Sunteți pe pagina 1din 208

S NU-I PIERZI SPERANA

JUDE DEVERAUX
PARTEA NTI
CAPITOLUL 1
Leslie Headrick se uita pe geamul buctriei la vechea cas de var din spate.
Acum,la nceputul toamnei,glicina i tulpinile rsucite ale trandafirilor btrni
aproape c acopereau cldirea,dar iarna puteai s vezi veranda nchis cu geam.
i vopseaua cojit i geamul crpat al ferestruicii rotunde de deasupra uii din
fa.Una dintre uile laterale se mai inea doar ntr-o balama,i Alan credea c
era un pericol pentru oricine trecea pe lng cas.De fapt,Alan spunea c
ntreaga structur reprezenta un pericol i trebuia drmat.La gndul sta,Leslie
i lu privirea de la fereastr i se uit la frumoasa,perfecta ei buctrie.Anul

trecut,Alan i nlocuise vechiul mobilier de buctrie.E tot ce se poate cumpra


mai bun,spusese el despre bufetele de arar i hiaturile solide.Iar Leslie era
sigur c nu exist ceva mai bun,dar i lipseau vechiul ei bufet galez prpdit i
aranjamentul pentru micul dejun din col.Masa i scaunele alea artau de
parc erau fcute de copii la ora de atelier,argumentase Alan i Leslie fusese
de acord,dar ideea lor despre frumos diferea.Ca ntotdeauna,Leslie cedase n faa
soului ei i l lsase s achiziioneze buctria asta de expoziie,iar acum avea
sentimentul c distrugea o oper de art cnd fcea prjituri i murdrea
suprafeele perfecte care se zgriau att de uor.
i turnase din ceainic nc o ceac de ceai englezesc,negru i tare pliculeele
obinuite nu erau pentru ea ,apoi se ntoarse s se uite din nou la casa de var.
Ziua asta era numai bun pentru meditare,pentru c peste trei zile mplinea
patruzeci de ani i avea s i srbtoreasc ziua de natere cu dou femei pe
care nu le vzuse i de la care nici nu primise veti de nousprezece ani.
n spatele ei,n hol,ateptau cele dou geamantane pregtite.i lu mult
mbrcminte pentru c nu tia ce aveau s poarte celelalte,iar scrisoarea lui
Ellie fusese evaziv.Pentru o scriitoare renumit,nu e prea clar,comentase
Alan pe un ton urcios.Fusese foarte suprat cnd aflase c soia lui era prieten
cu o autoare de succes.
-Dar nu tiam c Ellie este Alexandria Farrell,spusese Leslie,uitndu-se uimit la
scrisoare.Ultima dat cnd am vzut-o pe Ellie voia s fie pictori.Era...
Dar Alan nu asculta.
-Ai fi putut s-o rogi s vorbeasc la Masons,spunea el.Chiar anul trecut,un client
de-al meu mi-a spus c soia lui e nebun dup Jordan Neale.
Toat lumea din America tia c Jordan Neale era personajul principal creat de
Ellie sub pseudonimul Alexandria Farrell-pe care femeile voiau s-1 imite i
brbaii voiau s...n fine,seriile de mistere romantice fuseser foarte bine
primite.Leslie le citise pe toate,fr s tie c scriitoarea era tnra drgu pe
care o cunoscuse cu mult timp n urm.Aa c acum,n linitea dimineii,inamic
ca Alan i copiii s coboare,Leslie se gndea la ce i se ntmplase n ultimii
nousprezece ani.Nu mare lucru,hotr ea.Se mritase cu brbatul de alturi,
literalmente,i fcuser doi copii,Joe i Rebecca,acum n vrst de paisprezece i
cincisprezece ani.Crescuser,i spuse sorbindu-i ceaiul i continund s se uite
pe fereastr,la casa de var.Poate c scrisoarea i invitaia de la Ellie,o femeie pe
care nu o vzuse de atia ani,o fceau pe Leslie s se ntoarc att de mult spre
trecut.Dup cum i scria Ellie,singura lor ntlnire fusese important pentru ea i
voia s le revad att pe Leslie,ct i pe Madison.

Da,i spuse Leslie,ntlnirea aceea i influenase i ei viaa.Din acea dupamiaz de acum nousprezece ani,
se gndise adesea la Ellie i Madison,iar acum avea s fac atta drum cu
avionul din Columbus,Ohio,pn ntr-un orel din Maine ca s petreac un
week-end cu ele.Dar ce avea casa de var de i reinea atenia n dimineaa asta?
Fusese att de agitat nct nu prea putuse s doarm noaptea trecut,aa c la 4
se dduse jos din pat,se mbrcase,apoi coborse,n vrful picioarelor,la parter s
pregteasc aluatul pentru cltitele cu mere.Nu c cineva avea s mnnce
vreuna,se gndi ea,oftnd.Rebecca avea s fie ngrozit de calorii,Joe urma s
coboare cu doar cteva secunde nainte de a veni autobuzul colii,iar Alan sigur
dorea cereale,ceva bogat n fibre,dar far calorii,far colesterol,far...In fine,far
gust,se gndi Leslie.ncercrile de gastronomie rafinat erau pierdere de timp n
cazul familiei ei.Oftnd din nou,Leslie lu o cltit cald,o mpturi i o mnc,
savurnd-o.Sptmna trecut cnd primise scrisoarea lui Ellie i dorise s-o fi
primit cu ase luni mai devreme ca s fi avut timp s scape de cele apte
kilograme n plus.Toat lumea de la Garden Club o invidia pentru silueta ei i
pentru felul n care i-o pstrase n toi aceti ani,dar ea tia ce tia.n urm
cu nousprezece era dansatoare i avea un corp suplu,musculos i ferm.Acum,se
gndi ea,era moale,nu chiar gras,dar avea muchii slbii.De muli ani nu i mai
urcase piciorul pe o bar de balet.Auzi,deasupra capului,pasul iute al Rebecci.
Ea avea s coboare prima i va ntreba de ce pregtise mama ei ceva care n mod
garantat le astupa toate arterele de la prima nghiitur.Leslie oft.Rebecca
semna tare mult cu tatl ei.Joe o motenea mai mult pe ea,iar dac reuea s-1
ia suficient de mult de lng prietenii lui,stteau amndoi i vorbeau i
miroseau trandafirii,cum obinuia ea s-i spun.Ca tapetul tu,i zisese el
cnd avea numai nou ani.Leslie avusese nevoie de un moment ca s-i dea
seama despre ce vorbea,apoi zmbise cu cldur.Casa de var.Pusese tapet cu
trandafiri n casa de var.
i aminti acea zi,cum stteau fa n fa lng soba din buctria nsorit i ea
se uita la fiul ei,observndu-i faa pistruiat.Joe fusese un copil comod,care nc
de la cteva sptmni dormea toat noaptea,spre deosebire de Rebecca;ea prea
s produc haos i derut oriunde se afla.Leslie nu era sigur c fata dormise n
viaa ei o noapte ntreag.Chiar i acum,cnd avea cincisprezece ani,considera
c e normal s dea buzna n dormitorul prinilor ei la trei dimineaa ca s
anune c auzise un zgomot ciudat pe acoperi.Leslie i spunea s se ntoarc
n pat i s doarm,dar Alan lua n serios zgomotele ciudate.Vecinii se

obinuiser s-i vad afar,cu lanternele.Leslie se uit iar la casa de var.nc


mai vedea pe ea
nite vopsea roz.Trecuser cincisprezece ani i tot mai erau urme de vopsea.
Zmbind,i aminti de expresia lui Alan cnd cumprase vopseaua.Pot s
neleg c vrei s zugrveti casa n roz,dar,iubito,ai cumprat cinci nuane
diferite.Brbaii ia de la magazin nu te-au ajutat?
Soul ei era un partizan nfocat al ideii c brbaii trebuie s aib grij de femei
oriunde acas sau ntr-un magazin de vopsele.
La vremea aceea Leslie era nsrcinat n cinci luni cu Rebecca i deja atrgea
atenia asupra sa.Pe atunci nu tia,dar Rebecca avea s fie precoce n toate,de la
a-i da mamei sale de tire c era acolo pn la,n fine,a da lumii de tire c
exista.Rznd,Leslie i spusese lui Alan c avea de gnd s foloseasc toate cele
cinci nuane de roz la zugrvitul casei de var.Acum,dup cincisprezece ani i
jumtate,nc i mai inea minte expresia feei.Mama ei spusese c Alan nu are
pic de imaginaie i,n timp,Leslie descoperise c era adevrat.ns,atunci,cnd
erau amndoi att de tineri i att de fericii c triau pe cont propriu,culorile n
care ea voia s vopseasc drpnata cldire fuseser un motiv de rs.
Leslie l convinsese pe Alan s cumpere marea cas victorian situat ntr-un
cartier vechi,lipsit de elegan.Alan i dorise ceva nou,alb pe dinafar i pe
dinuntru,dar ea nu putuse suporta nici una dintre casele care i plcuser lui
Alan: cutii perfect ptrate aezate ntr-o cutie perfect ptrat,doar mai
mare.Dar tocmai asta mi place la ele,spusese Alan,nenelegndu-i
nemulumirea.
Mama lui Leslie fusese cea care o ndemnase s nu se dea btut n faa
proasptului ei so.Casa aparine femeii,spusese mama ei.E locul n care i
petreci majoritatea timpului i n care i creti copiii.Merit s lupi. n familia
ei,mama fusese lupttoarea.Leslie semna cu tatl ei,i plcea s lase lucrurile s
se rezolve de la sine.Mai trziu,Leslie afirmase c spiritul aprig al Rebecci
din ea i dduse curajul.i-a jucat atuul: Drag Alan,cumprm casa cu banii
pe care mi i-a lsat tata.Acesta nu spusese nimic,dar expresia feei lui o fcuse
ca niciodat,dar absolut niciodat s nu mai zic aa ceva.Oricum,niciodat nui dorise ceva att de mult ca acea cas mare,veche i drpnat care necesita
atta munc.ntruct tatl ei fusese antreprenor de construcii,tia ce i cum
trebuia fcut.
-Asta trebuie s dispar,hotrse Alan cnd vzuse vechea cas de var,ascuns
sub copaci de cincizeci de ani,aproape de nedesluit sub lujerii de glicin.
-Dar asta e cea mai frumoas parte a proprietii,protestase Leslie.

Alan deschisese gura s continue discuia,ns Rebecca alesese acel moment ca


s dea prima dat din picioare,i contrazicerea cu privire la soarta casei de var
rmase far final.Mai trziu,ori de cte ori Alan comenta ceva despre cas,
Leslie l linitea prin ctcva cuvinte: Ai ncredere n mine,aa c el o lsase n
seama ei.La urma urmelor,Alan tocmai ncepuse s vnd polie de asigurare i
era ambiios,chiar foarte ambiios.Lucra din zori i pn seara.Se nscrisese n
cluburi,participa la ntruniri.Fusese foarte fericit cnd a aflat c cea mai la mod
biseric din ora era la mic distan de oribila cas veche pe care Leslie l
convinsese s o cumpere.Tot la biseric a aflat c oamenii erau ncntai c
fusese prevztor i cumprase vechea cas Belville i o restaurase.Investiie
sigur,spusese un btrn,btndu-1 pe Alan pe umr.E ceva neobinuit ca un
om att de tnr ca dumneata s aib atta nelepciune.Mai trziu,btrnul
cumprase o poli mare de la Alan,iar de atunci acesta i acord casei tot atta
interes ct i acorda Leslie.Cnd ea fusese ocupat pn peste cap cu doi copii
sub trei ani,Alan preluase supravegherea restaurrii casei.
La nceput existaser certuri.Nu-i-un muzeu! strigase Leslie,exasperat.E o
cas i trebuie s arate a cas.Joe o s distrug masa aia scump cu
camioanele lui,iar Rebecca o s deseneze pe tapetul la de mtase.
Atunci,va trebui s-i ii n fru,se rstise Alan.
Leslie dduse napoi,cum fcea mereu ntr-o confruntare.Ca i tatl ei,prefera s
se retrag dect s lupte.De asta mama condusese gospodria n copilria ei,iar
Alan o coordona pe a lor.Aa c soul i umpluse minunata cas veche cu prea
multe antichiti pe care nimeni nu putea s le foloseasc sau s le ating mcar.
n cas erau trei camere care tot anul erau ncuiate,fiind deschise doar pentru
curenie i pentru uriaa petrecere de Crciun dat de Alan pentru toi clienii
lui.Buctria fusese ultima redut,dar,anul trecut,el fcuse ce voia i cu camera
aceea.Leslie termin ceaiul,spl ceaca,apoi se uit iar la casa de var.Ar fi
trebuit s fie a ei,s fie ascunztoarea ei,un loc n care s poat dansa sau s se
ghemuiasc i s citeasc n dup-amiezele ploioase.
Acum,uitndu-se la cldire,zmbi.nainte s aib copii,o femeie se gndete la
ce vrea s fac n dup-amiezele ploioase,dar dup aceea,orele ei sunt pline de
trebuie n loc de vreau.Trebuie s spele rufe,trebuie s mearg la pia,trebuie
s-o trag pe Rebecca de lng radiator.Cumva,Leslie pierduse casa de var.
Cumva,de la a ei,aceasta devenise a noastr.tia exact cnd.Atunci era
nsrcinat n opt luni i att de voluminoas nct trebuia s mearg cu mna
sub burt ca s contracareze constantele lovituri din mini i din picioare ale
Rebecci.Tocmai mpriser n dou camera din zi din cas i n tavan era un

loc pe unde se scurgea apa.Alan i invitase fratele i trei colegi la bere i s


vad meciul de fotbal,dar era o zi ploioas aa c nu aveau unde s stea ca s se
uite la televizor.Cnd Alan propusese s instaleze televizorul n casa de var
doar n dup-amiaza asta,ea fusese prea mulumit s aib tihn i linite ca
s protesteze.i era groaz de o cas plin de brbai i fum i miros de bere,aa
c se bucurase cnd el spusese c se vor duce n alt parte.
n sptmna urmtoare,Alan folosise casa de var ca s discute cu doi clieni
despre noile polie de asigurare de via.Era logic,ntruct camera de zi nu era
terminat.Ne trebuie un loc unde s stm de vorb,spusese el,uitndu-se la
Leslie de parc era vina ei c materialele pentru repararea acoperiului nu
sosiser nc.La dou sptmni dup asta se nscuse Rebecca i,un an,Leslie nu
putuse nici s respire.Micua nu contenea s-i pretind atenie obositei sale
mame.Abia dup trei luni Leslie reuise s se adune suficient ca s-i poat
dezbrca de pijama agitatul prunc.Cnd,la zece luni,Rebecca a nceput s
mearg,Leslie era nsrcinat din nou.
Cnd era gravid n trei luni cu Joe,fcuse un drum pn la casa de var.n lunile
care trecuser de cnd Alan instalase acolo televizorul.Leslie aproape uitase c
locul ei de evadare mai esista ns chiar din prima zi,sarcina cu Joe a fost mai
uoar dect cealalt,iar mama lui Leslie ncepuse s-i scoat nepoata la scurte
plimbri prin ora.Nimic nu e mai neinteresant dect s ai grij de un prunc,
spusese n obinuitul stil direct.Cnd o s nceap s mearg i s se uite i la
altceva n afar de snul mamei ei,o s-mi trezeasc interesul.
Aa c,n prima ei dup-amiaz de libertate,cci aa o simea,Leslie reuise s
ajung la casa de var.Spera c,de data asta,putea s se ntind pe ezlongul din
rchit pe care l gsise ntr-un magazin de antichiti i s citeasc o carte.
ns cnd mpinse ua,simi c i se taie respiraia.Se ntrebase uneori de ce Alan
folosise doar de cteva ori csua i apoi nu mai pomenise de ea.
Cineva lsase uile deschise,iar ploaia czuse pe mobila ei.nainte de prima
sarcin fcuse huse pentru canapeaua mic i pentru cele dou fotolii.Fcuse
draperii asortate i le agase cu mna ei.Dar acum,n canapea miunau oarecii,
iar braele fotoliilor artau de parc ar fi fost sfiate de ghearele unei pisici din
vecini.ntorcndu-se,i simise ochii npdii de lacrimi.Nici nu s-a mai deranjat
s nchid ua cnd a luat-o la fug spre cas.Mai trziu,ncercase s aib o
discuie aprins cu Alan,dar el se artase att de ngrijorat c suprarea ei i-ar fi
putut duna copilului,nct Leslie se linitise.O vom repara dup ce nati,
spusese el.Promit.Pe cuvnt de cerceta. Apoi o srutase i o ajutase s aib
grij de Rebecca i,mai trziu,fcuse dragoste cu ea.Dar nu a reparat casa de

var.Dup aceea,Leslie fusese att de ocupat cu copiii i s-1 ajute pe Alan s


se integreze n comunitate,nct oricum n-ar fi avut timp s plece nici dac ar fi
avut unde.i,pe msur ce anii au trecut,casa de var s-a transformat n magazie.
-i ce mai face baba mea n dimineaa asta? ntreb Alan din spatele ei.Era mai
tnr cu dou luni dect Leslie i ntotdeauna considerase c glumele despre
diferena de vrst dintre ei erau amuzante.Bineneles c Leslie nu le gusta.
-Fac cltite,spuse ea,ferindu-i faa pentru a-i ascunde ncruntarea.nc nu se
obinuise cu ideea c fcea patruzeci de ani.Nu doar cu o sptmn n urm
urcase n autobuz,ndreptndu-se spre marele i imoralul New York City,unde
avea s cucereasc oraul cu dansul ei?
-Mmm,spuse Alan.A vrea s fi avut timp,dar azi am o zi plin.
Cnd ea se ntoarse,el se uita n ziar,absorbit de rubrica financiar.n cei
aptesprezece ani de cnd erau cstorii,Alan nu se schimbase mult.n tot
cazul,nu fizic.Acum avea prul crunt,dar i sttea bine.Spunea mereu c un
agent de asigurri e considerat mai demn de ncredere dac arat mai n vrst,
dar se meninea n form mergnd n mod regulat la sala de gimnastic.
Se schimbase totui,pentru c nu mai prea s-i vad cu adevrat pe vreunul
dintre ei-nici pe soia lui,nici pe cei doi copii.Oh,Rebecca reuea s se agite i
s-i capteze atenia,dar Joe i Leslie,cu felul lor indolent de-a fi,erau,de cele mai
multe ori,ignorai.
-Ar trebui s-1 lai,spunea mama lui Leslie,acum i mai direct dect era cnd
tria soul ei.Vduvia i pria.Dac l-ai prsi,i-ar da seama ct nevoie are de
tine.Trebuie s-i zdruncini mica lume perfect.S-i ari ce conteaz.
ns Leslie vzuse ce peau femeile de vrsta ei care i prseau soii chipei i
plini de succes,i nu dorea s triasc n vreun apartament mic,groaznic i s
lucreze la magazinul cu reduceri din localitate.
-Eu nu m pricep la nimic ca s-mi croiesc drumul n lume.Ce s fac? S m
ntorc la dans? nc o mai obseda faptul c euase n unica ei tentativ de a reui.
-Unde am greit cu tine? suspina mama ei.Dac l-ai prsi,s-ar prbui.Tu eti
ntrega lui via.Faci toiul pentru el.Dac l-ai lsa,ar...
-Fugi cu Bambi,completase Leslie repede.
-Ai fost proast c l-ai lsat s-o angajeze pe stricata aia mic,se rstise mama ei.
Leslie i feri privirea.Nu voia ca mama ei s tie c ncercase s se lupte cu
soul ei pentru c angajase o fat frumoas i tnr.
-Ai angajat o fat pe care o cheam Bambi? ntrebase Leslie la cin,rznd
nencreztoare,n prima sear cnd el i spusese.Are peste doisprezece ani?

Pentru Leslie asta fusese o glum,dar cnd se uitase la faa lui Alan nelesese c
nu considera c noua lui secretar era un subiect amuzant.
-E foarte competent n munca ei,se rstise el,sfredelindu-i soia cu privirea.
Ca ntotdeauna,Joe presimise cearta i i mpinsese farfuria n lturi.
-Trebuie s-mi fac temele,mormise el,i apoi plecase de la mas.Rebecca prea
s nu vad niciodat ceva care se petrecea n afara propriului su regat.
-i-am povestit ce mi-a zis azi ngrozitoarea aia de Margaret? Eram la ora de
chimie i...n cele din urm Leslie i luase privirea de la soul ei i,de atunci,nu
mai fcuse nici o remarc vrednic de dispre la adresa lui Bambi.ns era
curioas,aa c i dduse telefon unei foste colege de liceu care lucra n biroul
lui Alan i o invitase la mas.Dup aceast ntlnire,Leslie se dusese acas i i
preparase un gin tare cu ap tonic,pe care l luase cu ea n cad.I se spusese c
Alan o angajase pe Bambi cu ase luni n urm i c era mai mult dect o simpl
secretar,era asistenta lui personal.
-i spun,dac ar fi soul meu,a pune capt povetii,rostise apsat Paula.Fata aia
merge peste tot cu Alan.Tot e bine c nu avem o baie unisex,astfel ar...
-Vrei desert? ntrebase Leslie cam tare.Acum Bambi lucra pentru,sau sub,dac
era s se ia dup brfe,Alan de peste un an.i,foarte sincer,Leslie nu tia ce s
fac.Fiecare prieten avea o prere i i-o oferea gratuit.
ntr-o zi Rebecca auzise far s vrea nite femei dndu-i sfaturi lui Leslie
privitor la aceast tnr care lucra att de strns cu Alan i,mai trziu,spusese:
-Mam,ar trebui s le zici s se duc dracului.
-Rebecca! exclamase cu severitate Leslie.Nu-mi place limbajul sta.
-E posibil ca soul tu s aib o relaie cu aceast secretar supradotat i pe tine
te ngrijoreaz limbajul meu?
Leslie rmsese nmrmurit,clipind nedumerit spre fiica ei.cine era adultul?
De unde tia fata ei...?
-La biseric i la club toi vorbesc despre asta,i explicase Rebecca de parc ar fi
avut treizeci i cinci de ani i nu doar cincisprezece.Ascult,mam.Brbaii o iau
razna.Intr-n clduri.Ar trebui s-i faci un nod n...Leslie icni.
-Perfect,d-i nainte i triete n secolul al nousprezecelea.Dar Bambi asta e o
jigodie i l vneaz pe tata i cred c ar trebui s lupi.
Spunnd asta Rebecca ieise din camer i Leslie nu putuse dect s se uite lung
dup ea.Nu avea nici cea mai mic idee cum s se poarte cu un copil care tocmai
spusese ce spusese fiica ei,aa c se prefcuse c discuia nu avusese loc.

De fapt,asta fcea Leslie n ultimul timp: se prefcea c totul e bine,c nu se


ntmplase nimic.Nu putea merge pn-ntr-acolo nct,s zicem,s sune la biroul
lui Alan i s-i spun asistentei lui s-i reaminteasc de cutare petrecere.
Nu,Leslie rezolvase situaia cu Bambi prefacndu-se c tnra nu exist.Iar cnd
femeile de la biseric sau de la club ncercau s o avertizeze,Leslie zmbea
asigurndu-le c era deasupra unor astfel de bnuieli josnice.Acum ns,uitnduse la Alan cum sttea aplecat asupra ziarului,se ntreb dac nu cumva refuza
cltitele ei de fric s nu se ngrae,ceea ce nu i-ar fi plcut lui Bambi.
Rebecca intr n camer,spunnd:
-Ia zi,mam,ce punei la cale,voi,doamnele btrne,week-end-ul sta? Poate s
v facei de cap cu o mulime de tineri bronzai?
O parte din Leslie vru s-i dojeneasc fiica obraznic,ns alt parte,cea care nu
era mama cuiva,vru s glumeasc.
-Ellie i aduce pe Harrison Ford i Mel Gibson,rspunse amncndu-i o privire
soului ei.ns Alan prea s nu aud.n schimb,se uit la ceas.Dei era numai
apte,se ridic:
-Trebuie s plec.
-Sigur nu vrei o cltit sau dou? ntreb Leslie,tiind c vorbele ei sunau
plngre.De fapt,voia s spun: Poi al naibii de bine s petreci o or cu
familia ta nainte s dai fuga la parauta aia.
Dar nu rosti nici un cuvnt.n schimb,ncerc s zmbeasc ademenitor.
-Sun bine,dar dup-amiaz m ntlnesc cu nite clieni i trebuie s verificm
o groaz de hrtii nainte de marea ntrunire.Cu toate c numele abia dac era
rostit vreodat,cu toii tiau c noi nsemna Alan i Bambi.Se duse lng
Leslie i o srut pe obraz.
-Sper s te distrezi,spuse.i,privitor la ziua ta...i arunc o privire de bieel,pe
care,cu ani n urm,ea o gsea irezistibil.
-tiu,mormi ea,strduindu-se s zmbeasc.Ai s-mi iei ceva mai trziu.E n
regul.Oricum aniversarea mea este peste trei zile.
-Mulam,iubire,spuse el,srutnd-o iar pe obraz.Eti o dulcea.nhndu-i
haina de pe speteaza scaunului,iei din cas.
-Eti o dulcea,l maimuri Rebecca n timp ce lua o lingur de cereale care
artau ca talaul.Eti un fraier.
-Nu-i permit s vorbeti aa despre tatl tu,i-o retez Leslie fulgerndu-i fiica
din priviri.Sau despre mine.
-Frumos! spuse Rebecca,ridicndu-se.Era la fel de nalt ca mama ei,aa c ochii
lor erau la acelai nivel.Nu-i pas dect de frumos! Cuvinte frumoase,maniere

frumoase,gnduri frumoase.Dar lumea nu e frumoas,i ce face tata cu lipitoarea


aia nu e frumos.Dintr-o dat n ochii Rebecci aprur lacrimi.Nu tii ce-o s se
ntmple? Femeia aia o s ne despart.Ea vrea ce avem noi,nu familia,ci
banii.Vrea serviciul de ceai din argint i...i buctria de cincizeci de mii de
dolari pe care nu poi s-o suferi,ns ai fost prea la ca s spui c nu o vrei.O s
pierdem totul doar pentru c tu eti att de cumsecade!
Cu asta,Rebecca iei n fug din buctrie i se duse sus.n urmtoarea clip,un
claxon rsun strident afar i Leslie tiu c microbuzul care avea s-o duc la
aeroport sosise.O clip,ezit.Trebuia s se duc la fiica ei.Era suprat i avea
nevoie de ea,iar o mam ntotdeauna cedeaz,nu-i aa? O mam bun este mereu
alturi de copiii ei,nu-i aa? O mam bun...i o soie bun,se gndi Leslie.Asta
era ea: mam i soie.Brusc,nu mai vru s fie mama sau soia cuiva.Vru s se
urce n avion i s se ntlneasc cu cele dou femei pe care nu le vzuse din
tineree,nainte de a fi mama sau soia cuiva.
Leslie fugi practic din buctrie,i nfc geanta de pe masa din hol i cele
dou geamantane de pe podea,apoi deschise ua din fa.Le strig copiilor La
revedere.Ne vedem mari,dar nu atept nici un rspuns.Dup un minut era n
microbuz,oferul pornea i abia atunci i ddu seama c nu se splase pe dini.
Se ndoia c,de la trei ani,uitase vreodat s se spele pe dini dup mas,i mai
s-i spun oferului s opreasc i s ntoarc.
Dar apoi se ls pe speteaza banchetei i zmbi.Faptul c nu se splase pe dini
prea un semn c pleca ntr-o aventur.Avea trei zile ntregi n fa,care erau ale
ei i numai ale ei.Libertate.Nu mai fusese singur ntr-o excursie de
nousprezece ani,de cnd plecase la New York.Cum era s nu te ntrebe nimeni
Unde mi e cravata?,Unde mi e cellalt pantof?,Iubito,ai putea s dai
telefon i s-mi comanzi ceva de mncare?,Mam! La ce te-ai gndit de nu
mi-ai adus ortul rou? Cum s m distrez far ortul la?
O clip,Leslie nchise ochii i vis la cele trei zile de libertate,apoi izbucni n
rs.Tresrind,deschise ochii i l vzu pe ofer uitndu-se la ea n oglind,
zmbind.
-V bucurai c evadai? ntreb el.Erau singuri n microbuz.
-Nici nu-i poi nchipui ce mult,spuse Leslie din tot sufletul.
-Ar fi bine ca cel care are grij de dumneavoastr s nu v lase singur prea
mult,coment brbatul,cu ochii tot la ea,ochi care flirtau.Leslie tia ca ar fi
trebuit s-l priveasc n felul ei de doamn bisericoas,cum i spunea Rebecca,

numai c acum nu avea chef.oferul era un tnr artos i tocmai i fcuse un


compliment.i zmbi,apoi i rezem din nou capul pe speteaza banchetei i
nchise ochii,simindu-se bine-un sentiment nencercat de foarte mult timp.
CAPITOLUL 2
Ellie Abbott se aez comod n scaunul avionului,nchise ochii i-i spuse Ce
dracu' am fcut? Aplecndu-se iar n fa,lu paharul din plastic cu ap
mineral de pe msua rabatabil i vzu c i tremur mna.
Punndu-1 jos,ncerc s se liniteasc uitndu-se pe hublou.
Era ntr-un avion cu elice,care ajungea la Bangor,i i prea bine c nu era
mprit pe clase pentru c ea nu mai cltorea la clasa nti.n mintea ei,nu
merita astfel de privilegii deoarece nu mai era Alexandria Farrell,scriitoarea care
strnise o adevrat furtun cnd i apruser primele cri,cinci una dup alta.
Bum.Bum.Bum.
Nu,trecuser deja trei ani de cnd nu mai scrisese un cuvnt.Trei ani de cnd
povetile din capul ei ce terminaser.Trei ani de la divor i de la ceea ce i
fcuser tribunalele,sistemul american de justiie.
Ellie ncerc din nou s bea din pahar,dar mna i tremura prea tare ca s nu-1
verse.Nervoas,i arunc privirea spre brbatul care sttea vizavi de ea,dar el
prea s nu observe nimic.i,slav Domnului,nu dduse vreun semn c tia cine
era.Sau cine fusese,se gndi Ellie.Ca vedetele alea din filmele vechi care erau
oprite pe strad i ntrebate: N-ai fost cndva...aa i pe dincolo?
Ei bine,Ellie era tot Ellie,Abbott,pentru c revenise la numele de fat,renunnd
la cel de cstorie,dar nu mai considera c este scriitoarea Alexandria Farrell.
-Nu poi trece singur prin aniversarea asta,i spusese terapeuta ei.Jeanne era
acum singura persoan pe care Ellie o vedea n mod regulat.De trei ani,se
izolase de lume,spunnd tuturor c are nevoie de timp s-i revin.ns n urm
cu vreo opt luni,dup ce i a doua tentativ de a obine dreptate euase,Ellie
apelase la ajutor specializat.
-Nu vreau s vd pe nimeni,spusese Ellie.Toat lumea m tie cum eram cndva.
Jeanne oftase.Indiferent ce i spunea,nimic nu prea s strpung zidul cu care se
nconjurase.
-Eti aceeai persoan dintotdeauna.E timpul s treci peste asta i s-i continui
viaa.
-Dar cine m-ar recunoate aa cum sunt acum? ntreb Ellie cu nduf.
Jeanne se uit la ea cu ochii ngustai.

-Poi s slbeti.Trebuie s mergi la o sal de gimnastic.Cine tie,s-ar putea s


cunoti pe cineva acolo i...
-Nu! explodase Ellie.N-am s mai trec niciodat prin asta! i cine m-ar dori aa?
Sunt gras i sunt bogat!Jeanne clipise de cteva ori,nainte ca amndou s
nceap s rd de absurditatea celor spuse de Ellie.Nu mult lume considera c
a avea bani e ceva ru.
-tii ce am vrut s zic,relu Ellie.Dup tot ce-am pit,mi-e team c oamenii m
vor doar pentru ceea ce pot obine de la mine.
-Da,tiu,spuse Jeanne,uitndu-se pe furi la ceasul din spatele lui Ellie.
n lunile acestea nu progresaser prea mult i Ellie nu reuise s lase n urm
ceea ce i se ntmplase,iar trauma o inea n loc,far s poat merge mai departe.
Cu trei ani n urm,cucerise lumea ca scriitoare,avnd un mare succes,dar acum
rareori ieea din apartament.i,pentru a nruti lucrurile,renunase aproape la
toate formele de activitate fizic,aa c se ngrase optsprezece kilograme,ceea
ce era foarte mult pentru cineva care avea numai un metru cincizeci.
Dar,orict ar fi ncercat,Jeanne nu o putea face pe Ellie s se mite,s mearg
undeva,s ncerce s ias din ceea ce devenea o depresie grav.
-n regul,trebuie s existe cineva cu care s-i poi petrece a patruzecea
aniversare a zilei de natere.Dac nu vrei s fii cu prietenii ti de la editur,ce
zici de o persoan din oraul tu natal?
-Richmond? Vrei s spui c ar trebui s sun vreo amic din liceu i s-o rog s
mpart cu mine un tort roz? Crezi c pot gsi pe cineva care s dea semnalul la
aclamaii ca pe vremuri? Jeanne cunotea prea bine capcana sarcasmului lui
Ellie.
-Trebuie s existe cineva,afirmase cu convingere.Cineva,undeva!
-De fapt...ncepuse Ellie,privindu-i unghiile care nu mai erau chiar perfect
ngrijite.
-Da,o ncurajase Jeanne.
-n ziua n care am mplinit douzeci i unu de ani am cunoscut dou femei
aici,la Direcia Circulaie din New York.i ele mplineau douzeci i unu de ani
n aceeai zi i am...
-Da? Vznd c tace,Jeanne for.Era prima dat cnd pomenea de aceste femei
i,dac exista vreo posibilitate ca Ellie s-i petreac timpul cu ele i s ias din
apartament,Jeanne era gata s scrie invitaiile cu mna ei.Cine sunt femeile
astea? insist ea.Cum poi lua legtura cu ele? V putei petrece ziua mpreun?

-De fapt,nu tiu unde sunt acum.Ne-am ntlnit doar n acea zi i am petrecut
cteva ore mpreun.tii,a fost pur i simplu o ntmplare neobinuit.Eram de
ore ntregi la Direcia Circulaie pentru c...Ellie tcuse brusc,zmbind amintirii,
iar zmbetul acela o lacu pe Jeanne s treac la atac.
-Sun-le.Gsete-le.tii cum le cheam i data naterii.Caut-le pe internet.Nu,i
mai bine,d-mi numele lor i am s le caut eu.Putei da o petrecere mpreun,
toate trei.Discutai despre vremurile de demult.Ellie se uit cu dezgust spre
terapeuta ei.
-Una era dansatoare,avea cel mai frumos corp care s-a vzut vreodat,iar
cealalt era model.Ellie nu spusese c nu i le putea imagina artnd la fel ca ea
acum.
Jeanne o privi cu asprime,lu din raftul din spatele su un album foto i l
deschisese,apoi i-1 ntinse.Ellie se uita la fotografii,dar nu nelegea nimic.Era
fotografia unei balerine,nalt,subire,graioas.Frumoas.A avut nevoie de un
minut ca s i dea seama.Ridic privirea spre terapeuta.
-Tu?
-Eu,confirm Jeanne.Ellie zmbi slab.Jeanne avea acum aizeci de ani i un corp
ca un cartof.
-O persoan este mai mult dect corpul ei,zisese Jeanne.Dac le-ai plcut atunci,
le vei plcea i acum.i,n plus,au trecut nousprezece ani.Ai vzut pe afie faa
sau numele vreuneia dintre ele?
-Nu...rspunsese moale Ellie.
-Atunci este clar c nu i-au fcut carier din dans sau modeling.Aa c cine
poate s spun cum arat acum? Poate c s-au ngrat cu patruzeci de
kilograme i...
-i s-au mritat cu beivul oraului,completase Ellie,vizibil nveselit.
-Da,zisese Jeanne,zmbind.Gndete-te la partea bun.Poate c lor li s-au
ntmplat lucruri mai rele dect ie.Ellie se gndise o clip la asta.
-Poate...Jeanne se uitase un moment la Ellie; apoi apsase pe butonul de la
telefon.
-Sarah,anuleaz-mi ntlnirea de la prnz.Apoi se ntorsese spre laptopul de pe
birou i l deschisese.Ellie,draga mea,o s intrm pe internet s vedem ce putem
afla despre femeile astea; apoi ai s le invii la ziua ta.
-Terapeutul trebuie s fie att de autoritar?
-Este cnd i pas de clienii si att ct mi pas mie de tine.i,n plus,vreau s
mai citesc despre Jordan Neale.Hei,uite cum facem,poi s stai n casa mea din

Maine week-end-ul sta.Are numai dou dormitoare,dar n camera de zi e o


canapea,pe care o putei folosi.Ei bine,cum le chema?
Aa ajunsese Ellie ntr-un avion care zbura spre Bangor,Maine,urmnd s
ntlneasc dou femei pe care nu le vzuse de nousprezece ani,ca s-i
petreac mpreun ziua de natere comun.Dar acum c se afla n avion i,pn
la urm,avea s aterizeze...dar,dat fiind norocul ei din ultimii trei ani,poate c nu
mai aterizau.Nu! Jeanne o pusese pe Ellie s jure c tot week-end-ul o s-i dea
silina s nu mai fie att de negativist.Oricum,dat fiind c acum se ndrepta cu
adevrat spre ntlnire,nu-i venea s cread c o lsase pe Jeanne s-o determine
s fac asta.Era convins c celelalte femei erau divin de fericite i c ea era
singura cu o via foarte patetic.
Trebuie s ncetez.Trebuie s ncetez,i repet rar Fllie.Trebuie s m strduiesc
s vd partea bun,nu pe cea rea.Dac nu pentru altceva,mcar ca s-i mpiedic
pe alii s-mi mai spun povestea aia tmpit cu paharul de ap pe jumtate plin
i pe jumtate gol,se gndi ea,apoi se hotr s termine cu sarcasmul.
Gndete-te la ceva bun,frumos,dict ea.Gndete-te la lucruri vesele.Gndetete...Rezemndu-se iar n scaun,nchise ochii.Picioare i Fa,se gndi ea,apoi
surise,aducndu-i aminte.Iar eu eram...,opti cu glas tare,zmbind larg.
Motorul avionului o nvluia n sunetul su,aa c Ellie nu auzea nimic altceva
n afar de huruit.n fundal,parc distingea un glas monoton de brbat care
vorbea far ncetare.M bucur c nu sunt mritat cu el! se gndi Ellie n
timp ce-i amintea prima ntlnire cu cele dou femei.
Totul ncepuse cu jigodia aia de omule de la Departamentul de Circulaie din
New York,nc mai tia cum l cheam: Ira Girvin.Numele era nscris pe-o
insign mic fiind chiar la nivelul ochilor lui Ellie i,innd cont de faptul c ea
era scund,asta nsemna c el nu putea s aib mai mult de un metru aizeci.
-Ia loc acolo i ateapt,i spusese i ea putuse s-i dea seama c i plcea la
nebunie s-i fac pe oameni s atepte.Cu un zmbet fals,lu formularele de sub
geamul ghieului i se rsuci.ntre ea i banca de lng perete erau nite oameni,
dar cnd se micar,le remarc.n capetele opuse ale unei bnci scurte,
verzi,privind n direcii opuse,stteau dou dintre cele mai formidabile femei pe
care le vzuse ea vreodat.Cea din stnga era mbrcat ntr-o bluz neagr,
strns pe corp,i o fust Lung de mtase verde nchis care i se mula pe
picioare.Avnd prul de un castaniu-auriu nchis,strns sever la spate ntr-un
coc,arta ca o dansatoare care tocmai prsise sala de antrenament; orice femeie
cu judecat din lume ar fi ucis s aib coipul ei.Era o ilustrare a cum poate arta
corpul uman.Avea o fa drgu,gtul ei lung se curba graios pn la umerii

largi,puternici,iar snii mici se evideniau deasupra unui stomac ce prea c


putea face monedele s ricoeze.oldurile zvelte veneau n prelungirea
picioarelor pe care trebuia s le vezi ca s crezi c exist: lungi,musculoase,
graioase.Pn i felul n care sttea prea studiat,cu vrful piciorului arcuit
elegant,minile n repaus fluid.Uluitoare femeie! se gndi Ellie; apoi i lu cu
greu privirea de la ea pentru a se uita la cealalt.Dac prima era graioas,asta
era frumoas,de fapt,att de frumoas nct Ellie trebui s clipeasc de cteva ori
pentru a fi sigur c vede bine.Femeia avea cel puin un metru optzeci i era
foarte subire,dar ntr-un fel care te fcea s vrei s ari ca ea.Iar frumuseea
ei...Nu,trebuia s existe alt termen,care s nu sune att de comun.Erau multe
femeie frumoase,dar ea era...Ei bine,era perfeciunea ntruchipat.
Purta o rochi simpl de var,cu volane n fa,probabil cumprat n vreun ora
micu din Vestul Mijlociu i care,de obicei,ar fi fost considerat nepotrivit n
sofisticatul New York,ns femeia asta fcea ca rochia s arate ca una de
colecie.Avea ceva special care fcea ca vestimentaia simpl,banal s par
recunosctoare c era purtat de fptura asta divin.
Femeia avea prul lung,blond nchis,care i cdea mtsos pe spate n onduleuri
mari.Faa ei...era de zei,se gndi Ellie n timp ce se uita la ea cu gura cscat.
Avea pomei nali,nas perfect,buze pline.Ochii migdalai,cu gene dese i negre,
Erau aezai sub sprncenele perfect arcuite.Piele tar cusur,mini i unghii
perfecte,iar picioarele nclate n sndlue preau desprinse dintr-o statuie de
marmur.Pre de cteva clipe Ellie rmase pur i simplu n loc,uitndu-se de la o
femeie la cealalt.Apoi,ncet,se ntoarse ctre domnul Nerod,Ira,cu sprncenele
ridicate ntrebtor,ca pentru a spune: Sunt adevrate?
Ira ridic din umeri i zmbi,apoi i fcut semn din cap,indicndu-i c trebuie s
ia loc ntre ele.
ncet,Ellie porni ctre banc.Cele dou tinere erau cu spatele la ea i nu-i ddur
nici o atenie cnd se aez.Ellie ncerc s i pun formularul pe genunchi far
s le ating,dar nu era uor.Se suci i se rsuci,dar prea imposibil s gseasc
un mod de a sta i a scrie n acelai timp.Cnd reui totui s se strecoare
nghesuit i ridic genunchiul pe post de pupitru,stiloul ieftin pe care-1 avea nu
vru s scrie.O clip,Ellie ridic ochii spre cer.De ce,oh,de ce nu i rennoise
permisul de conducere nainte de a fi plecat de acas? Oricum,azi mplinea
douzeci i unu de ani i,dac nu rezolva problema azi,acesta expira.Nu c i-ar fi
trebuit permisul n New York,dar dac reuea s ajung vreodat cea mai mare
pictori din lume,s-ar fi putut s aib nevoie s conduc,i cine voia s dea din
nou testul la?

Se uit spre ghieu,unde Ira nregistra cererile altora.Dac se ducea la el,era


sigur c i-ar fi spus c Direcia Circulaie nu era o instituie de mprumutat
gratis stilouri.
-Scuzai-m,se adres Ellie slab celor dou spinri care o ncadrau,a putea s
mprumut de la vreuna dintre voi un stilou?
De la nici una nu primi vreun rspuns.
-Grozav,spuse Ellie n surdin.Ce speram,minte i frumusee?
Nu se ateptase ca cineva s o aud.Crescuse ntr-o casa micu alturi de patru
frai mai mari,toi prnd s fie permanent n ntrecere pentru a vedea cine putea
s fac cel mai mult zgomot.Singura modalitate de aprare a lui Ellie mpotr iva
lor era s fac,n surdin,remarce rutcioase.Era un joc palpitant pentru c,dac
vreunul dintre ei o auzea ntmpltor,se-alegea cu o castan n cap,un bra
rsucit sau orice putea s le treac prin minte frailor ei znatici.ns femeile de
lng ea chiar o auzir,i lui Ellie i trebuir cteva secunde ca s-i dea seama
c rdeau.Vedea muchii de pe spatele dansatoarei contractndu-se uor i
volanele de la gtul celeilalte unduindu-se ca ntr-o adiere inexistent.
Cu capul plecat,Ellie zmbi.
-tie vreuna dintre voi s citeasc? ntreb ea subire.Simi c dansatoarea se
ntorsese ncet i,cnd ridic-ochii,aceasta zmbea trengrete.
-Eu tiu s citesc puintel,spuse ea privind-o amuzat.Ellie i ntoarse zmbetul.i
sttea pe limb s-o ntrebe:
De unde ai luat corpul sta ca s-mi cumpr i eu unul?,dar se abinu.nainte
s plece la New York,mama ei avusese o mic discuie cu ea despre faptul c
trebuia s-i in gimra i s gndeasc nainte de a vorbi.Pn s apuce Ellie s
scoat o vorb,se ntoarse i Superba din cealalt parte.Dansatoarea nl capul,
uitndu-se la fptura blond,iar cnd Ellie o privi,chiar i se tie rsuflarea.
Era cu putin ca femeia s fie i mai frumoas de aproape dect din cealalt
parte a camerei? Nu era fardat,totui pielea ei era esena machiajului.Unii
plteau milioane pentru a ncerca s dea pielii lor acea textur perfect,
catifelat,acea mbujorare delicat,acea...Brusc,fata zmbi-un zmbet uria,
radios-i Ellie fcu ochii mari,ocat.i lipsea un dinte din fa! n locul n care
ar fi trebuit s fie se csca o mare gaur neagr.Faptul c aceast femeie perfect
avea un aa cusur era....
-Nu tiu s citesc.Nu tiu s scriu,spuse faimoasa cu un accent provincial,apoi
rnji larg.Ellie tcea nc,uimit,apoi auzi rsul dansatoarei.
-Madison Appleby,se prezent frumoasa; apoi ntinse braul pe dup Ellie ca s
dea mna cu dansatoarea.Ellie tia c se petrece ceva la care ea nu lua parte,

pentru c nu se prinsese nc.Frumoasa se uit la Ellie,apoi ntinse mna.


-Madison Appleby,repet ea,dar Ellie nu se clinti.Apoi,aplecndu-se,scoase ceva
din gur,i i zmbi lui Ellie.
n acel moment,i ddu seama c femeia nalt avusese pe dintele din fa un fel
de teac din cauciuc negru,pentru a lsa impresia c i lipsea.Iar Ellie,venic
uor de pclit,nu nelesese att de repede ca dansatoarea.ns cnd i-a dat
seama a izbucnit n rs i a ndrgit-o pe loc.Faptul c o persoan ca femeia asta
putea s fac bclie de propria-i frumusee o fcea s fie pe gustul lui Ellie.
Ddu mna cu ea.
-mi pare ru pentru treaba cu dintele,spuse Ellie zmbind.Dar cred c toat
lumea ar trebui s aib un defect.
-S fii fr minte nu-i un defect? ntreb Madison,cu ochii amuzai.
-Eu credeam c suntem doar far stilou,spuse dansatoarea.
-Fr Stilou i Fr Minte,continu Madison.Poate c ar trebui s facem
trotuarul.Ellie edea ntre ele clipind mrunt.De obicei ea era cea care fcea
glume,dar ele o ntreceau.
-Ce zicei de Picioare i Fa? intr Ellie n joc.
-i tu ce-oi fi,m rog? i-o ntoarse Madison,privind-o de sus.
-Talent,rspunse pe loc Ellie; apoi rser toate trei.ntr-adevr asta era prerea
noastr despre noi nine,se gndi Ellie n timp ce se cuibrea mai bine n
scaunul avionului.Trsese storul i proptise o pern de hublou,astfel nct s
poat nchide ochii i s se lase n voia amintirii acelei zile n care le cunoscuse
pe Madison i Leslie.Dup ce dansatoarea i mprumutase un stilou,Ellie i
completase formularul i i-1 dusese lui Ira.
-i ce v aduce la New York? ntreb Ellie cnd se ntoarse la banc.Curenia
oraului? Leslie zmbi.
-Luminile de pe Broadway,rspunse ea vistoare.Mi-am lsat prietenul acas,n
faa altarului.Dup ce spuse asta,ochii i se mrir de oc.Adic nu l-am lsat
chiar n faa altarului,dar...dar a fost destul de aproape ca s tiu c am fcut un
lucru cumplit.Vorbea de parc rostea un discurs memorat.
-i se vede c i pare ru,coment solemn Madison,i apoi izbucnir iar n rs
toate trei.Ora mic?
-O suburbie n Columbus,Ohio,spuse Leslie.i tu?
-Erskine,Montana.Ai auzit vreodat de el? Ellie i Leslie cltinar din cap.
Ellie se uit la Madison,apoi o ntreb:
-S presupunem c i vom vedea chipul pe coperta revistelor?

-Abia ieri am ajuns aici,aa c n-am avut timp de nimic.Azi m duc s-mi
prezint fotografiile i...
-Le ai la tine? Putem s le vedem? o interog nerbdtoare Ellie.
-Cred c da,admise Madison far prea mult entuziasm,apoi se aplec i ridic o
map mare,neagr i plat din plastic,nchis de jur-mprejur cu fermoar,pe care
i-o ntinse lui Ellie.Curioas,aceasta trase fermoarul i o deschise,cu Leslie
uitndu-se peste umrul ei.Erau njur de dousprezece fotografii ale lui Madison,
machiat cu gust,cu prul aranjat cu grij.Fotografiile erau regizate i luminate
perfect.Pe marginea fiecreia era numele unui fotograf din Erskine,Montana.
-Eti mai drgu n realitate,zise Ellie,ncruntndu-se n I imp ce nchidea
mapa.Nu avea de gnd s o spun,dar setul era cumplit de plicticos.
Madison se mulumi s ridice din umeri i se uit n fa spre locul n care Ira tot
mai tampila actele oamenilor.n timp ce stteau acolo,Ellie realiz c oamenii
se uitau la ele.Intrau pe u,le msurau de sus pn jos i de jos pn sus,i
mutau privirea,apoi se uitau iar sau,pur i simplu,se opreau i se holbau pn
cnd cineva i nghiontea i i fcea s-i revin din stupoare i s se mite din
loc.
-ncep s cred c ar trebui s taxez lumea pentru c se uit la voi dou.
-Dou? ntreb Leslie uitndu-se uimit la Ellie.Cred c ai vrut s spui noi trei.
-Cum s nu,rosti sarcastic Ellie.Cred c ntre voi par pitic.Acum,c ncepea s
se mai obinuiasc puin cu frumuseea lui Madison,i ddea seama c tnra
era att de calm nct o fcea s se simt bine.
-V dai seama ce a fcut omuleul? ntreb Madison.
-Care? dori s tie Leslie.
-Te referi la Ira? ntreb Ellie.
-Da,el.Ira ridic ochii tocmai cnd Madison se uita la el i,pre de o clip,rmase
cu mna n care inea tampila n aer.Ne-a instalat aici ca s se poat uita la
noi.Ellie rse uurel.
-La voi dou sigur,dar nu i la mine.Se atept ca cele dou s fie de acord cu
remarca ei,dar o contraziser.Madison se uit la Ellie n felul acela detaat cu
care deja ncepea s se obinuiasc.
-Dar eti fermectoare.Cam ca Goldie Hawn,ai acelai gen de drglenie
adorabil.Ellie clipi des.Crescnd cu patru frai mai mari,nu avusese parte de
multe complimente n viaa ei.De obicei i spuneau c e o pacoste i dac nu-i
ia tlpia avea s-i par ru.
-Eu? ntreb ea n cele din urm.Madison doar se uit la ea,aa c Ellie se
ntoarse spre Leslie.

-Cred c se zice drgla ca un celu cu pete,confirm Leslie zmbind.


-Hmmm,ngn Ellie gndindu-se la asta.Dar drglenia nu dureaz.V
nchipuii cum va arta Goldie Hawn la cincizeci de ani?
Madison se uit iar la Ira.
-Bnuiesc c o s ne in ceva timp aici.i pun pariu c zilnic gareaz femei aici.
Ellie ddu s spun ceva,dar n clipa aceea Ira i fcu semn s vin la ghieu.
Avea n mn trei permise de conducere.
ntr-un fel,se bucur c Madison se nelase,dar regreta c nu putea s mai stea
cu femeile astea.Nu cunotea pe nimeni n New York i ncepea s se simt
apropiat de ele,ntruct toate trei porneau spre o via nou.
i,n plus,chiar ar fi vrut s aud cum i prsise Leslie logodnicul n faa
altarului.Dac i plcea ceva pe lume,era o poveste bun.Ellie simea c povestea
lui Madison era scris pe faa ei,ns Leslie trudise mult ca s obin acel
corp.Ellie se ridic prima.
-Le aduc eu,se oferi ea,apoi se duse la ghieu,lu de la Ira cele trei permise i se
ntoarse la banc.Leslie avea pe bra un jerseu i o geant neagr,uria de haine,
fiind pregtit s plece.ns Madison nu se clintise un milimetru,sttea i se uita
la Ellie.
-Gata,spuse Ellie,uitndu-se la permise.Cel de deasupra era al lui Madison.Pn
i n fotografia de acolo era superb.ns cnd i-1 ntinse,Madison o ndemn:
-Verific-1.
-Poftim?
-Verific permisul.Asigur-te c scrie ce trebuie.
-Bine,rosti ncet Ellie,uitndu-se la Madison de parc era uor dus cu sorcova.
Madison Aimes,nscut pe nou octombrie 1960.Avem aceeai zi de natere.
-i eu am aceeai zi de natere,dar nu i acelai nume,spuse Leslie.Pe mine m
cheam Aimes.La asta,Ellie se uit la permise i vzut c numele erau
amestecate.Pe al ei scria Ellie Appleby,iar pe cellalt Leslie Abbott.
Ellie se uit la Madison cu ochii mari.
-De unde ai tiut? Madison ridic din umeri.
-Tot timpul mi se ntmpl.Folosesc orice ntrziere,orice pretext ca s te
rein,i explic ea,apoi i mut privirea.Ellie i arunc ochii spre Leslie,apoi
lu permisele i se ntoarse la Ira.Cel puin nu se prefcu c i pare ru pentru
greeala comis.
-Cred c va trebui s mai ateptai puin toate trei,spuse el zmbind.Acolo,pe
banca aia.i ar fi bine s nu prsii cldirea,n caz c trebuie s-i pun vreo
ntrebare uneia dintre voi.Ellie deschise gura s-i zic ce credea despre el,poate

chiar s cear s vorbeasc cu eful lui,ns vanitatea o nfrnse.S fii aleas s


stai cu dou femei ca Leslie i Madison,s fii un fel de fotografie vie,ei bine...
Asta n-o fcea s se simt chiar ru.De fapt,cnd se napoie la banc,mergea
puin mai dreapt ca nainte.i relu locul,apoi se ntoarse spre Leslie.
-Povestete-ne despre biatul cruia i-ai dat papucii.Leslie rse.
-Toi newyorkezii sunt att de direci ca tine?
-Habar n-am.Eu sunt din Richmond,Virginia.
-Atunci toate suntem nou-venite,spuse Leslie.i toate ncercm s facem avere?
-Nu ncercm,o contrazise Ellie.O s reuim,aa-i?
-Da! aprob Leslie cu hotrre,dar Madison tcu.Ellie se ntoarse spre ea.
-Cu tine cum e? Tu ci tineri distrui ai lsat n urm?
-Nici unul.De fapt,eu am fost prsit de iubitul meu.Madison nu mai rosti nici
un cuvnt,aa c Ellie se holb la ea n tcere.Era prea ocat ca s vorbeasc.
Dup o clip,se uit la Leslie i vzu c i ea era uimit.
-Fr suprare,Leslie,dar trebuie s aud mai nti povestea asta,spuse ea.
Madison ncepu s vorbeasc dup un moment:
-Ce dracu'? toat lumea din Erskine tie ce s-a ntmplat,aa c nu e chiar un
secret.Ellie i muc limba s nu remarce c,probabil,tuturor din Erskine putea
s li sc spun i secretul vieii,c avea s rmn,totui,un mister pentru restul
omenirii.
-A fost o iubire de liceu,continu Madison.Roger mergea la un liceu aflat la vreo
cincizeci de mile de al meu,dar eu eram majoret i...
-i eu! sri Leslie; apoi se uitar amndou ntrebtor la Ellie.
-Nu chiar.Grupul de oratorie.Clubul de latin.
-Mmmm,fcu Madison.n tot cazul,eu i Roger ne-am cunoscut i am fost
mpreun pn am terminat liceul.N-am ieit niciodat cu altcineva n afar de
el.Planul nostru era ca dup absolvire s mergem mpreun la colegiu,apoi s ne
cstorim i s trim fericii pn la adnci btrnei.Aleseserm chiar i numele
copiilor notri.O clip,Madison se uit n alt parte; cnd ntoarse din nou capul,
faa i era calm ca nainte,ns avea ochii plini de durere.E obinuit s-i
ascund emoiile,se gndi Ellie i,pre de o clip,putu s vad persoana care se
afla dincolo de chipul frumos.
-Ar fi trebuit s tiu c or s fie probleme.Vedei voi,familia lui Roger e bogat,
iar eu i mama nu eram.
-Dar tatl tu? ntreb Ellie,fr s mai in cont de maniere i de constantele
povee ale mamei s nu-i mai bage nasul n problemele personale ale celorlali.

Madison ddu din umeri,dar ntr-un fel graios.Ar fi trebuit s joace n filme,se
gndi Ellie.
-E om nsurat acum,spuse Madison.A plecat-m rog,a fugit,de fapt-n momentul
n care mama i-a spus c e gravid.Tot ce tiu despre el e numele de familieMadison.Prenumele meu e rzbunarea mamei.Ea n-a putut s poarte numele
lui,aa c mi 1-a dat mie.Considera c nu-i putea refuza acea prticic din el.
O clip,aerul prea ncrcat de mnia din glasul tinerei.
-E mai tare ca Ellie,spuse voioas Ellie.Mama era stul de huidume de biei
i voia o feti,aa c mi-a dat nume scurt,de fetican.
-Numele tu adevrat nu e Eleanor? ntreb Leslie.
-Nu.Ellie simplu.Cred c am s-1 schimb n Anastasia.i ce s-a ntmplat cu
Roger? Madison expir,slobozind tot aerul pe care l inea.Remarca amuzant a
lui Ellie destrmase ncordarea.
-Cu dou sptmni nainte de absolvirea liceului,mama a fost diagnosticat cu
cancer la sn.
-Aoleu! exclam Ellie.Leslie ntinse braul pe speteaza bncii,strngnd-o de
umr pe Madison.
-Roger i mama erau viaa mea,continu Madison.Ea i cu mine formam o
echip.M-a crescut singur,avnd dou slujbe ca s fac fa cheltuielilor.Seara
verifica ncasrile la o bcnie i,cum nu-i putea permite o ddac,mergeam cu
ea i m ascundeam n depozitul din spate.Pot s v spun o mulime de lucruri
despre cum se administreaz o bcnie.Dei glum,nici Ellie,nici Leslie nu
zmbiser.n tot cazul,continu ea,dup ce mama s-a mbolnvit,colegiul a
trebuit s fie amnat.Pentru o clip,Madison i feri din nou privirea.Ca s
scurtez povestea,mama a murit,dar dup patru ani.La vremea aceea banii de
colegiu se duseser pe doctori i spitale.Ellie nu tia ce s spun i,judecnd
dup tcerea lui Leslie,i ea se gsea n aceeai situaie.
-i Roger? ntreb Ellie uurel.
-Bunul Roger,iubirea vieii mele,s-a ntors de la colegiu-unde fusese admis cu o
burs de fotbal ntreag,a putea aduga.Prinii lui sunt bogai,dar probabil c
sunt cei mai zgrcii oameni de pe planet-oricum dragul de Roger s-a ntors la
bra cu o logodnic.
-O ce?! exclam Ellie
-De ce s-ar nsura un brbat cu o alta cnd te are pe tine? Nu i ddu seama c
ntrebase asta pe un ton ridicat pn cnd un ntreg ir de oameni se ntoarse,
uitndu-se cu interes la ele.
-Frumuseea nu e totul,spuse Madison cu un zmbet firav.

-Nu vorbesc de frumusee.Ai renunat la studii ca s stai acas i s-i ngrijeti


mama.Asta e frumuseea luntric!Madison se uit surprins la Ellie,apoi zmbi
pn i se lumin toat fata.
-Cred c mi placi,declar ea,iar Ellie i zmbi i ea.
-Continu,o mboldi Leslie.Ce ai fcut? i sunt de acord cu Ellie: cum de a vrut
pe altcineva? Madison trase adnc aer n piept.
-A spus c dup absolvirea colegiului avea nevoie de cineva cu care s poat
discuta.Cineva cu studii,educat.Auzind asta,Ellie se ntoarse pentru a se uita la
Leslie,apoi iari la Madison.
-Castrarea ar fi fost prea blnd pentru el,spuse ea ncetior.Madison schi o
mic strmbtur n semn de aprobare.
-i eu am gndit aa la vremea respectiv.Mai ales innd cont de faptul c n
timpul liceului eu i-am fcut majoritatea temelor.Venea acas la mine de trei ori
pe sptmn i ntotdeauna avea o cutie plin cu lucrri la care trebuia s l
ajut.Adevrul e c el se uita la televizor i eu munceam.Deseori ntlnirile
noastre se desfurau aa: eu i fceam temele,n timp ce el btea mingea cu
cineva.Iar la colegiu,dac avea de scris un referat,de obicei mi trimitea mie
subiectul i l redactam eu.
-i a absolvit aa? ntreb Leslie.Cum de n-a fost prins la examene? Nu puteai s
le dai tu i pe alea n locul lui.
-Nu? ntreb Madison,arcuind o sprincean.n liceu,Roger era considerat cel mai
bun juctor de fotbal din istoria liceului.Directorul le-a spus profesorilor c dac
nu lua note suficient de bune pentru a fi admis la colegiu,profesorul respectiv
trebuia s se atepte s-i piard postul,titular sau nu.Eu n-am fost acolo,ns
cred c atitudinea din colegiu nu a fost prea diferit.
-M rog,asta-i corect,spuse Ellie,ntorcndu-se spre Leslie.Nu eti de acord?
Leslie rse.
-Deci prin tine a fost admis la colegiu,apoi l-ai ajutat s rmn acolo,i,n tot
acest timp,ai fost o sfnt.La asta,Madison rse.
-Sfnt pentru c mi-am ngrijit mama? S tii ceva,mi-a fcut plcere.Cnd
celelalte dou ddur s vorbeasc,Madison ridic mna.Nu,nu mi-a fcut
plcere c mama suferea.Dar m interesa latura medical a bolii ei.Ba chiar miam luat o slujb cu jumtate de norm la spital.Trebuia s conduc aptezeci i
cinci de mile ca s ajung acolo,dar...
-Zilnic? ntreb Ellie.
-Numai de trei ori pe sptmn.Oricum,Montana nu e ca Virginia,spuse
Madison,zmbind.Poi s-i lai piciorul pe acceleraie i s tragi un pui de

somn.M rog,mai mult sau mai puin.n cei patru ani ct Roger a fost plecat,am
nvat o mulime de lucruri.De fapt,unul dintre doctori mi-a sugerat s-mi fac
carier din ngrijirea bolnavilor,ns mai trziu...
-Las-m s ghicesc,o ntrerupse Ellie,strmbndu-se.Te-a alergat pe dup birou.
Madison i privi minile.
-Pe dup patul unui pacient n com.ns ar fi trebuit s observe c aveam n
mini o plosc plin.Din greeal am vrsat-o pe el.La asta,Ellie izbucni n
hohote de rs,fcndu-i pe oameni s se ntoarc din nou i s se uite la ele.
Leslie i puse mna la gur,dar rdea i ea.
-Dac i plcea s fii infirmier,de ce n-ai continuat? ntreb Leslie.
-Pentru c...Glasul lui Madison se stinse.Cum putea s le povesteasc ce via
dusese? O fi fost vanitate din partea ei s cread c era frumoas,dar de cnd se
tia oamenilor le fcuse o plcere nebun s o priveasc.Mama ei i spunea c
nc din fa fusese extraordinar i c lumea o remarca.La coal,era
ntotdeauna aleas s joace prinesa din pies.n clasa a cincea,se rugase s i se
dea voie s fie vrjitoarea,i fusese ncntat la culme cnd profesoara acceptase
s joace ea vrjitoarea,s poarte plrie ascuit i s rd pe nfundate.Lui
Madison i plcuse ntotdeauna la nebunie s chicoteasc,ns apoi profesoara se
dusese acas i rescrisese piesa astfel nct,la final,vrjitoarea se dovedea a fi o
prines frumoas n travesti.Pentru c protestase,i se replicase c faa ei avea s
ajute la vnzarea biletelor,aa c trebuia s nceteze s se plng.
Crescnd,rmsese tot frumoas,o femeie nalt superb.
N-am un metru optezeci! spunea ea adesea.Mama ei considerase c jumtate
din atracia pe care o exercita Roger asupra fetei sale se datora faptului c era
mai nalt dect ea.Cum le putea explica Madison acestor dou femei ce nsemna
s fii o atracie turistic ntr-un orel ca al ei? Pentru c,n adolescen,asta
fusese-sau cel puin aa o numeau fetele care absolviser liceul o dat cu ea.
n Erskine nu prea aveai multe de vzut,doar cteva magazine nirate pe strada
principal.ntmpltor,aceasta se afla i pe ruta spre o zon turistic important
n care iarna se practica schiul,iar vara sporturile n aer liber.Vreo ase firme din
ora formaser un consiliu pentru a gsi un mod prin care s deter-mine mainile
care goneau prin oraul lor s opreasc i s cumpere.Consiliul a venit cu mai
multe soluii.Una era s se construiasc o nchisoare mare i s se dea o mulime
de amenzi pentru exces de vitez.oferul era bgat la nchisoare,iar familia lui,n
timp ce atepta s fie eliberat,i putea face cumprturile n Erskine.Jdeea asta a
fost respins pe motiv c turitii ar fi fost,probabil,prea furioi ca s mai
cumpere ceva.Ca s nu mai spunem c e i ilegal,probabil,adugase un

membru al consiliului.Au fost propuse i alte soluii,de pild dou carnavaluri i


un festival al filmului.
-Spielberg nu apare doar pentru c l invii,spusese cineva.Cine vrea s vin n
Erskine?
-Nu vrem s vin; vrem doar s opreasc.La asta cineva mormise:
-Pcat c n-o putem pune pe Madison s stea n mijlocul strzii.Asta i-ar opri.
Ideea prinsese rdcini,iar lui Madison i se oferise slujba de a mpri brouri
publicitare automobilitilor n trecere.
-Trebuie doar s distribui brouri? ntrebase ea.
-Att,fusese rspunsul.Totul prea destul de simplu i trebuia s munceasc
numai n week-end,cnd traficul era foarte intens,aa c acceptase slujba.ns
treaba se dovedise cu dou tiuri,cci attea maini opreau n Erskine i atia
brbai,n drum spre un week-end de destrblare,se luau de Madison nct
eriful local fusese nevoit s numeasc doi oameni de-ai si s stea lng ea.n
cele din urm,Erskine decisese c era mai sigur s instaleze un panou cu
fotografia lui Madison.Purta jeani tiai scurt,o cma roie legat n talie i
invita lumea s opreasc n ora i s se uite n jur.Pentru Madison,ocupaia asta
fusese foarte jenant,dar avea nevoie de bani pentru facturile medicale ale
mamei ei i,pentru c Roger era la colegiu,se simea singur,astfel nct era
plcut s stea de vorb cu oamenii n trecere pe acolo.
-i ce s-a ntmplat? ntreb Ellie.Ce te-a fcut s vii aici,la New York?
-Consiliul oraului a considerat c mi este dator.Madison ddu din mna cnd
Ellie ncerc s vorbeasc.Acum nu mai conteaz pentru ce,dar dup ce Roger
m-a prsit,s-au hotrt s m trimit aici,la New York,ca s pot deveni model.
Madison nu le spuse ce i scuipase n fa,ntr-o zi,fiica pastorului,ntr-o criz de
nervi.Fata fusese ntotdeauna invidioas pe Madison din cauz c nu era doar
frumoas,ci i deteapt,iar cnd oamenii puteau trece dincolo de nfiarea ei,o
ndrgeau mult.Era mai mult dect putea suporta fata dispreuitoare,aa c i
spuse lui Madison un secret pe care se presupunea c nimeni nu-1 tie.Era
adevrat,consiliul oraului strnsese bani s o trimit pe Madison la New York.
Dac devine renumit,vom ajunge pe hart,raionaser ei.ns tatl fetei,
pastorul bisericii la care mergeau ntotdeauna Madison i mama ei,a spus c
banii adunai nu ajungeau.ntr-o zi,fata ridicase ntmpltor receptorul tocmai
cnd tatl ei forma un numr de la cellalt aparat,i auzise un glas de copil
spunnd Reedina Madison.Tatl ei,pastorul,spusese A vrea s vorbesc cu
tatl tu.O clip mai trziu interveni vocea unui brbat: Da? Fiica dumitale
are nevoie de zece mii de dolari.Acum.Trimite-mi-i aici,la biseric.Mai ii minte

numele meu i adresa? Urm un moment de pauz,apoi Da,te in minte.Dup


aceea se auzi un clic i legtura se ntrerupse.
ns Madison nu povesti partea asta cu trimisul banilor de ctre tatl ei.Asta era
ceva particular i nu era de spus.n schimb,aminti c fusese trimis la New York
de consiliul oraului pentru a deveni model i ls lucrurile aa.Ellie sesizase c
Madison ascundea ceva,aa c o bombardase cu ntrebri.Dar tnra zmbise a
la Mona Lisa i nu rspunsese.
-Dar tu,Leslie? o ntreb Madison ntr-un fel care i ddu de neles lui Ellie
c,orict ar fi ncercat,nu avea s-o fac s spun mai multe.Cum e cu brbatul pe
care l-ai lsat n urm?
-Alan,preciza Leslie,i ncerc s arate trist,ns avea n ochi o aa licrire de
fericire i speran nct Ellie se gndi c nimic n-ar fi putut s-o ntristeze.Eram
pe cale s ne cstorim,dar eu am contramandat totul de fric.tiu c am deja
douzeci i unu de ani i c sunt destul de btrn ca s m aez la casa mea i
s ncep s fac copii,dar..
-Vrei s ncerci viaa,spuse cu entuziasm Ellie.
-Oh,da!
-Aa c te-ai descotorosit de biat i ai venit la New York,continu Ellie,
zmbind.
-Mai mult sau mai puin.n tot cazul,Alan s-a suprat destul de ru.A spus c ar
fi putut s fac nite lucruri n colegiu,dac ar fi bnuit c eu aveam s m
dovedesc a fi o...Leslie i privi minile.N-a fost o scen prea plcut.
O clip,toate trei rmaser tcute,apoi Madison suger:
-Ai adresa lui? Poate c Alan i cu mine ne-am putea cupla.
Era tocmai ce trebuia ca s le nsenineze starea de spirit,i toate rser cu poft.
-Dar cu tine cum e? ntreb Leslie,uitndu-se la Ellie.Pn acum avem una care
a dat papucii i una care a rmas cu buza umflat.Tu n ce categorie te ncadrezi?
-n nici una,rspunse ea,apoi adug repede: vreau s spun,nici una care s-ar
asocia cu vreo idil.Am vrut s fiu pictori de cnd eram mic.De Crciun sau
de ziua mea nu-mi doream dect acuarele i vopsele i creioane colorate,orice s
pot desena.n liceu cred c am fost la trei ntlniri.Aveam patru frai mai
mari,toi cu tre n cap,adic,i iubesc i sunt tipi de treab,dar...
-Proti,concluziona Madison.
-Da,admise Ellie oftnd.Masivi,artoi,grozavi la orice fel de sport,dar mama
trebuia s pun biciul pe ei ca s-i fac s deschid o carte.Ca i Roger al
tu,ei...
-Te rog,o ntrerupse Madison,nu Roger al meu.

-Corect.Scuze.Oricum,la fel ca tine,prietenele lor le lceau temele.Prietenele,nu


iubitele.Sunt dou noiuni distincte.Aveau iubite cu care ieeau,fete drgue care
ddeau bine ntr-o rochie far bretelue,dar aveau i cte o fatuc s le fac
temele.De asta cnd te-am vzut prima dat...Ellie ls fraza neterminat i i
lu privirea de la Madison.
-Ai presupus c sunt tmpit ca fetele cu care ieeau fraii si.Nu-i face griji,mi
se ntmpl tot timpul.
-i n-ai avut nici un iubit? o ntreb Leslie.Dar eti...
-tiu,foarte drgu,spuse Ellie cu un oftat.Cred c acas aveam parte de mai
mult testosteron dect puteam suporta,aa c nu mai voiam n plus.mi doream
doar s desenez,aa c asta am fcut la colegiu.n mai,mi-am luat licena n arte
frumoase i n vara asta am locuit acas i am lucrat ntr-o galerie de art din
Richmond.n spatele casei noastre este un opron vechi pe care mama l
considera casa ei de var pentru c avea de gnd s-1 cicleasc pe tata destul
ct s-1 determine s-i pun nite ui i ferestre,astfel nct s-1 transforme ntrun loc n care s poat sta i citi.Dar,deocamdat l bate la cap de aproape
treizeci de ani i el n-a fcut nimic.Ellie spusese asta zmbind,ntruct era o
glum grozav pentru familia ei,exceptnd-o pe mama sa.
-Trebuia s-1 refac singur,spuse cu fermitate Leslie.Tata e antreprenor de
construcii i uneori m lua cu el la lucru.tiu s folosesc ciocanul i urubelnia
la fel de bine ca orice brbat.Ellie i Madison zmbir,pentru c felul n care
vorbise era foarte sfidtor.
-Sunt femeeeeeie,auzi-m strignd,cnt Ellie n surdin,i toate trei rser.
-n tot cazul,relu Ellie,n vara asta am folosit vechiul opron ca atelier i am
lucrat n fiecare minut n care nu eram la galerie.i n cele din urm...Glasul i se
stinse i i privi minile.
-Cineva de aici din New York i-a vzut opera,spuse uurel Madison.
-Da! confirm Ellie i ochii i scnteiau cnd ridic privirea spre Madison.
Da,da,i iari da! Miranda,patroana galeriei,a trimis fotografiile lucrrilor mele
unei prietene de-a ei de aici,i,ei bine,din una n alta,mi s-a oferit s subnchiriez
pentru un an un atelier la mansard n Village.E urt,umed i are un ascensor ca
dintr-un film de groaz,dar lumina este bun i e foarte spaios,i...Ellie se
ntrerupse ca s poat s-i trag suflarea.E o ocazie,continu ea revenindu-i
din entuziasm.Prinii mei au scos toi banii din buzunar.Numai unul din fraii
mei a urmat colegiul,aa c au considerat c pot s iau eu banii de colegiu ai
celorlali trei,ns eu cred c...iari tcu i i privi minile.

-Te ajut pentru c te iubesc,spuse cu blndee Leslie,apoi strnse uor umrul


lui Ellie.Zmbind,Ellie se uit la Leslie i se gndi: E o romantic.E romantic
din cap pn-n picioare.
-Mai mult sau mai puin,preciza Ellie,zmbind.Mama i cu mine trebuie s
facem front comun mpotriva bieilor.Madison o privi cu atenie pe Ellie.
-i nu te-a interesat nici un biat n tot liceul i colegiul?
-Nu sunt tii tu ce,dac la asta te referi,spuse Ellie.Am avut i eu ntlnin,dar
brbaii care m atrgeau din punct de vedere fizic nu puteau distinge un Renoir
de un Van Gogh.Credeau c Rubens a jucat la Dallas Cowboy.Iar tipii de la
secia de art...i ridic minile,cu palmele n sus,i se strmb.Jumtate din ei
se plceau unul pe altul,iar ceilali artau de parc n-ar fi fcut baie n viaa lor.
Madison se rezem de speteaza bncii.
-Nu-mi nchipui cum e s nu fii cu un brbat,spuse ea ncetior.Poate pentru c
am vzut ct de grea a fost viaa pentru mama,l-am nhat pe Roger i nu i-am
mai dat drumul.Chiar i cnd a rupt-o cu mine,l-am...Tcu,apoi se uit la cele
dou.L-am rugat s n-o fac,iar Ellie vzu din nou acea durere n ochii ei i simi
dorina s-o ajute pe Madison s nu se mai gndeasc la trecut.
-Dar acum suntem aici i toate astea au rmas n urm.Se ntoarse dinspre Leslie
la Madison.Tu l-ai lsat n plata Domnului pe Alan,tu pe Roger.i cltorie
sprncenat amndurora.
-Dintre noi,prima ea o s se ndrgosteasc de un brbat i o s-i abandoneze
arta,spuse Madison cu solemnitate.Peste trei ani va tri ntr-o csu pe undeva
i va avea o jumtate de duzin de copii.
-Dac nu mai mult,accentua Leslie.
-Ha! exclam Ellie.Singurul brbat care m-ar putea cuceri ar trebui s aib de o
mie de ori mai mult talent dect mine.Aadar...atta timp ct nu ntlnesc
rencarnarea lui Michelangelo,sunt n siguran.
-N-a fost Michelangelo homosexual? o ntreb Madison pe Leslie.
-Ba nu,era nebunul la care i-a tiat urechea! replic aceasta.
-Gata,gata,n regul.Putei s m luai peste picior ct vrei,dar acum suntem
toate la egalitate.
-Ia stai aa! le ntrerupse Leslie.Apropo de egalitate,nu e azi ziua noastr de
natere? tiu c a mea e i...
-i a mea,spuser Ellie i Madison la unison.
-Ne trebuie un tort,hotr Leslie.
-O s fie o mam grozav,o asigur Ellie pe Madison,pe un ton serios,dar
inexpresiv.Leslie nu le bg n seam.

-Am s-1 ntreb pe jigodia de Ira unde e cea mai apropiat cofetrie i am s
cumpr un tort pentru ziua noastr.Spunnd asta se ridic,iar cuvintele pe care
Ellie i Madison erau pe cale s le rosteasc li se oprir pe buze,pentru c
privind-o pe Leslie mergnd vedeai frumuseea n micare.Se mica de parc
plutea,fusta mtsoas lipindu-i-se pe picioarele lungi.
-Uau! rosti Ellie n surdin cnd Leslie ajunse la ghieul lui Ira.Uau!
-Chiar aa,aprob Madison,cu ochii mari.Leslie le facu cu mna n timp ce ieea
pe u.Ellie i Madison rmaser singure i descoperir c nu prea aveau ce s-i
spun.Cu toate c Leslie era cea mai tcut,avea ceva care le fcea pe toate trei
s vorbeasc.Avea ceva primitor,o anume tihn ce crea atmosfera potrivit
pentru dezvluirea secretelor.Tcerea o fcu pe Ellie s n-aib stare,n timp ce
Madison doar se rezem de speteaza bncii i nchise ochii.Ellie era toat
energie cinetic,pe cnd Madison prea s aib rbdarea secolelor.Cnd,peste
cteva minute Ellie ridic privirea i o vzu pe Leslie venind nspre ele cu o
cutie alb,fii mirat.Cu certitudine,nu-i luase mult timp.
-N-o s v vin s credei ce am aici,ncepu Leslie aezndu-se lng Ellie i
deschiznd ambalajul.nuntru era un tort mic cu glazur alb,pufoas,pe care,cu
erbet roz,erau scrise numele lor.
-Ai fost rapid,spuse Ellie,ridicnd privirea.Ochii lui Leslie rdeau.
-Alturi e o cofetrie i zilnic fac cte un tort pentru Fetele lui Ira.
Ellie clipi mrunt.
-Te referi la noi? Acum suntem Fetele lui Ira? Leslie rdea.
-Ai avut dreptate,Madison; sectura alege zilnic dou sau trei tinere i le pune s
stea aici,pe banca asta,n timp ce el face mii de greeli pe permisele lor,astfel
nct sunt nevoite s atepte.Cum foarte multe persoane vin la Direcia de
Circulaie chiar de ziua lor de natere,se pare c multora le vine ideea s mpart
un tort.
-Cofetria i d comision? ntreb Ellie.i de ce l las primria New York-ului
s scape basma curat? Leslie se aplec n fa i cobor glasul.
-Asta i-am ntrebat i eu.Nu de comision,ci de ce i se d voie s fac asta.Vedei
ferestruica aia de acolo,de sus? spuse ea,ntorcnd capul i uitndu-se la peretele
din spatele lui Ira.Chiar deasupra ghieului lui Ira,era o fereastr mic i att de
murdar nct era de mirare c cineva putea s vad prin ea.
-eful lui Ira lucreaz acolo sus,le inform Leslie.Din ce spuneau femeile de la
cofetrie,lui Ira i se permite s procedeze aa pentru c efului su i place
privelitea la fel de mult.

-Ar trebui s m nfurii,zise Ellie,pe de alt parte ns,azi v-am cunoscut pe voi
i...ridic din umeri.i ce fel de tort e sta?
-Cu nuc de cocos.Angajata de la cofetrie mi-a spus c ciocolata face prea
mult mizerie.i,privii,mi-a dat farfurii,erveele i furculie.Aa ca,Fetele lui
Ira,s ne-nfruptm! i chiar asta au fcut.
CAPITOLUL 3
V rugm s v legai centurile.Ne pregtim de aterizare.Glasul de la difuzor o
readuse pe Ellie la realitate.Ce se ntmplase cu fata aceea frumoas,frumoas?
se ntreb Ellie.n cei nousprezece ani care trecuser de atunci,Ellie se ndoia c
se ntmplase vreodat s se uite printr-o revist de mod far s se gndeasc la
ea.Nu-i tot att de fermectoare ca Madison,afirmase de attea ori nct fostul
ei so spusese la un moment dat: Las-m s ghicesc: Indiferent despre cine
sau ce e vorba,nu-i tot att de fermectoare ca Madison.Dup acea
remarc,Ellie nu-i mai pomenise numele,dar asta nu o oprise s se gndeasc la
ea.Se ntorsese oare n orelul ei natal din Montana i urmase coala sanitar?
Poate c se mritase cu un doctor i avea o mulime de copii.Cu gndul la copii,
Ellie ridic storul i se uit prin hublou.Mai bine s nu se gndeasc la asta.
Copiii erau motivul care pusese capt csniciei ei.A doua zi dup Crciun,la o zi
dup ce fostul ei so i aruncase nc una dintre rutile lui isterice pentru c ea
nu-i ddea niciodat destul,nu fcea destul pentru el,Ellie se uitase la el i se
gndise: Pentru brbatul sta egoist am renunat eu la copii.Atunci n-o
tia,dar acela a fost momentul n care 1-a prsit.L-a prsit n mintea ei,adic.
Desprirea efectiv i tribunalele aveau s-i ia aproape un an din via,dar
mintea ei l-a abandonat n acea clip.
n timp ce avionul ateriza,starea de nervozitate a lui Ellie se reinstala.Chiar era o
prostie s-i dea ntlnire cu nite femei pe care nu le vzuse de at ia ani.Era ca
ntrunirile acelea oribile de liceu.Te duceai avnd n minte imaginea oamenilor
din trecut,astfel nct ridurile i straturile de unci de pe corpurile lor erau
ocante.Apoi te duceai la toalet i te vedeai n oglind i i ddeai seama c ai
aceleai riduri i aceleai surplusuri de grsime.
Cnd avionul se opri,i lu geanta i se ridic.n timp ce atepta s ias,mintea i
se ntoarse la ziua petrecut la Direcia de Circulaie.Atunci,Madison ascundea
ceva,se gndi ea.Ellie era foarte plin de ea,foarte sigur c avea s pun lumea
pe jar cu arta ei i foarte convins c i Leslie i Madison aveau s reueasc.
Uitndu-te la Madison,puteai presupune c tii totul despre ea.Fusese regina
balului de absolvire i cea mai popular fat din coal.Bineneles c avea s se

mrite cu cpitanul echipei de fotbal.Madison se conformase parial acestui


scenariu,dar pentru ea lucrurile se schimbaser.De ce nu reuise n lumea
modelingului? se ntreba Ellie.De ce n ultimii nousprezece ani nu vzuse
fotografii de-ale ei? Avea impresia c Madison n-ar fi trebuit dect s mearg pe
strzile New York-ului pentru ca un fotograf s-o implore s-i fie model.Nu se
ntmplau tot timpul lucruri de genul sta? Nu erau descoperite modele n
restaurante,farmacii i cine mai tie pe unde?
Persoanele de vizavi de Ellie ieir pe interval i Ellie le urm.n timp ce atepta
ca irul s nainteze,se gndea la Leslie.Era mult mai greu s urmreti cariera
unei dansatoare,mai ales c Ellie nu reuise s vad prea multe spectacole de pe
Broad-way.Oare dansase Leslie pe Broadway,iar apoi cunoscuse vreun brbat
fabulos de bogat i se mritase cu el? Sau vzuse ea prea multe filme vechi albnegru? Cnd cei din faa ei avansar,Ellie trase adnc aer n piept.Asta e,se
gndi ea.n invitaia trimis celorlalte dou,le rugase ca,dac acceptau,s-i
trimit informaii cu privire la avionul cu care soseau.Asta fusese ideea lui
Jeanne.Pe baza informaiilor de zbor,Ellie aranjase ca femeile s fie ateptate la
aeroport de maini care s le duc la casa lui Jeanne de pe Coast,la nord-vest de
Bangor.Poate c fusese laitate din partea ei,dar Ellie aranjase s ajung ultima.
Asta nsemna,probabil,c va rmne ea cu canapeaua n loc de dormitor,dar era
dispus s plteasc preul.Cnd avea s soseasc la casa lui Jeanne,Leslie i
Madison trebuia s fie deja acolo.Cnd intr n aeroport,vzu un brbat n
uniform neagr,care inea o bucat de carton pe care scria Abbott.i ddu
bagajul de mn i etichetele pentru ridicarea geamantanelor,apoi l urm la
banda pentru bagaje.Cnd n sfrit se aflau n main i el iei din aeroport,lui
Ellie i veni s-i spun s ntoarc i s-o duc napoi.Cum ar fi putut s le
povesteasc viaa ei? Fusese un succes,dar acum totul se terminase.Lsase un
brbat s-o nfrng,lsase un sistem juridic s-o nfrng.Toat viaa ei lumea o
considerase un mic buldog,care nu lsa niciodat de la ea,iar atunci cnd voia
ceva mergea pn-n pnzele albe.i Dumnezeu s-1 pzeasc pe cel care i st
n cale,obinuia s spun mama ei.ns Ellie se dduse btut.Ellie nu rmsese
pe poziie i,n cele din urm,euase.
ns nu-i spuse oferului s ntoarc.n ultimii trei ani trise cu o team
constant,nesfrit,dar venise vremea s nceap s riposteze.
Ce mai ripost,se gndi ea,ntorcndu-se s se uite pe geam la superbul Maine.
Frunzele copacilor preau n flcri dc atta rou i auriu.Oare pentru toat
lumea luna naterii era i lun favorit a anului? Octombrie era,n mod cert,

preferata lui Ellie,cnd aerul era rcoros i frunzele i schimbau culoarea n


nuane strlucitoare.Dup letargia verii,toamna prea s trezeasc lumea din
amoreal.
O s fie bine,i spuse ea.Am cu nousprezece ani mai mult,dar i ele au.Pn i
Madison trebuie s fi mbtrnit.Poate c dac nu le spun ce mi s-a ntmplat,n-o
s le fie mil de mine.Poate c dac...
-Ai mai fost n Maine? o ntreb oferul,smulgnd-o din gnduri.
-Nu.Locuieti aici?
-De-o via.
-Atunci povestete-mi totul,i ceru ea,dorind s-i fie distras atenia de la
apropiata ntlnire,iar un ofer vorbre era la fel de bun ca orice altceva.
Ellie le vzu prima i parc i se lu de pe suflet o ton de griji.Oft uurat i
facu un pas nainte,dar apoi se opri,vrnd s-i ofere timp s se uite i s se
gndeasc.oferul o dusese la adresa dat de ea,apoi i scosese genile din
portbagaj n timp ce ea studia casa.Era destul de veche,dup cum i spusese
Jeanne,fiind construit pe la 1800 de un dulgher de corbii,dar Jeanne nu
menionase c era i fermectoare.Era mic,cu dou niveluri i o verand adnc
n fa.
Cldirea se evidenia prin brul de ornamente rococo ce o mprejmuia la
exterior.Sub o astfel de imagine,ntr-un ghid turistic,ar fi aprut cuvintele Cea
mai fotografiat cas din Maine.Uitndu-se la cas,Ellie zmbi: Jeanne i
spusese c ngrijitoarea avea s o lase descuiat,astfel nct toate trei puteau s
soseasc atunci cnd voiau,tar s-i fac griji c vor sta pe afar.Faptul c putea
fi lsat descuiat spunea totul despre orelul de coast.
Dup ce i ddu un baci oferului,i lu geamantanul i deschise ncet ua din
fa.In micua camer de zi erau,pe podea,trei valize nedesfacute,deci nimeni nu
alesese nc un dormitor.
ncperea era fermectoare,cu antichiti coloniale presrate printre numeroase
obiecte de artizanat local i dou piese de art autentic.Deasupra uii de la
intrare era un model mare de corabie,iar unul dintre pereii camerei era ocupat
de un enorm emineu de piatr.Restul mobilierului avea un vag aspect colonial
dar,i mai important,prea confortabil.Verdele nchis i ruginiul,ici i colo cu
urme de galben,se asortau perfect cu splendoarea toamnei de afar.
-Nu-i de mirare c mi-ai mprumutat-o,opti Ellie,gndindu-se c terapeuta ei
voia s se dea mare.Chiar n fa era o u lat prin care Ellie putu vedea
buctria cu dulapuri de un galben vesel i,dincolo de ea,grdina.Acolo,sub un
copac cu frunze de un magnific rou nchis,stteau dou femei.Erau aezate cu

faa spre cas,avnd ntre ele,pe o msu de lemn,ceva ce semna cu o carafa cu


limonada,i discutau linitite.Ellie strbtu camera-de zi,intr n buctrie i se
opri lng chiuvet s se uite pe fereastr.Se atept s fie observat imediat,
dar,pentru c soarele se reflecta n geam,ele nu o vzur.Cnd i ddu seama c
le putea studia far a fi remarcat,Ellie nu rezist tentaiei.
Leslie nu mai era extraordinar.Arta ca o gospodin ntre dou vrste,din clasa
de mijloc.Era tot subire,dar pierduse toate caracteristicile acelui corp pentru
care meritase cndva s-i dai viaa.Prul ei prea s-i fi pierdut strlucirea
armie,avnd acum doar o nuan de castaniu i,judecind dup multele uvie
crunte,nu i-1 vopsea.Pielea era frumoas,dar i se vedeau ridurile de la ochi,iar
de la nas la gur coborau dou anuri adnci.
E foarte nefericit dintr-un anumit motiv,se gndi Ellie.
Se tot uita la Leslie i i amintea de fata care fusese odat.Acum,singurul lucru
care rmsese din tnra pe care o cunoscuse cu mult timp n urm era inuta.
Leslie sttea la fel de dreapt,cu spatele ca o rigl etalon.N-a fi recunoscut-o,se
gndi Ellie,ncruntndu-se.tia c,mai devreme sau mai trziu,trebuia s ntoarc
capul i s se uite la Madison.Dar nu voia s-o fac.Deja vzuse mai mult dect
dorise.
O clip,Ellie nchise ochii i rosti o mic rugciune ca s aib puterea de a o
privi pe Madison.Madison acum era ca un Monet pe care cineva l-a lsat
nousprezece ani n ploaie i ninsoare.Era ceva incredibil de frumos care fusese
distrus de timp i neglijen.Era tot nalt,dar acum ira spinrii i era uor
curbat,de parc sttuse mult timp aplecat peste un birou.i fuma.n cele cteva
minute de cnd sttea Ellie acolo,Madison terminase o igar i i aprinsese
alta.n faa ei era o scrumier mare din sticl,plin cu mucuri,iar alturi avea un
pachet de igri i o brichet nerencrcabil.
Dac se uita bine,mai vedea frumuseea de odinioar a lui Madison.ns acum
avea cearcne sub ochi.Pielea ei,care odat strlucea de sntate,devenise
aproape cenuie.Avea prul tot lung,dar,dei l strnsese cu severitate la spate,
Ellie vzu c nu mai avea luciu.
n tineree fusese supl,iar acum rmsese numai piele i os.Purta o bluz din
tricot subire,cu mneci lungi,care i se mulau pe braele prea subiri,lipsite de
muchi.Picioarele lungi nu-i umpleau pantalonii stil burlan.
n ochii lui Ellie,Leslie arta nefericit,ns Madison arta de parc viaa era un
camion de tonaj greu i o clcase.n minte i venir cuvintele lui Jeanne c poate
celelalte dou trecuser prin ncercri mai grele dect ea.i,la gndul sta,se
simi uurat.Nu avea s fie judecat de femeile astea.Nu avea s fie condamnat

c pusese pe ea optsprezece kilograme.i nu avea s fie ridiculizat c nu mai


avea succes i pierduse direcia n via.Nu se mai gndi c avea s fie
comptimit i asta era o adevrat binecuvntare.
O clip,i lu privirea de la cele dou femei care stteau sub copac i o ateptau.
Cum s se poarte? S-i ia o min vesel i s le spun c nu se schimbaser nici
un pic? S mint i s spun c era bine,fericit i c lucra la o nou carte care,la
fel ca celelalte,va avea succes?
O secund,Ellie i aminti ziua petrecut la Direcia de Circulaie.Atunci fusese
sarcastic i arogant.Oh,da,arogana de a crede n sine,de a fi convins c avea
s cucereasc lumea.Cu alte cuvinte,fusese ea nsi,iar ele o plcuser.Aa c
acum avea s se comporte la fel.Dup ce inspir adnc,puse mna pe clana uii
din spate i o deschise.Cnd pi afar,celelalte dou se oprir din vorbit i se
uitar la ea.Ellie vzu ocul de pe chipurile lor,din cauza mrimii ei.Era mult
mai corpolent dect ultima dat cnd o vzuser.Leslie se strdui din greu s se
adune ca s poat vorbi,dar Ellie i-o lu nainte:
-Pcat c n-am oferit un premiu pentru cea care arat cel mai ru,spuse Ellie cu
mare voioie.
-A fi ctigat eu,hotr Madison.Sttea pe scaun,innd igara ntre degete,
picioarele lungi ntinse n fa,i i zmbea lui Ellie.Iar cnd zmbea,Ellie vedea
acea parte a adevratei Madison,cea care putea ntrece n strlucire soarele.
-Nu tiu dac e aa,zise Ellie aezndu-se pe scaunul de lng Madison.Pe mas
era un al treilea pahar pe care i-1 umplu cu limonada.Cred c grsimea e destul
de ocant.Dovedete lipsa de disciplin.
-Cel puin,tu ai avut succes n via,spuse Madison.Eti o mare scriitoare.Lumea
ntreag i cumpr crile,dar eu lucrez ntr-un cabinet veterinar.Dac vomit
un cine,cur dup el.N-am brbat,n-am copii.Nimic.
Cuvintele erau ngrozitoare,ns erau rostite cu o aa veselie nct o fcur pe
Ellie s zmbeasc.i fcea bine s aud c i altcineva are probleme.Se prea
c,n ultimii ani,lumea din jurul ei avea o via minunat,far griji.Probabil c
toi mineau,dar nici gndul sta nu i alinase nefericirea.
ns acum putea zmbi.
-Crezi c asta e ru? Eu sunt o fost.Sunt sectuit.N-am mai scris un cuvnt de
trei ani.Aproape tot ce am ctigat n zece ani ca scriitoare mi-a fost luat n
procesul de divor de fostul so care nu fcea nimic toat ziua.
-Cel puin a avut ce s-i ia,coment voioas Madison.Eu n-am fcut nimic ca s
ctig o grmad de bani.N-am avut nimic care s mi se poat lua.
-i nu-i mai bine? Pe tine nu te ntreab lumea ce-ai fost odat.

-Oh,nu,spuse cu seriozitate Madison.E mai bine s fi fost dect s nu fi fost


deloc,niciodat.Cred c Nietzsche a spus asta.
-Platon,le anun Ellie.Platon a spus asta,dar eu sunt de acord cu Socrate.El a
spus c...n timp ce ncerca s inventeze ceva,se gndea: mi place la nebunie
asta.mi place acest dialog tios,provocator.I-am dus dorul.i era att,oh,att
de bine s nu mai fie privit cu mil.n ochii lui Madison nu era nimic care s
spun c-i prea ru pentru acea Ellie pe care o cunoscuse cndva-supl,a crei
privire nu era plin de durere.De fapt,vzndu-se reflectat n ochii lui
Madison,Ellie aproape c putea s cread c era nc fata care avea viaa nainte.
-Scuzai-m,interveni Leslie.Ellie i Madison i ntrerupser dialogul despre a
cui via era mai rea i se ntoarser spre Leslie.Aceasta le zmbi foarte dulce
amndurora.
-Eu m-am mritat cu biatul de alturi i am fcut doi copii.Acum cei mai muli
oameni din ora mi spun c el are o aventur cu noua lui asistent,pe care o
cheam Bambi.Triesc ntr-o cas victorian uria,pe care soul meu o umple
cu antichiti de neatins.Anul trecut mi-a nlocuit mobilierul de buctrie cu o
oper de art.Mama vrea s divorez de el.Fiica mea vrea s ripostez,ce-o mai
fi nsemnnd i asta,iar fiul meu fuge i se ascunde la cel mai mic semn de
conflict-ceea ce nseamn c l vd rar.Asta este tot ce fac acum,mi dedic viaa
celor trei,i,dac a pleca,n-a avea nici cea mai mic idee cum s obin o slujb,
cu att mai puin cum s-o pstrez.i...se opri,de parc ar fi ateptat s aud
tobele-sunt n trei comitete pentru colectare de fonduri.
O clip,Ellie i Madison tcur,clipind mrunt spre Leslie.
-Tu ai ctigat,spuse Madison.
-Sau ai pierdut.Depinde cum priveti,preciza Ellie.
-Ce zicei de cin? ntreb Madison.Sunt lihnit de foame.Ellie se uit la ea cu
ochi ngustai.
-Dac mi spui c poi mnca orice i orict i nu te ngrai deloc,te omor.
-Scoate pistolul,scumpete,confirm Madison,zmbindu-i larg.
nainte s se mai rosteasc o vorb,Leslie se ridic.
-Haidei,dragelor,i ncetai cu ntrecerea.Clubul meu de la ar d un bal de
caritate luna viitoare i mi trebuie o tem.M putei ajuta cu nite idei.
Ellie se ridic,uitndu-se iar la Madison.
-Categoric a ajuns cel mai ru,spuse ea.
-Da,indiscutabil.Madison o privi pe Leslie.Un club la ar? Spune-mi,rogu-te,c
mcar dai lecii de dans copiilor.Ceva acolo! Leslie zmbi.

-Cnd am achiziionat marea cas victorian,am cumprat-o cu o cas de var


frumoas i romantic.Era drpnat,dar am reparat-o cu ani n urm.Cnd
eram gravid.ns soul meu a dus acolo un televizor.Apoi a...
-Gata! Gata! strig Ellie,ducndu-i minile la fa ca pentru a se apra de
sgei.Nu mai suport.Ce zicei s ieim i s ne mbtm? Doar dac una dintre
voi n-a devenit alcoolic.Madison art igara.
-sta e singurul meu viciu.Ellie i puse mna pe old.
-Ciocolat.Amndou se ntoarser spre Leslie.
-Fr vicii.Nici unul,ntri ea,zmbind.Madison i Ellie mrir.
-ntotdeauna trebuie s ctige ea,nu-i aa? ntreb retoric Ellie.
Leslie i ridic braele,ndoindu-le de la cot,parc invitndu-le.
-Mergem n ora s-o facem lat? Madison i Ellie i nlnuir braele cu ale lui
Leslie; apoi se ndreptar spre portia de lng cas i ieir n strad.
CAPITOLUL 4
Mncaser,homar firete,la un restaurant care avea n nume cuvntul
principal.Dup cin se plimbaser prin orel i se uitaser la debarcader,la
brcile din port,i citiser nsemnele de pe cldiri,care declarau c erau
proprietatea cutrui sau cutrui cpitan.
-Pe toi i chema Josiah? se mir Ellie.Dup ce se simiser att de apropiate
nainte de cin,o dat aflate n compania altora preau s-i fi pierdut acel
sentiment c se cunoteau bine.Asta ncepuse cnd intraser n restaurant i o
femeie se chiorse la Ellie i rostise:
-Nu sunteti...? Ellie i-o retezase scurt.
-Nu,apoi o luase naintea lui Leslie i Madison,urmnd chelneria spre o mas.
ns curioasa se aezase n apropierea lor i continuase s se holbeze att de
insistent,nct lui Ellie nu-i prii nici mncarea,nici compania celorlalte.
Prezena oamenilor n restaurant i insistena cu care le privea femeia respectiv
preau s nlture sentimentul c erau prietene vechi.Adevrul era c una dintre
ele era o celebritate.
-Povestete-ne despre copiii ti,o invit Madison pe Leslie cu un ton formal.
Camaraderia fireasc dispruse.Acum erau strine una pentru alta,fiecare avnd
o via diferit.Leslie,cu viaa mprit ntre biseric i coli i ntruniri de
comitete,era foarte diferit de Madison,ce avea un trai plin de ntlniri,n
cutarea brbatului ideal.Iar viaa lui Ellie era i mai ndeprtat de a lor.Nici
uneia dintre ele nu i se ceruse vreodat autograful.

-Plecm de aici? propuse Ellie dup puin timp.ntruct nici una nu voia s i se
reaminteasc de megasuccesul lui Ellie,fur imediat de acord.Cum te puteai
relaxa n preajma celei despre care prima doamn spusese c e scriitoarea ei
preferat?
O dat ajunse afar,ncordarea se meninu i,n timp ce rtceau pe strzi,
uitndu-se la vitrine,att Ellie ct i Madison fur tcute.
Conciliatoarea fu Leslie,singura care aplana conflictul latent.
-Parc era vorba s ne mbtm,spuse Leslie.Nici Madison,nici Ellie nu-i
rspunser,doar i zmbir ters,apoi se rentoarser spre vitrin.Ambele preau
fascinante de o prvlie n care se gseau psri din lemn.
-Ellie,tu eti celebritatea,aa c tu plteti pileala,hotr Leslie,i asta o facu pe
Ellie s zmbeasc.
-Poate c o s-o poat plti cu un autograf,insinua Madison,dar glasul ei sugera
ceva nu prea plcut.
-Numai dac e pe-o carte de credit,i-o ntoarse Ellie,apoi se uit la ea,uor
sfidtor.
-Dac v apucai s v scoatei ochii,pe cine credei c ar trebui s pariez?
ntreb Leslie,i asta destram ncordarea din aer.
-Mi-e foame,se plnse Ellie.Femeia aia m-a enervat att de tare c n-am putut s
mnnc.Zmbind,Leslie le art o mic bcnie care era nc deschis i un
magazin de buturi,chiar peste drum.Treizeci de minute mai trziu,cele trei,cu
braele ncrcate de mncare i o plas de sticle,rdeau n timp ce se ntorceau la
csua lor de turt dulce.O dat ajunse acas,buna dispoziie le reveni.Afar erau
contiente c nu se cunoteau,c duseser viei foarte diferite,ajungnd n puncte
diferite.In cas ns,erau iari acele trei fete-Fetele lui Ira-i erau egale.Aveau
nc viitorul n fa.Ellie desfcu trei pungi de chipsuri i dou cutii cu
maionez,n timp ce Leslie scotoci prin buctrie dup un tirbuon.Madison
arunc nite perne pe podea,n faa canapelei,scoase dou pachete de igri,apoi
se aez confortabil.Ellie arunc o privire spre igri i deschise o fereastr de
lng Madison.Leslie se ntoarse din buctrie cu pahare i o sticl de vin alb
destupat.
-Bun,cine-i prima? ntreb Leslie i trnti nite perne pe jos,ca s stea pe
ele.Ellie se ntinse pe canapea,n spatele lui Madison.
-Cine-i prima la ce? vru s tie Ellie.Ochii lui Leslie licrir.
-De parc n-ai muri de curiozitate s auzi tot despre toate.Ellie zmbi i nmuie
un chips n maionez.
-De ce ai renunat la dans?

nainte ca Leslie s apuce s rspund,Madison le privi printr-un nor de fum i


spuse:
-De ce s nu atacm problema direct i s vorbim despre brbai?
-Eu una n-am ce s povestesc,zise Ellie i mai lu un chips cu maionez.
-Nici eu,spuse Leslie.M-am mritat cu Alan i gata.n toi aceti ani i-am fost
absolut credincioas.Cu asta,conversaia pru s intre n impas.Ellie se ls pe
spate i se uit n tavan.
-V-ai gndit vreodat la cel pe care l-ai scpat? La brbatul pe care l-ai fi putut
prinde n l i nu l-ai prins?
Cnd nici una nu vorbi,Ellie se ntoarse pe-o parte i se uit la ele.Leslie i
Madison i studiau cu atenie minile,evitnd s ntlneasc ochii celorlalte.
-Sunt bun sau nu? se lud Ellie zmbind n timp ce ridica paharul.Am gsit
deja un subiect i sunt aici doar de cteva ore.Aadar,cine e prima?
-Ce-ar fi s ncepi tu? ntreb Madison,privind-o cu ochi ngustai.
Ellie deschise gura s vorbeasc,dar apoi se rzgndi i se ntoarse spre Leslie.
-Cu tine cum e? Ai o mulime de regrete? Leslie zmbi calm.
-Nu chiar.Sunt mulumit de viaa mea.Sigur,soul i copiii mei nu m bag n
seam i uneori m ntreb dac n-ar clca pe cadavrul meu dac a cdea moart
n buctrie,dar...Se opri i rse de privirile ngrozite ale celorlalte dou.n
regul,sunt un fel de pre de picioare.Recunosc asta,ns chiar i iubesc.
-i n-ai vrea s schimbi nimic? ntreb Ellie nencreztoare.
-Nu,nu s schimb...murmur Leslie.
-Dar ce?
-Alan este singurul brbat cu care m-am culcat.
-Eu nici mcar n-am s comentez asta,spuse Madison stingndu-i igara.
-A fost un biat n colegiu,pe care l interesam,dar...Ei bine,era bogat.
-Treaba asta are i-o latur negativ? ntreb Madison.
-Nu putred de bogat,dar dintr-o familie veche.Bogat ca Kennedy.Credei-m,
familia lui m nspimnta att de mult nct i-am refuzat invitaia de a petrece
vacana de primvar acas la el.
-Ce s-a ntmplat cu el?
-Acum e senator.Unii spun c va ajunge preedinte.
-Dumnezeule! Ei bine,doamn preedinte...spuse Madison aprinzndu-i alt
igar.Ellie se uita cu atenie la Leslie.
-Altceva? insist ea.Leslie lu o gur de vin.
-Asta-i tot.Nu s-a mai ntmplat nimic.Dup ce i-am refuzat invitaia,i-a pierdut
interesul fa de mine,iar eu nu m-am mai gndit la asta.Exceptnd...ultimul

an,de fiecare dat cnd Alan pomenete de Bambi,m ntreb ce s-ar fi ntmplat
dac acceptam invitaia tnrului la.Dac nu pentru altceva,lui Alan i-ar fi prins
bine s aib oarece concuren.
-N-a avut? Niciodat? ntreb Madison.
-Nu,rspunse Leslie; apoi ochii ei nu mai privir pierdui n deprtare,i zmbi
iar.Dar voi ci brbai ai avut?
-Mii,rspunse pe loc Ellie.Oh,da.Cel puin mii.Celebritile au succes,s tii.
Rznd,Leslie se ntoarse spre Madison.
-i tu?
-Tot aa.Mii.
-neleg.tii,nu v prea pricepei s minii.Ellie i Madison rser.
-n regul,poate c de fapt au fost doi,recunoscu Ellie.Fostul meu so i un tip n
liceu.
-Trei,mrturisi Madison.Am fost mritat civa ani,i au mai fost doi.
-Nu reprezentm chiar reclame pentru revoluia sexual,nu-i aa? coment
Leslie.
-Dar tu? o ntreb Madison pe Ellie.Cum e cu brbatul care a plecat din viaa ta?
-N-a existat nici unul.La asta cele dou rser batjocoritor.
-Cum s nu,sigur.Nu vrei s povesteti,o provoc Madison.
-Ba nu,zu,nc l mai atept pe Jessie al meu,spuse Ellie.
-i cine e?
-Deocamdat,nimeni.n filmul Romancing the Stone,personajul jucat de
Kathleen Turner scrie poveti de dragoste,iar pe erou l cheam Jessie.Ea spune
c ateapt s apar.La fel i eu.
-N-a existat nici un brbat n trecutul tu,altul dect cel cu care te-ai mritat,
care...? Madison se uit la Ellie cu sprncenele arcuite.
-Nu,rspunse Ellie cu un glas sincer.Toi brbaii din viaa mea sunt n
imaginaia mea.Iar eu scriu despre ei i i vnd.mi mpart fanteziile cu ntreaga
Americ.Cu toat planeta,dac am noroc.
-De ce oi fi avnd eu sentimentul c ascunzi ceva? ntreb Leslie,uitndu-se lung
la Ellie,n acelai fel n care fusese i ea privit.Ellie i lu paharul de vin i,
cnd vorbi,gura ei cptase o expresie dur.
-De fapt,a existat cndva un brbat care m interesa.mi plcea,l admiram foarte
mult.Era nsurat i avea dou fetie,iar cnd i-a cerut soiei sale s divoreze
toat lumea l-a denigrat.Nimnui nu-i venea s cread c putea s-i fac aa o
mrvie iubitei lui soii.Dar eu l-am protejat.I-am spus c l neleg.i i-am luat
aprarea n faa oamenilor care i ntorseser spatele.Cred c n mintea mea mi

fceam iluzii c avea s-mi spun ce persoan grozav sunt eu,iar apoi avea s
m smulg din csnicia mea nefericit i...Ellie ls paharul jos i se
cutremur.Nu s-a ntmplat.S-a nsurat cu altcineva i s-a mutat n alt stat.
Leslie se uit la Madison.
-Tu probabil c ai respins un milion de brbai.
-A vrea eu,spuse Madison,considernd c glumeau.Dar Ellie i Leslie nu rser.
n schimb,se uitar lung la ea.
-n regul,am avut o mulime de oferte,majoritatea indecente,dar nici una care s
m atrag.Madison se uit la igar,apoi iar la ele.Expresia de pe chipurile lor i
indica clar c nu o credeau deloc.Bine,a existat un brbat,recunoscu Madison i
i aprinse alt igar,dar asta a fost cu mult,mult timp n urm,i cred c mai
importante au fost circumstanele dect evenimentele reale.Nu cred c el ar fi
bgat n seam pe cineva ca mine dac soarta n-ar fi vrut s ne ntlnim n vara
aia.La vorbele astea,Ellie sri.
-Cum adic cineva ca mine? Vrei s spui,cineva destul de frumos pentru a face
stelele geloase? Madison rse.
-Acum neleg de ce ai atta succes.Nu,n-am vrut s spun asta,ci c nu aveam
studii.El tocmai terminase anul trei de medicin,iar eu eram...n fine,e o poveste
plicticoas.
-Mie nu mi se pare,o contrazise Ellie n timp ce lua un pumn de chipsuri de
porumb.ie,Leslie?
-Ctui de puin.De fapt,comparativ cu cele dou alternative,un pat gol sau
televizorul,cred c povestea asta este de-a dreptul fascinant.Madison rse iari.
-Sunt mgulit.Ei bine,asta s-a ntmplat chiar dup ce am avortat i...
-Poftim?! ipar ntr-un glas celelalte dou.Madison trase lung din igar.
Amndou observar c mna i tremura puin cnd duse igara la buze,dar nici
una nu spuse nimic.Madison inspir fumul,apoi i ddu capul pe spate i l
slobozi ncet.
-N-am fost niciodat la terapeut-nu c n-a fi avut nevoie,reinei,ci pentru c nu
mi-am permis-,dar poate c ntlnirea asta e ca o edin de terapie n grup.
-Povestete-ne tot,o ndemn Ellie nerbdtoare.
-Bine,aprob Madison aintindu-i igara spre Ellie,dar dac citesc vreo vorb
din confesiunea mea n una dintre crile tale,te dau n judecat.Ellie se uit n
zare,de parc s-ar fi gndit la asta,iar cnd i ntoarse privirea la ele,i Leslie i
Madison abia se abineau snurd.
-n regul,de acord,le promise Ellie,mimnd reinerea,dar i plcea s aud o
poveste tot att ct i plcea s i spun.

-n realitate,avortul nu are nici o legtur cu istorisirea,dar...Madison ridic


mna cnd att Ellie,ct i Leslie deschiser gura s protesteze.
Madison inspir adnc,apoi trase nc un flim din igar.
-A fost un accident,doar un lucru din alea care se ntmpl.Roger era nc n
scaunul cu rotile,i...
-Stai aa! o ntrerupse Ellie.Scaun cu rotile? Roger? Roger sta e acelai tip
cruia i tceai temele i care te-a lsat pentru o student? Madison zmbi prin
fum.
-M facei s uit c au trecut nousprezece ani.Parc a sta pe banca aia de la
Direcia de Circulaie.Da,e acelai brbat.Nu mult dup ce am plecat la New
York,Roger a avut un accident.A fost lovit de o main n timp ce mergea pe
biciclet.Maina a trecut peste pelvisul lui i i-a zdrobit toate oasele.
-Phiuu! exclam Ellie.
-Iar tu ai lsat New York-ul i modelingul ca s te ntorci la el? ntreb ncetior
Leslie.Madison stinse igara.
-Da.Dar nainte s ncepei s v gndii la ce am renunat,amintii-v c
modelingul n-a fost ideea mea.A fost propunerea celor din ora.
-Tu voiai s te faci sor medical,complet Leslie.
-Da.Madison le zmbi.i fcea plcere s constate c nu fusese uitat.Roger m-a
sunat din spital i m-a anunat c nu o s mai mearg niciodat.Apoi mi-a spus
c nc m iubete,c-i fcuse vnt logodnicei lui,aa c m-am ntors acas ntr-o
fug.Pentru mine nu a fost un mare sacrificiu s renun la modeling.Nu puteam
s sufr...Oprindu-se,i aprinse alt igar.Nu-mi plcea modelingul,mrturisi ea
dup o clip,aa c m-am bucurat de orice pretext care mi ngduia s m ntorc
acas.Iar Roger spunea exact ce voiam s aud.Ddea vina pe tatl lui pentru c
m prsise,afirmnd c l ameninase c,dac se nsura cu o fat far studii,ca
mine,avea s-1 dezmoteneasc.
-Nu-i de mirare c eti complexat c n-ai absolvit un colegiu,coment Ellie n
surdin.Madison se prefcu c nu o auzise.
-Aa c m-am dus acas i m-am mritat cu un brbat care zcea pe un pat de
spital ntr-un mulaj de ghips.Apoi,s vd...Cum s m exprim? Apoi a nceput
iadul.Da,cred c m-am exprimat bine.Madison se uit la Ellie i la Leslie,
ateptndu-se ca s rd,dar asta nu se ntmpl.Roger era un pacient ngrozitor.
ntotdeauna fusese foarte activ fizic,aa c nu suporta gndul c era intuit la
pat.Iar prinii lui...Madison se opri o clip pentru a lua o nghiitur de vin; apoi
ridic ochii spre cele dou.Prinii lui Roger erau foarte bogai,dar i extrem de
zgrcii.N-au vrut s cheltuiasc bani pentru refacerea lui Roger.N-am s tiu

niciodat sigur,dar cred c fostul meu socru l-a pus s se nsoare cu mine ca s
aib o infirmier gratis.La urma urmelor,aveam ani de experien cu mama,ba
lucrasem i n spital.Ellie i Leslie i ddeau seama c Madison ncerca s
trateze cu uurin ceea ce,evident,fusese o situaie ngrozitoare,dar nu zmbirnu puteau.Nu era drept c Madison trebuise s renune la colegiu pentru a-i
ngriji mama,i apoi la ansa de a fi model pentru a-i ngriji soul.
-i cum e cu cellalt? ntreb Leslie n timp ce umplea din nou paharul lui
Madison.
-Oh,da,spuse Madison,cu un zmbet specific ei pe fa.Thomas.
n timp ce i ridica paharul,Leslie se uit la Ellie i ridic o sprncean.Era ceva
n felul n care Madison rostise numele...Thomas.
-Roger era rnit,dar tot mai putea s...tii voi,relu Madison lsnd paharul jos,
aa c eram gravid n ase luni,i n week-end-ul la prinii lui erau plecai,aa
c...
-Locuiai cu socrii ti? ntreb Ellie ngrozit.
-Oh,da.Roger nu avea nici un ban,i nici eu.Adic,aveam banii pe care mi-i
dduse oraul pentru modeling,dar ia s-au dus curnd.Ellie deschise gura s
protesteze,dar Leslie i puse o mna pe bra i o opri.Madison i cheltuise banii
de colegiu pentru mama sa; apoi se prea c i dduse banii pentru modeling
unui bogta plngre i nerecunosctor...
-n week-end-ul la,prinii lui Roger erau plecai,aa c eram singuri i,cum
spuneam,eram gravid n ase luni.Ce s-a ntmplat a fost foarte simplu.l
duceam pe Roger la baie cnd o roat a scaunului s-a prins n unul din covoarele
alea scumpe pe care prinii lui le aveau peste tot.Mi-a fost fric s nu se
deplaseze covorul i astfel s le drm o vaz.Buzele nc frumoase ale lui
Madison se strnser ntr-o linie aspr.Prinii lui m-au fcut s le ceresc bani
pentru balustradele din baie,dar ei s-au dus la New York i au dat zece mii de
dolari pentru o veche vaz chinezeasc.i-a aprins alt igar nainte s mai
poat vorbi,iar celelalte dou femei o urmrir n tcere.
Aerul era deja plin de durerea lui Madison i,orict ar fi ncercat s pretind c
nu mai era furioas,era,evident c era.
-Picioarele lui Roger se vindecau i aveau spasme,lovind necontrolat.Aveam mai
multe vnti pe coaste din cauz c fusesem n locul nepotrivit n astfel de
momente.Nici n ziua de azi nu tiu de ce nu m-am gndit la asta cnd m-am
aplecat i am tras covorul de sub roat.Se uit la celelalte dou.Vedei voi,m
oprisem n capul scrii i,cnd piciorul lui Roger a lovit,m-am dezechilibrat i
am alunecat pe scri cu capul nainte.Se opri o clip i se concentra asupra

igrii.Celelalte se uitau tcute la ea.Nu era nimic de spus,ntruct mi pare ru


era total nepotrivit.
-Mi-am pierdut cunotina,aa c Roger a trebuit s ajung la singurul telefon de
la etajul al doilea,n dormitorul prinilor lui.N-a putut s intre cu scaunul pe
u,aa c a fost nevoit s se trasc prin camer.Partea de sus a corpului su era
puternic,totui i-a luat ceva timp.Iar eu...sngeram.Madison trase din nou din
igar,apoi slobozi fumul ncet.Cel mai apropiat spital era-i este-la peste optzeci
de kilometri.i n Montana era iarn.Roger a reuit s dea de nite vecini i ei au
venit,dar n-au putut face nimic.Doar au ters sngele,adic.Madison se uit la
scrumiera plin.Cnd a ajuns ambulana,eram n travaliu.N-a trit prea mult.Era
att de micu! Se uit o clip pe fereastr.Dei am ajuns la spital,singurul mod n
care doctorii au putut s opreasc hemoragia a fost s-mi scoat uterul.
La asta,Ellie se ntinse i o prinse de ncheietura minii pe Leslie.Pe Madison nu
ndrznea s-o ating,ntruct bnuia c aceast femeie mndr n-ar fi vrut s tie
c strnea mila cuiva.Dup un lung moment,Madison le privi din nou pe cele
dou i zmbi forat.
-Aa c acum tii de ce nu am copii.Dar nu vorbeam despre altceva?
-Despre vara n care ai cunoscut un brbat,i aminti ncetior Leslie,n timp ce
Ellie i retrase mna.
-A,da.Era vara de dup avort i eram nc destul de slbit.Pierdusem multe
kilograme i recunosc c artam destul de ru.i m certasem mai mult dect de
obicei cu prinii lui Roger.Se simeau jenai de handicapul fiului lor.Nu se mai
potrivea cu ideea lor de fiu perfect,aa c l ineau ncuiat,i pe mine cu el,la
etajul al doilea.Nu exista ramp pentru scaun cu rotile,i asta nu pentru c n-am
ncercat s fac rost de una,dar ei au spus c le-ar fi stricat linia casei.
-Aa c tu i Roger erai inui prizonieri,sublinie Leslie.
-Mai mult sau mai puin.i pot s v asigur c eram stui unul de cellalt.Dar,ca
s fiu cinstit,cred c era mai mult vina mea dect a lui.Eram destul de...trist
din cauza copilului.
-Deprimat,cu gnduri de sinucidere? ntreb Ellie.
-Exact! rspunse Madison,i schi un zmbet adevrat.Drept s spun,simeam
c nnebunesc de durere i singurtate.i eram att de obosit nct ncepuse smi cad prul.
-Asta da oboseal,spuse Ellie i se bucur vznd c Madison zmbete din nou
la gluma ei.
-Da,repet Madison,i glasul i era mai uor.n tot cazul,cnd a sunat un prieten
din colegiu al lui Roger i ne-a invitat s petrecem dou sptmni cu el i

familia lui la casa lor de var,att eu,ct i Roger am fost entuziasmai.Tipul


fusese chiar coleg de camer cu Roger i,de curnd,se mpiedicase de un vas
mare n timp ce juca fotbal i i fracturase piciorul.l avea pus n ghips,i la
vremea aceea Roger mergea n crje,aa c aveau de gnd s-i plng de mil
unul altuia.
-n timp ce tu i serveai pe amndoi,interveni Leslie cu un glas care indica faptul
c tia totul despre servitul altora.
-Chiar asta am crezut c avea s se ntmple.De fapt,eram att de sigur c n
asta avea s constea excursia nct l-am implorat pe Roger s se duc far mine.
-Vrei s spui c i-ai cerut s se hrneasc,s se mbrace,s se aeze i s se ridice
de pe closet,i toate astea singur-singurel? ntreb cu sarcasm Ellie.
Madison rse.
-mi citeti gndurile.Eram aa deprimat i att de obosit nct nu m gndeam
dect la somn.I-am spus lui Roger c am s fac cea mai mare criz de nervi pe
care a vzut-o pmntul ca s-i fac pe prinii lui s angajeze o infirmier s
mearg cu el,clar pe mine s m lase s rmn acolo i s m odihnesc.Madison
stinse igara,apoi i ridic genunchii Ia piept.Dar Roger tia s fie convingtor
cnd voia.Mi-a spus c nu putea s mearg fr mine,c eu eram toat viaa lui,i
c nu tia dac mai voia s triasc dac nu ne duceam acolo mpreun.
-Bine lucrat,coment cu amrciune Ellie.Aa c te-ai dus cu el.
-Da,spuse ncetior Madison.M-am dus i n-a fost deloc cum credeam.Vedei
voi,adevrul e c mi era fric s merg.Biatul sta tcuse colegiul cu Roger,
prinii lui erau amndoi liceniai i avea un frate mai mare la medicin.Cnd
am auzit toate astea mi-a venit s-mi iau coada ntre picioare i s fug.
Zmbi,uitndu-se la podea.Amintirea trist a avortului se estompa,fiind nlocuit
de minunata perioad petrecut la casa de var a prinilor lui Scotty.i
Thomas,frumoasa amintire a lui Thomas.Ridicnd iar privirea,Madison
continu:
-Cnd avionul a aterizat n partea de nord a statului New York,eram o epav din
pricina emoiilor.Eram sigur c oamenii tia aveau s-mi arunce o privire,vor
constata c nu am studii i,prin urmare,vor crede c nu valorez nimic.O clip
nchise ochii,pierdut n amintire.ns nu erau deloc aa.Mama lui Scotty era ce
voise mama mereu s fie,numai c mama nu avea so,ci doar o fiic de
ntreinut.Doamna Randall adora s hrneasc lumea,s aib grij de fiecare.Eu
nu aveam absolut nimic de fcut.
-Dect s fii continuu la ordinele lui Roger.
-Oh,nu,spuse Madison,rnjind.Roger nu m putea suporta.O dat ajuni acolo,

n-a mai vrut s aib de-a face cu mine.i aminteam de lunile n care cineva,
adic eu,trebuia s-i schimbe scutecele.
-Vai,nerecunosctorul la...ncepu Ellie,dar Madison o ntrerupse:
-Nu,nu,la vremea aceea a fost o uurare.N-am avut niciodat curajul s fiu
absolut sincer,dar adevrul e c nu mai ineam la Roger,m sturasem s am
grij de el zi de zi,lun de lun,tar alt companie n afar de el.Cu el era mai
ru dect s ngrijeti triplei,cu vitatul lui i cu...Madison rse.n fine,acum
asta s-a terminat.Cnd nu mai spuse nimic,femeile se uitar lung la ea.
-i? ntreb Ellie.Ce s-a ntmplat? Madison zmbi.
-Ct am stat acolo,mi-am petrecut majoritatea timpului cu Thomas,fratele mai
mare al lui Scotty.Ellie ddu s spun ceva,dar Leslie i puse o mn pe bra.
-Ce fceai? ntreb ncetior Leslie.
-Ne plimbam cu pluta,fceam drumeii,ne petreceam noaptea n cort,mpreun.
Zmbind,Ellie spuse:
-Vreau s aud fiecare cuvinel.n ordine cronologic.Madison i strnse mai
bine genunchii la piept.
-Bine,zise ea ncet,apoi nchise ochii o clip.Erau bogai,i casa lor de var era
uria,fusese construit pe la 1840 i mrit de generaiile urmtoare pn a
ajuns s aib vreo opt dormitoare.Numai dou bi,reinei,i asta genera uneori
probleme,ca atunci cnd domnul Randall...Nu,n ordine cronologic ai spus,nu-i
aa? n regul,ia s vedem.Cu ce s ncep? Tatl lui Scotty ne-a ateptat la
aeroport cu o camionet,o vechitur aproape mncat de rugin.Am crezut c
era grdinarul,dar Roger mi-a tras un ghiont n coaste i mi-a spus c omul era
profesor de istorie medieval la Yale.Ba chiar eful catedrei.ns domnul
Randall nu se potrivea cu imaginea creat de mine pentru un profesor i ne-am
neles pe loc.De fapt,l-a pus pe Roger n spatele mainii,iar eu i cu el am stat n
fa.Pot s v spun c lui Roger nu i-a plcut asta.Nu,nu i-a plcut nici un pic.
CAPITOLUL 5
Ascult,omul e profesor plin,insist Roger,de parc Madison era prea proast ca
s priceap importana acestui fapt.La Yale.nelegi ce nseamn asta Maddy?
-Nu prea am cum s uit,nu? se rsti Madison.mi aminteti din zece n zece
minute.
-tiam eu c e o greeal s te aduc,bombni Roger n surdin.
Madison deschise gura s protesteze,dar atunci Frank Randall cobor din
camionet i se apropie de ei.Nu arat a profesor de colegiu,se gndi Madison,

categoric nu a unul care avea dup nume o list lung de abrevieri,cum avea
omul sta.n cmaa ecosez din flanel i blugi uzai arta ca un simplu tat.La
ochi avea riduri pe care,Madison era sigur,le dobndise de la atta zmbit.
l plcu pe loc,i i transmise asta zmbindu-i.
-Bun ziua,l salut ea clduros.Ai mers mult ca s ajungei aici? Am fi putut
nchiria o main i...
-Nici s n-aud,o ntrerupse Frank,dar se uita la Roger,la crjele lui,apoi la
Madison,de parc ceva nu era n regul.Pe Roger l cunotea din alte vizite,dar
pe Madison nu o ntlnise.Frank zmbi iari,apoi ntinse mna a bun venit.
-Nu tiam c Roger i aduce iubita.Dup un moment de uimire n care i ddu
seama c Roger nu le spusese gazdelor lor c venea i ea,Madison preciza scurt
Soia,apoi ddu mna cu Frank.Nu ndrzni s se uite la soul ei,altfel l-ar fi
omort.
-Felicitri,spuse Frank,n timp ce se ntorcea s se uite la Roger.Trebuia s ne fi
spus.Proaspeii cstorii sunt ntotdeauna binevenii.
-Suntem cstorii de peste doi ani,l inform Madison,tot fr s se uite la
brbatul ei.
-neleg,zise Frank bine dispus,apoi se ntoarse pentru a-i ascunde rsul,cci
vedea c Madison e furioas i c Roger avea s primeasc o spuneal.Am s
v pun bagajele n spatele camionetei.n timp ce el ducea dou geamantane la
camionet,Madison se ntoarse spre soul ei.
-Nu le-ai spus c vin i eu? uier ea.
-Am putea vorbi mai trziu despre asta? o rug Roger,fcnd semn din cap n
direcia lui Frank,care era cu spatele.Madison nu avea de gnd s nceteze.
-Nu le-ai spus nici mcar c eti nsurat.Trebui s se calmeze ca s nu explodeze
de mnie.Dac n-ai vrut s recunoti c ai nevast,de ce ai regizat un aa
spectacol ca s m faci s vin cu tine? Eu voiam s rmn n Montana.
-Ascult,e complicat,am s-i explic mai trziu.
-Fii convins c ai s-mi explici,replic Madison n timp ce Frank se ndrepta
spre ei.
-Scuze pentru ncurctur,i spuse Roger lui Frank,dar nu prea puteam s-mi las
acas lanul i ghiuleaua de la picioare,nu-i aa?
Tentativa lui de a glumi nu avu nici un succes la Madison.Cnd i fulger soul
cu privirea,toat mnia pe care o simea i se concentrase n ochi.
Ridicnd un alt geamantan,Frank o msur pe Madison din cap pn-n picioare.
-Probabil c mbtrneti,Roger,dac ai putut s uii s pomeneti de femeia asta
extraordinar de frumoas.La asta,Madison i zmbi recunosctoare lui Frank.

Trecuse mult de cnd n-o mai numise cineva frumoas.i nu era sigur c
cineva adugase vreodat extraordinar.innd cont de faptul c se considera
prea slab,cu prul n dezordine i tristeea zugrvit pe fa,complimentul o
ncnt n mod deoseit.
-Madison,draga mea,vrei s stai n fa,cu mine? ntreb Frank.Roger poate s
urce n spate,cu bagajele.
-Cu mare plcere,se nvoi Madison bucuroas,ns Roger nainta n crje,
bgndu-se ntre cei doi.
-Cred c,n alte circumstane,ar fi o idee grozav,dar...oft,avnd o expresie
plin de tristee.Dar cred c dup ce mi s-a ntmplat a sta mai confortabil n
camionet dect pe platforma tare de metal.i cum bagajul nu e legat,s-ar putea
s m rneasc din nou.Madison,care era mai mult dect obinuit cu astfel de
scene,nl scurt ochii spre cer,apoi puse mna pe partea din spate a camionetei,
gata s sar i s se aeze lng bagaje.ns rsul lui Frank o opri.
-Biete,nu ncetezi i plngi de mil,nu-i aa? Ei bine,noi nu suntem miloi sub
nici o form.Urc n spatele camionetei,iar doamna asta superb o s stea n fa
cu mine.O clip,Madison nu putu dect s se uite,clipind mrunt,la el.De cnd se
mritase,imediat dup accident,fusese izolat n casa socrilor ei,avndu-i drept
companie doar pe Roger i pe prinii lui.Acetia erau preocupai numai de
Roger i deloc de ea.Dac fiul lor o inea treaz toat noaptea,lor le psa numai
de durerea lui,fr s se gndeasc i c ea alergase pe scri,n sus i n jos,opt
ore.Dup avort,spuseser: Poate c a fost mai bine.Atunci ea aproape c i
pierduse firea.Mai bine? urlase.Mai bine pentru cine? Pentru voi? Dac
aveam un copil de ngrijit,ar fi trebuit s pltii o infirmier pentru fiul
vostru.Dac aveam un copil,putea s v coste tot att ct una din vazele
voastre,nu-i aa? La asta,prinii lui ieiser din ncpere i Roger se postase n
u ca s-o mpiedice s se duc dup ei.Madison se ncuiase ntr-o camer i
plnsese ore ntregi.Dar acum iat c unui om,pe care nu-1 cunoscuse,nu-i era
mil de Roger.Ba,mai mult,i trecu braul pe dup al lui Madison,o conduse la
scaunul din dreapta al camionetei i,deschiznd portiera,o ajut s urce.Pe Roger
l ls s se descurce singur-singurel.O dat ce Frank se aezase la volan i
pornise motorul,Madison ncepu s se scuze:
-mi pare ru de ncurctur,spuse ea.N-am tiut c nu eram ateptat i tiu c
un oaspete n plus poate fi o povar,aa c...Frank i auzea vorbele,dar era mai
atent la tonul ei,i i-o retez nainte s termine cu scuzele,nainte s se ofere s
plece:

-Familia noastr l cunoate de ani de zile pe Roger,aa c tiu c el i fiul meu


eel mic sunt tot o ap i-un pmnt.Vor s fie considerai grozavi,deci nu le
place ca cineva s cread c s-au lsat prini de o femeie.Trece-o pe seama
lipsei de maturitate.Madison ntoarse capul ca s-i ascund lacrimile.E un om
foarte bun,se gndi ea,i reduce la nimic ceva stnjenitor i jenant.Chiar i luase
partea n detrimentul lui Roger!
-Fiul meu cel mare,Thomas,e student la medicin,i ne-a explicat cum e cu
accidentul lui Roger i ce fel de reabilitare s-a abordat.Sunt sigur c i eti de
mare ajutor.Spunnd asta,Frank i arunc ochii spre Madison ca s-i vad
expresia feei.Dar ea se feri.Nu ncpea ndoial c acest om de treab credea c
Roger avea infirmiere permanente i o soie care juca tenis la club,ntorcndu-se
ocazional s verifice progresele soului infirm.Toat viaa numai de asta avusese
parte: lumea presupunea c frumuseea i ofer o via uoar.
-Ia zi,Madison,ct de rezistent eti? ntreb Frank n timp ce ieeau pe
autostrad i o luau spre nord.
-Rezistent? Adic,dac pot s joc rugbi cu bieii? Ceva n genul sta?
Frank rse.
-Deloc.Cred c dac ai juca rugbi cu bieii ar fi un placaj uria,colectiv i asta
ar pune capt jocului.
-M mgulii.ncercai s avei o aventur cu mine? La asta Frank slobozi un
hohot de rs ce l fcu pe Roger,care sttea bosumflat n spate mpingnd
geamantanele cu crjele,s se ntoarc i s-i fulgere cu privirea prin geamul din
spate.
-Mi-ar plcea la nebunie,dar nu cred c mi-ar rezista inima,rspunse Frank.
-Sau soia,preciza ea zmbind,savurnd schimbul de replici.Trecuse foarte mult
timp de cnd nu mai vorbise i despre altceva n afara problemelor fizice ale lui
Roger.
-Ea probabil c ar fi bucuroas s scape de mine o zi sau o sptmn,m rog,ct
a rezista.
-De ce oare am ndoieli? ntreb Madison lsndu-se pe spate i msurndu-1 de
sus n jos.Frank se uita n fa,prin parbriz,dar zmbea,i faa lui era luminat de
plcerea de a flirta cu o fat drgu.
-Nu,cnd am spus rezistent,m-am referit la ct de geloas eti.
-Geloas?
-Cred c e mai bine s te pun n gard.La colegiu,fiul meu i Roger au avut
destul de multe iubite.Se uit la ea cu coada ochiului s vad cum reacioneaz.

-l cunosc de muli ani pe Roger.N-o s-mi spunei nimic nou.Eu am fost cea
care i fcea temele.
-Am o fiic mai mic dect Roger i Scotty cu un an,i a venit nsoit de o
verioar ndeprtat i o prieten.Toate trei vor sta cu noi la caban.
Madison atept s continue dar cum el tcu,se uit pe geam i se gndi la ce
auzise.Dup un timp zmbi,apoi se ntoarse spre el.
-Ele nu tiu c Roger are o iubit,darmite nevast,i n mod sigur nu tiu c
vine cu el,aa c s-ar putea s se lase cu o mic...Cum se spune? Scrmneal?
-Te vei descurca foarte bine,hotr el,uitndu-se iar pe geam,cu minile pe volan.
-Ct mai e pn ajungem acolo? ntreb Madison.
-Vreo cincisprezece minute,rspunse el.
-N-ar putea s fie douzeci? ntreb ea,lundu-i geanta de jos i ncepnd s
cotrobie prin ea.Cnd scoase un ruj de buze,Frank i propuse:
-E un popas n drum.Ai vrea s ne oprim?
-Mulumesc,zise ea i,cinci minute mai trziu,Frank iei de pe autostrad i trase
n parcarea cu pietri a unui popas de mod veche.Atept afar,stnd n picioare
lng Roger i ascultndu-i absent vicrelile,n timp ce Madison intr.
nuntrul popasului,ntreb unde era toaleta.Femeia de la tejghea se ncrunt.
Nu-i plcea ca turitii s opreasc i s foloseasc toaleta tar a comanda ceva.
Bombnind,facu semn din cap spre o u mic din stnga.
Intrnd n camera micu,Madison i puse geanta de voiaj pe scaunul de toalet
i i desfcu fermoarul.O fi fost flirtul cu Frank de vin sau poate gndul c avea
s se confrunte cu trei tinere crora le sfiriau clciele dup soul ei,cert era c
voia s fac tot posibilul s arate bine cnd ddea ochii cu ele.
n timp ce se uita n oglinda cu un singur bec deasupra,realiz c nu-i mai
amintea cum s se fardeze.De muli ani singura ei preocupare era Roger i
recuperarea lui; nu avusese timp s se mai gndeasc i la ea.
Dar cnd apropie dermatografiil de pleoap,i reveni.Nu prea mult,decise
ea,doar att ct s accentueze i s intensifice.Repede,i contura ochii,i ddu
cu rimei,cu puin fond de ten,tras conturul buzelor,apoi se ruj.Se aplec,lucru
care,dat fiind nlimea ei,prea imposibil n acea cmru.Reui s-i coboare
capul suficient de mult ca prul ei,eliberat din banda elastic,aproape s ating
podeaua.i ddu cu fixativ la rdcini,apoi i flutur prul dintr-o parte n alta
ca s se usuce,i ridic brusc capul i voil-coama leului.
i descheie bluza ct s i se vad fundia de la sutien,apoi i ridic gulerul la
spate.Ls jacheta din denim s-i alunece puin de pe umeri,i ndrept umerii i

ira spinrii i iei din toalet.Trecnd prin restaurantul popasului,i inea ochii
aintii drept nainte,dar tia c atenia tuturor era ndreptat asupra ei.
Cnd deschise ua s ias,Frank i Roger ridicar privirea.Frank rmase cu gura
cscat,iar Roger se ncrunt.Ca i cum soul ei n-ar fi fost acolo,Madison se
duse la Frank.
-Sunt pregtit s le cunosc? ntreb ea ncetior.
O clip,Frank se holb la ea,apoi i azvrli capul pe spate i ncepu s rd.
-Soia mea o s se distreze enorm.i cnd te gndeti c sptmna trecut
propunea ca vara asta s mergem la Paris n loc s venim la caban.Spunea c
s-a plictisit,an de an,de locul sta.Ca rspuns,Madison i zmbi,apoi ddu s
deschid portiera din dreapta,dar Frank i-o lu nainte.Dup ce nchise portiera,
ocoli camioneta prin fa.Roger,care rmsese la locul lui ntruct era prea
complicat s coboare i s urce,se aplec spre geamul deschis dinspre partea lui
Madison.
-Ce-i n capul tu? Nu mergi la vreo porcrie de bar,s tii.Oamenii tia sunt...
Amuzat,ea se uit la soul ei.
-tii ceva,Roger? Chiar i oamenilor educai le plac fetele drgue.Cu asta,ridic
geamul,apoi se ntoarse i i zmbi lui Frank.
CAPITOLUL 6
Cabana era exact cum i-o imaginase Madison.Prea demn de a fi deinut i de
familia Roosevelt.Avea un singur nivel i era construit din brne care,cu
vremea,cptaser o culoare maro nchis.In fa avea o verand lat de vreo ase
metri i lung de cel puin optsprezece.Pe acolo erau mprtiate o mulime de
scaune i bnci acoperite cu perne groase cu fee de creton decolorat.
-Nici mcar tapiseria nu pare nou,spuse Madison ncetior.Roger o fulger cu
privirea pentru a-i aminti s nu-i trdeze originea.O clip,Madison se opri din
mers i se gndi s-1 roage pe Frank s-o duc napoi la aeroport ca s se ntoarc
acas.Dar apoi se gndi: Care cas? Cum mama ei era moart,singura ei cas
era la Roger.Frank i petrecu braul pe dup al ei,facnd-o s revin la prezent.
-Frumoas cas,opti ea cu un zmbet slab,apoi l urm pe Roger pe scri.Ddu
s-1 ajute,dar el se smuci,aa c urc alturi de Frank.
Oprindu-se pe verand,se uit spre lacul care se ntindea n spatele casei,cu o
ap albastr i limpede ca cristalul,din cte putea ea s vad.Copaci mrei i
bolovani punctau malul.In zare,nu se vedeau ali oameni sau cabane.Nici pe lac
nu erau brci,i Madison era sigur c familia lui Frank stpnea tot ce se putea
observa n deprtare.

-Merge,rosti Frank uor dispreuitor.E de la familia soiei mele,nu a mea,adug


el n surdin.Tata a fost instalator.Era ca i cum i-ar fi citit gndurile i,n semn
de mulumire,Madison i drui un zmbet ameitor.O clip,Frank clipi uimit.
-Iar mama spla rufe pe la alii,continu el,facnd-o pe Madison s rd,pentru
c tia c ultima lui afirmaie era o minciun i c spunea asta doar ca s-o fac s
zmbeasc din nou.i am avut un unchi care era ofer de taxi.
Madison nc mai rdea cnd ajunse la u i se bucur c se ntmpla aa.Din
cas ieir n fug dou fete drgue,cu atenia concentrat sut la sut asupra lui
Roger,iar aspectul lor striga Bani! Erau mbrcate n haine care arat la fel ca
n magazin i dup ani de purtare,dar Madison tia c vestimentaia aia anost
costase ct ctigase mama ei ntr-un an,avnd trei slujbe.
Fetele erau frumuele,dar nu ieite din comun.Dac erau fardate,machiajul era
att de uor nct nu se observa.Ele triau dup reguli precum Imbrac-te,apoi
scoate o bijuterie.Firete c bijuteriile lor erau adevrate,motenite de la bunici.
Rmnnd n urm i privindu-le,Madison se simi dintr-o dat prea nalt,prea
fardat,prea diferit.i veni din nou s fug departe.Locul ei nu era aici.
Apoi din caban iei alt fat,mignon i cochet,cu prul negru,scurt,ochi mari,
cprui i,n timp ce ea nainta,celelalte dou se ddur la o parte.
-Roger,iubitule,spuse ea linitit; apoi,cu un gest care n mod sigur era exersat,se
ridic pe vrfuri,i petrecu un bra pe dup gtul lui,i trase capul n jos i l
srut pe buze.Madison l simi pe Frank nepenind lng ea,dar ciudat era c ea
nu simea nimic.Doar o prticic din ea observa impasibil gestul,fcnd
remarce pe marginea lui.O femeie l srut pe soul meu.Ar trebui s fiu
nebun de gelozie.Ar trebui s-o dau la o parte. ns,n loc de asta,Madison
rmase pe loc,uitndu-se.Cnd Roger se ntorsese de la colegiu cu o logodnic la
bra,aproape c nnebuise de gelozie.Simplul fapt c vedea o femeie stnd lng
brbatul de care era ndrgostit pn peste cap mai c o adusese n pragul
nebuniei.ns acum,i spunea doar: Poate c altcineva va avea grij de el i o
s am i eu puin pace i linite.Frank ntrerupse momentul de tandree:
-Terry! rosti el cu glas puternic.E aici o persoan pe care ar trebui s-o
cunoti.Soia lui Roger.Auzind asta,cele trei tinere se ntoarser i se uitar la
Madison.Terry mai avea nc mna pe umrul lui Roger i prea c nu
intenioneaz s o ia de acolo.
-Soie? opti una dintre ele,uitndu-se la Roger,care se mulumi s dea din umeri
de parc aspectul sta nu-1 privea.Ct mai diplomat cu putin,Frank i prezent
cele trei tinere.Fiica lui,Nina,verioara ei Terry,i prietena Ninei,Robbie.

Cnd acestea se uitar n sus la Madison-la urma-urmelor,ea era cu centimetri


buni mai nalt dect ele-ea oft,cci n ochii lor citea ostilitatea.Pcat,pentru c
i-ar fi plcut s se mprieteneasc cu ele.
N-am nevoie de-o scen,se hotr Madison.Fusese o zi prea lung ca s mai
suporte i asta.ntorcndu-se,i zmbi lui Frank.
-Cred c zborul m-a epuizat.Ai putea s-mi artai...camera noastr? Mndria ei
nu se putuse abine de la acea mic accentuare.
-Bineneles,spuse Frank,apoi i croi drum printre fete,cu Madison pe urmele
lui.Interiorul casei era n ton cu exteriorul,cu canapele i scaune mari,
confortabile,i covoare americane indigene care,probabil,valorau acum o avere,
mprtiate pe podelele de pin.Trecur pe lng o camer de zi de mrimea unei
staii de autobuz.ntr-un capt era un emineu fcut din pietre,care probabil c
fusese instalat cu o macara.Pe hol,Frank deschise o u i o pofti s intre.
nuntru erau un pat,un dulap mic de haine,dou msue i un scaun.
-Va trebui s schimbm camerele,ntruct n-am tiut c...
-E n regul,spuse ea,lsndu-i braul.
-Nu le permite s te supere.Se cunosc de mult timp cu Roger,iar el este...m
rog...
-O partid,continu Madison,zmbind.E bogat i artos.Ce i-ar mai putea dori?
Frank se ncrunt puin,dar n clipa urmtoare zmbi slab.
-Dac ai nevoie de ceva,d-ne de tire,mai zise el n timp ce lsa pe podea
geamantanul ei,apoi iei din camer i nchise ua.Dup cteva clipe,intr
Roger.Madison l privi n timp ce despacheta i vzu c avea chef de ceart.
-Nu neleg de ce n-ai putut s fii politicoas.
Oamenii tia sunt obinuii s fie tratai respectuos.N-oi fi auzit tu de maniere
ca ale lor,dar...Ea nu era dispus s nghit momeala.nvase de mult c,atunci
cnd Roger se tia vinovat,compensa acest lucru atacnd.Cnd vorbi,glasul ei
era linitit,calm:
-Nu neleg de ce nu le-ai spus c te-ai nsurat i c vii cu nevasta.
l auzise pe Roger mergnd pe hol,eapn i sigur n crje,dar acum c erau
singuri n camer,chiopta.Ca i cnd ar fi fost chinuit de o mare suferin,se
ls pe marginea patului.
-i-a fi recunosctor dac n-ai ncepe iar o ceart.Ea trebui s nghit de dou
ori nainte s rspund.ns nu avea de gnd s se lase dominat de el.Roger nu
era o persoan impulsiv; tot ce fcea avea un motiv.
-Vreau doar s tiu.Am venit creznd c am fost invitat,dar aici am constatat c
nu se tie nimic despre mine.

-n regul,linitete-te,spuse Roger de parc ea era n pragul isteriei! Nu i-am


spus lui Scotty sau familiei lui despre tine pentru c,m rog,e o treab de
biei.Noi...
-Faptul c nu erai nsurat te fcea mai mascul? ntreb ea blnd.Ciudat,nu era
suprat pe el.De fapt,era doar curioas.
-Da! rspunse Roger.i ce-i ru n asta? n ultimii ani nu prea m-am simit
brbat,aa c ce dac l-am lsat pe cel mai bun prieten al meu s cread c sunt
nc un om liber?
-Om liber? repet ea ncet,amintindu-i la cte renunase pentru el.Dac vrei
libertate,nu trebuie dect s-mi spui.
-Maddy,iubito,tii c n-am vrut s te fac s suferi.ntinse mna spre ea.dar ea se
ddu la o parte.
-Nu,Roger,nu tiu c n-ai vrut s m faci s sufr.De fapt,n ultimul timp am
constatat c,de cele mai multe ori,durerea pe care mi-o provoci este intenionat.
Roger i trecu mna peste fa,ca i cum era exasperat.
-Nu s-ar putea ca mcar cteva zile s nu m cicleti? Nu poi i tu s te
distrezi? tiu c eti suprat din cauza copilului,dar...
-Nu doar un copil,Roger,toi copiii.Pentru totdeauna.
-i asta e vina mea? Asta vrei s spui? Mi-am dat toat silina s ajung la
telefon.Am...Madison se ntoarse n timp ce ochii i se umpleau de lacrimi.Avea
s scape vreodat de sentimentul sta c viaa ei era terminat? Era adevrat,nu
mai avea uter,dar avea alte lucruri.Oamenii nu erau obligai s aib copii ca s
aib o via plin.Se ntoarse din nou spre Roger.
-Bine,spuse ea.Nu-i putea clca pe inim ca s-i cear scuze,dar poate c avea
posibilitatea de a ndulci situaia.Oricum,era stul de ceart.n regul,facem un
armistiiu.Fr certuri ct timp suntem aici.Cum i se pare?
Roger arta uurat.Dintr-o dat,Madison nu mai putu suporta s se afle n
aceeai camer cu el.Dac mai sttea mult acolo,ar fi nceput s ipe.Porni spre
u,dar se opri,cu mna pe clan.Trebuia s afle ceva.
-Dac tiai c nu le-ai spus c eti nsurat,de ce ai insistat s vin cu tine? Eu
voiam s rmn n Montana.Roger nu zise nimic,ns ea l cunotea foarte bine.
-D-i drumul,insist ea.
-Mama i tata au hotrt c au nevoie de o pauz.
-neleg,spuse Madison.Nu era dispus s insiste asupra nedreptii acestei
declaraii.Ea lsase New York-ul pentru a se ntoarce n Montana ca s-l
ngrijeasc pe fiul lor.i petrecuse zilele i nopile slugrindu-l.Singurul liber
i-1 lua ca s citeasc manualele mprumutate de prietena ei,dr.Dorothy Oliver,

ncercnd s nvee cum s-1 ajute pe fiul lor.i totui prinii lui declaraser c
au nevoie de o pauz n care s n-o mai vad.
-Maddy? o strig Roger,i ea se ntoarse s-1 priveasc,dar el nu mai spuse
nimic.
-Ce mai e? ntreb ea,pentru c tia c voia ceva important.
-Las-m s m distrez,o rug el ncetior.Doar ct suntem aici.
Ei i trebui un moment ca s neleag la ce se referea.Distracie nsemna pentru
Roger s bea i s rd i s fie iar eroul echipei de fotbal ca n liceu.i mai
nsemna fete,o mulime,toate privindu-1 cu adoraie.Toate imaginndu-i ce
amant grozav era.ns Madison tia c cea mai mare parte din Roger era doar un
spectacol.i plcea s fac sex cnd i cnd,dar s se termine repede.Ceea ce i
plcea cel mai mult era adoraia-ceva ce Madison nu-i mai oferea.
-Sigur,spuse ea.Distreaz-te.Eu am...Nu tia cum avea s-i omoare timpul,dar
dac putea s stea pe o piatr i s se uite la ap o or ntreag,i-ar fi fost mai
mult dect suficient.Am s te las n pace,i confirm ea dup o clip.Mai e ceva?
-Nu,spuse el,apoi i zmbi cum nu o mai fcuse de ani de zile.O clip,ea era efa
galeriei i el cpitanul echipei de fotbal-totul era perfect.Madison i ntoarse
zmbetul.Mulumesc,adug el.
-Cu plcere,rspunse ea,i chiar vorbea serios; apoi deschise ua i iei din
camer.Poate era laitate din parte ei i,n mod sigur nu aa proceda un oaspete
bun,dar Madison gsi p u lateral i se strecur afar tar s-i caute gazdele
pentru a le mulumi.Descoperi o potec i porni pe ea.Asta fusese una din
problemele ei n New York.Fiind o fat de la ar,nu era obinuit cu locurile
far slbticie.
Ei i plcea s se plimbe singur ore ntregi prin pdure,s rtceasc far int,
uitndu-se la copaci i la urmele animalelor.Se plimb aproape o or,apoi hotr
c era mai bine s se ntoarc la caban.Probabil c luau cina la o anumit or i
acum discutau deja despre ea,spunnd c nu era un oaspete bun pentru c nu
ddea o mn de ajutor,dar plimbarea i fcuse bine.Avusese un oc s constate
c a sosit neinvitat,nedorit,iar motivul pentru care o implorase Roger s
mearg cu el fusese alt oc.Acum ns,n timp ce sttea sub un copac care,
probabil,avea dou sute de ani i se uita la apa scnteietoare,se gndi Ce
dracu'!.Nu voise s mearg cu Roger pentru c nu mai avea chef s-1
ddceasc.Dorise o pauz,voise s scape pentru un timp de grijile zilnice,i
acum era hotrt s-o obin.Cnd se ntoarse la caban se simea mult,mult mai
bine.

-Tu trebuie s fii Madison,i se adres femeia care o ntmpin n clipa cnd intr
pe u.Madison tiu pe loc c era doamna Randall,soia lui Frank,femeia de
familie veche i bogat.Era mrunic i bine meninut.
Bisturiul chirurgului nu-i atinsese vreodat faa,dar pielea ei dovedea clar o via
de ngrijire.Avea doar puine riduri pe la ochi i tenul era catifelat,impecabil.Era
mbrcat cu nite pantaloni uori din ln,care trebuie c aveau zece ani,dar
Madison era sigur c,noi,costaser njur de o mie de dolari.Probabil fuseser
fcui anume pentru femeia asta.La pantaloni asortase un compleu de camir de
un roz pal.Mai trziu lui Madison nu-i venea s cread c rostise cu adevrat
acele vorbe,dar poate c aerul proaspt,adugat la atenionrile dispreuitoare ale
lui Roger s nu-1 fac de rs,fusese devin:
-Cum,fr perle?
n clipa n care a scpat asta,Madison i puse mna la gur cu groaz,dar
doamna Randall rse,apoi o lu prietenete de bra.
-Mi-a spus Frank c eti un deliciu,i acum neleg de ce.Intr,te rog,i
nsufleete casa asta.Toate fetele l vneaz pe soul tu.
-Oare pentru ce? Auzind ntrebarea,doamna Randall se opri i se uit la
Madison,cu o min serioas.
-Oh,Dumnezeule! Hmmm,spuse ea gnditoare.
-N-am vrut...ncepu Madison.Adic...
-Nu-i nevoie s te scuzi,drag,o ntrerupse doamna Randall.i-e foame? Spunemi,te rog,c nu ii regim ca s rmi supl.
-Nu tiu,rspunse zmbind Madison.Consum caloriile pe care am timp s le
nghit urcndu-1 pe Roger n pat i coborndu-1.
-neleg,spuse cu seriozitate doamna Randall.
Nu tiam,cu toate c pe prinii lui Roger i cunosc oarecum.Nu ne vizitm,dar
i-am ntlnit.i mai auzi ba una,ba alta.Cred c le place s-i cheltuiasc banii pe
ceva care s se vad.
-Da,confirm Madison,i se gndi c,dac mai scotea un singur cuvnt nu s-ar
mai fi putut opri.
-Ei bine,draga mea,stai la noi i odihnete-te n voie.Fetele i-1 vor lua pe Roger
de pe cap.
-Ar fi amabil din partea lor,spuse Madison,simindu-se bine pe moment.Femeia
asta,toat numai bune maniere,cu aerul ci de vi nobil,o tcea s se simt mult
mai bine dect n ultimul timp.Doamna Randall o privi din nou scurt i
ptrunztor.
-Vino la mas.i pregtete-te s te aperi.

-Am s-mi dau toat silina,o asigur Madison n timp ce intrau n sufragerie.
Toi erau pe cale s se aeze,dar cnd ridicar privirea i o vzur pe Madison fu
ca i cnd peste odaie s-ar fi abtut crivul.Cele trei tinere,strnse ciorchine n
jurul lui Roger i al unui brbat blond n crje,se mprtiar,cu o expresie
vinovat pe fa.
Nu v oprii din cauza mea,i veni lui Madison s le spun,dar se abinu.Se
aez pe scaunul indicat de doamna Randall.Cnd toat lumea i ocup locul,cu
domnul i doamna Randall la cte un capt al mesei,Madison descoperi c sttea
chiar lng stpna casei,vizavi de Terry,fata care l srutase att de senzual pe
soul ei.Tnrul blond,care se prezent Scotty,sttea lng Terry,iar Roger n
captul cellalt,lng Frank.Uriaa mas de pin era ncrcat cu castroane mari
din porelan alb cu albastru,simplu,care artau de parc fuseser cumprate din
trg i conineau mncare fierbinte,aburind.i farfuriile fceau parte din acelai
set,iar n partea de sus a fiecreia era un Wcare,ghici Madison,era iniiala
numelui de fat al doamnei Randall.Dup ce toat lumea se servi cu mncare,
doamna Randall spuse voioas:
-Mine sosete Thomas.Anunul pru s ocheze ntregul grup,fcndu-1 s
nepeneasc.Madison ridic ochii din farfurie.
-Cine e Thomas? ntreb Madison.
-Fiul meu cel mare,rspunse doamna Randall pe un ton vesel.
Madison se uit curioas la ceilali.Ochii domnului Randall erau plini de
amuzament,dar Roger,Scotty i cele trei tinere mai s intre cu nasul n farfurie.
Privelitea o nveseli considerabil pe Madison.
-Povestii-mi totul despre el,ceru ea voioas,zmbindu-i doamnei Randall.
-Cum l-a putea caracteriza pe fiul meu cel mare?
se ntreb doamna Randall,cu furculia ridicat.
-E o reflectare a unei generaii anterioare a familiei soiei mele,o ajut Frank.
-Da,confirm doamna Randall.Se pare c familia Wentworth era mprit n
dou grupuri-cei care ctigau bani i cei care i cheltuiau.
-Parc la mas nu se vorbete de bani,interveni Nina,despre care Madison aflase
c era al treilea copil,cel mai mic,al soilor Randall.Nendurtoare,Madison se
gndi c era bine c avea bani pentru c,privit de aproape,fata nu era tocmai
atrgtoare.Prea drgu,impresie creat de vrst i bani,dar...ei bine,se gndi
Madison,peste zece ani avea s semene mai mult cu tatl dect cu mama ei.
-Asta n public,drag,preciza doamna Randall.n particular putem s vorbim
despre ce vrem.Se ntoarse iar spre Madison.Soul meu vrea s spun c pe
Thomas l preocup probleme mai serioase dect pe ceilali.El face parte din

grupul celor care ctig bani.Fiul meu a terminat anul trei de medicin.Se
specializeaz n medicina recuperatorie.
-i probabil c va face un lucru mre i nobil,adug Scotty n surdin; apoi
ceilali,inclusiv Roger,chicotir.Faptul c Roger era suficient de apropiat de
familia Randall pentru a le cunoate glumele obinuite o nfurie pe Madison.n
ultimii doi ani ncercase s-1 fac s vorbeasc i despre altceva n afar de ce l
durea i ct de nefericit era.De ce nu voise s-i povesteasc despre familia
Randall?
-Pare un om de treab,spuse Madison uitndu-se la doamna Randall.
-Aa cred i eu,dar eu sunt subiectiv.De treab sau nu,cert e c Thomas e unic.
tii cum spun mamele,Johnny nu a zmbit pn la patru luni i jumtate.Eram
gata s renun.Eu tot mai atept primul zmbet al fiului meu cel mare.
La asta toat lumea de la mas rse politicos i Madison i ddu seama c era o
fraz des repetat,totui o intriga acest personaj.Ba chiar,n momentul de fa,
simea o afinitate pentru el.
-Thomas te va ur!ntorcndu-se spre cea care vorbise,Madison spuse:
-Poftim? Toi se uitau la Robbie,consternai de grosolnia ei.
-Nu a fost ceva personal.Am vrut s spun doar c pe Thomas nu-1 intereseaz
fetele drgue.
-Vorbeti din experien? ntreb Scotty,apoi,ca un puti de liceu,se uit la Roger
ca s-1 fac prta la glum.
-De ce m-ar interesa Thomas? se rsti Robbie.Nu sunt masochist.
Scotty se uit la Madison.
-Robbie are draci din cauz c anul trecut i-a fcut avansuri fratelui meu,dar el a
refuzat-o.Nu e suficient de deteapt pentru gustul lui.
-S tii c...ncepu Robbie,dar Scotty i-o retez.
-Thomas are cap,dar eu aspect,spuse el,apoi l nghionti n coaste pe Roger.i
aspectul nostru ne ajut mereu,nu-i aa? Amndoi am terminat cu chiu cu vai
colegiul.Dac n-ar fi fost fata pe care Roger...ntlnind privirea mamei lui,Scotty
tcu brusc.n tot cazul,continu el,ea ne fcea toate temele.
ntorcndu-se spre Scotty,Madison i zmbi cu atta cldur nct aproape c l
simi topindu-se.Trecuser ani de cnd nu mai fusese privit aa cum o priveau
acum Frank i fiul su.
-Povestete-mi tot ce fceai voi doi n colegiu,l ncuraja Madison cu un glas
mai profund dect de obicei,apoi i cobor ochii seductor.Cnd ridic iar
privirea,Scotty se holba la ea cu gura cscat,Roger scrnea din dini de furie,

cele trei fete artau de parc i-ar fi scos bucuroase ochii,domnul Randall se uita
la ea cu adoraie...iar doamna Randall prea pe cale s izbucneasc n rs.
Ct despre Madison,se simea frumoas,i nu se mai simise aa de...Ei bine,din
ziua aceea,de la care trecuser peste doi ani,cnd sttuse pe o banc la
Departamentul de Circulaie din New York City lng dou tinere.
Pn s-a terminat cina Madison i ascult pe ceilali vorbind,ns era n lumea
ei.ncepea,n sfrit,s devin contient de faptul c se afla cu adevrat n acest
loc superb i c nu mai trebuia s aib grij de Roger.Evident,familia Randall
avea servitori i la casa de var,aa c lui Madison nu avea s i se cear s ajute
la curat de cartofi aa cum se ntmplase deseori n casa lui Roger.Pe de alt
parte,statul n buctrie la taifas cu buctreasa o mai salvase din infirmerie.
Vag,auzi vorbindu-se iari de acest frate mai mare,Thomas.Se prea c era bun
la tot ce ncerca.
-Firete c Thomas n-ar ncerca ceva la care s nu fie cel mai bun,spuse sora
lui,Nina,cu dispre n glas,facnd-o pe Madison s ridice ochii spre ea.
-Mai bine dect s schimbe semestrial materiile principale,i-o ntoarse Scotty.
-De ce trebuie s vorbim de Thomas? ntreb Robbie,aproape scncind.i ce
dac a fost cpitanul echipei de fotbal de la Yale? i ce dac e primul
ntotdeauna? Asta l face mai plcut? La asta o privi pe doamna Randall,
ngrozit de ceea ce scpase.Vreau s spun...Se facu roie la fa.Scotty se uit la
Madison.
-Ai vzut c prietena surorii mele nu face dect s dea cu bu-n balt.Vara
trecut s-a tcut de rs din pricina fratelui meu,i el nici mcar nu s-a uitat la ea.
-Ba nu! se apr Robbie cu lacrimi n glas.Mi s-a prut singur,aa c am vorbit
cu el,atta tot.
-Da,cum s nu,spuse Scotty.De asta i-ai adus patru...Cum se cheam?
-Cred c bikini tanga,complet zmbind doamna Randall.
-N-am de gnd s mai ascult! izbucni Robbie i,mpingndu-i scaunul n spate,
fugi de la mas.Doamna Randall lu coul de pine i-1 ntinse lui Madison.
-Ei,draga mea,acum nelegi de ce nu port perle.S-ar fi putut s fiu tentat s
strangulez pe cineva cu ele.Madison rse cu toat inima la gluma pe care numai
ea i doamna Randall o nelegeau.
mi place casa asta i mi plac oamenii tia,se gndi ea.Nu fetele,ci
prinii.n timp ce se uita prin camer la gravurile vechi cu scene de vntoare i
la draperiile n carouri albe i albastre de la fereastra mare,i repet: Da,ntradevr,mi place locul sta.

n acea clip i jur c avea s se distreze.Avea s ignore ce fcea Roger ca s


se simt bine.Cnd se uit la el,vzu c flirta cu Nina.Cum Terry era n cellalt
capt al mesei,atenia lui era acum absorbit de Nina.
Ce soie poate s stea i s se uite la soul ei ce cocheteaz cu alt femeie far
s simt nimic? se ntreb Madison.i,pe loc,tiu rspunsul: Una care vrea s
se elibereze.Realiznd asta,se simi uurat.Fcuse o greeal ntorcndu-se la
Roger.Renunase la o posibil carier de succes n modeling pentru a fi alturi de
un brbat care spunea c o iubea,dar fusese o greeal.Una pltit scump.In
aceti ani renunase la tot ce avea pentru Roger.i pierduse chiar i capacitatea
de a avea copii,se gndi ea,dar nu zbovi asupra acestui lucru.Rana era prea
adnc.ns acum,observndu-i soul flirtnd,ncerca o senzaie de uurare.Era
nc tnr i drgu,nu tot att de drgu cum fusese nainte de a-i nchina
ani din via ngrijirii mamei ei bolnave i apoi unui so infirm,dar nu era prea
trziu.n tot cazul,mai avea sperane.
-Madison,draga mea,te simi bine? ntreb doamna Randall,punndu-i mna
subire pe braul lui Madison.
-De fapt,m simt foarte bine.V-ai supra dac mine m-a duce la pescuit?
-La pescuit? repet surprins doamna Randall.Nu mi-a fi nchipuit c tu...
-C-mi place s fac i altceva n afar de a-mi ngriji pielea? Ochii doamnei
Randall scnteiar.
-Avem multe de nvat una despre cealalt,spuse ea ncetior,astfel nct s nu o
aud ceilali.Dar,da,firete,fa ce-i place.Ai vrea s mearg cineva cu tine?
-Nu.M duc singur.Numai dac nu e nici o problem.
Doamna Randall a neles imediat ce voia s afle Madison.Trebuia s ia parte la
activiti de grup? Se adunau toi i hotrau-doi fac asta,patru fac aia etc.?
-Nu e absolut nici o problem,o asigur doamna Randall.i mine vreau s-i fac
cunotin cu fiul meu Thomas.i lui i place s pescuiasc.Madison arunc o
privire spre Roger.Acum povestea ceva,iar Nina i Terry erau aplecate peste
mas,spre el.Probabil le relateaz vreo escapad din liceu,se gndi i se ntoarse
iar spre doamna Randall.
-Mulumesc,dar cred c mi-ar plcea s fac o pauz la capitolul brbai.
-neleg foarte bine,spuse doamna Randall zmbind.Casa mea e i a ta.Cu o
condiie,adic.
-Ce condiie? ntreb Madison circumspect.
-S-mi spui Brooke.Toi prietenii m strig aa.
O clip,Madison o privi clipind nedumerit.Simise ceva deosebit pentru aceast
femeie i soul ei,dar nu-i dduse seama c sentimentul era reciproc.De

asemenea,tia c Robbie,dei era cam de aceeai vrst cu ea i venise de multe


ori n vizit la familia Randall,continua s i se adreseze cu doamna Randall.Ins
ea i ceruse lui Madison s-i spun Brooke,incluznd-o ntre prietenii ei.
-A fi onorat,rosti ncetior Madison,apoi schimb un zmbet cu gazda ei.
-Ce-ai zice s lum ceaiul pe verand? mbrac un pulover gros ct aduc eu
coniacul.
-Perfect! spuse Madison.Madison i doamna Randall se ridicar,lsndu-i pe
ceilali la mas.n timp ce Madison se ntorcea n camera ei,se ntreba: De ce
nu pot fi i socrii mei ca oamenii tia?
CAPITOLUL 7
Madison l vzu pe Thomas nainte ca el s-o observe.Pe loc,realiz c niciodat
n viaa ei nu fusese att de atras de cineva.Mamei ei i displcuse ntotdeauna
Roger.Spusese c sttea cu el pentru c nu pretindea prea mult de la ea.Nu-i o
provocare pentru tine n nici o privin.i te face s te simi aprat.Considera
c,din cauz c i petrecuse majoritatea vieii singur sau n semiinternate,
Madison voia s aib senzaia c aparine cuiva,undeva.Aa c Roger reprezenta
sigurana.Faptul de a fi cu el i asigurase accesul la toate petrecerile
corespunztoare din liceu.Intuise c,altfel,nlimea i aspectul ei ar fi facut-o
s fie ostracizat de fete i inta micilor jocuri libidinoase ale bieilor.Da,Roger
reprezentase sigurana.Dar trebuia s fie sincer cu sine,Roger nu-i fcuse
niciodat inima s-i sar aa cum se ntmplase cnd l vzuse pe Thomas.
Era ciudat c se simea atras de el pentru c nu avea nfiarea unui brbat care
s inspire unei femeie pasiune.Nu semna cu eroul dintr-un roman sentimental.
n primul rnd,era n permanen ncruntat.Or fi fost ochii lui rotunzi i de
culoarea safirelor,dar nimeni nu i ddea seama de asta din cauza acelor anuri
adnci dintre ei,care-i fceau s par dou crpturi.Totui,ochii lui erau
mrginii de gene att de dese nct semnau cu cele false ale ppuilor.Avea un
nas scurt i nite buze probabil pline i moi,dar pe care Thomas le transformase
doar ntr-o linie.Era nalt,n jur de un metru optzeci,bine proporionat i solid
i,din spate,chiar grozav.Avea umeri largi,spate musculos,talie subire i picioare
puternice de la anii de fotbal.i,din cte auzise Madison,trupul lui ispitise multe
femei s-1 abordeze,ns pn acum nici una nu fusese n stare s nfrunte ceea
ce vedea cnd Thomas se ntorcea.Venica lui privire ncruntat speria pe toat
lumea.Pe Madison nu privirea o fcu s dea fuga n ascunztoare,

ci felul n care se simea atras de el.Tocmai fusese pe cale s intre n buctria


care,la cinci dimineaa,forfotea deja de activitate.La urma urmelor,era nevoie de
timp s acoperi bufetul cu ou proaspete pregtite n trei moduri,cltite,
vafe,dou feluri de cartofi,pete prins n acea diminea i patru tipuri de pine.
-Conaul Thomas! exclam femeia uria,adic buctreasa familiei Randall,pe
care Madison o vzuse doar fugitiv cu o zi n urm.Cnd l ntrebase pe Roger,
aflase c femeia lucrase o venicie la familia mamei lui Scotty.
-Adelia,spuse Thomas,ncruntndu-se.E ceva de mncare? Auzind,lui Madison i
veni s plng de frustrare.Voise s plece la pescuit far s-o vad cineva.
Roger mai dormea nc,ntruct sttuse cu Scotty i fetele pn la trei
dimineaa,bnd bere i depnnd amintiri despre oameni pe care ea nu-i
cunoscuse.ntruct n-avea chef s-i petreac seara cu ei,se scuzase i se dusese
la culcare.n dimineaa asta sperase s se strecoare din cas nainte ca cineva s
se fi trezit,aa c umblase n vrful picioarelor,luase cteva undie din locul n
care i artase Brooke c erau depozitate i pornise la drum.Din pcate,hotrse
s treac prin buctrie,nebnuind c avea s dea de cineva acolo la o asemenea
or.Era sigur c Adelia era una dintre femeile alea care leinau la gndul c
cineva pleca far s mnnce aa c,pentru a nu fi vzut i a nu pierde timpul,se
strecurase n spaiul dintre frigider i cmar.Ar fi pariat c buctria nu mai
fusese renovat de prin 1910 i,dup huruitul pe care l scotea motorul
frigiderului,era sigur c funciona tot din acea perioad.
Madison tocmai scosese capul de dup frigider ca s verifice dac putea iei n
siguran de acolo,cnd vzu ua deschizndu-se i n buctrie intr brbatul
care,far doar i poate,era Thomas Randall.Iar dup ce l privise,nu se mai
clintise.
-Vai,sigur,scumpete,mereu am cte ceva de mncare,spuse Adelia pe tonul
specific al femeii care vorbete cu un adult pe care l cunotea din fa.Ia loc aici
i eu am s-i umplu farfuria.
-Fr costi,i ceru Thomas.
-Crezi c nu in minte asta? ntreb Adelia,prnd jignit.i unde e srutarea
mea? Cnd ea rosti aceste cuvinte,Madison vzu faa lui Thomas mblnzinduse.i atunci descoperi omul care putea fi.Sau era,se gndi ea.Sub ncrunttura
aceea era alt brbat i la vederea lui pe Madison o lsar genunchii.Ochii lui
erau ntr-adevr rotunzi,i gura la fel de blnd ca a unui copil.
-M bucur s te vd,declar Thomas,apoi o mbria pe Adelia din toat inima
i o srut afectuos pe obraz.Eti sntoas? Adelia l mpinse la o parte.

-N-ai s-i practici medicina pe mine.Stai jos i mnnc,iar eu am s-i spun


totul despre toi.Spre groaza lui Madison,Thomas se aez la o mas veche din
pin exact n faa ei.Ce s fac acum? S ias i s spun: Scuzai-m,m
ascundeam doar pentru c nu....Nu ce? Nu voia s mnnce? Farfuria cu
mncare pe care Adelia i-o punea n fa lui Thomas arta i miroasea fantastic
de bine.ns Madison era prins n capcan.Dac aprea acum i ei i ddeau
seama c se ascunsese ca un copil de ase ani,nu avea s-i mai revin vreodat
din jen.n plus,adevrul era c nu voia s plece.Voia s-1 vad i s-1 aud pe
acest brbat care i stmea senzaii ciudate n stomac.
-Cine-i aici? ntreb Thomas lund cu furculia din omleta prjit n unt.
Madison i urmri cu atenie gestul i,cum era iar ncruntat,gura lui redevenise o
linie dur.
-Mama i tatl dumitale,Scotty i Nina,firete,verioara voastr Terry i,de
asemenea,Robbie.Amintind-o pe cea din urm,Adelia se opri i i zmbi lui
Thomas.Sttea n picioare,n cellalt capt al mesei,vizavi de el,zmbindu-i cu
afeciune.
-Hmm! mormi Thomas,far s ridice privirea.i-a adus i nite haine de data
asta? Adelia rse.
-Aa sper.Cu dumneata prin preajm ar muri de frig.Nu tiu de ce nu-i place.E
vremea s te aezi la casa dumitale.
-Robbie e o obrznictur dispreuitoare cu prea muli bani pe mn i prea mult
timp de pierdut.Ce face mama?
-Mama dumitale e bine.i arat cu adevrat bine.O place mult pe fata nalt.
La asta,Madison i inu rsuflarea.sta era ultimul moment n care putea s ias
din ascunztoare ntr-un mod onorabil.Ins tia c nici mucat de arpe n-ar fi
putut s se mite.
-Fata nalt?
-l tii pe biatul la,Roger,care a fost aici acum civa ani?
-Clona lui Scotty? ntreb Thomas batjocoritor.Eroul echipei de fotbal?
-Chiar el.Acum merge n crje.Mama dumitale spunea c a fost foarte grav
rnit,dar acum e mai bine,i cum Scotty are i el piciorul fracturat...
-Pot s-i plng de mil mpreun,continu Thomas i Madison trebui s-i
mute limba ca s nu rd tare.
-Deci e i Roger aici? ntreb Thomas.
-El i soia lui,i rspunse Adelia apsat,bucuroas s-i ofere aceast brfa
savuroas.De data asta,Madison trebui s-i ncleteze maxilarele.Acum neleg,

se gndi ea.Cte femei fuseser atrase de el,ca apoi s fie jignite de cinismul lui?
Una era s simt c se sturase de Roger i alta s-1 aud pe omul sta vorbind
de el.Ce drept avea el s-1 judece pe Roger,sau pe ea?
-E artoas,zise Adelia.Frumoas e puin spus.M ntreb ce se mnnc acolo
unde triete biatul sta,pentru c ea are cel puin apte centimetri peste un
metru optzeci.Thomas rse n timp ce lua o cltit.
-Roger nu e aa nalt,nu-i aa? Mai nalt dect tine,scrnvie,i veni lui Madison
s-i spun.Pe dracu' un metru optzeci i apte! Avea doar unu aptezeci i nou.
-Aadar,Roger s-a nsurat cu o fat nalt din Montana,iar acum e aici i se d
bine pe lng friorul meu.Ce vrea? Adelia pru s reflecteze o clip la asta.
-Nu pe nalta lui nevast,asta-i sigur.Abia dac se uit la ea.Bnuiala mea e c o
vrea fie pe sora dumitale,fie pe Terry.l tii pe Roger.i-a petrecut o var ntreag
urmrind-o pe Lucy,dar ea nu l-a acceptat.
-Nu.E prea tmpit pentru Lucy,dar Terry s-ar putea s zic da.Ei i-ar plcea un
brbat care a ignorat-o.ns dac vrea s scape de rncua lui,de ce a mai aduso cu el? De ce n-a lsat-o acas cu mmica i tticu'? Locuiete tot cu prinii
lui,nu-i aa? Nu-mi nchipui c Roger i-ar prsi vreodat pe ei i banii lor.Nu
mi-a fcut niciodat impresia unui tip care s-i ia o slujb.
-Din cte tiu,locuiete tot acolo i a suferit un accident prea grav ca s aib o
slujb.Dar nu mi dau seama de ce i-a dus nevasta asta nalt i superb.ntre ei
nu e dragoste.Ea se uit la Roger de sus,cam aa.Spre uimirea lui Madison,
Adelia i dduse capul pe spate i se uita dispreuitor la Thomas.Gestul acela
spunea multe i,vzndu-1,Madison simi c i fuge pmntul de sub picioare.
Normal c Roger era suprat pe ea dac proceda aa!
-i Roger cum se uit la nevast-sa? ntreb Thomas.
-Ca i cum nici n-ar fi acolo,rspunse Adelia.Dac eram n locul ei i un brbat
m-ar fi privit ca el pe fptura aia frumoas,l-a fi azvrlit ntr-un ceaun cu ulei
clocotit.Sau poate i-a fi luat crjele i l-a fi btut mr cu ele.Sau poate...
-Tata ce face? ntreb Thomas.
-Se distreaz.Cred c e pe jumtate ndrgostit de fata asta.Spunea c mama
dumitale nu voia s mai petreac o var aici,dar acum le pare bine c au venit.
Asear,Robbie a avut o ieire necontrolat i a plecat n fug din sufragerie.Mai
trziu,dup ce soia s-a dus la culcare,Terry era grmad pe Roger.i pot s-i
spun c el nu a dat-o la o parte.
-i cea nalt cu cine era? Auzind o asemenea ntrebare,Madison era gata s ias
de dup cmar ca s-i spun ce credea despre el.
-Cu nimeni.S-a dus la culcare.

-Singur?
-Singur-singuric,sublinie Adelia.Te intereseaz s iei locul soului ei? Mie mi
se pare c-i flmnd.
-ie toat lumea i se pare flmnd,coment Thomas mpingnd deoparte
farfuria goal.
-Chiar e.Flmnd de hran,de un fel sau altul.i ct ai de gnd s stai aici de
data asta?
-Nu mult.Am de nvat pentru examene.
-Un geniu ca dumneata?
-Spre deosebire de fratele meu,eu nu pltesc pe nimeni s dea examenele n
locul meu.Acum m duc la culcare.Am nvat i n noaptea asta,apoi am condus
pn aici.Spune-le mamei i tatei c am sosit,dar nu lsa pe nimeni s m scoale.
-Nici pe domnioara Robbie?
-Mai ales pe drcoaica aia.Ridicndu-se,Thomas se ntinse,apoi o ntreb pe
Adelia dac i spusese lui Charlie s-i aduc geamantanul din main.
-Acum doarme,dar o s-1 aduc imediat ce se trezete.Terminnd de vorbit,
Adelia se ntoarse i iei din buctrie.Madison,nghesuit n spaiul mic,era
contient c acum era doar cu Thomas n buctrie.Bineneles c el nu tia de
prezena ei acolo,dar ea da.i inea rsuflarea de team s n-o aud; nici mcar
nu clipea.Dup ce a stat un moment n picioare lng mas,cu spatele la ea,el
porni ctre u,i Madison fu ct pe ce s rsufle uurat.Brusc,se opri n
prag,fr s se ntoarc.
-Data viitoare cnd vrei s spionezi,ascunde-te ntr-un loc unde nu-i cade umbra
pe podea,spuse el,apoi iei din ncpere.O clip,Madison rmase paralizat.
Apoi,ncet,se ntoarse i se uit n jos.Deasupra ei era o ferestruic i prin ea
soarele de diminea i proiecta forma capului pe podea.Pentru cineva neobinuit
cu buctria,forma aceea ar fi trecut neobservat,dar Thomas Randall i
petrecuse o mare parte din via acolo i tia toate umbrele.
Simindu-se prost i dorindu-i s moar de jen,Madison iei dintre cmar i
frigider.O clip nu tiu ce s fac.S-1 caute i s-i cear scuze? S-i explice
c,de fapt,nu spiona?
Sau s se duc pur i simplu la Frank i s-i spun c trebuia neaprat s se
ntoarc n Montana acum? Se uit la undia pe care nc o mai strngea n
mn.Pe de alt parte,putea s ias din cas i s petreac o zi singur lng un
pru,undeva,far s se gndeasc la Thomas Randall,la soul ei sau la oricare
alt brbat din lume.

n cele din urm,pescuitul nvinse.Lu n grab vreo ase biscuii dintr-o tav
care tocmai fusese scoas din cuptor i,surznd sfidtor,mai lu ase felii de
costi i dou erveele,apoi iei din buctrie.n drum,le vzu pe Adelia i pe
femeia micu i slab creia,parc,i se spunea Pretty,i le salut n timp ce o lua
n direcia artat cu o sear n urm de Brooke.
Thomas iei dintre copaci i se opri ca trsnit.n faa lui,chiar n locul lui
preferat,loc care era al lui de cnd avea ase ani,stnd n picioare era...
era...Venus a lui Botticelli fu primul lucru care i veni n minte.
Dei cu spatele la el,semna cu ceva care,ntr-o revist de pescuit ar fi fost
intitulat Momeal pentru fantezii senzuale.Era nalt,supl,cu forme
unduitoare.Purta blugi uzai i mulai i cizme nalte de cauciuc,de culoare
verde.Deasupra cizmelor se contura fundul rotund i tare care se curba ntr-o
talie micu,ncins cu o curea lat,din piele.Purta cma i vest din denim,iar
vesta probabil c fusese a lui Scotty cu ani n urm,cci ei i era mic.i ajungea
doar pn la mijlocul spatelui.Avea un pr lung,blond ca mierea,care i atrna pe
spate n valuri impresionante,iar cnd arunca undia,plutea n jurul ei ca un nor
erotic.Thomas rmase blocat,holbndu-se la ea.Nu putea s fac un pas,nici
nainte,nici napoi i,ce era mai ru,nu putea s gndeasc.n loc de gnduri,
mintea lui era plin de viziuni.n una din ele se ndrepta ctre ea,o lua n brae,o
dezbrca,apoi fceau dragoste pe malul cu pietre al prului.i mai imagin c
tceau dragoste n poiana aflat la vreo jumtate de mil de caban.i mai era i
masa mare de pin.i...i puse mna la ochi ca s n-o mai vad.
Controleaz-te,omule,i spuse.Toat viaa lui urmrise controlul,i nu putea
s i-1 piard acum.Nu avea de gnd s ajung ca fratele i sora lui,sau ca
bunicul care fusese ct pe ce s falimenteze familia din cauza slbiciunilor sale.
Inspir adnc de dou ori,apoi se uit iar la ea.Era att de absorbit de aruncatul
undiei nct nu era contient c mai era cineva n apropiere.Crei femei i
place pescuitul? se ntreb el suprat.Cnd era mai tnr,mai multe fete i
spuseser c adorau s mearg la pescuit,dar descoperise curnd c doreau doar
o invitaie la casa de var a familiei Wentworth.Oare auzise i ea de aceast
pasiune a lui,i apoi o trsese de limb pe mama lui ca s-i dezvluie locul
preferat? n timp ce o urmrea,ncercnd s fac abstracie de trupul ei,vzu c
se pricepea.Bineneles c undia pe care o avea ea era veche i n-ar fi prins n
veci ceva,dar era evident c mai fcuse asta de cteva ori.
ntorcndu-se,Thomas facu doi pai pe potec.Nu era n toane bune.Sttuse treaz
toat noaptea i voise s doarm,dar vorbele Adeliei despre ce se petrecea acolo

l tulburaser prea mult.Nu-i plcea Roger pentru c l ncuraja pe Scotty s fie


tot ce ura el: vanitos,lene,egocentric.
Aadar,Roger se ntorsese,i de data asta avea i mai multe n comun cu
Scotty,amndoi avnd probleme la mers.Dar ce urmrea acum? Ultima dat inta
lui fusese verioara Lucy,care rsese de ntngul sta i l trimisese la plimbare.
ns cu Terry era alt poveste.Anul trecut fusese prsit de un tip artos care se
pregtea pentru Olimpiad,iar acum prea hotrt s-i fac rost de un brbat.
Oricum,Roger era nsurat.Oare Thomas era singurul care considera o ciudenie
faptul c Roger venise cu nevasta cnd el fcea curte altor femei? ntorcndu-se
iar,Thomas se uit la femeia nalt care sttea n pru pn la gezne.Acum intra
mai adnc,aruncnd undia mai departe.Lui Thomas i se spusese toat viaa c
este prea bnuitor,ns descoperise c niciodat nu era suficient de suspicios.
Vzuse umbra ei pe podeaua buctriei i i dduse seama c se ascundea i
asculta.De ce i spionase? Oare ea i Roger erau nelei? Poate el umbla dup
Terry,o verioara Wentworth,sau chiar dup sora lui.Dar femeia asta de cine era
interesat? De Scotty?
Sau de mine,se gndi Thomas,apoi un zmbet lene i se ntinse pe fa.Ins tot
ncruntat o privea.Dac ea crede c o s pun mna pe mine,o ateapt o
surpriz,spuse cu glas tare Thomas i,recptndu-i expresia obinuit,porni
ctre ea.
-Ai prins ceva? se auzi o voce n spatele lui Madison,fcnd-o s tresar.
-M-ai speriat! strig ea ntorcndu-se i dnd cu ochii de brbatul acela.De
obicei,ea nu era atras de brbai.De obicei,i petrecea timpul ncercnd s se
ascund de ei,dar,exact ca de diminea,cnd se uit la Thomas simi acea mic
plpire n zona inimii.Pentru a nu se da de gol,se uit la undi.
-Civa,rspunse ea.Dar tu?
-Mi-ai ocupat locul,spuse Thomas.
-Oh,scuze.N-am vzut nici un indicator,coment Madison,dndu-i seama c
spunea o prostie.Se uita la ea att de intens nct ncepea s devin nervoas.
Inspirnd adnc,l privi.ntre ei erau njur de ase metri,iar prul curgea
zgomotos,nsoit de ciripitul vesel al psrilor.
-Uite ce e,mi pare ru pentru ce s-a ntmplat diminea.Nu aveam de gnd s
spionez.Voiam doar s plec din cas fr s fiu observat,aa c atunci cnd am
vzut-o pe buctreas intrnd,m-am strecurat n...
-Adelia.O cheam Adelia.
-Oh.Scuze.Cnd a intrat Adelia,m-am ascuns.Apoi ai aprut tu i...

-Ai rmas s auzi tot ce se putea.Ea clipi rapid de cteva ori.Spusese asta de
parc se ascunsese n mod intenionat ca s trag cu urechea.
-N-am avut de gnd s fac aa ceva,pur i simplu s-a ntmplat.El o fulgera cu
privirea,iar cutele dintre ochii lui erau foarte adinei.Madison ncerc s destind
atmosfera.Oricum,am auzit doar c toat lumea crede c am un metru optezeci i
nou,aa c mi-a fost nvtur de minte,spuse ea zmbind.
Dar Thomas nu-i ntoarse zmbetul.
-apte.Un metru optezeci i apte.Ai mai auzit i c soul tu e namorat de
verioara mea Terry.O clip,Madison rmase blocat,deschiznd i nchiznd
gura ca petii pe care i prinsese.
-neleg,articula ea n cele din urm.i ce crezi c am s fac cu informaia asta?
-Poi s-o citezi pe Terry ntr-un proces de divor.Sau poate s-i sugerezi s-i fac
un dar ca s nu-i apar numele n ziare.Lui Madison i trebui un minut ntreg ca
s neleag ce insinua.
-antaj?
-Dac vrei tu s-i spui aa...Ideea i se pru att de absurd nct izbucni n rs.
Sttea acolo i rdea; apoi se ntoarse i ncepu s nfoare firul undiei.
-tii,pe vremuri mi plngeam de mil pentru c eu i mama nu eram bogate.
Tnjeam dup hainele frumoase pe care le aveau celelalte fete i salivam dup
casa impresionant a lui Roger.Are n ea o mulime de obiecte decorative
scumpe,dar nu are dragoste.Nici un pic.i lu undia ntr-o mna,apoi cu
cealalt scoase din ap un ir de peti grai.Erau mai muli dect prinsese
vreodat Thomas n trei zile,iar ea reuise asta n doar dou ore.
-Aa c acum sunt n vacan cu o mn de bogtai i de ce sunt acuzat? De
antaj.Se uit la pete,apoi la el.tii ceva,domnule Randall? Pstreaz-i banii i
locul de pescuit.Spunnd asta,i azvrli petele n fa,apoi se ntoarse i plec.
-Thomas,rosti ncet mama lui,dar glasul i era de oel.Acum ai mers prea
departe.Nu tiu ce i-ai spus lui Madison,dar ai fcut-o s-1 roage pe tatl tu s o
duc la aeroport ca s se ntoarc n Montana.Imediat.
-Poate,replic pe un ton calm Thomas,dar era posibil s am dreptate n ceea ce
am presupus.
Domnul Randall sttea deoparte.Cei trei erau singuri n micua camer de zi.
-Ai presupus prost,coment n surdin Frank.Brooke Wentworth Randall se
calm.Era singura persoan din lume care putea s-o scoat la capt cu Thomas.
Era att de ncpnat!

-tii cine m-a sunat asear? Thomas i arunc o privire,indicndu-i c nu avea de


gnd s se joace de-a ghicitul.
-M-a sunat sora mea s m ntrebe cum m neleg cu draga ei prieten Madison.
Auzind,ochii lui Thomas se mrir de mirare.
-Da,sora mea,continu Brooke.Doctor Dorothy Oliver.O mai ii minte,nu-i aa?
Thomas rmase nemicat,ignornd sarcasmul mamei sale.Frank nainta i se
bg ntre fiu i soie.El era mpciuitorul familiei.
-Pentru noi,vizita asta era un lucru normal.Consideram firesc ca Scotty s-i
invite bunul prieten din colegiu,dar se pare c nu tiam multe.Acum mai bine de
doi ani cnd Roger a fost rnit,l-a sunat pe Scotty,deoarece tia c are o mtu
care se ocup de terapia fizic.Roger i-a spus lui Scotty c are nevoie de cel
mai bun terapeut.
-i tii c sora mea este cea mai bun,interveni mndr Brooke.
-Da,dar...Frank ezit i se uit la soia sa.Prinii lui Roger sunt...
-Zgrie-brnz,preciza Brooke.mi pare ru s-o spun,dar sunt.Ce au fcut ei
este...Ei bine,este abominabil.Povestete tu,Frank,altfel m apuc furia.
-Se pare c prinii lui Roger au consultat-o pe mtua ta,Dot,privitor la starea
fiului lor.Ba chiar au dus-o n Montana cu avionul,dar dup ce ea le-a spus de ce
era nevoie pentru recuperarea fiului lor i c,oricum,ar fi existat posibilitatea ca
el s nu mai mearg vreodat,i...
-i ct avea s coste,adug Brooke.Ei au spus: Mulumim,dar nu.Dot spunea
c i-au pltit consultaia abia dup ase sptmni.Thomas tia c prinii lui
intenionau s ajung undeva cu povestea asta,ns nu bnuia unde.
n momente ca acesta,cnd Brooke era att de suprat,se putea vedea de unde
motenise fiul ei expresia ncruntat.
-Dot crede c prinii l-au ncurajat pe Roger s-i sune vechea iubit-o fat la
care renunase ca un tmpit,apropo-i s-o implore s se ntoarc n Montana,doar
ca s-i fie infirmier far plat.Ea avea experien n domeniu,aa c ei tiau c
se poate achita de sarcin.O clip,prinii lui rmaser tcui,i Thomas tiu c ar
fi trebuit s neleag ceva.
-i? ntreb el.
-i ea s-a achitat.Srmana fata s-a ntors la Roger,s-a mritat eu el,i ultimii doi
ani i i-a petrecut ocupndu-se n exclusivitate de recuperarea lui.Thomas nu
absolvise nc medicina,dar,la vremea respectiv,l interesaser leziunile
prietenului fratelui su i se documentase.tia c fusese nevoie de o munc
titanic pentru a-1 face pe Roger s mearg n crje n doar doi ani i jumtate.
Thomas fluier ncetior.Era impresionat.

-Corect,spuse Frank.n timpul recuperrii,se pare c tnra i mtua ta s-au


mprietenit.Dot i familia ei au fost de trei ori n vacan n Montana,i de
fiecare dat i-a petrecut ct mai mult timp cu putin cu Madison.
-Istea treab,zise Thomas.n felul sta ea a putut s deconteze cea mai mare
parte a excursiei.Frank i ngust ochii n semn de avertizare,apoi continu:
-Mtua ta a considerat c nu e etic s ne vorbeasc despre pacienii ei,aa c noi
n-am tiut nimic.Totui,Dot i-a dat seama ce-i trebuia-i ce merita prietena ei.O
vacan.Aa c i-a bgat lui Scotty n cap ideea s-i invite vechiul prieten aici,la
caban.Bineneles c mtuii tale nu i-a trecut o clip prin minte c Roger nu o
s spun nimic despre faptul c s-a nsurat.Important era ca Madison s aib
parte de puin odihn.
-neleg,spuse ncetior Thomas.Dar acum eu am schimbat situaia.
-i ce propui pentru a o ndrepta? i ntreb Brooke fiul,cu ochii ngustai la fel
ca ai lui.
-Am s-i cer scuze,firete,promise Thomas.De fapt,a fost o nenelegere.
Ea...Acum c se gndea mai bine,explicaia ei c se furiase dup cmar pentru
a nu fi vzut,astfel nct s poat pleca devreme la pescuit,prea verosimil.
Adevrul era c el nsui srise deseori pe fereastra dormitorului pentru a evita
oamenii pe care,invariabil,prinii lui i aveau ca invitai la caban,doar ca s
poat ajunge ct mai devreme la locul lui preferat.Vor fi scuze sincere.
-i ce crezi c va face ea? ntreb Brooke.Thomas pru mirat.
-Habar n-am.Nu o cunosc pe femeia asta.Presupun c va despacheta...i va face
ce le place femeilor s fac.Brooke cltin din cap.Cum era posibil ca,la vrsta
asta,fiul ei s tie att de puine despre femei?
-Ia s vedem.A sosit aici creznd c fusese invitat,ns a descoperit c soul ei
nu spusese nimnui c vine i ea.De fapt,nu spusese nimnui nici mcar c e
nsurat.Sora ta,verioara ta i prietena lor,Robbie,n-au fcut dect s se uite de
sus la ea de cnd au vzut-o pentru c,aa cum probabil ai remarcat,Madison e
suficient de frumoas ca s fac geloas o zei.Apoi...
-Venus.Cnd mama sa se uit cu dezaprobare la el din cauza ntreruperii,
Thomas adug: Venus a lui Botticelli.
-M bucur c ai observat,coment ironic Brooke.Pe lng modul abominabil n
care a fost tratat de ceilali oaspei,precum i de craiul la de so al ei,aflu c
fiul meu cel mare a reuit s-o fac s plece.Dac nu-i cer prea mult,ai putea,te
rog,s-mi reproduci ce i-ai spus? Thomas se uit n jos.Trebuia s-i lustruiasc
pantofii.Ridic ochii spre mama sa.Cnd era mic,era singura fiin de pe pmnt

care era n stare s-1 nspimnte,iar n acel moment se simea ca la patru ani
cnd tocmai fcuse o prostie.
-antaj,spuse el ncetior.
-Poftim? ntreb Brooke,cu un glas plin de nencredere.Trebuia s fi studiat
Dreptul,se gndi Thomas.Poate dac ar fi fcut-o,ar fi fost n stare s gseasc
un mod inteligent de a se apra,ns medicina nu te pregtea pentru aa ceva.i
ndrept umerii.
-A fost o greeal fireasc.M-am gndit c,probabil,ea...Brooke ridic mna
pentru a-1 ntrerupe.
-Nu suport s aud asta.Fata asta e adorabil...iar tu...tu...Dndu-se napoi,se
aez pe un taburet cu tapiserie groas i,cnd se uit la fiul ei,arta de parc era
gata s plng.Acum douzeci i patru de ore a fi jurat c sigur i-am nvat pe
copiii mei bunele maniere.tiu c voi ai crescut ntr-o alt epoc dect
mine,ns noi...
-Stteam b i dansam swing,rosti Frank tare,uitndu-se la soia lui.Cred c ar
trebui s scurtm melodrama,interveni el,apoi se ntoarse spre fiul su.Uite ce
e,problema e c iari ai dat cu bu-n balt,i acum fata asta frumoas pleac.
Dac se ntmpl asta,va fi foarte plicticos pe aici,dar,mult mai grav,mama ta o
s-o ncurce cu sora ei.Dac fata asta pleac val-vrtej de aici i mtua ta,
Dot,afl,atunci o s se porneasc o dihonie suprtoare de familie,i s-ar putea
s treac ani pn s se sting.Fiecare Crciun i Zi a Recunotinei din anii
urmtori vor fi pline de ce ai fcut.i i spun din experien c astfel de
ntruniri sunt extrem de neplcute.ncruntarea lui Thomas se adnci.
-V-am spus c am s-i cer scuze.Nu tiu ce altceva pot s mai fac.Dac i cer
scuze i totui ea hotrte s plece,asta nu mai este vina mea,nu-i aa?
Brooke deschise gura s vorbeasc,dar soul ei i-o lu nainte:
-Fiule,exist logica i exist femeile.N-au nici o legtur una cu alta.
-Zu aa,Frank! spuse Brooke.Ce lucru ngrozitor l nvei pe fiul tu!
-Cineva trebuie s-1 nvee ceva! se rsti Frank.Ei hai,Thomas,eti detept; ce
poi s faci ca s,vrea s rmn?
O clip,Thomas i pierduse expresia ndrtnic.Mama lui se gndi c era
plcut s-1 vad tar venicul aer ncruntat,dar i dori s nu fi fost att de prost.
Din nefericire,Frank avea dreptate-sora ei mai mic avea s fie furioas cnd va
afla c protejata ei plecase dup mai puin de o zi petrecut la ei.
-S-i cumpr o undi nou? ntreb Thomas.O clip,nici Brooke,nici soul ei nu
vorbir; apoi se uitar unul la altul i ncepur s rd.Brooke i reveni prima

Soul ei se ntoarse i se uit pe fereastr,cltinnd din cap de uimire i


exasperare.
-Thomas,iubitule,ncepu Brooke,pentru c toat suprarea de mai nainte
dispruse.Cum s m exprim? Tu ai fcut boacna,tu trebuie s-o dregi.Cnd
Madison pleac de aici,vreau s-i spun surorii mele c s-a distrat grozav.De
fapt,c s-a distrat cum n-a mai facut-o niciodat.Lui Thomas nu-i plcea s fie
luat peste picior.Nu le mai explic c o vzuse pe Madison pescuind i c era
sigur c i-ar fi plcut,ntr-adevr,un set complet de unelte pentru pescuit,i
afund minile n buzunare i cutele dintre ochi se adncir.
-neleg.Vrei s plec eu.Frank se ntoarse cu faa la el.
-Exact pe dos.Dup ce am vzut ieri,sunt sigur c Madison oricum inteniona s-o
tearg ntr-o zi sau dou,i far contribuia ta.Soul ei pare hotrt s-o ignore
i,l tii pe fratele tu,el ar sta toate nopile i ar petrece.Dac Madison st cu
ei...Se uit la soia sa.
-neleg,spuse Thomas.Vrei s se distreze,dar nu vrei s petreac cu leahta
nebun cu care arde gazul fratele meu cnd e aici.Nu vrei ca o fat att de
drgu,ca aceast Madison,s aib acces nelimitat la alcool i...Se uit aspru la
mama sa.i la orice altceva fac Scotty i gaca lui.Nu tiu prea multe despre
ea,dar m ndoiesc c o fat crescut ntr-o vgun din Montana este pregtit
pentru un astfel de grup.Nici lui Frank,nici lui Brooke nu le plcea s
recunoasc deschis adevrul despre fiul lor cel mic,dar nici nu puteau s l nege.
-Exact,confirm Frank n cele din urm.
-Aadar,continu Thomas nepat,ntruct mai era nc suprat din cauz c
rseser de el,vrei ca eu s-o distrez i s-o in la distan de leahta lui Scotty.
i,totodat,s-o feresc de scrntitele alea invidioase care,brfind-o i facnd
comentarii dezgusttoare,i transform vizita ntr-un iad.i mai ce? Cum ea i
soul ei par s se dispreuiasc reciproc,presupun c trebuie s-o ndeprtez
temporar i de el.Despre asta e vorba? Brooke i zmbi puin fiului su.
-Cred c ai neles perfect.
-Pot s v ntreb ce ai fi fcut dac n-a fi insultat-o eu?
-Ne-am fi milogit s rmn,spuse cu voioie Frank.Thomas,tu eti singurul care
poate face asta.E tnr.Nu i-ar plcea s-i petreac timpul cu babalci ca noi,
iar prietenii lui Scotty ar mnca-o de vie.Aveam de gnd s vorbim cu tine
despre asta de diminea.ns tu...
-Am dat de ea mai nti.Thomas se ntoarse cu spatele la amndoi.
O iubea pe mtua lui.Ea era singura care l ncurajase s urmeze medicina.Tatl
lui spunea c deteptciunea o motenise din familia mamei lui.Sora mai mic a

lui Brooke,Dot,avea o licen de medic i dou doctorate.Era un nume de frunte


al acestei specialiti i scrisese manuale dup care se nva n toate facultile
de medicin din ar.Aadar,ce i-ar fi putut spune Thomas mtuii sale care
tcuse attea pentru el dac aceasta ar fi auzit c fata pe care o proteja plecase de
acolo doar dup cteva ore? Mi-am imaginat c lucra mn n mn cu soul ei
ntr-o schem de antaj i i-am spus-o la dou minute dup ce am ntlnito Nu,asta nu l-ar fi ajutat s scape cu faa curat.Se ntoarse spre prinii si.
-n regul.Am s-o dreg.Lsai-o n seama mea,promise el,apoi prsi ncperea.
Se sturase s se mai simt ca la patru ani.
CAPITOLUL 8
-Ce i s-a...? ntreb Madison,uitndu-se lung la Thomas Randall.El btuse la ua
dormitorului,iar ea crezuse c era Frank ca s-o ajute la bagaje.n loc de asta,un
Thomas solemn i ncruntat deschisese ua,intrase n camer,apoi nchisese ua
n urma lui.Madison l ocolise i deschisese din nou ua.Acum,cu mna pe
clan,l fulgera cu privirea.
-Ce i s-a? ntreb ea din nou,de data asta pe un ton mai cobort.
-Mi s-a ordonat s fiu sclavul tu ct timp eti aici,repet el far cea mai mic
urm de umor n glas.Ea nu l cunotea,ns felul n care ochii lui fugeau ntr-o
parte prea suspect.
-De ce oare nu te cred? ntreb ea.Auzind-o,Thomas oft i nainta.
-Ascult,dac i promit c nu te molestez,putem nchide ua? Situaia asta ar
putea deveni jenant.
-Pentru tine sau pentru mine?
-Pentru mine,recunoscu el.
-Bun,rspunse tnra,apoi nchise ua,dar nu se ndeprt de ea.Spune-mi repede
ce ai de zis.M ateapt tatl tu.
-Te ateapt i nu te ateapt,spuse Thomas.Avea sentimentul c brbatul sta pe
care l avea n fa acum nu prea era vzut de muli.Presupunea c adevratul
Thomas era sigur pe el majoritatea timpului,dac nu ntotdeauna,dar acum se
purta de parc ar fi preferat s se afle n faa plutonului de execuie,dect n
camera asta,singur cu ea.Exact de ce avea nevoie orgoliul meu,se gndi ea.
-n primul rnd,i datorez scuze,spuse el.Pentru c ea nu reaciona,ci doar sttea
acolo cu braele ncruciate,i ridic minile n sus i se aez pe scaunul de
lng fereastr.n regul,i-ar plcea s afli adevrul?
-Ar fi o schimbare pe aici.La asta,Thomas schi o umbr de zmbet.
-O cunoti pe doctoria Dorothy Oliver?

-Da,confirm Madison ovitor.Dar ce legtur are ea cu faptul c vreau s-o


antajez pe verioara ta n cazul unui proces de divo?
Thomas scoase un geamt,de parc l-ar fi lovit.
-E mtua mea,sora mamei,i se pare c tu i soul tu ai fost invitai aici pentru
ca tu s te poi relaxa.n faa acestei declaraii uluitoare,Madison renun la
ostilitate i se aez pe colul patului.
-Eu? Nu mai nelegea nimic.De cnd sosise,se simise ca o intrus,ca i cum
locul ei nu era aici,dar tot timpul ea fusese de fapt oaspetele,nu Roger.De ce nu o
iei de la nceput? i ceru ea,apoi ascult explicaiile lui.Cnd termin,coment:
Aadar,ai da serios de bucluc dac a pleca?
-M rog,nu e ca i cum m-ar verifica fiscul sau a pica la examene,sau...
-Cnd o mai vezi pe mtua ta? ntreb Madison zmbind.Thomas se strmb.
-Probabil de Ziua Recunotinei.Se uit la ea.Iar dac tu pleci acum,eu voi fi
curcanul care se va servi la mas.Madison rse.
-neleg.i ce i-a ordonat familia ta s faci?
-Ei vor ca atunci cnd chiar pleci de aici s-i poi spune sincer mtuii mele c
te-ai distrat mai bine ca niciodat.O clip,Madison se holb la el,apoi se ridic i
ncepu s se plimbe prin camer gnditoare.Oprindu-se,se uit la el.
-i,mai exact,ce nseamn asta?
-Mama n-a precizat,dar cred c trebuie s-i ofer tot ce doreti.
-Carte blanche la Bergdorf 's?
-Dac asta vrei,spuse el nepat.
-Sau nseamn c tu trebuie s m distrezi.S m invii la mas,s bem un
vin,ceva de genul sta?
-Orice vrei.Putem pleca la New York la cumprturi.Am putea merge la un club
acolo,apoi ne-am ntoarce aici i te-a scoate ntr-un loc unde s poi purta ce ai
cumprat n metropol.ntorcndu-se cu spatele,ea se prefcu a reflecta asupra
ofertei.i ddea seama c exact la asta se atepta de la ea sau,mai degrab,de la
cineva ca ea,cum probabil s-ar fi exprimat el.
-n regul,zise n sfrit,revenind cu faa spre el.Am s-i spun ce vreau.
El nl o sprncean.
-Ce anume?
-Nimic.Nu vreau nimic special.Vreau doar puin timp liber,n care s fiu scutit
de orice responsabilitate.Vreau s zac ntr-un hamac ct e ziua de lung.Vreau s
citesc romane proaste.Vreau s dezleg integrame.Vreau s mnnc mult,dar s
nu fac nimic,doar s stau cu burta la soare.Cel mai mare efort pe care intenionez
s-1 fac este s ridic un pahar de limonad.Dup expresia feei lui,i ddu

seama c l ocase.Evident,nu la asta se atepta.ntr-un fel,era ca i cum o zn


s-ar oferi s-i ndeplineasc trei dorine,dar tu ai refuza.
-Eti sigur? ntreb el ncetior.Fratele meu va merge la petreceri i sunt sigur
c asta va face i Roger.O s ai nevoie de ceva de mbrcat,aa c pot...
-Nu,nu-mi va trebui nimic deosebit de mbrcat,pentru c nu voi merge la nici o
petrecere.Uite ce e,tiu c toi din casa asta au remarcat c ntre mine i Roger
nu prea mai e nimic.Nu cred c cineva poate suporta perioada prin care am
trecut noi i s mai fie nc ndrgostit,aa c ar fi bine s afli c am czut de
acord s ne scutim,o perioad,unul de prezena celuilalt.El poate s mearg la
orice petrecere,dar mie nu mi-a plcut niciodat aglomeraia i nu m
intereseaz.i ddu seama c nu o crede.Exasperat,exclam:
-Din clipa n care m-ai vzut ai gndit tot ce-i mai ru despre mine! Ce naiba
i-am fcut de i-ai format aa o prere proast?
Glasul lui era foarte linitit cnd vorbi:
-De regul,fetele care arat ca tine se gndesc numai la diamante i locuri n care
s le poarte.Asta o facu pe Madison s rd.
-Asta o fi adevrat n lumea n care trieti tu,nu n a mea.M crezi sau nu,
domnule Randall,aici nuntru exist o persoan.O privea ntr-un fel care o facu
s se ntrebe dac nu cumva uitase s se mbrace.
-tii,cred c s-ar putea s existe,spuse el,apoi,ncet,se ridic i porni spre u.
Voi avea grij s ai tot ce vrei.Dup plecarea lui,Madison pru s se desumfle.
Avea ceva special-atunci cnd era aproape de el se simea plin de energie.Dac
se supra,era extrem de suprat.Iar dac o fcea s rd,rdea din tot sufletul.
Iar cnd i fcea un compliment,cu siguran era cel mai frumos pe care l
primise n viaa ei.Cizmele lui Roger ieeau de sub pat i Madison ddu cu
piciorul n ele.
-Potolete-te,fat! i spuse ea.Eti mritat i...i...Nu-i venea n minte nimic
altceva n afar de faptul c un brbat ca Thomas Randall,dintr-o astfel de
familie,nu era pentru ea.
Trecur douzeci i patru de ore pn s se plictiseasc.n ultimii doi ani nu
citise dect manuale de medicin i i dorise cu disperare s parcurg ceva uor
i vesel,far amnunte privind lucrurile cumplite care i se puteau ntmpla
corpului omenesc.ns de ndat ce lua n mn ceva descris ca o carte de
plaj,se plictisea.Cum s cread ea n romantism? Cum s cread ea ntr-un
final fericit,pn la adnci btrnei? Dup cstorie nu mai era dect munc.
Dup cstorie,oamenii nici mcar nu mai comunicau.

i promisese lui Roger libertate,c nu se va bga n viaa lui ct timp erau aici
i,la vremea respectiv,pruse o idee minunat,ns n timp ce sttea ntins n
hamacul suspendat deasupra piscinei nclzite i dori s poat fi alturi de
ceilali,care rdeau zgomotos i se blceau.n ap,Roger nu mai era ncurcat de
crje,aa c nota i se juca precum un copil.Toate astea cu fetele,firete.
Ieri dup-amiaz Madison ncercase s li se alture.Era singur n dormitor,
ncercnd s citeasc un roman siropos,dar auzea ipetele i rsetele de afar.Aa
c i pusese costumul de baie alb,simplu,dintr-o bucat,i trsese peste el o
cma de-a lui Roger i ieise,ndreptndu-se spre piscin.ns apariia ei
curmase brusc rsetele.Madison n blugi atrgea toate privirile,dar Madison n
costum alb de baie i tia respiraia.La zece minute dup sosirea ei,Roger ieise
din piscin.
-De ce a trebuit s strici totul? o ntrebase,iar Madison fcuse stnga mprejur i
se ntorsese n dormitor.Nu-1 vzuse pe Thomas stnd deoparte,cu un manual
deschis n fa.
n dimineaa urmtoare,foarte devreme,Madison cobor cu grij din pat,nu ca s
nu-1 trezeasc pe Roger care sforia zgomotos-fusese din nou plecat toat
noaptea,ci pentru c voia s se strecoare neobservat din cas.i puse blugii,un
tricou,o scurt veche de catifea,i bocancii de drumeie destul de uzai.ns tot
efortul ei fu ct pe ce s fie zadarnic cnd deschise ua i mai s fie lovit n cap
de un sac lung din pnz de cort pe care cineva,un idiot probabil,l rezemase de
u.Madison l prinse chiar nainte s cad i s trezeasc toat casa.n clipa n
care l atinse,realiz c era o undi nou.Chiar i prin pnz,i ddu seama c
era o scul din acelea divin de uoare care puteau trage un marlin far s se rup.
i tiu exact cine o pusese acolo.De mner era prins,cu panglica roz,un
plicule.l deschise.Acesta este un dar ce tine loc de scuze.Te rog s l accepi.Te
atept la locul de pescuit.Am o propunere pentru tine.
Biletul nu era semnat,dar nici nu era nevoie.ntr-o clip,Madison se nvior.Nu o
mai atepta o zi monoton,far nimic de tcut.Aproape c o lu la fug prin cas
pentru a ajunge la debaraua n care inea Brooke restul echipamentului de
pescuit,iar cnd deschise ua icni.nuntru era o pereche de cizme de cauciuc noi
i,fr s verifice,tiu c era mrimea ei.Cele pe care le folosise nainte erau prea
mari,abia putuse merge cu ele.Mai gsi i o vest nou,cu o mulime de
buzunrae de pus momeala i crligele,iar pe podea se afla unul dintre courile
alea de pete,de mod veche,care artau foarte bine,dar costau de douzeci de

ori mai mult dect o gleat de plastic.Ca i la undi,de toarta coului era legat
o panglic roz.
-N-ar trebui s fac asta,opti ea chiar n timp ce proba vesta i lua coul.N-ar
trebui s accept daruri de la strini.N-ar trebui...Oh,la dracu',spuse ea i,
nfcnd cizmele nalte,iei pe ua lateral,evitnd buctria unde,aflase deja
asta,oamenii ncepeau s dea buzna.
n cteva minute era aproape de locul de pescuit,sau de gaur,cum i spunea
Thomas i,naintnd,ncepu s ezite.La ce s-a referit prin propunere?
n timp ce trecea printre tufe,vzu c nu era acolo i,imediat,buna dispoziie i
pieri.
-Bun dimineaa,rosti din spatele ei,fcnd-o s tresar.
-ntotdeauna faci asta? se rsti ea,suprat pe sine pentru c se simea att de
fericit doar c el chiar era acolo.
-mi place s domin situaia.Vrei ceva de mncare? Sau ai trecut pe la buctrie
nainte s vii?
-Foarte amuzant.Cnd el o lu din loc ea l urm innd n mini darurile.La
marginea prului,el se opri i i lu undita,iar ea spuse: n legtur cu lucrurile
astea.Nu pot s le pstrez.Ce zici dac le folosesc doar ct timp stau aici?
El nu-i lu privirea de la micuul fluture artificial pe care l prindea la captul
firului.
-Cum vrei.Mncarea e acolo.Am adus ciocolat cald,aa c sper c nu ii vreo
cur de slbire.
-N-am inut niciodat,mrturisi cu sinceritate Madison,apoi puse jos undia i
cizmele i se duse la geanta frigorific,de care era rezemat un termos mare.i
turn puin ciocolat aburind,apoi lu din geant o brio i cteva cpune.
Thomas nu se micase de la marginea prului,iar acum era cu spatele la ea i
arunca undia n ap.Cu mncarea n min,Madison se aez pe un bolovan din
apropierea lui.
-i care e propunerea? ntreb ea,ncercnd s par degajat,dar auzindu-i
ncordarea din glas.
-Nu e ceea ce crezi tu,rspunse el,concentrndu-se asupra pescuitului fr s se
uite la ea.Bnuiesc c i s-au fcut multe propuneri deochiate,aa c te-ai
obinuit s te gndeti imediat la asta.
-Da,spuse ea simplu.
Firul undiei se ncurc n ceva,i se strdui cteva minute s-1 desprind,apoi i
puse bul jos i se duse la geanta care era chiar n spatele ei.Dup ce i ddu un
corn i lu unul i pentru el,se aez pe malul cu pietre.

-Cred c tu i cu mine suntem doi inadaptai.Madison ddu s-l'contrazic,dar nu


putu,aa c tcu.
-Cel puin aici.Locul sta e dominat de surioara mea,fratele meu i prietenii
lor.N-a fost ntotdeauna aa.Cnd eram copil,mi plcea la nebunie s-mi petrec
verile aici.Am btut cu piciorul fiecare centimetru din acest loc,pe o raz de
douzeci de mile.Am pescuit n majoritatea praielor.Dar cnd au crescut fraii
mei...Ridic din umeri i se ls pe spate,sprijinindu-se n coate.Madison l
privi.Nu-i putea vedea ochii pentru c avea pe cap o plrie veche,din pnz tare
i cu bor lat,dar ar fi putut jura c se uita la ap,pentru c anurile dintre ochii
lui nu mai erau att de adnci.
-Oricum,ei prefer petrecerile frumuseilor naturii.De fapt,au plnuit una pentru
disear.Madison oft.Pentru ea,petrecerile nsemnau brbai bei care ncercau so pipie.
-Da,i eu la fel,spuse Thomas.Nu pot s le sufr.Ascult,m ntrebam dac,
poate...adic,mi-ai spus c tot ce-i doreti este s stai ntins i s citeti,dar m
gndeam c poate i-ar plcea s mergi n excursie cu mine.
Unei pri din Madison i veni s strige .Da tu,ns alta o opri.De cte ori turitii
n trecere prin Montana nu o invitaser s mearg n excursie cu ei?
-Cu o condiie,complet Thomas.Nimic romantic.
-Poftim? sri Madison,revenindu-i din reveria legat de orelul ei natal.
ntorcnd capul,se uit la ea.
-Femeile tot vor s se mrite cu mine.
-Serios? pufni Madison.Ce cumplit trebuie s fie! El se strmb i se uit iar la
ap.
-M gndeam c poate tu ai s nelegi.Cum spunea Jane Austin,Un brbat cu
avere trebuie s aib nevoie de o soie? Ceva n genul sta.Ei bine,eu sunt
bogat i,n clipa n care femeile descoper asta,ncep s plnuiasc nunta.Iar n
privina ta,ori de cte ori te vede un brbat,ncepe s plnuiasc...
-Luna de miere? ntreb Madison.
-Exact.i ea se uit la ap.
-Nu m gndisem la asta,dar cred c ai dreptate,suntem inadaptai.Aadar,ce
propui?
-Libertate pentru amndoi.n viaa mea nu m-am distrat bine cu o femeie
alturi.Totul era foarte calculat.Nici nu-i imaginezi cte mi-au spus c ador s
pescuiasc,dar,mai trziu,aflam c m cercetaser i descoperiser c asta mi
place,aa c...glasul i se stinse,apoi ridic din umeri.Una chiar luase lecii.
-Aadar,libertate nseamn ca noi...? ncepu Madison,uitndu-se la el.

-S ne distrm.Fr condiii.Se pare c ne displac aceleai lucruri,aa c m-am


gndit c,poate,ne i plac aceleai lucruri.Mi-am propus s ne plimbm i s
pescuim i,ei bine,s fim doi oameni oarecare.Tu uii c sunt bogat,iar eu n-am
s in seama deloc c eti cea mai frumoas femeie pe care am vzut-o n viaa
mea.Vorbele lui o fcur s se nfioare de plcere.i veni s spun: Serios? Cea
mai frumoas? Sau doar una dintre cele mai frumoase? ns tcu.
-Ce prere ai? ntreb el.Cum sun? Madison i drese glasul de team s nu
vorbeasc piigiat.
-Sun grozav,spuse ea.
-Doar dac nu preferi s stai la caban,s citeti i s mergi la petreceri cu soul
tu.Sau s iei seara pe verand cu mama i cu tata i...
-Nu,l ntrerupse repede Madison.Prefer s-mi petrec timpul...Se opri la timp i
nu mai rosti cu tine.Nu avea de gnd s~i lase impresia c era una dintre
femeile care l vnau.n aer liber,ncheie ea n cele din urm.i ce anume vrei s
facem?
-S mergem n drumeie,dac nu-i este team de slbticie.Madison rse.
-Sunt din Montana.Cum ar putea dealurile astea din New York s rivalizeze cu
munii din statul meu natal? Thomas i zmbi,i faa lui deveni mai blnd.
-Bun.Am nevoie de o pauz.Nu mai pot studia att pentru coal.Am putea face
o mic plimbare cu pluta.Nimic periculos,astfel c nu o s avem nevoie de
ghid,o s fim doar noi doi.O lum pe ru n jos i ne oprim undeva ca s ne
instalm tabra...M rog,dac nu i-e fric s fii singur cu mine.i dac te las
soul tu.Dup tot ce-am fcut pentru Roger! fu primul gnd al lui
Madison,dar nu-i ddu glas.
-Sunt sigur c nu va fi nici o problem.Eu i Roger avem o relaie deschis.
Madison mai c se nec spunnd minciuna asta.
-Minunat! exclam Thomas,apoi se ridic i se ntoarse.Continund s stea pe
bolovan,Madison se uit la el.Soarele de diminea btea din spatele lui,
conturndu-i trupul masiv i puternic,scond n eviden micarea muchilor
sub haine.Ct trecuse de cnd nu mai atinsese un trup care s-nu aib nevoie de
doftoriceal? Ct...Cnd el o privi,Madison i duse ceaca goal la buze i i
cobor ochii n pmnt.Era mai bine s i ascund gndurile i sentimentele din
acel moment.
-nc puin ciocolat,o mbie el vesel,lundu-i ceaca i turnnd din termosul
mare.Cred c o s fie o vacan grozav pentru amndoi.Fr obligaii.Fr griji
c ar interveni vreo relaie fizic.tiu c ntre tine i soul tu lucrurile nu stau
grozav,dar cred c eti genul de femeie care i respect jurmintele fcute la

cstorie.Cnd tcu,Madison ridic privirea i i ddu seama c atepta un


rspuns.
-Oh,da,rosti repede.Le respect.In timp ce bea ciocolat,se ntreb dac i Roger
i amintea jurmintele de la nunt cnd era vorba de micua Terry.
-Perfect.Nici nu se putea mai bine.Ce i-ar plcea s facem mai nti? Ai vreo
propunere?
-Tu tii ce ar trebui s facem,spuse ea,uitndu-se n sus,spre el.
-tiu c e o ndrzneal din partea mea,dar m-am gndit c s-ar putea s-i plac
ideea,aa c am fcut deja nite aranjamente.Peste vreo dou ore ne vom ntlni
cu Pretty de cealalt parte a muntelui la-sau,pentru tine,este doar un deal.Ne
ateapt cu o camionet plin de provizii i o plut din cauciuc.De acolo vom
pleca ntr-o mic excursie.Nu prea lung.Trei sau patru zile.Crezi c poi s
lipseti att? Ce zici?
Madison se uit la el,clipind des.Trei sau patru zile singur,n snul naturii,cu un
brbat pe care l considera deosebit de atrgtor? Departe de cel pe care trebuia
s l ncurajeze n mod constant s-i fac exerciiile? Nu pot,scncea
Roger,iar ea trebuia s-1 conving c putea.Iar dup ce el le fcea,trebuia s l
laude.S l laude mereu.
-Cine gtete? ntreb ea,uitndu-se la el cu ochi ngustai din cauza soarelui.
-Amndoi,pe rnd.Dar de treaba asta s-a ocupat n mare parte Adelia.A uscat
fructe,a afumat carne,i a pus totul n pungulie.O parte din Madison tia c ar fi
trebuit s refuze.O alt parte,mai important,tia c ar fi trebuit s se ntoarc la
caban i s discute cu Roger.La urma urmelor,era nc soul ei.Nu se purta el ca
atare,i dduse clar de neles c...
-Da,hotr Madison.Mi-ar plcea foarte,foarte mult.
CAPITOLUL 9
Ce s-a mai ntmplat? ntreb curioas Ellie n timp ce i ntindea paharul lui
Leslie ca s i-1 umple din nou.Madison i aprinse alt igar,trase din ea i
expir nainte de a vorbi.
-A fost o perioad minunat din viaa mea.M-am distrat ca niciodat.
Pentru c tcuse,Ellie se uit la ea de parc i venea s-o strng de gt.
-Amnunte! Vreau amnunte.Erai acolo cu brbatul tu lene,bun de nimic; apoi
ai plecat zile ntregi n mijlocul naturii cu un brbat care voia o relaie platonic
i...Se opri cnd Madison ncepu s rd.Ce e?!
-Thomas minea.Fiecare cuvnt din propunerea lui era fals.Mai trziu mi-a
spus c era att de nebun dup mine,att de topit nct i asudau palmele.

Observnd ns c toi brbaii reacionau aa fa de mine,a neles c n-ar fi


avut nici o ans dac i-ar fi pus n funciune artileria grea ca s m cucereasc.
-neleg,aprob Ellie.E logic.Din punctul de vedere al unui scriitor,adic.
Aadar,el voia s-i dea timp s-l placi.
-Da,confirm ncet Madison.Exact.Voia s ajung s-l cunosc,departe de familia
lui,departe de orice influen exterioar.i el voia s m cunoasc,s cunoasc
omul din mine,i nu doar la suprafa.
-Da,i eu am avut problema asta,spuse Ellie.Tu nu,Leslie?
Cum Leslie rmase tcut,Ellie se ntoarse i se uit la ea.
-M credei sau nu,am avut-o cndva.Nu era vorba att de faa mea,ct de corpul
meu.Dar a trecut atta timp de atunci nct mi-e greu s-mi aduc aminte.
Madison i ngust ochii i se uit prin fum la Ellie.
-S nu zici c tu nu eti destul de drgu ca s pui brbaii pe jar.
-Poate c nu-s chiar urt.ns niciodat nu le-am inspirat o dorin arztoare,ca
voi.tii ce le place brbailor s fac cu mine? Madison nl sprncenele.
-Sigur vrei s dezvluieti asta?
-Poate c povetile voastre sunt secrete,ns ale mele au fost toate tiprite i
publicate.Oricum,brbailor le-a plcut ntotdeauna s stea de vorb cu mine.
Serios,aa e.Lsai-m zece minute cu un tip i mi va povesti lucruri pe care nu
le-ar spune nici unui psihiatru.
-Cu mine,brbaii voiau sex acrobatic,mrturisi Leslie,oftnd.Nici nu v
imaginai ce mi propuneau bieii n colegiu.Cnd Madison i Ellie se uitar la
ea ntrebtor,Leslie zmbi.i-o fi aternut Ellie pe hrtie toate secretele,ns eu le
pstrez pentru mine.Aa c poi s continui povestea.Madison nu se grbi,iar
dup un timp,spuse:
-Dac brbaii ar nelege un singur lucru,ar cuceri orice femeie din lume.
Brbatul cel mai urt ar putea avea cea mai frumoas femeie.
-Mi-a scpat ceva? ntreb Ellie.Care e singurul luciu pe care trebuie s-1 tie?
-S-i dea femeii ce vrea ea,nu ce cred ei c vrea,replic Madison cu glas distant,
apoi se uit la cele dou i zmbi.Thomas i-a dat seama c toat viaa mea
brbaii au dorit s m cucereasc pentru aspectul meu.Aa c era firesc s mi
doresc din toat inima pe cineva care s stea de vorb cu mine.Nu o dat mi-am
imaginat c m ndrgostesc de un orb,un om care nu m putea vedea,aa c m
trata ca pe oricare alt femeie.Ellie pufni dispreuitor.
-La mine a fost exact pe dos.Tot liceul am studiat printr-un program pentru
elevii nzestrai,astfel c toat lumea m considera o inteligent,iar eu voiam
partea fizic.i acum mi petrec viaa gndind.Dac a avea o relaie amoroas-

nu c voi avea,dar dac ar fi s am-a vrea doar trire,emoie.O poveste de


dragoste furtunoas,cu tunete.Felul n care rosti ultimele cuvinte le facu pe
celelalte s rd.
-Eu nu,spuse Leslie.Eu a vrea inimioare i flori.ampanie.Ceai n ceti de
porelan.Picnicuri la care s fiu mbrcat n dantel.Srutat de mini.i fr
pipial.i far absolut nimic furtunos.De data asta,toate trei izbucnir n rs.
-Tu mcar ai gsit ce ai vrut,i zise Ellie lui Madison.Un brbat care s stea de
vorb cu tine,ns eu nc mi atept tunetul.
-Iar eu pot s v spun c Alan nu e genul romantic,complet Leslie.La a zecea
noastr aniversare mi-a fcut cadou o rent.Cnd celelalte dou se uitar
ntrebtoare la ea,ridic din umeri.i un lucru bine gndit.Am s beneficiez de ea
mult timp dup ce florile pe care mi le-a fi dorit vor fi murit.
-Pe de alt parte,coment Madison,diamantele sunt mai rezistente dect
companiile care emit astfel de rente.Se amuzar mpreun,apoi Leslie deveni
brusc serioas i se uit la Madison.
-Scuz-m c te ntreb ceva att de personal,dar de ce n-ai divorat de Roger ca
s te mrii cu Thomas? Madison ntoarse capul ntr-o parte,pentru a-i ascunde
ochii nlcrimai.
-n regul,spuse Ellie,lsndu-se iar pe spate.S revenim.Povestete-ne totul aa
cum s-a ntmplat.Nu uita nici un detaliu.Mergi pn la capt.Dac nu te-ai
mritat cu el,sunt convins c ai avut un motiv serios.
-Da,admise ncet Madison.Am avut un motiv serios.El...
-Nu,o ntrerupse Ellie.Acum eti pe trmul meu.Povestea se relateaz n
ordinea corespunztoare.Nu se spune poanta naintea bancului.ntoarce-te la
inuturile alea slbatice i frumoase din partea de nord a statului New York i
povestete-ne despre...Ellie se ridic brusc n ezut.De ce i se zicea femeii leia
Pretty? Lacrimile disprur i Madison zmbi iari.
-Mai e vin? Credei c exist o pizzerie n oraul sta micu? Una care livreaz
la domiciliu?
-Pn i n Egipt exist pizzerii care livreaz la domiciliu,spuse Ellie i,cnd
celelalte se uitar ntrebtoare la ea,zmbi.Putei citi despre asta n al treilea
roman al meu,dar acum hai s cutm n cartea de telefon i s comandm.i s
mai lum ceva pe lng pizza? Iar tu...Art spre Madison.ezi i vorbete.Ia
spune-mi,chiar avea Thomas picioare grozave?
-Frumoase,rememora Madison,rezemndu-se de piciorul canapelei.
Fiecare prticic din el era frumoas.

CAPITOLUL 10
-Ci ani ai? ntreb Thomas foarte ncruntat,lund n palm laba piciorului ei ca
s se uite la bicile cu snge.Nu mai mult de ase dac ai fcut o tmpenie ca
asta.Cu toate c vorbele erau aspre,Madison simi din partea lui doar o
ngrijorare afectuoas.Le luase trei ore s treac dealul pe care Thomas l numea
munte i s ajung la camionet,unde i atepta Pretty.
Ct timp merseser,Thomas o ncurajase s vorbeasc.tia de la mama lui c ea
l ajutase pe Roger s-i revin,aa c voia s tie,n amnunt,ce fcuse.
La nceput,Madison avu reineri s povesteasc despre asta.In primul rnd,nu era
obinuit s vorbeasc cu un brbat,ncercase,ns cnd domnii se uitau la
ea,erau brusc distrai,iar de cnd se mritase,se strduise s-i strneasc
interesul lui Roger pentru ce citea ea,ns el spusese c i ajungea c trebuia s
fac ce citea ea,i nu voia s o asculte.ns Thomas,mergnd n faa ei pe
potec,insistase.
-Trebuie s-mi aleg specialitatea n medicin,aa c poate m fac fizioterapeut.
-Ai personalitatea necesar? l tachina Madison,dar Thomas se uit la ea cu
obinuita lui ncrunttur.
-Ce vrei s spui?
-Dac ar fi s-o definesc printr:iin singur cuvnt,acela ar li ncurajare.
Recuperarea este ncurajare continu.Pacientul nu e doar o marionet.Trebuie s
ii cont de personalitatea lui i s-1 faci s vrea s execute toate exerciiile
necesare.E mai uor s stai ntins n pat i s te uii la fotbal dect s ncerci s
ridici un picior cinci centimetri,apoi s repei de douzeci de ori.
-neleg,spuse Thomas,revenind pe potec.i ce-ai fcut ca s-i ncurajezi
pacientul? Nu Roger,se gndi Madison,ci pacientul.i plcea asta.O fcea s
se simt ca i cum era un cadru medical,i nu doar soia lui Roger,care,de cele
mai multe ori,lucra pe dibuite.Pentru c ea tcea,Thomas o ndemn:
-Ia-o cu nceputul.Madison se strmb.
-nceputul e greu.La Roger a fost chiar deosebit de greu din cauz c
neurochirurgul i-a comunicat c i se retezase mduva spinrii i n-o s mai
mearg niciodat.Cnd m-am ntors n Montana,se gndea la sinucidere.
-Dar tu i-ai dat sperane,spuse blnd Thomas.i,ce e mai important,l-ai fcut s
mearg din nou.Cum ai reuit?
Felul n care rostise vorbele astea o fcu s se simt minunat,ns nu voia s-o
cread vanitoas,aa c trecu meritele n seama altcuiva.
-M-a ajutat foarte mult mtua ta.Ea le-a spus prinilor lui Roger c razele X
preau s indice o leziune total,dar c umfltura era att de mare nct nu putea

fi absolut sigur.Am sunat-o.Eram foarte emoionat,nici mcar nu tiam dac


prinii lui Roger aveau s-i plteasc factura cu onorariul,ns voiam s nv
ct de mult se putea.A fost foarte drgu i mi-a explicat cum s pun prosoape
sub genunchii lui Roger,apoi s-i aps picioarele n jos.Dac labele picioarelor
veneau n sus,dnd semne de micare,existau sperane.
-i tu ai tcut aa,zise Thomas,ncurajnd-o s continue.
-Da,spuse ea.Cnd am realizat c exist posibilitatea s poat merge din nou,am
nceput s m documentez ca s aflu ce s tac mai departe.
Cum Thomas asculta cu atenie,Madison ncepu s povesteasc ce fcuse n
ultimii doi ani i jumtate.La nceput ncerc s se menin strict n limitele
aspectului medical i vorbi despre medicamente,durere i exerciii specifice.Ins
dup vreo douzeci de minute,meniona i sentimentele personale i problemele
avute cu prinii lui Roger i faptul c nu voiau s-i dea bani pentru
echipamentul necesar.
-Parc voiau ca neurochirurgul s aib dreptate; nu doreau s-1 ajute s mearg
din nou.Tatl lui a spus: Ce mai conteaz? Nu o s mai poat practica
niciodat sportul,aa c poate s stea foarte bine i ntr-un scaun cu rotile.
n timp ce asculta,Thomas nu fcu nici un comentariu,doar se ntorcea cnd i
cnd privind-o ptrunztor.Madison i relat i despre afectarea nervului din
oldul drept al lui Roger.
-N-o s mai poat clca prea bine cu acel picior,spuse ea.
Povesti despre grefele de os,de piele.Povesti despre cum l ntorsese de pe-o
parte pe alta cnd avea oldul n ghips,l ridicase i-1 deplasase n lunile cnd
nc nu putea s se prind de bara triunghiular de deasupra patului su.
-i n privina deprimrii ce ai fcut?
Madison i feri privirea pentru c nu voia s-i povesteasc lunga discuie pe
care o avusese cu dr.Oliver.Trecuser trei luni de la accident i Roger nu
coopera; nu se gndea dect la lucrurile pe care nu le mai putea face.Madison o
sunase iar pe femeia care i devenea prieten i,spre propria-i groaz,izbucnise
n lacrimi.
-Pot s-i ridic piciorul,dar moralul nu,aa c nimic din ce fac nu duce la vreun
progres,hohotise ea.
-E o problem des ntlnit,i confirm Dorothy.Nu cu muli ani n urm,
spitalele aveau pavilioane pentru bolnavi cu leziuni ale mduvei spinrii unde
brbaii i femeile fumau iarb i fceau sex unii cu alii i cu cei din afar.
-Poftim? ntreb Madison.

-Sex,Madison,repetase Dorothy.Dup leziuni ca aceasta,prima ntrebare e Am


s merg?,iar a doua Pot s fac sex? sau,n cazul femeilor,Pot avea copii?
Eu cred c organele genitale ale lui Roger sunt intacte,aa c ai putea face sex.
-Un copil? ntreb Madison,uluit de vorbele doctoriei.Se atepta s-i vorbeasc
despre nite exerciii noi sau...
-De fapt,m ndoiesc foarte mult c ai s rmi gravid.Din cauza inactivitii,a
medicamentelor i a ntreruperii emisiei hormonale,nu cred c nivelul lui de
testosteron este suficient de mare pentru a te lsa gravid.Dar ncercai s facei
sex.Asta le stimuleaz brbailor dorina de a tri.
-Nu...nu m-am gndit niciodat la asta,mrturisi Madison,ncurcat.
-Draga mea,nu uita s trieti.Iar acum Thomas o ntreba cum i ridicase moralul
lui Roger.
-Pe msur ce progresa,se remonta,mormi ea n cele din urm.
Thomas ddu din cap,prnd s-i accepte rspunsul.
-Vorbete-mi de medicamente,spuse el.Ce lua?
-n principal,pentru subierea sngelui,rspunse ea,aflndu-se din nou pe teren
sigur,bucuroas c nu fusese nevoit s vorbeasc despre un aspect foarte
neplcut pentru ea i Roger.Nu era bine s fii infirmiera unui brbat,dar i
partenerea lui de sex.El dorise ca fiecare edin de exerciii s se transforme n
partid de sex.Voise ca Madison s-i mplineasc fanteziile n care era infirmiera
lui.Dar sunt infirmiera ta,spusese ea,exasperat.i era imposibil s mpace
cele dou roluri: cuvinte de dragoste ntr-un moment,iar n urmtorul,ordine
aprige:Trebuie s faci asta!.De regul,infirmierele nu fceau injecii
intramusculare i dup aceea srutau pacientul.
Madison sri peste aceast parte a recuperrii lui Roger i trecu la
medicamentele folosite.Cnd ajunseser la camionet,i ddu seama c vorbise
far ntrerupere i se simi jenat.Nu credea c discutase att de mult n ultimii
doi ani i jumtate la un loc.Nici Roger,nici prinii lui nu erau prea
comunicativi.n locul stabilit nu era nimeni,doar pluta mare,portocalie,gata de a
fi umflat,i dou rucsacuri ce preau grele.
-Unde e...Pretty,nu-i aa? ntreb Madison,uitndu-se njur.Se aflau lng un ru
lat i nvolburat,iar camioneta era parcat pe pietri.Drumul ngust era npdit
de iarb,i copacii nali,cu crengile lsate,aproape c l ascundeau.
Thomas se aplec peste laterala mainii i verific proviziile.
-E pe aici,dar s-ar putea s n-o vezi.E timid.Madison veni mai aproape de el.
-De ce i se spune Pretty? ntreb ea n oapt.

El nu i ridic privirea de la platforma plin de bagaje,i rspunsul lui veni att


de prompt nct era evident c l dduse de multe ori.
-Pentru c e frumuic.i mai e util,i timid i discret.
Ridic ochii spre ea.Se pare c e totul aici.Poi s cari un rucsac?
Lsndu-i capul pe-o parte,Madison i zmbi.
-Dac a spune nu,l-ai duce tu? Glumea,ns Thomas rspunse simplu i serios:
-Da.O clip,ochii li se ntlnir i Madison i simi inima lund-o la galop.
ncolit,i feri privirea.
-Pot s-1 duc,zise ea n cele din urm.Aa c i crase rucsacul.Thomas l luase
pe al lui,plus ambarcaiunea mare,iar dup aproape o mil,ajunseser ntr-un loc
unde el pusese pluta jos i o umflase.
-Altceva? o ntreb n timp ce o ajuta s-i dea jos rucsacul.Ca i nainte,o
chestionase n legtur cu fiecare detaliu al refacerii lui Roger.
-Altceva nu-mi vine n minte,replic ea cu sinceritate; apoi,n timp ce se uita
njur,i ddu seama c se simea parc mai uoar.n stnga ei era un perete de
piatr care urca drept aproximativ cincisprezece metri,iar n dreapta era rul,
mult mai adnc aici dect lng camionet.ntre ap i stnc,n umbra
versantului,era linite i intimitate i Madison fu dintr-o dat contient de faptul
c era singur cu acest brbat atrgtor.
l urmri pe Thomas cum fixa totul pe pluta din cauciuc.Dac ar fi fost Roger,
s-ar fi plns c Madison nu-i fcea treaba ei.Dar gndul sta era absurd,
firete.Roger nu s-ar fi gndit niciodat s ia cu el,ntr-o excursie n pdure,o
femeie.Nu,Roger era brbat de brbat.Lucrurile interesante din viaa lui le
fcea cu ali brbai.Cu Roger...
-i cu frumuseea ta ce-ai tcut? ntreb Thomas,ntrerupndu-i reveria.
-A mea ce? mormi ea,luat prin surprindere. Thomas nu zmbi.
-Frumuseea ta.Ce-ai fcut cu ea?
Madison clipi nedumerit,netiind ce s rspund,nenelegnd ntrebarea.
El i fcu semn s treac pe plut,i,mpingnd-o n ap,spuse:
-O frumusee ca a ta poate fi considerat un talent,ca atunci cnd tii s cni la
pian sau s pictezi.Aadar,ce ai fcut cu acest talent?
inndu-se de curelele de siguran cnd el sri pe plut,Madison nu putu dect
s-1 priveasc lung.Nu se gndise niciodat la aspectul ei ca la un talent.
Apucnd vslele,Thomas ncepu s manevreze ambarcaiunea prin ap.Razele
soarelui se filtrau prin frunziul copacilor i era linite n jur.Madison nu mai
ncercase aa ceva i i plcea.Dup puin timp,se uit la ea ntrebtor.
-Ei bine?

-Orelul meu natal m-a trimis la New York s devin model,spuse ea dintr-o
suflare.
-i ce s-a ntmplat? n afar de Roger,adic.Madison l privi clipind repede,cci
vorbele lui dovedeau o mare perspicacitate.De cnd se mritase cu Roger,tria
departe de oraul ei natal,dar ori de cte ori se ntlnea cu cineva din Erskine i
povestea c renunase la modeling pentru a-1 ngriji pe brbatul pe care l iubea.
-Ce te face s crezi c n-am abandonat o carier potenial fabuloas doar pentru
a-1 ajuta pe brbatul iubit s-i recapete sntatea?
Manevrnd pluta pe dup nite pietre care ieeau din ap,Thomas spuse:
-Entuziasmul tu pentru ce ai tcut mi dovedete c adori s fii infirmier.Dar
nu te-am vzut debordnd de entuziasm pentru Roger.Bazndu-m pe aceste
dou aspecte,bnuiesc c i place mai mult s fii infirmier dect model.
Ea nu se putu abine s rd; apoi se rezem de partea din spate a brcuei i i
ls mna s atrne peste margine.
-Ai perfect dreptate.tiu c multe fetie viseaz la strlucitoarea via de
model,ns eu o uram.Nu mi displcea doar.Vreau s spun c o uram cu
adevrat.i,n plus,m fceau s m simt urt.
Auzind asta,Thomas se opri din vslit i se uit la ea,iar expresia feei lui o fcu
pe Madison s se simt foarte bine.Faa lui spunea c era imposibil ca ea s nu
fie frumoas.
-Modelingul este o tiin,coment ea.M rog,un fel.Oricum,destul de metodic
ca s nu vreau s am de a face cu aa ceva.
El continua s o priveasc de parc nu credea o vorb din tot ce auzea.
-ngrijirea bolnavilor nu-i o tiin? o ntreb.
-n regul,spuse ea oftnd.Mi-a fost fcut zob mndria.Serios.A fost azvrlit la
pmnt i clcat n picioare de acei...acei omulei cusurgii care...Se ntrerupse
pentru c ncepea s se nfurie.Dup un moment n care se uit lung la ap,se
ntoarse spre el.Privirea lui special te fcea s spui adevrul.
-Nu te pot face s crezi c sunt o martir a cauzei iubirii?-Nu.Roger e o jigodie
i nu-1 iubeti.Sincer vorbind,m ndoiesc c l-ai iubit vreodat.Dar cnd
vorbeti despre recuperarea lui,faa i strlucete.Te-ai ntors la el pentru c ai
vrut.Dar e drept c toi facem doar ce vrem noi,nu-i aa? Aa c de ce n-ai vrut
s fii model?
-Eti dur,spuse ea ferindu-i privirea pentru un moment.n regul,adevrul e c
mi plcea c eram cea mai frumoas fat din orelul meu.mi plcea s
oamenii i opreau mainile ca s stea de vorb cu mine,dei m prefceam c nu
tiam de ce procedeaz aa.Madison se uit la el s vad cum primise acesta

mrturisire.Nu era obinuit s vorbeasc despre nfiarea ei.i exersase mult


zmbetul modest pe care s-l afieze cnd cineva i spunea c e frumoas.i
plcea s se poarte ca i cum nu mai auzise asta.La New York,fete ca mine sunt
peste tot.Nu eram deloc deosebit.
-Nu cred,spuse plat Thomas.Eu triesc acolo i nu vd zilnic femei ca tine.
-Poate c nu,dar exist.Se scoal devreme i se culc trziu.ntre timp sunt
mpinse de colo-colo i li se spune s se ridice,s se aeze,s priveasc i s...n
fine,s fac tot ce le trece altora prin cap.Se strmb.i mai sunt i criticate.Asta
nu a putut suporta orgoliul meu.Thomas tcu,continund s vsleasc.Dup un
timp,ntreb:
-Cum au putut s te critice?
-Am un ochi puin mai mic dect cellalt.Vezi? ntreb ea,aplecndu-se spre
el.i sunt puin cam greoaie n scaun.
-Ha! exclam Thomas.Eti perfect.
-Da' tu nu eti fotograf.
-Dac tu ai defecte,atunci i celelalte femei pe care le vezi pe copertele revistelor
au,spuse el,privind-o intens.Madison zmbi.
-Adevrat.Au i nva s le ascund.Lumina ajut foarte mult.Ai vzut-o
vreodat pe Jean Shrimpton,un model al anilor aizeci? Avea pungi mari sub
ochi,dar cnd potrivea bine lumina aa cum trebuie...Madison ls fraza n aer i
se uit la malul pe lng care treceau.Thomas avea dreptate.Se lsase de
modeling pentru c voise,nu pentru Roger.Se ntoarse iari spre el.De ce nu
vorbim despre tine? ntreb ea.Ce te-a fcut s alegi medicina?
-Cnd eram puti,l-am vzut pe-un vr de-al meu necndu-se.Aveam doar nou
ani,ns n clipa aceea am hotrt c vreau s nv cum s menin oamenii n
via.
-mi pare ru,spuse ea.nainte de Roger,a trebuit s mi vd mama murind.S-a
chinuit patru ani lungi.Thomas vsli un moment n tcere.Apa era linitit i
soarele fcea ca totul s strluceasc.
-Asta ai fcut n anii de colegiu? Madison cltin din cap.
-ncep s cred c eti clarvztor.
-N,mormi el cu un rnjet piezi.Mi se trage de la anii de citit romane
poliiste.mi place s m uit la oameni i s-i descifrez.S descopr indicii i s
vd la ce concluzie m conduc.
-Serios? Prima dat cnd m-ai ntlnit ai crezut c urmream s storc bani de la
voi,c aveam de gnd s o antajez pe sora ta.Thomas i ls capul ntr-o
parte,cu brbia n piept,i ea se gndi c poate voia s-i ascund mbujorarea.

-M-a zpcit aspectul tu.nainte ca ea s rspund,el spuse: i ce altceva mai


vrei s tii despre mine? Sunt un tip foarte interesant.Am fost pretutindeni i am
vzut multe.Ea se gndi c o tachina.
-n facultate? La medicin? Nu e sta locul n care n-ai voie s dormi ani la
rnd?
-Am treizeci i unu de ani,aa c am mai ncercat i alte lucruri,n-am stat doar
ntr-o sal de cursuri.La douzeci i trei de ani ai lui Madison,treizeci i unul
preau muli.l considera cu adevrat matur.
-Povestete-mi,i ceru ea,puin gtuit.Eu am fost n Montana i la New
York,att.Dar mi-ar plcea s merg n...n...
-Numete un loc,zise el n timp ce manevra pluta pentru a ocoli un copac
prvlit peste ru.
-Tibet.Petra.Maroc.Nite insule tropicale de undeva.Insulele Galapagos ca s
vd broatele estoase.Thomas nici mcar nu zmbi.
-D-mi-le n ordinea preferinei i i voi povesti tot ce
-tiu.
-Ai fost n toate locurile astea? ntreb ea,cu o sprincean arcuit a nencredere.
-n cele pe care le-ai amintit.Deci,cu ce vrei s ncep? Ea se gndi o clip.
-Cu Australia.
-Partea umed sau cea uscat? Zonele cu orae sau regiunile slab populate?
Locurile unde cresc orhideele sau cele cu mine de opale?
-ncepe cu oricare,spuse ea cu rsuflarea tiat i ochii mari.
Aa c tot restul zilei l ascult povestind despre plimbrile lui prin lume i ce
vzuse.i nu se gndi o clip la picioare.Dar cnd soarele apuse,Thomas trase
pluta la marginea rului,hotrnd c puteau nnopta acolo i,cnd Madison pi
pe uscat,durerea o sgeta.Thomas o vzu tresrind,apoi chioptnd.i spuse s
se aeze pe o stnc plat,i ridic piciorul n poala lui i i dezleg iretul de la
bocanc.
-Ar fi trebuit s observ c bocancii ti sunt foarte uzai,i reproa el mai
ncruntat dect de obicei.Uit-te la asta! Ridicndu-i piciorul,i art bicile de
la clci i de la degete.tii c s-ar putea infecta?
-Sunt doar bici,protest ea.
-Fiul unui fost preedinte a murit de pe urma unei bici cu care s-a ales n timp
ce juca tenis,o inform Thomas lsndu-i piciorul jos,dup care deschise
rucsacul ca s scoat o trus de prim-ajutor nvelit n plastic.Madison nu putu
s se abin s rd.
-N-am fcut nite progrese pe plan medical n ultimii civa ani?

Thomas nu rse.Turn ap pe un tampon steril,apoi terse sngele provenit de la


bicile sparte.
-Nu chiar.De fapt,tocmai am aflat c n Anglia se ntorc la lipitori.
-Povestete-mi,zise curioas Madison,apoi ascult cu atenie n timp ce Thomas
descria cum erau folosite lipitorile pentru drenarea sngelui n exces din
degetele amputate i apoi reimplantate.Dup ce termin expunerea,pe care
Madison o gsi fascinant,Thomas spuse:
-Te-ai gndit vreodat s faci ceva n domeniul sta?
-Adic s devin infirmier sau asistent?
-Sau,mai degrab,doctor,rspunse el linitit n timp ce ncepu s-i bandajeze laba
piciorului.
-Eu? Doctor? ntreb ea,cu un glas care mrturisea c ideea i se prea absurd.
-Ai doftoricit doi oameni.De ce nu mai muli?
-Unul dintre pacienii mei a murit,iar cellalt...Cobor glasul.Roger m urte
pentru ce i-am fcut.Spune c aptitudinile mele de infirmier sunt tot att de
bune ca o bt de base-ball de piatr.Thomas pufni dispreuitor:
-E invidios pe tine.
-Pe mine? repet ea,rznd.
-Bineneles.Pute de invidie,ca un pete lsat la soare o sptmn.
Madison zmbi.
-M faci s m simt bine.Deteapt,adic.
-Nu trebuie s-i spun eu asta.Roger tie c eti mai deteapt dect el,c ari
mai bine,i c eti o persoan mai bun.Cum poate concura cu cineva ca tine?
-Cineva ca mine,rosti ea ncetior.O fat de la coada vacii,din Montana.
Thomas nu rspunse i nici nu se scuz c o numise aa nainte s-o fi
cunoscut.n schimb,cnd se uit la cretetul capului lui,la prul negru i des,se
gndi c i trebuie extraordinar de mult timp s-i bandajeze al doilea picior.Din
partea ei putea continua s-i in piciorul sau s-i ating orice parte a corpului,o
venicie.Cu fiecare minut se ntuneca tot mai mult,i ei erau singurisingurei,avnd de-o parte apa,i de cealalt stncile nalte.
l privea intens.Cum ar fi reacionat dac el fcea o micare nspre ea? Dac,s
zicem,i-ar fi strecurat mna,n sus,pe sub pantaloni? Nimeni n afar de Roger
n-o mai atinsese aa,dar cu el niciodat nu se simise ca acum.Fiecare por prea
receptiv la atingerea acestui brbat.Thomas a destrmat vraja.Brusc,i-a lsat
piciorul i s-a ridicat,uitndu-se la ea.
-Nu avem dect un cort.Doi saci de dormit,dar un singur cort pentru amndoi.
Daca vom fi n aceeai camer vei atenta la puritatea mea? Izbucni n rs.

-Depinde ce culoare are lenjeria ta,zise ea.


-Rou,spuse imediat.
-Nu,nu m incit.
-Oh,scuze.Am uitat.Negru.Madison zmbi din nou.
-Nu,degeaba.
-Verde? ntreb el plin de speran.
-Ia zi,ce-mi serveti la cin? Mi-e aa de foame c a mnca i un cal.
-Ah,acum mi amintesc.Lenjeria mea intim e fcut dintr-un material special.
tii tu,alb cu pete mari,cafenii.M face s semn cu un cal.Madison rse din
toat inima.
-Las-o moart.Mai bine hrnete-m.i unde pot s...nelegi tu.
-Te duc eu,spuse el,ncruntndu-i sprncenele.
-Ce s-a ntmplat cu Fr obligaii?
-Asta era nainte s te plac att de mult,spuse el,zmbindu-i.Ea l privi lung
cteva clipe.
-Sunt sigur c ai avut cteva ntlniri interesante cu femei n timpul cltoriilor
tale.Nu trebuia dect s te uii la ele fr s te ncruni i...Se ntrerupse pentru
c Thomas o privea,zmbindu-i larg.ncruntarea i dispruse,aa c ochii lui erau
rotunzi,iar buzele,pline i moi.n clipa aceea Madison tiu c dac-un dac
mare,mare-era s fie ceva ntre ei n viitor,ea nu trebuia s accepte nimic n
aceast excursie.n ciuda privirilor lui pofticioase i a tachinrilor,intuiia i
spunea c trebuia s fie precaut pe tot parcursul drumeiei.
-i eu te plac,zise ea,parc adresndu-se unui bieel,dar exist o problem
stringent.Spunnd asta,se ndrept spre tufe.
CAPITOLUL 11
-mi place tipul,spuse Leslie n timp ce i termina pizza.Ellie se uita n tavan i
se gndea.
-mi dau seama c v-ar fi fost mult mai uor dup ce ai fi recunoscut amndoi
c suntei topii unul dup altul,spuse ea meditativ.
-Da,admise Madison,aprinzndu-i alt igar.Ne-ar fi fost.ns,tacit,parc am fi
stabilit o regul,s nu ne lsm n voia pornirilor noastre.
-Probabil c v-a fost greu,o ncuraja Leslie uitndu-se peste paharul cu Cola la
Madison.Eu a zice s ntr-o situaie ca aceea,fiind singuri,v-ar fi fost aproape
imposibil s v inei minile acas.
-Probabil,spuse Madison.De fapt,nu cred c am fi reuit.Dac rmneam
singuri,adic.Am petrecut prima noapte n cort,mpreun,i nu tiu ce s-ar fi

ntmplat dac nu a fi adormit de cum am nchis ochii.Sunt sigur c a fi stat


treaz toat noaptea rvnind la Thomas.
-Eu a fi fcut-o,interveni Ellie.Dar tu ai adormit? Ce eroin eti tu?
-La vremea aceea,una foarte obosit,spuse Madison.Nu v putei imagina ce
nsemna s l ngrijeti pe Roger zi i noapte.
-Eu am doi copii,spuse Leslie.Iar fiica mea...Se ntrerupse.Crede-m,Roger nu
putea fi mai solicitant dect era-i este-Rebecca.
-Ai spus Dac rmneam singuri,reveni Ellie.N-ai rmas?
-Nu.n dimineaa urmtoare ne-am ntlnit pe ru cu nite prieteni ai lui Thomas.
Familia lui tria n zon de generaii,aa c trebuia s m fi ateptat ca el s
cunoasc pe toat lumea.Madison i stinse igara.Dar,s tii,cred c m-am
distrat mai bine avnd i pe altcineva n preajm dect dac a fi fost singur cu
el.
-Cum s nu,coment Ellie.
-Nu,vorbesc serios.Ce era s facem eu i Thomas? Dup doar cteva ore de stat
singuri ne-a fost greu s nu ne atingem,aa c ne-am dus la culcare,iar mai
trziu,dac ntre noi s-ar fi ntmplat ceva,nu ne-ar fi atrnat deasupra capetelor
adulterul?
-Montana este n Statele Unite,nu-i aa? Toat ara asta se culc cu altcineva,dar
tu aveai un so pe care nu-1 puteai suporta,erai singur cu un brbat dup care
erai nnebunit i,totui,aveai scrupule s faci sex cu el.
Uitndu-se la Ellie printr-un nor de fum,Madison spuse:
-Ia mai zi-mi o dat de cte ori i-ai fost necredincios soului tu? Cel pe care nu
puteai s-1 supori? Ellie rnji piezi.
-n regul.Dar eu n-am...
-Dac spui c tu n-ai artat niciodat ca mine,i dau n cap cu scrumiera asta,i
promise Madison serioas.
-Bine,punct ochit,punct lovit.
-i ce s-a ntmplat dup ce v-ai ntlnit cu prietenii lui? Madison nu rspunse
imediat.Rmase tcut un timp,gndindu-se la anii aceia de demult.
-ntr-un fel,eu i Thomas...ei bine,am minit.Cnd ceilali ne-au vzut,au
presupus c eu i Thomas eram mpreun,tii voi,un cuplu.Am ncercat s le
spun c lucrurile nu stteau aa,dar Thomas m-a oprit.Mai trziu m-am gndit
cum ar fi sunat dac el le-ar fi spus c era n slbticie cu nevasta altuia.Mi s-ar
fi pus ntrebri despre soul meu,i dac le-a fi povestit c Roger se refcea
dup ce fusese clcat de o main...ei bine,eu i Thomas am fi aprut ntr-o
lumin proast.

-Iar Roger n una grozav.Cunosc,coment Ellie cu amrciune.Fostul meu so


era maestru n a atrage simpatia oamenilor.Eu lucram zi i noapte ca s-1
ntrein,iar el lua masa n ora-pe cheltuiala mea,firete-smiorcindu-se c i
dorea doar o soie.Dup ce Ellie i termin mica tirad,celelalte se uitar la ea
n tcere.
-Scuze.Continu povestea ta.
-Dar tu urmezi,spuse Madison,artnd spre Ellie cu igara.
-Nu,eu o tiu pe a mea.Leslie e urmtoarea.
-Vrei s ncetai? le ceru Leslie.Ce s-a ntmplat,Madison?
-ntr-un fel,cred c dou zile Thomas i cu mine ne-am jucat de-a familia.
Sau,cel puin,am pretins c ne putem ncadra n lumea adevrat.Madison trase
aer n piept i nchise ochii,o clip.Mama mi spunea mereu c habar n-aveam ce
era o relaie normal ntre un brbat i o femeie.Spunea c,ntruct m cretea
singur,acas n-am nvat nimic despre asta.Apoi Roger...Ei bine,mama nu 1-a
plcut niciodat cu adevrat.
-Eu nu pot s neleg asta,tu poi,Leslie? ntreb sarcastic Ellie.Spune-mi,
Madison,daca aveai o tat i ea se ntlnea cu un tip ca Roger,cel pe care l
cunoti acum cnd ai oarecare experien,l-ai ti plcut?
-De fapt,nu m pot imagina avnd o feti,rspunse ncetior Madison.
Ellie ddu s spun ceva,dar Leslie i-o lu nainte:
-Aadar,ai descoperit cum e o relaie normal.Vrei s ne spui i nou cum e?
Eu sigur nu am vzut niciodat una.
-Eu nu numai c n-am vzut,dar nici mcar n-am scris despre aa ceva.
Zmbind,Madison i aprinse alt igar.
-Prietenii lui Thomas au presupus c noi eram o pereche i ne-au tratat ca atare.
Pentru mine a fost o...o revelaie.Vedei voi,Roger a fost singurul cu care am
ieit vreodat,iar prinii lui m considerau un gunoi.Ei erau bogai,iar eu eram...
-Un bastard,complet mnioas Ellie.
-Exact.Cred c mama lui Roger tia cine era tatl meu-cine este,de fapt.Am
auzit-o ntmpltor spunnd la telefon: Imagineaz-i,ranchiunoasa aia de
femeie i-a dat copilului numele lui! Ce trebuie s simt soia lui adorabil?
-N-ai ncercat niciodat s afli mai multe despre tatl tu? ntreb Ellie.Cel puin
cine e?
-A tiut mereu unde sunt,dar nu i-a dat deloc silina s m contacteze,aa c de
ce l-a fi deranjat? Ellie se ncrunt.Nu-i plcea acel s-l deranjez; suna ca i
cum Madison nu merita s-i gseasc propriul tat,un brbat care abandonase o
femeie nsrcinat.

-Vreau s aud i restul povetii,pretinse nerbdtoare Leslie.Ellie rnji.


-Ador oamenii crora le plac povetile.
-Iar eu i ador pe cei care tiu s asculte poveti,replic tios Leslie.
-Gata,far ceart,interveni Madison,Thomas i cu mine am petrecut noaptea aia
la cabana,dac se poate numi aa,prietenilor lui.Nu era la fel de mare ca cea a
familiei Randall,dar nici ct mi nchipuiam eu c e o caban.Pe prietenul lui
Thomas l chema Alex,iar pe logodnica lui,Carol.Urmau s se cstoreasc peste
ase sptmni,i Carol nu vorbea dect despre nunta care se apropia.Erau acolo
i prinii lui Alex cu sora lui mai mic,Paulette,creia toi i spuneau Pauli.
CAPITOLUL 12
-Nu semeni cu iubitele obinuite ale lui Thomas,spuse Pauli n timp ce se aeza
pe iarb lng Madison.Avea treisprezece ani i nc nu se hotrse dac voia s
rmn copil sau s creasc.
-Pauli! o ateniona cu severitate mama ei,doamna Barnett.Nu e politicos s spui
aa ceva.Stteau n faa casei mari din brne,sub un stejar sub care,
probabil,sttuse i George Washington,bnd limonada.
-Nu face nimic,o liniti Madison pe un ton,spera ea,modest i reinut,
netrdndu-i curiozitatea.i cum erau celelalte iubite ale lui?
-Plicticoase,rspunse Carol fr s ridice ochii de pe un numr al revistei
Bride's,vechi de trei ani.Coleciona revista chiar de cnd l cunoscuse pe Alex
i,conform spuselor lui Pauli,o cra cu ea oriunde mergea.Dac fratele meu nu
o cerea n cstorie,Carol s-ar fi sinucis,i destinuise Pauli lui Madison chiar
n prima sear n care o cunoscuse.Madison se ndoia de acest lucru,ntruct
Carol era drgu,deteapt i educat.
-Zu aa,Carol,ai s-o faci pe Madison s-i formeze o prere greit,protest
mama lui Pauli.Celelalte prietene ale lui Thomas nu erau chiar plictisitoare;
erau...Se ntrerupse i se uit la cele trei perechi de ochi care o priveau
ntrebtor.Doamna Barnett se uit la paharul cu limonada din mna ei.M
rog,poate c erau cam...neinteresante.
-Hm! pufni Carol,apoi i relu activitatea.
-Le tii pe fetele alea cu ochelari cu lentile groase i nasuri mari,care nu i pot
gsi un partener pentru balul de absolvire? Cu ele iese Thomas,spuse Pauli.
-De ce? ntreb Madison far s gndeasc,apoi ncerc s o dreag.Adic de ce
ar vrea cineva ca Thomas s...?
Glasul i se stinse.ncerca din greu s nu uite c locul ei nu era printre aceti
oameni,ns fr prea mare succes.Att familia lui Thomas,ct i aceasta se

nscuser pentru bogie i privilegii.Madison vzuse numai n filme oameni ca


ei.i,la fel ca majoritatea celor ce se zbteau pentru a-i plti facturile,
presupusese c erau snobi,c i interesau doar cei ca ei.
ns,n mod necugetat,Madison i spusese ceva n acest sens doamnei Barnett,
chiar din prima sear.In ciuda secretelor privitoare la adevrata ei relaie cu
Thomas i la statutul ei civil,fusese brutal de sincer n legtur cu originea ei.
Era singur cu doamna Barnett n buctrie i curau fasole verde,adunat de pe
un petic de pmnt din spatele cabanei.Spre deosebire de doamna Randall,ea nu
avea o buctreas angajat permanent.Doamna Barnett asculta vorbele lui
Madison,dar fusese mai atent la tonul cu care erau rostite.
-Noi nu suntem familia regal britanic,draga mea,i precizase calm doamna
Barnett.Copiii notri nu trebuie s caute virgine ca s se cstoreasc,nici mcar
pe cineva considerat potrivit.Au depozite n banc,aa c nu au nevoie s se
cstoreasc pentru bani.Dac stai s te gndeti,asta le d libertatea de a alege.
Madison rmsese cu gura cscat,uluit att de vorbele ei,ct i de puterea ei de
ptrundere.
-Aadar,i-ai ngrijit mama bolnav? continuase doamna Barnett,vznd c
Madison nu mai spunea nimic.ntotdeauna le-am simpatizat pe mamele care i
cresc singure copiii.tiu cum e.Cnd ai mei erau mici,soul meu era plecat aa
des,nct mai tot timpul eram singur.Povestete-mi cum l-ai cunoscut pe
Thomas.Madison lu nc o mn de fasole.Vorbele doamnei Barnett o linitir
att de mult nct i spuse adevrul despre prima ei ntlnire cu Thomas.
Totui,nu pomeni nimic despre soul ei.i povesti despre prietenia ei cu mtua
lui Thomas,dr.Dorothy Oliver,far s aminteasc i cum o cunoscuse pe
renumita doctori.Apoi,cu jumtate de gur,i relat cum o prinsese Thomas
ascuns n buctrie i,mai trziu,o acuzase c inteniona s-i antajeze.
Doamna Barnett zmbi.
-Asta i se potrivete perfect lui Thomas.E leit strbunicul lui.Se spunea c omul
acela nu zmbea niciodat,dect atunci cnd ncheia afaceri strlucite i ctiga
o avere.Uneori m gndesc c a dat la medicin pentru c a vrut s fie opusul
strbunicului su.Gata,cred c ajunge pentru cin.Gteti,draga mea?
-tiu s dezghe orice,rspunse Madison zmbind.
-Perfect atunci,stai s vorbeti cu mine n timp ce gtesc.
Bieii se vor ntoarce mai trziu,aa c avem ocazia s ne cunoatem mai
bine.Doamna Barnett o privi ptrunztor.Cred c Thomas are intenii serioase cu
privire la tine.
-Eu nu cred asta,o contrazise Madison,lsndu-i capul n piept pentru a-i

ascunde mbujorarea.Eu i cu Thomas facem parte din lumi foarte diferite.


-Nu chiar,spuse ncet doamna Barnett.Cred c exist n tine o latur foarte
serioas,pe care o ascunzi.Faa asta frumoas a ta e o masc,nu-i aa?
Madison nu tiu ce s rspund,dar intrarea lui Thomas i a domnului Barnett le
ntrerupse discuia.Thomas o lu pe Madison pe nepregtite cnd i petrecu
braul pe dup talia ei i o ridic n aer.
-Ce avem la cin,femeie? A mnca i un urs,spuse lsnd-o la loc pe podea i
freendu-i nasul de gtul ei.Madison tia c ar fi trebuit s-1 in la distan pe
Thomas,dar stilul lui jucu era,pentru ea,ceva nou i uluitor.Roger se comporta
demn cnd erau i alii prin preajm,iar cnd erau singuri era preocupat de
meciurile de la televizor sau de pe un teren sau...
-Fasole verde,spuse Madison cnd i ddu seama c toi din buctrie se uitau la
ei.Habar n-avea c ei nu l vzuser niciodat pe Thomas comportndu-se att de
senin,de natural.El i n copilrie fusese serios.
-Att? ntreb Thomas,zmbindu-i.Doar fasole verde? Sunt sigur c dureaz
mult pn se fierbe,aa c hai afar s prindem licurici pn e gata mncarea,i
propuse Thomas pe un ton ademenitor care i fcu pe toi s rd.
Madison se nl n vrful picioarelor i se uit peste capul lui.
-N-are nimeni de gnd s m salveze de satirul sta?
-Suntem prea fascinai ca s schim vreun gest,spuse doamna Barnett cu
obinuita ei sinceritate.Hai,Thomas,du-o afar i vrjete-o sub clar de lun.
-Iari citeti romane sentimentale,nu-i aa,iubito? ntreb domnul Barnett
zmbindu-i dolofanei sale soii.n caz c n-ai observat,e numai ora ase i e
var,deci afar e mult lumin.
-Pentru ndrgostii,ntotdeauna e clar de lun,replic doamna Barnett cu ochii la
soul ei.
-Mergei,l ndemn domnul Barnett pe Thomas,apoi se duse lng soia sa.
Thomas o apuc pe Madison de mn i o trase pe verand.
-Nu exagerezi un pic cu jocul sta? ntreb ea nervoas,de ndat ce rmaser
singuri.Trgndu-i mna dintr-a lui,se duse lng balustrad,stnd cu spatele la
el.
-Ba nu m joc deloc,spuse el ncet.Madison nu ndrzni s-1 priveasc.
-Nu cred c ar trebui...Nu apuc s termine vorba pentru c Thomas o trase n
braele lui i o srut.O srut cum nu mai fusese srutat niciodat.Pierdut,i pe
ndelete,i absolut minunat.Cnd se opri,primul ei gnd fu: Ce multe am
pierdut n via!Fu tentat s-i petreac braele pe dup gtul lui i s l srute
din nou,dar i impuse s se ndeprteze de el.

-Pentru ce a fost asta? ntreb ea ncercnd s par suprat.Dar suprarea era


mai mult ndreptat mpotriva ei,nu a lui.
-Doar ca s vd,rspunse Thomas,vrndu-i minile n buzunare.
Dac ncepe s fluiere,am s iau un scaun i-am s i-1 rup n cap,se gndi ea.
-Ce s vezi? ntreb ea rstit,de data asta,suprat ntr-adevr.
-Dac m placi tot att ct te plac eu pe tine,rspunse el.Glasul lui avea o
sinceritate att de inocent nct suprarea ei se evapor.
-i care e concluzia? dori ea s tie.
-Da,m placi.Ea nu l privi n ochi de team s nu se trdeze prea mult.Nu avea
de gnd s se comporte ca o fat de la ar care o inea tot ntr-un oh i-un
ah i i spunea c nici un brbat nu mai fusese att de drgu ca el.Nu,asta ar fi
sunat ca i cum provenea dintr-o clas social n care brbaii trau femeile de
pr.Se ntoarse cu spatele,se sprijini cu minile de balustrad i se uit spre
pdure.ntre ei i copacii dei era un gazon tuns,lung de vreo cincispreze
metri,iar apoi pdurea virgin.
-i ce facem n privina asta? ntreb ncet Madison.
-Orice vrem,rspunse el,i ea i simi ncordarea din glas.
Madison inspir adnc.
-Nu m cunoti.Tot ce tii despre mine e c...El nu o ls s termine fraza.
-tiu despre tine tot ce trebuie.Ai un sim al umorului foarte dezvoltat.Eti
deteapt i te gndeti la alii mai mult dect la tine.Asta este o calitate rar
ntlnit.Majoritatea oamenilor...Se opri,trase aer n piept i cobor glasul.i
place s pescuieti i s urci pe munte.Am de gnd s-i cumpr nite bocanci ca
lumea pentru drumeie i...Ea se ntoarse i se uit ncruntat la el.
-i cnd ai de gnd s faci asta? nainte sau dup ce m ntorc la soul meu?
-Dup,zise Thomas,ctui de puin tulburat de izbucnirea ei.
-Dup ce i spui c vrei s-i recapei libertatea.
-Presupui prea multe,spuse ea,ndreptndu-i spatele i dndu-i toat silina s
aib un aer intimidant.
-Da,presupun multe,rosti Thomas ncetior,apoi i lu i i srut palma.
-Oh,la naiba! mormi Madison; apoi oft din greu,i trase mna i o puse la loc
pe balustrad.Nu putem face asta.Nu e corect.Tu eti...
-Dac intenionezi s vorbeti despre faptul c facem parte lumi diferite,plec
chiar acum,o avertiz Thomas,prnd el suprat de data asta.Se sprijini i el de
balustrad i se uit spre pdure.Ascult,mi cer scuze dac te-am luat prea
repede,dar aa sunt eu.Iau decizii rapide.ntr-o clip am hotrt c vreau s m
fac doctor i n toi anii care au trecut de atunci am regretat o singur dat.

-Prima ta impresie despre mine a fost c sunt o infractoare,o persoan dintr-o


lume total diferit de cea n care trieti tu.
-M-a orbit frumuseea ta,explic Thomas.Nu te-am remarcat din cauza faadei.
i,dac vrei s tii,mrimea sumei de bani pe care o moteneti sau educaia nu
determin ,,calitatea de infractor.
-S verificm statisticile privitoare la numrul sracilor nchisori comparativ cu
cel al bogailor?
-Cum am putea s-o facem? De fapt,cum de-am ajuns s vorbim despre asta?
ntreb Thomas,ntorcndu-se spre ea.Sau ncerci doar s m ndeprtezi de
subiect? Madison i feri privirea,apoi se uit n lungul verandei.
-Se ntmpl prea multe i prea repede,se justific ea,tot fr s-1 priveasc.
Acord-mi puin timp.Ani de zile n-am avut parte de nimic special,iar apoi,
dintr-o dat...
-Ai ntlnit brbatul visurilor tale? ntreba Thomas cu speran n glas.
Madison rse.
-Am nevoie de timp.
-Ia ct i trebuie,spuse el,apoi se uit la ceas.i ajunge o or? Ce zici de
patruzeci i cinci de minute? Madison deschise gura s vorbeasc,dar Pauli
mpinse ua cu plas i iei pe verand,oprindu-se ntre ei,apoi oft teatral.
-Dac i voi fugii ca s v culcai mpreun,am s sar ntr-o canoe i am s
dispar i toi o s v petrecei ntreaga noapte cutndu-m.
Madison fu ocat de vorbele copilei.
-Cine a mai disprut ca s...o ntreb degajat Thomas.
-Toi.Mama i tata.Carol i Alex.i voi prei c ai vrea s-o facei.
Thomas rse,dar Madison simi c se nroete.
-Cred c subiectul sta...
-E nepotrivit pentru mine? o ntrerupse Pauli amrt.tiu.Sunt blestemat s fiu
mai neleapt dect ar trebui pentru vrsta mea.
-Blestemat s nu-i ajung nimeni cu prjina la nas,coment Thomas imediat,
apoi se uit peste capul ei la Madison.I-am schimbat scutecele.
-Asta cnd eram biat,preciza Pauli,facnd-o pe Madison s se uite mirat la ea.
Thomas pufni.
-Din cte vd,nc mai eti,spuse el,uitndu-se la pieptul plat al fetei.
Pauli privi i ea n jos.
-tiu.E o tragedie,nu-i aa? Crezi c mi vor crete vreodat? Eti doctor,ce
prere ai?
-nc nu sunt doctor,dar cnd am s fiu n-am s m ocup de aa ceva.

De ce n-o ntrebi pe Madison? Ea are experien n domeniul sta.


Madison se abinu cu greu s nu-i acopere snii cu braele.
-Cred c ar trebui s vd ce se ntmpl cu cina.
-O s mai dureze,spuse Pauli.Cnd mama i tata se apuc de treab,le ia ceva
timp.Madison se hotr s nu mai fie pudic.
-Ce norocoas e mama ta! Trebuie s-mi spun secretul ei.ntorcndu-se,Pauli se
uit la ea.
-Cum e Thomas la pat? ns nu apuc s aud rspunsul pentru c Thomas o
apuc de ureche i,deschiznd ua de plas,o mpinse n buctrie.
-Intr n cas i ncearc s te pori cum se cuvine.
-Cum s nv dac nu ntreb? scnci Pauli,cnd Thomas nchise ua.
-Sunt lucruri pe care le nvei pe propria-i piele,nu din ce i spun alii.Acum
du-te i caut-o pe mama ta i spune-i c suntem gata de mas.
-Ce doctor ai s mai fii i tu! bombni Pauli n timp ce pleca.
-Ce copil neobinuit! spuse Madison ntorcndu-se.
-O rsfat.Un copil fcut la btrnee i rzgiat ct cuprinde.Bietul Alex n-a
avut parte dect de disciplin,dar copila asta n-a tiut niciodat ce-i aia.
-O iubeti la nebunie,nu-i aa? ntreb Madison,zmbind.
-Sunt topit dup ea,rspunse Thomas.i acum s revenim la noi doi.Spuneam
c...Dar,n clipa aceea,ua cabanei se deschise i domnul Barnett iei pe verand
cu o bere n mn,fiind urmat la scurt timp de Alex.Cteva minute mai trziu
intrar cu toii s mnnce.Dup aceea,Madison nu mai avu ocazia s fie singur
cu Thomas.Nici cnd spuser noapte bun i plecar spre camerele lor separate
nu avur parte de intimitate.La un moment dat n timpul serii,lui Madison i se
pru c Thomas ncerca s-i dea de neles c o ateapt afar mai trziu.ns i
mut privirea i se uit pe fereastr,la lun,prefcndu-se c nu observ nimic.
CAPITOLUL 13
-M scoi din srite,Madison! spuse Ellie,exasperat.Toate astea s-au ntmplat
acum cincisprezece,aisprezece ani i tiu c nu te-ai mritat cu el,dar de ce?
Cnd rudele i prietenii unui brbat i spun Tu nu eti ca celelalte fete cu care
se ntlnete el,nseamn c eti pe drumul cel bun.Ce s-a ntmplat?
Madison i privi igara,dar tcu.
-Copiii,spuse Leslie,rupnd tcerea.Asta a fost,nu-i aa?
Cnd Madison ridic privirea spre Leslie,n ochii ei era atta durere nct Ellie
nu o putu suporta.Ca scriitoare,simea profund lucrurile,iar acum simea durerea
lui Madison,nc vie i sngernd dup atia ani.

-neleg,zise dup un timp Ellie.M gndeam c poate Roger a avut remucri i


te-a implorat s rmi.Sau...Nu mai continu.Realitatea era mai dureroas dect
i imaginase ea.
-Ce i-ai spus lui Thomas? ntreb ncet Leslie.Cnd Madison duse igara la
buze,mna i tremura.
-Pauli a adus n discuie subiectul copiilor.A spus c nu avea de gnd s aib
copii,c voia s fie o fiin liber i s-i petreac viaa sf iind inimile
brbailor.Apoi doamna Barnett a...Madison mai trase un fum din igar,apoi o
strivi n scrumier,dar i aprinse alta.
-Carol i Alex,doamna i domnul Barnett,i...Thomas aveau acelai punct de
vedere,i anume c singurii care conteaz cu adevrat n via sunt copiii.
Thomas a afirmat c un om poate s munceasc o via ntreag i s realizeze
tot ce i propune,dar dac nu are copii care s-1 moteneasc,viaa lui e far
sens.n timp ce spunea asta,m privea cu nite ochi n care citeam c voia s aib
copii cu mine.Nici Leslie,nici Ellie nu tiau ce s zic.Se uitau la Madison i se
gndeau la ce i cum pierduse ea.Dac nu s-ar fi ntors la Roger...Dac ar fi
rmas n New York...Dac...
-V-am fcut s v fie mil de mine? ntreb Madison,ncercnd s glumeasc.
ns Leslie nici mcar nu zmbi.
-Ce ai fcut? Adic,cum ai reacionat dup ce ai auzit toate astea?
-Alex i Carol ne-au dus cu maina acas la Thomas.Eu ncercam s m prefac
c nu se ntmplase nimic,dar n-am prea reuit.i-a dat seama c ceva nu era n
regul.I-am spus c mi era greu s-mi ncalc promisiunile i jurmintele fcute
la cstorie.ns,cnd am ajuns la caban,n jur de nou seara,Roger i Terry
notau n piscin goi puc.Treaba asta nu m-a ajutat deloc.
-Le-ai mrturisit lui Alex i Carol c erai mritat cu Roger? ntreb Ellie.
-Le-a spus Thomas.A fcut-o foarte nonalant.S-a oprit lng piscin i 1-a
prezentat pe Roger ca soul meu.Alex i Carol nici mcar n-au clipit.Dup
aceea,n timp ce ne ndreptam spre cas,Carol m-a luat de bra i mi-a zis c o
s-mi mprumute toate revistele ei pentru mirese ca s-mi pot alege rochia pe
care s-o port cnd m voi mrita cu Thomas.
-Nu-mi pot nchipui cum trebuie s te fi simit tiind ce ai pit,spuse Ellie.Te-ai
gndit vreodat s vorbeti cu Thomas despre...
-Nu! o ntrerupse Madison,aproape strignd.Nici nu mi-a trecut prin cap s
discut cu Thomas despre...despre faptul c n-am uter.Nu puteam s-1 pun n
situaia s aleag! Nici nu m-am gndit s-i spun c puteam adopta un copil.El
era un brbat ntreg,iar eu,numai pe jumtate femeie.Nu intenionam s-1

pedepsesc pentru ce mi se ntmplase mie.Era un om minunat,i tiam c ar fi


putut...Madison tcu brusc i se calm.E uimitor ct de vii par toate astea,de
parc n-ar fi trecut atia ani.ns au trecut.Se ls tcerea.Trase din igar i i
privi minile.
-n dimineaa urmtoare Thomas a trebuit s plece,iar eu...eu m-am ascuns ca s
nu-mi iau la revedere de la el.Restul ederii noastre acolo am umblat.Am parcurs
mile ntregi pe jos,iar Roger...Trase un fum.Zu c nu tiu ce-a fcut Roger.
Dup ce Madison tcu,Leslie ntreb ncetior:
-Ce s-a ntmplat ntre tine i Roger?
-Patru luni mai trziu,a divorat de mine.Primul pas far crje 1-a fcut
ducndu-se direct la un avocat.S-a nsurat cu Terry,dar a durat doar vreo trei
ani.Cred c se sturase s tot ia bani de la prinii lui,aa c s-a gndit s-i ia o
soie bogat.ns toi banii lui Terry erau n depozite administrate prin tutel,aa
c Roger n-a putut s pun mna pe un sfan.Madison zmbi puin.
-Nu tiu dac e adevrat,dar am auzit c n clipa n care familia lui Terry i-a
cerut s-i ia o slujb,a i completat cererea de divor.Se uit o clip la igar,
apoi la ele.Dar pn la urm,tot a ieit bine pentru el,ntruct doi ani mai trziu
prinii lui s-au necat ntr-un accident de navigaie,i lui i-a rmas toat averea.
Roger a vndut casa,a trimis colecia de art la Sotheby's,unde a fost considerat
important,astfel c s-a vndut cu peste un milion de dolari.Roger a
ncredinat banii unui amic de-al lui din colegiu,care i-a investit i,din cte tiu,
acum e multimilionar i...inspir adnc.i s-a nsurat bine i are trei copii.Cel
mai mic are numai cinci ani.
-Nemernicul! spuse Ellie n surdin.
-Bine zis,o aprob Leslie,i camera parc se umplu de gndurile lor nerostite
despre nedreptatea ndurat de Madison.
-i Thomas? ntreb Ellie.Ce s-a ntmplat cu el? Madison tocmai i aprinsese o
igar,dar acum ntoarse pachetul i lu alta.Acum ardeau ambele igri,dar
prea s nu fie contient de asta.
-Thomas...n-a dus-o la fel de bine,spuse ncet Madison.Dup un an sau doi de la
divorul lui Roger de Terry,am revzut-o pe doctoria Oliver.Nu mai inusem
legtura cu ea dac n-am mai fost cu Roger,dar am ntlnit-o cnd eram la schi
cu eful meu.Primul impuls a fost s-o iau n direcia opus,dar ea a insistat s
lum masa mpreun,doar noi dou,fr soul sau copiii ei.Madison lu din
scrumier i a doua igar.N-am putut s nu ntreb de Thomas.Voiam tare mult
s aud ceva despre el.Ea mi-a spus c a terminat facultatea de medicin,dar nu
s-a specializat n medicina recuperatorie cum intenionase.

n schimb,s-a apucat de studiul bolilor tropicale.S-a hotrt s intre n cercetare.


Madison strivi n scrumier una din igri.Nu sunt sigur dac cineva din familia
lui Thomas tia de noi doi-nu c ar fi fost mare lucru de tiut-dar Dorothy mi-a
spus c vara aceea de la caban 1-a schimbat pe Thomas.A devenit i mai retras
dect nainte.Mai ursuz,afirma ea.Cteva clipe Madison se concentra asupra
fumatului,far s se uite la femeile din faa ei.ns ele ateptau,i ea tia asta.
-Asta a fost demult,rosti Madison att de ncet nct abia o auzir.Dar timpul,
indiferent ct ar trece,nu poate alina durerea.nl capul i le privi,iar n clipa
aceea,Ellie icni.Madison,femeia frumoas de odinioar,arta de parc avea o
sut de ani.Prea un cadavru care,printr-o ciudenie a naturii,continua s se
mite.
-Thomas era ntr-un avion mic ce transporta medicamente n pdurea tropical
din Brazilia,iar aparatul s-a prbuit.Se crede c a fost lovit de fulger.Toi cei trei
pasageri au murit pe loc.Cteva minute domni o tcere apstoare.
-Ce pierdere! articula Ellie dup un timp.Ce pierdere cumplit,trei viei curmate!
Viei valoroase.Iar un parazit ca Roger ajunge sus! Asta m...Nu gsi un cuvnt
potrivit pentru a descrie ceea ce simea.Madison se ridic brusc.
-Avei ceva mpotriv s mergem la culcare? A fost o zi lung i a vrea s dorm
puin.Ellie ar fi vrut s mai discute.Dup trei ani n care trise singur,far nici
un subiect de roman n minte,era flmnd s aud poveti.Hmesit.
Dar cum se ridic i Leslie,Ellie tiu c trebuia s renune n seara aceea.
-Paturi? spuse Ellie dndu-se jos de pe canapea.Cum dormim?
Leslie,mpciuitoare,le organiz astfel nct s doarm pe rnd n paturi i pe
canapea.Alese ea canapeaua pentru prima noapte i,cincisprezece minute mai
trziu,toate trei adormiser.
CAPITOLUL 14
Ellie se trezi ntr-un miros delicios i pre de o clip nu tiu unde se afla.Sosise
mai devreme mncarea de la restaurantul la care i comanda ea prnzul? se
ntreb nc nedezmeticit.Dar mncarea de acolo nu mirosise niciodat att de
bine.nhndu-i hainele de pe speteaza scaunului,iei din dormitor i intr n
baie,unde mbrc o pereche de pantaloni mulai i o cma uria,care i
acoperea rotunjimile.Cu fiecare kilogram pe care l lua hainele ei deveneau mai
mari.tia c este o iluzie,dar spera c,acoperindu-se complet,nimeni nu vedea
ct de mult se ngrase.Buctria era nsorit i vesel,masa era pregtit-fa
de mas i erveele drgue,verde cu galben-iar n mijlocul ei se afla un platou
cu multe cltite i cpuni.

Leslie era la aragaz,purtnd un or alb strlucitor cu ciree imprimate pe el.


Ellie se uit lung la mas,apoi la Leslie.
-Vrei s te mrii cu mine? ntreb ea,cu ochii mari.
-Am cerut-o eu deja,spuse Madison intrnd n cas.Fusese afar,la fumat,
presupuse Ellie.Zmbind,Leslie puse n faa lui Ellie o farfurie cu cltite cu
coacze.
-Nici nu pot s v spun ce bine e s gteti pentru oameni crora le place s
mnnce,mrturisi ea,tcnd semn spre Madison.
-Las-m s ghicesc,coment Ellie,mrind.A mncat o jumtate de duzin.
-Aproape o duzin,confirm Leslie,apoi se aplec i mai mult spre Ellie.N-o lsa
s te prosteasc-e piele i os pentru c nu mnnc niciodat.Lcomia din weekend-ul sta e ceva neobinuit.
-Te-am auzit,spuse Madison.Nu mnnc mult pentru c n-am timp i habar n-am
s gtesc.n timp ce vorbea,se aez pe un scaun vizavi de Ellie i,imediat,Leslie
i ddu un castron plin cu cpune trufandale i frica proaspt.
Ellie gemu din nou.Madison,zmbind ngmfat,lu o cpun roie i mare i
linse frica de pe ea.
-Sper s te ngrai,bombni Ellie nfignd furculia n cltite.
-Tu de ce te-ai ngrat? o ntreb Madison mucnd din cpun.
-Zu aa,Madison! protest Leslie.N-a fost politicos din partea ta!
Madison rmase imperturbabil n faa mustrrii.
-Asear eu v-am povestit ce mi s-a ntmplat de m-am urit,aa c acum e
rndul ei s spun de ce s-a ngrat.Ellie csc ochii n faa sinceritii brutale a
lui Madison,dar apoi zmbi.Vorbind sincer,i era mai uor s rspund la
ntrebarea asta direct dect la aluziile nu prea subtile ale altor femei cu privire
la salate,sli de gimnastic i instructori personali: E cea mai minunat sal,iar
el este cel mai bun instructor din lume,i se spusese deseori,de parc Ellie nu
tia c se putea scpa de kilogramele n plus.
-M-a lefterit sistemul legislativ i m-a apucat deprimarea,mrturisi Ellie cu gura
plin.Acum sunt un eec lamentabil.O fost.N-am mai scris un cuvnt de trei
ani.Nici mcar nu-mi mai pot imagina poveti.
-Asear m-ai ascultat cu atenie,observ Madison.-Tot ncerc,dar...Ellie ridic
privirea.Leslie spla vasele la chiuvet,stnd cu spatele,dar era atent.Nu
tiu...Cred c m-am descurajat,i se pare c nu mai pot s-mi recapt ncrederea
n mine.ntorcndu-se,Leslie puse n faa lui Ellie un pahar cu suc proaspt de
portocale.
-Parc aveai de gnd s te faci pictori.Ellie rse.

-Pare c a trecut att de mult de atunci nct abia dac mai in minte.L-am
cunoscut pe brbatul sta care...Auzind-o,Leslie i Madison gemur zgomotos.
-De ce povetile tuturor femeilor ncep cu L-am cunoscut pe brbatul sta? se
ntreb Leslie.i lu i ea n sfrit o farfurie cu cltite i ncepu s mnnce.
Abia dup ce le servise pe celelalte se aezase i ea.Ellie zmbi.
-Era muzician,de dou ori mai talentat dect mine,i am tiut de la nceput c am
cunoscut un geniu,spuse ea cu simplitate.
-neleg,zise Madison.Ai renunat la cariera ta ca s-1 ajui,dar el nu a reuit
nimic cu extraordinarul lui talent.i brusc,te-ai pomenit ntreinndu-1,
splndu-i rufele,fcndu-i mncare...Rznd,Ellie i piti faa n mini ca pentru
a se apra.
-Viaa mea e ca un cntec country i western.Recunosc.Dar tipul era cu adevrat
strlucitor.Genial.
-A fost genial c a gsit pe cineva s-1 venereze,coment Madison privind-o pe
Ellie n ochi.Ellie ddu s protesteze c nu fusese att de proast cum crede
ea,dar nu gsi nici un argument ca s se apere.
-De unde tii att de multe despre astfel de lucruri?
-De la una dintre femeile care lucreaz cu mine.S-a mritat cu un brbat care
suda capace de roat.Tipul avea de gnd s devin Cineva Renumit.Cu
majuscule.i,n timp ce i croia drum n lume,i cerea ei s-1 ajute un pic.
Acum ea are trei copii,iar el nu are slujb de patru ani.Ea obinuia s spun c
cineva att de talentat ca el nu i poate lua o slujb oarecare.
-Exact,zise Ellie dnd la o parte farfuria pe jumtate goal.Tocmai asta s-a
ntmplat.n ultimii ani am rememorat totul de mii de ori i tot nu tiu cum s-a
ntmplat,ci doar cs-a ntmplat.Eram la New York pornit s-mi fac un nume,
i deodat triam cu acest brbat,acceptnd orice slujb reueam s gsesc
pentru a avea bani ca s-i dau lui o ans n lumea muzicii.
-Dragostea,oft Leslie n timp ce ducea farfuriile la chiuvet.
-Tocmai asta e,interveni Ellie repede.Nu sunt sigur c l-am iubit vreodat.Nu
sunt sigur c...Se uit la Madison.A prea tmpit dac a afirma c nu sunt
sigur c am avut de ales?
-Prietena mea mi-a povestit cum a curtat-o soul ei,le zise Madison.S-a inut zi i
noapte dup ea.Luni de zile,pe pragul ei erau trandafiri.i scria poezii i
scrisori.i ddea telefoane cuceritoare i vorbeau toat noaptea.i fcea cadouri,
discuta cu ea la nesfrit,o asculta,i psa de ea.Voia s tie totul despre ea.
-Ca mai trziu s o poat controla,o complet Ellie,ntorcnd capul pentru a-i
feri privirea.

-Exact,spuse Madison.Un maestru al controlului.A vzut n prietena mea ceva ce


voia,aa c nu i-a dat pace.
-Aa e,i ntri vorbele Ellie.
-Eu vreau s aflu cum ai devenit scriitoare,ntreb Leslie,schimbnd cu tact
subiectul.
-Am nceput s scriu pentru c eram nefericit,rspunse Ellie.Cel puin aa
consider Jeanne,psihiatra mea.Apropo,asta-i casa ei.Ea m-a ajutat s neleg
c...Se opri i inspir profund.Suntei sigure c vrei s auzii toate astea?
-Fiecare cuvnt,n ordine cronologic,rspunse Madison zmbind.
Ellie se uit o clip pe fereastra de deasupra chiuvetei.Nu,nu era pregtit s le
relateze ntreaga poveste.Nu nc.Le privi.
-S fac o cafea pentru toat lumea? ntreb Leslie.Sau vrea cineva un ceai tare?
-Eu vreau ceai,spuse Ellie,n timp ce Madison opt pentru cafea.
Dup ce Leslie le servi,Ellie ncepu:
-M-ar crede cineva dac a spune c lucram att de mult nct nu observam ce se
petrecea n csnicia mea? M sculam la patru dimineaa i o luam din loc ntr-o
fug.Nici una nu reaciona i Ellie se bucur.Aici,n casa asta,alturi de aceste
femei care i erau totodat strine i cele mai bune prietene,nu trebuia s
gseasc pretexte,s se scuze.
-n tot cazul,Martin,aa l chema-adic l cheam-pe fostul meu so,Martin
Gilmore,era strlucitor ca muzician.Cnta la chitar de te fcea s plngi.Sau s
rzi.Reuea s strneasc publicului orice emoie voia.Oricum,credeam c prin
mine lumea va avea prilejul s-1 aud,iar dup succesul lui pe plan
internaional...
-Avea s fie rndul tu,o complet Leslie.ntotdeauna exist promisiunea c o s
vin i rndul femeii.
-Corect,confirm Ellie strmbndu-se.Cnd mi-a cerut s las New York-ul i s
merg s triesc ntr-un orel de lng L.A.,am acceptat imediat.Martin
considera c numai n L.A.ar fi avut ansa s devin cunoscut.Aa c...Ellie
inspir adnc.Mi-am vndut ustensilele i toate lucrrile pe care le fcusem i
am plecat cu el.La nceput a fost grozav.El a obinut cteva contracte minunate
cu nite formaii excelente i totul a decurs extrem de palpitant.Eu lucram ca
recepioner la o firm ce vindea maini uzate i m plictiseam de moarte,dar
noaptea eram cu Martin care mi spunea poveti fascinante despre persoanele pe
care le vzuse i ce fcuse n ziua aceea.Ellie i privi minile.Dar ncetncet,lucrurile au nceput s mearg prost.El renuna la tot mai multe contracte
i,cu fiecare slujb de care se lsa,prea s se nchid tot mai mult n el.La

nceput ctiga bani frumoi,dar pe msur ce anii treceau parc nu mai


considera necesar s o fac.Spunea c viaa nu i ofer nimic,aa c nici el nu
trebuia s dea ceva napoi.Zmbind,Ellie se uit la celelalte femei.Aa c m-am
hotrt s l ajut.S-1 fac s aib succes.Am nceput s-i stabilesc ntlniri cu
cele mai mari nume din L.A.Trebuie s mrturisesc c nu aveam deloc
mndrie.Imploram i plngeam.Inventam poveti cutremurtoare ca s-i fac pe
oameni s-1 asculte pe Martin,fie pe band,fie n persoan.Dar...Ellie i arunc
minile n sus de frustrare.Nu a vrut s profite de ocaziile pe care i le
creasem,spuse ea,apoi trebui s-i desfac mna pentru c unghiile i intrau n
carne.Leslie i ntinse o ceac de ceai i Ellie bu,ncercnd s se liniteasc.
Puse ceaca jos.
-Am nvat c numai talentul nu e suficient pentru a avea succes.Poi s scrii un
roman grozav,dar,dac nu faci un efort s-1 lansezi pe pia,poi s-1 lai s zac
n sertar.Asta s-a ntmplat cu fostul meu so.Nu cred c ar fi rezistat n faa
concurenei sau a criticii existente n orice domeniu cnd vrei s ajungi n
vrf,aa c a dat napoi cu fiecare prilej.i aranjam cte o ntlnire cu un DJ ca
s-i asculte caseta sau cu cineva care avea puterea s l lanseze.Martin prea
fantastic de entuziasmat i,n noaptea dinainte,fcea ptima dragoste cu
mine,spunndu-mi ct de recunosctor mi era i ce soie grozav eram etc.
-Las-m s ghicesc,zise Madison.Apoi nu venea la ntlnire.
-Exact! aprob Ellie.ntotdeauna avea nite scuze perfecte.Nu profita de un prilej
pentru c ajuta pe cineva.
-Aa c nu te puteai supra,spuse Leslie.Nu pe un sfnt ca el.
-Bineneles c nu.Auzeam: Ce s fac? Joe avea nevoie de mine.Puteam eu s-i
spun: Scuze,Joe,dar trebuie s te las la necaz pentru c m duc s-i cnt unui
individ bogat cruia nu-i pas de nimeni?
-Ct a durat pn ai renunat s trieti doar pentru el i i-ai redescoperit
propriile talente? ntreb Madison lund o gur de cafea tare,far zahr.n
dimineaa asta,Ellie nu o vzuse fumnd nici o igar,dar acum desfcu un
pachet nou i scoase una.Leslie se ridic s deschid fereastra de deasupra
chiuvetei.
-De fapt,nu am redescoperit nimic,spuse Ellie.Cred c s-a ntmplat pur i
simplu.Nimic planificat.Martin era n vizit la unul din mulii lui prieteni
i...Ellie se opri.
-Femeie? ntreb Madison.
-tiu c am s par naiv,dar atunci nu mi-a trecut niciodat prin minte c desele
lui plecri-s ajute pe cineva sau s cnte cu nite tipi-erau de fapt ntlniri cu

aproape o duzin de...amante.


-Aa c erai singur,spuse Leslie,ncurajnd-o s continue.Ai nceput s pictezi
din nou?
-Nu,rspunse Ellie.Realizez c e o tmpenie,dar pentru c tiam c sunt mritat
cu un brbat mai talentat dect mine am renunat la art.Dup ce l-am cunoscut
pe Martin i l-am auzit cntnd,n-am mai pictat nici mcar o acuarel.i ridic
brusc capul.Jeanne,psihiatra mea,crede c am renunat nu din cauz c a fi avut
mai puin talent dect Martin,ci pentru c eram profund nefericit i reprimam
acest lucru.De fapt,nu aveam via,fie c Martin era acas sau nu.Cnd era,
triam...Cum s v explic? Se uit la Madison.Csnicia ta era un iad,dup cum
ne-ai povestit,dar a mea era...cred c i s-ar potrivi cuvntul tristee.Triam n
tristee pentru c Martin era sclipitor de talentat,dar nimeni nu voia s-i dea o
ans.
-Asta i includea i pe cei care l ateptau la ntlniri? ntreb Madison trgnd
din igar.
-Oh,da,rspunse Ellie zmbind.Pe ei mai ales.
-Aa c erai singur i te-ai apucat de scris,spuse Leslie n timp ce termina
cpunile din castron.
-Mai mult sau mai puin.n timp ce Martin era plecat,am nceput s atern pe
hrtie povetile din capul meu.Aveam o ntreag via imaginar,cu un brbat pe
nume Max i...
-i tu erai Jordan Neale,continu Leslie zmbind.i-am citit toate crile.
-Eu nu,recunoscu Madison.Vorbete-mi despre ele.Ellie ddu s rspund,dar
Leslie i-o lu nainte:
-Sunt nite romane poliiste complicate,amuzante,sexy i romantice,cu acest
cuplu cstorit care...Se ntoarse spre Ellie cu ochii mari.n ultima carte ai dat de
neles c s-ar putea ca iordan s fie gravid.Este?
-Habar n-am,rspunse Ellie.
-Dar tu eti scriitoarea,replic nencreztoare Leslie.
-Dac tiam ce o s se ntmple,de ce m-a fi deranjat s mai scriu povestea? De
fapt,cnd termin dou treimi din carte i ntrevd sfritul,mi vine s renun i
s ncep ceva nou.Leslie deschise i nchise gura de cteva ori.La fel ca
majoritatea oamenilor,credea c autoarea tia totul despre personajele ei.
-Aadar,crile reprezentau ce-i doreai tu n relaia cu soul tu,spuse
Madison,apoi se uit prin buctrie.
-Mai vrei cpuni? ntreb Leslie,mereu pe faz cnd cineva avea nevoie de
ceva.

-Le aduc eu...ncepu Madison,dar Leslie era n picioare nainte ca Madison s se


mite.
-Cred c da,spuse Ellie.Nu m-am gndit la asta cnd le-am scris.mi umpleam
pur i simplu serile cu ceva,pe lng televizor.i week-end-urile.Atunci era cel
mai ru.Leslie puse n faa lui Madison un castron uria cu cpuni,iar alturi,o
farfurie plin cu cltite.
-i cum ai reuit s le publici? ntreb Leslie.Eu nu m prea pricep la asta,dar
mi-a spus o prieten c trebuie s ai un agent,i cu ct acesta e mai priceput,cu
att mai bun e contractul.Auzind-o,Ellie rosti un cuvnt vulgar,nsoit de un
sunet i mai vulgar.
-Agenii au lansat zvonul sta.Nu ai nevoie de un astfel de om ca s i se publice
o carte.Eu n-am avut i nici n-o s am un agent.Niciodat.Ellie vorbise cu atta
vehemen nct,atunci cnd se opri,tcerea din camer pru nefireasc.
-Scuze.E un lucru care m scoate din srite.Unde rmsesem?
-Pcat c n-ai folosit tonul sta cu soul tu,zise Madison ncetior.
-Nu-i aa? Cnd privesc n urm i m gndesc la tot ce a face altfel...In
fine,asta nu se va ntmpla.Oricum...
-Ce prere avea soul tu despre faptul c scriai? o ntrerupse Leslie.
-Nu i-am spus un cuvnt despre asta,spuse Ellie.Trebuie s nelegei c n viaa
noastr nu mai era loc i pentru altceva n afar de tristeea lui Martin.Triam i
respiram prin suferina lui.Conversaiile noastre-dac se pot numi aa-aveau
ca subiect lumea ticloas ce nu le ddea o ans oamenilor sclipitori ca el.Nu
prea puteam s-i spun c n timp ce el se chinuia att de mult,eu m distram de
minune scriind povestioare poliiste amuzante.
-i tu nc munceai pentru amndoi? ntreb Leslie att de rstit i tios nct
celelalte dou se uitar uimite la ea.Scuze,ns eu cred c i supori multe unui
brbat,dar el ctig banii.Iar banii ia sunt folosii pentru ntreinerea familiei.
-Da,dar,conform spuselor lui,el pltea cheltuielile familiei.Cnd i cnd
ncheia un contract i pleca ntr-un stat de care abia dac auzisem,unde sttea
luni n ir.Singura problem era c tot ce ctiga ddea pe echipamentul
electronic.Aveam n camera de zi patru difuzoare n care puteai s-i faci
cas.Aveam trei scaune vechi i prpdite,far mas de cafea cci nu era loc,dar
aveam difuzoare pe care le-ar fi invidiat pn i Rolling Stones.Martin considera
c investete pentru viitor.
-Nu mai suport! protest Madison.Ce-o fi cu noi de avem parte de astfel de
brbai? Asear v-am povestit de Roger,iar acum tipul sta...Glasul i se stinse,de
parc nu-1 putea eticheta suficient de dur pe Martin Gilmore.

Ellie ridic din umeri.


-Cnd iei dintr-o situaie intolerabil,nu poi s faci pe cineva s neleag de ce
te-ai complcut att de mult timp.Nici eu nu m neleg.Cnd eram implicat,
nici n-o puneam la ndoial.Asta era.
-Dar tiai c e rea,aa c i-ai imaginat o alt via,spuse Leslie.Ellie i zmbi
clduros.
-Exact! Asta am fcut,numai c atunci nu realizam.Scriam pur i simplu de
plcere.Cinci cri n total.
-Ce-ai fcut dup aia? Ellie surse.
-tii cum i se poate schimba viaa ntr-o clip?
-Oh,da,exclam Madison.Roger m-a sunat i mi-a spus c are nevoie de
mine,aa c am lsat New York-ul i m-am dus la el.Un singur telefon.
Ellie rse.
-Eu m-am dus la dentist i am luat din sala de ateptare un numr al unei reviste
locale.La sfrit era un anun despre o conferin a scriitorilor,organizat ntr-un
ora aflat la vreo aizeci de mile la sud de noi.Tot acolo era amintit i faptul c la
conferin aveau s participe i editori ca s vorbeasc despre munca de scriitor.
-i te-ai dus,iar ei s-au ndrgostit de Jordan Neale,complet Leslie zmbind de
parc ar fi auzit sfritul fericit al unui basm.Ellie rse.
-N-a fost chiar aa.V-am spus c n-am nvat s bat la main dect dup ce am
nceput s public?
-Deci ai angajat pe cineva s-i dactilografieze crile,presupuse Leslie,
nedumerit.
-i cum a fi pltit pentru asta? ntreb Ellie.Dac afla Martin...
-Te-ar fi criticat pn ai fi pus pe foc tot ce-ai scris,complet Madison ncet.Dar
ntr-un fel drgstos,firete.Eti sigur c vrei s citeasc i altcineva,
iubito?,ar fi zis el.
-Da,confirm Ellie.Exact.Abuz verbal.Bineneles c la vremea aceea nu
gndeam aa.Jeanne spune c femeile n situaia mea se autosugestioneaz c
brbatul cu care sunt este bun.Dac ncep s realizeze adevrul despre el...
-Atunci trebuie s fac ceva,dar sunt prea ngrozite.n definitiv,brbatul i-a
consumat mult energie ca s-o fac s se simt incompetent i neadaptat,
termin Madison n locul ei.
-Da,spuse Ellie cu toat convingerea.
-i cum ai reuit s fii publicat? ntreb exasperat Leslie.Ellie rse i se uit la
ceaca goal din faa ei.

-n primul rnd,m-a ajutat inocena.Dac a fi tiut ct de ct ceva nici n-a fi


ncercat.Nici mcar n-a fi stabilit ntlnirea cu editorul.Mai trziu,lumea mi-a
spus c nu puteam s procedez aa,c trebuia s am un agent,c manuscrisul
meu trebuia s fie aa i pe dincolo.Mi s-a spus c existau reguli i c eu le
nclcasem pe toate.Ellie ridic privirea,zmbind.Dar tii ce? Lumea lor e la fel
de flmnd de subiecte bune cum suntem noi,cititorii.
-Da,dar cum ai convins pe cineva s-i citeasc manuscrisele,n primul rnd?
ntreb Madison.Eu nu suport s scriu de mn nici formularele de asigurri,aa
c nu-mi pot imagina o carte ntreag scris cu cerneal i stilou.
-Ai perfect dreptate.Dac editorul meu ar fi tiut,nu mi-ar fi cerut s i le
trimit.Vedei voi,Daria a ntrziat.Daria e editorul meu.Ea nu ajunge nicieri la
timp,de obicei pentru c are o mie de lucruri de fcut n doar zece minute.Ellie
zmbi.l-am spus deseori c nceputul carierei mele s-a datorat ntrzierii ei.De
fapt,o dat i-am fcut cadou un ceas de buzunar.Cnd Leslie i Madison se uitar
nedumerite la ea,Ellie explic:
-tii,ca Iepurele Alb din Alice n ara Minunilor.ntrzii.ntrzii,repet
Iepurele Alb.Femeile zmbir,dar Ellie realiz c ateptau cu nerbdare s le
povesteasc despre cartea ei.
-n regul,ns eu tiu cum au decurs lucrurile numai pentru c,mai trziu,eu i
Daria am devenit prietene i ea mi-a povestit totul.
-Am ntrziat,i spuse Daria asistentei ei,Cheryl,care o nsoise la conferina
scriitorilor.Trebuie s plec acum!
-Dar mai ateapt doar una i arat promitor.Strnge la piept o cutie mare i
pare speriat de moarte,de parc dac e prins o s fie pedepsit.
Exasperat,Daria nchise ochii o clip.Cheryl era nou,proaspt ieit dintr-o
universitate de renume,cu o diplom n literatura englez.
-Toate arat aa,i spuse disperat asistentei sale,apoi se gndi: Pn ctig
bani; pe urm..Nu,nu voia s i mai judece aa.Asta era a treia zi a conferinei,i
ascultase cel puin cincizeci de autori ridicndu-i n slvi opera,dar nimic n-o
interesase ct de ct.i trimisese unul cte unul la Cheryl ca s ia brourile
standardizate cu sfaturi despre cum se public un roman tiinifico-fantastic sau
unul de dragoste,i aa mai departe.Daria se uit iar la ceas.Nu era ca i cum nu
ajungea la coafor.ntrzia la un discurs.Chiar acum,n sala de conferin,o
ateptau njur de trei sute de pretini scriitori ca s le spun cum s procedeze
s-i vad crile publicate i trecute pe listele de best-seller-uri.

Firete,Daria ar fi vrut s se duc la microfon i s spun Scriei o carte bun i


se va vinde,att.Dar nu,nu se fcea.Nu,trebuia s stea n picioare la prezidiu i
s vorbeasc treizeci de minute despre diferene i despre ct era dispus s
plteasc editura ei pentru o carte pe care nu o vzuse,scris de un autor de care
nu auzise.Daria se uit la tnra ei asistent.Era,de fapt,o persoan de treab sau
acest comportament pasiv-agresiv era menit s:o fac pe efa ei s fac ce voia
ea?
Ambele ipoteze sunt plauzibile,se gndi Daria oftnd.
-Cinci minute,i spuse ea lui Cheryl,apoi ncerc s arate sever ca un adevrat
ef.Cu un zmbet radios,Cheryl scoase capul pe u i zise:
-Putei veni acum.n camer intr o tnr scund i subire care arta ntradevr nspimntat.
-Nu vreau s v rpesc timpul,ncepu femeia ezitant.
-Nici o problem,rosti Daria,impunndu-i cu greu s aib rbdare.Ai scris o
carte?
-Pi...cred c da.Adic,nu sunt chiar scriitoare,dar am avut cteva idei,aa c leam aternut pe hrtie.Sunt sigur c n-au nici o valoare dar,totodat,m-am gndit
c s-ar putea s plac cuiva.Sau poate una din ele,nu tiu.
Daria se strdui s-i menin zmbetul.nc una,se gndi ea.Nu din categoria
celor care vin s-i spun c,publicndu-le cartea,ai s dai lovitura.
Femeia asta,aceast...Daria se uit la ecusonul femeii, dar nu putu s vad dect
numele de familie,Gilmore.Prenumele era ascuns dup cutia albastr de hrtie de
dactilografiat pe care o inea att de strns la piept nct i se albiser degetele.
-Doamn Gilmore,spuse Daria,pot s fiu sincer cu dumneata? ntrzii la o
conferin unde am de inut un discurs,i...
Imediat,de parc se supunea unor ordine,femeia se ddu napoi i ncepu s se
scuze.
-mi pare foarte ru.N-am tiut.Nu mi s-a spus.Credeam c am programare
pentru ora unu,i...Daria tia foarte bine c acum era dou i jumtate,ceea ce
nsemna c femeia ateptase pe hol acest moment de...Ei bine,dup experiena
proprie,probabil c atepta de o via s nmneze manuscrisul unui editor din
New York.Daria ced sentimentului de vinovie.n timp ce i strngea
lucrurile,i ntinse cartea ei de vizit.
-Poftim,trimite-mi la New York ce ai.Menioneaz pe pachet s-mi fie nmnat
personal i m voi ocupa chiar eu de manuscris.Cum i se pare?
-Suntei foarte generoas,rosti femeia,uitndu-se la cartea de vizit ca la cheia
raiului.

Cnd plec,pentru a-i mai uura un pic contiina,Daria o btu uurel pe


umr,apoi iei n fug din camer.
Cheryl intr rznd n biroul Dariei.
-Nu o s ghicii niciodat ce am primit prin pot.
-Habar n-am,rosti absent Daria scotocind prin mormanul de hrtii de pe birou
n cutarea celor cincizeci de pagini din manuscrisul pe care tocmai l edita.
Trebuia s le ia acas.Din pcate,disear cina cu civa mahri din companie,
ceea ce nsemna c avea s munceasc pn la miezul nopii ca s recupereze
timpul pierdut.Avea n lucru trei cri care fuseser incluse n planul editorial,iar
autorii,dintr-un motiv sau altul,nu predaser manuscrisele la timp,aa c acum
era nevoit s recupereze un an n doar cteva sptmni.
-Mai inei minte c,sptmna trecut,la conferin,ai stat de vorb puin cu o
tnr scriitoare? I-ai spus s v trimit aici ce scrisese.inei minte?
-Da.Ce-i cu ea?
-Dac mi amintesc eu bine,i-ai spus: Trimite-mi ce ai.
-Da,repet nerbdtoare Daria.Nu avea timp pentru ghicit.Dac nu se grbea,
avea s ntrzie la cin,ori asta nu se fcea.
-S-a conformat ntocmai,i comunic Cheryl,abia stpnindu-i rsul.V-a trimis
un colet care...Oh,uite-1.L-am rugat pe Bobby de la coresponden s l aduc.
Trebuie s vedei asta!Spre marea suprare a Dariei,un biat aez pe biroul ei
deja supraaglomerat un teanc de hrtie gros de un metru.ncerc s numere pn
la cinci ca s nu se rsteasc la ei c nu avea timp pentru aa ceva!
-Sunt cinci romane,toate scrise de min! preciza Cheryl de parc i spunea cea
mai bun glum din lume.Daria i zmbi strmb asistentei.Pentru Cheryl totul
era nou,inclusiv manuscrisele de acest fel.Ins Daria lucra de mult n domeniu,
deci vzuse destule.
-Trimite-le pe toate napoi,hotr ea.Spune-i c politica noastr privitoare la
scrisul de mn...Dar nainte s termine fraza sun telefonul de pe biroul lui
Cheryl i aceasta ddu fuga s rspund.Evident speriat c trebuia s
mpacheteze la loc coletul uria,Bobby de la coresponden dispru ca un duh
rentors n lamp.
-Unu.Doi.Trei.Daria numra,ncercnd s-i calmeze nervii serios zdruncinai.
Hrtiile pe care le cuta cu disperare erau sub aceast monstruozitate de pe
biroul ei.i,uitndu-se la teancul imens,se temu c dac l atingea,avea s se
mprtie n tot biroul.Zece ani de acum nainte avea s tot gseasc prin birou
pagini scrise de mn.

-Cheryl! strig Daria prin ua deschis,dar nu primi nici un rspuns.Chiar


atunci,Daria se uit n jos i i se pru c vede un col al paginii pe care o cuta
ieind de sub masa de hrtii.Poate c,dac umbla cu grij...Aplecndu-se peste
maldr,Daria observ ndeaproape prima pagin a manuscrisului.De fapt,scrisul
era foarte lizibil.Citi:
Max se ntoarse spre mine i ntreb Ce e de mncare?,aa c am tiut c
era timpul s gsesc alt crim.Daria zmbi.Gospodina plictisit transformat
n detectiv,se gndi ea; apoi citi fraza urmtoare.Dup zece minute,Cheryl reveni
n birou,nc rznd.
-Am s-i spun lui Bobby s ia asta de aici.Am vrut doar s v art...
-Pleac! o repezi Daria,citind pagina zece a manuscrisului.
-Dar...
-Pleac! repet mai tare Daria,ntorcnd pagina.i nchide ua dup tine.
Fr un sunet,Cheryl iei din birou n vrful picioarelor.
Treizeci de minute mai trziu,cnd sun telefonul,far s ridice privirea,Daria
aps pe butonul care ntrerupea legtura,iar cnd aparatul o deranja din
nou,ddu la minimum soneria.
n dimineaa urmtoare,la ora opt,un editor iritat se npusti ca o furtun n biroul
Dariei.
-Ar fi cazul s ai un motiv al naibii de bun pentru asear! o preveni el.Mi-am
petrecut toat seara scuzndu-te...Dar se ntrerupse cnd vzu faa Dariei.Lucra
de mult n domeniu i cunotea privirea aceea.Era ceea ce el numea Privirea
Sfntuhii Graal Nu avea legtur cu banii sau cu ultimele pretenii ale vreunui
autor rsfat.Nu,privirea acea nsemna c tocmai descoperise o carte bun.
Editorul ncet imediat s se rsteasc la Daria.Asta era cea mai bun
scuz,singura cu adevrat acceptabil.
-Cte? o ntreb ncet.Niciodat nu tiai cum stai cu responsabilii de ediie.
Uneori se ndrgosteau de cri fr nici o valoare comercial.
-Cel puin un milion de exemplare,volume cartonate,spuse Daria,apoi vorbi
ncet,aproape optind.i am aici cinci cri terminate,i alte trei schiate.
O clip,editorul doar clipi,apoi o ntreb:
-Ai nevoie de ceva? Cornuri? Suc? Cafea? Bani s-i trimii scriitorului?
-O dactilograf.
-i trimit cinci,promise el i iei.Pe hol,chiui de bucurie.

CAPITOLUL 15
O clip,Leslie i Madison rmaser tcute.Cu toate c Madison nu citise nici una
dintre crile lui Ellie,auzise de ele.Prima apruse la vreo ase sau apte ani dup
ce se cunoscuser n New York,prin 1987,i se rspndise ca fulgerul n toat
ara.Madison inea minte c,luni ntregi,femeile din biroul ei vorbiser de acea
carte.l iubeau,i pe erou,Max,dar i mai mult,pe eroin,Jordan Neale,care se
pricepea de minune s intre i s ias din ncurcturi.
-Cnd citesc despre ea,simt c m identific cu ea,i spusese una dintre femei lui
Madison.Intenionase mereu s citeasc una,dar nu avusese niciodat timp.n
ciuda faptului c i propusese ca,dup Roger,s nu mai aud de lumea
medical,i petrecea majoritatea serilor ghemuit pe canapea cu manuale i
reviste de specialitate,de data asta despre animale i nu despre oameni,dar nu o
deranja ctui de puin.Oricum,remarcase popularitatea crescnd a aventurilor
lui Jordan Neale.Cnd iei a doua carte,femeile o citeau pe sub birou.ntr-o zi,un
cine de aport nghiise dispozitivul cu arc al unui capsator de pe un birou pentru
c femeia era att de captivat de carte nct nici nu l vzuse.Bine c n-a fost
adus c era turbat,spusese dr.Parkhurst,la care femeia replicase strngnd cartea
la piept: Ar fi meritat.
Acum,dup ce auzise cu ce fel de brbat fusese mritat Ellie,Madison nu i
putea nchipui care fusese reacia lui la toate astea.
-Ce poveste grozav! spuse Leslie.ncruntndu-se,Madison trase adnc din
igar.
-Ce prere avea el despre succesul tu? Ce gndea?
-Suferea,povesti Ellie,ridicndu-i minile n sus de exasperare.Pretindea c i
pare bine c mcar unuia dintre noi i se oferise succesul.Nu pot s v explic
ct de vinovat m fcea s m simt.Ani de zile nu vorbiserm dect despre cum
o s pun el lumea pe jar,cum o s obin el mreia i,de fapt,eu aveam s
reuesc.M fcea s m simt cumplit,absolut cumplit.Nu m puteam bucura de
succes pentru c aveam impresia c orice realizam eu era pe socoteala lui.Inspir
adnc ca s se calmeze.Am tcut tot ce a fost omenete posibil ca s simt c
succesul meu era i al lui.l-am dedicat toate crile.La fiecare interviu am
declarat c el era inspiraia mea.i,bineneles,l-am lsat s administreze fiecare
ban ctigat de mine.Dar el nu asta voia.Eu negociam toate contractele,eu am
luat toate deciziile privitoare la investiii.Eu am nfiinat corporaia.
Totul.Singur.Martin doar cheltuia banii.Dar,ntre noi-i n faa altora-ne
prefceam c el era managerul.Nu admiteam contient,dar speram c dac el

credea c deine controlul banilor,avea s simt i c erau ai lui tot att ct ai


mei...Glasul i se stinse.
-Pe brbaii de genul sta nimic nu i poate mulumi,interveni Madison.Pentru
ei,nimic din ce faci nu-i de ajuns.Roger se simea ameninat de orice realizam
eu.La procesul de divor,mai multe persoane,inclusiv doctoria Oliver,au depus
mrturie c,dac n-a fi fost eu,el n-ar fi mers,ns Roger a declarat c i-ar fi
revenit mai devreme dac nu l-a fi tras eu n jos.
-Aa e,spuse Ellie.Cu ct aveam mai mult succes,cu att mai mult m insulta
Martin.M rnea cum tia c o s m doar.M nvinuia c eu l mpiedicasem s
devin muzician,c dac n-ar fi plecat din New York pentru mine ar fi ajuns
Cineva.El mi dduse tot succesul lui mie,iar eu lforasem s renune la
singurul lui vis.Am vorbit zile n ir,ncercnd s-1 fac s-i aduc aminte c n-a
fost aa.Am irosit ore ntregi doar ca s-i dovedesc c fusese exact invers-eu
renunasem la pictur i prsisem New York-ul pentru c el voia s ajung la
L.A.ca s devin muzician.Dar Martin i amintea cu totul altceva.De
exemplu,c eu m lsasem de pictat pentru c nu eram prea bun,i c
abandonase un viitor formidabil la New York i ne-am mutat n L.A.pentru c eu
aveam nevoie de mai mult soare...
Am rezistat ct am putut.Deja nu-mi mai psa dac ne aminteam acelai
lucru.Eram profund scrbit de toi banii mei pe care i cheltuia el.Ne-am
cumprat o cas mare,frumoas i cu un studio de nregistrri,pe care 1-a umplut
cu echipament muzical,apoi a nesat casa cu difuzoare i o mulime de cutii
negre pentru lumini.Iar cnd casa trosnea pe la ncheieturi,Martin a hotrt c ne
trebuia una mai mare,de data asta cu un studio de nregistrri de patru ori mai
mare ca cel pe care l aveam.El cumpra i cumpra i cumpra,n acelai timp
vitndu-se n faa mea c nu ctigam suficient i destul de repede.Cnd n-am
mai putut suporta,am divorat.Aici,Ellie facu o pauz.n sala de judecat din acel
orel am aflat c judectorul era de acord cu soul meu,continu ea ncet.Martin
a venit la tribunal cu exemplare ale crilor mele i copii dup interviuri ca
dovezi c se implicase cu adevrat n munca mea.i judectorul 1-a crezut,
deci i-a spus avocatului meu c exista statutul de proprietate comun,astfel c
Martin era i el stpn pe crile mele,adic putea s le adauge scene
pornografice,putea s le retrag de la tipografie,putea s fac qe voia.Ellie se
opri din nou.n cele din urm,ca s pstrez controlul asupra romanelor mele,am
fost de acord s-i dau toi banii pe care i ctigasem,tot ce se cumprase i s-1
ntrein venic.S-1 ntrein regete.
-Glumeti,exclam Madison.

-Nu.Cu asta nu.El deine partea leului.Ba chiar am fost obligat s nchei o
asigurare pe via,la o valoare uria,astfel c dac mor-sau rmn falit-el
ncaseaz banii.Ellie tcu.Nici Leslie,nici Madison nu tiau ce s spun.Oare nu
cei care ctigau muli bani aveau toat puterea ntr-un proces de divor? Nu
banii contau ntotdeauna? Leslie ntrerupse tcerea apstoare care se lsase:
-Ce-ar fi s uitm cteva ore de necazurile noastre i s mergem prin ora? Poate
ne cumprm una alteia cadouri pentru ziua de natere.tie vreuna ce i-ar dori
la a patruzecea aniversare?
-Un nou nceput,spuse Madison.
-Hm! Eu a vrea doar rzbunare,zise Ellie.Nu! A vrea s mi se fac dreptate!
-Cred c am vzut aceste dou articole la magazinul din col.II tii? Cel de
lng pescrie.La nceput,Ellie i Madison nu neleser; apoi zmbir.
-n regul,spuse Ellie,tiu cnd mi pierd audiena.De fapt,am remarcat ntr-o
vitrin o veioz mic n form de aligator.Mi-ar plcea s-o vd mai bine pentru
c editorul meu colecioneaz chestii cu crocodili.
-n cazul sta,am cunoscut un tip din Fort Lauderdale care s-ar putea s-i
plac,coment Madison ridicndu-se i mpingndu-i scaunul n spate.
-Sun ca intriga ultimei cri pe care nu mi-a acceptat-o editorul,spuse
Ellie,sculndu-se n picioare.Apoi,uitndu-se pe fereastr,se gndi c se simea
ciudat de uurat.Poate pentru c povestise,nlturase o parte din amrciunea
care i umplea sufletul din cauza nedreptii sistemului juridic.Sigur,Jeanne tia
fiecare amnunt,dar parc era mai satisfctor s le spui acestor dou prietene
vechi,dect unui strin pe care l plteti cu o sut cincizeci de dolari pe or.
-Merg la cumprturi cu voi,dar cu o condiie,preciza Leslie,cu minile n
olduri i o privire amenintoare.
-Ce condiie? ntrebar ntr-un glas Ellie i Madison.
-Ca nici una-serios vorbind nici una-s nu-mi cear o expunere amnunit a
csniciei mele.Ellie se uit la Madison.
-Ea ntotdeauna trebuie s ctige,nu-i aa?
-Mmmmm,ngn Madison,apoi i zmbi lui Leslie.Cum ai reacionat cnd soul
tu i-a nsuit casa de var pe care tu o restaurasei?
Leslie se uit la ele cu ochii ngustai.
-Urmtoarea care vorbete despre mine va spla vasele disear.
-Aligatori! spuse Ellie.Numai asta o s am n minte.
-E ceva de fcut n orelul sta? ntreb Madison.Adic,voi ai ascultat
povestea mea,i acum am auzit-o i pe a lui Ellie,i dac Betty Crocker aici de
fa nu vrea s ne dezvluie nimic despre viaa ei,ce o s facem n zilele care

ne-au mai rmas? Zmbind,Leslie le lu de bra i le conduse spre u.


-Ce zicei s gsim trei cpitani de mare pe nume Josiah i s ne destrblm cu
ei?
-Conteaz pe mine! spuse pe loc Ellie,apoi rse.n trei ani,era prima dat cnd se
gndea cu inima uoar la sex.
-Sunt alturi de voi,zise Madison,i ieir din cas rznd.
PARTEA A DOUA

CAPITOLUL 16
n cele din urm hotrr s se despart ca s exploreze oraul separat i s se
reuneasc pentru masa de prnz.
-n felul sta,poate vom avea despre ce discuta n afar de partea nefericit a
vieilor noastre,spuse Leslie.Toate fur de acord cu ideea asta pentru c fiecare
avea nevoie de timp ca s poat cumpra cadouri pentru celelalte.Hotrr s se
ntlneasc la unu la The Wharf.
Leslie se ndrept spre anticariatul pe care l remarcase pe o alee mic,i sper c
Ellie nu o vzuse.Ce cadou poi s cumperi unei persoane ce e renumit pe plan
mondial? se ntreb ea oftnd.
nc nu aflase cnd intr n anticariat.n timp ce nchidea ua dup ea,se simi de
parc ptrunsese n alt timp i loc.Pereii erau plini cu rafturi nesate de cri,i
cri erau peste tot,pe scaune,pe podea,pe i sub msue.Storurile fuseser
coborte pentru a le proteja pe cele din faa ferestrelor.Lmpile de tavan i cele
dou aplice erau antichiti foarte valoroase.
-Pot s v fiu de folos cu ceva? se auzi un glas de om btrn.
Lui Leslie i trebui un moment ca s-i acomodeze ochii cu lumina slab,i dup
aceea vzu un btrnel,extrem de slab,dar cu un pr alb,des i cu o inut
dreapt,nct Leslie fu sigur c,pe vremuri,tiase rsuflarea femeilor.Avea ceva
special,care o fcea s se simt...ei bine,drgu.i,comparativ cu el,foarte
tnr.Leslie i zmbi radios.
-Caut cadouri pentru dou prietene.Ambele i serbeaz mine ziua de natere.
-mi putei spune ceva despre ele? Ce le place?
-Nu le cunosc chiar att...Se ntrerupse.Putea s spun c nu le cunotea bine pe
Ellie i Madison,dup tot ce auzise n ultimele douzeci i patru de ore? Nu
prea.Vindecarea,spuse ea.Pe una o intereseaz orice e legat de medicin,iar pe
cealalt...Leslie ezit.Ce o atrgea pe Ellie? Dac ar fi fost vorba de altcineva,

Leslie ar fi cumprat o carte de meditaii pentru femei,ceva linititor,ceva care


s-i nlture suprarea,ns pe ea,Leslie i-o putea imagina btndu-i joc de o
astfel de lucrare.i zmbi slab btrnelului.
-Nu avei nimic pentru cineva care vrea rzbunare,nu-i aa? Omul zmbi la
rndul lui,de parc cererea ei nu era ctui de puin neobinuit.
-S-ar putea s am,spuse el,apoi se ntoarse i o lu printre stivele de cri spre
partea din spate a magazinului.Cnd Leslie l ajunse din urm,acesta sttea n
faa unei biblioteci mici,n mod sigur un Chippendale autentic,cu un volum n
mn.Leslie o lu i se uit la titlu: O via romantic.Era nedumerit.Ce
legtur avea asta cu medicina sau rzbunarea? Dar cnd ridic ochii,constat c
btrnul plecase i era singur n colul din spate al anticariatului.
-O via romantic,citi ea cu glas tare.Avea o copert verde,i era veche i
prfuit.
Titlul crtii o fcu s se gndeasc la propria-i via i s se ntrebe din nou dac
soul ei avea sau nu o relaie amoroas cu tnra lui asistent.Se gndi la ce avea
s fie nevoit s fac dac acea aventur chiar exista.S-1 prseasc? Sau era
mai corect s-1 dea afar din casa pe care el ajunsese s o iubeasc la fel de mult
ca ea? In minte i venir cuvintele Rebecci.Afirmase c familia avea s piard
tot din cauz c ea nu voia s lupte.
n clipa aceea,Leslie i dori s fi rmas cu Ellie i Madison.Mcar,ascultnd
problemele lor,uita de ale ei.Sau,cel puin,le mai amina un timp.
Poate era egoism,ns Leslie considera c problemele ei erau mai grave dect ale
lor.Ele nu erau legate prin lanurile iubirii.Erau obsedate de ceea ce le fcuser
cei doi brbai nemernici,totui nu mai erau inute lng ei de un cuvnt mult
prea folosit,iubirea.Ellie n mod sigur nu l mai iubea pe fostul ei so,i nici
Madison pe Roger.Leslie era ndrgostit de Alan ca n prima zi.Demult,cnd era
tnr,tiuse ce o atepta dac se mrita cu un brbat pe care l iubea att de
mult.i tocmai din cauza asta ncercase s se smulg.Dorise chiar s ard
podurile n urma ei,prsindu-1.Atunci nu plnuise nimic,dar acum,cu
nelepciunea pe care i-o d vrsta,tia c l umilise,gndindu-se c nu avea s
se ntoarc la el.Dar se ntorsese.Plecase i descoperise c,dei era considerat
un mare talent n Columbus,la New York i lipsea ceva pentru a fi dansatoare
profesionist.Nu avea nici chemare,nici talent.Aa c revenise acas,acas la
Alan,i se cstoriser ca i cum nu se ntmplase nimic.i,trebuia s
recunoasc,el nu-i reproase niciodat ceea ce i fcuse.
Cu toate astea,Leslie fusese roas de vinovie de-a lungul anilor.
-De ce nu iei atitudine n faa lui? o chestiona adesea mama ei.De ce i-e fric?

Ori de cte ori auzea ntrebrile astea,lui Leslie i venea s strige: Mi-e fric s
nu-1 pierd! Am vzut cum e viaa far Alan,i nu mai mi trebuie!.
ns acum era sigur c viaa ei cu Alan se sfrise.Era doar o chestiune de timp.
Trecuser cteva minute bune de cnd sttea n loc,innd volumul.Deschise
cartea la primul capitol i citi: Nu m-am mritat niciodat pentru c tiam c
iubirea m-ar fii legat n lanuri,or eu,mai presus de toate,voiam libertate.
Leslie nchise cartea cu un pocnet.Cuvintele pe care le citise erau definitorii
pentru propria ei via.ntorcnd capul,se uit spre partea din fa a
magazinului.Auzi clinchetul clopoelului de la u i realiz c n prvlie
intraser i ali clieni.De unde a tiut btrnelul? se ntreb ea.Nu,i spuse,
n-ar fi avut cum.Auzea oamenii vorbind ncet n captul ndeprtat al
anticariatului.Nu-i prea venea s se duc i s-i spun btrnului: V-am spus c
m intereseaz medicina i rzbunarea.De ce mi-ai dat..De ce mi-a dat ce mi
trebuie mie? se gndi Leslie.
Atept cteva clipe s plece ceilali.i auzea rznd,aa c probabil nu vor sta
foarte mult ntr-un anticariat vechi i murdar.
ns dup mai multe minute erau tot acolo,aa c Leslie se uit n jur.ntr-un
col,sub un teanc de cri,nalt de treizeci de centimetri,era un scaun vechi de
lemn,cu o perni uzat pe el.Dnd la o parte crile,Leslie se aez.Nu tia de ce
nu pleca,dar simea c nu putea.Nu nc.Deschise cartea i ncepu s citeasc.
-Ce ai cumprat tu? o ntreb Ellie pe Leslie.Stteau la o mas lung de lemn la
The Wharf,avnd n fa ase cutii cu mncare.Trei erau pline cu fructe de mare
prjite,iar celelalte cu salat de varz,cartofi i porumb.Dup ce au comandat i
pn a sosit mncarea,Ellie i Madison artaser ce cumpraser.Madison
adunase trei sculei plini cu jucrii pentru copiii diverilor prieteni.
-Sunt naa Erskine-ului,spuse ea,zmbind.n ora s-a impus regula c,dac ai un
copil,Madison trebuie s-i fie na.
-Sper,probabil,c o s-i dai copilului darul frumuseii tale,spuse Leslie,facnd-o
pe Madison s rd i s roeasc de plcere.Ellie cumprase veioza aligator i
alte cteva lucruri pe care nimeni nu le poate vedea pn mine,spuse
ea,zmbind.Numai Leslie nu avea pungi pline de cumprturi.Ar fi trebuit s
aleag daruri pentru ele,pentru copiii ei i pentru Alan.i Bambi? se gndi
ea,apoi se uit la celelalte.Ateptau s le arate ce era n singura ei pungu.
-Scuze,spuse ea.M-am dus la un anticariat cu cele mai bune intenii,dar...
-Ai gsit o carte veche,interesant i i-ai petrecut tot timpul citind-o.
Leslie rse.

-De unde oi fi tiind? ntreb ea pe ton de glum.


-Deformaie profesional.i? Ai luat cartea?
-Da,rspunse Leslie.Am cumprat-o.Cnd nu mai spuse nimic,Ellie for:
-Ai de gnd s ne vorbeti despre ea? Leslie se ntinse dup pacheel.Cnd n
cele din urm se dusese s plteasc,btrnelul nu-i reproase c sttuse n
magazinul lui aproape trei ore.Evident,nu era genul de om care s afieze
inscripia Zbovitul interzis.i zmbise doar,ncasase preul ridicol de mic de
trei dolari marcat pe coperta crii i spusese c spera s-i plac.
Leslie deschise pungua maro i puse volumul pe mas.
-Este despre o femeie din perioada victorian,care a cltorit n jurul lumii,
ncepu ea.A avut mai multe legturi amoroase,dar o singur iubire de durat,un
brbat cu care fusese logodit la optsprezece ani,dar pe care l prsise ca s
cutreiere singur prin lume.
-Seamn cu tine,coment Ellie,ntinznd mna dup carte.
-Nu chiar,interveni repede Leslie,spernd ca tonul ei s sugereze c nici nu-i
trecuse prin cap o astfel de idee.Eu am plecat,dar m-am ntors.
-Ai face-o din nou? ntreb Madison cu gura plin,ntr-adevr,mnca mai mult
ca Ellie i Leslie la un loc.
-S-1 prsesc pe Alan,adic?
-Nu.S te ntorci la el.Dac ai putea s-o iei de la capt,ai lsa New York-ul ca s
te ntorci la brbatul din oraul tu natal? Leslie zmbi.
-S spunem doar c New York-ul nu avea de gnd s-i deschid larg porile
pentru o dansatoare de calibrul meu.Iar la altceva nu aveam talent.
-Aa gndeam i eu cnd eram la coala de art,spuse Ellie.
Triam,respiram,mncam art.Ea era totul pentru mine,i uite-m acum.
Inteniona s mute dintr-o molusc prjit,dar i ddu drumul la loc n cutie.
Poate c n-am ales bine cuvintele.Nu uite-m acum,ci acum patru ani.
-Vrei s spui,cnd erai mritat cu un brbat bolnav de invidie? ntreb Madison
lund molusc lsat de Ellie.Aceasta se uit la Leslie.
-Are o vin de rutate pur n ea,nu-i aa? Leslie evit att ntrebarea personal
pus de Madison,ct i pe cea retoric a lui Ellie.
-Dar tu? o interog ea pe Madison.Dac ar fi s-o iei de la capt,ce-ai face?
Ellie interveni:
-tiind sau netiind cum au decurs lucrurile?
-Cum adic? ntreb Leslie.
-Dac ai fi teleportat deodat napoi n timp i ar trebui s alegi,aa cum erai
atunci,probabil c ai lua aceeai decizie.Madison nl sprncenele.

-M ntrebi dac,tiind cum s-a sfrit totul,a rspunde la telefonul lui Roger,la asculta implorndu-m s m ntorc n Montana ca s-1 ngrijesc s poat
merge din nou,i apoi s-o fac?
-Exact,spuse Ellie.De fapt,tu eti cea care ntrebi,cci tu ai nceput.
-D-mi voie s m gndesc,rosti sarcastic Madison.Roger sau viaa.Ridic
braele lateral,de parc erau talerele unei balane.Roger.Viaa.Hmmm.Ce s
aleg? Leslie rse.
-Pentru voi e uor.Voi tii ce ai face.Madison ar rmne n New York i ar
deveni supermodel nainte de a se fi inventat aa ceva.Iar tu,Ellie,te-ai apuca de
scris pentru c ai ti care e adevratul tu talent.Dar eu...Ce posibiliti a avea
eu?
-S cunoti i ali brbai n afar de Alan,rspunse Ellie imediat.Nici mcar nu
tii ce se afl acolo,afar.
-Roger i Martin,replic scurt Leslie.Ellie rse.
-Ai un punct.Madison nfipse furculia n mormanul de salat de varz din
farfuria ei.
-Dar nu toi brbaii sunt ri,spuse ea ncet.Thomas era acolo,afar.
Felul n care pronunase era le fcu pe celelalte s i aduc aminte de moartea
lui i s nu mai poat articula nici un cuvnt.Madison se uit la Leslie.
-Eu l-a cuta pe Thomas.Pentru c celelalte dou prur ocate,se uit cu repro
la ele.Nu,nu n felul la.Nu la o edin de spiritism! Parc vorbeam despre ce
am face dac am avea o a alt ans.Dac m-a ntoarce n timp,s zicem,la ziua
n care ne-am ntlnit prima dat noi trei,i a ti ce tiu acum,a ncerca s-1
gsesc pe Thomas.Atunci nu cred c era la medicin,dar poate...Glasul i se
frnse,i se uit n farfurie.Povestea ei,felul n care i dedicase viaa unui
individ infect i,ca urmare,l pierduse pe brbatul iubit,plutea n jurul mesei ca
un miros scrbos.Lng farfuria ei era o broscu de lemn care orcia cnd
trgeai de un iret.Jucria amintea de copilul pe care Madison nu-1 va avea
niciodat.Leslie sparse tcerea.Lundu-i cartea de pe mas,spuse:
-Cred c mi-ar plcea s investighez i alte posibiliti.
-i-ar plcea s-i petreci vacana de primvar cu putiul bogat,presupuse
Ellie.Domnul-Posibil-Viitor-Preedinte,nu-i aa?
-Da,rspunse cu fermitate Leslie.Mi-ar plcea.
-Ce e aia? ntreb deodat Madison.Leslie se uit la ce le arta Madison.
Nedumerit,spuse:
-Cartea pe care am cumprat-o.
-Nu.Ce iese din ea? ntorcnd volumul,Leslie se uit la marginea de sus.

Dintre pagini aprea un col de hrtie abia vizibil.Trase de el.Era o carte de


vizit,de culoare crem,gravat ntr-un stil demodat,ca pe vremuri pe plcile de
cupru.
Viitorul,Inc.
Ai dorit vreodat s v rescriei trecutul? Madame Zoya v poate
ajuta.Everlasting Street 333
Leslie o citi,se ncrunt,apoi i-o ddu lui Madison.
-Habar n-am ce e cu asta.N-am observat-o cnd am citit cartea.
Madison se uit o clip la cartona,apoi l puse pe mas.Deschiznd poeta,lu
alt carte de vizit i o aez lng a lui Leslie.Erau identice.
-E ciudat,spuse Leslie,dar bnuiesc c doamna ncearc s-i promoveze
afacerea.Trebuie s fie greu s-i ctigi existena ntr-un ora mic ca sta.Poate
c...Se ntrerupse pentru c Ellie scotocise prin pungile ei i pusese pe
mas,lng celelalte dou cri de vizit,o a treia,identic.
CAPITOLUL 17
Cititoare n palm,presupuse Madison n timp ce mnca din fructele de mare.
-Tarot,interveni Ellie.Sau,de fapt,ar putea fi regresionist.
-Viei trecute? ntreb Madison cu sprncenele nlate.Doamne,sigur mi-ar
plcea s descopr c,timp de secole,am fcut lucruri tmpite!
-Ai fost probabil o mare frumusee i atunci.Poate ai fost curtezana favorit a
vreunui rege,i imagin Ellie.
-De ce curtezan i nu regin? ntreb Madison.De ce trebuie s fiu i ilegal i
imoral?
-n viaa real reginele nu sunt niciodat frumoase.Sunt alese pentru
descenden,nu pentru aspect.
-Asta e valabil i pentru prinesa Diana? ripost Madison.
-Ea n-a ajuns regin,nu-i aa? replic Ellie,ridicnd dintr-o sprncean.
-Dar asta nu nseamn...
-S mergem,le ntrerupse Leslie i,far s atepte vreun rspuns,ncepu s-i
strng lucrurile.
-napoi acas? ntreb Ellie,nedumerit de agitaia lui Leslie.
Madison se aplec spre ea.
-Cred c vrea s mergem la madame Zoya.
-Glumeti,spuse Ellie,n timp ce chelneria veni la masa lor.
-Mai dorii ceva,doamnelor? le ntreb,dar se uita fix la Ellie.
nainte ca Ellie s apuce s comenteze ceva despre nfiarea scheletic a

fetei,Leslie interveni:
-tii unde este Everlasting Street?
Fata ncepu s strng caserolele de pe mas.
-Eu nu ies prea des de aici,dar se vnd hri la librrie.Cele trei se uitar
nedumerite la ea.
-De cnd locuieti aici? ntreb ncet Leslie.
-De cnd m-am nscut,rspunse fata.Sigur nu dorii desert? Se uit la Elllie.
Avem prjituri cu ciocolat.Madison ntinse braul ca s-o mpiedice pe Ellie s-o
agreseze fizic,iar chelneria zmbi doar i plec,lsnd nota de plat pe mas.
-Dac i las cineva un baci mai mare de 5 ceni,lein,bombni Ellie,ns fata
o readusese la realitate.Pentru c n aceste ultime dou zile fusese cu Leslie i
Madison,uitase de ce se ascunsese trei ani.Leslie sttea n picioare de cealalt
parte a mesei,cu cardiganul i geanta pe bra,innd cartea ntr-o mn i cartea
de vizit n cealalt.Se uita concentrat la ea.
ntinzndu-se peste mas,Ellie i lu cartonaul.
-Rescrierea trecutului,spuse ea.A vrea s m ntorc la perioada cnd nu eram
gras,rosti ea cu vehemen.S gsim locul sta.Ellie i Leslie o privir pe
Madison.
-Doar nu credei n chestia asta? Trebuie s fie o neltorie.Dac cineva ar putea
s trimit o persoan napoi n trecut,acel cineva ar aprea la 60 de minute,i
cum rar se ntmpl s pierd o emisiune...Se opri,spernd s le smulg un
zmbet.Nu-i plceau ghicitoarele.Cnd era adolescent,una i citise n palm i i
spusese c o atepta un viitor minunat,completat cu patru copii.Dup divor,se
gndise de mai multe ori la arlatanca aia.
-De ce nu v ducei voi dou,iar eu am s...ncepu Madison,dar expresia feelor
lui Leslie i Ellie o facu s bat n retragere.n regul.Ce am de pierdut? Viitorul
meu nu poate fi mult mai ru dect trecutul.
-Ba da.Ai putea ajunge bogat,renumit i abandonat de toate persoanele pe
care le-ai cunoscut vreodat pentru c au decis c acum eti snoab,glumi Ellie.
-Sau ai putea fi aleas preedinta Carnavalului de Iarn din oraul tu,de la care
se ateapt s strng bani,dar i s-i cheltuiasc,spuse Leslie.
-Sau...ncepu Ellie.Madison ridic mna.
-M predau.Ai ctigat.Aadar,cum gsim Everlasting Street?
-Parc am vzut o redacie de ziar undeva,i aminti Leslie.
-E lng farmacie.M ntreb ci abonai are.
-Cel puin un sfert din ora,spuse Madison,zmbind.Ceea ce e cam de dou ori
mai mult dect are ziarul din Erskine.

-Mergem? ntreb nerbdtoare Leslie.


-Lsai-m pe mine s achit nota de plat,spuse Ellie cu un mic zmbet
rutcios.
Cinci minute mai trziu,mergeau pe strada principal spre redacia ziarului.Ins
nu fcuser dou sute de metri,cnd vzur un indicator pe care scria
Everlasting Street.Era mai mic dect celelalte i aproape ascuns dup frunzele
armii ale unui fag magnific,totui era acolo.
-Triete aici de-o via,dar nu a auzit de strada asta,bombni Ellie,uitndu-se la
indicator.
-Ei bine,doamnelor,mergem? ntreb din nou Leslie.Nu atept rspunsul,i o lu
nainte,urmat imediat de Ellie.Madison venea cu reinere n urma lor.
-Treaba asta zu c e absurd,spuse Madison.Nu tiu ce sperai s aflai.
Ghicitoarele caut s obin tot ce pot.Am vzut o dat un documentar la TCL i
am descoperit cum gsesc ele indicii despre viaa ta n hainele pe care le pori,n
bijuteriile tale,chiar i n inuta ta.Apoi,indiferent ct de puine le spui,ele se
leag de aceste indicii.Totul e numai teatru.Comentatorul a luat dou lecii,iar la
sfrit a spus cuiva viitorul.S-a descurcat foarte bine cu ghicitul,dar...
n timp ce Madison vorbea,i continuau drumul.Strada ngust era pustie.Pe nici
o parte nu erau case.La un moment dat,ns,se lsa nspre dreapta,i se pomenir
n faa unei case mari n stil victorian,la vederea creia Madison amui.
Casa nu era imens,dar era frumoas.Lira zugrvit ntr-un fel complicat,de
parc era desprins din pliantul unei companii distribuitoare de vopseluri.
Culoarea de baz era verde-gri,cu nuane de maro i verde nchis.Balconaul
avea balutri,vopsii cu meticulozitate n cele trei tonuri.
-A ti vrut s vad i Alan asta,spuse Leslie ncetior,li plac la nebunie casele
victoriene.
-E o imitaie,probabil,bombni Madison.
-Nu,o contrazise Leslie.M pricep ct de ct la construcii,i asta sigure veche.
-Uitai-v la liliac,le atrase atenia Ellie,artnd cu capul spre o tufa nalt de trei
metri din dreapta casei.Leslie se ntoarse spre Ellie.
-Liliacul nu nflorete primvara? Acum suntem n octombrie.
O clip,cele dou femeie se uitar una la alta uimite.
-Avei de gnd s intrai n vreun soi de trans? E plant.Plantele nfloresc n
diferite perioade.i ce? A ei nflorete n octombrie,a voastr n mai.Terminai cu
prostiile!Pentru c tot nu se micau,Madison le apuc de bra i le trase spre
grduleul alb care mprejmuia casa.
-Zu aa,fetelor! M-ai trt pn aici,iar acum dai napoi.

Nici Ellie,nici Leslie nu rspunser,i Madison le conduse ctre veranda din


fa.Acolo nu era nici mcar o frunz uscat.Era curat i ngrijit ca i grdina.
-Nu cred c pomilor ei le cad frunzele,opti Ellie.
-Am sentimentul c liliacul ar fi nflorit ca acum chiar dac am fi n ianuarie,i
replic Leslie.Madison ridic minile exasperat.
-Sigur! Madame Zoya e verioar primar cu Merlin,i...Oh,nu,e reincarnarea lui
i...Cnd vzu c vorbete singur,renun s mai continue i puse degetul pe
butonul soneriei.
Femeia care deschise ua ar fi putut prea o bunic dolofan,plcut,doar c
avea prul vopsit ntr-un portocaliu iptor.Pe de alt parte,se gndi Ellie,
bunicile din ziua de azi fcuser cunotin cu LDS-ul i alte asemenea
nouti,aa c era posibil s aib i prul portocaliu.
-Poftii nuntru,le invit ea cu bunvoin,deschiznd larg ua.n interior,casa
era mobilat n stil francez,cu esturi drgue,n culori vii i canapele i scaune
cu tapiserie groas.Remarcnd expresia lui Leslie,femeia rse.
-Rposatul meu so iubea stilul victorian,lmuri ea.Avea o voce plcut,
catifelat i cald,care te fcea s ai ncredere n ea.Cum putea s-i fac ru
cineva cu o astfel de voce? ns eu nu m-am omort niciodat dup acest stil,aa
c am ajuns la un compromis.Exteriorul este victorian,iar interiorul,
confortabil.S nu aud de canapele cu pr de cal!
Le zmbi tuturor,ateptndu-se parc s rd o dat cu ea,dar Leslie i Ellie
cercetau din ochi fiecare col al casei.Numai Madison se uita la ea.
-Dumneavoastr suntei madame Zoya? ntreb ea cu o und de dispre.
Femeia nu se art ofensat.
-Este pseudonimul profesional.Eu m numesc Bertie,prescurtare de la Brutilda.E
un nume de familie.Ei bine,cu ce v pot fi de folos,tinere doamne?
Apelativul tinere le fcu pe Ellie i pe Leslie s zmbeasc,dar nici una nu
vorbi.S fi spus de ce veniser ar fi nsemnat s admit c ea putea s...Ei bine,
ce anume pretindea c poate s fac?
-Noi,,am gsit cartea dumneavoastr de vizit,ncepu Ellie,apoi trebui s i
dreag glasul.Dumneavoastr,,ghicii viitorul?
-Oh,vai de mine,nu,protest madame Zoya/Bertie/ Brutilda.Eu trimit oamenii
napoi n timp ca s-i schimbe viaa.
Habar n-am care e viitorul unei persoane.Sau trecutul.Eu doar asta pot s fac.
Se aflau tot n foaierul adorabilei case.n stnga,pe sub o arcad,intrai n camera
de zi,n dreapta,n sufragerie.n faa lor era scara principal care ducea la un hol
unde dou msue elegante flancau o u deschis.

nuntru se vedea colul a ceea ce prea s fie un pat cu baldachin.


-Doar asta? repet Ellie uimit.
-Att,spuse voioas madame Zoya.i-acum,dac v intereseaz,s mergem n
spate i,dup ce discutm detaliile financiare,putem ncepe.
-Aaaaaal exclam Madison.Detaliile financiare.Madame Zoya i ntoarse
fulgertor capul i o fix pe Madison cu o privire care ar fi ngrozit orice colar.
-Da,drag,confirm ea cu fermitate.Am i eu cheltuieli la fel ca tine,aa c cer
bani pentru serviciile mele.Zmbind slab,Madison facu un pas napoi.
-A vrea s tiu mai multe despre dumneata nainte s iau o decizie,i ceru Leslie
zmbind.La urma urmelor,n-am mai auzit de cineva care poate s fac aa ceva.
Sursul plcut al lui madame Zoya reveni cnd se uit la Leslie.Nu le invit s
stea jos sau s intre n camera de zi.
-Fac exact ce scrie pe cartea mea de vizit,ajut oamenii s-i rescrie trecutul.
Fu rndul lui Ellie s fac un pas nainte.
-n regul,mpuc-ne c nu nelegem,dar habar n-avem ce nseamn asta.Poate
vrei s ne explici de la nceput.O clip,madame Zoya o privi intens pe Ellie,de
parc voia s se conving c spunea adevrul.Chiar nu tia ce nseamn
rescrierea trecutului? Privirea femeii o facu pe Ellie s se simt de parc cerea s
i se explice noiunea de main sau televizor.Ca i cnd ar fi trebuit s tie.O
clip,fu tentat s ia Pagini Aurii i s-i arate femeii c era singura persoan la
care scria ,,Trecut' Rescriere.
ns nu avea de gnd s rateze un subiect bun,aa c i muc limba ca s-i
pstreze remarcele pentru ea i se uit la femeie cu regret.Nu,scuze,dar nu tia ce
nsemna a rescrie trecutul.
Cnd madame Zoya pru satisfcut c nici una dintre ele ntr-adevr nu tia ce
putea s fac,ncepu s turuie att de repede nct abia puteau s o urmreasc.
-V pot trimite n trecut doar pentru trei sptmni.Firete,voi vei alege cnd i
unde vrei s mergei,iar la sfritul perioadei vei reveni aici,fr s fi trecut o
secund.Atunci vi se va da de ales.V putei pstra viaa aa cum e acum sau
putei urma viitorul pe care tocmai vi l-ai creat.Totui,trebuie s v avertizez c
alegerea noului viitor comport riscurile necunoscutului.n viaa asta poate ai
scpat de accidente i de moartea celor dragi,dar cine tie ce se va ntmpla n
cealalt? A venit odat la mine un brbat care a ales noul viitor,apoi i-a czut
braul.M rog,nu chiar czut.Mai degrab i-a disprut.n vechea lui via nu
fusese acolo unde s-a petrecut accidentul n noua lui via,aa c nu rmsese
fr bra. Dar asta e riscul pe care i-1 asumi.Mai avei ntrebri?

Leslie i Madison stteau uitndu-se cu ochi mari la femeie nenelegnd pe


deplin.ns Ellie era obinuit s fie atent 1a poveti,i era familiarizat cu
stilul prescurtat folosit acum.
-Aadar,dac rmn cu ce au acum,vor ine minte noul viitor,calea pe care nu au
urmat-o? i iau cu ele n trecut cunotinele actuale? ntreb Ellie.
-Decizia lor,spuse madame Zoya.Tin minte sau uit dup cum doresc.i,da,se
ntorc cu tot ce tiu acum.Pot aib optsprezece ani i s dein cunotina unei
femei aizeci.O mulime de oameni aleg aa.
Madison nu nelesese ntru totul ce se spusese,dar cunotea cuvntul uitare.
-Eu a vrea s uit ce mi s-a ntmplat din ziua n care ne-am cunoscut noi trei,
spuse ea ncetior.Madame Zoya o auzi:
-E alegerea ta.Aadar,ce ai hotrt?
-Ct cost treaba asta? ntreb Ellie.Ea era propriul su agent,aa c nu avea nici
o reinere s discute despre bani.
-O sut de dolari.Cele trei femei se privir uluite,dar Leslie i reveni prima.
-Vrei s spui c ne trimii napoi contra a doar o sut de dolari?
Ochii lui madame Zoya scnteiar de veselie i se uit direct la Madison.
-N-ai auzit asta la Canalul nvturii,nu-i aa,drag? Emisiunea aia era numai
despre bani? Madison ncerc s zmbeasc,apoi i feri jenat privirea.Avea un
interfon pe verand ca s poat spiona orice conversaie particular?
-Ce dracu'?! spuse Ellie bgnd mna n geant dup portofel.Fac cinste.Chiar
dac nu merge...Cu spatele la madame Zoya,le privi ncruntat pe Leslie i
Madison,dndu-le de neles c era sigur c toat treaba era o fars...Pot s
decontez cheltuielile ca cercetare.ntorcndu-se spre madame Zoya,i ntinse trei
bancnote de cte o sut de dolari.Zmbind,femeia lu banii,i strecur n
buzunarul rochiei imprimate cu flori de levnic,apoi art spre un hol de lng
sufragerie.
-Pe aici e biroul meu.Urmai-m.
-inei-v bine,le opti Ellie celorlalte.Madame Zoya le conduse ntr-o camer
mic din spatele casei.Pe dou laturi erau ferestre prin care se vedea o parte
foarte umbrit a grdinii.Lujeri groi de vi slbatic se crau pe un gard
nalt,iar deasupra lor se aplecau crengile copacilor.Nu se zrea nici o floare,nici
o frm de culoare care s sparg verdele nchis.Singurele obiecte din camer
erau trei scaune identice,cu sptar nalt i tapiserie verde nchis,aezate cu faa la
fereastr,iar pe podea un covor mare,luxuriant,cu frunze ngemnate.
n ansamblu,camera era linititoare,iar scaunele le ddeau impresia c fuseser
ateptate.Ellie ncerc s nveseleasc atmosfera printr-o glum.

-i dac numai dou dintre noi ar fi acceptat? ntreb ea zmbind.Ai fi alergat


repede s scoi un scaun? Madame Zoya nu rse.
-mi aleg bine potenialii clieni.tiam c toate trei avei nevoie de mine.
Auzind-o,Madison ncerc s se ntoarc i s ias din camer,dar Ellie i Leslie
o prinser de brae i o traser napoi,apoi o duser la scaunul din mijloc i o
aezar acolo.
-Doare? ntreb Madison.
-Nu,bineneles c nu,rspunse madame Zoya.Singura durere este cea pe care o
supori n via.Eu nu i voi cauza absolut nici o durere.i acum,fiecare dintre
voi trebuie s-mi spun unde vrea s mearg.
-Vrei s spui,n timp? ntreb Ellie. Madame Zoya se uita la ea de parc se
ndoia de inteligena ei.
-Bineneles c n timp.Oh,mai e o cerin de care nu v-am spus.Madison se uit
la Ellie i la Leslie cu o privire V-am zis eu!
-Vreau s v fotografiez.Am un album cu toi clienii mei-nainte i dup.M
ajut s in minte.
-Putem vedea i noi albumul? sri imediat Ellie.
-Tu eti scriitoarea,nu-i aa,drag? ntreb madame Zoya,zmbind.Ghicesc
ntotdeauna scriitorii.Ei ncearc mereu s transpun fiecare cuvnt n
pagin,adic n bani pentru ei,nu-i aa?
O spuse ca i cum sta era singurul lucru care o interesa pe Ellie n via.Aceasta
ncerc s zmbeasc,simind c se nroete la fa.
-M ntorc ntr-o secund i sper ca pn atunci s v hotr i,spuse madame
Zoya.n clipa n care iei din camer,Madison explod:
-n ce dracu' ne-ai bgat?
-Ellie sau eu? ntreb calm Leslie.
-Ce conteaz? Toat treaba asta e absurd.Eu plec.
-Dac e escroac,am rmas fr trei sute de dolari,spuse Ellie ncet,cu ochii pe
u.Dar dac poate s fac ce spune-nu c a crede asta-l poi gsi pe Thomas.
-nainte s fi avortat,spuse Leslie att de ncet,nct abia o auzir.
Madison se aez la loc i se uit drept n fa la verdeaa din grdin.Prea
ocat.
-Dar tu? o ntreb Leslie pe Ellie.Vrei s te ntorci n ziua n care ne-am
cunoscut? nainte s-1 fi ntlnit pe fostul tu so?
-Nu! refuz cu hotrre Ellie.Cine tie ce mi s-ar fi ntmplat? Poate a fi
cunoscut un tip normal,cumsecade,i pn acum a fi avut cinci copii.Dac se
ntmpla aa,n-a fi avut timp s descopr c pot s scriu.Nu,cu toate c era un

nemernic-sau poate tocmai din cauz c era un nemernic i voiam s evadez-am


scris.A vrea s schimb doar nedreptatea care mi s-a fcut la divor.Dar tu?
Surznd,Leslie ddu s rspund,dar n clipa aceea intr madame Zoya cu un
Polaroid ieftin.
-Zmbii,dragelor,spuse ea,apoi le fotografie pe rnd. Nu le art pozele care
ieir din aparat.De fapt,nu se uit nici ea la ele,ci le puse pe pervazul ferestrei.
-V-ai hotrt? ntreb ea,de parc era vorba de masa de prnz.
-Da,rspunse Leslie,n timp ce Ellie i Madison se mulumir s dea din cap.
Madame Zoya se uit la Madison.
-Tu eti prima,drag.Simt c tu ai pierdut cel mai mult.
-Parc nu ghiceai n palm,coment Madison far s gndeasc.
-Nu ghicesc,spuse madame Zoya,zmbind n continuare.Dar am trit destul ca s
recunosc durerea n ochii unei persoane.Ia zi,unde vrei s mergi?
-n ziua n care ne-am cunoscut noi trei,rspunse hotrt Madison.Nou
octombrie 1981.
-i tu?
-n urm cu trei ani,apte luni i dou sptmni,spuse Ellie.Cu trei sptmni
nainte de data nfirii pentru divor.Madame Zoya se uit la Leslie.
-Eu nu tiu data exact,dar prin aprilie 1980,cu un an nainte de absolvirea
colegiului,spuse Leslie.Vacana de primvar,adaug ea ncetior.i era jen c
celelalte auzeau asta,ntruct considera c era o prostie s-i doreasc s
rentlneasc un biat pe care nu-1 mai vzuse de douzeci de ani.Dar cum putea
ea s explice c era nlnuit de iubire? Orict s-ar fi strduit s explice,tia
c,prin comparaie,problemele ei n-ar fi fost considerate la fel de serioase ca ale
lor.Cum s fi concurat un so necredincios cu cele prin cte trecuser Madison i
Ellie? Dac-refuza s foloseasc,fie i-n gnd,cuvntul cnd-ea i Alan
divorau,era sigur c el avea s fie corect,cinstit i...Punga,parc auzi glasul
mamei sale.
-Eti sigur,drag? o ntreb madame Zoya.Absolut sigur?
-Da! rspunse cu fermitate Leslie.Sunt sigur.Foarte sigur.
-n regul,atunci.Lsai capul pe spate,nchidei ochii i gndii-v la perioada n
care vrei s ajungei.Asculttoare,cu sentimente amestecate privind absurditatea
ntmplrii,femeile se rezemar de sptarele scaunelor i nchiser ochii.
Imediat,toate trei avur impresia c pluteau.Era o senzaie minunat,i fiecare
zmbea n timp ce o tria.Dup o clip,plutirea ncet i parc treceau rapid
printr-un tunel.Chiar nainte de a ajunge la captul tunelului,Madison i aminti
c erau pe drum cnd ea vorbise de emisiunea pe care o vzuse la televizor,nu pe

verand.Atunci cum de o auzise madame Zoya? Nu apuc s gseasc un


rspuns-deschise ochii i realiz c sttea pe o banc n sala de ateptare a
Departamentului de Circulaie din New York,i nspre ea venea o Ellie foarte
tnr,foarte subire.
CAPITOLUL 18
MAI 1997 LOS ANGELES,CALIFORNIA
Ellie ls stiloul i se uit iar la u.Pe biletul de pe ua detectivului particular
scria M ntorc n zece minute,dar ea atepta de treizeci i dou de minute i
nc nu apruse.Cobor din nou privirea n carnet.Fcea nsemnri pe marginea
unei poveti cu trei femei care se ntorc n timp i i schimb viaa.Cartea
puncta desprirea de volumele ei obinuite despre viaa i aventurile lui Jordan
Neale,dar dac era bun,avea s le plac cititorilor.
Se uit la ceas,apoi privirea i cobor pe picioarele expuse de fusta scurt din
denim.Lsnd carneelul pe banc,lng ea,i puse minile n jurul taliei.i-o
msurase n fiecare dintre cele trei zile de cnd se ntorsese,i simise un fior de
plcere constatnd c talia ei era iari micu.i,n fiecare diminea,se
cntrise.Prima dat cnd vzuse acul oprindu-se la cincizeci i cinci de
kilograme,izbucnise n plns.
n urm cu trei zile,chiar nainte s mplineasc patruzeci de ani,fusese trimis
napoi la vechea ei via,n fostul ei corp,mai subire.ns,mai important,fusese
trimis napoi lapro-pria-i minte.Cci pentru prima dat dup ani de zile,subiecte
de cri i umpleau imaginaia.Avea energie.Avea sentimentul c i se vor
ntmpla lucruri bune,c era posibil.Acest sentiment de fericire era ciudat cci
tia ce lucruri oribile urmau foarte curnd,dar ntruct nu i se ntmplase nc
nimic nu era deprimat dup divor.
-Ct timp se irosete cu deprimarea! opti ea.edea pe o banc de lemn n faa
biroului lui Joe Montoya,detectivul particular pe care l angajase s-1
investigheze pe viitorul su fost so.Se dusese la el n prima zi n care se
ntorsese i-i spusese o mulime de lucruri.Cele mai multe le aflase dup divor,
dar acum tia ce punea la cale soul ei.n prima ei vizit la detectiv,se aezase de
cealalt parte a biroului lui,i deschisese carnetul i ncepuse s-i nire lista
lucrurilor importante pentru divor.
-O s afirme c este coautor la crile mele,aa c vreau s faci un raport al
activitilor lui zilnice care s arate c este prea ocupat s se distreze pe
cheltuiala mea ca s mai aib timp s m ajute.i spuneai c tii un expert
contabil? Vreau s aflu ce-a fcut soul meu cu banii mei de-a lungul anilor.

Brbatul scria repede,ridicnd uneori ochii pentru a o privi speculativ.i putea


imagina ce gndea,c majoritatea femeilor n pragul divorului erau necate n
lacrimi i nefericire.Aa fusese i ea-i pierduse totul.
-O s pretind c a fcut documentarea pentru crile mele,c a contribuit cu cel
puin jumtate la scrierea lor,continu ea.i o s mai spun c a administrat n
mod strlucit banii ctigai,aa c am nevoie de un contabil care s verifice
diferena dintre ceea ce am ctigat i ce a rmas dup el.i mai am nevoie de
cineva care s-1 fac s vorbeasc.
-Ce? ntreb Montoya.
-Lunecosul meu fost so-aproape fost,adic-o s spun c nu a ascuns nici un
ban,dar eu tiu c a facut-o pentru c,dup divor,am aflat c...
-Cum adic,dup divor? interveni detectivul.
-Scuze.Greeala mea,rspunse ea zmbind.Asta pentru c vreau att de mult s
scap de el nct am tendina s m gndesc la divor ca la un lucru terminat.
i ddea seama c nu acceptase explicaia,dar nu i fcea griji c ar putea ghici
adevrul.
-Ai pe cineva care s reueasc s-1 trag de limb pe fostul...,soul meu?
insist ea.Trebuie s fie un brbat,de preferin unul care arat ca un beiv sau
chiar e.Detectivul ls stiloul jos.
-Care e legtura dintre un beiv i banii ascuni?
-Fostul meu...Orict s-ar fi strduit,nu putea i pace s-1 mai numeas soul
ei.Se duce deseori seara la un bar.Cred c se ntlnete acolo cu o femeie.
-neleg,spuse Montoya,apoi se aplec asupra biroului i ridic stiloul.
-Ba nu nelegi.Nu-i vorba de alt femeie.Inspirnd adnc,se rezem de speteaza
scaunului i ncerc s se calmeze.Domnule Montoya,pot s fiu sincer cu
dumneata?
-Ne-ar ajuta,zise el,aezndu-se mai bine n scaun.
-Adevrul e c,atunci cnd ai muli bani,pe judectori i pe avocai nu-i
intereseaz ctui de puin cine cu cine se culc.M-a putea duce la tribunal cu
fotografii color opt pe zece cu fostul meu so n pat cu doi brbai,trei femei i
un cimpanzeu i n-ar avea nici o importan.Pentru ei conteaz banii i att.
Bani,bani i iar bani.Nu m deranjeaz s-i dau jumtate din ce am ctigat n
trecut,i nu c ar merita,dar pot tri cu asta.ns l cunosc,iar el o s spun la
tribunal c n-a fi putut s scriu far el.i,bazndu-se numai pe cuvntul lui,
judectorul o s decid c merit mult mai mult.O s spun c Martin Gilmore
merit tot venitul meu din trecut i jumtate din cel viitor,pentru c el m-a adus
aici.Eu trebuie,i nc foarte repede,s adun suficiente dovezi pentru a arta la

tribunal c Martin Gilmore nu e o persoan corect,cu spirit de sacrificiu cum


ncearc s par.Vreau s dovedesc c fura bani de la mine i c acum i are
ascuni.Trebuie doar s aflu unde.Detectivul o urmrea cu atenie.tia ce
scriitoare de succes era,i mai avusese i ali clieni scriitori,aa c tia de
drepturile de autor.
-Vorbeti de milioane,nu-i aa?
-Milioane n dolari,i o cantitate inimaginabil pierdut din demnitate i respect
de sine,spuse ea ncet.El urmrete banii,ns eu m lupt pentru echilibrul meu
mintal.Pentru viitorul meu.El continu s se uite la ea.
-i ce te face s crezi c va vorbi cu un strin despre banii tia? Cu un strin
beiv? Ellie zmbi.
-Fostul meu so are o gur mare i i plac beivii,spuse ea.Rataii l fac s se
simt bine,prin comparaie.
-i vrei s vorbeasc de banii pe care i-a ascuns?
-Da.Unde sunt banii pe care i-a scos din conturile mele bancare de-a lungul
anilor? Am fcut i eu nite socoteli,dei cheltuia-cheltuiete-exagerat,eu am
ctigat mai mult.Dar nu tiu unde sunt acele sume.n ultimele trei zile am
cercetat fiecare bucat de hrtie din cas,dar n-am gsit nimic.Singura speran
este ca el s vorbeasc.Montoya ridic ntrebtor din sprncene.
-i crezi c o s-i mrturiseasc unui strin?
-Da,afirm cu fermitate Ellie.Martin ador s se laude,s le spun oamenilor ce
detept este.Dac infiltrezi pe cineva lng el,cineva care are o poveste trist
despre o nevast care l jecmnete,Martin i va da n vileag toate secretele,
nvndu-1 cum s ntoarc roata.Detectivul pufni,cltin din cap,apoi ncepu
din nou s scrie.
-n regul,vine beivul.Am un prieten actor care...
-Cum arat?
-n ultima pies a fost un marian verde cu dou capete,dar cred c se va
descurca uor.Detectivul i zmbi i ea i rspunse.
-Ce urmeaz? ntreb el.Ellie i ddu toate detaliile de care avea nevoie ca s-o
ajute s dovedeasc c fostul ei so ascundea bani de ani de zile.Dac i putea
gsi,nu avea s fie condamnat pentru furt; oh,nu,faptul c lua bani de Ia soia lui
era perfect legal.Majoritatea oamenilor ar fi fost de acord c era imoral,ns ea
vzuse c legii nu i psa de imoral,numai de ilegal.Nu,Ellie putea doar,dac
dovedea c banii erau la el,s-1 foreze s-i mpart,s-i dea napoi jumtate din
ei,potrivit legilor cu privire la proprietatea comun.i,poate,dac reuea n
asta,atunci judectorul n-ar fi crezut c Martin era cinstit cnd susinea c o

ajutase s scrie crile.Dup prima ntlnire cu detectivul,se ntorsese acas cu


Range Rover-ul ei rou,n casa pe care o mprea cu Martin.Data trecut,
judectorul hotrse c Martin obinea casa,dar Ellie trebuia s plteasc
ipoteca.Raionamentul era c Ellie l fora pe Martin s se ntoarc la cariera
abandonat pentru a se ocupa de activitatea ei i,ntruct acolo exista un mic
studio de nregistrri,el trebuia s aib casa aia.
Cnd intr,se bucur c Martin nu era acolo; nu credea c ar fi suportat s-1
priveasc.De fapt,nu putea s se uite nici prin cas,pentru c tia c ar fi vzut
toate lucrurile ei personale care,data trecut,deveniser ale lui Martin: vasele de
gtit,aparatura fotografic,fotografii fcute n ani i ani,cri de bucate,chiar i
cteva haine.Aa c,o lu la fug,iei pe ua din spate i cobor dealul ctre
atelierul ei.tia c,dac istoria se repeta,judectorul avea s-i ia i iubitul ei
atelier.I-1 va da lui Martin,pentru c credea minciunile lui.ns la doar cteva
luni dup ce ea va semna acordul de proprietate,Martin avea s nchirieze
totul,ca s se mute n Florida,s triasc n lux pe banii ei.
n timpul primelor trei zile dup ntoarcerea n trecut,fusese att de ocupat nct
nu se uitase la nimic.Lucrase din nou!
Avusese trei ani lungi n care se gndise doar la nedreptatea ngrozitoare care i
se fcuse.Luni ntregi se ntrebase de ce-l crezuse judectorul pe Martin.
Sincer vorbind,nu mai spera c o s neleag vreodat de ce i se fcuse asta,dar
poate c,acum,avea s poat schimba ceva.Prima dat fusese luat prin
surprindere de acele acuzaii.Nu fcuse altceva dect s se plng de nedreptatea
ntregului proces.Cnd reapruse n orelul de lng L.A.unde locuiser ani de
zile,i trebuise ceva timp s i aduc aminte c,dup ce naintase divorul,se
mutase la un hotel.n acel timp doar plnsese i vorbise la telefon cu avocatul
ei.Mndrianu o lsase s apeleze la prieteni sau la rude,aa c ateptase singur
ntr-o camer.Dar de data asta nu va proceda la fel.i,i reaminti,nc mai avea
dreptul s fie n cas,la fel ca Martin,i dac l vedea-asta era.ns pn
acum,dei venise de mai multe ori,ba chiar sttuse nuntru ore ntregi cutnd
hrtii,nu-1 vzuse.
n cele trei zile i petrecuse foarte mult timp redactnd scrisori i solicitnd
documente.De la editura ei ceruse o depoziie sub jurmnt din care s reias c
soul ei nu negociase niciodat un contract pentru ea.i ceru administratorului
banilor ei o declaraie n care s mrturiseasc c soul ei nu i scrisese sau
telefonase niciodat cu privire la vreo investiie.Trei zile,Ellie scotoci prin
documente i adun tot ce putu.La tribunal avea s se spun c minea privitor la
venitul ei,de aceea solicit editurii bilanul financiar pentru fiecare an.

Aa c acum sttea pe banc,ateptndu-1 pe detectiv pentru a revizui mpreun


lista.i voia s discute cu el despre sntatea ei mintal.De fapt,s vad dac
avea vreo idee despre cum putea s dovedeasc c e ntreag la minte.n timpul
primului divor Martin spusese c ea fusese de dou ori la psihoterapeui,ceea ce
nsemna c era dezechilibrat i,prin urmare,incapabil s i administreze
veniturile.Cnd auzise asta,rsese.Era chiar ridicol.Dar nimeni altcineva nu
rsese.Chiar i acum,tiind ce urma,problema asta cu sntatea mintal era un
punct spinos.Cum poi dovedi c eti ntreg la minte?
Se gndea att de concentrat la aceast chestiune nct nu observase c cineva
urcase scrile,venind pe hol.Cnd se uit la u i vzu un brbat rezemat de
ea,tresri.
-Oh! Scuze! Nu te-am vzut,spuse ea.
Era nalt,avnd n jur de aizeci i cinci dc ani sau poate chiar aptezeci,dar se
meninea bine.Ca muli brbai din California,era mbrcat n costum de cowboy.De regul,inuta asta era de parad,dar intuitiv Ellie tia c nu era i cazul
brbatului sta.Probabil c i petrecea majoritatea zilei clare i animalul lui
preferat era,far ndoial,turaul texan.
-N-am vrut s te sperii,zise el cu blndee.Era unul dintre acei brbai pe care
femeile erau invidioase pentru c vrsta i avantaja.Ridurile din colurile ochilor
l fceau mai chipe dect fusese,probabil,cnd era tnr.Purta blugi Levi's,o
cma crem cu nasturi de argint,cizme de cow-boy,iar n mini inea o plrie
cafenie de cow-boy.ns erai att de gnditoare,nct a fi putut s mn o cireada
de vite pe aici i n-ai fi remarcat nimic.Ea i zmbi.Brbatul sta o fcea s se
simt la largul ei,de parc erau prieteni vechi.
-M gndeam cum s dovedesc c nu sunt nebun.Ai vreo idee?
Crezuse c vorbele ei vor fi considerate o glum,ns el o privi cu seriozitate.
-Dac ai venit la domnul Montoya,bnuiesc c e vorba de un proces,iar dac
ncerci s dovedeti c eti n deplintatea facultilor mintale,atunci trebuie c
ai bani.Nimnui nu-i pas de sntatea mintal a unui srac.Deci,cine ncearc
s obin controlul asupra banilor ti? Ellie se uit la el cu gura cscat.
-Fostul meu so,reui ea s articuleze n cele din urm.n curnd,oricum.
-Pare logic,spuse brbatul.Ce face? Afirm c ntotdeauna i-a administrat
banii i,ntruct eti nebun,o s i-i administreze i dup ce l prseti? i cum
tu eti femeie,iar el e brbat,probabil c judectorul l ascult pe el.
Poate din cauza felului n care i vorbise sau a muncii uriae pe care o depusese
n ultimele trei zile,sau pentru c trecea iari prin toate astea,Ellie i lu faa n
mini i izbucni n plns.

Ca un cavaler din trecut,brbatul se aez pe banc lng ea,scoase o batist


curat,albastr,i i-o ntinse.
-mi pare ru,rosti ea,printre suspine.De obicei nu plng n faa altora,dar toate
astea sunt att de ngrozitoare,i nimeni nu m crede! Oamenii au impresia c
tribunalele din America sunt corecte i juste i dac cineva ajunge la proces o s
aib parte de o judecat drept.i oamenii cred c dac am ctigat atia bani,
am putere.Dar n-am,pentru c nimeni nu m crede.Toi l cred pe el.Nu
neleg.Orice spun eu,consider c mint,dar orice spune el,cred.Le-am mrturisit
c are o grmad de bani ascuni undeva,darnici avocatul meu,nici al lui,i nici
judectorul nu m-au ascultat.A afirmat c a fost coautor la crile mele,i ei au
acceptat pur i simplu,dei n-ar putea numi trei titluri ale crilor mele,cu att
mai puin subiectul.Totui,eu am ncercat s le dovedesc c dac am fost
suficient de sntoas la minte s ctig bani,atunci cu siguran am reuit i s
i bag ntr-o banc,ns ei au spus nu,asta nu e adevrat.La urma urmelor,
scriitorii sunt mincinoi notorii,nu-i aa? i acum nu-mi vine s cred c m
destinui unui necunoscut!
Ellie ncerca s-i opreasc lacrimile i i tot tergea ochii cu batista.
-Deci de acolo te tiu,spuse cow-boy-ul,uitndu-se lung la ea.
Ellie i trase nasul.
-Poftim? De unde?
-De pe coperta unei cri.Soia mea le are prin toat casa.Eti...Care-i numele?
Ea l tot pomenete.Erau ani de cnd nu o mai recunoscuse cineva dup coperta
unei cri.n primul rnd,se ngrase att de mult nct nu mai semna cu cea
din poz i,n al doilea rnd,dac nu i s-a publicat o carte de trei ani,publicul te
uit.Dar acum nu era gras i tocmai i apruse o carte n urm cu ase
sptmni.Mai era nc n primele cinci locuri pe lista celor mai bine vndui
scriitori.i trase din nou nasul.
-Care nume? Alexandria Farrell sau Jordan Neale?
-Asta e! exclam brbatul.Ambele.Soiei mele i plac la nebunie crile tale.Cu
adevrat.Vrea s fie ca femeia din carte.Care din ele e aia?
-Jordan,preciza Ellie.El facu semn din cap spre carnetul de lng ea:
-Nu-mi spune c scrii nc una!
-Poate nu tot cu Jordan Neale,dar,oricum,alt carte.Felul n care el se uita la ea o
fcea s se simt mult mai bine.De ani de zile nu receptase dect mil din partea
oamenilor,mil c era gras,c nu scria,c lsase un brbat s-o nving.
Eu nu l-a fi lsat s ctige,auzise de o mie de ori.Adevrul era c dac asta i
s-ar fi ntmplat altcuiva,i ea ar fi spus c ar fi luptat pn la victorie.Dar

femeile care afirmau uor astfel de lucruri nu se confruntaser cu un judector


care le considera mincinoase i dezechilibrate.
-E uimitor,spuse brbatul,apoi ntinse mna.Sunt Marcellus Woodward,dar toat
lumea m strig Woody.i strnse mna simind c era cald,uscat i ars de
soare.-Ellie Abbott,se prezent ea,apoi se corect.Gilmore.Gilmore pn la
divor,dar...
-Ei bine,domnioar Abbott,repet el zmbind,sunt foarte ncntat c te-am
cunoscut.N-ai vrea s vii acas cu mine,nu-i aa?
Ea se uit la el,clipind des.Trecuse mult de cnd un brbat ncercase s-o agae.
-Nu,nu,preciza el,zmbind.Are dini frumoi,se gndi ea.De fapt,dac n-ar fi
fost cu treizeci de ani mai mare ca ea...
-Locuiesc n nord,la o ferm,i e vineri,aa c poate i-ar plcea s petreci weekend-ul cu soia mea,cu mine i cu bieelul nostru.Va fi i fratele meu acolo,plus
vreo cincizeci de ajutoare de la ferm.Dar poate ai prefera s stai i s scoi la
iveal mizerii despre soul tu.La asta,Ellie rse,rse de-adevratelea.
-Eti drcos,nu-i aa? ntreb ea rnjind.Ai vzut ceva interesant-o scriitoare
renumit drept dar pentru soia ta-i nu te lai,nu-i aa?
-Ia d-mi puin carnetul la al tu,i ceru el,ntorcndu-i zmbetul forat.
Ellie i-l ntinse i el scrise cteva nume,apoi i-1 napoie.Numele erau ale unor
oameni importani din Los Angeles i din mprejurimi.De fapt,o fcur s se uite
la el cu ochii mari.
-Cunoti vreunul dintre oamenii tia? o ntreb.
Unul dintre nume era al unui bancher pe care i ea l tia de muli ani.
-Da.
-Atunci sun i ntreb de mine.Probabil c pot chiar s-i trimit prin fax o poz
de-a mea.Vreau s m verifici ca s nu mai crezi c sunt drac.
Ellie i cobor ochii pe foaie.In toi anii ct fusese mritat i fusese absolut
credincioas soului ei.Nici mcar nu cochetase cu alt brbat.
n urm cu trei ani,nici nu i-ar fi trecut prin gnd s accepte o invitaie pentru
week-end,nici cu prietenii,darmite cu un strin.Dac voia s fac ceva ce nu
avea legtur cu munca i adunatul banilor ca s aib Martin ce cheltui,el
ncepea s scnceasc spunnd c el nu mergea niciodat nicieri,dar era
adevrat c el nu era o celebritate.
-Ei bine? o trezi Woody.Vrei s mergi sau nu?
Cnd Ellie ridic ochii spre el,inima i btea foarte tare.Era o nesbuin din
partea ei s accepte invitaia unui brbat pe care l cunoscuse pe un hol.
-Sigur.De ce nu? spuse ea n cele din urm.Woody zmbi,apoi se ridic.

Era att de nalt nct Ellie i ls capul pe spate ca s se uite la el.


-Ne ntlnim la patru la aeroport.Dar vreau s suni i s ntrebi de mine ca s
nu-i fie team c am s sar pe tine.Spuse asta cu un licr n ochi care mrturisea
c voia,dar se abinea.Ea rse.Nu se mai simise de ani de zile att de bine.
-Ce haine s-mi iau? ntreb ea.Ochii lui lucir i mai puternic.
-Tot ce cheltuieti acum nu vei mai mpri cu el,aa c i sugerez s-i cumperi
o garderob nou,complet i geamantane s-o cari.Ai grij s-i iei ceva i pentru
clrit.Ochii lui Ellie se mrir de groaz.
-Clrit? Pe un cal? Woody rse.
-i-am putea pregti un tura,dar cred c...
-Foarte nostim,coment ea.n regul,cred c voi fi acolo,nc nu-i venea s
cread c fcea asta.Woody se uit la ceas,apoi la ua detectivului,care era tot
ncuiat.
-Acum trebuie s plec,dar dac l vezi pe Montoya,spune-i c am trecut pe aici i
c i-am transmis s-i cumpere un ceas care i arat cnd au trecut zece minute.
-Bucuroas,spuse Ellie,apoi se uit cum cobora scrile,oprindu-se doar o clip
pentru a-i face cu mna.Rmas pe banc,se gndi c,imediat ce termina de
revzut lista cu detectivul,avea s...Ce? S fac ce spusese Woody,adic s-i
petreac week-end-ul amintindu-i tot ce-i fcuse Martin?
Brusc,se hotr s nu-i mai iroseasc viaa din cauza lui Martin Gilmore.Din
ziua n care intentase divorul numai asta tcuse.Se pregtise opt luni ca s
conving un judector c era o persoan bun,nu o mincinoas nevropat cum o
caracterizase Martin.Dar totul fusese zadarnic.De la divor,s blcea ntr-o aa
autocomptimire,nct fostul ei so i domina viaa mai mult dect atunci cnd
erau cstorii.Se uit la ua nchis a biroului,apoi la scrile care duceau afar i
la oseaua spre centrul Los Angeles-ului.Rodeo Drive.
n general,era nemulumit de Los Angeles,dar nu i la capitolul cumprturi.De
cnd se ntorsese,deschisese geanta doar ca s scoat i s bage cheile de la
main,dar acum ncepu s cotrobie prin ea.
Gsi un card argintiu i se uit la el.Avea o linie de credit nelimitat i,cum
spusese Woody,cu ct cheltuia mai mult,cu att mai puin avea de
mprit.Zmbind,Ellie se ridic.D-1 ncolo de detectiv,se gndi ea.Avea
cumpraturi de fcut!
CAPITOLUL 19
Fix la patru p.m.,Ellie intr n parcarea aeroportului mic,dar suficient pentru
avioanele particulare care aterizau acolo.Era foarte surescitat,n ciuda faptului

c l sunase pe Steven Bird de la banc i l verificase pe Woody.


Un om foarte de treab,spusese Steven.l cunosc de ani de zile.
Ea i pusese cteva ntrebri i nu se mir cnd afl c bieelul lui Woody
abia nva s mearg.Putea s cread c un astfel de brbat avea o soie destul
de tnr ca s fac un copil doar cu doi ani n urm i c Woody era suficient de
activ pentru asta.Dup ce nchise telefonul,se hotr s vad ce jucrii putea
gsi pentru copil.i,totodat,s cumpere un cadou sau dou pentru gazdele ei.
Bazndu-se pe mbrcmintea lui Woody,se hotr s rite i se duse la un
magazin plin de bijuterii i obiecte de art american indigen.
La cinci minute dup ce intr n parcare,un brbat se ndrept ctre ea.
-Tu eti Jordan Neale? ntreb el.
Era un brbat artos,plcut,ce avea n jur de treizeci de ani,mbrcat n denim,de
sus pn jos,la tel ca Woody,dar i ddu seama c inuta lui era de fason,nu de
munc.Omul sta nu era nicicum cow-boy.Contabil,presupuse ea.Sau poate
avocat.Prea inteligent i educat.
-Se poate spune i aa,afirm ea cobornd din Range Rover.Jordan Neale e un
personaj din crile mele,iar pseudonimul meu este Alexandria Farrell,ns
numele meu legal este Ellie Abbott.Brbatul zmbi.
-neleg.Woody...Zmbind,brbatul ls fraza neterminat i ridic din umeri.Eu
sunt Lew McClelland i lucrez pentru el.Bagajul tu e n spate?
Auzind ntrebarea,ea lu un aer un pic vinovat.
-Sper c n-ai un avion care poate duce doar bagaje de cincisprezece kilograme
pentru c eu,ei bine,eu am fcut ceva cumprturi.Adevrul era c Ellie
compensase cei trei ani n care nu achiziionase nimic.Cnd ai douzeci de
kilograme,ba chiar mai mult,n plus,oglinzile reprezint dumanul.Dar acum,
revenind la cincizeci i cinci,i plcuse enorm s probeze haine,i cumprase
aproape tot.Gndul la nota de plat pe care avea s-o primeasc o facu s
zmbeasc.
-Sunt sigur c ne descurcm,spuse brbatul,apoi deschise portbagajul i vzu
muntele de geamantane de piele.Ellie trebuise s coboare bancheta din spate ca
s ncap toate.
-O parte din ele sunt daruri pentru soia i fiul lui Woody,se justific ea.
Cu capul lsat ntr-o parte,el se uit la ea.
-Ai cumprat toate astea ntr-o singur dup-amiaz?
-Coninutul i geamantanele,preciza ea,ridicnd brbia sfidtor.
-Tu i Valerie o s fii cele mai bune prietene,bombni el,apoi trase valiza din
vrful grmezii.Dup cum descoperi,Woody nu se ntorcea cu ei.I se spusese c

apruse ceva neateptat i c avea s soseasc mai trziu la ferm.n schimb,doi


dintre angajaii lui Woody,Lew i un alt brbat,o vor conduce acolo.
n timp ce urca pe scara avionului,Ellie se uit n spate la Lew.
-Te ntorci mai trziu ca s-1 iei pe Woody?
Pe afar,avionul era drgu,dar nu deosebit de luxos.Poate c exagerase lundui attea haine.Pe de alt parte,ceva ce spusese sau poate felul n care o spusese,
o fcuse s cread c Woody nvrtea o grmad de bani.
-Nu.Are alt avion.ntorcnd capul,Lew se uit peste pist.Acolo,strlucind n
soare,se afla un aparat mare,argintiu.Nu unul comercial,ci unul particular,genul
prezentat n Architectural Digest,cu interiorul cptuit cu mahon i mtase.
-E al lui? ntreb Ellie.
-Al lui,rspunse Lew.
-neleg,spuse ea,apoi urc restul treptelor.Lew venea chiar n spatele ei,i i facu
semn spre un scaun din cabin.Era singurul pasager.Nu o mir c pe locul de
lng ea gsi un prnz la pachet,alctuit din sandviuri mici cu diverse
umpluturi,o conserv de scoici afumate,o cutie de biscuii,alt cutie cu
bomboane de ciocolat Godiva,i o sticl de ampanie.La nceput,Ellie fu tentat
s se repead la mncare,dar se rzgndi i o mpinse mai ncolo.Aflase unde
ajungeau cutiile de bomboabe-direct pe coapsele ei.
Cei doi brbai verificau cadranele de pe panoul de control,iar Ellie i ls capul
pe spate i nchise ochii.Miliardar,se gndi ea.
-Ce prere ai? auzi ea i,cnd deschise ochii,vzu c Lew i ntindea o farfurie cu
mncare: pui la grtar,salat i nite legume nbuite.n cealalt mn,inea o
sticl cu ap.
-Mulumesc,spuse Ellie,apoi i zmbi: O fi nsurat? se ntreb ea,apoi i veni
s-i dea palme pentru c se gndea la aa ceva.Era nc mritat.Dar nu pentru
mult timp,i zise ea,lund mncarea oferit.
-O s ajungem n aproximativ o or,aa c imediat ce decolm poi s i
prseti locul,o inform Lew.n spate sunt cri i reviste.Dac ai nevoie de
ceva,d-ne de tire.Zmbind,Lew se aez n scaunul pilotului lng cellalt
brbat care se ntoarse,o salut i i zmbi,dar apoi i concentrar atenia asupra
panoului de bord.
Aterizar nainte ca Ellie s fi terminat de citit toate articolele din trei reviste
People.I se preau ciudate aceste tiri,tiind ce avea s se ntmple n urmtorii
trei ani.tia ce csnicie avea s se destrame,cine avea s moar i cine avea s
fie implicat ntr-un scandal.

Mult mai ru era ce avea s se ntmple cu prinesa Diana n doar cteva luni.
Cnd avionul ateriza,fu recunosctoare c trebuia s nchid revistele.Nu-i
plcea s tie viitorul.n People apruse odat un articol despre ea,dar din
fericire nu era n numerele pe care tocmai le rsfoise.Nu voia s se vad
zmbitoare i supl,tiind c n urmtoarele cteva sptmni avea s treac prin
cel mai cumplit calvar din viaa ei.
-Gata? ntreb Lew n timp ce deschidea ua avionului.
Cnd Ellie se uit afar,vzu minunatul peisaj al nordmm Californiei,cu dealuri
unduitoare i muni cu creste nzpezite n deprtare.Observ i nite puncte
mici,care sigur erau vite.
-Totul e al lui,bnuiesc,spuse Ellie cnd ajunse pe ultjma treapt.
-Toi cei o mie de acri,rspunse Lew,distrndu-se pe seama uimirii ei.
-Ct facem pn la ferm?
-Vreo patruzeci i cinci de minute.Lui Valerie nu-i place ca avioanele s
aterizeze n apropierea casei i s-1 deranjeze pe Mark.
-Las-m s ghicesc,ncepu Ellie.Marcellus Woodward al Doilea,pe scurt Mark.
Lew se uit la ea,nclinndu-i puin capul.
-Eti deteapt,nu-i aa?
-Vinovat,recunoscu Ellie rznd.Nu cred c eti doar un pilot,am dreptate?
-Facultatea de Comer de la Harvard,primul n grupa mea,rspunse el
zmbindu-i.Pilotajul e un hobby,i Woody m las pe aparatul sta,dar nu pe cel
cu reacie.
Flirteaz cu mine,se gndi Ellie,apoi i ddu seama c i rspundea.De cnd
nu se mai uitase un brbat aa la ea?
n timp ce l urma pe Lew la jeep-ul care i atepta,i trecu prin cap: Poate ar
trebui s scriu o carte despre un miliardar care are un asistent care... Se gndi
la subiect tot drumul pn la ferm.
Era aproape ase treizeci cnd ajunser.Casa era lung i joas,fcut din
brne,i fusese proiectat s arate ca o caban din Vechiul Vest,dar n-ar fi putut
nela pe nimeni.n primul rnd,pentru c era cam ct un stadion de fotbal.
-M ntreb ce pdure a fost distrus pentru asta,nu se putu abine Ellie s
mormie.
-Una din cele deinute de Woody,rspunse Lew.Iar sub copaci a gsit petrol,
puin aur,i s-ar putea s existe i ceva uraniu.Lew conduse maina pe lng
cldire,mai merse cteva minute,coti pe dup o plantaie de bumbac,i n faa lor
apru o csu perfect-micu,aezat sub copaci viguroi i cu un aspect
ctigat prin trecerea timpului.

-Cldirea original a fermei? ntreb Ellie.Lew zmbi,realiznd ct intuiie


avea.
-Exact,spuse el.Valerie o consider casa de var.Ellie zmbi i se gndi la casa
de var a lui Leslie,ntrebndu-se cum se descurcau celelalte dou n noile lor
viei.Dac Madison avea s-i nchid telefonul lui Roger,viaa ei...
-Scuze,visam cu ochii deschii,zise Ellie cnd i ddu seama c Lew vorbea cu
ea.
-Riscul de a fi scriitor,a zice,coment el,deschiznd portiera.
Ellie cobor din main i se uit n jur n timp ce Lew ncepu s-i scoat
geamantanele din portbagaj.Se gndi c ar fi trebuit s-1 ajute,dar voia s vad
interiorul casei,s exploreze ferma; s...
Pentru prima dat dup muli ani chiar voia s fac tot felul de lucruri.l privi cu
vinovie pe Lew,apoi urc pe veranda casei.Era minunat! Probabil c avea ase
metri lime,i mobilierul de acolo era masiv i acoperit cu pernue n carouri
rou cu alb.Deschise ua de plas i intr.Era evident c interiorul fusese aranjat
de un decorator de specialitate,o persoan cu gust,dei era simplu,far
zorzoane.Draperiile erau dintr-o pnz vrgat,obinuit,iar scaunele artau moi
i confortabile.
-i place? ntreb Lew din spatele ei.Cnd se ntoarse spre el,vzu c era
interesat de reacia ei.i feri privirea pentru a-i ascunde zmbetul.Trecuse mult
timp de cnd unui brbat i psase cu adevrat dac ei i plcea sau nu ceva.
-mi place la nebunie,rspunse ea cu sinceritate.El rnji.
-Altora nu.Consider c,la banii lui,Woody ar trebui s aib o cas de oaspei
potrivit cu statutul lui.
-Jacuzzi de marmur,ceva de genul sta? ntreb Ellie.
-Exact.Un tip a fost dezamgit c robinetele nu sunt din aur.
-Mie mi place aa cum e.Valerie a decorat-o? De data asta,faa lui Lew se
lumin.
-De fapt,soia mea.i-ar fi dorit s se ocupe de aa ceva,deci Valerie i-a
ncredinat sarcina asta.
-Drgu,coment Ellie ferindu-i din nou privirea,dar se gndi.La naiba! Soie.
Dup mine,poate face carier n domeniu.
-Se strduiete,dar pe aici nu sunt prea multe case de decorat.Lew sttea n
mijlocul maldrului de geamantane i prea c ateapt ceva.Doar nu baci,nu-i
aa? se ntreb ea.Apoi i ddu seama c trebuia s-i permit s plece.
-Am eu grij de astea,spuse ea.Du-te acas.El zmbi mulumit.
-Cina e la opt,n casa mare.

Dac i se face foame pn atunci,caut n frigider.E plin.i cutreier prin


mprejurimi.
-Ne vedem la cin? l ntreb cnd ajunse la u.
-Nu.Or s fie doar familia i musafirii.Dar am s vin diminea.
Dup plecarea lui,Ellie se uit njur i se simi un pic singur.Nu acionase
niciodat att de ndrzne-s accepte invitaia unui strin,s zboare ntr-un avion
particular spre o destinaie necunoscut.
-Experiene noi,i zise,vorbind singur.Asta voise i asta avea.
Petrecu cteva minute explornd restul casei de var.Avea un singur dormitor,cu
o baie alturat,o buctrioar n care frigiderul era aprovizonat ca pentru o
familie de patru persoane pentru dou sptmni.Reveni n camera de zi,apoi
iei pe veranda ce nconjura toat casa; o parcurse n ntregime,uitndu-se la
muni,inspirnd adnc aerul curat.n spatele cldirii vzu un grajd,aa c intr
din nou n cas,i puse o pereche de blugi noi,o cma din denim,proaspt
apretat,i bocanci noi de drumeie.De asemenea,i fix n jurul oldurilor o
centur veche,i pe bra dou brri din argint.
E uimitor ce pot face nite haine noi pentru un om,se gndi ea.i,bineneles,nu strica s ai i un corp nou pentru ele.
n timp ce se apropia de grajd,senzaia de singurtate o prsi i se gndi c tria
aventuros.Pe cine avea s ntlneasc? Ce avea s vad?
Auzea cai n grajd,dar oameni nu.Nici afar nu prea s fie cineva.ns era drept
c era aproape apte i se ndoia c un cow-boy atepta pn la ora aia ca s
cineze.nuntru observ un brbat aplecat asupra copitei unui cal,pe care o inea
ntre coapse i,nvluii de razele soarelui care se filtrau printr-o fereastr
amplasat sus,el i calul reprezentau cea mai erotic privelite pe care o vzuse
Ellie vreodat.Nu era un brbat nalt,nu avea peste un metru aptezeci i
cinci,dar ei i plceau brbaii mai scunzi.Purta blugi i cizme rezistente,tocitenu ca cele de cow-boy cu vrf ascuit,ci cu botul ptrat i tlpi groase.Nu avea
cma i,dup culoarea aurie a pielii se prea c era ceva obinuit pentru el.Un
or de piele,ca cele de pe vremuri ale fierarilor,i proteja partea din fa.
Vzut din profil,era imaginea virilitii,avnd coapse puternice strnse n blugii
uzai i decolorai,iar spatele numai muchi ce se dilatau spre braele ncordate
pe copita animalului.Calul era puternic,de traciune,i Ellie,pentru c se
documentase pentru una din crile ei,recunoscu c era un frizian.Muchii
masivi ai calului se potriveau cu cei ai brbatului i fora emanat de el.
Ellie se uit la profilul lui: o gur cu buze pline i bine conturate.ntre
ele,brbatul inea dou caiele.Nasul lui lung avea nri uor dilatate.Ochii i erau

cobori cci se uita la copit,iar genele dese i negre preau aripile unui
fluture.Sub prul scurt,foarte negru,remarc fruntea nalt,uor ncreit din
cauza concentrrii.Ellie sttea nemicat i privea aceast scen.Nu auzea
nimic,nu o interesa nimic altceva.Simurile ei erau acaparate de acest brbat.Era
la civa metri de el,dar i simea mirosul pielii nclzit de soare,nmiresmat de
fin,asudat de munc.
ncet,minunat de ncet,brbatul ntoarse capul i se uit la ea.Clipi repede,i cum
totul n corpul ei prea s fi amorit,ea parc simi micarea aerului produs de
acele gene dese.Cnd ochii li se ntlnir,Ellie inspir adnc,uimit.Erau la fel
de negri ca prul,i inteni ca un oc electric.Cnd o privi,timpul se opri.Corpul
n-o mai asculta.Nu respira,nu gndea.Ca i cum ochii aceia o transformaser n
stan de piatr.
i totui se simea naintnd spre el.Dar parc nu mergea,ci era atras spre el
printr-o putere magic,printr-o for nevzut,mistic,hipnotic.
Nu tiu cum,dar se pomeni lng el.Lent,ca ntr-un film rulat cu ncetinitorul,el
se ridic,iar copita calului alunec n jos,printre coapsele lui.Ellie clipi repede i
des; simea aceste micri.ncet,far s-i ia o clip ochii dintr-ai ei,i scoase
caielele dintre buze.Ea era destul de aproape acum ca s vad bine acele buzecea de jos arcuit,rotund,suculent,mbiind-o s-o ating cu ale ei.
El i atinse cu vrful limbii mijlocul buzei de jos,i vznd acel vrf umed,
rozaliu,Ellie simi c i se nmoaie genunchii.
Brbatul ntinse o mn pentru a o sprijini,i ea tiu c dac o atingea totul avea
s fie pierdut.Dar n secunda urmtoare,uile mari ale grajdului se deschiser
larg i ncperea se umplu de lumin i zgomot i oameni i animale,iar
intimitatea dintre ei dispru.Vraja se destram,i Ellie scutur din cap pentru a se
dezmetici.Era la doar civa centimetri de un brbat pe care nu-1 vzuse n viaa
ei i pe cale s o srute.ntorcndu-se repede spre stnga,vzu trei brbai care se
uitau la ei cu o curiozitate fi.
-Calul,spuse ea.mi arat cum se potcovete un cal.
Zmbetele atotcunosctoare de pe feele brbailor erau identice.
Fr s mai spun un cuvnt,i far s se mai uite la brbat,se ntoarse i iei n
fug din grajd cu viteza,dac nu graia,unui ogar italian.Se opri doar cnd ajunse
napoi n casa de oaspei unde nchise i zvori toate uile,apoi trase draperiile
pentru a mpiedica s intre chiar i lumina zilei.
Cnd,n sfrit,se simi n siguran,se aez pe un scaun,puse mna pe carnet i
pe stilou i,ca o scriitoare ce era,aternu pe hrtie tot ce vzuse i simise.Cine
tie cnd putea folosi scena asta ntr-o carte?

CAPITOLUL 20
Cnd Ellie intr n cas pentru cin,era prea surescitat ca s se mai gndeasc i
la altceva n afar de acel brbat.Cine era? De ce s reacioneze n felul la?
Pentru una dintre crile ei,se documentase despre fenomenele oculte,i cteva
persoane cu capaciti de medium cu care discutase puseser aproape totul pe
seama vieilor anterioare.S-1 fi cunoscut ntr-o via trecut?
Exista o poveste aici?
Nu-i sttea mintea la mbrcminte,dar avea o mulime de lucruri,aa c nu era o
problem.i puse un costum tricotat,cu pantaloni bleumarin care o costase mai
mult dect cheltuise n ultimii trei ani pe mbrcminte,nite cercei micui de aur
cu lapislazuli,i porni spre casa cea mare cu cteva minute nainte de opt.
Cu toate c se gndea doar la El,Valerie o cuceri pe loc.Era nalt,frumoas i
din Texas.Ce avea zona asta de ddea femei care parc nu aveau temeri,
dubii,ezitri? Oare femeile timide erau depistate de la natere i trimise n alte
state?
-Iat-te,spuse Valerie,cobornd nvalnic o scar care trebuie s fi avut ase metri
nlime.Picioarele ei lungi i zvelte erau acoperite de pantaloni negri de
mtase,la care asortase un lei de al mpletit de mn ce plutea cnd se mica.
Avea prul blond-rocat,care i cdea pe spate n onduleuri mari.Ochii ameitor
de verzi i zmbeau lui Ellie de sub gene ca funinginea.Valerie Woodward putea
fi comparat cu lumina unui bec de dou sute de wai.
A vrea s fi fost Madison,se gndi Ellie n timp ce i zmbea gazdei sale.
Madison ar fi fost pe aceeai treapt cu aceast frumoas fptur,n timp ce ei i
venea s se furieze pe ua din spate.ns Valerie nu avea de gnd s-o lase s-i
scape.O lu pe Ellie de bra i o conduse spre sufragerie.
-Nu mi-a venit s cred cnd Woody mi-a spus c a cunoscut-o pe Alexandria
Farrell.Nici nu tii ce mult mi plac crile tale! Toate prietenele mele le citesc.
Sper c nu te deranjeaz c am invitat civa oameni s te cunoasc.
Auzind-o,Ellie pli.Ce nsemna pentru cineva din Texas civa oameni?
n timp ce mergeau spre u,aceasta se deschise ca prin farmec,i Ellie vzu o
camer cu o mas la care puteau sta cel puin cincizeci de persoane.Avu
impresia c majoritatea nordului Californiei era acolo.Ellie fcuse cumprturi
toat ziua,dar Valerie improvizase o mic petrecere cam ct un banchet de stat.
Imediat ce intr,viaa ei nu-i mai aparinu.Fu nconjurat de femei care i
ntindeau cri pentru autografe,spunndu-i ce mult le plceau romanele ei.Nici
nu prea apuc s mnnce,ntruct fiecare persoan o ntreba acelai lucru: De
unde i lua ideile? ncerca s fie ct mai sincer cu putin,dar nu prea putea s

spun c azi,de exemplu,intrase n grajd,vzuse un lucrtor de la ferm cu or


de piele i caiele ntre buze,i fusese ct pe-aci s-i sfie hainele.i chiar dac
nu avea s-1 mai revad,era sigur c va include scena asta,ntr-o bun zi,ntr-o
carte de-a ei.ntruct era oaspetele de onoare,persoanele de lng ea se schimbau
o dat cu felul de mncare.O fi trind Valerie la o ferm,nconjurat mai ales de
vaci,dar tia s triasc.Farfuriile erau franuzeti,sticlria italian,argintria
englezeasc.Dai mncarea era american i din belug.
Nu c Ellie ar fi apucat s mnnce mult nainte ca urmtoarea persoan s se
aeze i s spun: ntotdeauna ani vrut s ntreb un scriitor de unde se inspir.
n timp ce Ellie rspundea deja pentru a patra oar,se uit spre Valerie.Woody
sttea n capul mesei,Valerie n dreapta lui.Nu se aezase n cellalt capt,ci
lng soul ei.E nebun dup el,concluziona Ellie.Cunoscnd-o,vzuse c era
mull mai tnr dect Woody,deci presupusese c se mritase cu el pentru
bani.i Lew i ntrise impresia asta,afirmnd c lui Valerie i plcea s cumpere
mult.ns acum i ddu seama c nu era adevrat.Valerie era ndrgostit cu
adevrat de soul ei.Imaginea celor doi o fcu pe Ellie s se simt foarte singur.
Nu era drept ca un brbat s aib un megasucces i pe cineva care s-1 iubeasc.
Dar o femeie care avea succes...Nu voia s se gndeasc la ce se ntmplase cu
propria ei csnicie.Nu voia s-i aminteasc totul i s se ntrebe cum ar fi
trebuit s procedeze pentru ca Martin s nu fie invidios pe reuita ei.
Cina prea s nu se mai termine,i Ellie se abinu cu greu s nu se uite la ceas
(nou,n montur cu turcoaze) din zece n zece minute.
n cele din urm,la nou treizeci,toat lumea fu invitat afar la un pahar i la o
baie sub clar de lun,n piscina nclzit.
-Sper c i-ai adus costum,spuse Valerie venind lng Ellie.Lew spunea c ai
fcut ceva cumprturi.
-Da,i confirm Ellie,zmbind.Am cumprat i cteva cadouri pentru fiul tu.
Auzind de copil,Valerie se topi toat.Se aplec spre Ellie i spuse ncet:
-Mine o s stm de vorb.Trebuia s-i invit pe toi oamenii tia,altfel nu mi-ar
fi iertat-o niciodat.ns mine o s fie numai familia i ai s te poi juca cu fiul
meu.Fu rndul lui Ellie s se topeasc,pentru c Valerie vorbea de familia pe
care fiecare i-o dorete: un grup cald,iubitor cu care s trieti,s mpri i
bune i rele.
-Abia atept,spuse Ellie cu sinceritate.
-Bun! zise Valerie,apoi salut patru persoane care aveau n mini pahare cu
buturi i farfurioare cu gustri.Da,tocmai veneam,strig spre altcineva.Poi s
pleci cnd vrei,i opti lui Ellie.Ai scpat.Apoi se ndeprt.Ellie rmase n

loc,ezitnd.Ar fi putut s se duc dup Valerie i s-o ntrebe cine era potcovarul
din grajd.Era ca Lew,un tip care studiase la Harvard i,ntmpltor,pilota
avioane?
Sau era un potcovar nomad ce avea trei neveste n trei localiti? Aveau Valerie
i Woody o mulime de probleme cu musafirele ce intrau n clduri din cauza
lui? Era un fel de gigolo care avea grij ca toate femeile care i vizitau s se
simt bine? Ellie i ddu seama brusc c toate ideile astea erau rele.Oare cine
spusese,Leslie sau Madison,c nu toi brbaii sunt ri? Madison.Ea afirmase c
Thomas fusese foarte bun.
-Vino cu noi,o invit un brbat,uitndu-se peste umr la Ellie.Clar de lun i ap
cald.Ce mai vrei? Ellie se abinu s spun Intimitate.Acum era scriitoarea
Alexandria Farrell,nu Ellie Abbott,aa c trebuia s se comporte ct mai bine.i
zmbi brbatului i tacu un semn din mn,dndu-i de neles c ar fi vrut s
mearg,dar apucase s promit altceva.
Oftnd i ridicnd din umeri,brbatul iei n curtea interioar luminat cu art.
Ellie fugi pe o u lateral care tia c ddea ctre micua cas de oaspei-n
momentul acela,un paradis de pace i refugiu.
O dat ce se vzu singur,departe de ceilali,se simi uurat,dar i ciudat,de
parc avea s se ntmple ceva.Era surescitat,n ateptare.Un timp sttu pe
verand,uitndu-se n noapte.Auzea muzica de la petrecere,dar se bucura c nu
era acolo.Unde era el? se ntreb.De ce nu venise la ea?
Dup vreo treizeci de minute ncepu s i se fac frig i,frecndu-i braele,intr
n cas.ncerc s scrie n jurnal,dar nu se putea concentra.Atepta ceva.
Sau pe cineva,i zise suprat pe sine.Avea aproape patruzeci de ani i...
Zmbind,se gndi c mai avea trei ani pn s-i mplineasc,dar dac era
teleportat nainte tot att de repede cum fusese trimis napoi...
Patruzeci,i repet.N-ar trebui s se plimbe prin camer ca un leu n cuc.Ar
trebui s...Ce? S ia lecii de croetat?
La unsprezece facu un du,impunndu-i s se calmeze,pentru c se purta ca o
adolescent,dei era mritat i trecut de vrsta la care s se emoioneze din
orice.Acum ar fi trebuit s-o intereseze doar reete i viitorii nepoi-pe care nu-i
va avea pentru c nu fcuse copii.Cnd iei de sub du,era mai calm,era iar
fatalista pe care Jeanne ar fi recunoscut-o uor.Aadar,avusese cteva momente
cu un tip ntr-un grajd...Un asistent artos al unui miliardar flirtase cu ea,iar un
brbat de la o petrecere i fcuse o invitaie pe care alesese s o considere foarte
personal...Se bg n pat,ncercnd s citeasc una din crile cumprate n acea
zi,dar nu reui.Stinse lumina i nchise ochii.

Spre mirarea ei,i se facu somn,dar un zgomot puternic o ridic instantaneu n


ezut.l auzi din nou.Unu.Doi.Trei.Patru.Patru bocnituri pe podeaua de lemn a
verandei.Ellie deschise ochii att de larg nct o durur.Un cal mergea foarte
ncet pe veranda ce nconjura casa.Auzea bocnitul fiecrei copite.
Ellie nu se gndi prea mult ce s fac.Dac ar fi fost ntrebat,ar fi spus c
trecuse de vrsta cnd ieea din cas nemachiat,dar acum nu se gndi deloc la
cum arta.Nici la faptul c nu avea pe ea dect o cma de noapte subire,din
bumbac.Azvrli plapuma jos i o rupse la fug descul.Afar nu mai era aprins
nici o lumin,ca atunci cnd se ntorsese de la petrecere.Acum totul era cufundat
n ntuneric.La nceput nu-1 vzu i,pentru o clip,se gndi c poate i se
pruse.Fugi spre spatele casei.Era acolo.Luna se vedea n spatele lui,aa c i
apru o siluet.Era mbrcat n negru,pe un cal negru,n bezn.
Dar Ellie tia c era El.O simea.aua de piele scri,i vznd licrul a ceva
alb,un nasture poate,tiu c el ntindea braul spre ea.
Nu ezit.Nu se gndi o clip s nu mearg cu el sau s vorbeasc cu el,s-1
ntrebe cum l cheam,de viaa lui,unde fcuse coala,nimic.Nu,n clipa de fa
tot ce simea era...doar asta,simea.
i prinse mna mare,cald,bttorit-exact genul care i plcea la nebunie,adic a
unui brbat util-i sri pe cal n spatele lui.Cmaa de noapte strimt nu era
deloc potrivit pentru clrie.Era att de scurt,nct abia i acoperea fundul.
i strecur braele n jurul pieptului lui i,pre de o clip,i ls capul pe spatele
lui,inspirnd adnc.Muncise,dar nu mirosea a sudoare,ci pur i simplu masculin.
Trupul lui se atingea de-al ei n timp ce clreau,iar ea i simea snii pe spatele
lui.De cnd nu mai experimentase aa ceva? n viaa ei cunoscuse un singur
brbat,soul ei.Cnd devenise csnicia ei asexuat?
La nceput,el clri la pas,naintnd neauzit prin ferm.Ellie nu prea explorase
locul,dar acum n lumina lunii vedea cldirile lungi i joase n care,
probabil,oamenii dormeau.O atrgea ideea c doar ei doi erau treji.
Dup cteva minute,i slbi strnsoarea braelor n jurul lui.Apoi i inu
rsuflarea,cci el ntinse mna n spate,i-o trecu peste coapsa ei dezgolit,
mngind-o,mergnd apoi mai departe,spre fundul ei gol.Senzaia pe care o
ncerc Ellie aproape c o facu s cad de pe cal.El chicoti nbuit,apoi spuse
ncet:
-ine-te bine.Acestea erau primele vorbe rostite ntre ei.i plcu glasul lui.Era
doar o oapt,dar profund i plcut.n clipa urmtoare,s-au ntors brusc i au
intrat pe o pist de clrie.Aici erau copaci mai puini i nici o cldire,aa c
Ellie putu s vad pe lng el pista liber.

Dar,imediat,el smuci friele,i duse picioarele spre spate,i calul o rupse la fug
cu o vitez care o amei.Se ag strns de el,i ngropa faa n spatele lui cald i
se inu cu toate puterile.Gonir cteva minute,apoi cotir din nou i ncetinir.De
data asta ncepur s urce.Auzea copitele calului clcnd pe piatr.De vreo
cteva ori,chiar au czut pietre.Dup un timp,terenul deveni plat,i Ellie slbi
strnsoarea.
Acum,naintau ncet i cu grij i,cnd nl capul,Ellie vzu c se aflau pe o
crare care prea mai ngust dect calul.Se ag de el,dar nu-i era deloc
fric.Avea impresia c,atta timp ct l atingea,era n siguran.
Mai merser un timp,apoi el opri calul.Nu-i venea s-i ridice capul de pe
spatele lui.i plcea s-i sprijine obrazul pe omoplatul lui.Ar fi stat aa venic.
Dar simea c el atepta ceva,aa c,ncet,ntoarse capul i se uit n dreapta.
Privelitea i tia rsuflarea.Sub ei se ntindea ntreaga ferm.Casa cea mare era
n mijloc i,vzute de la distana asta,luminile erau frumoase.Se vedea chiar i
scnteierea apei din piscin.n noaptea rcoroas i linitit,rsetele i muzica
ajungeau pn la ei.Dar cu toate c auzea oameni,nu simea c face parte dintre
ei.Stnd pe calul mare,cu doar o farm de pnz pe corp,i inndu-se de un
brbat pe care nu-1 cunotea,era cineva dintr-un alt timp i loc.Se uit pe furi la
el.El o privea,dar ntr-un fel care o rscoli,i tiu c dac o sruta,avea s fie
pierdut.Dar nu o srut.n schimb,i zmbi.Nu larg,ci doar un zmbet mic,ca
pentru a-i spune i mulumesc c ai venit cu mine,dar nu rosti nici un cuvnt.
Se ntoarse,ddu pinteni calului,i ncepur s coboare dealul.Lipit de spatele
lui,Ellie se uit cum cldirile fermei se apropiau tot mai mult.
Coborul dur mult mai mult dect urcuul.Nu mai goneau nebunete.Ca i
cum el nu voia ca aceast noapte sau aceast plimbare s se sfreasc.
Dar se termin.Cnd opri calul,Ellie vzu c se aflau chiar n locul din care o
luase,n spatele csuei de oaspei.O parte din ea voia s-1 invite nuntru,s-i
petreac restul nopii n pat cu el.Dar o alt parte voia s se opreasc doar la ce
fcuse-far cuvinte.Zmbind n sinea ei,i arunc piciorul peste a i se inu de
braul lui n timp ce cobor pe pmnt.Urcnd treptele verandei,realiz c luna o
lumina din spate,astfel nct cmaa ei de noapte era transparent ca pnza de
pianjen i,la gndul sta,inima i btu mai repede.O dat ajuns pe verand,se
ntoarse iari spre el,dar deja pleca.Zmbind n ntuneric,se ntoarse i intr n
cas.

CAPITOLUL 21
Dimineaa urmtoare,Ellie se trezi cu sentimentul c mai existau sperane pentru
viitor.Terapeuta ei i spusese c deprimarea era,de fapt,doar lips de speran.
Cnd e speran,orice altceva se duce la canal.
De ce atenia acordat de un brbat o fcea pe o femeie s decid c,la urma
urmei,viaa nu era chiar att de rea? Cnd avea douzeci i unu de ani,Elie tia
c important era succesul,i prsise oraul natal i fugise n marele,viciosul
New York n cutarea faimei i averii.
i ce se ntmplase? Primul brbat care umblase dup ea o fcuse s-i uite
visele.Renunase la tot ce-i dorise,ncercnd s-i asigure lui Martin succesul.
ns nu reuise.Nu l putuse fora s ntreprind ceva ca s obin ceea ce spunea
c voia.Nu l putuse mpiedica nici s saboteze orice efort fcut de ea.
Dar nici nu ratase o a doua ans,profitase de ea.ntorsese spatele ocaziilor de a
deveni pictori,dar nu mai avea de gnd s repete greeala.Cnd Daria o sunase
ca s-o anune c voiau s-i publice toate crile i s-i trimit grrnezi de
bani,Ellie spusese: Ce vrei s fac ca s te ajut?
n agitaia care urmase,ncercase s-1 implice i pe Martin n succesul ei,dar el
refuzase s participe.Dac un om nu face nimic,nu trebuie s-i recunoasc
vina cnd greete,spusese Jeanne.Dar nici nu poate afirma c a contribuit la
succes,ripostase Ellie.Numai c el a fcut-o!
Oricum,succesul nu o schimbase pe Ellie.Era tot fata cu capul n nori,care putea
s renune la tot pentru a urma un brbat.
Eti artist,spusese Jeanne.Creatoare adevrat.Cu penelul pe pnz sau pe
calculator,tot artist eti.Auzind-o,Ellie zmbise.i,mai presus de toate,eti
romantic.Ai nevoie de romantism,iar pentru tine,arta asta reprezint.Puin i
pas de bani.Tu vrei romantism.
Aa c acum,ntinzndu-se n timp ce se ddea jos din pat,Ellie se simea mult
mai bine dect n ultimii ani.Noaptea trecut se consumase cea mai romantic
ntlnire din viaa ei.Ieri murea de curiozitate s afle cine era brbatul,dar azi
nu.Se gndea c nu era nimic dac nu avea s-1 mai vad niciodat.De
fapt,poate c nici nu voia s-1 revad.Probabil c era mai bine s cristalizeze n
minte noaptea trecut i s-o pstreze acolo pentru totdeauna,aa cum un fotograf
nghea timpul.Se mbrc pe ndelete n blugi i o cma de bumbac cu
nasturi argintii,nimic care s ia ochii,dar era sigur c Valerie avea s tie pn la
ultimul peni ct costa tot ce era pe ea.Scoase darurile pentru Mark,dar se hotr
s nu le ia acum.Din cte tia,majoritatea oaspeilor de asear era nc n casa
cea mare,ateptnd-o.Cnd ajunse,ddu s bat la u,dar era ntredeschis,

aa c intr.Casa prea mai frumoas ziua dect noaptea cnd,datorit iluminrii,


semna cu un decor de teatru.Valerie apru imediat,de parc o simise.Purta
blugi care trebuie c fuseser fcui pentru ea-i,dac se ngra cu un sfert de
kilogram,n-ar mai fi ncput n ei.Era demoralizant s vezi c arta mai bine la
lumina zilei,mbrcat sport,dect noaptea,n rochia sofisticat.
-Te ateptam cu toii,spuse Valerie.
Ellie se abinu s nu ofteze.Oare tot week-end-ul avea s fie aa?
-i promit c e ultima dat,zise Valerie,de parc i-ar fi ghicit gndurile.Toate
ajutoarele de la ferm sunt aici,cu cri pe care ateapt s le semnezi.F i
asta,apoi eti liber.Promit!
Ellie ncerc s spun ceva amuzant,ceva care s-o fac pe Valerie s rd.n alte
mprejurri ar fi putut,,dar nu dup cuvintele ajutoare de la ferm.Oare avea s
fie i el acolo?
Se strdui din rsputeri s i controleze bubuitul inimii,spernd c nu era auzit.
-Sunt sigur c va fi bine,ngn ea,apoi i veni s-i dea palme pentru replica
far sare.n week-end-ul sta nu avea s impresioneze pe nimeni cu inteligena
ei,asta era sigur.Valerie aezase un teanc de cri scrise de Ellie pe o msu,
lng uile care ddeau n curtea interioar.n prag,cu plria n mini,sttea un
cowboy.Zmbi timid cnd o vzu pe Ellie.Cu ani n urm,n Oklahoma,doi
cowboy veniser la ea pentru autografe.Unul o rugase s-i semneze o carte
pentru soia lui,dar cellalt doar sttuse acolo i o privise far s clipeasc.
Primul l ntrebase dac voia s cumpere un volum.Nu,vreau s-o cumpr pe
ea spusese brbatul,cu simire.
Gndindu-se la asta,Ellie i zmbi brbatului,apoi se aez la msu.
Era o ferm mare,la care lucrau o mulime de femei i brbai.Valerie prea s fi
cumprat tot tirajul ultimelor cri ale lui Ellie,aa c fiecare angajat avea cel
puin trei exemplare pe care voia s primeasc autografe.Unii chiar zece.Dup o
or,Ellie era flmnd,nsetat i plictisit.n timp ce semna,Valerie aranjase un
bufet lng un perete,i camera se umplea de ajutoare i administratori,cowboys
adevrai cu baleg pe cizme (i pe covorul oriental al lui Valerie) i imitaii de
cowboys cu licene obinute n est.Fiecare aducea platouri mari,pline de
mncare,i lui Ellie i lsa gura ap de la miros.
-Vine ultimul om,auzi ea din spate glasul inconfundabil al lui Woody.
Ellie era aplecat asupra unei cri pe care o semna pentru o tnr care avea o
list lung de rude crora voia s le ofere cte un exemplar,i zmbi cnd l
recunoscu.Nu mai vorbise cu el de cnd se cunoscuser n faa biroului
detectivului.

-Acesta este cel mai puin valoros,spuse Woody pe ton de tachinare.


Ellie simi dragostea din glasul lui,i zmbi mai larg.n sfrit,avea s-1
cunoasc pe fiul lui Woody.nchise cartea i o nmn femeii,care i mulumi.
ntorcndu-se,se atepta s vad un bieel,aa c era cu ochii n jos.ns
remarc o pereche de cizme negre cu tlpi groase.i,imediat,tiu cine sttea n
faa ei.
-i-1 prezint pe friorul meu,zise Woody deasupra capului ei.Este i el pe aici,
dar e cam timid,urte petrecerile,aa c nu l-am vzut asear.
Timid? se gndi Ellie.i cum defineti tu,mai exact,timiditatea? i veni s
ntrebe.ncet,ridic privirea,descoperind treptat trupul brbatului,un trup pe care
l cunotea destul de bine din noaptea trecut.
El zmbea.Zmbea n felul la enervant specific brbailor atunci cnd tiu ceva
ce tu nu tii.Era fratele proprietarului,dar ea nu tiuse.Crezuse c era un
potcovar.ns el tiuse cine era ea.Vrsta i d unele avantaje,se gndi Ellie.n
primul rnd,nu trebuie s-i faci griji n privina reputaiei tale sau a
comportamentului greit.
Ce-ar fi fcut n aceast situaie Jordan Neale,eroina ei? se ntreb Ellie.
Adic,dac n-ar fi avut o csnicie fericit cu Max?
n minte i veni o scen din filmul S prinzi un ho-Grace Kelly i strecura
languroas un bra pe dup gtul lui Cary Grant i...
Zmbind ct de dulce putu,ncercnd s nu arate c era afectat n vreun fel de
acest brbat,Ellie se ridic de pe scaun,apoi se nl n vrful picioarelor,i
petrecu mna de dup gtul fratelui lui Woody i l srut.Nu ptima i
mbrindu-1 slbatic,ci lung,plcut,cu mult cldur.El rmase nemicat,iar
cnd ea se ddu napoi,o privi amuzat.i cu interes.Oh,da.O privea cu foarte
mult interes.Ellie ntoarse capul i se uit la Woody.n spatele lui,chiar i Valerie
prea uimit.De fapt,ntreaga ncpere ncremenise.Furculiele se opriser n
drum spre gur.Un brbat rmsese pe jumtate ridicat de pe scaun.
Vraja fu rupt de un om mai n vrst,care arta de parc se nscuse n a.Avea o
burt care i se rsfrngea peste catarama centurii i mersul unui adevrat cowboy.Se opri de cealalt parte a brbatului.
-Eu urmez,spuse el i se aplec,uguindu-i buzele i nchiznd ochii.
Toat lumea izbucni n rs.ncordarea din camer se risipi.
Rznd,oamenii ncepur s-1 bat pe spate pe fratele lui Woody care nu-i
fusese prezentat nc-apoi i pe ea.Dou impulsuri mai puternice o mpinser n
fa,la pieptul lui.Ct despre el,sttea pur i simplu acolo,zmbind la glumele
fcute pe seama lui,far s spun un cuvnt,doar uitndu-se la Ellie.

-i mie mi era mil de tine c eti singur acolo,spuse Valerie att de ncet nct
numai Ellie o auzi.Credeam c te plictiseti.Brbatul ntinse mna i rosti
tare,acoperind murmurul din jur:
-Jessie Woodward.M bucur s te cunosc.Rznd,Ellie i strnse mna.
Tensiunea din camer se risipise de tot.Oamenii nu mai mergeau n vrful
picioarelor din respect pentru scriitoare,ci se bucurau de o diminea liber,de
mincare pe gratis i de prilejul de a sta la taclale.
-Ei,a! i spuse Woody fratelui su.Voi doi,valea de-aici!
Ct despre Ellie,ea nu putu rosti un cuvnt pentru c tocmai i dduse seama ce
i se spusese.Cerul s o ajute,cci numele brbatului era Jessie!
CAPITOLUL 22
O dat ajuni afar,departe de ceilali,singuri,era mai mult dect stnjenit.Ce
putea s spun,Cum se simte calul tu n dimineaa asta?
Se uit de vreo dou ori la el i zmbi slab,dar nu reui s zic nimic.Triser
mpreun...Ce? Poft trupeasc? Ceva mai mult?
Cu toate c scrisese cteva crticele sexy i,n ultimii doi ani,tcuse nite lucruri
nebuneti-pentru ea-,nu era genul care s calce strmb.
n timp ce se apropiau de ua casei de var,Ellie i simi picioarele ca de
plumb.Ce atepta el acum de la ea? O diminea dezlnuit n pat? Noaptea
trecut,la lumina lunii,ar fi putui s-o fac.Ar fi regretat,probabil,dar ar fi fcut-o.
ns acum era zi i era cu un brbat cu care schimbase doar cteva vorbe.l
pipise pe tot corpul,dar nu vorbise cu el.ns Jessie rezolv totul.
Pi pe verand i inu ua deschis ignornd faptul c Ellie sttea pironit n
loc,la civa pai de scar.
-Pun pariu c i-e foame,spuse Jessie.Am auzit c asear Valerie te-a intuit la o
mas ca s dai autografe,apoi a trebuit s rspunzi la ntrebri,iar n dimineaa
asta la fel.Ce-ar fi s-i fac o omlet de mrimea statului la care i place lui
Valerie att demult?
Ellie deschise gura s protesteze.Cci n ultimii trei ani fusese gras,i nvase
c astfel de fete nu trebuie s mnnce n public.Chiar i n restaurante,se pot
alege cu priviri dezgustate din partea altor femei.i aminti c acum nu mai era
gras,aa c putea mnca far nici o problem.Cnd stomacul ei chiori,se uit
cu ochi mari la Jessie.Apoi rser amndoi i ncordarea dintre ei dispru.
-Vino,o chem el i intr n cas,lsnd-o s-1 urmeze din proprie voin.
Cnd ajunse n buctrioar,el scotea deja farfurii din dulap i ingredientele din
frigider.

-Pari familiarizat cu casa,zise ea ncerend s converseze.Se gndi c era exact


genul de brbat care o atrgea.Totui,Dariei nu i-ar fi plcut.Dar,pe de alt parte,
Daria afirma c i Mel Gibson o las rece.Ellie se cra pe un scaun nalt,de
cealalt parte a barului care separa buctria de camera de zi.
n cteva secunde,Jessie aez n faa ei un pahar micu cu suc de roii,cu o
crengu de elin i semine plutind la suprafa.
-Alcool? l ntreb.
-Da,rspunse el,aruncndu-i un zmbet piezi,atottiutor,apoi i ncrei
sprncenele.Ca s te relaxeze pentru mai trziu.
Parc mi-ar ghici gndurile.Parc ar ti c de asta mi-e fric,i zise Ellie,dar
rse.ntorcndu-se cu spatele la ea,Jessie ncepu s trebluiasc,sigur pe el.
-Ce vrei s tii? o ntreb Jessie.Butura era tare,exact aa cum i plcea ei.Dup
numai o sorbitur,ncepu s se destind.
-Despre ce s tiu? Jessie ntoarse capul doar ct s-i arunce o privire
ntrebtoare,dar care i arta c tia foarte bine despre ce vorbea el.
Ellie mai bu o dat din pahar.
-Totul despre fiecare,rspunse ea n final.ncepe cu tine.
-Despre mine nu sunt prea multe de spus.Fratele meu e cel care...
-Nu! l avertiz Ellie.Tu.
-n regul.Am patruzeci i doi de ani,am fost nsurat cndva,dar n-a mers.Eu
eram prea mult plecat i ea se simea singur,aa c a ncercat s scape de
melancolie.Cu brbai,de cele mai multe ori.Nu aveam copii,aa c am divorat.
i puse n fa o farfurie cu tortilla i un castron cu sos mexican cu ardei iute i
roii.
-Altceva? ntreb ea n timp ce el puse nite praz pe un toctor i ncepu s-1
mruneasc.Judecnd dup felul n care mnuia cuitul,mai fcuse asta nainte.
-Nu prea multe.Lucrez pentru fratele meu de un numr de ani.Zece? Poate c
numai opt,dar nu in minte.
-Ce faci?
-Administrez locul sta,n primul rnd.Ea i ddea seama c nu-i plcea s
vorbeasc despre sine i,din punctul ei de vedere,asta era n favoarea lui.Martin
vorbea far oprire.Uneori,Ellie se ascundea n debaraua de haine,dup fustele
lungi,doar ca s aib parte de cteva minute de linite.
-n regul,spuse ea,hotrndu-se s-1 lase-n pace.Ce poi s-mi povesteti despre
Woody i Valerie? l vzu destinzndu-se,pentru c ntrebrile nu l mai vizau pe
el.
-Cu ce s ncep? i zise el.Valerie a fost aleas pentru frumusee i fertilitate.

Woody a fost nsurat treizeci de ani cu o femeie foarte de treab,dar nu aveau


copii,aa c i-a petrecut timpul fcnd bani.Tot ce atingea prea s se
transforme n bani.Dac Woody nfigea o furc n pmnt,ddea peste o min de
aur.Ellie se prefcu interesat de tortilla din mna ei,dar asculta cu atenie.i
prea bine c nu distingea nici o urm de invidie n glasul lui cnd vorbea despre
norocul fratelui su.
-Pe neateptate,ea s-a mbolnvit i a murit dup vreo ase sptmni,iar Woody
s-a pomenit dintr-o dat singur.Nu avea deloc experien cu femeile.Jessie puse
prazul ntr-o tigaie,apoi ncepu s toace roii i ardei verzi.i atunci a aprut
Valerie.Era din Texas,absolvent a unui colegiu particular i scump,i
nemritat.Cu experien,dar necstorit.
La asta,Jessie se uit la Ellie,poate ca s vad cum avea s reacioneze.ns Ellie
nu coment nimic.Nu voia s-1 ntrerup.
-S-au cunoscut chiar ntmpltor.Fratele ei era n spital avnd un picior rupt
cnd soia lui Woody era i ea internat,i fiind un spital mic,particular,unde
regula este numai cei mai buni.Valerie nu a trebuit s se intereseze ca s afle
c Woody era bogat.Fratele meu a lsat-o gravid aproape nainte s se nchid
sicriul soiei lui.Ellie nu avea de gnd s cread cu naivitate n povestea lui cu
srmanul bogta sedus de o femeie mai tnr.Simea c,indiferent cum se
cunoscuser sau ci bani erau n joc,Valerie i Woody se iubeau.
-Cred c fratele tu petrecea foarte mult timp cu tine cnd tria prima lui soie,
dar acum st cu tnra i frumoasa lui soie i cu fiul lor.Pentru c Jessie nu
coment nimic,ea se uit la el i,pre de o clip,se gndi c avea s se nfurie
i,logic,ea avea s dea napoi.Oh,de ce nu putuse s-i in gura?
Dar Jessie o privi uluit,apoi izbucni ntr-un rs zgomotos.
-Tu chiar te pricepi s detectezi minciuna,nu-i aa? spuse el.Eti singura
persoan care n-a crezut povestea mea c Valerie era o piranha ce urmrea banii
fratelui meu.Dar Ellie nu rse.
-De ce ai vrea ca toat lumea s cread asta? ntreb ea.El rnji.
-De fiecare dat cnd povestesc asta unei femei,vrea s-mi dovedeasc faptul c
ea nu e o cuttoare de aur,aa c mi cade direct n brae.
n mod normal ar fi fost amuzat de vorbele astea,dar nu ncum.Dimpotriv,se
mnie.Folosea i cu ea acelai refren i sttea acolo,privind-o,ateptnd o
replic,dar ea nu gsea ce s spun.Din fericire,sun telefonul,dar cnd rspunse,
un glas de brbat ntreb de Jessie.Evident,toat lumea de la ferm tia unde era
el.tergndu-i minile cu un prosop,el ocoli barul i lu receptorul.Pe msur

ce asculta,faa lui cpta o expresie sumbr.Primul gnd al lui Ellie fu c Woody


suferise un atac de cord.
-Vin imediat,spuse ncet Jessie,apoi nchise.Trebuie s plec,zise el i porni ctre
u.mi pare ru pentru micul dejun i pentru...Glasul i se stinse.
-Ce s-a ntmplat? ntreb ea ducndu-i mna la gur de fric.E vorba de
Woody?
-Nu.Unul dintre oameni s-a sinucis asear i tocmai a fost gsit.
Auzind cuvntul sinucis,inima lui Ellie se opri.n ultimii trei ani,gestul la o
obsedase,o urmrise peste tot.ntinznd mna,Jessie i atinse obrazul i i zmbi:
-Uite ce e,noi doi trebuie s stm de vorb.ntre noi e ceva i...Nici el nu prea
s neleag mai mult dect ea.Dup ce m ocup de chestia asta cu Lew,m
ntorc i vom petrece un timp mpreun.Imediat,deschise ua i iei din csu.
O clip,Ellie rmase n loc,ameit.Dac nu o atingea,nu avea nimic,dar cnd l
simea,nu mai putea s gndeasc normal.Iar cnd el...
-Lew! strig ea i,n secunda urmtoare,era pe teras i alerga s-1 prind din
urm pe Jessie.Lew McClelland? ntreb ea.Brbatul care m-a adus aici.El s-a
sinucis?
-Da,spuse Jessie,mergnd repede.Auzi,tu eti musafir,de ce nu te ntorci...
-De ce s-a omort? insist Ellie.Era un om de treab.Mi-a plcut foarte mult.
-Lew era deprimat,foarte deprimat.tiam i eu i alii treaba asta,dar nu puteam
face nimic.Acum e prea trziu.ncercnd s in pasul cu el,Ellie ncepu s
gfie i,cnd se mpiedic de o piatr,se prinse de braul lui.Jessie o ajut s-i
recapete echilibrul,apoi se ncrunt.
-Cred c ar fi mai bine s te ntorci.De fapt,nu e momentul potrivit pentru o
vizit.Ellie se prefcu c nu 1-a auzit.
-Ce i s-a spus la telefon? l ntreb.
-Asta e curiozitate de scriitor sau interes adevrat?
-mi plcea de el,rspunse Ellie,hotrt s nu renune.
-Bine,ced Jessie oftnd.Sharon,soia lui,1-a gsit azi-diminea.Spune c asear
s-au certat ru.Ea voia de mai multe luni s plece de la ferm,s se ntoarc n
Est ca s-i poat face o carier,dar Lew a refuzat s plece,aa c asear i-a cerut
s divoreze.S-ar prea c Lew s-a mpucat de disperare.O clip,Ellie se inu de
braul lui Jessie i se uit n ochii lui negri.Dar nu-1 vedea.Parc l privea pe acel
brbat cumsecade care o ntmpinase la aeroport.
-Lew nu era chiar att de ndrgostit de soia lui,spuse ea.Flirta cu mine.
i,oricum,era mndru c ea ncerca s se realizeze.Mi-am dat seama de asta din
felul n care zmbea cnd mi-a mrturisit c soia lui a decorat casa de var.

Jessie se ncrunt.
-Doar pentru c un brbat flirteaz cu o femeie...ncepu el,dar se opri.Doi brbai
trecur clare pe lng ei.Dup expresia feelor lor,era evident c auziser de
Lew.Cnd fur din nou singuri,Jessie se aplec spre ea i cobor glasul.
-Eu tiu ceva mai mult.Sincer vorbind,nu m-a surprins foarte tare.Sharon mi se
confeseaz de mult timp.n Lew parc erau doi oameni.Pe plan profesional era
bun,dar nu era uor s trieti cu el,iar Sharon a renunat la multe.
Ce auzea acum i suna att de cunoscut i o clca att de mult pe nervi,nct
simi c explodeaz.
-Las-m s ghicesc,mri ea printre dini.Soia lui susine c a renunat la o
carier profitabil ca s vin aici,la mama naibii,doar pentru a fi mpreun cu
el.C triete pentru el.Jessie i lsase braul i probabil avea impresia c o luase
razna,dar Ellie nu se opri.
-Spune-mi,continu ea cu venin n glas,n-a avut reineri s-i povesteasc viaa
ei nefericit? i-a mrturisit c tot ce i dorea era un so,dar pe Lew l interesau
mai mult banii dect ea? A dat de neles c s-ar fi putut ca Lew s fie...ei
bine,dezechilibrat mintal?
Jessie se holba uluit la ea,i privirea lui ngrozit o facu pe Ellie s-i revin.
-Scuze,spuse ea i ddu s se ndeprteze de el.Sunt sigur c nu-i adevrat
ce-am zis.Sunt sigur c e o femeie ele treab,iar eu vorbeam din proprie
experien,dar...Jessie nu-i modificase deloc expresia.Ellie se uit la ceas.
-Trebuie s plec.Trebuie s...mi schimb hainele,se blbi ea,cutnd un motiv s
plece,n loc s se ntoarc pur i simplu i s-o ia la fug.Cred c Valerie are
nevoie de mine pentru...pentru ceva.mi pare ru pentru ce am spus,mai adug
Ellie,dorind cu disperare ca el s nu aib impresia c este nebun.La divor i se
ceruse s dovedeasc faptul c era ntreag la minte,dar nu o putuse face atunci
i nu putea nici acum.Am reacionat aa pentru c mi plcea Lew,chiar mult
ns eu nu l-am simit deprimat i cred c,dup tot ce am ndurat n ultimii trei
ani,mi-a da seama cnd o persoan e deprimat Madison este,dar nu Lew.
-Cine e Madison? ntreb rstit Jessie.
-Cineva cunoscut.
-Ce reprezint el pentru tine?
Ellie avu nevoie de cteva clipe ca s-i dea seama la ce se referea Jessie,cci
mintea ei era la Lew.
-Ea.Madison e o ea.Trase adnc aer n piept.Dac m ntrebi de brbaii din viaa
mea,am un so care,probabil,la ora asta ia masa cu cineva i i se plnge ce
nemernic sunt pentru c am fugit n week-end,numai Dumnezeu tie unde i cu

cine.i sunt sigur c asta o s m coste i mai mult dect m-a costat soul
meu.tia c afirmaiile ei nu preau logice pentru el,dar cum ar fi putut s-i
explice viitorul pe care i-1 cunoate deja? Chiar c trebuie s plec,zise
ncetior.El sttea uitndu-se la ea,aa c l fulger cu privirea,dorindu-i ca el s
plece.Nu era pentru ea.Treaba asta cu Lew i reamintise c era nc mritat i
avea de trecut printr-un proces de divor nfiortor.Minunata ei evadare se
transformase ntr-un fiasco.Mai nti,Valerie o expusese ca pe-un trofeu,apoi
Jessie recunoscuse c i servise acelai refren ca tuturor femeilor cu care voia s
se culce.Gata cu fanteziile ei despre iubire i viitor.Iar acum,asta...Moartea unui
brbat care i plcuse foarte mult.
-Cred c ai dreptate,spuse ea resemnat.Nu e cel mai potrivit moment pentru o
vizit.Cred...Spune-i lui Valerie...Nu mai gsi cuvintele potrivite,aa c...se
ntoarse i o rupse la fug spre casa de oaspei,intr i nchise hotrt ua.
CAPITOLUL 23
Cnd Ellie lua o decizie,nu-i lua mult s se pun n micare,i punctul meu cel
mai tare,dar i cel mai slab,i spusese ea Dariei.Dac alegerea era bun,atunci
era grozav,dar dac nsemna s lase n urm o posibil carier n art i s
urmeze un brbat...Oricum,o or i jumtate mai trziu avea bagajele fcute,se
scuzase fa de Valerie i sttea pe verand,ateptnd un ofer ca s ajung
napoi la L.A.Valerie i spusese c Woody trimitea un avion s ia nite rude ale
lui Lew de la aeroport,aa c nu era vorba de un drum suplimentar fcut anume
pentru ea.Valerie fusese att de tulburat de vestea morii lui Lew nct nu mai
dduse atenie celor ce se petreceau n jurul ei.
Aa c acum Ellie atepta.Mica ei escapad ndrznea se terminase cu grozvia
unei mori,iar acum se ntorcea la propriul ei comar.
Trei ani se gndise la ce i-ar fi plcut s-i fac acelui brbat dac ar fi putut s-o
ia de la capt.i imaginase cum va angaja un detectiv particular care s-1
urmreasc pe fostul ei so.Se gndise mult cum s gseasc o persoan care s-i
intre pe sub piele i s afle unde ascunsese banii pe care i furase de la ea.
Petrecuse luni,chiar ani,nchipuindu-i tot ce voia s-i fac.
Dar acum sttea pe o banc,avnd n fa munii Californiei,i i era groaz c
trebuia s se ocupe de astfel de lucruri.Cu ani n urm,cnd se plngea cuiva de
soul ei,persoana n cauz spunea:Dac nu-1 placi,de ce nu divorezi de
el?.Prea mult btaie de cap,rspundea ea pe loc.Martin adora haosul i
deruta.Devenea mai puternic fcndu-i pe alii nefericii.ns Ellie avea nevoie
de pace i linite.

Numai aa putea s gndeasc,s inventeze poveti,s viseze cu ochii deschii


i...
-Urc!Ellie ridic privirea i l vzu pe Jessie ntr-un jeep deschis care tocmai
oprise n faa ei.Se uita ncruntat la ea,de parc nu-i convenea ceva,dar oricum
nu-1 ascult.
-M ntorc la L.A.
-Nu,spuse el.Am nevoie de tine.Auzindu-1,Ellie l privi uimit.Era sta un mod
modern de a face curte?
-Poate c n-ai neles c sunt mritat i,fie c-1 vreau sau nu,am un so.
Nervos,Jessie se aplec peste scaunul de lng el i deschise larg portiera din
dreptul pasagerului.
-Nu n felul la,preciza el.Adic,am nevoie de tine i n felul la,dar asta mai
poate atepta.Obine divorul la afurisit nainte s te iau eu,dac asta vrei,dar n
momentul de fa am nevoie de mintea ta.
-n mod sigur ai face-o pe Madison fericit,bombni Ellie,dar nu se ridic de pe
banc pentru a urca n main.Vine cineva s m ia.Trebuie s m ntorc la L.A.
-Nimeni nu prsete ferma azi,i-o tie el.Ordinul erifului.Crede c s-ar putea
ca Lew s fi fost omort.Jessie nici nu clipi n timp ce urmrea reacia lui Ellie
la acest anun.
-Soia lui? ntreb ea ncet.El nu-i rspunse.Continua s stea acolo,uitndu-se la
ea n tcere,iar ea i ddu seama c nu avea s aud nimic pn nu fcea ca el.
Dei i dorea s rmn ferm pe poziie i s nu cedeze n faa lui,curiozitatea
de scriitoare fu mai puternic dect voina.Strmbndu-se,se ridic,cobor
treptele verandei i urc n main.El nu vorbi pn nu plecar.
-Nu.Nu soia lui.Ea a fost cu adevrat distrus de moartea lui.
Ellie continu s se uite drept n fa.
-neleg,spuse ea.l simi pe Jessie privind-o,dar nu reaciona.Asta nu era treaba
ei.Ea avea probleme importante care aveau s nceap foarte curnd.i dispunea
de numai trei sptmni.La un moment dat i trecu prin cap c ar fi trebuit s-1
ntrebe unde o ducea.Dar nu o tcu.Dup un timp,opri,cobor din main,
deschise o poart,apoi urc din nou i trecu dincolo de poart,iar de data asta
Ellie fu mai rapid dect el-cobor i nchise poarta n urma lor.
-mi plac femeile utile,coment el cnd urc din nou n main,apoi bg n
vitez i porni mai departe.Ellie zmbi-utilitatea i plcuse i ei la el.
Merser un timp n tcere,i Ellie i ddu seama c ar fi trebuit s fie suprat.

Prea era sigur de el.tiuse c putea s-o conving s l nsoeasc i presupusese...


Oh,la dracu' cu asta,se gndi ea.Fcuse prea mult psihoterapie dac ajunsese
s considere c era ru c mergea pe un drum pustiu cu un brbat frumos.
-Unde m duci? ntreb ea.n vreun loc secret unde ai de gnd s m siluieti?
El era cu ochii la drum,ns vzu c zmbea uor.
-Parc scriai romane poliiste? spuse el.
-Da.Dar i de dragoste.Aadar,unde mergem?
-Departe de toi,zise el,apoi coti la stnga i brusc se aflau ntre muni,printre
copaci,iar n faa lor se zrea un lac frumos.El opri maina i o privi.Spune-mi
tot.Vreau s aflu ce tii,preciz el,apoi cobor i se ndrept spre lac.
Ellie l urm.Acum el sttea pe un bolovan mare de la marginea apei,aruncnd
pietricele.
-Am perceput totul vizual,nu mintal.i poate din cauza asta un om bun este
acum mort.Ellie i ddu seama c voia s se descarce,aa c se aez pe o piatr
i atept.
-Este frumoas,o adevrat minune,spuse el i Ellie tiu c se referea la Sharon,
soia lui Lew.i mi era mil de ea.Era talentat,i afirma c e prins n capcan.
Mi-a mrturisit c...Oprindu-se,Jessie mai adun nite pietricele.
-C l iubea foarte,foarte mult pe Lew,complet Ellie,n ciuda inteniei sale de a
tcea.i nu i putu ascunde amrciunea din glas.
-Da,confirm Jessie,apoi se ntoarse i se uit la ea.De unde tii toate astea?
Nu era momentul s-i dezvluie problemele ei.Ridic din umeri.
-Am trecut prin ceva asemntor.Lew s-a plns vreodat de ea?
-Niciodat.Era mndru de ea.N-a fi tiut c ceva nu mergea dac nu mi-ar fi
spus Sharon.
-La ci alii s-a mai vicrit?
-Nu tiu.Credeam c discuta numai cu mine.De data asta,Jessie era mhnit.
-i ce-i povestea asta cu eriful? ntreb Ellie.
-Eu sunt de vin.Gura mea mare.Azi-diminea m-ai fcut s m ntreb dac
Lew chiar s-a omort.M-am dus i i-am spus erifului.Dou ore mai trziu,1-a
arestat pe Bowie.Se uit la Ellie.l mai ii minte pe brbatul care a vrut s te
srute? La nceput,nu nelese la ce se referea; apoi i aminti de cow-boy-ul cu
burta mare,care i uguiase buzele i i fcuse pe toi s rd.Zmbi.
-la e Bowie,i a fost ridicat pentru a fi interogat.
-Poftim? Mie nu mi s-a prut a fi uciga.
-Nu,nu este,dar i plac femeile,i acum civa ani a avut loc un incident nefericit
cu o musafir beat a lui Valerie.Cnd s-a trezit din beie i 1-a vzut pe Bowie

la lumina zilei,s-a hotrt s depun plngere mpotriva lui.Woody a trebuit s


intervin i s fac uz de influena lui ca s-1 scape.
-Deci se ntmpl din nou?
-Nu,dac pot s-o mpiedic! spuse Jessie.ntorcndu-se uit la ea.Dac ea 1-a
omort,cum aflm asta? O privea de parc se pricepea cu adevrat la treburi de
genul sta.
-I-ai spus erifului ce tii? ntreb ea.
-Aa a intrat n bucluc Bowie.Dac nu afirmam eu c m ndoiesc c Lew era
chiar aa deprimat cum credea toat lumea poate c eriful nu mi-ar mai fi pus
attea ntrebri i n-ar fi aflat c c Bowie rvnete la nevasta lui Lew.
-neleg.i dac eu tceam...
-Exact.E vina noastr,comun.Cum facem s reparm lucrurile?
Una era s scrii o carte despre o femeie care intr n bucluc n timp ce
investigheaz crime,i cu totul alta s ncerci ceva de genul sta pe propria-i
piele.Ellie se ridic.
-Uite ce e,s-ar putea ca femeia asta s fie o uciga.Nu cred c vreau s rmn
prin preajm ca s m conving.Sunt aici pe o perioad de timp limitat,i nu
vreau s-mi schimb att de mult viitorul nct s mor.Jessie se uit la ea
nedumerit.
-tii,uneori faci afirmaii foarte ciudate.Vorbeti despre lucruri care nu s-au
ntmplat nc de parc tu le tii deja.Ca i cum cunoti viitorul.
-Asta-i o prostie,protest Ellie repede.Cum poate cineva s cunoasc viitorul?
Am vrut doar s spun c...adic.
-Continu,zise el.Atept.
-Adevrul e c trebuie s m ntorc la LA ct mai repede cu putin.Am mai
puin de trei sptmni ca s-1 opresc pe fostul meu so-n curnd fostul meu
so-s ia tot ce am ctigat eu din scris i s m lase ndatorat pentru
totdeauna,ca s nu mai pomenesc c mi ia demnitatea i respectul fa de mine
-Cum de poi s fii sigur c o s fac asta?
-l cunosc.
-Da.Mai c pot s te cred.Ai intuiie cnd e vorba de oameni.Tu n-ai acceptat
ceea ce alii au presupus a fi adevrat despre Woody i Valerie.A putea s spun
oricui c este materialist,i voi fi crezut.Dar tu n-ai cumprat povestea.Ellie se
uit la el pe sub gene.
-Le-ai spus multora minciuna asta?
-Numai femeilor,rspunse el foarte serios.Vreau s rmi ca s m ajui s aflu...

-Ai de gnd s-mi ceri s rmn i s te ajut s faci cercetri privitor la o


criminal,nu-i aa?
-Nu tii sigur c e criminal.i,n plus,crile tale nu sunt cu o femeie care
investigheaz crime?
-Crezi c scriitorii experimenteaz ceea ce scriu? Cnd ar mai scrie? Jessie rnji.
-n regul,a meritat s ncerc.Ce-ar fi s iei masa cu ea,s vezi ce spune,i s-mi
dai mie timp s m uit prin nite dosare? Poate gsesc ceva.
-Nu,el sigur n-a scris niciodat nimic,spuse ea,dar firete c asta nu avea nici o
legtur cu soia lui Lew,Sharon.Ellie i lu faa n mini o secund,apoi se uit
iar la Jessie,ncercnd s fie mai calm.
-Uite ce e,a vrea s te ajut,dar nu pot.N-am timp.Trebuie s-mi schimb
propriul...destin.Am crezut c mi pot permite s m distrez un week-end,dar s-a
dovedit foarte nedistractiv.
-Tot? ntreb ncet Jessie. Ellie se rsuci pe clcie i se ndeprt de el.Dac era
nevoie,avea s se ntoarc pe jos pn la ferm.Jessie fu lng ea ntr-o clipit.
-Nu pleca,o rug el,prinznd-o de bra.Ellie se uit la mna lui.Era puternic,ars
de soare i cald.Nu te uita la el,i impuse ea.Concentreaz-te pe mna lui.Nu
te uita la el.Dar nu rezist.El o privea ntr-un fel special i,n clipa urmtoare,
era n braele lui.O parte din ea voia s fac dragoste cu el chiar acolo,lng
lac.Voia ca el s-i scoat hainele i s-o ating i...
Plngea! Nu tia cnd ncepuse,dar se aga de el de parc reprezenta singurul ei
sprijin n via,i plngea pe tcute,dar profund.Poate de vin erau ochii ia ai
lui.Poate din cauz c se afla iar n preajma unui brbat,dup atia ani n care
fusese singur,dar toat pustietatea ultimilor ani o coplei.Nu voia s mai treac
iar prin acel divor.Nu voia s aud din nou cum era acuzat de viclenie i
trdare.Nu voia s-i asculte punndu-i sub semnul ntrebrii sntatea mintal.
Jessie nu pru surprins i nu se pierdu cu firea.Aplecndu-se,o lu n brae i o
duse lng lac unde o aez pe pmnt,cu spatele lipit de un copac i o inu aa
ct plnse.Dup un timp,ea se liniti.Cmaa lui era ud de lacrimi pe un umr.
i ntinse o batist curat.
-Te simi mai bine? o ntreb ncetior.Suflndu-i nasul,ea ddu din cap,i Jessie
i ddu la o parte,cu blndee,o uvi de pe ochi.
-ncearc s te omoare? De asta tii cum a fost cu Lew? Ellie ncuviin,
ferindu-i privirea.Avusese nevoie de mult timp ca s poat recunoate acest
lucru.Invidia i ura pe care le simea Martin pentru ea o depeau.
-Nu tiu sigur,dar cred c asta urmrete.Terapeuta mea consider c ncearc s
m fac s m sinucid.

Mi-a indus sentimentul c sunt o ratat,de parc nimic din ce am realizat nu are
importan.Indiferent ce tceam,pentru el nu era suficient de bun.i mi-a spus c
eu l-am privat de ansa de a avea succes.Iar celorlali le povestete c sunt
egoist i avid de bani.i petrece viaa vorbindu-m de ru.
i sufl din nou nasul i inspir adnc.
-Dac a muri,ar avea banii i libertate.Jessie o trase napoi n braele lui,iar ea
simea pe obraz umrul lui ud.ncepea s-i revin.
-mi pare ru c m-am fcut de rs,dar...
-Te-a crezut cineva? ntreb el.Te-a crezut cineva cnd ai spus c ncearc s te
fac s te sinucizi?
-N-am mai spus nimnui asta.Tu eti primul,preciza Ellie,tergndu-i nasul.
Soul meu afirm n stnga i n dreapta c m iubete,i lumea chiar l crede.Cei
mai muli oameni nu sunt mincinoi ca el; muli nici n-au cunoscut vreodat un
om ca el.
-Aadar,srmanul Lew a avut de ales ntre a se sinucide i a fi omort.
Pentru c tcea,Ellie i ridic faa de pe umrul lui i se uit la el.
-N-ai renunat,nu-i aa? ntreb ea.
-Ctui de puin,rspunse el degajat.Dar am nevoie de ajutorul tu.Cred c tii
mai multe dect crezi.Ellie se ridic n picioare,dar Jessie rmase n aceeai
poziie,rezemat de copac.
-Nu tiu nimic,spuse.Absolut nimic.i nici tu.Poate c ea 1-a mpins la
sinucidere sau poate c 1-a omort.Pe de alt parte,poate c e o femeie foarte
cumsecade i totul s-a ntmplat exact cum a povestit.
-Adic Bowie s-a dus asear la ei acas i Lew 1-a ameninat cu o puc de
vntoare? ntreb Jessie,cu minile la ceat.
-Probabil c asta a determinat-o s-o fac acum,spuse Ellie far s gndeasc,apoi
i duse mna la gur.Dar Jessie schi un zmbet slab i nchise ochii:
-mi imaginez c a trebuit s te documentezi mult pentru crile tale i ai ajuns
s tii o mulime de lucruri despre mintea criminalilor.
-Suficient ca s realizez c sunt nite oameni foarte periculoi! spuse ea,dar el nu
deschise ochii.De fapt,zmbi.i,n acea clip,n mintea lui Ellie se aprinse un
becule.Poate c era din cauz c plnsese n braele puternice ale unui brbat.
Poate din cauz c se simea iar dorit i nu doar o main de fcut bani pentru
Martin.Indiferent de motiv,atunci renun la dorina ei de rzbunare.Trei ani din
via i pierduse,fiind imobilizat de trauma nedreptii suportate i dorina
nencetat de dreptate.Dar acum obinea ce voia: ansa de a o lua de la
capt.Acum i-a dat seama c nu avea s fac ceea ce plnuise n lunga perioad

de nefericire.Nu avea s se ntoarc n casa lor de lng Los Angeles,ca s-i


petreac fiecare minut rzbunndu-se pe Martin.Nu,nu avea s se coboare la
nivelul lui.Adevrul era c rul i se ntmplase,i supravieuise.La vremea
aceea,toi cei implicai fuseser de acord c nu vzuser un divor mai urt ca al
ei i nici un judector att de subiectiv i rzbuntor.Totui,lsase n urm toate
mizeriile cu care fusese mprocat.Dar acum realiza c nu evenimentele o
doborser,ci reacia ei.Nu fusese vorba de banii pe care trebuia s-i plteasc
soului ei lene i crai,ci de faptul c i fusese distrus respectul de sine.Martin o
acuzase c i psa numai de ea,i judectorul i dduse dreptate.
n timp ce se gndea,Jessie rmsese tcut,iar cnd se ntoarse i se uit la
el,vzu c o urmrea.
-n tine se dau lupte grele,nu-i aa? ntreb el ncet.
-Da,rspunse.Dar tii ceva? Nu-mi mai pas.Zmbi.Zmbi cu adevrat.Se uit
njur la frumuseea peisajului i inspir adnc.O fi fost sistemul juridic din acest
stat o parodie,dar aerul era dumnezeiesc.Nu vreau s m ntorc acas,spuse ea.
Nu m ateapt nimic acolo.i cnd ziceai c vrei s-o invit pe soia lui Lew la
mas? Jessie nu zise nimic,iar cnd l privi se pierdu n ochii lui.De data asta nu
mai fugi i nici nu ncepu s plng.Acum se aplec i l srut.
CAPITOLUL 24
ntr-o secund Leslie era n casa victorian a unei femei pe nume madame
Zoya,iar n urmtoarea n camera de la cminul studenesc.
Sttea acolo clipind des,dezorientat,nesigur de ceea ce vedea.n camer erau
dou paturi,al ei,strns frumos i ordonat,cu o cuvertur pe care o avea nc din
primul an aici,i cellalt,al colegei de camer.Primul gnd al lui Leslie fu c
trebuie s se in de capul Rebecci s-i fac patul.i ordine pe birou i...
Apoi i ddu seama unde se afl,i i se pru imposibil.Fcu un pas napoi.
i atunci simi i schimbarea petrecut cu trupul ei.Era mai uoar cu cel puin
opt kilograme fa de acum zece minute.Mintea i se limpezea acum i,cu toate
c nu-i venea s cread ceea ce vedea i simea,totul prea s fie real.
-Oglinda,spuse ea cu voce tare,apoi ncerc s-i aminteasc perioada studeniei.
Unde era...Aha,pe partea dinuntru a uii dulapului.Deschiznd ua,i
redescoperi imaginea de la douzeci de ani.Se uit lung la o Leslie Aimes
pierdut de foarte mult timp.Nu era vorba doar de trupul pe care o via de
exerciii l transformase n acest robot frumos.n fiecare diminea cnd se trezea
i amintea de acel corp i i era dor de el.i era dor de perioada cnd se putea
apleca i ntinde i rsuci cu uurin i graie.

ns,nu asta o surprindea n timp ce se privea n oglind.Ceea ce o uimea era


expresia de speran.
-Cnd am pierdut-o? se ntreb ea cu glas tare.Cnd m-am schimbat?
Reflecia din oglind avea ochi verzi scnteietori,veseli.Era o fat care credea n
sine,era sigur c avea s ajung departe.Nu se atepta s sfreasc prin a fi o
gospodin care fcea parte din tot soiul de comitete.Nu era o femeie ngrozit c
soul ei avea s-o prseasc pentru o fat foarte tnr.
Aplecndu-se puin,Leslie i examina faa.Nu existau riduri,nici ncreituri,doar
piele pur,neted.
-i fetei steia nu-i e fric de nimeni,i spuse.i gndul sta fu un oc pentru
ea.Cnd ncepuse s se team? Cnd descoperise c nu avea s fie o Mare
Dansatoare? Cnd se ntorsese spsit la Alan,simind c e o ratat? Ce se
ntmplase cu ea de nu mai avea aceast scnteie?
Cnd telefonul sun,Leslie tresri i se uit n jur dup cineva care s rspund.
Apoi i aminti c ea trebuia s fac asta.
-Alo?
-Leslie?Tu eti? Era Alan.
-Da,reui s spun.i petrecuse o via cu el,aa c impulsul de a-i povesti ce i
se ntmplase era puternic.Dar se abinu.Cum s-o fac? S nceap cu momentul
n care i dduse papucii cu zece zile nainte de nunt i s termine cu Bamby?
-Vorbeti ciudat.Nu eti bolnav,nu-i aa? ntotdeauna fusese att de sec? Unde
era romantismul?
-Nu,rspunse ea ncet,innd strns receptorul.ncerca s i aminteasc exact
cum arta Alan n anul dinaintea absolvirii colegiului.
-Se ntmpl ceva cu tine,insist el.Te-am sunat doar ca s-i spun c vin s te
iau mine diminea la opt s mergem acas mpreun.Leslie tia c maina lui
Alan avea s se strice n drum spre colegiul ei i toat vacana de primvar va
ncerca s gseasc piese de schimb ca s o repare.Desigur,ea avea s rmn
singur toat acea sptmn,dansnd singur n studioul de la coal,mncnd
singur.
-Mai eti la telefon? ntreb el,de data asta aproape furios.
-Da,rspunse Leslie.Tocmai m gndeam ct mi-ar plcea s te revd.Ce vrei s
facem mpreun sptmn viitoare?
-mpreun? Glumeti? Cnd mama ta i a mea ne planific fiecare minut?
Trebuie s pregtim nunta.Tu tii mai bine dect mine ce avem de fcut.
i la treizeci i nou de ani realizezi ct timp ai pierdut,se gndi ea.Ce vine
dup nunt e important.Poate c dac ar fi petrecut mai mult timp mpreun,dac

ar fi discutat cu adevrat,atunci n-ar mai fi fugit la New York i...


-Te pori foarte ciudat,spuse Alan.Sper c pn mine o s-i treac.Avem o
grmad de treab sptmn care vine.Mama a invitat nite oameni importani
s-i petreac la noi week-end-ul viitor,i cred c noi doi ar trebui s ne hotrm
unde o s locuim.Leslie deschise gura s spun c aveau s cumpere vechea cas
Belville,dar se abinu.Un lucru era sigur la Alan: nu se schimbase.La douzeci
de ani era la fel de dominator ca la patruzeci.
Pe birou,lng telefon,era un plic din hrtie groas,crem.Punnd receptorul pe
umr,Leslie l deschise.Era o invitaie de la Halliwell J.Formund IV de a-i
petrece apropiata vacan de primvar cu el,familia lui i oaspeii lor la
domeniul lor.Dac accepta,mine diminea avea s-o ia o main.
O parte din ea fu tentat s-i spun lui Alan c avea i alt invitaie,dar de ce s
ard podurile? De ce s produc durere n mod inutil?
-Am s fiu gata,rosti Leslie,ct de dulce putu.S m suni dac ai vreo problem.
-Ce vrea s nsemne asta? se rsti Alan.
-Nimic.Spuneam doar...Nu conteaz.Las-o balt.Dac m caui i nu rspund,s
tii c sunt la studioul de dans.
-Ca ntotdeauna,nu? ntreb el.Auzindu-1,Leslie trnti receptorul n furc.n toi
aceti ani se condamnase nencetat pentru c fugise i l lsase pe bietul Alan
aproape n faa altarului.ns acum i reaminti de ce.Pentru c era un ngmfat.
Un om plin de el,mulumit de sine.Oricum,Alan cu care se mritase nu mai
putea fi caracterizat aa.Dominator,da.Poate chiar autoritar cteodat.Dar avea
modestie...Cu ochii mari,Leslie se uita n gol.Ea l schimbase pe Alan? Faptul c
fugise la New York zdruncinase atitudinea lui nesuferit pe care o uitase de-a
lungul anilor?
Ce ironie! se gndi ea.n toi anii csniciei lor fusese mpovrat de acest
lucru ngrozitor,dezonorabil pe care credea c i-1 fcuse dragului i scumpului
Alan,iar acum i ddea seama c fusese cel mai bun lucru pe care l-ar fi putut
face.
-Hmmm,ngn ea zmbind,n timp ce ridica receptorul.Dac abandonul l
transformase n bine,ce avea s se ntmple dac i petrecea vacana cu alt
brbat? La gndul sta,izbucni n rs; apoi form numrul reedinei Formund i
accept invitaia.
-Nu e treaba mea,drag,dar n-ai greit magazinul? Vnztoarea avea prul vopsit
ntr-un gri metalic i un costum care nu s-ar fi ifonat nici dac ar fi clcat-o
trenul.Leslie reuise s gseasc n dulapul ei de la cmin numai o pereche

decent de pantaloni i o singur cma,care totui era prea nzorzonat.Cu ce


s se mbrace devenise dintr-o dat preocuparea numrul unu,aa c acum era n
cel mai bun magazin din ora studiind oferta.
-Nu,nu cred c l-am greit,rspunse Leslie,deranjat de femeia care se amesteca
n treburile ei.Leslie nu fusese niciodat risipitoare,astfel c cea mai mare parte a
banilor pe care tatl ei i trimitea n fiecare lun se afla n contul ei din banc.
-Dac ai fi fost pe punctul de a mplini patruzeci de ani,magazinul sta ar fi fost
perfect pentru tine,continu vnztoarea.
-Dar eu...ncepu Leslie,apoi se opri.Oglinda din stnga ei i reaminti ce se
ntmplase.Acum nu avea patruzeci de ani.Trebuia s admit c pn i la
lumina rece din magazin arta minunat.
-M-ai putea ajuta? ntreba Leslie pe un ton plcut.Am fost invitat s-mi petrec
vacana la familia Formund i...
-Familia Halliwell Formund?
-Da,chiar asta preciza Leslie cu un aer inocent.Vnztoarea miji ochii.
-Cred c au un fiu cam de vrsta ta.
-M putei ajuta s aleg ceva de mbrcat? Nu prea pot s apar n pantaloni
mulai,nu-i aa?
-Nu,rosti femeia ncet i Leslie i ddu seama la ce se gndea.Dac era drgu
cu Leslie i Leslie se mrita cu un Formund,putea s ctige o client pe via,i
comisioanele.Te ajut cu mare plcere drag,toarse vnztoarea.
CAPITOLUL 25
La cinci minate dup sosire,Leslie i regreta decizia.Ce cuta ea aici? fusese
instalat ntr-o cas de oaspei cu dou dormitoare mpreun cu alte trei fete.La
nceput,ncercaser s o implice n activitile lor,dar cnd Leslie le refuz,
ncepur s uoteasc despre ea.Trecuse mult de cnd fusese att de tnr i
uitase complet de concurena asta inutil.
Lui Leslie i sttea pe limb s le in o prelegere despre faptul c nu era nevoie
s se distrug reciproc,ncercnd s pun mna pe cel mai bun brbat.Erau destui
prin preajm.i spusese toate astea propriei sale fiice atunci cnd Rebecca se
lupta pe via i pe moarte cu cea care i fusese cndva cea mai bun prieten.
Bineneles,din cauza unui biat.Trei luni mai trziu se bucurase s le vad pe
fete din nou mpreun,iar pe biat pus pe lista jigodiilor,ns tia c la fel de
uor ar fi putut s fie invers.
-De unde eti? o ntrebase una dintre fete pe Leslie.i la ce eti student?

Tonul era inconfundabil: Leslie nu era considerat ca fcnd parte din elita
obinuit a petrecerilor lui Hal.Adevrul era c i Leslie se ntreba de ce fusese
invitat,n timp ce se ndeprta de fete i de insinurile lor,tiu ce i-ar fi spus
fiicei ei.Fusese chemat pentru silueta ei de balerin.Nu treceau bieii bogai
printr-o perioad de distracie cu fete nepotrivite nainte de a se potoli i a se
nsura cu vreo tnr cu snge albastru al crei ttic era proprietarul Kansas-ului
sau ceva asemntor?
Sunt prea btrn pentru asta,i zise Leslie n timp ce prsea casa de
oaspei.Gsise pe patul ei o list a activitilor care aveau s se deruleze pe
parcursul sptmnii i,citind-o,i dori s fi rmas n campus i s danseze.N-ar
fi fost minunat ea,dup toi anii tia,s se bucure din nou de un corp care s
poat sri cu uurin? S fac piruete far s-o doar degetele de la picioare?
Plecnd de acolo,ncepu s hoinreasc pe domeniu.Cnd descoperi pe pmnt
un coule de nuiele,o pereche de mnui de grdinrit i un foarfece,i se pru
firesc s le ia i s nceap s curee trandafirii.
-Te-ai plictisit deja? ntreb cineva n spatele ei.Leslie se ntoarse i vzu,pe
potec,o femeie mai n vrst.Purta o fust decolorat i un jerseu care trebuie c
avea douzeci de ani.Oricum,Leslie era gata s parieze c cristalul eu diametrul
de un centimetru care i atrna la gt pe un lan de aur era un diamant
veritabil.Femeia asta era stpna domeniului.
-Scuzai-m,spuse Leslie,ntinznd couleul.Acesta probabil c e al
dumneavoastr.N-am vrut...
-E n regul,o ntrerupse femeia zmbind.De ce s nu stau la umbr i s te las
pe tine s munceti? Sincer s fiu,ursc grdinritul.M ocup de asta pentru c
mi-a spus doctorul s fac micare.
-E i foarte plcut,o complet Leslie,rznd.Cel puin asta cred brbaii.Eu una
nu am considerat niciodat c balega de vac are ceva romantic.Femeia rse.
-Nici eu.Dar mi s-a repartizat sarcina i,vrnd-nevrnd,trebuie s m achit
cumva de ea,sau s las impresia asta.Aluzia era limpede aa c,nc surznd,
Leslie ncepu s taie trandafirii uscai.
Doamna Formund se aez pe o bncu de fier sub un stejar din apropiere.
-Tu care eti? o ntreb.Nu,stai aa,trebuie s fii dansatoarea.Nimeni altcineva
nu s-ar mica aa ca tine far ani de exerciii.Leslie i ntoarse faa pentru a-i
ascunde mbujorarea.De mult nu-i mai spusese nimeni aa ceva.
-Avei cumva idee de ce m-a invitat fiul dumneavoastr? ncerc ea s afle.Nu
avea de gnd s pretind c nu tie cu cine discuta.
-Cred c ntrebarea important ar fi de ce ai acceptat.

Leslie nu o privi,dar simi scepticismul din glasul femeii.Nu ncpea ndoial c


era asaltat de fete care voiau s se apropie de bogatul ei fiu.
-Ca s vd domeniul,firete,spuse Leslie.Am auzit de grdini i am vrut s le
vd.i,de asemenea,am vrut s fiu departe de iubitul meu o perioad.Trebuia s
aflu dac mai sunt i ali brbai pe lume n afar de el.
-Ai procedat nelept,zise doamna Formund.Eu am avut o jumtate de duzin de
cereri n cstorie nainte de a m mrita.
-Eu nici mcar n-am ieit cu altcineva n afar de Alan,mrturisi Leslie ncet.
-Vai de mine! exclam doamna Formund.La vrsta pe care o ai,ar trebui s...Of!
uite c vine doctorul meu.D-mi foarfecele la i pleac pe furi,s nu te vad.
Oh,bravo! Ai tcut un rnd ntreg.O s-i raporteze soului meu c m-am spetit
muncind.Zmbind,Leslie se ghemui dup stratul de trandafiri,apoi se furi n
lungul potecii,avnd grij s nu ridice capul prea mult.Hoinri pe domeniu,iar
cnd se ntoarse n casa de oaspei celelalte fete tocmai plecau la prima
petrecere.
-Ai de gnd s-i faci o intrare aparte? ntreb ironic una dintre ele,examinndo pe Leslie de sus pn jos.Pe maneta cmii ei albe de bumbac era pmnt,iar
pe pantaloni civa scaiei.
-Nu,dar tocmai am ajutat-o pe mama lui Hal n grdin i am pierdut noiunea
timpului,spuse Leslie mieros,iar fata se facu aproape grena la fa de ciud.Toat
lumea tia c pentru a fi cerut n cstorie trebuia,mai nti,s te pui bine cu
mama biatului.Pe cnd cele trei fete prseau n grab casa de var,Leslie se
apostrof n gnd: S-i fie ruine! Dar nu se simea deosebit de ruinat
ctignd o disput rutcioas.Dimpotriv,i prea bine.Nu voia s mearg la
chef.Nu-i plcuser niciodat petrecerile dect dac le organiza ea,dar tia c
trebuia s mearg.Avea o rochi neagr,perfect,care i sublinia toate curbele
trupului de dansatoare,dar nu inteniona s o poarte,dup cum nu voia nici s
umble dup prad ca celelalte.ns fcu un du i se mbrc pentru c,la urma
urmei,era musafir,or ea avea idei stricte privitor la comportamentul adecvat al
unui musafir.
Din pcate,petrecerea o plictisi.Doar o aduntur de puti care erau fascinai de
butur i unul de altul,iar Leslie se simea btrn.O fi fost corpul ei tnr,dar
nu i mintea.i acum,c era aici,se ntreba dac n-ar fi fost mai bine s nu se fi
comportat att de aspru cu Alan.n definitiv,dac se recstorea cu el...
Plec nainte de nou i se ntoarse n casa de oaspei unde se bg n pat i,dup
doar o jumtate de or,dormea.Se trezi pentru scurt timp,pe la trei,cnd le auzi
pe celelalte fete intrnd.Le auzi comentnd: E aici.n pat.Singur i chicotind,

ceea ce nsemna c buser prea mult.n timp ce o lua din nou somnul,i aminti
c nu-1 vzuse pe Hal la petrecere.Dar nu era sigur c l-ar fi recunoscut.
Trecuser,totui,aproape douzeci de ani de cnd l vzuse ultima dat.
O trezir sforiturile celorlalte.Se uit la ceas.Era cinci i cteva minute.
Sculndu-se,se duse la baie i se gndi s-i aranjeze prul,s se fardeze i s se
mbrace.ns fata care o ntmpin n oglind nu avea nevoie de machiaj,iar
prul ei era moale i mtsos,nu uscat cum avea s devin n ciuda tratamentelor
scumpe.Zmbind,Leslie nu se mai deranja nici mcar s se pieptene,ci i trecu
degetele prin el pentru a-1 desclci,apoi se ntoarse n dormitor i i puse blugi
i o cma.Iarba era acoperit cu rou i,dac era posibil,grdina prea i mai
frumoas la ora asta.Nu se auzeau maini de tuns gazonul,nu se vedeau
grdinari.Descoperi o potecu i porni pe acolo,dorindu-i s nu fi fcut atta
zgomot pe pietricelele rotunde.La captul ei,se uit printre copaci i vzu cea
mai frumoas privelite imaginabil.Cuibrit la umbra glicinei curgtoare era o
cas de var.Nu era mare ca a ei-cea pe care avea s-o dein ntr-o bun zi dar
era absolut fermectoare.Prea desprins dintr-un basm pentru copii,cu
acoperiul ei de stuf i pereii zugrvii ntr-un crem deschis.
-Frumoas,nu-i aa?
Se ntoarse i,ntr-un fel,nu fu deloc surprins s-1 vad pe Hal n spatele ei.Ce o
fcuse s cread c nu l-ar fi recunoscut? Nu voise s admit n faa lui Ellie i a
lui Madison,dar de-a lungul anilor i urmrise ndeaproape cariera.Ba chiar se
abonase la nite reviste obscure pentru c puteau conine articole despre Hal.
Acum se uita la el,tiind c la un moment dat n via avea s arate mai bine.La
douzeci de ani era un biat plcut,cu pr castaniu i ochi cprui,dar obinuit,
nici pe departe la fel de chipe ca Alan.ns Leslie tia c ridurile vrstei,prul
crunt i un corp pstrat viguros i suplu aveau s fac din Hal o minunie de
brbat la patruzeci de ani.
-Da,spuse Leslie.Senin.El zmbi,ncreindu-i ochii la coluri.
-Exact aa o descrie i mama.A proiectat-o i a construit-o n primul an dup ce
s-a mritat cu tata.Consider c aceast csu i-a salvat sntatea mintal.
Leslie rse.
-Tatl tu e chiar att de ru? Citise cteva articole vaste i aflase c tatl lui era
de groaz.
-Mai ru.E tot att de puternic pe ct e mama de...
Se ntrerupse,de parc nu tia cum s-i descrie mama.
-Rezistent,complet Leslie.A zice c mama ta e fundaia solid pe care tatl
tu s-a ridicat.Un om nu poate lua lumea n piept far o baz bun,solid.Asta

era prerea lui Leslie dup ce o cunoscuse.Dac soul ei trimitea doctorul dup
ea,nsemna c-i dorea s rmn sntoas.Hal se uit la ea mirat i poate chiar
puin ocat.
-Da,ai dreptate.Mama e cea rezistent n familia noastr,dar nu muli i dau
seama.Tata e att de...
-Dinamic?
-Exact,dinamic.Leslie se ntoarse i se uit iar la casa de var cuibrit ntre
copaci,dar i simea privirea aintit asupra ei.
-De ce m-ai invitat aici? Era o ntrebare care o obsedase douzeci de ani.Ne-am
ntlnit undeva i nu mai in eu minte?
-Nu,nu chiar,spuse el.Dar te urmresc de trei ani i...Tcu,pentru c Leslie se
ntorsese i i aruncase o privire tioas,chiar i ascunse faa n mini ca pentru
a se apra.
-N-am vrut s spun nimic ru.Sunt brbat i m uit dup toate fetele frumoase,
bine? Leslie zmbi.
-Scuze.Dar cnd eti dansatoare...Ls fraza neterminat.
-Da,mi imaginez c,avnd un corp ca al tu,toi perverii din campus te
urmresc.Apropo,de ce ai plecat asear att de devreme de la petrecere?
-Eu...ncepu ea.
-Nu cunoteai pe nimeni i era prea mult zgomot i prea mare aglomeraie?
suger el.Leslie rse.
-Exact.Ai intuiie bun,nu-i aa?
-Destul de bun,spuse el amuzat.
-Aadar,de ce m-ai invitat? insist ea.i s nu ndrzneti s mai spui ceva
despre corpul meu.
-Asta va fi greu,coment el.Cerule!Trecuser muli ani de cnd nu mai cochetase
cu cineva.De fapt,fcuse asta vreodat? Alan nu era chiar genul care s flirteze.
-Poate ar trebui s te ntreb de ce-ai acceptat,ncepu Hal.Am auzit c eti
logodit i te mrii n secunda n care ai absolvit colegiul.
-I s-a stricat maina,deci urma s-mi petrec vacana singur,i voiam s vd
locul sta.Poate am s le povestesc copiilor mei c am vizitat domeniul Formund
i l-am cunoscut pe Halliwell J.Formund IV care e acum preedintele Statelor
Unite.Ea intenionase s glumeasc,dar el nu rse.Chiar se uita lung la ea de
parc era o vrjitoare.
-De unde tii aa ceva? ntreb el ncet.
-Oh,cred c am auzit ceva,parc,spuse Leslie,ncercnd s-o dreag.
-Nu aveai cum.Toat familia mea presupune c am s intru n afaceri bancare,ca

tata i unchii mei.Ideea cu politica este numai n capul meu deocamdat.


-Poate c ari a politician,zise ea,zmbind.De fapt,parc te vd pe afiele din
campanie.Ba chiar pot s mi te imaginez n Congres,presa considerndu-te
viitorul preedinte.El nu schi nici un zmbet,ci se uit la csua mamei sale.
-Cred c m vezi aa cum m vd eu.Dar familiei mele nu o s-i convin.
-Nu o s le plac faptul c fiul lor vrea s ajung preedintele Statelor Unite?
ntreb Leslie,nencreztoare.El o privea pierdut de parc se gndea la ceva.
-i-ar plcea s-i petreci ziua cu mine? Vreau s spun,doar noi doi? Am putea
s lum un co cu mncare i s plecm cu barca.Ideea i surse lui Leslie.tia
c avea aproape patruzeci de ani,dar se afla n trupul unei tinere de douzeci,i
n ea urlau hormonii pe care nu-i mai simise de muli ani.Perspectiva unei zile
de leneveal pe un lac,cu un tnr chipe care o considera frumoas,era extrem
de atrgtoare.El i interpret greit ezitarea.
-N-am s te ating nici cu un deget,preciza el.Promit.
-Atunci,categoric nu merg,spuse ea far s se gndeasc.n clipa urmtoare
amndoi rdeau.Cu ochi scprtori,Hal o lu de mn i pornir n fug spre
casa cea mare,dar el se opri n faa uii.
-Dac intri cu mine s lum mncarea,n cteva secunde va afla toat casa.E
decizia ta.Uitndu-se la el,Leslie se minun ct de grijuliu era.tia c era
logodit i i oferea ansa s pstreze secretul asupra a ceea ce fcea.Ci biei
de vrsta lui s-ar fi gndit la aa ceva?
-Ai s fii un preedinte bun,zise ea,apoi deschise ua buctriei i intr.Dorea s
afle Alan.Las s ncerce i Alan ce simise ea n ultimele luni din cauza
asistentei lui,Bambi.Cu un buctar-ef i dou ajutoare,ncperea forfotea de
activitate,dar dup ct de repede se mica Hal printre oameni,se vedea c era o
prezen familiar.tia unde se ineau courile pentru picnic i cele mai bune
alimente.Cincisprezece minute mai trziu ieeau din buctrie,cu tot ce le
trebuia.
-Faci asta des? l tachina ea.
-Nu cu o fat,dac asta vrei s afli,dar,da,am plecat deseori pe lac lund mncare
cu mine.
-Credeam c tinerilor ca tine le plac petrecerile i fetele i...cam att.
El se uit uimit la ea.
-Tinerilor ca mine,repet.i ce nseamn asta? Tu nu eti tnr ca mine?
Totui asear ai plecat pe furi de la o petrecere minunat.Zmbi.Cel puin,aa
mi s-a spus,c a fost minunat.
-Tu n-ai fost acolo? ntreb ea cu ochii mari.

-Ursc petrecerile.
-Dar dac vrei s ajungi politician,va trebui s mergi la o mulime de dineuri.
-Presupun c vor avea un scop,i va trebui s i munceti,aa-i?
-Aa-i,confirm Leslie,zmbind.Ce vor gndi oaspeii ti cnd vor descoperi c
nu eti aici? C ai fugit cu o dansatoare? i,mai important,ce va crede familia ta?
-C sunt norocos,rspunse Hal.Ct despre ceilali,pot s se distreze singuri.
Fetele sunt aici pentru c vor s se mrite cu banii tatlui meu.
-Ah!
-Adic? Leslie se hotr s fie sincer.
-Nu tiam c-i dai seama.
-Nu prea avea cum s-mi scape,nu-i aa? N-ai crede cte ntlniri accidentale
am avut.Dac se mai preface una c se neac n piscin,am s...
-Cu sutien sau far? l ntrerupse Leslie.
-Dou cu,una far,rspunse Hal i amndoi izbucnir n rs.Merser pe o
potecu pn ajunser la un ru mic.O canoe verde era legat de un doc de
lemn.
-Rul sta se vars n unul mai mare la vreo jumtate de mil de aici,spuse Hal
n timp ce punea coul n canoe.E ultima ta ocazie s dai napoi.
-i s ratez ansa de a le lsa pe celelalte cu buza umflat? Nu,mulumesc.tii s
vsleti? Hal zmbi.
-Da.Eti sigur c vrei s-i petreci ziua cu mine? ntreb el din nou,n timp ce
Leslie se pregtea s pun piciorul n canoe.
Ea se uit n ochii lui.Erau cprui,catifelai i blnzi.Dar n adncul lor putu s
vad acea fundaie de piatr care o ducea cu gndul la stpna domeniului.
-Semeni cu mama ta,nu-i aa? spuse ea ncet.
-Da,rspunse el simplu.Familia ei nu e strlucitoare,ca cea a tatlui meu,n-a
fcut muni de bani.Dar ai ei tiu ce vor i i urmresc interesul.Nu renun.
Felul n care o spusese i n care se uita la ea i zbrli prul de pe ceaf.Ca i
cum i-ar fi spus c o voia.Era absurd,firete,dar asta simea.Sincer vorbind,nu
voia s se gndeasc la asta.Era o zi frumoas i dorea s se plimbe cu barca
alturi de un biat chipe care flirta cu ea.
-Dac mi ceri s m mrit cu tine,am s-i spun lui Alan i o s te bat mr.
Cnd Hal se lumin la fa,Leslie tiu c l prinsese cu garda lsat,iar rsul lor
destinse atmosfera.n timp ce o ajut s urce n canoe,Hal spuse:
-L-am vzut i l-a putea nvinge.
-Cnd l-ai vzut? ntreb Leslie,n timp ce barca se desprindea de doc.
-Prin campus.i-am spus c te-am urmrit.

-Ai fcut pe detectivul? Asta nu o s dea bine cnd i vor scormoni trecutul,
cutnd lucruri murdare pentru c vei candida la preedinie.O spuse ca pe o
glum,ns el rmase serios.
-Ai vorbit din nou de parc ai ti ce o s se ntmple.Nu c a crede n astfel de
lucruri,dar eti,cumva,clarvztoare? Aplecndu-se puin peste margine,Leslie
i ls mna n ap.
-Nu,deloc.Doar c...Nu putea explica deloc faptul c ea trise deja unele lucruri.
Cum s neleag el c,n ciuda a cum arta,mai avea o zi pn s mplineasc
patruzeci de ani,c era mritat i avea doi copii aproape aduli?
-Mai eti aici? ntreb el.
-Da,l asigur ea,zmbind.Sunt aici pentru cel puin trei sptmni.El deschise
gura dorind s vorbeasc,dar renun i continu s vsleasc.Dup un timp,zise:
-mi plac fetele enigmatice.Iar tu eti extrem de misterioas.
-La fel de misterioas ca Cynthia Weller? nu se putu abine s-1 ntrebe.tia c
avea s se nsoare cu Cynthia i s aib trei fete.
-Nu cred c numele mi e cunoscut.Ar trebui?
-Nu,nu nc.Hal ocoli un copac care czuse n ru.
-Vreau s-mi povesteti totul despre tine.
-S vezi dac sunt corespunztoare? ntreb ea,surznd.La nceput.Hal se
ncrunt,dar apoi zmbi.
-Am sentimentul c m cunoti foarte bine,parc tii mai multe lucruri despre
mine dect tiu eu nsumi.i s-i rspund la ntrebare-da,-asta vreau s aflu.
Cnd se uit la el,i descoperi ambiia n ochi.n fiecare articol pe care l citise
despre Halliwell J.Formund IV se vorbise despre ochii lui.Semnatarii articolelor
afirmau c l puteai confunda cu biatul de alturi atta timp ct nu-1 priveai
direct n ochi.O dat ce priveai n ochii aceia,vedeai ce l propulsa n cltoria
spre Biroul Oval.Cu ochii aintii n viitor fusese titlul unuia dintre articole.El
nu face greeli,se scrisese acolo.Acesta nu e un brbat care,mai trziu,va fi
surprins n vreo poz cu o pipi n bikini pe genunchi.S-ar prea c Hal a decis
nc de la optsprezece ani c vrea s fie preedinte i,de atunci,i-a organizat
viaa n funcie de acest el.Soia lui,Cynthia Weller,i se potrivea-tovara
perfect pentru un viitor preedinte.Este drgu,dar nu ieit din comun,este
cultivat,dar nu nemaipomenit.Se mbrac n stil conservator,are un sim al
umorului moderat i un trecut far o urm de scandal.Nu ncape ndoial c va fi
o Prim Doamn perfect.Gndindu-se la descrierea soiei lui Hal,Leslie i ddu
seama c i se potrivea i ei.Nu ar fi provocat controverse i nici nu ar fi strnit

mnie n rndul poporului american.Nu era elegant ca Jacqueline Kennedy,dar


nu era nici ca Hillary Clinton.
-n regul,spuse ea uitndu-se la Hal.Tata este antreprenor de construcii i...
CAPITOLUL 26
-Ce i-ai fcut fiului meu? o ntreb Millicent Formund pe Leslie,privind-o pe
sub gene.Ai idee ctor tinere le cerem s defileze prin faa lui,dar pe el nu-1
intereseaz? Totui,n ultimele dou zile i-a petrecut fiecare minut cu tine,
ignorndu-i total ceilali oaspei.Lui Leslie i plcea foarte mult femeia asta.i
amintea de cineva din comitetul pentru strngerea fondurilor de la biseric.Cnd
Lillian Beasley suna i cerea o donaie,nimeni nu putea s refuze.
-V ntrebai cum de o fat din clasa mijlocie ca mine l poate interesa mai mult
dect exemplarele pursnge,cu picioare lungi? ntreb Leslie,cu sprncenele
ridicate.
-Drag,dac ncerci s m cataloghezi drept snoab,nu ine.Tatl meu a condus
un camion.Leslie zmbi.
-Da? i cte a trebuit s conduc? Millie rse.
-De fapt erau ale lui,dar le i conducea,i a avut cteva.mi dau seama ce i place
fiului meu la tine.
-E un tnr foarte serios,i vrea s fac lucruri deosebite n via,spuse Leslie.
Are o mare importan pentru viitorul lui cu cine se nsoar.
Millie tcu un moment i se uit cu interes la Leslie.
-Eti neleapt,nu-i aa? ntreb ea retoric,apoi i strecur braul pe dup al lui
Leslie.Te pricepi cumva s umbli cu vopselele?
-Am zugrvit casa noastr de var cnd eram...Fusese pe cale s spun cnd
eram gravid.Cnd eram adolescent,termin ea.
-Nu,m refeream la acuarele.Millie se strmb.Asta a fost tot ideea doctorului
meu.A hotrt c viaa mea e att de stresant nct trebuie s-o las mai moale,aa
c s-a aliat cu familia mea i m-au convins s iau ore particulare de pictat.Ins nam deloc mn,sunt absolut ngrozitoare.Dar e relaxant.Oricum,cu toi musafirii
tia,am rmas n urm cu leciile.
-Cineva ine mult la dumneavoastr,nu-i aa? Grdinrit pentru micare i pictat
acuarele pentru relaxare.i doctorul vine acas.
-Sunt foarte norocoas,spuse Millie ncet,apoi zmbi.Crezi c ai putea ncerca s
pictezi?
-Mi-ar face mare plcere,dar nu tiu nimic despre asta.i,sincer vorbind,nu
trebuie s v petrecei ziua cu mine.mi pot gsi uor o ocupaie.

-De fapt,mi-ar plcea compania ta.i,pe lng asta,se pare c ziua asta trebuie s
mi-o petrec lng tineri,e rndul meu s-i supraveghez.Felul n care o spuse o
facu pe Leslie s rd.
-Nu poate fi chiar att de ru.Dac le dai suficient mncare i i inei departe
de marijuana,o s fie n regul.
-Ai un suflet btrn,nu-i aa? Ei bine,vino s m ajui s-mi car lucrurile.O s ne
instalm lng piscin,ca s pot vedea tot ce se petrece.
Leslie se bucur c i se oferea ocazia s aib o perioad linitit n care putea s
se gndeasc.Petrecuse dou zile cu Hal i-1 plcea mult.De fapt,prea mult.
Ajunser lng piscin unde,sub o umbrel mare,erau instalate dou evalete.
Asta nsemna c Millie contase pe faptul c Leslie avea s-i petreac ziua cu
ea,ca s picteze mpreun.Fiind i ea mam,Leslie tia c Millie voia s-o
cunoasc mai bine pe tnra asta care s-ar fi putut s intre n viaa ei.
-Ce trebuie s fac? ntreb Leslie cnd Millie i nmn o trus din lemn pentru
pictur.nuntru erau un teanc gros de hrtie,pensule i dou duzini de borcanele
din ceramic n care erau vopsele de culori diferite.
-Lecia de sptmn asta este...Millie lu o foaie i se uit pe ea.Capturarea
aciunii cu pensula.Zmbind,ridic ochii spre Leslie.Asta nseamn c pictm ct
mai repede cu putin ceea ce vedem.
-Dac nu m va judeca nimeni,sun destul de uor,spuse Leslie.
-Nimeni,te asigur.Se apucar de lucru.Leslie evit evaletul.Lu teancul de
hrtie,l puse n poal,nmuie pensula n ap,apoi n vopseaua roie.n faa lor
era o fat ntr-un bikini rou,i un biat n chiloi de baie albatri,care ncerca s-o
ia n brae ca s-o arunce n piscin.O dat pregtite vopselele,Millie i concentra
ntrega atenie asupra hrtiei i Leslie vzu imediat c,n pofida afirmaiilor c
nu se pricepea deloc,reuise s prind scena din doar cteva atingeri de pensul.
i,n timp ce lucra,nu scotea o vorb.
Urmndu-i exemplul,Leslie se ls n voia gndurilor,n timp ce minile i
vedeau de treab.Ii plcea Hal,chiar mai mult dect i imaginase vreodat.Din
multele articole pe care le citise de-a lungul anilor,bnuise c el se pricepea s-i
ascund n faa lumii adevratul eu.
L-ar fi putut iubi,se gndi.i simea c el era deja ndrgostit pe jumtate de
ea.Acum,beneficiind de acel in-stinct ctigat cu vrsta,tia c,dac voia,ar fi
putut s-1 aib.Dar cum ar fi fost viaa ei cu el? tia deja c n douzeci de ani
avea s fie aproape de a obine preedinia.Nu tia dac avea s reueasc,dar
avea anse mari.Dac urma drumul sta,i pierdea viaa cu Alan i Rebecca i
Joe.Avea s aib ali copii i alt so.Mediumul spusese c puteau s aleag s

uite vieile anterioare.Leslie avea posibilitatea s opteze pentru o via cu Hal i


s uite de familia pe care o avea acum.Putea s nu-i mai aminteasc deloc c
plecase la New York pentru a deveni dansatoare i euase,lucru care o urmrise
toat viaa.Ar fi putut s treac peste faptul c se simise vinovat c fugise de
nunta cu iubitul ei din copilrie.i putea s-o uite pe Rebecca,fiica ei,care mereu
se plngea c mama ei era o mototoal i pe Joe,fiul ei,care se ascundea la orice
controvers,pentru c semna cu mama lui i ar fi fcut aproape orice pentru
linite i pace.Dar ce fel de via ar avea cu Hal? Bogii dincolo de cele mai
ndrznee nchipuiri.N-ar mai fi nevoie s-i vopseasc singur casa.i n-ar mai
tolera s-i fie umplut casa de antichiti de neatins.Nu,ar angaja un decorator
care...S umple casa cu antichiti,bombni Leslie pentru sine,apoi mototoli
foaia i o arunc pe terasa din piatr.Lu o coal curat,fr s observe c Millie
o urmrea cu interes.Nu,era pierdut n lumea ei,ncercnd s ia cea mai
important decizie din viaa ei.
-Uite-1 c a venit,spuse Millie,ntrerupnd n cele din urm meditaia lui Leslie.
Cnd ridic privirea,fu uimit s vad c Millie i nchisese trusa de pictat i
acum bea ceai cu ghea i ronia un sandvi mic luat de pe o tav de lng ea.
Cnd fusese adus mncarea? De asemenea,ase fete n costum de baie
apruser prin preajm,se uitau pe furi la ea i uoteau.Cnd se uit la
ceas,descoperi c trecuser trei ore.Lng ea,pe teras i pe gazonul din jur,
cineva i mprtiase n evantai acuarelele.Leslie se simi jenat c fusese att de
adncit n gnduri nct uitase unde se afla.
-Am pierdut noiunea timpului,se scuz ea,zmbind slab.Ce naiba comentau
fetele alea,uitndu-se la ea? i sttea pe limb s le spun c erau nepoliticoase,
dar nu voia s vorbeasc precum o mam conservatoare.
-Nici o problem,spuse Millie.De fapt,vreau s cunoti pe cineva.
Leslie ridic privirea i vzu,apropiindu-se de ele,un brbat nalt,cu prul crunt
i ochi de un albastru nchis i,judecnd dup felul n care se uita la Millie,se
gndi c era ndrgostit de ea.Oare i se va dezvlui vreun secret de familie?
-Leslie drag,i fac cunotin cu un vechi prieten de-al meu,Geoffrey Mardson.
Politicoas,Leslie ntinse mna,dar el o ignor,trecu n spatele ei i lu una
dintre acuarelele pe care le fcuse.
-Unde ai studiat? o ntreb.
Oamenii tia sunt att de politicoi! se gndi Leslie.
-La firma de construcii a tatlui meu,glumi ea.Dar domnul Mardson nu zmbi.
-D-mi trei zile din viaa ta i am s-i spun ce ai.La nceput,Leslie nu pricepu
despre ce vorbea,dar Millie zmbea la ea.

-tie el ce spune.Picturile tale sunt foarte bune.Leslie se uit la domnul


Mardson.
-Brut.Necizelat,desigur,dar talent exist,zise el,lund alt acuarel i cercetnd-o
cu ochii ngustai.
-Credei c a putea...s fac ceva cu...c am...? ntreb ezitant Leslie.
nainte ca domnul Mardson s apuce s rspund,Millie interveni:
-Geoffrey drag,de ce nu rmi n camera albastr,tiu ct de mult i place,ca
s-i petreci restul sptmnii aici? Ai putea s lucrezi cu Leslie i s-i dai
seama dac chiar are talent sau picturile de azi sunt doar o ntmplare fericit.
-Ce ofert mrinimoas,Millicent! se bucur Geoffrey.Accept.Amndoi se
ntoarser i se uitar la Leslie.
-Dac eti de acord,draga mea,preciza Millie.Leslie trase adnc aer n piept
pentru c presimea c rspunsul la ntrebarea asta avea s-i schimbe viaa
definitiv.
-Da,mi-ar plcea,rosti ea n cele din urm.Cred c a vrea s aflu dac sunt n
stare i de altceva dect s fac parte din comitete.Rspunsul pru s-o
nedumireasc pe Millie,dei zmbi.
-i cum rmne cu dansul tu?
-Sriturile mele nu sunt destul de nalte...n fine,s spunem doar c Broadway-ul
e n siguran.Millie o lu de bra.
-Pictatul este mult mai...m rog,util.Leslie tia c Millie voia s spun c,n
adevrata profesiune a femeii de mam i soie,era mai de bun-sim s pictezi
dect s sari n faa oamenilor mbrcat sumar.i,n sinea sa,Leslie i zise c
pictatul putea s-i ocupe zilele n cursa electoral.
PARTEA A TREIA
CAPITOLUL 27
Cele trei femei stteau n picioare n cmrua lui madame Zoya,i fiecare din
ele era ameit de schimbarea rapid a timpului.Faa zmbitoare a lui madame
Zoya le facu s-i revin.
-i ce ai hotrt? ntreb ea,uitndu-se la Leslie.Dar Leslie era prea dezorientat
ca s rspund.
-Eu vreau viaa cea nou,interveni Ellie,pentru c mintea ei de scriitoare tia la
ce se referea mediumul.i ea se gndise mult n ultimele sptmni.Dar vreau s
in minte tot.Nu vreau s uit ce mi s-a ntmplat n trecut.Cobor glasul i schi
un zmbet.Sau ce s-a fcut pentru mine.

Madame Zoya ddu din cap,apoi se uit iar la Leslie.


-i tu?
-Eu vreau viaa pe care o am,preciz Leslie ncet,dar i eu vreau s in minte
tot.Exist ceva ce nu trebuie s uit.
-Un brbat,spuse Ellie,zmbind.
-Oh,nu,rspunse repede Leslie.Nu un brbat.Eu.Vreau s nu mai uit de mine.
-Ce nseamn...? ncepu Ellie,curioas.ns madame Zoya o ntrerupse:
-i tu,drag? ntreb ea cu blndee n timp ce se ntoarcea spre Madison.
Aceasta nu arta bine.Parc tocmai fusese n iad i nu i revenise nc.O clip,se
cltin pe picioare ca i cum avea s leine,dar apoi nl capul i se uit la
medium.
-Viaa cea nou,opti ea.i vreau s-o uit pe cea veche.Nu vreau s-mi amintesc
nimic,preciza far urm de ezitare n glas.
-S-a fcut,spuse madame Zoya.i acum,dragelor,valea! Mai am i ali oameni de
ajutat.Lui Ellie i veni s strige: Asta-i tot? Nu vrei s auzi ce ni s-a ntmplat?
Dar se abinu.n primul rnd,era derutat.Momentan avea dou viei n cap,i o
mie de amintiri care se contraziceau.Care erau adevrate i care nu?
ncet,mai mult pe dibuite,cele trei gsir drumul spre ua de ieire.Nu era
uor,cci trecuser trei sptmni de cnd merseser pe coridoarele alea.
n cele din urm ajunser n mica verand a lui madame Zoya,i lumina soarelui
aproape c le orbi.Madison i reveni prima,pentru c mintea ei nu era acaparat
de amintiri contradictorii.n timp ce Ellie i Leslie clipeau des din cauza luminii
i ncercau s realizeze ce se ntmpla,Madison ncepu s cotrobie n geanta
mare care i atrna pe umr.
-tie vreuna dintre voi ce s-a ntmplat cu celularul meu? ntreb Madison.Sunt
sigur c acum un minut l aveam.
-Celularul? repet Ellie nedumerit,de parc n-ar fi auzit niciodat de aa ceva.
-Trebuie s spun c treaba asta a fost cu certitudine ilegal,zise Madison,
continund s caute n geant.
-Ilegal? ntreb Leslie,privindu-i minile.Avea vopsea sub unghii.
-Da,confirm Madison.Ne-am dus acolo s ni se ghiceasc i n-am aflat nimic.
Zu aa,femeia asta ar trebui oprit.Ellie i Leslie o priveau de parc i pierduse
minile,dar Madison nu remarca.nc mai scotocea n geant.
-Doamne sfinte! exclam Madison.De unde au aprut mizeriile astea? inea
ntre dou degete un pachet de igri,ndeprtndu-le de propriul corp de parc
s-ar fi putut contamina de la ele.Gestul acela le smulse pe Ellie i Leslie din
gndurile lor.Acum se uitau amndou la Madison-se uitau cu adevrat.

Oare imaginaia lor era de vin c nu li se mai prea tot att de slab ca acum o
zi? Sau o fi fost faptul c acum plesnea de sntate? Nu mai era cenuie la
fa.i ochii ei aveau ceva...
-Eti iari drgu,spuse Ellie.Madison rse.
-Mulumesc,zise ea.Nici tu nu ari ru.
-Nu,eu sunt...Ellie fusese pe cale s spun gras,dar cnd se uit n jos descoperi
c hainele atrnau pe ea.
-Fii atente la asta! interveni Madison,artndu-le geanta.Nu reuesc s gsesc
nimic din ce e al meu n ea i...Se ntrerupse,cci se uita cum era mbrcat.
Poate s-mi spun cineva ce se petrece? De ce port hainele astea ieftine i unde
mi este celularul? Mi-1 poi mprumuta pe al tu,Ellie?
Ellie se uita cu ochii mari la Madison,ca la un film SF.Numai c asta era
realitatea.Timpul fusese blnd cu Madison.Arta mai n vrst dect n urm cu
nousprezece ani cnd se cunoscuser,dar acum nu mai prea nfrnt de via.
Acum n ochii ei strlucea o lumin interioar.
-N-am celular,spuse Ellie ncet.Nu mi-au plcut niciodat telefoanele.
-tiu,zise Madison,uitndu-se la Ellie rbdtoare.Ne-ai spus c le-ai urt
ntotdeauna,dar i c,dup ce ai avut copilul,ai vrut s fii n permanen n
contact cu el.
-Copilul? repet Ellie cu o privire tmp.Madison se uit uimit de la Ellie la
Leslie.
-Ce e cu voi,fetelor? V-a spus arlatanca aia ceva ngrozitor? De ce v purtai aa
ciudat?
-Copilul,zise din nou Ellie.Madison se aplec,astfel nct nasul ei era aproape de
al lui Ellie.
-Da,copilul.Ai un fiu n vrst de doi ani.Tu i al doilea so al tu,Jessie,avei un
bieel.
-Jessie,exclam Ellie,cu ochii mari.n acel moment,amintirea vieii ei cu Martin
i era att de limpede n minte nct abia dac mai tia de Jessie.La auzul
numelui,i aduse aminte.Nate,rosti ea.Nathaniel.Se uit uimit la Leslie.Am un
fiu pe care l cheam Nathaniel i sunt mritat cu Jessie Woodward.
-M bucur mult pentru tine,opti Leslie,apoi o mbri.M bucur mult,mult de
tot.
-mi scap ceva? ntreb nerbdtoare Madison.i am putea merge undeva s
mncm? Sunt lihnit de foame.Mi-ar plcea s m tratez cu un desert savuros,
nsiropat.Se uit la ele pe sub gene.

Dac i spune vreuna dintre voi lui Thomas,am s neg.S-a sturat s m aud
vitndu-m pentru fiecare gram pe care l pun pe mine.
-Tu? Tu te ngrai? ntreb Ellie.
-Nu putem fi toi ca tine,s uitm s mncm.Cu ochii mari,Ellie se privi din
nou.Nu putea fi posibil,dar hainele ei preau i mai largi dect fuseser cu un
minut n urm.Madison nu era contient c spusese ceva neobinuit.
-Nu neleg cum ai uitat.Am avut discuia asta asear.Spuneai c noi dou avem
metabolisme opuse-cu ct eti mai fericit,cu att eti mai subire,iar dac ai fi
vreodat cu adevrat deprimat,probabil ai ajunge ct o cas.Apoi ai spus c eu
sunt invers,c fericirea m face s mnnc,iar eu am zis c dac a fi vreodat
nefericit,a cntri,probabil,patruzeci de kilograme.
-Asta aa e,confirm Ellie.Amndou avem dreptate.i am fost aa.
Madison se uit la ea de parc o lua razna.
-Cred c ar fi bine s stm jos i s mncm ceva,propuse Leslie.i cred c ar
trebui s auzim povestea vieii lui Madison.
-Dar eu v-am spus totul din prima sear cnd am sosit aici,spuse Madison.mi
amintesc foarte clar c v-am povestit c am fost model la New York,c l-am
cunoscut pe Thomas la Universitatea Columbia i c mi-am luat licena n...
-Nu! strig Ellie.Trebuie s ne spui n ordinea corect.
-Da,zise Madison,zmbind,bucuroas c Ellie i amintea ceva.Tu ai hotrt c
nu se spune poanta naintea glumei.Dac i aminteti asta,de ce nu ai inut minte
i celelalte lucruri?
-De tmpit,rspunse Ellie,lund-o pe Madison de bra.
-Corect,ntri i Leslie,lund-o pe Madison de cellalt bra,i pornir toate trei
spre centrul oraului.De fapt,lui Ellie i-a plcut att de mult povestea ta nct
vrea s-o foloseasc n urmtoarea ei carte,aa c trebuie s-o mai aud o dat.Nu
vrea s-i scape nici un amnunt.
-Leslie are sut la sut dreptate,spuse Ellie.S intrm aici i poi s ne povesteti
iar totul.ncepe de cnd ne-am cunoscut noi,n New York.Se uit pe la spatele lui
Madison la Leslie.Acolo s-a ntors,nu-i aa?
-Da,i confirm Leslie n timp ce deschidea ua restaurantului.
-Ce nseamn asta? se mir Madison.Cum adic s-a ntors? V purtai absolut
ciudat.
-Hormonii rmai de la sarcin,motiv repede Ellie.
-E caraghios! spuse Madison n timp ce erau conduse la o mas.Eu am nscut
patru copii i nu m-am manifestat aa.Auzind-o,Ellie i Leslie se oprir din mers
i se uitar una la alta.Leslie vorbi prima.

-Patru,opti ea.
-i Thomas,adug Ellie,iar n clipa urmtoare o luar practic la fug i se
aezar la mas vizavi de Madison.Dup ce fcur comanda,Ellie se aplec peste
mas i spuse:
-Fiecare cuvinel.Vreau s aud totul despre viaa ta din clipa n care ai plecat de
la Direcia de Circulaie.
-Dar tii deja cea mai mare parte,aa c de ce...
-i voi dedica ie urmtoarea mea carte,preciza Ellie repede.
-Ai s menionezi acolo i numele copiilor mei? ntreb Madison zmbind.
Ellie se uit njur i,dup cum bnuise,majoritatea celor din restaurant o priveau
pe Madison.La patruzeci de ani,era nc att de frumoas nct hipnotiza lumea.
ns Ellie tia c doar ieri aceeai femeie intrase n magazine i restaurante i
nimeni nu-i dduse vreo atenie deosebit.
-n regul,spuse Madison.mi amintesc clar c v-am povestit toate astea,dar dac
voi vrei s repet...Cu ce s ncep? Dup ce m-am desprit de voi la Circulaie,
acum nousprezece ani,mi-am fcut un plan ca s ies n eviden la agenia de
modeling.La urma urmei,fetele superbe din Montana sunt ceva obinuit la New
York,aa c trebuia s fac ceva s m remarc.Madison o vzu pe Ellie uitndu-se
la Leslie.
-Suntei sigure c vrei s auzii asta?
-Mai mult dect vreau s-1 sun pe...soul meu,coment Ellie.i pe fiul meu.Aa
c d-i nainte.M ii n suspans.
-Bine,accept Madison,zmbind.i eu vreau s-mi sun copiii i,ca s fiu sincer,
poate am srit cteva detalii picante cnd v-am povestit despre mine.Deci,unde
eram? Primul lucru pe care l-am fcut dup ce m-am desprit de voi a fost s
arunc mapa aia de prezentare cumplit realizat de fotograful din orelul meu
natal.Srmanul om! El a fost bine intenionat,dar pozele alea nu aveau nici un
haz.Pe urm...Se uit la celelalte dou cu o expresie de nedumerire pe fa.
Uneori te uii n urm la viaa ta i,gndindu-te la lucrurile pe care le-ai fcut te
ntrebi de ce i,chiar,de unde tii c le-ai fcut.Nici pn n ziua de azi nu neleg
cum de-am simit cum trebuie s procedez,dar m-am uitat n cartea de telefon i
am gsit numele unui fotograf i l-am rugat s-mi realizeze un portofoliu.ns nu
era oricine,ci Cordova.Auzind asta,Ellie i inu respiraia,apoi se uit la
Leslie,care era i mai impresionat.Dei nici una dintre ele nu avea legtur cu
lumea fotografiei sau a modei,numele le era cunoscut.Se spunea c acest
Cordova transformase modelingul ntr-o form de art.Existau galerii pline cu
lucrrile lui.

-Oricum,continu Madison,poate c i citisem undeva numele,nu tiu.Era foarte


tnr,tocmai absolvise o universitate din Vestul Mijlociu i i luase licena n
fotografie,dar inteniona s-i petreac viaa fotografiind fructe! V imaginai?
Un talent ea al lui! n ziua n care l-am cunoscut se ocupa de portocale,iar pozele
aveau s fie puse n nu tiu ce magazin alimentar i aveau s fie vzute numai de
cumprtorii de acolo.Dar eu m-am dus la el la studio i l-am convins s m
fotografieze avnd pe mine numai un aipe.Uimit,Ellie clipi de cteva ori,apoi
spuse:
-Srmana Nastassja Kinski!
-De ce i-e mil de actri? o ntreb Madison n timp ce i se punea n fa o
farfurie plin cu fructe de mare pe un strat de cartofi prjii.Ellie i Leslie
comandaser salat de homar rece.
-Nu conteaz,spuse Ellie.Povestete mai departe.Lund furculia,Madison
zmbi.
-mi amintesc de parc s-a ntmplat ieri.i mi-1 amintesc pe omul care a adus
arpele.Se uit la Ellie i la Leslie.Un arpe cu adevrat mare.
CAPITOLUL 28
Madison sttea n faa uii Direciei de Circulaie din New York i era att de
dezorientat nct,pre de cteva secunde,nu tiu unde se afla.Cnd ntoarse
capul i i observ imaginea n geamul unei brutrii,tresri.Nu mai vzuse de
mult faa aia.Continu se se holbeze la ea nsi,vzndu-se la fel ca ceilali.
Cnd avea douzeci i unu de ani i era obinuit cu acea reflecie,nu-i acordase
mare atenie.De fapt,de cele mai multe ori,regreta c arat bine,pentru c
frumuseea care i interesa att de mult pe ceilali o mpiedica s realizeze ceva
dincolo de ea.Acum,la aproape patruzeci de ani,aflase ce dar i se fcuse i ar fi
trebuit s-1 preuiasc.O parte din ea era tot fata aceea proaspt din Montana,
creia i era dor de cas i se simea singur.O parte din ea voia s se ntoarc
acas i avea nevoie de un pretext pentru asta.
ns acum,muli ani mai trziu,Madison tia i ce o atepta acas.De data
asta,avea de gnd s-i schimbe viaa.Pe trotuar era un co de srm pentru
gunoi i,proptindu-i de el geanta mare i grea,ncepu s cerceteze coninutul
acesteia-bomboane,dou cutiue de plastic pline cu fard ieftin,o revist medical,
o cutiu n care era lniorul primit de la mama ei cnd mplinise cinci ani i
mapa cu fotografiile fcute n Montana.Deschiznd-o,Madison se uit cu
nencredere la fotografii,n urm cu nousprezece ani lumea tia mult mai puine
despre modeling dect acum.Era bine sau ru? se ntreb ea,apoi i zise c nu

avea timp pentru cugetri filozofice.Oricum aflase c fotografiile astea nu aveau


s-o introduc n sanctuarul oamenilor care puteau s-o propulseze spre succes.
Rememornd prima ei vizit aici,i aminti ce oribil se simise n biroul ageniei
de modeling.Recepionera era o piticanie afurisit,urt pe dinuntru i pe
dinafar,care avea o plcere deosebit s fac fetele frumoase s atepte.Dup ce
se uitase la Madison,mbrcat cu rochia de var cu volane n fa,rsfoise
albumul cu fotografii i scosese un pufnet dispreuitor.Toate fetele din birou
zmbiser,cci tiau c,probabil,tocmai i ratase ansa.
Iar acum,Madison i aminti ct de furioas fusese.Cum ndrznea o recepionera
s se erijeze n judector? gndise Madison la vremea aceea.Mnia o fcuse s
se uite de sus la femeie,dndu-i de neles ce credea despre ea.
Mare greeal! Mai trziu aflase c recepionerele erau primii evaluatori i efii
ageniilor aveau ncredere n judecata lor.
-Nu eti fotogenic,nu-i aa? spusese femeia,apoi i napoiase mapa de
prezentare cu un zmbet superior.Acum Madison se simea jenat amintindu-i
de arogana ei i de faptul c,la vremea aceea,furia o fcuse s ias din birou ca
o furtun.Acelai lucru se ntmplase la alte dou agenii.Toat viaa i se spusese
c era zdrobitor de frumoas,dar s i se comenteze trsturile una cte una...
Fusese prea mult pentru ea.Aa c atunci cnd sunase Roger,se bucurase de
pretextul care i se oferea s prseasc metropola i s se ntoarc acas.
De data asta avea s fac lucrurile altfel,pentru c acum tia ce o ateapt acas.
Uitndu-se iar n geant,Madison scoase cutiua cu lniorul de la mama ei,apoi
arunc la coul de gunoi bomboanele,fardul i mapa.Lu un carnet de banc i se
uit ci bani avea.n cont erau aproape aptesprezece mii de dolari,i tia c mai
mult de jumtate erau de la tatl ei.
Uitndu-se la carnet,Madison zmbi.Cu nousprezece ani n urm,se nfuriase
pentru asta.Nu o recunotea ca fiind a lui,dar i trimisese banii lui murdari.
ns acum era mai btrn,mai neleapt i nelegea mult mai bine lumea.Acum
aflase cum e cu patima i cum poi sa faci lucruri pe care s le regrei o via.tia
c exist tai care n-ar fi trimis nici un ban,indiferent ci aveau.
Ca o concluzie,se uit la banii primii de la tatl ei i i consider un dar.i
revizui i prerea despre oraul natal.Cu ani n urm fiisese suprat c o
fcuser s se duc unde nu voia pentru a deveni ceva ce nu-i dorea.
Toate astea o nfuriaser i avusese grij s le plteasc tuturor nefacnd ce se
ateptau.Cheltuise banii oraului i ai tatlui ei pe Roger.i,cnd sttuse n New
York,nu ncercase prea mult s primeasc contracte pentru modeling.Mai
trziu,cnd se ntorsese n Montana,le spusese prietenelor ei din liceu c New

York-ul era un loc rece i dur,iar ea nu voise s triasc acolo.Deranjai au fost


doar negustorii care i pltiser drumul.Nu era de mirare c,pn dup
divor,Madison i vizitase rar oraul natal.Cnd s-a desprit de Roger,faa i
trupul ei mrturiseau ce i se ntmplase,aa c nimeni nu-i mai vorbi despre
modeling.Asta era ansa ei s schimbe lucrurile.Acum era alt femeie.Acum tia
ct de valoroas este o ans.
n apropiere era o cabin telefonic i,nuntru,atrnat de-un lan,o carte de
telefon.Rsfoind repede paginile,Madison gsi capitolul n care erau trecui
fotografii i-iat,Michael Cordova.Cu ani n urm cineva o ntrebase dac fusese
vreodat fotografiat de Cordova.Madison zmbise i spusese c atunci cnd
fusese ea la New York nimeni nu auzise de Cordova.Mai trziu,n timp ce mnca
un iaurt,se gndise la asta.N-ar fi ciudat s-1 fi cunoscut pe Cordova,s-i fi
nceput mpreun carierele?
Bg bani n telefon ca s-1 sune,dar se rzgndi.Avea s se duc personal la
el,ca s fac tot ce putea pentru a-1 convinge s-o fotografieze.
-Nu m ocup de modele,spuse uitndu-se n vizorul aparatului su Hasselbland.
n faa lui era o mas plin cu portocale care fuseser vopsite pentru a fi arta
mai bine.Era scund,cretetul capului su abia dac i ajungea lui Madison pn
la umr.Avea un nas coroiat,o gur far buze,i ochi ptrunztori ca de vultur.
-Am auzit de tine tocmai n Montana,zise ea pe un ton inocent,dar i
seductor.Studioul lui era ntr-un depozit vechi,murdar,probabil nenclzit.
El ntoarse capul repede i o msur de sus pn jos.
-Vrei s lai prostiile i s-mi spui ce urmreti?
N-a fi putut face asta la douzeci i unu de ani,se gndi Madison,dar acum
tonul i atitudinea lui erau o uurare pentru ea.i era greu s par a fi o fat
tnr.
-Vreau s m fotografiezi.
-Nu m ocup de mod,spuse el,nederanjndu-se s se uite la ea.Caut n Paginii
Aurii.Acolo gseti o sut crora le-ar face mare plcere s te fotografieze.
Lui Madison i veni s-i povesteasc despre cele trei sptmni n care trebuia s
i schimbe ntregul viitor,aa c nu avea timp de implorat.
-Dac tii s foloseti aparatul,tii s faci i fotografii de mod,spuse ea mai
suprat dect intenionase s se arate.
-Eti...
-Hotrt,complet ea repede.i,evident,am mai mult ncredere n tine dect ai

tu nsui.Ce pierzi dac dai gre? Revii la fructe.Dar dac faci din mine o
vedet,ce i se poate ntmpla? Ai cumprat aparatul la vechi?
O clip,i inu rsuflarea.Avea s-o azvrle afar? El fcu dou poze la rnd far
s se uite la ea.
-Plteti filmul i developarea.
-S-a fcut,accept ea imediat.Luase un taxi pn la studioul lui ca s nu ajung
transpirat i,pe drum,fcuse o schi-o femeie culcat pe-o parte,cu un arpe
uria nfurat n jurul ei.
-Cineva mi-a spus cndva c i-ar plcea s vad o fat cu nimic pe ea n afar de
un arpe.Fotograful nu rspunse.i vedea de treab.Avea un asistent,un omule
cu figur de oarece,care bga filmele n aparat.
-Un arpe mare,preciza Madison.El se ntoarse i se uit la ea.
-Nu fac poze porno.Madison se enerv.
-Ia mai scutete-m,vrei? Sunt o fat nalt i frumoas din Montana,dar fete
nalte i frumoase gseti pe la toate colurile n lumea modelingului.Am nevoie
de ceva aparte.Nu porno,ci art.Art care ocheaz.Poi s-o faci sau nu? Dac
nu,spune-mi ca s nu-mi mai pierd timpul.Pentru prima dat,vzu n ochii lui
interes i atept cu rsuflarea la gur.
-Chiar ai un cap pe umeri,nu-i aa?
-O minte btrn ntr-un corp tnr,dar lansez pe pia partea tnr.Nimeni nu
pltete pentru cea btrn.Cnd l vzu zmbind,tiu c l convinsese.i venea
s danseze de bucurie,dar rmase nemicat i atept.
i ddu schia pe care o fcuse.El o privi ceva timp,apoi i scoase portofelul din
buzunar,lu din el o carte de credit i i-o ddu asistentului su.
-F-mi rost de un arpe.Tnrul se uit ngrozit.
-De unde s...? opti el,incapabil s termine fraza.
-Suntem la New York,aa c gsete-mi un arpe,unul mare.Mine diminea la
nou s fie aici.Apoi Cordova i concentra atenia asupra lui Madison,privind-o
ca pe o marf.
-Ai grsime pe olduri i un ochi mai mare dect cellalt.Madison zmbi.I se
mai spusese asta,dar la acea vreme se nfuriase.Acum,nu.
-Atunci va trebui s m luminezi n aa fel nct s nu se vad defectele,nu-i
aa? El nu rspunse,dar vzu c ochii i strluceau.Cred c m place,se gndi
ea.
-Cine te machiaz? o ntreb.
-Ai vreun prieten? se interes ea,cu speran n glas.
-Culmea,da! S fii aici mine diminea la ase.O s fie ceva de munc la tine.

n trecut,o remarc precum asta ar fi facut-o s se simt jignit,dar acum doar


zmbi.
-Aa e.Mai bine spune-i prietenului tu s aduc o mistrie i o pung de ciment.
O s-i ia mult s m fac s art la fel de bine ca portocalele tale.
El se strdui s nu zmbeasc,dar nu reui.
-Du-te.Iei afar de aici.ncearc s dormi puin.Poate i se vor uniformiza
ochii.i fa ceva cu rochia aia.mi vine s vrs numai cnd m uit la ea.
Madison porni ctre u i,cnd ajunse,el se ntorsese deja la aparatul de
fotografiat.
-Mulumesc,spuse ea,dar el nu reaciona.Afar,se uit n geant i vzu c avea o
cheie i,slav Domnului,adresa hotelului ieftin din centru,la care sttea.Dac nu
i-ar fi notat-o nu i-ar mai fi amintit-o dup atia ani.
Cnd ajunse n cmrua ei de hotel,scoase din dulap i din sertarele scrinului
toate hainele pe care i le adusese cu ea.Doamna Welch,patroana singurului
magazin de mbrcminte din Erskine,i donase o ntreag garderob.E greu s
gseti lucruri mrimea ta,dar eu am reuit,o asigurase ea pe Madison cu o zi
nainte de a se urca n avion.Acum,uitndu-se la haine,Madison se ngrozi.Nu
avea dect materiale nflorate i cu carouri,volane i nsturei aurii.Nu era de
mirare c recepionera de la agenia de modeling o tratase cu dispre.Totui,din
cte i amintea,i celelalte sperane fuseser mbrcate exact ca ea.
Lsnd hainele pe pat,Madison se duse la Saks.Se ntoarse dup trei ore,epuizat
i trnti pe podea pungile grele de cumprturi.
Nu luase dect alb i negru.Nu cumprase nimic care s nu fi fost perfect n
1981,dar i n anul 2000.Clasic.Uni.Simplu.i incredibil de scump.Cumprase o
pereche de pantaloni negri de ln care,n mod obinuit,costau o mie dou sute
de dolari,dar ea i achiziionase la reduceri cu doar ase sute.O bluz alb de
bumbac,din Italia,dou sute cincizeci de dolari.i alesese i o curea Hermes cu
pantofi i poet n ton.
n drumul de ntoarcere se oprise la un salon de cosmetic i i vopsise
genele.Avea de gnd ca atunci cnd se prezenta la agenia de modeling s arate o
fa lipsit de machiaj.Inteniona s-i expun pielea,nu s-o ascund sub un strat
de fard.Genele ei aveau s fie doar negre,nu mbcsite de rimel.
n dimineaa urmtoare,la cinci i jumtate,Madison era la studioul lui Cordova.
Nu mncase nimic din ziua precedent de la amiaz,i spera s reziste i n
continuare tot aa.Trebuia s scape ct mai repede de vreo apte kilograme.
Spre mirarea-i ncntarea-lui Madison,fotograful prea hotrt s fac o treab
serioas,pentru c acolo o ateptau doi brbai.Erau tineri i far experien,dar

entuziati.Iar cnd Madison auzi cum i cheam,fu ct pe ce s leine.tia c


unul dintre tineri avea s ajung la Hollywood i c,ntr-o viitoare sear de
Oscar,numele lui avea s fie pomenit ca rspuns la ntrebarea Cine te-a
machiat? Acum se uita lung la Madison,cu o penset n mn,i se ncrunta.
-Scumpo,la sprncenele alea trebuia s fi adus o main de tuns gazonul.
Cellalt era coafor,iar ntr-o bun zi nu numai c va deine propriul su salon,ci
i propria linie de produse pentru ngrijirea prului-extrem de scumpe.
-i eu ce s fac cu asta? se ntreb el retoric,bgnd mna n prul lui Madison i
strngndu-1 n pumn.Madison le zmbi celor doi i spuse:
-Biei,sper c ai adus o scar.i fcu s rd i,ca urmare,ctig doi prieteni.i
explic tnrului coafor cum s-o tund n stilul lui Jennifer Aniston din
Prietenii,o tunsoare care fcuse furori n toat ara anul trecut,dar n 1981 era
complet necunoscut.La nou a.m.fix,ua studioului se deschise i intrar doi
brbai uriai,asudai,mbrcai cu tricouri,crnd un arpe imens.
Ce dracu' am fcut? se gndi ea,exact cnd Cordova i opti la ureche:
-Dai napoi? Cei doi brbai transpirai puser arpele pe podea i se uitar la
Madison.Era machiat,prul moale i ncadra faa,i era mbrcat doar cu un
chimonou subire.
-Eu vreau cincizeci de fotografii,spuse unul dintre ei hlizindu-se la Madison.
ntorcndu-se cu spatele,Madison se strmb.Una era s te dezbraci n faa
fotografului i a celorlali doi brbai-pe ei n mod sigur nu i interesa ea,ca
femeie-dar tipii tia...
-Sper s dea pozele pe internet,mormi ea.
-Pe ce? ntreb coaforul.
-Nu conteaz,spuse Madison,apoi inspir adnc i dezleg cordonul halatului,dar
nu i-1 scoase.Zmbind,i zise: Ce dracu'? Cnd ai douzeci de ani,vrei s
rmi acoperit,dar cnd ai patruzeci,te bucuri cnd cineva i cere s te
dezbraci. Goal,se ntoarse i se uit la arpe.
-S trecem la treab!
Cnd Madison intr n biroul celei mai bine cotate agenii de modeling din New
York,primul ei gnd fu c se simea btrn.ncperea era plin de fete destul de
tinere ca s-i fie fiice.Dar,lng u,era o oglind i o singur privire i confirm
c trupul ei era la fel de tnr ca al acestor copile.Se bucur ns c vrsta era
singurul lucru pe care l aveau n comun.Celelalte erau mbrcate la fel ca ea
cnd intrase prima dat pe uile astea.Purtau hainele lor de duminic,ceea ce
nsemna costume sumare i o mulime de bijuterii.Machiajul lor era n stilul

considerat clasic n toate colile de frumusee din ntreag Americ: prea mult
i prea evident.Stnd lng ele,n bluza alb i pantalonii negri,cu pielea
strlucitoare far pic de machiaj,Madison arta ca o perl perfect pe stratul de
pietri dintr-un acvariu.La birou o ntmpin aceeai recepionera urt,
saie,urcioas,pe care i-o amintea att de bine.
-Da? spuse ea ridicnd ochii spre Madison.
n trecut,privirea arogant i ostilitatea femeii o nfuriaser pe Madison.Dar,de
data asta,i zmbi dulce.
-A vrea s-mi prezint portofoliul i,dac e posibil,s vorbesc cu doamna
Vanderpool,spuse Madison.Secretara ncerc s nu o arate,dar era impresionat
de aspectul lui Madison.Evident,femeia recunotea calitatea i preul hainelor de
pe ea.
-Ai programare?
-Am,rspunse Madison.Data trecut czuse n capcana asta.La ora unsprezece,i
cred c acum e unsprezece.
-Eu atept de trei ore! protest o fat din spatele lui Madison.
-Nici mcar n-am deschis pn acum o or,se rsti recepionera; apoi se uit n
registrul cu programri.Nu te vd aici.Madison i art n dreptul orei
unsprezece.
-Ce nume e sta,Madison? o ntreb pe un ton aspru.Madison rezist dorinei de
a-i rspunde la fel.
-Cel pe care mi 1-a dat mama,spuse ea,continund s zmbeasc.Poate ai vrea s
te uii peste portofoliul meu ct timp atept,adug ea punnd pe birou albumul
mare i negru care,de data asta,avea coperte din piele,nu de plastic.
Mai mult dect orice pe lume,Madison voia s stea acolo i s vad faa femeii
cnd ddea cu ochii de fotografiile pe care i le fcuse Cordova.n cele din urm,
petrecuse trei zile cu fotograful.O dat ce creativitatea se dezlnuise,nimic nu-1
mai putuse reine.Cnd i se adusese un paner mare cu piersici ca s le
fotografieze,l trimisese pe coafor s cumpere o peruc neagr,ieftin,iar pe
asistent s gseasc nite haine de care poart igncile.Dup povestea cu
arpele,asistentul nu mai era uimit de nimic.
Cordova o fotografiase pe Madison mbrcat ca o iganc,eznd n mijlocul a
o mie de piersici.M rog,preau o mie,fiind aranjate n jurul unui deal artificial.
In biroul ageniei,Madison i impuse s rmn cu spatele la recepionera n
timp ce se mergea spre singurul scaun neocupat.Cnd se ntoarse pentru a se
aeza,avu satisfacia s-o vad pe femeiuc aia ngrozitoare uitndu-se la
fotografii cu gura cscat.Cnd descoperi c Madison o urmrea,nchise gura i

albumul.Apoi,ridicndu-se de la birou,lu teancul de portofolii,l trnti pe al lui


Madison deasupra i se ndrept spre ua biroului n care doamna Vanderpool
hotra soarta a sute de tinere.Recepionera btu scurt,iar cnd deschise ua se
auzi: Ar fi bine s fie important.Evident,doamnei Vanderpool nu-i plceau
ntreruperile.Brusc,Madison i ddu seama c inima i bubuia.Oare nu fusese
prea agresiv? Poate trebuia s-i fi fcut mapa de prezentare cu un fotograf bun
din New York.Ceva simplu.Comun.Nu cu un arpe.
Trecuser probabil numai cteva minute pn cnd ua se deschise din nou,dar
lui Madison i se prur ore.i,n u,nu apru mucoasa de recepionera,ci
doamna Vanderpool nsi.Madison nici nu respir n timp ce femeia cu prul
grizonat i rochi obinuit scana ncperea.Cnd o vzu pe Madison,se opri.
-Tu eti Madison Appleby? Madison i zmbi politicos i ddu din cap.Nodul din
gt o mpiedica s vorbeasc.
-Vrei s vii n biroul meu?
-Da,mulumesc,reui s spun Madison.
O urm pe doamna Vanderpool n biroul ei,i ua se nchise n urma lor.
CAPITOLUL 29
-Asta e,far ndoial cea mai minunat poveste pe care am auzit-o
vreodat,spuse Leslie.
-Chiar i a doua oar? ntreb Madison,zmbind.
-A putea s-o ascult i de o mie de ori,i de fiecare dat mi s-ar prea mai bun,
interveni Ellie.i ce s-a ntmplat mai departe?
-Dar restul l cunoatei,spuse Madison,uitndu-se dup chelneri.Credei c au
o list cu deserturile?
-Suntem n Maine,cere coacze,zise Ellie nerbdtoare.Vreau s tiu ce s-a
ntmplat mai departe.Leslie i puse mna pe braul lui Ellie.
-Dar tim ce s-a ntmplat,nu-i aa? Nu i-am vzut fotografia n reviste ani la
rnd?
-Ici i colo,spuse Madison,zmbind,dar am mai fcut i altceva,n-am stat doar n
faa aparatului de fotografiat.ns povestea aia o tii.Oh,bun,iat c vine cu
meniul.
-Madison,rosti Leslie ncet,i cumpr tot de pe lista aia dac ne spui restul
povetii.
Rznd,Madison alese o felie mare de tort de ciocolat cu glazur de ngheat
tot de ciocolat.
-Am fost cuminte,ncepu Madison,n timp ce chelneri i punea desertul n fa.

-i ce nseamn asta? o ncuraja Ellie.


-M-am prezentat la ora stabilit la selecia iniiat de firmele interesate,i am
obinut toate contractele.Nu vreau s m laud,dar rezultatul a fost c am aprut
pe coperta a trei reviste de mod i mi s-a oferit un contract avantajos pentru
produse cosmetice la sfritul a doar opt sptmni.Madison se opri ca s ia o
linguri de tort.ns cnd am inut n mn cecurile primite pentru munca mea,
m-am gndit c a fi putut trimite doi copii la colegiu cu banii ia.i de aici mi-a
venit ideea,iar restul l tii.
-Ba nu!! protestar celelalte imediat.Madison se uit la ele,nevenindu-i s cread
c putuser uita ceva att de important.
-Am folosit banii ca s ncep s studiez pentru a-mi lua licena,spuse ea.
-Licena n ce? ntreb Ellie cu sufletul la gur.Madison se uit la ea uimit.
-tii la fel de bine ca mine c sunt doctor.
-n medicin? ntreb Leslie cu ochii mari.
-Da.Sunt fizioterapeut.M bucur c am ales specialitatea asta pentru c am avut
o profesoar minunat la Columbia,doctoria Dorothy Oliver.A fost de parc neam fi cunoscut dintotdeauna.Celelalte se priveau uluite.La nceput zmbir,pe
urm,dintr-o dat,izbucnir n rs.i mpinser scaunele n spate,se ridicar,se
luar de bra i ncepur s danseze fericite.Ceilali consumatori ridicar
privirea,ncruntndu-se la nceput,ns cnd vzur ct de radioase erau cele
dou femei,zmbir.n restaurant cnta muzica,ceva linititor,dar Ellie i Leslie
preau s danseze pe un ritm de swing din anii cincizeci.
-Doctor! strig Ellie.E doctor.
-Da,medic,repet Leslie rznd.Fiind vorba de dans,Ellie fu surclasat de Leslie,
aa c facu un pas napoi,i n secunda urmtoare Leslie fu n vrful picioarelor.
ntr-un fel,trecuser optsprezece ani de cnd nu mai dansase,dar n altul,n
ultimele dou sptmni petrecuse dou ore pe zi exersnd.Acum i ridic
minile deasupra capului ntr-o arcuire graioas i ncepu s se nvrteasc n
cercuri mici,naintnd printre mese.Clienii restaurantului recunoscur talentul i
experiena,i concentrar atenia asupra lui Leslie,iar cnd Ellie ncepu s bat
din palme n ritmul muzicii,i se alturar i ei.Leslie se nvrtea prin tot
localul,nepierzndu-i o clip echilibrul.Cnd ajunse lng masa lor,se opri.Iar
atunci,ncepur aplauzele.Zmbind,roie la fa de stinghereal,dar i de plcere,
Leslie facu o reveren adnc,ca o balerin la captul unui numr solo.
Cteva momente mai trziu,stnd lng Madison,Ellie i Leslie se uitar cu ochi
strlucitori la ea.
-nc ai talent,spuse Madison,adresndu-i-se lui Leslie.

-Nu,nu chiar,rspunse ea.Adevrul e c n-am avut niciodat.


-Dar tocmai am vzut...Leslie simi nevoia s ia o nghiitur de ap.O fi avut ea
ieri douzeci de ani,dar azi avea patruzeci i corpul ei nu era n form.
-Sunt o dansatoare mai bun dect media,dar nu fac parte dintre cele mai bune.
Or,eu am vrut ntotdeauna s fiu cea mai bun.
-Dar...ncepu Madison,ns Ellie i-o retez.
-i cum l-ai cunoscut pe Thomas? ntreb ea.Uitndu-se n farfuria goal,
Madison zmbi.
-Mai inei minte c,atunci cnd ne-am ntlnit,v-am spus c am fost prsit de
un biat de la mine de acas?
-Da,confirm ncet Leslie.Ce s-a ntmplat cu el?
-Nu se spune poanta naintea bancului,nu-i aa? i aminti Madison,zmbind.
Biatul care mi-a dat papucii,Roger,aa l chema,mi-a scris de cteva ori n timp
ce eram la New York i,datorit lui,mi s-au ntmplat cele mai bune lucruri din
viaa mea.Roger mi-a povestit c fratele unui prieten de-al lui din colegiu studia
la Universitatea Columbia.La vremea aceea eu nu fceam nici o diferen ntre
colegii,dar universitatea aia era n New York,aa c m-am nscris.
Uitndu-se la paharul cu ap,schi un zmbet misterios.
-Pe atunci nu tiam ce coal prestigioas era Columbia i ct de greu eti admis.
Oricum,pe parcursul ntregului liceu,pe lng temele mele,le fcusem i pe cele
ale lui Roger.Aa c,n esen,aveam dou pregtiri.Eu studiasem intensiv
engleza i istoria,dar Roger,vrnd s impresioneze,urmase cursurile de fizic i
chimie.n fine,ca s n-o mai lungesc,am trecut cu note mari toate testele.Mi s-a
spus s fac cerere pentru burs,dar eu am vrut s-mi pltesc singur studiile.
-Aa c te-ai dus la Columbia mulumit lui Roger,spuse Leslie zmbind i
uitndu-se semnificativ la Ellie.
-Da,dar cnd am ajuns acolo,eram mult prea timid ca s m prezint fratelui
prietenului lui Roger...Nu tiu cum s v explic...Nu credeam c fceam parte
din clasa oamenilor care urmeaz medicina.
-Eu n-am observat niciodat asta,tu ai observat,Leslie? ntreb Ellie,mimnd
inocena.
-n mod sigur eu te-am considerat ntotdeauna sclipitor de deteapt,spuse
Leslie,zmbind.
-M mgulii,zise Madison.n orice caz,Roger mi-a povestit n scrisorile lui ce i
se ntmplase i cred c asta m-a fcut s-mi aleg specialitatea i,astfel,s-o
cunosc pe minunata mea profesoar,doctoria Dorothy Oliver.i,printr-o ans
una la un milion,s-a dovedit c nepotul ei era tipul amintit de Roger.Madison se

opri o clip,de parc ar fi ateptat ca aceast coinciden extraordinar s


strneas un val de exclamaii din partea celor dou,dar ele rmaser tcute,
ateptnd s continue.
-Aa c,n anul doi,l-am cunoscut n cele din urm pe Thomas,i ne-am
ndrgostit pe loc unul de altul.La o zi dup ce am absolvit facultatea,ne-am
cstorit.Ellie i Leslie se rezemar de speteaza scaunelor i zmbir satisfcute.
-i avei copii,spuse Leslie,nu ca o ntrebare,ci ca o afirmaie.
-Da,patru,confirm Madison,zmbind.i eu i Thomas am fi vrut o duzin dac
s-ar fi putut.Ne plac la nebunie copiii.Pentru ei merit s trieti.Dac nu i-am fi
avut...n fine,nu-mi imaginez cum ar fi fost viaa mea fr Thomas i far copii.
-i acum locuii n New York? ntreb Ellie.
-Nu.Nu v-am spus...Of,nu mai inei minte nimic.Toi ase locuim n Montana,n
Erskine.Avem o clinic acolo.Ellie se documentase cndva privitor la clinicile
din oraele mici i tia c scoteau bani puini.Fr s-i dea seama,spuse ncet:
-Oh,aa e.Thomas era nstrit.
-Ba nu,o contrazise repede Madison.Am folosit banii mei.Ai lui Thomas sunt n
banc,pentru copii,i nu ne atingem de ei.
-Din modeling,i spuse Leslie lui Ellie.A ctigat bine ca model.
-Nu,preciza Madison,apoi se uit o clip n ceaca de cafea.Chelneri le luase
farfuriile i le umpluse din nou cetile.O s vi se par ciudat,dar am fcut bani la
burs.A fost straniu,dar m uitam la lista companiilor ce aveau aciuni pe pia i
tiam,pur i simplu,care aveau s urce.Se uit la celelalte,creznd c vor fi
surprinse,darnici una nu coment nimic.Totul a nceput destul de inocent.ntr-o
zi,un coleg de facultate citea cu glas tare situaia de la burs i i-am spus care
aciuni aveau s urce.A fost de parc a fi tiut ce produse aveau s prind la
poporul american.Am nceput s investesc nc de atunci toi ce puteam
economisi de pe urma muncii de fotomodel.Iar cnd a aprut internetul,am
investit puternic.Eram sigur c avea s mearg! Le zmbi luminos.Cas scurtez
povestea,amctii'.ai milioane.Nici acum nu vzu nici urm de uimire pe feele
prietenelor ei.Am considerat c eram datoare oraului meu natal pentru c,dac
nu m-ar fi trimis cei de acolo la New York,cine tie ce s-ar fi ntmplat cu
mine.A fi putut sfri prin a rmne pe veci acolo i a m mrita cu vreun tip pe
care nu puteam s-1 sufr,i...Glasul i se stinse ca i cum ideea era prea bizar
pentru a o continua.
-Oricum,am discutat cu Thomas despre ceea ce voiam,i el a fost de acord din
toat inima,aa c am investit cea mai mare parte din bani n echipament pentru
a nfiina o clinic n Erskine.Am practicat amndoi medicin general un an i

ceva,dar n-am renunat o clip la pasiunea noastr-medicina recuperatorie.Aa


c acum avem un spital mic,n care lucreaz ase specialiti n terapie fizic.i
tii ceva? Clinica nu numai c i acoper cheltuielile,dar e chiar profitabil,
astfel c putem s le dm angajailor notri prime grase de Crciun.Avem o
mulime de cazuri de rnii la schi prin staiunile din apropiere,i astfel ne
acoperim cheltuielile.De asemenea,ne permitem s acordm ngrijire medical
gratuit oricrui locuitor al orelului nostru.Se uit la Ellie i la Leslie,
ateptnd ntrebri,dar cum amndou rmaser tcute,Madison continu:
-Viaa e ciudat,nu-i aa? Cnd mi s-a spus prima dat c eram trimis la New
York s devin model,m-am considerat manipulat.Am crezut c voiau s fac
Erskine cunoscut,astfel nct s poat profita ei.Realizez c eram suprat pn
i pe tata-care,n treact fie spus,e un om de treab i i vede des nepoii-pentru
c mi-a trimis bani s plec.Nu tiu ce s-a schimbat n mintea mea dar,dintr-o
dat,resentimentul a disprut.i tii ceva? M-am schimbat din ziua n care neam cunoscut.Dup ce am plecat de la Direcia de Circulaie,tiam ce trebuia s
fac i unde s m duc.
-Aproape ca i cum cineva te-ar fi atins cu o baghet magic,spuse Ellie ncet.
-Da! Exact! i,pentru c mi-am modificat atitudinea,mi s-au ntmplat numai
lucruri bune.L-am cunoscut pe Thomas,avem o familie frumoas,i...
-i oraul tu natal a prosperat,complet Ellie.
-Da,dar i eu i datorez totul,nu-i aa? M bucur c am putut s fac ceva ca s i
rspltesc pentru c m-au trimis la New York i au avut grij de mine dup ce a
murit mama i dup ce iubitul meu m-a prsit.
-Ce s-a ntmplat cu Roger? ntrebar la unison Ellie i Leslie,fcnd-o pe
Madison s rd.
-Srmanul biat! spuse Madison,cltinnd din cap.mi este tare mil de el! Nu
tiu dac credei asta dup ce v-am povestit ce mi-a fcut el mie-partea aia o
inei minte,nu-i aa?
-Da! confirmaser ntr-un glas Leslie i Ellie.
-M-a sunat la New York la puin timp dup ce am ajuns acolo i m-a anunat c
1-a clcat o main i c era ntr-o stare foarte grav.Era la pmnt,att fizic,ct
i psihic.Mi-a spus c are nevoie de mine i m-a implorat s m ntorc acas s-1
ajut Considera c,ntruct o ngrijisem pe mama,tiam tot ce trebuia i c eram
singura de pe pmnt care l putea ajuta.
-i tu ce i-ai rspuns? ntreb Leslie.
-tii,chiar i azi m mai simt puin vinovat pentru ce i-am fcut.Acum,c sunt
mai btrn,mi dau seama ct suferea,dar,la vremea aceea,nu m-am gndit dect

la cum m prsise dupa tot ce fcusem pentru el.I-am spus...Madison avea o


faa vinovat.I-am spus c familia lui i permitea s angajeze cea mai bun
infirmier i c nu aveam de gnd s fiu asistenta lui medical,far plat.Am fost
hain la inim,nu-i aa?
Cnd Madison remarc cum se uitau Leslie i Lllie una la alta,i vzu bucuria
care le lumina feele,le fulger cu privirea.
-Dac iar v apucai s dansai,jur c m ridic i plec.O dat a fost interesant,dar
a doua oar ar fi jenant.Zmbind,Ellie o ntreb:
-i ce s-a ntmplat cu bunul Roger?
-Mmmm.Aici m simt vinovat.Nu a primit ngrijirea de care avea nevoie dup
accident.Dar,i mai ru,i s-a pus un diagnostic greit.I s-a spus c n-o s mai
mearg niciodat,i se pare c nimeni n-a pus la ndoial asta.
-Vrei s spui c i-n ziua de azi e tot ntr-un scaun cu rotile? ntreb Ellie.
-Da.Este cumplit,zu.Prinii lui au fost ntotdeauna cei mai reci oameni din
lume,i cred c le era ruine cu fiul lor imperfect,aa c l-au izolat la etajul al
doilea al casei lor.I-au angajat un infirmier s aib grij de el,dar nimeni nu a
pus sub semnul ntrebrii diagnosticul iniial.Nici mcar nu i s-a mai fcut vreo
radiografie,astfel c nu s-a tiut c mai putea,totui,s fie recuperat.Madison
facu o scurt pauz.Aa cum v-am spus,o perioad dup ce m-a sunat,ne-am
scris,dar cred c prinii lui au descurajat corespondena,ntruct mereu au
considerat c eu eram inferioar fiului lor.Oricum,Roger nu i-a mai
revenit.Prinii lui au murit cu ani n urm ntr-un accident maritim,iar Roger a
motenit casa i o grmad de bani.Dar asta nu 1-a fcut fericit.S-a nsurat de
trei sau patru ori-i dup fiecare divor este din ce n ce mai srac.tiu attea
pentru c de trei ori pe sptmn vine la clinica noastr.Eu am observat c ira
spinrii nu i fusese retezat,cum i se spusese.Am lucrat din greu la recuperarea
lui,dar...Madison i ridic minile neajutorat.Adevrul e c Roger nu are starea
de spirit necesar.El are nevoie de cineva care s-1 preseze i s-1 implore i...
Cred c are nevoie de o persoan care s-1 fac s cread c este acelai cpitan
al echipei de fotbal i cel mai popular biat din liceu i colegiu.Dar nimeni nu-i
poate da iluzia asta.E prea trziu.Pcat! Dac prinii lui n-ar fi fost nite zgriebrnz i i-ar fi asigurat terapia corespunztoare,Roger ar fi putut merge din
nou.i cine tie ce ar fi putut deveni?
-Da,cine tie,repet Ellie uitndu-se la Leslie.Roger era un tip tare cumsecade,
nu-i aa?
-Nu cred c ar trebui s-1 judeci doar dup ce mi-a fcut mie,spuse Madison.
Uneori m ntreb ce s-ar fi ntmplat cu mine dac m ntorceam atunci cnd

m-a sunat i...


-Nu! strig Ellie,apoi se uit spre masa alturat i cobor glasul.Ai procedat
bine c nu te-ai ntors la el.
-Bineneles,spuse Madison,ncruntndu-se.Oricum,consider c i sunt datoare.
Dac nu m-ar fi prsit,oraul nu m-ar fi trimis la New York.i dac nu mi-ar fi
scris,nu m-a fi nscris la Columbia.Chiar i dup ce Dorothy m-a prezentat lui
Thomas,dac fratele lui n-ar fi fost prieten cu Roger,poate c nu am fi ajuns s
ne cunoatem pentru c...Madison zmbi.Ei bine,Thomas e dintr-o familie
bogat,i s spunem doar c e puintel circumspect cu fetele drgue care sunt
prietenoase cu el.Thomas poate s te intimideze.
-Dar nu pe tine,spuse ncet Leslie.
-Nu,nu pe mine.Eu l-am neles din prima clip.El i cu mine...In fine,n-o mai
lungesc,sunt fericit.tiu c e un mod nvechit de a gndi,dar sunt fericit.Am
familie i prieteni,i munca mea.Viaa mea nu e palpitant; de fapt,e obinuit,
dar mi place.Uneori oamenii vd fotografii de-ale mele,mai ales cea cu arpele
i nu le vine s cread c am renunat la ansa de a fi supermodel ca s conduc
o clinic n micuul i plictisitorul Erskine.Dar...Emoia pru s-o copleeasc
i,un moment,i feri privirea,ncercnd s se liniteasc.
-Dar voi ce avei de povestit? ntreb ea.
-Eu sunt foarte fericit,ncepu Ellie,ntruct mintea ncepea s i se limpezeasc.
Ambele se uitar ntrebtor la Leslie.
-Eu nu tiu,zise aceasta cu sinceritate.Am nite lucruri de clarificat n viaa
mea,i nc nu tiu cum o s mearg,ntrebai-m peste ase luni.Se ridic.Nu
tiu cum e cu voi,dar eu m simt dintr-o dat foarte obosit.A vrea s m ntorc
i s trag un pui de somn.
-M ncnt ideea,spuse Madison.
-i pe mine,adug Ellie,dar,cnd rostea asta,se gndea: Toate minim.Avem
cte ceva de fcut n particular. Ea voia s ajung la cea mai apropiat
papetrie ca s cumpere un stilou i hrtie pentru c povestea lui Madison i
dduse o idee pentru o carte.
-Gata? ntreb Leslie,i Ellie i ddu seama c sttea la mas,pierdut n
gnduri.Madison iei prima,iar Leslie rmase s-o atepte pe Ellie.
-Vreau s aud ce s-a ntmplat ntre tine i fostul tu so,i zise ncet.Cum s-au
desfurat lucrurile la tribunal?
-Ar avea sens dac i-a spune c trebuie s stau jos ca s mi amintesc?
-Sigur,o aprob Leslie.i eu trebuie s m gndesc la ce mi s-a ntmplat.
Ellie se uit ntrebtoare la Leslie.

-Te-ai ntors,dar ai ales s nu schimbi nimic.Preedintele tu s-a dovedit a fi o


javr? Spune-mi c atunci cnd o s candideze,n-ai s-1 votezi.
Leslie nu zmbi la gluma lui Ellie.
-n realitate,a fost adorabil.Cred c e mai drgu dect soul meu,mai detept,
poate,n mod cert,mai atent i,cu siguran,mai amabil.
-Uau! i l-ai lsat? Leslie nu rspunse imediat.
-Ai nelege dac i-a mrturisi c mi iubesc foarte mult familia,dar,n acelai
timp,sunt stul de ea?
-Da,neleg.i ce-ai de gnd s faci? Leslie zmbi.
-N-am nici o idee.Absolut nici una.Ellie rse.
-n regul,aa c acum o s ne prefacem c tragem un pui de somn,dar,n
realitate,o s facem fiecare ceva pe ascuns.Madison o s-i sune pe ai ei i o s le
spun ct i iubete i ce dor i este de ei,iar tu ai s...?
-Am s fac o plimbare lung i am s ncerc s-mi dau seama ce s fac cu viaa
mea.Gata cu fanteziile despre un biat din colegiu i ce-ar fi putut s fie.De
acum nainte triesc n prezent.Leslie zmbi.Iar tu...las-m s ghicesc...
Exagernd,Leslie i duse un deget la tmpl,prefcndu-se c se gndete
intens.Tu ai s aterni pe hrtie tot ce i-ai imaginat cnd a vorbit Madison,ca
s-i foloseti povestea ntr-o carte-far s fii dat n judecat,adic.Ellie rse.
-Sunt chiar att de transparent?
-Da i nu,rspunse Leslie serioas.Cred c,n sfrit,am neles ce important
este individualitatea pentru fiecare,iar pe tine povetile alea din capul tu te fac
s fii tu nsi.nltur-le i ai s fii...'
-O femeie gras i deprimat,continu Ellie.
-Corect.i,apropo de asta,nu-i n col un mic magazin de mbrcminte? nainte
s pleci,cred c ar trebui s treci pe acolo.Doar nu vrei s te ntorci acas la
Jessie i la Nate purtnd nite haine de dou ori mai mari dect ai nevoie,nu-i
aa? Gndul c i recptase trupul o tcu pe Ellie s zmbeasc.Dar nu doar
att.Mulumit lui Jessie,i rectigase respectul de sine.
Cnd ajunser acas,Madison fugi nuntru,evident nerbdtoare s pun mna
pe telefon.Dar nici Leslie,nici Ellie nu intrar.Ellie porni napoi spre ora n
cutarea unei papetarii,iar Leslie i continu drumul,pierdut n gnduri.
CAPITOLUL 30
Ellie i rezem capul de tetiera scaunului din avion i zmbi.Era iari de unde
pornise,dar,de data asta,viaa ei era cu totul alta.Trecuser dou zile de cnd se
ntorsese din...Ce? nc nu tia cum s-i zic.Cltorie n timp?

Un fel de transfer cosmic?


Indiferent ce era,i schimbase viaa radical.inea minte prin ce trecuse prima
dat la divor,dar acum perioada aceea prea o poveste imposibil pe care
nimeni n-ar fi crezut-o.nchiznd ochii,derula evenimentele desfurate a doua
oar.Seara trecut,ea i Leslie sttuser pn trziu,i i povestise totul.
-Jessie i-a dat seama de tot,spuse Ellie,zmbind amintirii,nainte s-1 pot iubi
pe Jessie,a trebuit s m eliberez de mnie i de nevoia disperat de a mi se face
dreptate.Cnd am reuit,am putut s rspund la ntrebrile pe care mi le
punea.Iar el...
-Ce? se interes Leslie.
-Nu mi-am dat seama dect mai trziu,dar nimeni n-a stat s judece povestea
divorului meu n mod logic.Poate din cauz c autocomptimirea de care
ddeam dovad n perioada aceea era att de puternic,nimeni nu a remarcat
altceva.Iar eu nu vedeam adevrul.
-i ce s-a ntmplat de data asta? ntreb Leslie ncet,uitndu-se la ua nchis de
la camera lui Madison.Avuseser grij s nu spun nimic care s-o fi fcut pe
Madison curioas.Nu voiau s-i aminteasc nimic despre viaa ei anterioar.
-Jessie,rosti Ellie cu simplitate.Eu l-am ajutat pe el i el,pe mine.
-S nu-mi spui c ai rezolvat misterul unei crime! Nu v-ai pus n pericol
viaa,nu-i aa? ntreb Leslie ngrozit.
-Pi,de fapt,cred c...da.Jessie a hotrt c noi puteam s facem lucruri pe care
poliia nu le putea face,de pild montarea unui microfon n telefonul lui Sharon.
De fapt,numai eu puteam s fac asta,pentru c Jessie este avocat.
-Eu credeam...ncepu Leslie,dar se abinu.
-C tria pe spinarea fratelui su miliardar? ntreb Ellie,zmbind.i eu.ns am
aflat c renunase la o clientel important n L.A.ca s lucreze pentru fratele lui
i...n fine,n-o fi Jessie miliardar,dar nici srac nu e.i n nici un caz nu trebuie
s-mi fac griji c urmrete bruma de bani pe care o ctig eu.Leslie strnse uor
mna lui Ellie i i zmbi.
-M bucur pentru tine.Aadar ai ascultat ilegal telefonul unei femei,i pe urm
ce?
-Am descoperit c avea un amant i c toi banii lui Lew erau motenii de la
tatl lui,ceea ce nsemna c,dac divorau,banii i rmneau n exclusivitate
lui,nu erau considerai proprietate comun.Dac ar fi fost motenitoarea lui,deci
daca Lew murea,Sharon primea tot.Iat motivul,dar ne trebuia i o dovad.O
clip,Ellie se strmb dezgustat.Nu mi-a plcut ce a fcut Jessie,dar a mers,
astfel c totul s-a terminat cu bine.Leslie se gndi o secund.

-A ncercat s-o seduc pentru a o trage de limb.Probabil c tia c este bogat,


aa c,dac a putut ucide pentru bani,cu siguran putea i s se mrite din
interes.
-Exact,confirm Ellie.Jessie voia s organizeze totul ca n Agatha Christie-el s-o
fac s mrturiseasc,iar poliia s aud tot din camera alturat.Am protestat,
pentru c nu era deloc original,ns el mi-a rspuns c nu voia s scrie o carte,ci
s prind o criminal.n tot cazul,planul a funcionat.Eu i doi poliiti ne-am
ascuns dup o u,iar Jessie a ademenit-o pe Sharon n casa lui,cu o sticl de
ampanie pentru ea i una de whisky scoian pentru el; apoi s-a dat la ea.Trebuie
s-i precizez c el bea ceai,nu whisky.Cnd ea a nceput s se pileasc,m-a ocat
s-1 aud ce mult i ura fratele bogat.n cteva minute,Sharon a nceput s
plnuiasc cum putea Jessie s scape de Woody,omorndu-1.A afirmat c era
uor i c poliia local era prea tmpit ca s poat deosebi o crim de o
sinucidere.Dup alte cteva pahare de ampanie,chiar se luda cum se furiase
ea n spatele lui Lew i ncepuse s l srute.Povestea c el era att de bucuros c
nu mai e suprat,nct nici nu bgase de seam cnd ea i pusese mna pe
revolver.
-Pot s cred asta,zise Leslie.Cnd e vorba de sex,brbaii nu se mai gndesc la
nimic altceva.
-Aa s-a ntmplat i cu srmanul Lew.Ea 1-a mpucat,apoi a dat vina pe
Bowie,pentru c tia c deja pndea prin faa casei lor.ns Sharon i-a mrturisit
lui Jessie c ea l ncurajase,dezbrcndu-se n fiecare sear,la aceeai or,n faa
unei ferestre deschise,astfel c Bowie tia cnd s apar ca s vad spectacolul.
-Mi s fie! Aadar,tu i Jessie ai rezolvat crima.Dar cum a fost cu divorul tu?
Ellie inspir adnc.
-n tot timpul sta,tiam c data procesului se apropia rapid,dar n nici un caz nu
puteam s-1 las pe Jessie singur.
-Bineneles c nu! La urma urmei,nu spuneai tu c Sharon era frumoas?
-Cu un kilogram de fard,arta bine,dar nu era ca Madison,asta-i sigur,coment
Ellie pe un ton veninos.Uitndu-se n jos,Leslie zmbi.
-i ai ratat procesul?
-Nu mi-am dat seama,dar n toate zilele alea n care ncercam s lmurim
moartea lui Lew,Jessie mi punea ntrebri despre divor.A trebuit s mai
nscocesc cte ceva,pentru c lucrurile pe care le tiam nu se ntmplaser nc.
Oricum,despre madame Zoya nu voiam s-i povestesc.
-Nu te condamn,spuse Leslie.Dar,pn la urm,i-ai relatat totul?
-Destul de multe.

Era un bun asculttor,iar eu mi doream s discut cu cineva,mai ales cu un


avocat.tiu c ce mi s-a fcut a fost greit din punct de vedere moral,dar
ntotdeauna am considerat c i din punct de vedere legal.Fcnd o pauz,Ellie
zmbi.Sharon a fost trimis la pucrie cu doar o zi nainte de data procesului,
dar n dimineaa stabilit,Jessie m-a dus la L.A.-cu avionul personal,a putea
aduga-,dar nu am mers la tribunal.Vezi tu,eu priveam totul deformat.Triam cu
impresia c toat lumea l crezuse pe Martin i de asta urma s i se dea totul.ns
Jessie i-a dat seama de adevr.
-Povestete-mi,o pres Leslie cu sufletul la gur.
-Mai ii minte c i-am spus c,de-a lungul anilor,Martin mi-a luat o grmad de
bani?
-Da,rspunse Leslie.I-a gsit?
-Da.Ellie i trecu mna peste fa.Cnd m uit n urm,tot nu-mi vine s cred c
am fost att de naiv.Eu! Autoarea de romane poliiste! n fine,Jessie a presupus,
iar mai trziu s-a dovedit c a avut dreptate,c Martin,la sfatul avocatului su,a
dat banii ia,n pstrare,unui prieten de-al lui.i-am spus c nu era ilegal s ia
bani de la mine ntruct,dup lege,erau considerai i ai lui.Dar,la divor,Martin
trebuia s semneze un document din care s reias c nu ascunsese nici un
ban,aa c avocatul 1-a pus s dea altcuiva banii nainte.Cu toate c Martin nu
avea banii n posesia sa,avea controlul asupra lor i a folosit o sut cincizeci de
mii de dolari ca s-1 mituiasc pe judector.
-Poftim?! exclam Leslie,cu ochii mari.Martin l-a mituit pe judector?
-Da i nu,rspunse Ellie.Jessie i-a dat seama.Era nedumerit de ce i-am povestit
eu.tia c,ntr-un proces,nimeni nu crede pe nimeni i nimnui nu-i pas dac
fostul meu so a fost sau nu aa-zisul coordonator al carierei mele.Mi-a pus o
mie de ntrebri i a cptat greu rspunsuri de la mine pentru c nu reueam s
trec peste ideea fix c judectorul l-a crezut pe Martin.
-Dar a fost vorba numai de bani,spuse Leslie.
-Corect.Dup ce m-am dus iar la tribunal,de data asta cu Jessie,el mi-a povestit
ce se ntmplase.Martin intrase n cabinetul judectorului,dei acolo era i un
stenograf al tribunalului,i i-a spus c avea s contribuie cu o sut cincizeci de
mii de dolari la fondurile pentru realegerea lui.Dup ce a fcut aceast ofert,
judectorul a afirmat c era sigur c el fusese mereu n spatele carierei mele i c
unui om att de talentat trebuia s i se permit s-mi controleze crile.La urma
urmelor,nu era deloc sigur c sunt o femeie ntreag la minte.
-Spuneai c a fost de fa i un stenograf?
-Da.ntr-un fel,totul era legal.

-S neleg c banii nu au ajuns n fondurile pentru campanie?


-Nu.i Jessie tia asta.Cum totul fusese nregistrat,a fost uor s se verifice data
la care i-au fost dai judectorului cei o sut cincizeci de mii de dolari i s se
vad c el nu i-a predat.
-i Jessie a obinut informaia asta? ntreb Leslie mirat.
-Da,i a folosit-o ca s schimbe totul.n ziua n care trebuia s m prezint la
nfiare,Jessie a scris un bilet-nc nu vrea s-mi spun ce a scris n el-i l-a dat
s-i fie nmnat judectorului n biroul lui.Zece minute mai trziu,acesta a cerut
s vorbeasc cu Jessie.Discuia a durat o or,dup care am intrat n sala de
edine.
-i pe urm? Rezemat n coate,Ellie nchise ochii i zmbi amintindu-i.
-S fi vzut faa lui Martin! Cnd am intrat n sal,era arogant,se uita de sus la
mine,tiind c avea s ctige totul,ns trei ore mai trziu,a ieit negru la fa de
furie.Totul fusese mprit pe jumtate,aa cum trebuia.i s vezi ce ironie! Cum
Martin cheltuise majoritatea banilor ctigai de mine pe ceea ce i-a spus
judectorului c era proprietatea lui personal,pn la urm,el mi era dator.
-i cum a rmas cu casa i crile tale?
-Casa a fost vndut,i eu am primit jumtate din bani.Nici nu s-a mai pus
problema ca lui s i se acorde controlul asupra crilor mele sau s primeasc
ceva din ceea ce am s mai ctig.
-De data asta,n-a rmas el eu casa i tu cu plile.
-Nu!Ellie se ridic n picioare i csc.
-Aa c asta a fost.Am aflat n sfrit de ce a fost crezut Martin.
-i asta te-a eliberat,nu-i aa? ntreb Leslie,ridicndu-se i ea.
-Da.Niciodat n-a fost vorba de bani-nedreptatea m-a drmat.
-i cu Martin ce s-a ntmplat?
-A ajuns la sap de lemn.i trebuie s mearg la munc,spuse Ellie,zmbind.
-La munc? S se ntrein singur? replic Leslie,i amndou izbucnir n
rs.Dar cu banii pe care i-a dat prietenului su spre pstrare ce s-a ntmplat?
Ellie zmbi.
-Jessie i-a dat seama c avocatul lui Martin tia unde erau aa c,n timpul
pauzei de prnz,a avut o discuie cu el.Dup aceea,avocatul a prezentat
tribunalului copia unui extras de cont care dovedea c Martin ascunsese o sum
frumoas,aa c am primit jumtate din ea.Ellie nchise ochii doar pentru o
clip,apoi se uit la Leslie.
-Prima dat mi s-au golit conturile,dar am descoperit c m pot descurca.

Iar a doua oar,banii mi se preau,nu tiu de ce,murdari.N-am vrut s m ating


de ei.I-am donat pe toi pentru ajutorarea copiilor care au suferit abuzuri.
O clip,cele dou femei rmaser tcute,apoi i zmbir i izbucnir n rs.Ca la
un semnal,repetar micul dans din restaurant.Iar cnd,n cele din urm,se duser
la culcare,nc mai rdeau.
Acum Ellie se ntorcea acas la ferma lui Woody unde locuiau,acas la Jessie,
soul ei,i la fiul ei care abia nva s mearg,un copil despre care avea amintiri,
dar pe care nu-1 vzuse niciodat personal.Ideea o facu s rd.Cumprase trei
saci mari de nailon pentru cadourile pe care le luase pentru Jessie i Nate,pentru
Valerie,Woody i fiul lor,Mark.Cu ochii nchii,zmbi fericit.
n clipa urmtoare se gndi: Ce-ar fi s scrie o poveste despre...
Zece minute mai trziu,nota repede intriga unui nou roman.
CAPITOLUL 31
Cnd Leslie intr n cas,rmase la intrare i se uit cu ali ochi la camera de zidescoperi multe lucruri care nu-i plceau.Ce pretenios artau antichitile de
neatins ale lui Alan!Transformase ceea ce ar fi trebuit s fie o camer
confortabil,pentru toat familia,ntr-o ncpere pe care puteai s-o admiri,dar nu
s-o foloseti.
-Pune-le acolo,i spuse ea brbatului care i crase geamantanul i pungile de
cumprturi,artnd holul de la intrare.Era acelai care o dusese la aeroport,cel
care flirtase un pic cu ea.Foarte ciudat.Dar,acum se uitase la ea de parc l
interesa cu adevrat.Iar ea nelegea de ce.La biseric venea o femeie care nu era
deosebit de drgu,iar silueta ei nu era nici pe departe ca a lui Leslie,ns
oriunde mergea,toi brbaii se uitau dup ea.Bineneles c declanase
multe brfe i invidie printre femei,dar ea se ntrebase mereu ce avea femeia aia
de toi brbaii o admirau.ncercase s afle de la Alan.
-Nu tiu,rspunsese el,pe un ton ce o informa c nu voia s analizeze subiectul.E
ca i cum se ateapt s fie privit,aa c este.
La vremea aceea,Leslie nu nelesese,dar acum nelegea.Doar cu cteva zile n
urm fusese din nou fat,avusese un trup tnr,i inea minte cum e s fii dorit.
Oare toi anii tia se pedepsise pentru ceea ce credea c i fcuse brbatului
iubit? La fiecare ceart,lsase de la ea pentru c'se considera o ratat?
Indiferent ce se ntmplase,acum,n timp ce intra n cas,tia c,la interior,era
alt femere.
-Mulumesc,i spuse ea oferului,dndu-i o bancnot de zece dolari.

-Eu v mulumesc,zise omul,privind-o astfel nct s-i dea de neles c era


disponibil i alt dat.
-Bun,mam,se auzi Rebecca,cobornd scara i trecnd pe lng geamantanele
i pungile de la picioarele lui Leslie.nainte s pleci,ai uitat s-mi speli de mn
puloverul galben,aa c a trebuit s-1 trimit la curtorie.Pe tata o s-1 apuce
nervii cnd o s afle ct a costat.Dup asta,trecu pe lng mama ei i se ndrept
spre buctrie.Leslie se uit lung dup ea.nainte de cltoria n Maine,i-ar fi
spus cu un glas plngre fiicei sale c ar fi putut s-i spele singur puloverul,
dar acum nu avea chef de aa ceva.Alan intr din grdin.Avea pantalonii clcai
perfect i o cma apretat.Abia dac se uit la soia sa.
-Credeam c n-ai s te ntorci pn mine,zise el n timp ce verifica teancul de
coresponden de pe masa din buctrie.Te-ai certat cu fetele? ntreb el,
chicotind la propria-i glum.Lu dou plicuri i,cnd trecu pe lng Leslie,o
srut absent pe obraz,apoi ncepu s urce scara.nc nu o privise cu adevrat.
-Eu i Bambi trebuie s mergem la un client.Apoi intr n baie.
n clipa urmtoare,cobor Joe.
-Bun mam,o salut el.M bucur c te-ai ntors.Leslie zmbi,dar apoi Joe spuse
c i era foame.
-Cnd mncm? o ntreba n timp ce ieea pe ua din fa.Leslie rmase
nemicata o clip.De cnd era familia ei aa? se chestiona ea.Cnd deveniser o
mn de strini care locuiau n aceeai cas,fiecruia psndu-i doar de nevoile
lui? Intr n buctrie,creznd c Rebecca era nc acolo.
-Nu-mi place camera asta,spuse ea cu glas tare.Costase o avere,dar ei nu-i
plcea.Se duse la chiuvet,umplu ceainicul i l puse la fiert.
Nu aici am intrat nainte s plec din casa asta? Nu asta fceam?
Apa ddu n clocot,aa c i pregti o ceac de ceai,apoi se duse la fereastr i
seuit afar la vechea cas de var din spate.i aminti de cea a lui Millicent
Formund.i i aminti ce nvase n ultimele ctevazile.
Puse n chiuvet ceaca,se duse n holul de la intrare i lu ase pungi grele de
cumpraturi,apoi le cr afar,ctre casa de var.n drumul de ntoarcere de la
aeroport,trecuse pe la un magazin de art meteugreasc i aproape golise
rafturile.n faa casei de var puse pungile pe iarb,apoi mpinse ua i intr.Se
uit njur cuun ochi de femeie care se pricepea la construcii.Majoritatea
stricciunilor din interior se datorau neglijenei,i puteau fi uorreparate.
Se uit la lucruri.Foarte puine erau ale ei.Alan scosese rafturile de sus ale
bibliotecii pe care o recondiionase Leslie i pusese acolo un televizor.

Bineneles c tcuse o gaur n spate pentru cabluri,dar televizorul fusese mai


lat dect raftul,aa c apruse o gaur i mai mare,deci nu mai rmsese mare
lucru din biblioteca ei.Joe i depozitase n casa de var tot echipamentul vechi
de sport.Rebecca pusese cutii pline cu haine i cri n faa glasvandului care
ddea spre ceea ce fusese odat grdina cu trandafiri.
O clip,lui Leslie i veni s nchid ua ca s nu mai vad mizeria.Poate c era
mai mult dect putea duce.Cum avea s-i conving familia s fac curenie n
casa asta pentru ca ea s-o poat folosi?
ns i aminti faa fetei Care o privise din oglind.Aceleia nu i era fric de
nimeni i de nimic.Stnd cu mna pe clana uii tiu c,acum,sta era punctul de
cotitur din viaa ei.Reacia din clipa asta avea s-i hotrasc restul vieii.I se
oferise o a doua ans,iar ea alesese viaa asta i aceti oameni pentru c i
iubea.Dar mai nvase c trebuia s se iubeasc i pe sine.
Adevrul era c nu tia ce o atepta n urmtoarele luni.De mult presimea c
soul ei o s-i cear divorul pentru a se putea nsura cu o femeie care avea,
probabil,aceeai atitudine nenfricat pe care o avusese Leslie cndva.i dac se
ntmpla aa,ce avea s fac atunci? Avea s-i fie i mai fric dect n aceti
ultimi ani?
i cum avea s-i afectele viaa preluarea sau nepreluarea casei de var?
-N-o s mi-o afecteze deloc! spuse ea hotrt,apoi se uit iar n jur.i,de data
asta,aproape c se imagin n casa de odinioar-perfect i frumoas.Aa fusese
i ea.Dar i ea,la fel ca i casa,fusese preluat de familia ei.
Zmbind,Leslie deschise larg uile,apoi se duse la televizor,l lu i smulse
cablul din perete.Fermectoarea ei bibliotec aproape c nu mai avea spate.nc
zmbind,scoase televizorul pe u,i l arunc cu toat puterea.Acesta zbur
vreun metru,apoi se izbi de marginea unui mic zid de piatr i se rostogoli n
josul pantei nspre grtarul din grdin.
Cnd lovi acel adevrat cuptor de crmid al lui Alan,ecranul televizorului se
fcu zob,iar Leslie se gndi c nu auzise n viaa ei un zgomot mai satisfctor.i
asta i ddu trie.Se ntoarse n casa de var i ncepu s care afar restul
vechiturilor.Patinele lui Joe ajunser lng televizorul lui Alan.Apoi Leslie
nchise uile.Una dintre balamale era aproape smuls,dar Leslie putu s-o
repare.Urmar hainele i hroagele Rebecci,strnse n ani.
i,cu fiecare obiect pe care l arunca,Leslie prea i mai puternic i...ei bine,era
cea de altdat.
V-am spus? o auzi pe Rebecca ipnd.A luat-o razna!

Se lupta cu o cuc de iepuri rupt pe care copiii o aruncaser acolo.O azvrli


spre celelalte lucruri care formau deja un morman n faa iubitului grtar al lui
Alan.Ridicnd privirea,i vzu pe toi trei venind n fug spre ea-Rebecca prea
mnioas,Alan ngrijorat,iar Joe parc se amuza.
Nu le ddu atenie,ci intr iar n casa de var i lu dou pungi cu hran pentru
iepuri,veche de doi ani.S-ar putea s mai avem nevoie de ea,protesta Rebecca
cnd Leslie dorea s-o arunce.Oricum,Rebecca inea cu dinii de tot ce avea i nu
renuna niciodat la nimic.
-Leslie,iubito,s-a ntmplat ceva? ntreb Alan din prag.Folosea tonul potrivit
clienilor dificili.Omul la era nebun,aa c i-am vorbit aa,i povestise
el,apoi i exemplificase.
-Nimic,spuse ea,aruncndu-i o frm de zmbet,apoi ridic o cutie cu
ornamente de Crciun stricate pe care Alan jura c avea s le repare ntr-o bun
zi.Seuz-m,zise ea,apoi trecu pe lng el i arunc totul afar.
-Poi s te opreti o clip? insist el.
-Nu,nu pot.Vreau s fac curenie n locul sta ca s-mi pot amenaja un studio
aici.
-Studio? repet el uluit.Iubito,tiu c nu i-e uor,ba chiar te-a deranjat c ai
mplinit patruzeci de ani,dar cred c eti un pic cam btrn s te apuci s
dansezi iar.Leslie l ignor,lu o alt cutie cu instalaii electrice adunate de-a
lungul a muli ani.Cnd ajunse la u,Alan puse minile pe cutie,dar privirea pe
care i-o arunc Leslie l fcu s dea napoi,ns cnd ea se pregtea s-o arunce,
Alan i fcu semn cu capul lui Joe i copilul lu cutia.
-Mulumesc,spuse Leslie,apoi se ntoarse.Alan intr dup ea.
-Ascult,iubito,dac voiai s faci curat n casa asta veche,de ce nu ne-ai spus?
Puteam s facem mpreun.Ca o familie,n mod ordonat,nu aruncnd lucrurile
lng grtar i peste el.Ai vzut c l-ai stricat?
-L-am stricat? repet ea ncet,n timp ce ridica o cutie cu chitane din 1984.
Eu i-am stricat grtarul?
-Da,l-ai distrus,spuse Alan cu severitate,creznd c este ngrijorat.
Leslie se duse la u i,uitndu-se la Alan,azvrli cu putere cutia.Buci de hrtie
zburar peste toat peluza,n tufe i copaci,dar Leslie le ignor i se ntoarse n
cas simind c fierbea de mnie.i privi soul.
-Eu i-am stricat grtarul tu? Dar cum rmne cu ce ai fcut tu casei mele de
var?
-A ta? ntreb el uimit.Credeam c e a noastr.
-Nu,Alan,l contrazise ea ncet.Era a mea,ntotdeauna a fost.

Tu pari s fii stpn pe toat viaa noastr,dar casa de var era a mea.
Alan le fcu semn Rebecci i lui Joe s adune hrtiile care zburau,apoi nchise
ua.
-Leslie,iubito,tiu c pentru o femeie nu e uor s mplineasc patruzeci de
ani,dar...
-N-are nici o legtur cu asta!n toi anii lor de csnicie,dac Alan striga la
ea,Leslie plngea.Dar nu i acum.Acum l nfrunta.
-Care-i problema,Alan? Micile mele istericale te rein de la rendez-vous-ul cu
Bambi?
-Bambi? Ce dracu' are ea cu treaba asta?
-Totul i nimic,rspunse Leslie,ncercnd s se liniteasc.Nu tiuse c
acumulase atta mnie.
-Asta n-are absolut nici o logic,spuse Alan,i ea vzu c era furios.n ultimele
zile,Leslie luase hotrrea s nu mai permit ca fericirea ei s fie legat de vreun
brbat.Ellie i Madison aveau cariere de succes,dar ea nu.Acele dou femei se
aveau pe ele,aa c i puteau permite s adauge vieii lor un brbat.ns Leslie
avea doar un brbat.n sptmn petrecut cu Hal i familia lui i dduse
seama c dac alegea viaa cu el,peste douzeci de ani avea s fie exact ca
acum.Ar fi fost att de implicat n viaa lui,nct n-ar mai fi avut timp pentru
ea.Fata nenfricat ar fi fost pierdut din nou.
-Corect,spuse Leslie,de data asta mai calm.Alan,n-a mai putea tri nici mcar
o zi ca pn acum.Toat viaa mea v-am dat-o ie i copiilor,i acum ei sunt
aproape aduli,aa c vreau ceva i pentru mine.
-i vrei casa asta veche? ntreb el,continund s se uite la ea de parc era
nebun.Puteai doar s spui i nu...
-Nu! strig ea.Nu puteam pentru c tu nu m vezi.
-E caraghios.Bineneles c te vd.Eti acolo.Ea nainta spre el.
-Ba nu m vezi.Nu pe mine.Vezi o femeie care te hrnete i i cumpr haine i
i gsete ciorapii i i organizeaz petrecerile.Dar nu realizezi c sunt o
persoan separat de tine.El o privea cu ochi ngustai.
-Ai fost n Maine i i-ai petrecut week-end-ul discutnd prostii feministe,nu-i
aa?
-Vreau s divorm,spuse ea,apoi se uit ocat la el.De unde veniser vorbele
alea? Cum se gndise la asta? Alan tcu.Se uit lung la ea,nencreztor.Cnd
Leslie vorbi din nou,era linitit:
-Nu mai pot suporta.mi pare ru c te-am prsit cu ani n urm,dar trebuia s

m fi iertat de mult.Am ncercat s-mi ndrept greeala.Dar nu mai pot suporta


umilina asta.Dac o vrei,poi s-o iei.
-Pe cine s iau? ntreb Alan ncet i,pentru prima dat n muli ani,era atent doar
la ea.
-Pe Bambi! Leslie scuip numele cu tot veninul pe care l simea.
-Bambi? Crezi c m intereseaz Bambi?
-Tot oraul tie de voi doi,aa c...Se ntrerupse pentru c Alan zmbi,apoi
ncepu chiar s rd.
-Eu i Bambi? Asta crezi tu? De asta ai fost att de rece cu mine n ultimele
luni? Ea e motivul pentru care te-ai ndeprtat de mine?
Ea voi s se apere,dar tia c fusese rece cu el.De fiecare dat cnd ntinsese
mna s-o ating,se gndise: Acum ct timp a atins-o pe ea?
Alan se aez pe canapea,ridicnd un nor de praf n jur.Ignorndu-1,se uit la
Leslie.
-Am crezut c poate ai alt brbat,spuse el ncetior.
-Eu? ntreb ea nencreztoare.Eu sunt ntre dou vrste...
-Eti la fel de frumoas ca n ziua n care m-am nsurat cu tine,zise Alan.i am
angajat-o pe Bambi ca s te fac geloas.A inut?
Leslie avu nevoie de cteva clipe ca s neleag.
-S m faci geloas?
-ntotdeauna a existat o parte din tine la care nu am putut s ajung.Mereu ai fost
att de independent!Alte neveste i cheam soul dac vd un oarece pe
podea,dar nu a mea.Nu,Leslie a mea poate rezolva tot.Uit-te la casa asta.Tu ai
reconstruit-o.tii cum m simt cnd te vd folosind un ferstru electric i eu nu
sunt n stare s deosebesc o lam de o pnz? n toi anii tia am vrut s te
determin s ai nevoie de mine,dar n-am reuit.Nu exist nimic s nu poi face
perfect.Nici dac s-ar fi gndit o mie de ani,nu i-ar fi trecut prin cap c astfel de
probleme avea Alan.Se aez lng el.
-N-ai fost suprat c am fugit i te-am prsit cu doar dou zile nainte de nunt?
-La dracu',nu.Adic,da,am fost,dar...merita s te am.Dac nu te-ai fi ntors,a fi
fost ndurerat,poate pentru totdeauna,dar te-ai ntors.i n toi anii tia m-am
mndrit,fr s recunosc,c am o soie care a fost dansatoare la New York.
-Am euat.De asta am revenit.Alan i lu mna.
-N-ai ratat nimic in viaa ta.Dac tu crezi c nu erai la fel de bun ca celelalte
dansatoare este pentru c i era att de dor de mine,nct voiai s nu reueti ca
s te poi ntoarce la mine.Leslie tia c era o urm de adevr n vorbele lui.Lui
Madison i fusese att de dor de cas nct se ntorsese n fug la un brbat

nepotrivit.Fcuse i ea acelai lucru? Gsise un pretext pentru a se ntoarce


acas? Dup ce plecase de pe domeniul familei lui Hal,se ntorsese la colegiu i
dansase.i o parte din mintea ei se ntrebase ct de bune erau fetele din New
York dac ea nu era considerat aa.i petrecuse dou sptmni cu Alan,un
Alan mult mai tnr dect acesta,dar acelai brbat.i simise pentru el aceeai
iubire copleitoare care fusese n inima ei de cnd l cunoscuse pe terenul de
joac,n clasa nti.
-Alan,spuse ea uitndu-se n ochii lui.tiu s pictez.
-Tu te pricepi la orice.
-Nu,tiu s pictez pe hrtie.Scene.De fapt,mai ales oameni.Acuarele,dei am de
gnd s ncerc i altceva.El pru s nu neleag.
-Tot mai vrei s...tii tu?
-Dar tu?
-Eu? ntreb el,ocat.Eu n-am intenionat niciodat s divorez.Te-am vrut pe
tine napoi.Aa simea i Leslie,simea c lipsise mult timp.Cnd Alan o lu n
braele,ncepu s plng.
-Mi-a fost tare dor de tine,spuse el.i te iubesc foarte mult.Mereu te-am iubit.
Mai ii minte? i-am spus c te voi iubi ntotdeauna.
Da,inea minte.I-o spusese din prima zi,cnd erau elevi.Ea sttuse lng leagne
i se uitase lung la acel biat pe care nu-1 mai vzuse,incapabil s spun ceva.
Amintirea o facu s plng i mai tare,i el o mbria mai strns; apoi o srut
pe gt,i minile lui ncepur s-i descheie nasturii de la rochie.Cnd Joe
deschise ua,Alan strig la el s ias afar.Mai trziu,dup ce fcur dragoste pe
podeaua casei de var,Leslie zise:
-Alan,concediaz-o pe Bambi.
-S-a fcut,spuse el,apoi ncepu iar s-o srute.
EPILOG
TREI ANI MAI TRZIU MAINE
Ellie i lsase pe Jessie i pe fiul ei n Bangor i pornise singur n lungul
coastei.Nu i se puseser prea multe ntrebri,dar i dduse seama c el ar fi vrut
s tie de ce i dorea s se ntoarc ntr-un loc unde petrecuse doar un week-end
cu ani n urm.E ceva ce simt nevoia s fac,era tot ce i spusese.Chiar se
simea mpins spre asta,se gndi ea,dar nu intr n amnunte.
i srutase lundu-i la revedere de la ei,apoi plecase spre oraul n care viaa i se
schimbase radical.Dar acum ajunsese de trei ore i tot nu gsise casa victorian a

lui madame Zoya.ntrebase o chelneri care spunea c crescuse n orel,dar


fata rsese la ideea c acolo ar fi existat un medium.
-V referii la o ghicitoare n palm? ntrebase fata.
-Era ceva mai mult,rspunsese Ellie n defensiv,dar nu-i putuse spune fetei ce i
se ntmplase,cum de altfel nu putuse s povesteasc nimnui.n timp,ncercase
de cteva ori s-i relateze totul lui Jessie,dar i dduse seama c nu avea s-o
cread,aa c se oprise.ns n ultimele luni simise dorina copleitoare s se
ntoarc n Maine i s-o revad pe femeia-medium.i luase ceva timp s-1
conving pe Jessie i s pun la punct cltoria,dar reuise.
Ellie iei din restaurant i ncerc s-i aduc aminte cum gsiser ele prima dat
strada i casa.nainte s plece de acas,cutase peste tot cartea de vizit a lui
madame Zoya,dar nu o gsise.Le trimisese un e-mail lui Leslie i lui Madison,
dar nici ele nu le mai aveau.Rtci pe strada principal,uitndu-se la toate
indicatoarele,apoi se ntoarse i o vzu.Zmbind,porni pe strad,i la captul ei
vzu casa,exact ca nainte,tot att de perfect.i spuse c era caraghioas,dar
inima i btea cu putere cnd ciocni la u.i deschise o doamn micu cu prul
crunt.Era plcut la vedere,dar nu era madame Zoya.
-Probabil c vrei s vedei casa,spuse femeia.Aici vin foarte muli turiti,i unii
dintre ei sunt destul de amabili s-mi mrturiseasc ct de mult admir cldirea
asta.
-Nu,de fapt,speram s-o vd pe madame Zoya,zise Ellie.
-Oh,vai de mine,asta-i ceva nou pentru mine,spuse femeia.Madame cum?
-Zoya,repet Ellie.
-M tem c n-am auzit de ea.
-Locuii de mult aici? Femeia zmbi.
-Tata a construit casa asta ca dar de nunt pentru mama.Triesc n ea de o via.
-Oh! Ellie fu dezamgit.La ce se ateptase? Dac o femeie cu puterile lui
madame Zoya ar fi fost uor de gsit,ar fi aprut la tirile de sear.
Mulumesc,spuse n timp ce se ntorcea s coboare scrile.
-Stai puin,zise femeia.Nu vrei s intrai? Cred c v-ar prinde bine o ceac de
ceai,iar mie n mod sigur mi-ar plcea s am companie.Ellie se gndi c ar fi
trebuit s se ntoarc la Bangor,dar intr n cas n urma femeii.
-Apropo,pe mine m cheam Primrose,se prezent ea,iar cnd Ellie zmbi,
adug: tiu.E un nume foarte demodat,dar prinii mei erau oameni de mod
veche.Dumneavoastr cine suntei?
-Ellie Woodward,rspunse ea,uitndu-se prin cas.

Interiorul era acelai ca atunci cnd fusese aici cu Leslie i Madison.Nu avei o
sor sau nu cunoatei pe cineva care i vopsete prul n portocaliu?
Ochii lui Primrose licrir.
-Nu,i cred c mi-a aminti.De fapt,cred c toat lumea din ora ar ine-o
minte.Luai loc.Tocmai puneam ceainicul pe foc cnd ai btut la u,aa c ar
trebui s fie gata.Ellie se aez pe canapea i,cnd rmase singur n camer,
rezist cu greu tentaiei s spioneze,dar oricum nu avu timp cci Primrose se
ntoarse n cteva secunde.Dup ce servi ceaiul i o convinse pe Ellie s-i
umple farfuria cu prjiturele,Primrose spuse:
-Sunt sigur c sunt o bab bgcioas,dar aici trim foarte izolai,aa c poate
ai vrea s-mi spui mie ce voiai s vorbeti cu aceast madame...Cum ziceai c o
cheam? Ellie se uit la femeie pe deasupra cetii de ceai.Minte,se gndi ea,i
indiferent ce i spun va ajunge la madame Zoya.
-De fapt,voiam doar s discut puin cu ea.
-Atta tot? ntreb Primrose,prnd dezamgit.
-i voiam s-i povestesc despre prietenele mele,i despre mine,dar dac nu e
aici...Ellie ls ceaca jos.
-Ce drgu! spuse Primrose.i ce fac prietenele dumitale? Pe de o parte Ellie ar
fi vrut s-o foreze pe femeie s spun ce tia,dar,pe de alt parte,i era att de
datoare lui madame Zoya nct voia s-i transmit pe orice cale informaiile.
-Sunt foarte fericite,ncepu Ellie.Leslie Headrick picteaz tot timpul,i soul ei
este foarte mndru de ea.Ambii copii sunt acum la colegiu,i Leslie consider c
e ntr-o a doua lun de miere.
-Ce plcut e s auzi de bine! i cealalt amic a dumitale?
-Madison continu s-i administreze clinica din Montana,i a mai nscut un
copil.Spune c ar vrea s aib o duzin dac se poate.Toate trei am inut
permanent legtura de cnd...m rog,de cnd am fost ultima dat aici,i cred c
suntem mulumite acum.Primrose ronia o prjituric cu glazur roz i ornat
cu un boboc de trandafir.
-Asta te include i pe dumneata? i dumneata eti fericit?
-Da,rspunse ncetior Ellie.Foarte.Am un so minunat i un fiu adorabil,iar
editorul meu consider c ultima carte pe care am scris-o este cea mai bun.
-Oh,asta-i bine,spuse Primrose.Chiar foarte bine.Se ridic brusc.i-acum,draga
mea,trebuie s m scuzi,am treab.
-Da,bine-neles,zise Ellie.Mi-a fcut plcere s v cunosc,i sper...ns Primrose
chiar se grbea spre ua din fa de parc abia atepta s scape de Ellie i,cteva
clipe mai trziu,Ellie se afla pe verand,dincolo de ua nchis.

-A fost o desprire brusc,spuse ea i iei n strad.Scotocind n poet,scoase


celularul i sun la hotelul din Bangor.Sunt n drum spre cas,i comunic ea lui
Jessie.
-Bine.Mie i lui Nate ne e dor de tine.
-i mie mi-e dor de voi,zise Ellie,apoi nchise i se ndrept spre locul unde
parcase maina nchiriat.Imediat ce Ellie iei din raza vizual,Primrose ls
perdeaua s cad la loc,apoi porni pe coridorul lung.Intr ntr-o camer mic,ai
crei perei aveau un tapet eu trandafiri.Singurul mobilier era reprezentat de trei
scaune mari,iar pe podeaua de stejar era un covor.Traversnd ncperea,
Primrose aps pe un trandafir care arta ca oricare altul de pe perete,i se
deschise o u.Dincolo de u era o cmru,puin mai mare ca o debara,dar
lng peretele ndeprtat se afla o msu,pe care era un glob mare din sticl,pe
care unii oameni l-ar numi globul de cristal.n stnga,ntr-un cuier,erau nite
haine de catifea i o peruc de un portocaliu aprins.Pe tot peretele din dreapta,
din tavan pn n podea,erau fotografiile unor oameni.
Primrose se duse la msu i lu o foarfec.ncet,ncepu s decupeze fotografii
din nite brouri.O fotografie era a lui Ellie,decupat dintr-un anun referitor la
apariia pe pia a urmtoarei ei cri.Alta era a lui Leslie,din programul unei
expoziii cu picturile ei,iar ultima,a lui Madison,decupat dintr-o brour cu
absolvenii remarcabili ai liceului ei din Montana.
Pe acel perete erau pozele fcute celor trei femei cu ani n urm,i acum,lng
fiecare,Primrose le prinse pe cele noi; apoi fcu un pas napoi i se uit la
diferen.n fotografiile iniiale,n ochii femeilor se citea tristeea care acum
dispruse.Zmbind mulumit,Primrose mai facu civa pai napoi i se uit la
ntregul perete.Erau peste o sut de fotografii de femei i brbai,i lng fiecare
era i una nou.n cele mai multe cazuri n a doua fotografie era evident
diferena uimitoare n felul n care cei imortalizai priveau lumea.O clip,
Primrose se uit la un brbat care purta ochelari negri.Rmsese orb n urma
unui accident suferit la vrsta de paisprezece ani.Lng fotografia cu ochelari
negri se afla o alta a unui brbat care se uita spre aparat i zmbea.
Oftnd ncet de mulumire,Primrose trase sertarul,scoase din el trei cri de
vizit i le strecur n buzunar.Prsi cmrua nchiznd ua dup ea,apoi porni
ctre ieire.O dat ajuns afar,se opri un moment pe verand i zmbi; apoi
cobor scrile,mergnd nspre strad.
SFARSIT