-l atragi n capcan?
Mac Murdo ncepu s rd.
I-am simit punctul slab. I-am promis c l voi pune n legtur cu banda
ucigailor. Va face tot ce vom dori. Am acceptat suma dat de el.

Mac Murdo rdea n timp ce scoase un teanc de bancnote i l rsfoi.


i eu voi primi tot att cnd i voi arta documentele!
Care documente?
Documente fictive, la naiba. Statutul, regulament, lista membrilor. i nu va
pleca dect atunci cnd va afla sfritul ntmplrii.
Crezi cumva c e fraier? zise Mac Ginty pe un ton sinistru. Nu te-a ntrebat de
ce nu i-ai adus hrtiile?
Avei impresia c m crede capabil de o astfel de impruden, eu, suspectat tot
timpul i pe care cpitanul Marwin l-a filat toat ziua?
ntr-adevr, am aflat asta, zise Mac Ginty. i mi-e team pentru tine, pentru ce
va urma. M gndesc s-l aruncm ntr-un pu de min, dup ce vom fi terminat cu
omul nostru, dar orice am face nu-l vom mpiedica s locuiasc la Hobson Patch.
Mac Murdo ridic din umeri.
Dac vom reui s fim destul de abili, zise el, niciodat nu se va putea dovedi
c l-am ucis noi. Nimeni nu trebuie s-l vad intrnd n cas la cderea nopii, i voi
avea grij s nu-l vad nimeni ieind. Ascult-m, domnule Consilier, i voi explica nti
planul meu, apoi mi-l vei explica pe al dumitale. Vei veni la ora stabilit. Sosete aici pe
la orele zece; bate de trei ori, iar eu i voi deschide, i las s intre, i nchid ua la loc.
Iat-l n minile noastre.
Este simplu i clar. Pentru ceea ce va urma va trebui s ne gndim. Este
narmat, i orict ar fi de mbrobodit, tot i va lua msuri de prevedere. nchipuii-v c-l
fac s intre dintr-o dat ntr-o camer unde se afl apte brbai n vreme ce el se
atepta s m gseasc singur. Se poate servi de arma sa i s rneasc pe careva.
Ai dreptate. Zgomotul poate atrage toi sticleii din zon.
ntr-adevr.
Iat deci cum voi proceda: vei sta n sufragerie, cea n care v-am primit n
prima zi, l voi duce cu vorba pn ajungem la u, i-l voi lsa sub pretext c trebuie
s-mi caut hrtiile. Astfel mi voi permite libertatea de a veni s v spun cum stau
lucrurile. Apoi m ntorc i aduc documente false. n clipa n care va fi cufundat n
lectur, eu voi sri asupra lui i i voi lua pistolul. La apelul meu, voi trebuie s fii gata.
Cu ct vei veni mai repede, cu att mai bine va fi cci este la fel de puternic ca i mine,
i-mi va fi greu s-l in pn vei sosi voi. Dar cred c voi reui. Sper.
Planul tu mi se pare excelent, spuse Mac Ginty. Loja i va rmne ndatorat.
Presupun c n ziua n care voi prsi scaunul, voi ti pe cine s las n locul meu.
Evident. Nu sunt constrns de nimic, spuse Mac Murdo cu glas linitit, dar nu
fr a lsa s se vad faptul c elogia.
ntors acas i lu msuri de precauie n vederea tragicei seri care-l atepta. Mai
nti scoase cele dou revolvere ale lui de tip Dantah i Wesson, le cur i le terse,
apoi controla camera care urma s-i serveasc pentru urmrire. Era o camer mare, n
al crei mijloc se afla o mas mare, alb, din lemn, iar la margine o sob. Era luminat
de dou ferestre fr perdele, prevzute cu simple jaluzele. Mac Murdo observa aceste
lucruri. Bineneles c prea prea expus vederii pentru o afacere att de secret, dar
innd cont de faptul c avea s se ntmple undeva departe de drum, inconvenientul
avea mai puin gravitate. n sfrit, Mac Murdo avu o scurt conversaie cu unul dintre
pensionari. n ciuda faptului c fcea parte din band, Scanlan era un omule inofensiv,
prea nelept pentru a se opune camarazilor si i care n adncul sufletului su, avea

oroare de scenele nsngerate. Mac Murdo i relat pe scurt ceea ce urma s se


ntmple.
Foarte curnd, aici va muri un om. n locul tu, eu a terge-o. Mike Scanlan,
a nnopta n alt parte.
Pe legea mea, Mac, nu voina, ci energia mi lipsete. Cnd i-am vzut zilele
trecute ucigndu-l pe Dunn, directorul, mi-a trebuit mult voin ca s nu mi se fac ru.
Eu nu sunt la fel ca tine sau Mac Ginty. Dac a ti c membrii lojei nu mi-ar reproa
acest lucru, a urma sfatul tu: a pleca.
Cei apte brbai, venir la ora fixat. Erau mbrcai n inut decent, ca nite
ceteni respectabili. ns privirile lor erau nemiloase, gurile strmbe de ferocitate. Pe
figurile lor se putea citi condamnarea lui Birdy Edwards. Nu exista nici mcar unul din ei
care s nu-i fi ptat minile de snge de cel puin douzeci de ori; comiteau crima cu
lipsa de sensibilitate asemntoare cu cea a mcelarului. Cel mai redutabil, n aparen
i n fapt, era bineneles, Patronul.
Harraway, secretarul, era un brbat pricjit, funfit, care avea gtul lung i
descrnat, picioarele agitate, aflate ntr-o continu micare i care nu inea cont nici de
lege, nici de credin, neavnd nici un scrupul n gestiunea financiar a Ordinului.
Trezorierul Carter, un tip imposibil mai degrab urcios, de vrst mijlocie i cu ceva
talente de organizator, nu a scpat nici o crim fr s nu se fi implicat adnc n ea.
Fraii Willaby, tineri, nali, subiri, aveau privirile unor oameni de aciune. n ceea ce-l
privete pe Tigre Gormao, tnr i el, un brbat puternic i de a crui ferocitate se
temeau proprii camarazi. Mac Murdo pusese sticla de whisky pe mas, iar toi ceilali se
grbeau s-o goleasc pentru a cpta curaj. Baldwin i Cormac erau de pe acum pe
jumtate bei, lsndu-se prad instinctelor slbatice. Cormac, cu minile ntinse spre
soba care emana cldur, cci nopile erau nc rcoroase, njur destul de tare:
Asta nseamn s-i faci omului bine.
Da, zise Baldwin aprobndu-l cu subneles. S-l prindem pe Birdv Edwards i
pariez c va vorbi.
Va vorbi, fii linitii, zise Mac Murdo ai crui nervi erau ntini pn la limita
extrem, dei ducnd tot greul afacerii, prea de o detaare extrem astfel nct ceilali
erau ncntai.
l lsm pe mna dumitale s faci ce vrei cu el. Nu se va ndoi de nimic pn n
clipa n care i vei pune mna n gt. Pcat c nu avei jaluzele la ferestre.
Mac Murdo trecu pe la toate ferestrele i trase toate perdelele.
Nimeni nu ne mai poate vedea la ora asta.
i dac nu va veni? Dac a mirosit capcana? zise secretarul.
V garantez c va veni, rspunse Mac Murdo. Nu numai voi suntei
nerbdtori. Atenie!
Se auzir trei bti n u. Cei apte brbai ncremenir cu paharul n mn
prnd nite figuri de cear.
St!
Mac Murdo le fcu semn s tac. Schimbar ntre ei priviri exultante n timp ce pe
ascuns i pipiau armele.
Pe viaa voastr, nici un cuvnt! opti Mac Murdo ieind din camera a crei u
fu nchis cu grij. Cu urechea ciulit, se forau s aib rbdare. Numrar paii
camaradului lor care se deprta pe coridor. Auzir ua de la intrare deschizndu-se i-l

primir pe vizitator. Paii strini rsunau pe scri n timp ce o voce necunoscut


pronuna cteva cuvinte. Apoi ua se nchise cu zgomot, cheia fu rsucit n u: nu vor
scpa prada. i Tigre Cormao ncepu s rd att de nspimnttor nct Mac Ginty
se vzu silit s-i astupe gura cu mna.
Calmeaz-te, nebunule! murmur el. Poi s ratezi totul.
Din camera vecin rzbtu o conversaie zgomotoas, care prea s nu se mai
opreasc. Deodat, ua se deschise i apru Mac Murdo, ducndu-i un deget la buze.
Se apropie de un capt al mesei, i privi complicii, unul cte unul. Se produse atunci n
el o schimbare brusc. Avea aerul unui om care se pregtete s ndeplineasc o mare
oper. Figura lui avea duritatea granitului. Ochii i strluceau n cap ca dou scntei.
Toi l priveau neclintii, avizi, fr s scoat vreun cuvnt. i continua s-i intuiasc pe
fiecare cu priviri stranii.
Ei bine, zise n sfrit Mac Ginty, a venit? Birdy Edwards e acolo?
Da, rspunse Mac Murdo ncet. Birdy Edwards a venit: eu sunt Birdy Edwards!
Dup ce pronun aceste cuvinte, se scurser cam zece secunde, timp n care camera
prea complet goal, att de adnc era linitea. Un vas cu ap aflat pe sob se vrs.
apte figuri palide se ridicar deodat; apte brbai l priveau cu groaz pe cel care-i
privea de sus n jos. Se auzi un zgomot mare de sticl spart. mpucturi de arme
rsunau i strluceau n cadrul ferestrelor, perdelele cdeau zdrenuite.
Scond un urlet de urs rnit, Mac Ginty se ndrept spre ua ntredeschis:
ameninarea unui revolver i ochii albatri ai cpitanului Marwin care-l intuiau cu
severitate l fcur s se aeze la locul lui.
Mai bine stai pe loc, domnule Consilier, zise cel, care pn atunci se numise
Mac Murdo. Iar dumneata. Baldwin las revolverul n pace, altfel m obligi s trag. Hai,
supune-te, pentru Dumnezeu! Aa, e bine! n cas se mai afl patruzeci de biei bine
narmai: calculai-v ansele! Fii cu ochii pe ei, Marwin! n faa depunerii armelor, nu
mai era posibil nici un fel de rezisten. Asasinii fur dezarmai. Posomorii, confuzi,
stupizi, se aflau cu toii aezai n jurul mesei.
nainte de a ne despri trebuie s v spun cteva cuvinte, spuse cel ce i
prinsese n capcan. Probabil c nu ne vom mai revedea dect n faa judectorului i,
v-a sftui s v gndii la anumite lucruri. Acum ai aflat cine sunt cu adevrat. n
sfrit, pot s spun c mi-am atins scopul. Eu sunt Birdy Edwards, trimis de agenia
Pinkerton. Am fost ales pentru a v distruge pe voi i clica voastr, am avut de jucat un
rol dificil i periculos. Nici cel mai apropiat printe al meu, nici cel mai scump prieten al
meu, nimeni nu a bnuit nimic, nimeni, cu excepia cpitanului Marwin i a efilor mei.
n seara asta, mulumesc lui Dumnezeu, partida s-a sfrit. i eu sunt cel care ctig!
apte figuri palide i rigide se aflau aintite asupra sa; ele exprimau o ur i o
ameninare de neclintit.
Poate vei crede c jocul va continua? Fie! V avertizez n orice caz, cunosc pe
muli dintre voi care nu vor mai pune mna niciodat pe vreo arm, nu mai vorbesc de
60 dintre acoliii votri care, n seara asta, vor dormi n nchisoare. V mrturisesc, c
atunci cnd mi s-a ncredinat acest caz, am refuzat s cred c exist o societate ca a
voastr. nchipuiri de ziarist, mi ziceam eu i m ndoiam c aceea era realitatea. Mi
s-a spus c facei parte din Ordinul Oamenilor Liberi; m-am dus la Chicago, unde am
fost primit n societatea lor i nu credeam c n afara unei imaginaii de ziarist, voi gsi o
societate nu numai n ofensiv, dar ocupndu-se cu afacerile. Totui, trebuia s-mi

ndeplinesc misiunea: aa c veneam din tara crbunelui. De ndat ce am ajuns, miam dat seama de eroarea mea, am neles c ziarele nu inventaser nimic. Prin urmare
am rmas i m-am nhmat la un nou caz. Nu am comis nici o crim la Chicago. N-am
fabricat niciodat un dolar fals. Toi aceia pe care vi i-am dat erau la fel de valoroi ca
toi ceilali, deci este cea mai bun afacere pe care am fcut-o n viaa mea. tiam c
mijlocul prin care trebuia s v intru n graii erau banii, i am obinut rezultatul sperat.
Aadar m-am afiliat lojei voastre infernale, am intrat n consiliul vostru. Vei spune poate
c m-am artat demn de a fi intrat n turma voastr? Spunei ce vrei, acum v-am prins.
De altfel, vrei s tii adevrul? Am fcut parte din banda care l-a pedepsit pe btrnul
Stranger; nu am avut timp s-l previn, dar am putut s-i opresc mna, Baldwin, n clipa
n care ai vrut s-l ucizi. Dac, pentru a-mi pstra poziia n mijlocul vostru v-am sugerat
anumite lucruri, acesta a fost numai pentru a v putea mpiedica s le ducei la
ndeplinire. Din lipsa unor informaii suficiente, nu i-am putut salva pe Dunn i Manzies;
dar dac criminalii au scpat justiiei nu mai este vina mea. Am avut grij s-l previn pe
Chester Wilcox, nainte de a-i exploda casa; cnd aceasta a explodat, el se afla la
adpost mpreun cu familia. n ciuda a tot ceea ce am fcut s-au comis o mulime de
crime, dar gndii-v de cte ori sa ntmplat ca un om pe care l ateptai s vin pe un
anumit drum, acesta a mers pe altul, sau cnd era plecat n ora, n timp ce voi l cutai
acas, el cine tie pe unde se afla. Toate acestea au fost opera mea.
Trdtorule! zise Mac Ginty strngndu-i dinii i uiernd.
Da, da, John Mac Ginty, numete-m cum vrei, dac asta te satisface.
Dumneata i acoliii dumitale v-ai purtat ca nite dumani ai lui Dumnezeu i ai
oamenilor i a sosit vremea ca cineva s se interpun ntre dumneata i cei pe care l
strngeai cu ua.
Nu exista dect un singur mijloc de a reui, i l-am obinut. Eu, trdtor, mi
nchipui c muli oameni vor vorbi despre mine ca despre un eliberator cnd vor afla c
pentru a-i salva a trebuit s cobor n infern. Am petrecut aici trei luni i nu mai vroiam s
mai treac nici o zi, cu toate c, trezoreria statului mi oferea orict. Eram forat s
rmn pn n clipa n care voi fi sigur c ai picat n capcan cu toate misterele
voastre. A mai fi ateptat nc puin dac n-a fi aflat c secretul meu se afl n pericol;
o scrisoare primit n ora amenina s aflai totul. Trebuia s acionez, aa c am
acionat imediat. Nu mai am nimic de spus, n afara faptului c, n ziua morii mele m
voi gndi c am reuit s fac ceva pentru valea asta. S-mi fie strnse lucrurile, i la
drum!
La cderea serii, Scanlan, rugat s duc o scrisoare domnioarei Ettie Seafter, a
acceptat misiunea cu mult bucurie, i nelepciune, i ncepnd cu prima or a
dimineii, un tren special trimis de Compania de ci ferate ducea doi cltori dintre care
unul era o femeie deosebit de frumoas, iar cellalt un brbat care era vizibil preocupat
s-i ia precauii pentru a nu fi recunoscut. Cltoria lor se ndeplini fr oprire i fr
neplceri. Ettie i iubitul ei nu trebuiau s mai calce n Valea Groazei. Zece zile mai
trziu se cstorir la Chicago, iar btrnul Iacob Shafter asist la nunta lor. Procesul
asasinilor se desfur departe de locurile unde adepii lor ar fi putut s-i exercite
influena. ncercau n van s lupte; n van i aruncau membrii lojei ruri de bani pentru
a-i salva; nici o declaraie a vreunui aprtor nu i-ar fi fost de folos mpotriva declaraiilor
exacte, sigure, fr mnie, a unui om care studiase n cel mai mic amnunt viaa lor,
organizaia i crimele lor. Dup atia ani, fur n sfrit, zdrobii i dezbinai. Valea

putea n sfrit s vad ridicndu-se norul negru, care apsase atta timp asupra sa.
Spnzurtoarea pusese capt zilelor lui Mac Ginty, care devenise umil i plngre n
ultima sa clip de via. Opt dintre complicii lui i mprtiser soarta, alii cincizeci fur
condamnai la nchisoare pe timp mai lung sau mai scurt. Opera lui Birdy Edwards era
complet. Totui, Ted Baldwin scpase justiiei; la fel i fraii Willaby i alii civa dintre
cei mai ri din band. Disprur timp de zece ani, apoi, ntr-o zi se regsir liberi: i n
ziua aceea Edwards nelese c linitea lui era pierdut. Ei juraser s rzbune moartea
camarazilor lor i ncercau s o fac pe toate cile i, cu toate mijloacele. l vnar prin
tot oraul Chicago; dou tentative de asasinat lipsiser puin s nu-i ating inta.
Refugiat sub un nume nou n California, mult timp fu ntunecat din cauza morii soiei
sale. nc o dat le scp asasinilor i plec sub un nume fals, Douglas, lucrnd ntr-un
inut singuratic, n inima muntelui, unde, asociindu-se cu un englez numit Barker, se
mbogi. n sfrit, avertizat c urmritorii lui i-au aflat drumul, fugi imediat n Anglia.
Aici se cstori cu o femeie demn de el; i astfel John Douglas duse timp de cinci ani
n Sussex o existen de gentilom de ar, care trebuia s se ntrerup datorit straniilor
evenimente de la conacul din Birlstone.

EPILOG.
Curtea jurailor poliiei i ncheie dezbaterea, deferindu-l pe John Douglas curii
cu jurai, care l achit pentru c acionase n legitim aprare. Scoate-l din Anglia, cu
orice pre, F-l s plece, i scrisese Holmes soiei sale. Aici nu se afl n siguran.
Un pericol mai mare l amenin acum. Trecuser dou luni de atunci i amintirea
acelui caz ncepea s se tearg din mini cnd ntr-o diminea, un bilet enigmatic fu
strecurat n cutia noastr de scrisori. Ah! Dumnezeule! Dumnezeule! Domnule Holmes,
spusei eu deodat. Nici adres, nici semntur. mi vine s rd cnd vd mesajul sta
baroc. Dar Holmes l lu cu o gravitate puin obinuit.
Iar vreo poveste infernal, Watson, zise el. i cu fruntea ncreit se tolni n
fotoliul su.
ntruct noaptea se lsa, camerista noastr, doamna Hudson veni s ne anune
deodat c un gentleman cerea s-i vorbeasc domnului Holmes pentru un caz de cea
mai mare importan! n aceeai clip apru n spatele ei domnul Cecil Barker, prietenul
nostru de la conac. Prea obosit i tras la fa.
Am veti groaznice domnule Holmes, zise el.
M temeam c aa va fi, zise Holmes.
Presupun c ai primit o telegram?
Nu, dar iat un bilet al crui autor trebuie s fi avut o veste.
Este vorba de srmanul Douglas. Mi s-a spus c n realitate se numea
Edwards, dar pentru mine, el va rmne pentru totdeauna Jack Douglas din Benito
Canon. V aduc la cunotin c n urm cu trei sptmni s-a mbarcat mpreun cu
soia sa la bordul vasului Palmyrya care mergea spre Africa de Sud.
ntr-adevr?
Pachebotul sosi la Cap noaptea trecut, i n dimineaa asta, am primit
cablograma urmtoare de la Ivy Douglas Jack a disprut n largul insulelor Sfnta
Elena aruncat peste bordul navei de o rafal de vnt. Nu se tie cum s-a ntmplat
acest accident.
Ivy Douglas.
Aadar, s-a ntmplat! zise Holmes gnditor. Ei bine, nu m ndoiam c acest
accident n-ar fi fost o mainaie bine manevrat.
Prin urmare nu credei c a fost accident?
Nu.
O crim?
Bineneles.
i eu sunt de aceeai prere. Aceti asasini blestemai, montri dezumanizai
de rzbunare
Nu, nu drag domnule, nu, zise Holmes. Aici a fost o mn magistral. Nici
mpuctur de la distan mic, nici revolver pierdut de cineva. Se poate recunoate
mna maestrului i cnd, undeva se afl Moriarty, nu m nel asupra lui. De data asta
lovitura a plecat nu din America, ci din Londra.
Ce v face s credei acest lucru?
Faptul c a fost comis de un om care nu are dreptul s nu fie infailibil ntruct
situaia sa. Care este unic, oblig asupra faptului c trebuie s reueasc n tot ceea
ce ntreprinde. O inteligent deosebit, i o putere de organizare s-au concentrat ntr-un

singur om. Fr ndoial, c dac iei un ciocan pentru a sparge o alun nseamn s
foloseti energia n mod absurd, ntr-un fel cu totul extravagant: dar n sfrit, aluna e
spart.
Oare cum s-a putut amesteca n aceast afacere individul despre care vorbii?
tiu doar un singur lucru, acela c primul cuvnt al lui a fost adresat de unul
din locotenenii si. Americanii notri s-au comportat ca nite oameni avizai;
transportndu-i operaiile lor n Anglia, au fcut ceea ce putea face orice alt criminal;
au alipit cauzei lor acest oracol al crimei.
Mai nti se mulumir s-i studieze victima, apoi s pun n aplicare un program
de execuie. n sfrit, aflnd din ziare insuccesul tentativei lui Baldwin, a intervenit
personal cu puterea lui de stpnire obinuit. M-ai auzit, la Birlstone, punndu-l pe
prietenul dumitale n gard, tiind c un mare pericol plutete deasupra lui. M-am
nelat, oare?
Barker i inea capul n mini, i cu mnie n glas zise:
Atunci va trebui s ne oprim aici? Acest personaj demonic nu-i va gsi
niciodat naul?
N-a spune asta, zise Holmes care prea s priveasc undeva departe; nu
cred c nu-l vom putea nvinge. Dar las-mi timp! i rmaser tcui cteva minute n
timp ce ochii lui divini ncercau s ptrund viitorul