Sunteți pe pagina 1din 330

1

Grard de Villiers

SAS la Istambul

Capitolul I.
Altea Sa Serenisim prinul Malko
Linge privea. Bosforul. De la etajul trei al
hotelului Hilton din Istanbul, panorama era
splendid. Primele lumini tocmai ncepeau
s
se
aprind
pe
malul
asiatic.
Ambarcaiunile defilau fr oprire prin faa
ochilor si: un mare petrolier sovietic, dou
cargouri greceti obosite, un vechi barcaz
iugoslav ncrcat la refuz cu lemn, ca i alte
vase de tonaj mai mic.
De la Marea Neagr pn la Marea
Marmara era un trafic continuu, ceea ce
explic de ce, nc din secolul al XVII-lea,
au
existat
lupte
pentru
stpnirea
Bosforului, aceast strmtoare ca un gt de
sticl, de cincisprezece kilometri lungime.
Lui Malko, aceast privelite i amintea
de fluviul pe care l iubea cel mai mult pe
lume Dunrea. Sosise de o or n aceast
banal camer de hotel, care nu era nici
mcar
climatizat.
Bagajele
i
le
despachetase i le aranjase impecabil: patru
costume gri nchis, identice (avea oroare de
3

schimbri vestimentare) i un mic teanc de


cmi i rufrie de corp.
Dup douzeci de ani de meserie, era
pentru a doua oar n Turcia. Dar memoria
sa extraordinar i conservase toate
amintirile;
ar
fi
putut
descrie
cu
minuiozitate fiecare din vechile case de
lemn care bordau altdat strada pe care se
afla acum Hilton-ul.
Avu un gnd pentru misiunea datorit
creia se afla aici. Din nou probleme lipsite
de interes. Dei lucra de aproape un sfert
de secol ca agent de informaii, nu reuise
niciodat s se intereseze cu adevrat de
dramele n care intervenea.
n fond, nu exista dect un singur lucru
n care credea cu adevrat: castelul su.
Prsi fereastra pentru a contempla
fotografia panoramic, de un metru
lungime, pe care o scosese din valiz i o
etalase pe birou: castelul su, reedina
istoric a familiei Linge, unde i va tri i el
ultimele zile. De douzeci de ani, tot ceea ce
ctiga era nghiit de btrnele pietre.
Reuise pn acum s reconstituie sala de
arme, salonul i turnul de vest.
4

Era tot ce-i mai rmsese dup


aptesprezece generaii de noblee feudal:
era prin al Sfntului Imperiu Roman
Germanic i Alte Serenisim.
La nceput, asta i-a impresionat foarte
mult pe amicii si americani de la C.I.A.1
dar Altea Sa Serenisim era un titlu prea
lung pentru gustul american, aa c deveni
S.A.S.2 pur i simplu, iar muli dintre cei
care i se adresau aa nici nu cunoteau
semnificaia acestei sigle.
Avea attea de fcut! Antreprenorul,
care nu lucra practic dect numai pentru
el, l anunase c trebuia terminat
acoperiul nainte de venirea iernii; preul:
50.000 dolari.
De aceea se afla n Turcia.
Castelului, odat restaurat, i trebuia
redat i spaiul su nconjurtor natural. i
aici problema era mai complicat, cci
domeniul Linge fusese victima inocent a
unor rectificri de frontier ntre Ungaria i
Austria.
1

Central Inteligence Agency - Serviciul (agenia) american de


informaii.
2
S.A.S. - Son Altesse Serenisime - Altea Sa Serenisim
5

Pe scurt, castelul era n teritoriu


austriac, iar parcul n teritoriu maghiar.
Nu era mai mult teren n jurul zidurilor sale
dect n jurul zidurilor unui pavilion de
periferie.
La acest gnd, Malko se simea cuprins
de furie. Ar fi fost nevoie de un alt rzboi i
de o alt rectificare de frontiere pentru a-i
recupera patrimoniul. n alte vremuri, s-ar
fi declanat conflicte pentru mai puin dect
att. Dar astzi, existena armelor atomice
anula o astfel de posibilitate.
Se privi n oglind i se gsi
satisfctor. Prul impecabil aplatizat, ca i
cele dou riduri care i nconjurau gura i
confereau un aer orgolios i dispreuitor n
acelai timp. Ochii, mai ales, erau
extraordinari: dou pete de aur. De un
galben profund, ca cei de felin. Cteodat
nuana lor vira spre verde, dar asta era un
semn de ru augur.
La C. I. A. Era uneori supranumit I. B.
M., datorit memoriei sale prodigioase.
Putea s recite o carte dup ce o citise de
dou ori, sau s recunoasc o persoan,
6

dup douzeci de ani, vznd-o douzeci de


secunde.
Satisfcut de propriul examen, Malko
se rentoarse la fereastr. Se amuza
contemplnd moscheile niruite de-a
lungul Bosforului cnd un strigt l fcu s
ridice capul.
O mas ntunecat venea drept asupra
lui. Cineva czuse pe fereastr de la cteva
etaje mai sus. Omul trecu la civa
centimetri de Malko, cu faa deformat de
teroare. iptul su sfie atmosfera ca o
siren.
S. A. S. Se simi dintr-o dat foarte
obosit. Avusese timp s recunoasc, fugitiv,
chipul omului cu care avea ntlnire a doua
zi cpitanul Carol Watson.

Capitolul II.
Coca zvelt i neagr se nfigea rapid n
valurile albastre ale Mrii Marmara.
Periscoapele lui Memphis lsar cteva
clipe o dr de spum, apoi nu mai rmase
dect un bolborosit de ape, care se
mprtie i acela, repede.
Pe pasarela lui Skylark, vasul de
escort al lui Memphis, specializat n
operaii
de
prim-ajutor
submarine,
locotenentul
Bob
Rydell
cupl
radiotelegraful care fcea legtura cu
Memphis. Imediat n cti se auzi
mormitul aspru al unui avertizor, apoi
vocea cpitanului Harvey ordonnd:
Dive, dive (imersiune). Rydell lu
microfonul.
Harvey, Harvey, cum m auzi?
Vocea lui Harvey se auzi imediat,
puternic i clar.
Cinci pe cinci. Ne ndreptm spre
est-nord-est. Vitez maxim. Adncime
maxim. Vom reveni la suprafa spre
sfritul zilei. La fiecare sfert de or v voi
expedia un Gertrude. Over (terminat).
8

O. K. Recepionat perfect. Over.


Skylark se deplasa n ritm susinut.
Timpul era magnific. Nici un nor, doar un
uor clipocit de valuri. Destins, Rydell i
aprinse o igar. Aceste manevre nu aveau,
n fond, nimic dezagreabil. i apoi ce
senzaie minunat s te simi, pe aceast
mic ambarcaiune, protejat de ntreaga
flot a VI-a a Statelor Unite. i ls privirea
s rtceasc spre orizont.
ntre coasta turc i vas se profila
silueta plat i cenuie a lui Enterprise, cel
mai mare portavion al flotei. De jur
mprejur, un roi de distrugtoare, vase de
alimentare, torpiloare, dansau un balet
graios de cini de paz bine dresai.
Un elicopter portocaliu trecu zbrnind.
Asigura legtura ntre diferite ambarcaiuni.
Rydell simi deodat o prezen. Se
ntoarse. Un ofier i zmbea, blond i ars de
soare.
Watson, ce dracu' faci aici? Te-au
uitat!
Cellalt i cltin capul, rznd.
Nu, nu. Mi-a fost luat locul. Un tip,
civil, venit de la Washington. Voia s
9

experimenteze o chestie la sonar. Cu att


mai bine. Asta mi procur o dup amiaz
de soare. i disear voi ajunge acas.
La bordul lui Memphis, Carol Watson
era ofierul nsrcinat cu sonarul, aparat
electronic capabil s sesizeze apropierea
altui vas, de suprafa sau submarin.
Radiotelefonul ri.
Aici, Harvey, anun vocea clar.
Suntem la viteza maxim i am depit
adncimea G. Totul este bine. Over.
Recepionat bine. Over.
Rydell i-l imagina pe cpitanul Harvey,
instalat lng impresionantul su tablou de
bord, n chiocul enorm, nconjurat de trei
timonieri. El ar fi vrut s lucreze pe un
submarin. Din pcate, chiar de la intrarea
sa n Marina Statelor Unite, fusese
specializat n vntoarea de submarine.
Ce nseamn G, ntreb Watson. De
ce nu anun clar?
i ruii atunci? Doar n-ai vrea s le
dai i planul navei? Nu uita c suntem la
500 km de Sevastopol i c ei au cu
siguran staii de ascultare pe toate
10

alupele lor care traverseaz. Bosforul.


Ateapt, o s-i spun.
Consult rapid un tabel.
Asta nseamn 250 metri. Mai poate
nc cobor.
Watson reflect. ntr-adevr, Memphis
fcea nc parte din materialul ultrasecret
al Marinei. Submarin atomic, al optulea
intrat n serviciu, avea unica sarcin de a
detecta i vna submarinele inamice. n
afar de lungime, 83 metri i de raz de
aciune circa 100.000 km, aproape toate
celelalte caracteristici erau necunoscute. Se
tia numai c era, din toate submarinele
cunoscute n lume, cel mai rapid, cel care
cobora cel mai adnc i mai silenios.
Era capabil s plonjeze sau s urce spre
suprafa cu nfricotoarea vitez de 300
n/minut. Un bun cine de paz pentru
Mediterana. Cu ajutorul sonarului cu
ultrasunete i al echipamentului de detecie
radioactiv, putea repera orice alt submarin
nainte de a fi detectat el nsui.
ntreaga Flot a VI-a se prelungea acum
pe lng coasta Asiei n direcia Strmtorii
11

Dardanele. ngusta Mare Marmara nu era


de ajuns pentru evoluiile sale.
Mesajele ajungeau din sfert n sfert de
or, asigurate i regulate.
Legnat de hul, Rydell moia ntr-un
fotoliu de pnz, ascultnd vocea lui
Harvey. Din fundul mrii aceast voce
anun, foarte calm:
Suntem la adncimea M. Ne oprim
pentru anumite verificri. V vom ine la
curent.
Rydell not ora: 10,45. Skylark se
nvrtea n cerc. ase avioane de vntoare
Seawolf trecur la rasul apei, ateriznd pe
Enterprise. Aceast manevr de rutin n
ape prietene Turcia fiind membru al NATO
devenise un eveniment ce nu mai interesa
pe nimeni.
Vocea lui Harvey se fcu din nou
auzit.
Avem o mic problem cu sonarul.
Suntem obligai s-l scoatem din uz. V
vom ine la curent.
Watson i ncrei sprncenele.
Dobitocul sta de civil o s-mi
demoleze jucria. Este mai delicat dect
12

un bibelou. Cu aa ceva nu te aventurezi n


locuri dubioase. Este ca i cnd te-ai
plimba, orb i surd, n mijlocul unei bande
de rufctori.
Aici nu ai de ce s te temi, spuse
Rydell. Ultima dat cnd a fost vzut un
submarin rusesc era n 1956. Gndete-te,
ar trebui s vin de la Murmansk sau
Vladivostok. Aa c ce s.
Vocea lui Harvey l ntrerupse:
Am detectat o uoar cretere a
radioactivitii. Controlm. Over.
Dintr-o dat, Rydell rupse vrful
creionului notnd ora. 10.57. Cei doi ofieri
se privir.
Este imposibil, fcu Watson.
Rydell cltin din cap.
Ruii au i ei submarine atomice.
ase, conform experilor de la C. I. A., nou
dup cei de la Marin. i dac
radioactivitatea crete n zon, asta nu
poate nsemna dect un singur lucru: exist
un alt submarin care bntuie pe aici.
Eti icnit! Aici, n Marea Marmara,
un fund de sac cu Bosforul la gt, cu
13

plasele i minele submarine i cu toat


Flota a VI-a pe deasupra!
Watson fcu un gest larg cu braul,
indicnd spaiul de jur mprejurul su:
Privete, este ca o chiuvet!
Bun, vom vedea. n orice caz, eu
alertez Enterprise-ul.
Prin
tubul
acustic,
chem
radiotelegrafistul i-i ddu ordinul de a
transmite un mesaj codificat.
Gnditor,
Watson
privea
marea
strlucind n deprtare, acolo unde se afla
Memphis-ul cu cei 129 de camarazi. O
surd nelinite l cuprinse. Ar fi dat mult s
se afle acum la bordul submarinului. Era
singurul capabil s exploateze la maximum
toate posibilitile sonarului. Tresri la
auzul vocii ce se auzi din nou din difuzor.
Aici Harvey. Creterea radioactivitii
este confirmat. Dar sonarul nostru nu
funcioneaz corect. Putei s ne nlocuii?
Over.
Watson se npusti smulgnd aproape
microfonul din minile lui Rydell.
Ce s-a ntmplat cu sonarul meu?
Dai-mi-l pe inginerul civil. O s-i explic lui.
14

Inutil, ntrerupse vocea clar a lui


Harvey,
am
testat
un
dispozitiv
experimental care l-a dereglat. Vom urca la
suprafa imediat ce vom ncheia verificrile
relative la radioactivitate. Over.
Aproape imediat, un sunet strident iei
din difuzor: sirena de alarm de pe
Memphis. Cpitanul Harvey i punea
submarinul n stare de lupt. Un pericol l
amenina. i el tia ce nseamn creterea
radioactivitii.
Rydell schia febril pe bloc-notes mesaje
ce erau duse imediat radiotelegrafistului. I
se aduse o hrtie galben pe care o art lui
Watson.
Nici un submarin identificat n zon,
n afar de Memphis.
Watson scoase un suspin de uurare.
Probabil c detectorul este dereglat,
ca i sonarul. Era imposibil.
n aceeai clip vocea lui Harvey rsun
n difuzor:
Credem c am localizat sursa de
radioactivitate.
Ne
ndreptm
chiar
dedesubtul ei. Adncime E. Vom relua
adncimea L. Over.
15

n
cti,
Rydell
auzi
zgomotul
caracteristic evacurii apei din tancurile de
balast. Memphis urca. i not ora: 11.13.
Deodat, zburnd deasupra valurilor cu un
uruit infernal de rotor, apru un elicopter
care se aez pe punte, la piciorul pasarelei
unde se aflau Rydell i Watson.
Un om iei din elicopter, urcnd imediat
scara pasarelei.
Este amiralul Cooper, opti Rydell.
Vine dup veti noi.
Ofierul superior se ndrept glon spre
Rydell.
Ei? Avei legtura cu 593?
Era numrul de cod pentru Memphis.
Avnd sediul pe Enterprise, Cooper era prea
departe
pentru
a
capta
mesajele
submarinului.
Numai
Skylark
pstra
contactul cu acesta.
Am legtura, afirm Rydell.
Chemai-l pe 593, ordon Cooper.
Rydell aps pe comanda microfonului.
Harvey, Harvey, aici Skylark,
comunicai capul i poziia.
Nici un rspuns. Microfonul pria
ncetior.
16

Acum dou minute am vorbit cu el,


gemu Rydell.
Cei trei brbai fixau microfonul mut.
Amiralul se ntoarse spre marinarul care l
nsoea, dotat cu un post de emisie pe unde
scurte.
Escadrilele C i D s decoleze
imediat, iar vasele de escort s se ndrepte
spre ultima poziie semnalat a lui 593.
Se rentoarse spre Rydell.
Continu s-i chemi.
Rydell se aplec spre microfon i strig
aproape:
Harvey, comunic direcia!
Nimic.
Amiralul Cooper smulse microfonul din
minile locotenentului. O ven i pulsa
nebunete pe frunte.
Aici amiralul Cooper, chem el.
Harvey, comunic-mi imediat poziia! Mai
stpneti vasul?
n microfon se auzir din nou prituri.
Apoi o explozie, surd ca un tunet
ndeprtat, fcu s vibreze microfonul.
Rydell pli.
Harvey, url el.
17

Degetul su mare apsa frenetic pe un


buton rou aflat pe pupitrul de comand
din fa. Sirena ncepu s sune pe puntea
lui Skylark.
Livid, Watson repeta:
Nu este posibil, nu este posibil!
Deodat, din microfon izbucnir nite
cuvinte, mutilate, tiate, pierdute printre
scrituri i bubuituri.
Imposibil. Suprafa. Atini. Explozie
fa
dreapta.
Depim.
Adncime
experimental.
Urmar cteva secunde de linite. Apoi
cei trei brbai auzir distinct un zgomot
surd comparabil cu cel al unui zid care se
nruie.
Mai auzir apoi cteva fragmente de
cuvinte, neinteligibile. Acolo, sub apele
Mediteranei, Memphis-ul ncerca s-i
dicteze testamentul.
Rydell era livid. Cunotea bine acest
zgomot. l auzise de multe ori n timpul
rzboiului. nsemna c submarinul era
strivit, zdrobit de presiunea apei. Atunci
acest zgomot l umplea de bucurie, cci era
vorba de adversari.
18

Dar acum zgomotul semnifica faptul c


zeci de prieteni erau n agonie, lng el, n
plin pace, n anul 1969.
Trimitei toate elicopterele disponibile
acolo, ordon amiralul.
Deja Skylark nainta cu toat viteza
capabil. Curbat peste microfon, Rydell
chema submarinul ncontinuu. n picioare,
n spatele lui, Watson fixa microfonul fr
s-l vad, cu ochii plini de lacrimi. Ar fi
trebuit s fie i el acolo, jos, cu camarazii.
Rampele de lansare de grenade
submarine erau pregtite.
O escadril de avioane vntoare de
submarine, de tip F 86, armate cu rachete
aer-ap, trecu pe deasupra lui Skylark. Mai
multe elicoptere survolau deja n cerc
punctul presupus a fi ocupat de Memphis.
Dar ce s-a ntmplat? Izbucni
Watson. Este incredibil! Un submarin
rusesc n Marea Marmara!
Dac este rusesc, l vom prinde,
mri Rydell, chiar dac va trebui s stm
aici trei luni!
O serie de explozii surde i fcu s
tresar. Amiralul lansase o jerb de grenade
19

de exerciiu, semnal convenit de urcare


imediat la suprafa pentru Memphis.
Rydell ridic trist din umeri.
Nu va mai urca niciodat.
Deodat o rachet roie explod pe cer,
lansat de un elicopter.
Cei doi ofieri se repezir la binocluri.
Cteva secunde mai trziu le coborr de la
ochi i se privir n tcere: la dou mile spre
vest de Skylark, o pat enorm de ulei urca
ncet
spre
suprafa.
Era
semnul
dezastrului. Spintecat, Memphis i pierdea
sngele.
Agat cu minile de bastingaj, Watson
plngea n tcere. Nu-i va mai revedea
niciodat prietenii pe Harvey, att de vesel
i curajos, pe taciturnul Smiths, pe atia
alii.
O imens furie l cuprinse.
Ce o s facem? Se nroi el la fa.
Exist un submarin care a lansat aceast
torpil!
Rydell ridic din umeri.
Toate sonarele flotei sunt pe faz. Ar
auzi i un pete strnutnd. Dar, dac
exist
prin
preajm
un
submarin
20

necunoscut, atunci acesta ateapt, imobil,


ntre dou ape, ca noi s plecm de aici
pentru ca s spele i el putina. Depinde de
cine are mai mult rbdare.
Ce anse are s scape?
ntr-o mare ngust ca asta, niciuna
din zece. i atunci, s vezi petrecere.
Cooper a dat ordin s-l facem mici frme!
Timp de cteva ore, nu se mai petrecu
nimic. Skylark se oprise lng pata de ulei,
iar scafandrii plonjau necontenit, n
sperana de a mai recupera mcar o
rmi oarecare.
Dar nimic nu urca la suprafaa apei, n
afara uleiului negru i gros i care se
mprtia n valuri. n deprtare, coasta
turc ncepea s se estompeze ntr-o brum
albstrie. La nord, primele lumini ale
Istanbulului formau un halou luminos.
Pe toate navele Flotei a VI-a, drapelele
erau arborate n bern. La bordul lui
Enterprise amiralul Cooper examina, pagin
cu pagin, dosarul secret al submarinelor
sovietice. Toate cele a cror existen era
cunoscut se aflau la antipozii Mrii
Marmara.
21

Evident, exista o ans infim ca


Memphis s fi fost victima unui sabotaj sau
a unei explozii accidentale. Totul era s
atepi. Dac un submarin inamic se afla
prin preajm, ntr-un final tot trebuia s se
mite.
Frunzri rapid un teanc de hrtii.
Telegramele de la Washington ncepeau s
curg. Diferena de fus orar fcea ca tipii de
la C. I. A. i de la Serviciul de Informaii al
Marinei s afle de-abia acum vestea. Oficial,
Memphis era raportat ca fiind n ntrziere
fa de ora prevzut pentru ncheierea
manevrei.
Amiralul sun, un marinar ptrunse n
cabin.
Anunai toi comandanii de uniti.
Conferin aici peste dou ore. S fie adui
cu elicopterele.
i Cooper ncepu redactarea unei lungi
telegrame adresate Statului major al
Marinei.
La ora trei dimineaa se produse
deznodmntul. Toate navele se opriser n
ntuneric n ateptare. n timpul conferinei,
amiralul nu se pierdu n cuvinte:
22

Vreau ca pnda s nu nceteze nici o


secund. Dac exist ntr-adevr un
submarin rus n preajm, trebuie s-l gsim
i s-l distrugem. Este o chestiune vital
pentru ara noastr.
Ofierul de la sonar de pe distrugtorul
Vagrant preluase personal veghea la bordul
navei sale: fratele su era ofier-mecanic pe
Memphis. Era la a asea ceac de cafea
cnd o pat verde i apru pe ecranul
catodic. Fascinat, ofierul o urmri pulsnd
pe ecran. Pe bjbite, apuc microfonul
legat cu toate celelalte posturi de ascultare
ale flotei i anun cu voce sczut:
Obiect neidentificat n imersiune cap
nord-nord-vest.
Aproape n aceeai secund, toate
posturile de observaie confirmar: dup
toate aparenele, un submarin neidentificat
se strecura, pe sub navele Flotilei a VI-a, n
direcia Bosforului.
Amiralul dormea gata echipat cnd fu
trezit spre a i se anuna vestea.
Nici o nav nu se mic, ordon el.
Urmrii-i traseul.
23

Cinci minute mai trziu, era la postul


de veghe de pe Enterprise. Febrili, ofierii
notau pe o hart traseul indicat de
aparatele de ascultare.
Dai avioanelor ordinul de decolare,
ordon Cooper. S se nvrt deasupra
noastr ateptnd instruciunile.
Lu ascensorul care ducea la duneta
superioar. Enorma cldire clocotea de
activitate. Primul avion torpilor era deja la
captul punii de decolare, cu reactoarele
uiernd.
Noaptea era senin. Aproape nici un
nor pe cer. Se distingeau vag siluetele a
dou distrugtoare. Spre nord, luminile
Istanbulului aprindeau cerul. De partea
cealalt, Marea Neagr i Rusia.
Cooper avu o strngere de inim
gndindu-se la Memphis. Invulnerabil,
declaraser experii la lansare. i totui.
Dar de ce fusese atacat?
Un ofier apru, salut i prezent o
hrtie. Cooper o citi. Era raportul staiei de
ascultare.

24


Submarinul
neidentificat
se
ndreapt spre nord-nord-vest, cap 130.
Viteza 30 de noduri. Adncime 100 metri.
Harta arta clar c urma pleca dintr-un
punct vecin celui unde dispruse Memphis
i se ndrepta drept spre Bosfor.
Amiralul i terse fruntea cu palma.
Bosforul! Dar este nebun! Este un
fund de sac. Nu are nici o ans la mie s
treac printre mine, plasele antisubmarine
i detectoare de sunet turce.
Deodat, un gnd ngrozitor l fcu s
tresar.
i dac este unul turc, un aliat, care
a comis o eroare nspimnttoare?
Cobor cu toat viteza i ptrunse n
cabina sa.
Apelai, codificat, cartierul general al
marinei turceti, ordon el i ntrebai dac
au vreun submarin n misiune. Urgent.
Rspunsul s fie tot codificat.
Cinci
minute
mai
trziu,
radiotelegrafistul aduse mesajul cifrat:
Nici un submersibil n misiune,
rspundea Ankara.
25

Cooper
inspir
profund
i
lu
microfonul care fcea legtura cu eful
operaiunilor.
Ordon ca submarinul necunoscut s
fie distrus prin toate mijloacele, articul el
net cuvintele.
Deja, cele dousprezece Jet-uri decolate
de pe portavioane se nclinau graios i se
npusteau spre int. Erau dotate cu
rachete aer-ap echipate cu capete
detectoare, capabile s loveasc submarinul
n imersiune.
Prima rafal de rachete porni n
momentul n care Skylark sosea deasupra
submarinului. Locotenentul Rydell se afla
n picioare pe pasarel.
Dai-i drumul, url el n interfon.
O prim salv de grenade submarine
porni din pupa navei. Suficient pentru a
pulveriza orice submarin. Skylark descrise
un semicerc pentru a reveni deasupra
obiectivului. Jet-urile, la rndul lor,
revenir n picaj spre mare iar rachetele lor
se nfipser uiernd n ape.
De pe pasarela sa, amiralul Cooper
observa operaiunile. ncepea s se fac
26

ziu. Siluetele navelor ncepeau s se


decupeze pe fondul clar-obscur. De nu s-ar
pierde vreun proiectil care s loveasc din
greeal un cargou inocent! Toat aciunea
producea un vacarm infernal. Trebuia
explicat
turcilor
motivul
acestor
neprevzute manevre.
Deodat apru un ofier gfind:

Domnule
amiral,
avioanele
semnaleaz c submarinul apare la
suprafa, n mijlocul unei pete de ulei!
Merg ntr-acolo.
Amiralul Cooper cobor scara val-vrtej.
Un elicopter atepta, cu palele rotindu-se
deja i decol imediat ce Cooper i cupl
centura de siguran.
Cteva minute le fur de ajuns pentru a
ajunge la submarin. Avioanele fceau
ronduri deasupra locului. Cei doi ofieri
scrutar valurile cenuii i reperar imediat
submarinul. Un lung fus negru din care nu
se distingea dect partea anterioar i o
bucat de chioc nconjurat de un fel de
balustrad.
Nici un semn de via.
27

Dac ar iei puin mai mult,


murmur Cooper. Pentru moment ar putea
fi orice.
Dar submarinul necunoscut continua
s pluteasc ntre dou ape, ca o balen
rnit. Toate chepengurile erau nchise.
Amiralul lu microfonul aflat n faa sa i
strig
pentru
a
acoperi
zgomotul
motoarelor:
Aici Ventilateur-leader, ai fcut
fotografii?
Aici Red-leader, rspunse prompt o
voce nazal. Am fcut mai multe cliee n
infrarou.
Amiralul tcu o clip apoi ordon calm:
Aici Ventilateur-leader. Ctre Redleader. Scufundai obiectivul.
Lng el, ofierul tresri i-l privi piezi.
Amiralul se ntoarse spre el i spuse:
Ai vrea probabil s-l remorcm pn
la Istanbul i s le explicm ruilor c n
timp de pace le-am lovit un submarin n
ape neutre? Ar fi de ajuns ca O. N. U. S
sar n aer.
Dar a atacat i distrus Memphis-ul,
obiect cellalt, timid.
28

Putei dovedi? Nu, nu-i aa? Ruii nu


vor scpa ocazia, iar eu m voi trezi splnd
puntea pe Enterprise. Oricum, v sftuiesc
s uitai ce-ai vzut i auzit. Voi avertiza pe
toi cei amestecai n aceast afacere c
risc, pentru cea mai mic indiscreie,
Consiliul de rzboi!
Elicopterul se ndeprta lent. Avioanele
de vntoare fcur ultima trecere. Din
submarin nu mai rmsese dect un clocot
de ape i o pat de ulei. Nici un obiect nu
plutea la suprafaa mrii.
Nu putem nici mcar s culegem
supravieuitorii, remarc Cooper.
Cteva clipe mai trziu, elicopterul
ateriz pe Enterprise. Amiralul Cooper se
nchise n cabin pentru a-i redacta
raportul. Nu prea vesel. S-i pierzi cea mai
bun pies a flotei n circumstane
neelucidate i s scufunzi un submarin
aparinnd unei naiuni cu care nu eti n
rzboi, era cam mult pentru o singur zi.
Rmnea de aflat de unde venea acest
submarin i ncotro se ndrepta.

29

Asta, gndi cu glas tare Cooper, este


treaba celor de la C. I. A. O s le dea o
vreme de furc.
Terminndu-i cugetarea, urc pe
punte. Soarele era deja sus pe cer. O
enorm geamandur roie plutea n locul
unde dispruse Memphis.
Mai multe nave de patrulare se
nvrteau n cerc n jurul geamandurii.
Exista o ans minuscul s existe
supravieuitori nchii n epav. Dar
aparatele de sondaj artar c epava zcea
la 700 metri adncime. Nimic nu putea
rezista presiunii apei la aa o adncime.
Skylark se opri primul i trimise 21 de
salve din toate piesele sale de artilerie.
Apoi, unul cte unul, toate vasele i
salutar camarazii nghiii de ape.
Enterprise i opri motoarele i un preot,
aplecat peste bastingaj, rosti o scurt
rugciune, Cuvintele sale erau mprtiate
de vnt, dar ase sute de oameni n spatele
su le repetau n cor ntr-un murmur
puternic.
Un elicopter se apropie i ls pe mare
o jerb improvizat. Muli oameni plngeau.
30

Memphis-ul nu mai exista. Nu mai


rmnea dect s fie rzbunat. Dar asta,
aa cum gndise amiralul Cooper, era
treaba celor de la C.I.A.

31

Capitolul III.
William Mitchell, responsabilul C. I. A.
Pe ntreg Orientul Mijlociu, lovi cu latul
palmei sptarul scaunului, fcnd s
zboare un teanc de hrtii.
Este de necrezut! Exclam el cu o
voce ascuit. Voi, cei mai buni specialiti
n informaii ai Marinei, suntei incapabili
s-mi spunei ce dracu' cuta rusnacul n
Marea Marmara!
Nu suntem ghicitori, mormi unul
din cei doi brbai aezai n faa biroului.
tii c, de cnd ruii i-au retras, n iunie
1961, submarinele de la baza din Seno, n
Albania, n-a mai fost vzut n Mediterana
nici un singur submarin rus. De altfel, l-am
fi reperat la Gibraltar sau n Marea Roie.
Totui, sta n-a venit prin aer!
i Mitchell le art fotografiile luate de
elicopterele Flotei a VI-a.

Desigur,
replic
unul
din
interlocutori. Dar mai nti nu suntem
siguri c este rusesc. Nici c ar fi submarin
atomic. Nici c l-a scufundat pe Memphis.
32

i n Bosfor, unde mergea? Mugi


Mitchell. S cear politicos s ndeprtm
pentru el plasele submarine care bareaz
intrarea n Marea Neagr? Sau avea de
gnd s se transforme n zmeu?
Ce spun turcii? ndrzni al doilea
expert.
Nimic, nici ei nu neleg mai mult. Au
pus oamenii cei mai siguri s pzeasc
Bosforul, iar plasele anti-submarine sunt
supravegheate n mod continuu. n plus i
noi avem oamenii notri peste tot. Nu ne-a
fost semnalat nimic deosebit. Un submarin
nu este totui un pachet de igri. Nu poate
trece fraudulos chiar aa.
Oricum, este incredibil, acest
submarin care se arunc n gura lupului.
Poate, dar este adevrat. Amiralul
Cooper este ferm. Submersibilul se ndrepta
spre nord, spre Marea Neagr, cu toat
viteza mainilor sale.
Urm un moment de tcere.
tii ce nseamn asta, domnilor,
relu Mitchell pe un ton grav. Noi am retras
din Turcia bazele de rachete pentru a le
nlocui cu submarine dotate cu rachete
33

Polaris care s baleieze Mediterana. Dar


dac ruii, la rndul lor, au gsit mijlocul
de a introduce n Mediterana submarine
proprii,
toat
strategia
noastr
de
descurajare se prbuete n acest col de
lume. Este de o importan capital s
descoperim cine era, de unde venea i
ncotro se ndrepta acest submarin. Trebuie
descoperit mecheria ruilor. Este vital i
nu va fi i uor. V mulumesc, domnilor.
Mitchell rmase un moment singur, cu
capul n mini. Apoi aps pe un buton al
interfonului.
Bill, vino, te rog, la mine!
Bill intr peste cteva clipe. Era eful
reelei de aciune a CI. A. Pentru Orientul
Mijlociu. Un dur, inteligent i primejdios. Se
aez i lu o igar.
Ce este?
Ai oameni, la tine, care vorbesc
turca?
Turca?
Bill reflect.
Nu, pe nimeni. n afar de o femeie
inutilizabil, n misiune. Dar la Ankara i
Istanbul avem oameni.
34

O. K. Contacteaz-i pe doi dintre cei


mai buni i trimite-i la Istanbul. S se
instaleze la Hilton. O s le trimit pe cineva
de aici!
Pe cine?
Pe S. A. S.
Nebunul la! Cel cu castelul!
Un nebun care vorbete douzeci i
cinci de limbi i care are creierul n form
de I. B. M. Nu poate fi gsit oriunde. i nu a
euat nc n nici o misiune.
Cum dorii. n fond, suntei eful.
Dar o s ne coste iari o avere.
Bill se ridic i iei. Mitchell ridic
receptorul telefonului i zise.
Dai-mi 925 0524 la Poughkeepsie,
statul New York. Apel personal pentru
Altea Sa Serenisim prinul Malko Linge.

35

Capitolul IV.
La Izmir, btrn ora turcesc mpnzit
de moschee aa cum lumnrile acoper un
tort de aniversare, nu se ntmpl niciodat
nimic. Singura resurs de distracie const
n a privi marea, n locul pe unde se
prelinge tot traficul din Bosfor: btrne
cargouri, petroliere strlucitoare, calce
pufind din greu, ncrcate la refuz cu
marf amestecat, brci de pescuit.
De
pe
terasa
sa,
John
Oltro,
viceconsulul american, avea cea mai
frumoas panoram a Izmirului. i, de
asemenea, cel mai bun echipament tehnic:
o lunet mbrcat n piele roie,
cumprat ntr-un bazar din Istanbul, o
alt lunet, mai banal dar mai sigur,
precum i un vechi binoclu marinresc.
La nceputul ederii sale n Izmir, John
Oltro dduse dovad de mult zel, scrutnd
fiecare nav care trecea i spernd s
surprind un crucitor rus deghizat ntrun inocent cargou. C. I. A. l pusese n
gard naintea plecrii: un bun diplomat
trebuie s aib totdeauna ochii deschii, iar
36

proximitatea ruilor fcea ca toate posturile


diplomatice n Turcia s fie hot3.
Dar se lmuri repede, ca i omologul
su sovietic, c Izmirul nu era cuibul de
spioni descris de Washington. Viceconsulul
rus, Dimitri Richkoff, i petrecea cea mai
mare parte din timp jucnd ah cu el
nsui.
n acea zi, 25 iulie, John Oltro de-abia
i ocupase locul obinuit pe teras, cnd
observ o ngrmdeal de oameni la cheiul
portului.
Un grup de curioi nconjura o barc de
pescari ce tocmai se ntorsese din larg.
John i lu binoclul i privi. Ceea ce vzu l
fcu s tresar: pescarii trau pe chei
corpul unui om mbrcat cu un fel de
combinezon negru.
i regl binoclul cu mult atenie.
Marea arunca la rm din cnd n cnd
cadavre, de obicei ale unor pescari surprini
de cte o rbufnire de vnt. Dar de data
aceasta ceva prea deosebit. Deodat zri o
siluet nalt despicnd mulimea: Dimitri
3

fierbinte; n lb. Englez n original.


37

Richkoff, mbrcat ntr-un costum alb,


venea dup veti.
Cobornd n grab cele dou etaje,
John travers i el mulimea i se apropie
de eful poliiei care tocmai sosea. Acesta
din urm l salut surztor. John avea
relaii excelente cu poliia turc. Doar nu
degeaba contribuabilii americani puneau
umrul n Turcia.
John se aplec deasupra corpului
acoperit acum cu o pnz.
Un client pentru mine, drag
prietene?
Nu tiu, domnule consul. n orice
caz, acest om nu este nici turc, nici grec. i
poart un combinezon de scafandru
autonom. l vom examina. V voi ine la
curent. Pentru moment, se afl n
responsabilitatea poliiei turce.
S-ar putea s aparin Flotei a VI-a,
care manevreaz n largul coastelor, ncerc
diplomatul.
Posibil, replic laconic poliistul.
Se apropie o ambulan. Poliitii
ndeprtar mulimea i aezar cadavrul
pe o brancard. John Oltro remarc faptul
38

c diplomatul rus privea fix un punct de pe


combinezonul mortului. ncerc s vad
despre ce este vorba, dar deja corpul se afla
n ambulan.
Privirea sa se ncruci cu cea a
rusului.
Un pic de distracie, oft Dimitri.
nc un provocator de la Flota a VI-a.
Sau unul dintre spionii votri, surse
John.
Cei doi brbai se ndreptar spre ora.
Deodat John auzi n spatele su nite pai
ce se apropiau. Se ntoarse i se trezi fa n
fa cu eful poliiei. Acesta, surznd larg,
i opti la ureche:
N-am vrut s-l alertez pe colegul
dumneavoastr rus. Dar, dac suntei
interesat, trecei imediat pe la mine.
John i mulumi i se grbi spre
domiciliul su pentru a nu-i da n vileag
starea de precipitare. Inutil s atrag
atenia camaradului su sovietic.
Dar acesta, nchis n biroul su, chema
deja febril ambasada U. R. S. S. Din
Ankara.
39

Cnd John Olto intr n biroul


comisarului, acesta examina un fel de
pumnal cu lam scurt. Cum l zri pe
diplomat, i ntinse obiectul cu un surs
insinuant.
Era atrnat la centur, spuse
comisarul.
Imediat John Oltro remarc, gravate pe
lam, o ancor marin i un numr de
nmatriculare. Dar ce vzu mai sus l fcu
s njure ncetior: pe mnerul pumnalului
erau de asemenea gravate o stea roie, o
secer i un ciocan.
Un rus, spuse el cu jumtate de
voce.
Un rus, ncuviin poliistul. i am
mai gsit i asta.
i ntinse un portofel. John Oltro scoase
ceva ce prea a fi o carte de identitate. John
tia puin rus. Descifr c omul se
numea Stegar Alexander Sergheievici Tegar,
nr. Matricol B 282 290 i era prim
locotenent tunar la bordul unitii nr. 20
546 din marina de rzboi sovietic.
n fotografie prea foarte tnr, dar
permisul indica 35 ani.
40

John ardea de dorina de a bga


legitimaia n buzunar. Turcul remarc i io lu nainte:
Nu pot, asta ar face valuri. Sunt
obligat
s-l
anun
i
pe
colegul
dumneavoastr.
Americanul continua s scotoceasc
portofelul. Extrase fotografia unei tinere
fete, un teanc de ruble i un tichet galben
ce prea un bilet de intrare la cinematograf.
John Oltro l inu un moment ntre degetul
mare i arttor, iar turcul i feri, pudic,
privirea n vreme ce l bg n buzunar.
Prezena Turciei n NATO oblig.
Vrei s vedei cadavrul?
Bineneles.
Poliitii l depuseser ntr-o celul,
ntr-o cutie mare, aezat ntre dou
calupuri de ghea. Faa, puin umflat, era
calm, cu ochii nchii. Desigur c nu
sttuse n ap mai mult de cteva ore.
Pe sub combinezon, purta un pantalon
de uniform peste un slip de baie i un
tricou fr mneci pe sub un pulover cu
guler.
41

Gnditor, John l contempl o clip.


Poate nu era dect o afacere banal. Se
ntmpla frecvent ca nave de rzboi
sovietice s treac prin Bosfor. Acest rus
alesese, poate, libertatea, sau poate fusese
victima unui accident.
O. K., mulumesc, spuse poliistului
turc. Plec s fac raportul.
Rentors acas, transmise imediat o
lung telegram cifrat ambasadei din
Ankara. Era ct p-aci s vorbeasc de
biletul de cinema, dar se rzgndi. Era mai
amuzant s-l pstreze ca suvenir.
Dou ore mai trziu primi rspunsul la
telegram. Dup ce-l descifr, i prinse
capul n mini; n sfrit, se petrecea ceva
la Izmir. Telegrama spunea: Strict secret.
Facei imposibilul i luai toate documentele
marinarului sovietic. Afacere ultrasecret de
cea mai mare importan. Evitai ca
autoritile ruse s fie la curent. V
trimitem ca ajutor pe cpitanul Watson, de
la Marin.
n acelai moment, Dimitri Richkoff
descifra i el telegrama de la ambasada sa,
care
spunea:
Ultrasecret.
Facei
42

imposibilul
ca
vestea
s
nu
se
rspndeasc. Mai ales evitai ca americanii
s vad cadavrul, pe care-l vei face s
dispar i-i vei arde hrtiile. V trimitem
ajutor prin modalitile obinuite.
John Oltro nu-i mai ncpea n piele
de bucurie. n sfrit, aciune! Ridic
receptorul i-l apel pe comisar.
Cnd vei transporta cadavrul, drag
prietene?
Confratele dvs. Sovietic tocmai mi-a
pus aceeai ntrebare. Mine diminea o
furgonet mortuar l va transporta la
Istanbul pentru a-l nmna autoritilor
sovietice.
Merci. Bnuiesc c abia ateptai s
v debarasai de acest pachet.
Nu era deloc uor. Nu putea fi vorba s
ataci comisariatul n timpul nopii. Nu
rmnea dect transportul.

43

Capitolul V.
Degeaba era Elko Krisantem cel mai
contiincios uciga pltit din Istanbul, c
tot trgea ma de coad. Aceast meserie,
care, n alte locuri, asigur venituri
substaniale, de-abia i permitea lui Elko s
nu moar de foame. Asta pentru c turcii
sunt mndri i combativi. Aa c fu nevoit
s se angajeze n batalionul turc al O. N. U.
Pentru Coreea. Plecai 4.500, se mai
ntorseser 900.
Apoi a urmat marasmul. Comploturile
politice erau exclusiv montate de ctre
militarii prea ndatorai ierarhiei pentru a
asasina un colonel cu ajutorul unui civil,
aa c Elko se mulumea cu mruntele
afaceri murdare ale poliiei din Istanbul.
Cu puinii si bani, i cumpr un
Buick model 1961 i se nchirie, cu main
cu tot, pentru 200 de lire pe zi, turitilor
americani de la Hilton. n ateptarea marii
afaceri. Muncea mult, cci era politicos i
curtenitor, vorbea binior engleza i i
promisese portarului de la hotel c i taie cu
44

un cuit atributele virilitii dac dirijeaz


clienii valabili spre concuren.
n acea sear, i gara Buick-ul n faa
porii pavilionului unde locuia, cnd o
main opri lng el.
Un brbat nalt i blond cobor i i se
adres:
Dumneata eti Elko Krisantem?
Era strin, dar vorbea turcete perfect.
Da, eu sunt.
Ciudat, nu avea figur de client. i
trebuia s cunoti bine Istanbulul pentru a
te aventura n acest cartier de deasupra
Bosforului.
Vreau s stm de vorb. Sunt un
prieten al lui Ismet Inonu. Mi-a vorbit
despre dumneata. nainte de a avea
necazuri.
Inonu fusese spnzurat cu trei luni
nainte, pentru spionaj n serviciul ruilor.
Krisantem l cunotea bine. Fuseser
mpreun n Coreea. Din cnd n cnd,
Inonu i pasa cte un client sau cte o
mic afacere. Totdeauna foarte discret i
pltind foarte bine.
45

Vino n maina mea, vreau s-i


explic despre ce este vorba.
Se aezar n Fiat-ul 1100 al
necunoscutului. i vorbi zece minute.
Krisantem rmase pe gnduri.

Este
primejdios
ceea
ce-mi
propunei. Trebuie s mai reflectez.
Cellalt l opri:
De acord. i dau cinci minute. Dac
accepi, trebuie s pleci ntr-o or, 10.000
de lire acum, restul la ntoarcere.
Creierul lui Krisantem funciona cu
toat viteza. Vedea deja departe. Poate c
asta era afacerea vieii. Dar nu era nc
totul copt. i privi piezi interlocutorul.
Acesta
din
urm,
cu
o
expresie
impenetrabil, scosese deja un teanc de
bancnote din buzunar.
Accept, spuse Krisantem. Plec dup
dejun. Voi face imposibilul s reuesc. Dar
dac apar necazuri?
Vei fi ajutat s prseti ara.
Perspectiv ce nu prea i surdea lui
Elko Krisantem. Rusia este frumoas, dar
vzut de departe. nclin capul fr s
46

rspund. Cellalt i strecur teancul de


bani n mn.
Rendez-vous aici, poimine. Trebuie
ca totul s mearg bine. La cea mai mic
problem, telefonezi persoanei pe care o vei
vedea la Izmir. Din partea lui Doneshka.
Fr s atepte rspunsul, rusul cupl
cheia de contact. Vrnd biletele n
buzunar, Krisantem cobor. Acas i trebui
un sfert de or s-i fac valiza. Pentru
orice eventualitate, puse nuntru i un
btrn pistolet de calibru 9 mm, cadou de
la un vr specializat n jefuirea cargourilor.
Dar el, personal, prefera laul. Este mai
silenios i nu cost nimic.
Fcu plinul la benzinria sa obinuit
i apoi trecu pe la Hilton s-i anune
prietenul portar c dispare pentru dou
zile. Acesta, cum l zri, alerg spre el:
Pici la anc. Am un american care
vrea s plece imediat la Izmir. De jumtate
de or l mpiedic s ia alt main.
La Izmir!
Nu-i venea s-i cread urechilor. O
chestie ca asta te face s crezi n basme.
47

Cci cellalt client, de asemenea, l trimitea


tot la Izmir.
Portarul fu derutat de aerul su
gnditor.
Nu poi? Doar n-o s m lai balt?
Nu, nu, se grbi s rspund
Krisantem. Dar este obositor.
Are bani. De altfel, iat-l.
Americanul sosea, purtndu-i singur
valiza o Samsonite cafenie. Era nalt,
mbrcat cu un costum albastru, cu prul
tuns scurt, o fa ptroas i rozalie.
sta este un militar, gndi Krisantem.
Avu loc o scurt discuie asupra
preului. Turcul ceru 1.000 de lire. Fr s
ezite prea mult, cellalt fu de acord.
Asta pentru c primise ordinul s nu se
tocmeasc prea mult cu turcul. Krisantem
avea o fi curioas i detaliat la turci,
care comunicaser, amabili, numele su
americanilor pentru ocazii ca aceasta.
Este totdeauna practic s ai la ndemn
un tip gata s dea o mn de ajutor pentru
o treab nu tocmai legal.
Aa c, sosind la Hilton, Watson gsi n
plic o ntiinare laconic: Pentru a ajunge
48

la Izmir, luai-l ca ofer pe un anume Elko


Krisantem. Poate fi util.
Krisantem i deschise politicos portiera
i se strecur ndrtul volanului. Cinci
minute mai trziu erau la coad la feribotul
de pe strada Mebosan, pentru a trece n
Asia i a lua drumul spre Ankara.
Din vreme n vreme, Krisantem arunca
priviri n oglinda retrovizoare. Clientul su
prea tensionat. n loc s admire coasta i
Insulele Prinului, se juca cu stiloul sau i
nvrtea inelul pe deget, preocupat.
Nu este un turist, gndi Krisantem.
La nceput crezuse ntr-o coinciden.
i apoi, este agreabil s fii pltit de dou ori
pentru acelai lucru. Dar acum se ntreba
dac era ntr-adevr o coinciden. Totul
prea bizar.
Rular toat ziua, practic fr s
schimbe vreun cuvnt. Din cnd n cnd
americanul ntreba dac mai au mult de
mers i asta era tot.
Btrnul Buick se purta vitejete, n
ciuda unui parbriz crpat i a unor
amortizoare inexistente.
49

Sosir la Izmir la cderea nopii. Era


cald, iar strzile viermuiau de lume.
Automat, trase n faa hotelului Sedir, dup
un vechi obicei.
Mergei s mncai ceva, i spuse
americanul. Dar revenii repede. S-ar putea
s am nevoie de dvs. n seara asta.
Era i cazul s mnnce! Turcul se
ndrept glon la adresa comunicat de
primul su client. Fu introdus imediat ntro bibliotec elegant unde l atepta un
brbat nalt, distins i destul de trufa.
Ei?
Ei, ce? ntreb Krisantem. Am venit.
tii ce avei de fcut?
Da, dar va fi foarte dificil.
Dac era uor, n-am fi apelat la dvs.
Amintii-v de ceea ce dorim noi. Nu trebuie
s rmn nici urm de cadavru i trebuie
s intrm n posesia hrtiilor. Le vei preda
persoanei pe care ai vzut-o.
Cnd are loc transportul?
Mine diminea. Este un furgon
mortuar, condus de un singur om,
nenarmat. Nu va bnui nimic. Pleac de la
comisariat. Avei vreun plan?
50

Krisantem ovi o clip.


Da, am un plan. Dar voi fi nevoit
ezit din nou s neutralizez oferul.
i ce dac? n fond, este un
transport mortuar, nu?
Sigur, lucrurile puteau fi vzute i aa.
Dat fiind modul de evoluie a discuiei, Elko
prefer s nu spun nimic despre american,
de care era clar c trebuie s scape ct mai
rapid.
Se ndrept spre comisariat. Parcndui maina n faa acestuia, fcu pe jos
nconjurul cvartalului de cldiri. Nu exista
dect
o
singur
ieire,
uor
de
supravegheat. Chiar alturi se gsea un mic
cafe-bar de unde rzbteau crmpeie de
muzic.
Urcnd n main, se ntoarse la hotel.
Clientul su se afla n hol i, vzndu-l,
ni din fotoliu:
Venii repede, sunt grbit, spuse el.
Restaurantele nchid trziu aici, i-o
tie Krisantem. Cunosc unul foarte bun, la
ieire, n port. Are cei mai buni homari din
Izmir.
51

Nu cinez la restaurant. Vreau s


vizitez puin oraul i, mai nti, a vrea s
vd comisariatul.
Krisantem i stpni cu greu o
tresrire. i privi piezi clientul. Asta
schimba totul. Murdar afacere! Nu mai era
momentul s scape cu orice pre de cellalt.
Pentru a doua oar, fcu turul
comisariatului. Americanul scruta totul
foarte atent. Krisantem se simi cuprins de
o stranie tulburare. Erau, ntr-adevr, prea
muli care se interesau de acelai lucru.
S mergem n strada Serdar-Sodak,
numrul 7, ordon americanul.
Cldirea, n perimetrul cartierului
rezidenial, era nconjurat de un parc i
avea dimensiuni apreciabile. Buick-ul negru
se parc lng un Oldsmobile nmatriculat
CD. Erau ateptai, cci poarta se deschise
imediat.
Watson? ntreb brbatul, ntinznd
mna vizitatorului.
Da, domnule consul. Sunt la
dispoziia dumneavoastr.
Vino n biroul meu!
52

Watson ocup un fotoliu, n vreme ce


diplomatul, cu pai mari, msura ncperea
n lung i-n lat.
Suntem ntr-o situaie delicat,
dragul meu, ncepu el. Cred c oamenii
notri din Ankara v-au trimis aici fiindc
suntei marinar, iar afacerea este a Marinei.
Dar eu nu aparin de C. I. A.,
ntrerupse Watson. La ora asta a fi fost i
eu pe fundul mrii, mpreun cu
submarinul meu. Am fost debarcat la
Istanbul ca s dau o mn de ajutor tipilor
pe care C. I. A. i va trimite aici ca s
elucideze istoria.
Rapid, povesti dispariia Memphis-ului.
Cnd sfri, consulul, la rndul su, i vorbi
despre cadavru.
Este un rus. Trebuie neaprat s-i
recuperm hrtiile. Turcii nu vor s mi le
dea, de team de complicaii. Aa c ne
rmne un singur mijloc: s le furm. Eti
singur?
Da, dar am un ofer. Un tip dispus
s se amestece, se pare i care vorbete
engleza. S-ar putea s m ajute.
Este riscant.
53

N-avem de ales. Timp nu avem dect


pn mine. Dup aceea, la Istanbul, va fi
prea trziu. i am impresia c acele hrtii
ar fi de mare ajutor pentru prietenii notri.
Bine. V doresc succes. Fiind dat
poziia mea, nu pot face mare lucru. Dar
dac apar ncurcturi, tii cum s m
gsii.
Watson se ridic. Diplomatul i strnse
ndelung mna i l conduse spre ieire.
Krisantem se grbi s deschid portiera.
Ei, unde mergem s cinm? ntreb
jovial americanul.
Se oprir ntr-un mic restaurant
pescresc, unde n general se mncau
crevei. Cu toate astea, homarii se vdir a
fi excepionali. Americanul insistase ca i
Krisantem s ia masa mpreun cu el. Ca
desert, li se servi o porie de loukoum4
roiatic i scrbos. Americanul lu o bucat
i spuse:
Vrei s ctigi muli bani?
Nu se ntreab aa ceva cnd este vorba
de o treab cinstit.
4

Rahat.
54

Este pentru o cltorie mai lung?


Fcu pe prostul Krisantem.
Mine te voi ruga s-mi faci un
serviciu. Dac accepi, ctigi 5.000 de lire.
5.000 de lire! O groaz de bani.
Trebuie s m ajui s iau ceva. i s
nu vorbeti nimnui, niciodat, despre asta.
Krisantem reflect intens. Americanul
crezu c i este team. i puse mna pe
braul turcului, creznd c l-a judecat,
probabil, greit.
Eti patriot? i iubeti ara?

Da,
desigur,
fcu,
surprins,
Krisantem.
Ei bine, vei lucra pentru ar!
Ah, bun.
Hai s mergem. Mine diminea
trebuie s ne sculm devreme.
n main, n drum spre hotel, Watson
i explic planul su. Turcul se ntreb dac
nu viseaz. Desigur, banii ncepeau s
curg n valuri, dar problema era s trieti
suficient de mult ca s poi profita.
l ls pe Watson la Sedir, iar el,
modest, se duse s se culce la un mic hotel
cu 20 de lire pe noapte.
55

Buick-ul
era
garat
n
faa
comisariatului. Furgoneta mortuar sosise.
Era aproape de ora opt. Ca doi adevrai
turiti ce se pregtesc de o zi consacrat
vizitrii de muzee, cei doi brbai aezai n
faa comisariatului sorbeau o fierbinte cafea
turceasc.
Zece minute mai trziu, aprur patru
poliiti purtnd o cutie mare pe care o
ncrcar imediat n Ford-ul hodorogit. Un
ofer era aezat la volan. Iei, dup cteva
minute, cu un plic mare n mn.
Watson tresri.
Iat!
Ce? Fcu Krisantem, bnuitor. n
buzunarul stng avea laul, iar n cel drept,
vechiul pistol spaniol.
Acel plic. Am nevoie de acel plic.
i cum s facem?
Am o idee. Demareaz i tamponeaz
furgoneta. Cobor apoi i te iei la ceart cu
oferul.
Ah! i maina mea?
Nici o problem, te voi despgubi.
Bun. D-i drumul nainte!
56

Bosumflat, Krisantem demar. Dricul


tocmai se deprta de bordur. Turcul se
plas n spatele lui. Ocazia apru la un
stop. Cu un scrit, dricul frn.
Krisantem nu avu dect s ridice puin
piciorul de pe frn ca sa obin rezultatul
dorit.
Cu un puternic zgomot de tabl ndoit,
botul Buick-ului nfund portiera din spate
a dricului.
Douzeci de secunde mai trziu, n
jurul celor dou vehicule imobilizate n
mijlocul strzii se aflau cincizeci de
persoane. n spate, un btrn autobuz, care
probabil fcuse deja de patru ori nconjurul
pmntului, ncepu s claxoneze. Toi
pasagerii si erau la ferestre i-i njurau
copios pe cei doi oferi.
Krisantem cobor cu demnitate din
Buick i-l interpel pe oferul camionetei:
Imbecil patentat, de ce dracu' n-ai
rmas n burta curvei de maic-ta, n loc s
tulburi aceast strad linitit?
Trash, rspunse cellalt, ceea ce,
ntr-o turc neao, nsemna du-te s fii
sodomizat de greci.
57

nceput sub astfel de auspicii,


conversaia nu putea dect s aib o bun
continuare. Urmtoarea replic fu un ut al
lui Krisantem, care rat pe puin prile
sensibile ale celuilalt. Un cap n burta lui
Krisantem amors i mai bine dialogul. Cei
doi oameni se rostogolir pe jos, n
aplauzele asistenei. La Izmir distraciile
sunt puin numeroase.
Watson coborse i el de cealalt parte
a Buick-ului. Se strecur pn la cabina
dricului. Portiera nu era blocat. Deschise.
Plicul se afla la vedere, pe banchet.
Arunc un ochi n spate. Toi gurcasc se ngrmdeau n jurul celor doi
oferi. ntinse mna i vr iute plicul n
buzunarul interior al hainei sale. Apoi,
linitit, se amestec n mulime.
Un poliist mustcios i nervos, ntr-o
uniform plin de pete i ifonat, travers
alene mulimea. La apariia sa, toi cei cu
contiina nu tocmai curat se topir. n
jurul celor doi combatani rmaser doar
dou-trei persoane. Vederea uniformei l
calm pe oferul dricului. Dnd o ultim
58

lovitur de picior bietului Krisantem, se


ridic.
Discuia confuz ce urm a fost n mare
parte pierdut pentru Watson. Pcat, cci
asigurarea era un lux aproape necunoscut
n Turcia, fiecare accident fiind suportat
financiar de cel care recunoate c este
vinovat. i dac nu are bani, se pune n
serviciul victimei.
Acest procedeu trebuie evitat. Un
diplomat icanier se trezi astfel, ntr-o zi,
potcovit cu un buctar ce nu tia s
gteasc dect un singur fel de mncare,
dar dotat n schimb cu trei neveste i un
numr imprecis de copii, care se aflau cu
toii n sarcina lui!
n cazul de fa, Krisantem se descurc
elegant, scond nite bilete mototolite din
buzunar i dndu-i celuilalt 300 de lire.
Dintr-o dat, pe buzele acestuia se ivi un
surs. oferul dricului se sui n cabina sa i
se ndeprt.
Watson nu scp dricul din ochi,
temndu-se ca nu cumva oferul s observe
dispariia plicului! La o adic, nimeni nu-l
putea bnui, dar totui.
59

Krisantem se strecur napoia volanului


i demar.
Vireaz imediat la dreapta, ordon
Watson.
Chestia asta m-a costat o cma i
600 de lire, mormi turcul. Cel puin, ai
luat plicul, sper?
Americanul ignor ntrebarea i spuse:
Ct timp ne trebuie s ajungem la
Istanbul?
Circa ase ore.
Atunci, pornim imediat. Vreau s fiu
acolo dup-mas.
Lucrurile se complicau. Krisantem simi
un fior pe ira spinrii. Vrnd s prind doi
iepuri deodat, se vrse singur n bucluc.
Cel care-l angajase primul nu avea s
aprecieze deloc aceast ncurctur.
Banii ctigai riscau s-i serveasc
numai pentru un sicriu cu mnere de aur.
Deodat, avu o idee genial.
Nu pot pleca aa, protest el.
Radiatorul este stricat. Trebuie s trec pe la
un garaj, s-l repar.
Ct timp dureaz?
Vreo dou ore.
60

Bun, s mergem.
Din nou o ncurctur. Krisantem i
folosi vocea cea mai ngrijorat:
Ar fi mai bine s mergei la hotel s
v odihnii. Dac cei de la garaj vd un
strin cu mine, o s-mi cear mult mai
mult pentru reparaie.
De acord. Dar grbete-te!
Krisantem suspin n sinea sa. Pentru
genul de reparaie pe care-l avea de fcut,
era preferabil s fie singur. De-abia l ls
pe american la hotel i se repezi spre ieirea
oraului. Era riscant s-l lase pe cellalt
singur cu hrtiile, dar nu avea de ales.
Trebuia ca mcar o parte a misiunii s fie
reuit.
Trebui s se fofileze printr-o incredibil
magm de crue trase de mgari, de
autobuze
antediluviene, de
camioane
ruseti ce se dezmembrau bucat cu
bucat, de pietoni apatici.
Sudoarea i iroia pe fa. La cea mai
mic ntrziere, tot planul su se prbuea.
i nu-i mai rmnea dect s se roage la
Alah. Cu o acceleraie furioas, btrnul
Buick tremur, ni nainte, vitezometrul
61

se stabiliz la 100. Imposibil s scoi mai


mult, dar chiar i aa, la viteza asta,
nsemna s pui un cardiac la 100 n plat.
Peisajul defila n jurul su. O cmpie
srac i plat, ars de soare. Cnd i cnd,
un sat pduchios, ornat de o pomp de
benzin Turkayi. i nc nici urm de dric
n vedere. Trebuia cu orice pre s-l ajung
nainte de coline. l dureau ncheieturile de
ct de tare strngea volanul. Soarele ardea
din plin i maina neagr era ca o etuv.
n sfrit, zri dricul i era ct p-aci s-l
mai tamponeze o dat. Dar, de data asta,
fr s vrea. oferul rula ncetior pe
drumul lateral oselei, cu un bra atrnnd
afar prin geamul portierei. Krisantem i-l
imagin dobort de cldur i gndindu-se
la macabrul lui transport.
n deprtare, munii albstrui dansau
n cldura torid. Urcuul ncepea peste
zece kilometri. oseaua traversa un peisaj
slbatic i dezolant, fr nici o aezare.
Pante abrupte strjuiau oseaua de fiecare
parte, fr nici un arbore. Locul ideal
pentru o operaiune discret.
62

Krisantem l ls pe cellalt s se
distaneze. Nu trebuia s fie reperat prea
devreme. n fond, incidentul de diminea
nu urma dect s faciliteze acum contactul.
Dricul atac prima pant. Krisantem
nelese c schimba viteza. Mai avea nc
trei-patru kilometri. Nici o main n
vedere. Acceler puin i Buick-ul se
apropie.
Revenit la o ocupaie ce-i era familiar
a ucide se simea la largul su. Verific
dac btrnul su Parabellum era la locul
su sub banchet.
Drumul urc timp de nc vreo zece
minute. Apoi apru o lung poriune plan,
ce se termina cu o coborre n curb spre
satul Ortakoi. Peisajul era pustiu, grandios.
Stnci enorme, glbui, preau presrate icicolo de o mn de uria. Nici un arbore,
numai soarele dogoritor.
Krisantem acceler nc puin. n
momentul n care depea dricul, claxon
de mai multe ori. Apoi, scond braul pe
geam, i fcu semn celuilalt s opreasc. El
nsui trase pe dreapta i opri pe drumul
lateral, o sut de metri mai n fa.
63

Cobor imediat i se post n osea, cu


sursul cel mai angajant pe buze.
Dricul opri la cincizeci de metri de el, n
scrnet de frne. oferul nu prea prea
convins. i nchipuie c vreau s-mi iau
banii napoi, gndi Krisantem. Apropiinduse de portier, se grbi s-l liniteasc:
Eram n spate i am vzut c-i iese
fum din roata spate dreapta. Probabil ai o
plcu de frne blocat.
La dracu! Fcu cellalt. O s fie vesel
s-o demontez pe cldura asta.
i voi da o mn de ajutor, propuse
Krisantem.
N-ai resentimente pentru azi
diminea? nelegi, maina nu-i a mea.
Patronul m-ar fi concediat imediat.
Deloc, fcu Krisantem, mrinimos.
Clientul meu a pltit. Eu chiar am ctigat.
Ah, bun, fcu cellalt, uurat. M
miram eu de ce ai pltit aa de repede.
Cobor i se ntinse. Cmaa sa gri era
ud de transpiraie la spate. Avea un cap
mare, cu buze groase i ochi bulbucai, ca
de broasc. Se duse la spatele mainii,
64

ngenunche oftnd i vr mna sub aripa


mainii.
Krisantem l urm. Scoase laul din
buzunar. Privi de jur-mprejur. Nici o
main ntr-un sens sau n cellalt.
Este ciudat, mormi oferul, butucul
nu este cald. Eti sigur c este vorba de
roata din dreapta?
Brusc, avu impresia c o lam i
strbate gtul. Krisantem i ncolcise rapid
laul n jurul gtului. i acum l strngea,
innd bine n mini cele dou mnere. Cu
o lovitur de genunchi n spate, i
mpiedic victima s se ridice. Aceasta i
zgria gtul, ncercnd s smulg laul care
i intra, cu fiecare secund, tot mai mult n
carne.
Vederea i se tulbur. Deschise gura s
urle, dar nu iei nici un sunet. Cu o
micare disperat de ale, ncerc s se
ridice. Dar se lovi cu capul de caroseria
dricului i reczu ameit.
Krisantem profit, lsndu-se s cad
cu toat greutatea pe cellalt i continund
s strng. Astfel, n caz c trecea vreo
main, preau doi companioni scormonind
65

o main n pan. oferul mai zvcni de


cteva ori, apoi se ntinse brusc, ca apoi s
recad, complet moale. Krisantem mai
strnse cteva secunde, pentru siguran,
apoi, cu precauie, desfcu laul.
Se ridic, gfind. Soarele ardea din ce
n ce mai tare. Scoase cadavrul de sub
main, trndu-l de picioare. i cotrobi
rapid buzunarele i-i recuper banii dai
diminea.
Icnind, lu cadavrul pe umr i-l
arunc pe bancheta dricului. Cadavrul se
nclin pe volan. De la distan, prea c
doarme.
Krisantem fugi la maina sa. Mergnd
n mararier se parc chiar n faa celuilalt.
i deschise portbagajul. Canistrele erau
acolo. Cu efort, scoase una i fugi n spatele
dricului. Portiera nu era ncuiat cu cheia.
Dar, deschiznd-o, sri dintr-o dat napoi:
duhoarea era ngrozitoare. Privi cu oroare
cutia aezat pe podea. Capacul nu era
btut n cuie. l ridic. Mirosul l fcu s se
nverzeasc. Se grbi s deschid canistra
i ncepu s verse cu precauie coninutul ei
66

pe tot corpul, ca un buctar contiincios


care unge o friptur.
Mirosul de benzin, acum, i pru dulce
ca aroma trandafirilor de Ispahan. Cnd
canistra se goli, sri din furgon i fugi spre
portbagajul su. n continuare drumul era
pustiu.
Vrs a doua canistr pe corpul
oferului i n cabin, mprtie benzina
peste tot. Bancheta supse vreo zece litri.
O bun friptur, gndi Krisantem,
care auzise vorbindu-se de doamna Nhu5.
A treia canistr servi la stropirea
cauciucurilor i a caroseriei. Dar turcul nu
o goli complet. Manevrnd maina, se plas
n spatele furgonului. n locul unde se opri,
oseaua ncepea s coboare n pant foarte
uoar, linia dreapt continua cam o sut
de metri i se termina cu un viraj foarte
ascuit, deasupra unei rpe abrupte de
circa 200 metri. Un loc periculos.
Plin de transpiraie, Krisantem se urc
n Buick i demar lent. Botul mainii sale

Cumnata lui Ngo Dinh Diem, ef de stat vietnamez, care sftuia


preoii buditi s se jertfeasc dndu-i foc.
67

se nfipse n spatele furgonului mortuar.


Turcul acceler; dricul se mic.
Se potrivea. Krisantem opri motorul.
Iei i ascult atent. Nici un zgomot de
motor. Era ora cnd oferii i fac siesta.
nfc ultima canistr i ncepu s
alerge. Era partea cea mai delicat, dar, din
pcate, indispensabil. Dup cincizeci de
metri se opri, deschise canistra i rspndi
pe osea benzina care mai rmsese. Apoi,
deprtndu-se civa metri, aprinse o cutie
de chibrituri i o arunc.
Benzina se aprinse dintr-o dat cu un
vluf sinistru. Cldura izbi faa turcului.
Avea un minut la dispoziie pentru a
aciona. Reveni n fug la Buick. n faa sa,
benzina ardea degajnd un fum negru i
gros.
Buick-ul demar, mpingnd dricul.
Krisantem arunc o privire n retrovizor.
Nimic. Cele dou vehicule luaser vitez,
unul
mpingndu-l
pe
cellalt.
Mai
rmaser patruzeci de metri, apoi treizeci,
douzeci. Krisantem acceler la maximum,
apoi frn brusc.
68

Se auzi un zngnit de tabl i Buick-ul


continu s ruleze n spatele dricului,
agat de bara de protecie a acestuia.
Krisantem simi o sudoare de ghea
scurgndu-i-se printre omoplai.
Benzina ardea, la cincisprezece metri
mai n fa. Va arde i el ca un pui la
frigare. Inexorabil, dricul mbibat de
benzin tra Buick-ul spre balta de benzin
arztoare. Mai rmneau zece metri.
Krisantem aps cu toat puterea pe
accelerator. Se auzi un oribil prit de
tabl. Atunci frn pn la fund, arcuit
deasupra volanului.
Bara de protecie a Buick-ului ced.
Dricul plec brusc n fa. n sudori, turcul
l vzu ajungnd deasupra benzinei, auzi
un pluf surd i nu mai avu n fa dect o
mas de flcri.
Transformat n tor, furgonul cobora
panta din ce n ce mai repede. Ajunse la
viraj i continu drept nainte, spre rp.
Krisantem porni din nou Buick-ul pn
la viraj. Benzina i termina combustia pe
osea. Cobor ca s vad urmarea.
69

n fundul rpei era un adevrat furnal.


Un fum negru i gros se nla drept spre
cer. Cldura era att de mare nct se
simea din osea. Avur loc dou explozii
surde: dou pneuri, apoi nc una, care
azvrli tot spatele dricului la douzeci de
metri. Era rezervorul de benzin.
Nu exista riscul s mai fie gsit mare
lucru. Krisantem surse, uurat. Jumtate
din treab era rezolvat. Dar mai rmnea o
corvoad dezagreabil de ndeplinit.
ntoarse Buick-ul i porni spre Izmir. La
poalele coastei sosea un camion ncrcat cu
fierrie, care rula cu zece kilometri pe or.
Accidentul va fi descoperit. Privindu-i
ceasul, turcul fu surprins vznd c toat
afacerea nu durase mai mult de un sfert de
or.
Cnd opri n faa hotelului, inima i
btea nebunete n piept. Dac clientul
dispruse cu plicul, urmau momente
dificile. Intr n hol. El era acolo. i nc
cum!
Ce dracu' ai fcut? Url Watson
vzndu-l. De trei ore te atept!
70

Servil, Krisantem bigui nite explicaii


tehnice n legtur cu radiatorul su. Nu
mai avea dect un lucru de fcut.
Plecm ndat, promise el. Trebuie
doar s mai telefonez unui prieten.
Se eclips i fugi la cabina hotelului.
Ceru telefonul brbatului cu care se vzuse
la revenirea sa n Izmir. Cellalt probabil c
atepta lng telefon, cci rspunse
imediat.
Sunt Krisantem, spuse turcul.
Ei bine?
Aproape am terminat. Dar mai este o
problem.
Ce?! Era mai mult un rcnet, dect
orice altceva. Succint, Krisantem explic
intruziunea lui Watson n afacere.
Cretinule! Url cellalt. Pentru
cteva sute de lire i riti pielea i pe a mea
pe deasupra! Ar trebui s te omor pe loc.
Dac plicul nu este recuperat, nu mai dau
doi bani pe pielea ta, chiar dac trebuie s
te strng de gt cu minile mele.
Dar., ntrerupse turcul.

71

Gura! Url interlocutorul. Vei face


imposibilul s recuperezi plicul n timpul
drumului!
Da, domnule.
Cum se numete tipul la?
Watson, domnule.
St la Hilton?
Da.
O s caut o soluie. i sper pentru
tine c totul se va petrece aa cum trebuie.
O s fii contactat n seara asta, ndat ce
soseti.
i nchise. Deprimat, turcul se ntoarse
la clientul su. Banii care-i ngreunau
buzunarul ncepeau s-l apese. Morocnos,
relu volanul.
nghiind oseaua, cuta disperat o
idee. ncepeau colinele. Un bun loc pustiu.
n
situaia
n
care
era.
ncetini
imperceptibil, apoi lu piciorul de pe
acceleraie. Buick-ul aproape se opri.
Acceler brusc. Maina fcu un salt nainte.
Ce se ntmpl? Fcu americanul.
Cred c benzina. Trebuie s m
opresc.
Grbete-te.
72

Krisantem parc Buick-ul pe breteaua


lateral. Iei i slt capota. Trebuia s-l
atrag pe cellalt afar din main, apoi
avea laul. Dup cteva secunde de
cotrobial prin motor, se ndrept spre
spatele mainii, cu intenia de a-i cere o
mn de ajutor pasagerului su.
Fraza pregtit i rmase blocat n gt.
Americanul sttea aezat pe banchet, cu
un pistol negru n mna dreapt.
Ei, ce v-a apucat? Protest turcul.
Watson i art arma, un Colt 45
automatic de armat.
Vreau s-i evit tentaiile.
Turcul surse, crispat.
Nu prea avei ncredere n mine.
N-am ncredere n nimeni, fcu
cellalt.
De form, Krisantem mai cotrobi
cteva clipe prin motor, apoi trnti capota
mainii. Trebuia gsit altceva. Una e s
sugrumi un om prin surprindere i alta e s
te trezeti n faa unei pocnitoare care face
guri ct pumnul.
Kilometrii treceau rapid. n locul unde
prvlise dricul nu mai era nici urm de
73

accident. De la volanul su, turcul nu putu


vedea nimic.
Cnd intrar pe oseaua BagdadCaddesi, Krisantem nu gsise nc nici o
soluie. Ateptar jumtate de or la feribot.
Se lsase noaptea. Cargouri impozante
coborau lent Bosforul, ocolind caicurile i
nenumratele brci. Trecur de poarta
Toksiru
i
ptrunser
pe
strada
Curuhuriyet. Se zri hotelul Hilton.
Krisantem vir lent prin faa taximetrelor
staionate i intr pe aleea ce conducea la
hotel. Oprit n faa intrrii, se atepta s-i
fie vrt o grenad n gur. Portarul i
zmbi cu jumtate de gur.
Ateapt-m, ordon Watson. S-ar
putea s mai am nevoie de tine!
Krisantem
ncuviin
grbit.
Americanul i devenise mai preios ca o
mam.
Watson i lu cheia camerei. Nu-l
atepta nici un mesaj. ovi dac s lase n
seiful hotelului preiosul plic, apoi i zise
c e mai bine s-l pstreze. De altfel avea
intenia
de
a
telefona
imediat
74

reprezentantului C. I. A. La Istanbul, pentru


a cere instruciuni.
Ascensorul l duse pn la etajul opt.
Arunc o privire ctre Leila, dansatoarea
din buric de la Roof, a crei poz orna
ascensorul. O chestie ce merit vzut
disear, i zise el. Se va relaxa. i apoi,
aa ceva nu prea vezi n Michigan.
Mocheta groas nbuea zgomotul
pailor. Ajunse n faa camerei sale, nr.
807, vr cheia n broasc i intr.
Nu mai apuc s aprind. Ceva greu l
lovi n tmpl. Se cltin i primi a doua
lovitur n ceaf. Se prbui lng cuier ca
o mas inert, fr a mai apuca s-i scoat
Coltul.

75

Capitolul VI.
Watson czu pe terasa barului, ntre
dou suedeze i o familie de turci venit s
ia aer. O larg pat roie se li imediat pe
marmur: se izbise mai nti cu capul.
Tnra turcoaic, ce servea cafeaua
costumat n cadn de harem, ls
cafetiera pe genunchii unui btrn englez i
fugi urlnd.
Managerul hotelului, un evreu obez de
naionalitate greu determinabil, veni n
fug, escortat de o ceat de biei. Fu
aruncat o fa de mas peste cadavru.
E un accident, un oribil accident,
repeta el, livid.
Evident, nu toat lumea avu aceeai
prere cci, zece minute mai trziu, trei
brbai strbtur mulimea, cu un aer
sumbru. Unul dintre ei art o legitimaie
celor doi ageni turci de poliie care pzeau
corpul. Acetia se ndeprtar respectuoi.
Era consulul Statelor Unite. Ct despre cei
doi tipi ce-l nsoeau, n-ar fi fost mai bine
reperai nici dac ar fi purtat scris pe spate
poliist.
76

Efectiv, acetia doi erau dintre cei mai


tari. Sosiser n aceeai diminea la
Ankara, cu zborul 115 al companiei Panam,
pentru a da o mn de ajutor tipului ce se
gsea definitiv zdrobit pe pardoseala de
marmur. Foti combatani n Marin,
amndoi erau extrem de preioi n situaii
ncurcate, aveau o for de oc redutabil
dar nu aveau creiere de campioni de ah.
Nu are nimic asupra lui, zise
consulul ridicndu-se. Nu prea avea
contiina linitit. El l trimisese pe Watson
la Izmir, pentru c nu avea pe altcineva la
ndemn. Dar un simplu ofier al Marinei
americane, nu era nici pe departe de talie
s
lupte
cu
profesioniti
de
contrainformaii.
Camera, spuse laconic una dintre
gorile.
Recepionerul le nmn imediat cheia
cnd le vzu mutrele. Se nghesuir fr un
cuvnt n ascensor.
n momentul intrrii n camer, fr ai vorbi, scoaser cte un pistolet special de
poliie, calibrul 38. Unul se deprt puin
de u, cu arma n mn. Cellalt bg
77

cheia n broasc i deschise ua cu o


lovitur de picior.
Nu
se
produse
nimic.
Nvlir
nuntru. Totul era n ordine. Fereastra era
deschis.
n cinci minute rvir camera, golind
sertarele, sondnd chiar i saltelele.
Verificar chiar i vasul de ap din toalet,
fundul dulapurilor i cutia aparatului de
radio.
N-a avut timp s-l ascund, rosti
Chris Jones.
Au tbrt pe el de cum a intrat,
observ Milton Brabeck.
n momentul cnd vrur s ias din
camer, sosi directorul, nsoit de doi
poliiti turci n civil, cu un aer apatic.
Este ngrozitor, aa ceva nu s-a mai
ntmplat n hotelul meu, se lament el.
Probabil s-a aplecat s vad pe cineva.
Chris Jones rnji, l prinse de bra i-l
duse la fereastr. Tocul acesteia i venea
deasupra taliei.
Ar fi trebuit s se aplece cam mult,
remarc el dulceag.
Directorul tresri.
78

Atunci. S-a sinucis? N-a lsat nici o


scrisoare.
A fost sinucis, concluzion Jones.
Ceea ce-l adnci pe director ntr-o mare
de gnduri. Porni o lung conversaie n
turc cu cei doi civili, apoi, bnuitor, se
ntoarse ctre cei doi americani.
Mai nti, domnilor, pot afla cine
suntei?
Jones scoase o legitimaie din buzunar
i o vr sub nasul directorului.
Securitatea militar a Marinei
americane. Acest om era un ofier de-al
nostru. i nu avea nici un motiv s se
sinucid. inei-ne la curent cu mersul
anchetei.
Ieir, cu mna la plrie i se
ndeprtar cu o impresionant similitudine
de gesturi.
Jos, cadavrul fusese ridicat. n mici
grupuri, oamenii continuau s discute
despre accident. Cele dou gorile l
contactar pe consul, aezat n hol ntr-un
fotoliu.
Nimic, fcu Jones. Trebuia s ne
ateptm: au jucat bine. Totui trebuie
79

ncercat s aflm ce a fcut nainte. Se


ndrept spre loja portarului.
La ce or a intrat n hotel domnul
Watson?
Cam pe la ora 7. Imediat nainte de.
Accident.
Era singur?
Da.
tii cine l-a transportat la Izmir?
Da, un tip care lucreaz de mult
pentru clienii din hotel, unul numit
Krisantem.
tii unde poate fi gsit?
Va fi aici mine. Dar v pot da
adresa lui: strada Cuyol nr. 7, n cartierul
Levant. Este n afara oraului, deasupra
Bosforului.
Americanul i not adresa i se duse
lng ceilali doi.
Ne vedem mine, spuse consulul, la
ora 11 la mine n birou. Vi-l voi prezenta pe
cel de-al treilea om pe care Washington-ul
ni l-a trimis ca s descurcm aceast
afacere.

80

Pn una, alta, plicul a disprut,


remarc Jones. i, cum se vede, Ivan
acord o mare importan acestui plic.
Aa c nu vom ti niciodat cine era
tipul pescuit la Izmir, ci doar c era rus.
i lucra pe un submarin, remarc
Brabeck.
Cu siguran mai este ceva. Prea se
agit toat lumea.
i Memphis-ul? Crezi c nu e de
ajuns? 129 de mori i 80 de milioane de
dolari pe fundul Mediteranei?
Dac dm o rait pe la tipul care l-a
dus pe Watson la Izmir? Se pare c vorbete
englezete.
Bun idee. S mergem.
Cei doi brbai ieir din Hilton i luar
un taxi. Bineneles, oferul uit s
porneasc aparatul de taxat, ceea ce-i
permitea s tripleze preul cursei.
Din hol, un om mbrcat n negru
urmri plecarea celor doi. S. A. S. Malko
Linge urmrise tot tam-tam-ul din jurul
cadavrului lui Watson. i chiar vzuse mult
mai mult. Imediat ce nefericitul ofier
trecuse cznd prin faa ochilor si, se
81

repezise pe culoar pn la ascensor i


apsase pe butonul acestuia.
Cabina sosise aproape imediat. n afar
de o liftier cu osete albe, nuntru mai
erau o btrn doamn i doi tipi masivi i
tcui. Privirea lui Malko de-abia se prelinse
pe feele lor, dar i-ar fi recunoscut i dup
douzeci de ani.
Era tentat s-i urmreasc, dar asta
ridica probleme. De altfel, nici nu avu
ocazia. Cei doi traversar linitii holul i se
ndreptar spre barul de la subsol.
Malko rmase, gnditor, n hol. O pisic
i se fofil printre picioare. O lu i i-o
aez pe genunchi. Dei hotel de lux,
Hilton-ul era asaltat de pisici vagaboande.
Fiecare curte din Istanbul gzduiete
vreo duzin de motani nfometai care,
noaptea, bntuie coridoarele hotelurilor
precum Hilton-ul, n cutarea unui col
linitit.
Mngind pisica, Malko reflecta. Dei
avea oroare de violen, se gsea din nou
vrt ntr-un mediu unde oamenii se
ucideau cu frenezie de dimineaa pn
seara.
82

Dei cunotea perfect armele de foc,


rareori purta vreuna asupra lui. Dar avea
calitatea de a nva n numai dou luni o
limb i de a vorbi fr accent, cum era
cazul pentru turc, nvat cu douzeci de
ani nainte i acest tip de nregistrator pe
care-l avea n creier l ajuta mai mult dect
o mitralier.
Descurcase deja mai multe afaceri
delicate pentru C. I. A., totdeauna n ri
bizare i n situaii neobinuite. Cu silueta
sa elegant i cu fizicul de play-boy,
ptrundea peste tot fr s trezeasc
suspiciuni.
Nu setea de ctig l fcea s-i asume
riscuri. Locuia foarte simplu ntr-o mic vil
pe Robin Hood Drive, n Poughkeepsie,
statul New York, unde nu avea dect o
camer i un living spaios. Garajul se afla
la subsolul cldirii. Spre deosebire de
vecinii si, nu cheltuise 2.000 $ pentru a
avea o piscin.
Dar, cel puin o dat pe sptmn,
factorul potal i aducea un plic gros din
Austria. ntreprinderea Swhartzenberg i
comunica ultimele costuri pentru lucrrile
83

sale. Practic, onorabilul ntreprinztor nu


tria dect de pe urma lui Malko Linge.
Muli dintre lucrtorii si lucraser numai
la castel. Iar acesta l costa foarte mult pe
Malko. Mult mai mult dect i aduceau
pachetele de aciuni salvate din averea
tatlui su. Acesta era motivul pentru care
lucra ca extra pentru C. I. A.
De data asta fusese ct p-aci s refuze.
William Mitchell, eful C. I. A. Pentru
Orient, sunase la poarta sa, trei zile mai
nainte, pe la orele patru dup-amiaza.
Fr un cuvnt, Malko l introduse i
prepar ceaiul. Era acesta un rit imuabil.
Mitchell venea totdeauna pentru acelai
lucru, dar nu discutau niciodat imediat
despre el. Austriacul era un om dificil de
mblnzit.
Ei, unde eti cu lucrrile? ntrebase
Mitchell.
Ochii lui Malko strluciser. Se ridicase
i adusese un plan, vast ct masa, al
castelului. Anumite pri erau haurate cu
rou: cele deja restaurate. Mai rmnea
cam jumtate de terminat.
84

Anul acesta m-am apucat de


bibliotec, explic Linge. Este foarte delicat,
sunt obligat s desenez cu mna mea toate
mulurile6 de lemnrie, dup desene de
epoc. tii, castelul a fost ars o dat n
1771, o a doua oar n 1812 i, de atunci, a
mai fost jefuit de trei-patru ori. Ultima dat
de ctre un regiment de mongoli.
Sczu vocea, tulburat:
Au fcut focul cu lemnria
castelului! Nite slbatici. Au tras cu
pistoalele mitralier n emblemele sculptate
n piatr din sala armelor. Din fericire, am
fcut cercetri i am putut s le reconstitui.
De la Viena tocmai mi s-a oferit o plac de
cmin care a aparinut familiei mele. Dar
toate astea cost mult, ngrozitor de mult.
Ai motenit demult aceast
reedin? ntreb Mitchell.
Malko i drese vocea i-i ncruci
palmele peste genunchi.
La drept vorbind, n-am motenit-o.
Am cumprat-o, ruinat, nainte de rzboi.
Fcusem de mult vreme cercetri pentru a
descoperi leagnul familiei mele. Ultimul
6

Ciubucuri de lemn, ornamente.


85

proprietar al castelului a murit n 1917, n


rzboi, fr motenitori. Dar avea un vr de
gradul doi, care se numea tot Linge. Acest
vr a murit de asemenea, iar eu sunt fiul
lui.
De altfel, am toate hrtiile doveditoare.
Nu suntem o familie foarte cunoscut, cum
ar fi Schoenbrun, dar flamura dinastiei
Linge a fluturat mai bine de trei sute de ani
pe turnul de nord. Stenii veneau s se
refugieze n anurile castelului nostru n
timpul raidurilor de jaf ale tlharilor
maghiari. i n fiecare sear, doi heralzi,
urcai pe donjon, sunau stingerea.
Dar vremurile acelea or s se ntoarc.
Vreau s-mi sfresc zilele n reedina
mea. Aici, n Poughkeepsie, stau ca ntr-o
cuc de iepuri.
Mitchell l opri cu un gest:
Alte, am nevoie de dvs.
Austriacul cltin din cap.
Nu pot n acest moment, am de
lucru. Trebuie s redesenez toat lemnria
bibliotecii. i s m ocup de toate
blazoanele sparte. Nu, mi este ntr-adevr
imposibil.
86

Ai mai fost n Turcia?


n Turcia? Da, la sfritul rzboiului.
O clip, o clip, s-mi amintesc. Istanbul,
hotel Park, camera 126. Vorbii cumva
turcete? Literatura acestei ri. Literatura
acestei ri a produs cteva lucruri foarte
drgue. Iat, cunoatei asta?
i, cu naturalee, ncepu s recite un
lung poem n turcete.
Este foarte frumos, se scuz el,
gentil. L-am citit pe vremea cnd eram
student.
Mitchell l privi cu gura cscat. Acest
tip i amintea cu adevrat o chestie citit
cu douzeci de ani nainte!
V pot ajuta s ctigai muli bani,
propuse el. Suficient pentru a v termina
castelul.
Zu? Atunci sunt imediat de acord.
Americanul btu n retragere.
Hei, hei, asta cam ct ar nsemna?
300.000 de dolari, fcu Malko
vistor. Fr mobilier.
Pentru preul sta, ar trebui s mi-i
aducei pe Hruciov i pe Castro vri n
87

aceeai cuc. Nu, dar v pot oferi, s


zicem, 20.000 de dolari.
Este o glum.
La captul unei ore de discuii, czur
de acord. 50.000 de dolari, dintre care
jumtate n avans.
Mitchell iei pe teras. n deprtare, se
putea zri marele pod Poughkeepsie, care
traversa Hudsonul. New-York-ul era la 80
de mile deprtare, totui te-ai fi crezut n
plin Middle West.
Va fi dificil, spuse el. Este o poveste
dat naibii. Statele Unite au pierdut 80 de
milioane de dolari i cteva zeci de viei
omeneti.
Aha, fcu Malko, prea puin
impresionat.
Mitchell ncepu s-i explice ce se
atepta de la el. Austriacul nclina capul n
semn de ncuviinare. Nu lua niciodat
notie.
Vei pleca mine, conchise Mitchell.
i ncercai s v i ntoarcei, ne-ar fi greu
s v nlocuim.
i Malko inteniona s se ntoarc.
Gsea viaa foarte plcut. n fond, acest
88

hotel Hilton era foarte confortabil. Privirea i


rtci prin hol. Erau mai ales strini.
Puine femei frumoase.
Iat una. Ochii austriacului strlucir.
Adora s curteze femeile. i farmecul lui
european avea cutare aici. Tnra femeie
pe care o remarcase era aezat singur, pe
o canapea. Brunet, mbrcat cu o rochie
gri, cu picioarele zvelte, lsnd vederii zece
buni centimetri de pulpe apetisante.
O mai vzuse undeva. nchiznd ochii,
se concentr. Amintirea nu-l nel: 1955,
Cairo, la o bomb de noapte numit
Shepherd. Reflect nc cteva clipe,
adunndu-i amintirile, apoi se ridic i
merse s se ncline n faa ei:
Am mai avut plcerea s ne
cunoatem, domnioar. Era la Cairo, acum
apte ani. Purtai o rochie de muselin alb,
iar prul l purtai n coc. Dar, apropo,
adug el privindu-i minile, ce-ai fcut cu
opalul pe care-l purtai pe inelarul stng?
Tnra fat l privi, nmrmurit.
L-am. L-am pierdut, bigui ea. Dar
cum putei.
89

Nu v-am uitat niciodat, se nclin,


din nou, galant, Malko. Dorii s cinai
mpreun cu mine? Acum cincisprezece ani
exista, pe Bosfor, un restaurant foarte bun,
Roumeli. Mai este i acum?
Da, cred c da.
Atunci, trebuie s reinem masa din
fund, din stnga, lng servant. Este cea
mai bun. Venii.
Subjugat, Leila se ridic i-i oferi
braul. I se serviser multe vorbe
neltoare n viaa ei de dansatoare
oriental, dar, aa ca acum, niciodat.

90

Capitolul VII.
Se auzi un pluf surd i Krisantem se
ls s cad, cu genunchii drdind.
Cunotea acest zgomot. Era detonarea unei
arme cu amortizor de sunet. O sudoare
ngheat i inund fruntea. Tipul care
trsese era un profesionist. i va continua.
Oricum, dac sta l scpa, un altul i-ar fi
luat locul.
Turcul i scoase vechea sa pocnitoare
i o arm. Putea nc s fac ru. Noaptea
era ntunecoas i nu-i putea distinge
adversarul. Sosind acas, se temea, n mod
obscur, de ceva. Aa c i lsase maina pe
o alt strad. Dar nu se gndea c ceva-ul
va lua o form aa de radical.
Ceva mic pe trotuarul din fa.
Krisantem aps pe trgaciul Parabellumului. Detuntura fu asurzitoare. Instinctiv,
mai trase nc o dat. Apoi, orbit de o
main care trecu n tromb, se arunc pe
burt.
Nu se ntmpl nimic. Cteva obloane
se deschiser i se nchiser prudent.
91

Agresorul su probabil plecase, creznd c


focurile schimbate vor atrage poliia.
Atept cteva clipe, apoi se ridic, cu
mii de precauiuni. Tocmai la timp pentru a
auzi o voce susurndu-i n spate, cu un
accent pe care-l recunotea prea bine:
Domnule Krisantem, vrei s aezai
jos revolverul, fr gesturi brute?
Vocea venea de pe cealalt parte a
grilajului. Omul era n grdin, ascuns de
arbuti. Prin urmare erau doi. Asta l liniti
pe Krisantem. sta ar fi putut s-l omoare
uor, trgndu-i n spate. Atta vreme ct
se st de vorb, mai este speran.
Ls s-i cad Parabellumul i atept.
Imediat, o siluet travers strada: cel care
trsese primul. inea n mn un lung
pistolet negru, cu eava subire.
M-ai ratat de puin, spuse el n
turcete.
i, nainte ca Krisantem s-i rspund,
i ddu o lovitur violent n tmpl. Turcul
crezu c-i va plezni easta. eava
pistoletului i crpase pielea i-i simi
sngele prelingndu-i-se pe fa.
92

Haide, haide, Sari, nu fi brutal,


spuse vocea pe care Krisantem o cunotea
cea a clientului su de diminea.
Ticlosul ar fi putut s-mi vre un
glonte n burt, mormi cellalt.
Nu tia c vrei doar s-l sperii puin.
Nu-i aa, dragul meu?
Krisantem prefer s nu rspund.
Apropo, relu cellalt, de ce nu eti
cu maina i de ce eti narmat? Cumva nu
ai contiina prea curat?
Nici vorb de aa ceva, zise turcul cu
o voce slab.
N-ai fcut nimic ce ar putea s-mi
displac, nu-i aa?
Brbatul se apropiase. Trecuse de grilaj
i se afla n faa lui Krisantem.
Nu, spuse din nou turcul.
Ai fcut treab bun, nu-i aa?
Situaia se ngroa din ce n ce mai
mult.
Da, opti Krisantem.
utul primit n vintre l ndoi n dou.
Mgrie! Susur cellalt. Pur i
simplu l-ai vrt pe american n afacere!
93

Dar eu nu tiam nimic, protest


Krisantem. Cellalt i trase o palm cu toate
puterile.
Nenorocitule, dac-mi nchipuiam o
singur clip c ncerci s m neli, i-a fi
scos ochii. Nu, tu ai ncercat doar s mai
storci ceva bani.
Ei i, asta nu-i o crim.
Nu, dar pentru tine, dac treaba nu
se aranjeaz, este o sinucidere.
Krisantem prinse curaj.
Documentele, le-ai recuperat?
Cellalt ezit nainte de a rspunde:
Da. Din fericire pentru tine. Dar nu
s-a terminat nc totul. Nu tiu dac n-a
vorbit. i am fost obligai s-l lichidm. Din
cauza tmpeniei tale, fcu el feroce. i asta
o s fac valuri. tii cine era turistul tu?
Nu.
Pur i simplu, un locotenent al
Marinei americane, n misiune strict
secret!
O veste bun s faci infarct! Krisantem
se sprijini de zid.
i l-ai omort, murmur el.
94

Nu. A czut pe fereastra camerei


sale. Numai c poi fi sigur c toi spionii
americani din preajm or s apar i vor
trece totul prin ciur i sit. Din cauza asta
m ntreb dac n-ar trebui s-i nchidem
gura. Definitiv.
Nu, nu, sufl Krisantem. Voi tcea.
V promit!
Se scurse un minut de tcere. Patronul
l lu de revere pe Krisantem i-i sufl n
fa:
Ascult-m bine. Nu numai c-o s-i
ii gura, dar o s ne i ajui. Mai nti, prin
prietenii ti de la hotel, vei afla cine este
implicat n afacere de partea cealalt. i va
trebui s devii oferul lor. i s ne ii la
curent.
De acord, de acord, ncuviin turcul.
V jur!
Cellalt l slbi din strnsoare.
Pentru nceput, mine te duci la
hotel, ca i cum n-ai ti nimic!
i dac am nevoie s v ntlnesc?
Eu te voi ntlni. Doar n-ai vrea s-i
dau i adresa mea? Pe cuvntul meu, eti
viclean ca un arpe. Hai, tunde-o d-aci!
95

Krisantem nu atept s i se zic de


dou ori. n fiece clip atept s i se trag
un glonte n spate. Dar ajunse n faa uii
sale fr necazuri. Nu considerase oportun
s mai cear a doua jumtate a salariului
ce i se cuvenea.
Soia sa scoase un ipt cnd l vzu:
sngele cursese din rana de la tmpl i se
uscase n cheaguri pe barba neras. i
palp
tmpla
cu
vrful
degetelor,
provocndu-i o durere atroce.
Dumnezeule, gemu soia, ce i-au
fcut? Totdeauna am susinut c vei sfri
prin a fi ucis. Ai face mai bine s-i ctigi
n mod cinstit existena!
Asta era deja prea mult. nainte ca ea
s mai apuce s zic ceva, palma pornise.
Ea fugi, plngnd, n buctrie. Totui,
Krisantem nu era brutal, era doar
susceptibil.
Furios, se retrase n baie. Cu mii de
precauiuni, i spl sngele uscat. Era o
ran urt, n fundul creia se zrea artera
pulsnd. mbib un tampon de vat cu
alcool de 90 . Gemu nfundat. Ardea al
dracului de tare.
96

Se auzi soneria de la u.
De emoie, Krisantem scp sticla de
alcool, njur, se lovi la cap ncercnd s-o ia
de pe jos, njur din nou. Nimeni nu-l cuta
acas la o astfel de or.
O auzi pe nevast-sa deschiznd. Apoi
crpnd ua de la baie:
Doi tipi vor s te vad.
Iari ei! Numai asta-i mai lipsea! i
puse rapid un plasture pe ran i iei din
baie. Rmase ncremenit n pragul uii.
Cei doi necunoscui nu erau cei la care
se gndea el. i aveau nite mutre
nelinititoare, de poliiti. Doi occidentali
mbrcai aproape la fel. Costume gri
sintetice, cravat n imprimeuri i plrii.
Aceiai ochi. Albatri i reci.
La largul lor, stteau n picioare lng
ua de intrare. Cel din stnga spuse, n
englez.
Domnul Krisantem?
Turcul fu ct p-aci s mimeze c nu tie
engleza, dar privirea interlocutorilor l fcu
s se rzgndeasc.
Da, eu sunt.
97

ncntat de cunotin, continu


cellalt, cu un calm demoralizant. M
numesc Chris Jones. El este prietenul meu,
Milton Brabeck.
Krisantem se nclin politicos i fcu pe
prostul:
E cam trziu pentru o plimbare, n
afara cazului c dorii s vedei Istanbulul
noaptea. Cunosc multe bombe de noapte.
Cu fete splendide, care danseaz i. n fine,
nelegei.
Milton nfc un scaun i l nclec
invers, inndu-i braele pe sptar.
Am vrea mai degrab s stm de
vorb. Dac nu v plictisete.
Desigur, desigur, fcu Krisantem,
care simea furtuna venind. Dar nu vd
cum v-a putea fi util.
Avem un prieten comun.
Cine?
Clientul tu de azi. Americanul pe
care l-ai dus la Izmir.
Turcul simi un nod punndu-i-se n
gt. Americanii nu pierduser vremea! Avu
un frison rece la gndul c poate, ceilali iau vzut pe tia doi intrnd. Asta le-ar da
98

anumite idei rele. Lu aerul cel mai inocent


pentru a spune:
Ah, da. Americanul. Era tare grbit.
Nu cred c rmne mult la Istanbul. M vd
cu el mine la ora 9.
Nu-i nevoie, ntrerupse Chris.
Clip de tcere. Apoi Krisantem reui s
zic:
N-a fost mulumit de mine?
Ba da, fcu Chris. De aceea suntem
aici.
Turcul ncerc, neconvingtor, un
surs.
V-a dat adresa mea. Dorii de
asemenea s mergei la Izmir? Chris cltin
din cap.
N-a avut timp s ne dea adresa ta.
Tcere.
A avut un accident, ncepu Milton,
pe un ton sinistru. A czut pe fereastr.
Krisantem clipi.
Este. Rnit?
Este mort.
Dar atunci, cum?
i-am spus c eram prieteni.
Nu. Nu neleg.
99

Milton se ridic i se apropie de


Krisantem, cu o fa impasibil. Dar,
apropiindu-se, i vr minile n buzunar i
Krisantem zri, prin umfltura hainei,
cureaua holsterului. Milton l fixa cu ochii
si albatri i reci.
Vei nelege.
Vocea era rece i indiferent, dar
Krisantem nghe. Cellalt american i
contempla pantofii.
Tipul sta era tovarul nostru,
continu Chris. i-am mai spus-o. i avem
motive s credem c n-a srit singur pe
geam.
Krisantem, mpietrit, deschise gura, dar
nu putu s emit nici un sunet. Cei doi l
paralizau. i prefera de departe pe ceilali.
Doar nu credei c. Reui el s
biguie.
Oh, nu! Fcu Milton.
Ah, zise Krisantem, uurat.
Dar ai putea s tii cine l-a mpins.
Urt chestie.
mpins? Dar este, desigur, un
accident.
100

Accident? Tu ai mai vzut vreun tip


cznd pe o fereastr cu bordura nalt de
un metru i jumtate?
Din nou tcere.
Apropos. Ai o vntaie frumoas! Ai
avut vreun accident?
Turcul tremura.
Nu, nu chiar. Eu. Eu.
Mintea i cuta febril o explicaie. Doar
nu le putea spune adevrul gol-golu.
La Izmir, azi diminea, am lovit o
main,
bigui
el.
Cu
prietenul
dumneavoastr eram. i m-am lovit cu
capul de parbriz.
Milton se apropie i-i examin faa.
Ia spune, maina cred c e fcut
zob, nu?
Nu, nu, este o main american, un
Buick. Este solid. Eu nu am avut noroc.
ntr-adevr, nu ai avut noroc, zise
Milton cavernos.
Krisantem nghii n sec.
De ce?
Ei bine, i-ai pierdut un client bun,
nu-i aa?
Da, da, desigur.
101

Apropo, ce-ai fcut la Izmir?


Turcul se nsuflei.

Nu
tiu.
Probabil
prietenul
dumneavoastr a avut de vzut pe cineva. A
vrut s ne ducem i s ne-ntoarcem n
aceeai zi.
i acolo, ce-ai fcut?
Oare trebuia s vorbeasc despre
hrtiile furate? Poate era doar o capcan.
Dar dac tia tiau. Poate exista vreo cale
s scape.
Dar, domnilor, spuse el pe tonul cel
mai demn cu putin. Mai nti, cine suntei
i de ce-mi punei toate ntrebrile astea?
Dac m interogheaz poliia, voi rspunde.
Dar aici sunt la mine acas. Aa c cu ce
drept.
Milton cltin capul, cu o tristee
profund.
Adevrat, nu avem dreptul s fim
aici. Dar, dac a fi n locul tu, a sparge
buba. Pentru c amicul nostru a fost
lichidat i tu tii cine a fcut asta.
Aici Milton blufa. Dar efectul fu
extraordinar. Krisantem se descompuse,
efectiv.
102

Se aez, tremurnd, pe un scaun.


Asta-i o nebunie, murmur el. Sunt
un om cinstit, ntrebai i la Hilton.
Gura, ntrerupse Milton, obosit.
Reacia turcului nu-i scpase. Se
apropie de el i-i nfipse un deget n piept.
Vrei s-i scapi pielea?
Krisantem se sufoc de indignare.
Pielea? Dar suntei nebuni! Voi
chema poliia!
Nu-i nevoie. Las-o balt. Dac vrei,
venim mine cu poliitii din cartier. i le va
face plcere s te dea pe mna noastr.
Dar bine, gemu Krisantem, ce v face
s credei c eu am vreo legtur cu acest.
Accident?
Nimic, spuse Milton. Dect faptul c
ai o mutr suspect i eti ultimul care l-a
vzut n via. Apropos, era trist?
Nu, nu era trist.
Crezi c s-a sinucis?
nc o ntrebare cu mai multe tiuri.
Nu.
i acolo, la Izmir, n-ai vzut nimic
care ne-ar putea da o idee?
103

Tipul insista prea mult. Krisantem i


lu inima n dini i le povesti despre
comisariat, cum clientul su i ceruse s
ocupe atenia oferului i povestea cu
documentele. Cei doi americani ascultau,
impasibili. Cnd termin, Milton atac:
Ai vzut plicul la?
Nu.
Aici spunea adevrul.
i apoi?
Apoi? Nimic. L-am readus la
Istanbul. V jur. i l-am lsat la hotel.
N-ai observat dac eti urmrit?
Nu.
Se ls o tcere. Soia lui Krisantem
scoase capul pe ua buctriei i vorbi
turcete:
Cina e gata. Cnd pleac tia?
Turcul profit de ocazie.
Soia mea se nelinitete. S.
Nu, nu, fcu Milton ridicndu-se. Nea fcut plcere s stm de vorb cu tine.
Acum te lsm. i adug neglijent:
De altfel, ne vom revedea. Hai! Salut!
Salut, spuse Chris n ecou.
104

Cei doi brbai i luar politicos


plriile i deschiser ua. nainte de a iei,
Milton i zmbi lui Krisantem, cu un surs
deloc linititor.

105

Capitolul VIII.
Biroul consulului Statelor Unite la
Istanbul era o ncpere vast, situat la al
aselea nivel al unei cldiri moderne de pe
Caddesi. Consulul nsui insistase ca
ncperea s fie climatizat. Vara este
arztoare n Istanbul, iar el avea multe
dup-amieze de petrecut n lungi discuii cu
ofierii turci, totdeauna n curs de pregtire
a unei lovituri de stat.
De aceast dat reuniunea avea un
obiect foarte grav.
Domnilor, spuse consulul, ne aflm
n faa uneia dintre cele mai serioase afaceri
de la rzboi ncoace. Departamentul de Stat
este ca pe ace, iar Preedintele nsui a
cerut ca afacerea s fie clarificat ct mai
urgent posibil. Este o chestiune vital
pentru Statele Unite.
Se ntrerupse i arunc o privire spre
auditoriu. Cei doi tipi de la C. I. A., aezai,
cu plriile pe genunchi, ascultau cu ochii
pironii n podea. ngropat ntr-un fotoliu de
piele, S. A. S. Malko Linge avea ochii
nchii. nc recupera dup seara petrecut
106

cu dansatoarea, iar ceea ce spunea


consulul nu-l interesa din cale-afar.
Un colonel turc era n picioare, ntr-un
col. Doi dini proemineni i ddeau un
perpetuu surs idiot, dar era un as al
contraspionajului. Se numea Kemal Liandhi
i vorbea engleza curent.
Nici amiralul Cooper nu voise s se
aeze. Cu faa marcat de oboseal, se
nvrtea n lung i-n lat prin birou, sub
privirea uor agasat a diplomatului.
ntreb, nervos:
Bun. i cum stm?
Consulul surse trist.
Nu strlucit, domnule amiral. Oficial,
povestea
este
rezumat
de
dou
comunicate, la fel de false i unul i cellalt.
Cum nu tii turca, vi le voi traduce.
i le art dou articole, decupate din
Hurrayet, cel mai mare cotidian din
Istanbul. Primul ocupa toat pagina nti.
Un
submarin
american,
raportat
disprut n timpul manevrelor Flotei a VI-a,
Memphis, submersibil atomic ultramodern,
a fost victima unui accident de imersiune,
care l-a fcut s depeasc adncimea
107

experimental. Nu sunt sperane s existe


supravieuitori.
V scutesc de detalii, spuse
consulul. Iat alt lucru care ne intereseaz.
Citi n continuare:
Furgonul mortuar care transporta un
cadavru necunoscut pescuit la Izmir a fost
victima unui accident ntre Izmir i
Istanbul. Dintr-un motiv necunoscut,
oferul a pierdut controlul vehiculului, care
s-a prbuit n fundul unei rpe i a ars.
Iat punctele noastre de plecare,
spuse consulul. Cam slabe.
Dumneavoastr credei c a fost
accident? Ltr amiralul.
Colonelul Liandhi se mulumi s ridice
din umeri.
Evident c nu. Dar n-a rmas nici o
urm care s permit concluzia c a fost
crim. Nu poi face autopsie n cenu.
i cellalt? Cel pescuit?
A ars i el, complet. Ambele cadavre
au ncput apoi ntr-o cutie de biscuii. A
fost prea ndeajuns.
Ct benzin era n rezervorul
mainii? ntreb Chris Jones.
108

60 de litri, 80 de litri maximum. Este


o camionet Ford, rspunse colonelul turc.
Cellalt cltin din cap.
Insuficient pentru ca s ard n aa
grad cadavrele. Au fost mbibate nainte.
Cred c au fost mai muli care au fcut
treaba asta.
i Watson? ntreb amiralul Cooper.
Nimic n plus. Personalul hotelului
n-a vzut i n-a auzit nimic. S-a ntors pe la
ora 18 treizeci. Dup cinci minute, era
mort. i, bineneles, hrtiile au disprut.
Suntei sigur c le avea asupra lui?
Este ceea ce a declarat consulului
din Izmir. I-a telefonat dup ce a reuit s le
fure de la oferul dricului. inea s le aduc
personal la Istanbul. Era bnuitor i
narmat. i totui.
Probabil c a fost urmrit.
i oferul lui? Cel care l-a dus la
Izmir? Cu el ce s-a ntmplat?
Am fost s-l vedem, interveni Chris.
E ceva n neregul cu el. Mai nti, avea o
lovitur la tmpl, ca i cum ar fi fost
pocnit. Apoi, avea un aer terorizat. Tipul la
n-are contiina curat. Precis este
109

amestecat ntr-un fel sau altul. Trebuie


supravegheat.
Dac-mi permitei, interveni o voce
calm, l voi angaja ca oferul meu
personal.
Malko ncepea s se trezeasc. Dup un
moment de tcere, consulul relu:
Acum, domnilor, nu v ascund c
pn la ora asta nu avem nici o prob c
ruii ar fi implicai n afacere; i nc i mai
puin c asta are vreo legtur cu Turcia.
Aliaii notri sunt siguri, fcu el cu o privire
spre colonel i povestea asta cu submarinul
trecnd pe sub Bosfor mi se pare pur
fantezie.
Totui, se ducea undeva, mormi
Cooper.

Poate
dorea
numai
s
v
dezorienteze, suger diplomatul.
Atunci de ce moartea lui Watson i
arderea dricului?
Coincidene.
Cam multe coincidene. neleg c v
este dezagreabil s bnuii o ar aliat i
prieten, dar trebuie s clarificm istoria
asta. Domnul Linge, aici de fa, este venit
110

special din Statele Unite pentru asta.


Vorbete turca i are mn liber.
Malko nclin capul i vorbi cu
deferen. Cooper era unul din cei mai
strlucii ofieri ai Marinei americane.
Domnule amiral, tiu c toate
submarinele dvS. Au un dispozitiv de
reperaj cu ultrasunete care disting un
submersibil inamic de la 300 de kilometri.
Cum de tii asta? Se sufoc Cooper.
Asta este o informaie ultrasecret. Oricum,
era n pan.
Malko surse, foarte modest.
M-am ocupat de asta acum cinci ani,
cnd era n testri. Ruii erau i ei foarte
interesai. Sistemul funciona foarte bine.
Iat.
Scond un pix, ncepu s deseneze pe
bloc-notes-ul
consulului,
schind
cadranele, cifrele, explicnd funcionarea
mecanismului i slbiciunile acestuia.
Probabil c au cedat conductorii ce
comand amplificarea semnalului de retur.
sta este punctul slab.

111

Este adevrat, sufl amiralul. Urma


s-i nlocuim cu un alt sistem. Dar dvS.
Suntei specialist?
Oh, nu, spuse Malko. Dar am asistat
o dat sau de dou ori la demonstraii.
Acum cinci ani?
Aproximativ, da. Dar spunei-mi,
care sunt sistemele de aprare ce
guverneaz Bosforul i interzic trecerea
submarinelor?
Se ntoarse ctre colonelul turc. Acesta
recit, docil:
Exist trei sisteme. Mai nti, plasa.
Mobil pe zece metri nlime, pentru a lsa
s treac vasele de suprafa. Este n
permanen desfurat.
Nici un submarin nu s-ar putea
strecura? Tie Malko.
Imposibil. Ar fi vzut. Apoi, pn la
fund, plasa este fix, ancorat de fund i de
rmuri. Scufundtorii o inspecteaz n mod
regulat.
Apoi exist un veritabil cmp de mine
submarine, dup plas: cu declanare prin
contact,
prin
magnetism
sau
prin
telecomand. Suficient s arunci n aer o
112

flot ntreag. i minele sunt verificate


regulat.
n sfrit, exist un post de ascultare
sonar, care funcioneaz douzeci i patru
de ore din douzeci i patru. Toi cei care
lucreaz aici au fost rsverificai. Un ofier
de securitate este n mod special nsrcinat
s-i urmreasc.
Cam asta este.
Vedei bine c este imposibil, tie
consulul triumftor.
Oricum, voi verifica anumite lucruri,
spuse Malko. Prea la fel de imposibil,
acum zece ani, ca ruii s aib bomba
atomic. i totui, aveau.
Tcere jenant. Austriacul relu ctre
cei de la C. I. A.:
Vorbii turcete?
Nu, fcur ei, cu un mictor
unison.
n acest caz cred c cel mai bine ar fi
s m supravegheai. De departe. Cred c
pentru moment nu risc nimic.
De ce?

113

Pentru c nu tiu nimic. Nu vor risca


s se debaraseze degeaba de modesta mea
persoan.
Bun, rnji Chris, ne vom mulumi
doar s-l strngem un pic pe ofer, ca s
vedem cam ce are n vintre.
Malko ridic ochii spre cer. Ar fi dat
mult s fie secondat de doi adevrai ageni
C. I. A., capabili s-i foloseasc creierele,
n loc de aceste dou gorile setoase de
snge.
n nici un caz! Nu trebuie speriat.
Dac cei care-l pltesc au impresia c e
descoperit, l vor suprima. i, deocamdat,
este singurul care se pare c tie ceva.
Atunci, ce facem?
Nimic. Ba nu: ungei-v pistoalele, sar putea s avem nevoie de ele ntr-o bun
zi.
Bun, domnilor, v prsesc. Am treab.
M gsii la Hilton, camera 707, dac avei
nouti, spuse el colonelului turc. S-ar
putea ca i eu s am nevoie de dvs.
La dispoziia dumneavoastr.
Malko salut i iei, nchiznd ncetior
ua dup el. i plec cu toat viteza: Leila l
114

atepta probabil deja de douzeci de


minute. i nimic nu este mai periculos
dect s lai aa o frumusee s rtceasc
prin holul unui hotel.
Cnd intr n hol, Leila i sucea gtul
pentru a urmri ua de la intrare. Vzndul, i lu o atitudine demn i suprat.
Ar fi trebuit s fiu deja plecat se
alint ea.
Ar fi fost greeala vieii tale, spuse
sentenios Malko. N-ai mai fi gsit niciodat
un brbat ca mine.
Ea era copleit de dezinvoltura i
elegana noului su amant. Fcuser
dragoste metodic, el interesndu-se de cele
mai mici dorine ale ei, de cele mai mici
reacii asta dup ce-i povestise, romantic,
despre Dunre i Nil. Puterea de convingere
era aa de mare, nct o fcuse s cread c
se gndea, de cinci ani, numai la ea.
i spusese c este inginer i c fusese
trimis de compania sa s prospecteze
terenul n vederea construirii unor uzine de
montare a automobilelor.

115

Trebuie s te prsesc, spuse el.


Imediat dup dejun. Plec la Izmir. Ne vedem
sus, dup ce-i termini numrul.
Ia-m i pe mine!
Te-ai plictisi. Dar i voi aduce ceva
de pe acolo.
Eti urcios.
Leila se bosumfl. Malko i lu mna i
i-o srut:
Hai s lum dejunul la mine n
camer, vom fi mai linitii.
Numai la asta te gndeti, vorbi ea,
ofensat.
Malko fcu ochii mari, inocent.
La ce?
Leila avu un rs gutural i nu
rspunse. Malko se ridic, iar ea l urm. n
trecere, Malko se opri la recepie.
A vrea s-mi trimitei pe oferul
care l-a dus pe american la Izmir. tii,
acela cu accidentul.
Voi verifica dac este aici, spuse
recepionerul.
Trei minute mai trziu, Krisantem
apru, smerit i nelinitit. Capul l durea
ngrozitor.
116

Vrei s m ducei la Izmir? ntreb


Malko linitit.
Cellalt l privi de parc i s-ar fi propus
o plimbare n iad.
La Izmir?
Da, la Izmir. Este prea departe?
Nu, nu.
Bun, atunci vom pleca dup dejun.
V ofer 1.000 de lire. De acord?
De acord. V atept afar.
Krisantem se ndeprt, groggy. Toat
conversaia se desfurase n turc. i
totui strinul avea paaport american.
Recepionerul i spusese asta i nc ceva:
c Watson, fostul lui client, lsase un mesaj
pentru american, chiar nainte de a pleca
spre Izmir. i acum i sta voia s plece la
Izmir.
Noul su client apru dup o or i
jumtate, bine dispus. Se mpcase cu
Leila. Buick-ul se aternuse din nou pe
drumul Izmirului.
Malko moia pe perne. Krisantem
reflecta. Era greu s ias din acest
balamuc. Deodat, vocea pasagerului l fcu
s tresar:
117

tii unde a avut loc accidentul,


dricul care a ars?
Da, da, fcu turcul, mainal. Este un
pic mai ncolo, n coline.
S-mi artai!
Se ls din nou tcere. Apoi Buick-ul
abord virajul n form de ac de pr.
Aici este, fcu Krisantem.
Oprete!
Docil, turcul stop Buick-ul pe
breteaua lateral. Malko se dete jos din
main i se apropie de parapet. n fundul
rpei se vedea i acum carcasa calcinat a
dricului. O privi o clip i apoi ncepu s
parcurg oseaua pe jos, spre Izmir. Foarte
repede, ddu peste o mare pat neagr ce
se lea pe toat oseaua. O privi gnditor,
apoi se ntoarse ctre Buick.
Plecar mai departe fr s schimbe o
vorb. Krisantem i frmnta mintea cu o
grmad de ntrebri. Dup o or mai
trziu, Malko ntreb:
Apropo, de unde tii locul
accidentului?
Turcul fu ct p-aci s tamponeze un
camion care venea din sens opus.
118

Jurnalele nu au dat nici un fel de


precizri, continu Malko, nemilos.
Mi-au povestit nite prieteni care au
trecut pe aici, se blbi Krisantem.
Se blestem pentru c s-a lsat
surprins. ncepu s-l urasc pe acest tip
imprevizibil. Restul zilei se scurse n tcere.
Ajunser la Izmir spre sfritul zilei.
Austriacul se duse glon la consul. Acesta
cina, singur. Malko se prezent, iar
diplomatul se destinse n mod vizibil.
Fusese prevenit de sosirea sa.
Povestii-mi tot ce tii, ceru Malko.
Cellalt nu se ls rugat. Istorisi toat
povestea, ncepnd cu pescuirea cadavrului
i sosirea lui Watson.
Cnd mi-a telefonat, avea deja
hrtiile, preciz consulul. Mi-a spus c le
duce la Istanbul. n rest, nu mai tiu nimic.
Ai vzut aceste hrtii? ntreb
Malko.
Da, dar am spus deja tot ce tiam.
Citesc foarte puin rusete. Am putut doar
s disting numele mortului.

119

i hrtiile astea au ars, desigur,


suspin Malko. Este pcat, ar fi constituit o
indicaie preioas.
Consulul i muc buzele.
Cred c mai am ceva.
Austriacul l privi cu ochii si mari i
aurii.
Ceva?
Tulburat de privirea clar, John Oltro
bigui:
Ei bine, iat: cnd am fost la
comisariat, prietenul meu, comisarul turc,
m-a lsat s vd hrtiile mortului. i am
subtilizat una dintre ele. Am pstrat-o. Dar
nu cred s fie ceva interesant.
O avei?
Da, iat-o.
Consulul scoase din hain o hrtiu
galben pe care o nmn lui Malko. Acesta
o privi atent pe ambele fee, o vr n
buzunar i spuse ncetior:
tii ce reprezint?
Nu. Nu citesc rusete. Pare s fie un
bon de bagaje sau cam aa ceva.
Malko respir adnc:
120

Confratele sovietic tie c nu


cunoatei limba rus?
Cred c da. Noi vorbim ntre noi
numai n englez.
Asta este cea mai bun garanie a
vieii dvs.
Dar, n fine, ce este asta? Se neliniti
consulul. Spunei-mi.
Ar nsemna s v condamn la
moarte. Graie acestei buci de hrtie, s-ar
putea ca moartea locotenentului Watson s
nu fie complet inutil. Nu vorbii nimnui
despre asta!
Cinci minute mai trziu, Malko era pe
drum napoi spre Istanbul. Krisantem,
furios, trebui s renune la cin. S. A. S.
Malko Linge, gnditor, ncepu s priceap
de ce trebuise neaprat s dispar cadavrul
necunoscutului. Mica hrtiu glbuie pe
care i-o dduse consulul era un bilet de
cinema din Sevastopol, marele port sovietic
de la Marea Neagr. i acest bilet data de
cinci zile.

121

Capitolul IX.
Mica ambarcaiune avansa lent de-a
lungul plasei. Cu puternice lovituri de vsle,
Malko reui cu greu s nconjoare o
geamandur
roiatic,
ruginit,
care
meninea plasa dispus de-a curmeziul
Bosforului. Luntrea sa fusese zdruncinat
de valurile create de un vapor ce transporta
turiti. Vaporul fcea un mic tur prin Marea
Neagr, spre a crea emoii pasagerilor care,
aplecai pe balustrade, scrutau ceurile
Mrii Negre, spernd s zreasc silueta
amenintoare a vreunei nave de rzboi
sovietice. Dar nu se zreau dect alupe
inocente.
Cele dou maluri ale Bosforului
coborau n pante abrupte spre mare. n
acest loc, canalul avea o lime de circa 200
metri. Un puternic curent te trgea spre
Istanbul. Pe malul asiatic se distingeau
ruinele unui turn nalt datnd din secolul al
XI-lea i de unde, n epoca respectiv, erau
observai invadatorii ce veneau din Turcia
Central.
122

Malko ncet un moment s vsleasc.


Brcua sa fu antrenat n deriv pn la
plas i se izbi de un odgon de oel aezat la
rasul apei. Malko privi spre locul unde
rmase maina. Faleza, privit de jos, prea
enorm. De-abia se zrea Buick-ul oprit pe
drumul care urma o corni ce ducea la
primele plaje ale Mrii Negre.
Coborse pe o potec ngust, fcut de
capre, pe lng un mic han unde se serveau
ceai i iaurturi. O inea pe Leila de mn. i
propusese o plimbare de ndrgostii pe
Bosfor excelent pretext pentru o
recunoatere a locurilor. Dar, cu costumul
su strict i cu cravat, nu prea avea un
aer sportiv. Cu att mai mult Leila, cu
rochia plin de decolteuri, atrgea atenia.
Barca era ancorat de o crac mai
groas. Probabil era a unui pescar de
duminic. Marea Neagr este plin de pete.
Acum,
ncremenit
n
mijlocul
Bosforului, Malko reflecta, legnat de
clipocitul molcom al apei. Privi curios un
cargou mre fofilndu-se prin baraj i
ndreptndu-se spre Sevastopol. Leila visa,
aezat n faa lui.
123

Ce istorie ciudat, a acestui submarin


care vine s se arunce n gura lupului. Aici,
totul prea att de calm. Pe malul asiatic
zri o micu construcie alb, la rasul apei.
n faa ei erau garate dou camioane. Pe
acoperi flutura steagul turcesc. Era
desigur postul de observaii cu sonar,
instalat de turci.
Spre Istanbul, Bosforul se lrgea ntrun fel de lac unde erau ancorate trei
btrne cargouri greceti, murdare i
ruginite.
Prea dificil ca un submarin sovietic s
se poat strecura. Malko surse, gndind
c poate tocmai n acel moment trecea unul
prin ochiurile plasei.
Dar asta implica attea complicaii
nct ieea din domeniul posibilului. Dac
n-ar fi existat biletul de cinematograf, toat
povestea ar fi prut ireal. Dar hrtiua
galben exista. i mai existau unele chestii
care erau mai mult dect coincidene.
Biletul avea data de 22 iulie 1969. Corpul
fusese pescuit n dimineaa zilei de 25, iar
submarinul necunoscut distrus pe data
de 24.
124

Ori, fr a trece prin Bosfor, era


materialicete imposibil ca acel om s
mearg la cinema, n Sevastopol, pe 22 i s
se gseasc, dou zile mai trziu, n
Mediterana.
Chiar
presupunnd
c
ajunsese cu avionul la Murmansk i
Vladivostok, tot i-ar fi fost necesar o
sptmn pe mare pentru a se gsi n
Mediterana.
Surse, amintindu-i faa descompus
a consulului.
E ngrozitor, gemuse diplomatul.
Dac ruii au gsit mijlocul de penetrare a
Bosforului cu submarinele lor, toat
strategia noastr n zon e la pmnt. i
apoi asta implic multe complicaii din
partea turc. Voi convoca imediat pe eful
securitii turce.
Mai ales asta s nu facei, ordonase
Malko. i aa este destul lume la curent
cu povestea. i este aproape sigur c turcii
sunt implicai. Poate chiar colonelul
dumneavoastr.
Oh!
De ce nu? Exist attea motive
pentru trdare. Presupunei c are un dinte
125

mpotriva guvernului actual, sau c i-a fost


refuzat o avansare, sau mai tiu eu ce. Cu
ct turcii tiu mai puin n ce stadiu ne
aflm, cu att mai bine, credei-m. i apoi,
n felul sta, mi pot da seama dac sunt pe
o pist bun.
Cum?
Atta vreme ct nu mi se ntmpl
nimic, nseamn c sunt pe o pist greit.
Dar dac frtaii ncep s se ocupe de mine,
nseamn c arde.
Fii atent!
Malko i nchise pe jumtate ochii cu
pupile aurii. Era foarte atent. Adversarii si
ignorau,
din
fericire,
importanta
descoperire.
l lsase pe consul prad nelinitii, dar
decis s-i in gura. i acum, n mijlocul
Bosforului, cuta soluia problemei.
Privi de jur mprejur. Barajul, cldirile
militare, cargourile greceti, flancurile
abrupte ale taluzurilor. Deodat ceva i
atrase vederea: carcasa unei nave euate,
aproape ascuns de mal, la mai puin de
cinci sute de metri de plas, lng malul
asiatic.
126

Lu vslele.
Plecm? ntreb Leila. Mi-e frig.
Ateapt nc puin, a vrea s mai
vd ceva.
Era gata s protesteze, cnd el o privi.
Sub privirea aurit, simi c se topete. i
crezu c a neles:
Eti nesios, murmur ea. O s ne
vad toat lumea i nu vreau asta.
n fond, era ncntat. n vreme ce
Malko vslea, ea veni s se aeze n fundul
brcii i i nfipse unghiile n coapsa lui.
Cu coada ochiului, i urmrea reaciile. O
privi, iar ochii i ntrziar pe pulpele
dezgolite de rochia prea scurt.
Din osea, Krisantem urmrea barca
din ochi. Ciudat idee s te plimbi cu o
barc pe Bosfor, de vreme ce existau attea
alte ambarcaiuni mai confortabile, cu
cabine. El nu era sensibil la poezie. i apoi,
brbatul cu ochi ca de pisic nu i inspira
deloc ncredere, n ciuda calmului i
gentileii lui. Dac portarul nu i-ar fi spus
c avea ntlnire cu americanul chiar n
seara cnd acesta czuse pe fereastr.
127

Proptit de portiera Buick-ului, i


aprinse o igar. Privi n jur. Nici o main
n raza vederii. i totui era sigur c fusese
urmrit din clipa plecrii de la hotel. Un
vechi Taunus cu doi oameni n interior.
Malko aproape ajunsese la vas. i putea
distinge tblria ruginit i puntea plin de
rmie. Fusese un petrolier i se distingea
nc duneta din spate. Era prsit. Probabil
euase sau luase foc.
Nimic anormal. Ochii austriacului
scrutau fiecare detaliu din peisaj. Leila i
pierdu rbdarea:
Vino, opti ea.
Austriacul emise un mormit indistinct.
Remarcase ceva, n sfrit.
n spatele petrolierului, taluzul nu avea
aceeai culoare cu restul malului rpos,
pmntul, mai deschis la culoare pe o mare
suprafa, era ntors ca pentru rsaduri.
Probabil se ncercase punerea vasului pe
linia de plutire i se dragase fundul
Bosforului.
Apucnd din nou vslele, se apropie de
coca enorm i ruginit, aproape s o
ating. Armtura metalic se nla ca un
128

zid deasupra lui. Nituri enorme fixau foile


de tabl, formnd o linie nentrerupt de
protuberane.
Epava era impresionant prin masa i
tcerea ei. Rugina o acoperise n mod
uniform. Existau puine anse ca acest
petrolier s mai ia vreodat calea mrii.
Malko ls barca s lunece spre spate
i i rsuci gtul ncercnd s descifreze
numele vasului. Dar rugina estompase
totul. ncerc s afle mai multe de la
companioana sa.
tii ce-i asta?
Este un vapor. Doar se vede clar,
nu? Este probabil vechi, a fost abandonat.
Logic strlucitoare. Malko surse. n
lumea Leilei, vechile vapoare erau aruncate
aa cum arunci ciorapii vechi. i simi
enervarea.
Mergem pe partea cealalt, pe lng
coc, spuse el blnd.
Relu vslele i parcurse cam o sut de
metri, pn ajunse la un mic golfule ferit
de priviri. Ar fi trebuit ca cineva s fie pe
epava petrolierului pentru a-l vedea.
129

Malko i scoase haina i o plie cu grij.


Cu privirea aburit, Leila i muc buzele
i se aplec i mai mult spre el. Ateptarea
o enervase.
Vino!
Malko se glis spre fundul brcii, lng
Leila. i, pentru o clip, uit de rui i de
submarinele lor. Aa c nu vzu pe cei doi
brbai care urcau, deasupra lor, pe taluzul
abrupt. Primul dintre ei inea n mn un
Colt cu piedica tras.
Cel de-al doilea, puin mai n spate, era,
de asemenea narmat. Dar el supraveghea
rmul. Primul ajunse pe bordul epavei.
Barca era jos, lipit de coc. Cu precauie,
se aplec, cu pistolul n mn. Chiar sub el
zri siluetele nlnuite ale lui Malko i
Leilei.
Brbatul njur cu voce sczut.
Mergnd n patru labe, se ntoarse spre
tovarul su i opti, sobru:
Se reguleaz.
Pederastul dracului, fcu, ilogic,
cellalt.
Chris Jones i Milton Brabeck se
privir,
dezgustai.
Iat
unde
duce
130

contiina profesional. Fuseser prea


zeloi, urmrindu-l pe Malko fr tirea
acestuia. Se ateptau s-l vad trangulat
sau atras ntr-o capcan de ctre aceast
dansatoare, care nu putea fi dect o Mata
Hari local.
n mod clar, dolarii C. I. A. Erau folosii
ntr-o manier cel puin curioas. Mcar s
fi finanat niscai revoluii, dar s plteti
don juani!
Cei doi americani se ndeprtar n
vrful picioarelor. Milton murea de dorina
s trag un ncrctor n aer, ca s vad
dac barca se va rsturna, dar disciplina l
fcu s se stpneasc. i vr pistoletul n
holster i i aprinse o igar.
Pe malul cellalt, n Europa, doi oameni
erau aezai ntr-un Taunus parcat cu faa
spre Bosfor, cam la un kilometru de Buickul lui Krisantem i erau la fel de interesai
de viaa amoroas a lui Malko Linge.
Unul din ei cobor binoclul cu care
observa barca i-i spuse, n rus,
tovarului su:

131


Americanii
sunt
ntr-adevr
respingtori. Nu e de mirare c pierd peste
tot.
n
barc,
Malko
i
recptase
luciditatea i nfrunta contiina Leilei.
Creierul su se nvrtea ca o sfrleaz.
Turcoaica gemea.
Nu sunt idioat. tiu prea bine ce
gndeti.
i cam ce gndesc?
C sunt o trf. C o femeie care se
las nhat aa, n vzul lumii, este
ultima trtur.
Nu, nu!
M consideri o stricat, mrturisete!
Eti nebun!
Malko fu obligat s o ia n brae i s-i
explice c o astfel de idee nu-i trecuse
niciodat prin minte.
Traversarea Bosforului fu penibil.
Curentul i tra irezistibil spre Istanbul.
Vzndu-i sosind, lui Krisantem ncepu
s-i creasc stima pentru clientul su:
frumoasa dansatoare mnuia de zor una
dintre vsle.
132

Malko leg barca i urc pe mal,


innd-o pe Leila de mn. Krisantem le
deschise grbit portiera. Fumase un pachet
ntreg de igri ct durase plimbarea.
Ne rentoarcem la hotel, ordon
Malko.
n vreme ce turcul manevra pentru a
lua direcia spre Istanbul, Malko ntreb:
Ce-i cu vasul la euat?
Este un petrolier. A luat foc acum un
an, era ct p-aci s se ntmple o
catastrof. Tocmai fcuse plinul de la
rafinria British Petroleum, care se vede de
aici, cnd focul a izbucnit la bordul su. V
dai seama, n cinci minute era un lansator
de foc grecesc i asta la cinci sute de metri
de cel mai mare depozit de benzin din
Istanbul. Din fericire, cpitanul a reuit s-l
fac s eueze un kilometru n aval, pe o
poriune cu fundul mai ridicat.
i dup aia?
A ars vreme de o sptmn. Se
simea cldura pn aici, iar lumina se
vedea de la o sut de kilometri. Imposibil de
oprit incendiul.
De ce a fost abandonat acolo?
133

Cred c au ncercat s-l repun pe


linia de plutire. Dar nu mai merita. Se pare
c s-a ncrustat n stnci.
Stnci?
Da, aa s-a spus. Ei, ntr-o bun zi
va fi vndut ca fier vechi.
Malko tcu. Pn la Istanbul se
mulumi s strng mna dansatoarei, care
prea foarte ndrgostit.
La hotel, avu o surpriz. Un mesaj l
atepta n csua cheii, scris de o mn
feminin: V rog s apelai camera 109.
Nancy Spaniel, de la Life Magazine.
Numele i era complet necunoscut. Dar
Leila citise peste umrul lui:
Cine este tipa asta? uier ea.
Habar n-am.
Cum i de ce vrea s te vad?
N-am nici cea mai mic idee!
i bai joc de mine?
Ascult. Mergem s o vedem
mpreun!
Viciosule! Monstrule!
Deodat, Malko zri o fat blond,
nalt, ridicndu-se dintr-un fotoliu din hol
134

i venind drept spre el. i ntinse mna i


zise:

Eu
sunt
Nancy
Spaniel.
Dumneavoastr
suntei
Altea
Sa
Serenisim Malko Linge?
Da, dar putei s-mi spunei Malko.
O privi atent i, deodat, se produse
declicul. Desigur, o ntlnise n Austria,
unde
ea
studia
istoria
aristocraiei
europene. i solicitase, atunci, o ntrevedere.
V-am citit numele pe lista hotelului
i, cum m simt pierdut n aceast ar,
m-am gndit c m-ai putea ajuta.
De ce v ocupai n reportaj?
De Memphis. tii, submarinul acela
care s-a scufundat pe aici.
Ah!
Asta era culmea. Leila, care urmrea
conversaia, spuse, pe un ton nepat:
Dragule aps pe cuvnt te atept
la mine n camer!
i le ntoarse spatele.
S mergem s bem ceva, propuse
Malko tinerei americance. Dar, nainte,
trebuie s dau un telefon. Ateptai-m la
bar.
135

Ptrunse
ntr-una
din
cabinele
telefonice de lng recepie i l chem pe
consul.
Spunei-mi, ai auzit ceva despre un
petrolier care a ars acum cteva luni?
Da, desigur.
i cunoatei numele?
Da, stai o clip. Se numea
Arkhangelsk.
Arkhangelsk?
Da, era un petrolier sovietic.
Malko nchise, dup ce-i mulumi
diplomatului. O mic lumini roie i se
aprinse n creier. Merse s o ntlneasc pe
Nancy la bar, gndindu-se la carcasa
ruginit, abandonat n mijlocul Bosforului.

136

Capitolul X.
Krisantem lsase ua cabinei telefonice
deschis, pentru a putea urmri mai bine
holul Hiltonului.
Grbii-v, spuse el cu voce joas. Va
cobor n curnd. Ce dorii?
V mai ntoarcei la vas?
Nu tiu. Nu m anun dect n
ultimul moment. i, oricum, nu pot face
nimic.
Te voi rechema disear.
Cellalt nchise. Furios, Krisantem iei
din cabin pentru a se ciocni de Malko.
Un alt client? ntreb politicos
austriacul. Nu uita c eu te-am reinut!
Sub privirea ochilor aurii, Krisantem nu
se simea la largul lui.
Nu, era un prieten.
Am nevoie s-mi gseti un vas de
nchiriat.
Ce tip?
Cu motor. Dm o rait pe Bosfor.
E uor. Cunosc un tip care
nchiriaz. Este lng debarcaderul bacului.
Dar o s coste mult.
137

Nici o problem. Ah, apropo, s-i


prezint doi prieteni care lucreaz cu mine:
Milton Brabeck i Chris Jones. El este Elko
Krisantem.
Elko nu avu nici un chef s-i ntrebe n
ce consta munca lor. Erau cei doi tipi care
fuseser cu o sear nainte la el. n picioare,
n spatele lui Malko, cu plriile nfundate
pe cap, cei doi l priveau pe Krisantem cu
aerul afectuos al unui cotoi care se
pregtete s ronie un oricel alb.
Salut! Fcur ei la unison. Ne-am
mai vzut.
Conversaia se opri aici. Gnditor,
Krisantem deschise portierele Buick-ului.
Ultima oar, i raportase fidel, lui
Doneshka, plimbarea lui Malko n jurul
petrolierului. Cellalt i ordonase:
Anun-m imediat dac se ntoarce
n zona aia.
Ar fi vrut el, Krisantem, s-l anune.
Dar avea impresia i nu prea se nela
c cele dou gorile ateptau cel mai mic
gest suspect din partea sa, ca s-l fac
bucele.
138

O or mai trziu, erau cu toii la bordul


unei brci de cauciuc echipat cu un vechi
motor Evinrude, de treizeci i cinci de cai,
care de-abia reuea s nving curentul
Bosforului. Le trebuir aproape trei sferturi
de or ca s ajung la petrolier. Cu ochii
nchii,
Malko
visa.
Nancy,
tnra
american, era foarte agreabil. Cinase cu
ea n ajun. Ea sosise la Istanbul cu
sperana unui reportaj despre Memphis,
dar lucrul sta nu era uor de realizat.
Malko i promise ajutorul.
O invitase la Kervansaray, cabaretul
vecin cu Hilton. Nu ndrznise, de frica
Leilei, s o invite la roof7, cabaretul situat la
etajul zece al hotelului.
Dar Nancy era ncntat. l gsea pe
Malko teribil de romantic. Chiar i atunci
cnd acesta i mngiase picioarele pe sub
mas. Dansa obraz la obraz, ca toate
americancele, cu presiune pe tot corpul,
strns lipit de partener. i cum avea
aceeai nlime cu Malko, senzaia nu era
deloc dezagreabil.
7

Acoperi (n englez, n original).


139

Malko o acompaniase apoi pn la ua


camerei. nainte de a se despri, ea fusese
aceea care l-a srutat. Srutul ei era dulce
i cald. O strnse mai mult n brae, iar
trupul ei i rspunsese, lipindu-se de al su.
Unghiile ei i se nfipser n ceaf.
Avem tot timpul, murmurase ea,
nainte s-i nchid ua n nas.
Cu toate astea, astzi gndurile i
zburau spre Nancy. Vulcanica Leila trecuse
dintr-o dat pe planul doi.
Se apropiau. Malko i scutur de praf
impecabilul costum gri. Avea oroare de
neglijen. Krisantem ncetini motorul.
Silueta petrolierului euat prea enorm.
Scuturat de siajul celorlalte ambarcaiuni,
barca pneumatic era foarte instabil. Din
fericire, n acea zon, Bosforul se lrgea ca
un fel de lac, lsndu-i cumva mai ferii de
grosul traficului. Cele trei cargouri greceti
nu se clintiser. Puin mai departe,
rezervoarele rafinriei strluceau n soare.
Krisantem tie contactul. Barca era la
civa metri de petrolier. Gorilele nu prea
erau la largul lor. Cu artileria cu care erau
echipai, s-ar fi dus urgent la fund.
140

F turul vasului, ordon Malko.


Nici o scar nu permitea escaladarea
peretelui vasului, care-l fascina pe Malko
prin coca moart i prin suprastructuri.
Ceva i spunea c aici se gsea ceea ce
venise s caute.
Dar cum s stabileti legtura dintre
aceast veche carcas abandonat i
submarinul din Marea Marmara? Nu se
zrea nici un semn de via.
De mult vreme s-a ncercat
repunerea lui pe ap? ntreb Malko.
Da, de cteva luni.
Fuseser, probabil, de spat, sute de
mii de metri cubi de pmnt. Pata deschis
de pe taluz avea aproape cinci sute de metri
lungime.
Curios c nu reuiser. Petrolierul nu
prea nfipt prea adnc n fundul
Bosforului. Doar dac nu cumva vreo
stnc. Toat chestia asta l scia pe
Malko.
Ceilali trei tceau. n afar de
Krisantem, se ntrebau de ce se interesa
Malko aa de mult de Arkhangelsk.
141

i alii, puin mai departe, i puneau


aceeai ntrebare. Pe malul asiatic era oprit
un btrn Taunus, n spatele unei perdele
de copaci. Erau trei brbai n interior.
eava unei puti mitraliere mijea prin
geamul din fa stnga. Era ndreptat spre
Arkhangelsk.
Dac urc pe vas, s trag? ntreb
servantul armei.
Da.
Manevr chiulasa i introduse un
ncrctor. Barca pneumatic se ncadra n
vizor. Dar ocupanii acesteia nu se decideau
s ia petrolierul cu asalt.
Malko cuta cu disperare un amnunt
care s-l ndrepte pe calea cea bun. Dar
totul prea normal. Fcu brcua s se
apropie pn atinse petrolierul i-i puse
palma pe tabla murdar i umed, pe care
se mai vedeau urme de vopsea. Crezu c
mna i va traversa stratul de rugin care
atacase profund materialul. Lucru ciudat
pentru un vas pentru care s-au fcut
eforturi de a-l repune pe linia de plutire.
Deodat, avu o iluminare.
142

S ne deprtm, ordon el lui


Krisantem. Pn n mijlocul Bosforului.
Nu prsea din ochi vasul. n cteva
secunde, va fi sigur. Silueta petrolierului se
detaa acum foarte clar din profil. Incendiul
nu deformase prea mult suprastructurile.
Malko nchise ochii. Rsfoia, n
memorie, o crticic pe care o citise cu doi
ani mai nainte: anuarul Jane's, manual ce
cuprindea toate flotilele lumii. Existau mai
multe sute de nave repertorizate, fiecare cu
caracteristicile sale i cu silueta trasat la
scar.
Navele defilau prin mintea lui Malko de
parc le-ar fi vzut ieri. Tensiunea
interioar i ncreise fruntea. Creierul i
lucra ca un IBM n suprasarcin.
i nu se potrivea.
Silueta
petrolierului
sovietic
Arkhangelsk, de 120.000 de tone, pe care o
avea n minte, nu corespundea cu ceea ce
avea n faa ochilor. Vasul euat era mult
mai mic i suprastructurile erau mult
diferite.
Cellalt era dotat cu o dunet plasat
n spate, pe cnd acesta avea un fel de
143

dunet care ajungea pn la jumtatea


punii. Petrolierul numit Arkhangelsk nu
era Arkhangelsk-ul. i asta, desigur, avea o
semnificaie. Nu schimbi din pur plcere
numele unei nave.
Malko renun provizoriu la meditaii.
O nav ncrcat cu turiti fu ct p-aci s le
rstoarne barca. nverzite, cele dou gorile l
mncau din ochi pe Krisantem, care se
chinuia s demareze motorul. Reui la anc
s porneasc, evitnd ca prin minune s fie
tiai n dou de un remorcher pntecos, al
crui echipaj i umplu de njurturi.
Bosforul era prea aglomerat pentru
astfel de sporturi. Dar Malko era satisfcut.
Suflnd un invizibil fir de praf de pe
costumul su nc impecabil, surse larg.
Hai s ne ntoarcem.
Ochii aurii i scnteiau, iar ceilali trei
se ntrebau ce putuse s-l binedispun n
aa msur.
Din hotel unde Leila l atepta, n
camera ei, i telefon consulului:
Avei vreun exemplar din Jane's
ediia 1969?
Da, cred c da, rspunse diplomatul.
144

Atunci trec s v vd.


Zece minute mai trziu, Malko sorbea
un whisky n biblioteca diplomatului. Pe
genunchi avea volumul. l rsfoi i ajunse la
descrierea Arkhangelsk-ului.
ntr-adevr avea n fa silueta de carei amintise. Avea dreptate, petrolierul euat
era o nav necunoscut pe care ruii
ncercau s o fac s treac drept
Arkhangelsk. i explic rapid trenia
consulului, care nu mai pricepea nimic.
Dar de ce?
Habar n-am.
Credei c are vreo legtur cu
Memphis-ul?
Poate c nu. Dar este singurul
indiciu pe care-l posed la ora actual. i
tiu din experien c ruii nu fac nimic
ntmpltor. Exist o raiune i nc una
foarte important, pentru ca Arkhangelsk
s nu fie Arkhangelsk.
Dar atunci, unde este cel adevrat?
Navigheaz probabil sub alt nume,
dac nu cumva este deja pe fundul mrii,
din motive de securitate. Bun, putei s-mi
facei un serviciu?
145

Desigur.
A dori s aflu numele ntreprinderii
care a ncercat s ridice Arkhangelsk-ul navem ce face, trebuie s-l numim n
continuare aa i circumstanele exacte
ale accidentului.
Bine, l voi ntreba pe colonelul
Kemal.
Nu!
Malko se ridicase i nchisese cartea. Se
apropie de consul.
Turcii nu trebuie s afle c m
interesez de aceast nav. Iat, spunei, de
exemplu, c Flota a VI-a are avarii i
telefonai la o firm care se ocup de
ridicri de nave. Chestionndu-i cu
abilitate, vei putea afla numele celor care
s-au ocupat de vasul sovietic.
Bine, v voi suna mine. Rmnei la
cin?
Nu, mulumesc. Mai am de lucru i o
mic problem de rezolvat.
Mica problem consta n faptul c
Malko avea, la aceeai or, o ntlnire n
holul hotelului cu Leila i cu un rpitor
manechin sud-african, pe nume Ann. Pe
146

Ann o ntlnise la recepie, pe cnd prsea


hotelul. Ochii ei fcuser un efect deosebit
asupra lui.
l ntreb pe Krisantem:
tii vreun restaurant bun, cu muzic
i atracii?
Turcul ezit.
Da, Mogambo. Dar este foarte
scump.
Nici o importan. Hai la Mogambo.
Cele dou fete erau la bar cnd sosi.
Leila mbrcase o fust neagr i un
pulover care i evidenia formele att de
precis, nct personalul de serviciu din
hotel se mica n relantiu. De pe taburetul
ei, Ann l contempla cu un amestec de
dispre i de dorin. Taiorul ei roz era mult
mai puin revelator, dar instinctul feminin
prelu iniiativa. Punndu-i ochelarii
fumurii pentru a-i accentua nota de
seriozitate, i ncruci, foarte sus,
picioarele, n mod neglijent.
Att de sus nct turcul aezat n faa ei
comand princiar nc un rnd de butur
pentru ntreaga familie, care l nsoea.
147

n acel moment Malko intr n bar.


Leila nu-i ls timp s se dezmeticeasc i
se ridic i porni spre el ondulndu-se ca o
pisic fericit c i-a regsit stpnul. Peste
umrul ei, Malko zmbi graios ctre Ann.
Ea i retransmise zmbetul, uor
ofuscat. Austriacul o ocoli pe Leila i-i
apuc mna, pe care depuse un srut
apsat.
Tensiunea electric ar fi putut face
lustra s se aprind. Leila, cu ghearele
scoase, se pregtea s se npusteasc.
i-o prezint pe Ann Villers, soia
unui bun prieten al meu, se grbi s spun
Malko.
Dezarmat, Leila consimi la o lejer
nclinare a capului, fr a dezarma totui.
Unde cinm, dragul meu? Gnguri
ea, prinznd braul lui Malko.
Oriunde va fi ncnttor, cu dou
femei aa de frumoase, replic Malko, cu
ochii n tavan.
Urmar cteva clipe ce se scurseser
greu. Leila se ntreba dac s-i nfig
unghiile n ochii lui Malko sau n prul
148

rivalei sale. Ezitarea ei salv situaia, cci


Malko se plec spre ea i murmur:
Iart-m. Mi-ar fi plcut s fim
singuri, dar nu pot face altfel.
n vreme ce Leila digera complimentul,
Malko strecur ctre Ann:
Oricum, ne va prsi pe la ora 11,
pentru numrul ei.
Fericite, cele dou femei prsir barul
la braul lui Malko. Din fericire, ua era
destul de larg ca s treac toi trei n front.
n Buick, Malko i ls minile s zburde
n voie peste tot, ca urmare, chipurile, a
zdruncinturilor provocate de main.
Parfumurile celor dou femei concordau de
minune.
Malko era fericit. Avea senzaia c se
afl pe drumul cel bun. Vaporul mascat
ascundea un mister. Totul era s descopere
acest mister, nainte ca ceilali s-i dea
seama i s-l suprime, cci devenea
periculos.
Cnd ajunser, restaurantul era plin
dar, mulumit lui Krisantem, avur o mas
foarte bun, lng pista de dans. Fur
149

condui imediat apoi s-i aleag petii pe


care i doreau, dintr-un frigider enorm.
Discret, Krisantem dispru, promind
c peste o or va fi la main. Malko l
urmri din ochi, gnditor; din pcate l
urmri numai din ochi i nu putu s-l vad
intrnd ntr-o micu cafenea i cernd s
telefoneze.
Corespondentul
rspunse
imediat:
Vrea s se ntoarc mine la vapor,
zise repede Krisantem.
Urmar cteva momente de tcere la
cellalt capt al firului. Apoi vocea pe care
Krisantem o cunotea prea bine, spuse:
Bine, vom lua msurile necesare.
Ei! Strig Krisantem. Nu n seara
asta. O s-i dea seama. Cellalt nchise.
Nelinitit, Krisantem se aez la o mas
n fundul cafenelei, lng ciorchini de
struguri i borcane de iaurt.
Avea contiina tulbure. Acest om cu
ochi de aur, care fcea femeilor o curte
galant, ncepuse s-i devin simpatic.
La Mogambo, Malko era ntr-al noulea
cer. Leila i inea mna dreapt, ca o
tigroaic ce se pregtete s ronie un
150

ciolan, iar el i lipise piciorul de coapsa


Annei, care i lsase, pudic privirile n jos,
dar care se lipise de el spre a-i facilita
manevra.
Restaurantul era frecventat mai ales de
turci. Mesele de lemn, aternute cu ervete
de hrtie, erau foarte simple, n schimb,
pereii gemeau sub cromolitografii hidoase,
reprezentnd Bosforul ziua i noaptea din
toate unghiurile i direciile. Mncarea era
bun mai puin petele.
Lui Malko i se servise, n chip de horsd'oeuvre, o crem albicioas, denumit
tarama, care avea un iz de caviar alterat.
Leila nfulec rapid trei porii.
La
desert
trebuir
s
suporte
atraciile.
Pn
atunci,
orchestra,
disimulat n spatele unei draperii, cntase
n surdin mai multe arii, variante dup
Copiii din Pireu; dar acum se dezlnuise
acompaniind o dansatoare oriental, ale
crei schimonoseli o fcur pe Leila s
zmbeasc. n momentul cnd veni s-i
unduiasc formele n faa mesei lor, Ann se
aplec graios spre Leila i-i murmur:
151

Trebuie s vin s te vd i pe tine


aa.
Leila se mulumi s murmure n turc,
la rndul ei, c dac Ann s-ar dezbrca la
piele, sala s-ar goli n cinci minute, lucru
evident, fals, dac se inea cont de interesul
pe care mna stng a lui Malko l arta
fa de piciorul tinerei sud-africane.
Dansatoarea se retrase, lsnd locul
unor dansatori din Anatolia, avnd pe cap
bonete ciudate din ln multicolor. Acetia
se ncruciau cu o vitez stupefiant,
dansnd n ritmul unei muzici sltree. n
final se luar de mini i ncepur a se
nvrti ca nite dervii.
Absorbit de spectacol, Malko nu
observ intrarea unui om gras, cu craniul
chel ca o minge de biliard, mbrcat cu un
costum bleumarin, cu o cravat galben.
Omul se aez cu coatele pe bar i rmase
acolo, ntre chelnerii care-l busculau, lund
comenzile.
Dansatorii se oprir. Atunci, cu un pas
linitit, se ndrept spre masa lui Malko;
cnd acesta l remarc, nu mai era dect la
doi-trei metri de el.
152

Apropiindu-se brusc de mas, grasul se


cltin i czu n poala sud-africanei. Cu
un mormit dezgusttor, o nlnui cu o
mn, iar cu cealalt ncepu s-i pipie
pieptul, cu o lab enorm i proas, cu
unghii negre.
Ann url, cu o voce ptrunztoare care
acoperi muzicanii. ncerc s se ridice, dar
greutatea omului o imobilizase. i nfipse
unghiile n obrazul lui, cu toate puterile.
Bruta mormi din nou i-i ascunse
faa n gtul tinerei fete.
Malko l mbrnci pe intrus cu toat
fora, dar acesta de-abia se cltin. Atunci i
prinse un deget al minii care se sprijinea
pe rama scaunului i, vicios, i-l rsuci spre
napoi.
Grasul url i sri n picioare. Cu o
micare a minii stingi mtur masa,
acoperind-o pe Ann de cioburi de farfurii i
pahare. Cu cealalt mn l prinse pe Malko
de gt i ncepu s strng. Austriacul avu
impresia c este prins ntr-un malaxor.
Privirea sa se ncruci cu a celuilalt i
atunci realiz c nu are de-a face cu un
beiv.
153

Doi ochi mici, ri i foarte lucizi l


scrutau intens.
Malko i repezi genunchiul n fa.
Cellalt l recepion din plin n vintre i
dete napoi cu un grohit, scpndu-i gtul.
Malko fcu un salt napoi i nfc o sticl.
Atenie, este periculos!
Leila strigase.
ntr-adevr, tipul avansa spre Malko,
cu o lam triunghiular scurt n mn!
Dup
modul
cum
inea
arma,
austriacul realiz c are n fa un
profesionist. Urma s loveasc de jos n
sus, intind inima. Cu fora pe care o avea,
Malko urma s fie nepat ca un fluture n
insectar.
Sticla i se pru complet inutil. Dac
tipul avansa, era pierdut.
Recul mai mult, spernd s ctige
destul spaiu pentru a putea fugi. i
blestem obiceiul de a umbla nenarmat.
Cel puin dac gorilele sale ar fi fost aici.
Leila l salv.
Ca o nebun, sri pe la spate n crca
brutei, zgriindu-i faa cu unghiile, urlnd
de parc venea sfritul lumii. Surprins,
154

tipul ncerc s scape de aceast panter.


Ea profit de micare i-i nfipse, ca un
buldog, dinii n mna acestuia.
Strngea tare, cci cuitul i czu din
mn. Dintr-o dat, chelnerii, care priveau
scena, i regsir curajul i se repezir
care mai de care. Agresorul dispru sub un
talme-balme de haine albe.
Dar era periculos. For nainte spre
perete, zdrobi un pachet de adversari i se
redres. Supravieuitorii ezitar, tipul, de
asemenea. l zri pe patron care telefona,
febril. Poliia sosea n cinci minute. Zbur
spre ieire. Un chelner ce ncerc s-l
opreasc se alese cu maxilarul zdrobit, iar
necunoscutul dispru n ntuneric. Nimeni
nu se gndi s-l urmreasc.
La mas, Malko o consola pe Ann.
Aceasta avea o vntaie mare pe gt, iar
rochia sa aducea cu o crp ce a fost prea
mult folosit.
Asta-i bun, repeta Ann. Era s m
omoare!
Leila rnji:
Ai fi scpat mult mai ieftin. Tipii
tia nu-s prea dificili.
155

Tu, trfo., ncepu Ann.


Malko o opri tocmai la timp pe Leila, pe
care lupta o aprinsese. ncepuse deja s-i
promit lui Ann c o s-i reteze cu dinii
sfrcurile snilor. Din fericire, tnra sudafrican nu nelegea o iot turcete.
S-o tergem, zise Malko. E de ajuns
pentru seara asta.
Se ridic. Un picolo veni n acel moment
i-i prezent lui Malko nota de plat, pe o
farfurioar.
Leila scoase un rcnet, lu nota de
plat i o cocoloi. Cu unghiile scoase, se
npusti spre patron i-l puse s o mnnce.
Brusc, turcul protest, declarnd c este
bucuria lui de a invita nite oameni aa
drgui pe care chiar i roag s mai revin
n localul su.
Malko iei demn, mpingnd-o n fa
pe Ann, cu Leila asigurndu-i spatele.
Krisantem era n Buick. ntoarcerea fu
silenioas. Sosii la Hilton, Malko o lu pe
Ann de bra i ceru cheia de la recepie.
Holul era pustiu.
O conduc pn n camer, arunc el
spre Leila.
156

Aceasta l privi cu un aer ciudat. Cu


voce sczut, i murmur n momentul
cnd intra n ascensor:
Te atept n camera mea. Dup ce-mi
fac numrul. Pe tipul care te-a atacat l
cunosc. Dac vrei s-i tii numele, nu
rmne prea mult timp cu curva asta.
Micua liftier cu osete albe privi
surprins vntaia de pe gtul sudafricanei.
Zece minute mai trziu, Malko era la
Leila.
Nu fusese de loc eroic: Ann i trntise
ua n nas.

157

Capitolul XI.
Soarele
strlucea
deasupra
Istanbulului. Era ora dejunului. De-a
lungul meterezelor strzii Yedikule, o
mulime de vnztori ambulani vindeau
ceai de ment, rahat verde i rou, decupat
n cubulee mici, gogoi unsuroase.
ntr-un col, absorbii n contemplarea
unei vitrine cu articole vestimentare, Malko
i Leila, cu degetele nlnuite, formau un
nduiotor cuplu de ndrgostii. n
realitate, profitnd de reflexiile vitrinei,
urmreau intrarea unei vechi case de lemn,
situat n spatele lor. Erau de dou ore pe
strad i aveau impresia c toat lumea e
cu ochii pe ei.
Cincizeci de metri mai departe, cele
dou gorile nghieau rcoritoare pe terasa
unei cafenele arabe, narmate pn-n dini.
Nu le lipseau dect grenadele.
Muriser de ciud aflnd ntmplarea
din ajun. Ei i petrecuser seara jucnd
gin-rummy culmea activitii intelectuale
pentru o goril. Acum ardeau de dorina de
a se nciera.
158

N-o s mai dureze mult pn o s


ias, murmur Leila. Sau, dac nu, i s-a
ntmplat ceva.
Ea l condusese pe Malko n acest col
pierdut din Istanbul, de cealalt parte a
Cornului de Aur. De-a lungul vechilor
fortificaii ale oraului se mpienjenea un
labirint de strdue nguste, cu csue vechi
de lemn, care mai stteau n picioare doar
printr-o minune.
De diminea Leila pusese stpnire pe
telefon. l cunotea pe asasin din vedere.
Era un pete de mic anvergur, care nu se
ddea napoi, la o adic, s uureze de
portofel un trector ntrziat. De multe ori
scosese cuitul n ncierri. Desigur, atunci
cnd cellalt nu avea cuit.
Leila cunotea vag o fat care avusese
legturi cu tipul. Din fericire, aceasta avea
telefon i, cu o voce adormit, dduse
numele individului. Omar Cati.
Acum cred c e la pucrie,
adugase ea. A fost arestat acum ase luni,
pentru atacarea unui cuplu de turiti lng
moscheea Sultan Ahmed.
159

Malko i Leila se mbrcaser n grab.


Fata le dduse o posibil adres a lui Omar,
la o prostituat. mpreun cu cele dou
gorile, se nghesuiser ntr-un taxi care i
adusese pn n locul unde se gseau
acum.
Leila urcase singur, ca s nu sperie
femeia. Aceasta deschisese ua suspicioas,
cu ochii umflai de somn i prul ciufulit.
Era cu un client. Leila i ndrugase o istorie
cu nite bani mprumutai. Cealalt rnjise:
N-ai dect s ncerci s i-i
recuperezi. Scursura de Omar st aproape,
pe strada Eyuf, la nr. 7. Dac e n toane
bune, o s te reguleze, dac nu iei
mardeal.
Leila mulumise, n ciuda acestei
ncnttoare perspective. i, de atunci,
ateptau. Malko ncepu s-i piard
rbdarea. Acest turc era firul Ariadnei,
singurul indiciu tangibil care-l putea
conduce spre ceea ce cuta.
Dac nu coboar n cinci minute,
mergem noi la el, spuse ctre Leila. Jones i
Brabeck ne vor acoperi.
Nu e nevoie, privete!
160

El era. n vitrin, Malko i distingea clar


profilul. Aceeai mutr josnic, mbrcat cu
un pulover bleumarin i cu un pantalon
obosit. Se ndrept spre Yedikule, n
direcia hipodromului. Malko i Leila i
luar urmele.
Atac-l tu, spuse Malko, altfel va
deveni bnuitor.
n momentul n care Leila pornea n
spatele omului, Malko ncremeni: doi tipi
ieeau din ungherul unei pori mari cu
dou canaturi i l ncadrau pe Omar.
n mulimea unduitoare de gur-casc
i cumetre, Malko l vedea greu pe Omar,
care luase un avans de cincizeci de metri; n
schimb i distingea bine pe necunoscuii
care l ncadraser. Unul dintre ei avea pr
blond i o plrie moale, cellalt era brunet,
mbrcat cu un costum albastru.
Leila reveni spre Malko, descumpnit
i nciudat.
S-l urmrim i s ateptm cnd va
fi singur, zise Malko.
Gorilele urmreau, de la distan
respectuoas,
deplasarea
grupurilor
formate. Malko se strecur prin mulime
161

pentru a se apropia de Omar. l zri la un


chioc de ziare, oprindu-se i cumprnd
programul curselor de la Ettalat.
n acel moment, o main opri lng
bordur. oferul claxon pentru a atrage
atenia lui Omar. Acesta ntoarse capul.
oferul i strig ceva nainte de a demara.
Omar surse i l salut.
Apoi i relu drumul. i mai rmneau
cteva sute de metri de parcurs pn la
gar. Malko mri pasul pentru a-l ajunge.
Trebuie s-l contactm nainte de a
lua trenul, explic el Leilei.
Omar aproape c ajunse la gar.
Deodat, omul blond se strecur n spatele
lui Omar. Cel negricios se ntoarse ca
pentru a cumpra un jurnal.
Surprins, Malko l vzu pe blond
ridicnd mna stng ce inea un Colt 38 i
trgnd un singur glonte n ceafa lui Omar,
glonte ce penetr n creier i iei prin
frunte.
Omar se prbui n fa, cu igara ntre
dini i innd nc ziarul n mini.
Malko demar nebunete, agitnd
braul pentru ca gorilele s-l urmeze. Dar
162

era greu s-i croiasc drum prin mulime,


iar gorilele erau nc departe.
Blondul i arunc revolverul, se topi n
mulime i ajunse la bariera grii. Sri
peste o palisad, ateriz de partea cealalt
i reveni spre peron, unde tocmai sosea un
tren. Malko fu dublat de Jones i Brabeck
care alergau cu capetele plecate i cu mna
pe tocul pistolului.
Srir peste barier cu douzeci de
secunde n urma asasinului. Acesta i vzu.
Ls s-i cad un ciorap negru de mtase
pe care-l purtase ca s nu lase amprente i
dispru n sala n care se vindeau bilete.
Brabeck se npusti n urma lui. l vzu
pe blond tind cozile de ateptare i
disprnd prin poarta grii. Gorila mbrnci
o grsan plin de calabalc i ajunse la
trei metri de uciga, cnd deodat, micarea
i fu stopat de un pop cu o sutan
jegoas care i rsri brusc n fa.
Keep away8, url Brabeck.
i, pentru a se face mai bine neles, i
scoase Coltul 357 Magnum, pe care-l vr
sub nasul popii.
8

D-te la o parte (n englez, n original).


163

Ecleziastul scoase un urlet i sri pe


american, schellind ct l inea gura.
Brabeck ncerc n zadar s se degajeze:
popa avea o mn de fier.
Malko sosi la timp s-l aud pe pop
urlnd:
Arestai-l! Ajutai-m! E un asasin!
Brabeck fu eliberat prin sosirea lui
Jones care, calm, goli un ncrctor ntreg
n plafon. Gur-casc se risipir ipnd.
Clugrul se eclips, de asemenea,
strignd:
M duc s chem poliia!
Aceasta sosi cteva clipe mai trziu.
Mulimea se strnsese deja n jurul
cadavrului lui Omar. Fu necesar o
jumtate de or de parlamentri i telefoane
pentru a-l convinge pe comisarul local c
nu Jones este asasinul. n final, cei trei
brbai, mpreun cu Leila, putur pleca.
A fost o nscenare, spuse Malko. Cu
siguran c i clugrul fcea parte din
scenariu. Altfel nu s-ar fi agitat aa.
M ntreb de ce l-au lichidat, fcu
Jones. N-aveau de unde ti c noi l-am i
identificat. i, apoi, lucra pentru ei.
164

Suntem pe urmele unei chestii


enorme, spuse Malko. nc nu-mi dau
seama ce fel de chestie. i tipii din faa
noastr nu-i asum nici un risc. Am o
mic idee n ceea ce-l privete pe Omar. S
ne ntoarcem la hotel!
Krisantem era deja n fa la Hilton,
lustruindu-i contiincios Buick-ul. Malko
merse drept spre el.
i-am spus c asear am fost atacat
la restaurant?
Da.
Ei bine, agresorul meu e mort de azidiminea.
Mort?
Un glon n cap. i nu s-a sinucis.
Ochii aurii ai lui Malko inteau ochii
turcului.
Krisantem
se
simi
foarte
stnjenit. Cci primise o vizit n chiar acea
diminea. Iar moartea lui Omar era n
legtur cu aceast vizit.
Au un cub de ghea n locul inimii,
gndi el. Reui totui s-i surd lui Malko.
Este poliia?
Nu. Apropo, fii pregtit dup dejun.
Mergem s ne plimbm.
165

nainte s urce n camera sa, Malko l


lu pe Jones de-o parte.
N-o slbeti din ochi pe dansatoare.
n situaia n care sunt indivizii, s-ar putea
s-i pregteasc aceeai soart ca lui Omar.
i oferul? De ce nu ni-l lsai?
Mcar o or.
N-ar fi suficient. i este mai bine s-l
avem sub ochi. La nevoie, putem s-l
intoxicm un pic.
Malko merse i ciocni la ua lui Ann.
Nu era n camer, iar Nancy decolase spre
New York. Merse n camera sa i-i acord
cteva minute de odihn. Mai nti plonj n
contemplarea pozei panoramice a castelului
su. Cnd avea greuti, spectacolul
castelului i producea un efect linititor.
Apoi i scoase haina, trase draperiile i
ncepu s studieze planul bibliotecii.
Trebuiau gsite ornamente de lemn destul
de nalte pentru a lambrisa pereii n
ntregime. Tocmai auzise de existena unui
lot de astfel de lemnrii. De epoc. i care
costa o avere.
Soneria telefonului l smulse din
reverie. Era consulul.
166

Am dibuit numele ntreprinderii care


a ncercat s ridice Arkhangelsk-ul. O firm
care se numete Belgrat & Co. Lucrrile au
durat aproape trei luni. Totul a fost n
regul vis-a-vis de autoritile turce.
i incendiul?
Petrolierul i fcuse plinul la
rafinria BP. A manevrat normal i, cteva
minute mai trziu, cpitanul a semnalat c
are un incendiu la bord i c va evacua
nava. Nu au fost pierderi omeneti. n
vreme ce echipajul srea n apele
Bosforului, cpitanul a anunat c va eua
nava pe un dmb al fundului mrii, pentru
a o mpiedica s se apropie de rafinrie. i
asta a i fcut.
i apoi?
Vedetele turceti au bombardat
Arkhangelsk-ul. Din cauza cldurii, nu se
putea apropia nimeni. Petrolierul a ars
vreme de o sptmn, apoi nimeni nu s-a
mai ocupat de soarta lui.
Se tie de ce nu a reuit manevra de
repunere pe linia de plutire?
Mi s-a vorbit vag despre asta. Se pare
c nava era prea adnc nfipt n nisip. Cu
167

toate astea, s-au depus toate eforturile. Au


avut i o drag i scafandri autonomi.
Bine, mulumesc. Voi ncerca s
folosesc toate aceste informaii.
Malko nchise i l sun pe amiralul
Cooper la cartierul general al Marinei, la
Istanbul. Cooper nu era acolo, dar Malko
vorbi cu aghiotantul acestuia:
Dup prerea dumneavoastr, cam
ct cost un petrolier de 40.000 tone,
destul de vechi i redus la stadiul de epav?
Cellalt reflect un moment, apoi
rspunse:
Nu mai mult de 250.000 $. i nc.
Despotmolirea lui este scump?
Explic succint cazul lui Arkhangelsk.
Cellalt, perplex, replic:
O despotmolire, fcut, aa, cu tot
tacmul, cost ntre dou sute i trei sute
de mii de dolari.
Asta-i tot ce doream s tiu.
Imediat ce ntrerupse, Malko se
cufund n studiul anuarului telefonic al
Istanbulului, n cutarea ntreprinderii
Belgrat. Mai nti nu gsi nimic. Nu figura
168

nici pe lista ntreprinderilor de reparaii,


nici pe cea a antierelor navale.
Dup parcurgerea mai multor pagini, o
gsi la rubrica Demolri. Not cu grij
adresa i cobor.
Unde este strada Akdeniz? ntreb el
recepionerul.
Acesta l privi surprins.
Suntei sigur de nume?
Da, de ce?
Este o mic strdu n cartierul din
prelungirea strzii Londra Asfalti. Este, ntrun fel, talciocul nostru.
Malko se hotr s renune pentru
moment la Krisantem. Trecnd, i arunc:
Domnioara Leila are de fcut nite
curse. Eti la dispoziia ei!
Plec, pe jos, spre Cumhusivet i, cnd
fu ascuns privirilor turcului, sri ntr-un
taxi.
Dup jumtate de or maina ajunse pe
strada Akdeniz. Opri n faa numrului 27,
la o poart mare de lemn i un gard de zid
cenuiu. Deasupra porii se putea nc
distinge numele Belgrat, pe trei sferturi
ters.
169

Nu prea e genul de ntreprindere care


s despotmoleasc vapoare, gndi Malko,
apsnd pe clana porii. Aceasta se
deschise scrind. Intr ntr-o curte plin
cu un amalgam de fiare vechi i cascade de
maini ruginite.
Car-te dracului de aici! Url, n
turcete, o voce bolovnoas.

170

Capitolul XII.
Vocea venea dintr-o anex din dreapta
porii, pe care Malko nu o vzuse cnd
intrase. Era un fel de caban de lemn
consolidat cu capete de drugi metalici.
Cele mai multe geamuri erau nlocuite de
plci de carton. Geamurile rmase ntregi
erau att de murdare, nct Malko de-abia
putu distinge o siluet n interiorul cabanei.
n pofida imprecaiei primite, continu
s avanseze spre caban.
i-am zis s te cari! Url din nou
vocea.
Malko mai fcu un pas.
Ua fu mpins att de brutal nct una
din balamale se smulse. Din caban iei
una din cele mai respingtoare creaturi
vzute vreodat de Malko: un individ
enorm, mbrcat cu o cma scoian pe
care jegul astupase culorile i cu un palton
de marinar peticit n genunchiul stng.
Doi ochi mici i negri erau singurele
semne de via n mijlocul unei fee ce
semna cu un cornet de ngheat pe cale
de a se topi. ngheat de vanilie, cci tipul
171

era mai degrab galben. Ct despre craniu,


acesta era cenuiu, cu cteva zone
mrcinos-epoase ici-colo. ncnttoarea
apariie agita n mna dreapt o frigare pe
care erau nfipte nite buci de carne ce
degajau o duhoare att de infect nct
Malko nu-i putu imagina de la ce mamifer
proveneau.
Ei, eti surd? Zise din nou artarea,
dezgolindu-i nite dini putrezii.
Suntei domnul Belgrat? ntreb
politicos Malko.
Domnul Belgrat este mort.
i scuip nainte de a se ntoarce n
cocioab. Malko l urm. Pe o mas
slinoas, plin de hroage, cutii goale de
conserve, sticle i rulmeni ruginii, tipul
aezase un reou fcut dintr-o cutie de
biscuii umplut cu nisip mbibat de petrol.
i plimba drgstos frigarea deasupra
fumului negru, inspirnd cu delicii
duhoarea provenit de la petrol i de la
carnea ars. Furios c i se tulbur festinul,
ndrept frigarea spre costumul impecabil al
lui Malko.
M mai enervezi mult?
172

A murit demult domnul Belgrat?


Ce-i pas? Nu-mi plac curioii.
Car-te!
Vrful frigruiei atingea cravata lui
Malko. Acesta lu o min decepionat:
Asta nseamn c. Aveam nite bani
pentru domnul Belgrat. Dar, asta e.
i se retrase.
Bani!
O dulcea nebnuit se degaja din
dezgusttoarea fiin. Repet de mai multe
ori, n surdin, cuvntul bani, parc l
legna. n mod vizibil creierul su, oprit de
mult vreme, ncerca s se pun n micare.
n final, reui s spun:
Dar eu sunt cel mai bun prieten al
lui Belgrat!
l privea pe Malko cu aerul drgstos al
unei doamne creia i se fac propuneri
ruinoase i pe care ea arde de dorina de a
le ndeplini.
Pentru a-i menine aceast bundispoziie, Malko scoase i puse pe masa
soioas un bilet de 50 de lire.
Cellalt l privea ca pe Mahomed.
173

E mult de cnd a murit domnul


Belgrat?
S vedem. n curnd se mplinete
anul, sau cam aa ceva.
Era. Bolnav?
Era tare ca piatra. Dar a avut un
accident. O main pe care n-a vzut-o.
A murit pe loc?
Pe loc? Ah, vrei s spunei imediat.
Domnule, poate c n-ar trebui s v spun
asta, dar era storcit ca o pisic. De parc-ar
fi trecut un buldozer peste el. Eu cred c a
fost un camion.
N-au fost martori?
Era noapte. Aproape de aici. Nimeni
n-a vzut nimic.
Poliia.
Cellalt ridic din umeri i rnji.
Ce-i pas poliiei? N-avea cum i cui
s-i ard o contravenie, nu?
i firma asta, cine-o mai face s
mearg?
Ah, firma tii. N-a prea mers bine
niciodat.

174

Totui, firma s-a ocupat de o


chestiune important, anul trecut, vasul la
mpotmolit.
Brusc, namila se nchise la fa. Malko
simi c trebuie s relanseze conversaia.
Scoase un alt bilet de 50 de lire i ncepu s
se joace cu el.
Ai lucrat i dumneavoastr pe nav?
Cellalt i ngust ochii.
Asta v intereseaz, aa-i? Ei bine,
v spun c i eu mi-am pus o groaz de
ntrebri.
i tcu, plin de importan. Malko foni
biletul. Btrnul suspin:
E curios, dar mi inspirai ncredere.
Aa c v voi spune ce tiu: S-a petrecut
acum un an i ceva. ntr-o zi a aprut un
tip care dorea s-l vad pe domnul Belgrat.
Un tip bine mbrcat i care prea s aib
bani. A rmas dou ore ncuiat cu el n
birou. A doua zi a nceput circul. Eu lucrez
de douzeci de ani cu Belgrat, aa c avea
ncredere n mine. Aa c a venit la mine i
mi-a zis: Kur m numesc Kur o s-i
concediez pe toi n afar de tine. Dar va
trebui s-i ii gura.
175

Dar, nainte de asta, cu ce se ocupa


Belgrat?
Cam cu de toate. Mai ales cumpra
fierrie. Apoi epave care se casau. Nu prea
mari afaceri, dar trebuiau cam o duzin de
biei. Eu le eram eful de echip.
De altfel, cnd mi-a spus asta, l-am
ntrebat:
Dac le dai papucii, eu ce mai fac?
Nimic, mi-a rspuns.
Cum aa, nimic? Atunci nseamn c
nu m mai plteti.
Ba da, ai s ai 200 de lire pe lun.
Nu ai altceva de fcut dect s stai aici i s
le faci vnt celor ce vin s caute de lucru
sau s ntrebe de mine. Cnd o s-mi
termin eu treaba, i voi da 2.500 de lire i
vei putea s-i cumperi i tu ceva.
Ce-ai fi vrut s mai zic? Am acceptat.
La sfritul sptmnii, i concediasem pe
toi i-i pltisem cu banii dai de Belgrat.
Bancnotele erau noi, dup cum mi
amintesc.
Luni, tipul a revenit, mpreun cu nc
unul. Ei bine, m credei sau nu, dar din
ziua aceea n-am mai putut vorbi cu el!
176

Cum aa? Doar v-ai mai vzut, nu?


Da. Dar nu era niciodat singur. Tot
timpul era nsoit de unul sau doi tipi.
Venea dimineaa cu ei la birou. Rmneau
un ceas-dou nuntru s dea nite
telefoane, apoi plecau cu o main neagr.
Ce tip de main?
Habar n-am. O main neagr i
mare. Eu nu mai pricepeam nimic. De
fiecare dat cnd l ntrebam: Dar, pentru
Dumnezeu, cu ce te ocupi?, mi rspundea:
O s-i explic mai trziu. La un moment
dat chiar, tipul care era cu el m-a privit de
parc ar fi vrut s-mi ia gtul. Atunci a
nceput s-mi pice fisa.
Kur i mngie gtul cu o mn
jegoas. Avea un aer ncurcat. Frigruia era
aproape complet carbonizat i degaja un
fum negru. Vederea bancnotei l asigur.
Nu tiam despre ce e vorba. ntr-o zi
cnd eram singur, am primit un telefon. Am
fost ntrebat ct timp o s mai in firma
Belgrat, draga pe care a nchiriat-o.
Ce drag? Am ntrebat. Tipul de la
cellalt capt al firului fu foarte surprins.
Mi-a zis:
177

Pi, draga pe care ai nchiriat-o ca


s despotmolii petrolierul. n Bosfor. Au
trecut deja dou luni i o s avem nevoie de
ea. Hai, spunei-i patronului s ne sune.
Spre sear, cnd domnul Belgrat a
aprut, i-am spus. Mi-a fcut cu ochiul i
mi-a zis:
E pentru afacerea de care m ocup
acum. Despotmolim o nav. Iar eu sunt
consilierul tehnic al jupnului.
Haida-de, mi-am zis, stul pn-n gt,
Belgrat consilier tehnic! De-abia tia s
scrie, iar la nave, pn i eu m pricepeam
mai mult. Dar n-am zis nimic fiindc,
vzndu-m c rd, Belgrat a avut un aer
tare nefericit. Aa c m-am stpnit.
De altfel, nu mergea mai niciodat la
vas, ca s-o spun p-aia dreapt, lncezea zile
ntregi pe aici, cu tipul la dup el. Sau era
la el acas, tot mpreun cu la. Eu unul
socoteam c asta este ciudat. Totui, nu
prea nemulumit.
ntr-o zi chiar mi-a spus:
n dou-trei luni o s ne cumprm
un depozit i dou camioane i vom putea
178

merge pn la Ankara s cutm maini


vechi.
Numai c n-am mai cumprat niciodat
vreun camion, fiindc Belgrat i-a fcut rost
de unul, dar nu aa cum ar fi vrut.
Cnd a avut loc accidentul?
Chiar cnd afacerea s-a ncheiat. Se
pare c nu reuiser s despotmoleasc
vasul i au abandonat. De altfel, tipii nu
preau nemulumii. ntr-o sear, Belgrat a
aprut aici, singur.
Kur, mi-a zis el, iat 2.500 lire, cum
i-am promis. Luni vei reangaja patru-cinci
biei i o s ne reapucm de treab. i,
cum voi gsi ocazia, o s cumprm un vas
de casat.
Kur se opri. ncerc fr succes s-i
stoarc o lacrim din ochii mici i ncreii.
i, ziua urmtoare, era mort.
tii ncotro se ndrepta n seara
aceea?
Nu.
Avea obiceiul s ias, seara?
Niciodat. Se culca totdeauna
devreme.
179

Urm un mic moment de tcere. Malko


reflect. Aflase destul. Nu mai avea de ce s
piard timpul aici. i drese glasul i spuse:
M bucur c v-am cunoscut. Iat
cele 5.000 de lire pe care i le datoram
domnului Belgrat.
Kur lu biletele i le puse pe mas,
lng frigare. l privi bnuitor pe Malko.
E curios c Belgrat nu mi-a vorbit
niciodat de dvS. i apoi, de ce mi-ai pus
toate ntrebrile astea? Suntei de la poliie?
Malko cltin din cap.
Nu. i n fond, nu v-am pus chiar
aa multe ntrebri. Dumneavoastr ai
vorbit mult.
i, profitnd de surpriza turcului,
Malko i ntoarse spatele i plec. Acesta l
strig. Fcu pe surdul i trecu prin poarta
de lemn.
Strada era pustie.
Trebui s mearg cam cinci sute de
metri pn gsi un taxi. Rentors la Hilton
n camera sa, comand o sticl de vodc i
una de tonic. Avea trei mesaje de la Leila. O
sun. Fu ct p-aci s scape receptorul din
mn.
180

Ce i-a venit de mi-ai bgat tipii tia


doi n camer? Urla dansatoarea. Unul s-a
instalat n patul meu i cellalt n baie!
Se auzi zgomot de lupt i vocea lui
Jones anun:
Totul e-n regul, patroane. Dar tii
ce-a fcut, bestia?
.
A dansat din buric vreme de o or.
Aa c, dac mai continu, eu nu mai
rspund de nimic.
Lichea, monstru! Urla Leila.
Malko nchise. Ea, cel puin, era bine
pzit.
ncepu
s-i
soarb
vodca,
gndindu-se la misteriosul petrolier pentru
care se fcuser attea eforturi pentru a nu
fi descoperit.

181

Capitolul XIII.
Consulul se juca cu un creion ntre
degete i prea vizibil ngrijorat. n mod
cert, situaia l depea.
M-am interesat la turci despre
Belgrat, spuse el lui Malko. A fost ntradevr strivit. Un accident, se pare. Practic
nu a avut loc nici o anchet. n afar de
asta, n-am mai aflat nimic despre individ.
i Arkhangelsk-ul?
Nimic n plus nici aici. Ruii au cerut
turcilor autorizaia pentru despotmolire,
care le-a fost dat imediat. Dup trei luni,
au anunat c operaia este imposibil i c
vnd petrolierul ca fier vechi. De atunci,
nimic nu s-a micat.
Dar Arkhangelsk-ul a fost vndut,
sau nu?
Se pare c nu. Dar nu-i mai psa
nimnui de el. Acolo unde se afl, nu
deranjeaz pe nimeni. ntr-o bun zi, un
responsabil oarecare va lua o iniiativ i
afacerea se va regla n opt zile.

182

Serviciile noastre de informaii, sau


cele
ale
turcilor,
s-au
ocupat
de
Arkhangelsk?
Consulul ridic braele spre cer.
Pentru ce, Dumnezeule? Nu e nici un
mister. Se ntmpl foarte des ca un
petrolier s aib un accident. Iar sta s-a
ntmplat n plin zi, cu cinci sute de
martori.
Malko surse, sarcastic.
i gsii normal c ruii, care sunt
tipi
serioi,
s-au
adresat
pentru
despotmolire unui fel de strngtor en gros
de fiare vechi i a crui experien n
marin se reduce la cea a barurilor pentru
mateloi?
i Malko urm, nemilos:
Gsii normal, de asemenea, ca ruii
s se chinuie s despotmoleasc un
petrolier pe care-l puteau cel mult vinde
apoi la fiare vechi? i c, n fine, omul
nsrcinat cu despotmolirea este strivit
noaptea de un camion, fr martori?
Coincidene.
Cam multe.
183

Dar totui, ce legtur poate fi ntre


dispariia lui Memphis i nenorocitul sta
de petrolier?
Asta a vrea s tiu i eu. Dar, de
alaltieri, sunt sigur c aceast legtur
exist.
De ce de alaltieri?
Pentru c s-a ncercat lichidarea
mea. Asta nseamn c sunt pe drumul
bun. Trebuie s m ajutai.
Dumnezeule! Fcu diplomatul.
Malko fcu un gest linititor.
Nu, nu pentru a ucide pe cineva. De
asta m ocup eu singur, adug el cu un
surs lipsit de veselie.
Consulul surse i el, strmb. Malko
urm:
A vrea s inspectez petrolierul. Cu
ct mai mult discreie cu putin.
Nu va fi uor. ntruct n-a fost nc
vndut, aparine nc ruilor. Singura cale
legal aps pe cuvnt este deci de a
cere o autorizaie la ambasada rus.
neleg. Bine, o s m descurc altfel.
V rog, l implor consulul, fii atent.
Nu v bgai ntr-o situaie imposibil i
184

gndii-v la srmanul cpitan Watson


att de plin de via i de entuziasm.
V mulumesc, spuse, cu rceal,
austriacul. M gndesc. Ba chiar, m
gndesc numai la asta.
i lu rmas bun, cu o strngere de
mn din partea consulului ca pentru un
condamnat la moarte. n fond, cam asta i
sunt, gndi Malko, numai c nu mi-au pus
nc funia n jurul gtului.
Lu ascensorul. Krisantem l atepta
moind n Buick. Avusese timp s dea un
telefon, aa c era mpcat n sine. Malko
dispuse s fie condus la hotel, unde se
retrase n camera sa cu anuarul telefonic n
brae pentru un sfert de or. Alctui o list
de cinci nume.
Sun apoi imediat la amiralul Cooper.
Acesta nu era, dar un cpitan foarte amabil
lu numele i telefonul lui Malko,
promind c va fi sunat. Austriacul
accentu urgena mesajului i nchise.
Ateptnd, se cufund n lectura unei
facturi sosite n aceeai diminea de la
Viena, privind ornamentele bibliotecii
castelului. Desigur, dac ar fi acceptat
185

lemnria modern. Dar asta era de


neconceput.
Telefonul sun jumtate de or mai
trziu, tocmai cnd Malko se resemnase s
nlocuiasc lemnul masiv cu semifabricat
furniruit. Era Cooper.
V sun de pe nav, spuse el. Care-s
noutile?
Vocea era clar i precis, de parc ar fi
fost n camer cu Malko. Acesta i explic ce
dorea.
Cred c e uor, spuse Cooper. Dar
am nevoie de douzeci i patru de ore. i
s-mi deghizez unul din oameni.
De acord. Fii amabil i anunai-m
imediat ce suntei gata!
Dup ce nchise, Malko mai rmase
cteva clipe pe gnduri, visndu-i
biblioteca, apoi, lund hrtia cu cele cinci
nume, cobor. Neglijndu-l pe Krisantem,
iei pe o u de serviciu, ajunse pe malul
Bosforului i lu un taxi care l duse lng
Universitate, n faa unei cldiri moderne i
impozante.
Un ascensor l depuse la etajul ase.
Sun la o u mpodobit cu o plac pe
186

care scria: Goulendran & Co., Reckage and


Ship Builders.
Un uier i deschise. Dup moda rii,
purta un costum pe care l-ar fi refuzat pn
i un vagabond parizian, adic o cma
fr guler i o barb care data de la ultimul
ramazan. l conduse pe Malko ntr-o sli
de ateptare foarte curat i i aduse
imediat o ceac de ceai clocotit.
Malko atept zece minute, apoi acelai
uier l introduse ntr-un birou spaios
unde, totui, se simea o arom tipic
oriental de chebab cu nut ars.
Un tip lucios de grsime fcu turul
biroului cu o rapiditate stupefiant pentru
talia sa i nfc mna dreapt a
austriacului ntre dou pernue de grsime
ale cror degete erau ncrcate de inele. Se
putea vedea clar c de-abia se abine s nui srute vizitatorul. Acelai orientalism.
Domnule Linge, declam el. Fii
binevenit. V rog s credei c sunt deosebit
de onorat.
Malko i-o tie scurt. Cartea sa de vizit,
cu numele real, fr titluri, dar cu
apartenen declarat la Bethlehem Steel
187

Company, una din cele mai mari firme de


oelrie i construcii navale din S. U. A., i
fcea efectul. Ca urmare a anumitor
contracte, Bethlehem nu refuza nimic
pentru C. I. A.
Rotofeiul, simind mirosul dolarilor, nui mai ncpea n piele.
Succint, ca un businessman9 avar cu
timpul su, Malko expuse obiectul vizitei.
Era vorba de finanarea firmei Goulendran
& Co pentru cumprarea de material pe
sub mn. Rotofeiul devenea din ce n ce
mai
entuziast.
Malko
i
continu
expunerea:
Am i reperat o posibil prim
afacere. Un petrolier rus care a ars acum
ctva vreme. L-am examinat cu civa
experi. Afacerea este fezabil. Ca s
simplificm
lucrurile,
vei
contacta
autoritile
sovietice,
n
calitate
de
cumprtor al acestei epave. Vei propune
un pre iniial suficient de sczut pentru a
se putea negocia. i iat cum vom pecetlui
nelegerea noastr.
9

Om de afaceri (n englez, n original).


188

Scond un carnet de cecuri, complet


o fil pentru suma de 2.000 $ virai n
contul societii Goulendran, pltibili de
ctre Bank of America din Los Angeles.
Este o sum mic, spuse el modest,
dar am dificulti cu autoritile turce i-mi
este greu s virez sume mari de bani. Va
mai dura cteva sptmni.
Goulendran, ploconit pn-n pmnt i
cu ochii umezi de recunotin, l asigur
de devotamentul su neclintit. i, ntradevr, Malko n-ar fi putut avea un prieten
mai fidel, atta vreme ct dolarul nu se
devaloriza. De aceea i nvestise 2.000 $ n
afacere. Ca s fie sigur c turcul se va duce
i-i va contacta pe rui.
Sunai-m la Hilton cnd avei veti,
ncheie Malko. i, mai ales, nu vorbii
nimnui de vizita mea. tii c, n
strintate, capitalul american nu prea este
agreat.
Turcul respinse, cu mnuele-i grsue,
o aa abominabil supoziie. Cum putea
cineva s nu iubeasc banul?
n ascensor, Malko rdea n sinea sa,
gndindu-se la mutrele pe care le vor face
189

scriblii de la Washington cnd vor vedea


pe lista sa de cheltuieli cumprarea unui
petrolier rus: 2.000 $. Asta n condiiile n
care petrolierul nu-l vor vedea niciodat.
Malko hoinri o vreme nainte de a se
ntoarce la hotel. Nu reuea s se
obinuiasc cu izul specific Istanbulului,
un amalgam de murdrie, petrol, smrcuri
mocirloase i fistic. Refuz o duzin de
vnztori ambulani cu buzunarele pline de
pipe i urc n ruinele unui Ford care era,
n realitate, un taxi.
Luminia roie plpia insistent la
telefonul din camera sa. Ridic receptorul i
chem telefonista.
Avei un mesaj, spuse aceasta.
Sunai-o imediat pe domnioara Leila.
Nu avu timp s-o fac. La u se auzeau
bti susinute. Merse s deschid i fu
mturat napoi n camer de o tornad
neagr i parfumat care urla:
Unde-i ticloasa? Unde e, s-i scot
ochii?
Se arunc, n patru labe, ntre paturile
gemene, cutnd o victim. Malko nghii n
sec. Leila purta un furou de lame negru,
190

care pleznea pe ea, punndu-i n valoare


nite coapse ce ar fi tentat i pe un sfnt.
Leila se ridic i se plant n faa lui
Malko. Avea un decolteu ameitor. Malko
avu impresia c snii l vor sparge i-i vor
exploda n fa. Brusc, dansatoarea
schimb tactica. Se lipi de Malko, buzele ei
cutndu-i gura. El avu impresia c se
scufund ntr-o baie de parfum.
Nu-i mai plac?
n acelai timp, lipit de el, ondula
ncetior. O limb ascuit se fofila ntre
dinii austriacului.
Pe pipite, i cuta fermoarul.
Nu, opti ea, nu-l dezbrac.
Mai trziu ns, l dezbrc, fiind o fat
grijulie. Apru ntr-un superb portjartier
negru, care atrase, ca un magnet, mna lui
Malko. Leila se ghemui la pieptul lui i
relu atacul:
Deja a plecat, aa-i?
Cine s plece?
Cum cine? Una din trfele tale
blonde.
Aiurezi. Nimeni n-a clcat pe aici.
191

Atunci, de ce-i pui pe tipii ia doi s


m pzeasc?
De team s nu i se-ntmple ceva.
Leila izbucni n rs.
Vrei s spui c ei m pzesc ntradevr?
Da. i, apropos, cum de te-au lsat
s pleci?
Ea rse din nou, cu poft.
S m lase s plec! Dar, dragul meu,
am plecat pur i simplu. Ei sunt n baie.
Cum?
Malko, dei gol puc, se ridic. i
trase n grab pantalonii, n vreme ce Leila
continua, modest:
Erau destul de nervoi, aa c le-am
promis un striptease oriental. Dar a trebuit
s m lase s m mbrac, ca s nu rateze
surpriza. Le-am jurat pe Biblie c nu voi
pleca.
Pe Biblie! Dar tu eti musulman!
Da, dar ei nu tiau! Dup ce au
intrat n baie, m-am mbrcat, m-am
parfumat chiar le-am aruncat i lor un
flacon de parfum ca s nu se plictiseasc
192

apoi am rsucit cheia n broasc, nainte de


a pleca.
Malko era deja mbrcat.
Ia-i rochia i vino!
Leila se execut prompt, oferindu-i
spatele cambrat pentru a-i trage fermoarul.
Luar ascensorul pentru a urca la
etajul ase. Leila introduse ncetior cheia
n broasc. ncperea era goal. Dar ua de
la baie ncepu s vibreze sub o ploaie de
lovituri.
Zglobie, Leila descuie ua. Aceasta fu
aproape smuls din ni. Cu pistoalele n
mini, roii de furie, Chris Jones i Milton
Brabeck irumpser n camer. Vzndu-l pe
Malko, se oprir i ipar n acelai timp:
Aceast, aceast.
Dansatoare, continu Leila, cu
minile n olduri.
Bine, e-n regul, tie Malko. Am
neles. Nu suntei n stare s pzii o
femeie. Pentru nite duri de la C. I. A., asta
nu prea este onorabil. Hai s mncm.
Luar cina afar tuspatru, pe terasa pe
care se strivise srmanul Watson.
193

Dup cafea, gorilele privir cu un aer


reprobator cum Leila i Malko luau liftul
mpreun.
Dac am merge la cinema? Propuse
Milton. Ruleaz Cleopatra.
Nu te-ai sturat de ticloase pe ziua
de azi? Eu m duc s m culc.
Ziua urmtoare fu foarte calm. Malko
era ocupat. Primi, prin curier, o telegram
de la Departamentul de Stat, cerndu-i s
fac imposibilul pentru a elucida taina lui
Memphis. Era o chestiune de importan
vital.
Ca i cum nu tia! Seara lu cina la un
restaurant n aer liber, cu o orchestr ce-i
etala repertoriul propriu, format numai din
dansuri ndrcite. Leila era ncntat. Cele
dou gorile care, demne, ocupaser o mas
alturat, erau mai puin ncntate.
Presrau tot ce li se aducea la mas cu o
pudr vitaminizat i antiseptic i gseau
c berea are un gust ciudat.
Apoi inur s asiste la numrul de
dans al Leilei, ceea ce-l fcu pe Malko s
sporeasc imens n ochii lor.
194

Dimineaa urmtoare, Malko primi un


telefon de la Cooper.
V-am rezolvat mica problem,
anun amiralul. V trimit pe cineva s v
pun la curent cu detaliile. Sosete acolo
ntr-o or i vine direct n camera dvs.
O or mai trziu i se btu la u. Malko
se trezi n faa unui fel de gigant care l
depea cu douzeci de centimetri, ras n
cap i cu o mutr de scelerat. Acesta se
prezent: Locotenent Hill, din corpul
Marinei.
Ei bine? ntreb Malko, dup ce
musafirul se instalase pe marginea
fotoliului.
Ei bine, am fost ieri acolo mpreun
cu doi dintre oamenii mei. Ca scafandri
autonomi. Am plonjat de trei ori.
i?
Hill i frec obrazul cu palma.
Tipii care v-au spus c vasul nu
poate fi despotmolit sunt nite mincinoi.
De ce?
Pentru c eu v scot petrolierul de
acolo, n trei zile, cu dou nave de incendiu
i o echip pentru a astupa o gaur din
195

pror. Nu este ngropat n nisip sau n ml,


pentru simplul motiv c acolo fundul mrii
este stncos, iar coca este pur i simplu
nepenit ntre dou stnci.
Malko deveni gnditor. Obiect:
Dar a existat o drag, care a lucrat
acolo sptmni ntregi i care a scos tone
de pmnt. Le-am vzut. Exist o grot
ntre stnci, care acum este umplut cu
acest pmnt.
Hill i cltin capul.
Asta nu provine de sub nav. i,
oricum, nu merit s scoatei de acolo un
hrb putrezit. Dac dai un pumn n tabl, o
gureti. Eu unul nu m-a aventura pe
Mediterana cu aa ceva. Asta este.
Ofierul se ridic. Malko fcu la fel.
Nedumerit. Un singur lucru era clar c
misterul se adncea. Nu numai c
Arkhangelsk-ul nu era Arkhangelsk, dar nu
euase i nici mcar nu merita s fie
despotmolit. S-i vin s-i smulgi prul
din cap, nu alta!
Trebuia cu orice pre s mearg la faa
locului. Dar mai avea de ncercat ceva
nainte. Dup ce o sun pe Leila, iei,
196

lsnd pe cele dou gorile s asigure


protecia tinerei femei.
Iei tot prin poarta de serviciu. Afar
soarele era intens, iar Bosforul semna cu o
carte potal.
Uierul brbos i fr guler l introduse
n micul salona i i aduse inevitabila
ceac de ceai. Dar, de aceast dat, Malko
nu mai atept.
Domnul Goulendran nu mai era acelai.
Faa sa oval i grsulie era supt, iar
mnuele mici i durdulii i atrnau moi dea lungul trupului.
Luai loc, spuse el, cu o voce slab.
Ei, care sunt vetile? ntreb Malko,
ncurajator.
Omuleul ridic minile, descurajat.
Destul de rele, din pcate. Nu-i mai
neleg deloc pe rui. M-am vzut cu
ataatul comercial, un om de altfel foarte
drgu i politicos. Dar cnd i-am vorbit de
Arkhangelsk, m-am lovit de un zid. Vasul
nu este de vnzare. Va fi readus n stare de
flotabilitate de ctre ministerul Marinei
sovietic, cruia i aparine.
Ai insistat?
197

Dac am insistat! Pi m-a dat afar


din birou, aa de mult am insistat! i i-am
oferit un pre pe care nimeni din
concuren nu i-l putea oferi i asta n
sperana c voi putea face afacerea cu dvs.
Mi-am descoperit chiar i mai mult jocul. Iam spus c am i vizitat nava, care este n
stare avansat de degradare, c e chiar
putred. Nici mcar nu m-a ascultat.

Dar
ai
vzut,
ntr-adevr,
petrolierul?
Doar m-am urcat pe punte cu doi
dintre oamenii mei. Desigur, nu arat prea
bine, dar, reparat, ar putea fi foarte bine
vndut grecilor, care cumpr orice. Cu
att mai mult cu ct am impresia c focul
nu a produs prea mari stricciuni. Am
remarcat.
Sun telefonul. Goulendran ncepu n
turcete o discuie interminabil n legtur
cu un doc plutitor, care nu mai plutea i ar
fi trebuit s pluteasc. El, Goulendran, nu
putea nimic n faa voinei acestui doc de a
rmne ntre dou ape. n fond, se putea
lucra foarte bine i aa, muncitorii neavnd
ap dect pn la bru.
198

Goulendran nchise, n sfrit, epuizat.


Probabil i convinsese interlocutorul, cci
avu un surs palid. Dar Malko nu mai avea
timp de pierdut.
Ar trebui s ncercai ansa, spuse
el, scriind direct ministerului sovietic la
Moscova. Omul cu care ai vorbit nu este,
poate, dect un funcionar mrunt care a
vrut s-o fac pe zelosul.
Turcul nu pierdu ocazia de a-l asigura
c scrisoarea va pleca n aceeai zi. O ans
nesperat de a salva cei 2.000 $.
Oarecum dezamgit, Malko i lu
rmas bun. Ar fi fost prea frumos. Toate
posibilitile se reduseser la una singur:
vizitarea acestui petrolier nenorocit i fr
valoare, dar de soarta cruia se interesa
atta lume. Ieind din lift, zri o figur vag
cunoscut n holul imobilului, cu trsturi
nobile de altfel. Omul atepta la cellalt
ascensor, cu o serviet n mn.
Malko i alung imaginea din minte.
Avea altceva de fcut acum. Mai nti s
pun
la
punct
expediia
pentru
Arkhangelsk. Lu un taxi pn la Hilton.
Krisantem, ocupat ca totdeauna s-i
199

lustruiasc Buick-ul, i arunc o privire


neagr, plin de repro, asupra lipsei de
ncredere i lipsei de ctig.
Gorilele jucau cri n camera alturat
celei ocupate de Leila, cu mnecile
suflecate. Un Colt 45 era demontat pe pat.
Malko se aez alturi.
Domnilor, am nevoie de voi.
Jones i Brabeck se redresar, demni
ca sabia dreptii.

Mine
sear
vom
explora
Arkhangelsk-ul. Vreau s am inima
mpcat. mi trebuie o barc, o scar de
frnghie, un crlig cu funie lung, lanterne
i, bineneles, ajutorul vostru. Nu vreau si alarmez pe turci. De altfel, de barc m
ocup eu, voi ocupai-v de rest.
Malko se duse apoi la Leila. Aceasta era
nc n pat. i explic ce dorea. Ea l privi,
intrigat:
Dragul meu, faci nite lucruri tare
ciudate.
Austriacul puse, surznd, un deget pe
buzele ei.
Cu ct tii mai puine, cu att mai
bine pentru tine.
200

Bine, vei avea mine barca i cei trei


oameni. Sunt nite hoi profesioniti, dar
demni de ncredere. Tipii rad toate brcile
ancorate n Bosfor.
Zu?
Zu. Unul dintre ei e vrul meu. Ar
face orice pentru mine.
Aha. Deci tu.
Nu. Dar i-ar plcea foarte mult i
sper n continuare.
O prsi cu un srut cast i se ntoarse
n camera sa pentru a redacta o lung
telegram pentru Washington, n care
explica situaia la zi. Apoi se ntinse pe pat
i adormi.
l trezi soneria telefonului. Era Ann. Se
plictisea.
Nu m-ai mai cutat, se pisici ea. Ce
se-ntmpl? i. Creatura aia, este tot cu
tine?
Malko o asigur c respectiva creatur
se
comport
bine
i
ncepu
s-o
complimenteze, spre marea ei satisfacie.
i dac i-a face o vizit? Se
hazard el, cu tonul unui putan.
201

Oh, Malko, susur Ann. Nici nu sunt


mbrcat. Sunt n combinezon i-n ciorapi.
Pi tocmai de aceea.
Ann gngurea languros, iar lui Malko i
se ngustar ochii aurii amintindu-i de
picioarele lungi i suple ale fetei. i, dintr-o
dat, o idee l strfulger. Tipul de la lift!
Era
clugrul
care
acoperise
fuga
asasinului lui Omar!
Dumnezeule, clugrul! Explod el.
Pardon? Fcu Ann.
Scuz-m, o s te sun mai trziu,
bigui Malko.
nchise i form imediat numrul
biroului lui Goulendran. Nu rspundea
nimeni.
Malko se npusti asupra unui anuar
telefonic. Poate era deja prea trziu. Printrun noroc, Goulendran figura n anuar. i
era singurul nume. Malko memor adresa
i sun camera gorilelor. Fr rspuns.
Pe cei doi i gsi la cafenea, nghiind
crenvurti pe care i ngropau sub pudr
antiseptic.
Plecm, spuse Malko. i repede.
202

Nu puser nici o ntrebare. Pivotnd


dintr-o micare pe taburete, l urmar
instantaneu pe Malko.
Krisantem era la post. Malko i ddu
adresa i urcar n main.
Repede, spuse austriacul.
Nu era prea departe. n partea de sus a
Istanbulului, o mic vil pe o alee sobr
care ddea n oseaua spre Ankara. Strada
era ntunecoas i pustie, aa c, fr
lanterna lui Jones, le-ar fi trebuit trei ore s
gseasc numrul cutat.
Casa era cufundat n bezn. Malko nu
tia dac Goulendran este nsurat sau nu.
Nu-i vzuse vreo verighet pe deget, dar
asta nu nsemna nimic. Se uit la ceas.
Zece i cinci.
M duc singur, spuse el. Voi doi
rmnei n grdin. Dac cineva ncearc
s fug, tragei la picioare. De altfel, s-ar
putea s nu fie deloc cazul.
mpinse fr dificultate portia de lemn,
care era descuiat. Pietriul de pe alee
scrni sub tlpi. Nu-i mai vzu pe Brabeck
i pe Jones care ieiser i ei din main,
203

nu fr a-i arunca o privire amenintoare


lui Krisantem.
Soneria nu funciona. Nu auzi nici un
zgomot provenit din interior. Ciocni. Nimic.
Ciocni din nou. Fr succes. ncerc
clana uii, care se deschise, scrind. Un
miros acru de mucegai l izbi n fa.
Probabil c Goulendran era celibatar.
Domnule Goulendran!
Vocea sa nu trezi nici un ecou. Pe
bjbite, gsi un ntreruptor i l acion.
Antreul se lumin. Nu zri dect un singur
portmantou.
Trei ui porneau din vestibul. Una
dintre ele era ntredeschis. Malko o
mpinse i intr ntr-o camer cufundat n
ntuneric. Imediat o duhoare i umplu nrile
o duhoare pe care o cunotea prea bine,
fad i greoas.
Aprinse lumina. Se afla ntr-un birou.
n captul ncperii, n continuarea unui
covor oriental, se afla un birou din lemn
masiv, plin de hroage.
Goulendran era aezat pe un fotoliu cu
sptar nalt, cu capul pe birou, parc era
adormit. Dar avea torsul gol i o pat mare
204

i nchis la culoare se lea pe birou n


jurul capului su. Era ct se poate de mort.
Malko reveni la intrare i fluier uor.
Jones iei din obscuritate, cu pistolul n
mn. Malko i fcu semn s-l urmeze.
Cei doi brbai se ntoarser n birou.
Malko i puse dosul palmei pe umrul lui
Goulendran. Nu era mort de mai mult de o
or.
Era legat de fotoliu ca de un scaun
electric, cu picioarele legate de picioarele
fotoliului cu cablu electric, cu talia legat n
acelai mod. Un bra era nc legat de
cotiera fotoliului, cellalt se odihnea pe
birou.
Jones ncerc s-i ridice capul,
trgndu-l de pr. La nceput capul rezist,
apoi veni ncetior pe spate: era literalmente
lipit de snge de tblia biroului. O tietur
enorm aproape c l separa de trunchi.
Turcul fusese njunghiat ca un porc.
Sngele cursese i se impregnase n covor.
Dar, nainte de a muri, Goulendran nu se
distrase.
Ia privete, spuse Malko, cu o voce
alb.
205

Pe dosul minilor, pe umeri i pe piept


erau o sumedenie de pete mici, rotunde i
negricioase. i, ntr-o scrumier, trei
chitoace de igar fuseser strivite.
Au vrut s-l fac s vorbeasc,
suspin Jones. Bietul om!
nchise ochii turcului.
S mergem, fcu Malko, sumbru.
Ochii i deveniser dou fante nguste. tia
de ce a fost torturat Goulendran. Pentru c
se amestecase n afacerea Arkhangelskului. Vasul pe care trebuia s-l cerceteze a
doua zi.
Era clar c treaba era important, altfel
adversarii n-ar fi lichidat fr ezitare pe toi
cei care aveau vreo tangen cu vasul la
nenorocit.

206

Capitolul XIV.
Crligul zngni pe tabl cu un zgomot
infernal, apoi czu n ap. Turcul trase
rapid de funie, nfurnd-o pe braul
stng, recuper crligul i i lu din nou
elan.
De data asta nimeri ceva solid, o
balustrad a bastingajului probabil, cci
crligul nu mai czu. Turcul trase de mai
multe ori de frnghie i se ntoarse spre
Malko, surznd cu gura pn la urechi.
Avea deja scara de nylon prins la bru. Se
avnt s se agae ct mai sus de funie, iar
barca se cltin, gata s se rstoarne.
Aceasta era lipit de flancul lui
Arkhangelsk, pe partea spre Bosfor, aa c
de pe rm nu puteau fi vzui. Dar puteau
fi oricnd surprini de vreo patrul a poliiei
fluviale turceti.
Repede, opti Malko.
Turcul dispru n bezn, agitndu-i
picioarele ca un spnzurat. Se ridica prin
fora braelor i a pumnilor, trgnd i
scara de nylon. Cu Malko mai erau ali doi
turci, care pn acum nu scoseser nici o
207

vorb i Chris Jones. n afara Colt-ului,


acesta mai poseda un walkie-talkie, cu care
pstra legtura cu Brabeck, rmas pe malul
cellalt. Asta n caz c lucrurile luau o
ntorstur nedorit.
Judecnd dup umflturile cmilor
lor i cei doi turci erau narmai, sau poate
erau montri din natere.
Scara se agit. Cellalt ajunsese sus i
totul era n regul. Malko apuc scara i
ncepu ascensiunea. Din fericire treptele
scrii erau din lemn, dar i era greu s le
desprind de tabla ruginit a petrolierului.
Peretele negru prea vertiginos de nalt.
Nylonul i tia lui Malko palmele, nvingnd
grosimea mnuilor. De dou ori piciorul i
alunec i se izbi cu fruntea de tabl.
Prefer
s
nu
se
uite
napoi.
Transpirase intens i l dureau toi muchii.
n sfrit, o mn murdar se ntinse spre
el. i regsi respiraia normal, culcat pe
puntea Arkhangelsk-ului.
Un sfert de or mai trziu, micul grup
era lungit pe burt pe punte, iar brcua
era solid amarat de petrolier.
208

Malko ncerc s se orienteze. Se aflau


n partea anterioar a petrolierului, de-a
lungul unui lung panou al calei, smuls de
flcri. Duneta, pe unde se putea ptrunde
n interior, se afla n spate. n patru labe,
cei cinci brbai ncepur s nainteze
printre sfrmturi de tot felul.
Jones i ncerc radioul. Brabeck
rspunse imediat. Totul era O. K.
Noaptea era ntunecoas i bezna
atotcuprinztoare. Malko i lovi de mai
multe ori zdravn genunchii n niturile
punii, multe pe jumtate ieite. Interzisese
aprinderea lanternelor atta vreme ct se
aflau pe punte.
Ajunser, n sfrit, la dunet. Unul
cte unul se lsar s lunece pe o scar
aproape vertical. Coborr ntr-o ncpere
cu pereii metalici, n ntregime goal. O
alt scar cobora spre mruntaiele navei.
Grupul continu s coboare, pn ajunse n
sala mainilor. Aici nu existau hublouri i
Jones i aprinse lanterna.
Mainile erau acoperite de un strat gros
de praf, iar focul distrusese piese ntregi,
lsnd dre negre de plastic topit. Vreme de
209

jumtate de or scotocir interiorul


petrolierului, urcnd i cobornd scri,
urmnd conducte ntortocheate, ajungnd
pn n cal. Travers unul din rezervoarele
de petrol, storcit de o explozie. Un strat
negru-fumuriu acoperea toat tabla.
Dar totul era exasperant de normal. Era
starea n care se afl o nav distrus.
Jones fu acela care fcu descoperirea.
i plimba lanterna de-a lungul unor perei
cnd se opri n faa unui tub care urma
conturul unui coridor.
n vreme ce totul era negru, acest tub
era strlucitor i, n mod vizibil, nou. Jones
l strig pe Malko.
Privii.
Cei doi brbai pipir tubul. Era clar
c fusese instalat dup incendiu. Tubul
cotea n unghi drept i disprea n ntuneric
spre fundul navei. l urmrir. n aceast
vreme, cei trei turci cutau fr succes ceva
de furat. Nu erau dect maini i acelea
prea grele pentru a fi transportate.
Tubul i conduse n faa unei ui pe
care o consideraser ca u de acces ntrun rezervor. Era nchis i la fel de murdar
210

ca i celelalte. Malko i Jones explorar


atent suprafaa acestuia, fr a dibui vreo
clan sau vreun mner. Ua prea a fi
deschiztura unui compartiment etan i
nu ajungea pn la podea.
Jones izbi de mai multe ori cu pumnul
n ea, fr ca mcar s-o clinteasc.
S urmm tubul n sensul cellalt,
propuse Malko i vom vedea.
Urcar pn n ncperea situat sub
dunet. Tubul disprea ntr-o ni a
peretelui. Malko i strecur mna i simi
sub degete mai multe butoane. Aps pe
unul, care rezist. Al doilea ns ced
presiunii, fcnd ca un altul s ias n
afar.
Nu se produse ns nimic.
Pn la urm, ls butonul apsat.
S coborm, spuse el lui Jones. Nu
se tie niciodat.
Cei trei turci l priveau cu gura cscat.
Malko le zise s atepte acolo.
Dup ce se rtcir de trei ori,
ajunser, n sfrit, n faa uii. Aceasta era
deschis.
211

Malko o examin ndeaproape. Bordura


era dublat de cauciuc gros, nou. Iar pe
faa interioar vopseaua gri strlucea de
curenie. Lanterna lui Jones lumin un
comutator. l rsuci. ncperea se lumin.
Stupefiai, se trezir ntr-o cabin vopsit n
ntregime n gri i foarte curat. ntr-un col
zrir o baterie de acumulatori, aezat pe
podea. Lng un grup electrogenerator. n
fundul ncperii era o alt u, deschis.
Fii atent la ua aia, zise Jones.
Nu-i nici un pericol, rspunse Malko.
Este comandat de acelai buton pe care lam acionat deja.
i continu exploatarea.
Incredibil, murmur Malko.
ntr-un col, mai multe costume de
scafandru erau stivuite unul peste altul,
mpreun cu buteliile de oxigen necesare.
Lzi nchise erau dispuse alturi, mpreun
cu ceva ce semna a torpil, terminat
printr-o elice i printr-un ghidon ca la
biciclet. Torpila avea nottoare pe fiecare
parte.
Malko reflecta, cci vzuse undeva un
astfel de obiect. Era un vehicul submarin
212

pentru scafandri autonomi, care permitea


fie s te deplasezi rapid, fie s transpori
ncrcturi grele. n nici un caz nu era util
pentru operaiuni de dragare.
Gorila examina minuios materialul de
scufundare. Reveni ctre Malko, innd o
lab de cauciuc n mn.
Nici o marc nicieri, anun el. Nici
mcar numr de serie.
Cum era i de ateptat. Dar aici
lipsete ceva.
Ce?
Ieirea. Tot materialul sta e fcut
pentru a fi folosit n ap, nu pe uscat. Aa
c trebuie s existe pe undeva un mijloc de
comunicare cu marea. O trap, un sas, ca
la submarine.
Cei doi ncepur, febril s deplaseze
lzile i materialul. Dup cinci minute
gsir: o deschiztur rectangular n
podea, nchis prin uruburi enorme cu
rozet.
Jones deurub cele ase uruburi.
Panoul pivot n jos, dezvluind o scar
ce se sprijinea pe podeaua unei ncperi
213

situate dedesubt. Cu lanterna ntre dini,


Jones cobor primul, talonat de Malko.
Se gsir ntr-un fel de cutie de oel, cu
latura de patru metri, n care de-abia puteai
sta n picioare. Ca deschizturi, aceasta nu
avea dect trapa prin care intraser i nc
una, identic, n podea.
Latura
lui
Jones
lumin
dou
deschizturi ptrate, ca nite guri de
aerisire, la rasul solului, practicate n
pereii metalici.
Este un sas, spuse Malko, artndui-le lui Jones. Pe aici intr i iese apa.
Undeva trebuie s existe i pompele.
Aceast camer se umple de ap, iar
scafandrii nu trebuie dect s deschid
trapa de jos i s se lase s lunece spre
fundul mrii mpreun cu tot materialul.
Pentru un petrolier hodorogit, este o
instalaie dat naibii.
Dar la ce poate servi toat chestia
asta?
Malko surse.
ncep s-mi fac o mic idee. Acest
petrolier este o baz plutitoare pentru
scafandri autonomi. Eventual poate fi un
214

contact excelent pentru un submarin


rusesc, care n-ar avea de fcut dect s se
aeze pe fundul Bosforului, lng cargou.
Dar s-ar putea s fie vorba i de altceva,
mult mai enorm nc.
Ce?
Trebuie s verific. Oricum, s-o
tergem de aici. Este rndul lui Cooper s
acioneze acum. Trebuie s exploreze
discret ntreaga zon. Pentru moment, nu
se poate face nimic n mod legal. Hai s
urcm.
Parc cu regret, escaladar mica scri
i se gsir n ncperea mai mare de
deasupra.
Le trebuir cam zece minute s ajung
pn la dunet. Cei trei turci erau lungii pe
jos i i ateptau, sictirii c nu gsiser mai
nimic de furat. Malko, nainte de a da
semnalul de plecare, aps butonul care
comanda nchiderea uii de jos. Inutil s-i
lase cartea de vizit.
Totul este O. K., anun Jones n
radio.
Brabeck confirm recepia. Rnd pe
rnd, ieir pe punte. Stelele erau ascunse
215

de nori groi i n continuare bezna era


adnc.
Sper c barca ne-a ateptat!
Malko nu mai apuc s rspund, cci
ncepu infernul. Cei trei turci czur ca
popicele, primul fiind aproape tiat n dou
de o rafal de arm automat.
Un glon smulse radioul din mna lui
Jones, mprocndu-i faa cu sfrmturi
de bachelit.
Malko simi un oc violent n piept i fu
proiectat napoi pe un perete. Lunec la
pmnt, leinat.
Mai multe gloane ricoar pe tblria
punii. Erau cel puin dou arme care
trgeau.
Ghemuit n spatele unui tub de aerisire,
Jones i strngea inutil Colt-ul n mn.
Nu vedea nici la trei metri. i vr arma la
loc i se tr n direcia lui Malko.
O ploaie de gloane l ncadr imediat,
asurzindu-l cu ricoeurile pe tabl. Din
fericire era protejat de o balustrad i, cu
condiia s se trasc, nu risca nimic. Reui
s-l nface pe Malko de gulerul hainei i
s-l trag spre el, la adpost!
216

Austriacul respira, dar era nc


incontient. Nu avea nici o pat de snge.
Jones l plmui i acesta i recpt
cunotina.
n acelai moment, o nou rafal
mtur puntea, acolo unde erau prbuii
cei trei turci. Jones distinse zgomotul mai al
proiectilelor care se nfigeau n trupuri.
Unul dintre ele tresri. Nu era mort nc.
Mi-e ru, sufl Malko.
Se pipi.
Suntei rnit? ntreb Jones.
Am simit ceva la piept. Asta-i tot.
Dar, acum, merge. Trebuie s ieim de aici.
Nu sngerez.
Ghemuii n spatele tubului de aerisire,
cei doi brbai scrutau ntunericul.
S sperm c Milton a auzit
mpucturile, spuse Jones. S ncercm
acum s ne micm.
n patru labe, iei din ascunztoare.
Avea de parcurs o poriune neacoperit de
vreo zece metri, nainte de a ajunge la
adpostul oferit de o balustrad metalic.
Primul glon i rat capul cu zece
centimetri. Alte dou piuir pe lng mna
217

sa sprijinit pe punte. De data asta se


trgea cu o puc. Jones se retrase n
grab. n aceeai clip se auzi un uierat
dulceag i un obiect metalic izbi puntea. O
violent explozie zgudui Arkhangelsk-ul.
Buci de fier zburar n toate direciile.
Fcui una cu puntea, Malko i Jones
simir o grmad de sfrmturi cznd de
jur-mprejurul lor.
Dumnezeule, sta-i rzboi n toat
regula, vocifer Jones.
Nu, este doar o grenad. Aruncat de
un lansator de grenade, spuse Malko. Vor
s ne rad.
Dar cum reuesc s ne repereze?
Au lunete n infrarou.
Malko lu un capt de lemn i l plimb
deasupra balustradei.
Un ropot de gloane se abtu asupra
ciotului de lemn, care i fu smuls din mini.
nc dou grenade explodar n fa, prea
departe pentru a-i atinge, dintre care una
n plin n cei trei turci. Acetia ns erau
deja mori.
E cam albastru, murmur Jones.
218

Deodat auzir un zgomot care i


nghe pe amndoi: un motor pria lng
petrolier.
Vin s ne caute! Dar ce dracu' face
Milton?
Se auzi un zgomot metalic departe n
spate. Jones slt capul. Un glonte se
nfipse n bastingajul de lemn. n acelai
moment un cargou impuntor defila la o
sut de metri de ei, cu toate luminile
aprinse.
Ascultai, fcu Jones.
Ceva mica lng panoul calei de la
prora. Jones ridic din nou capul. Nu vedea
pe nimeni, dar simi o prezen. Ridic
ncetior arma i aps de dou ori pe
trgaci, viznd puntea din fa a
petrolierului.
Se auzi un strigt. Apoi ltr o
mitralier i o nou ploaie de gloane trecu
pe deasupra lor. Acum erau prini la mijloc.
Nu se putea traversa puntea pentru a sri
n ap, iar cei de pe puntea din fa aveau
s-i prind n clete.
S fugim n interior, propuse Malko.
Vom ctiga un pic de timp. i, mcar aa,
219

n-o s mai avem de-a face dect cu cei de


pe punte.
Trndu-se pe coate i genunchi,
ajunser
la
deschiztura
dunetei,
ateptndu-se n orice clip s primeasc
un glonte n spate. Glisar apoi, uurai, pe
scara ruginit.
Pe bjbite, ajunser ntr-o a doua
ncpere i se lipir de un perete.
Cteva clipe nu se petrecu nimic, apoi
mai multe rafale rsunar deasupra.
Ceilali nu-i asumau riscuri inutile.
ndat explod i prima grenad,
aruncat de pe punte. Se mai auzi nc
una, care explod cu un zgomot surd.
Simir ndat un miros acru nvluindu-i.
O grenad lacrimogen!
Urmau s fie afumai!
S mai coborm.
n momentul cnd Malko se desprindea
de perete, o rafal scurt porni din capul
cellalt al scrii. Unul dintre agresori
coborse prin fa i acum i pndea de jos.
Ascultai, fcu Jones, eu l iau n
primire. Chiar dac m atinge, va fi un om
mort. Vei avea timp s cobori. Ascundei220

v n sala mainilor. O s le trebuiasc ceva


vreme s caute.
Nici vorb, spuse Malko. Scpm
mpreun sau nu scpm deloc.
Nu-i ierta faptul c se lsase prins
ntr-o astfel de capcan. Probabil c miza
era a dracului de important, de vreme ce
ceilali i asumau asemenea riscuri. Puca
mitralier nu este o arm discret. Deodat
o voce strig de sus, n turcete:
Ieii, cu minile sus! V vom preda
poliiei. Dac nu v supunei, vei fi
mpucai!
Apoi, aproape instantaneu, o puc
mitralier deschise focul. Trase dou
ncrctoare, foc cu foc, apoi tcu. Malko
distinse un fonet n ncperea alturat:
un tip coborse scara, sub protecia focului.
i probabil c se pregtea s-i serveasc cu
ceva grenade!
Orice-ar fi, eu m duc, spuse Jones.
Ateapt!
De foarte de departe se auzi un alt
zgomot, adus de vnt. Malko ciuli urechea.
Nimic. Alturi se auzi o pritur. Apoi
sunetul ndeprtat crescu n intensitate.
221

O siren de poliie! Apoi nc una i


nc una! Urletul deveni strident i
continuu. O ntreag coloan de maini
urca panta colinei pe malul asiatic malul
pe care se aflau ei.
O voce strig n turc. Se auzi un
tropit grbit pe punte. Cineva atac scara.
Jones se precipit. Malko l opri.
Nu-i nevoie s riscm tocmai acum.
Ateptar nc cinci minute lipii de
perete. Apoi vocea metalic a unei portavoci biciui de pe punte:
Ieii unul cte unul, cu minile pe
cap!
n aceeai clip, o lumin alb mtur
puntea. Cu micri lente, Malko i Jones
urcar scara. Malko fu orbit primul de
fasciculul unui proiector aintit asupra
capului scrii.
Se ndreptar spre parapetul dinspre
rm, cu Jones pe urmele sale.
Cobori scara, strig vocea.
Cinci
minute
mai
trziu
erau
ntmpinai de un Brabeck zmbitor, cu
mitraliera n mini.
222

Am ajuns la fix, aa-i? Dar n-a fost


uor s-i pun pe turci n micare. Din
fericire am dat de colonelul nostru.
S nu pierdem vremea, zise Malko.
Au plecat. Dar sunt trei cadavre pe punte.
Colonelul le oferi o main pentru a se
rentoarce la hotel.
Cnd am auzit puca mitralier, miam dat seama c e groas.
Din fericire, nelegi repede, trase
Jones concluzia.
Malko i pipi portofelul i-l scoase din
buzunarul de la piept. Ceva l jena. nelese.
Un glonte era nfipt prin peretele de piele al
portofelului n teancul de bancnote. Glonul
al crui oc l aruncase la pmnt i fusese
ct p-aci s-l ucid.

223

Capitolul XV.
Primele raze de soare mngiau
Bosforul. Jones i Brabeck erau lungii,
mbrcai, pe acelai pat, nebrbierii i
desfcui la guler. Amiralul Cooper, n
inut civil, se plimba de colo-colo, fumnd
furios.
Malko, nc i mai murdar dect Jones,
cu faa mnjit de unsoare i de rugin, cu
minile julite i nnegrite, era abtut.
Am fcut o gaf, spuse el. Ar fi
trebuit s ne ducem acolo cu scafandri, cci
bnuiam c ceea ce ne intereseaz se
petrece sub ap. Acum, le-am atras atenia.
Cui? ntrerupse Cooper.
Celor ce au transformat un banal
petrolier n baz de operaii pentru
scafandri, cu dotare ultramodern. Asta nu
folosete n nici un caz pentru a cuta
monezi vechi pe fundul mrii. Celor care au
ucis deja de mai multe ori pentru a evita ca
adevrul s fie descoperit. i sunt convins
acum c i Belgrat, strngtorul de
vechituri, a fost, de asemenea, ucis.
Vrei s spunei. ncepu Cooper.
224

Vreau s spun c nu trebuie pierdut


nici un minut i c trebuie s v trimitei
oamenii s cerceteze coca vasului i
mprejurimile. nainte ca ceilali s aib
vreme s fac s dispar tot ce ar putea fi
compromitor.
i cam ce ar putea descoperi?
N-am idee. Cunoatei situaia la fel
de bine ca i mine. Exist un sas practicat
n corpul Arkhangelsk-ului, prin care pot
trece scafandrii. Trebuie aflat unde merg i
ce fac. i vom ti n felul acesta i ce s-a
ntmplat cu Memphis.
Bine, fcu amiralul. M voi ocupa de
asta imediat. Dar ar fi bine s gsim ceva.
nc nu suntem n rzboi cu ruii. Aa c ar
putea deveni periculos pentru noi.
Malko suspin.
Nu v-ai ntrebat niciodat de unde
provin tonele de pmnt pe care draga
nchiriat de Belgrat le-a vnzolit vreme de
sptmni?
Dat
fiind
faptul
c
Arkhangelsk-ul se odihnete pe un fund
stncos. Am impresia c vei descoperi ceva
surprinztor.
225

Cooper l privi nencreztor pe Malko.


Austriacul urm:
Cred c tiu cum au reuit s ne
dibuie acum. Butonul care deschide
compartimentul secret al lui Arkhangelsk
acioneaz n acelai timp un emitor radio
pe unde scurte care d alarma undeva. i
dac prietenul nostru Brabeck nu s-ar fi
micat repede, n-ai mai fi auzit niciodat
de noi.
Obosit, Malko tcu. Brabeck i Jones
adormir i sforiau. Cooper i ntinse
mna.
Pe curnd. V voi ine la curent.
De-abia nchise ua, c Malko se
prbui adormit pe patul su.
i Elko Krisantem dormise, dar dormise
prost. Fusese trezit foarte devreme.
ntrevederea cu rusul fusese scurt i
lipsit de amabiliti. Elko avusese de ales
ntre o sarcin foarte, foarte delicat i un
ncrctor golit n burt, imediat.
Alesese
amnarea,
rgazul.
Se
mbrcase i se ndreptase spre Hilton. Din
fericire pentru starea sa de spirit, nu era
nc la curent cu mpucturile de pe
226

Arkhangelsk. tia numai c domnul


Doneshka dorea s scape cu orice pre de
Malko Linge i nc repede. Iar el, Elko
Krisantem, era nsrcinat cu treaba asta.
n vremea asta, Malko dormea fr griji.
Se trezi singur la ora opt, cci nu trsese
draperiile. Gorilele nc dormeau, unul
lng altul.
Se auzir bti n u.
Malko
nu
rspunse.
Cameristele
verificau deseori n acest mod dac
ncperile hotelului erau ocupate sau nu.
Dar btile se auzir din nou, mai
insistente.
Cine este? ntreb Malko.
Krisantem se auzi de dincolo de
u.
Ce vrei?
De cealalt parte a uii, vocea era
ncordat i nelinitit. Pe Malko l fulger
un presentiment ngrozitor cnd Krisantem
preciz:
Este domnioara Leila. Are nevoie de
dumneavoastr!
Dumnezeule!
227

i gorilele dormeau! Fusese rpit!


Malko sri i deschise ua.
Apoi totul se petrecu ntr-o fraciune de
secund. Malko se trezi nas n nas cu
pocnitoarea turcului, ndreptat spre burta
sa. Vzu indexul lui Krisantem apsnd
trgaciul.
Nu erau nici mcar douzeci de
centimetri ntre vrful evii i el. Vedea clar
captul rotund i striat al chiulasei, vizorul
de ochire i, n dreapta, piedica de
siguran.
Creierul lui Malko lucr la viteza
maxim. De data asta, dac memoria i juca
vreo fest, era terminat. Mica gaur
ntunecat a evii l privea. Trgaciul era la
jumtatea cursei. ntr-o fraciune de
secund glonul de 9 mm l va sfrteca.
Krisantem nu mai apuc s vad
gestul. Mna stng a lui Malko atinse
pistolul. Degetul su mare mpinse spre
napoi piedica de siguran. Turcul aps
trgaciul pn la capt.
Prea trziu. Era blocat.
Pentru o clip, ochii de aur lichid ai lui
Malko ntlnir privirea ngrozit a lui
228

Krisantem. Din fericire, nu uitase cum


funcioneaz un vechi Star de 9 mm.
Trase pistolul spre el, rsucindu-l.
Turcul scoase un strigt de durere i ls
arma, care se prbui pe jos. Culoarul
strmt mpiedica orice posibilitate de lupt.
Krisantem i ddu seama c, dac voia si utilizeze fora pentru a-l strangula pe
Malko, avea nevoie de spaiu.
Cu un brnci violent, l catapult pe
Malko n camer i-i vr mna n buzunar
n cutarea laului, npustindu-se asupra
acestuia.
Vzu paturile n clipa cnd Malko
ateriza peste cele dou gorile, toi trei
cznd n spaiul dintre cele dou paturi.
Laul nu mai era acum de nici un ajutor. O
clip, nefericitul rmase mpietrit de atta
ghinion. Niciodat nu i-ar fi trecut prin cap
c un domn att de respectabil ar putea si mpart camera cu doi indivizi de
asemenea spe.
n secunda urmtoare gorilele nir.
Se
dezmeticiser
instantaneu.
Krisantem se rsuci s fug.
Stop! Url Brabeck.
229

Jones nu spuse nimic, dar glonul


pornit din Magnum-ul su 357 se nfipse la
doi centimetri de clana uii, pe care
Krisantem o ls ndat din mn.
Nu-l omori! Strig Malko.
Turcul se ntoarse pe jumtate i
recepion din plin, n tmpl, crosa
pistolului lui Brabeck. Ca s fie tacmul
complet, gorila i mai trase una cu eava, n
brbie. Elko crezu c i cade tavanul n cap
i c i s-au smuls toi dinii din gur.
ncepu un gest, apoi lunec n jos,
sprijinindu-se de u. Ultimul lucru pe
care-l mai vzu, fu pantoful cu ireturile
deznodate al lui Brabeck.
Cnd i veni n simiri, era ntins pe
unul din paturi, cu minile i picioarele
prinse cu ctue de barele patului. Jones l
plmuia metodic, avnd grij ca inelul de pe
mna sa s racheteze de fiecare dat barba
tumefiat a turcului.
Krisantem ncerc s-i mite capul i
scoase un urlet de durere. Brabeck surse
angelic i propuse, jovial:

230

Ce facem, patroane, l zvrlim


imediat pe geam, sau ne mai ocupm un pic
de el?
Turcul i privi cu nite ochi ca de pete.
O s i se ntmple un accident,
continu Brabeck. Ca i lui Watson. i
aminteti de Watson, cel pe care tu l-ai
accidentat?
Krisantem ncerc s spun c nu avea
nici un amestec n accident, dar nu reui.
Atept cu fatalism glonul n cap sau
plonjonul pe fereastr.
Dar Malko decisese altfel. Veni i se
aez lng Krisantem. Avusese timp s se
rad i s mbrace o cma curat. l privi
pe turc cu insisten.
tii c a putea s te omor sau s te
dau pe mna poliiei turce, n grija
prietenului nostru, colonelul.
Asta
nu
era
o
perspectiv
mbucurtoare. Urletele care se auzeau n
mod regulat din beciurile poliiei secrete
fcuser ca preurile de nchiriere a
locuinelor s scad vertiginos n tot
cartierul.
231

i ofer o ultim ans, continu


Malko. Cu dou condiii. Mai nti s ne
povesteti ntregul tu rol n istoria asta.
Fr s omii nimic.
Turcul ncuviin din cap.
i, ncepnd din acest moment,
lucrezi pentru noi. Asta nseamn c i vei
trda vechii patroni. Fr ca s-i dea
seama; de altfel, asta e n avantajul tu,
evident.
Eu cred c un glon n mutr ar fi
mult mai sigur, ntrerupse Brabeck. i m
ofer voluntar.
Hai, hai, s-l lsm s se gndeasc,
spuse Malko. Ne poate fi util.
Krisantem alesese deja. nclin capul,
att ct putu.
Bun. Atunci, d-i drumul, te ascult,
zise Malko. i ai grij s nu uii nimic.
Reconfortat cu un pahar de ap,
Krisantem vorbi aproape o or. Malko
nregistra ca un magnetofon totul n
prodigioasa sa memorie. Cnd turcul
isprvi, ordon:
Dezlegai-l!
Pe Krisantem l sftui:
232

Vei spune efului tu c n-ai putut


s m ucizi pentru c nu eram singur.
Trebuie s nu bnuiasc nimic. i, pentru
c vei fi n continuare oferul meu, i va fi
uor s m ii la curent.
Se ntoarse spre Jones, n vreme ce
Krisantem i masa ncheieturile.
D-i pistolul napoi. i fr
bombneli. Ne este mult mai util aa. Nu ne
rmne dect s-l supraveghem.
Mda.
Turcul i vr arma n buzunar, cu
piedica n continuare blocat. Salut
crispat i iei. Soarele ncepea s ard n
geamuri. Malko ridic receptorul s
comande ceai.
Cineva btu la u. Cu o singur
micare, Jones i Brabeck i scoaser
artileria. Ua se deschise brusc i amiralul
Cooper tresri n faa armelor ndreptate
spre el. i fulger cu privirea pe cei trei
brbai:
Ai nnebunit?
Ruinai, cei doi pistolari vrr
pistoalele n teci. Cooper nu avea reputaia
233

de a fi biat de treab. Malko se scuz n


cteva cuvinte.
Cooper lu loc i explic:
Am fcut o descoperire interesant.

234

Capitolul XVI.
n legtur cu Memphis? ntreb
Malko.
Cooper ncuviin.
Acum tiu cine i de ce a scufundat
Memphis-ul.
Ei bine?
Malko fierbea de nerbdare.
Ei bine, oamenii mei au descoperit o
gaur.
O gaur?
Un tunel, dac preferai. Amiralul
tcu un moment, pentru a da mai mult
greutate vorbelor sale. Ruii au spat
Bosforul, pe sub plasa antisubmarin.
Cellalt capt al tunelului ajunge n Marea
Neagr. De acolo, nu-i mai rmne nimic
de fcut dect s te ndrepi spre
Sevastopol. Este o munc titanic pe care
au fcut-o. Tunelul are 100 n lungime. La
un capt i la cellalt se prezint ca o
tranee adnc de 20 n. Tunelul propriuzis are cam 18 n nlime. Este suficient.
Are o lrgime de zece metri. Iat de unde
provenea pmntul. 20.000 de metri cubi.
235

nmrmurit, Malko i cltin capul.


E incredibil. Eu credeam c ruii au
amenajat pur i simplu o baz de
submarine, pe partea asta a Bosforului,
pentru a-i putea aproviziona n secret
unitile care se aventureaz n Mediterana.
Dar vd c e mult mai grav. Asta nseamn
c, n caz de rzboi, submarinele lor dotate
cu armament atomic apar n Mediterana, n
vreme ce noi le ateptm dinspre
Vladivostok sau Arhanghelsk.
Cooper ncuviin.
L-am informat deja pe Preedinte.
Chestiunea are o importan capital
pentru ar. Chiar i pe mine m depete.
i, n plus, trebuia ca chestia asta s apar
ntr-o ar aliat i prieten!
Dar, domnule amiral, remarc
Malko, dimensiunile tunelului mi se par
prea reduse pentru un submarin atomic.
Memphis-ul s-ar fi nepenit trecnd prin
tunel, nu-i aa?
n stadiul actual, pot s v dezvlui
un secret. tiu deja de aproape un an c
ruii au reuit s miniaturizeze nite
submarine atomice, transformndu-le n
236

nite submarine de buzunar. Acestea sunt


i ele dotate cu rachete cu raz lung de
aciune. ase din aceste minisubmarine ar
putea distruge Flota a VI-a ntr-un sfert de
or.
Dar cum ai descoperit tunelul?
Intrarea era situat destul de departe de
Arkhangelsk, cci acesta este euat lng
coast.
Printr-un noroc. Oamenii mei au
explorat
fundul
mrii
din
jurul
petrolierului, precum i coca acestuia. Au
descoperit uor sasul care se deschidea n
Bosfor, dar nu era nimic deosebit n jurul
lui. Vreme de un ceas au efectuat explorri
concentrice, fr rezultat ns. Au gsit
numai n coc nc o deschidere, mult mai
mare, la pupa. Probabil pe acolo scafandrii
au transportat plcile de aliaj uor care
tapeteaz pereii i tavanul tunelului. Dar
numai
prin
hazard
am
descoperit
esenialul. Unuia din oameni i s-a fcut
ru. S-a imobilizat pe fundul mrii i a
rmas prins ntr-o scobitur. Degajndu-l,
ceilali au descoperit captul unui cablu
oelit, ancorat n stnc, la vreo zece metri
237

de deschiztura sasului. Am urmrit cablul,


care i-a condus drept la intrarea n tunel,
pe coasta turc. Presupun c ruii au
ancorat aceast mn curent pentru a
facilita
sarcina
scafandrilor,
apele
Bosforului fiind frecvent murdare, iar
acetia fiind nevoii s lucreze mai ales
noaptea.
Dar la ce bun s foloseasc
scafandri?
Tunelul era ngust chiar i pentru un
submarin de buzunar. La cea mai mic
greeal de manevrare, submarinul ar eua.
Aa
c,
probabil, submarinele care
traverseaz tunelul sunt ghidate de unul
sau mai muli scafandri, care le arat
drumul prin semnale sonore obinute prin
bti cu pumnul n coc.
Malko i turn un pahar de whisky.
Toat
chestia
asta
era
fantastic.
Nenumrate ntrebri i ardeau buzele.
Dar cum or fi spat tunelul?
Probabil cu foreze aspiratoare,
asemntoare celor pe care le folosim noi
pentru a spa banchiza polar. Pmntul i
sfrmturile sunt evacuate prin conducte
238

din estur uoar i apoi aspirate de o


drag. n felul sta au putut cu uurin s
sape cinci-ase metri pe zi. n acel loc nu
exist barier stncoas.
Gorilele ascultau cu gura cscat.
Pistoalele lor, dei enorme, erau ridicole fa
de dimensiunile afacerii.
Sun telefonul. Malko ridic, apoi trecu
receptorul amiralului.
Este pentru dumneavoastr.
Comunicaia nu dur mult. Cooper
ascult dou minute, zise cnd? i
nchise, cu un aer ngrijorat.
ncepe dansul. Arkhangelsk-ul a
srit n aer. O explozie violent, fr
incendiu, acum un sfert de or. Nava s-a
scufundat cu aproape trei metri. Oficialii
turci sunt acolo, dar ruii le-o i luaser
nainte. Ataatul naval sovietic a urcat pe
epav i a arborat acolo drapelul sovietic. A
fcut mare tapaj, clamnd sus i tare c
petrolierul a fost sabotat.
Sabotat! S-au micat repede.
Probabil c n-a mai rmas nimic din
echipamentul special instalat pe nav. Cei
239

ce ne-au ratat asear au venit s curee


locul.
Oricum, chestia asta cu tunelul o s
fac vlv. Pcat c nu putem s-l facem s
fie vizitat de turiti, cum au fcut ruii n
1961 la Berlin cu tunelul nostru de
ascultare. Voi avertiza autoritile turce ca
s putem, n mod oficial, s aruncm n aer
ct mai repede blestematul sta de tunel.
Va trebui inut o conferin de pres.
Cooper avea deja mna pe clan, cnd
Malko l opri.

Domnule
amiral, uitai
ceva
important.
Ofierul se ntoarse, nerbdtor de a
pleca:
Ce?
Malko i freca ncetior obrazul stng
cu palma minii. Ochii si aurii erau
aproape nchii. Vorbi cu voce sczut:
E bine c a fost descoperit tunelul.
Dar ruilor le mai trebuia nc ceva pentru
a-i putea trece submarinele n Mediterana.
nc ceva?
Exist un post turc de control
permanent la intrarea n Bosfor. Chiar n
240

tunel, submarinul genereaz zgomot. E clar


c cineva a trebuit s nchid ochii, mai
bine zis urechile, de fiecare dat cnd
trecea un submarin.
Cooper nlemnise.
Vrei s spunei c exist un agent
rus printre ofierii i personalul postului de
veghe, care au fost verificai i rsverificai?
Unul sau mai muli. i n-ar fi prima
dat cnd se descoper aa ceva. S-a
ntmplat chiar n NATO. De aceea nu avem
nici un interes s ne grbim. Tunelul n-o s
fug de acolo. i putem s-l distrugem
oricnd. n schimb este periculos s lsm
n urma noastr un spion bine plasat.
Cooper era nehotrt.
Vor trebui trecui prin microscop
vreo cincizeci de turci, fcu el. Asta o s
dureze sptmni, dac ne gndim c i
serviciile de securitate turceti au fcut asta
naintea noastr. Omul nostru este,
desigur, bine camuflat. n ce vrei s m
implicai?
Se ls o tcere grea. n colul lor,
Jones i Brabeck cntreau amploarea
sarcinii. Dac ar fi fost lsai, ar fi gsit ei
241

calul troian, ba chiar mai muli, s fie masa


bogat.
Malko rupse aceast tcere:
Am o idee care ne-ar putea face s
ctigm mult timp. Dar va trebui s m
ascultai i s-i lsai pe turci n afara
chestiunii.
Ce-ar trebui fcut? ntreb Cooper,
suspicios.
Mergei la colonelul din securitatea
turc. Obinei de la el lista complet a
persoanelor care au posedat la un moment
dat situaia ascultrilor, precum i orarele
de prezen. i, mai ales, lista de absene
pe motiv de permisie, sau alte motive pe o
lun n urm.
Cooper sri:
M ncrcai cu o treab prea
complicat. Eu nu sunt spion. Mergei i
luai dumneavoastr listele astea.

Eu
a
atrage
atenia.
Dumneavoastr, nu.
Bine, admise Cooper cu regret. Voi
trimite pe unul din aghiotanii mei. V voi
suna dup aceea.
242

Malko se trnti pe pat cum se nchise


ua n urma lui Cooper.
Mergei s v culcai, se adres el
gorilelor. Am impresia c vom avea de furc
n cursul zilei. Totui, unul din voi s
rmn pe faz pe lng Krisantem, ca s-i
evite eventualele tentaii nesntoase.
Cei doi plecar trndu-i picioarele.
Malko lu telefonul i o sun pe Leila.
Ar fi bine s cobor s-mi veghezi
odihna, murmur el. M dor toate oasele, ar
trebui s m i masezi.
Vin, dar nu ca s te masez, rspunse
pe aceeai lungime de und Leila. i, dac
eti prea obosit, am s te remontez.
nchise. Malko o zbughi n baie, i
spl dinii i se stropi cu ap de colonie.
Pe la ora cinci se auzir bti n ua lui
Malko.
Suspicios, strig, din pat:
Cine este?
Amiralul Cooper, se auzi vocea
ursuz a acestuia.
Din fericire, Leila tocmai se retrsese n
camera ei. Cooper intr i arunc un dosar
pe pat.
243

Iat tot ce mi-ai cerut. De acum


ncolo e rndul dvs. S acionai, domnule
Vrjitor!
Mulumesc, domnule amiral!
Malko zmbi, lu dosarul i ncepu s
citeasc nite liste btute la main.
Asta este lista oamenilor nsrcinai
cu sistemul de supraveghere. Numai ofieri.
Se schimb la fiecare ase ore, zi i noapte.
Cu tot cu nlocuitori, sunt aproape 150!
Sper c avei o idee bun, altfel treaba o s
dureze pn-n ziua judecii de apoi.
Cooper se aez ntr-un fotoliu i-i
aprinse un trabuc. Malko se apropie de
fereastr i privi un cargou imens care
luneca pe Bosfor. Apoi privirea i lunec pe
hrtia pe care o avea n mn. Pe ea se afla
o duzin de nume, cu nite adnotaii n
dreptul fiecruia: lista de absene pe ultima
lun. Malko o citi cu atenie. Fiecare nume
i era de acum ntiprit n memorie. Ls
hrtia i se aez n faa lui Cooper.
Hai s vedem, pe ce dat a disprut
Memphis?
Pe 24 iulie la ora 3 dup-amiaz,
rspunse fr ezitare amiralul.
244

Bun. Dar n acea zi nu apare nici o


absen la postul de supraveghere, ci
numai o nlocuire. Dimpotriv, pe 23 iulie
locotenentul Beyazit, care ar fi trebuit s-i
ia n primire postul de la miezul nopii la
ora ase dimineaa, a cerut n ultimul
moment s fie nlocuit. Mama lui a avut un
atac cardiac n cursul serii i el i-a
petrecut noaptea la cptiul ei.
Cooper fcu ochii mari.
Ei i?
Urmrii-m cu atenie. Memphis-ul
a fost atacat de un submarin necunoscut,
presupus a fi sovietic, care se gsea imobil
pe fundul Mrii Marmara. Acum: tim cum
a ajuns acolo. Dar apare un aspect bizar:
navele care treceau prin tunel nu aveau
cum s se eternizeze n Bosfor sau n
Marmara, care nu sunt dect nite picturi
de ap i unde puteau fi descoperite de
orice unitate naval turc.
Dar la ar fi putut avea o avarie,
obiect Cooper.
Puin probabil. Amintii-v c, dup
ce a torpilat Memphis-ul, agresorul a fugit
ca o sgeat. Aa c s abandonm, pentru
245

moment, ipoteza avariei. i imaginai-v c


submarinul nu venea din tunel, ci se
ndrepta nspre tunel.
De ce?
Ca s se ntoarc acas, evident,
dup un mic tur prin Mediterana. Dar
nchipuii-v c n momentul cnd urma s
se ntoarc a primit ordinul s mai atepte,
pentru c securitatea lui nu mai era
asigurat.
Pentru moment, asta nu e dect o
ipotez.
Da, dar ascultai: pe 25 iulie, de la
orele 18, la miezul nopii, locotenentul
Beyazit i-a nlocuit un camarad, pe
locotenentul Ismet, care i luase locul n
noaptea ct a stat la cptiul mamei
bolnave. Aa c era normal dac ipoteza
mea e corect ca submarinul s atepte
douzeci i patru de ore pe fundul Mrii
Marmara, pentru ca s poat trece prin
tunel n deplin siguran. i mai amintiiv nc ceva: cnd a fost descoperit, s-a
ndreptat spre Bosfor, fapt ce a surprins pe
toat lumea, cci era ca ntr-un fund de
sac.
246

Cooper cltin capul, descurajat.


Admind c avei dreptate, nu ne
rmne dect s mergem i s-l ntrebm
politicos pe Beyazit: eti spion rus? N-avem
nici cea mai mic urm de prob mpotriva
lui. i toate ipotezele dvs. N-or s reziste,
dac e sigur de el. Fr s mai vorbim de
necazurile pe care o s le avem cu turcii. Se
pare c Securitatea din Ankara a cercetat la
microscop trecutul tuturor ofierilor care
lucreaz la staia de ascultare. Dac printre
ei exist un trdtor, este ca i cum mi-ai
spune c Preedintele Statelor Unite are
carnet de membru al Partidului comunist.
i totui, nu am de ales. Am o idee
care ne-ar putea fi util. Chiar dac nu
merge, n-avem nimic de pierdut.
Sceptic, amiralul ridic din umeri.
n situaia n care suntem. Dai-i
drumul.
Malko ridic telefonul i ceru: Domnul
Jones, v rog.
Acesta rspunse imediat.
Caut-l i adu-mi-l pe Krisantem,
ordon austriacul.
247

Trei minute mai trziu Krisantem


apru, ncadrat de cele dou gorile.
Vreau s vd dac am avut dreptate
cnd nu mi-am ascultat prietenii. tii
numele celui pentru care ai lucrat pn
acum?
Da. Domnul Doneshka.
Bine. l vei cuta pe un oarecare
Beyazit o s-i dm adresa i-i vei spune
c Doneshka i cere s-i aduc lista cu
grzile urmtoare. Dac pune ntrebri, i
rspunzi c nu tii nimic altceva dect locul
n ntlnire: piaa Cornului de Aur, pe
terasa cafenelei de acolo. i s nu uii s-i
spui s nu vin n uniform.
Krisantem l privi, oarecum mirat.
Asta-i tot?
Pentru moment. i s nu faci
imprudene. Domnii Jones i Brabeck nu
vor fi prea departe. E clar? Milton, condu-l,
te rog.
Dup ce turcul iei, Malko se adres lui
Jones:
Cnd Beyazit pleac de acas,
urmrete-l, ca s-l pot identifica la locul de
ntlnire. S ocupi o mas pe lng mine.
248

Cooper ascult tot fr s spun o


vorb. Cnd rmase singur cu Malko, l
ntreb:
Cine e acest Doneshka?
Bnuiesc c e eful reelei ruse la
Istanbul. n mod logic, el ar trebui s
asigure legtura ntre Beyazit i submarin.
Exist o ans ca Beyazit dac el e
spionul s cad n curs. Probabil c nu e
spion de profesie, ci acioneaz din ideal
sau din rzbunare.
i dac nu vine la rendez-vous?
Este nevinovat. Sau bnuitor.
Oricum, mai mult nu putem face. Cel mai
sigur este s venii i dvs. i s urmrii
totul de la distan.
Trotuarul din faa lui Malko gemea de
lume. Alesese o mas n interiorul cafenelei,
lng pia. n felul acesta putea
supraveghea toat terasa i strada. n pia,
Cooper hoinrea printre tarabe.
Trecuse deja un sfert de or. Malko
estim c Beyazit ar fi trebuit s apar de
zece minute. Doar dac n-a fost acas sau
dac.
249

Silueta nalt a lui Brabeck apru n


faa lui Malko, de cealalt parte a vitrinei.
Se ls s cad pe un scaun ca un turist
copleit de cldur, i scoase plria incepu s-i fac vnt. Cteva clipe mai
trziu, la o mas vecin cu Brabeck se
aez un brbat ndesat, cu prul negru
tuns foarte scurt, mbrcat ntr-un costum
sobru.
Malko realiz c acesta este Beyazit. Nu
trebui s atepte prea mult confirmarea.
Lsndu-i plria lng paharul cu
oranjad comandat, Brabeck intr n
cafenea i se ndrept spre toalete. Malko l
urm i cei doi se ntlnir lng cabinele
murdare i nengrijite.
Este tipul brunet, din stnga ta?
ntreb Malko.
Da.
Bine, ntoarce-te la mas peste doutrei minute.
Malko iei primul i se ndrept direct
spre masa ofierului turc. Acesta tresri
cnd Malko se aez alturi de el. Dar
austriacul nu-i ls timp s se mire prea
mult.
250

Vin din partea lui Doneshka. A fost


reinut de alte treburi. Ai lista?
Cine suntei?
Nu te privete. Vocea lui Malko era
sever, autoritar. Vorbea turcete cu un
accent voit, deliberat.
Ai lista, sau nu? O s avem din nou
nevoie de tine n zilele urmtoare.
Cellalt era nc perplex.
De ce nu a venit Doneshka?
Din motive de securitate. Trebuie s
fii vzui ct mai puin mpreun. Haide, ai
informaiile?
Beyazit ezit un moment, apoi spuse:
Da.
Bine. Nu e prudent s mi le dai aici.
Urmeaz-m pn la main.
Se
ridic.
Reper
Buick-ul
lui
Krisantem. Turcul era lng main,
plvrgind cu Jones. Merse la main i
se aez pe bancheta din spate, fcndu-i
semn lui Jones s nu mite.
Beyazit lu loc alturi. De-abia aezat,
trase din buzunar o hrtie mpturit.
Malko o despturi i vzu orarul complet al
ofierului
pentru
urmtoarele
dou
251

sptmni. I se acceler pulsul i hotr s


termine dintr-o dat.
Sper c mama n-o s mai fie
bolnav, de data asta, spuse el, dur.
Turcul mri.
Nu v atingei de mama mea! Deie
Domnul s triasc ct mai mult! Dar voi v
vei respecta angajamentele?
Intrau ntr-un domeniu periculos.
Malko brusc situaia. Ridicnd mna, l
chem pe Jones. Apoi se ntoarse ctre
turc:
Locotenent Beyazit, am regretul de ai comunica faptul c eti arestat, pentru
spionaj n favoarea Uniunii Sovietice!
Turcul l privi nmrmurit, apoi zvcni
ctre portier. Fu ntmpinat de Jones, care
i nfipse Coltul n burt. Sosi i Brabeck n
ajutor, dar era inutil. Beyazit se aez
napoi
pe
banchet.
Vzndu-l
pe
Krisantem c se aeaz la volan, tresri i l
scuip, cu toat puterea, n ceaf.
Se ntoarse spre Malko i spuse:
sta m-a turnat!
Malko i cltin capul, ascunzndu-i
satisfacia:
252

Nu chiar. De fapt, nimeni nu te-a


trdat. Tu singur te-ai dat de gol, fr s
vrei.

253

Capitolul XVII.
S aruncm tunelul n aer, propuse
consulul. Cu ajutorul turcilor, va fi foarte
uor.
Malko i ls privirea s lunece pe
plafon. Avea aerul c se gndete la altceva.
Spuse:
Poate c avem altceva mai bun de
fcut.
Ce? ntreb repede Cooper.
S le rspundem ruilor cu aceeai
moned.
Cooper vorbi rar:
Dac reuii aa ceva, Marina v va fi
n veci recunosctoare.
Ar putea fi imprudent din punct de
vedere politic, murmur consulul.
Dar nimeni nu-l ascult. Toi ochii l
fixau pe Malko, care i expunea planul.
Totul depinde de amicul Beyazit.
Cutai-l.
Colonelul sun. Apru un planton.
Turcul ltr un ordin scurt. Cteva minute
mai trziu se ivi Beyazit, ncadrat de doi
turci enormi n civil, cu mutre bune de
254

spnzurtoare. Locotenentul era n ctue


i un lan lung i lega minile la spate. Unul
din cei doi turci inea cellalt capt al
lanului.
O tietur lung i brzda obrazul, de la
pomet pn la brbie. Sngele era nc
proaspt.
S-a aruncat cu capul ntr-o fereastr,
explic una dintre gorile.
Netulburat, Beyazit fixa duumeaua, ca
i cum ar fi fost singur. Malko se apropie de
el i i vorbi n turc, foarte ncet:
Vei fi mpucat.
Este o onoare. Mama va fi mndr i
de al doilea fiu, aa cum este mndr de
primul.
Ce s-a ntmplat cu fratele tu?
Va fi mpucat. mpreun cu ali
cincizeci de cadei ai colii Militare.
De ce?
Pentru c a vrut ca Turcia s aib o
guvernare curat, nu o paia ca Gursel.
sta-i motivul pentru care i-ai ajutat
pe rui?
Bineneles.
255

tii ce-ar face din ara ta, dac ar fi


stpni pe situaie?
Beyazit nl din umeri.
Noi nu ne temem de ei. De zece
secole ne luptm cu ei i i nvingem. O vom
face i n continuare.
Din cauza ta au murit n mod inutil
129 de oameni i, dac nu am fi descoperit
tunelul, acesta ar fi dat ruilor un avantaj
decisiv n caz de rzboi.
Noi trebuie s ne descotorosim mai
nti de clica de la putere. i pentru asta,
singurii care ne ajut cu arme i bani sunt
ruii. Chiar dac pe mine m mpucai
acum, dup mine vor mai veni zece,
douzeci, o sut de oameni!
Ochii tnrului ofier ardeau n mijlocul
feei obosite. Una din gorile trase de lan cu
o micare seac. Beyazit gemu de durere.
Malko i spuse gorilei, n turcete:
Tu s stai linitit, ticlosule!
Apoi i ceru colonelului turc:
S fiu lsat singur cu acest om i s
fie dezlegat.
Colonelul sri:
256

Dar ncearc tot timpul s scape sau


s se sinucid! O s v omoare!
Nu cred, replic Malko. Mi-a dat
cuvntul de ofier c n-o s ncerce aa
ceva.
Bine, dezlegai-l, ordon colonelul, n
sil.
Gorilele se deprtar. Posomort,
locotenentul i freca ncheieturile.
Acum lsai-ne singuri, ceru Malko.
Domnule amiral, pe dvS. V rog s
rmnei prin preajm.
Cei ase brbai se ridicar i ieir din
ncpere. Malko se apropie de prizonier i-i
oferi un Benson cu filtru. Acesta lu
igareta i-l privi surprins.
Cine suntei? i de ce ceilali vi se
supun?
Au ncredere n mine. Aa dup cum
i eu am ncredere n tine.
De ce ai minit? Nu v-am dat n nici
un fel cuvntul de onoare i acum m-a
putea arunca pe fereastr. Sunt mai
puternic.
N-o s faci aa ceva.
De ce?
257

Pentru c te pot ajuta.


n ce sens?
S mori onorabil i s-i salvezi i
fratele.
Inutil, nu se va dezice niciodat. i
eu nici att!
Nu-i vorba de asta. Dac mi accepi
propunerea, nu vei fi mpucat, iar viaa
fratelui tu va fi salvat.
E prea frumos.
Nu, am nevoie de tine.
i cam ce-ar trebui s fac?
S-i reiei slujba ca i cum nu s-ar fi
ntmplat nimic. n cazul n care amicii
bnuiesc ceva, s-i convingi c n-ai ciripit
nimic i c nimic nu a fost dezvluit. i s
acionezi normal n momentul apariiei
vreunui submarin.
i dup aia?
Dup aia, e rndul nostru. Ai foarte
puine anse s scapi. Dar, cum i aa.
Deci mi cerei s trdez.
S trdezi nc o dat. i s-i salvezi
i fratele cu ocazia asta. Te las cinci minute
s reflectezi.
258

Turcul privea ca n trans ochii


magnetici aurii ai lui Malko. Se gndea
intens la fratele su. Dar totul se revolta n
el la gndul de a accepta propunerea
austriacului.
Deschidea gura s spun nu, cnd
Malko gri:
Am citit odat o carte referitoare la
istoria Turciei. Acum 400 de ani, un turc,
care purta acelai nume ca tine, s-a
introdus, deghizat n preot, n tabra
advers a cotropitorilor i i-a masacrat. Era
unul din strmoii ti?
Beyazit l privi stupefiat.
De unde tii aa ceva? Nu este un
lucru foarte cunoscut. Nici mcar turcii nu
tiu asta.
Citesc mult i rein mult, admise
Malko. Ei, ce-ai decis?
Accept.
Era ca i cum un altul ar fi zis da n
locul lui.
Bine. Vei fi eliberat. Vei avea un
moment dificil de trecut cnd i vei ntlni.
Patronii. Dup aia, totul se va desfura
normal. Pn la momentul decisiv.
259

i dac nu reuesc?
Vei avea un bilet de avion pentru
orice ar preferi. Dar s nu te bazezi prea
mult pe asta. Fii atent s nu te urmreasc.
Acum te prsesc. Sun-m peste dou zile,
dimineaa, la hotelul Hilton. M numesc
Malko Linge i ocup camera 707.
Malko
se
deplas
n
ncperea
alturat. Dup care schimb o privire de
complicitate cu Cooper:
Este de acord, anun el laconic.
i ddu ordinele privitoare la prizonier
i la fratele su.
Colonelul turc nu pru prea ncntat,
totui se nclin.
N-avem acum dect s ateptm,
dup ce ne lum msurile de prevedere,
zise Malko. Domnule amiral, v-a cere
civa specialiti.
Desigur.
Ca s nu atragem atenia, trebuie
fcut n aa fel ca un petrolier de
realimentare s vin s-i fac plinul la
rafinria BP. E de ajuns s rmn acolo o
noapte. i s posede oamenii i materialul
necesar.
260

Pentru treaba asta, glsui Cooper,


gsesc destui voluntari ca s spm
Bosforul cu unghiile!
Malko salut i prsi camera. Se simi
desctuat s se afle n bulevardul Ataturk,
n mijlocul btrnelor taximetre i al
mulimii pestrie. Se opri n faa unei
prvlii de suveniruri. n vitrin erau
expuse o mulime de pipe din spum de
mare.
Intr, se tocmi o jumtate de or i
cumpr cu 20 de lire o pip reprezentnd
un cap de marinar. Lu un taxi i se
ndrept spre Hilton.
Krisantem lustruia parbrizul. Malko i
surse rece i-i arunc o fraz care pe
acesta l fcu s simt un fior de ghea pe
spinare:
Voi avea n curnd nevoie de tine!
Turcul nu-i revenise nc din spaim,
c un alt taxi debarc gorilele de la C. I. A.
Cei doi i aruncar lui Krisantem o privire
de cobr i ptrunser n hotel, pe urmele
lui Malko.
A doua zi, dup prnz, petrolierul
american
Marbles
Head
tia
apele
261

Bosforului. Prevenit de ctre Cooper, Malko


l privi defilnd pe sub ferestre. Prea un
petrolier ct se poate de obinuit.
Puin mai trziu cobor, se urc n
main i-i ceru lui Krisantem s-l conduc
n satul Sariyer.
Vreau s vd piaa, explic el.
ntr-adevr, piaa era extraordinar, cu
multitudinea de tejghele multicolore, cu
mulimea pestri de negustori mbrcai n
vechi costume pitoreti, cobori din muni
pe spinarea mgruilor. Spectacol oricum
mai atrgtor dect cel oferit de petrolierul
cenuiu ancorat n faa rafinriei, pe
cellalt mal al strmtorii.
Dup ce hoinri o vreme prin faa
tarabelor ncrcate, Malko reveni la hotel.
De-abia intrat n camer, primi un telefon
de la Cooper.
Totul este gata! Trebuie s prsii
hotelul fr s fii urmrit. O main de-a
noastr v ateapt n strada Caddesi. Este
un Ford de culoare gri, al Marinei. nuntru
se
afl
i
o
uniform
pentru
dumneavoastr, pentru cazul n care
Marbles Head este sub supraveghere.
262

Bine! Ies ntr-o jumtate de or.


Trebuie s-mi iau anumite msuri de
precauie.
Dup ce nchise, Malko merse n baie,
se tampon bine cu ap de colonie, dup
care cobor n holul hotelului i se opri la
bar s bea un phrel.
Barul era aproape gol, cu excepia unei
siluete feminine aezat pe unul din
taburete. Malko ocup locul alturat i
strecur o privire spre ziarul pe care vecina
sa l citea. Un ziar suedez!
Era momentul s-i fac numrul.
Cu o voce mieroas, n suedez, atac:
Suntei departe de cas.
Tresrire.
Suntei suedez?
Explicaii. Ea era stewardes pe liniile
aeriene scandinave. Atrgtoare. i liber n
seara asta. Echipajul se dispersase i era
singur pentru moment. O chema Lise i
avea o guri care-i ddea convingerea c
merit s-o cunoti mai bine.
Te invit la cin, spuse Malko.
Pregtete-te i f-te frumoas. Ne ntlnim
jos peste jumtate de or.
263

Krisantem atepta n hol, ngropat ntrun fotoliu. Malko i fcu un semn i-l lu
amical de bra cnd el se ridic.
Am o mic problem, explic el.
Vreau s iau masa cu o prieten, dar fr
s tie Leila. E tare geloas. Aa c a vrea
s-o conduci mai nti pe Lise la restaurant,
iar eu voi sosi un pic mai trziu.
Krisantem se nsenin. Misiuni de
genul sta erau pe placul lui.
Atunci ne vedem la Tarabya. O s iau
un taxi. Fata o s coboare ntr-un sfert de
or. i s nu sufli nici o vorb fa de Leila!
Malko urc din nou, dar se opri la
etajul patru. Jones se afla n camera lui
Milton Brabeek, jucnd poker cu el.
Deschise Milton.
n seara asta am nevoie de voi. Voi
prsi ndat hotelul, pe jos. Trebuie s v
asigurai c nu sunt urmrit. O s merg
vreo trei sute de metri pe Clumhuriyet,
pn la Park Hotel. Chiar nainte de hotel,
vei vedea o cldire a crei curte d ntr-o
mic strdu. Voi intra n curte. M urmai
i contez pe voi c nimeni n-o s ias dup
mine.
264

Urc n camera lui, i prinse o garoaf


la butonier i cobor n hol.
Lise era deja acolo, ntr-o rochie alb
splendid, care-i mula aproape indecent
formele. Malko i ntrzie privirile pe
pieptul fetei i nghii n sec: nc una
certat cu sutienul.
Atept ca Krisantem s se apropie
pentru a spune:
Lise, mi pare ru, dar atept un
telefon important i trebuie s mai rmn
n hotel. Ar fi stupid s te in s atepi
mpreun cu mine, aa c vei pleca cu
oferul meu, care i va face un tur al
Istanbulului, apoi v ndreptai spre
restaurant. Ne ntlnim acolo.
Oarecum surprins, Lise accept i l
urm pe Krisantem. Galant, Malko i srut
mna nainte de a o ajuta s urce n Buick.
Privi maina plecnd, reintr n hotel, ceru
la recepie numrul de telefon al
restaurantului, apoi iei din nou.
Ca un singur om, Chris i Milton l
urmar, la fel de discrei n costumele
deschise la culoare ca dou felinare ntr-o
pia pustie.
265

Malko mergea ncet n mijlocul


trotuarului. Ajunse n dreptul curii i,
foarte natural, trecu prin gang i se opri n
curte. Chris i Milton aprur i ei. Milton i
zmbi:
Mergei. Noi rmnem aici.
Malko travers rapid curtea, evitnd un
grup de pisici vagaboande strnse n jurul
unei roabe vechi. n fundul curii o porti
de lemn se deschise cu uurin. Strdua
era pustie. Plec, alergnd.
n curte, cei doi americani se
ngrmdir fiecare n cte un colior.
Milton cntrea n mna dreapt un enorm
Colt automatic iar Chris i scosese un
Smith & Wesson 38 Magnum cu eav
lung, o arm capabil s pulverizeze un
elefant de la un kilometru.
ntr-adevr, era inutil ca cineva s-l
urmreasc pe Malko. i nimeni nu-l
urmri.
Fordul cenuiu era staionat n faa
prvliei unui croitor. Malko intr natural i
se arunc pe bancheta din spate. Maina
porni. oferul, un marinar, i ntinse un
pachet.
266

Uniforma dumneavoastr.
ntre dou stopuri, Malko se transform
n marinar al Flotei a VI-a. Cu toat viteza,
Fordul parcurse bulevardul Beylerbeyi,
dup ce trecu bacul Mebusan. Dup o
jumtate de or, opri la ieirea din satul
Beykoz. Exista acolo un ponton care
deservea navele ancorate n Bosfor. O
alup cu motor, aparinnd de Marbles
Head, atepta acolo. Ca doi marinari care
au tras un chef la rm, Malko i oferul
srir n alup, sub privirile indiferente a
doi gur-casc din preajm.
Amiralul Cooper i atepta la piciorul
scrii.
S. A. S., vi-l prezint pe colonelul
March, din serviciile speciale ale Marinei,
spuse el ndat ce alupa se deprt de
ponton.
ncntat.
March avea exact figura la care te
ateptai. Ptrat, cu prul tuns zero, cu ochii
gri i cu duritatea ieind prin toi porii.
Strngerea lui de mn i fcu lui Malko
degetele piftie.
267

March are douzeci de oameni cu el.


Toi sunt scufundtori de elit, continu
Cooper. n plus, sunt tcui ca mormntul.
Vi-i pun la dispoziie.
Malko ncuviin. Masa ntunecat a
petrolierului se apropia. Fur schimbate
cteva semnale luminoase. alupa se lipi de
bordul nalt al petrolierului iar cei trei
brbai urcar pe nav. Cooper i conduse
n careul ofierilor. Malko intr. Spectacolul
era impresionant. ncperea era plin de
oameni n combinezoane de scafandri,
nghesuii unii n alii. Numai feele
aduceau un aer uman nfirilor lor.
Acetia sunt scafandrii mei, anun
March. Sunt cei mai buni din America. Pot
s fac orice sub ap, chiar s i tricoteze.
Acesta, Dan Costan, fcu el indicnd pe
unul dintre ei, este venit de la Long Beach,
din California. Este cel mai bun specialist
pe care-l avem n domeniul explozibililor
subacvatici.
Toi purtau la centuri cte un pumnal
cu lam scurt, n teac de plut. Malko
avu un frison gndindu-se la scafandrul rus
268

care declanase ntreaga poveste. Probabil


c i el se simea invulnerabil sub ap.
tiu ce au de fcut, continu Cooper.
Trebuie doar s le dai maximul de
informaii necesare. i s-i ghidai. Pentru
chestiunile tehnice, adresai-v lui March.
tie totul. Aceast tabl v aparine.
Malko strbtu mulimea de trupuri
negre. Te-ai fi crezut la o adunare de
pinguini. Combinezoanele de cauciuc negru
nu lsau libere dect faa i minile. Toi
erau la fel: duri, ateni i lipsii de expresie.
Pregtii pentru a ucide.
Austriacul ncepu s explice i s
deseneze pe tabl. Se gndi un moment la
snii Lisei, care probabil ncepea s-i
piard rbdarea n restaurantul folcloric n
care o trimisese.
Demonstraia dur cam jumtate de
or. March i oamenii lui puser multe
ntrebri. La sfrit, March cltin din cap
i spuse, printre dini:

269

E fantastic! Mai tare ca tunelul din


Berlin10.
Cooper se ntoarse spre el.
Operaia este realizabil?
Fr ndoial, domnule amiral. Dar o
singur noapte e cam puin.
N-avem de ales.
Atunci, s-i dm drumul!
Bine. S. A. S., plecai cu un prim
grup de cinci oameni pentru a recunoate
intrarea n tunel. Restul oamenilor v va
urma i v vor atepta de-a lungul
Arkhangelsk-ului, pe partea babordului.
Acolo nu ne poate vedea nimeni.
Malko mbrc i el un combinezon
negru de scufundtor, pentru a nu fi uor
reperabil n obscuritate. Se urc ntr-o
barc pneumatic mpreun cu oamenii lui
March.
Doi oameni vsleau. Brcua avansa
de-a lungul malului asiatic al Bosforului.
Malko scruta ntunericul pentru a nu rata

10

La Berlin, americanii au spat un tunel sub zona de ocupaie


sovietic, pentru a spiona telecomunicaiile acestora. Tunelul a
funcionat aproape un an. (n. a.).
270

punctele de reper. Depir Arkhangelsk-ul,


imobil i tcut n bezn.
Aici e, sufl Malko.
Zrise luminiele provenind de la
punctul militar de control. Intrarea n tunel
se afla chiar n surplomba cldirii, n
mijlocul Bosforului.
Cu voce sczut, Malko explic
amplasamentul
intrrii
oamenilor
lui
March. l ascultar fr o vorb, apoi, unul
cte unul, se lsar s lunece n apele
ntunecoase. Nu se auzi nici un clipocit.
Austriacul rmase singur n barc. Apuc
vslele ca s nu fie trt de deriv. Totul era
calm. Cnd i cnd, o nav cu toate
luminile aprinse spinteca apele Bosforului.
Turnul Rumeliei, pe malul european, se
decupa n noapte datorit iluminrii proprii.
Dup un sfert de or, apele fonir. O
umbr neagr se cr peste bordul brcii.
Era March. i scoase buteliile de oxigen i
gri:
E-n regul. Am reperat tunelul. N-o
s fie uor, e un curent teribil acolo. Hai si cutm i pe ceilali.
271

nfc vslele i, n cinci minute,


ajunser la Arkhangelsk. Alte cinci brci
erau lipite de coasta acestuia. Strlucirea
albastr a unei lanterne i orbi pentru o
clip, apoi dispru. Malko avu vreme s
vad c una din brci era n ntregime
umplut cu lzi. March strnsese deja
ambarcaiunile n jurul lui i ddea
oamenilor instruciuni.
Se instal n fruntea unui adevrat
convoi care se opri exact n locul unde
dduse Malko ordinul de oprire. Unul din
scufundtori leg mpreun brcile.
Apoi oamenii plonjar pe rnd. Doi
dintre ei plecar trgnd o plut de cauciuc
plin pn la refuz cu lzile misterioase. i
Malko rmase din nou singur n mijlocul
ambarcaiunilor goale. Fr s fie emotiv,
i simea inima btnd mai repede la
gndul c, poate chiar n acelai moment,
scafandrii sovietici puteau s vin s-i
inspecteze tunelul.
De data asta, March se ntoarse dup o
or. Era nsoit de patru oameni.

272

Mai avem nevoie de material, explic


el. Treaba merge bine, dar e greu, pentru c
sunt vreo 20 de metri adncime.
Fiecare om lu cte o barc. Unul
dintre ei rmase pe loc pentru a fi uor
reperat poziia la ntoarcere.
Trecur din nou pe lng Arkhangelsk.
Apoi, masa ntunecat a lui Marbles Head i
pru foarte reconfortant lui Malko. Pe
petrolier se simea o agitaie neobinuit.
Ciudat petrolier!
Toi oamenii erau n inut de lupt.
Puntea gemea de stive de lzi. Nu se vedea
ns nici o lumin. Totul se petrecea la
palida lumin a lunii. De pe mal, de la o
sut de metri, nimeni n-ar fi remarcat
nimic. O procesiune de umbre ncepu s
ncarce lzile n brci.
March se apropie de Malko.

Nu
mai
avem
nevoie
de
dumneavoastr. Oamenii mei au reperat
tunelul. Nu mai rmne dect de
transportat acolo tot materialul. Este o
operaie de rutin, care va mai lua cteva
ore. Doar dac vrei s plonjai mpreun cu
noi.
273

Nu, nu, mulumesc, declin Malko


invitaia. Nu sunt destul de antrenat.
Pe punte, trei oameni-broasc montau
un dispozitiv ciudat: un asiu metalic
aezat pe dou fuse n form de torpil,
terminat fiecare printr-o elice situat ntrun fel de colivie metalic. Dou mnere care
aminteau de un ghidon de biciclet erau
fixate de asiu. De fiecare parte, mici
aripioare mobile, ca nite nottoare, ieeau
n afar.
Sunt roabele noastre subacvatice,
explic March. Le-am pus la punct dup
modelul torpilelor Rebikoff. Conduse de
un scafandru autonom, pot transporta pe
sub ap aproape 200 kg. Avem aici ase
buci, care vor face naveta ntre punctul
fix i tunel. Ar fi prea periculos s ne
vnturm prin mijlocul Bosforului cu tot
materialul nostru, pentru c nu ne putem
permite luxul s folosim lumini de poziie.
Fascinat,
Malko
privi
unul
din
dispozitive, disprnd fr zgomot n ape,
mpins de o siluet n cauciuc negru.
Va da drumul la motor cnd va fi la
trei-patru metri adncime, explic March.
274

nainte de a se rentoarce n careul


ofierilor s-i schimbe inuta, Malko
observ dou siluete ghemuite de o parte i
de alta a compartimentului, dotate cu nite
arme ciudate: puti lungi, echipate cu ceva
ce semna cu o lunet dotat cu un ecran.
Captul evii era enorm.
Sunt puti n infrarou echipate cu
amortizoare, spuse March. Pentru cazul n
care prietenii ne supravegheaz i au chef
s intervin. Au btaie de cinci sute de
metri, iar de pe mal nici nu se aude
detonaia.
Bun treab! Malko prsi puntea,
asigurat.
Operaiunea
prea
corect
demarat. Rembrcat n costum de
marinar, Malko lu loc n alupa oficial.
Aceasta se ndeprt de petrolier cu un
sfrit de elice linititor. alupa nu trebuie
s fie prea discret.
Malko acost pe un chei pustiu. i privi
ceasul: unsprezece i jumtate! Lise era
probabil furibund! Fordul gri era tot acolo.
oferul dormita cu capul pe volan. Malko l
smulse din somn, deschiznd portiera.
275

Hai s-i dm drumul, zise el.


ncearc s gseti o scurttur.
De gsit o scurttur nu putea fi vorba.
Ar fi trebuit o amfibie.
n ntuneric, Malko avu dificulti s se
schimbe i s se mbrace ca lumea. oferul
conducea ca la curse.
Ajunser la anc la bac. Nu era mai
nimeni. Zece minute mai trziu, Fordul
intra n Taralya.
Las-m aici, spuse Malko.
Cobor din main, care fcu imediat
stnga-mprejur.
Terasa
restaurantului,
plin de lume, era la o sut de metri.
Lise de-abia dac-i ridic nasul din
farfurie la sosirea lui Malko la mas: era la
desert o baclava dulce mustind de miere.
Malko lu loc i se pierdu n scuze: a
ateptat ndelung convorbirea telefonic,
era
dezolat,
nu
gsise
telefonul
restaurantului n anuar.
Lise l ascult fr s spun un cuvnt.
Krisantem, alturi, cu ochii plecai, ncerca
s-i pstreze seriozitatea.
Eti un mgar, articul Lise n
sfrit. De dou ore te atept.
276

i, ca pentru a se consola, nfulec o


bucat enorm de baclava.
Zrind un puti de cinci sau ase ani
care vindea coulee cu mure slbatice,
Malko avu o inspiraie genial.
l chem i i ddu o lir. Fericit,
putiul i puse pe mas ultimele dou
coulee. Era un ignu. Lise l privi cu
coada ochiului, nduioat. Surse cnd
Malko mpinse spre ea couleele.
S le mncm mpreun. Eu nu voi
cina. Asta-mi va fi pedeapsa.
i lu mna i i-o srut. Lucrurile
ncepeau s se aranjeze. ansa i mai oferi o
ocazie: mainal, l urmri pe puti din ochi
i-l vzu ghemuindu-se ntr-un col al
terasei i lund n brae un urs enorm de
plu, pus alturi de teancul de coulee.
Afaceristul redevenea copil.
Privete, i opti fetei.
Aceasta se destinse imediat. Malko
profit i-i acoperi cu palma genunchiul, pe
sub mas. Ea nu se retrase. ncepur s
mnnce fructe, schimbnd vorbe dulci.
Krisantem zmbea satisfcut.
277

Deodat, privirea Lisei se nnegur. i


retrase cu un gest sec mna din cea a lui
Malko. Ochii fetei erau pironii pe cravata
lui.
i arunc i el ochii spre cravat i
simi c-i cade tavanul n cap. Cravata era
nnodat pe dos. Nu se vedea dect
cptueala.
Te dezbraci cnd vrei s vorbeti la
telefon? ntreb ea cu o voce insinuant.
nainte ca el s apuce s-i rspund,
fata continu:
Acum neleg. Ai vrut s faci un
numr dublu, ntr-o singur sear!
Malko vru s-i ia din nou mna.
Las-m, sau ip! Scrni ea. Cnd
m gndesc. Du-m imediat la hotel!
Se ridic, nepat, travers aleea i se
aez n Buick. Malko fierbea interior.
Niciodat nu-i va putea explica cum c s-a
dezbrcat singur.
Achit nota de plat i o urm. Cnd se
aez n main, Lise se strnse n colul ei.
Nu-i desclet buzele ct dur drumul
pn la hotel.
278

Dar asta nc nu era tot. Traversnd


holul mpreuna cu Lise, Malko ntlni o
privire sumbr. Leila. Cnd fcu un gest
pentru a se ndrepta ctre ea, aceasta
ntoarse capul ostentativ. nc o scen n
perspectiv.
Dezgustat, Malko i lu cheia, apoi lu
ascensorul, apoi dou pastile de nembutal.
Exist seri pe care nu e bine s le lungeti.

279

Capitolul XVIII.
ndreptndu-se spre locul de ntlnire,
Elko Krisantem se simea nelinitit.
Rusul l atepta ntr-un Fiat 1100,
parcat n faa casei. Era singur. Elko se
aez n fa, lng el.
Ei?
Cred c a abandonat partida.
Povesti, cu lux de amnunte, seara
ratat a lui Malko, prins pe picior greit
ntre cele dou femei. Rusul l ascult foarte
atent. Spre final l ntrerupse i i-o tie:
n concluzie, amicul a scpat
supravegherii tale o sear ntreag.
Dar era la hotel, cu femeia aia!
De unde tii? Poate a fost doar o
pcleal. Ar fi mai bine pentru tine s nu fi
fost aa. Individul e redutabil. A obinut
deja,
de
mai
multe
ori,
rezultate
surprinztoare n faa echipelor noastre.
Aa c m surprinde acum c, avnd o
situaie nerezolvat pe cap, i pierde seara
cu femeile. Adu-i aminte de plimbarea pe
Bosfor. i atunci era cu dansatoarea i asta
nu l-a mpiedicat s-i fac treaba!
280

Elko nu rspunse. Simea, nelmurit,


c rusul are dreptate. Dar brbatul cu ochii
de aur avusese un aer aa sincer seara
trecut.
O s m interesez la hotel, propuse
Elko. Voi afla adevrul.
Grbete-te. Mine voi fi din nou
aici, la aceeai or.
Krisantem cobor, iar maina demar
imediat. Rusul era gata-gata s tamponeze
un taxi hodorogit, adncit n gnduri. Mai
avea, n aceeai zi, de fcut o vizit
important.
Cobor, pe oseaua nou, spre centrul
Istanbulului, apoi se afund ntr-un labirint
de strdue strjuite de o parte i de alta de
case btrne, de lemn.
Era n vechiul Constantinopol, colcind
de familii la limita srciei, care triau
sculptnd pipe sau mpletind papuci.
Opri maina la colul unei strzi care
urca vertiginos. Plec pe jos i intr imediat
ntr-un culoar puind a iaurt acru. Atept
acolo o vreme, pndind siluetele care
defilau prin faa intrndului. Strdua era
prea ngust pentru ca cineva s-i scape.
281

l zri, ntr-un sfrit.


Locotenentul Beyazit mergea agale, cu
capul plecat. Purta un pachet sub bra. Nici
o alt siluet suspect nu apru. Ofierul
nu era urmrit.
Rusul iei din gang i porni n pas
grbit. Noroc c tia unde st Beyazit, cci
acesta dispruse deja din vedere. l ajunse
repede din urm. Cel urmrit nu ntoarse
de loc capul.
Tocmai bga cheia n broasc s
deschid, cnd simi n spate o prezen. Se
rsuci i ncruci privirea rusului. Nu
schimbar nici o vorb. Intrar mpreun
ntr-un mic studio. Mobilierul aproape c
lipsea. Un pat ngust, o mas, un scaun i
un dulap vechi. Lng pat, pe o msu, o
fotografie nrmat. Tapetul verzui de pe
perei i un bec simplu n tavan ntregeau
tabloul.
Rusul se aez pe pat i scoase din
buzunar un pachet de igri, din care i oferi
lui Beyazit. Acesta schi un gest de refuz.
Eram nelinitii. Unde ai fost?
Ofierul ezit imperceptibil.
282

La mama. Era bolnav i n-avea pe


nimeni s aib grij de ea. Mi-am luat o
permisie.
Ai plecat din Istanbul?
Nu. De fapt, locuiete chiar pe
aproape. Dar a trebuit s-o veghez.
Rusul l cerceta struitor. Beyazit avea
cearcne profunde la ochi i o fa
pmntie de oboseal. i trecu mna peste
brbie i rusul vzu uorul tremur al minii
lui.
Eti bolnav?
Nu, nu, doar obosit. Foarte obosit. Nam prea dormit de trei zile-ncoace. Mama.
Sper c n-o s te-mbolnveti.
Beyazit avu o grimas trist.
i cu ce v-ar deranja asta?
Cellalt replic insinuant:
Ultima dat cnd ai fost bolnav,
treaba asta ne-a costat foarte mult.
tiu. Apropo i armele?
Armele sosesc mine. Cu cargoul
Volga. Vor fi ncrcate i depozitate ntr-un
loc sigur.
Unde?
i voi spune peste cteva zile.
283

De ce?
Pentru c avem nevoie de tine.
Cnd?
Mine sau poimine. E-n regul?
Beyazit ezit din nou nainte de a
rspunde.
Da. Dar americanii sunt cu ochii-n
patru, dup cum tii.
N-avem de ales. Este o misiune
important. Cnd eti de serviciu?
Mine sear. De la ora zece seara
pn la opt i jumtate. Noaptea urmtoare
la fel, ntre aceleai ore.
Bine. Contm pe tine. Dup asta nor s mai fie alte treceri, cel puin pentru
moment. Preferm s pstrm tunelul
pentru situaii mai grave. Apropo, dac-ntro bun zi simi c eti bnuit, nu ezita:
serviciul pe care l-ai fcut rii noastre i
asigur oricnd cetenie sovietic i un
grad echivalent n Armata Roie.
Mulumesc. Prefer ns s rmn
aici.
Cum doreti. O s te anun cnd e
momentul. S nu mai dispari!
284

Rusul se ridic. Cretetul aproape-i


atingea tavanul. Privi ncperea dezolant
cu pereii sumbri, apoi ntreb, brusc:
Ai nevoie de bani?
Nu!
Era net i definitiv. Beyazit i i
deschidea ua. Cei doi se desprir fr si strng minile. Rusul cobor strdua
fr s se grbeasc. ncepuse s-l stimeze
pe turc.
Rmas singur n cmrua lui, Beyazit
scoase un escalop din pachet i i aprinse
reoul cu alcool. mpreun cu nite brnz
alb i nite ridichi, asta era tot ce avea
pentru mas.
Dup ce termin de mncat, se spl pe
mini, i lu tunica i iei. Se opri la prima
cabin telefonic, la colul strzii Sokollu.
Trebui s atepte aproape zece minute,
pn se eliber telefonul.
Apoi porni n plimbare pe Florya Cornis,
bulevardul ce urmeaz rmul Bosforului.
Moscheea
Sultanului,
cu
cele
ase
minarete, strlucea blnd n lumina
crepusculului.
ntlni
cupluri
de
ndrgostii. Niciunul nu remarc lacrimile
285

din ochii lui. Era poate ultima dat cnd se


plimba prin locurile pe care le ndrgea
att.
Doneshka era nervos. Trebuia s se fi
terminat totul deja de o jumtate de or.
Maina i era ascuns n curtea unei ferme
abandonate, pe malul asiatic, lng
rafinria BP. i condusese pe cei doi
scafandri pn la mal i i ajutase s se
echipeze. Dispruser fr zgomot n apele
negre.
i
privi
ceasul.
Unu
noaptea.
Submarinul trebuia s se afle deja n Marea
Marmara.
Nelinitit, i aprinse o igar i iei din
main. Cerul era plin de stele. Se auzea
din deprtare rumoarea provenit din ora.
Ciuli urechea. n jurul lui linitea era
deplin. Asigurat, deschise portiera din
spate a Fiatului i ridic bancheta.
Dedesubtul ei era ncastrat un post de
emisie. Doneshka rsuci un buton i
aparatul ncepu s zumzie. l opri. Imediat
dup revenirea scafandrilor, va transmite
un mesaj ctre traulerul aflat n Marea
286

Neagr. Un trauler inocent, unde cel mai


nensemnat mus era locotenent la M. I. 5.
Se destinse puin. n fond, Beyazit era
de serviciu pn n zori. i, dac
submarinul avea o ntrziere fortuit, navea dect s-o fac pe mortul, culcat pe
fundul Mrii Negre, pn a doua zi seara.
Gndul c Beyazit ar putea trda nici
nu-i trecu prin minte. tia c, pentru
grupul de tineri ofieri fanatici, el reprezenta
att armele, ct i banii. Ce fars jucat
americanilor! Doi iepuri dintr-o lovitur!
Pentru a-i mai potoli nerbdarea,
decise s mearg pn la barc, locul de
reper pentru scafandri. ncuie cu grij
maina i plec.
La mal nu era nimeni. Din acel loc se
zreau
ns
luminile
postului
de
supraveghere unde se afla Beyazit.
Micua ncpere, unde ofierul turc ar fi
trebuit s fie singur, gemea de lume. n
spatele lui se aflau cele dou gorile ale
securitii turce. Malko era aezat alturi,
n faa unei cafele nencepute. Mai muli
ofieri turci fceau naveta ntre ncpere i
restul cldirii.
287

Amiralul Cooper era ntr-un col, n faa


unui post de radio pe unde scurte,
manevrat de un civil. Acesta ncepu s-i ia
notie, apoi ntinse hrtia amiralului.
Asta este, zise acesta. I-au
interceptat pe cei doi i i-au neutralizat. Au
plecat n ntmpinarea submersibilului.
Malko evit s ntrebe ce nseamn
neutralizat la douzeci de metri sub ap.
Cooper i muc buzele de nerbdare.
Dac treaba merge, S. A. S., este cea
mai frumoas lovitur dat vreodat.
i cu oamenii notri ce se vantmpla? ntreb Malko.
Sunt toi voluntari. i, n principiu,
au timp s se retrag din tunel. Dac nu.
Cuvintele lui parc aruncar un val de
frig.
Auzi ceva? l ntreb Cooper pe
Beyazit.
Nimic, pentru moment. Am auzit
cum se apropia, apoi probabil c
submarinul s-a aezat pe fund pentru a
atepta ghizii. Va ncepe n curnd
traversarea.
288

S sperm c n-au un cod de


recunoatere.
Este singurul risc. Dar, oricum i
asta este prevzut. Oamenii notri tiu ce
au de fcut la o adic. Nu uitai c ne aflm
n apele teritoriale ale Turciei.
Beyazit ridic mna.
Atenie!
Tcur toi.
i-a pornit motorul. Avanseaz.
Tensiunea
crescu,
devenind
intolerabil. Cea mai mic eroare se putea
solda cu o catastrof. Iar Bosforul era foarte
aglomerat n acea noapte. n afara echipelor
nsrcinate cu treaba propriu-zis, mai
existau nc zece echipe a cte doi oameni
fiecare, cu radioemitoare i puti n
infraroii, ascunse de fiecare parte a
barajului. Asta pentru cazul n care ar
exista supravieuitori, sau dac ruii ar
deveni brusc bnuitori.
Fusese imposibil s fie ntrerupt traficul
maritim fr a se crea suspiciuni, aa c
oricnd putea s apar un cargou
inoportun la momentul nepotrivit.
289

Se angajeaz n trecerea pe sub


baraj, anun Beyazit.
Toat lumea se adunase n jurul lui,
cci era singurul posesor de cti.
Secundele treceau greu.
Deodat, o bubuitur surd fcu s
tremure ncperea. Beyazit i scoase
ctile. Cooper fixa intens acele tablourilor
de comand, care se agitau spasmodic pe
ecrane. Se mai auzir cteva zgomote
surde, apoi se ls tcerea.
Era cel puin teoretic gata.
Oprii traficul pe Bosfor! Ordon
colonelul turc. Anunai toate navele c o
min din baraj a urcat la suprafa i c va
fi nevoie de cteva ore pentru recuperarea
ei.
Un ofier turc prsi imediat camera.
Vrei s vii? l ntreb Malko pe
Beyazit.
Nu.
Turcul nu se micase din momentul
exploziei. Mainal, lu ceaca de cafea rece
aflat n faa lui i o bu.
Toi ceilali prsir ncperea.
290

Noaptea era senin. n ir indian, se


angajar pe poteca ce ducea la rm.
nainte de a ajunge, se ciocnir cu o siluet
care urca spre ei: cpitanul March.
Acesta se ndrept direct spre Cooper.
Misiunea a fost ndeplinit, domnule
amiral. Dup calculele noastre, submarinul
a fost rupt n dou de grenadele
telecomandate.
i oamenii notri?
Lipsesc doi.
Mai au vreo ans?
Nu. Iniial, ei au pus mine magnetice
pe coca lui Ivan, pentru cazul c acesta ar fi
reculat n ultimul moment. Apoi l-au nsoit
pn la mijlocul tunelului, ghidndu-l prin
lovituri n coc. N-au mai avut timpul s
revin.
Avei numele lor?
Kiligallen i Retis. Caporali de
marin. Voluntari amndoi.
Cooper se ntoarse ctre ofierul care l
nsoea.
S fie pregtite imediat dou brevete
de locotenent pentru merite excepionale i
dou
propuneri
pentru
Medalia
291

Congresului. Pentru un act de eroism


excepional i care va rmne secret.
ntinse mna cpitanului:
Asta-i tot ce pot face pentru ei. Cel
puin, vduvele lor nu vor muri de foame.
Malko se deprtase de grupul care
uotea n ntuneric. Ajunse la malul
abrupt. Apa scnteia n lumina lunii. Nici
un val. i totui, la nici trei sute de metri
mai ncolo, zeci de oameni tocmai muriser.
Restul grupului l ajunse.

E
momentul
s
aprindem
proiectoarele, spuse Cooper. Ca s vedem ce
iese la suprafa.
Un turc plec alergnd.
Cinci minute mai trziu, primele
proiectoare luminau barajul. Nici un obiect
nu plutea la suprafa, dar se putea vedea
clar, de o parte i de alta a balizelor, o larg
pat mai neagr.
Ulei, anun Cooper.
Un obiect negru avansa lent n mijlocul
Bosforului,
de-a
lungul
plasei
antisubmarine:
o
ambarcaiune
a
comandoului de scafandri. Deodat tcerea
292

fu ntrerupt de un duduit venind din


direcia Istanbulului.
Cteva minute mai trziu aprur,
navignd n flanc, patru vedete ale marinei
turceti, mturnd ntreg Bosforul cu
luminile proiectoarelor.
Avem oameni de-ai notri pe fiecare
vedet, explic Cooper lui Malko. Acum nu
mai avem nimic de fcut Echipele speciale
vor ajunge pn la submarin pentru a
recupera ce se mai poate i pentru a verifica
dac mai exist cadavre care ar putea
aprea mai trziu. Mine turcii vor repara
barajul, care a suferit stricciuni serioase.
Totul va fi ncheiat. Memphis-ul va fi
rzbunat.
Nu ncercai s-l aducei la suprafa
pe cel rusesc?
E prea periculos. Dumanul lui
bine este mai bine. Am distrus tunelul
care, n caz de rzboi, putea duce la
consecine tragice pentru noi i le-am
rspuns cu aceeai moned, distrugndu-le
un submarin. Este de ajuns.
Tot vorbind, ajunseser la cldirea
postului. Ptrunser nuntru.
293

Beyazit nu se micase. Malko se


apropie de el.
Eti liber. Vrei s vii acum cu noi?
Cellalt cltin capul.
Nu. M-am sturat. Nu mai am chef
s lupt. Voi pleca de aici la ora opt fix.
tii ce-nseamn asta?
Da.
Bine. N-o s ne mai revedem. Adio.
i ntinse mna. Beyazit i-o strnse, cu
un surs trist.
Pentru fratele meu.
Ai cuvntul meu!
Colonelul turc urmrea discuia. Malko
i spuse:
Vrei s v ocupai personal ca
fratele locotenentului s fie eliberat mine
diminea?
Bineneles, rspunse acesta. Mine
diminea.
Unul cte unul, prsir ncperea.
Malko urc ntr-unul din Fordurile gri ale
amiralului, cnd i aminti de Krisantem.
Acesta era n continuare aezat la volanul
Buick-ului su, sub supravegherea ironic
a gorilelor de la C. I. A. Tolnii pe bancheta
294

din spate, cu Colturile pe genunchi, l


ntreineau
bonomi
pe
Krisantem,
descriindu-i cu lux de amnunte plcerile
prin care va trece dac li s-ar da mn
liber.
Cobori i lsai-l s plece! Ordon
Malko.
Cu regret parc, cei doi i vrr
pistoalele i coborr.
Malko l luase pe Krisantem cu ei,
plecnd de la hotel, pentru a evita orice
indiscreie posibil. Turcul era stnjenit.
i acum eu ce fac? l ntreb el pe
Malko.
Spui adevrul. C te-am sechestrat.
N-or s m cread!
ncearc totui.
Krisantem nclin capul i demar.
Dup el se puser n micare i celelalte
maini.

295

Capitolul XIX.
Explozia l surprinsese pe Doneshka n
momentul n care-i aprindea a douzeci i
treia igar. Simi inima urcndu-i-se n gt
i fu gata-gata s vomite. Iei ca un nebun
din main i alerg pe potec pn la
rm.
Nici o lumin nu se zrea la orizont.
ncerc s se conving c zgomotul
provenea de mult mai departe, cnd o a
doua explozie, mai slab ca prima, fcu s
neasc un gheizer sub baraj.
Strnse pumnii. Fusese pclit, trdat,
iar aceast trdare avea consecine
incalculabile pentru ara sa. Fr s-i mai
pun la socoteal pe oamenii de pe
submarin, care trebuie c-l blestemaser, n
clipa morii, pe imbecilul care fusese tras pe
sfoar.
Se npusti napoi spre main i
demar,
njurnd
n
surdin,
fr
ntrerupere. Conducnd nebunete, nu se
opri dect n spatele moscheii Uskudar,
nainte de bac, ntr-un loc nconjurat de
296

maidane. Atept cinci minute acolo, ca s


verifice dac nu e urmrit.
Apoi cobor, trecu n spate i deschise
emitorul.
Obinu legtura imediat. Vorbi mult
vreme, n rusete, ncercnd s nu omit
nimic. nchise apoi aparatul i se aez la
volan. Mai avea multe lucruri de fcut
nainte s se ocupe i de el. Avea, mai ales,
de ncheiat nite socoteli.
Dup cinci minute traversa cu bacul
pustiu i se ndrepta spre nord.
Noaptea era senin i nu ntlni nici o
alt main. ntr-un sfert de or ajunse la
locuina lui Elko Krisantem. Luminile erau
stinse, iar Buick-ul lipsea. Doneshka
scrni din dini. Asta era dovada c i
Krisantem trda.
Rusul ascult un moment tcerea, apoi
iei din main. n mna dreapt avea un
pistolet negru, cu amortizor o arm fr
marc i fr numr, fabricat ntr-o uzin
din Caucaz.
mpinse portia.
Paii i scrir pe pietri, dar n cas
nu se auzi nici o micare. Atunci, hotrt,
297

aps prelung pe butonul soneriei. Pentru


moment nu se petrecu nimic, apoi se auzi o
vnzoleal din interior, lumina de la intrare
se aprinse i se auzi vocea doamnei
Krisantem.
Cine este?
Un prieten. Elko e acas?
Vorbise turcete. Asigurat, ea deschise
ua. Dar expresia rusului o nfrico.
ncerc s nchid, dar era prea trziu. Cu o
lovitur de umr, acesta mpinse ua de
perete. Vzndu-i pistolul, femeia url.
Trase. O mare pat roie i apru pe
gt, ntre ureche i gulerul cmii de
noapte. Urmtoarele dou gloane o lovir
din plin n piept. Cu un glgit ngrozitor,
ea se prbui, lng ua camerei.
Pentru mai mult siguran, Doneshka
i mai trase un glonte n ureche. Apoi plec,
nchiznd ua cu atenie. Era mai uurat
acum, iar pe Krisantem l va dibui el mai
trziu.
La dou dimineaa, era n oraul de jos,
la sud de Cornul de Aur. Opri pe o mic
strdu, lng moscheea Karuye i btu la
o u de lemn trei lovituri, apoi dou, apoi
298

nc trei. I se deschise aproape imediat.


Zece minute mai trziu maina porni din
nou, cu nc doi oameni la bord.
Luminile erau nc stinse cnd
ajunser la Beyazit. Unul din pistolarii lui
Doneshka merse la u i btu. Nu
rspunse nimeni. n josul strzii, ceilali doi
ateptau, n main.
Doneshka se hotr s-i lase unul din
cei doi oameni la pnd, puin mai sus de
casa ofierului turc. Ordinul era simplu: s
trag la vedere.
Plecar. Rusul se simea din nou
invadat de furie. Pentru el, oricum, lucrurile
erau terminate. efii si n-aveau s-l ierte
pentru eec, iar turcii nu-l vor rata nici ei.
Nu inea deloc s se trezeasc n beciurile
Securitii, aa c prefera s se bat.
Bacul de la Uskudar era n continuare
pustiu. Refcur n sens invers drumul
parcurs de Doneshka un ceas mai devreme
i se oprir un pic mai sus, n spatele unei
ferme abandonate. De acolo puteau
supraveghea drumul care ducea la postul
de gard unde se afla Beyazit.
299

Din exces de zel, Doneshka cobor pn


la ap. Barca era n continuare acolo, goal.
Cei doi camarazi ai si erau mori sau
prizonieri.
Crezi c o s vin? l ntreb
tovarul.
Merit ncercat i ansa asta.
Poate c a i plecat.
Poate.
Se ls tcerea. Cu ochii holbai,
Doneshka rmase imobil n ntuneric,
ateptnd revrsatul zorilor.
La opt i zece l trezi cu un cot pe
tovarul su adormit O motociclet
apruse pe drum. Era Beyazit.
Malko fu trezit de nite bti repezi n
u. Aprinse veioza i-i privi ceasul: ora
patru; lundu-i halatul, merse pn la u
i ntreb:
Cine este?
Spera ca Leila s aib o insomnie. Dar o
voce brbteasc i rspunse:
Sunt eu, Krisantem. Deschidei.
Era, poate, o capcan. Dar Malko avea
ncredere n instinct. i lu, totui, o
300

precauie. nainte de a deschide lu


telefonul i-l sun pe Jones.
Am o vizit, explic el, n oapt. Las
receptorul deschis. Ascultai i, dac e lat,
vii repede!
Merse s deschid n vreme ce Jones
ncerca, cu o singur mn, s-i trag
pantalonii i s-i armeze pistolul.
Dar Krisantem era singur. Avea chipul
rvit, era neras i prea extenuat. Avea n
mn o valijoar.
Mi-au ucis nevasta, spuse el. i vor
s m lichideze i pe mine. Aa c am
plecat. Dup ce m voi rfui cu ticlosul
care a fcut asta, vreau s plec mpreun
cu dumneavoastr. V las aici valiza asta.
nuntru se afl tot ce posed. Dac nu
revin, pstrai-o.
Vrei o mn de ajutor?
Turcul i cltin capul.
Nu-i nevoie. Este o afacere
personal. Totui, dac voi fi ucis, mi-ar
face plcere s tiu c m vei rzbuna.
Dispru, nchiznd ncetior ua.
Lsase Buick-ul n spatele hotelului. nainte
de a demara, i scoase pistolul de la bru
301

i, vreme de cteva minute, se ocup cu


grij de el.
Apoi se rentoarse acas. Ceilali vor
reapare i ei, cu siguran.
Ls maina departe i continu
drumul pe jos, intrnd n cas prin ua din
dos. nainte de a se ascunde n pivni,
verific la toate uile dac bucelele de
scotch pe care le lipise erau la locul lor. Nu
venise nc nimeni. Se aez pe un butoi,
cu pistolul n mn. Ateptarea putea fi
lung.
Motocicleta se opri ncetior lng Fiat.
Beyazit frnase, vznd maina. Cobor, i
aez cu grij motocicleta pe marginea
drumului i se apropie de main. Chipul i
era mpietrit, iar expresia nu-i arta vreun
sentiment.
Bnuiesc c vrei s m ucidei,
spuse el, calm.
Doneshka ni din main ca un
resort.
Ticlosule! Merii s-i spintec burta
cu minile mele! Ne-ai trdat. tiai c
americanii descoperiser tunelul. Iar acum,
302

din vina ta, au murit o grmad de


camarazi!
V ursc pe voi, comunitii! i mi-am
salvat fratele! Valoreaz mai mult dect voi
toi, la un loc!
Ca turbat, rusul l plmui de dou ori
cu toat puterea. Beyazit nici nu se clinti.
Rusul i scoase pistolul cu amortizor.
Tovarii lui fcur la fel.
l mpucm aici? ntreb cel mai
vrstnic.
Nu. Vreau un col linitit. S mergem
la Arkhangelsk. Urmai-m!
ncadrat de cei doi rui, Beyazit porni
pe poteca ce cobora spre Bosfor. Doneshka
mergea n fa. Ajuns la ap, se pregtea s
urce n barc, cnd, deodat, tresri: un
corp negricios plutea la suprafaa apei,
lovind, cnd i cnd, bordul ambarcaiunii.
O min!
Probabil se detaase din baraj n timpul
exploziei i derivase de-a lungul curentului,
pn cnd ajunsese aici.
Unul din rui plec alergnd. Doneshka
l mpinse pe Beyazit n barc, apoi apuc i
reinu mina de unul din inelele care o
303

nconjurau. Cellalt se i ntorsese deja


aducnd din main o sfoar lung.
Doneshka leg un capt al funiei de unul
din inele, apoi trase cu grij mina pn
lng barc. Se ntoarse spre Beyazit.
Urc-te deasupra.
Docil, turcul se culc pe burt, pe
min, inndu-se cu minile de inele. n
vreme ce Doneshka reinea mina, acoliii si
l legar de mini i de picioare de inele.
Apoi, cu o lovitur de picior, Doneshka
ndeprt mina.
nainte, ordon el. O s-l remorcm
pn n mijlocul Bosforului. Aa c,
desigur, o s ntlneasc el ceva pe drum.
i dac, cumva, va fi salvat nainte?
Noi n-o s fim prea departe, fcu
Doneshka.
Le trebuir cam douzeci de minute s
ajung n mijlocul curentului. Mina era
surprinztor de grea. Din fericire, la aceast
or matinal, nu apruser nc vaporaele
de promenad. Ar fi prut ciudat turitilor
s vad o min plutitoare cu un om legat
deasupra.
304

Stop! Ordon, n sfrit, Doneshka.


Cei trei oameni erau epuizai.
Se aflau chiar n mijloc. n aval, se
distingeau, n ceaa dimineii, siluetele mai
multor vapoare ce avansau n Bosfor.
Doneshka dezleg frnghia i o arunc n
ap. Mina ncepu s lunece ncetior spre
nave.
Drum bun, domnule Beyazit, strig,
ironic, Doneshka. i adug: Crap,
ticlosule!
Beyazit nu rspunse. Cu ochii nchii,
se gndea la mama lui, nelinitit, probabil,
c nu-l vede aprnd.
Vslind de zor, ruii se apropiaser de
mal.
Timonierul cargoului turcesc Korun
scruta Bosforul, distrat, cnd zri, de
departe n fa, un obiect ndreptndu-se
drept ctre nav. Gndind c este barca
unui pescar, acion scurt sirena, pentru a
semnala pericolul.
Obiectul i continu ns cursa.
Dup nc un semnal din siren,
timonierul i duse la ochi binoclul,
nelinitit. Dup cinci secunde l ls i url
305

n portavocea mainitilor: Stop! Maina


napoi!
Fcuse rzboiul i tia s recunoasc o
min. Frenetic, acion semnalul de alarm
i sirena. Echipajul se repezi la posturile de
evacuare.
Mina era deja la douzeci de metri de
Korun. ngrozit, echipajul zri brbatul n
uniform legat de min. Oamenii nu avur
mult timp pentru mil.
O explozie surd zgudui cargoul i un
gheizer de cincizeci de metri nlime se
form n fa, la babord. Printr-o sprtur
de doi metri pe trei, apa se npusti n cala
de la pror.
Korun-ul se nfipse n trei minute cu
prora n fundul mrii, rmnnd plantat n
mijlocul Bosforului, cu suprastructurile la
rasul apei. Din locotenentul Beyazit nu se
mai gsi dect un epolet, cules pe malul
european de ctre un negustor ambulant de
ceai.
Cei trei rui asistaser la moartea
victimei lor, un pic tulburai. Unul dintre ei
remarc:
Avea curaj.
306

Mai avem nc mult treab, spuse


Doneshka.
Trecur nc o dat cu bacul. Orice s-ar
fi spus, lui Doneshka nu-i plceau lucrurile
fcute pe jumtate.
Fr mcar s se ascund, cei trei
mpinser portia grdinii i intrar.
n pivni, Krisantem strngea n mini
vechea lui pocnitoare spaniol, cu cugetul
mpcat. inti cu grij pe primul din grup i
aps pe trgaci. Nu trebuie niciodat s
ucizi soia unui turc. Aa ceva nu se iart i
nu poate fi neles.
Rusul ncas glonul n plin pntec. Cu
un grohit respingtor, se ndoi de mijloc i
ngenunche pe ciment. Nu avea anse s
scape, cci Krisantem avusese grij s
incizeze vrful fiecrui glonte n cruce i s
mbibe incizia cu usturoi, care este excelent
pentru infecie.
Krisantem
continu
linitit
s-i
goleasc ncrctorul. Al doilea rus se
prbui, cu dou gloane n piept. n vreme
ce se prbuea pe cimentul aleii, Krisantem
mai apuc s-i expedieze un glonte care-i
307

zdrobi tmpla. Cel de-al treilea rus, cel pe


care-l cunotea, dispruse.
Uruitul mainii l convinse. Zri fugitiv
Fiatul 1100 trecnd prin faa porii. Deci
Doneshka nu mai insista.
Calm, Krisantem iei din pivni. i lu
impermeabilul din antreu i iei nchiznd
ua. Cele dou trupuri din grdini erau
nemicate. Vecinii ncepeau s apar pe la
ferestre. Krisantem se ndrept spre Buickul ascuns la trei sute de metri.
Cteva minute mai trziu, btea la ua
lui Malko.
Austriacul deschise imediat. Tocmai se
brbierise i era n halat.
Sunt la dispoziia dumneavoastr,
zise Krisantem. Aici nu m mai reine
nimic. Mi-am rzbunat soia, dar a mai
rmas unul n via. Sper s pun mna pe
el nainte de a pleca. Nu vreau s v
deranjez acum, v atept jos n hol.
O. K., ne ntlnim n hol la ora 11!
Krisantem iei. Malko deschise ua bii
i o scoase de acolo pe Leila, mbrcat cu o
cma brbteasc. Leila se ntinse pe pat
i l atrase pe austriac spre ea. Nesioas.
308

La ora 11, Malko era n hol. Leila


dormea nc. Milton Brabeck i Chris Jones
erau i ei acolo, urmrindu-l pe Krisantem.
Venii, spuse Malko. in neaprat s
m aflu pe podul Galata la ora unsprezece
i jumtate. Lum maina prietenului
Krisantem. Apropo, ncepnd de azi,
Krisantem e de-al nostru. l protejai ca i
cum ar fi vorba de mine!
Se ngrmdir n Buick chiar n
momentul cnd Lise apru pe trotuar n
faa hotelului. Malko nu o revzuse dup
cina memorial de la Rumeli. Simi
remucrile cuprinzndu-l. n fond, poate
i gsea timp i pentru ea, nainte de a
pleca.
Lise! Strig el. Te lum la Cornul de
Aur?
Fata ezit o clip, dar Cornul de Aur era
tentant. Cu un surs nc nepat, intr n
main. Politicoi peste msur, Jones i
Brabeck lovir asurzitor plafonul mainii cu
cretetul, vrnd s se ridice s salute.
Aruncau priviri iscoditoare spre decolteul
fetei, nct Malko fu nevoit s se ntoarc i
309

s-i fulgere cu privirea. Gorilele se afundar


brusc n contemplarea propriilor degete.
Podul Galata este supraaglomerat.
Camioane strvechi ncrcate cu trufandale
gfiau lent printre taximetre prfuite i
autobuze ncrcate. Pe cele dou trotuare, o
mulime compact viermuia n toate
direciile. Krisantem i gar Buick-ul la
intrarea pe pod i ddu cinci lire poliistului
mustcios care se strduia s dirijeze
circulaia la intrare.
Se sprijinir cu toii cu coatele pe
parapetul podului. Jos se ntindea o ptur
pestri de brci, n care tria un mic popor
de pescari sraci lipii. Stlpii vechilor case
de lemn i nfigeau lemnul putrezit n ape.
Noaptea, obolani enormi fceau curse
rapide ntre aceti stlpi, n cutarea unor
resturi nesigure de hran.
Din apele sttute se degaja o duhoare
de pete uscat i de putreziciune care i-ar fi
ntors stomacul pe dos pn i unui clit
lup de mare.
Acesta era Cornul de Aur.
Numai Malko tia de ce se aflau acolo.
Deodat, ochii si de aur lichid strlucir.
310

Privii, fcu el.


Un cargou lunguie i negru trecea prin
Cornul de Aur, tras de dou remorchere
pntecoase, al cror fum negru i gros
mnjea cupolele moscheii Yeni.
Cei patru priveau cargoul trecnd. La
pupa acestuia era arborat drapelul U. R. S.
S.
Spectacolul era banal. O duzin de alte
cargouri erau deja ancorate n fundul de
sac numit Cornul de Aur, descrcnd i
ncrcndu-i marfa n mijlocul unui
vacarm de nedescris.
Cargoul negru trecea pe sub podul
Galata, cnd se ntmpl un lucru
neobinuit.
Se auzi un pocnet sec, ca o lovitur de
bici. Remorcherul din partea dreapt pru
c zboar n fa. Cargoul efectu un viraj
graios, care-l aez de-a curmeziul
Bosforului. Odgonul cu care remorcherul l
trgea se rupsese, probabil n urma unei
manevre
greite.
Cellalt
remorcher
continua s trag, lipind i mai mult
cargoul ncrcat de malul de nord.
311

Pilotul i ddu seama de greeal i


opri, dar era deja prea trziu. Malko i
tovarii lui vzur uriaa coc neagr
apropiindu-se lent, dar irezistibil.
Pe puntea din spate a cargoului,
oamenii urlau i gesticulau.
Graios, pupa navei iei din ap i se
nfipse cu un zgomot apocaliptic ntr-o cas
de lemn care se prbui instantaneu. Dar
cheiul de ciment rezist. Tablele care
nveleau corpul navei se rupser ca hrtia
i o avalan de cutii nvli peste
sfrmturile de lemn.
nepenit, cargoul se opri. Ptrunsese
cu cel puin ase metri n interiorul
cheiului.
Cu gura cscat, gorilele, Krisantem i
Lise l privir pe Malko. Acesta sri pe chei,
surse i ntinse braul.
A mers, spuse el, sobru.
Dou cutii se sfrmaser complet. Mai
multe obiecte lungi i negricioase erau
risipite pe chei. Malko indic unul dintre
ele.

Ai
mai
vzut
o
mitralier
demontat?
312

Ceilali nu mai apucar s rspund,


cci vzduhul fu invadat de sirenele
mainilor de poliie care se apropiau. Din
mai multe pri aprur i maini ale
Securitii turce. Poliitii formar imediat
un cordon n jurul cargoului ncastrat n
chei. O sfoar de ntins rufe, ncrcat cu
rufrie de corp, se agase de crm,
formnd un fel de ghirland, cu efect dintre
cele mai graioase.
Un poliist turc lu de pe jos un
fragment de cutie i l art celorlali. Pe el
era imprimat n rusete, cu caractere de
douzeci de centimetri: Piese de schimb
pentru tractoarele oferite de U. R. S. S.
De jur-mprejur erau mprtiate mai
multe evi de mitralier grea.
tiu eu un cpitan de nav care va
avea necazuri, murmur Malko.
Au venit repede poliaii, fcu Jones.
Este cadoul de adio al amicului
Beyazit, ncheie Malko. tia c armele pe
care le-au cerut pentru revoluia lor vor
sosi cu cargoul sta. Restul a fost chestie de
organizare.
Lise era depit.
313

Da, nu a fost un accident, continu


Malko. Cablul s-a rupt exact cnd trebuia.
Era singura posibilitate s aruncm un ochi
asupra ncrcturii. Altfel, cutiile ar fi fost
descrcate noaptea, ntr-un col linitit. i,
cu siguran, unele erau destinate i altor
ri.
Dar locuitorii csuei? ntreb Lise,
ngrozit.
Au fost evacuai n noaptea asta.
Tnra suedez l privi, gnditoare, pe
cpitanul cargoului, aflat ntr-o conversaie
animat cu un cpitan turc. Acesta
ntrebase,
politicos,
dac
n
Rusia
tractoarele sunt echipate cu mitraliere
grele.
i, oricum, este foarte dificil s montezi
un tractor numai cu piese de mitralier.
Haidei, spuse Malko. Spectacolul sa terminat. Trebuie s. Nu-i mai termin
fraza.
Pe burt!
Lise fcu ochii mari. Se auzi un uierat
ciudat. Malko nfc fata de un bra i-i
puse
piedic.
Gorilele
se
lsaser
314

instantaneu la pmnt. Krisantem se


ghemui de-a lungul parapetului podului.
Un alt uierat fcu s vibreze aerul n
locul unde se aflase capul lui Malko, o
secund mai devreme.
Dumnezeule, se trage n noi! Vocifer
Brabeck.
i scoaser imediat artileria: Jones
un Colt militar, Brabeck un superb Colt
45 Magnum nichelat, iar Krisantem
strvechea pocnitoare.
Mulimea, mirat, se nghesui n jurul
micului grup. Imaginai-v cinci persoane
culcndu-se pe burt, la prnz, n Piaa
Operei11. Turcii se-ntrebau dac nu e vorba
de o nou sect religioas, n cutare de
prozelii, cnd o femeie zri revolverele.
Scoase un ipt ptrunztor, indicndu-l pe
Brabeck cu vrful degetului.
Imediat ncepu debandada. Mulimea
de gur-casc se retrase nvlmindu-se i
se regrup zece metri mai departe.
O sfrmtur de piatr sri din pod n
spatele lui Jones. Acesta trase, instinctiv.
n cine tragi? Strig Malko.
11

Este vorba de Piaa Operei din Paris. (n. t.).


315

Confuz, acesta nu rspunse. Trsese n


aer, la ntmplare. Situaia ncepea s
devin delicat. Gloanele nu puteau veni
dect din mica pia de lng intrarea pe
pod. Dar aceast pia gemea de lume.
Erau acolo maini staionate, tarabele unui
mic bazar, o groaz de trectori.
Puteau s vin i de la una din
ferestrele csuelor ce nconjurau piaa.
Nu putem rmne aa, spuse
Brabeck.
Dac ne ridicm, ne-mpuc imediat,
ca pe nite iepuri, fcu Malko.
Se auzi un alt uierat, urmat de un
mieunat prelung. Glonul ricoase din
trotuar.
Pe toi dracii, njur Jones.
Acoperii-o pe Lise, ordon Malko.
Pentru aa ceva, gorila nu cunotea
dect o singur metod, nvat la F. B. I.
Se tr spre fat i se ls s cad peste ea,
acoperind-o cu trupul su. Lise scoase un
urlet i ncepu s se zbat, dar cele 90 kg
ale americanului o intuiau solid pe
caldarm.
316

Ar fi trebuit s fie flatat: tratamentul


sta era rezervat numai efilor de stat. Dar
ocul i zdrelise nasul de trotuar, iar
americanul era att de greu.
Cei patru brbai scrutau piaa, metru
cu metru. Ucigaul era acolo. i, cum
folosea un amortizor, era clar c erau la
cheremul lui. Brabeck se ridic puin ca s
vad ndrtul unui ir de tarabe cu
cruditi. Plria i fu smuls de pe cap de
un alt glonte, iar el se retrase precipitat.
S ncercm s ne ndeprtm
trndu-ne, propuse Malko. Altfel nu mai
scpm de aici!
i ncepur micarea, cnd Jones
gemu:
Oh, nu, nu-i adevrat!
Poliistul din intersecie, mustcios,
marial i solemn, se ndrepta spre ei,
nvrtindu-i bastonul prin aer.
Ce facei aici? Strig el. Ridicai-v
imediat i plecai!
Se trage asupra noastr, ncerc
Malko s explice.
V mai i batei joc! Vocifer
mustciosul.
317

Deodat, le zri armele. Asta l nghe


pe loc. Dar, totui, era curajos.
Lsai armele i ridicai-v, ordon.
i vru s-i scoat revolverul din toc.
Cu un gest marial, desfcu tocul i se simi
stupid: ca de obicei, soia i nlocuise
pistolul regulamentar cu o sticlu cu ceai.
Pentru c avea gtul sensibil.
N-avu timp s aprofundeze problema:
cu un urlet, se prbui lng Malko, cu un
glonte n tibie.
Pe pod ncepu panica. Circulaia era
complet blocat la ambele capete. Muli
oameni coborser din maini i priveau de
la distan respectuoas grupul lungit pe
jos.
i pietonii se opriser. Opinia general
era c se face un film sau un spot
publicitar. Iar lucrul sta era privit ca ceva
bizar. Cum nu se auzise nici un foc de
arm, nimeni nu se gndea la un pericol
oarecare. Scena poliistului fu considerat
ca foarte realist.
Cei cinci ns, gseau c timpul devine
prea lung. Mai ales Lise, care se sufoca sub
kilogramele disciplinate ale lui Jones.
318

Malko fu acela care fcu situaia s se


schimbe, nregistrnd tot ceea ce putea
prea suspect. Memoria sa surprinztoare l
ajuta s sesizeze modificarea fiecrui
detaliu, de la o examinare la alta a pieei.
Este n Fiatul negru, spuse el dintr-o
dat. n spatele tarabei cu pepeni, chiar
lng linia de tramvai.
Recunoscuse Fiatul negru pe care-l
vzuse o singur dat, pe-nnoptate. Dar,
din locul unde era culcat, i zrise calandrul
uor nfundat. i, prin taraba negustorului
de pepeni, vzuse un om la volan, citind
ziarul. Ziarul se mic puin i un glon
trecu din nou pe deasupra capetelor lor.
Jones i Brabeck l reperaser acum i
ei.
Mergem, fcu Brabeck.
Cu o detent puternic, plonj pn n
mijlocul podului, ntre dou maini oprite.
Aici era un unghi mort. Din doi pai ajunse
pe cellalt trotuar i ncepu s avanseze
spre maina neagr.
Jones i lu pistolul n dini i se ridic
uurel de pe Lise. n patru labe, se ndrept
spre capul podului.
319

Krisantem l urm. i el avea un cont


de ncheiat. i nc unul serios.
Cei trei brbai ajunser mpreun la
intrarea n pia. Dar omul de la volan l
zri pe Brabeck. Trase repede n direcia lui
de trei ori, apoi sri afar din main.
Printr-un noroc, cele trei proiectile nu-l
atinser pe Brabeck i se pierdur.
Americanul nu ripost. La distana
asta, nu era sigur c-o s-l nimereasc, iar
de jur-mprejur era aglomeraie.
Omul alerga spre partea de sus a pieii,
fofilndu-se printre mulimea dens din
pia. Cei trei urmritori aveau treizeci de
metri handicap. Niciunul nu ndrznea s
trag. Ar fi fost linai imediat.
Deodat, cel urmrit schimb direcia.
Vreme de dou secunde se deta, singur,
n dreptul unui zid.
Cele trei arme scuipar foc n aceeai
clip. Urmritul se cltin, apoi i relu
cursa i dispru pe o strdu.
Urmritorii avansar prudent. Malko i
Lise soseau n fug, gfind. Fetei i curgea
snge din nas.
320

Cred c l-am atins, spuse Krisantem.


Nu poate ajunge prea departe.
Toi cinci se angajar pe strdu. La
fiecare poart, Krisantem cerea informaii.
Nimeni nu vzuse intrnd un strin cu
semnalmentele
corespunztoare
lui
Doneshka. Ajunser n capul strzii, care
era barat de doi poliiti turci.
Nici ei nu vzuser pe nimeni. i erau
acolo de jumtate de or.
Nu putem lsa n libertate un astfel
de individ, fcu Jones. Este narmat i
capabil de orice. i, oricum, nu s-a
evaporat!

S
rscolim
totul,
propuse
Krisantem.
Luaser strdua n sens invers.
Imediat pe stnga era o cafenea. Malko privi
nuntru i l vzu.
Cu coatele proptite pe tejghea, cu
spatele la u, prea un consumator
obinuit. Dar, n dreptul omoplatului drept,
n spate i se lea o pat brun. Probabil c
simi privirea aintit asupra lui. Se
ntoarse, lent i privirea i se ncruci cu
cea a austriacului.
321

Avea minile pe tejghea. nainte s


apuce s fac vreun gest, Jones i Brabeck
nvlir peste el i l nfcar. Scoase un
strigt de durere i se prbui la pmnt.
Jones l percheziion. Revolverul negru cu
eav lung era vrt la bru, iar cmaa i
era plin de snge.
Are un glon n spate, remarc
Jones.
Rusul deschise ochii i murmur ceva.
Malko se aplec asupra lui.
Poftim?
Regret c te-am ratat. Dar.
Vocea era aproape imperceptibil.
Malko zri muchii faciali contractndu-se,
dar nu avu timp s intervin. Rusul tresri,
ochii i se ddur peste cap i rmase
nemicat.
S-a otrvit, spuse Malko. Avea,
probabil, o fiol cu cianur implantat ntrun dinte. N-a trebuit dect s strng un
pic mai tare.
l percheziionar temeinic pe rus peste
tot, dar nu reuir s-i afle nici mcar
numele. Nimeni nu reclam cadavrul, iar
322

consulatul sovietic, interogat, declar c nu


este cetean resortisant din U.R.S.S.
Malko dispruse, mpreun cu Lise.
Vreau s-i ngrijesc eu nsumi
nasul, propuse el. i voi putea, n sfrit,
s-i fac curte!
Fata rse i accept. Merser direct n
camera lui Malko. O ls s intre prima.
Auzi un ipt nfundat i de-abia avu timp
s se dea la o parte, ca s nu fie clcat pe
picioare. Lise se ntoarse brusc. Se opri la
fel de brusc i-i arse lui Malko o palm ce-l
nuci.
Complet zpcit, arunc o privire n
camer i suspin.
mbrcat numai cu un portjartier
negru, Leila dansa n faa oglinzii.

323

Capitolul XX.
De la nceputul edinei, S.A.S. Malko
Linge nu-i descletase dinii. Ochii si
aurii erau acum aproape verzi. Nici aluzia
lui Jones la apropiata plecare n Austria nu
reuise s-l nsenineze. n mod evident,
ceva era n neregul.
Cu toate astea, la consulul Statelor
Unite din Istanbul era mare srbtoare.
Dac ar fi ndrznit, l-ar fi invitat i pe
omologul su rus. Ca s-i dea cu tifla.
Amiralul Cooper mbrcase o uniform
nou-nou, strlucitor de alb. Turcii
delegaser i ei o grmad de colonei la
edin, printre care i eful Serviciilor
Speciale, care se ocupase de afacere i
inuse legtura cu Malko. Dup el, turcii
distruseser ntreaga reea de spionaj
sovietic n Turcia. Totui, nu se gsise
nimic interesant la domiciliul lui Doneshka,
nici la locuinele celorlali doi complici ai
si. Desigur, exista Fiatul 1100 echipat cu
sistemul de emisie-recepie, dar acesta era
de producie american.
324

ntr-un col, cele dou gorile flecreau


cu
Malko
despre
promenada
prin
magazinele de suveniruri pe care o vor face
pentru a cumpra cte ceva pentru
prietenele lor. Era tot ce se putea gsi
interesant la Istanbul, n afara pipelor din
spum de mare.
Malko
ascult
agasat
biguiala
consulului, care l felicita pentru iscusina,
delicateea i diplomaia sa n aceast
misiune.
Nu mai lipseau dect ampania i
fursecurile.
Din fericire, reuniunea se apropia de
sfrit. Malko rezolvase cu consulul
problemele legate de plecarea lui Krisantem.
Turcii erau mulumii s se debaraseze de
el, dar serviciile de imigrare din Staten
Island ar fi czut pe spate dac i-ar fi vzut
un curriculum vitae. Consulul trebuise s
redacteze o scrisoare de recomandare
clduroas, n care jura c turcul este de
trei ani n solda lui i c merit, prin
serviciile aduse, prin simul civic i prin
anticomunismul visceral de care d dovad,
s devin cetean american.
325

Cu asta.
Cooper se apropie de Malko.
nc o dat, v felicit. Nu cred c
amicii notri vor mai ncerca vreodat.
Vor ncerca ei, altceva.
Poate, dar de data asta au ncasat-o
serios.
Malko ncet s se joace cu dolarul de
argint pe care-l nvrtea ntre degete i-i
nfipse privirea n ochii amiralului.
Dac tot suntei aa de mulumit de
mine, m acoperii dac fac ceva ru?
Acesta rse.
Ceva ru? Vrei s-o rpii pe
dansatoarea din buric?
Nu, e ceva mult mai serios.
Amiralul deveni grav.
Vorbii serios?
Da.
Din fericire, conversaia lor se pierdea
n murmurul general.
Nu este nimic, sper,. Dezonorant?
Nimic. Dar s-ar putea s v jeneze.
N-are nimic. V acopr. Pentru mine,
suntei omul care l-a rzbunat pe Memphis.
V mulumesc, domnule amiral!
326

Malko se nclin uor. Apoi se ndrept


spre colonelul Liandhi, care era n
conversaie cu consulul.
Domnule colonel, a vrea s v
vorbesc.
Ridicase n mod intenionat vocea.
Celelalte conversaii se oprir. Flatat,
ofierul turc se ridic, netezindu-i tunica.
Malko l privi cu un aer ciudat.
Domnule colonel, am un comision
pentru dumneavoastr. Din partea cuiva
care nu mai poate s-l ndeplineasc
personal.
Oarecum surprins, Liandhi rspunse:
V rog, continuai!
Nimeni nu vzu mna lui Malko
pornind. Dar palma rsun strident pe
obrazul turcului. A doua palm imprim
aceleai urme i pe obrazul stng.
Pentru obiectivitate, trebuie spus c
colonelul avea reflexe bune: ecoul celei de-a
doua palme nici nu se topise, c avea deja
pistolul n mn. Dac arma ar fi fost
armat, Malko era un om mort.
Dar gestul colonelului nu mai avu
finalitate. Rmase ncremenit, cu mna pe
327

revolver, intuit de revolverele lui Jones i


Brabeck, care aveau deja piedica tras. Le
trebuiser dou secunde s traverseze
ncperea. Adevrate rachete.
l radem? Propuse, amabil, Jones.
Se produse rumoare n rndul ofierilor
turci. Brabeck descrise un arc de cerc cu
eava pistolului i anun linitit:
Primul care ncearc s se scarpine
este un om mort!
Spuse n mod serios, sunt cuvinte care
calmeaz spiritele. Dar consulul era n
pragul apoplexiei. Se repezi spre Malko.
Eti nebun! Acest ofier este unul din
cei mai proemineni din armata turc.
Se poate, dar este un nemernic!
Diplomatul tresri la auzul invectivei.
Cine-i permite s afirmi aa ceva?
Este un aliat i un prieten!
V mai amintii de Beyazit?
Locotenentul trdtor? Da. Ei i?
Avea un frate. Prizonier i
condamnat la moarte de ctre guvernul
actual. Beyazit a acceptat s ne ajute cu o
singur condiie: c-i va fi eliberat fratele.
Colonelul Liandhi, aici de fa, s-a angajat
328

c va rezolva problema. Iar eu i-am dat lui


Beyazit cuvntul de onoare.
Ei, bine, sunt sigur c colonelul a
fcut tot ce era necesar.
ntr-un fel, a fcut. Fratele lui
Beyazit a fost executat n dimineaa asta!
Diplomatul pli. Colonelul, care nu
scoase un cuvnt, vorbi cu o voce gtuit:
Nu puteam face altfel. Securitatea
rii cerea asta. Doresc imediat scuze de la
acest domn, sau m voi plnge guvernului
meu!
n acel moment se apropie i amiralul
Cooper.
Car-te! uier el. Aprob pe deplin
gestul Alteei Sale Serenisime. Eti un om
fr onoare. i dau voie s repei vorbele
mele oriunde i oricui. Adaug c nu voi mai
admite niciodat s m aflu ntr-un loc
unde eti i tu!
Subjugat, turcul i vr pistolul n
teac i, fr s salute, se ndrept spre
u, lsndu-l pe consul cu gura cscat.
Nu-i revenise nc din uimire, cnd i
ceilali musafiri l prsir.
329

Colonelul Liandhi era un fel de Beria


local i muli oameni fuseser mpucai
pentru mult mai puin dect fcuse Malko.
Avionul DC 9 se nclin graios pe una
din aripi, iar Malko zri moscheea Sultan
Ahmet strlucind n apusul de soare. Lng
el, Krisantem i rsuci gtul s mai vad
Istanbulul o ultim dat.
Bun, la treab, fcu Malko.
Desfur un plan pe genunchi. Era
viitorul salon de recepii al castelului Alteei
Sale Serenisime, prinul Malko Linge.
Dragul meu, se adres el lui
Krisantem, dac mai reuesc nc cteva
afaceri, vei fi superintendentul celui mai
frumos castel din Austria. Pn atunci
trebuie s te apuci i tu de treab. Iat lista
lucrrilor
ce
trebuiesc
efectuate
n
urmtoarele trei luni.
Krisantem se for s surd: avea
oroare de muncile manuale, dar trebuie si ctigi cumva existena.
Vznd-o pe stewardes, Malko avu o
strngere de inim. Semna cu Leila. Cu
Leila, pe care uitase s-o anune c pleac.
SFRIT
330