Sunteți pe pagina 1din 332

1

Grard de Villiers

Samba pentru SAS


(Execuie la Rio)

Capitolul I.
Samba Langustelor avea un ritm ndrcit.
Deodat
muzica
se
opri
brusc
i
predicatorul
continu
cu
vocea
lui
mieroas:
"Rugai-v, frailor. Splai-v sufletul de
pcate aa cum v splai cmaa. Astzi
este Srbtoarea Sufletelor, srbtoarea
celor neprihnii. Nu trebuie s facem nici o
fapt rea pn cnd soarele nu va rsri
din nou..."
Apoi un cor inton o veche melodie
religioas.
Cu urechea lipit de tranzistor, un negru
mare
i
deelat
asculta
emisiunea
transmis de Radio-Guanabara, legnnduse n ritmul cntecului religios. n spatele
lui,
de-a
lungul
cartierului
Morro
Babylonia, se ntindea un ir lung de
oameni.
Singuri sau n grupuri mici, negrii
coborau din favellas1 cu o lumnare aprins
n mn. Ai fi zis c ai n fa un vierme
1

Favellas - cartiere de maghernie, agate de pantele munilor,


adevrate orae ale mizeriei (n.t.).
3

lucitor cu nenumrate tentacule, erpuind


pe crrile din coasta munilor Morros.
Noaptea cdea cu brutalitate peste Rio de
Janeiro, aa cum se ntmpla totdeauna la
tropice.
Building-urile
moderne
care
mrgineau oceanul de la Copacabana pn
la Flamingo i aprinseser luminile, n
magherniele agate de flancurile munilor,
asemenea unor abcese monstruoase, cteva
lmpi cu petrol plpiau parc cu sfial.
Casele bogailor. Nu exist ora n lume
unde luxul i mizeria s se nlnuie mai
strns ca la Rio. Brazilienii au cldit imobile
moderne pe terenul neted, lsnd pantele
munilor n stpnirea junglei i a sracilor.
Chiar n centrul oraului, e destul s
ridici capul ca s dai de o favella, bidonvil
tropical: fr ap, fr electricitate, o
ncpere pentru zece suflete, unul din
locurile cu cea mai mare mortalitate din
lume i unde gseti cei mai buni dansatori
de samba din Brazilia.
n seara aceea negrii coborau fr s
danseze spre trotuarele din mozaic ale
oraului bogailor. i purtau cu gravitate
lumnarea de zece cruzeiros cumprat pe
4

credit. De Srbtoarea Sufletelor, care pica


n prima zi de luni din mai, toi cei care
aveau posibiliti trebuiau s-i cinsteasc
morii, ducnd o lumnare la altarele
improvizate rspndite n tot oraul.
Unul dintre ele se gsea chiar la captul
tunelului
care
lega Copacabana
de
Botafogo, cartierul central din Rio de
Janeiro. Sute de flcri mici ardeau deja
deasupra unei plci unde puteai citi c cele
o sut aisprezece familii de nevoiai, care
locuiser n acel loc nainte de construirea
tunelului, fuseser mutate n superbe HLMuri2 oferite de guvernatorul Lacerda. Placa
nu spunea ns nimic despre miile de
familii care nu avuseser norocul s-i aib
domiciliul pe locul unui viitor tunel.
O mulime tcut se uita cum ardeau
lumnrile. ngenunchiai sau n picioare,
oamenii se rugau.
Deodat, toate clopotele bisericilor din Rio
ncepur s bat, cu dangtul lor firav sau
puternic, acoperind zgomotul circulaiei.
O negres btrn, care se ntorcea de la
2

HLM - locuin cu chirie moderat (n.t.).


5

lucru, legnndu-i capul n ritmul


clopotelor, se opri deodat locului zpcit
de spaim. La vreo zece metri de altarul pe
care ardeau lumnrile, pe Avenida Juliano
Moreira, patru lumnri ncadrau un corp
ntins pe osea. Dup toate aparenele, nu
toat lumea urmase sfintele povee din acea
zi de cinstire a celor disprui, cci
nenorocitul purta n spate urmele unei
mori violente: dou guri de gloane de
calibru mare.
Negresa i fcu repede semnul crucii,
mormi o rugciune i o rupse la fug.
Automobilitii ocoleau cu respect corpul,
iar trectorii l priveau cu team. Dar puini
se opreau. n Brazilia exist o practic
curent: n caz de accident sau moarte
violent, cadavrul este lsat acolo unde se
gsete, ateptnd ca familia s-l cear. Ca
aceast lsare n prsire s fie nconjurat
de respect, se fixeaz direct pe sol patru
lumnri, att pentru a-i semnala prezena,
ct i pentru a se aduce un omagiu
mortului.
De aceea, negrii din Morro Babylonia, care
vzuser primii cadavrul, nu ezitaser. Fr
6

s mearg pn la altar, ei i aezaser


lumnrile pe asfaltul nc fierbinte, n
jurul corpului, nainte de a se duce s se
reculeag. Acest element nou intervenit n
programul lor chiar le bucurase inima.
Pietatea nu i mpiedicase ns s remarce
c mortul purta un costum costisitor, de
culoare gri, o cma imaculat i pantofi
negri, din piele fin. Firete, costumul era
deteriorat de pata mare de snge care se
ntindea pe spatele omului. Dar, era totui
foarte reconfortant s-i spui c cineva
poate fi att de bine mbrcat i s moar n
strad ca un amrt de la maghernie.
O main a poliiei opri lng cadavru. Cei
doi poliiti cu apc i fcur semnul
crucii i ntoarser corpul ca s-i vad faa.
Omul zcea perpendicular pe direcia
trotuarului i probabil c fusese mpucat
din spate n timp ce traversa.
Arta de vreo patruzeci de ani, era blond
i purta un inel cu blazon pe inelarul de la
mna stng. Avea ochii deschii i nici
mcar nu prea mirat.
Unul din poliiti l scotoci n buzunare.
Scoase mai nti un portofel i talonul unui
7

bilet de avion dus-ntors pe ruta Zurich-Rio


de Janeiro cu Scandinavian Airlines
System. Omul sosise la Rio chiar n
dimineaa aceea. Nu-i rezervase loc pentru
ntoarcere. Poliistul gsi n buzunarul
hainei un paaport american pe numele
prinului Malko Linge, nscut la Viena.
Fotografia corespundea i documentul
prea autentic. Un singur lucru nu era n
regul: pistolul negru, scurt i plat care
forma o umfltur pe pntecul mortului.
Arma era ncrcat i avea glon pe eav.
n sfrit, poliistul brazilian scoase din
buzunarul pantalonilor un teanc mare de
bancnote de cinci mii de cruzeiros. Ezit o
clip, apoi aez banii n portofel. Pentru
orice eventualitate, i ntreb pe cei din jur:
A vzut careva ceva?
Tcere mormntal. Toate privirile se
ndreptar spre cadavru. Nimeni n-ar fi scos
o vorb, chiar dac ar fi vzut ceva. De ce
s-i pierzi o zi nsorit ntr-un comisariat,
spunnd o poveste care tot nu l-ar fi nviat
pe mort? Numai c de data asta era
adevrat, nimeni nu vzuse. Omul fusese
ucis cu un pistol silenios i se trsese
8

dintr-o main.
Poliistul ddu resemnat din umeri, zise
"s nu se ating nimeni de corp" i urc iar
n maina de patrulare. Ordinul lui era
inutil: nici un brazilian din clasa mijlocie
nu ar fi riscat s se ating de cadavru,
exceptnd poate cazul n care l-ar fi tentat
pantofii. Dar n situaia de fa era prea
mult lume.
Mulimea se rzlei i mortul rmase
singur, protejat de cele patru lumnri i de
murmurul rugciunilor venind dinspre cei
ngenunchiai n jurul altarului vecin. n
fond, murise ntr-o zi fast, i ziceau negrii
n sinea lor. Era un semn bun pentru
odihna sufletului su.
Cele patru lumnri arseser aproape de
tot i pata format de sngele ce se
prelingea din pieptul cadavrului se mrise
considerabil, cnd o main lung de
culoare neagr se opri lng el. Din ea
coborr trei brbai. Unul deschise ua din
spate, iar ceilali doi apucar mortul de
umeri i l aruncar pe o targ scoas din
main, n timpul acestei micri, una din
lumnri se stinse, lovit de piciorul
9

mortului.
Cioclii, care nu erau brazilieni, urcar din
nou n vehiculul lor tip vagon, fr s
arunce nici mcar o privire celor de fa.
Maina ntoarse i dispru n tunelul ce
ducea la Copacabana. Cnd nu se mai vzu
deloc, civa copii se repezir s ia
lumnrile rmase. Apoi le nfipser
triumftori la altarul din Morro Babylonia i
ngenunchiar i ei n faa lui ca oamenii
mari.
n drum nu mai rmsese dect o pat
ntunecat de snge, absorbit ncet de
asfalt, i urme de cear.
n vremea asta, maina neagr se deplasa
pe aleea Barata Tiberio, de-a lungul plajei
de la Copacabana. Trecu prin tunelul ce
ducea la Ipanema, cartier rezidenial,
travers Leblon, alt district elegant, i iei
din ora pe Avenida Niemeyer, de-a lungul
rmului. Merse pe acest drum vreo zece
kilometri spre nord, apoi fcu la stnga spre
"Barra din Tijuca", cea mai frumoas plaj,
situat n nordul Oraului Rio, care se
ntinde pe o lungime de treizeci de
kilometri.
10

Barra din Tijuca este celebr la Rio ca


fiind locul de ntlnire al tuturor femeilor
infidele, care vin aici s cedeze ispitei n
culcuul mainilor complice, cu faa la
ocean, dup o sear petrecut ntr-un local.
Dar chiar i n plin zi poi vedea totdeauna
cel puin zece maini oprite de-a lungul
drumului.
Maina neagr trecu pe lng ndrgostii,
ntoarse spatele oceanului, intr pe un
drumeag i se opri lng un cmp.
Dup aceea, totul se petrecu foarte
repede. Cei trei brbai se apucar s sape
n pmntul afnat cu uneltele scoase din
main i n curnd obinur un mormnt
ct se poate de mulumitor. Corpul fu tras
din vehicul i mpins n groap fr o vorb.
Apoi puser pmntul la loc, l bttorir i
adugar cteva lopei de pietre. Abia peste
cteva luni aveau s-l dezgroape lacomii
urubus3.
Maina ntoarse i porni spre Rio. Cei trei
brbai nu acordar nici o atenie unui
Volkswagen oprit de-a lungul drumului cu
3

Urubus - vulturi (n.a.).


11

faa la mare, la fel ca mainile


ndrgostiilor. Totui nu se afla acolo de
mult vreme, iar celor patru oameni
dinuntru numai de amor nu le ardea.
Maina neagr fu lsat s treac mai
nainte ca toi patru s sar afar din
vehiculul lor. Doi dintre ei aveau lanterne.
Ar fi fcut orice ca s gseasc mormntul
improvizat.
Unul dintre ei trnti o njurtur i o lu
la fug; la dou sute de metri mai ncolo se
gsea antierul unui club n construcie.
Omul se ntoarse n grab cu dou lopei.
Spar pe rnd vreme de zece minute, pn
cnd reuir s-l dezgroape pe brbatul
blond. l ntinser pe iarb i ncepur s-l
dezbrace.
Dup ce l dezbrcar pn la bru, unul
din cei patru l ntoarse pe o parte, apoi
scoase din buzunar un cuit i i acion
resortul. Oelul luci slab n lumina lunii.
Arma era lung i subire ca un brici.
Ca i cnd ar fi tiat un tort, omul nfipse
vrful lamei n carnea flasc, astfel nct s
delimiteze un dreptunghi care s cuprind
n el subsuoara mortului. Apoi, ridicnd cu
12

dou degete un col de piele, ncepu s


desprind dreptunghiul precum coaja unui
fruct. Operaiunea aceasta nu-l scrbea
ctui de puin, mai mult, i ncrunta
sprncenele ca un elev srguincios.
Desprinse n ntregime bucata de piele,
terse cu grij lama de braul mortului,
nchise cuitul i l puse la loc n buzunar.
Evident c nu fusese o treab de
profesionist. Dar rana era curat. Autorul ei
lu de jos maioul mortului, nveli n el acea
rmi macabr i bg totul n buzunar.
Apoi se ridic cu o strmbtur: sttuse
prea mult pe vine i acum l dureau alele.
i luar locul doi dintre nsoitorii lui.
Acetia l rembrcar pe mort cu cmaa
i cu haina, dup aceea l trr pn la
groap i l aruncar nuntru. Cadavrul
czu cu faa n jos, rsucit ntr-o poziie
grotesc. Unul dintre cei patru l ndrept
de bine de ru, lovindu-l cu piciorul.
Doi dintre tovarii lui luar lopeile i se
apucar s astupe groapa. La sfrit au fost
nevoii s bttoreasc pmntul cu
piciorul pentru ca mormntul s nu fie prea
vizibil. n cele din urm se oprir rsuflnd
13

din greu, lac de ndueal.


Omul care mutilase cadavrul sttea de
paz la drum. Dar n afara ndrgostiilor,
nimeni nu trecea pe acolo. Iar perechilor
din maini nu le psa nici ct negru sub
unghie de ce se petrece afar. Mai ales c
valurile mari ale Atlanticului se rostogoleau
ritmic pe plaj i nbueau orice alt
zgomot.
Singurii martori ai acelei scene macabre
erau nite psrele ciudate, cu micri
sacadate de desen animat, care alergau pe
plaj n cutarea scoicilor: micuii sandpipers4.
Unul dup altul, cei patru se ntoarser la
maina lor cu care se ndreptar spre Rio.
Merser ncet de-a lungul plajei, aruncnd
din cnd n cnd o privire n spate s vad
dac nu erau cumva urmrii.
Apoi micul Volkswagen intr n ora prin
Ipanema i Copacabana. n fa la Hotel
Excelsior, cel de la volan zri deodat doi
urubus blbnindu-se plini de melancolie
pe plaja pustie. Opri maina, cobor i intr
4

Sand-piper-fluierar de ru (n.t.)
14

pe nisip.
Omul merse spre ei ncet ca s nu i
sperie. Cnd ajunse destul de aproape,
scoase pachetul macabru din buzunar,
desfcu maioul i arunc bucata de piele
celor dou psri. Acestea se apropiar
ontc-ontc i una dintre ele i nfipse
numaidect ciocul n ea. Cealalt ncerc
imediat s i-o smulg. Satisfcut, omul rse
scurt i se ntoarse la main scuturndui nisipul de pe pantofi.
n momentul cnd treceau prin piaa
Principesa Isabel, ca s traverseze tunelul
spre Botafogo, cel de la volan vorbi pentru
prima dat.
Ce dobitoc, fcu el dnd din cap.
Ceilali l aprobar n tcere.
Micul Volkswagen fu nghiit de valul de
maini ce se deplasa spre Avenida
Prsidente Vargas. Rmas singur, dup trei
opriri scurte care le permiseser celorlali
s coboare pe rnd, omul de la volan duse
maina ntr-o curte ferit i se pierdu i el
n mulime. Dei se fcuse trziu, nc mai

15

era cald i o mulime de cariocas5 hoinrea


pe trotuarele de mozaic n cutarea unei
unde de rcoare.
Pe pantele muntelui Tijuca, muntele cel
mare acoperit cu verdea care domin
oraul Rio, aerul este mult mai rcoros
dect n ora. Pdurea, verde i deas, e
strbtut doar de cteva drumuri turistice.
Nu te afli dect la cinci-ase kilometri de
Rio i te-ai putea crede n Amazonia. De
altfel aici cresc aceiai arbori, sufocani i
nghesuii ca nite fire de iarb.
Pe coasta versantului, aproape de vrful
muntelui, o potec ngust se nfund n
jungl n mijlocul florilor multicolore i a
arborilor exotici cu flori roii. Ca s ajungi
pn aici trebuie s strbai kilometri de
serpentine pe drumul spre Vista Chinese,
s treci de Corcovado, marea statuie a lui
Cristos care domin Rio din nlimea celor
785 de metri, i oricum s urci mpresurat
de miresmele grele ale pdurii.
Dup ce treci de cei doi poliiti care
pzesc Vista Chinese unul din punctele
5

Cariocas - locuitorii oraului Rio (n.a.).


16

de unde ai cea mai frumoas vedere a


oraului nu mai dai de nimeni. Nici
mcar de o favella. Negrilor le este fric de
pdure...
i totui n seara aceea era mult lume.
De la zece metri ai fi putut s crezi c
luminiul e pustiu. Trunchiurile nalte ale
giganilor pdurii tropicale formau un gard
viu des care se pierdea n naltul cerului.
Dar micile puncte luminoase ale igrilor
dansau n noapte. Vreo douzeci de oameni
formau un cerc, unii stnd pe jos, alii
sprijinii de trunchiurile copacilor. Nici
mcar nu li se vedea faa. Nu vorbeau. Nu
se auzea dect susurul uor al unui rule
din apropiere.
Deodat un urlet neomenesc ni din
centrul luminiului, strigtul unui om care
nfrunta o durere insuportabil. Cu feele
nepstoare,
cei care fumau i stinser discret igrile
strivindu-le sub talp. Ceremonia ncepea.
Nimeni nu mica. n atitudinea lor nu era
nici ostilitate, nici curiozitate. Numai
ateptare neutr. Dar toate privirile se
ndreptau spre centrul luminiului. Pe
17

pmnt era ntins un om gol, dezbrcat de


toate hainele, cu faa n jos, avnd
ncheietura minilor i gleznele legate de
dou scnduri btute n cuie n form de
cruce. Pielea de culoare deschis i contura
formele.
Din centrul corpului su se nla o
escrescen grotesc: un corn de bou cu
vrful tiat, plnie natural ce fusese
nfipt zece centimetri n victim.
Clul era un om mbrcat ntr-un
costum albastru impecabil, cu prul negru
pieptnat perfect pe spate. n mn inea o
bucat de lemn tiat n form de con: al
doilea accesoriu al supliciului. Dou cercuri
concentrice cel din exterior, rou, cel din
interior, negru nconjurau corpul culcat
pe pmnt. ntre ele erau nfipte lumnri
la fiecare douzeci de centimetri. n timp ce
clul atepta, un ajutor iei din ntuneric
i le aprinse cu o fetil de seu.
Apoi se apropie un alt ajutor. Acesta inea
n mn un diavol rou din lemn de
jacaranda, mutilat, fr brae, picioare i
cap, pe care l fix cu un gest teatral n faa
omului ce trebuia s sufere supliciul.
18

Acesta nu fcu nici o micare. Doar un


tremur uor i agit pleoapele. Era un metis
cu o musta mic i trsturi fine. Buzele
puin cam groase lsau s se vad nite
dini strlucitori.
Pregtirile se terminaser. Omul n negru
ridic braul drept.
Din copacii care nconjurau luminiul
ncepur s se aud btile foarte uoare
ale unei tobe. Era un ritm slbatic i
complicat pe care iniiaii i-l transmiteau
din
generaie
n
generaie.
ncepea
macumba6.
Ar fi trebuit s treci foarte aproape de
drum ca s percepi pulsaiile tobei fcut
din piei de pisic ntinse pe un butoi vechi
de ulei.
Dar cine ar fi ndrznit s se aventureze
prin pdure n plin noapte? Nici chiar
bieii ri de la maghernie, care ddeau
trcoale pe la Vista Chinese, gata s
jefuiasc turitii izolai.
Acum cei care asistau stteau cu spatele
drept i minile sprijinite pe genunchi.
6

Macumba - ceremonie de iniiere magic tradiional n Brazilia.


19

Dou rochii de culoare deschis contrastau


uor cu
costumele ntunecate: dou elegante care
i scoseser pantofii cu toc ca s mearg pe
poteca muntelui.
Ritmul tobei deveni mai accelerat.
Mergnd cu un pas lent, un negru avnd pe
el un ort lung de pnz care i ajungea
pn la jumtatea pulpei, intr n cerc
aducnd un urcior din gresie marcat cu
semnul lui Solomon. Se apropie de omul n
negru, ngenunche lng condamnat i
turn n cornul de bou o past pe care o
scotea din urcior cu o lingur mare de
lemn.
Era clistirul atroce al vrjitorilor din
Amazonia: un amestec de creozot, seu i
piper rou. O mixtur care roade rapid
pereii intestinali, provocnd o peritonit
acut. Cu un gest solemn, omul n negru
mpinse conul de lemn n cornul de bou,
injectnd amestecul n corpul victimei.
Urletul ni, i de data asta dur,
repercutndu-se
printre
copaci,
modulndu-se ntr-o tnguire strident i
20

terminndu-se cu un lung oftat. Toba


acompania n surdin, ritmnd durerea.
Minile negre atingeau uor pielea de
pisic, iar cei care asistau se legnau
nainte i napoi cu ochii pe jumtate
nchii.
La doi kilometri mai jos, cei doi poliiti de
paz la Vista Chinese se apropiar
instinctiv unul de altul. Strigtul parc le
nghease sngele n vine. Erau prea tineri
n meserie pentru ca pistolul lor mitralier
s neutralizeze vechea teroare pe care le-o
inspira pdurea cu riturile ei magice.
Omul n negru, fr s ridice ochii,
continua s manevreze pistonul de lemn.
ngenunchiat n faa lui, ajutorul turna
mereu din groaznica mixtur. La fiecare
mpingere a conului, torturatul avea o
tresrire disperat. Nu mai urla dect cu
intermiten, dar dintre buze i ieea acum
un geamt continuu. Era devorat de viu, pe
dinuntru. Cu ct i se injecta mai mult
amestec, cu att l ardea mai tare, durerea
iradiind insuportabil.
n sfrit, urciorul se goli.
Omul n negru mpinse pentru ultima
21

dat pistonul, apoi smulse cornul de bou cu


o micare scurt. Prima parte a supliciului
luase sfrit. Nenorocitul, dobort de
durere, era inert. tia c va muri, dar nu
avea nici mcar for s lupte.
n tcere, negrul care adusese urciorul
nlocui diavolul rou mutilat din faa
victimei cu o statuet a Fecioarei.
Ritmul tobelor se schimb i deveni
aproape vesel. Diavolul, considerat a fi n
corpul victimei, era pe moarte. Unul cte
unul, cei care asistau se ridicar n
picioare. ncepur s se roteasc n jurul
victimei pe un ritm de samba, n curnd
formar un cerc mictor, adevrate umbre
chinezeti pe fondul luminos format de
licrul lumnrilor nfipte n pmnt.
Ritmul tobelor rmase neschimbat vreme
de aproape o or. Infernala samb continua
n jurul muribundului, pat luminoas
ntre cercurile colorate.
Dansatorii pierduser noiunea timpului
i a locului. Noroc c, cinci sute de metri
mai jos, cinci capangas oamenii de
aciune ai marilor proprietari de terenuri
din Brazilia vegheau lng o veche
22

mitralier german. Chiar i patrula poliiei,


dac ar fi aprut, ar fi fost secerat fr
mil.
Deodat corpul torturatului se rsuci
lund forma unui arc de cerc. Deschise
gura, cutnd aer ca s urle. Apoi strigtul
care ni ar fi fost n stare s nghee chiar
i un clu profesionist. Amestecul se
rspndea n pntecul victimei. Urma
sfritul. iptul declan un soi de isterie
colectiv. Samba i acceler ritmul. Cele
dou femei prsir cercul i ncepur s
danseze pe loc, smulgndu-i bluzele,
sutienele, opind n jurul victimei. Cu ochii
dai peste cap, amndou i cltinau
capetele de parc ar fi fost bete.
Ritmul se acceler i mai mult; dansatorii
nu rmaser nici ei mai prejos. Treptat,
fiecare i scotea haina i cmaa, n timp
ce sudoarea le curgea pe fa.
Apoi totul se opri brusc. Dansatorii czur
pe loc epuizai. Lumnrile se stinser una
dup alta. Macumba se sfrise. Diavolul
murise la timp. Totul era bine. Dup ce se
mbrcar n tcere, toi dansatorii defilar
n ordine prin faa muribundului cruia
23

durerea i smulgea nc tresriri. Cnd


ajungeau n faa statuetei, fiecare schia
repede semnul crucii.
Omul n negru, creierul sinistrei execuii,
supraveghea
defilarea
cu
braele
ncruciate.
Numai
el
nu
dansase,
contemplnd tmblul n picioare, tras
mai la o parte. Pentru el, aceast pseudoceremonie magic era o excelent adunare
electoral.Dup ce se nchinar, dansatorii
disprur n ntuneric. Mainile lor erau
ascunse pe o potec, un kilometru mai jos.
Nu le mai rmnea dect s coboare linitii
spre Rio i luminile lui.
Dup plecarea lor, omul n negru ddu
ncet un ordin. Cei doi asisteni desprinser
de pe cruce corpul nc cald i unul dintre
ei l slt pe umr ca pe un pachet. n
luminiul bttorit de dansatori nu mai
rmseser dect crucea de lemn, statueta
Fecioarei i drele de cear ale lumnrilor.
Omul n negru plec ultimul. Nevasta l
atepta deja n main. Cei doi negri cu
pieptul gol se instalar n spate, cu
cadavrul victimei pe genunchi. Noroc c
marea
Aerowillys
era
ncptoare.
24

Coborrea spre Rio avu loc n tcere. Pe


drum i ntlnir pe cei cinci capangas care
se ndreptau spre jeep-ul lor cu mitraliera i
muniiile.
Primele licriri ale zorilor luminau cerul,
cnd maina omului n negru intr n
tunelul de la Marqus Porto, dup ce
coborse n mare vitez serpentinele de la
Visla Chinese, trecnd pe lng cei doi
poliiti care dormeau zgribulii de frig.
Maina opri pe Avenida Juliano Moreira,
n faa porii unei reedine somptuoase cu
obloanele nchise. De-a latul drumului se
mai distingeau nc grmjoarele de cear
lsate de patru lumnri.
Maina se opri. Un negru sri jos. n
preajm nu se vedea nimeni, l urm i al
doilea. Amndoi traser corpul i l
aruncar pe osea, unde se rostogoli cu faa
la asfalt ntre urmele de cear.
Cei doi negri fcur un gest de rmas bun
i disprur n direcia unei poteci care
urca spre Morro Babylonia. Maina demar
din nou i cadavrul rmase singur.
Cteva clipe mai trziu vehiculul oprea n
faa unei cldiri elegante, pe Praia de
25

Botafogo, la marginea oceanului. Politicos,


omul n negru i ajut nevasta s coboare
nainte de a duce maina la garaj.
Un srntoc care dormea n faa cldirii,
afar, direct pe mozaic, deschise ochii i
privi cu invidie la aceti bogtani care
risipeau ntr-o noapte de chef atia
cruzeiros ct i-ar fi ajuns lui s triasc o
lun ntreag. Apoi adormi.

26

Capitolul II.
Chiar n inima oraului Rio, la numrul
147 de pe Avenida Presidente Wilson, se
nla building-ul din sticl i aluminiu al
ambasadei Statelor Unite. La etajul ase, o
mulime vesel i pestri se nghesuia n
jurul bufetului.
Se srbtorea sosirea noului viceconsul.
Brbaii purtau costume de culoare
deschis i cravate, iar femeile rochii cu
decolteuri ameitoare: pudoarea exagerat
nu-i caracterizeaz pe brazilieni. Whisky era
la discreie. Numai alcool de contraband.
Din motive economice, orice import era
interzis, chiar i prin intermediul valizei
diplomatice.
De
aceea,
la
sfritul
recepiilor
oficiale,
nalii
funcionari
brazilieni plecau discret cu o sticl de J&B
sub bra, oferit n numele bunelor relaii
americano-braziliene. Asta nu mpiedica
deloc
mulimea
s
njure
constant
ambasada american, aa cum se ntmpl
frecvent n toate rile din America de Sud.
Noul viceconsul era foarte ocupat ntr-un
col al ncperii, unde cteva femei
27

frumoase ncercau s-l monopolizeze.


Noul diplomat era nalt i blond, purta un
smoking impecabil cu gulerul i reverele din
antung albastru, iar pe piept i atrna o
panoplie impresionant de decoraii, dintre
care unele erau total necunoscute n
Brazilia.
Ce reprezint aceast cruce albastr?
ntreb tnra nevast a unui senator, de
parc i-ar fi spus: "Cnd vrei s fiu a ta?"
Consulul i plec ochii aurii spre
decolteul generos i i opti ca i cum i-ar fi
spus un secret:
Este crucea de Mare Maestru al
Ordinului Lnii de Aur.
Ah! fcu ea subjugat.
I-ar fi cedat imediat frumosului diplomat,
cu condiia s nu-i dea jos decoraia. Nici
nu ne trece prin minte ct de fetiiste sunt
femeile.
n orice caz, noul viceconsul le cucerise pe
invitate. Unele fcuser n aa fel nct s-i
fie prezentate de dou ori, ca s simt din
nou pe mn atingerea catifelat a buzelor
lui calde.Brbaii l simpatizau i ei. Cu
zmbetul lui natural i purtarea nonalant
28

a diplomatului de carier, la care se aduga


puin umor rece i rafinat, nu putea s-i
fac dect prieteni.
Tocmai
intrase
decanul
corpului
diplomatic de la Rio, btrnul ambasador al
Irlandei, care abia mai vedea. Noul
viceconsul se grbi s-i vin n ntmpinare,
l conduse pn la fotoliu i schimb cu el
cteva banaliti amabile.
Ce bine ar fi dac americanii ne-ar
trimite numai oameni aa de bine crescui,
mormi
btrnul
dup
plecarea
viceconsulului.
Pe bun dreptate consilierul doi al
ambasadei prea puin agasat de succesul
subordonatului su, mai ales pe lng o
doamn pe care pusese el ochii. Aa c i
croi drum prin grupul parfumat care l
nconjura pe tnrul diplomat i l trase de
mnec:
Vino, vreau s-i prezint pe cineva.
Cei doi brbai se apropiar de un
brazilian de vreo patruzeci de ani, distins,
slab i cu ochi ptrunztori, care ntinse o
mn uscat viceconsulului.
i prezint pe unul dintre cei mai fideli
29

susintori ai notri pe lng guvernul


brazilian, zise consilierul. Doctorul Alfonso
Crandao, care este i avocatul domnului
Alvaro Cunha.
Avocatul, dup banalitile de rigoare, nu
ncerc s continue conversaia. Ai fi zis c
e preocupat mai curnd de femeile drgue.
l prsi foarte repede pe noul diplomat i
porni n urmrirea unei splendide creaturi
mpopoonat cu o rochie-pareo7 cu flori
care preau pictate direct pe ea.
Noul diplomat nu avu ns timp s-i
trag sufletul. Un lungan cu o tunsoare
romantic i faa supt se nclin adnc n
faa lui.
Alex von Ritersdorf.
Malko i simi mna strns ca ntr-un
clete. Omul avea o privire tulbure i
pupilele dilatate ca ale unui drogat. Nu-i
ls timp viceconsulului s deschid gura.
A fi fericit s v primesc, ntr-una din
seri, la mine la cin sau s lum dejunul la
yacht-club. Am fost foarte legat de
predecesorul dumneavoastr. Mi-ar place
7

Paro - fie de pnz purtat n jurul coapselor (n.t.).


30

s fie la fel...
Tnrul diplomat l asigur c va fi cu
siguran la fel. Dar n sinea lui avea o mic
rezerv. Predecesorului su i se cunoate
gustul pentru divertismentele amoroase n
comun.
Von Ritersdorf i strecur cartea lui de
vizit, debit cteva banaliti despre
timpul excepional pentru anotimpul n care
se gseau, 35 de grade i 100% umiditate,
i nc nu erau dect la nceputul iernii,
apoi dispru n mulime.
Epuizat, noul diplomat i tampon pe
ascuns fruntea cu o batist de mtase. Ar fi
dat o sut de dolari s-i poat scoate
smoking-ul de culoare nchis. Era luna
mai i n Brazilia era toamn, anotimpurile
fiind inversate n emisfera sudic. i dup
toate probabilitile urma s plou... Dintre
toate femeile care i ngnaser numele n
faa lui, numai una l interesase cu
adevrat. O metis superb, aproape
neagr, angajata ambasadei n cadrul
serviciului relaii cu publicul. Se numea
Ruth Castella i avea un mic apartament n
Copacabana, cartierul cel mai plcut din
31

Rio.
Petrecerea continua. La acest gen de
recepii ntlneai tot felul de lume. Femei
drgue n cutarea norocului, aventurieri,
afaceriti i civa diplomai adevrai care
i mprteau prin coluri secretele.
Viceconsulul fu tulburat i de alt apariie
ncnttoare i destul de neateptat: o
chinezoaic nalt, cu o rochie despicat i
prul mpletit ntr-o coad grea. Cu
mutrioara
dispreuitoare
i
snii
provocatori, tnra i privea cu insisten pe
brbai. Dar nu avu timp s-i exercite
farmecul. Doi membri ai ambasadei o
ncadrar discret i o mpinser spre o alt
ncpere. Urm o discuie n urma creia
tnra chinezoaic plec zbrlit toat.
n acelai moment, un tnr nalt i
brunet, foarte bronzat, se repezi la
viceconsul i i scutur braul gata s i-l
smulg.
Suntei nou, nu? zise el. Vei vedea, aici
e formidabil. Ai tot ce vrei. Sper c vei veni
pe vasul meu. i va trebui s ncercai
mainile mele. n cazul n care vei dori s
cumprai una...
32

Playboy-ul negustor de maini btu ns


n retragere la apariia consilierului. Acesta
l prinse pe viceconsul de bra i i opti:
Ferete-te de tipul sta. E un mare
concesionar, dar n trei ani nu a vndut
dect o singur main... n schimb, vasul
su se ntoarce n fiecare sptmn din
Uruguay burduit cu cravate i whisky. i
s n-ai de-a face cu el la poker...
Cum l cheam?
Bob Jaguari. E un dur. Se mai ocup i
cu multe alte lucruri. Dar vino s-i prezint
o persoan foarte important pentru noi.
l duse n faa unui omule mustcios, cu
faa ars de soare, mbrcat ntr-un costum
strmt din gabardin de culoare deschis.
Iat-l pe noul nostru viceconsul, zise
consilierul.
Cellalt ntinse o mn durdulie, apoi,
rzgndindu-se, ncerc s-l cuprind pe
diplomat cu minile lui scurte, btndu-l
viguros cu palmele pe spate. Acesta era
abrazo, salutul brazilian.
Jos Carala, zise el cu o voce rguit.
La dispoziia dumneavoastr.
Domnul Carala, relu consilierul, va
33

apra culorile noastre mine n Senat, la


Brasilia, n legtur cu un proiect la care
noi inem mult. (Fcu cu ochiul spre
consul.) Jos nu se las cu una cu dou...
Caos immondos8, rcni brazilianul. tiu
eu ce s spun...
i desfcu puin haina lsnd s se
zreasc mnerul de sidef al unui Colt 45
vrt chiar la centur. Jos btu uor peste
patul armei:
Asta pentru oposicion...
Viceconsulul se ndeprt cu pruden de
acest senator ciudat, nc nu asistase
niciodat la o reuniune diplomatic unde
participanii s-i arate armele de foc.
Aproape imediat nimeri peste un personaj
posomort care purta, dei era foarte cald,
un costum gros i nite pantofi mari cu
talp tripl. La privirea diplomatului,
personajul nclin uor capul, dar nu
ncerc s se apropie.
Cine e? o ntreb consulul pe Ruth
Castella care tocmai scpase dintr-un grup
de masculi...
8

Caos immondos - cini scrboi (n.a.).


34

Oficial, i rspunse ea cu o strmbtur


dispreuitoare, conduce Sovexport-ul la Rio.
n realitate e vorba de importanta
Rosidentie a KGB-ului9 n America de Sud.
De ce nu este expulzat?
Ruth slt cu lehamite din umeri.
Ar veni altul. Cel puin acesta e cunoscut.
i are i protectori; guvernatorul statului
Bahia, printre alii.
Tnra negres prea c se plictisete de
moarte. n timp ce vorbea, se sprijinea cnd
pe un picior, cnd pe cellalt, iar rochia ei
aproape transparent era mbibat de
transpiraie. Nu purta pe dedesubt dect un
slip micu, ceea ce se vedea foarte bine. i
tot att de bine se vedea c i plcea de noul
viceconsul.
Nu vrei s venii la piscina de la yachtclub, domnule viceconsul? i propuse
tnra femeie. Dup aceea v invit
9

KGB - KOMITET GASUDARSTEVENOI BEZOPASTNOSTI


(Comitetul sovietic al siguranei statului), succesor al aa numitei
CEKA (Comisie extraordinar creat n 1917 pentru a combate
contrarevoluia, specula i sabotajul) i a aa numitului GPU sau
OGPU, administraie politic a statului creat n 1922 i integrat
NKVD-ului n 1934. ntre 1934 - 1946 funcioneaz sub numele de
NKGB (n.t.).
35

mpreun cu civa prieteni la o porie de


fjouade.
Din nefericire, nu am timp acum
pentru piscin. Dar ce este fjouade?
Mncarea noastr tradiional. Fasole
roie, varz, manioc i crnai.
Ei bine, voi ncerca s vin la fajouade
imediat ce sfresc cu obligaiile oficiale.
Ea l prsi cu un zmbet promitor,
legnndu-i picioarele lungi.
Consilierul doi al ambasadei, care se
numea Larry Gallo, era nervos. Se apropie
de viceconsul.
Iar ne va trage clapa, bombni el.
Cine?
Alvaro Cunha, singurul om care ne
intereseaz n momentul sta. A fi vrut s-l
poi vedea. De altfel, nu-l ateptm numai
noi. Privete.
ntr-un col, brbatul cu costum de ln
atepta nemicat. Dar invitaii ncepeau s
plece. Era trziu i trebuiau s se
pregteasc pentru cin.
Din pcate, temperatura nu sczuse nici
mcar cu un grad.
Nu funcioneaz climatizarea? ntreb
36

viceconsulul.
Larry Gallo ridic ochii spre cer.
Ba da, aparatele sunt noi. Dar ca s le
faci s mearg e nevoie de ap. i vara nu
exist ap la Rio.
-Grozav...
Sala era acum aproape goal. n faa
bufetului devastat, viceconsulul remarc un
brbat care i depea binior n nlime pe
cei ce nc mai zboveau. Un blond uria cu
o fa rumen ca de nou-nscut i nite
ochi albatri foarte limpezi. Purta un
smoking cu o croial nvechit, dar ntreaga
lui persoan degaja o mare distincie. l
vzu pe consul n sfrit singur i veni spre
el cu mna ntins.
Sunt primul Kurt von Falkenhausen,
zise el. Parc am auzit c suntei primul
Malko Linge?
Aa este, ncuviin Malko, puin
surprins. mi pare bine c am gsit aici un
compatriot. Nu m ateptam.
/Cellalt continu n german:
Dac nu m nel, dragul meu, eti i
langraf de Kletgan, margraf al Lusaciei de
Jos i mare voievod al voievodatului
37

Serbiei?
De data asta Malko i privi interlocutorul
cu emoie.
Ei drcie, cum ai aflat toate astea?
Debitul
verbal
al
lui
Kurt
von
Falkenhausen deveni i mai sacadat.
Printr-o minunat i extraordinar
coinciden, dragul meu. Castelul familiei
dumitale e situat pe frontiera ungar, lng
Linz, nu-i aa?
-Da.
Ei bine, al nostru era doar la vreo
douzeci de kilometri n interior. i, cam n
urm cu un secol, strbunicul meu a luat
n cstorie o prines, Clara Linge.
Lui Malko i se umezir ochii.
Atunci suntem veri!
Era pentru prima dat, de ani de zile,
cnd ntlnea un membru al familiei sale.
Prinii lui muriser cnd era nc mic i
doar nite rude ndeprtate, exilate n Africa
de Sud, i mai scriau din cnd n cnd.
Cei doi brbai se privir o clip cu
zmbetul pe buze apoi se mbriar.
Brazilienii numesc asta abrazo,
remarc Kurt: Dar aceti slbatici nu-l
38

practic dect spre a se convinge c nu


sunt narmai. E lamentabil. Hai s
nchinm un pahar n cinstea ntlnirii
noastre, dragul meu vr.
Merser la bar i comandar dou vodci
fr ap. Dup ce bur, Malko remarc c
vrul lui nu purta dect un inel de aur cu
blazon.
Celibatar?
Prinul Falkenhausen ridic ochii la cer i
mai comand o vodc.
Cum s faci altfel n ara asta? Femeile
sunt ncnttoare, dar toat lumea are cel
puin cteva picturi de snge negru n
vine. Asta ar putea s reapar la un nepot,
ceea ce n-ar sta deloc bine numelui de
Falkenhausen. Mai bine mor fr urmai.
Malko l aprob. i povesti i el n mare
viaa, avnd prudena s-l lase pe
interlocutorul lui s cread c era diplomat
de carier. Apoi i vorbi de castel. Fu rndul
celuilalt s se nduioeze.
Un castel adevrat... Vreau s vd
fotografiile, planurile! Poate i dau nite
sugestii. Eu nu mai am dect o vil la
Ipanema. Uneori privesc marea i mi spun
39

c la mii de kilometri de aici sunt pdurile


i oraele Austriei. Nu am mai fost n
Europa de doisprezece ani. La ce bun, cnd
nu mai am pe nimeni. Aa c vnez i
pescuiesc, s nu mai simt cum trece
timpul.
Cu ce te ocupi la Rio? l ntreb Malko.
Kurt ridic nepstor din umeri.
Cu o treab foarte simpl: conduc
banca Marilor Mine10. Esenialul const n
nchirierea de seifuri unor mari proprietari
care ngrmdesc n ele sute de milioane.
Treaba serioas se face la New York...
Cineva tui lng ei. Larry Gallo se scuz
cu un zmbet.
Un prieten te ateapt n biroul meu, i
zise el lui Malko. Dac vrei...
Malko nu prea avea chef s-i prseasc
vrul abia descoperit. Dar nu se putea
mpotrivi. Kurt mai bu o vodc, apoi i
strnser amndoi mna schimbnd crile
de vizit.
Hai s cinm mine mpreun, propuse
Kurt.
10

Trinas Grais - Minele Generale.


40

Malko accept imediat, bucuros c va


putea s vorbeasc despre lambriurile lui
cu cineva care l nelegea.
Apoi l urm pe consilier.
Intrar ntr-o camer cu ua capitonat,
care ddea spre partea din spate a cldirii.
Un brbat se gsea deja n birou i se ridic
la
intrarea
celor
doi
diplomai.
Necunoscutul era mbrcat dup moda
american, dar faa foarte bronzat l fcea
s semene cu un brazilian. Avea o privire
dur i iscoditoare; costumul subire,
ajustat pe corp, i scotea n eviden umerii
atletici.
Consilierul fcu prezentrile.
El e Frank Gunder, reprezentantul
Company-ei n Brazilia. tie tot, vede tot,
aude tot, adug el rznd. Frank, i
prezint pe noul nostru viceconsul, prinul
Malko Linge.
Malko l nvlui pe american cu o privire
lung. Instinctiv, i fu antipatic. n ochii lui
cenuii struia ceva inuman. Probabil c
era mai tnr dect Malko cu cinci-ase ani
i nu purta verighet. Un om ca el nu putea
fi cstorit. Malko ntlnise deja muli de
41

teapa lui. Pentru ei oamenii erau nite


abstraciuni. i pentru ca existena lor s
fie limpede i frumoas, nu ezitau niciodat
s elimine cteva abstraciuni. Frank
Gunder avea probabil tot atta sensibilitate
ca i coul unui emineu de marmur.
Ceva l crisp imediat pe Malko. Frank i
rodea unghiile. Era extrem de ngrijit, cu
prul tuns scurt, avea un costum impecabil
i cravat de mtase, n schimb degetele i
se terminau cu nite cioturi sngerii. Cnd
ncepea s reflecteze nu se putea abine s
nu-i ronie unghiile. i cum reflecta tot
timpul...
Frank Gunder simi probabil c nu i
inspira prea mult simpatie.
Viceconsul? zise el uitndu-se la Malko
i zmbind mlnzete. De cnd i alege
diplomaia oamenii dintre agenii secrei? E
un om al nostru, o tii la fel de bine ca i
mine.
Ssst! zise al doilea consilier. sta e un
secret care trebuie s rmn ntre noi.
Gunder izbucni ntr-un rs zgomotos.
E cumva o glum?
i ndrept un deget spre Malko.
42

Btrne, i zise el, de ieri eti mort! Cel


puin pentru brazilieni. Ar fi mai bine s
nu-i gseasc cadavrul, altfel asta i-ar
complica viaa. Oamenii de aici sunt
superstiioi. n orice caz, sosirea dumitale
e un secret pe care-l tiu toi...
Consilierul lu un aer nepat i surprins.
Frank se ntoarse spre el.
Ascult, domnule consilier, nu te mai
juca de-a agentul secret. Nu e treaba
dumitale. Dac n-a fi intervenit ieri, s-ar fi
putut declana o catastrof. Pentru c un
tip dndu-se drept prinul Malko Linge, se
ducea s sune la ua lui senhor Alvaro
Cunha cnd l-am neutralizat...
Neutralizat?
E nevoie s v fac o schi? n orice caz,
am avut noi grij s-i dispar corpul. n
felul sta brazilienii nu se vor amesteca n
aceast mic splare a rufelor n familie.
Malko era tulburat. Hotrt lucru, era o
ar de nebuni.
Cine era dublura mea? ntreb el.
Gunder ddu din umeri.
Habar n-am. Avea paaport austriac i
venea de la Zrich cu Scandinavian Airlines
43

care, ntre paranteze fie zis, mergea i la


Moscova. Cu siguran c ruii i
trimiseser ntriri amicului nostru Dimitri,
pe care l-ai vzut mai adineauri.
i cum ai aflat de venirea lui? l ntreb
Malko.
Frank ezit o fraciune de secund nainte
de a rspunde.
Nu-i plcea s-i
desconspire informatorii, nici pentru a
satisface curiozitatea colegilor.
Micua Ruth mi-a furnizat informaia,
rspunse el cu regret. Se pare c are pe
cineva la aeroport care supravegheaz
sosirile suspecte.
i pe urm?
Pe urm?
Frank se art surprins.
Pi totul a fost foarte simplu. L-am
gsit pe oferul taxiului care l-a dus pe tip
pn la Excelsior, tot datorit lui Ruth, i
ne-am pus la pnd. i cnd neniorul
nostru s-a artat la Cunha, pur i simplu lam ters dintre vii...
Privirea lui Malko se pierdea n gol.
-neleg. Suntei bine organizai...i eu
care credeam c Brazilia e o ar linitit...
44

Voi renuna la post.


n fond era ncntat de noua funcie. Cci
Altea sa Serenisim prinul Malko Linge
putea n sfrit s se prezinte cu titlul i cu
numele lui adevrat. De obicei lucra sub
alte identiti.
Austriac retras n Statele Unite, Malko nu
acceptase s lucreze pentru CIA ca agent
secret de lux dect dintr-un singur motiv:
avea mare nevoie de bani ca s restaureze
castelul familiei, situat la frontiera Ungariei
cu Austria.
Succesul de care se bucura n rndul
serviciilor secrete se datora unor caliti
destul de rare. Mai Inti avea o memorie
prodigioas. Dup treizeci de ani era n
stare s recunoasc o siluet zrit n
treact. Aceast memorie l ajuta s
vorbeasc vreo dousprezece limbi mai
puin rspndite precum turca, persana
sau japoneza. Dar mai ales tia s se
foloseasc de creierul lui fiind n acelai
timp un adevrat gentleman. Armele de foc
l dezgustau cnd nu era vorba de
vntoare, i se servea de ele ct mai puin
posibil.
45

n schimb femeile, care cdeau n plasa


ochilor lui aurii una dup alta, i salvaser
viaa de mai multe ori.
Pentru serviciile secrete americane, Altea
sa Serenisim era SAS; i unii dup alii,
colegii si din lumea ntreag inclusiv cei
sovietici adoptaser n privina lui
aceast porecl, care mbina respectul cu
conciziunea.
Cnd patronul de la Washington l
ntrebase dac accept s plece la Rio de
Janeiro ca viceconsul al Statelor Unite
bineneles un post de acoperire aproape
c nici nu discutase preul onorariului.
Abia avusese timp s comande crile de
vizit cu cteva dintre titlurile lui: mare
voievod al voievodatului Serbiei, cavaler al
Ordinului Suveran de Malta, cavaler de
drept al Ordinului Vulturul Negru. i mai
erau i altele. Brazilienii n-ar fi neles
nimic, dar n fine...
Adevratul viceconsul mbolnvindu-se
"din fericire", n dou zile Malko se
prezentase la post. La aeroport se bucurase
mult n sinea lui vznd c e primit de un
ataat al ambasadei. O schimbare fa de
46

obinuitele mutre bune de spnzurat ale


agenilor prieteni sau dumani.
S-ar fi instalat foarte bine n rolul lui de
diplomat fr s se preocupe de restul. Se
simea fcut pentru asta. Dar Larry Gallo
gndea cu totul altfel.
Dragul meu SAS i el i se adresa
astfel, mai scurt va trebui s te pui serios
pe treab. Prietenul nostru Frank i va
rezuma situaia.
Frank i strivi igara ntr-o scrumier. Ai
fi zis c e un confereniar universitar.
tii pentru ce ai fost trimis aici? l
ntreb el puin cam agresiv.
Probabil pentru c nu mai suntei
stpni pe situaie, remarc Malko.
Asta i nchipuie Washington-ul. O s
vezi c n-ai s faci mai mult dect mine.
Tipul sta e tare ca lemnul de jacaranda.
Nu tii de unde s-l apuci.
Ce-ar fi s-mi dai cteva detalii,
propuse Malko.
Murea de cldur, iar ochii l usturau de
sudoare. i se mai gndea i la frumoasa
Ruth. Ea se potrivea mai bine dect Frank
cu ideea pe care i-o fcuse despre Brazilia.
47

tii ce este acela magneziu? atac


Frank.
Vag, zise Malko. Parc un metal care se
folosete la anumite aliaje.
Da. Dar magneziul este un metal rar,
nobil i strategic. Fr el nu poi s faci
tunuri, blindaje, portavioane... Durerea e c
noi nu avem deloc magneziu pe teritoriul
SUA, sau aproape deloc. Nouzeci i cinci la
sut din nevoi le satisfacem prin import.
Din India i din Brazilia. n India tii ce se
ntmpl. Azi-mine intr chinezii acolo, i
atunci adio magneziu. Sau s-ar mai putea
ca unul dintre succesorii lui Nehru s ia
hotrrea s nu ne mai vnd, n numele
coexistenei panice. Rmne prin urmare
Brazilia.
Aici s-ar prea c suntei bine plasai, l
ntrerupse Malko.
n aparen. (Tonul lui Frank era
amar.) ara asta are o capacitate de
absorbie a dolarului pur i simplu
prodigioas. Iar brazilienii nu prea ne au la
inim.
Dar ce e cu magneziul?
Malko
i
pierdea
rbdarea.
La
48

Washington i se spusese c misiunea asta


va fi diferit de celelalte. Fr violen sau
ncierri, n schimb se cerea mult
diplomaie. Detaliile urma s le afle la faa
locului. Numai c personajul lui Frank nu
se prea potrivea cu imaginea unui
diplomat...
Magneziul, continu omul de la CIA, se
gsete la aproape trei mii de kilometri de
aici, la nord de gura Amazonului, pe
teritoriul Amapa, un colior ncnttor
unde ai putea putrezi de viu, aa e de
sntos. Dar aici se gsete cea mai mare
grmad de magneziu din lume: n jur de
treizeci de milioane de tone, ceva mai mult
de un miliard de dolari... i e la suprafa;
practic n-ai dect s*te apleci i s-l iei.
Atunci care e problema?
Problema e c ne aflm n Brazilia... C
acest magneziu e brazilian, mai exact este
proprietatea unui anume Alvaro Cunha.
Aici se stric treaba. Pn acum, Alvaro
Cunha
nu
i-a
exploatat
niciodat
magneziul; este att de bogat nct l
plictisea simplul efort de a discuta un
contract.
Posed
probabil
dou-trei
49

milioane de hectare pe care crete vite.


Muncete o singur zi pe an atunci cnd
le vinde. Dar are o fiic, Linda. i ea s-a
hotrt s se mrite. Iar scumpul ei ttic
vrea s-i dea o zestre demn de reputaia
lui. De aceea catadicsete s se ocupe de
magneziu. Nu s-a dus s-l vad i nici
mcar nu tie cum arat, dar acum cteva
luni a anunat c vrea s-l vnd...
Frank schi un zmbet.
Inutil s-i mai spun ce scandal a
declanat taica Alvaro. Lui puin i psa, nu
voia dect grmada enorm de dolari
pentru micua Linda. Vindea magneziul
cum ar fi vndut o vil la periferie... Cnd sa aflat toat povestea asta, au aterizat la
Rio atia ageni secrei nct s-ar fi putut
ine un congres. Te scutesc de detaliul
graioaselor preliminarii. Pentru unii,
plimbarea la Rio a fost ultima lor cltorie.
Cu att mai mult cu ct brazilienii s-au
trezit i ei. Cnd s-a aflat c btrnul
Cunha va "scoate la mezat" strinilor o
bogie naional, au scos un strigt de
indignare care mai ine i acum. S-a vorbit
de naionalism.
50

Cunha, care nu se lsa impresionat att


de uor, a cumprat un lot de mitraliere din
Paraguay, a nchiriat serviciile unui grup de
caboclos11 ncadrai de capangas ucigai
i a anunat c va trage fr somaie n
toi cei care vor pune piciorul pe
pmnturile lui, inclusiv n guvernatorul
provinciei.
Asta
a
calmat
spiritele
nfierbntate ale brazilienilor. Restul l-am
fcut noi. Cu puin persuasiune i muli
dolari, l-am convins pe btrn, c noi
suntem singurii cumprtori valabili i c
afurisiii de chinezi l vor plti n tractoare...
Totul era OK. Aveam un contract de dou
sute de pagini unde totul, dar absolut totul,
era prevzut. Totul n afara unui lucru...
Care? ntreb Malko captivat.
C btrnul nu va semna.
Urm o tcere la fel de grea ca aerul
fierbinte. Apoi americanul relu.
Dup ce totul a fost hotrt, btrnul a
nceput s ezite, s amne semnarea,
spunnd n acelai timp c nu renun la
afacere. Era gata s ne icnim cnd l-am
11

Caboclos - metii (n.a.).


51

auzit... I s-a promis totul, chiar s-i


construim pe cheltuiala noastr o cale
ferat pn la zcmntul lui s poat
merge duminica s-l vad... Nimic. Tot
ezit. Singura chestie pozitiv este c a
cerut s semneze cu cineva trimis special
de la Washington, ca s dea mai mult
solemnitate afacerii. De aceea te-au trimis
fuga fugua... n plus, am impresia c nu-i
prea place de ochii mei.
Malko nu pru deloc surprins de aceast
ultim precizare.
Dar, l ntrerupse el, dup cte neleg
eu, asta e treaba unui ataat comercial. Ce
s fac eu aici? Nu cunosc nimic n materie
de contracte...
Ambasadorul nu zicea nimic. Frank slt
nepstor din umeri.
Nu-i face griji pentru contract. Avem
zece tipi pe care nu-i inem dect pentru
asta. l nva pe de rost cu virgule cu tot.
Noi ns avem nevoie de cineva destul de
iret ca s-l fac pe btrn s semneze i
s-l mpiedice s semneze cu alii. i s-ar
prea c pasrea asta rar eti dumneata.
Frank nu prea prea ncntat c i se lua
52

pinea de la gur.
nchipuie-i c bag unii o oprl,
continu el. Ar fi prea simplu dac guvernul
american ar putea interveni direct. Dar
brazilienii sunt susceptibili ca nite fete
btrne cnd e vorba de bogiile lor
naturale. Ca s exploatm blestematul sta
de magneziu suntem obligai s nfiinm o
societate fals americano-brazilian, ca
afacerea s ias cu obrazul curat.
Bineneles, brazilienii care vor face parte
din ea sunt oamenii notri... Doar c nu
numai noi ne-am gndit la asta. n acest
moment sunt o duzin de societi la Rio
care n-au alt scop dect s terpeleasc
afurisitul sta de magneziu. i afl acum
cine este cu adevrat n spatele lor!
De exemplu, am descoperit una deosebit
de dubioas care, prin venezueleni,
brazilieni i olandezi, lucra n realitate
pentru Germania de Est... nelegi unde ar
fi ajuns magneziu!. Trebuie s ne mai ferim
i de francezi. Sunt capabili s-l plaseze
chinezilor, iar tia s-l foloseasc la
bombele pe care le vor arunca apoi n capul
nostru...
53

Malko i tampon fruntea de sudoare.


ncepea s neleag. Ce intrig a dracului!
i totui, ntreb el, de ce s trimit un
agent cu identitatea mea, i de ce voi l-ai
ucis?
Frank l privi cu mil.
Fir-ar s fie, pi tocmai i-am explicat.
nchipuie-i c falsul Malko Linge ar fi ajuns
la prietenul nostru Cunha i i-ar fi zis: "Eu
sunt omul trimis de Washington ca s
semnez contractul cu dumneata". Ceea ce
tocmai inteniona s fac cnd l-am oprit
noi... nchipuie-i c printr-o minune, taica
Cunha ar fi avut mare chef s dea autografe
i c i-ar fi pus apostila pe contract.
nchipuie-i c missi dominici12 de la
Washington, l-ar fi fcut s semneze cu o
societate indicat de el i care s nu fie a
noastr, ci una a adversarilor notri...
nchipuie-i c acest nefericit de Cunha,
dup ce semna, avea un accident stupid,
cum ar fi o main care face explozie sau o
grenad la micul dejun... Vezi tabloul. Adio
magneziu! Iat de ce n-am lsat dublurii
12

Missi dominici - trimisul stpnirii (n.t.).


54

timp s admire Brazilia. i bine am fcut.


Consilierul ddu aprobativ din cap.
Cred ntr-adevr c Frank a avut
dreptate s recurg la aceast metod
destul de brutal. Miza este mult prea
important. n fond, omul acela tia la ce se
expune uzurpndu-i personalitatea...
i brazilienii ce-au spus de moartea
lui? ntreb Malko.
Nimic, fcu Frank. Deoarece cadavrul a
disprut aproape imediat. Lor le-au rmas
actele. ns fr cadavru, sunt prea lenei
ca s-i dea mult osteneal. Bun, acum e
rndul dumitale s intri n joc. Obiectivul:
s-l faci pe btrn s semneze. n acest
scop foloseti farmecul personal sau l arzi
cu fetila la tlpi rmne s alegi.
Multe lucruri l tracasau pe Malko.
nregistrase toat convorbirea ca un
magnetofon i acum o revedea n minte.
De unde luai banii pentru aceast
societate fals? ntreb el. Pentru c nu
putei convinge Congresul s voteze nici
mcar un dolar pentru o afacere fantom.
Frank rnji.
tii ct s-a terpelit din fondurile
55

secrete ntre 43 i 45 ca s se fac bomba


atomic, fr a strni Congresul i opinia
public? Dou miliarde de dolari! Aa c,
pentru magneziul nostru, nu e cazul s ne
jenm...
Bine, zise Malko, dar ai cumva idee
pentru ce amicul dumitale Alvaro nu mai
vrea s semneze?
Idei am cu toptanul, rspunse Frank.
Nu-i rmne dect s alegi. Dup aceea vei
avea dureri de cap la fel ca mine. Primul
motiv care mi vine n minte: cineva i-a
oferit mai mult ca noi. Posibil, dar puin
probabil. Variant: vrea s obin mai mult
scondu-ne din mini. S-ar potrivi cu felul
lui de-a fi.
A doua ipotez. Brazilienii l-au ameninat
c-i iau gtul dac va semna contractul cu
strinii. sta ar fi lucrul cel mai ru care sar putea ntmpla. n cazul sta ar nsemna
c mai nti ar trebui s punem la cale o
micu lovitur de stat, ca s plasm
oameni de-ai notri acolo unde trebuie
nainte de a relua negocierile. M rog n
fiecare zi s nu se fi ntmplat aa ceva.
Dar s-ar mai putea s fi fost ameninat de
56

unii din concurenii notri... n situaia


asta, trebuie aflat cine sunt i lichidai.
Lucru cu mult mai uor de realizat, fr s
fie nevoie s declanm o revoluie. Sau
poate c pur i simplu btrnul s-a
rzgndit i nu vrea s spun de team c
nu l-am crede i l-am lichida n scop
preventiv.
Cam asta e tot ce pot s-i spun. Toi
informatorii mei lucreaz de zor. nc n-am
aflat nimic sigur. Sunt numai bnuieli. Te
voi ine la curent. Pot s-l lichidez pe
Cunha n 24 de ore. Dar poate fi cea mai
rea soluie. Dumnezeu tie ce ne mai
ateapt dup aceea. Fiindc rmne fata...
Alt figur i ea. Care urmeaz s se
mrite.
Cu cine?
L-ai vzut. Von Ritersdorf. Un german
stabilit n Brazilia de mult vreme. Se
ocup de afaceri imobiliare. Fr nici o
legtur politic n aparen. Are aerul c
triete n afara istoriei. Poate puin
homosexual.
Acest Frank era un adevrat fiier. Malko
mai avea o ntrebare important de pus.
57

Ai pe cineva n anturajul lui Cunha?


Frank lu un aer preocupat.
Natural. l cheam Gustavo Orico. Este
secretarul particular al lui Alvaro Cunha. lam dat atia dolari nct ar putea s
cumpere singur blestematul sta de
zcmnt. Numai c, de cteva zile, am
impresia c m duce cu preul. De dou ori
mi-a dat plas i n-am primit nici un
telefon de la el. n mod normal, ne
ntlneam miercurea i smbta, pe la
apte, la barul hotelului Excelsior.
i? l ntrerupse Malko.
Ultima oar am vorbit cu el la telefon.
Era foarte excitat. Mi-a spus c m sunase
pentru c are ceva foarte important s-mi
spun. Din nenorocire, se gsea acas la
Cunha. Probabil c btrnul a intrat n
ncpere i a trebuit s nchid brusc. Asta
e tot.
Preocupat, Frank i roni un vrf de
unghie.
Cum l-ai angajat? ntreb Malko.
Americanul i arunc o privire cruci.
Eti foarte curios. n fine, dac te
intereseaz asta, Ruth mi l-a adus. E unul
58

din fotii ei amani. Fata e util, continu el


serios. Cunoate muli oameni la Rio.
Ce fel de om este acest Orico? ntreb
Malko.
Prudent ca un arpe. De asta nici numi fac prea multe griji n privina lui. Nu
iese aproape niciodat din vil, ar putea s
te taie cu cuitul fiue mai nainte de a-i
da seama i are tot timpul pucociul la el.
Nu mai rmnea dect s spere c Orico
va reveni pe linia de plutire. Malko i not
numrul de telefon de la vila lui Alvaro
Cunha.
Unde stai? l ntreb Frank.
Deocamdat la Copacabana Palace.
Din tot oraul sta afurisit, acolo e cel
mai puin nasol. i mcar are piscin.
Frank Gunder se ridic. Fcu un mic gest
cu mna n semn de rmas bun i nchise
uor ua n urma lui.
E un biat dur i fr scrupule,
suspin consilierul, dar foarte util.
E nevoie i de asta, zise Malko.
Cinismul omului de la CIA l oc puin.
i el fusese amestecat n poveti urte, dar
niciodat nu putuse s pun la cale o crim
59

cu snge rece sau s aib n vedere nite


calcule att de lipsite de omenie ca cele ale
lui Frank. Totui trebuia s recunoasc c
americanul i cunotea bine meseria i
putea fi un aliat preios.
Cine era brazilianul narmat pn n
dini pe care mi l-ai prezentat? l ntreb el
pe ambasador. Ah, senhor Jos Carala.
Unul din prietenii notri buni. i e sincer.
Mine va avea loc n Senat o dezbatere n
privina concesiilor date societilor strine.
Carala trebuie s mpiedice votarea unui
proiect. Va fi ceva agitaie. Ar trebui s dai o
rait pe acolo. Paaportul diplomatic pe
care il ai i va permite s intri cu uurin.
Dar s-i telefonezi lui Alvaro Cunha din
seara asta.
Bineneles.
Malko ddu mna cu Larry Gallo i porni
spre u. Acesta l strig din urm.
Ai o main?
Da, un Chevrolet al ambasadei.
Bun. Fii atent la staionri.
De ce? Am plac cu CD.
Consilierul rse din toat inima.
Puin le pas. Cruzeiro a ajuns s
60

valoreze att de puin nct preul unei


amenzi este n jur de o treime din valoarea
unei fise de telefon. Aa c poliitii au gsit
un mijloc foarte simplu ca s-i descurajeze
pe contravenieni: le dezumfl roile de la
main...
Simpatic!
Ct privete placa CD, nici mcar nu tiu
ce nseamn. De la ultima revoluie, puterea
e n minile militarilor i soldaii au luat
locul agenilor de circulaie. Sptmna
trecut, n faa Camerei, au dezumflat roile
de la maina preedintelui Adunrii
Naionale! Era gata s asistm la a doua
revoluie... i urez totui noroc!
Aezndu-se la volan, Malko nu se gndea
dect la un singur lucru: s gseasc o oaz
de rcoare i s se destind puin. Era
timpul s ajung la ntlnirea cu Ruth.
Cumprase un plan al oraului ca s nu
fie nevoit s-i ia ofer. Rio se ntindea pe
malul oceanului. Dar circulaia se dovedea
pur i simplu delirant. Nu era de mirare c
asigurarea nu exista n aceast ar.

61

Chevrolet-ul porni uor de lng trotuar i


se ndrept spre Copacabana pe Avenida
Auguste Severo. La o sut de metri n
spatele lui demar imediat un mic
Volkswagen verde cu patru oameni la bord.
Chevrolet-ul putea fi urmrit cu uurin:
la Rio circulau sute de maini Volkswagen...

62

Capitolul III.
Malko gsi destul de uor apartamentul n
care locuia Ruth Castella, pe strada
Figuerido, foarte aproape de hotelul lui.
Parc maina i lu ascensorul pn la
etajul patru.
i deschise chiar Ruth. Tnra i
schimbase rochia de la cocktail cu un fel de
paro ce i se mula i mai strns pe corp.
mi pare bine c ai venit, l ntmpin
ea vesel. Intr. Nu te prezint. Vei vedea
mai trziu. Dar acum trebuie s te faci
comod.
Cinci minute mai trziu, dup un du
reconfortant, Malko i fcu apariia
mbrcat ntr-un paro. Apartamentul era
mic, dar plcut. cteva divane, un televizor
aezat direct pe podea i muli tineri. Toi n
paro sau pantaloni de pnz. ntr-un col,
Malko l recunoscu pe Bob Jaguari, bnd
un rom alb dintr-un pahar mare de sticl.
Erau n total vreo 12 persoane, fete i
biei, care beau i flecreau. Ruth i aduse
o farfurie fumegnd i o lingur de lemn.
Iat i promisa fjouade, zise ea.
63

mpreun cu condimentul.
i ntinse o sticlu cu ulei n care pluteau
bucele mici de ardei. Probabil c tnra
deja buse, cci ochii ei mari i cprui
strluceau de excitare.
Malko turn din belug ardei peste fasole.
Ruth se uit la el i izbucni n rs.
Dac mnnci tot ce ai n farfurie, va
trebui s-i gsim imediat o femeie.
Malko avea din ce n ce mai mult impresia
c nu ar fi fost nevoie s o caute prea
departe. i era foame i ncepu s mnnce.
Prima nghiitur fu gata s o scuipe jos:
parc era foc lichid. Dar hotr s nu se
fac de ruine n faa fetei. Numai c o dat
cu coninutul farfuriei ddu gata i o sticl
ntreag de vin rou, foarte dulce i foarte
tare.
Tnra femeie mnca alturi de el aezat
pe o pern.
i place trio Tamba? l ntreb ea.
Malko nici mcar nu tia ce nseamn.
Ruth se apropie de pick-up i puse un
disc. Era o samba ndrcit. Ca la o
comand, Ruth ncepu s se legene pe loc.
Un biat cu pantaloni de pnz sri n
64

picioare i ncepu s danseze n faa ei. Un


fior electric parcurse instantaneu asistena.
Niciodat nu mai simise Malko o atmosfer
att de erotic. Nu putea s-i ia ochii de la
Ruth. Avea dansul n snge, ca toi negrii.
Tnra se prbui n cele din urm lng
el, lac de ap.
Te voi lua la dans. i place? zise ea
sprijinindu-se de el cu ochii nchii.
Bob Jaguari i prsi colul i i fcu un
semn. Ea se ridic i se duse la el. Urm o
discuie nsufleit. Brbatul lsa impresia
c ar vrea s o ia cu el. Pn la urm plec
fr s-i ia rmas bun i Ruth se ntoarse
lng Malko. Ceilali continuau s bea i s
rd. Malko se uit la ea cu o privire
ntrebtoare.
E gelos?
Ea izbucni n rs i i apropie gura de
urechea lui. Trupul ei mirosea a jungl.
Eti prietenul meu sau viceconsulul?
opti ea.
Prefer s fiu un prieten.
De data asta buzele tinerei i atinser uor
gura. Malko avu senzaia c intr n contact
cu un cablu de nalt tensiune. Fata asta
65

avea 220 de voli. Abia se stpni s nu o ia


n brae. Cci gestul ar fi nsemnat lips de
inut din partea unui membru al corpului
diplomatic. Malko regsea aici Brazilia pe
care o visase totdeauna.
Bob avea nevoie de mine, i explic ea.
La ora asta?
Se duce la treab. De aceea era
preocupat. Nu-i place s fac treab.
Trebuie s ias n larg dup o ncrctur
de cravate de mtase ce i va fi aruncat de
pe un cargou.
E contrabandist?
Nu, are jeito.
-Adic?
Adic tie s se descurce, are sistem,
sistemul D Bob nu sufer s stea n birou i
s vnd maini, n schimb i place vasul,
aa c se descurc cu el. i pe urm joac
foarte bine poker i tie s prind peti sub
ap.
i dac pun mna pe el n seara asta?
Ei bine, toi vameii din Rio poart
cravate de mtase... Numai c dac m
duceam cu el riscurile erau mai mici. Cnd
ntlneam un vas al vmii, ne suiam pe
66

punte i fceam pe ndrgostiii...


Ce-i d n schimb?
Oh, se culc cu mine din cnd n cnd.
mi place tare mult. O mulime de fete din
Rio ar vrea s fie n locul meu. Face foarte
bine dragoste i are, n fine, are...
Se nroi i izbucni n rs.
Nu vreau s vorbesc de asta c m
excit.
Malko czu pe gnduri. Contrabanda
putea duce la orice. Dar Ruth nu-l ls s
reflecteze.
Avei o main domnule viceconsul?
-Da.
Atunci, hai s ne scldm la Barra din
Tijuca.
Sri n picioare i le explic tuturor ideea
ei. Toi ajunser n strad ct ai clipi din
ochi. Ruth urc n Chevrolet, ceilali n
mainile prietenilor lor.
i spun eu pe unde s-o iei, i zise ea lui
Malko.
Apoi alunec spre el i i ls capul pe
umrul lui.
La primul stop, Ruth se lipi strns de el i
l srut uor, fr s spun o vorb. Dup
67

aceea i ls mna lung i brun s se


odihneasc pe coapsa lui.
Merser aa o jumtate de or. Malko,
atent la drumul necunoscut i captivat de
prezena fetei, nu remarc Volkswagen-ul
verde care l urmrea la o sut de metri n
spate. Nici Ruth nu ntoarse capul napoi.
Intrar pe un drum desfundat i pustiu,
care urma malul apei. Malko zri o tabl
indicatoare n lumina farurilor: Praia dos
Bandeirantes.
Aici, zise Ruth. Oprete maina pe mal.
Malko opri i stinse farurile. Ceilali nc
nu se vedeau. Volkswagen-ul se oprise ceva
mai ncolo, pe marginea drumului.
Ruth alerga deja pe nisip. Malko venea n
urma ei, stingherit de paro. Luna lumina
ca n plin zi. Cnd se vzu prins din
urm, tnra femeie se arunc n braele lui
i se rostogolir amndoi pe nisip.
Ruth i desfcu paro cu un gest grbit.
Nu purta nimic pe dedesubt. Avea o piele
armie i neted, dar Malko nu avu timp s
o admire. Tnra se lipi de el i l srut,
nfundndu-i umerii n nisip. Apoi rmase
aa, culcat peste el. Plaja era pustie ct
68

vedeai cu ochii.
-Vino, zise Ruth.
l lu de mn i alerg pn la ap. Era
cald! Aproape 27 de grade. Malko plonj
cu mare plcere. Ruth nota n faa lui ca o
anghil. Se jucar un moment printre
valuri.
La ntoarcerea pe plaj, Ruth lu cele
dou buci de stof i le ntinse pe nisip,
lng un boschet. Apoi se lungi pe ele cu un
suspin de satisfacie. Dei era noapte,
Malko vedea perfect contururile corpului.
Ruth se lipi de el.
Noaptea e bine de fcut dragoste, opti
ea srutndu-l. n felul sta nu m vezi c
sunt neagr.
n timp ce o mngia, Malko i zise c ar
fi fost o greeal s aib complexe: corpul ei
putea s strneasc dorina multor albi.
Ruth suspina uor, strngndu-l de umeri
cu amndou minile. Puin cte puin,
nisipul aproape alb lua forma trupurilor lor.
Tnra se rsuci brusc sub el, apoi ncepu
pur i simplu s toarc. Malko, cu mintea
nc nceoat, se ntreba cum puteau
oamenii din aceast ar s se gndeasc la
69

altceva dect la ceea ce fcea el acum...


i ceilali? ntreb el fr convingere.
Ea rse.
Fac la fel ca noi. Toat lumea tie ce
nseamn ntlnire la Tijuca... Uneori vezi
aici brbai singuri dnd trcoale noaptea
mainilor oprite de-a lungul apei. Sunt soi
geloi.
Dar de ce nu vin pe plaj?
i nisipul? Este foarte greu s-i scoi
hainele, meu bon13. Eu nu sunt mritat,
aa c pot s fac ce vreau, dar ceilali...
Avea dreptate cu nisipul. Malko l simea
lipit pe tot corpul. Se ridic, o trase dup el
pe Ruth, apoi alergar spre ap i se
aruncar n valuri.
Malko iei din ap foarte romantic,
purtnd-o n brae pe Ruth. Dar fu gata s
o scape jos: venind pe plaj, patru siluete
negre se ndreptau spre ei.
Ce este? murmur tnra.
Nu tiu, opti Malko. n nici un caz
nite hoinari neprihnii.
Ceva i spunea c acei patru oameni nu-i
13

Meu bom - dragul meu (n.a ).


70

voiau binele. Acum se blestema c se lsase


dus pe aceast plaj pustie. Arunc o
privire spre Ruth. Tnra femeie privea
ncremenit la cele patru umbre. Maina
era n spatele lor. Necunoscuii naintau
ncet, siguri de ei, legnndu-i braele. Nu
li se puteau vedea feele, se gseau nc
prea departe. Malko strnse din buze fr
s spun nimic. Tare secret mai fusese
inut venirea lui! De parc s-ar fi plimbat
pe piept cu inscripia agent secret.
Cei patru nu mai aveau pn la ei dect
vreo sut de metri.
Ai pe cineva care-i poart smbetele?
ntreb Ruth. tia nu sunt soi geloi.
Poate, zise Malko cu pruden.
Tnra negres l prinse de bra.
Ascult, nu trebuie s cazi n mna lor.
La noi oamenii sunt cruzi, ia maina i fugi.
Eu m duc spre ei, apoi am s ncerc s-i
atrag dup mine. O voi lua la fug spre
satul Tijuca.
i dac te prind?
Niciodat! zise ea scuturnd din cap.
Sunt reprezentanta Braziliei la proba de
fond...
71

Cei patru nu mai erau acum dect la


cincizeci de metri.
Grbete-te, opti Ruth, dup aceea va
fi prea trziu. Du-te dup ajutor la Rio. Te
atept ascuns pe plaj la Tijuca. Claxonezi
de trei ori. Hai, repede.
Tnra porni rapid spre cei patru
necunoscui. Malko nu ezit dect o
fraciune de secund. O rupse la fug aa
cum era, gol din cap pn n picioare. Dup
douzeci de metri ntoarse capul: tnra
femeie era aproape fa n fa cu ei.
Probabil c i vorbeau.
Pn la main nu mai erau dect
douzeci de metri. n spatele su se auzi un
ipt. Doi dintre necunoscui o porneau n
urmrirea lui. O ntrezri i pe Ruth
nind ca o sgeat de-a lungul plajei, cu
ceilali doi pe urmele ei. Ai fi zis c e o
adevrat gazel.
Cineva strig n brazilian. Cu un ultim
efort, Malko se arunc spre portier. Un
obiect i uier pe la ureche i rico din
caroserie: un cuit.
Avu nevoie de zece secunde ca s se aeze
la volan i s porneasc motorul. Urlnd
72

din toate cauciucurile, Chevroletul o porni


cu vitez la drum.
Malko tremura de frig i de enervare.
Urmritorii
rmseser
pe
marginea
drumului. Zri trei siluete pe plaj. Ruth
prea c se distanase de cei care o
urmreau. Alerga cu pai mari i supli.
Dac trgeau n ea era pierdut...
Furios la culme, se concentr asupra
drumului. Se blestema c o prsise astfel
pe Ruth. De nu i s-ar ntmpla ceva.
Conduse nebunete pn la Copacabana.
Abia cnd opri n faa hotelului i ddu
seama c nu avea nimic pe el. Hainele
rmseser acas la Ruth i paro pe plaj.
Portarul avu o tresrire cnd l vzu pe
acest domn gol puc nind afar din
main. Dar nu avu timp s-l opreasc.
Malko merse demn pn la recepie.
Dai-mi cheia de la 17, ceru el scurt.
Am fost atacat de vagabonzi.
Funcionarul i ddu cheia, mut de
uimire. n hol se strni rumoare, dar Malko
trecu nepstor. Ajunse la ascensorul care
tocmai cobora. Ua se deschise i aprur
trei brazilience drgue.
73

Malko se ddu politicos la o parte.


Prima brazilianc scoase un strigt ascuit
i o lu la fug. Celelalte dou rmaser pe
loc, dar iptul lor se auzi pn la blocul
vecin.
Copacabana Palace, care nu avea nimic
dintr-un hotel de lux, pierduse trei cliente,
n realitate era un hotel vechi, construit n
1930, singurul lui avantaj fiind c era
aezat cu faa spre micul golf Copacabana.
Camera lui Malko avea mobile vechi, baia
rspndea un miros infect i instalaia
pentru aer condiionat funciona cu
intermiten. Dar, aa cum era, n-ai fi
putut gsi nimic mai bun la Rio.
Liftierul nu scoase o vorb, dar i
ntoarse pudic privirea n alt parte. Malko
alese unul din costumele lui de alpaca i n
cinci minute era mbrcat. Apoi desfcu
fundul dublu al valijoarei Samsonite fr
care nu pleca niciodat n misiune: era
asigurarea lui pe via. Scoase din ea un
pistol lung i negru, foarte plat: o arm
fabricat special de CIA. Pistolul era perfect
silenios, fr s fie nevoie s i se adauge
vreun dispozitiv special. Serviciul tehnic al
74

Ageniei muncise pe brnci luni de zile pn


cnd l pusese la punct. El era destinat
numai ctorva ageni de mare ncredere.
CIA tria cu frica n sn ca nu cumva unul
din aceste pistoale s cad n mna
borfailor. Deja, teroritii evrei din Irgoun
i procuraser cteva i le folosiser
mpotriva englezilor n Palestina...
Malko i puse arma la centur i lu
dou ncrctoare de schimb. n minte avea
tot timpul imaginea acelei siluete zvelte
alergnd pe plaj.
Ridic receptorul telefonului i ceru
numrul personal al lui Frank Gunder. Avu
norocul s-i rspund imediat.
Frank? Malko la telefon. Am nevoie de
tine. Sunt la hotel. n cinci minute trec s te
iau. Se poate?
De acord. Te atept afar.
Frank se grbi s nchid. Vocea lui
fusese calm. Nu pusese nici o ntrebare.
Era un bun profesionist. Malko evit s ia
ascensorul ca s ctige timp. Travers
holul urmat de o rumoare confuz, dei
inuta lui se ameliorase radical. Frank
locuia ceva mai ncolo, pe Avenida Nostra
75

Senhora de Copacabana.
Chevroletul nu opri dect o secund.
Americanul
atepta
pe
marginea
trotuarului.
Ce s-a ntmplat? ntreb el aeznduse lng Malko.
Tonul era puin ironic. Malko i explic
toat ntmplarea. Cellalt ascult fr s
scoat o vorb.
Ai avut noroc c le-ai scpat, zise el.
Dac erau brazilieni, aa cum am impresia,
cred c ai fi ncurcat-o...
-De ce?
Vor s ne elimine, dar i s ne sperie.
S sperm c frumoasa Ruth n-a czut n
minile lor. Bine fcut cum e...
Malko i arunc o privire piezi, dar fu
mai departe atent pe unde conducea
maina. Tocmai intra pe serpentinele de pe
Avenida Niemeyer, care purta numele unui
arhitect din Brasilia.
Te-ai culcat cu ea? ntreb el cnd
drumul redeveni drept.
Evident, fcu Frank cu un ton calm.
Dar n-am fcut-o numai de plcere. Ruth e
ambiioas. Nu din ntmplare o fat ca ea
76

lucreaz ntr-o ambasad. Dar n-am putut


s aflu mare lucru. E mut ca un pete. O
pltesc cnd mi aduce informaii, asta e
tot.
Ce fel de informaii?
Politice. Cine pe cine va rsturna.
Adevratele aliane. Intenia mea este s o
in n rezerv. E frumoas i poate c ntr-o
zi o va dori un tip influent...
Frank i expunea ideile pe ndelete. ntrun fel, lui Malko i prea bine c e cu el.
Era un profesionist rece i cinic, dar
redutabil pentru adversari. Cnd se culcase
cu Ruth, probabil c nu se gndise serios
dect la munca lui.
Chevroletul intr pe ultima linie dreapt
care ducea n sat.
Sosim, zise Malko.
Frank scoase de la subsuoar un Smith &
Wesson cu eav lung i l ncrc. Apoi l
aez lng el.
Dac rmnem n main, riscm s ne
fac frigare, remarc americanul. Poate c
tipii aceia ne ateapt. Claxoneaz i las
farurile aprinse ca micua s vad maina...
Noi vom fi ceva mai departe. Pentru orice
77

eventualitate...
Malko fcu ntocmai. Dup ce trecu de
primele case din sat, opri brusc i claxon
de trei ori. Apoi srir amndoi din main.
Alergar pn la un boschet de pe marginea
drumului i se ghemuir la douzeci de
metri unul de altul. Chevroletul era perfect
vizibil.
Ropotul valurilor acoperea micile zgomote
ale nopii. Plaja era n continuare la fel de
pustie. Inima lui Malko btea cu putere. El
nu era nepstor ca Frank i tia ct de
cruzi pot fi oamenii... Dac Ruth nu
rspundea, sta era un semn ru.
Frank se apropie de el.
Poate c e deja rece, opti el. Ne
pierdem timpul.
Hai s ne uitm pe plaj.
Americanul ddu din umeri, dar l urm
pe Malko cnd acesta se ridic. Poate c era
o prostie s fac pe eroul pentru o fat pe
care o cunoscuse numai de dou ore, dar
Malko i amintea c strmoii lui tiuser
uneori s moar pentru onoarea unei
doamne. E greu s te descotoroseti de
atavism.
78

Intrar pe plaj cu armele n mn.


Nisipul le scri sub picioare. Brcile, n
spatele crora se puteau ascunde adversarii
lor, formau nite pete ntunecate. Luna era
la fel de strlucitoare.
Frank aproape c se mpiedic de fat. l
chem pe Malko cu unfluierat discret. Ruth
zcea ntins pe burt, cu faa n nisip.
Malko se ls n genunchi lng ea. O
apuc de umr vrnd s o ntoarc pe
spate. Mna i alunec ns pe un lichid
vscos: snge!
E moart? ntreb Frank calm.
Lsat pe vine, cu arma n mn,
americanul supraveghea plaja i brcile.
Ruth era rece i nu mica. Malko i
strecur mna sub ea. Inima i btea slab.
Nu, fcu Malko. Dar probabil c e grav
rnit.
Nu i fu deloc uor s o salte pe umr.
Tnra femeie era foarte grea. Se ndreptar
spre main, Frank ncheind retragerea.
Dar nu se ntmpl nimic.
Malko o ntinse pe bancheta din spate.
Negresa primise o lovitur violent n ceaf.
Frank trecu la volan i pornir cu toat
79

viteza spre Rio. Dup un moment, Ruth


mic uor, deschise ochii i i zmbi
imediat lui Malko.
tiam... opti ea, c te vei ntoarce s
m iei... Nu m-au prins. Dar unul a aruncat
cu ceva. Am putut s m trsc n ntuneric
i nu m-au vzut. Apoi nu-mi mai amintesc.
M doare capul...
Ajunser fr incidente n Copacabana i
oprir n faa apartamentului lui Frank.
Malko o nveli de bine de ru pe Ruth cu
haina lui i amndoi o scoaser din main.
Dar n momentul acela, n spatele lui Malko
se auzi o voce aspr.
Ce mai e i asta? zise vocea n
brazilian.
Malko se ntoarse. Erau nconjurai de trei
soldai cu pistoalele-mitralier la old. O
patrul a poliiei militare.

80

Capitolul IV.
Malko i Frank ieir la nou dimineaa
de la comisariatul central din Rio. Malko
era furios la culme. Nici c se putea o
intrare n scen mai discret! Fusese nevoie
de intervenia personal a ambasadorului,
trezit n plin noapte, i a guvernatorului
statului Guanabara ca s fie eliberai
repede. Brazilienii credeau c e vorba de o
afacere dubioas de moravuri i sperau c
au n sfrit o poveste bun de servit
ziarelor: doi diplomai gsii la Copacabana
cu o fat goal i drogat!
n cele din urm, guvernatorul n
persoan semnase ordinul de punere n
libertate, dup o convorbire telefonic
furtunoas cu Frank.
Cum se face c a intervenit chiar
guvernatorul n favoarea noastr? l ntreb
Malko la ieirea din comisariat.
Avea interes, fcu americanul. Anul
trecut, nainte de Carnaval, a declanat o
mare campanie care viza debarasarea
oraului de ceretori. Rezultatele au fost
formidabile. ntr-o sptmn nu a mai fost
81

un ceretor. i pentru motive temeinice,


cci i aruncase cu grmada n ocean! Dar a
avut ghinion. Unul din bieii mei a filmat
scenele cu o camer video. Filmul e la
ambasad, la loc sigur. Aa c n momentul
sta, cnd nu prea e n relaii bune cu
guvernul, guvernatorul prefer s tie c
filmul rmne acolo unde este. Haide, vino
s bem o cafezinho.
Intrar mpreun ntr-o mic cafenea.
Dup examinarea de la spital, Ruth fusese
transportat acas. Avea o plag a pielii de
la ceaf. Malko nghii cu plcere cafeaua
fierbinte. Ziua se anuna cald. Corcovado
se detaa pe cerul imaculat. Zeci de
autobuze treceau deja n toate sensurile,
ncrcate cu muncitori i funcionari.
Dup a treia cafezinho Malko simi c
triete din nou.
Cine voia s m omoare noaptea
trecut? ntreb el.
Frank slt din umeri.
Poate c nimeni. Simpl intimidare. n
cazul sta au fost mai curnd brazilienii,
ceilali ar fi folosit arme de foc.
Dar cum m-au identificat att de
82

repede?
Nu tiu. Poate c au pe cineva la noi.
Sau vreun mechera de la aeroport a
remarcat c au sosit fl-y Malko Linge...
Frank plti cinci sute de cruzeiros i
urcar amndoi n main.
Americanul i art lui Malko teancul
mare de bancnote pe care l avea la el.
De la devalorizare, zise el, nu mai
exist monede. Iar bancnota cea mai mare,
cincizeci de cruzeiros, nu valoreaz mai
mult de un dolar i jumtate! Aici preurile
se schimb n fiecare sptmn.
Malko l ls la el acas. Stabiliser s se
ntlneasc mai trziu ca s ia dejunul la
yacht-club. Portarul de la Copacabana i
ddu cheia privindu-l cu un aer ciudat.
Probabil c auzise de apariia lui ocant
din ajun. Malko ajunse la el n camer i se
prbui pe pat. Oricum, tot nu avea nimic
de fcut nainte de ora unsprezece. Lumea
nu se scoal devreme la Rio.
Se trezi la ora zece i ceru imediat
numrul lui Alvaro Cunha. Dup un lung
moment, o voce posac i rspunse n
brazilian. Malko i spuse numele i ceru o
83

ntlnire.
Momento, fcu interlocutorul su.
Malko atept cu receptorul la ureche
vreme de cinci minute. n sfrit, vocea se
auzi din nou.
Senhor Cunha v va primi mine la
orele dou, zise cellalt.
i nchise.
Promitor ca ospitalitatel Malko o sun
apoi pe Ruth. Dormea. Infirmiera care avea
grij de ea l sftui s telefoneze din nou pe
la sfritul dup-amiezii.
n faa ostilitii evenimentelor, Malko lu
un prosop, cobor, travers strada i se
duse, n mod democratic, s se ntind pe
plaj la soare.
Oceanul rostogolea valuri mari i
temperatura era asemntoare cu cea din
California n plin var. Iar la New York, n
acelai moment, drdiai de frig. n jurul lui
Malko, zeci de zmee pictate n culori vesele
pluteau n aer. Ele constituiau unul din
produsele micii industrii de la Rio. Erau
vndute turitilor pentru un dolar, dar
cariocas spuneau c nu consimeau s
zboare dect spre cerul din Rio.Malko intr
84

n ap. notul l ajuta s reflecteze. Numai


misiune linitit nu se putea numi asta! De
la sosirea lui avuseser loc cel puin un
omor i dou tentative. Toate n 48 de ore.
Aici nu era nevoie de un diplomat, ci de un
batalion de pucai marini.
ncepuse s neleag de ce fusese trimis
n Brazilia. n realitate, Frank plutea n
necunoscut. Nimeni nu tia de ce btrnul
brazilian refuza s semneze i cine l
mpiedica. Asta era problema.
Noroc c era Ruth. Ea prea s cunoasc
pe toat lumea i Malko simea c tnra ar
fi putut s-l ajute n mod serios.
Dup ce se scld, Malko se ntoarse la
hotel, unde gsi un mesaj din partea
prinului de Falkenhausen care confirma
nelegerea de a cina mpreun. O surpriz
plcut. El cel puin era n afara acestei
poveti.
Nu intr bine n camer c sun telefonul.
Era Frank Gunder.
Suntem de corvoad, dragul meu
Malko, l anun el sarcastic. Ambasadorul
ine neaprat s pleci la Brasilia ca s asiti
la intervenia prietenului nostru, senatorul
85

Jos Carala. i eu trebuie s te nsoesc.


Plecarea peste un sfert de or din faa
hotelului. Vom lsa maina la ambasad.
Aeroportul e chiar n fa.
Dup ce mbrc un costum impecabil din
alpaca de culoarea antracitului, Malko
cobor.
Frank
i
spusese
c
era
indispensabil,
brazilienii
fiind
foarte
susceptibili n privina asta. Nu voiau s se
spun c Brazilia e o ar tropical. Chiar i
cu 55 de grade la umbr i o umiditate de
100%.
Frank sosi imediat. Americanul tia cum
s fac s par odihnit.
Eti narmat? l ntreb el pe Malko.
Cum, ca s merg la Senat?
tii, fcu Frank, aici aproape toat
lumea e narmat. E ceva de rutin.
Necazul e ca atunci cnd ai o arm, i vine
chef s te foloseti de ea...
Lsar maina n parcarea rezervat
ambasadei.
Aeroportul Santos-Dumont este chiar
n partea cealalt a bulevardului. Cursele
spre Brasilia pleac din or n or. nc o
mecherie a brazilienilor. Guvernul a inut
86

s transfere administraia federal la


Brasilia. Dar cum nimeni nu vrea s
rmn acolo,
companiile aeriene fac afaceri de milioane.
i nchipui, dup Rio, s te trezeti n plin
jungl, la mii de kilometri, fr nimic...
Era pentru prima dat cnd Malko vedea
un aeroport n plin ora.
Dar era adevrat. Dup cinci minute de
mers pe jos se aflau n holul de plecare.
Avioanele decolau deasupra oceanului.
Urcar ntr-un Convair vechi al companiei
Cruzeiro de Sul i aparatul decol imediat.
Lund nlime, avionul aproape c atinse
Cpna de Zahr*.
Cum s-or descurca pe timp de cea?
ntreb Malko.
Fcnd rugciuni, zise flegmatic
americanul.
Pe lng climatizare, cabina mai era
echipat cu mici ventilatoare orientabile,
pentru fiecare scaun, care agitau un aer
fierbinte i lipicios. Avionul zbura deasupra
unui inut superb i pustiu. Ruri ferecate
n trectori abrupte din stnci roiatice,
cteva sate cocoate pe piscuri i peste tot
87

pdurea tropical. Cu faa lipit de hublou,


Malko privea, aceast ar imens care nu
era nc dect un pustiu. Pe autostrada
Rio-Brasilia, mainile rare semnau cu
nite furnici.
Zborul dur o or i jumtate. n sfrit
apru i Brasilia: un plc de cldiri
futuriste, mprtiate pe alei imense, n
mijlocul unui lumini al junglei tropicale.
Deloc mbietor.
Nu are dect 70 de mii de locuitori, zise
Frank. Dintre care cincizeci de mii de
nfometai care au venit pentru construirea
oraului i n-au mai putut pleca niciodat...
Merser cu taxiul o jumtate de or pe o
alee pustie pn s ajung la Senat.
Legitimaia lor de diplomai i ajut s
treac de toate barajele.
Bncile
senatului
erau
pline,
dar
spectatorii erau puini.
Se instalar amndoi confortabil i
privir.
edina
tocmai
ncepuse.
Preedintele anuna interpelrile. Cnd
pronun numele lui Carala se auzir urlete
Slbatice.
Uit-te la omul nostru, i opti Frank.
88

Carala, suit pe o banc, agita pumnul


ctre cei care l huiduiau. n jurul lui, o
mn de oameni cu fee slbatice aruncau
priviri amenintoare spre adversarii lor.
Vizita noastr nu e chiar gratuit,
continu Frank cu glas sczut. Carala tie
multe lucruri. Pn acum n-a vrut s se
compromit, dar i-a promis consilierului c
i va spune totul dumitale.
De ce mie?
Pentru c dup ce-i termini misiunea,
vei pleca de aici i nu vei fi tentat s
foloseti ce tii mpotriva lui... Atenie,
ncepe.
Aprodul strig numele lui Carala. Micul i
clocotitorul brazilian se ridic de pe banc.
Dar imediat, din cealalt parte a slii, un
colos, purtnd pe cap o plrie de pai, i
croi drum prin mulimea colegilor i naint
pn la tribun, urmat de vreo 12 ini.
Apuc microfonul cu o mn mare ct o
lab de urs i ncepu s urle invective la
adresa lui Carala.
Malko prinse din zbor co imundo,
bandeirante, americano i alte drglenii.
Apucatul vorbi aproape zece minute. Un
89

ropot
de
aplauze
acoperi
sfritul
discursului su. Frank asculta ncordat.
O s ias cu scntei, i zise el lui Malko.
Individul sta l acuz pe amicul nostru c
s-a vndut strintii i c a scos ara la
mezat...
Colosul mai strig nc o fraz lung i
atept sprijinit de microfon.
Dac Jos Carala urc la tribun n
faa mea, i nchid pliscul cu un glon,
spuse el.
Din sal ni nc un strigt slbatic.
Iat-m, url Carala.
Urmat de oamenii lui, micul senator se
ndrepta spre tribun. n sal se fcu o
tcere mormntal. Carala se opri la cinci
metri de colos. Grzile lui de corp se ddur
la o parte cu minile la old.
Carala scuip jos, spre adversarul lui.
Apoi scoase Coltul i atept.
Colosul nu scuip, dar trase ncet de la
centur un pistol mare nichelat i l
ncrc.
n toat sala se auzi o serie de clinchete
metalice: senatorii se pregteau pentru
discuie. Auzind acest zgomot, puteai trage
90

concluzia c muli senatori preferau faptele


n locul vorbelor.
Cei doi rmaser cteva clipe fa n fa.
Apoi, Cruz, colosul, url:
Unul dintre noi doi va disprea din
aceast incint!
Cruz trase primul. Pucociul lui mare
bubui ca un tun. Glonul l atinse uor pe
Carala i intr direct n pieptul unui uier.
Dintr-o singur micare, jumtate din sal
se arunc la pmnt, inclusiv ziaritii.
Coltul trase de patru ori. Lovit la umr,
colosul se ddu trei metri napoi.
Mai avu nc putere s ocheasc. i acest
glon l izbi pe Carala direct n frunte. Capul
micului brazilian pru c se dezintegreaz.
La zece metri n jurul lui, adversarii i
partizanii fur mprocai cu rmie de
creier.
Jos Carala scp Coltul din mn i czu
lat. mpleticindu-se, colosul ridic din nou
arma, trase de dou ori n tavan i url:
Viva los Estados Unidos do Brazii!
Jumtate din sal se ridic ca un singur
om i aplaud n picioare.
Doi uieri duser de acolo corpul lui Jos
91

Carala. Gigantul prsi tribuna susinut de


prieteni. Adunarea se termin ntr-un
tumult de nedescris.
Ar fi trebuit s vorbim cu el nainte de
edin, zise Malko suspinnd cu prere de
ru.
Frank era ca ntotdeauna nepstor.
M ntreb cine l-a strnit pe sritul
sta, mormi americanul. N-am auzit
niciodat de el...
Se alturar i ei mulimii care ieea.
Aproape c se lovir de Alfonso Craridao,
avocatul brazilian pe care Malko l ntlnise
deja la cocktail-ul de la ambasad. Avocatul
i salut politicos, dar nu pru dornic s
intre n vorb cu ei.
Pretinde c niciodat clientul lui nu-i
vorbete de chestia asta cu magneziul,
bombni Frank. Nu cred o iot. El a pregtit
contractele. Dar vrea s rmn n afara
afacerii, din cauza prietenilor lui brazilieni.
Ar fi acuzat c face jocul strintii. Fiind
i avocatul guvernului i vrnd s fac o
carier politic, sigur c treaba asta l-ar
stingheri...
Avocatul, siluet neagr i subiratic, se
92

pierdu n mulime. Hotrt lucru, povestea


asta devenea delirant. Era pentru prima
dat cnd vedea parlamentari trannd
dezacordurile dintre ei cu pistolul.i, dup
toate probabilitile, acest fapt nu se
petrecea pentru prima oar n Brazilia. n
sfrit, o ar unde meseria de senator nu
era un fleac. Dac aceste obiceiuri ar fi fost
valabile i la Washington, cu siguran c
vestita capital american ar fi ctigat n
pitoresc... Oricum, acest magneziu era
probabil foarte important. Malko nvase
din experien c oamenii nu se omoar
niciodat ntre ei degeaba, mai ales cnd
sunt bogai.
Acum era nerbdtor s se ntlneasc cu
Alvaro Cunha, omul care sttea la baza
ntregii poveti.
Drumul de ntoarcere fu la fel de
monoton. Taxiul lor nu ntlni dect dou
maini. Brasilia prea una din acele ceti
maya prsite dintr-un motiv necunoscut.
Nu era de mirare c diplomaii preferau
oraul Rio.
Avionul ntrzia. nepenir ateptnd
aproape o or. Aerogara nu avea dect nite
93

cldiri din lemn demne de un trguor din


matto grosso. Iar n sezonul ploilor se
transforma ntr-o mlatin. Nu existau
credite pentru asfaltare.
n sfrit, sosi i avionul lor. Malko zri cu
uurare luminile din Rio i Corcovado
luminat. n oraul acesta avea cel puin un
prieten.

94

Capitolul V.
Pentru prinul de Lichtenstein!
Prosti!
Pentru bunicul meu Frdric!
Prostii
Pentru prietenul nostru comun
Schwartzenberg!
Prostii
Prima sticl de Mot i Chandon era
goal. Kurt von Falkenhausen se scul s ia
alta din frigider i o aduse innd-o cu mare
grij: ampania franuzeasc costa enorm
n Brazilia. Malko ar fi preferat vodca, dar
vecinul lui nu mai avea. Kurt o comanda
discret la Moscova i i parvenea prin
compania
Scadinavian,
singura
linie
aerian care includea pe aceeai rut
Moscova i Rio.
n seara aceea nu erau dect ei doi n vila
lui Kurt din cartierul Leblon, cartierul
rezidenial din Rio. i de asemenea
servitorul brazilian, un omule negru de tot,
extraordinar de devotat de cnd Kurt l
scpase de satul lui din nord-est, unde se
hrnea numai cu crabi.
95

n seara asta, zise Kurt ntmpinndu-l


pe Malko, mi voi oferi o bucurie destul de
rar ntr-o ar de slbatici: s beau pe
sturate un alcool de bun calitate n
compania unui om cinstit.
Malko agreea acest proiect. Sub bra
adusese, fcut sul, planul castelului su de
care nu se desprea niciodat.
Cu precauii nduiotoare, Kurt l ajut
s-i ntind documentul pe mas. Apoi l
contempl ndelung i mngie hrtia de
parc ar fi fost un zid din pietre vechi.
Sper c ntr-o zi voi avea bucuria s fiu
oaspetele tu, zise el n cele din urm.
Acesta a fost primul toast. Apoi vorbir de
podeaua din marchetrie. Malko o nlocuia
n fiecare ncpere, procurndu-i podele
vechi
scoase
la
vnzare
n
urma
demolrilor. Din nefericire, acestea costau
enorm. Ar fi trebuit s mai lucreze nc zece
ani pentru CIA ca s-i termine complet
castelul. Totui cheltuia fr remucri tot
ce ctiga pe lambriuri, acoperi i pe uile
lui vechi. Chiar dac nu ar fi apucat s se
bucure de ele dect o singur zi, aceasta ar
fi fost pentru el o zi a fericirii perfecte.
96

Plnuise s dea o mare petrecere la care


s-i invite pe toi ranii din mprejurimi i
unde berea s curg n valuri. Iar Malko ar
fi fost onorat s-i primeasc sub acoperiul
lui pe toi oamenii de familie bun de pe o
raz de o sut de kilometri...
Kurt l asculta privind n gol i degustnd
ampania. Aproba fiecare detaliu dnd cu
gravitate din cap. Nu mai era mult i ar fi
nceput s valseze. Pornit pe calea
confidenelor, Malko i mrturisi marea lui
decepie.
Nu mai avea parc. Castelul era n Austria
i parcul n Ungaria, ar comunist.
Ungurii l transformaser ntr-un cmp de
sfecl!
Ce vandali! suspin Kurt. Dar nu-i
pierde sperana. Cu siguran c va mai fi
un rzboi. Nu vom nimeri venic n tabra
celor care pierd.
Malko simea c vrul lui ar fi fost n stare
s declaneze o nou conflagraie pentru
rentregirea domeniului familiei. De altfel el
nsui, n cursul carierei lui de spion,
vzuse muli indivizi fcndu-i felul pentru
motive mai nensemnate.
97

Haide s bem pentru viitor, conchise


Kurt. Nu vom rmne la nesfrit n
blestemata asta de ar. Dumnezeu va ine
cu noi.
Cu aceste cuvinte optimiste ncepur a
doua sticl de Moat i Chandon, care nu
rezist dect o or. ntre dou pahare, cei
doi brbai roniau crevei prjii cu piper
rou, ceea ce le strnea o sete i mai mare...
Malko bea moderat. Nu pentru c aa i
impusese, ci pur i simplu nu avea poft.
Lucru hotrtor pentru el n seara aceea
era sentimentul c ndeplinea un soi de rit.
Era i el o dat cu unul din semenii lui, un
om sensibil la aceleai lucruri ca i el cu
care se nelegea fr vorbe multe.
Vila era situat pe un mic promontoriu.
Din sufragerie ieeai pe o teras de unde se
vedea oceanul i, n deprtare, capul Itatsu.
Mireasma cald a pdurii ajungea pn la
ei. Dac erai puin mai atent puteai s auzi
btile tobelor de la colile de samba din
favella vecin. Pe cer, Crucea Sudului14 i
indica c te gseai n emisfera austral. i
14

Crucea Sudului - Constelaie din emisfera austral, avnd forma


unei cruci; latura mare este orientat spre Polul sud (n.t.).
98

totui, aezai n fotoliile lor, prinul Malko


Linge i prinul Kurt von Falkenhausen
erau la mii de kilometri deprtare, ntr-o
alt ar i alt timp.
O s asculi ceva care i va face
plcere, zise deodat Kurt.
Se ridic i puse un disc.
Malko aproape c lcrim cnd auzi
primele acorduri din Vals Trist de Sibelius.
Cei doi brbai ascultar cu evlavie pn la
ultima not muzica plin de melancolie.
Suntem nite docui, suspin Kurt,
supravieuitorii unei lumi disprute.
Se ridic i scoase din buzunar o legtur
de chei pe care o agit n faa lui Malko.
Vezi, dragul meu, zise el, aici sunt
cheile cu care se deschid toate seifurile
clienilor mei de la banc. Ar fi de ajuns, n
seara asta de exemplu, s m duc acolo, s
umplu dou-trei valize cu bancnote i valori
i s iau mine diminea primul avion spre
Europa sau Statele Unite. N-a risca practic
nimic. Brazilia nu a semnat nici o convenie
de extrdare cu nimeni. Numai c nu pot...
Ei da, nu poi, fcu Malko ca un ecou,
cu o infinit nelegere.
99

Mi s-au dat aceste chei n pstrare


tocmai pentru c nu sunt brazilian,
continu Kurt. Fiindc din punct de vedere
fizic sunt incapabil s comit un astfel de
act. Nu din cauza moralei nu am aa
ceva ci datorit unei idei pe care o am
despre mine nsumi.
Malko l aprob cu gravitate. Se gndea la
toate situaiile n care ar fi putut deveni
bogat pgubind CIA, mai cu seam n
Iran"15.
Sosi i a treia sticl de Moat i Chandon,
adus cu mare dragoste de servitorul
descul. Kurt se uit nduioat la eticheta
alb.
E ultima, fcu el cu un suspin, dup ce
umplu paharele pn la refuz.
Malko ncepuse deja s simt o uoar
ameeal, dar goli paharul dintr-o singur
nghiitur. Ochii lui aurii bteau acum
puin
n
ocru
i
i
pierduser
expresivitatea. Dar creierul era perfect
limpede. De altfel, buse mult mai puin
dect Kurt.
15

Vezi SAS contra CIA (nr. 2).


100

A treia sticl inu i ea o or. Malko se


uit discret la ceas. Era dou dimineaa.
Dup ultima pictur de ampanie se ridic
s plece.
Vom continua altdat, se scuz el.
Mine am mult treab.
Kurt nu se formaliza. Se inea nc drept
ca lumnarea i mergea fr s se
mpleticeasc. l conduse pe Malko pn la
u i nainte de a-l prsi l prinse de
amndou minile.
Dac ai nevoie de ceva, zise el solemn,
te rog s vii la mine ca la un frate.
Mulumesc anticipat, dragul meu Kurt,
rspunse Malko dup ce se strnser n
brae i se srutar.
Prinul Falkenhausen l urmri cu privirea
pn cobor peronul, i fcu un semn cu
mna, apoi nchise ua, se legn o clip i
czu ct era de lung n mijlocul holului.
nainte de sosirea lui Malko mai buse o
sticl ntreag de J&B, whisky de
contraband.
Servitorul cu picioarele goale apru
imediat dintr-un ungher, ngenunchie lng
stpnul lui i ncepu s-i desfac ireturile
101

de la pantofi. Avea o mare admiraie pentru


un om capabil s nghit asemenea
cantiti de alcool i s nu se prbueasc
dect n particular.
Malko nu ajunse chiar att de uor la
Copacabana Palace. Felinarele dansau
samba naintea lui i, de mai multe ori,
evit exact la timp maina care i venea din
fa. Cldura cu care fusese primit de vrul
su l micase mult. Ce pcat c magneziul
nu era al lui... c aa era lumea, fcut pe
dos .
Adormi visndu-se la Viena. n vis
urmrea o maimu mare care alerga n
mijlocul unei sli de bal. Din cnd n cnd
maimua ntorcea capul: avea faa unui
brazilian care se strmba.
i deschise ua o mic subret neagr.
Probabil c vizita lui fusese anunat
personalului pentru c nu i se puse nici o
ntrebare.
Fu condus ntr-o grdin invadat de
plante tropicale i de tot felul de arbori
ciudai. O adevrat jungl n miniatur.
Dup mica beie din ajun, acum se simea
ntr-o dispoziie groaznic. Ajunse ntr-un
102

salon mare ct un teren de tenis i aproape


tot att de mobilat. ntr-un col se gsea o
mas de joc. Lng Malko erau o canapea, o
msu joas i nite fotolii, toate dintr-o
epoc nedeterminat.
Vila prea imens. Avea cel puin
douzeci de ncperi, dar nu seauzea nici
cel mai mic zgomot.
Malko nu rmase mult vreme singur.
Lng el, n zid, se mic ceva. Se strdui
s stea nemicat. Cineva il observ printrun vizor.
Obiceiuri folclorice ncnttoare...
n partea cealalt a peretelui, senhor
Alvaro Cunha puse la loc oglinda
mpodobit cu cercuri de aur care acoperea
vizorul din zid. Era ceva mai tare dect el.
Degeaba avea miliarde de cruzeiros, pe
politicieni la picioarele lui, un Cadillac alb
de apte metri cu televizor, radio, telefon,
frigider i aer condiionat, iar cele mai
frumoase fete din Rio erau gata oricnd s-i
vin n aternut dac asta l-ar mai fi
interesat. De fiecare dat cnd trebuia s se
ntlneasc cu un strin se simea
ngrozitor de intimidat.
103

Rsuci ntre degetele mari cartea de vizit


a lui Malko i se hotr s deschid ua.
Malko se ridic n picioare.
Senhor Alvaro Cunha era n faa lui. Se
vedea bine c e un gentleman. Cel puin un
gentleman tropical.
Probabil c avea un metru nouzeci i se
inea foarte drept. Purta un costum din
mtase aproape alb i o cma din acelai
material, de un albastru pastelat, asortat
cu butoni de maet din aur, mari ca nite
pepite. Pantofii erau din piele de crocodil.
Bemvenido, Senhor Pince, fcu cu o
voce rguit miliardarul. E o plcere
pentru mine s v vd n Brazilia. Servii o
cafezinho?
Vocea era uimitor de blnd. Dar pielea
feei era glbuie i boit ca o carapace de
broasc estoas, iar ochii semnau cu cei
ai unui saurian. Ceea ce nu-l mpiedica pe
Alvaro Cunha s aib o nfiare foarte
respectabil.
Un singur detaliu distona la acest mare
burghez bogat.
Puin dedesubtul gulerului cmii,
miliardarul avea n jurul gtului un tatuaj
104

din linii punctate albstrii. Malko nu fu


surprins. Frank i adusese la cunotin
povestea brazilianului.
Acel tatuaj neplcut data de pe vremea
cnd fusese nchis ntr-o temni din
Amazonia pentru c atacase doi oameni i
le sprsese burta cu o epu. Nenorociii
ncercaser s-i fure o pisic pe care tocmai
o frigea: raia lui de carne pentru o
sptmn.
n timpul acela Alvaro tria la Belem, n
nordul Braziliei, mpreun cu mama lui.
Despre tatl'su nu putea s afirme nimic
sigur. Mama lui i urmase pe cuttorii de
diamante n statul Minas Gerais16, la
sfritul secolului trecut. i se ntorsese cu
destui bani ca s deschid o mic bcnie
la Belem.
Alvaro nelesese de la doisprezece ani c
numai cei puternici supravieuiau n
aceast
ar
slbatic.
ncepuse
o
vntoare
sistematic
a
pisicilor
vagaboande din Belem. Le punea la fiert pe
ascuns ca s nu fie obligat s mpart cu
16

Minas Grais - Minele Generale.


105

mama lui i le vindea pieile pe civa


cruzeiros. Astfel putuse s-i cumpere
primul cuit la 13 ani._
n fond, condamnarea i fusese de folos.
Cci numrul pisicilor din Belem nu era
nesfrit. Dup ase luni evadase din
temni i rtcise sptmni ntregi prin
jungl, fcnd foamea.
Apoi dduse peste un cuttor de
diamante care l angajase s sape mpreun
cu el. sta fusese primul lui noroc. Omul
dduse peste un filon. Dup ce scosese
destule pietre preioase, Alvaro l (intuise
definitiv de solul spongios al Amazoniei cu
fidela lui epu i revenise voios pe drumul
spre civilizaie.
O btaie din palme ntrerupse irul
gndurilor lui Malko.
Un negru mare se ivi din spatele uii unde
probabil c sttea s asculte.
Adu os fumadores, ordon miliardarul.
Dup douzeci de secunde i fcur
intrarea ali doi negri. Fiecare era mbrcat
cu o livrea roie ncheiat pn la gt,
purtnd ciorapi albi i pantofi cu cataram.
Amndoi aveau peruci pudrate. Te-ai fi
106

crezut la curtea lui Ludovic al XIV-lea.


Se aezar n tcere n spatele stpnului
lor, de o parte i de alta a fotoliului,
scoaser apoi dintr-un etui cte o pip din
spum de mare i ateptar.
Alvaro Cunha i ntinse lui Malko cutia cu
igri i trase din buzunar o pungu cu
tutun pe care o ddu negrilor. Acetia
umplur pipele i le aprinser. Dup aceea,
serioi ca nite papi, ncepur s fumeze,
avnd grij s trimit fumul spre faa celui
ce le era domn i stpn.
Miliardarul adulmec cu mare plcere i
nchise ochii de atta mulumire. Apoi i
explic lui Malko: Ntrii de medici miau interzis s fumez. S-ar prea c plmnii
mei sunt putrezi pn la os. Aa c
pehlivanii tia doi fumeaz pentru mine.
Cel puin m aleg cu mirosul. i cu
satisfacia de a-i biciui puin, atunci cnd
nu trag destul de bine din mutiuc...Viaa
nu-mi mai ofer multe bucurii...
Malko putea s constate c interlocutorul
lui era cum i fusese descris.
Alvaro Cunha avea cancer la plmni. i
pentru c nu se putea lipsi de mirosul de
107

tutun, cei doi negri erau mereu n preajma


lui. i lua cu el i la seratele cele mai
elegante din Rio, unde i punea s trag tot
timpul din pip. Noaptea i culca la captul
patului, din pricina insomniilor. Cnd l
dureau prea tare plmnii, i tortura puin
pe negri ca s se amuze. Unul dintre ei
avusese o pisic. Alvaro se distrase dndu-i
foc dup ce o stropise cu benzin, pentru c
negrul lsase pipa s se sting.
Bineneles,
minile
lui
erau
manichiurate cu grij. Dar cinismul i lipsa
de sensibilitate care l ajutaser s se
mbogeasc l stpneau i acum, mai
puternic ca niciodat.
Dup ce i omorse asociatul, Alvaro se
ntorsese la Belem unde nimeni nu se mai
gndea la el de mult vreme. Era epoca
goanei dup cauciuc. Mii de seringueros
voiau s urce n sus pe Amazon pn la
Manaus, oraul nebun din iadul verde. Dar
nu existau mijloace de transport. Puinele
vase cu program regulat erau nchiriate cu
trei luni nainte. De mers prin jungl nici
nu putea fi vorba. Alvaro tia asta. El ochise
la cheiul din Belem cteva ambarcaiuni
108

vechi cu zbaturi. Putrezeau acolo de cnd


fuseser retrase din circulaie. Nimnui nu
i-ar fi trecut prin minte c ar mai fi fost n
stare s parcurg mai mult de un kilometru
fr s se duc la fund.
Alvaro Cunha cheltui jumtate din mica
lui avere pentru a mitui anumii funcionari
i obinu un certificat de navigabilitate
pentru fiecare vas.
Cu ce i mai rmsese, cumpr vasele pe
credit,
apreciindu-le
financiar
dup
capacitate. A doua zi deschidea linia BelemManaus. Oamenii fcur coad s cumpere
bilete. Fa de riscurile la care urmau s se
expun dup aceea, cltoria pe un vas
putred era o simpl glum.
n a asea zi de existen a Companiei,
primul vas al lui Alvaro se ducea la fund n
mijlocul Amazonului. Din 250 de pasageri
numai vreo zece au supravieuit necului i
petilor pirania. Alvaro nu vrs nici o
lacrim: toi pltiser anticipat.
Apoi a urmat un concurs de mprejurri
fericit. Dou vase ale companiei concurente
au ars cum nu se poate mai oportun.
Atunci Alvaro a cumprat un vapor nou
109

nou. Apoi a pus mna pe comerul cu


cafea, cu arme, cu negri, cu bere, cu
diamante, cu droguri, cu tot ce se vindea.
Alvaro cumpra sau obinea sute de mii de
hectare de teren. Cea mai frumoas lovitur
a lui fusese atunci cnd importase cinci mii
de automobile noi n piese detaate i le
montase n jungl.
La Belem l porecliser Jacara, dup
numele micilor saurieni extrem de feroci
care miunau n delta Amazonului.
Ca s se bucure linitit de averea lui,
emigrase la Rio, unde se nsurase cu tnra
cea mai convenabil pe care o putuse
cumpra. Femeia murise dup doi ani de
csnicie, mcinat treptat de brutalitile
soului ei, lsndu-i-o pe Linda.
Azi, Alvaro Cunha locuia n aceast vil
magnific de la poalele Cpnii de Zahr,
avea douzeci de servitori, nici mcar nu
tia ct i e de mare averea i, n fiecare an,
asista la marele bal din timpul Carnavalului
din loja guvernatorului. Dup cum spunea
Frank, din cocotier srise direct n
Cadillac...
Cei doi se cntrir bine unul pe altul.
110

Malko se hotr s-l ia direct. Noroc c


vorbea destul de bine portugheza, cci
cellalt nu nelegea nici o alt limb.
Drag domnule, atac Malko, am venit
din
Statele
Unite,
la
cererea
dumneavoastr,
pentru
semnarea
protocolului prin care suntei de acord cu
cedarea zcmntului de magneziu. Cred c
nu mai este dect o simpl formalitate.
Pentru a evita... orice interpretare greit,
ne putem ntruni la ambasad. Ca o
garanie a corectitudinii.
Miliardarul nu rspunse imediat. Ochii lui
se fcur i mai inexpresivi. Un adevrat
crocodil n plin siest.
Sunt de acord, zise el cu o voce
plngcioas. Trec ns printr-un moment
de mare oboseal. De asemenea a dori s
am timp s v cunosc mai bine. Nu-mi
place s tratez afaceri cu necunoscui. i pe
urm trebuie s facei cunotin cu Rio. E
un ora magnific...
Placa cu turismul!
Bineneles, fcu Malko puin cam
nepat. Dar n-am s m pot bucura cu
adevrat de frumuseile lui dect dup ce
111

vom fi ncheiat afacerea. i cred c asta ar


pune capt i unor incidente suprtoare...
Pentru c, fatalmente, miliardarul tot ar fi
aflat, Malko i povesti incidentul din Senat.
n schimb nu scoase o vorb despre
atentatul a crui victim fusese el nsui i
nici despre moartea dublurii sale. L-ar fi
tulburat inutil pe btrnul miliardar.
Alvaro adulmec mai repede fumul din
jurul lui. Apoi cltin din cap.
V voi arta ceva, i zise el lui Malko.
Se ridic i i fcu semn s-l urmeze. Cei
doi negri rmaser pe loc cu pipele scoase
din gur. Pentru un om de talia lui, Alvaro
Cunha se deplasa cu o suplee uimitoare.
Traversar vila. Un adevrat labirint de
culoare i ui ncuiate. n spate, curtea
interioar ddea spre un fel de garaj. n faa
porii sttea un om aezat pe pmnt, cu o
puc pe genunchi. Brbatul se ridic i i
scoase plria.
Rareori i fusese dat lui Malko s vad o
asemenea fa de brut. Nite buze mari
care aproape c i atingeau nasul turtit, iar
ochii, mici i ri, dispreau n spatele
pernielor de grsime.
112

Vi-l prezint pe cel mai bun capanga pe


care l am, zise mieros Alvaro Cunha.
Miguel e un om de ncredere...
Miguel zmbi tmp, ceea ce-l fcea s
semene cu o hien. Alvaro se aplec spre
Malko i i opti la ureche:
A omort 28 de persoane pentru mine,
dintre care un preot n timpul liturghiei.
Vedei c ntr-adevr se poate conta pe el...
Evident. Avea referine bune.
Ucigaul deschise ua garajului i i duse
n faa unui pachet mare rulat ntr-o
prelat. La un semn al stpnului su,
Miguel desfcu prelata. Malko fu izbit n
fa de un miros ngrozitor. De parc s-ar fi
dezgropat cadavre. De altfel chiar despre un
cadavru era vorba.
Prima dat apru un picior foarte murdar,
apoi o gamb i dup aceea restul corpului.
Malko avea n faa lui cadavrul unui brbat
nc tnr, cu o piele foarte nchis.
Aparent nu prezenta nici o ran. Dar
mirosea groaznic. Chiar i Alvaro Cunha
strmb din nas. Cadavrul era deja umflat.
Probabil c omul murise de dou-trei zile.
Era unul din oamenii mei de ncredere,
113

spuse cu un suspin Alvaro Cunha.


Servitorii l-au ridicat ieri din faa locuinei
mele, n aceast inut. Fusese omort n
timpul nopii. De brazilieni, ntr-un mod
care se mai practic nc la noi la ar.
Dureaz mult i e foarte neplcut. Nu-i aa,
Miguel?
Miguel aprob n tcere cu un zmbet
larg. Alvaro i explic n ce const supliciul.
Dup ce termin, Malko simi c i se
ntoarce stomacul pe dos...
Ei da, aa a murit Gustavo Orico,
conchise brazilianul... M ntreb cine a
putut s-l omoare?
Malko fu nevoit s fac un efort pentru ai pstra calmul. Acesta era numele
informatorului de la care Frank nu mai
avea nici o veste. Mcar tiau c nu
trdase. Cel puin nu pe Frank. Hotrt
lucru, aceast misiune "diplomatic", cum i
se spusese la Washington, semna mai
mult cu un rzboi total. i nici mcar nu
tia cine cu cine se lupt. Oricum, sub
asemenea auspicii, nceputul era grozav de
promitor...
De ce nu anunai poliia? l ntreb el
114

pe miliardar.
Acesta ddu din umeri.
La ce bun s-i mpovrm munca? i
aa e prea cald pentru anotimpul sta. Tot
nu l-ar nvia pe biat. i dac a fost omort,
asta s-a ntmplat pentru c a fcut ceva
ru, poate chiar mpotriva mea...
Era un eantion reuit din cea mai
indiscutabil logic. Cel puin logica junglei.
i cadavrul?
n seara asta va fi dus la fazenda17
mea. I se va gsi acolo un col linitit.
Discuia era ncheiat. Capanga l
nfur din nou pe rposatul Gustavo
Orico n prelata lui. Alvaro Cunha i aez
o mn protectoare pe umrul lui Malko.
Nu v facei griji pentru acest mort. Toi
ne ducem ntr-o zi. Asta e singura
certitudine. Uite, ca s v mai nseninai
puin, ce-ai zice de o partid de cri?
Jucai gin-rummy?
Era o propunere surprinztoare. Btrnul
brazilian nu prea un mptimit al jocului
de cri. Malko accept. i plcea s joace
17

Fazenda - Numele marilor proprieti din Brazilia, folosite ca


terenuri agricole sau pentru creterea vitelor (n.t.).
115

gin, i era un mijloc bun de a-i sonda n


continuare adversarul.
Revenir n salonul mare. Negriorii se
ridicar imediat la apariia stpnului lor i
venir s se aeze n spatele lui cnd acesta
se instal la masa de joc.
Jucai trei contra unu, remarc Malko.
Alvaro Cunha izbucni n rs.
Dac le-ai lua creieraii i i-ai stoarce,
n-ar iei nici mcar trei idei. Nu-i aa,
Janios? Nu-i aa, Pinto?
Amndoi aprobar cu un zmbet larg care
le scotea la iveal toi dinii. Cunha
amestec crile. Labele lui mari aproape c
le ascundea cu totul.
Cincizeci de cruzeiros punctul, trei
coloane, pica dubleaz, dou sute cincizeci
de coloan, propuse miliardarul.
Malko accept. Miza era foarte mare, dar
juca destul de bine ca s limiteze pierderile.
i pe urm CIA18 pltea: cheltuieli de
18

CIA - CENTRAL INTELLIGENCE AGENCY. l-a succedat n


1947 aa numitei GIR. Pn la nceputul celui de al doilea rzboi
mondial, contra-spionajul american era asigurat att de serviciul de
informaii al armatei ct i de FBI. Dezastrul provocat de japonezi la
Pearl Ha/bor (7 dec. 1941) l-a determinat pe preedintele Roosevelt
116

misiune.
Cunha ddu crile i ntoarse treiul de
pic. Malko l lu s fac o suit i ddu jos
aptele de inim. Cunha l lu i anun:
Cobor la trei.
Avea patru optari i patru eptaril Plus un
as i un doi pentru coborre. Un joc
fantastic i nici o posibilitate pentru Malko
s plaseze ceva. De altfel, avea n mn
patruzeci i cinci de puncte. i pica dubla.
ncepea bine. Nici restul nu fu mai prejos.
Cunha juca cu ferocitate, la ctig. n plus
mai avea i un noroc incredibil. Brazilianul
nchise jocul fcnd un gin mare cu pica.
Apoi ctig i a doua partid. Malko abia o
ctig i el pe a treia, dar Cunha
recuperase n aa msur, nct aproape c
nu exista diferen de puncte ntre ei.
Malko fcu socoteala. Pierdea aproape 250
de dolari, cinci sute de mii de cruzeiros, o
mic avere pentru un brazilian. Cunha
jubila.
Mai jucm i mine, dac vrei s v
luai revana, propuse el. Acum trebuie s
s dea rii sale un adevrat serviciu de informaii. CIA a renscut
dup terminarea conflictului din motive impuse de rzboiul rece (n.t).
117

plec.
i se ridic n timp ce Malko lsa cu regret
pe mas un teanc de bancnote. Nu numai
c btrnul nu semna, dar i mai lua i
banii. Nu era de mirare c fcuse avere...
Deodat zgomotul unor tocuri nalte l
fcu s ridice capul.n salon intr o tnr.
Era o metis extrem de bine fcut, cu
picioare foarte lungi i o talie puin
deasupra celei mijlocii, subire i cu umeri
largi. oldurile rotunde o fceau s semene
cu o amfor greceasc. Purta o rochie de un
albastru aprins, strns pe corp i foarte
decoltat.
Tnra se uit la el i Malko remarc
imediat expresia uor mirat a ochilor ei
negri ca tciunele. Faa nepstoare era
ncadrat de un pr negru i des care i se
revrsa pe umeri. Trsturile regulate i
buzele o idee prea groase emanau o mare
senzualitate nuanat de perversitate.
Malko fu surprins de minile lungi
terminate cu unghii mari de un rou
strlucitor.
Fiica mea, Linda, anun Alvaro
Cunha.
118

Tnra srut uor obrazul tatlui ei i l


nvlui pe Malko cu un zmbet de o
suavitate primejdioas.
Suntei omul de la Washington? Ai
venit pentru magneziu? Dumneavoastr mi
aducei zestrea?
Vocea ei era profund i la fel de
nelinititoare ca i restul. Fcu civa pai
s-i ia igrile i Malko avu ocazia s
constate c avea un mers de regin.
"Regina trfelor", gndi Malko. Cu trei
gesturi i dou fraze declanase n el o
dorin violent i asta l nfuria.
Tnra reveni i i cufund privirea n
ochii lui.
Cum v numii? ntreb ea cu un ton
puin ironic.
Sunt prinul Malko Linge, zise Malko
ct putu de simplu. i sunt de origine
austriac.
Ceva nelmurit trecu prin privirea Lindei
Cunha. Distila erotism ca o adevrat
distilerie.
V vei nelege bine cu logodnicul meu.
El e de origine german.
Malko nu-i spuse c fcuser deja
119

cunotin. i c Linda nu semna deloc cu


logodnica neprihnit care pete spre
altar mpodobit cu flori de portocal...
Alvaro Cunha i curm irul gndurilor.
Atunci venii mine la aceeai or?
ntreb el. Ca s jucm.
Iei repede, fr s atepte rspunsul lui,
urmat de sclavii-fumtori. Linda se aez n
faa lui Malko punndu-i foarte sus un
picior peste cellalt. Se aplec s-i scuture
igara i Malko putu s admire doi sni
bronzai i perfeci.
tii c ndat ce tatl dumneavoastr
va semna, zise el bine dispus, vei fi
ngropat sub un maldr de dolari att de
mare, nct va trebui s vi se fac respiraie
gur la gur pentru a v reanima?
Privirea ei se aprinse de o strlucire
fugar.
Puin mi pas. Asta e ideea tatlui
meu. Am deja mai muli bani dect mi
trebuie. Aflai c nu am prea multe nevoi.
Malko fu gata s-i spun c s-ar fi putut
ca logodnicul ei s fie de alt prere. Iar n
ceea ce-l privea pe el, nimic nu complica
mai mult viaa dect nevoia de bani...
120

Oricum, zise el suspinnd, a vrea ca


aceast afacere s se ncheie repede. Ca s
pot profita de soare i de mare.
Ea ddu din umeri.
Nu trebuie s v grbii, senhor. Aici
suntem n Brazilia, nu n America.
Magneziul n-o s plece din loc. Tatl meu a
promis, aa c va semna. Dar nainte
trebuie s se gndeasc bine, ca s fie sigur
c nu face o prostie...
O prostie? Ce prostie?
Era rndul lui Malko s se arate surprins.
Nu tiu, fcu ea puin ironic. S
presupunem c dup ce i-ai obinut
semntura, avei chef s-l suprimai ca nu
cumva s se rzgndeasc; sau c cei cu
care a refuzat s semneze vor fi
nemulumii... Tatl meu este ceea ce este,
dar eu l iubesc. Nu vreau s-l pierd n mod
brutal.
Malko se abinu s-i spun c persistnd
n aceast amnare risca s fac o prostie
nc i mai mare. Ultima. n fond, el juca
rolul unui diplomat.
tii, conchise Linda, nu m mrit
dect peste ase luni! Aa c tatl meu nu e
121

grbit.
Malko simi o mncrime neplcut pe
ira spinrii. ase luni de delir cu
necunoscui care se omoar unii pe alii n
jurul tu, asta nu putea s fie deloc o
perspectiv mbucurtoare.
Licrirea care se aprinse o clip n privirea
Lindei l fcu s rite.
Dac promit c nu voi vorbi de afaceri,
ntreb el, luai cina cu mine?
Ea avu o tresrire imperceptibil i strivi
cu puin nervozitate igara n scrumier.
Malko simi scurta ei ezitare. Atepta
aproape la fel de senin ca un juctor ce i-a
aezat pe un numr de la rulet ultimul
jeton de un milion.
Suntei un remarcabil om de afaceri,
rspunse ncet Linda. Dar accept, ca s nu
v facei o impresie prea proast despre
Brazilia din pricina dificultilor pe care le
avei... Venii s m luai mine pe la ora
nou.
Privirea pe care o schimbar nu se
potrivea deloc cu o convorbire de afaceri.
Amndoi tiau foarte bine ce simeau. Dar,
dei i era puin ruine, Malko i zicea c
122

prin fiic l va convinge mai uor pe tat.


Dat fiind situaia, orice mijloc era bun,
mai ales acela care nu excludea plcerea.
Srut mna Lindei fr s in seama de
etichet i iei din salon cu privirea ei
nfipt n spate ca o sgeat de catifea.
Malko prsi vila lui Alvaro Cunha epuizat
i iei n cldura torid. Cnd ajunse la
main era deja lac de ndueal. Situaia
nu se prezenta prea strlucit. Mai nti, nu
mai aveau informaii din intimitatea
btrnului
brazilian;
apoi,
o
mn
necunoscut
se
nveruna
mpotriva
aliailor lor. Dup senator, informatorul;
fr a o mai pune la socoteal pe Ruth, care
fusese la un pas de moarte. Dup cea mai
elementar logic, urmtorul pe list ar fi
fost Malko...
Se aez la volanul Chevrolet-ului i
demar.
Imediat nu mai avu dect o singur grij:
s-i pzeasc viaa n mijlocul circulaiei
demeniale din Rio. Din ziua n care sosise,
Malko tia ce nseamn cuvntul lotacao.
Era vorba de nite autobuze enorme care
parcurgeau oraul n toate sensurile i se
123

opreau la cerere. Detaliu simpatic, oferii


lor erau pltii dup randament! Malko
nvase s se fereasc de aceti mastodoni
condui de stahanovitii transporturilor
urbane, cu biletele ntre dini i cu privirea
aintit spre linia alb a trotuarelor
pndind clientul. Zigzag-urile i opririle lor
brute erau mortale pentru automobilitii
neavertizai. i cum asigurrile nc nu
existau n Brazilia...
i totui Malko reui s-i adune cteva
frnturi de gnduri. Trebuiau gsii, cu
orice pre, i scoi din circuit oameni care l
mpiedicau pe Alvaro Cunha s semneze.
Sau dac nu, btrnul s fie forat s-i
onoreze promisiunea...
Nu se va ti niciodat ce voia Gustavo
Orico s-i spun lui Frank.
Deocamdat nu avea din pcate nici o
pist. Adversarii lui erau nite fantome. i
pentru mai mult siguran, n ara asta
cadavrele erau pzite. Poate l va ajuta
Linda.
Pentru
o
logodnic,
tnra
preafoarte zvpiat...
Ce vrst putea s aib? Nu mai mult de
24-25 de ani. Malko suspin, n sfrit un
124

gnd agreabil n mijlocul acestui comar, n


fond, femeile erau singurele lucruri
interesante pe acest pmnt...
nduioat, cu un zmbet pe buze,
manevr n aa fel nct s ntretaie irurile
de maini pentru a nu fi antrenat pn la
Ipanema pe acest drum cu sens unic.
Deodat n dreptul lui ajunse un
Volkswagen verde. Pre de cteva secunde,
cele dou maini merser una lng alta.
mpins de un presentiment, Malko ntoarse
capul i tresri.
Geamul Volkswagen-ului era lsat n jos.
Un bra pros inea ndreptat spre el un
Colt 45 sau imitaia lui perfect... n spate
se vedea capul prea puin linititor al unui
brazilian purtnd o plrie de pai.
Malko nu vzu mai mult: se arunc jos pe
scaun. Tocmai la timp. Geamul drept nflori
de crpturi, apoi parbrizul sri n ndri
la al treilea foc. Malko se pomeni peste el cu
o avalan de cioburi de Securit. Adversarul
mai trase o dat i geamul din spate
dispru. Apoi nu se mai ntmpl nimic.
Malko se scutur de cioburile de sticl i se
ridic. Din instinct trsese de volan spre
125

trotuar i oprise la nimereal.


La
dreapta
Chevrolet-ului
defilarea
mainilor continua. Nimeni nu bgase de
seam nimic. Cobor i i scutur hainele.
Volkswagen-ul verde era departe. i astfel
de maini erau cu miile la Rio. Ele deineau
cea mai mare pondere n cadrul parcului
brazilian de automobile, deoarece se
fabricau chiar n ar. Nici mcar nu-i
vzuse numrul. i rmsese n minte doar
o imagine fugar a prii din stnga.
Existau puine anse ca asta s-i serveasc
la ceva. Doar nu avea s inspecteze,
milimetru cu milimetru, caroseria tuturor
mainilor Volkswagen din ora care aveau
culoarea verde.
Chevroletul nu era ntr-o stare prea rea.
Alte geamuri i un parbriz nou l-ar fi fcut
s arate ca la nceput. Tipul care trsese
era un debutant: nici un glon nu intrase n
caroserie. Din fericire. De la distana aceea,
Malko ar fi fost ciuruit de gloanele mari de
calibru 45 ale Coltului.
Hotr s lase maina acolo unde se afla
i s se ntoarc cu taxiul. Brazilienii se
uitau cu comptimire la frumoasa main,
126

creznd-o victima unui lotacao dezlnuit.


Malko se ndeprt traversnd piaa
Maria-lsabel, cu sperana c nu va primi un
glon n spate. Gsi imediat un taxi, un
automobil
Kaiser-Frazer cum nu se mai putea vedea
dect la muzeul mainilor. Ceru oferului
s-l duc la ambasad. Frank i consilierul
lipseau. i explic celui care rspundea de
parcul auto un brazilian fermector i
vorbre nevoie mare c avusese un
accident i c i trebuia imediat o alt
main. Din fericire, Chevroletul ataatului
cultural momentan bolnav se gsea
disponibil n garaj. Malko l "rechiziion"
fr scrupule i se ndrept spre hotel.
Imediat ce ajunse la Copacabana Palace l
sun pe Frank acas pentru a-i face un
rezumat al situaiei i a-i aduce la
cunotin
decesul
efemerului
su
colaborator. Chiar i la telefon l putea auzi
pe american rozndu-i unghiile.
Ar trebui s-l lichidm pe btrnul
Cunha, suger Frank. Dup aceea lucrurile
vor deveni mai clare. Ne nelegem noi cu
fiica lui.
127

Nici vorb de aa ceva, zise Malko.


Numai prin el vom ajunge la cei care stau n
spatele acestei poveti. Dac l-am omor pe
Alvaro Cunha s-ar putea s scpm de
Scylla i s cdem peste Charybda...
Eu nu tiu unde s-ar putea s cdem,
replic Frank, dar deocamdat suntem n
rahat. i de aici n-ai unde s cazi mai jos...
Cine mai semneaz dac moare
Cunha? protest Malko. i cine tie dac
nu asta doresc i adversarii notri?
Ridicol, mormi Frank. Btrnul
conduce jocul. Ceilali sunt clienii lui la fel
ca noi.
Malko auzi dou bti scurte n u.
Mi se anun o vizit, i spuse el lui
Frank. Te prsesc.
Americanul
izbucni
ntr-un
rs
respingtor.
Be caretul. Ar fi neplcut s prseti
Brazilia ntr-o cutie de zinc, oh pardon,
uitam c eti diplomat, de plumb...
i Malko era de aceeai prere. nainte de
a merge s deschid, i scoase din valijoar
pistolul silenios extraplat, l ncrc i l
strecur la centur sub hain.
128

Dar n faa lui apru acea chinezoaic


ncnttoare pe care o zrise la cocktail-ul
de la ambasad. Purta o rochie de mtase
mulat pe corp i l privea cu un aer timid.
Pot s intru? ntreb ea cu o voce foarte
blnd. Am lucruri interesante s v spun,
domnule Malko Linge.

129

Capitolul VI.
Femeia se ls pe unul din cele dou
paturi i i aez delicat picioarele unul
peste altul. Rochia despicat lsa s i se
zreasc
coapsele
de
culoarea
chihlimbarului. Pantofii decupai se asortau
cu rochia de mtase violet. Bustul era foarte
subire i contrasta cu oldurile i
picioarele solide. O combinaie destul de
atrgtoare, gndi Malko.
Ar fi fost o femeie foarte frumoas fr
ochii aproape inexpresivi care l priveau aa
cum se uit o oprl la o musc.
Ua e ncuiat? ntreb ea cu o voce
blnd.
Vorbea englezete fr accent. Malko se
duse s verifice ua, apoi se ntoarse i se
aez n faa vizitatoarei lui. Avusese cam
multe emoii n ziua aceea. Aceast
chinezoaic, picat din cer sau din infern,
era pictura care fcea s se reverse
paharul. CIA l angajase s ajute la
semnarea unui contract, nu s rezolve
rebusuri.
Pot s v ntreb cum v numii? ntreb
130

el foarte monden.
Chinezoaica i ascunse rsul scurt
ducndu-i mna n faa gurii,
dup obiceiul oriental.
Se vede c nu cunoatei Brazilia,
domnule Linge. Sunt doctorul Lin-Pao,
absolvent a Facultii din Sao Paulo i a
Universitii din Moscova. Vorbesc opt limbi
i sunt o militant comunist.
Malko reui s-i ascund surpriza.
Aceast chinezoaic de lux nu te ducea
deloc cu gndul la autocritic...
Sunt destul de cunoscut n Brazilia,
continu doctorul Lin-Pao. Am fost
expulzat din aproape toate statele Braziliei,
cu excepia statului Bahia; acolo m i
refugiez cnd m plictisesc prea tare n alt
parte. Guvernatorul se numr printre
bunii mei prieteni.
neleg, coment Malko.
Nu, zise ea cltinnd din cap, nu
nelegei nimic. Nu este amantul meu. Dar
avem aceleai idei. Dac ar trebui s m
culc cu el, sau cu dumneata, pentru a sluji
cauza, a face-o fr ezitare. Asta nu are
nici o importan...
131

Malko i privea snul palpitnd. Se simea


puin tulburat. Lin-Pao avea destul farmec
ca s abat un capitalist de pe calea cea
dreapt. Numai c pe el nu-l entuziasma
deloc perspectiva unei femei care se druia
la comand.
Malko relu iniiativa.
i ai venit... s-i experimentezi ideile...
cu mine? ntreb el zmbind.
Eti un brbat foarte seductor, se
fandosi ea, dar, deocamdat, nu e nevoie.
Scoase din geant o tabacher de aur i o
ntinse spre Malko.
nuntru era nite igarete mici cu
captul aurit. Femeia le aprinse pe
amndou cu o brichet tot din aur. Malko
trase primul fum i constat c avea un
gust ciudat.
Este un amestec fcut special pentru
mine, preciz ea. O combinaie de tutun
blond i cnep indian.
Malko tresri.
Marijuana?
Ea ddu din umeri.
Se mai numete i aa. Dar ntr-o doz
mic nu face nimic. Poi s m crezi. Sunt
132

medic.
Deodat se ntinse pe pat i i scoase
pantofii cu o rsucire de picior. Trase un
fum i se ntoarse spre Malko.
Domnule SAS tiu c sta e numele
dumitale conspirativ ai ncredere n
mine?
ntrebarea l prinse pe Malko nepregtit.
Buna educaie i interzicea s-i rspund c
avea aproape tot atta ncredere n ea ca
ntr-un arpe cu clopoei. N-ar fi fost galant.
N-am s m culc cu dumneata ca s te
conving de bunele mele intenii, continu
ea. Eti mai presus de aceste procedee
grosolane. Dar a dori s m crezi: vreau s
te ajut.
Eti masochist? o ntreb Malko.
Se gndea la felul n care fusese pur i
simplu evacuat din ambasad.
Nu. Cnd am venit acolo, am fcut-o
tot cu intenia de a-i vorbi. Nu mi-au dat
rgaz. Noroc c tiam unde s te gsesc...
n fine, ce doreti i cum vrei s m
ajui? ndatoririle mele de viceconsul sunt
ct se poate de simple. Sau poate ai venit
s-mi propui un apartament.
133

Ea scutur scrumul igrii, apoi ii arunc


lui Malko o privire ironic.
n afara petilor din golf, toat lumea
de aici tie c ai venit s-i smulgi
btrnului
Cunha
semntura
pentru
cedarea magneziului. Nu vrem s reueti,
dar dorim i mai mult eecul altcuiva.
Malko ncepea s fie interesat i uit s o
ntrebe de unde avea aceste informaii.
-Al cui?
Dup cum tii, cu o zi nainte de a fi
sosit, un brbat care se ddea drept prinul
Malko Linge a fost omort de oamenii
prietenului dumitale Frank Guder.
Da. i?
i eti convins c e un om de-al nostru.
Numai c nu e adevrat.
Atunci cine e?
Emisarul cuiva care ne urte. l
cunoti pe Alex von Ritersdorf?
Logodnicul Lindei Cunha?
Ea zmbi n colul gurii.
Exact, logodnicul. tii cine e Alex von
Ritersdorf?
-Nu.
Ei bine, este Obersturmbahnfuhrer
134

Dieter Malsen, fostul ef al Gestapo-ului din


Brme, fost comandant adjunct al lagrului
de la Birkenau, criminal de rzboi cutat de
douzeci de ani. A fost de dou ori
condamnat la moarte n contumacie, n
Rusia i n Germania.
Frumoas carte de vizit! n fond, asta nul mira chiar aa de tare pe Malko. i Frank
care l catalogase inofensiv!
De ce nu-l denuni?
Ea i arunc igareta i rse cu tristee.
Eti foarte naiv. Prietenul nostru
Malsen-Ritersdorf este bine protejat. Mai
nti c i-a modificat puin faa ntr-o
clinic din Madrid, acum civa ani. i apoi,
dup cum tii, chiar dac a avea zece
martori care-l recunosc, Brazilia nu prea
coopereaz la extrdrile politice. i oricum,
ar avea timp s se refugieze n Uruguay sau
n Paraguay, unde nimeni nu s-ar mai
putea atinge de el.
Malko nelegea din ce n ce mai puin.
i care este legtura dintre trecutul lui
Ritersdorf i uciderea sosiei mele?
Alex von Ritersdorf este eful
Internaionalei naziste n Brazilia. E vorba
135

de o organizaie care dispune de muli bani


i care ncearc s joace din nou un rol n
politica internaional. Dac ar putea
controla acest magneziu, ar fi o realizare
foarte important pentru ei...

Linda
cunoate
convingerile
logodnicului ei?
Ceaua aia?
Replica pornise din suflet.
Chinezoaica scuip ca o pisic mnioas.
Apoi, amintindu-i c ntruchipa totui
graia feminin, se ntinse
aproape
voluptuos i zise:
Din clipa n care a pus mna pe un
brbat, puin i pas de trecutul lui. i cu
siguran c el nu i-a povestit cu ce se
ocup acum.
Toate astea l uimeau la culme pe Malko.
Ce dovad ai pentru tot ce mi-ai spus?
o ntreb el. i de ce vrei s m ajui pe
mine?
Ochii ei negri lucir o fraciune de
secund. Chinezoaica ncepea s fie sub
influena drogului i se controla mai greu.
Cu faa ei triunghiular i corpul mic
semna cu o panter stilizat.
136

Vei avea aceste dovezi, uier ea. i te


ajut pentru c eti singurul care poate face
ceva. Ritersdorf trebuie ucis, auzi, ucis...
Deodat sri n picioare. Fr pantofi i
ajungea lui Malko pn la umr. l prinse
de amndoi umerii cu nite degete tari ca
fierul.
Corpul ei frigea de parc ar fi avut
patruzeci de grade.
Malko era din ce n ce mai prudent. Asta
mai lipsea acum, o chinezoaic exaltat
predicnd rzboiul sfnt! I se spusese lui c
n Brazilia se putea ntmpla orice, dar nici
chiar aa...
Vei veni cu mine i vei avea prima
dovad a ceea ce i-am spus, opti Lin-Pao.
nainte de orice, trebuie s tii c Ritersdorf
poart nc stigmatul crimelor lui: la
subsuoara dreapt are nite cifre tatuate
grupa sanguin i numrul de ordine din
SS, aa cum cerea tradiia. Asta s-a
ntmplat acum treizeci de ani.
Se desprinse de Malko tocmai cnd
contactul cu mtasea cald ncepea s-i
fac efectul asupra lui.
Vrei s vii cu mine? zise ea brusc.
137

Unde?
Nu prea departe. Nu-i fie fric.
Malko ezita, i-ar fi plcut tare mult s fie
i Frank acolo. Magneziul prea s fi
dezlnuit
personaje
pe
ct
de
nelinititoare, pe att de derutante. Pn la
urm parc i prefera tot pe ucigaii
profesioniti din serviciile secrete rivale. Mai
bine s ai de-a face cu ei dect cu icniii...
Bine, fcu el. Te urmez. Ai o arm la
tine?
Ea izbucni n rs i i ntinse geanta.
Uit-te. Vrei s m i dezbraci?
n geant nu era nimic interesant. Iar n
privina ei, ar fi fost cu neputin s-i
strecori un obiect mai nsemnat ntre piele
i rochie. Malko lu o hain i, ntorcnd
spatele lui Lin-Pao i vr pistolul la
centur.
Lin-Pao i pusese pantofii. Din nou era
rece i distant. Nu-i vorbi lui Malko dect
n hol.
Ai o main?
-Da.
S mergem.
Femeia se aez foarte departe de el pe
138

bancheta noului Chevrolet.


tii unde e Barra din Tijuca? ntreb
ea.
Malko se stpni cu mare greutate. Plaja
asta pustie era mai frecventat dect
Champs-Elyses!
tiu, zise el fr nici un alt comentariu.
Merser n tcere vreme de o jumtate de
or. Barra din Tijuca era pustie. Doar ici i
colo cteva maini oprite cu faa spre
ocean, cu toate luminile stinse. Malko nu se
simea defel linitit. Arunc o privire n
oglinda retrovizoare: nimic n spate. Dar
primejdia putea veni i de la una din
mainile care staionau. Ultima vizit fcut
pe acolo nu-i lsase amintiri prea plcute.
Lin-Pao se uita cu atenie pe partea
dreapt a drumului.
ncetinete, i ceru ea brusc.
Malko reduse viteza. Parcurser nc un
kilometru naintnd ca melcul, apoi Lin-Pao
i aez mna pe braul lui.
Aici este. Oprete cu faa la ocean. n
felul acesta nu vom fi remarcai.
Ce este aici? ntreb Malko.
Urmeaz-m fr s pui ntrebri.
139

Ultima surpriz fusese chestia cu cei


patru ucigai...Scoase cheile din contact i
cobor primul. O adiere cldu i
parfumat i mngie faa. La cincizeci de
metri mai ncolo se auzea ropotul domol al
valurilor. n jurul lui perechile fceau
dragoste netulburate n mainile oprite, iar
el se lsa antrenat n Dumnezeu tie ce
poveste. i ctiga cu vrf i ndesat dolarii!
-Vino, opti Lin-Pao.
Traversar drumul. Chinezoaica o porni
cu hotrre pe drumeagul de pmnt din
faa lor. Malko mergea n spatele ei, cu
mna pe mnerul armei, gata la orice.
La stnga lor, n penumbr, zri forma
fantastic a unei cldiri n construcie. LinPao se opri i iei de pe drumeag la dreapta.
Urm un moment de cutri, apoi l
chem pe Malko cu un gest.
Aici e, zise ea.
i i art pe cmp un loc unde pmntul
fusese proaspt spat.
Du-te s aduci o lopat de la antierul
din fa, zise Lin-Pao. Sau poate preferi s
sapi cu minile...
S sap!
140

Din ce n ce mai bine. l lua drept gropar.


Bineneles. Aici dedesubt <- cineva
care te va interesa. Fii fr grij, nu-i poate
face nici un ru.
mpotriva voinei lui, Malko travers
strada i plec spre cldirea n construcie.
Noroc c avea la el bricheta-lantern pe
care o aprinse cu puin team. Probabil c
devenise o int excelent.
Escapada asta era stupid. Existau nou
anse din zece ca aceast chinezoaic s-i fi
ntins o curs. i s-ar fi zis cu el. Dar
subcontientul i spunea c va descoperi
ceva.
Gsi cu uurin o grmad de unelte
sprijinite de o anex i alese o lopat mare
pentru ciment.
Lin-Pao l atepta lng mormnt, tcut
i nemicat. Malko i scoase haina i
ncepu imediat s sape. Pmntul era
afnat i se spa uor. Totui dup zece
minute se trezi lac de ndueal. Lin-Pao i
inea haina nepstoare. Vzuse pistolul
dar nu spusese nimic. Malko avu deodat
presentimentul c e victima unei uimitoare
farse macabre: era pus s-i sape
141

mormntul nainte de a fi executat! Asta era


ceva foarte oriental... Fu tentat s lase
lopata i s fug. Silueta nemicat a
chinezoaicei l reinu. Nu trebuia s-i
piard prestigiul.
Dar ntre dou lopei de pmnt, se uita la
stele cu mai mult intensitate. Crucea
Sudului i fcea cu ochiul, ca un far uria.
n secunda aceea i ddu seama c era
foarte fatalist. Dac ar fi murit acum, ar fi
fost pentru el un sfrit rapid i fr
probleme. Idealul, n fond...
Lopata lovi ceva tare.
Cu mare precauie, mai scoase nc puin
pmnt. n groapa aceea era un cadavru.
De altfel, mirosul fad al morii ni imediat
la suprafa. Lin-Pao l simi i ea.
l vezi? i opti ea apropiindu-se de el.
Nu, dar l simt.
Mai scormoni puin pmntul. nfiornduse de dezgust, trebui s lase lopata i s
foloseasc minile. Din fericire corpul era
mbrcat i putu s-l trag de hain.
Scoate-l afar, ordon Lin-Pao.
Uor de spus! Malko reui n sfrit s
apuce estura din dreptul a ceea ce trebuia
142

s fi fost umerii.
Blestemnd i alunecnd n pmntul
afnat, reui pn la urm s ridice
cadavrul afar din groap. Lin-Pao l ajuta
cu o for surprinztoare. Epuizat, Malko i
trase o clip sufletul. Ar fi dat o sut de
dolari pentru un flacon de colonie. Mirosul
ar fi pus pe fug o ntreag ceat de dihori.
Lin-Pao l ddu la o parte i se ls n
genunchi lng mort. Cu un gest sigur,
despic pnza cu un mic briceag scos din
geant. Imediat i izbir n fa un aer urt
mirositor. Malko se cam cltin, dar
chinezoaica se inu tare.
Dup miros, prea s fie mort de mai
multe zile. Cnd atinse carnea rece,
fatalismul lui Malko se topi ca zpada la
soare. Trase o gur zdravn de aer curat i
arunc o privire uimit spre cerul nstelat.
Cnd te afli ntr-un mormnt nu ai cum s
vezi stelele.
Cadavrul era mbrcat. Lin-Pao ncepu si taie haina i cmaa. Apoi l ntoarse pe
spate i despic mneca dreapt a hainei.
D-mi lanterna, i ceru ea.
Malko se apropie i se ls i el jos lng
143

cadavru. Deodat Lin-Pao scoase o


exclamaie ntr-o limb necunoscut. Apoi,
cu faa crispat de furie, se ntoarse spre
Malko: Ticloii! Au trecut pe aici naintea
noastr. Uit-te.
Fascicolul
lanternei
lumin
bustul
mortului. Femeia ridic cu greutate mna
umflat i nepenit a mortului. inut
astfel n unghi drept, braul lsa s se
zreasc la subsoar o pat mare
ntunecat. Era vizibil c din acel loc fusese
decupat o bucat de piele. Malko prefer
s nu insiste prea mult asupra faptului.
Treaba asta macabr ncepea s-l scoat
din srite.
i? bombni el.
Acest om era i el un SS-ist. i el era
nsemnat sub bra. Cu o cerneal care nu
se terge. Ca i Ritersdorf. Dac l-ai fi
vzut, m-ai fi crezut.
Interesat, Malko examin corpul cu mai
mult
atenie.
Brbatul
era
de
nerecunoscut. Faa i fusese lovit de parc
s-ar fi urmrit zdrnicirea oricrei
tentative de identificare, iar cadavrul se
umflase datorit trecerii timpului. Toate
144

astea
fceau
din
corp
o
mas
dezgusttoare. Poriuni de snge uscat
amestecat cu pmnt i ascundeau prul.
Fr discuie c acel cadavru fusese
mutilat. Biet mort, i zise Malko, ngropat,
dezgropat, tiat, redezgropat!
Te cred, zise Malko. Dar nu mai putem
face nimic dect s-l punem la loc unde lam gsit. Pn la viitoarea dezgropare. C
asta pare s fie un obicei aici. Probabil c
pompele funebre au dat faliment n ara
asta...
Se gndea la cadavrul secretarului pzit
de capanga lui Alvaro Cunha. Nici odihna
lui venic nu era prea linitit.
Cu ajutorul lui Lin-Pao, Malko mpinse
corpul la loc n groap. Dup cteva lopei
de pmnt, cmpul arta la fel cum l
gsiser.
Cnd termin, Malko i rembrc cu
grij haina i i scoase cravata. Apoi
rmase cteva clipe nemicat lng
mormnt. N-ar fi spus-o nimnui, dar se
ruga. Cnd rzboiul era nc uman,
totdeauna se obinuia s se ridice paharul
pentru adversarul dobort. Iar acesta
145

murise aici, att de departe de cas. Asta se


vedea dup prul lui blond... Apoi duse
napoi lopata i se ntoarse la main unde
l atepta chinezoaica.
i acum unde mai mergem? ntreb el.
Mai cunoti multe chestii din astea pe-aici?
Femeia i cufund privirea inexpresiv n
ochii lui aurii.
M crezi? l ntreb ea cu ncpnare.
Depinde. E posibil ca acest mort s fi
fost un nazist. Dup ce m voi convinge c
la fel stau lucrurile i cu Ritersdorf, atunci
voi considera c am de-a face cu o
presupunere serioas. Dar spune-mi, cum
ai descoperit acest cadavru? Doar nu eti
prezictoare.
I-am vzut cnd l-au ngropat, eram
acolo ntr-o main, zise ea dintr-o
rsuflare. Sunt femeie i in i eu la
reputaia mea, adug ea cu o revolt
prefcut.
Suna fals ca jurmntul unui beiv. Dar
Malko nu insist. N-ar fi scos nimic n plus
de la ea. Spera s afle mai multe detalii de
la Frank.
Revenir la Rio fr s-i vorbeasc prea
146

mult.
Bosumflat,
chinezoaica
sttea
ghemuit n colul ei.
Unde locuieti? o ntreb Malko.
Nu departe de hotelul dumitale. Pe
strada Miguel Lemos, la Copacabana, dup
Ipanema.
i explic repede pe unde trebuie s
mearg. Dup zece minute, Malko o lsa n
faa unui imobil modern, pe o strad
linitit ce se ntindea perpendicular pe
Avenida Atlantico.
Totui te voi ajuta, chiar dac nu m
crezi, zise Lin-Pao nainte de a cobor din
main. Pe curnd.
Foarte ncurcat, Malko i urmri cu
privirea silueta zvelt. Dac n-ar fi fost
cadavrul, ar fi crezut c e vorba de o fars.
Nu ntlneai n fiecare zi o militant
comunist de teapa ei. Dar mai mult ca
sigur c era amestecat ntr-un fel n tot ce
se ntmplase. Cum de tiuse unde era
ngropat
cadavrul?
n
principiu
nu
cunoteau locul dect oamenii lui Frank. i,
evident, cei care l dezgropaser.
Oricum, inteniona s se ocupe serios de
domnul Alex von Ritersdorf. Poate c
147

dragostea lui pentru frumoasa Linda nu era


chiar dezinteresat. Dac chinezoaica
spunea adevrul, atunci el se gsea n
spatele acestui lan de crime.
Totul se explica perfect. Ritersdorf aflase
de la Linda de sosirea lui Malko. El
trimisese dublura. i tot el l suprimase pe
secretarul lui Alvaro Cunha, ca s fie
linitit. Aa cum ncercase s-l suprime i
pe Malko. Cu siguran c spera s-l
influeneze pe btrnul miliardar, dac nu
cumva l i ameninase deja...Malko roti
cheia n contact i ncremeni. n ir indian,
patru brbai tocmai intraser n imobilul
unde locuia chinezoaica.
Malko opri imediat motorul i cobor din
main s examineze faada. La cteva
ferestre se vedea lumin. Nu se gndise s o
ntrebe pe Lin-Pao la ce etaj locuia. Ezit. i
dac totul nu era dect o capcan?
Prudent, se ndeprt i reveni pe cellalt
trotuar, prefcndu-se c se plimb. Intr
i ddu cu ochii de irul cutiilor de scrisori.
Pe una din ele citi: doctor Lin-Pao, etajul 4.
Ascensorul era alturi. Aps pe buton i
acesta veni n cteva secunde.
148

Malko nchise ua i aps pe butonul


etajului patru. Era un model hidraulic de
ascensor, care la New York ar fi fost expus
ntr-un muzeu de art modern. n timp ce
urca, ntre etaje, Malko vzu deodat patru
siluete ntunecate cobornd cu repeziciune
scrile. Necunoscuii pe care i vzuse
intrnd.
Avu o presimire rea. Scoase pistolul, l
ncrc, dar tia deja c nu-i e de nici un
folos. Ascensorul se opri cu o mic
zdruncintur. Malko iei brusc. Undeva n
cas se auzea ritmul unei sambe. Ua din
faa lui era ntredeschis. naint cu
precauie i btu. Nici un rspuns, mpinse
ua care se deschise complet. Pipi dup
ntreruptor i aprinse lumina.
Doctoria Lin-Pao era ntins pe burt n
mijlocul ncperii, avnd nc pe ea rochia
violet. Nu fu nevoie s se apropie ca s vad
c era moart. O bltoac de snge se
ntindea n jurul gtului. Se aplec puin i
se trase napoi cuprins de oroare. Fusese
aproape decapitat cu un brici care zcea
alturi de ea. Avea ochii deschii i faa
desfigurat
de
o
spaim
cumplit.
149

Fatalismul oriental nu rezistase la un brici


foarte ascuit...
Malko i nfrnse dezgustul i, cu un gest
uor, i nchise ochii.
Poate c era un gest ridicol, dar tocmai
aceste fleacuri ridicole l caracterizau pe
Malko.
Se uit n jurul lui. Nimic nu fusese
deranjat.
Camera
era
mobilat
cu
simplitate: o msu lcuit, o canapea i o
bibliotec mare. Ua dormitorului rmsese
nchis. Lin-Pao nu avusese timp s ajung
acolo. Asasinii veniser s omoare i atta
tot. Poate c pn la urm chinezoaica nu
era chiar aa de nebun.
Malko cobor scrile profund tulburat. La
etajul de jos se auzea aceeai melodie. Ce
mutr vor face dansatorii cnd sngele va
ncepe s se infiltreze prin plafon! Iei i
aspir o gur mare de aer curat. i cnd te
gndeti c pentru el Rio nsemnase
totdeauna Carnavalul...
Fcu prudent ocolul mainii nainte de a
urca la volan. Moartea prin decapitare i
produsese totdeauna oroare.
Nu ajunse bine la hotel c l sun din nou
150

pe Frank.
Nu cunoti cumva o chinezoaic puin
cam srit care i zice Lin-Pao? ntreb
Malko.
Bineneles! E o nebun. i nchipuie
c e fiica din flori a lui Mao Zedong. Ce i-a
fcut?
Mie, nimic. Ei i-au fcut alii. Vino s
bem cafeaua mpreun i i voi povesti.
Noroc c la Rio se cineaz trziu. Malko
avu timp s fac un du i s se schimbe
nainte de a cobor n sala de mese a
hotelului. Atmosfera era destul de sinistr,
dar nu avea chef s plece nicieri.
eful de sal i recomand crnat chilian,
care se dovedi delicios i un charrasco
argentinian, adic carne fript. Prudent,
hotr s bea doar bere.
Frank sosi n momentul n care Malko se
gndea dac s nghit charrasco tot o
dat, fr s-l mestece, sau s cear
chelnerului un ferstru de buctrie. n
cele din urm, avnd oroare de scandal, se
mulumi s mping carnea pe marginea
farfuriei. De altfel, spectacolul pe care-l
oferea Frank i-ar fi tiat oricum apetitul.
151

Dup cum i era obiceiul, americanul i


rodea cu furie unghiile, cnd de la o mn,
cnd de la cealalt.
Prin urmare! fcu el.
Nu avea nici cel mai elementar sim al
convenienelor. Lui Malko nu-i plcea s
discute afaceri n timpul mesei. Frank fu
nevoit s-l atepte s nghit o piersic
mare cu sirop pentru a afla toat povestea.
Ce prere ai? l ntreb Malko dup ce i
istorisi cum petrecuse seara.
Frank i roase o unghie.
Nu neleg nimic. O cunosc pe fata asta
de cnd sunt n Brazilia. E adevrat c e o
comunist, cel puin aa striga n gura
mare peste tot. Dar nimeni nu o lua n
serios. Voia s dea n judecat statul Sao
Paulo,
pentru
c
fusese
declarat
indezirabil. Ceruse sprijinul lui Crandao.
Nu neleg ce amestec a putut s aib n
toat povestea asta i mai ales de ce a fost
omort att de repede.
Probabil c au urmrit-o, zise Malko.
Pi cum! fcu Frank cu mnie. Dup
cum spui, nici mcar nu au ncercat s o
fac s vorbeasc. Asta ar nsemna c a
152

spus adevrul i c oamenii lui Ritersdorf


au lichidat-o drept pedeaps c a trdat
secretul.
n orice caz, ara asta e nesntoas,
concluzion Malko. Sosete dublura mea i
moare de mna voastr. Un cadavru. Dup
aceea are necazuri omul tu de ncredere.
Al doilea cadavru pus la pstrare. Acum
chinezoaica. Fr s mai amintesc de Ruth
i de mine, care abia am scpat. Cine
urmeaz la rnd?
tiu, tiu, bombni Frank. Dac ar fi
fost simplu, nu te-ar fi trimis aici cei de la
Washington. C veni vorba, ce-a ieit din
ntrevederea cu btrnul?
Pentru el, dou sute de dolari. Pentru
mine, nimic. Nu se grbete. Ne ntlnim i
mine.
Malko i povesti discuia avut cu Alvaro
Cunha i partida de gin-rummy.
Frank atac cu frenezie alt unghie.
Bravo! Iat-te angajat acum ntr-un
campionat de gin! Btrnul ne trdeaz. Nu
tiu pentru cine, dar ne trdeaz. O s ne
trezim ntr-o zi cu un contract semnat cu
alii.
153

Stai puin, ce, asta se poate face chiar


aa uor?
Frank slt din umeri.
Bineneles. Nu e un contract ntre
guverne. Dac mine te-ar chema s
semneze cu dumneata, dragul meu SAS, ai
avea puterea unui miliardar. Oricine i-ar
da cteva milioane de dolari pentru peticul
dumitale de hrtie.
Aceast perspectiv l cufund pe Malko
ntr-o profund visare. Ce-ar mai fi fost! iar fi terminat castelul, ar fi angajat un
personal competent i ar fi trit dup
rangul lui. i mai cu seam, n-ar mai fi
avut de-a face cu toate povetile astea
oribile.
Din pcate mai existau i nite cadavre
ntre el i milioanele respective.
Frank nu mai avea unghii. Se ridic i
zise:
Mine diminea semnalez discret
cadavrul de la Barra din Tijuca. Mcar s
aib un mormnt decent. n privina
chinezoaicei, nu e cazul. Vor avea grij
vecinii ei. Am s te sun.
Malko nu-i spusese nimic de ntlnirea cu
154

Linda. Dintr-o cochetrie puin cam


ipocrit, considerase asta ca fcnd parte
din viaa lui particular, i nu-i plcuse
niciodat s se laude cu trecerea pe care o
avea la femei. Dup plecarea lui Frank,
semn imediat nota de plat, ceru s i se
aduc n camer o sticl cu ap mineral i
plec la culcare.
Dup un sfert de or dormea dus n
pijamaua lui de mtase alb.
Dac ai fi nchis ochii, te-ai fi crezut n
plin Carnaval. Numai ei trei, dansatoriicntrei fceau tot atta zgomot ct o
ntreag coal de samba. Trebuie ns
spus c restaurantul era mic: vreo 12 mese.
La nceput evoluase un chitarist cu o voce
extrem de joas care interpreta vechi
cntece din folclorul brazilian. Apoi cei trei
dansatori n inut alb puseser stpnire
pe scen, cu instrumentele lor bizare:
tamburina din piele de pisic, beigaele
care erau lovite unul de altul i un soi de
hritoare care imprima ritmul frenetic al
adevratei samba.
Negrii tia trei ar face avere la New
York, i zise Malko Undei.
155

Ea ddu aprobativ din cap. Pe ei nc nu-i


stricase turismul.
Coborau n fiecare sear din favella lor i
i executau numrul pentru civa
cruzeiros. Nu tiau s citeasc i nu
auziser niciodat de New York.
Dansnd ntruna, cntnd ct puteau de
tare,
exploatndu-i
la
maxim
instrumentele, toi trei interpretau melodiile
de succes lansate la Carnavalul precedent.
Ritmul l ndemna pe Malko, care nu era
totui amator de muzic exotic, s se
ridice i s danseze cu ei. Pentru prima
dat nelegea magia pe care o exercita Rio,
acest ora unde jumtate din locuitori mor
nainte de a mplini douzeci de ani, dar
unde cei mai nevoiai strng bnu peste
bnu tot anul ca s mbrace un costum
frumos
n
sptmna
sfnt
a
Carnavalului.
Linda alesese restaurantul^ Malko i
fcuse apariia la vila lui Alvaro Cunha pe
la orele nou. i deschise acel ngrozitor
capanga, l condusese pn n salon i, cu
graii de babuin, i propusese un whisky.
Malko refuzase politicos. Dup prerea lui,
156

locul acestui
brazilian era ntr-un copac nalt din
pdurea tropical.
Linda apruse imediat. Purta o rochie de
var din antung mulat pe corp, cu un
decolteu brazilian. Era ncnttoare. Rochia
ei ar fi declanat o rzmeri la un congres
al orbilor. Malko se nclin i i srut
mna.
Ea izbucni n rs.
Ce caraghios eti!
De ce? ntreb Malko puin vexat.
Ei bine, pentru ce-ai fcut adineauri. E
prima oar cnd pesc aa ceva. Cel puin
de la cineva pe care nu-l cunosc. S nu mai
faci asta cu doamnele pe care nu le cunoti,
vei avea necazuri cu soii. La noi, gestul nu
are deloc aceeai semnificaie... i pe urm,
de ce te-ai mbrcat aa?
Nelinitit, Malko se privi n oglind.
Pentru Linda i pusese acum prima dat
un costum cenuiu nchis din alpaca, aa
cum i era obiceiul, la care asortase o
cma albastr i o cravat Dior
cumprat de pe Fifth Avenue din New
York, i care l costase o mic avere.
157

Mai nainte ca Malko s-i revin din


consternarea lui mut, Linda se apropie de
el i i descheie haina. Trase de un capt al
cravatei cu un gest precis i ntr-o clip i
desfcu nodul. Apoi i-o scoase de tot i,
strecurnd un deget lung ntre gt i
cma, i desfcu primul nasture. Dup
aceea i contempl satisfcut opera.
Ari mult mai bine, zise ea.
Dar cu pantofii a putea s rmn?
ntreb Malko plin de politee. Ea izbucni n
rs i i arunc cravata pe umr.
Nu fi rutcios. Aici, la Rio, te mbraci
dup-amiaza i seara te dezbraci. i pui
cravata cnd te duci la birou, nu cnd iei
n ora. Pentru c mergi s te distrezi i e
foarte cald.
l prinse frumos de mn i l trase dup
ea. El se simi puin ridicol cu gulerul
descheiat, la braul acestei tinere elegante
n rochie de cocktail i pantofi cu toc nalt.
Linda mergea legnndu-i uor oldurile,
ca negresele, cu un aer foarte senzual.
Taica Cunha avusese probabil slbiciune la
plantatoarele de trestie de zahr. Dar n
Brazilia asta nu avea importan. Nimeni
158

nu era alb sut la sut.


Sinistrul capanga care veghea la u se
aplec adnc n faa stpnei sale.
Mai avei muli din tia? ntreb
Malko.
Muli. Dar acesta este foarte preios.
Dac tata i-ar cere, i-ar omor i proprii
copii.
Malko profit de ocazie.
Chiar, tatl dumitale unde e? l-am
telefonat dup-amiaz. N-am putut s vin.
tii c m aflu n exerciiul funciunii la
Rio...
Ea l trase de mnec i i atinse uor
buzele.
Nu i n seara asta. Nu strica seara
vorbind de afaceri.
El nu insist. Dac Linda se dezghea, i-ar
fi putut fi de mare ajutor. Ar fi fost i
timpul. Larry Gallo primise o telegram de
la Washington care i amintea cu
amabilitate c Brazilia era o ar turistic,
dar nu i pentru diplomaii n misiune, i c
erau nc vacante cteva posturi n
Tanzania Oriental...
Malko deschise portiera Chevroletului.
159

Linda se aplec i descoperi att de mult


din coaps nct ar fi putut s bage n pcat
i un om cinstit. Malko se aez la volan. Se
gsea n plin delir. De cnd venise,
problema magneziului nu avansase nici
mcar cu un centimetru, cadavrele se
nmuleau fr motiv aparent, iar el i
petrecea serile cnd cu un vr care bea ca o
sugativ, cnd cu o femeie drgu care pe
deasupra mai era i logoditl Nu mai lipsea
dect o dram pasional. n privina asta se
simea foarte sigur pe el. Frank l sftuise
de la nceput s nu umble fr pistol. Dar
Malko i rsese n nas: avea oroare s fac
pe gangsterul i nu purta arm dect n
orele de lucru.
Linda
i
indic
drumul
pn
la
restaurantul Castellino, un local la mod.
Patronul se aplec pn la pmnt cnd i
vzu i i invit imediat la cea mai bun
mas.
Las-m pe mine s aleg meniul,
insist Linda.
Comand camarao a la Bahiao"19 i o
19

Crevei mari pregtii ca la Bahia (n.a ).


160

salat din miez de palmier i diferite plante


necunoscute pentru Malko. i vin brazilian.
Salata, proaspt i destul de picant, era
delicioas. Ct privete vinul, probabil c
avea cel puin patruzeci de grade...
Li se aduse camarao. Erau nite crevei
enormi cu orez att de piperat, nct Malko
fu gata s scuipe jos prima nghiitur.
Linda fcu curat n farfuria ei ca o pisic
nfometat.
1) Crevei mari pregtii ca la Bahia (n.a ).
Sub mas, piciorul lui Malko se sprijinea
de genunchiul ei.
Eti deja foarte brazilian, zise tnra
femeie zmbind uor.
Dar nu-i retrase piciorul. Muzica
mpiedica irul oricrei conversa|ii. n faa
reticenei vdite a lui Malko pentru
camarao, Linda lu unul din crevei i
turn peste el piper rou cu nemiluita. Apoi
i-l ntinse lui Malko:
Mnnc-l dac ii un pic la mine.
Malko l nghii resemnat.
l-au trebuit apoi trei pahare pline cu vin
nghiite pe nersuflate pentru ca faa s-i
revin de la vnt la rou aprins. Avea
161

impresia c o sumedenie de animale


minuscule i devorau pereii stomacului.
Mnccioasa, puse puin piper pe pine i l
nghii pe nemestecate.
Cu un astfel de piper rou a fost
omort secretarul tatlui meu, preciz ea cu
amabilitate.
Mulumesc, zise Malko. Unul nu
ajunge?
Ochii Lindei sclipir de ironie.
El l-a nghiit n alt fel.
Dei vinul era tare, Malko avea nc
mintea limpede.
Cine crezi c l-a omort?
Nite oameni care i voiau rul,
rspunse Linda cu o logic imbatabil.
Dar sunt brazilieni, pentru c l-au
executat n acest mod, s-i zicem folcloric...
Da, suspin Unda, dar pot fi nite
brazilieni care lucreaz pentru strini.
Malko mai fcu o ultim ncercare.
i ce-a spus tatl dumitale de moartea
secretarului su?
Era cam nemulumit de el, rspunse ea
cu o strmbtur ncnttoare. Prea se
inea dup mine...
162

Evident, era i sta un motiv. Pi nu


spusese printele Francisco Vergas, nc
din secolul XVII, c la sud de Ecuator nu
mai exist pcat...
Hai s dansm, zise deodat Linda. Ai
auzit de Zum-Zum?
E un dans sau un zeu vodu20?
E un local. Cel mai simpatic din Rio.
Plecar la Zum-Zum. Era la deprtare de
trei strzi, pe aleea Nostra Senhora de
Copacabana.
i aici li se oferi imediat un loc. Malko
comand dou cacha pentru a-i face plcere
Lindei. De altfel acel alcool alb i amintea de
vodc. i bu paharul dintr-o rsuflare. Se
simea cuprins de-a binelea de euforie.
Dac am dansa? propuse Linda.
Pista era mic de tot. Dansar, unul dup
altul, mai multe slow-uri braziliene, foarte
ritmate. Linda se legna uor, abia
atingndu-l. i petrecuse braele dup
gtul partenerului ei i Malko i simea
oldurile atingndu-l uor dup ritmul
20

Cultul vodu este cultul negrilor din Antile. De origine animist, el


mprumut anumite elemente din ritualul catolic. Uneori se grafiaz
voodoo sau vandoo (n. t.).
163

melodiei. Nu se sprijinea de el, dar o dorea


de o mie de ori mai mult dect dac ar fi
fost lipit de corpul lui.
O strnse puin mai tare de talie. Ea
ridic spre el doi ochi mari de culoarea
alunei n care struia un licr nelmurit.
M doreti...
Nu era nici un repro, nici o ntrebare, ci o
constatare. Malko, complexat de absena
cravatei, nu rspunse.
Ateapt, i opti ea la ureche. Vom face
dragoste dup aceea. Cum vei dori.
(Suspin.) mi place s fac dragoste. i
dumitale. i se citete n ochi. Ai zice c
sunt din aur topit. mi vine s i-i scot ca s
fac din ei inele purttoare de noroc.
Malko schi un pas napoi.
Glumesc, zise Linda. Dar fii drgu i
nu te mai gndi acum la dragoste, c n-ai
s mai dansezi bine. Dup aceea vom avea
tot timpul. S dansm.
i au dansat. Locul discurilor fusese luat
de o cntrea neagr, Nara Lon, care
alterna sambele cu cntece lente ale cror
refrene erau de o tristee sfietoare.
Linda nu mai spuse nimic. Deodat,
164

Malko simi un lichid cald alunecndu-i pe


mn. Tnra femeie plngea. i ridic faa
spre el i ea l privi cu ochii plini de lacrimi.
Brbia i tremura uor i suspina fr
reinere ca o feti.

Sunt
saudade,
murmur
ea.
Melancolic.
-De ce?
Ea ddu uor din umeri.
Dac i-a cere s mergi cu mine la
aeroport acum i s ne urcm n primul
avion, ai zice nu i m-ai considera nebun...
Aa c la ce bun s-i explic?
Malko simi atta dezndejde n vocea ei,
nct ncerc s afle mai mult.
De cine fugi?
De mine.
i scutur prul.
Hai s nu mai vorbim de asta. Am
dansat destul. S plecm de aici._
n trei minute erau afar.
Am chef s conduc, zise Linda.
Lu cheile din mna lui Malko i se
instal la volan. Conducea foarte bine, dar
cu brutalitate. Dup zece minute opri brusc
n faa unui imobil destul de jerpelit pe
165

dinafar, situat n colul pieii Maria-lsabel.


Am ajuns.
Malko se uit la ea puin surprins.
Da, explic ea. Tatlui meu nu-i place
s aduc brbai acas, aa c am
apartamentul meu...
Malko o urm fr s spun nimic.
Urcar ntr-un ascensor murdar care i
duse la etajul opt. La captul unui culoar
lung, Linda se opri n faa unei ui de lemn.
l ls pe Malko s intre primul i aprinse
lumina.
Era un apartament spaios, cu o mobil
banal. Un divan lat i scund, un pick-up i
o comod cu o mare figua neagr. Tavanul
era la peste patru metri i o loggia nchis
cu perdele nainta pn la jumtatea
ncperii.
Linda puse un disc i se sprijini de
comod uitndu-se la Malko cu ochii pe
jumtate nchii. O expresie nedefinit i
strmba faa, ca o durere ascuns. Malko
fcu un pas nainte i o lu ncetior pe
dup umeri. Cu cealalt mn i mngie
uor faa.
Ea l privi surprins.
166

De ce eti aa de bun i de drgu?


El nu rspunse. Linda era nefericit i
Malko nu putuse niciodat s fie indiferent
fa de o femeie nefericit...
Lmpile pick-up-ului se nclzir i
sunetul muzicii umplu deodat ncperea.
Linda i reveni brusc. Tristeea i dispru
din ochi, i arunc braele dup gtul lui
Malko i l srut.
Cnd o privi din nou, pupilele i se
mriser i corpul, care nu era lipsit de
gingie, i se sprijinea greoi pe el.
Malko o lu din nou n brae. Nu simea
numai tandree fa de ea, ci i o dorin
aat de acea muzic slbatic. i ls
mna s-i alunece pe spate i, srutnd-o,
ncerc s-i desfac fermoarul.
Nu, i opti ea la ureche.
Puin surprins, Malko se mulumi s-i
mngie spatele. Totui nu prea o cochet.
Prin minte i trecu un gnd deprimant. Ceva
nu se potrivea. Prea mersese totul ca pe
roate. Se ndeprt uor de ea.
Ea veni mai aproape.
De ce vrei s-mi scoi rochia? murmur
ea ndrtnic. Ai principii? De unde vii nu
167

facei dragoste dect dac femeia e goal?


Era cum nu se poate mai clar. Mna
stng a lui Malko i alunec pe piept i i se
opri pe old.
Ar fi plcut s nu ai nimic sub rochie,
zise el ncetior.
Dar nici n-am, rspunse Linda cu
simplitate.
Malko simi un vrtej rsucindu-i-se n
stomac. Aproape cu brutalitate, fcu ceea
ce atepta ea, fr ca mcar s-i scoat
haina.
Cu prul negru revrsat pe umrul
partenerului ei, Linda ngna vorbe fr ir
n brazilian. Malko se dezmetici puin cnd
prinse un cuvnt din zbor: era o interjecie
obscen. Bogatei Unda i plcea s fie
vulgar.
l simi c se trage napoi i l inu lipit de
ea. Cu ochii nc nceoai de plcere,
Linda i legna capul cntnd ncetior
cuvintele sambei care se auzea n acel
moment la pick-up.
tii ce cnt? l ntreb ea pe Malko.
Nu, zise el.
Samba Langustelor. Melodia la mod.
168

i i fredon la ureche:
Oare langusta e un pete? hoa sau pe
fund pete ? i ce dac nu tiu nimic, C
tot n-am s mnnc vrun pic.Malko asculta
distrat ultimele cuvinte. Privirea i se
ndrept ntmpltor spre mica oglind
agat pe perete n faa lui. n oglind se
vedea perdeaua care nchidea loggia.
Or, perdeaua tocmai se micase uor n
spatele lui Malko.
Fereastra era nchis. Asta nu putea s
nsemne dect un singur lucru: cineva era
n spatele perdelei.
Pe lng neplcerea de a mpri momente
de intimitate cu un al treilea, faptul
reprezenta pentru Malko o ameninare
foarte precis. Nu avea arm i deci nu se
putea apra. Iar necunoscutul care sttea
ascuns nu putea s aib dect un singur
scop s-l ucid.

169

Capitolul VII.
Cu toi muchii ncordai n ateptarea
glonului care urma s-l loveasc n spate,
Malko fcu un efort supraomenesc s nu se
repead la u. Ar fi fost o prostie.
Necunoscutul ar fi avut timp s-l omoare de
zece ori.
Dorina strnit de femeie i ameeala
provocat de muzic, alcool i dragoste
pieriser dintr-o dat. Linda simi imediat
schimbarea lui de atitudine.
Ce ai? ntreb ea.
Nimic, m gndeam.
O furie nebun punea stpnire pe el.
Tare ar mai fi vrut s strng gtul subire
i
delicat
al
Lindei.
l
atrsese
nemaipomenit de bine n aceast capcan...
Acum, imediat ce se va ndeprta de ea,
ucigaul ascuns n spatele perdelei l va
dobor cu uurin... O ncurcase.
Ca s ctige timp, o prinse brusc pe
Linda de mn i o duse sub loggia, avnd
grij s o in tot timpul ntre el i uciga.
Se aez pe pat i o trase lng el. i
venise o idee care i putea salva viaa.
170

De unde se gsea, supraveghea micrile


perdelei n oglind. Aceasta tremur iar, de
parc ucigaul l pndea i el pe Malko...
Strduindu-se s nu se gndeasc la
omul din spatele perdelei, Malko o lu n
brae pe Linda. O srut ptima pe gt,
apoi, atrgnd-o la el, se ntinse lng ea pe
divan.
Nu-i trebui mult ca s o strneasc. Dar
n momentul n care femeia i strecura
minile sub cmaa lui, Malko i opti la
ureche:
De ce nu mi-ai spus c suntem trei?
Ea tresri i, cu pupilele dilatate, i zise:
Cum aa, trei?
Sus e cineva, opti Malko. Am vzut
perdeaua micndu-se de mai multe ori.
Umbra unui zmbet trecu repede peste
buzele tinerei femei.
Te neli, zise ea fr convingere.
Mna lui Malko alunec spre gtul ei. O
strnse foarte uor, dar apsnd pe
carotide cu degetul mare i mijlociu. Linda
se zbtu cu furie.
Malko slbi puin strlnsoarea.
-mi vine s te omor...zise el.
171

Vocea Ii devenise rece i impersonal.


Linda simi c vorbea serios. Ochii aurii nu
mai erau dect dou fante dure, lucind n
penumbr ca ochii unui animal de prad.
Eti nebun, gemu Linda.
Ssst, zise tios Malko cu jumtate de
glas. i f ce-i spun. Altfel te sugrum
imediat, i nici omul tu nu va avea timp s
te ajute.
Ea vru s vorbeasc, dar el Ii puse mna
la gur i i opti la ureche:
Te vei ridica, te vei duce singur pn
la u i vei stinge lumina. Apoi te ntorci
aici. Fr s vorbeti. Ateapt, dezbrac-te.
Aa e mai verosimil. Ua e ncuiat?
Ea fcu semn din cap c nu.
Bun. Atunci du-te.
Cu un gest precis, Linda i desfcu
fermoarul i se debaras de rochie rulnd-o
peste olduri. Snii ei atinser uor haina
lui Malko. Apoi se ridic i travers
ncperea fr s ntoarc capul. Ultimul
lucru pe care Malko l mai vzu la ea fur
gropiele din dreptul alelor...
Lumina se stinse.
Malko sri cu agilitate din pat. Se atinse
172

de Linda n ntuneric i i se pru c tnra


femeie rdea. Ajunse la u fr nici o
greutate. Ucigaul n-ar fi putut s trag
dect la nimereal, dar era mai bine s nu
zboveasc.
Ua se deschise cu uurin. Malko se
strecur afar i o nchise n urma lui.
Rmase o secund pe palierul pustiu s
trag cu urechea. Era posibil ca alt uciga
s-l atepte afar.
Linitit c nu se auzea nimic, cobor
scara n fug i nu se opri dect n strad.
Totul era att de calm, nct se ntreb dac
nu cumva visase.
"Las, i zise el, dac m-am nelat, i voi
trimite mine diminea flori. Altfel mi-ar fi
trimis ea mie..."
Maina lui era chiar n fa. Urc n ea i
demar imediat. Cum ddu colul, se opri
s-i pun din nou cravata. Acum i fcea
scrupule. i dac Linda nu avea nici un
amestec? Probabil c acum era gtuit. Fu
tentat s-i telefoneze lui Frank, dar oricum
era trziu. Alese o soluie de compromis.
Ddu ocol grupului compact de case, reveni
i opri maina ceva mai departe, astfel nct
173

s poat supraveghea ua imobilului.


Atept aproape o or. ntreaga cldire era
tcut i nvluit n ntuneric. Tocmai voia
s plece, cnd holul se lumin. Un minut
mai trziu, Linda ieea n strad.
Era urmat de un brbat care o prinse cu
tandree de bra. Amndoi o pornir pe jos
n direcia opus locului unde se afla
Malko. Acesta, care se lsase n jos s nu
fie zrit, se ridic stpnindu-i cu greu un
rs nervos.
Brbatul care o nsoea pe Linda era Alex
von Ritersdorf, logodnicul ei.
Malko porni maina. Ceea ce luase drept o
tentativ de asasinat nu fusese dect jocul
a doi perveri sexuali: frumosul german era
un voyeur21 i Malko i oferise fr s vrea
un spectacol ales...
Se ntoarse direct la hotel. Destul cu
emoiile. Asta nu nsemna c von Ritersdorf
nu putea s fie i voyeur i nazist. Rmnea
de verificat.
Adormi imediat, n urechi cu uierul
instalaiei de aer condiionat care funciona
21

Voyeur - Persoan care asist, pentru propria satisfacie, de obicei


fr s fie vzut, la manifestrile sexuale ale altora (n. t).
174

nu se tie prin ce miracol. nelegea de ce


Linda plnsese la Zum-Zum. Probabil c
din cnd n cnd visa la deprinderi sexuale
mai normale.
La ora zece convocare la ambasad.
Vocea lui Frank nu suna prea amabil i
Malko nu era dect pe jumtate treaz. "Voi
veni", mormi el. i nchise.
Nu ntrzie dect douzeci de minute, din
cauza unui ambuteiaj incredibil pe Avenida
Atlantico. Larry Gallo i Frank l ateptau.
Prin urmare, l ntreb diplomatul cu
jovialitate, ce nouti mai sunt, dragul meu
viceconsul?
Am pierdut la gin-rummy patru sute de
dolari, care vor fi trecui pe nota de
cheltuieli, i am aflat un remediu mpotriva
arsurilor de soare, rspunse Malko
suspinnd. Asta e aproape tot.
Trecuse o sptmn de la seara
petrecut cu Linda. apte zile n care
munca lui nu se soldase cu nici un rezultat.
Influenat i de ambiana destins de la Rio,
Malko ncepea s se simt n vacan, n
mod miraculos, nici o moarte brutal nu se
mai produsese n anturajul lui i nimic nu-l
175

mai ameninase.
Nu o mai revzuse pe Linda.
A doua zi dup seara aceea ciudat,
Malko i telefonase rugnd-o s-l scuze
pentru nervozitatea lui. Din moment ce nu
existase tentativ de omor, mai bine o lsa
cu iluziile ei... Dar Linda nu ncercase s-l
revad i Malko se simea puin jignit. n
fond i servise drept partener de schimb.
Rmnea totui un mare semn de ntrebare:
cine era Alex? Era oare nazist aa cum
pretinsese doctoria nainte de a fi
asasinat? i n acest caz, voia el
magneziul? Sau era numai un detracat
sexual inofensiv care gsise n Linda o
partener supus? Malko ncercase de mai
multe ori s-l ntlneasc. i chiar se
ntlniser la yacht-club, la un aperitiv. Von
Ritersdorf era ntotdeauna foarte politicos,
dar nu putea s scoat nimic de la el. i nu
aprea niciodat n costum de baie. Dac
ntr-adevr ar fi fost SS-ist, trebuia s
poarte la subsuoar tatuajul de neters al
tuturor SS-itilor.
Malko ncepuse s se cam sature. n
fiecare zi, punctual, suna la ora dou i
176

jumtate la vila lui Alvaro Cunha. Capanga


l ducea pn n salon unde l atepta
btrnul miliardar ncadrat de cei doi negrifumtori.
Ritualul era neschimbat. Alvaro Cunha
ddea mna cu Malko fr s se ridice i
ncepea imediat s amestece crile. Vreme
de dou ore nu vorbeau dect ca s spun
gin sau cobor.
Apoi Malko fcea socotelile. Din trei
partide, brazilianul ctiga dou. Avea un
noroc incredibil. Cnd, din ntmplare,
Malko reuea s coboare puin mai repede,
btrnul njura n surdin, nirnd un lan
de obsceniti... Nu tia s piard.
Zmbetul nu-i revenea dect atunci cnd
Malko scotea teancul de bancnote din
buzunar... Malko nc nu vzuse nici un
ban de la el: cnd Cunha pierdea, se
mulumea s-l crediteze pe Malko pentru a
doua zi...
Cu o zi n urm, Malko i pierduse
rbdarea. i dduse brazilianului 85 de
dolari i i zisese:
Domnule Cunha, a dori tare mult s
ne ntlnim i pentru altceva dect pentru
177

gin-rummy.
Alvaro Cunha i aezase minile mari pe
mas i l ntrebase:
Da, pentru ce anume?
Pentru a semna acordul cu privire la
magneziul dumneavoastr, replicase Malko
direct.
Miliardarul se ridicase n picioare ct era
de lung de parc ar fi vrut s-l trzneasc
pe Malko.
Senhor Malko, rspunsese el tios, vam dat cuvntul meu c voi semna. Avem
timp. Fata mea nc nu se mrit. Acum
dac nu mai avei chef s jucai cu mine,
nimeni nu v oblig s-o facei.
Malko btuse n retragere. Era singura
posibilitate de a fi n contact cu miliardarul
i nu voia s o piard. ngnase o fraz
politicoas i l asigurase pe Cunha c nu
avea bucurie mai mare pe pmnt dect si piard banii jucnd cri cu el.
Mnia brazilianului dispruse ca prin
farmec. La desprire, i strnsese cu
cldur mna lui Malko i i fcuse cu
ochiul.
Totul se va aranja, i zisese el vesel.
178

Da, dar pentru cine? Malko ncepea s


cread c temerile lui Frank erau foarte
ntemeiate. ntr-o zi Cunha avea s-i anune
cu rceal c semnase contractul cu unul
din misterioii lor adversari, i salut...
n ziua aceea, dup ce plecase de la
btrn, se dusese la ntlnirea pe care o
avea cu Ruth n fa la Copacabana Palace.
Cnd ajunse la hotel, ea era deja pe nisip,
nconjurat de un cerc de brazilieni care i
apropiau cu iretenie prosoapele de plaj,
printr-o micare de ncercuire demn de
Bismarck. Tnra l srut uor pe buze.
Prea c uitase complet de aventura de pe
plaj. Se ntlneau acum aproape n fiecare
zi. Luau cina mpreun o dat la dou zile
i Malko dormea destul de rar n camera lui
de la Copacabana.
Ruth i promisese c l va ajuta. Cunotea
mult lume la Rio. n ziua aceea se
duseser s opie prin ap fr s se mai
gndeasc la nimic. Ruth nota ca un pete
i plonja voinicete n valurile mari ce se
rostogoleau peste ea ntr-un nor de spum.
Dup ce se sturar de not, se ntoarser
s se ntind la soare. Destins, Malko
179

adormi cu braul lui Ruth sub umeri. Cnd


se trezi, abia i reinu un strigt de durere:
umerii lui erau roii ca focul. Ruth moia
lng el. Alerg pn la ap s se
rcoreasc puin, dar asta nu fcu dect s
agraveze situaia. Avea senzaia c cineva i
trecuse un fier nroit peste spate.
Ruth deschise ochii i izbucni n rs.
Meu amor, eti ca un rac... N-ai grij,
cunosc un leac foarte eficace pentru arsuri.
Hai acas.
Malko se mbrc cu greutate. Nu suporta
nici contactul cu estura subire a cmii.
n trecere, Ruth intr la farmacia de sub
arcadele hotelului Copacabana Palace i
cumpr o fiol mare de culoare albastr.
Cnd ajunser acas, Ruth l dezbrc i
ncepu s-l ung cu lichidul alb din fiol.
E lapte de magnezie22, explic ea. n
principiu se folosete pentru stomac. Dar
nu exist nimic mai bun pentru arsurile de
soare.
Era adevrat. A doua zi Malko nu mai
simea nimic.
22

Magnezie - Oxid de magneziu ntrebuinat n medicin ca laxativ


(n. t ).
180

Drept mulumire, i cumprase lui Ruth


un disc i venise s i-l aduc la biroul ei de
la parterul ambasadei. Ea roi de plcere i
i opti:
Tocmai aveam ceva s-i spun. Poate c
e important.
i i murmur cteva cuvinte la ureche.
Malko rmase nepstor, dar cnd lu
ascensorul s mearg la consilier, fluiera
uor o melodie vesel. Pentru prima oar,
de o sptmn, se ntmpla ceva
interesant.
n biroul ambasadorului ai fi auzit i
musca zburnd. Dup ce rezum situaia,
Malko preciz:
Sunt n relai bune i cu fiica
interlocutorului
nostru,
Linda.
Faa
consilierului se lumin.
Atunci ar putea s existe o posibilitate,
ncepu el.
Frank i ntrerupse activitatea de mic
roztor.
Probabil c eti al o sutelea din Rio,
zise el. Linda asta e o adevrat saltea.
Cariocas spun c numai Corcovado n-a fost
peste ea...
181

Evident, n felul sta isprava lui i


pierdea valoarea.
Dar Malko pstrase vetile bune la
sfrit.^
Am mai descoperit ceva, anun el. n
fiecare dup-amiaz, Alvaro Cunha se
ntlnete cu un misterios emisar cu care
discut afaceri. Totul se petrece sub
acoperirea unei ntlniri galante...
Cine i-a spus asta? fcu Frank srind
din fotoliu.
Malko fcu cu modestie un gest evaziv.
Nu pot s-i spun. Dar se poate verifica
uor.
Ruth i recomandase s nu afle Frank c
aceast informaie provenea de la ea. n
mod normal, negresa ar fi trebuit s-l
anune pe Frank.
Aceast dezvluire rci atmosfera dintre
ei.
Cu cine se ntlnete, Dumnezeule?
gemu diplomatul.
Frank fcu un gest evaziv.
Puin ne intereseaz. Important este s
n-o lsm pe maimua asta btrn s ne
pcleasc.
182

Ce propui? ntreb diplomatul.


Frank fcu un gest ct se poate de clar.
Cu ci mor aici zilnic, unul n plus sau
n minus nu se bag de seam...
i dup aceea? l ntrerupse Malko. Vei
omor fata, apoi rudele. in ns s-i atrag
atenia c n lips de motenitori,
magneziul revine Braziliei, i atunci nu mai
rmne dect s lichidm optzeci de
milioane de brazilieni... Or asta nseamn
genocid, i genocidul e foarte ru vzut la
ONU.
Frank era furios. l msur pe Malko din
cap pn n picioare.
Perfect. F cum te taie capul,
intelectualule! Dup ce te vei culca destul
cu fiic-sa, poate c btrnul o s te treac
n testamentul lui...
Strivi igara n scrumier i iei trntind
ua.
Consilierul se uit la Malko cu un aer
jenat.
Frank e puin cam brutal, dar are
dreptate ntr-o privin. Nu-l putem lsa pe
acest brazilian s-i bat joc de noi la
infinit, dragul meu Malko.
183

Malko miji ochii.


Dragul meu, n-am venit n Brazilia ca
s omor pe toat lumea. Sunt destui mori
n povestea asta. Ceva mi scap. A dori s
neleg de ce vrea omul sta s ne nele i
pentru cine. Deocamdat, moartea lui n-ar
aduce nici un progres. Cci nu tim pentru
ce ezit. Ne vom trezi n aceeai situaie cu
fiica lui.
Bineneles, dar...
Nu e vorba de nici un dar. Am o pist
pe care o consider important. n acest caz,
a-l suprima pe Cunha ar fi o greeal
colosal.
Aminti din nou ce-i spusese chinezoaica i
felul n care murise, omind micile manii
ale lui Ritersdorf.
Mai nti a vrea s tiu dac Ritersdorf
este adversarul nostru, conchise el. n acest
caz, dat fiind logodna lui cu Linda, el ar fi
omul periculos. De aceea i voi ntinde zilele
astea o curs. Apoi, dac e necesar, vom
aciona mpotriva lui Cunha.
Toate astea nu ne spun de ce Alvaro
Cunha nu vrea s semneze cu noi, remarc
diplomatul.
184

Pentru c mai e un al treilea punga.


Atunci trebuie s-l descoperi.
Argumentaia lui Malko l mai linitise
puin pe Larry Gallo. i se despri de el
strngndu-i cu putere mna.
Malko nu mai avea timp dect s o
tearg la vil. Alvaro Cunha l atepta la
rituala partid de gin-rummy.
Capanga i deschise n tcere i l conduse
n salon. Btrnul brazilian era deja la
masa de joc, btnd nervos crile.
Ai ntrziat, zise el aproape cu
severitate. Dumneavoastr dai crile.
i venea s te ntrebi cum de putuse tri
pn atunci fr Malko. Acesta ddu crile
i ntoarse asul de pic. ncepea bine.
Malko avea n mn nite cri mizerabile.
Nici mcar dou la fel.
Ddu jos un rege. Btrnul l lu. Trase
un nou cu care fcu un brelan23. Ddu jos
un apte de carou. Btrnul l lu i pe
acesta. Apoi de trei-patru ori nu putu s
potriveasc nici o carte. i brusc Cunha
triumf:
23

Brelan - Grup de trei cri de aceeai valoare i de culori diferite


(n.t).
185

-Gin!
Jocul lui era aproape fcut de la nceput.
i mai lipseau trei cri i Malko i dduse
dou; iar el rmsese n mn cu 37 de
puncte. Plus cele 25 pentru gin, i dublate.
ncepuse prost de tot.
i continu i mai prost. Malko pierdu trei
partide una dup alta. La o sut de
cruzeiros punctul, nota de plat urma s
arate dichisit de tot. Btrnul avea un
noroc insolent. Dac o inea aa toat
dup-amiaza, Malko ar fi plecat de acolo n
chiloi.
S facem socoteala, zise Cunha. mi
pare ru, dar trebuie s ne oprim. Cel puin
deocamdat. Am treab, adug el fcndui cu ochiul lui Malko.
Malko primi propunerea mai curnd cu
uurare. Scoase dou bancnote frumoase
de o sut de dolari i le puse pe mas.
Mcar de-ar fi fost i Linda acolo.
Cunha era deja n picioare. Bancnotele
disprur n mna lui enorm.
Mine, la aceeai or?
Malko
ncuviin
posomort.
Avea
impresia c era o lmie stoars ncet... Dar
186

creierul i funciona bine. Vorbele lui Ruth i


struiau n minte. Se grbi s-i ia rmas
bun i merse pn la main.
Alvaro Cunha iei aproape imediat dup el
i o porni cu pai mari pe Avenida Pasteur.
Malko l ls s ia puin avans i plec n
urma lui. Dup cinci sute de metri,
brazilianul fcu la stnga pe Rua Urbano
Santos. Exista acolo un cartier popular
amrt, ceva ntre favella i cartierele
normale. Malko se ascundea cu uurin
prin mulime.
Toat lumea prea c l cunoate pe
miliardar; oamenii l salutau i el
rspundea ridicndu-i cu micri largi
plria. Se opri chiar n faa unui negustor
ambulant de limonad i bu dintr-un
pahar de carton.
n sfrit, Malko l vzu urcnd peronul
unei csue din lemn i btnd la o u.
Ascuns sub copertina unui negustor de
nclminte, Malko vedea perfect peronul.
Ua se deschise i apru un soi de Sophia
Loren neagr ca ciocolata. Rochia ei de
mtase roie era strns pe corp i formele
opulente i se conturau n btaia luminii.
187

Qua chouchou! suspin un tnr


brazilian lng Malko.
Era cel mai mare compliment ce se poate
face unei femei n Brazilia.
Cteva glume deocheate se auzir prin
mulime cnd frumoasa negres l srut pe
miliardar cu lcomie pe gur i intr n cas
dansnd din olduri. Probabil c asta l
excit pe Cunha, cci acceler micarea cu
care i trase o palm zdravn ce se auzi
pn la cellalt capt al strzii peste
fesele mbrcate n rou.
nciudat de aceast scen folcloric la
care asistase, lac de ndueal dup ce
mersese degeaba un kilometru n plin
soare, Malko se aez la o mas din faa
unui bar i comand o cafezhino. Cu
siguran c aici climatul conserva.
Btrnul Cunha nu putea fi departe de 70
de ani. Ambiionndu-se s o satisfac pe
aceast negres imens, nu fcea altceva
dect s-i sape mormntul cu buldozerul...
Cafezhino era fierbinte i delicioas, ca de
obicei.
Malko scoase din buzunar o bancnot de
cincizeci de cruzeiros i o aez pe mas.
188

Chelnerul l vzu dinuntru. Dar afar era


cald i perspectiva de a bga mna n
buzunar s dea restul l epuiza dinainte pe
brazilian. n fond, de ce s se grbeasc.
Clientul sttea bine pe un scaun, iar el la
rcoare.
Ateptarea dur vreo zece minute. n
momentul n care Malko inteniona s plece
fr s plteasc, de la o mas vecin se
ridic un brbat, ls o bancnot pe mas,
travers strada, urc peronul i intr fr
s bat n apartamentul unde dispruse
miliardarul i frumoasa negres.
Cu siguran c era o greeal. Malko rse
n sinea lui gndindu-se la mutra pe care o
va
face
Cunha
surprins
n
plin
zbnuial... Un oc care ar fi putut s
provoace un infarct.
Nu se ntmpl ns nimic. Ua rmase n
continuare nchis. Malko doar l zrise pe
noul venit, dar avusese timp s nregistreze
silueta unui om destul de n vrst cu o
serviet de piele. Nici pe departe genul
amatorului de o partid n trei pentru un
bnu. Ceva nu se potrivea.
Se hotr s-l cheme pe chelner dup
189

obiceiul brazilian, fcnd piss, ca atunci


cnd chemi o pisicu. Chelnerul ddu
fuga, micat de aceast dovad de
asimilare.
Lng cafenea, i chiar n faa casei din
lemn, se nla un imobil cu mai multe
etaje. Malko intr i lu ascensorul pn la
etajul ase. Apoi cobor fr s se
grbeasc, oprindu-se pe fiecare palier i
aplecndu-se afar pe fereastr.
La etajul doi gsi ce cuta. Fereastra
ddea chiar spre ncperea n care
dispruser
Cunha,
femeia
i
necunoscutul.
Malko se aplec i njur cu jumtate de
glas.
Cealalt fereastr era i ea deschis.
Negresa sttea pe un divan, picior peste
picior, i citea o revist ilustrat. Cunha,
aezat la o mas, se vedea din profil, iar
necunoscutul sttea n faa lui. ntre ei
zceau cri i dosare.
Cunha scrise ceva pe o foaie de hrtie i io ntinse necunoscutului. Acesta ddu din
cap, scrise i el ceva i o napoie
miliardarului. Malko nelese: comunicau
190

astfel prin scris ca s nu vorbeasc lucruri


prea compromitoare n faa femeii. Malko
clocotea
de
furie.
Aadar,
btrnul
miliardar l nela ct se poate de clar. l
amgea cu partidele lui de gin n timp ce el
trata cu alii. Frank avea dreptate.
Malko cobor i comand din nou o
cafezhino. Mintea i lucra intens. Poate c
secretul tuturor crimelor se afla n spatele
acelei ui. Asociaii omului cu servieta
aveau evident interes s-l elimine pe Malko.
Avu timp s mai bea alte dou cafele pn
cnd ua s se deschid din nou. Atunci se
repezi imediat n cafenea. Dar Cunha nu se
grbea. Cobor treptele scrii innd-o pe
negres de mijloc. Pe trotuar, ea se ag de
gtul lui i i lipi pe gur o srutare n stare
s topeasc asfaltul, i primi n schimb de
la Alvaro Cunha o palm prieteneasc care
o propuls pn la u. Oamenii simpli de
pe strad priveau scena cu nduioare.
Era ntr-adevr un foarte bun alibi. Dac
brazilienii ar fi fost mai puin lenei, Malko
n-ar fi bnuit niciodat nimic.
Necunoscutul, cu servieta n mn, iei i
el dup un sfert de or de la plecarea lui
191

Cunha. Omul avea pielea de culoare nchis


i purta ochelari cu ram de baga.
Se ndrept cu repeziciune spre Avenida
Pasteur. Malko se lu dup el. Dar n loc s
mearg spre ora, necunoscutul o lu la
stnga, spre Praia Vermeha, apoi apuc pe
un mic drum la dreapta care ducea la
Morro Babylonia. Malko ajunse la cotitur
cnd cellalt urca prima pant. Era
imposibil s-l urmreasc n acel loc. Un
alb ar fi fost acolo la fel de vizibil ca o pat
de lapte pe o pisic neagr.
Malko se ntoarse cu regret la main. Era
suprat c Frank avusese dreptate.
O porni spre ambasad. Biroul lui Frank
era deschis i, cnd intr Malko,
americanul tocmai i rodea vistor unghia
degetului mic de la mna stng.
Am nouti, zise Malko.
Dup ce termin de povestit tot ce vzuse,
degetul mic al americanului arta de parc
fusese devorat de furnici roii. Dar ochii lui
strluceau de orgoliu satisfcut.
Eu cunosc mult mai bine Brazilia, zise
el sentenios. Toi sunt nite maimue
vicioase. Ba nc a noastr a folosit o
192

scurttur, din cocotier n Cadillac. Cu


ideile pe care le ai eti bun pentru Peace
Corps. n fine, am bgat de seam la timp.
Trebuie s punem mna pe tipul cu
servieta, zise Malko. Prin el vom ajunge
pn sus.
Frank zmbi cu rutate.
n privina asta, poi avea ncredere n
mine. S vezi ce mutr o s fac btrnul
cnd va vedea c i-am dibuit clienii. Zici c
se duce la trf n fiecare zi?
n fiecare zi, dup partida de ginrummy.
Bun. O s-i pregtim o primire plcut.
S vezi...
Ieind de la ambasad, Malko se ndrept
spre yacht-club. Se ducea acolo s ia masa
n compania lui Kurt. i spre a-l ntlni aici
i pe tnrul playboy Bob Jaguari, cruia
voia s-i cear un mic serviciu.
La intrare fu ntrebat dac e membru. Din
fericire, Kurt l atepta lng ghereta
funcionarului i i strnse cu putere mna.
Nu se mai vzuser de la acea champagneparty.
Este singurul loc acceptabil din Rio, i
193

explic Kurt. Probabil c toi oamenii


importani din ora sunt membrii clubului.
O femeie care i-ar alege amanii din afara
acestui cerc ar fi definitiv izolat... Hai s-i
art locul.
Malko l tia deja, dar accept politicos.
Acest vr czut ca din cer i era tare
simpatic. Probabil c era unul dintre rarii
muritori care ar fi putut s neleag de ce
i risca viaa ani n ir ca s pun unele
peste altele cteva pietre vechi. Din pcate,
nu-i
putea
spune
adevrul
despre
activitatea sa...
Magnifica piscin era pustie.
Aici oamenii nu prea sunt sportivi, i
explic Kurt. Vin s bea, s flecreasc sau
s-i arate noile amante.
Dup un tur de punte, se instalar
amndoi afar, n faa barului, s ia micul
dejun. Kurt comand dou pahare de vodc
i un meniu uor: pere avocat24 i carne
fript.
Ambiana era aproape asemntoare cu
cea a unui club englez. Cele cteva femei
24

Fructele foarte apreciate ale AVOCAIERULUI, specie de laur


american (n. t.).
194

erau toate foarte bine mbrcate, iar


brbaii purtau haine de culoare nchis.
Cum i merg afacerile? l ntreb Kurt
dup ce chelnerul aduse dou pere avocat
mari ca nite pepeni galbeni.
Binior, rspunse Malko politicos.
Kurt nu-i pusese nici o ntrebare, dar
Malko l lsase s neleag c venise n
Brazilia ca s pun la punct unele probleme
comerciale ntre USA i nite firme
braziliene.
Dac te pot ajuta cu ceva... i propuse
Kurt.
Malko scutur din cap.
Din pcate, nu cred. A propos, l
cunoti pe un anume Alvaro Cunha?
Bineneles. Este unul dintre cei mai
mari clieni ai bncii mele. tiu c e foarte
bolnav, dar c posed o avere imens,
ctigat prin mijloace ciudate, aa cum se
ntmpl totdeauna aici. Vechiul nostru
proverb austriac: "Renumele bun face mai
mult dect un bru de aur", nu are nici o
valoare n Brazilia. Ai vreo afacere cu el?
Nu tocmai, rspunse Malko. Dar l-am
ntlnit i m-a fcut curios.
195

Fiica lui vine destul de des aici,


remarc Kurt. Este ncnttoare, dar are un
gust foarte pronunat pentru secturile
tinere.
Malko nici nu clipi. Kurt nu tia despre
aventura lui. Dar prefer s schimbe
conversaia.
Tot nu te-ai hotrt s te nsori?
Kurt von Falkenhausen ridic ochii spre
cer.
Dragul meu, pentru asta ar trebui s
m ntorc n Europa unde s-mi caut o
logodnic. Poate la anul. Corespondez
uneori cu o verioar destul de ndeprtat
ca s nu riscm s procreem montri...
Un vl i trecu parc peste fa.
S vorbim mai bine de castelul tu,
relu el vesel. Spune-mi cnd te duci s
locuieti n el. Tu ar trebui s te nsori,
pentru c ai ce oferi viitoarei tale familii...
n ciuda soarelui arztor i a cldurii
provocat de vodc, Malko simi deodat un
frig n tot corpul. i amintise de Christina,
frumoasa indian pe care o cunoscuse n
Mexic i din care nu mai rmsese dect o
grmjoar de cenu n pdurea tropical.
196

Cu femeia aceea i-ar fi plcut s se nsoare.


Dei prin vene i curgea snge indian, avea
atta noblee de parc strmoii ei ar fi
existat din vremea cruciadelor. i totui nui putea mrturisi vrului su c fusese
obligat s o ucid ntr-un mod oribil pe
singura femeie pe care o iubise vreodat25.
n ateptarea cafelelor, Malko schi pe
faa de mas pentru Kurt planul viitoarei
sale biblioteci. Imaginaie nflcrat, Kurt
urmrea explicaiile lui Malko cu o bucurie
copilreasc.
Ah! suspin el, dac ai ti ct a da s
am puin zpad de Crciun! i ct te
invidiez c ai putut pstra aceast locuin
istoric magnific...
Kurt fu nevoit s plece imediat dup
cafea. Avea o ntlnire la birou cu nite
strini. Sub pretextul c Malko nu era
membru al clubului, Kurt plti el toat
consumaia. Malko l ls s plece dup ce-i
strnse mna cu cldur. l vzuse pe Bob
Jaguari lund masa cu o negres
ncnttoare i voia s-i vorbeasc.
25

Vezi SAS nr. 3 Operaiunea Apocalips.


197

Pn atunci, fcu ncet turul portului.


Toate ambarcaiunile erau ntreinute
impecabil de marinari brazilieni pltii cu
anul de ctre yacht-club. Bob Jaguari veni
el singur la Malko i l btu prietenete pe
umr.
Ce mai facei, domnule viceconsul? Eu
v-am invitat s ncercai noile mele modele
sau chiar s participai la o partid de
pescuit pe vasul meu...
Tocmai, rspunse Malko puin cam
rece. Asta e ceva care m-ar interesa...
Bob l btu viguros pe umr.
Formidabil. Mine e smbt, v duc la
Itamaratsu. E unul dintre cele mai
frumoase locuri din Brazilia. i acum,
haidei s bei cafeaua cu noi.
l duse pe Malko pn la masa lui i l
prezent nsoitoarei sale, un exemplar de
negres dintre cele mai reuite. Malko se
nclin i i srut mna. Tnra fu gata s
rstoarne cafeaua de uimire. Bob nu o
obinuise cu astfel de rsfuri.
Vorbir despre pescuitul rechinilor. Apoi
tnra femeie, care se numea Vanja, se
ridic i se ntoarse la birou. Bob nu prea
198

s aib vreo ocupaie urgent. Malko l


cercet cu atenie prin ochelari. Nu se
putea spune c i inspira o simpatie
nemaipomenit. iretenia se mbina la el
insuportabil cu un fel de privire nevinovat.
n plus, mai avea i alura seductorului cu
o sumedenie de muchi pe el. Tipul de
brbat care face o cresttur n lemnul
patului la fiecare cucerire nou...
Am nevoie de un mic serviciu, atac
Malko imediat ce rmaser singuri.
Lui Bob i sticlir ochii.
-O puicu?
Malko reui s-i ascund antipatia sub
un zmbet scrnit:
Cam aa. O cunoti pe Linda Cunha?
Am ntlnit-o i am gsit-o extraordinar.
M-am gndit c o plimbare toi trei...
Bob zmbi plin de el.
Nici o problem. mi mnnc din
palm. Numai c mai e i iubielul ei,
germanul; nu se dezlipete de ea n timpul
week-end-urilor.
Asta nu face nimic, l asigur Malko.
Atunci, ne vedem mine aici la ora
zece, propuse Bob. Vom merge n golf la
199

pescuit, iar dumneata vei ncerca s-o


cucereti pe frumoasa Linda...
Malko se grbi s plece. Nu gsise alt
mijloc mai bun ca s se conving dac Alex
purta sau nu tatuajul infamant. Se ntreba
ce-i va cere ntr-o zi Bob n schimbul
acestui serviciu. Probabil c se culcase cu
Linda dac era att de sigur de acordul ei.
Doar dac nu se ludase.
Era ora partidei de gin. nc dou-trei zile
de rbdare. Ziua de mine urma s-l
lmureasc deja asupra unui punct
important.
La ora zece dimineaa, yacht-club-ul era
aproape pustiu. Brazilienii nu sunt
matinali. De data asta, supraveghetorul i
zmbi cu toat gura i l ls s treac.
Venise nadins foarte devreme ca s fie
sigur de prezena celorlali. Ascuns sub
umbrarele piscinei, asist mai nti la
sosirea lui Bob, nsoit de negresa lui, apoi
a Lindei mpreun cu Alex ntr-un
Volkswagen verde. Tnra femeie purta un
ort att de scurt, nct i chelnerii cei mai
stilai ntorceau capul dup ea.
Dup ce-i vzu pe toi la bord, Malko i
200

fcu i el imediat apariia ct se poate de


destins. Trecu cu un salt pasarela i ateriz
lng Linda.
Aparent Bob uitase s o previn. Dar
gestul ei care exprima surprinderea se
transform imediat ntr-un zmbet.
Ce surpriz plcut ! fcu ea. Prin
urmare suntei de-al nostru... Cred c l
cunoatei deja pe Alex...
Alex prea mai puin ncntat. i ntinse
lui Malko mna lui uscat i dispru n
cockpit. Bob desprinse parmele i porni
cele dou motoare, ncet, ieir din micul
port i plutir pe lng Cpna de
Zahr26. n faa lor se nla un fort din
ciment ce aparinea marinei braziliene i
care semna leit cu o baz futurist. Marea
era frumoas i soarele nclzea deja foarte
tare.
Dup ce femeile se dezbrcar, Malko i
puse i el costumul de baie. Cnd iei din
cabin, vzu c Alex von Ritersdorf, aezat
pe pernele de la pupa, rmsese mbrcat
tot cu pantalonii de pnz albastr i
26

Cpna de Zahr - n portughez Pao de Agucar, relief granitic, la


intrarea n micul golf Guanabara, 395 m (n.t.).
201

cmaa cu mneci scurte. Privirile lor se


ncruciar, dar germanul ntoarse capul.
Vasul strbtea micul golf. Deja puteai
avea o vedere de ansamblu a oraului ce se
ntindea de-a lungul coastei, cu zgrie-norii
lui i, n spate, cu linia cioprit a
munilor. Corcovado se detaa pe cerul
albastru, ca un semn tragic care domina
oraul.Bob pregtise dou undie pentru
pescuit. Alex lu una i Linda pe cealalt.
ntins pe acoperiul cabinei, Malko nu-l
scpa din ochi pe german. Dar logodnicul
Lindei privea int la apa verde...
Dup o or, partea din spate a vasului era
plin de sardinas de mrimea unui mic
somon. Malko se nroise din nou ca racul,
iar Alex nu se dezbrcase. Bob i veni fr
s vrea n ajutor.
Ce-ar fi s facem o baie? propuse el.
Dup aceea mncm.
i opri motoarele fr s mai atepte
rspunsul cuiva. Vasul se mai deplas
puin pn i consum avntul, apoi se
opri ncetior. Apa clipocea lng coc i la
peste zece metri adncime se vedea nisipul
de pe fund. Asigurndu-se cu o privire c
202

Linda i Vanja se uitau la el, Bob se ridic


n picioare i plonj impecabil.
Linda ls undia i l imit cu graie dup
ce-i adres un zmbet lui Malko.
Acesta ncepuse s se coac pe acoperiul
fierbinte. n faa lui, profilul germanului
prea c l sfideaz. Avea nite trsturi
ascuite i moi totodat, iar pielea uscat i
pergamentoas ca cea a unui arpe; buzele
erau subiri ca o lam de cuit. Simind
privirea lui Malko, germanul se ntoarse
uor pentru ca vecinul lui s nu-i vad
dect ceafa. De aceea Malko se hotr s ia
taurul de coarne.
Alex, strig el n german, nu faci baie?
Alex von Ritersdorf nici mcar nu tresri,
dar i ntoarse spre Malko ochii lui de pete
mort.
Mulumesc, rspunse el n englez, cu
o voce aton, nici apa i nici soarele nu m
atrag. Am venit doar s-o nsoesc pe Linda.
Dar, poftim, f dumneata baie...
Era aproape un ordin.
nciudat, Malko plonj i el n ap. Cnd
iei la suprafa, Linda i ciufuli prul.
Se gseau destul de departe de vas ca s203

i poat vorbi fr s se fereasc.


E un urs, nu, Alex al meu? zise ea
vesel. Totdeauna e aa cu cei pe care nu-i
cunoate foarte bine.
Malko era tentat s-i spun c se
cunoteau totui foarte bine...
S-ar zice c-mi pori pic, continu
tnra femeie notnd ncet n jurul lui. Tot
mai crezi c am vrut s te asasinez...
Nu, fcu Malko. Dar cred c tatl
dumitale i bate joc de mine.
Se ls pe spate n apa cldu s fac
pluta. Linda not craul ca s-l prind din
urm i i aez o mn rece pe obrazul
lui.
Tata nu-i bate joc de dumneata,
murmur ea. Nu poate s semneze
deocamdat, dar nu ai de ce te teme... i
dau cuvntul meu.
Prea att de sincer, nct Malko ridic
capul din ap. Era prima oar cnd vorbea
de asta.
n fine, zise el, secretarul lui nu s-a
sinucis, eu n-am visat c s-a tras n mine,
dublura mea a fost dobort n faa casei
lui, i nu mai pun la socoteal...
204

Linda btu apa cu minile ei lungi.


Ai ncredere, repet ea. Tatl meu nu-i
d dect o dat cuvntul. A refuzat deja alte
propuneri. Dac ar fi vrut s te nele, ar fi
fcut-o pn acum.
Malko nu avu timp s rspund. Bob
ajunse la ei notnd voinicete.
Ce zicei, amorezilor, v-am aranjat bine
treaba, nu? zise el ncet.
Tnra femeie l fulger cu privirea.
Probabil c uneori regreta
dezmul ei fr discernmnt. O porni
not spre vas fr s rspund.
Alex nu face baie niciodat? l ntreb
Malko pe playboy.
Ba da. Nu tiu ce are azi, rspunse
Bob. Poate c a nelat-o pe Linda cu vreo
tigres care i-a zgriat spatele i vrea s
evite o scen...
Asta trebuie s fie, conchise Malko.
Doar dac Obersturmbahnfuhrer Alex nu
avea i alte semne de ascuns, mai puin
nevinovate...
Malko not spre vas gndindu-se c,
totui, nu putea s-l arunce pe Alex n ap
pentru a-l fora s se dezbrace.
205

Linda i ntinse mna ajutndu-l s urce


la bord. Ct timp se scldaser, Vanja
pregtise o fejouade mare. Toi mncar
fr s scoat o vorb. Bob avea un vinior
brazilian greu, dup pofta inimii. Masa i
legnatul vasului ncepeau s-l adoarm pe
Malko. Iar nu fcuse nici un pas mai
departe.
Dup mas, Bob se ls n voia apei pe o
saltea pneumatic, iar ceilali luar n
primire cuetele. Linda i Alex adormir
unul n braele celuilalt. nduiotor. Din
cnd n cnd, cu un clipocit puternic, lng
vas sreau calcani mari.
Malko adormi cu ochii la un vultur negru
care plutea ncet n aerdeasupra insulei
vecine.
Rcoarea trezi pe toat lumea. Apa
clipocea mai tare i se strnise vntul.
Trebuie s ne ntoarcem, zise Bob, altfel
o s ne zglie. Aici vremea se schimb
repede.
Ajutat de Vanja, Bob ridic ancora i
porni motoarele. Nori mari i negri se
deplasau cu iueal dinspre coast. Bob
distribui puloverele. Era i timpul. Malko
206

drdia de frig. Trebuia s renune la orice


speran de a-l mai vedea pe Alex fcnd
strip-tease.
Dup ce trecur prin faa unei mari
reclame luminoase, fixat pe panta stncii,
ajunser n micul port n acelai timp cu o
duzin de alte vase, alungate spre rm de
vremea rea. Doi marinari ddur fuga s se
ocupe de ambarcaiune i de pete.
Malko sri primul pe uscat. Dup ce-i
mulumi lui Bob i srut mna Lindei,
care i strse degetele puin mai mult dect
era necesar, se ndrept spre main. O zi
pierdut.
Bineneles,
putea
avea
presupuneri serioase n privina lui Alex,
dar ar fi dat mult s vad el nsui faimosul
tatuaj. n felul acesta, doctoria n-ar fi
murit degeaba.

207

Capitolul VIII .
Big gin!
Ochii lui Alvaro Cunha licreau de
bucurie. i etala crile: patru dame, apte,
opt, nou de inim i as, doi, trei i patru
de pic.
Malko arunc crile descurajat. Avea n
mn treizeci de puncte, nc o dupamiaz pentru care CIA trebuia s
plteasc o mic avere.
La un semn al stpnului lor, cei doi
negri-fumtori traser din pipa lor ca nite
damnai i l nvluir pe btrnul miliardar
ntr-un nor de fum albastru. Alvaro Cunha
se ls pe spate fcnd s trosneasc
fotoliul sub el.
Ce pcat c am porcria asta de boal,
bombni el. Dup o astfel de lovitur, tare
a mai fuma i eu un trabuc bun.
Ai ctigat 186 de dolari, zise Malko cu
nostalgie.
Tot Malko fcea socotelile. Pe miliardar
lucrul acesta l plictisea.
Spunei-mi, relu el, cnd vom trece la
lucruri serioase?
208

Cellalt fcu pe prostul.


Credei c 186 de dolari nu este un
ctig serios! Cu ei mi pltesc tot
personalul timp de o lun.
Malko simi c i sare mutarul. Privi la
tatuajul pe care l avea btrnul n jurul
gtului. Pcat c nu era dect un tatuaj...
Ascultai, domnule Cunha, zise el, nu
am venit n Brazilia s joc gin cu
dumneavoastr. i tii asta foarte bine.
Trebuie s discutm un contract important.
Ce mai ateptai?
Miliardarul izbucni n rs i i puse una
din labele lui mari peste minile lui Malko.
V-a cuprins deja saudade dup
America. V-am spus c nu avem nimic de
discutat. Sunt de acord. Dar, nainte de a
lua o hotrre att de important, voiam s
reflectez i de asemenea s v cunosc. Numi place s tratez afaceri cu oameni pe care
nu-i cunosc.
i ai reflectat? zise Malko exasperat.
-Da.
Btrnul l privi cu un aer de iretenie
amuzat.
Uitai, v voi dovedi buna mea credin.
209

Vom semna cnd dorii. Dup ce m batei


o dat la gin.
Malko l privi puin surprins.
E cumva o glum?
Deloc. E o mare satisfacie s joc cu
dumneavoastr. La vrsta mea, nu mai am
prea multe bucurii. n felul sta prelungesc
plcerea.
i dac nu reuesc s ctig?
Suntei un om inteligent. Vei ctiga.
Momentan eu am noroc, asta e tot.
Este o propunere ciudat, zise ncet
Malko.
Era chinuit de tentaia de a-i vorbi de
omul cu servieta, de a-i arunca minciuna n
obraz. Dar cellalt nu-i ddu rgaz.
in mult la dumneata, zise Cunha. Mar cuprinde saudade vzndu-v c plecai.
De aceea vreau s v rein ct mai mult
posibil...
Ar fi luat premiul nti la Conservator.
Probabil c ntre cocotier i Cadillac urmase
nite cursuri la Actor's Studio.
Bun, acum trebuie s plec la mica mea
ntlnire, conchise Alvaro Cunha fcnd cu
ochiul foarte semnificativ. Ct nc mai pot
210

profita de femei...
Malko i strnse mna i plec repede.
Capanga l nsoi n tcere pn la u.
Malko ar fi avut chef s-i arunce o alun, ca
s vad dac o ridic de jos.
i lsase nadins maina destul de
departe. Frank se deplasase deja la locul
indicat, ca s evite sosirea lor mpreun.
Mica cafenea era aproape goal. Malko l
reper imediat pe omul cu servieta. Servea
o cafezhino n timp ce citea O Globo. La
picioare avea o serviet grea. Malko l cut
cu privirea pe Frank. Nu se vedea nicieri.
Trecu prin faa cafenelei i intr n
imobilul din faa casei unde locuia negresa.
La etajul doi ddu peste doi electricieni n
salopete, cu geanta de scule pe umr. Unul
dintre ei era Frank, cellalt un brazilian cu
o mutr mai degrab alarmant.
Americanul i deschise geanta. nuntru
se gsea un pistol-mitralier mexican
Mendoza, demontat n dou buci.
rile subdezvoltate sunt neglijate, zise
americanul. Dar tipii care au conceput
aceast mic minune sunt mexicani.
Alturi mai era un binoclu i o bobin lat
211

de leucoplast.
Avem aici cu ce s-l transformm n
mumie, preciz Frank. Noi stm ascuni
nuntru. Dumneata rmi jos. Imediat ce
omul nostru iese, te iei dup el i l abordezi
ca un turist nevinovat care s-a rtcit. Ca
s avem noi timp s ajungem. Pe urm l
lum pe sus.
i dac opune rezisten?
Frank btu cu mna peste geant.
Am aici o arm silenioas, uite aa de
mare. Dar nu vom avea nevoie de ea. Ce
idiot i Cunha stal Ai vzut femeia?
Malko se uit pe fereastr. n slip i
sutien, negresa umbla de colo-colo prin
apartament.
Dac te uii cu binoclul vezi c nu e rea
deloc, zise Frank.
Americanul uitase s-i mai road
unghiile.
Malko i lsa la treaba lor. O nelinite
vag i rsucea stomacul. Toat povestea
asta era foarte simpl i n acelai timp
foarte complicat.
Ajunse jos exact la timp ca s asiste la
sosirea lui Cunha. Negresa i deschise ua
212

mbrcat ntr-un capod cu flori. Apoi i


executar micul lor numr pentru poporul
muncitor, care nu avea posibilitatea s-i
plteasc trfe cu dou sute de cruzeiros, i
disprur. Acesta era felul lui Cunha de a fi
social.
Omul cu servieta atept zece minute i
intr dup ei. Cu aerul lui panic prea un
profesor. Dovad c nu trebuie s te ncrezi
niciodat n aparene.
Pre de un sfert de or nu se ntmpl
nimic. Cufundat i el n lectura aceluiai
ziar O Globo, Malko se strduia s treac
ct mai neobservat. De altfel, nimeni nu-i
acorda vreo atenie.
Deodat, ua casei din fa se deschise
brusc. Omul cu servieta cobor treptele
peronului de parc l-ar fi fugrit un taur i
o lu la sntoasa pe strad. Trecu prin
faa barului i Malko i vzu trsturile
crispate de spaim. n acelai moment un
strigt sfietor cutremur toropeala strzii
Urbano Santos.
Ieit n prag, trfa neagr urla de parc
ar fi venit sfritul lumii.
Cobor scrile i se opri n mijlocul
213

drumului. Capodul i se desfcuse i ce avea


pe dedesubt nu ascundea mare lucru.
Primul automobilist care apru frn i
cobor cu un aer lacom.
Malko nise deja din bar. Mirosea tare
ru a dezastru.
Se lovi de Frank care, cu o fa ostil,
venea urmat de gorila lui.
L-am lichidat, fcu americanul.
-Ce?
Ticlosul la era gata s semneze sub
ochii mei. L-am vzut cu binoclul. Aa c iam servit o mic porie de Mendoza. Destul
ns ca s-i piar definitiv cheful de a mai
semna ceva, inclusiv actul lui de deces.
ncepea s se adune lume.
Cellalt a fugit, zise Malko. Dar hrtiile
au rmas nuntru.
Frank trase o njurtur.
Trebuie s ajungem la ele. Tipul nu mai
conteaz.
Negresa ipa ntruna. Un mic grup de
oameni se apropia cu pruden de cas.
Frank i croi drum prin mulime. i
pstrase salopeta i geanta de scule. Malko
rmase pe trotuar. Aceast crim l ocase.
214

Chiar dac Cunha ncercase s-l nele,


sta tot nu era un motiv suficient ca s fie
asasinat. Dar i pstra refleciile pentru
mai trziu. La urma urmelor, se mai
nelase o dat.
l urmrea pe Frank cu privirea. n
momentul n care americanul urma s
pun piciorul pe prima treapt, urletul unei
sirene goli strada.
Un automobil nchis de culoare neagr,
venind cu cea mai mare vitez, se opri n
faa casei de lemn. Negresa se repezi la
poliitii militari care coborau din main.
Frank btu cu pruden n retragere. Se
amestec n mulime, travers strada i
veni lng Malko.
S-a dus dracului, bombni el. Acum
trebuie s dm de maimua ailalt. Oricum,
aici se-mpute treaba.
Cu gorila n spatele lui, Frank plec cu
pai mari urmat de Malko. Se oprir pe
aleea Pasteur. Malko i explic direcia n
care o luase necunoscutul ultima dat.
l vom trimite pe Glandino, fcu Frank.
El nu va fi remarcat.
Glandino asculta cu atenie explicaiile lui
215

Frank i plec n grab


spre Morro Babylonia. Malko i Frank se
ntoarser la main, urcar amndoi n ea
i ateptar. Americanul i rodea cu furie
unghiile fr s scoat o vorb.
Glandino reveni dup o jumtate de or:
dduse de urma necunoscutului. Locuia
singur ntr-o mic caban de pe coasta
muntelui. Acum era acolo.
Malko se uit uimit la Frank.
Asta e ceva curios, un agent secret care
triete n maghernie. E adevrat c
funcionarii brazilieni sunt prost pltii,
totui...
Americanul ddu din umeri.
O ascunztoare ca oricare alta. Haidei
dup tip. Nu avem prea mult timp.
Urcar coasta n ir indian. Negrii ntlnii
n cale i priveau plini de curiozitate. Mai
ales pe Malko, care cu prul lui blond fcea
not aparte n peisaj.
Glandino i conduse prin labirintul de
poteci i barci din lemn i pmnt. Peste
tot, i afar i nuntru, era o mare
viermuial de oameni.
N-ai face ru dac i-ai pune bine
216

sculele, zise Malko. Altfel riscm s fim


linai.
Se oprir n faa unei cabane de lemn cu o
singur fereastr, aezat puin mai la o
parte.
Aici e, zise Glandino.
Malko btu de dou ori la u. O negres
mare cu doi copii n brae i privea cu ochii
ei fici i bulbucai.
Malko i Frank ateptau cu nervii
ncordai ca strunele viorii.
Intr, le strig o voce dinuntru.
Frank i Malko se uitar unul la altul. Se
ateptau la orice, numai la asta nu. Nu
putea fi dect o curs. Americanul
reacion primul. Deschise geanta cu scule,
scoase Mendoza, o nfur rapid n hain
i deschise ua cu o lovitur de picior.
Malko intr i el n urma lui cu mare
precauie. Ar fi putut s se trezeasc
burduit de gloane. Prudent, gorila
brazilian rmsese n spate. ncperea era
srac mobilat. O lamp cu petrol era
aezat pe o mas; lng ea sttea un om i
se uita calm la ei. Minile goale erau
aezate la vedere i nc nu-i scosese
217

ochelarii. Nu fcu nici o micare cnd


Frank i dezveli pistolul-mitralier.
M vei omor aa cum ai fcut i cu
don Alvaro. Suntei nite asasini. Eu ns
sunt doar un om srman.
Frank ls n jos pistolul-mitralier.
ncperea nu putea ascunde nici o curs. n
afara dulapului, a patului i, prinse de
perete, a ctorva scnduri ncrcate cu
cri, nu exista nici o alt ascunztoare
posibil.
Pentru cine lucrezi? se rsti Frank.
Privirea necunoscutului oglindi cea mai
total nedumerire.
Ce-ai spus?
Deodat
Malko
avu
intuiia
unei
ncurcturi incredibile. Privirea sincer i
atitudinea calm a omului nu semnau
deloc cu ale unui agent secret.
Se aez pe scaunul din faa lui.
Cum te numeti? l ntreb el.
Hipolito da Costa.
Ce fceai cu Alvaro Cunha?
O raz de dispre trecu prin privirea
necunoscutului.
Nimic din ce v-ar putea interesa.
218

Frank mpinse cu brutalitate eava armei


spre capul brazilianului-.
Las-m s m ocup eu de el, fcu
americanul cu rceal. Ne duce cu preul.
Malko l ddu la o parte cu un gest al
minii. Dispreul omului l stingherea. Nu-i
plcea s roeasc pentru el nsui.
Ce profesiune ai? l ntreb pe brazilian.
Profesor.
Malko simi un val de ghea trecndu-i
pe ira spinrii.
Dumnezeule! Vrei s spui c i ddeai
lecii lui Alvaro Cunha? Ce-l nvai?
ncurcat, Hipolito da Costa i scoase
ochelarii. Malko l privea n ochi cu
insisten. Omul ced presiunii invizibile.
l nvam s citeasc i puin s scrie,
murmur el, dar era secret.
Malko se aplec spre el.
Explic-mi tot, te rog, aproape c l
implor Malko. Este foarte important. Nu-i
vrem rul; totul s-a ntmplat dintr-o eroare
ngrozitoare.
Brazilianul
ezit,
apoi
vorbi.
l
cunoteam pe senhor Alvaro de mult
vreme. ntr-o zi cnd urma s fiu evacuat
219

din casa n care locuiam, el mi-a acordat un


rgaz de ase luni pentru c nevasta mea
era bolnav. (Se opri.) ntre timp a murit. i
eu am venit s locuiesc aici. Nu-l mai
revzusem pe senhor Alvaro pn acum o
lun. ntr-o sear a venit aici la mine. Voia
s-i dau lecii ca s nvee foarte repede s
citeasc i s poat s-i semneze numele.
Mi-a explicat c a ctigat muli bani n
viaa lui, dar c nu avusese niciodat timp
s mearg la coal. Aici n Brazilia asta nu
conteaz, dar mi-a spus c urma s fac
afaceri cu nite oameni foarte importani
care veneau de departe i c i era ruine s
semneze cu o cruce...
Dumnezeule! fcu Malko.
Preschimbat n statuie, Frank nu mai
scotea o vorb.
ncurajat de atitudinea celor doi brbai,
brazilianul ntinse un deget acuzator spre
Frank.
L-ai omort n momentul n care
reuise prima lui semntur frumoas. Ca
un om care scrisese mult toat viaa lui.
Doar atta voia s tie s fac: o
semntur.
220

Profesorul ncepu s lcrimeze.


Nici mcar nu i-a admirat semntura,
murmur Hipolito da Costa. Ar fi murit i el
fericit.
Deodat se ridic brusc i le strig:
Plecai, plecai! V ursc!
Trase cu violen un sertar din tabl,
scoase un teanc de bancnote i l flutur n
faa lor.
Senhor Alvaro mi dduse muli bani ca
s-l nv ce tiam eu. Voi cumpra
lumnri, mii de lumnri, i n seara asta
Morro va fi ca un soare.
Glasul i se frnse.
Iar tu vei fi blestemat!
Malko i Frank se traser napoi n faa
imprecaiilor profesorului. Hipolito da Costa
ls s-i cad mna n jos i ngn:
Avea nite degete att de groase, aa de
puin agile...
Afar, Malko i Frank se uitar unul la
altul stingherii.
Suntem ntr-o ncurctur mare de tot,
zise Malko suspinnd. Nu numai c Alvaro
Cunha a murit, dar acum tim c nici nu
ne trda...
221

Frank slt din umeri.


Dumneata ai fi ghicit c se ntlnea cu
omul sta ca s nvee s semneze?
Ei da, btrnului i era ruine de
cocotierul lui, dragul meu Frank, zise domol
Malko. Asta pe el l-a costat viaa, iar noi neam ales cu multe necazuri n perspectiv.
Americanul voia deja s treac la aciune.
Mai nti, fcu el tios, trebuie s-l
lichidm pe profesor.
Malko nu rspunse.
Frank ncrc arma.
Pleac nainte cu Glandino, i zise el,
m ocup eu de asta.
Ateapt, fcu Malko. Vreau s mai
vorbesc cu el.
Se ntoarse hotrt n caban. Profesorul
rmsese n acelai loc. Malko se aez din
nou n faa lui.
De ce se ascundea Alvaro Cunha la
femeia aceea ca s te ntlneasc? l ntreb
el cu blndee.
i era ruine, rspunse Hipolito da
Costa. Din pricina fiicei sale care a nvat
la colegii i de oamenii care l tiau puternic
i bogat. i pentru c se credea despre el c
222

mai este nc n stare s se mai duc la


femei. Lucrul sta i fcea plcere. Dar tii
c era foarte bolnav...
tiu.
Urm un lung moment de tcere. Afar se
auzeau glasurile piuitoare ale copiilor i
sunetul nbuit al unui favello care se
antrena n ritmul sambei. n ncpere era
foarte cald. Malko i terse fruntea de
sudoare.
De cnd fcea aceast meserie, niciodat
nu se mai gsise ntr-o situaie att de
penibil. Teoretic, Frank avea dreptate.
Profesorul trebuia s moar. Nu lai n via
martorii unei crime, chiar dac e vorba de o
greeal. Dar Malko nu se putea mpca cu
acest gnd.
Ce vei face?
Brazilianul ridic capul fr s neleag.
Ne vei denuna poliiei? preciz Malko.
Pentru ce? rspunse Hipolito da Costa
scuturnd din cap. Suntei nite strini
puternici i bogai. Astea nu sunt treburile
mele. Dac poliia vine aici, i voi spune
ceea ce tiu, dar eu n-am s m duc dup
ei.Fr s rspund, Malko ddu ocol mesei
223

i deschise mica fereastr care ddea n


spatele cabanei. Vederea era nemaipomenit
de frumoas. La o distan de 500 de metri,
Cpna de Zahr se decupa pe cerul
albastru. Telefericul care o lega de pmnt
trecea pe lng Morro Babylonia. O mic
cabin roie nainta ncet de-a lungul
cablurilor de oel.
Vegetaia ncepea de lng fereastr.
Orhidee mari de culoare albastr, galben
i roie i deschideau petalele n mijlocul
cocotierilor i lianelor. Morro cobora n
pant domoal pn la rm. Pe partea
aceea nu era nici o locuin.
Malko se ntoarse brusc spre brazilian.
Salveaz-te, i zise el. Pleac pe aceast
fereastr i nu te mai ntoarce niciodat
aici. Este singura dumitale ans de a nu
muri.
Profesorul se ridic ncet. Vzu c Malko
nu glumea. Se apropie de fereastr i i
trecu picioarele peste pervaz.
Multo obligado, Senhor... opti el
nainte de a dispare.
Din civa pai mari ajunse n mijlocul
vegetaiei i fu nghiit de pdure cum
224

nghite pianjenul un nar. Malko


suspin, dar zmbetul lui palid i ncremeni
imediat pe buze: o siluet ntunecat se
npustise pe urmele profesorului. Glandino,
gorila lui Frank.
Malko se repezi la u ca un apucat.
Frank sttea nepstor n fa intrrii.
Eti complet nebun, zise el cu rceal.
Chiar dac acest tip nu avea intenia s ne
demate, nu trebuie s uii c i-a lsat
toate hrtiile la femeia aceea care cu
siguran c l cunoate. Avem i aa
destule ncurcturi...
Americanul o porni pe crare n jos. Malko
mergea dup el cu pumnii strni n
buzunare.
Dac ntr-o zi vei fi singur i n pragul
morii, amintirea acestui om te va apsa
greu de tot..., zise el ncet.
Frank i arunc o privire glacial.
Nu cred. Mi-am ales o meserie i o
tabr. Suntem n stare de rzboi. Tipul
sta poate fi considerat victima unui
bombardament... Nu e vina lui. Aa e viaa.
Nu crezi c asasinarea lui, dup cea a
lui Cunha, va irita poliia? ntreb Malko cu
225

animozitate.
Americanul rse scurt. Cine vorbete de
asasinat? Glandino nu e prost. La poalele
pantei e marea. Oricine poate aluneca. i
tii bine c micul golf de la Rio miun de
rechini,
calcani
i
alte
animlue
nfometate.
Se nsera. O mireasm dulceag venea
dinspre pdure i se rspndea n
atmosfer. Aerul era cldu. Dintr-o barac
se auzea uoteala enervat a unei negrese
care fcea dragoste. Morro prindea din nou
via o dat cu rcoarea serii.
Cei doi ajunser pe aleea Pasteur. Nu mai
schimbaser nici un cuvnt. Malko rupse
tcerea.
Acum cnd Cunha e mort, noi cu cine
vom mai trata?
Frank l privi ironic.
De ce noi? Dumneata, care eti n cele
mai bune relaii cu bogata motenitoare,
frumoasa Linda. Ia-o de nevast, btrne.
Asta va rezolva problema.
-Uii c e logodit...
A... Face fa i la mai muli.
Frank se opri la colul strzii Urbano
226

Santo.
Maina mea e acolo, zise el. Ne ntlnim
la ambasad?
De acord, rspunse Malko cu rceal.
Porni spre Chevroletul lui. Avea senzaia
c tot creierul i clocotete. Mania
btrnului miliardar nu explica totul. i
alte persoane erau amestecate n povestea
asta i poate c aveau s-i fac i ele
apariia n prim plan.
Deschise portiera Chevroletului i imediat
avu impresia c este apucat i tras n
interior de maxilarele de oel ale unei bene
gigantice. Aezat pe bancheta din fa,
capanga lui Alvaro Cunha i art faa de
piatr. Negrul l imobilizase fr efort.
Mai ine-l puin pe cinele sta, se auzi
o voce fichiuitoare din spate.
Malko mai avu timp s ntoarc capul i
s o recunoasc pe Linda, cu faa ei
frumoas deformat de ur.
Apoi tnra femeie ridic braul i un
obiect greu l lovi deasupra urechii. Vzu
cabina roie a telefericului i pdurea verde,
apoi i pierdu cunotina.
227

Capitolul IX.
Malko deschise ochii i i nchise imediat.
Soarele l orbise i mii de stele invizibile i
dansau n faa pupilelor. Capul l njunghia
i avu nevoie de mai multe secunde ca s-i
dea seama unde se afl. Dup fierbineala
pleoapelor, simi n picioare un frig de
ghea.
De data asta deschise ochii de-a binelea i
deveni contient de situaie.
Era legat cu braele la spate. Dup gt
avea un la a crui frnghie venea de
undeva de sus. Sttea ghemuit pe un fel de
estrad din lemn acoperit cu buci mari
de ghea. Se afla n grdina vilei lui Alvaro
Cunha. Deschise gura s strige i primi o
gleat de ap peste fa.
Capanga lui Alvaro surse artndu-i toi
dinii de aur. Cnd vzu c Malko i venise
n simiri, apuc o frnghie care atrna
lng el i ncepu s trag. Malko se simi
ridicat n sus de gt. Se scul n picioare,
alunec pe ghea i se echilibr n ultima
clip. Omul izbucni ntr-un rs puternic i
trase din nou de frnghie. Malko fu obligat
228

aproape s se ridice pe vrful picioarelor.


Frnghia era prins de un scripete agat
de un copac. O spnzurtoare improvizat.
Dac i pierdea echilibrul pe calupii de
ghea, i pierdea i viaa!
Cut pe bjbite o poziie de echilibru i
nu se mai mic. Tot corpul l durea i era
ameit. Totui un gnd i struia n minte:
dac aluneca, asta nsemna imediat
moartea.
Nu avu ns timp s aprofundeze aceast
idee. O voce cunoscut l fcu s-i ndrepte
privirea n jos.
Malko, spuse Linda, nu mai ai mult
timp de trit. n curnd va rsri soarele i
se va nclzi. Azi va fi o vreme splendid i
gheaa se va topi foarte repede. Nu cred c
vei mai fi n via dup ora zece...
Vocea ei era rece i aton. Nimic nu
amintea de femeia care i plnsese pe umr
la Zum-Zum. Se uit la ea. Era tras la fa
de oboseal, avea prul n dezordine i, cu
picioarele goale, semna cu una din
nenumratele femei nevoiae din Rio. Dar
faa era nendurtoare i Malko citi n ochii
ei o ur animalic.
229

De ce vrei s m omori, Linda? ntreb


Malko.
-De ce?
Tnra femeie btu din picior.
Mi-a ucis tatl i m ntreab de ce !
tiu totul, mi s-a spus cum i-ai asasinat pe
tata i pe profesorul lui. Dac te-a fi dat pe
mna oamenilor de pe strad ai fi murit n
chinuri groaznice. Consider-te fericit c vei
avea o moarte blnd. Ar fi trebuit s te ard
de viu.
Linda scuip spre el. ncurajat, capanga
atinse uor piciorul lui Malko cu o macet.
Pantalonii se despicar ca o foaie de hrtie
i Malko simi o arsur pe pulp.
Las-l, ordon Linda. Va ncepe imediat
s sufere cnd va simi cum i fuge gheaa
de sub picioare.
ntoarse spatele i se ndeprt. Malko
nelese c dac o lsa s plece era pierdut.
Linda, strig el ct putu de tare.
Ea nu se opri. Era la zece metri de u.
Linda, strig el din nou. Nu eu i-am
ucis tatl.
Mincinosule! strig ea oprindu-se.
Mincinos i la.
230

Jur pe capul strmoilor mei, zise


Malko ct putu de calm. S pier chiar n
aceast clip dac nu spun adevrul...
Linda se ntoarse cu pai leni.
Iar vrei s-mi ntinzi vreo curs? uier
ea. Vorbete repede dac ai ceva de spus.
Exist cineva care tie c nu eu i-am
omort tatl, zise Malko foarte repede.
Hipolito da Costa. Poate c mai este nc n
via. El i va confirma spusele mele.
Linda ezit. Privirile lor se ntlnir.
Nenduplecarea ei slbea.
Spun adevrul, Linda, zise el ct putu
de blnd.
Urm o tcere ce prea c nu se mai
sfrete. Capanga nu nelegea nimic.
i ofer o ultim ans, zise ea n cele
din urm. Voi trimite dup Hipolito. Dac l
gsesc i confirm ce ai spus, atunci nu vei
muri. Altfel nu voi mica nici un deget ca s
te salvez.
Se ntoarse spre capanga i i ddu
instruciuni s-l gseasc pe Hipolito. Apoi
plec fr s se mai uite napoi.
Malko rmase singur, n echilibru pe
calupurile de ghea. O adevrat situaie
231

de comar: s fii spnzurat i torturat n


plin Rio, fr nici o speran de ajutor.
Dac Hipolito murise, era pierdut. Simea
deja sub picioare gheaa care ncepea s se
topeasc, nclzit de primele raze ale
soarelui.
njur ncet cnd bg de seam c, sub
aciunea soarelui, calupul pe care i se
sprijinea piciorul stng ncepea s alunece
uor. Cu precauii infinite, duse piciorul
spre cellalt calup. Dac primul aluneca
prea tare, s-ar fi putut s le pun n
micare i pe celelalte trei...
Curtea era pustie i soarele ardea din ce
n ce mai tare. Apa care se scurgea din
ghea ajunsese acum pn la pmnt.
Simea sub tlpi calupurile crpnd i
devenind friabile. Dac Hipolit nu sosea
foarte repede, dup aceea ar fi fost prea
trziu. Singura marj pe care o mai avea
era de 5-6 centimetri. Nici mcar nu mai
simea frigul care i cuprindea picioarele. i
mai exista un pericol idiot: dac ar fi
strnutat, zdruncintura l-ar fi putut face
s alunece. Avea minile legate la spate i
nu se putea aga de nimic. Era ntr-adevr
232

un supliciu diabolic.
Ziua se anuna deosebit de frumoas. Se
gndi cu ironie la Kurt care tnjea dup
zpad i brazi... Probabil c Frank l cuta
la ora aceea. Dar gheaa n-ar fi rezistat
pn cnd obinea el dreptul de a
percheziiona acas la Cunha.
Deodat l cuprinse panica. Piciorul drept
era paralizat de un crcel. Nu-l mai simea.
Viaa lui depindea de piciorul stng aezat
ntre dou calupuri dintre care unul
aluneca ncet. Deja frnghia din jurul
gtului ncepuse s-l strng puin. Chiar
i inea respiraia.Soarele i nclzea faa i
se gndea cu groaz la efectul pe care l
provoca asupra gheii. Nu mai avea de trit
mai mult de o jumtate de or...
Malko ncerca din rsputeri s nu se mai
gndeasc la ce l atepta. ncepu s
numere florile din grdin, privindu-le cu
ochii mrii de spaim. "Doamne, opti el,
d-mi curaj!"
Grdina rmnea exasperant de pustie.
Ferestrele erau nchise. Oricum, n-ar fi
servit la nimic dac striga dup ajutor.
n momentul acela, ua care ddea spre
233

curtea interioar se deschise i apru


capanga. Ducea pe umr un corp
nensufleit pe care l aez cu brutalitate
jos. Apoi dispru. Era corpul lui Hipolito.
Profesorul prea mort. Or, el era singurul n
stare s o conving pe Linda...
i gheaa se topea. Malko ncerc s-i
dezmoreasc piciorul nepenit prin micri
scurte. Nu obinu nici un rezultat.
Auzea vag pritul gheii. "Banchiza" se
nruia sub el.
Senhorl strig el.
Brazilianul nu se art. Poziia lui Malko
devenea insuportabil. Laul din jurul
gtului era deja ntins la maximum. Viaa
lui sttea n vrful piciorului stng. Atta
vreme ct soarele nu nclzea mai tare.
Ironia situaiei i smulse un zmbet: s mori
la ecuator pe o banchiz... Asta nu i se
putea ntmpla dect lui.
Capanga reapru cu o sticl n mn.
Linda, tot descul, venea n urma lui. n
timp ce ucigaul se ls n genunchi lng
corpul nensufleit, Linda se apropie de
Malko.
Miguel l-a gsit pe Hipolito. Era
234

aproape mort. Dup ce i-au tras cteva


gloane n corp, l-au aruncat n ap. Nite
pescari l-au salvat nainte de a se neca.
Nici mcar nu tiu dac va putea vorbi.
Pn atunci dezleag-m, altfel nu va
mai fi nevoie de nimic.Gheaa asta se va
sfrma sub mine dintr-un moment n
altul...
Linda ddu nepstoare din umeri.
Atta pagub. Va fi voia Domnului.
i ntoarse spatele i se duse lng
Hipolito. Malko o privi disperat cum se
deprteaz de el.
Deodat se auzi un prit sinistru.
Piciorul stng i intr n calupul de ghea
pn la glezn. Frnghia se ntinse brusc. O
lumin roie i trecu prin faa ochilor.
Deschise gura s aspire puin aer i tot
corpul i se ncord cu disperare. Dar gheaa
se mai ls cu doi centimetri, totul se
sfrea.
Gheaa se turti, dar nu se mai mic.
Numai frnghia l sugruma puin cte
puin, apsndu-i pe carotid. O zri ca
prin cea pe Linda aplecndu-se spre
Hipolito sprijinit de braele lui Miguel.Dar n
235

plmnii lui Malko nu mai ajungea destul


oxigen. ncerc s strige, se rsuci cu
stngcie i piciorul i alunec. Un soi de
stare plcut i invad tot trupul i un vl
negru i ascunse soarele. Avu timp s
gndeasc c nu era chiar att de neplcut
pe ct se spunea s mori spnzurat i i
pierdu cunotina. Corpul i se nvrti ncet
la zece centimetri deasupra gheii, agitat de
tresrituri.
Redeschise ochii cu o ngrozitoare senzaie
de vom. Capanga era aplecat peste el i i
turna cacha pe gt. Malko sughi, scuip
i se ridic pe jumtate. Se simea moale i
lipsit de vlag. I se prea c gtul lui are un
diametru enorm. n faa ochilor i dansau
pete multicolore. Nu reuea s cread c
mai era nc n via. Vocea Lindei ajungea
la el de foarte departe.
Ai avut noroc, Malko. Hipolit a vorbit
nainte de a muri. Mi-a spus c ai ncercat
s-i salvezi viaa i c altcineva mi-a omort
tatl. Cel care a fcut-o va pieri. Eti liber.
El ar fi vrut s rspund, dar nici un
sunet nu-i iei din gur. Czu din nou pe
spate, fr cunotin.
236

Cnd i veni n simiri, era ntins pe o


canapea, n salonul unde jucase gin-rummy
cu btrnul Cunha. Linda, de data asta
mbrcat ntr-o rochie neagr de mtase,
sttea ntr-un fotoliu i fuma. Avea ochii
roii i umflai de plns.
Malko se ridic pe jumtate i i prinse
capul ntre mini. Mai vedea i acum gheaa
frmindu-se i nc mai simea contactul
cu frnghia aspr. i frec mainal gtul.
Dumneata i-ai terminat treaba, zise cu
tristee Linda. Dar eu mi-am pierdut tatl.
N-am terminat, rspunse Malko. tii
pentru ce am venit n Brazilia. Atta vreme
ct contractul nu e semnat, misiunea mea
nu s-a ncheiat.
Linda se ridic brusc i strivi igara.
Ct triesc eu, zise ea cu ochi
scprtori, niciodat nu se va semna acest
contract cu dumneata sau cu prietenii
dumitale. Tatl meu a fost ucis de unul deai votri...
De ce ne-a ascuns adevrul? zise Malko
suspinnd.
Din pudoare. Era un om orgolios. Nu
voia ca ambasadorul vostru s spun la
237

toat lumea din Rio c nu tia nici mcar s


scrie... Dar de ce nu mi-ai spus asta?
Ea scutur capul cu ncpnare.
Nu aveam dreptul. Trebuia s m crezi.
i spusesem c va semna...
Malko ridic cu tristee din umeri.
N-a semnat. Acum dumneata trebuie s
nchei aceast afacere. Ce vei face?
Linda pru o clip dezorientat.
Peste cteva luni voi fi mritat, i
rspunse ea cu rceal. Afacerea o va
ncheia soul meu. Cu oricine altcineva n
afar de dumneata.
Prin urmare chinezoaica avusese dreptate.
Alex von Ritesdorf i lsase s scoat
castanele din foc pentru el.
De altfel, continu Linda, l-am convocat
pe
doctorul
Crandao,
executorul
testamentar al tatlui meu, pentru a
discuta despre aceast problem. Acum,
dac te simi mai bine, pleac. A vrea s
fiu singur ca s pot pln'ge. Mine mi
ngrop tatl. Din cauza dumitale.
Vocea i se frnse. Malko se ridic cu mare
greutate. Merse pn la ea i i atinse uor
ceafa sub prul negru. Tnra rmase
238

nemicat ca o moart. Malko prsi


salonul cltinndu-se. n picioare lng ua
de la intrare, capanga veghea cu o macet
la centur. Ucigaul i deschise ua
indiferent.
Malko trase n piept o gur mare de aer
cldu. Fusese gata-gata s nu mai ias din
acea vil dect mort. Fr srmanul
Hipolito,
acum
s-ar
fi
legnat
n
spnzurtoarea improvizat.
-Psstl
Tresri. Cineva l chema dintr-o main.
Primul reflex fu s se arunce la pmnt,
apoi l recunoscu pe Frank la volanul unui
Ford negru oprit n faa vilei. Travers
strada pn la main. Americanul avea o
fa sever i ncordat.
Ne pregteam s venim dup
dumneata, fcu el.
n spate se gseau doi din oamenii lui
Frank, dintre care unul era Glandino,
asasinul lui Hipolito.
Ai fi ajuns puin cam trziu, zise
Malko. Povestea asta era gata s-i mai
nscrie un mort n palmares.
n timp ce Frank conducea maina spre
239

ambasad, Malko i povesti pe scurt ce se


ntmplase.
Marele
beneficiar
al
operaiunii este amicul nostru Alex,
conchise el.
Nu pentru mult vreme, fcu Frank
sinistru, uitnd s-i mai road unghiile.
Malko regsi oraul cu o plcere
ameitoare. Observ, pierdut printre
zgrie-nori, o cas mic i ciudat din lemn
pe care nu o remarcase niciodat. Pe
trotuarul din faa ambasadei, nite juctori
de bafo ncercau s ctige civa cruzeiros.
Cei doi brbai urcar ntr-un ascensor
ultrarapid care i duse la etajul 14 unde se
gsea biroul consilierului. Malko ptrunse
nc o dat n universul rece i inuman al
serviciilor secrete. Ar fi vrut att de mult s
ia cu el puin cldur din strad, dup ce
fusese att de aproape de moarte.
Larry Gallo i primi imediat. Ascult cu
atenie relatrile celor doi.
Am comis o mare greeal lichidndu-l
pe Alvaro Cunha, conchise Frank, i eu port
toat rspunderea. Dar problema care se
pune acum este s-l suprimm pe Alex von
Riterstorf. i, din nenorocire, i pe Linda
240

Cunha. De acum nainte ea este inamica


noastr. nsurndu-se cu ea, Ritersdorf va
pune mna pe magneziu. Cu siguran c el
se afl n spatele tentativelor de eliminare a
cror victim a fost Malko. i acioneaz n
legtur cu nazitii din Europa care i-au
trimis aici "dublura" lui SAS.
Urm o tcere lung. Malko nu era n
ntregime de acord cu Frank, dar trebuia s
recunoasc c primul lucru care se
impunea era eliminarea germanului.
Dup dispariia motenitorilor lui
Cunha, ncheie Frank, magneziul va fi
administrat de doctorul Crandao. Cu el vom
ajunge mai uor la o nelegere.
Discuia dur mai mult de dou ore. Cnd
Malko se despri de ei, hotrrea fusese
luat. Alex von Ritersdorf i Linda Cunha
trebuiau s fie lichidai. Altfel magneziul ar
fi ncput pe mini necunoscute.
Malko iei din ambasad cuprins de un
mare dezgust. Lui i revenise misiunea de ai lichida pe Alex i pe Linda. Urc n main
i ddu drumul tare la radio: samba e cel
mai bun mijloc de splare a creierului. Dar,
conducndu-i maina prin Rio, tia deja c
241

n-ar putea s o ucid vreodat pe Linda.

242

Capitolul X.
Iahtul mare se deplasa cu 35 de mile la
or pe lng Barra din Tijuca. Depise
insuliele pustii din Golful Rio, unde
pescarii rmneau de vineri pn duminic,
i se ndrepta cu repeziciune spre
Itamaratsu, la 80 de mile sud de Rio, un
adevrat col de paradis: 407 insulie de
nisip fin acoperite cu vegetaie tropical, n
mijlocul unui golf de patru ori mai mare
dect cel de la Rio. Yacht-club-uf din Rio
instalase aici o mic reprezentan i un
hotel rudimentar.
Malko, aezat la pup, inea n mn o
undi mare. Nu era prima dat cnd
pescuia. De obicei sportul acesta l plictisea
profund. Dar acum, n zece minute, trsese
trei peti mari, doar lsndu-i undia s
atrne n ap.
Cel puin pescuitul l mpiedica s se
gndeasc la ce avea de fcut. Era pentru
prima dat n cariera lui de agent secret
cnd primise ordinul s ucid cu snge rece
mai multe persoane. Zadarnic i spusese
c era inevitabil, c erau n joc interese
243

colosale, tia c nu ar fi putut s o fac.


Frank se ocupase de partea "tehnic".
Marinarul care avea grij de ntreinerea
vasului lui Bob Jaguari se mbolnvise i
fusese nlocuit de specialitii lui Frank.
Acum era rndul lui s acioneze, pentru c
numai el se putea apropia de Linda.
Privi spre coast cu munii ei parc
decupai pe cerul albastru. Probabil c n
momentul acela Frank se ndrepta cu
maina spre Itamaratsu.
La ce te gndeti? l ntreb Linda.
Aezat lng el, tnra femeie se distra
nepnd cu harponul un pete ce nc mai
mica. Cu un paro albastru mulat pe corp,
Linda era mai provocatoare aa dect goal.
Malko i zise n gnd c ar fi putut s stea
fr nimic pe ea, avnd n vedere c cei trei
brbai de pe vas o cunoteau foarte bine...
Moartea tatlui ei o nsprise i mai mult.
Malko o rentlnise dup nmormntare.
Linda
nelesese
c
era
profund
impresionat. Cinaser de mai multe ori
numai ei doi i aproape c redeveniser
prieteni.
Malko i cobor privirea n decolteul ei.
244

M gndesc c eti frumoas, zise el cu


sinceritate. Ce pcat c te mrii cu acest
vultur...
Asta nu era prevzut n plan, dar el mai
ncerca pentru ultima dat s o fac s
renune.
Eti sigur de ce faci? ntreb el. i dai
pe mn tot avutul tu.
Ea se ncrunt.
Nu ncepe iar. Alex e un tip bine i
prietenii dumitale mi-au asasinat tatl.
Niciodat nu voi semna cu ei. Niciodat.
Era inutil s mai insiste.
Alex von Ritersdorf sttea ntins la pror
i nu putea auzi ce vorbeau. Iar Bob era
concentrat asupra conducerii vasului,
strduindu-se s-i pun n valoare
muchii n faa Lindei.
Malko i ls Lindei undia i se duse la
Alex. Germanul, dei era foarte cald, nu-i
dduse jos bluza ... Malko era tentat s-i
spun c nu mai avea importan. Dar la ce
bun? Linda era prea ncpnat. Pentru
ea, Alex era brazilian cu sufletul; chiar dac
magneziul mergea la Hong-Kong sau la
Pekin.
245

Ajungem chiar la ora mesei, i zise Alex


lui Malko.
Ciudat picnic. Alex era probabil convins
c Malko nu abandonase partida, dar
prezena lui pe vas l linitea. Oricum, nu se
temea de Malko. Nimeni nu o putea face pe
Linda s se rzgndeasc.
Germanul i lua revana. El, criminal de
rzboi cutat prin toate rile, va dicta
propria lui voin ruilor, americanilor,
chinezilor i chiar celor din ara lui, care l
obligaser s se expatrieze.
Bob, n timp ce conducea iahtul, nu se
gndea dect la un singur lucru: cum s se
debaraseze de ceilali doi ca s-o duc pe
Linda pe o plaj pustie, fiind sigur c ea nu
va spune nu. Dar, din pcate, nu era
singur...
Privii! strig Linda.
La o sut de metri de vas, un grup de
delfini se juca srind n ap. Apoi
disprur.
"Baronaii" trebuie s fie prin preajm,
remarc Linda.
Adic? ntreb Malko.
Aa numim noi n Brazilia rechinii, zise
246

ea.Mai aveau nc o or de mers. Linda


desfcu o sticl de cacha i i servi pe cei
trei brbai. Vasul nainta uor i marea era
foarte calm. Un timp formidabil pentru
ultimul week-end din mai.
Bob ncerc s prind la radio buletinul
meteo i rmase cinci minute cu urechea
lipit de difuzor.
Senzaional, exult el. Nici un nor pn
luni. S vezi trai pe noi!
Zbrnitul motoarelor i legna ncetior.
Malko picotea, cu simurile
la pnd. Dar ambiana de pe vas era
linitit. Linda numr ci anchovas
pescuiser.
apte! exclam ea. i frigem.
Tradiionala fejouade se nclzea ncet pe
cznel, la mijlocul vasului. Linda aduga
dou linguri mari de caruru, un sos foarte
picant cu virtui afrodisiace.
ntlnir un alt vas care mergea la Rio i
se salutar reciproc cu uierturi de siren.
Malko se aplec peste bord. Dei
adncimea era de aproape zece metri, apa
era att de limpede nct se vedea nisipul
de pe fund.
247

Sosim! strig Bob.


Se
vedeau
primele
insule
de
la
Itamaratsu. Yahtul se strecur printre dou
insule acoperite de cocotieri. Stoluri mari de
psri i luau zborul speriate de zgomotul
motorului.
Bob micor viteza i ncepu s mearg n
zigzag printre insule. Era un spectacol
feeric. Marea se ntindea neted ca o tipsie
i, ct vedeai cu ochii, privirea nu ntlnea
dect acele mici dealuri de nisip alb cu
cretetul acoperit de copaci tropicali.
Ar trebui s pescuim, zise Bob. Aici e
plin locul de calcani gigani, rechini, tiucide-mare, marsuini.
Nu-i rspunse nimeni. Era prea cald chiar
i pentru pescuit. Bob l agasa pe Malko cu
aplecarea lui spre "distracie cu orice pre".
nciudat, Bob opri vasul n golfuleul unei
insule cu rmul n pant domoal,
mrginit de o band lat de nisip fin. De
cealalt parte poate c arta la fel... i era
chiar mai mult linite.
Malko ncerc s zreasc coasta. Insulele
ascundeau totul. Puteai fi la o sut de metri
sau la zeci de kilometri de mal.Bob cobor
248

ancora i opri motoarele. Nu se mai auzea


dect clipocitul domol al apei lng coc.
Linda urc pe cabin i plonj n ap,
imitat de Bob. Malko ndura toate
chinurile de pe lume. Dac nu voia s
moar, trebuia s mrturiseasc celorlali
c avea misiunea s-i asasineze. Dezgustat,
se arunc i el n ap. Rcoarea apei i
produse o senzaie extrem de plcut.
Deodat huruitul unui motor tulbur acea
tcere paradisiac. Zgomotul deveni mai
puternic. Apoi un mic avion rou se ivi din
spatele insulei zburnd aproape la nivelul
apei. Lu puin nlime vznd vasul i
trecu chiar pe deasupra lor. Pilotul le fcu
voios cu mna i dispru spre coast.
Malko l urmri gnditor cu privirea. De
unde mai apruse i sta? S fi recurs
Frank la o precauie suplimentar?
Avionul nu se mai ntoarse.
Linda urc la bord i strig: "la mas".
Imediat Bob l depi pe Malko notnd n
for i se cr iroind de ap lng
tnra femeie. Alex edea cu spatele la ei i
Malko l vzu pe Bob mngind rapid snii
Lindei.
249

Delicioasa fejouade era cald. Malko primi


o farfurie enorm. Varza nu-i plcea dar
crnaii puin picani erau o buntate. Ct
privete sosul... Era destul de "agresiv" ca
s corodeze nisipul. Linda ns consuma cu
mare plcere.
Stropit din belug cu cacha, picanta
fejouade cobor cu bine pe gt, dar Malko
ncepu s o simt cam greu la stomac. Zri
cu dezgust cadavrul unui urubu plutind
lng vas. Semenii lui, dintr-un motiv
necunoscut, nu se atinseser de el...
Radioul de la bord revrsa valuri de
sambe ntrerupte de universalul Bei Cocacola. ntins pe o cuet, Linda torcea ca o
pisic. Era o atmosfer destins, i totui
fiecare era obsedat de mica lui idee...
Facem un poker? propuse Bob fr
convingere.
Nimeni nu-i ddu osteneala s-i
rspund. Atunci se hotr s fac altceva.
M duc s pescuiesc, i anun el.
Probabil c Linda nu era adormit de tot.
mpinge-m i pe mine cu salteaua
pn pe plaj, i ceru ea cu un ton moleit.
Vasul sta se mic prea tare i nu reuesc
250

s adorm.Nici nu terminase bine de vorbit


c Bob luase deja salteaua i se uit la
Linda cu un aer ciudat. Mirodeniile din
fejouade ncepeau s-i fac efectul.
Linda i prinse sutienul i alunec pe
saltea. Bob i ddu ocol, o apuc pe tnra
femeie de olduri, pe la spate, i, aezndui capul pe mijlocul ei, mpinse salteaua
nainte btnd apa cu picioarele. Malko
urmrea scena foarte interesat. Acest
nceput semna mult cu plecarea spre
Cythera27... Ar fi pariat o mie de dolari
contra un cent c minile lui Bob urcau
deja mai sus dect oldurile... Se uit la
Alex; germanul prea c nu bag de seam.
Fuma cu ochii la cer.
Malko se duse s se ntind neglijent la
pup. Se hotrse s nu execute planul lui
Frank. Prefera s abandoneze meseria de
agent secret. Numai c trebuia recuperat ce
ascunsese Frank n motor. i pentru asta
Malko trebuia s fie singur la bord.
27

Cythera - azi Cerigo, insul greac din Marea Egee, situat ntre
Peloponez i Creta, unde Afrodita avea un templu magnific. n limbaj
poetic, Cythera a devenit o insul fermecat, patria alegoric a
iubirilor (n.t.).
251

Ceea ce Malko prevzuse nu ntrzie s se


ntmple. Bob not un moment ca s-i
formeze un alibi, apoi se lungi pe nisip
lng Linda. Malko i observa prin ochelarii
de soare. Niciodat n viaa lui nu dorise cu
atta ardoare ca virtutea unei femei s cad
prad ispitei.
n ziua aceea Dumnezeu inea cu el...
Linda se ridic i se ntinse lene. Bob fu
i el n picioare ct ai clipi din ochi. Se
neleser dintr-o privire. Apoi tnra femeie
le strig celor de la bordul vasului:
Ne ducem s facem turul insulei.
Venim repede.
Malko le fcu cu mna; Alex nici mcar
nu reacion. Bob i Linda disprur foarte
repede n spatele unor cocotieri, mergnd
cumini unul lng altul.
Trecur zece minute. Malko fierbea.
Ritersdorf nu se clintise. Manejul lui Bob
era totui foarte clar. Marea clipocea ncet
lng vas, cldura era din ce n ce mai
copleitoare, iar germanul moia cu gura
deschis. Cu toate astea Malko nu putea
s-i spun: "Bob i f... femeia chiar sub
nasul tu... Sunt lucruri care nu se fac
252

ntre oameni de lume...


i cine tie dac va mai avea o ocazie ca
asta?Aproape c se hotrse s-l zglie pe
Alex, cnd se petrecu miracolul: din insul
se auzi un strigt nbuit. Linda nu-i
putuse stpni temperamentul vulcanic...
Alex deschise ochii dar nu spuse nimic.
Malko se uita n alt parte. Acum ori
niciodat. Mcar s nu se pomeneasc cu
ceilali doi ntorcndu-se n fug.
Fr s scoat o vorb, Alex se ridic ct
era de lung. Malko remarc nrile dilatate i
ochii aproape fici. Plonj impecabil fr s
arunce nici o privire spre Malko, tot cu
bluza pe el, i se ndrept spre mal notnd
cu suplee craul.
Malko nu ndrznea nc s se mite.
Dac dobitocii ia doi se opriser dup
primul cocotier, atunci nu avea timp.
Atept ca Alex s ating nisipul, apoi
ntinse cu precauie braele spre trapa
motoarelor. O ridic fr dificultate n
momentul n care Alex disprea n spatele
cocotierilor.
Motoarele,
fiecare
cu
opt
cilindri,
strluceau de curenie. Malko se ncrunt.
253

Avea oroare de mecanic i fusese nevoit s


repete de mai multe ori cu Frank, pe un vas
similar, gesturile pe care trebuia s le fac.
Ls trapa deschis i se ridic n picioare
s vad ce se ntmpla pe plaj.
Alex dispruse. Probabil c n momentul
acela se strecura printre cocotieri ca s-i
poat vedea pe cei doi. Cunoscnd gusturile
speciale ale "logodnicului" ei, cu siguran
c Linda continuase s fac dragoste. Un
spectacol deosebit pentru Alex... Amor pe
plaj... Probabil c i venise ap n gur.
Dac se lua dup zvonurile care circulau
despre potenele lui Bob, Malko putea fi
sigur c avea timp s demonteze motorul.Se
lungi pe burt i i vr amndou minile
n trap. n mod normal, ar fi trebuit s
smulg una din evile de alimentare cu
benzin, n felul acesta, cnd Bob ar fi
pornit, scnteile unei bujii debranate ar fi
provocat explozia vaporilor de benzin.
Aprinderea brusc ar fi dus la explozia "prin
simpatie" a dou bare de exploziv plastic
fixate n compartimentul motor. Malko era
hotrt s scoat de acolo aceste bare. Gsi
cu uurin eava de alimentare cu benzin
254

i nu se atinsese de ea. Dar scotoci zadarnic


toate colioarele compartimentului, nu zri
nicieri explozivul. Nu se putea murdri
prea mult, ceilali s-ar fi ntrebat de ce se
jucase de-a mecanicul. Foarte stingherit, se
ridic i nchise cu grij trapa. ncerc s se
liniteasc zicndu-i c explozivul singur
nu era periculos. La ntoarcere ii va explica
lui Frank c nu putuse avea acces la placamotor. Era imposibil: nu putea s omoare
cu snge rece trei persoane.
Malko njur. Mna dreapt se murdrise
de unsoare. Plaja era n continuare pustie.
Se arunc n ap fr s ezite i not rapid
pn la mal, avnd grij s ajung n partea
opus celei unde se gseau Bob, Linda i
Alex.
Culcat n ap, se frec cu nisip pn cnd
nu mai avu pe mini nici cea mai mic
urm de negreal. Apoi rmase aa,
uitndu-se la micuii sand-pipers care, cu
mersul lor sacadat, semnau cu nite
personaje de desen animat.
Alex apru dup cinci minute. Ochii i
strluceau i mergea repede. Bob i Linda
aprur i ei la vreo douzeci de metri n
255

spatele lui. Preau la fel de mulumii ca


germanul. Cea mai satisfcut trebuie s fi
fost Linda, care profitase de cei doi brbai
n acelai timp, fr tirea lui Bob.
A fost frumoas plimbarea? le strig
Malko.
Excelent, fcu cu ipocrizie Bob, ar fi
trebuit s vii i dumneata...
Toi patru se ntoarser la vas notnd
fr grab. Epuizai de isprava lor, Linda i
Bob se ntinser pe cuete, iar Alex i relu
locul n partea din fa a iahtului. Malko
sttea pe compartimentul motor.
Bob dormea adnc ca un mascul care
fcuse treab bun; Linda la fel. Alex prea
c aipise i el.
Destins
de
satisfacia
datoriei
nendeplinite, Malko adormi. Probabil c
timpul trecu foarte repede, cci fu trezit de
vocea lui Bob.
Hai, la treab. Plecm. Malko, ridic
ancora.
Brazilianul era deja la postul de pilotaj.
Malko se duse la pror i ncepu s trag de
frnghie. Deodat i apru n minte faa lui
Frank, privirea acestuia animat de o
256

lumin rece i puin amuzat n momentul


cnd dduse mna cu el nainte de plecare.
Malko simea o team difuz pe care nu o
putea preciza.
Ancora era aproape afar din ap.
Gata, zise Malko.Bob puse mna pe
cheia de contact.
OK! Linda, ine reoul.
Alex sttea n picioare n partea din spate,
pe placa motorului. Linda lng Bob. i
deodat Malko nelese de ce i era fric.
Bob! strig el dnd drumul la frnghie
n ap.
Tnrul se uit la el surprins. n acelai
moment puntea din spate pru ridicat de o
mn invizibil, proiectndu-i n aer pe
Linda i pe Alex. Imediat ni o flacr
enorm. Malko, cu un ultim reflex, se ls
s cad n ap.
Probabil c ajunsese la o adncime mai
mare de trei metri cnd fu prins ntr-o
vltoare care l zgli ca pe un pai. Un
zgomot surd ajunse pn la el.
Iahtul srise n aer.
inndu-i cu disperare respiraia, not
aproape de nisipul de pe fund. Apoi, la
257

captul puterilor, se ridic ca o sgeat la


suprafa.
Scoase capul afar din ap, trase n
plmni o gur mare de aer i fu gata s se
sufoce: apa era acoperit de un fum negru.
n aceeai clip scoase un strigt de groaz:
i ardeau umerii!
O pnz de benzin ardea la suprafaa
apei. Nu se deprtase suficient de mult de
vas. Stpnindu-i durerea, se ls din nou
la fund. Dar de data asta rmase ntre dou
ape, notnd din toate puterile. Cnd se
ridic la suprafa, fumul nc mai struia,
dar benzina arsese. Umerii i mna stng
erau o carne vie i simea o durere atroce.
Continu s noate spre insul cum putu
mai bine. Simi nisipul sub genunchi n
clipa cnd era pe punctul s leine. Vreme
de mai multe minute rmase prvlit pe
nisip fr s se poat mica. n sfrit, se
ntoarse cu faa n sus.
n locul unde puin mai devreme se gsea
iahtul lui Bob, acum nu mai erau dect
cteva rmie. O coloan nalt de fum
negru urca spre cer. De jur mprejurul ei
apa mai ardea i acum. Nici un zgomot, nici
258

un semn de via. Probabil c Bob, Linda i


Alex fuseser ucii pe loc de explozie.nc
ameit, Malko se ridic i merse cltinnduse pn la umbra unui copac, li venea s
vomeze. Se aez jos i se uit prostit la
rmiele informe care euaser n faa lui.
Toate psrile din insul fugiser speriate
de explozie. Fumul urca mereu spre cer.
Probabil c putea fi zrit de la o distan de
muli kilometri, i adusese aminte cu
amrciune de ce-i spusese Frank: "Te voi
gsi uor, nu-i face griji. Un vas care arde
se vede de departe".
Ticlosul! gndi Malko.
Se simea cuprins de o ur rece. n loc s
se ncread n el, americanul plasase
explozivul prevzut cu un detonator cu
ceas. n felul acesta Malko era i el lichidat
mpreun cu ceilali. Probabil c Frank
simise rezistena colegului su fa de
aceast misiune.
Malko strinse din buze. Va avea el o
treab serioas de lmurit cu Frank. Mai
trziu...
Deodat un obiect mare fu adus de valuri
n faa lui. Era un corp omenesc.
259

Malko se ridic i chiopt pn la ap.


Corpul ajunsese deja pe nisip cu faa n jos.
Fcu un efort s-l ntoarc pe spate.
Era Alex von Ritersdorf.
Avea chipul i partea din fa a corpului
ngrozitor de arse. Lovit de explozie,
probabil c murise necat. Pe chipul lui se
citea o mare mirare. Malko i ridic cu
mult grij braul drept. De data aceasta
nimic nu mai proteja secretul lui Alex.
Venica lui bluz nu mai exista.
La subsoar, Malko gsi ceea ce cuta. Un
numr tatuat 857 urmat de litera A.
Mndria
celui
care
fusese
Obersturmbahnfuhrer SS Dieter Mal sen.
Acest tatuaj imposibil de ters era semnul
de recunoatere al vechilor naziti. i toate
numerele mai mici de o mie aparineau
marilor efi ai organizaiei.
Malko ddu drumul braului.
Acesta reczu n ap cu un plescit uor.
Ca plonjonul unei fete drgue. Malko se
gndea ia destinul ciudat al acestui clu
pe care moartea l surprinsese n acel loc
paradisiac din Brazilia.
Diverse rmie ale vasului continuau s
260

fie aduse de ap la mal. Malko recunoscu


oala n care fusese pregtit ultima
fejouade. Iahtul se fcuse ndri. Poate c
nu vor fi gsite niciodat corpurile lui Linda
i Bob. Printre tiucile-de-mare, rechinii i
celelalte vieuitoare care miunau n golf...O
pnz neagr trecu peste ochii lui Malko. Se
ls s cad n nisip. Mutele bziau deja
n jurul umrului rnit. Sudoarea i curgea
n ochi usturndu-l ngrozitor.
Ce fcea Frank? Probabil c auzise
explozia i coloana de fum i indica locul. Ar
fi trebuit s vin s-l ia de acolo. Chiar i
gndurile l epuizau. Se lungi pe nisip i
nchise ochii. Dac nu ar fi fost arsurile, ar
fi rmas venic pe acea plaj tropical...
l trezi o voce de brbat. Malko i nbui
un mrit de durere i ntoarse capul. Patru
oameni stteau n picioare lng liziera
cocotierilor. Doi dintre ei aveau pistoale n
mn. Malko l recunoscu instantaneu pe
unul dintre ei omul care trsese n el din
Volkswagen-ul verde. Nu-l zrise dect o
fraciune de secund, dar cu memoria lui
fantastic nu se putea nela.
Cum ajunser aceti ucigai acolo?
261

Avionull De la nceput fuseser spionai.


Aceast plimbare pe mare era i pentru ei o
ocazie bun.
Malko intr puin mai mult n nisip.
Dezarmat i rnit cum era, prea multe
anse nu avea. Insula era prea mic ca s
se ascund pe ea. i cu siguran c cei
patru nu veniser cu intenii bune.
Deodat unul dintre ei strig artnd spre
Malko. l lua drept un cadavru adus de ap
la mal. Toi patru pornir spre el fr s se
grbeasc.
Nu-i mai rmnea dect un singur lucru
de fcut: cu un salt disperat, Malko plonj
n ap i intr la fund. Simi apa srat pe
arsuri ca un fier nroit. Toi muchii l
dureau. Dup toate probabilitile, Frank
nu rteca s vin dup el. Reveni la
suprafa. Ajunsese la vreo douzeci de
metri de mal. nainte de a intra din nou sub
ap auzi plesnetul nbuit al mai multor
gloane care intrau n ap lng capul lui.
Noroc c ucigaii nu aveau dect revolvere.
Dac reuea s noate destul de mult
vreme, poate c ar fi ajuns la insula din fa
unde s-ar fi putut ascunde.
262

Reveni din nou la suprafa.


Urmritorii nu mai erau pe plaj. i
acord o secund de pauz nainte de a
porni din nou notnd pe spate.
Nici mcar nu se mai gndea la rechini.
Braele lui bteau mecanic apa. tia c
dac se oprea s-ar fi dus direct la fund din
cauza oboselii.
Rgazul nu dur. Dup colul insulei
apru o barc: oamenii luiFrank. Doi dintre
ei vsleau din toate puterile. Nu erau valuri
i ambarcaiunea nainta destul de repede
spre Malko.
Acesta ncerc cu disperare s accelereze
cadena. Era ns imposibil.
nghii mai multe guri de ap srat, se
sufoc i aproape c se opri. Ridic puin
capul ca s zreasc orizontul. Nu se vedea
nimic, marea era exasperant de pustie.
Malko putea s aud vocile urmritorilor.
Unul dintre ei trase i glonul uier foarte
sus deasupra capului su. Altul i spuse
primului s atepte s se apropie mai mult.
Malko nici mcar nu mai lupta. Insula era
la 500 de metri n faa lui. N-ar fi reuit s
ajung la ea naintea brcii. Brusc, ncet
263

s mai noate i se ls n voia apei fcnd


pluta.
Se uit la barca care se apropia cu o mare
detaare. n partea din fa, un om, sprijinit
de marginea brcii, inea cu amndou
minile un pistol de calibru mare. l intea
pe Malko cu o fa nepstoare, ateptnd
s ajung la distana potrivit pentru a
apsa pe trgaci. Era att de calm de parc
ar fi urmat s trag ntr-un urubu.
Un zmbet palid lumin faa lui Malko.
Avea s-i vduveasc de vnat. Deoarece
totdeauna auzise c moartea prin necare e
o moarte blnd, sosise momentul s o
fac. Era mai bine dect s agonizeze n ap
mpnat de gloane.
Un ultim gnd i zbur spre castelul lui
care cu siguran c nu va fi niciodat
terminat i deschise gura ca s nghit o
porie zdravn de ap srat.
Barca ajunsese la zece metri de el.

264

Capitolul XI.
Lungit n hamacul ntins ntre doi
cocotieri, Frank atepta. Se uita la ceas i
nchise ochii. Mai rmseser cteva
minute. Se simea perfect calm; i pusese
planul la punct aa cum se cuvenea, ns,
ca toi tehnicienii, era lipsit de imaginaie.
Oricum, trebuia s mearg. Cu sau fr
Malko.
Frank sosise de la Rio n timpul dimineii
i nchiriase trei camere la hotelul yachtclub-ului.
Din
grdin
putea
s
supravegheze micul port i iahtul lui cu doi
oameni la bord. Oficial,toi ateptau vasul
unui prieten. ntr-un sens era adevrat.
Iahtul nu avea dect un singur motor de
300 CP care i permitea s mearg cu peste
70 la or pe o mare linitit.
Tocmai voia s-i aprind igara cnd o
explozie surd zgudui aerul cald i umed.
Frank fu n picioare ct ai clipi din ochi.
Bubuitura venise dinspre larg. Reper
direcia de bine, de ru i plec n fug spre
iaht. Unul din oamenii lui pornise deja
motorul. Sri la bordul iahtului care se
265

desprinse imediat de mal.


Vezi unde e? l ntreb Frank pe pilot.
Da, senhor. E lng insula mare cu
psri; ntr-un sfert de or suntem acolo.
Frank ridic cu calm bancheta din spate.
Era acolo o ascunztoare n care se gseau
dou pistoale-mitralier Mendoza, cteva
grenade i o puc cu lunet. Pentru cazul
n care explozivul n-ar fi fost destul de
eficace.
Scoase puca, i puse un ncrctor plin i
se aez din nou jos. Vasul mergea cu 60 la
or, erpuind printre insule. Deodat,
departe n fa, o coloan de fum negru
ncepu s urce spre cer n stnga lor.
Ai vzut? strig Frank.
Pilotul vir nclinnd iahtul.
Es bom, Senhor! Vom trece prin banco
silvero, ca s scurtm drumul.
Fumul se mprtia pe cer. Frank avea
satisfacia meseriaului bun. Arunc o
privire spre bord. Apa era extraordinar de
limpede. Nisipul de pe fund se vedea ca n
palm.
Deodat un oc violent l arunc pe
american spre pror. Scp puca din
266

mn i se lovi tare la cap. Motorul se


ambal n gol. Prins parc ntr-un clei
invizibil, iahtul se oprise.
Ce se ntmpl? ntreb Frank.
Nisipul, senhor, i rspunse pilotul
amrt ru de tot. Nu neleg. Bancul i-a
schimbat poziia. Ne-am mpotmolit.
-Atunci d napoi.
Asta ar nsemna s facem un ocol
enorm, senhor, se agit brazilianul. Trebuie
s ocolim trei insule, ne ia mai mult de o
or.
Bine, bine, doar n-o s mergem not!
Nu, dar dac coborm putem mpinge
vasul pe bancul de nisip. Nu e mare; s fie
vreo sut-dou de metri... Dup aceea
pornim din nou.
Frank i terse sudoarea care i curgea de
pe frunte i sri din iaht. Apa i ajungea
pn la mijloc, dar intra n nisip pn la
genunchi. Cei doi brazilieni fcur i ei la
fel. Uurat, vasul ncepu din nou s
pluteasc. Frank verific rapid dac elicea
era n stare bun.
OK! fcu el. S ncercm chestia asta.
Clcnd prin apa limpede, cei doi
267

brazilieni ncepur s trag iahtul de


frnghia ancorei. Frank mpingea i el
puin, supraveghind elicea. ntre fund i
coc nu erau mai mult de zece centimetri.
Dup zece minute Frank obosise ngrozitor.
Nici brazilienii nu erau mai breji.
Parcurseser trei sute de metri i uscatul se
prelungea.
Acum era prea trziu s mai fac cale
ntoars.
Frank njur printre dini. Fumul negru
aproape c dispruse i se simea vinovat.
Dac existau supravieuitori, el trebuia s-i
gseasc primul. Nu mai putea da napoi.
Mai trudir nc vreo zece minute i brusc,
primul brazilian dispru n ap pn la gt:
depiser bancul de nisip.
Motorul porni imediat. Cinci minute mai
trziu, iahtul ajungea la extremitatea
insulei unde aruncase ancora vasul lui
Bob.Pilotul ncetini. Apa era plin de
resturile vasului. Frank zri un corp pe
plaj. Iahtul se apropie ct putu de mult.
Americanul cobor, ntoarse cadavrul cu
faa n sus i mri cu satisfacie
recunoscndu-l pe Alex.
268

Iahtul se deplas apoi uor spre insula


din fa. La fundul apei se zrea epava
micului vas. n cteva sptmni nu mai
rmnea nimic din el.
Deodat apru un corp plutind la
suprafaa apei. Apoi nc unul. Frank l
prinse pe primul cu cangea.
Era un brazilian necunoscut, mbrcat
ntr-un costum subire. Nu se vedea nici o
ran, dar era mort de-a binelea. Uimit la
culme, Frank i ddu drumul i l ag pe
al doilea. Era tot un brazilian, al crui cap
forma un unghi ciudat cu corpul: avea
vertebrele cervicale rupte.
Frank nu mai nelegea nimic. Aceti doi
oameni nu se aflau pe vasul lui Bob.
Hainele lor nu aveau nici o urm de arsur.
De unde apruser?
Iahtul i continu drumul spre insul. De
data asta pilotul fu cel care zri un corp
aproape gol ntins pe plaj.
Frank sri jos i alerg spre el cu puca n
mn. Cei doi brazilieni l acopereau cu
pistoalele-mitralier.
Americanul
l
recunoscu imediat pe Malko dup culoarea
prului i l ntoarse pe spate cu mare
269

atenie. Constat c avea umerii ngrozitor


de ari, la fel i mna stng.
Malko gemu i deschise ochii. Pleoapele i
erau umflate i inflamate. ncerc s
vorbeasc dar i pierdu din nou
cunotina.
Frank se uit la el cu nepsare. Ar fi fost
mai bine dac era mort. Bomba explodase
prea devreme sau nu?
l instalar pe bancheta din spate a
iahtului. Unul din brazilieni lu o plosc i
i turn pe gt o porie zdravn de cacha.
Alcoolul l fcu pe Malko s tueasc i
deschise ochii.
M doare, zise el. Umerii mei...
E OK! fcu Frank puin ncordat. Ai
scpat. Dar ce s-a ntmplat?
Ceea ce ai prevzut, zise Malko cu un
glas nbuit. Sau aproape. Nu a mai rmas
nimic din Bob, din Linda i din vas. i am
vzut i cadavrul lui Alex. Dar dup aceea a
intervenit ceva neprevzut. Au aprut patru
tipi ntr-o barc, care voiau s m
omoare... i nu mai tiu. notam i mai
aveau puin s m ajung cnd ceva enorm
i negru a nit din mare i s-a prbuit
270

peste barca lor. M-am dus la fund i cnd


am revenit la suprafa n-am mai vzut nici
o barc... Am notat pn la insul i te-am
ateptat.
Frank se uit la el ca la unul care
delireaz. Explic rapid n brazilian
celorlali doi ce i povestise Malko. Unul din
brazilieni ddu lmurit din cap.
A fost un calcan gigant, remarc el.
Sunt o mulime pe aici. Se odihnesc pe
nisipul de pe fund. Dar atunci cnd sunt
nepai de mii de purici de mare urc la
suprafa i sar afar din ap s scape de
ei. Unii pot cntri i dou tone. Dac unul
ca sta a czut pe barc, atunci a fcut-o
praf...
Frank nu zicea nimic, dar se uita la Malko
cu o oarecare admiraie: prea avea noroc.
Probabil c aa s-a ntmplat, zise
Malko. ntr-adevr, mi se pare c semna
cu un calcan.
Deocamdat prefera s-l lase pe Frank s
cread c nu tia nimic. Americanul ar fi
fost n stare s-l lichideze. Lein din nou.
Dup trei sferturi de or vasul acost n
portul yacht-club-ului.
271

Malko fu transportat cu foarte mare grij


n maina lui Frank. Americanul avu nevoie
de trei ore ca s ajung la Rio. Conducea
maina i fluiera uor.
Malko rmase nemicat tot drumul.
Rnile de la umr supurau i artau urt.
Dar asta nu era nimic pe lng ura care se
cristaliza lent n capul lui asaltat de durere.

272

Capitolul XII.
Orbit de lumina soarelui, Malko se opri un
moment n faa intrrii n clinic. Mica
infirmier cu mustcioar, devotat i
plinu, care l ngrijea de trei sptmni,
sttea lng el, ducndu-i valiza. Nu era
greu s-i dai seama c abia atepta o a
doua ocazie s ncap din nou pe mna ei.
Dar Malko n-ar mai fi pus piciorul n
clinica aceea nici pentru un imperiu. Trei
sptmni de zile nu trise dect culcat pe
burt, ca s se poat cicatriza arsurile.
Mncarea era o porcrie: piure de morcovi,
fasole i buci microscopice de carne.
Singura lui distracie era s se joace cu
patul electric. Cteva butoane i permiteau
s-l plieze n toate felurile.
Cam puin pentru trei sptmni...
Frank l vizitase de dou ori, aducndu-i
ziare i reviste ilustrate. Nici unul nu mai
adusese vorba de explozia iahtului. Dar
Malko luase o hotrre: ultimul lucru pe
care l va face nainte de a prsi Brazilia va
fi s-i trag un glon n cap omului de la
CIA.
273

Malko sttea n picioare pe trotuar i se


gndea la Frank. Nu avea prea multe
cunotine n oraul sta. Ba da, rmsese
Ruthl
Buick-ul negru al consilierului opri n faa
lui, apoi oferul cobor s-i deschid ua.
Mica infirmier i ntinse lui Malko o cutie i
i zmbi: din prima zi se ndrgostise de el
la nebunie.
Dup ce maina porni, Malko deschise
cutia: nuntru gsi o mic figua din aur.
Salariul infirmierei pe cincisprezece zile.
Apoi scoase din buzunar o tire tiat din
O Globo i o reciti. Era un banal fapt divers.
Pe plaja de la O Bandeirantes fusese gsit
cadavrul unui necunoscut ngropat de
mntuial. Ancheta dusese la identificarea
mortului. Era vorba de un anume Ribeiro
Bandar, recidivist, al crui pr fusese fcut
blond.
Aceast informaie nsemna c pentru
Malko afacerea Cunha nu se ncheiase.
Dimpotriv. i ceva l fcea s cread c
este abia la nceputul ei, dac deduciile lui
erau exacte.n loc s mearg pn la
ambasad, ceru s fie dus la caplul aleii
274

Rio Branco, acolo unde i avea biroul


Scandinavian Airlines System. Trebuia s
verifice ceva important.
l primi un omule mustcios i amabil.
Malko invent o poveste: locuia la Manaus
i ar fi trebuit s vin la Rio cu o lun n
urm s-i ntmpine un prieten venit din
Europa, care cltorise cu Scandinavian.
Din nenorocire, avusese un accident i nu
putuse veni la Rio. Voia s tie dac
prietenul lui, care se numea Malko Linge,
sosise sau nu.

E
foarte
simplu,
i
rspunse
funcionarul de la SAS. Voi trimite o
telegram la Copenhaga. Acolo sunt
centralizate toate rezervrile noastre. Dac
prietenul dumneavoastr a venit luna
trecut cu unul din avioanele noastre, voi
primi confirmarea.
S-ar putea totui s se uite sau s se
greeasc? ntreb Malko.
Brbatul ddu negativ din cap.
Nicidecum. Tot sistemul de rezervri
SAS este centralizat la Copenhaga. Dac
prietenul dumneavoastr a plecat dintr-un
punct oarecare din Europa, numele lui i
275

numrul
zborului
au
fost
imediat
nregistrate de un creier electronic, care le
pstreaz n memoria lui. i este suficient
s i se cear aceste date. Dac mai trecei
peste dou zile, vei avea o informaie
sigur. Cu att mai mult cu ct nu avem
dect un singur zbor pe sptmn ntre
Copenhaga i Rio, cu escale la Frankfurt,
Zrich, Lisabona i Monrovia28. n orice caz,
prietenul dumneavoastr nu s-a prezentat
la biroul nostru de primire...
Malko l prsi pe funcionarul de la
Scandinavian Airlines System i mai
preocupat. Aproape c era sigur de
rspuns. Necunoscutul care i uzurpase
identitatea nu prsise niciodat Brazilia.
Asta putea s nsemne mai multe lucruri.
Mai nti c adversarii lor nu erau cei
bnuii de el, i mai ales c Ruth minise...
Or, dac Ruth minise n aceast privin
ea l "informase" pe Frank despre sosirea
misteriosului necunoscut putuse foarte
bine s mint i n alte cazuri.
Tnra negres nu-l vizitase la spital.
28

Monrovia - Capitala Liberiei (n.t.).


276

Pusese aceast atitudine pe seama


nepsrii naturale a brazilienilor care uit
de o ntlnire chiar n momentul n care o
stabilesc. Dar poate c exista un alt motiv...
Merse pe jos pn la ambasad. Timpul
era n continuare splendid. Uierul
american care fcea de serviciu n hol l
recunoscu i i strnse cu putere mna.
V-ai fcut bine, domnule viceconsul?
Ai avut mare noroc...
Oficial fusese vorba de un incendiu
accidental. Ambasadorul i trimisese un
buchet mare de flori...
Larry Gallo nu-l ls pe Malko s atepte
dect cteva minute. Apoi veni personal s-l
ntmpine cu cldur n pragul uii.
mi pare bine c te vd, dragul meu,
fcu el foarte monden. Am simit lipsa
viceconsulului nostru...
De parc Malko ar fi revenit dup o boal
nevinovat, nu dup un triplu asasinat
hotrt chiar n acel birou.
Dup banalitile obinuite, consilierul
sczu glasul pentru a intra direct n
subiect.
Dragul meu Malko, zise el puin cam
277

emfatic, am trimis eu nsumi un raport la


CIA, dat fiind incapacitatea dumitale
provizorie. De altfel, el este foarte mgulitor
pentru dumneata... Mi se pare c am, am...
soluionat acest caz cum nu se poate mai
bine pentru interesele noastre. Toi cei care
jinduiau acest magneziu sunt, ca s zicem
aa, "scoi din circuit". Deocamdat stm
cumini. Executorul testamentar este
doctorul Crandao, care ne-a mai fcut deja
cteva servicii. De aceea viitorul nu m
ngrijoreaz. Cnd va veni ziua, vom crea
discret o societate braziliano-american
care va exporta acest blestemat de
magneziu...
Malko i nvrti ochelarii ntre degete.
Eu nu sunt la fel de optimist, Sir, zise
el sumbru. Am descoperit anumite fapte noi
care m fac s cred c nu am ajuns la
captul necazurilor...
Diplomatul pli.
Fir-ar s fie, ce te face s spui asta? E
n joc cariera mea. Am anunat la
Washington c magneziul este practic al
nostru... O s m pomenesc aruncat la
negrii din Africa sau n Groenlanda.
278

Ascultai-m, zise Malko. Nu am


verificat nc. Dar am impresia c am fost
intoxicai cu informaii false de la nceput
pn la sfrit, i c dintr-o clip n alta ne
vom trezi cu ceva n cap.
Consilierul mai avea puin i ncepea s-i
frng minile. S-l chemm imediat pe
Frank.
Malko l opri cu un gest.
Nu. Vreau s acionez singur cel puin
48 de ore. Dac e vorba de intoxicare, ea s-a
fcu numai prin Frank...
Consilierul sri imediat n picioare.
Ce? Ne trdeaz?
Nu, nu, fcu Malko. Dar a-l informa pe
el nseamn a-i avertiza pe ceilali.
Dar care ceilali? ntreb tnguitor
diplomatul.
Malko fcu un gest de neputin.
Asta a vrea s tiu i eu. Am o pist pe
care voi ncerca s-o urmresc.
l ls pe Larry Gallo prad celor mai
negre gnduri. Diplomatul se simea
cuprins de panic la gndul c Frank, un
dur, un profesionist se lsase tras pe
sfoar. n cine s se mai ncread,
279

Dumnezeule?
nainte de a prsi ambasada, Malko l
sun pe Kurt. Vrul su l vizitase la spital
de mai multe ori. Malko i spusese i lui c
avusese un accident pe mare. Graie
vigilenei sale, Malko i putuse ajuta
convalescena cu cteva pahare de vodc
adevrat.
Malko l invit a doua zi la cin, ca s
srbtoreasc ieirea din spital. Apoi prsi
aproape cu regret adpostul climatizat al
ambasadei. Cnd iei afar avu impresia c
pe umeri i cade plumb.
Se anuna furtun. Locuitorii oraului se
plimbau n cma i espadrile, cu mari
umbrele negre nfurate sub bra. Merse
pn la Praia de Botafogo ca s se relaxeze
puin.
Negustorii de zmee i mptureau
multicolorele psri de pnz.Malko umbl
aa aproape o jumtate de or, privind cum
decoleaz avioanele de pe aeroportul
Santos-Dumont din vecintate. Apoi se opri
n faa unui monument din piatr, ridicat n
memoria pionierilor aviaiei, pe care scria
cu litere aurite: "Piloilor i echipajelor care
280

nu s-au mai ntors". Vis puin la


cuteztorii care decolaser cu aparate
rudimentare ca s parcurg mii de
kilometri, zburnd la nivelul valurilor sau al
pdurii virgine. Numai spionii nu aveau
niciodat monumente. Cteodat erau
reabilitai. Cu titlu postum. Precum Richard
Sorge, spionul genial care a ajutat Rusia s
ctige rzboiul, n ajunul execuiei, un rus
a venit n celula lui i i-a spus: "Va veni
ziua cnd ne vom putea cinsti n public
eroii. O s vin i ceasul dumitale, Sorge.
Cci eti unul dintre cei mai mari eroi ai
rii noastre."
Richard Sorge fusese executat la 7
noiembrie 1944. n 1964 i se acordase
Steaua Roie.
Abtut din cauza caniculei i gndurilor
triste, Malko se hotr s se ntoarc la
ambasad i s ia o main. i risc viaa
traversnd cele trei osele late i ajunse
ntr-o
pia
linitit,
mrginit
de
buildinguri moderne.
Deodat simi c ameete. Fusese prea
ncreztor n forele lui. Lumini fulgertoare
i trecur prin faa ochilor i, ca s nu cad,
281

fu nevoit s se sprijine de o main care


staiona.
Dar totul dur numai cteva secunde.
Vrnd s vad cum arta i s-i aranjeze
puin prul, se uit n geamul mainii. i
rmase ncremenit. Pre de o secund,
creierul lui lucr cu cea mai mare vitez la
trierea
amintirilor.
Apoi
i
aez
nencreztor mna pe caroseria mainii.
Nu putea fi nici o ndoial. Vopseaua
verde era zgriat chiar dedesubtul
geamului; cauciucul oglinzii retrovizoare era
puin dezlipit; i, sub mnerul uii,
vopseaua srise, lsnd locul unei pete de
rugin.
Era Volkswagen-ul din care se trsese n
el a doua zi dup ce sosise la Rio.
Nu se putea nela. Era ceva care nu inea
cont de voin. Memoria lui fotografia totul.
Posibilitatea de a grei era de unu la un
milion. Ceea ce ar fi fost imposibil pentru
oricine altcineva, se dovedea ceva normal
pentru creierul lui, un adevrat IBM.
Se deprt repede de main. Era un
noroc nesperat s poat afla cine se gsete
n spatele acestui lan de asasinate i s-i
282

verifice ipoteza.
Volkswagen-ul staiona oblic, n faa unui
mare building. Malko travers strada i se
post n spatele grilelor unui mic scuar. Se
ascunse dup un arbust i ncepu s
supravegheze intrarea n cldire. Memorase
deja numrul mainii, nmatriculat n
statul Guanabara. Dar cutatul dup
aceste indicii ar fi cerut timp.
Atept aproape o or. Mort de oboseal,
se sprijinea cnd pe un picior, cnd pe
cellalt. Ar fi dat orice pentru un pat. Din
fericire, n cldire intrau i ieeau puini
oameni.
Cnd stteai pe loc, cldura devenea
groaznic. Malko aveahalucinaii. Cmaa i
se lipise de piele.
n sfrit, din cldire iei un brbat cu o
serviet n mn i se ndrept spre
Volkswagen. De departe, silueta lui i se
pru oarecum familiar. Sudoarea care i
curgea n ochi l mpiedica s-i disting
trsturile. Se terse cu batista n
momentul n care omul se aezase n profil
s deschid portiera. n clipa aceea Malko l
recunoscu: era doctorul Crandao, avocatul
283

lui Alvaro Cunha, "omul sigur" al lui Larry


Gallo.
Malko l ls s se ndeprteze, iei din
scuar i porni cu pai mari spre ambasad.
Responsabilul parcului de maini i ddu
din nou un Chevrolet. Nu ncerc s-l vad
pe consilier. De data asta se hotrse s
acioneze singur.
O ur rece i crispa stomacul. Avea
deprimanta impresie c servise drept pion
unui om cu o inteligen superioar. i
scpau nc multe lucruri. Dar tia c acest
doctor Crandao ncercase s-l asasineze, i
c Ruth minise pentru ca dublura lui s fie
lichidat.
Ptrunse cu vitez n tunelul de la
Pasmado i ajunsese pe Avenida Atlantico.
n clipa aceea simi c i se strnge inima:
mai multe maini veneau drept spre ell Abia
dup cteva secunde realiz c era ora cnd
direcia sensurilor interzise se schimba.
Devenise prizonierul direciei nord-sud. Alte
vehicule ptrunser i ele n urma lui.
Pe cer se rostogoleau nori mari i apa
oceanului era plumburie. i era foame. La o
deprtare de doi kilometri, Castellino,
284

restaurantul snob din Rio, i atrgea


clienii cu neoanele lui colorate. Era locul
ideal pentru a cina n linite la acea or.
Opri maina i intr. l primi un chelner
surztor care l conduse la o mas pe
teras. Brazilienii mncau nuntru. Pentru
ei afar era frig.
Malko comand camaraos la Bahia,
crevei mari cu orez foarte piperat, i vin
brazilian. Mnc ncet, gndindu-se la ce
avea de fcut i plti n total treizeci de
cruzeiros, nici mcar doi dolari. La desert,
un copil din favella vecin veni la el cu o
gamel veche s-i cear cu timiditate ce-i
mai rmsese. Asta nu mir pe nimeni.
Biatul plec ncntat cu o porie zdravn
de orez, sub privirea protectoare a
chelnerului. Era singura gentilee a
Braziliei: aici puteai s intri n oricare
cafenea s ceri un pahar cu ap...Primele
picturi de ploaie ncepuser s cad cnd
Malko prsi restaurantul. i brusc, se
dezlnui aversa tropical. Pe strzi nu mai
vedeai nici mcar o pisic, iar perdeaua de
ploaie te mpiedica s zreti la zece metri
naintea ta. Refugiat n main, Malko i
285

pregtea planul.
Va ncerca s o conving pe Ruth s
mrturiseasc. Iele acestei poveti trebuiau
dezlegate cu orice pre, nainte de a mai
muri cineva. i lu valijoara din spate,
deschise compartimentul secret i scoase
pistolul extraplat. Dup ce i verific
ncrctorul, l vr la centur i porni
maina.
Perdeaua de ploaie era att de deas,
nct pierdu o jumtate de or pn cnd
gsi strada Alagoas. Opri n faa numrului
65. Fereastra apartamentului lui Ruth era
luminat: tnra era acas.
Doar travers trotuarul i se trezi ud
leoarc. Urc la etajul patru pe scri, fr
s se grbeasc. Cnd ajunse n faa uii lui
Ruth, Malko lu arma n mn. Cu
costumul ud, faa iroind de ap i
ameninnd cu arma, nu era deloc o
apariie linititoare...
Puse degetul pe butonul soneriei.
Zgomotul unui zvor se auzi destul de
repede i ua se deschise brusc. Ruth
apru n faa lui ntr-un halat de cas gen
paro. Cnd l zri pe Malko faa i se
286

schimb brusc. Ai fi zis c toi muchii


faciali i paralizaser dintr-o dat. Ddu
drumul halatului pe care l strngea pe ea
ncercnd s renchid ua i scoase un
mic ipt.
Malko ridic ncet arma.
Oh, nu m omor imediat! gemu ea.
Halatul i se desfcuse i Malko putea s-i
zreasc picioarele i pntecul mai puin
bronzat. Impulsul dorinei l strbtu
fulgertor, dar se stpni. naint i o
mpinse ncet n camer innd-o de old.
Avea o carne mtsoas.
tiam c vei veni, opti negresa.
Cu buzele strnse, Malko o privi drept n
fa. n ochii ei se citea o groaz animalic.
Ai att de multe lucruri s-i reproezi?
zise el cu rceal.
Bubuitul unui tunet zgudui apartamentul
i o rafal de ploaie fcu s rsune
geamurile. Ruth se nfior.
M vei omor... repet ea.Apoi fcu trei
pai i se prbui de-a curmeziul patului.
Prins sub ea, halatul de cas i se mul pe
olduri ca un costum de baie. Malko ignor
invitaia fr cuvinte, o prinse pe Ruth de
287

pr i i rsuci capul spre el.


Cu siguran c te voi ucide dac numi spui tot ce tii. Ai cinci minute s ncerci
s-i salvezi pielea.
i sprijini fr brutalitate, eava pistolului
n ceafa tinerei femei. Ea fremt prelung,
se ntoarse cu tot corpul, i lu mna stng
i o duse la buze.
Oh, meu bom, gemu ea. mi pare aa de
bine c eti viu. M-am rugat pentru tine.
Dar s tii c am fost forat, mi
promiseser c nu-i vor face nimic.
De ce nu m-ai anunat?
Ea i frngea minile.
M-ar fi omort. Ca pe Gustavo Orico.
Nu voiam s mor aa. Suferi ca un animal
ore n ir.
Ai preferat s mor eu, zise tios Malko.
-Nu!
Fusese aproape un urlet.
Deseori te-am protejat, continu ea. Leam spus de mai multe ori c tu nu eti
periculos, pn la urm mi-au rspuns c
atta vreme ct eti n via exist riscul s
afli prea multe...
Malko i reinu un zmbet. i el care
288

credea pe bun dreptate c nu tie nimic!


Ce ironie!
Tunetul bubui din nou. Ruth se aez pe
pat n genunchi.
Cnd ai plecat pe vas cu ceilali, toat
duminica am stat aici i m-am rugat. Nu
voiam s te omoare. Am fost att de fericit
cnd am aflat c eti la spital. Dar i foarte
trist, pentru c dac erai n via, asta
nsemna c eu urmam s mor de mna
ta... tii cine i-a trimis pe acei cafetaos?
Malko nchise ochii. Totul era din ce n ce
mai delirant.
D-mi s beau, i ceru el.
Ruth se ridic, deschise un dulap i
scoase o sticl de cacha i dou pahare.
Minile i tremurau i vrs mult alcool pe
mas.
Malko bu jumtate din paharul lui de
rachiu. Ruth se aez n faa lui fr s-l
priveasc.
Aadar, recapitul el n minte, Ruth a
lucrat pentru brazilieni de la nceput. Asta
era clar. Mai puin clar era ce urmreau ei.
Ca s fac ceva, se ridic i inspect
apartamentul. Constat c era destul de
289

luxos pentru ce puteai gsi la Rio. n


dormitor avea chiar un covor persan i n
buctrie un frigider mare. n acest cartier,
cel mai scump din Rio, apartamentul
trebuie s fi costat cel puin dou mii de
cruzeiros pe lun. Or, probabil c Ruth
ctiga trei mii.
Cine pltete chiria? ntreb Malko
aprinzndu-i o igar.
-El.
Care el?
Ea l privi surprins.
Crandao. Tot el mi d i bani de
cheltuial, dar nu muli.
Prin urmare, blndul avocat brazilian era
totui patronul lui Ruth! Iar ea se aruncase
n braele lui Malko doar ca s
ndeplineasc o ndatorire de serviciu.
Gndul acesta l fcu mai dur.
tii ce eti..., zise el domol. mi vine s
te omor.
Se gndea la Linda, la btrnul Cunha i
la ceilali... mai ales la Hipolito!
Ruth i ls capul pe pieptul lui.
Poate c ar fi mai bine, opti tnra
femeie cu o voce abia auzit. Iau pastile n
290

fiecare noapte, altfel nu pot s dorm. M


gndesc la toi cei care au murit din cauza
mea, i la Bob; tii, la un moment dat am
fost foarte apaxoaada de el... i apoi
Hipolito. Cnd eram srac i eu am trit n
Morro Babylonia.
Malko tresri.
Dar de ce te-ai bgat n povestea asta?
Ea zmbi cu tristee.
Ca s triesc! Ca s am o cad, un
pick-up, rochii... tiam de ce btrnul
Alvaro se ntlnea cu Hipolito, nainte s-l
omori. i puteam salva pe amndoi
spunnd adevrul. Dar am fost o la. M-ar
fi omort sau torturat. Aa c te-am minit
ca s-l omori pe Alvaro.
Crandao e chiar att de crud?
Urte femeile. Nu e zi de la Dumnezeu
n care nevasta lui s nu-l nele n mainile
de la Barra din Tijuca. i asta l
nnebunete. De aceea nu se gndete dect
la politic.Aezat pe un scaun, Malko se
uita fix la ea. Ochii lui nu mai erau dect
dou bile de aur n care se reflecta groaza
lui Ruth.
Ce vei face? ntreb tnra femeie.
291

Malko
nu
rspunse
imediat.
n
apartament nu se mai auzea dect rpitul
ploii i bubuitul ndeprtat al tunetului.
Unde era frumoasa var de la Rio? Malko se
simea descurajat.
Meseria asta nu poate fi dect o
meserie murdar, murmur el.
Pentru el nu exista sfrit fericit.
Asta va depinde de tine, zise Malko cu
voce tare. Vreau s-mi spui de ce au fcut
toate astea.
Ea fcu ochii mari de mirare.
Cum? nc n-ai neles?
Malko fcu un efort i reui s rd tios.
Ba da. Dar vreau s vd dac m mini.
Bine. (Negresa ncepu s vorbeasc cu
o voce joas). Lucrez de mult vreme pentru
Crandao. Eram prieten cu nevasta lui.
Cnd am nceput s lucrez pentru
americani, mi-a spus c a putea s ctig
ceva bani furnizndu-i unele informaii.
Pn la povestea cu magneziul, nu a fost
vorba de nimic foarte important. Voi n-ai
tiut niciodat c el aflase de mult vreme
de inteniile btrnului. Crandao era n
tratative cu Cunha. Dar pungaul acela
292

btrn nici nu voia s aud de el. I se


propusese plata n cruzeiros... Dar el voia
dolari pentru fata lui. Or, Crandao are
ambiii politice nenumrate. Ar vrea s
candideze la funcia de guvernator. Pentru
asta are nevoie de magneziu. De aceea
Crandao a hotrt s-l suprime. Dar nu
putea s-o fac el nsui. S-ar fi aflat. n
schimb, tia c dac l vei bnui pe Cunha
c v trdeaz, l vei lichida. Ceea ce s-a i
ntmplat... Dar el a vrut totdeauna s
semneze cu voi. Dac n-ar fi fost att de
orgolios, ar mai fi trit i astzi.
i Ritersdorf?
Acelai lucru. i n privina lui am
minit.
Malko fluier printre dini.
Eti un adevrat Iuda...
Ea nu-i rspunse i continu pe un ton
posomort. La nceput Ritersdorf nu se
interesa de magneziu. E adevrat c era un
fost SS-ist, dar abandonase politica de
mult vreme. Crandao i cunotea trecutul
pentru c l ajutase la sfritul rzboiului
s obin acte braziliene. Alex se nelegea
bine cu Linda. Cu banii pe care i avea ea,
293

putea s triasc linitit pn la sfritul


zilelor. Nu avea nici un chef s se amestece
n povestea asta urt.
i tipul omort de Frank?
Era un cafetao trimis de Crandao. L-am
prevenit pe Frank ca s-l fac s cread c
era vorba de un om care aparinea unei
misterioase organizaii naziste condus de
Alex von Ritersdorf. Eram sigur c va pune
pe cineva s-l omoare ca s nu vorbeasc.
i n felul acesta voi cptai convingerea c
o organizaie concurent voia magneziul.
n fond, aruncnd n aer iahtul cu
Linda i Alex, i-am fcut un mare serviciu
domnului Crandao, conduzion Malko. Nu
mai rmnea nimeni ntre magneziu i el.
Dar cum vrea s pun mna pe el i ce va
face pe urm?
n privina asta nu tiu nimic, zise
Ruth. Am ns convingerea c, oricum, mar fi ucis i pe mine. Dup aceea mi-am dat
seama. tiu prea multe lucruri. i n
politic asta e jenant.
Crezi c senhor Crandao a fcut toate
astea ca s avanseze n carier?
Ea ddu afirmativ din cap.
294

Anul acesta avem alegeri. Brazilienii


sunt foarte ovini. El vrea s fie omul care a
smuls
bogiile
patriei
din
minile
americanilor.
Iar ie i vor face o statuie sus pe
Cpna de Zahr, ca unei Jeanne d'Arc a
Braziliei..., zise cu amrciune Malko.
Urm un moment de tcere. Malko
reconstitui n minte faptele. Acum totul se
potrivea perfect, cu excepia a vreo dou
lucruri.
i secretarul? ntreb el. Gustavo
Orico? Tot Crandao l-a omort i pe el? De
ce?
Ruth ls capul n jos.
Din cauza mea. Din ntmplare m-a
surprins cu Crandao. I-ar fi spus lui Frank
i toat combinaia ar fi czut. Crandao i-a
pus oamenii s-l prind i s-a folosit de
ocazie ca s-i impresioneze prietenii
politici. A organizat o macumba i a fcut
un sacrificiu uman. Spectatorilor le-a spus
c Gustavo trda Brazilia. n acelai timp
arta tuturor ce soart le rezerva celor ce i
se puneau n cale. tii cum amurit
Gustavo?
295

Malko tia.
Jumtate din brazilieni cred nc n
magie, preciz Ruth, i sunt membri ai unor
societi secrete, aa c...
Ct povestise Ruth, Malko avusese timp
s ia o hotrre. Dar mai voia s tie ceva.
Nu mi-ai spus nimic cnd ucigaii lui
au tras asupra mea n main. Credeam c
ii la mine?
Ea i zmbi palid.
Nu era un atentat adevrat, meu bem...
Nu au vrut s te omoare, urmreau s te
fac s crezi c nite ageni misterioi, cu
care urma s semneze Alvaro Cunha,
ncercau s te ucid... i pe plaj a fost
totul trucat. N-am primit dect o lovitur
uoar n cap. n felul acesta ai fi crezut c
o band puternic lupta mpotriva voastr...
i cu chinezoaica a fost tot
aranjamentul vostru?
Da. Lucra pentru Crandao. Avea
misiunea s te ndrepte pe o pist fals.
Dup aceea i-a trimis oamenii s-o omoare.
Ca s te fac s crezi c germanul se
rzbunase pentru c fusese denunat...
Viaa unui om nu prea conteaz pentru
296

domnul Crandao, zise gnditor Malko.


Ruth ddu afirmativ din cap.
i tot el a pus la cale i uciderea
prietenului vostru n Senat. Vorbesc de
Jos Carala. Pentru c el l tia pe Crandao
complet mpotriva voastr. i pn la urm
i-ar fi spus lui Frank.
Malko o ntrerupse. tia destul.
Unde e acum Crandao?
Cred c e la el acas. La Rio.
n ochii ei reapru spaima.
Doar nu vrei s... ncepu ea cu o voce
imploratoare.
Telefoneaz-i. Spune-i c trebuie s-l
vezi.
-Nu!
Fusese un strigt de animal njunghiat.
Te implor, meu bem!gemu Ruth
aruncndu-se la pieptul lui.
El o respinse uor i ea czu pe covor la
picioarele lui...
Dac faci ce-i spun, nu i se va
ntmpla nimic, cel puin din partea mea. Ai
numrul de telefon al lui Crandao? Da,
fcu ea dintr-o rsuflare.
Spune-mi-l!
297

453682.
Sun-l. ntreab dac e singur. Spune-i
c trebuie s-l vezi imediat pentru un lucru
foarte important. Ai mai fost la el acas?
-Da.
Atunci sun-l.
Ruth se fcuse cenuie. i cut privirea,
dar ochii aurii fixau un punct foarte
ndeprtat. i mai avea nc n mn
pistolul negru. Tnra femeie lu receptorul
cu o mn tremurtoare i l duse la
ureche. Ideea lui era o nebunie. Malko tia
c ar fi fost suficient s-i spun totul lui
Frank pentru ca a doua zi Crandao s fie
lichidat. Dar asta nu aranja lucrurile.
n schimb, dac planul lui reuea, exista o
ans la un milion s rectige terenul
pierdut. i Malko nu se putuse niciodat
dezbra de o anume contiin profesional.
Poziia lui era prea solid n cadrul CIA
pentru ca un astfel de eec s-i atrag
necazuri. Dar simea gustul amar al
nfrngerii. Ce lovitur frumoas s poat
recupera magneziul. Crandao era un om
politic. Poate c exista o cale de nelegere
cu el. Indiferent ct ar fi costat asta, Malko
298

trebuia s se gndeasc mai nti la


misiunea lui.
Nu e curent!
Vocea triumftoare a lui Ruth i ntrerupse
gndurile. Negresa i ntinse receptorul:
telefonul era mort.
Ce s-a ntmplat? ntreb Malko.
Ploaia.
Ploaia?
Da. tii, cnd plou la Rio, totul se
oprete, chiar i telefonul. S-a inundat.
Trebuie s ateptm s se zvnte.
Afar continuau s cad trombe de ap.
Malko se duse s se uite pe fereastr. Pe
strad nu era nimeni. Cu excepia unui
taxi, al crui ofer dormea la volan
ateptnd s se opreasc aversa.
Bine, fcu Malko, de vreme ce nu-i
putem telefona, vom merge la el. mbracte.
Spaima o desfigur din nou pe Ruth. Se
lipi de Malko cu halatul de cas deschis,
rsucindu-se i gemnd. Avea corpul
fierbinte i Malko simi dintr-o dat cum
rezistena i se topete. Ruth i ddu seama
deasta i i muc uor urechea, optindu-i:
299

Meu amor, queres foder29?


El o respinse elegant cu eava armei.
Oelul rece i intr n carnea pntecului.
Ruth se nfior.
-mbrac-te repede, zise el. Altfel...
Ruth ddu drumul halatului de pe ea i
fcu n faa lui Malko un strip-tease n sens
invers. Fiecare gest era studiat i urmrea
s-l ae. Pn n momentul n care ncepu
s-i ncheie rochia de antung verde.
Dar'nu poi renega mai multe secole de
bun cretere. Malko rmase nepstor.
Coborr n tcere i intrar repede n
Chevrolet. Ploua cu gleata.
nainte spre Botafogo!
Maina demar mprocnd o adevrat
jerb de ap. Avenida Atlantico era pustie.
Mozaicul trotuarelor strlucea splat de
ploaia
tropical.
Traversar
tunelul
Marqus Porto i la ieire se vzur obligai
s ocoleasc o duzin de maini oprite:
oseaua era inundat pe o distan de cinci
sute de metri.
Cinci minute mai trziu se opreau n faa
29

Iubitul meu, vrei s facem dragoste? (n.a ).


300

numrului 80 de pe Praia de Botafogo. Era


un imobil mare i modern, cu faa spre
ocean. Malko cercet cu privirea faada: nici
o fereastr luminat. Alerg mpreun cu
Ruth pn la intrare. i ajunser att de
uzi nct ai fi putut s-i storci. Paznicul
dormea n ghereta lui de sticl.
La ce etaj st? ntreb ncet Malko.
-La unu.
Crezi c e singur?
Cu siguran, rspunse Ruth zmbind
rutcios. Nevasta lui nu se ntoarce
niciodat la ora asta. Trebuie s fie cu unul
din amani. Dispune de mai multe
apartamente n Rio.
Se oprir un moment n faa uii grele de
acaju. Malko o prinse pe Ruth de bra:
Vei suna. Dac nu deschide imediat, l
anuni prin u c ai ceva urgent s-i spui
i c eti singur. De acord?
De acord, opti ea pierit.
Sun. Ateptar cteva clipe, apoi din
interior rsun vocea unui brbat.
Cine e?
Eu sunt, Ruth.
Se auzi cum brbatul trage zvorul i ua
301

se deschise. n momentul n care Ruth


intr, Malko ni din spatele ei, cu pistolul
n mn, i o mpinse violent nchiznd ua
n urma lui.
Fr scandal, senhor, vreau s-i
vorbesc, zise el.
Senhor Crandao purta un halat de cas
stacojiu i papuci asortai. Se uit
nepstor la Malko, apoi se ntoarse spre
Ruth i o plmui cu toat puterea. Ruth se
dezechilibr i czu.
Malko ridic pistolul.
Fii mai galant, senhor Crandao...
Cu protii nu poi fi galant, zise nepat
brazilianul. Ce vrei de la mine?
S mergem ntr-un loc unde putem sta
jos i i voi spune. Dar mai nti a vrea s
m asigur c suntem singuri!
Malko fcu repede turul apartamentului
mpingndu-l pe avocat n faa lui. Nu era
nimeni. Crandao nu scoase o vorb.
Apariia neateptat a lui Malko l
surprindea n mod vdit. Ajunser ntr-o
bibliotec mare cu pereii plini de rafturi.
Crandao se aez n fotoliul din spatele
biroului. Malko prefer un scaun n faa lui.
302

Ruth rmase n picioare lng u.


ine minile pe birou, senhor Crandao,
zise domol Malko. tiu c pentru dumneata
viaa unui om nu conteaz prea mult. Nici
pentru , mine. Aa c ascult-m:
"Erai avocatul lui Alvaro Cunha. Acum
tiu ce rol ai jucat n toat povestea asta.
Sunt de acord s uit de el cu o singur
condiie: vreau acest magneziu. i sunt
convins c m poi ajuta."
Crandao rse scurt.
Eti nebun! i nchipui c mi-am dat
atta osteneal ca s v fac cadou vou
magneziul! Poi pleca de aici cu trfa asta...
n fond mare lucru nu poi face, zise
Malko provocndu-l.
Privirea lui Crandao se aprinse de
mnie. Imbecilule! Nu tii dou lucruri.
Mai nti c sunt executorul testamentar al
lui Alvaro Cunha i n aceast calitate, am
dreptul s administrez bunurile lui. n
seiful defunctului nostru prieten se afl un
act legal care mi confer drepturi depline.
Dup aceea, deja am cumprtori pentru
magneziu: un grup polonez. Vor construi
fabrici n Amazonia pentru rafinarea trestiei
303

de zahr i vor prelucra metalul la faa


locului, ceea ce va da de lucru la sute de
muncitori.
Atunci de ce n-ai ncheiat nc aceast
afacere?
Avocatul
i
explic
cu
un
aer
condescendent.
Pentru c n Brazilia exist o lege
conform creia trebuie s atepi trei luni
dup decesul cuiva ca s poi dispune de
bunurile lui. Un rgaz necesar pentru
apariia eventualilor motenitori. Numai c
n cazul nostru, datorit vou, nu mai
exist un astfel de risc.
Poate c nu e chiar att de simplu, zise
Malko privindu-l drept n fa. Pentru c
plecnd de aici m voi duce la poliie.
mpreun cu Ruth. Nu uita c a fost de fa
la asasinarea lui Gustavo Orico. i c tie o
sumedenie de lucruri. Degeaba eti
puternic, i va fi greu s nbui aceast
poveste. Cu att mai mult cu ct, pentru a
evita orice tentaie, Ruth va rmne sub
protecia ambasadei americane. Se va isca
un scandal care s-ar putea s pun capt
carierei dumitale politice.
304

Este o perspectiv foarte seductoare,


rspunse Crandao. Din pcate e ceva care
te va mpiedica s-i pui proiectul n
aplicare.
Ce anume? fcu Malko ncordndu-se
brusc.
Asta, senhor, fcu o voce de femeie n
spatele lui.
n aceeai clip simi n ceaf eava rece a
unui revolver.
Las pistolul c te omor, ntrule, l
som tios n brazilian vocea femeii.
Sunt momente cnd trebuie s crezi
femeile pe cuvnt. Instinctul l fcu pe
Malko s aeze uor pistolul pe parchet.
Apoi atept, cu minile pe genunchi. i
blestema imprudena. S rmn el cu
spatele la u!
Deodat l nvlui o und de parfum.
Extraordinara lui memorie i permise s
recunoasc parfumul "Jolie Madame" al lui
Balmain, produs de lux importat n Brazilia.
Apoi vzu un picior ncnttor cu un pantof
mov mpingnd pistolul departe de el. n
sfrit
necunoscuta
ddu
ocol
scaunului.Era o femeie drgu, puin cam
305

coapt, purtnd un taior strns pe corp de


aceeai culoare'cu pantofii. Puin cam
iptor! Dar faa era drgu, cu buze
groase, nite ochi negri imeni i un nceput
de gu. Deocamdat l privea cercettor pe
Malko cu amabilitatea unei pisici mari fa
de un oarece alb. Degetele lungi i subiri,
cu unghii interminabile, care ineau un
pistolet de calibru 22 cu mner de sidef, nu
tremurau deloc.
Cine eti? ntreb Malko.
Ea l lovi uor peste degete cu eava
pistoletului i se sprijini de birou.
Nu pune ntrebri, senhor.
E nevasta mea, zise scurt Crandao.
Lisa.
Am auzit ce vorbeai, zise Lisa.
Totdeauna cnd m ntorc acas umblu
foarte ncet ca s nu-mi trezesc brbatul. i
de data asta mi-a folosit la ceva...
Crandao ocoli repede biroul i lu de jos
arma lui Malko. Acesta l privi drept n ochi.
Vrei s m omori? Gndete-te c vei
avea necazuri.
Nu cred, i rspunse Crandao zmbind.
Oricum, nu am intenia s te omor imediat.
306

Am o alt urgen: aceast cea!


Se ntoarse spre Ruth. Negresa nu se
micase din loc. Sprijinit de perete, privea
parc fascinat la toat aceast scen.
Tresri cnd auzi cuvntul acela urt, dar
nu se mic din loc. Crandao ridic pistolul
i zise:
Regret c timpul m oblig s-o omor
aa repede...
Malko vzu degetul crispndu-se pe
trgaci. Biata Ruth.
Stai! strig deodat Lisa Crandao.
Avocatul ls cu surprindere pistolul n
jos. Cu o privire scprtoare, Lisa sttea n
faa lui Malko innd minile n olduri.
Taiorul se deschisese i i se puteau zri
snii mbietori.
Vrei s scapi de trfa asta, nu-i aa?
zise Lisa. Am o idee mai bun. (Se ntoarse
spre Ruth). Dezbrac-te.
Negresa avu o tresrire violent.
Dezbrac-te, repet doamna Crandao,
altfel i trag un glon n ovare i te
chinuieti trei zile pn crpi.
Ruth i desfcu ncet primii nasturi de la
rochie. Minile i tremurau i se uita cu
307

disperare la spatele lui Malko.

Mai
repede,
fcu
doamna
Crandao.ntre timp, Lisa Crandao avu grij
s dea drumul pick-up-ului din bibliotec.
Dup cteva secunde, n ncpere nvlir
ritmurile
melodiei
la
mod,
Samba
Langustelor.
Ca s nu aud vecinii, preciz cu
amabilitate Lisa.
Ruth desfcu ultimul nasture i i ls
rochia s alunece pe podea. Purta slip i
sutien de culoare neagr. Atept cu
minile lsate de-a lungul corpului.
Acum sutienul.
Tnra duse o mn la spate i cu o
micare de umr i scoase sutienul.
E bine, nu mica, zise Lisa Crandao.
Detuntura l fcu pe Malko s sar de pe
scaun. Dar se pomeni nas n nas cu
propriul lui pistol. Crandao nu spuse nimic,
ns Malko se aez la loc pe scaun.
Ruth alunec ncet de-a lungul zidului.
Glonul i ptrunsese n snul stng, sub
mamelon. Un firior de snge se prelingea
printre minile crispate pe ran. Nu
spusese o vorb. Ca o vit la abator.
308

Doamna Crandao se ddu un pas napoi.


Unul nu e destul, murmur ea.
Ridic pistoletul i inti cu grij. Al doilea
glon intr n ochiul stng al lui Ruth. De
data asta negresa scoase un urlet groaznic
i i duse amndou minile la fa. Fu
agitat de un tremur violent i se rsuci n
arc de cerc pe covor. Spasme aproape
imperceptibile i mai agitau minile i
picioarele.
Din rana de la piept sngele curgea din
abunden. Doamna Crandao se apropie de
ea, cu revolverul ridicat, i o ntoarse cu
vrful pantofului mov. Trupul se rostogoli
greoi cu faa n jos. i atunci, cu rceal,
Lisa Crandao trase de nc patru ori n
corpul nemicat.
A murit, zise Crandao vesel, l-ai nimerit
creierul. Bravo, draga mea. Ideea ta a fost
minunat!
Lisa surdea cu modestie.
Acum n-ai de ce s te mai temi de
cariera ta, querido. n privina ei lucrurile
se pot aranja foarte simplu: m-am ntors pe
neateptate i am gsit-o pe aceast trf la
ora dou dimineaa mpreun cu tine
309

dezbrcndu-se. nnebunit de furie, am


tras. l sun pe Manuel i aranjeaz el s fiu
eliberat disear...Crandao radia.
N-a fi crezut niciodat c mi vei face
acest serviciu! jubil el. Vino s te
mbriez.
Crandao puse pistolul n sertar i ocoli
biroul. Lisa rmsese n picioare n spatele
scaunului lui Malko.
n aceeai clip Malko sri ca o pisic. Era
singura sa ans. Ateriz pe birou i i
repezi mna spre sertarul unde se afla arma
lui.
Trage, trage odat! url avocatul.
Malko strnse din dini. Dac se nelase
l atepta moartea.
n spatele lui se auzi un pocnet sec.
Revolverul Lisei Crandao era
gol.
Apucndu-l pe al lui, Malko se rostogoli
peste birou i czu n picioare n faa
cuplului. Abia avu timp s fac un salt ntro parte. O vaz grea de bronz, aruncat de
avocat, trecu la doi centimetri de faa lui.
Malko ridic arma.
Nici unul s nu mai mite.
310

Lisa Crandao i brbatul ei ncremenir,


fremtnd de ur. Ea rotise deja butoiaul
armei ca s-o ncarce, dar ntlnise privirea
lui Malko i o aruncase furioas.
Un moment nu se mai auzi dect Samba
Langustelor.
Apoi Malko, ncet, se ddu napoi spre
u, innd mereu arma ndreptat spre ei.
i venise o idee care deocamdat l lsa n
via pe Crandao.
Ne vom revedea, senhor Crandao, zise
el calm. i atunci am s te ucid.
Avocatul njur, dar nu se mic din loc.
Malko strbtu rapid holul apartamentului
i lu n trecere cheia de pe comod. Apoi
cobor scara n cea mai mare vitez, trecu
prin faa paznicului de noapte care dormea
mai departe i urc n Chevrolet. Aproape
c se atepta ca avocatul s trag n el de la
fereastr, dar Crandao nu ddu nici un
semn de via. Numai lumina continua s
ard.
Strzile oraului erau pustii. Ploaia se
domolise.
Furtuna
migrase
deasupra
oceanului. Malko se ndrept spre nord,
travers tunelul, Copacabana i ajunse la
311

Ipanema. Nu ntlni nici trei maini. n timp


ce
conducea,
creierul
i
lucra
cu
repeziciune. Dac planul su eua, nu-imai
rmnea dect s se ntoarc la Botafogo i
s-l ucid pe Crandao.
Ajunse n cartierul rezidenial Leblon.
Memoria lui fenomenal l ajut s gseasc
fr
greutate
vila
lui
Kurt
von
Falkenhausen, dei nu fusese la el dect o
singur dat. Evident c toate luminile erau
stinse. Malko opri maina i, fr s ezite,
apsa ndelung pe butonul soneriei. Ceasul
lui arta ora unu dimineaa.
n vil nu se simea nici o micare. Malko
sun din nou. Dup cinci minute se auzi o
hodorogeal, pe peron se aprinse o lumin
i micul servitor brazilian veni pn la gril
cu un aer bnuitor, innd n mna dreapt
un pucoci strvechi. Cnd l recunoscu pe
Malko, ls arma n jos i i adres un
zmbet adormit.
Stpnul tu e acas? ntreb Malko n
brazilian.
Da, fcu servitorul, dar doarme.
Trezete-l, zise Malko, trebuie s
vorbesc imediat cu el. E ceva foarte
312

important.
Puin cam mirat, brazilianul deschise
poarta i l conduse pe Malko n salonul
unde mai fusese deja. Apoi dispru pe
scar.
Kurt i fcu apariia ntr-un halat de cas
verde din brocart, pieptnat impecabil. l
primi pe Malko de parc ar fi fost ora dou
dup-amiaz.
Ce bine mi pare c te vd, zise el
strngndu-i cu putere mna. Te simeai
singur i i s-a fcut poft de puin
ampanie bun?
Malko zmbi puin crispat i zise cu
gravitate:
Kurt, am venit pentru c am nevoie de
tine i pentru c eti singurul care m
poate ajuta. tiu c am n faa mea un om
de onoare, i voi istorisi o poveste care i va
prea neverosimil i pe care te rog s o uii
dup ce ne vom despri. Am s-i cer un
serviciu foarte mare. Dac i se pare
imposibil, spune-mi nu. Prietenia noastr
nu va avea de suferit din aceast cauz.
Te ascult, zise Kurt nepstor. i eu te
consider un om de onoare. Ne tragem din
313

aceeai ras i i voi veni n ajutor ca i


cum mi-ai fi frate.
Malko era emoionat. Rareori ntlnise
oameni de o asemenea calitate. Malko nu-i
ncepu povestirea dect dup ce Kurt se
aez bine ntr-un fotoliu.
Timp de o or vorbi fr ntrerupere. Voia
ca vrul lui s afle toate amnuntele. Ceea
ce fcea era mpotriva tuturor regulilor CIA.
Putea fi lichidat pe loc pentru c dezvluise
astfel de secrete, dar considera c
fraternitatea de neam poate s treac
naintea secretului profesional.
Kurt puse puine ntrebri. Dup ce Malko
ncheie cu descrierea morii lui Ruth, Kurt
rmase un moment tcut, apoi ntreb:
Ce atepi de la mine, Malko?
Acum se hotra totul. Malko adres o
rugciune mut ctre figua lui de aur i zise
calm:
Mi-ai spus c seiful lui Cunha se afl la
banca ta i c tu ai cheia. n acest seif se
gsete documentul care l numete pe
avocatul Crandao executor testamentar.
Dac acest document ar fi nlocuit cu altul
numindu-te pe tine executor testamentar,
314

n-am mai avea probleme.


Kurt tresri.
Dar asta ar nsemna un fals!
Da, zise Malko. Dar pn la moartea
lui, Alvaro Cunha a fost cu desvrire
analfabet. Cred c a putea s imit foarte
bine o cruce acceptabil.
i ce-mi propui n schimb? ntreb
Kurt.
Malko l privi drept n fa.
Nimic... Eu sunt un agent secret. Sunt
pltit ca s fac meseria asta. n cazul de
fa cred c este util pentru forma de
civilizaie din care facem parte ca acest
zcmnt de magneziu s fie controlat de
noi. Dac i tu gndeti ca mine, m ajui,
dac nu, uii tot ce i-am spus. Altfel m
condamni la moarte.
Un zmbet larg lumin faa lui Kurt. Se
ridic.
Dac mi-ai fi propus un singur
cruzeiros, a fi refuzat fr ezitare, zise el.
Nu sunt de vnzare. n schimb, accept s te
ajut dac nu obin nici un beneficiu.
Malko se ridic i el n picioare.
Atunci s mergem. Mine diminea
315

Crandao s-ar putea s reacioneze.


Kurt nu art nici o surprindere.
n cinci minute sunt gata. Ateapt-m.
n timp ce prietenul lui se schimba, Malko
recapitula situaia. Dac ncercarea asta
reuea, ar fi fost ansa cea mai fantastic
din cariera lui. Zece minute mai trziu, cei
doi brbai se ndreptau cu maina spre
centrul oraului.
Ai noroc c te afli la Rio, remarc Kurt.
Aici nu se va mira nimeni vzndu-l pe
directorul bncii c vine n plin noapte.
ntr-adevr, paznicul de noapte l salut
cu respect pe Kurt, fr s se arate deloc
surprins.
Merser la biroul lui Kurt. De aici un
ascensor direct ducea la subsol unde se
gseau seifurile. Malko iei primul din
ascensor cu o mic strngere de inim.
ncperea era luminat de becuri cu grilaj.
Semna ntr-un fel cu o nchisoare. n faa
ascensorului se alinia un ir lung de seifuri
prinse n zid. Kurt naint pn la numrul
ase.
Aici este, zise el.
Scoase imediat din buzunar legtura de
316

chei pe care Malko o mai vzuse deja. Seiful


avea dou chei. Cu prima, Kurt fcu o
jumtate de curs la stnga i una la
dreapta. Pe a doua, care era mai mic, nu
fcu dect s o bage n broasc i s
roteasc uor. Apoi trase de ua seifului
care se deschise fr zgomot.
Malko se aplec spre interior. nuntru
erau trei etajere din oel, cu un spaiu de
treizeci de centimetri ntre ele. Pe cea de sus
erau rnduite n iruri strnse teancuri de
dolari, lire sterline i franci elveieni. La
prima vedere, s fi fost cam cinci sute de
mii de dolari. Probabil c Alvaro Cunha nu
avea prea mare ncredere n cruzeiro.
Pe a doua etajer nu era mai nimic.
Cteva cutii cu bijuterii, un mic teanc de
lingouri dreptunghiulare din aur i un
pistol mare de culoare neagr cu mner de
filde alturi de o cutie cu cartue.
Malko i concentr atenia asupra ultimei
etajere, plin de hrtii i dosare. Lu n
tcere un teanc i i-l ddu lui Kurt. Acesta
l duse pe msua de la captul culoarului.
Dup trei drumuri etajera era goal. Malko
ncepu s trieze rapid documentele.
317

Grmada de deasupra era format din


titluri de proprietate pe care le frunzri n
grab. Dedesubt erau dosare i scrisori.
Gsi n sfrit ce cuta aproape la sfritul
teancului. O map subire de culoare verde
pe care scria cu cerneal roie: "A se
deschide numai dup moartea mea".
n timp ce Kurt punea cu grij la loc
celelalte hrtii, Malko studia coninutul
mapei. La nceput erau mai multe pagini
dactilografiate prinse cu o agraf: lista
averii mobiliare a lui Alvaro Cunha. Apoi
diferite titluri de proprietate i la urm o
ntreag coresponden ntreAlvaro i fiica
lui.
Mai rmsese un plic care nici mcar nu
fusese sigilat.
Malko scoase din el o hrtie mpturit n
patru. n timp ce o desfcea i simi inima
btnd cu putere. Era tocmai documentul
pe care l atepta. Kurt citi peste umrul lui
textul btut la main:
"Subsemnatul Alvaro Cunha, nscut la 7
decembrie 1901 la Belem (Statul Parana),
cu domiciliul n oraul Rio, pe Avenida
Juliano Moreira nr. 18, declar prin
318

prezentul document c dau puteri depline


pentru
administrarea
i
exploatarea
bunurilor mele doctorului Alfonso Crandao,
avocatul meu.
Dup decesul meu, va avea sarcina s
administreze ct mai bine bunurile mele pe
care le las motenire n totalitate singurei
mele fiice Linda.
n cazul n care i aceasta ar deceda
precum i toi motenitorii ei, doctorul
Crandao va face tot ce e necesar pentru ca
bunurile
mele
s
revin
Statului
Guanabara."
Malko fu gata s strige de bucurie. Sub
meniunea final: fcut la Rio de Janeiro la
1 martie 1969, nu era dect o cruce lat
trasat cu cerneal albastr. Documentul
purta antetul bncii Minelor Geraes.
Btrnul Cunha venea deseori la noi s
dicteze actele importante, explic Kurt. i
fiindc era un client important, i puneam
totdeauna la dispoziie o secretar. Era
adevrat c nu tia s scrie. Toate cecurile
lui sunt semnate n acelai fel: cu o cruce.
tiam asta i carnetul lui de cecuri sttea n
permanen n seif.
319

Ai sus la tine o foaie de hrtie i o


main de scris? l ntreb calm Malko.
Sigur c da, zise Kurt. Hai la mine.
Aezar toate hrtiile la loc n seif,
pstrnd doar plicul i testamentul, apoi
nchiser seiful i urcar n ascensor. De
data asta merser la etajul trei unde se afla
biroul personal al lui Kurt. Acesta aprinse
lumina i i art lui Malko micul birou pe
care se gsea maina de scris.
Hrtie e n primul sertar, zise el.Malko
se instal la maina de scris n timp ce Kurt
scoase o sticl de vodc ruseasc i dou
pahare din biroul lui. Malko nu mai btuse
de mult la main... Dar reui s se
concentreze att de bine, nct nu fu nevoit
s renceap dect de dou ori textul pe
care Kurt i-l tradusese n brazilian.
La sfrit reciti cu satisfacie:
"Eu, subsemnatul Alvaro Cunha, nscut
la 7 decembrie 1901 la Belem (Statul
Parana), domiciliat n oraul Rio de Janeiro,
pe Avenida Juliano Moreira nr. 18, declar
prin documentul de fa c dau puteri
depline pentru administrarea i exploatarea
bunurilor mele lui Senhor Kurt von
320

Falkenhausen, directorul Bncii Minelor


Geraes.
Dup moartea mea, va cdea n sarcina
lui s administreze ct mai bine bunurile
mele pe care le las motenire n totalitate
singurei mele fiice Linda.
Dac i ea moare, precum i toi
motenitorii ei, l nsrcinez pe Kurt von
Falkenhausen s administreze motenirea
ct mai bine pentru a destina venitul
bunurilor mele fundaiei unui Muzeu de
pictur."
Btu data i scoase hrtia din main.
Kurt i ntinse un stilou "marker".
Cu sta semna totdeauna, zise el.
Malko se aez la birou i cu o mn
ferm tras o cruce n partea de jos a
documentului.
Kurt aez foile de hrtie una lng alta.
Cele dou cruci erau perfect identice.
Crezi c va protesta cineva? l ntreb
Malko puin ngrijorat.
Bancherul i ntoarse spre el faa
preocupat.
Singurul care ar putea protesta este
doctorul Crandao. Dar aici toat lumea tie
321

c Alvaro Cunha semna cu o cruce. Pot s


depun mrturie...
Malko nchise ochii pe jumtate. Un fior
de ghea i trecu pe ira spinrii. De mult
vreme nu mai simise dorina de a ucide pe
cineva.
Doctorul Crandao nu ne va mai face
nici o greutate n aceast privin, zise el cu
un ton care l nfior pe Kurt.
Lu cu un gest meticulos primul
testament i l rupse n dou. Continu
aceast operaiune pn cnd transform
documentul n confeti. Apoi puse bucelele
de hrtie n scrumier. Kurt scoase bricheta
i turn puin benzin peste ele. O
flcruie curat ni deasupra lor i oscil
cteva minute. Cei doi brbai o privir
fascinai.
Dup ce documentul se transform n
cenu, Malko scoase o batist din buzunar
i rsturn n ea coninutul scrumierii.
mpturi cu grij batista i o puse din nou
n buzunar. Apoi i ntinse mna lui Kurt.
Mulumesc, fcu el simplu. Ceea ce ai
fcut are o importan fantastic pentru
mine i pentru lucrurile n care cred. Foarte
322

puini vor ti cum m-ai ajutat, dar acetia


vor avea pentru tine o mare stim.
Nu am nevoie dect de stima ta,
rspunse Kurt.
Stinser lumina i coborr n sala
seifurilor. Nu dur mult s pun la loc
plicul, pe etajera unde se gsea nainte de
intervenia lor.
Cnd ieir, paznicul dormea. Maina o
porni spre Leblon i pn la destinaie nu
mai schimbar nici o vorb. Cnd
Chevroletul opri n faa vilei, Malko se
ntoarse spre Kurt.
Nu am timp s intru, Kurt, i zise el
repede. Mai am nc multe de fcut n
noaptea asta. Nu tiu dac te mai revd.
Prefer s nu prea fim zrii mpreun.
Pcat. Mi-ar fi plcut s rmnem prieteni.
Poate mai trziu... n privina magneziului,
vei fi contactat de consilierul-doi al
ambasadei, Larry Gallo. F ce-i va spune.
Adio!
Kurt nu rspunse. Dar nainte de a prsi
maina l mbri pe Malko.

323

Chevroletul ntoarse scrnind din toate


cauciucurile i se ndrept spre Rio. Malko
aproape c plngea de oboseal. Pleoapa
stng i se zbtea ntruna i minile lui
stteau crispate de volanul mainii precum
ghearele unei psri de prad. Voia s-l
ucid pe doctorul Crandao nainte de a se
face ziu.

324

Capitolul XIII .
Opt gloane erau n ncrctor i unul pe
eav. Gloane nichelate i strlucitoare cu
care i venea parc s le joci. Dar fiecare
era propulsat de o ncrctur dubl i
putea s treac prin corpul unui om aflat la
o sut de metri.
Malko manevr uor chiulasa i i puse
din nou pistolul la centur. Palierul era
cufundat n tcere i ascult vreme de zece
minute cu urechea lipit de u. Din
apartamentul lui Crandao nu se auzea nici
un zgomot. i lsase maina la cinci sute
de metri de imobil i urcase fr s-l vad
nimeni. Acum trebuia s realizeze partea
cea mai nebun a planului su: s intre n
apartament. Singura lui ans era c
aproape sigur Grandao nu se mai atepta
s-l vad ntorcndu-se.
Rsuci ncetior n broasc cheia luat la
plecare.
Risca enorm venind singur dup avocat.
Dar Malko prefera s regleze singur acest
cont. Crandao fcuse prea mult ru. Ua se
deschise uor. Era aproape cinci dimineaa
325

i ncepea deja s se fac ziu. Lumina


slab care trecea prin jaluzele l ajut pe
Malko s vad pe unde merge. Travers
salonul cu pistolul n mn i se opri n faa
bibliotecii.
Cadavrul lui Ruth dispruse i ncperea
era pustie. Malko se ntoarse s cerceteze
dormitoarele. tia c cel al lui Alfonso
Crandao era primul la dreapta pe culoar.
Ua era nchis.
Poate c avea n fa o capcan mortal,
dar nu mai putea s dea napoi. Aps pe
clan cu mna stng i deschise cu
violen ua. Gsi imediat ntreruptorul.
eava pistolului baleie camera. Patul era
neatins.
Malko scotoci repede tot apartamentul.
Soii Crandao dispruser lund cu ei
corpul lui Ruth. Probabil c fuga lui Malko
i fcuse s se rzgndeasc i preferaser
s se debaraseze de cadavru.
Existau dou soluii: s atepte n
apartament sau afar. O alese pe a doua.
Simea c se sufoc n acele ncperi n care
mai struiau nc mirosul acru rmas n
urma tocurilor de arm i duhoarea fad a
326

sngelui curs pe covorul din bibliotec.


nchise ua i cobor scara trecnd prin
faa portarului adormit. Soarele se ridica
peste Corcovado. Malko aprinse o igar i
se hotr s rmn n holul imobilului,
unde strlucirea razelor reflectate de ua
mare de sticl l ascundea privirilor celor de
afar. Cu siguran c avocatul avea s se
ntoarc, cu sau fr nevasta lui. Puse
pistolul la centur i se aez pe o bncu.
Zgomotul caracteristic al unui Volkswagen
l fcu pe Malko s tresar. Aipise. Se
ridic brusc n momentul n care mica
main verde parca n faa imobilului. Prin
geamul din spate se distingeau siluetele a
dou persoane.
Malko iei pe trotuar i imediat se simi
inta unei raze calde de soare. Cu gura
cleioas, ameit de somn i oboseal, clipi
din ochi cteva secunde. n ciuda epuizrii,
o hotrre cumplit l fcu s-i recapete
controlul asupra lui nsui. Era ultima
ocazie de a termina cu problema Crandao.
Malko avea oroare s ucid, mai ales cu
snge rece, dar Crandao l dezgusta precum
un arpe. Acest om nu avea nici o urm de
327

sensibilitate, nimic uman. Spera totui din


toat inima ca Lisa Crandao s nu
intervin.
Trase piedica pistolului extraplat. eava
lui reflecta soarele. Malko cobor ncet
treptele peronului. Acum era calm i
destins, mpcat cu el nsui. Nu se grbea.
Ar fi fost uor, de unde se afla, s-l doboare
pe brazilian din spate. Arma lui era destul
de puternic i precis pentru asta. Dar
prefera s se nfrunte fa n fa cu
Crandao. O fraciune de secund se gndi
la Kurt. Vrul lui l-ar fi aprobat.
nviorat de acest gnd, nainta calm spre
main. Avocatul l vzu n momentul n
care nchidea portiera Volkswagen-ului. O
clip rmase ncremenit. Din partea cealalt
a mainii, Lisa Crandao scoase un mic
strigt. Vzuse strlucirea armei.
Malko venea spre ei, cu arma n mn.
Doctorul Crandao i reinu gestul sacadat
spre centur. Apoi porni ncet spre Malko.
Deodat,
soarele
se
nl
brusc,
inundnd piaa de lumin. Surprini, cei
trei se oprir n loc. n mica pia pustie nu
mai era dect Binele i Rul, fa n fa, ca
328

n vechile nfruntri din Far West.


O fraciune de secund tensiunea fu
insuportabil, apoi Malko zise cu voce
tare: i-am promis c m voi ntoarce s
te ucid, senhor Crandao.
Din pistolul negru ni o flam de un
galben-portocaliu nsoit de un zgomot
imperceptibil, n momentul n care Crandao
scotea fulgertor de la centur un revolver
mare i nichelat. Brazilianul aps pe
trgaci n momentul n care arma lui Malko
trgea a doua oar.
Se auzi o detuntur asurzitoare, dar
Crandao se frnse de la jumtate. Al doilea
glon al lui lovi asfaltul i brazilianul se
rsuci n loc. Nepstor, cu arma la old,
Malko golea ncrctorul n mica siluet
neagr.
Lisa Crandao scoase un strigt slbatic
vzndu-i soul dobort. Cut cu
nfrigurare n geant pistoletul automat cu
care o mpucase pe Ruth. Crandao nu mai
era dect o grmad inform pe trotuar,
agitat de micri spasmodice. Din piept i
curgea deja un firicel subire de snge.
Malko mai trase nc o dat n el.
329

Rmsese cu un singur glon. Nu voia s


o mpute pe Lisa Crandao. Cu nici un pre.
Doar s o sperie. Dar dac ea trgea, ei
bine, cariera i viaa lui s-ar fi terminat
acolo, n acea mic pia linitit din Rio de
Janeiro.
eava pistolului negru descrise un arc de
cerc. Dar atunci se petrecu ceva absolut
neateptat, n momentul n care Lisa
Crandao se pomeni n faa acelei guri
negre care urma s-i aduc moartea, scoase
un strigt nearticulat, i arunc arma i o
lu la fug, ntorcndu-i spatele lui Malko.
Acesta ls n jos arma cu o uurare
infinit. Se ndrept spre cadavrul lui
Crandao cnd auzi un huruit venind de pe
strdua din spatele pieii.
Un camion enorm ddu buzna n mica
pia. Malko nu auzi iptul Lisei Crandao,
dar l ghici. Vehicolul o lovi la mijloc. O
clip pru c plutete, apoi czu sub roata
stng a camionului. Urletul ei, n clipa
cnd cuca toracic i fu strivit precum
carapacea unui scarabeu, l nghe pe
Malko. ngrozit, oferul camionului venea
drept spre cadavrul avocatului. O roat i
330

trecu peste cap, fcndu-l s pocneasc ca


un fruct prea copt. ncremenit de oroare,
Malko vzu camionul fugind prin faa lui.
Cu ochii ieii din orbite, oferul nu se
gndi nici mcar o clip s frneze. Apuc
la stnga, pe Praia de Botafogo i dispru.
Malko nu avu curajul s se apropie de
corpul doamnei Crandao. Roata aproape c
o tiase n dou. Un pantof mov fusese
aruncat la vreo treizeci de metri.
i puse pistolul la centur. Piaa
redevenise tcut. Numai cele dou trupuri
dezmembrate i nsngerate dovedeau c
nu fusese doar un vis urt.
Malko o porni ca un automat spre ocean.
La stnga lui un avion decol de pe
aeroportul Santos-Dumont i se nl
printre nori cu un zgomot de tunet. Rio se
trezea. Un grup de negri, care nu putuser
s ajung la favella lor nainte de nceperea
furtunii i dormiser n firida unei pori, se
uitar curioi la acel brbat cu pielea de
culoarea deschis, bine mbrcat i cu o
expresie de rtcire pe fa.
Malko ajunsese la limita oboselii i
epuizrii nervoase. Se simea terminat
331

asemenea
juctorului
care
prsete
cazinoul n zorii zilei. i pipi sub cma
mica figua druit de infirmier. i venea s
vomeze i simea nevoia s nu se mai
gndeasc la nimic. Deodat o muzic
familiar l fcu s tresar.
Fu depit de grupul de negri care urca
spre favella lor cntnd ct i inea gura
refrenul la Samba Langustelor:
Oare langusta e un pete?
noat sau pe fund pete?
i ce dac nu tiu nimic,
C tot n-am s mnnc vrun pic.
Fr s vrea, acceler pasul captivat de
muzic. tia c nu va uita niciodat aceast
melodie.

SFRIT

332